Sunteți pe pagina 1din 273

Jules Verne

Doctorul Ox
JULES VERNE
Hier et Demain Le docteur Ox Edition Hetzel

O fantezie a doctorului Ox
Nuvele i povestiri

N ROMNETE DE SANDA RADIAN

EDITURA ION CREANG, 1975


O FANTEZIE A DOCTORULUI OX
Capitolul I
N CARE SE ARAT C DEGEABA CAUI CHIAR PE CELE
MAI BUNE HRI ORELUL QUIQUENDONE

De caui pe o hart a Flandrei, veche sau modern, orelul


Quiquendone, e probabil c nu-l vei gsi.
S fie, aadar, un orel disprut? Nu. Un ora ce va fi construit?
Nici att. El exist, n ciuda geografilor, i nc de opt sau nou sute de
ani. Are chiar dou mii trei sute nou zeci i trei de suflete, dac socoi
un suflet de fiecare locuitor. Este situat la treisprezece kilometri i
jumtate spre nord-vest de Audenarde i la cincisprezece kilometri i
un sfert sud-est de Bruges, n plin Flandr. Vaar, micul afluent al
rului Escaut, trece pe acolo sub trei poduri, care mai sunt acoperite
de o veche bolt din evul mediu, ca la Tournay. Se poate admira un
castel de demult, a crui prim piatr a fost pus n 1197 de ctre
contele Baudouin, viitor mprat al Constantinopolului, i o primrie
cu ferestre gotice, ncununat cu un irag de creneluri, avnd deasupra
un turn de alarm cu turle, nalte de trei sute cincizeci i apte de
picioare de la pmnt. La fiecare or se aude un clopot de cinci octave,
adevrat pian aerian, al crui renume l ntrece pe cel al vestitului
clopot din Bruges.
Turitii dac se vor fi oprit cumva la Quiquendone nu vor fi
prsit acest ora curios, fr s fi vizitat sala stathouderilor,
mpodobit cu portretul n picioare al lui Wilhelm de Nassau, fcut de
Brandon, galeria din biserica Saint-Magloire capodoper a
arhitecturii secolului al aisprezecelea puul n fier forjat, spat n
mijlocul marii piee Saint-Ernuph, cu admirabilele ei ornamentaii
datorate pictorului fierar Quentin Metsys, mormntul ridicat altdat
Mariei de Burgundia, fiica lui Carol Temerarul, care odihnete acum
n Dace la biserica Notre-Dame din Bruges etc.
n fine, Quiquendone are ca industrie principal fabricarea de
fric i acadele pe scar larg. Oraul este administrat din tat n fiu,
de cteva secole, de familia van Tricasse! i totui Quiquendone nu
figureaz pe harta Flandrei! L-or fi uitat geografii, sau este vorba de o
omisiune voit? N-a putea s v spun, dar Quiquendone exist
aievea, cu strduele nguste, cu centura sa de fortificaii, casele sale
spaniole, halele i primarul su, i nc n aa msur nct a fost de
curnd teatrul unor fenomene pe ct de surprinztoare, extraordinare,
de necrezut, pe att de reale, i care v vor fi relatate n aceast
povestire chiar aa cum s-au ntmplat.
Desigur, nu se poate spune sau gndi nimic ru despre flamanzii
Flandrei occidentale. Ei sunt oameni cumsecade, nelepi, economi,
echilibrai, prietenoi, primitori, poate puin greoi la vorb i la minte,
dar aceasta nu explic de ce unul dintre cele mai interesante orae de
pe teritoriul lor nu figureaz nc n cartografia modern.
O asemenea omisiune e ntr-adevr regretabil. Dac cel puin
istoria sau, n lipsa istoriei, cronicile sau, n lipsa cronicilor, tradiia
rii ar fi menionat undeva orelul Quiquendone! Dar nu, nici
atlasurile, nici ghidurile, nici itinerarele nu pomenesc nimic. Chiar
domnul Joanne, priceputul descoperitor de ceti, nu spune niciun
cuvnt despre el. Se nelege de la sine ct de mult duneaz aceast
tcere comerului i industriei orelului. Dar noi ne vom grbi s
adugm c Quiquendone n-are nici industrie, nici comer i c nici
n-are nevoie de ele. Acadelele i frica le consum chiar oraul i nu
sunt exportate. n sfrit, Quiquendone este de sine stttor.
Necesitile locuitorilor sunt restrnse, existena lor modest, ei sunt
calmi, moderai, reci, flegmatici, ntr-un cuvnt, flamanzi dintre
aceia cum se mai pot ntlni nc ntre Escaut i Marea Nordului.
Capitolul II
UNDE PRIMARUL VAN TRICASSE I CONSILIERUL
NIKLAUSSE SE NTREIN DESPRE NEVOILE ORAULUI

Crezi? ntreb primarul.


Cred, rspunse consilierul dup cteva momente de tcere.
Nu trebuie lucrat cu uurin, relu primarul.
Iat c sunt zece ani de cnd vorbim despre aceast grav
chestiune, gri consilierul Niklausse, i-i mrturisesc, stimate
domnule van Tricasse, c nc nu-mi pot lua rspunderea s m
hotrsc.
i neleg oviala, relu primarul care nu vorbi dect dup cel
puin un sfert de ceas de gndire, i neleg oviala i o mprtesc i
eu. Ar fi mai cuminte s nu hotrm nimic naintea unei cercetri mai
ndelungate.
E sigur, rspunse Niklausse, c postul de comisar civil nu-i are
rostul ntr-un ora att de linitit ca Quiquendone.
naintaul nostru, rspunse van Tricasse pe un ton grav,
naintaul nostru nu spunea niciodat, nu ar fi ndrznit niciodat s
spun c un lucru este sigur. Orice afirmaie poate s aib cndva
dezminiri neplcute.
Consilierul ddu din cap n semn de ncuviinare, pe urm rmase
linitit aproape o jumtate de or. Dup trecerea acestui timp, n care
consilierul i primarul nu micar nici mcar un deget, Niklausse l
ntreb pe van Tricasse dac naintaul su cu douzeci de ani n
urm nu s-a gndit i el s desfiineze postul de comisar civil, care,
n fiecare an, greva oraul Quiquendone cu o sum de o mie trei sute
aptezeci i cinci de franci i cteva centime.
Da, rspunse primarul, care ridic cu o ncetineal maiestuoas
mna pn la fruntea sa senin, s-a gndit n adevr; dar a murit,
preacinstitul, nainte de a fi ndrznit s ia o hotrre att n aceast
problem, ct i n ceea ce privete oricare alt msur administrativ.
Era un nelept. De ce n-a face i eu ca el?
Consilierului Niklausse i-ar fi fost cu neputin s-i nchipuie o
pricin care s contrazic prerea primarului.
Omul care moare fr a se fi decis la nimic n timpul vieii,
adug van Tricasse, a atins aproape desvrirea n ast lume.
Acestea zise, primarul lovi cu degetul cel mic un clopoel cu sunet
slab, care scoase mai mult un suspin dect un clinchet. Aproape
imediat, nite pai uori trecur pe dalele podelei. Un oarece n-ar fi
fcut mai puin zgomot alergnd pe un covor gros. Ua camerei se
deschise rsucit n nile unse. n prag se ivi o fat cu cosie lungi.
Era Suzel van Tricasse, unica fiic a primarului. Ea i ddu tatlui ei,
odat cu pipa, umplut vrf, un mic vas de aram, fr s rosteasc un
cuvnt. Apoi dispru numaidect, plecarea ei fcnd tot att de puin
zgomot ca venirea.
Onorabilul primar aprinse uriaul cap al lulelei i fu pe loc nvluit
ntr-un nor de fum albastru, lsndu-l pe consilierul Niklausse singur
cu gndurile lui.
Camera n care vorbeau astfel cele dou notabiliti mputernicite
s administreze Quiquendone-ul era un salona bogat mpodobit cu
sculpturi de lemn ntunecat. Un cmin nalt, avnd o vatr uria n
care putea s ard un trunchi de stejar sau s se frig un bou, ocupa un
perete ntreg al ncperii i avea n fa o fereastr zbrelit, ale crei
vitralii ndulceau lumina zilei. ntr-un vechi cadru, deasupra
cminului, se afla portretul unui omule oarecare pictur atribuit
lui Hemling care trebuie s fi reprezentat un strmo de-al lui van
Tricasse. Familia lui era cunoscut din secolul XIV, epoc n care
flamanzii i Gui de Dampierre luptaser mpotriva mpratului Rudolf
de Habsburg.
Acest salona fcea parte din locuina primarului, una dintre cele
mai plcute din Quiquendone. Construit n stil flamand, cu tot
neprevzutul, capriciul, pitorescul, fantezia pe care o comport o
arhitectur ogival, era citat ca unul dintre cele mai bizare
monumente ale oraului. O mnstire de clugri sau un azil pentru
surdomui n-ar fi trebuit s fie mai linitit. Zgomotul era inexistent.
Nu se umbla se aluneca, nu se vorbea se optea. i cu toate acestea,
femeile nu lipseau din aceast cas, care, n afar de primarul van
Tricasse, adpostea i pe soia sa, doamna Brigitte van Tricasse, pe
fiica sa Suzel van Tricasse i pe servitoarea Lotche Jansheu. Trebuie
amintit i sora primarului, mtua Hermance, fat btrn, care mai
pstra numele de Tatanemance pe care i-l dduse de mult nepoata
Suzel, pe cnd era copil. Ei bine, cu toate aceste pricini de ceart, de
zgomot, de vorbrie, locuina primarului era linitit ca pustiul.
Primarul era un om de cincizeci de ani, nici gras nici slab, nici nalt
nici scund, nici btrn nici tnr, nici palid nici aprins la fa, nici
vesel nici trist, nici mulumit nici plictisit, nici energic nici molatic,
nici mndru nici umil, nici bun nici ru, nici risipitor nici zgrcit, nici
curajos nici fricos, nici prea-prea nici foarte-foarte ne quid nimis 1
un om moderat n toate cele.
Dar dup micrile sale, ntotdeauna la fel de lente, dup falca sa
uor lsat i pleoapele venic nlate, dup fruntea lui neted ca o
plac de aram galben i fr nicio cut, dup muchii si
nencordai, un fizionomist ar fi recunoscut imediat c primarul van
Tricasse era tipul flegmatic n persoan. Niciodat nici furie nici
patim, niciodat niciun fel de emoie n-a grbit btile inimii acestui
om, nici nu i-a nroit obrajii. Niciodat, nici mcar n treact,
pupilele sale nu s-au contractat din cauza unei suprri. Era mbrcat
mereu n haine bune, nici prea largi, nici prea strmte, pe care nu
reuise s le strice. Era nclat cu ghete mari cu bot ptrat, cu talpa
tripl, cu catarame de argint, care prin durabilitatea lor l
dezndjduiau pe cizmarul su. Purta pe cap o plrie larg, care data
din epoca n care Flandra se desprise de Olanda, ceea ce nsemna c
venerabila pies avea o vechime de patruzeci de ani. Dar ce e de
mirare? Pasiunile sunt acelea care uzeaz trupul i sufletul,
mbrcmintea ca i corpul, dar pe seninul nostru primar, apatic,
nepstor, rece, nu-l nflcra nimic. El nu uza lucrurile i nu se
consuma pe sine, i prin aceasta era tocmai omul menit s
administreze oraul Quiquendone i pe blajinii si locuitori.
Oraul, n adevr, nu era mai puin calm dect locuina lui van
Tricasse. ntr-un astfel de loc panic, primarul socotea s ajung la
limitele cele mai ndeprtate ale vrstei, dup ce va fi vzut-o pe soia
sa, buna doamn Brigitte van Tricasse, pornind naintea lui pe drumul
de veci, unde desigur nu ar fi gsit linite mai mare dect aceea de care
se bucura de aizeci de ani pe acest pmnt.
Acest lucru merit o explicaie.
1
Ne quid nimis nimic prea mult (n limba latin n text).
Familia van Tricasse putea foarte bine s se cheme familia Jannot 2.
Iat de ce: toat lumea tie povestea cu cuitul acestui personaj tipic,
tot aa de vestit ca i proprietarul lui i la fel de fr moarte ca acesta,
datorit dublei nlocuiri, mereu rennoit, care sta n a pune alt mner
cnd unul se stric, alt lam cnd cea dinainte nu mai face parale.
Tot aa era i nlocuirea, absolut aceeai, folosit din negura
timpurilor n familia van Tricasse i ajutat de natur cu o bunvoin
de-a dreptul deosebit. Din 1340 s-a vzut ntotdeauna cum un van
Tricasse devenit vduv, se recstorea cu o van Tricasse mai tnr ca
el, care vduv se recstorea cu un van Tricasse mai tnr ca ea, care
vduv etc ca unic soluie de continuitate. Fiecare murea cnd i
venea, cu o regularitate mecanic. Da, cinstita doamn Brigitte van
Tricasse era la al doilea brbat i, n afar doar dac nu i-ar fi fcut
datoria, ea trebuia s plece naintea soului pe lumea cealalt so cu
zece ani mai tnr ca dnsa pentru a da astfel locul unei noi doamne
van Tricasse. Fapt pe care onorabilul primar se bizuia nendoielnic,
pentru a nu rupe tradiiile familiei.
Aa arta aceast cas linitit i tcut, cu ui care nu scriau, cu
ferestre care nu zngneau, cu podele care nu gemeau, cu sobe care
nu duduiau, cu giruete care nu iuiau, cu mobile care nu priau, cu
broate care nu scrneau i oaspei care nu fceau mai mult zgomot
dect umbra lor. Divinul Harpocrat 3 i-ar fi ales-o desigur ca pe un
templu al tcerii.

2
Jannot sau Janot tip comic din sec. XVIII, care semnific prostia jalnic i
grotescul.
3
Harpocrat zeu greco-egiptean, venerat in timpul dinastiei egiptene a Lagizilor
(30630 .e.n.).
Capitolul III
UNDE COMISARUL PASSAUF I FACE O INTRARE PE CT
DE ZGOMOTOAS, PE ATT DE NEATEPTAT

Cnd ncepuse interesanta conversaie, relatat mai sus, ntre


consilier i primar, era ora trei fr un sfert dup-amiaz. La trei i
patruzeci i cinci de minute, van Tricasse i aprinse pipa lui cea
groas, care putea fi umplut cu un sfert de kilogram de tutun, i
termin s-o fumeze la 5 i 35 de minute.
n tot acest timp, cei doi interlocutori nu schimbar niciun cuvnt.
Pe la ase, consilierul, care proceda totdeauna prin pretermisiune 4,
relu conversaia cu urmtoarele cuvinte:
Atunci hotrm?
Nu decidem nimic, replic primarul.
Cred, ntr-adevr, c ai dreptate, van Tricasse.
i eu, cred, Niklausse. Vom lua o hotrre, n privina
comisarului civil, cnd vom fi mai bine lmurii mai trziu de
vreme ce n-a trecut nici mcar o lun de cnd
Nici mcar un an, rspunse Niklausse, desfcndu-i batista de
care se servi de altfel cu o perfect discreie.
i iar domni tcerea timp de o or ntreag. Nimic nu tulbura
aceast nou pauz a conversaiei, nici mcar apariia cinelui casei,
credinciosul Lento, care, nu mai puin flegmatic dect stpnul su,
veni s fac politicos nconjurul salonaului. Demn cine! Un model
pentru toi cei din specia sa! Chiar dac ar fi fost din carton, cu rotile
la picioare, n-ar fi fcut mai puin zgomot n timpul raitei sale.
Ctre ora opt, dup ce Lotche aduse lampa veche din sticl mat,
primarul spuse ctre consilier:
Mai avem alt problem urgent de rezolvat, Niklausse?
Nu, van Tricasse, niciuna, dup cte tiu.
Parc mi s-a spus totui, i aminti primarul, c turnul de la
poarta Audenarde cade n ruin?
n adevr, rspunse consilierul, i chiar nu m-ar mira ca ntr-una
4
Pretermisiunemodalitate retoric de a ncepe prin a declara c nu vrei s vorbeti
despre subiectul pe care-l tratezi.
dintre zile s striveasc vreun trector.
Oh, relu primarul, nainte ca o astfel de nenorocire s se
ntmple, sper c noi vom fi luat o hotrre n privina acestui turn.
Sper i eu, van Tricasse.
Dar sunt chestiuni mult mai urgente de rezolvat.
Fr ndoial, rspunse consilierul, chestiunea halelor de piei, de
exemplu.
Oare tot mai ard? ntreb primarul.
Da, de trei sptmni ncoace.
Nu am decis noi n consiliu s le lsm s ard?
Da, van Tricasse, i asta la propunerea dumitale.
Nu este acesta mijlocul cel mai sigur i cel mai simplu s stingem
incendiul?
Fr discuie.
Ei bine, s ateptm. Asta-i tot?
Da, asta-i tot, rspunse consilierul, care-i frec fruntea, pentru
a fi sigur c nu uita vreo problem important.
Ah! exclam primarul, n-ai auzit vorbindu-se i de o scurgere de
ap care amenin s inunde partea de jos a cartierului Saint Jacques?
n adevr, rspunse consilierul. Este chiar pcat c aceast
scurgere de ap nu s-a produs deasupra halelor de piei! Ea ar fi putut
lupta contra incendiului, cu mijloace naturale, i asta ne-ar fi scutit de
multe discuii.
Ce vrei s-i faci, Niklausse, rspunse domnul primar, nimic nu e
mai fr noim ca accidentele. Nu au nicio legtur ntre ele i nu se
poate, orict ai vrea, s te foloseti de unul pentru a te feri de cellalt.
Aceast subtil observaie a lui van Tricasse ceru o bun bucat de
vreme spre a fi gustat de amicul i interlocutorul su.
Ei, dar, relu dup cteva momente consilierul Niklausse, noi
nici nu vorbim despre marea noastr problem!
Ce mare problem? Avem deci o mare problem? ntreb
primarul.
Fr ndoial. E vorba despre iluminarea oraului.
Ah, da! rspunse primarul. Dac nu m nal memoria,
dumneata vorbeti de proiectul doctorului Ox?
Exact.
Merge bine, Niklausse, rspunse primarul. Se i aaz evile i
uzina este complet terminat.
Poate c ne-am cam grbit n aceast chestiune, spuse
consilierul cltinnd din cap.
Poate, rspunse primarul, dar scuza noastr este c doctorul Ox
suport toate cheltuielile pentru experiena sa. Deci nu ne va costa
niciun ban.
Este n adevr o scuz. Apoi trebuie s mergi n pas cu epoca ta.
Dac experiena reuete, Quiquendone va fi primul ora din Flandra
luminat cu gaz oxi Cum se numete acest gaz?
Gazul oxihidric.
Fie i gazul oxihidric.
n acest moment, ua se deschise i Lotche veni s-l anune pe
primar c cina este gata.
Consilierul Niklausse se scul s-i ia rmas bun de la van Tricasse,
cruia attea hotriri luate i attea chestiuni tratate i fcuser poft
de mncare. Apoi se stabili c se va convoca ntr-un timp destul de
lung consiliul notabililor, cu scopul de a se decide dac se va lua
provizoriu o hotrre n chestiunea realmente urgent a turnului
Audenarde.
Cei doi administratori se ndreptar ctre ua care ddea spre
strad, unul conducndu-l pe cellalt. Consilierul, ajuns pe ultima
treapt, aprinse o mic lantern, menit s-l cluzeasc prin strzile
ntunecoase ale Quiquendone-ului, pe care instalaia doctorului Ox
nu le luminase nc. Era o noapte neagr de octombrie i o cea
uoar se lsase asupra oraului.
Pregtirile de plecare ale consilierului Niklausse durar cel puin un
sfert de or, cci, dup ce-i aprinse lanterna, trebui s-i ncale
ghetele cu talp de lemn i s-i mbrace mnuile groase din piele de
oaie; apoi i ridic gulerul mblnit al hainei, i ndes plria pn
peste ochi, lu n mn umbrela greoaie cu mnerul n form de cioc
de corb, ca s fie gata de plecare.
n momentul cnd Lotche, care lumina drumul stpnului su, se
pregtea s trag zvorul, un zgomot neateptat se auzi afar.
Da, orict de necrezut prea lucrul acesta, un zgomot, un adevrat
zgomot, aa cum oraul n-a mai auzit desigur de la cucerirea
donjonului de ctre spanioli, n 1513, un zgomot ngrozitor rsun
strnind ecourile att de profund adormite ale vechii reedine van
Tricasse. Se btea n aceast u, neatins pn atunci de vreo
ciocnitur. Se btea cu lovituri puternice, date cu un instrument
contondent, probabil un baston noduros, mnuit de o mn robust.
Loviturile se amestecau cu strigte i se desluea o chemare. Se auzeau
limpede aceste cuvinte:
Domnule van Tricasse! Domnule primar! Deschidei, deschidei
repede!
Primarul i consilierul, zpcii cu desvrire, se priveau tcnd
mlc. Aceasta ntrecea orice nchipuire. Dac s-ar fi tras n salona cu
vechiul tun al castelului, care nu mai mergea din 1385, locuitorii casei
van Tricasse n-ar fi fost mai dai gata. S ne fie iertat aceast
expresie cam vulgar, dar att de potrivit mprejurrii.
ntre timp, loviturile, strigtele, chemrile se nmuleau. Lotche,
care-i recptase sngele rece, i lu ndrzneala s vorbeasc.
Cine e acolo? ntreb.
Eu sunt, eu! Eu!
Care eu?
Comisarul Passauf.
Comisarul Passauf! Chiar acela cruia era vorba de zece ani s i se
suprime slujba. Ce se ntmpla oare? Burgunzii s fi cotropit
Quiquendone ca n secolul al XIV-lea? Numai un eveniment de o
asemenea importan putea s-l tulbure n aa hal pe comisarul
Passauf, care de obicei nu era mai puin calm i flegmatic dect
primarul nsui.
La un semn al lui van Tricasse cci onorabilul om n-ar fi putut
scoate un cuvnt zvorul fu mpins i ua se deschise.
Comisarul Passauf nvli ca o furtun n anticamer.
Ce se ntmpl, domnule comisar? ntreb Lotch, o fat
curajoas, care nu-i pierdea capul n mprejurrile cele mai grele.
Ce se ntmpl? rspunse Passauf, ai crui ochi ct cepele
oglindeau o adevrat emoie. Se ntmpl c vin de la locuina
doctorului Ox unde se ddea o recepie i c acolo
Acolo? rosti consilierul.
Acolo am fost martorul unei ncierri grozave, deoarece
domnule primar, s-a vorbit despre politic.
Politic! repet van Tricasse, ciufulindu-i peruca.
Politic, spuse din nou comisarul Passauf, ceea ce nu s-a mai
fcut poate de o sut de ani n Quiquendone. Discuia s-a aprins.
Avocatul Andr Schut i medicul Dominique Custos s-au luat la ceart
cu o violen care-i va duce poate s se bat n duel.
S se bat! izbucni consilierul. Un duel! Un duel! La
Quiquendone! i ce i-au spus avocatul Schut i medicul Custos?
i-au spus, cuvnt cu cuvnt, urmtoarele: Domnule avocat, i s-
a adresat medicul adversarului su, mergei cam departe, mi se pare,
i nu v gndii destul s v msurai cuvintele!
Primarul i mpreun minile. Consilierul pli i ls s-i cad
lanterna. Comisarul cltin din cap. O astfel de fraz provocatoare,
exprimat de dou notabiliti ale inutului!
Acest medic, murmur van Tricasse, este cu siguran un om
periculos, un cap nfierbntat! Venii, domnilor!
Prin urmare, consilierul Niklausse i comisarul reintrar n salona
cu primarul van Tricasse.
Capitolul IV
UNDE DOCTORUL OX SE ARAT A FI UN FIZIOLOG DE
SEAM I UN EXPERIMENTATOR NDRZNE

Cine este oare acest personaj, cunoscut sub numele bizar de doctor
Ox?
Desigur un original, dar n acelai timp un savant ndrzne, un
fiziolog ale crui lucrri sunt renumite i apreciate n lumea tiinific
european, un rival valoros al lui Davy, Dalton, Bostock, Menzies,
Godwin, Vierordt, al tuturor acestor mini luminate care au fcut ca
fiziologia s ajung n fruntea tiinelor moderne.
Doctorul Ox era un om grsu, de statur mijlocie, avnd vrsta
dar nu am putea preciza vrsta i nici naionalitatea sa. De altfel, ce
importan au? E destul s se tie c era un personaj bizar, cu snge
cald i nvalnic, un veritabil excentric ieit dintr-un volum de E.T.A.
Hoffmann i care se deosebea vdit, fr ndoial, de locuitorii din
Quiquendone! El avea o ncredere neclintit n persoana i n teoriile
sale. Totdeauna surztor, mergnd cu capul sus, cu umerii drepi,
uor, degajat, cu privirea sigur, cu nrile largi bine deschise, cu gura
mare, care sorbea aerul trgndu-l adnc n piept, i fcea plcere s-l
vezi.
Era vioi, foarte vioi, bine proporionat, sntos, sprinten ca argintul
viu i parc l mncau necontenit tlpile. Nu putea sta locului i se
cheltuia n cuvinte repezite i n gesturi fr numr.
Era oare bogat acest doctor Ox, care se pusese pe propria-i
socoteal s nfptuiasc iluminatul unui ntreg ora?
Probabil, de vreme ce i permitea astfel de cheltuieli, i este
singurul rspuns pe care l-am putea da acestei ntrebri indiscrete.
Doctorul Ox sosise de cinci luni n Quiquendone, n tovria
discipolului su care rspundea la numele de Gedeon Ygene, un
lungan uscat, slab, dar nu mai puin vioi dect stpnul su.
i acum ntrebarea: pentru ce doctorul Ox se angajase s fac pe
cheltuiala sa iluminatul oraului? De ce alesese tocmai pe linitiii
locuitori ai Quiquendone-ului, cei mai flamanzi ntre toi flamanzii,
ca s nzestreze oraul lor cu binefacerile unui iluminat excepional?
Oare nu voia el sub acest pretext s ncerce o mare experien
fiziologic, opernd n anima vili5?
n fine, ce avea de gnd s ntreprind acest original? Din pcate nu
putem ti, cci doctorul Ox n-avea alt confident dect pe discipolul
su Ygene, care l asculta orbete.
n aparen, cel puin, doctorul Ox i luase angajamentul s
ilumineze oraul, care de altfel avea mare nevoie de lumin, mai ales
noaptea, cum zicea n mod subtil comisarul Passauf.
Astfel fu instalat o uzin pentru producerea gazului de iluminat.
Gazometrele erau gata s funcioneze i conductele de gaz,
mprtiate sub pavajul strzilor, trebuiau n curnd s-i
ndeplineasc menirea fcnd s se aprind becurile n edificiile
publice i chiar n casele unor anumii particulari, prieteni ai
progresului.
n calitatea sa de primar, van Tricasse i, n calitatea sa de consilier,
Niklausse, apoi civa notabili se hotrser s autorizeze
introducerea n locuinele lor a acestui iluminat modern. Dac
cititorul nu a uitat, n timpul lungii convorbiri ntre consilier i primar
se amintise c iluminatul oraului nu va fi fcut prin aprinderea
obinuit a hidrogenului carburat, pe care l degajeaz distilarea
huilei, ci prin ntrebuinarea unui gaz mai modern i de zece ori mai
luminos, gazul oxihidric, pe care-l produce amestecul de hidrogen i
oxigen.
Doctorul, priceput chimist i fizician, tia s obin acest gaz, n
mari cantiti i ieftin, nu prin ntrebuinarea manganatului de sodiu
dup procedeele domnului Tessie du Motay, ci pur i simplu prin
descompunerea apei uor acidulate, cu ajutorul unei pile fcute din
elemente noi inventate de el. Astfel nu mai era nevoie de substane
costisitoare, de plci de metal, de retorte, de combustibil, de aparate
speciale pentru a produce descompunerea celor dou gaze. Un curent
electric trecea prin bazine mari, pline de ap, i elementul lichid se
descompunea n cele dou pri din care era constituit oxigenul i
hidrogenul. Oxigenul se capta ntr-o parte, iar hidrogenul, n volum
dublu fa de vechiul su asociat, mergea n alt parte. Ambele gaze
erau culese n rezervoare separate, mijloc de prevedere esenial, cci
5
In anima vili n inima oraului (n limba latin n text).
amestecul lor ar fi produs o explozie groaznic, dac s-ar fi aprins.
Apoi ele treceau prin evi care le ndreptau spre diverse lmpi cu gaz,
care vor fi amplasate n aa fel nct s poat fi prevenit orice
explozie. Se va produce atunci o flacr deosebit de luminoas, flacr
a crei strlucire rivaliza cu aceea a luminii electrice, care, dup cum
fiecare tie i dup experienele fcute de Casselmann, este egal, nici
mai mult nici mai puin, cu cea a una mie aptezeci i unu de
lumnri.
Ceea ce era sigur este c oraul Quiquendone va ctiga din aceast
generoas combinaie un iluminat minunat. Dar asta l preocupa cel
mai puin pe doctorul Ox i pe nvcelul su, dup cum se va vedea
mai departe.
A doua zi, dup ce comisarul Passauf i fcuse zgomotoasa sa
apariie n salonaul primarului, Gedeon Ygene i doctorul stteau
amndoi de vorb n biroul lor, n principala cldire a uzinei, la parter.
Ei bine, Ygene! exclam doctorul Ox, frecndu-i minile. I-ai
vzut ieri la recepia noastr pe bunii quiquendonezi, cu atta snge
rece, care n ceea ce privete fora pasiunilor se situeaz ntre burei i
polipii de corali! I-ai vzut cum se certau i cum se provocau cu vorba
i cu gestul! Se i schimbaser moralicete i fizicete. i totul abia
ncepe! Ateapt pn n momentul n care i vom trata cu doze
masive.
n adevr, maestre, rspunse Gedeon Ygene, frecndu-i nasul
ascuit cu vrful degetului arttor, experiena pornete bine i dac
eu nsumi n-a fi avut prevederea s nchid robinetul de scurgere a
gazelor, nu tiu ce s-ar fi ntmplat.
I-ai auzit pe avocatul Schut i pe medicul Custos? relu doctorul
Ox. Cuvintele n felul lor nu erau rutcioase, dar n gura unui
quiquendonez ele preuiesc ct insultele pe care eroii lui Homer i le
aruncau unul altuia, nainte de a scoate spada din teac. Ah, flamanzii
tia! Ai s vezi ce vom face din ei!
Vom face din ei nite ingrai, rspunse Gedeon Ygene.
Eh, spuse doctorul, ce importan are dac ne vor fi
recunosctori sau nu, de vreme ce experiena noastr reuete!
De altfel, adaug discipolul surznd rutcios, nu e de temut ca
o astfel de excitare a aparatului lor respirator s deranjeze puin
plmnii acestor onorabili locuitori ai Quiquendone-ului?
Cu att mai ru pentru ei, rspunse doctorul Ox. E n interesul
tiinei! Ce-ai spune dac broatele i cinii ar refuza s se fac
experiene cu ei?
Este mai mult ca sigur c dac broatele i cinii ar fi consultai, ei
ar face unele obiecii n ce privete practicile medicilor, dar doctorul
Ox credea c a gsit un argument de necombtut, cci scoase un
adnc suspin de mulumire.
La urma urmelor, maestre, avei dreptate, rspunse Gedeon
Ygene cu aerul c ar fi fost convins. Nu puteam gsi ceva mai bun
dect pe locuitorii din Quiquendone.
Nu, ar fi fost imposibil, spuse doctorul, articulnd fiecare silab.
Le-ai luat acestor oameni pulsul?
De o sut de ori.
i care este media pulsaiilor observate?
Nici cincizeci pe minut. nelege: un ora unde de un secol n-a
existat nici umbra unei controverse, unde cruaii nu njur, unde
birjarii nu se batjocoresc, unde caii nu-s nrvai, unde cinii nu
muc, unde pisicile nu zgrie! Un ora unde, nefiind contravenii,
tribunalul i poliia n-au nimic de fcut, de la nceputul pn la
sfritul anului! Un ora pe care nu-l pasioneaz nimic, nici arta, nici
comerul! Un ora n care jandarmii sunt un fel de legend i n care
nu s-a fcut niciun proces-verbal de o sut de ani ncoace! Un ora, n
fine, unde de trei secole nu s-a tras niciun pumn i n-a fost plmuit
nimeni! Vei nelege bine, drag Ygene, c aa nu se mai poate i c
vom schimba totul.
Foarte bine! Foarte bine! replic entuziasmat discipolul. Dar
aerul oraului l-ai analizat?
N-am uitat nici acest lucru. aizeci i nou de pri azot i
douzeci i nou oxigen, acid carbonic i vapori de ap n cantiti
variabile. Sunt proporii obinuite.
Bine, doctore, bine! rspunse Ygene. Experiena se va face n stil
mare i va fi decisiv.
i dac este decisiv, adug doctorul Ox, cu un aer triumftor,
vom transforma lumea!
Capitolul V
UNDE PRIMARUL I CONSILIERUL SE DUC S FAC O
VIZIT DOCTORULUI OX I CARE SUNT URMRILE

Consilierul Niklausse i primarul van Tricasse aflar n sfrit ce


nseamn o noapte zbuciumat. Evenimentul grav ce se petrecuse n
casa doctorului Ox le ddu o adevrat insomnie. Ce urmri va avea
aceast chestiune? Nu-i puteau nchipui. Va fi nevoie s se ia o
hotrre? Autoritatea municipal, ai crei reprezentani erau, va fi
silit s intervin? Se vor da dispoziii pentru ca un asemenea scandal
s nu se mai ntmple? Toate aceste ndoieli nu puteau dect s
tulbure aceste firi molatice. Astfel, n ajun, nainte de a se despri, cei
doi notabili deciser s se revad a doua zi.
A doua zi, nainte de prnz, primarul van Tricasse se duse n
persoan la consilierul Niklausse. l gsi pe prietenul su mai calm. i
el era iar n apele lui.
Nimic nou? ntreb van Tricasse.
Nu, de ieri nu s-a mai petrecut nimic nou, rspunse Niklausse.
i medicul Dominique Custos?
N-am auzit vorbindu-se nici de el, nici de avocatul Andr Schut.
Dup o or de conversaie care ar ncpea n trei rnduri i pe care
n-are rost s-o pomenim, consilierul i primarul se hotrr s fac o
vizit doctorului Ox pentru a-l descoase, fr s se observe, n privina
celor petrecute.
Contrar obiceiului lor, dup ce luar aceast hotrre, cei doi
notabili pornir s-o execute imediat. Ei plecar de-acas i se
ndreptar spre uzina doctorului Ox, aflata n afara oraului lng
poarta Audenarde, chiar aceea al crei turn amenina s se drme.
Primarul i consilierul nu se ineau de bra, dar mergeau passibus
aeqius, cu un pas lent i solemn, care i fcea s nainteze cel mult cu
13 degete pe secund. Era de altfel mersul obinuit al cetenilor
administrai de ei i nici n cele mai strvechi amintiri nu se pomenea
s fi alergat cineva pe strzile din Quiquendone.
Din cnd n cnd, la o rspntie linitit, la cotul unei strzi
panice, cei doi notabili se opreau spre a saluta lumea.
Bun ziua, domnule primar, spunea unul.
Bun ziua, prietene, rspundea van Tricasse.
Nimic nou, domnule consilier? ntreba altul.
Nimic nou, rspundea Niklausse.
Dar dup aerul de mirare sau dup anumite priviri ntrebtoare, se
putea citi c cearta din ajun era cunoscut de tot oraul. Chiar numai
drumul pe care-l strbtea van Tricasse l putea face pe cel mai prost
dintre quiquendonezi s bnuiasc faptul c primarul se deplasa
pentru un demers grav. Afacerea Custos i Schut struia n minile
tuturora, dar nu venise nc momentul s se ia partea unuia sau altuia.
Avocatul i medicul erau n definitiv dou persoane onorabile.
Avocatul Schut, care nu avusese niciodat ocazia s pledeze ntr-un
ora unde notarii i portreii nu existau dect ca noiuni, nu pierduse
n consecin niciun proces. Ct despre medicul Custos, acesta era un
practician respectabil, care, dup exemplul confrailor si, vindeca pe
bolnavi de toate bolile, afar de acelea de care mureau. Obicei
suprtor, luat din nenorocire de membrii tuturor Facultilor, n
orice ar i-ar fi exercitat meseria.
Ajuni la poarta Audenarde, consilierul i primarul fcur un mic
ocol pentru a nu trece prin zona periculoas a turnului. Apoi l privir
cu atenie.
Cred c va cdea, zise van Tricasse.
i eu cred, rspunse Niklausse.
n afar de cazul cnd ar fi proptit, adug van Tricasse. Dar
trebuie oare proptit? Aceasta este ntrebarea.
Este ntr-adevr o ntrebare, rspunse Niklausse. Cteva minute
mai trziu ajunser la poarta uzinei.
l putem vedea pe doctorul Ox? ntrebar dnii.
Pe doctorul Ox l puteau vedea ntotdeauna autoritile de frunte
ale oraului i fur poftii imediat n biroul celebrului fiziolog.
Cei doi notabili ateptar o or pn la venirea doctorului, cel puin
aa suntem ndreptii s credem, cci primarul ceea ce nu i se
ntmplase niciodat n via art o oarecare nerbdare, care se
manifest i la tovarul su.
Doctorul Ox intr n fine i se scuz nainte de toate c-i fcuse pe
domni s atepte, dar avusese de aprobat planul unui gazometru, de
rectificat un branament De altfel, toate mergeau bine! Conductele
necesare oxigenului erau aezate Dup cteva luni oraul va fi
nzestrat cu o lumin minunat.
Cei doi notabili puteau s vad orificiile conductelor care se
deschideau n biroul doctorului.
Apoi doctorul ntreb ce pricin i prilejuiete cinstea de a-i vedea
n biroul su pe primar i pe consilier.
Am venit s v vedem, doctore, rspunse van Tricasse. De mult
n-am mai avut aceast plcere. Noi ieim foarte rar n bunul nostru
ora Quiquendone. Am putea numra paii i vizitele noastre. Din
fericire, nimic nu vine s rup firul vieii noastre obinuite
Niklausse l privea pe amicul su. Primarul nu vorbise niciodat aa
de mult sau cel puin cu atta grab I se prea c van Tricasse vorbea
cu o limbuie care nu-i sta n fire. i Niklausse simea i el un fel de
mncrime de limb.
Doctorul Ox l urmrea pe primar, privindu-l atent i iret. Van
Tricasse, care nu discuta niciodat dect dup ce se tolnea ntr-un
fotoliu, se sculase de data asta n picioare. l cuprinsese un fel de
excitaie nervoas, neobinuit i potrivnic temperamentului su.
nc nu gesticula, dar probabil c i acest lucru se va ntmpla curnd.
Ct despre consilier, el i freca pulpele i respira ncet i greoi.
Privirea sa devenea din ce n ce mai nsufleit i era decis s-l
susin, dac era nevoie, pe fidelul su amic, primarul.
Van Tricasse se ridic, fcu civa pai, apoi reveni i se opri n faa
doctorului.
i n cte luni, ntreb el cu un ton apsat, n cte luni susinei
c lucrrile dumneavoastr vor fi terminate?
n trei sau patru luni, domnule primar, rspunse doctorul Ox.
Trei sau patru luni e cam mult! zise van Tricasse.
Mult prea mult, adug Niklausse, care, nemaiputnd sta
locului, se ridicase i el.
Aceast perioad de timp e necesar pentru a termina lucrarea
rspunse doctorul. Muncitorii, pe care a trebuit s-i alegem din
populaia Quiquendone-ului, nu sunt prea expeditivi.
Cum nu sunt expeditivi?! exclam primarul, care prea c
interpreteaz aceste cuvinte ca o jignire personal.
Nu, domnule primar, insist doctorul Ox. Un lucrtor francez ar
face ntr-o zi lucrul a zece dintre oamenii ce-i administrai! Cum tii,
sunt flamanzi sut la sut.
Flamanzi! exclam Niklausse ncletnd pumnii. Ce semnificaie
nelegei s dai acestui cuvnt?
Doar semnificaia binevoitoare pe care i-o d toat lumea,
rspunse surznd doctorul.
Asta-i, domnule, zise primarul msurnd cu pai mari biroul de
la un capt la altul. Nu-mi plac asemenea insinuri. Lucrtorii din
Quiquendone sunt tot aa de buni ca i lucrtorii din orice alt ora de
pe glob i s tii c nu vom lua pild nici de la cei din Paris, nici de la
cei din Londra! n ce privete lucrrile dumneavoastr, v-a ruga s v
grbii cu executarea lor! Strzile noastre desfundate pentru aezarea
evilor de gaze constituie un obstacol pentru circulaie. Comerul va
ncepe s se plng, i eu, administratorul responsabil, nu neleg s
fiu nevoit s suport mustrri, din pcate prea adevrate!
Bravul primar! Vorbise de comer, de circulaie, i aceste cuvinte, cu
care nu era obinuit, oare nu-i zdreleau buzele? Dar ce se ntmplase
cu el?
De altfel, adaug Niklausse, oraul nu mai poate fi lipsit de
lumin mult vreme.
Cu toate acestea, zise doctorul, un ora care ateapt de opt,
nou sute de ani
Cu att mai mult, domnule, rspunse primarul apsnd pe
fiecare silab. Alte timpuri, alte obiceiuri! Progresul merge nainte i
noi nu vrem s rmnem n urm! Noi nelegem ca strzile noastre s
fie iluminate nainte de o lun, sau vei plti o despgubire enorm
pentru fiecare zi de ntrziere! Ce s-ar ntmpla dac pe ntuneric s-ar
ncinge o btaie?
Fr ndoial! exclam Niklausse. Nu trebuie dect o scnteie
pentru a aprinde un flamand. Flamandul este ca o flacr!
i n legtur cu aceasta, spuse primarul intervenind n vorba
prietenului su, ni s-a raportat de ctre eful poliiei municipale,
comisarul Passauf, c o ceart ar fi avut loc ieri-sear n saloanele
dumneavoastr, domnule doctor. S-a afirmat, dac nu greesc, c a
fost vorba de o disput politic
n adevr, domnule primar, rspunse doctorul Ox, care nu-i
putea ascunde dect cu greu un suspin de satisfacie.
Cearta a izbucnit ntre medicul Dominique Custos i avocatul
Andr Schut nu-i aa?
Da, domnule consilier, dar acest schimb de cuvinte nu a avut
nimic grav.
Nimic grav?! exclam primarul. Nimic grav cnd un om spune
altuia c nu-i d seama de vorbele sale? Dar din ce aluat suntei oare
plmdit, domnule? Nu tii dumneavoastr c n Quiquendone nu e
nevoie de mai mult spre a se ajunge la consecine extrem de
regretabile? Da, domnule, dac dumneavoastr sau oricare altul i-ar
permite s-mi vorbeasc astfel
Sau mie! adug consilierul Niklausse.
Rostind aceste cuvinte pe un ton amenintor, cei doi notabili, cu
braele ncruciate i cu prul zbrlit, l priveau drept n fa pe
doctorul Ox, gata s-l maltrateze dac printr-un gest sau chiar mai
puin dect un gest, printr-o simpl clipire, ar fi dat impresia c are
intenia s-i contrazic.
Dar doctorul nu fcu nicio micare.
n orice caz, domnule, relu primarul, neleg s v fac
rspunztor de ceea ce se ntmpl n casa dumneavoastr. Eu sunt
chezia linitii acestui ora i nu vreau ca ea s fie tulburat. Cred c
evenimentele ntmplate ieri nu se vor repeta, sau mi voi face datoria,
domnule. Ai neles? Dar rspundei odat, domnule!
Vorbind astfel, primarul, sub influena unei supraexcitaii
extraordinare, ridic glasul la diapazonul furiei. Era mnios domnul
van Tricasse, i vocea lui se auzi desigur pn afar. n fine, vznd c
doctorul nu rspunde la provocrile sale, i iei din fire:
Hai, Niklausse. Zise el.
i trntind ua aa de tare nct se cutremur toat casa, primarul
plec, lundu-l pe consilier cu dnsul.
ncetul cu ncetul, dup ce fcur vreo douzeci de pai pe cmpie,
preacinstiii notabili se linitir. Feele li se destinser. Din roii
devenir trandafirii.
Un sfert de or dup ce prsiser uzina, van Tricasse i spuse
domol consilierului Niklausse:
Un om simpatic acest doctor Ox! l revd totdeauna cu cea mai
mare plcere.
Capitolul VI
UNDE FRANTZ NIKLAUSSE T SUZEL VAN TRICASSE I
FAC CTEVA PROIECTE DE VIITOR

Cititorii notri tiu c primarul avea o fiic, pe domnioara Suzel.


Dar orict de ageri ar fi fost, ei n-au putut bnui c i consilierul
Niklausse avea un fiu, pe domnul Frantz. i chiar dac ar fi ghicit acest
lucru, nimic nu le-ar fi permis s-i nchipuie c Frantz era logodnicul
Suzelei. Noi vom aduga c aceti doi tineri erau fcui unul pentru
altul i c se iubeau cum se iubete la Quiquendone.
S nu credei cumva c inimile tinere nu bteau n acest ora
neobinuit. Dar ele bteau cu o anumit ncetineal. Cstoriile se
fceau ca n orice alt ora din lume, dar ele se fceau dup un timp
mai ndelungat. Viitorii soi, nainte de a pi pragul csniciei, voiau
s se cunoasc bine i acest lucru dura cel puin zece ani, ca liceul. Se
ntmpla foarte rar s fii admis nainte de acest termen.
Da, zece ani! Zece ani i fceau curte! E oare prea mult cnd e
vorba s te legi pe o via ntreag? Se studiaz zece ani pentru a
ajunge inginer sau medic, avocat sau consilier de prefectur; de ce
pentru a dobndi cunotinele de a fi so s-ar cere un timp mai scurt?
Este inadmisibil i, indiferent dac este vorba de temperament sau de
raiune, credem c quiquendonezii sunt ndreptii s prelungeasc
astfel stadiul de cunoatere. Cine vede cum n celelalte orae libere i
nflcrate cstoriile se fac n cteva luni, trebuie s dea din umeri i
s se grbeasc s-i trimit bieii la liceul i fiicele la pensionul din
Quiquendone.
Nu se cunotea de o jumtate de veac dect o singur cstorie care
se fcuse n doi ani i nc era ct pe ce s ias prost!
Franz Niklausse iubea deci pe Suzel van Tricasse, dar ntr-un mod
calm, cum se iubete cnd ai naintea ta zece ani pentru a dobndi
fiina iubit. n fiecare sptmn, o singur dat i la o or stabilit,
Frantz venea s-o ia pe Suzel i mergeau pe malul Vaarului. El avea grij
s-i aduc undia i Suzel avea grij s nu-i uite ghergheful, la care
frumoasele sale degete lucrau florile cele mai ciudate.
Trebuie spus c Frantz era un tnr de douzeci i doi de ani, c un
puf de culoarea piersicii ncepea s-i mijeasc pe obraji i, n fine, c
vocea sa abia ncepuse s devin mai groas cu o octav.
Ct despre Suzel, era blnd i roz. Avea aptesprezece ani i era
amatoare de pescuit cu undia. Curioas ocupaie totui i care te
oblig s lupi cu viclenie mpotriva unei mrene. Dar i lui Frantz i
plcea. Aceast distracie se potrivea cu temperamentul su. Rbdtor,
att ct poate s fie cineva, ncntat s urmreasc cu o privire
vistoare dopul de plut care tremura la suprafaa apei, el tia s
atepte i cnd, dup o pnd de ase ore, o mrean micu, fiindu-i
mil de el, consimea n cele din urm s se lase prins, se simea
fericit, dar tia s-i stpneasc emoia.
n aceast zi, viitorii soi, mai bine zis cei doi logodnici, edeau pe
malul nverzit. Vaarul limpede susura la cteva picioare sub ei. Suzel
mpungea linitit acul n canava. Frantz schimb n mod automat
undia dintr-o parte n alta, apoi o ls s coboare pe curentul apei de
la dreapta la stnga. Mrenele fceau n ap hore capricioase n jurul
dopului de plut. n timp ce undia se plimba degeaba n straturile
mai adnci.
Din cnd n cnd:
Cred c muc din momeal, Suzel, zicea Frantz, fr a ridica
ochii spre fat.
Crezi, Frantz? rspundea Suzel, care, lsndu-i pentru o clip
lucrul, urmrea cu o privire duioas undia logodnicului ei.
Nu, relua Frantz. Am crezut c simt o uoar micare. M-am
nelat.
O s mute, rspundea Suzel cu vocea ei pur i dulce. Dar nu
uita s tragi la timp. ntotdeauna ntrzii cu cteva secunde i mreana
profit i scap.
Vrei s iei undia mea?
Bucuroas. Frantz.
Atunci d-mi ghergheful. Vom vedea dac sunt mai priceput la
ac dect la crligul undiei.
i fata lua undia cu mna tremurnd, iar tnrul trecea acul prin
canava. i ceasuri ntregi schimbau apoi cuvinte dulci i inimile lor
bteau la fel, n timp ce dopul de plut tremura pe ap. Ah, fie n veci
neuitate orele fermectoare n timpul crora, aezai unul lng altul,
auzeau susurul apei!
n ziua aceea, soarele cobora spre asfinit i, cu toat priceperea
Suzelei i a lui Frantz, petele nu mucase din momeal. Mrenele nu
se artaser nelegtoare i-i rdeau de cei doi tineri, care erau prea
cumsecade ca s se supere pe ele.
Vom avea mai mult noroc alt dat, Frantz, zise Suzel, cnd
pescarul strnse n cutia de brad momeala neatins.
S sperm, Suzel, rspunse Frantz.
Apoi, mergnd alturi, luar drumul napoi spre cas, fr s
schimbe un cuvnt, mui ca i umbrele care se alungeau naintea lor.
Suzel se vedea mare, mare, sub razele oblice ale apusului de soare.
Frantz prea slab, ca i undia pe care o inea n mn.
Ajunser la locuina primarului. Smocuri verzi de iarb mrgineau
dalele strlucitoare ale trotuarelor i nimeni nu le smulgea, cci ele
mpodobeau strzile i nbueau zgomotul pailor.
n momentul n care ua era gata s se deschid, Frantz crezu c
trebuie s-i spun logodnicei:
tii, Suzel, ziua cea mare se apropie.
n adevr, se apropie. Frantz! rspunse fata plecndu-i genele
lungi.
Da, zise Frantz, n cinci sau ase ani
La revedere, Frantz, zise Suzel.
La revedere, Suzel, rspunse Frantz.
i dup ce ua se nchise, tnrul se ndreapt cu pas regulat i egal
spre locuina consilierului Niklausse.
Capitolul VII
UNDE ANDANTELE DEVINE ALLEGRO I ALLEGRO-UL
DEVINE VIVACE

Emoia pricinuit de incidentul cu avocatul Schut i medicul


Custos se calmase. ntmplarea nu avusese urmri. Se putea deci spera
c Quiquendone-ul va reintra n apatia sa obinuit pe care un
eveniment inexplicabil o tulburase pentru un moment.
ntre timp, punerea evilor destinate s alimenteze cu gazul
oxihidric principalele cldiri ale oraului se efectua rapid. Conductele
i branamentele se strecurau ncetul cu ncetul sub pavajul din
Quiquendone. Dar lmpile lipseau; fabricarea lor fiind foarte delicat,
ele trebuiau executate n strintate. Doctorul Ox se afla pretutindeni
i mpreun cu discipolul su Ygene nu pierdea nicio clip, grbind
lucrtorii, perfecionnd piesele fine ale gazorhetrului, alimentnd zi
i noapte pilele gigantice care descompuneau apa sub influena unui
puternic curent electric. Da! Doctorul producea gazul, cu toate c nu
se terminase canalizarea, ceea ce ntre noi fie vorba prea destul de
ciudat. Dar cel puin era de sperat c n curnd, la teatrul din ora,
doctorul Ox va inaugura splendoarea noului su iluminat.
Cci Quiquendone avea un teatru, o cldire frumoas, a crei
arhitectur interioar i exterioar amintea de toate stilurile. Era n
acelai timp bizantin, roman, gotic, renascentist, cu uile boltite, cu
ferestrele ogivale, cu ornamente strlucitoare, cu turnulee fanteziste,
ntr-un cuvnt, un specimen de toate genurile, jumtate Partenon,
jumtate mare cafenea parizian, ceea ce nu era de mirare, deoarece
ncepuse s fie cldit sub primarul Ludwig van Tricasse n 1175 i nu
fusese terminat dect n 1837, sub primarul Natalis van Tricasse. I-au
trebuit apte sute de ani s se nale i el s-a adaptat succesiv la
arhitectura tuturor epocilor. Dar n-avea nicio importan! Era un
edificiu frumos, unde coloanele romane i bolile bizantine nu vor
contrasta cu becurile cu gaz oxihidric care-l vor lumina. Se juca de
toate n teatrul din Quiquendone i mai ales se ddeau reprezentaii
de oper i oper comic. Dar trebuie s spunem c respectivii
compozitori nu i-ar fi putut recunoate niciodat lucrrile, att erau
de schimbate ritmurile.
n adevr, cum nimic nu se fcea repede la Quiquendone, operele
dramatice au trebuit s se adapteze la temperamentul locuitorilor. Cu
toate c porile teatrului se deschideau de obicei la patru i se
nchideau la zece, nu se pomenea ca n timpul acestor ase ore s se fi
jucat mai mult de dou acte. Robert Dracul, Hughenoii sau Wilhelm
Tell ocupau de obicei trei seri, att de nceat era desfurarea acestor
capodopere. Vivacele n teatrul din Quiquendone se prefcea n
adagio, allegroul se executa ntr-un ritm lent. Optimile cvadruple se
cntau ca notele obinuite. Ruladele cele mai rapide, executate pe
gustul quiquendonezilor, aveau ritmul unui imn lent. Trilurile
galnice se moleeau, se distanau, spre a nu jigni urechile amatorilor
de muzic. Pentru a spune tot, aria rapid a lui Figaro din primul act al
Brbierului din Sevilla se msura cu 33 de bti ale metronomului i
dura 58 de minute, cnd actorul avea un talent impetuos.
Se nelege c artitii venii din afar trebuiau s se conformeze
acestei mode. Dar cum erau bine pltii, nu se plngeau, ci se
supuneau baghetei efului de orchestr, care la allegro nu dirija mai
mult de opt msuri pe minut. ns i cte aplauze culegeau aceti
artiti care cntau fr s-i oboseasc niciodat pe spectatorii din
Quiquendone! Toate minile se izbeau una de alta la intervale destul
de deprtate, cea ce cronicile din ziare numeau aplauze frenetice.
Ba chiar, o dat sau de dou ori, dac sala teatrului, mirat, nu se
prbuise din pricina aplauzelor, aceasta se datora numai faptului c
n secolul al XII-lea nu se lcea economie la fundaie, nici de pietre,
nici de ciment. De altfel, pentru a nu exalta firile entuziaste ale acestor
flamanzi, teatrul nu ddea spectacole dect o dat pe sptmn,
permind actorilor s-i aprofundeze ct mai mult rolurile, i
spectatorilor s guste ct mai mult frumuseile capodoperilor artei
dramatice.
De mult vreme lucrurile mergeau aa. Artitii strini aveau
obiceiul s fac un contract cu directorul din Quiquendone cnd voiau
s se odihneasc dup oboselile de pe alte scene, i se prea c nimic
nu putea schimba tradiia nrdcinat cnd, l5 zile mai trziu dup
ntmplarea Schut-Custos, un incident neateptat produse din nou
tulburare printre locuitori.
Era ntr-o smbt, zi de oper. Nu era nc vorba, cum s-ar putea
crede, de inaugurarea noului iluminat. Nu! evile ajunseser pn la
sal, dar din motivele indicate mai sus nc nu se puseser
becurile, i lumnrile lustrelor rsfrngeau mai departe lumina lor
discret asupra numeroilor spectatori care umpleau sala. Se
deschiseser uile pentru public la ora unu dup-mas, i la patru sala
era pe jumtate plin. La un moment dat se fcu o coad care mergea
pn la piaa Saint-Ernuph, naintea farmaciei Josse Liefrinck. Aceast
mbulzeal te ndreptea s speri ntr-o reprezentaie frumoas.
Mergi n seara asta la teatru? l ntrebase dimineaa consilierul
pe primar.
Nu voi lipsi, i-a rspuns van Tricasse. Le voi nsoi pe soia mea,
pe fiica mea Suzel i pe scumpa noastr Tatanemance, care se dau n
vnt dup muzic.
Va veni i domnioara Suzel? a mai ntrebat consilierul.
Firete, Niklausse.
Atunci fiul meu Frantz va fi printre primii care se va aeza la
coad, a spus Niklausse.
Ai un biat focos, Niklausse, a rostit doctoral primarul, un om
iute! Trebuie s-l mai supraveghem pe acest tnr.
Iubete, van Tricasse, iubete pe fermectoarea dumitale Suzel.
Ei bine, Niklausse, o va lua de soie. Din moment ce noi suntem
de acord s se fac aceast cstorie, ce-i mai poate dori?
Nu-i mai dorete nimic, van Tricasse. Nu-i dorete nimic,
dragul de el. Dar, n fine, nu vreau s spun prea mult, nu va fi ultimul
care s-i ia biletul la ghieu.
Ah, neastmprat i nflcrat tineree! a rostit primarul cu
gndul la trecutul su. Am fost i noi aa, scumpul meu consilier. Am
iubit i noi, am stat i noi la rnd la teatru, odinioar. Aadar, pe
desear! tii c acest Fioravanti este un mare talent? I s-a i fcut o
primire frumoas n oraul nostru. Nu va uita mult vreme aplauzele
din Quiquendone.
Era vorba, n adevr, de celebrul tenor Fioravanti care, prin
virtuozitatea lui, tehnica perfect i vocea lui cald, trezea la amatorii
de muzic din ora un veritabil entuziasm.
De trei sptmni Fioravanti obinuse cu Hughenoii un imens
succes. Primul act, interpretat pe gustul quiquendonezilor, ocupase o
sear ntreag a celei dinti sptmni din aceast lun. O alt sear
din a doua sptmn prelungit cu nesfrite andante strni
adevrate ovaii pentru celebrul cntre. Succesul crescu apoi cu al
treilea act al capodoperei lui Meyerbeer. Dar Fioravanti era ateptat
pentru actul al patrulea, care avea loc n seara aceasta, n faa unui
public nerbdtor. Ah, minunatul duo Raul-Valentina, acest imn de
dragoste pe dou voci, suspinat ndelung, finalul unde se succed
crescendo, stringendo i piu crescendo, toate acestea ncetinit, lungit la
nesfrit. Ah, ce fermector!
Deci la ora patru sala era plin. Lojile, fotoliile de orchestr,
parterul, ocupate toate. n avanscen se aflau primarul van Tricasse cu
doamna i domnioara i cu simpatica Tatanamance avnd pe cap o
bonet verde-deschis. Apoi, nu mult mai departe, consilierul
Niklausse i familia sa, fr s-l uitm pe ndrgostitul Frantz.
Veniser de asemenea familia medicului Custos, a avocatului Schut, a
lui Honore Syntax, judectorul, Soutman Noobert, directorul
companiei de asigurri, marele bancher Collaert, nebun dup muzica
german, el nsui un virtuos, perceptorul Rupp, directorul
Academiei, Jerome Resh, comisarul i multe alte notabiliti, pe care
nu le-am putea enumera aici fr s abuzm de rbdarea cititorului.
De obicei, ateptnd ridicarea cortinei, quiquendonezii aveau
obiceiul s fie tcui; unii citeau ziarul, alii schimbau cteva cuvinte
cu voce joas, unii se aezau fr zgomot i fr grab pe locurile lor,
iar alii aruncau cte o privire printre gene spre frumuseile de la
galerie.
Dar n seara aceasta un observator ar fi constatat nc naintea
ridicrii cortinei c o animaie neobinuit domnea n sal. Oamenii,
care pn atunci rmneau tot timpul locului, se foiau de colo-colo.
Evantaiele doamnelor se micau cu o repeziciune anormal. Un aer
nviortor prea c nvlise n toate piepturile. Se respira mai adnc.
Privirile strluceau i semnau cu flcrile candelabrului care prea c
arunc asupra slii o lumin neobinuit de puternic. n adevr, se
vedea mai limpede ca alt dat, cu toate c sala nu era mai bine
luminat. Ah, dac ar fi funcionat noile aparate ale doctorului Ox!
Dar ele nu funcionau.
n fine, ntreaga orchestr se gsea pe locurile ei. Prima vioar trecu
printre pupitre pentru a da un la modest colegilor si. Instrumentele
de coarde i cele de suflat sau de percuie s-au pus de acord. eful de
orchestr nu ateapt dect sunetul clopoelului spre a ncepe prima
msur.
Clopoelul sun. Al patrulea act ncepu. Allegro appassionato din
antract era cntat ca ndeobte, cu o ncetineal maiestuoas, care l-ar
fi fcut pe ilustrul Meyerbeer s sar n sus, dar pe care amatorii de
muzic din Quiquendone l apreciar n toat mreia sa. n curnd
ns eful orchestrei nu-i mai putu stpni executanii. Simea o
oarecare greutate s-i rein, pe ei care de obicei erau att de calmi i
de asculttori. Instrumentele de suflat aveau tendina s grbeasc
cadena i trebuia s-i frneze cu o mn ferm, cci altfel ar fi luat-o
naintea instrumentelor de coarde, ceea ce din punct de vedere al
armoniei ar fi produs efecte regretabile. Chiar i fagotistul, fiul
farmacistului Josse Liefrinck, un tnr foarte bine crescut, tindea s-o
ia razna.
ntre timp, Valentina a nceput recitativul:
Sunt singur acas
Dar i ea se grbea; eful de orchestr i toi muzicanii o urmau,
poate, fr voia lor, iar partea cantabile, care trebuia s se desfoare
larg, deveni o msur de 12/8. Dup ce Raul apru n pragul uii din
fund, ntre momentul n care Valentina se ndrept spre dnsul i cel
n care se ascunse n camera alturat nu trecu niciun sfert de or, n
timp ce altdat, conform tradiiei teatrului din Quiquendone, acest
recitativ de 37 de msuri dura exact 37 de minute.
Saint-Bris, Nevers, Cavannes i nobilii catolici au intrat n scen
puin cam prea iute. Compozitorul marcase partitura cu allegro
pomposo; orchestra i nobilii au mers ntr-adevr allegro, dar deloc
pomposo, iar la partea de ansamblu din aceast pagin magistral a
conjuraiei i a binecuvntrii pumnalelor, nu se mai ncetini allegro-
ul reglementar. Cntreii i muzicanii o pornir nvalnic. Nici
publicul nu protest; dimpotriv, se simea antrenat i el, fcea parte
din micare i micarea rspundea dorinei inimii lui.
Renscnd din crunt rzboi i ruine
S eliberai patria, vrei i voi ca mine?
Fgduieli, jurminte. Abia dac Nevers avu timp s protesteze i s
cnte: Printre strmoii mei sunt doar soldai i niciun uciga, c fu
oprit. Ofierii de paz i magistraii se apropiara i jurar iute s
loveasc toi deodat. Saint-Bris nltur cu o msur de 2/4
obstacolul pe care-l reprezenta recitativul care-i chema pe catolici la
rzbunare. Cei trei clugri, purtnd couri cu earfe albe, se
ndeprtar grbii prin ua din fund a apartamentului lui Nevers, fr
a ine seama de regie, care le recomandase s nainteze ncet. ntre
timp cei de pe scen scoaser spada i pumnalul, i clugrii i
binecuvntar ntr-o clip. Sopranele, tenorii, baii atacar cu strigte
de furie allegro furioso i, dintr-un 6/8 dramatic fcur un 6/8 cadril.
Apoi ieir urlnd:
n miez de noapte,
Fr oapte!
Aa vrea Domnul!
n miez de noapte.
n acest moment publicul se ridic n picioare. Toi se agitau n loji,
la parter, la galerie. Aveai impresia c spectatorii se vor repezi pe scen
cu primarul n frunte, pentru a se altura conjurailor i a-i nimici pe
hughenoi crora de altfel le mprteau credina religioas. Se
aplaud, actorii fur rechemai, se aclam! Tatanemance flutur cu o
mn febril boneta ei przulie. Lmpile din sal aruncar o lumin
vie.
Raul, n loc s ridice ncet draperia, o smulse cu un gest superb i se
afl fa n fa cu Valentina. n sfrit veni marele duo i el fu cntat
n-un allegro vivace. Raul nu atept ntrebrile Valentinei, nici ea
rspunsurile lui Raul. Pasajul minunat:
Pericolul e aproape
i timpul zboar
Deveni unul dintre rapidele 2/4 care au creat renumele lui
Offenbach, atunci cnd i fcea pe conjurai s danseze. Andantele
amoroso:
Ai spus-o!
Da, m iubeti!
Nu mai fu dect un vivace furioso, i violoncelul nu se preocup s
imite inflexiunile cntreului, cum indica partitura maestrului. n
zadar striga Raul:
Vorbete i prelungete
Al inimii mele somn vistor, c Valentina nu-l putu prelungi. O
mistuia un foc nefiresc. Si-urile i do-urile nalte izbucneau
nspimnttor.
El se zbtu, gesticula, se nflcra. Se auzi chemarea la atac.
Clopotul sun. Dar ce mai clopot, parc gfia! Clopotarul nu mai era
stpn pe el. Era o larm ngrozitoare care lupta crncen cu vacarmul
orchestrii. n fine, finalul acestui act magnific:
Pierit-au dragoste i bucurie.
Ah, remucrile m sfie!
Purtnd indicaia compozitorului Allegro con motto, se ncheie
ntr-un prestissimo dezlnuit. Ai fi zis c-i trecerea unui tren expres.
Alarma rencepu. Valentina czu leinat. Raul se arunc pe fereastr!
Era i timpul. Orchestra zpcit n-ar mai fi putut continua.
Bagheta efului nu mai era dect o bucat de lemn sfrmat pe cuca
suflerului. Corzile viorilor erau rupte, iar coada lor rsucit. n furia
sa, timpanistul a crpat timpanele. Contrabasistul sta cocoat n vrful
edificiului su sonor. Primul clarinetist nghiise ancia i al doilea,
obosit, mesteca ntre dini mutiucul instrumentului. Gulisa
trombonului era strmbat, iar nenorocitul cornist nu-i mai putea
scoate mna din pavilionul cornului.
i publicul! Publicul, gfind surescitat, da din mini i ipa. Toi
obrajii erau aprini, ca i cum un incendiu le-ar fi mistuit trupurile. Se
nghesuiau, se mbulzeau s ias brbaii fr plrii, femeile fr
paltoane. Se isc nvlmeal pe culoare, oamenii se striveau la ui, se
certau, se ncierau. Nu mai ineau seama nici de autoriti, nici
mcar de primar. Toi erau egali n faa supraexcitaiei aceleia
infernale. Dar cteva minute mai trziu, ajuns n strad, fiecare i
recpt calmul obinuit i intr linitit n cas, cu o amintire
nelmurit despre ceea ce resimise. Al patrulea act din Hughenoii
care altdat inea ase ore n cap, ncepuse n seara aceasta la patru i
jumtate i se terminase la cinci fr dousprezece minute. Durase
optsprezece minute.
Capitolul VIII
UNDE VECHIUL I SOLEMNUL VALS GERMAN SE
SCHIMB N VRTEJ

Dac spectatorii dup ce prsir teatrul i-au regsit calmul


obinuit, dac ei se ntoarser linitii la casele lor, simind numai un
fel de buimceal uoar, trecuser totui printr-o stare de exaltare
extraordinar i zdrobii, frni, ca dup o mas prea mbelugat, s-
au prbuit pe pat i au czut ntr-un somn adnc.
A doua zi i amintir de cele petrecute n ajun. ntr-adevr, unuia i
lipsea plria pierdut n nvlmeal, altuia o poal a redingotei
rupt ntr-o ncierare, unei doamne gheata de piele fin, celeilalte
pelerina de zile mari. Memoria le reveni acestor cinstii ceteni i,
odat cu amintirea, se ruinar oarecum de hrmlaia nedemn pe
care o fcuser. Ea le apru ca o orgie, ai crei eroi fuseser fr voia
lor. Nu vorbeau deci despre cele ntmplate i nici mcar nu voiau s-
i mai aduc aminte de ele.
Personajul cel mai nucit din ora era primarul van Tricasse. A
doua zi, dup ce se trezi, nu-i putu gsi peruca i n zadar Lotche o
cut peste tot. Nimic. Peruca rmsese pe cmpul de lupt. Primarul
nu voi s-o caute cu ajutorul lui Jean Mistrol, trmbiaul oficial al
oraului. Era mai bine s-i sacrifice podoaba capilar dect s fac
public pierderea, el care avea onoarea s fie prim-magistrarul
oraului.
Respectabilul van Tricasse gndea astfel, ntins pe pat, sub
plapum, cu trupul frnt, cu capul greu, cu limba mpleticit i
pieptul aprins. N-avea niciun chef s se scoale. Dimpotriv, creierul
su a lucrat mai mult n aceast diminea dect, poate, n ultimii 40
de ani. Onorabilul magistrat revedea n gnd toate ntmplrile
acestei inexplicabile reprezentaii. El fcu o apropiere cu cele
petrecute ultima oar la serata doctorului Ox. Cut s-i dea seama
de unde venea ciudata nervozitate care n dou rnduri se manifestase
la concetenii si cei mai stimai. Ce se ntmpl? se ntreba el. Ce
duh ru bntuie linititul meu ora Quiquendone? Oare vom
nnebuni i ntregul ora va deveni un ospiciu? Cci am fost cu toii
acolo, consilieri, judectori, avocai, medici, academicieni, i, dac nu
m nel, cu toii am avut un acces de nebunie furioas. Ce coninea
oare aceast muzic drceasc? E inexplicabil! i totui nu mncasem
i nu busem nimic care s-mi strneasc o asemenea exaltare. Nu.
Ieri la cin am luat o felie de friptur de viel bine rumenit, cteva
linguri de spanac cu zahr, lapte de pasre i dou pahare mici de bere
tiat cu ap, care n-aveau cum s mi se suie la cap. E la mijloc ceva ce
nu pot s-mi explic. La uema urmei, sunt rspunztor de actele
cetenilor mei! Voi cere s se fac o anchet.
Dar ancheta ntreprins din ordinul consiliului municipal nu ddu
niciun rezultat. Dac faptele erau exacte, agerimea magistrailor nu le
descoperi cauzele. De altfel, spiritele se linitir i, odat cu calmul,
excesele fur uitate. Ziarele locale evitar chiar s menioneze
incidentul, i cronica asupra reprezentaiei, aprut n Memorialul
din Quiquendone, nu-i ngdui nicio aluzie la nfierbntarea care se
produsese n sal. Totui, dac oraul i recpt calmul obinuit,
dac n aparen redeveni flamand ca altdat, se simea c n realitate
caracterul i temperamentul locuitorilor se schimbau ncetul cu
ncetul. S-ar fi spus dup cum se exprim medicul Dominique
Custos c le creteau nervii.
S fim lmurii! Aceast schimbare de netgduit nu avea loc dect
n anumite mprejurri. Cnd quiquendonezii cutreierau strzile
oraului la aer, n piee, de-a lungul Vaarului, erau tot timpul
echilibrai, calmi i sistematici, aa cum i tiam. De asemenea, cnd
se aflau la ei acas, fie c lucrau cu minile sau cu capul, cei dinti nu
fceau nimic, iar ceilali nu gndeau nici ei nimic. Viaa lor
particular era linitit, inert, vegetativ ca odinioar. Nicio ceart,
niciun repro n csnicie, nicio accelerare a btilor inimii, nicio
excitare a encefalului! Media pulsaiilor era ca pe vremurile bune, de la
50 la 52 pe minut. Dar, lucru n adevr curios, care ar fi derutat
nelepciunea celor mai vestii fiziologi ai epocii, dac quiquendonezii
erau aceiai n viaa lor particular, ei sufereau, dimpotriv, vdite
schimbri n viaa obteasc, n relaiile de la individ la individ.
De exemplu, dac se ntlneau ntr-o instituie public, lucrurile
nu mai mergeau, ca s ntrebuinm o expresie a comisarului
Passauf. La burs, la primrie, n amfiteatrul Academiei, la edinele
consiliului, ca i la cele ale savanilor se isca o nsufleire, o excitaie
bizar cuprindea de ndat pe cei prezeni. Dup o or, raporturile
deveneau tioase, dup dou ore discuia se prefcea n ceart.
Capetele se nfierbntau i se ajungea la insulte. Chiar la biseric, n
timpul slujbei, credincioii nu puteau s asculte n linite pe preotul
van Stabel, care i el se silea din amvon s-i mustre mai aspru ca de
obicei. n fine, aceast stare de lucruri strni noi certuri, din pcate
mai grave dect cea a medicului Custos cu avocatul Schut, i dac nu
se ceru intervenia autoritilor era din cauza faptului c, ntori
acas, cetenii i regseau calmul i uitau jignirile fcute i primite.
Aceast deosebire nu uimi nite mini care nu-i puteau da seama
ce se petrece cu ele. O singur persoan din ora, acela cruia consiliul
voia s-i suprime postul de 30 de ani ncoace, comisarul Passauf,
observ c starea nervoas, inexistent n casele particulare, se arat
imediat n instituiile publice i se ntreba nu fr oarecare nelinite
ce s-ar ntmpla dac aceast exaltare ar cuprinde i domiciliile
cetenilor i dac epidemia cuvnt ntrebuinat de el s-ar rspndi
i pe strzile oraului?
Atunci nu s-ar mai uita inectivele, n-ar mai interveni perioada de
acalmie, n-ar mai exista pauze n delir, ci o iritare continu ar arunca
inevitabil pe quiquendonezi unul mpotriva altuia. Atunci ce s-ar
ntmpla? se ntreba cu groaz comisarul Passauf. Cum s-ar putea opri
furia acestor slbatici? Cum s-ar putea pune stavil firilor aate?
Atunci slujba mea nu va mai fi o sinecur i va trebui neaprat ca
salariul meu s fie dublat de consilierii municipali, dac nu va trebui
s m arestez i pe mine nsumi, pentru infraciune i nclcarea
ordinii publice.
Temerile lui Passauf se dovedir ndreptite. De la burs, biseric,
teatru, casa obteasc, Academie, sau din hal, rul invada locuinele
particularilor, i nc n mai puin de 15 zile dup memorabila
reprezentaie a Hughenoilor.
Primele semne ale epidemiei se manifestar n casa bancherului
Collaert. Bogtaul ddu un bal sau, mai bine zis, o serat dansant
pentru notabilitile oraului. El emisese cu cteva luni nainte un
mprumut de 30 000 de franci. Dup ce acesta fusese subscris pe trei
sferturi, i deschisese saloanele pentru a face cunoscut succesul su
financiar i pentru a-l srbtori mpreun cu compatrioii si.
Se tie ce sunt recepiile flamande, blnde i linitite, n care
buturile principale sunt berea i siropul. Cteva discuii despre starea
timpului, perspectivele recoltei, buna ngrijire a grdinilor,
ntreinerea florilor i n special a lalelelor; din cnd n cnd, cte un
dans lent i msurat ca un menuet; cteodat un vals, dar unul dintre
acele valsuri germane n care nu te nvrteti dect o dat la un minut
i jumtate, iar dansatorii se in departe unul de altul, att ct le
permite lungimea braelor. Aa se petrecea de obicei la balurile
frecventate de nalta societate din Quiquendone. Polca, dup ce fusese
pus pe msura 4/4, a ncercat i ea s se introduc n lumea bun a
oraului, dar dansatorii rmneau totdeauna n urma orchestrei,
orict de lent era msura. i a fost nevoie s se renune la acest dans.
Asemenea reuniuni linitite, unde tinerii i fetele gseau o plcere
cuviincioas i cumptat, n-au dat niciodat loc la izbucniri
suprtoare. De ce oare n seara aceasta, la bancherul Collaert,
siropurile preau c s-au schimbat n vinuri ameitoare, n ampanie
spumoas, n punciuri incendiare? De ce, n mijlocul seratei, un fel de
ameeal stranie i cuprinse pe toi invitaii? De ce menuetul se
transform n opial? Pentru ce muzicanii din orchestr grbir
msura? De ce ca i mai nainte, la teatru, lumnrile ardeau cu o
strlucire neobinuit? Ce fluid ptrunsese n saloanele bancherului?
Cum se ntmpl c perechile se apropiar, c minile se prinser i se
strnser tare? C unii cavaleri singuri fur vzui fcnd pai
ndrznei n timpul figurilor lente i odinioar att de grave i de
solemne, maiestuoase i cuviincioase? Vai, ce Oedip ar fi putut
rspunde la toate aceste ntrebri de nerezolvat? Comisarul Passauf,
prezent la serbare, simi venind furtuna, dar nu putu s-o stpneasc,
nici s-o evite i fu cuprins de un fel de ameeal care-l fcea s-i
piard capul. Toate facultile sale fiziologice i spirituale sporeau. n
diverse rnduri se arunc asupra dulciurilor i goli tvile ca dup o
lung diet.
n acest timp, animaia balului cretea. Un murmur, ca un vuiet
surd, ieea din toate piepturile. Se dansa, se dansa cu adevrat.
Picioarele se agitau ntr-o frenezie crescnd. Feele se nroeau de
parc luau chipul lui Silene. Ochii strluceau ca pietrele preioase.
Agitaia general ajunse la culme.
i cnd orchestra intona valsul din Freischutz, cnd acest vals att
de german i cu un ritm att de lent fu nceput cu braele deschise de
ctre dansatori, atunci n-a mai fost, vai! un vals, ci un vrtej nebun, o
piruet nemaipomenit, o saraband demn s fie condus de
Mefistofel, care s bat tactul cu un tciune aprins. Apoi un galop, un
galop infernal care dup o or ntreag, fr s-l poi abate i fr s-l
poi opri, antrena n erpuirea sa prin camerele, saloanele,
anticamerele i scrile somptuoasei locuine, din pivni pn n pod,
tineri i fete, prini i oameni de toate vrstele i de ambele sexe.
Luar parte la el grasul bancher Collaret, doamna Collaret, consilierii,
magistraii, marele judector, Niklausse, primarul van Tricasse i soia
sa i chiar comisarul Passauf care nu-i putu aminti niciodat cine a
fost partenera sa n timpul acestei nopi de pomin.
Dar dnsa nu uit i, din acel moment, n visele ei aprea focosul
comisar care o strngea ptima la pieptul su. i dnsa era mult prea
cuviincioasa Tatanemance!
Capitolul IX
UNDE DOCTORUL OX I DISCIPOLUL SU YGENE NU-I
SPUN DECT CTEVA CUVINTE

Ei bine, Ygene?
Ei bine, maestre, totul e gata. Conductele au fost aezate.
n sfrit vom putea acum s lucrm n stil mare i asupra
maselor.
Capitolul X
N CARE SE VA VEDEA CUM EPIDEMIA CUPRINDE TOT
ORAUL, I EFECTELE PE CARE LE PRODUCE

n urmtoarele luni, rul, n loc s scad, nu fcu dect s se


ntind. Dup locuinele particulare, cuprinse strzile. Oraul
Quiquendone era de nerecunoscut. Se observ un fenomen i mai
extraordinar dect cele de pn acum; nu se resimir de boal numai
oamenii, ci i regnul animal i cel vegetal.
n mod curent, epidemiile sunt specifice. Cele care lovesc omul
cru animalele, cele care lovesc animalele cru plantele. Nu s-a vzut
niciodat un cal atins de vrsat de vnt, niciun om suferind de pest
bovin, iar oile nu se contamineaz de boala cartofului. Dar aici toate
legile naturii preau rsturnate. Nu numai caracterul, temperamentul,
gndurile locuitorilor i ale locuitoarelor din Quiquendone se
transformaser, dar i animalele domestice, cini sau pisici, boi sau
cai, mgari sau capre, sufereau influena epidemiei, ca i cum mediul
lor obinuit fusese schimbat. nsei plantele se emancipau, ca s
spunem aa.
n adevr, n parcuri, n grdinile de zarzavat, n livezi, se puteau
constata fenomene foarte bizare. Plantele agtoare se crau mai
ndrzne. Cele nfoiate deveneau mai stufoase. Arbutii se fceau
arbori, boabele abia semnate i artau micul lor col verde i, n
acelai timp, creteau cu repeziciune, ceea ce nainte i n condiii
mult mai favorabile se ntmpla ntr-o msur mult mai mic.
Sparanghelul atingea dou picioare n nlime; anghinarele ajungeau
ct un pepene; pepenii ca bostanii, bostanii ct o clopotni de nou
picioare diametru. Verzele erau nite tufiuri, iar ciupercile nite
umbrele.
Fructele nu ntrziar s urmeze exemplul legumelor. Dou
persoane abia puteau mnca o frag, i patru o par. Ciorchinii de
struguri erau aidoma cu cei fenomenali i att de frumos pictai de
Poussin n tabloul Rentoarcerea trimiilor n ara Fgduinei.
Acelai lucru n privina florilor. Violetele enorme rspndeau un
parfum ptrunztor, trandafirii exagerat de mari strluceau n culorile
cele mai vii, tufele de liliac formau n cteva zile desiuri de
neptruns, mucatele, margaretele, gherghinele, cameliile,
smirdarele, npdind aleile, se nbueau unele pe altele. i lalelele,
aceste scumpe liliacee, care fac bucuria flamanzilor, cte emoii nu
pricinuir amatorilor. Preacinstitul van Bistom fu ct pe ce s cad
vznd n grdina sa o simpl tulipa gesneriana enorm, monstruoas,
gigantic, al crei caliciu servea drept cuib unei ntregii familii de
psrele. Tot oraul alerg s vad floarea fenomenal care fu
denumit tulipa quiquendonia.
Dar vai! Dac plantele, fructele, florile creteau vznd cu ochii,
dac toate vegetalele cptau proporii colosale, dac strlucirea
culorilor i miresmele mbtau simurile, n schimb ele se vetejeau
ntr-un timp foarte scurt. Aerul pe care-l sorbeau le consuma repede i
mureau curnd obosite, distruse aceasta fu i soarta faimoasei lalele,
dup cteva zile de frumusee. Acelai destin l avur i animalele
domestice de la cinele de cas la porcul din cocin, de la canarul din
colivie pn la curcanul din ograd.
Trebuie spus c aceste animale erau n mod normal tot aa de
flegmatice ca i stpnii lor. Cinii i pisicile lncezeau mai mult dect
triau, n-aveau niciodat vreun fior de plcere sau vreo pornire de
furie. Cozile nu li se micau, parc-ar fi fost de bronz. Nu-i amintea
nimeni, din vremuri imemoriale, de vreo muctur sau de vreo
zgrietur. Ct despre cinii turbai, ei erau socotii animale
imaginare i pui mpreun cu grifonii i alte fiare n menajeria
apocalipsului.
Dar de cteva luni ncoace, perioad pe care cutm s-o nfim
n cele mai mici amnunte, ce schimbare! Cinii i pisicile ncepur
s-i arate colii i ghearele. Civa fur ucii din cauza agresiunilor
repetate. A fost vzut pentru prima oar un cal mucndu-i zbala i
lund-o razna pe strzile Quiquendone-ului, un bou mpungnd cu
coarnele, un mgar rsturnndu-se cu picioarele n sus n piaa Saint-
Ernuph i scond nite zbierete care nu mai aveau nimic animalic
n ele. O oaie i apr viitoarele cotlete de cuitul mcelarului.
Primarul van Tricasse fu nevoit s dea pedepse mpotriva
animalelor domestice, care, apucate de streche, fceau nesigure
strzile oraului. Dac animalele erau nnebunite, nici oamenii nu
erau mai puin scoi din mini. Flagelul nu cru nicio vrst. Copilaii
se fceau repede nesuferii, ei care pn acum erau crescui aa de
uor, i pentru prima oar judectorul Honore Syntax ajunse s-i
biciuiasc tnra progenitur.
La liceu avu loc un fel de rzmeri, i dicionarele zburar prin aer.
Elevii nu mai puteau fi inui n clas, iar excitaia i cuprindea i pe
profesori care ddeau pedepse nstrunice.
Alt fenomen: toi aceti quiquendonezi, att de cumptai pn
atunci, i care aveau drept mncare principal frica, ncepur s fac
adevrate excese de hran i butur. Regimul lor obinuit nu-i mai
satisfcea. Fiecare stomac se prefcea ntr-un abis care trebuia umplut
n modul cel mai energic. Consumul oraului se tripla. n loc de dou
mese pe zi, se luau ase. Se semnalar numeroase indigestii.
Consilierul Niklausse nu putea s-i astmpere foamea. Primarul van
Tricasse nu-i putea potoli setea i nu mai ieea dintr-un fel de
semiebrietate furioas.
n fine, semnele cele mai alarmante se manifestar i se nmulir
pe zi ce trecea. Pretutindeni ddeai peste beivi, iar printre acetia se
gseau adesea cei din elita oraului. Durerile de stomac ddur mult
de lucru medicului Dominique Custos, ca i nevritele i
nevroflogozele, ceea ce dovedea pn la ce grad de iritare ajunseser
nervii populaiei. Se iscau certuri zilnice pe strzile odinioar att de
pustii ale Quiquendone-ului, acum pline de lume, cci nimeni nu mai
putea sta acas. Fu nevoie s fie creat o nou poliie, pentru a putea
stpni pe tulburtorii ordinii publice. Se instala o nchisoare la casa
obteasc, zi i noapte plin de contravenieni. Comisarul Passauf
cdea din picioare de oboseal.
O cstorie se fcu n mai puin de dou luni, ceea ce nu se mai
ntmplase niciodat. Da! Fiul perceptorului Rupp o lu pe fata
frumoasei Augustine de Rovere, i asta la numai 57 de zile de cnd i
ceruse mna. Se ncheiar i alte cstorii care odinioar ar fi rmas n
stare de proiect cu anii. Primarul nu-i credea ochilor i simea cum
ncnttoarea Suzel, fiica sa, i scap din mn. Ct despre draga lui
Tatanemance, aceasta ndrznise s-l sondeze pe comisarul Passauf cu
privire la un mriti care-i prea c poate ntruni toate condiiile de
fericire, noroc, onorabilitate, tineree.
n fine, culmea nelegiuirii, avu loc i un duel. Da, un duel cu
pistoale, cu pistoale ghintuite, la deprtare de 75 de pai i cu gloane
adevrate. i ntre cine! ntre Frantz Niklausse, linititul pescar cu
undia, i fiul marelui bancher, tnrul Simon Collaert. Iar cauza
acestui duel era nsi fiica primarului, de care Simon se simea
ndrgostit, nevrnd s-o cedeze preteniilor ndrzneului su rival.
Capitolul XI
UNDE QUIQUENDONEZII IAU O HOTRRE EROIC

S-a vzut n ce stare jalnic se gsea populaia Quiquendone-ului.


Creierii fierbeau. Nu se mai cunoteau i nu se mai recunoteau unii
pe alii. Oamenii cei mai panici deveniser certrei. Nu trebuia s te
uii strmb la ei, fiindc imediat te trezeai c-i trimit martori. Unii
lsar s le creasc musti i alii cei mai btioi aveau chiar
musti n furculi.
n asemenea condiii, administrarea oraului i meninerea ordinii
pe strzi i n instituii publice erau foarte dificile, cci serviciile nu se
organizaser pentru o asemenea stare de lucruri. Primarul,
respectabilul van Tricasse, pe care l-am cunoscut att de calm, de fr
via, incapabil s ia vreo hotrre oarecare, nu se mai putea potoli.
Locuina sa rsuna de dimineaa pn seara de ipete. Ddea cte
douzeci de ordonane pe zi, mustrndu-i agenii i gata s execute el
nsui tot ce inea de administrarea oraului.
Ah! Ce schimbare! Cminul plcut i linitit al primarului, solida sa
cas flamand i pierduse linitea de altdat. Ce scene conjugale
aveau loc acum! Doamna van Tricasse se fcuse certrea,
mofturoas i lacom. Soul ei reuea s-i acopere vocea, rcnind mai
tare ca dnsa, dar nu putea s-o sileasc s tac. Nervii bunei doamne o
mpingeau s caute pricin peste tot. Nimic nu mergea cum trebuie.
Serviciul mergea prost, toate se fceau cu ntrziere. Ea o nvinovea
pe Lotche, i chiar pe Tatanemance, cumnata ei, care, enervat i
dnsa, i rspundea cu rutate. Sigur c domnul van Tricasse o
susinea pe servitoarea Lotche cum se ntmpl de obicei n cele mai
bune csnicii. De aici, desperarea continu a primresei, reprouri,
discuii, certuri i scene care nu se mai sfreau.
Ce se ntmpl cu noi! exclam nefericitul primar. Ce foc ne
mistuie? Suntem oare stpnii de diavol? Ah, doamn van Tricasse,
doamn van Tricasse! O s m faci s mor naintea dumitale i s
nclcm tradiiile familiei.
Cci cititorul nu a uitat obiceiul cam ciudat c domnul van Tricasse
trebuia s ajung vduv, ca s se recstoreasc cu o alt doamn din
familia sa. ntre timp, noua stare de spirit produse i alte efecte bizare
care trebuie semnalate. Supraexcitarea, a crei surs nu o cunoatem
pn n prezent, dduse i regenerri fiziologice, neateptate. Talente
ce ar fi rmas necunoscute se ivir din mijlocul mulimii. Se
evideniar aptitudini noi. Artiti, pn acum mediocri, se artar sub
o nou nfiare. Aprur ali oameni n arena politic i literar. Se
ridicar oratori cu verbul nflcrat, care entuziasmau din toate
punctele de vedere pe auditorii lor, predispui i ei s se nflcreze
uor. De la edinele consiliului, curentul trecu n ntrunirile publice i
se alctui un club la Quiquendone, n timp ce douzeci de ziare:
Pndarul din Quiquendone, Imparialul din Quiquendone, Radicalul
din Quiquendone, ndrzneul Quiquendone-ului scriser cu patim,
puser probleme sociale din cele mai grave.
Dar n ce privine, v vei ntreba. n toate i n niciuna cu
deosebire: n legtur cu turnul de la poarta Audenarde, care se
nclina, fiindc unii voiau s-l drme i ceilali s-l restaureze;
referitor la ordonanele poliieneti emise de consiliu i combtute de
recalcitrani; despre mturatul rigolelor i curatul canalelor etc. i
nc dac avntaii oratori s-ar fi mrginit la administraia oraului!
Dar nu! Antrenai de curent, ei treceau mai departe i, dac soarta n-
ar fi intervenit, i-ar fi trt, mpins i aruncat pe semenii lor n
vltoarea rzboiului.
ntr-adevr, de vreo opt, nou sute de ani, Quiquendone-ul avea n
cartotecile sale un casus belli de cea mai bun calitate. Dar l pstra cu
sfinenie, ca pe o relicv, i se prea c exist posibilitatea s se strice i
s nu mai poat servi. Iat n ce mprejurare se produsese acest casus
belli.
n genere, nu se prea tie c Quiquendone se nvecineaz n acest
col fericit al Flandrei cu micul orel Virgamen. Teritoriile ambelor
comune se mrginesc unul cu altul. n 1135, cu puin nainte de
plecarea n cruciad a contelui Baudouin, o vac din Virgamen nu o
vac a unui locuitor, ci o vac comunal, s se in seama veni s
pasc pe teritoriul Quiquendone-ului. Abia apuc rumegtoarea s
smulg de pe pajite de trei ori ct lungimea limbii ei 6, c delictul
abuzul, crima, cum voii s-l numii fusese comis i constatat, la
6
Vers din fabula lui La Fontaine Animalele bolnave de cium.
timpul su, cu forme n regul, prin proces-verbal, cci la acea epoc
magistraii ncepuser s tie s scrie.
Ne vom rzbuna cnd va veni timpul, rostise linitit Natalis van
Tricasse, al 32-lea predecesor al actualului primar, i cei din Virgamen
nu vor pierde nimic ateptnd. Virgamenezii fuseser aadar prevenii.
Ei ateptar gndind, pe drept cuvnt, c amintirea insultei va slbi cu
vremea. i, realmente, timp de cteva secole trir n bune raporturi
cu semenii lor din Quiquendone. Dar nu inuser seama de noii
oaspei ai acestora i mai ales de epidemia bizar care schimbase firea
vecinilor lor; ea redeteapt n inimile quiquendonezilor setea de
rzbunare adormit.
Lucrul se ntmpl la clubul din strada Monstrelet, unde vajnicul
avocat Schut, evocnd evenimentul n faa auditorilor si, le trezi
pasiunea, ntrebuinnd expresiile i metaforele folosite n asemenea
mprejurri. El reaminti delictul, rul fcut comunei Quiquendone i
pentru care o naiune ce-i pzea cu sfinenie drepturile nu putea
ngdui iertare. O asemenea insult nu poate fi uitat, ea este ca o
ran vie; le mai vorbi de felul cum dau din cap locuitorii din
Virgamen, ceea ce arat ct de mult i dispreuiesc pe quiquendonezi.
Invoc pe compatrioii si care, poate, suportaser n mod
incontient, timp de secole, aceast injurie mortal. i implor
vlstarele vechiului ora s nu mai aib alt el dect de a obine o
strlucit satisfacie. Apoi apel la toate forele vii ale naiunii.
Cu ct entuziasm fur primite de urechile quiquendonezilor aceste
ndemnuri att de noi pentru ele, nu ncape n cuvinte. Toi
asculttorii se ridicar n picioare i cu braele ntinse cerur s se
declare rzboi. Niciodat avocatul Schut nu repurtase un asemenea
succes, i trebuie s recunoatem c-l meritase pe deplin. Primarul,
consilierul, toate notabilitile care asistaser la aceast edin
memorabil simir c ar fi fost inutil s se mpotriveasc opiniei
publice. De altfel, nici ei nu avur aceast dorin i strigar, dac nu
mai tare, cel puin la fel ca ceilali: La grani! La grani!
Cum grania nu era dect la trei kilometri de zidurile oraului, sigur
c cei din Virgamen erau ameninai de o adevrat primejdie, cci ar
fi putut fi cotropii fr s aib timpul s afle acest lucru. Dar
onorabilul farmacist Jose Liefrinck, singurul care-i pstrase capul
limpede n aceste grave mprejurri, voi s atrag atenia c le lipseau
putile, tunurile i generalii. I se rspunse, nu fr oarecare batjocur,
c vor face rost de generali, tunuri i puti i c dreptul sacru i
dragostea de ar erau suficiente pentru a face un popor de nenvins.
Apoi lu cuvntul nsui primarul care, ntr-o improvizaie
sublim, vorbi despre laii ce-i ascund frica sub vlul prudenei, i
sfie acest vl cu mna lui patriotic.
La un moment dat prea c sala se va nrui din pricina aplauzelor.
Se trecu la vot. Votul fu exprimat prin aclamaii i strigte din ce n
ce mai slbatice: Spre Virgamen! Spre Virgamen! Primarul se angaja
s pun armatele n micare i fgdui n numele cetii laurii
triumfului generalilor care se vor ntoarce nvingtori, aa cum se
obinuia n timpul romanilor. Dar farmacistul Josse Liefrinck, fiind un
ncpnat, nu se ddu btut, cu toate c fusese, i ceru s mai fac o
observaie. El inu s arate c la Roma laurii triumfului nu se acordau
generalilor nvingtori dect dac acetia omorser cinci mii de
inamici.
Foarte bine, foarte bine! url asistena n delir.
tim ns c populaia comunei Virgamen, urm farmacistul, nu
e mai mare de 3 575 de locuitori i ar fi greu s se ajung la aceast
cifr, n afara cazului c aceeai persoan ar fi ucis de mai multe ori.
Nenorocitul logician nu fu lsat s termine i, dup ce-l cotonogir,
l aruncar pe u afar.
Ceteni, interveni atunci Silvestre Pulmacher, care se ocupa cu
vnzarea de turt dulce cu amnuntul, ceteni, orice ar spune acest
farmacist la, eu iau asupr-mi s ucid 5 000 de virgamenezi dac
acceptai serviciile mele.
5 500! exclam un patriot mai hotrt.
6 600! gri bcanul.
7 000! strig cofetarul Jean Orbideck din strada Hemling, care
era pe cale s se mbogeasc din consumul de fric.
n regul! exclam primarul van Tricasse, vznd c nimeni nu
mai supraliciteaz.
i iat cum cofetarul Jean Orbideck deveni general-ef al trupei din
Quiquendone.
Capitolul XII
N CARE DISCIPOLUL YGENE D UN SFAT NELEPT, PE
CARE NS DOCTORUL OX L RESPINGE CU SUPRARE

Ei bine, maestre! zise a doua zi discipolul Ygene, turnnd cldri


de acid sulfuric n jgheabul enormelor sale pile.
Ei bine, relu doctorul Ox, n-am avut dreptate? Totul nu e dect
o problem de molecule
Fr ndoial, dar
Dar?
Nu credei c lucrurile au mers prea departe i c aceti
nenorocii n-ar trebui surescitai peste msur?
Nu, nu! exclam doctorul. Nu! Voi merge pn la capt.
Cum dorii, maestre, totui experiena mi se pare edificatoare i
cred c ar fi timpul s
S
S nchidem robinetul.
Asta-i bun! exclam doctorul Ox. ncearc numai i te sugrum!
Capitolul XIII
DE UNDE SE DOVEDETE DIN NOU C DE LA NLIME
POT FI STPNITE TOATE SLBICIUNILE OMENETI

Ce spui? ntreb primarul van Tricasse pe consilierul Niklausse.


Zic c acest rzboi este necesar, rspunse consilierul pe un ton
ferm, i c a venit timpul s rzbunm insulta ce ni s-a adus
Ei bine, eu, rspunse suprat primarul, i repet c dac
populaia Quiquendone-ului nu profit acum de ocazie ca s-i cear
drepturile, va fi nedemn de numele ce-l poart.
i eu susin c trebuie s strngem, fr ndoial, cohortele
noastre i s le trimitem spre grani.
n adevr, domnule, n adevr! rspunse van Tricasse. Mie-mi
spui acest lucru?
Chiar domniei-voastre, domnule primar, i acum auzii adevrul,
orict de aspru ar fi el.
Ba l vei auzi dumneavoastr, domnule consilier, ripost van
Tricasse, furios, cci va iei mai bine din gura mea dect din a
dumneavoastr! Da, domnule, orice ntrziere ar fi ruinoas. Sunt
nou sute de ani de cnd oraul Quiquendone ateapt momentul s-
i ia revana, i, orice-ai spune, dac v place sau nu, noi vom porni
mpotriva inamicului.
Ah! O luai n felul acesta, vaszic? rosti rspicat consilierul
Niklausse. Ei bine, domnule, vom porni fr dumneavoastr, dac nu
vrei s venii.
Locul unui primar este n primele rnduri, domnule.
i cel al consilierului, la fel.
M insultai cu vorbele dumneavoastr, mpotrivindu-v tuturor
dispoziiunilor mele! exclam primarul, ncletnd pumnii care aveau
tendina s se prefac n proiectile.
Ba dumneavoastr m insultai, ndoindu-v de patriotismul
meu, gri Niklausse i lu i el o poziie de lupt.
V declar, domnule, c armata quiquendonez se va pune n
micare n cel mult dou zile.
i eu v repet, domnule, c nu vor trece nici 48 de ore i vom
porni mpotriva dumanului.
E uor de vzut din acest fragment de discuie c amndoi
interlocutorii susineau exact acelai lucru. Voiau rzboiul, dar
surescitarea lor i fcea s se certe. Niklausse nu-l mai asculta pe van
Tricasse i van Tricasse nu mai auzea ce spune Niklausse. Chiar dac
ar fi fost de preri opuse asupra acestei grave probleme, dac primarul
ar fi dorit rzboiul i consilierul pacea, cearta n-ar fi fost mai violent.
Cei doi vechi prieteni i aruncau priviri slbatice. Dup btile
accelerate ale inimii lor, dup obrajii lor nvpiai, dup pupilele
contractate, dup cum le tremurau muchii i dup vocile ce se ridicau
pn la rcnet, se putea pricepe c erau gata s se repead unul asupra
celuilalt.
Dar btile marelui orologiu oprir din fericire pe cei doi adversari
chiar n clipa cnd erau s se ncaiere.
n sfirit, a sosit ceasul! exclam primarul.
Care ceas? ntreb consilierul.
Ceasul cnd trebuie mers la turnul de alarm.
E adevrat i voi merge i eu, chiar dac v este sau nu pe plac.
i eu.
Hai!
Hai!
Ultimele cuvinte v-ar putea face s credei c trebuia s aib loc o
ciocnire i c adversarii ieeau pe teren. Dar nu se ntmpl nimic din
toate acestea. Fusese stabilit ca primarul i consilierul cele dou
notabiliti de frunte ale oraului s se duc la primrie i s se urce
n turnul foarte nalt care domina oraul, pentru a cerceta
mprejurimile i a lua, n consecin, cele mai bune hotrri strategice
care s asigure naintarea trupelor.
Cu toate c se puseser amndoi de acord n aceast privin, nu
ncetar n timpul drumului s se certe. Toat strada rsuna de
strigtele lor. Dar cum trectorii erau la fel de excitai, exasperarea
celor doi fruntai le prea fireasc i nici n-o bgar n seam. n
asemenea mprejurri, cel ce rmnea calm ar fi fost socotit un
monstru. Primarul i consilierul ajunser, n culmea furiei, la poarta
turnului. Ei nu mai aveau obrajii aprini, ci palizi ca de cear. Discuia
ngrozitoare le strnise spasme n mruntaie i se tie c paloarea arat
culmea furiei.
n faa scrii nguste a turnului avur o adevrat izbucnire de
mnie.
Cine va trece primul? Cine va urca mai nti scara n spiral?
Adevrul ne oblig s spunem c se bulucir amndoi, i consilierul
Niklausse, uitnd ce datora superiorului su, magistratul suprem al
oraului, l mbrnci puternic pe van Tricasse i se repezi primul pe
scara ntunecoas. Amndoi urcar apoi din patru n patru treptele,
aruncndu-i unul altuia epitetele cele mai necuviincioase. Era de
temut ca totul s nu se sfreasc cu un deznodmnt groaznic n
vrful turnului care domina caldarmul de la 357 picioare nlime.
Dar cei doi inamici obosir urcnd, i dup un minut, la a optzecea
treapt, nu mai putur sui dect foarte greu i gfind.
Atunci s fi fost oare din cauza oboselii? dac furia lor nu se
stinse, cel puin nu mai izbucni n termeni njurioi. Tceau i, lucru
curios, prea c iritarea lor scdea pe msur ce se ridicau deasupra
oraului. Un fel de linite se ls n sufletele lor. Creierii nu le mai
fierbeau i se simeau ca un ibric cu cafea pe care-l iei de pe foc. De ce?
La acest de ce nu putem da niciun rspuns; dar adevrul este c
ajuni la o platform, la 266 picioare deasupra nivelului oraului, cei
doi adversari se aezar i, vdit mai calmi, se privir fr suprare.
Ce nlime! zise primarul, trecndu-i batista peste faa umed.
Da, e foarte nalt, rspunse consilierul. tii c suntem cu
patrusprezece picioare mai sus dect n turnul Sfntul Mihail din
Hamburg?
tiu, rspunse primarul cu o und de mndrie n glas, fireasc la
cea mai nalt autoritate a Quiquendone-ului.
Dup cteva minute, cei doi notabili i continuar drumul,
aruncnd cte o privire curioas prin ferestruicile din zidul turnului.
Primarul urca primul, iar consilierul nu fcea nici cea mai mic
obiecie. Se ntmpl chiar ca pe la a 304-a treapt van Tricasse fiind
istovit, Niklausse s-l mping binevoitor de la spate. Primarul se ls
ajutat i, cnd ajunse pe platforma turnului, spuse prietenos:
Mulumesc, Niklausse, i rmn ndatorat.
Puin nainte, la intrarea n turn, fuseser dou fiare slbatice gata
s se sfie. i acum, n vrful lui, ajunseser doi prieteni.
Vremea era minunat. Era n luna mai, soarele risipise norii. Ce cer
senin, ce aer curat! Privirea putea s zreasc cele mai mici amnunte
la mare deprtare. Se vedeau numai la cteva mile zidurile
Virgamenului, strlucitor de albe, iar din loc n loc acoperiurile roii
i uguiate ale caselor i clopotnia sclipind n lumina soarelui. i acest
ora era hrzit tuturor ororilor s cad prad jafului i s fie mistuit
de flcri? Primarul i consilierul se aezar unul lng altul pe o
bncu de piatr, ca doi oameni cumsecade, ale cror inimi sunt
cuprinse de un acelai simmnt de adnc ncredere reciproc.
Priveau gfind de oboseal. Apoi, dup cteva minute de tcere,
primarul exclam:
Ct este de frumos!
Da, e ncnttor, rspunse consilierul. Nu i se pare, stimatul
meu van Tricasse, c umanitatea este mai degrab destinat s stea la
asemenea nlimi dect s se trasc pe scoara globului terestru?
Gndesc ca dumneata, preacinstite domn Niklausse, rspunse
primarul. Vd lucrurile n acelai fel. Se pot nelege mai bine de aici
sentimentele pe care le inspir natura! O aspirm prin toi porii. La
asemenea nlimi ar trebui s se formeze filosofii i nelepii.
Facem nconjurul platformei? propuse consilierul.
S-l facem, ncuviin primarul.
i cei doi prieteni, mergnd bra la bra ca altdat, i vorbind cu
lungi pauze ntre ntrebare i rspuns, examinau toate punctele
orizontului.
Sunt aproape 17 ani de cnd n-am suit n turnul de alarm, zise
van Tricasse.
Eu nu cred s m fi urcat vreodat, gri consilierul Niklausse, i-
mi pare ru, cci de la aceast nlime privelitea e minunat. Vezi,
bunul meu prieten, frumosul ru Vaar care erpuiete printre arbori?
i mai departe, uite nlimile Saint-Hermandadului! Ct de
graios nchid ele zarea! Privete aceast lizier de copaci nfrunzii pe
care natura i-a mprtiat att de pitoresc! Ah, natura, natura,
Niklausse! Oare mna omului va putea lupta vreodat cu dnsa?
E fermector, dragul meu amic, fu de prere consilierul. Uit-te
la turmele de pe pajitile nverzite, boii, vacile, oile
i plugarii care se duc la cmp. S-ar spune c sunt pstorii din
Arcadia. Nu le lipsete dect cimpoiul.
i ogoarele roditoare, i minunatul cer albastru pe care nu-l
tulbur niciun nor! Ah! Aici poi deveni poet. Nu-l neleg pe Sfntul
Simon stlpnicul7, cum de n-a ajuns unul dintre cei mai mari
stihuitori ai lumii?
Poate pentru c stlpul lui nu a fost destul de nalt, rspunse
consilierul cu un surs dulce.
n acea clip, clopotele din Quiquendone fur trase. Ele btur
limpede, pe una din ariile cele mai melodioase. Cei doi prieteni se
privir plini de desftare. Apoi primarul zise cu o voce calm:
Scumpe Niklausse, ce-am venit noi s facem n vrful acestui
turn?
n adevr, spuse consilierul, ne lsm dui de visurile noastre
Dar ce-am venit s facem aici? repet van Tricasse.
Am venit, rosti Niklausse, s respirm aerul curat pe care nu l-au
viciat slbiciunile omeneti.
Ei bine, acum s coborm.
Cei doi notabili aruncar o ultim privire minunatei priveliti care
se desfura n jurul lor; apoi primarul trecu nainte i ncepu s
coboare cu un pas lent i msurat. Consilierul venea cu cteva trepte
n urma lui. Ajunser aa la platforma unde se opriser adineauri. Dar
deodat obrajii ncepur s li se nroeasc. Sttur o clip locului,
apoi i reluar coborrea ntrerupt. Dup un minut, van Tricasse l
rug pe Niklausse s-i nbue paii, deoarece l auzea prea aproape
n spatele lui i acest lucru l stingherea. i faptul l supr din ce n ce
mai mult, cci douzeci de trepte mai jos el i porunci consilierului s
se opreasc pentru ca s se poat deprta de dnsul.
Consilierul rspunse c nu avea chef s rmn cu un picior n aer
pentru bunul plac al primarului i continu s coboare. Van Tricasse l
apostrof cu o vorb destul de aspr. Consilierul ripost cu o aluzie
rutcioas la vrsta primarului, care era destinat prin tradiiile
familiei s se recstoreasc. Van Tricasse mai cobor douzeci de
trepte, atrgnd atenia lui Niklausse c n-o s-i treac cu vederea
cuvintele rostite. Niklausse zise c, n orice caz, el va cobor primul
scara. Scara fiind foarte ngust, cei doi notabili ncepur s se
7
Stlpnic sihastru care-i petrecea viaa n vrful unui stlp.
mbrnceasc n ntuneric unul pe altul. Cuvintele de bdran i
mojic fur dintre cele mai amabile care se schimbar ntre ei.
Vom vedea, dobitocule! exclam primarul. Vom vedea cum te vei
purta n acest rzboi i n rndurile cui te vei gsi!
Oricum, n rndul care va fi naintea ta, imbecilule! rspunse
Niklausse.
Apoi plou cu ocri i se prea c s-au i ncierat. Ce se
ntmplase?
De ce felul lor de a fi se schimbase att de brusc? De ce oile de pe
platforma turnului se transformaser n tigri, cnd ajunseser cu 200
de picioare mai jos?
Orice ar fi fost, paznicul turnului, auzind atta glgie, deschise ua
tocmai n momentul n care adversarii, lovindu-se cu ochii ieii din
orbite, i smulgeau reciproc prul care, din fericire, era doar o peruc.
O s-mi dai socoteal! ip primarul, ndesind pumnul sub nasul
adversarului su.
Oricnd! url consilierul Niklausse, fcnd o micare
amenintoare cu piciorul drept.
Paznicul, i el foarte mnios, nu se tie de ce, gsi aceste purtri ct
se poate de fireti. Voi s ia parte la ceart, mnat de o stare de furie,
dar se stpni i merse s vesteasc n tot cartierul c n curnd va avea
loc un duel ntre primarul van Tricasse i consilierul Niklausse.
Capitolul XIV
UNDE LUCRURILE SUNT MPINSE ATT DE DEPARTE,
NCT LOCUITORII DIN QUIQUENDONE, CITITORII I
CHIAR AUTORUL CER UN GRABNIC DEZNODMNT

Aceast ultim ntmplare arat pn la ce punct de exaltare


ajunsese populaia quiquendonez. Cei doi prieteni, fruntaii oraului
i cei mai calmi dintre ceteni nainte de rspndirea epidemiei, s
ating o asemenea stare de violen! i asta numai cteva minute dup
ce relaiile lor de altdat, pornirile lor prietenoase i binevoitoare,
temperamentul lor contemplativ se manifestaser din nou pe
platforma turnului!
Aflnd ceea ce se petrecea, doctorul Ox nu-i putut stpni
bucuria. El se mpotrivea argumentelor discipolului su, care vedea c
lucrurile luau o ntorstur proast. De altfel, amndoi erau i ei
supui nervozitii generale. Nu erau mai puin surescitai dect
restul populaiei i ajunser s se certe ntre ei, cum fcuser primarul
i consilierul. Trebuie spus c o singur preocupare se afla pe primul
loc naintea tuturor celorlalte i tocmai din cauza ei se amnar
duelurile provocate n afara conflictului virgamenez. Nimeni nu avea
dreptul s-i verse snge n mod inutil, cnd acesta aparinea pn la
ultima pictur patriei n pericol. ntr-adevr, evenimentele erau grave
i nu se putea da napoi.
Primarul van Tricasse, cu tot zelul su rzboinic, crezu totui de
cuviin c nu e cazul s se porneasc mpotriva inamicului fr a-l
preveni. Prin intermediul agentului comunal, domnul Hottering, el i
som pe virgamenezi s-i dea satisfacie pentru nclcarea teritoriului,
comis n 1195. Autoritile din Virgamen mai nti nu neleser
despre ce era vorba, i agentul comunal n ciuda misiunii lui oficiale
fu poftit destul de ritos s plece.
Van Tricasse trimise atunci pe unul dintre aghiotanii generalului
cofetar, pe ceteanul Hildewert Shuman, un fabricant de acadele, om
foarte hotrt, care aduse n faa autoritilor din Virgamen chiar
procesul-verbal ncheiat n 1195 prin grija primarului Natalis Van
Tricasse. Autoritile din Virgamen izbucnir n rs i-l tratar pe
aghiotant la fel ca pe agentul comunal.
Primarul convoc atunci notabilitile oraului. O scrisoare foarte
bine redactat i extrem de ferm, sunnd a ultimatum, puse
chestiunea acestui casus belli i se ddu un termen de 48 de ore
pentru ca vinovaii s repare insulta adus Quiquendone-ului.
Scrisoarea plec i reveni dup o or, rupt n buci, ceea ce constitui
o nou jignire. Virgamenezii, cunoscnd demult marea rbdare a
quiquendonezilor, i bteau joc de ei, de preteniile lor, de casus belli
i de ultimatumul trimis.
Nu mai rmnea dect un singur lucru de fcut: s lai s hotrasc
soarta armele, s invoci zeul rzboiului i, dup procedeul prusac, s
te arunci asupra virgamenezilor nainte ca ei s fie pregtii. Toate
acestea fur decise de consiliu, ntr-o edin solemn, unde strigtele,
mustrrile, ameninrile se ncruciar cu o vehemen
nemaipomenit. O adunare de nebuni, o reuniune de posedai, un
club de demoni nu puteau fi mai dezlnuii.
Imediat dup declaraia de rzboi, generalul Jean Orbideck i
adun trupele, formate din 2 393 de combatani dintr-o populaie de 2
393 de suflete. Femeile, copiii, btrnii se alturar soldailor. Orice
obiect ascuit sau contondent deveni o arm de lupt. Se
rechiziionar putile oraului; au fost descoperite cinci, din care dou
fr trgaci, i au fost distribuite avangrzii.
Artileria se compunea din vechiul tun al castelului, capturat n
btlia de la Quesnoy din 1339, una dintre primele guri de foc de care
se amintete n istorie i care nu mai fusese ntrebuinat de cinci
secole. De altfel, din fericire pentru servani, nu existau niciun fel de
proiectile pentru el. Dar aa cum era, aceast main de rzboi putea
s mai sperie pe inamic. Ct despre armele albe, ele fur scoase la
iveal din muzeul de antichiti: topoare de silex, ciocane, securi,
diferite sulie, halebarde, spade etc. Se slujir de asemenea i de
arsenalele particulare, cunoscute ndeobte sub numele de cmri i
buctrii. Dar curajul, dreptatea, ura mpotriva dumanului, dorina
de rzbunare ineau locul armelor perfecionate i nlocuiau cel
puin era de sperat mitralierele moderne i tunurile cu chiulas.
Se fcu o trecere n revist a armatei. Niciun cetean nu lipsea de
la apel. Generalul Orbideck, care se inea cu greu n a, pe calul su,
un animal viclean, czu de trei ori n faa frontului. Dar el se ridic
fr a fi rnit, ceea ce fu considerat ca un nceput promitor.
Primarul, consilierul, bancherul, rectorul, n sfrit, toi fruntaii
oraului mergeau desigur n frunte. Nici surorile, nici fiicele, nici
mamele nu vrsar nicio lacrim. Dimpotriv, i ndemnau soii, taii
i fraii s plece la btlie i i urmau formnd ariergarda, sub
conducerea doamnei van Tricasse. Jean Mistrol sun din trompet,
armata o porni, prsi piaa i, scond strigte slbatice, se ndrept
spre poarta Audenarde.
n clipa n care capul coloanei era s treac de zidurile oraului, un
om se arunc n faa ei i strig:
Oprii, oprii, oprii-v, nebunilor! ncetai focul! Lsai-m s
nchid robinetul. Nu suntei nsetai de snge, suntei nite ceteni
cumini, calmi i linitii. Dac v-ai nflcrat att de tare, e din vina
maestrului meu, doctorul Ox. A fcut o experien. Sub pretextul de a
v lumina oraul cu gaz oxihidric, el l-a saturat cu
Discipolul i ieise din fire, dar nu apuc s termine; n momentul
cnd secretul doctorului era s-i scape de pe buze, doctorul Ox n
persoan, cu o furie de nedescris, se repezi asupra nenorocitului
Ygene i i nchise gura cu pumnul. ntre ei se ncinse o btaie.
Primarul, consilierul, notabilii care se opriser vzndu-l pe Ygene,
mnai i ei de aarea celor doi strini, se npustir asupra lor,
nevoind s-i asculte nici pe unul, nici pe cellalt. Doctorul Ox i
discipolul lui, njurai, btui, erau s fie arestai din ordinul lui van
Tricasse cnd
Capitolul XV
UNDE DEODAT AFLM DEZNODMNTUL

Cnd se auzi o explozie formidabil Tot vzduhul


Quiquendone-ului prea cuprins de flcri. O vlvtaie de o
intensitate extraordinar se nl ca un meteor pn la cer. Dac ar fi
fost noapte, focul s-ar fi vzut la zece leghe n jur.
Toat armata Quiquendone-ului se culc la pmnt, ca o armat de
clugri. Din fericire nu avur nicio victim. Cteva zgrieturi i
vnti, atta tot. Cofetarului, care printr-o minune nu czuse de pe
cal, i se prjolise panaul, dar scp fr nicio ran.
Ce se petrecuse? Pur i simplu, cum avea s se afle n curnd, uzina
de gaz srise n aer. n timpul absenei doctorului i a discipolului su,
se comisese probabil o impruden. Nu se tie de ce sau pentru ce, se
ivi o scurgere de gaz de la rezervorul care coninea oxigen la cel n care
se gsea hidrogen. Din ntlnirea acestor dou gaze rezult un amestec
exploziv, cruia i se dduse foc din neatenie. Asta schimbase totul.
Dar cnd armata se ridic n picioare, doctorul Ox i discipolul su
Ygene dispruser.

Toat armata Quiquendone-ului se culc la pmnt.


Capitolul XVI
UNDE CITITORUL INTELIGENT VEDE C A BNUIT
TOTUL NTOCMAI, N CIUDA PRECAUIILOR
AUTORULUI

Dup explozie, oraul Quiquendone deveni din nou linitit,


flegmatic i flamand, cum fusese odinioar. Dup explozie, care de
altfel nu produsese mare panic, fiecare fr s-i dea seama se
ndrept automat spre locuina lui. Primarul porni sprijinit de braul
consilierului, avocatul Schut la bra cu medicul Custos, Frantz
Niklausse la bra cu rivalul su Simon Collaert. Fiecare mergea linitit,
fr zgomot i fr s-i mai aduc aminte de cele petrecute,
Virgamenul i rzbunarea fuseser uitate.
Generalul se ntoarse la prjiturile sale, i aghiotantul su la
acadele. Totul i recapt calmul. Toi i reluar viaa obinuit,
oamenii i animalele, animalele i plantele, pn i turnul de la postul
Audenarde pe care explozia aceste explozii sunt cteodat
miraculoase pe care explozia l ndreptase.
i de atunci, niciun cuvnt mai tare, nicio ceart nu se mai auzi n
Quiquendone. Nu se mai fcu niciun fel de politic, nu se mai nfiin
niciun club, nu se mai intent niciun proces, oraul nu mai avu nevoie
de niciun paznic. Slujba comisarului Passauf deveni din nou o
sinecur i dac nu i s-a tiat salariul era pentru c primarul i
consilierul nu putur s se decid s ia o hotrre n privina lui. De
altfel, din timp n timp, el continua, fr s tie, s apar n visele
neconsolatei Tatanemance.
Ct despre rivalul lui Frantz, el ced cu generozitate pe
ncnttoarea Suzel iubitului ei, i acesta se grbi s-o ia n cstorie,
cinci sau ase ani dup evenimentele petrecute mai sus. Doamna van
Tricasse muri zece ani mai trziu, n termenul dorit, i primarul se
cstori cu domnioara Plagie van Tricasse, verioara sa, n condiii
excelente pentru fericitul muritor care trebuia s-i urmeze.
Capitolul XVII
UNDE SE EXPLIC TEORIA DOCTORULUI OX

Ce fcuse, aadar, misteriosul doctor Ox? O experien fantezist i


nimic mai mult.
Dup ce aezase conductele de gaz, el saturase cu oxigen pur, fr
s-l amestece cu niciun atom de hidrogen, cldirile publice, apoi
casele particulare i, n fine, strzile Quiquendone-ului. Acest gaz fr
gust, rspndit n mare cantitate n atmosfer, provoac organismului,
cnd este aspirat, tulburri dintre cele mai grave. A tri ntr-un mediu
saturat de oxigen nseamn a fi excitat, supraexcitat.
Imediat ce intri din nou ntr-o atmosfer obinuit, redevii cum ai
fost nainte, dup cum s-a vzut n cazul consilierului i primarului
atunci cnd pe platforma de sus a turnului de alarm ei se aflaser din
nou la aer curat, cci oxigenul rmsese datorit greutii sale n
straturile inferioare.
De asemenea, a tri n aceste condiii, a respira gazul care
transform fiziologic corpul ca i sufletul nseamn s mori repede, ca
i nebunii care-i duc viaa numai n petreceri. Din fericire pentru
quiquendonezi, o explozie providenial pusese capt experienei,
distrugnd uzina doctorului Ox.
Virtutea, curajul, talentul, spiritul i imaginaia, toate aceste
caliti sau faculti s-ar rezuma, la urma urmei, la o problem de
oxigen? Aceasta era teoria doctorului Ox. Dar noi avem dreptul s nu
o acceptm i, dinspre partea mea, eu o resping din toate punctele de
vedere, n pofida experienei efectuate n respectabilul ora
Quiquendone.
O DRAM N VZDUH
n luna septembrie 185., am sosit la Frankfurt pe Main. Trecerea
mea prin principalele orae din Germania s-a remarcat prin izbutite
ascensiuni aerostatice; dar niciun locuitor al Confederaiei nu m
nsoise n nacel i frumoasele performane fcute la Paris de domnii
Green, Eugene Godard i Poitevin nu putuser nc s determine pe
ponderaii germani s se avnte pe cile vzduhului.
Totui, ndat ce tirea ascensiunii mele apropiate se rspndi la
Frankfurt, trei ceteni de vaz solicitar favoarea s m nsoeasc.
Dup dou zile urma s ne ridicm cu balonul din Piaa Comediei.
ncepui de ndat s fac pregtirile de plecare. Balonul meu era din
mtase impregnat cu gutaperc, substan perfect impermeabil,
care nu putea fi atacat de acizi sau gaze, iar volumul su 3000 de
metri cubi i permitea s se ridice la cele mai mari nlimi.
Ascensiunea urma s aib loc n ziua marelui trg din septembrie,
care atrage atta lume la Frankfurt. Gazul de iluminat, de o calitate
superioar i de o mare capacitate de ridicare, mi fusese livrat n
condiii excelente. Aadar, pe la ora 11 dimineaa, balonul era umplut
numai pe trei sferturi o precauiune absolut necesar, cci, pe
msur ce balonul urc, straturile atmosferice devin mai puin dense
i fluidul nchis sub fiile aerostatului, cptnd mai mult
elasticitate, poate sfia nveliul. Calculele mele mi-au artat exact
cantitatea de gaz de care aveam nevoie pentru ca balonul s ne duc
pe mine i pe nsoitorii mei.
Trebuia s ne ridicm la ora 12. Era o privelite minunat s vezi
toat aceasta mulime de oameni nerbdtori care se mbulzea spre
piaa de unde avea loc plecarea, o umplea pn la refuz i se revrsa n
strzile apropiate, iar o parte prea un covor nflorat atrnnd la
ferestrele caselor, chiar de sub acoperiurile de ardezie. Vntul
puternic din zilele precedente ncetase. O cldur apstoare se lsa
din cerul fr nori. Nicio adiere nu se simea n aer. Pe un asemenea
timp puteai cobor chiar n locul de unde pornisei.
Luasem cu mine 300 de livre de lest pus n saci; nacela rotund,
care avea patru picioare diametru i trei picioare adncime, era bine
instalat; frnghiile de cnep care o susineau erau dispuse simetric
pe emisfera superioar a balonului; busola se afla la locul ei,
barometrul atrna pe cercul care strngea frnghiile de suport ale
balonului i ancora fusese pregtit cu grij. Eram gata de zbor.
Am observat printre oamenii nghesuii n jurul punctului de
plecare un tnr cu chipul palid, care prea foarte agitat. Figura lui mi
se pru cunoscut. Era un spectator nelipsit al ascensiunilor mele, pe
care-l ntlnisem n mai multe orae din Germania. Prea foarte
tulburat i privea cu lcomie curioasa main care sttea nemicat la
o distan de cteva picioare de sol. Totui rmase destul de linitit, n
comparaie cu cei din jurul su.
Sun ora dousprezece. Venise clipa plecrii. ns tovarii mei de
zbor nu apreau. Trimind pe cineva la domiciliul fiecruia dintre ei,
aflai c unul plecase la Hamburg, altul la Viena i al treilea la Londra.
Le-a pierit curajul n momentul cnd s ntreprind una din acele
plimbri cu balonul, care graie abilitii actuale a aeronauilor nu
mai prezentau niciun pericol. Deoarece fceau oarecum parte din
programul serbrii, i apucase teama c vor fi obligai s-i joace rolul
i au fugit de pe scen n momentul cnd trebuia s se ridice cortina.
Curajul lor se dovedise invers proporional cu viteza fugii.
Lumea, decepionat, se art destul de prost dispus. M hotri
s plec singur. Pentru a restabili echilibrul ntre greutatea specific a
balonului i aceea pe care ar fi trebuit s-o ridice, am nlocuit cu saci de
nisip pe tovarii de drum abseni la apel i m-am urcat n nacel. Cei
12 oameni care reineau aerostatul cu 12 odgoane, fixate de cercul din
mijloc, slbir strnsoarea frnghiilor, lsndu-le s alunece puin
printre degetele lor, iar balonul se nl cu alte cteva picioare de la
sol. Nu se simea nicio adiere i atmosfera apstoare ca plumbul
prea de nestrbtut.
E gata totul? ntrebai.
Oamenii se pregtir. O ultim privire m ncredina c puteam s
plec.
Atenie!
Mulimea fremta i mi se pru c va nvli pe locul rezervat
balonului.
Dai drumul frnghiilor!
Balonul se ridic ncet, dar am simit o zguduitur care m arunc
pe fundul nacelei.
Cnd m ridicai, m gsii fa n fa cu un cltor neprevzut, care
nu era altul dect tnrul cel palid.
Domnule, v salut cu stim! mi zise el foarte calm.
Cu ce drept?
M gsesc aici cu dreptul pe care mi-l d imposibilitatea
dumneavoastr de a m da afar!
Eram nucit! ndrzneala sa m zpcise i nu-mi veni niciun
rspuns. Priveam la acest intrus, dar lui nu-i psa deloc de buimceala
mea.
Greutatea mea v stric echilibrul, domnule zise el. Permitei
i fr s atepte s-i dau ncuviinarea, puse mna pe doi saci cu lest
i-i arunc n spaiu.
Domnule, i spusei atunci, lund singura hotrre posibil, ai
venit, prea bine! Rmnei Dar numai eu voi fi acela ce conduce
aerostatul
Domnule, rspunse el, politeea dumneavoastr este specific
francez. E din aceeai ar ca i mine. V strng moralmente mna pe
care mi-o refuzai. Luai-v toate msurile i procedai cum credei c
e mai bine. Voi atepta pn terminai.
Cu ce scop?
Pentru a sta de vorb cu dumneavoastr.
ntre timp barometrul sczuse la 26 de degete. Ne ridicasem la
aproape 600 de metri nlime deasupra oraului, dar nimic nu indica
deplasarea orizontala a balonului, cci masa de aer care-l nconjoar
se deplaseaz odat cu el. Un fel de cldur tremurtoare sclda
privelitea de sub noi i, din pcate, i estompa contururile.
l privii din nou cu atenie pe tovarul meu.
Era un om de vreo treizeci de ani, mbrcat simplu. Liniile aspre ale
trsturilor sale trdau o energie de nestpnit i prea foarte
muchiulos. Cu toat uimirea ce i-o trezea aceast tcut ascensiune,
rmnea nemicat, cutnd s deslueasc aezrile deasupra crora
treceam, contopite ntr-un tot neclar.
Blestemat cea! rosti dup cteva momente. N-am rspuns
nimic.
mi purtai pic, vorbi el din nou. Ei bine, nu puteam s-mi
pltesc cltoria, trebuia deci s m urc prin surprindere.
Nimeni nu v spune s cobori, domnule.
Ah, s tii c un lucru asemntor li s-a ntmplat i conilor de
Laurencin i de Dampierre, cnd, la 15 ianuarie 1784, s-au ridicat la
Lyon. Un tnr negustor, pe nume Fontaine, a srit n nacel, cu riscul
de a o rsturna! Au fcut cu toii aceast cltorie i nimeni n-a murit!
Cnd vom ateriza, ne vom explica, i rspunsei, nemulumit de
felul uuratic n care-mi vorbea.

Da, dar s nu ne gndim la ntoarcere!


Dumneavoastr credei oare c voi ntrzia s cobor?
S coborm?! zise el surprins, S coborm?! Dar s ncepem mai
nti s urcm!
i nainte de a-l putea mpiedica, el arunc peste bord doi saci de
nisip, fr mcar s-i goleasc.
Domnule! exclamai cu mnie.
Cunosc ndemnarea dumneavoastr, rspunse ncet
necunoscutul. Frumoasele dumneavoastr ascensiuni au fcut vlv.
Dar dac experiena este sor cu practica, ea este oarecum i verioar
cu teoria, i eu am fcut studii ndelungate despre arta aerostaticii.
Acest lucru mi-a zdruncinat puin creierul! adug el cu tristee,
cznd ntr-o visare mut.
Balonul, dup ce mai urc puin, rmase staionar. Necunoscutul
consult barometrul i zise:
Iat-ne la 800 de metri. Oamenii par nite insecte. Observai!
Piaa Comediei s-a transformat ntr-un imens furnicar. Privii
mulimea care se nghesuie pe cheiuri i cum se micoreaz Zeilul.
Suntem deasupra turlei Domnului. Mainul nu mai este dect o linie
albicioas care taie oraul i podul Main-Brucke seamn cu un fir
aruncat ntre cele dou maluri ale fluviului.
Aerul se rcise puin.
Sunt n stare s fac orice pentru draga mea gazd, mi zise
tovarul meu. Dac v este frig, mi voi scoate hainele i vi le voi
mprumuta.
Mulumesc, i rspunsei tios.
Deh! Nevoia te nva. Dai-mi mna, sunt compatriotul
dumneavoastr, v vei instrui n tovria mea i convorbirea cu mine
v va despgubi de necazul ce vi l-am pricinuit!
M-am aezat fr s rspund n cellalt capt al nacelei. Tnrul
scoase din scurta sa mblnit un caiet voluminos. Era o lucrare despre
aerostatic.
Posed, mi zise, cea mai interesant colecie de gravuri i
caricaturi despre maniile noastre aeriene. Ct de mult a fost admirat
i totodat batjocorit aceast preioas descoperire! Din fericire nu
mai suntem n epoca n care unii, aidoma frailor Montgolfier, cutau
s fac nori artificiali cu ajutorul aburilor i s fabrice un gaz cu
proprieti electrice pe care-l produceau din arderea unor paie ude,
amestecate cu ln tocat.
Vrei oare s subestimai meritele inventatorilor? i-am rspuns,
cci m mpcasem cu situaia i m lsam ispitit de aventur. Nu e
frumos c experiena a dovedit posibilitatea de a te ridica n vzduh?
Ei, domnule, cine neag gloria primilor navigatori aerieni? i
trebuia un imens curaj s te ridici cu ajutorul acestor baloane att de
ubrede, care nu erau umplute dect cu aer cald! Dar, v ntreb, oare
tiina aerostatic a fcut vreun pas nsemnat de la ascensiunile lui
Blanchard, adic de aproape un secol? Evident, nu!
Necunoscutul scoase o gravur din documentele sale.
Iat, mi zise, prima cltorie aerian fcut de Piltre des
Rosiers i marchizul dArlandes, patru luni dup descoperirea
baloanelor. Ludovic al XVI-lea refuz s le dea consimmntul la
aceast cltorie i doi condamnai la moarte trebuiau s ncerce s
strbat primele ci aeriene. Piltre des Rosiers se simi revoltat de
aceast nedreptate i folosindu-se de diverse intervenii, reui s i se
permit s plece el nsui. nc nu fusese inventat aceast nacel care
uureaz manevrele, i o galerie circular se afla pe atunci n jurul
prii inferioare i nguste a montgolfierului. Cei doi aeronaui
trebuiau deci s se sprijine, imobilizai, fiecare la cte o extremitate a
galeriei, cci paiele presate care o nconjurau le mpiedicau orice
micare. Un reou nclzit era suspendat sub orificiul balonului; cnd
cltorii voiau s urce, ei aruncau paie peste jar, cu riscul de a aprinde
aerostatul, i aerul. nclzindu-se mai tare, ddea balonului o nou
for de ascensiune. Cei doi ndrznei navigatori plecar la 21
noiembrie 1783 din grdina Muette, pe care prinul motenitor o
pusese la dispoziia lor. Aerostatul se ridic impuntor, merse de-a
lungul insulei Lebedelor, trecu de Sena n dreptul barierei Conference
i, zburnd ntre Domul Invalizilor i coala Militar, se apropie de
Saint-Suplice. Atunci aeronauii nteir focul, trecur peste bulevard
i aterizar dincolo de bariera Enfei Atingnd solul, balonul se
dezumfl i-l acoperi cteva clipe sub cutele sale pe Piltre des
Rosiers!
Funest prevestire! spusei, interesat de aceste amnunte care m
priveau ndeaproape.
Avertisment al catastrofei care trebuia mai trziu s-l coste viaa
pe acest nefericit! rspunse cu tristee necunoscutul. Dumneavoastr
n-ai presimit pn acum ceva asemntor?
Niciodat.
De! Nenorocirile se ntmpl i fr presentimente, adug
tovarul meu i rmase tcut.
ntre timp naintam spre sud i Frankfurt rmsese n urm.
S-ar putea s avem de nfruntat o furtun, gri tnrul.
Vom cobor nainte, rspunsei.
Da de unde! E mai bine s urcm n asemenea cazuri! Vom fi
astfel mai siguri c vom scpa de ea.
i din nou doi saci cu nisip fur aruncai n spaiu.
Balonul se nl cu repeziciune i se opri la o mie dou sute de
metri. Frigul se nspri i totui razele soarelui care cdeau pe
nveliul balonului i dilatau gazul din interior fceau ca aerostatul s
urce cu mai mare vitez.
Nu v fie team de nimic, mi zise necunoscutul. Avem trei mii
cinci sute de stnjeni de aer respirabil. n plus, nu trebuie s v
ngrijii de ceea ce fac.
Am vrut s m ridic, dar o mn viguroas m imobiliza pe banca
mea.
Cum v numii? ntrebai.
Ce v intereseaz numele meu?
V cer s-mi spunei cum v cheam!
M numesc Erostrate8, sau Empedocle9 sau cum v place mai

8
Erostrate din Ephes un cetean al Ephesului, care a vrut s devin nemuritor,
incendiind templul Artemizei in noaptea naterii lui Alexandru cel Mare (356 .e.n.).
9
Empedocle filozof grec din Agrigente, magician (sec. V .e.n.).
bine.
Acest rspuns nu avu darul s m liniteasc.
Necunoscutul vorbea de altfel cu un snge rece att de ciudat, c
m ntrebam, nu fr ngrijorare, cu cine aveam de-a face.
Domnule, continu el, nu s-a gsit nimic nou de la fizicianul
Charles10 ncoace! Patru luni dup descoperirea aerostatelor, acest om
ndemnatec inventase supapa care las s ias gazul cnd balonul e
prea plin, sau cnd vrei s cobori; nacela, care uureaz manevrarea
aparatului; plasa, care conine anvelopa balonului i repartizeaz
greutatea pe toat suprafaa lui; lestul, care permite ascensiunea i
alegerea locului de aterizare; mbinarea cu cauciuc, care face estura
impermeabil; barometrul, care indic nlimea. n fine, Charles
ntrebuina hidrogenul care, fiind de 14 ori mai uor dect aerul,
permitea urcarea n straturile atmosferice cele mai nalte i nu
expunea balonul la pericolul unei aprinderi n spaiu. La 1 decembrie
1783 se strnseser n jurul Tuileriilor 300 000 de oameni. Charles se
ridic n aer i soldaii i ddur onorul militar. Strbtu nou leghe,
conducndu-i balonul cu o ndemnare pe care n-au desprit-o
actualii astronaui. Regele i acord o rent de 2000 de livre, cci pe
atunci se ncurajau noile invenii!
Necunoscutul czu parc deodat prad unei anumite tulburri.
Eu, domnule, relu el, am studiat i m-am convins c primii
astronaui i dirijau baloanele. Fr s amintesc de Blanchard ale
crui afirmaii pot fi dubioase, Guyton de Morveau, cu ajutorul unor
rame i al crmei, reui s dea aparatului su micri precise i o
direcie voit. De curnd, la Paris, un ceasornicar domnul Julien a
fcut la Hipodrom nite experiene reuite, cci, graie unui
mecanism special, aparatul su de form lunguia a putut s mearg
contra vntului. Domnul Petin a proiectat s suprapun patru baloane
cu oxigen i, cu ajutorul unor pnze dispuse orizontal, care se pot
mica fiecare n parte, sper s obin o ruptur de echilibru, care
nclinnd aparatul s-i imprime un mers oblic. Se vorbete de
asemenea de motoare menite s nfrng rezistena curenilor, cum ar
fi elicea de exemplu; dar elicea, nvrtindu-se ntr-un mediu mobil, nu
va da niciun rezultat. Eu, domnule, eu am descoperit singurul mijloc
10
J.A. Charles fizician francez (17461823).
de a dirija baloanele, i nicio academie n-a venit n ajutorul meu,
niciun ora nu a rspuns la listele mele de subscripie, niciun guvern
n-a vrut s m neleag! E o infamie!
Necunoscutul se agita gesticulnd i nacela se cltina cu violen.
Cu mare greutate i menineam echilibrul.
ntre timp balonul ntlnise un curent de aer mai tare i naintam
spre sud, la o nlime de 1500 de metri.
Iat! sta-i Darmstadt, mi spuse tovarul meu, aplecndu-se
peste nacel. Distingei castelul? Nu se vede prea bine, nu-i aa? Ce
vrei? Zpueala dinaintea turtunii face s ni se par c lucrurile se
clatin i trebuie un ochi experiemntat pentru a recunoate
localitile!
Suntei sigur c e Darmstadt? l ntrebai.
Fr ndoial, i ne aflm la ase leghe de Frankfurt.
Atunci trebuie s coborm!
S coborm? Cred c nu avei pretenia s coborm pe
clopotnie, zise necunoscutul rnjind.
Nu, dar n mprejurimile oraului.
Ei bine, s evitm deci clopotniele!
i n timp ce vorbea astfel, tovarul meu apuc nite saci cu nisip.
M aruncai asupra lui, dar el m trnti cu o mn i balonul, uurat
din nou de lest, atinse 2000 de metri nlime.
Pstrai-v calmul, zise el, i nu uitai c Brioschi, Biot 11, Gay-
Lussac12, Bixio13 i Barral au urcat la cele mai mari nlimi pentru a
face experienele lor tiinifice.
Domnule, trebuie s coborm, reluai. ncercnd s-i vorbesc cu
duhul blndeii. Furtuna se dezlnuie n jurul nostru. Nu ar fi
prudent.
Ei, asta-i! Vom urca mai sus de ea i nu ne va mai nspimnta!
exclam tovarul meu. Ce poate fi mai frumos dect s fii deasupra
norilor care strivesc pmntul! Nu este o onoare s pluteti astfel pe
aceste valuri aeriene? Cele mai mari personaliti au cltorit ca noi.
Marchiza i contesa de Montalembert, contesa de Podenas,

11
J.B. Biot fizician i astronom francez (17741862).
12
J. Gay-Lussac fizician i chimist francez (17781850).
13
J.A. Bixio om politic, medic, savant (18081865).
domnioara La Garde i marchizul de Montalembert au plecat din
suburbia Saint-Antoine spre meleaguri necunoscute, i ducele de
Chartres a dat dovad de mult ndemnare i prezen de spirit n
ascensiunea sa din 1784. La Lyon, conii de Laurencin i de Dampierre.
La Nantes, domnul de Luynes, la Bordeaux dArbelet des Granges; n
Italia cavalerul Andreani; n zilele noastre, ducele de Brunswick toi
acetia au lsat n vzduh urmele luminoase ale gloriei lor. Pentru a
putea fi la nlimea acestor mari personaliti, trebuie ptruns n
hurile vzduhului, mai departe dect au fcut-o ei! A te apropia de
infinit, nseamn s-l nelegi!
Aerul rarefiat dilata n mod considerabil hidrogenul din balon i
vedeam partea lui inferioar, lsat fr gaz n acest scop, cum se
umfl, fcnd astfel imperios necesar deschiderea supapei; dar
tovarul meu nu prea dispus s m lase s manevrez cum doream.
M-am decis deci s trag pe ascuns frnghia supapei, n timp ce el
vorbea cu mult nsufleire, cci mi era team c am ghicit cu cine am
de-a face! Ar fi fost ngrozitor! Era aproape unu fr un sfert.
Prsiserm Frankfurt de 40 de minute i din partea de sud veneau
contra vntului nori grei, gata s se loveasc de noi.
Ai pierdut oare orice speran ca s facei s triumfe teoriile
dumneavoastr? l ntrebai cu mare interes.
Orice speran, rspunse cu glas sugrumat necunoscutul. Rnit
de nereuit, caricaturile i loviturile mieleti m-au nimicit de tot.
Acesta este venicul supliciu rezervat inovatorilor. Privii la
caricaturile din toate epocile, de care mi-e plin mapa!
n timp ce tovarul meu rsfoia hrtiile, apucasem coarda supapei
fr ca dnsul s fi observat. Mi-era totui team s nu remarce
uieratul, asemntor unei cderi de ap, pe care-l face gazul cnd i
dai drumul s ias.
Cte glume s-au fcut despre abatele Miolan! spuse
necunoscutul. Trebuia s se urce cu Janninet i Bredin. n timpul
pregtirilor, focul se aprinse la reoul aerostatului i populaia
netiutoare rupse balonul n buci! Apoi aprur caricaturile
animalelor curioase cu porecle ca: Miorlitul, Jean Pisicu,
Ticlosul14.
14
n francez, joc de cuvinte prin analogie cu: Miaulant, Jean Minet, Gredin.
Trgeam de coarda supapei i barometrul ncepu s urce. Era i
timpul! Cteva tunete nbuite se auzir n deprtare spre sud.
Privii i aceast gravur, relu necunoscutul fr s-i dea
seama de manevrele mele. Reprezint un balon imens ridicnd un
vapor, ceti, case etc. Caricaturitii nu bnuiau c neroziile lor vor
deveni ntr-o zi adevruri! Vasul acesta aerian este complet: la stnga
se afl crma i cabina piloilor; la prova, un salon, o org gigantic i
un tun pentru a atrage atenia locuitorilor Pmntului sau ai Lunii;
deasupra pupei, observatorul i balonul alup; n mijloc, cabinele
militarilor; la stnga lanterna de semnalizare, apoi galeriile superioare
pentru plimbri, pnzele, crmele orizontale; jos barurile i
magazinul alimentar. Admirai acest anun splendid: Inventat pentru
fericirea umanitii, acest glob va pleca imediat spre porturile din
Mediteran i la ntoarcerea sa i va anuna att cltoriile spre cei doi
Poli, ct i spre Vestul ndeprtat. Nimeni nu trebuie s se ngrijeasc
de nimic, totul este prevzut i se va desfura n bune condiiuni. Va
exista un tarif fix pentru localitile de pe traseu, iar preul va fi acelai
i pentru cele mai ndeprtate inuturi ale emisferei noastre, adic o
mie de napoleoni pentru orice cltorie! i se poate spune c aceast
sum este destul de modest, avnd n vedere viteza, confortul i
distraciile de care v vei bucura n acest aerostat, distracii ce nu se
gsesc pe pmnt, deoarece n acest balon fiecare va obine tot ce-i
trece prin minte. Lucrul acesta este att de adevrat, nct n acelai
loc unii vor fi la bal, alii la odihn; unii se vor nfrupta din cele mai
alese mncruri, alii vor posti; oricine va voi s discute cu persoane
inteligente, va avea cu cine s vorbeasc; cine va fi prost, va gsi
oameni ca dnsul. Astfel, plcerea va fi sufletul societii aeriene!
Toate aceste invenii i-au fcut pe oameni s rd
Dar n scurt timp, dac zilele nu-mi sunt numrate, se va putea
vedea c asemenea proiecte n vnt sunt de fapt realiti!
Coboram necontenit. El ns nu-i ddea seama!
Privii acest soi de joc cu baloane, relu el, desfurnd n faa
mea cteva gravuri din care avea o colecie ntreag. El conine toat
istoria artei aerostatice. l joac numai spiritele de elit, cu zaruri i
jetoane, la un pre convenit, i care se pltete sau se ncaseaz dup
csua unde ajungi.
Dar, rspunsei, prei s fi studiat n toate amnuntele tiina
aerostatic?
Da. Domnule, da! De la Phaeton 15, Icar i Architas ncoace am
cercetat tot, am examinat i am nvat tot! Prin persoana mea, dac
Dumnezeu m va ine n via, arta aerostatic va aduce lumii servicii
imense! Dar aceasta nu se va ntmpla!
De ce?
Pentru c m numesc Empedocle sau Erostrate!
ntre timp, balonul se apropia din fericire de pmnt, dar cnd cazi
de la o sut de picioare sau de la cinci mii pericolul este tot aa de
mare.
V amintii btlia de la Fleurus? continu tovarul meu. La
aceast btlie, Coutelle, din ordinul guvernului, organiz o unitate de
aerostate. La asediul de la Maubeuge, generalul Jourdan avu attea
foloase de pe urma acestui nou mod de observaie, nct Coutelle,
mpreun cu nsui generalul, se ridic n vzduh de dou ori pe zi.
Semnalizarea ntre piloi i cei ce ineau balonul pe pmnt se fcea
cu ajutorul unor mici drapele roii, galbene i albe. Deseori se trgea
cu carabina sau cu tunul asupra balonului, n clipa cnd se nla, dar
fr niciun rezultat. Cnd generalul Jourdan se pregti s asedieze
Charleroi, Coutelle sosi n mprejurimi, se ridic de pe cmpia Jumet i
rmase la postul de observaie cu generalul Morlot apte sau opt ore,
ceea ce contribui fr ndoial la victoria noastr de la Fleurus. n
adevr, generalul Jourdan a recunoscut pe deplin ajutorul pe care l-a
obinut de la observaiile aeronautice. Ei bine, cu toate serviciile aduse
cu aceast ocazie i n timpul rzboiului din Belgia, anul care a vzut
nceputul carierei militare a baloanelor a nsemnat i terminarea
acestei cariere! coala nfiinat de ctre guvern la Meudon a fost
nchis de Bonaparte la ntoarcerea sa din Egipt. i totui, cte nu erau
de ateptat de la pruncul abia nscut? Copilul avea sori s triasc i
nu trebuia nbuit n fa.
Necunoscutul i sprijini capul n mini i cuget cteva momente.
Apoi, fr s ridice capul, spuse:
Cu toate c v-am interzis, domnule, dumneavoastr ai tras

15
Phaeton fiul Soarelui n mitologia greac, autorizat s conduc carul soarelui; nu
reui si Zeus l arunc n Eridan.
supapa!
Am dat drumul fringhiei.
Din fericire mai avem 300 de livre de lest! spuse el.
i care sunt inteniile dumneavoastr? l-am ntrebat.
N-ai traversat niciodat mrile? se interes. Am simit cum mi
piere sngele din obraz.
E neplcut, adug, c suntem mpini spre Marea Adriatic!
Nu-i dect un simplu fluviu! Dar mai sus poate vom gsi ali cureni de
aer. i fr s m priveasc, zvrli civa saci de lest din balon.
Apoi mi zise cu o voce amenintoare:
V-am lsat s deschidei supapa, pentru c dilatarea mare a
gazului putea s sparg balonul. Dar s nu mai ncercai.
i continu n felul urmtor:
Cunoatei traversarea de la Douvres la Calais, fcut de Blan-
chard i doctorul Jefferies? A fost formidabil! La 7 ianuarie 1785,
balonul lor fu umplut cu gaz pe coasta de la Douvres. Abia urcar cu
vntul de la nord-est, cnd o eroare de echilibru i for s arunce
lestul pentru a nu cdea i nu putur reine din el dect 30 de livre.
Era prea puin, cci vntul nu se rcea i nu puteau avansa dect foarte
ncet spre coasta Franei. n plus, permeabilitatea pnzei fcea ca
aerostatul s se dezumfle ncetul cu ncetul i dup o or i jumtate
cltorii observar c ncepuser s coboare.
Ce-i de fcut? zise Jefferies.
Nu am strbtut dect trei sferturi de drum, rspunse Blanchard i
suntem la prea mic nlime. Urcnd, vom ntlni poate cureni de
aer mai favorabili.
S aruncm restul de lest!
Balonul mai lu puin nlime, dar nu trecu mult i ncepu din
nou s coboare. Pe la mijlocul drumului, aeronauii aruncar jurnalul
de bord i uneltele. Un sfert de or mai trziu, Blanchard i spuse lui
Jefferies:
i barometrul?
Urc! Suntem pierdui i totui se vede coasta francez!
Deodat se auzi un mare zgomot.
S-a rupt nveliul balonului? ntreb Jefferies.
Nu! Pierderea gazului i-a dezumflat partea inferioar! Dar
coborm mereu! S aruncm toate lucrurile inutile!
Alimentele, ramele i crma fur aruncate n mare. Aeronauii nu
mai erau dect la o sut de metri nlime.
Urcm iar, zise doctorul.
Nu. Este numai efectul reducerii de greutate! i nu se observ la
orizont niciun vapor, nici mcar o barc! S aruncm n mare
hainele!
Nefericiii aruncar hainele, dar balonul continua s coboare!
Blanchard, zise Jefferies, trebuia s faci singur aceast cltorie;
dar ai consimit s m iei i pe mine, i m voi sacrifica! M voi arunca
n ap, i balonul uurat va urca!
Nu. Nu! E ngrozitor!
Balonul se dezumfla din ce n ce mai mult i concavitile lui,
transformndu-se ntr-un fel de paraut, mpingeau gazul spre perei
i i grbeau ieirea din balon.
Adio, prietene! spuse doctorul. Dumnezeu s te aib n paz!
El voi s se arunce din balon, dar Blanchard l reinu.
Ne mai rmne o posibilitate, spuse el, putem tia frnghiile care
susin nacela i s ne agm de plas! Poate c balonul va urca. S fim
gata! Dar barometrul scade! Urcm din nou! Vntul se rcete.
Suntem salvai!
Cltorii zresc Calais-ul! Bucuria lor se apropie de delir! Dup
cteva momente ei czur peste pdurea din Guines.
Nu m ndoiesc, continu necunoscutul, c, ntr-o mprejurare
asemntoare, vei urma exemplul doctorului Jefferies!
Norii se rostogoleau n jurul nostru ca nite mase strlucitoare.
Balonul arunca umbre mari pe aceast ngrmdire de nori, nconjurat
de ea ca de-o aureol. Tunetul mugea sub nacel. Totul era
nfricotor.
S coborm! exclamai.
S coborm cnd soarele de sus ne-ateapt? Jos cu sacii! i
balonul fu uurat cu mai mult de 50 de livre!
La 3500 de metri ramaserm staionari. Necunoscutul vorbea fr
ntrerupere. Eram cu totul nucit, n timp ce dnsul se simea c
triete n elementul su.
Cu un vnt favorabil am ajunge departe! exclam el.
n Antile se gsesc cureni de aer care se deplaseaz cu 100 km pe
or. n timpul ncoronrii lui Napoleon, Garnerin a lansat la 11
noaptea un balon luminos cu geamuri colorate. A doua zi n zori,
locuitorii Romei salutau trecerea sa deasupra catedralei Sf. Petru! Noi
vom merge mai departe i mai sus!
Abia mai auzeam. Totul zbrnia n jurul meu. O sprtur se ivi
printre nori.
Uitai-v la acest ora, zise necunoscutul! Este Spire!
M-am aplecat peste nacel i am zrit o mic aezare negricioas.
Era Spire. Rinul, att de lat, semna cu o panglic desfurat.
Deasupra noastr cerul era de un albastru nchis. Psrile nu se mai
vedeau de mult, cci zborul lor era imposibil n acest aer rarefiat.
Eram singuri n spaiu, eu n tovria acestui necunoscut!
Este inutil s tii unde v duc, zise el i arunc busola. Ah, ce
frumoas e o prbuire! tii c se numr puine victime ale
aerostaticii, de la Piltre des Rosiers pn la locotenentul Gale, i c
nenorocirile se datoresc mai totdeauna imprudenei. Piltre des
Rosiers a plecat cu Romain, din Boulogne, la 13 iunie 1785. La balonul
su cu gaz a montat un reou cu aer cald, pentru a scpa, fr ndoial,
de necesitatea de a pierde gaz sau de a arunca lest. Asta nsemna s
pui un reou sub o ton de pulbere! Imprudenii urcar la 400 de
metri i fur prini ntre vnturi potrivnice, care i mpinser nspre
largul mrii. Pentru a cobor, Piltre a vrut s deschid supapa
aerostatului, dar sfoara acestei supape lunec n balon i l sfie n aa
fel, nct el se goli pe dat. Pnza balonului czu peste montgolfier, o
fcu s se rsuceasc i ea i antrena pe ambii nefericii care fur
zdrobii n cteva secunde. E ngrozitor, nu-i aa?
N-am putut rspunde dect cu aceste cuvinte:
Fie-v mil, hai s coborm!
Norii ne nconjurau din toate prile i tunete ngrozitoare se
repercutau n cavitatea aerostatului, iar fulgerele se ncruciau n jurul
nostru.
M enervai! exclam necunoscutul. Prea bine, nu vei mai ti
dac urcm sau coborm!
i barometrul lu calea busolei, mpreun cu civa saci cu nisip.
Trebuia s fi urcat la cinci mii de metri nlime. Pojghie de ghea
aprur pe pereii nacelei i un fel de lapovi m ptrunse pn la
oase. n timpul acesta, o groaznic furtun izbucni sub noi, dar noi
eram deasupra ei.
Nu v fie team, mi spuse necunoscutul. Numai cei imprudeni
devin victime. Olivari, care a pierit la Orleans, se urcase ntr-un balon
de hrtie; nacela sa, suspendat sub reou i ngreunat de materiale
inflamabile, czu prad flcrilor. Olivari se prbui i muri. Mosment
se ridic la Lille pe o platform uoar; o oscilaie l fcu s-i piard
echilibrul; Mosment czu i muri! Bittorf, La Mannheim, vzu cum
balonul su de hrtie se aprinsese n aer; Bittorf czu i muri! Harris
se sui ntr-un balon prost construit, a crui supap prea mare nu putu
s se nchid; Harris czu i muri! Sadler, rmas fr lest, ca urmare a
staionrii prea mult timp n aer, fu trt de vnt peste oraul Boston
i izbit de hornurile caselor; Sadler czu i muri! Coking cobor cu o
paraut convex pe care o credea perfecionat; Coking czu i muri!
Ei bine, iubesc aceste victime ale propriilor lor imprudene i voi muri
ca dnii! Mai sus! Mai sus!
Toate fantomele acestei necrologii mi trecur pe dinaintea ochilor!
Aerul rarefiat i razele soarelui grbeau dilatarea gazului i balonul
urca mereu! ncercai s deschid mainal supapa, dar necunoscutul
tie coarda la cteva picioare deasupra capului meu Eram pierdut!
Ai vzut-o cznd pe doamna Blanchard? mi zise el. Eu am
vzut-o, eu! Da, eu! Eram la Tivoli, n 6 iulie 1819. Doamna Blanchard
se nl cu un balon mic, pentru a economisi cheltuielile pentru gaz,
i fu deci obligat s-l umfle complet. Gazul ieea prin partea
inferioar, lsnd n urma sa o dr de hidrogen. Ea dusese cu sine,
suspendat sub nacel cu o srm, un fel de roat de artificii pe care
trebuia s-o aprind. Repetase aceast experien de cteva ori. n ziua
aceea mai lu cu dnsa o mic paraut de care se afla legat un artificiu
terminat cu un glob, care aprins arunca scntei de argint. Trebuia s
lanseze parauta dup ce aprindea captul artificiului cu un aprinztor
construit n acest scop. Doamna Blanchard se nl. Noaptea era
ntunecoas, n momentul cnd voi s aprind artificiul, fcu
imprudena s treac aprinztorul pe sub coloana de hidrogen care
ieea din balon. Aveam ochii aintii spre ea. Deodat, o lumin
neateptat luci n ntuneric. Am crezut c e o surpriz fcut de
ndemnatica aeronaut. Sclipirea crescu, dispru deodat, apoi
reapru n vrful balonului sub forma unui imens jet de gaz aprins.
Aceast lumin sinistr se proiect pe bulevard i pe tot cartierul
Montmartre. Atunci o vzui pe nefericit sculndu-se, ncercnd de
dou ori s comprime apendicele balonului pentru a stinge focul, apoi
aezndu-se n nacel i cutnd s manevreze coborrea, cci nc nu
cdea. Gazul arse cteva minute. Balonul devenea din ce n ce mai
mic, cobora mereu, dar nu se prbuea! Vntul, suflnd de la nord-
vest, l mpinse napoi deasupra Parisului. Pe atunci, n jurul casei cu
nr. 16 din strada Provence, se aflau grdini imense. Aeronauta putea s
cad fr a fi n pericol. Dar fatalitate! Balonul i nacela cad pe
acoperiul casei! Izbitura fu uoar. Ajutor! strig nefericita. Tocmai
atunci am ajuns pe strad. Nacela alunec pe acoperi i ntlni o
scoab de fier. Din cauza opririi brute, doamna Blanchard fu azvrlit
din nacel i aruncat pe trotuar. Doamna Blanchard muri pe loc!
Aceste povestiri m fceau s ncremenesc de groaz.
Necunoscutul era n picioare cu capul gol, cu prul zbrlit i ochii
rtcii.
Nu mai puteam avea nicio iluzie! nelesesem n sfrit groaznicul
adevr! Aveam de-a face cu un nebun!
El arunc restul de lest i furm ridicai la cel puin 9000 de metri
nlime! Sngele mi nea pe nas i pe gur!
Ce poate fi mai frumos dect martirii tiinei! exclam atunci
dementul. Ei devin sfini pentru posteritate!
Nu mai auzeam deloc. Nebunul se uit n jurul lui i ngenunche
strigndu-mi n ureche:
i catastrofa lui Zambecarri ai vzut-o? Ascultai! La 7
octombrie 1804, cerul prea s se lumineze. Ploaia i vntul nu
ncetaser s bat n zilele precedente, dar ascensiunea anunat de
Zambecarri nu putea fi amnat. Adversarii se i apucaser s rd de
el. Trebuia s fac ascensiunea cu orice pre pentru a salva de
batjocura publicului att tiina ct i pe sine. Era la Bologna. Nimeni
nu-l ajut la umplerea balonului.
Se ridic la miezul nopii mpreun cu Andreoli i Grossetti.
Balonul urc ncet, cci fusese gurit de ploaie i gazul nea afar.
Cei trei cltori curajoi nu puteau observa starea barometrului dect
cu ajutorul unei slabe lanterne. Zambecarri nu luase nimic n gur de
24 de ore. Grosetti era i el nemncat.
Prieteni, zise Zambecarri, mi-e frig i sunt epuizat. Voi muri!
i czu leinat n galerie. Acelai lucru se ntmpl i cu Grosetti.
Singur Andreoli rmase n picioare. Dup mari sforri, reui s-l
scoat pe Zambecarri din starea sa de amorire.
Ce e nou? Unde mergem? De unde bate vntul? Ct e ceasul?
E ora dou.
Unde e busola?
Rsturnat!
Dumnezeule! Fitilul lanternei se stinge. Nu poate s ard n
acest aer rarefiat, zise Andreoli. Luna nu se ivise nc pe cer i
atmosfera era cufundat ntr-o bezn nfiortoare.
Mi-e frig, mi-e frig! Andreoli, ce e de fcut?
Nefericiii coborr ncet printr-un strat de nori albicioi.
Linite, spuse Andreoli. Auzi?
Ce s aud? rspunse Zambecarri.
Un zgomot ciudat!
Te neli!
Nu!
nchipuii-vi-i pe aceti cltori ascultnd n mijlocul nopii o
larm de neneles! Se vor izbi oare de un turn? Vor fi azvrlii pe
acoperiuri? Auzi? S-ar zice c e vuietul mrii! Imposibil! E
mugetul valurilor! Adevrat! F lumin! Lumin!
Dup vreo cinci ncercri zadarnice, Andreoli reui. Era ora trei.
Zgomotul puternic al valurilor se auzea desluit. Atinseser aproape
suprafaa mrii!
Suntem pierdui! strig Zambecarri i apuc un sac mare cu lest.
Ajutor! chem Andreoli.
Nacela se afla n voia apei care le acoperi pieptul.
S aruncm n mare instrumentele, hainele i banii!
Aeronauii se dezbrcar complet. Balonul uurat se ridic cu o
iueal nemaipomenit. Zambecarri ncepu s vomite violent.
Grossetti suferea mari pierderi de snge. Nenorociii nu puteau vorbi
cci li se tia respiraia. Frigul se abtu asupra lor i la un moment dat
fur acoperii de un strat de ghea. Luna li se pru roie ca sngele.
Dup ce balonul parcurse vreo jumtate de or regiunile nalte ale
atmosferei, el reczu n mare. Era ora patru dimineaa.
Naufragiaii erau pe jumtate n ap i balonul, ca o pnz, i tr pe
mare timp de cteva ore.
Cnd se fcu ziu, se gsir n dreptul oraului Pesaro, la patru mile
de coast. Erau gata s ajung la rm, cnd un vnt puternic i arunc
din nou n larg.
Erau pierdui! Brcile nspimntate fugeau din calea lor! Din
fericire, un navigator mai priceput se apropie de balon i-l ridic la
bord, apoi i debarc la Ferrada.
Cltorie cumplit, nu-i aa? Dar Zambecarri era un om energic i
curajos. Abia restabilit dup attea suferine, relu ascensiunile. n
timpul uneia din ele se izbi de un copac, lichidul din lampa de spirt se
rspndi pe hainele sale; el fu cuprins de flcri i balonul ncepea s
se aprind, cnd reui s coboare pe jumtate ars.
n fine, la 21 septembrie 1812, fcu o nou ascensiune la Bologna.
Balonul se ag de un copac i lampa sa lu din nou foc. Zambecarri
czu i fu ucis! i n faa unor asemenea fapte s mai ezitm? Nu! Cu
ct vom urca mai sus, cu att moartea va fi mai glorioas!
Balonul, complet uurat de toate obiectele ce le coninea, urc
trndu-ne la o nlime pe care n-o mai putea aprecia! Aerostatul
vibra n atmosfer. Cel mai mic zgomot fcea s se cutremure bolile
cereti. Globul pmntesc, singurul lucru care mi izbi privirea n
aceast imensitate, prea s dispar i, deasupra noastr, nlimile
cerului nstelat se pierdeau n ntunecimi profunde!
Vzui individul ridicndu-se n picioare n faa mea!
Iat c a sosit ceasul! mi zise el. Trebuie s murim! Suntem
respini de oameni! Ei ne dispreuiesc. S-i strivim!
Fie-i mil! am spus.
S tiem frnghiile! Aceast nacel s fie abandonat n spaiu!
Fora de atracie i va schimba direcia i vom ajunge n Soare!
Desperarea mi ddu puteri. M aruncai asupra nebunului i avu
loc o lupt groaznic, corp la corp. Dar am fost trntit pe jos i, n timp
ce m apsa cu genunchiul, dementul ncepu s taie frnghiile care
susineau nacela.
Una! numr el.
Dumnezeule!
Dou! Trei
Am fcut un efort supraomenesc, m-am ridicat i l-am mpins ct
colo.
Patru! zise el.
Nacela czu, dar m-am agat n mod instinctiv de frnghii i am
urcat pn la mpletitura plasei care mbrca balonul. Nebunul
dispru n spaiu.

Balonul urc la o nlime uria! Se auzi un prit ngrozitor!


Gazul prea dilatat rupsese nveliul. Am nchis ochii
Cteva minute mai trziu, o cldur umed m aduse n simiri.
Eram n mijlocul stihiilor dezlnuite. Balonul se nvrtea cu o vitez
teribil. Gonit de vnt, fcea o sut de leghe pe or n cursa sa
orizontal i fulgerele se ncruciau n jurul lui.
Totui, cderea nu era prea rapid. Cnd am deschis ochii, am zrit
pmntul. Eram la dou mile departe de mare i uraganul m
mpingea cu putere, cnd o izbitur neateptat m fcu s dau
drumul plasei. Minile mele se deschiser, o frnghie mi alunec
repede ntre degete i m trezii pe pmnt!
Era odgonul ancorei, care, atrnnd pn la sol, se prinsese ntr-o
crptur i balonul meu, uurat pentru ultima oar, zbura ca s se
piard dincolo de mare.
Cnd mi-am revenit, eram culcat n casa unui ran din
Harderwick, un orel din Gueldre, la 15 leghe de Amsterdam, situat
pe rmurile lacului Zuyderzee.
O minune mi salvase viaa, dar cltoria mea nu fusese, datorit
unui nebun, dect un ir de imprudene pe care nu le putusem evita!
Fie ca aceast teribil povestire s fie de nvtur celor ce m
citesc, dar s nu-i descurajeze pe exploratorii cilor vzduhului!
O IARN PRINTRE GHEARI
I
PAVILIONUL NEGRU

Preotul vechii biserici din Dunkerque se detepta la ora 5, n ziua


de 12 mai 18 pentru a ine, dup obiceiul su, prima slujb, la care
veneau civa pescari credincioi.
mbrcat n vemintele sacerdotale, tocmai se ndrepta spre altar,
cnd un om intr n sacristie, vesel i temtor n acelai timp. Era un
marinar de vreo 60 de ani, dar nc voinic i puternic, cu o fa cinstit
i plin de buntate.
Printe, strig el, oprii-v, v rog!
Ce te-a apucat aa de diminea, Jean Cornbutte? i spuse
preotul.
Ce m-a apucat? n orice caz, o mare dorin s v mbriez.
Ei bine, dup terminarea slujbei la care vei lua parte
Slujba! rspunse rznd btrnul marinar. Credei c vei ine
acum slujba i c eu v voi lsa?
i de ce n-a ine slujba? ntreb preotul. Lmurete-m!
Clopotul a btut a treia oar.
Dac a btut sau nu, zise Jean Cornbutte, va mai bate de cteva
ori azi, printe, cci mi-ai promis c vei sfini cu propriile
dumneavoastr mini cstoria fiului meu Louis i a nepoatei mele
Marie!
A sosit deci! exclam vesel preotul.
Nu, dar va sosi peste puin timp, rspunse Cornbutte, frecndu-
i minile. Observatorul de coast a semnalat, la rsritul soarelui,
bricul nostru pe care l-ai botezat chiar dumneavoastr cu frumosul
nume de Tnra viteaz.
Te felicit din toat inima, dragul meu Cornbutte, zise preotul. N-
am uitat de nelegerea noastr. Vicarul m va nlocui i m voi pune
la dispoziia scumpului tu fiu la sosirea sa.
i v promit c nu v va reine mult timp! rspunse marinarul.
Strigrile au fost fcute chiar de dumneavoastr i nu vei mai avea
dect s-l iertai de pcatele ce se pot svri ntre cer i ap, n mrile
Nordului. Stranica idee am avut ca nunta s aib loc chiar n ziua
sosirii, astfel nct fiul meu Louis s mearg direct la biseric, imediat
ce va prsi bricul!
Atunci du-te i ornduiete totul cum trebuie, Cornbutte!
Alerg, printe. Pe curnd!
Marinarul se ntoarse, mrind pasul, la locuina sa, situat pe
cheiul portului comercial i de unde se putea vedea Marea Nordului,
lucru de care era foarte mndru.
Jean Cornbutte strnsese ceva avere n viaa sa. Dup ce comandase
mult vreme vasele unui bogat armator din Havre, se stabili n oraul
su natal, unde construi pe cont propriu bricul Tnra viteaz. Mai
multe cltorii fcute n Nord i reuir i vasul gsea totdeauna
prilejul s vnd la preuri bune ncrctura lui de lemn, fier i
gudron. Jean Cornbutte predase apoi comanda vasului fiului su
Louis, un vrednic marinar de treizeci de ani, care, dup spusele
tuturor cpitanilor de vase comerciale, era cel mai curajos matelot din
Dunkerque.
Louis Carnbutte plecase lsnd n urm pe draga lui Marie, nepoata
tatlui su, care gsea tare lungi zilele absenei sale. Marie abia
mplinise douzeci de ani. Era o frumoas flamand, avnd ceva snge
olandez n vine. Mama ei, pe patul de moarte, o ncredinase pe Marie
fratelui su Jean Cornbutte. Vrednicul marinar o iubea ca pe propria-i
fiic i vedea n cstoria ei cu fiul su o adevrat i durabil surs de
fericire.
Sosirea bricului, zrit n largul canalelor dintre stnci, punea capt
unei importante operaiuni comerciale de la care Jean Cornbutte
atepta un mare ctig. Tnra viteaz, plecat de trei luni, revenea
din ultima sa escal de la Bodoe, de pe coasta occidental a Norvegiei,
i parcursese repede drumul.
ntorcndu-se acas, Jean Cornbutte gsi toat lumea n plin
forfoteal. Marie, cu chipul strlucitor de bucurie, se mbrcase cu
rochia de mireas.
Numai s nu soseasc bricul naintea noastr! zise ea.
Grbete-te, drguo, rspunse Jean Cornbutte, cci vntul bate
de la nord i Tnra viteaz merge repede cnd vine dinspre larg.
I-ai vestit pe prietenii notri, unchiule? ntreb Marie.
Da, i-am ntiinat.
i pe notar, i pe preot?
Fii linitit! Numai tu poi fi aceea care s ne fac s ateptm! n
acest moment intr cumtrul Clerbaut.
Ei bine, btrne Cornbutte, ai noroc! Vasul tu sosete tocmai n
momentul cnd guvernul pune la licitaie marile furnituri de lemn
pentru marin.
Ce m intereseaz pe mine? rspunse Jean Cornbutte. E vorba
doar de treburile guvernului!
Sigur c da, domnule Clerbaut, zise Marie, acum nu ne gndim
dect la un singur lucru: ntoarcerea lui Louis.
Nu zic ba rspunse cumtrul. Dar i furniturile astea
i v poftim la nunt replic Jean Cornbutte, care-l ntrerupse
pe negustor i-i strnse mna aproape s i-o frng.
Aceste furnituri de lemn
mpreun cu prietenii notri de pe uscat i de pe mare, Clerbaut.
I-am anunat pn acum pe toi i voi invita i ntreg echipajul
bricului!
i vom merge s-l ateptm pe dig? ntreb Marie.
Cred i eu, rspunse Jean Cornbutte. Vom defila toi, doi cte
doi, cu muzica n frunte!
Invitaii lui Jean Cornbutte sosir fr ntrziere. Cu toate c era
att de devreme, niciunul nu lipsea la apel. Toi l felicitar care mai
de care pe marinarul nostru pe care-l iubeau din toat inima.
Marie, ngenuncheat, preschimb rugciunile de pn atunci n
mulumiri. Ea intr apoi n sala comun, frumoas i gtit, i fu
srutat pe obraz de toate nevestele, iar brbaii i strnser cu putere
minile. Apoi Jean Cornbutte ddu semnalul de plecare.
Era un spectacol neobinuit s vezi aceast vesel ceat
ndreptndu-se spre mare n zorii zilei. Vestea sosirii bricului se
rspndise n port i multe capete cu scufia de noapte bine tras peste
urechi aprur la ferestre i la porile ntredeschise ale caselor.
Din ambele pri se auzir sincere felicitri i urri de bine.
Nuntaii ajunser la dig nsoii de un cor de laude i binecuvntri.
Se fcuse vreme frumoas i soarele prea c ia parte la veselia
general. Un vnticel de la nord mna valurile nspumate i cteva
alupe de pescari, la ieirea dintre estacade, brzdau una lng alta
marea cu drele lor repezi.
Cele dou diguri ale Dunkerque-ului, care prelungesc cheiul,
nainteaz departe n mare. Nuntaii, ocupnd toat lrgimea digului
de nord, ajunser n curnd la o csu situat la captul lui, unde se
afla postul de supraveghere al portului i se putea urmri micarea
vaselor.
Bricul lui Jean Cornbutte se desluea din ce n ce mai bine. Vntul
se nteea i Tnra viteaz strbtea repede marea, cu toate pnzele
desfurate. Veselia trebuia s domneasc pe bord ca i pe uscat. Jean
Cornbutte, cu luneta n mn, rspundea cu voioie la ntrebrile
prietenilor.
Iat frumosul meu bric, exclam el, curat i bine ntreinut, ca i
cum ar pleca din rada Dunkerque. Nicio avarie! Niciun odgon mai
puin!
l zrii pe cpitan, fiul dumneavoastr? fu ntrebat.
Nu, nu nc. i vede de treburi.
De ce nu nal pavilionul? ntreb Clerbaut.
Nu tiu, prietene, dar, fr ndoial, este o pricin.
D-mi luneta, unchiule, zise Marie smulgndu-i-o din mn,
vreau s fiu prima care l zrete.
Dar este fiul meu, domnioar!
E fiul dumitale de treizeci de ani, rspunse rznd fata, i n-au
trecut dect doi ani de cnd este logodnicul meu!
Tnra viteaz se vedea acum n ntregime. Echipajul se pregtea s
intre n port. Pnzele de sus fuseser strnse. Se puteau recunoate
marinarii care i ocupau locurile pentru acostare. Dar nici Marie, nici
Jean Cornbutte nu putur nc saluta, fluturnd din mn, pe
cpitanul vasului.
Pe legea mea, iat-l pe secundul Andr Vasling! exclam
Clerbaut.
Uite-l pe Fidle Misonne, dulgherul, spuse unul dintre cei de
fa.
i pe prietenul nostru Penellan! zise un altul, care i fcea semne
marinarului cu acest nume.
Tnra viteaz se apropie la numai trei cabluri de port, cnd un
pavilion negru se ridic la picul brigantinei. Era doliu la bord!
Un fior de groaz trecu prin toate sufletele i prin inima tinerei
logodnice.
Bricul sosea trist n port i o tcere de ghea domnea pe puntea lui.
n curnd el va fi depit captul digului. Marie, Jean Cornbutte i toi
prietenii alergar la cheiul unde trebuia s acosteze i ntr-o secund
se i aflar pe bord.
Unde este fiul meu? zise Jean Cornbutte, care nu putu s scoat
dect aceste cuvinte.
Marinarii bricului, cu capul descoperit, i artar pavilionul de
doliu.
Marie scoase un strigt de desperare i czu n braele btrnului
Cornbutte.
Andr Vasling adusese n port bricul Tnra viteaz, dar Louis
Cornbutte, logodnicul Mariei, nu mai era pe bord.
II
PLANUL LUI JEAN CORNBUTTE

De ndat ce fata prsi bricul, ncredinat ngrijirilor unor


prieteni apropiai, secundul Andr Vasling povesti lui Jean Cornbutte
groaznica ntmplare care-l mpiedica s-i revad fiul i pe care
jurnalul de bord o relata n felul urmtor:

n dreptul Maelstromului, la 26 aprilie, vasul se pusese la adpost n


timpul unei mari furtuni, cnd se zrir semnalele desperate pe care le
fcea o goelet n btaia vntului. Aceast goelet, cu catargul smuls,
era mpins fr pnze ctre vltoare. Cpitanul Louis Cornbutte,
vznd c vasul se ndreapt fr doar i poate spre pieire, hotr s
ajung la bordul lui. Cu toate struinele echipajului de a nu se duce, el
cobor cu marinarul Cortrois i crmaciul Pierre Nouquet n alupa
care la ordinul lui fusese lansat la ap. Echipajul i urmri cum se
deprtau, pn cnd disprur n mijlocul ceei. Se ls noaptea.
Marea devenea din ce n ce mai furioas. Bricul Tnra viteaz, trt
de cureni, risca s fie nghiit de Maelstrom. Fu atunci nevoie s se
deprteze. Mai trziu cutreier n zadar cteva zile locul sinistrului; nu
mai gsi nici alupa bricului, nici goelet, nici pe cpitanul Louis cu cei
doi marinari. Andr Vasling adun atunci echipajul, lu comanda
vasului i se ndrept spre Dunkerque.

Jean Cornbutte, dup ce citi aceast seac relatare, notat ca o


simpl ntmplare de bord, plnse ndelung i dac mai avu vreo
alinare, era c fiul su a murit vrnd s salveze viaa altora. Apoi
nefericitul tat prsi bricul, a crui vedere n-o mai putea ndura, i se
ntoarse desperat acas.
Trista tire se rspndi imediat n tot Dunkerque-ul. Numeroi
prieteni ai btrnului marinar venir s-i exprime viile i sincerele lor
condoleane. Apoi, marinarii de pe Tnra viteaz ddur amnunte
ct mai complete ale acestei ntmplri, iar Andr Vasling trebui s-i
povesteasc Mariei, cu toate detaliile, sacrificiul logodnicului ei.
Jean Cornbutte, dup ce plnse, sttu s chibzuiasc i, a doua zi
dup sosirea bricului, vzndu-l pe Andr Vasling intrnd, i zise:
Eti sigur, Andr, c fiul meu a pierit?
Din pcate, da, domnule Jean! rspunse Andr Vasling.
i ai fcut toate cercetrile necesare pentru a-l regsi?
Toate, fr nicio discuie, domnule Cornbutte! Dar, din
nefericire, este sigur c el i cei doi marinari au fost nghiii de
vrtejul Maelstrmului.
i-ar plcea, Andre, s pstrezi gradul de comandant secund al
vasului?
Acest lucru depinde de cine va fi cpitan, domnule Cornbutte.
Cpitanul voi fi eu, Andr, rspunse btrnul marinar. Voi grbi
descrcarea vasului i voi alege echipajul pentru a pleca s-mi caut
fiul!
Fiul dumneavoastr este mort! rspunse struitor Andr Vasling.
E posibil, Andr, rspunse cam rstit Jean Cornbutte, dar tot aa
de posibil este s fi scpat. Voi cerceta toate porturile Norvegiei, unde
a putut fi mpins de cureni, i, cnd voi avea sigurana de a nu-l mai
putea revedea niciodat, numai atunci voi reveni s mor pe aceste
meleaguri!
Andr Vasling, nelegnd c aceast hotrre este nestrmutat,
nu mai insist i se retrase.
Jean Cornbutte o ntiin imediat pe nepoata sa de acest plan i
vzu strlucind n ochii ei, printre lacrimi, cteva raze de speran.
Fata nc nu se gndise c moartea logodnicului ei ar putea fi
problematic; dar n clipa cnd aceast nou ndejde i ptrunse n
suflet, ncepu s cread fr nicio ndoial c Louis triete.
Btrnul marinar decise ca Tnra viteaz s plece imediat. Bricul,
bine construit, nu avea nevoie de nicio reparaie. Jean Cornbutte i
anun pe marinarii vechi c, dac doresc s se mbarce din nou, nu se
va schimba nimic n alctuirea echipajului. Numai el l va nlocui pe
fiul su la conducerea vasului. Niciunul din vechii tovari ai lui Louis
Cornbutte nu lipsi la aceast chemare. Erau printre ei marinari
curajoi ca Alain Turquiette, dulgherul Fidle Misonne, Breton
Penellan, care-l nlocuia pe Pierre Nouquet n calitate de crmaci al
vasului, apoi Gradlin, Aupic, Gervique, de asemenea mateloi
ndrznei i ncercai.
Jean Cornbutte i propuse din nou lui Andr Vasling s-i reia locul
la bord. Secundul vasului era un bun pilot, care dduse dovad de
mult dibcie la readucerea n port a bricului. Totui, nu se tie de ce,
Andr Vasling ezit i ceru timp s se gndeasc.
Cum vrei, Andr Vasling, rspunse Cornbutte. Amintete-i
numai c, dac te-nvoieti, vei fi binevenit n mijlocul nostru.
Jean Cornbutte avea n Breton Penellan un om devotat, care fusese
mult timp tovarul su de cltorii. Micua Marie petrecuse altdat
multe seri lungi de iarn n grija crmaciului, cnd acesta rmnea pe
uscat. El i purta o prietenie printeasc, iar tnra fat avea pentru
dnsul o dragoste filial. Penellan grbi din rsputeri pregtirile de
plecare a vasului, cu att mai mult cu ct, dup prerea lui, Andr
Vasling nu fcuse poate toate cercetrile posibile pentru regsirea
naufragiailor, cu toate c avusese oarecum o scuz pentru acest lucru,
din cauza rspunderii ce i revenea n calitate de cpitan al bricului.
Nici opt zile nu trecuser i Tnra viteaz era gata s-o porneasc
pe mare. n locul mrfurilor pe care le transporta de obicei, vasul fu
aprovizionat cu carne srat, pesmei, butoaie cu fain, cartofi, carne
de porc, vin, rachiu, cafea, ceai i tutun.
Plecarea fu fixat pentru 22 mai. Cu o sear nainte, Andre Vasling,
care nc nu dduse niciun rspuns lui Jean Cornbutte, se ndrept
ctre locuina acestuia. Era nc nehotrt, nu tia ce s fac.
Jean Cornbutte nu era acas, cu toate c ua locuinei sale era
deschis. Andr Vasling ptrunse n odaia mare, vecin cu camera
fetei de unde zgomotul unei discuii animate i ajunse la ureche.
Ascult cu atenie i recunoscu vocea lui Penellan i a Mariei.
Fr ndoial, discuia dura de mai mult vreme, cci fata prea c
opune o hotrre de nezdruncinat la observaiile marinarului breton.
Ce vrst are unchiul Cornbutte? zise Marie.
Vreo aizeci, rspunse Penellan.
Ei bine, nu va nfrunta dnsul toate primejdiile pentru a-i
regsi fiul?
Cpitanul nostru este nc un om voinic, replic marinarul. Are
un trup falnic ca un stejar i muchi tari ca oelul. Aa c nu m sperie
deloc c vrea s plece din nou pe mare!
Bunul meu Penellan, spuse Marie, eti tare cnd iubeti! De
altfel, am ncredere n ajutorul providenei. M nelegi i m vei
ajuta!
Nu, rspunse Penellan. E cu neputin, Marie! Cine tie pe unde
putem rtci i ce nenorociri vom avea de suferit! Ci oameni viguroi
nu i-au lsat viaa pe mrile acelea!
Penellan, relu fata, cu noi nu vor fi nici mai muli, nici mai
puini i dac m refuzi, voi crede c nu m iubeti!
Andr Vasling nelese hotrrea fetei. Reflect un moment i apoi
se decise.
Jean Cornbutte, zise el btrnului marinar care tocmai intra,
sunt de-al vostru. Cauzele care m-au mpiedicat s m mbarc nu mai
exist i putei s v bizuii pe devotamentul meu.
Nu m-am ndoit niciodat de tine, Andr Vasling, rspunse Jean
Cornbutte strngndu-i mna. Marie, copilul meu! strig el cu voce
tare. Marie i Penellan aprur imediat.
Vom porni mine n zori cnd marea e joas, zise btrnul
marinar. Srmana mea Marie, e ultima sear pe care o petrecem
mpreun!
Unchiule! exclam Marie, cznd n braele lui Jean Cornbutte.
Marie, cu ajutorul Cerului, i voi readuce logodnicul!
Da, l vom regsi pe Louis! adug Andr Vasling.
Venii deci cu noi? ntreb repede Penellan.
Da, Penellan, Andr Vasling va fi secundul meu, rspunse Jean
Cornbutte.
Hm, da! fcu bretonul cu un aer ciudat.
i sfaturile sale ne vor fi utile, cci e ndemnatic i
ntreprinztor.
Dar dumneavoastr, cpitane, ne vei ntrece pe toi, cci avei
nc tot atta vigoare pe ct pricepere.
Ei bine, prieteni, pe mine. ntlnirea la bord i luai ultimele
msuri. La revedere, Andr, la revedere, Penellan!
Secundul i marinarul plecar mpreun. Jean Cornbutte i Marie
rmaser singuri. Multe lacrimi au curs n acea sear trist. Jean
Cornbutte, vznd-o pe Marie att de desperat, hotr s grbeasc
desprirea, prsind a doua zi locuina fr s-i ia rmas bun. Astfel
c n timpul serii el i ddu ultima srutare i se scul la trei
dimineaa.
Plecarea aceasta i atrsese pe estacad pe toi prietenii btrnului
marinar. Preotul, care trebuia s oficieze cstoria Mariei cu Louis,
veni s dea o ultim binecuvntare vasului. Strngeri puternice de
mn fur schimbate n tcere i Jean Cornbutte urc pe bord.
Echipajul era complet. Andr Vasling ddu ultimele ordine. Pnzele
fur ridicate i bricul se deprta cu repeziciune, ajutat de un vnt
favorabil de nord-vest.
Unde pleca acest vas? El urma calea periculoas pe care s-au
pierdut atia naufragiai! Nu avea o destinaie precis! Trebuia s se
atepte la toate primejdiile i s tie s le nfrunte fr ovire!
III
O LICRIRE DE SPERAN

n aceast epoc a anului, timpul era favorabil i echipajul putea s


spere c va ajunge repede la locul naufragiului.
Planul lui Jean Cornbutte izvora firesc din datele existente. Trebuia
s fac o escal n insulele Fero, unde vnturile Nordului puteau s-i
fi mnat pe naufragiai; apoi, dac se vor fi convins c nu fuseser
adui n niciun port din acele inuturi, trebuia s nceap cercetrile
dincolo de Marea Nordului, s exploreze toat coasta occidental a
Norvegiei pn la Bodoe, locul cel mai apropiat de naufragiu, i s
plece chiar mai departe dac va fi nevoie.
Andr Vasling credea, contrar prerii cpitanului, c trebuiau
explorate mai curnd coastele Islandei; dar Penellan atrase atenia c
n timpul catastrofei furtuna venea din vest; se putea deci spera c
naufragiaii nu fuseser tri spre vrtejul Maelstrm i c au fost
aruncai pe litoralul norvegian.
Se hotr prin urmare s se mearg pe lng coast, ct mai aproape
posibil, pentru a recunoate eventual pe-acolo vreo urm a trecerii
celor cutai.
A doua zi dup pornire, Jean Cornbutte, cu capul plecat peste o
hart, era adncit n gndurile sale, cnd o mnu i se aez pe umr
i o voce dulce i opti la ureche:
in-te bine, unchiule!
Se ntoarse i rmase uluit. Marie l cuprinse n brae.
Marie, fata mea, pe bord! exclam el.
Femeia are dreptul s-i caute brbatul, cnd tatl se mbarc
si salveze fiul!
Nefericit Marie! Cum vei suporta truda noastr? tii c
prezena ta ne poate stingheri cercetrile?
Nu, unchiule, cci sunt puternic!
Cine tie unde vom fi nevoii s mergem. Marie! Uit-te la
aceast hart! Ne apropiem de inuturi att de primejdioase chiar i
pentru noi marinarii, clii n nfruntrile cu marea! i tu, o copil
slab!
Dar, unchiule, m trag dintr-o familie de marinari! De mic aud
povestindu-se despre lupte i furtuni! Sunt alturi de tine i de vechiul
meu prieten Penellan!
Penellan! El te-a ascuns pe bord?
Da, unchiule, dar numai cnd a vzut c eram decis s-o fac i
fr ajutorul lui!
Penellan! strig Jean Cornbutte. Penellan intr.
Penellan, ce-ai fcut rmne bun fcut, dar amintete-i c eti
rspunztor de viaa Mariei!
Fii linitit, cpitane, rspunse Penellan. Mititica are putere i
curaj i va fi pentru noi un nger pzitor. i apoi, cpitane, cunoatei
crezul meu: tot rul e spre bine.
Fata fu instalat ntr-o cabin pe care marinarii o pregtir pentru
dnsa n cteva minute i pe care o fcur ct mai plcut cu putin.
Opt zile mai trziu, Tnra viteaz se opri la Feroe; dar cercetrile
cele mai minuioase rmaser fr rezultat. Niciun naufragiat i nicio
urm de vas nu fuseser descoperite pe coast. Chiar tirea despre
acest eveniment era cu totul necunoscut. Bricul i relu deci
cltoria, dup zece zile de rgaz, pe la 10 iunie. Marea era prielnic,
vnturile destul de tari. Vasul fu repede mpins spre coastele
Norvegiei, pe care le cercet fr rezultate mai bune. Jean Cornbutte
se hotr s porneasc spre Bodo.
Poate va afla acolo numele goeletei naufragiate n ajutorul creia
sriser Louis Cornbutte i cei doi mateloi ai si. La 30 iunie bricul
arunc ancora n acest port. Acolo autoritile i predar lui Jean
Cornbutte o sticl gsit pe mal, n care se afla un document ntocmit
astfel:

La 26 aprilie, la bordul vasului Frooern. Dup ce am fost abordai


de alupa de pe Tnra viteaz, suntem mpini de cureni ctre
gheuri! Cerul s ne ocroteasc!

Primul gnd al lui Jean Cornbutte fu s mulumeasc provindenei.


Se credea pe urmele fiului su! Aceast Frooern era o goelet
norvegian de care nu se mai tia nimic, dar care n mod evident
fusese trt spre nord.
Nu mai trebuia pierdut nicio zi. Tnra viteaz fu pregtit s
poat nfrunta primejdiile mrilor polare. Fidle Misonne, dulgherul,
cercet cu mult grij vasul i se convinse c, avnd o construcie
solid, va putea rezista la izbiturile sloiurilor de ghea.
Datorit lui Penellan, care mai luase i nainte parte la pescuitul
balenelor n mrile arctice, ncrcar cuverturi de ln, haine
mblnite, numeroi mocasini din piele de foc i lemnul necesar la
fabricarea sniilor care trebuiau s strbat cmpiile de ghea. Fu
mrit ntr-o mare proporie aprovizionarea cu spirt i crbuni, cci
era posibil s fie obligai s ierneze undeva pe coasta groenlandez. Fu
cumprat la un pre foarte scump i cu mare greutate o anumit
cantitate de lmi, care serveau la prevenirea i vindecarea
scorbutului, aceast boal teribil care decimeaz echipajele n
inuturile ngheate.
Proviziile de carne srat, pesmei, rachiu, din care, prevztori,
luar mult mai multe, ncepur s umple o parte a calei bricului, cci
magazia de alimente nu era destul de ncptoare. ncrcar i o mare
cantitate de pemmican carne uscat dup o reet indian, care
concentreaz foarte multe elemente nutritive ntr-un volum mic.
Dup ordinele date de Jean Cornbutte, luar i fierstraie pentru
tierea gheurilor, cngi i pene cu care gheurile tiate s fie
ndeprtate. Cpitanul i propuse s procure pe coasta groenlandez
cinii de care va fi nevoie pentru trasul sniilor.
Tot echipajul lu parte la aceste pregtiri i desfur o munc
foarte intens. Marinarii Aupic, Gervique i Gradlin urmau cu mult
atenie sfaturile crmaciului Penellan, care le spuse s nu se
obinuiasc de pe acum cu hainele de ln, dei temperatura devenise
joas la aceste latitudini de deasupra cercului polar.
Penellan urmrea, fr s zic nimic, cele mai nensemnate fapte
ale lui Andr Vasling. Acest om, olandez de origine, venise nu se tie
de unde i, bun marinar, fcuse dou cltorii la bordul vasului
Tnra viteaz. Penellan nu-i putea aduce nc nicio vin, dect doar
c se nvrtea prea mult n jurul Mariei, dar l supraveghea
ndeaproape.
Graie activitii echipajului, bricul fu gata la 16 iulie, cincisprezece
zile dup sosirea la Bodoe. Era tocmai epoca favorabil pentru a
ncerca explorarea mrilor arctice. Dezgheul ncepuse de dou luni i
puteau fi ntreprinse cercetri mai spre nord. Tnra viteaz plec la
drum i se ndrept spre capul Brewster, situat pe coasta oriental a
Groenlandei, la 70 de grade latitudine.
IV
PE CANALURI

La 23 iulie, o sclipire deasupra mrii anuna primele bancuri de


ghea care, ieind atunci din strmtoarea Davis, se ndreptau spre
ocean. Din acest moment se recomand oamenilor de cart s fie foarte
ateni, cci exista pericolul ca vasul s se ciocneasc de aceste mase
enorme.
Echipajul fu mprit n dou carturi: primul era compus din Fidle
Misonne, Gradlin i Gervique; al doilea din Andr Vasling, Aupic i
Penellan. Ele se schimbau la fiecare dou ore, cci pe frigul din aceste
regiuni glaciale puterea omului scade la jumtate. Cu toate c Tnra
viteaz nu era dect la 63 grade latitudine, termometrul arta 9 grade
sub zero.
Ploi i ninsori abundente cdeau destul de des. n timpul
nseninrilor, cnd vntul nu btea prea tare. Marie rmnea pe punte
i ochii i se obinuiau cu decorul slbatic al mrilor polare.
n ziua de 1 august se plimba pe pupa i sttea de vorb cu unchiul
ei, Andr Vasling i Penellan. Tnra viteaz intra tocmai atunci ntr-
un canal larg de trei mile, de-a lungul cruia iruri lungi de sloiuri de
ghea coborau repede spre sud.
Cnd vom zri uscatul? ntreb fata.
n trei sau patru zile cel trziu, rspunse Jean Cornbutte.
Dar vom gsi noi oare urme indicnd trecerea srmanului meu
Louis?
Poate, draga mea, dar m tem c suntem nc destul de departe
de sfritul cltoriei noastre. Este de presupus c Frooern a fost
mpins mult mai spre nord!
Foarte probabil, adug Vasling, cci vijelia care ne-a deprtat de
vasul norvegian a durat trei zile, i la trei zile un vas strbate destul
cale, mai ales cnd este avariat i nu poate rezista vntului!
S-mi fie cu iertare, domnule Vasling, ripost Penellan, dar totul
s-a ntmplat n luna aprilie, cnd nc nu ncepuse dezgheul i deci
Frooern trebuie s fi fost oprit imediat de gheuri
i desigur sfrmat n mii de buci, rspunse secundul, cci
echipajul nu mai putea s-l manevreze.
Dar aceste ntinderi de ghea, rspunse Penellan, i ofereau un
mijloc uor de a ajunge pe uscat, care nu putea s fie prea departe.
S sperm! zise Jean Cornbutte, ntrerupnd discuia care se
repeta zilnic ntre secund i crmaci. Cred c vom vedea n curnd
uscatul.
Iat-l! exclam Marie. Privii munii aceia!
Nu, copila mea, rspunse Jean Cornbutte. Aceia sunt muni de
ghea, primii pe care-i ntlnim. Ne-ar strivi ca pe nite cioburi de
sticl dac ne-ar prinde ntre ei. Penellan i Vasling, fii ateni la
manevra vasului.
Aceste mase plutitoare, din care mai mult de cincizeci aprur
atunci la orizont, se apropiau ncetul cu ncetul de bric. Penellan trecu
la crm, iar Jean Cornbutte se urc pe vergile pnzei de sus pentru a
arta drumul.
Spre sear, bricul plutea printre stncile mictoare de ghea, ale
cror izbituri sunt fatale. Trebuia s treci prin aceast flot de muni,
cci cel mai prudent era s naintezi. O alt dificultate se aduga
acestor primejdii: nu puteai s stabileti direcia vasului, cci toate
punctele nconjurtoare se deplasau nencetat i nu ofereau niciun
reper. ntunericul crescu odat cu ceaa. Marie cobor n cabin i, la
ordinul cpitanului, cei opt oameni din echipaj trebuir s rmn pe
punte. Erau narmai cu prjini lungi terminate cu vrfuri de fier,
pentru a feri vasul de izbitura gheurilor.
Tnra viteaz intr acum ntr-un canal att de ngust, nct
deseori extremitile vergilor de la catarge fur atinse de munii de
ghea n deriv. A fost nevoie chiar s se orienteze altfel vela mare,
slbind parmele. Din fericire, aceast msur nu modific viteza
bricului, cci vntul nu btea dect n pnzele de sus i acestea erau
suficiente s-l fac s nainteze repede. Avnd o coc ngust, el se
avnta n vile pe care le umpleau trombele de ploaie, n timp ce
ghearii se izbeau ntre ei cu prituri groaznice.
Jean Cornbutte cobor pe punte. Privirile sale nu puteau strpunge
ntunericul nconjurtor. Fur nevoii s strnga pnzele de sus, cci
vasul era ameninat s se ating de gheari i n acest caz ar fi fost
pierdut.
Blestemat cltorie! mormia Andr Vasling n mijlocul
mateloilor din fa care, cu cngile n mini, evitau izbiturile mai
periculoase.
Dac scpm cu via, o s aprindem o frumoas candel la
Notre Dame des Glaces! rspunse Aupic.
Cine tie ci muni plutitori mai avem de ntlnit! adug
secundul.
i cine poate ti ce vom gsi n spatele lor! relu matelotul.
Nu mai vorbi atta, guralivule, se rsti Gervique, i vezi-i de
treab pe punte. Dup ce vom trece de aceast regiune, vei avea destul
timp s mormi. Uit-te la cangea ta!
n acest moment, un bloc enorm de ghea ptrunse n canalul
ngust prin care trecea Tnra viteaz, veni drept n fa i prea cu
neputin de ocolit, cci nchidea toat lrgimea canalului i bricul nu
avea nicio posibilitate s coteasc sau s-i schimbe direcia.
Poi ine direcia? ntreb Cornbutte pe Penellan.
Nu, cpitane! Vasul nu mai poate fi condus!
Ohe, biei, strig cpitanul ctre echipaj, nu v fie team i
mpingei cu cngile voastre spre a feri vasul!
Blocul avea aizeci de picioare nlime i dac izbea bricul, l-ar fi
sfrmat. A fost un moment de groaz de nedescris i echipajul alerg
spre pupa, prsindu-i posturile n pofida ordinelor cpitanului.
Dar cnd acest bloc se afl numai la o jumtate de cablu distan de
Tnra viteaz, se auzi un zgomot surd i o adevrat tromb de ap
czu pe prova, care urc n aceeai clip pe creasta unui val enorm.
Toi marinarii scoaser un strigt de groaz, dar cnd privirile lor se
ndreptar nainte, blocul dispruse, canalul era liber i dincolo se
vedea o imens ntindere de ap, luminat de ultimele licriri ale zilei,
fcnd posibil o navigaie uoar.
Totul este cum nu se poate mai bine! exclam Penellan. S
nlm gabierele i focurile.
Se produsese un fenomen foarte obinuit n aceste regiuni. Cnd
masele plutitoare se desfac unele de celelalte n timpul dezgheului,
ele plutesc ntr-un echilibru perfect; dar cnd ajung n ocean unde apa
este relativ mai cald, bazele lor se frmieaz, se topesc ncetul cu
ncetul i procesul de dezintegrare este ajutat de izbirea cu alte sloiuri.
Vine deci momentul cnd centrul de gravitate al acestor mase se
deplaseaz i atunci ele se rstoarn. Numai c dac aceast
rsturnare a blocului de ghea s-ar fi ntmplat cu dou minute mai
trziu, el s-ar fi prbuit peste bric i l-ar fi distrus n cdere.
V
INSULA LIVERPOOL

Bricul plutea acum pe o mare aproape n ntregime liber. Numai n


deprtare, o lumin albicioas, nemicat de data aceasta, indica
prezena unor cmpuri neclintite. Jean Corbutte se ndrepta tot
timpul ctre capul Brewster i se apropia acum de regiuni unde
temperatura este extrem de sczut, cci razele soarelui nu mai ajung
dect foarte slab din cauza cderii lor oblice.
La 3 august, bricul se gsi n prezena unor gheuri imobile i unite
ntre ele. Canalele aveau deseori o lrgime de numai un cablu i
Tnra viteaz era obligat s fac mii de ocoluri, ajungnd de multe
ori cu vntul n fa.
Penellan avea o grij printeasc fa de Marie i, cu tot frigul, o
oblig s petreac pe punte 23 ore pe zi, cci micarea devenea
absolut necesar pentru sntate.
De altfel curajul Mariei nu slbea deloc. Cuvintele ei mbrbtau
chiar pe mateloii bricului i toi aveau pentru dnsa o adevrat
adoraie. Andr Vasling se arta mai curtenitor ca niciodat i cuta
toate ocaziile pentru a putea s-i vorbeasc; dar fata, avnd parc o
presimire, nu-i accepta serviciile dect cu o anumit rceal. Se
nelege de la sine c obiectul discuiilor lui Andr Vasling era mai
mult viitorul dect prezentul i c el nu ascundea puinele
probabiliti de a-i salva pe naufragiai. Avea convingerea c pieirea lor
era un fapt mplinit i c fata trebuia s ncredineze minilor altuia
grija existenei sale.
Totui Marie nu nelesese nc planurile lui Andr Vasling, cci,
spre marea decepie a acestuia, discuiile nu puteau fi prea lungi.
Penellan gsea totdeauna un motiv s intervin i s spulbere efectul
spuselor lui Andr Vasling prin cuvinte pline de speran.
Marie nu sttea degeaba. Dup sfaturile crmaciului, ea i pregti
haine de iarn i trebui s-i schimbe cu totul felul de a se mbrca.
Croiala vemintelor femeieti nu se mai potrivea la aceste latitudini
friguroase. i confeciona deci un fel de pantalon mblnit,
genunchiere din piele de foc, iar fustele ei strmte erau scurte pn la
jumtatea gambei, pentru a nu veni n atingere cu stratul de zpad
care iarna va acoperi cmpiile de ghea. O manta de blan cu glug,
bine strns n talie, trebuia s-i fereasc de ger partea de sus a
corpului.
n timpul pauzelor de lucru, oamenii din echipaj i confecionar
i ei o mbrcminte care putea s-i pzeasc de frig. i fcur cizme
nalte din piele de foc, care s le permit s strbat fr grij zpezile
n timpul explorrilor. n felul acesta muncir tot timpul ct dur
navigaia pe canale.
Andr Vasling, bun vntor, dobor de mai multe ori psri
acvatice, care n stoluri nenumrate zburau n jurul vasului. Unele din
ele furnizar echipajului o mas excelent care-i mai scutea de carne
srat.
n fine, bricul, dup mii de ocoluri, ajunse n dreptul capului
Brewster. O alup fu lansat la ap. Jean Cornbutte i Penellan
ajunser pe coast, care ns era cu desvrire pustie.
Imediat bricul se ndrept spre insula Liverpool, descoperit n 1821
de cpitanul Scoresby, i echipajul scoase strigte de bucurie vzndu-
i pe btinai cum alergau pe plaj s-i ntmpine. Putur s comunice
de ndat, graie ctorva cuvinte din limba lor, cunoscute de Penellan,
i ctorva fraze uzuale, pe care la rndul lor le nvaser de la oamenii
de pe balenierele care frecventaser aceste regiuni.
Aceti groenlandezi erau mici i ndesai; nlimea lor nu ntrecea
patru picioare i zece degete, aveau culoarea pielii roiatic, faa
rotund i fruntea ngust, prul lins i negru le cdea pe spate; dinii
le erau stricai, i preau atini de acel fel de lepr care bntuie la
triburile ce se hrnesc numai cu pete.
n schimbul unor buci de fier i de aram de care sunt extrem de
dornici, srmanii oameni aduceau blnuri de urs, piei de mors, de
cine de mare, de lup de mare, adic piei de animale cunoscute n
genere sub numele de foci. Jean Cornbutte obinu la un pre foarte
ieftin aceste obiecte, care aveau pentru el o att de mare valoare.
Cpitanul ddu s neleag btinailor c era n cutarea unui vas
naufragiat i-i ntreb dac nu tiau ceva despre el. Unul din ei desen
imediat pe zpad un soi de vapor, indicnd c o nav de acest fel
fusese trt spre nord acum trei luni; el art c dezgheul i ruperea
cmpurilor de ghea i-a mpiedicat s ncerce s-l descopere i n
adevr pirogile lor foarte uoare, pe care le conduceau cu nite vsle
scurte, nu puteau rezista pe mare n asemenea condiiuni.
Aceste itiri, dei incomplete, sdir din nou sperana n inimile
marinarilor i Jean Cornbutte nu mai ntmpin greuti s-i duc mai
departe pe marea polar.
nainte de a prsi insula Liverpool, cpitanul cumpr un atelaj de
ase cini eschimoi, care se obinuir repede la bord. Vasul ridic
ancora n dimineaa de 10 august i pe un vnt puternic se avnt pe
canalele Nordului.
Era tocmai anotimpul celor mai lungi zile ale anului, astfel c la
aceste latitudini nalte soarele, care nu mai apunea, atingea cele mai
de sus puncte ale rotirilor sale deasupra orizontului.
Lipsa total a nopilor nu era totui resimit att de puternic, cci
ceaa, ploaia i zpada nvluiau cteodat vasul n ntuneric. Jean
Cornbutte, decis s nainteze ct mai mult cu putin, ncepu s ia
msuri de igien. Coridorul de pe punte fu nchis complet i n fiecare
diminea se fcea curent pentru primenirea aerului. Se instalar sobe
i se puser n aa fel burlanele nct s dea cldur ct mai mare.
Oamenii fur sftuii s nu poarte dect o cma de ln peste cea de
bumbac i s-i ncheie cu grij cazaca de piele. Focurile nu fuseser
nc aprinse, pentru a se economisi rezervele de lemne i de crbuni n
vederea marilor geruri.
Buturile calde, cum erau ceaiul i cafeaua, se distribuiau
marinarilor n fiecare diminea i seara i, cum era necesar ca
oamenii s se hrneasc cu carne, se ncepu vnatul raelor i liielor
care se gseau n mare numr n aceste regiuni.
Jean Cornbutte instala de asemenea n vrful catargului mare un
cuib de ciori, care era un soi de butoi fr capac, n care s stea
permanent un om nsrcinat s cerceteze cmpurile de ghea.
Dou zile dup ce de pe bric nu se mai zrea insula Liverpool,
temperatura se rci deodat sub influena unui vnt uscat. Se artau
semnele sosirii iernii. Tnra viteaz nu mai avea niciun minut de
pierdut, cci n curnd calea i va fi nchis definitiv. Bricul nainta pe
canalele libere, care aveau pe marginile lor cmpuri de ghea cu o
grosime de aproape 30 de picioare.
n dimineaa zilei de 3 septembrie, Tnra viteaz ajunse n dreptul
golfului Gael-Hamkes. Btea un vnt cumplit, iar uscatul se gsea la
30 de mile distan. Pentru prima oar bricul se opri n faa unui banc
de ghea care nu-i mai oferea nicio trecere i care avea cel puin o
mil lime. Trebuir deci s ntrebuineze ferstraiele pentru a tia
gheaa. Penellan, Aupic, Gradlin i Turquiette au fost trimii afar s
lucreze la tiatul gheii. Tieturile trebuiau fcute n aa fel, nct
curentul apei s poat duce sloiurile desprinse de banc. Tot echipajul
reunit munci mai mult de douzeci de ore pentru aceast treab.
Oamenii lucrau pe ghea cu mare greutate; deseori erau obligai s
stea n ap pn la bru i hainele lor din piele de foc nu-i mai fereau
destul de umezeal.
De altfel, la latitudinile acestea nalte, orice munc excesiv este
urmat de o mare oboseal, cci ncepi s-i pierzi uor respiraia i
omul cel mai robust este obligat s se opreasc foarte des.
n fine, navigaia deveni liber i bricul fu tras dincolo de bancul
care-l reinuse atta timp.
VI
CUTREMUR PE NTINDERILE DE GHEA

Cteva zile n ir Tnra viteaz avu de luptat cu foarte mari


greuti. Echipajul sta aproape tot timpul cu ferstrul n mn i
oamenii fur chiar silii s ntrebuineze praful de puc pentru a
sfrma enormele blocuri de ghea care le tiau drumul.
La 12 septembrie marea nu mai era dect o ntindere solid fr
ieire, fr canale, i blocase vasul n aa fel nct nu putea nici s
nainteze i nici s dea napoi. Temperatura se meninea n medie la
mai puin de l6 grade sub zero.
Momentul iernatului sosise, deci, i anotimpul rece venise, cu
suferinele i primejdiile sale. Tnra viteaz se gsea n acel moment
la aproximativ 21 de grade longitudine vestic i 76 de grade latitudine
nordic, la intrarea golfului Gael-Hamkes.
Jean Cornbutte fcu primele pregtiri de iernat. Se ocup mai nti
s gseasc un liman a crui aezare s fereasc vasul de vnturi i de
dezghe. Uscatul, care trebuia s fie la vreo zece mile spre vest, putea,
singur, s-i ofere adposturi sigure. Lu aadar hotrrea s le caute.
La 12 septembrie, porni nsoit de Andr Vasling, de Penellan i de
doi marinari Gradlin i Turquiette. Fiecare lu provizii pentru dou
zile cci probabil cercetarea n-avea s dureze mai mult i piei de
bivol pe care urmau s doarm.
Zpada se aternuse n cantitate mare i suprafaa ei, nefiind nc
ngheat, le provoc o mare ntrziere. Se afundau n neaua moale
pn la bru i nu puteau s nainteze dect cu mare pruden, pentru
a nu cdea n crevae. Penellan, care mergea n frunte, cerceta atent cu
bastonul ghintuit fiecare depresiune a solului.
Pe la orele ase seara ceaa ncepu s se ngroae i mica ceat trebui
s se opreasc. Penellan cut un bloc de ghea care s-i apere de vnt
i dup ce mncar puin, cu regretul de a nu putea avea o butur
cald, ntinser pe zpad pieile de bivol, se nvelir, se strnser
istovii unul n altul i adormir.
A doua zi diminea Jean Cornbutte i tovarii si erau acoperii de
un strat de zpad de mai mult de un picior grosime. Din fericire,
pieile lor perfect impermeabile i feriser i ptura de nea i ajutase
chiar s-i pstreze propria cldur mpiedicnd-o s rzbat afar.
Jean Cornbutte ddu imediat semnalul de plecare i spre prnz el i
tovarii si zrir n fine coasta pe care la nceput o desluir cu
greutate. Blocuri nalte de ghea, tiate perpendicular, se nlau pe
mal i ridicturi diferite, de toate formele i mrimile, reproduceau n
mare fenomenul cristalizrii. Mii de psri acvatice i luar zborul la
apropierea marinarilor i focile ntinse pe ghea se aruncar repede n
ap.
Pe legea mea! zise Penellan, nu vom duce lips nici de blnuri i
nici de vnat!
Se pare c aceste animale, rspunse Jean Cornbutte, au mai
ntlnit oameni, cci n regiuni cu totul nelocuite n-ar fi att de
slbatice.
Numai groenlandezii vin prin aceste locuri, zise Andre Vasling.
Totui nu vd nicio urm a trecerii lor, nici cel mai mic semn de
bivuac, nici cel mai mic bordei! rspunse Penellan, n timp ce urca pe
o culme mai nalt. Ei, cpitane! exclam el. Vino aici! Zresc o limb
de pmnt care ne va feri binior de vnturile din nord-est.
Pe aici, copii, zise Jean Cornbutte.
Tovarii lui l urmar i toi l ajunser curnd pe Penellan.
Marinarul spusese adevrul. O limb de pmnt, destul de ridicat,
nainta n mare ca un cap i apoi, ndoindu-se spre coast, forma un
mic golf adnc de cel mult o mil. Cteva sloiuri de ghea,
sfrmndu-se de acest promontoriu, pluteau n mijlocul golfului i
marea, ferit de vnturile mai reci, nu nghease nc complet.
Acest loc era minunat pentru iernat. Rmnea numai s aduc aici
bricul. Dar Jean Cornbutte observ c ntinderea de ghea
nconjurtoare era foarte groas i prea foarte dificil s poi tia un
canal prin care s conduci vasul.
Trebuia deci gsit un alt adpost, dar n zadar Jean Cornbutte cut
spre nord. Coasta rmnea dreapt i abrupt pe o mare poriune, i
dincolo de capul peninsulei se gsea direct expus vntului din est.
Acest lucru l descumpni pe cpitan, cu att mai mult cu ct Andr
Vasling art cu argumente de netgduit ct stteau de prost. Pn i
lui Penellan i veni greu s-i nchipuie, cu tot optimismul su, c n
aceste condiii totul e-n perfect ordine.
Bricul nu mai avu deci norocul s gseasc alt loc de iernat pe
partea meridional a coastei. Ca urmare, trebuiau s se ntoarc, i
nc fr nicio clip de ovial. Mica ceat relu aadar drumul spre
vas i merse repede, cci hrana ncepea s le lipseasc. Jean Cornbutte
cut tot timpul drumului vreun canal practicabil, sau cel puin o
crptur care s permit s se sape un canal pe ntinderea de ghea,
dar totul fu zadarnic.
Spre sear, marinarii ajunser la blocul de ghea unde rmseser
n cursul nopii trecute. Nu ninsese n cursul zilei i putur s mai
recunoasc pe ghea urmele trupurilor lor. Totul era deci pregtit de
culcare, astfel nct se ntinser pe pieile lor de bivol.
Penellan, foarte suprat de insuccesul cercetrilor, dormea destul
de prost, cnd, ntr-un moment de insomnie, atenia sa fu atras de
un zgomot surd. Ciuli urechea i uruitul i se pru att de straniu, c l
trezi, dndu-i cu cotul, pe Jean Cornbutte.
Ce se-ntmpl? ntreb acesta, cruia, ca unui adevrat marinar,
odat cu trupul i se detept i mintea.
Ascult, cpitane! rspunse Penellan. Zgomotul cretea i se
auzea din ce n ce mai tare.
Nu poate fi tunetul la o latitudine att de nalt, zise Cornbutte
sculndu-se n picioare.
Cred mai curnd c avem de-a face cu o hait de uri albi,
rspunse Penellan.
Drace! Dar nc n-am ntlnit uri pn acum.
Ceva mai devreme sau mai trziu, rspunse Penellan, trebuie s
ne pomenim cu ei. S ne pregtim deci s-i primim cum se cuvine.
Penellan, cu puca n mn, urc sprinten pe blocul care-i
adpostea. Bezna i timpul noros l mpiedicar s vad ceva; dar un
fapt nou l fcu s neleag c zgomotul nu venea din mprejurimi.
Jean Cornbutte se apropie de el i observar amndoi cu groaz c
acest vuiet nbuit, a crui intensitate i trezi i pe ceilali, izbucnete
de sub picioarele lor.
i amenina o primejdie de alt natur.
La zgomotul care semna mai curnd cu tunetul, se aduga o
micare pronunat de legnare a cmpului de ghea. Mai muli
marinari i pierdur echilibrul i czur.
Atenie! strig Penellan.
Da! rspunser oamenii.
Turquiette! Gradlin! Unde suntei?
Iat-m! rspunse Turquiette, scuturnd zpada care-l acoperea.
Pe aici, Vasling! strig Cornbutte ctre secund. i Gradlin?
Prezent, cpitane! Dar suntem pierdui! strig Gradlin
ngrozit.
Nu! spuse Penellan. Suntem poate salvai!
Abia rostise aceste cuvinte, cnd se auzi un trosnet nspimnttor.
Cmpul de ghea se frmi n ntregime i marinarii trebuir s se
agae de blocul care se cltina lng ei. n pofida vorbelor crmaciului,
se gseau ntr-o situaie extrem de primejdioas, cci avea loc un
cutremur. Sloiurile ncepur s se mite, ridicaser ancora, cum
spun marinarii. Acest cutremur dur aproape dou minute i era de
temut ca gheaa s crape chiar sub picioarele nefericiilor mateloi!
Astfel ateptar s se fac ziu. ntr-o stare de spaim nentrerupt,
cci nu puteau face niciun pas fr riscul de a pieri, i rmaser ntini
pe jos pentru a nu fi nghiii de adncurile apelor.
La primele licrriri ale zilei, o privelite cu totul nou se oferi
ochilor lor. Vasta cmpie neted din ajun era acum sfrmat n buci
i valurile, din cauza micrii seismice submarine, sprseser stratul
gros de ghea care le acoperea. Un singur gnd l frmnta pe Jean
Cornbutte: ce se ntmplase cu bricul su.
Srmanul meu vas! exclam el. Trebuie s fi pierit!
O neagr desperare se aternu pe chipul tovarilor si. Pierderea
vasului nsemna inevitabil moartea lor apropiat.
Curaj, prieteni, relu Penellan, cutremurul din noaptea asta ne-a
deschis un drum prin cmpul de ghea, care ne va ngdui s aducem
bricul n golful pentru iernat! i iat c nu m nel! Tnra viteaz s-a
apropiat de noi cu o mil!
Toi se repezir nainte i n chip att de neprevztor, nct
Turquiette alunec ntr-o crptur i ar fi pierit cu siguran dac
Jean Cornbutte nu l-ar fi apucat de glug. Scp astfel numai cu o baie
cam rece.
n adevr, bricul plutea n btaia vntului la dou mile deprtare.
Dup eforturi mari, micul grup ajunse la ei. Bricul era n stare bun,
dar crma, pe care nu se gndiser s-o demonteze, fusese rupt de
gheuri.
VII
PREGTIRI PENTRU IERNAT

Penellan, ca de obicei, avusese dreptate. Totul se sfrise cu bine i


acest cutremur al ntinderii de ghea deschisese vasului un drum
practicabil pn la golf. Marinarii nu mai trebuiau dect s dirijeze
sloiurile pe cureni prielnici pentru a-i croi o cale.
n ziua de 19 septembrie, bricul a fost n sfrit adus la dou cabluri
distan de pmnt. n golful de iernat, i ancorat ntr-un loc bun.
Chiar de-a doua zi gheaa se form n jurul carcasei sale i n puin
timp deveni destul de tare spre a suporta greutatea unui om, astfel c
se putu stabili legtura cu uscatul.
Dup obiceiul navigatorilor arctici, toat aparatura vasului rmase
aa cum se gsea; pnzele fur strnse cu grij pe vergi i nvelite n
aprtoarea lor i butoiul de observaie rmase la locul lui, pentru a se
putea scruta mprejurimile i eventual pentru a atrage atenia asupra
vasului.
Soarele abia se mai ridica deasupra orizontului. De la solstiiul din
iunie, rotirile pe care le fcea deveniser din ce n ce mai joase i n
curnd el avea s dispar cu totul.
Echipajul se grbi s-i termine pregtirile. Penellan conducea
lucrrile. Gheaa se ngro n jurul vasului i era de temut ca
presiunea ce o exercita s nu devin primejdioas; dar Penellan atept
ca sloiurile plutitoare s se prind ntre ele ajungnd la un strat de 20
de picioare; el dispuse atunci tierea piezi a gheii n jurul navei, n
aa fel nct s ia forma vasului; aezat ca ntr-o albie, bricul nu avea s
se mai team de presiunea gheurilor care nu se mai puteau mica.
Marinarii ridicar apoi de-a lungul marginii din jurul vasului i
pn la bastingaje un zid de cinci-ase metri grosime, care se ntri ca
o stnc. Acest nveli nu permitea cldurii din interior s ias afar. O
pnz de cort, acoperit de piei i nchis ermetic, fu ntins deasupra
punii i form un loc de plimbare pentru echipaj.
Se construi de asemenea pe uscat o magazie din zpad, unde se
ngrmdir toate obiectele care nu erau absolut necesare pe vas.
Pereii cabinelor fur demontai, n aa fel ca toate s alctuiasc o
singura sal dintr-un capt n cellalt al vasului. Aceast camer unic
era astfel mai uor de nclzit, cci se gseau mai puine coluri care s
prind ghea i umezeal. Era i mai uor s fie bine aerisit, cu
ajutorul unor mneci de pnz care se deschideau n afar.
Fiecare muncea fr rgaz la aceste lucrri, aa c la 25 septembrie
ele fur n ntregime terminate. Andr Vasling se dovedi destul de
ndemnatic la diversele amenajri. El se art mai ales deosebit de
atent fa de Marie i dac aceasta, ndreptndu-i toate gndurile
spre srmanul ei Louis, nu bg de seam, Jean Cornbutte nelese
ns despre ce era vorba. El vorbi cu Penellan i i aminti de mai
multe mprejurri gritoare pentru inteniile secundului. Andr
Vasling o iubea pe Marie i avea de gnd s-o cear de soie unchiului ei
de ndat ce nu va mai exista nicio ndoial asupra morii
naufragiailor; se vor ntoarce atunci la Dunkerque i lui Andr
Vasling i surdea s se poat cstori cu o fat frumoas i bogat, cea
care avea s fie unica motenitoare a lui Jean Cornbutte.
Numai c, n nerbdarea lui, Andr Vasling era adeseori lipsit de
abilitate; de mai multe ori declarase c cercetrile pentru gsirea
naufragiailor sunt inutile i deseori Penellan i fcea o plcere din a-i
sublinia orice indiciu nou, menit s-i dezmint prerea. Aa c
secundul nu-l suferea pe crmaci, care-i rspundea cu aceeai
moned.
Acestuia din urm nu-i era team dect de un singur lucru, ca
Andr Vasling s nu semene vrajb n snul echipajului, i-l sftui pe
Jean Cornbutte s nu-i rspund dect evaziv la inteniile lui n
privina fetei. Cnd se sfrir pregtirile de iernat, cpitanul lu
diverse msuri pentru sntatea echipajului. n fiecare diminea
oamenii trebuiau s aeriseasc locuina i s tearg cu mult grij
pereii interiori pentru a nltura umiditatea din timpul nopii. Ei
primeau dimineaa i seara ceai sau cafea fierbinte, care sunt cele mai
bune ntritoare contra frigului; apoi fur mprii n grupe de
vntori, care, pe ct posibil, s procure zilnic hran proaspt pentru
echipaj.
Fiecare trebuia s fac exerciii fizice cotidiene, pentru a nu se
expune fr puin micare temperaturii de afar, cci pe un frig de 30
de grade sub zero se putea ntmpla ca o parte a corpului s nghee pe
loc. n acest caz trebuia fricionat cu zpad, singurul mijloc care o
putea salva.
Penellan recomand struitor splatul cu ap rece n fiecare
diminea. Trebuia s ai un anumit curaj s-i cufunzi minile i faa
n zpad adus i topit. Dar Penellan ddu el nsui exemplul i
Marie nu fu ultima care s-l imite.
Jean Cornbutte nu uit nici de lecturi i mbrbtri, cci se cerea
ca n inimi s nu se strecoare cu niciun pre desperarea sau plictiseala.
Nimic nu e mai primejdios la aceste latitudini.
Cerul totdeauna ntunecat umplea sufletul de mhnire. Zpada
mare, spulberat de vnturi, sporea strile de depresiune. Soarele avea
s dispar n curnd. Dac norii nu s-ar fi ngrmdit deasupra
capului, navigatorii s-ar fi putut bucura de lumina lunii, care devenea
adevratul soare n timpul lungilor nopi de la Pol; dar, datorit
vuiturilor de vest, zpada cdea fr ncetare. n fiecare diminea
trebuiau curate cile de acces i tiate din nou n scri n ghea,
care s permit oamenilor s coboare de pe vas. Odat scrile scobite,
se arunca peste ele puin ap i se ntreau imediat.
Penellan mai fcu o groap n ghea, nu departe de vas. n fiecare
diminea se sfrma crusta de deasupra i apoi, de la o anumit
adncime, se scotea o ap mai puin rece dect cea de la suprafa.
Toate aceste pregtiri durar aproape trei sptmni. Apoi se gndir
s fac noi cercetri pentru gsirea naufragiailor. Vasul era intuit
pentru apte luni i numai dezgheul putea s-i deschid un nou
drum printre sloiuri. Trebuiau deci s profite de aceast imobilitate
forat, pentru a urma explorrile ctre nord.
VIII
PLANURI DE EXPLORARE

La 9 octombrie Jean Cornbutte inu sfat pentru a stabili planul


acestor operaiuni. n scopul de a mri zelul i curajul fiecruia, el
chem la adunare ntreg echipajul i, cu harta n mn, expuse n mod
clar situaia n care se aflau.
Coasta oriental a Groenlandei se ntinde perpendicular spre nord.
Descoperirile navigatorilor au artat limita exacta a acestor regiuni. n
spaiul de 500 de leghe care separ Groenlanda de Spitzberg, nu fusese
nc descoperit niciun fel de uscat. O singur insul, insula Shannon,
se gsea la vreo sut de mile n nordul golfului Gael-Hamkes, unde
Tnra viteaz urma s ierneze.
Deci vasul norvegian, dup toate probabilitile, fusese mpins n
aceast direcie. Presupunnd c el n-a putut s ajung pn la insula
Shannon, Louis Cornbutte i naufragiaii ar fi trebuit s caute aici
adpost pe durata iernii.
Aceast opinie avu precdere cu toat opoziia lui Andr Vasling i
se lu hotrrea ca explorrile s se ndrepte n direcia insulei
Shannon. Pregtirile ncepur imediat. Cumpraser pe coasta
Norvegiei o sanie fcut dup modelul eschimoilor, construit din
scnduri curbate n fa i n spate, care putea s alunece pe zpad i
pe ghea. Avea dousprezece picioare lungime pe patru lime i
putea la nevoie s care provizii pentru mai multe sptmni. Fidle
Misonne o fcu numaidect s mearg, lucrnd la ea n magazia de
zpad unde i avea sculele. Pentru prima oar se instala o sob n
aceast magazie, cci fr ea orice munc ar fi fost imposibil.
Burlanul sobei ieea printr-o gaur fcut n ghea ntr-unul din
pereii laterali, dar se ivi o greutate: cldura burlanului topea ncetul
cu ncetul gheaa n locul unde atingea deschiztura, care se mrea
necontenit. Jean Cornbutte se gndi s nconjoare aceast parte a
burlanului cu o pnz metalic avnd proprietatea s mpiedice
cldura s treac. ncercarea reui foarte bine.
n timp ce Misonne lucra la sanie, Penallan, ajutat de Marie,
pregtir hainele necesare pentru cltorie. Din fericire cizmele din
piele de foc erau n numr foarte mare. Jean Cornbutte i Andr
Vasling se ocupar de provizii; aleser un butoia cu spirt, destinat s
nclzeasc un reou portativ; luar cantiti suficiente de ceai i
cafea; o ldi cu biscuii, dou sute de livre de pemmican i cteva
ploti cu rachiu completar partea alimentar. Vnatul trebuia s le
procure zilnic hran proaspt. O anumit cantitate de praf de puc
fu pus n mai multe sculee. Aezar busola, sextantul i luneta la
adpost de hurducturi.
La 11 octombrie soarele nu se mai art la orizont. O lamp ardea n
permanen n sala echipajului. Nu mai era timp de pierdut, trebuiau
s nceap imediat explorrile i iat de ce:
n luna ianuarie frigul avea s devin att de mare, nct nu va mai
fi posibil s pui piciorul afar dect cu riscul vieii. Dou luni, cel
puin, echipajul va fi condamnat s rmn nchis pe vas, apoi va veni
dezgheul i se va prelungi pn n perioada cnd nava va trebui s
prseasc gheurile. Dezgheul va mpiedica orice explorare. Pe de
alt parte, dac Louis Cornbutte i tovarii si se mai aflau n via,
era cu neputin s mai reziste asprimii unei ierni arctice. Aadar, sau
i puteau salva nainte pe naufragiai, sau orice speran era pierdut.
Andr Vasling o tia mai bine dect oricare altul. De aceea el hotr
s fac numeroase greuti acestei expediii.
Pregtirile cltoriei se terminar la 20 octombrie. Se puse
problema de a alege oamenii care aveau s plece. Fata nu trebuia s
rmn fr protecia lui Jean Cornbutte sau a lui Penellan. Dar
niciunul, nici cellalt nu puteau lipsi de la aceast expediie.
ntrebarea era ns dac Marie va putea suporta oboselile unei
asemenea cltorii. Pn acuma trecuse prin ncercri grele fr s
sufere prea mult, cci era o adevrat fiic de marinar, obinuit din
copilrie cu viaa aspr de pe mare. De aceea Penellan nu se speria s-o
vad n mijlocul acestei clime groaznice, luptnd contra primejdiilor
mrilor polare.
Se hotr deci, dup lungi discuii, ca fata s nsoeasc expediia. I
se va rezerva la nevoie un loc pe sanie, peste care se va construi un mic
adpost de lemn. Ct despre Marie, i se ndeplinise dorina, cci nu i-
ar fi plcut deloc s fie departe de cei doi ocrotitori ai ei.
Expediia fu alctuit din: Marie, Jean Cornbutte, Penellan, Andr
Vasling, Aupic i Fidle Misonne. Alain Turquiette rmase s pzeasc
bricul pe care se mai gseau Gervique i Gradlin. Luar i alte diverse
provizii, cci Jean Cornbutte, pentru a putea face explorri ct mai
departe posibil, hotrse s lase depozite la distan de 7 zile de mar,
pe ntregul parcurs.
Cnd sania fu gata de drum, o ncrcar i apoi o acoperir cu piei
de bivol. Toate mpreun aveau o greutate de vreo apte sute de livre,
pe care un atelaj de cinci cini putea s-o trag uor pe ghea.
La 22 octombrie, dup prevederile cpitanului, temperatura se
schimb brusc. Cerul se nsenin, stelele strluceau cu o lumin
deosebit de vie i luna se ivi deasupra orizontului, pentru a nu mai
apune timp de cincisprezece zile. Termometrul coborse la 25 de
grade sub zero.
Plecarea fu fixat pentru a doua zi.
IX
LOCUINA DE GHEA

La 23 octombrie, ora 11 dimineaa, micul grup porni la drum sub


lumina unei luni pline. Msurile fuseser luate de data aceasta n aa
fel nct cltoria s se poat prelungi mult vreme dac va fi nevoie.
Jean Cornbutte porni de-a lungul coastei, urcnd spre nord. Paii
oamenilor nu lsau nicio urm pe gheaa ntrit. Jean Cornbutte fu
nevoit s se orienteze cu ajutorul punctelor de reper pe care le alegea
n deprtare; cnd mergea spre o colin crestat, cnd spre cte un
bloc enorm de ghea pe care presiunea l ridicase peste nivelul
cmpiei.
La prima oprire, dup cincisprezece mile, Penellan se ocup de
instalarea taberei. Cortul fu sprijinit de un bloc de ghea. Marie nu
suferise prea mult de frig, cci, din fericire, vntul se linitise i astfel
gerul era mai uor de suportat; dar fata trebui s se dea jos de cteva
ori de pe sanie pentru ca amoreala s nu-i mpiedice circulaia
sngelui. De altfel coliba de pe sanie, cptuit cu piei din grija lui
Penellan, oferea un adpost ct se poate de bun.
Noaptea, sau mai degrab cnd sosi vremea odihnei, coliba de pe
sanie fu transportat n cort unde servi fetei drept camer de dormit.
Masa de sear se compuse din carne proaspt, pemmican i ceai cald.
Jean Cornbutte, pentru a preveni consecinele grave ale scorbutului,
mai distribui tuturor i cte puin suc de lmie. Apoi adormir cu
toii.
Dup opt ore de somn fiecare i relu locul, gata de plecare. Dup
o mas substanial, mprit oamenilor i cinilor, pornir. Gheaa,
care era ca oglinda, ngdui animalelor s trag foarte uor sania.
Oamenilor le venea cteodat greu s-o urmeze.
Dar o suferin de care se plnser curnd mai muli marinari fu
lumina strlucitoare a lunii care se reflecta pe ntinderea alb. Aceast
lumin i orbea i provoca o usturime insuportabil la ochi. Aupic i
Misonne cptar oftalmii.
Se produse de asemenea un efect de refracie foarte bizar. n mers,
n timp ce credeai c urci pe o mic nlime, de fapt coborai, ceea ce
ducea adesea la cderi, din fericire fr gravitate i luate n glum de
Penellan. Totui, el i sftui pe ceilali s nu mai fac niciun pas fr a
pipi solul cu bastonul cu vrf de fier pe care-l avea fiecare.
Pe la 1 noiembrie, 10 zile dup plecare, grupul se gsea la vreo
cincizeci de leghe spre nord. Toat lumea era extrem de obosit. Jean
Cornbutte nu mai putea s suporte dect cu greu reflectrile de
lumin i vederea lui slbea simitor. Aupic i Fidle Misonne abia mai
umblau bjbind, cci ochii lor nroii erau parc ari de reflectrile
albe. Marie fusese ferit de acest fel de accidente, deoarece ea
rmsese n colib cea mai mare parte din timp. Penellan, nsufleit de
un curaj nemblnzit, rezista la toate ncercrile. Cel ce se simea ns
cel mai bine i asupra cruia durerile, frigul, reflectrile preau s nu
aib nicio putere, era Andr Vasling. Trupul lui oelit era obinuit cu
toate oboselile; dar vedea cu satisfacie cum descurajarea i cuprindea
pe cei mai robuti i prevedea c n curnd vor trebui s ia drumul
ntoarcerii.
i chiar la 1 noiembrie, istovii, au fost nevoii s se opreasc cu toii
o zi sau dou.
ndat ce aleser locul taberei, ncepur s-o instaleze. Hotrr s
construiasc o cas de ghea care s fie sprijinit de o stnc a
promontoriului. Fidle Misonne nsemn imediat temelia care msura
15 picioare lungime i 5 lime. Penellan, Aupic i Misonne tiar, cu
ajutorul cuitelor, mari blocuri de ghea, pe care le aduser la locul
respectiv i le ridicar cum fac zidarii cu pereii de piatr. n curnd
peretele din fund avu o nlime de cinci picioare i o grosime de cam
tot attea, cci materialul nu lipsea i construcia trebuia s fie destul
de solid ca s poat dura cteva zile. Cei patru perei fur gata dup
vreo opt ore; scobir o u n partea de sud i pnza de cort fu aezat
peste cele patru ziduri astfel ca s cad i peste u, pe care o acoperea.
Nu mai rmnea dect s pun deasupra buci mari de ghea,
menite s serveasc drept acoperi acestei locuine efemere.
Dup alte trei ore de trud, casa fu terminat i fiecare se retrase n
colul su, cuprins de istovire i descurajare. Jean Cornbutte era att
de ostenit c nu mai putea face un singur pas i Andr Vasling profit
de starea lui i i smulse promisiunea de a nu mai continua cercetrile
pe ntinsul acestor pustieti ngrozitoare.
Penellan nu mai tia n numele cui s-i conving s nu renune la
expediie. El gsea c era nedemn i la s-i prseti tovarii pe
baza unei presupuneri nentemeiate. Prin urmare ncerc s o
spulbere, dar n zadar. Totui, dei ntoarcerea fusese hotrt, odihna
devenea att de necesar c timp de trei zile nu se fcur niciun fel de
pregtiri de plecare. La 4 noiembrie, Jean Cornbutte ncepu s
ngroape ntr-un loc de pe coast proviziile de care nu avea nevoie. Un
semn indica depozitul, spre a servi unor improbabile noi expediii ce
le-ar face pe aceste meleaguri. n fiecare din cele 4 zile de mers lsase
asemenea depozite n drum, ceea ce trebuia s-i asigure hrana la
ntoarcere, fr s-i dea osteneala s-o transporte pe sanie.
Plecarea fu fixat pentru 5 noiembrie la 10 dimineaa. O tristee
profund nvlui micul grup. Marie i stpnea cu greu lacrimile,
vzndu-l pe unchiul ei aa de descurajat. Cte suferine inutile! Ct
munc pierdut! Penellan devenise grozav de suprcios, trimitea pe
toi la dracu i la fiecare ocazie i ieea din fire contra slbiciunii i
laitii tovarilor si, mult mai uor de dobort, zicea el, dect
Marie, care ar fi mers pn la captul lumii fr s se plng. Andr
Vasling nu putea s-i ascund plcerea pe care i-o fcea aceast
hotrre. El se art mai atent ca niciodat fa de tnra fat, creia i
ddu chiar sperana c se vor face noi cercetri dup terminarea iernii,
cu toate c tia c atunci ele aveau s fie prea trzii.
X
NGROPAI DE VII

n ajunul plecrii, n timpul cinei, Penellan era ocupat s sparg lzi


goale pentru a bga lemne n sob, cnd l nbui deodat un fum
gros. n acelai timp, casa de ghea fu zguduit ca de un cutremur.
Fiecare scoase un strigt de groaz i Penellan se repezi afar.
Era ntuneric bezn. O furtun nspimnttoare, cci nc nu
putea fi vorba de dezghe, izbucnise n tot inutul. Vrtejuri de zpad
se npusteau cu o violen extraordinar i frigul era att de ascuit
nct crmaciul simi c minile ncepeau s-i degere pe loc. Fu
obligat s intre din nou, dup ce se frec bine cu zpad.
Iat vijelia, zise el. Deie Domnul s reziste casa noastr, cci
dac uraganul o drm, suntem pierdui!
n timp ce se dezlnuir rafalele de vnt, se auzi un zgomot
ngrozitor de sub solul ngheat, iar blocurile de ghea frmate, la
captul promontoriului, se izbir cu putere i se nclecar unul pe
altul; vntul sufla cu atta putere c se prea c ntreaga cas se urnea
din loc; fulgere fosforescente, inexplicabile la aceste latitudini,
strbteau vrtejurile de zpad.
Marie, Marie! strig Penellan apucnd minile fetei.
Iat-ne la ananghie! spuse Fidle Misonne.
i nu tiu dac vom scpa! rspunse Aupic.
S prsim casa de ghea! rosti Andr Vasling.
E imposibil! rspunse Penellan. Frigul e ngrozitor afar, pe cnd
rmnnd aici l putem nfrunta.
Dai-mi termometrul, spuse Andr Vasling.
Aupic i ntinse instrumentul care marca zece grade sub zero n
cas, cu toate c focul ardea. Andr Vasling ridic pnza care acoperea
ieirea i l scoase afar ntr-o secund, cci altfel ar fi fost rnit de
bucile de ghea purtate de vnt, care zburau prin aer ca o adevrat
grindin.
Ei bine, domnule Vasling, l ntreb Penellan, mai vrei s ieim
din cas? Vezi bine c aici suntem mai n siguran!
Da, adug Jean Cornbutte, i trebuie s ntrebuinm toate
puterile noastre pentru a consolida locuina pe dinuntru.
Dar este o primejde mai teribil care ne amenin! zise Andr
Vasling.
Care? ntreb Jean Cornbutte.
Aceea ca vntul s sfrme gheaa pe care suntem, cum a fcut-o
cu blocurile de la capul peninsulei, i s fim tri pe ap sau necai!
Greu de crezut, rspunse Penellan, cci gerul ar nghea orice
suprafa lichid! S vedem care este temperatura.
El ridic pnza att ct s scoat braul i regsi cu greu
termometrul n mijlocul zpezii, dar n sfrit reui s-l apuce i
apropiindu-se de lamp zise:
Treizeci i dou de grade sub zero! E frigul cel mai aspru pe care
l-am avut pn acum.
nc zece grade, adug Andr Vasling, i va nghea mercurul! O
tcere posomort urm acestei reflecii.
Ctre 8 dimineaa Penellan ncerc s ias nc o dat din cas, ca
s-i dea seama de situaie. Trebuia de altfel s gseasc o posibilitate
ca soba s scoat fum prin alt parte, cci vntul l suflase napoi pe
horn de mai multe ori. Marinami i ncheie bine hainele, i leg
strns gluga pe cap cu ajutorul unei batiste i ridic pnza.
Deschiztura era complet astupat de zpad ntrit. Penellan lu
bastonul ghintuit i reui s-l nfig n aceast mas compact. Dar
frica i nghe sngele n vine cnd simi c vrful bastonului se
izbete de un corp dur!
Cornbutte, i zise cpitanului care se apropiase de dnsul,
suntem ngropai n zpad!
Ce tot spui! exclam Jean Cornbutte.
Zic c zpada s-a strns i a ngheat n jurul i deasupra noastr,
c suntem ngropai de vii!
S ncercm s nlturm masa de zpad, rspunse cpitanul.
Cei doi prieteni se opintir contra obstacolului care astupa ieirea, dar
nu putur s-l mite din loc. Zpada formase un bloc de ghea care
avea mai mult de cinci picioare grosime i care se lipise de pereii
casei.
Jean Cornbutte nu putu s-i rein un strigt care-i detept pe
Misonne i Andr Vasling. O njurtur i scp acestuia printre dini
i i se ncletar flcile.
Deodat, un fum mai gros ca oricnd nvli n camer, cci nu mai
avea pe unde s ias.
Ce nenorocire! exclam Misonne. Burlanul a fost astupat de
ghea!
Penellan demont soba cu bastonul, dup ce arunc zpada peste
jeratic, ca s-l sting, i ca urmare i nvlui un fum att de gros, nct
abia se mai putea vedea lumina lmpii; apoi crmaciul ncerc s
desfunde cu bastonul orificiul pe care ieea burlanul, dar gsi n locul
lui un strat solid de ghea. Nu mai aveau de ateptat dect o moarte
groaznic dup o agonie teribil. Fumul ptrundea n gtlejul
nenorociilor provocndu-le dureri insuportabile i aerul nu va
ntrzia s le lipseasc.
Atunci Marie se ridic n picioare i prezena ei, care-l
dezndjduia pe Jean Cornbutte, i ddu puin curaj lui Penellan.
Penellan se gndi c acest copil srman nu putea fi hrzit unei
mori att de groaznice!
Ce-i asta, spuse fata, ai fcut prea mult foc? Camera e plin de
fum!
Da da rspunse crmaciul blbindu-se.
Se vede, zise Marie, cci nu este frig, ba chiar de mult vreme nu
am mai simit o asemenea cldur!
Oamenii nu ndrzneau s-i spun adevrul.
Haide, Marie, spuse Penellan ca s schimbe vorba, ajut-ne s
pregtim masa. E prea frig ca s ieim din cas. Iat reoul, spirtul i
cafeaua. Voi ceilali aducei puin pemmican, cci timpul acesta
afurisit ne mpiedic s vnm! Vorbele crmaciului i nsufleir pe
tovarii si. S mncm mai nti, i apoi vom vedea cum s scpm
de aici! adug el.
Penellan fu primul care ddu exemplu, nghiindu-i raia. Ceilali
l imitar i bur cu toii cte o ceac de cafea fierbinte care le mai
insufl puin curaj; apoi Jean Cornbutte hotr s ncerce s foloseasc
energic, imediat, toate mijloacele de salvare.
Atunci Andr Vasling spuse:
Dac furtuna mai dureaz, ceea ce este de ateptat, atunci
nseamn c suntem ngropai la zece picioare sub ghea, cci de
afar nu se mai aude niciun zgomot!
Penellan privi pe Marie care nelese adevrul, dar nu se sperie.
Penellan nclzi mai nti la rou vrful de fier al bastonului su la
flacra de spirt, apoi l introduse succesiv n cei patru perei de ghea,
dar nu strpunse niciunul. Jean Cornbutte hotr atunci s se sape un
tunel prin care s poat iei. Gheaa era ns att de groas, nct
cuitele intrau cu mare greutate. Bucile smulse umplur n curnd
ncperea.
Dup dou ore de munc istovitoare, scobitura n-avea dect trei
picioare adncime.
Trebuia deci cutat un mijloc mai rapid i care s nu duc la
prbuirea casei, cci, cu ct naintau, gheaa devenea mai dur i era
nevoie de sforri tot mai mari pentru a fi sfrmat.
Penellan avu ideea s se serveasc de reoul cu spirt ca s topeasc
gheaa pe unde voiau s treac. Era o idee periculoas, deoarece, dac
ntemniarea dura un timp mai ndelungat, acest spirt, pe care
marinarii l aveau ntr-o cantitate mic, putea s le lipseasc la
pregtirea hranei.
Cu toate acestea, toi se declarar de acord cu aceast propunere,
care fu pus n practic. Spar mai nti o gaur de trei picioare
adncime pe un picior lime, pentru ca apa ce se va scurge prin
topirea gheei s aib unde s se adune i bine fcur, cci ndat
ncepu s picure din pricina focului pe care Penellan l introduse n
blocul de ghea.
Deschiztura se adncea ncetul cu ncetul, dar nu se putea
continua mult vreme acest fel de a lucra, cci stropii se rspndeau
pe hainele lor i i udau pn la piele. Penellan fu nevoit s se opreasc
dup un sfert de or i s scoat reoul pentru a-i usca vemintele.
Misonne i lu locul imediat i lucr cu aceeai rvn.
Dup dou ore, cu toate c scobitura avea cinci picioare adncime,
bastonul de fier nu putuse nc ptrunde prin stratul de ghea.
Nu este posibil, zise Jean Cornbutte, s fi czut atta zpad! Se
vede c a fost aruncat de vnt n acest loc. Poate c ar fi fost mai bine
s ne gndim s spm prin alt parte.
Nu tiu, rspunse Penellan, dar chiar dac am face-o numai ca s
nu ne descurajm tovarii, trebuie s continum s strpungem n
acelai punct. E cu neputin s nu gsim aici o ieire!
Oare nu va lipsi spirtul? ntreb cpitanul.
Sper c nu, rspunse Penellan, cu condiia, totui, s ne lipsim
de cafea sau de buturi calde! De altfel, nu aceasta m ngrijoreaz cel
mai mult.
Atunci ce, Penellan? ntreb Jean Cornbutte.
Lampa noastr se va stinge din lips de ulei i vom ajunge s nu mai
avem hran.
n fine, ce-o fi s fie!
Apoi Penellan l nlocui pe Andr Vasling, care lucra cu zel pentru
salvarea comun.
Domnule Vasling, i spuse el, i voi lua locul, dar vegheaz, te
rog, la orice pericol de nruire, pentru ca s avem timp s-l evitm!
Venind vremea de odihn, dup ce Penellan mai scobi n zid o
adncitur de un picior, reveni s se culce alturi de tovarii si.
XI
O DR DE FUM

A doua zi, cnd marinarii se trezir, i nvluia un ntuneric de


neptruns. Lampa se stinsese. Jean Cornbutte l detept pe Penellan
pentru a-i cere aprinztorul, pe care acesta i-l ddu. Penellan se scul
vrnd s aprind reoul, dar cnd se ridic se lovi cu capul de plafonul
de ghea. Fu nspimntat, cci cu o zi nainte mai putea s stea n
picioare fr s-l ating. Dup ce aprinse reoul, la lumina slab a
spirtului care ardea, observ c plafonul coborse cu o lungime de un
picior.
Penellan se apuc de lucru cu furie.
n acest moment, fata zri, la lumina reoului, cum desperarea i
voina luptau pe chipul su aspru. Atunci se apropie de el, i prinse
minile i i le strnse cu duioie. Penellan simi c i revine curajul.
Ea nu poat s moar n felul acesta! exclam el.
Lu din nou reoul i ncepu s lucreze, trndu-se prin
deschiztura ngust. Acolo mpinse cu o mn viguroas bastonul cu
vrful de fier i nu mai simi nicio rezisten. Ajunsese oare la
straturile moi de zpad? Scoase bastonul i o raz strlucitoare de
lumin ptrunse n locuina de ghea!
Srii, prieteni! strig.
i cu minile i picioarele mpinse zpada, dar suprafaa ei
exterioar nu era dezgheat, aa cum crezuse. Odat cu raza de
lumin, un frig aspru ptrunse n caban i toate vemintele umede
nghear pe loc. Cu ajutorul cuitului, Penellan mri deschiztura i
putu n fine s respire aerul de afar. Czu n genunchi mulumind
Cerului, iar fata i ceilali tovari venir alturi de el.
O lun splendid lumina privelitea, dar gerul era imposibil de
suportat. Se napoiar iute n cas. nainte de a intra, Penellan privi n
jurul su. Promontoriul nu se mai vedea i coliba de pe sanie se afla n
mijlocul unui imens cmp de ghea. Penellan voi s se ndrepte spre
sanie, unde se gseau proviziile, dar sania dispruse!
Frigul l oblig s intre i el n cas. Nu le spuse nimic tovarilor
si. Trebuia nainte de toate s-i usuce hainele, ceea ce fcu cu
ajutorul reoului de spirt. Termometrul pus un moment afar cobor
la 30 de grade sub zero.
Dup o or. Andr Vasling i Penellan se hotrr s nfrunte frigul.
Se mbrcar cu hainele nc umede i ieir prin deschiztura ai
crei perei se i fcuser tari ca piatra.
Am fost dui spre nord-est, zise Andr Vasling, orientndu-se
dup stelele care licreau cu o strlucire extraordinar.
N-ar fi nimic ru, rspunse Penellan, dac i sania ar fi fost trt
cu noi!
Cum, sania nu se mai afl n locul unde am lsat-o? exclam
Andr Vasling. Dar atunci suntem pierdui!
S-o cutm, rspunse Penellan.
Ei nconjurar casa, care forma un bloc nalt de 15 picioare. O
imens cantitate de zpad czuse n timpul vijeliei i vntul o
strnsese peste singura nlime care se afla pe cmpie. ntregul bloc
fusese trt de vnt, n mijlocul gheurilor sfrmate, la mai mult de
25 de mile spre nord-est, i prizonierii suferiser aceeai soart cu
nchisoarea lor plutitoare. Sania, gsindu-se pe alt bloc, derivase, fr
ndoial, altundeva, cci nu se zrea nici urm de ea i cinii probabil
c pieriser n aceast groaznic furtun.
Andr Vasling i Penellan simir cum desperarea li se strecura n
suflet. Nu ndrzneau s se ntoarc n locuina de ghea. Nu
ndrzneau s dea tovarilor lor nefericii aceste veti fatale. Ei urcar
pe blocul n care se gsea spat adpostul i nu putur zri, ct vedeai
cu ochii, dect o imensitate alb care-i nconjura din toate prile.
Frigul ncepea s le amoreasc membrele i umezeala hainelor se
transforma n ururi de ghea ce atrnau pe ei.
n momentul cnd Penellan porni s coboare de pe nlimea unde
se afla, se uit la Andr Vasling. Acesta privi cu mult struin ntr-o
anumit direcie, apoi tresri i pli.
Ce e cu dumneata, domnule Vasling? ntreb el.
Nimic, rspunse acesta. S coborm i s ne hotrm s prsim
ct mai curnd aceste meleaguri pe care n-ar fi trebuit s punem
piciorul niciodat!
Dar n loc s-l asculte, Penellan urc din nou i privi spre locul care
atrsese atenia secundului. El avu cu totul alt sentiment, cci scoase
un strigt de bucurie, exclamnd:
Slav Domnului!
O dr subire de fum se ridica spre nord-est. Nu-ncpea ndoial,
acolo se aflau fiine omeneti. Strigtele de bucurie ale crmaciului i
atraser i pe ceilali i toi putur s se conving cu ochii lor c
Penellan nu se nela. Imediat, fr s le pese de lipsa de hran sau de
gerul ngrozitor, se ndreptar cu pai mari, ndesndu-i glugile pe
cap, spre locul unde zriser dra de fum.
Fumul se ridica la nord-est i micul grup o lu grabnic ntr-acolo.
inta la care trebuiau s ajung se afla la vreo cinci sau ase mile
deprtare i era foarte greu s nimereti dintr-o dat. Fumul dispruse
i nicio movili nu putea servi ca punct de reper, cmpul de ghea
neted ntinzndu-se n faa lor. Era de dorit totui s nu prseasc
linia dreapt.
Pentru c nu putem s ne orientm cu ajutorul unor repere mai
deprtate, zise Jean Cornbutte, iat mijlocul pe care-l vom
ntrebuina: Penellan va merge nainte, Vasling la 20 de pai n urma
lui, eu la douzeci de pai dup Vasling. Voi putea astfel s-mi dau
seama dac Penellan nu se abate de la linia dreapt.
Mergeau aa de o jumtate de or, cnd Penellan se opri deodat,
ciulind urechile.
Grupul de marinari l ajunse:
N-ai auzit nimic? i ntreb.
Nimic, rspunse Misonne.
E curios, zise Penellan. Mi s-a prut c aud strigte din partea
aceea.
Strigte? rspunse fata. nseamn c suntem destul de aproape
de inta noastr!
Nu e sigur, rspunse Andr Vasling. La aceste latitudini i pe un
ger att de mare, sunetul se aude de la distane extraordinare.
Oricum ar fi, zise Jean Cornbutte, s mergem cu riscul de a
nghea!
Nu, rosti Penellan. Ascultai!
Se auzir cteva sunete slabe, dar desluite. Strigtele preau a fi de
durere i team. Ele se repetar de dou ori. S-ar fi zis c cineva cere
ajutor. Apoi totul czu din nou ntr-o tcere adnc.
Nu m-am nelat, zise Penellan. nainte!
i ncepu s alerge n direcia de unde veniser strigtele. Strbtu
astfel dou mile i mare-i fu mirarea cnd vzu un om culcat pe
ghea. Se apropie de el, l ridic i ntinse braele spre cer cu
desperare.
Andr Vasling, care-l urma de aproape, alerg ntr-acolo mpreun
cu ceilali i exclam:
E unul din naufragiai! E marinarul nostru Cortrois!
A murit, spuse Penellan, a murit de frig!
Jean Cornbutte i Marie ajunseser lng cadavru, pe care gerul l i
nepenise. Desperarea se putea citi pe toate feele. Mortul era unul
din tovarii lui Louis Cornbutte!
nainte! strig Penellan.
Mai merser vreo jumtate de or fr s scoat un cuvnt i zrir
o ridictur a solului, care era cu siguran pmnt.
E insula Shannon, zise Jean Cornbutte.
Dup nc o mil vzur desluit cum ieea fum dintr-o colib de
ghea nchis cu o u de lemn. ncepur s strige. Doi oameni ieir
atunci alergnd din colib i n unul din ei Penellan l recunoscu pe
Pierre Nouquet.
Pierre! strig el.
Acesta ns rmase locului ca un om nucit, care nu-i ddea seama
de ceea ce se petrece n jurul lui. Andr Vasling privea cu o nelinite
amestecat cu o bucurie drceasc pe tovarul lui Pierre Nouquet,
cci nu era Louis Cornbutte.
Pierre! Sunt eu! strig Penellan! Suntem noi, prietenii ti! Pierre
Nouquet se dezmetici i czu n braele vechiului su tovar.
i fiul meu? i Louis? ntreb Jean Cornbutte cu glasul cel mai
dezndjduit.
XII
NTOARCEREA LA NAV

n acest moment, un om, aproape pe moarte, iei din colib,


trndu-se pe ghea. Era Louis Cornbutte.
Fiul meu!
Logodnicul meu!
Aceste dou strigte izbucnir n acelai timp i Louis Cornbutte
czu leinat n braele tatlui i fetei, care-l purtar napoi n colib,
unde ngrijirile lor l aduser din nou la via.
Tat! Marie! exclam Louis Cornbutte. V mai vd totui nc o
dat nainte de a muri!
Nu vei muri, spuse Penellan, cci toi prietenii ti sunt lng
tine. Ct de mult trebuia Andr Vasling s-l urasc pe Louis Cornbutte
pentru a nu-i ntinde mna! i nu i-o ntinse.
Pierre Nouquet nu mai tia ce s fac de bucurie. mbria pe toat
lumea; apoi puse lemne n sob i n caban temperatura deveni
suportabil.
Aici se gseau nc doi oameni pe care nici Jean Cornbutte, nici
Penellan nu-i cunoteau. Erau Jocki i Herming, singurii doi marinari
norvegieni care mai rmseser din echipajul vasului Frooern.
Prieteni, suntem deci salvai! zise Louis Cornbutte. Tat! Marie!
V-ai expus la attea primejdii!
Nu ne pare ru, drag Louis, rspunse Jean Cornbutte. Bricul
tu, Tnra viteaz, este bine ancorat ntre gheuri, la aizeci de mile
de aici. Vom merge cu toii mpreun pn acolo.
Cnd se va ntoarce Cortrois, zise Pierre Nouquet, va fi foarte
mulumit!
O tcere adnc urm acestor cuvinte i Penellan fcu cunoscut
lui Pierre Nouquet i Louis Cornbutte moartea tovarului lor, pe
care-l ucisese frigul.
Prieteni, zise Penellan, vom atepta aici s mai scad gerul. Avei
provizii i lemne?
Da, i vom arde i ce-a mai rmas din Frooern!
Vasul Frooern fusese n adevr deviat la patruzeci de mile de locul
unde ierna Louis Cornbutte. Sloiurile care plutesc n timpul
dezgheului l sfrmaser, iar naufragiaii, cu o parte din rmiele
lui, din care i fcuser cabana, fur tri pe coasta meridional a
insulei Shannon.
Naufragiaii erau atunci n numr de cinci: Louis Cornbutte,
Cortrois, Pierre Nouquet, Jocki i Herming. Ct despre restul
echipajului norvegian, fusese nghiit de valuri mpreun cu alupa, n
momentul naufragiului.
ndat ce Louis Cornbutte, purtat de gheuri, vzu cum acestea se
prindeau n jurul lui, i lu toate msurile pentru a putea s treac
iarna.
Era un om energic, foarte activ i de mare curaj; dar, cu toat munca
depus, fusese nvins de aceast clim groaznic i, cnd l gsi tatl
su, nu mai atepta dect s moar. El avusese de luptat nu numai cu
stihiile naturii, dar i cu rea-voina celor doi marinari norvegieni, dei
acetia i datorau viaa. Erau doi slbatici, aproape lipsii de
sentimentele cele mai elementare.
Cnd Louis Cornbutte avu ocazia s-i povesteasc lui Penellan cele
ntmplate, i recomand s se fereasc n mod special de ei. n
schimb, Penellan l ncunotiin de purtarea lui Andr Vasling. Lui
Louis Cornbutte nu-i veni s cread, dar Penellan i dovedi c, de la
dispariia sa, Andr Vasling a cutat s fac n aa fel nct s obin
mna tinerei fete.
Toat ziua o petrecur odihnindu-se i bucurndu-se de minunata
revedere. Fidle Misonne i Pierre Nouquet doborr cteva psri
marine, aproape de cas de care nu era prudent s te deprtezi. Hrana
proaspt i focul ntreinut mereu ddur fore noi bolnavilor. Louis
Cornbutte se restabilea vznd cu ochii. Era prima clip de satisfacie
pe care-o aveau aceti oameni vrednici. De aceea au srbtorit-o cu
voie bun, n coliba lor srccioas, la ase sute de leghe n mrile
Nordului, pe un ger de 30 de grade sub zero!
Frigul aspru se meninu pn dispru luna i abia la 17 noiembrie,
opt zile dup ntlnirea lor, Jean Cornbutte i tovarii lui putur s se
gndeasc la plecare. Nu mai aveau dect lumina stelelor pentru a se
orienta, dar gerul mai slbise i ncepu iar s ning.
nainte de a prsi acest loc, spar un mormnt pentru srmanul
Cortrois. O ceremonie trist, care impresion puternic pe tovarii si!
Era primul dintre ei care nu-i va mai revedea ara.
Misonne construi din scndurile cabanei un fel de sanie pentru
transportul proviziilor i marinarii o traser cu rndul. Jean Cornbutte
conduse convoiul prin locurile dinainte parcurse. Taberele se aezau
foarte iute, n orele de repaus. Jean Cornbutte spera s regseasc
depozitele de provizii lsate n drum, care deveneau necesare dup
creterea grupului cu patru persoane. De aceea cut s nu se
deprteze de drumul pe care venise. Printr-o ntmplare fericit,
regsir sania care euase lng promontoriu, unde toi trecuser prin
attea primejdii. inii, dup ce i mncaser curelele pentru a-i
astmpra foamea, se repeziser asupra proviziilor din sanie. Urletele
lor atraser atenia i indicar grupului locul unde se aflau; gsir nc
provizii n mare cantitate.
Mica trup i relu drumul spre golful de iernare. Cinii fur
nhmai la sanie i nicio ntmplare deosebit nu ntrerupse mersul
expediiei. Se putea constata doar c Aupic, Andr Vasling i cei doi
norvegieni se ineau de-o parte i nu voiau s aib de a face cu
tovarii lor. Dei, fr s-i dea seama, erau toi patru inui sub
supraveghere, cci acest smbure de vrajb umplea de multe ori de
spaim sufletul lui Louis Cornbutte i Penellan.
La 7 decembrie, 20 de zile dup ntlnirea lor, zrir golful unde
ierna Tnra viteaz. Care nu le fu mirarea cnd vzur bricul cocoat,
la aproape patru metri n aer, pe blocuri de ghea! Alergar ntr-acolo
foarte ngrijorai de soarta tovarilor lor i fur primii cu strigte de
bucurie de Gervique, Turquiette i Gradlin. Toi erau sntoi, dar
trecuser i ei prin mari primejdii. Viscolul se simise n toate mrile
polare. Gheurile fuseser sfrmate i deplasate, lunecnd unele
peste altele, i astfel au ptruns i sub albia de ghea pe care se gsea
vasul. Greutatea lor specific tinznd s le readuc la suprafa,
cptaser o for nemsurat i ridicaser pe neateptate bricul peste
nivelul apei.
Primele clipe fur druite bucuriei ntoarcerii. Marinarii care
luaser parte la explorare erau mulumii s gseasc lucrurile n bun
stare, ceea ce le asigura o iarn, dei aspr totui suportabil. Vasul nu
suferise stricciuni din cauza ridicrii lui i se arta foarte rezistent.
Cnd va sosi epoca dezgheului, nu va mai rmne altceva de fcut
dect s-l mping pe un plan nclinat, adic, ntr-un cuvnt, s-l
lanseze cnd marea va deveni liber.

Dar o tire proast ntunec feele lui Jean Cornbutte i ale


tovarilor si. n timpul vijeliei, magazia de ghea, construit pe
coast, fusese drmat cu desvrire; proviziile se mprtiaser i
nu putuse fi salvat nici cea mai mic parte. ndat ce aflar de aceast
nenorocire, Jean i Louis Cornbutte vizitar cala i magazia de
alimente a bricului, pentru a ti ce mai rmsese din provizii.
Dezgheul trebuia s vin n luna mai i bricul nu putea s
prseasc golful de iernat nainte de aceast epoc. Erau deci silii s
petreac nc cinci luni de iarn n mijlocul gheurilor, n care timp
trebuiau hrnite l4 persoane. Dup ce fcu toate socotelile, Jean
Cornbutte nelese c ar putea s ajung cel mult pn n momentul
plecrii, dnd cte o jumtate de raie la toat lumea. Vntoarea
deveni deci obligatorie, pentru a putea procura mai mult hran.
De team s nu se repete o astfel de nenorocire, hotrr s nu se
mai depoziteze proviziile pe uscat. Totul rmnea la bordul bricului.
Se puser n acelai timp i paturi, pentru noii sosii, n dormitorul
comun al marinarilor. Turquiette, Gervique i Gradlin tiaser o scar
n ghea, n timpul lipsei tovarilor lor, astfel c se putea ajunge pe
puntea vasului fr prea mare greutate.
XIII
CEI DOI RIVALI

Andre Vasling se mprietenise cu cei doi marinari norvegieni. i


Aupic fcea parte din banda lor, care de obicei se inea deoparte,
dezaprobnd cu glas tare toate msurile luate; dar Louis Cornbutte,
din nou stpn pe vas, cci tatl su i dduse comanda bricului, nu
nelegea s ia n seam protestele lor. i, cu tot sfatul Mariei, care-l
ruga s procedeze cu blndee, el spuse ca s se tie c voia s fie
ascultat fr ovire, orice hotrre ar fi luat.
Totui, cei doi norvegieni, dup dou zile, reuir s pun mna pe
o ldi cu carne srat. Louis Cornbutte ceru s fie napoiat imediat,
dar Aupic lu pe fa partea lor i Andr Vasling declar c msurile
luate n privina raionalizrii alimentelor nu puteau s dureze prea
mult.
Nu aveai cum dovedi acestor pctoi c totul se fcea n interesul
obtesc, cci ei o tiau prea bine, dar cutau numai o pricin pentru a
se revolta. Penellan se ndrept ctre cei doi norvegieni care scoaser
cuitele, dar mpreun cu Misonne i Turquiette reui s le smulg din
mini i s ia napoi ldia cu carne. Andr Vasling i Aupic, vznd c
lucrurile se ntorc mpotriva lor, nu se amestecar. Cu toate acestea,
Louis Cornbutte l lu pe secund la o parte i-i zise:
Andr Vasling, eti un ticlos! i cunosc purtarea i tiu ce scop
au toate uneltirile tale; dar, cum rspund de salvarea ntregului
echipaj, dac cineva din voi caut s pregteasc pieirea lui, atunci bag
cuitul n el cu mna mea!
Louis Cornbutte, rspunse secundul, te privete dac vrei s-i
impui autoritatea, dar gndete-te c aici nu mai exist supunere
ierarhic i c numai dreptul celui mai tare este lege!
Tnra fat nu fusese nfricoat niciodat de primejdiile mrilor
polare, dar i fu team de aceast ur, a crei cauz era, i fermitatea
lui Louis Cornbutte abia putu s-o liniteasc.
Cu toat declaraia de rzboi, mesele se luau n comun, la aceleai
ore. Mai vnar ceva psri i iepuri albi, dar, cu gerurile care se
apropiau, avea s lipseasc i aceast resurs de hran. Frigul mare
ncepu la solstiiul de iarn, la 22 decembrie, zi cnd termometrul
sczu la 35 grade sub zero. Oamenii sufereau de urechi, de nas i aveau
junghiuri n toate extremitile corpului; fur cuprini de o moleeal
de moarte, nsoit de dureri de cap, i respiraia lor deveni din ce n
ce mai grea.
n aceast stare, nu mai aveau curajul s ias dup vnat sau s fac
puin micare. Rmneau chircii n jurul sobei, care nu mai ddea
cldur suficient, i cum se deprtau un pas de ea, simeau c le
nghea sngele n vine. Jean Cornbutte i ddu seama c era grav
bolnav i nu mai putea prsi dormitorul. Simptomele scorbutului
ncepur s se manifeste i picioarele i se acoperir de pete albe. Fata
se simea bine i ngrijea de bolnavi ca o adevrat sor de caritate.
Toi marinarii o binecuvntau. 1 ianuarie se art ca una din cele mai
mohorte zile de iarn. Vntul btea cu putere i frigul deveni
insuportabil. Nu puteai iei afar fr s degeri. Cei mai curajoi se
mulumeau s se plimbe pe puntea acoperit de pnza de cort. Jean
Cornbutte, Gervique i Gradlin nu prsir patul. Cei doi norvegieni,
Aupic i Andr Vasling, care erau sntoi, aruncau priviri crunte
camarazilor lor, pe care i i vedeau prpdindu-se.
Louis Cornbutte l lu pe Penellan pe punte i-l ntreb cum stau cu
proviziile de combustibil.
Crbunele s-a terminat de mult, rspunse Penellan, i n curnd
vom arde ultimele buci de lemn!
Dac nu reuim s combatem frigul, zise Louis Cornbutte, suntem
pierdui!
Ne mai rmne un mijloc, replic Penellan, acela de a arde tot ce
putem de pe bricul nostru, de la bastingaj pn la linia de plutire i, la
nevoie, l putem desface cu totul i s construim un alt vas mai mic.
Este o msur extrem, rspunse Louis Cornbutte, i pe care
avem timp s-o lum cnd oamenii notri vor fi cu toii restabilii, cci,
urm el cu voce joas, forele noastre slbesc i cele ale inamicilor
notri cresc. Din pcate, asta-i situaia!
E adevrat, spuse Penellan, i fr grija pe care o avem de a
veghea zi i noapte, cine tie ce s-ar ntmpla.
S lum topoarele, zise Louis Cornbutte, i s ne facem provizia
de lemne.
Cu tot frigul de afar, se urcar amndoi pe bastingajul din fa i
tiar tot lemnul care nu era absolut necesar pentru vas. Apoi
coborr cu aceast nou provizie, umplur iari soba i un om
rmase de paz ca focul s nu se sting.
Dar Louis Cornbutte i prietenii si se aflar n curnd din nou pe
muche de cuit. Ei nu se puteau bizui n nicio direcie pe adversarii lor
n rezolvarea problemelor pe care le punea existena zilnic a
echipajului.
mpovrai de toate grijile gospodreti, simir cum forele lor
ncep s slbeasc. Jean Cornbutte avu o criz de scorbut cu dureri
foarte mari. Gervique i Gradlin ncepur s aib i ei simptomele
bolii. Fr rezervele de suc de lmie, care li se ddea din abunden,
nefericiii ar fi murit din cauza suferinelor. De aceea nu se fcea nicio
economie n a li se administra acest leac de nenlocuit.
Dar ntr-o zi, la 15 ianuarie, cnd Louis Cornbutte cobor n
cambuz pentru a lua o nou provizie de lmi, rmase mpietrit
vznd c butoiaele n care erau nchise dispruser. Se comisese
deci un furt i autorii lui erau uor de bnuit. Louis Cornbutte nelese
atunci de ce sntatea inamicilor lor nu avusese de suferit! Cpitanul
tia c ai si nu mai erau acum n putere s le ia napoi aceste provizii
de care depindea propria-i via i cea a tovarilor lui, i pentru prima
oar czu ntr-o neagr desperare.
XIV
DEZNDEJDE

La 20 ianuarie, cea mai mare parte din bieii bolnavi nu mai putea
s prseasc patul. Fiecare din ei, n afar de pturile de ln, avea i
cte o piele de bivol care-l ferea de frig; dar dac ncerca s scoat un
bra afar, simea o durere att de mare nct trebuia s-l retrag
imediat.
Cnd Louis Cornbutte aprinse focul n sob, Penellan, Misonne i
Andr Vasling ieir de sub pturi i venir s se aeze n jurul focului.
Penellan fcu o cafea fierbinte ceea ce i mai ntri. i Marie, care se
apropiase s ia masa cu ei, bu i mai prinse puteri.
Louis Cornbutte se duse la patul tatlui su, care aproape c nu se
mai putea mica i zcea cu picioarele zdrobite de boal. Btrnul
marinar murmur cteva cuvinte fr ir, care sfiar inima fiului su.
Louis, spuse el, voi muri! Ah, ct sufr! Salveaz-m! Louis
Cornbutte lu o hotrre dur: el se ntoarse ctre secund i i zise abia
stpnindu-se:
tii unde sunt lmile, Vasling?
n cambuz, cred, rspunse secundul fr s se tulbure.
tii foarte bine c nu mai sunt acolo, pentru c le-ai furat.
Dumneata eti cpitanul, Louis Cornbutte, rspunse ironic
Andr Vasling, i i este permis s zici i s faci orice!
Fie-i mil, Vasling, tatl meu e pe moarte! Poi s-l salvezi!
Rspunde!
N-am ce s rspund, ripost Vasling.
Ticlosule! strig Penellan, aruncndu-se asupra secundului cu
cuitul n mn.
Ajutor, prieteni! strig Andr Vasling, dndu-se napoi. Aupic i
cei doi marinari norvegieni srir jos din pat i venir lng el.
Misonne, Turquiette, Penellan i Louis se pregtir s se apere. Pierre
Nouquet i Gradlin, dei bolnavi, se scular s-i ajute.
Suntei nc prea tari pentru noi, zise atunci Andr Vasling. Nu
vreau s ne batem dect n clipa cnd vom fi siguri c v nfrngem.
Marinarii erau att de slbii nct nu ndrznir s-i atace pe cei
patru ticloi, cci, dac nu reueau, erau pierdui.
Andr Vasling, zise Louis Cornbutte cu o voce sumbr, dac tatl
meu moare, tu vei fi acela care l-ai omort i atunci te voi ucide ca pe
un cine.
Andr Vasling i complicii si se retraser n cellalt col al
dormitorului i nu rspunser.
Trebuind s nnoiasc provizia de lemne, cu tot gerul, Louis
Cornbutte se urc pe punte pentru a tia o parte din bastingajul
bricului, dar fu forat s se ntoarc dup un sfert de or, cci altfel
risca s cad dobort de ger. n trecere arunc o privire pe
termometrul exterior i vzu mercurul ngheat. Frigul depise deci
42 de grade sub zero. Timpul era senin i uscat, iar vntul sufla din
nord.
La 26, vntul se schimb, venind din nord-est i termometrul de
afar art 35 de grade. Jean Cornbutte era n agonie. Zadarnic
ncercase fiul su s gseasc vreun leac care s-i aline suferinele. n
acea zi ns, srind pe neateptate asupra lui Andr Vasling, reui s-i
smulg o lmie pe care acesta se pregtea s-o sug. Andr Vasling nu
fcu nicio micare s-o ia napoi. Prea c ateapt o ocazie s pun n
aplicare odioasele lui planuri.
Sucul de lmie i ddu ceva puteri lui Jean Cornbutte, dar ca s-i
foloseasc ar fi trebuit s-l ia n continuare. Fata se rug n genunchi
de Andr Vasling, care nu-i rspunse nimic, i Penellan l auzi apoi pe
ticlos zicnd complicilor si:
Btrnul este pe moarte! Gervique, Gradlin i Pierre Nouquet nu
mai au nici ei mult! Ceilali i pierd puterile pe zi ce trece! Momentul
se apropie, cnd viaa lor va fi la cheremul nostru.
La auzul acestor cuvinte, Louis Cornbutte i tovarii si deciser s
nu mai atepte i s profite de puinele fore ce le mai rmseser.
Hotrr ca n noaptea urmtoare s treac la fapte i s-i ucid pe
aceti ticloi, spre a nu fi ucii de ei.
Temperatura mai urc puin. Louis Cornbutte se aventur s ias cu
puca spre a mai aduce ceva vnat.
Ajunse la aproape trei mile de vas i, nelat de efectele mirajului
sau ale refraciei, se deprtase mai mult dect ar fi vrut. Era o
impruden, cci pe sol se vedeau urme proaspete de fiare. Louis
Cornbutte nu voi totui s se ntoarc fr a aduce ceva carne i
continu s mearg nainte; dar l ncerca o senzaie ciudat, parc i se
nvrtea capul. Era ceea ce se numete ameeala alb. n adevr,
reflectrile movilelor de ghea i ale cmpiei l nvluir din cap
pn-n picioare i i se pru c aceast culoare l ptrunde provocndu-
i o stare de slbiciune nemrginit. Ochiul su era plin de acest miraj
i avea privirea rtcit. Avea impresia c albul l va nnebuni. Fr s-
i dea seama de aceste fenomene, continu s mearg nainte i reui
s doboare o pasre pe care o urmrise cu struin. Pasrea czu i,
pentru a o putea lua, Louis Cornbutte sri de pe un sloi pe cmpie i se
lovi lungindu-se pe ghea, cci fcuse un salt de zece picioare, cnd
refracia i dduse iluzia c distana era doar de dou.
Atunci fu cuprins de ameeal i, fr s tie de ce, strig dup
ajutor cteva minute n ir, dei nu-i rupsese nimic n cdere. Frigul
ncepu s-l ptrund i instinctul de conservare l fcu s se ridice cu
greutate.
Deodat, fr s-i dea seama de unde venea, l izbi un iz de
grsime prjit. Cum era n btaia vntului ce sufl din dreptul
vasului, presupuse c acolo se prjea grsimea i nu nelegea n ce
scop se fcea un lucru att de periculos, cci mirosul putea atrage
haite de uri albi.
Louis Cornbutte lu drumul napoi spre bric, prad unei neliniti
care n spiritul su supraexcitat se schimb ndat ntr-o mare spaim.
I se pru c nite mase colosale se micau la orizont i se ntreb dac
nu rencepuse cutremurul gheurilor. Mai multe din aceste forme se
interpuser ntre el i vas, pe care preau c vor s urce. Se opri s le
observe mai bine i groaza lui fu imens cnd i ddu seama c este
vorba de o hait de uri uriai.
Animalele fuseser atrase de mirosul grsimii, care-l surprinsese pe
Louis Cornbutte. Acesta se ascunse n spatele unei ridicaturi i
numr trei fiare care suiau pe blocurile de ghea pe care se afla
Tnra viteaz.
Nimic nu arta c primejdia era cunoscut de cei de pe vas i o
team nebun i strnse inima. Cum s te opui acestor animale
teribile? Andr Vasling i tovarii lui se vor altura oare tuturor
oamenilor de pe bord n faa primejdiei comune? Penellan i ceilali,
pe jumtate mori de foame, amorii de frig, vor putea ei s se
mpotriveasc slbticiunilor lihnite? Nu vor fi oare surprini de un
atac neprevzut? Louis Cornbutte fcu aceste reflecii ntr-o secund.
Urii urcaser pe blocurile de ghea i se pregteau s atace vasul.
Louis Cornbutte putu atunci s ias de dup ridictura care-l
ascunsese i s se apropie trndu-se pe ghea. El vzu enormele
animale sfiind foaia de cort cu ghearele i apoi srind pe punte.
Louis Cornbutte se gndi s trag un foc de arm pentru a-i avertiza pe
tovarii si; dar dac acetia s-ar fi urcat pe punte fr s fie narmai,
ar fi fost fcui buci; i nimic nu arta c ar avea vreo cunotin de
aceast nou primejdie!
XV
URII ALBI

Dup plecarea lui Louis Cornbutte, Penellan nchisese cu grij ua


dormitorului, care se gsea la captul de jos al scrii de pe punte. Apoi
se ndrept spre sob unde urma s ntrein focul, pentru ca oamenii
care se bgaser din nou n pat s aib puin cldur.
Era ora 6 seara i Penellan se apuc s prepare cina. Cobor n
magazia de alimente pentru a scoate carne srat pe care s-o nmoaie
n ap clocotit. Cnd urc, l gsi lng sob pe Andr Vasling care
pusese s se prjeasc nite buci de grsime n tigaie.
Am fost aici naintea dumitale, i zise rstit Penellan. De ce mi-ai
luat locul?
Din aceeai pricin care te face s mi-l ceri, rspunse Andr
Vasling. Pentru c trebuie s-mi pregtesc cina!
Vei scoate imediat, grsimea de pe foc, replic Penellan, altfel ai
s vezi ce se ntmpl.
Nu se va ntmpla nimic, rspunse Andr Vasling, i aceast cin
va fi gtit i fr voia dumitale!
Nu vei apuca s guti din ea! strig Penellan, repezindu-se la
Andr Vasling, care scoase cuitul i strig:
Ajutor, norvegienilor! Ajutor, Aupic!
Acetia fur n picioare ntr-o clip, narmai cu pistoale i
pumnale. Lovitura fusese pregtit.
Penellan sri la Andr Vasling care, pesemne, luase asupr-i s
lupte singur cu el, cci tovarii si alergaser la paturile lui Misonne,
Turquiette i Pierre Nouquet. Acesta din urm, fr aprare, istovit de
boal, fusese lsat n seama ferocitii lui Herming. Dulgherul ns
apuc un topor, sri din pat i merse n ntmpinarea lui Aupic.
Turquiette i norvegianul Jocki luptau cu furie, Gradlin i Gervique,
prad unor suferine atroce, nici nu-i ddeau seama ce se ntmpl n
jurul lor.
Pierre Nouquet primi o lovitur de cuit n coast i Herming se
npusti asupra lui Penellan care se btea cu ndrjire. Andr Vasling l
apucase de mijloc. Dar chiar de la nceputul luptei, tigaia fusese
rsturnat pe sob i grsimea, rspndindu-se pe crbunii aprini,
umpluse aerul cu o duhoare ngrozitoare. Marie se scul, scond
strigte desperate, i alerg la cptiul btrnului Jean Cornbutte
care horcia.
Andr Vasling, mai puin viguros ca Penellan, simi cum braele i
erau desfcute de cele ale crmaciului. ncierarea era prea ncletat
ca s poat ntrebuina armele. Secundul, zrindu-l pe Herming,
strig:
Ajutor, Herming!
Ajutor, Misonne! strig la rndul su Penellan.
Dar Misonne se tvlea pe jos cu Aupic care cuta s-l njunghie.
Toporul nu-i prea era de folos dulgherului ca s se apere, cci abia l
putea ridica i se ferea foarte greu de loviturile de cuit ale lui Aupic.
ntre timp, sngele curgea, iar rcnetele i urletele nu mai
conteneau. Turquiette, trntit la pmnt de Jocki, fptur de o putere
neobinuit, primise o lovitur de cuit n umr i cuta n zadar s
pun mna pe pistolul aflat la cureaua norvegianului. Acesta l
strngea ca ntr-o menghin nct nu putea face nicio micare.
La strigtul lui Andr Vasling, pe care Penellan l ncolise n ua de
intrare, Herming sri n ajutorul secundului. n clipa cnd voia s-i
dea bretonului o lovitur de cuit n spate, acesta, izbindu-l cu
piciorul, l trnti la pmnt. Micarea pe care o fcuse i permise lui
Andr Vasling s-i elibereze braul drept din strnsoarea lui Penellan,
dar ua de la intrare pe care apsa greutatea lor fu scoas din ni i
Andr Vasling czu pe spate.
Deodat se auzi un rget teribil i un urs enorm apru pe treptele
scrii. Andr Vasling l zri primul. Era la cel mult patru picioare
distan de el. n acelai timp rsun o detuntur i ursul, rnit sau
speriat, se ntoarse din drum. Andr Vasling, care reuise s se ridice,
urmri ursul, prsindu-l pe Penellan.
Crmaciul puse la loc ua scoas i privi n jurul su. Misonne i
Turquiette, legai fedele de inamicii lor, fuseser aruncai ntr-un col
i fceau sforri zadarnice s-i desfac frnghiile. Penellan sri n
ajutorul lor, dar fu trntit jos de cei doi norvegieni i de Aupic. Forele
sale slbite nu-i permiser s reziste acestor trei oameni, care-l legar
n aa fel nct nu mai putea face nicio micare. Apoi, la strigtele
secundului, acetia se repezir pe punte, creznd c sosise Louis
Cornbutte.
Acolo, Andr Vasling se lupta cu un urs, cruia i dduse dou
lovituri de cuit. Animalul, btnd aerul cu labele sale enorme, cuta
s-l prind. Andr Vasling, mpins ncetul cu ncetul spre bastingaj,
era pierdut, cnd rsun o a doua detuntur. Secundul nl capul
i-l vzu pe Louis Cornbutte pe sarturi, cu puca n mn. Louis
Cornbutte l nimerise pe urs drept n inim i acesta czu mort.
Ura nbui recunotina din inima lui Vasling, dar, nainte de a-i da
fru liber, se uit n jurul lui. Aupic avea capul zdrobit de o lovitur de
lab i zcea nensufleit pe punte. Jocki, cu toporul n mn, se apra,
nu fr greutate, de al doilea urs, care-l ucisese pe Aupic. Animalul
primise dou lovituri de cuit i totui se lupta cu ndrjire. Al treilea
urs se ndrepta spre prova.
Andr Vasling nu se mai ocup de Louis i, urmat de Herming, sri
n ajutorul lui Jocki; dar Jocki, prins ntre labele ursului, fu zdrobit i
cnd animalul czu sub gloanele trase de Vasling i Herming, nu mai
inea ntre labe dect un cadavru.
Nu mai suntem dect noi, zise Andr Vasling cu un glas slbatic
i rutcios, dar, dac vom muri, acest lucru nu se va ntmpla fr s
ne rzbunm!
Herming ncrc din nou pistolul, fr s rspund. nainte de
toate trebuiau s se descotoroseasc de al treilea urs. Andr Vasling, se
uit spre prova, dar nu-l vzu. Ridicnd ochii, l zri sus pe bastingaj,
crndu-se pe sarturi pentru a-l ajunge pe Louis Cornbutte. Andr
Vasling ls s-i cad puca pe care o ndreptase spre animal i o
bucurie slbatic i se citi n ochi.
Ah, exclam el, mi datorezi aceast rzbunare!

ntre timp Louis Cornbutte se refugiase pe gabie. Ursul se cra tot


timpul i nu mai era dect la ase picioare de Louis, cnd cpitanul
puse puca la ochi i inti inima animalului.
Pe de alt parte, Andr Vasling i ndrept puca spre Louis, pentru
a-l mpuca dac ursul ar fi fost dobort.
Louis Cornbutte trase, dar se prea c ursul nu fusese atins, cci se
arunc dintr-o sritur pe gabie. Tot catargul se cutremur.
Andr Vasling scoase un strigt de bucurie.
Herming, strig el ctre marinarul norvegian, du-te i caut-mi-
o pe Marie. Du-te i adu-mi logodnica!
Herming cobor scara spre dormitor.
ntre timp, animalul furios se repezise la Louis Cornbutte, care
cut adpost n cealalt parte a catargului; dar n momentul cnd
laba sa enorm se pregtea s-i zdrobeasc easta, Louis Cornbutte
apuc una din patarantine i se ls s alunece pe covert, nu fr
pericol, cci la mijlocul drumului un glonte i iui pe la ureche. Andr
Vasling trsese asupra lui, dar nu-l nimerise. Cei doi adversari se
ntlnir fa n fa, cu cuitele n mn.
Aceast lupt trebuia s fie hotrtoare. Pentru a-i potoli setea de
rzbunare, pentru a o face pe Marie s asiste la moartea logodnicului
ei, Andre Vasling se lipsise de ajutorul lui Herming. Nu mai putea s
se bizuie dect pe sine nsui.
Louis Cornbutte i Andr Vasling se apucar de piept i se inur n
aa fel nct niciunul s nu se dea napoi. Unul din ei trebuia s moar.
i ddur lovituri puternice de care nu se putur feri dect pe
jumtate i sngele ncepu s curg iroaie de-o parte i de alta. Andr
Vasling cut s cuprind cu braul gtul adversarului, pentru a-l
trnti la pmnt. Louis Cornbutte, tiind c cel care cade este pierdut,
reui s-l mpiedice, apucndu-i ambele brae; dar din cauza micrii
brute scp cuitul din mn.
Nite ipete groaznice i ajunser la ureche: era vocea Mariei pe care
Herming voia s-o trag pe punte. Clocotind de mnie, Louis
Cornbutte se opinti spre a-l dobor pe Andr Vasling; dar n aceast
clip, cei doi adversari se simir amndoi cuprini ntr-o strnsoare
puternic. Ursul, care se dduse jos de pe gabie, se repezise asupra
celor doi oameni. Andr Vasling era lipit de corpul animalului. Louis
Cornbutte simea cum i intrau n carne ghearele monstrului. Ursul i
strngea pe amndoi.
Ajutor, Herming! putu s urle secundul.
Ajutor, Penellan! strig Louis Cornbutte.
Se auzir pai pe scar. Penellan apru, i ncarc pistolul i trase
n urechea animalului. Acesta gemu prelung. Durerea l fcu s-i
desprind o clip labele i Louis Cornbutte, istovit, lunec fr
cunotin pe punte; dar animalul, ncletndu-le iar cu putere, n
chinurile agoniei, czu mpreun cu ticlosul Andr Vasling, al crui
cadavru fu strivit sub greutatea lui.
Penellan se repezi n ajutorul lui Louis Cornbutte. Nicio ran grav
nu-i punea viaa n pericol i-i pierduse doar pentru o clip suflarea.
Marie! zise el deschiznd ochii.
Salvat! rspunse crmaciul. Herming zace acolo, cu o lovitur
de cuit n burt!
i urii?...
Mori, ca i inamicii notri! Dar se poate spune c, fr aceste
animale, eram pierdui. n adevr, ele au sosit n ajutorul nostru! S
mulumim deci soartei!
Louis Cornbutte i Penellan coborr n dormitor i Marie se
arunc n braele lor.
XVI
SFRITUL

Herming, rnit de moarte, fusese transportat pe un pat de Misonne


i Turquiette, care reuiser s-i rup legturile. Acest ticlos
ncepuse s horcie i ambii marinari se ocupar de Pierre Nouquet, a
crui ran din fericire nu era grav.
Dar o nenorocire foarte mare trebuia s-l loveasc pe Louis
Cornbutte. Tatl su nu mai ddea semne de via. Murise
dezndjduit, vzndu-i fiul n minile dumane. Se svrise din
via naintea acelei scene teribile? Nu se tie. Dar srmanul marinar,
chinuit de boal, ncetase s mai triasc.
n urma acestei neateptate lovituri, Louis Cornbutte i Marie
czur ntr-o stare de profund desperare, apoi ngenunchear lng
pat i plnser, rugndu-se pentru sufletul lui Jean Cornbutte.
Penellan, Misonne i Turquiete i lsar singuri i urcar pe punte.
Leurile celor trei uri fur trase spre prova. Penellan se hotr s
pstreze blnurile, care puteau s le fie de mare folos, dar nu se gndi
niciun moment s mnnce din carnea lor. De altfel, numrul gurilor
de hrnit sczuse simitor. Lng cadavrele lui Andr Vasling, Aupic i
Jocki, aruncate ntr-o groap fcut pe coast, fu adus i cel al lui
Herming. Norvegianul murise n timpul nopii, fr remucri, cu
bale de furie la gur.
Cei trei marinari reparar foaia de cort, care, sfiat n mai multe
locuri, lsa s intre zpada pe punte. Temperatura era extrem de joas
i rmase astfel pn ce se ivi din nou soarele, care nu se art la
orizont dect la 8 ianuarie. Jean Cornbutte fu nmormntat pe coast,
i prsise ara pentru a-l regsi pe fiul su i venise s moar pe
aceste meleaguri dumnoase! Mormntul lui fu spat pe o nlime i
marinarii i puser la cpti o simpl cruce de lemn. Din ziua aceea,
Louis Cornbutte i tovarii si mai trecur prin grele ncercri, dar
lmile pe care le gsir reuir s le redea sntatea.
Gervique, Gradlin i Pierre Nouquet putur s prseasc patul la
cincisprezece zile dup aceste groaznice evenimente i s nceap s
fac puin micare.
Curnd vntoarea deveni mai uoar i mai bogat. Psrile
marine reveneau n numr mare. Se vna deseori un fel de ra
slbatic, ce se dovedi o hran excelent. Vntorii nu deplnser alt
pierdere dect cea a doi cini cure se rtcir cu ocazia unei expediii
de recunoatere, fcut la 25 de mile spre sud, penru a se vedea starea
gheurilor.
n luna februarie avur loc furtuni puternice i ninsori abundente.
Temperatura mijlocie era nc de 25 grade sub zero, dar oamenii nu
mai sufereau ca nainte. De altfel, vederea soarelui, care se ridica din
ce n ce mai sus deasupra orizontului, i ncuraja vestindu-le sfritul
chinurilor.
Probabil c Cerul avu mil de ei, cci cldura veni timpuriu.
ncepnd din martie, fur vzui civa corbi zburnd n jurul vasului.
Louis Cornbutte prinse nite cocori care ajunseser n peregrinrile lor
pn n regiunile septentrionale.
Mai la sud se puteau zri stoluri de rae slbatice.
Sosirea psrilor vestea o slbire a frigului. Cu toate acestea, nu
trebuia s te-ncrezi prea mult n ea, cci la prima schimbare a
vntului, sau cnd era lun nou ori lun plin, temperatura scdea
brusc silindu-i pe marinari s recurg la precauiunile cele mai mari ca
s se pzeasc. Arseser, pentru a se nclzi, toate bastingajele vasului,
pereii cabinei superioare, pe care nu o locuiau, i o mare parte din
puntea aparent. Era deci i timpul ca aceast iarn s ia sfrit. Din
fericire, la mijlocul lunii martie, temperatura medie nu cobor mai jos
de 16 grade sub zero. Marie se ocup s pregteasc haine noi pentru
aceast var timpurie.
De la echinociu, soarele se aflase tot timpul deasupra orizontului.
ncepuser cele 8 luni cu ziua de 24 de ore. Lumina permanent i
cldura nentrerupt a soarelui, dei foarte slab, nu ntrziar s aib
urmri asupra gheurilor.
Trebuiau luate masuri imediate pentru a lansa Tnra viteaz de pe
platforma nalt de ghea pe care se afla.
Vasul fu deci bine proptit i socotir de cuviin s atepte ca
sloiurile s fie sparte de dezghe; dar blocurile de dedesubt, care se
aflau pe o ap ceva mai cald, se desfcur ncetul cu ncetul i bricul
cobor pe nesimite. La nceputul lui aprilie se gsea la nivelul mrii.
Odat cu luna aprilie sosir i ploile toreniale care, cznd peste
straturile de ghea, grbir topirea lor. Termometrul se ridic la 10
grade sub zero. Civa oameni i scoaser hainele din piele de foc i
nu mai fu nevoie ca focul din sob s ard zi i noapte n dormitor.
Provizia de spirt, care nu se terminase, nu mai fu ntrebuinat
dect la pregtirea mncrii. Curnd gheaa ncepu s crape cu
zgomote surde. Crevaele se formar cu mare rapiditate i era
imprudent s mergi pe cmpie fr un baston cu care s cercetezi
locurile pe unde treceai, cci crpturile erpuiau ici i colo. Se
ntmpl chiar ca mai muli marinari s cad n ap, dar scpar
numai cu o baie cam rece.
Focile se ntorseser i fur vnate de multe ori, grsimea lor fiind
foarte folositoare.
Sntatea tuturor rmase foarte bun. Timpul era ntrebuinat
pentru pregtirile de plecare i pentru vntoare. Louis Cornbutte
mergea foarte des s cerceteze canalele formate i, dup configuraia
coastei meridionale, hotr s ncerce s treac pe la sud. Dezgheul
avusese loc n diverse pri i cteva sloiuri de ghea se ndreptau spre
largul mrii.
La 25 aprilie vasul era gata de plecare. Pnzele scoase din nveliuri
se pstraser n bun stare i fu o adevrat bucurie pentru marinari
cnd le vzur legnndu-se n btaia vntului. Vasul slta pe valuri,
cci i regsise linia de plutire i, cu toate c nu se mica nc, se afla
n elementul su natural.
n luna mai dezgheul porni nestvilit. Zpada care acoperea coasta
se topea pe toat ntinderea i forma un noroi gros care fcea rmul
aproape inabordabil. Mici tufe trandafirii i glbui se ivir sfioase
printre urmele de nea i preau s surd cldurii care abia se fcea
simit. Termometrul urc n fine peste zero grade.
La douzeci de mile spre sud de vas, sloiurile desprinse de rm
pluteau acum spre Oceanul Atlantic. Cu toate c apa nu era nc liber
cu totul, n jurul vasului ncepur s se ntrevad canale de trecere de
care Louis Cornbutte voia s se foloseasc.
La 21 mai, dup ce se duse o ultim dat la mormntul tatlui su,
Louis Cornbutte prsi n fine golful n care iernase. Inimile
vrednicilor marinari se umplur n acelai timp de bucurie i tristee,
cci nu lai n urm fr regret locul unde ai vzut murind un prieten.
Vntul sufla de la nord i nlesnea plecarea bricului. El fu adesea
oprit de bancuri de ghea, pe care oamenii trebuir s le taie cu
ferstrul; deseori, mari blocuri plutitoare li se ivir n fa i fur silii
s ntrebuineze mine pentru a le face s sar n aer. O lun ntreag
navigaia se mai art plin de primejdii care au dus nu o dat vasul la
un pas de pieire; dar echipajul era curajos i obinuit cu aceste
manevre periculoase.
Penellan, Pierre Nouquet, Turquiette, Fidele Misonne lucrau ei
singuri ct zece i Marie surdea cu recunotin fiecruia dintre ei.
Tnra viteaz scp n fine de gheuri n dreptul insulei Jean-Mayen,
pe la 25 iunie. Bricul ntlni vase care plecau spre nord, la pescuitul
focilor i balenelor.
Fcuse aproape o lun ca s ias din marea polar.
La 16 august Tnra viteaz se art n dreptul Dunkerque-ului.
Bricul fusese semnalat de observatorul de coast i toat populaia
portului alerg pe dig. Marinarii se aflar ndat n braele prietenilor
lor. Btrnul preot i primi la pieptul lui pe Louis Cornbutte i pe
Marie i din cele dou slujbe pe care le fcu n timpul celor dou zile
urmtoare, prima fu pentru odihna sufletului lui Jean Cornbutte i a
doua pentru a binecuvnta pe cei doi logodnici, unii de atta timp de
nenorocirile prin care trecuser mpreun.
DOMNUL RE-DIEZ I DOMNIOARA MI-BEMOL
I

Eram treizeci de copii n coala din Kalfermatt; douzeci de biei


ntre ase i doisprezece ani i zece fetie ntre patru i nou ani. Dac
vrei s tii unde se afl exact acest trguor, dup cunotinele mele
geografice, el este situat ntr-unul din cantoanele Elveiei, nu departe
de lacul Constana, la poalele munilor Appenzell.
Ei, tu de colo, Joseph Moller!
Da, domnule Valnigis, rspunsei.
Ce scrii n timpul leciei de istorie?
Iau notie, domnule.
Bine.
Adevrul este c desenam un omule, n momentul cnd profesorul
ne spunea pentru a mia oar povestea lui Wilhelm Tell i a cumplitului
Gessler. Nimeni nu o cunotea att de bine ca el. Singurul lucru care
mai rmnea s-l lmureasc era urmtorul: crui soi, renet sau calvil,
aparinea mrul istoric, pe care eroul helvetic l pusese pe capul fiului
su?
Orelul Kalfermatt are o aezare pitoreasc ntr-o depresiune
denumit van, spat pe coasta de nord a muntelui, aceea pe care
razele soarelui nu pot s-o ating vara niciodat. coala, care se afl la
captul orelului, sub boli mari de frunzi, n-are aspectul posomort
al unei cazrmi. Ea este vesel ca nfiare, situat ntr-un loc unde
respiri aer curat. Are o curte mare, plin de copaci, un adpost pentru
ploaie i o micu clopotni, unde clopotul cnt ca o pasre pe ram.
coala este inut de domnul Valrugis mpreun cu sora sa Lisbeth,
o fat btrn, mai sever ca dnsul. Ei amndoi ajung ca s predea
scrierea, aritmetica, geografia, istoria istoria i geografia Elveiei,
bineneles. Aveam ore n fiecare zi afar de joi i duminic. colarii
veneau la opt cu couleul i crile sub catarama curelei; n coule se
gsea mncarea pentru masa de prnz: pine, carne rece, brnz,
fructe i o jumtate de sticl de vin amestecat cu ap. Printre manuale
gseai cri de aritmetic i citire. La ora patru aduceam acas
couleul gol pn la ultima firimitur.
Domnioara Betty Clre?
Da, domnule Valrugis, rspunse fetia.
Pari s nu fii atent la ceea ce dictez. Unde am rmas? Spune!
Atunci cnd Wilhelm refuz s salute plria, rspunse blbind
Betty.
Nu-i adevrat! Nu mai suntem la plrie, ci la mr, de orice soi
ar fi el!
Betty Clre, ruinat, ls capul n jos, dup ce se uit la mine cu
ochii ei blnzi pe care-i iubeam atta.
Fr ndoial, relu cu ironie domnul Valrugis, dac aceast
istorisire s-ar fi cntat n loc s fie povestit, ai fi ascultat-o cu mai
mult plcere, innd seama de gustul vostru pentru cntece! Dar
niciodat un compozitor nu va ndrzni s pun pe muzic un
asemenea subiect!
Poate c profesorul nostru avea dreptate. Ce compozitor ar putea
pretinde s fac s vibreze astfel de coarde! i totui, cine tie? Poate
n viitor?...
Dar domnul Valrugis i continu dictarea. Mari i mici, toi eram
numai urechi. S-ar fi auzit n clas chiar uierul sgeii lui Wilhelm
Tell, pentru a suta oar de la ultima vacan.
II

E sigur c domnul Valrugis acorda artei muzicii un loc inferior.


Avea oare dreptate? Eram pe atunci prea tineri ca s ne facem o prere
clar. Gndii-v numai c eu m aflam n grupa celor mari i nu
ajunsesem nc la vrsta de zece ani. i totui, vreo doisprezece dintre
noi iubeam mult cntecele populare, vechile lieduri, precum i
imnurile bisericeti, atunci cnd erau acompaniate de orga bisericii
din Kalfermatt.
Nu vreau s m laud, cci nu-i frumos, i chiar dac am fost primul
din clas, nu trebuie s-o spun. Acum, dac m ntrebai de ce eu,
Joseph Muller, fiul lui Wilhelm Muller i al Margaretei Has, azi eful
potei din Kalfermatt, prelund slujba tatlui meu, am fost poreclit
Re-diez i de ce lui Betty Clre, fiica lui Jean Clre, crciumarul din
trg, i a Jennyei Rose, i se zicea Mi-bemol, v voi rspunde: rbdare, o
s aflai numaidect; graba stric treaba, copii! Ceea ce este sigur, este
c cele dou voci ale noastre se armonizau minunat, n ateptarea
timpului cnd ne-am unit amndoi n armonia csniciei. Am acum,
cnd scriu aceast povestire, o vrst respectabil, cunoscnd lucruri
pe care nu le tiam atunci nici chiar n muzic.
Da, domnul Re-diez s-a cstorit cu domnioara Mi-bemol, suntem
foarte fericii i o ducem foarte bine prin munc, cinste i omenie!
Dac un ef de pot n-ar avea cinste i omenie, atunci cine s-o aib?
Deci sunt cam vreo patruzeci de ani de cnd cntm n biseric,
ntruct trebuie s v spun c toi, att fetiele ct i bieii, fceam
parte din corul din Kalfermatt.
III

Corul trgului nostru avea un mare renume graie conductorului


su, organistul Eglisak. Ce maestru al solfegiului i ct de priceput era
cnd exersa cu noi vocalizele! Cum ne nva msura, valoarea notelor,
tonalitatea, modulaia i gamele! Foarte bun, foarte bun, vrednicul
domn Eglisak! Se spunea c era un muzician genial, un maestru fr
rival al contrapunctului i c a compus o fug extraordinar, o fug n
patru pri.
Cum nu prea tiam ce se cheam fug, l-am rugat ntr-o zi s ne
explice.
O fug, rspunse el, ndreptndu-i capul de forma unei cutii de
contrabas
E o bucat muzical? ntrebai eu.
De muzic, biatule.
Am vrea mult s-o ascultm, exclam un mic italian pe nume
Farina, cu o voce frumoas de contra-alto, cate urca, urca, pn la cer.
Da, adug un mic german, Albert Hoct, a crui voce cobora,
cobora pn n adncul pmntului.
Te rugm, domnule Eglisak repetar ali biei i fetie.
Nu, dragii mei, nu vei cunoate fuga mea dect dup ce va fi
terminat.
i cnd se va ntmpla asta? ntrebai eu.
Niciodat.
Ne uitarm unii la alii i el surse uor.
O fug nu e niciodat terminat, ne spuse dnsul. Se pot oricnd
aduga pri noi.
Deci noi n-am putut asculta faimoasa fug a lui Eglisak; dar el puse
pentru noi, pe muzic, imnul sfntului Jean-Baptiste, acel psalm n
versuri din care Gui dArezzo16 a luat primele silabe pentru a arta
notele unei game:
Ut queant laxis
Re sonare fibris
16
Guido sau Gui d'Arezzo, clugr benedictin i savant muzician (aprox. 995aprox.
1050), care a contribuit la progresul teoriei muzicii.
Mi ra gestorum
Fa muli tuorum
Sol ve polluti
La bii reasum
Sancte Joannes
Nota i nc nu exista n epoca lui Gui dArezzo. Abia n 1026 un
anume Guido complet gama prin adugarea acestei note, i cred c
bine a fcut.
n adevr, cnd cntam acest psalm, puteai veni de departe s-l
asculi. Ct despre ceea ce nsemnau cuvintele lui bizare, nimeni din
coal nu tia, nici chiar domnul Valrugis. Se credea c e pe latinete,
dar nu eram siguri.
Oricum, domnul Eglisak continua s treac drept un mare
compozitor. Din pcate, suferea de o regretabil infirmitate care
tindea s se accentueze. Cu vrsta devenea tot mai surd. Noi
observasem acest lucru, dar el n-ar fi fost niciodat de acord s-l
recunoasc. De altfel, pentru a nu-l mhni, strigam cnd i spuneam
ceva i falsetele noastre reueau s fac s-i vibreze timpanul. Dar nu
era departe ziua cnd avea s fie cu desvrire surd.
Nenorocirea se ntmpl ntr-o duminic, la vecernie. Ultimul
psalm al slujbei se terminase i Eglisak cnta la org, lsndu-se n
voia capriciilor imaginaiei. Cnta, cnta la nesfrit. Nimeni nu
ndrznea s prseasc biserica, pentru a nu-l necji. Dar iat c
sufltorul istovit se oprete. Orga devine mut. Eglisak nu observ.
Acordurile i arpegiile se domolesc sau se dezlnuie sub degetele sale.
Niciun sunet nu se aude i totui, n inima sa de artist, el a continuat
s vibreze Am neles cu toii: l lovise o nenorocire. Nimeni nu
ndrzni s i-o spun, s-l anune c sufltorul coborse de la galerie
pe scara ngust
Eglisak nu ncet s cnte. i aceasta se prelungi toat seara, toat
noaptea. n dimineaa urmtoare, el tot i mai plimba minile pe
claviatura mut. A fost nevoie s fie tras de-acolo i atunci abia
srmanul om i ddu seama. Era surd, dar asta nu-l va mpiedica s-i
termine fuga. Din pcate nu va mai putea s-o aud.
Din acea zi orga cea mare nu mai rsun n biserica din Kalfermatt.
IV

Trecur ase luni. Veni un noiembrie foarte rece. O mantie alb


acoperea munii i poalele ei ajungeau pn pe strzi. Veneam la
coal cu nasul rou i obrajii vinei. O ateptam pe Betty n colul
pieii. Ct de drgu era sub cciulia ei!
Tu eti, Joseph? mi spunea.
Eu sunt, Betty. Cam pic n dimineaa asta. Strnge paltonul i
ncheie-i bine gulerul.
Da, Joseph. Dac am alerga puin?
Bine. D-mi crile tale, le voi duce eu. Vezi s nu rceti. Ar fi o
nenorocire s-i pierzi vocea.
i tu pe a ta, Joseph!
Ar fi fost pcat, n adevr. i, dup ce ne suflam n palme, fugeam
ct puteam de repede pentru a ne nclzi. Din fericire n clas era cald.
Soba duduia. Nu se fcea economie de lemne. Se gsesc att de multe
vreascuri la poalele munilor i vntul mai are grij s le smulg i de
pe copaci. Totul e s le strngi. Ce scntei vesele aruncau crengile care
ardeau! Ne adunam mprejurul sobei. Domnul Valrugis sta pe catedr,
cu cciula nfundat pe cap. Lemnele pocneau nsoind ca nite
detunturi povestea lui Wilhelm Tell. i m gndeam c dac ar fi fost
iarn i Gessler n-ar fi avut dect plria, s-ar fi mbolnvit probabil n
timp ce aceasta se afla n vrful prjinii.
Se muncea cu spor la citire, scriere, aritmetic, recitare, dictare i
profesorul era mulumit. Dar cu muzica rmsesem n pan. Nu s-a
mai gsit nimeni s-l nlocuiasc pe btrnul Eglisak. Muzica
lncezea. Bineneles, eram pe cale s uitm tot ce nvasem! Cum am
face fa dac ar veni la Kalfermatt un alt dirijor al corului bisericesc?
Vocile au nceput s scrie, orga de asemenea i va fi nevoie s-o
reparm.
Preotul nu-i ascundea ngrijorarea. Acum, cnd orga nu-l mai
acompania, ct de fals cnta srmanul, ndeosebi la nceputul slujbei!
Tonul cobora puin cte puin i cnd ajungea la supplici confessione
dicentes, degeaba mai cuta notele sub stihar, cci nu le mai gsea.
Acest lucru i fcea pe unii s rd. Mie mi-era mil i lui Betty la fel.
Nimic mai jalnic ca slujbele de-acum.
Preotul a ncercat mai multe mijloace de a schimba aceast stare de
lucruri. Primul a fost s nlocuiasc orga cu un vechi model de cimpoi.
Cel puin cu un cimpoi de acest fel nu va mai cnta fals. Nu era greu
s-i procure un asemenea instrument antediluvian. Era unul, atrnat
pe peretele sacristiei. Dar unde s gseti pe acela care s sufle n el? n
definitiv, nu s-ar putea s-l ntrebuineze pe sufltorul de org, care
era acum fr slujb?
Ai suflu? i spuse ntr-o zi preotul.
Da, rspunse acest om de treab, dar la burduf, nu cu gura.
Ce importan are, ncearc!...
Voi ncerca.
i ncerc. Sufl n cimpoi, dar iei un sunet groaznic. Era din cauza
lui sau din cauza cimpoiului? Nu s-a putut afla. Trebui deci s renune
i probabil c apropiatul Crciun va fi destul de trist. Cci dac lipsea
orga din cauza lui Eglisak, nici corul nu prea mergea. Nu se gsea
nimeni care s ne dea lecii, nimeni care s bat msura; iat de ce
locuitorii din Kalfermatt erau tare mhnii. Dar ntr-o sear, n trg,
avu loc o schimbare cu totul neateptat.
Era 15 decembrie. Afar se lsase un frig uscat, un frig din acelea
care duc ecourile pn n deprtri. O voce din vrful muntelui s-ar fi
auzit pn-n trg, un foc de arm tras n Kalfermatt s-ar fi auzit la
Reischarden, care se gsete la distan de cel puin o leghe.
M dusesem la mas la domnul Clre, ntr-o smbt. A doua zi nu
aveam coal. Dup ce ai lucrat toat sptmna, cred c-i poi
ngdui s te odihneti duminica? i Wilhelm Tell avea dreptul la
odihn, cci trebuie i el s fi obosit dup ce apte zile a fost scit de
domnul Valrugis. Casa hangiului se afla n piaa cea mic, n colul din
stnga, aproape n faa bisericii, de unde se auzea scrind girueta
din vrful clopotniei ascuite.
La hanul lui Clre se gseau vreo doisprezece muterii, oameni din
partea locului. n seara aceasta se hotrse ca Betty i cu mine s le
cntm o frumoas nocturn de Salviati.
Deci, dup cin au fost strnse mesele, s-au aezat scaunele i era s
ncepem cntecul, cnd un sunet de departe ajunse pn la noi.
Ce nseamn asta? zise unul.
S-ar zice c vine din biseric, rspunse altul.
Dar e sunet de org!
Haida-de! Orga cnt oare singur?...
Cu toate acestea, sunetele se deslueau cu claritate, cnd crescendo,
cnd diminuendo, amplificndu-se cteodat att de mult, ca i cum s-
ar fi auzit registrul forte al instrumentului.
Cu tot frigul de afar, ne ncumetarm s deschidem ua hanului.
Vechea biseric se nfia mohort, nicio lumin nu strbtea prin
vitraliile naosului. Probabil c totul se datora vntului care se strecura
prin vreo sprtur a zidului. Credeam c ne-am nelat i ne
pregteam s relum eztoarea, cnd fenomenul se rennoi cu o att
de mare intensitate, nct nu mai putea fi vorba de nicio ndoial.
Dar se cnt n biseric! exclam Jean Clere.
Nu poate fi dect diavolul, zise Jenny.
Oare diavolul tie s cnte la org? replic hangiul.
i de ce nu? m gndeam eu.
Betty m prinse de mn.
Diavolul?! se mir ea.
n acest timp, uile caselor din pia se deschiser una dup alta.
Oamenii se artau la ferestre i se ntrebau ce se ntmpl. Cineva de
la han spuse:
Preotul a gsit poate un organist i l-a adus aici.
Cum nu ne-am gndit la aceast simpl explicaie? Tocmai atunci
preotul se ivi n pragul casei parohiale.
Ce se petrece? ntreb el.
Se cnt la org, domnule preot, i strig hangiul.
Ei bine! E Eglisak care cnt din nou.
n adevr, surzenia nu mpiedica degetele s alunece pe clape i era
posibil ca btrnul maestru s fi avut fantezia s urce la galerie
mpreun cu sufltorul. Trebuia s vedem. Dar pridvorul era nchis.
Joseph, mi spuse preotul, du-te pn acas la Eglisak. Alergai cu
Betty de mn, cci ea nu voise s m lase singur. Dup cinci minute
ne napoiarm.
Ei bine? ntreb preotul.
Maestrul este acas la el, i rspunsei eu cu respiraia tiat. Era
adevrat. Servitoarea mi spusese c doarme butean n patul lui i tot
vacarmul iscat de org nu putea s-l scoale din somn.
Atunci cine este acolo? murmur domnul Clere, nelinitit.
Vom afla ndat! exclam preotul, ncheindu-i paltonul de
blan.
Orga se auzea mereu. Scotea parc o furtun de sunete. Cele
aisprezece pedale lucrau n plin. Toate tuburile scoteau sunete
puternice, chiar i registrul de jos cu notele lui grave se amesteca n
acest concert asurzitor. Piaa era ca mturat de o rafal de muzic. S-
ar fi spus c ntreaga biseric era o imens org, emind prin
clopotni sunete fantastice.
Am spus c pridvorul era zvort, dar, fcnd nconjurul cldirii,
vzui c ua mic, ce se afla drept n faa hanului Clere, rmsese
ntredeschis. Pe aici ar fi putut ptrunde intrusul. Mai nti intrar
preotul i rcovnicul care era cu el. n trecere, ei muiar degetele n
vasul cu ap sfinit i, prevztori, i fcur cruce. Apoi toi cei ce-i
urmau fcur la fel.
Deodat orga amui. Bucata cntat de misteriosul organist se
ntrerupse pe un acord de quart i sixt care se pierdu sub bolta
ntunecat.
Intrarea oamenilor n biseric fusese oare cauza care a stvilit
inspiraia artistului? Avem tot dreptul s credem c da. Peste naosul
pn atunci plin de armonii se ls din nou tcerea. Zic tcere, cci
ncremenisem cu toii ntre stlpi, cu senzaia pe care o ai cnd, dup
un fulger, atepi izbucnirea tunetului. Dar nu inu mult. Trebuia s
tim despre ce era vorba. rcovnicul i doi sau trei din cei mai
curajoi se ndreptar spre scara n spiral care ducea spre galeria din
fundul naosului. Urcar treptele, dar ajuni la galerie nu gsir pe
nimeni. Capacul claviaturii era nchis. Cimpoiul, pe jumtate plin nc
de aerul care nu putea iei, neavnd pe unde, rmsese nemicat.
Probabil c, n mijlocul tumultului i ntunericului, intrusul putuse
s coboare scara, s dispar pe ua mic i s fug pe strzile trgului.
V

A doua zi, trgul Kalfermatt numra un locuitor n plus, ba chiar


doi. Puteau fi vzui plimbndu-se n pia, mergnd n sus i n jos pe
strada principal, ajungnd pn n dreptul colii i apoi ntorcndu-
se spre hanul lui Clere, unde reinuser o camer cu dou paturi
pentru un timp oarecare, fr s spun ct.
Poate fi o zi, o sptmn, o lun, un an, rosti cel mai important
din aceste personaje, aa cum mi-a povestit Betty cnd m-a ntlnit n
pia.
S fie organistul de ieri? am ntrebat.
De, s-ar putea, Joseph.
Cu sufltorul lui?
Fr ndoial, acela gras, rspunse Betty.
i cum arat?
Ca toat lumea.
Ca toat lumea, desigur, pentru c aveau un cap pe umerii lor,
braele nfipte n trunchi i tlpi la picioare. Dar poi s ai toate astea,
fr s semeni cu nimeni. i acest lucru l-am observat cnd pe la orele
unsprezece i-am vzut n fine pe cei doi strini att de ciudai.
Mergeau unul n spatele celuilalt. Primul, de 3540 de ani, deirat,
un fel de btlan nalt, mbrcat cu o redingot lung, glbuie, purta
pantaloni largi, coloniali, de unde ieeau nite picioare subiri, iar pe
cretet avea o plrioar cu egret. Ce chip ngust i spn! Ochi
bridai, mici, dar ptrunztori, cu o vpaie n pupile, dini albi ca nite
coli, un nas lung i subire, gura strns i brbia ascuit.
i ce mini! Degete lungi, foarte lungi, degete care pe o claviatur
pot cuprinde o octav i jumtate!
Cellalt ndesat, sptos, cu umeri largi, cu torsul puternic, cu
capul mare i prul vlvoi sub o plrie cenuie, cu o fa de taur
ncpnat i o burt ca o cheie de fa. Era un tip voinic de vreo
treizeci de ani, care ar fi putut stlci n btaie pe cei mai zdraveni din
trg.
Nimeni nu-i cunotea pe aceti indivizi. Veniser pentru prima oar
prin inut. Desigur, nu erau elveieni, mai curnd preau de prin
prile rsritene de dincolo de muni, dinspre Ungaria. i n adevr,
de-acolo soseau, aa cum am aflat mai trziu.
Dup ce au pltit la hanul lui Clere pe o sptmn nainte, au
mncat cu mult poft din cele mai bune feluri. i acum fceau o
plimbare, pind unul dup cellalt, cel mai mare cu un mers legnat,
privind, hoinrind, ngnnd un cntec, cu degetele nencetat n
micare. Din cnd n cnd i lovea ntr-un fel ciudat ceafa cu palma,
repetnd: La natural, la natural Bine!
Cellalt, grasul, mergea legnndu-i oldurile, fumnd o pip n
form de saxofon, de unde ieeau valuri de fum albicios.
i priveam cu ochii holbai, cnd cel mai nalt m zri i mi fcu
semn s m apropii. La nceput mi-a fost puin fric, recunosc, dar n
cele din urm m-am hotrt, i atunci el mi zise cu o voce subire ca a
unui copil de cor:
Unde-i casa preotului, biatule?
Casa parohial?
Da. Vrei s m duci pn acolo?
M-am gndit c preotul m va certa dac-i aduc aceste persoane
pe cel nalt mai ales, a crui privire m fascina. A fi vrut s refuz. Dar
a fost imposibil i iat-m mergnd spre casa parohial.
Ne despreau de ea vreo cincizeci de pai. Le-am artat casa i am
fugit, n timp ce ei bteau n u n ritm de trei optimi i o ptrime.
Colegii m ateptau n pia, mpreun cu domnul Valrugis. El m
ntreb ce s-a ntmplat i eu i-am povestit. Cu toii se uitau la mine.
nchipuii-v, El mi-a vorbit!
Dar ceea ce le-am spus nu a putut s explice prea mult ce cutau
aceti doi oameni la Kalfermatt. De ce voiau s vorbeasc cu preotul?
Cum i-a primit? Nu i s-a ntmplat vreo nenorocire lui i servitoarei
sale, o btrn de vrst matusalemic i care uneori avea mintea
rtcit?
Totul se lmuri n aceeai dup-amiaz.
Tipul bizar acela mai nalt se numea Effarane.
Era ungur. Artist, acordor, constructor de org, organist cum se
spunea fcea reparaii mergnd din ora n ora i-i ctiga
existena cu aceast meserie.
Dnsul, bineneles, fusese cel ce n ajun intrase pe poarta lateral
mpreun cu cellalt, ajutorul i sufltorul su, i renviase ecourile n
vechea biseric, dezlnuind valuri de armonie. Dup el,
instrumentul, care se defectase n anumite pri, avea nevoie de cteva
reparaii i el se oferea s le execute la un pre foarte mic. Diverse
certificate stteau mrturie pentru priceperea sa n privina lucrrilor
de acest fel.
Facei-le! Facei-le! spuse preotul care se grbi s accepte oferta.
i adug: Cerul fie de dou ori ludat c ne trimite un reparator de
org de valoarea dumneavoastr, i ar fi de trei ori dac ne-ar trimite i
un organist.
Aadar, srmanul Eelisak? ntreb meterul Effarane.
Surd de-a binelea l cunoatei?
Cine nu-l cunoate pe omul cu fuga!
Sunt ase luni de cnd nu mai cnt la biseric i nici nu pred
la coal.
Fii linitit, printe, rspunse meterul Effarane. n cincisprezece
zile reparaiile pot fi terminate i, dac vrei, de Crciun voi cnta eu la
org.
i zicnd acestea, el i mic degetele nesfrite, le pocni,
dezmorindu-i falangele, i le ntinse apoi ca pe nite tuburi de
cauciuc.
Preotul i mulumi artistului cu vorbe alese i-l ntreb ce credea
despre orga din Kalfermatt.
E bun, rspunse meterul Effarane, dar incomplet.
i ce-i lipsete? N-are douzeci i patru de tuburi, fr s uitm
i tuburile pentru vocile omeneti?
Ei, ceea ce-i lipsete, printe, e tocmai un registru pe care l-am
inventat i pe care vreau s-l adaptez acestui instrument.
Ce registru?
Registrul vocilor de copii, replic acest curios personaj,
ndreptndu-se din spate. Eu am imaginat aceast perfecionare. Ar fi
idealul, i atunci numele meu va ntrece pe al lui Fabri, Kleng, Erhard
Smid, Andr, Castendorfer, Krebs, Muller, Agricola, Kranz, ca i
numele de Antegnati, Costanzo, Graziadei, Serassi, Tronci,
Nanchinini, Callido, Sebastien rard, Abbey, Cavaille-Coll
Preotul crezu, la un moment dat, c niruirea acestor nume nu se
va termina pn la ora vecerniei care se apropia.
Constructorul de org adug, trecndu-i mna prin pr:
i dac voi reui la orga din Kalfermatt, nicio alt org nu se va
putea asemui cu ea, nici cea de la Sf. Alexandru din Bergamo, nici cea
de la Saint-Paul din Londra, nici aceea din Fribourg sau Haarlem.
Amsterdam, Frankfurt, Weingarten, nici cea de la Notre-Dame din
Paris sau de la Madeleine, St. Roch, St. Denis, Beauvais.
i spunea aceste lucruri, cu un aer inspirat, fcnd gesturi mari,
care desenau n aer curbe capricioase. Deodat se auzi clopotul pentru
vecernie i lundu-i plria, creia i mngie uor egreta cu degetul,
meterul Effarane salut cu plecciune i se duse s-l ntlneasc n
pia pe sufltorul su.
VI

E de la sine neles c din ziua aceea nu se mai vorbi n trg dect


despre importantul eveniment care se petrecuse. Marele artist, numit
Effarane, care era n acelai timp i un mare inventator, se obliga s
mbogeasc orga noastr cu un registru de voci de copii.
Lucrrile de reparaie ncepur chiar a doua zi; meterul Effarane i
ajutorul su se puser pe treab. n timpul recreaiilor, eu i ali civa
colegi de coal ne duceam s-i vedem. Eram lsai s urcm la galerie,
cu condiia s nu-i stingherim n lucru. Toat tmplria fu desfcut,
redus la scnduri. O org nu este dect un flaut al lui Pan, adaptat la
cutia orgii cu un burduf i un registru de butoni, adic un regulator
mobil care reglementeaz intrarea aerului. A noastr era de tip mare,
avnd douzeci i patru de tuburi principale, patru claviaturi de cte
cincizeci i patru clape i de asemenea o claviatur de pedale pentru
notele joase de dou octave. Ct de imens ni se prea acest desi de
evi cu ancie sau cu guri de lemn ori de aluminiu! Te-ai fi putut pierde
ca n mijlocul unei pduri dese. i ce denumiri curioase ieeau din
gura meterului Effarane: dublete, fluierae, cromorne, registre joase,
tonuri de baz, nazale. Cnd m gndesc c erau acolo tuburi de lemn
de aisprezece picioare i de aluminiu de treizeci i dou de picioare!
n astfel de evi ai fi putut bga deodat toat coala, mpreun cu
domnul Valrugis! Priveam acest talme-balme cu un fel de uimire
vecin cu groaza.
Henri, spunea Hoct, aruncnd o privire piezi, seamn cu o
main cu aburi
Nu, mai repede cu o baterie de tunuri, spunea Farina, care ar
arunca ghiulele de muzic!
Eu nu gseam termeni de comparaie, dar, cnd m gndeam la
vijeliile pe care burduful dublu de suflat putea s le trimit prin evria
aceasta enorm, m apuca un tremur care m scutura ore ntregi.
Meterul Effarane lucra n mijlocul acestei dezordini, fr s-i pese
de nimic.
n realitate, orga de la Kalfermatt era ntr-o stare destul de bun i
nu avea nevoie dect de nite reparaii puin importante mai mult
trebuia curat de praful depus de civa ani. Ceea ce era mai dificil
era ajustarea registrului vocilor de copii. Acest aparat era acolo, ntr-o
cutie, compus dintr-o serie de flaute de cristal care aveau menirea s
scoat sunete fermectoare.
Meterul Effarane, abil constructor i minunat organist, spera s
reueasc aici ceea ce nu putuse realiza pn acum. Cu toate acestea,
observam c nu fcea dect s dibuie ntr-un fel sau ntr-altul i, cnd
nu izbutea, scotea strigte ca un papagal nfuriat, necjit de stpna
sa.
Brrr! Aceste strigte m-nfiorau din cretet pn-n tlpi i
simeam cum mi se ridic prul n cap.
Strui asupra faptului c ceea ce vedeam m impresiona la culme.
Interiorul vastei cutii a orgii, acest enorm animal sfrtecat, ale crui
organe zceau mprtiate, m frmnta pn la obsesie. O visam
noaptea i ziua, gndul la ea nu m prsea nicio clip. n special cutia
cu voci de copii, pe care n-a fi avut curajul s-o ating, mi fcea
impresia unei cuti plin de copii pe care meterul Effarane i cretea
pentru a-i face s cnte sub degetele sale de organist.
Ce ai, Joseph? m ntreba Betty.
Nu tiu, rspundeam.
Poate c te duci prea des s vezi orga?
Da poate.
Nu te mai duce.
Nu m voi mai duce, Betty.
i m duceam totui, chiar n aceeai zi, mpotriva voinei mele. M
cuprindea dorina s m pierd n mijlocul acestei pduri de tuburi, s
m furiez n colurile cele mai ntunecate, s-l urmresc pe meterul
Effarane cum ciocnea n fundul cutiei orgii. M stpneam s nu
spun nimic acas; tatl i mama mea m-ar fi crezut nebun.
VII

Cu opt zile nainte de Crciun, eram dimineaa la coal, fetele de-o


parte i bieii de alta. Domnul Valrugis trona pe catedr, btrna sor
n colul su tricota cu nite ace lungi, ca nite frigri de buctrie. i
iat c atunci cnd ajunsesem din nou la momentul cnd Wilhelm
Tell insulta plria lui Gessler, ua se deschise. Intr preotul.
Toat lumea se scul n picioare, cum se cuvine, iar n spatele
preotului apru meterul Effarane.
Cu toii plecarm privirea n faa ochilor ptrunztori ai
organistului. Ce cuta el la coal i de ce l nsoea preotul?
Mi s-a prut c se uit la mine cu luare-aminte. M recunoscuse
desigur i m simeam destul de prost.
ntre timp, domnul Valrugis cobor de la catedr, se opri n faa
preotului i zise:
Crui prilej datorez onoarea?
Domnule profesor, am vrut s v prezint pe meterul Effarane
care a dorit s fac o vizit elevilor dumneavoastr.
i de ce?
M-a ntrebat dac exist un cor la Kalfermatt, domnule Valrugis.
I-am rspuns afirmativ. Am adugat c era chiar excelent n timpul
cnd l dirija srmanul Eglisak. Atunci meterul Effarane i-a exprimat
dorina s-l asculte. Aadar, l-am adus n dimineaa aceasta n clasa
dumneavoastr, rugndu-v s-l scuzai pentru ntrerupere.
Domnul Valrugis nu avea de ce s primeasc scuze. Tot ce fcea
preotul era bine fcut. Wilhelm Tell va trebui s atepte de data
aceasta.
Atunci, la un gest al domnului Valrugis, am stat jos. Preotul se
aez i el pe un scaun pe care i l-am adus eu, meterul Effarane pe un
col al mesei fetelor, care s-au dat napoi spre a-i face loc. Cea mai
apropiat de el era Betty i am vzut c micua de ea era speriat de
minile i degetele sale lungi, care descriau arpegii n vzduh.
Meterul Effarane lu cuvntul i cu vocea sa ptrunztoare spuse:
Acetia sunt copiii de la cor?
Nu toi fac parte din el, rspunse domnul Valrugis.
Ci?
aisprezece.
Biei i fete?
Da, spuse preotul, biei i fete, i cum la aceast vrst mai toi
au aceeai voce
Eroare, replic imediat meterul Effarane, i urechea unui
cunosctor nu s-ar nela.
Am fost tare mirai de acest rspuns, cum bine v putei nchipui.
Vocile noastre, a lui Betty i a mea, aveau n acea perioad un sunet
att de asemntor, c nu puteau fi deosebite cnd vorbeam: mai
trziu ele se vor deosebi, cci vrsta modific n mod inegal glasul
adulilor de sexe diferite.
n orice caz, nimeni nu putea contrazice pe un om ca meterul
Effarane i a rmas pe-a lui.
S nainteze copiii care fac parte din cor, ceru el, ridicnd braul
ca pe o baghet de ef de orchestr.
Opt biei, printre care m numram i eu, i opt fete, ntre care se
afla i Betty, se aezar pe dou rnduri, fa-n fa. i atunci meterul
Effarane ne examina cu foarte mult atenie, aa cum nu fusesem
niciodat examinai pe timpul lui Eglisak. A trebuit s deschidem
gura, s scoatem limba, s aspirm i s expirm ndelung, s-i artm
pn-n fundul gtlejului coardele vocale pe care parc avea de gnd s
le prind cu degetele. Am crezut c vrea s ne acordeze ca pe nite
viori sau violoncele. Eram cu toii nelinitii.
Preotul, domnul Valrugis i btrna sa sor erau i ei tulburai, dar
nu ndrzneau s spun niciun cuvnt.
Atenie! strig meterul Effarane. Gama do-major! Solfegiem.
Iat tonul.
Tonul? M ateptam s scoat din buzunar o pies mic cu dou
ramuri, asemntoare cu aceea a bunului Eglisak i ale crei vibraii
dau la-ul exact, la Kalfermatt ca i n oricare alt parte.
Dar avurm alt surpriz.
Meterul Effarane i plec fruntea i, cu degetul mare pe jumtate
ncovoiat, i lovi scurt baza craniului.
Uluitor! Vertebra sa superioar emise un sunet metalic i acest
sunet era tocmai la-ul cu cele opt sute aptezeci de vibraii ale sale.
Meterul Effarane avea ntr-nsul un diapazon natural.
i atunci, dndu-ne pe de, n timp ce arttorul i tremura la
captul braului, repet:
Atenie! O singur msur!
i iat-ne solfegiind gama lui de, nti urcnd i apoi cobornd.
Ru ru! strig meterul Effarane, cnd se stinse ultima not.
Aud aisprezece voci diferite i n-ar trebui s aud dect una.
Prerea mea este c se arta prea exigent, cci aveam obiceiul s
cntm mpreun foarte corect, ceea ce ne adusese totdeauna multe
laude.
Meterul Effarane cltina din cap i arunca la stnga i la dreapta
priviri nemulumite. Mi se prea c urechile sale, care aveau o
anumit mobilitate, se micau ca acelea ale cinilor, pisicilor i altor
patrupede.
nc o dat! exclam el. Unul dup altul acuma. Fiecare din noi
trebuie s aib o not personal, o not fiziologic, cum s-ar spune,
singura pe care trebuie s-o emit vreodat ntr-un ansamblu.
O singur not fiziologic! Ce nsemnau aceste cuvinte? Ei bine, a
fi vrut s tiu care era a lui, a acestui original, i de asemenea a
preotului, care de altfel avea o frumoas colecie, una mai fals ca alta.
Am nceput, nu fr o mare ngrijorare oare omul acesta
ngrozitor nu ne va chinui? i nu fr a fi oarecum curioi s
cunoatem care este nota noastr personal, cea pe care va trebui s
ne-o cultivm n gtlej, ca pe o plant n vasul de flori.
Hoct se apuc s solfegieze i, dup ce ncerc diversele note ale
gamei, i fu recunoscut ca fiziologic nota sol de ctre meterul
Effarane, ca fiind nota cea mai just, cea mai vibrant pe care o putea
scoate laringele su.
Dup Hoct urm Farina, care se vzu condamnat pentru vecie la un
la natural.
Apoi ceilali colegi ai mei fur supui la acest amnunit examen i
nota lor favorit primi pecetea oficial a meterului Effarane.
Fcui i eu un pas nainte.
Ah, tu eti, biea, zise organistul.
i lundu-mi capul ntre mini, l ntoarse ntr-o parte i ntr-alta,
nct mi fu team s nu mi-l scoat din loc.
S vedem nota ta, relu el.
Am cntat gama de la de la de, urcnd i apoi cobornd. Dar
Effarane nu fu mulumit. mi porunci s-o iau de la nceput Dar nu
mergea nu mergea. Eram foarte umilit. Eu, unul din cei mai buni din
cor, s fiu oare lipsit de o not personal?
Haide, exclam meterul Effarane, cnt gama cromatic! Poate
voi descoperi nota ta.
i vocea mea, cu intervale de semitonuri, execut octava.
Bine bine! rosti organistul. i-am gsit nota i pstreaz-o n
timpul ntregii msuri.
Care este? ntrebai tremurnd puin.
Este re-diez.
Pornind de la re-diez, am solfegiat dintr-o singur rsuflare.
Preotul i domnul Valrugis nu se obosir s dea niciun semn de
satisfacie.
E rndul fetelor, ordon meterul Effarane. Stam i m gndeam:
Dac i Betty ar putea avea pe re-diez! Nu m-ar mira, cci vocile
noastre sunt la unison.
Fetele fur examinate una dup alta. Una avea pe i natural alta
pe mi natural. Cnd i veni rndul lui Betty Clere s cnte, ea se
apropie i rmase foarte intimidat n picioare, n faa meterului
Effarane.

ncepe, fetio!
i Betty ncepu cu vocea ei fermectoare, aa de plcut nct ai fi
spus c e cntecul unui sticlete. Dar i se ntmpl lui Betty acelai
lucru ca i prietenului ei Joseph Muller. Trebui s se recurg la gama
cromatic pentru a i se descoperi nota i n cele din urm i fu atribuit
mi-bemol.
La nceput m-am necjit, dar, gndindu-m bine, nu puteam fi
dect mulumit. Betty avea pe mi-bemol i eu pe re-diez. Ei bine,
e cam acelai lucru aa c am btut din palme.
Ce te-a apucat, biete? ntreb organistul care ncrunt din
sprncene.
Sunt foarte bucuros, domnule, ndrznii s rspund, pentru c
Betty i cu mine avem aceeai not
Aceeai?! exclam meterul Effarane.
i se ndrept cu o micare att de alungit, c braul su atinse
plafonul.
Aceeai not! relu el. Ah, tu crezi c un re-diez i un mi-
bemol este acelai lucru, netiutor ce eti! Ai merita o pedeaps
stranic! Eglisak al vostru v-a nvat asemenea prostii? i ai rbdat
aa ceva, printe? i dumneavoastr, domnule profesor i chiar
dumneavoastr, btrn domnioar
Sora domnului Valrugis cuta o climar s i-o azvrle n cap. Dar el
continu, lsndu-se prad furiei oarbe:
Nenorocitule, nu tii ce-i aia o coma, aceast optime de ton, care
deosebete pe re-diez de mi-bemol, pe la-diez de si-bemol i
aa mai departe? Cum asta! Nimeni de aici nu este n stare s
aprecieze o optime de ton! Oare urechile din Kalfermatt n-au dect
timpane ca pergamentul, ngroate, uscate, ori sparte?
Nimeni nu ndrznea s fac o micare. Geamurile de la ferestre
zngnir la vocea ascuit a meterului Effarane. Eram dezolat c
provocasem aceast scen, ntristat c exist o diferen ntre vocea
Betty-ei i a mea, chiar dac numai cu o optime de ton. Preotul se uita
curios la mine, iar domnul Valrugis mi arunca nite priviri
Dar organistul se calm deodat i spuse:
Ateniune! Fiecare s se aeze n rnd s cntm gama!
Am neles cu toii ce nsemna acest lucru i ne luarm locul dup
nota personal. Betty pe locul al patrulea n calitatea ei de mi-
bemol i eu chiar alturi de ea n calitate de re-diez. Cu alte
cuvinte, alctuiam un flaut al lui Pan sau, mai bine zis, tuburile unei
orgi cu singura not pe care putea s-o emit fiecare.
Acum, gama cromatic! strig meterul Effarane. i corect, cci
altfel
N-am ateptat s ne spun de dou ori. Colegul nostru, care era
de, ncepu. Urmar ceilali. Betty cnt mi-bemol-ul su, apoi eu
re-diez-ul, i diferena prea c era apreciat de urechile
organistului. Dup ce urcarm, am cobort de trei ori la rnd.
Meterul Effarane prea destul de mulumit.
Bine, copii! spuse el. Voi reui s fac din voi o claviatur vie! i
cum preotul cltina din cap, puin convins
De ce nu! rspunse meterul Effarane. S-a putut construi un pian
cu pisici, pisici alese pentru mieunatul pe care-l scoteau cnd le
ciupeai de coad! Un pian de pisici, un pian de pisici! repet el.
Am nceput s rdem, fr s tim exact dac meterul Effarane
vorbea serios sau nu. Dar mai trziu am aflat c spusese adevrul
despre acest pian de pisici, care mieunau cnd cozile lor erau ciupite
de un mecanism. Dumnezeule! Ce nu sunt n stare s nscoceasc
oamenii?
Atunci, punndu-i plria, meterul Effarane salut, se ntoarse i
iei spunnd:
Nu uitai de nota voastr i mai ales tu, domnule Re-diez, i tu,
domnioar Mi-bemol!
i porecla ne-a rmas.
VIII

Aa se petrecu vizita meterului Effarane la coala din Kalfermatt.


Rmsesem foarte impresionat. Mi se prea c un re-diez vibra
nencetat n fundul gtlejului meu.
n vremea aceasta lucrrile la org avansau. nc opt zile mai
rmneau pn la Crciun. Tot timpul meu liber l petreceam la
galeria din biseric. Nu puteam s m stpnesc. l ajutam pe organist
cu ce m pricepeam i pe sufltorul su care nu scotea nicio vorb.
Acum registrele erau n bun stare, burduful de suflat gata s
funcioneze, cutia orgii nou, cu almurile sale strlucind n
penumbra naosului. Da, totul va fi gata de srbtori, afar doar de
faimosul aparat al vocilor de copii.
n adevr, acolo treaba chiopta. Se vedea limpede, dup necazul
meterului Effarane. El ncerca, ncerca mereu. Lucrurile nu mergeau.
Nu tiam ce lipsea registrului su i nici el nu tia. De aici, o mare
dezamgire care ddea loc unor accese de furie. El se rzbuna pe org,
pe burduful de suflat, pe sufltor, pe srmanul Re-diez, care nu avea
nicio vin.
Cteodat credeam c va sfrma totul i fugeam de-acolo. Ce vor
spune oamenii din Kalfermatt, decepionai n speranele lor, dac
srbtoarea nu va fi celebrat cu tot fastul?
S nu se uite c la acest Crciun corul nu putea s cnte, fiind
dezorganizat, i c totul se bizuia pe muzica de org.
Pe scurt, ziua solemn sosi. n cele douzeci i patru de ore
premergtoare, meterul Effarane, din ce n ce mai dezamgit, se
lsase prad unor asemenea stri de furie, c se putea crede c-i va
pierde minile. Va trebui s renune la vocile de copii? Nu tiam nimic,
cci m nspimntase n aa msur nct nu mai ndrzneam s urc
la galerie i nici mcar s intru n biseric.
n seara de Crciun, copii erau culcai la apusul soarelui i dormeau
pn n momentul nceperii slujbei. Aceasta le permitea s rmn
treji pn la miezul nopii. Deci n acea sear, dup coal, am
condus-o pe micua Mi-bemol pn la poarta casei. ncepusem i eu
s-i dau aceast porecl.
Nu vei lipsi la slujb, i-am spus.
Nu, Joseph, i nici tu.
Fii linitit!
M-am ntors acas unde eram ateptat.
Trebuie s te culci, mi spuse mama.
Da, am rspuns, dar n-am chef s dorm.
N-are importan!
Totui
F ce-i spune mama, replic tatl meu, i te vom scula cnd
trebuie.
Am ascultat, mi-am srutat prinii i m-am urcat n odia mea.
Hainele mele de srbtoare erau puse pe speteaza unui scaun i
ghetele lustruite, lng u. Nu mai rmnea dect s le mbrac cnd
m voi da jos din pat, dup ce mi voi fi splat faa i minile.
ntr-o clip, vrt sub plapum, am stins lumnarea, dar n odaie
struia o lumin albstruie din cauza zpezii ce se aternuse pe
acoperiurile nvecinate.
Desigur, nu mai aveam vrsta s pun o gheat n vatr, cu sperana
de a cpta un dar de la Mo-Crciun. i m npdir amintirile din
timpurile frumoase ale copilriei, care nu se vor mai ntoarce. Ultima
oar, acum vreo trei-patru ani, draga mea Mi-Bemol a gsit n
pantoful ei o frumoas cruciuli de argint S nu tie nimeni, dar eu
am pus-o!
Apoi aceste amintiri frumoase se terser din mintea mea. M
gndeam la meterul Effarane. l vedeam eznd lng mine, cu
redingota lui lung, cu picioarele lungi, cu minile lungi i faa
lung n zadar mi bgam capul sub sulul de la cpti, l vedeam tot
timpul i simeam cum degetele sale se plimbau de-a lungul patului
meu
n fine, dup ce m-am zvrcolit ncoace i ncolo, am reuit s
adorm.
Ct timp a durat somnul meu, nu tiu. Dar deodat am fost
deteptat brusc: o mn se pusese pe umrul meu.
S mergem, Re-diez, mi zise o voce pe care o recunoscui
imediat. Era vocea meterului Effarane.
S mergem, Re-diez, e timpul Vrei s pierzi slujba? Auzeam
fr s neleg.
Vrei s te trag afar din pat, cum se trage pinea din cuptor?
Aternutul meu fu dat la o parte. Am deschis ochii, care fur orbii de
lumina unui felinar pe care l inea n mn
Ce spaim am tras! Era ntr-adevr Effarane cel care mi vorbea.
Hai, Re-diez, mbrac-te.
S m mbrac?
Dac nu cumva vrei s mergi la slujb n cma. Nu auzi
clopotele?
n adevr, clopotele sunau cu toat puterea.
Hai, Re-diez, nu te mbraci?
Fr s-mi dau seama, m-am mbrcat ntr-un minut. Trebuie s
recunosc c m ajutase meterul Effarane i ceea ce fcea el, fcea
repede.
Vino, mi spuse, ridicnd felinarul.
Dar tatl meu, mama?
Se afl la biseric
Am fost mirat c nu m-au ateptat. n fine, am cobort. Ua casei se
deschise, apoi se nchise i iat-ne n strad.
Ce ger! Piaa era alb, pe cer puzderie de stele. n fa se desluea
biserica i clopotnia al crei vrf prea aprins de o stea.
l urmam pe meterul Effarane. Dar n loc s se ndrepte spre
biseric, iat-l c umbl pe strzi de colo-colo. Se oprete n faa unor
case, ale cror ui se deschid fr s fie nevoie s bai. Colegii mei ies
din cas, mbrcai n haine de srbtoare: Hoct, Farina, toi cei ce
fceau parte din cor. Apoi e rndul fetelor i n primul rnd al micuei
Mi-bemol. O iau de mn.
Mi-e team, mi spuse ea.
Nu ndrzneam s rspund: i mie! de fric s n-o sperii mai
mult. n fine, suntem toi. Toi acei care au nota lor personal,
ntreaga gam cromatic!
Dar care este intenia organistului? Neputnd avea aparatul su de
voci de copii, ncearc s formeze un registru cu copiii corului?
Vrnd-nevrnd, trebuia s asculi de acest personaj fantastic, aa
cum muzicienii din orchestr ascult de dirijor cnd are bagheta n
mn. Poarta lateral a bisericii este n faa noastr. Intrm doi cte
doi. Nimeni nu se afl nc n naosul rece, ntunecos i tcut. i el
care-mi spusese c tatl i mama mea m ateapt l ntreb,
ndrznesc s-l ntreb.
Taci, Re-diez, mi spune el, i ajut-i micuei Mi-bemol s urce.
Ceea ce am i fcut. Iat-ne pe toi suind scara ngust i ajungnd la
galerie. Deodat ea se lumineaz. Capacul orgii este deschis,
sufltorul se gsete la locul su. S-ar spune c a fost umflat cu tot
aerul burdufului de suflat, att pare de uria!
La un semn al meterului Effarane, ne aezm n ordine. El ntinde
braul, cutia orgii se deschide, apoi se nchide n urma noastr
Toi aisprezece suntem nchii n tuburile principale ale orgii,
fiecare separat, dar vecini unul cu altul, Betty se gsete n al patrulea,
n calitatea ei de Mi-bemol, i eu n al cincilea, n calitatea mea de Re-
diez. I-am ghicit gndul meterului Effarane. Nicio ndoial.
Neputnd s foloseasc aparatul inventat de el, a compus registrul
vocilor de copii cu copiii corului i cnd aerul va intra prin gura evilor,
fiecare va cnta nota lui. Nu pisicile, ci noi eu, Betty, toi colegii
notri vor fi pui n micare de clapele orgii.
Betty, eti aici? am strigat.
Da, Joseph.
Nu-i fie fric, sunt lng tine.
Tcere! se auzi vocea meterului Effarane. i atunci tcurm.
IX

ntre timp biserica se umplea de lume. Prin crptura din tubul


meu, am putut vedea cum mulimea enoriailor trecea prin naos, care
acum strlucea de lumini. i familiile care nu tiau c aisprezece din
copiii lor sunt nchii n aceast org! Auzeam desluit zgomotul
pailor pe pardoseala naosului, izbiturile scaunelor, tropitul ghetelor
i al saboilor de lemn, cu sonoritatea special din biserici. Oamenii se
aezau pentru slujba de la miezul nopii i clopotele bteau ntruna.
Eti aici? am mai ntrebat-o pe Betty.
Da, Joseph, mi rspunse o voce stins care tremura.
Nu-i fie fric nu-i fie fric, Betty! Nu vom rmne nuntru
dect ct va dura slujba. Apoi ni se va da drumul.
n sinea mea nu credeam acest lucru. Niciodat meterul Effarane
nu va da drumul acestor psri din colivii i puterea lui diabolic va ti
s ne in mult timp acolo Poate pentru totdeauna!
n fine, clopoelul corului sun. Preotul i cele dou ajutoare ale
sale ajung n faa altarului. Ceremonia ncepe.
Dar cum de nu s-au ngrijit prinii notri de noi? Am zrit pe tatl
i pe mama mea linitii pe locurile lor. Domnul i doamna Clere erau
la fel de linitii Linitite erau i familiile colegilor notri. Era de
necrezut.
M gndeam la toate acestea, cnd deodat un vrtej trecu prin
cutia orgii. Toate tuburile se cutremurar ca o pdure bntuit de
furtun. Burduful funciona din plin.
Meterul Effarane ncepuse, pregtind prima parte a liturghiei.
Tuburile principale rsunau ca nite bubuituri de tunet. Totul se
termin printr-un formidabil acord final pe fundalul de bas al
tuburilor de treizeci i dou de picioare.
Urmream, speriat, clipa n care rbufnirile de aer se vor introduce
n tuburile noastre, dar organistul ne rezerva, fr ndoial, pentru
mijlocul slujbei.
Orga ncet un timp, ct se citi predica duminical, n care preotul
l felicit pe organist pentru c i-a redat bisericii din Kalfermatt vocile
care se stinseser
Ah, dac a fi putut s strig, s trimit re-diezul meu prin
crptura tubului!
Totul dur cinci minute care mi prur cinci secole, cci
presimeam c rndul vocilor de copii trebuia s vin n momentul
culminant al slujbei, pentru care marii artiti rezerv cele mai sublime
improvizaii ale geniului lor.
n adevr, eram mai mult mort dect viu. Mi se prea c niciodat
nu voi scoate vreo not din gtlejul meu uscat de chinurile ateptrii.
Dar nu puneam la socoteal suflul irezistibul care m va umfla, cnd
clapa care m comanda va fi apsat de degetul organistului.
n fine, sosi i mult temutul sfrit de slujb. Clopoelul scoate
sunete piigiate. O linite general domnete n naos
Ei bine, cu toate c sunt un copil aezat, nu pot fi calm. Nu m
gndesc dect la furtuna care se va strni la picioarele mele. i atunci,
cu o voce optit, spre a nu fi auzit dect de dnsa:
Betty? spun.
Ce vrei, Joseph?
Ia seama, va fi rndul nostru.
Ah, Dumnezeule! exclam srmana.
Nu m nelasem. Rsun un zgomot aspru. Este zgomotul
regulatorului mobil care distribuie aerul n cutia orgii n care dau
tuburile noastre. O melodie dulce i impresionant se ridic sub
bolile bisericii.
Aud nota sol a lui Hoct, nota la a lui Farina, apoi, mi-bemol-
ul scumpei mele vecine, pe urm un suflu mi umfl pieptul, un suflu
uor care crete treptat i scoate re-diez-ul pe buzele mele. Chiar
dac ai vrea s taci, nu ai putea. Nu mai sunt dect un instrument n
mna organistului. Clapa pe care o apas pe claviatura sa este ca o
valv a inimii mele, care se ntredeschide
Ah, ct de sfietor este acest lucru! Nu, dac va continua astfel,
ceea ce va iei din noi nu vor mai fi note, ci vor fi strigte, strigte de
durere!
i cum s descriu chinurile pe care le simt, cnd meterul Effarane
face s rsune un acord puternic de septim diminuat, n care eu
ocup locul doi: de natural, re-diez, fa-diez, la natural.
i cum crudul, nemilosul artist l prelungete la nesfrit, inima mi
se oprete, simt c mor i mi pierd cunotina.
Ceea ce face ca faimoasa septim diminuat, nemaiavnd re-
diez-ul, s nu mai poat fi rezolvat conform regulilor armoniei.
X

Ei bine, ce ai? m ntreb tata.


Eu
Hai, scoal-te. E ora de mers la biseric.
Ora?
Da, coboar din pat!...
Unde m gseam? Ce se petrecuse? Oare toate acestea nu erau
dect un vis? nchiderea n tuburile orgii, bucata de la sfritul slujbei,
inima mea zdrobit, gtlejul meu care nu mai putea s scoat re-
diez-ul su?
Da, copiii mei, din momentul cnd am adormit, pn n momentul
cnd tatl meu venise s m trezeasc, visasem toate acestea, din
cauza imaginaiei mele nfierbntate.
i meterul Effarane? ntrebai.
Meterul Effarane este la biseric, rspunse tatl meu. Mama ta
se afl i ea acolo Hai, nu te-mbraci?
M-am mbrcat ca beat, auzind n tot acest timp septima
diminuat, chinuitoare i nesfrit
Am ajuns la biseric. Vzui toat lumea aezat pe locurile
obinuite, mama mea, domnul i doamna Clere, scumpa mea Betty,
bine nfofolit, cci era foarte frig. Clopotul mai btea i mai putui s
aud ultimele dangte.
Preotul, nfurat n odjdii de mare srbtoare, ajunse naintea
altarului, ateptnd ca orga s intoneze un mar triumfal.

Dar ce surpriz! n loc de a face s rsune acordurile impuntoare


care trebuiau s pregteasc nceputul slujbei, orga tcea. Nimic!
Nicio not!
Paracliserul urc pn la galerie Meterul Effarane nu era acolo.
Fu cutat. Zadarnic. Organistul dispruse. Dispruse i sufltorul.
Furios probabil c nu reuise s pun la punct mecanismul vocilor de
copii, el prsise biserica, apoi orelul, fr a cere plata ce i se
cuvenea. De fapt nu a mai fost vzut niciodat la Kalfermatt.
Mrturisesc c pe mine nu m suprase acest lucru, deoarece, n
tovria bizarului personaj, nemaipunnd la socoteal visul, a fi
ajuns nebun de legat.
i dac a fi nnebunit, domnul Re-diez n-ar mai fi putut s se
cstoreasc zece ani mai trziu cu domnioara Mi-bemol cstorie
binecuvntat de soart. Ceea ce dovedete c, n pofida diferenei de
o optime de ton o coma, cum i spunea meterul Effarane poi fi
fericit n csnicie.
HUMBUG
MORAVURI AMERICANE

n luna martie 1863, m mbarcasem pe vasul Kentucky care face


cursa ntre New-York i Albany.
n aceast epoc a anului transporturile considerabile de mrfuri
determinau o mare micare comercial, care de altfel nu avea nimic
deosebit. Comercianii din New-York ntrein, n adevr, prin
reprezentanii lor, relaii nentrerupte cu provinciile cele mai
deprtate, rspndind produsele Lumii Vechi i exportnd n acelai
timp n strintate mrfurile americane.
Plecarea mea la Albany mi ddea din nou prilejul s admir
activitatea din New-York. Cltorii soseau din toate prile. Unii i
luau la rost pe hamalii care duceau numeroasele lor bagaje, alii,
singuri ca nite adevrai turiti englezi, aveau toate lucrurile ntr-un
mic sac de voiaj care trecea aproape neobservat. Toat lumea alerga
grbit s-i rein un loc pe vaporul ncptor, pe care compania l
construise la dimensiuni tipic americane.
Clopotul vasului care sunase de dou ori strnise panic printre
ntrziai. Pasarela se ndoia sub greutatea ultimilor sosii, de obicei
oameni care nu-i pot amna cltoria fr pagube serioase. Pn la
urm numeroii pasageri reuir s se mbarce. Pachete i cltori se
ngrmdeau i-i fceau loc. Flcrile duduiau n evile cazanului,
puntea vasului Kentucky se cutremura. Soarele, ncercnd s rzbat
prin ceaa dimineii, nclzea puin aerul de martie care te silea s-i
ridici gulerul hainei, s-i ii minile n buzunare, zicnd totui: va fi
frumos azi.
Cltoria mea nu era o cltorie de afaceri i, deoarece n valiz
aveam tot ce-mi era necesar sau de prisos i nu-mi frmntam mintea
cu speculaii sau cu supravegherea diverselor piee de desfacere,
puteam da fru liber gndurilor s hoinreasc la ntmplare, acest
prieten intim al turistului.
Lsam n seama ei s-mi scoat n drum vreun subiect de voioie i
distracie, cnd zrii la trei pai de mine pe doamna Melvil care-mi
surdea cu aerul cel mai fermector din lume.
Cum! Dumneavoastr, doamn, exclamai cu o surpriz ntrecut
doar de bucuria mea, dumneavoastr nfruntai primejdiile i
mbulzeala pe un vas care strbate Hudsonul!
Desigur, drag domnule, mi rspunse doamna Melvil,
strngndu-mi mna dup obiceiul englezesc. De altfel, nu sunt
singur, m nsoete btrna i buna mea Arsinoe.
i mi art pe credincioasa ei negres care, eznd pe un balot de
ln, o privea cu duioie.
Orict ajutor i sprijin poate s v dea Arsinoe, spusei, m
consider fericit, doamn, de dreptul pe care-l am de a v protegui n
timpul acestei curse.
Dac este un drept, mi rspunse ea rznd, atunci nu v voi fi
ndatorat cu nimic. Dar cum se face c v gsesc aici? Dup cum ne
spuneai, nu trebuia s facei aceast cltorie dect peste cteva zile.
De ce nu ne-ai vorbit ieri de plecarea dumneavoastr?
Nu tiam nimic, spusei. M-am hotrt s plec la Albany, numai
deoarece clopotul vaporului m-a sculat din somn la ase dimineaa.
Vedei deci cum s-a ntmplat. Dac m-a fi deteptat la apte, poate
m-a fi ndreptat spre Filadelfia! Dar chiar dumneavoastr, doamn,
preai asear femeia cea mai sedentar din lume.
Fr ndoial! De aceea nici n-o vedei aici pe doamna Melvil, ci
numai pe primul reprezentant al domnului Henri Melvil, comerciant-
armator din New-York, care pleac s supravegheze sosirea unui
transport la Albany. Dumneavoastr, locuitorul unei ri prea
civilizate a vechiului continent, nu putei nelege acest lucru! Soul
meu neputnd s prseasc azi-diminea New-York-ul, l voi nlocui
eu. V rog s credei c registrele nu vor fi mai puin bine inute, nici
socotelile mai puin exacte.
Sunt decis s nu m mai mir de nimic! exclamai. Totui, dac un
asemenea lucru s-ar ntmpla n Frana, dac femeile ar duce la capt
treburile soilor, atunci brbaii n-ar ntrzia s le ndeplineasc pe
cele ale soiilor. Ei ar fi cei care ar cnta la pian, ar decupa flori, ar
broda bretele
Nu-i prea mgulitor pentru compatrioii dumneavoastr, replic
rznd doamna Melvil.
Din contr! De vreme ce presupun c soiile lor le brodeaz
bretelele.
n acest moment se auzi a treia btaie a clopotului. Ultimii cltori
se grbeau spre puntea vasului, n mijlocul strigtelor mateloilor care
apucar nite prjini lungi spre a deprta vasul de chei.
Oferii braul doamnei Melvil i o condusei spre captul punii,
unde mulimea nu sttea att de nghesuit.
V-am dat nite scrisori de recomandaie pentru Albany ncepu
dnsa.
Bineneles. Dorii s v mulumesc pentru a mia oar?
Nu, cci acum nu vei mai avea nevoie de ele. De vreme ce plec la
tatl meu, cruia i sunt adresate, mi vei permite nu numai s v
prezint, dar chiar s v ofer ospitalitatea n numele su?
Am avut deci dreptate, spusei, s m bizui pe noroc, pentru a
face o cltorie plcut. i totui, att eu ct i dumneavoastr era ct
pe ce s nu plecm.
De ce?
Un cltor, amator de excentriciti, al cror monopol exclusiv l
aveau englezii nainte de descoperirea Americii, a vrut s rezerve
numai pentru el ntregul vas Kentucky.
E vreun fiu al Indiilor orientale, care cltorete cu un cortegiu
de elefani i de baiadere?
Ba, nicidecum. Am asistat la convorbirea sa cu cpitanul care i
respingea cererea i n-am vzut niciun elefant s se amestece n vorb.
Acest original prea doar un om voinic, vesel, care voia s aib mn
liber, atta tot Ei, dar e chiar dnsul, doamn! l recunosc l zrii
pe cltorul care alearg pe chei dnd din mini i strignd ct l ine
gura? Ne va mai ntrzia i el, tocmai cnd vasul ncepe s prseasc
rmul.
Un om de statur mijlocie, cu un cap enorm mpodobit de dou
smocuri de favorii roii ca focul, mbrcat ntr-o redingot lung cu
guler dublu i avnd pe cap o plrie de cowboy cu borul larg, ajunsese
pe debarcader, gfind, n clipa cnd pasarela fusese ridicat.
Gesticula, striga, fr s-i pese de rsetele mulimii din jurul lui.
Hei! Cei de pe Kentucky! Mii de draci! Locul meu este reinut,
pltit, i sunt lsat pe uscat!... Mii de draci! Cpitane, te fac
rspunztor fa de marele judector i asesorii si.
Cu att mai ru pentru ntrziai! exclam cpitanul urcnd pe
una din punile de comand. Trebuie s ajungem la ora fixat i
mareea ncepe s se retrag.
Mii de draci! url din nou grsunul. Voi obine o sut de mii de
dolari plus daune de la voi! Boby, exclam el, ntorcndu-se ctre unul
din cei doi negri care-l nsoeau, ocup-te de bagaje i fugi la hotel, n
timp ce Dacopa va lua o barc, pentru ca s ajung la blestematul sta
de Kentucky.
E de prisos, strig cpitanul, care porunci s se dezlege ultima
parm.
Nu te lsa! Dacopa! i ncuraja grsunul negrul.
Acesta puse mna pe cablu n momentul cnd vasul ncepea s-l
trag i prinse captul su de unul din inelele de pe chei. n acelai
timp ncpnatul cltor se arunc ntr-o barc, n aplauzele
mulimii, i din cteva vsle ajunse la scara vasului Kentucky. Sri pe
punte, se repezi spre cpitan i l potopi cu ntrebri, fcnd el singur
glgie ct zece i vorbind mai mult dect douzeci de cumetre.
Cpitanul, neputnd s plaseze niciun cuvnt i vznd c, de altfel,
cltorul se instalase, se hotr s-l lase n pace. Lu aadar din nou
portavoce i se ndrept spre sala mainilor. n momentul cnd voi s
dea semnalul de plecare, grsunul veni spre el ipnd:
i coletele mele, mii de draci?
Cum coletele dumneavoastr? rspunse cpitanul. Nu cumva
sunt cele care sosesc chiar acum?
ncepur s se aud murmure printre cltori, care deveniser
nerbdtori din cauza acestei noi ntrzieri.
La cine avei pretenii? url ntreprinztorul cltor. Nu sunt eu
un cetean liber al Statelor Unite ale Americii? M numesc Augustus
Hopkins i dac numele meu nu v spune destul
Nu tiu dac acest nume avu vreo influen real asupra mulimii
pasagerilor. Oricum, cpitanul de pe Kentucky fu nevoit s acosteze
pentru a mbarca bagajele lui Augustus Hopkins, cetean liber al
Statelor Unite ale Americii.
Trebuie s recunosc, spusei doamnei Melvil, c sta-i un om
bizar.
Mai puin bizar dect coletele sale, mi rspunse dnsa,
artndu-mi dou camioane care aduceau la debarcader dou lzi
enorme, nalte de douzeci de picioare, acoperite cu pnz cerat i
legate cu o reea ncurcat de frnghii i noduri. Capacele de sus i de
jos erau ncercuite cu rou, iar cuvntul fragil, scris cu litere de-o
chioap, fcea s tremure la o sut de pai jur mprejur, pe toi
slujbaii administraiei, rspunztori cu transporturile.
Cu tot bombnitul provocat de apariia acestor monstruoase colete,
domnul Hopkins ddu din picioare, din mini, din cap i strig atta,
nct ele fur aezate pe punte dup mari eforturi i o ntrziere
considerabil. n fine, Kentucky putu s prseasc cheiul i o lu pe
Hudson n sus, n mijlocul vapoarelor de tot felul.
Cei doi negri al lui Augustus Hopkins s-au pus de paz lng lzile
stpnului lor. Acestea aveau darul s trezeasc la culme curiozitatea
pasagerilor. Cei mai muli le ddeau trcoale fcnd tot felul de
presupuneri excentrice care pot trece printr-o minte de peste ocean.
Doamna Melvil nsi era foarte curioas, n timp ce eu, n calitatea
mea de francez, m sileam din rsputeri s par de o indiferen
complet.
Suntei un om ciudat, mi spuse doamna Melvil. Nu v preocup
deloc coninutul acestor dou monumente. n ce m privete, mor de
curiozitate.
Recunosc, rspunsei, c nu m prea intereseaz. Cnd am vzut
sosind aceste dou hardughii, am fcut imediat presupunerile cele
mai nstrunice. Sau conin o cldire de cinci etaje, cu locatari cu tot,
mi-am zis, sau nu conin absolut nimic. n ambele cazuri, care sunt
cele mai bizare ce se pot imagina, nu a avea vreo surpriz deosebit.
Totui, dac dorii, m duc s culeg ceva informaii pe care vi le voi
mprti.
Mi-ar face plcere, mi rspunse ea, i n timpul lipsei
dumneavoastr voi verifica aceste borderouri.
Am lsat-o pe originala mea tovar de cltorie s-i revad
adunrile cu repeziciunea casierilor de la Banca din New-York, care, se
spune, n-au dect s arunce ochii asupra unei coloane de cifre pentru
a cunoate imediat totalul. Tot gndindu-m la aceast situaie
curioas, la dualitatea existenei acestor simpatice femei americane,
m-am ndreptat ctre omul care era inta tuturor privirilor i subiectul
tuturor conversaiilor.
Cu toate c cele dou lzi ascundeau complet partea dinainte a
vasului i a cursului fluviului Hudson, crmaciul conducea cu o
siguran desvrit, fr s se preocupe de obstacole. Acestea
trebuiau s fie numeroase, cci nicieri rurile, fr a excepta Tamisa,
nu erau strbtute de mai multe nave ca n Statele Unite. ntr-o epoc
n care Frana nu avea n porturi dect dousprezece pn la
treisprezece mii de vapoare, cnd Anglia numra pn la patruzeci de
mii, Statele Unite ajunseser la aizeci de mii, dintre care dou mii
despicau valurile tuturor mrilor din lume. Se poate deduce din aceste
cifre micarea comercial, i astfel se explicau i numeroasele
accidente al cror teatru sunt fluviile americane.
E adevrat c nici catastrofele, nici ciocnirile, nici naufragiile nu
conteaz prea mult n ochii acestor ndrznei comerciani. Ele
constituie chiar o nou activitate pentru societile de asigurare, care
ar face afaceri destul de proaste dac primele lor n-ar fi exorbitante. La
greutate i volum egal, un om n America valoreaz mai puin bnete
i ca importan dect un sac de crbuni sau un balot de cafea.
Poate c americanii au dreptate, dar eu a renuna la toate minele
de crbuni i la toate plantaiile de cafea din lume, pentru umila mea
persoan de francez! De aceea simeam o oarecare nelinite la sfritul
cltoriei noastre, cci naintam cu toat viteza printre numeroasele
obstacole de pe fluviu.
Augustus Hopkins nu prea s mprteasc temerile mele. El
trebuia s fac parte din acea categorie de oameni care mai repede sar
n aer, deraiaz, sau se neac dect s piard o afacere. n niciun caz
nu era preocupat de frumuseile de pe malurile Hudsonului, care, n
drumul spre mare, se perindau cu repeziciune prin faa ochilor notri.
ntre New-York, punctul de plecare, i Albany, punctul de sosire,
pentru el nu existau dect cele optsprezece ore de timp pierdut.
Frumoasele staiuni balneare, oraele grupate astfel nct alctuiau o
privelite pitoreasc, crngurile risipite ici i colo pe cmpii, ca nite
buchete la picioarele primadonei, cursul animat al minunatului
fluviu, primele miresme ale primverii, nimic nu l putea scoate pe
acest om din speculaiile lui comerciale.
El umbla n sus i-n jos pe puntea lui Kentucky, bodognind
frnturi de fraze. Din cnd n cnd, aezndu-se deodat pe un balot
de mrfuri, scotea dintr-unul din numeroasele sale buzunare un
portofel mare, plin cu hrtii de toate felurile. Am bnuit chiar c
punea la vedere, nadins, toate aceste hroage ale birocraiei
comerciale. Scotocea cu aviditate ntr-o coresponden enorm i
desfcea scrisori din toat lumea, cu timbre din toate rile, citind
rndurile dese cu o ndrtnicie remarcabil i, mai ales, cred, foarte
remarcat.
Mi s-a prut imposibil s m adresez lui, pentru a afla ceva. n
zadar mai muli curioi au vrut s-i fac s vorbeasc pe cei doi negri
care stteau de paz lng lzile misterioase; cei doi copii ai Africii,
guralivi de felul lor, pstrau o tcere desvrit.
M pregteam deci s m ntorc la doamna Melvil i s-i
mprtesc impresiile mele personale, cnd m gsii n dreptul unui
grup n mijlocul cruia luase cuvntul cpitanul vasului Kentucky. Se
discuta despre Hopkins.
V repet, spunea cpitanul, c acest original nu se manifest
niciodat altfel. Merge pe fluviu n sus pentru a zecea oar de la New-
York la Albany i pentru a zecea oar face n aa fel nct s ajung cu
ntrziere i transport o asemenea ncrctur. Ce se ntmpl cu ea,
nu tiu. Circula zvonul c domnul Hopkins pune pe picioare o mare
ntreprindere la cteva leghe de Albany i c i se trimit din toate
prile lumii mrfuri necunoscute.
Trebuie s fie unii din principalii ageni ai Companiei Indiilor,
spuse unul din cei prezeni, care vrea s nfiineze un birou n
America.
Sau mai degrab un bogat proprietar de zcminte aurifere din
California, rspunse altul. Trebuie s fie n joc nite furnituri
Sau vreo licitaie. New-York Herald vorbea parc n ultimul timp
de aa ceva.
Nu vom ntrzia, spuse un al patrulea, s vedem c se emit
aciunile unei noi societi, cu un capital de cinci sute de milioane. M
nscriu primul pentru o sut de aciuni a o mie de dolari.
De ce primul? replic cineva. Avei vreo promisiune n aceast
privin? Eu sunt gata s depun valoarea a dou sute de aciuni i la
nevoie chiar i mai mult.
Dac va mai rmne ceva dup ce cumpr eu! exclam de
departe cineva a crui fa nu se putea deslui. E vorba cu siguran de
construirea unei ci ferate ntre Albany i San-Francisco, i bancherul
cruia i se va adjudeca lucrarea este cel mai bun prieten al meu.
Ce tot vorbii de cale ferat? Acest domn Hopkins vrea s
instaleze un cablu electric peste lacul Ontario, i cele dou lzi
enorme conin kilometri de fire i de gutaperc.
Peste lacul Ontario? Dar e o afacere grozav! Unde este acest
gentleman? exclamar mai muli negustori, bntuii de demonul
speculaiei. Domnul Hopkins va avea amabilitatea s ne expun
planul su. Eu vreau primele aciuni!
Ba eu, v rog, domnule Hopkins!
Nu, eu!
Nu, eu ofer o prim de o mie de dolari!
Cererile i rspunsurile se ncruciau pn ce larma deveni
general. Cu toate c pe mine nu m ispitea speculaia, urmrii grupul
de oameni care se ndrepta ctre eroul vasului Kentucky. Hopkins fu
nconjurat n curnd de o mare mulime, creia nu se sinchisi mcar
s-i arunce o privire. Coloane lungi de cifre, numere urmate de foarte
multe zero-uri se ngrmdeau pe hrtiile scoase din vastul lui
portofel. Cele patru operaii aritmetice se niruiau sub creionul su.
Milioane se auzeau scpndu-i de pe buze cu repeziciunea unui
torent; prea n prada unei frenezii a calculelor. n jurul lui se fcu
tcere, n ciuda furtunilor dezlnuite de pasiunea comerului n
aceste capete americane.
n fine, dup o operaiune imens n care maestrul Augustus
Hopkins ntri de trei ori cu creionul un unu maiestuos care comanda
o armat de opt zero-uri magnifice, el pronun aceste cuvinte
solemne:
O sut de milioane.
Apoi strnse n teribilul su portofel hrtiile i scoase din buzunar
un ceas mpodobit cu dou rnduri de perle fine.
Ora nou! S-a i fcut nou! exclam el. Oare vaporul sta
blestemat nu se mic deloc? Cpitanul! Unde e cpitanul?
Acestea zise, Hopkins trecu deodat prin triplul rnd de oameni
care-l asaltau i-l zri pe cpitan aplecat pe tambuchiul mainilor, de
unde ddea ordine mecanicului.
tii, cpitane, l lu el de sus, tii c o ntrziere de 10 minute ar
putea s m fac s pierd o afacere considerabil?
Mie mi vorbii de ntrziere, rspunse cpitanul, uluit de o
asemenea observaie, cnd suntei singurul vinovat!
Dac nu v-ai fi ncpnat s m lsai pe uscat, ripost
Hopkins ridicnd tonul, n-ai fi pierdut un timp care este att de
preios n aceast epoc a anului.
i dac dumneavoastr i lzile dumneavoastr ai fi avut grij s
venii la timp, replic iritat cpitanul, am fi putut s ne folosim de
mareea care cretea i am fi fost cu trei mile bune mai departe.
Ce s mai intrm n amnunte? Trebuie s fiu nainte de miezul
nopii la hotelul Washington din Albany i dac sosesc dup aceast
or, puteam mai bine s nu plec din New-York. V atrag atenia c n
cazul acesta voi da n judecat att compania ct i pe dumneavoastr,
pentru daune.
Lsai-m n pace! exclam cpitanul care ncepea s se supere.
Ba nu, atta timp ct lipsa dumneavoastr de curaj i economia
de combustibil m vor pune n pericol s pierd o avere!... Haidei,
fochiti, trntii patru-cinci lopei de crbune n cuptoarele voastre i
mecanicul s apese cu piciorul pe supapa cazanului, ca s ctigm
timpul pierdut.
i Hopkins arunc n sala mainilor o pung n care strluceau
civa dolari. Cpitanul fu apucat de o furie grozav, dar turbatul
nostru cltor gsi mijlocul s ipe mai tare i mai mult dect dnsul.
Ct despre mine, m ndeprtai repede de locul conflictului, tiind c
recomandarea fcut mecanicului de a aciona supapa pentru a ridica
presiunea aburului i a mri viteza vasului nu putea avea alt
consecin dect explozia cazanului. E inutil s v mai spun c
tovarii notri de cltorie gsir fireasc purtarea lui Hopkins. Astfel
nct nu le mrturisii doamnei Melvil, care ar fi rs cu lacrimi de
temerile mele nchipuite.
Cnd m-am ntors la ea, terminase cu socotelile ei nesfrite i
grijile comerciale nu-i mai ncreeau frumoasa frunte.
Ai prsit pe negustor, spuse ea, i regsii femeia de lume.
Putei deci s-i vorbii de ceea ce v place de art, sentimente,
poezie
S vorbesc de art, exclamai, de vise i poezie, dup cele ce am
vzut i auzit?! Nu, nu! Sunt complet ptruns de spiritul mercantil, nu
mai aud dect sunetul dolarilor i sunt uluit de splendida lor
strlucire. Nu mai vd n acest frumos fluviu dect un drum foarte
bun pentru transporturi de mrfuri, n aceste maluri fermectoare
dect un loc de perceput taxe de acostare, n aceste frumoase orele
dect o serie de depozite de zahr i bumbac i m gndesc serios s
construiesc un baraj pe Hudson i s utilizez apele sale pentru a face
s umble o moar de cafea.
Ei, dar tii c, lsnd la o parte moara de cafea, aceasta este o
idee!
De ce, m rog, n-a avea i eu idei ca oricare altul?
Ai fost deci i dumneavoastr nepat de tunul industriei?
ntreb rznd doamna Melvil.
Judecai i dumneavoastr, rspunsei.
I-am povestit diversele scene la care fusesem martor. Ea ascult cu
atenie, cum se cuvine unei mini americane, i czu pe gnduri. O
parizian nu m-ar fi lsat s povestesc nici jumtate.
Ei bine, doamn, ce gndii despre acest Hopkins?
Acest om, mi rspunse dnsa, poate fi un mare geniu speculativ
care monteaz o afacere gigantic, sau pur i simplu un saltimbanc al
ultimului trg din Baltimore.
Am izbucnit n rs, apoi trecurm la alte subiecte.
Cltoria noastr se termin fr alte incidente, n afar de faptul c
Hopkins, vrnd s mite una din enormele sale lzi, fr permisiunea
cpitanului, fu ct pe ce s-o arunce n ap.
n discuia care urm, el art din nou importana afacerilor sale i
valoarea coletelor ce-i aparineau. Apoi i lu masa de prnz i cina,
ca un om care trebuia s-i refac puterile i care are ca scop s
cheltuiasc muli bani. n fine, cnd am ajuns la destinaie, nu era nici
un singur cltor care s nu fi fost gata s povesteasc minuni despre
acest personaj extraordinar.
Vasul Kentucky acost la cheiul oraului Albany nainte de ora
fatal a miezului nopii. I-am dat braul doamnei Melvil, socotindu-
m fericit c am putut debarca teafr, n timp ce maestrul Augustus
Hopkins, dup ce descarc fcnd mare scandal cele dou lzi
miraculoase, intr glorios n hotelul Washington, urmat de o mulime
considerabil.
Am fost primit de domnul Francis Wilson, tatl doamnei Melvil, cu
amabilitatea i sinceritatea care dau atta pre ospitalitii. Cu toat
mpotrivirea mea, am fost obligat s primesc o frumoas camer
albastr n locuina onorabilului negustor. Nu pot s numesc palat
aceast cas imens, unde spaioasele apartamente par fr
importan fa de vastele magazine, pline de mrfuri din toate
prile, aflate n ea. O lume de funcionari, muncitori, vnztori,
hamali roiesc n acest veritabil ora fa de care casele de comer din
Havre i Bordeaux nu sunt dect o palid imagine. Cu toate c
stpnul casei avea attea treburi, am fost tratat regete i nu mai
aveam nevoie s cer nimic, nici mcar s doresc ceva.
A doua zi m-am plimbat prin minunatul ora Albany, al crui nume
m-a fermecat ntotdeauna. Am regsit activitatea din New-York. O
asemenea micare comercial corespunde unor interese multiple.
Setea de ctig a oamenilor de afaceri, zelul cu care lucreaz, nevoia
lor de a scoate bani prin toate mijloacele, puse la ndemn de
industrie sau speculaie, nu au un aspect respingtor la negustorii
Lumii Noi, aa cum l au uneori la colegii lor de peste ocean. Exist n
felul lor de a activa un anumit prestigiu foarte simpatic. Se vede c
aceti oameni au nevoie s ctige mult, pentru a putea cheltui la fel
de mult.
La mas, care era servit cu tot dichisul, i n timpul serii,
conversaia, la nceput general, nu ntrzie s se ndrepte ntr-o
anumit direcie. Se vorbea despre ora, de plcerile ce le oferea, de
teatrul su. Domnul Wilson nu prea prea la curent cu aceste
preocupri mondene, dar se art un adevrat american cnd am
ajuns la celebritile cu totul originale care au uimit orae ntregi i
care au fcut s vorbeasc toat Europa.
Facei aluzie, mi spuse domnul Wilson, la atitudinea noastr
fa de celebra Lola Montes?
Fr ndoial, rspunsei. Numai americanii au putut s ia n
serios pe contesa de Lansfeld.
Am luat-o n serios, rspunse domnul Wilson, pentru c ce fcea
era serios, tot aa cum nu dm nicio importan celor mai mari afaceri
care sunt tratate cu uurin.
Ceea ce, fr ndoial, v scandalizeaz, zise doamna Melvil cu
un glas batjocoritor, este c Lola Montes, ntre altele, a vizitat
pensioanele de fete?
Am s mrturisesc deschis, am rspuns, c lucrul mi-a prut
curios, cci aceast dansatoare fermectoare nu era un exemplu de dat
elevelor.
Tinerele noastre fete, zise domnul Wilson, sunt educate mult
mai liber dect ale voastre. Cnd Lola Montes a vizitat pensioanele, n-
a fost primit ca dansatoarea din Paris, nici n calitatea sa de contes
Lansfeld din Bavaria, ci ca o femeie celebr a crei apariie nu putea fi
dect foarte plcut. Lucrul n-a avut o urmare nedorit pentru
copilele care o observau cu interes. Ce este ru n asta?
Ru este c asemenea ovaii extraordinare rsfa pe marii
artiti. Ele nu vor mai fi posibile cnd vor reveni din turneele lor prin
Statele Unite.
Oare s-au plns? ntreb repede domnul Wilson.
Din contr, am rspuns, dar cum va mai putea Jenny Lind s se
simt mulumit cu ospitalitatea european, cnd vede aici oamenii
cei mai apreciai nhmndu-se la trsura ei n plin serbare popular.
Ce reclam va mai putea egala celebra fundaie a spitalelor, fcut de
impresarul su?
Vorbii ca un invidios, zise doamna Melvil. Nu-i iertai acestei
eminente artiste c n-a vrut niciodat s apar la Paris.
Nu, v asigur, dbamn, i de altfel nici nu o sftuiesc s vin, cci
nu va fi primit aa cum ai primit-o dumneavoastr.
Vei fi n pierdere, zise domnul Wilson.
Mai puin ca dnsa, dup mine.
Pierdei spitalele, dac nu mai mult, zise rznd doamna Melvil.
Discuia urm pe un ton glume. Dup cteva clipe, domnul Wilson
mi spuse:
Deoarece aceste manifestri i reclame v intereseaz, ai picat
tocmai la timp. Mine are loc licitaia pentru primele bilete la
concertul doamnei Sontag.
O licitaie, nici mai mult nici mai puin, parc ar fi vorba de o
cale ferat.
Fr ndoial i achizitorul, care s-a impus cu cele mai
ndrznee oferte pn acum, este pur i simplu un preacinstit plrier
din Albany.
Este un meloman? ntrebai eu.
El John Turner sta detest muzica. Pentru el nseamn cel
mai neplcut zgomot.
Atunci care e scopul su?
S se impun publicului. Este o reclam. Se va vorbi despre el nu
numai n ora, dar i n toate provinciile Federaiei, n America i n
Europa, i i se vor cumpra plriile va expedia toate ciurucurile i le
va furniza lumii ntregi.
E imposibil!
Vei vedea mine, i dac avei nevoie de o plrie
Nu voi cumpra de la el. Trebuie s fie foarte proaste.
Ah! Parizian furios! exclam doamna Melvil ridicndu-se.
Mi-am prsit gazdele gndindu-m la aceste curioziti
americane. A doua zi am asistat la licitaia faimosului prim bilet
pentru concertul doamnei Sontag, cu o seriozitate care ar fi fcut
onoare celui mai flegmatic locuitor al Federaiei. Plrierul John
Turner, eroul acestei noi excentriciti, atrgea atenia tuturor.
Prietenii l ntmpinau i l felicitau, de parc ar fi salvat independena
rii. Alii l ncurajau. Se fcur pariuri pe ansa lui i pe aceea a altor
civa concureni la aceeai onoare. Licitaia ncepu. Primul bilet urc
repede de la patru dolari la dou-trei sute. John Turner considera ca
sigur c va fi ultimul licitator. Nu aduga dect un mic spor la suma
propus de adversarii si, cci era destul ca bravul cetean s dea un
singur dolar mai mult pentru a ctiga, iar el era hotrt la nevoie s
plteasc o mie pentru acest loc preios. Cifrele de trei, patru, cinci i
ase sute de dolari se succedar cu repeziciune. Asistena se nclzea
din ce n ce i de cte ori un licitator era mai ndrzne, se auzea un
murmur de aprobare. Acest prim bilet avea n ochii tuturor un pre
deosebit, nimeni nu se sinchisea de cele urmtoare. ntr-un cuvnt,
era o chestiune de onoare.
Deodat izbucnir urale mai prelungite dect cele de pn acum.
Plrierul strig cu glas tare:
O mie de dolari!
O mie de dolari, repet agentul licitaiei. Nimeni nu d mai
mult? O mie de dolari, primul bilet al concertului! Nu mai vorbete
nimeni?
n timpul tcerii dintre diversele strigri, se simea un freamt surd
care trecea prin sal. Eram impresionat fr s vreau. Turner, sigur de
victorie, arunc o privire satisfcut admiratorilor si. inea n mn
un teanc de bancnote ale uneia din cele ase sute de bnci din Statele
Unite i le flutura, n timp ce cuvintele agentului mai rsunar o dat:
O mie de dolari!
Trei mii de dolari! strig o voce care m fcu s ntorc capul.
Ura! strig sala entuziasmat.
Trei mii de dolari! repet agentul.
n faa unui asemenea cumprtor, plrierul puse capul n pmnt
i dispru pe nesimite. Sala era cuprins de frenezie.
Adjudecat la trei mii de dolari, zise agentul.
L-am vzut atunci naintnd pe Augustus Hopkins, cetean liber al
Statelor Unite, n persoan. Desigur el deveni astfel un om celebru i
nu mai rmnea dect s se compun imnuri n onoarea sa.
Am ieit cu greutate din sal i mi-am croit cu mari dificulti un
drum printre cele zece mii de persoane care l ateptau la u pe
victoriosul cumprtor. Cum apru, fu salutat cu lungi aclamaii.
Pentru a doua oar, din ajun, a fost nsoit la hotelul Washington de o
populaie foarte nflcrat. El ns saluta cu modestie i solemnitate
i seara, la cererea tuturor, apru n balconul hotelului aplaudat de o
mulime n delir.
Ei bine, ce spunei de toate acestea? mi zise domnul Wilson,
cnd, dup masa de sear, i-am povestit ntmplrile din timpul zilei.
Cred c, n calitatea mea de francez i de parizian, doamna
Sontag mi va pune la dispoziie cu amabilitate un loc, fr s fiu
nevoit s-l pltesc cu vreo cincisprezece mii de franci.
Cred i eu, mi rspunse domnul Wilson, dar dac acest domn
Hopkins este un om priceput, cei trei mii de dolari pot s-l fac s
ctige o sut de mii. Un om care a ajuns la gradul su de
excentricitate n-are dect s se aplece pentru a strnge milioane.
Cine poate s fie acest Hopkins? ntreb doamna Melvil. Era o
ntrebare pe care i-o punea n acelai timp tot oraul Albany.
Evenimentele aveau s le dea un rspuns. n adevr, cteva zile mai
trziu, noi lzi de forme i dimensiuni i mai grozave sosir cu vaporul
din New-York. Una din ele, care semna cu o cas, intr din
impruden sau voit, cum vrei s-o iei, ntr-una din strzile nguste ale
suburbiilor din Albany. Curnd nu mai putu s nainteze i trebui s se
opreasc acolo nemicat, ca o bucat de stnc. Timp de douzeci i
patru de ore ntreaga populaie a oraului se perind la locul
incidentului. Hopkins profita de aceste aglomerri pentru a ine
speech-uri strlucite. El tun i fulger contra arhitecilor ticloi de
pe aceste meleaguri i spuse, nici mai mult nici mai puin, c va
schimba alinierea strzilor din ora pentru a face loc s treac lzile
sale.
Imediat deveni evident c trebuia s se decid ntre cele dou
posibiliti: sau s se desfac lada al crei coninut i intriga pe toi,
sau s se drme maghernia care-i nchidea drumul. Desigur c cei
din Albany, foarte curioi, ar fi preferat prima soluie; dar Hopkins nu
era dispus la aa ceva. Lucrurile ns nu mai puteau rmne n felul
acesta. Circulaia era ntrerupt n cartier i poliia amenina s obin
pe calea justiiei spargerea blestematei lzi. Hopkins nltur
greutile cumprnd casa care-l stingherea, i apoi o drm.
V nchipuii c aceast ultim manifestare l ridic pe culmea
celebritii.
Numele su i istoria cu lada circular n toate saloanele. Nu se
vorbi dect despre el la Cercul Independenilor i la Cercul Uniunii.
Noi pariuri se fcur n cafenelele din Albany n privina proiectelor
acestui om misterios. Ziarele publicau presupunerile cele mai
fanteziste. Cred c avu loc i un duel ntre un negustor i un ofier de
poliie i c susintorul lui Hopkins iei victorios.
Astfel, cnd avu loc concertul doamnei Sontag, la care asistam ntr-
un fel mai puin glgios dect al eroului nostru, acesta era ct pe ce s
schimbe, prin prezena sa, scopul spectacolului.
n fine, misterul fu explicat i n curnd Augustus Hopkins nu mai
cut s-i ascund rostul. Acest om era pur i simplu un antreprenor,
care venea s fac un fel de expoziie universal n mprejurimile
oraului Albany. El ncerca s nfiineze pe contul su una din acele
ntreprinderi colosale, care pn atunci erau monopolul guvernului.
n acest scop el cumpr, la trei leghe de Albany, o imens cmpie
nedefriat. Pe acest teren prsit nu se mai gseau dect ruinele
fortului William, care slujea altdat la aprarea companiilor
comerciale engleze de la frontiera cu Canada.
Hopkins se pregtea s strng lucrtori pentru a ncepe lucrri
gigantice. Lzile sale imense conineau desigur unelte i maini
pentru aceste construcii.
Imediat ce tirea se rspndi la Bursa din Albany, ea strni la culme
interesul negustorilor. Fiecare din ei ncerca s se neleag cu marele
constructor i s-i smulg promisiuni pentru aciunile ce se vor emite.
Dar Hopkins rspundea evaziv la toate cererile. Asta nu mpiedica s
se stabileasc un curs fictiv pentru aceste aciuni imaginare i afacerea
ncepu s ia nc de la nceput proporii enorme.
Acest om, mi spuse ntr-o zi domnul Wilson, este un speculator
foarte dibaci. Nu tiu dac este milionar sau calic, cci trebuie s fi fost
sau Iov, sau Rothschild ca s ntreprind asemenea afaceri, dar sunt
sigur c va face o mare avere.
Nu mai tiu ce s cred, scumpe domn Wilson, i mai ales ce s
admir mai nti; pe omul care ndrznete s fac asemenea afaceri,
sau ara care le susine i le recomand, fr a cere alte garanii.
Astfel poi reui, scumpul meu domn.
Sau s te ruinezi, am rspuns.
Ei bine, replic domnul Wilson, s tii c un faliment n
America mbogete pe toat lumea i nu ruineaz pe nimeni.
Nu puteam s am dreptate fa de domnul Wilson dect dac
spusele mele se confirmau prin faptele care aveau s urmeze. Astfel c-
am ateptat cu nerbdare rezultatul acestor activiti i reclame, care
m interesau n cel mai nalt grad.
Ascultam cele mai nensemnate tiri n legtur cu ntreprinderea
domnului Augustus Hopkins i citeam ziarele care se ocupau de ea n
fiecare zi. Un prim transport de lucrtori plecase i ruinele fortului
William ncepur s dispar. Nu se mai vorbea dect de aceste lucrri,
al cror scop strnea un adevrat entuziasm. Ofertele soseau din toate
prile: din New-York ca i din Albany, din Boston i din Baltimore.
Firmele Musical instruments, Daguerreotype pictures
Abdominal supporters, Centrifugal pumps, Squave pianos se
nscriau pentru a figura la loc de cinste i imaginaia american nu se
mai oprea. Se ddeau asigurri c n jurul expoziiei se va ridica un
ora ntreg. Se atribuia lui Augustus Hopkins intenia de a cldi un
ora care s rivalizeze cu New-Orleans, ora care s poarte numele su.
Apoi se spunea c acest ora, desigur fortificat din cauza apropierii lui
de grani, nu va trece mult i va deveni capitala Statelor Unite etc,
etc.
n timp ce aceste exagerri se rspndeau i se nmuleau, eroul lor
rmnea aproape tcut. Venea regulat la Bursa din Albany, se interesa
de afaceri, lua not de sosirea transporturilor, dar nu sufla o vorb
despre vastele sale planuri. Lumea se mira c un personaj de
importana sa nu fcea niciun fel de publicitate propriu-zis. Poate c
dispreuia acest fel obinuit de a lansa o ntreprindere i nu se baza
dect pe meritele sale personale. Aa stteau lucrurile cnd, ntr-o
bun diminea New-York Herald public ntre coloanele sale
urmtoarea informaie:

Fiecare tie c lucrrile Expoziiei Universale din Albany


progreseaz rapid. Ruinele fortului William au disprut i se sap
temeliile minunatelor cldiri, n mijlocul entuziasmului general. Zilele
acestea cazmaua unui lucrtor a scos la suprafa resturile unui
enorm schelet, cu o vechime de mii de ani. Ne grbim s spunem c
aceast descoperire nu va ntrzia deloc lucrrile, care trebuie s ofere
Statelor Unite ale Americii a opta minune a lumii.

Am citit aceste cteva rnduri cu indiferena cu care se parcurg


nenumratele fapte diverse de care sunt pline ziarele americane. Nu
bnuiam ce va rezulta mai trziu de aici. E drept c aceast
descoperire dobndi, din spusele lui Augustus Hopkins, o importan
extraordinar. Pe ct fusese de rezervat asupra planurilor referitoare la
marea lui ntreprindere, pe att de generos fu n comentariile,
povestirile, refleciile i deduciile asupra dezgroprii uriaului
schelet. S-ar fi spus c toate planurile sale de mbogire i speculaie
financiar depindeau de aceast descoperire.
De altfel, se prea c descoperirea era n adevr miraculoas.
Spturile se executau, dup dispoziiile lui Hopkins, n aa fel nct
s poat fi gsit i cellalt capt al fosilei gigantice, dar nu se ajunse la
niciun rezultat nici dup trei zile de munc ndrjit. Nu se putea deci
prevedea ct se ntind dimensiunile scheletului, cnd Hopkins, care
asista n persoan la adncile excavaii, zri, n fine, extremitatea
carcasei uriae, la vreo dou sute de picioare deprtare. tirea se
rspndi imediat cu iueala fulgerului i, fapt unic n analele geologiei,
ea lu proporiile unui eveniment mondial.
Cu firea lor impresionabil i vioaie, gata mereu s exagereze,
americanii rspndir imediat tirea creia i mrir importana, pe
ct putur. Se punea ntrebarea de unde proveneau aceste enorme
rmie pmnteti i ce trebuia dedus din existena lor n solul
indigen. Institutul din Albany ntreprinse studierea acestor probleme.
Trebuie s mrturisesc c lucrul m interesa mai mult dect
splendorile viitoare ale Palatului Industriei sau speculaiile excentrice
ale Lumii Noi. Am nceput s urmresc micile incidente ale acestei
afaceri. Nu era greu, cci ziarele se ocupau de ea sub toate aspectele.
Am avut satisfacia s aflu amnunte chiar de la Hopkins personal.
De la sosirea sa n Albany, el era poftit n cele mai selecte cercuri ale
societii oraului. n Statele Unite, unde clasa negustorilor este
socotit o clas nobil, era normal ca un om de afaceri att de
ndrzne s fie primit cu toate onorurile datorate rangului su. Astfel
c el fu invitat cu mult cldur la cluburi i la ceaiuri n familie. ntr-
o sear l-am ntlnit n saloanele domnului Wilson. Desigur c
subiectul de cpetenie era evenimentul zilei i, de altfel, domnul
Hopkins fu primul care ncepu s vorbeasc, fr s atepte s fie
ntrebat. El ne fcu o descriere interesant, amnunit, erudit i
totui spiritual despre descoperirea sa, de modul cum s-a produs i
de consecinele ei incalculabile. Ls s se ntrevad, n acelai timp,
c nelegea s trag un profit de pe urma ei.
Dar, zise el, pentru moment, lucrrile noastre sunt ntrerupte,
cci ntre primele i ultimele spturi, care au scos la iveal cele dou
capete ale scheletului, exist o poriune de teren, pe care se nal de
acum cteva din noile mele construcii.
Dar suntei sigur c cele dou capete ale animalului se mbin
sub aceast poriune de teren care nc n-a fost cercetat?
Nu ncape nicio ndoial, rspunse Hopkins, sigur de el.
Judecnd dup fragmentele osoase pe care le-am dezgropat, acest
animal trebuia s aib proporii enorme i va ntrece cu mult
dimensiunile faimosului mastodont care a fost descoperit pe vremuri
n valea fluviului Ohio.
Credei? exclam un oarecare domn Cornut, un fel de naturalist,
care practica tiina aa cum compatrioii si practicau comerul.
Sunt sigur, rspunse Hopkins. Prin structura sa, acest monstru
aparine desigur speciei pachidermelor, cci are toate caracteristicile,
aa de bine descrise de domnul Humboldt.
Ce nenorocire, am spus eu, c nu poate fi dezgropat n
ntregime!
i cine ne mpiedic? ntreb deodat Cornut.
Dar construciile nlate de curnd
Abia ncepui s rostesc o asemenea enormitate, care mie mi se
prea un adevr la mintea cocoului, c m i vzui imediat devenit
inta unor sursuri dispreuitoare. Stimabililor negustori le prea un
lucru foarte simplu s drme orice, chiar i un monument, pentru a
dezgropa un contemporan al potopului. Nimeni nu fu deci surprins
auzindu-l pe Hopkins c a i dat ordine n acest sens. Fiecare l felicit
din toat inima i gsi c soarta avea dreptate cnd i favoriza pe
oamenii ntreprinztori i ndrznei. n ceea ce m privete, l
asigurai n mod sincer de prietenia mea i m gndeam s fiu unul
dintre primii care s viziteze minunata sa descoperire. I-am promis
chiar s m duc la Exhibition Parc, denumire ce ajunsese curent,
dar el m rug s atept pn ce vor isprvi cu toate spturile, cci nu
puteai nc s-i dai seama de uriaele dimensiuni ale fosilei.
Dup patru zile, New-York Herald publica amnunte despre
monstruosul schelet. Nu era nicio carcas de mamut, niciuna de
mastodont, de pterodactil, plesiosaur, sau megatheriun, toate aceste
denumiri curioase ale paleontologiei fiind evocate prin antifraze.
Rmiele menionate mai sus aparineau toate celei de a treia sau cel
mult celei de a doua ere geologice, pe cnd spturile lui Hopkins
fuseser mpinse pn la straturile primare ale scoarei pmntului i
unde nu fusese descoperit pn atunci nicio fosil.
Aceast desfurare de cunotine tiinifice, din care negustorii din
Statele Unite nu neleser mare lucru, avu un efect considerabil. Ce ai
fi putut s deduci, dac nu c acest monstru care nu era nici
molusc, nici pachiderm, nici roztor, nici rumegtor, carnasier sau
mamifer amfibiu era om? i acest om, un gigant de peste patruzeci
de metri nlime! Nu se putea nega deci existena unei rase titanice
naintea rasei noastre! Dac lucrul era adevrat, i toat lumea l
socotea aa, teoriile geologice cele mai recunoscute trebuiau
schimbate, deoarece se gseau fosile cu mult sub straturile diluviene,
ceea ce arta c ele fuseser ngropate ntr-o epoc anterioar
potopului.
Articolul din New-York Herald fcu senzaie. Textul lui fu reprodus
de toate ziarele americane. Subiectul ajunse la ordinea zilei i cele mai
frumoase guri ale Lumii Noi pronunar cei mai anevoioi termeni
tiinifici.
ncepur mari discuii. Se ajunse la concluzia c urmrile
descoperirii vor aduce o mare cinstire solului american care, n
detrimentul Asiei, fu botezat leagnul omenirii. n edinele
academiilor i la congrese se dovedi pn la eviden c America,
populat din primele zile ale lumii, a fost punctul de plecare al
migraiunilor succesive. Noul continent smulgea Lumii Vechi
onorurile antichitii. Se fcur n aceast problem att de grav
memorii voluminoase, inspirate de mndrie patriotic. n fine, o
adunare a savanilor, al crei proces-verbal fu publicat i comentat de
toate organele presei americane, dovedea clar ca lumina zilei c
paradisul terestru, mrginit de Pensilvania, Virginia i lacul Erie,
ocupa n acea vreme ntinderea actual a provinciei Ohio.
Mrturisesc c toate aceste himere m cucerir i pe mine. Vedeam
pe Adam i Eva cum stpneau turmele de animale slbatice i acest
lucru nu prea o plsmuire n America, aa cum era pe rmurile
Eufratului unde nu se gsete nici cea mai mic urm. arpele ispititor
lua n imaginaia mea forma unui boa-constrictor sau a unui arpe cu
clopoei. Dar ceea ce m mira mai mult era ncrederea cu care era
privit aceast descoperire, nsoit de o admirabil convingere i o
total lips de rezerv. Nu-i trecea nimnui prin minte c faimosul
schelet putea s fie o neltorie, un bluff, praf n ochi sau humbug
cum spun americanii, i niciunul din aceti entuziati savani nu se
gndea s cerceteze cu ochii si miracolul care nfierbntase toate
capetele. Fcui aceast remarc doamnei Melvil.
La ce servete s te duci la faa locului? mi zise dnsa. Vom
vedea pe scumpul nostru monstru cnd va sosi timpul. Ct despre
structura i aspectul su, ele sunt cunoscute, cci nu vei putea strbate
o mil n toat America fr s-l gseti reprodus sub formele cele mai
ingenioase.
Tocmai n asta, n adevr, strlucea geniul speculatorului. Pe ct de
rezervat se artase Augustus Hopkins n lansarea afacerii cu expoziia,
pe att de plin de ardoare, inventivitate i imaginaie se dovedise,
pentru a impune spiritului compatrioilor si miraculosul schelet.
Totul i era de altfel permis, de cnd atrsese atenia publicului prin
originalele sale manifestri.
Curnd zidurile oraului fur acoperite cu imense afie multicolore
care reproduceau monstrul sub diferite aspecte. Hopkins epuiza toate
formulele cunoscute n materie de afie. El ntrebuina culorile cele
mai impresionante. Lipi apoi aceste afie pe toate zidurile, pe
parapeturile cheiurilor i pe copacii de pe promenad. n unele din
ele, liniile erau trasate n diagonal. n altele reclama era realizat n
litere imense, fcute cu o pensul groas, spre a atrage ct mai mult
atenia trectorilor. Diveri oameni, mbrcai n salopete i paltoane
care sugerau scheletul, se plimbau pe toate strzile. Seara, nite
transparente imense l proiectau n negru pe un fundal luminos.
Hopkins nu se mulumi cu aceste mijloace obinuite de publicitate
din America. Afiele i a patra pagin din ziare nu-i mai ajungeau. El
inaugura un adevrat curs de scheletologie, n care i invoca pe
Cuvier, Blumenbach, Backland, Link, Stemberg, Brongnart i ali o
sut care scriseser despre paleontologie. Cursurile sale au fost
frecventate i aplaudate n aa msur, nct dou persoane fur
strivite ntr-o zi la intrare.
Se nelege de la sine c maestrul Hopkins le fcu nite funeralii
extraordinare i c panglicile cortegiului mortuar reproduceau din
nou formele inevitabile ale fosilei la mod.
Toate acestea erau bune pentru oraul Albany i mprejurimile sale,
dar trebuia s se lanseze afacerea n toat America. Domnul Lumley,
n Anglia, la debutul artistei Jenny Lind, propusese negustorilor de
spun s le procure formele de turnat, cu condiia ca aceste forme s
aib tiparul cu chipul ilustrei primadone. Ei acceptar, ceea ce avu
rezultate excelente pentru c lumea i spla minile cu trsturile
eminentei cntree. Hopkins se servi de un mijloc analog. Dup o
serie de contracte cu fabricanii de esturi, stofele oferir bunului
gust al cumprtorilor imaginea fiinei preistorice, iar calotele
plriilor fur i ele cptuite cu ea. Pn i farfuriile primir pecetea
extraordinarului fenomen! Trec peste altele nc i mai i. Era
imposibil s le evii. Dac te mbrcai, te tundeai, luai masa, toate
acestea nu le puteai face dect n tovria fenomenului.
Efectul acestei publiciti de mare anvergur fu uria. Astfel, cnd
ziarele, toba, trompetele, mpucturile anunar c miracolul va fi
pus la dispoziia publicului, se auzir urale unanime. ncepur apoi
pregtirile pentru construirea unei sli imense n care s ncap, cum
spunea reclama, nu spectatori entuziati ntr-un numr de
nenchipuit, ci scheletul unuia din acei gigani, care, cum spune
legenda, voia s ajung pn la cer.
Trebuia s prsesc Albany n cteva zile. Am regretat foarte mult
c ederea mea nu putea fi prelungit, ca s am prilejul s asist la
inaugurarea acestui spectacol unic. Pe de alt parte, nevoind s plec
fr s vd cel puin ceva, am hotrt s vizitez n tain Exhibition
Parc.
ntr-o diminea m ndreptai spre acele locuri cu puca la umr.
Am mers cam trei ore spre nord, fr s pot obine vreo informaie
precis despre inta spre care plecasem. Totui, cutnd locul
vechiului fort William, am ajuns, dup cinci-ase mile, la captul
cltoriei mele.
Eram n mijlocul unei cmpii imense, din care o mic parte fusese
rvit de cteva lucrri recente, lipsite de importan. Un spaiu
considerabil era nchis de un gard. Nu tiam dac nconjura locul pe
care trebuia s fie expoziia, dar acest fapt mi fu confirmat de un
vntor de castori pe care l-am ntlnit prin mprejurimi i care se
ndrepta spre frontiera canadian.
Da, aici este, mi spuse el, dar nu tiu ce se pregtete, cci n
dimineaa asta am auzit multe focuri de carabin.
I-am mulumit i am continuat cercetrile.
N-am vzut nici urm de lucrare. O linite complet domnea peste
aceast cmpie nedefriat, creia construciile gigantice trebuiau s-i
dea via i micare.
Neputnd s-mi satisfac curiozitatea fr s ptrund n interior, m-
am hotrt s fac nconjurul terenului mprejmuit, pentru a vedea
dac nu pot descoperi vreun mijloc de a intra. Am mers mult vreme
fr s zresc niciun fel de poart. Destul de dezamgit, ajunsesem s
m mulumesc cu vreo crptur sau o simpl gaur pentru a putea s
privesc nuntru, cnd, la un col al gardului, am observat nite
scnduri i stlpi rsturnai. N-am ezitat s m strecor pe terenul
mprejmuit. Mergeam pe o cmpie pustiit. Ici i colo se gseau buci
de stnc aruncate n aer de dinamit. Movile de pmnt vlureau
esul, semnnd cu talazurile unei mri furtunoase. Ajunsei, n fine,
la marginea unei excavaii adnci, pe fundul creia se afla o mare
cantitate de oase.
Aveam deci naintea ochilor obiectul reclamei att de mari i
zgomotoase. Acest spectacol nu avea desigur nimic interesant. Era o
grmad de fragmente osoase de toate felurile, rupte n mii de buci.
Sprturile unora din ele preau foarte recente. N-am vzut deloc
prile mai importante ale scheletului omenesc, care, dup
dimensiunile anunate, trebuiau s fie la o scar monstruoas. Fr
multe eforturi de imaginaie, puteam s m cred ntr-o fabric de
negru animal i atta tot!
Am rmas foarte nedumerit, cum uor v putei nchipui. Credeam
chiar c sunt jucria unei erori cnd zrii cteva picturi de snge pe
un povrni pe care se vedeau urme de pai. Lundu-m dup aceste
urme, am ajuns la deschiztura prin care venisem, unde noi pete de
snge, pe care nu le vzusem cnd am intrat, mi atraser atenia.
Lng aceste pete se gsea i o hrtie nnegrit de pulbere, care
provenea fr ndoial de la fultuiala unei arme de foc. Toate se
potriveau cu cele ce-mi spusese vntorul de castori.
Am luat bucata de hrtie. Cu oarecare greutate am descifrat unele
cuvinte care erau scrise pe ea. Era o factur semnat de domnul
Augustus Hopkins, aparinnd unui anume Barckley. Nimic nu indica
natura obiectelor furnizate, dar alte fragmente osoase, pe care le-am
gsit risipite ici-colo, m fcur s neleg despre ce era vorba. Dac
dezamgirea mea a fost mare, n-am putut s-mi stpnesc hohotele
de rs. Eram n faa unui gigant i al scheletului su format din pri
foarte diferite, care triser nainte sub denumirea de bivoli, junci sau
vaci pe cmpiile din Kentucky. Domnul Barckley era pur i simplu un
mcelar din New-York, care livrase grmezi de oase celebrului domn
Augustus Hopkins! Aceste fosile n-au mpins cu siguran niciodat
pe Pelion peste Ossa17, pentru a ajunge n Olimp! Resturile lor nu se
gseau n acest loc dect graie ilustrului neltor, care atepta s le
descopere din ntmplare, spnd fundaiile palatului care nu avea
s existe niciodat.
Acolo ajunsesem cu gndurile i veselia mea, care ar fi fost mai
sincer dac la fel ca gazdele mele n-a fi fost i eu victima acestui
arlatan, cnd auzii de afar nite strigte de bucurie.
Am alergat la sprtur i l-am zrit pe maestrul Augustus Hopkins
n persoan, care venea cu carabina n mn, dnd semne de mare
satisfacie. M-am ndreptat spre el. Nu prea nelinitit c m vedea pe
locul isprvilor sale.
Victorie! Victorie! Exclam el.
Cei doi negri Bobby i Dacopa l urmau la oarecare distan. Ct
despre mine, care dobndisem experien, nu m lsai dus, gndind
c ndrzneul mistificator va voi s-i bat iar joc de mine.
Sunt fericit, mi zise el, s am un martor pentru cele ce mi se
ntmpl. Vedei n faa dumneavoastr un om care se ntoarce de la o
vntoare de tigri.
O vntoare de tigri?! am repetat, decis s nu mai cred niciun
cuvnt.
Da, de tigru rou, adug el, denumit i couguar, cruia i-a mers
numele de crud ce e. Dracul de animal a ptruns pe terenul meu
mprejmuit, cum putei constata i dumneavoastr. El a distrus aceste
bariere, care pn acum au rezistat la curiozitatea general, i a
sfrmat apoi minunatul meu schelet. Imediat ce am aflat, n-am
ezitat s-l urmresc pn l-am omort. L-am ntlnit la trei mile de
aici ntr-un desi, l-am privit, el a ndreptat spre mine ochii si
slbatici. S-a aruncat dintr-o sritur asupra mea, dar n-a putut s m

17
Pelion munte din Grecia, 1620 m. Ossa munte din Grecia, 1955 m. Expresia a
mpinge muntele Pelion peste Ossa nseamn a face totul pentru reuita unei
ntreprinderi.
ajung, cci s-a rsucit i a czut dobort de un glonte care a pornit
fr s mai am timp s ochesc. Este primul foc de puc pe care l-am
tras n viaa mea, dar mii de draci! mi face onoare i nu l-a da
nici pentru un miliard de dolari.
Iat milioanele care vor curge din nou, m gndii.
n momentul acela cei doi negri veneau trgnd ntr-adevr dup ei
leul unui tigru rou, foarte mare, animal aproape necunoscut n acest
inut al Americii. Blana sa era peste tot rocat, urechile negre i
captul cozii la fel de negru. Nu m-am interesat s tiu dac Hopkins
l-a omort sau i-a fost furnizat gata mort i mpiat de un oarecare
Barckley, cci am fost izbit de uurina i indiferena cu care
speculatorul mi vorbea de scheletul su. i cu toate acestea era clar c
toat aceast afacere l costase pn atunci mai mult de o sut de mii
de franci!
Nevrnd s-i spun ce ntmplare m-a fcut stpn pe secretul
neltoriei sale ar fi fost n stare s mulumeasc Cerului am rostit
simplu:
Cum vei iei din acest impas?
Ei, dar despre ce impas vorbii dumneavoastr? mi rspunse el.
O fiar a nimicit minunata fosil care ar fi fcut admiraia lumii
ntregi, cci era unic, dar nu mi-a distrus nici prestigiul, nici
influena i-mi pstrez beneficiul poziiei mele de om celebru.
Dar cum v vei justifica fa de publicul entuziast i
nerbdtor? l ntrebai eu serios.
Spunndu-i adevrul, nimic altceva dect adevrul.
Adevrul?! exclamai, dorind s tiu ce nelegea prin acest
cuvnt.
Fr ndoial, mi explic el cu aerul cel mai linitit din lume. Nu
este adevrat c acest animal a ptruns pe terenul meu? Nu este
adevrat c a sfrmat n buci admirabilele oseminte pe care le-am
scos la suprafa cu atta trud? Nu este adevrat c l-am urmrit i l-
am ucis?
Iat o mulime de lucruri pentru care n-a pune mna n foc,
gndii eu.
Publicul, continu el, nu poate avea alte pretenii, cci va
cunoate ntreaga situaie. Voi cstiga chiar o reputaie de vitejie i nu
vd ce gen de celebritate mi va mai lipsi.
Dar ce v va aduce celebritatea?
Averea, dac tiu s o ctig. Omului cunoscut i sunt permise
toate speranele. El poate ndrzni totul, ntreprinde totul. Dac
Washington ar fi vrut s fac o expoziie de viei cu dou capete, dup
capitularea York-Town-ului, ar fi ctigat desigur muli bani.
E posibil, am rspuns eu serios.
E sigur! replic Augustus Hopkins. Astfel nct singurul lucru
care-mi pune probleme este ce subiect s aleg ca s-l art, s-l lansez,
s-l expun.
Da, am spus, alegerea este grea. Tenori au fost destui, timpul
dansatoarelor a trecut i ceea ce le-a rmas din picioare nu mai are
nicio valoare, fraii siamezi i-au trit traiul i focile stau mute, cu
toat educaia fcut de profesorii lor distini.
Eu nu voi recurge la asemenea minunii. Orict de uzate, sleite,
moarte, mute ar fi focile, siamezii, dansatoarele i tenorii, sunt nc
destul de buni pentru un om ca mine, care preuiete att de mult el
nsui! Sper deci s am plcerea s v vd la Paris, dragul meu domn!
Credei c vei gsi la Paris, l ntrebai, acest obiect de mic
valoare care ar putea deveni ilustru prin propriile dumneavoastre
merite?

Poate, rspunse el serios. Dac pun mna pe vreo fat de portar,
care n-a putut fi niciodat primit la Conservator, voi face din ea una
din cele mai mari cntree ale celor dou Americi!
Dup acest schimb de cuvinte ne-am salutat i m-am rentors la
Albany. n aceeai zi se rspndi groaznica tire, iar Hopkins fu
considerat un om ruinat. Subscripii considerabile se deschiser n
favoarea sa. Fiecare mergea la Exhibition Parc, pentru a-i da seama
de ntinderea dezastrului, ceea ce aduse destui dolari speculantului. El
vndu la un pre enorm blana de couguar care-l ruinase, dar care i-a
pstrat reputaia de a fi omul cel mai ntreprinztor din Lumea Nou.
Ct despre mine, am revenit la New-York, apoi n Frana, lsnd
Statele Unite mai bogate cu un arlatan, fr s-o tie. Dar sunt
nenumrai!
Am ajuns la concluzia c viitorul artitilor fr talent, al
cntreelor fr glas, al dansatorilor fr muchii picioarelor i al
sritorilor fr coard ar fi fost destul de nenorocit dac
Cristoforcolumb n-ar fi descoperit America.
ZECE ORE DE VNTOARE
I

Exist oameni care nu-i iubesc pe vntori i poate c au dreptate.


S fie oare pentru c acestor cavaleri nu le este sil s ucid cu minile
lor vnatul nainte de a-l consuma? Sau cauza e mai degrab c mai
sus numiii vntori povestesc cu prea mare rvn, n orice ocazie i
fr niciun rost, isprvile lor?
Eu nclin s cred c cea de-a doua pricin este cea adevrat. Dar
acum vreo douzeci i ceva de ani m-am fcut i eu vinovat de primul
delict. Am vnat! Da, am vnat Astfel, pentru a m pedepsi, m voi
face vinovat i de al doilea delict, povestindu-v n amnunt
ntmplrile prin care am trecut la aceast vntoare.
Mcar dac istorioara mea sincer i adevrat ar putea s-i
lecuiasc pentru totdeauna pe semenii mei s porneasc peste cmpii
n urma unui cine, cu tolba de vntoare n spate, cartuiera la bru
i puca sub bra! Mrturisesc c nu cred s reuesc. Dar, cu orice risc,
ncep povestirea.
II

Un filosof a spus undeva: Nu trebuie s avei niciodat o cas la


ar, trsur, cai sau terenuri de vntoare! Totdeauna se vor gsi
prieteni care s le aib pe toate pentru voi.
Ca o adeverire a acestei cugetri, am fost invitat s fac primele mele
ncercri cu arma pe nite terenuri de vntoare n departamentul
Somme, fr a fi proprietarul lor.
Era, dac nu m nel, pe la sfritul lunii august, n 1859. O
hotrre a prefecturii fixa pentru a doua zi deschiderea sezonului de
vntoare.
n oraul nostru Amiens unde nu exista negustor sau meteugar,
orict de nensemnat, s nu aib o puc mai veche sau mai nou cu
care s se plimbe pe ulia mahalalei se atepta cu nerbdare, de vreo
ase sptmni, anunarea acestei date solemne.
Sportivii de meserie cei ce cred c au reuit, cum spun intaii
de a treia sau a patra categorie ndemnaticii care ucid fr s
ocheasc precum i cei ce ochesc dar nu nimeresc niciodat pe scurt,
ageamii, nu mai puin zeloi dect vntorii de prima mn se
pregteau n vederea nceputului de sezon, se echipau, se
aprovizionau, se antrenau, avnd capul numai la prepelie, vorbind
numai despre iepuri i visnd numai potrnichi. Nevasta, copiii,
familia, prietenii nu mai existau! Politica, arta, literatura, agricultura,
comerul, totul disprea n faa preocuprilor pentru aceast zi
mrea, cnd aveau s se disting fanaticii acelei pasiuni pe care
nemuritorul Joseph Proudhon18 a numit-o o distracie barbar!.
ntmplarea face ca printre cei civa prieteni ai mei din Amiens s fie
un om drgu, care era un vntor nfocat cu toate c era slujba.
Spunea c sufer de reumatism cnd trebuia s mearg la serviciu, dar
se simea foarte sprinten atunci cnd un concediu de opt zile i
permitea s ia parte la deschiderea sezonului de vntoare.
Acest prieten se numea Bretignot.
Bretignot veni s m vad cteva zile naintea importantei date a
18
Proudhon Joseph filozof francez (18091865), unul din principalii socialiti
utopici ai secolului XIX
deschiderii, pe mine care nu m gndisem deloc la ea.
N-ai vnat niciodat? mi zise cu acel ton de superioritate care e
compus din dou zecimi de bunvoin i opt de dispre.
Niciodat, Bretignot, am rspuns, i nici n-am de gnd s
Ei bine, vino cu mine la deschiderea sezonului, rspunse
Bretignot. Ne sunt rezervate lng comuna Herissart dou sute de
hectare unde miun vnatul! Am dreptul s aduc un oaspete. Deci te
invit i te iau cu mine!
Dar eu spusei oarecum ncurcat.
Nu ai puc de vntoare?
Nu, Bretignot, n-am avut niciodat.
N-are importan. i voi mprumuta eu una, o puc cu vergea
ce-i drept, dar care totui i doboar un iepure la o distan de optzeci
de pai.
Cu condiia s-l nimereti! i spusei.
Bineneles! Va fi destul de frumos pentru tine.
Prea frumos, Bretignot!
Dar nu vei avea cine!
Nici n-am nevoie cnd am o asemenea puc!
Prietenul Bretignot m-a privit cu un aer cam suprat. Nu-i plcea s
glumeti despre vntoare. Era un lucru sfnt!
Dar ncruntarea lui inu doar o clip.
Ei bine, vii? ntreb el.
Dac ii tu i rspunsei fr entuziasm.
in!.. in!.. Trebuie s vezi acest lucru cel puin o dat n via.
Vom pleca smbt seara. Contez pe tine.
i iat cum am fost trt n aceast aventur a crei nefast amintire
m mai urmrete i azi.
Trebuie s recunosc c nu mi-am btut capul cu pregtirile. N-am
pierdut nicio or de somn. Dar, ca s fiu sincer, demonul curiozitii
m aa puin. Era n adevr att de interesant o descriere a
vntorii! n orice caz, mi propuneam, dac nu s iau parte electiv,
cel puin s observ cu titlu de curiozitate att pe vntori, ct i
vntoarea n general. Dac totui am consimit s-mi iau i o arm la
spinare a fost ca s nu fac o figur proast n mijlocul acestor
Nemrozi19 printre care m invitase prietenul Bretignot, spre a le
admira faptele vitejeti.
Bretignot mi-a fgduit s-mi mprumute o arm, un scule cu
praf de puc, un scule cu gloane; ns n-a fost niciun moment
vorba s-mi dea i o tolb de vntoare. A trebuit deci s-mi cumpr
acest obiect de care ar putea s se lipseasc foarte bine cea mai mare
parte din vntori. Am cutat o tolb de ocazie. Degeaba. Preul lor se
urcase. Toate fuseser smulse de la cei ce vindeau asemenea tolbe
vechi. A trebuit s cumpr una nou, dar cu condiia c-mi va fi
reprimit la jumtate pre dac reueam s-o umplu cu ceva.
Negustorul m privi, surse i accept.
Acest surs nu-mi pru a fi un semn bun.
Cu toate acestea, m gndeam, cine tie?
O, vanitate omeneasc!

19
Nemrod rege fabulos din mitologia asiro-caldeean.
III

n ziua fixat, n ajunul deschiderii vntorii, la ase seara, m


aflam la ntlnirea ce mi-o dduse Bretignot n piaa Perigord. Acolo
m-am urcat al optulea n diligen, fr a mai pune la socoteal cinii
care-i nsoeau pe ceilali.
Bretignot i tovarii si de vntoare nu ndrzneam nc s m
socotesc unul dintre ei artau minunat n echipamentul lor
tradiional. Chipuri care meritau s fie cercetate: unele serioase, n
ateptarea zilei de mine, altele vesele, comunicative. Cu toii ddeau,
de pe acum, iama n vorbe pe toate terenurile de vntoare ale
comunei Herissart.
Se aflau aici o jumtate de duzin dintre cei mai vestii vntori ai
capitalei picardeze. i cunoteam numai din auzite. Astfel c prietenul
Bretignot trebui s m prezinte cu toat pompa cuvenit n asemenea
ocazii.
nti m recomand domnului Maximon, un slbnog nalt, cel
mai cumsecade om n mprejurri obinuite, dar feroce ndat ce purta
o puc sub bra unul din acei vntori despre care se spune c
prefer s ucid pe unul din tovarii si dect s se ntoarc fr vnat
n tolb. Maximon nu vorbea deloc, era cufundat n gnduri,
chibzuind la marile isprvi ce le va svri.
Alturi de acest important personaj se afla Duvanchelle. Ce
contrast! Duvanchelle, scurt i gras, avnd ntre cincizeci i cinci i
aizeci de ani, era att de surd nct nu auzea nici detuntura armei
sale, dar i atribuia cu zel toate loviturile care nu puteau fi
identificate. De aceea a fost lsat de multe ori s trag cu o arm
nencrcat asupra unui iepure gata ucis una din farsele care
nveseleau timp de ase luni conversaiile de la cercul vntorilor sau
mesele de la han.
A trebuit s ndur de asemenea viguroasa strngere de mn a lui
Matifat, mare povestitor de isprvi vntoreti. Nu vorbea niciodat de
altceva. i ce exclamaii! Ce onomatopee! Strigtul potrnichii,
ltratul cinelui, detuntura armei. Pan-pan-pan! De trei ori pan
pentru o puc cu dou evi! Apoi, ce gesturi fcea! Mna care se
mica, ca vsla, pentru a imita goana n zigzag a vnatului, picioarele
care se ndoiau, spinarea care se ncovoia pentru a face lovitura mai
sigur, braul stng care se ntindea, pe cnd cel drept se sprijinea n
piept spre a duce arma la ochi! i ce de smocuri de blan, ce pene i
fulgi zburau de pe aceste animale! i ce de iepuri mpucai neau pe
neateptate! Nu-i scpa niciunul. Era ct pe ce s fiu chiar ucis n
colul meu, n focul discuiei.
Dar ceea ce trebuia neaprat auzit era cum Matifat i prietenul su
Ponteloue vorbeau ca fraii ceea ce nu-i mpiedica s se potopeasc
cu ocri dac vreunul punea la ndoial isprvile vntoreti ale
celuilalt.
Ce de iepuri am dobort anul trecut, zise Matifat, n timp ce
trsura, hurducindu-ne, se ndrepta spre Herissart. Nici nu mai tiu
ci!
Probabil la fel de muli ca mine, gndeam eu.
i eu, Matifat! rspunse Ponteloue. i aminteti cnd am fost
mpreun ultima oar la vntoarea din Argoeuves! Ehe! Ce de
potrnichi!
Parc o vd pe prima care a avut norocul s primeasc
ncrctura mea de plumb!
i eu pe a doua, creia penele i-au zburat n aa fel nct nu i-a
mai rmas dect pielea.
i cinele meu care n-a mai putut-o gsi, pe brazda unde cu
siguran czuse!
i aceea n care am avut ndrzneala s trag de la o distan de
peste o sut de pai, i am nimerit-o totui!
i cealalt pe care am dobort-o n lucern, cu dou focuri de
puc pan! pan! pan! i pe care, din pcate, cinele meu a mncat-o
dintr-o singur mbuctur!
i acel stol care i-a luat zborul tocmai n momentul cnd mi
ncrcam arma! Brr! Brr! Ce vntoare, ce vntoare!
Fcnd socoteala n sinea mea, am observat c niciuna din toate
potrnichile lui Ponteloue i Matifat nu intrase efectiv n tolba lor.
Dar nu ndrzneam s spun nimic, cci sunt timid cu oamenii care
tiu mai mult dect mine. i, cu toate acestea, dac era vorba s te
ntorci fr niciun vnat, asta a fi tiut s fac i eu, tot aa de bine.
Ct despre ceilali vntori le-am uitat numele, dar, dac nu m
nel, unul din ei era cunoscut sub porecla de Baccara, pentru c la
vntoare trgea ca la jocul de cri, dar fr s nimereasc.
n adevr, cine tie dac nu voi merita i eu aceast porecl! Haida-
de! Ambiia punea stpnire pe mine. Eram grbit s vin ziua de
mine.
IV

Sosi i ziua de mine. Dar ce noapte am petrecut la hanul din


Herissart! O singur camer pentru opt persoane. Paturi mizerabile,
unde se putea vna cu mai mult spor dect pe terenurile de vntoare
ale comunei! Paraziii odioi i npdiser i pe cinii culcai pe jos,
care se scrpinau fcnd s se cutremure podeaua!
i eu care ntrebasem cu naivitate gazda, o btrn din Picardia, cu o
claie de pr nclcit, dac sunt purici n dormitor!
Ah, nu! mi rspunsese ea I-ar mnca ploniele!
Dup toate acestea, m-am hotrt s m culc mbrcat pe un scaun
care abia se inea pe picioare i gemea la fiecare micare a mea. Ca
urmare, m-am trezit frnt de oboseal a doua zi diminea.
Desigur c am fost primul care s-a deteptat. Bretignot, Matifat,
Ponteloue, Duvanchelle i tovarii lor mai sforiau. Eram grbit s fiu
pe cmp, ca acei vntori fr experien care vor s plece la rsritul
soarelui, chiar nainte de a mnca ceva. Dar maetrii vntori pe care
i-am trezit, cu mult respect, unul dup altul mi calmar,
mormind, nerbdarea de nceptor. tiau, ireii, c n zorii zilei este
foarte greu s te apropii de potrnichea cu aripile nc pline de rou, i
c, dac i ia zborul, nu se decide aa de uor s se prefac n friptur.
Trebuia deci ateptat ca toate lacrimile aurorii s fie sorbite de
soare.
n fine, dup o mic gustare, urmat de nelipsita duc de
diminea, prsirm hanul, fiecare frecndu-i ncheieturile; apoi ne
ndreptarm spre cmpia unde ncepeau terenurile rezervate pentru
vntoare. n momentul cnd ajunserm la marginea lor, Bretignot,
lundu-m la o parte, mi zise:
ine bine arma cu eava ndreptat spre pmnt i bag de
seam s nu ucizi pe nimeni!
Voi face tot posibilul, rspunsei fr s m oblig, dar n cazul
cnd va trebui s m revanez, atunci
Bretignot ridic dispreuitor din umeri, i iat-ne la vntoare o
vntoare liber fiecare de capul su.
Era un inut destul de urt acest Herissart. Dar se prea c dac nu
este att de bogat n vnat ca Mont-sous-Vaudrey, hiurile i erau
totui nesate i iepurii, cum zicea Matifat, au fost vzui
nghesuindu-se mai muli de doisprezece la o duzin, cum
aduga Ponteloue.
Cu perspectiva de a da lovituri att de frumoase, toi erau foarte
voioi.
Am nceput deci s vnm. Timpul era minunat. Cteva raze de
soare rzbteau prin ceurile dimineii, care se risipeau n zare.
Se auzeau pretutindeni strigte, piuituri i crieli. Erau psri
care, ieind dintre brazde, urcau ca sgeata spre cer, ca nite elicoptere
ale cror aparate sunt puse brusc n funciune.
De cteva ori, neputndu-m stpni, am dus arma la ochi.
Nu trage! Nu trage! mi strig prietenul meu Bretignot, care m
urmrea, dei prea neatent.
De ce? Astea nu sunt prepelie?
Nu! Sunt ciocrlii! Nu trage!
E de la sine neles c Maximon, Duvanchelle, Ponteloue, Matifat i
ceilali doi se uitar cam strmb la mine. Apoi s-au dus pe nesimite
mai ncolo cu cinii lor, care, adulmecnd, cutau ncetior prin
lucern, dulcior i trifoi. Cozile lor ridicate se micau ca nite semne
de ntrebare fr rspuns.
Am avut impresia c aceti domni nu prea voiau s se gseasc n
zona periculoas a unui novice, care cu puca lui le amenina
ntructva picioarele.
Ei drcie! ine bine arma! mi tot spunea Bretignot, n timp ce se
deprta de mine.
Ei! Nu o in mai prost ca altul! rspunsei puin enervat de acest
val de sfaturi.
Pentru a doua oar Bretignot ridic din umeri i se ndrept spre
stnga. Cum nu-mi convenea s rmn singur n urm, grbii pasul
dup dnsul.
V

I-am ajuns pe tovarii mei, dar, spre a nu-i mai speria, purtam
arma pe umr cu patul n sus.
Ct de frumoi erau la vedere aceti vntori de profesie, n inuta
de rigoare: hain alb i pantaloni largi de catifea reiat, bocanci mari
cu inte i cu talp lat, jambiere de pnz acoperind ciorapii de ln,
preferabili celor de a sau bumbac, care rod clciul aa cum am
avut prilejul s constat fr ntrziere. Eu eram departe de a fi aa
frumos n echipamentul meu de ocazie; dar nu se poate cere unui
debutant s aib garderoba unui artist.
n ceea ce privete vnatul, nu vedeam nimic. Dar pe aceste terenuri
trebuie c se aflau numeroase prepelie, potrnichi, cristei de cmp,
apoi iepuri de ianuarie pe care tovarii mei i denumiser trei
sferturi i dup care le lsa gura ap, apoi vtui i iepuroaice. Nu te
puteai ndoi de prezena lor, de vreme ce aa spuneau vntorii.
Caut s nu tragi asupra iepuroaicelor care stau s nasc, mi
spunea amicul Bretignot. E nedemn de un adevrat vntor!
nsrcinate sau nu, s m ia dracu dac am vzut vreuna, eu care
nu pot deosebi un iepure de o m chiar i ntr-o mncare de iepure
cu sos de vin!
n fine, Bretignot, care inea neaprat s nu-l fac de rs, adug:
O ultim recomandare important, n cazul cnd vei trage n
iepuri.
Dac va trece vreunul pe aici, spusei eu cu un aer rutcios.
Va trece, rspunse cu rceal Bretignot. Ei bine, adu-i aminte
c, datorit constituiei sale, un iepure alearg mai iute cnd urc
dect cnd coboar. Trebuie s ii seama de aceast lucru cnd tragi n
el.
Ce bine ai fcut s-mi atragi atenia, prietene Bretignot, i
spusei. Nu voi uita acest sfat, i promit, i voi profita de el!
n sinea mea gndeam c iepurele fugea destul de iute chiar cnd
cobora, pentru ca ncrctura mea s nu-l poat opri n loc!
Urmrii vnatul! exclam atunci Maximon. Nu suntem aici spre
a da noilor venii nvtura cu linguria.
Cumplit om! Dar nu ndrznii s rspund nimic, naintea noastr,
n zare, se ntindea n dreapta i n stnga o cmpie vast. Cinii se
deprtaser binior i stpnii lor se mprtiar.
Fceam tot posibilul s nu-i pierd din ochi. n adevr, m chinuia
un gnd: m temeam ca tovarii mei, poznai desigur, s nu-mi fac
vreo fars pe care putea s-o nlesneasc lipsa mea de experien. Mi-
aduceam aminte, fr s vreau, de acea nostim ntmplare a unui
novice, pe care prietenii lui l fcuser s trag asupra unui iepure de
carton care, eznd ntr-un desi, btea ironic ntr-o tob! Eu a fi
murit de ruine dup o asemenea fars.
ntre timp, mergeam fr int de-a lungul miritilor n urma
cinilor, spre a ajunge la o perdea forestier mrginit de arbuti, care
se vedea la vreo trei-patru kilometri.
Orice a fi fcut, aceti mrluitori, obinuii cu terenul
accidentat, mltinos i proaspt arat, mergeau mai repede ca mine,
astfel c rmsei n urm. Chiar i Bretignot, care la nceput ncetinise
pasul ca s nu m abandoneze tristului meu destin, i relu mersul
repede pentru a fi i el printre primii care s ntmpine vnatul. Nu-i
port pic, prietene Bretignot! Nu te puteai mpotrivi instinctului tu,
mai tare dect prietenia. i n curnd nu mai vzui din tovarii mei
dect capetele, ca nite ai de pic, deasupra tufiurilor.
Oricum, de dou ore, de cnd prsisem hanul din Herissart, nu
auzisem nicio detuntur dar niciuna! Cte bombneli, cte
nvinuiri, cte brfeli promitea acest lucru, dac la ntoarcere tolbele
ar fi fost tot att de goale ca la plecare!
Ei bine, cine ar putea crede c mie mi-a fost dat s trag primul foc?
Dar mi-e ruine s spun n ce mprejurri.
S mrturisesc? Arma mea nc nu era ncrcat. Neprevedere de
nceptor? Nu, ci o chestiune de amor propriu. Cum eram foarte
nendemnatic pentru aceast operaiune, am ateptat s fiu singur ca
s-o fac.
Deci, scpnd de martori, am deschis sculeul cu pulbere, am
vrsat n eava din stnga o cantitate i am pus un dop de hrtie, apoi
deasupra am turnat un numr bun de alice, mai mult dect msura
obinuit.
Cine tie! Alice n plus n-au ce s strice dac vrei s nu te ntorci cu
mna goal! Apoi mpinsei ct putui spre a umple bine tigia i n
fine ce impruden! o astupai. Fcui aceeai operaie i pentru
eava din dreapta. Dar n timp ce mpingeam pe eava ncrctura, ce
detuntur! Puca se descarc. Toat ncrctura din stnga mi atinse
n treact obrazul! Uitasem s trag cocoul cum trebuie i o micare a
fost destul s-l fac s cad.
Aviz nceptorilor! A fi putut s dau semnalul deschiderii vntorii
n departamentul Somme, printr-un accident jalnic. Ce minunat fapt
divers pentru ziarele din partea locului!
i totui, ce-ar fi fost dac n timpul cnd a pornit din greeal
ncrctura mi trecu prin minte vreun vnat s-ar fi aflat n btaia
focului? Sigur c l-a fi dobort! A fost o ans pe care n-o voi mai
ntlni!
VI

ntre timp Bretignot i tovarii si ajunseser la perdeaua


forestier. Acolo se oprir i discutar ce trebuia fcut pentru a nu
avea ghinion. Am ajuns lng ei dup ce-mi ncrcasem arma, cu mare
precauie de data asta.
Maximon mi vorbi seme, cum i ade bine unui maestru.
Ai tras? mi spuse el.
Da!.. Adic Da am tras
Un pui de potrniche?
Un pui de potrniche!
Pentru nimic n lume n-a fi mrturisit nendemnarea mea n faa
acestei reuniuni de savani.
i unde este? ntreb Maximon pipindu-mi tolba goal, cu
eava putii sale.
L-am pierdut! rspunsei obraznic. Ce vrei? Nu aveam cine! Ah,
dac a fi avut un cine!
Haide, haide, cu o asemenea ndrzneal e cu neputin s nu
devii un adevrat vntor!
Deodat interogatoriul ce mi se lua fu ntrerupt brusc. Cinele lui
Ponteloue gonea o prepeli la mai puin de zece pai deprtare. Fr
s vreau, din instinct poate, am dus arma la ochi i pan! cum spunea
Matifat.
Ce izbitur n obraz am cptat, aeznd greit puca la ochi! Una
din acele izbituri pentru care nu poi cere socoteal nimnui. Dar
focul meu de arm fu imediat urmat de un altul, al lui Ponteloue.
Prepelia czu ciuruit de alice i cinele o aduse stpnului su
care o bg n tolb.
Nu mi s-a fcut mcar onoarea ca cineva s cread c a fi putut s
am i eu un rol n acest masacru. Dar nu rostii niciun cuvnt, nu
ndrznii s spun nimic. Se tie c sunt cam timid cu oamenii care tiu
mai mult dect mine!
Dar, pe legea mea, acest prim succes a trezit pofta tuturor furioilor
nimicitori de vnat. Gndii-v! Dup trei ore de vntoare, o prepeli
la apte vntori! Nu, era imposibil ca pe acest bogat teren din
Herissart s nu fie cel puin nc una i, dac ar fi reuit s-o doboare,
aceasta ar fi nsemnat aproape o treime de prepeli pentru fiecare
combatant.
Dup ce trecurm de perdeaua de arbori, ajunserm pe artur
unde mersul e att de anevoios. Mie brazdele, care te oblig s sari
peste ele, bulgrii de pmnt, peste care picioarele alunec, nu-mi
plac deloc i prefer, fr doar i poate, asfaltul bulevardelor.
Grupul nostru, mpreun cu haita de cini, merse astfel dou ore
fr s vad nimic. Un fel de nervozitate slbatic se manifesta pentru
orice fleac, fie din cauza unui butuc de care te mpiedicai, sau din
pricina unui cine care n fug, se ciocnea de altul. Pe scurt, semne ale
unei proaste dispoziii gnerale.
n fine, un stol de pui de potrniche se zri la vreo patruzeci de pai
deasupra unui lan de sfecl. N-a putea spune dac era vorba de o
companie sau dac era numai o companie cu un efectiv redus.
n adevr, nu era compus dect din doi pui de potrniche.
Dar nu avea importan. Am tras n grmad i din nou, i de data
aceasta, mpuctura mea fu imediat urmat de alte dou. Ponteloue
i Matifat au slobozit n acelai timp focurile de arm.
Una din srmanele zburtoare czu. Cealalt scp ns i se aez
la un kilometru deprtare, n dosul unei movile mai nalte.
Ah, mizerabil potrniche, ce ceart a ieit din cauza ta! Ce discuii
ntre Matifat i Pontelou. Fiecare pretindea c el este autorul crimei.
i ce replici tioase! Ce subnelesuri jignitoare! Ce aluzii regretabile!
i ce cuvinte grele! Hrpreule! Toate sunt numai pentru el! La
dracu cu neobrzaii E ultima oar cnd vnm mpreun!
i alte asemenea amabiliti de o culoare local pe care pana mea
refuz s o redea.
Adevrul este c ambele mpucturi ale acestor domni cu pornit n
acelai timp.
A existat ns i o a treia, care fusese tras naintea lor. Dar acest
lucru nici nu era luat n seam! Oare era admisibil ca puiul de
potrniche s fi fost dobort de mine? Judecai i dumneavoastr,
dobort de un simplu nceptor!
Astfel c am crezut c nu e cazul s intervin n cearta dintre
Ponteloue i Matifat, mnat doar de gndul generos de a-i mpca. i
dac nu eram i eu luat n seam, este pentru c sunt timid.
Cunoatei restul frazei.
VII

n sfirit sosi i amiaza, spre marea satisfacie a stomacurilor


noastre. Ne-am oprit la poalele unei coline, la umbra unui ulm.
Armele i tolbele, din pcate goale, fur aezate alturi. Apoi luarm
masa pentru a ne reface puin forele cheltuite zadarnic de la plecarea
noastr. Trist prnz, nu-i vorb! Tot attea mustrri, cte mbucturi!
inut mizerabil!.. Asta se cheam teren de vntoare bine pzit!
Braconierii l devasteaz! Ar trebui s fie spnzurai cte unul de
fiecare copac, cu o pancart pe piept! Vntoarea devine imposibil!
n doi ani nu va mai fi niciun fel de vnat! De ce s nu fie interzis
pe o bucat de timp accesul pe teren? Da.. Nu! n fine, toate
vicrelile unor vntori care n-au ucis nimic din zorii zilei! Apoi
cearta rencepu ntre Ponteloue i Matifat, cu privire la puiul de
potrniche al crui caz nu fusese rezolvat. Ceilali se amestecar
Credeam c vor ajunge la btaie.
Dup o or toi o luar din nou la drum, bine ngreunai de
mncare i de udtur, cum se spune pe aici. Poate nainte de cin
vor fi mai veseli. Care vntor n adevratul neles al cuvntului, nu
pstreaz o mic speran pn la ora cnd se aud potrnichile
chemndu-se ntre ele, ncercnd s se adune pentru a-i petrece
noaptea n familie?
Iat-ne pornind. Cinii, aproape tot aa de posomori ca noi, o
luar nainte. Stpnii urlau dup ei cu nite glasuri fioroase,
asemntoare comenzilor din marina britanic.
Mergeam n urma lor cu pasul ovitor. ncepusem s m simt
istovit. Tolba mea, dei goal, mi apsa alele. Arma, care cptase o
greutate neobinuit, m fcea s-mi regret bastonul. Sculeele cu
pulbere i alice le-a fi ncredinat, ca pe nite poveri suprtoare,
unuia din copiii de rani care m urmau cu un aer batjocoritor,
ntrebndu-m cam cte patrupede am ucis! Dar nu ndrzneam s-
o fac, din amor propriu.
Dou ore, dou ore chinuitoare mai trecur de la plecare.
Parcurseserm vreo cincisprezece kilometri. Ceea ce reieea limpede
era c m voi ntoarce mai repede deelat, dect cu o jumtate de
duzin de prepelie.
Deodat se aude un flfit care mi schimb prerea! De data
aceasta este un adevrat stol de potrnichi, care se ridic dintr-un
tufi. mpucturi generale! O! Cincisprezece mpucturi se aud de
data asta, mpreun cu a mea!
Un strigt rzbate prin perdeaua de fum! Privesc
n acest moment un chip se ivete deasupra tufiului.
E un ran cu o falc umflat, ca i cum ar ine o nuc n gur!
Iac i un accident! exclam Bretignot.
Nu ne mai lipsea dect asta! ripost Duvanchelle.
Niciunul dintre ei nu avu alt reacie fa de delictul de lovire i
rnire fr intenia de a ucide, cum se exprim codul penal. i aceti
oameni fr inim, alergnd spre cini, care aduceau doi pui de potr-
niche rnii numai, omorr nenorocitele zburtoare cu lovituri de
bocanci. Le doresc aceeai moarte, dac vreodat vor trebui s moar
ucii de alii.
ntre timp steanul din partea locului se gsea tot acolo, cu falca
umflat, neputnd s scoat nicio vorb.
Dar iat c Bretingot i tovarii si se ntorc.
Ei bine, ce a pit acest om vrednic? ntreb Bretingot cu un ton
protector.
Nu vedei? Are o achie de plumb n falc! rspunsei.
Eh, nu-i nimic, zise Duvanchelle, n-are nimic!
Ba da! spuse ranul care, fcnd o strmbtur groaznic, cuta
s arate ct de grav rnit este.
Dar cine a fost att de nendemnatic nct s-l aduc ntr-o
asemenea stare pe acest nenorocit? ntreb Bretignot a crui privire
ptrunztoare se opri asupra mea.
Dumneata ai tras? mi zise Maximon.
Da, am tras, ca toat lumea!
Ei bine, atunci e clar! exclam Duvanchelle.
Eti un vntor tot aa de nendemnatic ca i Napoleon I, relu
Ponteloue care detesta imperiul.
Eu! Eu! exclamai.
Nu poate fi altcineva, mi zise cu severitate Bretignot.
Acest domn este fr ndoial un om periculos, adug Matifat.
Dac eti novice, spuse Ponteloue, refuzi invitaiile, ori de unde
ar veni!
i acestea spuse, toi trei plecar.
Am neles. mi lsaser n spinare pe rnit.
M-am executat. Am scos punga i i-am oferit zece franci bietului
ran, a crui falc dreapt se dezumfl imediat. Fr ndoial
nghiise nuca pe care o inuse n gur.
Te simi mai bine? l ntrebai.
Aoleo! M apuc din nou, mi rspunse, umflndu-i de data
aceasta falca stng.
Ei bine, asta nu! i spusei. Nu! O singur falc e destul de data
asta!
i plecai.
VIII

n timp ce m descurcasem astfel cu iretul picardin, ceilali o


luaser nainte. De altfel mi dduser s neleg c nu erau n
siguran n vecintatea unui nendemnatic ca mine i c cea mai
elementar pruden i fcea s se deprteze din preajma mea.
Brtignot, sever, dar nedrept, m prsi i el ca i cum a fi fost un
trgtor deochiat. Toi disprur n curnd n stnga, n spatele unei
pdurici. La drept vorbind, nu m-am suprat. Cel puin n felul acesta
voi fi rspunztor numai de faptele mele!
Eram deci singur, singur n mijlocul acestei cmpii imense. Ce
cutam eu aici, cu tot acest harnaament pe mine! Nu se vedea niciun
pui de potrniche care s atepte focul meu de arm. Niciun urechiat,
cum spun ranii picardini, cruia s-i pot urmri trcoalele, cum
numesc vntorii, n graiul lor, fuga iepurelui ncolit! i toate astea n
loc s stau linitit n biroul meu, scriind sau chiar nefcnd nimic!
Mergeam fr nicio int. O apucam pe potecile umblate, mai ales
pe cele dintre ogoare. M odihneam cte zece minute. Apoi mergeam
alte douzeci. Nu se vedea nicio cas pe o raz de cinci kilometri.
Nicio clopotni nu-i arta vrful la orizont. Totul era pustiu. Numai
din timp n timp aprea cte un indicator, ameninnd pe intrus cu
inscripia Rezervat pentru vntoare.
Rezervat? Da, dar nu i pentru vnat, cci nu se vedea nici urm de
aa ceva.
n fine, continuam s umblu, cufundat n gnduri, cu cureaua
putii de-a curmeziul pieptului, trndu-mi picioarele. Dup mine,
soarele ntrzia s apun. Nu va cdea oare niciodat noaptea peste
aceast nenorocit zi de deschidere a vntoarei?
IX

Dar orice are un capt chiar i terenurile rezervate pentru


vntoare. mi apru deodat n fa o pdurice. Mai avem de fcut un
kilometru pn acolo.
Continuam deci s umblu fr s m grbesc. Am parcurs distana.
Am ajuns la liziera pdurii.

Departe, foarte departe, rsunau focuri de arm ce brzdau


vzduhul ca o ploaie de artificii la 14 iulie.
Ce mcel fac cu vnatul! Desigur, nu va mai rmne nimic pentru
anul viitor!
i atunci ce i-e i cu omul! mi trecu prin cap c voi fi poate mai
norocos n pdure dect n cmp. n vrful copacilor se vor gsi
totdeauna acele vrbii nevinovate, pe care cele mai bune restaurante vi
le servesc frumos ca frigrui de potrniche.
Iat-m deci umblnd prin luminiurile care duc spre osea.
n adevr, demonul vntorii pusese din nou stpnire pe servitorul
dumneavoastr!
Da! Nu mai ineam arma pe umr; am ncrcat-o cu grij, era gata
de tragere Privirile mele se ndreptau nelinitite n dreapta i n
stnga.
Nimic! Vrbiile se fereau fr ndoial de restaurantele pariziene i
se ineau ascunse. O dat sau de dou ori am vrut s ochesc Dar nu
erau dect nite frunze care tremurau n copaci i sigur c nu era s
trag n frunze.
Se fcuse ora cinci. tiam c dup vreo patruzeci de minute trebuia
s fiu la han, unde aveam s cinm nainte de a lua diligena care s ne
readuc la Amiens, vii sau mori, pe noi i animalele vnate.
Continuam deci s merg pe drumul mare care se prelungea, dup
diverse cotituri, spre Herissart, dar eram foarte atent, cutnd cu
privirea n toate prile.
Deodat m oprii Inima ncepu s-mi bat mai repede! Sub un
tufi, la cincizeci de pai ntre mrcini, era ceva.
Era ceva de culoare neagr, avnd marginile argintii i un punct de
o culoare roie aprins, ca o pupil nflcrat, care m privea!
Cu siguran c un vnat cu blan sau pene n-a fi putut preciza
ce fel anume se adpostise acolo. Nu tiam dac era un iepure, un
pui de iepure sau o fzni. i de ce nu? Iat ce m-ar putea nla n
ochii prietenilor mei, cnd m voi ntoarce cu tolba umflat de un
fazan!
M apropiai deci cu pruden, cu puca pregtit pentru a trage,
mi ineam rsuflarea. Eram emoionat, mai emoionat ca
Duvanchelle, Maximon i Bretignot, toi la un loc!
n fine, cnd m aflai la o distan convenabil, adic la vreo
douzeci de pai aezat n genunchi pentru ca mpuctura s fie
mai precis, cu ochiul drept bine deschis, cu cel stng bine nchis, cu
inta prins n ctare ochii i trsei.
Am nimerit! strigai. i de data aceasta nimeni nu-mi va mai
contesta mpuctura!
i, n adevr, cu ochii mei am vzut zburnd pene sau poate
blan.
Deoarece n-aveam cine, m-am repezit spre tufi ca s iau vnatul,
care nu mai ddea niciun semn de via. L-am apucat
Era un chipiu de jandarm cu cozorocul argintiu, cu o cocard a crei
culoare roie prea s m priveasc aidoma unui ochi adevrat!
Din fericire nu se afla pe capul proprietarului n momentul cnd
am tras!
X

Deodat o fptur lung se ridic de pe iarba pe care era culcat.


Am recunoscut nfricoat pantalonul albastru cu dung neagr,
tunica de culoare nchis cu nasturi de argint, cartuiera cu curele
galbene de care atrna sabia jandarmului pe care nefastul meu foc de
arm l deteptase.
Ai nceput s vnai acum chipiele jandarmilor? mi zise el cu
aerul specific al instituiei din care fcea parte.
Domnule jandarm, dar v asigur rspunsei blbindu-m.
i chiar ai nimerit direct n cocard!
Domnule jandarm, am crezut c era un iepure! O impresie
amgitoare! De altfel, sunt gata s pltesc
n adevr! Dar e cam scump un chipiu de jandarm mai ales
cnd se trage n el fr permis!
Am pltit. Tot sngele mi se strnsese la inim. Atinsese un punct
vulnerabil.
Avei permis? m ntreb jandarmul.
Permis?
Da, permis. Cred c tii ce se cheam permis?
Ei bine, nu! N-aveam permis! Pentru a vna o singur zi, crezusem
c nu era nevoie de el. Dar totodat am socotit c e bine s spun ceea
ce se spune ntotdeauna n asemenea mprejurri: c am uitat
permisul acas.
Un surs de nencredere, superior i distins, se ivi pe faa
reprezentantului legii.
Sunt obligat s v fac un proces-verbal, mi zise, cu vocea
dulceag a unui om care ntrevede o prim.
De ce? Vi-l voi trimite chiar mine, stimate domnule jandarm
Da, tiu, rspunse jandarmul, totui sunt obligat s nchei
proces-verbal!
Ei bine, ncheiai-l dac rmnei nesimitor la rugmintea unui
nceptor!
Un jandarm simitor n-ar mai fi fost jandarm. Cel din faa mea
scoase din buzunar un carnet cu scoare galbene.
Cum v numii? m ntreb el.
Haide! tiam c se obinuiete, n asemenea mprejurri grave, s
dai autoritilor numele unui prieten. Dac n acea epoc a fi avut
onoarea s fiu membru al Academiei din Amiens, poate n-a fi ezitat
s dau numele unuia din colegii mei. Dar m-am mulumit s m
servesc de numele unui vechi camarad din Paris, pianist foarte
talentat. Bietul biat, care n acest moment fcea probabil cu toat
rvna exerciii de digitaie, nu putea s-i nchipuie c i se ncheia un
proces-verbal pentru delictul de a fi vnat fr permis.
Jandarmul not cu grij numele acestei victime, profesia, vrsta i
adresa ei. Apoi m rug politicos s-i predau puca, ceea ce m grbii
s fac. Cel puin aveam ceva mai puin de crat. l rugai chiar s-mi
confite i tolba, sacul cu pulbere i cel cu alice, dar el refuz cu o
dezinteresare pe care o regretai.
Rmase numai problema chipiului. Ea fu rezolvat fr modestie,
cu preul unei monezi de aur, spre satisfacia ambelor pri.
E pcat, spusei eu, chipiul acesta era att de bine pstrat.
Un chipiu aproape nou! mi rspunse jandarmul. L-am cumprat
acum ase ani de la un brigadier care ieea la pensie! i dup ce i-l
puse din nou pe cap, cu un gest reglementar, impuntorul jandarm o
lu cu pas legnat cine tie ncotro, iar eu mi vzui de drum.
Dup o or am ajuns la han, ascunznd tuturor faptul c mi se
confiscase puca, i nu spusei nimic de pania mea.
Aflai c tovarii mei aduceau din expediia lor o prepeli i doi
pui de potrniche pentru apte persoane. Ct despre Pontelou i
Matifat, ajunseser de la ceart la o vrajb de moarte, i ntre
Maximon i Duvanchelle avusese loc un schimb de pumni n urma
unei discuii asupra unui iepure care mai alerga i acum.
XI

Iat prin cte emoii am trecut n timpul acelei zile memorabile.


Am dobort poate o prepeli, poate un pui de potrniche, am rnit
poate un ran, dar cu siguran am ciuruit un chipiu de jandarm!
Prins fr permis, mi s-a ncheiat un proces-verbal pe numele altuia!
Am nelat autoritile! Ce se poate ntmpla mai mult unui ucenic
vntor, pentru nceputul su n cariera unor maetri ca Anderson i
Pertuisetti?
Se nelege de la sine c amicul meu, pianistul, a fost probabil foarte
neplcut surprins cnd a primit citaia s se prezinte n faa
tribunalului corecional din Doullens. Am aflat mai trziu c i-a fost
imposibil s-i gseasc un alibi. n consecin, a fost condamnat la o
amend de aisprezece franci, plus cheltuieli de judecat care se
ridicau la cam tot atta.
M grbesc s adaug c, puin dup aceea, a primit prin pot, sub
titlul de restituire, un mandat de treizeci i doi de franci, care-l
despgubeau de banii pe care-i pltise. N-a tiut niciodat de unde-i
venea aceast sum, dar a rmas cu un delict penal i are cazier
judiciar!
Nu-mi plac vntorii, aa cum am spus-o la nceput, pentru c i
povestesc totdeauna isprvile. Dar, dup cum vedei, le-am povestit i
eu pe ale mele. V rog s m iertai. Nu se va mai ntmpla.
Aceast expediie va fi fost n acelai timp prima i ultima a
autorului, dar el a pstrat din ea ceva care se aseamn cu o ur
ascuns. Astfel ori de cte ori ntlnete un vntor cu puca sub bra,
care-i urmeaz cinele, nu uit niciodat s-i ureze noroc la
vntoare. Se spune c asta poart ghinion!
PERIPEIILE FAMILIEI RON

O POVESTE CU ZNE
I

A fost odat o familie de oareci alctuit din domnul Ron,


doamna Ron, fiica lor Roninela i vrul Ronfle. Servitorii lor erau
buctarul Ronoi i menajera Romana.
Aceti stimai roztori au trecut prin peripeii att de
nemaipomenite, nct nu m pot stpni s nu vi le povestesc, dragi
copii. Bineneles, totul s-a petrecut pe vremea znelor i vrjitoarelor,
cnd mgarii i alte necuvnttoare aveau grai. De-atunci se trage,
fr ndoial, i expresia a spune mgrii. i cu toate acestea, bietele
dobitoace nu spuneau mai multe mgrii ca oamenii din trecut sau
din zilele noastre. Ascultai, aadar, copii, ncep.
II

n casa cea mai minunat dintr-unul din cele mai frumoase orae
din acele timpuri, locuia o zn fermectoare care se numea Firmenta.
Fcea atta bine ct poate face o zn i era foarte iubit de toat
lumea.
Pe vremea aceea se pare c toate vietile erau supuse legilor
metempsihozei20. Nu v speriai de un cuvnt aa de greu! Aceasta
nseamn c exista o scar a evoluiei care trebuia urcat de fiecare
fiin, treapt cu treapt, pn la ultima, cnd putea s intre n rndul
oamenilor. Astfel, vieuitoarea se ntea molusc, apoi devenea pete,
se transforma n pasre, pe urm n patruped, ca s ajung brbat sau
femeie. Dup cum vedei, trebuia s urce scara de la starea cea mai
primitiv la starea cea mai desvrit. Cu toate acestea, se ntmpla
s fii cteodat nevoit s mai i cobori scara, dac aveai nenorocul s
cazi prad vreunui vrjitor. i atunci, ce soart trist! S te prefaci,
dup ce ai ajuns om, din nou n stridie! Din fericire, un asemenea
lucru nu se mai ntmpl n zilele noastre cel puin fizicete.
Trebuie s tii c aceste felurite metamorfoze se fceau prin
mijlocirea duhurilor. Duhurile bune te fceau s urci scara, iar cele
rele s-o cobori; dar dac acestea din urm se foloseau cu nechibzuin
de harul lor, li se lua puterea pentru o bucat de vreme.
Se nelege de la sine c zna Firmenta era un duh bun i niciodat
nimeni n-a avut de ce s se plng de ea.
ntr-o diminea, se afla n sufrageria palatului ei, o sal
mpodobit cu perdele i flori minunate. Razele de soare se furiau pe
fereastr, aruncnd sclipiri pe porelanurile i argintria de pe mas.
Fata din cas o pofti pe stpna sa s ia micul dejun alctuit din feluri
delicioase, aa cum numai znele au dreptul s mnnce, fr s fie
nvinuite de lcomie. Dar abia se aezase la mas, cnd se auzir bti
n poarta palatului.
20
Metempsihoz concepie religioas strveche, dup care sufletul omului ar trece
dup moarte n corpul unui animal, al unei plante sau al altui om. Confuzia ntre
acest termen i legea evoluiei speciilor este voit, autorul intenionnd s ironizeze
folosirea metempsihozei ca motiv literar in scrierile fantastice romantice.
Fata din cas se duse s deschid i o ntiin pe zn c un tnr
chipe dorea s-i vorbeasc.
Poftete-l, i spuse Firmenta.
Era ntr-adevr un tnr frumos, de douzeci i doi de ani, nalt i
zvelt, avea o nfiare blnd, dar i curajoas, i o inut plin de
graie. De la nceput zna l privi cu ochi buni. Se gndi c venise, ca
atia alii pe care i ajutase, pentru a-i cere sprijinul i era gata s-i fie
de folos.
Ce doreti de la mine, tinere? l ntreb cu un glas dulce i
promitor.
Buna mea zn, rspunse el, sunt foarte nenorocit i toat
ndejdea mi-e la tine.
i cum ovia s vorbeasc, Firmenta l ndemn:
Spune ce ai de spus. Cum te numeti?
M cheam Rone, rspunse el. Dei nu sunt bogat, nu vin s-i
cer avere. Nu, ceea ce vreau e fericirea!
Crezi c se poate dobndi una fr cealalt? replic zna
surztoare.
Cred c da.
i ai dreptate. Vorbete, tinere.
Acum ctva timp, nainte de a deveni om, am fost oarece i, ca
atare, am fost primit cu cldur ntr-o familie dintre cele mai bune, cu
care socoteam c m voi nrudi printr-un fericit legmnt. Am plcut
tatlui, care era un oarece plin de bun-sim. Poate c mama m privea
cu ochi mai puini binevoitori, pentru c nu eram bogat. Dar fiica lor
Roninela se uita la mine cu atta dragoste! n fine, probabil c a fi
reuit, dar o mare nenorocire mi-a zdrobit dintr-o dat toate
speranele.
Ce s-a ntmplat? ntreb zna cu mare interes.
Mai nti, eu am devenit om, n timp ce Roninela a rmas
oarece.
Ei bine, rspunse Firmenta, ateapt ultima ei transformare
cnd o s ajung fat.
Fr ndoial, buna mea zn! Din nenorocire, Roninela a atras
privirile unui puternic senior. Obinuit s i se ndeplineasc toate
toanele, el nu suport nicio mpotrivire. Orice fiin trebuie s i se
supun.
i cine este acest nobil? ntreb zna.
Prinul Kissador. I-a propus scumpei mele Roninela s-o duc n
palatul su, unde va fi pe deplin fericit. Ea a refuzat, cu toate c
mama ei a fost foarte mgulit de aceast cerere. Prinul a cutat
atunci s-o cumpere pe un pre mare; dar tatl ei, tiind ct m iubete
i c voi muri de durere dac vom fi desprii, nu a vrut s consimt.
N-are rost s-i mai descriu furia prinului Kissador. Vznd-o pe
Roninela ct e de frumoas ca oarece, i nchipuie c va fi i mai
frumoas ca fat. Da, buna mea zn, i mai frumoas! i o va lua de
soie! Ceea ce-i bine gndit pentru el, dar pentru noi nseamn o
mare nefericire!
Da, rspunse zna, dar dac prinul a fost refuzat de ce i mai
este team?
Mi-e team de orice, cci, pentru a-i atinge scopul, el s-a
adresat lui Gardafour
Vrjitorului! exclam Firmenta. Acestui duh vtmtor, pornit
numai s fac ru i cu care sunt n venic lupt!
Chiar lui, buna mea zn.
Cum, l-a chemat pe Gardafour, care i ntrebuineaz puterea
numai pentru a readuce pe treptele inferioare fiinele care, ncetul cu
ncetul, au reuit s le ating pe cele de sus?
ntocmai.
Din fericire, deoarece Gardafour a ntrecut msura, i s-a luat
puterea pentru o bun bucat de vreme.
Este adevrat, rspunse Rone, dar n momentul cnd prinul i-
a cerut ajutorul, el o mai avea. Astfel c, ispitit de promisiunile acestui
nobil i totodat speriat de ameninrile lui, a primit s rzbune
jignirea ce i-a adus-o familia Ron.
i a fcut-o?
A fcut-o, buna mea zn.
Cum?
El i-a transformat pe aceti vrednici oareci n stridii. i acum
zac pe nisipurile din Samobrives, unde molutele de calitate
superioar, trebuie s recunosc, ceea ce este normal de vreme ce
familia Ron se afl printre ele se vnd cu trei franci duzina! Vezi,
dar, buna mea zn, ct de mare este nenorocirea mea!
Firmenta asculta cu mil i bunvoin povestirea tnrului. Ea lua
parte, de altfel, din toat inima la suferinele omeneti i mai ales la
iubirile nemplinite!
Ce a putea face pentru tine? l ntreb.
Zna mea bun, rspunse Rone, deoarece Roninela mea se
afl pe nisipurile din Samobrives, pref-m i pe mine n stridie, ca s
am cel puin mngierea s triesc lng dnsa!
O spuse cu un glas att de trist, nct zna Firmenta, foarte
micat, lu mna tnrului i rosti:
Rone, chiar dac a consimi s-i ndeplinesc dorina, n-a
reui. tii c n-am voie s-i fac pe oameni s coboare scara. Cu toate
acestea, dac nu pot s te readuc la starea destul de oropsit de
molusc, pot s-o nal din nou pe Roninela.
Ah, f-o, buna mea zn, f-o!
Dar va trebui s treac din nou prin strile intermediare nainte
de a deveni un frumos oarece, menit s fie ntr-o bun zi o tnr
fat. Deci, fii rbdtor! Supune-te legilor naturii i, mai ales, ai
ncredere
n tine, zna mea bun!
Da, n mine! Voi face totul ca s te ajut. S nu uitm ns c vom
avea de purtat lupte grele. Ai n prinul Kissador, cu toate c este cel
mai prost dintre prini, un vrjma puternic. i dac Gardafour i
recapt puterea nainte ca tu s o fi luat de soie pe Roninela, mi va
fi greu s-l biruiesc, cci el va fi din nou egalul meu.
n timp ce zna Firmenta i Rone rosteau aceste cuvinte, se auzi
deodat o voce slab. De unde venea? Era greu de tiut. Ea spunea:
Rone Rone, srmanul meu Rone Te iubesc!
E vocea Roninelei! exclam frumosul tnr. Ah, zn, ai mil de
dnsa!
n adevr, Rone era ca nebun. Alerga prin odaie, privea pe sub
mas, deschidea bufetele, cu gndul c Roninela ar putea s se
ascund acolo, dar nu o gsi.
Zna l opri cu un gest.
i atunci se ntmpl ceva ciudat. Pe mas, aezat pe o farfurie de
argint, se afla o jumtate de duzin de stridii aduse chiar de la
Samobrives. n mijloc se putea vedea cea mai frumoas, n cochilia ei
strlucitoare, cu marginea dinat. i iat-o cum se ngroa, se lete,
se face mai mare i apoi i deschide cele dou valve. Dinuntru iese la
iveal un chip adorabil, cu prul blond ca spicul grului, cu ochii cei
mai frumoi din lume, cu un nas mic i drept i o gur fermectoare,
care repet:
Rone, scumpul meu Rone!
Ea este! strig frumosul tnr.
Era n adevr Roninela, pe care el o recunoscuse fr gre. Cci,
trebuie s v spun, scumpii mei copii, c n acele timpuri fericite de
basm, fiinele aveau chip omenesc nainte de a aparine umanitii.
i ct de frumoas era Roninela sub sideful scoicii sale! S-ar fi spus
c-i o bijuterie n cutiua ei. i ea vorbi astfel:
Rone, dragul meu Rone! Am auzit tot ce i-ai spus znei i
zna a binevoit s promit c va repara rul pe care mi l-a fcut
fiorosul Gardafour. Ah, nu m prsii, cci, dac el m-a schimbat n
stridie, a fcut-o ca s nu mai pot fugi! Aa c prinul Kissador va veni
s m desprind de pe bancul de nisip unde se afl familia mea; el m
va lua cu dnsul, m va pune n eleteul su i va atepta pn cnd voi
ajunge o tnr fat. Astfel voi fi pe veci pierdut pentru srmanul i
iubitul meu Rone.
Vorbea cu un glas att de jalnic, nct tnrul, adnc micat, abia
putu s rspund n oapt:
Ah, draga mea Roninela!
i, ntr-un elan de dragoste, ntinse mna ctre mica molusc. Dar
zna l opri. Apoi, dup ce scoase cu gingie o perl, care se formase
pe fundul scoicii, i zise:
Ia aceast perl.
S iau perla, buna mea zn?
Da, ia-o, e de mare pre. i va putea sluji mai trziu. Acum o
vom duce din nou pe Roninela pe bancul de nisip de la Samobrives i
acolo o voi face s mai urce cu o treapt.
Nu numai pe mine, buna mea zn, rosti Roninela cu o voce
rugtoare. Gndete-te la bunul meu tat Ron, la buna mea mam i
la vrul Ronfle. Gndete-te de asemenea la vrednicii notri servitori
Ronoi i Ronana!
n timp ce vorbea astfel, cele dou valve ale scoicii se nchideau
ncetul cu ncetul i-i reluau mrimea obinuit.
Roninela! strig tnrul.
Ia-o cu tine, zise zna.
Dup ce o lu, Rone apropie cochilia de buze. Nu coninea dnsa
tot ce avea el mai scump pe lume?
III

Era vremea refluxului. Valurile se rostogoleau pn la bancul de


nisip de la Samobrives. ntre stnci se strnseser ochiuri de ap.
Granitul lucea ca abanosul lustruit. Peai pe plante marine,
vscoase, ale cror psti se sprgeau i din ele neau stropi de ap.
Trebuia s bagi de seam s nu aluneci, cci nu cdeai pe moale.
Ce grmad de molute se gseau pe acest banc: melci marini, ceva
mai mici ca cei de uscat, scoici, clovise i mai ales stridii, cu miile!
O jumtate de duzin dintre cele mai frumoase se ascundea printre
plantele marine. Ba nu, m-am nelat: nu se zreau dect cinci. Locul
celei de-a asea era gol!
n timp ce stridiile se deschideau sub razele soarelui, pentru a
respira briza proaspt venit din larg, se auzea un fel de cntec
tnguitor, ca o litanie.
Valvele molutelor se deprtau ncetior una de alta. ntre
marginile lor dinate i transparente se puteau observa cteva figuri
uor de recunoscut. Una era a lui Ron-tatl, un filosof, un nelept,
care tia s ia viaa aa cum este, n orice mprejurare.
Fr ndoial, gndea el, dup ce ai fost oarece, nu-i vine uor s
devii din nou molusc. Dar trebuie s te obinuieti i s priveti
lucrurile n fa.
n a doua stridie se strmba o fa nemulumit, cu fulgere-n
priviri. n zadar cuta s ias din cochilia ei. Era doamna Ron care
zicea:
S fiu nchis n aceast temni de scoic, eu care eram printre
cele dinti n oraul nostru Ronopolis, eu care, ajuns la stadiul de
om, a fi fost o doamn din lumea mare, poate chiar prines! Ah,
ticlosul de Gardafour!
n cea de-a treia stridie se arta faa bleag a vrului Ronfle, un
adevrat neghiob, puin fricos, gata s ciuleasc urechile la cel mai
mic zgomot, ca un iepure. Trebuie s v spun c, n calitate de vr, i
fcea desigur curte verioarei sale. Dar Roninela, se tie, iubea pe
altul i fa de acest altul Ronfle resimea un cavaleresc sentiment de
gelozie.
Ah! Ah! exclam el. Ce soart! Cel puin cnd eram oarece
puteam s fug, s m salvez, s ocolesc pisicile i capcanele. Dar aici e
destul s fiu cules, cu o duzin de semeni de-ai mei, i cuitul grosolan
al unui pescar m va deschide cu brutalitate i m voi trezi pe masa
vreunui bogta care m va nghii, poate chiar de viu!
n ce-a de-a patra stridie se gsea Ronoi, un maestru buctar
mndru de talentele i de priceperea sa.
Blestematul de Gardafour! exclam el. Dac vreodat mi cade n
mn, i sucesc gtul! Eu, Ronoi, care fceam asemenea bunti de-
mi mersese vestea, s stau acum ntre dou valve! i soia mea
Ronana
Sunt aici, spuse o voce care ieea din a cincea stridie. Nu te
necji, srmanul meu Ronoi. Chiar dac nu pot s m apropii, sunt
alturi de tine i cnd vei urca din nou scara, o vom urca mpreun!..
Buna Ronana! Durdulie, simpl i modest, iubindu-i mult soul
i, ca i el, foarte devotat stpnilor.
Apoi trista litanie rencepu pe un ton lugubru. Cteva sute de stridii
nenorocite, ateptnd i ele transformarea, se alturar acestui cor de
tnguieli. i se rupea inima i aa, darmite dac Ron-tatl i doamna
Ron ar fi tiut c fiica lor nu mai era cu ei!
Deodat se fcu linite. Scoicile se nchiser.
Gardafour, care tocmai sosise pe plaj nfurat n mantia sa lung
de vrjitor, cu tradiionalul coif pe cap, avea un aer fioros. Alturi de el
mergea prinul Kissador, mbrcat n veminte scumpe. Nu v putei
nchipui ct de ncrezut era acest nobil, ce caraghios i ddea silina
s aib un mers legnat, pentru a prea elegant.
Unde ne gsim? ntreb el.
Pe plaja din Samobrives, prine, rspunse Gardafour slugarnic.
i familia Ron?
Tot n locul unde am aezat-o pentru a fi pe placul nlimii-
voastre.

Ah, Gardafour, zise prinul rsucindu-i mustaa, mititica de


Roninela! M-a vrjit! Trebuie s fie a mea! Te pltesc ca s m slujeti
i, ia seama, dac nu reueti!
Prine, rspunse Gardafour, chiar dac am putut s transform
toat aceast familie de oareci n molute, nainte ca puterea mea s-
mi fi fost retras, tii prea bine c n-am darul s-i fac oameni!
Da, Gardafour, i tocmai asta m scoate din srite! Amndoi
ajunser pe plaj n momentul cnd alte dou persoane veneau din
partea opus. Erau zna Firmenta i tnrul Rone care inea la piept
cochilia unde era nchis iubita lui. Deodat i zrir pe prin i pe
vrjitor.
Gardafour, zise zna, ce caui pe-aici? Iar unelteti vreo
frdelege?
Zn Firmenta, zise prinul Kissador, tii c sunt nebun dup
aceast fermectoare Roninela, destul de uuratic pentru a respinge
un nobil de rangul meu i care ateapt cu atta nerbdare ora cnd o
vei transforma ntr-o tnr fat.
O voi preschimba n fat ca s aparin alesului ei.
Acest neruinat, ripost prinul, acest Rone! Lui Gardafour nu-
i va fi greu s-l fac mgar, i atunci l voi trage de urechi!
Auzind insulta, tnrul voi s se repead asupra prinului pentru a-
i pedepsi neobrzarea, dar zna l opri apucndu-l de mn.
Stpnete-i furia, i spuse ea. Nu este momentul s te rzbuni
i insultele prinului se vor ntoarce ntr-o zi mpotriva lui. F ce ai de
fcut i s plecm.
Rone se supuse i, dup ce srut o ultim oar stridia, o aez n
mijlocul familiei sale.
Aproape imediat fluxul ncepu s acopere bancul de nisip de la
Samobrives, apa cuprinse ultimele dmburi de pmnt i totul pieri
sub valuri pn la orizontul ndeprtat al mrii.
IV

Totui, spre dreapta, cteva stnci rmaser descoperite. Fluxul nu


le putea atinge vrful chiar i atunci cnd furtuna arunca valurile mult
peste rm.
Acolo se refugiar prinul i vrjitorul. Cnd apa se va retrage de pe
plaj, vor merge s caute preioasa stridie care o nchide pe Roninela
i o vor lua cu dnii. Prinul era furios. Orict de puternici ar fi fost
prinii i chiar regii pe vremea aceea, ei nu puteau face nimic contra
znelor.
n adevr, iat ce spuse Firmenta frumosului tnr:
Acum, c a venit fluxul, Ron i ai si vor urca o treapt spre
umanitate. i voi preface n peti i, sub aceast form, ei nu vor mai
avea s se team de inamicii lor.
Chiar dac ar fi pescuii? ntreb Rone.
Fii linitit, i voi ocroti.
Din nenorocire, Gardafour auzise cele spuse de zn i i furi un
nou plan de atac; urmat de prin, el se ndrept spre uscat.
Atunci zna ntinse bagheta sa spre plaja din Samobrives, acoperit
de ap. Stridiile familiei Ron se deschiser. Ieir din ele nite peti
zburdalnici, foarte bucuroi de aceast nou transformare.
Ron-tatl, un calcan demn i curajos, cu tubercule pe trupul
cafeniu, care, dac n-ar fi avut chipul omenesc, v-ar fi privit cu doi
ochi mari aezai pe partea stng.
Doamna Ron, un drac de mare, cu ira spinrii plin de ghimpi
ascuii, foarte frumoas cu culorile ei schimbtoare.
Domnioara Roninela, o drgu i elegant dorad de China,
aproape diafan, foarte atrgtoare n vemntul su unde se
amestecau negrul, roul i albastrul deschis.
Ronoi, o tiuc posomort cu un corp alungit, cu o gur pn la
urechi, cu dinii ascuii, cu aerul furios ca un rechin n miniatur, i
de o surpriztoare lcomie.
Ronana, un pstrv mare, cu pete rotunde de un rou aprins, cu
dou semilune desenate pe solzii ei argintii i care ar fi fcut impresie
bun pe masa unui cunosctor ntr-ale mncrii.
n fine, vrul Ronfle, un merlan cu spinarea de un cenuiu verzui.
Dar, printr-o curiozitate a naturii, nu devenise dect pe jumtate
pete. Da, captul corpului su, n loc s se termine cu o coad, se mai
afla strns ntre dou carapace de stridie. Nu este aceasta culmea
ghinionului? Srmanul vr!
Merlanul, pstrvul, tiuca, dorada, dracul de mare i calcanul,
rnduindu-se sub apele limpezi, lng stnca unde Firmenta i
flutura bagheta, preau s spun:
Mulumim, bun zn, mulumim!
V

n acest moment se zrete un vas venind din largul mrii. Este o


alup cu vela roiatic i care, cu focul n vnt, se ndreapt spre golf,
mnat de briz. Prinul i vrjitorul se afl la bord i echipajul trebuie
s le vnd tot petele pescuit.
Nvodul a fost aruncat n mare. n aceast pung uria, plimbat
pe fundul nisipos, sunt prini cu sutele tot felul de peti, molute,
crustacee, crabi, crevei, homari, limande, calcani, limbi de mare,
calcani netezi, rndunici de mare roii, barbuni i multe alte specii.
Aadar, vedei ce mare primejdie pate familia Ron, abia eliberat
din temnia cochiliei sale. Dac, din nenorocire, o culege nvodul, nu
va putea s mai scape. Atunci, calcanul, dracul de mare, tiuca,
pstrvul, merlanul, apucai de minile aspre ale marinarilor, vor fi
azvrlii n courile negustorilor de pete, expediai apoi ctre vreo
mare capital, expui de vii pe tejghelele vnztorilor din piee, n
timp ce dorada, luat de prin, va fi pierdut pe veci pentru iubitul ei
Rone.
Dar iat c vremea se schimb. Marea se umfl. Vntul uier.
Apele fierb. Se strnesc rafale puternice. Izbucnete furtuna. Vasul,
scuturat de hul, este jucria valurilor. Pescarii n-apuc s ridice
nvodul care se rupe i, cu toate eforturile crmaciului, alupa este
mpins spre rm i se sfarm de stnci. Cu greu prinul Kissador i
Gardafour pot s scape din naufragiu, graie devotamentului
pescarilor.
Bineneles, zna cea bun a dezlnuit furtuna pentru a salva
familia Ron. Ea este de fa, nsoit de frumosul tnr, innd n
mn bagheta vrjit. Ron i ai si zburd sub apele care se linitesc.
Calcanul alearg ncolo i ncoace, dracul de mare noat elegant,
tiuca i deschide i i nchide maxilarele puternice pe locurile unde
se ngrmdesc petiorii, pstrvul face micri unduitoare, iar
merlanul, pe care-l supr valvele, nainteaz cu stngcie.
Ct despre frumoasa dorad, ea pare c ateapt ca Rone s se
arunce n ap pentru a se ntlni cu dnsa! Ah, ct de mult ar vrea i el
s fie iar mpreun, dar zna l mpiedic.
Nu, l oprete ea, nu nainte ca Roninela s-i fi recptat forma
sub care s-a priceput s-i plac.
VI

Ronopolis este un ora foarte frumos, situat ntr-o ar al crei


nume l-am uitat. Acest stat nu se afl nici n Europa, nici n Asia,
Africa, Oceania sau America, cu toate c, fr doar i poate, se gsete
undeva.
n orice caz, peisajul din jurul oraului se aseamn mult cu acela
din Olanda. Cerul e senin, aerul curat, pajitile verzi, brzdate de ape
limpezi, au frunziuri umbroase, copaci frumoi i puni bogate
unde pasc turmele cele mai fericite din lume.
Ca orice ora, Ronopolis are strzi, piee, bulevarde, dar aceste
bulevarde, piee i strzi sunt mrginite de brnzeturi minunate n
form de case: vaier, brnz de Olanda i alte douzeci de feluri de
cacaval. nuntrul lor au fost spate etaje, apartamente, camere. n
aceast cetate triete n deplin armonie o populaie numeroas de
oareci cumini, modeti i prevztori.
Era ntr-o duminic, pe la ora apte seara. oarecii cu familiile lor
ieiser s respire aer curat. Dup ce munceau cu spor ase zile pentru
a-i reface proviziile cminului, a aptea se odihneau.
Tocmai n aceast zi prinul Kissador se afla la Ronopolis, nsoit
de Gardafour care-l urma ca o umbr. Aflnd c membrii familiei Ron
deveniser oareci, dup ce ctva timp fuseser peti, cei doi se
pregteau s le ntind pe neateptate o capcan.
Cnd m gndesc, spunea mereu prinul, c tot acestei
blestemate zne i datoreaz noua lor transformare!
Ei, cu att mai bine, rspunse Gardafour. Acum va fi mai uor s-
i prindem. Petii scap prea lesne. Iat-i iari oareci, i noi vom ti
s punem mna pe ei. i odat n puterea voastr, adug vrjitorul,
frumoasa Roninela va sfri prin a se ndrgosti nebunete de
nlimea-voastr.
La aceste vorbe, ncrezutul prin se umfla n pene, mergea ano i
fcea ochi dulci frumoaselor care se plimbau.

Gardafour, zise el, totul este gata?


Totul, prine! Roninela nu va scpa din capcana pe care i-am
ntins-o.
i Gardafour art o elegant bolt de frunze, aezat n colul
pieii.
Acest loc de odihn ascunde o curs de oareci, zise el, i v
promit c preafrumoasa se va gsi n palatul nlimii-voastre chiar
astzi. i acolo cu siguran c va fi cucerit de inteligena sclipitoare
i nvluitorul farmec al nlimii-voastre!
Neghiobul de prin nghiea toate linguirile grosolane ale
vrjitorului.
Iat-o, zise Gardafour. S mergem, nu trebuie s ne vad.
Amndoi o luar pe o strad nvecinat.
Era n adevr Roninela, iar Rone o conducea acas. Ct era de
fermectoare cu frumosul ei cap de blond i graioasa ei nfiare de
oarece! i tnrul i spuse:
Ah, drag Roninela, de ce nu eti n sfrit om? Dac pentru a
m cstori cu tine a fi putut redeveni oarece, nu a fi stat pe
gnduri nicio clip. Dar din pcate este cu neputin.
Ei bine, dragul meu Rone, trebuie s atepi
S atept! Tot timpul s atept!
Ce importan are, dac tii c te iubesc i c voi fi a ta. i-apoi,
zna cea bun ne ocrotete i nu mai trebuie s ne fie team nici de
ticlosul de Gardafour, nici de prinul Kissador.
Neobrzatul acesta, strig Rone, prostul sta cruia i voi da o
lecie!
Tu, dragul meu Rone, nu, nu-i cuta pricin! Are paznici care-l
vor apra Ai rbdare, pentru c nu se poate altfel, i ncredere,
pentru c te iubesc!
n timp ce Roninela spunea aa de frumos aceste lucruri, tnrul o
strngea la pieptul su i i sruta lbuele. i cum era puin obosit de
plimbare, zise:
Rone, iat bolta de frunzi sub care obinuiesc s m odihnesc.
Du-te pn acas i spune tatlui i mamei mele s treac s m ia de
aci cnd merg la serbare.
i Roninela se strecur sub frunzi.
Deodat se auzi un zgomot sec, ca zngnitul unui oblon care se
las.
Frunziul ascundea o capcan viclean i Roninela, neputnd
bnui aa ceva, atinsese resortul. Un grtar czuse n faa frunziului
i o prinsese nuntru.
Rone scoase un strigt de furie, la care rspunse strigtul de
desperare al Roninelei, urmat de acela de triumf al lui Gardafour, care
se apropia alergnd mpreun cu prinul Kissador.
n zadar scutura tnrul gratiile ncercnd s le rup, n zadar voi s
se arunce asupra prinului.
Cel mai bun lucru era s plece dup ajutor pentru a o elibera pe
srmana Roninela. Asta i fcu Rone, lund-o la goan pe strada
principal a oraului Ronopolis.
n acest timp, Roninela era scoas din capcan i prinul Kissador
i spuse cu cea mai mare curtenie din lume:
Eti n mna mea, micuo, i acum nu vei mai scpa!
VII

Familia Ron locuia ntr-una din cele mai frumoase case din
Ronopolis, ntr-o falnic brnz de Olanda. Salonul, sufrageria,
camerele de locuit i dependinele erau confortabile i bine
distribuite. Ron i ai si se numrau printre notabilitile oraului i
se bucurau de stima general.
ntoarcerea la vechea lui situaie nu schimbase sufletul acestui
demn filosof. Voia s rmn ceea ce fusese ntotdeauna, adic s fie
modest n ambiiile sale, un adevrat nelept pe care La Fontaine l-ar
fi fcut preedintele sfatului oarecilor. Erai n ctig ori de cte ori i
urmai povaa. Numai c se mbolnvise de gut i umbla cu o crj,
atunci cnd boala nu-l intuia n fotoliul su. El punea starea sntii
sale pe seama umezelii de pe bancul de la Samobrives, unde fusese
nevoit s zac cteva luni. Cu toate c se dusese la cele mai renumite
bi, se ntorsese mai bolnav ca nainte. i era cu att mai ru pentru el,
cu ct fenomen foarte curios guta l fcea s nu mai poat suferi
vreo transformare ulterioar. n adevr, metempsihoza nu mai putea
s se manifeste la indivizii atini de aceast boal a oamenilor bogai.
Ron era menit, aadar, s rmn oarece atta timp ct va suferi de
gut.
Dar doamna Ron nu era filosoaf. nchipuii-v situaia ei cnd va
fi fcut doamn, i nc doamn din lumea mare, s aib de brbat
un simplu oarece, i nc bolnav de gut! S mori de ruine, nu alta!
Astfel c ajunsese mai argoas, mai suprcioas ca niciodat,
cutnd pricin soului ei, lund la rost servitoarele pentru c nu-i
ndeplineau bine poruncile date fr noim, nveninnd viaa tuturor
celor din cas.
Va trebui totui s te vindeci, domnule, i voi ti eu cum s te
silesc.
Nu doresc dect asta, scumpa mea, rspunse Ron, dar din
pcate cred c nu este cu putin i va trebui s m resemnez s rmn
oarece
oarece! Eu, nevasta unui oarece! Ce mutr a avea? i colac
peste pupz, fata noastr este ndrgostit de un biat fr niciun
ban! Ce ruine! S ne gndim c dac voi fi ntr-o zi prines, atunci i
Roninela va fi prines
Asta nseamn c i eu voi fi prin, replic Ron nu fr ironie.
Tu, prin, cu coad i labe! Ia uitai-v ce frumos cavaler! Aa o
auzeai pe doamna Ron vicrindu-se toat ziua. De cele mai multe
ori cuta s-i descarce nervii pe vrul Ronfle. E drept c srmanul
vr strnea, pe drept cuvnt, hazul. i de data aceasta transformarea
lui nu fusese deplin.
Nu era dect pe jumtate oarece oarece n partea din fa, dar
pete n partea dinapoi, cu o coad de merlan care-l fcea deosebit de
caraghios. n asemenea mprejurri, cum s-i placi ncnttoarei
Roninela sau chiar altor frumoase din Ronopolis!
Dar ce-am pctuit eu fa de natur ca s m npstuiasc aa?
exclama el. Ce-am fcut oare?
Ce-ar fi s-i ascunzi coada asta scrboas? spunea doamna
Ron.
Nu pot, mtuico!
Atunci tai-o, dobitocule, tai-o!
i buctarul Ronoi se oferi s fac aceast operaiune, apoi s
prepare coada cu cea mai mare miestrie. Ar fi putut fi o buntate
ntr-o zi de srbtoare ca aceasta!
Era zi de srbtoare la Ronopolis. Da, dragii mei copii! i familia
Ron se pregtea s ia parte la serbare. Nu atepta dect ntoarcerea
Roninelei pentru a se duce n ora.
n acest moment, o caleac se opri la poarta locuinei. Era a znei
Firmenta care, nvemntat ntr-o rochie de brocart auriu, venea s
fac o vizit celor pe care-i ocrotea. Dac rdea cteodat de ambiiile
vane ale doamnei Ron, de ludroenia caraghioas a lui Ronoi, de
prostia bunei Ronana, de scncetele vrului Ronfle, ea preuia cum
se cuvme bunul sim al lui Ron, adora pe fermectoarea Roninela i
avea grij de reuita cstoriei acesteia. n prezena ei, doamna Ron
nu mai ndrznea s crteasc nvinuindu-l pe alesul fiicei sale c nu
este nici mcar prin.
Zna fu primit cu toate mulumirile pentru tot ce fcuse i ce va
mai face i n viitor pentru ei.
Cci avem mare nevoie de dumneavoastr, doamn zn! zise
doamna Ron. Ah, cnd voi fi i eu cucoan!
Rbdare, rbdare, rspunse Firmenta. Trebuie s lai natura s-i
urmeze cursul, i asta cere un anumit timp.
Dar de ce vrea natura s am o coad de pete, cu toate c am
devenit oarece? exclam vrul cu o mutr jalnic. Doamn zn, n-a
putea scpa de ea?
Din pcate, nu, rspunse Firmenta i recunosc c n-ai noroc.
Poate c-o datorezi numelui tu de Ronfle. S sperm totui c nu vei
mai avea o coad de oarece cnd vei deveni pasre!
Ah, exclam doamna Ron, cum a vrea s ajung regina crdului!
i eu o curc mare, nfoiat! spuse cu naivitate buna Ronana.
i eu stpnul coteului! adug Ronoi.
Vei fi ceea ce vei fi, ripost Ron. Ct despre mine, eu sunt i
voi rmne oarece din cauza gutei de care sufr, dar e mai bine s fii
aa dect s te umfli n pene, ca attea psri din jurul meu!
n acest moment ua se deschise i apru tnrul Rone, palid i
zdrobit de durere. n cteva cuvinte el povesti despre capcan i cum
Roninela a czut n cursa ntins de mielnicul Gardafour.
Ah, aa care va s zic! rspunse zna. Vrei s mai lupi,
blestemat vrjitor! Fie! Atunci, ntre noi doi!
VIII

Da, dragii mei copii, tot Ronopolis era n srbtoare i ai fi


petrecut foarte bine dac prinii votri v-ar fi dus acolo. Judecai i
voi! Peste tot, arcade mari, strvezii, sclipind n mii de culori, boli de
frunzi peste strzile pavoazate; casele mpodobite cu tapierii de tot
soiul, focuri de artificii ntretindu-se n aer, muzic la fiecare
rspntie de strzi. i credei-m c oarecii n-ar rmne cu nimic n
urma celor mai vestite coruri din lume. Au voci suave, voci de flaut, de
un farmec de nedescris. i ct de bine tiu s interpreteze operele
compatrioilor lor: Ronzini, Ronit, Ronavel i atia ali maetri!
Dar ceea ce ar fi strnit admiraia voastr, ar fi fost alaiul format din
oareci din toate colurile lumii i din cei ce, dei nu sunt oareci, au
meritat acest nume!
Se pot vedea oareci care seamn cu Harpagon, innd n lbuele
lor preiosul sipet de avar, oareci brboi, vechi crcotai, gata
totdeauna s sugrume orice fiin vie; oareci cu trompe ca o adevrat
coad pe nas, cum fabric nzdrvanii de zuavi africani, oareci de
biseric, umili i modeti, oareci de pivni, obinuii s-i bage botul
n marfa depozitat pe socoteala statului, i n special un numr mare
de oricue-puicue, care executau dansuri i contradansuri, ca n
baletul operei.
n mijlocul acestei pitoreti mulimi, nainta familia Ron, condus
de zn. Dar ei nu vedeau nimic din strlucitorul spectacol. Nu se
gndeau dect la Roninela, la srmana Roninela, rpit iubirii
printeti i dragostei logodnicului!
Ajunser astfel n piaa cea mare. Gsir capcana care rmsese sub
frunzi, dar Roninela nu se mai gsea acolo.
Dai-mi fiica napoi! striga doamna Ron, care nu mai avea alt
gnd dect s-i regseasc copila, nct i fcea n adevr mil s-o
auzi.
Zna ncerca n zadar s-i ascund mnia contra lui Gardafour. Se
vedea bine ct era de pornit, dup buzele ei strnse, dup ochii care-
i pierduser buntatea obinuit.
Deodat se auzi o mare zarv dinspre pia. Era un cortegiu de
prini, duci, marchizi m rog, alctuit din cei mai strlucii nobili
n costume minunate, i naintea lor peau grzi cu tot felul de arme.
n fruntea grupului principal mergea prinul Kissador, care
mprea sursuri i saluturi protectoare la toi linguitorii care-l
nconjurau, netiind cum s-l mguleasc mai mult.
Apoi, n urm, n mijlocul slugilor, se zrea un biet oricel. Era
Roninela, att de bine inut i pzit c nu se mai putea gndi s
scape. Ochii ei frumoi, plini de lacrimi, mrturiseau mai mult dect
a putea s v spun eu.
Gardafour, care mergea lng dnsa, nu o pierdea din ochi. Ah, de
data aceasta pusese n sfrit mna pe ea!
Roninela, fiica mea! strig doamna Ron.
Roninela, logodnica mea! exclam i Rone, care ncerc n
zadar s ajung pn la ea.
Nu-mai spun cu ce zmbete salut prinul Kissador familia Ron i
ce sfidtor se uita Gardafour la zna Firmenta. Cu toate c era lipsit de
puterile sale de vrjitor, el izbndise ntrebuinnd o simpl capcan.
i n acelai timp, nobilimea l felicita pe prin pentru cucerirea sa. Cu
ct ngmfare primea neghiobul felicitrile!
Deodat zna ntinse braul, flutur bagheta i imediat se petrecu o
nou transformare.
Dac Ron-tatl rmase oarece, iat-o pe doamna Ron schimbat
n papagal, pe Ronoi n pun, pe Ronana n gsc i pe vrul Ronfle
n btlan. Dar, ca ntotdeauna cu ghinionul su, n loc s aib o
frumoas coad de pasre, pstrase o codi subire de oarece care se
vedea de sub pene!
n acelai timp, o porumbi se ridic uor din grupul nobililor: era
Roninela. Se poate lesne nelege nuceala prinului Kissador i furia
lui Gardafour! i iat-i pe toi curtenii i servitorii n urmrirea
Roninelei, care se ndeprta n zbor.
Decorul s-a schimbat. Nu mai este marea pia din Ronopolis, ci
un peisaj minunat n mijlocul arborilor nali. i din toate colurile
cerului se apropie mii de psri care vor s primeasc la snul lor pe
noii frai zburtori. Atunci, doamna Ron, mndr de penele ei,
fericit s plvrgeasc, se zbenguie graioas, n timp ce, ruinat,
buna Ronana nu mai tie unde s-i ascund labele ei de gsc.
n ce-l privete pe Ronoi adic don Ronoi, nu v fie cu suprare
i face coada roat, ca i cum ar fi fost pun toat viaa. Iar srmanul
vr murmur: Iar am rmas de rsul lumii, ca un fle!
Dar iat c o porumbi strbate vzduhul: scond strigte vesele,
descrie curbe elegante i se aaz ncet pe umrul unui tnr frumos.
E drglaa Roninela, care poate fi auzit cum optete btind din
aripi la urechea logodnicului ei:
Te iubesc, scumpul meu Rone, te iubesc!
IX

Unde am ajuns, dragii mei copii? Tot ntr-o ar pe care n-o cunosc
i al crei nume n-a putea s vi-l spun. Cu vastele sale esuri, unde
cresc arbori din zonele tropicale, cu templele sale, care se desprind n
linii desluite pe un cer foarte albastru, ea seamn cu India i
locuitorii si, cu hinduii.
S intrm n caravanseraiul din faa noastr, un fel de han imens,
deschis pentru orice cltor. Aici se gsete ntreaga familie Ron.
Ascultnd de sfatul znei Firmenta, au plecat cu toii n cltorie. Cel
mai bine era s prseasc Ronopolis, pentru a scpa de rzbunarea
prinului, atta timp ct nu vor fi destul de pregtii s se apere
singuri. Doamna Ron, Ronana, Roninela, Ronoi i Ronfle nu sunt
nc dect nite simple zburtoare. Dac ar deveni fiare, atunci nu ar fi
att de uor de nfrnt. Da, nite simple zburtoare, printre care
Ronana a avut soarta cea mai potrivnic. Ea se plimb singur n
curtea hanului i strig:
Vai! Vai! Dup ce am fost un pstrv zvelt, un oarece plin de
vino-ncoace, s devin o gsc, o gsc domestic, una din acele gte
pe care orice buctar poate s-o umple cu castane! i la acest gnd,
suspin adugind: Cine tie dac acest lucru nu-i trece prin gnd chiar
brbatului meu? Ct m dispreuiete acum! Cum vrei ca un pun
att de falnic s bage n seam o gsc att de vulgar? Dac eram
mcar o curc! Dar nu sunt! i Ronoi nu m mai gsete pe gustul lui!
Vorbele ei se adeverir cu vrf i ndesat, cnd ngmfatul Ronoi
intr n curte. Dar i ce pun frumos era! El i legn mica i uoara
egret n culorile cele mai strlucitoare, i zbrli penele care preau
brodate cu flori i mpodobite cu pietre preioase, i desfur larg
superbul evantai al cozii cu pene lungi i fulgi mtsoi. Cum ar putea
s se coboare aceast admirabil pasre la gsca aa de puin
atrgtoare, cu puful plumburiu i cu mantia cafenie?
Scumpul meu Ronoi! spuse ea.
Cine ndrznete s-mi pronune numele? replic punul.
Eu.
O gsc? Cine este aceast gsc?
Sunt eu, Ronana ta!
Oh, ce grozvie! Vezi-i de drum, te rog!
n adevr, trufia te face s spui prostii. Dar pilda i venea de sus
acestui nfumurat. Oare stpna sa, doamna Ron, arta mai mult
bun-sim? Nu-l trata ea tot att de dispreuitor pe soul ei?
Iat-o, i face tocmai intrarea, nsoit de brbatul i fiica sa, de
Rone i de vrul Ronfle.
Roninela era fermectoare ca porumbi, cu penele sale de un
cenuiu albstrui, cu gua verde-aurie cu nuane schimbtoare, cu
pieptul ei rou veneian, i gingaa pat alb care se afla pe fiecare
arip.
Cum o mai mnca Rone din ochi! i ce uguit melodios se auzea
cnd zbura n jurul frumosului tnr!
Ron-tatl, sprijinit n crj, privea cu admiraie la fiica sa. Ct de
frumoas o gsea! Dar, fr ndoial, soia sa, doamna Ron, nu se
arta mai prejos.
Ah, ct de bine nimerise natura cnd a transformat-o n papagal!
Cci plvrgea, plvrgea tot timpul. i nfoia coada n aa fel c
strnea pn i invidia lui Ronoi. Dac ai fi vzut-o cum se aeza n
dreptul razelor soarelui ca s fac s strluceasc puful galben de pe
gt, n timp ce-i mica penele verzi i albstrii! Era n adevr unul din
specimenele cele mai reuite ale papagalilor din Orient.
Ei bine, eti mulumit de soarta ta, scumpo? o ntreb Ron.
Aici nu mai e nicio scump! rspunse ea tios. Te rog s-i
msori cuvintele i s nu uii distana care ne desparte acum!
Pe tine de mine, soul tu?!
Un oarece, soul unui papagal! Eti nebun, dragul meu!
i doamna Ron se umfla n pene, n timp ce Ronoi i ddea
trcoale. Ron i fcu un mic semn de nelegere servitoarei, care nu-i
nelase ateptrile. Apoi i zise: Ah, femeile, femeile! Nu tii cum s
le intri n voie cnd ngmfarea le sucete capul i chiar i atunci
cnd nu se ntmpl aa ceva. Dar s fim filosofi!
n timpul acestei scene de familie, ce se ntmpl cu vrul Ronfle,
care i purta codia nepotrivit speciei sale? Dup ce fusese oarece
cu coad de merlan, s devin btlan cu coad de oarece! Ce trist va fi
dac acest lucru va continua pe msur ce el va urca scara
vieuitoarelor. Aadar, sttea n colul curii, ntr-un picior, aa cum
fac btlanii gnditori, artndu-i pieptul, a crui albea se strvedea
printre micile dungi negre, cu penajul su cenuiu i cu moul dat
melancolic pe spate.
ncepur s se sftuiasc dac n-ar fi bine s-i urmeze cltoria,
spre a putea admira toate frumuseile rii.
Dar doamna Ron se admira doar pe dnsa i don Ronoi n-avea
ochi dect pentru el. Niciunul din ei nu privea minunatele peisaje,
cci preferau oraele i trgurile unde puteau s-i arate farmecele.
n fine, tocmai despre asta vorbeau cnd un nou personaj i fcu
apariia la poarta hanului.
Era unul din ghizii inutului, mbrcat dup moda hindus, care
venea s-i ofere serviciile cltorilor.
Amice, l ntreb Ron, ce-ar fi interesant de vzut?
O minune fr pereche, rspunse ghidul, este marele sfinx din
deert.
Din deert! exclam doamna Ron cu dispre.
Noi n-am venit s vizitm un deert, adug don Ronoi.
Oh, rspunse ghidul, un deert care astzi nu va mai fi deert,
cci este srbtoarea sfinxului i lumea vine, s-i aduc prinos, din
toate prile globului.
Aceste vorbe le fcur pe ngmfatele zburtoare s vrea imediat s
vad sfinxul. Pentru Roninela i logodnicul ei nu avea nicio
importan unde vor fi dui, numai s poat fi mpreun. Ct despre
vrul Ronfle i buna Ronana, ei voiau din tot sufletul s se poat
ascunde n inima deertului.
Atunci, la drum! zise doamna Ron.
S mergem, rspunse cluza.
Puin dup aceea, toi prsir hanul, fr s-i dea seama c ghidul
nu era altul dect vrjitorul Gardafour, care, aa de bine deghizat nct
era de nerecunoscut, i atrgea ntr-o nou capcan.
X

Ce sfinx superb, cu mult mai frumos dect sfincii din Egipt, care
sunt att de celebri! Acesta se numea sfinxul din Romiradour i era a
opta minune a lumii.
Familia Ron ajunse la marginea unei vaste cmpii, nconjurat de
pduri dese, mrginite de un lan de muni nali, cu vrfurile
acoperite de zpezi venice.
n mijlocul acestei cmpii, nchipuii-v un animal dltuit n
marmor. Era culcat pe iarb, cu labele dinainte ncruciate una peste
alta, cu corpul alungit ca o colin. Avea o lungime de cel puin cinci
sute de picioare i o sut lime, i capul se nla la vreo optzeci de
picioare deasupra solului.
Sfinxul, ca toi sfincii, avea un aer de neptruns. Niciodat nu a
fcut cunoscut secretul pe care-l pstreaz de mii de secole. Cu toate
acestea, craniul su vast era deschis, putnd fi vizitat de oricine.
Ptrundeai pn acolo printr-o poart spat ntre labe. Scri
interioare te purtau la ochii, urechile, nasul, gura i pn la pdurea de
smocuri de pr care-i acoperea capul.
n plus, pentru a v putea da seama de dimensiunile uriae ale
acestui monstru, aflai c zece persoane ncpeau uor n orbita
ochiului su. Treizeci n pavilionul urechii, patruzeci ntre cartilajele
nasului, aizeci n gur, unde se putea da un bal, i o sut n prul su
des ca o pdure din America. Astfel c lumea venea din toate prile
nu pentru a-l consulta, deoarece nu voia s rspund nimic, de fric s
nu greeasc, dar ca s-l viziteze, cum obinuia i cu statuia sfntului
Carol din insulele lacului Maggiore.
S mi se permit, dragii mei copii, s nu mai strui asupra descrierii
acestei minuni care face onoare geniului uman. Nici piramidele
Egiptului, nici grdinile suspendate ale Babilonului, nici colosul din
Rodos, nici farul din Alexandria i nici turnul Eiffel nu pot fi
comparate cu ea. Cnd geografii se vor lmuri asupra rii unde se afl
marele sfinx din Romiradour, sper c-l vei vizita i voi n timpul
vacanelor.
Dar Gardafour cunotea ara cu pricina i tiuse s atrag familia
Ron pe acele meleaguri. Zicndu-le c se ddea acolo o mare serbare
popular, el i nelase mielete, ceea ce-i va supra cel mai mult pe
pun i pe papagal, cci de sfinxul cel superb nu se sinchiseau.
Dup cum v putei nchipui, totul fusese pus la cale de vrjitor i
de prinul Kissador, astfel c prinul Kissador se gsea acolo, la
marginea unei pduri apropiate, cu vreo sut de oteni din grzile
sale. ndat ce familia Ron va fi intrat n sfinx, vor fi prini cu toii ca
ntr-o capcan. Dac o sut de oameni nu vor putea pune mna pe
cinci psri, un oarece i un tnr, nsemna c acetia erau aprai de
o putere supranatural.
n ateptarea lor, prinul se plimba ncoace i ncolo. Ddea semne
de mare nerbdare. Cum fuseser dejucate toate ncercrile sale de a o
rpi pe Roninela! Ah, ce s-ar mai rzbuna el, dac Gardafour i-ar
recpta puterea! Dar vrjitorul mai era redus la neputin pentru
cteva sptmni.
n fine, de data aceasta, toate msurile fuseser att de bine
chibzuite, c era mai mult ca sigur c nici Roninela, nici toi ai si nu
vor scpa de uneltirile urmritorului lor.
n acest moment, Gardafour se art n fruntea micii caravane i
prinul, nconjurat de grzile sale, se pregti s intervin.
XI

Ron-tatl nainta cu pas sigur, cu toat guta de care suferea.


Porumbia, descriind cercuri mari n vzduh, se aeza din timp n
timp pe umrul lui Rone. Papagalul, srind din copac n copac, se
nla s poat vedea mulimea lund parte la serbare. Punul i inea
coada strns pentru a nu fi sfiat de spini, n timp ce gsca se
legna pe labele sale mari. n urma lor, btlanul, cu ciocul n jos, btea
cu furie aerul cu coada sa de oarece. ncercase el s-o bage n buzunar,
vreau s zic sub arip, dar a trebuit s renune, cci era prea scurt.
n fine, cltorii ajunser la picioarele sfinxului. Niciodat nu
vzuser ceva aa de frumos.
ntre timp, doamna Ron i don Ronoi ntrebau ghidul:
Ce-i cu marea serbare i nvala de lume pe care ni le-ai promis?
ndat ce vei ajunge n capul monstrului, rspunse vrjitorul,
vei domina mulimea i vei fi vzui de la o distan de cteva leghe
jur mprejur.
Ei bine, s intrm imediat!
S intrm.
Toi ptrunser n interior, fr nicio bnuial. Nu vzur nici
mcar c ghidul rmsese afar dup ce nchisese n urma lor poarta ce
se gsea ntre labele giganticului animal.
nuntru era o lumin foarte slab care se furia prin deschizturile
din fa, de-a lungul scrilor interioare. Dup cteva minute, Ron
putea fi vzut plimbndu-se ntre buzele sfinxului, doamna Ron
zburtcind pe vrful nasului su, unde se deda la nite zbenguieli
pline de cochetrie, don Ronoi pe cretetul capului, rotindu-i coada
n aa fel nct mai-mai c ntuneca razele soarelui.
Tnrul Rone i tnra Roninela se gseau n pavilionul urechii
din dreapta, unde i susurau cele mai dulci jurminte.
n ochiul drept se afla Ronana, al crei penaj modest nu putea fi
vzut, n ochiul stng vrul Ronfle, ascunzndu-i ct putea mai
bine jalnica-i coad.
De pe toate aceste poziii ale feei sfinxului, familia Ron putea
contempla frumoasa privelite ce se ntindea pn la marginea zrii.
Timpul era minunat, niciun nor pe cer, nicio pcl deasupra
pmntului.
Deodat, o ceat se arat la marginea pdurii. Ea se apropie,
nainteaz. S fie oare mulimea ce venea s vad sfinxul din
Romiradour? Nu! Sunt oameni narmai cu sulie, sbii, arcuri,
arbalete, mergnd n rnduri strnse. Nu pot avea dect gnduri rele.
n adevr, n fruntea lor se afl prinul Kissador, urmat de vrjitor
care a lepdat hainele de ghid. Familia Ron se simte pierdut, afar
doar dac cei naripai i vor lua zborul singuri.
Fugi, scumpa mea Roninela! i strig logodnicul. Fugi! Las-m
pe mine pe mna acestor ticloi!
S te prsesc niciodat! rspunse Roninela.
i, de altfel, ar fi fost prea riscant. O sgeat ar fi putut strpunge
porumbia, ca i papagalul, punul, gsca i btlanul. Mai bine s se
ascund n interiorul sfinxului. Poate vor putea fugi cnd va cdea
noaptea, printr-o ieire secret, fr s se team de arbaletele
prinului. Ah, ce pcat c zna Firmenta nu-i nsoise la drum pe cei
pe care-i ocrotea!
Ca s prentmpine primejdia, frumosul tnr avu o idee foarte
simpl, cum sunt toate ideile bune: aceea de a baricada poarta din
interior, ceea ce i fcu numaidect.
Era i timpul, deoarece prinul Kissador, Gardafour i grzile sale,
oprindu-se la civa pai de sfinx, se adresar prizonierilor somndu-i
s se predea.
Un nu! categoric se auzi din gura monstrului i acesta fu singurul
rspuns pe care-l primir.
Atunci grzile se repezir spre poart i, cum ncepuser s-o
asalteze cu enorme blocuri de stnc, era vdit c nu va putea rezista
mult vreme.
Dar iat c un abur uor nvluie chica uriaului de piatr i, ieind
din ultimele rotocoale, zna Firmenta se ivete pe cretetul sfinxului
din Romiradour.
La aceast apariie miraculoas, grzile ddur napoi. Dar
Gardafour reui s-i readuc la asalt i scndurile porii ncepur s
cedeze sub loviturile lor.
n aceast clip, zna aplec spre pmnt bagheta care-i tremura n
mn. Dar ce nvli pe neateptate pe poarta care fusese forat? O
tigroaic, un urs i o panter care se aruncar asupra grzilor.
Tigroaica era doamna Ron. Cu blana ei cea rocat. Ursul era Ronoi,
cu prul zburlit i scond ghearele. Pantera era Ronana, care fcu un
salt ngrozitor. Aceast ultim transformare a schimbat cele trei psri
n animale slbatice.
n acelai timp, Roninela a luat nfiarea unei cprioare zvelte,
iar vrul Ronfle a ajuns un mgar care zbiar cu o voce groaznic.
Dar a avut din nou ghinion! i-a pstrat coada de btlan i prin urmare
are o coad de pasre care-i atrn la captul crupei! Nu mai ncape
ndoial c este peste putin s scapi de propriul tu destin.
La vederea acestor trei fiare enorme, grzile n-au mai stat pe
gnduri nicio clip i au rupt-o la fug de le sfriau clciele. Nimic
nu le-ar mai fi putut opri, cu att mai mult cu ct prinul Kissador i
Gardafour le-au dat pilda. Nu-i place nimnui s fie mncat de viu.
Dar dac prinul i vrjitorul au putut s fug n pdure, cteva
dintre grzile lor au avut mai puin noroc. Tigroaica, ursul i pantera
le-au nchis drumul. Astfel c srmanii oameni nu se mai gndir
dect s caute adpost n interiorul sfinxului i puin timp dup aceea
alergau de colo-colo prin gura enorm.
Mai proast idee nici c se putea, dar cnd i ddur seama era
prea trziu.
n adevr, zna Firmenta ntinse din nou bagheta i nite rgete
grozave, ca nite bubuituri de tunet, cutremurar vzduhul. Sfinxul se
prefcuse n leu.
i ce leu! Avea o coam zbrlit i ochii si aruncau flcri. Deodat
deschise i apoi nchise flcile i ncepu s mestece. Dup un moment,
grzile prinului Kissador fur sfiate de colii uriaului animal.
Atunci zna Firmenta cobor uor pe pmnt. La picioarele ei
ncepur s se trasc tigroaica, ursul i pantera, cum fac fiarele la
picioarele mblnzitoarei care-i ine sub privirea ei.
Din vremea aceea sfinxul a devenit leul din Romiradour.
XII

Trecuse un anumit timp. Familia Ron a ajuns definitiv la forma


omeneasc afar de tatl care, pstrndu-i guta i filosofia, a rmas
oarece. n locul su, alii s-ar fi necjit, s-ar fi revoltat contra unei
soarte nedrepte i i-ar fi blestemat existena. El se mulumea s
surd fericit dup cum spunea din pricin c nu trebuie s
schimbe nimic din deprinderile sale. Oricum, cu toate c-i pstrase
nfiarea de oarece, era un bogat senior. Cum soia lui n-a mai vrut
s locuiasc n vechea sa brnz din Ronopolis, ocupa acum un palat
somptuos ntr-un mare ora capitala unui inut necunoscut fr ca
asta s-l fac mai mndru. Mndria sau, mai bine zis, vanitatea, el o
lsa doamnei Ron, devenit duces. Trebuia s-o vezi cum se plimb
prin apartamentele sale unde va sfri prin a uza oglinzile, tot
uitndu-se n ele!

n aceast zi, de altfel, ducele de Ron i-a curat blana cu mare


grij i s-a dichisit att ct i se poate cere unui oarece. Ct despre
duces, s-a mpodobit cu cele mai frumoase veminte: rochie cu flori
dintr-o estur de catifea, crepdein, mtase lucioas, plu, satin,
brocart i moar; corsajul era ca la curtea lui Henric al II-lea; trena
brodat cu safire i perle, lung de mai muli metri, nlocuia diversele
cozi ce le avusese nainte de a fi femeie; diamantele aruncau focuri
scnteietoare; purta nite dantele pe care nici ndemnatica Arahne 21
n-ar fi putut s le fac mai fine i mai bogate i o plrie la
Rembrandt, pe care se suprapuneau straturi de flori; pe scurt, tot ce
putea fi mai la mod. Dar o s v ntrebai pentru ce atta lux i attea
podoabe? Iat: astzi se celebra n capela palatului cstoria
fermectoarei Roninela cu prinul Rone. Da, el a devenit prin,
pentru a fi pe placul soacrei. i cum? Cumprnd un principat! Bine,
dar principatele, cu toate c se ieftinesc, trebuie s coste nc destul de
scump! Fr ndoial! Astfel c Rone a trebuit s sacrifice pentru
aceast achiziie o parte din preul luat pe perl nu ai uitat desigur
21
Arahne Personaj din mitologia greac. Conform legendei a fost o prines lidian,
transformat in pianjen de zeia Atena.
faimoasa perl gsit n scoica Roninelei, care valora mai multe
milioane!
Era deci bogat. Cu toate acestea, s nu credei c bogia a schimbat
cu ceva gusturile sale sau ale logodnicei lui, care prin cstorie va
deveni prines. Nu! Cu toate c mama ei era duces, ea a rmas fata
modest pe care o cunoatei, i prinul Rone o iubete mai mult ca
niciodat. Era att de frumoas n rochia ei alb, cu ghirlande de flori
de portocal!
Se nelege de la sine c zna Firmenta a venit s ia parte la aceast
cstorie care este puin i opera sa.
Aadar, este o zi mare pentru toat familia. i don Ronoi are o
nfiare superb. n calitatea sa de fost buctar, el a ajuns un
cunoscut om politic. Nu exist ceva mai frumos dect costumul lui de
membru al Camerei; l-a costat scump, dar merita, cci ntors pe dos
putea deveni un costum de senator ceea ce intra n pre.
Ronana nu mai este gsc i, spre marea ei mulumire, a ajuns
doamn de companie. i-a iertat soul pentru purtrile fudule de alt
dat. Iar Ronoi s-a ntors la ea i se arat chiar puin gelos pe nobilii
care i fac curte nevestei sale.
Ct despre vrul Ronfle Dar va intra imediat i vei putea s-l
privii n voie.
Invitaii s-au adunat n sala de primire, mpodobit cu mobile din
cele mai frumoase i cu draperii cum astzi nici nu se mai lucreaz.
Salonul este luminat ca ziua i parfumul florilor nmiresmeaz
aerul.
Au venit i oaspei din mprejurimi s asiste la cstoria prinului
Rone. Nobilele doamne din nalta societate au vrut s fac parte din
alaiul acestei perechi fermectoare.
Un majordom anun c totul este gata pentru ceremonie. Atunci
se formeaz cel mai strlucit cortegiu ce s-a vzut pn acum i se
ndreapt spre capel, n timp ce se aude o muzic armonioas.
A trebuit o or pn s se perinde nalii oaspei. n fine, ntr-unul
din grupurile care ncheie alaiul, iat-l i pe vrul Ronfie. Un tnr
frumos, pe legea mea, un adevrat model dintr-o revist de mod, cu
manta de curtean, cu plria mpodobit cu o pan minunat care
mtur pmntul la fiecare salut.
Vrul a ajuns marchiz, nu v fie cu suprare, i nu umbrete
strlucirea familiei. Este un tnr atrgtor i plin de graie. I se fac
destule complimente, pe care le primete cu o anume modestie. Se
poate totui observa c pe faa lui s-a ntiprit o uoar tristee i c
felul su de a fi este cam stngaci. ine privirea mai mult n jos i-i
ntoarce ochii de la cei ce se apropie de el. De ce aceast sfial? Nu a
devenit oare om ca orice alt duce sau prin de la curte?
Iat-l deci c nainteaz cum i e rangul n cortegiu, mergnd n
caden cu pas de ceremonie i cnd ajunge ntr-un col al salonului,
se ntoarce Oroare!
ntre poalele costumului su, sub mantaua de curtean, atrn o
coad de mgar. n zadar caut s ascund ruinoasa rmi a formei
sale precedente! i este dat s nu scape niciodat de ea!
Aa se-ntmpl, dragi copii: dac i-ai nceput prost viaa, e foarte
greu s mai gseti calea cea bun. Vrul a ajuns om. A atins treapta
cea mai nalt de evoluie. Nu mai poate spera ntr-o nou
metamorfoz care s-l scape de aceast coad. O va purta pn-i va
da duhul
Srmanul vr Ronfle!
XIII

Astfel a fost celebrat cstoria prinului Rone i a prinesei


Roninela, cu un fast deosebit, demn de acest frumos tnr i de
aceast frumoas fat, fcui unul pentru altul!
La ntoarcerea de la capel, alaiul reveni n aceeai ordine i n
acelai pas solemn, n sfrit, cu acea elegan i corectitudine n
inut care nu se ntlnete, dup cum se spune, dect n nalta
societate.
Dac se aduce obiecia c toi aceti distini seniori nu sunt dect
nite parvenii, c n virtutea legilor metempsihozei ei au trecut prin
stri destul de umile: c au fost molute fr gndire, peti fr
inteligen, psri fr creier, patrupede fr raiune, voi rspunde c
nu m mir totui s-i vd att de binecrescui. Cci bunele maniere se
nva ca i istoria sau geografia. n orice caz, gndind la ceea ce a
putut s fie n trecut, omul ar face mai bine s se arate mai modest i
atunci omenirea ar fi mai n ctig.
Dup ceremonia cstoriei avu loc o mas splendid n marea sal a
palatului. Dac am spune c s-a servit ambrozia zeilor, mncare de
nou ori mai dulce ca mierea, gtit de cei mai de frunte buctari ai
secolului, i c s-a but un nectar ca scos din cele mai minunate
pivnie ale Olimpului i tot n-ar fi de ajuns.
n fine, srbtorirea s-a terminat cu un bal unde frumoase baiadere
i graioase dansatoare egiptene, mbrcate n costume orientale, au
venit s desfete augusta adunare.
Prinul Rone a deschis balul cum se cuvenea, poftind-o pe
prinesa Roninela la un cadril n timpul cruia ducesa de Ron era la
braul unui nobil de snge regal. Ronoi dansa cu o ambasadoare i
Ronana era condus de nsui nepotul marelui elector.
Ct despre vrul Ronfle, el ezit mult vreme s ia parte la
petrecere, cu toate c-l mhnea nespus s se in deoparte; nu
ndrznea s invite femeile fermectoare crora ar fi fost fericit s le
ofere braul, chiar dac nu le putea cere mna. n fine, el se decise s
pofteasc la dans o drgla contes de o remarcabil distincie.
Aceast femeie accept uuratic poate, i iat perechea avntndu-se
n vrtejul unui vals de Gungl.
Ah, ce-a urmat! Dansatorii nu mai avur loc! n zadar vrul
Ronfle voi s-i in sub bra coada de mgar, cum obinuiesc
dansatoarele cu trena rochiei. Aceast coad fu smuls de fora
centrifug i-i scp din mn. i deodat iat-o c se ntinde ca un bici
care plesnete grupurile de dansatori i se ncolcete n jurul
picioarelor, provocnd cderi din cele mai compromitoare, care se
termin n cele din urm cu cderea marchizului Ronfle nsui i a
delicioasei sale partenere. Contesa a trebuit s fie ridicat pe jumtate
leinat de ruine, n timp ce vrul o lu la goan ct putu de repede!
Acest episod caraghios fu sfiritul srbtoririi i fiecare se retrase, n
timp ce o ploaie de artificii i desfura jerba strlucitoare n
ntunericul nopii.

Camera prinul Rone i a prinesei Roninela era una din cele mai
frumoase din palat. Nu o considera prinul ca un sipet al nepreuitului
juvaer pe care-l dobndise? Aici aveau s fie condui cu mare pomp
tinerii cstorii.
Dar, nainte ca ei s intre, dou personaje reuiser s se strecoare
n aceast ncpere.
i aceste dou personaje, ai ghicit, erau prinul Kissador i
vrjitorul Gardafour.
i iat ce vorbeau:
tii ce mi-ai promis, Gardafour!
Da, prine, i de data aceasta nimic nu m va putea mpiedica s-o
rpesc pe Roninela pentru altea-voastr.
i cnd va fi prinesa Kissador, cred c nu va avea ce regreta!
Asta-i i prerea mea, rspunse linguitorul Gardafour.
Eti sigur c reueti azi? relu prinul.
Gndii-v, rspunse Gardafour, scondu-i ceasul. Peste trei
minute, timpul pentru care mi s-a luat puterea vrjitoreasc va fi
trecut. Peste trei minute, bagheta mea va deveni tot aa de puternic
cum e i a znei Firmenta. Dac Firmenta a putut s ridice pe membrii
familiei Ron pn la rangul de oameni, eu pot s-i fac s coboare din
nou la specia celor mai de rnd animale.
Bine, Gardafour. Dar vreau ca Rone i Roninela s nu rmn
singuri niciun moment n aceasta camer.
Nu vor rmne dac-mi voi recpta puterea nainte ca ei s
ajung aici.
Cte minute mai trebuie s treac?
Dou minute.
Iat-i! exclam prinul.
M voi ascunde n acest cabinet, rspunse Gardafour, i voi
aprea la timpul potrivit. Dumneavoastr, prine, retragei-v, dar
rmnei n dosul acestei ui i nu o deschidei dect n momentul
cnd voi striga: i-a venit rndul, Rone.
S-a fcut, i mai ales nu-l crua pe rivalul meu!
Vei fi mulumit.
Se vede deci ce pericol amenina din nou aceast onorabil familie
care ptimise attea i care nu-i ddea seama c prinul i Gardafour
sunt aa de aproape.
Tinerii cstorii au fost condui cu mare pomp n camera lor.
Ducele i ducesa de Ron i nsoesc mpreun cu zna Firmenta, care
n-a vrut s prseasc pe frumosul tnr i pe frumoasa fat a cror
dragoste a ocrotit-o. Nu mai au a se teme de prinul Kissador i de
vrjitorul Gardafour care nu fuseser vzui niciodat n acest inut. i
totui zna simte o anumit nelinite, are o tainic presimire. Ea tie
c Gardafour trebuie s-i recapete puterea sa de vrjitor i acest lucru
o ngrijoreaz.
E de la sine-neles c Ronana se afla acolo, oferindu-i serviciile
tinerei sale stpne, iar lng ea don Ronoi, care nu-i mai prsete
nevasta, precum i vrul Ronfle, cu toate c n acest moment vederea
celei pe care-o iubete trebuie s-i sfiie inima.
ntre timp, zna Firmenta, tot nelinitit, n-are dect o singur
grij: s vad dac Gardafour nu se ascunde pe dup o perdea, sub o
mobil Ea privete mprejur, dar nu vede pe nimeni!
Acum, cnd prinul Rone i prinesa Roninela vor rmne singuri
n camer, zna i recapt sigurana.
Deodat se deschide brusc o u lateral, n momentul cnd zna
spune tinerei perechi: Fii fericii
Nu nc! strig o voce puternic.
Gardafour apare, fluturnd bagheta magic. Firmenta nu mai poate
face nimic pentru aceast familie nenorocit!
Rmn cu toii uluii. La nceput stau ca mpietrii, apoi dau napoi,
iar s se deprteze unul de altul, i se strng n jurul znei spre a-l
putea nfrunta pe Fiorosul Gardafour.
Buna noastr zn, spun ei, oare ne prseti? Zna noastr
bun, apr-ne!
Firmenta, spune Gardafour, i-ai istovit toat puterea s-i
salvezi, iar eu mi-am recptat-o pe a mea ntreag, spre a-i putea
nimici! Acum bagheta ta nu mai poate face nimic pentru ei, pe cnd a
mea!
i zicnd acestea, Gardafour o flutur, ea descrie cercuri, uier
prin aer, ca i cum ar fi fost nzestrat cu o via proprie.
Ron i ai si au neles c zna este neputincioas, pentru c nu-i
mai poate apra printr-o metamorfoz superioar.
Zn Firmenta, exclam Gardafour, tu ai fcut din ei oameni, eu
voi face din ei fiare!
ndurare! ndurare! murmur Roninela ntinznd minile spre
vrjitor.

Nicio indurare! rspunde Gardafour. Primul dintre voi care va fi
atins de bagheta mea se va transforma n maimu!
Acestea zise, Gardafour se ndreapt spre plcul de nefericii, care
se risipete la apropierea sa.
Dac i-ai fi vzut cum fugeau prin camer de unde nu puteau iei,
cci uile erau nchise, Rone trgnd-o dup sine pe Roninela i
cutnd s-i fac scut din trupul su, fr s se gndeasc la pericolul
care-l amenin! Da, pe el l pndea primejdia cea mai mare, cci
vrjitorul tocmai striga:
Ct despre tine, frumosule tnr, Roninela nu te va mai privi n
curnd dect cu dezgust!
La aceste cuvinte Roninela czu leinat n braele mamei sale i
Rone fugi spre ua cea mare, n timp ce Gardafour alerga dup el:
i-a venit rndul, Rone! exclam el.
i se aplec s-i dea o lovitur cu bagheta, ca i cum ar fi mnuit o
spad.
n acest moment ua cea mare se deschise, n prag se ivi prinul i el
fu acela care primi lovitura destinat lui Rone
Prinul Kissador a fost lovit de baghet Nu mai este dect un
oribil cimpanzeu!
Ce furie l cuprinse atunci! El, att de mndru de frumuseea lui,
att de trufa i fanfaron, s fie acum o maimu cu faa pocit, cu
urechile lungi, cu bot mare, cu braele pn la genunchi, un nas turtit
i o piele glbuie pe care se zbrlesc smocuri de blan!
O oglind se gsete pe unul din pereii camerei. Kissador se uit n
ea i scoate un urlet nfiortor. Fr s mai pregete, se repede la
Garadafour care rmsese locului, uluit de greeala lui, l apuc de gt
i-l sugrum cu braul su puternic de cimpanzeu.
Atunci podeaua se ntredeschide, aa cum se obinuiete n toate
basmele, ies pale de fum i Gardafour cel ru piere n mijlocul limbilor
de flcri. Apoi prinul Kissador deschide o fereastr, sare peste
pervaz i alearg s-i ntlneasc semenii n pdurea din apropiere.
XVI

Cred c nimeni nu va fi mirat dac voi spune c toate acestea se


terminar printr-o apoteoz, ntr-un cadru strlucitor, fcut s bucure
pe deplin vzul, auzul, mirosul i chiar gustul. Ochiul admir cele mai
frumoase priveliti din lume strlucind sub cerul Orientului. Urechea
se umple de armonii cereti. Nasul se desfat cu parfumuri
ameitoare, rspndite de miliarde de flori. Buzele sunt ndulcite de
un aer ncrcat de mireasma celor mai gustoase fructe.
n fine, toat familia Ron este fericit. Este aa de ncntat, nct
nsui Ron-tatl nu mai sufer de gut. Se simte vindecat i azvrle
ct-colo credincioasa lui crje! Ducesa de Ron exclam:
Aadar, nu mai ai gut, dragul meu?
Se pare, rspunde Ron, c am scpat de ea.
Tat! strig prinesa Roninela.
Ah, domnule Ron! adaug Ronoi i Ronana. ndat zna
Firmenta se apropie zicnd:
n adevr, Ron, nu mai depinde dect de tine s devii om i,
dac vrei, pot
Om, zn?
Ei, da, intervine doamna Ron, om i duce, cum sunt i eu
femeie i duces.
Pe legea mea, nu vreau! rspunde filosoful nostru. oarece sunt,
oarece vreau s rmn.
XVII

Iat, dragii mei copii, care este sfritul basmului. Familia Ron nu
mai are a se teme acum nici de Gardafour, sugrumat de prinul
Kissador, nici de prinul Kissador nsui.
Prin urmare, vor fi de acum nainte foarte mulumii i vor avea
parte de ceea ce se cheam o fericire senin, fr nori.
De altfel, zna Firmenta are pentru ei o adevrat dragoste i nu va
nceta s vegheze cu buntate asupra lor.
Singur vrul Ronfle are oarecare motive s se plng pentru c nu
a putut ajunge la o transformare complet. Nu se poate resemna i
coada asta de mgar l duce la desperare. n zadar vrea s-o ascund. Ea
iese mereu la iveal.
n ceea ce-l privete pe vrednicul Ron, el va fi oarece toat viaa,
n ciuda ducesei de Ron, care-l dojenete tot timpul pentru c nu se
cdea s refuze s se ridice la rangul de om. i, cnd argoasa cucoan
prea l omoar cu mustrrile, se mulumete s repete cu tlc vorba
fabulistului:
Ah, femeia, femeia! Adesea capu-i frumuel, dar nu are nimic n
el!
Ct despre prinul Rone i prinesa Roninela, au fost foarte
fericii i au avut muli copii.
Aa se ncheie de obicei povetile cu zne, i eu fac la fel, socotind
c este o ncheiere bun.