Sunteți pe pagina 1din 553

1

MILE ZOLA

BANII

roman

n romnete de
E. FRONESCU

CLASICII LITERATURII UNIVERSALE

EDITURA DE STAT
PENTRU LITERATUR I ART
1951

Romanul de fa a fost tradus dup originalul n limba


francez, lArgent de E. Zola, aprut n editura Bibliothque-
2
Charpentier, Paris, n anul 1921.

3
PREFA

Romanul pe care Zola, marele romancier francez de la


sfritul veacului trecut, l-a publicat acum aizeci de ani sub
titlul Banii i a crui aciune se situeaz ntre 1864 i 1868, s-
ar fi putut ntitula i Specula sau Jocul la Burs, cci specula
i jocul de burs nfloresc n perioada celui de al doilea
Imperiu (18521870), cnd dezvoltarea i concentrarea
capitalului vdesc cu tot mai mult trie, caracterul haotic i
distrugtor al ornduirii capitaliste, instaurat n Frana dup
revoluia din 1789.
Din ce n ce mai mult, aa dup cum artase Manifestul
Partidului Comunist societatea burghez modern
seamn cu vrjitorul care nu mai poate stpni puterile
iadului pe care le-a dezlnuit1.
Dar ce este Imperiul al doilea, n ai crui ultimi ani se
desfoar aciunea romanului lui Zola?
Forele n cretere ale proletariatului din vremea revoluiei de
la 1848 speriaser att de mult burghezia francez, nct
aceasta, dei abia scpase de monarhie, se arunc ndat n
braele unui aventurier, care se flea cu numele de Napoleon i
1
Marx-Engels, Manifestul Partidului Comunist, Ed. P.M.R. 1948, ed.
III-a, pag. 25.
4
fcu din el un fel de preedinte naional de consiliu de
administraie, un mprat al bancherilor.
Aa a venit la tron Napoleon al III-lea.
La drept vorbind, dup cum precizeaz Marx, un astfel de
compromis era singura form de crmuire posibil n epoca n
care burghezia pierduse capacitatea de a stpni naiunea, iar
proletariatul nu o dobndise nc.2 Guvernele i clasele
stpnitoare au fost acelea care i-au nlesnit lui Ludovic
Bonaparte s joace timp de optsprezece ani sinistra fars a
imperiului restaurat3.
Dictatura noului Napoleon fusese de altfel precedat de o
serie ntreag de escrocherii. Cu milioanele ctigate la loterie
cu bilete false i prin alte afaceri veroase, i cu sumele
avansate de bancherii francezi i englezi, el a putut s
ntreprind campania de nelare a poporului francez,
distribuind rachiu i crnai soldailor, fgduind ranilor
reducerea impozitelor, suprimnd luptele parlamentare n
numele ordinei scumpe micii burghezii, fluturnd peste
capetele tuturor prestigiul figurii, devenit legendar, a
primului Napoleon, care i era unchi. Pentru ca nscenarea s
fie desvrit Napoleon cel mic, cum l numete Victor
Hugo, i procurase i un vultur domesticit, care-l nsoea n
turneele de propagand, reprezentnd, pe msur i la
dispoziia lui, vulturul imperial al armatei napoleoniene.
Acestui escroc ncoronat, marea burghezie francez i-a dat
dreptul s creeze ntreprinderi, concesiuni pentru exploatare i
societi anonime, s legifereze i s prezideze specula, dup
cum nobililor cu nume rsuntor i cu contiina tot att de

2
K. Marx, Rzboiul civil din Frana, Ed. P.M.R., 1948, pag. 92.
3
K. Marx, Rzboiul civil din Frana, Ed. P.M.R., 1948, pag. 37.
5
goal ca i punga, li se ddea cte un post decorativ n
consiliul de administraie. n felul acesta burghezia
triumftoare i exploatatoare ncerca s-i camufleze aciunea
ei de jaf i mpilare, n zdrenele aurite ale trecutului.
n epoca aceasta mainismul lua un mare avnt. Acum iau
natere n Frana reeaua de ci ferate, marile magazine,
marile uzine metalurgice, instalaiile de gaz aerian. Parisul i
croiete strzi largi. Lesseps ntreprinde tierea istmului de
Suez. Imperiul al doilea nseamn, dup cum spune Engels,
exploatarea Franei de ctre o clic de aventurieri politici i
cavaleri ai industriei, totodat ns i o dezvoltare industrial
care nu fusese niciodat posibil sub sistemul meschin i
fricos al lui Ludovic Filip, cnd puterea o deinea n mod
exclusiv doar o mic parte a marii burghezii4.
Sub protecia burgheziei engleze i sub ameninarea crizei i
a rzboiului, care nu vor ntrzia, aventurierul cu titlul de
mprat face cteva expediii spectaculoase care-i dau n
Europa aparena unui mare suveran. El protejeaz statele
mici. l protejeaz pe Pap. Se avnt n expediii colonialiste
n Algeria, n Cochinckina, n Siam. n Mexic susine cu bani
grei aventura lui Maximilian, alt candidat la mprie.
Este epoca n care rile mici se procopsesc cu cte un
domnitor strin, care vine s-i ia tronul n primire, ca pe o
moie cuvenit. Atunci ne sosete i nou un Hohenzollern, de
care poporul romn n-auzise niciodat, dar pe care burghezia
i moierimea din Romnia l-a pus patron al crdiei lor i l-a
asociat la exploatarea i asuprirea maselor. Iar boierii notri
dup ce vnd roadele muncii plmailor, pleac n fiecare an

4
K. Marx. Rzboiul civil din Frana, Introducerea lui F. Engels, Ed.
P.M.R., 1948, pag. 16.
6
la Paris, s petreac. Aici e locul de ntlnire al moierilor, al
fotilor stpni de robi, al mbogiilor de tot felul, care vin s
asculte vodeviluri i piese uoare s fac chefuri i, desigur,
s joace la burs.
Aici apar, odat cu crearea ntreprinderilor industriale i
financiare, nenumrate societi pe aciuni, care pun n
circulaie valori mobiliare. Aceste valori sunt cotate la Burs
unde cresc sau scad dup manevrele ndrznee ale
speculanilor sau, pur i simplu, n urma unui zvon politic
Societile veroase spune Zola n Banii creteau ca
ciupercile, marile companii ndemnau oamenii spre aventuri
financiare, o febr intens a jocului se declar n mijlocul
prosperitii zgomotoase a imperiului.
Molipsite de nebunia jocului, pturile mijlocii i chiar cele
mrunte ale burgheziei i risc economiile pentru a se
mbogi repede. n felul acesta, prbuirea unei valori, pus
la cale de vreun financiar speculant, ruineaz mii i mii de
acionari, care visaser s demn milionari peste noapte.
Micul burghez e oarecum nucit de a vedea cum pe de o parte
se construiete, iar pe de alta se drm, cci ceea ce ridic
munca proletariatului e dobort de specula burgheziei. Micului
burghez i se pare c att rul ct i binele vin de la bani. El nu
nelege c nu banii sunt de vin, ci acei care i dein i
stpnesc prin ei. Totui, jocul financiar de la Burs i jocul
politic din Parlament sunt considerate ca plgi sociale de muli
intelectuali mic-burghezi. Ca i Zola, ei i ndreapt privirile
spre proletariatul din ce n ce mai crunt exploatat.
Cu toate acestea, ideologia clasei dominante sub a crei
influen stau, i mpiedic s vad c singura cale pentru
rezolvarea contradiciilor societii capitaliste este lupta

7
proletariatului.
n adevr, ideologia burghez exercita o nrurire cu att
mm periculoas cu ct se nvestmnta n aparene tiinifice
i progresiste.
Astfel pozitivismul unul dintre curentele tipic confuzioniste
ale filosofiei oficiale a vremii pretindea c militeaz mpotriva
metafizicii n numele tiinei. n fond ns, pozitivismul dnd
pe u afar metafizica o reintroducea pe fereastr ntruct,
limitnd rolul tiinei la simpla constatare a faptelor, i
fgduia capacitatea de cunoatere a esenei lumii i de
prezicere a viitorului. Prin urmare, tot metafizicii i revenea
menirea de a se ocupa cu aceste domenii ale gndirii. Dar
coninutul de clas reacionar al pozitivismului se dezvluie nu
numai n teoria cunoaterii ci i n teoria societii.
Pentru corifeii pozitivismului, societatea omeneasc ar fi
comparabil cu un organism biologic n care toate funciile i
membrele conlucreaz n mod armonic la ntreinerea ei. Ca
atare, toate clasele ar fi la fel de necesare pentru bunul mers
sau progresul societii! Iat deci cum pozitivismul ajunge s
predice teza profund retrograd a armoniei sociale, tez care
ntrete bazele ideologice ale capitalismului. Pe de alt parte
aceast concepie aa zis organiciste asupra societii
reduce omul la nivelul strict biologic al animalului, cnd de
fapt, caracteristic omului este viaa social, graie creia el
capt contiin de sine, devine om.
Transpus n literatur, aceast viziune injust, netiinific
i degradant a omului va da natere naturalismului.
Naturalismul afirm c urmrete detaliul, n sine, faptul
obiectiv. Dar acest document nu se refer la om n ceea ce
are el mai esenial, adic la raporturile lui sociale, la lupta de

8
clas.
Omul este privit ca un simplu accident al animalitii
universale, supus instinctelor motenite, victim a ereditii.
Incapabil de a nvinge aceast fatalitate, omul naturalitilor nu
are nicio perspectiv de dezvoltare. El e static. E un nvins i
un deprimat, atunci cnd nu e un monstru.
Exploatatorii aveau desigur nevoia dup cum remarc
Gorki s-i prezinte semenii sub aspectul unor montri, sub
aspectul unor fiine care justific orice tratament, orict de
cinic i de slbatic ar fi el.
Criticul sovietic A. I. Burov a analizat, ntr-un studiu recent 5
trsturile decadente ale naturalismului. El arat cum scriitorii
naturaliti, dnd un caracter asocial personajelor lor, falsific
perspectiva istoric real i renun la tipizare, la caracterul
realist al imaginii artistice. Pentru ei, oamenii sunt cazuri bio-
psihologice i nu oameni reali, adic sociali. Ei njosesc omul,
reducndu-l la instincte, i ajung astfel la pesimism.
Pretinznd c reproduc fidel realitatea, naturalitii o
denatureaz, cci transform ceea ce este ntmpltor, n ceva
tipic. Meninndu-se la aparene, la observaii numeroase dar
superficiale, ei sunt incapabili de creaia artistic, care
nseamn ptrundere n esena lucrurilor.
Aprut n cursul Imperiului al doilea, naturalismul ia o mare
amploare mai ales n anii de dup 1870, adic n timpul
Republicii a III-a, cnd burghezia francez, adnc zdruncinat
de Comuna din Paris, i mbrac n forme de cultur din ce n
ce mai decadente temerile i slbiciunile.
Pn la ce grad de descompunere i de absurditate ajung
aceste forme, ne-o arat literatura apusean burghez de azi,

5
Reprodus n Viaa Romneasc nr. 11 din 1950.
9
i n special cea american, n care nu e vorba dect de
asasinate i de perversiuni. Pe msur ce banii ncap n mini
mai puine dar mai hrpree, pe msur ce capitalismul
ajungnd n stadiul imperialismului intr n perioada de
putrefacie, pe aceeai msur decad literatura, arta i
ntreaga cultur a clasei n descompunere.
n primii ani ai naturalismului, Zola s-a apropiat de aceast
concepie antiartistic i reacionar, ba a fost chiar
teoreticianul ei. Dup cum vom vedea, ns, n practica literar,
n romanele sale, el a depit-o n mare msur, ajungnd s
se preocupe n primul rnd de realitatea social, s considere
omul n relaiile sale cu oamenii i nu n funcie de strmoii
si i de bolile acestora, s cerceteze n adncime cauza
viciilor sociale i, de multe ori, s ia poziie mpotriva lor.
Opera lui Zola, este mare n msura n care ea contrazice
naturalismul i nu ascunde conflictele de clas. n lupta dintre
antirealism i realism care se d n creaia lui Zola, realismul
este cel care nvinge de cele mai multe ori.

***

Zola i-a trit anii tinereii sub cel de-al doilea Imperiu i
aceast tineree n-a cunoscut zile prea uoare.
Nscut la Paris la 2 aprilie 1840, mile Zola a copilrit n
sudul Franei, n crasul nconjurat de dealuri i grdini Aix-en-
Provence. Aici fusese nevoit s se stabileasc tatl su care
era inginer. Supraveghind lucrrile canalului-rezervor de la
Aix, inginerul Zola se mbolnvete i moare n 1847. Pe atunci
fiul su n-avea dect apte ani, iar familia sa nefiind bogat
face eforturi din ce n ce mai mari s-l in la coal pe micul

10
Zola, care e printre primii din clas i arat mult interesat
pentru tiinele fizice i naturale, ct i pentru literatur. Prin
prietenii tatlui su, Zola obine o burs la un liceu din Paris
i-i poate continua, cu mare greutate, studiile. Dar ce folos?
Iat-l tnr de douzeci de ani, fr nicio posibilitate de a-i
ctiga existena. M gndesc la viitor, i scrie el unui prieten,
m gndesc la viitor i l vd tot att de negru, nct dau
napoi nspimntat Peste tot indiferen i dispre. M
ndoiesc de toate, de mine n primul rnd. Sunt zile cnd mi se
pare c sunt lipsit de inteligen, cnd m ntreb cu ce drept
am nutrit visuri att de trufae. Educaia primit n coal nu-
mi va folosi la nimic: puin teorie i niciun fel de practic
n aceti doi ani (18601862), Emile Zola lupt din greu cu
srcia. I se ntmpl s triasc luni de zile numai cu pine
muiat n untdelemn. Din cnd n cnd, iese prin fereastra
mansardei i prinde vrbii pe acoperi. E nevoit, pe ger mare,
s-i amaneteze haina i s se ntoarc acas n cma. Cele
zece mii de versuri romantice pe care le scrie n vremea
aceasta l exalt, dar nu-l hrnesc.
Ci tineri plini de talent nu se chinuiau atunci, nu se mai
chinuiesc azi n lumea burghez, ca i Zola!
n sfrit, e primit ca funcionar ntr-o mare cas de editur.
n aceast epoc face cunotin cu Flaubert i cu fraii
Goncourt, autori de romane documentare precursoare celor
naturaliste i se las convins de teoriile deterministe ale lui
Taine. Citete opera lui Darwin, de curnd tradus, i
urmrete cu interes progresele tiinelor biologice, strlucit
reprezentate de Claude Bernard, al crui studiu, publicat n
1865: Introducere la medicina experimental, fcuse mare
vlv n lumea literar. Dup cteva luni de activitate

11
gazetreasc cronici de art i de actualitate sau portrete
literare Zola se consacr cu totul literaturii.
Pentru a-i ctiga existena, scrie romane senzaionale, ca
Dorina unei moarte, sau Misterele Marsiliei. Dar ceea ce l
intereseaz este s aplice fiziologia la studiul pasiunilor i n
acest sens lucreaz cu mare rvn la romanul Thrse
Raquin, care apare n 1867. Acest roman prezint
descompunerea fizic i moral la care ajung doi ndrgostii
dominai de nervi i de snge, care cu comis un asasinat
pentru a se putea cstori. Zola vrea s demonstreze c un
sentiment violent nu este dect o dezordine organic. Romanul
poart chiar ca epigraf la ediia a doua, formula lui Taine:
Viciul i virtutea sunt nite produse ntocmai ca vitriolul i
zahrul. Influenat astfel de materialismul mecanicist, Zola se
ndreapt spre reprezentarea unilateral a realitii umane,
convins fiind c o studiaz n mod tiinific. Puin nainte, ntr-o
lucrare n care ddea definiia romanului, Zola spusese:
Vntul bate spre tiin: suntem mpini fr voia noastr
spre studiul exact al faptelor i lucrurilor.
n realitate, burghezia celui de al doilea Imperiu ncepea s
mping cultura spre forme ce se deprtau de problemele
sociale i care nu urmreau altceva dect ruperea de realitate.
Zola ncepe s se pasioneze pentru medicin i n special
studiaz ereditatea. El concepe planul unui ciclu de romane,
care s urmreasc evoluia membrilor unei familii, cu tare
ereditare. Toate personajele principale ale romanelor sunt
descendenii unei femei isterice, Adelade Fouque, cstorit
mai nti cu un brbat sntos, Rougon, i apoi cu un alcoolic
dezechilibrat, Macquart. Dar, concepnd acest ciclu, Zola nu
poate trece cu vederea modelul Comediei Umane a lui Balzac,

12
opera sa se resimte de influena marelui su nainta, care
studiase omul social. Seria romanelor sale, care, la nceput,
trebuia s cuprind dousprezece volume iar apoi a ajuns la
douzeci, se intituleaz deci Familia Rougon-Macquart (Les
Rougon-Macquart), istorie natural (citete: fiziologic) i
social a unei familii sub cel de-al doilea Imperiu.
n ce mprejurri istorico-sociale a conceput Zola acest ciclu
epic?
Rzboiul franco-german, de care Napoleon cel mic se
folosise pentru a ascunde contradiciile interne i externe ale
regimului i pe care l pierduse n mai puin de dou luni,
fusese urmat de rscoala muncitorimii din Paris. Comuna,
prima ncercare fcut de proletariat pentru a nltura
ornduirea burghez, durase aptezeci i dou de zile i
fusese necat n snge de burghezie. Dei departe de Paris,
Zola putuse s msoare importana luptei sociale. Primul
volum din ciclul Succesul Rougonilor, care apare n 1871,
evoc revolta ranilor i muncitorilor republicani dintr-un ora
de provincie, care izbucnise cu douzeci de ani n urm,
mpotriva bonapartitilor partizani ai lui Napoleon al III-lea. Iar
al doilea Prada (1872), semnaleaz dezlnuirea speculei i a
imoralitii n primii ani ai celui de-al doilea Imperiu.
De aci nainte, cu o regularitate matematic, va aprea cam
n fiecare an cte unul dintreromanele ciclului, care ia sfrit n
1893, cu Doctorul Pascal. ntre timp, Zola mai scrisese nuvele,
cronici, piese de teatru, i formulase, n Romanul experimental
(1880), teoria literar aplicat n romanele sale, care, pornind
de la fiziologie, i propuneau s studieze cum se comport
oamenii n societate.
Personajele, fixate de la nceput ntr-un arbore genealogic,

13
sunt urmrite, ntr-adevr, n mediile cele mai diverse: n
lumea politic (Excelena Sa Eugne Rougon), n cea
negustoreasc (Pntecele Parisului, Magazinul La fericirea
doamnelor), n cea bisericeasc (Cucerirea oraului
Plassans, Greeala abatelui Mouret), n cea financiar (Banii),
n cea a artitilor (Opera de art), n cea a muncitorilor
(Crciuma, Germinal), n cea a ranilor (Pmntul), n cea a
militarilor i a rzboiului (Prpdul) etc. Pentru a se odihni,
cum spune el, Zola scrie i cteva romane lirice, ca O pagin
de iubire sau Visul care i gsesc cu greu locul ntr-o istorie
social. Ideea iniial, naturalist, de a urmri tarele, de a
cerceta instinctele, e mai accentuat n romane ca Bestia
uman, Pmntul, Nana. Alteori, ca n Greeala abatelui
Mouret, domin elementul descriptiv.
Dar, n general, Zola, privete cu ochi critici viaa social-
politic a celui de-al doilea Imperiu i a Republicii a III-a,
Personajele sale politicianul Eugne Rougon, financiarul
speculant Saccard, negustoreasa Lise Macquart, proprietarul
marelui magazin Octave Mouret, spltoreasa Gervaise, etc.,
sunt tipuri sociale caracteristice pentru perioada cercetat,
dei fuseser concepute ca s ilustreze ereditatea.
Ceea ce l-a ajutat pe Zola s prseasc treptat i n mare
msur poziiile politice i estetice ale burgheziei, a fost fr
ndoial lupta clasei muncitoare din aceast vreme.
Zola manifestase nc din anii chinuitei sale tinerei idei
democratice. Publicase n revistele republicane de opoziie
articole asupra emanciprii intelectuale a femeii sau asupra
fraternizrii popoarelor. Cu sentimentalismul idealist al micului
burghez, el obinuia s spun: Voi fi ntotdeauna de partea
celor nvini Silvre Mouret, tnrul rzvrtit din Succesul

14
Rougonilor este nsufleit de visurile de fraternitate i dreptate
de la 1818. Chiar naturalismul nu este n concepia lui Zola
dect aplicarea tiinei la literatur, i aceast formul literar
i se prea cu totul democratic, deoarece o considera mai ales
ca o opoziie fa de retorismul i idealismul romantic.
Romanul Crciuma (1877), n care muncitorii apar dobori de
mizerie i de alcoolism, dei construit dup procedeele
naturaliste, reprezint totui o denunare a exploatrii
ucigtoare care sttea la baza acestei degradri. Pentru Zola
ns, viciile i tarele nu sunt nc efectele evidente ale
dominaiei burgheze.
ntre timp, clasa muncitoare francez ncepuse s se
organizeze. Primele ei sindicate i aderarea la Internaionala I-
a datau dinainte de Comun. Primul partid muncitoresc
francez se constituie dup congresul din 1879, chiar sub
ndrumarea lui Marx.
Opera lui Zola va fi influenat de aceste mprejurri.
Romanul Germinal, publicat n 1885, prezint, pentru prima
dat n literatura francez, proletariatul industrial i
revendicrile lui, descriind lupta pe plan social dintre munc i
capital. Pentru a scrie acest roman, Zola luase contact direct cu
lumea minerilor, coborse n min, observase condiiile
neomeneti de munc i suferinele muncitorilor, constatase
creterea contiinei lor de clas. n Germinal apar diferite
tipuri de muncitori reprezentnd diverse aspecte ale micrii
muncitoreti a timpului, e zugrvit greva nsoit de foamete,
se vd accidentele de munc datorite neglijenei patronilor, a
cror via de trndvie i de lux e o sfidare fa de chinurile
minerilor. Etienne Lantier, muncitorul revoluionar, prsete
mina, ducnd cu el ncrederea n transformarea societii,

15
transformare germinat ntre pereii de crbune i
ncredinat luptei muncitorilor. De la Thrse Raquin la
Germinal distana e aadar mare.
ntre timp, Zola cunoscuse i, literatura realist rus. i citise
pe Pukin, pe Cernevski, pe Tolstoi, i era prieten cu scriitorul
Turgheniev. Datorit acestuia, o parte din romanele i din
articolele lui au fost publicate n Rusia nainte chiar de a fi fost
publicate n Frana.
ntr-unul dintre aceste articole (Elita i Politica din
culegerea Noua Campanie), Zola i formuleaz astfel
orientarea politic: vechiul republican care sunt i socialistul
care voi sfri fr ndoial prin a fi Aceast orientare l
face s resping manifestrile reacionare ale burgheziei
Republicii a III-a i, n primul rnd, diversionismul antisemit.
El va lua poziie hotrt n afacerea Dreyfus, cernd
revizuirea procesului a crui victim era cpitanul evreu
acuzat pe nedrept de spionaj. Convingndu-se de nevinovia
cpitanului Dreyfus, Zola ncepe o campanie de pres n
favoarea lui. n jurul acestui caz, se nate atunci n Frana o
micare ceteneasc uria care-i mparte pe intelectuali n
dou tabere. n aceast ambian, celebra scrisoare a lui Zola
adresat Preedintelui Republicii i publicat sub titlul Acuz
a avut un rsunet mondial i Zola a aprut n adevr n ochii
oamenilor liberi ca un moment al contiinei umane, dup
cum spunea Anatole France, care fcea i el parte dintre
intelectualii dreyfusarzi.
Zola va fi dat n judecat, huiduit, condamnat, nevoit s se
exileze. N-am voit, rostise el cu demnitate i curaj n faa
jurailor, ca ara mea s rmn n minciun i n nedreptate.
Azi m putei lovi, dar va veni o zi cnd Frana mi va mulumi

16
c am ajutat-o s-i salveze onoarea!
Atitudinea a fost cu att mai merituoas cu ct Zola, una
dintre figurile cele mai ilustre ale literaturii franceze, n-a
pregetat s-i pun n joc renumele i situaia material. De
asemenea acest act de curaj reprezint un triumf asupra
prejudecilor sale de clas.
Faptul c antagonismul de clas nu mai e clar pentru Zola
spre sfritul vieii sale, scade valoarea artistic a ultimelor
sale opere. n Cele trei orae (Lourdes, Roma, Paris) sunt
descrise prolix i confuz eforturile omenirii de a se ridica de la
superstiia grosolan la religia neltoare i apoi prin
tiin, la munc i dreptate social. Lecturile lui Zola n acest
timp sunt: Auguste Comte, Proudhon, Saint-Simon, Fourier.
Romanul Munca (1901) este viziunea unei ceti ideale, creat
prin eforturile unite ale muncii, capitalului i talentului. El
ilustreaz doctrina filantropic fourierist, pe care burghezia
conductoare ncerca s-o readuc la mod, aa dup cum
ncerca s gseasc compromisuri cu fruntaii socialiti.
Zola este, ns, i n ultima perioad a vieii sale, un
progresist sincer. n Lourdes el denun exploatarea
superstiiilor, iar n Munca zugrvete viaa mizerabil a
muncitorilor din turntorii.
Din Cele patru evanghelii proiectate de Zola: (Fecunditate,
Munc, Adevr, Dreptate), nu apar dect primele trei, a treia
fiind postum. Dreptatea, care trebuia s celebreze triumful
omenirii ntr-o armonie universal, n-a mai putut fi scris. La
29 Septembrie 1902 Zola moare asfixiat, de pe urma unei
neglijene. O sut de mii de oameni formeaz cortegiul mortuar
al celui pe care Academia Francez nu-l primise n snul su
i cruia burghezia crmuitoare i retrsese gradul de ofier al

17
Legiunii de Onoare, ca o consecin a atitudinii sale n
afacerea Dreyfus.
Am schiat cadrul n care a evoluat Zola i cursul evoluiei
sale pentru ca, n lumina acestor date, s urmrim mai uor n
opera Banii, meritele i scderile sale de scriitor de seam din
mica burghezie francez de la sfritul secolului al XIX-lea.

***

Romanul Banii a aprut n 1891. El nu figura n planul


iniial al ciclului Rougon-Macquart. Dar Zola, contient de
formele noi pe care le luase capitalismul, a gsit c e absolut
nevoie de un studiu asupra acestui subiect, dei atinsese
problema speculei i a exploatrii i n alte romane ale sale
(Prada, Germinal, etc.). El i amintete desigur de ceea ce
scrisese ntr-un articol asupra lui Balzac: marea
originalitate a lui Balzac a fost c a dat banilor n literatur
groaznicul lor rol modern. De altfel, o ntreag literatur
asupra oligarhiei financiare va aprea n rile capitaliste n
momentul cnd, dup cum remarc Lenin, ncep s sar n
ochi faptele monstruoase legate de domnia monstruoas a
oligarhiei financiare6.
Ca totdeauna nainte de a redacta un roman, Zola se
pregtete ndelung printr-o serie de lucrri preliminare care
s-i asigure cunoaterea deplin a subiectului. El viziteaz
sptmni n ir bursa, citete cri tehnice, st de vorb cu
specialiti competeni. n ziarele din ultimii zece ani gsete
relatarea mprejurrilor i procesului unui mare scandal

6
V. I. Lenin. Imperialismul stadiul cel mai nalt al capitalismului, Ed.
P.M.R. 1950, ed. II-a, pag. 52.
18
financiar. E vorba de crahul din 1882 al Uniunii Generale, crah
care a avut un larg rsunet. Aciunile acestei societi, care
crescuser la nceput vertiginos, sczuser n scurt vreme la
o zecime din valoarea lor, producnd panica i ruina micilor
acionari. Zola se inspir dup acest model caracteristic, care
nu era altceva dect o reeditare a escrocheriilor legale de pe
vremea celui de al doilea Imperiu.
Ceea ce te izbete, n primul rnd, cnd citeti romanul este
bogia de personaje principale i secundare, care ilustreaz
aspectele lumii financiare din epoca celui de al doilea Imperiu.
n jurul lui Saccard, speculant ruinat care pune la cale o
nou afacere, o societate pe aciuni nglobnd o banc i
numeroase ntreprinderi industriale i comerciale, miun
nenumrai indivizi atrai n orbita speculei financiare. Mai
nti, diveri tehnicieni ai Bursei: agentul de schimb Mazaud,
care pare norocos n meserie, dar care nu poate rezista furtunii
bursiere; remizierul Massias care alearg venic dup ordine
de cumprare i vnzare; juctorul la hausse, ludrosul
Pillerault; juctorul la baisse fricosul Moser; omul de paie
Sabatani; Jantrou, fost profesor, acum un declasat. Apoi,
diverse tipuri de afaceriti profitori, populnd consiliile de
administraie; Daigremont, speculantul cinic, care-i trdeaz
asociatul fr s stea pe gnduri; bancherul Kolb, topitor de
aur; fabricantul Sdille, care nu poate rezista ispitei de a risca
la burs averea ctigat ntr-o via ntreag; marchizul de
Bohain, escroc decorativ, vicontele Robin-Chagot, ndeplinind
cu un aer aristocratic rolul unei maini de semnturi, amndoi
reprezentani decrepii ai nobilimii ajuns la remorca
burgheziei. n sfrit, juctorii din afar, cei care sper n
minunile Bursei i care vor fi strivii de ea: soii Maugendre,

19
rentieri bogai, care refuz s o ajute cu o sut de franci pe
fata lor mritat cu un scriitor srac, dar care i pierd la
burs averea de cteva sute de mii de franci; baroana
Sandorf, care joac din viciu, pe cnd scptatele doamne de
Beauvilliers joac pentru a-i auri blazonul; micul funcionar
Flory, care joac pentru a-i putea cumpra iubitei sale cercei;
uierul Dejoie care joac pentru a-i mrita fata.
Dar de ce joac Saccard? De ce face operaii pe care le tie
periculoase? Desigur, pentru a se bucura de plcerile pe care
le aduc banii, dar i pentru c e stpnit de mirajul speculei.
Saccard nu strnge bani pentru a se uita la ei, ca Grandet,
cunoscutul erou al lui Balzac. El reprezint un tip nou n
evoluia capitalismului: e marele financiar dominator i
distrugtor. Adversarul su, miliardarul Gunderman, e i el
caracteristic n aceast privin, Gunderman e btrn i
bolnav, nu se hrnete dect cu lapte, n-are nevoi personale.
Asediaz ns zilnic Bursa i-i continu operaiile ca un
mecanism care nu se mai poate opri, pentru plcerea de a fi
cel mai lup dintre lupi.
Astfel, n ambiana speculei, a acumulrii de capitaluri,
financiarii devin i mai lacomi, iar micii burghezi se las
molipsii de aceast lcomie. Un om de tiin naiv, ca
inginerul Hamelin, care a primit s fie preedintele societii
pe aciuni, ncreztor n scopurile ei constructive, i cade
victim.
Exist i corbi n jurul acestei lumi care intr n
descompunere: cumtra Mchain adun n geanta ei uria
aciunile devalorizate i poliele vechi, pe care cmtarul
Busch le va tria i le va specula n diverse ocazii.
Zola scoate n eviden felul cum speculanii tiu s fac uz

20
de orice mijloc de publicitate, cum se folosesc de fore i de
mijloace reacionare. Astfel, Banca Universal a lui Saccard
va interesa lumea catolic momind-o cu perspectiva unei
apoteoze a papalitii. La Burs se cultiv antisemitismul.
Printre armele pe care Saccard le ntrebuineaz mpotriva
concurenilor este i acuzaia de a fi evreu.
Zola nregistreaz astfel rolul pe care ncepe s-l joace
diversionismul antisemit n societatea capitalist. Sfiat de
propriile ei contradicii, nevoit de a ascunde prin orice
mijloace exploatarea din ce n ce mai slbatic pe care se
sprijin regimul su, burghezia recurge la o serie de diversiuni
acum bine cunoscute destinate s nele masele populare:
naionalism, ovinism, rasism, antisemitism, propagand de
rzboi.
Pe vremea lui Zola, n Republica a III-a, unul dintre
simptomele declinului burgheziei franceze este i apariia
presei antisemite. Pe msur ce a simit apropiindu-i-se
sfritul, burghezia a trecut de la difuzarea teoriilor false, de
la aarea la ur rasial i ovin, la aplicarea acestor teorii,
la crimele cele mai fioroase. Cpitanul Dreyfus a fost una
dintre primele victime ale acestei treceri la fapte.
Fa de antisemitism, poziia lui Zola se va preciza cu
prilejul afacerii Dreyfus.
Dar nc n Banii, antisemitismul este artat ca unul
dintresemnele de decdere ale Imperiului al doilea.
Imperiul al doilea apare astfel, cu toate expoziiile sale
industriale i cu toat strlucirea sa aparent, ros de viermele
capitalismului distrugtor.
Dar oare n faa acestei lumi mcinat de corupie nu se
ridic nimic?

21
Zola pomenete de Asociaia Internaional a Muncitorilor
(Internaionala I-a). tim c l-a citit i pe Marx. Ne-am atepta
s ntlnim n cursul aciunii cteva tipuri de muncitori
reprezentnd lumea care se nate. Dar aceast lume e evocat
doar de socialistul vizionar Sigismond Busch, fratele
tuberculos al cmtarului cu acelai nume. El nu iese din cas
niciodat, se epuizeaz calculnd n cifre o nou repartiie a
bunurilor, i dezvolt teorii n care se recunosc mai curnd
ideile lui Fourier i ale lui Proudhon dect ale lui Marx.
Accentele lui sunt entuziaste, e drept, dar sunt ale unui
teoretician confuz, ale unui vistor att de departe de realitate,
nct nici nu tie cu ce se ocupa, fratele su, care-l ntreine.
Sigismond nu poate fi un tip reprezentativ al proletariatului. El
ntruchipeaz ns socialismul de birou, sincer dar utopic, al
lui Zola.
Utopismul lui Zola se trdeaz i n simpatia cu care e
prezentat personajul prinesei dOrviedo, o filantroap n stil
mare: ea i cheltuiete imensa avere motenit de la un
brbat escroc ntemeind cteva instituii de binefacere
ultraluxoase. Influenat de teoriile utopice, devenite i ele o
diversiune a marii burghezii, care sunt foarte rspndite la
sfritul secolului al XIX-lea, Zola n-a neles c filantropia,
departe de a fi o soluie social, nu face dect s ntrzie
aceast soluie, s arunce praf n ochii exploatailor i s-i
njoseasc.
Personajele pozitive ale romanului sunt puin numeroase:
tinerii soi Jordan, care lupt cu srcia, i fraii Hamelin,
Georges i Caroline. Georges Hamelin este de o naivitate care
se explic numai prin evlavia lui, i ea neateptat la un om
de tiin. Iar Caroline, figura feminin central a romanului, e

22
o optimist instinctual. Ea crede n via pentru c e
sntoas i e convins c ne ndreptm cu toii spre ceva
foarte bun i foarte vesel. Deseori, i d dreptate lui Saccard,
care crede c omenirea merge nainte fr s tie prea bine
ncotro, ajutat fiind de bani, deoarece i tiina se sprijin pe
bani
Dei puse n gura speculantului Saccard, aceste idei asupra
puterii constructive nu numai destructive a banilor, asupra
rolului animator al speculei vdesc de asemenea lipsa de
claritate a gndirii sociale a lui Zola.
Toate aceste confuzii i contradicii oglindesc, n mare
msur confuziile i contradiciile micii burghezii de la sfritul
veacului trecut ale crei perspective sunt ntunecate de cultura
burghez, din ce n ce mai reacionar, i ale crei urechi
ncepuser s vuiasc de retorismul socialist reformist.
Ca i Zola, ea vedea mai bine semnele care vesteau
nruirea vechii societi dect mijloacele prin care s-ar fi putut
construi o lume nou.
Scriitorul Zola realizeaz totui n Banii o critic social
realist, de o mare for epic.
Romanele lui nu sunt, ca cele ale frailor Goncourt sau ale
lui Huysmans, simple niruiri de documente umane, ci
condensri de fapte petrecute ntr-un anumit mediu social, i
de multe ori traducerea raporturilor sociale exacte ale epocii.
Zola evoc cu o mare for epic, micarea maselor i tipizeaz
nu numai indivizii dar i instituiile reprezentative, n Banii,
Bursa, n Germinal, Mina, n Pntecele Parisului, Halele, etc.
Avntul su liric reliefeaz puternic realitile. Btlia
financiar dintre speculani, zarva, trepidaia, activitatea
febril i steril a Bursei, descrise cu mult culoare i patos,

23
fac din Burs o ntruchipare monstruoas a capitalismului.

***
Desigur, n comparaie cu Balzac, care a realizat o critic
esenial, vast, consecvent, adncit i clarvztoare a
societii capitaliste, Zola are lipsurile despre care am vorbit.
Ele l-au fcut pe Engels s-l aeze mult n urma autorului
Comediei Umane.
Nu trebuie s uitm, ns, c n timp ce Balzac scria ntr-o
perioad cnd burghezia francez se afla abia la nceputul
declinului ei, Zola triete ntr-o epoc a crei ideologie i art
sunt n plin descompunere i n care apar tot felul de curente,
concepii sau metode ca: misticism, ovinism, naturalism,
simbolism. El izbutete n unele dintre romanele sale, de pild
ca n Banii, s scape n mare msur de influena naturalist.
Iar dac viitorul i apare nebulos i utopic, acest fapt nu-l
mpiedic totui s-i ndrepte spre viitor ochii lui miopi.
Zola demasc specula, imoralitatea, ipocrizia i cinismul
burgheziei de pe vremea celui de al doilea Imperiu i a
Republicii a III-a ntr-un moment cnd burghezia mai prezenta,
n aparen, unele aspecte constructive i mai ales, cnd fcea
tot posibilul s le simuleze.
El a fost aprtorul i admiratorul lui Balzac i a cutat s
peasc pe urmele lui. Ca i Balzac, Zola nu s-a mulumit s
nregistreze viciile sociale, ci a luat de multe ori poziie critic
mpotriva lor. Dei declarase c romancierul nu mai poate fi
dect un grefier n alctuirea procesului-verbal al societii, el
s-a transformat adesea n acuzator. Zola a tiut s
zugrveasc grozviile i absurditatea rzboiului (n romanul
Prpdul i n nuvela Atacul morii). n sfrit, el e primul care

24
a introdus n literatura francez lupta proletariatului.
Iar n afar de calitile de scriitor, Zola a fost un mare
exemplu de atitudine ceteneasc. Acest exemplu este util
astzi poporului francez, care lupt mpotriva fascismului. Cum
spunea Aragon acum civa ani compatrioilor si: A-i face
dreptate lui Zola nseamn a trage nvminte de pe urma lui,
nseamn a-i nelege exemplul, nseamn a-l continua,
nseamn a continua Frana. n lupta de azi a poporului
francez, opera i viaa lui Zola sunt pilde vrednice de urmat.
Gorki a apreciat opera lui Zola, numind-o o epopee a
przii, care zugrvete decderea burgheziei n
descompunere pe laurii propriei sale victorii. Lenin avea
portretul lui Zola n albumul su de fotografii, alturi de
portretele lui Cernevski, Herzen i Pisarev. Iar n anii de
tineree, romanul Germinal l-a ajutat, pe Thorez s-i formeze
contiina de revoluionar. n Uniunea Sovietic, opera lui Zola
are un tiraj de cteva milioane de exemplare i e tradus n
treisprezece limbi.
Critica burghez l-a popularizat pe Zola numai n msura n
care romanele sale erau demoralizante. Cnd nu l-a ignorat,
ea a ncercat, ca i n cazul lui Balzac, s falsifice semnificaia
romanelor sale, oprindu-se la cele senzaionale sau cu caracter
mai pronunat naturalist.
La noi, au aprut n trecut traduceri din opera lui Zola cu
titlul: Dragoste i decdere, Vis de iubire, Dorina unei
moarte, Amor fanatic, Pentru o noapte de iubire, etc. Este
clar c editorii burghezi nu cutau nici critica social, nici
valoarea artistic.
Traducerea romanului Banii, unul dintre cele mai valoroase
romane ale lui Zola, se face acum pentru prima dat la noi.

25
Cunoaterea celor mai bune opere ale culturii universale nu
a fost posibil pentru poporul nostru nainte de eliberare. Nu i
se puneau la dispoziie aceste opere pentru, c din ele ar fi
putut nva multe.
Banii, de pild, i-ar fi artat n ce fel se dezvolt societile
anonime, surori cu cele care puseser stpnire pe bogiile
noastre. Banii i-ar fi dezvluit ce se ascunde n dosul
antisemitismului i al cucerniciei catolice.
ntreaga omenire la lucru, toate minile contribuind la
schimbarea n bine a lumii! Nu mai exist deerturi, mlatini,
pmnt sterp! Strmtorile, ca i munii care stau ca o piedic,
dispar; deserturile se transform n vi mnoase Toate
minunile se pot nfptui i marile lucrri de altdat, te fac s
zmbeti, att de timide i copilreti par. Pmntul, n sfrit.
merit s fie locuit. i adevratul stpn este omul Ah!
cetate harnic i fericit, cetate n care omenirea se dezvolt n
chip armonios Cetate ale crei ziduri albe strlucesc acolo
acolo, n fericire, n soarele orbitor, spune Zola n romanul
Banii.
aizeci de ani dup visurile lui Zola, aceast cetate, marea
Uniune Sovietic, exist aievea i spre zidurile ei strlucitoare
i ntorc privirile oamenii muncii din toat lumea.
Dar ei tiu acum c viaa nou, c societatea socialist nu
se construiete de la sine, ci prin munc ncordat i prin lupt
nencetat mpotriva capitalitilor care-i apr pofta de
exploatare prin cele mai ucigtoare i mai neomenoase
mijloace.

THEODOSIA IOACHIMESCU-GRAUR

26
I

Ornicul de la Burs btuse ora unsprezece cnd Saccard


intr la Champeaux, n sala alb i aurit ale crei ferestre
nalte ddeau spre pia. Dintr-o privire trecu n revist irul
de msue la care stteau nghesuii unii ntr-alii clienii
zorii i pru mirat c nu vede chipul celui pe care-l cuta.
Cum un chelner ncrcat cu farfurii tocmai trecea pe lng
el n grab, l ntreb:
Spune-mi, te rog, n-a venit domnul Huret?
Nu, domnule, nc nu.
Atunci, Saccard, hotrndu-se s atepte, lu loc la o
mas, n dreptul unei ferestre, de la care tocmai se ridica un
client. Credea c a ntrziat i, n timp ce chelnerul schimba
faa de mas, privirile lui lunecar afar, pndind pe cei ce
treceau pe strad. Chiar i dup ce i se aduse tacmul, nu
ddu numaidect comanda: rmase o clip cu ochii aintii
asupra pieei nveselite de luminoasa zi de mai. La ceasul
cnd lumea prnzea, piaa era aproape pustie; sub castanii
de o verdea proaspt i nou, bncile erau libere; n staie,
de-a lungul grilajului, irul trsurilor de pia se ntindea de
la un capt la cellalt, iar omnibuzul ce ducea spre Bastilia
se oprea la colul strzii, fr s lase sau s ia vreun cltor.
27
Razele soarelui cdeau vertical, scldnd n lumina lor
monumentala cldire a Bursei cu irul de coloane i cu cele
dou statui, i vastul peron la captul cruia nu se vedea
acum dect armata de scaune frumos rnduite.
ntorcnd ns capul, Saccard recunoscu la masa vecina
pe Mazaud, agentul de schimb. i ntinse mna.
Dumneata eti? Bun ziua!
Bun ziua, rspunse Mazaud, strngndu-i mna
distrat.
Mic de stat, negricios, foarte vioi, frumos, acesta motenise
la vrsta de treizeci i doi de ani firma unui unchi de al su.
Prea c toate gndurile i sunt ndreptate ctre cel ce
sttea n faa lui la mas, un domn gras, rou i ras, celebrul
Amadieu, pe care ntreaga Burs l venera de cnd dduse
faimoasa lovitur cu aciunile Minelor din Saisis. Cnd
acestea sczuser la 15 franci i cnd orice cumprtor era
socotit nebun, Amadieu i bgase n afacerea asta toat
averea, adic dou sute de mii de franci, aa, la noroc, fr
calcul i fr s fi simit ceva dinainte, numai dintr-o
ncpnare de brut norocoas. Astzi, cnd, datorit
descoperirii unor filoane reale i bogate, aciunile depeau
uneori cursul de o mie de franci bucata, el ctiga vreo
cincisprezece milioane, astfel c pasul acela, care ar fi trebuit
s-l duc la casa de nebuni, l nlase la rangul de mare
capacitate financiar. Era salutat i mai cu seam consultat
de toat lumea. De altfel, nu mai fcea nicio operaie de
burs, ca i cum, pe deplin satisfcut, se mulumea s
troneze de la nlimea unicei sale izbnzi i a legendarei sale
lovituri. Mazaud, desigur, visa s-l aib de client.
Neputnd obine din partea lui Amadieu nici mcar un
surs, Saccard salut pe cei de la masa din fa, trei oameni
28
de afaceri pe care-i cunotea bine, Pillerault, Moser i
Salmon.
Bun ziua, ce mai facei?
Binior, mulumim
Totui, simi c i din partea lor l nvluie o rceal vecin
cu dumnia. Pillerault, foarte nalt, foarte slab, cu gesturi
nervoase i cu un nas subire nfipt n obrazu-i osos ca de
cavaler rtcitor, avea de obicei familiaritatea unui amator de
jocuri de noroc, care era din principiu pentru situaiile
riscate, declarnd c-l pndea prbuirea ori de cte ori se
strduia s fac ceva n mod chibzuit. Era din fire un
nepotolit juctor la hausse7, mereu optimist, pe ct
vreme Moser, mic de statur, galben la fa, chinuit de o
boal de ficat, se vieta ntruna, venic urmrit de groaza
cataclismului. Salmon, un brbat foarte frumos ce inea
piept cu drzenie celor cincizeci de ani ai si, mndru de
superba lui barb neagr ca pana corbului, trecea drept un
tip din cale afar de ndrzne. Nu vorbea niciodat,
rspundea numai prin zmbete, nu se tia nici cum joac i
nici mcar dac joac, iar felul lui de a asculta l impresiona
att de mult pe Moser, nct deseori acesta, dup ce-i
destinuise cte ceva, ddea fuga s-i schimbe ordinele la
burs, zpcit de tcerea lui.
nconjurat de nepsarea ce i se arta, Saccard rmsese
cu ochii sticloi i provocatori, dup ce trecuse n revist, cu
privirea, ntreaga sal. Nu se mai salut dect cu Sabatani,
un tnr ce sttea la o mas ceva mai ndeprtat de a lui,
un levantin frumos, cu o fa lunguia i brun, luminat
de doi ochi minunai, dar pe care o gur rutcioas,
7
Joc de burs constnd din cumprarea de aciuni la preurile cele
mai mari. (N. T.).
29
dumnoas, o urea. Bunvoina acestuia l enerv n cele
din urm: tipul nu putea fi dect un executat 8 al vreunei
Burse din strintate, unul dintre tinerii care plac femeilor,
pripit n mijlocul lor din toamna trecut; l vzuse ntia
oar lucrnd ca intermediar ntr-un crah bancar i ncetul cu
ncetul ctigase ncrederea agenilor de burs i a oamenilor
lor printr-o purtare foarte corect i printr-o neobosit
amabilitate, chiar i fa de cei mai ptai dintre ei.
Un chelner se oprise n faa mesei lui Saccard:
Ce servete domnul?
A, da ce vrei dumneata un cotlet, sparanghel
Apoi, chemndu-l napoi, l ntreb:
Eti sigur c domnul Huret n-a fost pe aici i a plecat?
Foarte sigur, domnule.
Aadar, aici ajunsese dup dezastrul care, n Octombrie, l
silise nc o dat s-i lichideze afacerile i s-i vnd
locuina din parcul Monceau pentru a nchiria un
apartament; nu-l mai salutau dect oameni de felul lui
Sabatani; intrarea lui ntr-un restaurant n care strlucise
cndva, nu mai fcea s se ntoarc toate capetele spre el i
s i se ntind toate minile. tia s fac fa situaiei cu
demnitate i nu nvinuia pe nimeni pentru ultima afacere cu
terenuri, afacere scandaloas i dezastruoas din care nu-i
putuse salva dect pielea. Dar acum era stpnit de ambiia
nepotolit de a-i lua revana; i absena lui Huret, care-i
fgduise solemn c va fi acolo la ora unsprezece, ca s-i
spun rezultatul ntrevederii cu fratele su Rougon, ministru
atunci n apogeu, l ntrta parc i mai mult mpotriva
8
Juctor la burs care nu i-a putut onora angajamentele i care este
condamnat s plteasc diferenele de pre i cheltuielile provocate de
operaia cerut de el. (N. T.).
30
acestuia din urm. Huret, deputat supus, slug a
ministrului, nu era dect un intermediar; dar Rougon,
pentru care nimic nu era imposibil, se putea oare s-l
prseasc tocmai acum? E adevrat c niciodat nu se
dovedise a fi un frate bun; c se suprase dup catastrof i
c rupsese fi relaiile cu el, de teama de a nu se
compromite, toate acestea erau fireti. Dar, de ase luni de
zile, ar fi putut gsi modalitatea s-i vina n ajutor. Va avea
oare i acum inima s-i refuze sprijinul att de trebuincios,
pe care i-l cerea printr-o ter persoan, nendrznind s se
duc el nsui, de teama unui acces de furie care-i putea fi
fatal? Numai un cuvnt dac ar spune Rougon, i ar fi de-
ajuns s-l pun din nou pe picioare, iar ntreg Parisul acesta
la i mare s fie iar al lui.
Ce fel de vin dorete domnul? l ntreb chelnerul.
Bordeaux-ul vostru obinuit.
Saccard, preocupat, i lsase cotletul s se rceasc,
neavnd poft de mncare, ridic deodat ochii, vznd o
umbr lunecnd pe faa de mas. Era Massias, un tnr cu
obrajii roii, un prlit de remizier, muritor de foame pe
vremuri, i care acum se strecura printre mese, innd n
mn buletinul de cursuri. Saccard fu adnc mhnit cnd
vzu c trece pe lng el fr s se opreasc, ndreptndu-se
spre Pillerault i Moser s le nmneze buletinul. Distrai,
adncii ntr-o convorbire, acetia abia dac aruncar o
privire asupra cursurilor: nu, n-aveau de dat niciun ordin;
altdat, poate. Massias, nendrznind s se adreseze
celebrului Amadieu, care, aplecat deasupra unei salate de
raci, vorbea n oapt cu Mazaud, se ndrept spre Salmon;
acesta lu cursurile, le cercet ndelung, i apoi i le napoie
fr s scoat o vorb. Sala ncepu s se nsufleeasc. Tot
31
mereu apreau n prag ali remizieri. Se ncingeau discuii
aprinse, duse de la o mas la alta; pe msur ce timpul
trecea, patima afacerilor se aprindea mai tare. Iar Saccard,
care privea mereu afar, vedea piaa aglomerndu-se ncetul
cu ncetul, trsurile i pietonii circulnd ncoace i ncolo, n
timp ce pe treptele Bursei strlucind n soare, oamenii
ncepeau s se arate, unul cte unul, ca nite pete negre.
Ascultai-m pe mine, ncepu Moser cu vocea lui
plngrea, alegerile astea suplimentare de la 20 Martie
sunt un semn ct se poate de ngrijortor Asta nseamn
ntreg Parisul ctigat de partea opoziiei!
Pillerault ddu din umeri. Ce importan putea s aib
faptul c Garnier Pags9 i Carnot10 treceau pe bncile
stngii?
Tot aa s-a ntmplat i cu chestia ducatelor 11, continu
Moser. Problema asta e plin de complicaii da, aa e,
degeaba rdei! Nu spun c trebuia s declarm rzboi
Prusiei pentru a o mpiedica s se ngrae pe seama
Danemarcei; mai erau i alte mijloace Da, da, cnd cei mari
ncep s nghit pe cel mici, nu se tie niciodat care va fi
sfritul Iar n ceea ce privete Mexicul12
Pillerault, care era ntr-una din zilele lui de satisfacie
universal, l ntrerupse printr-un hohot de rs:
Ah, nu, dragul meu, nu ne mai sci cu temerile tale n
legtur cu Mexicul Mexicul va fi pagina de glorie a epocii

9
Om politic francez (18031878). (N. T.).
10
Om politic francez (18011888). (N. T.).
11
Este vorba despre conflictul dintre Prusia i Danemarca pentru
ducatele Schleswig i Holstein i care s-a soldat prin contopirea de ctre
Prusia, n 1864, a unei nsemnate pri a acestui teritoriu (N. T.).
12
Se refer la intervenia lui Napoleon al III-lea n Mexic (1862) (N. T.).
32
noastre De unde dracu ai scos c imperiul ar fi bolnav? Ai
uitat c mprumutul de trei sute de milioane a fost acoperit
de peste cincisprezece ori n ianuarie? Un succes
nemaipomenit Uite, v dau ntlnire n 67, da, peste trei
ani, cnd se va inaugura Expoziia Universal, a crei
organizare mpratul a hotrt-o chiar acum.
V-o repet: toate merg prost, spuse disperat Moser.
Ei frate, da mai las-ne-n pace! Totul merge strun!
Salmon i privea pe rnd, surznd cu un aer gnditor. Iar
Saccard, care i asculta, fcea legtur ntre situaia lui grea
i criza n care prea c ncepe s se zbat imperiul. El se
mai prbuise o dat; oare imperiul, care l ridicase, avea s
decad ca i el, prvlindu-se dintr-odat de la cea mai nalt
culme, n cea mai neagr mizerie? Doisprezece ani iubise i
aprase regimul acesta n care simise c triete, se dezvolt
i se hrnete din plin, asemeni arborelui ale crui rdcini
se nfig adnc ntr-un pmnt prielnic. Dar dac fratele su
voia s-l smulg de acolo, dac trebuia s se despart de cei
ce sugeau pmntul acela bogat n plceri, atunci duc-se
totul n vrtejul distrugtor al nopilor de orgie.
Acum, strin de forfota mereu crescnd a slii, copleit de
amintiri, atepta s i se aduc sparanghelul. i zrise chipul
ntr-o oglind din faa lui i rmsese uimit. Anii parc nici
nu-i atinseser trupul mrunt. n ciuda celor cincizeci de ani
ai si, nu prea trecut de treizeci i opt. Era subire i vioi ca
un tnr, cu chipul lui negricios i uscat de marionet, cu
nasul ascuit, cu ochii mici i scnteietori; cptase parc
farmecul acela al tinereii neobosite, era mldios, vioi, cu
prul nc stufos i fr un fir alb. i aducea aminte de

33
sosirea lui la Paris, a doua zi dup lovitura de stat 13, de seara
aceea de iarn cnd se trezise pe strzile oraului, fr un
ban n buzunar, nfometat, cu o mulime de pofte nesturate.
Ah, iureul acela de-a lungul strzilor, cnd nc nainte de
a-i fi desfcut geamantanul, simise nevoia s se avnte n
ora, cu ghetele lui sclciate i cu paltonul lui soios, pentru
a-l cuceri! Din seara aceea urcase deseori foarte sus, zeci de
milioane i trecuser prin mini, fr ns ca vreodat s fi
izbutit a stpni norocul, aa cum stpneti un lucru pe
care-l tii al tu, pe care-l ii ncuiat sub cheie, viu, material.
ntotdeauna, numai minciuna i ficiunea i umpluser casele
de bani, din care aurul prea c se strecoar prin guri
netiute. Dup aceea ajungea din nou pe strad, ca n
ndeprtatele timpuri ale nceputului, la fel de tnr, la fel de
flmnd, la fel de nesios, chinuit de aceeai nevoie de
plceri i de cuceriri. Gustase din toate i nu se sturase,
neavnd nici prilejul, nici timpul s-i nfig dinii adnc n
oameni i n lucruri. n clipa aceea i ddea seama ce trist e
s fii din nou srac, s-o iei de la nceput, s nu te nutreti
dect cu ndejdile i amgirile. Cu toate acestea l cuprindea
dorul de a lua totul de la nceput, pentru a recuceri totul: de
a ajunge mai sus dect fusese vreodat i de a clca i mai
hotrt peste oraul cucerit. Nu mai dorea bogia
amgitoare a faadei, ci voia s stpneasc tot palatul
bogiei, s simt din plin domnia aurului de pe un tron de
saci cu galbeni!
Vocea lui Moser, care se ridica din nou, aspr i foarte
ascuit, l ntrerupse o clip din visare.

13
E vorba de lovitura de stat din 2 decembrie 1851 prin care Napoleon
al III-lea a desfiinat de fapt cea de a doua republic francez. (N. T.).
34
Dup cum a dovedit-o Thiers 14, expediia n Mexic cost
patrusprezece milioane pe lun i trebuie s fie cineva ntr-
adevr orb, pentru a nu-i da seama c n Camer
majoritatea se clatin. Stnga numr acum peste treizeci de
deputai. Chiar mpratul a neles c puterea absolut
devine imposibil, de vreme ce s-a fcut promotorul
libertii
Pillerault nu mai rspundea, mulumindu-se s surd
dispreuitor.
Da, tiu, piaa vi se pare solid, afacerile merg bine. Dar
ateptai sfritul Vedei dumneavoastr, prea s-a drmat
i prea s-a reconstruit mult la Paris! Lucrrile astea mari au
sectuit economiile. Iar n ceea ce privete marile bnci, care
au o aparen att de nfloritoare, ateptai numai ca una
dintre ele s cad i le vei vedea pe toate prbuindu-se, pe
rnd Fr s mai punem la socoteal faptul c poporul se
agit. Mie unul, asociaia aceea internaional a
muncitorilor15, care a fost fondat deunzi pentru a
mbunti condiiile de trai ale lucrtorilor, nu-mi place de
fel! n Frana se manifest un fel de protest, o micare
revoluionar care ia avnt pe zi ce trece. E ceva putred,
ascultai-m pe mine Totul se va prbui n curnd
n jurul lui se auzir proteste vii. Desigur, criza de ficat iar
l-a apucat pe afurisitul sta de Moser! El ns, n timp ce
vorbea, nu-i luase ochii de la masa vecin, unde Mazaud i
Amadieu continuau, cu tot zgomotul ce domnea mprejur, s
vorbeasc n oapt. ncetul cu ncetul, ntreaga sal ncepu
s ia seama la aceast tainic i ndelungat convorbire. Ce
14
Ministru reacionar l Istoric francez (17971877). El este acela
care a nbuit lupta revoluionar a comunarzilor. (N. T.).
15
Internaionala I nfiinat n anul 1864. (N. T.).
35
aveau oare s-i spun, de opteau aa? Amadieu ddea,
desigur, ordine, pregtea vreo lovitur de burs. De trei zile
circulau fel de fel de zvonuri n legtur cu lucrrile
Canalului de Suez. Moser clipi i ncepu i el s vorbeasc
ncet.
tii c englezii au de gnd s mpiedice lucrrile? S-ar
putea s avem rzboi.
De ast dat, Pillerault tresri, auzind vestea asta grozav.
Era de necrezut i totui cuvntul fcu nconjurul slii,
devenind aproape o certitudine: Anglia trimisese un
ultimatum, cernd ncetarea imediat a lucrrilor. Amadieu,
bineneles, nu vorbea dect despre asta cu Mazaud, cruia i
ddea ordin s-i vnd toate aciunile Canalului de Suez. Un
zumzet de panic se ridic n aerul mbcsit de mirosuri, n
mijlocul zgomotului mereu crescnd al tacmurilor. Iar cnd
Flory, unul dintrefuncionarii agentului de schimb, un tnr
cu o fa de copil, npdit de o barb castanie, intr ca o
vijelie n sal, emoia general atinse culmea. Tnrul se
repezi, innd n mn un pachet cu note de ncheieri, pe
care le ntinse stpnului su, optindu-i ceva la ureche.
Bine, rspunse Mazaud, aezndu-i notele n carnet.
Apoi, scond ceasul, adug:
Aproape 12! Spune-i lui Berthier s m atepte. Fii i
dumneata acolo i nu uita s-mi aduci telegramele.
Dup plecarea lui Flory, Mazaud i relu convorbirea cu
Amadieu, scond din buzunar alte notie, pe care le puse pe
mas, lng farfurie; n fiecare clip, cte un client care pleca
i se apleca la ureche i-i optea ceva, iar el nota repede pe un
petic de hrtie, ntre dou mbucturi. tirea aceea fals,
venit nu se tie de unde, nscut din nimic, se ngroa ca
un nor ce vestea furtuna.
36
Vinzi, nu-i aa? l ntreb Moser pe Salmon.
Dar sursul mut al acestuia era att de iret, nct Moser
rmase pe gnduri, ndoindu-se acum de acel ultimatum al
Angliei, despre care nici nu-i ddea seama c el l nscocise.
Eu, unul, cumpr orict, ncheie Pillerault cu
ndrzneala i nfumurarea juctorului fr metod.
Cu tmplele zvcnindu-i de beia jocului sporit de
agitaia aceasta turburtoare din timpul prnzului, agitaie
care strbtea ntreaga sal Saccard se apuc s-i
mnnce sparanghelul, enervndu-se din nou din cauza lui
Huret, pe care nu-l mai atepta. El, care lua ntotdeauna att
de repede o hotrre, acum ovia de sptmni ntregi,
prad tuturor ndoielilor. Era dornic s porneasc pe alt
drum i visase, la nceput, o via cu totul nou, ca nalt
funcionar sau n politic. De ce, adic, s nu-l fi mpins
corpul legislativ pn la consiliul de minitri, ca pe fratele
su? Vina pe care o aducea speculaiilor de burs, era
venica nesiguran, sumele acelea mari pierdute tot att de
repede pe ct de repede fuseser ctigate; nu putuse
niciodat spune c are cu adevrat un milion, fr s fie
dator cuiva. Iar acum, acum cnd i fcea examenul de
contiin, ajungea la concluzia c era poate prea stpnit de
patima luptei pentru bani, lupt care cerea atta snge rece.
Aa se explica de ce, dup o via extraordinar de lux i de
cazn, se pomenea acum istovit, srcit de aceti zece ani de
ndrznee traficuri, cu terenurile noului Paris, traficuri n
care atia alii, mai puin dibaci ca el, adunaser averi
colosale. Da, se nelase poate asupra adevratelor lui
aptitudini; n vltoarea politicii, cu puterea lui de munc i
cu arztoarea lui ncredere, poate c ar nvinge dintr-odat,
dintr-un singur salt. Totul depindea de rspunsul fratelui
37
su. Dac acesta refuza s-l ajute, aruncndu-l cin nou n
prpastia mruntului revnztor de aciuni, ei bine, asta va fi
cu att mai ru pentru el i pentru ceilali, cci atunci va
risca marea lovitur de care nu vorbise nc nimnui,
afacerea aceea uria la care visa de sptmni ntregi i
care l speria chiar i pe el, afacere care, fie c izbutea, fie ca
ddea gre, avea s zguduie lumea.
Pillerault vorbea acum cu glas tare:
Spune-mi, Mazaud, s-a isprvit cu executarea lui
Schloser?
Da, rspunse agentul de schimb, chiar azi va fi afiat..
Ce vrei? e plicticos, dar avem informaii din cale afar de
ngrijortoare, aa c am fcut nceputul. Trebuie din cnd n
cnd s mai facem i un pic de curenie printre noi!
Mi s-a spus, adaug Moser, c colegii dumitale Iacoby
i Delarocque ar fi intrat cu sume serioase.
Agentul fcu un gest de nepsare.
De! sta-i riscul S-ar putea foarte bine ca Schlosser
s fi fcut parte dintr-o band, aa c n-are dect s se duc
s-i fac meseria pe la bursele din Berlin sau din Viena.
Privirile lui Saccard se ndreptar spre Sabatani, despre
ale crui legturi secrete cu Schlosser aflase din ntmplare:
jucau amndoi jocul cunoscut: unul la hausse, cellalt la
baisse16, asupra aceleiai valori; cel care pierdea se
despgubea din ctigul celuilalt i se fcea-nevzut,
Sabatani tocmai i pltea tacticos costul mesei pe care o
luase. Pe urm, cu amabilitatea lui mieroas de oriental
corcit cu snge italian, strnse mna lui Mazaud, al crui
client era, optindu-i ceva la ureche, n timp ce Mazaud i
16
Joc la burs constnd din cumprarea de aciuni la preurile cele
mai mici. (N. T.).
38
nsemn ordinul pe o fi.
i vinde Suezurile! murmur Moser.
Apoi, neputndu-se stpni, ros de ndoial, spuse cu glas
tare:
Ce prere ai despre aciunile Canalului de Suez?
Zgomotul ce domnea n sal se ntrerupse pentru o clip i
toate capetele celor de la mesele nvecinate se ntoarser spre
el. ntrebarea aceasta era expresia nelinitii crescnde. Dar
Amadieu care-l invitase la mas pe Mazaud numai pentru a-i
recomanda pe unul dintre nepoii si, rmase neclintit,
neavnd niciun rspuns de dat, n timp ce agentul de
schimb, pe care ordinele de vnzare primite ncepeau s-l
mire, se mulumea s dea din cap, dintr-o discreie
profesional.
Suezurile sunt aciuni bune! declar cu vocea lui
muzical Sabatani care, nainte de a prsi sala, fcu un ocol
ca s-i strng curtenitor mna lui Saccard.
Saccard prelungi cteva clipe senzaia acelei strngeri de
mn, att de mldioas, att de ginga, feminin aproape.
La rscrucea drumului nou pe care trebuia s apuce, a vieii
pe care trebuia s i-o refac, toi cei adunai acum acolo i se
prea c sunt nite tlhari! Ah, Doamne, dac-l vor sili, cu ce
nverunare i va urmri, cum i va jupui pe toi Moserii tia
fricoi, pe Pilleraultii tia ngmfai, pe Salmonii tia mai
seci dect dovlecii i pe toi aceti Amadieu pe care succesul
i-a fcut s cread c au geniu! Zgomotul farfuriilor i al
paharelor se ntei, glasurile devenir mai rguite, uile se
deschideau i se nchideau tot mai violent, n graba care-i
mcina pe toi de a lua parte la joc i de a fi de fa n cazul
cnd ntr-adevr s-ar produce prbuirea aciunilor
Canalului de Suez. Pe fereastr, n mijlocul pieei strbtute
39
de trsuri i ticsit de oameni, Saccard vedea treptele
scldate n soare ale Bursei, npdite de insectele umane,
brbai corect mbrcai n negru, care umpleau ncetul cu
ncetul spaiul dintre coloane, n timp ce ndrtul grilajelor
se zreau cteva femei trecnd pe sub castani ca nite
umbre.
Deodat, tocmai cnd se pregtea s nceap poria de
brnz pe care o comandase, o voce puternic l fcu s
ridice capul.
Iart-m, dragul meu, dar mi-a fost cu neputin s vin
mai devreme!
n sfrit, sosise Huret, un normand din Calvados, un tip
greoi i ltre de ran iret, care fcea pe omul fr
pretenii. Porunci imediat s i se aduc ceva, indiferent ce, o
mncare oarecare i legume.
Ce veti? l ntreb scurt Saccard, abia stpnindu-i
nerbdarea.
Cellalt, ns, nu se grbea deloc. l privi cu un ochi iret
i prevztor, apoi, ncepnd s mnnce, se aplec spre
Saccard i cobornd vocea, spuse:
Afl c l-am vzut Da, la el acas, azi diminea A
fost foarte, foarte drgu, foarte binevoitor fa de dumneata.
Se opri, bu un pahar mare de vin, i vr nc un cartof
n gur.
Da, i?
Uite ce se ntmpl, dragul meu E de acord s fac tot
ce i st n putere pentru dumneata; i va face rost de o
situaie foarte frumoas, dar nu n Frana guvernator ntr-
una dintre coloniile noastre de pild, ntr-una dintre cele
bune. Vei domni acolo ca un adevrat prinior
Saccard plise.
40
Ia ascult, drag, v batei joc de mine? De ce nu cere
deportarea mai degrab? A, vrea s scape de mine!
Mai bine s ia seama s nu ncep s-l stingheresc cu
adevrat!
Huret mesteca mai departe, cu un aer mpciuitor.
Ei, haide, haide, nu-i vrem dect binele. Nu te
mpotrivi.
S m las dobort, nu-i aa? Uite! mai adineauri se
spunea aici c n curnd imperiul nu va mai fi n stare s
fac nicio prostie. Da, rzboiul din Italia 17, expediia din
Mexic, atitudinea fa de Prusia. i, pe cuvntul meu, aa e!
Vei face attea tmpenii i attea nerozii, nct Frana
ntreag se va ridica s v dea afar!
La acestea, deputatul, creaie a ministrului, pru
ngrijorat, pali i se uit n jurul lui.
Ah! d-mi voie, d-mi voie, nu te neleg Rougon, este
un om cinstit Atta vreme ct va fi aici, nu-i niciun
pericol Nu, nu mai spune nimic; nu-l cunoti, ascult m
pe mine!
Rostind cuvintele ncet, printre dini, Saccard l ntrerupse
cu violen.
N-ai dect s-l iubeti; vedei-v mai departe de crdia
voastr Dar vrea sau nu s-mi dea o mn de ajutor, aici,
la Paris?
La Paris, nu!
Fr s mai spun ceva, se ridic, chem chelnerul la
plat n timp ce Huret, care-i cunotea furiile, continua s
nghit foarte linitit bucele de pine, lsndu-l s plece, de
teama unui scandal. Dar n clipa aceea sala tresri de la un

17
Se refer la intervenia lui Napoleon al III-lea n Italia (1859) (N. T.).
41
capt la altul.
Intrase Gundermann, regele bancherilor, stpnul Bursei
i al lumii, un om de aizeci de ani, al crui cap mare i chei
cu un nas gros i nite ochi rotunzi, bulbucai, exprima o
ncpnare i o oboseal fr de margini. Nu se ducea
niciodat la Burs, nu-i trimitea niciun reprezentant oficial
i nici nu lua vreodat masa ntr-un local public. Numai cnd
i cnd, i se ntmpla, ca astzi de pild, s vin la
restaurantul Champeaux, unde se aeza la o mas, cernd
doar un pahar de Vichy, care i era servit pe o farfurioar.
Suferea de mai bine de douzeci de ani de o boal de stomac
i nu se hrnea dect cu lapte.
Cum se aez la mas, ntreg personalul ddu fuga s-i
aduc apa, i toi clienii din sal l salutar cu respect.
Moser l privea cu admiraie pe omul acesta care cunotea
toate secretele Bursei, care dicta urcrile i scderile aa
cum dispune Dumnezeu de tunete. Pn i Pillerault l
salut, deoarece nu credea dect n puterea nestvilit a
miliardelor. Era dousprezece i jumtate, i Mazaud, care
tocmai atunci se desprise n grab de Amadieu, se ntoarse
din drum i se plec naintea bancherului, de la care avea
din cnd n cnd cinstea de a primi cte un ordin de burs.
Muli dintre agenii care tocmai se pregteau de plecare,
rmaser n picioare n jurul zeului, nchinndu-i-se cu
respect n vlmagul de mese pline de tacmuri i pahare
murdare; l priveau cu toii cum i ducea cu o mn
tremurtoare paharul de ap la buzele-i ofilite.
Pe vremuri, cnd se ocupa cu speculaiile terenurilor din
Monceau, Saccard discutase, ba chiar se i certase cu
Gundermann. Nu se puteau nelege; unul era ptima i
dornic de plceri, cellalt sobru i de o logic rece. Aa c,
42
scos din fire de intrarea triumftoare a celuilalt, Saccard
pornise spre ieire, cnd Gundermann l strig din urm:
Ia spune-mi, dragul meu, e adevrat? Te retragi din
afaceri? Drept s-i spun, bine faci, e mai bine aa!
Pentru Saccard fu ca o lovitur de bici dat n plin obraz,
i ndrept statura mic i rspunse cu voce clar, tioas
ca o sabie:
nfiinez o banc cu un capital de douzeci i cinci de
milioane i sper c voi avea cinstea s te vizitez n curnd.
i iei, lsnd n urm larma nepotolit a slii, unde toat
lumea se mbrncea ca s fie de fa la deschiderea Bursei.
Ah! de-ar izbuti, de-ar putea s-i striveasc din nou pe
oamenii tia, de-ar putea s lupte din toate puterile cu acest
rege al aurului, pe care-l va dobor, poate, ntr-o bun zi!
nc nu se hotrse s porneasc afacerea aceea mare, astfel
c se mir i el de fraza pe care numai nevoia l silise s-o
rosteasc. Dar unde i mai putea oare ncerca norocul, mai
ales acum cnd fratele su l prsea definitiv i cnd
oamenii i lucrurile l jigneau mereu andu-l iar la lupt,
asemenea taurului nsngerat adus din nou n aren?
O clip, rmase fremtnd pe marginea trotuarului. Era
ora febril cnd Parisul nvlete pn spre piaa aceasta
central situat ntre rue Montmartre i rue Richelieu, cele
dou artere n care se mbulzete mulimea. Din cele patru
rscruci, n cele patru coluri ale pieei, irul continuu ai
trsurilor se scurgea brzdnd. asfaltul, n mijlocul vuitorii
pietonilor. Cele dou iruri de trsuri de pia din staie se
ntrerupeau nencetat i se formau din nou de-a lungul
grilajelor, n timp ce n rue Vivienne, landourile agenilor de
banc se nirau unul n spatele celuilalt, dominate de vizitiii
cu hurile n mini, gata s dea bici cailor la prima porunc.
43
Treptele i peristilul Bursei, erau negre de furnicarul de
redingote, iar dinspre culis, care se i instalase sub ceas i
ncepuse s funcioneze, se auzea zvonul cererii i al ofertei,
acest freamt al agioului18 care domina parc zgomotul
oraului. Trectorii ntorceau capul, atrai de curiozitatea i
teama fa de cele ce se petreceau acolo, de taina operaiilor
financiare pe care puine capete de francezi o pot ptrunde, a
ruinrilor i mbogirilor de peste noapte, pe care nimeni nu
le putea nelege n vltoarea aceasta de gesturi i strigte
barbare. Iar el, pe marginea trotuarului, asurzit de vocile ce
veneau din deprtare, mbrncit de mulimea oamenilor
grbii, visa din nou la domnia aurului, n acest cartier al
tuturor patimilor, n mijlocul cruia Bursa pulseaz, de la ora
unu pn la trei, ca o inima uria.
De cnd se ruinase, nu mai ndrznise s intre la Burs; i
astzi nc, un sentiment de mndrie rnit, teama de a nu fi
primit ca un nvins, l mpiedica s urce treptele. Ca amanii
izgonii din alcovul unei iubite pe care o doresc i mai mult,
dei cred c o dispreuiesc, se ntorcea mereu acolo, i fcea
de lucru n jurul colonadei, strbtea grdina, plimbndu-se
agale n umbra castanilor. n imitaia aceasta de parc prfuit,
fr verdea, i fr arbori, n care, pe bnci, printre
vespasiene i printre chiocurile de ziare miuna un amestec
de speculani suspeci i de femei din cartier n capul gol,
alptndu-i pruncii, Saccard se prefcea c se plimb fr
niciun el. Pe ascuns, ns, ridica ochii spre Burs, o pndea,
fcndu-i tot felul de planuri nebuneti de a o ncercui i
asedia ntr-o zi, spre a ptrunde n ea ca un cuceritor.
Se abtu prin colul din dreapta, pe sub arborii din faa
18
Operaie de burs care const n specularea efectelor, bazat pe
fluctuaiile valorilor (N. T.).
44
strzii Bncii, i ddu imediat de bursa cea mic a valorilor
fr cutare, de Picioarele ude cum li se spune, cu o
dispreuitoare ironie telalilor care negociaz aici sub cerul
liber, pe vnt i pe ploaie aciunile societilor disprute. Se
aflau acolo, ntr-un grup zgomotos, negociani evrei agitndu-
se n mijlocul unor sunete nfundate i gata s se repead
unii asupra celorlali. Ceva mai ncolo zri un individ
mthlos privind n zare un rubin pe care-l ridicase n sus,
cu gingie, ntre degetele-i groase i murdare.
Ia te uit, Busch! strig Saccard. Acum, c te-am vzut,
mi-am adus aminte c aveam de gnd s trec pe la
dumneata!
Busch, care avea pe rue Feydeau col cu rue Vivienne o
cas de schimb, i fcuse n cteva rnduri servicii i-i fusese
de mare folos n mprejurri destul de grele. Acum, plin de
admiraie, cerceta apele pietrei preioase, cu faa-i larg i
turtit dat spre spate, cu ochii lui mari cenuii, parc stini
de lumina vie; n jurul gtului i se vedea, rsucit ca o crp,
cravata alb de care nu se desprea niciodat, n vreme ce
redingota cumprat de ocazie, splendid pe vremuri. dar
acum numai rosturi i pete, i ajungea pn la prul
splcit ce-i cdea n uvie rare i zbrlite de pe capul
pleuv. Plria, ieit de soare i splat de ploi, nu mai avea
vrst.
n cele din urm se hotr s coboare pe pmnt.
Ah! Domnul Saccard! Ai venit n plimbare pe la noi!
Da Am primit o scrisoare n limba rus, o scrisoare de
la un bancher rus stabilit la Constantinopol. i m-am gndit
la fratele dumitale, s mi-o traduc.
Busch, care, cu o micare incontient i duioas nvrtea
mereu rubinul n mna dreapt, ntinse stnga i-i spuse c
45
i va trimite traducerea chiar n aceeai sear. Dar Saccard l
lmuri c nu era vorba dect de vreo zece rnduri.
Merg cu dumneata. Fratele dumitale mi le va citi n
cteva clipe
Fu ntrerupt de sosirea unei femei cu o statur uria,
doamna Mchain, binecunoscut de obinuiii Bursei, una
dintre acele juctoare nfocate i nenorocite, ale crei mini
grase meteresc tot felul de treburi necinstite. Chipul ei, ca o
lun plin, umflat i rou, cu ochii mici i albatri, cu un nas
cam crn, cu o gur mic din care ieea o voce ascuit de
copil, prea c se revars din vechea plrie liliachie legat
strmb pe cap cu nite panglici viinii; pieptul dezvoltat i
pntecul uria fceau s-i plesneasc rochia de poplin verde,
murdar i decolorat. Sub bra inea o geant strveche de
piele neagr, foarte mare i ct un cufr de adnc, de care
nu se desprea niciodat. n ziua aceea, geanta, umflat,
gata s crape, o trgea spre dreapta, fcnd-o s se aplece ca
un arbore.
Bine c ai venit, spuse Busch, care, dup ct se prea, o
atepta.
Da, i am primit hrtiile din Vendme. Le am la mine.
Bine, s mergem acas. Azi nu-i nimic de fcut pe aici.
Saccard se uitase cu priviri iscoditoare la uriaa ei geant
de piele. tia c mai curnd sau mai trziu aveau s intre n
ea aciunile tuturor societilor declarate n stare de faliment,
pe care Picioarele ude le mai negociau nc, cumprnd cu
un franc sau cu cincizeci de centime, aciuni de cinci sute de
franci, cu sperana van c ele i vor ridica cursul ntr-o zi,
sau strngnd tot felul de valori suspecte pe care le revnd
apoi, cu ctiguri grase, celor ameninai de faliment care vor
s-i umfle pasivul. n btliile necrutoare ale banului,
46
doamna Mchain era corbul ce urmrea armatele n mar:
nu se crea vreo societate nou, vreo cas mai mare de credit,
fr ca ea s nu apar cu geanta ei uria, adulmecnd
cadavrele chiar i n momentele de nflorire ale emisiunilor al
cror curs cretea. Ea tia prea bine c n lumea finanelor
prbuirea este inevitabil i c ziua masacrului, ziua n care
vor fi muli mori de nghiit i multe titluri de cules pentru
nimica toat, din tin i snge, va veni fr doar i poate. i
el, Saccard, care-i rumega ndrzneul plan al nfiinrii
unei bnci, avu o tresrire, fu strbtut de o presimire, cnd
zri geanta ei, aceast groap a valorilor depreciate, care
nghiea toat hrtia murdar zvrlit la gunoi de Burs.
n timp ce Busch se pregtea s-o conduc pe btrn,
Saccard l opri spre a-l ntreba:
Spune-mi, pot s viu la dumneata? E sigur c fratele
dumitale e acas?
Privirile evreului se mblnzir, trdnd o mirare plin de
ngrijorare.
Fratele meu? Desigur. Unde vrei s fie?
Foarte bine. Voi trece atunci ceva mai trziu.
i lsndu-l s se ndeprteze, Saccard i continua
plimbarea agale de-a lungul arborilor, ndreptndu-se spre
rue Notre-Dame-des-Victoires. Aceast parte a pieei este una
dintre cele mai populate, ocupat de prvliile negustorilor i
de atelierele meseriailor, ale cror firme aurite strluceau n
soare. Perdelele fluturau pe la balcoane, iar la ferestrele unei
case cu camere mobilate se afla o ntreag familie de
provinciali care priveau uimii spectacolul. Fr s vrea,
Saccard ridicase capul n sus i se uitase la oamenii acetia,
a cror uluire l fcea s surd, simindu-se ntrit la
gndul c prin fundurile de provincie se vor gsi venic noi
47
acionari. n spatele lui, zgomotul Bursei, freamtul acela
ndeprtat, continua s-l obsedeze, aidoma unei nenorociri
ce l-ar fi pndit pe undeva, pe aproape.
Dar o nou ntlnire l fcu s se opreasc:
Cum. Jordan, dimineaa la Burs? strig el, strngnd
mna unui tnr brun, cu musti mici i cu privirea
hotrt i voluntar.
Jordan, al crui tat, bancher la Marsilia, se sinucisese n
urma unei speculaii dezastruoase, btea de aproape zece ani
trotuarele Parisului, avnd pasiunea literaturii i luptndu-
se eroic cu mizeria neagr. Unul dintre verii lui care locuia la
Plassans i cunotea familia lui Saccard, l recomandase pe
vremuri acestuia, n epoca n care locuina lui din parcul
Monceau era deschis ntregului Paris.
Oh! la Burs, niciodat! rspunse tnrul, fcnd un
gest violent, ca i cum ar fi voit s goneasc dureroasa
amintire a tatlui su.
Apoi, ncepnd din nou s surd:
tii c m-am nsurat? Da, cu o prieten din copilrie.
Ne logodisem pe vremea cnd eram bogat i ea s-a
ncpnat s se mrite cu un biet calic, aa cum m vezi
acum!
tiam. Am primit invitaia la nunt, spuse Saccard. i,
nchipuiete-i c am fost cndva n legturi de afaceri cu
socrul dumitale, cu domnul Maugendre, pe vremea cnd avea
estoria din La Villette. Trebuie s fi ctigat o avere
frumuic.
Convorbirea lor se desfura n apropierea unei bnci i;
Jordan o ntrerupse pentru a-l prezenta unui domn scurt i
gras, cu aer militros, cu care sttea de vorb n clipa n care
se ntlnise cu Saccard.
48
Domnul cpitan Chave, un unchi al soiei mele
Doamna Maugendre, soacra mea, face parte din ramura din
Marsilia a familiei Chave.
Cpitanul se ridic de pe banc, iar Saccard l salut. l
cunotea din vedere pe acest tip apoplectic, cu gtul nepenit
din cauz c purta de ani de zile guler nalt, unul dintre acei
mruni juctori pe care eti totdeauna sigur c ai s-i
ntlneti n zilele de burs, ntre ora uhu i trei. Juca puin
i strns, cu un ctig aproape asigurat ntre cincisprezece i
douzeci de franci zilnic.
Jordan adugase cu rsul su odihnitor, pentru a-i
justifica prezena aici:
Unchiul meu, pentru care trec din cnd n cnd pe aici
s-i strng doar mna, e un juctor ptima.
Ce vrei! spuse cpitanul, sunt silit s joc, de vreme ce
guvernul, cu pensia pe care mi-o d, m las s mor de
foame.
Dup aceea, Saccard, artnd interes pentru tnrul care
privea att de curajos viaa, l ntreb cum merge cu
literatura. i Jordan, tot mai vesel, i istorisi cum i
ntemeiase srccioasa lui gospodrie la etajul al cincilea al
unei cldiri de pe Avenue de Clichy, cci btrnii Maugendre,
socrii lui, care n-aveau ncredere n poei i socoteau c au
fcut, i aa prea mult consimind la cstorie, nu ie
dduser, nimic, sub motiv c fata, dup moartea lor, va
moteni toat, averea, sporit i mai mult prin economiile lor.
Nu, din literatur nu se poate tri; avea n minte planul unui
roman pe care nu gsea timp s-l serie i intrase, de nevoie,
n gazetrie, mzglind despre tot ce era n legtur cu lumea
lui, de la cronici pn la reportaje judiciare i chiar fapte
diverse..
49
Ei bine! spuse Saccard, dac pornesc afacerea pe care
am de gnd s-o fac, voi avea poate nevoie de dumneata. Treci
pe la mine.
Dup ce-i salut, o apuc prin spatele Bursei. Acolo,
zgomotul ndeprtat, tumultul jocului abia se auzea, ca un
zvon nedesluit, pierdut n freamtul pieei. i n partea
aceea treptele Bursei erau pline de lume; dar biroul agenilor
de schimb, prin ale crui ferestre nalte se vedeau perdelele
roii, izola aceast parte de zgomotul slii mari a colonadelor,
unde se aflau speculanii, bogtaii care lucrau mai discret i
care stteau comod, la umbr, unii singuri, alii n grupuri,
transformnd ntr-un fel de club acest peristil sub cerul liber.
Partea aceasta a cldirii seamn puin cu spatele unui
teatru unde se afl intrarea artitilor sau cu acea strad
suspect i oarecum linitit, Notre-Dame-des-Victoires,
plin de depozite de vinuri, de cafenele, de berrii i de
taverne i miunnd de o clientel special format din cea
mai bizar amestectur de oameni. Firmele indicau i ele
toat putreziciunea ce crete pe marginea cuibarului de
infecie din apropiere; societi de asigurare ru famate,
gazete financiare de antaj, societi, bnci, ageni i zarafi,
ntreaga gam a pungailor de mna a doua, instalai n
prvlii sau prin subsoluri mari ct nite chiimii, pe
trotuare, n mijlocul strzii pretutindeni, oamenii ddeau
trcoale, ateptau, pndind prada ca fiarele din codru.
Saccard se oprise n spatele grilajului aintindu-i plivirile
spre intrarea biroului agenilor de schimb aa cum studiaz
terenul un conductor de armate care pregtete un asalt,
cnd deodat un individ care ieise dintr-o tavern trecu
strada i se ploconi adnc n faa lui, spunndu-i:
Domnule Saccard, nu avei nimic pentru mine? Am
50
prsit definitiv Creditul Mobiliar i caut de lucru.
Jantrou era un fost profesor din Bordeaux, care venise la
Paris n urma unei afaceri rmas pn la urm nelmurit.
La vrsta de douzeci i opt de ani, fiind silit s prseasc
nvmntul, declasat, dar biat simpatic, cu o barb
neagr i cu o chelie timpurie, cult de altfel, inteligent i
binevoitor, se pripise pe la Burs, unde, vreme de zece ani,
fcuse ca remizier tot felul de afaceri murdare ctignd nu
mai att ct i era necesar pentru a-i satisface viciile. Iar azi,
complet chel, ceea ce l fcea s se simt disperat ca o
demimonden ale crei zbrcituri i amenin cariera, mai
atepta nc prilejul s dea lovitura cea mitre de pe urma
creia sa se mbogeasc.
Vzndu-l att de umil, Saccard i aminti cu amrciune
de felul n care-l salutase Sabatani la Champeaux; prin
urmare, nu-l mai salut dect oameni din acetia ptai i
ratai. Dar fiindc nu dispreuia inteligena vie a lui Jantrou
i fiindc tia c armatele cele mai viteze se formeaz din
disperai din cei care neavnd nimic de pierdut ndrznesc i
risc totul, fcu pe mrinimosul.
Caui de lucru, aadar? repet el. s-ar putea gsi ceva
pentru dumneata, treci pe la mine.
Acum locuii n rue Saint-Lazare, nu-i aa?
Da, n rue Saint-Lazare. Vino ntr-o diminea.
Din vorb n vorb, Saccard afl c Jantrou era foarte
pornit mpotriva Bursei, spunnd ntruna c aici numai
pungaii au sori de izbnd; se vedea ns ct de colo ca
vorbea cu pizma omului cruia nu-i reuiser niciodat
pungiile. De data aceasta voia s ncerce altceva; i se prea
c, mulumit culturii sale universitare i datorit adncii lui
cunoateri a firii omeneti, i putea crea o frumoas situaie
51
n administraie. Saccard l aproba din cap. Cum, ntre timp,
depiser grilajul, mergnd de-a lungul trotuarului pn la
rue Brogniart, privirile le fur atrase de un cupeu negru la
care era nhmat un cal foarte frumos i care se oprise n
strada aceasta, stnd cu faa spre Montmartre. Pe cnd
vizitiul edea nemicat sus pe capr, ei observaser c un
cap de femeie apruse n dou rnduri la fereastra cupeului.
pentru a disprea apoi repede. Deodat capul se aplec
deasupra ferestrei i rmase astfel mai mult timp, privind cu
nerbdare napoi spre Burs.
Baroana Sandorff, murmur Saccard.
Era un chip negricios de femeie, foarte ciudat, cu ochii
plini de vpi sub pleoapele obosite, o figura ptima, cu
buze sngerii, umbrit ns de un nas prea lung. Prea foarte
frumoas, de o maturitate cam timpurie pentru cei douzeci
i cinci de ani ai si, cu aerul ei de bacant mbrcat de cei
mai mari croitori ai vremii.
Da, baroana este, repet Jantrou. Am cunoscut-o, pe
vremea cnd era nemritat, la tatl ei, contele de
Ladricourt. Oh, era un juctor ptima i de o brutalitate
revolttoare! M duceam n fiecare diminea s primesc
dispoziii i ntr-o zi era ct pe ce s m bat. Nu l-am plns,
drept s-i spun, cnd a murit lovit de un atac de apoplexie,
ruinat n urma unor serii de lichidri dezastruoase! Fiic-sa
a trebuit atunci s se resemneze, mritndu-se cu baronul
Sandorff consilier la ambasada Austriei, care era cu treizeci
i cinci de ani mai mare dect dnsa i pe care l nnebunise
de-a binelea cu privirile ei pline de foc.
tiu, zise Saccard.
Baroana i retrase capul nuntrul cupeului. Dup o clip
faa ei apru din nou plin de nerbdare, aplecndu-se i
52
mai mult n afar, pentru a putea vedea ct mai departe n
pia.
Joac i ea, nu-i aa?
Oh! ca o nebun! n toate zilele de criz o poi vedea aci,
n trsur, pndind cursurile, lund nfrigurat note n
carnet, dnd ordine. Aha! Pe Massias l atepta: iat-l c se
apropie de ea.
ntr-adevr, Massias cu cota Bursei n mn, fugea ct l
ineau picioarele sale scurte; se opri lng ua cupeului i
vrndu-i, la rndul lui, capul nuntru ncepu o convorbire
aprins cu baroana. Cei doi pietoni se deprtar puin
pentru a nu fi surprini c-i spioneaz, dar cnd remizierul
se ntorcea, tot n fug, l chemar spre dnii. Acesta arunc
mai nti o privire furi, pentru a se asigura c colul strzii
l ferete de privirile baroanei; apoi se opri n faa lor,
rsuflnd din greu, cu obrajii congestionai, vesel totui, cu
ochii lui mari albatri i copilroi.
Ce dracu i-o fi apucat? strig el. Suezurile ncep s
scad! Se vorbete de un rzboi cu Anglia. O veste care i-a
zpcit de tot i despre care nu se tie de unde vine! Auzi
vorb, rzboi! Cine o mai fi nscocit i povestea asta? Afar
numai de nu s-o fi nscocit singur! Ce s v mai spun, e o
adevrat nebunie!
Jantrou clipi iret din ochi.
Nu se las baroana, joac ntruna?
Oh! ca o turbat; tocmai m duc s-i transmit lui
Nathansohn ordinele ei.
Saccard, care asculta, spuse:
Da, adevrat, am auzit c Nathansohn ar fi intrat n
culis.
E un biat tare de treab, Nathansohn sta, declar
53
Jantrou, i merit s reueasc. Am fost mpreun la
Creditul Mobiliar El o s reueasc. Tatl lui, oare e
austriac, s-a stabilit la Besanon, ca ceasornicar mi se
pare Pasiunea pentru burs l-a apucat aa, ntr-o bun zi,
la Creditul Mobiliar; vznd cum merg lucrurile, i-a spus c
nu-i cine tie ce filosofie, c n-ai nevoie dect de un birou i
de un ghieu i i-a deschis un ghieu Dar dumneata,
Massias, eti mulumit?
Vorba vine, mulumit! Dumneata, care ai trecut prin
toate astea, ai dreptate cnd spui c trebuie s fii evreu
pentru a reui; altfel, degeaba mai caui s pricepi ceva: n-ai
mna sigur, i-i merge prost Scrboas meserie! De
vreme ce te-ai apucat ns de ea, gata, rmi cu ea, i drept
s v spun, ct timp voi avea picioare de alergat, voi ndjdui
n zile mai bune.
i o terse n goan, rznd. Se spunea c, este fiul unui
magistrat lovit de nedemnitate din Lyon; se apucase de
speculaii la Burs dup moartea tatlui su, deoarece nu
mai voise s-i continue studiile n drept.
Saccard i Jantrou se ntoarser ncet n rue Brogniart;
cupeul baroanei era tot acolo, dar de ast dat ferestrele erau
nchise; trsura prea goal, iar vizitiul, stnd nemicat pe
capr n aceast ateptare care se prelungea deseori pn la
nchiderea Bursei, prea o statule.
E, ntr-adevr, grozav de atrgtoare, spuse Saccard
dintr-odat; l neleg pe btrnul baron.
Jantrou avu un surs cam ciudat.
Baronul s-a sturat de mult de ea! Afar de asta, se
pare c este foarte zgrcit Aa ca, tii cu cine s-a
ncurcat pentru a-i putea plti croitoresele, deoarece banii
ctigai la Burs nu-i ajung niciodat?
54
Nu.
Cu Delcambre!
Delcambre, procurorul general? Cu lunganul la
usciv, glbejit i nepenit? Ah! tare a vrea s-i vd
mpreun!
nveselii de aceast discuie, se desprir strngndu-i
minile cu putere, dup ce Jantrou aminti lui Saccard c-i
va lua n curnd ngduina s-l viziteze.
Rmas singur, Saccard fu din nou atras de zgomotul
Bursei, zgomot ce se revrsa cu puterea valurilor mrii. Coti
colul strzii i cobor nc odat spre rue Vivienne, prin acea
parte a pieei care, datorit lipsei de cafenele, prea
posomort. Trecu prin faa Camerei de Comer, prin faa
Potei, a marilor agenii de publicitate i, pe msur ce
ajungea din nou n dreptul faadei principale a Bursei, se
simea tot mai cuprins de nfrigurare. Cnd nainta att de
mult nct putu s vad din nou ntreg peristilul, se opri iar,
ca i cum n-ar fi vrut ca ocolul cldirii s se sfreasc att
de repede, ca i cum ar fi vrut s prelungeasc sentimentul
de asediator cu care privea Bursa. Aici, n locul acesta
deschis, viaa pulsa, puternic: cafenelele erau ticsite,
cofetria gemea i ea de consumatori, mulimea se
ngrmdea n faa vitrinelor i mai ales n faa vitrinei unui
argintar, unde strlucirea obiectelor expuse atrgea atenia
tuturor.
Torentul trsurilor i al pietonilor cretea nencetat din cele
patru coluri, din cele patru rspntii, ntr-o nvlmeal de
neptruns; staia omnibuzului nu fcea dect s ncurce i
mai mult lucrurile, iar trsurile remizierilor se ntlneau ntr-
un ir nentrerupt de-a lungul trotuarului, de la o margine
pn la cealalt a grilajului. Privirile sale, ns, erau aintite
55
asupra scrilor, unde se agitau, n plin soare, oameni n
redingote negre. Se uit apoi mai sus, spre masa compact
dintre coloane, unde gloata neagr a oamenilor era luminat
ici i colo de chipurile lor palide. Toat lumea sttea n
picioare, scaunele dispruser, iar incinta de sub orologiu nu
se mai putea deslui dect datorit acelei fierberi continue de
micri i de pulsuri ce fceau aerul s freamte. La stnga
se afla grupul bancherilor, ceva mai linitit, fiindc erau
ocupai cu arbitraje, cu operaii de schimb i de cecuri
englezeti; grupul acesta era mereu strbtut de lumea care
intra i ieea de la telegraf. Juctorii se ngrmdeau
mbrncindu-se pn sub galeriile laterale, iar ntre coloane,
sprijinii de rampele de fier, stteau cu faa sau cu spatele ca
la ei acas, rezemai de catifeaua vreunei loji. ntreaga Burs
duduia ca o main n plin presiune, gata parc s fac
explozie. Deodat l zri pe Massias, remizierul, cobornd
scrile n goan i srind n trsura care-l atepta; vizitiul
ddu bici cailor i porni n galop.
Saccard strnse pumnii. Se ntoarse brusc, coti pe rue
Vivienne, trecu drumul i ajunse n colul dinspre rue
Feydeau, unde se afla locuina lui Busch. i adusese aminte
de scrisoarea aceea scris n rusete i pe care trebuia s i-o
traduc cineva. La intrare, l salut un tnr care sttea n
faa papetriei de la parter. Saccard recunoscu n acest tnr
pe Gustave Sediile, fiul unui fabricant de mtsuri din strada
des Jeneurs pe care tatl lui l dduse la Mazaud ca s
nvee mecanismul afacerilor financiare. i surse printete,
tiind prea bine pentru ce sttea acolo, la pnd, tnrul
acesta elegant. De cnd simpatica doamn Conin i ajuta
brbatul, pe Conin grsanul, ntreaga Burs i procura
carnetele de la papetria lor. Acesta nu ieea niciodat din
56
odia din fundul prvliei, unde se ndeletnicea cu
confecionarea carnetelor, n timp ce nevasta lui, ntr-un
venic du-te-vino, servea clienii n prvlie i alerga i prin
ora, dup treburi. Doamna Conin era grsu, blond,
rumen, o adevrat oi crlionat, cu prul de mtase,
foarte graioas, plin de cldur i mereu vesel. Se spunea
c i iubete brbatul, dar asta nu o mpiedica, dac se
ntmpla s-i plac vreun client, s se arate drgstoas; nu
o fcea ns pentru bani, ci numai pentru propria ei plcere,
i doar o singur dat, i anume n casa unor prieteni care
locuiau n vecintate, dup cum spunea legenda. n tot cazul,
acei pe care-i fcea fericii, erau, se vede, discrei i plini de
recunotin, cci ea era mereu adorat i srbtorit, fr
s i se ntineze numele. Iar papetria mergea tot mai bine,
fiind socotit un col al adevratei fericiri. Trecnd pe acolo,
Saccard o zri pe doamna Conin, care i zmbea lui Gustave.
Ce mai bucic de femeie! i simi parc voluptatea
mngierilor ei. Apoi intr n cas.
Busch locuia de douzeci de ani la etajul al cincilea, ntr-
un apartament mic. compus din dou camere i o buctrie.
Nscut la Nancy, din prini nemi, venise aici de-a dreptul
din oraul lui de batin. ncetul cu ncetul i lrgise
volumul afacerilor, extraordinar de complicate, fr s simt
nevoia unui birou mai mare; cedase fratelui su, Sigismund,
odaia de la strada, el mulumindu-se cu odia ce ddea spre
curte, i n care hroagele, dosarele i pachetele de tot felul
ocupau atta spaiu, nct abia mai rmsese loc, lng
birou, pentru un singur scaun. Una dintre afacerile sale de
cpetenie era traficul de aciuni depreciate; le aduna i fcea
pe mijlocitorul ntre bursa cea mic a Picioarelor ude i
ntre faliii ce aveau guri de astupat la ncheierea
57
bilanurilor; aa c urmrea cursurile, dar de cele mai multe
ori cumpra direct de la vnztori i mai ales se alimenta cu
stocurile ce i se aduceau. n afar de camta i de comerul
pe care-l fcea, pe ascuns, cu bijuterii i cu pietre preioase.
Busch se ocupa n special cu cumprarea de creane. Ele i
npdiser odaia pn la refuz i-l fceau s alerge prin tot
Parisul, unde avea relaii n toate straturile sociale, pndind,
cercetnd i profitnd de orice prilej. Cum afla de vreun
faliment, se repezea ntr-acolo, ddea trcoale sindicului 19 i
pn la urm cumpra tot ceea ce nu putea da un ctig
imediat. Supraveghea toate notariatele, urmrea deschiderea
succesiunilor n litigiu, era totdeauna de fa la adjudecarea
creanelor declarate fr valoare. Pe de alt parte, ddea
anunuri prin care atrgea creditorii nerbdtori care erau
bucuroi s ncaseze mai puin, dar repede, dect s rite i
s fie nevoii s-i urmreasc debitorii. Din toate aceste
nenumrate izvoare i soseau mereu alte hroage, maldre
ntregi, care se ngrmdeau n odaia lui ca la o adevrat
hien a falimentelor: polie nepltite, chitane neachitate,
adeverine i obligaiuni nerespectate. Apoi, aici, n camera
sa, ncepea trierea, rscolirea acestor documente mucegite,
lucru care cerea o deosebit pricepere i o mare atenie. n
acest cimitir al datornicilor disprui sau insolvabili, trebuia
fcut o triere, spre a nu-i irosi zadarnic puterile. Busch era
de principiul c orice crean, fie ea ct de compromis,
poate redeveni bun, i n aceast privin avea o serie
ntreag de dosare foarte frumos clasate care erau trecute
ntr-un repertoriu de nume, pe care l recitea din cnd n
cnd, pentru a-i mprospta memoria. Printre insolvabili, el

19
Persoana nsrcinat cu lichidarea unui faliment. (N. T.).
58
i urmrea, cum era i firesc, mai ales pe cei care preau a
avea anse de reabilitare; pentru aceasta ntreprindea
cercetri asupra oamenilor, ptrundea secrete de familie, se
interesa de rubedeniile bogate, de mijloacele de trai i mai
ales de slujbele obinute de curnd, asupra crora se putea
pune poprire pe salarii. Ani n ir lsa un om s se refac
pentru a-l gtui la primul succes. n privina datornicilor
disprui, pe acetia i urmrea cu o pasiune i mai mare, cu
o adevrat nfrigurare, cercetnd toate firmele i numele
tiprite n gazete, pndind adresele cum pndete un cine
vnatul. Iar cnd acetia i cdeau n mn, devenea slbatic,
i mnca de vii, le storcea ultima pictur de snge scond o
sut de franci din ceea ce cumprase cu cincizeci de centime,
explicndu-le cu brutalitate c acestea sunt riscurile
meseriei, c trebuie s ctige pe spinarea celor pe care-i
prindea tot ceea ce pretindea el c pierde din cauza celor
care-i scpau, ca fumul, printre degete.
n aceast goan dup datornici, cumtra Mchain i era
de un preios ajutor lui Busch, care se folosea deseori de
serviciile ei. Dei avea o ceat de hitai la ordinele lui, totui
n-avea ncredere n acest personal deochiat i flmnd;
cumtra Mchain ns era altceva: ea era proprietreas;
stpnea, n spatele Montmartrului, aa numita Mahala
Napolitan, un maidan nesfrit pe care se aflau semnate o
sumedenie de cocioabe drpnate i pe care le nchiria cu
luna; mahalaua aceasta era un col de groaznic mizerie: aici
ntlneai muritori de foame nghesuii pe maldre de
gunoaie, aici vedeai cocine pentru care oamenii se luptau din
rsputeri ca s le capete i din care ea i zvrlea afar fr
mil, cu boarfe cu tot, pe cei ce nu-i mai puteau plti chiria.
Dar ceea ce o rodea pe cumtra Mchain, ceea ce i topea tot
59
ctigul adus de mahalaua aceasta, era patima ei pentru joc.
O pasionau nenorocirile de pe urma pierderilor bneti,
prbuirile, incendiile n timpul crora se pot furai bijuteriile
topite. Cnd Busch i ddea ordin s-i culeag vreo
informaie sau s urmreasc vreun datornic, apoi i
ndeplinea aceast misiune cu atta rvn, nct constituia
pentru ea o adevrat plcere. Trecea drept vduv, dar pe
brbatul ei nu-l cunoscuse nimeni. Nu se tia de unde vine
femeia aceasta i, aa cum arta, voinic i cu vocea ei
subire, ca de feti, prea s fi avut ntotdeauna cincizeci de
ani.
n ziua aceea, ndat ce cumtra Mchain se aez pe
singurul scaun din biroul lui Busch, ncperea pru c s-a
umplut pn la refuz, ca i cum acest ultim pachet de carne,
prbuit acolo, ar fi fost pictura ce face paharul s se
reverse n faa biroului, Busch sttea ca un ostatic, ngropat
sub hroagele deasupra crora nu i se vedea dect cretetul
capului.
Iat, spuse ea golindu-i uriaa geant rpnoas plin
de grmada de hrtii care o burduise, iat ce-mi trimite
Fayeux din Vendme Le-a cumprat pe toate pentru
dumneata, de la falimentul Charpier, asupra cruia mi-ai
spus s-i atrag atenia O sut i zece franci.
Fayeux, despre care spunea c ar fi vr cu ea, deschisese
la Vendme un birou pentru ncasarea cupoanelor de rent.
Negustoria lui i ddea dreptul s ncaseze cupoanele n
numele micilor rentieri din regiune i, odat n posesia
cupoanelor i a banilor lor, juca la burs nebunete.
n provincie nu-i cine tie ce treab de fcut, murmur
Busch; din cnd n cnd se mai gsete totui cte ceva de
pre
60
Adulmec hrtiile, ncepnd s le aleag cu o mn de
expert, clasndu-le aa, dup miros, dintr-o privire fugar.
Apoi faa turtit i se ntunec i fcu o mutr de om cam des
amgit.
Hm! Nimic de seam, nimic de care s te agi. Bine c
n-a costat scump Polie i iar polie Dac ar fi emise fio
tineri mcar, i dac tinerii tia ar fi la Paris, atunci poate
c tot o s ne alegem cu ceva
Deodat scoase un strigt scurt de uimire.
Ia te uit! Dar asta ce o mai fi?
Zrise, n josul unei hrtii timbrate, semntura contelui de
Beauvilliers; foaia nu coninea dect trei rnduri, scrise cu
litere groase, btrneti: M oblig a plti domnioarei Lonie
Cron, n ziua majoratului Domniei Sale, suma de zece mii de
franci.
Contele de Beauvilliers! spuse el rar, gndind cu glas
tare, a avut moii, un domeniu ntreg prin apropierea de
Vendme A murit n urma unui accident de vntoare,
lsnd lup el o nevast i doi copii n mizerie. Am mai avut,
pe vremuri, polie de-ale lui, i le-au pltit cu greu Un
uuratic, un om de nimic
i izbucni deodat n rs, ncercnd s reconstituie toat
povestea:
Auzi, caraghiosul! i-a btut joc de fat Se vede c ea
n-o fi vrut i i-o fi sucit capul cu peticul sta de hrtie, care
din punct de vedere legal nu fcea nici doi bani. Apoi dup
asta a murit Ia s vedem: e datat din 1854, deci de acum
zece ani. Fata trebuie s fie major deci. Dar cum dracu o fi
ncput scrisoarea asta de angajament n minile lui
Charpier? Charpier sta era negustor de grne i ddea bani
cu mprumut pe termen scurt. Se vede c fata i-o fi amanetat
61
hrtia pe civa gologani; sau poate s-o fi nsrcinat el cu
ncasarea datoriei
Cumtr Mchain l ntrerupse:
Bine, dar asta e o afacere grozav! O adevrat lovitur!
Busch ddu dispreuitor din umeri.
Da de unde! i-am spus c din punct de vedere legal, nu
face nici doi bani Dac a prezenta-o motenitorilor, m-ar
trimite la plimbare, cci ar trebui s fac dovada c datoria
exist ntr-adevr. Numai dac am avea norocul s dm de
fat, i-am putea convinge s se arate binevoitori i s se
neleag cu noi pentru a evita un scandal neplcut
nelegi? Caut-o pe aceast Lonie Cron, scrie-i lui Fayeux s-
i dea de urm acolo, pe la el. Abia dup aceea vom avea de ce
rde.
Din toate hroagele fcuse dou grmezi pe care avea de
gnd s le cerceteze cu de-amnuntul cnd va fi singur, apoi
rmase nemicat, cu minile ntinse, cte una pe fiecare
grmad.
Dup o clip de tcere, cumtra Mchain adug:
M-am ocupat i de poliele lui Jordan. Credeam c am i
pus mna pe el. A lucrat ctva timp nu tiu unde i acum
scrie pe la gazete; la gazete, ns, nu eti niciodat bine
primit i cei de acolo nu vor s-i dea adresele pe care le ceri.
i apoi cred c Jordan nu-i isclete articolele cu numele lui
cel adevrat.
Fr a spune un cuvnt, Busch ntinsese o mn pentru a
lua de la locul lui, unde era aezat dup alfabet, dosarul
Jordan. Dosarul coninea ase polie a cte cincizeci de franci
fiecare, vechi de cinci ani i pltibile lunar, deci o sum total
de trei sute de franci, pe care tnrul se obligase, n zilele lui
de mizerie, s-o plteasc unui croitor. Neputnd-o achita la
62
termen, suma datorat crescuse enorm din cauza
cheltuielilor, astfel c dosarul era plin de nenumrate citaii
i paracitaii Acum, datoria se ridica la apte sute treizeci
de franci i cincisprezece centime.
Dac tnrul acesta va ajunge ceva, mormi Busch, atunci
o s punem noi odat i odat mna pe el.
i fcndu-i, probabil, vreo asociaie de idei n mintea lui,
adug:
Dar, ia spune, ce-i cu afacerea Sicardot? O lsm balt?
Cumtr Mchain i ridic dezndjduit braele spre cer.
Toat fiina ei, att de monstruoas, fu cutremurat de
disperare.
Ah, Doamne! gemu ea cu vocea-i piigiat, afacerea
asta mi mnnc sufletul!
Afacerea Sicardot era o poveste ca din romane, pe care o
istorisea ntotdeauna cu plcere. Verioara ei, Rosalie
Chavaille, copil de btrnee al unei surori de-a tatlui ei,
fusese violat ntr-o sear, la vrsta de aisprezece ani, pe
treptele unei case din rue de la Harpe, unde locuia cu mama
ei n dou cmrue de la catul al aselea. Partea proast era
c respectivul, om nsurat, mutat numai de cteva zile n acel
imobil, unde ocupa, cu nevast-sa, o camer pe care o
subnchiriase de la o cucoan de la catul al doilea, se
dovedise att de nbdios, nct biata Rosalie, rsturnat
de o mn prea grbit pe colul unei trepte, i scrntise
umrul. De aci fireasca furie a mamei, care era ct pe ce s
fac un scandal de pomin, n ciuda lacrimilor micuei, care
recunotea c nu se mpotrivise, c totul nu fusese dect un
accident i c i-ar prea foarte ru dac domnul ar intra la
pucrie din cauza asta.. Atunci mama, potolindu-se, se
mulumise s-i cear individului suma de ase sute de franci,
63
pltibil n termen de un an, n rate de cte cincizeci de
franci; de fapt, nu ceruse mult, fusese chiar modest, mai
ales c fiic-sa, care tocmai era pe punctul de a-i sfri
ucenicia la o croitorie, sttea acum bolnav la pat, i nu mai
ctiga nimic, iar ngrijirile costau destule parale, fiind pe
deasupra att de proaste, nct muchii braului chircindu-
se, fata rmsese infirm. nainte de sfritul primei luni
ns, domnul dispruse fr s-i lase adresa. i
nenorocirile se inur lan dup aceea: Rosalie nscu un
biat, maic-sa muri, fata deczu din ce n ce mai mult,
ajungnd n cea mai neagr mizerie. Naufragiat n
Mahalaua Napolitan, la verioara ei, se tr pe strzi pn
pe la vrsta de douzeci i ase de ani, neputndu-se folosi
de bra, uneori vnznd lmi prin hale, de cele mai multe
ori disprnd sptmni ntregi cu brbai care o goneau
acas, beat moart i nvineit de bti. n cele din urm,
anul trecut, avusese norocul s moar n urma unei aventuri
mai de pomin dect toate celelalte. Cumtr Mchain se
vzuse silit s-l ia n grija ei pe copil, pe Victor. Din toat
afacerea asta, nu rmsese dect cele 12 polie neachitate,
semnate Sicardot. Nu putuser afla dect att: domnul se
numea Sicardot.
ntinznd din nou mna, Busch lu dosarul Sicardot,
subire, nvelit ntr-o hrtie de culoare cenuie. Cum nu
fcuse niciun fel de cheltuieli judiciare, nu se aflau nuntru
dect cele dousprezece polie.
Cel puin dac Victor ar fi un copil cuminte! se vita
btrna. Dar ce s-i spun, e groaznic! Halal de aa
motenire: un golan care va sfri pe eafod; i hrtiile astea
din care nu m voi alege niciodat cu nimic!
Busch i fix cu ncpnare privirile terse asupra
64
polielor. De cte ori nu le cercetase el cu bgare de seam,
ndjduind sa dea de vreun indiciu neobservat pn atunci,
fie n forma literelor, fie n fibrele hrtiei! de la nceput,
spusese c scrierea aceasta, ascuit i ngrijit, i era
cunoscut.
Ciudat, spuse el i de ast dat, sunt sigur c am mai
vzut a-uri i o-uri ca astea, att de alungite c seamn a i-
uri.
Tocmai n clipa aceea btu cineva la u; Busch o rug pe
cumtra Mchain s ntind mna i s deschid, cci odaia
ddea de-a dreptul pe scar. Dac voiai s ajungi n cealalt
odaie, care avea fereastra spre strad, trebuia s treci nti
prin aceasta. Iar buctria, o ncpere ngust i fr
aerisire, se afla de cealalt parte a coridorului.
Intrai, v rog.
Era Saccard. Surdea, nveselit de tblia de aram
nurubata n u i cuprinznd, n litere mari negre,
cuvntul: Contencios.
Ah, domnul Saccard, venii pentru traducere Fratele
meu este acolo, n odaia cealalt. Intrai, intrai v rog
Dar cumtra Mchain ocupa tot spaiul de trecere i n loc
s-i fac loc, se uita la noul venit cu o mutr din ce n ce mai
uimit. Fur silii s fac o adevrat manevr: el se retrase
din nou pe scar i ea iei din ncpere lipindu-se de peretele
coridorului pentru ca astfel Saccard s poat intra n camer
i s treac n odaia nvecinat, unde i dispru. n tot
timpul acestor manevre complicate, femeia nu-l slbise din
ochi.
Oh! rsufl ea cu sufletul la gur. E prima dat c-l vd
mai de aproape pe domnul sta Ce s spun, e leit Victor!
Busch, care la nceput nu pricepea nimic, se uit la ea.
65
Apoi, fcndu-se lumin n mintea lui, strivi ntre dini o
njurtur.
Fir-ar al dracului s fie! adug el. sta e! tiam eu bine
c mai vzusem undeva scrisul acesta!
i ridicndu-se numaidect, rscoli prin nite dosare pn
gsi o scrisoare pe care i-o trimisese Saccard cu un an n
urm, pentru a-i cere psuirea unei cliente ru platnice.
Compar n grab scrisul de pe polie cu acela al scrisorii:
erau, n adevr, aceleai a-uri i aceleai o-uri, devenite cu
timpul parc i mai ascuite; pe deasupra mai era i o
evident asemnare a literelor mari.
El, el, el e, spunea Busch ntruna. Nu tiu numai de ce
Sicardot i nu Saccard? i dintr-odat, n mintea lui, i fcu
loc o poveste nclcit despre trecutul lui Saccard, pe care i-o
istorisise un tip, proprietarul unui birou de agentur i
comision, un oarecare Larsonneau, azi milionar: Saccard se
pripise la Paris a doua zi dup lovitura de stat, cu gndul
s trag foloase de pe urma ascensiunii fratelui su Rougon;
la nceput trise n mizerie pe strzile ntunecate ale
vechiului cartier latin; apoi se mbogise dintr-odat: n
urma unei cstorii dubioase, dup ce avusese norocul s-i
ngroape prima soie. n vremea acelor grele nceputuri i
schimbase numele de Rougon n acela de Saccard,
transformnd pur i simplu numele primei sale soii, care se
numea Sicardot.
Da, da, Sicardot, mi-aduc bine aminte, murmur
Busch. A avut neobrzarea s semneze poliele cu numele
neveste-sii. Se vede c sub numele sta se mutaser, i n
rue de la Harpe. Afar de asta ticlosul i mai luase i
msurile de prevedere, gata s-o tearg la prima alarm!
Carevaszic, nu numai c pornise la vntoare dup bani,
66
dar mai rsturna i fete pe scri! Destul de urt din partea
lui; pn la urm o s plteasc scump!
Taci, spuse cumtra Mchain. l avem n mn, aa c
putem spune c exist un Dumnezeu. O s fiu, n fine,
rspltit pentru tot ce am fcut pentru nenorocitul sta de
Victor, la care in destul de mult, crede-m, cu toate c-i un
mpuit.
Radia de bucurie, iar ochii ei mici, nfundai n grsimea
obrajilor, scprau.
Busch ns, dup emoia pe care i-o provocase soluia
aceasta ndelung cutat i peste oare dduse numai din
ntmplare, reflectnd mai adnc, i recapt sngele rece i
cltin din cap. Da, bineneles, Saccard, cu toate c pentru
moment era ruinat, mai putea fi nc jumulit. s-ar fi putut s
le cad n mn un tat mai puin promitor. Partea
proast era c Saccard nu se va lsa dus; e un om care are
coli puternici. i pe urm, probabil c nici nu tie de
existena copilului i ar putea s nege, n ciuda acelei
asemnri care o uimise pe cumtra Mchain. Pe deasupra
era. pentru a doua oar vduv, liber, deci neavnd de dat
nimnui socoteal pentru trecutul su; aa nct, chiar dac
ar recunoate c biatul este al lui, nu aveau cum s-l sperie
i nici cu ce s-l amenine. Iar dac o fi s capete de pe urma
acestei paterniti numai cei 600 de franci din polie, apoi
atunci e pcat de oboseal, i de toat ntmplarea asta
miraculoas care li l-a adus pe neateptate n fa! Nu, nu
totul trebuie studiat bine, spre a folosi mijloacele cele mai
potrivite, care s le aduc roadele cnd vor fi coapte.
S nu ne grbim, ncheie Busch. De altfel, acum e
ruinat; s-l lsm s se refac.
i, nainte de a se despri, Busch mai studie cu cumtra
67
Mchain cteva din afacerile mrunte pe care i le dduse s
le rezolve: o femeie tnr care-i amanetase bijuteriile
pentru a-i ajuta amantul; un ginere ale crui datorii, dac
tiau cum s procedeze, puteau fi pltite de soacr-sa, cu
care tria.; n sfrit, tot soiul de afaceri delicate, n legtur
cu poliele i cu acoperirea lor.
Intrnd n camera alturat, Saccard rmase cteva clipe
uluit de lumina orbitoare care ptrundea prin fereastra cu
geamurile nsorite i fr perdele. ncperea, tapetat cu
hrtie de culoare deschis i cu floricele albastre, era
aproape goal: se afla acolo doar un pat mic de fier ntr-un
col, o mas de brad n mijloc i dou scaune de paie. De-a
lungul peretelui din stnga, nite scnduri, foarte puin date
la rndea, ineau loc de bibliotec, fiind ncrcate de cri,
brouri, ziare i hrtii de tot felul. Dar lumina orbitoare a
soarelui, la nlimea aceea, nvluia goliciunea camerei ntr-
o veselie tinereasc, ntr-un surs de o nevinovat
prospeime. Fratele lui Busch, Sigismund, un tnr n vrst
de 35 de ani, fr barb, cu prul castaniu, lung i rar,
sttea la mas, sprijinindu-i fruntea sa larg i boltit, n
mna slab; era att de adncit n citirea unui manuscris,
nct nici nu ntoarse capul, cci nu auzise deschizndu-se
ua.
Acest Sigismund era un om de o rar inteligen, trecut
prin universitile germane, vorbind, n afar de francez,
limba lui matern, germana, engleza i rusa. n 1849 l
cunoscuse, la Colonia, pe Karl Marx i devenise redactor al
ziarului Noua gazet renan. nc din vremea aceea,
credinele lui politice se cristalizaser definitiv: lupta pentru
socialism cu o convingere arztoare, druindu-i ntreaga
putere de munc idealului unei apropiate renateri sociale
68
care trebuie s asigure fericirea celor sraci i umili.
Sigismund tria n lumea visurilor lui, att de desprins de
partea material a vieii, nct ar fi murit, de bun seam, de
foame, dac fratele su nu l-ar fi gzduit acolo, n rue
Feydeau, lng Burs, i nu i-ar fi dat ideea s se foloseasc
de cunotinele lui n limbi strine pentru a face traduceri.
Fratele cel mare i iubea adnc fratele cel mic, l iubea ca o
mam; purtndu-se ca un lup fa de datornici, de la care
era n stare s stoarc i ultimul gologan scldat n snge
omenesc, fa de biatul acesta czut din lun, care rmnea
mereu copil, era, totui, de o gingie i de o delicatee
feminin, nduiondu-se pn la lacrimi pentru el. i dduse
odaia cea mai frumoas de la strad, l servea ca o slug,
vedea de ciudata lor gospodrie, mturnd, fcnd paturile,
i se ngrijea de mncarea ce li se trimitea de dou ori pe zi
de la un birt din apropiere. El, att de activ, cu capul tob de
noii de afaceri, i ngduia s nu produc nimic, cci nu-i
prea vedea nici de traduceri, att era de prins de lucrrile lui
personale, ba l inea chiar de ru cnd muncea, ngrijorat de
tuea care-l zguduia din cnd n cnd; i n ciuda patimii lui
pentru bani, n ciuda lcomiei lui criminale, care fcea din
cucerirea bnuiii singurul scop al vieii sale, surdea cu
ngduin n faa teoriilor revoluionare ale fratelui mai mic,
lsndu-l s se joace cu capitalul aa cum lai o jucrie unui
copil, cu riscul de a-l vedea cum o stric.
Sigismund, ns, n-avea habar despre afacerile pe care le
punea la cale fratele lui n odaia de alturi; nu tia nimic
despre nspimnttorul nego cu valori depreciate i despre
cumprarea, de creane; tria n alte sfere, ntr-un vis mre,
al dreptii. Ideea caritii i se prea jignitoare, l fcea s-i
ias din fire; caritatea nsemna poman, adic inegalitatea,
69
consfinit de buntate; nu admitea dect dreptate, libertatea
fiecruia de a-i cuceri drepturile sprijinite pe neclintitele
principii ale noii organizri sociale. Aa c, la fel cum fcea i
Karl Marx, cu care era ntr-o nentrerupt coresponden, i
petrecea zilele studiind aceast nou organizare social,
schimbnd, ndreptnd nencetat pe hrtie societatea
viitorului, acoperind pagini ntregi cu cifre, ntemeindu-i pe
tiin construirea complicat a fericirii universale. Lua
capitalul din mna celor puini pentru a-l mpri tuturor
celorlali, punea n micare miliardele, muta dintr-o trstur
de condei averea ntregii lumi; i toate acestea i le furea n
ncperea pustie, n care el nu avea alt patim n afar de
visul su, nu simea nicio nevoie i era att de cumptat
nct fratele lui trebuia s duc o adevrat lupt pentru a-l
face s bea puin vin i s mnnce o bucic de carne. Voia
ca munca individului, msurat dup puterile fiecruia, s-i
asigure satisfacerea necesitilor; dar el, care muncea din
rsputeri pentru realizarea acestui ideal, tria din nimic. Era
un adevrat nelept, ntotdeauna cufundat n studiu, departe
de viaa material, foarte blnd i foarte cinstit. Din toamna
trecut tuea tot mai mult; ftizia pusese stpnire pe el, fr
ns ca el s-o ia n seam i s se ngrijeasc.
Saccard fcu o micare i atunci Sigismund i ridica ncet
privirile spre el, mirndu-se c-i vede acolo, dei l cunotea
pe vizitator.
Am o scrisoare de tradus.
Mirarea tnrului crescu i mai mult, deoarece tia c i
dezamgise clienii, bancheri, juctori, ageni de schimb,
toat acea lume a bursei care primete mai ales din Anglia i
din Germania o coresponden voluminoas, compus din
circulari i statute ale societilor.
70
Da, o scrisoare n rusete. Numai zece rnduri!
Sigismund ntinse mna s apuce scrisoarea, cci limba
rus rmsese specialitatea lui; dintre toi ceilali traductori
din cartier, care se ocupau cu traduceri din englez i
german, el era singurul care traducea curent din rusete.
Faptul c aceste scrisori erau destul de rare pe piaa
Parisului explica i ndelungata sa lips de lucru.
Citi scrisoarea cu glas tare, n franuzete. n numai trei
fraze, ea coninea rspunsul favorabil al unui bancher din
Constantinopol, care rspundea afirmativ n legtur cu o
afacere.
Mulumesc! spuse Saccard, care prea, ncntat de
coninutul scrisorii.
Apoi l rug pe Sigismund s scrie pe cealalt parte a
scrisorii cele cteva rnduri ale traducerii. Dar acesta fu
apucat deodat de un nfiortor acces de tuse, pe care l
nbui n batist, spre a nu-i deranja fratele, care ddea
fuga de ndat ce-l auzea tuind. Dup ce-i trecu criza,
Sigismund simi c se nbue; se ridic, se duse i deschise
larg fereastra, pentru a respira aer curat. Saccard, care se
luase dup el, arunc o privire afar i strig mirat:
Ia te uit! de la dumneata se vede Bursa! Oh! ce
caraghioas pare vzut de aici!
Niciodat, ntr-adevr, n-o vzuse sub un aspect att de
ciudat, de sus n jos, cu cele patru cline mari de zinc ale
acoperiului, deasupra cruia se vedeau nenumrate couri.
Vrfurile paratrsnetelor se nlau asemenea unor lnci
uriae ce voiau parc s strpung cerul. ntreaga cldire
semna de aici, de sus, cu un cub de piatr brzdat de
coloane, un cub de un cenuiu murdar, gol i urt, n vrful
cruia atrna un steag zdrenuit. Dar ceea ce l mira mai
71
mult erau treptele i peristilul, mpestriate de furnicarul
negru fr astmpr al oamenilor care se micau continuu,
neastmpr pe care nu i-l puteai explica de la nlimea
aceea i care-i inspira mil.
Ce mic pare totul! adug el. Ai zice c-i poi lua pe toi
ntr-o mn dintr-odat.
Apoi, tiind care sunt prerile interlocutorului su, spuse
rznd:
Cnd vei mtura tot gunoiul sta dintr-o singur
lovitur de picior?
Sigismund ddu din umeri.
Pentru ce s-o facem noi? V distrugei voi i singuri!
i ncetul cu ncetul se nsuflei, copleit de ideile care l
stpneau. Dorina de a face prozelii l silea n fiecare clip
s-i fac cunoscut sistemul.
Da, da, dumneavoastr lucrai fr s v dai seama,
pentru noi Suntei o mn de uzurpatori care expropriai
averea poporului; dar cnd v vei fi mbuibat bine, nu ne va
rmne dect s v expropriem i noi la rndul nostru Ne
dai o lecie practic, dup cum marea proprietate,
nglobnd-o pe cea mic, marii industriai nghiindu-i pe cei
mici, marile bnci i marile magazine zdrobind orice
concuren, ngrndu-se pe spinarea micilor bnci i a
micilor prvlii, nu fac altceva dect s ne ndrepte ncet, dar
sigur, spre noua ornduire social Ateptm, ca totul s se
prbueasc i ca felul de producie actual s ating ultimul
su stadiu, s ajung la ultimele sale consecine. Iar n ziua
aceea vor veni n ajutorul nostru chiar i burghezii i ranii.
Ascultnd toate acestea, Saccard l privea cu oarecare
ngrijorare, dei l socotea nebun.
Bine, bine, dar explic-mi i mie ce nseamn
72
colectivismul vostru?
Colectivismul este transformarea, capitalurilor
particulare, care triesc din concurena i luptele ce se dau
din aceast cauz, ntr-un capital social unitar, la care va
contribui munca tuturora. nchipuiete-i o societate n care
mijloacele de producie sunt bunul tuturor, n care fiecare
lucreaz dup capacitatea i puterea sa i n care produsele
acestei cooperri sociale sunt mprite fiecruia, dup
eforturile depuse. Nimic mai simplu, nu-i aa? O producie
comun n uzine, pe antiere, n atelierele naionale; apoi un
schimb, o plat n natur. Dac va exista un surplus de
producie, acesta va fi depozitat n antrepozitele publice, de
unde va fi luat pentru a satisface eventualele deficite. Va
trebui creat un echilibru i el va fi creat prin for, aa
cum doboar securea, dintr-o singur lovitur copacul
putrezit. S nu mai existe concuren, s au mai existe
capital particular, deci nici afaceri de orice fel, nici comer,
nici piee, nici burse. Ideea de ctig s nu mai aib niciun
neles. Izvoarele exploatrii, averile ctigate fr munc, vor
seca pentru totdeauna.
Oh! oh! l ntrerupse Saccard, asta ar schimba serios
obiceiurile multor oameni! Dar cu cei care, azi, au rente, ce
vei face? Lui Gundermann, de pild, i vei lua miliardul?
De fel, noi nu suntem hoi. i vom rscumpra miliardul
i valorile i titlurile de rent prin bonuri de beneficiu
mprite n anuiti. Apoi nchipuie-i acest capital enorm
transformat n felul acesta ntr-o uria bogie de mijloace
de consum; n mai puin de o sut de ani urmaii prietenului
dumitale Gundermann vor trebui s se mulumeasc, la fel
cu ceilali ceteni, cu propria lor munc; pentru c
anuitile vor seca i ele ntr-o zi, iar ei nu-i vor putea
73
capitaliza economiile forate sau surplusul rezultat din
dobnzi, chiar dac am presupune c dreptul de motenire ar
rmne neatins V asigur c asta va mtura dintr-o
singur micare, nu numai afacerile individuale, societile
pe aciuni, asociaiile de capitaluri particulare, dar chiar
toate izvoarele indirecte de venituri. toate sistemele de credit,
mprumuturi, nchirieri i arendri Nu va mai exista, ca
mijloc de msur a valorii, dect munca. Salariul,
bineneles, va fi suprimat, nefiind, n starea capitalist
actual, echivalentul produsului exact al muncii, deoarece el
nu reprezint dect strictul necesar muncitorului pentru
ntreinerea lui zilnic. i trebuie s recunoatem c singura
vinovat de aceast stare de lucruri este situaia actual,
deoarece chiar i cel mai cinstit patron se vede nevoit s
urmeze aspra lege a concurenei, s-i exploateze lucrtorii,
dac vrea s triasc. Trebuie distrus ntregul nostru sistem
social Ah! parc l vd pe Gundermann nbuindu-se sub
povara bonurilor sale de beneficii, iar motenitorii si,
neprididind s mnnce tot, vor fi silii s mai dea altora i
s pun din nou mna pe cazma sau pe ciocan, aa cum fac
ceilali tovari!
i Sigismund izbucni ntr-un rs tineresc; sttea tot n
picioare, lng fereastr, cu privirile aintite asupra Bursei
unde miuna negrul furnicar al jocului. Umerii obrajilor i se
nroiser ca focul; singura lui distracie era s-i nchipuie
n felul acesta ugubeele ironii ale dreptii ce va veni.
Saccard se simea din ce n ce mai stnjenit. Dac, totui,
acest om care viseaz cu ochii deschii, spunea adevrul?
dac el prevedea viitorul? Tot ceea ce spunea prea foarte
logic i cu tlc.
Ei i? murmur el, pentru a se liniti, astea toate n-au
74
s se ntmple doar la anul!
Bineneles, continu tnrul, serios i obosit de ast
dat. Ne aflm n perioada de tranziie, perioada de agitaie.
Vor avea loc, poate, violene revoluionare; adesea, ele sunt de
nenlturat. Dar exagerrile i furiile trec Departe de mine
gndul de a ascunde marile piedici, ce ne stau n fa. Tot
viitorul acesta visat pare peste putin de nfptuit; e greu s
dai oamenilor o idee just despre aceast societate viitoare,
despre aceast societate bazat numai pe munc cinstit, ale
crei moravuri vor fi cu totul deosebite de ale noastre. Ca i
cum ar fi o alt lume, ntr-o alt planet i apoi, trebuie s-o
mrturisesc: reorganizarea nu este gata, suntem nc n
cutare. Eu, care nu mai dorm dect foarte puin, mi petrec
nopile preocupat de acest gnd. Bineneles, ar putea veni
cineva s-mi spun, de pild: Dac lucrurile stau aa cum
sunt, asta nseamn c logica faptelor omeneti le-a fcut
aa. i atunci va trebui depus o munc enorm pentru a
ntoarce fluviul la izvorul lui i pentru a-l ndrepta spre alt
albie! Desigur, actuala stare social i datoreaz
prosperitatea sa de veacuri principiului individualist, n
cadrul cruia rvna i interesul personal au dus la o cretere
a produciei care devine din zi n zi mai mare. Va ajunge oare
vreodat colectivismul la aceast prosperitate i cum va
trebui s se procedeze spre a stimula efortul muncitorului
atunci cnd ideea de ctig nu va mai exista? Iat care este
ndoiala, teama, terenul slab pe care trebuie s ne luptm
dac vrem ca izbnda socialismului s se hotrasc ntr-o
bun zi Dar vom nvinge, deoarece noi suntem de partea
dreptii. Iat, vezi cldirea aceasta mare din faa noastr?
O vezi?
Bursa? zise Saccard. Asta-i bun, sigur c-o vd!
75
Ei bine, ar fi o nerozie dac am arunca-o n aer, cci ar
recldi-o n alt parte Eu, ns, pot s-i prezic c va sri n
aer de la sine n ziua n care statul o va fi expropriat,
devenind n chip logic singura i universala banc a naiunii:
i, cine tie, ea va servi atunci ca antrepozit public pentru
bogiile noastre tot mai mari, va fi unul dintregrnarele
belugului n care nepoii notri i vor afla prisosul zilelor de
srbtoare.
Cu o micare larg, Sigismund schi perspectiva unui
viitor de fericire general i egal, i era att de nfierbntat,
nct fu din nou zguduit de un acces de tuse de ndat ce se
rentoarse la mas, unde se sprijini cu coatele pe hrtii,
ngropndu-i capul ntre mini pentru a opri horciala care-
i sfia gtlejul. De ast dat ns, nu se liniti aa uor.
Dup ce se despri de cumtra Mchain, Busch deschise
aa brusc i alerg s-i ajute fratele; prea c sufer el
nsui din pricina acestei tuse ngrozitoare. Se aplec i l
cuprinse pe Sigismund cu braele lui voinice, ca pe un copil
cruia i alini durerea, legnndu-l.
Dragul meu, spune-mi, ce i s-a ntmplat de te
nbui? S tii, vreau s chem un doctor, nu e bine ce faci
Se vede c ai vorbit prea mult!
Se uit piezi spre Saccard, care rmsese n mijlocul odii
i prea vdit micat de cele ce auzise din gura acestui tnr
att de ptima i att de grav bolnav, care acolo sus, la
fereastra sa, avea parc n mn soarta Bursei mpletit cu
povestea aceea a distrugerii tuturor celor cldite, pentru a
reconstrui totul.
Mulumesc, eu v las, zise vizitatorul, grbit s se vad
din nou afar. Trimite-mi scrisoarea cu cele zece rnduri
traduse. Mai atept i altele, aa c voi plti totul deodat.
76
Dar cum accesul de tuse al lui Sigismund trecuse, Busch l
mai reinu un moment.
tii, doamna care era adineaori aici v-a cunoscut
cndva, e foarte mult timp de atunci.
Nu mai spune! Unde m-a cunoscut?
n rue de la Harpe, n anul 1852.
Cu toat stpnirea de sine, Saccard pli. Un tic nervos i
strmb gura. Dar asta nu din pricin c-i aduse aminte n
clipa aceea de fata pe care o rsturnase pe scri; nici nu
tiuse mcar c rmsese nsrcinat i habar nu avea de
existena copilului. ns amintirea anilor de mizerie prin care
trecuse n epoca aceea i era ntotdeauna neplcut.
Rue de la Harpe, da, da! N-am locuit acolo dect o
sptmn, cnd am sosit la Paris, tocmai ct mi-a trebuit ca
s caut cas La revedere!
La revedere, rosti apsat Busch, care se nela lundu-i
drept ncurctur spusele i pregtindu-se s trag ct mai
mari foloase de pe urma acestei ntmplri.
Ajuns din nou n strad, Saccard se ndrept, fr s-i
dea seama, spre piaa Bursei. Era foarte turburat; nici nu se
uit mcar la tnra doamn Conin, al crui chip frumos
surdea n ua papetriei. n pia, agitaia crescuse, iureul
jocului biciuia trotuarele ce miunau de lume, cu fora
dezlnuit a valurilor n plin furtun. Era vijelia de la trei
fr un sfert, btlia ultimelor cursuri, slbatica dorin de a
ti cine se va mbogi. Stnd n picioare, n colul dinspre
strada Bursei, n faa peristilului, i se prea c-l vede, n
nvlmeal, sub colonade, pe Moser, cel care juca
ntotdeauna la baisse, i pe Pillerault care juca la
hausse, amndoi pierdui n focul luptei, i c aude, rzbind
din fundul slii celei mari, glasul ascuit al agentului de
77
schimb Mazaud, acoperit din timp n timp de strigtele lui
Nathansohn, ce edea sub orologiu, n culis. Dar o trsur
care trecea chiar pe lng trotuar fusese ct pe ce s-l
loveasc. Massias sri din ea nainte ca vizitiul s fi oprit i
urc scrile n goan, aducnd, cu sufletul la gur, ultimul
ordin al vreunui client.
n picioare, nemicat, cu ochii pironii la nvlmeala de
acolo, de sus, Saccard i retria viaa, obsedat de amintirea
nceputurilor sale, redeteptate de ntrebarea aceea a lui
Busch. M amintea de rue de la Harpe, apoi de rue Saint-
Jacques, de-a lungul creia i trse ghetele sclciate de
aventurier pornit pe cuceriri, sosit la Paris, hotrt s
supun marele ora; l cuprinse din nou furia la gndul c
nc nu-i atinsese inta i c se afla n aceeai situaie,
pndind mereu norocul, nepotolit, chinuit de o sete de plceri
aa cum nu-i mai fusese dat s sufere niciodat. Da,
nebunul de Sigismund avea dreptate: din munc nu poi tri;
numai cei proti i oropsii muncesc, pentru a-i ngra pe
ceilali. Nu rmnea dect jocul, jocul care aducea dintr-
odat, peste noapte, bunstarea, luxul, belugul, viaa fr
griji, viaa adevrat. Dac aceast veche ornduire social
avea s se prbueasc ntr-o zi, un om ca el nu va gsi oare
timpul i locul pentru a-i potoli poftele naintea sfritului?
Un trector, care nici mcar nu se ntoarse pentru a-i cere
scuze, l lovi din mers. l recunoscu pe Gundermann, care i
fcea plimbarea obinuit, l vzu intrnd ntr-o cofetrie de
unde acest rege al aurului cumpra uneori cte o cutie
ntreag de bomboane de un franc pentru nepoatele sale. i
aceast ntlnire tocmai n clipa aceea, cnd tot dnd
trcoale n jurul Bursei, nfierbntarea lui cretea, fu ca o
ultim lovitur de bici, care-l determin s ia o hotrre.
78
ncercuirea cetii luase sfrit; avea s nceap asaltul. Fcu
jurmntul de a ncepe o lupt necrutoare: va rmne n
Frana, i va nfrunta fratele, va da btlia cea mare, btlia
cea mai ndrznea, care i va aterne ntreg Parisul la
picioare sau care-l va dobor.
Saccard se ncpn s rmn n picioare, la postul de
observaie de unde-i profera ameninrile, pn la
nchiderea Bursei. Privea cum se golete peristilul, cum
treptele cldirii se acoper de turma aceea de oameni nclzii
obosii. n jurul lui continua aceeai forfot a strzii i a
trotuarelor, acelai val nesfrit de oameni, aceeai mulime
bun de exploatat, acionarii de mine, care nu pot trece pe
dinaintea acestei mari loterii a speculei fr a ntoarce capul,
aai de dorina i teama de a ti ce se petrece acolo, de a
cunoate acea tain a operaiilor financiare, cu att mai
atrgtoare pentru francezi, cu ct numai puini dintre ei o
pot ptrunde.

79
II

Dup ultima i dezastruoasa afacere cu terenurile, n


urma creia Saccard fu silit s prseasc palatul din parcul
Monceau, lsndu-l n minile creditorilor ca s evite o
catastrof i mai mare, primul lui gnd fu s se refugieze la
fiul su, Maxim. Acesta, de la moartea soiei sale, care se
odihnea ntr-un mic cimitir din Lombardia, locuia singur ntr-
o cldire din avenue de lImpratrice, unde i aranjase viaa
cu un nelept i slbatic egoism; toca averea rmas de la
moart, fr s se ncurce n socoteli, ca un tnr cu
sntatea ubred pe care viciul l maturizase de timpuriu;
i, pe un ton hotrt, refuzase s-i primeasc tatl spre a
locui mpreun, tocmai pentru ca s poat tri amndoi mai
departe n bun nelegere, explica el cu aerul surztor i
precaut.
Saccard se gndi atunci la un alt adpost. Era pe punctul
de a nchiria o csu la Passy, un cmin burghez de
comerciant retras din afaceri, cnd i aduse aminte c
parterul i primul etaj al palatului dOrviedo, din rue Saint-
Lazare, erau tot neocupate i stteau cu uile i ferestrele
nchise. Prinesa dOrviedo; care, de cnd i murise brbatul,
se mutase n trei camere la etajul al doilea, nici nu pusese
80
mcar bilet de nchiriat la poarta npdit de buruieni. O
u mai mic, n cealalt parte a casei, conducea la etajul al
doilea, printr-o scar de serviciu. i deseori, mergnd la
prines n interes de afaceri, l cuprindea mirarea vznd
completa ei nepsare de a trage foloase de pe urma
imobilului. Prinesa, ns, cltina din cap; n materie de
afaceri, avea ideile ei proprii. Totui, cnd Saccard veni s
nchirieze un apartament, consimi ndat, cedndu-i pentru
o chirie de zece mii de franci minunatul parter i etajul nti
al acestei cldiri princiare, parter i etaj care valorau cu
siguran dublu.
Lumea i mai amintea de fastul desfurat de prinul
dOrviedo. Era n perioada aceea de fierbere, cnd acumulase
o avere uria, pe vremea cnd, venind din Spania i
stabilindu-se la Paris, n toiul unei ploi de milioane,
cumprase i reparase cldirea aceasta, n ateptarea
palatului de marmur i aur, cu care visa s uluiasc lumea.
Cldirea construit n secolul trecut era una dintre acele case
patriarhale ridicate de nobilii galani ai epocii n mijlocul
unor grdini ntinse. Drmat n parte i recldit n
proporii mai mici, ea nu mai pstrase din parcul de altdat
dect o curte larg, mrginit de grajduri i remize, care ns
aveau s fie nghiite de viitoarea rue Cardinal-Fesch. Prinul
o cumprase de la motenitorii unei domnioare Saint-
Germain, ale crei proprieti se ntindeau pe vremuiri pn
la rue Trois Frres, vechea prelungire a strzii Taitbout. De
altfel, palatul avea intrarea prin rue Saint-Lazare, alturi de
o cldire mare ridicat n aceeai epoc Felie Beauvilliers de
odinioar pe care familia Beauvilliers, astzi ruinat, o mai
ocupa nc; familia acea, sta pstrase, de altfel, i o rmi
a unei minunate grdini cu arbori btrni, sortii i ei pieirii
81
n viitoarea prefacere a cartierului.
Dei era ntr-o situaie dezastruoas, Saccard avea un ir
ntreg de servitori, rmie ale prea numerosului su
personal, un valet, un buctar cu soia, care ngrijea de
rufrie, o alt femeie rmas nu se tie pentru ce, un vizitiu
i doi grjdari. Saccard umplu grajdurile i remizele,
aducnd doi cai i trei trsuri i instal la parter o sal de
mese pentru personalul de serviciu. Era dintre oamenii aceia
care, dei nu au nici mcar cinci sute de franci n cas, le
place s triasc pe picior mare, ca i cum ar avea un venit
de dou sau trei sute de mii de franci pe an. Aa c i de
data aceasta gsi mijlocul de a popula numai cu persoana sa
vastul apartament de la primul etaj, cele trei saloane i cele
cinci dormitoare, fr a mai pune la socoteal imensa sal de
mncare n care se putea ntinde o mas pentru cincizeci de
persoane. De aici, pe vremuri, o u ddea ntr-o scar
interioar care ducea la etajul al doilea, ntr-o alt sal de
mncare, mai mic; prin es a ns, care nchiriase de curnd
aceast parte a etajului, al doilea unui inginer, domnul
Hamelin, un celibatar ce locuia acolo cu sora sa, blocase
aceast u cu ajutorul a dou uruburi puternice.
mpreun cu chiriaul de la etajul al doilea, se servea de
vechea scar de serviciu, n timp ce Saccard se bucura
singur de scara cea mare. El mobilase n parte cteva
ncperi cu mobilierul adus din parcul Monceau, dar celelalte
rmaser goale; izbuti totui s dea via acestui ir de ziduri
triste i pustii, crora o mn dumnoas prea a le fi
smuls pn i ultimele petice de tapet de pe perei ndat
dup moartea prinului. n felul acesta putu s-i fureasc,
iar vise de mbogire.
Prinesa dOrviedo era pe vremea aceea una dintre
82
apariiile curioase ale Parisului. Cu cincisprezece ani n
urm, se resemnase s se mrite cu prinul, pe care nu-l
iubea de fel, numai pentru a asculta porunca mamei sale,
ducesa de Combeville. n momentul cnd se cstorise avea
douzeci de ani, i era renumit pentru frumuseea i
cuminenia ei, fiind foarte credincioas i puin prea
serioas, dei iubea viaa cu patim. Nu tia nimic despre
povetile de tot felul care circulau pe seama prinului, despre
origina averii lui, evaluat la trei sute de milioane, despre o
via de hoii nemaipomenite, nu la drumul mare, cu arma n
mn, aa cum fceau nobilii aventurieri de odinioar, ci ca
un bandit corect din zilele noastre, care, sub soarele aprins
al Bursei bga minile n buzunarele naivilor ce intrau acolo
i profita de prbuirile financiare i de catastrofe.
La nceput, n Spania, apoi aici, n Frana, timp de
douzeci de ani, prinul i luase partea leului din toate
marile potlogrii intrate n istorie. Cu toate c nu bnuia din
ce gunoaie i din ct snge i adunase attea milioane,
prinesa simise pentru el un dezgust chiar din prima clip,
dezgust pe care nici credina ei n Dumnezeu nu-l putuse
nvinge, i dup puin timp de la cstorie o ur nbuit,
mereu crescnd, se adugase acestei antipatii, ur
pricinuit mai ales de faptul c din aceast cstorie pe care
fusese silit s-o fac mpotriva voinei ei, nu avusese niciun
copil. Maternitatea ar fi mpcat-o cu viaa aceasta, cci i
erau dragi copiii:: dar neavnd nici mcar aceast satisfacie,
l ura i mai mult pe omul acesta care, dup ce dezamgise
femeia n ea, nu putuse s satisfac cel puin mama. n
vremea aceea prinesa fcea un lux ne mai vzut, orbind
ntreg Parisul prin strlucirea serbrilor pe care le ddea,
ducnd o via de fast, pentru care chiar i cei din Tuilleries,
83
zice-se, o invidiau. Apoi, deodat, a doua zi dup moartea
prinului, care fusese lovit de un atac de apoplexie, cldirea
din strada Saint-Lazare czu prad unei tceri desvrite,
unui adnc ntuneric. Nu s-a mai aprins nicio lumin, nu s-a
mai auzit niciun zgomot, uile i ferestrele au rmas nchise
i ncepu s se rspndeasc zvonul c prinesa golise
parterul i primul etaj i c se retrsese ca o pustnic n trei
odie, la etajul al doilea, cu o fost camerist a mamei sale,
btrna Sophie, care o crescuse. Cnd reapru n lume era
mbrcat ntr-o rochie simpl de stof neagr, cu prul
ascuns sub o dantel, tot mic i tot grsu, cu fruntea ei
ngust, cu obrazul frumos, rotund i cu dinii ca mrgelele
ndrtul buzelor severe. ncepuse ns s se ofileasc i pe
chipul ei mut citeai parc voina drz a unei clugrie
retrase de mult vreme din via. mplinise treizeci de ani i
nu mai tria dect pentru operele de binefacere.
Tot Parisul fu surprins de aceast atitudine i fel de fel de
zvonuri ncepuser s se rspndeasc pe socoteala ei.
Prinesa motenise ntreaga avere a prinului, acele faimoase
trei sute de milioane de care se ocupau pn i ziarele. Astfel
c n jurul ei se nscu o legend destul de romantic. Se
spunea c un brbat, un necunoscut, nvestmntat n negru,
apruse ntr-o sear n odaia ei, tocmai n clipa n care se
pregtea s se culce, fr ca prinesa s fi tiut vreodat prin
ce u secret putuse intra; dar nimeni nu tia ce-i spusese
omul acela. Se crede, ns, c el i-ar fi dezvluit originea
murdar a celor trei sute de milioane, cerndu-i poate s
ndrepte nedreptile fr numr fptuite de prin, dac voia
s evite ur ir ntreg de nenorociri. Dup aceea,
necunoscutul dispruse. Era de cinci ani vduv i se pare
c nu mai tria dect dintr-o arztoare dorin de renunare
84
i ispire; dar nimeni nu tia dac i impusese aceast
existen pentru a ndeplini o porunc venit din cealalt
lume sau mai degrab din cauza unei revolte fireti a firii ei
cinstite, revolt ce se produsese n sufletul ei atunci cnd i
ncpuse n mini dosarul averii motenite. n fiina aceasta
care nu fusese femeie i care nu putuse fi mam, toate
duioiile nbuite i mai ales dragostea nemplinit pentru
copii, se cristalizau acum ntr-o dragoste puternic pentru cei
sraci, pentru cei slabi, dezmotenii sau n suferin, pentru
cei ale cror milioane furate i se prea c le posed ea,
jurnd s le napoieze totul din plin, ntr-o revrsare total de
mil. De atunci era urmrit de o idee fix: se socotea
bancherul la care cei sraci i depuseser cele trei sute de
milioane, pentru a fi ntrebuinate ct mai mult n folosul lor;
nu mai era dect un contabil, un om de afaceri, trind n
lumea cifrelor, nconjurat de o mulime de notari, de
lucrtori i de arhiteci. n acest scop nfiinase n ora un
birou n toat regula, cu vreo douzeci de funcionari. La ea
acas, n cele trei odie pe care le locuia, nu primea dect
patru sau cinci intermediari, ajutoarele ei; i petrecea
aproape tot timpul la birou, ca un director de mare
ntreprindere, n mijlocul unei grmezi de acte i documente
care o copleiser. Visul ei era s aline toate durerile, de la
durerea pruncului ce sufer de a se fi nscut, pn la a
moneagului care nu poate muri fr s sufere. n timpul
acestor cinci ani, cheltuind banii fr nicio precupeire,
nfiinase la Villette crea Sfnta Maria, cu leagne albe
pentru cei mici, cu paturi albastre pentru cei mai mriori,
instalat ntr-o cldire mare i luminoas n care erau
ngrijii trei sute de copii; mai nfiinase un orfelinat la Saint-
Mand, orfelinatul Sfntul Iosif, n care o sut de biei i o
85
sut de fete primeau educaia i nvtura pe care o
primeau i copiii burghezilor; n sfrit, fondase un azil
pentru btrni, la Chtillon, putnd adposti cincizeci de
brbai i cincizeci de femei, precum i un spital cu dou
sute de paturi ntr-un cartier mrgina, spitalul Saint
Marceau, care tocmai se deschisese de curnd. Dar opera sa
preferat, la care inea cel mai mult, era Opera Muncii, o
creaie ntru totul a ei, o instituie care trebuia s nlocuiasc
casa de corecie i n care trei sute de copii, o sut cincizeci
de fete i o sut cincizeci de biei adunai de pe uliele
Parisului, smuli din ghearele viciului i ale crimei, erau
redai vieii printr-o ngrijire bun i prin nvtura unui
meteug. Aceste importante fundaii, la care se adaug
darurile largi i risipa fcut cu operele de binefacere, i
mncaser aproape o sut de milioane n cinci ani. Civa
ani nc, i felul acesta de trai avea s-o ruineze complet, fr
s-i fi pus de o parte cel puin micul venit de care avea
nevoie pentru pinea i laptele cu care se hrnea acum. Cnd
btrna Sophie, ieind din venica ei tcere, o mustra,
prezicndu-i c va muri n mizerie, prinesa o ntmpina cu
un surs uor, singurul surs care i se mai ivea pe buzele-i
lipsite de via, un surs plin de buntate i ndejde.
Saccard fcuse cunotina prinesei dOrviedo cu prilejul
nfiinrii Operei Muncii. El fusese unul dintreproprietarii
terenului pe care prinesa l cumprase pentru aceast
fundaie, o fost grdin cu arbori frumoi care se nvecina
cu parcul Neuilly, prelungindu-se de-a lungul bulevardului
Bineau. O cucerise prin felul lui vioi de a se ocupa de afaceri
i n urma unor greuti pe care le ntmpinase cu
antreprenorii, i manifesta dorina de a-l mai vedea. Pe el
lucrrile l interesaser n mod deosebit i i ntrtaser
86
imaginaia, fermecat de mreul plan pe care prinesa l
impusese arhitecilor ei: dou cldiri uriae, una pentru
biei, cealalt pentru fete, legate ntre ele printr-un ir de
ncperi destinate capelei, comunitii, administraiei i
celorlalte servicii; iar fiecare cldire i avea o curte imens,
atelierele i dependinele ei de tot felul. Dar ceea ce-l
pasionase ndeosebi, fiind pe msura gustului su pentru
monumental i fastuos, fu luxul desfurat, construcia
enorm fcut din materiale ce puteau nfrunte veacurile,
marmura risipit peste tot, buctriile mbrcate n faian
n care ai fi putut frige cte un bou ntreg, slile de mese
uriae, cu pereii mbrcai n lemn de stejar, dormitoarele
scldate n lumin, nveselite prin zugrveala de culoare
deschis, spltoria, sala de baie, infirmeria, toate instalate
cu un desvrit rafinament; i peste tot, alte sli, alte scri
i coridoare, aerisite vara i nclzite bine iarna; toat casa
era. scldat n soare, de o veselie tinereasc, avnd aspectul
caselor construite de oameni foarte bogai. Ori de cte ori
arhitectul ngrijorat, gsind de prisos toat aceast mreie,
aducea vorba de cheltuieli, prinesa l oprea cu un singur
cuvnt; ea se bucurase de lux i voia s-l ofere i celor sraci,
ca s ne bucure i ei, la rndul lor, ei, cei care fac luxul
bogailor. Ideea ei fix se bizuia pe acest vis al ndestulrii
celor oropsii; voia s-i culce n paturi, s-i aeze la masa
fericiilor de pe acest pmnt; nu mai voia s-i lase s
triasc din pomana unei buci de pine sau a unui culcu
la voia ntmplrii, ci voia s-i fac s cunoasc i ei viaa
mbelugat a palatelor, n care s se simt n largul lor,
rzbunndu-i astfel anii grei, gustnd din plcerile celor ce
au izbutit s nving viaa. Numai c, n toat risipa aceasta,
n mijlocul devizelor uriae, era furat cu neruinare; o
87
armat ntreag de antreprenori tria de pe urma ei, ca s nu
mai pomenim de pierderile datorite proastei administraii;
bunul destinat sracilor era delapidat. Saccard, plin de
entuziasm, fu acela care i deschise ochii, rugnd-o s-l lase
s controleze socotelile, de altfel cu totul dezinteresat, numai
de dragul de a pune ordine n acest nebunesc dans al
milioanelor. Nu se dovedise niciodat att de cinstit. n toat
afacerea asta uria i complicat, el fu cel mai harnic, cel
mai corect dintre colaboratori, risipindu-i timpul i chiar
banii, numai din plcerea de a mnui sumele fantastice care
fuseser nvestite n aceste opere de binefacere. Era cunoscut
de toat lumea la Opera Muncii; de altfel, prinesa nu se
ducea niciodat pe acolo, dup cum nu se ducea nici pe la
celelalte fundaii create de ea; stnd tot timpul retras n cele
trei odie ale ei, ca o zn bun, nevzut de nimeni, l lsa
pe el s culeag roadele i s primeasc laudele i
recunotina care pe ea preau c n-o intereseaz.
Se vede c de atunci nutrea Saccard gndul, care, dup ce
se mutase n casa prinesei dOrviedo, cptase forma
precis a unei dorine intense, i anume s devin
administratorul bunurilor ei. n ceasul de grea cumpn n
care se afla acum, nvins de speculaiile de Burs, netiind
de unde s porneasc spre a-i reface averea, aceasta i se
pru a fi singura salvare, singura cale de a se ridica iari; s
devin distribuitorul acestor binefaceri regeti, s canalizeze
aceast revrsare de aur care curgea asupra Parisului. Mai
rmseser dou sute de milioane; cte opere nu se mai
puteau nfiina, ce ora minunat se mai putea nla, ca din
pmnt, cu adeti bani! Afar de faptul c el ar fi fcut s
creasc milioanele, le-ar fi dublat, le-ar fi triplat i ar fi tiut
s le foloseasc att de bine, nct ar fi putut crea cu ele nc
88
o lume. i n patima lui totul lua proporii uriae, nu mai
tria dect cu gndul ameitor de a rspndi banii n
Binefaceri fr de sfrit, s nece cu ele Frana fericit; apoi
se nduioa la gndul c avea s fie de o cinste desvrit,
c n-avea s-i nsueasc niciun ban din afacerea asta. i n
mintea lui de vizionar se nfiripa o idil gigantic, idila unui
incontient, n care nu se observa ns nici cea mai mic
dorin de a-i rscumpra pungiile financiare de altdat.
Ba, dimpotriv, pn la urm, el vedea n asta mplinirea
visului su de cucerire a Parisului. S fie regele caritii,
dumnezeul mult iubit de mulimea sracilor, s devin unic
i popular, s fac lumea s vorbeasc numai despre el, asta
i ar fi satisfcut ambiia nemrginit. Cte minuni n-ar putea
s nfptuiasc dac i-ar ntrebuina n scopuri de
binefacere priceperea de om de afaceri, iretenia,
ncpnarea i totala lui lips de prejudeci! Mai ales c ar
avea de partea lui puterea de nenvins, care ctiga toate
btliile, banul, lzi ntregi cu bani, banii care fac deseori
atta ru, dar care ar face atta bine n ziua n care am
renuna la toat mndria i toate plcerile!
Dup aceea, dnd i mai mari proporii planului su,
Saccard ajunse s se ntrebe de ce nu s-ar cstori, n
definitiv, cu prinesa dOrviedo. Asta i-ar ntri poziia i ar
evita interpretrile greite. Timp de o lun, Saccard manevr
cu ndemnare, expuse planuri strlucite, cu intenia de a se
face indispensabil. i ntr-o zi, cu o voce linitit, ncreztor,
o ceru n cstorie, desfurndu-i proiectul lui mre.
Oferea o adevrat asociaie, asumndu-i obligaia de a
lichida sumele furate de prin i lundu-i nsrcinarea s le
napoieze, nzecite, sracilor. Prinesa, n venica ei rochie
neagr, cu fiiul de dantel pe cap, l asculta cu luare
89
aminte, fr ca vreo emoie s-i nsufleeasc chipul
nglbenit. Vedea limpede care erau foloasele unei astfel de
asociaii, fr s ia n seam celelalte considerente. Cu toate
acestea, dup ce amn rspunsul pentru a doua zi, sfri
prin a refuza: socotise, de bun seam, c n-ar mai fi singura
stpn a binefacerilor ei, de care nelegea s dispun
numai ea ca o suveran absolut, chiar dac o fcea n chip
nebunesc. Dar adug c ar fi fericit ca el s rmn
sfetnicul ei, artndu-i ct de mult i preuia colaborarea, i
rugndu-l s continue a se ocupa i pe viitor de Opera
Muncii, a crei conducere efectiv o avea el.
Timp de o sptmn, Saccard fu adnc ndurerat, aa
cum; te simi cnd i se nruiete o idee drag. Nu pentru c
i-ar fi dat seama c lunec din nou n prpastia pungiilor;
dar aa cum o roman sentimental nduioeaz i pe cel
mai pctos dintre beivi, aceast uria idil a binelui fcut
cu ajutorul milioanelor i nduioase btrnul suflet de pirat.
Cdea nc odat i cdea de att de sus, nct i se prea c
fusese detronat. Prin intermediul banilor dorise totdeauna
s-i satisfac poftele i, n acelai timp, s-i creeze fastul
unei viei princiare; dar nu avusese niciodat prilejul s
realizeze din plin aceste ambiii.
Pe msur ce fiecare dintre cderile sale i nimicea cte o
speran, se ncpna i mai tare. Aa, de pild, de ndat
ce planul su se prbui n faa refuzului linitit i hotrt al
prinesei, se simi cuprins de o nou dorin furioas de
lupt. S se bat, s fie cel mai tare n crncenul rzboi al
speculaiilor de burs, s-i zdrobeasc adversarii spre a nu
fi zdrobit de ei, aceasta era, dup setea lui de splendori i de
plceri, marea cauz, singura pricin a patimii sale pentru
afaceri. Dac nu aduna averi, avea n schimb cealalt
90
bucurie, mnuirea sumelor mari, a averilor azvrlite ca nite
armate ntregi n lupt, ciocnirile cu milioanele vrjmae,
nfrngerile, izbnzile, toate acestea l ameeau. i n sufletul
lui i fcu loc din nou ura pe care i-o purta lui
Gundermann, nenfrnta lui nevoie de rzbunare; s-l
doboare, gndul acesta l obseda ca o dorin himeric ori de
cte ori era din nou rpus la pmnt. i dei i ddea seama
de naivitatea unei asemenea ncercri, voia cel puin s-l
atace, s-l fac s-l ia n seam i s-l sileasc s mpart
ctigurile cu el, aa cum fac acei regi vecini i la fel de
puternici i care se socotesc veri ntre ei. n momentul acela
se simi din nou atras de Burs, cu capul plin de afaceri i
planuri care de care mai contrarii, ntr-o fierbere att de
mare, nct nu tia de unde s nceap, pn n ziua cnd o
idee nou, mai formidabil dect toate celelalte, se desprinse
din mintea lui i puse stpnire, ncetul cu ncetul, pe
ntreaga lui fiin.
De cnd locuia la prinesa dOrviedo, Saccard o zrea
uneori pe sora inginerului Hamelin, care ocupa micul
apartament de la etajul al doilea, o femeie cu o siluet
admirabil, doamna Caroline, cum i spunea de obicei. Ceea
ce-i atrase mai cu seam luarea aminte, atunci cnd o
ntlnise pentru prima oar, era minunatul ei pr alb, acea
cunun de pr alb ce prea att de ciudat pe fruntea
aceasta, de femeie nc tnr, n vrst de abia treizeci i
ase de ani. Albise de la vrsta de douzeci i cinci de ani.
Sprncenele ei, rmase negre i foarte dese, i ddeau o
tineree, o vioiciune stranie a chipului ncadrat parc de o
hermin. Frumoas nu fusese niciodat, cu brbia i cu
nasul ei prea pronunate, cu gura mare ale crei buze groase
exprimau o buntate deosebit. Dar desigur, acest pr alb,
91
des i mtsos, aceast albea spumegnd a firelor ca de
mtase, ndulceau un chip cam aspru, dndu-i un farmec
surztor de bunic i n acelai timp o prospeime i o
vitalitate pasionat. Era nalt, voinic i avea un mers
hotrt i distins.
De cte ori o ntlnea, Saccard, mai scund dect ea, o
urmrea curios cu privirea i o invidia pentru talia ei nalt,
pentru nfiarea ei sntoas. i, ncetul cu ncetul, afl de
la cei din jur toat povestea familiei Hamelin. Caroline i
Georges erau copiii unui doctor din Montpellier, savant de
seam i catolic convins, care murise srac. La moartea lui,
fata avea optsprezece ani, iar biatul nousprezece; i cum
acesta din urm abia intrase la coala Politehnic, se mut
i ea la Paris, unde i gsi un loc de guvernant. Ea fu aceea
care i ddu fratelui mai mare bani de buzunar n timpul
celor doi ani de studii; mai trziu, dup ce termin coala cu
o clasificare proast, Georges se trezi colindnd strzile
Parisului i tot ea fu aceea care l ajut pn cnd avea s-i
gseasc o ocupaie. Cei doi frai se iubeau mult i visau s
nu se despart niciodat. Totui, ivindu-se prilejul unei
cstorii neateptate, buntatea i inteligena Carolinei
cuceriser inima unui bogat fabricant de bere pe care l
cunoscuse chiar n casa n care ea ddea lecii.
Georges strui s primeasc propunerea, lucra de care se
ci amar, deoarece la numai civa ani dup cstorie,
Caroline fu silit s cear desprirea, ca s nu fie ucis de
soul ei, un beiv care o urmrea cu cuitul ori de cte ori
era. cuprins de crizele unei gelozii prosteti. Avea pe atunci
douzeci i ase de ani i trebuia s nfrunte din nou srcia,
deoarece se ncpnase s nu cear niciun fel de pensie de
la omul de care se desprea. Din fericire, fratele ei, dup
92
nenumrate ncercri, i gsise n cele din urm o ocupaie
care-i plcea: trebuia sa plece n Egipt, mpreun cu comisia
nsrcinat cu primele cercetri asupra Canalului de Suez,
i lu cu el i sora, care se instala, curajoas, la Alexandria
i ncepu din nou s dea lecii, n timp ce el cutreiera inutul.
Rmaser n Egipt pn n 1859 i fur de fa la cele dinti
spturi ce s-au fcut pe plaja Port-Saidului de ctre o biat
echip de numai 150 de oameni, pierdut n mijlocul
nisipurilor i condus de civa ingineri. Dup aceea,
Hamelin, trimis n Siria pentru a ngriji de aprovizionri,
rmase acolo, din cauza unui conflict cu efii lui. O aduse i
pe Caroline la Beirut, unde o ateptau ali elevi; el intr ntr-o
afacere important patronat de o societate francez pentru
construirea unei osele ntre Beirut i Damasc, prima cale
deschis prin trectorile Libanului. Au stat acolo nc trei
ani, pn la terminarea oselei, el cercetnd munii, lipsind
dou luni pentru o cltorie la Constantinopol, prin Taurus,
iar ea urmndu-l peste tot ori de cte ori avea cteva zile de
rgaz, mprtindu-i visurile de redeteptare a acestui
strvechi pmnt adormit sub cenua civilizaiilor moarte.
Georges adunase o map ntreag de idei i de schie i
simea nevoia de a se rentoarce n Frana spre a da via
acestor uriae planuri de ansamblu, formnd societi,
cutnd capitalul necesar. Dup nou ani de edere n
Orient, plecar spre ar, trecnd din nou prin Egipt, unde
lucrrile Canalului de Suez i entuziasmar; n patru ani, pe
nisipurile plajei Port-Saidului rsrise un ora ntreg n care
triau mii de oameni, ce forfoteau ca furnicile, schimbnd cu
totul faa acestui pustiu. La Paris ns, nu-l atepta nimic
bun pe Hamelin. De mai bine de un an lupta pentru
realizarea planurilor lui, fr a putea inspira nimnui
93
ncredere n ele, fiind prea modest, prea puin vorbre,
naufragiat la etajul al doilea al palatului prinesei dOrviedo,
ntr-un apartament compus din cinci camere, pentru care
pltea o chirie de o mie dou sute de franci, fiind mai departe
de succes chiar dect pe vremea n care studia munii i
stepele Asiei. Economiile lor se topeau vznd cu ochii i
lipsurile se fceau din ce n ce mai simite.
Tocmai aceasta l interesa pe Saccard, tristeea mereu
crescnd a doamnei Caroline, a crei voioie se ntuneca din
cauza dezndejdii de care l vedea cuprins pe fratele ei. n
gospodria lor ea fcea mai mult pe brbatul. Georges, care
fizicete i semna mult, dei era ceva mai slab, avea o
neobinuit putere de munc; dar se adncea ntotdeauna n
studiile lui i nu mai era chip s-l scoi din ele. Nu voise
niciodat s se nsoare, nesimind nevoia cstoriei; i iubea
mult sora i asta i era de ajuns. Avea, probabil, amante de o
zi, pe care nu i le cunotea nimeni. Acest absolvent al colii
Politehnice, cu vederi att de largi, care punea atta zel n tot
ce ntreprindea, ddea cteodat dovad de atta naivitate,
nct nu era deloc greu s fie socotit un prost. Crescut n cel
mai strmt spirit catolic, i pstrase intacte credinele
religioase din copilrie; dimpotriv, sora lui se emancipase;
cci citise mult i i fcuse singur o educaie intelectual
serioas, n timp ce fratele ei se cufundase numai n lucrri
tehnice. Caroline vorbea patru limbi, i citise pe economiti,
pe filosofi i se pasionase un timp pentru teoriile socialiste i
evoluioniste; dar mai trziu curiozitatea i se potolise, mai
ales n urma cltoriilor pe care le fcuse i a ndelungatei
ederi n mijlocul acelor civilizaii ndeprtate unde i
nsuise spiritul de toleran i un deosebit echilibru moral.
i dei ea nu mai credea, respecta totui credina fratelui ei.
94
Avuseser odat o discuie i de atunci nu mai vorbiser
niciodat despre asta. n simplicitatea i buntatea ei, era o
femeie foarte inteligent, nzestrat cu o neobinuit dragoste
de via, cu un curaj i cu o voioie care-i ddeau tria s
nfrunte cruzimile soartei; avea obiceiul s spun c o
singur mhnire i rmsese deschis, ca o ran, aceea de a
nu fi avut un copil.
Saccard avu prilejul s-i fac lui Hamelin un serviciu, n
legtur cu o mic lucrare. Era vorba de un raport asupra
randamentului unei maini inventate de curnd. Cu acest
prilej ptrunsese n intimitatea celor doi frai, urcnd adesea
pentru un ceas n salonul lor, singura odaie mai mare i pe
care ei o transformaser n birou. ncperea rmsese
absolut goal, avnd drept mobil doar o mas lung de
desen, o alt mas mai mic ncrcat de hrtii, precum i
ase scaune. Pe marginea cminului se aflau maldre ntregi
de cri. Pe perei o ornamentaie improvizat compus din
planuri i acuarele luminoase, fiecare prins n cte patru
cuie, nveselea ns goliciunea acestui interior. Acestea erau
proiectele, schiele lui Hamelin fcute n Siria, toat viitoarea
lui avere; iar acuarelele erau fcute de doamna Caroline i
reprezentau vederi, tipuri, costume, tot ce observase i
schiase cu mult sim al culorilor i fr niciun fel de
pretenie, n timpul cnd i nsoise fratele. Dou ferestre
mari care ddeau nspre grdina familiei Beauvilliers,
luminau din plin aceast risip de desene care evocau o alt
via, visul unei lumi ce se prefcea n pulbere, dar pe care
planurile acestea cu liniile drepte i precise preau c voiesc
s-o rensufleeasc, reconstruind-o cu ajutorul schelei
trainice a tiinei moderne. Dup ce se art folositor, prin
acea risip de activitate care fcea din el un om ncnttor,
95
Saccard rmnea zile ntregi, fermecat n faa acestor planuri
i acuarele, cernd mereu alte explicaii. n creierul lui se i
nfiripase gndul unei afaceri uriae.
ntr-o diminea o gsi pe doamna Caroline singur, la
msua din care i fcuse biroul. Era tare mhnit i sttea
cu minile ntinse deasupra hrtiilor.
Ce pot s fac? lucrurile merg tot mai prost i totui,
curajul nu m-a prsit nc. Se apropie, ns, vremea cnd
nu vom mai avea nimic; i ceea ce m ngrijoreaz mai mult
este neputina la care l-au redus necazurile pe fratele meu,
cci el nu e viteaz, n-are dect putere de munc M-am
gndit s intru din nou ca guvernant ca s-l pot cel puin
ajuta. Am cutat, dar n-am gsit nimic i totui, slug nu
pot s m bag!
Saccard n-o mai vzuse niciodat att de descurajat, att
de abtut.
Ce Dumnezeu! doar nu ai ajuns pn acolo, spuse el.
Ea cltina din cap, vorbind cu amrciune despre via, cu
toate c de obicei o lua uor, chiar atunci cnd i era
potrivnic. n clipa aceea Hamelin se napoie aducnd vestea
unui nou insucces i ea ncepu s plng ncet, fr s
scoat niciun cuvnt, privind n gol cu pumnii strni.
i cnd te gndeti, spuse Hamelin fr s vrea, c
acolo sunt milioane care ne ateapt, numai de s-ar gsi
cineva s-mi ajute s le ctig!
Saccard privea cu atenie o schi reprezentnd un
pavilion ridicat n mijlocul unor mari magazine.
Asta ce este? ntreb el.
Oh, am fcut-o n glum, spuse inginerul. Este proiectul
de plan al unei locuine, acolo, la Beirut, pentru directorul
societii pe care am visat-o. tii, Societatea general a
96
Pacheboturilor Reunite.
Se nsuflei, ncepu s dea i alte amnunte. Cu prilejul
ederii sale n Orient observase ct de prost organizat era
serviciul transporturilor. Cele cteva societi, cu sediul la
Marsilia, concurndu-se una pe alta, mergeau la pieire, cci
nu izbuteau s aib material ndestultor i de bun calitate;
i una dintre primele sale idei, care sttea la temelia
ntregului ir de ntreprinderi pe care le proiectase, era
sindicalizarea acestora, unirea lor ntr-o singur mare
societate, cu capital de milioane, care ar exploata ntreaga
Mediteran i i-ar asigura supremaia, stabilind linii pentru
toate porturile Africii, Spaniei, Italiei, Greciei, Egiptului i
Asiei, pn la Marea Neagr, Era planul unui organizator
foarte prevztor i al unui bun cetean: realizarea lui
nsemna cucerirea Orientului i legarea lui de Frana, fr a
mai pune la socoteal faptul c prin asta se apropia i mai
mult de Siria, care avea s devin centrul acestei vaste
activiti.
Sindicatele20, murmur Saccardi, da, ele reprezint
viitorul. Sunt o form att de puternic de asociaie! Trei sau
patru ntreprinderi mici care, izolate, abia i trag sufletul,
capt o vitalitate i o prosperitate fr pereche de ndat ce
se unesc Da, ziua de mine va fi a marilor capitaluri, a
sforrilor centralizate. Industria toat, ntreg comerul, vor
sfri prin a nu mai fi dect un imens bazar unic, la care te
vei putea aproviziona cu de toate.
Se opri din nou, de data aceasta n faa unei acuarele care
20
Sindicatele despre care se vorbete aici sunt organizaii monopoliste
ale fabricanilor, prin care ntreprinderile i pierd independena
comercial. Ele nu au n comun cu sindicatele muncitoreti dect numele
(N. T.).
97
reprezenta un peisaj slbatic, o trectoare adnc, nchis de
o uria prbuire de stnci pe care prinseser s creasc
tufriuri:
Iat captul lumii, spuse el. N-a crede s treac mult
lume pe aici!
Este o trectoare n Munii Carmel, rspunse Hamelin.
A desenat-o sora mea, pe vremea cnd fceam cercetri
acolo
i adug linitit:
Uite, vezi? ntre straturile calcaroase din cretaceu i
straturile de porfir care s-au ridicat pe deasupra, trece de-a
curmeziul muntelui o vn bogat de argint sulfurat; da, o
min, de argint a crei exploatar, dup socotelile mele, ar
asigura ctiguri uriae.
O min de argint repet cu nsufleire Saccard.
Doamna Caroline, n mhnirea ei, cu privirea mereu
pierdut, auzise totul i ca i cum ar fi evocat o viziune
spuse:
Carmelul ah! ce pustiu, ce zile de singurtate! E
numai mirt i grozam, miroase aa de frumos, aerul cldu
e ca mblsmat. i vulturii care plutesc mereu pe sus, i
atta argint ce zace n pustiul sta, alturi de cea mai
cumplit mizerie! Am putea s vedem acolo mulimi fericite,
antiere, orae noi, un popor readus la via prin munc.
ntre munii Carmel i Saint Jean dAcre s-ar putea
deschide destul de uor un drum, continu Hamelin. i sunt
sigur c s-ar descoperi i fier, pentru c munii aceia sunt
bogai n minereuri Am studiat i un nou sistem de
extragere prin care s-ar realiza economii nsemnate. Totul
este gata; nu mai rmne dect s se gseasc fondurile.
Societatea minelor de argint din Carmel! opti Saccard.
98
De ast dat, inginerul era acela care privea planurile unul
dup altul, atras din nou de opera ntregii sale viei,
nflcrat de gndul viitorului strlucit care dormea acolo, n
timp ce el sttea legat de mini i de picioare din pricina
srciei.
i toate cele spuse mai sus nu ar fi dect primele
njghebri ale nceputului, adug el. Uit-te la seria asta de
planuri. Aici s-ar putea da lovitura cea mare. Un sistem
ntreg de ci ferate, strbtnd Asia Mic n toate direciile
Lipsa mijloacelor de comunicaie comode i rapide e cauza
principal a stagnrii n care zace aceast regiune att de
bogat. Nu exist nici o singur osea ca lumea; cltorii i
mrfurile circul numai pe catri sau pe cmile
nchipuiete-i ce revoluie s-ar petrece dac liniile ferate ar
ptrunde pn la captul pustiului. Asta ar nsemna putere
industrial i comercial de zece ori mai mare, ptrunderea
civilizaiei victorioase pn acolo, porile Orientului
deschizndu-se n faa Europei Dac planurile mele v
intereseaz, am putea sta de vorb mai amnunit. Atunci s
vedei!
Totui, nu se putu opri de a nu intra de pe acum n
amnunte. Studiase traseul sistemului su de ci ferate, mai
ales n timpul cltoriei pe care o fcuse la Constantinopol.
Singura mare greutate era strpungerea Munilor Taurus;
dar cercetase diferitele trectori i era de prere c exist
posibilitatea de a se tia un traseu direct i relativ puin
costisitor. De altfel, nu avea de gnd s nfptuiasc dintr-
odat ntregul sistem. Dup ce se va fi obinut din partea
sultanului ntreaga concesiune, ar fi nelept s nu se
porneasc la nceput dect cu linia principal, de la Brusa la
Beirut, prin Angora i Alep. Mai trziu avea s vin i rndul
99
liniilor secundare, de la Smirna la Angota i de la Trebizonda
la Angora, prin Erzerum i Sivas.
i dup aceea, da, dup aceea adug el.
Dar nu mai spuse nimic; se mulumi s zmbeasc,
temndu-se s mrturiseasc pn unde mergeau planurile
lui ndrznee. Acesta era visul lui.
Dar cmpiile de la poalele Munilor Taurus, spuse
doamna Caroline cu glasul ei domol de vistoare, sunt un
adevrat rai! N-ai dect s zgrii puin pmntul i recoltele
cresc bogate i rodnice. Arborii fructiferi: piersicii, cireii,
smochinii, migdalii, se frng sub povara fructelor. i livezile
de mslini i de duzi, care seamn cu nite pduri btrne!
Ce uoar i frumoas ar fi viaa n aerul acela plcut, sub
cerul mereu albastru!
Saccard ncepu s rd, cu rsul acela ascuit care-l
cuprindea ori de cte ori ntrevedea posibilitatea de a se
mbogi. i cum Hamelin vorbea i de alte planuri, mai ales
de crearea unei bnci la Constantinopol, pomenind n treact
i de puternicele prietenii pe care le legase acolo, mai ales cu
oamenii din jurul marelui vizir, Saccard l ntrerupse voios:
Bine, dar asta e o adevrat ar unde curge lapte i
miere!
Apoi, foarte. prietenos, sprijinindu-i amndou minile pe
umerii doamnei Caroline, care nu se micase de pe scaunul
oi, zise:
Nu pierdei ndejdea, doamn! mi suntei foarte dragi,
vei vedea c voi face mpreun cu fratele dumneavoastr
ceva ca s ne fie bine tuturor Avei rbdare, ateptai.
n sptmnile care urmar, Saccard fcu din nou rost
inginerului de cteva lucrri; i dac nu mai vorbea despre
afacerile acelea mari, se gndea totui mereu la ele,
100
preocupat, ovind n faa perspectivelor uriae. Dar ceea ce
ntri i mai mult prietenia dintre ei, fu modul firesc n care
doamna Caroline ncepuse s se ngrijeasc de gospodria lui
de burlac, unde se fceau attea cheltuieli inutile i unde era
cu att mai prost slujit cu ct avea mai muli servitori. Dei
era att de ndemnatic n afara casei, fiind vestit pentru
sigurana i dibcia lui n vlmagul marilor hoii, acas la
el totul mergea la voia ntmplrii, nepstor fa de risipa
ngrozitoare i de cheltuielile de trei ori mai mari dect ar fi
trebuit; lipsa unei femei se simea n mod direct pn i n
cele mai mici lucruri. Cnd doamna Caroline observ jaful
din gospodria lui, i ddu mai nti sfaturi, apoi ncepu s
se amestece pe fa, izbutind s realizeze oarecare economii;
mai mult rznd, Saccard i oferi ntr-o bun zi postul de
intendent. i de ce nu? Cutase doar un loc de guvernant;
aa c putea foarte bine s primeasc o situaie onorabil
care i-ar ngdui s atepte. Oferta fcut n glum, deveni
serioas. n definitiv, tot un fel de a munci era i acesta i ar
fi putut s-i ajute fratele cu cel trei sute de franci pe care
voia s-i dea Saccard lunar. Primi, i ntr-o sptmn
transform casa, dnd drumul buctarului i nevestei lui,
angajnd n schimb o buctreas care, cu valetul i cu
vizitiul, putea face fa serviciului. Opri un singur cal i o
trsur, lu n mn toat conducerea casei i control
socotelile cu atta grij, nct la sfritul primelor dou
sptmni izbutise s reduc cheltuielile la jumtate.
Saccard era ncntat de toate acestea i adeseori glumea
spunnd c de ast dat el era cel care o fura i c ar fi
trebuit s-i cear o anumit cot din toate economiile pe care
izbutea s le realizeze.
ntre ei se leg o strns prietenie. Dup ctva timp,
101
Saccard hotr s scoat uruburile care ineau ferecat ua
dintre cele dou apartamente, astfel c puteau trece acum
foarte uor dintr-o sufragerie ntr-alta prin scara interioar;
n felul acesta, n timp ce fratele ei lucra sus nchis de
diminea pn seara n birou, unde i punea n ordine
dosarele cu lucrrile din Orient, Caroline, lsndu-i propria
ei gospodrie pe seama singurei servitoare pe care o avea,
cobora tot mereu n apartamentul lui Saccard pentru a da
ordine ca la ea acas. Prezena continu a acestei femei
frumoase care strbtea ncperile cu pasul ei linitit i ferm,
cu prul neateptat de alb ce-i unduia n jurul chipului
tnr, devenise singura bucurie a lui Saccard. Doamna
Caroline prea, la rndul ei, mai vesel de cnd se tia
folositoare cuiva; avnd mereu de lucru, stnd ceasuri ntregi
n picioare, i regsise dragostea de via. Fr s caute cu
orice pre s par simpl n mbrcminte, ea nu purta dect
o rochie neagr, n buzunarul creia se auzea clinchetul voios
al legturii de chei. i cu siguran c simea o deosebit
plcere ca ea, savanta, filosoafa, s nu fie dect o bun
menajer, gospodina unui om risipitor, pe care ncepea s-l
iubeasc, aa cum ncepi s iubeti copiii neastmprai. La
rndul lui, privind-o mereu i socotind c, la urma urmelor,
nu era ntre ei dect o diferen de paisprezece ani, se ntreba
ce s-ar ntmpla dac, ntr-una din seri, ar lua-o n brae.
Era oare cu putin ca de zece ani, de cnd fusese nevoit s
fug de la soul ei, de la care primise mai multe bti dect
mngieri, s fi trit absolut singur, fr s vad un
brbat? Poate c numai cltoriile o ajutaser s suporte o
astfel de via. tia, cu toate acestea, c un prieten al fratelui
ei, un oarecare domn Beaudoin, negustor rmas la Beirut,
dar care trebuia s se ntoarc n curnd, o iubise att de
102
mult, nct dorise s se cstoreasc cu ea, ateptnd pentru
asta doar moartea brbatului ei, care din cauza alcoolismului
fusese nchis ntr-o cas de nebuni. Era limpede de neles c
aceast cstorie n-ar fi fcut dect s legalizeze o situaie pe
care n-o putea condamna nimeni, o situaie aproape legitim.
Aa c, de vreme ce tot fusese unul, de ce n-ar fi fost el al
doilea brbat n viaa ei? Dar Saccard trebui s se
mulumeasc numai cu gndul acesta, cci ea era o
camarad att da bun, nct uneori femeia din ea rmnea
n umbr. Din aceast cauz, de cte ori o vedea pind cu
mersul ei att de frumos, i punea ntrebarea: ce s-ar
ntmpla dac ar cuprinde-o n brae, i tot el rspundea c
s-ar petrece, desigur, lucruri destul de urte, plicticoase
chiar; i i amna ncercarea pentru mai trziu,
mulumindu-se s-i strng minile cu putere, fericit de
prietenia pe care i-o arta.
Apoi, dintr-odat, doamna Caroline czu din nou prad
adncii sale amrciuni. ntr-o diminea cobor abtut,
foarte palid, cu ochii nroii de plns; Saccard nu putu afla
nimic de la ea; la toate ntrebrile lui, ea o inea ntruna c
nu are nimic, c nu i s-a ntmplat nimic. Abia a doua zi
nelese totul, cnd gsi n apartamentul lor cartonaul pe
care erau tiprite cteva rnduri vestind cstoria domnului
Beaudoin cu fiica unui consul englez, foarte tnr i colosal
de bogat. Lovitura trebuie s fi fost cu att mai dureroas,
cu ct vestea i fusese adus n modul acesta banal i
neateptat, fr niciun fel de rmas bun. Era o adevrat
prbuire n viaa bietei femei, spulberarea ultimei ndejdi
ndeprtate de care se aga n clipele ei de tristee.
Dezamgirea i-a fost cu att mai mare, cu ct, printr-o ironie
a soartei, aflase tocmai n ajun c brbatul ei murise, fapt
103
care o fcuse s cread, timp de patruzeci i opt de ore, c
visul ei se va mplini n curnd. Simea c ntreaga via i s-a
nruit; rmase zdrobit. i n aceeai sear avea s
primeasc o alt lovitur; ca de obicei, nainte de a se duce la
culcare, intr la Saccard pentru a se sftui mpreun asupra
celor ce trebuiau fcute n ziua urmtoare; el i vorbi despre
nenorocirea ei att de duios, nct doamna Caroline izbucni
n plns; apoi, cuprins de aceast slbiciune, i ca i cum
toat voina i s-ar fi paralizat, se trezi n braele lui, i se drui
fr nicio plcere nici pentru unul nici pentru cellalt. Cnd
i veni din nou n fire, nu se rzvrti, dar simi o tristee
adnc, fr margini. De ce fcuse aceasta? Nu-l iubea i nici
el nu prea c-o iubete. Nu pentru c i s-ar fi prut c
Saccard are o vrst i o nfiare pentru care nu merit s
fie iubit; fr a fi prea frumos, aproape btrn, el o atrgea
totui prin vioiciunea chipului su i prin venica mobilitate
a fpturii lui negricioase; cum nu-l cunotea nc bine, voia
s vad n el omul sritor, de o inteligen rar, n stare s
dea via marilor planuri ale fratelui ei, nsufleit de acea
cinste a oamenilor de rnd. i acum iat ce prostie fcuse!
Ea, att de neleapt, trecuta prin attea ncercri grele, att
de stpn pe sine, s cedeze aa, dintr-odat, ntr-o criz de
lacrimi, fr s tie cum i fr s-i dea seama pentru ce, ca
o femeiuc sentimental! Partea proasta era c-l simea i
pe el tot att de uimit ca i ea, aproape suprat din cauza
acestei aventuri. Cnd, ncercnd s-o mbrbteze, Saccard i
vorbise de domnul Beaudoin ca despre un fost amant, a crui
trdare nu merit dect uitarea, ea negase, jurnd, c ntre
ei doi nu fusese niciodat nimic. Crezuse la nceput c l
minte, aa, din mndrie de femeie; dar ea cut s-l conving
cu atta putere, n glasul i privirea ei era atta sinceritate,
104
nct, pn la urm, el ncepu s neleag care era adevrul
asupra relaiilor dintre ea i Beaudoin: din cinste i mndrie,
ea se pstrase pentru noaptea nunii, iar el, brbatul, dup
ce ateptase doi ani, renunase i se nsurase cu alta, mult
mai ispititoare prin tinereea i bogia ei. Dar ciudat n toat
povestea era c aceast descoperire, aceast certitudine care
ar fi trebuit s fie pentru Saccard un prilej de bucurie, l
fcea, dimpotriv, s se, simt stnjenit cnd i ddea
seama ce noroc prostesc avusese. De altfel, lucrurile
rmaser aici, nici unul, nici altul neavnd poft s le ia de
la nceput.
Timp de dou sptmni, doamna Caroline fu foarte trist.
i pierise orice dragoste de via, nu mai avea chef de nimic,
i vedea de nenumratele ei treburi, dar prea absent, nu-
i fcea niciun fel de iluzii asupra cauzelor i interesului pe
care-l prezentau lucrurile. Muncea ca o main omeneasc
supus capriciilor soartei. n aceast stare sufleteasc de
descurajare i mhnire, nu avea dect o singur mngiere,
aceea de a-i petrece clipele libere stnd cu fruntea lipit de
fereastra biroului i privind ore ntregi n grdina casei de
alturi, care aparinea familiei Beauvilliers i n care, din
primele zile de cnd se mutase aici, i dduse seama c
domnete aceeai atmosfer de mizerie, o mizerie ascuns i
cu att mai sfietoare cu ct oamenii ncearc s salveze
aparenele. i n casa aceea erau suflete ce sufereau, iar
ntristarea ei prea scldat n lacrimile lor, melancolia ei
ns o fcea s se cread strin i rece la durerea celorlali.
Familia Beauvilliers, care pe vremuri, n afara moiilor din
Touraine i din Anjou, mai stpnise i un palat n rue
Grenelle, nu mai avea acum la Paris dect vila asta, care la
nceputul secolului, cnd fusese construit, se afla n afara
105
oraului; astzi ns, era gtuit de cldirile ntunecate din
rue Saint-Lazare. Cei civa arbori frumoi ai grdinii preau
a crete acum n fundul unui pu, iar muchiul rodea treptele
frmiate i crpate ale intrrii. Ai fi zis c te afli ntr-un col
de natur ntemniat, un col blnd i mohort, de o
disperare mut, asupra cruia soarele nu mai arunca dect o
lumin verzuie, care te nghea. i prima fiin pe care o
zrise doamna Caroline n aceast linite de pivni
ntunecat, la captul treptelor roase i crpate, fu contesa
de Beauvilliers, o femeie nalt, slab, n vrst de aizeci de
ani, complet albit, cu o nfiare aleas, dei arta destul
de trecut. Cu nasul ei mare i drept, cu buzele-i subiri, cu
gtul neobinuit de lung, prea o lebd foarte btrn i de
o blndee ndurerat. n urma ei apru numaidect Alice de
Beauvilliers, fiica btrnei, n vrst de douzeci i cinci de
ani, att de micu ns, nct ar fi putut fi luat drept o
feti, de n-ar fi fost tenul ei brzdat de cute i trsturile
obosite ale feei. Semna mult cu mama ei, slbu, dar cu o
nfiare mai puin aristocratic, cu gtul alungit n chip
dizgraios, avea doar farmecul, care-i inspir mil, al unui
neam care se stinge. De cnd Ferdinand Beauvilliers, fiul i
fratele lor, se angajase n urma btliei de la Castelfidardo 21
pierdut de Lamoricire, n rndurile zuavilor pontificali, cele
dou femei triau singure. n fiecare zi, dac nu ploua,
apreau aa, una n spatele celeilalte, coborau treptele i
fceau nconjurul micului petic de verdea din mijloc, fr
s scoat o vorb. n grdin nu se mai aflau dect cteva
tufiuri de ieder, pentru c florile nu mai puteau crete
acolo sau, cine tie, ngrijirea lor le-ar fi costat poate prea
21
A avut loc n 1860, ntre armatele pontificale l trupele Iul Victor
Emanuel I, regele Piemontului (N. T.).
106
mult. Plimbarea aceasta agale, fr ndoial o simpl nevoie
de a lua aer, a celor dou femei att de palide, pe sub
btrnii arbori seculari care vzuser attea serbri
desfurndu-se pe sub ramurile lor i pe care cldirile
burgheze dimprejur i nbueau acum complet, avea ceva
melancolic i dureros, ca i cum ele i-ar fi plimbat amintirea
splendorilor de altdat.
Curioas, doamna Caroline i studiase vecinele cu o
simpatie cald i duioas, lipsit de orice rutate; i ncetul
cu ncetul, privind grdina de la fereastra ei, ea le nelese
viaa pe care o ascundeau cu atta grij de privirile celor
dinafar.
Doamnele de Beauvilliers mai aveau nc n grajd un cal i
o trsur sub opron, de care se ngrijea un servitor btrn;
el era n acelai timp valet, vizitiu i portar; de asemenea,
aveau i o buctreas, care era totodat i fat-n cas; dar
dac trsura ieea din cnd n cnd pe poarta principala cu
calul frumos nhmat, ducnd pe cele dou femei dup
treburi prin ora, dac mesele pe care le ddeau iarna din
dou n dou sptmni celor civa prieteni care le mai
rmseser mai aminteau de fastul de odinioar, cu cte
economii sngeroase i cu cte renunri de fiecare clip era
pltit aceast ambiie de a mai pstra nc aparena de
bunstare! Rufele erau splate sub un opron, cte una,
dou n fiecare zi, ca s nu mai angajeze spltoreas; nu
aveau dect cteva rufe, uzate de atta splat, i crpite cu
ngrijire; masa de sear se compunea din cteva zarzavaturi
curate n grab, iar pinea era lsat s se usuce ca s nu
se mnnce prea mult; la acestea se adugau tot felul de
socoteli mrunte i nduiotoare, ca de exemplu btrnul
vizitiu care crpcea ghetele gurite, ale domnioarei,
107
buctreasa care vopsea cu cerneal mnuile nvechite ale
doamnei, rochiile mamei treceau fiicei, dup ingenioase
transformri, iar plriile ineau ani de-a rndul, datorit
faptului c li se schimbau florile i panglicile. Cnd nu
ateptau pe nimeni, saloanele de primire de la parter
rmneau nchise cu ngrijire, ca i odile cele mari de la
primul etaj; din toat aceast cas mare, cele dou femei nu
locuiau dect ntr-o odi din care i fcuser i sufrageria
i salonul. Cnd se deschidea fereastra, doamna Caroline
putea s-o zreasc pe contes crpind rufe, ca o burghez
srac oarecare, iar fiica, ntre orele petrecute la pian i cutia
de acuarel, mpletea ciorapi i mnui pentru mama ei. ntr-
o zi de furtun le vzu pe amndou cobornd n grdin i
strngnd nisipul ameninat s fie luat de ploaie.
Doamna Caroline le cunotea acum ntreaga via. Contesa
de Beauvilliers suferise mult din cauza soului ei, care fusese
un stricat i de care nu se plnsese niciodat. ntr-o sear,
cnd se aflau n Vendme, l-au adus acas horcind, cu
trupul strpuns de un glon. Se spunea c se ntmplase un
accident de vntoare, provocat de un pdurar gelos, cruia
i luase soia sau fiica. Mai ru, ns, era faptul c, odat cu
el, se ducea i averea familiei Beauvilliers, odinioar att de
mare, constnd din moii imense, din domenii regale, oare se
micoraser nc nainte de Revoluie i pe care tatl su i
cu el le irosiser cu totul. Din toate acele moii le rmsese
doar o singur ferm les Aublets la cteva leghe de
Vendme, care aducea un venit de vreo cincisprezece mii de
franci, singurul mijloc de trai al vduvei i al celor doi copii ai
ei. Palatul din rue Grenelle fusese vndut demult, iar cel din
rue Saint-Lazare nghiea cea mai mare parte a celor
cincisprezece mii de franci ai fermei, fiind ngreunat de
108
ipoteci i ameninat s fie scos i el n vnzare, dac nu se
plteau dobnzile; aa c nu mai rmneau dect ase sau
apte mii de franci pentru ntreinerea a patru persoane i
pentru gospodria unei familii nobile, care nu voia s se
resemneze. Trecuser opt ani de cnd contesa rmase
vduv, cu un biat de douzeci de ani i o fat de
aptesprezece, cu cminul ruinat, dar se ncpnase n
mndria ei nobiliar i jurase s triasc mai curnd cu
pine i ap, dect s abdice. De atunci nu mai avusese
dect un singur gnd: s-i pstreze rangul, s-i mrite fata
cu un brbat la fel de nobil i s fac din fiul ei un soldat. La
nceput, Ferdinand i pricinuise serioase ngrijorri, fcnd,
n urma ctorva nebunii tinereti, datorii ce trebuiau pltite;
prevenit ns cu prilejul unei convorbiri solemne asupra
situaiei lor, biatul se cuminise, fiind de fapt un copil bun,
dar lene i incapabil, inapt pentru munc, neputnd s se
adapteze societii de azi. Acum, dei era osta al papei,
rmsese pentru ea cauza unei permanente ngrijorri, cci
era firav, ascunznd, sub mndra lui nfiare, un snge
subiat i srac, o sntate ubred, pe care aerul Romei o
punea n primejdie. Ct despre mritiul Alicei, acesta
ntrzia ntr-att, nct mamei ntristate i veneau lacrimile n
ochi ori de cte ori o privea i o vedea cum mbtrnete i se
ofilete, ateptnd. Alice, cu aerul ei ters i melancolic, nu
era proast i tnjea cu putere dup via, dup un brbat
care s-o iubeasc, dup fericire; dar, fiindc nu voia s
contribuie i ea la tristeea casei, se prefcea c a renunat la
totul; fcnd glume pe seama cstoriei, spunea c dorete
s rmn fat btrn; noaptea, ns, plngea cu capul
nfundat n pern, simind durerea sfietoare a singurtii.
Contesa izbutise totui, datorit avariiei sale, s pun de o
109
parte douzeci de mii de franci, toat zestrea fetei; mai
salvase de la dezastru cteva giuvaeruri, o brar, inele,
cercei, care puteau valora nc vreo zece mii de franci; era o
zestre destul de mic, un trusou de care nici nu ndrznea
mcar s vorbeasc, de abia att ct s fac fa cheltuielilor
imediate, n cazul cnd mirele mult ateptat s-ar fi ivit. i
totui, contesa nu voia s dezndjduiasc, luptnd mereu,
fr a renuna la niciun privilegiu datorat obriei ei,
pstrndu-i mndria i obiceiurile vechi, refuznd s
mearg pe jos n ora sau s se lipseasc de un fel de
mncare ntr-o sear de primire; n schimb, pe ascuns, i
rodea de sub unghii, mncnd sptmni ntregi numai,
cartofi goi, pentru a mai aduga cincizeci de franci la zestrea
mereu nendestultoare a fiicei sale. Era un eroism dureros i
naiv, copilros, un eroism care se repeta zilnic i pe msur
ce timpul trecea, casa se nruia tot mai mult asupra lor.
Mult vreme, doamna Caroline nu avusese nc prilejul s
vorbeasc cu contesa i cu fiica ei. Ajunsese s cunoasc
amnuntele cele mai intime ale vieii lor, netiute de nimeni
altul, dar ntre ele nu exista niciun fel de legtur n afara
unui schimb de priviri, a acelor priviri care se prefac ntr-un
neateptat simimnt de simpatie reciproc. Prinesa
dOrviedo avea s fie aceea care le va apropia. Ea avusese
ideea s creeze pentru fundaia sa, Opera Muncii, un fel de
comitet de supraveghere compus din zece doamne, care
trebuiau s se ntruneasc de dou ori pe lun i s viziteze
cu de-amnuntul instituia controlnd toate serviciile.
Deoarece i rezervase dreptul s aleag ea nsi doamnele,
numi printre cele dinti pe doamna de Beauvilliers, care
fusese pe vremuri una dintre bunele ei prietene i cu care
acum, dup ce se retrsese din lume, pstrase doar relaii de
110
vecintate. i cum, ntr-o bun zi, comitetul de supraveghere
rmase fr secretar, lui Saccard, care avea controlul
asupra administraiei instituiei, l trecu prin minte s-o
recomande pe Caroline drept o secretar model, greu de gsit
n alt parte. ntr-adevr, munca era destul de grea, fiind
multe scripte de inut la zi, ba chiar i griji de materiale, fa
de care doamnele din consiliu artau oarecare dispre; chiar
din prima zi, Caroline se dovedise o bun ocrotitoare a celor
srmani, datorit maternitii ei nemplinite i nepotolitei
sale dragoste pentru copii, manifestnd un viu ataament
pentru aceti nenorocii pe care instituia cuta s-i salveze
din mocirla Parisului. La ultima edin a consiliului, ea se
ntlnise cu contesa de Beauvilliers; Iar aceasta nu fcu
dect s-o salute destul de rece, simindu-se stnjenit, tiind,
fr ndoial, c vecina sa era martora mizeriei n care tria.
Dup ctva timp, ns, cele dou femei se salutau ori de cte
ori li se ncruciau privirile, ca i cnd ar fi fost o prea mare
lips de polite dac s-ar fi. prefcut c nu se recunosc.
ntr-o zi, n timp ce Hamelin corecta un plan dup noi
calcule, iar Saccard, n picioare, se uita la el, doamna
Caroline, stnd la fereastra biroului, urmrea ca de obicei
plimbarea pe care contesa i fiica ei o fceau n grdin. n
dimineaa aceea ele purtau nite pantofi la care nu s-ar fi
uitat nici mcar o ceretoare.
Oh, bietele femei! murmur ea, ce groaznic trebuie s
fie aceast comedie a luxului pe care se cred silite s-o joace!
i se ddu napoi, ascunzndu-se n dosul perdelei, de
team c doamna de Beauvilliers, zrind-o, s nu sufere i
mai mult, vzndu-se spionat. n cele trei sptmni de
cnd sttea ceasuri ntregi la fereastr, Caroline se mai
linitise i ncepuse s uite durerea de a fi fost prsit.
111
Prea c nenorocirea altora o fcea s primeasc cu mai
mult brbie propria ei nenorocire, acea prbuire n urma
creia crezuse c i se nruise ntreaga via. Ba de la o
vreme, pe faa ei apru din nou zmbetul.
Czut pe gnduri, mai urmri o clip plimbarea celor
dou femei prin grdina verde de muchi. Apoi, ntorcndu-
se spre Saccard, i spuse repede:
De ce oare nu pot fi trist? Tristeea mea nu ine mult,
n-a inut niciodat, eu nu pot fi trist, orice mi s-ar
ntmpla S fie oare aceasta un semn de egoism? Nu, nu
cred. Ar fi prea urt i, de altfel, chiar cnd sunt vesel, la
cea mai nensemnat durere pe care o vd n jurul meu parc
mi se rupe inima de mil. mpac dac poi veselia asta cu
lacrimile pe care le-a vrsa pentru toi nenorociii pe care-i
vd, dac nu m-a stpni, dndu-mi seama c o bucat ct
de mic de pine le-ar fi mai de folos dect lacrimile mele
zadarnice.
i zicnd acestea, rdea cu acel rs plin de curaj al omului
tare, care prefer s fac ceva, dect s trncneasc despre
milostivenie.
Numai Dumnezeu tie cte motive am avut ca s pierd
orice curaj, adug ea. Pn acum n-am fost rsfat de
soart Dup cstorie, n iadul n care am czut, insultat,
lovit, credeam c nu-mi rmne altceva mai bun de fcut
dect s-mi iau viaa, i totui n-am fcut-o. Dup dou
sptmni, cnd am plecat n Orient cu fratele meu, eram
numai voie bun, numai ndejde n viitor i cnd ne-am
napoiat la Paris, n pragul srciei, am trit nopi de groaz,
n care ne vedeam murind de foame pe ruinele planurilor i
proiectelor noastre. Dar n-am murit i am nceput din nou s
visez la acele mree nfptuiri pe care le vedeam aievea i
112
care m fceau adeseori s m bucur de una singur i
acum n urm, cnd am primit aceast lovitur ngrozitoare
de care nu ndrznesc nc s vorbesc, mi-am simit din nou
inima ca smuls din rdcini, da, pot spune c ncetase
aproape s mai bat, credeam c a stat, m socoteam
sfrit, zdrobit. Dar nu! Iat c viaa m cuprinde din nou
n mrejele ei, astzi am nceput din nou s rd, mine voi
ncepe din nou s sper, voi ncepe din nou s doresc viaa, o
via lung. Nu este oare ciudat c nu pot fi mult vreme
trist?
Saccard, care rdea i el, ddu din umeri.
Te frmni degeaba! Toi suntem la fel. Ce vrei, asta-i
viaa!
Crezi? ntreb ea mirat. Mie una mi pare c unii
oameni sunt att de triti, nct n-au cunoscut niciodat
bucuria i vd viaa n culori att de negre nct nici nu o
mai pot suporta. Oh, nu c m-a amgi asupra blndeii i
frumuseii ei. Dimpotriv, am ajuns la concluzia c viaa e
aspr, cci am cunoscut-o ndeaproape i bine. i cnd nu e
josnic, e mizerabil. Dar, ce vrei? Mi-e drag. De ce? Habar
n-am. n jurul meu poate s se clatine totul, poate s se
prbueasc totul i cu toate acestea, chiar i n mijlocul
ruinelor sunt vesel i ncreztoare Deseori m-am gndit c
ceea ce se petrece cu mine este, n mic, cazul ntregii omeniri
care triete ntr-o mizerie ngrozitoare, dar care este
nviorat de tinereea fiecrei generaii. n urma fiecrei crize
ce m doboar, urmeaz, ca o nou tineree, o primvar a
crei sev nou m ntrete i m ncurajeaz. Aceasta e
att de adevrat, nct dac dup fiecare durere adnc ies
pe strad, la soare, ncep din nou s iubesc, s ndjduiesc
i s fiu fericit. Iar anii n-au asupra mea nicio putere, am
113
naivitatea s cred c mbtrnesc fr s-mi dau seama
Vezi dumneata, eu, ca femeie, am citit prea mult, nici nu mai
tiu ncotro merg, dup cum, de altfel, n-o tie nici lumea
asta mare. i totui, fr s vreau, mi pare c m ndrept, c
ne ndreptm cu toii spre ceva foarte bun i foarte vesel.
ncepuse s dea o ntorstur glumea vorbelor ei,
cutnd s-i ascund nduioarea provocat de ndejde; n
timpul acesta, fratele ei, care i ridicase ochii spre ea, o
privea cu o dragoste plin de recunotin.
O, spuse el, tu nu eti fcut pentru nenorociri, eti
ntruchiparea dragostei de via.
Prin aceste convorbiri zilnice fuseser cuprini de
nfrigurare i dac doamna Caroline i pstra voioia
fireasc, inerent! sntatea ei, aceasta se datora curajului
insuflat de Saccard, cu nepotolita lui pasiune pentru
afacerile mari. Lucrurile erau ca i hotrte: aveau s pun
n practic faimoasele planuri despre care vorbeau atta. n
cldura glasului su ascuit, totul prindea via, totul lua
proporii uriae. Mai nti vor pune mna pe Mediteran, o
vor cuceri cu ajutorul Companiei Generale a Pacheboturilor
Reunite; i Saccard ncepu s enumere porturile din toate
rile mediteraneene n care aveau s nfiineze agenii,
amestecnd tot felul de amintiri istorice, cu entuziasmul su
de speculant la burs, slvind aceast mare albastr, singura
cunoscut n antichitate, mare n jurul creia au nflorit
attea civilizaii i ale crei valuri au scldat attea orae
vechi, ca: Atena, Roma, Tyrul, Alexandria, Cartagina,
Marsilia, din care s-a zmislit Europa. Apoi, dup ce-i vor fi
asigurat acest lung drum al Orientului, aveau s nceap
exploatrile n Siria, prin afacerea aceea mrunt a Societii
Minelor de Argint din Carmel, la care era vorba de un ctig
114
modest de cteva milioane, dar care va fi un bun nceput,
pentru c ideea unei mine de argint, a unei mine din care
argintul s fie scos cu grmada din pmnt, fusese
totdeauna pe placul publicului, mai ales cnd putea lega de
ea firma unui nume att de uimitor i de rsuntor ca ai
Carmelului. Mai erau acolo i mine de crbuni, din care acest
combustibil putea s fie extras cu uurin i care va fi mai
preios chiar i dect aurul, atunci cnd n ntreaga ar. se
vor afla numai uzine; fr s mai punem la socoteal i
celelalte mici afaceri pe care le-ar face ntre timp, ca:
nfiinri de bnci, concentrarea industriilor nfloritoare,
exploatarea nesfritelor pduri ale Libanului, ai cror arbori
uriai putrezesc nefolosii din lips de ci de comunicaie.
Ajungea, n cele din urm, la marea afacere a Companiei
Cilor Ferate ale Orientului i aci Saccard o lua razna, cci
aceast reea de ci ferate, cu ramificaii n ntreaga Asie
Mic, nsemna pentru el o afacere adevrat, care da via
banului, care va cuceri dintr-o singur lovitur lumea aceea
veche, prad bun, nc neatins de nimeni, nespus de
bogat, pe care ignorana veacurilor trecute n-a tiut s-o
descopere. Presimea c acolo avea s fie comoara i necheza
cum nechez calul rzboinicului cnd simte apropiindu-se
lupta.
Doamna Caroline, care avea mult bun sim i care se
mpotrivea, de obicei, imaginaiilor prea nflcrate, de ast
dat se lsa dus de acest entuziasm, fr s mai ia seama la
exagerri. De fapt, toate astea dezgropaser n ea dragostea
pentru Orient, nostalgia acestei minunate pri a lumii n
care se crezuse fericit; i fr ca prin asta s fi urmrit
vreun scop, ea nsi era aceea care, prin descrierile ei att
de vii, prin informaiile bogate ce i le ddea, strnise tot mai
115
mult imaginaia nfierbntat a lui Saccard. Cnd vorbea
despre Beirut, unde locuise timp de trei ani, laudele nu mai
conteneau: Beirut, la poalele Libanului, acolo pe limba aceea
de pmnt, ntre prundiul nisipurilor roiatice i stncile
prbuite, Beirutul, cu casele lui n amfiteatru n mijlocul
ntinselor grdini, adevrat paradis plin de portocali, lmi i
palmieri. Vorbea apoi de toate oraele de pe coast: la nord
Antiohia, cea cu apuse splendori; la sud Saida, vechiul
Sidon, Saint-Jean dAcre, Jaffa i Tyrul, numit azi Sur, i
care le rezuma pe toate, Tyrul, ai crui negustori erau
asemenea regilor, ai crui marinari au fcut ocolul Africii i
care astzi, cu portul su npdit de nisipuri, nu mai este
dect o ntindere de ruine, unde n locul palatelor de
altdat, nu se mai ridic, oropsite i risipite, dect cteva
colibe de pescari. i ntovrise peste tot fratele, fusese la
Alep, Angora, Brussa, Smirna, ajungnd pn la Trebizonda;
locuise o lun ntreag n Ierusalimul adormit sub negoul ce
se fcea cu locurile sfinte, sttuse dou luni la Damasc,
aceast regin a Orientului, n mijlocul cmpiei ntinse, bogat
ora comercial i industrial unde poposesc i de unde
pornesc caravanele ce se duc la Mecca i Bagdad, i care fac
din el un centru furnicnd de oameni. Colindase, de
asemenea, munii, vile i satele maroniilor i ale druzilor,
sate cocoate pe podiuri, pierdute n fundul prpstiilor, de-
a lungul cmpiilor cultivate ori al pustiurilor sterpe. Pentru
toate aceste coluri uitate de lume, pentru deserturile mute,
ca i pentru oraele cele mari, ea pstra aceeai admiraie
fa de natura proaspt i bogat, aceeai ur mpotriva
prostiei i rutii omeneti. Cte bogii dispreuite sau
risipite! nira greutile care nbue comerul i industria,
vorbea despre acea lege fr rost care mpiedica nvestirea de
116
capitaluri n agricultur peste o anumit cifr, despre
obinuina care face ca ranul s are cu acelai plug de care
se folosea i nainte de Cristos i despre netiina n care zac
nc n zilele noastre milioane de oameni, asemenea unor
copii napoiai. Pe vremuri, rmurile acestei ri se
dovediser prea mici, oraele se ntindeau unele lng altele;
astzi ns, viaa s-a mutat spre Occident, iar aici i se pare
c a rmas doar un nesfrit cimitir uitat. Nici coli, nici
drumuri, cel mai pctos guvern posibil, o justiie corupt,
un personal administrativ mizerabil, impozite prea grele, legi
fr noim, trndvie, fanatism, fr a mai ine seama de
venicele zguduiri produse de rzboaiele civile i de
masacrele n care pier de fiecare dat sate ntregi. Uneori i
ieea din fire i se ntreba dac poate fi ngduit s se
batjocoreasc n felul acesta opera naturii, acest pmnt
binecuvntat i att de ncnttor, cu o clim variat, cu
cmpii ncinse de soare, cu povrniurile temperate ale
munilor i cu zpezile eterne ale vrfurilor nalte. i
dragostea ei de via, ndejdea ei nestins, o fcea s se
nflcreze la gndul minunilor pe care le puteau nfptui
tiina i banul asupra pmntului acestuia amorit, pentru
a-l trezi la via.
Uitai-v, spunea Saccard, la aceast trectoare a
Carmelului, pe care ai desenat-o aici i n care nu sunt
dect pietre i arbuti. Ei bine! de ndat ce mina de argint va
fi dat n exploatare, va rsri acolo mai nti un sat, apoi un
ora. i toate aceste porturi npdite de nisipuri le vom
curi i le vom apra de mpotmolire. Vapoare mari vor
ancora de-a lungul cheiurilor lor, n locuri unde azi nici
mcar brcile nu se opresc i pe plaiurile acestea pustii, n
vile astea prsite, de-a lungul crora vor trece cile noastre
117
ferate, vei vedea renviind totul, da, vei vedea deselenindu-
se cmpii, vei vedea spndu-se drumuri i canale, vei
vedea rsrind din pmnt orae noi, vei vedea renscnd
viaa, aa cum renate ntr-un trup bolnav, atunci cnd, prin
vinele slbite, faci s treac, puternic, un snge proaspt
Da, toate minunile astea le va face banul!
i n faa celor evocate de glasul lui ptrunztor, doamna
Caroline vedea ntr-adevr ridicndu-se o civilizaie nou.
Schiele astea reci, liniile acestea drepte prindeau via, se
nsufleeau i ddeau form visului ei de odinioar, visul
unui Orient smuls din murdrie i ignoran, un Orient care
s se bucure de pmntul rodnic i de cerul senin, datorit
tuturor mijloacelor moderne pe care le pune la ndemn
tiina. n timpul cltoriilor sale, ea mai vzuse nfptuindu-
se o minune: aceasta era Port-Saidul, care, n numai civa
ani, se nlase deasupra unei plaje pustii, mai nti cu
colibele sale care adposteau muncitorii primelor antiere,
apoi o aezare de dou mii de suflete, apoi oraul de zece mii
de oameni, cu case, prvlii, o cretere uria de via i
bunstare furit cu drzenie de furnicile umane. Aceeai
minune o vedea nfptuindu-se nc o dat, printr-un nou
mar nainte nestvilit, prin avntul social ce se ndrepta
spre culmile fericirii prin nevoia omului de a munci, de a
merge ntotdeauna mai departe, fr a ti prea bine ctre ce
se ndrepta, de a nainta ns ctre o via mai uoar, spre
condiii ct mai bune. i globul ntreg va fi rscolit de
furnicarul ce-i recldete cuibul; prin munc, prin noile
bucurii cucerite, prin puterea sa nzecit, omul va deveni pe
zi ce trece stpnul pmntului. Venind n ajutorul tiinei,
banul va face toate astea
Hamelin, care ascultase surznd, spusese atunci o vorb
118
neleapt:
Astea sunt toate poezia rezultatelor; noi ns n-am ajuns
nici mcar la proza nceputurilor.
Dar Saccard nu se nflcra dect prin exagerarea
concepiilor lui; i n ziua cnd, ncepnd s citeasc cteva
cri despre Orient, deschise o istorie a expediiei n Egipt,
lucrurile luar proporii i mai mari. Ceea ce l pasiona mai
mult craii cruciatele, aceast vast micare de ntoarcere a
Apusului ctre Rsrit, ctre leagnul lui, micare ce
readusese Europa spre rile unde-i aflase izvoarele, ri
care se aflau nc n plin nflorire, i de unde ea mai avea
nc attea de nvat. Dar ceea ce l impresiona i mai mult,
era figura impuntoare a lui Napoleon, care se dusese s se
rzboiasc acolo, avnd un el mre i tainic. Desigur c nu
era vorba doar de cucerirea Egiptului sau de nfiinarea unei
colonii franceze acolo, deschiznd astfel pentru Frana porile
comerului cu Rsritul. Saccard voia s vad n acea parte a
expediiei lui Napoleon, care a rmas misterioas i
nelmurit, realizarea unui plan de nermurit ambiie,
reconstruirea unui imperiu uria, Bonaparte ncoronat la
Constantinopol, mprat al Orientului i al Indiilor,
nfptuind visul lui Alexandru, mai mare dect Cesar i dect
Carol cel Mare. Nu spusese el nsui la Sfnta Elena, vorbind
despre Sidney, generalul englez care-l oprise n faa cetii
Saint-Jean dAcre: Din cauza acestui om nu mi-am putut
mplini destinul. i ceea ce ncercaser s fac cruciatele,
ceea ce nu putuse nfptui Napoleon, gndul acesta mre de
cucerire a Orientului l nflcra acum pe Saccard; el se
gndea ns la o cucerire bine cumpnit, nfptuit prin
dubla putere a tiinei i a banului. Dac civilizaia trecuse
de la Rsrit la Apus, de ce, n definitiv, nu s-ar ntoarce din
119
nou spre Rsrit, revenind la prima grdin a umanitii, la
acest paradis al lumii adormit sub povara veacurilor?
Aceasta ar nsemna o nou tineree care ar da via raiului
pmntesc, fcndu-l din nou locuibil, mulumit aburilor i
electricitii; aceasta ar face din nou din Asia Mic centrul
lumii vechi, punct de ncruciare a marilor ci naturale care
leag continentele. Aici nu mai era vorba de ctigat
milioane, ci miliarde i iari miliarde.
De atunci, Saccard avu n fiecare diminea lungi
convorbiri cu Hamelin. Dac sperana era mare, greutile
erau numeroase, uriae. Inginerul, care fusese la Beirut n
anul 1862 n timpul cnd druzii i mcelriser ngrozitor
pe cretinii maronii, mcelrire care fcuse necesar
intervenia Franei nu ascundea piedicile pe care le vor avea
de ntmpinat printre populaiile acelea ce se rzboiau
continuu, lsate la bunul plac al autoritilor locale. Noroc c
avea la Constantinopol prieteni cu vaz i i asigurase acolo
sprijinul marelui vizir Fuad Paa, om de valoare, partizan
hotrt al reformelor; era convins c va obine de la el toate
concesiile necesare. Pe de alt parte, dei prezicea falimentul
de nenlturat al Imperiului Otoman, vedea n faptul acesta
mai curnd o mprejurare favorabil, datorit nepotolitei
nevoi de bani a statului, lucru ce se observa din
mprumuturile pe care le repeta din an n an: un guvern
strmtorat, dac nu ofer garanii personale, este totdeauna
gata s se neleag cu firmele particulare, de ndat ce vede
n asta un profit ct de mic. i la urma urmei, cel mai practic
mijloc de a isprvi odat cu venica i suprtoarea problem
a Orientului, nu era oare prilejul de a cointeresa Imperiul
Otoman n marile lucrri civilizatoare, fcndu-l s peasc
pe calea progresului, pentru a nu mai exista aceast stavil
120
monstruoas n drumul ce leag Europa de Asia? Ce rol
frumos i patriotic ar avea de jucat aci ntreprinderile
franceze!
Apoi, ntr-o bun diminea, Hamelin le vorbi linitit
despre programul secret de care pomenea uneori i pe care l
numea, surznd, ncoronarea edificiului.
Atunci cnd vom intra n stpnirea acestei regiuni, vom
reface regatul Palestinei i vom nscuna acolo pe pap La
nceput ne vom mulumi cu Ierusalimul i cu Iaffa, ca port la
mare. Apoi Siria va fi declarat independent i o vom
anexa tii c n curnd papalitatea nu va mai putea
rmne la Roma, din cauza umilirilor ce i se pregtesc. Noi
trebuie s fim gata pentru ziua aceea.
Saccard, vrjit, l asculta pe inginer rostind toate acestea
cu glasul lui domol, cu credina lui profund de catolic.
Saccard, care nu se da n lturi n faa celor mai extravagante
nchipuiri, n-ar fi ajuns niciodat att de departe. Omul
acesta de tiin, n aparen att de rece, l uimea.
Dar asta e o nebunie, strig el. Poarta nu va da
niciodat Ierusalimul!
De ce nu? rspunse foarte linitit Hamelin, Are atta
nevoie de bani! Ierusalimul nu-i produce dect neplceri, aa
c va fi mulumit s scape de el. De cele mai multe ori nu
tie cum s mpace diferitele confesiuni care se ceart pe
stpnirea locurilor sfinte De altfel, papa ar gsi n Siria un
adevrat sprijin n rndurile maroniilor, cci tii desigur c i
nfiinat la Roma un colegiu pentru preoii lor. n orice caz,
m-am gndit bine, am prevzut totul i sunt convins c acolo
va ncepe o er nou, era triumfal a catolicismului. mi vei
spune, poate, c am mers prea departe, c papa se va afla
izolat, rupt de evenimentele din Europa. Dar ct strlucire
121
i autoritate va ctiga atunci cnd va trona n locurile sfinte,
vorbind n numele lui Cristos, de pe pmntul sfnt de unde
a vorbit i Cristos! Acolo e leagnul mreiei lui, acolo trebuie
s-i fie i regatul. i fii fr grij, vom, face din acest regat
un regat puternic i trainic, l vom pune la adpost de orice
turburri politice, asigurndu-i un buget garantat de
bogiile rii i supravegheat de o banc uria ale crei
aciuni vor fi, desigur, cumprate de catolicii din toat lumea.
Saccard, dei nu era nc ntru totul convins, ncepu s
zmbeasc ispitit de mreia acestui proiect; nu se putu opri
ns de a da un nume acestei bnci, cu strigtul voios al celui
care a fcut o descoperire:
Tezaurul Sfntului Mormnt, nu-i aa? Grozav! n asta
va sta tot succesul!
Dar n aceeai clip, ntlnind privirea cumpnit a
doamnei Caroline, care surdea i ea cu scepticism, puin
suprat chiar, Saccard se ruin de entuziasmul su
nesbuit.
Oricum, dragul meu Hamelin, am face bine s inem
secret aceast ncoronare a edificiului, cum i spui
dumneata. Ar rde lumea de noi. i apoi, programul nostru
este i aa destul de ncrcat, astfel c e mai bine s pstrm
ultimele planuri, gloriosul sfrit, numai pentru cei iniiai.
Fr ndoial; sta a fost, de altfel, i gndul meu,
declar inginerul. Totul va rmne o tain.
i, ca ncheiere, n ziua aceea hotrr cercetarea
proiectelor i punerea n lucru a unei nesfrite serii de
planuri. Vor ncepe prin nfiinarea unei bnci modeste
pentru a putea porni primele afaceri; apoi, cu ajutorul
succesului dobndit, vor ajunge ncetul cu ncetul stpnii
pieei, vor cuceri lumea.
122
A doua zi, Saccard, care se dusese pn sus la prinesa
dOrviedo pentru a discuta ceva n legtur cu Opera Muncii,
i aduse aminte de visul pe care l nutrise o clip, de a fi
prin-consort al acestei regine a milosteniei, mpritor i
administrator al averii celor sraci. i zmbi, cci visul acesta
i se prea acum destul de prostesc. El era fcut pentru a crea
via i nu pentru a lega rnile fcute de via. n curnd
avea s se regseasc n cmpul lui de activitate, n toiul
btliei pentru bani, n aceast, goan venic dup fericire
care a fost nsui mersul omenirii, din veac n veac, spre mai
mult bucurie i mai mult lumin.
n aceeai zi, Saccard o gsi pe doamna Caroline singur,
n biroul unde se aflau schiele. Sttea n picioare, n dreptul
unei ferestre, i privea cu atenie n grdina nvecinat, unde
contesa de Beauvilliers i fiica ei apruser la o or
neobinuit. Cele dou femei citeau o scrisoare i preau
cuprinse de o adnc tristee; fr ndoial, era o scrisoare
de la biat, de la Ferdinand, a crui situaie nu prea s fie
prea strlucit, acolo, la Roma.
Privete, spuse doamna Caroline recunoscnd paii lui
Saccard. Se vede c aceste dou nenorocite au o nou
suprare. Mi-e mai mil de ele dect de ceretoarele de pe
strzi.
N-are importan, spuse el vesel, le vei ruga s vin s
m vad. Le vom mbogi i pe ele, de vreme ce vom mbogi
ntreaga lume.
i n nflcrarea lui i cut buzele pentru a i le sruta.
Dar ea, cu o micare repezit, i retrsese capul, grav i
palid din pricina unei stnjeneli involuntare.
Nu, te rog, nu
Era pentru prima oar c ncerca din nou s-o cuprind n
123
brae, din ziua aceea n care i se dduse ntr-o clip de total
uitare. Dup ce i pusese la punct treburile serioase,
Saccard se gndi s ncerce norocul ce-i czuse n brae
odat, dorind s pun la punct situaia i din aceast,
privin. Refuzul ei categoric l mir.
Adevrat? i-ar prea ru?
Da, foarte ru.
Doamna Caroline se liniti, ncepnd i ea s surd.
De altfel, spune drept, nu ii nici dumneata prea mult la
asta
Oh, eu te iubesc!
Nu, nu spune asta, vei avea atta de lucru! Apoi te
asigur c sunt gata s am pentru dumneata cea mai sincer
prietenie, dac eti omul activ pe care-l cred i dac vei
nfptui toate lucrurile acestea mari de care vorbeti
Prietenia, crede m, face mai mult!
O asculta, zmbind ncurcat i totui nfrnt. Aadar, l
respingea; era caraghios s nu o fi avut dect o dat i atunci
prin surprindere. Dar, din fericire, nu-i fusese rnit dect
vanitatea.
Atunci, numai prieteni?
Da, voi fi alturi de dumneata, te voi ajuta Prieteni,
buni prieteni.
i i ntinse obrajii, iar el, cucerit, gsind c ea are
dreptate, o srut pe amndoi.

124
III

Scrisoarea bancherului rus din Constantinopol, pe care o


tradusese Sigismund, era un rspuns favorabil, ateptat la
Paris pentru a pune pe picioare ntreaga afacere; i chiar a
doua zi, de cum deschise ochii, Saccard avu intuiia c
trebuie s nceap de ndat, c trebuie nc nainte de
cderea nopii s formeze sindicatul, de care voia s fie sigur,
pentru a plasa de la nceput cele cincizeci de mii de aciuni a
cte cinci sute de franci bucata ale societii lui anonime,
ntemeiat cu un capital de douzeci i cinci de milioane.
Cnd sri din pat, gsi, n sfrit, i numele acestei
societi, firma pe care o cuta de atta vreme. Cuvintele
Banca Universal i aprur deodat n faa ochilor, scrise
parc cu litere de foc n ncperea cuprins nc de ntuneric.
Banca Universal! i spunea el ntruna, n timp ce se
mbrca. Banca Universal, e simplu, e mre, cuprinde totul,
acoper lumea Da, da, foarte bine, Banca Universal!
Pn la ora nou i jumtate se plimb de-a lungul
vastelor ncperi, ngndurat, netiind de unde s nceap
goana dup milioane prin Paris. Douzeci i cinci de milioane
sunt uor de gsit; pentru el era mai greu s sie hotrasc de
la cine anume s ia banii, cci voia s lucreze cu oarecare
125
metod. Bu o ceac de lapte i nu se supr cnd vizitiul i
aduse la cunotin c ar fi bine s cheme un veterinar,
deoarece calul nu se simea bine, probabil n urma unei
rceli.
Bine, cheam-l voi lua o trsur de pia.
Ajuns ns pe trotuar, fu mirat de vntul ptrunztor care
sufla, prevestind parc o rentoarcere a iernii n acest miez de
Mai ce, nu mai departe dect n ajun, fusese att de blnd.
Nu ploua nc, ns nori groi, glbui, se artau n zare. Aa
c, pentru a se mai nclzi, o porni pe jos, fr a mai lua o
trsur, punndu-i n gnd s se duc mai nti n strada
Bncii, la Masaud, agentul de schimb, pe care voia s-l
desenase cu privire la Daigremont, om de afaceri bine
cunoscut, providenial n formarea tuturor sindicatelor.
Numai c, odat ajuns n rue Vivienne, cerul fu npdit de
nori groi i negri i ncepu s cad o ploaie att de deas,
amestecat cu grindin, nct se vzu nevoit s se
adposteasc ntr-un gang.
Saccard se afla acolo de cteva clipe, privind cum cade
ploaia, cnd un clinchet limpede de monete de aur ce
acoperea clipocitul ploii l fcu s ciuleasc urechile.
Zgomotul prea c vine din fundul pmntului, nentrerupt,
uor i melodios ca ntr-o poveste din O mie i una de nopi.
Se uit n jurul lui, s vad unde este, i i ddu seama c
se afla n gangul casei Kolb, un bancher ce se ocupa mai ales
cu traficul de aur, cumprnd monete n rile n care aurul
avea un curs mai sczut, pentru a le topi i a le vinde sub
form de lingouri rilor n care aurul avea curs ridicat; n
zilele cnd topea aurul, din subsolul casei se auzea din zori
i pn-n noapte zgomotul acesta cristalin al monetelor de
aur rscolite cu lopata, descrcate din lzi i aruncate n
126
cuptor. De aceea trectorilor de pe aceast parte a strzii le
iuie tot anul urechile. Acum, Saccard asculta cu plcere
aceast muzic ce prea glasul ascuns al cartierului Bursei,
i vzu n el o prevestire fericit.
Dup ce sttu ploaia, strbtu piaa i ajunse numaidect
la Mazaud. Fcnd excepie de la regul, tnrul agent de
schimb locuia la primul etaj al aceleiai case n care se aflau
la etajul al doilea, birourile. Dup moartea unchiului su nu
fcuse dect s preia apartamentul acestuia, nelegndu-se
cu ceilali motenitori s rscumpere el singur firma.
Suna tomnai ora zece, i Saccard se ndrepta de-a dreptul
spre birouri. La intrare se ntlni cu Gustave Sdille.
Domnul Mazaud e aici?
Nu tiu, domnule, chiar acum am sosit i eu.
Tnrul, mereu n ntrziere, surdea, privind cu uurin
slujba nepltit, deoarece o fcea ca simplu amator,
resemnndu-se s piard un an sau doi aici ca s fac
plcere tatlui su, fabricantul de mtase din rue des
Jeneurs.
Saccard trecu prin casierie, unde fu salutat de casierul cu
numerarul i de cel de la titluri; intr apoi n biroul celor doi
procuriti, unde nu-l gsi dect pe Berthier, care se ocupa de
relaiile cu clienii i care-i nsoea de obicei patronul la
Burs.
Domnul Mazaud este aici?
Aa cred, domnule, acum o clip am fost la Domnia Sa.
Ia te uit, nu, nu mai este. Se vede c s-a dus la
contabilitate.
Deschise o u alturat i nconjur cu privirile o
ncpere destul de spaioas n care lucrau cinci funcionari
sub ordinele contabilului ef.
127
Ei, asta-i bun! Ia du-te dumneata de vezi acolo,
alturi, la lichidare.
Saccard intr n biroul lichidaturii, n care lichidatorul,
stlpul ntregii ntreprinderi, lucra ajutat de apte
funcionari; el controla carnetul pe care i-l nmna agentul n
fiecare zi dup nchiderea Bursei, dup care trecea n rolurile
clienilor afacerile fcute conform ordinelor primite, servindu-
se de fie anume ntocmite pentru a ti despre cine e vorba,
cci n carnete nu sunt trecute nume, ci doar o scurt
nsemnare asupra cumprrii sau vnzrii: cutare valoare,
cutare cantitate, cutare curs, al cutrui agent.
Nu l-ai vzut pe domnul Mazaud? ntreb Saccard.
Dar nu-i rspunse nimeni. Cum lichidatorul era n ora,
trei dintre funcionari i citeau gazeta, iar ali doi se uitau n
tavan; intrarea lui Gustave Sdille strnise ndeosebi
interesul tnrul Flory, care dimineaa ajuta la registratur,
schimba angajamente, iar dup amiaz, la Burs, era
nsrcinat cu telegramele. Nscut la Saintes, unde tatl su
era funcionar la registratur, Flory fusese la nceput
practicant la un bancher din Bordeaux, iar ctre sfritul
toamnei trecute ajunsese la Mazaud; singura lui perspectiv
n viitor era aceea de a ajunge poate peste zece ani la un
salariu de dou ori mai mare. Pn acum avusese o purtare
bun, fiind punctual i contiincios. Numai c de vreo lun
ncoace, de cnd intrase Gustave n slujb, se cam
schimbase, lundu-se dup noul su coleg, un tnr foarte
elegant, foarte monden, plin de bani, care ncepuse s-l duc
n lume i s-l prezinte femeilor. Flory avea un obraz brbos,
un nas senzual, o gur zmbitoare i priviri blnde; ncepuse
s-i petreac serile, fr prea mari cheltuieli, cu domnioara
Chuchu, figurant la teatrul Varits, una dintre femeiutile
128
acelea care bat trotuarele Parisului, fiica unei portrese din
Montmartre, destul de nostim cu mutrioara ei palid n
care strluceau doi ochi mari i negri.
nainte chiar de a-i scoate plria, Gustave ncepuse s-i
povesteasc felul cum i petrecuse seara precedent.
Da, drag, eram aproape sigur c Germaine m va da
afar, fiindc sosise Jacoby. Dar, nchipuie-i, a gsit mijlocul
s scape de el! Drept s-i spun, habar n-am cum! i aa s-a
fcut c am rmas!
Amndoi pufnir n rs. Era vorba de Germaine Coeur, o
femeie de moravuri uoare, foarte frumoas, de douzeci i
cinci de ani, puin cam nepstoare i moale fa de
grsimea care ncepea s se adune; ntreinut lunar de unul
dintrecolegii lui Mazaud, evreul Jacoby. Trise ntotdeauna
cu oameni de burs care o plteau lunar, ceea ce e comod
pentru nite brbai foarte ocupai i cu capul tob de cifre,
care pltesc dragostea cum pltesc orice lucru, fr a gsi
timp pentru o pasiune adevrat. O preocupa un singur gnd
i anume acela de a evita ntlnirile ntre domnii care se
cunosc, n micul su apartament din strada Michodire.
Ia ascult drag, spuse Flory, eu credeam c te pstrezi
pentru frumoasa papetreas!
Aceast aluzie la doamna Conin l fcu pe Gustave s
devin serios. Pe aceasta o respecta; era o femeie cinstit, iar
dac se artase vreodat binevoitoare, n schimb nu se
ntmplase niciodat ca vreun brbat s fi plvrgit pe
seama ei, ntr-att de bun prieten tia s rmn cu toi.
Aa c, nevoind s rspund, Gustave puse la rndul lui o
ntrebare:
Dar pe Chuchu ai dus-o la Mabille?
Ai! e prea scump. Ne-am dus acas i am but ceai.
129
Cum se afla chiar n spatele tinerilor, Saccard auzise
rostindu-se aceste nume de femei pe care cei doi i le
uoteau zorii. Apoi, cu un zmbet amabil, i se adres lui
Flory.
Nu l-ai vzut cumva pe domnul Mazaud?
Ba da, domnule, a venit s-mi dea un ordin i a cobort
din nou la el acas. Mi se pare c bieaul lui este bolnav;
fusese anunat de sosirea doctorului Ai face bine s v
ducei i dumneavoastr acolo, cci s-ar putea ntmpla ca
domnul Mazaud s plece n ora fr s mai treac pe aici.
Saccard mulumi i se grbi s coboare un etaj. Mazaud
era unul dintrecei mai tineri ageni de schimb, favorizat de
soart, cci avusese norocul s-i moar unchiul, ajungnd
astfel proprietarul Uneia dintre cele mai serioase firme din
Paris, la o vrst la care alii abia nvau meseria. Mic de
statur, avea o fa simpatic, musti mici i negre i ochii
ptrunztori; era foarte muncitor i foarte detept. Era vestit,
de altfel, n culisele Bursei pentru vioiciunea lui fizic i
spiritual, att de necesar n profesiunea lor i care, unit
cu un adnc sim al afacerilor i cu o intuiie ieit din
comun, avea s-l ridice n primele rnduri; n afar de asta,
mai avea o voce autoritar i deinea ntotdeauna informaii
de cea mai bun calitate de la bursele din strintate, fiind n
legtur cu toi marii bancheri, i de la un fel de vr care,
dup cum se spunea, lucra la agenia Havas 22. Nevasta lui,
cu care se cstorise din dragoste, i adusese o zestre de un
milion i dou sute de mii de franci; era o femeie
ncnttoare, care-i i druise doi copii, o feti de trei ani i
un biea de un an i jumtate.

22
Agenia oficial de tiri (N. T.).
130
Mazaud tocmai l conducea pe doctor la u; acesta l
liniti rznd.
Intr, i spuse el lui Saccard. Oe s-i faci, cu micuii
tia nu e greu s fii ngrijorat; i i vezi pierdui la cel mai
mic fleac
i l conduse n salon, unde se mai afla nc doamna
Mazaud; ea inea bieaul pe genunchi, n timp ce fetia,
fericit c i vede din nou mama vesel, se ridic n vrful
picioarelor pentru a o sruta. Toi trei erau blonzi i albi ca
laptele, mama prnd la fel de ginga i de nevinovat ca i
copiii. Mazaud o srut pe pr.
Vezi bine c ne-am speriat degeaba!
Nu-i nimic, dragul meu, sunt att de mulumit c ne-a
linitit!
n faa acestei mari fericiri, Saccard se opri locului,
salutnd. ncperea, luxos mobilat, trda i ea viaa
mulumit a acestei csnicii pe care nimic n-o dezbinase
nc; n cei patru ani de cnd era nsurat, Mazaud nu
avusese dect o scurt pasiune pentru o cntrea de la
Opera Comic. Se tia c rmsese so credincios, dup cum
se tia c nici nu joac prea mult pe cont propriu, n ciuda
avntului lui tineresc. i norocul acesta care plutea, aceast
fericire fr nori, erau att de vizibile, nct se simea pn i
din pacea molcom a covoarelor i a tapetelor, din mireasma
cu care un mnunchi bogat de trandafiri, rsfirat ntr-un vas
chinezesc, mblsma ntreaga ncpere.
Doamna Mazaud, care-l cunotea mai puin pe Saccard, i
spuse voioas:
Nu-i aa, domnule, c este de ajuns s vrei, pentru a fi
ntotdeauna fericit?
De asta, doamn, sunt sigur, rspunse el. i apoi, sunt
131
unele fiine att de frumoase i att de bune, nct nenorocul
nu ndrznete niciodat s le ating.
Doamna Mazaud se ridicase radioas. i srut la rndul
ei soul i iei, purtndu-i bieaul n brae, urmat de
fetia, care se agase de gtul tatlui ei. Acesta, voind s-i
ascund emoia, se ntoarse spre Saccard, glumind:
Precum vezi. n-ai cum s te plictiseti aici.
Apoi adug repede:
Ai s-mi spui ceva? S mergem sus atunci; vom fi mai
linitii.
Ajuni sus, Saccard zri n faa ghieului de pli pe
Sabatani care-i ncasa diferenele de cursuri; i fu mirat de
calda strngere de mn pe care o schimb Mazaud cu
clientul lui. De altfel, de ndat ce lu loc n birou, i spuse
pentru ce anume venise, punndu-i ntrebri asupra
formalitilor ce trebuiau ndeplinite pentru a face ca o
valoare s fie admis la cota oficial. Fr s par a da prea
mare nsemntate faptului, vorbi despre ntreprinderea pe
care voia s-o ntemeieze, despre Banca Universal, cu un
capital de douzeci i cinci de milioane. Da, o ntreprindere
bancar nfiinat anume pentru a finana afaceri mari,
despre care vorbi n treact. Mazaud l ascult i nu crcni;
apoi, cum nu se poate mai serviabil, l lmuri care sunt
formalitile de ndeplinit. Nu se lsase ns pclit, cci tia
bine c Saccard n-ar fi venit pn aici, la el, doar pentru
atta. Aa dar, atunci cnd acesta rosti, n cele din urm,
numele lui Daigremont, fr s vrea, surse. Da, firete,
Daigremont avea n spate o avere uria; se spunea numai c
nu era de o cinste tocmai exemplar; dar cine este cinstit n
dragoste i n afaceri? Nimeni. De altminteri, el, Mazaud, nu
sttea pe gnduri cnd era vorba s spun adevrul cu
132
privire la Daigremont, dup cearta lor despre care vorbise
toat Bursa. Acesta i transmitea acum majoritatea
ordinelor prin Jacoby, un evreu de vreo aizeci de ani, din
Bordeaux, nalt, voinic, cu o fa mare i vesel, celebru
pentru glasul lui puternic; cu timpul, ns, se ngrase i
cptase burt. ntre cei doi ageni era un fel de rivalitate, cel
tnr, norocos, cei btrn un fost procurist ajuns n decursul
anilor i cruia cei ce-l finanau i ngduiser s cumpere
firma patronului su. Jacoby era nzestrat cu o mecherie i
o ndemnare fr pereche, mergnd ns la pierzanie, mereu
pndit de catastrofe, din pricina patimii sale pentru jocul de
burs, n ciuda importantelor sale ctiguri. Totul se topea n
lichidri. Germaine Coeur nu-l costa dect cteva mii de
franci, iar pe nevast-sa n-o vedea nimeni.
n chestiunea Caracasului, ncheie Mazaud, lsndu-se
furat de patim n ciuda corectitudinii lui. este sigur c
Daigremont a fcut o neltorie i c i-a oprit pentru el tot
ctigul Este un om foarte periculos
Apoi, dup o clip de tcere, ntreb:
De ce nu te duci s vorbeti cu Gundermann?
Niciodat! strig Saccard cuprins de furie.
n clipa aceea. Berthier, procuristul, intr n ncpere i
opti ceva la urechea agentului. Era vorba de baroana
Sandorff care venea s-i plteasc diferenele i care le fcea
tot felul de mizerii, cu scopul de a-i micora contul. De
obicei, Mazaud s grbea s-o primeasc chiar el, dar acum,
fiindc pierduse, se ferea de ea ca de dracu, tiind c
galanteria lui va fi atacat din plin. Nu exist mai ri clieni
dect femeile, care sunt de o total rea credin de ndat ce
este vorba s plteasc ceva.
Nu, nu! Spune-i c nu sunt aci, rspunse el enervat. i
133
nu-i scdea niciun ban, m auzi?
Iar dup plecarea lui Berthier, nelegnd dup sursul lui
Saccard c acesta pricepuse totul, adug:
Da, dragul meu, este ntr-adevr foarte drgu
femeiuc asta, dar n-ai habar ct de hrprea! Ah, cum
ne-ar mai iubi clienii dac ar ctiga mereu! i cu ct sunt
mai bogai i de neam mai mare, cu att, Doamne iart-m,
am mai puin ncredere n ei i m tem c n-au s-mi
plteasc! Crede-m, sunt zile n care, n afara ctorva
oameni serioi, a fi mai bucuros s n-am dect clieni din
provincie!
Ua se deschise din nou, un funcionar i nmn un dosar
pe care Mazaud l ceruse de diminea i iei:
Ia te uit! s-a nimerit de minune! E vorba de un agent
instalat la Vendme, un oarecare Fayeux Ei bine, dragul
meu, nici nu-i trece prin minte ce de ordine primesc de la
acest corespondent! Bineneles, ordinele lui nu sunt prea
nsemnate, cci vin din partea unor mici burghezi, mici
negustori sau fermieri. Aici, ns, e vorba de numr
Adevrul este c cea mai mare parte a clienilor notri, cei
care reprezint baza noastr, sunt juctorii mruni, din
marea mas anonim a juctorilor.
Printr-o asociaie de idei, Saccard i aminti. de Sabatani,
pe care l zrise la ghieul casieriei.
Sabatani lucreaz acum cu dumneata? ntreb el.
Lucreaz de vreun an, cred, rspunse agentul cu o
indiferen plin de amabilitate. E un biat de treab, nu-i
aa? A nceput modest, e foarte cuminte ns, i va ajunge n
via.
Ceea ce nu spunea, ceea ce de altfel nici nu-i mai
amintea, era c Sabatani depusese la el o acoperire de dou
134
mii de franci. Aceasta era cauza pentru care juca att de
moderat la nceput. Fr ndoial c levantinul atepta, ca i
atia alii, ca garania aceasta att de mic s fie uitat; i
se arta nelept, crescnd treptat valoarea ordinelor date,
pn n ziua cnd, punnd mna pe cine tie ce lichidare
nsemnat, s dispar. Cum s n-ai ncredere ntr-un tnr
ncnttor, cu care ai ajuns s fii prieten? Cum s te ndoieti
de cinstea lui, cnd l vezi vesel, lipsit de griji bneti, cu acea
elegan care este indispensabil la Burs, fiind nsi
uniforma hoiei?
Da, foarte de treab, foarte inteligent, repet Saccard,
lund n sinea lui hotrrea s se gndeasc la Sabatani n
ziua cnd va avea nevoie de un tip discret i fr scrupule.
Apoi, ridicndu-se i pregtindu-se de plecare, adug:
Atunci, la revedere! Cnd titlurile noastre vor fi gata,
voi trece pe la dumneata nainte de a ncerca s le nscriu la
cota oficial.
Din pragul biroului, Mazaud i strnse mna, spunndu-i:
Ru faci c nu te duci s vorbeti cu Gundermann n
privina sindicatului.
Asta niciodat! strig Saccard din nou, furios.
n sfrit, tocmai cnd ieea din agenie, i zri n faa
ghieului casieriei pe Moser i pe Pillerault; primul i ncasa
cu o mutr plouat ctigul pe ultimele dou sptmni,
apte sau opt hrtii de o mie de franci, pe ct vreme cellalt,
care pierduse, pltea vreo zece mii de franci, fcnd gur,
btios i mndru ca dup o victorie. Ora prnzului i a
deschiderii Bursei se apropia, birourile aveau s se goleasc
n parte; i cum ua biroului lichidaturii se ntredeschisese,
rzbir pn la Saccard hohotele de rs ale lui Flory, cruia
Gustave i povestea peripeiile unei plimbri cu barca, cu care
135
prilej femeia de la crm czuse n Sena, unde i pierduse
pn i ciorapii.
Ajuns n strad, Saccard se uit la ceas: unsprezece. Ce de
vreme pierdut! Nu, la Daigremont nu va merge; i cu toate
c numai la auzul numelui lui Gundermann se nfuriase, lu
dintr-odat hotrrea s se duc s-l vad. De altfel, nu-i
spusese, oare, la Champeaux, c avea s treac pe la el, dup
ce-l anunase c pune la cale o afacere mare, numai aa, ca
s-i fac snge ru? Cut chiar s se justifice fa de el
nsui, zicndu-i c n-are de gnd s-i cear nimic i c voia
numai s-l nfrunte, s-i bat joc de btrn, cci prea se
purta cu el cum te pori cu un copila. i cum ntre timp se
pornise un nou val de ploaie, sri ntr-o trsur strignd
birjarului s-l duc n rue de Provence.
Gundermann locuia acolo ntr-o cldire imens n care
ns abia ncpea familia lui numeroas. Avea cinci fete i
patru biei, dintre care trei fete i trei biei cstorii i
druiser paisprezece nepoi. La cin, cnd toat familia se
aduna mpreun, erau la mas, dac i socoteai i pe el i pe
nevasta lui, treizeci i una de persoane. i, n afar de doi
gineri care nu locuiau cu el, toi ceilali stteau acolo, n
aripa din stnga i din dreapta a cldirii, ocupnd toate
camerele care ddeau spre grdin, n timp ce partea
central a cldirii era ocupat n ntregime de nenumratele
birouri ale bncii. n mai puin de un veac, monstruoasa
avere ce se urca la un miliard, se nscuse, crescuse i se
revrsase asupra acestei familii, datorit economiilor, dar i
unui fericit concurs de mprejurri. Aceast bogie prea a fi
o predestinare, la care contribuise ns o inteligen vie i o
munca neobosit, un efort de nenvins i plin de prevedere,
ndreptat mereu spre acelai el. Acum toate rurile de aur se
136
revrsau n aceast mare, milioanele se prefceau n alte
milioane, era o nglobare a bogiei publice n aceast bogie
ce cretea mereu i care aparinea unui singur cm;
Gundermann era adevratul ei stpn, regele atotputernic,
temut i ascultat de ntreg Parisul, de lumea ntreag.
n timp ce suia scara mare de piatr, cu treptele tocite din
pricina nentreruptului du-te-vino al mulimii, mai tocite
chiar dect pragul vechilor biserici, Saccard simi trezindu-se
n el o ur nepotolit mpotriva acestui om. Ah, evreul! El,
Saccard, acest periculos om de afaceri, acest clu al
banului, cu minile ptate, uita de propria lui persoan de
ndat ce era vorba de un evreu, vorbind cu asprimea i cu
indignarea rzbuntoare a omului cinstit, care triete numai
din munca braelor lui, strin de toate hoiile cmtreti.
Saccard prea cuprins de o furie cu att mai mare, cu ct i
admira i le invidia minunatele caliti financiare, tiina
aceea nnscut a cifrelor, uurina fireasc cu care rezolvau
treburile cele mai ncurcate, intuiia i norocul care le
asigurau izbnda n orice ar porni s fac. Profetiza,
dumnos, victoria final a evreilor asupra tuturor celorlalte
popoare, atunci cnd vor fi pus mna pe toate bogiile lumii,
lucru ce nu putea s mai ntrzie mult, de vreme ce li se lsa
pe zi ce trecea mn liber s-i ntind stpnirea i de
vreme ce putea fi vzut, la Paris, un Gundermann domnind
pe un tron mai solid i mai respectat dect cel al mpratului.
Ajuns sus, Saccard avu o scurt ovial n clipa n care se
pregtea s intre n sala de ateptare, vznd-o plin de
remizieri, de solicitatori, de brbai i femei, de o ntreag
mulime zgomotoas. Mai cu seam remizierii ddeau buzna
la intrare, fiecare voind s fie primul, n ndejdea puin
probabil, de altfel de a primi vreun ordin de burs,
137
deoarece marele bancher i avea agenii lui. Era, totui, o
cinste, o recomandaie, s fii primit de el, i fiecare voia s se
poat luda cu asta. De altminteri, ateptarea nu era
niciodat lung, cei doi cameriti fiind pui acolo s
organizeze defilarea, o defilare nesfrit, un adevrat galop
prin uile care se deschideau i se nchideau fr
ntrerupere. i cu toat mulimea care atepta, Saccard fu
introdus aproape imediat dup ce veni.
Cabinetul lui Gundermann era compus dintr-o ncpere
nesfrit, din care el nu ocupa dect un col, n fund, la
ultima fereastr. Aezat n faa unui birou simplu de mahon,
sttea n aa fel nct lumina i cdea n spate, iar faa i era
complet n umbr. n fiecare diminea se scula de la cinci i
ncepea s lucreze n timp ce ntreg oraul dormea nc; iar
pe a nou, cnd ncepea nghesuiala i sclavii banului
treceau n goan prin faa lui, ziua lui de munc propriu zis
era ncheiat. n restul ncperii se aflau alte birouri mai
mari, la: are doi dintre fiii i unul dintreginerii lui l ajutau,
stnd mai mult n picioare i dnd dispoziii unei armate de
funcionari care intrau i ieeau mereu. Aa cerea
regulamentul interior al casei. Mulimea strbtea toat
ncperea, ndreptndu-se numai spre el, spre stpnul care
sttea n coliorul lui modest, mde ceasuri n ir, pn la
vremea prnzului, primea pe fiecare cu un aer nepstor i
mohort, rezolvnd orice problem cu un semn, uneori cu un
cuvnt, dac voia s se arate mai binevoitor.
Oh! Dumneata, drag prietene? spuse el de ndat ce-l
zri pe Saccard, i chipul lui se lumin de un surs
batjocoritor. Ia te rog, loc, dac ai s-mi spui ceva. Sunt al
dumitale ntr-o clip.
Dup aceea se fcu c-l uit. Saccard nu-i pierdea ns
138
rbdarea, privind cu mult interes defilarea remizierilor, care
intrau unul dup altul, cu acelai salut adnc, scond din
redingot acelai cartona pe care era nsemnat cota lor cu
cursurile zilei i punnd-o n faa bancherului cu acelai gest
rugtor i respectuos. Trecur zece, douzeci. Bancherul lua
de fiecare dat cota, i arunca privirile pe ea i apoi o
napoia cu o rbdare pe care n-o egala dect totala lui
nepsare fa de ploaia asta de oferte.
Apru i Massias, cu mutra lui voioas i nelinitit de
cine credincios care tie de frica stpnului. Erau zile n
care era aa de ru primit, nct i venea s plng. n ziua
aceea ajunsese, pare-se, la captul rbdrii, cci i ngdui o
insisten neobinuit la el.
Uitai-v i dumneavoastr, domnule, Mobiliarele au
sczut foarte mult Cte s v cumpr?
Gundermann, fr s ia cota, i ridic privirile verzi-
albstrui asupra tinerelului care-i ngduia s fie obraznic i
spuse cu asprime:
Ia ascult, tinere, crezi c-mi face plcere s te vd?
Vai, domnule! rspunse Massias, plind, mie, unul, mi
face i mai puin plcere s vin n fiecare diminea
degeaba, i asta de trei luni de zile ncoace.
Ei bine, n-ai dect s nu mai vii!
Remizierul salut i se retrase, dup ce schimb cu
Saccard acea ochead furioas i necjit a omului care-i d
seama brusc c nu va reui niciodat n via.
Saccard se ntreba, pe bun dreptate, ce interese puteau
s-l fac pe Gundermann s primeasc toat omenirea asta.
Probabil c avea o putere special de a se izola, de a-i
concentra gndurile i de a reflecta; de asemenea, probabil
c avea o disciplin a lui, un fel cu totul personal de a cerceta
139
n fiecare zi mersul pieei i de a gsi ntotdeauna ceva de
ctigat, fie chiar ct de puin. Sczu cu asprime optzeci de
franci unui culiser cruia i dduse un ordin n ajun, i care,
de altfel, l fura. Veni la rnd un negustor de antichiti care-i
aducea o cutie de aur emailat din secolul trecut, un obiect n
parte reconstituit, cruia bancherul i descoperi imediat lipsa
de valoare. Trecur apoi dou doamne, una btrn i cu nas
de pasre de prad, alta tnr i foarte frumoas, care voia
s-i arate la ele acas, un scrin n stil Ludovic al XV-lea, pe
care el, ns, refuz cu hotrre s mearg s-l vad. Mai
venir un giuvaergiu cu nite rubine, doi inventatori, nite
englezi, nemi i italieni; se vorbeau acolo tot felul de limbi,
se perindau toate felurile de oameni, brbai i femei. n tot
acest timp, defilarea remizierilor se desfura mereu, ei
avnd ntietate fa de ceilali vizitatori; prea c irul lor nu
se mai sfrete, avnd toi acelai gest al prezentrii
mecanice a buletinului; i pe msur ce ora deschiderii
Bursei se apropia, valul funcionarilor strbtea n numr tot
mai mare ncperea, aducnd telegrame sau venind s ia
semnturi.
Dar hrmlaia ajunse la culme cnd un bieel de cinci-
ase ani, clare pe un b, nvli n ncpere sunnd din
trompet, urmat de ali doi copii, dou fetie, una de trei ani
i cealalt de opt, care luar cu asalt fotoliul bunicului i
ncepur s-l trag de mini i s i se anine de grumaji; el le
lsa s fac ce vor; srutndu-le cu acea pasiune pentru
familie specific evreiasc, fa de urmaii numeroi care fac
puterea i care trebuie aprai.
Deodat, pru c-i aduce aminte de Saccard.
Ah! dragul meu, iart-m, dar vezi bine c nu am nicio
clip liber Spune-mi, te rog, ce vnt te aduce pe la mine.
140
i tocmai ncepuse a-i da ascultare, cnd un funcionar,
care introdusese un domn nalt i blond, i opti un nume la
ureche. Gundermann se scul numaidect, fr s lase
totui impresia c o face n grab, i se duse s stea de vorb
cu domnul acela n faa unei alte ferestre, n timp ce unul
dintrefiii si continua s primeasc n locul lui remizierii i
agenii.
Cu toat pornirea lui surd mpotriva lui Gundermann,
Saccard ncepu s fie ptruns de un oarecare respect.
Recunoscuse n domnul acela blond pe reprezentantul uneia
din marile puteri, care i ddea ifose la Tuilleries, dar care,
aici, venise cu capul uor aplecat, surznd ca unul care cere
ceva. Alteori se ntmpla ca nali demnitari sau chiar
minitri s fie primii aa, n picioare, n aceast ncpere n
care putea s intre i s ias oricine i care era ntotdeauna
plin de zgomotele copiilor. Aici se dovedea puterea
universal a acestui om care-i avea ambasadorii lui pe lng
toate curile din lume, consuli n toate provinciile, agenii n
toate oraele i vapoare pe toate mrile. Gundermann nu era
un juctor de burs, un aventurier care manevra milioanele
altora, visnd, aa cum fcea Saccard, lupte eroice de pe
urma crora s-i poat pune de o parte o prad nsemnat
cucerit cu aurul pe care alii i l-au dat lui n pstrare; el nu
era, dup cum o i mrturisea de altfel, dect un simplu
negustor de bani, cel mai ndemnatic i cel mai harnic din
ci exist. Numai c, pentru a-i ntri puterea, se vedea
silit s stpneasc Bursa; la fiecare lichidare trebuia s dea
o nou btlie, btlie din care ieea ntotdeauna nvingtor,
graie calitilor hotrtoare ale batalioanelor sale nesfrite.
O clip, Saccard, care-l privea, fu copleit de gndul c tot
bnetul sta pe care-l manevra era al lui, c n pivniele lui
141
zcea o marf ce nu se termina niciodat, pe care o mnuia
ca un negustor iret i prevztor, ca un stpn absolut care
supunea lumea cu un semn din ochi i care voia s aud, s
vad i s fac totul el singur. S ai un miliard pe care s-l
mnuieti n felul acesta, nseamn o for de nenvins.
Dragul meu, parc-i un fcut, nu putem avea o clip
linitit! i spuse Gundermann la ntoarcere. tii ceva? M
duc s iau masa: vino dac vrei n ncperea alturat. Poate
c acolo ne vor lsa n pace!
Trecur n sufrageria mic, aceea n care se lua gustarea
de diminea i n care familia nu se afla niciodat ntrunit
toat laolalt. n ziua aceea, nu erau dect nousprezece la
mas, dintre care opt copii. Bancherul sttea n capul mesei,
iar n faa lui se afla doar un pahar cu lapte.
Rmase o clip cu ochii nchii, istovit de oboseal, cu faa
palid i contractat, cci era bolnav de rinichi i de ficat;
apoi, dup ce duse cu minile tremurnd paharul la buze i
dup ce sorbi o nghiitur, suspin.
Azi sunt frnt de oboseal!
De ce nu te odihneti? l ntreb Saccard.
Gundermann i ntoarse spre el privirile uimite i spuse
cu nevinovie:
Dar nu pot!
ntr-adevr, nici mcar laptele nu-l lsau s i-l bea n
tihn. Primirea remizierilor rencepu aici Galopul trecea
acum prin sala de mncare, n timp ce membrii familiei,
brbai i femei, obinuii cu aceast mbulzeal, rdeau,
mncau cu poft fripturi reci i prjituri, iar copiii nveselii
de cte un phrel de vin, fceau un zgomot asurzitor.
i Saccard, care l privea mereu, se minuna vzndu-l c-
i bea laptele cu nghiituri ncete i cu atta greutate, nct
142
ai fi zis c nu va izbuti niciodat s-l bea tot. I se ordonase
regim lactat i n-avea voie nici mcar s guste carne sau
prjituri. La ce-i folosea atunci miliardul? Amator de femei
nu fusese i timp de patruzeci de ani nu-i nelase niciodat
nevasta; iar astzi i era credincios de nevoie i aa avea s
rmn pentru totdeauna. Atunci de ce se mai scula la cinci
dimineaa, de ce fcea meseria aceea dezgusttoare, de ce se
istovea muncind ct un cal, ducnd o via de ocna, via pe
care nici ultimul zdrenros n-ar fi primit-o, cu capul plin de
cifre i plesnind de tot felul de preocupri, Ce-i trebuia
bnetul acela inutil, adunat peste alt bnet, dac nu putea
nici mcar s cumpere i s mnnce n strad un kilogram
de ciree i nici s intre cu vreo fetican oarecare ntr-o
crcium pe malul apei, s se bucure de tot ce e de vnzare,
de lene i de libertate? i Saccard, care cu toate poftele lui
nprasnice, admitea totui dragostea dezinteresat pentru
banul dttor de putere, se simea cuprins de un fel de
groaz sfnt n faa acestui om; nu mai era tipul clasic al
avarului care ngrmdete averi, ci al meteugarului
perfect, fr nevoi trupeti, abstractizat oarecum prin
btrneea lui bolnvicioas. Omul acesta i cldea mai
departe, cu aceeai ncpnare, turnul su de milioane,
visnd doar s-l lase motenire alor si, ca acetia s-l nale
i mai mult pn n clipa cnd avea s stpneasc
pmntul.
n cele din urm, Gundermann se plec i ascult
explicaiile pe care i le ddea Saccard cu voce nceat n
legtur cu nfiinarea Bncii Universale. De altfel, acesta se
mulumi s vorbeasc ct mai puin de amnunte i nu fcu
nicio aluzie la proiectele din portofoliul lui Hamelin, fiindc
simise de la primele cuvinte c bancherul voia doar s-l
143
descoas i apoi s-l expedieze.
nc o banc, dragul meu, nc o banc! repet
Gundermann cu tonul lui rutcios. Singura afacere n care
a mai nvesti ceva bani ar fi doar o ghilotin care s le taie
gtul tuturor bncilor noi Ce ai zice de o grebl cu care s
curm toat bursa? Inginerul dumitale nu s-a gndit la aa
ceva?
Apoi, prefcndu-se a vorbi printete, spuse, cu o
domoal cruzime:
Fii cuminte, dragul meu. Ascult sfatul pe care i l-am
dat. Ru faci c te apuci iar de afaceri; i fac un adevrat
serviciu, refuznd s-i lansez sindicatul Fr ndoial c
te vei prbui; asta e absolut sigur; pentru c eti mult prea
ptima i ai prea mult imaginaie; afar de asta, cnd faci
afaceri cu banii altora, sfritul este ntotdeauna acelai De
ce nu-i caut fratele dumitale o slujb bun? O prefectur
sau poate o percepie? Ba nu, nu, o percepie prezint prea
multe pericole! Ia seama, dragul meu, ia seama
Saccard se ridicase n picioare, tremurnd de furie.
Atunci, aa rmne, nu cumperi nicio aciune, nu vrei
s fii de partea noastr?
Alturi de dumneata? Nu, niciodat! n mai puin de trei
ani vei fi ruinat!
Urm o tcere grea, plin de ameninri, o fulgertoare
ciocnire de priviri care se nfrunt.
Atunci rmi cu bine Eu n-am luat nc masa i mi-e
tare foame. Vom vedea care din doi se va ruina.
i l ls n mijlocul tribului su, care era pe cale s-i
sfreasc glgioasa ndopare cu dulciuri, primind ultimii
ageni ntrziai, nchiznd cnd i cnd ochii de oboseal n
timp ce-i golea paharul ce-i mnjise buzele de lapte.
144
Saccard sri ntr-o trsur, spunnd birjarului, s-l duc
n rue Saint-Lazare. Se fcuse unu i cum i ddea seama c
era o zi pierdut, se ntoarse acas, furios, s ia masa. Ce tip
murdar, acest Gundermann! Uite, sta e unul n care i-ar
face o nespus plcere s-i nfig colii i s-l sfrme, aa
cum sfrm cinii oasele. Bineneles, nu e uor s-l nghii
dintr-odat; e o bucat grozav i prea mare. Dar, poi s tii?
s-au prbuit ele mpriile cele mai mari; vine ntotdeauna
ceasul n care puternicii lumii cad. Nu, nu trebuie s-l
nghit; trebuie mai nti s-l mute, s-i smulg cteva
buci din miliard i abia dup aceea s-l nghit. i
gndurile acestea, furia cu care plecase de la Gundermann, l
fceau pe Saccard s se simt cuprins de un zel plin de
dumnie, de nevoia de a aciona, de dorul succesului
imediat; ar fi vrut s-i poat nla dintr-o singur micare
banca, s-o fac s porneasc, s nving, s distrug celelalte
bnci rivale. Apoi, dintr-odat i aduse aminte de
Daigremont i fr s mai stea pe gnduri, dintr-un imbold
nestvilit, se aplec i strig birjarului s-l duc n rue
Larochefoucauld. Dac voia s-l vad pa Daigremont, trebuia
s se grbeasc, chiar dac avea s mnnce mai trziu,
pentru c tia c Daigremont pleac de acas pe la unu.
Acesta trecea drept un cpcun ce se hrnete numai din
afaceri care abia se nasc. n clipa aceea ns, Saccard s-ar fi
fcut frate i cu dracu pentru a izbndi, chiar dac ar fi
trebuit s mpart ctigul pe din dou. Mai trziu va ti ce
s fac, fiindc atunci el va fi cei mai tare.
ntre timp, trsura, care suise cu greu panta repede a
strzii, se oprise n faa impuntoarei intrri a unuia dintre
cele mai noi palate ale acestui cartier, renumit de pe vremuri
pentru frumuseea caselor sale. Cldirea, care se afla n
145
fundul unei imense curi pietruite, avea un aer de
mprteasc maiestate; iar grdina, n care mai creteau
nc arbori seculari, era un adevrat parc, izolat de strzile
zgomotoase din jur. Acest palat era vestit n tot Parisul
pentru serbrile ce se ddeau aici, dar mai ales pentru
minunata lui colecie de tablouri pe care niciunul dintre
marii duci n trecere prin Frana, un uitau s-o viziteze.
nsurat cu o femeie celebr, ca i picturile, pentru
frumuseea ei i care avea un glas ce-i adusese faima unei
cntree de succes, stpnul acestei case ducea o via
princiar, fiind la fel de cunoscut pentru caii si de curse ca
i pentru galeria lui de tablouri; era membru al unuia din
marile cluburi, tria n vzul lumii cu cele mai costisitoare
femei, i avea loja sa la Oper, jeul su la toate licitaiile de
obiecte de art i loc rezervat la cele mai faimoase localuri de
petrecere. i toat aceast via larg, acest lux exorbitant
desfurat ntr-o apoteoz de art i fantezie, era pltit
numai prin speculaii; aceast avere n venic micare prea
nesfrit ca marea, dar ca i ea, i avea fluxul i refluxul ei,
diferene de cte dou i trei sute de mii de franci la fiecare
lichidare de chenzin.
Dup ce Saccard sui impuntoarele trepte ale intrrii, un
valet l anun, conducndu-l prin trei saloane pline cu
comori de art, pn ntr-un salona unde Daigremont i
sfrea de fumat igara de foi, nainte de a pleca. n vrst de
patruzeci i cinci de ani, el se temea s nu se ngrae prea
mult; era nalt de statur, foarte elegant, bine pieptnat i
purta numai musta i barbion, fiind un adept al modei
lansate de Tuilleries. Era venic plin de bunvoin, foarte
sigur pe el i convins c va nvinge ntotdeauna.
Cnd l vzu pe Saccard, i iei repede n ntmpinare.
146
Ah, dragul meu, ce mai faci? M gndeam la dumneata
nu mai departe dect zilele trecute Parc nici n-am fi
vecini
Dar se stpni, renunnd la acea revrsare de cuvinte pe
care o folosea de obicei pentru cei din gloat, dendat ce
Saccard, socotind inutil introducerea, i art imediat
scopul vizitei sale. i vorbi despre uriaa afacere pe care o
pune la cale, i art c nainte de a nfiina Banca
Universal, cu un capital de douzeci i cinci de milioane,
cuta s formeze un sindicat de prieteni, de bancheri, de
industriai, care ar asigura de la nceput succesul emisiunii
i care s-ar angaja s ia patru cincimi din aceast emisiune,
adic cel puin patruzeci de mii de aciuni. Daigremont
deveni foarte serios; l asculta, l privea, ca i cnd ar fi voit
s-i ptrund pn n fundul creierului, pentru a vedea ce
sforare, ce idei folositoare i lui, ar mai putea scoate din
omul acesta pe care-l tia aa de harnic i nzestrat cu attea
nsuiri minunate i care, atunci cnd se punea pe lucru, i
zpcea, pe toi. La nceput se codi.
Nu, nu, sunt prea ocupat, nu mai vreau s ncep nimic
nou.
Apoi, ispitit totui, i puse diferite ntrebri, voi s tie ce
fel de lucrri va finana noua banc, lucrri despre care
interlocutorul sau avea prevederea s-i vorbeasc cu cea mai
mare rezerv Dar, cnd afl care este prima afacere pe care
trebuia s-o pun pe roate, planul acela de concentrare a
tuturor companiilor de transporturi din Mediterana, sub
firma Compania General a Pacheboturilor Reunite, pru
foarte impresionat i ced dintr-odat.
Ei bine, primesc s fac i eu parte. Cu o condiie, ns.
n ce termeni eti cu fratele dumitale ministrul?
147
Saccard, mirat de aceast ntrebare, avu sinceritatea s
nu-i ascund amrciunea.
Cu fratele meu Oh! El i vede de treburile lui, iar eu
de ale mele! Nu prea e sentimental, fratele meu
Pcat, spuse Daigremont rspicat. Dac fratele dumitale
nu intr i el n afacerea asta, nu m bag nici eu. nelege
bine, nu vreau s fii suprai.
Saccard protest cu un gest violent de nerbdare. Ce
nevoie aveau de Rougon? Asta nsemna s se lege singuri de
mini i de picioare! n acelai timp ns, vocea nelepciunii,
mai puternic dect enervarea lui, i aptea c trebuia s-i
asigure cel puin neutralitatea marelui om Cu toate
acestea, refuz cu brutalitate.
Nu, nu, prea s-a purtat ntotdeauna ru cu mine. Eu
unul n-am s fac primul pas niciodat.
Ascult, relu Daigremont, l atept la ora cinci pe
Huret, pentru o treab pe care i-a luat sarcina s-o descurce.
Du-te la Camer, ia-l de o parte, spune-i despre ce e vorba, i
dup asta va vorbi el cu Rougon i va afla ce prere are; aa
c, la cinci vom avea rspunsul Ei? Ce spui? Ne dm
ntlnire pentru ora cinci?
Cu capul plecat, Saccard se gndea.
Dac ii neaprat!
Da, foarte mult; fr Rougon nu fac nimic. Cu Rougon,
fac tot ce vrei.
Bine, m duc!
i se pregtea s plece, dup o strngere puternic de
mn, cnd, deodat, cellalt, l chem napoi.
Ah! Ascult, dac vezi c lucrurile merg bine, treci
nainte de a te ntoarce aici, pe la marchizul de Bohain i pe
la Sdille; spune-le c intru i eu n combinaie i cere-le s
148
mearg i ei cu noi in s intre i ei n aceast afacere.
La poart, Saccard i regsi birja, pe care o oprise dei n-
avea de mers dect pn la capul strzii pentru a ajunge la el
acas. Aici i ddu drumul socotind c dup amiaz va putea
iei cu trsura lui i intr repede n cas pentru a prnzi.
Nu-l mai atepta nimeni, aa c buctreasa i servi o bucat
de friptur rece, pe care o nghii la repezeal n timp ce se
certa cu vizitiul pe care-l chemase sus, i care, dup ce-i
ddu raportul asupra vizitei veterinarului, era de prere s
lase calul la odihn trei sau patru zile. Cu gura plin,
Saccard l nvinovea de neglijen, ameninndu-l c
doamna Caroline avea s pun ordine n toat povestea asta.
n cele din urm, z porunci s se duc i s-i aduc o
trsur de pia. Un potop inund din nou strada, aa c
trebui s atepte mai mult de un sfert de or pn ce veni
trsura, n care se urc sub o ploaie torenial, dnd adresa:
La Camer!
Planul lui era s ajung nainte de nceperea edinei, ca
s-l prind pe Huret la intrare i s stea pe ndelete de vorb
cu el. Din nenorocire ns, n acea zi erau ateptate dezbateri
furtunoase, un membru al stngii urmnd s ridice venica
problem a Mexicului; i Rougon va trebui, fr ndoial, s
rspund.
Cnd Saccard intr n sala pailor pierdui, avu norocul s
dea chiar peste Huret. l trase dup el n fundul unui
salona, unde rmaser singuri mulumit marii emoii ce
domnea prin coridoare. Opoziia devenea pe zi ce trece mai
btioas, vntul catastrofei ncepea s sufle tot mai tare,
ameninnd s creasc, i s doboare totul n calea lui.
Huret, ngndurat, nu nelese de la nceput despre ce este
vorba, aa c trebui s-i repete nsrcinarea care i se
149
ncredina. Zpceala lai deveni i mai mare.
Oh! dragul meu, dar cum i nchipui una ca asta! S
stau acum de vorb cu Rougon? M va trimite la plimbare,
asta-i sigur.
Apoi ncepu s se gndeasc la propriul su interes. El nu
exista dect prin ministru, cruia i datora candidatura
oficial, alegerea, situaia sa de slug bun la toate, trind
din frmiturile aruncate de favoarea stpnului. Din
meseria asta, de doi ani de zile, mulumit rmielor pe
care le strngea prevztor de la masa lui Rougon, i
rotunjise ntinsele moii din Calvados unde avea de gnd s
se retrag i s triasc n linite dup cderea de la putere.
Faa sa lat de ran iret se ntunecase, trdnd
ncurctura n care l punea aceast cerere de intervenie,
fr a i se lsa timp s-i dea seama dac din toat povestea
se va alege cu ctig sau cu pagub.
Nu, nu! Nu pot i-am spus care este prerea fratelui
dumitale; nu m pot duce s-l plictisesc din nou! Ce dracu!
Gndete-te puin i la mine! tii c e departe de a fi amabil
cnd l scie cineva; i, drept s-i spun, n-am chef s
pltesc oalele sparte pentru dumneata, riscnd s-mi pierd
creditul pe care-l am la el!
Atunci Saccard, nelegnd c e greu, ncerc s-l conving
de milioanele pe care le-ar putea ctiga prin crearea Bncii
Universale. Se exprim cu cuvinte mari, cu vorba lui
nflcrat, care fcea dintr-o afacere de bani o povestire
poetic, i explic cum aveau s funcioneze strlucitele
ntreprinderi i-i art succesul sigur i uria. Daigremont,
care fusese entuziasmat de afacere, era primul care intra n
formarea sindicatului, iar Bohain i Sdille ceruser i ei s
participe. Nu era cu putin ca el, Huret, s nu intre n
150
combinaie; ceilali aveau neaprat nevoie de el, tocmai
pentru nalta lui situaie politic. Ndjduiau chiar c va face
parte din consiliul de administraie, deoarece numele lui
nsemna o garanie de ordine i cinste.
La fgduiala c va fi numit membru n consiliu, deputatul
l privi drept n fa.
La urma urmelor, ce vrei de la mine, ce rspuns vrei s-
i aduc de la Rougon?
Eu unul, i spun sincer, m-a fi lipsit de ajutorul
fratelui meu, zise Saccard. Dar Daigremont ine neaprat s
m mpac cu el. Poate c are dreptate Aa c nu vei avea
altceva de fcut, dect s-i vorbeti pur i simplu de
ntreprinderea noastr i s obii de la el, dac nu sprijinul,
cel puin fgduiala c nu ni se va mpotrivi.
Huret, cu ochii pe jumtate nchii, nu se hotrse nc.
Uite ce este! Dac aduci un cuvnt bun, m nelegi, un
singur cuvnt bun, Daigremont se va mulumi i cu asta i
disear, noi trei vom pune toate lucrurile la punct.
Bine, voi ncerca, spuse dintr-odat deputatul, afectnd
o sinceritate rneasc. Dar asta o fac numai pentru
dumneata, cci tii bine, Rougon nu e un tip cu care te
nelegi uor, mai ales acum, cnd stnga nu-i d pace Da
ora cinci, atunci!
La cinci!
Sac crd mai rmase acolo nc o or, foarte ngrijorat din
cauza zvonurilor care circulau asupra dezbaterilor
parlamentare. Auzi pe unul dintremarii oratori ai opoziiei
anunnd c va lua cuvntul. La aceast tire se simi o clip
ndemnat s-l caute din nou pe Huret, pentru a-l ntreba
dac n-ar fi mai bine s amne pe a doua zi ntrevederea cu
Rougon. Apoi, fatalist, ncreztor n norocul lui, se temu s
151
nu strice totul dac i va schimba hotrrea. Poate c, luat
repede, fratele su va rosti mai uor cuvntul ateptat. i
pentru a lsa lucrurile s-i urmeze cursul, plec i se urc
n trsur. Treceau tocmai peste podul Concordiei, cnd
Saccard i aduse aminte de dorina lui Daigremont.
Birjar, n rue Babilon.
Marchizul de Bohain locuia n rue Babilon, n fostele
dependine ale unui vechi palat, un corp de case care
adpostise personalul grajdurilor i care fusese transformat
ntr-o cldire modern, destul de confortabil. Casa era luxos
mobilat, trdnd un aer de cochet aristocraie. De altfel, pe
soia marchizului nu o vedea nimeni niciodat, cci era, zicea
el, bolnav, i silit s stea n apartamentul ei. Totui, casa i
mobilele erau ale ei, el fiind numai un fel de chiria, neavnd
ale lui dect hainele, un geamantan care ar fi ncput ntr-o
trsur; de cnd tria de pe urma jocului, erau n separaie
de bunuri. Pn acum, n urma a dou catastrofe, refuzase
cu hotrre s plteasc diferenele, i sindicul, dup ce-i
ddu seama de situaie, nici nu se mai ostenea s-l acioneze
n judecat. Trecea pur i simplu cu buretele peste numele
lui. Ct timp ctiga. ncasa, apoi de ndat ce ncepea s
piard, nu pltea: lucrul era tiut, i lumea se resemnase
Avea un nume ilustru, i era foarte decorativ n consiliile de
administraie; toate societile noi, n cutarea de nume
rsuntoare, se ntreceau prin a i-l apropia, aa c nu
rmnea niciodat pe dinafar. La Burs i avea locul lui n
partea dinspre rue Ntre Dame des Victoires, parte
rezervat marilor juctori, care se prefceau c nu le pas de
emoiile jocului obinuit. Era respectat i consultat. Deseori
influenase piaa. n sfrit, era cineva.
Saccard, care l cunotea bine, fu totui impresionat de
152
primirea politicoas a acestui btrn frumos, n vrst de
aizeci de ani, cu capul foarte mic pe un corp de uria, cu
faa palid, ncadrat de o peruc brun i cu ui aer foarte
distins.
Domnule marchiz, vin la dumneavoastr ca un adevrat
solicitant.
i spuse care este scopul vizitei, fr a intra de la nceput
n amnunte. De altminteri, marchizul l opri de la primele
cuvinte.
Nu, nu, n-am vreme; am n clipa de fa zece propuneri
pe care trebuie s le refuz!
Atunci Saccard adug surznd:
Daigremont m-a trimis la dumneavoastr
Marchizul exclam imediat:
A! Face parte i Daigremont Bine! Bine! Dac aa stau
lucrurile, particip i eu! Poi s contezi pe mine.
i cum Saccard voi atunci s-i dea cel puin cteva
informaii pentru a i arta n ce fel de afacere urma s intre,
marchizul l ntrerupse cu un gest de mare senior care nu se
scoboar la amnunte de soiul sta i care are o ncredere
nnscut n cinstea oamenilor.
Te rog, nu-mi mai spune nimic Nu vreau s tiu. Avei
nevoie de numele meu, vi-l mprumut i sunt fericit c pot s-
o fac asta-i tot Spune lui Daigremont s fac cum crede
de cuviin.
Urcndu-se din nou n trsur, Saccard, nveselit, rdea n
sinea lui.
O s ne coste scump, se gndea el, dar e ntr-adevr o
figur foarte reprezentativ.
Apoi zise tare:
Birjar, n rue des Jeneurs.
153
Firma Sdille i avea acolo magazinele i birourile,
ocupnd un parter vast n fundul unei curi. Dup o munc
de treizeci de ani, Sdille, care era de fel din Lyon, unde i
pstrase nc atelierele, izbutise n cele din urm s fac din
negustoria lui cu mtsuri una dintre cele mai cunoscute i
mai solide firme din Paris, cnd, n urma unei simple
ntmplri, patima jocului pusese stpnire pe el cu furia
mistuitoare a focului. Dou ctiguri considerabile la burs,
venite unul dup altul, l zpciser. La ce bun, i spuse el
dup aceea, s-i dai treizeci de ani din via pentru a ctiga
un amrt de milion, cnd ntr-un ceas, printr-o simpl
operaie de burs, poi ctiga tot atta? De atunci nu-i mai
vzuse aproape deloc de negustorie, care mergea mai departe
numai n virtutea ineriei; nu tria dect cu sperana unei
noi lovituri de burs i cum norocul e schimbtor, bga n
asta tot ce ctiga cu comerul. Dar mai ru n patima asta e
faptul c de la un timp nu-i mai place ctigul legal i c
sfreti chiar prin a pierde noiunea exact a banului. Aa
c ruina se ntrezrea n mod fatal la orizont, de vreme ce
atelierele din Lyon aduceau numai dou sute de mii de
franci, n timp ce jocul nghiea trei sute de mii.
Saccard l gsi pe Sdille agitat, cci nu juca cu snge
rece, ca un nelept. Tria frmntat de remucri, spernd
mereu, mereu abtut; bolnav de nesiguran i toate astea
numai fiindc era cinstit n fond. Lichidarea de la sfritul lui
Aprilie fusese dezastruoas pentru el. Totui, faa lui
rotund, cu favorii blonzi, se mbujor de la primele cuvinte.
Ah, dragul meu, dac vii s-mi aduci noroc, fii
binevenit!
Apoi fu cuprins de team.
Nu! Nu! Nu m ispiti! A face mai bine s rmn lng
154
bucile mele de mtase i s nu m mai mic de la tejghea.
Voind s-i lase timp spre a se liniti, Saccard i vorbi de fiul
lui, Gustave, pe care-i spuse c-l vzuse chiar n dimineaa
aceea la Mazaud. Dar Gustave era pentru Sdille un alt izvor
de necazuri, deoarece visase s ncredineze acestui fiu
conducerea negoului, ns pe el comerul nu-l interesa, fiind
nclinat, din fire ctre o via de plceri i petreceri, avnd
caracterul fiilor de parvenii, buni numai s fac praf averile
strnse de prini. Tatl sau l dduse la Mazaud pentru a
ncerca s fac din el un om de afaceri.
De cnd a murit biata maic-sa, murmur Sdille, tare
puin mulumire am avut de la el. n sfrit, poate c va
nva acolo, la Mazaud, ceva care s-mi fie de folos.
Ei bine, ntreb deodat Saccard, eti cu noi?
Daigremont m-a trimis s-i spun c intr i el.
Sdille ridic braele tremurnde spre cer. i, cu vocea
schimbat de dorin i de team, zise:
Bineneles, merg i eu. tii bine c nu pot face altfel.
Dac a refuza i dac afacerea voastr ar merge bine, m-a
mbolnvi de necaz. Spune-i lui Daigremont c sunt de
acord.
Cnd Saccard ajunse din nou n strad, i scoase ceasul
din buzunar i vzu c era abia ora 4. Timpul pe care l mai
avea la dispoziie i dorina de a merge puin pe jos l
ndemn s dea drumul birjarului. Avea ns s regrete
imediat, cci nici nu ajunsese n bulevard i o nou ploaie
torenial, o rupere de nori amestecat cu grindin, l sili s
caute adpost ntr-un gang. Ce vreme mizerabil, i asta
tocmai cnd avea atta de umblat! Dup ce privi un sfert de
or cum cdea ploaia, fu cuprins de nerbdare i fcu semn
unei trsuri goale ce tocmai trecea pe acolo. Era o trsur
155
deschis, aa c degeaba se trudi el s in strns n jurul
picioarelor nvelitoarea de pilele, c tot ajunse ud leoarc n
rue La Rochefoucauld i nc cu mai bine de o jumtate de
ceas nainte de vreme.
Valetul care l introdusese n salona i spuse c domnul
nu se ntorsese nc. Saccard se plimb ncet, privind
tablourile, cnd o minunat voce de femeie, un contraalt cu
un timbru melancolic i adnc, rzbtu pn la el n tcerea
ce stpnea ntreaga cas, ceea ce l ndemn s se apropie
de fereastra rmas deschis pentru a o asculta: era doamna
Daigremont, care repeta la pian un cntec pe care se vede c
trebuia s-l execute n seara aceea la vreo repetiie. Apoi,
legnat de aceast muzic, se duse cu gndul la povetile
extraordinare ce se spuneau despre Daigremont: mai cu
seam la povestea n legtur cu afacerea Hadamantine, cu
mprumutul acela de cincizeci de milioane, din care i
pstrase ntregul stoc, vnznd i revnznd aciunile de
cinci ori prin oamenii lui, pn ce le crea un nume pe pia i
pn ce le fix un pre; apoi vnzarea real, cderea de la trei
sute de franci la cincisprezece i ctigurile enorme realizate
pe spinarea acelei mase de naivi ruinai dintr-o singur
lovitur! Da, Daigremont era tare, era fr mil! Vocea
doamnei Daigremont se auzea mereu, ca un strigt de
dragoste, disperat de o intensitate tragic. Ajuns din nou n
mijlocul ncperii, Saccard se opri n faa unui Meissonier 23,
pe oare l aprecie la o sut de mii de franci.
Dar tocmai intr cineva, i recunoscndu-l pe Huret, se
mir.
Cum, ai i venit? Nu-i nc cinci s-a sfrit edina?

23
Pictor francez (18151891). (N. T.).
156
Ai, ce s se sfreasc? Cearta e n toi!
i i povesti c, de vreme ce deputatul opoziiei vorbea nc,
Rougon nu-i va putea rspunde, desigur, dect a doua zi.
Atunci el, vznd cum stau lucrurile, riscase s se apropie de
ministru pentru cteva clipe, n timpul unei scurte
ntreruperi a edinei.
Ei, i? ntreb Saccard nerbdtor, ce a spus ilustrul
meu frate?
Huret nu rspunse imediat.
Oh! Ce s-i spun, era ntr-o dispoziie! i mrturisesc
c dat fiind halul de nervi n care se afla, m ateptam s m
trimit la plimbare aa c i-am spus despre ce este vorba i
am adugat c nu vrei s te apuci de nimic pn ce nu ai
aprobarea lui.
i atunci?
Atunci m-a apucat de bra, m-a zglit i mi-a strigat
n obraz: Duc-se dracului. i a plecat.
Saccard, plind, rse cam n sil.
Frumos din partea lui!
Da! ce s spun, frumos, relu deputatul convins. Nici
nu m ateptam la atta Aa stnd lucrurile, putem
ncepe!
i auzind n ncperea nvecinat paii lui Daigremont,
adug ncet:
Las pe mine!
Adevrul era c Huret ardea de dorina de a vedea
nfiinndu-se mai repede Banca Universal ca s intre i el
n combinaie. Fr ndoial c i dduse seama de rolul pe
care l-ar fi putut juca. Aa c, de ndat ce-i strnse mna lui
Daigremont, lu o mutr surztoare i, gesticulnd, strig:
Victorie! Victorie!
157
Da! ntr-adevr? Povestete-mi i mie.
Doamne! Ministrul a fost ceea ce trebuia s fie Mi-a
rspuns: A vrea ca fratele meu s reueasc!
La auzul acestor cuvinte, Daigremont pru ncntat. S
reueasc!. Fraza cuprindea totul; s nu fac prostia de a
nu reui, c-l las n plata Domnului; dar dac reuete, l voi
ajuta. Minunat, ntr-adevr!
Dragul meu Saocard, vom reui, fii pe pace Vom face
tot ce va trebui pentru asta.
Apoi, cum cei trei brbai luaser loc pentru a se nelege
asupra punctelor principale, Daigremont se scul i se duse
s nchid fereastra, cci vocea doamnei Daigremont, din ce
n ce mai puternic, rsuna ca un vaiet de nesfrit
disperare, fapt care i mpiedeca s discute. Dar chiar aa cu
fereastra nchis, aceast voce plin de jale rzbtea pn la
ei, n timp ce hotrau nfiinarea unei bnci, Banca
Universal, cu un capital de douzeci i cinci de milioane de
franci, mprit n cincizeci de mii de aciuni a cte cinci sute
de franci fiecare. Hotrr ca Daigremont, Huret Sediile,
marchizul de Bohain i civa dintre prietenii lor s formeze
un sindicat care s cumpere dinainte i s mpart ntre
componenii lui patru cincimi din numrul aciunilor, adic
patruzeci de mii de buci; n felul acesta, succesul emisiunii
era asigurat i, mai trziu, deinnd aciunile i fcndu-le
cutate pe pia, puteau s hotrasc urcarea lor aa cum
vor voi. Totul pru ns s cad balt cnd Daigremont ceru
o prim de patru sute de mii de franci asupra celor patruzeci
de mii de aciuni, adic zece franci de aciune. Saccard sri
n sus, declarnd c nu-i treab s pui carul naintea boilor.
nceputul va fi i aa destul de greu, n consecin de ce s
ngreuneze lucrurile i mai mult? Totui, se vzu silit s
158
cedeze n faa atitudinii lui Huret, care, ct se poate de
linitit, socotea c asta e foarte normal, spunnd c aa este
obiceiul.
Erau tocmai pe punctul de a se despri, dndu-i
ntlnire pentru a doua zi, ntlnire la care trebuia sa ia
parte i inginerul Hamelin, cnd Daigremont i ddu
deodat o palm peste frunte, spunnd aproape disperat:
i Kolb pe care-l uitasem! O! nu mi-ar ierta-o niciodat,
trebuie s-l includem i pe el. Dragul meu Saccard, dac ai fi
drgu, te-ai duce imediat la el. Nu este nc ase, aa c hai
mai gsi Da, chiar dumneata. i nu mine, ci chiar ast-
sear, pentru c asta l va mguli i pentru c ne poate fi de
folos.
Supus, Saccard porni din nou la drum, grbit, tiind c
zilele norocoase nu se repet. Dduse din nou drumul
birjarului, ndjduind c se va napoia acas, la doi pai; i
cum se prea c ploaia va nceta de-a binelea, porni pe jos,
fericit s simt sub clcie caldarmul acestui ora pe care
avea s-l recucereasc. n rue Montmartre ncepu ns din
nou s pice, fapt care-l determin s-o ia prin pasaje. Trecu
prin pasajul Verdeau i prin pasajul Jouffroy, apoi, cnd
trecu prin pasajul des Panoramas, lund-o printr-o galerie
lateral pentru a scurta drumul i a ajunge de-a dreptul n
rine Vivienne, fu mirat vzndu-l pe Gustave Sediile, care
ieind dintr-un gang ntunecos, dispru fr. s fi ntors
capul. Saccard se oprise i privea casa din care ieise
Gustave, un hotel destul de curel, cnd zri o femeiuc
blond i voalata care tocmai se strecura i ea de acolo i
care nu era alta dect doamna Conin, frumoasa papetreas.
Aa dar, aici i aducea ea, ori de cte ori i se ivea prilejul,
amanii de o zi, n timp ce srmanul i grsunul Conin o
159
credea n ora, dup ncasri! Acest col misterios, n chiar
inima cartierului, era bine ales i numai ntmplarea i
trdase taina. Saccard surdea, voios, invidiindu-l pe
Gustave: Germaine Coeur dimineaa, doamna Conin dup
amiaz ddea lovituri duble, tinerelul sta! i se mai uit
de dou ori la intrare, pentru a o recunoate, ispitit s vin i
el aici.
n rue Vivienne, n clipa n care se pregtea s intre la
Kolb, Saccard tresri i se opri din nou. O melodie dulce,
cristalin, care ieea ca din pmnt, l nvlui asemenea
cntecului znelor din poveste, i recunoscu n ea muzica
aurului, muzica nentrerupt a acestui cartier al negoului i
al speculaiei, pe care o mai auzise n cursul dimineii. Aici
ziua se ncepea i se sfrea n sunetul aceleiai muzici.
Saccard se simi fericit sub mngierea acestui glas, ca i
cum ar fi vzut n el un semn de bun augur.
Kolb tocmai se afla jos, n atelierul de topit, i Saccard, n
calitate de prieten al casei, cobor pn la el. ntr-un subsol
pustiu, luminat de nite lmpi mari de gaz aerian, care nu se
stingeau niciodat, cei doi topitori goleau cu lopata lzile
cptuite cu tabl zincat, umplute n ziua aceea cu monete
spaniole, pe care le aruncau n creuzetul de pe cuptorul mare
i ptrat. Era foarte cald i trebuia s vorbeti tare pentru a
te putea nelege n mijlocul acelui sunet nentrerupt ca de
armonic ce vibra sub bolta joas. Lingouri topite, buci de
aur de o strlucire vie de metal proaspt turnat, se nirau pe
masa chimistului care le stabilea titlul. i de azi diminea i
pn acum, mai bine de ase milioane trecuser pe acolo
reprezentnd pentru bancher un ctig de numai trei sau
patru sute de franci; la aur, diferena de valoare realizat
ntre dou. cursuri este din cele mai mici i se apreciaz prin
160
miimi, aa c nu poate aduce ctig dect la cantiti
considerabile de metal topit. Acestui fapt se datora clinchetul
acela ce se auzea de diminea pn seara, de la nceputul
pn la sfritul anului, n fundul acestei pivnie, n care
aurul intra monet i ieea lingou, pentru a se ntoarce
monet i a pleca lingou, numai cu scopul de a lsa cteva
frme de aur n minile traficantului.
Kolb, un omule negricios, al crui nas acvilin ce rsrea
dintr-o barb stufoas i trda originea iudaic, de ndat ce
nelese oferta lui Saccard pe care aurul o ntrea cu
zgomotul lui ca de grindin, primi fr ovire.
Perfect! spuse el. Simt foarte fericit s fac parte din
combinaie dac particip i Daigremont. Mulumesc c i-ai
dat osteneala de a veni pn la mine.
Dar fiindc abia se puteau auzi unul pe altul, tcur un
timp, rmnnd locului, ameii n mijlocul acelui sunet att:
de limpede i de dezndjduit, care le nfrigura carnea, ca o
not prea nalt inut de viori la nesfrit, pn la spasm.
Ajuns din nou n strad, cu toate c se fcuse frumos i se
anuna o sear senin de Mai, Saccard, frnt de oboseal,
lu o trsur pentru a se duce acas. Fusese o zi grea, dar
plin.

161
IV

ncepur s se iveasc greuti, afacerea sttea pe loc i


trecuser cinci luni fr s fi nfptuit ceva. Septembrie era
pe sfrite i Saccard turba vznd c, n ciuda sforrilor
sale, se lovea mereu de noi piedici, de un ntreg ir de
probleme mrunte, pe care trebuia mai nti s le rezolve,
dac voia s fac o treab serioas i solid. Ajunsese att de
nerbdtor, nct la un moment dat fu ct pe ce s dea
dracului sindicatul, obsedat i ispitit de ideea de a ncheia
afacerea asta numai cu prinesa dOrviedo. Ea avea exact
milioanele trebuincioase primelor operaii, aa c de ce nu le-
ar nvesti n aceast afacere strlucit, lsnd micii acionari
s intre mai trziu n joc, cnd aveau s-i mreasc fondul,
lucru pe care el l i plnuia? Era de o total bun credin,
convins c-i ofer un plasament care i-ar nzeci averea,
aceast avere a sracilor pe care o va putea apoi mpri n
opere de binefacere i mai largi.
n consecin, Saccard se duse, ntr-o diminea, la
prines, i ca om de afaceri i prieten, i lmuri raiunea de
a fi i mecanismul bncii visurilor lui i spuse tot,
desfur n faa ei planurile inginerului Hamelin i nu uit
niciuna dintre ntreprinderile din Orient. Ba chiar, cznd
162
din nou prad patimii lui de a se mbta de propriul su
entuziasm, de a ajunge el nsui s cread, n dorina lui
arztoare de a reui, i vorbi i de visul nebunesc al
papalitii la Ierusalim, despre triumful definitiv al
catolicismului, despre pap tronnd n ara sfnt, stpnind
lumea, nzestrat cu un buget mprtesc, datorit nfiinrii
Tezaurului Sfntului Mormnt. Prinesa, catolic nfocat, nu
fu impresionat dect de acest din urm plan, de aceast
ncununare a edificiului, a crui mreie himeric i mgulea
imaginaia dezordonat care o fcea s-i azvrle milioanele
n opere de binefacere de un lux nemaipomenit i inutil. n
timpul acela, catolicii din Frana erau foarte nemulumii din
cauza conveniei ncheiate de mprat cu regele Italiei,
convenie prin care primul se angaja, cu anumite condiii de
garanie, s-i retrag trupele franceze care ocupau Roma; i
era mai mult ca sigur c asta nsemna Roma prsit pe
mna Italiei; l i vedeau pe pap izgonit, silit s triasc din
mila altera, rtcind din ora n ora cu crja ceretorului. i
ce deznodmnt minunat se oferea acum prin acest plan:
papa din non pontif i rege al Ierusalimului, nscunat i
susinut acolo de o banc, la care toi cretinii din lume s-ar
simi onorai s fie acionari! Era att de frumos, nct
prinesa fu de prere c aceasta este ideea cea mai mare a
veacului;, domin s nflcreze pe orice om de vi nobil
care e i bun cretin. Izbnda i prea asigurat, fulgertoare.
Stima ei fa de inginerul Hamelin, pe care-l trata cu mult
consideraie tiindu-l catolic practicant, crescu i mai mult.
Refuz ns n mod hotrt s fac parte din combinaie,
nelegnd s rmn credincioas jurmntului fcut de a
napoia sracilor milioanele fr a mai urmri vreun ctig de
pe urma lor, dorind ca aceti bani adunai prin jocul de
163
burs sa dispar, s fie nghiii de mizerie ca o ap otrvit
care trebuia s piar. Argumentul cum c sracii ar avea de
ctigat de pe urma unor noi speculaii a acestor bani nu o
mica, ba chiar o i supra. Nu! Nu! izvorul blestemat trebuia
s sece, aceasta era ultima ei misiune n via.
Saccard, descumpnit, nu mai putu dect s se foloseasc
de simpatia pe care i o arta, pentru a obine de la ea o
autorizaie pe care o ceruse n zadar pn atunci. Anume, el
i pusese n gnd ca ndat ce Banca Universal avea s fie
nfiinat, s-o instaleze n cldirea prinesei; sau, mai bine
zis, doamna Caroline fusese aceea care i dduse ideea, cci
el, care vedea lucrurile mult mai n mare, ar fi voit s aib
imediat un palat. Aveau s se mrgineasc n a mprejmui
curtea cu geamuri, fcnd astfel din ea o incint central;
parterul, grajdurile i remizele aveau s fie transformate n
birouri; la primul etaj, el ar ceda salonul, care ar deveni sala
de consiliu precum i sufrageria i alte ase ncperi, din
care ar face tot birouri, pstrndu-i pentru el doar o odaie
de dormit i o camer de toalet, cu riscul de a sta mai mult
sus, la Hamelin, mncnd i petrecndu-i serile cu ei. Cu
puine cheltuieli, banca ar putea fi, aa dar, instalat, cam la
strmtoare, e drept, dar foarte serios. Din cauza urii pe care
o nutrea fa de orice afacere bneasc, prinesa, n calitatea
ei de proprietar, refuz la nceput acest plan, declarnd c
niciodat nu va adposti sub acoperiul ei o grozvie ca asta.
Dar n ziua aceea, dat fiind c i religia avea de ctigat de pe
urma acestei afaceri, micat de mreia elului, ea consimi.
Era o concesie de o importan foarte mare i se simea
cuprins de un fior, cnd se gndea la acea main infernal
reprezentat printr-o banc, o instituie de burs i de jocuri
financiare, care avea s-i pun n micare chiar n casa ei
164
rotiele aductoare de moarte i ruin.
n sfrit, la o sptmn dup aceast ncercare
nereuit, Saccard avu bucuria s vad ncheindu-se
deodat afacerea care ntmpinase pn atunci numai
piedici. Daigremont veni s-i spun, ntr-o bun diminea,
c are toate adeziunile i c de acum ncolo se puteau pune
pe treab. Din acea clip se i apucar s studieze nc o
dat proiectul statutelor i redactar actul de constituire a
societii. Era i vremea pentru Hamelin, pentru care viaa
ncepuse s fie din nou grea. De ani de zile, el n-avea dect
un singur vis: s ajung inginer-consilier al unei mari
instituii de credit i dup cum spunea, el i lua sarcina s
aduc apa la moar. Aa c, ncetul cu ncetul, fu i el
cuprins de aceeai nfrigurare ca i Saccard, palpitnd de
aceeai rvn i de aceeai nerbdare. Doamna Caroline,
dimpotriv, dup ce se entuziasmase la ideea acelor lucruri
frumoase i folositoare ce urmau a fi nfptuite, acum, de
cnd ptrunseser n mrciniul i n complicaiile produse
de problema executrii planurilor, prea mai rece, mai
gnditoare. Bunul ei sim solid, firea ei dreapt, o fceau s
prevad fel de fel de lacune ntunecoase i suspecte; i
tremura mai ales pentru fratele ei, pe care-l adora, cruia cu
toat tiina lui, i spunea rznd prostuule; nu c s-ar fi
ndoit ctui de puin de cinstea desvrit a prietenului lor,
pe care-l vedea att de devotat, dar i se prea c se afl pe un
teren ubred i se simea cuprins de teama ca nu cumva la
primul pas greit s se prbueasc cu toii, dintr-odat.
n dimineaa aceea, Saccard, dup plecarea lui
Daigremont, urc plin de fericire n camera n care se aflau
expuse planurile.
n sfrit, s-a fcut! strig el.
165
Hamelin, emoionat, cu ochii umezi, i strnse minile s i
le frng. i fiindc doamna Caroline se mulumise doar s
se ntoarc spre el, cam palid, Saccard adug:
Asta e tot ce-mi spui!? Dumitale nu-i face plcere?
Ea surse atunci cu blndee.
Ba da, sunt foarte, foarte mulumit, crede-m.
Apoi, dup ce Saccard ddu fratelui ei cteva amnunte
asupra sindicatului, definitiv alctuit, zise cu glasul ei domol:
Dar, spune-mi, e ngduit ca mai muli oameni s se
uneasc astfel pentru a-i mpri ntre ei aciunile unei
bnci chiar nainte ca emisiunea s fi fost fcut?
Saccard fcu brusc un gest afirmativ.
Dar bineneles c e permis! Ne crezi oare att de proti
nct s riscm o nfrngere? Unde mai pui c avem nevoie de
oameni solizi, stpnii pieei, pentru cazul c s-ar ivi
greuti Iat, aa dar, patru cincimi din aciunile noastre n
mini sigure. Ne vom putea duce la notar s semnm: actul
de constituire.
Ea ndrzni s-l nfrunte:
Credeam c legea cere subscrierea integral a
capitalului social.
De data asta, foarte mirat, Saccard o privi drept n fa.
Vaszic, dumneata citeti Codul?
Ea roi uor, pentru c Saccard ghicise: ntr-adevr, n
ajun, mpins de nelinitea ce o cuprinsese, de acea team a
crei cauz n-o cunotea precis, citise legea referitoare la
nfiinarea societilor. O clip fu ispitit s mint. Apoi,
mrturisind, spuse rznd:
E adevrat, am citit ieri Codul. Cnd am terminat, mi-
am examinat cinstea mea i pe a altora, ntocmai cum i se
pare c ai toate bolile dup ce citeti o carte de medicin.
166
Dar Saccard se supr, cci faptul de a fi voit s se
informeze dovedea c e nencreztoare, gata s-l
supravegheze cu ochii ei de femeie, iscoditori i inteligeni.
Ah! relu el cu o micare, dnd la o parte orice
scrupule, dac i nchipui c ne vom lua dup chinezeriile
Codului! N-am mai putea face atunci nimic, la fiecare pas ne-
am lovi de fel de fel de piedici, pe cnd ceilali, rivalii notri,
ne-ar lua-o cu mult nainte Nu! nu, fii sigur c nu voi
atepta ca ntreg capitalul s fie subscris; prefer, de altfel, s
ne rezervm o parte din aciuni i voi gsi eu pe cineva
cruia i voi deschide un cont i care va fi omul nostru de
paie.
Nu e legal, spuse ea linitit, cu glasul ei plcut i grav.
Ei da, nu e legal, dar toate societile fac la fel!
Fac ru, pentru c nu e drept.
Izbutind s se stpneasc printr-o sforare de voin,
Saccard se ntoarse atunci spre Hamelin, care, stnjenit,
asculta fr s intervin.
Dragul meu, ndjduiesc c dumneata nu te ndoieti
de mine Sunt un btrn om de afaceri cu oarecare
experien; te poi ncrede n mine pentru partea financiar a
ntreprinderii. Adu-mi idei bune i eu m nsrcinez s scot
din ele ctigul pe care-l doreti, cu cel mai mic risc posibil.
Cred c un om practic nu poate spune mai mult
Inginerul, cu timiditatea i slbiciunea lui nnscut, lu
lucrurile n glum, pentru a nu da un rspuns direct.
Da, da, vei avea n Caroline o adevrat monitoare. E
nscut s fie profesoar
Dar n-am nimic mpotriv s merg la coala ei, exclam
curtenitor Saccard.
De ast dat ncepu i doamna Caroline s rd i
167
convorbirea continu pe un ton binevoitor i amical:
Adevrul e c-mi iubesc foarte mult fratele, dar c i la
dumneata in mai mult dect crezi, i m-a ntrista foarte
tare dac te-a vedea ncurcat n cine tie ce afaceri suspecte,
care nu se sfresc dect cu nenorociri i amrciuni. Uite,
fiindc tot vorbim despre asta, despre speculaii i despre
jocul de burs, trebuie s v spun c m tem de ele ca de
moarte. Am fost att de fericit citind, la articolul 8 din
proiectul de statut, pe care m-ai rugat s-l copiez, c
societatea se va abine n mod riguros de la orice operaii pe
termen! Asta nseamn interzicerea jocului la burs, nu-i
aa? Dup aceea, m-ai deziluzionat cnd, rznd de mine,
mi-ai spus c este un simplu articol pus acolo ca s fie o
formul de stil pe care toate societile se onoreaz s-o
nscrie n statutul lor, dar pe care niciuna n-o respect tii
ce a vrea eu? As vrea ca n locul acestor cincizeci de mii de
aciuni pe care urmeaz s le dai pe pia, s nu emitei
dect obligaiuni. Oh! vezi c sunt foarte bine informat de
cnd citesc Codul! tiu bunoar, c obligaiunile nu pot fi
speculate, c un posesor de obligaiuni nu este altceva dect
un om care a mprumutat o sum de bani i care primete
atta la sut pentru mprumutul lui, fr a fi interesat la
beneficii, pe cnd acionarul este un asociat care merge i la
ctig, dar i la pierdere Spune-mi, pentru ce nu emitei
obligaiuni? M-a simi att de linitit i a fi att de fericit!
i exagera n mod intenionat tonul glume al rugminii,
pentru a-i ascunde adevrata ngrijorare. i Saccard
rspunse pe acelai ton, cu un avnt plin de haz.
Obligaiuni! Obligaiuni! Niciodat! Ce dracu vrei s faci
cu nite obligaiuni? Materie moart nelege c numai
specula, jocul, constituie motorul central, inima unei
168
ntreprinderi att de vaste ca a noastr. Da! Jocul pune
sngele n micare, l colecteaz pretutindeni, n izvoare mici,
l adun, apoi i-l mprtie n fluvii n toate direciile,
stabilete o ntins circulaie a banului, circulaie care este
nsi viaa marilor afaceri. Fr joc, importantele micri de
capitaluri i rezultatul lor, adic marile lucrri civilizatoare,
sunt absolut imposibile. Se ntmpl acelai lucru ca i cu
societile anonime: ct s-a tot strigat pe vremuri mpotriva
lor, ct s-a tot spus c nu sunt dect tripouri i spelunci!
Adevrul este c fr ele, n-am fi avut nici drumuri de fier i
niciuna dintre uriaele ntreprinderi moderne care au dat
lumii o alt nfiare; cci o avere orict de mare nu le-ar fi
putut duce la bun sfrit, dup cum niciun om, sau un grup
de oameni, n-ar fi primit s-i asume asemenea riscuri.
Riscurile Totul se nvrtete n jurul lor, chiar i mreia
scopului final. Este nevoie de un plan a crui amploare s
nfierbnte imaginaia; este nevoie de ndejdea ntr-un ctig
considerabil; ca la o loterie care s nzeceasc dintr-odat
capitalul depus sau s-l desfiineze pentru a strni
patimile, pentru a da un ritm nou vieii i a face ca fiecare
s-i aduc banul lui, cu care s poi schimba faa
pmntului. Ce ru vezi n asta? Riscurile sunt voluntare,
mprite ntre un numr infinit de persoane, inegale i
limitate, dup averea i ndrzneala fiecruia. Pierzi, dar i
ctigi, ndjduind n lozul cel mare; trebuie ns s te
atepi ntotdeauna i la unul nectigtor. Nu exist om care
s aib un vis mai aprins i mai pasionant dect acela de a-i
ncerca norocul, de a-i smulge totul, spre a deveni rege,
dumnezeu!
ncetul cu ncetul Saccard devenea tot mai grav; se ridic
pe picioarele lui scurte i fu cuprins de un avnt liric, nsoit
169
de gesturi ce-i zvrleau cuvintele n cele patru coluri ale
vzduhului.
Iat, noi, de pild, cu Banca noastr Universal vom
deschide orizont nemaipomenit de larg, vom strni o
adevrat nval spre vechea lume a Asiei, vom scoate la
iveal un cmp nesfrit pentru pionierii progresului i
pentru visurile cuttorilor de aur. Da, se nelege, n-a
existat niciodat o ambiie mai mare, i, recunosc, nicicnd
condiiile izbnzii sau ale nfrngerii, n-au fost mai
nelmurite. Dar tocmai asta constituie importana problemei
noastre i tocmai pentru asta noi vom produce, n mod
absolut sigur, un entuziasm neobinuit n public, de ndat
ce vom fi cunoscui Firete, Banca Universal va fi, la
nceput, instituia clasic, va face tot felul de afaceri bancare,
de credit i de scont, va primi fonduri n cont curent, va
contracta, va negocia sau va emite mprumuturi. Numai c
ceea ce vreau s fac eu din ea, este o main pentru
nfptuirea marilor proiecte ale fratelui dumitale; n asta va
consta rolul ei cel adevrat, beneficiile ei tot mai mari,
puterea ei care va stpni lumea. n definitiv, banca a fost
nfiinat pentru a sprijini societile financiare i industriale
pe care le vom crea n strintate, ale cror aciuni le vom
plasa, care vor exista datorit nou i care ne vor asigura
supremaia i dumneata, n faa acestui viitor strlucit de
cuceriri, vii s m ntrebi dac este ngduit sindicalizarea
i avantajarea celor ce fac parte din sindicat, printr-o prim,
chiar dac trebuie trecut n contul cheltuielilor de
constituire; te ngrijoreaz micile nereguli fatale, cum ar fi
aciunile nesubscrise pe care societatea le va pstra
camuflate sub un nume fictiv; n sfrit, porneti rzboi
mpotriva jocului, tocmai mpotriva jocului care este sufletul
170
nsui, imboldul i flacra acestui uria mecanism pe care l
visez! Afl c toate acestea nu nseamn nimic, c fleacul
sta de capital de douzeci i cinci de milioane nu reprezint
dect o mn de surcele azvrlit n main, bune doar
pentru a aa focul, i c acest capital ndjduiesc s-l fac
de dou orii, de patru ori, de cinei ori mai mare, pe msur
ce operaiile noastre se vor dezvolta; cci avem nevoie de
grindina monetelor de aur, de dansul milioanelor, dac vrem
s nfptuim acolo minunile despre care vorbeam! Da, e
drept, nu rspund de oalele sparte, cci nu ntorci lumea pe
dos fr s striveti picioarele ctorva trectori!
Doamna Caroline se uita la el, i, n dragostea ei pentru
via, pentru tot ce era putere i voin, sfri prin a-l gsi
frumos, ispititor prin verva i ncrederea lui. Astfel, fr a-i
admite teoriile, oare aveau darul s revolte buna credin a
inteligenei ei limpezi, se prefcu c se d btut.
Bine, s spunem c nu sunt dect o femeie i c lupta
pentru existen m sperie A vrea s-i spun numai att:
caut de zdrobete ct mai puini oameni, i mai ales, pe
niciunul dintre acei pe care-i iubesc!
Saccard, care se mbtase de succesul propriei sale
elocine i care era mndru de planul su uria, ca i cum
totul ar fi fost nfptuit, se art foarte binevoitor.
Nu-i fie fric! Dac fac pe cpcunul, o fac numai n
glum Toat lumea se va mbogi.
Sttur apoi linitii de vorb despre msurile ce trebuiau
luate i hotrr ca, chiar n ziua ce va urma constituirii
definitive a societii, Hamelin s plece la Marsilia i de acolo
n Orient, pentru a grbi nfptuirea marilor afaceri plnuite.
Pe piaa Parisului ncepuser s circule tot felul de zvonuri
care scoteau din nou la iveal numele lui Saccard din
171
adncurile turburi n care se necase pentru un timp; i
tirile, la nceput optite, apoi, ncetul cu ncetul rostite cu
voce tare, vesteau att de lmurit succesul ce avea s vin,
nct anticamera lui era din nou plin, n fiecare diminea,
de solicitani, aa cum se ntmpla pe vremuri n parcul
Monceau. Mazaud i fcea apariia ca din ntmplare, s-i
strng mna i s discute cu el noutile zilei; primea i ali
ageni de schimb, pe evreul Jacoby, cu vocea lui tuntoare, i
pe cumnatul su Delaroque, un om gras i rocovan care-i
chinuia nevasta. Venea i culisa Bursei, n persoana lui
Nathansohn, un blond mrunel foarte activ i foarte
norocos. n ce-l privete pe Massias, care se resemnase cu
soarta lui de remizier ghinionist, acesta ncepuse s se
prezinte n fiecare zi, dei nu putea fi nc vorba de primit
ordine. Valul de lume devenea din ce n ce mai mare.
ntr-o diminea, la ora nou, Saccard i gsi anticamera
plin de lume, deoarece nu angajase nc personalul necesar,
se servea de valetul su i nu odat se vzuse silit s-i
introduc singur oaspeii. n ziua aceea, tocmai cnd
deschidea ua biroului, Jantrou ddu s intre, dar Saccard l
zrise pe Sabatani, pe care-l cuta de dou zile.
Iart-m, dragul meu, zise el, oprindu-l pe fostul
profesor, pentru a-l primi mai nti pe levantin.
Sabatani, cu sursul lui nelinititor, care parc te
mngia, cu mldierea lui de oprl, l ls pe Saccard s
vorbeasc; iar acesta, foarte lmurit de altfel, ea unul care
tie cu cine are de a face, i spuse despre ce este vorba.
Dragul meu, am nevoie de dumneata Ne trebuie
cineva care s ne mprumute numele lui i voi deschide un
cont, te voi face cumprtor al unui anumit numr de
aciuni, pe care le vei plti printr-un schimb de scrisori.
172
Dup cum vezi, i vorbesc fr ocol i te tratez ca pe un
prieten.
Tnrul l privea cu ochii si frumoi, catifelai, att de
blnzi pe chipul su prelung i brun.
Legea, maestre, cere neaprat vrsmntul n
numerar O! Nu-i spun asta pentru mine. Dumneata mi
vorbeti ca unui prieten i sunt foarte mndru Voi face tot
ce-mi vei cere..
Atunci Saccard, pentru a-i face plcere, i povesti ct de
mult inea Mazaud la el, de vreme ce ajunsese s-i preia
ordinele fr acoperire. Apoi glumi cu Sabatani n legtur cu
Germaine Coeur, cu care l vzuse n ajun, fcnd o aluzie
destul de transparent la zvonul care circula pe seama lui, c
ar fi un brbat de o vigoare fenomenal, lucru la care visau
toate femeile de moravuri uoare din lumea Bursei, chinuite
de curiozitate. i Sabatani nu nega, rdea cu rsul lui
echivoc cnd venea vorba de acest subiect scabros. Da! Da!
femeiutile astea sunt tare caraghioase c alearg dup el;
toate mor de curiozitate.
Ah! Dar ia stai! l ntrerupse Saccard, vom mai avea
nevoie i de semnturi, pentru reglementarea anumitor
operaii cum sunt transferurile, de pild. i-a putea trimite
acas hrtiile la semnat?
Bineneles, drag maestre. Tot ce doreti!
Nu deschise vorba despre onorar, tiind bine c serviciile
de felul acesta n-au pre; i cum celalalt adug c va primi
un franc de fiecare semntur, pentru, a fi despgubit de
pierderea de timp, primi fcnd un semn cu capul i adug
surznd:
Ndjduiesc, de asemenea, scumpe maestre, ca nu vei
refuza s m ajui eu sfaturile dumitale. Vel avea posibilitatea
173
s-o faci, aa c voi veni la dumneata pentru lmuriri.
Foarte bine, ncheie Saccard, care nelesese despre ce
este vorba. La revedere Cru-te, dragul meu, nu te lsa
prea mult prad curiozitilor femeilor.
i, nveselindu-se din nou, l conduse printr-o ieire
dosnic, pe unde vizitatorii puteau s plece fr s mai fie
nevoii s treac prin sala de ateptare.
Apoi Saccard, deschiznd cealalt u, l chem pe
Jantrou. Dintr-o singur privire, nelese c acesta era
distrus, fr un ban, cu o redingot ale crei mneci se
roseser pe mesele cafenelelor, n ateptarea unei slujbe.
Bursa continua s fie pentru el o mam vitreg, dar era nc
destul de prezentabil, cu barba ngrijit, voinic i cultivat,
rostind din timp n timp cte o fraz nflorit ca pe vremea
cnd era n nvmnt.
Aveam de gnd s-i scriu zilele astea, spuse Saccard.
ntocmim lista personalului i te-am nscris printre primii.
Cred c te voi numi la biroul de emisiuni.
Jantrou l opri cu o micare.
Eti foarte amabil, i mulumesc Dar am s-i propun
o afacere.
Jantrou nu explic din prima clip despre ce e vorba, ci
ncepu prin generaliti, ntrebnd care va fi rolul ziarelor n
lansarea Bncii Universale. Cellalt se aprinse de la primele
cuvinte i declar c era pentru o larg publicitate, pentru
care va plti ct va fi nevoie. Niciun ziar nu era de dispreuit,
nici chiar cele cu o singur foaie, deoarece credea n
principiul c orice zgomot este folositor. Idealul ar fi fost s le
aib pe toate de partea lui, dar ar costa prea scump.
Ia stai, nu cumva ai de gnd s ne organizezi
publicitatea? N-ar fi poate chiar aa de ru! Vom mai vorbi n
174
aceast privin.
Da, mai trziu, dac vrei Dar ce ai zice de un ziar al
dumitale, numai al dumitale, i al crui director a fi eu? n
fiecare zi i-ar fi rezervat o pagin, articole care te-ar ridica
n slav, simple note care ar atrage luarea aminte asupra
dumitale, aluzii strecurate n studiile cu totul strine de
finane, n sfrit, o campanie n toat regula, n care s se
vorbeasc de dumneata cu orice prilej, s fii ludat n dauna
rivalilor Spune, nu te ispitete?
De, tiu i eu? Dac n-ar costa prea mult
Nu, preul ar fi modest.
i n cele din urm ddu i numele ziarului: lEsprance, o
gazet ntemeiat de doi ani de zile de ctre un mic grup de
personaliti catolice, membrii cei mai violeni ai partidului,
care duceau un rzboi crncen mpotriva imperiului.
Succesul lor era ns egal cu zero i n fiecare sptmn se
vorbea de dispariia gazetei.
Saccard exclam nciudat:
Dar nu are nici mcar dou mii tiraj!
Vom avea noi grij s ajungem la un tiraj mai mare.
i afar de asta e imposibil; prea l mproac cu noroi
pe fratele meu! Nu m pot certa cu el chiar de la nceput!
Jantrou ddu din umeri.
Nu trebuie s te ceri cu nimeni Dumneata tii, cum
tiu i eu de altfel, c dac o instituie de credit i are gazeta
ei, nu are nicio importan dac aceasta sprijin sau atac
guvernul; dac este un oficios, e sigur c instituia va face
parte din toate sindicatele pe care le formeaz ministrul de
finane, pentru a asigura succesul mprumuturilor de stat i
comunale; dac este o gazet de opoziie, acelai ministru tiu
va ti cum s se poarte mai bine cu banca pe care ea o
175
reprezint, i-i va da osteneala s-o dezarmeze i s-o ctige
de partea lui, iar asta se traduce adeseori prin i mai multe
favoruri Aa c, nu te ngriji de culoarea ziarului
lEsprance. Dac ai un ziar, nseamn c ai o for.
Dup o clip de tcere, Saccard, cu acea vioiciune a
inteligenei care l fcea s-i apropie dintr-odat ideea altuia,
cercetnd-o i adaptnd-o trebuinelor sale, pn i-o
nsuea cu totul, desfur un adevrat plan de btaie: va
cumpra ziarul lEsprance, va nceta polemicile nverunate,
l va pune la picioarele fratelui su, care se va vedea astfel
silit s-i fie recunosctor, dar i va pstra nuana catolic,
innd-o n rezerv ca, pe o ameninare, ca pe o main
ntotdeauna gata s-i reia apriga campanie n numele
intereselor religiei. i dac nu-i vor intra n voie, va ataca
Roma i va risca marea lovitur de la Ierusalim Asta ar fi
un sfrit grozav!
Vom fi liberi s facem toate acestea? ntreb el deodat.
Absolut liberi. S-au sturat. Gazeta a czut n minile
unui tip care are nevoie de parale i care ne-ar da-o pentru
vreo zece mii de franci. Vom putea face cu ea tot ce vom voi.
Saccard mai sttu cteva clipe pe gnduri.
Bine! S-a fcut! Caut-l pe individul acela i adu-l aici
Dumneata vei fi directorul gazetei, iar eu voi cuta s
centralizez n minile dumitale ntreaga noastr publicitate,
pe care o vreau excepional, uria, da, desigur, mai trziu,
cnd vom avea cu ce s punem serios maina n micare.
Se ridicase n picioare. Jantrou se ridic i el,
ascunzndu-i sub rnjetul su ironic de declasat, stul de
mocirla Parisului, bucuria de a-i fi gsit n sfrit o pine.
n sfrit, m ntorc i eu la matc, la draga mea
literatur!
176
Nu angaja nc pe nimeni, adug Saccard, nsoindu-l
pn la u. i, fiindc tot mi-am adus aminte de asta,
nseamn-i numele unui protejat al meu, Paul Jordan, un
tnr care mi pare foarte talentat i din care vei face un
excelent redactor literar. i voi scrie s treac pe la dumneata.
Ieind pe ua lateral, Jantrou i ddu seama ct de
folositor era acest sistem de ui dosnice.
Ia te uit! Asta-i grozav, zise el; cu familiaritatea care-i
era fireasc. Ai posibilitatea s faci oamenii nevzui! Mai
ales cnd vin la dumneata doamne frumoase, ca baroana
Sandorff, de pild, pe care am salutat-o adineaori n
anticamer
Saccard nu tia c baroana era acolo. Voi s-i arate
indiferena, ridicnd din umeri, dar cellalt rdea pe sub
musta, cci nu credea n aceast lips de interes. Cei doi
brbai se desprir cu o puternic strngere de mn.
Rmas singur, Saccard se apropie instinctiv de oglind i-
i aranj prul, n care nu se vedea nc niciun fir alb. i
totui, nu minise: femeile nu-l preocupau mai deloc de cnd
afacerile ncepuser a pune din nou cu totul stpnire pe el;
nu era dect acea galanterie involuntar, care face ca, n
Frana, un brbat s nu poat rmne singur cu o femeie
fr s se team c va fi luat drept prost dac n-o cucerete.
ndat ce baroana intra n ncpere, se i art foarte
curtenitor.
V rog, doamn, luai loc
Nu i se pruse niciodat att de ispititoare, cu buzele ei
roii, cu ochii strlucitori i pleoapele vineii, nfundate sub
sprncenele groase. Oare ce voia de la el? i fu uimit,
aproape dezamgit, cnd afl pentru ce venise.
Ah! domnule, iart-m dac te turbur ntr-o chestiune
177
fr nsemntate pentru dumneata; dar ntre noi, oameni de
lume, trebuie s ne facem unii altora astfel de mici servicii
Ai avut n timpul din urm un buctar pe care soul meu ar
vrea s-l angajeze. Aa c vin la dumneata ca s iau cteva
informaii asupra lui.
Lsnd-o s-i pun ntrebri, Saccard i rspundea cu cea
mai mare bunvoin, privind-o necontenit n ochi; fiind
aproape sigur c totul nu e dect un pretext; puin i psa
baroanei de buctar; era clar c pentru altceva venise acolo.
ntr-adevr, dup ce ocoli un timp chestiunea, ea sfri prin a
rosti numele unui prieten comun, al marchizului de Bohain,
care i vorbise despre Banca Universal. E att de greu astzi
s-i plasezi banii sau s gseti valori serioase! n sfrit,
Saccard nelese c baroana ar cumpra cu plcere aciuni,
cu prima de 10% acordat celor care formau sindicatul, dar
ceea ce nelese i mai bine fu c, dac i-ar deschide un cont,
ea n-ar plti nimic.
Am averea mea personal i brbatul meu nu se
amestec niciodat n afacerile mele. Asta mi produce mult
blaie de cap, dar m i distreaz, trebuie s-o mrturisesc
Nu-i aa? cnd vezi o femeie ocupndu-se cu chestiuni
bneti, mai cu seam una tnr, te mir i eti ispitit s-o
condamni Sunt zile cnd m aflu n cea mai mare
ncurctur, cci nu am prieteni cu care s m sftuiesc. Nu
mai departe dect la ultima chenzin am pierdut o sum
frumuic tocmai din lipsa unei informaii Ah! acum, cnd
vei avea posibilitatea s tii totul, dac ai s fii att de
drgu, dac ai vrea
Sub masca femeii de lume, aprea, ncet, ncet, juctoare a
lacoma i ptima ntruchipat n aceast descendent a
familiei Ladricourt, care numra un strmo ce participase la
178
asaltul Antiohiei, n aceast soie de diplomat salutat pn.
la pmnt de colonia strin din Paris i pe care patima o
transformase ntr-o solicitatoare suspect pe lng toi
oamenii de finane. Buzele i erau i mai roii, ochii i ardeau
i mai tare, dorina scotea i mai mult n eviden impresia
fals de femeie pasionat pe care o fcea contesa. Iar el avu
naivitatea s cread c venise s i se dea, numai pentru a
face i ea parte din ntreprinderea lui i pentru a cpta,
cnd i cnd, informaii preioase de burs.
Doamn, exclam el, n-am alt dorin n afar de
aceea de a-mi pune experiena la picioarele dumneavoastr!
i apropie scaunul de ea i-i apuc mna. Dintr-odat,
baroana se trezi din ameeala ei. Ah! nu! Nu ajunsese nc
pn acolo, va avea destul timp s plteasc cu o noapte,
comunicarea coninutului unei telegrame! i, pe urm, avea
i aa o povar destul de grea pentru ea prin legtura cu
procurorul general Delcambre, omul acela att de uscat i de
glbejit, pe care numai zgrcenia brbatului ei o silise s i-l
ia de amant. i indiferena ei senzual, dispreul ei ascuns de
brbai, se traducea printr-o palid oboseal pe chipul ei de
femeie pasionat, pe care numai dorina jocului izbutea s-l
nflcreze. Se ridic, n picioare cuprins de o rzvrtire a
rasei i educaiei sale, din a crei pricin pierdea multe
afaceri.
Aa dar, domnule, spuneai c ai fost mulumit de
buctar?
Contrariat, Saccard se ridic i el. Dar ce crezuse ea, oare?
C o va nscrie pe list i-i va da informaii pe degeaba?
Hotrt lucru, trebuia s se fereasc de femei, cci n afaceri
ddeau dovad de cea mai mare rea credin. i cu toate c
pe aceasta o dorea, nu strui; se nclin n faa ei cu un
179
surs care nsemna: Voia-i la dumneata, scump doamn,
cnd i va face plcere, n timp ce, cu glas tare, rostea:
Da, am fost foarte mulumit, v repet. Numai o
problem de reform intern a gospodriei mele m-a silit s
m despart de el.
Baroana Sandorff avu o clip de ezitare, nu pentru c i-ar
fi prut ru c se rzvrtise, ci, desigur, pentru c i ddea
seama ct de naiv fusese venind la un om ca Saccard, fr
s se fi mpcat dinainte cu gndul celor ce trebuiau sa
urmeze. Aceasta o fcea s se simt prost fa de ea nsi,
deoarece avea pretenie c este femeie serioas. Sfri prin a
rspunde printr-o simpl nclinare a capului la respectuosul
lui salut. Saccard tocmai o nsoea la u, cnd aceasta fu
deschis repede de o mn familiar. Era Maxime, care
prnzea la tatl su n ziua aceea i care, fiind unul de ai
casei, venea de-a dreptul prin coridor. Se ddu n lturi,
salut, lsnd-o pe baroan s ias. Apoi, dup plecarea ei,
ncepu s rd ncetior:
Ce, au i pornit afacerile? Ai i nceput s-i ncasezi
dividendele?
Cu toate c era nc foarte tnr, avea sigurana unui om
cu experien care nu se cheltuia de prisos n aventuri cu
sfrit nesigur. Tatl su i nelesese atitudinea de
superioritate batjocoritoare.
Nu, dimpotriv, n-am ncasat nimic i asta nu din
nelepciune, fiule, pentru c eu sunt tot att de mndru c
m simt ca la douzeci de ani, pe ct ai vrea tu s pari c ai
aizeci!
Maxime ncepu, s rd mai tare, cu rsul lui n cascade,
ca al unei femei uoare, din care pstrase acel gungurit
echivoc, n ciuda atitudinii corecte de tnr potolit i care nu
180
mai venea s-i strice rostul. Fcea parad de o mare
indulgen, doar cu scopul ca nimic s nu-i amenine
linitea.
De, tiu i eu? Poate c ai dreptate, de vreme ce asta nu
te obosete Eu, unul, afl c am nceput s sufr de
reumatism.
Apoi aezndu-se comod ntr-un fotoliu i deschiznd un
ziar, adug:
Nu te sinchisi de mine, vezi-i mai departe de oaspei,
dac nu te deranjez Am venit mai devreme, pentru c am
trecut mai nti pe la doctor, dar nu l-am gsit acas.
n clipa aceea intr servitorul, anunnd-o pe doamna
contes de Beauvilliers, care cerea s fie primit. Saccard,
destul de mirat, dei se mai ntlnise la Opera Muncii cu
nobila lui vecin, dup cum o numea el, ddu ordin s fie
primit imediat; apoi, chemnd servitorul napoi, i porunci
s anune pe cei care mai ateptau c nu mai primete pe
nimeni, deoarece se simea foarte obosit i-i era foame.
Cnd intr, contesa nici nu observ c este acolo i
Maxime, ascuns de sptarul fotoliului n care sttea. Dar
mirarea lui Saccard crescu i mai mult cnd vzu c o
adusese cu ea i pe fiica ei, Alice. Faptul acesta fcea i mai
solemn vizita celor dou femei, att de palide i de triste,
mama, slab, nalt, cu prul alb, trecut, i fiica,
mbtrnit, cu gtul prea lung, aproape dizgraios. Saccard
le oferi scaune cu o politee exagerat, ca pentru a le dovedi
i mai mult respectul su.
Doamn, m simt foarte onorat dac a avea fericirea
s v pot fi de folos
Foarte timid, n ciuda nfirii ei mndre, contesa sfri
prin a-i lmuri scopul vizitei sale.
181
Domnule, n urma unei convorbiri pe care am avut-o cu
prietena mea, prinesa dOrviedo, m-am gndit s trec pe la
dumneavoastr V mrturisesc c la nceput am stat la
ndoial, cci la vrsta mea nu e uor s-i schimbi prerile i
mi-a fost ntotdeauna groaz de viaa de astzi, pe care n-o
neleg n sfrit, m-am sftuit i cu fiica mea, i cred c
este de datoria mea s-mi nving scrupulele pentru a ncerca
s asigur fericirea alor mei.
i continu, povestindu-i c prinesa i vorbise despre
Banca Universal, care, n ochii profanilor, avea s fie,
desigur, o instituie de credit ca toate celelalte, dar care,
pentru cei iniiai, avea o justificare mai presus de orice
discuie, un el att de frumos i de nalt, nct trebuia s
reduc la tcere chiar i contiinele cele mai bnuitoare. Nu
rosti nici numele papei, nici pe acela al Ierusalimului; acestea
erau pentru ea cuvinte care nu se rostesc cu glas tare, nume
care abia dac se optesc ntre credincioi, misterul care
aprindea inimile; dar din fiecare cuvnt al ei, din aluziile i
din ceea ce lsa s se subneleag, rzbea o speran i o
credin care nflcrau pn la religiozitate ncrederea ei n
succesul noii bnci.
Chiar i Saccard fu impresionat de emoia ei stpnit, de
tremurul glasului ei. El nu vorbise despre Ierusalim dect
din excesul de lirism al nfrigurrii sale; n fond, se temea de
acest proiect nesbuit, dndu-i seama ct e de ridicol i
fiind gata oricnd s-l lase balt i s fac haz pe seama lui,
dac ar fi fost ntmpinat cu zeflemele. Dar vizita
emoionant a acestei femei pioase, care o adusese i pe fiica
ei, felul convins prin care lsa s se neleag c att ea, ct
i toi ai ei, toat nobilimea francez, va crede i se va
entuziasma pentru acest proiect, l impresion adnc, dnd
182
via unui simplu vis, lrgind i mai mult perspectivele lui de
dezvoltare. Era, deci, adevrat c avea n mn un resort prin
care va putea s pun lumea n micare! Cu excepionala lui
putere de intuire, nelese numaidect situaia, aa c vorbi
i el tot n termeni misterioi despre aceast victorie final,
spre care se va ndrepta n tcere; i, pe msur ce vorbea,
devenea tot mai nflcrat, pentru c era ntr-adevr cuprins
de credin, de credina n admirabilul mijloc de aciune pe
care i-l oferea criza papalitii. Avea minunatul dar de a
crede, de ndat ce aceasta era n interesul planurilor sale.
n sfrit, domnule, adug contesa, m-am hotrt s
fac un lucru care pn acum mi-a displcut cu desvrire
Da! Nu m-am mpcat niciodat cu gndul de a specula
banul, de a-l da cu dobnd. tiu c acesta e un fel demodat
de a nelege viaa, scrupule destul de prosteti uneori, dar ce
vrei? Nu-i uor s lupi mpotriva credinelor pe care le ai de
o via ntreag. Pn acum crezusem c numai pmntul,
marile moii, sunt acelea care trebuie s hrneasc oamenii
de felul nostru. Din nefericire, ns, marea proprietate
Roi uor, cci se apropia clipa n oare trebuia s-i
mrturiseasc srcia pe care o ascundea cu atta grij.
Moiile nu mai exist Mai ales noi, am fost greu
ncercai Nu ne-a mai rmas dect o ferm.
Atunci Saccard, pentru a o crua, exagera, nflcrndu-
se:
Dar bine, doamna mea, astzi nimeni nu mai triete
din venitul pmntului Vechea avere latifundiar este o
form fr valoare a bogiei, o forma care nu-i mai are
rostul. Ea nu era dect cauza stagnrii banului, a crui
valoare noi am nzecit-o, punndu-l n circulaie, fie prin
hrtia manet, fie prin tot felul de titluri comerciale i
183
financiare! n felul acesta, lumea va fi rennoit, cci fr
bani, fr banii lichizi care curg, care ptrund peste tot, nu
este nimic cu putin, nici aplicarea cuceririlor tiinei, nici
pacea final, universal A! Latifundiile! Au avut aceeai
soart ea i diligena Poi s mori de foame pe un pmnt
care valoreaz un milion, n timp ce cu numai-un sfert din
acest capital, plasat n afaceri serioase, cu 15%, 20% i chiar
30% dobnd, se poate tri
ncetior, cu nemrginita ei tristee, contesa cltin uor
din cap.
Eu una nu v neleg deloc, i, dup cum v-am mai
spus, sunt dintr-o epoc n care aceste lucruri aveau darul s
nspimnte lumea, ca ceva ru i interzis Din nefericire,
ns, nu sunt singur, trebuie mai ales s m gndesc la fiica
mea. n ultimii ani am izbutit s adun o sum de bani. Oh! O
sum mic de tot
i roi din nou.
Douzeci de mii de franci care zac, la mine ntr-un
sertar. Mai trziu voi avea poate remucri la gndul c i-am
lsat aa, s stea degeaba; i apoi, ceea ce vrei s faci
dumneata este un lucru drept, dup cum mi-a spus prietena
mea, de vreme ce vei munci pentru ceea ce ndjduim cu
toii, pentru dorinele noastre, cele mai arztoare, aa c voi
ncerca V-a fi foarte recunosctoare dac mi-ai putea
rezerva cteva din aciunile bncii dumneavoastr, pentru
suma de zece, dousprezece mii de franci. Am inut ca fiica
mea s m nsoeasc, pentru c banii acetia, trebuie s-o
mrturisesc, sunt banii ei.
Alice, cu figura ei tears, n ciuda privirilor inteligente, nu
scosese niciun cuvnt, dar de data asta rosti pe un ton de
drgstoas mustrare:
184
O, mam, ai mei! Spune-mi, am eu ceva care s nu fie i
al tu?
Dar la cstoria ta nu te gndeti, copila mea?
Tu tii foarte bine c nu vreau s m mrit!
Vorbise ns prea repede i durerea singurtii rzbtea
prin glasul ei subire. Mama ei o fcu s tac, cu o privire
ndurerat. O clip se uitar una la alta, cci nu puteau s
se mint, ele care i mprteau zi de zi tot ceea ce aveau de
suferit i de ascuns.
Saccard prea foarte micat.
Doamn, chiar dac n-ar mai fi aciuni, pentru
dumneavoastr tot a mai gsi. Da, a lua la nevoie din
aciunile mele Cererea dumneavoastr m mic foarte
mult i m simt onorat de ncrederea pe care mi-o acordai
n acea clip el credea, ntr-adevr, c le va mbogi pe
aceste dou nefericite; le i fcea prtae la ploaia de aur ce
avea s cad asupra lui i asupra celor din jurul su.
Cele dou doamne se ridicaser i se pregteau s plece;
abia cnd ajunser la u, contesa i ngdui o aluzie direct
la acea mare problem despre care nu se vorbea.
Am primit de la fiul meu Ferdinand, care se afl la
Roma, o scrisoare sfietoare asupra ntristrii pricinuite
acolo de vestea retragerii trupelor noastre.
Rbdare! spuse Saccard cu convingere, vom salva totul.
Le salut adnc i le nsoi pn la scar, trecnd de data
aceasta prin anticamer, pe care o credea goal. Dar pe cnd
se rentorcea, zri stnd pe o banchet un brbat ca de vreo
cincizeci de ani, nalt i usciv, mbrcat aa cum se
mbrac muncitorii n zi de srbtoare; era ntovrit de o
fat de vreo optsprezece ani, frumoas, subire i palid.
Ce este, ntreb el, ce dorii dumneavoastr?
185
Fata se ridicase cea dinti, iar omul, intimidat de aceast
primire aspr, ncepu s blbie o explicaie ncurcat.
Ddusem ordin ca toat lumea s plece! Ce cutai,
sici? Spunei-mi, cel puin, cum v numii!
Dejoie, domnule, iar ea e fiica mea, Nathalie
i omul se ncurc din nou, aa c Saccard, pierzndu-i
rbdarea, era gata s-l mping spre u, dar se gndi c.
toamna Caroline l cunotea demult i c desigur ea i
spusese s atepte.
Ah, eti recomandat de doamna Caroline? Trebuia s
mi-o spui de la nceput Intr i grbete-te, cci mi-e
foame.
n birou, i ls pe Dejoie i pe Nathalie n picioare i nu se
aez nici el, ca s scape mai repede de ei. Maxime, care
dup plecarea contesei i prsise fotoliul, nu mai avu
discreia s se ndeprteze i ncepu s se uite curios la noii
venii. Iar Dejoie ncepu s povesteasc agale despre ce
anume era vorba:
S vedei, domnule Dup ce am terminat cu armata,
am intrat ca servitor la biroul domnului Durieu, brbatul
doamnei Caroline, pe vremea cnd tria i avea fabrica de
bere. Dup aia am intrat la domnul Lamberthier, director la
hale, dup aia la domnul Blaisot, un bancher pe care sunt
sigur c-l cunoatei; acum dou luni i-a zburat creierii i
de atunci sunt fr serviciu Trebuie s v mai spun,
nainte de toate, c m-am nsurat. Da! M-am nsurat cu soia
mea Josphine, chiar pe vremea cnd eram la domnul
Durieu, iar Josphine, era buctreas la cumnata
domnului, la doamna Lvque, pe care doamna Caroline a
cunoscut-o bine. Pe urm, cnd eram la domnul
Lamberthier, nevasta-mea n-a putut intra i ea acolo, i i-a
186
gsit serviciu la un doctor din strada Grenelle, la domnul
Renaudin. Dup aia a gsit loc La trei frai, magazinul din
rue Rambuteau, unde, parc era un fcut, nu s-a gsit un
locor i pentru mine
ntr-un cuvnt, l ntrerupse Saccard, vrei s-i gsesc o
slujb, nu-i aa?
Dejoie ns inea mori s-i povesteasc marea durere a
vieii lui, ghinionul care-l fcuse s se nsoare cu o
buctreas, fr ca s izbuteasc vreodat s-i gseasc
serviciu n acelai loc cu ea. Asta era ca i cum nici n-ar fi
fost cstorii, cci nu aveau niciodat o odaie a lor,
ntlnindu-se prin crciumi i mbrindu-se pe dup ui.
i apoi li se nscuse un copil, Nathalie, pe care fusese silit s-
o lase, pn la vrsta de opt ani, n gazd la o femeie; dar
ntr-o bun zi, tatl, plictisit s tot triasc singur, o luase la
el, n mica sa odaie de flcu. Ajunsese astfel adevrata
mam a fetiei, crescnd-o, ducnd-o la coal, veghind-o cu
nesfrit grij i iubind-o ca pe ochii din cap.
Ah! i pot spune, domnule, c n-am avut dect bucurii
de pe urma ei. E bine crescut, cinstit i dup cum putei
vedea i dumneavoastr, n-are seamn de drgu ce e
ntr-adevr, Saccard gsea ncnttoare aceast floare
blond a Parisului, ginga i cu ochii mari sub crlionii
prului ei blai. Se lsa alintat de tatl ei, nc virtuoas,
cci nu avusese pn acum niciun interes s nu fie, dnd
dovad de un crud i linitit egoism n limpezimea luminoas
a privirilor ei.
Aa c, domnule, iat-o ajuns la vrsta mritiului, i
tocmai ni s-a ivit o partid bun, fiul legtorului, vecin cu
noi.. Numai c tnrul vrea s-i deschid o prvlie a lui i
cere zestre ase mii de franci. Nu-i prea mult, ar fi putut
187
pretinde o fat cu mai muli bani Trebuie s v mai spun
c nevasta-mea a murit acum patru ani i c ea ne-a lsat
ceva economii, adic, m-nelegei, micile ei ctiguri de la
coni, tii Am patru mii de franci, dar mai e pn la ase
mii, i tnrul e grbit, Nathalie de asemenea
Fata, care asculta zmbitoare, cu privirea ei limpede att
de rece i de hotrt, aprob cu o brusc micare din
brbie:
Cred i eu n-are niciun haz, vreau s termin odat,
ntr-un fel sau n altul.
Saccard l ntrerupse din nou. Gsea c omul acesta era
mrginit, dar foarte cinstit i foarte bun, obinuit cu o
disciplin militar. Apoi era de-ajuns c venea n numele
doamnei Caroline.
Bine, dragul meu. Voi avea un ziar, aa c te angajez ca
om de serviciu Las-mi adresa. Bun ziua.
Totui, Dejoie nu se ndura s plece. Continu cu un aer
ncurcat.
Domnul este foarte bun, primesc cu recunotin
slujba, deoarece va trebui s muncesc dup ce o voi mrita
pe Nathalie Dar eu pentru altceva venisem. Da! Am aflat,
de la doamna Caroline i de la alii, c domnul pune la cale
nite afaceri mari i c-i va face pe toi prietenii i cunoscuii
si s ctige o groaz de bani Aa c dac domnul ar vrea
sa aib grij i de noi, dac domnul ar vrea s ne dea i nou
din aciunile sale
Saccard fu micat, pentru a doua oar, mai micat chiar
dect fusese mai nainte, cnd contesa i ncredinase zestrea
fiicei sale. Omul acesta simplu, acest mic capitalist, cu
economii strnse ban cu ban, nu era el oare tipul
reprezentativ al mulimii ncreztoare, al marii mulimi care
188
formeaz clientela numeroas i sigur, acea armat fanatic
ce d bncilor puterea lor de nenvins! Dac acest om de
treab ddea fuga acum, cnd nc nu se fcuse niciun fel de
reclam, apoi ce se va ntmpla cnd se vor deschide
ghieele? Zmbi nduioat, cci n acest prim mic acionar
vedea prevestirea unei mari izbnzi.
S-a fcut, dragul meu, vei avea i aciuni.
Pe chipul lui Dejoie se aternu o raz de fericire, ca i cum
i s-ar fi dat vestea unui dar neateptat.
Domnul este prea bun n ase luni, nu-i aa? pot, cu
cele patru mii ale mele, s ctig nc dou, ca s mplinesc
suma i pentru c domnul consimte, a vrea s termin cu
asta imediat. Am adus i banii
Se scotoci prin buzunare, scoase un plic i-l nmn lui
Saccard, care, nemicat, tcut, se simea cuprins de uimire
n faa acestui ultim gest. i fiorosul pirat care nghiise pn
atunci atta bnet, izbucni n cele din urm ntr-un hohot de
rs, hotrt ntr-adevr s-l mbogeasc i pe omul acesta
plin de ncredere.
Dar bine dragul meu, asta nu se face aa Pstreaz i
banii, te voi trece pe list i vei plti la timpul i locul cuvenit.
De ast dat izbuti s scape de ei, dup ce Dejoie i
mulumi prin Nathalie, ai crei ochi frumoi, reci i
nevinovai fur luminai de un surs de mulumire.
Cnd Maxime rmase iar singur cu tatl su, i spuse cu
tonul lui de obrznicie batjocoritoare:
Iat-te fcnd i zestre fetelor, acum!
De ce nu, rspunse vesel Saccard. Fericirea celorlali
este i ea un plasament bun
Apoi i puse n ordine nite hrtii i, nainte de a prsi
biroul, ntreb deodat:
189
Dar, iar spune-mi, tu nu vrei aciuni?
Maxime, care se plimba cu pai mruni prin ncpere, se
ntoarse dintr-odat i se opri n faa lui.
Ei, asta-i bun! Ce, chiar aa tmpit m crezi?
Saccard fcu un gest furios, gsind rspunsul acesta cu
totul lipsit de respect i de spirit, gata s-i strige n obraz c
afacerea era minunat i c-l socotea pur i simplu un prost,
dac-i nchipuia c el nu-i dect un ho oarecare, ca toi
ceilali. Dar privindu-l, l cuprinse mila de propriul lui biat,
vlguit la douzeci i cinci de ani, aezat, zgrcit chiar, att
de mbtrnit de pe urma viciilor i att de grijuliu cu
sntatea lui, nct nu mai ndrznea s fac nicio cheltuial
i nu-i mai ngduia nicio plcere fr s-i fi cumpnit mai
nainte foloasele. Apoi, mpcat, mndru de felul su de via
nechibzuit i pasionat, n ciuda celor cincizeci de ani ai si,
ncepu din nou s rd i-i zise, btndu-l pe umeri:
tii ceva? Hai mai bine la mas, biete, i vezi-i de
reumatismele tale!
A doua zi, la 5 octombrie, Saccard, nsoit de Hamelin i de
Daigremont, se duse n strada Sainte-Anne, la notarul
Lelorrain i ntocmi actul prin care se constituia, sub
denumirea de Banca Universal, o societate anonim cu un
capital de douzeci i cinci de milioane, mprit n cincizeci
de mii de aciuni a cinci sute de franci fiecare, din care
numai un sfert erau exigibile. Sediul societii era n strada
Saint-Lazare, n palatul dOrviedo. Un exemplar al statutelor,
fcute conform actului, fu depus la notar. Era o minunat zi
de toamn, i cei trei brbai, dup ce plecar de la notar, i
aprinser cte o igar de foi i o luar ncet prin Chausse
dAntin, fericii c triesc i zburdnd ca nite colari n
vacan.
190
Adunarea general constitutiv avu loc de-abia n
sptmna urmtoare, n rue Blanche, ntr-un mic salon de
dans nchis din cauza falimentului i n care acum se
organizau expoziii de pictur. Cei care intraser n sindicat
i i vnduser o parte din aciunile subscrise de ei pe care
nu voiau s le mai pstreze; aa c la adunare luar parte o
sut douzeci i doi de acionari, reprezentnd aproape
patruzeci de mii de aciuni, ceea ce ar fi trebuit s dea un
total de dou mii de voturi, ntruct douzeci de aciuni
ddeau drept de vot. Totui, cum un acionar nu putea
exprima mai mult de zece voturi, oricare ar fi fost numrul
aciunilor sale, numrul exact al voturilor fu de o mie ase
sute patruzeci i trei.
Saccard inu cu tot dinadinsul ca Hamelin s prezideze, iar
el se amestec n mulime. Subscrisese att pe numele
inginerului, ct i pe numele lui cte cinci sute de aciuni, pe
care avea s le plteasc printr-un schimb de scrisori. Erau
de fa toi cei care fceau parte din sindicat; Daigremont,
Huret, Sdille, Kolb, marchizul de Bohain, fiecare cu grupul
de acionari pe care-i avea n subordine. Era de fa i
Sabatani, unul dintrecei mai mari subscriitori, precum i
Jantrou, nconjurat de mai muli funcionari superiori ai
bncii, angajai cu dou zile mai nainte. i toate hotrrile
ce trebuiau luate fuseser att de bine prevzute i ornduite
de mai nainte, nct niciodat o adunare constitutiv nu se
inuse ntr-o att de frumoas atmosfer de linite, de
simplicitate i de bun nelegere.
Declaraia subscrierii integrale a capitalului, precum i
aceea a vrsmntului celor o sut douzeci i cinci de franci
de fiecare aciune, fu recunoscut drept real, cu
unanimitate de voturi. Apoi societatea fu declarat n mod
191
solemn constituit. Dup care, fu numit consiliul de
administraie: el trebuia s se compun din douzeci de
membri, oare, n afara jetoanelor de prezen care se ridicau
la un total anual de cincizeci de mii de franci, urmau s
primeasc, potrivit unui articol din statute, 10% din
beneficiu. Cum aceast sum nu era de dispreuit, fiecare
membru al sindicatului ceruse s fie ales n consiliul de
administraie, iar Daigremont, Huret, Sdille, Kolb, marchizul
de Bohain, precum i Hamelin, pe care voiau s-l aleag
preedinte, fur trecui, bineneles, n capul listei, mpreun
cu ali paisprezece de mai mic importan, alei dintre
acionarii cei mai supui i mai decorativi. n clipa n care se
puse problema alegerii unui director, Saccard, care pn
atunci rmsese n umbr, fu propus de ctre Hamelin.
Numele su fu primit cu un murmur de simpatie; i el fu ales
cu unanimitate. Nu mai rmseser de ales dect cei doi
cenzori, nsrcinai s prezinte adunrii un raport asupra
bilanului, avnd de controlat astfel i conturile consiliului de
administraie, o funcie pe ct de ginga, pe att de
nefolositoare, pentru care Saccard desemnase pe un anume
domn Rousseau i pe un domn Lavignire. Primul, era cu
totul sub influena celui de al doilea, un tip nalt, blond,
foarte politicos care aproba ntotdeauna, ros de ambiia de a
intra i el n consiliu, mai trziu cnd toi ceilali se vor fi
declarat mulumii de serviciile sale. Dup alegerea lui
Rousseau i Lavignire, edina era gata s se ridice, cnd
preedintele crezu necesar s vorbeasc despre prima de 10%
acordat celor care formaser sindicatul i care reprezenta o
sum de patru sute de mii de franci, pe care adunarea, la
cererea lui, o trecu la contul cheltuieli de constituire. Era un
fleac, aa c nu reprezenta cine tie ce. Apoi lsnd s se
192
risipeasc mulimea micilor acionari care tropiau ca o
turm de vite, marii subscriitori rmaser n urm i, la
desprire, i strnser minile cu un aer surztor.
Chiar n ziua urmtoare, consiliul se ntruni n palatul
dOrviedo, n fostul salon al lui Saccard, transformat n sal
de edine. O mas lung, acoperit cu catifea verde i
nconjurat de douzeci de fotolii mbrcate la fel, ocupa
mijlocul ncperii, n care se aflau doar dou biblioteci mari,
ale cror geamuri erau acoperite pe dinuntru cu perdelue
de mtase, tot verde. Tapetul, de un rou nchis, adumbrea
ncperea, ale crei ferestre trei la numr ddeau n
grdina palatului Beauvilliers. Prin aceste ferestre ptrundea
o lumin palid de amurg, crend o atmosfer asemntoare
aceleia din mnstirile adormite sub umbra verde a
copacilor. Totul prea serios i nobil, te simeai parc
nconjurat de o cinste antic.
Consiliul se ntrunea pentru a-i forma biroul i fu
aproape n ntregime prezent nc nainte de ora patru.
Marchizul de Bohain, cu statura lui voinic, cu capul mic,
palid i aristocratic, era un tipic reprezentant al Franei
strvechi, n timp ce Daigremont, mldios, reprezenta marea
finana a imperiului, triumftoare i plin de fast; Sdille,
mai puin ngrijorat ca de obicei, sttea de vorb cu Kolb
despre o micare neprevzut ce se produsese tocmai atunci
pe piaa Vienei, i, n jurul lor, ceilali membri ai consiliului
de administraie, banda, ascultau, ncercau s prind din
zbor vreo informaie, sau discutau despre treburile lor
personale, aflndu-se acolo numai pentru a completa
numrul i pentru a-i lua partea ce li se va cuveni, n zilele
de prad. Ca de obicei, Huret sosi cel din urm, cu sufletul la
gur, deoarece scpase n ultima clip de la o comisie a
193
Camerei. Se scuz, apoi toi se aezar n fotolii, mprejurul
mesei.
Decanul de vrst, marchizul de Bohain, luase loc n
scaunul prezidenial, un fotoliu mai nalt i mai aurit dect
celelalte. Saccard, n calitate de director, se aezase n faa
lui. i imediat dup ce marchizul declar c urma s se
procedeze la numirea preedintelui, Hamelin se ridic,
anunnd c refuz s candideze; credea a ti c mai multe
persoane, aci de fa, se gndiser la el pentru preedinie,
dar le atrgea atenia c el trebuie s plece chiar a doua zi n
Orient, c n afar de asta, nu avea niciun fel de experien
n ceea ce privete contabilitatea, afacerile bancare i de
burs, i c, n sfrit, era vorba de o responsabilitate a crei
greutate n-o putea primi. Saccard l ascult foarte mirat, cci
nu mai departe dect n ajun se neleseser asupra acestei
probleme; ghicea ns efectul influenei doamnei Caroline
asupra fratelui ei, tiind c n dimineaa aceea avuseser
mpreun o lung convorbire. De aceea, neputnd admite un
alt preedinte dect pe Hamelin, deoarece un altul, cu
veleiti de independen, l-ar fi putut stnjeni, i lu
ngduina s intervin, lmurind c funcia era mai ales
onorific i c era de ajuns ca preedintele s fac act de
prezen la adunrile generale, pentru a ntri propunerile
consiliului de administraie i pentru a rosti cuvntrile
obinuite. De altfel, urma s fie ales i un vice-preedinte
care va avea drept de semntur. Ct pentru celelalte
chestiuni, pentru problemele pur tehnice de contabilitate, de
burs i a miilor de amnunte de ordin intern ale unei mari
ntreprinderi de credit, oare nu era aci, el, Saccard,
directorul, numit tocmai pentru asta? Conform statutelor, el
trebuia s conduc lucrrile administrative, el trebuia s
194
supravegheze ncasrile i cheltuielile, s gireze afacerile
curente, s asigure executarea hotrrilor consiliului de
administraie, s fie, ntr-un cuvnt, puterea executiv a
societii. Aceste argumente parau valabile. Asta, ns, nu-l
mpiedic pe Hamelin, s continue a se opune i fu nevoie ca
Daigremont i Huret s intervin i ei n modul cel mai
insistent. Maiestuos, marchizul de Bohain nu se amestec. n
cele din urm, inginerul ced i fu numit preedinte, iar cea
vice-preedinte fu ales un moier oarecare, fost consilier de
stat, vicontele de Robin-Chagot, om linitit i zgrcit, o
adevrat main de isclituri. Ct despre secretar, acesta fu
ales dinafara consiliului, din rndurile personalului bncii, i
anume eful serviciului emisiunilor. i cum odat cu lsarea
nopii, ncperea aceea mare i impresionant era cuprins
de o umbr verde, de o tristee nemrginit, socotir cu toii
c fcuser destul deocamdat i se desprir, hotrnd ca
edinele s aib loc de dou ori pe lun: consiliul restrns la
cincisprezece, iar cel general la treizeci ale fiecrei luni.
Saccard i Hamelin urcar mpreun n sala unde erau:
expuse schiele i unde erau ateptai de doamna Caroline.
Ea i ddu numaidect seama, dup stnjeneala fratelui ei,
c acesta cedase din nou, din slbiciune; i o clip, pru
foarte suprat.
Bine, draga mea, dar asta nu are niciun sens! strig
Saccard. Gndete-te c preedintele primete treizeci de mii
de franci, cifr care se va dubla de ndat ce afacerile noastre
vor lua avnt. Nu suntei chiar att de bogai nct s
dispreuii o sum ca asta. i de ce te temi, spune-mi?
M tem de toate, rspunse doamna Caroline. Fratele
meu nu va fi de fa, iar eu nu m pricep la afaceri Uite, nu
mai departe dect cele cinci sute de aciuni pe care le-ai
195
nscris pe numele lui fr ca el s le fi pltit imediat; ei bine,
nu este asta o fraud, nu va fi tras la rspundere n cazul
cnd treburile ar merge prost?
Saccard ncepu s rd.
Ei, poveste! Cinci sute de aciuni, un prim vrsmnt de
aizeci i dou de mii cinci sute de franci! Dac n-o s fie n
stare s plteasc aceast sum din primele beneficii, adic
n mai puin de ase luni, atunci mai bine ne aruncm de pe
acum n Sena, dect s ne mai frmntm ca s facem
ceva Nu! Poi fi linitit, speculaiile de burs nu-i distrug
dect pe cei nepricepui!
Ea rmase la fel de ncruntat, n umbra mereu crescnd
a ncperii. Dar se aduser dou lmpi aprinse i pereii, pe
care se aflau planurile acelea vaste i schiele care o
ndemnau adesea s viseze la rile ndeprtate, se luminar
din plin. Cmpiile erau nc pustii, munii ascundeau
orizontul; doamna Caroline i amintea de tristeea acelei
lumi vechi ce lncezea deasupra propriilor ei comori i pe
care tiina trebuia s-o scoat din murdrie i ntuneric! Cte
lucruri mari, frumoase i bune, trebuiau nfptuite! ncetul
cu ncetul, avu viziunea unor generaii noi, a unei omeniri
mai puternice i mai fericite, rsrind din acest pmnt
strvechi, rscolit din nou de progres.
Speculaii, speculaii! repeta ea mereu n mod mecanic,
roas de ndoial. Ah, tare m tem de ele!
Saccard, tiind cum gndete de obicei, i citise pe fa
ndejdea n viitor.
Da! speculaiile! De ce te sperie cuvntul sta? Pentru
c speculaiile sunt nsi momeala vieii, venica dorin
care te silete s lupi i s trieti Dac a ndrzni s fac
o comparaie, te-a convinge
196
ncepuse din nou s rd, ezitnd dintr-un sentiment de
delicatee. Pn la urm, ndrzni totui, cci i plcea s fie
brutal n faa femeilor.
Spune-mi, crezi dumneata c fr cum s spun?
fr desfru, s-ar face muli copii? Dintr-o sut de copii pe
care nu-i faci, se ntmpl ca unul cel puin s se nasc
totui! Excesul este cel care creeaz tot ce-i necesar.
Desigur, rspunse dnsa stnjenit.
Ei bine, draga mea, fr speculaii n-ar mai fi afaceri. La
ce bun mi-a mai scoate banii din buzunar i mi-a risca
averea, dac a ti c nu ntlnesc n asta o plcere
neobinuit, o fericire care s m nale pn la cer? Cu
rsplata legal i mediocr a muncii, cu echilibrul nelept al
tranzaciilor de fiecare zi, viaa ar fi un deert din cale afar
de plicticos, o mlatin n care toate puterile dormiteaz i
putrezesc; pe cnd dac faci s strluceasc cu putere la
orizont un vis atrgtor, dac fgduieti c dintr-un gologan
vei face o sut, dac oferi acestor adormii ocazia s
porneasc la vntoarea imposibilului, a milioanelor ctigate
n dou ceasuri, prin cele mai nfricotoare pericole, goana
va ncepe de ndat, energiile se vor nzeci i nvlmeala va
fi att de mare, nct oamenii, dei trudesc numai pentru
plcerile lor imediate, izbutesc uneori s fac i copii, adic
lucruri vii, frumoase i mari A, da, bineneles, sunt i
multe lucruri murdare i fr de folos, dar fr ele, lumea cu
siguran c ar pieri.
Doamna Caroline porni s rd i ea, pentru c nu tia ce
este falsa pudoare.
Atunci, dup dumneata, nu avem alt cale dect
resemnarea, de vreme ce asta intr n prevederile naturii Ai
dreptate, viaa e un lucru murdar.
197
i se simi cuprins de un puternic simimnt de curaj, la
gndul c fiecare pas nainte fusese fcut prin snge i noroi.
Trebuie numai s vrei. De-a lungul pereilor, privirea ei
rmnea mereu ndreptat asupra schielor i a planurilor i
naintea ochilor i se desfura ntreg viitorul, cu porturi,
canale, ci de comunicaie, ci ferate, cmpii cu forme ntinse
i nzestrate cu maini, orae noi, sntoase, construite
inteligent, n care oamenii aveau s triasc pn la adnci
btrnele, plini de nelepciune.
Ce s fac, adug ea vesel, trebuie s cedez ca
ntotdeauna S ncercm s facem puin bine n jurul
nostru, ca s fim iertai.
Fratele ei, care n tot timpul acesta tcuse, se apropie i o
srut. Ea l amenin cu degetul.
Iar tu eti un mare linguitor. Te cunosc eu! Mine,
dup ce vei pleca, puin i va psa de cele ce se petrec aci;
acolo te vei cufunda din nou n lucrrile tale i totul i se va
prea c merge bine, vei visa numai victorii, n timp ce aici s-
ar putea ca afacerile s se prbueasc cu noi cu tot.
Dar bine, draga mea, glumi Saccard, a rmas parc
hotrt c te las aici, lng mine, ca s m supraveghez! ca
un jandarm i s m nhai dac fac vreo prostie!
Toi trei izbucnir n rs.
Poi s fii sigur c am s te nh! Adu-i aminte ce ne-
ai fgduit, la nceput nou, apoi multor altora, de pild
bunului Dejoie, pe care i-l recomand cu insisten, i
vecinelor noastre, srmanelor contese de Beauvilliers, pe care
le-am vzut astzi cum i supravegheau buctreasa ce
spla nite zdrene, numai ca s nu mai cheltuiasc i cu
spltoreas.
Mai vorbir ctva timp pe un ton prietenos, hotrnd n
198
mod definitiv plecarea lui Hamelin.
Cnd Saccard cobor n biroul lui, valetul i spuse c o
femeie se ncpnase s-l atepte, dei i atrsese atenia c
domnul este n consiliu i c nu o va putea primi. La nceput,
simindu-se obosit, Saccard se nfurie i ddu ordin s fie
dat afar; apoi gndul c de acum ncolo va trebui s se
pun n slujba succesului, teama ca nu cumva s dea cu
piciorul norocului, dac ar nchide ua i n-ar mai primi pe
nimeni, l fcu s-i schimbe prerea. Valul solicitatorilor
cretea pe zi ce trecea i aceast mulime avea darul s-l
mbete i mai mult.
Cum n birou ardea o singur lamp, n-o vedea prea bine
pe vizitatoare.
Sunt trimis de domnul Busch, domnule
Furia l fcu s rmn n picioare i n-o pofti nici pe ea s
ia loc. Vocea asta subiric, ieind dintr-un trup uria, l fcu
s-o recunoasc pe doamna Mchain. Grozav acionar,
femeia asta care cumpra aciunile la kilogram.
Ea i explic, linitit, c Busch o trimisese la el pentru a
se informa asupra emisiunii Bncii Universale. Dac mai
erau aciuni disponibile? Dac era vreo ndejde s poat
obine aciuni, dup prima acordat membrilor sindicatului?
Dar toate astea nu erau, desigur, dect pretexte, un mijloc de
a intra n cas, de a vedea cum arat, de a spiona ce se
petrece acolo i de a-l descoase; pentru c ochii ei mici, parc
gurii cu sfredelul n grsimea obrazului, iscodeau toate
ungherele i se ntorceau necontenit spre el, scormonindu-l
pn n fundul sufletului. Busch, dup ce ateptase ndelung
clocind faimoasa afacere a copilului prsit, se hotrse
acum s treac la fapte i o trimisese pe ea n cercetare.
Nu mai sunt aciuni, rspunse Saccard cu brutalitate.
199
Femeia i ddu seama c nu va putea afla mai mult i c
prin urmare ar fi imprudent s ntreprind acum ceva. Aa
c, n ziua aceea, fr a-i lsa rgazul s-o dea afar, pomi ea
singur spre u.
De ce nu-mi ceri aciuni pentru dumneata? adug
Saccard, dorind s-o jigneasc.
Cu vocea ei nesigur i piigiat, care suna parc a
batjocur, rspunse:
Oh! Nu fac afaceri de felul sta Eu una, atept.
n clipa aceea, dnd cu ochii de uriaa ei geant de piele
roas, de care nu se desprea niciodat, Saccard se
cutremur. Tocmai n ziua n care totul mersese att de bine,
n ziua n care era att de fericit, fiindc vedea nscndu-se,
n sfrit, banca att de dorit, i-a gsit s apar ticloasa
asta btrn, ca o ursitoare din poveste care arunc blesteme
asupra domnielor din leagn? Saccard i simea geanta
burduit cu valori depreciate, cu efecte declasate i nelegea
c venise anume s i-o plimbe prin birourile bncii lui abia
create, spre a-l amenina c-l ateapt pn va veni
momentul s ngroape acolo i aciunile sale, atunci cnd
banca se va prbui. Era ca i croncnitul corbului care
pornete la drum odat cu armatele n mar, le urmrete
pn n seara mcelului, se rotete deasupra lor i apoi se
repede, tiind c se va putea nfrupta din belug cu hoituri.
La revedere, domnule, spuse gfind cumtra Mchain.
retrgndu-se ct se poate de politicos.

200
V

O lun mai trziu, n primele zile ale lui noiembrie,


lucrrile de instalare a Bncii Universale nu se sfriser
nc. Mai aveau de lucru tmplarii, care puneau lemnria,
precum i vopsitorii, care sfreau de chituit imensul
acoperi de sticl ce nvelea toat curtea.
ntrzierea se datora lui Saccard care, nemulumit cu
simplitatea instalrii, prelungea lucrrile, prin preteniile sale
de lux; n cele din urm, cum nu era posibil s mute zidurile,
pentru ai satisface nepotolitul su vis de mreie, sfrise
prin a se supra, lsnd doamnei Caroline grija de a lichida
cu antreprenorii. Aa c ea supraveghea acum instalarea
ultimelor ghiee. Fcuser un numr nemaipomenit de mare
de ghiee, care nconjurau curtea, transformat n incint
central, cu gratii severe i demne, avnd deasupra tblie de
metal purtnd inscripii scrise cu litere negre. n general,
instalarea, dei se fcuse ntr-un local puin cam strmt,
fusese totui bine chibzuit: la parter se aflau serviciile care
trebuiau s fie n legtur continu cu publicul, diferitele
case, seciile de emisiuni, toate operaiile curente de banc;
iar sus, mecanismul oarecum intern, direcia, registratura,
contabilitatea, birourile contenciosului i ale personalului. n
201
total, ntr-un spaiu att de restrns lucrau peste dou sute
de funcionari. i ceea ce te impresiona chiar de la intrare,
chiar n forfota lucrtorilor care bteau ultimele cuie, n timp
ce aurul ncepuse s sune n casete, era atmosfera aceea de
seriozitate, de cinste, antic, de parc te-ai fi aflat ntr-o
biseric, atmosfer care provenea din nsi nfiarea
acestei cldiri vechi, ntunecat i tcut sub umbra
arborilor grdinii nvecinate. De cum peai pragul, aveai
impresia c ptrunzi ntr-un templu.
ntr-o dup amiaz, ntorcndu-se de la burs, chiar i
Saccard avu aceast senzaie, care-l mir, dar l fcu s se
simt oarecum mngiat de lipsa luxului i i mprti
mulumirea doamnei Caroline.
Drept s-i spun nu e ru pentru nceput! Ai zice c
suntem n familie! E ca o capel! Mai trziu, vom vedea i
mulumesc, draga mea, pentru tot ceea ce ai fcut de cnd a
plecat fratele dumitale.
i cum, din principiu, nelegea s trag foloase de pe
urma mprejurrilor neprevzute, fcu de atunci tot ceea ce i
era n putere pentru a ntri aspectul de austeritate al
cldirii: ceru funcionarilor si s vin mbrcai n negru, nu
se mai vorbea dect n oapt, iar banii erau primii i
nmnai cu o discreie ntr-adevr clerical.
Niciodat, n viaa lui att de agitat, Saccard nu fusese
att de activ. Dimineaa, nc de la ora apte, naintea
tuturor funcionarilor, nainte chiar ca servitorul s-i fi fcut
focul, el se afla n biroul su, unde i citea corespondena i
rspundea scrisorilor care cereau rezolvare urgent. Apoi,
pn la unsprezece, biroul lui se transforma ntr-un du-te-
vino nesfrit: prietenii i clienii de seam, agenii de
schimb, samsarii, remizierii toat lumea finanelor se
202
perinda pe acolo; fr a mai pune la socoteal irul efilor de
serviciu venii s primeasc dispoziii. El nsui, cum avea o
clip liber, se ridica de pe scaun i fcea n grab inspecia
diferitelor birouri, unde funcionarii triau sub groaza
neateptatelor lui apariii, care se petreceau mereu la alte
ore. La unsprezece se ducea sus, la doamna Caroline, unde
i lua masa, mncnd din belug i bnd la fel, aa cum i
poate permite numai un om slab, fr ca regimul acesta s-i
fac vreun ru. i nici ceasul pe care-l petrecea acolo nu era
pierdut, fiind momentul n care, dup cum spunea el, i
spovedea frumoasa prieten, adic i cerea prerea asupra
oamenilor i afacerilor, chiar dac dup aceea, de cele mai
multe ori, nu tia s trag nvminte de pe urma
nelepciunii ei. La ora dousprezece se ducea la Burs,
vrnd s fie printre primii, pentru a putea vedea tot i pentru
a sta de vorb. De altfel, nu juca deschis, ci se ducea acolo ca
la o ntlnire fireasc, la care era sigur c se va ntlni cu
clienii bncii sale. Cu toate acestea, influena sa ncepuse s
se fac simit; se rentorsese n aceast lume victorios, ca
un om de afaceri solid, care se sprijinea de acum nainte pe
milioane adevrate: iar rutcioii i vorbeau cu glas sczut,
privindu-l i optindu-i pe seama Iul tot felul de poveti,
prezicnd c va ajunge om mare. La trei i jumtate se
napoia ntotdeauna la banc, unde se nhma la plicticoasa
sarcin a semnturilor, fiind att de obinuit cu acest
mecanism al minii, nct, n acelai timp, chema
funcionarii, ddea rspunsuri, punea afacerile la punct cu
capul limpede i cu glasul linitit, fr a nceta s iscleasc.
Pn la ase mai primea vizite, i ncheia lucrrile de peste
zi i le pregtea pe cele de a doua zi. Iar cnd se ducea din
nou sus, la doamna Caroline, lua o mas i mai copioas
203
dect cea de la unsprezece, cu pete fin i maieu seam cu
vnat, cu vinurile cele mai diferite de care avea poft, de la
Bourgogne i Bordeaux pn la ampanie, dup ct de
mulumit era de munca de peste zi.
Spune dac nu sunt cuminte? exclama el cteodat,
rznd. n loc s-mi pierd timpul cu femeile sau s m duc la
club ori la teatru, stau aici ca un burghez cumsecade, lng
dumneata Trebuie s-i scrii fratelui dumitale despre asta,
ca s-l liniteti!
Nu era totui chiar aa de cuminte dup cum spunea, cci
tocmai n vremea aceea avusese o slbiciune pentru o
cntrea de la Bouffes; iar ntr-o zi se rtcise i el la
Germaine Coeur, dar nu avusese nicio plcere. Adevrul era
c, seara, cdea frnt de oboseal. Pe deasupra, era stpnit
de o asemenea ambiie i dorin de succes, nct toate
celelalte pofte rmneau n urm, paralizate, atta vreme ct
n-avea s se simt victorios, stpn necontestat al banului.
Ba nu, rspundea vesel doamna Caroline, fratele meu a
fost ntotdeauna att de cuminte, nct pentru el cuminenia
e ceva firesc i nu un merit! I-am scris ieri c te-am convins
s nu mai zugrveti cu aur sala de consiliu. Asta o s-i fac
mai mult plcere.
ntr-o dup amiaz foarte rece de la nceputul lui
noiembrie. n clipa n care doamna Caroline tocmai ddea
ordin zugravului s spele uleiurile slii de consiliu, i se aduse
o carte de via i i se spuse c persoana insist s fie
primit. Cartea de vizit, murdar, purta numele lui Busch
i era tiprit grosolan. Nu-l cunotea pe Busch, aa c ddu
ordin ca omul s fie poftit sus, n biroul fratelui ei, unde-i
primea vizitatorii.
Dac Busch ateptase aproape ase luni, fr s se fi
204
folosit de extraordinara descoperire prin care aflase de fiul
natural al lui Saccard, aceasta se datora n primul rnd
faptului c se temea i presimea c nu va putea stoarce de la
bancher dect cei ase sute de franci nenorocii,
contravaloarea polielor subscrise mamei copilului, i c-i va
fi foarte greu s-l antajeze pentru a scoate mai mult, mcar
o sum de cteva mii de franci. Dar cum s antajezi un
vduv, care n-are de dat nimnui socoteal de faptele lui, i
care, pe deasupra, nu se teme de scandal; cum s-l terorizezi
i cum s-l faci s plteasc ct mai scump ploconul unui
copil din flori, crescut n noroi, smn de ntreinut i de
asasin? Fr ndoial, cumtra Mchain ticluise cu dibcie
un cont de cheltuieli, care se ridica la vreo ase mii de franci
i care cuprindea cei civa gologani mprumutai Rozaliei
Chavaille, verioara ei i mama copilului, apoi ceea ce
pretindea c o costase boala nenorocitei aceleia i
nmormntarea ei, ntreinerea mormntului i, n sfrit, ce
cheltuise pentru Victor, de cnd a trebuit s se ngrijeasc de
hran, haine i toate celelalte lucruri. Dar n cazul cnd
Saccard nu s-ar fi lsat impresionat de sentimente printeti,
nu era oare la mintea omului c-i va da pe u afar? Mai
ales c nu exista nicio dovad asupra paternitii, dect
poate doar asemnarea cu copilul; dar chiar n cazul acesta
nu-i vor putea stoarce mai mult dect contravaloarea polielor
i asta numai dac el nu s-ar folosi de dreptul de prescriere.
Pe de alt parte, dac Busch ntrziase att de mult, era
din cauz c petrecuse cteva sptmni groaznice lng
fratele su Sigismund, bolnav la pat de ftizie. Mai ales n
ultimele dou sptmni, acest nverunat om de afaceri
lsase totul balt, dnd uitrii miile de cazuri nclcite pe
care le urmrea, nu mai aprea nici la Burs, nu mai pndea
205
niciun debitor i sttea tot timpul la cptiul bolnavului, pe
care-l veghea, l ngrijea, l spla ca o mam. Devenit deodat
harnic, Busch, care era de o zgrcenie fioroas, chem cei
mai mari medici ai Parisului i ar fi cumprat cele mai
scumpe doctorii din farmacii, doar, doar i vor folosi la ceva;
i fiindc medicii i interziser bolnavului orice munc, iar
acesta se ncpna, i ascunsese toate hrtiile i toate
crile. ntre ei doi se ddea o adevrat btlie a
iretlicurilor. De ndat ce, rupt de oboseal, paznicul su
adormea, Sigismund, leoarc de sudoare, mistuit de febr,
cuta un vrf de creion i o margine de ziar i ncepea din
nou s fac socoteli, mprind bogia lumii potrivit visului
su de dreptate, asigurnd fiecruia partea lui de fericire i
de via. Iar Busch, cnd se detepta, i ieea din fire,
vzndu-l i mai bolnav nc; simea c i se sfie inima
pentru acest frate care druia himerei sale i frma de via
ce-i mai rmsese. Da, ct fusese sntos, i ngduise s se
joace cu fleacurile astea, aa cum ngdui unui copil s se
joace cu ppuile; de aici, ns, i pn la a i da viaa pentru
nite idei nebuneti, imposibil de nfptuit, prea era de tot! n
cele din urm, consimind s se cumineasc de dragul
fratelui su mai mare, Sigismund se mai ntremase i
ncepuse s se dea jos din pat.
Atunci Busch, relundu-i ocupaiile, hotr c venise
vremea s lichideze afacerea Saccard, cu att mai mult cu ct
Saccard reintrase victorios la Burs i devenea iar un
personaj de o solvabilitate desvrit. Raportul cumetrei
Mchain, pe care o trimisese n rue Saint-Lazare, fusese
excelent, totui ovia s dea un atac fi i amna mereu,
cutnd tactica cea mai bun prin care avea s-i nfrng
adversarul; o vorb scpat de cumtra Mchain cu privire la
206
doamna Caroline, persoana care administra casa i despre
care i vorbiser toi negustorii din cartier, l puse n faa
unui nou plan de lupt. Nu cumva femeia aceasta era
adevrata stpn, aceea care deinea cheile dulapurilor i
ale inimii? Busch asculta deseori de ceea ce numea el
imboldul unei inspiraii subite, plecndu-se n faa unei
presimiri neateptate i pornind la atac n urma unei astfel
de indicaii, i abia apoi, n desfurarea evenimentelor lua o
hotrre pentru a ajunge la ceva sigur. Astfel ajunse el n rue
Saint-Lazare, cu scopul de a o vedea pe doamna Caroline.
Acolo sus, n sala unde se aflau planurile, doamna
Caroline rmase uimit n faa individului aceluia gras i
neras, cu mutra turtit i murdar, mbrcat cu o redingot
soioas i cu o cravat alb. Iar Busch o scruta pn n
adncul sufletului, gsind-o aa cum o dorise, nalt i
sntoas, cu minunatul ei pr alb, care-i lumina de veselie
i blndee chipul rmas nc tnr; atenia i fu mai ales
atras de expresia gurii ei, puin cam mare, expresie ce trda
atta buntate, nct lu imediat hotrrea s-i vorbeasc.
Doamn, a fi voit s vorbesc cu domnul Saccard, dar
mi s-a spus c nu e aici
Minea; nici nu ntrebase mcar de Saccard, tiind prea
bine c el nu era acolo, deoarece l pndise cnd plecase la
Burs.
Aa c mi-am permis s m adresez dumneavoastr,
ceea ce, de altfel, mi face mai mult plcere, deoarece tiu
cui m adresez Este vorba de ceva foarte serios i foarte
ginga
Doamna Caroline, care pn atunci nu-l poftise s ia loc, i
art un scaun, cu o grab ce trda ngrijorare.
Vorbii, domnule, v ascult!
207
Busch, ridicndu-i cu grij poalele redingotei, ca i cum
s-ar fi temut s nu le murdreasc, lu drept un fapt
dinainte stabilit, c Saccard tria cu doamna Caroline.
Vedei dumneavoastr, doamn, nu-mi vine deloc uor
s ncep i v mrturisesc c stau i m ntreb dac fac bine
c v aduc aa ceva la cunotin Ndjduiesc, ns, c vei
vedea n pasul pe care-l fac numai dorina mea de a-l ajuta
pe domnul Saccard s ndrepte o greeal comis pe
vremuri
Doamna Caroline fcu un gest cu intenia de a-l ncuraja,
cci nelesese i ea cu cine are de-a face i dorea s scurteze
vorbria de prisos. De altfel, Busch ncerc s se mai scuze i
povesti cu de-amnuntul toat ntmplarea aceea veche, cum
fusese sedus Rosalie n rue de la Harpe, cum se nscuse
copilul dup dispariia lui Saccard, cum mama murise n
desfru, iar Victor rmsese n grija unei verioare, prea
ocupat pentru a-l mai putea supraveghea, crescnd astfel
ntr-o lume de mrvii. Doamna Caroline l ascult, mirat
la nceput de acest roman, la care nu se ateptase, cci i
nchipuise c trebuie s fie vorba de cine tie ce suspect
aventur bneasc, apoi se nduio, vdit emoionat de
trista soart a acelei mame i de prsirea copilului, adnc
micat n maternitatea ei de femeie stearp.
Dar dumneata, domnule, eti sigur de ceea ce mi
povesteti? Pentru c, vezi, n probleme de felul acesta ai
nevoie de dovezi serioase, absolute
Busch surse.
O, doamn drag, exist o prob concludent:
extraordinara asemnare a copilului Apoi mai sunt i
datele, totul se potrivete i face dovada faptelor pn la
ultima eviden.
208
Doamna Caroline tremura, iar el observ acest lucru.
Dup o scurt tcere, Busch adug:
Acum nelegei, doamn, ct de greu mi venea s m
adresez de-a dreptul domnului Saccard. Eu nu am niciun
interes n afacerea asta. Vin doar n numele doamnei
Mchain, verioara, pe care numai o simpl ntmplare a
pus-o pe urmele tatlui att de mult cutat; pentru c, aa
cum am avut cinstea s v spun, cele dousprezece polie de
cte cincizeci de franci date Rosaliei erau semnate Sicardot,
lucru pe care nu-mi ngdui s-l judec, fiind scuzabil, din
pcate, n viaa asta nenorocit a Parisului. Numai c, nu-i
aa? domnul Saccard ar fi putut interpreta greit motivul
interveniei mele i atunci mi-a venit inspiraia s stau mai
nti de vorb cu dumneavoastr, doamn, pentru ca s m
sftuiesc asupra cii de urmat, tiind ct interes i purtai
domnului Saccard Iat, acum ne cunoatei taina; credei
c trebuie s-l atept i s-i spun totul dnsului chiar azi?
Doamna Caroline, din ce n ce mai micat, rspunse:
Nu, nu, mai trziu!
Dar nici ea nu tia ce s fac, att era de stranie toat
povestea asta. Busch continua s-o studieze, ncntat de
marea ei sensibilitate, prin care putea s-o dezarmeze mai
uor i i ntocmi abia acum planul, dup ce cptase
certitudinea c va scoate de la ea mult mai mult dect ar fi
putut scoate vreodat de la Saccard.
Vedei, ar trebui luat o hotrre, murmur el.
Bine! m voi duce Da, m voi duce n cartierul acela la
doamna Mchain i la copil E mai bine aa, mult mai bine
s-mi dau eu mai nti seama cum stau lucrurile
Gndea cu glas tare; luase hotrrea s fac o anchet
serioas, nainte de a spune ceva tatlui. Dup aceea, dup
209
ce se va convinge, va avea destul timp s-l ntiineze. Nu
trebuia ea, oare, s vegheze asupra casei i asupra linitii
lui?
Din nenorocire, lucrurile nu mai sufer ntrziere,
adug Busch, aducnd-o ncetul cu ncetul acolo unde i
convenea lui. Bietul copil sufer; triete ntr-un mediu
ngrozitor.
Doamna Caroline se ridicase n picioare.
mi pun plria i vin ndat.
Busch se vzu silit s se scoale i el i spuse cu un aer
nepstor:
Nu v mai vorbesc de mica socoteal ce urmeaz a fi
pltit. ntreinerea copilului a costat, bineneles; afar de
asta mai sunt i nite bani mprumutai maic-sii, pe vremea
cnd tria O! nu prea tiu exact. N-am vrut s iau asupr-
mi nimic. Vei gsi acolo toate hrtiile.
Bine, voi vedea.
Atunci pru i Busch nduioat.
Ah, doamn, dac ai ti cu cte ntmplri de felul
acesta m ntlnesc eu n afaceri! Oamenii cei mai cinstii au
de suferit mai trziu de pe urma patimilor lor sau, ceea ce e
i mai ru, de pe urma patimilor prinilor lor V-a putea
da, bunoar, un exemplu: nenorocitele dumneavoastr
vecine, doamnele de Beauvilliers
Se apropie repede de una dintre ferestre i i arunc privi
vile iscoditoare n grdina nvecinat. Se gndise fr ndoial
chiar de cnd intrase n ncpere s spioneze cldirea
alturat, cci i plcea s tie cum arat terenul pe care
avea s dea lupta. n privina chitanei referitoare la cele zece
mii de franci, isclit de conte n favoarea Loniei Cron,
ghicise adevrul; informaiile primite din Vendme erau aa
210
cum le prevzuse: fata sedus rmsese la moartea contelui
fr un ban, cu un petic de hrtie nefolositor i, roas de
dorina de a veni la Paris, sfrise prin a lsa hrtia zlog la
cmtarul Charpier, poate doar pentru cincizeci de franci.
Numai c dac Busch dduse imediat de urma familiei
Beauvilliers, cumtra Mchain colinda de ase luni Parisul
fr s-o poat gsi pe Lonie. Fusese la un moment dat
femeie la toate la un portrel i de acolo n nc alte trei
slujbe; apoi, gonit din cauza purtrilor ei rele, dispruse
fr urm i n zadar o cutau de atunci prin toate mocirlele.
Aceasta l scotea cu att mai mult din srite, cu ct nu putea
face nimic mpotriva contesei, atta vreme ct i lipsea fata,
de care s-ar fi folosit ca de o ameninare. Nu nsemna, ns,
c se lsase pguba, i de aceea, acum, stnd n picioare, n
faa ferestrei, era bucuros s vad cum arat grdina casei,
creia nu-i zrise pn atunci din strad dect faada.
Sunt i ele ameninate de ceva? ntreb doamna
Caroline cu o ngrijorare plin de simpatie.
Busch fcu pe nevinovatul.
Nu, nu cred Voiam numai s vorbesc de jalnica
situaie n care le-a lsat desfrul contelui Da, am prieteni
la Vendme, aa c le cunosc povestea
i cum n cele din urm se hotrse s plece de la
fereastr, avu, n emoia pe care o simula, o brusc i ciudat
revenire.
Ah! dac ar fi vorba numai de bani! dar atunci cnd
intr moartea ntr-o cas
De data asta ochii lui fur scldai n lacrimi adevrate, i
adusese aminte de fratele lui i simea c se nbue.
Doamna Caroline crezu c-i murise cineva de curnd, aa c,
din discreie, nu-l ntreb nimic. Pn atunci, dup scrba pe
211
care i-o inspira, nu se nelase asupra josnicelor ndeletniciri
ale individului: dar aceste lacrimi neateptate avur darul s-o
hotrasc mai mult dect ar fi putut-o face cea mai
neleapt dintre tactici. Ardea de dorina s dea fuga imediat
spre mahalaua aceea.
M bizui, aa dar, pe dumneavoastr, doamn.
Plec chiar acum.
Dup un ceas, doamna Caroline, care luase o trsur,
rtcea prin spatele Montmartrului, fr a putea da de
cartierul napolitan. n cele din urm, ntr-una dintre strzile
acelea pustii, ce d n rue Maroadet, o btrn art
birjarului drumul. La intrare se deschidea un fel de drumeag
de ar, desfundat, plin de noroaie i de murdrii, care se
pierdea ntr-un maidan; i numai dup ce te uitai bine n jur
puteai s observi colibele acelea nenorocite, fcute din
pmnt, din scnduri vechi i din tinichele ruginite,
semnnd mai degrab cu o grmad de drmturi,
rnduite n jurul unei curi interioare. Spre strad, o cas cu
un cat, cldit din piatr, dar de o mizerie i de o murdrie
respingtoare, prea c stpnete intrarea, ca o nchisoare.
i ntr-adevr, doamna Mchain locuia acolo, ca o proprietar
grijulie, mereu la pnd, exploatndu-i personal micul
imperiu de chiriai nfometai.
De ndat ce cobor din trsur, doamna Caroline o vzu
aprnd n prag, uria, cu pieptul i pntecele revrsndu-i-
se dintr-o rochie veche de mtase albastr, roas pe la coate
i plesnit la custuri, cu obrajii att de umflai i de roii,
nct nasul mic aproape c dispruse i prea pus la copt
ntre doi crbuni aprini. Vizitatoarea ovia, nelinitit,
cnd o voce ce suna ascuit i plcut ca un fluier de ar o
liniti.
212
Ah! doamn, domnul Busch v-a trimis la mine, venii
pentru micul Victor Poftii, poftii! Da! Aci este cartierul
napolitan, strada n-are nc nume i nici numere la case
Intrai! S stm mai nti de vorb. Ah, Doamne, e att de
neplcut, att de trist!
i doamna Caroline trebui s se aeze pe un scaun
desfundat, ntr-o sufragerie soioas, n care o sob roie
ntreinea o cldur i un miros nbuitor. Cumtr Mchain
se art fericit de norocul pe care l avusese vizitatoarea,
gsind-o acas, pentru c ea avea attea treburi n ora nct
nu se napoia niciodat nainte de ora ase. Doamna Caroline
fu silit s-o ntrerup.
Iart-m, doamn, dar venisem pentru acel srman
copil
Prea bine doamn, vi-l voi arta tii c mama lui era
verioar cu mine. Ah! pot spune c mi-am fcut datoria. Iat
hrtiile i iat i socotelile.
Scoase dintr-un bufet un dosar bine ornduit, clasat ntr-o
nvelitoare albastr, ntocmai ca la oamenii de afaceri. i nu-i
mai tcea gura vorbind de biata Rosalie: da, desigur,
ncepuse s duc o via ntr-adevr dezgusttoare, mergnd
cu primul venit, ntorcndu-se beat i btut pn la snge,
dup orgii ce ineau zile i nopi n ir; ns, nu-i aa? trebuie
s-o nelegi i pe ea, pentru c fusese o lucrtoare bun,
nainte ca tatl stuia mic s-i fi scrntit umrul n ziua n
care o prinsese pe scar; i, spune i dumneata, dac cu
infirmitatea ei i vnznd lmi n hale, putea s rmn
cinstit?
Vedei dumneavoastr, doamn, ajunsese s-mi datoreze
suma asta numai din mprumuturile de cte un franc sau
doi. Uite, scrie i zilele! La 20 iunie, un franc; la 27 iunie, iar
213
un franc; la 3 iulie, 2 franci. i, ia uitai-v aci, se vede c a
fost bolnav pe vremea aia, pentru c vd nsemnate de
nenumrate ori sume de cte doi franci. Apoi mai era i
Victor pe care trebuia s-l mbrac. Am pus cte un V,
naintea tuturor cheltuielilor fcute pentru biat Fr s
mai in seama c la moartea Rosaliei, oh, ce moarte
groaznic, de pe urma unei boli care fcuse din ea un
adevrat hoit, biatul a rmas cu totul n sarcina mea. De
atunci am notat, dup cum vedei, cte cincizeci de franci pe
lun. Nu e prea mult. Tatl e bogat, poate s dea cincizeci de
franci pe lun pentru copilul lui Ce mai vorb, face cinci
mii patru sute trei franci i dac mai adugm cei ase
sute de franci din polie, ajungem la un total de ase mii de
franci Da, toate astea pentru ase mii de franci. Asta e!
Cu toat greaa care o fcea s pleasc, doamna Caroline
nu se putu opri de a spune?
Dar poliele nu sunt ale dumneavoastr; sunt
proprietatea copilului.
S avem iertare, rspunse acr cumtra Mchain, eu
am dat bani pe ele. Le-am scontat ca s-i fac un bine
Rosaliei. Uitai-v pe dos c mi-au fost transmise mie E
nc destul de frumos din partea mea c nu cer i dobnd
Doamna se va mai gndi, pentru c nu vreau s cred c ar
ngdui ca o biat femeie ca mine s rmn n pagub.
n urma unui gest prin care vizitatoarea lsa s se
neleag c accept socoteala, cumtra Mchain se liniti, i,
recptndu-i subirimea vocii ei de fluier, zise:
i acum, m duc s-l chem pe Victor.
n zadar trimise ns dup el, unul dup altul, trei puti ce
ddeau trcoale pe acolo, n zadar iei n prag i fcu tot felul
de semne, era limpede c Victor nu voia s vin. Ba unul
214
dintrebieai aduse drept rspuns un cuvnt murdar.
Atunci femeia se nfurie i iei pe u, ca i cum s-ar fi
hotrt s-l aduc acas de urechi. Dar se ntoarse dup un
timp tot singur, rzgndindu-se i gsind c e mai nimerit
s-l arate n toat monstruozitatea lui.
Dac doamna binevoiete s m urmeze
i, n drum, i ddu amnunte asupra cartierului
napolitan, pe care brbatul ei l motenise de la un unchi.
Acest brbat trebuie s fi murit, cci nimeni nu-l cunoscuse
i ea nu vorbea de el dect pentru a lmuri origina
proprietii sale. Dar aceast proprietate era o afacere ct se
poate de proast, spunea ea, care i va mnca sufletul, cci
avea de pe urma ei, mai multe griji dect ctiguri, mai cu
seam de cnd o scia prefectura, trimindu-i pe cap tot
felul de inspectori care-i cereau s fac reparaii i
mbuntiri, pe motivul c oamenii ar muri la ea ca mutele.
De altfel, nici gnd n-avea s cheltuiasc vreun ban pentru
asta. Cum adic? o vor obliga s le pun i cmine cu oglinzi
deasupra, n nite odie pe care le nchiriaz cu doi franci pe
sptmn?! n schimb, avea grij s nu pomeneasc nimic
despre lcomia cu care i ncasa chiriile, aruncnd oamenii
n strad dac nu-i plteau dinainte cei doi franci, fcndu-i
singur dreptate i fiind att de temut, nct nici ceretorii
nu ar fi ndrznit s doarm acolo, rezemai de vreun zid,
fr s plteasc ceva.
Cu inima strns, doamna Caroline se uit prin curte, un
maidan plin de hrtoape i mocirle, n care gunoaiele
adunate unele peste altele se transformaser ntr-o cloac.
Totul era aruncat acolo, cci nu exista nici canal de scurgere
i nici hazna; era o grmad de gunoi ce cretea nencetat,
otrvind aerul; i noroc c era frig, cci dac ar fi fost cald s-
215
ar fi ivit ciuma. Pind cu grij, doamna Caroline cuta s se
fereasc de rmiele de legume i bucile de oase,
plimbndu-i privirea n amndou prile, asupra
locuinelor de acolo, ce semnau mai curnd cu nite vizuini,
adevrate colibe i maghernie drpnate, crpite cu fel de
fel de materiale. Multe din ele erau acoperite numai cu
carton gudronat, altele aveau n loc de ui, nite intrri ca de
pivni, din care ieea un iz greos de mizerie. Familii de cte
opt i zece persoane triau nghesuite n aceste cocioabe, de
cele mai multe ori fr s aib un singur pat mcar, brbaii,
femeile, nenumraii copii, molipsindu-se unii de la alii, ca
fructele stricate, i cznd de mici prad desfrului, din
cauza celei mai monstruoase promiscuiti. Cete de copii
trai la fa, slbnogi, roi de scrofule i de sifilis ereditar
umpleau curtea, srmane creaturi crescute pe gunoiul sta
ca nite ciuperci veninoase nscute dintr-o mbriare
ntmpltoare, fr s se tie niciodat precis cine este tatl
fiecruia. O epidemie de tifos sau de vrsat mtura spre
cimitir, atunci cnd izbucnea, o jumtate din mahala.
Dup cum v spuneam, doamn, relu cumtra
Mchain, Victor n-a prea avut pilde bune n jurul lui, aa c
ar fi vremea s ne gndim la educaia sa, cci merge pe
treisprezece ani. Cnd tria maic-sa, v nchipuii, vedea
lucruri cam ne la locul lor, fiindc ea nu se sinchisea de
nimic cnd era beat. Aducea brbai n cas i totul se
petrecea sub ochii lui Dup aceea, eu n-am avut niciodat
vreme s-l in prea din scurt din cauza treburilor mele prin
ora. Hoinrea toat ziua pe la fortificaii. n dou rnduri a
trebuit s m duc s-l ridic de la poliie, pentru c furase
ceva, oh, nite nimicuri. i apoi, cum a crescut puin, a
nceput cu fetiele, att de multe nvase de la biata maic-
216
sa. Dar ce s v mai spun, o s vedei i singur: la
doisprezece ani arat aproape ca un brbat n sfrit, ca s
fac i el ceva, l-am dat la Eulalie, o femeie care vinde
zarzavat cu courile prin Montmartre. Merge cu ea la hal i
i duce unul dintrecouri. Partea proast este c ea are acum
nite abcese pe pulpe Dar iat-ne ajunse, doamn. Poftii
v rog.
Doamna Caroline se trase napoi ngrozit. n fundul
curii, n dosul unui adevrat stvilar de gunoaie, una dintre
vgunile cele mai ru mirositoare, se afla o colib aproape
prbuit la pmnt, nite drmturi susinute cu nite
cioturi de scnduri. Fereastr nu avea. Ca s intre un fir de
lumin, ua, o fost u de marchiz acoperit cu tabl,
trebuia s stea deschis, astfel c frigul ptrundea, nemilos.
ntr-un col zri o saltea de paie zvrlit de-a dreptul pe
pmntul bttorit. Nicio alt mobil nu era de recunoscut n
harababura aceea de butoaie sparte, de reele de srm
smuls din cine tie ce ngrditur, de couri pe jumtate
putrezite, ce ineau loc de scaune i de mese. Din perei
mustea o umezeal lipicioas. Printr-o crptur verzuie din
tavanul afumat, ploaia se scurgea pn la marginea saltelei.
i mirosul, mirosul mai ales era nspimnttor, artnd
decderea umana n toat goliciunea ei.
Eulalie, strig cumtra Mchain, a venit o cucoan care
vrea s-l vad pe Victor. Ce-i cu broscoiul sta, de nu vine
cnd l chem?
Un maldr de carne diform nvluit ntr-o otreap de
pnz veche ce inea loc de cearaf, se mic pe salteaua de
paie, i doamna Caroline zri o femeie de vreo patruzeci de
ani, goal puc, fiindc nu avea cma pe ea, semnnd cu
un burduf pe jumtate gol, att era de flecit i de
217
zbrcit. Capul n-ar fi fost urt, cu trsturi nc tinereti i
nconjurat de crlioni blonzi.
Ah! gemu femeia, s intre dac ne vrea binele, c viaa
asta nu mai e via Gndii-v, doamn drag, c sunt
dou sptmni n cap de cnd nu m-am mai dat jos din pat
din pricina nenorocitelor stora de buboaie care mi guresc
pulpa! i nu mai am niciun ban, bineneles, iar de nego nu
m mai pot ocupa. Ultimele dou cmi pe care le aveam,
le-a vndut Victor; cred c n seara asta am fi crpat de
foame.
Apoi, ridicnd vocea:
Ei, drcie! termin! Iei de acolo, micuule, c doamna
nu vrea s-i fac niciun ru!
i doamna Caroline tresri vznd cum se ridic din co
un pachet pe care l luase drept o grmad de zdrene. Era
Victor, mbrcat n rmiele unui pantalon i ale unei veste
de pnz prin ale crei guri i se vedea toat goliciunea.
Biatul sttea n lumina ce rzbea prin u i ea rmase cu
gura cscat, att de mult semna cu Saccard. Toate
ndoielile i se risipir, cci paternitatea era de necontestat.
Nu vreau, zise Victor, v poftesc s m lsai n pace. Nu
vreau s merg la coal.
Dar doamna Caroline nu-i mai lua ochii de la el,
simindu-se din ce n ce mai prost. n aceast asemnare
att de bttoare la ochi, copilul, cu o jumtate de cap mai
mare dect cealalt, cu nasul strmb, turtit spre dreapta, cu
easta strivit parc de treapta pe care fusese violat maic-
sa i pe care fusese zmislit, te fcea s simi un fel de
team. Afar de asta, prea neobinuit de dezvoltat pentru
vrsta lui, nu prea mare, bondoc, complet format la
doisprezece ani, pros, asemenea unei fiare precoce. Privirile
218
lui obraznice, lacome, gura senzual, erau ale unui brbat. i
pe chipul de o frgezime de copil, nc att de pur cu
anumite trsturi gingae, aproape feminine, aceast
virilitate att de repede dezvoltat te stnjenea i te speria ca
o monstruozitate.
i-e att de fric de coal, micuule? l ntreb n cele
din urm doamna Caroline. i totui, acolo te-ai simi mai
bine dect aici Unde dormi?
Biatul art spre saltea.
Acolo, cu ea.
Nemulumit din cauza acestui rspuns sincer, Eulalie se
zvrcoli, ncercnd s explice.
i ddusem o saltelu, dar pe urm a trebuit s-o
vindem De, ce s faci, dormi cum poi, cnd nu mai ai
nimic
Cumtr Mchain crezu nimerit s se amestece, cu toate
c tiuse prea faine ce se petrece acolo.
Totui, Eulalie, nu prea e frumos ce faci i tu,
golanule, puteai foarte bine s vii s dormi la mine, n loc s
te culci cu ea!
Dar Victor se propi n picioarele lui scurte i vnjoase,
mndru de brbia lui precoce.
Da de ce? E femeia mea!
Atunci Eulalie, tremurnd din toate crnurile ei flecite,
ncepu s rd i cutnd s nvluie grozvia asta n cuvinte
de haz, spuse cu un glas strbtut de o drgstoas
admiraie:
Da, e adevrat, dac a avea o fat, nu i-a ncredina-o!
E un adevrat brbat, nu glum!
Doamna Caroline se cutremur. Simea c se nbue de
dezgust. Cum! bieelul sta de doisprezece ani, monstrul
219
sta triete cu femeia asta de patruzeci de ani, trecut i
bolnav? Pe mindirul sta murdar, n mijlocul acestor
gunoaie i al acestei putori ngrozitoare! Ah, tu mizerie, cum
distrugi i pngreti totul!
Le ls douzeci de franci i fugi, cutnd adpost la
proprietreas, ca s ia o hotrre i ca s se neleag
definitiv cu ea. n faa acestei mizerii, n mintea ei se
nfiripase un gnd, gndul la Opera Muncii. Oare nu pentru
asta fusese creat aceast oper, nu pentru astfel de
decderi, pentru astfel de copii nenorocii culei din mocirl,
pe care ncercau s-i regenereze prin igien i prin
deprinderea unei meserii? Da, Victor trebuia smuls din
aceast cloac, acum. numaidect, i dus acolo ca s fie
reeducat. Doamna Caroline tremura nc din cauza celor
vzute. i n hotrrea ei avu o gingie de femeie: s nu-i
spun nc nimic lui Saccard; s atepte mai nti ca
monstrul s se ciopleasc puin, nainte de a i-l arta. Cci
se simea ea nsi stingherit din cauza acestei odrasle
nspimnttoare i o durea pe ea ruinea pe care ar fi
simit-o Saccard. Cteva luni vor fi desigur de ajuns, dup
aceea va putea vorbi fericit de fapta ei cea bun.
Cumtr Mchain pricepu cu greu.
M rog, doamn! facei cum dorii, numai c eu una
vreau s-mi capt cei ase mii de franci chiar acum! Victor
nu o va clinti de lng mine pn ce nu voi primi cei ase mii
de franci care mi se cuvin.
Aceast pretenie o aduse pe doamna Caroline la disperare.
Ea nu avea suma asta i nici nu voia s-o cear lui Saccard.
Zadarnic discut i se rug.
Nu! Nu! dac n-ar mai fi la mine zlogul a putea s
atept mult i bine. Sunt pit!
220
n cele din urm, vznd c suma era prea mare i c risca
s nu capete nimic, fcu o reducere.
Fie, dai-mi acum dou mii de franci. Pentru rest, voi
atepta.
Dar nici aa doamna Caroline nu iei din ncurctur,
pentru c se ntreba de unde s ia aceti dou mii de franci;
n cele din urm i veni n minte s-i cear lui Maxime. Nu
sttu mult pe gnduri. Era sigur c el va pstra secretul i
c-i va mprumuta banii de care avea nevoie, tiind bine c
tatl lui i va da napoi. i plec, spunnd c se va ntoarce a
doua zi ca s-l ia pe Victor.
Nu era dect ora cinci i simea o dorin att de mare s
sfreasc odat cu povestea asta, nct, urcndu-se n
trsur, ddu birjarului adresa lui Maxime, avenue de
lImperatrice. Cnd ajunse acolo, valetul i spuse c domnul
i face toaleta, dar c o va anuna totui imediat.
O clip simi c se nbu n salonul n care atepta. Era
o locuin instalat cu un ales rafinament de lux i de
bunstare. Draperiile i covoarele erau nenumrate i n
plcuta tcere a ncperilor plutea o mireasm ginga i
dulce. Totul era frumos, delicat i discret, dei nu se simea
prezena vreunei femei; pentru c tnrul vduv, mbogit
prin moartea soiei sale, tria numai pentru el, nchiznd
ua, ca om cu experien ce era, oricrei noi cstorii.
Bucuria de a tri, pe care o datora unei femei, nu nelegea
s-i fie turburat de alte femei. Dup ce cunoscuse toate
viciile, nu le mai gusta acum dect ca pe un desert pe care n-
ai voie s-l consumi din cauza unei boli de stomac pctoase.
Renunase demult la gndul de a intra n Consiliul de Stat;
nu mai inea grajduri, cci se plictisise de cai, cum se
plictisise i de femei. Tria singur, trndav, foarte fericit,
221
mncndu-i averea cu pricepere i prevedere, crud, ca un
brbat frumos, pervertit i ntreinut, ajuns n cele din urm
om serios.
Valetul se ntoarse i-i spuse:
Dac doamna vrea s m urmeze, domnul o va primi
imediat n camera sa.
Doamna Caroline se mprietenise cu Maxime de pe vremea
cnd acesta o ntlnea n chip de intendent credincioas, ori
de cte ori se ducea s ia masa la tatl su. Intrnd n odaie,
ea gsi perdelele lsate; ase lumnri ardeau pe cmin i pe
mescioar, luminnd cu o flacr linitit acest cuib de puf i
de mtase, o odaie n care domnea o atmosfer cald de
femeie frumoas care se vinde, cu fotolii adnci, cu un pat
imens i moale. Era ncperea preferat n care Maxime i
mplinise gustul pentru toate lucrurile alese, pentru mobile i
bibelouri rare, minuni ale secolului trecut, mbinate cu cel
mai frumos amestec de stofe ce s-a putut vedea vreodat.
Ua ce ducea n odaia de toalet era dat de perete i
Maxime apru, zicnd:
Dar ce e, ce s-a ntmplat? A murit tata?
Ieind din baie, mbrcase un costum elegant de flanel
alb; pielea lui era strlucitoare i parfumat, iar pe chipul
lui frumos de fat, cam trecut, ochii albatri i luminoi erau
lipsii de orice expresie. Prin ua deschis se mai auzeau nc
picurii apei dintr-un robinet i se simea un parfum tare
adus de aburii cldui.
O, nu! nu s-a ntmplat nimic grav, rspunse ea
simindu-se prost din cauza tonului glume i linitit al
ntrebrii. i totui, nu-mi vine uor s-i explic de ce am
venit M vei ierta c dau buzna aa, pe neateptate, la
dumneata
222
Da, adevrat, iau masa n ora, dar am nc destul
vreme s m mbrac Despre ce este vorba?
Maxime atepta, dar ea ovia acum, se blbia,
impresionat de acest lux, de acest rafinament desvrit
care o nconjura. Se simi cuprins de laitate i nu-i mai
regsea curajul s spun ce avea de spus. Era oare cu
putin ca viaa s se arate att de vitreg pentru copilul
acela de acolo, din mizeria cartierului napolitan, i att de
darnic pentru cel de aci, care tria ntr-o bogie att de
mare? De o parte, numai murdrie, foame i mizerie, iar de
cealalt parte un lux att de rafinat, belugul, viaa cea mai
frumoas! S nsemne oare banul educaie, sntate,
inteligen? Iar dac la baza existenei st acelai lut
omenesc, oare civilizaia nu const tocmai n superioritatea
de a mirosi frumos i de a tri bine?
Doamne! Este o istorie ntreag cred c fac bine dac
i-o povestesc i dumitale De altfel, sunt silit s-o fac, cci
am nevoie de dumneata.
Maxime o ascult la nceput n picioare; apoi se aez n
faa ei, deoarece uimirea i muiase genunchii. i cnd
doamna Caroline sfri, zise:
Cum? cum? Aadar, nu sunt singurul lui fiu? Ia te uit,
mi pic din cer un nenorocit de frate, fr ca eu s fi tiut
ceva!
Crezndu-l interesat, doamna Caroline fcu aluzie la
motenire.
O, motenirea tatei! fcu el cu un gest de nepsare
batjocoritoare pe care ea nu-l nelese. Ce voia s spun? Nu
credea oare n marile nsuiri ale tatlui su, n averea lui
sigur?
Nu! Nu! Eu am averea mea. N-am nevoie de nimeni
223
Numai c totul e att de caraghios, nct nu m pot opri s
nu rd!
i rdea ntr-adevr, dar era jignit i oarecum ngrijorat, i
cum nu se gndea dect la el, nu avusese timp s
cntreasc ce-i putea aduce, bun sau ru, aceast
aventur. Se simea departe de toat ntmplarea, rosti
cteva cuvinte care-i trdar adevrata fire.
La urma urmei, ce-mi pas mie?
i ridicndu-se, se ndrept spre odaia de toalet, de unde
se ntoarse imediat cu un polizor cu mner de filde, cu care
ncepu s i lustruiasc n tihn unghiile.
Ei, i ce ai de gnd s faci cu monstrul dumitale? Nu-l
poi nchide la Bastilia ca pe Masca de Fier.
Doamna Caroline i vorbi atunci de socotelile fcute de
cumtra Mchain, adug c era de prere s-l aduc pe
Victor la Opera Muncii i-i ceru cele dou mii de franci.
Nu vreau ca tatl dumitale s afle ceva. n afar de
dumneata, nu am cui s m adresez; mprumut-mi n
contul lui Saccard aceasta sum.
Dar el o refuz cu hotrre.
n contul tatii? Niciodat! Niciun ban! Ascult, am
fcut jurmnt: chiar dac tata ar avea nevoie de un singur
gologan pentru a fi salvat, eu tot nu i l-a da nelege-m,
prea e din cale afar de tmpit povestea asta i eu nu vreau
s m fac de rs!
Ea l privi din nou, turburat de josnicia lucrurilor pe care
le ghicea n cuvintele lui. ndurerat, n-avea nici poft, nici
timp s-l mai asculte.
Mie ns mi-ai mprumuta aceste dou mii de franci?
Dumitale, dumitale
i lustruia unghiile mai departe, cu o micare elegant i
224
uoar, uitndu-se tot timpul la ea cu privirile lui limpezi,
care rscoleau femeile pn n fundul inimii.
Da, dumitale, cu plcere. Dumneata eti o naiv, aa c
mi-i vei da napoi.
Apoi, dup ce scoase dou hrtii de cte o mie de franci
dintr-un dulpior i dup ce-i ddu banii, i lu minile i i le
inu o clip n ale sale cu o veselie prieteneasc, asemenea
unui ginere care i iubete soacra.
Dumneata i faci iluzii asupra tatii! O! nu te apr,
cci nu vreau s tiu nimic Femeile sunt att de ciudate,
nct uneori le face plcere s se sacrifice; i bine fac s-i
caute plcerea acolo unde o gsesc Oricum, dac ntr-o
bun zi vei fi ru rspltit, vino la mine, vom mai vorbi
atunci.
Cnd doamna Caroline se urc din nou n trsur, ameit
nc de cldura molatic a apartamentului, de parfumul de
heliotrop ce i se mbibase n vesminte, tremura toat de
parc ar fi ieit dintr-o cas suspect; pe deasupra mai era i
speriat de reticenele i glumele fiului pe socoteala tatlui
su, fapt care-i ntrea i mai mult bnuiala c Saccard avea
un trecut ruinos. Dar nu voia s tie nimic. Avea banii, i
gndindu-se cum i va orndui ziua de mine, astfel ca pn
seara, copilul s fie scos din mocirl, se liniti.
Aa c a doua zi dimineaa ncepu alergtura, avnd de
ndeplinit tot felul de formaliti, spre a fi sigur c protejatul
ei va fi primit la Opera Muncii. De altfel, situaia ei de
secretar a consiliului de supraveghere, pe care prinesa
dOrviedo, fondatoarea, i compusese din zece doamne din
lumea mare, i uur aceste demersuri; dup amiaz nu mai
avu dect s se duc i s-l ia pe Victor din cartierul
napolitan. i adusese haine roi i era destul de ngrijorat n
225
privina mpotrivirii posibile din partea biatului, care nu
voise s aud vorbindu-i-se de coal. Dar cumtra Mchain,
creia i trimisese o ntiinare i oare o astenia, i comunic
din prag o veste de care ea nsi era zguduit: Eulalie
murise subit peste noapte, fr ca doctorul s fi putut stabili
precis din ce cauza. Poate dintr-o congestie, pricinuit de
sngele ei bolnav; mai nspimnttor ns, era faptul c
biatul, care dormise cu ea, nu-i dduse seama n ntuneric
c murise, dect atunci cnd o simi rcindu-se alturi de el.
i petrecuse restul nopii la proprietreas, ngrozit de
aceast dram i stpnit de o team surd, aa c se ls
mbrcat i pru mulumit la gndul c va tri ntr-o cas
care avea o grdin frumoas. Nu-l mai reinea nimic acolo,
de vreme ce grsana, cum i spunea el, avea s putrezeasc
n groap.
Totui, cumtra Mchain, n timp ce semna chitana
pentru cele dou mii de franci, i formula condiiile.
Ne-am neles, nu-i aa? Vei completa cele ase mii
printr-o singur plat peste ase luni Altminteri, m voi
adresa domnului Saccard.
Dar chiar domnul Saccard i va plti Astzi nu fac
altceva dect s-i in locul.
Desprirea dintre Victor i btrna lui verioar nu fu
prea drgstoas: o srutare pe frunte i copilul se grbi s
se urce n trsur, n timp ce ea, dup ce fusese certat de
Busch fiindc primise s ia numai un aconto, plesnea de
ciud c lsa s-i scape din mn zlogul.
V atrag atenia, doamn, s v inei de cuvnt, cci
altfel, credei-m, v vei ci.
Din cartierul napolitan i pn la Opera Muncii, care i
avea sediul n bulevardul Bineau, doamna Caroline nu putu
226
scoate dect monosilabe de la Victor, ale crui priviri
scnteietoare sorbeau din ochi drumul, bulevardele largi,
trectorii i casele frumoase. Nu tia s scrie, abia dac
putea s citeasc, deoarece fugise tot mereu de la coal
pentru a hoinri printre fortificaii; i pe chipul lui de copil
mbtrnit prea de timpuriu nu se puteau citi dect poftele
nesioase ale rasei sale, o grab, o dorin nvalnic de a
gusta din toate plcerile, accentuat i mai mult din cauza
mizeriei i a exemplelor ngrozitoare n mijlocul crora
crescuse. Ajuni n bulevardul Bineau, ochii lui de fiar
tnr strlucir i mai tare. cnd, dup ce coborr din
trsur, trecur prin curtea central, mrginit pe dreapta i
pe stnga de cldirile destinate bieilor i fetelor. Rscolise
cu privirile, ntr-o clip, curile acelea mari plantate cu arbori
frumoi, buctriile mbrcate n faian, prin ferestrele
crora ieea un miros de friptur, slile de mese mpodobite
cu marmur, lungi i nalte ca nite tinde de biseric; tot
luxul acela regesc, pe care prinesa se ncpnase s-l
napoieze celor srmani. Apoi, ajuni n fund, n corpul de
cldiri ocupate de administraie, purtat din serviciu n
serviciu pentru a fi primit cu toate formalitile obinuite, i
asculta ghetele noi rsunnd de-a lungul coridoarelor, al
scrilor largi, al slilor scldate n aer i lumin i
mpodobite ca slile palatelor. i tremurau nrile: toate astea
aveau s fie ale lui.
Dar cnd doamna Caroline, care trebuise s coboare din
nou la parter pentru a semna o hrtie, merse cu el de-a
lungul unui alt coridor i-l duse n faa unei ui cu geamuri,
Victor vzu un atelier n care biei de vrsta lui, stnd n
picioare, n faa unor mese de lucru, nvau sculptura n
lemn.
227
Vezi, bieaule, i spuse ea, aici se muncete; cci
trebuie s munceti dac vrei s fii sntos i fericit Seara
se in cursuri i sunt sigur, nu-i aa? c vei fi cuminte i c
vei nva bine. Numai tu i vei putea hotr viitorul, un viitor
cum n-ai visat niciodat!
O cut ntunecat brazd fruntea lui Victor. Nu rspunse
nimic i ochii lui de lup tnr aruncar de aci nainte asupra
luxului risipit peste tot din belug numai priviri piezie de
bandit ntrtat, care vrea ca toate lucrurile s fie ale lui,
fr s munceasc ns; s le cucereasc prin fora ghearelor
i a dinilor lui. Din clipa aceea nu mai fu dect un revoltat,
un prizonier care viseaz doar jaf i evadare.
Acum totul este n ordine, adug doamna Caroline. Nu
ne mai rmne dect s mergem sus, la baie.
Era obiceiul ca la intrarea n aezmnt fiecare nou venit
s fac o baie. Bile se aflau sus, n cabinele de lng
infirmerie, care era format, la rndul ei, din dou
dormitoare mici, unul pentru biei i altul pentru fete,
vecine cu ncperea n care erau pstrate albiturile. Asupra
acestei minunate camere pentru albituri, mbrcat toat n
lemn de paltin lustruit, cu trei rnduri de dulapuri adnci,
ca i asupra acestei infirmerii model, luminoas i alb,
vesel i curat ca sntatea nsi, erau stpne cele ase
clugrie ale instituiei. Deseori, dup mas, doamne din
consiliul de supraveghere veneau i ele s petreac acolo cte
un ceas, nu att pentru a face control, ct pentru a contribui
cu ntreg devotamentul lor la desvrirea acestei opere de
binefacere.
i tocmai atunci, contesa de Beauvilliers i cu fiica ei.
Alice, se gseau acolo, n sala care desprea cele dou
infirmerii. De multe ori, contesa o aducea aici pe fiica ei
228
pentru a o mai distra i pentru a o deprinde cu bucuriile
caritii. n ziua aceea, Alice ajuta unei surori s fac tartine
cu dulcea pentru dou micue convalescente crora li se
dduse voie s mnnce cte ceva.
Ah! zise contesa zrindu-l pe Victor, care, n ateptarea
bii, se aezase pe un scaun, iat unul nou!
De obicei, doamna de Beauvilliers se purta cam rece fa
de doamna Caroline, salutnd-o numai cu o uoar nclinare
a capului, fr a-i vorbi ns, de team, poate, c va fi silit
s aib cu ea legturi de vecintate. Dar bieelul pe care-i
adusese aceasta, aerul de buntate plin de nsufleire cu
care se ocupa de el, o mic fr ndoial i o fcu s-i ias
din rezerva ei obinuit. Amndou i vorbir pe optite.
Dac ai ti, doamn, din ce iad l-am scos} Fac apel la
bunvoina dumneavoastr, dup cum am fcut apel la toate
doamnele i toi domnii din consiliu.
Are prini? i cunoatei?
Nu! Mama lui a murit. Nu m are dect pe mine.
Bietul copil! Ah! Cte dureri sunt pe lumea asta!
n acest timp Victor nu-i lua ochii de la feliile de pine.
Privirile i se aprinseser de o poft slbatic; i de la
dulceaa pe care Alice o ntindea cu cuitul, privirile lui
lunecar spre minile ei albe i slabe, spre gtul ei prea
subire, spre ntreaga ei fptur de fecioar plpnd care se
usca n zadarnica ateptare a cstoriei. Dac ar fi fost
singur cu ea, cum s-ar mai fi repezit cu capul drept n
pntecele ei, izbind-o de perete, pentru a-i lua bucile alea
de pine! Dar fata observase ce priviri lacome avea, i
nelegndu-se din ochi cu clugria, i zise:
i-e foame, biete?
Da.
229
Nu-i aa c-i place dulceaa?
Da.
Spune-mi, atunci, i-ar face plcere dac i-a pregti
dou felii de pine ca s le mnnci dup baie?
Da!
Dulcea mult i pine puin, nu-i aa?
Da!
Fata rdea, glumea, dar el era ncruntat i nuc, cu ochii
lui lacomi care o mncau i pe ea i dulciurile ei.
n acea clip, din curtea bieilor, care ieiser n recreaia
de la ora patru, se ridica o adevrat larm, strigte de
bucurie. Atelierele se goleau i copiii aveau liber o jumtate
de ceas pentru a mnca i a mai zburda puin.
Vezi, i atrase atenia doamna Caroline, ducndu-l lng
una dintre ferestre, aici copiii muncesc, dar se i joac i
place s munceti?
Nu!
Dar s te joci i place?
Da!
Ei bine! dac vrei s te joci, va trebui s i munceti
Te vei deprinde cu toate.. i ai s fii un biat cuminte, de
asta sunt sigur.
El nu rspunse. La vederea celorlali copii, liberi, srind i
strignd, o plpire de plcere i rumenise chipul i privirile
lui se ntoarser din nou spre bucile de pine pe care Alice
le aeza acum pe o farfurie. Da! Libertate i joac, tot timpul,
de altceva n-avea nevoie. Cum baia era gata. fu dus acolo.
Iat un domnior cu care, dup mine, vom avea mult de
furc, zise sora ncetior. Mie, copiii tia cu mutre strmbe
nu-mi prea inspir ncredere!
Totui, nu este urt, murmur Alice; cnd l vezi cum ce
230
uit la tine, i-ai da optsprezece ani!
Adevrat, adug doamna Caroline cu un uor tremur
nervos. Pentru vrsta lui este prea dezvoltat.
nainte de a pleca, doamnele nu voir s se lipseasc de
plcerea de a vedea cum i mnnc micile convalescente
bucile de pine cu dulcea. Mai ales una dintre ele era
foarte interesant, o feti blond de zece ani, cu ochi
atottiutori, cu un aer de femeie, eu acea nfiare
bolnvicioas pe care-o ntlneti n mahalalele Parisului.
Prezena ei aici se datora aceleai vechi poveti: un tat beiv
care-i aducea n cas amantele adunate de pe strad i care,
pn la urm, plecase pentru totdeauna cu una dintre ele; o
mam care-i luase un alt brbat; i apoi nc unul, cznd
i n darul beiei; iar pe feti, toi brbaii tia, cnd nu
ncercau s-o vicieze, o bteau. ntr-o diminea, maic-sa
fusese silit s-o smulg din braele unui zidar pe care l
adusese n ajun n cas. Totui, i se ngduia acestei
nenorocite s vin aici i s-i vad copila, pentru c chiar ea
fusese aceea care se rugase s-i fie luat; cu toat decderea
ei, era ptruns de o adnc dragoste de mam. Tocmai
atunci se afla acolo: o femeie slab i ofilit, cu faa rvit,
cu pleoapele arse de lacrimi, aezat lng ptuul alb n
care fetia ei, foarte curat, sprijinit pe perne, i mnca
frumuel feliile de pine. Cnd o vzu pe doamna Caroline, o
recunoscu numaidect, cci fusese i la Saccard pentru a-i
cere ajutor.
Ah, doamn drag, micua mea Madeleine a fost nc
odat salvat. Vedei dumneavoastr, copila asta poart n
snge toat nenorocirea noastr, i doctorul mi-a spus c
dac ar mai fi rmas printre noi, continund s fie btut, ar
fi murit Pe ct vreme aici, ea are ce s mnnce; i apoi n-
231
o supr nimeni, are linite V rog doamn, spunei
domnului aceluia bun c nu e clip n care s nu-l
binecuvntez!
O neca plnsul i inima i se topea de recunotin. Vorbea
de Saccard, cci numai pe el cunotea, ca, de altfel, mai toi
prinii care-i ddeau copiii la Opera Muncii. Prinesa
dOrviedo nu venea niciodat acolo, pe cnd el i druise
mult din timpul liber, culegnd din anuri toate mizeriile,
pentru a pune ct mai repede pe roate aceast main a
milei care era oarecum i creaia sa; i se pasiona, de altfel ca
pentru orice, uneori ddea chiar din punga lui cte o sum
mic de bani familiilor acelora srmane crora le salva copiii.
El era singurul i adevratul lor dumnezeu pentru toi aceti
nenorocii.
Da, doamn drag, spunei-i c este undeva o femeie
amrt care se roag pentru el Oh! nu sunt bisericoas,
du, nu vreau s mint, c eu ipocrit n-am fost niciodat. Nu!
ntre noi i biseric, gata, s-a sfrit, pentru c nici nu ne
mai gndim la ea, nu ne-ar folosi la nimic dac ne-am pierde
vremea acolo Dar asta nu nseamn c nu exist ceva mai
presus dect noi i te simi mai mulumit cnd chemi harul
cerului asupra cuiva care a fost bun cu tine.
Lacrimile o npdir, din nou, curgndu-i pe obrajii ofilii.
Ascult-m, Madeleine, ascult
Fetia, att de palid n cmaa ei ca zpada, i care lingea
dulceaa de pe pine cu vrful limbii ei mici i lacome, ridic
fericit capul, serioas, fr a-i curma plcerea de a mnca.
n fiecare sear, nainte de a adormi, s-i mpreunezi
minile aa, i s spui: Doamne, Dumnezeul meu, f ca
domnul Saccard s fie rspltit pentru buntatea lui i d-i
via lung i fericit. Ai auzit? Fgduieti?
232
Da, mam.
n sptmnile ce urmar, doamna Caroline trecu printr-o
mare frmntare sufleteasc. Nu mai tia nici ea ce s cread
despre Saccard. Povestea cu naterea i prsirea lui Victor,
nenorocita de Rozalie trntit pe o treapt cu atta
brutalitate nct rmsese infirm, poliele semnate i
nepltite i amrtul acela de copil fr tat, crescut n
noroi, tot acest trecut jalnic o scrbea. Dar, dup cum nu
voise s provoace indiscreiile lui Maxime, tot aa ndeprta
i imaginea acestui trecut, cci, de bun seam, existau
multe pete vechi, care o nspimntau i care ar fi ndurerat-
o. Pe de alt parte, iat-o pe femeia aceasta cu ochii n lacrimi,
care mpreuna minile fetiei sale sftuind-o s se roage
pentru acelai om, pentru Saccard, adorat ca un zeu al
buntii i care era ntr-adevr bun, cci salvase multe
suflete de la pieire, cu activitatea lui pasionat pentru
afaceri, activitate ce atingea virtutea cnd opera pe care o
realiza era frumoas. Aa c, doamna Caroline merse pn
acolo nct nici nu dori s-l judece, zicndu-i, pentru a-i
liniti contiina de femeie neleapt care citise i gndise
mult, c i la Saccard, ca la toi oamenii, rul se mbina cu
binele.
Totui, doamna Caroline avu din nou o tresrire de adnc
ruine la gndul c i ea fusese odat a lui. Asta o fcea s
aib remucri i nu se linitea dect jurndu-i c totul se
sfrise, c ntmplarea nu se va mai putea repeta. Se
scurser aa trei luni, n timpul crora se ducea regulat, de
dou ori pe sptmn, s-l vad pe Victor; i, ntr-o sear,
se trezi din nou n braele lui Saccard, de ast dat cu totul a
lui, ngduind s se nchege o legtur strns ntre ei. Ce se
petrecuse oare cu ea? Era, ca i celelalte femei, curioas?
233
Suspectele lui aventuri de altdat, rscolite de ea, i
dduser oare dorina senzual de a ti ct mai mult? Sau,
nu cumva copilul acela era cauza acestei legturi fatale ntre
el, tatl, i ntre ea, mam ntmpltoare, adoptiv? Da! Nu
era vorba desigur, dect de o turburare sentimental. n
dezndejdea ei de femeie stearp, se vede c fusese micat
pn la prbuirea ntregii ei voine de faptul c se ngrijise
n condiii att de impresionante de copilul acestui brbat.
De cte ori l revedea, i se druia tot mai mult i n adncul
patimii ei se ntrezrea flacra maternitii. De altfel,
Caroline avea mult bun sim i lua viaa aa cum era, fr s
caute s-i lmureasc miile ei de taine complexe. Nu vedea
n cercetarea inimii i a creierului, n analiza rafinat a
firului tiat n patru, dect o distracie a femeilor mondene
care n-au nicio treab, n-au grija gospodriei, i nici copii de
iubit, care fac pe intelectualele ce caut argumente spre a-i
motiva cderile i care i ascund sub o educaie rafinat a
sufletului poftele crnii, comune att duceselor, ct i
slujnicelor. Ea, care citise att de mult, care i pierduse
vremea, cndva, stpnit de dorina de a cunoate lumea i
de a lua parte la discuiile filosofilor, se alesese cu un adnc
dispre pentru aceste distracii psihologice ce tind s
nlocuiasc pianul i broderia i despre care spunea, rznd,
c au stricat mult mai multe femei, dect au dus pe drumul
cel bun. Aa c, n zilele cnd simea un gol n suflet sau
cnd se producea un dezechilibru n liberul ei arbitru, era
mai bucuroas s aib curajul s recunoasc faptul dup ce
l constatase; i se bizuia pe credina c numai viaa poate
terge o pat, poate ndrepta rul, asemenea sevei care,
urcnd mereu, nchide rana din inima stejarului i i
nsntoete scoara. Dac era acum a lui Saccard, fr s
234
fi vrut, fr s fie sigur c-l stimeaz, ea se ridica din
aceast decdere, nu umilindu-l, ci lsndu-se cucerit de
calitile lui de om de aciune, de dorina lui de a nvinge,
socotindu-l bun i folositor altora. Ruinea ei de la nceput se
risipise n acea nevoie pe care o simte orice om de a-i
purifica greelile i, ntr-adevr, nimic nu-i prea acum mai
firesc dect legtura dintre ei: o simpl legtur de
convenien, el fericit s-o tie alturi, seara, cnd nu ieea n
ora, ea aproape matern, de o gingie linititoare, eu
inteligena ei vie i cu felul ei just de a privi lucrurile. i
pentru el, pentru acest pirat al strzilor pariziene, prjolit i
trecut prin tot soiul de afaceri financiare, era, ntr-adevr, un
noroc nemeritat, o rsplat furat, ca toate celelalte de altfel,
faptul c o avea alturi pe aceast femeie ncnttoare att
de tnr i de sntoas la treizeci i ase de ani, cu prul
ei alb ca zpada, cu bunul ei sim att de puternic, cu
nelepciunea ei att de omeneasc i cu ncrederea ei n
viaa pe care tia s-o priveasc aa cum e, cu tot noroiul pe
care-l aduce torentul ntmplrilor.
Trecur cteva luni, i trebuie s spunem c doamna
Caroline l vzu pe Saccard n timpul acestor grele nceputuri
ale Bncii Universale ca un om foarte energic i foarte
prudent. Bnuielile cu privire la afacerile lui suspecte, teama
c-i va compromite pe ea i pe fratele ei, se risipir cu totul,
nelegnd cum lupt cu greutile, muncind de diminea
pn seara pentru a asigura buna funcionare a acestei
maini noi, ale crei rotie scriau nc, gata s se sfrme,
pentru toate acestea i era recunosctoare i l admira. ntr-
adevr, ntreprinderea nu mergea aa cum sperase el,
deoarece avea mpotriva ei surda ostilitate a bncilor mari: se
lansau tot felul de zvonuri, se iveau noi piedici care
235
imobilizau capitalul i nu-i ngduiau s nceap marile
ncercri rodnice. Aa c Saccard i fcuse un merit din
aceast ncetineal la care era constrns, naintnd cte un
pas numai atunci cnd tia c se afl pe teren sigur, ferindu-
se de gropi, fiind prea stpnit de teama unei prbuiri, ca s
ndrzneasc s se avnte n vltoarea jocului. Din cauza
aceasta, murea de nerbdare, ddea din picioare ca un cal de
curse silit s mearg n trap uor; dar niciodat nceputurile
unei instituii de credit n-au fost mai cinstite i mai corecte;
toat Bursa vuia de mirare.
Aceasta era situaia cnd sosi timpul s se in prima
adunare general, fixat pentru 25 aprilie. nc de la 20 ale
lunii, Hamelin se napoiase din Orient, venind anume pentru
a prezida, chemat n grab de Saccard, care se nbuea n
ntreprinderea asta de proporii att de reduse. Hamelin,
aducea, de altfel, veti minunate: contractele pentru
nfiinarea Companiei Generale a Pacheboturilor Reunite erau
ncheiate, iar pe de alt parte, avea n Buzunar actele de
concesionare care asigurau unei societi franceze dreptul de
exploatare a minelor de argint din Carmel, fr a mai pune la
socoteal Banca Naional Turc, ale crei baze le i pusese
la Constantinopol i care urma s fie o adevrat sucursal a
Bncii Universale. Ct privete problema de prim
nsemntate a cilor ferate din Asia Mic, afacerea nu era
nc destul de coapt, aa c trebuia s mai atepte; de
altminteri, Hamelin trebuia s se napoieze acolo ndat dup
adunare pentru a i continua lucrrile. Saccard, ncntat,
avu cu el o lung convorbire, la care lu parte i doamna
Caroline, i i convinse cu uurin c o cretere a capitalului
social era absolut necesar, dac voiau s poat face fa
tuturor acestor probleme. De altfel, marii acionari,
236
Daigremont, Huret, Sediile i Kolb, care fuseser consultai,
erau de acord cu aceast cretere aa c n dou zile
propunerea putu s fie studiat i supus consiliului de
administraie chiar n ajunul adunrii acionarilor.
Aceast edin, convocat de urgen, fu solemn; lu
parte tot consiliul de administraie, n sala aceea sever,
btnd n verde din cauza vecintii cu btrnii arbori ai
palatului Beauvilliers. De obicei, nu se ineau dect dou
consilii pe lun: cel mic care era i cel mai nsemnat se
inea, pe la 15 ale lunii, i la el luau parte numai adevraii
stpni, adic administratorii delegai, iar cel mare se inea
pe la 30, numai de form, i la acesta veneau toi, adic i
oamenii de paie i cei decorativi, pentru a aproba lucrrile
pregtite mai dinainte i pentru a le ntri cu semnturile lor.
n ziua aceea, marchizul de Bohain, cu capul lui mie i
aristocratic, sosi printre primii, aducnd, cu morga lui
obosit, aprobarea ntregii nobilimi franceze. Iar vicontele de
Robin-Chagot, vicepreedintele, om blnd i zgrcit, avea
sarcina s-i pndeasc pe administratorii care nu erau n
curent cu situaia: i lu de o parte i le comunic, pe scurt,
ordinele directorului, care era adevratul stpn. Cum era i
de ateptat, toi fgduir, printr-un simplu semn din cap, c
se vor supune.
n sfrit, edina ncepu. Hamelin aduse la cunotina
consiliului raportul pe care trebuia s-l citeasc n faa
adunrii generale. Era marea lucrare pe care Saccard o
pregtea demult, pe care o redactase n dou zile,
adugndu-i informaiile aduse de inginer i pe care o
asculta modest i foarte atent ca i cnd n-ar fi cunoscut
dinainte niciun cuvnt. La nceput, raportul se referea la
afacerile fcute de Banca Universal de la ntemeierea ei: nu
237
erau dect afaceri sigure, afaceri mici, de zi cu zi, nfptuite
de azi pe mine, mersul banal al instituiilor de credit. Totui,
erau de ateptat ctiguri nsemnate asupra mprumutului
mexican, care fusese deschis luna trecut, dup plecarea
mpratului Maximilian spre Mexic: un mprumut cu multe
ncurcturi i cu prime fantastice i n care Saccard se cia
de moarte c nu putuse, din lips de bani, s se blceasc
mai mult. Toate acestea erau afaceri mrunte, dar datorit
lor banca se meninuse. Pentru primul exerciiu, care nu
cuprindea dect trei luni, de la 5 octombrie, data ntemeierii,
pn la 31 decembrie, excedentul beneficiilor era numai de
patru sute i ceva de mii de franci, ceea ce ngduise
amortizarea unui sfert din cheltuielile de constituire i
instalare, achitarea beneficiului de 5% cuvenit acionarilor i
vrsarea cotei de 10% pentru fondul de rezerv, n afar de
asta, administratorii ridicaser ndemnizaiile de 10% ce li se
cuveneau potrivit statutelor i mai rmnea o sum de vreo
aizeci i opt de mii de franci care fusese reportat pe
exerciiul urmtor. Dividende, ns, nu se acordaser. Nimic
mai mediocru, dar n acelai timp nimic mai onorabil. Era
ntocmai ceea ce se ntmpla la Burs i cu cursurile
aciunilor bncii: urcaser de la cinci sute, la ase sute de
franci, ncet, fr zguduiri, normal, ca toate cursurile
valorilor oricrei bnci ce se respect; de dou luni erau
staionare, cci nu era niciun motiv s se mai ridice, avnd
n vedere volumul redus al afacerilor zilnice n care prea,
amorit banca cea nou.
Dup aceea, raportul se referea la viitor. De ast dat erau
artate perspectivele largi ale unei serii ntregi de
ntreprinderi mari; se insista, ndeosebi, asupra Companiei
Generale a Pacheboturilor Reunite, ale crei aciuni urmau
238
s fie emise de Banca Universal; aceasta trebuia s fie o
societate cu un capital de cincizeci de milioane, care ar
monopoliza toate transporturile din Mediterana i n care s-
ar gsi reunite cele dou mari societi rivale, La Phocenne,
pentru ConstantinopoI, Smirna i Trebizonda, prin Pireu i
Dardanele, i Socit Maritime, pentru Alexandria, prin
Messina i Siria, ca s nu mai vorbim de ntreprinderile mai
mici, cum ar fi Combarel & Co, pentru Algeria i Tunis,
succesorii lui Henri Liotard tot pentru Algeria, prin Spania i
Maroc i n sfrit firma Fraud-Giratid frres pentru Italia,
Neapole i porturile Adriaticei, prin Civita-Vecehia, care ar
intra n sindicat. Toat Mediterana avea s fie cucerit prin
contopirea acestor societi i firme rivale care se mncau
unele pe altele. Datorit centralizrii capitalurilor, s-ar
construi pacheboturi tip, cu o vitez i cu un confort
necunoscute nc, plecrile ar fi mai dese, s-ar crea noi
escale, s-ar face din Orient un cartier al Marsiliei; i ce s
mai spunem de importana pe care ar lua-o societatea dup
terminarea Canalului de Suez, cnd ar avea posibilitatea s
creeze servicii pentru India, Tonkin, China i Japonia!
Niciodat o afacere nu avusese la baz o concepie att de
vast i att de sigur. Mai trziu urma s se acorde sprijin
Bncii Naionale Turce, asupra creia raportul ddea foarte
multe amnunte de ordin tehnic care dovedeau temeinica ei
soliditate. n sfrit, aceast expunere a operaiilor viitoare se
ncheia, vestind c Banca Universal mai lua sub patronajul
ei i Societatea Francez a minelor de argint din Carmel,
fondat cu un capital de douzeci de milioane. Analizele
chimitilor artau c n probele de minereu exist o proporie
de argint considerabil. Dar mai mult dect tiina, antica
poezie a locurilor sfinte va face ca acest argint s curg ca o
239
ploaie miraculoas, ca o ncununare divin pe care Saccard o
lsase la sfritul unei fraze i de care era foarte mulumit.
Apoi, dup fgduieli ntr-un viitor plin de glorie, raportul
ajungea la problema mririi capitalului. Acesta urma s fie
dublat, ajungnd de la douzeci i cinci, la cincizeci de
milioane de franci. Sistemul de emisiune adoptat era cel mai
simplu din lume, ca s fie uor de neles de toi: aveau s fie
emise cincizeci de mii de aciuni noi, care vor fi rezervate titlu
contra titlu purttorilor acelor cincizeci de mii de aciuni
iniiale, aa c nici mcar nu va fi vorba de o subscripie
public. Noile aciuni vor fi ns n valoare de cinci sute
douzeci de franci, din care o prim de douzeci de franci de
aciune, adic, n total, un milion, va fi trecut n contul
fondului de rezerv. Faptul c acionarii erau lovii de acest
mic impozit se dovedea a fi nelept i corect n acelai timp,
deoarece ei erau avantajai. De altfel, exigibil era numai
vrsmntul unui sfert din totalul aciunilor, plus prima.
Cnd Hamelin sfri de citit, n sal se ridic un murmur
de aprobare. Totul era perfect, nu aveau de fcut nicio
observaie. n tot timpul ct inuse lectura, Daigremont,
adncit n cercetarea amnunit a unghiilor sale, sursese
unor gnduri nelmurite; iar deputatul Huret, rsturnat n
fotoliu, cu ochii nchii, pe jumtate adormit, se crezuse la
Camer; n timp ce Kolb, bancherul, linitit, fr s se
fereasc, ncepuse s fac o nesfrit socoteal pe foile de
hrtie pe care le avea n faa lui, aa ca toi ceilali
administratori. Totui, Sdille, ngrijorat i nencreztor ca
ntotdeauna, voi s pun o ntrebare: ce se va ntmpla cu
aciunile la care vor renuna acei dintre acionari care nu vor
voi s fac uz de dreptul lor? Avea de gnd societatea s le
pstreze n contul ei, ceea ce ar fi fost ilicit, de vreme ce
240
declaraia legal nu putea s aib loc la notariat dect atunci
cnd capitalul va fi integral subscris? Sau dac societatea
avea de gnd s le vnd, cui i cum nelegea s-o fac? Dar,
de la primele cuvinte ale fabricantului de mtase, marchizul
de Bohain, vznd nerbdarea lui Saccard, i tie vorba,
spunnd cu aerul lui impuntor, c consiliul las aceste
amnunte la aprecierea preedintelui i a, directorului, i
unul i altul oameni att de pricepui i devotai. Urmar
doar felicitrile i apoi edina fu ridicat n mijlocul unei
ncntri unanime.
A doua zi, adunarea general ddu loc la manifestaii ntr-
adevr mictoare. Se inu, i de ast dat, tot n sala din rue
Blanche, n sala aceea n care un organizator de baluri
populare dduse faliment. i, naintea sosirii preedintelui,
n sala plin pn la refuz, ncepuser s circule cele mai
fericite zvonuri i mai ales unul care era optit la ureche: se
spunea, c Rougon, ministrul, fratele directorului, atacat
violent de ctre opoziia ce se ntrea mereu, era dispus s
favorizeze Banca Universal, dac ziarul societii
lEsprance, fost ziar catolic, ar apra guvernul. Un deputat
de stnga lansase n Camer nspimnttorul strigt: Ziua
de 2 decembrie este o crim!, strigtul rsunase de la un
capt la cellalt al Franei, ca o redeteptare a contiinei
publice. Trebuia s se rspund prin acte mari; viitoarea
Expoziie Universal avea s nzeceasc cifra de afaceri, se
puteau realiza ctiguri serioase, att n Mexic, ct i n alte
pri, datorit, faptului c triumful imperiului ajunsese la
apogeu. ntr-un mic grup de acionari, lucrnd sub imboldul
lui Jantrou i Sabatani, se fceau tot felul de glume pe seama
unui alt deputat, care, cu prilejul discuiei asupra armatei,
avusese extraordinara idee de a propune introducerea
241
sistemului de recrutare prusac i n Frana. Camera fcuse
haz: probabil c teroarea prusac turburase anumite mini,
ca urmare a chestiunii Danemarcei, i sub presiunea urii
surde pe care ne-o pstra Italia de cnd cu Solferino! 24 Dar
zgomotul convorbirilor particulare, murmurul acela continuu
din sal, ncet brusc n clipa n care apru Hamelin cu
ntreg consiliul. i mai modest dect n consiliul de
supraveghere, Saccard trecu neobservat i se pierdu n
mijlocul mulimii, unde se mulumi s dea semnalul
aplauzelor, aprobnd raportul care supunea adunrii
conturile primului exerciiu, revzute i aprobate de cenzorii
Lavignire i Rousseau, i care propunea dublarea
capitalului. Adunarea singur era n msur s autorizeze
aceast mrire, pe care o hotr, de altfel, cu tot entuziasmul,
complet ameit de milioanele Companiei Generale a
Pacheboturilor Reunite i ale Bncii Naionale Turce i
recunoscnd necesitatea de a pune capitalul n raport cu
importana pe care urma s-o capete Banca Universal. Ct
despre minele de argint din Carmel, acestea fur primite cu
un fior religios. i dup ce acionarii se desprir, dnd vot
de mulumire preedintelui, directorului i administratorilor,
ncepur, cu toii s viseze Carmelul, acea miraculoas ploaie
de argint cznd din ara sfnt, n plin apoteoz.
Dup dou zile, Hamelin i Saccard, nsoii de ast dat
de vice-preedinte, vicontele de Robin-Chagot, se duser din
nou n rue Sainte Anne, la notnd Lelorrain, pentru a face
declaraia de mrire a capitalului, despre care afirmau c
fusese subscris integral. Adevrul era c aproape trei mii de
aciuni, refuzate de primii acionari, crora le aparineau de
24
Ora n Italia unde armatele franceze au nvins n 1859 trupele
austriece (N. T.).
242
drept, rmneau n minile societii, care le trecu din nou la
contul lui Sabatani, printr-un simplu schimb de scrisori.
Aceasta era vechea neregul, dus i mai departe prin
sistemul care consta n a ascunde n casa bncii o anumit
cantitate a propriilor ei valori, un fel de rezerv de rzboi care
i-ar ngdui s speculeze, s se arunce la nevoie n plin
vltoare a Bursei, pentru a susine cursurile n cazul unei
coaliii a celor care jucau la baisse.
Haraelin, cu toate c dezaprobase aceast tactic ilegal,
sfrise prin a lsa n grija lui Saccard toate operaiile
financiare, ntre ei doi i doamna Caroline avu loc o
convorbire n legtur cu cele cinci sute de aciuni pe care
Saccard i silise c le ia cu prilejul primei emisiuni i care
urmau s devin de dou ori mai numeroase odat cu cea de
a doua emisiune; n total, era vorba de o mie de aciuni, care
reprezentau, prin vrsmntul unui sfert din valoare, plus
prima, o sum de o sut treizeci i cinci de mii de franci, pe
care fratele i sora voir cu tot dinadinsul s-i achite dintr-o
motenire neateptat de vreo trei sute de mii de franci, ce le
revenise prin moartea unei mtui care se stinsese la zece
zile dup unicul ei fiu, amndoi dobori de aceeai boal.
Saccard le fcu voia, fr a da ns lmuriri asupra modului
n care nelegea s-i achite i el propriile sale aciuni.
Motenirea aceasta, zise rznd doamna Caroline, este
prima manifestare a norocului n viaa noastr ncep s
cred c ne pori noroc. Fratele meu, cu cei treizeci de mii de
franci salariu, cu diurnele sale de deplasare considerabile i
tot aurul sta, care se revars asupra noastr, acum, cnd
fr ndoial nu mai avem nevoie de el Iat-ne bogai!
l privea pe Saccard recunosctoare, nvins, ncreztoare,
pierzndu-i pe zi ce trecea limpezimea de gndire, n
243
dragostea mereu crescnd pe care i-o inspira acest om.
Apoi, mnat de aceeai sinceritate plin de voioie, adug:
n tot cazul, dac banii tia ar fi fost ctigai de mine,
nu i-a fi riscat n afacerile dumitale Dar o mtua, pe care
am cunoscut-o vag, nite bani la care nu ne-am gndit
niciodat, n sfrit, bani ca i gsii, ceva ce nu mi se pare
tocmai cinstit i de care m ruinez aproape nelegi, nu in
la ei i n-a avea nimic mpotriva dac i-a pierde.
Tocmai din cauza asta, spuse Saccard glumind i el,
banii acetia se vor nmuli i-i vor aduce milioane. Nimic nu
poart mai mult noroc dect banii de furat. Ai s vezi, nici nu
vor trece opt zile i va ncepe urcarea!
i, ntr-adevr, Hamelin care fusese nevoit s-i amne
puin plecarea, asist cu uimire la o urcare rapid a
aciunilor bncii. La lichidarea de la sfritul lunii Mai,
cursul de apte sute de franci fusese depit. Era rezultatul
obinuit pe care-l produce orice mrire a capitalului: lovitura
clasic, sistemul de a mpinge succesul, de a da un tempo de
galop cursurilor, cu fiecare nou emisiune. Dar mai era vorba
i de marea nsemntate a ntreprinderilor pe care banca
urma s le pun pe picioare; iar afiele mari, galbene, lipite
pe toate strzile Parisului, prin care se anuna apropiata
ncepere a exploatrii minelor de argint din Carmel,
sfriser prin a turbura minile, aprinznd ca un nceput de
beie acea patim ce avea s creasc i s ntunece orice
judecat. Terenul era pregtit pe ogorul creat de imperiu,
bine ngrat, compus din resturi n fermentaie, nclzit de
pofte disperate, foarte favorabil acelei nebun eti izbucniri a
speculei, care, la fiecare zece sau cincisprezece ani nbuea
bursa i o otrvete, lsnd n urma ei numai ruine i snge.
ncepuser s apar ca ciupercile societi suspecte, iar
244
societile mari erau n goan dup aventuri financiare; o
nfrigurare aprig a jocului izbucnea n mijlocul prosperitii
zgomotoase a regimului; era o adevrat dezlnuire a
plcerilor i a luxului, a cror splendoare final fgduia s
fie viitoarea Expoziie, ca o mincinoas apoteoz feeric. i n
vrtejul n care era dus mulimea, n mbulzeala celorlalte
afaceri bnoase ce se ofereau la tot pasul, Banca Universal
pornea, n sfrit, la drum, ca o locomotiv puternic,
destinat s-i nnebuneasc pe toi, s zdrobeasc totul,
alimentat fr msur, pn la explozie, de mini grbite i
puternice.
Dup ce fratele ei plec n Orient, doamna Caroline rmase
din nou singur cu Saccard, relund viaa de strns
intimitate, aproape conjugal. Se ncpna s-i conduc i
mai departe gospodria, realiznd economii, ca o intendent
credincioas, cu toate ca situaia financiar a amndurora se
schimbase. i, n linitea ei surztoare, n buna ei dispoziie
mereu aceeai nu se simea turburat dect de un singur
gnd. de problema ce se ridica n faa contiinei ei, n
legtur cu Victor i ovia netiind dac trebuia s mai
ascund tatlui existena fiului. De altfel, cei de la Opera
Muncii, ncepuser s nu fie mulumii de Victor, care
ntorcea totul cu susul n jos. Cele ase luni de experien se
scurseser i i punea ntrebarea dac trebuia s-i arate lui
Saccard monstrul sta mic, nainte de a-l fi dezbrat de vicii.
Din cauza asta, doamna Caroline trecea prin clipe de
adevrat suferin.
ntr-o sear, fu ct pe aci s vorbeasc. Saccard, exasperat
de modestia localului n care era instalat Banca, convinsese
consiliul s nchirieze parterul casei nvecinate pentru a
mri. birourile, pn cnd va avea curajul s propun
245
construirea luxosului palat al visurilor lui. i ncepu din nou
s sparg ziduri, s taie ui de comunicaie, s instaleze noi
ghiee. n seara aceea, doamna Caroline, ntorcndu-se de la
Opera Muncii disperat din cauza unei noi blestemii a lui
Victor care mucase aproape pn la rdcin urechea unui
coleg de al su, l rug pe Saccard s vin pn n
apartamentul ei.
Dragul meu, am s-i spun ceva.
Dar odat ajuns sus, cnd l vzu cu umrul stropit de
tencuial i ncntat de o nou idee cu privire la mrirea
localului, idee ce tocmai atunci i trecuse prin minte i care
consta n acoperirea cu geamuri i a curii vecine, nu avu
curajul s-l turbure cu secretul acela att de neplcut. Nu! va
mai atepta, pentru c, pn la urm, sectura aceea mic
trebuia s se ndrepte. n faa necazurilor celorlali, ea se
simea ntotdeauna dezarmat.
Da, dragul meu, voiam s-i vorbesc n legtur cu
curtea vecin. Avusesem i eu exact aceeai idee ca i
dumneata!

246
VI

Birourile ziarului lEsprance, gazeta aceea catolic pe


care Saccard o cumprase la propunerea lui Jantrou, n
vederea reclamei pentru Banca Universal, se aflau n strada
Saint-Joseph, ntr-o cldire veche, ntunecoas i umed,
unde ocupau primul etaj, n fundul curii. Din anticamera n
care ardea venic lumina pornea un coridor; la stnga era
biroul lui Jantrou, directorul, apoi o ncpere pe care
Saccard o pstrase pentru el, n timp ce la dreapta se aliniau
sala redaciei, biroul secretariatului i ncperile destinate
diferitelor servicii. De cealalt parte a scrii se aflau
administraia i casieria, legate de redacie printr-un coridor
interior ce trecea prin spatele scrii.
n ziua aceea, Jordan, terminndu-i de scris o cronic n
redacie, unde venise foarte devreme, pentru a nu fi
stingherit, iei din ncpere i se ndrept spre Dejoie. Omul
de serviciu, n ciuda minunatei zile de Iunie de afar citea cu
atenie la lumina lmpii de gaz aerian buletinul cursurilor
care fusese adus tocmai atunci i pe care l desfcea el,
primul.
Spune-mi, Dejoie, domnul Jantrou a venit?
Da, domnule Jordan.
247
Tnrul avu o scurt ezitare, o stare de turburare care-l
fcu s se opreasc o clip. nceputurile grele ale csniciei
sale fericite erau serios stnjenite din cauza, unor datorii
vechi i, dei avusese norocul s dea peste ziarul acesta care-
i primea articolele, trecea totui prin grele momente de jen
financiar, cu att mai mult cu ct i se pusese poprire pe
leaf; pe deasupra, n ziua aceea avea de pltit o nou poli,
fiind ameninat s i vad vndute puinele mobile din cas.
Zadarnic ceruse pn atunci, n dou rnduri, un avans
directorului; Jantrou l refuzase, invocnd motivele
sechestrului, care se traducea prin poprire pe leaf.
Totui i lu inima n dini i se apropie de u, dar omul
de serviciu adug:
Numai c, vedei dumneavoastr domnul Jantrou nu este
singur.
Aa! Cu cine este?
A venit cu domnul Saccard, i domnul Saccard mi-a
spus s nu las s intre dect pe domnul Huret, care este
ateptat.
Jordan rsufl uurat de aceast amnare, att de greu i
era s cear bani.
Bine, atunci m duc s-mi sfresc articolul. Anun-
m cnd, va fi liber directorul.
i se pregtea s plece cnd Dejoie l opri cu un strigt
triumftor:
tii? Universala a ajuns la 750!
Printr-un gest, tnrul i rspunse c puin i pas i intr
n redacie.
Dup nchiderea Bursei, Saccard venea la gazet aproape
n fiecare zi i i ddea deseori ntlniri n camera pe care i-
o rezervase acolo; n ncperea aceea trata afaceri speciale i
248
misterioase. De altfel, Jantrou, cu toate c din punct de
vedere oficial nu avea dect funciunea de director al ziarului
lEsprance, la care scria articole politice ntr-un stil ngrijit i
nflorat, i despre care pn i dumanii lui spuneau c sunt
de cel mai pur stil antic, n realitate era agentul lui secret,
executantul supus al treburilor delicate. ntre altele, el era
acela care organizase o ntreag publicitate n jurul Bncii
Universale. Din puzderia gazetelor financiare de mna a treia,
alesese i cumprase vreo zece. Cele mai bune dintre aceste
gazete aparineau unor bnci suspecte, a cror tactic, foarte
simpl de altfel, consta n a le tipri i a le da abonailor pe
doi, trei franci pe an, sum ce nu acoperea nici mcar taxa
timbrului; pe de alt parte ns, se despgubeau traficnd cu
banii i aciunile clienilor pe care i atrgeau datorit
ziarului. Sub pretext c public cursurile Bursei, amortizrile
valorilor i toate informaiile tehnice ce intereseaz pe micii
rentieri ele strecurau, ncetul cu ncetul cte o reclam sub
form, de recomandri i sfaturi, la nceput modeste,
ponderate, curnd ns lipsite de msur, de o neruinare
sfruntat, provocnd ruina abonailor creduli. Din grmada
celor dou sau trei sute de publicaii care pustiau astfel
Parisul i ntreaga Fran, perspicacitatea sa l tcuse s
aleag pe acelea care nu miniser nc prea mult, care nu
erau nc prea discreditate. ns afacerea cea mare pe care o
plnuiser cumprarea uneia dintre aceste foie, la Cote
financire, care n doisprezece ani i crease un renume de
absolut corectitudine; numai c o atare corectitudine
amenina s coste foarte scump; aa c ateptau ca banca s
fie ceva mai bogat i s se afle ntr-una dintre acele situaii
n care un ultim sunet de trompet hotrte zgomotul
asurzitor al victoriei. Dar sforarea lui nu se mrginise numai
249
n a grupa un batalion asculttor de ziare financiare care s
slveasc n fiecare numr frumuseea operaiilor lui
Saccard; trata pe picior de egalitate i cu marile ziare politice
i literare, care i publicau notie binevoitoare i articole de
laud pltite cu rndul, asigurndu-i concursul lor prin
aciunile pe care le oferea cu prilejul emisiunilor noi. Fr a
mai vorbi de campania zilnic, dus sub ordinele lui de ziarul
lEsprance, care nu era o campanie fi strident
aprobativ, ci una ce consta din explicaii, chiar i din
discuii, adic un mod simplu de a pune stpnire pe public
i de a-l sugruma, cu mnui ns.
n ziua aceea, Saccard i Jantrou se nchiseser n birou
tocmai pentru a vorbi despre ziar. Saccard gsise n numrul
de diminea un articol despre discursul pe care Rougon l
rostise n ajun, la Camer, articol scris de Huret n termeni
att de exagerat elogioi, nct se nfuriase la culme i acum
l atepta pe deputat ca s aib cu el o explicaie. Oare, ce-i
nchipuia acesta, c se afl n solda fratelui su? Pentru asta
era pltit, ca s compromit linia gazetei printr-o aprobare
total a celor mai nensemnate acte ale ministrului? Cnd l
auzi vorbind de linia gazetei, Jantrou avu un zmbet plin de
subnelesuri. De fapt, el l asculta foarte linitit, studiindu-i
unghiile, deoarece furtuna nu amenina s se dezlnuie n
capul lui. Cu cinismul su de om de litere dezamgit,
Jantrou avea. cel mai adnc dispre pentru literatur, pentru
prima i a doua, aa cum spunea el cnd vorbea de
paginile ziarului n care apreau articolele, chiar i ale lui, i
nu-l interesau cu adevrat dect anunurile. Acum era nnoit
din cap pn n picioare, strns ntr-o redingot frumoas,
cu o rozet n culori vii la butonier, purtnd vara pe bra un
pardesiu de culoare deschis, nfurndu-se iarna ntr-o
250
blan de dou mii de franci, ngrijindu-se mai ales de jobene,
lucioase ca oglinda. Cu toate acestea nu era de o elegan
tocmai desvrit, cci n jurul lui plutea impresia vag a
unei curenii ndoielnice, vechiul rapn al profesorului
declasat, ajuns de la liceul din Bordeaux la Bursa din Paris,
al omului ptat de toate murdriile prin care trecuse timp de
zece ani; tot aa cum, n sigurana neobrzat pe care i-o
ddea noua lui situaie, avea uneori momente de umiliri
josnice, cnd cuprins de spaima brusc a vreunei lovituri de
picior date n spate, se ploconea n faa celor tari, ntocmai ca
pe vremuri. Ctiga o sut de mii de franci pe an, cheltuia de
dou ori pe att i nimeni nu tia pe ce, cci nu i se cunotea
nicio amant, dar era ros probabil de vreun viciu ruinos,
cauz tainic pentru care fusese izgonit din nvmnt.
Absintul, de altfel, l mcina ncetul cu ncetul, nc de pe
vremea zilelor de mizerie, continundu-i opera, de la
cafenelele infame de altdat, pn la cluburile elegante de
azi, secerndu-i ultimele fire de pr, acoperindu-i eu o
culoare livid capul i faa ncadrat de o barb neagr,
singura lui glorie, o barb de brbat frumos care mai fcea
nc impresie. i cum Saccard pomenise din nou de linia
gazetei, el l ntrerupse cu un gest, cu aerul obosit al omului
cruia nu-i plcea s-i piard vremea enervndu-se pe
degeaba, i lu hotrrea s-i vorbeasc de afaceri serioase,
de vreme ce Huret tot ntrzia.
De la un timp, Jantrou nutrea idei noi cu privire la
publicitate. Avea de gnd, n primul rnd, s scrie o brour
de vreo douzeci de pagini despre marile ntreprinderi create
de banc, dndu-i ns forma unui mic roman cu un stil
dramatic i atrgtor, voia s inunde provincia cu aceast
brour, care avea s fie distribuit gratis pn n regiunile
251
cele mai ndeprtate ale rii. Dup aceea, avea de gnd s
nfiineze agenie care s redacteze i s reproduc un buletin
al Bursei, pentru a-l trimite la aproape o sut dintre cele mai
bune ziare de provincie. Aceste ziare ar primi buletinul
gratuit sau l-ar plti cu o nimica toat i astfel ar avea n
curnd n mini o arm puternic, o for de care toate
bncile rivale ar fi silite s in seama. Cunoscndu-i bine
patronul, Jantrou i insufla n felul acesta ideile lui, pn ce
Saccard. i le nsuea lrgindu-le ntr-att, nct le crea,
propriu zis, din nou. Minutele treceau i ajunseser amndoi
s stabileasc modul de ntrebuinare a. fondurilor de
publicitate pe trimestrul n curs, subveniile de pltit ziarelor
mari i preteniosului redactor al buletinului unei
ntreprinderi adverse a crui tcere trebuia cumprat, ca i
problema cotei lor de participare n licitaia paginii a patra a
unei gazete vechi i foarte respectate. i din risipa lor, din toi
aceti bani pe care i aruncau n toate direciile ca s fac
zgomot, strbtea mai ales adncul lor dispre pentru public,
dispreul inteligenei lor de oameni de afaceri pentru neagra
ignoran a gloatei, gata s cread toate basmele i att de
puin cunosctoare a complicatelor operaii de burs, nct
cele mai neruinate pungii entuziasmau pe trectori i
fceau-s plou cu milioane.
n timp ce Jordan cuta s serie nc cincizeci de rnduri
pentru a completa cele dou coloane ale articolului su, fu
ntrerupt de Dejoie, care-l chema.
Ah! spuse el, domnul Jantrou e singur?
Nu, nu nc dar a venit soia dumitale i vrea s-i
vorbeasc
Foarte ngrijorat, Jordan iei n grab. De cteva luni de
cnd cumtra Mchain descoperise c semna sub numele
252
su adevrat la gazeta lEsprance era mereu scit de Busch
pentru cele ase polie de cte cincizeci de franci pe care le
dduse pe vremuri unui croitor. Suma de trei sute de franci
valoarea polielor, ar mai fi pltit-o el, dar ceea ce l scotea
din fire erau dobnzile colosale, totalul acela de apte sute
treizeci de franci i cincisprezece centime la care se ridicase
datoria. Totui, se nelesese cu ei i se nvoise s plteasc
lunar cte o sut de franci; dar cum nu putea plti nici att,
deoarece tnra lui gospodrie avea nevoi mai urgente,
cheltuielile creteau n fiecare lun i necazurile rencepeau,
devenind aproape de nesuportat. n aceast epoc se afla din
nou ntr-un moment de mare impas.
Ce s-a ntmplat? o ntreb el pe soia lui, care se afla n
antecamer.
Dar ea nu avu timp s rspund, cci ua dinspre biroul
directorului se deschise brusc i Saccard apru, strignd:
Ei, drcia dracului! Dejoie, ce-i. cu domnul Huret?
Zpcit, servitorul se blbi:
De, domnule, tiu i eu? n-a venit nc i eu unul n-
am cum s-l aduc!
Ua se nchise din nou cu o njurtur, iar Jordan, care i
trsese nevasta ntr-unul dintrebirourile vecine, putu s-o
ntrebe n voie:
Spune-mi, drag, ce este?
Marcelle, att de vesel i curajoas de obicei, o fptur
micu, grsu i brun, cu faa mereu zmbitoare i cu
buzele roii, care i pstra senintatea chiar i n ceasurile
grele ale vieii, prea acum cu totul rvit.
Oh, Paul, dac ai ti! A venit un om, oh, un om
groaznic, oare mirosea urt i care se vedea ct de colo c era
but Mi-a spus c totul s-a sfrit, c vnzarea mobilelor
253
noastre a fost hotrt pentru mine i avea un afi pe care
inea cu orice pre s-l lipeasc jos la poart.
Dar asta nu-i cu putin! strig Jordan. N-am primit
nimic! Mai sunt i alte formaliti!
Firete, tu te pricepi i mai puin dect mine. Cnd vin
hrtii, nici nu le citeti mcar Atunci, ca s nu lipeasc
afiul, i-am dat doi franci i am dat fuga ncoace, ca s te
previn de cele ce s-au ntmplat.
Erau amndoi disperai. Srmana lor gospodrie din
Avenue de Clichy, cele cteva mobile de mahon i de rips
albastru pe care le pltiser att de greu, n rate lunare i de
care erau att de mndri, dei cteodat fceau haz de ele,
gsindu-le de un respingtor gust burghez! Le erau totui
dragi, pentru c fcuser parte din fericirea lor, nc din
noaptea nunii, n cele dou odie mici, att de nsorite, cu
vederea att de frumoas, spre Mont-Valrien; i aminteau
acum c el btuse cuiele i ea avusese ideea s pun draperii
de pnz roie, pentru a da ncperilor o atmosfer de
boem! Era oare cu putin ca toate acestea s fie vndute,
ca ei s fie izgonii din coliorul acela drag, n care pn i
srcia le era att de plcut?
Ascult, spuse el, aveam de gnd s cer un avans; voi
face tot ce-mi va sta n putin, dar nu am prea mare
speran.
Atunci, Marcelle, ovind, i ncredina planul ei.
Iat la ce m-am gndit oh, n-a fi fcut-o fr nvoirea
ta! i dovada e c am venit anume ca s m sftuiesc cu
tine Da, vreau s m adresez prinilor mei.
El refuz cu energie.
Nu, nu, niciodat! tii c nu vreau s le datorez nimic.
n general, familia Maugendre era foarte cumsecade. Dar
254
Jordan nu putea s uite atitudinea lor distant dup
sinuciderea tatlui su, cnd el i pierduse ntreaga avere i
cnd ei nu consimiser la cstoria demult proiectat a fiicei
lor, dect datorit voinei neclintite a acesteia din urm i
numai lund mpotriva lui msuri jignitoare, ntre altele i pe
aceea de a nu-i da un ban, fiind convini c un om care scrie
la gazete avea s-i mnnce pe toi. Mai trziu, fiica lor i va
moteni. Dar pn atunci, Marcelle i cu Jordan se
ambiionaser s rabde mai bine de foame dect s cear
ceva prinilor, n afara mesei pe care o luau odat pe
sptmn la ei, duminica seara.
Ascult-m pe mine, adug ea, e ridicol
ncpnarea noastr! La urma urmei, sunt singurul lor
copil i averea tot a mea va fi ntr-o zi! Tata spune, cui vrea
s-l asculte, c a ajuns s aib un venit de cincisprezece mii
de franci de pe urma negustoriei lui de esturi din la Villelte;
n afar de asta, mai au i casa n care locuiesc i grdina
aceea frumoas N-are niciun rost s ne zbatem atta, cnd
ei au mai mult dect le trebuie. Ri n-au fost niciodat, tii
bine. Da, m-am hotrt, m duc la ei!
n atitudinea, hotrt a doamnei Jordan se dovedea mult
curaj i un accentuat sim practic n dorina de a-i face
fericit soul iubit, care muncea att i care nu gsise nc n
rndurile criticilor i ale publicului dect nepsare i cteva
palme. Ah, banii! Ar fi voit s aib bani cu gleata, pentru a-i
putea da lui; i ar fi nsemnat c e prea prost dac ar face pe
supratul, de vreme ce ea l iubea i-i datora totul. Acesta era
basmul ei, Cenureasa ei: voia ca toate comorile familiei ei
regeti s le depun cu minile sale mici la picioarele Ft-
Frumosului ruinat, pentru a-l ajuta n drumul lui spre glorie,
spre cucerirea lumii.
255
Hai, dragul meu, zise ea vesel, mbrindu-l, trebuie
s-i fiu i eu de folos cu ceva! Nu pot lsa toate grijile n
seama ta!
Jordan ced i se neleser ca ea s se duc imediat la
Batignelles, n rue Legendre, unde locuiau prinii i s se
napoieze imediat cu banii, pentru ca s mai aib timp s
plteasc chiar n aceeai sear. i, n timp ce o conducea
pn la capul scrilor, micat, de parc ar fi trimis-o ntr-o
misiune primejdioas, trebuir s se dea n lturi i s-i fac
loc lui Huret, care, n sfrit, sosea. Cnd se rentoarse n
redacie pentru a-i termina cronica, auzi un zgomot violent
de voci n biroul lui Jantrou.
Saccard, atotputernic n ceasul acela, ajuns din nou
stpnul, voia s fie ascultat, tiind c i avea pe toi n mn
prin sperana ctigului i prin frica de a nu pierde n marea
partid. de mbogire pe care el o juca mpreun cu ei toi.
Ah, n sfrit, ai binevoit s te ari, strig el dnd cu
ochii de Huret. Ia ascult, nu cumva ai ntrziat la Camer
pentru a oferi marelui om politic articolul dumitale pus n
ram? Afl, dragul meu, c m-am sturat de tmierile tale
cu care l nuceti pe Rougon i te-am ateptat ca s-i spun
c de ast dat s-a terminat, i c, pe viitor, te poftesc s ne
dai alt gen de literatur.
Buimcit, Huret se uit la Jantrou. Acesta, ns, ferm
hotrt s nu-i creeze neplceri inndu-i partea, ncepu s-
i treac degetele prin barb, cu ochii pierdui n gol.
Cum alt literatur? sfri prin a rspunde deputatul.
Dar eu i dau ceea ce mi-ai cerut! Cnd ai cumprat gazeta
lEsprance, ziar catolic progresist i regalist, care ducea o
campanie att de aprig mpotriva lui Rougon, dumneata ai
fost acela care m-ai rugat s scriu o serie de articole
256
elogioase pentru a dovedi astfel fratelui dumitale c nu
nelegi s-i fii ostil i pentru a scoate n acelai timp n
eviden linia nou a gazetei.
Exact, linia gazetei, relu Saccard cu i mai mult
violen, dar eu tocmai de faptul c compromii linia gazetei
te nvinovesc! Dumneata crezi, oare, c am de gnd s
m fac sluga fratelui meu? Firete, nu mi-am precupeit
niciodat admiraia i iubirea plin de recunotin fa de
mprat, nu uit ceea ce i datorm cu toii, ceea ce, mai ales,
i datorez eu. Dar asta nu nseamn ca ataci imperiul, dac
semnalezi greelile svrite, ci dimpotriv, dovedeti c-i
faci datoria de supus credincios Iat, asta e linia gazetei:
devotament fa de dinastie, dar total independen fa de
minitri i fa de toate mrimile pline de ambiie care se
agit i se ceart ntre ele pentru a dobndi favoarea
mpratului!
i ncepu s fac un examen al situaiei politice, pentru a
dovedi c mpratul era ru sftuit. l acuza pe Rougon c i-
a pierdut energia autoritar, credina de altdat n puterea
absolut, c, n sfrit, pactizeaz cu ideile liberale, n scopul
unic de a-i pstra portofoliul. Saccard se btea cu pumnii n
piept, spunnd c el rmne acelai nestrmutat bonapartist
de la nceput, credincios loviturii de stat, convins c salvarea
Franei sta astzi ca i ntotdeauna, n geniul i puterea unui
singur om. Da, dect s ajute la evoluia fratelui su, dect
s-l lase pe mprat s se sinucid prin acordarea de noi
concesii, mai bine ar strnge n jurul su pe toi partizanii
hotri ai dictaturii, ar face cauz comun cu catolicii,
pentru a prentmpina prbuirea rapid pe care o prevedea.
Iar Rougon s ia bine seama, fiindc ziarul lEsprance i-ar
putea rencepe campania n favoarea Romei!
257
Huret i Jantrou l ascultau uimii de patima cu care
vorbea, cci niciodat nu bnuiser c are convingeri politice
att de puternice. Huret ncerc s apere ultimele acte ale
guvernului.
De, dragul meu, dac imperiul merge spre libertate, asta
nseamn c toat Frana s-a unit i-l mpinge serios de la
spate mpratul a fost luat de curent i Rougon se vede silit
s-l urmeze.
Dar Saccard aducea acum alte nvinuiri, fr a-i da
osteneala s pun o logic oarecare n atacurile lui.
Poftim! uitai-v i la situaia noastr extern! E de
plns! De cnd cu tratatul de la Villafranca 25, dup
Solferino, Italia nu ne poate ierta c n-am mers pn la
sfritul campaniei i c nu i-am dat Veneia; i acum, iat-o
aliat cu Prusia, n sperana c aceasta o va ajuta s-i bat
pe austrieci Cnd va izbucni rzboiul, vei vedea ce trboi
i ce balamuc va fi la noi, i asta cu att mai mult, cu ct am
fcut marea greeal de a-i lsa pe Bismarck i pe regele
Wilhelm ca, n chestiunea Danemarcei s pun mna pe
ducate, n ciuda unui tratat semnat de Frana; asta
nseamn c am primit o palm, aa c nu ne rmne altceva
de fcut dect s ntindem i obrazul cellalt Da, da!
Rzboiul va veni cu siguran; aducei-v aminte de scderea
din luna trecut suferit de efectele franceze i italiene, cnd
se crezuse c Frana va interveni n afacerile Germaniei.
Poate c nu vor trece dou sptmni i Europa va fi n
flcri.
Din ce n ce mai mirat, Huret i iei din fire, contrar
obiceiului su.
25
Aci s-au ncheiat preliminarii de pace ntre Napoleon al III-lea i
mpratul Austriei (1859). (N. T.).
258
Vorbeti ca ziarele de opoziie. Totui, n-a crede c
doreti ca lEsprance s calce pe urmele ziarului le Sicle i
a celorlalte gazete Nu-i mai rmne dect s insinuezi, aa
cum fac aceste ziare, c dac mpratul s-a lsat umilit n
chestiunea ducatelor i dac ngduie Prusiei s se ntind
fr s-o pedepseasc, asta se datorete faptului c a
mobilizat un ntreg corp de armat, vreme de mai multe luni,
n Mexic! Hai, fii de bun credin, s-a sfrit cu Mexicul,
trupele noastre se ntorc napoi i apoi, dragul meu, nu te
neleg. Dac ai de gnd s pstrezi Roma pentru pap,
atunci de ce condamni pacea aceea ncheiat n grab la
Villafranca? Veneia a italienilor, nseamn c Roma va fi a
Italiei n mai puin de doi ani, i asta o tii la fel de bine ca i
mine! Iar Rougon o tie i el, cu toate c de la tribun jur
contrariul
Aha! Vezi bine c este un prefcut! strig cu mndrie
Saccard. De pap, nu se va atinge nimeni niciodat, m-
nelegi? fr ca ntreaga Fran catolic s se ridice ca un
singur om pentru a-l apra i vom da banii notri, da, toi
banii Bncii Universale! Am eu socotelile mele; aici e toat
cheia afacerii noastre, i uite, dumneata, tot scondu-m
din srite, vei sfri, prin a m face s spun lucruri pe care
vreau s le in deocamdat secrete!
Jantrou, foarte curios, ciulise urechile, ncepnd s
neleag i ncercnd s trag folos dintr-o vorb prins din
zbor.
n sfrit, zise Huret, eu unul a vrea s tiu cum stau
din cauza articolelor mele, aa c ar fi bine s ne nelegem
Dumneata ce vrei? S intervenim sau s nu intervenim?
Dac suntem pentru principiul naionalitilor, cu ce drept
ne-am amesteca atunci n afacerile Italiei i ale Germaniei?
259
Vrei s pornim o campanie mpotriva lui Bismarck? Da! n
numele granielor noastre ameninate
Dar Saccard, n picioare, scos din fire, izbucni:
Ceea ce vreau eu este ca Rougon s nu-i mai bat joc
de mine! Cum adic, n-am fcut destul pentru el? Cumpr
un ziar, cel mai aprig dintre dumanii lui, fac din ziarul sta
un organ devotat politicii lui, v las luni i luni de zile s-i
cntai osanale! i pungaul sta nu ne d niciun sprijin, m
face s atept i azi un serviciu din partea lui!
Timid, deputatul i aduse aminte c acolo, n Orient,
sprijinul ministrului fusese de foarte mare ajutor inginerului
Hamelin, deschizndu-i toate uile i exercitnd oarecare
presiune asupra anumitor personaliti.
Ia mai lsai-m n pace! n-a putut face altfel Mi-a
suflat el oare ceva n ajunul vreunei urcri sau a vreunei
scderi la Burs, el care este att de indicat s tie totul?
Adu-i aminte! De zeci de ori te-am rugat s-l descoi, pe
dumneata care-l vezi n fiecare zi, dar pn acum nu mi-ai
adus nicio informaie cu adevrat folositoare i, n fond, n-
ar fi ceva prea grav; un singur cuvnt pe care n-ai face dect
s mi-i transmii.
Da, bineneles, dar lui nu-i place; e de prere c astea
sunt afaceri secundare de care-i pare mai ntotdeauna ru
dup ce le-ai fcut!
Ei ai! Dar cu Gundermann de ce n-are scrupule de
felul sta? Cu mine face pe cinstitul, dar pe Gundermann l
informeaz!
Oh! da, Gundermann, desigur! Au cu toii nevoie de
Gundermann; n-ar putea s fac niciun mprumut fr el.
Saccard, triumftor, btu din palme.
Aa dar, recunoti! Imperiul e vndut evreilor, scrbelor
260
de evrei. Toi banii notri sunt condamnai s cad n
ghearele lor lacome. Bncii Universale nu-i rmne dect s
se prbueasc n faa atotputerniciei lor!
i se lega mai ales de Gundermann, prad vechii uri pe
care o nutrea mpotriva lui, prad dorinei turbate de a-l
dobor, n ciuda presimirii c aceasta va fi piatra care-l va
zdrobi, dac va intra vreodat n conflict cu el. Ah!
Gundermann! Nu-i dect un prusac, cu toate c se nscuse
n Frana, cci se ruga desigur pentru Prusia, pe oare ar
susine-o bucuros cu banii lui, dac nu cumva o i susine
pe ascuns. Nu era el acela care ndrznise s spun ntr-o
sear, ntr-un salon, c dac ar izbucni vreodat un rzboi
ntre Prusia i Frana, aceasta din urm va fi nvins?
M-am sturat, Huret, m nelegi? i bag-i asta bine n
cap: dac fratele meu nu mi-e de niciun folos, nu neleg s-i
fiu nici eu de vreun folos n ziua n care-mi vei aduce din
partea lui un cuvnt bun, adic o informaie pe care s-o
putem folosi, i voi da voie s-i rencepi osanalele n favoarea
lui. E limpede?
Era mai mult dect limpede. Jantrou, regsind sub
teoreticianul politic pe vechiul Saccard, ncepu s-i pieptene
barba cu vrful degetelor. Dar Huret, luat prea repede, nu
mai putea folosi iretenia lui prudent de ran normand i
prea foarte plictisit; cci el i legase norocul de cei doi frai
i ar fi fost bucuros s nu se certe nici cu unul, nici cu
cellalt.
Ai dreptate, murmur el, s-o lsm mai moale, cu att
mai mult, cu ct va trebui s ateptm s vedem cum vor
decurge lucrurile i-i fgduiesc c voi face tot ce-mi st
n putere pentru a obine anumite destinuiri din partea
marelui om. La cea dinti informaie pe care mi-o va da, voi
261
sri ntr-o trsur i i-o voi aduce!
Saccard, care i isprvise de jucat rolul, ncepu s
glumeasc.
Eu muncesc pentru voi, dragii mei n ce m privete,
eu am fost totdeauna srac, dar ntotdeauna am cheltuit un
milion pe an.
Revenind la chestiunea publicitii, adug:
Ah! Ascult, Jantrou, ar trebui s strecori cte ceva mai
vesel n buletinul Bursei Da, tii ce anume, glume,
calambururi Publicului i plac poveti de astea; nimic nu-l
ajut mai mult dect glumele ca s nghit tot ce-i bgm pe
gt Nu-i aa? Calambururi!
Acum fu rndul directorului s se simt jignit, cci avea
pretenia de a fi un fin literat. Se vzu ns silit s
tgduiasc. Apoi, nscocind o poveste cu femei frumoase
care i propuseser s se lase tatuate cu anunuri pe prile
cele mai gingae ale corpului lor, cei trei brbai rser cu
poft i redevenir cei mai buni prieteni din lume.
ntre timp, Jordan i sfrise cronica i atepta cu
nerbdare ca s i se rentoarc otia. Venir civa redactori,
sttu de vorb cu ei, apoi se duse din nou n anticamer. Dar
acolo rmase uimit, cci l prinse pe Dejoie trgnd cu
urechea la ua directorului, n timp ce fiic-sa, Nathalie,
sttea la pnd.
Nu intrai, ngim servitorul, domnul Saccard e tot
aici Mi se pruse c m-a strigat
Adevrul era c, ros de o poft nebun de ctig, de cnd
cumprase opt aciuni ale Bncii Universale cu cei patru mii
de franci lsai de soia, lui, nu tria dect pentru emoia
plin de fericire de a-i vedea aciunile n urcare; i, slug
plecat lui Saccard, cumpnindu-i orice vorb ca pe un
262
oracol, nu se putea mpotrivi, cnd l tia acolo, nevoii de a-i
cunoate adncul gndurilor, de a afla ce spunea dumnezeul
lui, n taina sanctuarului. De altfel, n-o fcea din egoism,
cci se gndea numai la fiica sa, i se zpcise de-a binelea
tot socotind c cele opt aciuni pe care le avea, la cursul de
apte sute cincizeci de franci, i ddeau un ctig de o mie
dou. sute de franci; ctigul adugat la capital, fcea cinci
mii dou sute de franci. Dac ar urca numai cu o sut de
franci, ar avea cei ase mii de franci visai, zestrea cerut de
legater pentru a-i ngdui fiului su s se nsoare cu
Nathalie. I se topea inima la gndul acesta i se uita cu
lacrimi n ochi la copila lui pe care-o crescuse i pentru care
fusese ca o adevrat man n mica lor gospodrie att de
fericit pe care o duceau mpreun de cnd o luase de la
gazd.
Dejoie povesti mai departe zpcit, nirnd cuvintele la
ntmplare, pentru a-i ascunde indiscreia:
Nathalie, care a venit s-mi dea bun ziua, s-a ntlnit
cu nevasta dumitale, domnule Jordan.
Da, spuse fata, tocmai o lua pe rue Feydeau, aproape
alerga, att de repede mergea!
Dejoie o lsa pe Nathalie s se duc unde vrea, fiind, zicea
el, sigur de ea. i avea dreptate, cci fata era o fire prea rece,
prea hotrt s-i croiasc singur fericirea, pentru a-i
compromite printr-o prostie, mritiul pregtit de atta
vreme. Subiric, cu ochii mari i faa frumoas i palid se
iubea prea mult, cu o ncpnare egoist, mereu
zmbitoare.
Jordan, mirat, nenelegnd, ntreb:
Cu asta, n rue Feydeau?
Dar nu avu vreme s ntrebe mai mult, deoarece Marcelle
263
tocmai intra pe u, cu sufletul la gur. O duse n biroul
alturat, unde ddur ns peste reporterul judiciar, aa c_
trebui s se mulumeasc s ia loc cu ea pe o banc mic, n
fundul coridorului.
Ei?
Ei bine! scumpul meu, s-a fcut! Dar n-a mers prea
uor!
Cu toat mulumirea lui, i ddu totui seama c Marcelle
era trist; iar ea i povesti tot, cu glas nbuit i n cuvinte
zorite; n zadar i punea n gnd s-i ascund cte ceva, cci
nu putea avea taine fa de el.
De la un timp, btrnii Maugendre i schimbaser
atitudinea fa de fiica lor. Erau mai puin drgstoi, preau
venic preocupai, cuprini ncetul cu ncetul de o patim
nou: jocul! Era vechea poveste: tatl, un om gras, linitit i
chel, eu favorite albe; mama, usciv, harnic i care
contribuise la agonisirea averii, amndoi trind din larg n
locuina lor proprie cu cei cincisprezece mii de franci venit, se
plictiseau neavnd ce face. Btrnul avea o singur
distracie: s-i ncaseze banii, pe vremea aceea el tuna i
fulgera mpotriva speculaiilor, ddea din umeri de furie i de
mil, vorbind de bieii idioi care se las jumulii n tot felul
de hoii, pe ct de tmpite, pe att de murdare. Dar, cum n
perioada aceea ncasase o sum nsemnat, i dduse prin
minte s-o foloseasc n operaii bursiere pe termen; asta nu
nsemna specul, ci un simplu plasament, numai c din ziua
aceea luase obiceiul ca dimineaa, dup cafeaua cu lapte, s
citeasc cu luare aminte, n ziar, cota Bursei, pentru a
urmri cursurile. i tot rul de aici pornise, ncetul cu
ncetul l cuprinsese o nfrigurare, vznd vrtejul valorilor,
trind n atmosfera viciat a Bursei, cu imaginaia chinuit
264
de milioanele ctigate ntr-o or, pe ct vreme lui i trebuise
treizeci de ani ca s ctige cteva sute de mii de franci. i la
fiecare mas nu se putea abine s nu povesteasc soiei lui
ce lovituri ar fi dat dac n-ar fi fcut jurmnt s nu joace
niciodat! i explica n ce consta operaia, manevra fondurile
cu tactica savant a unui general scos la pensie, sfrind
ntotdeauna prin a triumfa asupra adversarilor lui nchipuii,
cci se credea un as n chestiunile de prime i de operaii pe
termen. Soia sa, ngrijorat, i mrturisea c ar fi mai
bucuroas s se nece, dect s-l vad riscnd un ban
mcar; dar el o linitea: drept cine l lua? Niciodat nu va
juca! Totui, se ivi un prilej: amndoi ardeau de dorina de a
construi n grdina lor o ser mic, care s ceste cinci sau
ase mii de franci; i, ntr-o sear, cu minile tremurnd de
emoie, Maugendre puse pe masa de lucru a soiei sale cele
ase hrtii de cte o mie de franci, spunndu-i c le ctigase
la Burs: o lovitur de care fusese sigur, o aventur pe care
fgduia s nu o mai repete i pe care o riscase numai din
cauza serii. Ea, ovind ntre furie i bucuria neateptat ce
i-o pricinuise, nu ndrznise s-l certe. Luna urmtoare,
Maugendre se vrse ntr-o operaie cu prime, explicnd
neveste-sii c nu avea de ce se teme, din moment ce
posibilitile de pierdere erau reduse. i, apoi, ce dracu! n
toat grmada asta de afaceri, se gseau i unele bune i ar
fi fost o prostie s-l lase pe altul s profite. Cum era i fatal,
ncepuse s joace pe termen, la nceput modest, devenind din
ce n ce mai ndrzne, n timp ce ea, mereu frmntat de
grijile ei de bun gospodin, dar bucurndu-se de cel mai
mic ctig, nu nceta s-i spun c vor ajunge pe drumuri.
Cel care l condamna mai mult ns, era cpitanul Chave,
fratele doamnei Maugendre. E adevrat c el, cruia nu-i
265
ajungeam cei o mie opt sute de franci pensie, juca la Burs,
dar el era tartorul mecherilor, se ducea la Burs cum se
duce un funcionar la slujb, jucnd numai n numerar i
fiind ncntat cnd se ntorcea seara acas cu o monet de
douzeci de franci ctig; erau operaii zilnice, sigure i att
de modeste, nct nu erau ameninate de nicio catastrof.
Sora lui i oferise o camer la ea, n casa prea mare pentru ei
dup mritiul Marcellei; dar el refuzase, innd s fie liber,
avndu-i slbiciunile lui i locui ntr-o singur ncpere, n
fundul unei grdini din strada Nollet, n care se fu visau
ntruna tot felul de femei. Se vede c tot ceea ce ctiga se
ducea pe dulciuri i prjituri pentru amantele lui. l l
prevenise pe Maugendre s nu se apuce de joc, s-i triasc
mai bine viaa; i cnd acesta i striga: dar tu?, rspundea
cu un gest energic: oh!, cu el era altceva, el n-avea un venit
de cincisprezece mii de franci! Dac juca, vina era a scrbei
stuia de guvern care drmuia vechilor lui ostai bucuria
btrneilor. Argumentul lui de cpetenie mpotriva jocului
era c, matematic, juctorul trebuie ntotdeauna s piard:
cnd ctig, are de sczut curtajul26 i timbrele27; cnd
pierde, are, pe lng pagub, i aceste angarale, aa c,
admind c ar ctiga tot att de des pe ct pierde, tot
trebuie s secat din buzunar curtajul i timbrele. Aceste
taxe aduc Bursei din Paris n total, venitul uria de optzeci de
milioane de franci pe an. i i tot ddea zor cu suma asta:
optzeci de milioane de franci pe care i ncaseaz statul,
culisireii i agenii de schimb!
26
Procentajul ncasat de agentul de schimb cnd face o tranzacie. (N.
T.).
27
Taxele legale percepute de stat pentru orice tranzacie de burs. (N.
T.).
266
Pe banca din fundul coridorului, Marcelle i mprtea
soului ei o parte din aceast poveste.
Trebuie s-i spun, dragul meu, c am nimerit-o ru.
Mama se certa cu tata fiindc a pierdut la Burs Dar, se
pare ca a nceput s piard ntruna. Mi se pare aa de
caraghios, tocmai el, care, altdat, nu admitea dect
munca n sfrit, se certau; mama i tot vra sub nas un
ziar care se afla acolo, la Cote financire, spunndu-i c nu se
pricepe la nimic. i c, ea una, prevzuse scderea. Atunci
tata a adus un alt ziar, era chiar lEsprance, i a vrut s-i
arate articolul din care se informase nchipuie-i, le e casa
plin de gazete; stau toat ziua cu nasul vrt n ele i mi se
pare, Doamne iart-m, c a nceput i mama s joace, cu
toate c face pe suprata.
Jordan nu-i putu opri rsul, att era de caraghioas
cnd, cu toat amrciunea ei, i imita pe btrni.
n sfrit, le-am spus ct suntem de strmtorai i i-am
rugat s ne mprumute dou sute de franci, ca s
suspendm urmririle. Dac nu i-ai auzit strignd: dou
sute de franci, cnd pierd dou mii la Burs! Ce, mi bat joc
de ei? Am de gnd s-i ruinez? Niciodat nu i-am vzut ntr-
un asemenea hal! Ei, care erau att de drgui fa de mine,
care ar fi cheltuit o avere ca s-mi cumpere cadouri! Se vede
c au nnebunit, cci, zu, ce rost are s-i amrasc zilele n
felul sta, cnd pot tri att de fericii n csua lor, fr alt
grij de ct aceea de a-i mnca n voie averea ctigat cu
atta trud!
Vreau s cred c n-ai mai insistat, zise Jordan.
Ba da, am insistat, i atunci au tbrt pe mine Vezi,
i povestesc tot, dei m hotrsem s tac; dar nu pot Mi-
au repetat c se ateptau la asta, c gazetria nu-i o meserie
267
i c vom ajunge la azil n sfrit, cnd m nfuriasem i eu
i eram gata-gata sa plec, a venit unchiul meu, cpitanul! tii
c unchiul Chave m-a iubit ntotdeauna foarte mult, aa c
fa de el, i-au mai venit n fire, cu att mai mult cu ct
unchiul triumfa i-l tot ntreba pe tata ct avea de gnd s se
mai lase jumulit Mama m-a luat de o parte, mi-a strecurat
n mn cincizeci de franci i mi-a spus c cu banii tia vom
putea obine o amnare de cteva zile, iar ntre timp, ne vom
descurca.
Cincizeci de franci! Parc-i poman! i tu i-ai primit?
Marcelle i apuc drgstoas minile, linitindu-l cu
nelepciunea ei plin de calm.
Hai, dragul meu, nu te supra Da, i-am primit i eram
att de sigur c nu vei avea curajul s-i duci singur la
portrel, nct am alergat imediat acolo, tii unde, n rue
Cadet, Dar nchipuiete-i c n-a vrut s-i primeasc,
spunndu-mi c are ordine stricte din partea domnului
Busch i c numai domnul Busch ar putea s suspende
urmrirea Oh! Busch! nu ursc pe nimeni, dar sta m
scoate din fire i m dezgust! Mi-am clcat ns pe inim i
am dat fuga la el, n rue Feydeau; a trebuit s se
mulumeasc cu cei cincizeci de franci! Aa c acum avem
dou sptmni de rgaz!
O vie emoie se aternuse pe chipul lui Jordan, n timp ce
lacrimile pe care abia i le stpnea i umeziser pleoapele.
Ai fcut tu asta, draga mea, ai fcut tu asta?
Desigur! nu vreau s te mai plictiseasc nimeni! Ce-mi
pas mie c aud vrute i nevrute, devreme ce tu poi c
lucrezi linitit!
i rdea, povestind cum ajunsese la Busch, pe care-l
gsise ngropat n dosarele lui murdare, felul brutal n care o
268
primise, ameninrile lui c nu le va mai lsa nicio zdrean,
dac nu i se pltete imediat ntreaga sum. Partea nostim
era c i fcuse cheful i-l scosese din fire, contestndu-i
dreptul de a pretinde aceast datorie, aceste polie n valoare
de trei sute de franci, care se urcaser la apte sute treizeci
de franci i cincisprezece centime, din cauza cheltuielilor i,
care, pe el probabil c nu-l costaser nici cinci franci, fiindc
le gsise n cine tie ce grmad de hroage. Busch se
necase de furie; mai nti tocmai fiindc poliele l costaser
foarte scump; apoi, vremea pe care o pierduse i oboseala
drumurilor pe care le btuse timp de doi ani pentru a da de
urma semnatarului lor, i iscusina de care trebuise s dea
dovad n aceast goan dup datornic, astea nu trebuiau,
oare, rspltite? Cu att mai ru pentru cei ce se las prini!
n cele din urm, Busch luase cei cincizeci de franci, pentru
c avea sistemul lui plin de pruden de a ajunge
ntotdeauna la o nelegere.
Ah, draga mea, ce curajoas eti i ct de mult te
iubesc! zise Jordan, srutndu-i nevasta, cu toate c tocmai
n clipa aceea trecea pe acolo secretarul de redacie.
Apoi, cobornd vocea o ntreb:
Ct mai ai acas?
apte franci.
Bine, relu el foarte fericit, avem cu ce tri dou zile i
nu voi fi silit s cer un avans, care, de altfel, mi s-ar refuza.
Prea ar fi umilitor! Mine m voi duce la Figaro s vd dac
vor s-mi primeasc un articol Ah, dac a fi isprvit
romanul, i dac s-ar vinde ct de ct!
Marcelle l srut i ea.
Nu fi ngrijorat, ne vom descurca noi Vii cu mine
acas, nu-i aa? Ce bine; vom cumpra pentru mine
269
diminea scrumbie, n colul strzii Clichy, unde am vzut
unele minunate. Pentru disear avem cartofi cu slnin.
Jordan, dup ce-l rug pe un coleg s-i fac corecturile,
dispru cu Marcelle. De altfel, Saccard i Huret plecau i ei.
Tocmai atunci, n faa intrrii ziarului, se opri un cupeu i
din el cobor baroana Sandorff, care i salut surznd i
apoi urc sprinten scrile. Uneori ea i fcea cte o vizit lui
Jantrou! Saccard, cruia i plcea fo-arte mult baroana din
cauza ochilor ei mari i languroi, fu ct pe ce s se ntoarc
din drum.
Sus, n cabinetul directorului, ea nici nu voi mcar s ia
loc. Venise numai aa, n treact, cu gndul s-l ntrebe dac
nu tia cumva ceva nou. Cu toat schimbarea ce se ivise n
situaia lui, se purta cu el tot ca pe vremea cnd venea n fie
care diminea la tatl ei, domnul de Ladricourt, cu spinarea
plecat a remizierului care vrea s obin un ordin de burs.
Tatl ei era de o brutalitate revolttoare; nu putea s uite
lovitura de picior cu care-l zvrlise odat pe Jantrou afar
din cas, nfuriat de o pierdere mai mare. Acum, ns, cnd l
socotea ca pe un izvor de nouti, redevenise prietenoas i
ncerca s-l descoas.
Ei, nimic nou?
Drept s-i spun, nu tiu nimic!
Dar ea l privea ntruna zmbind, convins c nu vrea s-i
spun nimic. Aa c, pentru a-l sili s vorbeasc, pomeni de
rzboiul acela fr noim n care avea s se ncaiere Austria,
Italia i Prusia. Oamenii de burs erau nnebunii, valorile
italieneti ncepuser s scad vertiginos, ca toate celelalte
aciuni, de altfel. Ea una mai alte, era foarte plictisit, pentru
c nu-i putea da seama pn la ce punct trebuia s se ia
dup zarva asta, avnd sume destul de mari pentru
270
lichidarea viitoare.
Dar soul dumitale nu-i d nicio informaie? ntreb n
glum Jantrou. El fiind la ambasad poate s tie tot!
O, soul meu! murmur ea cu un gest dispreuitor de la
soul meu nu mai pot scoate nimic!
Jantrou, prinznd curaj, mpinse lucrurile pn acolo
nct fcu aluzie la procurorul general Delcambre, amantul
despre care se spunea c-i pltete diferenele, asta,
bineneles, n cazurile n care baroana se resemna s le
plteasc.
Dar prietenii dumitale de la Palat i de la curte nu tiu
nimic?
Ea se prefcu c nu nelege i relu, rugtoare, fr a-l
pierde din ochi.
Hai! fii drgu Dumneata tii ceva
Jantrou, n goana lui dup toate fustele pe lng care
trecea, fie ele elegante sau murdare, se gndise odat, aa
cum se exprima el cu brutalitate, s i-o plteasc i pe
juctoarea asta att de familiar cu el. Dar la primul cuvnt,
la cel dinti gest, ea se sculase n picioare att de scrbit i
att de dispreuitoare, nct se jur s nu mai ncerce
altdat.
Cu tipul sta pe care tatl ei l primea cu lovituri n spate?
Nu, niciodat! Nu ajunsese nc pn acolo!
De ce a fi drgu? zise el rznd puin cam ncurcat.
Dumneavoastr nu suntei deloc drgu cu mine.
Dintr-odat ea redeveni serioas, privindu-l tios. i-i
ntoarse spatele cu gndul s plece, cnd, de necaz i
cutnd s-o umileasc, Jantrou adug:
V-ai ntlnit cu Saccard la u, nu-i aa? De ce nu l-ai
ntrebat pe el, care nu v poate refuza nimic?
271
Baroana se rentoarse brusc:
Ce vrei s spui?
Ei, ceea ce vei binevoi s nelegei! Nu are niciun rost
s v ascundei, v-am vzut la el acas, i-l cunosc!
Se simi cuprins de scrb, toat mndria vie nc a rasei
ei se ridica din adncul turbure, din noroiul n care patima o
neca puin cte puin, n fiece zi. Dar nu se enerv, ci spuse
cu un glas limpede i aspru:
Ei, asta-i bun! Drept cine m iei, dragul meu? Eti
nebun! Nu, nu sunt amanta lui Saccard al dumitale i asta
pentru c n-am vrut s fiu.
Atunci el, cu politeea lui exagerat de literat, o salut
printr-o plecciune.
S tii, doamn, c ai fcut ru! Credei-m, dac ar
fi s-o luai de la nceput, nu pierdei ocazia, pentru c
dumneavoastr, care vnai venic informaii, le vei putea
gsi fr prea mult greutate, la cptiul acestei persoane
Ascultai-m pe mine, acolo le va fi n curnd cuibul, aa c
nu vei avea altceva de fcut dect s-l scormonii cu degetele
dumneavoastr att de frumoase.
Ea o lu ca o glum, de parc s-ar fi resemnat s dea
dovad de acelai cinism. Cnd i strnse mna, Jantrou o
simi pe a ei rece de tot. Adevrat? S se fi mulumit doar cu
sloiul la de ghea i cu ciolnosul la de Delcambre, femeia
asta cu buzele att de roii i despre care se spunea c nu e
niciodat satisfcut?
Luna iunie trecuse.
n ziua de 15, Italia declarase rzboi Austriei. Pe de alt
parte, Prusia, n numai dou sptmni, printr-un mar
fulgertor, nvlise n Hanovra, cucerise cele dou ducate de
Hessa, Badenul i Saxa, lund prin surprindere populaiile
272
nepregtite i dezarmate. Frana nu micase niciun deget i
oamenii bine informai vorbeau n oapte, la Burs, ca, de
cnd Bismarck l vizitase pe mprat la Biarritz, ar exista o
nelegere secret cu Prusia; i se mai vorbea n chip
misterios de nite compensaii cu care i-ar fi fost pltit
neutralitatea. Dar toate acestea nu opreau scderile
dezastruoase de la Burs. Cnd n ziua de 4 iulie se afl
rezultatul btliei de la Sadova, care czu ca o lovitur de
trsnet, se produse o prbuire a tuturor valorilor. Se credea
c rzboiul va continua i mai aprig, cci, dac Austria
fusese btut de Prusia, nu era mai puin adevrat c ea
nvinsese Italia, la Custozza; se i zvonea c ncepuse s-i
regrupeze resturile armatei, prsind Boemia. La burs,
ordinele de vnzare plouau i nu se mai gseau cumprtori.
La 4 iulie, Saccard se dusese la gazet foarte trziu, pe la
ase, dar nu-l gsi pe Jantrou, care, de la un timp, ducea o
via foarte dezordonat; disprea pe neateptate se inea de
orgii i se ntorcea frnt, cu cehii turburi, fr s se poat ti
lmurit ce-l istovea mai mult: femeile sau alcoolul. La ora
aceea birourile gazetei se goliser; nu mai rmsese dect
Dejoie, care mnca pe un col de mas, n anticamer.
Saccard, dup ce scrise dou scrisori, se pregtea s plece i
el, cnd Huret intr ca o furtun, cu sngele n obraz, fr s
nchid mcar uile n urma lui.
Ah! dragul meu! dragul meu
Simea c se nbu. i duse amndou minile la piept.
Vin de la Rougon Am alergat fiindc n-aveam trsur!
n cele din urm am gsit una Rougon a primit o telegram
de acolo Am vzut-o cu ochii mei O veste, o veste
Cu o micare violent, Saccard l opri i se repezi s
nchid ua, cci l zrise pe Dejoie care ncepuse s dea
273
trcoale, numai ochi i urechi.
Ce s-a ntmplat?
mpratul Austriei cedeaz Veneia mpratului
francezilor, acceptnd ca Napoleon s fie mediator; acesta se
va adresa regilor Prusiei i Italiei, pentru a obine un
armistiiu!
Urm o clip de tcere.
Asta nseamn pacea, nu-i aa?
Desigur!
Saccard, uimit i nc zpcit, ls s-i scape o njurtur.
Ei drcia dracului. i toat Bursa care e n scdere.
Apoi ntreb:
i zici c nimeni nu tie nc vestea asta?
Nu, telegrama era confidenial; nici nu va apra mine
diminea n Monitor. Parisul nu va ti desigur nimic dect
peste douzeci i patru de ore.
Atunci, strfulgerat de o iluminare brusc, Saccard ddu
din nou fuga la u i o deschise pentru a vedea dac nu
ascult nimeni. Era ca scos din fire; se ntoarse i se opri n
faa deputatului, pe care-l apuc de reverele redingotei.
Taci! nu vorbi aa tare! Dac Gundermann i cu
banda lui nu tiu nimic, suntem stpni pe situaie! M-
nelegi? Niciun cuvnt! Nimnui, nici prietenilor dumitale i
nici soiei dumitale! Un adevrat noroc! Nu e nici Jantrou
aici, aa c vom fi singurii care tim, i vom avea timp s
lum msurile necesare Oh, nu m gndesc numai la
mine! M gndesc i la dumneata i la toi colegii notri de la
Banca Universal! Numai c un secret nu poate fi pstrat
cnd i tie prea mult lume! Totul ar fi pierdut, dac pn
mine, nainte de deschiderea Bursei, s-ar comite cea mai
mic indiscreie!
274
Huret, foarte emoionat, zpcit de mreia loviturii pe care
o puneau la cale, fgdui s fie de o muenie absolut. i i
mprir rolurile, hotrnd s se apuce imediat de treab.
Saccard i pusese plria, cnd i trecu prin minte s
ntrebe:
Spune-mi, Rougon te-a nsrcinat s-mi aduci vestea
asta?
Desigur.
O clip ovise, cci minea; n realitate vzuse telegrama
pe masa de lucru a ministrului i avusese indiscreia s-o
citeasc ntr-un moment cnd rmsese singur. Dar cum
interesul lui era ca cei doi frai s triasc n bun nelegere,
aceast minciun i pru dup aceea foarte potrivit, mai
ales c tia ct de puin dornici sunt fraii s se vad i s
vorbeasc despre asemenea lucruri.
Ei, n-am ce zice, exclam Saccard, de data asta a fost
drgu i acum, la lucru!
n anticamer se afla numai Dejoie singur, care se cznise
s aud cte ceva, dar care nu putuse prinde nimic precis. Ei
i ddur totui seama c era agitat i c simise c se
apropie o prad enorm; era att de excitat de mirosul
banilor, nct se duse la fereastra de pe coridor ca s-i vad
strbtnd curtea.
Greutatea era c trebuiau s acioneze repede i cu mare
pruden. Aa c, ajuni n strad, se desprir: Huret avea
s se ocupe de Bursa mic, de sear, n timp ce Saccard, dei
era foarte trziu, porni n cutarea remizierilor, a culisierilor
i a agenilor de schimb, pentru a le da ordine de cumprare.
Ceea ce voia, ns, era ca aceste ordine s fie mprite, s le
risipeasc, pe ct era cu putin, de fric s nu trezeasc
vreo bnuial: voia mai ales s par c se ntlnete ca din
275
ntmplare cu aceti oameni, n loc s se duc s-i caute la ei
acas, fapt care ar fi prut curios. ntmplarea i veni n
ajutor: pe bulevard l zri pe agentul de schimb Jacoby, cu
care glumi i cruia i ddu ordin s cumpere un stoc mare
de aciuni, fr ca acesta s se mire. Ceva mai ncolo se
ntlni cu o femeie voinic i blond pe care o tia amanta
unui alt agent, Delarocque, cumnatul lui Jacoby; i cum
femeia i spuse c avea ntlnire cu Delarocque n seara
aceea, o rug s-i transmit din partea lui cteva rnduri
scrise cu creionul pe o carte de vizit. Apoi, tiind c Mazaud
trebuia s ia parte n seara aceea la un banchet dat de fotii
lui colegi de coal, fcu n aa fel, nct se duse i el la
restaurant i i schimb ordinele pe care i le dduse n timpul
zilei. i spre norocul lui, n drum spre cas, cam pe la miezul
nopii, fu oprit de Massias, care ieea de la teatru. S
ndreptar mpreun spre rue Saint-Lazare i avu timp
suficient s fac pe originalul care crede ntr-o urcare la
Burs, bineneles, nu o urcare imediat: pn la urm l
nsrcina pe Massias cu o mulime de ordine de cumprare
pentru Nathanson i pentru ali culisieri, spunnd c
lucreaz n numele unui grup de prieteni, ceea ce, la urma
urmelor, cam aa era! n felul acesta, nainte de a se duce la
culcare, luase msurile necesare pentru a juca la hausse
pe o sum de peste cinci milioane.
A doua zi dimineaa, Huret sosi la Saccard chiar la ora
apte, povestindu-i cum lucrase la Bursa cea mic, n faa
pasajului Operei, pe trotuar, unde pusese s i se cumpere ct
mai mult cu putin, cu msur totui, pentru a nu ridica
prea mult cursurile. Ordinele date de el se urcau la un
milion, dar amndoi, socotind c lovitura este prea modest
nc, luar hotrrea s continue lupta. Aveau naintea lor
276
toat dimineaa. Mai nti, ns, se aruncar asupra ziarelor,
tremurnd de teama s nu dea peste secretul lor, peste vreo
noti sau vreun rnd care le-ar fi drmat tot planul. Nu!
presa nu tia nimic; era plin de veti n legtur cu rzboiul,
era inundat de telegrame i de amnunte asupra btliei de
la Sadova. Dac n-ar transpira nimic pn la ora dou dup
amiaz, dac ar avea pentru ei o singur or de Burs, o
jumtate de or chiar, ar putea s dea lovitura, ar face praf
ovreimea, cum zicea Saccard. i se desprir din nou,
alergnd fiecare s arunce alte milioane n lupt.
Saccard i petrecu toat dimineaa pe strad, adulmecnd
i att de dornic s mearg pe jos, nct dduse drumul
trsurii, imediat dup ce-i fcuse primul drum. Intr la
Kolb, unde clinchetul aurului i mngie auzul ca o
fgduial a victoriei; avu tria s nu-i spun o vorb
bancherului, care nu tia nimic. Se urc apoi la Mazaud, nu
pentru a da un nou ordin, ci numai pentru a se arta
ngrijorat din cauza ordinului dat n ajun. Nici acolo nu tia
nimeni nimic. Numai Flory l puse oarecum pe gnduri, din
cauza venicelor trcoale pe care i le ddea; pricina era ns
adnca admiraie a tnrului funcionar pentru priceperea
financiar a directorului Bncii Universale; i cum
domnioara Chuchu ncepea s-l coste cam mult, Flory fcea
i el cte o mic operaie, visnd s afle care sunt ordinele de
burs ale idolului su, ca s joace i el la fel.
n sfrit, dup dejunul luat n grab la Champeaux, unde
avu imensa bucurie s aud vicrelile lui Moser i chiar pe
ale lui Pillerault, prevestind o nou prbuire a cursurilor,
Saccard se duse n piaa Bursei, nc de la dousprezece i
jumtate. Dorea, spunea el, s vad lumea sosind. Cldura
era nbuitoare, razele arztoare ale soarelui cdeau
277
vertical, albind treptele a cror radiere ncingea peristilul cu
un aer greu i aprins ca de cuptor; scaunele goale trosneau
n aceast ari, n timp ce juctorii, n picioare, se
adposteau sub dra ngust de umbr aruncat de coloane.
n grdin, sub un copac, Saccard l vzu pe Busch nsoit de
cumtra Mchain; acetia zrindu-l, ncepur s vorbeasc,
ntre ei cu aprindere; i se pru chiar, la un moment dat, c
sunt gata s i se adreseze, dar c se rzgndir; s fi tiut
oare ceva, negustorii tia de zdrene, de valori ajunse la co,
venic n cutarea de marf? La gndul acesta l trecu un
fior. Dar tocmai atunci l striga cineva; i recunoscu pe
Maugendre i pe cpitanul Chave, care stteau pe o banc i
se certau; primul zeflemisea acum jocul meschin al
cpitanului, cei douzeci de franci ctigai zilnic, ca n
fundul unei cafenele de provincie, dup nverunate partide
de pichet: ce dracu, nu putea oare s joace i el mai serios,
mai ales azi, cnd scderea era sigur i limpede ca lumina
zilei? i l lu martor pe Saccard: nu-i aa c scderea va
continua? El unul intrase cu sume mari, i era att de sigur
de scdere nct i-ar fi angajat toat averea. n faa acestei
ntrebri fr ocol, Saccard rspunse prin zmbete, prin
cltinri din cap care nu voiau s spun nimic, simindu-se
plin de remucri c nu poate destinui nimic acestui om pe
care-l tiuse att de harnic i de chibzuit pe vremea cnd i
vedea cinstit de negustoria lui de esturi; dar i jurase s
nu spun nimnui nimic, avnd cruzimea juctorului care
nu vrea s-i strice norocul. Chiar n clipa aceea atenia i fu
atras de cupeul baroanei Sandorff, pe care-l urmri din ochi
i-l vzu oprindu-se de data asta n strada Bncii. Imediat i
aduse aminte de baronul Sandorff, consilier la ambasada
Austriei: baroana, desigur, era informat i va zdrnici totul,
278
fcnd cine tie ce neghiobie muiereasc. Saccard trecu
repede strada i ddu trcoale cupeului, care rmsese
locului, nemicat, tcut, de parc nu era nimeni nuntru, cu
vizitiul eapn pe capr. Totui, unul dintregeamuri fu
cobort i Saccard salut, apropiindu-se curtenitor.
Cum stm, domnule Saccard? Scderea continu?
El crezu c i se ntinde o curs.
Desigur, doamn.
Dar cum ea se uita la el ngrijorat, cu privirea aceea
nesigur att de fireasc juctorilor la Burs, nelese c nici
baroana nu tia nimic. Un val cald de snge i se urc la cap
i se simi cuprins de bucurie.
Aa dar, domnule Saccard, n-ai s-mi spui nimic?:
tiu i eu, doamn? Nu, nimic, afar de ceea ce, fr
ndoial, tii i dumneavoastr.
i se ndeprt zicndu-i: Nici tu n-ai fost drgu cu
mine, aa c m-a bucura s nghii un hap! Poate c,
altdat vei fi mai nelegtoare! Nu i se pruse niciodat
mai ispititoare i era sigur c o va avea ntr-o bun zi, cnd
va sosi i ceasul lui.
n timp ce se ntorcea n piaa Bursei, l zri de departe pe
Gundermann care ieea din rue Vivienne, i simi un fior n
inim. Cu toate c, din cauza deprtrii, acesta prea, mai
mic, era totui el, cu pasul lui domol, cu capul drept i palid,
mergnd fr a se uita la oameni, majestuos, ca i cum ar fi
fost singur n mijlocul mulimii. Saccard l urmri ngrozit,
pndindu-i fiece micare. Cnd l vzu pe Nathanson c se
apropie de el, crezu c totul e pierdut. Dar remizierul se
retrase, dezamgit i Saccard rsufl uurat. Da, ntr-adevr,
bancherul arta ca de obicei. Apoi, deodat, inima i tresri
de bucurie: Gundermann intr la cofetrie spre a cumpra
279
bomboane pentru nepoatele lui; i asta era semn bun, pentru
c bancherul nu intra niciodat acolo n zile de criz.
Era ora unu; clopotul anun deschiderea Bursei. Fu o zi
memorabil, una dintre acele zile de dezastru, de dezastru
provocat de urcri, i care sunt att de rare, nct rmn de
pomin. La nceput, n cldura nbuitoare, cursurile
sczur mereu. Apoi, cteva cumprri brute, izolate, ca
focurile de trgtori nainte de ncingerea luptei, avur darul
s-i uimeasc pe toi. Operaiile rmneau totui greoaie, n
mijlocul nencrederii generale. Cumprrile se nteir, se
ridicau din toate prile, n culis, n incint; nu se mai
auzea dect vocea lui Nathanson sub colonada, a lui Mazaud,
a lui Jacoby i a lui Delarocque la corbeille strignd c
cumpr toate valorile, la orice pre; atunci se dezlnui un
freamt, o fierbere ce cretea mereu, fr ca cineva s
ndrzneasc s rite n zpceala acestei ntorsturi
inexplicabile. Cursurile urcaser uor i Saccard avu timp
s-i dea noi ordine lui Massias, pentru Nathanson. l rug, de
asemenea, i pe junele Flory, care trecea n fug, s-i
nmneze lui Mazaud un bilet, prin care l nsrcina s
cumpere, s cumpere mereu; aa nct, Flory, care citise
biletul, ncreztor, fcu i el jocul marelui om de burs,
cumprnd pe cont propriu. i chiar n clipa aceea, la dou
fr un sfert, Bursa fu zguduit de un trsnet: Austria ceda
mpratului Veneia, rzboiul se sfrise. De unde venise
vestea? Nu tia nimeni; ea ieea din toate gurile, din toate
prile, ca din pmnt. Cineva o adusese acolo i acum o
repetau toi, ntr-un vacarm care cretea ca fluxul
echinocial. Cursurile ncepur s se urce tot mai sus, n
mijlocul zgomotului asurzitor. nainte de nchidere ele
crescuser cu patruzeci, cu cincizeci de franci. Fu o
280
zpceal de nedescris, una dintre acele btlii corp la corp,
n care toi se nghesuie, soldai i ofieri, pentru a-i scpa
pielea, asurzii, orbii, pierznd simul precis al situaiei.
Frunile erau lac de sudoare, iar soarele nemilos care btea
n trepte, ddea Bursei o plpire de incendiu.
La lichidare, cnd proporiile dezastrului putur fi
stabilite, se constat c erau imense. Cmpul de btaie era
acoperit de rnii i de ruine. Moser, care juca la baisse,
era printre cei mai crunt lovii. Pilierault i pltea crunt
slbiciunea de a-i fi pierdut o singur dat n via
ncrederea n jocul la hausse. Maugendre pierdea cincizeci
de mii de franci, prima lui pierdere ntr-adevr serioas.
Baroana Sandorff avea de pltit diferene att de mari, nct
se spunea c Delcambre refuza s i le achite; era palid de
furie i de ur numai la auzul numelui brbatului ei,
consilierul de ambasad, care avusese telegrama n mn
chiar naintea lui Rougon i care nu-i spusese nimic. Dar,
mai ales marea finan suferise o nfrngere grozav, un
adevrat masacru. Se spunea c nu mai Gundermann
pierduse opt milioane. i toat lumea era uimit: cum de nu
fusese ntiinat? Tocmai el, stpnul, necontestat al pieei,
pentru care minitrii nu erau dect nite funcionari ai lui,
iar statele sub total dependen fa de el! Avusese loc unul
dintre acele extraordinare concursuri de mprejurri care
provoac marile lovituri ale norocului. Era o prbuire
neprevzut, idioat, lipsit de raiune i de logic.
ntre timp ns, se rspndi zvonul prin care Saccard
deveni dintr-odat un om mare. Dintr-o singur lovitur
adunase aproape toi banii pierdui de juctorii la baisse.
El personal bgase n buzunar dou milioane. Restul trebuia
s intre n casa Bncii Universale sau mai bine zis n minile
281
administratorilor. Cu mare greutate izbuti s-o conving pe
doamna Caroline c partea lui Hamelin, din aceast prad
luat de la evrei, era de un milion. Huret, care participase la
lupt, i lu i el din plin partea leului. Iar ceilali,
Daigremont, marchizul de Bohain, nu se lsar rugai.
Votar cu toii o adres de mulumiri i de felicitri pentru
eminentul director. Dar, mai ales o inim btea plin de
recunotin pentru Saccard; aceea a tnrului Flory, care
ctigase zece mii de franci, o avere, fapt care-i ngduia s se
mute cu Chuchu ntr-un mic apartament din rue Condorcet
i s ias seara mpreun cu ea, spre a se ntlni cu Gustave
Sdille i cu Germaine Coeur la restaurantele de lux. La
gazet, trebui s i se dea o gratificaie lui Jantrou, care
fcuse scandal c nu fusese i el pus la curent. Numai Dejoie
era plin de tristee, neputndu-i ierta faptul c simise ntr-o
sear norocul trecnd pe lng el, misterios i vag, i c nu
fcuse nimic spre a-i folosi.
Aceast prim victorie a lui Saccard pru a fi ca o
ncununare a imperiului ajuns la apogeu. Intrase n orbita
strlucitoare a regimului i prea a fi unul dintreatrii lui
glorioi. Chiar n seara zilei n care el se ridica n mijlocul
attor averi prbuite, n ceasul cnd Bursa nu mai era dect
un cernit cmp de ruine, Parisul se mpodobea, se ilumina ca
pentru o mare victorie; i serbrile de la Tuilleries, ca i
veselia ce domnea pe strzi, l srbtoreau pe Napoleon al III-
lea, stpnul Europei, att de mare, att de puternic, nct
ceilali mprai i regi l alegeau ca arbitru n certurile lor,
lsnd pe seama lui provincii ntregi pentru ca el s le
mpart. E drept, la Camer se auzir cteva proteste ale
acelor profei ai nenorocirilor care vesteau confuz ngrozitorul
viitor: Prusia ntrit, pentru c Frana i ngduise acest
282
lucru, Austria nvins, Italia nerecunosctoare. Dar aceste
glasuri ngrijorate fur acoperite de rsete, de strigte de
mnie; a doua zi dup Sadova, Parisul, centrul lumii,
strlucea prin toate strzile i monumentele lui, n ateptarea
nopilor negre i ngheate, a nopilor de ntuneric strbtute
numai de drele roietice ale obuzelor. n seara aceea,
Saccard, mbtat de succes, umbl pe strzi, prin Place de la
Concorde, prin Champs Elyses, btnd toate trotuarele
luminate de lampioane. Dus de valul mereu crescnd al
trectorilor, orbit de lumina puternic de parc era ziua, ar fi
putut s cread c totul era organizat n cinstea lui: nu era
oare i el nvingtorul neateptat, cel care se ridica din
mijlocul dezastrelor? Un singur lucru i turbura bucuria,
furia lui Rougon, care l dduse afara pe Huret, cnd
nelesese de unde provenea lovitura de la Burs, Aadar,
marele om nu se dovedise un frate bun, cci nu el fusese
acela care i trimisese tirea. Avea s fie oare silit s se
lipseasc de nalta lui oblduire, ba chiar s nceap s-l
atace? Deodat, ajungnd n faa palatului Legiunii de
Onoare, deasupra cruia strlucea o uria cruce de foc ce
scnteia n noapte, lu o ndrznea hotrre pentru ziua n
care se va simi destul de tare. i, mbtat de cntecele
mulimii i de flfirile steagurilor, se ntoarse n rue Saint-
Lazare, strbtnd Parisul strlucitor.
Peste dou luni, n septembrie, Saccard, pe care victoria
asupra, lui Gundermann l fcuse i mai ndrzne, hotr c
trebuie s se dea un nou avnt Bncii Universale. La
adunarea general care avusese loc la sfritul lui Aprilie,
bilanul prezentat arta, pentru exerciiul 1864, un profit de
nou milioane, n care era cuprins i beneficiul realizat din
cei 20 de franci prim de fiecare din cele cincizeci de mii de
283
aciuni noi emise cu prilejul dublrii capitalului. Contul
cheltuielilor de constituire fusese amortizat pe de-a-ntregul;
de asemenea, se pltise acionarilor cei cinci la sut cuvenii,
iar administratorilor cei zece la sut, alocndu-se fondului de
rezerv o sum de cinci milioane, n afar de procentul
reglementar, de zece la sut; i din milionul care mai
rmsese, se putuse plti dividende de zece franci pentru
fiecare aciune. Era un rezultat foarte frumos pentru o
societate care nu avea nici doi ani de existen. Dar Saccard
proceda prin salturi brusce, aplicnd terenului financiar
metoda culturii intensive, nclzind i supranclzind
pmntul, cu riscul de a arde recolta; i fcu n aa fel, nct
o a doua sporire de capital s fie admis, nti de consiliul de
administraie, apoi de adunarea general extraordinar ce se
ntruni la 15 septembrie; acesta fu din nou dublat, ridicat de
la cincizeci la o sut de milioane, prin emisiunea a o sut de
mii de aciuni noi, rezervate exclusiv acionarilor crora li se
ddu o aciune nou pentru una veche. Numai c, de ast
dat, aciunile erau emise la cursul de ase sute aptezeci i
cinci de franci, ceea ce nsemna o prim de o sut aptezeci
i cinci de franci destinat fondului de rezerv. Succesele tot
mai mari, afacerile strlucite pe care le ncheia i mai ales
marile ntreprinderi pe care urma s le nfiineze Banca
Universal, erau motivele invocate pentru a ndrepti
aceast enorm sporire de capital, dublat astfel a doua oar
ntr-un scurt interval; toate acestea trebuiau s dea Bncii o
importan i o soliditate n raport cu interesele pe care le
reprezenta. Rezultatul se vzu, de altfel, imediat: aciunile,
care luni de zile n ir fuseser staionare la cursul mijlociu
de apte sute cincizeci de franci, se ridicar n trei zile la
nou sute.
284
Hamelin nu se putuse napoia din Orient pentru a prezida
adunarea general extraordinar, dar i scrise surorii sale o
scrisoare plin de ngrijorare, prin care i mrturisea teama
cu privire la felul acesta de a conduce Banca n galop,
nebunete. Era sigur c se fcuser din nou declaraii false la
notarul Lelorrain. ntr-adevr, nu toate aciunile noi fuseser
legalmente subscrise, societatea rmnnd n posesia
aciunilor refuzate de acionari; i cum vrsmintele nu se
efectuaser deloc, efectele n chestiune trecur printr-un
simplu schimb de scrisori n contul Sabatani. n afar de
asta, societatea subscrisese la propria ei emisiune, pe
numele altor acionari fictivi i al administratorilor, aa c
deinea acum aproape treizeci de mii din aciunile ei,
reprezentnd o sum de aptesprezece milioane i jumtate.
n afar de faptul c situaia era ilegal, ea putea deveni i
periculoas, deoarece experiena a dovedit c orice instituie
de credit care joac la Burs cu valorile proprii, este
pierdut. Cu toate acestea, doamna Caroline i rspunse
fratelui su pe un ton glume, fcnd haz de el c ajunsese
att de fricos, nct tocmai ea, att de bnuitoare pe vremuri,
trebuia s-l liniteasc. i mai spunea c vegheaz nencetat,
c nu vede nimic suspect, c era, dimpotriv, uimit de toate
marile evenimente, att de limpezi i de logice la care
asistase. Adevrul era c nu tia nimic din tot ceea ce i se
ascundea i c pe deasupra era orbit de admiraia ei pentru
Saccard, de simpatia pe care i-o insufla activitatea i
inteligena acestui om.
n decembrie, aciunile depir cursul de o mie de franci.
i abia atunci, n faa triumfului Bncii Universale, marea
finana ncepu s se agite; Gundermann fu vzut n piaa
Bursei cu aerul lui distrat i cu mersul lui mecanic, intrnd
285
la cofetar s cumpere bomboane. Pltise cele opt milioane pe
care le pierduse, fr s crcneasc, fr ca cei din jurul lui
s fi auzit de la el vreun cuvnt de mnie sau de ur. De
obicei, cnd avea pierderi de felul sta, ceea ce se ntmpla
rar, spunea c merit lecia, c asta i va fi nvtur de
minte, spre a fi mai chibzuit n viitor; i toat lumea zmbea,
cci nimeni nu i-l putea nchipui pe Gunderman nechibzuit.
Dar de ast dat, cruda lecie trebuie s-l fi rnit adnc;
gndul de a fi fost nvins de zpcitul acela de Saccard, de
nebunul la ptima, el, att de rece, att de stpn pe
faptele lui i pe oameni, i era desigur greu de ndurat.. Aa
c, nc de atunci, se puse la pnd, fiind sigur c-i va lua
revana. n faa succesului Bncii Universale, luase imediat
poziie, ca un observator convins c izbnzile prea repezi,
prosperitatea mincinoas, duc la cele mai cumplite dezastre.
Totui, cursul de o mie de franci era nc modest i
Gundermann atepta momentul s nceap jocul la baisse.
Teoria lui era c evenimentele la Burs nu pot fi provocate,
c, cel mult, pot fi prevzute i poi profita de pe urma lor
cnd se produc. Numai logica era valabil; n speculaiile de
Burs, ca i aiurea, adevrul constituie o for atotputernic.
n clipa n care cursurile vor crete prea mult, se vor prbui;
scderea va urma atunci n mod matematic, iar el nu va avea
altceva de fcut dect s-i vad mplinindu-i-se calculul i
s-i ncaseze ctigul. i nc de pe acum i fixase intrarea
n lupt, pentru ziua n care cursurile vor atinge o mie cinci
sute de franci. La acest curs, el ncepu deci s vnd
aciunile Bncii Universale, la nceput cte puin, apoi cu
fiece lichidare tot mai mult, dup un plan dinainte stabilit.
Nu avea nevoie de un sindicat de juctori la baisse; putea
face el singur asta; oamenii nelepi i vor da seama de
286
realitate i-i vor urma jocul. El atepta calm ca banca asta
zgomotoas, banca asta care pusese att de repede stpnire
pe pia i care se ridica asemenea unei ameninri n faa
marii finane evreieti, s se clatine de la sine, pentru a o
arunca la pmnt dintr-o singur lovitur dat cu umrul.
Mai trziu, se spunea c Gundermann nsui nlesnise n
secret lui Saccard cumprarea unei cldiri vechi, n rue de
Londres, cldire pe care acesta avea intenia s-o drme
pentru a ridica n locul ei palatul visurilor sale, n care s-i
instaleze cu mult fast banca. ntr-adevr, Saccard izbutise s
conving consiliul de administraie i lucrrile ncepur cam
pe la mijlocul lui octombrie.
Chiar n ziua n care se puse, cu tot ceremonialul cuvenit,
piatra fundamental, Saccard se afla, pe la patru dup
amiaz, la gazet, unde-l atepta pe Jantrou, plecat s duc
ziarelor aliate dri de seam asupra solemnitii, cnd se
pomeni cu baroana Sandorff. Aceasta ntrebase mai nti de
redactorul ef, apoi dduse, ca din ntmplare de directorul
Bncii Universale, care foarte curtenitor i se pusese la
dispoziie, gata s-i dea orice informaie ar interesa-o,
poftind-o n camera rezervat din fundul coridorului. Odat
ajuns aici, la primul atac brutal, ea ced pe divan, ca o
femeie de strad, resemnat dinainte s accepte aceast
aventur.
Dar se ivi o complicaie: doamna Caroline, avnd treab n
cartierul Montmartre, trecu i pe la ziar. I se ntmpla
deseori s vin pe acolo, pe neateptate, fie pentru a-i da
vreun rspuns lui Saccard sau, pur i simplu, pentru a afla
ce se mai ntmpl. De altfel, l cunotea pe Dejoie, pe care l
recomandase chiar ea i se oprea ntotdeauna ca s stea
puin de vorb cu el, ncntat de recunotina pe care i-o
287
purta. Cum n ziua aceea nu-l gsise pe Dejoie n
anticamer, ea intr, strbtu coridorul i se lovi piept n
piept cu el, prinzndu-l cum ascult la u. Dejoie ajunsese
acum s sufere de o adevrat boal, tremura tot, trgea cu
urechea pe la toate uile, doar-doar va afla vreun secret de
burs. Numai c ceea ce auzise i pricepuse de data asta,
fusese cam neplcut, aa c surdea ncurcat.
E aici, nu-i aa? ntreb doamna Carolina, voind s
treac.
El, ns, o opri blbindu-se, deoarece nu avusese timp s
nscoceasc o minciun.
Da, e aici, dar nu putei intra.
Cum aa, nu pot intra?
Nu, este cu o doamn.
Ea se fcu alb ca varul, iar Dejoie, care nu tia nimic din
toat ncurctura, clipi din ochi, ntinznd gtul i cutnd
s-i explice printr-o mimic expresiv ce se ntmpl
nuntru.
Cine este doamna aceea? ntreb ea scurt.
Dejoie nu avea niciun motiv s-i ascund numele, tocmai
ei, binefctoarea lui, aa c-i opti la ureche:
Baroana Sandorff. Oh! de mult i tot d trcoale.
Doamna Caroline rmase o clip nemicat. n umbra
coridorului, paloarea pmntie a feei ei nu se putea distinge
bine. Simise n inim o durere att de ascuit, att de
cumplit, cum nu-i amintea s mai fi suferit vreodat. i
rmsese intuit locului din cauza acestei lovituri
ngrozitoare. Ce s fac acum? S sparg ua i s se
npusteasc asupra acestei femei, s-i fac de ruine
provocnd un scandal?
i cum sttea aa, nehotrt, uluit, ea fu ntmpinat
288
de doamna Jordan, care venea vesel s-i ia brbatul.
Marcelle o cunoscuse de curnd pe doamna Caroline.
A, dumneavoastr erai, doamn nchipuii-v c ast
sear ne ducem la teatru. Oh! e o poveste ntreag, nu
trebuie s ne coste mult Paul a descoperit un restaurant
mic, n care vom putea lua o mas bun pentru un franc i
aptezeci i cinci de persoan
Jordan, care tocmai sosea, o ntrerupse rznd:
Doua feluri, o sticlu de vin i pine la discreie
Iar dup aceea, adug Marcelle, nu vom lua trsur,
cci este att de plcut s te napoiezi acas pe jos, noaptea
trziu i, cum suntem bogai, ast sear vom lua chiar i
cte o prjitur cu migdale, de un franc Srbtoare
deplin, petrecere n toat regula!
i se ndeprt fericit, la braul soului ei, n timp ce
doamna Caroline, care se ntorsese cu ei n anticamer, abia
avusese putere s surd.
Petrecere bun! murmur ea cu vocea tremurnd.
Apoi, plec. l iubea pe Saccard i purta n suflet toat
uimirea i durerea, ca pe o ran ruinoas pe care nu voia s-
o arate nimnui.

289
VII

Dou luni mai trziu, ntr-o dup amiaz cenuie de


noiembrie, doamna Caroline se sui imediat dup mas n
sala unde ineau planurile, pentru a lucra. Fratele ei, care se
afla la Constantinopol, unde se ocupa de problema cilor
ferate orientale, o rugase s revad toate notiele luate pe
vremuri, cu prilejul primei lor cltorii, i s fac apoi un fel
de memoriu, care s fie ca un rezumat istoric al chestiunii;
i, de dou sptmni, ea ncerca s se dedice cu totul
acestei lucrri. n ziua aceea era att de cald, nct ls focul
s se sting i deschise fereastra de unde privi o clip,
nainte de a se apuca de lucru, arborii cei mari i desfrunzii
ai palatului Beauvilliers, ce preau aproape liliachii sub cerul
splcit.
Trecuse mai bine de o jumtate de or de cnd scria i,
avnd nevoie de un document, se vzu silit s rscoleasc
ndelung dosarele ngrmdite pe mas. Apoi se ridic, se
duse s caute printre alte hrtii i se ntoarse la locul ei
ncrcat cu fel de fel de acte. n timp ce punea n ordine
aceste hrtii, ddu peste nite ilustraii religioase: o vedere
colorat a sfntului mormnt, textul unei rugciuni ncadrat
de instrumentele Patimilor, rugciune foarte potrivit pentru
290
a aduce mntuirea n clipele de dezndejde, cnd sufletul se
afl n primejdie. i aduse aminte c fratele ei cumprase
aceste ilustraii la Ierusalim, sub impulsul sentimentelor sale
pioase. Fu cuprins de o emoie neateptat i lacrimile
ncepur s i se preling pe obraji. Ah, fratele ei, att de
inteligent, att de mult timp neluat n seam, ce fericit era c
mai putea crede, c nu zmbea n faa acestei imagini att de
naive a sfntului mormnt, poz bun de mpodobit cutiile de
bomboane! Ce fericit era c datorit credinei lui i regsea
senintatea prin aceast rugciune cu o versificaie att de
ieftin! l vedea aievea, prea ncreztor, lsndu-se poate prea
uor nelat, dar att de cinstit, att de linitit, fr s fie
sfiat de revolte i de frmntri. Iar ea, care de doua luni
era rscolit i suferea ntruna, ea care nu mai credea, cu
sufletul prjolit de attea lecturi, cu mintea zpcit de tot
felul de idei, ct de mult dorea, n ceasurile de slbiciune, s
fi rmas simpl i naiv ca el, ca s-i poat potoli inima
ndurerat repetnd n fiecare diminea i sear, de cte trei
ori, rugciunea aceasta copilreasc, nconjurat de cuie i
de lnci, de cununa de spini i de buretele Patimilor!
A doua zi dup ntmplarea care-i dezvluise legtura lui
Saccard cu baroana Sandorff, doamna Caroline trebuise s-
i ncordeze toat puterea de voin, pentru a-i nfrna
dorina de a-l spiona i de a ti totul. Nu era soia lui i nu
voia s fie nici amanta ptima a crei gelozie ajunge pn
la scandal; partea trist era ns c nu ncetase s-i aparin
i mai departe, dat fiind viaa intim pe care o duceau zi de
zi. Aceasta se datora felului linitit i plin de o afeciune
simpl n care ea privise de la nceput aceast aventur: o
prietenie, care n mod fatal dusese la legtura lor trupeasc,
aa cum se ntmpl ntre un brbat i o femeie. Nu mai avea
291
douzeci de ani i dup trista experien a cstoriei ei
devenise foarte ngduitoare. La vrsta de treizeci i ase de
ani, o femeie att de neleapt ca ea, care credea c nu-i
mai poate face niciun fel de iluzii, nu putea oare s nchid
ochii i s se poarte mai mult ca o mam, dect ca o amant,
fa de acest prieten la care se resemnase ntr-un trziu, ntr-
o clip de rtcire moral, mai ales c i el trecuse demult de
vrsta eroilor din romane? Uneori i spunea c ddea prea
mare importan acestor legturi dintre sexe, de cele mai
multe ori simple ntlniri care te stnjenesc apoi o via
ntreag. Dar tot ea era aceea care judeca drept imoral
aceast observaie, cci atunci ar nsemna s admii toate
greelile, s ngdui ca toate femeile s aparin tuturor
brbailor. i, totui, cte femei nu dau dovad de
nelepciune acceptnd s-i mpart, brbatul cu o rival?
Va veni ziua n care simplitatea vieii de toate zilele va nvinge
trufaa idee a posesiunii unice i totale! Toate acestea, ns,
nu erau dect motivri teoretice, menite doar s-i fac viaa
suportabila; n zadar cuta s se resemneze; n zadar se silea
s rmn intendenta credincioas, slujnica nzestrat cu o
inteligen superioar care vrea s-i druiasc i trupul
dup ce i-a druit inima i creierul: o cuprindea o rzvrtire
a crnii, a patimii i suferea groaznic din cauz c nu tia tot
ce face Saccard i c nu se putea hotr s-o rup imediat cu
el, dup ce-i va fi zvrlit n obraz tot rul imens pe care i-l
fcuse. Dar se stpnise, fr a scoate un cuvnt, rmnnd
linitit i zmbitoare fa de el; niciodat, ns, n viaa ei,
care fusese att de crud pn atunci, nu avusese nevoie de
mai mult trie.
Mai privi o clip ilustraiile religioase pe care le inea nc
n mn, cu sursul ei dureros de necredincioasa cu prins
292
de duioie. Dar aproape c nici nu le mai vedea, deoarece se
gndea mereu numai la ceea ce putuse face Saccard ieri, la
ceea ce poate fcea chiar i acum; fr sa vrea, gndul ei, de
ndat ce nu i-l ocupa cu altceva, se ntorcea mereu la
aceast bnuial. n ce-l privea pe Saccard, se prea c el i
triete viaa sa obinuit, dimineaa prins de grijile direciei,
dup amiaz cu Bursa, seara cu invitaiile la mas, cu
premierele, o via de plceri, cu actrie pe care ea nu era
ns geloas. i totui, i ddea bine seama c-l preocupa
ceva nou, ceva care-l absorbea ore ntregi pe care altdat le
folosea altfel: nu putea fi dect femeia aceea, care-i ddea
ntlniri ntr-un loc pe care doamna Caroline nu voia s-l
afle. Din cauza asta era bnuitoare i nencreztoare,
rencepnd, fr voia. ei, s fac pe jandarmul cum spunea
fratele su n glum, chiar i cu privire la afacerile bncii, pe
care ncetase de a le mai supraveghea, att de mult
ncredere avusese la un moment dat n Saccard. Neregulile
erau evidente i o ntristau. Apoi se mira de faptul c parc
nu-i mai pas de nimic, c nu mai avea putere nici s
vorbeasc i nici s fac ceva, att de apsata i simea
inima de o singur team, de teama acestei trdri pe care ar
fi vrut s-o accepte i care o chinuia cumplit. Ruinat din
pricina lacrimilor care o podidir din nou, ascunse ilustraiile
cu adnc prere de ru c nu se putea duce s
ngenuncheze ntr-o biseric i s-i aline acolo durerea,
plngnd ceasuri n ir, pn i-ar seca izvorul lacrimilor.
Linitindu-se, doamna Caroline i reluase de vreo zece
minute lucrul i continua s redacteze memoriul pentru
fratele ei, cnd un valet veni s-i spun c Charles, un vizitiu
concediat n ajun, vrea cu tot dinadinsul s-i vorbeasc.
Saccard fusese acela care-l angajase i tot el, prinzndu-l c
293
fur din ovsul cailor, l dduse afar. Sttu o clip pe
gnduri, dar n cele din urm l primi.
nalt, chipe, ras proaspt, cu mersul legnat, sigur de el
i ncrezut ca toi brbaii ntreinui de femei, Charles se
prezent n faa ei cu destul obrznicie.
Am venit la dumneavoastr, doamn, pentru cele dou
cmi pe care mi le-a pierdut spltoreas i de care nu
vrea s in seam. Sunt sigur c nu vei ngdui s fiu
pgubit i cum dumneavoastr suntei rspunztoare, v
rog s-mi pltii aceste dou cmi Da, vreau
cincisprezece franci.
n tot ceea ce privea gospodria, doamna Caroline era
foarte sever. Poate c i-ar fi pltit cei cincisprezece franci
pentru a nu da loc la discuii inutile. Dar obrznicia acestui
individ, prins n ajun cu mna n traist, o supr.
Nu-i datorez nimic, aa c nu-i voi da niciun ban De
altfel, domnul Saccard m-a prevenit i mi-a interzis cu
desvrire s fac ceva pentru dumneata
Atunci Charles se apropie amenintor.
Ah! Aa a spus domnul!? Eram sigur! Ru a fcut
ns, cci vom avea de ce rde Nu sunt chiar att de prost
ca s nu-mi fi dat seama c suntei amanta domnului
Doamna Caroline se ridic roind i voi s-l dea afar. Dar
el i-o lu nainte i continu, vorbind i mai tare:
i poate c doamna ar dori s afle unde se duce domnul
de dou i uneori de trei ori pe sptmn, ntre patru i
ase, cnd e sigur c persoana n chestie e singur
Doamna Caroline plise i tot sngele i se strnsese la
inim. Cu o micare violent ncerc s-l mpiedice s spun
ceea ce ea nsi evita de atta vreme s afle.
i interzic s
294
Dar vizitiul strig mai tare dect ea.
E doamna baroan Sandorff O ntreine domnul
Delcambre, care a nchiriat, ca s-o poat ntlni n voie, un
apartament n rue Caumartin, aproape col cu rue Saint-
Nicolas, ntr-o cas n care este i o fructrie Aa c acolo
se duce domnul, lund locul celuilalt n culcuul cald nc
Doamna Caroline ntinsese braul spre clopoel, pentru a
porunci ca individul s fie dat afar; dar era sigur c el ar fi
continuat s vorbeasc i n fata servitorilor.
O, i cnd spun n culcuul cald, tiu eu ce spun! Am
acolo o prieten, pe Clarisse, camerista, care i-a spionat i a
vzut-o pe stpn-sa, un adevrat sloi de ghea, fcnd cu
domnul Saccard o mulime de porcrii
Taci, nenorocitule! ine! ia-i cincisprezece franci!
i cu un gest de adnc dezgust, i ddu banii, nelegnd
c acesta era singurul mijloc ca s scape de el. ntr-adevr,
Charles deveni din nou foarte politicos.
Eu unul, doamn, nu v vreau dect binele Casa
aceea unde este i o fructrie Intrarea din fundul curii
Azi e joi i e tocmai ora patru dac doamna vrea s-i
prind
Ea l mpinse spre u, cu gura ncletat, alb la fa ca
varul.
Cu att mai mult cu ct azi doamna ar asista, poate, la
ceva i mai caraghios Desigur c Clarisse nu mai poate
rmne ntr-o cas ca asta! i cnd ai avut stpni buni, le
lai o mic amintire, nu-i aa? Bun seara, doamn!
n sfrit, plecase. Doamna Caroline rmase cteva clipe
nemicat, gndindu-se i nelegnd c o scen
asemntoare celei petrecute aici l amenina i pe Saccard.
Apoi, istovit, se prbui cu un geamt prelung pe masa de
295
lucru. Lacrimile care o necau de atta timp ncepur s i se
preling iroaie.
Clarisse, o fat slab i blond, i trdase pur i simplu
stpna, propunndu-i lui Delcambre s-l ajute s-o prind
cu un alt brbat n locuina pltit chiar de el. Ceruse pentru
asta la nceput cinci sute de franci; dat fiind ns zgrcenia
procurorului, se vzuse silit, dup mult tocmeal, s se
mulumeasc doar cu dou sute de franci, pltibili n
momentul n care avea s-i deschid ua camerei cu pricina.
Clarisse locuia acolo, ntr-o ncpere micu din spatele
camerei de toalet. Baroana o angajase din pruden, pentru
a nu ncredina portresei grija apartamentului. De cele mai
multe ori trndvea, cci nu avea nimic de fcut ntre o
ntlnire i alta, a stpnei, n fundul acestui apartament
pustiu, din care o tergea, de altfel, ndat ce soseau
Delcambre sau Saccard. Acolo l cunoscuse pe Charles, care
venise de multe ori noaptea la ea, pentru a dormi n patul cel
mare al stpnilor, rvit nc de orgiile de peste zi. Chiar ea
fusese aceea care-J recomandase lui Saccard, spunndu-i c
este un om de isprav i foarte cinstit. Acum, de cnd
Charles fusese concediat, Clarisse spumega de furie, cu att
mai mult cu ct stpna ei i fcea mizerii; n afar de asta,
i se oferise un serviciu unde ar fi putut s ctige cu cinci
franci mai mult pe lun. La nceput, Charles se gndise s-i
scrie baronului, dar ea gsise mai nostim i mai practic s-l
pun pe Delcambre s-i surprind. i n joia aceea, dup ce
pregtise totul pentru lovitura cea mare, Clarisse atepta.
La patru, cnd sosi Saccard, baroana Sandorff se afla
acolo, ntins pe canapea, n faa cminului. Era de obicei
foarte punctual, ca o femeie de afaceri pentru care timpul e
preios. La primele ntlniri, Saccard fusese dezamgit, cci
296
nu descoperise n ea acea amant ptima, aa cum
sperase s fie femeia aceasta att de brun, cu pleoapele
vineii i cu mersul provocator ca al unei bacante nnebunite.
Era rece ca marmura, obosit de zadarnica sforare a goanei
dup o senzaie care nu mai venea, prad jocului de burs,
care cel puin i ncingea sngele prin emoiile provocate.
Apoi, cnd Saccard i ddu seama c e curioas, c nu tie
ce nseamn scrba i c e gata s-i stpneasc greaa
dac bnuia c va descoperi un fior necunoscut, o depravase,
obinnd de la ea toate mngierile pe care le dorea. Ea i
vorbea mereu despre Burs i i storcea tot felul de
informaii; i fiindc printr-o ntmplare, desigur, de cnd
avea legturi cu el, ctiga mereu, ncepuse s-l socoteasc
un fel de feti, un obiect gsit pe care chiar dac este murdar,
l pstrezi i-l srui pentru norocul pe care i-l poart.
Clarisse fcuse n ziua aceea un foc aa de mare, nct nu
se suir n pat, prefernd, din rafinament, s rmn pe
canapea, n faa flcrilor. Afar ncepuse s se nsereze.
Obloanele erau nchise i perdelele trase cu ngrijire; iar dou
lmpi mari, cu globurile nelefuite i fr abajur, rspndeau
n ncpere o lumin crud.
De abia intrase Saccard, cnd Delcambre cobor la rndul
su din trsur. Procurorul general Delcambre, prieten
personal al mpratului, viitor ministru, era un brbat slab i
glbejit, de cincizeci de ani, nalt i solemn, ras, cu chipul
brzdat de cute adnci i cu o nfiare sever. Nasul lui de
vultur prea c nu cunoate nici slbiciune i nici iertare.
Urc treptele de la Intrare cu pasul lui obinuit, msurat i
grav. cu aceeai demnitate i cu aceeai stpnire de sine de
care ddea dovada n zilele marilor procese. n casa aceea
nu-l cunotea nimeni, cci nu venea acolo dect pe
297
nnoptate.
Clarisse l atepta n anticamera ngust.
Dac vrei s m urmai; dar v rog s nu facei niciun
zgomot!
El ezit, ntrebnd de ce n-ar intra pe ua care ddea de-a
dreptul n camer? Dar Clarisse i explic pe optite c era cu
siguran nchis, c ar trebui spart ua i c doamna,
prinznd de veste, ar avea timp s se pregteasc. Nu! ceea
ce voia Clarisse era ca Delcambre s-i prind aa cum i
vzuse ea ntr-o zi, cnd se uitase prin gaura cheii. Pentru
asta nscocise ceva foarte simplu: camera ei comunicase
cndva cu camera de toalet printr-o u astzi nchis cu
cheia. Cheia fusese aruncat n fundul unui sertar, de unde
ea o luase i descuiase din nou ua. Aa c prin ua aceea,
ncuiat demult i apoi dat uitrii puteau acum s
ptrund fr zgomot n camera de toalet, care nu era
desprit de cealalt ncpere dect printr-o draperie. Fr
ndoial c doamna nu se atepta s intre cineva prin partea
aceea.
Avei ncredere n mine. Am tot interesul, nu-i aa, sa
nu dm gre!
Se strecur prin ua ntredeschis i dispru pentru o
clip, lsndu-l pe Delcambre singur n cmrua ei de
servitoare, cu patul rvit i cu ligheanul plin de zoaie
(Cufrul i-l luase nc de diminea, ca s-o poat terge
imediat dup ce va da lovitura.) Apoi se ntoarse i trase ncet
ua n urma ei.
Va mai trebui s ateptai puin. Nu se ntmpl nc
nimic; deocamdat stau de vorb.
Delcambre, demn i tcut, sttea nemicat, n picioare,
sub privirile aproape batjocoritoare ale servitoarei. ncepuse
298
totui s-i piard rbdarea; din cauza furiei stpnite care
fcea s i se urce tot sngele la cap, un tic nervos i strmba
jumtatea stng a feei. Masculul furios, cu pofte de
cpcun, care zcea ascuns n el, sub severitatea de ghea a
mtii profesionale, ncepea s fiarb ncet, enervat din cauza
acestui trup de femeie ce-i era furat.
Hai mai repede, hai mai repede, murmur el cu minile
tremurnde, fr s tie prea bine ce spune.
Dar Clarisse, care dispruse din nou, se napoie cu degetul
pe buze i l rug s mai aib rbdare.
V rog, domnule, ateptai; altfel pierdei tocmai partea
cea mai frumoas ntr-o clip vom avea ce vedea!
i Delcambre, cruia i se muiaser picioarele, trebui s se
aeze pe patul servitoarei. Se fcea din ce n ce mai ntuneric
i el rmase aa, n umbr, n timp ce Clarisse, la pnd, nu
pierdea niciunul dintrezgomotele nbuite ce veneau de
alturi i pe care el le auzea de zece ori mai puternice din
cauza vjitului din urechi, prndu-i-se asemntoare
tropitului unei armate n plin mar.
n sfrit, simi mna Clarissei care-l cuta. nelese i-i
ddu fr s scoat o vorb un plic n care pusese cei dou
sute de franci fgduii. Ea o lu nainte, ddu la o parte
draperia i-l mpinse n ncpere, zicnd:
Iat-i!
n faa cminului, Saccard sttea culcat pe spate, la
marginea canapelei, numai n cma pe care o fcuse sul
pn la subiori, lsnd s i se vad, de la picioare i pn la
umeri, trupul negricios i acoperit tot cu un pr ca de
animal; iar baroana, complet goal, trandafirie n lumina
flcrilor, se afla n genunchi. Cele dou lmpi i luminau
att de bine, nct cele mai mici amnunte ieeau i mai
299
mult n relief, printr-un joc excesiv de umbre.
Uimit, simind c se nbu n faa acestui anormal
flagrant delict, Delcambre se oprise, n timp ce ceilali doi, ca
i cum ar fi fost trsnii, vzndu-l intrnd prin camera de
toalet, rmseser nemicai, cu ochii cscai, ca de nebuni.
Ah, porcilor! bigui n cele din urm procurorul general.
Porcilor! Porcilor!
Nu gsea alt cuvnt i l repeta pe acesta ntruna,
accentundu-l cu acelai gest violent, ca i cum ar fi vrut s-i
dea mai mult trie.
Porcilor! mai spuse odat Delcambre. n casa asta
pltit de mine!
i ameninndu-l pe Saccard cu pumnul, din ce n ce mai
nnebunit la gndul c toate lucrurile astea scrboase se
petrecuser pe o mobil cumprat de el, ncepu s urle:
Asta e casa mea, porcule! i femeia asta este tot a mea!
Porcule! Houle!
Saccard, care i pstra calmul, ar fi vrut s-l liniteasc,
foarte jenat de faptul c era n cma i din cale afar de
ncurcat de toat aventura asta. Dar cuvntul ho i jigni
amorul propriu.
Ascult domnule, rspunse el, cnd cineva vrea ca o
femeie s fie numai a lui, trebuie, n primul rnd, s-i dea tot
ce-i trebuie!
Aceast aluzie la zgrcenia lui l fcu pe Delcambre s-i
ias i mai mult din fire. Era de nerecunoscut,
nspimnttor, ca i cum apul ce zace n fiecare brbat,
toat obscenitatea ascuns n el ar fi voit s-i ias afar din
trup. Chipul lui att de demn i de rece de obicei, se roise
dintr-odat, umflndu-se, alungindu-se ca un bot. Furia
scotea la iveal bruta din el, ntrtat de durerea pricinuit
300
de josnicia faptelor.
Tot ce-i trebuie! Tot ce-i trebuie! ngn el.
Trotuarul, da, asta-i trebuie! Trf!
i se ndrept spre baroan cu o micare att de violent,
nct aceasta se sperie. Rmsese n picioare, nemicat,
izbutind s-i acopere doar pieptul cu fusta i lsnd
dezgolite pntecele i coapsele. nelegnd, atunci, c aceast
goliciune vinovat l scotea i mai mult din fire, se furi
pn la un scaun i se aez pe el, strngndu-i picioarele
i ridicnd genunchii n aa fel nct s ascund tot ce putea
ascunde. Apoi rmase acolo, nemicat i tcut, cu capul
puin aplecat, cu privirea piezi i viclean ndreptat spre
ei, ca o femel pentru care s-au luat la btaie masculii i care
ateapt sfritul luptei pentru a fi a nvingtorului.
Curajos, Saccard sri s-o apere.
Nu cumva vrei s-o loveti!
Cei doi brbai se gsir fa n fa.
Domnule, ncepu Saccard, trebuie s isprvim odat!
Nu ne putem certa ca nite birjari! Da, e foarte adevrat,
sunt amantul doamnei. i v repet: dac dumneata ai pltit
aici mobilele, eu unul am pltit
Ce?
Multe lucruri. Deunzi, de pilda, cei zece mii de franci
din contul rmas deschis la Mazaud i pe care dumneata ai
refuzat categoric s-i achii Am deci tot attea drepturi ca
i dumneata. Porc, se poate, dar ho, o, nu! Retrage-i
cuvntul!
Scos din fire, Delcambre zbier:
Eti un ho i s tii c te fac praf dac n-o tergi
imediat!
Dar de ast dat se nfurie i Saccard i n timp ce-i
301
trgea pantalonii, strig:
Ascult, amice, ai cam nceput s m plictiseti! Voi
pleca numai dac vreau! S nu-i nchipui cumva c mi e
fric de dumneata
i dup ce se ncl, btu din picior, spunnd:
Aici sunt, aici rmn!
necndu-se de furie, Delcambre se apropie de ei, cu botul
ntins:
terge-o, porcule!
Dup tine, pungaule!
S tii c te crpesc!
i eu i trag un picior undeva!
Nas n nas, scrnind din dini, ltrau ca nite cini.
Lsnd la o parte i ultimele resturi de educaie, certndu-se
pentru toat murdria asta, magistratul i financiarul se
njurau ca nite cruai bei, ajungnd la vorbe scrnave pe
care i le aruncau unul altuia n obraz cu o nevoie
crescnd, ca pe nite scuipai. Vocea le era sugrumat i
din gur nu le ieea dect noroi.
De pe scaunul su, baroana atepta ca unul dintre ei s-l
dea afar pe cellalt. ncepnd, de altminteri, s se
liniteasc, ea se gndea la felul cum va trebui s-i aranjeze
socotelile dup aceea, i nu se mai simea stnjenit dect de
prezena servitoarei pe care o ghicea la pnd n dosul
draperiei, rmas acolo ca s se distreze. ntr-adevr,
Clarisse, trgnd cu urechea, rdea pe nfundate auzindu-i
pe cei doi brbai spunndu-i lucruri att de dezgusttoare
i, scond puin capul afar, cele dou femei se zrir,
amanta nchircit i goal, servitoarea n picioare i corect,
cu guleraul ei alb la gt; ntre ele se produse un schimb
fulgertor de priviri, n care strbtea ura de veacuri a
302
rivalelor, puse n acea situaie de egalitate ce exist ntre
ducese i servitoare, cnd sunt goale.
Dar i Saccard o vzuse pe Clarisse. Continua s se
mbrace; lundu-i jiletca, i zvrlea lui Delcambre o
njurtura n obraz, apoi i vra mna n mneca stng a
redingotei i-i mai spunea o alta, mbrca mneca dreapt i
mai gsea una i nc una, mereu altele, cu duiumul. Apoi,
deodat, ca pentru a termina, zise:
Ia vino-ncoace, Clarisse! Deschide uile i ferestrele ca
s afle toat casa i toat strada! Domnul procuror general
vrea s se tie c este aici i eu unul am s-i fac pe plac!
Plind, Delcambre fcu un pas napoi, vzndu-l ca se
ndreapt spre una dintre ferestre, ca i cum ar fi vrut ntr-
adevr s-o deschid. Omul acesta ngrozitor era n stare s-i
pun n aplicare ameninarea, cci lui puin i psa de
scandal.
Ah, canalie, canalie! murmur magistratul. Frumoas
pereche facei amndoi, tu i cu trfa asta! i-o las
Foarte bine! terge-o! N-avem nevoie de dumneata!
Aa, cel puin, facturile ei vor fi achitate i nu se va mai
plnge de srcie! Na, ia treizeci de centime pentru
omnibuz.
La aceast nou insult, Delcambre rmase o clip intuit
locului, n pragul camerei de toalet. Era acum din nou
eapn, slab, cu faa palid, brzdat de cute severe. ntinse
braul i, ameninndu-l, fcu jurmnt:
i jur c-mi vei plti toate astea J O! n-avea grij, voi
ti eu s te gsesc! Ia seama!
Apoi dispru. n urma lui se auzi fonetul unei rochii. Era
Clarisse, care o tergea i ea de teama unei explicaii, foarte
ncntat de festa pe care le-o jucase.
303
Saccard, nc enervat, btu din picior, se duse s nchid
uile pe urma lor i se napoie n ncperea n care baroana
rmsese ncremenit pe scaun. Se plimb prin odaie cu pai
mari, mpinse la loc n cmin un lemn aprins ce ddea s
cad; i abia atunci, vznd-o att de ciudat i att de
goal, cu fusta aceea strns n jurul gtului, se dovedi la
nlime.
mbrac-te, scumpa mea i nu te necji. E stupid, dar
nu are niciun fel de importan Ne revedem aici poimine,
ca s punem lucrurile la punct, nu-i aa? Acum ns, trebuie
s te las, cci am ntlnire cu Huret.
Dar n timp ce ea i punea cmaa, Saccard, gata s
plece, i strig din anticamer:
i mai ales, dac ai de gnd s cumperi aciuni italiene,
nu face prostii, auzi? Ia-le numai cu prim!
n acelai timp i la aceeai or, doamna Caroline, cu
capul plecat pe masa de lucru, plngea n hohote. Brutala
informaie dat de vizitiu, trdarea lui Saccard, care nu se va
mai putea preface de acum nainte c n-o cunoate,
deteptase n ea toate bnuielile, toate temerile pe care voise
s le nbue. i dduse silina s fie linitit i s spere n
afacerile bncii, complice, din cauza dragostei ei oarbe, la tot
ceea ce nu voia s vad, la tot ceea ce nu cuta s afle.
Acum, ns, i fcea amare remucri din cauza acelei
scrisori menite s liniteasc i pe care o trimisese fratelui ei
cu prilejul ultimei adunri generale; acum, cnd gelozia i
deschisese din nou ochii i urechile, tia c neregulile se in
lan i c devin din ce n ce mai serioase. Aa, de pild,
contul lui Sabatani crescuse, societatea juca tot mai mult pe
numele lui, fr a mai pune la socoteal reclamele uriae i
mincinoase, castelele de nisip i noroi atribuite bncii, a crei
304
propire att de rapid, aproape miraculoas, mai mult o
ngrozea, dect o bucura pe doamna Caroline. Ceea ce o
nfricoa mai ales era ritmul grozav, galopul necontenit n
care era mnat banca, aidoma unei maini suprancrcate
cu crbuni, pornit n goan pe nite ine diabolice, pn ce
totul avea s plesneasc i s sar n aer sub presiunea
ultimei zguduiri. Nu era o naiv, o prostu pe care s-o poi
nela; dei nu cunotea tehnica operaiunilor bancare, i
ddea prea bine seama de motivul acestei goane, acestei
nfrigurri menite s ameeasc mulimea, s-o mbie la
nebunia molipsitoare a dansului milioanelor. Fiecare zi
trebuia s aduc o nou urcare a aciunilor, lumea trebuia s
cread n succese tot mai mari, n ghiee monumentale, n
ghiee vrjite care absorb ruri pentru a restitui fluvii,
oceane de aur. i pe srmanul ei frate, att de ncreztor i
att de entuziast, putea ea oare s-l trdeze, s-l lase n voia
puhoiului ce amenina s-i nece pe toi, ntr-o bun zi? Era
disperat din cauz c nu fcuse nimic i c n-avea
posibilitatea s fac nimic.
ntre timp, amurgul ncepuse s se atearn n biroul pe
care focul stins din cmin nu-l mai lumina cu nicio
scnteiere. i n ntunericul ce se lsa tot mai adnc,
doamna Caroline plngea din ce n ce mai amarnic. Era o
laitate, desigur, pentru c i ddea limpede seama c
lacrimile ei nu izvorau din grija pentru afacerile bncii. Da,
desigur, Saccard conducea de unul singur galopul acesta
nebunesc, cravand animalul cu o slbticie i cu o
incontien moral extraordinar, cu riscul de a-l ucide.
Numai el era vinovat i se nfiora cnd se gndea c ar putea
citi n sufletul lui, n sufletul acesta ntunecat de om al
banului, pe care nici el nsui nu i-l cunotea bine i n care
305
o umbr acoperea alt umbr, adncul murdar al tuturor
decderilor. Ceea ce nu-i era clar, bnuia i se cutremura.
Dar descoperirea treptat a attor nereguli, teama de o
catastrof posibil, n-ar fi determinat-o s se prbueasc pe
aceast mas, plngnd i fr putere, ci dimpotriv, ar fi
ntrit-o n nevoia de lupt i de tmduire. Doamna Caroline
se cunotea bine, era o lupttoare. Nu! Dac plngea cu
sughiuri, ca un copil neputincios, era din cauza c-l iubea
pe Saccard i c el se afla n clipa aceea lng alt femeie.
Aceast mrturisire pe care era silit s i-o fac, o umplea
de ruine i o fcea s se nece de plns.
Doamne! S nu mai am nicio mndrie? i spunea ea
vorbind singur. S fi ajuns n halul asta de slbiciune i de
decdere! S nu poi atunci cnd vrei!
n clipa aceea ea auzi cu uimire un glas n ncperea
ntunecat. Era Maxime, care, ca un intim al casei, intrase
fr a mai fi anunat.
Dar ce faci aici pe ntuneric? Plngi?
Ruinat c a fost surprins ntr-o asemenea situaie, ea
se sili s-i stpneasc lacrimile, n timp ce Maxime adug:
Iart-m, dar credeam c tata s-a ntors de la Burs
M-a rugat o doamn s i-l aduc la mas.
Valetul aprinse o lamp i se retrase dup ce o aez pe
mas. ncperea aceea mare se nvior n lumina linitit pe
care o rspndea abajurul.
Nu-i nimic, ncerc s-l lmureasc doamna Caroline,
m-am suprat i eu aa, pentru un fleac, cu toate c sunt
att de puin nervoas!
i cu ochii uscai, dreapt, ncepuse s zmbeasc, cu
aerul ei eroic de lupttoare. O clip, tnrul o privi, att era
de mndr, cu ochii ei mari i limpezi, cu buzele ei hotrte,
306
eu chipul ei de o buntate brbteasc pe care cununa
pletelor albe l mblnzea, dndu-i atta farmec. Maxime o
gsea nc tnr, cu tot prul ei alb, cu dinii scnteietori; o
femeie ncnttoare, care devenise o femeie frumoas. Apoi se
gndi la tatl su i ridic din umeri, cuprins de o mil plin
de dispre.
Din cauza lui, nu-i aa? Din cauza lui eti att de
necjit, nu?
Ea vru s nege, dar o nec plnsul i lacrimile i umezir
din nou ochii.
Ah, draga mea, cnd i spuneam c-i faci iluzii asupra
tatei i c vei fi ru rspltit! Era de ateptat c o s te
nghit i pe dumneata!
Atunci doamna Caroline i aminti de ziua n care se
dusese s se mprumute de la el cu cei dou mii de franci de
care avea nevoie pentru a aconta rscumprarea lui Victor.
Nu-i fgduise, oare Maxime c va sta de vorb cu ea, atunci
cnd va voi s afle mai multe? N-avea, oare, acum prilejul s
afle tot trecutul de la el? i o nevoie de nenvins o ndemna sa
fac acest lucru: de vreme ce ncepuse s coboare, trebuia s
mearg pn la fund. Asta ar fi dovedit curaj, ar fi fost demn
de ea i folositor tuturor.
Dar i era scrb de aceast anchet i o ocoli, avnd aerul
c ntrerupe convorbirea.
i sunt nc i acum datoare cei dou mii de franci, zise
ea. Nu eti suprat pe mine c te fac s atepi att?
El fcu o micare ca i cnd ar fi vrut s spun c poate
s-i plteasc oricnd va dori. Apoi, deodat, adug:
Dar ce mai e cu fratele meu, cu monstrul acela?
Sunt disperat din cauza lui; nu i-am povestit nc
nimic tatlui dumitale Ce mult a vrea s-l scot puin la
307
lumin pe bietul biat, ca s poat fi i el iubit!
Maxime rse, fapt care o ngrijor. i cum l ntreb din
priviri, acesta rspunse:
Am impresia c i n privina asta i faci necazuri
degeaba. Tata nu va ti niciodat s preuiasc toat aceast
munc A avut attea necazuri cu familia!
Doamna Caroline l privea mereu, dndu-i seama ct de
corect e n egoista lui bucurie de a tri, ct de dezamgit este
de legturile omeneti, chiar i de acelea pe care le creeaz
plcerea. Sursese, gustnd de unul singur rutatea
cuprins n ultima fraz pe care o rostise. i nelese c se,
apropie de taina celor doi brbai.
Mama dumitale a murit demult?
Oh, da, de-abia am cunoscut-o Eram nc la
Plaisance, la liceu, cnd ea a murit, aici, la Paris Unchiul
nostru, doctorul Pascal, a luat-o la el pe sora mea Clotilde, pe
care de atunci n-am mai revzut-o dect o singur dat
Dar tatl dumitale s-a recstorit, nu-i aa?
Maxime ovi o clip. Ochii lui, att de limpezi i att de
goi, fuseser turburai ca de o cea roietic.
Da! da! s-a recstorit cu fiica unui magistrat din
familia Beraud du Chatel Rene mi-a fost mai mult
prieten dect mam
Apoi, cu o micare familiar, se aez lng ea i continu:
Vezi, pe tata trebuie s-l nelegi. Nu este, drag
Doamne, mai ru dect ceilali. Dar pentru el, copiii lui,
femeile, n sfrit, tot ceea ce l nconjoar, vin pe planul al
doilea, dup bani Oh, firete, s ne nelegem, nu iubete
banii ca un avar, pentru a-i avea grmad, pentru a-i ine
ascuni n pivni. Nu! Dac vrea s-i fac s neasc de
peste tot, din orice fel de izvor, este pentru c dorete s-i
308
vad scurgndu-se nspre el n torente, pentru toate bucuriile
pe care le pot oferi, pentru lux, pentru plcere i pentru
putere Ce vrei? Patima asta o are n snge. Ne-ar vinde pe
toi, n sfrit, pe oricine, dac ar exista trg la care s ne
poat vinde. i n toate aceste situaii ca un om incontient i
superior, cci el este ntr-adevr un poet al milioanelor, att
de mult l nnebunesc i-l scoboar banii, fcnd din el o
canalie, dar una n stil mare!
Era exact ceea ce constatase i doamna Caroline, care-i
asculta pe Maxime dnd din cap. Oh, banii, banii care
otrvesc i stric totul, care usuc sufletele, alunga
buntatea, blndeea, iubirea de aproape! Numai banul era
marele vinovat, mijlocitorul tuturor cruzimilor i al tuturor
josniciilor omeneti. n clipa aceea, ea blestema, ura banul cu
toat revolta i indignarea nobleei i corectitudinii ei de
femeie. Dac i-ar i stat n putin, ar fi distrus dintr-o
singur lovitur toi banii din lume, aa cum ar zdrobi cu
clciul rul, pentru a mntui pmntul.
Aadar, tatl dumitale s-a recstorit, repet ea dup o
clip de tcere, cu glas domol i ncurcat, fcnd legtura cu
o serie ntreag de amintiri.
Cine oare mai fcuse aluzie, de fa cu ea, la povestea
aceea? N-ar fi putut spune; o femeie, desigur, vreo prieten,
la nceput, atunci cnd se mutase n rue Saint-Lazare i
cnd Saccard nchiriase primul etaj. Era vorba de o cstorie
din interes, de un trg ruinos! i mai trziu, n csnicia lui
Saccard, nu-i fcuse loc ncetior o crim tolerat, un
adulter monstruos, vecin cu incestul?
Rene, murmur atunci Maxime, ca fr voia lui, nu era
dect cu civa ani mai mare dect mine
Tnrul ridicase capul i se uita la doamna Caroline; apoi,
309
deodat, lsndu-se nvins de un moment de inexplicabil
ncredere n aceast femeie care prea att de sntoas i
att de cuminte, i povesti trecutul, nu n fraze continue, ci n
crmpeie, prin mrturisiri ciuntite, ca i cum le-ar fi fcut
involuntar i pe care ea trebuia s le nndeasc. i revrsa
oare vechea ur mpotriva tatlui su, acea rivalitate ce
existase ntre ei, rivalitate ce-i nstrinase i fcuse din ei doi
oameni pe care nu-i mai leag nimic? Maxime nu-l
nvinovea, prea incapabil s se nfurie; dar rsul lui
subirel suna a batjocur i vorbea de toate acele grozvii cu
bucuria rutcioas i perfid de a-l pngri, rscolind
attea lucruri josnice.
Aa afl doamna Caroline toat povestea ngrozitoare a
vieii lui Saccard, care i vnduse numele, se nsurase
pentru bani cu o fat pe care o sedusese; apoi, cu banii ei,
dusese o via nebuneasc i strlucitoare, sfrind prin a o
nenoroci cu totul pe naiva i bolnvicioasa lui soie; n
sfrit, ajunsese pn acolo nct, avnd nevoie de bani i
trebuind s obin de la ea o semntur, tolerase n casa lui
legturile de dragoste dintre soia sa i fiul su, nchiznd
ochii ca un bun patriarh care este de prere c fiecare are
dreptul s petreac. Banul, banul-rege, banul-dumnezeu,
banul mai presus dect sngele, mai presus dect lacrimile,
mai adorat dect zadarnicele scrupule omeneti n
nermuita lui putere! i pe msur ce importana banilor
cretea, pe msur ce Saccard i se arta n aceast diabolic
mreie, doamna Caroline se simea cuprins de groaz,
nlemnit, uluit la gndul c, dup attea alte femei, era i
ea acum a acestui monstru.
Asta-i tot, spuse Maxime sfrind de povestit. Mi-e mil
de dumneata, aa c e mai bine s fii prevenit S nu te
310
despari ns de tata din cauza asta. Mi-ar prea foarte ru,
pentru c tot dumneata vei fi aceea care vei suferi, nu el!
nelegi acum pentru ce refuz s-i mprumut bani?
Cum ea nu rspundea nimic, cci i pierise glasul i se
simea lovit drept n inim, Maxime se scul, arunc o
privire n oglind, cu plcuta dezinvoltur a brbatului
frumos, convins de corectitudinea vieii lui. Apoi se ntoarse
din nou n faa. ei:
Ce zici? Pilde de felul sta te fac s mbtrneti
repede Eu, unul, mi-am rnduit viaa imediat: m-am
nsurat cu o fat tnr, care era bolnav i care a murit; i
jur c nu voi mai face prostii cte zile voi avea Dar, vezi
dumneata, tata este incorijibil, tocmai fiindc el nu are
niciun fel de sim moral.
Apoi i apuc mna rece ca gheaa i i-o strnse o clip n
mna lui.
Vd c ntrzie, aa c plec Dar nu-i face inim rea!
Te credeam mai tare! i mulumete-mi, pentru c n via un
singur lucru e stupid: s fii pclit!
Era pe punctul de a prsi ncperea, cnd se mai opri
odat n prag, rznd, i adug:
Era s uit! Spune-i c doamna de Jeumont l ateapt la
mas tii, doamna de Jeumont, aceea care s-a culcat cu
mpratul pentru o sut de mii de franci Nu-i fie team
ns. cci orict de nebun ar fi tata tot nu-l cred n stare s
plteasc att de mult o femeie
Rmas singur, doamna Caroline nu se mic din loc. n
camera aceea mare i npdit de o tcere grea, sttea ca
zdrobit, pe scaun, uitndu-se fix la lamp, cu privirea ei
adnc. I se ridicase dintr-odat un vl de pe ochi i tot ceea
ce nu voise s vad limpede pn atunci, ceea ce bnuia
311
doar, tremurnd, i se perinda acum pe dinainte, n toat
cruzimea dezgusttoare i fr niciun fel de scuz. l vedea pe
Saccard n toat goliciunea lui, i vedea sufletul pustiit de om
al banului, suflet complicat i turbure n descompunerea lui.
Saccard nu avea, ntr-adevr, nicio msur i nicio stavil,
satisfcndu-i poftele cu instinctul dezlnuit al omului care
nu cunoate alta oprelite n afar de neputina lui. i
mprise soia cu fiul, i vnduse copilul, i vnduse
nevasta, i vnduse pe toi cei care-i czuser n mn: se
vnduse pe el nsui i ar vinde-o i pe ea, l-ar vinde i pe
fratele ei, ar bate monet din inimile i din sufletele lor. Nu
era dect un furitor de bani, care punea la topit de-a valma,
i lucruri i fiine, numai pentru a stoarce ct mai muli bani
din ele. ntr-o clip de scurt luciditate, ea vzu Banca
Universal mustind bani din toate ncheieturile, un lac, un
ocean de bani, n mijlocul cruia, ntreprinderea avea i se
prbueasc, dintr-odat, cu o trosnitur asurzitoare. Ah,
banii, banii tia groaznici, care pngresc i distrug totul!
Din ce n ce mai pornit, doamna Caroline se ridic de pe
scaun. Nu, nu! Era monstruos, gata, s-a terminat, nu mai
putea rmne alturi de omul sta! Trdarea parc i-ar mai fi
iertat-o; dar se simea scrbit de toat murdria trecutului
su, tremura de teama crimelor pe care el le-ar mai putea
face de acum ncolo. Nu-i rmnea dect s plece imediat,
dac voia s nu fie i ea stropit cu noroi, zdrobit sub ruine.
i simea nevoia s plece departe, foarte departe, lng
fratele ei, la captul Orientului, mai mult pentru a disprea
ea de aici, dect pentru a-l preveni pe el acolo! S plece, s
plece imediat! Nu era nc ora ase, putea s ia trenul de
apte i cincizeci i cinci pentru Marsilia, deoarece i se prea
peste putin s mai dea ochii cu Saccard. La Marsilia,
312
nainte de mbarcare, i-ar putea face cteva cumprturi,
numai cteva rufe ntr-un geamantan oarecare, o rochie de
schimb i atta tot. Ar putea s fie gata de drum ntr-un sfert
de or. Apoi, cnd i vzu lucrarea lsat pe mas,
memoriul acela pe care-l ncepuse, se opri o clip. La ce bun
s-l mai ia cu ea, de vreme ce totul, putred din rdcin,
avea s se prbueasc? Se apuc totui s strng
documentele i notiele, cu grij, din obinuina nnscut a
bunei gospodine care nu vrea s lase niciun pic de dezordine
n urma ei. Treaba aceasta o ocup cteva minute, potolindu-
i nvalnica hotrre luat att de brusc. i complet linitit,
tocmai arunca o ultima privire n jurul su, nainte de a
prsi ncperea, cnd intr un servitor i-i nmna un teanc
de ziare i de scrisori.
Aruncndu-i ochii pe adrese, doamna Caroline recunoscu
din grmad o scrisoare de la fratele ei. Venea din Damasc,
unde se afla atunci Hamelin, pentru lucrri n legtur cu
construirea cii ferate ce avea s lege acest ora de Beirut. La
nceput ea frunzri scrisoarea n picioare, lng lamp,
avnd de gnd s-o citeasc pe ndelete mai trziu, n tren.
Dar fiecare fraz o reinea, nu putea sri niciun cuvnt i
sfri prin a se aeza iar la mas, cufundndu-se cu totul n
pasionanta lectur a celor dousprezece pagini.
Hamelin o scrisese ntr-una din zilele n care se simea
foarte bine dispus. i mulumea surorii sale pentru vetile
att de mbucurtoare pe care i le comunicase de la Paris i
totodat i trimitea tiri i mai bune din partea lui, cci totul
mergea ca pe roate. Primul bilan al Companiei
Pacheboturilor Reunite se anuna strlucit, noile vapoare de
transport realizau ncasri mari, mulumit att instalaiilor
perfecte, ct i vitezei lor. Aduga, n glum, c acum se
313
cltorea de plcere cu vapoarele lor i arta c porturile de
pe coast erau npdite de lumea Occidentului; mai povestea
ca nu era col ct de ndeprtat n care s se fi dus i s nu
se fi ntlnit nas n nas cu ct un parizian get-beget. Aa
dup cum prezisese el nsui, Orientul i deschisese larg
porile sale Franei. n curnd, zeci de orae aveau s rsar,
din nou pe povrniurile roditoare ale Libanului. Dar fcea,
mai ales, o descriere foarte vie a trectorii Carmelului, unde
mina de argint se afla n plin activitate. Regiunea aceea
slbatic se rentorcea la via, descoperiser noi izvoare n
surptura gigantic a stncilor ce astupau valea n partea de
miaznoapte; cultivau ogoare roditoare, grul lua locul
arbutilor slbatici; un sat ntreg se i ridicase n apropierea
minei, alctuit la nceput din simple colibe de lemn, menite
s adposteasc muncitorii, iar acum din csue de piatr,
cu grdinie, constituind un nceput de ora n toat regula,
ce avea s se dezvolte ntruna, atta timp ct filoanele
argentifere nu vor slei. Satul avea aproape cinci sute de
locuitori i era legat de Saint-Jean-dAcre printr-o osea care
tocmai se construise. De dimineaa i pn seara mainile de
extracie pufiau, cruele porneau n pocnetul voios al
bicelor, femeile cntau, copiii zburdau i strigau nencetat n
acest pustiu n care, pe vremuri, numai vulturii turburau
tcerea de moarte a vzduhului cu flfitul lin al aripilor lor.
Mirtul i grozama mblsmau, ca i nainte, aerul cldu i
ncnttor de proaspt. n sfrit, Hamelin nu mai contenea
s vorbeasc despre prima linie ferat pe care trebuia s-o
construiasc de la Brassa la Beirut, prin Angora i Alep. La
Constantinopol fuseser ndeplinite toate formalitile;
anumite modificri fericite aduse traseului pentru a nlesni
trecerea peste vile munilor Tauras, l umpleau de ncntare.
314
Mai vorbea n scrisoarea lui de vile i de cmpiile ce se
ntindeau la poalele munilor, cu ncntarea omului de tiin
care gsise acolo noi mine de crbuni i care ncepuse s i
viseze c inutul se acoperise de uzine. i fixase punctele de
reper, i alesese locurile pentru staii, dintre care, unele,
aveau s fie ridicate chiar n mijlocul deertului; un ora ici,
altul ceva mai departe, oraele vor prinde via n jurul
fiecreia dintre staii, la rscrucea cilor naturale. Smna
pentru dezvoltarea oamenilor i a marilor nfptuiri viitoare
fusese aruncat; totul ncepuse s ncoleasc i n numai
civa ani va lua fiin aci o lume nou. i Hamelin ncheia,
mbrindu-i cu drag sora mult iubit, fericit c o poate
face prta la aceast renatere a unui popor, spunndu-i
c ea contribuise foarte mult, de vreme ce l-a ajutat atta
timp prin curajul i sntatea ei nfloritoare.
Doamna Caroline terminase de citit; scrisoarea rmsese
deschis pe mas, n timp ce ea se gndea, privind fix la
lamp. Apoi, deodat, i ridic privirile i se uit n jurul
pereilor, oprindu-se la fiecare schi, la fiecare acuarel. La
Beirut, pavilionul directorului Companiei Generale a
Pacheboturilor Reunite era gata, nlndu-se n mijlociii
unor mari magazine. Pe muntele Carmel, fundul acela de
prpastie plin de slbticie, acoperit cu mrcini i pietre,
prindea via, aidoma cuibului uria al unei populaii care
abia acuma se ntea. n munii Taurus, nivelrile i
profilrile schimbau orizontul i deschideau dramul
comerului liber. n faa ei, n hrtiile acelea acoperite cu linii
geometrice i decolorate, prinse de perete n patru inte, se
nfiripa imaginea ndeprtatei ri pe care o strbtuse
odinioar i pe care o iubise att de mult pentru frumosul ei
cer venic albastra, pentru pmntul ei att de roditor.
315
Revedea grdinile Beirutului care urcau n form de trepte;
vile Libanului cu pduri de mslini i de duzi, esurile
Antiohiei i ale Alepului, nesfrite livezi cu fructe minunate.
Se revedea mpreun cu fratele ei, strbtnd acest minunat
inut, ale crui bogii imense se pierdeau, risipite sau
netiute de nimeni, din lips de drumuri, fr industrie, fr
agricultur i fr coli, n trndvie i napoiere. Dar toate
lucrurile prindeau acum via, sub extraordinarul impuls de
sev tnr. Evocarea acestui Orient al viitorului ridica
naintea ochilor ei orae bogate, cmpii rodnice, o omenire
fericit. i ea vedea i auzea zgomotul muncii de pe antiere
i constata c acest btrn pmnt adormit de veacuri, se
redetepta, n sfrit, i ddea natere unei lumi noi.
Atunci doamna Caroline ajunse dintr-odat la convingerea
c banul este ngrmntul din care rsare omenirea de
mine. i veneau n minte anumite fraze rostite de Saccard,
crmpeie din teoria lui asupra speculaiei. i aminti acea
idee a lui dup care, fr speculaie, n-ar mai exista marile
ntreprinderi pline de via i roditoare, dup cum fr
desfru n-ar mai exista copii. Era nevoie de toat aceast
risip de patim, de toat aceast via cheltuit zadarnic i
josnic, pentru ca viaa nsi s poat continua. Dac fratele
ei, acolo unde se gsea, era vesel i vestea victoria n mijlocul
antierelor ce se organizau, a construciilor ce ieeau ca din
pmnt, asta se datora faptului c la Paris ploua cu bani, cu
banii care puneau totul n micare n vltoarea jocului.
Banul, otrvitor i distrugtor, devenea izvorul ntregii
vegetaii sociale, ngrmntul necesar marilor lucrri, a
cror executare urma s apropie popoarele, s aduc pacea
pe pmnt. Blestemase banul, dar acum, contrariat, cdea
n admiraie n faa lui; nu era el, oare, singura putere care
316
doboar munii, umple golfurile i face ca pmntul s poat
fi locuit de oameni liberi? Banul care aducea n lume tot rul,
zmislea binele. Prad acestor gnduri, ea nu mai tia ce s
fac, zguduit pn n adncul sufletului, dar n acelai timp
hotrt s nu mai plece, de vreme ce n Orient izbnda
prea deplin i de vreme ce la Paris se ddea btlia cea
mare; dar fiindc nu era nc n stare s se liniteasc, inima
tot i mai sngera.
Se ridic i se duse s-i sprijine fruntea de una dintre
ferestrele ce ddeau n grdina casei de Beauvilliers. Se
lsase noaptea, astfel c nu se mai zrea dect o lumin
slab n odia aceea dosnic n care triau contesa i cu
fiica ei, pentru a crua mobilele i pentru a economisi
lemnele. n dosul perdelelor de muselin, ntrezri profilul
contesei, care crpea ceva, n timp ce Alice picta n graba
nite acuarele pe care avea s le vnd apoi pe furi. Li se
ntmplase o nenorocire: se mbolnvise calul, fapt care le
silise s stea n cas vreme de dou sptmni, deoarece se
ncpnau s nu fie vzute mergnd pe jos i nici nu-i
puteau permite s nchirieze o trsur. Dar n srcia lor, pe
care o ascundeau cu atta eroism, erau susinute de o
speran care le fcea i mai curajoase i anume urcarea
continu a aciunilor Bncii Universale, ctigul acela ce
ncepea s fie att de mare i pe care-l vedeau strlucind i
cznd asupra lor ca o adevrat ploaie de aur n ziua cnd
vor vinde aciunile la cursul cel mai ridicat. Contesa i
fgduise o rochie ntr-adevr nou, visnd s dea n timpul
iernii patru dineuri pe lun fr a mai fi nevoit s mnnce
din cauza asta timp de dou sptmni numai pine goal.
Acum Alice nu mai rdea cu acel aer de prefcut
indiferen, cnd mama ei i vorbea de mriti, ci dimpotriv,
317
o asculta cu un uor tremur al minilor, ncepnd s cread
c aa ceva este cu putin i c va avea, poate, i ea un
brbat i copiii. Iar doamna Caroline, privind cum arde
lmpia care le lumina ncperea, se simi cuprins de o
linite adnc i de duioie, la gndul c tot banii, simpla
speran n bani, constituia fericirea acestor srmane fiine.
Dac Saccard avea s le mbogeasc, ele l vor binecuvnta,
i va fi, pentru aceste femei, milostiv i bun Buntatea se
afl deci pretutindeni, chiar printre cei ri, care sunt totui
buni pentru cineva i gsesc ntotdeauna, n mijlocul
blestemelor mulimii, unele voci umile i izolate care le
mulumesc i i ador. i n timp ce scruta ntunericul
grdinii, gndul o duse la Opera Muncii. n ajun, mprise
acolo, din partea lui Saccard, jucrii i bomboane, cu prilejul
unei aniversri; i zmbi fr voie, amintindu-i de bucuria
glgioas a copiilor. De o lun de zile, toat lumea era ceva
mai mulumit de Victor; citise rapoarte satisfctoare
despre el la prinesa dOrviedo cu care avea de dou ori pe
sptmn lungi convorbiri n legtur cu problemele
instituiei. Aprndu-i pe neateptate n minte imaginea lui
Victor, se mir c n criza ei de disperare l uitase cu totul,
atunci cnd se gndise s prseasc Parisul. Ar fi putut
oare s plece i s-l lase pe biatul acesta aa, zdrnicind
dup atta osteneal aciunea care ncepuse s dea roade? O
duioie din ce n ce mai ptrunztoare prea c se ridic dm
ntunericul arborilor, un suflu de renunare nespus, de
nelegere divin, care-i umplea inima, n timp ce lmpia
srccioas a doamnelor de Beauviuiers continua s
strluceasc n odia lor, ca o stea.
Cnd doamna Caroline se ntoarse la masa ei de lucru, se
simi cuprins de un fior. Nu cumva i era frig? Gndul
318
acesta o nveseli, cci se luda c poate s stea toat iarna
fr foc. Ai fi zis c ieise dintr-o baie rece, ntinerit i
nviorat, cu pulsul linitit. Aceast senzaie o avea numai n
dimineile de sntate deplin. Apoi se gndi s mai pun un
lemn n cmin; i vznd c focul se stinsese, se bucur s
i-l aprind singur, cci nu voia s cheme servitorul. Se
munci mult, deoarece n-avea surcele, dar pn la urm
izbuti s dea foc lemnelor, folosindu-se de nite ziare vechi pe
care le aprinse unul cte unul. ngenunchiat n faa
cminului, rdea de una singur. Rmase acolo o clip,
fericit i mirat. Iat, deci, c trecuse nc una dintre crizele
ei cele mari i c i recpta ndejdea, dndu-i seama c la
captul vieii, la captul umanitii, se afla venicul
necunoscut, despre care ea nu tia nimic. Era de ajuns s
triasc, pentru ca viaa s-i aduc necontenit vindecarea
rnilor pricinuite de viaa nsi. i aminti din nou de
prbuirile pe care le trise, de cstoria ei nenorocit, de
mizeria ndurat la Paris i de faptul c fusese prsit de
singurul om pe care-l iubise; dar cu fiecare prbuire i
regsise viguroasa ei energie, venica bucurie care o punea
din nou pe picioare, n mijlocul ruinelor. Deci, nu se
prbuise nc totul? De cnd i aflase nspimnttorul
trecut, nu-i mai stima amantul, asemenea acelor femei
pioase care spal rni dezgusttoare n fiecare diminea i n
fiecare sear, tiind bine c rnile nu se vor nchide
niciodat. Totui va continua s fie a lui i de acum ncolo,
chiar dac tia c el aparine i altora; nici nu ncerca mcar
s lupte cu celelalte femei. Toat viaa ei avea s se scurg
ntr-un cuptor, n cuptorul zgomotos al speculaiei, sub
venica ameninare a catastrofei finale n care fratele ei i va
pierde, poate, cinstea i viaa. Cu toate acestea, ns,
319
rmnea neclintit, aproape nepstoare, ca n dimineaa
unei zile nsorite, gustnd bucuria luptei care se va mpotrivi
pericolului. De ce oare? Nu din nelepciune, ci din plcerea
de a tri. Nu degeaba spunea fratele ei c este ntruchiparea
speranei de nenvins.
Cnd se napoie, Saccard o gsi cufundat n lucra,
ncheind, cu scrierea ei energic, o pagin din memoriul cu
privire la cile ferate ale Orientului. Ea ridic puin capul i-
zmbi linitit, n timp ce el o srut pe parai ei frumos i
strlucitor.
Ai avut mult de lucru, dragul meu?
Ce s-i spun, credeam c n-am s mai sfresc! Am
stat de vorb cu ministrul lucrrilor publice, m-am ntlnit
cu Huret, apoi a trebuit s m ntorc din nou la ministru,
unde n-am mai gsit dect un secretar n sfrit, am
promisiuni precise pentru acolo.
ntr-adevr, de cnd se desprise de baroana Sandorff, nu
avusese o clip de rgaz, lsndu-se furat de vrtejul
alergturilor, cu zelul lui obinuit. Doamna Caroline i ntinse
scrisoarea trimis de Hamelin. Citind-o Saccard fu ncntat,
iar ea l privea cum se bucur de izbnda apropiat,
fgduindu-i c de acum nainte l va supraveghea
ndeaproape, pentru a-i mpiedica s mai fac prostii. Nu
izbuti, totui, s-l mustre ct de ct.
A fost Maxime pe aici, ca s te invite n numele doamnei
de Jeumont
Dar mi-a scris chiar ea! Uitasem s-i spun c disear
m duc acolo Crede-m, obosit cum sunt, nu-mi face nicio
plcere!
i plec, dup ce-i srut din-nou parul alb. Doamna
Caroline i relu lucrul, cu sursul ei prietenos i plin de
320
ngduin. Cci, n definitiv, ce altceva era ea pentru
Saccard dect o prieten care i se druiete? i era ruine c
e geloas, ca i cnd aceasta le-ar fi pngrit i mai mult
legtura. Voia s fie mai presus de durerea femeii nelate,
eliberat de egoismul trupesc al dragostei. C era a lui, c l
tia i al altora, asta n-avea nicio importan. i totui, l
iubea din toat inima ei curajoas i comptimitoare. Acest
Saccard, acest tlhar ai trotuarului financiar, iubit cu atta
abnegaie de aceast femeie ncnttoare, pentru c-l vedea
activ i avntat, crend o lume, o via nou, nsemna
triumful dragostei.

321
VIII

La 1 aprilie 1867 se deschisese Expoziia Universal, cu


serbri de o strlucire nemaipomenit. ncepea marea epoc
a imperiului, epoca de elegan suprem ce avea s fac din
Paris hanul lumii ntregi, un han mpodobit, rsunnd de
cntece i jocuri, un han n care se mnca i se chefuia n
toate ncperile. Nicicnd o domnie ajuns n culmea gloriei
ei nu poftise celelalte naiuni la un banchet att de mare.
ntr-o apoteoz de feerie, o nesfrit defilare a mprailor, a
regilor i a prinilor se ndrepta din cele patru coluri ale
lumii spre Tuileriile strlucitoare.
n aceeai epoc, la dou sptmni dup deschiderea
Expoziiei, Saccard inaugur monumentalul palat al visurilor
lui, n care-i instal regete banca. Timp de ase luni se
lucrase ziua i noaptea, fr ntrerupere, nfptuindu-se o
minune care nu e posibil dect la Paris; faada cldirii se
ridica grea de ornamente, semnnd n acelai timp cu un
templu i cu o sal de bal, o faad al crei lux orbitor fcea
lumea s se opreasc uimit n faa ei. Interiorul era mre,
ca i cum pereii ar fi fost aurii cu milioanele casieriei. O
scar de onoare ducea la sala de aur i purpur a consiliului,
sclipitoare ca o sala de oper. Peste tot covoare, draperii,
322
birouri nzestrate cu un mobilier de o bogie strlucitoare.
La subsol, unde se afla serviciul titlurilor, erau zidite n
perete casele de fier uriae, cu guri adnci ca gurile de
cuptor, adpostite de oglinzile nepoleite ale despriturilor
care ngduiau publicului s le vad, ornduite una lng
alta, ca butoaiele fermecate din basme n care dorm comorile
fr de sfrit ale znelor. Popoarele, cu regii lor, n drum
spre expoziie, puteau s vin i s defileze pe aici, cci totul
era gata, noul palat i atepta pentru a le lua ochii, pentru a-i
prinde, unul cte unul, n mrejele aurului ce sclipea n
btaia strlucitoare a soarelui.
Saccard trona n cel mai somptuos birou, cu mobile n stil
Ludovic al XIV-lea din lemn aurit i mbrcate n catifea de
Genua. Personalul Bncii se mrise i numra peste patru
sute de funcionari; iar Saccard comanda aceast armat cu
un fast de tiran iubit i ascultat, cci se arta foarte darnic
n gratificaii. De fapt, dei avea numai simplul titlu de
director, el i exercita puterea asupra preedintelui
consiliului de administraie i chiar asupra consiliului, care
nu fcea altceva dect s-i ratifice ordinele. Aa c doamna
Caroline tria acum ntr-o permanent stare de alarm,
urmrindu-i fiecare micare, pentru a ncerca, la nevoie, sa
se opun. Ea fusese mpotriva acestei instalri, mult prea
elegante, fr ca totui, din principiu, s-o poat condamna,
cci n zilele acelea de frumoas i duioas ncredere cnd
fcuse haz de temerile fratelui ei, ea nsi fusese aceea care
recunoscuse necesitatea unui local mai mare. Singura
rezerv pe care i-o mrturisea acum, argumentul ei
mpotriva acestui lux, era c n felul acesta banca i pierdea
caracterul de modest onestitate, aspectul de seriozitate
aproape clerical. Ce vor gndi clienii, obinuii cu discreia
323
monahal, cu lumina difuz a parterului din rue Saint-
Lazare, cnd vor intra n palatul din rue de Londres, cu
etajele lui zgomotoase i inundate de o lumin orbitoare? La
aceasta, Saccard i rspundea c toi clienii vor rmne
uluii de admiraie i de respect, c cei ce vor veni aici cu
cinci franci vor depune zece, plini de mndrie i ameii de
ncredere. i el, cu simul lui brutal pentru tot ce era lustru
mincinos, avu dreptate. Succesul noului palat fu uimitor,
depind ca efect, prin vlva produs, cele mai nstrunice
reclame nscocite de Jantrou. Micii rentieri cucernici, venii
din cartierele lor linitite, sau srmanii preoi de ar sosii
cu trenul de diminea, rmneau cu gura cscat n faa
intrrii i ieeau mbujorai la fa de mndrie c au fcut i
ei depuneri acolo.
n realitate, ceea ce o nelinitea mai mult pe doamna
Caroline era faptul c nu mai putea fi mereu la banc, pentru
a supraveghea totul. Abia dac i era ngduit s se duc
acolo cnd i cnd, sub un pretext oarecare. Sttea acum tot
timpul singur, n sala unde se aflau planurile, iar pe
Saccard l vedea numai seara. El locuia n acelai
apartament, dar parterul i birourile de la primul etaj
fuseser nchise; iar prinesa dOrviedo, fericit n sinea ei c
nu mai trebuie s-i fac remucri din cauza acestei bnci,
din cauza acestei dughene de bani, cum i spunea ea, ce
funciona n casa ei, nici nu mai cuta s le nchirieze,
dispreuind tot ceea ce reprezenta ctig, fie el chiar legitim.
Casa, pustie, rsunnd la fiecare trsur ce trecea pe strad,
prea un mormnt. Acum nu mai rzbtea pn la doamna
Caroline, prin podele, dect tcerea nfiortoare a ghieelor
nchise, de unde timp de doi ani nu se auzise dect clinchetul
nentrerupt al aurului. Zilele i se preau mai apstoare i
324
mai lungi. Muncea totui foarte mult, avnd venic cte ceva
de fcut pentru fratele ei care i trimitea din Orient tot felul
de lucrri de copiat. Uneori ns se oprea, asculta, cuprins
de o nelinite instinctiv, simind nevoia s tie ce se petrece
jos; dar acolo nu era nimic, nicio micare, doar pustiul slilor
goale, ntunecate i ferecate. Atunci o trecea un fior i
rmnea aa cteva clipe, ngrijorat, gndindu-se la ce se
ntmpl n rue de Londres. Nu cumva tocmai n clipa aceea
se produce acolo sprtura care avea s aduc dup ea
prbuirea edificiului ntreg?
Se rspndise zvonul, nc neconfirmat, c Saccard
pregtea o nou sporire a capitalului: de la o sut de
milioane, voia s-l urce la o sut cincizeci. Era un moment de
fierbere deosebit, clipa fatal n care prosperitatea
imperiului, imensele lucrri care schimbaser faa oraului,
circulaia znatic a banului, cheltuielile nesbuite fcute
pentru lux, trebuiau s duc la intensificarea jocului de
burs. Fiecare voia s-i aib partea lui, fiecare i risca
averea la masa verde, pentru a i-o nzeci i a putea petrece,
ca atia alii ce se mbogiser peste noapte. Drapelele
Expoziiei care flfiau n soare, jocurile de artificii, muzicile
care rsunau n Champ de Mars, mulimea vizitatorilor din
lumea ntreag ce ddeau nval pe strzi, mbtaser cu
totul Parisul, fcndu-l s triasc ntr-un vis de bogie fr
sfrit i de dominaie absolut. n serile cu cer senin,
imensul ora uria era n plin srbtoare, benchetuind n
restaurante exotice, transformat ntr-un blci uria n care
plcerea ce vindea nestnjenit sub stele, cuprins de un
acces suprem de nebunie, nebunia voioas i lacom a
marilor capitale deasupra crora planeaz spectrul
distingerii. i Saccard, cu spiritul lui de bo de buzunare, i
325
dduse att de bine seama de aceast nebunie, de aceast
nevoie de a-i azvrli banii pe fereastr, de a-i goli
buzunarele i trupurile, nct dublase fondurile destinate
publicitii, sugerndu-i lui Jantrou s foloseasc cele mai
zgomotoase reclame. De. cnd se deschisese Expoziia,
apreau n fiecare zi n ziare cele mai rsuntoare reclame
despre Banca Universal. Fiecare zi aducea cu ea alt gen de
reclam menit s atrag atenia mulimii: un fapt divers
extraordinar, pania unei cucoane care uitase o sut de
aciuni ntr-o trsur, o scurt dare de seam asupra unei
cltorii n Asia Mic, n care se arta c Napoleon prezisese
crearea Bncii Universale, un articol de fond n care rolul
bncii era comentat din punct de vedere politic n legtur cu
soluionarea viitoare a problemei Orientului, ca s nu mai
vorbim de nenumratele notie publicate n ziarele de
specialitate, toate puse n slujba bncii i urmrind acelai
scop. Jantrou avusese grij s ncheie contracte anuale eu
foiele financiare, care i asigurau cte o coloan n fiecare
numr; i umplea aceast coloan cu un material bogat i
variat, nscocit de o imaginaie uluitoare, mergnd pn la a
publica atacuri mpotriva bncii nsi, pentru triumful de a
nvinge pn la urm. Faimoasa lui brour la care se
gndise de la nceput, fusese tiprit i difuzat n lumea
ntreag ntr-un milion de exemplare. Luase fiin i noua lui
agenie care, sub pretext c trimite un buletin financiar
ziarelor de provincie, pusese stpnire absolut pe pieele
tuturor oraelor mai nsemnate. i, n sfrit, ziarul
lEsprance, condus cu pricepere, cpta pe zi ce trecea o
influen politic tot mai mare. Fuseser remarcate, mai ales,
articolele aprute n urma decretului din 19 ianuarie, prin
care se nlocuia dreptul de adres prin dreptul de interpelare,
326
decret ce nsemna o nou concesie a mpratului, o tendin
spre libertate. Saccard, inspiratorul acestor articole, nu-l
ataca nc fi pe fratele su, care rmsese totui ministru
de stat i care se resemnase, n patima lui dup putere, s
apere azi ceea ce condamnase ieri; dar se simea c Saccard
st la pnd, supraveghind falsa situaie a lui Rougon, prins
n Camer ntre fora a treia, nfometat dup motenire, i
clericalii aliai cu bonapartitii, care luptau mpotriva
imperiului liberal. ncepur insinurile, gazeta devenea din
nou catolic militant i se arta plin de rezerve fa de
fiecare act al ministrului. LEsprance, trecut de partea
opoziiei, nsemna popularitatea, un vnt de mpotrivire ce
urma s fac cunoscut numele Bncii Universale n toate
colurile Franei i ale lumii.
Astfel, n mediul acela ntrtat, copt pentru toate
nebuniile, sub imboldul formidabil al unei publiciti
nemaipomenite, sporirea probabil a capitalului, zvonul unei
noi emisiuni de cincizeci de milioane, sfri prin a scoate din
mini chiar i pe cei mai linitii oameni. Din locuinele cele
mai umile i pn la palatele aristocratice, din cmruele
portarilor i pn n saloanele duceselor, spiritele se
aprindeau, entuziasmul se transforma n credin oarb,
eroic i btioas. Erau enumerate marile nfptuiri ale
Bncii Universale, primele ei izbnzi fulgertoare, dividendele
neateptate pe care nicio alt societate nu le putuse plti la
nceputurile ei. Se vorbea mereu de fericita idee a Companiei
Pacheboturilor Reunite care dduse att de repede rezultate
strlucite i ale crei aciuni nregistrau de pe acum o sut
de franci prim; se vorbea de mina de argint din Carmel, a
crei productivitate era uimitoare i la care se fcuse aluzie
n timpul postului Patilor chiar din amvonul Catedralei
327
Notre Dame, de ctre o fa bisericeasc, spunndu-se c
mina ar fi un dar fcut de Dumnezeu cretintii
ncreztoare; se mai vorbea i despre o alt societate
nfiinat pentru exploatarea unor imense zcminte de huil
i despre nc una care urma s taie sistematic imensele
pduri ale Libanului, precum i despre ntemeierea Bncii
Naionale Turce la Constantinopol, banc de o soliditate de
nezdruncinat. Banca Universal nu avusese niciun eec, se
bucura de un noroc din ce n ce mai mare, transformnd n
aur tot ce-i cdea n mn, realiznd un ir de ntreprinderi
prospere care ddeau o baz solid viitoarelor operaiuni,
justificnd astfel sporirea rapid a capitalului. Apoi n faa
imaginaiilor nfierbntate se deschidea viitorul, printr-o serie
de ntreprinderi tot mai mari, ce necesitau o nou emisiune
de cincizeci de milioane, a crei simpl anunare avusese
darul s turbure toate minile. i de la faptul acesta,
zvonurile care circulau la Burs i n saloane, nu mai
conteneau; dar acela despre viitoarea afacere grandioas a
Companiei Cilor Ferate ale Orientului se desprindea din
mijlocul celorlalte proiecte, formnd subiectul general al
convorbirilor, combtut de unii, ludat de alii. Femeile, mai
ales, erau pasionate, fcnd o propagand entuziast n
favoarea acestei idei. Prin budoare, la dineurile de gal, n
umbra boschetelor, la ora trzie a ceaiurilor i pn n fundul
alcovurilor, fpturi ncnttoare, pline de drglenie i
putere de convingere, i dojeneau pe brbai, zicndu-le:
Cum, nu ai aciuni de ale Universalei? Nu se poate! Du-te
repede de cumpr, dac vrei s te iubesc! Era o nou
cruciat, cum spuneau ele, cucerirea Asiei pe care cruciaii
lui Petre Eremitul i ai sfntului Ludovic nu putuser s-o
fac i pe care se nsrcinau s-o nfptuiasc ele, femeile, cu
328
micile lor economii de aur. Toate preau foarte bine informate
i vorbeau numai n termeni tehnici despre linia principal ce
urma s se deschid, la nceput, ntre Brussa i Beirut, prin
Angora i Alep. Mai trziu, s se construiasc linia
secundar dintre Smirna i Angora, apoi cea dintre
Trebizonda i Angora, prin Erzerum i Sivas, iar la urm cea
dintre Damasc i Beirut. Ajungnd pn aici, ele surdeau,
clipeau din gene i opteau c, poate, mai trziu, da, mult
mai trziu, se va construi i o linie ntre Beirut i Ierusalim,
de-a lungul strvechilor orae de pe litoral: Sada, Saint-
Jean-dAcre, Iaffa, ba, cine tie, chiar i o linie care s lege
Ierusalimul cu Portsaidul i Alexandria. Ca s nu mai vorbim
de Bagdad, care nu era departe de Damasc; iar dac o linie
ferat va ajunge pn acolo, va nsemna c ntr-o bun zi
Persia, India i China vor fi cucerite de Occident. s-ar fi zis
c, la un cuvnt rostit de frumoasele lor buze, comorile
regsite ale califilor prindeau a strluci din nou ntr-un
minunat basm din O mie i una de nopi. Giuvaerurile i
nestematele visate plouau n casele de bani din rue de
Londres, n timp ce de pe Carmel se ridica un miros de
tmie ca un fundal ginga i nelmurit de legend biblic,
consfinind poftele nestvilite de ctig. Toate astea nu
nsemnau oare Paradisul rectigat, ara Sfnt eliberat,
religia triumfnd chiar n leagnul umanitii? Ajungnd la
punctul acesta, femeile refuzau s spun mai mult, privirile
le strluceau la gndul acela ce trebuia inut ascuns i care
nu putea fi mrturisit nici mcar la ureche. Multe din ele nici
nu tiau despre ce este vorba, dar fceau pe atottiutoarele.
Era taina, minunea ce nu se va mplini, probabil, niciodat,
dar care poate va cdea ntr-o zi ca un trsnet:
rscumprarea Ierusalimului de la sultan, druirea lui
329
mpreun cu Siria, papei; papalitatea, avnd un buget pus la
dispoziia ei, de ctre o banc catolic, Tezaurul Sfntului
Mormnt ar fi la adpost de perturbrile politice; n sfrit,
catolicismul regenerat, eliberat de compromisuri, i-ar
impune din nou autoritatea, stpnind lumea din naltul
muntelui pe care a ptimit Mntuitorul.
Acum, cnd voia s lucreze dimineaa, Saccard trebuia s
stea cu ua ncuiat n biroul su luxos, n stil Ludovic al
XIV-lea, pentru c n fiecare clip era luat cu asalt; ncepea
defilarea celor venii s asiste la deteptarea regelui: curteni,
oameni de afaceri, solicitatori, o slvire i o ceretorie lipsit
de orice ruine la picioarele atotputerniciei. Mai ales ntr-o
diminea din primele zile de Iulie, Saccard se art nemilos,
dnd ordin ca nimeni s nu fie introdus la el. n timp ce
anticamera gemea de lume, de o mulime ce se ncpna s
atepte, spernd c totui va fi primit, dei uierul sttea de
paz, Saccard se nchisese cu doi efi de serviciu, pentru a
studia problema noii emisiuni. Dup cercetarea mai multor
proiecte, se hotr pentru o combinaie care, mulumit
acestei noi emisiuni de o sut de mii de aciuni, trebuia s
ngduie eliberarea complet a celor dou sute de mii de
aciuni vechi, asupra crora nu se vrsase dect o sut
douzeci i cinci de franci. Pentru a ajunge la acest rezultat,
noua emisiune rezervat exclusiv acionarilor, n baza unei
aciuni noi pentru dou vechi, urma s se ridice la opt sute
cincizeci de franci de fiecare titlu, exigibil imediat, din care
cinci sute de franci se vrsau la capital, iar prima de trei sute
cincizeci de franci reprezenta eliberarea proiectat. Dar se
iviser complicaii, mai era o gaur de astupat, i din cauza
asta Saccard era. foarte plictisit. Zgomotul vocilor din
anticamer l enerva. Parisul acesta care se pleca n faa lui,
330
omagiile pe care de obicei le primea cu o linite de despot
ngduitor i provocau n ziua aceea numai dispre. Iar Dejoie,
care dimineaa inea uneori locul de uier i i ngduia
acum s fac un ocol prin coridor i s intre printr-o u
lateral, fu primit cu ipete.
Ce dracu! i-am spus doar c nu primesc pe nimeni!
Na, ia bastonul, pune-l la u i n-au dect s-l srute cu
toii!
Dejoie, linitit, i ngdui s insiste:
Iertai-m, domnule, dar a venit doamna contes de
Beauvilliers. M-a rugat foarte mult s-o anun i cum tiu c
dumneavoastr
Ei i! strig nfuriat Saccard, s se duc dracului, cu
ceilali mpreun!
Dar se rzgndi imediat i, cu un gest de furie stpnit,
adug:
Las-o s intre, de vreme ce tot mi-e dat s n-am linite
pe ziua de azi! Poftete-o prin ua cea mic i vezi s nu
dea toat turma nval odat cu ea!
Saccard o primi pe contesa de Beauvilliers cu un ton
repezit, ca un om nc enervat. Nu se liniti nici cnd o vzu
pe Alice, care tcut i gnditoare, i nsoea, mama. i
rugase pe cei doi efi de serviciu s plece i nu se gndea la
altceva dect s-i recheme ct mai curnd pentru a-i
continua lucrul.
V rog, doamn, spunei-mi repede despre ce este vorba,
pentru c sunt ngrozitor de ocupat.
Contesa se opri, sfioas, linitit, cu tristeea ei de regin
detronat.
Domnule Saccard, dac te stnjenesc cumva
Fu nevoit s le pofteasc s ia loc. Fata, mai curajoas, se
331
aez prima, cu o micare hotrt, n timp ce mama
ncepuse din nou s se scuze:
Domnule Saccard, am venit la dumneata ca s-i cer un
sfat sunt ntr-o situaie ct se poate de delicat mi dau
seama c nu m voi putea hotr singur niciodat
i i reaminti c la fondarea bncii cumprase o sut de
aciuni, care dublate odat la prima sporire de capital i a
doua oar la cea de a doua urcare, reprezentau astzi patru
sute de buci, asupra crora vrsase, cu prime cu tot, suma
de optzeci i apte de mii de franci. }n afar de economiile ei,
care se urcau la douzeci de anii de franci, trebuiesc aa dar,
s se mprumute cu aptezeci de mii de franci, ipotecndu-i
ferma de la Aublets.
Acum, continu ea, am gsit un cumprtor pentru
ferm pentru c, nu-i aa, se vorbete de o nou,
emisiune i mi-a putea nvesti toat averea n Banca
dumneavoastr
Saccard se calm, mgulit c le vede pe aceste dou biete
femei, ultimele urmae ale unui neam mare i vechi, dnd
dovad de atta ncredere n el, att de ngrijorate n faa lui.
Le lmuri n grab, folosindu-se de cifre:
Da, ntr-adevr, este vorba s se fac o nou emisiune.
Chiar acum m ocup cu chestiunea asta Fiecare aciune va
costa opt sute cincizeci de franci, cu prim cu tot S
vedem. Dumneavoastr spunei c avei patru sute de
aciuni. Vi se vor atribui deci dou sute, ceea ce v va obliga
s facei un vrsmnt de o sut aptezeci de mii de franci.
Prin asta, ns, toate aciunile dumneavoastr vor fi eliberate
i vei avea deci ase sute de aciuni n deplin proprietate,
fr ca pentru asta s mai datorai cuiva ceva.
Cum ele nu nelegeau, Saccard trebui s le explice n ce
332
const aceast eliberare a aciunilor cu ajutorul primei; i
femeile plir auzind pomenindu-se de sume att de mari,
nfricoate la gndul ndrzneei lovituri pe care aveau s-o
rite.
Da, cam la att ar reveni, murmur n sfrit contesa.
Mi se ofer dou sute patruzeci de mii de franci pentru
Aublets, ferm care fcea pe vremuri patru sute de mii; aa
c, dup ce vom fi achitat suma pe care o datorm, ne-ar mai
rmne exact ct ne trebuie pentru vrsmnt Dar,
Dumnezeule mare, ce lucru teribil e toat schimbarea asta de
plasament a averii noastre, toat viaa noastr pus astfel n
joc!
i minile i tremurau; urm o clip de tcere, n timpul
creia contesa se gndea la acest mecanism care-i luase mai
nti economiile, apoi cei aptezeci de mii de franci
mprumutai i care amenina acum s-i ia i ferma.
Respectul ei de altdat pentru averea imobiliar, pentru
ogoare, livezi i pduri, i dispreul pentru tot ce era trafic de
bani, ndeletnicire nedemn pentru oamenii din lumea ei, o
cuprindea din nou i o umplea de team, n ceasul acesta
cnd trebuia s ia hotrrea cea mare. Alice o privea mut,
cu ochii ei vii i limpezi.
Saccard surse, dorind s le ncurajeze.
Ei, da, trebuie, bineneles, s avei ncredere n noi
Numai c, iat, mai sunt i cifrele. Cercetai-le i vei vedea
cum dispare orice urm de ndoial S presupunem c
facei operaiunea aceasta, vei avea deci ase sute de aciuni
eliberate, care v-au costat suma de dou sute cincizeci i
apte de mii de franci. Aciunile coteaz ns astzi o mie trei
sute de franci bucata, ceea ce reprezint un total de apte
sute optzeci de mii de franci. Asta nseamn c, azi, capitalul
333
dumneavoastr a crescut de trei ori i mai bine Iar
lucrurile vor continua n acelai ritm s vedei ce urcare va
fi dup emisiune! V fgduiesc c nainte de sfritul anului
vei avea, un milion!
Oh, mam! suspin Alice fr voia ei.
Un milion! Asta nseamn c palatul din rue Saint-Lazare
s fie scpat de ipoteci, curat de murdrie i mizeriei
Gospodria va reveni la normal, va scpa de visul urt al
oamenilor care au trsur, dar care nu au pine! i va
mrita fata, dndu-i o zestre cuviincioas i va putea avea, n
sfrit, i Alice un brbat i copii, fericire pe care i-o
ngduie i cea mai srac femeie de pe strad! Fiul ei, cruia
clima Romei nu-i pria, se va elibera i-i va permite s duc o
via demn de rangul su, pn n ziua n care se va pune
n slujba cauzei celei mari, care pn acum se folosea att de
puin de el! Ea nsi, contesa, i va relua locul n societate,
va putea s-i plteasc vizitiul i nu va mai fi nevoit s se
caliceasc ori de cte ori va trebui s mai adauge un fel de
mncare la dineurile pe care le ddea n fiecare mari, ca
dup aceea s fie silit s posteasc din cauza asta tot restul
sptmnii. Milionul acesta i juca n faa ochilor, el era
scparea, visul.
Contesa, cucerit, se ntoarse spre fiica ei, pentru a i-o
face prta la hotrrea luat.
Tu ce spui?
Dar Alice nu mai spunea nimic; i nchidea ncet pleoapele
pentru a-i ascunde strlucirea ochilor.
Da, adevrat, adug contesa ncepnd i ea s
zmbeasc, uitasem c vrei s m lai numai pe mine s
hotrsc Dar tiu ct eti de curajoas i tiu ct de mult
ndjduieti
334
Apoi, adresndu-se lui Saccard:
Ah, domnule, se vorbete att de frumos de dumneata!
Ori unde mergem, nu auzim despre dumneata dect
lucruri? foarte bune i foarte mictoare. Nu numai prinesa
dOrviedo, ci i toate celelalte prietene ale mele sunt
entuziasmate de opera dumitale. Unele sunt chiar geloase pe
mine pentru c m numr printre primele acionare, i
ascultndu-le i-ai vinde i cmaa pentru a cumpra
aciunile Bncii Universale
Glumea, cu glasul ei blnd.
Uneori gsesc chiar c sunt cam nebune, da, ntr-adevr
cam nebune! Se vede c nu mai sunt destul de tnr ca s
le neleg Fiica mea ns este una dintre admiratoarei
dumitale. Crede n misiunea dumitale i i face propagand
n toate saloanele n care merge cu mine.
ncntat, Saccard o privi pe Alice. n clipa aceea fata era
att de nsufleit, att de ptruns de credin, nct i pru
ntr-adevr foarte frumoas, n ciuda tenului ei glbejit i a
gtului prea lung i ofilit nainte de vreme. Se simi mare i
bun la gndul c fcuse fericirea acestei fiine att de triste,
pe care numai sperana n mriti era de ajuns ca s-o
nfrumuseeze.
O, tiu, zise ea cu glas ncet i venit parc din adncuri,
cucerirea aceea, acolo, e un lucru att de frumos Da,
ncepe o er nou, crucea va strluci
Era vorba de acel mister pe care nu-l rostea nimeni, i
glasul ei se fcu i mai mic, pierzndu-se ntr-un suflu de
ncntare. De altfel, el i fcu prietenete semn s tac,
pentru c nu ngduia nimnui s vorbeasc n faa lui
despre acest el, despre inta suprem i tinuit a aciunii
lui. Semnul lui voia s spun c trebuie s se tind mereu
335
ntr-acolo, dar c despre asta nu trebuie niciodat s se
vorbeasc. n altar, cdelniele sunt micate numai de civa
iniiai.
Dup o tcere plin de admiraie, contesa se ridic n
sfrit de pe scaun.
Da, domnule, m-am hotrt. Voi scrie notarului meu c
primesc oferta pentru ferm S m ierte Dumnezeu dac
greesc!
Saccard, n picioare, rosti emoionat:
Fii sigur, doamn, c nsui Dumnezeu v mn paii!
i nsoindu-le pn pe coridor, pentru a ocoli n felul
acesta anticamera n care lumea se ngrmdea mereu, ddu
peste Dejoie, care i fcea de lucru pe acolo cu un aer
ncurcat.
Ce s-a ntmplat? Doar n-ai de gnd s mai mi-aduci pe
cineva!
Nu, nu, domnule Dar dac pot ndrzni s v cer un
sfat Pentru mine
i fcu n aa fel nct Saccard ajunse din nou n birou, n
timp ce el rmase n prag, foarte respectuos.
Pentru dumneata? A, da, uitasem, eti i dumneata
acionar Ascult, biete, cumpr noile aciuni ce-i vor fi
rezervate, vinde-i i cmaa la nevoie ca s le poi plti.
Asta-i sfatul pe care-l dau tuturor prietenilor notri.
O, nu, domnule, pentru noi este prea mult, nici eu nici
fiica mea nu suntem att de ambiioi La nceput, am luat
opt aciuni cu cei patru mii de franci economisii de rposata
nevast-mea; i tot cu ele am rmas, pentru c, din pcate,
la celelalte emisiuni, cnd s-a dublat de dou ori capitalul, n-
am mai avut cu ce cumpra aciunile care ne erau
destinate Nu, nu de asta-i vorba, nu trebuie s ne lcomim.
336
Voiam numai s va ntreb, fr suprare, dac nu avei nimic
mpotriv s le vnd.
Cum asta, s le vinzi?
Atunci Dejoie, pe ocolite, plin de ngrijorare i respect,
lmuri cazul lui. La cursul de o mie trei sute de franci, cele
opt aciuni pe care le avea reprezentau zece mii patru sute de
franci. Putea deci s-i dea Nathaliei zestrea de ase mii de
franci pe care o cerea legtorul. Dar fa de urcarea
nencetat a cursurilor i venise i lui pofta de ctig, poft la
nceput nelmurit, apoi din ce n ce mai aprig. S-i fac i
el partea, s-i asigure un venit modest, de ase sute de
franci, care i-ar ngdui s triasc linitit la btrnee.
Numai c un capital de dousprezece mii de franci, adugat
la cei ase mii de franci ai Nathaliei, fceau n total
optsprezece mii de franci; i el nu mai ndjduia s ajung
vreodat la o asemenea sum uria, cci fcuse socoteala c
pentru asta ar fi trebuit s atepte cursul de dou mii trei
sute de franci.
Aa c, vedei dumneavoastr, domnule, dac a ti c
nu mai urc, a fi bucuros s le vnd, pentru c, nu-i aa,
fericirea Nathaliei e mai presus de orice Pe ct vreme,
dac o fi s tot urce, a muri de necaz c le-am vndut
Saccard izbucni:
Ascult, mi omule, nu face pe tmpitul Ce, crezi c
ne vom opri la o mie trei sute? Ce, m vezi pe mine c vnd
N-avea grij, vei ctiga cei optsprezece mii de franci, i
garantez eu pentru asta! Ei, i acum, terge-o! i d-i afar
pe toi cei care ateapt, spune-le c am plecat!
Rmas singur, Saccard i chem din nou pe cei doi efi de
serviciu i i continu n linite lucrul.
Hotrr s se in o adunare general extraordinar n
337
August, pentru a vota o nou sporire de capital. Hamelin,
care urma s-o prezideze, debarc la Marsilia spre sfritul
lunii Iulie. De dou luni, sora lui l sftuia din ce n ce mai
struitor, n fiecare scrisoare, s se napoieze. n faa
succesului brutal al Bncii, succes care se vedea n fiecare zi
tot mai mult, doamna Caroline avea senzaia unui pericol
ascuns, simea o team nemotivat de care nici nu ndrznea
s vorbeasc i prefera ca fratele ei s fie lng ea, ca s-i
dea el singur seama de situaie, pentru c ea ajunsese s se
ndoiasc chiar i de propria ei persoan, temndu-se c nu
va putea s se mpotriveasc lui Saccard i c se va lsa
pn ntr-att orbit de el, nct i va trda i fratele, pe
care-l iubea att de mult. Oare n-ar fi fost mai bine s-i
mrturiseasc lui Hamelin legtura ei, pe care acesta,
desigur, nici n-o bnuia, n naivitatea lui de om credincios
dedicat tiinei, care trece prin via visnd cu ochii deschii?
Gndul acesta i era foarte neplcut; i fcea concesii,
ajungnd la capitulri lae, se tocmea cu datoria care-i
poruncea foarte lmurit, acum, cnd l cunotea bine pe
Saccard i trecutul lui, s spun totul, pentru ca toat lumea
s se poat feri de el. n ceasurile cnd se simea mai
curajoas, i fgduia s aib o explicaie hotrtoare, s nu
lase necontrolat mnuirea unor sume de bani att de mari
pe seama unor mini criminale, mini care topiser pn
atunci attea milioane i care ngropaser sub ruine atia
oameni. Era singura cale de urmat, cale hotrt i cinstit,
demn de ea. Dup aceea ns, luciditatea i se turbura,
ddea napoi, amna mereu i nu gsea mpotriva lui alte
nvinuiri dect oarecare nereguli, obinuite n toate
instituiile de credit, dup cum spunea el. Poate c Saccard
avea dreptate cnd afirma rznd, c monstrul de care se
338
temea ea era succesul, acel succes care la Paris rsun i
lovete ca trsnetul i care pe ea o fcea s se cutremure
nspimntat ca n faa neprevzutului sau a unei
catastrofe. Nu mai tia ce s fac; erau zile cnd l admira i
mai mult, cuprins de acea nesfrit duioie pe care o
simea pentru el, cu toate c nu-l mai stima. N-ar fi crezut
niciodat c inima ei este att de complicat; i ddea seama
c e femeie i se temea c nu va mai putea aciona. Iat de ce
era att de fericit c fratele ei se napoiaz.
Chiar n seara rentoarcerii lui Hamelin, Saccard voi s-i
spun, n biroul unde se aflau planurile i unde tia c nu-i
va supra nimeni, hotrrile ce urmau a fi aprobate de
consiliul de administraie nainte ca ele s fie votate de
adunarea general. Dar cei doi frai se ntlnir acolo nainte
de ora fixat, de parc ar fi fost nelei, ei putur sta
nestnjenii o clip de vorb. Hamelin se ntorsese foarte bine
dispus, ncntat de a fi dus la bun sfrit complicata afacere
a cilor ferate, n ara aceea din Orient, amorit de trndvie
i nchis de oprelitile politice, administrative i financiare.
Pn la urm ns, izbnda fusese deplin, primele lucrri
urmau s nceap, antierele aveau s se deschid peste tot
imediat ce societatea va fi constituit la Paris. Era att de
entuziasmat, att de ncreztor n viitor, nct doamna
Caroline avu un nou motiv s tac, att de greu i venea s-i
spulbere bucuria. i fcu cunoscute totui cteva din
ndoielile ei i-l puse n gard mpotriva entuziasmului
exagerat care cuprinsese publicul. El o ntrerupse i o privi
drept n fa: aflase oare ceva suspect? De ce nu vorbea? Dar
ea nu vorbi, fiindc nu putea s formuleze nicio acuzare
precis.
Saccard, care nu-l vzuse nc de cnd sosise, i sri de
339
gt i-l mbri cu exuberana lui de meridional. Apoi,
dup ce Hamelin i confirm coninutul ultimelor sale
scrisori, dndu-i amnunte asupra izbnzii depline a
ndelungii lui cltorii, el se nflcr.
Ah, dragul meu, de data asta vom fi stpnii Parisului,
vom fi regii Bursei n ce m privete, i eu am muncit
serios, aici. Am o idee extraordinar. Stai s vezi.
i i explic imediat planul lui de a spori capitalul de la o
sut, la o sut cincizeci de milioane prin emiterea a o sut de
mii de aciuni noi, precum i planul de a elibera toate
titlurile, att cele vechi, ct i cele noi. Emind aciunea la
cursul de opt sute cincizeci de franci, crea n felul acesta, cu
cei trei sute cincizeci de franci prim, o rezerv la care se
adugau sumele puse de o parte la fiecare bilan, ceea ce
fcea un total de douzeci i cinci de milioane. Nu-i mai
rmnea dect s gseasc o sum egal pentru a obine cele
cincizeci de milioane necesare eliberrii celor dou sute de
mii de aciuni vechi. i tocmai n privina asta avusese o idee
extraordinar i anume aceea de a ntocmi un bilan
aproximativ al ctigurilor anului n curs, ctiguri care,
dup prerea lui, s-ar ridica la un minim de treizeci i ase
de milioane. Din suma asta putea s ia linitit cele douzeci
i cinci de milioane care-i lipseau. Aa c, ncepnd de la 31
decembrie 1867, Banca Universal urma s aib un capital
definitiv de o sut cincizeci de milioane, mprit n trei sute
de mii de aciuni deplin eliberate. Aciunile urmau s fie
unificate, trecute la purttor, uurndu-se astfel libera lor
circulaie pe pia. Asta nsemna triumful definitiv, asta era
ideea lui genial.
Da, genial! strig el, cuvntul e foarte potrivit.
Puin buimcit, Hamelin rsfoia paginile proiectului,
340
consultnd cifrele.
Mie unul, bilanul sta fcut aa, n grab, nu prea-mi
place, zise el n cele din urm. Dumneata vei da acionarilor
notri dividende reale, de vreme ce le eliberezi aciunile. Aa
c trebuie s fim siguri c toate aceste sume au fost ntr-
adevr realizate; altfel, am putea fi, pe drept cuvnt, acuzai
c le-am dat dividende fictive!
Saccard se supr:
Cum aa? Dar evaluarea mea este nc prea modest!
Uit-te i dumneata dac nu-i aa! Oare Compania
Pacheboturilor Reunite, Carmelul, Banca Naional Turc, nu
ne vor da ctiguri superioare acelora pe care le-am
prevzut? Dumneata vii de acolo cu vestea victoriei apropiate,
totul merge ca pe roate, totul nflorete, i tocmai dumneata
mi faci mizerii, punnd la ndoial certitudinea succesului
nostru?
Surznd, Hamelin l liniti cu un gest. Da, da, avea
ncredere, numai c el, unul, era pentru mersul normal al
lucrurilor.
ntr-adevr, spuse i doamna Caroline cu blndee, de
ce s ne grbim? N-am putea oare s ateptm cu aceast
sporire a capitalului pn n Aprilie? Sau i mai bine, de
vreme ce ai nevoie de douzeci i cinci de milioane n plus, de
ce nu emii imediat aciunile la cursul de o mie sau o mie
dou sute de franci, ceea ce i-ar ngdui s nu anticipezi
asupra ctigurilor realizate la bilanul viitor?
Rmnnd o clip pe gnduri, Saccard o privea, mirat c
avusese ideea asta.
Da, fr ndoial, emise la o mie i o sut de franci, n
foc de opt sute cincizeci, suta asta de mii de aciuni ar face
exact douzeci i cinci de milioane.
341
Perfect! adug ea. i s nu-i fie team c acionarii se
vor mpotrivi. Vor plti la fel de bine o mie o sut de franci, ca
i opt sute cincizeci.
Da, desigur, vor plti orict! i se vor mai i certa ntre
ei care s ia mai mult Ct sunt de nnebunii, sunt n stare
s drme localul bncii, ca s ne poat aduce banii mai
repede?
Dar i reveni dintr-odat, tresri i protest cu violen.
Ce-mi tot cntai voi aici? Nu le voi cere cu niciun pre o
mie o sut de franci! Ar fi ntr-adevr idiot i naiv Nu
nelegei oare c n materie de afaceri bancare trebuie s le
strneti mereu imaginaia? Ideea genial este aceea care
const din a lua din buzunarele oamenilor banii pe care nc
nu-i au. Aa, i nchipuie c nici nu i-i dau i c,
dimpotriv, tu eti acela care li-i druieti! i, apoi, nu v
dai seama ce efect ar avea acest bilan anticipat publicat n
toate gazetele, ctigul acela de treizeci i ase de milioane
anunat dinainte prin surle i trompete? Bursa va sri n
aer, vom depi cursul de dou mii de franci, iar aciunile
noastre vor urca, vor urca mereu, fr ncetare!
Ddea din mini, se ridica pe vrfurile picioarelor lui
scurte; i adevrul era c prea ntr-adevr mare, c vorbea
cu gesturi largi, ca un poet al banului pe care falimentele i
ruinele nu izbutiser s-l cumineasc. Felul acesta de a
biciui afacerile, de a le mna n galopul nebunesc al propriei
lui nfierbntri, era sistemul su nnscut de lucru, era
ntreaga sa fiin cuprins de elan. Silise succesul s mearg
cu el, strnise invidii prin ascensiunea fulgertoare a Bncii
Universale: trei emisiuni n trei ani, capitalul srind de la
douzeci i cinci, la cincizeci, la o sut, la o sut cincizeci de
milioane, ntr-o progresie care prea c vestete o
342
prosperitate miraculoas. Dividendele urcau i ele n salturi:
n primul an nimic, apoi 10 franci, apoi 33, apoi cele treizeci
i ase de milioane, eliberarea tuturor titlurilor! i toate
acestea le atinsese printr-o fals suprapresiune a ntregului
mecanism, prin subscrieri fictive, prin aciuni pstrate de
societate pentru a lsa s se cread n vrsmntul integral,
sub impulsul determinat de jocul la Burs, unde fiecare
urcare de capital nu fcea dect s accentueze ridicarea
aciunilor!
Hamelin, cufundat n cercetarea proiectului, nu-i
sprijinise sora. Ddu doar din cap i reveni la nite observaii
de amnunt.
Oricum, bilanul dumitale anticipat nu este corect, de
vreme ce ctigurile n-au fost ncasate i nici nu pomenesc
mcar de ntreprinderile noastre, dei acestea pot cdea
oricnd prad vreunui dezastru, ca orice lucru fcut de
mna omului. Dar vd aici contul lui Sabatani, trei mii i
ceva de aciuni care reprezint peste dou milioane de franci.
Dumneata vd c le-ai trecut la credit, cnd ar fi trebuit s le
treci la debit, de vreme ce Sabatani nu-i dect omul nostru
de paie. Nu-i aa? ntre noi putem recunoate asta! i, iat,
mai vd trecui aici civa dintre funcionarii notri, chiar i
civa dintre administratori, toi, de asemenea, oamenii
notri de paie. Da, tiu, nu-i nevoie s-mi explici Dar m
cutremur cnd vd c pstrm un stoc att de mare de
aciuni. Nu numai c nu ncasm nimic, dar ne i imobilizm
capitalul i ntr-o bun zi vom sfri prin a-l nghii.
Doamna Caroline l ncuraja din priviri, pentru c Hamelin
nu fcea altceva dect s scoat la lumin toate temerile ei,
gsind cauza nelinitii surde care cretea n sufletul ei, odat
cu succesul.
343
Ah, jocul, murmur ea.
Dar noi nu jucm! strig Saccard. Numai c ne este pe
deplin ngduit s ne susinem valorile i am fi ntr-adevr
nite idioi, dac n-am lua msuri ca Gundermann i alii ca
el s nu ne poat deprecia titlurile, jucnd mpotriva noastr
la baisse! Dac pn acum nu prea au ndrznit s-o fac,
asta nu nseamn c n-o vor face n viitor! Iat de ce sunt
destul de mulumit c am n mn un anumit numr de
aciuni! i v atrag atenia c dac m voi vedea silit s-o fac,
sunt gata s mai cumpr chiar, da, mai degrab voi cumpra,
dect s le las s scad ct de ct!
Rostise ultimele cuvinte cu o putere extraordinar, ca i
cum ar fi fcut jurmnt mai curnd s moar, dect s fie
nvins. Apoi, stpnindu-se, se liniti i ncepu s rd cu
aerul lui voios, care semna mai mult a strmbtur.
Ce Dumnezeu, doar nu avei de gnd s v pierdei din
nou ncrederea! Socoteam c ne nelesesem odat pentru
totdeauna n privina acestor probleme! Ai fost de acord s-
mi ncredinai mie totul, aa c lsai-m s-mi vd de
treab! Nu urmresc altceva dect mbogirea voastr, o
bogie mare, foarte mare!
Se ntrerupse i ncepu s vorbeasc foarte ncet, ca i
cum s-ar fi nspimntat el singur de enormitatea dorinei
sale.
tii voi oare ce vreau eu? Vreau s ating cursul de trei
mii de franci!
i l art n gol, descriind cursul acela triumfal de trei mii
de franci pe care-l vedea urcnd ca un astru i incendiind
orizontul Bursei.
E o nebunie, exclam doamna Caroline.
Imediat ce cursul va depi dou mii de franci, zise
344
Hamelin, orice nou urcare va fi un pericol. Iar eu, unul, i
atrag atenia c voi vinde, fiindc nu vreau s am niciun fel
de amestec n toat nebunia asta!
Dar Saccard ncepuse s fredoneze. Aa spun unii, c vor
vinde, i cnd vine momentul, n-o fac! i mbogeti
mpotriva voinei lor. Surdea din nou, mngietor i puin
batjocoritor.
Avei ncredere n mine, cci mi se pare c pn acum
m-am descurcat destul de bine! Sadova 28 v-a adus un
ctig de un milion!
Era adevrat. Cei doi frai aproape c uitaser. Da,
primiser milionul sta, pescuit n apele turburi ale Bursei.
Rmaser tcui ctva vreme, plind, cu turburarea aceea a
oamenilor nc cinstii care nu mai sunt siguri c i-au fcut
datoria. Fuseser oare infectai i ei de microbul jocului?
Oare ncepuser i ei s putrezeasc n mediul acesta venic
nestul de bani, n care erau silii s triasc din cauza
acelor afaceri?
Da, bineneles, murmur Hamelin n cele din urm, dar
dac a fi fost eu aici!
Saccard nu-l las s sfreasc vorba.
Ei hai, nu-i mai face remucri: banii tia au fost
ctigai pe spinarea evreilor.
i ncepur toi trei s rd. Iar doamna Caroline, care se
aezase pe scaun, fcu un gest plin de ngduin i
resemnare. Puteai s te lai mncat de alii, fr s nu-i
mnnci i tu pe ei? Aa e viaa! Ar fi nevoie de virtui prea
sublime sau de singurtatea fr de ispit a sihstriei, ca s
nu procedezi astfel.
28
Localitate din Boemia unde s-a dat n 1866 btlia hotrtoare n
rzboiul dintre Prusia i Austria (N. T).
345
Haide, haide, adug vesel Saccard, nu v mai prefaceri
c nu v intereseaz banii. Ar fi n primul rnd idiot i apoi
numai neputincioii dispreuiesc puterea Ar fi o nebunie s
v istovii muncind pentru a-i mbogi pe alii, fr s v
luai i voi partea cuvenit. Altfel, nu v-ar mai rmne dect
s v ntindei n pat i s ateptai moartea.
i domina cu totul i nu le mai ngduia s-i rspund
nimic.
tii, oare, c n curnd vei avea o sum frumuic n
buzunar? Ia stai puin!
i se repezi la masa de lucru a doamnei Caroline, voios ca
un colar, lu un creion i o bucat de hrtie i ncepu s
nire o mulime de cifre.
Stai puin. Am s v fac o socoteal Oh! o tiu bine.
La nfiinare ai avut cinci sute de aciuni, dublate odat i
apoi nc o dat, aa c avei, n total, dou mii. La viitoarea
noastr emisiune vei avea deci trei mii.
Hamelin ncerc n zadar s-l ntrerup.
Nu, nu, tiu c avei de unde s le pltii, cu cei trei sute
de mii de franci pe care i-ai motenit i cu milionul ctigat
dup Sadova. Ia uitai-v: cele dou mii de aciuni pe care le
avei acum v-au costat patru sute trei zeci i cinci de mii de
franci, cealalt mie v va costa opt sute cincizeci de mii de
franci, ceea ce face n total un milion dou sute optzeci i
cinci de mii de franci Aa dar, v vor mai rmne
cincisprezece mii de franci, cu care s v putei face de cap,
fr a mai pune la socoteal salariul dumitale, Hamelin, care
este de treizeci de mii de franci i pe care-l vor ridica la
aizeci de mii.
Cei doi frai l ascultau ca zpcii i pn la urm
devenir foarte interesai la auzul acestor cifre.
346
Vedei bine, aa dar, c suntei cinstii, c pltii tot ceea
ce luai dar astea toate nu sunt dect fleacuri. Cci iat
ceea ce voiam s v spun
Se scul n picioare i flutur victorios n aer hrtia pe
care fcuse socotelile.
La cursul de trei mii de franci, cele trei mii de aciuni pe
care le vei avea vor valora nou milioane.
Cum aa, la cursul de trei mii! strigar ei, protestnd
amndoi n acelai timp mpotriva ncpnrii lui de a
strui n aceast nebunie.
Ei! fr nicio ndoial! V interzic s le vindei mai
nainte i v asigur c voi ti s v mpiedic s-o facei! Da, cu
fora, prin dreptul pe care-l are orice om de a nu ngdui
prietenilor si s fac prostii! Vreau s ating cursul de trei
mii, i-l voi atinge!
Ce i s-ar fi putut rspunde acestui om teribil, care vestea
triumful cu vocea lui ascuit, asemntoare glasului unui
coco? ncepur din nou s rd, dnd din umeri, i
declarar c ei, unii, vor dormi linitii, fiind siguri c
aciunile nu vor atinge niciodat acest faimos curs. Saccard
se aez din nou la mas i ncepu s fac alte socoteli,
stabilindu-i de data asta contul lui. Pltise sau avea de gnd
s plteasc oare cele trei mii de aciuni pe care le deinea?
Asta nu era precis. Fr ndoial c deinea un numr mult
mai mare de aciuni, dar asta era greu de tiut; pentru c i
el servea drept om de paie al bncii, aa c nu era posibil s
stabileti, din grmad, care anume titluri i aparineau lui i
care bncii. Creionul nira la nesfrit coloane ntregi de
cifre. Dup aceea terse totul cu o linie i mototoli hrtia.
Asta, i cele dou milioane culese n noroiul i sngele
Sadovei, erau partea lui.
347
Am o ntlnire, aa c v prsesc, zise el, lundu-i
plria. Dar ne-am neles, nu-i aa? De azi ntr-o sptmn
are loc consiliul de administraie i imediat dup aceea,
adunarea general extraordinar, ca s voteze.
Cnd doamna Caroline i Hamelin rmaser singuri,
preau speriai i obosii i ctva timp statur aa, tcui,
unul n faa celuilalt.
Ce vrei, draga mea? rosti n cele din urm Hamelin,
rspunznd tainicelor gnduri ale surorii lui, de vreme ce am
intrat n hor, trebuie s jucm. Are dreptate cnd spune c
ar fi o prostie din partea noastr dac am refuza averea ce ni
se ofer Eu m-am socotit totdeauna un om de tiin care
aduce altora apa la moar; i cred c am adus-o limpede i
bogat, n afaceri excelente, crora Banca le datoreaz
prosperitatea ei att de rapid Aa c de vreme ce nu mi se
poate face niciun fel de imputare, s nu pierdem curajul i s
muncim mai departe.
Ea se ridicase de pe scaun, cltinndu-se i abia vorbind.
Oh, Doamne, banii tia! banii tia
i gtuit de o emoie pe care nu i-o putea stpni, la
gndul acestor milioane care aveau s le pice, l lu de gt i
ncepu s plng. Plngea de bucurie, desigur, de fericire c
vede, n sfrit, rspltit inteligena i munca lui; dar
plngea i de durere, o durere a crei cauz n-ar fi putut-o
deslui limpede i n care era cuprins ruinea i teama.
Hamelin rse de ea i se prefcur amndoi c sunt din nou
voioi, i totui, i simeau inima grea, erau nemulumii de
ei nii, frmntai de remucrile nemrturisite ale unei
compliciti njositoare.
Da, are dreptate, rosti doamna Caroline, toat lumea
face la fel. Asta-i viaa!
348
Consiliul de administraie se inu n noua sal a
somptuosului palat din rue de Londres. De ast dat nu mai
era sala aceea umed, btnd n verde din cauza palidului
reflex al grdinii nvecinate ci o ncpere imens, cu patru
ferestre mari ce ddeau n strad i al crei tavan i perei,
mpodobii cu picturi enorme, erau numai aur. Fotoliul
prezidenial era ca un tron, dominnd celelalte fotolii care se
aliniau, superbe i grave, ca pentru o adunare a minitrilor
regali, n jurul unei mese imense, acoperit cu catifea roie.
Iar deasupra monumentalului cmin de marmur alb n
care, iarna, ardeau arbori ntregi, era aezat un bust al
papei, un chip amabil i delicat, care prea c zmbete cu
iretenie la gndul c se afl acolo.
Saccard izbutise s aib controlul asupra tuturor
membrilor consiliului, pe cei mai muli cumprndu-i pur i
simplu. Datorit lui, Marchizul de Bohain, compromis ntr-o
afacere de mituire vecin cu escrocheria, prins cu ma n
sac, izbutise s nbue scandalul, despgubind societatea
frustrat. Astfel Bohain ajunsese sluga lui plecat, fr ca
prin asta s-i fi pierdut ceva din morg, i acum nc, nobil
i mndru, constituind cea mai de pre podoab a consiliului.
Cu Huret se ntmplase la fel. De cnd Rougon l izgonise,
dup furtul telegramei care vestea cderea Veneiei, el se
legase trup i suflet de soarta Bncii Universale, pe care o
reprezenta n corpurile legiuitoare, pescuind n numele ei n
apele turburi ale politicii i pstrnd pentru el cea mai mare
parte a beneficiilor rezultate din neobrzatele lui
samsarlcuri, datorit crora ar fi putut s ajung, ntr-o
bun zi, la nchisoare. Iar vicontele de Robin-Chagot,
vicepreedintele, ncasa n secret o sut de mii de franci
prim pentru c, n timpul ndelungatelor absene ale lui
349
Hamelin, semna orice, fr s controleze; bancherul Kolb se
lsa i el mituit pentru ngduina pasiv de care ddea
dovad, folosindu-se n strintate de renumele bncii pe
care ajunsese s-o compromit n arbitrajele sale; chiar i
Sdille, negustorul de mtsuri, aproape ruinat n urma unei
lichidri dezastruoase, se mprumutase cu o sum foarte
mare, pe care nu fusese n stare s-o restituie. Numai
Daigremont i mai pstrase independena absolut fa de
Saccard; fapt care pe acesta din urm l ngrijora uneori, cu
toate c omul acesta drgu era tot att de fermector ca i
nainte, poftindu-l la petrecerile pe care le ddea, semnnd
totul fr nicio remarc, cu bunvoina lui de parizian sceptic
care este de prere c totul merge foarte bine, atta vreme ct
ctig.
n ziua aceea, cu toate c edina era de o nsemntate
excepional, lucrrile consiliului decurser n acelai ritm
grbit ca i al celorlalte edine. Devenise, de altfel, un obicei:
de lucrat serios, se lucra numai la edinele restrnse, care
aveau loc n ziua de cincisprezece a fiecrei luni, iar
adunrile generale de la sfritul lunilor nu fceau dect s
sancioneze cu mare pomp, hotrrile luate. i cum
nepsarea administratorilor era din ce n ce mai mare, iar
cum procesele verbale ameninau cu timpul s fie mereu
aceleai, de o constant banalitate, avnd aprobarea
general, trebuir s nsereze n ele anumite scrupule
nscocite, ca venind din partea membrilor, anumite
observaii, o ntreag discuie imaginar, de care nu se mira
nimeni cnd le auzeau citindu-se n cadrul edinei
urmtoare, i care erau semnate de toat lumea, fr ca
cineva s zmbeasc mcar.
Daigremont l ntmpin pe Hamelin n grab i-i strnse
350
cu putere mna, cci tia ce veti bune adusese.
Oh, dragul meu preedinte, ct de fericit sunt c te pot
felicita!
Toi l nconjurau i-l felicitau, chiar i Saccard, ca i cum
nu l-ar fi vzut nc; iar cnd se declar deschis edina,
cnd ncepu lectura raportului pe care aveau s-l prezinte
adunrii generale, l ascultar cu toii, ceea ce nu se mai
ntmplase niciodat pn atunci. Frumoasele rezultate la
care ajunseser, minunatele perspective de viitor, ingenioasa
sporire de capital care elibera n acelai timp vechile titluri,
totul fu primit cu aprobri pline de admiraie i nimnui nu-i
trecu prin minte s cear explicaii. Totul era perfect. Chiar i
cnd Sdille atrase atenia asupra unei greeli fcute ntr-un
calcul oarecare, se czu de acord ca observaia lui s nu fie
menionat n procesul verbal spre a nu se turbura
unanimitatea de preri a membrilor, care semnar cu toii n
grab, unul dup altul, sub impresia entuziasmului i fr a
mai spune, niciunul, nimic.
edina luase astfel sfrit, toat lumea se sculase n
picioare, rznd i glumind, n mijlocul sclipitoarelor podoabe
ale slii. Marchizul de Bohain povestea despre o vntoare ce
avusese loc la Fontainebleau, n timp ce deputatul Huret,
care fcuse de curnd o cltorie la Roma, istorisea cum
fusese binecuvntat de Pap. Kolb o tersese, cci avea o
ntlnire, iar ceilali administratori, figuranii, primeau n
oapte de la Saccard ordine asupra atitudinii pe care
trebuiau s-o adopte la viitoarea adunare.
Numai Daigremont, pe care vicontele de Robin-Chagot l
plictisea cu laudele lui exagerate asupra raportului lui
Hamelin, l prinse n trecere pe Saccard de bra i-i opti la
ureche:
351
Nu te aprinde prea tare!
Saccard se opri imediat locului i-l privi. i aminti n clipa
aceea ct de mult sttuse la ndoial, la nceput, dac merit
s-l bage n combinaie, tiind c nu se putea bizui prea mult
pe el.
Cei care in la mine, m urmeaz! rspunse el cu glas
tare, n aa fel nct s fie auzit de toat lumea.
Dup trei zile avu loc adunarea general extraordinar,
care se inu n sala mare de festiviti a hotelului Luvru.
Pentru o edin att de solemn, sala aceea srccioas
din rue Blanche devenise necorespunztoare; aveau nevoie de
un local de gal, cald nc ntre un banchet i un osp de
nunt. Conform statutelor trebuia s fii posesorul a cel puin
douzeci de aciuni pentru a putea lua parte la edin;
veniser, aa dar, peste o mie dou sute de acionari,
reprezentnd patru mii i ceva de voturi. Formalitile de la
intrare, prezentarea legitimaiilor i semnturile n registru
durar aproape dou ore. Sala, n care erau prezeni toi
administratorii, precum i numeroi funcionari superiori ai
bncii, era plin de zgomotul convorbirilor foarte nsufleite.
Sabatani, n mijlocul unui grup, vorbea despre Orient, patria
lui, cu unduieli mngietoare n glas, povestind tot felul de
lucruri minunate, ca i cum acolo n-aveai dect s te apleci
puin pentru a culege de pe jos numai argint, aur i pietre
preioase. Iar Maugendre, care se hotrse, n sfrit, n luna
Iunie, s cumpere cincizeci de aciuni ale Bncii Universale la
o mie dou sute de franci bucata, fiind sigur de urcare, l
asculta cu gura cscat, ncntat de simul lui pentru
afaceri. n timp ce Jantrou, care, de cnd se vzuse cu bani
czuse definitiv n ghearele desfrului, rdea pe sub musta,
cu un zmbet ironic, ameit nc de aburii chefului fcut n
352
ajun. Dup alegerea biroului, Hamelin, preedintele de drept,
deschise edina, iar Lavignire, care fusese reales comisar-
cenzor i la sfritul exerciiului avea s fie numit
administrator visul lui fu invitat s dea citire raportului
asupra situaiei financiare a societii, aa cum se va
prezenta ea la 31 decembrie viitor. Conform statutelor, acesta
era un sistem de a controla n mod anticipat bilanul viitor.
Aminti i despre bilanul exerciiului trecut, prezentat
adunrii ordinare n luna aprilie, bilan extraordinar care
anuna un ctig net de unsprezece milioane i jumtate i
care ngduise, dup calcularea celor cinci procente cuvenite
acionarilor, a celor zece procente cuvenite administratorilor
i a celor zece procente destinate fondului de rezerv, s se
mai mpart nc un dividend de treizeci i trei la sut. Apoi
cenzorul art, ntr-un potop de cifre, c suma de treizeci i
ase de milioane, reprezentnd totalul aproximativ al
beneficiului pe exerciiul curent, departe de a i se prea
exagerat, se dovedea cu mult inferioar celor mai modeste
sperane. Era, fr ndoial, de bun credin i cercetase,
desigur, cu contiinciozitate toate documentele care fuseser
supuse controlului su; dar totul era iluzoriu, cci pentru a
controla temeinic o contabilitate, trebuia s faci o alta, de la
un capt la cellalt. De altfel, acionarii nici nu-l ascultau.
Civa, mai devotai, printre care Maugendre i alii, mici
acionari care reprezentau un vot sau dou, erau singurii ca
re-i sorbeau fiecare cuvnt, n mijlocul unui murmur
nentrerupt de convorbiri. Controlul fcut de comisarii-
cenzori nu avea niciun fel de importan, astfel c linitea
desvrit nu se restabili dect n clipa n care se ridic
Hamelin. Aplauzele izbucnir chiar mai nainte ca Hamelin s
deschid gura, n semn de omagiu adus destoiniciei de care
353
dduse dovad, geniului su neobosit i ndrzne, care-l
fcuse s plece att de departe pentru a cuta butoaiele de
aur pe care le revrsa asupra Parisului. Din clipa aceea
succesul crescu din ce n ce mai mult, transformndu-se
pn la urm ntr-o adevrat apoteoz. Un nou rezumat al
bilanului pe anul precedent, pe care Lavignire nu avusese
timp s-l citeasc, fu ndelung aplaudat. Dar mai ales
pronosticurile asupra viitorului bilan avur darul s
strneasc entuziasmul: milioanele Societii Pacheboturile
Reunite, milioanele Minelor de argint din Carmel, milioanele
Bncii Naionale Turce i niruirea nu mai contenea cele
treizeci i ase de milioane se adunau, uor, firesc,
revrsndu-se ca o cascad, cu un zgomot asurzitor. Apoi
perspectivele devenir i mai largi, cnd se ajunse la
operaiunile viitoare. Era vorba despre Compania General a
Cilor Ferate ale Orientului, la nceput avea s se
construiasc linia principal ale crei lucrri urmau s
nceap n curnd, apoi liniile secundare, o adevrat reea
modern azvrlit asupra Asiei, triumfala rentoarcere a
umanitii la leagnul ei, renaterea unei lumi; iar ntre dou
fraze, n viitorul ndeprtat se ntrezri cuvntul care nu
aveai voie s-l rosteti, taina, ncununarea edificiului ce avea
s uimeasc popoarele. i unanimitatea fu absolut cnd, n
ncheiere, Hamelin ncepu s vorbeasc despre rezoluiile pe
care avea s le supun votului adunrii: urcarea capitalului
la o sut cincizeci de milioane, o nou emisiune de o sut de
mii de aciuni la preul de opt sute cincizeci de franci bucata,
vechile titluri eliberate datorit primei prevalate asupra
acestor aciuni i beneficiul bilanului viitor, de care
dispuneau dinainte. Aceast idee genial fu primit cu un
ropot de aplauze. Pe deasupra capetelor celorlali se vedeau
354
minile vnjoase ale lui Maugendre, aplaudnd din toate
puterile. n primele rnduri de bnci, administratorii i
funcionarii ntreprinderii urlau de entuziasm, susinui de
Sabatani care, n picioare, striga ca la teatru: Bravo! Bravo!.
Toate rezoluiile fur votate cu entuziasm.
n acelai timp, Sabatani limpezi un incident care se
produsese chiar atunci. tia c este nvinuit c joac i voia
s tearg pn i cele mai mici bnuieli ale acionarilor
nencreztori, dac s-ar fi aflat vreunul n sal.
Jantrou, pus la cale de el, se sculase n picioare i spusese
cu vocea lui de beiv:
Domnule preedinte, mi ngdui a v reaminti, n
numele a numeroi acionari, ca un fapt bine stabilit, c
societatea nu trebuie s posede niciuna dintre aciunile
proprii.
Hamelin, care nu fusese prevenit, pru o clip foarte
stnjenit. Se ntoarse instinctiv spre Saccard, pierdut pn
atunci n mijlocul mulimii i care se ridic deodat n
picioare, ca pentru a prea mai nalt, rspunznd cu vocea
lui ascuit:
Niciuna, domnule preedinte.
Fr s se tie prea bine pentru ce, acest rspuns fu n
ntmpinat cu strigte de Bravo! n fond, minea, dar
adevrul era c societatea nu poseda pe numele ei niciun fel
de aciuni, de vreme ce Sabatani i alii ca el acopereau acest
lucru. i cu asta edina se sfri, aplaudar din nou, apoi
prsir sala foarte veseli i foarte zgomotoi.
n zilele urmtoare, darea de seam a acestei edine,
publicat n ziare, avu un rsunet enorm la Burs i n ntreg
oraul. Jantrou pstrase pentru clipa aceasta ultima lovitur
a reclamei, cea mai asurzitoare dintre fanfarele care fuseser
355
vreodat auzite rsunnd din trmbiele publicitii; i se
punea n seam chiar o glum: anume se povestea c tatuase
cuvintele Cumprai Universale pe prile cele mai gingae
i mai ascunse ale cucoanelor binevoitoare, trimindu-le s
circule astfel prin ora. De altfel, nfptuise tocmai marea
lovitur, cumprnd la Cote Financire, ziarul acela serios i
cu tradiie, care avea un trecut de doisprezece ani de
incontestabil corectitudine. l costase scump, ce-i drept, dar
cu ajutorul acestui ziar cucerise clientela serioas, burghezii
fricoi, marile averi prudente, toi banii cu greutate. La
Burs, aciunile atinseser n cincisprezece zile cursul de o
mie cinei sute de franci; iar n ultima sptmn a lunii
August, prin salturi succesive, ele ajunseser la dou mii.
Entuziasmul devenea din ce n ce mai exagerat, boala se
agrava cu fiecare ceas sub febra contagioas a jocului. Chiar
i cei mai cumini juctori cumprar aciuni de ale
Universalei, cu convingerea c ele vor urca nc, se vor urca
mereu. Ai fi zis c tainicele peteri din O mie i una de nopi
se deschiseser i c nemsuratele bogii ale califilor se
ofereau lcomiei pariziene. Toate visurile nutrite n oapte, de
luni de zile, preau a se realiza spre ncntarea tuturor:
leagnul umanitii recucerit, anticele ceti istorice ale
litoralului rsrind din nou din nisipuri, Damascul i
Bagdadul, apoi Indiile i China exploatate de armata
invadatoare a inginerilor francezi. Ceea ce nu putuse face
Napoleon cu sabia lui pentru a cuceri Orientul, izbutise s
nfptuiasc o societate francez, trimind ntr-acolo o
armat de roabe i de trncoape. Asia va fi cucerit cu
ajutorai milioanelor, aducnd ctiguri de miliarde. Triumfa
mai ales cruciata femeilor, att la ceaiurile intime de la ora
cinci, ct i la marile serate mondene de la miezul nopii, la
356
mese i n alcovuri. Ele preziseser bine: Constantinopolul
fusese cucerit i n curnd va veni rndul Brassei, al Angorei
i al Alepului, iar mai trziu, al Smiraei, al Trebizondei i al
tuturor oraelor pe care Banca Universal le va asedia, pn
n ziua n care va cdea i ultimul, oraul sfnt, al crui
nume nu era rostit, dar care nsemna fgduiala sfnt n
ndeprtata expediie. Prinii, soii i amanii, dominai de
aceast credin oarb a femeilor, nu mai ddeau ordine
agenilor lor dect cu strigtul de: Aa vrea Cel de Sus. La
toate acestea se aduga nvala covritoare a celor mici,
mulimea nerbdtoare ce urmeaz ntotdeauna marile
armate, patima jocului trecnd din salon n camerele de
serviciu, aruncnd n uluitoarea cavalcad a milioanelor biei
subscriitori ai unei singure aciuni, a dou, a patra sau a
zece aciuni, portari care ncep s se gndeasc la odihna
btrneilor lor, fete btrne care triesc nconjurate de pisici,
pensionari de provincie al cror buget e da doi franci pe zi,
preoi de ar crora nu le rmne nimic din cutia milelor,
toat gloata sfioas i nestul a micilor rentieri, pe care
prima catastrof de Burs i cur ca o epidemie i-i arunc
dintr-o singur lovitur n groapa comun.
i creterea continu a aciunilor Bncii Universale,
ascensiunea lor, de parc ar fi fost purtate de un vnt mistic,
era ntovrit de cntecele din ce n ce mai puternice ce se
nlau din palatul Tuilleries i din Champ de Mars, de la
nesfritele serbri cu care Expoziia nnebunise Parisul.
Steagurile flfiau mai puternic n aerul apstor al zilelor de
ari i nu era noapte n care oraul iluminat s nu
clipeasc sub stele ca un palat din basme n fundul cruia
destrblarea se prelungea pn n zori. Veselia se ntindea
din cas n cas, strzile erau ca ameite, valuri de aburi grei
357
fumul meselor, sudoarea mperecherilor se risipeau spre
orizonturi, se rostogoleau pe deasupra acoperiurilor n
noaptea tuturor Sodomelor, Gomorelor, Babilonului i
Ninivelor. ncepnd cu luna mai, mpraii i regii din cele
patru coluri ale lumii veniser n pelerinaj, defilnd n
cortegii care nu se mai sfreau, aproape o sut de capete
ncoronate de prini i prinese. Parisul era stul de majesti
i de altee; l aclamase pe mpratul Rusiei i pe cel al
Austriei, pe sultan i pe viceregele Egiptului i mai, mai c se
azvrlise sub roile caletilor pentru a-l vedea mai de aproape
pe regele Prusiei, pe care domnul de Bismarck l urma ca un
cine credincios. La Domul Invalizilor, salvele de bucurie
rsunau fr ntrerupere, n timp ce mulimea care se
mbulzea la Expoziie privea cu o admiraie nespus tunurile
Krupp, mari i posomorte, pe care le expusese Germania.
Nu trecea sptmn fr ca Opera s nu-i aprind
candelabrele pentru vreo reprezentaie de gal. n teatrele
mici i n restaurante te nbueai, iar trotuarele deveniser
nguste fa de puhoiul nestvilit al prostituiei. Napoleon al
III-lea inu s mpart el nsui premiile celor aizeci de mii
de expozani, n cadrul unei ceremonii care le ntrecu n
mreie pe toate celelalte, ca un nimb pe fruntea Parisului,
constituind strlucirea suprem alunei domnii, ceremonie la
care mpratul apru ntr-o feerie amgitoare, ca un adevrat
stpn al Europei, vorbind linitit despre putere i fgduind
tuturor pacea. n aceeai zi ns, sosi la Tuilleries vestea
ngrozitorului dezastru din Mexic, executarea lui
29
Maximilian , aurul i sngele francez irosit n zadar; dar
29
A ajuns mprat al Mexicului datorit lui Napoleon al III-lea; n urma
retragerii trupelor franceze n 1867, populaia s-a revoltat, iar el a fost
omort (N. T.).
358
vestea fu tinuit pentru ca veselia serbrilor s nu fie
ntunecat. Era primul dangt de clopot ce rsuna n
minunatul amurg al acestei zile scldate n soare.
n mijlocul acestei apoteoze prea ca steaua lui Saccard se
urc i ea din ce n ce mai sus, ajungnd la cea mai mare
strlucire. Dup att amar de ani era, n sfrit, stpn pe
avere, o avea la picioarele lui ca pe o sclav cu care putea
face ce voia, pe care o putea ine sub cheie, vie, material! De
attea ori i umpluse casele de bani cu minciuni, attea
milioane se scurseser printre pereii lor de fier. De ast dat
ns, nu mai era neltoarea bogie aparent, ci adevrata
domnie a aurului, solid, stpnind de pe un tron de saci
plini; i aceast domnie, Saccard nu o exercita ca un
Gundermann oarecare, motenitorul economiilor realizate de
un neam ntreg de bancheri, ci se mndrea c i-o cucerise
singur, ca un adevrat haiduc care rpete un regat dintr-o
lovitur. Deseori, pe vremea cnd se ocupa cu specularea
terenurilor, ajunsese foarte sus; dar niciodat nu simise ca
acum Parisul nvins, ntins la picioarele sale. i aminti de
ziua aceea cnd, ruinat din nou i ndoindu-se de steaua lui
lua masa la Champeaux, aruncndu-i asupra Bursei
privirile flmnde, cuprins de dorina de a lua totul de la
nceput, pentru a recuceri totul, ntr-o pornire slbatic de
rzbunare. Aa c, n ceasul acesta cnd ncepea s fie din
nou stpn, simea o poft nebun de a profita. n primul
rnd, ndat ce se vzu atotputernic, l ddu afar pe Huret
i-l nsrcina pe Jantrou s scrie, n numele catolicilor, un
articol mpotriva lui Rougon, n care ministrul era acuzat pe
fa c joac pe dou fronturi n chestiunea Romei. Asta
nsemna declaraia definitiv de rzboi ntre cei doi frai. De
cnd cu convenia din 15 septembrie 1864 i mai ales dup
359
Sadova, partidul clerical prea foarte ngrijorat din cauza
situaiei papei; i de atunci ziarul lEsprance, relundu-i
vechea lui politic ultraconservatoare ataca cu violen
imperiul liberal, aa cum ncepuse s devin n urma
decretelor din 19 ianuarie. La Camer circula o fraz rostit
de Saccard prin care acesta spusese c, n ciuda adncului
respect pe care-l poart mpratului, s-ar rentoarce mai
degrab la epoca lui Henric al V-lea dect s ngduie
spiritului revoluionar s duc Frana la dezastru. Dup
aceea, deoarece ndrzneala lui, odat cu victoriile repurtate,
nu-i mai inu ascuns intenia de a porni la lupt mpotriva
marii finane evreieti reprezentat prin Gundermann, al
crui miliard voia s-l atace, pn cnd va ajunge s-l
mpresoare i apoi s-l distrug definitiv. De vreme ce Banca
Universal ajunsese att de puternic, de ce aceast firm
sprijinit de toi cretinii n-ar deveni n civa ani stpn
absolut a Bursei? i ncepea s ia atitudini de rival, de rege
vecin i egal ca putere, plin de o ludroenie agresiv, n
timp ce Gundermann, calm, fr s-i ngduie mcar un
zmbet de ironie, sttea mai departe la pnd i atepta,
prnd doar foarte interesat fa de urcarea continu a
aciunilor, ca unul care i-a concentrat toat puterea n
rbdare i logic.
Patima era aceea care-l ridicase pe Saccard i tot ea avea
s-l piard. Din dorina de a-i potoli toate poftele, ar fi vrut
s descopere un al aselea sim spre a i-l putea satisface i
pe acesta. Doamna Caroline, care izbutea s surd
ntotdeauna, chiar i cnd inima i era rnit de moarte,
rmsese pentru el o prieten pe care o asculta cu un fel de
respect conjugal. Baroana Sandorff, ale crei pleoape vineii
i buze roii erau hotrt neltoare, ncepuse s-l
360
plictiseasc cu rceala ei de ghea i cu curiozitile ei
perverse. De altfel, el nu tiuse niciodat ce nseamn marea
pasiune. Fcnd parte din lumea banului, era prea ocupat,
cheltuindu-i n alt mod energia, i pltindu-i dragostea cu
luna. Aa c, atunci cnd gndurile i se ntoarser din nou
spre femei, se hotr ca n culmea bogiei s-i cumpere una
foarte scump, ca s-o poarte prin faa ntregului Paris, tot
aa cum i-ar fi druit un briliant mare, din simpla vanitate
de a i-l nfige n cravat. N-ar fi sta un prilej grozav de
reclam? Cci un brbat care e n stare s cheltuiasc sume
foarte mari pentru o femeie, nseamn c are o avere de care
trebuie s se in seam. i se hotr foarte repede la
doamna de Jeumont, la care cinase de dou sau trei ori n
tovria lui Maxime. La treizeci i ase de ani, era nc
foarte frumoas, teu trsturi regulate i grave de Junon.
Renumele ei provenea din faptul ca mpratul i pltise o sut
de mii de franci pentru o singur noapte, fr a mai pune la
socoteal decoraia acordat brbatului ei, un tip corect, care
nu avea alt situaie n afara aceleia de so al nevestei sale.
Triau amndoi pe picior mare, erau primii peste tot, la
ministere, la curte, n casa lor se gseau buntile cele mai
rare i alese i toate acestea erau pltite cu trei sau patru
nopi pe an. Toat lumea tia c o aventur ca asta cost
foarte scump, dar c este tot ce poate fi mai distins. i
Saccard, strnit mai ales de ambiia de a muca i el din
aceast mbuctur regal, oferi pn la dou sute de mii de
franci, deoarece soul strmbase din nas la nceput la auzul
acestui nume de fost financiar suspect, gsindu-l de prea
mic importan i de o imoralitate compromitoare.
Cam n aceeai vreme, micua doamna Conin respinse
categoric propunerile lui Saccard, care se ducea foarte des pe
361
la papetria din strada Feydeau, sub pretextul c vrea s
cumpere mereu carnete. Blonda aceea ncnttoare,
trandafirie i plinu, cu prul ca spuma de mtase aurie,
oi blaie i crea, graioas, drgstoas i mereu vesel, i
plcea foarte mult.
Nu, nu vreau! Cu dumneata niciodat!
i cnd spunea niciodat, aa rmnea, fiindc nimic n-o
putea hotr s revin asupra refuzului ei.
Dar pentru ce? Te-am vzut ntr-o zi ieind cu un brbat
dintr-un hotel din pasajul des Panoramas
Ea roi, dar i nfrunt mai departe privirile, curajoas.
Hotelul acela, inut de o doamn n vrst, prieten cu ea,
era ntr-adevr locul pentru ntlniri, ori de cte ori i venea
cheful s petreac cu un brbat din lumea Bursei, la orele
cnd brbatul ei, att de cumsecade, se omora lipind
registre, iar ea colinda Parisul pentru diversele treburi ale
papetriei lor.
tii cu cine, cu Gustave Sdille, tnrul acela care este
amantul dumitale
Ea protest cu o micare graioas. Nu, nu era adevrat,
ea nu avea niciun amant. Niciun brbat nu se putea luda c
o avusese de dou ori. Drept cine o lua domnul Saccard?
Odat, da, aa, din ntmplare, de plcere fr ca prin asta
lucrurile s aib vreo urmare! i toi rmneau prietenii ei,
foarte recunosctori i foarte discrei.
Oare nu m vrei fiindc nu mai sunt tnr?
Dar, cu o nou micare, fr a nceta s rd, pru a-i
spune c pentru ea n-are importan dac un brbat e tnr
sau btrn. Se dduse i unora mai btrni dect el, unora
mai puin frumoi, uneori uri ca dracul chiar.
Atunci spune-mi de ce nu vrei?
362
Ei, drag Doamne, e att de simplu! pentru c nu-mi
placi! Cu dumneata niciodat!
i rmnea tot att de prietenoas, prnd foarte amrt
c nu-i poate face cheful.
Ascult, relu el cu brutalitate; i dau ce vrei. Vrei o
mie de franci, vrei dou mii pentru o singur ntlnire, una
singur?
La fiecare supraofert ea ddea mereu din cap n semn c
nu voia.
Hai! Vrei zece mii de franci? Vrei douzeci de mii?
Ea l opri ncetior, punndu-i mna ei mic peste mna
Iul.
Nici zece, nici cincizeci de mii, nicio sut de mii. Orict
de mult mi-ai oferi, vei primi mereu acelai rspuns Vezi
bine c n-am nicio bijuterie. O, cte lucruri nu mi-au fost
oferite, bani i tot ce vrei. Dar eu nu doresc nimic. Plcerea
nu-i oare o rsplat i ea? nelege odat c brbatul meu
m iubete din toat inima i c i eu l iubesc foarte mult.
Brbatul meu este un om cinstit. Aa c e de la sine neles
c n-am de gnd s-l omor, provocndu-i o durere Ce vrei
s fac cu banii dumitale de vreme ce nu-i voi putea drui
soului meu? Nu ducem lips de nimic i ne vom retrage ntr-
o bun zi din afaceri cu o avere destul de frumoas, iar dac
brbaii de care ai pomenit dumneata mi fac cu toii cinstea
de a cumpra de la mine mai departe, da, asta primesc O,
nu vreau s par mai dezinteresat dect sunt Dac a fi
fost singur, poate c situaia ar fi fost alta, dar aa, cum i
nchipui dumneata, domnule Saccard, c soul meu ar primi
cei o sut de mii de franci ai dumitale dup ce m voi fi
culcat cu dumneata? Nu, nici mcar pentru un milion nu
a primi!
363
i se ncpn s refuze. Saccard, scos din fire din cauza
acestei rezistene, se ndrji i el mai bine de o lun de zile.
Chipul ei mereu surztor, ochii ei mari, duioi i nelegtori
l rscoleau. Cum aa? Oare banii nu-i puteau da totul? Iat
o femeie pe care muli alii o aveau fr nimic i pe care el n-
o putea avea, orict de mult i-ar fi oferit! Spunea nu i era
imposibil s-o scoi din ale ei. i, dei victorios, Saccard
suferea ngrozitor, ncepnd s se ndoiasc de fora lui,
cuprins de o tainic deziluzie asupra puterii aurului, putere
pe care o crezuse pn atunci suveran i absolut.
ntr-o sear i simi totui vanitatea satisfcut din plin.
Fu clipa de glorie suprem a vieii lui. Avea loc un bal la
ministerul afacerilor strine i el alesese aceast srbtoare,
dat cu prilejul Expoziiei, pentru a aduce la cunotina
public fericirea lui de o noapte cu doamna de Jeumont; cci
una dintre condiiile trgului ncheiat cu aceast frumoas
femeie era i aceea c norocosul cumprtor va avea dreptul
s afieze, o singur dat, aceast legtur, n aa fel nct
s capete toat publicitatea dorit. Deci, spre miezul nopii,
n salonul n care umerii goi ai femeilor erau strivii de
hainele de gal ale brbailor, sub lumina orbitoare a
candelabrelor, intr Saccard innd-o de bra pe doamna de
Jeumont i urmat de so. Cnd aprur, grupurile se ddur
la o parte i se deschise drum larg acestui capriciu de dou
sute de mii de franci, care se manifesta n vzul tuturor,
acestui scandal, nscut din poftele cele mai nestvilite i
dintr-o risip nebun. Toat lumea ncepu s surd i s
uoteasc, nveselit, fr suprare, n mijlocul parfumului
mbttor al rochiilor i n legnatul ndeprtat al orchestrei.
Dar n fundul unui salon, alte grupuri de curioi se
ngrmdeau n jurul unui brbat uria, strlucitor i
364
mndru, mbrcat ntr-o uniform de cuirasier alb. Era
contele Bismarck, a crui statur nalt le ntrecea pe toate
celelalte i care rdea cu poft; avea ochi mari i un nas
puternic, flci proeminente i musti de cuceritor barbar.
Dup Sadova, druise Prusiei Germania; tratatele de alian
mpotriva Franei, mult vreme negate, erau semnate de luni
de zile, i rzboiul care fusese ct pe aci s izbucneasc n
luna mai, cnd cu chestiunea Luxemburgului, nu mai putea
fi de ast dat nlturat.
Cnd Saccard strbtu triumftor ncperea, la braul
doamnei de Jeumont i urmat de so, contele de Bismarck se
opri puin din rs, ca un uria blnd i glume, privind o
clip n urma lor.

365
IX

Doamna Caroline rmase din nou singur. Hamelin


sttuse la Paris la nceputul lui noiembrie, pentru a ndeplini
formalitile cerute de constituirea definitiv a societii cu
un capital de o sut cincizeci de milioane. La dorina lui
Saccard, el se dusese la notarul Lelorrain, din rue Sainte
Anne, pentru a face declaraiile legale, afirmnd c toate
aciunile fuseser subscrise i c ntreg capitalul fusese
vrsat, ceea ce nu era adevrat. Dup aceea plec la Roma,
unde urma s rmn dou luni, avnd de studiat nite
afaceri foarte mari, despre care nu spunea ns nimnui
nimic, desigur faimosul lui vis al mutrii papei la Ierusalim,
precum i un alt proiect mai practic i mai important, anume
acela al transformrii Bncii Universale ntr-o banc catolic
sprijinit de depunerile cretinilor din lumea ntreag, ntr-o
main uria menit s zdrobeasc, s curee de pe glob
finana evreiasc; iar de la Roma avea de gnd s se duc din
nou n Orient, unde l ateptau lucrrile cii ferate dintre
Brassa i Beirut. Plecase din Paris, fericit de rapida
ascensiune a bncii, absolut convins de soliditatea ei de
neclintit, nea vnd dect o uoar nelinite, cauzat tocmai
de acest succes prea mare. De aceea n ajunul plecrii, n
366
convorbirea pe care o avu cu doamna Caroline, nu-i ceru
dect un singur lucru i anume s reziste entuziasmului
general i s vnd aciunile n cazul cnd cursul de dou
mii dou sute de franci va fi depit, deoarece el nelegea s
protesteze personal mpotriva acestei continue urcri, pe care
o socotea i periculoas i lipsit de sens.
Cnd se vzu singur, doamna Caroline se simi i mai
turburat de mediul acela venic clocotitor n care tria.
Ctre prima sptmn a lunii noiembrie, aciunile
atinseser cursul de dou mii dou sute de franci; strigtele
de mulumire, de ncntare i de speran nemrginit nu
mai conteneau n jurul ei. Dejoie se topea de recunotin,
contesele de Beauvilliers o tratau ca pe o egal, ca pe o
prieten a zeului care avea s ridice din nou vechea lor
familie. Un cor ntreg de binecuvntri se nla din mulimea
fericit a celor mici ca i a celor mari, fete care aveau n
sfrit zestrea necesar, sraci mbogii pe neateptate,
vzndu-i asigurat banul alb al btrneilor, bogai arznd
de lacoma dorin de a fi i mai avui. Dup nchiderea
Expoziiei, n Parisul ameit de plceri i de putere, era un
moment unic, de credin n fericire, de siguran ntr-un
succes continuu. Toate valorile se urcaser; chiar i cele mai
puin solide gseau naivi care s le cumpere. O avalan de
afaceri veroase umfla trgul, ducndu-l ntr-o stare de
apoplexie, n timp ce dedesubt suna a gol: adevrata istovire
a unui regim care se nfruptase din toate buntile, care
cheltuise miliarde n lucrri uriae i care ngrase marile
instituii de credit, ale cror case de bani i revrsau
coninutul n toate prile. n acest vrtej, prima trosnitur
avea s nsemne prbuirea. i doamna Caroline, ngrijorat,
avea desigur presimiri, cnd i ddea seama cum i se
367
strnge inima la fiecare nou urcare de curs a Universalelor.
Nu circula niciun zvon prevestitor de rele, abia dac se
observa o uoar nelinite printre cei care jucau la baisse,
mirai i potolii. Totui, i ddea bine seama c e ceva
putred, ceva care amenina edificiul. Dar ce anume? Nu
vedea lmurit nc i era silit s atepte n faa succesului
tot mai mare i n ciuda acestor uoare zguduiri ce prevestesc
catastrofele.
De altfel, n perioada aceea, doamna Caroline mai avu i o
alt neplcere. La Opera Muncii toat lumea ncepuse sa fie
n sfrit mulumit de Victor care devenise tcut i ascuns.
i dac nu-i povestise nc nimic lui Saccard, era din pricina
unui sentiment ciudat, amnndu-i mrturisirea de la o zi
la alta, suferind pentru ruinea pe care avea s-o simt. Pe de
alt parte, Maxime, cruia tot cam n vremea aceea i
restituise din punga ei cei dou mii de franci, fcea haz de cei
patru mii de franci pe care Busch i cumtra Mchain i tot
cereau, spunndu-i c se las jumulit i c Saccard va face
scandal cnd va afla. Aa c, ncepnd de atunci, doamna
Caroline respingea repetatele cereri ale lui Busch care
pretindea completarea sumei fgduite. Dup nenumrate
ncercri, cmtarul sfrise prin a se supra, cu att mai
mult cu ct vechiul lui plan n legtur cu antajarea lui
Saccard i surdea din nou, de cnd cu noua i excepionala
situaie a acestuia, creznd c acum l are la mn, de frica
scandalului. i ntr-adevr, ntr-una din zile, scos din srite
din cauz c nu ctigase nc nimic de pe urma unei afaceri
att de frumoase, Busch se hotr s se adreseze direct lui
Saccard, i-i scrise c-l roag s binevoiasc s treac pe la
biroul lui pentru a lua cunotin de anumite documente
vechi gsite ntr-o cas din rue de la Harpe. Ddea chiar i
368
numrul casei i fcea o aluzie att de transparent la
povestea aceea de demult, nct Saccard, cuprins de
ngrijorare, nu putea face altceva dect s vin n grab la el.
Scrisoarea, adresat rue Saint Lazare, czu n minile
doamnei Caroline, care recunoscu scrisul Ea ncepu s
tremure i se ntreb o clip dac n-ar fi mai bine s dea o
fug pn la Busch pentru a-i nchide gura. i zise apoi c n
scrisoare era poate vorba de cu totul altceva i c n orice caz
era i acesta un fel de a pune capt situaiei, simindu-se
chiar fericit c altul i lua sarcina de a-i aduce la
cunotin lui Saccard acele fapte. Dar cnd el veni seara
acas i cnd deschise scrisoarea n faa ei, nu fu prea
impresionat, ceea ce o fcu s cread c era vorba doar de
vreo ncurctur oarecare de bani. Saccard fusese totui
adnc surprins, inima i se strnsese la gndul c ncpuse
pe mini att de murdare i presimi c este la mijloc vreo
mrvie. Puse scrisoarea n buzunar cu un gest linitit i se
hotr s se duc la ntlnire.
Trecur cteva zile, era n a doua jumtate a lui noiembrie
i Saccard tot i amna vizita, furat de vrtejul care-l tra.
Cursul de dou mii trei sute de franci fusese depit i el era
ncntat, cu toate c simea la Burs o rezisten ce se
accentua pe msur ce urcarea continua; era evident c
exist un grup de juctori la baisse care luau poziie
intrnd n lupt, nc cu timiditate, dedndu-se abia la
ciocniri de avanposturi. De dou ori se vzu silit, sub nume
mprumutate, s dea ordin de cumprare, numai pentru a
menine urcarea. ncepea sistemul prin care societatea i
cumpra propriile ei aciuni, jucnd cu ele, distrugndu-se n
felul acesta singur.
ntr-o sear, prad patimii sale, Saccard nu se putu opri
369
s nu vorbeasc cu doamna Caroline despre toate lucrurile
acestea.
Cred c ncepe o lupt foarte serioas. Da, am ajuns
prea puternici, am nceput s-i stnjenim prea mult Cred
c toate pornesc de la Gundermann, pentru c asta e tactica
lui: va ncepe s vnd regulat, azi att, mine att tot
mrind cifra pn ne va slbi
Doamna Caroline, cu glasul ei adnc, l ntrerupse:
Dac are Universale, bine face c le vinde.
Cum aa, bine face c le vinde?
Bineneles! Fratele meu i-a spus-o doar: orice curs
peste dou mii de franci este o nebunie!
O privi, apoi izbucni, scos din fire:
Vinde i tu atunci, dac ndrzneti, vinde i tu! Da,
joac mpotriva mea, de vreme ce vrei s m distrugi!
Ea roi uor, pentru c tocmai n ajun vnduse o mie de
aciuni, ascultnd de ordinele lui Hamelin; i se simise mai
linitit n urma acestei vnzri, ca n urma unui act trziu
de cinste. Dar pentru c el nu-i punea niciun fel de ntrebare,
ea nu-i mrturisi nimic i fu cu att mai stnjenit, cu ct
Saccard adug:
Aa, de pild, ieri au avut loc cteva dezertri, de asta
sunt sigur. Fusese scos n vnzare un pachet ntreg de
aciuni i cursurile ar fi sczut cu siguran dac n-a fi
intervenit eu. Gundermann nu d lovituri de felul acesta. El
are o metod de lucru mai nceat, dar care, pn la urm,
este cu att mai zdrobitoare Ah, draga mea, sunt foarte
linitit i totui tremur, cci a-i apra viaa nu nseamn
nimic; mai greu este s aperi banii ti i ai altora.
ntr-adevr, din clipa aceea Saccard nu-i mai aparinu. Se
drui cu trup i suflet milioanelor pe care le ctiga,
370
nvingtor, dar mereu pe punctul de a fi nvins. Nu mai gsea
nici mcar timp s se duc la baroana Sandorff, n micul
apartament din rue Caumartin. Mai avusese o surpriz, la fel
cu aceea pe care i-o provocase el lui Delcambre: ntr-o sear,
de data asta ns din prostia unei cameriste, intrase n
camer tocmai n clipa n care baroana se afla n braele lui
Sabatani. n furtunoasa explicaie ce urmase, nu se linitise
dect dup ce baroana i mrturisise totul, spunndu-i c nu
este vorba dect de o simpl curiozitate, condamnabila,
desigur, dar att de explicabil! i Saccard o iertase, mai ales
c la o ntrebare brutal, baroana i rspunsese c la urma
urmei Sabatani nu era att de extraordinar. De atunci n-o
mai vedea dect odat pe sptmn, i asta nu pentru c ar
mai fi fost suprat pe ea, ci pur i simplu pentru c se
plictisise..
Baroana, simind c Saccard se ndeprteaz de ea, czu
din nou prad nelinitilor i ndoielilor din trecut. De cnd i
luase obiceiul de a-l descoase n ceasurile lor de intimitate,
juca la sigur i ctiga sume mari, mprtindu-se din
norocul lui. Acum ns i ddea bine seama c el nu voia s-
i mai spun nimic i ncepuse chiar s se team c o minea.
i, fie c se ntorsese roata norocului, fie c-i fcuse plcere
ntr-o zi s-o ndrume pe o cale greit, se ntmpl ca ea s
piard, lundu-se dup sfaturile lui. Astfel ncrederea ei n
Saccard sczu. Dac el o ndruma greit, cine avea s-o mai
sftuiasc de acum nainte? i partea proast era c
freamtul de ostilitate ce se resimea la Burs mpotriva
Bncii Universale, att de nensemnat la nceput, cretea pe
zi ce trecea. Deocamdat nu erau dect zvonuri, nu se
spunea nimic precis, niciun fapt nu ntinase soliditatea
bncii. Totui, toate acestea lsau s se neleag c se
371
petrece ceva, c e ceva putred. Ceea ce nu mpiedica, ns,
ctui de puin ca urcarea cursurilor s continue tot mai
accentuat.
Dup ce pierduse la Burs cu nite aciuni italieneti,
baroana, foarte ngrijorat, luase hotrrea s se duc la
redacia ziarului lEsprance, pentru a ncerca s-l trag de
limb pe Jantrou.
Hai, povestete-mi ce se petrece! Dumneata trebuie s
tii Uite, adineaori Universalele au mai urcat cu douzeci
de franci, i! totui circul un zvon, nimeni nu mi-a putut
spune despre ce anume, dar, n sfrit, ceva ru.
Jantrou, ns, era la fel de ncurcat. El, care se afla chiar
la obria zvonurilor, nscocindu-le la nevoie, se asemuia n
glum cu ceasornicarul care triete nconjurat de pendule,
dar care nu tie niciodat ora exact. Datorit ageniei sale
de publicitate, era la curent cu absolut tot ceea ce se vorbea;
nu mai avea ns niciun fel de prere precis, pentru c
informaiile pe care le primea se bteau cap n cap i se
spulberau una pe cealalt.
Nu tiu nimic, absolut nimic!
O! nu vrei s-mi spui!
Nu, nu tiu nimic, pe cuvntul meu de onoare! i eu
care aveam de gnd s vin la dumneata ca s aflu ce mai e
nou! Dar ce, Saccard nu se mai poart frumos?
Baroana fcu un gest care-i confirm lui Jantrou
bnuielile sale: o legtur care lua sfrit din cauza oboselii
amndurora, femeia plictisit, brbatul indiferent, ne mai
avnd nimic s-i spun unul altuia. Lui Jantrou i pru ru
o clip c nu jucase rolul omului bine informat, pentru a-i
plti, cum se exprima el, pe aceast Ladricourt, al crei tat
l primea cu lovituri de picior n spate. Dar i ddu seama c
372
ceasul lui nu sosise nc, aa c o privi mai departe, gndind
cu glas tare.
Da, e prost, mai ales c i eu m bizuiam pe
dumneata Pentru c, nu-i aa, dac e s se ntmple ceva,
ar fi mai bine s fim pui n gard, ca s tim ce avem de
fcut Desigur, nu cred ca lucrurile s fi ajuns att de
departe! Banca este nc solid Numai c n via se
ntmpl lucruri att de curioase!
i n timp ce se uita la ea, n mintea lui se ntea un plan.
Ascultai, zise el deodat, din moment ce Saccard v
neglijeaz, ar trebui s v punei bine cu Gundermann!
Baroana rmase o clip uimit.
Cu Gundermann? De ce cu Gundermann? l cunosc
puin, l-am ntlnit la familia Roiville i la Keller.
Dac-l cunoatei, cu att mai bine Ducei-v pe la el
sub un pretext oarecare, stai de vorb cu el i ncercai s v
mprietenii V dai seama ce-ar nsemna s fii prietena lui
Gundermann, s stpnii lumea?
i Jantrou rnjea la gndul imaginilor scabroase pe care le
evoca cu un gest, pentru c indiferena evreului fa de femei
era cunoscut i nimic nu putea fi mai complicat i mai greu
de realizat dect s-l seduci. Baroana, care nelesese, surse
fr s spun nimic i nu se supr.
Bine, bine repet ea, dar pentru ce Gundermann?
Atunci el i explic c Gundermann era, desigur, n fruntea
grupului de juctori la baisse, care ncepeau s manevreze
mpotriva Bncii Universale. De asta era convins, avnd i
dovezi. i deoarece Saccard se purta urt. cele mai
elementar msuri de prevedere cereau s te pui bine cu
adversarul lui, fr ca prin asta s-l prseti pe el. Asta ar
nsemna s ai cte un picior n fiecare tabr, fiind astfel
373
sigur c n ziua btliei te afli de partea nvingtorului. i
Jantrou fcea propunerea acestei trdri cu aerul cel mai.
simplu din lume, ca i cum i-ar fi dat pur i simplu un sfat
oarecare. Dac o femeie ar lucra pentru el, ar putea s
doarm linitit.
Ei, ce zici? S lucrm mpreun Ne vom spune unul
altuia tot ce vom afla
Cnd i lu mna, ea i-o retrase cu o micare instinctiv,
creznd c este vorba despre altceva.
Nu, nici nu m mai gndesc la asta. Suntem camarazi,
nu-i aa? Mai trziu, dumneata singur vei fi aceea care
m vei rsplti.
Baroana, rznd, i ntinse mna, iar el i-o srut.
Dispreul ei ncepuse s dispar, ne mai vznd n el pe fosta
slug i viaa desfrnat creia i czuse prad, chipul lui
rvit, cu barba frumoas, mirosind a absint, cu redingota,
nou e drept, dar plin de pete, cu plria strlucitoare,
zgriat de tencuiala cine tie crei scri murdare.
Chiar a doua zi baroana Sandorff se duse la Gundermann.
Acesta, de cnd aciunile Bncii Universale atinseser cursul
de dou mii de franci, pornise o adevrat campanie la
baisse, campanie foarte discret ns, pentru c el nu punea
niciodat piciorul la Burs i nici nu i trimitea acolo vreun
reprezentant oficial. Prerea lui era c o aciune valoreaz la
nceput preul ei de emisiune i numai dup aceea dobnda
pe care o poate aduce i care depinde de prosperitatea firmei
i de succesul ntreprinderilor ei. Exist deci o valoare
maxim pe care n-ar trebui s-o depeasc nicio aciune; din
moment ce o depete, din cauza nebuniei publicului,
urcarea este artificial i atunci nelepciunea cere s treci de
partea juctorilor la baisse, tiind c scderea se va
374
produce n mod sigur. n convingerea lui, n credina lui
absolut n logic, era totui mirat de rapida ascensiune a lui
Saccard, de aceast putere o crescuse dintr-odat i de care
marea finan evreiasc ncepuse s se team. Rivalul acesta
periculos trebuia dobort ct mai curnd, nu numai pentru a
rectiga cele opt milioane pierdute n ziua urmtoare
btliei de la Sadova, dar mai ales pentru a nu avea de
mprit stpnirea absolut a pieei cu aventurierul acesta
nenfricat ale crui lovituri nesbuite preau a reui, ca prin
minune, mpotriva oricrui bun sim. i Gundermann, care
dispreuia jocul ptima, i accentua i mai mult calmul de
juctor socotit, dovedind o neclintit ncpnare de om al
cifrelor, vnznd mereu, cu toat nencetata urcare a
aciunilor, pierznd la fiecare lichidare sume din ce n ce mai
mari, cu sigurana neleptului care i pune linitit banii la
casa de economii.
Izbutind n cele din urm s intre la el, n zarva mbulzelii
funcionarilor i a remizierilor, a hrtiilor care plouau parc
i care trebuiau s fie isclite i a telegramelor care trebuiau
s fie citite, baroana l gsi pe bancher att de rcit, nct
tuea i sfia gtlejul. Totui, sttea acolo de la ase
dimineaa, tuind i scuipnd, mort de oboseal, dar
inndu-se bine nc. n ziua aceea, cnd se punea la cale un
mprumut n strintate, ncperea vast n care lucra era
npdit de un val de vizitatori i mai grbii dect de obicei,
pe care i primeau la repezeal doi dintre fiii si i unul
dintre gineri, n timp ce n fund, pe jos, lng o msu, n
faa unei ferestre, trei dintre nepoi, dou fetie i un bieel,
se certau, ipnd ct i inea gura, pentru o ppu creia i
rupseser un bra i un picior i le aruncaser.
Baroana i explic ndat pentru ce venise.
375
Domnule drag, ndrznesc s v deranjez pentru o
loterie de binefacere.
El nici n-o ls s termine, cci era foarte darnic i lua
ntotdeauna cte dou bilete, mai ales cnd veneau s i le
ofere anumite doamne pe care le cunoscuse n societatea
bun.
Dar trebui s se scuze pentru o clip, fiindc un
funcionar i adusese dosarul unei afaceri. i vorbi n grab
despre nite cifre enorme.
Cincizeci i dou de milioane zici? i la ct se ridic
creditul?
La aizeci de milioane, domnule.
Ei bine, urc-l la aptezeci i cinci!
Apoi, n timp ce se ntorcea din nou spre baroan,
prinznd din zbor un cuvnt rostit de ginerele su, care
sttea de vorb, cu un remizier, se repezi intervenind:
Nici gnd! La cursul de cinci sute optzeci i apte i
cincizeci, asta nseamn cincizeci de centime mai puin de
fiecare aciune.
O, domnule Gundermann, spuse remizierul umil,
pentru numai patruzeci i trei de franci diferen!
Cum numai patruzeci i trei de franci? Dar asta e o
sum foarte mare! Ce, dumneata crezi c eu fur banii? Eu
unul atta tiu: fiecare i are socotelile lui!
n cele din urm, pentru a putea sta de vorb linitit, se
hotr s intre cu baroana n sufragerie, unde masa era
pus. Nu se lsase pclit de pretextul cu loteria de
binefacere, cci tia de legtura ei graie unui ntreg sistem
poliienesc care-l informa cu slugrnicie i era aproape sigur
c venise la el ndemnat de ceva mult mai serios. Aa c o
ntreb:
376
Ei, hai, s vedem acum ce anume v aduce pe la mine.
Dar ea fcu pe mirata. N-avea s-i spun nimic, voia doar
s-i mulumeasc pentru buntatea artat.
Asta nseamn c nu v-a rugat nimeni s-mi transmitei
anumite lucruri?
i pru dezamgit, ca i cum ar fi crezut c baroana venise
cu vreo misiune secret din partea lui Saccard, cu cine tie
ce nou nscocire a acestui nebun.
Acum, c rmseser singuri, ea l privea surznd, cu
aerul ei ptima i neltor, care-i aa, zadarnic ns, pe
brbai.
Nu, n-am s v spun nimic; dar din moment ce suntei
att de drgu, a vrea mai degrab s v ntreb ceva.
Se aplecase spre el, atingndu-i genunchii cu minile ei
fine i nmnuate. i ncepu s i se destinuiasc,
povestindu-i de csnicia ei nenorocit cu un strin care nu-i
nelesese nici firea i nici nevoile; apoi i explic cum se
vzuse silit s se apuce de joc pentru a-i pstra rangul. n
cele din urm i vorbi de singurtatea ei, de nevoia de a fi
ndrumat pe acest teren Lunecos al Bursei, n care fiecare
pas greit cost att de scump.
Dar, i zise el ntrerupnd-o, credeam c avei pe cineva.
O, pe cineva, murmur ea cu un gest de adnc dispre.
Nu, nu, nu-i nimeni, n-am pe nimeni Pe dumneata a vrea
s te am, pe dumneata, stpnul, dumnezeul! i adevrul e
c nu v-ar costa nimic s-mi fii prieten i junei nu mai un
cuvnt, din cnd n cnd. Dac ai ti ce fericit a fi i ct
de recunosctoare v-a rmne, o, v-a fi recunosctoare din
tot sufletul!
Se apropiase de el i mai mult, nvluindu-l eu rsuflarea
ei cald, cu parfumul ginga i ptrunztor n acelai timp, al
377
ntregii ei fiine. Dar Gundermann rmnea calm i nici
mcar nu se ndeprta de ea, pentru c nu avea de stpnit
nicio pornire, trupul lui fiind mort. n timp ce baroana
vorbea, bancherul, care avea stomacul distrus i care nu se
hrnea dect cu lapte, ncepu s ciuguleasc dintr-o fructier
de pe mas cteva boabe de strugure, nghiindu-le cu un
gest mainal, aproape fr s-i dea seama ce face, acesta
fiind singurul exces pe care i-l mai ngduia uneori, n rarele
clipe de senzualitate, chiar dac trebuia s-l plteasc dup
aceea prin zile ntregi de suferin.
Pe buze i flutur un zmbet iret, ca unul os se tie
invincibil, n timp ce baroana, cu un aer pierdut, n focul
rugminii, i puse pe genunchi mna ei mic i ispititoare,
cu degetele lacome i mldioase ca nite erpi. El i lu mna
zmbind i i-o ddu la o parte, mulumindu-i printr-o
micare a capului, aa cum faci cu un dar nefolositor pe
care-l refuzi. i, fr a-i mai pierde vremea, merse drept la
int:
ntr-adevr, eti foarte drgu i a vrea s-i fiu de
folos Frumoasa mea doamn, n ziua cnd mi vei aduce o
informaie de valoare, m oblig s-i dau i eu una. Vino i
spune-mi ce se petrece i-i voi spune i eu ce am de gnd s
fac Ne-am neles, nu-i aa?
Gundermann se ridicase i baroana se vzu silit s intre
din nou cu el n ncperea cea mare de alturi. nelesese
foarte bine ce fel de trg i se propusese, spionajul, trdarea.
Dar nu voi s-i rspund nimic despre asta i relu vorba
despre loteria ei de binefacere, n timp de Gundermann,
cltinnd ironic din cap, prea a aduga c nu ine s fie
ajutat, c deznodmntul logic, fatal, va veni i aa i aa,
ceva mai trziu poate, dar va veni. i nici nu apuc s plece
378
baroana, c alte afaceri l i prinser n zgomotul
nemaipomenit ce domnea n ncperea aceea ca ntr-o hal a
capitalurilor, n iureul defilrii oamenilor de burs, al
nesfritului du-te vino al funcionarilor i n joaca nepoilor
care izbutiser, n sfrit, n strigte de izbnd, s smulg
capul ppuii. Se aez la masa lui mic de lucru i,
cufundndu-se n studiul unei idei care-i venise n minte, nu
mai auzi nimic.
Baroana Sandorff trecuse de dou ori pe la redacia
ziarului lEsprance ca s-i aduc la cunotin lui Jantrou
rezultatul vizitei ei la Gundermann, dar nu-l gsi. n cele din
urm, Dejoie o introduse la directorul gazetei, ntr-o zi n care
fiica lui, Nathalie, sttea de vorb cu doamna Jordan pe o
banc de pe coridor. Ploua din ajun cu gleata i pe o vreme
ca asta, umed i ntunecat, mezaninul cldirii aceleia
vechi, n fundul unei curi posomorte, era trist ca moartea.
Lmpile de gaz aerian rspndeau o lumin turbure.
Marcelle, care-l atepta pe Jordan, plecat s caute bani
pentru a da un nou acont lui Busch, asculta abtut
flecreala de coofan vanitoas a Nathaliei, care vorbea cu
vocea ei rece i cu micri brute de parizian care crescuse
prea repede.
Vedei dumneavoastr, doamn, tata nu vrea s vnd
Este cineva care-l tot ndeamn s vnd, ncercnd s-l
sperie. Nu vreau s spun cine e persoana, pentru c rolul ei,
desigur, nu e s sperie lumea Numai c de ast dat eu
nu-i mai dau voie tatei s vnd! Nici vorb de vnzare, de
vreme ce urc mereu! Prea ar nsemna s fiu bleaga, nu-i
aa?
Desigur, rspunse Marcelle.
tii c au ajuns la dou mii cinci sute, adaug Nathalie
379
Eu in socotelile, pentru c tata nu tie s scrie Aa c cele
opt aciuni ale noastre fac azi douzeci de mii de franci.
Frumos, nu? Tata voia la nceput s se opreasc la
optsprezece mii, c de att avea nevoie ase mii pentru
zestrea mea i dousprezece mii ca s aib i el, acolo, un
venit de ase sute de franci, venit binemeritat dup attea
emoii! Dar bine c n-a vndut, nu-i aa, pentru c, uite, a
mai ctigat dou mii! Acum vrem mai mult, vrem un venit
de o mie de franci cel puin! i-l vom avea, aa ne-a spus
domnul Saccard! E drgu, domnul Saccard!
Marcelle nu-i putu stpni un zmbet.
Aadar, nu te mai mrii?
Ba da. Dar numai atunci cnd n-or mai urca Eram
aa de grbii la nceput, mai ales tatl lui Thodore, din
cauza negustoriei. Numai c, vezi bine, n-am s tai gina
care face ou de aur! O, Thodore m nelege, pentru c,
dac tata va avea un venit mai mare, asta nseamn c ntr-o
bun zi vom moteni un capital mai mare. i aa ceva nu-i de
dispreuit! Aa c acum ateptm cu toii! Sunt luni de zile
de cnd avem cei ase mii de franci pentru zestre i ne-am
putea cstori, dar mai bucuroi suntem s-i lsm s fac
pui Dumneavoastr citii ce scrie prin ziare despre aciuni?
i fr s mai atepte s i se rspund, continu:
Eu una, citesc seara. Mi-aduce tata ziare El le-a mai
citit odat, dar tot trebuie s i le recitesc i eu Nu se satur
niciodat de ele, att de frumoase sunt lucrurile pe care ni le
fgduiesc! Cnd m duc la culcare mi-e capul plin de cele ce
citesc, nct ajung s le visez i noaptea! i tata mi spune c
vede i el n somn tot felul de semne bune. Alaltieri noapte
am avut amndoi acelai vis. Se fcea c eram pe strad i c
adunam bani cu lopata! Era foarte nostim!
380
i se ntrerupse din nou pentru a ntreba:
Dar dumneavoastr cte aciuni avei?
Noi? Noi n-avem niciuna, rspunse Marcelle.
Mutrioara blaie a Nathaliei, nconjurat de buclele ei
blonde i zulufate, lu un aer de adnc comptimire. Sracii
de ei! N-aveau nicio aciune! i cum tatl ei o strigase
pentru a-i da un teanc de corecturi, spre a le lsa n drum
spre cas unui redactor, Nathalie plec dndu-i nite aere
caraghioase de capitalist, cci de la un timp ncoace trecea
aproape zilnic pe la ziar pentru a afla cu o clip mai devreme
cursurile nregistrate la Burs.
Rmas singur pe banca aceea micu de pe coridor,
Marcelle czu din nou ntr-o adnc i trist meditaie, ea
care de obicei era att de vesel i de curajoas. Doamne, ce
ntuneric i ct de mohort e aici! i bietul ei brbat care
trebuia s colinde strzile pe o ploaie ca asta! Tocmai el, care
dispreuia att de mult banii, care se simea att de prost
numai la gndul c trebuia s se ngrijeasc de ei, lui cruia
i venea att de greu s cear bani chiar i celor ce-i erau
datori! Cufundat n gnduri, fr s aud nimic, retria
ceasurile care se scurseser de diminea, de cnd se sculase
din somn, retria ziua aceea grea, n timp ce n jurul ei se
desfura forfota din care se ntea ziarul, fuga redactorilor,
goana zearilor, zgomotul ailor trntite i ritul nentrerupt
al soneriilor.
Mai nti dimineaa, pe la ora nou, ndat dup plecarea
lui Jordan, care se dusese s fac o anchet n jurul unui
accident despre care trebuia s scrie un reportaj, Marcelle,
care abia apucase sa se spele i se afla nc cu rochia de cas
pe ea, se pomeni cu Busch, ntovrit de doi domni din cale
afar de murdari, poate portrei sau poate tlhari, cci nu-i
381
putuse da bine seama pn la urm. Ticlosul acela de
Busch, profitnd pesemne de faptul c o gsise singur,
declarase c le va scoate toate lucrurile n vnzare, dac nu i
se pltea pe loc datoria. Degeaba se mpotrivi ea, spunnd c
nu primise nicio notificare: Busch susinea c are o hotrre
judectoreasc i c fuseser citai n termen; i toate astea
le rostea cu atta siguran, nct Marcelle i pierduse
cumptul, i ncepuse aproape s cread c sunt cu putin
i asemenea lucruri de care ea habar nu avea. Totui, nu
cedase, zicnd c soul ei nici nu venea la mas n ziua aceea
i c ea nu va ngdui nimnui s se ating de lucruri nainte
de sosirea lui. i astfel, ntre cele trei personaje att de
suspecte i tnra femeie aproape goal i despletit, avu loc
una dintre cele mai penibile scene, ei ncepnd s fac
inventarul obiectelor, iar ea ncuind dulapurile i postndu-
se n dreptul uilor, pentru a-i mpiedica s scoat ceva din
cas. Csua ei de care era att de mndr, cele cteva
mobile lustruite cu atta grij, draperiile pe care le atrnase
cu minile ei la fereastr! Le striga plin de curaj c vor
trebui s treac peste trupul ei; iar pe Busch nu-l mai scotea
din ho i canalie: da, un ho cruia nu-i era ruine s cear
apte sute treizeci de franci i cincisprezece centime, fr a
mai vorbi de cheltuielile aferente, pentru o poli de trei sute
de franci, cumprat de el pe doi franci, la grmad, cu nite
hroage i fiare vechi! i cnd te gndeti c-i pltiser prin
aconturi patru sute de franci pn acum, dar c pungaul
sta voia s le ia mobilele ca s se despgubeasc de cei trei
sute i atia de franci pe care voia s-i mai fure! i tia
foarte bine c sunt de bun credin i c i-ar fi dat banii pe
loc dac i-ar fi avut. Profita de faptul c era singur i c nu
putea s-i rspund deoarece nu cunotea procedura, ca s-o
382
sperie i ca s-o fac s plng. Pungaule! Houle! Furios,
Busch ipa i mai tare ca ea i-i ddea cu pumnii n piept:
cum, nu era el cinstit? Nu pltise el creanele cu bani
ghea? Legea era de partea lui, aa c nelegea s
isprveasc odat. Dar, la un moment dat, cum unul dintre
domnii aceia murdari ncepuse s deschid sertarele
scrinului n cutarea rufriei, Marcelle fcu un asemenea
scandal, ameninndu-i c scoal toat casa i toat strada
n picioare, nct omul se mai domolise. n cele din urm,
dup mai bine de o jumtate de ceas de josnic tocmeal,
Busch acceptase s mai atepte pn a doua zi, jurndu-se
pe tot ce avea mai scump c dac nu se ineau de cuvnt
avea s le ia toate lucrurile. Ah, cum o mai ardea ruinea c
mojicii aceia le terfeliser locuina, jignindu-i toate
intimitile, toate gingiile, scotocind pn i n pat,
mpuind camera aceea att de fericit, ale crei ferestre
trebuise s le deschid larg dup plecarea lor!
Dar o alt durere i mai mare o atepta n ziua aceea. i
trecu prin minte s se duc la prinii ei, pentru a le cere cu
mprumut suma de care avea nevoie; n felul acesta, cnd
brbatul s-ar fi ntors acas seara, nu l-ar mai fi amrt, ba
ceva mai mult, ar fi putut rde mpreun de cele petrecute
dimineaa. Se i vedea povestindu-i marea btlie, asaltul
slbatic mpotriva gospodriei lor i eroismul cu care
respinsese atacul. Cnd intr n locuina aceea din rue
Legendre, n csua aceea mbelugat n care crescuse,
inima i btu cu putere, ca i cum ar fi intrat ntr-o cas
strin, ntr-att de schimbat i rece i prea atmosfera.
Prinii ei tocmai se aezau la mas, astfel c Marcelle
rmase s prnzeasc acolo, cutnd s-i mbuneze. Ct inu
masa, nu se vorbi altceva dect despre urcarea aciunilor
383
Bncii Universale, al cror curs se ridicase chiar n ajun cu
douzeci de franci. Marcelle fu foarte mirat vzndu-i
mama mai pasionat i mai ndrjit dect tatl; tocmai ea
care, la nceput, tremura toat numai la gndul jocului de
burs, acum l certa cu o violen de femeie ptima, pentru
timiditatea de care ddea dovad i se ncpna s ncerce
toate posibilitile pe care i le oferea norocul. Abia ncepuser
s mnnce i doamna Maugendre sri n sus cnd l auzi
spunnd c avea de gnd s-i vnd cele aptezeci i cinci
de aciuni la cursul neateptat de dou mii cinci sute de
franci, curs care le-ar fi adus n total o sut opt zeci i nou
de mii de franci, adic un ctig frumos cu mai bine de o
sut de mii de franci peste preul de cumprare. Auzi! S
vnd! Acum, cnd ziarul la Cote financire fgduiete c
aciunile vor atinge cursul de trei mii de franci! Ce, a
nnebunit? La Cote financire era doar cunoscut pentru
corectitudinea ei i chiar el se exprimase mereu c dup ce
consuli ziarul acesta, poi dormi linitit pe amndou
urechile. Ah, nu! el nu-l va lsa s vnd! Ar vinde mai
curnd casa ca s mai poat cumpra aciuni! Tcut, cu
inima strns, auzind vorbindu-se att de ptima n faa ei
de cifrele acestea enorme, Marcelle nu tia cum s nceap,
cum s ndrzneasc s cear un mprumut de cinci sute de
franci, n casa asta care czuse prad jocului i n care
vzuse crescnd, ncetul cu ncetul, teancul ziarelor
financiare care o npdiser azi cu visul amgitor al
reclamelor lor! n cele din urm, la desert, aduse vorba
despre asta: avea nevoie de cinci sute de franci, li se scoteau
mobilele n vnzare, i ei, prinii, nu puteau s-i lase aa,
prad dezastrului. Tatl i lsase imediat capul n jos,
privind foarte ncurcat spre nevasta lui. Dar mama o refuzase
384
categoric, cu un glas foarte tios. Cinci sute de franci? De
unde s-i ia? Toi banii lor erau bgai n aciuni. i ncepu
din nou s-i arunce n fa vechile nvinuiri: cnd cineva se
mrit cu o srcie, cu un scriitora oarecare, n-are dect s
ndure consecinele prostiei pe care a fcut-o i s nu cad ca
npasta pe capul prinilor. Nu! n-avea nimic de dat leneilor
care, prefcndu-se c dispreuiesc banul, nu viseaz dect
s-l mnnce pe al altora. i i lsase fiica s plece disperat
i cu inima nsngerat de durere c nu-i mai recunotea
mama, care pe vremuri era att de neleapt i de bun.
Ajuns n strad, Marcelle umbl ca nuc uitndu-se pe
jos cu sperana c poate va gsi banii necesari. Apoi i trecu
dintr-odat prin minte s se duc la unchiul ei Chanve i se
ndrept imediat spre micuul apartament din rue Nollet, ca
s-l gseasc acas nainte de deschiderea Bursei. Din cas
se auzir uoteli i rsete tinereti. Dar cnd i se deschise
ua, l gsi pe cpitan singur, fumndu-i pipa; el fu disperat
i furios mpotriva lui nsui strignd n gura mare c n-avea
niciodat o sut de franci disponibili, c tria de azi pe mine
din ce ctiga zilnic la Burs, ca un porc btrn ce era. Dup
aceea, aflnd de refuzul prinilor ei, ncepuse s-i ocrasc,
zicnd c nu erau nici ei altceva dect nite ticloi, pe la
care, de altfel, nici nu se mai ducea, fiindc li se urcase la
cap de cnd cu creterea fleacurilor de aciuni pe care le
aveau. Nu mai de parte dect acum o sptmn, sor-sa i
strigase c e un calic, ironiznd jocul lui prudent de Burs i
asta fiindc el o sftuise prietenete s vnd, lat una pe
care n-avea s-o plng n ziua n care i va frnge gtul!
i Marcelle porni din nou pe strad cu minile goale, fiind
nevoit s se resemneze i s se duc la ziar, pentru a-l
ncunotina pe brbatul ei de cele petrecute n cursul
385
dimineii. Busch trebuia neaprat pltit. Jordan, al crui
roman nu fusese nc acceptat de niciun editor, porni
numaidect n goan dup bani, de-a lungul Parisului plin
de noroi, n aceast zi ploioas, fr s tie la care u s
bat mai nti, la prieteni sau la ziarele unde colabora cnd
i cnd. Cu toate c o rugase s se duc acas, ea se simea
att de ngrijorat, nct se ncpin s rmn acolo, pe
banca aceea, i s-l atepte.
Dup plecarea Nathaliei, Dejoie, vznd-o singur, i aduse
un ziar.
Dac dorii cumva s citii, ca s v mai treac vremea.
Dar ea l refuz cu un gest. i cum tocmai atunci sosi i
Saccard, i lu inima n dini i-i povesti c-l trimisese pe
brbatul ei undeva, prin apropiere, ca s fac un drum care
pe ea o plictisea. Saccard, cruia aceast csnicie tnr,
cum o numea el, i era simpatic, o pofti pe Marcelle s intre
n birou, ca s atepte mai linitit. Dar doamna Jordan
refuz sub pretextul c se simte foarte bine unde este. El nu
mai insist, mai ales c se trezi nas n nas cu baroana
Sandorff, care tocmai ieea din biroul lui Jantrou. i
surser unul altuia cu un aer plin de o nelegere
binevoitoare, ca doi oameni care se salut doar, pentru a nu
da loc la comentarii.
n convorbirea pe care o avusese cu ea, Jantrou i spusese
c nu mai are curajul s-i dea niciun fel de sfat. Era el nsui
din ce n ce mai uluit n faa soliditii de care ddeau
dovad aciunile bncii, sub atacurile tot mai puternice ale
juctorilor la baisse. Gundermann, desigur, avea s nving
pn la urm, dar Saccard mai putea rezista nc mult
vreme i mai aveau nc ocazia s ctige bani frumoi
alturi de el. Aa c el, unul, luase hotrrea s mai atepte
386
i s-i mpace i pe-unul i pe cellalt. Ct despre ea, cel mai
nimerit lucru ar fi fost s ncerce s cunoasc secretele
unuia, artndu-se ct mai binevoitoare, fie pentru a le
pstra numai pentru ea, trgnd foloase de pe urma lor, fie
pentru a le vinde celuilalt, m rog. dup cum vor cere
interesele. i toate acestea i le artase fr niciun fel de
ascunzi, mai mult ca o glum, n timp ce ea i fgduia,
rznd, s i-l fac prta.
Ia te uit! Toat ziua se vntur pe aici! E rndul
dumitale acum? ntreb Saccard n felul lui brutal, intrnd n
biroul lui Jantrou.
Acesta fcuse pe miratul.
Cine? A, baroana! Dar bine, maestre, nu tii c
numai pe dumneata te iubete? Mi-a spus-o chiar adineaori!
Fcnd o micare prin care ddea a nelege c nu se las
pclit de nimeni, btrnul pirat l ntrerupse i se uit la el,
privindu-l ct de deczut era i gndindu-se c, dac cedase
curiozitii de a ti cum e fcut Sabatani, baroana putea
foarte bine s fi dorit s guste i din viciul acestei ruine.
Nu te apra, dragul meu. Cnd o femeie joac, e n stare
s se dea i comisionarului din colul strzii, care i-ar duce
un ordin de burs!
Jantrou se simi foarte jignit i se mulumi s rd,
ncpnndu-se s explice prezena baroanei n biroul lui
zicnd c aceasta venise pentru a discuta o problem n
legtur cu reclamele.
Dnd din umeri, Saccard lsase, de altfel, de o parte
problema acestei femei, dup el fiind fr importan.
Msurnd n lung i lat ncperea, oprindu-se cnd i cnd
n dreptul ferestrei pentru a privi nentrerupta cdere a
stropilor mohori de ploaie, el manifesta o bucurie nervoas.
387
Da, n ajun, Universalele urcaser cu nc douzeci de franci.
Dar de ce dracu se ncpnau cei care vindeau? Cci dac
n-ar fi aprat pe pia un pachet ntreg de aciuni, chiar n
primele ore dup deschiderea Bursei, ele ar fi crescut cu
treizeci de franci. Ceea ce nu tia ns Saccard, era c
doamna Caroline mai vnduse nc o mie de aciuni, luptnd
singur mpotriva acestei urcri fr sens, aa cum i dduse
ordin fratele ei. Fr ndoial, Saccard nu se putea plnge de
succesul mereu crescnd, totui n ziua aceea era nelinitit,
simind n suflet un fior de team i furie. Striga c pungaul
de Gundermann se pusese n fruntea unui sindicat de
juctori la baisse, ca s-l doboare. I se i vorbise de asta la
Burs i i se pomenise chiar de o sum, vreo trei sute dle
milioane, destinat de sindicat s alimenteze jocul la
baisse. A, bandiii! Dar despre celelalte zvonuri, care circulau
din zi n zi tot mai insistent i care puneau la ndoial
soliditatea Bncii Universale, vorbeau mai ncet, cu toate c
acestea aduceau chiar dovezi, anumite simptome ale
greutilor viitoare, fr s fi izbutit pn acum, e drept, s
zdruncine oarba ncredere a publicului.
Cineva mpinse ua i intr; era Huret, cu mutra lui de om
de treab.
A, trdtorule, ai venit! fcu Saccard.
Huret, aflnd c Rougon se hotrse s-i lase fratele n
voia soartei, se mpcase cu ministrul, fiind convins c n
ziua n care Saccard l va avea pe Rougon mpotriva lui,
catastrofa va fi inevitabil. Pentru a obine iertarea, devenise
iar sluga marelui om politic, fcndu-i comisioanele i
nghiindu-i fr s crcneasc toate njurturile i loviturile
de picior n spate.
Trdtorule, repet el cu sursul acela plin de nelesuri
388
care-i lumina uneori chipul greoi de ran, dar un trdtor de
treab care vine s-i sftuiasc stpnul pe care l-a trdat
n mod dezinteresat.
Saccard ns, ca i cum n-ar fi vrut s-l asculte, ridicase
glasul, pentru a-i afirma triumful:
Ei, ce prere ai? Ieri dou mii cinci sute douzeci, azi
dou mii cinci sute douzeci i cinci!
tiu, pentru c chiar adineaori am vndut.
Furia pe care Saccard i-o ascunsese sub un ton glume
izbucni dintr-odat.
Ai vndut!? Ei bine, asta le pune vrf la toate! M
trdezi pentru Rougon i te dai de partea lui Gundermann!
Deputatul se uita la el nmrmurit.
De ce de partea lui Gundermann? M-am dat pur i
simplu de partea intereselor mele! Mie, unul, precum tii, nu-
mi place s risc. Nu, nu sunt att de curajos, mie mi place
mai degrab s ctig imediat, cnd este vorba de un
beneficiu serios! i poate c tocmai din cauza asta n-am
pierdut niciodat!
ncepuse din nou s rd ca un ran prudent i nelept
care i cra linitit recolta n hambar.
i sta se cheam administrator al societii! continu
Saccard cu violen. Dar atunci cine vrei dumneata s aib
ncredere? Oe crezi c gndete lumea cnd te vede pe
dumneata vnznd n plin urcare? Ei drcia dracului! Ce s
m mai mir atunci cnd mi se vorbete despre prosperitatea
noastr ca despre un lucru factice i cnd mi se spune c
ziua prbuirii e aproape? Din moment ce domnii
administratori vnd, hai s vindem cu toi! Aa ncepe
panica!
Huret, tcut, fcu un gest vag. La urma urmelor, lui puin
389
i psa, el i vzuse de interesele proprii. Acum nu mai avea
alt grij dect s-i ndeplineasc misiunea cu care l
nsrcinase Rougon, ct mai repede i mai bine i cu ct mai
puine riscuri pentru el.
Cum i spuneam, dragul meu, venisem la dumneata ca
s-i dau un sfat dezinteresat Iat despre ce este vorba:
Potolete-te; fratele dumitale e furios i te va lsa pur i
simplu n voia soartei dac vei fi nvins.
Saccard, stpnindu-i furia, nici nu crcni.
El te-a trimis s-mi comunici asta?
Dup o clip de ezitare, deputatul se gndi c e mai bine
s spun adevrul.
Da, el m-a trimis O, s nu crezi c atacurile ziarului
lEsprance au jucat vreun rol n suprarea lui! Rougon e mai
presus de aceste jigniri aduse mndriei sale Nu! dar
adevrul e c trebuie s recunoti ct de mult l stnjenete
n politica lui actual campania catolic pe care o duce acum
ziarul dumitale. De cnd cu complicaiile acelea nenorocite n
problema Romei, i-a srit toat preoimea n cap, i pe
deasupra, de curnd, a fost silit s condamne nc un
episcop i dumneata ncepi s-i ataci tocmai n momentul
cnd se strduiete s fac fa curentului liberal nscut n
urma reformelor de la 19 ianuarie, pe care a consimit s le
pun n aplicare, cum se spune, numai din dorina de a le
putea ngrdi n mod nelept Ascult, dumneata care i eti
frate, crezi c e mulumit de toate astea?
Da, ntr-adevr, rspunse Saccard batjocoritor, e foarte
urt din partea mea Bietul meu frate, care, n
ncpnarea lui de a fi mereu ministru, guverneaz n
numele principiilor pe care le combtea pn mai deunzi i
care se leag acum de mine pentru c nu mai tie cum s-i
390
in echilibrul ntre dreapta suprat c a fost trdat i
partidul liberal nsetat de putere. Parc era ieri cnd, pentru
a liniti masele catolice, striga n gura mare: niciodat! Jura
c niciodat Frana nu va ngdui Italiei s ia papei Roma.
Astzi ns, cuprins de groaza liberalilor, ar fi n stare s le
dea chiar i o garanie i se gndete s m strng pe mine
de gt, ca s le fie pe plac Sptmna trecut, Emile
Ollivier30 l-a scuturat numru unu n Camer
O, l ntrerupse Huret, Rougon se bucur nc de toat
ncrederea palatului, iar mpratul l-a decorat cu coroana de
diamante.
Dar Saccard, cu o micare energic, ls s se neleag c
nu poate fi pclit.
Mi se pare c banca noastr a devenit prea puternic,
nu-i aa? Poate fi oare tolerat existena unei bnci catolice
care amenin s invadeze lumea, s-o cucereasc prin
puterea banului aa cum o cucerea pe vremuri prin puterea
credinei? Toi liberii cugettori, toi francmasonii pe punctul
de a ajunge minitri, simt cum i frig pe ira spinrii. Poate
c este vorba de nvrtit cine tie ce mprumut cu
Gundermann Ei bine, dragul meu, du-te de-i spune fratelui
meu c puin mi pas de el!
Se nlase din nou n vrful picioarelor lui scurte, cuprins
de furie i necndu-i ironia ntr-o izbucnire btioas de
trompet.
nelege c nu-mi pas de el! sta-i rspunsul meu i te
rog s i-l transmii!
Huret i ndoi umerii. Nu-i plceau certurile n chestiuni
de afaceri. La urma urmei el nu fcea acum dect oficiul de
30
Om politic francez (18251913). Promotorul ideii imperiului liberal
sub Napoleon al III-lea (N. T.).
391
comisionar.
Bine, bine, am s i-o spun! Dar dumneata ai s-i
frngi gtul. n definitiv, ns, te privete.
Urm o clip de tcere. Jantrou, care n tot acest timp nu
deschisese gura, prefcndu-se adncit ntr-un teanc de
corecturi. ridica ochii spre a-l admira pe Saccard. Frumos
mai era, banditul, cnd vorbea cu patim! Uneori, canaliile
de geniu izbutesc s triumfe numai cnd ajung n halul sta
de incontien, cnd se las furai de beia succesului. i n
clipa aceea Jantrou era din nou de partea lui Saccard,
convins de reunita lui.
Stai, era s uit! adug Huret. Se pare c Delcambre,
procurorul general, te urte de moarte Nu tiu dac ai
aflat, dar mpratul l-a numit azi ministru al Justiiei.
Saccard se opri brusc. n cele din urm rosti, ntunecat la
fa:
Grozav achiziie, n-am ce zice! unul ca sta a fost
numit ministru! i n definitiv, ce-mi pas mie?
De, tiu i eu? fcu Huret, exagerndu-i aerul de
nevinovie. Dac ar fi s i se ntmple vreo nenorocire, aa
cum i se poate ntmpla oricui n via, fratele dumitale te
asigur c nu te vei putea bizui pe el ca s te aperi mpotriva
lui Delcambre.
Ei, drcia dracului! url Saccard. Dar i spun c puin
mi pas de toat clica asta, de Rougon, de Delcambre i de
dumneata pe deasupra!
Din fericire ns, chiar n clipa aceea intr Daigremont.
Acesta nu venea niciodat la ziar, aa c rmaser cu toii
foarte mirai de apariia lui i discuia se curm brusc.
Foarte corect, Daigremont le strnse mna, surznd cu o
mgulitoare amabilitate de om de lume. Soia lui ddea o
392
serat la care avea s cnte i venise numai pentru a-l invita
personal pe Jantrou. ca s-i fac un articol elogios. Prezena
lui Saccard, ns, pru c-l ncnt.
Ei, cum merge, directore?
Spune-mi, nu cumva ai vndut i dumneata? l ntreb
acesta fr s-i rspund.
S vnd? Nu, nu nc. i rsul lui fu foarte sincer. Ce,
aa de puin curajos l credeau?
Dar n situaia noastr nu trebuie s vindem niciodat,
opti Saccard.
Niciodat! Asta-i i prerea mea. Suntem cu toii
solidari, tii c pe mine te poi bizui!
Clipise i le aruncase o privire piezie, n timp ce-i asigura
c garanteaz i pentru ceilali; Sdille, Kolb i marchizul de
Bohain, ca pentru el nsui. Afacerea mergea aa de bine,
nct era o adevrat plcere s fie cu toii mpreun, n cel
mai extraordinar succes pe care-l vzuse Bursa n ultimii
cincizeci de ani. Avu cte un cuvnt ncnttor pentru fiecare
i plec repetnd c-i ateapt pe toi trei la serat. Mounier,
tenorul de la Oper, avea s cnte n duet cu soia lui. Va fi
ceva grozav!
Aa dar, ntreb Huret care se pregtea i el s plece,
asta e tot ce ai s-mi spui?
Exact, declar tios Saccard.
i nici nu-l mai ntovri pn la u, aa, ca de obicei.
Apoi, dup ce rmase singur cu directorul ziarului, zise:
Dragul meu, a nceput rzboiul. Nu mai avem de ce s
umblm cu mnui. Lovete fr mil n toate canaliile
astea n sfrit, a venit ceasul s m bat aa cum mi place
mie!
Oricum, e din cale afar, fu de prere Jantrou, din nou
393
nedumerit.
Pe coridor, aezat pe banc, Marcelle atepta nc. Era
numai patra dup amiaz, dar Dejoie aprinsese lumina, att
de repede se ntunecase din cauza ploii aceleia triste i
nentrerupte. De cte ori trecea pe ln ea, omul de serviciu
i spunea cte ceva ca s-o mai distreze. De altfel, alergturile
redactorilor se nteeau, zvonurile de glasuri ncepuser s
rzbeasc pn la ea din camera alturat i agitaia cretea
pe msur ce se ntocmea ziarul.
Deodat, ridicnd ochii, Marcelle l zri pe Jordan n faa
ei. Era ud leoarc, istovit, buzele i tremurau, iar privirea i
era pierdut; arta ca un om care alergase mult, spernd n
ceva la care nu putuse ajunge. Ea nelese.
Nimic, nu-i aa? l ntreb Marcelle plind.
Nimic, draga mea, absolut nimic Nicieri Cu
neputin
Ea ncepu atunci s plng ncet, de parc i se sfia
inima.
O, Doamne!
n clipa aceea Saccard iei din biroul lui Jantrou i se mir
c-o vede nc acolo.
Cum aa, doamn drag, abia acum i-a venit
haimanaua de brbat? Vezi am avut dreptate cnd te-am
poftit s atepi n biroul meu?
Ea l privi drept n fa i un gnd i strfulger dintr-odat
ochii mari i disperai. Nu se mai gndi la nimic i ced
acelui curaj care le ndeamn pe femei s mearg nainte, n
ceasurile de nsufleire.
Domnule Saccard, a vrea s v rog ceva Dac vrei,
s intrm acum n biroul dumneavoastr!
Dar bineneles, doamn!
394
Jordan, care parc ghicise despre ce e vorba, vru s-o trag
napoi optindu-i la ureche n repetate rnduri nite nu-uri,
ntretiate din cauza spaimei bolnvicioase pe care i-o
provoca ntotdeauna orice problem n legtur cu banii. Dar
ea se smucise, aa c fu silit s-o urmeze.
Domnule Saccard, ncepu ea din nou de ndat ce ua
se nchise n urma lor, brbatul meu a alergat zadarnic timp
de dou ore, pentru a gsi cinci sute de franci i nu
ndrznete s vi-i cear dumneavoastr Aa c vi-i cer
eu
i i povesti plin de verv, cu aerul ei de femeiuc vesel
i hotrt, tot ce i se ntmplase n dimineaa aceea, cum
dduse Busch buzna n cas, cum i vzuse camera
invadat de trei indivizi, cum izbutise s resping asaltul i
cum fgduise s plteasc datoria chiar n ziua aceea. Ah,
rnile pe care le face banul n lumea oamenilor sraci, marile
dureri provocate de ruine i neputin, viaa pus mereu n
joc din cauza ctorva nenorocii de gologani pe care nu-i ai!
Busch! repet Saccard. n ghearele banditului stuia
btrn ai ncput?
Apoi, plin de o bunvoin ncnttoare, spuse,
ntorcndu-se spre Jordan care rmsese tcut i palid din
cauz c se simea stingherit:
Ei, dragii mei, v mprumut eu cinci sute de franci. Ar fi
trebuit s venii la mine de la nceput!
Se aezase la masa de lucru, pentru a semna un cec, cnd
se opri, gndindu-se. i aminti de scrisoarea pe care o
primise i de vizita pe care trebuia s-o fac, vizit pe care o
tot amna de pe o zi pe alta, plictisit de combinaia dubioas
ce o presimea. De ce nu s-ar duce chiar acum n rue
Feydeau, profitnd de ocazie i avnd pretextul acesta?
395
Ascultai, l cunosc bine pe ticlosul sta Ar fi mai
nimerit s m duc chiar eu s-i pltesc, ca s vd dac nu
pot cumva s v rscumpr poliele pe jumtate de pre.
Ochii Marcellei strluceau acum de recunotin.
O, domnule Saccard. ce bun suntei!
Apoi, ntorcndu-se ctre brbatul ei, zise:
Vezi, prostule, c domnul Saccard nu ne-a mncat!
i fr s se mai poat stpni, i sri de gt i-l mbri,
fiindc tot ea era aceea care-i mulumea pentru faptul c e
mai energic i mai ndemnatic dect el, n clipele grele ale
vieii, cnd Jordan era lipsit de orice iniiativ.
Nu, nu, fcu Saccard, cnd tnrul i strnse n cele din
urm mna, plcerea a fost de partea mea. Voi doi suntei
foarte drgui pentru c v iubii att de mult! Hai, plecai
linitii acas!
Trsura sa care-l atepta l duse n cteva minute n rue
Feydeau, situat n centrul acestui Paris necat de ploaie,
plin de umbrele care se ciocnesc unele de altele i de bltoace
n care te stropeti. Ajuns ns sus, sun zadarnic, la ua
veche i cojit pe care o tbli de alam indica cu litere mari
i negre cuvntul Contencios. Ua nu se deschise i nu se
auzi niciun zgomot ndrtul ei. Era gata s plece cnd, dup
ce ddu odat cu pumnul, furios, n u, se auzi un pas
trit i apru Sigismund.
A, dumneavoastr erai! Credeam c e fratele meu
care i-a uitat cheia! La clopoel, eu nu rspund niciodat
Trebuie s se ntoarc imediat i el, aa c putei s-l
ateptai, dac vrei neaprat s-l vedei!
Cu acelai pas greoi i nesigur, Sigismund, urmat de
Saccard, se ntoarse n odaia lui care ddea spre piaa
Bursei. La nlimea aceea, deasupra pclei cu care ploaia
396
mbcsise strzile, era nc lumin. ncperea era
srccioas i rece, cu un pat mic de fier, o mas i dou
scaune, cteva rafturi pline de cri i nimic altceva. n faa
cminului, focul prost ntreinut, uitat, se stinsese.
Luai loc, domnule. Fratele meu mi-a spus c se duce
doar pn jos i c se ntoarce ndat.
Dar Saccard refuz s se aeze i-l privea, uimit de
progresele pe care le fcuse ftizia asupra tnrului acestuia
palid, cu priviri de copil, cu ochii scldai de vise i att de
ciudai sub linia energic i hotrt a frunii. ncadrai de
pletele lungi, obrajii lui se scobiser foarte adnc, ca i cum i
s-ar fi citit moartea pe fa.
Ai fost bolnav, l ntreb el, netiind ce s zic.
Sigismund fcu o micare de total indiferen.
O, ca de obicei. Sptmna trecut a fost mai grea din
ca, uza timpului stuia nenorocit Totui, merge destul de
bine. Nu mai dorm, pot lucra am puin temperatur, dar
asta mi ine de cald Ah, i ar fi attea de fcut!
Se aezase din nou n faa mesei pe care se afla deschis o
carte nemeasc. Apoi continu:
V rog s m iertai c m aez, dar am stat treaz toat
noaptea ca s citesc opera aceasta pe care am primit-o ieri
Da, ntr-adevr o oper. Reprezint zece ani din viaa lui Karl
Marx: este studiul asupra capitalului, studiu pe care ni-l
fgduise de mult Iat care va fi de azi nainte biblia
noastr!
Curios, Saccard i arunc privirile pe carte; zrind ns
caracterele gotice, o ddu napoi.
Voi atepta s fie tradus, zise el rznd.
Tnrul ddu din cap, prnd a-i spune c chiar cnd va fi
tradus, nu va putea fi ptruns dect de cei iniiai. Nu era
397
o carte de propagand. Dar ct logic ce bogie
convingtoare de argumente asupra distrugerii societii
noastre actuale, bazat pe sistemul capitalist. Terenul era
curat; reconstrucia putea ncepe.
Asta nseamn c se apropie sfritul? ntreb n glum
Saccard.
n teorie, da, rspunse Sigismund. Tot ceea ce v-am
explicat ntr-o zi, tot mersul evoluiei, este cuprins aci.
Rmne numai de tradus n fapte Dar ar nsemna s fii
orbi, dac n-ai vedea paii uriai pe care-i face ideea cu
fiecare ceas ce trece. Aa, de pild, dumneavoastr care, cu
Banca Universal ai pus n circulaie i ai centralizat n trei
ani sute de milioane, habar n-avei c ne ducei de-a dreptul
la colectivism Am urmrit cu viu interes ntreprinderea
dumneavoastr. Da, din camera mea singuratic i att de
linitit i-am studiat zi de zi dezvoltarea i o cunosc la fel de
bine ca i dumneavoastr. i pot spune c ne-ai dat o foarte
bun lecie, pentru c statul colectivist nu va avea s fac
altceva dect ceea ce ai fcut dumneavoastr, adic s v
exproprieze n bloc dup ce dumneavoastr vei fi expropriat
pe cei mici unul cte unul; va realiza visul dumneavoastr
nemrginit, care const, nu-i aa, din absorbirea tuturor
capitalurilor din lume, a fi singura i unica banc, depozitul
general al averii publice O! eu v admir foarte mult i, dac
ar fi dup mine, v-a lsa s continuai, cci dumneavoastr,
ca un precursor genial, punei bazele operei noastre.
i surse cu zmbetul lui ters de bolnav, observnd cu
ct atenie l urmrea vizitatorul su, care prea foarte
mirat c este att de iniiat n problemele ce se puneau
ceasului de fa i foarte mgulit de laudele pe care i le
aducea.
398
Numai c, vedei dumneavoastr, n ziua n care v vom
expropria n numele poporului, nlocuind interesele
dumneavoastr particulare cu interesele tuturora, fcnd din
marea dumneavoastr main de absorbie a aurului altora,
motorul nsui care regleaz bogia social, vom ncepe prin
a desfiina asta.
Gsise printre hrtiile de pe mas un ban i-l inea n sus.
ntre dou degete, ca pentru a arta obiectul sacrificiului.
Banul! strig Saccard. S suprimi banul! Ar fi o
nebunie!
Vom suprima banul-moned Gndii-v c n statul
colectivist, moneda metalic nu are niciun rol i niciun motiv
de existen. Ca titlu de remuneraie, l vom nlocui prin
bonuri de munc; i dac-l considerai ca o msur a valorii,
apoi atunci avem o alta care-i ine foarte bine locul, aceea pe
care o obinem stabilind pe antierele noastre media zilelor
de munc Banul, care camufleaz i favorizeaz
exploatarea muncitorului, care ngduie ca acesta s fie furat
reducndu-i salariul la minimul sumei de care are nevoie
pentru a nu muri de foame, trebuie distrus. Nu este, oare,
nspimnttoare aceast stpnire a banului care este
acumulat de averile particulare, care st n drumul
circulaiei rodnice, care creeaz domnii scandaloase, puteri
absolute asupra pieii financiare i a produciei sociale? Toate
crizele i toat anarhia noastr de aici vine Banul trebuie
pur i simplu suprimat!
Dar Saccard se arta nemulumit. S nu mai fie bani, s
nu mai fie aur, s nu mai existe atrii acetia lucitori care i
luminaser ntreaga via! Pentru el bogia se materializeaz
ntotdeauna n strlucirea banului nou ce cade ca o ploaie de
primvar, o ploaie cu soare i cu grindin, acoperind
399
pmntul cu grmezi de argint, cu grmezi de aur, pe care le
rscoleti cu lopata pentru plcerea luciului i a sunetului
lor. i ei vor s desfiineze bucuria asta; raiunea asta pentru
care lupt i triete omul.
E stupid! Da, e stupid! Niciodat, auzi!
De ce niciodat, de ce stupid? Oare n economia
gentilic ne foloseam de bani? Nu exista dect munca n
comun i schimbul Prin urmare, ce rost vor mai avea banii
cnd societatea nu va fi altceva dect o familie mare, care se
conduce singur?
Dar totul e o nebunie! Auzi, s distrugi banul care
este nsi viaa! Nu va mai rmne atunci nimic, nimic!
Strbtea ncperea n lung i n lat, scos din fire. i n
turburarea lui, trecnd prin dreptul ferestrei, se uit afar
pentru a se convinge c Bursa era tot acolo, cci s-ar fi putut
ca acest copil teribil s-o fi distrus dintr-o suflare. Bursa era
tot acolo, dar abia se zrea prin ntunericul nopii ce se lsa,
ca i cum s-ar fi topit sub linoliul ploii, prnd mai degrab
o stafie a Bursei gata s se risipeasc ntr-un abur cenuiu.
n fond, sunt un prost c discut lucruri de felul acesta.
Nu-i cu putin Poftim, suprim banul, a vrea s-o mai vd
i pe asta.
Pe dracu! murmur Sigismund, totul poate fi suprimat,
totul se transform i piere De altfel, am avut prilejul s
vedem forma bogiei schimbndu-se de mai multe ori,
atunci cnd valoarea pmntului a sczut, cnd averea
funciar, moiile, ogoarele i pdurile s-au plecat n faa
averii mobiliare, industriale, a titlurilor de rent i a
aciunilor. Iar azi asistm la o pretimpurie slbire a acestora
din urm, la un fel de depreciere rapid; pentru c este sigur
c dobnda pierde din valoare, c cei cinci la sut normali,
400
nu mai pot fi realizai Asta nseamn c valoarea banului
scade, aa c, de ce n-ar disprea banul, de ce o nou form
a bogiei n-ar lua conducerea raporturilor sociale? Iar
bonurile noastre de munc vor duce tocmai la aceast avere a
viitorului.
i Sigismund czuse n contemplarea monetei, ca i cum
ar fi visat c ine n mn ultimul ban al unor vremi apuse,
un ban rtcit ce supravieuise ornduirii sociale care
dispruse demult. Cte bucurii i cte lacrimi nu tociser
metalul acela umili i fu cuprins de melancolia eternei dorini
omeneti.
Da, adug el ncetior, avei dreptate, noi nu vom mai
apuca vremurile acelea. Vor trebui s troac ani i ani pn
atunci. i apoi, cine poate ti dac dragostea de aproapele va
avea destul putere spre a nlocui egoismul, n noua
ornduire social Eu, totui, am ndjduit c izbnda e
mai aproape. A fi dorit att de mult s vd i eu aceste zori
ale dreptii!
i o clip doar amrciunea c era att de bolnav fcu s i
se nece vocea. El care nega moartea i care o socotea ca pe
ceva ce nu exist, fcu o micare ca i cum ar fi vrut s-o
ndeprteze. Dar, ntre timp, se i resemnase.
Eu mi-am fcut datoria. Voi lsa dup mine nsemnrile
mele, pentru cazul n care nu voi avea timp s-mi scriu opera
complet de reconstrucie pe care am visat-o. Societatea de
mine va trebui s fie fructul copt al civilizaiei, pentru c
dac nu se va continua pe drumul cel bun al ntrecerii i al
controlului, totul se va prbui Ah, ct de limpede vd
societatea viitorului n clipa de fa, societate nfptuit, n
sfrit, n ntregime aa cum am conturat-o n attea nopi
de veghe. Totul e prevzut, totul e hotrt; va veni, n sfrit,
401
dreptatea suveran, fericirea absolut. Ea este aici pe hrtie,
precis i definitiv.
i i plimb degetele descrnate printre nsemnrile
risipite, entuziasmndu-se de visul miliardelor recucerite i
mprite egal ntre toi, de bucuria i bunstarea fizic pe
care o hrzea dintr-o singur lovitur de condei, omenirii
suferinde, el care nu mai putea mnca, nu mai putea dormi
i care avea s moar fr s-i doreasc nimic, n mijlocul
odiei lui srccioase.
O voce aspr l fcu pe Saccard s tresar.
Ce facei aici?
Era Busch, care se napoiase i care arunca asupra lui
Saccard o privire piezi de amant gelos, n venica lui team
ca vizitatorul s nu-i fi provocat fratelui su o criz de tuse,
fcndu-l s vorbeasc prea mult. De altfel nici nu mai
atept vreun rspuns, dojenindu-l pe Sigismund pe un ton
matern i disperat.
Cum! Iar ai lsat focul s se sting! Nu tiu, zu, cum,
i vine s faci aa ceva pe o umezeal ca asta!
i ngenunche, cu toat greutatea trupului su enorm,
sparse surcele i, aprinse din nou focul. Se duse napoi s
caute o mtur, tcu curat, se interes de doctoria pe cere
bolnavul trebuia s-o ia din dou n dou ore i nu se liniti
dect dup ce-l convinse s se ntind pe pat ca s se
odihneasc.
Domnule Saccard, dac vrei s trecem n biroul meu
Cumtra Mchain era i ea acolo, pe singurul scaun ce se
afla n ncpere. mpreun cu Busch, fcuse prin vecini o
vizit important, de a crei reuit erau pe deplin ncntai.
n sfrit, dup o ateptare disperat, sosise momentul cnd
puteau porni una dintre afacerile care le sttea cel mai mult
402
pe inim. Timp de trei ani, cumtra Mchain btuse toate
drumurile n cutarea Loniei Cron, fata aceea sedus,
creia contele de Beauvilliers i semnase o chitana de zece
mii de franci pltibili la majoratul ei. n zadar ceruse ajutorul
vrului Fayeux, ncasatorul de rente din Vendme, cel care
cumprase, n numele lui Busch, chitana respectiv odat
cu un maldr de alte creane vechi provenind din
succesiunea domnului Charpier, negustor de grne i n
timpul liber cmtar. Fayeux nu tia nimic; le scrisese numai
c Lonie Cron ar fi n serviciu la un portrel, la Paris, c
plecase de mai bine de zece ani din Vendme, unde nu se mai
ntorsese niciodat i unde el nu putea face cercetri nici
mcar pe la rudele ei, cci muriser toate. Cumtra Mchain
dduse de urma portrelului i de aici izbutise s afle c
Lonie se angajase la un mcelar, apoi la o femeie de
moravuri uoare i mai trziu la un dentist. De la dentist
ns, firul se rupea iar i urma se pierdea brusc: caut dac
poi un ac n claia cu fn sau o fat deczut, pierdut n
mocirla marelui Paris! Btuse n zadar pe la toate uile
birourilor de plasare, vizitase n van toate hotelurile suspecte,
rscolise fr niciun rezultat lumea femeilor de strad, mereu
la pnd, ntorcnd capul i punnd ntrebri ori de cte ori
auzea rostindu-se numele de Lonie. i iat c n ziua aceea,
printr-o simpl ntmplare, pusese mna pe fata pe care o
cutase att de mult; o gsise aci, aproape de ei, chiar n rue
Feydeau, ntr-un bordel unde se dusese s urmreasc o
fost chiria din mahalaua napolitan care-i rmsese
datoare trei franci. Printr-o intuiie genial o ghici i o
recunoscu sub distinsul nume de Lonide, n clipa n care
patroana o chemase n salon cu glasul ei piigiat. Busch,
ncunotinat numaidect, o ntovrise acolo din nou,
403
pentru a trata afacerea. Fata aceea gras, cu prul aspru i
negru ce-i cdea rvit pn peste sprncene, cu chipul
turtit i molatic de atta desfru, l uimise la nceput; dup
aceea i ddu seama de farmecul ei special, care trebuie s fi
fost i mai mare n urm cu zece ani, nainte de a cdea
prad prostituiei, i fu chiar ncntat c deczuse n aa hal.
i oferise imediat o mie de franci ca s-i cedeze chitana. i
cum femeia era proast, primi trgul, bucurndu-se ca un
copil. n sfrit, acum putea ncepe urmrirea contesei de
Beauvilliers, cci aveau n mn arma mult cutat, pe care
nici nu credeau c-o vor gsi n halul acela de murdrie att
de ruinos.
V ateptam, domnule Saccard. Avem ceva de vorbit
Ai primit scrisoarea mea, nu-i aa?
n ncperea aceea strmt i ncrcat cu dosare, n care
ntunericul se i lsase i care era luminat slab de o lamp
mic i fumegnd, cumtra Mchain, nemicat i mut, nu
se clintea de pe unicul scaun. Iar Saccard, n picioare,
silindu-se s nu par c a venit n urma unei ameninri,
ncepu s vorbeasc imediat despre afacerea Jordan, cu glas
aspru i dispreuitor.
S avem iertare! Am venit la dumneata s-i achit
datoria unuia dintre redactorii mei. E vorba de tnrul
Jordan, un biat ncnttor, pe care-l urmreti fr cruare,
cu o slbticie ntr-adevr revolttoare Se pare c nu mai
departe de azi diminea te-ai purtat cu soia lui aa cum
unui brbat care se respect i-ar fi ruine s se poarte
Mirat c se vede atacat tocmai cnd se pregtea s
porneasc el ofensiva, Busch i pierdu cumptul, uit de
povestea cealalt i i iei din srite din cauza acesteia.
Pentru Jordan? Pentru Jordan venii? n afaceri, nu
404
exist femeie i nici cavalerism. Eu atta tiu: cnd cineva e
dator, trebuie s plteasc Nite indivizi care i bat joc de
mine de ani de zile i de la care abia dac am izbutit s scot
ban cu ban, patru sute de franci! Ei drcia dracului! Da, am
s le scot mobila n vnzare, i arunc mine diminea n
strad, dac nu vd aici disear, pe biroul meu, cei trei sute
treizeci de franci i cincisprezece centime pe care mi-i mai
datoreaz!
i cnd Saccard, din tactic i pentru a-l scoate din srite,
i spuse c fusese pltit nzecit pentru o crean care nu-l
costase desigur nici zece franci, Busch turb de furie.
Sigur! Toi vorbii la fel Mai sunt i spezele ns, nu-i
aa? Datoria de trei sute de franci s-a urcat la peste apte
sute Dar ce-mi pas mie de asta? Nu mi se pltete,
ncep urmrirea! Cu att mai ru dac dreptatea cost mult!
Asta-i vina ei, nu a mea! Dup dumneata, ar nsemna c
dac am cumprat o crean cu zece franci, eu s-o cedez tot
pentru zece franci i cu asta, basta! Dar riscul meu, dar
alergturile mele, dar munca mea cu capul, dar inteligena
cheltuit? Poftim, pentru afacerea Jordan poi s-o ntrebi i
pe doamna care-i aci de fa. Ea s-a ocupat cu aceast
afacere. Ah, cte drumuri n-a fcut, cte tlpi n-a rupt tot
urcnd scrile redaciilor, de unde era alungat ca o
ceretoare, fr ca odat mcar s i se fi dat adresa cutat.
Afacerea asta am fost silii s-o urmrim luni i luni de zile,
nu ne-a lsat s dormim multe nopi, am muncit la ea ca la
una dintre capodoperele noastre, m cost o avere, dac ar fi
s socotim numai cincizeci de centime de fiecare or!
Se aprindea tot mai tare i arta cu un gest larg dosarele
care-i umpleau ncperea.
Am aici creane pentru mai bine de dou milioane de
405
franci, creane provenind din toate timpurile i din toate
clasele sociale, creane mrunte i creane colosale Dac
mi plteti un milion pe ele, poftim, sunt ale dumitale
Cnd te gndeti c sunt unii debitori pe care-i urmresc de
un sfert de veac! Pentru a obine de la ei cteva sute de franci
nenorocii, uneori chiar i mai puin, atept ani de zile, atept
s fac avere sau s moteneasc ceva Ceilali,
necunoscuii cei mai numeroi zac aici, uitai-v n colul
acesta, n grmada asta enorm. sta-i neantul sau mai bine
zis materia brut din care trebuie s scot via, vreau s
spun din care trebuie s triesc eu, i asta numai Dumnezeu
tie dup cte complicaii, cercetri i necazuri! i
dumneata ai vrea ca atunci cnd mi cade n mn unul
solvabil, s m port cu el cu mnui! A, nu! Prea ar trebui s
fiu prost; nici dumneata n-ai fi att de prost!
Fr a mai pierde timpul discutnd, Saccard i scoase
portofelul.
i voi da dou rute de franci, iar dumneata mi vei
napoia dosarul Jordan i-mi vei semna o chitan cum c
totul a fost achitat.
De furie, Busch sri n sus.
Dou sute de franci! Niciodat! Vreau trei sute treizeci
de franci i cincisprezece centime! Nu-l iert nici mcar cu o
centim!
Dar cu vocea lui potolit i cu stpnirea de sine a omului
care cunoate bine puterea banului, atunci cnd e scos la
vedere, cnd l pui naintea cuiva, Saccard repet de dou,
trei ori:
i dau dou sute de franci
Iar evreul, convins de fapt c e mai cuminte s te nvoieti,
consimi, furios i cu lacrimi n ochi.
406
Sunt prea slab! Grea meserie! Pe cuvntul meu de
cinste, m las jumulit, m las furat! M rog, de vreme ce
eti aici, nu te jena, mai ia i altele! Da, poftim, caut n
grmad i mai ia, c tot ai dat dou sute de franci!
Apoi, dup ce semn o chitan i scrise un bileel
portrelului, deoarece dosarul nu se mai afla la el, Busch se
aez greoi la biroul lui, att de enervat, c l-ar fi lsat pe
Saccard s plece, dac cumtra Mchain, care pn atunci
nu scosese niciun cuvnt, nu i-ar fi spus:
i afacerea noastr?
Busch i reaminti deodat i era gata s se rzbune. Dar
toate cuvintele pregtite dinainte, toat povestea, toate
ntrebrile i ntreaga desfurare a convorbirii, i dispru
din minte, n graba lui de a ajunge la faptul n sine.
Da, afacerea, adevrat! V-am scris, domnule Saccard,
pentru c avem o socoteal veche de descurcat
ntinse braul i apuc dosarul Sicardot, pe care i-l
deschise n fa.
n anul 1852 ai tras ntr-o cas care nchiria camere
mobilate din rue de la Harpe i acolo ai semnat
dousprezece polie de cte cincizeci de franci fiecare, la
ordinul unei domnioare Rosalie Chavaille, n vrst de
aisprezece ani, pe care ai violat-o, ntr-o sear, pe scri
Poftim poliele. N-ai pltit niciuna, pentru c ai plecat
nainte de scaden, fr a lsa adresa. Partea cea mai
proast e c sunt semnate cu un nume fals, Sicardot, numele
primei dumneavoastr soii
Foarte palid, Saccard l asculta i se uita la el. n emoia
lui, simea c ntreg trecutul renvie dintr-odat, ca o senzaie
de prbuire, ca o greutate enorm i confuz care s-ar fi
prvlit asupra lui. n frica ce-l cuprinsese la nceput i
407
pierdu capul i bigui:
De unde tii dumneata asta? De unde tii?
Apoi, cu minile tremurnde, se grbi s-i scoat iari
portofelul, cu unicul gnd s plteasc imediat, s intre n
posesia acelui dosar suprtor.
Cheltuieli n-au fost, nu-i aa? Face ase sute de
franci De, ar fi multe de spus, dar prefer s pltesc fr s
mai discut.
i-i ntinse cele ase hrtii.
Un moment, strig Busch, refuznd banii. N-am
terminat nc Doamna pe care o vedei aici a fost un fel de
var cu Rosalie, i poliele sunt ale ei, pentru c eu m ocup
de afacerea asta n numele ei Biata Rosalie a rmas infirm
din cauza brutalitii dumitale. A suferit mult i a murit ntr-
o mizerie de nedescris, la aceast doamn care a adunat-o de
pe drumuri Dac doamna ar vrea, v-ar povesti nite
lucruri
Nite lucruri teribile! accentua cu o voce piigiat
cumtra Mchain, ieind din muenia ei.
Saccard, speriat, se ntoarse spre ea, cci aa cum edea,
ghemuit ca un burduf pe jumtate dezumflat, uitase de
prezena ei. Femeia asta l nelinitise ntotdeauna din cauza
negoului ei suspect, aruncndu-se ca o pasre de prad
asupra valorilor depreciate. i acum, poftim, o gsea
amestecat n afacerea asta neplcut.
Da, desigur, nenorocita, e foarte trist! murmur el. Dar
dac a murit, nu vd ntr-adevr cum Iat, totui, cei ase
sute de franci.
Busch refuz banii pentru a doua oar.
mi pare ru, dar nu tii nc totul! Rosalie a avut un
copil Da, un biat care merge pe paisprezece ani, un copil
408
care v seamn att de mult, nct nu-l vei putea renega.
Ameit, Saccard repet de mai multe ori n ir:
Un copil, un copil
Apoi, punnd cu un gest brusc, la loc, n portofel cele ase
sute de franci, zise voios, venindu-i dintr-odat n fire:
Ei, asta-i bun! V batei joc de mine? Dac exist un
copil, nu pupai niciun ban de la mine Copilul e
motenitorul maic-sii, aa c lui i voi da suma asta i tot
ce-o s mai doreasc pe deasupra Un copil e un lucru
foarte drgu, foarte natural! Nu-i nicio ruine s ai un copil!
Dimpotriv, mi face plcere, m face s m simt mai
tnr, pe onoarea mea! Unde e, s m duc s-l vd? De ce
nu l-ai adus imediat aici?
Busch rmase la rndul su ncremenit, gndindu-se ct
de mult sttuse el la ndoial i ct de mult se codise i
doamna Caroline s-i dezvluie lui Saccard existena lui
Victor. Netiind ce s mai cread, se ncurc ntr-o explicaie
violent i complicat vorbind despre toate dintr-odat,
despre cei ase mii de franci reprezentnd mprumuturi i
cheltuieli de ntreinere i pe care-i pretindea cumtra
Mchain, despre cei dou mii de franci dai ca acont de
doamna Caroline, despre instinctele slbatice ale lui Victor,
despre internarea lui la Opera Muncii. Iar Saccard tresrea la
fiecare nou amnunt. Cum aa, ase mii de franci? Cine ar
putea s-i garanteze c acest copii n-a fost exploatat? Un
acont de dou mii de franci! Avuseser ndrzneala s-i
stoarc dou mii de franci unei prietene de-a lui? Dar sta
era pur i simplu un furt! Abuz de ncredere! i dup ce
copilul fusese prost crescut, acum i se cerea s-i mai i
rsplteasc pe cei care erau rspunztori de educaia lui
greit! Nu cumva i nchipuiau c au de a face cu un idiot?
409
Niciun ban! le strig el. Auzii? S nu v nchipuii c
vei vedea vreun ban de la mine!
Palid, Busch se ridicase de la birou.
Asta rmne de vzut. Am s te dau n judecat.
Nu mai vorbi prostii! tii foarte bine c justiia nu se
ocup cu chestii de astea! i dac i nchipui c m vei
putea antaja, nseamn c eti un caraghios, fiindc mie
nu-mi pas de nimic. Un copil! i-am spus c asta m
ncnt!
i fiindc cumtra Mchain i sttea n cale, o ddu cu
brutalitate la o parte, ca s poat iei. necndu-se de furie,
femeia i strig din capul scrilor, cu vocea ei piigiat:
Bestie! Canalie!
Ne mai vedem noi! url Busch, trntind ua n urma lui
din toate puterile.
Saccard era att de enervat, nct porunci vizitiului s-l
duc direct acas, n rue Saint-Lazare se grbea s dea ochii
cu doamna Caroline, creia i spuse de-a dreptul tot ce avea
de spus, mustrnd-o de la nceput c dduse cei dou mii de
franci.
Dar, bine, draga mea, cine a mai auzit s arunci banii
cu atta uurin! De ce dracu nu m-ai ntrebat i pe
mine?
Ea, nmrmurit c Saccard cunotea toat povestea, tcu.
Aadar, avusese dreptate, scrisoarea aceea era de la Busch!
Acum nu mai avea nimic de ascuns, de vreme ce-i luase
altcineva sarcina s-i povesteasc, n locul ei, totul. Se mai
codea totui, ruinat tocmai din cauza omului acestuia
care-i punea ntrebri fr niciun fel de stnjeneal.
Am vrut s-i cru o suprare Bietul copil era ntr-un
hal de decdere! i-a fi spus totul demult, dac un
410
sentiment
Ce sentiment? i mrturisesc c nu te neleg
Ea nu ncerc nici s-i explice i nici s se scuze, cuprins
de tristee, plictisit de tot i de toate, tocmai ea care de
obicei avea atta curai n via: n acest timp, Saccard vorbea
ntruna, ncntat i ntr-adevr ntinerit.
Bietul copil! Te asigur c-mi va fi foarte drag Foarte
bine ai fcut c l-ai dus la Opera Muncii ca s-l mai
lefuiasc puin. Dar l vom scoate de acolo, i vom angaja
profesori Am s m duc mine s-l vd, da, mine, dac nu
voi fi prea ocupat.
A doua zi avu loc o edin a consiliului de administraie,
mai trecur nc dou zile, apoi nc o sptmn, fr ca
Saccard s gseasc o clip liber. Vorbea destul de des de
copil, amnndu-i mereu vizita, lsndu-se dus de torentul
nvalnic al afacerilor. n primele zile ale lui decembrie,
aciunile atinser cursul de dou mii apte sute de franci,
ntr-o nfrigurare nemaipomenit, nefireasc i care zguduise
ntreaga Burs. Partea proast era ns c vetile
ngrijortoare se nteeau, c urcarea continua cu furie, ntr-o
atmosfer de indispoziie crescnd, insuportabil. ncepuse
s se vorbeasc pe fa de catastrofa fatal i totui aciunile
urcau mereu, urcau nencetat, prin nsi fora ncpnat
a acelui entuziasm uimitor, lipsit de orice sens. Saccard nu
mai tria dect n minciuna exagerat a triumfului su,
nconjurat ca de un nimb de aceast ploaie de aur pe care o
fcea s cad asupra Parisului, fiind n acelai timp destul de
detept ca s-i dea seama c terenul era minat, crpat,
ameninnd s se scufunde sub el. i dei la fiecare lichidare
ieea ctigtor, nu nceta s tune i s fulgere mpotriva
juctorilor la baisse, ale cror pierderi trebuiau s fie
411
nspimnttoare. Oare, n-o s izbuteasc s-i nving? Ceea
ce-l supra mai mult ns, era bnuiala c alturi de
Gundermann, fcnd jocul acestuia, se iviser i ali
vnztori, poate chiar dintre oamenii Bncii Universale care
trdaser trecnd la inamic, pierzndu-i credina n el i
grbii s scape de aciuni.
ntr-o zi, n timp ce Saccard i exprima fa de doamna
Caroline nemulumirea sa, aceasta crezu c a venit
momentul s-i mrturiseasc tot.
Dragul meu, s tii c am vndut i eu Am vndut
ultima noastr mie de aciuni la cursul de dou mii apte
sute de franci.
Saccard rmase uluit, ca n faa celei mai mrave trdri.
Ai vndut! Doamne, ai vndut!
Ea i apucase minile i i le strngea, adnc mhnit,
amintindu-i c, att ea ct i fratele ei, l preveniser. Acesta
din urm, care era tot la Roma, i trimitea scrisori pline de
ngrijorare cu privire la urcarea exagerat a aciunilor, urcare
pe care nu i-o explica i care trebuia stvilit cu orice pre,
dac nu voiau s se prbueasc n prpastie. Nu mai
departe dect n ajun primise de la el o scrisoare prin care
Hamelin i ddea ordinul formal s vnd. i ea vnduse.
Tu! Tu! repet Saccard, tu erai aceea care m combteai,
tu erai aceea a crei prezen o simeam n umbr! Aciunile
voastre au fost acelea pe care a trebuit s le rscumpr!
De ast dat, contrar obiceiului su, el nu-i ddu fru
liber furiei i doamna Caroline suferea i mai mult din cauza
descurajrii lui, cci ar fi vrut s-i explice, s-l fac s
renune la lupta aceasta fr cruare care nu se putea sfri
dect printr-un masacru.
Ascult-m, dragul meu Gndete-te c cele trei mii
412
de aciuni pe care le-am avut au produs mai mult de apte
milioane i jumtate. Nu nseamn asta un ctig neateptat,
exagerat? Pe mine, una, toi banii tia m sperie, nu pot
crede c sunt ai mei Nu este vorba, ns, de interesul
nostru personal. Gndete-te la interesele tuturor acelora
care i-ou ncredinat averile lor, sume ce ajung la un total de
milioane, pe care tu le riti n acest joc! Pentru ce s susii
urcarea asta nebuneasc? Pentru ce s-o mai i forezi? Toat
lumea mi spune c, n mod fatal, ne ateapt catastrofa
Aciunile nu vor putea urca la infinit i nu-i nicio ruine ca
ele s-i recapete valoarea real. Ar nsemna atunci c Banca
noastr este o banc solid i asta ar fi salvarea ei.
Dar el se scul brusc n picioare.
Vreau s ating cursul de trei mii! Am cumprat i voi
mai cumpra, chiar dac ar fi s sar n aer din cauza asta
Mai bine s sar n aer, mai bine s sar n aer totul cu mine,
dect s nu ating i s nu menin cursul de trei mii de franci!
Dup lichidarea din 15 decembrie, aciunile urcaser la
dou mii opt sute, la dou mii nou sute. Iar n ziua de 21
atinser la Burs, n mijlocul unei mulimi nnebunite,
cursul de trei mii douzeci de franci. Nu mai exista nici
adevr i nici logic, ideea de valoare i pierduse coninutul
i era pe cale s-i piard orice sens real. Se spunea c
Gundermann, contrar msurilor sale pline de prevedere, se
angajase n nite riscuri nspimnttoare; de luni de zile de
cnd alimenta scderea, pierderile lui crescuser la fiecare
chenzin, n salturi enorme, n aceeai msur n care
crescuse i urcarea. i ncepuse s circule zvonul c pe data
asta, s-ar putea s fie dat peste cap. Toate minile se
zpciser i toat lumea nu se mai atepta dect la minuni.
n clipa aceasta suprem, Saccard ajuns n culmea gloriei,
413
simind cum se cutremur pmntul de teama nemrturisit
a prbuirii, era un adevrat rege. Cnd trsura lui ajungea
n rue de Londres i trgea n faa palatului mre al Bncii,
un valet cobora n fug treptele i desfura un covor care se
ntindea de la intrare i pn la marginea trotuarului; de abia
dup aceea Saccard binevoia s coboare din trsur,
fcndu-i intrarea n localul bncii, ca un suveran ce nu
nelege s pun piciorul pe caldarmul pe care pesc
simplii muritori.

414
X

La sfritul anului, n ziua cnd trebuia s se fac


lichidarea din decembrie, sala cea mare a Bursei era plin
nc de la dousprezece i jumtate, ntr-un tumult
nemaipomenit de glasuri i micare. Nelinitea cretea, de
fapt, de cteva sptmni, i n aceast ultim zi de lupt se
manifesta printr-o adunare zgomotoas n rndurile creia
ncepuse s se aud zngnitul armelor btliei ce avea s
nceap. Afar era ger, dar un soare luminos de iarn
ptrundea cu razele sale oblice prin fereastra nalt,
nveselind o parte a slii aceleia goale, cu coloane severe i cu
bolta trist ce prea i mai rece din cauza picturilor alegorice
n tonuri cenuii; gurile de calorifer ce se ntindeau de jur
mprejurul arcadelor rspndeau o cldur plcut n
mijlocul curentului rece al uilor cu gratii ce se deschideau
continuu.
Moser, care juca la baisse, mai ngrijorat i mai galben la
fa dect oricnd, se lovi de Pillerault, care juca la hausse.
Acesta sttea nepenit, cu un aer arogant, pe picioarele lui
lungi de cocostrc.
Ai auzit? Se spune c
Dar ca s poat fi auzit, trebui s vorbeasc mai tare, n
415
zgomotul tot mai puternic al convorbirilor, zgomot regulat,
monoton, asemntor clipocitului unei ape revrsate ce se
scurge la nesfrit.
Se spune c n Aprilie vom avea rzboi Nici nu se
poate sfri altfel, cu narmrile astea formidabile
Germania nu vrea s ne lase timp s aplicm noua lege
militar pe care Camera urmeaz s-o voteze De altfel,
Bismarck
Pillerault izbucni n rs.
Ia mai slbete-m cu Bismarck al dumitale Chiar eu
am stat cinci minute de vorb cu el, ast var, cnd a fost la
noi. Pare s fi un biat tare de treab Dac nici dup
succesul zdrobitor al Expoziiei nu eti mulumit, ce te poate
oare mulumi pe dumneata? Ei, dragul meu, Europa toat e
la picioarele noastre.
Moser ddu din cap cu ngrijorare i n fraze ntrerupte n
fiecare clip de mbrncelile mulimii, continua s-i exprime
temerile. Piaa era prea nfloritoare, de o prosperitate
suprasaturat, care nu fcea doi bani, ntocmai ca grsimea
oamenilor obezi. Prea rsriser multe afaceri n urma
Expoziiei, lumea se lcomise prea tare, ajungnd pur i
simplu la o nebunie a jocului. Nu era o adevrat nebunie, de
pild, ca aciunile Universalei s ajung la trei mii treizeci?
Ah, asta te doare pe dumneata! i apropiindu-se de el
adug apsnd pe fiecare silab.
Dragul meu, disear se va ncheia la trei mii aizeci V
vei da cu toii peste cap, asta v-o garantez eu!
Moser, dei nu putu rmne nepstor, fluier scurt,
dispreuitor, i se uit n sus ca pentru a-i ntri i mai mult
faima prefcutei sale liniti sufleteti, privind spre cele cteva
femei care se aplecau deasupra galeriei ce ducea spre oficiul
416
telegrafic i priveau cu uimire spectacolul acelei sli n care
nu aveau dreptul sa ntre. Blazoane cu nume de orae,
copane i cornie, adnceau perspectiva tears pe care
infiltraiile apei o ptaser cu galben.
A, dumneata erai? exclam Moser, lsndu-i capul n
jos i recunoscndu-l pe Salmon, care i se oprise n fa, cu
venicul i largul su surs pe buze.
Apoi, turburat, ca i cum ar fi vzut n sursul acesta o
confirmare a prezicerilor lui Pillerault, rosti:
n sfrit, dac tii ceva, spune-mi i mie Logica mea e
simpl. Sunt cu Gundermann, pentru c Gundermann, orice
ai zice, e tot Gundermann Cu el totul sfrete bine!
Dar cine i-a spus dumitale c Gundermann joac la
baisse? ntreb Pillerault batjocoritor.
Auzind asta, Moser fcu nite ochi speriai. De mult
vreme, la Burs, se vorbea numai de faptul c Gundermann
l pndete pe Saccard, c alimenteaz jocul la baisse
mpotriva Bncii Universale, ateptnd s-o strng de gt la
vreun sfrit de lun, de ne urma unei sforri brute, atunci
cnd va suna ceasul s zdrobeasc piaa sub greutatea
milioanelor lui; i dac acum atmosfera era att de ncrcat,
asta se ntmpla din cauz c toat lumea credea i repeta c
btlia va avea loc chiar n ziua aceea i c va fi o btlie
necrutoare, n care una dintre cele dou armate trebuie s
rmn la pmnt, distrus. Puteai fi ns vreodat sigur de
ceva, n lumea de minciun i iretenie a Bursei? Lucrurile
cele mai sigure, cele mai trmbiate, deveneau la cea mai
uoar suflare, subiecte de ndoial pline de ngrijorare.
Dumneata negi evidena, murmur Moser. E adevrat,
n-am vzut ordinele, aa c nu pot afirma nimic Dar
dumneata, Salmon, ce prere ai? Ce dracu, Gundermann nu
417
poate ceda!
i nu mai tia ce s cread n faa sursului tcut al lui
Salmon, surs care devenea din ce n ce mai mic, ajungnd
abia perceptibil.
Ah! adug el, artnd cu capul spre un om gras care
tocmai trecea pe acolo, dac sta ar vrea s vorbeasc, n-a
mai avea nicio grij. El vede limpede totul.
Era faimosul Amadieu, care tria nc din lovitura dat n
afacerea cu aciunile minelor din Selsis, aciuni cumprate
cu cte cincisprezece franci bucata, dintr-o ncpnare
idioat i revndute, mai trziu, cu un ctig de vreo
cincisprezece milioane, aa, la ntmplare, fr s fi prevzut
sau s fi calculat ceva. Era venerat pentru marea lui
capacitate financiar; era urmat de o adevrat curte care
ncerca s-i prind din zbor fiecare cuvnt i care juca numai
n sensul pe care preau s-l arate vorbele sale.
Pe dracu! strig Pillerault, care nu nelegea s renune
la teoria Iul n legtur cu riscul, cel mai bun lucru este s-i
urmreti ideea, aa, la ntmplare n lumea noastr totul
depinde de noroc. Ori ai noroc, ori n-ai. Aa c la ce bun s
te mai gndeti? Eu, unul, ori de cte ori am chibzuit
lucrurile, era ct pe aci s m poticnesc Uite, atta vreme
ct l voi vedea pe omul sta stnd pe poziie, la postul lui, cu
aerul lui voios, dornic s nghit totul, voi cumpra.
i artase cu un gest spre Saccard, care tocmai intrase i
se aezase la locul lui obinuit, rezemat de stlpul primei
arcade din stnga. Ca toi conductorii bncilor importante:
el i avea locul lui bine cunoscut de toi, unde funcionarii i
clienii erau siguri c-l vor gsi n zilele de Burs. Numai
Gundermann se mndrea cu faptul c el nu calc niciodat
n sala aceea mare; ba nc mai mult, nu trimitea nici mcar
418
vreun reprezentant oficial. Se simea ns peste tot prezena
unei armate a lui i el domnea aici ca un stpn absent i
suveran, printr-o adevrat legiune de remizeri i de ageni
care-i aduceau ordinele, fr s mai pomenim de oamenii lui,
att de numeroi, nct fiecare dintre cei de fa putea fi
bnuit drept un soldat misterios al lui Gundermann.
mpotriva acestei armate nedeclarate dar omniprezente, lupta
Saccard, personal i pe fa. n spatele lui, n unghiul format
de stlp, era o banc, dar el nu se aeza niciodat, rmnnd
totdeauna n picioare n timpul celor dou ore ct inea
bursa, ca i cum ar fi dispreuit oboseala. Cteodat, cnd se
simea copleit, i sprijinea doar cotul de piatra care se
nnegrise i se Instruise din cauza tuturor celor care o
atinseser; n goliciunea palid a edificiului, dunga aceasta
de murdrie lucioas care se ntindea ca un ornament
dezgusttor la nlimea omului, pe ui, pe perei, pe scri, n
sal, produs de sudoarea a generaii de juctori i de hoi,
constituia i ea o trstur caracteristic a Bursei. Foarte
elegant, foarte corect mbrcat, n stof fin i lenjerie
strlucitoare, ca toi juctorii de burs de altfel, Saccard
aprea n mijlocul acelor ziduri nconjurate de o dung
neagr, cu figura binevoitoare i odihnit de om lipsit de griji.
Ai auzit? zise Moser, vorbind mai ncet. Este acuzat c
susine urcarea, cumprnd masiv. Dac Banca Universal
joac cu aciunile ei, e pierdut.
Pillerault, ns, protest.
Brfeli! Parc se poate ti cu siguran cine vinde i cine
cumpr! Vine aici pentru clienii bncii, ceea ce e firesc i
mai vine i pentru el personal cci desigur c joac.
Moser, de altfel, nu mai insist. La Burs, nimeni n-ar fi
ndrznit nc s vorbeasc sus i tare despre campania
419
nemaipomenit condus de Saccard, despre cumprturile
pe care le fcea n contul societii sub numele unor oameni
de paie ca Sabatani, Jantrou i alii, mai ales funcionari de-
ai lui Circula numai un zvon, optit la ureche, dezminit,
aprnd din nou, dei nimeni nu putea aduce vreo dovad
concret. La nceput, nu fcuse altceva dect s-i susin cu
pruden cursurile, revnznd imediat ce i se prezenta ocazia
ca s nu-i mobilizeze prea mult capitalurile i ca s umple
tezaurul bncii cu titluri. Dar acum intrase n lupt i
prevzuse c n ziua aceea va trebui s procedeze la
cumprri exagerate, dac voia s rmn stpn pe situaie.
i dduse ordinele i prea la fel de linitit ca de obicei, cu
toat nesigurana lui asupra rezultatului final i cu toat
turburarea pe care o resimea din cauz c se angaja i mai
mult pe o cale pe care o tia teribil de periculoas.
Deodat, Moser, care se dusese s dea trcoale prin jurul
celebrului Amadieu, ce sttea de vorb cu un omule mrunt
i cu o mutr viclean, se ntoarse foarte agitat, biguind:
L-am auzit! l-am auzit cu urechile mele. A spus c
ordinele de vnzare date de Gundermann depesc zece
milioane Oh! vnd, vnd, am s vnd totul!
Zece milioane! Ei, drcia dracului! murmur Pillerault
cu vocea puin schimbat, dar asta-i lupt la cuite, nu
glum!
i n zgomotul tot mai mare de glasuri i convorbiri
particulare, nu se mai discuta dect despre acest duel
slbatic dintre Gundermann i Saccard. Nu se puteau
deosebi cuvintele, dar zvonul care circula i era cauza ntregii
agitaii se referea la ncpnarea linitit i logic a unuia
de a vinde i la nverunarea ptima a celuilalt de a
cumpra mereu. Vetile contradictorii, care circulau la
420
nceput n oapte, sfreau prin izbucniri de trompet. De
ndat ce deschideau gura, unii strigau, cci nu puteau fi
auzii din cauza glgiei, n timp ce alii, fcnd pe
misterioii, se plecau la urechea vecinilor lor i vorbeau foarte
ncet, chiar i atunci cnd nu aveau nimic de spus.
Totui, eu continuu s ioc la hanse! hotr Pillerault,
care se linitise ntre timp. Soarele strlucete prea frumos,
aa c aciunile vor mai urca.
Se va prbui totul, rspunse Moser cu ncpnarea
lui jalnic. Furtuna e aproape; am avut o criz noaptea
trecut.
Dar sursul lui Salmon, care-i asculta pe rnd, deveni att
de ascuit, nct amndoi rmaser nemulumii, fr avea
nicio atitudine. Oare diavolul sta att de puternic, att de
misterios i att de discret s fi gsit un al treilea sistem de a
juca, nici la baise, nici la hausse?
Din locul unde se afla, Saccard vedea ngrondu-se n
jurai lui mulimea linguitorilor i a clienilor. Minile se
ntindeau ntruna sore el i el le strngea pe toate cu aceeai
bun dispoziie, punnd n fiecare strngere de mn
fgduiala unei victorii. Unii veneau n goan, schimbau
cteva cuvinte cu el i plecau ncntai; muli se ncpnau
s rmn i nu-i mai ddeau pace, mndri c fac parte din
grupul lui. Deseori, Saccard se arta binevoitor, fr a. i
aminti ns numele celor cu care vorbea. Aa de pild,
cpitanul Chave se vzu nevoit s-i pomeneasc de
Maugendre, pentru a fi recunoscut. Cpitanul, care se
mpcase cu cumnatul su, l ndemna pe acesta s vnd;
dar strngerea de mn a directorului fu de ajuns ca s-l
nflcreze din nou pe Maugendre, insuflndu-i o ndejde
nemrginit. Dup aceea veni Sdille, din consiliul de
421
administraie, marele negustor de mtsuri, care avea nevoie
de o scurt consultaie. Firma i era n primejdie, soarta lui
fiind legat de aceea a Bncii Universale n aa mare msur,
nct orice eventual scdere ar fi nsemnat pentru el
prbuirea. ngrijorat, mistuit de patim, avnd pe deasupra
i alte necazuri cu fiul su Gustave care nu fcea nicio
isprav la Mazaud, Sdille simea nevoia s fie linitit,
ncurajat. Btndu-l uor pe umeri, Saccard l fcu s plece
plin de ncredere i elan. Dup el urm o adevrat defilare:
Kolb, bancherul, care vnduse demult, dar care pndea nc
un moment favorabil; marchizul de Bohain, care, cu aerul lui
condescendent de mare nobil, se prefcea c vine la Burs
din curiozitate i din lips de ocupaie; chiar i Huret, care
nu pstra pic pe nimeni i care era prea abil ca s nu
rmn prieten cu oamenii pn n ziua prbuirii lor finale,
venea s vad dac nu cumva mai era rost de ctigat ceva.
Dar cnd apru Daigremont, toi se ddur n lturi. Era
foarte puternic i toi remarcar amabilitatea lui, felul n care
glumea, cu un aer de camaraderie ncreztoare. Juctorii
la hausse se bucurau, pentru c Daigremont avea reputaia
unui om priceput, care tia s prseasc o firm la cea mai
mic zguduitur; era deci limpede c Banca Universal nu se
cltina nc. Mai venir i alii, schimbnd doar cte o privire
cu Saccard, oameni de-ai lui, funcionari nsrcinai s dea
ordine, care cumprau i pe contul lor, furai de patima
jocului a crui epidemie decima personalul din rue de
Londres, mereu la pnd, ascultnd la ui, ntr-o
permanent goan dup informaii. Aa, de pild, Sabatani,
cu graia lui molatic de italian corcit cu oriental, trecu de
dou ori pe acolo, fcndu-se c nici nu-l vede pe Saccard, n
timp ce, la civa pai mai departe, Jantrou sttea nemicat,
422
cu spatele, i prea cufundat n lectura telegramelor sosite de
la bursele din strintate, care erau afiate n nite rame
zbrelite. Remizierul Massias, care alerga mereu, mbrnci
ntregul grup i fcu un mic semn din cap, pentru a da,
probabil, rspuns la vreo nsrcinare dus n grab la bun
sfrit. i pe msur ce ora deschiderii se apropia, tumultul
nencetat al mulimii, valul de oameni ce alunecau ntr-o
parte i n alta, umpleau sala cu o glgie i cu un vuiet
asemntor refluxului.
Toat lumea atepta primul curs.
Mazaud i Jacoby i fcuser apariia la corbeille, ieind
din cabina agenilor de schimb, umil lng altul, cu aerul
celei mai corecte colegialiti. tiau totui c sunt adversari
ntr-o lupt necrutoare ce inea de sptmni ntregi i care
putea s se sfreasc prin ruina unuia dintre ei. Mazaud,
scund, cu o talie subire de brbat bine, era de o vioiciune
plin de veselie, la care contribuise n mare parte norocul
avut pn atunci, noroc graie cruia motenise, la 32 de ani,
firma unui unchi; pe ct vreme Jacoby, fost procurist,
devenit agent la o vrst mai naintat, mulumit clienilor
care-l comanditau, avea burt mare i pasul greoi ca la
aizeci de ani, fiind un brbat corpolent, crunt i chel, cu
un aspect de om cumsecade cruia i e drag viaa. Amndoi,
cu carnetele n mn, vorbeau despre vreme, ca i cnd n-ar
fi inut n minile lor, pe cele cteva foi de hrtie, milioanele
pe care aveau s le schimbe, ca pe nite focuri de arm, n
ucigtoarea nvlmeal a cererii i a ofertei.
Ei, ce spui de gerul sta?
Oh, nchipuie-i, am venit pe jos, att de frumos e afar!
Ajuni n dreptul locului numit corbeille, acel vast bazin
circular nc nembcsit de hrtiile inutile i de biletele de
423
ncheiere ce se arunc acolo, se oprir o clip, sprijinindu-se
de rampa de catifea roie care l nconjoar, continund s-i
spun din cnd n cnd lucruri banale, dar pndind cu
coada ochiului la tot ce se petrece n jurul lor.
Cele patru galerii n form de cruce nchise prin grilaje,
formnd un fel de stea cu patru coluri i avnd n mijlocul
lor corbeille-ul, erau locul sacru unde publicul nu avea acces.
i ntre cele patru brae, ceva mai n fa i lateral, era un alt
compartiment, unde se aflau funcionarii jocului cu bani
lichizi; oarecum dominndu-i pe acetia stteau cei trei
funcionari care nregistrau cotele aezai pe nite scaune
nalte, n faa unor registre imense; iar pe partea cealalt, un
compartiment mai mic, ns deschis i numit chitara,
desigur din cauza formei sale, ngduia funcionarilor i
juctorilor s se pun n legtur direct cu agenii. n spate,
n unghiul format de alte dou brae, se inea, n mijlocul
mulimii, piaa rentelor franceze, la care fiecare agent era
reprezentat, ca i la bursa unde se juca pe bani lichizi,
printr-un funcionar special, avnd un anumit carnet; agenii
de schimb stteau la corbeille, i nu se ocupau dect de
operaiile pe termen, absorbii cu totul de btlia nebuneasc
a jocului.
Dar zrind n galeria din stnga pe procuristul s u
Berthier, care-i fcea semne. Mazaud se duse s schimbe cu
el cteva cuvinte, pe optite, deoarece procuritii aveau
dreptul s intre numai pe coridoare, la o distan
respectabil de rampa de catifea roie, unde nu trebuia s
ptrund nicio mn profan. Mazaud venea n fiecare zi la
Burs ntovrit de Berthier i de ali doi funcionari ai si,
cel de la vnzrile pe bani lichizi i cel de la rente, crora li se
altura de cele mai multe ori lichidatorul, fr a mai pune la
424
socoteal pe funcionarul nsrcinat cu primirea
telegramelor, care era tot tnrul Flory, cu faa din ce n ce
mai npdit de barba lui deas, din care nu se mai zreau
dect sclipirile ochilor lui duioi. De cnd ctigase zece mii
de franci, a doua zi dup Sadova, Flory, zpcit de preteniile
domnioarei Chuchu, care ajunsese capricioas i lacom,
juca nebunete pe contul lui, fr niciun fel de calcul,
urmnd ntru totul jocul lui Saccard, n care avea o ncredere
oarb. Ordinele pe care le afla i telegramele ce-i treceau prin
mn i erau de ajuns ca s se orienteze. n momentul cnd
cobora de la telegraful instalat la primul etaj, cu amndou
minile pline de telegrame, se vzu silit s-l cheme pe
Mazaud printr-un gardian; Mazaud tocmai se desprea de
Berthier i se ndrepta spre chitar.
Ce prere avei, domnule, s le deschid i s le clasez?
Da, desigur, dac sosesc aa, grmad Ce sunt astea?
Oh! mai toate ordine de cumprare pentru Universale.
Cu o mn exersat, agentul rsfoi, vdit satisfcut,
telegramele. Avea angajate n contul lui Saccard sume
considerabile trecute n report; primise din partea lui, chiar
n dimineaa aceea, ordine foarte mari de cumprare,
sfrind prin a deveni agentul recunoscut al Bncii
Universale. i cu toate c nici pn atunci nu se simise prea
ngrijorat, entuziasmul acesta continuu al publicului,
cumprrile acestea pline de ncpnare, cu tot cursul
exagerat al aciunilor, l liniteau. Printre semnatarii
telegramelor, un nume i atrase luarea aminte, acela al lui
Fayeux, ncasatorul de rente din Vendme, care i fcuse,
probabil, o clientel foarte numeroas de mici cumprtori
printre fermierii, bigoii i preoii din acea regiune, pentru c
nu trecea sptmn, fr s nu-i trimit, ca i n ziua
425
aceea, telegrame peste telegrame.
D acestea la vnzrile pe bani, i spuse Mazaud. i nu
atepta s i se aduc telegramele aici. Rmi sus i preia-le
singur.
Flory se duse i se rezem de balustrada unde se juca pe
bani lichizi, strignd ct l ineau puterile:
Mazaud! Mazaud!
Cel care se apropie de el era Gustave Sdille, deoarece, la
Burs, funcionarii pierzndu-i numele lor propriu, poart
numele agentului pe care-l reprezint. Flory se numea i el
acolo tot Mazaud. Dup ce plecase de la firma Mazaud de
aproape doi ani, Gustave se ntorsese n cele din urm din
nou, cu gndul ca prin asta s-l determine pe tatl su s-i
plteasc datoriile. i n ziua acea, funcionarul principal
fiind lips, el era nsrcinat cu vnzrile cu bani lichizi, lucru
care-i plcea. Flory i opti ceva la ureche i czur amndoi
de acord s nu cumpere pentru Fayeux dect la ultimul curs,
dup ce vor fi jucat pentru ei, pe baza ordinelor ncasatorului
de rente, cumprnd i revnznd mai nti pe numele
omului lor de paie, astfel ca s pun ei mna pe diferen,
ntruct urcarea li se prea sigur..
ntre timp, Mazaud se ndrepta spre corbeille. Dar, la
fiecare pas, un gardian i nmna din partea vreunui client
care: nu se putuse apropia de el, o fi pe care era notat n
grab cu creionul, un ordin. Fiecare agent i avea fia lui, de
o anumit culcare: roie, galben, albastr, verde, pentru a
putea: fi uor deosebit de celelalte. Cea a lui Mazaud era
verde, culoarea speranei; i micile buci de hrtie se
strngeau n minile lui, prin necontenitul du-te vino al
gardienilor care le luau de la captul galeriilor, din mna
funcionarilor i judectorilor. Acetia i procuraser
426
dinainte o cantitate de fie, pentru a ctiga timp. Oprindu-
se din nou n faa rampei de catifea, Mazaud ddu de Jacoby,
care inea i el n mn o mulime de fie al cror numr
cretea mereu, fie roii, roii ca sngele proaspt curs din
ran: erau desigur ordine de ale lui Gundermann i de ale
oamenilor lui, cci toat lumea tia c Jacoby, n masacrul ce
se pregtea era agentul juctorilor la baisse. Sttea acum
de vorb cu un alt agent, Delarocque, cumnatul lui, un
cretin ce se nsurase cu o evreic; acesta era un brbat chel,
sptos, rocovan i ndesat, introdus n lumea cluburilor i
servind la Burs ordinele lui Daigremont, care se certase de
curnd cu Jacoby, dup cum mai nainte se certase cu
Mazaud. Povestea pe care o istorisea Delarocque, o poveste
fr perdea despre o femeie ce se napoiase dezbrcat la
brbatul ei, fcea s-i strluceasc ochii din care clipea
ntruna, n timp ce, cu o expresie ptima, i agita mereu
carnetul plin de fie de un albastru blnd ca al cerului de
Aprilie.
Domnul Massias ntreab de dumneavoastr, i spuse
lui Mazaud un gardian.
Acesta se ndrept repede spre captul galeriei. Remizierul,
trup i suflet n solda Bncii Universale, i aducea veti de la
culis, care ncepuse s funcioneze sub peristil, cu tot gerul
aspru de afar. Unii juctori intrau totui din cnd n cnd n
sal, pentru a se mai nclzi, culisierii, ns, nfofolii n
paltoane, cu gulerele de blan ridicate, se ineau drzi,
fcnd cerc, ca de obicei, sub orologiu, plini de nsufleire,
strignd i gesticulnd att de tare, nct nu mai simeau
frigul. Nathanson se arta cel mai activ dintre ei; era pe cale
de a deveni om mare, favorizat de noroc din ziua n care,
dup ce demisionase de la Creditul Mobiliar, avusese ideea s
427
nchirieze o ncpere i s-i deschid un birou.
Cu un glas grbit, Massias i aduse la cunotin c
deoarece cursurile aveau tendina s scad ca urmare a
pachetului de valori pe care juctorii la baisse l aruncau
pe pia. Saccard avusese ideea s opereze la culis, pentru a
influena asupra primului curs oficial de la corbeille.
Aciunile Bncii Universale ajunseser n ajun la 3030 de
franci, i el i transmisese lui Nathanson ordinul s cumpere
o sut de buci, pe care un alt culisier trebuia s le ofere la
3035. Asta nsemna o cretere de cinci franci.
Bine, vom avea acest curs! zise Mazaud.
i se rentoarse la grupul agenilor care erau n pr. Se
adunaser acolo aizeci, ncepnd, contrar regulamentului,
s ncheie tranzacii la cursul mijlociu, n ateptarea
semnalului de deschidere. Ordinele date la un curs fixat
dinainte nu influenau piaa, deoarece acest curs era de
ateptat, n timp ce ordinele date la cursul cel mai bun
posibil, a cror execuie liber era lsat la aprecierea
agentului, hotrau continua oscilare a diferitelor cote. Un
bun agent trebuia s aib finee, prevedere, prezen de spirit
i muchi mldioi, pentru c de cele mai multe ori
rapiditatea era aceea care asigura izbnda, fr a mai vorbi
de faptul c trebuia s aib, nainte de toate, relaii serioase
n lumea marii finane, informaii culese cam de peste tot, i
telegrame primite de la Bursele franceze i strine. Mai avea
nevoie i de o voce puternic, pentru a putea striga tare.
Cnd sun ora unu, btile clopotului trecur ca un vrtej
pe deasupra mulimii de capete; i nici nu apucase s se
sting ultima lui vibraie, c Jacoby, cu amndou minile
sprijinite pe rampa de catifea, ncepu s strige cu o voce
puternic, ntrecnd cu mult glasurile celorlali.
428
Vnd Universale! Vnd Universale!
Nu fixa niciun pre, ateptnd cererea. Cei aizeci de ageni
se apropiaser i stteau roat n jurul corbeille-ului, n care
primele fie aruncate ncepuser s fac pete de culori vii.
Fa n fa, se priveau unii pe alii i se msurau din ochi,
ca nite dueliti la nceputul luptei, foarte nerbdtori s
vad stabilindu-se primul curs.
Vnd Universale, striga mereu cu vocea lui groas
Jacoby. Vnd Universale.
La ce curs? ntreb Mazaud cu voce subire, dar att de
ascuit, nct o ntrecea pe a colegului su, ca un cntec de
flaut ce acoper acompaniamentul violoncelului.
i Delarocque propuse cursul din ajun.
La 3030, cumpr Universale.
Dar imediat supralicit un alt agent.
La 3035, trimite-mi Universale.
Era cursul culisei, menit s mpiedice arbitrajul pe care
trebuia s-l pregteasc Delarocque: o cumprare la corbeille
i o vnzare imediat la culis, pentru a ncasa cei cinci
franci ai urcrii. Aa c Mazaud se hotr, fiind sigur c
Saccard l va aproba.
La 3040, cumpr Trimite-mi Universale, la 3040.
Cte? ntreb Jacoby.
Trei sute.
i nsemnar amndoi operaia n carnete i afacerea se
ncheie, primul curs fiind astfel fixat, cu o urcare de zece
franci fa de cursul din ajun. Mazaud se desprinse din grup
i se duse s indice cifra cotatorului care se ocupa de
Universale. Dup aceea, timp de douzeci de minute se
deschiser parc, zgazurile: cursurile celorlalte valori fiind
de asemenea stabilite, se ajunse la tranzacii cu ntreg
429
pachetul de aciuni aduse de ageni, fr s aib. loc mari
variaii. i totui, cotatorii, cocoai pe scaunele lor, prini
ntre larma de la corbeille i ntre cea de la vnzrile pe bani
lichizi, care funcionau de asemenea cu febrilitate, abia
pridideau cu nscrierea tuturor noilor cote aduse n goan de
ageni i de funcionari. n spate, piaa rentelor era de
asemenea foarte vie. De cnd se deschisese Bursa, mulimea
nu mai vocifera singur, n zgomotul acela ca o nencetat
revrsare de ape, cci pe deasupra ei se ridicau acum
strigtele slbatice ale cererii i ofertei, un vacarm
caracteristic ce urc, coboar i se oprete; pentru a rencepe
n sunetele inegale i sfietoare, ca strigtele psrilor de
prad pe timp de furtun.
n picioare, lng stlp, Saccard surdea. Suita lui se
mrise, urcarea Universalelor cu zece franci emoionase
ntreaga Burs, mai ales c fusese prevzut demult o
prbuire n ziua lichidrii. Huret se apropiase de el,
ntovrit de Sediile i de Kolb care se prefcea c regret cu
glas tare prudena care-l determinase s-i vnd aciunile la
cursul de 2500, n timp ce Daigremont, voind s par
dezinteresat, se plimba la bra cu marchizul de Bohain,
povestindu-i, bine dispus, despre nfrngerea suferit de caii
si, la cursele de toamn. Dar mai ales Maugendre triumfa,
btndu-i joc de cpitanul Chave care se ncpna totui
n pesimismul su, spunnd c numai urma alege. i aceeai
scen se repeta ntre Pillerault ludrosul i Moser
melancolicul, unul fericit din cauza acestei nebunii a urcrii,
cellalt strngnd din pumni i vorbind de urcarea asta
ncpnat i stupid ca despre un animal turbat care,
pn la urm, tot va fi dobort.
Trecu o or; cursurile rmneau aproape aceleai. La
430
corbeille, tranzaciile continuau mai puin aprinse,
ncheindu-se pe msur ce soseau noile ordine i
telegramele. Pe la mijlocul oricrei Burse intervenea de obicei
un fel de acalmie a tranzaciilor curente, n ateptarea luptei
hotrtoare a ultimului curs. Se mai auzeau totui strigtele
puternice ale lui Jacoby, strigte acoperite de notele ascuite
ale lui Mazaud, angajai i unul i cellalt n operaiuni cu
prim Ofer Universale la 3040, dintre care 15 Cumpr
Universale la 3040, dintre care 10 Cte? Douzeci i
cinci Trimite-le. Erau, probabil, ordinele lui Fayeux, pe care
le executa Mazaud, cci muli juctori din provincie, pentru
a-i limita pierderea, nainte de a se lansa n afaceri de burs
pe termen, cumprau i vindeau cu prim. Apoi, dintr-odat,
ncepu s circule un zvon, se auzir cteva glasuri
ntretiate: Universalele sczuser cu cinci franci; i ntr-un
interval foarte scurt sczuser cu zece franci, apoi cu
cincisprezece franci, ajungnd la 3025.
Tocmai n clipa aceea Jantrou, care se ivise din nou, dup
o scurt absen, i opti lui Saccard la ureche c baroana
Sandorff era acolo, n strada Brogniart, n cupeul ei, i c
dorea s tie dac trebuia s vnd. ntrebarea aceasta pus
tocmai n clipa n care cursurile ncepeau s scad, l scoase
din srite, vzu, n gnd, vizitiul nemicat, cocoat pe capr
i pe baroana rsfoindu-i carnetul, ca la ea acas, cu
ferestrele nchise. Rspunse:
Ia s m lase n pace! Dac vinde, o strng de gt!
Massias, care auzise c aciunile sczuser cu
cincisprezece franci, alerg, ca la un strigt de alarm,
dndu-i bine seama c va fi nevoie de el. ntr-adevr,
Saccard, care pregtise o lovitur pentru a nvinge cu ultimul
curs, anume o telegram ce urma s-i fie trimis de la Bursa
431
din Lyon, unde urcarea era sigur, ncepea s fie ngrijorat
vznd c telegrama nu mai sosete; i aceast neateptat
scdere de cincisprezece franci putea s duc la un dezastru.
ndemnatic, Massias nu se opri n faa lui, ci l atinse
doar cu cotul i prinse ordinul din zbor, trgnd cu urechea.
Iute, la Nathansohn! patru sute, cinci sute, ct va
trebui!
Lucrurile se petrecur att de repede, nct numai
Pillerault i Moser observar. Ei pornir pe urmele lui
Massias, pentru a afla ce se ntmpl. De cnd era n solda
Bncii, Massias devenise un om cu greutate. Toi ncercau
s-l trag de limb sau s-i citeasc peste umr ordinele
primite. Iar el realiza acum ctiguri frumoase. Cu aerul lui
surztor de ghinionist, pe care norocul nu-l prea rsfase
pn atunci, se mira el singur de aceast ntorstur a
soartei, declarnd c viaa de cine de la Burs ncepe s fie
suportabil i nu mai afirma c trebuie s fii evreu ca s
reueti.
La culis, n aerul ngheat al peristilului pe care razele
palide ale soarelui de la ora trei nu-l mai nclzeau,
Universalele sczuser mai puin repede dect la corbeille.
Astfel c Nathansohn, ntiinat de samsarii lui, realiza acum
arbitrajul care nu-i reuise la nceput lui Delarocque:
cumprase n sal la 3025 i revnduse sub colonad la
3035. Toat afacerea nu inuse mai mult de trei minute, n
care timp ctigase aizeci de mii de franci. Cumprturile
fcute afar influenaser imediat operaiile de la corbeille
unde aciunile urcaser din nou la 3030, datorit echilibrului
pe care-l exercit unul asupra altuia cele dou trguri, cel
legal i cel tolerat. Iureul funcionarilor care alergau din
sal, la peristil, fcndu-i loc cu coatele prin mulime, nu
432
mai nceta. Totui, cursurile culisei erau gata s cedeze din
nou, cnd un ordin adus de Massias lui Nathansohn le
susinu la 3035 i le urc la 3040; iar ca urmare,
Universalele ajungeau i la parchet, la valoarea primului lor
curs. Dar era greu s fie meninut, cci tactica lui Jacoby i a
celorlali ageni care lucrau n numele juctorilor la baisse,
consta, evident, din a-i rezerva vnzrile masive pentru
ncheiere, cu scopul de a inunda piaa i de a provoca o
prbuire, n zpceala ultimei jumti de or. Saccard i
ddu att de limpede seama de pericol, nct, printr-un semn
convenit, l ntiin pe Sabatani, care, la civa pai mai
ncolo, i fuma linitit igara, cu aerul su distrat i obosit
de muieratic. Acesta, strecurndu-se imediat prin mulime,
cu mldierea lui de oprl, se ndrept spre chitar, unde,
trgnd cu urechea i urmrind cursurile, nu mai conteni
transmind ordine lui Mazaud, pe fiele verzi ale acestuia,
fie din care avea o cantitate mare. Totui atacul era att de
violent, nct Universalele sczur din nou cu cinci franci.
Nu mai era dect un sfert de or pn s sune de
nchidere. n momentul acela mulimea se nvrtea i vocifera
ca lovit de chinurile iadului; la corbeille oamenii ltrau,
urlau, fcnd un zgomot ca de cazan de tuci, pe care l scapi
jos. i atunci avu loc incidentul pe care Saccard l atepta cu
atta ngrijorare.
Tnrul Flory, care, de la nceput, nu fcuse altceva dect
s alerge de la telegraf, din zece n sece minute, ncrcat cu
telegrame, apru din nou, fcndu-i drum prin mulime i
citind de ast dat o telegram de al crei coninut prea
ncntat.
Mazaud! Mazaud! strig cineva.
i Flory, bineneles, ntoarse capul, ca i cnd ar fi auzit
433
strigndu-se propriul su nume. Era Jantrou, care voia s
tie ce se mai ntmpl. Dar funcionarul l mbrnci, foarte
grbit i fericit c la nchiderea Bursei Universalele vor fi n
urcare, cci telegrama vestea c aciunile urcau la Bursa din
Lyon, unde se produseser cumprri att de masive, nct
aveau s se resimt i la Bursa din Paris. ntr-adevr, ntre
timp ncepur s soseasc alte telegrame i un mare numr
de ageni primir ordine. Rezultatul fu imediat i
considerabil.
La 3040, cumpr Universale, repeta Mazaud cu vocea
lui enervat i foarte subire.
i Delarocque, copleit de cereri, l supralicit cu cinci
franci.
La 3045, cumpr.
Vnd la 3045, rcni Jacoby. Dou sute, la 3045.
Trimite-le.
Atunci Mazaud nsui urc cursul!
Cumpr la 3050.
Cte?
Cinci sute Trimite-mi.
Dar zgomotul, ntovrit de un haos de micri
dezordonate, deveni att de puternic, nct nici agenii nu se
mai puteau nelege ntre ei. i, prad zelului profesional, se
vzur silii s continue prin gesturi, de vreme ce vecile joase
ale unora se necaser, n timp ce glasurile stridente ale
altora se ascuiser la culme. Gurile se deschideau, enorme,
fr ns s se aud vreun sunet distinct; doar minile
vorbeau: o micare dinuntru n afar a celor care ofereau, o
alt micare, dinafar nuntru, a celor care cumprau;
degetele ridicate artau cantitatea, capetele spuneau da sau
nu cu un singur semn. De neles, puteau nelege numai cei
434
iniiai; fcea impresia unei crize colective de nebunie. Sus, la
galeriile telegrafului, femeile i aplecau capetele mirate i
nspimntate n faa acelui spectacol extraordinar. n locul
unde se inea bursa rentelor aveai impresia c lumea se luase
la btaie, formnd n mijloc un mnunchi de oameni furioi
i cu pumnii ridicai amenintor, n timp ce dou valuri de
oameni care strbteau acea parte a slii, mpingeau
grupurile, destrmndu-le i adunndu-le la un loc ntr-o
necontenit micare. ntre bursa de efecte cu hani lichizi i
corbeille, supravieuind furtunii dezlnuite a capetelor, nu se
mai vedeau dect cei trei cotatori cocoai pe scaunele lor
nalte, care pluteau la suprafa ca nite epave, formnd, cu
registrele lor, o pat alb. Ei se micau cnd la dreapta, cnd
la stnga, urmrind fluctuaia rapid a cursurilor ce li se
aruncau. Mai ales n sectorul tranzaciilor cu bani lichizi
mbrnceala ajunsese la culme, totul era o mas compact de
capete n care nu se distingea nicio figur, un furnicar
ntunecat, luminat doar de micuele pete albe ale carnetelor
agitate n vnt. Iar la corbeille, n jurul bazinului pe care
fiele aruncate l umpleau acum cu o flor multicolor, se
zreau numai capete ncrunite i este care luceau; se
distingea paloarea feelor obosite care se cltinau i mini
nerbdtoare ntinzndu-se, toat acea mimic n ritm de
dans a trupurilor, gata parc s se mnnce unele pe altele,
dac nu le-ar fi desprit rampa. Furia ultimelor clipe
pusese, de altfel, stpnire i pe public; n sal, oamenii se
stlceau unii pe alii, ntr-un tropot nesfrit, ntr-o
nvlmeal de turm slobozit pe o crare prea ngust. i
n masa compact a redingotelor, jobenele lucioase erau
singurele care mai strluceau la lumina ce strbtea n sal
prin geamurile nalte.
435
Deodat ns, un sunet da clopot strbtu vacarmul. Totul
se liniti, micrile ncetar, vocile amuir peste tot, i la
lichid i la rent i la corbeille. Nu se mai auzea dect mur
murul surd al publicului, asemenea vuietului unui torent
care intrnd din nou n matca lui, i adun ultimele ape. n
agitaia care mai dinuia nc, se anunar ultimele cursuri.
Universala ajunsese la 3060, ncheindu-se cu o urcare de 30
de franci fa de cursul din ajun. Zpceala juctorilor la
baisse era desvrit. i aceast lichidare avea s fie
dezastruoas pentru ei, deoarece diferenele chenzinei aveau
s se soldeze prin sume considerabile.
nainte de a prsi sala, Saccard se ridic n vrful
picioarelor, de parc ar fi vrut s mbrieze mai bine cu
privirile mulimea din jur. n culmea triumfului prea ntr-
adevr mai mare; ai fi zis c toat fptura lui mrunt se
umfl i se lungete, devenind enorm. Cel pe care prea c-l
caut pe deasupra capetelor, era absentul Gundermann,
Gundermann pe care ar fi vrut s-l vad dobort, scrnind
din dini i cernd iertare. Aceasta fu ziua lui cea mare,
aceea despre care se mai vorbete nc, aa cum se vorbete
despre btlia de la Austerlitz31 i de la Marengo32. Clienii i
prietenii i ieir grbii nainte. Marchizul de Bohain, Sdille,
Kolb i Huret i strngeau minile, n timp ce Daigremont, cu
falsul lui surs de om de lume, l felicita, cu toate c tia c
la Burs, victoriile de acest fel sunt mortale. Maugendre,
exaltat i entuziasmat, l-ar fi srutat pe amndoi obrajii, dei
vedea c Chave d i de data asta din umeri. Dar adevrata
31
Localitate din Moravia unde francezii i-au nvins n 1805 pe
austrieci. (N. T.).
32
Localitate din Italia unde francezii l-au nvins n 1800 pe austrieci.
(N. T.).
436
adoraie, religioas aproape, venea din partea lui Dejoie, care,
sosit n fug de la ziar ca s afle fr ntrziere cota ultimului
curs, rmsese la civa pai de el, nemicat, intuit locului
de dragoste i admiraie, cu ochii strlucind de lacrimi.
Jantrou dispruse, ducndu-se. desigur, s transmit vestea
baroanei Sandorff. Massias i Sabatani, radioi, gfiau ca n
amurgul triumfal al unei mari btlii.
Ei, ce v spuneam? strig Pillerault fericit.
Moser, abtut, murmur cteva ameninri surde.
Da, da, la marginea prpastiei v ateapt prbuirea
Avem de pltit socotelile pentru Mexic, chestiunea Romei,
care s-a ncurcat i mai ru de cnd cu Mentana 33 iar
Germania care ne va cdea n spate foarte curnd Da, da,
i idioii tia care se urc tot mai sus, ca s aib de unde
cdea mai bine! Ah, s-a dus dracului totul!
i cum, de ast dat, Salmon l privea fr s mai
zmbeasc, adug:
Asta-i i prerea dumitale, nu-i aa? Cnd totul merge
prea bine, nseamn c sfritul e pe aproape.
ntre timp, sala se golise, nu mai rmsese dect fumul de
igar plutind n aer, ca un nor albstrui, des i nglbenit de
praful ce se ridicase. Mazaud i Jacoby, lund din nou o
atitudine corect, intraser mpreun n biroul agenilor de
schimb, ultimul mai emoionat de pierderile lui personale
secrete dect de nfrngerea clienilor, pe ct vreme
primul, care nu juca, se afla nc sub impresia bucuriei
produse de ultimul curs, smuls cu atta curaj. Sttur
cteva minute de vorb cu Delarocque, cu privire la schimbul
de angajamente, inndu-i n mini carnetele pline de notie,
33
Localitate din Italia unde trupele papale i cele franceze l-au nvins
n 1867 pe Garibaldi. (N. T.).
437
pe care lichidatorii lor urmau s le despoaie chiar n seara
aceea, pentru a transcrie afacerile ncheiate. n timpul
acesta, n sala funcionarilor, o ncpere joas, ntretiat de
coloane i asemntoare unei sli de clas prost ntreinut,
cu un ir de pupitre i cu un vestiar n fund, Flory i Gustave
Sdille, care se duseser s-i ia plriile, rdeau zgomotos,
ateptnd s afle cursul mediu, pe care funcionarii
sindicatului, aezai n faa unuia dintre pupitre, l stabileau
dup cursul cel mai ridicat i dup cursul cel mai sczut. Pe
la trei i jumtate, dup ce afiul fu lipit de un stlp,
amndoi nechezar, fluierar i imitar cntecul cocoului,
mulumii de frumoasa operaie pe care o realizaser
traficnd cu ordinele de cumprare ale lui Fayeux. Aceasta
nsemna o pereche de cercei cu briliante pentru Chuchu,
care l tiraniza acum pe Flory cu preteniile ei, i un semestru
pltit anticipat pentru Germaine Coeur, pe care Gustave
fcuse prostia s i-o sufle definitiv lui Jacoby. Acesta se
ncurcase acum cu o clrea de la Hipodrom. De altfel,
vacarmul persista n sala funcionarilor, unde se fceau tot
felul de farse stupide, ca de pild plrii burduite, ntr-o
mbrnceal de colari n recreaie. Pe de alt parte, sub peni
stil, culisa tocmai Sacheia ultimele afaceri i Nathansohn,
ncntat de arbitrajul fcut, se hotr s coboare treptele,
odat cu ultimii juctori care ntrziau acolo cu tot gerul
ptrunztor. de la ora ase n sus, toat fauna asta de
juctori, de ageni de schimb, de culisieri i remizieri, dup
ce unii i vor fi stabilit ctigul sau paguba, iar ceilali i vor
fi pus la punct notele de curtaj, aveau s mbrace haina de
sear, pentru a sfri ziua, conform concepiei lor ciudate cu
privire la bani, n restaurante i teatre, serate mondene sau
alcovuri galante.
438
n seara aceea, n Parisul care vegheaz i care petrece, n-
a existat alt subiect de vorb dect despre formidabilul duel
dintre Gundermann i Saccard. Femeile czute prad jocului,
din patim sau din mod, i fceau o plcere din a folosi
cuvinte tehnice ca: lichidare, prim, report, deport, fr ca
prin asta s le neleag ntotdeauna sensul. Se vorbea mai
ales de situaia critic a juctorilor la baisse care, de luni
de zile, plteau la fiecare nou lichidare diferene din ce n ce
mai mari, pe msur ce Universalele urcau, depind orice
limit logic. Desigur, muli jucau fr acoperire i se lsau
reportai, neputnd preda aciunile; dar se ncpnau i i
continuau operaiunile la baisse, n sperana unei
apropiate prbuiri a cursurilor; totui, cu toate reporturile
ce tindeau s creasc, pe msur ce banii deveneau tot mai
rari, juctorii la baisse, istovii, zdrobii, aveau s fie
nimicii, dac mai continua urcarea. n realitate,
Gundermann, despre care se spunea c e eful lor
atotputernic, se afla n cu totul alt situaie, pentru c el
avea n pivniele lui un miliard i dispunea de trupe
inepuizabile pe care le putea trimite n foc, orict de lung i
de ucigtoare ar fi fost lupta. Da, asta era fora de nenvins:
s poi rmne vnztor cu descoperire, tiind c vei avea
mereu cu ce plti diferenele, pn n ziua n care scderea
total a aciunilor i va aduce victoria.
Se vorbea mereu, se fcea socoteala sumelor imense care
fuseser nghiite, tot punndu-le la btaie la fiecare 15 i 30
ale lunii, ea pe nite rnduri de soldai pe care-i macin
gloanele, saci cu galbeni ce se topeau n focul jocului de
burs. Niciodat pn atunci Gundermann nu suferise un
atac att de crncen, ndreptat mpotriva puterii lui, pe care
o voia suveran i indiscutabil. Cci, dac era, cum i plcea
439
lui s-o repete, un simplu negustor de bani i nu un juctor,
avea ferma convingere c pentru a rmne negustor de bani,
cel mai mare din lume, care dispune de averea public,
trebuia s fie stpnul absolut al pieei. Nu se btea pentru
ctigul imediat, ci pentru nsi suveranitatea sa, pentru
viaa sa. De aici provenea recea ncpnare i mreia
slbatic a luptei. Se plimba pe bulevarde, o lua pe rue
Vivienne, cu chipul su palid i indiferent, cu pasul su de
btrn istovit, fr ca nimic din fiina lui s trdeze cea mai
mic ngrijorare. Nu credea dect n logic. Orice curs al
Universalelor care depea dou mii de franci, nsemna un
nceput de nebunie; la trei mii de franci era nebunie curat i
aciunile trebuiau s cad din nou, aa cum cade o piatr
zvrlit n aer. n consecin, atepta. Va intra, oare, n joc cu
tot miliardul? Lumea fremta de admiraie n jurul lui
Gundermann, dup cum fremta i de plcerea de a-l vedea
dobort; n timp ce Saccard, care provoca un entuziasm din
ce n ce mai zgomotos, avea de partea lui femeile, saloanele,
toat societatea pestri a juctorilor, care ncasau diferene
att de mari, de cnd bteau moned din credina lor,
traficnd cu muntele Carmel i cu Ierusalimul. Apropiata
ruin a marii finane evreieti era decretat, catolicismul va
pune stpnire asupra banilor tot aa cum pusese stpnire
asupra sufletelor. Numai c dac ostaii ctigau serios,
Saccard se trezi fr bani, golindu-i tezaurul n
necontenitele sale cumprri de aciuni. Din cele dou sute
de milioane disponibile, aproape dou treimi fuseser
imobilizate n felul acesta. Era marea prosperitate, triumful
nbuitor, care sufoc. Orice societate care vrea s
stpneasc Bursa pentru a-i menine cursul aciunilor ei,
este o societate sortit pieirii. Din cauza asta, el nu
440
intervenise la nceput dect cu pruden. Dar avusese
ntotdeauna imaginaie, vedea lucrurile n mare, transforma
n poeme suspectele sale nvrteli de aventurier. De data asta
ns, cu Banca Universal, o afacere ntr-adevr mare i
prosper, ajunsese la visuri de cucerire att de extravagante,
la o idee att de nebuneasc, att de enorm, nct nici el
nsui nu i-o formula n mod limpede. Partea proast era c
vedea rrindu-se rndurile sale, c nu-i mai rmseser
pentru mcel dect cteva milioane. Apoi, dac venea
scderea, avea s fie rndul lui s plteasc diferene i,
neputnd ridica titlurile, va fi nevoit s cear ca sumele s-i
fie reportate. Dei era victorios, cea mai mic pietricic ar fi
putut s-i rstoarne ntregul mecanism. Asta o presimeau
cu toii, chiar i cei mai credincioi, cei care credeau n
urcare ca n bunul Dumnezeu. i ceea ce pasiona acum
ntregul Paris, n confuzia i ndoiala cate cuprinsese toat
lumea, era duelul dintre Gundermann i Saccard, n care
nvingtorul i va pierde tot sngele, lupta corp la corp a doi
montri legendari, zdrobind ntre ei pe toi nenorociii aceia
care fceau jocul lor, ameninnd s se sugrume unul pe
altul, deasupra ruinelor care se ngrmdeau.
Pe neateptate, la 3 Ianuarie, chiar a doua zi dup
ncheierea conturilor ultimei lichidri, Universalele sczur
cu cincizeci de franci. Faptul produse o puternic emoie.
Adevrul era c totul sczuse; piaa, obosit de atta vreme,
umflat peste msur, plesnea din toate ncheieturile, dou
sau trei firme veroase se prbuir cu zgomot. De fapt, lumea
ar fi trebuit s fie obinuit cu salturile violente ale
cursurilor, care variau uneori cu cteva sute de franci n
timpul aceleiai zile de Burs, nnebunite parc, asemenea
acului busolei pe vreme de furtun. Dar n fiorul care-i
441
strbtu, recunoscur cu toii nceputul prbuirii.
Universalele scdeau! Strigtul acesta i fcea drum i se
rspndea n mulime, ntr-un murmur alctuit din uimire,
speran i team.
Chiar de a doua zi, Saccard, stnd neclintit i surztor la
postul lui, ridic cursul cu treizeci de franci, mulumit unor
cumprri masive. Dar n ziua de 5, cu toate eforturile fcute
de el, scderea fu de patruzeci de franci. Universalele nu mai
cotau dect trei mii. i de atunci fiecare zi aducea o nou
btlie. n ziua de 6, Universalele urcau din nou. La 7 i 8
sczur iar. Era o micare irezistibil, care le tara ncetul cu
ncetul, ntr-o cdere lent. Aciunile Bncii Universale aveau
s fie apul ispitor, ele aveau s plteasc, pentru nebunia
tuturor, pentru crimele celorlalte afaceri de burs mai puin
cunoscute, pentru nenumratele ntreprinderi suspecte,
trmbiate cu ajutorul reclamelor, ntreprinderi ce se
nmuliser ca nite monstruoase ciuperci n solul
descompus al regimului. Dar Saccard, care nu mai dormea,
care n fiecare dup amiaz i relua locul de lupt acolo,
lng stlpul lui, tria halucinaia unei victorii nc posibile.
Ca un ef de armat sigur de planurile sale de lupt, nu ceda
terenul dect pas cu pas, sacrificndu-i ultimii soldai,
golind casele de bani ale bncii de ultimii saci cu galbeni,
pentru a stvili drumul celor ce-l asaltau. Ziua de 9 ianuarie
marc nc un succes i juctorii la baisse se nfiorar i
ddur napoi, temndu-se ca lichidarea din 15 s nu se
ngrae nc o dat cu leurile lor. i el, care nu mai avea
niciun ban, fiind silit s pun n circulaie polie, ntocmai ca
nfometaii aceia care vd numai banchete n delirul provocat
de foamea lor, ndrznea acum s-i mrturiseasc lui nsui
inta miraculoas i imposibil de atins spre care tindea,
442
ideea nstrunic de a-i rscumpra toate aciunile, pentru
a ine vnztorii fr acoperire, legai de mini i de picioare,
la cheremul lui. Aa ceva se ntmplase de curnd cu o mic
societate de cale ferat; casa emitent strngnd toate
aciunile de pe pia, i cum vnztorii nu-i putuser
prezenta aciunile, se predaser, silii s-i ofere averea i
persoana lor. Ah! dac l-ar fi putut hitui, dac l-ar fi putut
nspimnta pe Gundermann, ajungnd s-l prind fr
acoperire! Dac ar putea s-l vad ntr-o bun zi aducndu-i
miliardul i rugndu-l s nu ia tot, s-i mai lase i lui
cincizeci de centime pe zi, ct i trebuie pentru laptele cu care
se hrnete! Dar pentru o lovitur ca asta ar fi avut nevoie de
apte pn la opt sute de milioane. Pn acum aruncase n
prpastie dou sute de milioane. Asta nsemna c i mai
trebuia nc cinci sau ase sute de milioane de pus la btaie.
Cu-ase sute de milioane ar fi putut s ajung regele aurului
i stpnul lumii! Ce vis! i totul era att de simplu! Pentru
ca ideea de valoare a banului disprea la gradul acesta de
nfierbntar. n locul ei nu mai rmneau dect pionii tablei
de ah. n nopile lui de nesomn i ridica armata celor ase
sute de milioane i o fcea s moar ntru gloria sa, victorios
n cele din urm n mijlocul dezastrului, nconjurat de
ruinele a tot i a toate.
La 10 ianuarie, Saccard avu o zi ngrozitoare. La Burs era
tot aa de vesel i de linitit. i, totui, niciodat un rzboi
nu se desfurase cu o slbticie att de mut, cu o gtuire
de ceas cu ceas, ntinznd capcane peste tot. n btliile
dezlnuite pentru bani, btlii surde i lae, n care cei slabi
sunt njunghiai fr zgomot, nu mai exist legturi, rudenii
sau prietenii: este legea crud a celor puternici, care ucid
pentru a nu fi ucii. Saccard se simea foarte singur, fr alt
443
sprijin n afara nepotolitei lui lacomii, care-l inea n picioare,
nghiind ntruna pe alii. Se temea mai ales de ziua de 14
Ianuarie, cnd trebuia s aib loc anunarea primelor. Dar
mai gsi banii necesari pentru cele trei zile premergtoare i
la 14, n loc s se prbueasc, Universalele avur o tendin
ferm, iar la lichidarea din 15 se ncheiar la 2860, cu o
scdere numai de o sut de franci fa de ultimul curs din
Decembrie. Se temuse de un dezastru i acum se prefcea c
crede n victorie. n realitate, ns, pentru prima oar
juctorii la baisse erau nvingtori, ncasnd, n sfrit,
diferene, ei care de luni de zile nu fceau altceva dect s
plteasc. Situaia schimbndu-se, Saccard trebui s se lase
reportat la Mazaud, care din clipa aceea fu angajat cu sume
foarte mari A doua chenzin a lunii Ianuarie avea s fie
hotrtoare.
De cnd lupta aa, n zguduiri zilnice care-l azvrleau i-l
ridicau din prpastie, Saccard simea, n fiecare sear, o
nevoie nenfrnat s se ameeasc. Nu putea s rmn
singur, mnca, n ora i i sfrea nopile de gtul vreunei
femei. Niciodat nu trise n felul acesta, fcndu-i apariia
pretutindeni, alergnd din teatru n teatru, din cabaret n
cabaret, ngduindu-i cheltuieli exagerate de oro. prea
bogat. Pe doamna Caroline, ale crei dojeni l stnjeneau i
care era mereu gata c-i vorbeasc de scrisorile pline de
ngrijorare pe care le primea de la fratele ei, ea nsi fiind
disperat de campania lui la hausse, nspimnttor de
periculoas, o evita; o vedea n schimb mai des pe baroana
Sandorff, ca i cum perversitatea ei rece, n tainicul
apartament din rue Caumartin, i-ar fi schimbat
perspectivele, i-ar fi oferit ceasul de uitare de care avea nevoie
creierul lui istovit de oboseal. Uneori se refugia acolo pentru
444
a cerceta anumite dosare sau pentru a reflecta la anumite
afaceri, fericit la gndul c nimeni din lumea asta nu l-ar
putea deranja. Somnul l dobora i dormea un ceas sau
dou, singurele ore de minunat uitare; n acest timp
baroana nu se ruina deloc i l scotocea prin buzunare,
citindu-i scrisorile, cci devenise fa de ea complet mut i
nu-i mai da niciun fel de informaie folositoare. Baroana era
sigur, de altfel, c o minea ori de cte ori scotea cte o
vorb, aa nct nici nu mai ndrznea s joace dup
indicaiile lui. Dar furndu-i mereu secretele, ea ajunsese s
cunoasc bine toate greutile financiare pe care le avea de
nfruntat Banca Universal, un ntreg sistem de polie, de
chitane date din complezen pe care banca le sconta cu
pruden n strintate. Saccard, deteptndu-se ntr-o sear
prea devreme i prinznd-o tocmai cnd i cuta n portofel, o
plmuise ca pe o femeie de strad care scotocete prin
buzunarele brbailor. De atunci o btea mereu, ceea ce i
nfuria la nceput, apoi i istovea i-i linitea pe amndoi.
Totui, dup lichidarea din 15, la care pierduse vreo zece
mii de franci, baroana ncepu s nutreasc un plan. Cum era
obsedat de el, ceru sfatul lui Jantrou.
ntr-adevr, i rspunsese acesta, cred c avei dreptate.
A venit vremea s trecei de partea lui Gundermann
Ducei-v la el i povestii-i tot ce tii, de vreme ce a fgduit
c n ziua n care i vei aduce o informaie precis, v va da
n schimb i el una.
n dimineaa n care baroana se prezent la Gundermann,
acesta era foarte prost dispus. n ajun, cursul Universalelor
crescuse din nou. Nu se va isprvi oare odat povestea cu
bestia asta lacom care-i nghiise atia bani i care se
ncpna s nu moar? Ar fi n stare s se ridice din nou i
445
s ncheie, la 31, tot n urcare; i Gundermann era furios la
gndul c se angajase n aceast rivalitate dezastruoas,
cnd ar fi fost mai bine poate s intre i el alturi de Saccard.
Zdruncinat n tactica lui obinuit, pierzndu-i credina n
logica mereu victorioas, s-ar fi resemnat, n clipa aceea, s
bat n retragere, dac ar fi putut s dea napoi fr s
piard totul. Avea rareori clipe din astea de descurajare pe
care i cei mai mari cuceritori le au trit n preajma izbnzii,
n ceasul n care oamenii i lucrurile i cer succesul. i
aceast turburare a unui punct de vedere puternic i att de
limpede, de obicei, provenea din ceaa ce se formase ncetul
cu ncetul, din aicea tain a operaiunilor de Burs ce nu pot
fi niciodat bine definite. Da, desigur, Saccard cumpra,
juca, dar juca care pentru clieni serioi, sau cu capitalul
societii? Nu mai tia nici el ce s cread din toate zvonurile
ce-i veneau din toate prile. Uile biroului su imens se
trnteau, toi funcionarii tremurau de frica furiei lui, i-i
primea pe remizieri cu atta brutalitate nct obinuita lor
defilare se transforma ntr-un galop bezmetic.
Ah! dumneata eti! se adres Gundermann baroanei,
fr pic de polite n glas. N-am timp de pierdut cu femeile
pe ziua de azi.
Ea se zpci att de mult, nct renun la toate pregtirile
i-i spuse dintr-odat vestea pe care i-o aducea.
Dar dac i s-ar face dovada c Banca Universal a
ajuns la ruin n urma cumprrilor masive pe care le-a
fcut i c este silit s sconteze polie de complezen n
strintate pentru a-i putea continua campania?
Evreul i stpni o tresrire de bucurie. Cu privirea
stins, rspunse cu aceeai voce certrea:
Nu-i adevrat!
446
Cum, nu-i adevrat? Dar am auzit-o cu urechile mele i
am vzut-o cu ochii mei!
i baroana voi s-l conving, explicndu-i c avusese n
mini polie semnate de oameni de paie, pe care-i i numi,
cum numi i bancherii din Viena, Frankfurt i Berlin, care le
scontaser. Corespondenii lui l vor putea informa i va
vedea atunci c nu venise la el aa, cu vorbe aruncate n
vnt. Mai afirma, de asemenea, c societatea cumprase pe
cont propriu, n unicul scop de a menine urcarea, i c pn
acum fuseser nghiite dou sute de milioane.
Gundermann, care o asculta cu aerul su posomort, i
organiza n minte campania de a doua zi, ntr-un mod att de
inteligent i prompt, nct numai n cteva clipe i mprise
ordinele i i fixase sumele. Acum era sigur de victorie,
tiind din ce mocirl provenea informaia, plin de dispre fa
de acest Saccard care fusese att de idiot nct se ncrezuse
ntr-o femeie i se lsase vndut.
Cnd baroana sfri, el i nl capul i o privi cu ochii
lui stini:
Ei i? ntruct m privete pe mine toat povestea asta?
Ea rmase mirat, att prea de dezinteresat i de calm.
Dar mi se pare c n situaia dumitale de juctor la
baisse
Dar cine i-a spus dumitale c joc la baisse? Eu nu
m duc niciodat la Burs i nici nu speculez Toate astea
nu m intereseaz.
i glasul lui era att de nevinovat, nct baroana, cuprins
de ndoial i speriat, ar fi sfrit prin a-l crede, dac n-ar fi
simit n tonul lui anumite inflexiuni de o naivitate mult prea
grosolan. Era limpede c i btea joc de ea, dispreuind-o.
ca un brbat sfrit i fr nicio dorin.
447
Aa c, draga mea prieten, fiind foarte grbit i dac n-
ai nimic mai interesant s-mi spui
O ddea afar. Atunci, ea, furioas, se revolt.
Am avut ncredere n dumneata, am vorbit eu prima
Asta-i o adevrat curs Mi-ai fgduit c dac-i voi fi de
folos, mi vei fi i dumneata folositor, dndu-mi un sfat
Ridicndu-se n picioare, Gundermann o ntrerupse. El,
care nu rdea niciodat, acum zmbi, att de mult haz fcea
de pcleala pe care o trsese unei femei att de tinere i att
de frumoase.
Un sfat? Cu drag inim, scumpa mea Ascult-m
bine. Nu juca, nu mai juca niciodat! Te ureti i apoi nu e
frumos ca o femeie s joace!
i dup ce ea plec, furioas, Gundermann se nchise n
birou cu cei doi fii ai si i cu ginerele lui, mpri rolurile,
trimise numaidect la Jacoby i la ali ageni de schimb
pentru a pregti marea lovitur de a doua zi. Planul lui era
simplu: avea s fac ceea ce prudena l oprise s ncerce ct
timp nu cunoscuse adevrata situaie a Bncii Universale;
avea s inunde piaa prin vnzri masive, acum cnd tia ca
banca ajunsese la captul puterilor ei i c nu mai este n
stare s susin cursurile. Avea s-i pun n joc formidabila
rezerv a miliardului su, ca un general care vrea s
sfreasc lupta i pe care spionii si l-au informat asupra
punctului slab al inamicului. Logica va triumfa, adeverind
nc odat c aciunile care depesc adevrata lor valoare,
sunt condamnate pieirii.
Tocmai n ziua aceea, Saccard, presimind pericolul, se
duse la Daigremont. Era agitat i simea c venise timpul s
dea o lovitur juctorilor la baisse, dac nu voia s fie
definitiv zdrobit de acetia, i era obsedat de ideea lui
448
nstrunic, colosala armat de ase sute de milioane ce
urma s fie pregtit pentru cucerirea lumii. Daigremont l
primi cu bunvoina lui obinuit, n locuina lui princiar,
nconjurat de tablourile sale de pre i de tot luxul bttor la
ochi, care era pltit la fiecare chenzin de diferenele
ctigate la Burs, fr ca nimeni s poat ti precis ce era
solid n spatele acelui decor, mereu ameninat sa fie mturat
de vreun capriciu al norocului. Pn acum nu trdase Banca
Universal, refuznd s vnd, prefcndu-se cu ostentaie
c are ncredere absolut, n ea i fiind fericit s susin
frumosul rol al juctorului la hausse, de pe urma cruia
ctiga, de altfel, sume serioase. Se complcuse n situaia de
a nu crcni n urma lichidrii, defavorabile din 15, convins,
dup cum spunea pretutindeni, c. urcarea va ncepe din
nou, pndind, totui, gata oricnd s treac de partea
inamicului la primul semnal mai serios. Vizita lui Saccard i
extraordinara energie de care acesta ddea dovad, ideea
mrea despre care i vorbi i care consta din a strnge totul
de pe pia, i provocar o adevrat admiraie. Era o
nebunie, dar marile figuri de ostai i de financiari nu sunt
oare, de cele mai multe ori, nite nebuni care i ating
scopurile? i fgdui c-i va da ajutor chiar de a doua zi:
avea de pe acum posturi puternice, va trece i pe la
Delarocque, agentul lui, pentru a le ntri i mai mult; fr
s mai vorbeasc de prietenii lui, pe la care se va duce
personal, formnd astfel un fel de sindicat de al cnii sprijin
era sigur. Dup socoteala lui, acest nou corp de armat care
putea s intre imediat n lupt avea s se cifreze la o sut de
milioane. Suma asta ar fi fost de ajuns. Saccard, radios, sigur
de victorie, ntocmi pe loc planul de btaie, o micare de
nvluire de o nemaipomenit ndrzneal, mprumutat de
449
la cei mai ilutri conductori de oti; la nceput, la
deschiderea Bursei, avea s fie o simpl zgndreal, pentru
a-i atrage pe juctorii la baisse i a le insufla ncredere;
apoi, dup ce vor fi obinut primul succes, cnd cursurile vor
ncepe s scad, aveau s soseasc Daigremont i cu
prietenii lui, cu artileria grea. cu toate acele milioane
neateptate, care ar rsri ca din senin, lundu-i pe la spate
i zdrobindu-i. Avea s fie o nfrngere, total, un masacru.
i cei doi prieteni se desprir, cu strngeri de mn i cu
rsete triumftoare.
O or mai trziu, n timp ce Daigremont, care trebuia s
cineze n ora, se dusese s se mbrace, primi o alt vizit, a
baroanei Sandorff. n zpceala ei, avusese inspiraia s vin
i s-l consulte. Se vorbise n trio vreme c este amanta lui,
dar ntre ei doi nu era dect o foarte liber camaraderie. Erau
i unul i altul animale de prad, se cunoteau prea bine
unul pe cellalt, pentru a ajunge la minciuna unei legturi.
Ea i vorbi de temerile ei, de vizita fcuta la Gundermann i
de rspunsul acestuia, ascunzndu-i ns nfrigurarea care o
ndemnase la trdare. i Daigremont fcu haz de ea, o necji
speriind-o i mai mult, cu un aer nedumerit, gata s cread
c Gundermann spusese adevrul cnd jurase c nu juca
la baisse; cci poi s fii sigur vreodat? Bursa e ca un codru
des, un codru des ntr-o noapte ntunecoas, n care fiecare
merge dibuind. n ntunericul acela, dac faci prostia s
asculi toate nscocirile idioate i contradictorii ale
oamenilor, i rupi, la sigur, gtul.
Atunci, s nu vnd? ntreb ea ngrijorat.
De ce s vinzi? Ar fi o nebunie! Mine vom fi stpni
absolui. Universalele vor crete din nou la trei mii i o sut.
Orice s-ar ntmpla, ine-te bine: vei fi mulumit de ultimul
450
curs Mai mult nu-i pot spune.
Baroana plecase i n timp ce Daigremont se mbrca,
clopoelul anun o a treia vizit. Ah! nu! Pe sta nu-l va
primi! Dar cnd i se aduse cartea de vizit a lui Delarocque,
strig Imediat ca agentul sa fie introdus. i cum acesta,
foarte emoionat, zbovea s vorbeasc, Daigremont porunci
valetului s ias i i puse singur cravata n faa unei
oglinzi.
Uite ce e, dragul meu, zise Delarocque cu familiaritatea
lui de membru al acelui a club, m bizui, nu-i aa, pe
prietenia dumitale, deoarece e vorba de ceva delicat
nchipuiete-i c Jacoby, cumnatul meu, a avut bunvoina
s-mi aduc la cunotin o lovitur care se pregtete.
Mine, la Burs, Gundermann i cu ceilali sunt ferm
hotri s arunce Universala n aer. Vor zvrli pe pia tot
pachetul de aciuni Jacoby a i primit ordinele i a dat fuga
la mine
Ei, drcia dracului! exclam Daigremont, plind.
Aa c nelegi, am angajate posturi foarte nsemnate
la hausse, da, pentru vreo cincisprezece milioane, de ajuns
ca s-i poi rupe gtul Atunci, nu-i aa? Am luat o trsur
i am dat o rait pe la toi clienii mei serioi. Nu-i cinstit, dar
intenia e bun.
Ei, drcia dracului! repet cellalt.
Aa dar, dragul meu, fiindc tu joci cu descoperire, am
venit s te rog s m acoperi sau s renuni la poziiile
angajate.
Daigremont strig:
Vinde, dragul meu, vinde Oh! nu! asta nu! nu rmn
n casele n care se prbuesc, sta-i un eroism fr rost
Nu cumpra, vinde! Am la tine aciuni de aproape trei
451
milioane: vinde-le, vinde tot!
i cum Delarocque se pregtea n grab s plece, spunnd
c mai are i ali clieni de vizitat, Daigremont i lu minile
i i le strnse cu putere.
i mulumesc. Nu voi uita asta niciodat. Vinde, vinde
tot!
Rmas singur, i rechem valetul ca s-l pieptene i s-i
perie barba. Ah! ce nvtur de minte! De ast dat fusese
ct pe ce s se lase pclit ca un copil! Uite ce nseamn s-i
pui mintea cu un nebun!
Seara, la Bursa mic, de la ora opt, ncepu panica. Bursa
mic se inea n epoca aceea pe trotuarul bulevardului des
Italiens, la intrarea pasajului Operei; acolo nu era dect
culisa, care opera. n mijlocul unei mulimi suspecte de
samsari, de remizieri i de speculani veroi. Printre el
circulau vnztorii ambulani, iar ceretorii care strngeau
mucuri de igri se aruncau n patru labe printre picioarele
celor din jur. Stnd de-a-curmeziul bulevardului, mulimea
forma o grmad compact ca o turm pe care valul
trectorilor o risipea, dar care se strngea din nou, laolalt,
imediat. n seara aceea se adunaser acolo aproape dou mii
de oameni; era o atmosfer blnd, cu un cer nnourat i
fumuriu, trgnd a ploaie, dup gerurile grozave din ultimul
timp. Piaa era foarte activ, Universalele erau oferite
pretutindeni i cursurile scdeau repede. Aa c, n scurt
timp, ncepur s circule anumite zvonuri, s se produc
ngrijorare. Ce se ntmpla? Oamenii i opteau unii altora
numele vnztorilor probabili, dup remizierul care ddea
ordinul sau dup culisierul care l executa. Dac cei mari
vindeau, asta nsemna c se pregtea, desigur, ceva foarte
grav. i de la opt pn la zece fu o mbulzeal
452
nemaipomenit, toi juctorii care mirosiser ceva i
desfcur poziiile; unii avur chiar timpul ca, din
cumprtor s devin vnztor. Toat lumea se duse la
culcare ngrijorat, ca n ajunul marilor dezastre.
A doua zi vremea era mizerabil. Plouase toat noaptea, o
ploaie mrunt i rece care neca oraul, transformndu-l
din cauza dezgheului ntr-o mocirl glbuie i apoas. nc
de la dousprezece i jumtate, Bursa i ncepu activitatea
n atmosfera asta umed. Mulimea, n numr nemaipomenit
de mare, se refugiase sub peristil i n sala ce devenise n
curnd, din cauza umbrelelor ude care se scurgeau, o
bltoac imens. Rapnul negru de pe ziduri mustea i el, iar
prin tavanul de sticl ptrundea o lumin tears, roietic i
nespus de trist..
n mijlocul zvonurilor alarmante care circulau diferite
poveti extraordinare ce zpceau minile toate privirile l
cutau chiar de la intrare pe Saccard i-l msurau din cap
pn-n picioare. Acesta era la postul su, n picioare, lng
stlp, i arta la fel. ca n celelalte zile, ai n zilele de triumf,
cu aerul su de bun dispoziie i de desvrit ncredere.
Aflase c n ajun, la Bursa mic de sear Universalele
sczuser cu trei sute de franci. Presimea o primejdie foarte
mare i se atepta la un asalt furios din partea juctorilor
la baisse. Planul lui de btaie i se prea ns inatacabil;
micarea de nvluire a lui Daigremont, sosirea neprevzut
a unei armate proaspete de milioane trebuia s rstoarne
totul i s-i asigure nc odat victoria. El unul, nu mai avea
bani; tezaurul. Bncii Universale era golit, l sleise i de
ultima centim. i totui, nu dispera, fusese reportat de
Mazaud pe care l convinsese ntr-atta nct, mrturisindu-i
sprijinul pe care avea s-l primeasc din partea sindicatului
453
lui Daigremont, agentul, dei nu avea acoperire, acceptase
noi ordine de cumprare n valoare de mai multe milioane.
Tactica stabilit de ei era de a nu ngdui prea mult scderea
cursurilor la nceputul Bursei, de a le susine, rzboindu-se
n ateptarea armatei de ntrire. Emoia era att de vie,
nct Massias i Sabatani, renunnd la ireteniile ce nu-i
mai aveau rostul, acum, cnd adevrata situaie constituia
subiectul tuturor discuiilor, venir s stea de vorb n vzul
lumii cu Saccard, apoi alergar s transmit ultimele
instruciuni ale acestuia, unul lui Nathansohn, sub peristil,
cellalt lui Mazaud, care se afla nc n biroul agenilor de
schimb.
Era unu fr zece i Moser, care tocmai sosea, chinuit de o
criz de ficat ce nu-l lsase s doarm toat noaptea, i
atrase atenia lui Pillerault c n ziua aceea lumea era palid
i prea bolnav. Pillerault. pe care apropierea dezastrelor l
fcea s se bucure n fanfaronada sa de cavaler rtcitor,
izbucni ntr-un hohot de rs.
Tu eti bolnav, dragul meu! Toat lumea e foarte vesel.
O s v tragem o chelfneal s-o inei minte toat viaa!
Adevrul era ns c, din cauza ngrijorrii generale, sala
prea posomort n lumina aceea roietic i lucrul acesta
se resimea mai ales din murmurul nbuit al vocilor. Nu se
mai auzea izbucnirea zgomotoas a zilelor de mari urcri,
agitaia, vacarmul acela ca al fluxului i refluxului, ce se
revrsa din toate prile, cuprinznd totul. Nimeni nu alerga,
nimeni nu striga, toat lumea se strecura i vorbea pe
optite, ca n odaia unui bolnav. Dei era o mulime
nesfrit i circulaia se fcea cu greu, totui abia se auzea
un murmur trist, strnit de oaptele pline de nelinite ce
stpneau sala, de vetile proaste ce se spuneau numai la
454
ureche. Muli tceau, palizi, cu chipul contractat i cu ochii
mrii, cutnd s gseasc un rspuns pe feele celor din
jurul lor.
Dumneata, Salmon, nu spui nimic? ntreb Pillerault cu
o ironie agresiv.
De! murmur Moser, face i el ca ceilali: tace, i e fric.
ntr-adevr, n ziua aceea, cnd toi ateptau ntr-o
ncordare mut, tcerea lui Salmon nu mai nelinitea pe
nimeni.
n jurul lui Saccard, mai ales, se mbulzeau o mulime de
clieni, tremurnd de nesiguran i dornici de a auzi o vorb
bun. Mai trziu observar c Daigremont nu-i fcuse nc
apariia, dup cum nu se art nici deputatul Hu, ret, care
fiind, desigur, prevenit, devenise din nou cinele credincios al
lui Rougon. Kolb, nconjurat de un grup de bancheri, se
prefcea c este absorbit ntr-o mare afacere de arbitraj.
Marchizul de Bohain, mai presus de toate schimbrile
soartei, i plimba linitit chipul palid i aristocratic, convins
c va ctiga n orice caz, deoarece dduse ordin lui Jacoby
s cumpere tot attea Universale, cte l nsrcinase pe
Mazaud s vnd. i Saccard, asaltat de mulimea celorlali,
de cei credincioi i de naivi, se arta deosebit de binevoitor,
linitindu-l pe Sediile i pe Maugendre, care, cu buzele
tremurnde i cu ochii umezi, cereau sperana izbnzii. Le
strnse mna cu putere, punnd n acest gest fgduiala
ferm c vor nvinge.
Apoi, lsnd s cread ca e absolut fericit, la adpost de
orice pericol, ncepu s se vaite de o nimica toat.
Ce s v spun, sunt tare necjit. Au uitat pe frigul sta
o camelie n curte i acum a pierit.
Cuvintele lui circular din gur n gur i lumea se
455
nduioa de soarta cameliei. Ce om i Saccard sta! De o
ncredere nezdruncinat, mereu surznd, fr s poi ti
dac totul nu este dect o masc menit s ascund
nspimnttoarele griji care pe un altul, l-ar fi chinuit!
Animalul! Ce frumos e! murmur Jantrou la urechea lui
Massias, care tocmai venea spre el.
Chiar atunci, Saccard l chem pe Jantrou, cci n clipa
aceea suprem i amintise de dup amiaza cnd fiind
mpreun cu el vzuse cupeul baroanei Sandorff postat n
strada Brogniart. Era oare i acum acolo, n aceast zi de
criz? Oare vizitiul sttea n ploaie, tot aa, nemicat, cocoat
pe capr, n timp ce baroana atepta cursurile ndrtul
ferestrelor trase?
Bineneles c se afl acolo! rspunse Jantrou cu
jumtate de glas i este din toat inima alturi de dumneata,
ferm hotrt s nu dea un pas napoi Suntem cu toii aici.
neclintii, la posturile noastre.
Saccard se simi fericit de ncrederea pe care i-o artau,
dei se cam ndoia c baroana i toi ceilali erau
dezinteresai. De altfel, n orbirea patimii lui, credea c merge
tot pe drumul victoriei, urmat de ntreg poporul su de
acionari, acel popor de umili i de oameni de lume, vrjii,
fanatizai, sau de femei frumoase amestecate printre
servitoare, cuprinse de acelai avnt plin de credin.
n sfrit, clopotul sun, trecnd ca un vaiet de alarm pe
deasupra capetelor ce se micau speriate. i Mazaud, care
tocmai i transmitea nite ordine lui Flory, se ntoarse repede
la corbeille, n timp ce tnrul funcionar alerga la telegraf,
foarte emoionat; deoarece n ultimul timp pierduse mereu,
din cauz c se ncpna s mizeze pe Universale, n ziua
aceea era hotrt s ncerce o ultim lovitur, punndu-i
456
ndejdea n povestea interveniei lui Daigremont, pe care o
auzise la birou, ascultnd la u. La corbeille, ca i n sal,
domnea aceeai ngrijorare; de cnd cu ultima lichidare,
agenii i ddeau bine seama c li se clatin pmntul sub
picioare, presimind n jurul lor simptome tot att de grave,
nct, cu toat experiena lor, se alarmaser. de la nceput se
produser cteva prbuiri pariale, iar trgul istovit,
suprancrcat, trosnea din toate ncheieturile. Avea s se
produc oare unul dintreacele cataclisme ce se produc la
zece, cincisprezece ani odat, una dintre acele crize mortale
care decimeaz Bursa i o mtur ca un vnt pustiitor? La
Bursa rentelor, la vnzrile pe bani lichizi, strigtele preau
sugrumate, mbulzeala era tot mai mare, dominat de
siluetele negre i nalte ale cotatorilor care ateptau cu tocul
n mn. Mazaud, care i ncletase minile pe rampa de
catifea roie, l zri imediat pe Jacoby, de partea cealalt a
bazinului circular, strignd cu vocea lui adnc:
Vnd Universale la 2800, vnd Universale!
Acesta era ultimul curs al Bursei mici din ajun; i pentru,
a opri scderea de la nceput, agentul lui Saccard crezu c d
dovad de pruden cumprnd la preul acesta. Vocea lui
ascuit se ridic, dominndu-le pe toate celelalte.
La 2800 cumpr. Trimite-mi trei sute de buci!
n felul acesta fu fixat primul curs. Dar i fu imposibil s-B
menin. Ofertele de vnzare curgeau din toate prile. Lupt
cu disperare timp de o jumtate de or, fr alt rezultat,
dect c ncetinise cderea rapid. Se mira ns foarte mult
c nu este susinut mai viu de culis. Ce fcea oare
Nathansohn, ale crui ordine de cumprare le atepta? Dar
abia mai trziu; afl tactica sntoas a acestuia din urm
care, cumprnd pentru Saccard. vindea n acelai timp pe
457
cont propriu, cci mirosise care este adevrata situaie.
Massias, care fcuse cumprri masive, alerg cu sufletul la
gur i-l anun pe Mazaud ce debandad era la culis;
acesta i pierdu atunci capul i trase ultimele cartue, dnd
drumul dintr-odat la toate ordinele sale, pe care avusese de
gnd s le ealoneze pn la sosirea ajutoarelor. Ca urmare,
cursurile urcar puin, revenind de la 2500 la 2650, prin
acele salturi brute caracteristice zilelor furtunoase; i
pentru nc o clip, Mazaud, Saccard i toi cei care
cunoteau planul de lupt, fur cuprini de o speran
nemrginit. Cci, de vreme ce aciunile ncepuser de pe
acum s urce, nsemna c ziua era ctigat i c victoria
avea s fie fulgertoare n clipa n care rezervele lor se vor
revrsa asupra flancului juctorilor la baisse, prefcnd
astfel propria nfrngere ntr-o formidabil ruin a
adversarilor. Avu loc o micare de nviorare profund, Sdille
i Maugendre, i-ar fi srutat minile lui Saccard, Kolb se
apropie de el n timp ce Jantrou dispru, dnd fuga s
transmit vestea cea bun baroanei. i n aceeai clip
tnrul Flory, plin de fericire, fu vzut cutndu-l peste tot
pe Sabatani, care i servea acum de intermediar pentru a-i da
un nou ordin de cumprare.
Dar sunase ora dou i Mazaud, asupra cruia se
concentra greul atacului, ddea semne de slbiciune.
Uimirea lui era din ce n ce mai mare, vznd c ntririle
ntrziau s intre n foc. Era timpul; ce mai ateptau, oare, ca
s-l scoat din situaia aceea critic n care i istovea
forele? Cu toate c din mndrie profesional arta ca i cum
ar fi fost foarte linitit, simea c-i nghea obrajii i se
temea s nu pleasc. Jacoby, urlnd, continua s-i arunce,
metodic, ofertele, pe care el ns ncet s le mai primeasc.
458
Nici nu se mai uita la el, ci-l privea pe Delarocque, agentul
lui Daigremont, a crui tcere n-o nelegea. Mic i ndesat,
cu barba roie, pstrnd ns pe fa zmbetul i aerul
fericit, cci era dup un chef, acesta sttea linitit locului,
ntr-o inexplicabil ateptare. Avea s adune el, oare, toate
ofertele, avea s salveze totul, prin ordinele de cumprare de
care erau, probabil, pline fiele pe care le inea n mn?
Dintr-odat, cu vocea lui gutural, puin rguit,
Delarocque intr n lupt.
Vnd Universale Vnd Universale
i n cteva clipe, oferi aciuni n valoare de mai multe
milioane. Alte glasuri i rspunser. Cursurile se prbueau..
Dau la 2400 Dau la 2300 Cte? Cinci sute? ase
sute Trimite-mi!
Ce spunea? Ce se ntmpla? n locul ajutoarelor ateptate,
din pdurile nvecinate nvlea o armat inamic. Ca i la
Waterloo34, Grouchy35 nu sosea, i trdarea desvrea
dezastrul. Sub valul acesta necurmat i proaspt al
vnztorilor, sosii n pas de alergtor, se produse o panic
nspimnttoare.
n clipa aceasta, Mazaud simi urcndu-i-se n obraji fiorul
morii. l reportase pe Saccard cu sume mult prea mari i
acum avu senzaia precis c Universalele, prbuindu-se,
aveau s-l striveasc. Dar chipul lui frumos, brun i cu
musti subiri, rmase de neptruns i plin de curaj.
Cumpr nc pn i execut toate ordinele primite, cu

34
Localitate din Belgia uncie Napoleon I a fost nvins n 1815 de
armatele coalizate anglo-prusiene. (N. T.).
35
Mareal francez (17661847) care prin oviala de care a dat dovad
a contribuit la nfrngerea suferit de armatele franceze la Waterloo. (N.
T.).
459
glasul lui subire, de coco tnr, i ascuit, ca n zilele de
succes. n faa lui, adversarii, Jacoby care mugea i
Delarocque apoplectic, dei se czneau s par nepstori, se
artau totui destul de ngrijorai, cci l vedeau acum n
mare pericol i se ntrebau cine le va mai plti, dac el va
sri n aer? Minile lor strngeau cu putere catifeaua rampei,
vocile lor continuau s strige mecanic, din obinuin, n
timp ce n privirile lor fixe se rsfrngea toat spaima aceasta
a dramei banului.
i atunci, n ultima jumtate de or, se produse dezastrul,
dezordinea se agrav, trgnd dup ea mulimea ntr-un
galop nebunesc. Dup ncrederea desvrit i dup
entuziasmul orb, urm reacia fricii, grbindu-se cu toi s
vnd ct mai era timp. Ordinele de vnzare se abtur ca
grindina la corbeille, unde ploua cu fie, iar pachetele enorme
de titluri, zvrlite fr niciun fel de pruden, grbeau
scderea, transformnd-o ntr-o adevrat prbuire.
Cursurile, scznd din ce n ce mai jos, ajunseser la 1500,
la 1200 i la 900. Cumprtori nu mai erau, cmpul de lupt
fusese rs i rmnea acoperit cu cadavre. Deasupra
ntunecatului furnicar de redingote, cei trei cotatori preau a
fi nite funcionari care nregistreaz decesele. Printr-un efect
ciudat al dezastrului, din ce n ce mai mare, agitaia ncet
deodat, zgomotul amui ca n faa unei catastrofe uriae.
Dup ce sun clopoelul de nchidere, cnd fu afiat ultimul
curs de 830 franci, n toat sala domni o linite nfiortoare.
Ploaia continua s cad nencetat deasupra geamlcului,
prin care nu mai ptrundea dect lumina unui amurg
turbure; sala se transformase ntr-o bltoac din cauza apei
scurse din umbrele i a pailor mulimii, fcnd ca podeaua,
pe care zceau tot felul de hrtii rupte, s semene cu un
460
grajd prost ngrijit; n timp ce corbeille-ul era plin pn la
refuz de movila mpestriat a fielor verzi, roii i albastre,
azvrlite cu grmada.
Mazaud intrase n biroul agenilor de schimb odat cu
Jacoby i Delarocque. Se duse la bufet, bu un pahar cu
bere, cuprins de o sete arztoare i i arunc privirile asupra
acelei ncperi mari cu un vestiar, cu masa lung aezat n
mijloc i n jurul ei ornduite fotoliile celor aizeci de ageni,
cu perdele de catifea roie i cu tot luxul acela banal i
nvechit care o fcea s semene cu sala de ateptare de clasa
I a unei gri mari; se uita cu aerul mirat al unuia care parc
n-ar mai fi v rut-o niciodat pn acum. Dup aceea se
pregti s plece, fr s scoat niciun cuvnt, strngnd ca
de obicei mna lui Jacoby i a lui Delarocque, toi trei cu
chipurile palide, cu toate c-i pstrau atitudinea corect de
fiecare zi. i spusese lui Flory s-l atepte la ieire i, ntr-
adevr, l gsi acolo, n tovria lui Gustave Acesta, de o
sptmn, plecase definitiv de la birou i trecuse pe acolo
numai din curiozitate, venic surztor i ducnd-o din
petrecere n petrecere, fr s se ntrebe dac a doua zi tatl
su i-ar mai putea plti datoriile, n timp ce Flory, palid ca
ceara, scond din gtlej tot felul de sunete idioate, de abia
putea s vorbeasc n urma pierderilor ngrozitoare pe care le
suferise i care se ridicau la vreo sut de mii de franci,
netiind nici mcar de unde avea s ia primul franc. Mazaud
i funcionarul su disprur n ploaie.
n sal, ns, panica bntuise mai ales n jurul lui Saccard;
aici rzboiul fcuse cele mai mari ravagii. Fr s neleag
din prima clip ce se ntmpl, el asistase la toat aceast
prbuire, privind pericolul n fa. De ce se producea atta
panic? Mai trebuiau doar s soseasc trupele lui
461
Daigremont. Dup aceea ns, cnd auzi cum scdeau
vertiginos cursurile, dei nu-i putea lmuri cauza
dezastrului, ridicase capul ca s moar n picioare. Un frig
nprasnic l cuprinsese din cap i pn n picioare, avea
senzaia c totul e pierdut, c era nfrnt pe veci. Dar josnica
prere de ru dup bani, amrciunea attor plceri
pierdute, n-aveau nimic a face cu durerea lui; suferea cumplit
numai din cauza umilirii lui de om nvins, numai din cauza
victoriei lui Gundermann, victorie rsuntoare, definitiv,
care ntrea odat mai mult atotputernicia acestui rege al
aurului. n clipa aceea, Saccard fu ntr-adevr mre.
ntreaga lui fptur sfida soarta, fr s clipeasc, nemicat,
singur mpotriva torentului de disperare i de ur pe care-l
simea pornind de pe acum mpotriva lui. Toat sala fierbea,
se revrsa spre stlpul unde sttea el, pumnii se strngeau,
buzele rosteau cuvinte mur dare, dar el i pstra sursul
su incontient, care putea fi luat drept o provocare.
La nceput, l zri, ca printr-un fel de cea, pe Maugendre,
palid ca moartea, trt afar din sal, de bra, de cpitanul
Chave, care-i repeta c-l prevenise, vorbindu-i cu cruzimea
juctorului mrunt, fericit cnd i vede pe marii speculatori
frngndu-i gtul. Apoi l zri pe Sdille, cu chipul
contractat, cu aerul nnebunit al negustorului care tie c i
se prbuete ntreprinderea. Acesta, tremurnd, se apropie
de Saccard s-i strng mna brbtete, de parc ar fi vrut
s-i arate c nu era suprat pe el. nc de la prima
trosnitur, marchizul de Bohain se dduse n lturi, trecnd
de partea armatei triumftoare a juctorilor la baisse,
povestindu-i lui Kolb, care sttea i el, prudent, la o parte, c
Saccard i provocase ndoieli suprtoare nc de la ultima
adunare general. Jantrou, nnebunit, dispruse din nou, n
462
fuga mare, ca s comunic baroanei Sandorff ultimul curs;
aceasta avea s cad cu siguran prad unei crize de nervi
n cupeul ei, aa cum i se ntmpla n zilele cnd avea
pierderi mari.
n faa lui Salmon, tot aa de mut i de misterios, se
ntlnir iar juctorul la baisse Mosser, i juctorul la
hausse Pillerault, acesta din urm provoctor i mndru, cu
toate c era ruinat, n timp ce cellalt, care ctiga o avere,
i strica bucuria victoriei cu tot felul de griji ndeprtate.
S tii c la primvar vom avea rzboi cu Germania.
Toate acestea nu miros a bine, Bismarck ne pndete.
Ia mai las-ne n pace! i de ast dat am greit, tot
fiindc m-am gndit prea mult Ei. nu-i nimic! O s-o iau de
la nceput i totul va merge bine!
Pn atunci Saccard se inuse tare. Doar numele lui
Fayeux, rostit n spatele su, al acelui ncasator de rente din
Vendme, cu care era n legtur de afaceri pentru o ntreag
serie de acionari mruni, i provoc o senzaie neplcut,
deoarece acest nume i amintea de marea mas a celor mici,
a mrunilor capitaliti ce aveau s fie zdrobii sub
drmturile Bncii Universale. Dar, dintr-odat, zrindu-l
pe Dejoie, livid, descompus, senzaia aceea neplcut se
accentua, cci n acest nenorocit pe oare-l cunotea de
aproape i se prea c vede ruinarea umil i jalnic a micilor
acionari. n acel a timp, printr-un fel de halucinaie, i
aprur chipurile palide i disperate ale conteselor de
Beauvilliers, care-l priveau dezndjduite, cu ochii lor mari i
plini de lacrimi. i n acea clip Saccard, piratul cu inima
tbcit de douzeci de ani de tlhrii, Saccard care se
mndrea c nu-i simise niciodat picioarele tremurnd i
c nu se aezase niciodat pe banca ce era acolo lng stlp,
463
avu un moment de slbiciune i trebui s stea jos o clip.
Mulimea se mica mereu, ameninnd s-l nbue. nl
capul, simind nevoia s respire i sri deodat n picioare,
cci sus, la galeria telegrafului, aplecat deasupra slii, o zri
pe cumtra Mchain, dominnd cu trupul ei puhav cmpul
de btaie. Geanta veche de piele neagr era lng ea, pe
rampa de piatr. Ateptnd s ndese n ea aciunile
depreciate, pndea morii, ntocmai cum face corbul cel
lacom care zboar pe urma armatelor pn n ziua.
mcelului.
Atunci Saccard se ndeprt cu pasul sigur. I se prea c
ntreaga lui fiin e goal; dar printr-o extraordinar
ncordare a voinei, nainta, apsat i drept. Prea, ns, c
simurile i se tociser, avea senzaia c nu calc pe pmnt,
ci pe un covor moale de ln. O cea i neca ochii i un
zgomot asurzitor i vjia n urechi. n timp ce ieea din
cldirea Bursei i cobora treptele, nu mai recunotea
oamenii; se credea nconjurat de umbre fantomatice, de
forme nedesluite i de sunete pierdute Parc zrise mutra
lat i strmb a lui Busch, trecnd prin faa lui? Parc se
oprise o clip pentru a sta de vorb cu Nathansohn, care era
foarte bine dispus i a crui voce nceat i se prea c vine de
undeva, de departe? Parc Sabatani i cu Massias l
nsoiser n mijlocul consternrii generale? Se revedea
nconjurat de un grup numeros, printre care Sdille i
Maugendre, de tot felul de figuri ce dispreau, se
transformau. i pregtindu-se s plece, s se piard n
ploaie, n noroiul apos ce necase tot Parisul, repet cu o voce
ascuit, n faa acestei lumi fantomatice care-l nconjura,
fcndu-i o glorie din a-i manifesta aceast libertate de
spirit:
464
Ah! ce ru mi pare de camelia aceea, pe care am uitat-o
n curte i care a degerat.

465
XI

ngrozit, doamna Caroline trimise chiar n seara aceea o


telegram fratelui ei, care se afla la Roma, unde urma s mai
rmn o sptmn; peste trei zile Hamelin sosea la Paris,
pentru a face fa pericolului.
Explicaia care a avut loc ntre Saccard i inginer, n biroul
din rue Saint-Lazare, n aceeai ncpere n care pe vremuri
fusese discutat i pus la cale cu atta entuziasm
ntreprinderea, fu amar. n ultimele trei zile, crahul de la
Burs se agravase ngrozitor, aciunile Bncii Universale
sczuser, prin salturi brute, sub valoarea de emitere,
ajungnd