Sunteți pe pagina 1din 62

Jean de la Hire

CEI TREI
CERCETASI
Braul de snge

Nr. 2

REVISTA DE AVENTURI EXTRAORDINARE

An apariie:
1934
Cu mari sacrificiu s-a obinut publicarea n romnete a acestor
descrieri, care au fcut senzaie n toate rile din Europa.
Ele vor apare n fascicole sptmnale.
Cerei-le la chiocuri i la toi vnztorii de ziare.
Pentru colecii complete se va adresa editurii, la ziarul
Universul.
***Continuarea brouri nr. 1***

i cnd vom fi pe malul mrii, adoga Raimondo, vom porni


n galop. Trebuie s ajungem mai repede ca s scpm pe Jean
Bart, zise Marius.
i dac prietenul dv. a fost dus mai departe de negri? obiect
Walters.
O! zise Raimondo cu ncredere, Jean Bart e mecher, Trebuie
s fi lsat urme n trecerea lui. Ne vom lua dup ele i vom ajunge
pe negri.
John Walters nu mai zise nimic.
i nchipuia c urmrirea negrilor i liberarea lui Jean Bart,
trebuia neaprat s se fac nainte de scoaterea aeroplanului din
ascunztoare i de remontarea lui, dar i zicea:
Planul meu rmne neschimbat. Cel mult dac va ntrzia
puin Dar mi-ar face plcere, s gsesc dovada c acel blestemat
de Jean Bart a fost mcelrit de makuai.
i fiindc rul din acel punct o lua drept nainte fr nici un
obstacol, John Walters care clrea n frunte, dete pinteni calului
i porni n galop. Fu imitat i de ceilali i n curnd ajunser n
mijlocul impresionantei pduri virgine.
CAPITOLUL IV
Noaptea tragic
Timp de mai multe ore, merser cnd n trap cnd n galop
printre arbori enormi, btrni de mii de ani i legai ntre ei prin
liane asemenea unor otgoane enorme.
La un moment dat, clreii se simir apsai de acel zid de
frunze nclcite ce se nla n jurul lor, de bolta aceea de ramuri
mpletite, care nu lsau s ptrund nici o raz de soare.
Pe cnd soarele, afar din pdure, se nla sus pe cer, din
arborii i plantele acelea mbcsite ieeau mirosuri grele,
parfumuri otrvitoare i uneori atmosfera devenea imposibil de
respirat.
Mai repede, mai repede, strig Raimondo, sufocat.
Mai repede, repet Marius, dornic de spaiu, de vnt, de cer
senin, de soare.
nainte! nainte! urlau cei trei bandii.
i clreii fugeau, urmnd ca un ciclon sinuozitile rului.
mpins de nerbdare, Raimondo ntrecuse la un moment dat pe
John Walters i acum galopa n fruntea tuturor. El fu primul care
scoase strigtul mult ateptat.
Oceanul! Oceanul!
Era ntr-adevr n faa lor acea nesfrita ntindere de ap!
nainte! ordon John Walters care era grbit s-ajung la
int.
nainte! repetar mpreun Raimondo i Marius, care ardeau
de nerbdare s-i regseasc prietenul i aeroplanul.
nainte! nainte!
De cte ori fu repetat n ziua aceea de toi de cercetai ca i de
briganzi acel strigt de nerbdare
Pe nisipul puin cam umed caii galopau cu uurin, n voie,
mbtai i ei de aerul mrii, dup atmosfera nbuitoare a
pdurii.
La amiaz totui fur nevoii s se opreasc spre a odihni caii i
ca s mnnce i ei la umbra giganticilor arbori de cocos i a
palmierilor.
Se oprir pe marginea unei bli format de un pru, pe care,
la treizeci de metri de mare, nisipul l absorbise. Animalele putur
bea. i oamenii, nainte de a lua masa, se scldar n apa nclzit
de razele soarelui.
Dar, fr a lsa s se vad ceva din bnuielile lor, Raimondo i
Marius fcur astfel nct s nu se deprteze prea mult de hainele
lor lsate pe nisip i s poat pune mna, oricnd pe revolvere ca
s se apere.
Precauiune de prisos de altminteri, cci bandiii nu aveau de
gnd s ntreprind nimic mpotriva cercetailor, pn ce nu
vedeau aeroplanul montat i pus la punct, gata de a porni.
Dup baie, mncar, apoi fumar stnd la umbr. Cei trei
brbai discutau ntre ei n limba portughez, despre lucruri
indiferente, judecnd dup expresia chipurilor lor.
Cnd fur orele trei, pornir din nou. Pn la apte galopar
fr ncetare pe nisipul ntins, ntre marea albastr de o parte i
pdurea veche de cealalt.
La apte se oprir din nou ca s prnzeasc i ca s se
odihneasc o or.
Apoi pornir iari la drum! i deoarece caii i catrii puteau
rezista, se hotrser s se opreasc tocmai la miezul nopii. ntre
timp peisajul se schimb. Pdurea nu se mai vedea, naintea lor se
ntindea un deert de stnci i de nisip, ce se pierdea n interiorul
continentului. Din toate prile se auzeau diverse strigte, dintre
care se distingeau acelea ale elefanilor i al hienelor dominate de
rgetul suveran al leului.
Raimondo i Marius galopau unul lng altul gndindu-se cu
nfrigurare la momentul n care vor juca partida suprem, care
trebuia s fie pentru ei victoria sau moartea!
Momentul sosi.
La miezul nopii poposir. Strbtuser savana i acum se aflau
din nou ntre pdure i mare.
Colmar ajutat de Davids ntinse ntre doi arbori pnza unui cort.
Cnd totul fu gata, Raimondo zise lui John Walters, fr umbra
de emoie n glas:
n noaptea asta vom veghea noi, Marius i cu mine.
i eu, zise Walter cu simplicitate. Am dormit foarte bine
noaptea trecut. Dar Colmar i Davids trebuie ntr-adevr s se
odihneasc.
Cei doi cercetai nu putur face nici o obieciune, cci dac ar fi
ncercat s-l conving s doarm, ar fi nsemnat s-i detepte
bnuielile. Se ferir deci s-o fac zicndu-i c va fi ceva mai greu,
dar tot vor izbuti. De altminteri ei prevzuser cazul. Marius
aprinse focurile aezate n triunghi n jurul cortului i al
animalelor, care erau legate de trunchii arborilor.
Fiecare din noi va veghea n faa unui foc, nu e aa? ntreit
linitit milanezul.
Tocmai, dragul meu, rspunse John Walters.
Colmar i Davids, ntr-adevr istovii de osteneal, le spun
noapte bun i se retraser sub cort, unde adormir aproape
imediat.
Profitnd de un moment n care John Walters se deprtase, cei
doi cercetai schimbar repede cteva cuvinte n oapta.
Tu vei fi mai aproape de el, zise Marius. Vei da semnalul.
Da.
Care?
M voi scula fcndu-m c-mi ntind braele ca s m
dezmoresc i m voi duce la el s-i cer tutun.
Bine! Atunci m voi apropia i eu. Dar cum vom face?
n momentul n care va vr mna n buzunar ca sa scoat
tabachera, voi trece n spatele lui i ntr-o clip i voi lega basmaua
peste gur. n aceeai clip tu i vei arunca frnghia n jurul
corpului ua nct s-i prinzi braele i vrnd repede captul
frnghiei n nodul marinresc fcut mai dinainte, vei trage cu toat
puterea. Iar eu l voi mpinge aa nct s cad cu faa n nisip.
La naiba, murmur Marius. N-ar trebui s dm gre.
A nu! Ai frnghia?
Da, e pregtit, o am atrnat la bru, aa ca s-o pot trage
ntr-o clipit.
Bine! tii c dac dm gre nu ne mai rmne alt scpare
dect revolverele! observ Raimondo. i mi-ar displace s trag
asupra acestor oameni pe jumtate adormii care desigur vor iei
din cort n caz cnd nu vom putea mpiedica pe Walters de a
striga.
La dracu! zise Marius dect s m las s m ucid ei,
prefer s-i ucid eu!
i eu, bine neles. Dar
St! Vine.
S vorbim de altceva.
i cu jumtate glas, Raimondo continu:
tii Marius, am recunoscut locurile. Cred c vom ajunge
mine la apusul soarelui la punctul unde e aeroplanul.
Apoi adresndu-se lui Walters care se apropia de ei, Marius
continu.
tii D-le Walters, Raimondo i cu mine am socotit c mine
vom face cel mult zece ore de drum.
Cu att mai bine, zise Bra-de-snge, zmbind i adog cu
ipocrizie:
Sper c vom regsi pe camaradul dv. viu i c-l vom elibera.
Sper i eu, confirm cu gravitate Raimondo.
Apoi tcur, turmentai de emoii cu totul diferite i cum e greu
s susii mult vreme o convorbire n aparen linitit, cnd eti
agitat. John Walters fu primul, care se aez pe nisip n faa
focului, care era mai aproape de dnsul.
Raimondo se aez i el la cellalt foc alturi de al
aventurierului, iar Marius se duse la cel mai deprtat. De acum nu
mai era chestie de ct de minute. Cei doi cercetai i concentrau
toat voina silindu-se s-i ncetineasc btile inimii, s calmeze
sngele care li se zbtea la tmple i s-i stpneasca nervii
exasperai.
Ceea ce contribui mult s le dea sngele rece necesar, fu
sforitul sonor al lui Colmar i Davids.
Marius cu capul ntors spre Raimondo nu-l pierdea din ochi. l
vedea foarte bine nu numai din pricin c noaptea era foarte clar,
dar i fiindc n jurul cortului cele trei focuri aruncau o lumin vie.
Deodat tresri, Raimondo i ntindea braele i se scula ncet.
A sosit momentul, i zise Marius, tresrind. i se scul i el,
asigurndu-se c teaca Brownigului era deschis i c frnghia se
putea uor trage de la bru. Vzu pe Raimondo, tare umblnd
alene i tot ntinznd braele disprea ndrtul cortului n partea,
unde se gsea John Walters.
Marius fcu i el civa pai n aceeai direcie i vzu pe
Raimondo, n picioare, aplecndu-se puin i ntinznd mna
stng. i l auzi spunnd cu jumtate voce.
D-le Walters d-ta ai tutun. D-mi i mie, te rog, cci vd, c l-
am isprvit pe al meu.
Na! am avut aceeai idee, zise Marius apropiindu-se
Telepatie! zise John Walters cu venicul lui surs. nchipuii-
v c i mie mi-a venit chiar n clipa asta poft s fumez.
Bra-de-snge nu bnuia desigur nimic, cci nici nu se ridic.
Se aplec numai puin spre stnga, ca s caute n buzunarul
pantalonilor.
Hop! fcu cu glas nbuit Raimondo.
i ntr-o clipit o basma de mtase astup nasul, gura i brbia
lui Walters i fu solid nnodat la ceaf. Surprins, el vru s ridice
braele i ca un gest brusc reui s puie mna pe mnerul
revolverului, dar alt micare i fu imposibil, cci o frnghie solid
i strngea braele, lipindu-le de corp. n acela timp se simi
aruncat la pmnt, ntors cu faa n nisip. Totul se petrecu n mai
puin de treizeci de secunde i fr cel mai mic zgomot Cu inima
btnd, tmplele zvcnind, palizi de emoie i de bucurie, cei doi
cercetai se ridicar i Marius i puse la bru revolverul lui
Walters.
Repede! Bidoanele cu benzin!
Trebuia s puie samarul pe catri, s ridice grelele bidoane
aezate pe nisip la civa metri de foc, s le lege bine pe mpreun
cu alte patru bidoane de ulei i dou cutii de unsoare.
Sprinteni i voinici, cei doi biei fcur totul n zece minute.
Fr cel mai mic zgomot, cci paii lor nici nu se auzeau pe nisip.
i acum, s vedem de cai, zise Raimondo.
n cteva minute puser eaua pe doi din ei iar pe ceilali i
legar alturi. Dar n momentul cnd voir s porneasc se auzir
dou strigte i dou detunturi rsunar n puterea nopii.
Ce se ntmplase? Ceva foarte simplu, dar la care, din nefericire,
cei doi biei nu se gndiser.
Bra-de-snge, dup o clip de ncremenire, cnd se vzu atacat
i legat, nu mai avu de ct un gnd: S detepte pe Colmar i
Davids. Fcnd sforri supraomeneti i contractndu-i cu
disperare tot corpul, izbuti s se rostogoleasc n direcia cortului.
Trebuia s nving rezistena nisipului n care se afunda i i trebui
mult timp pn s ajung. Focul lng care fusese legat era
aproape aa c nu mai da dect o slab licrire. Mulumit acestei
semiobscuriti, banditul ajunse lng cort, fr a fi observat de
cei doi cercetai. i cum pnza cortului nu era fixat de pmnt
dect la extremiti, el se strecur pe dedesubtul ei i tot
rostogolindu-se se izbi cu violen de corpul lui Colmar, care se
detept. ntunericul destul de mare, nu era totui absolut, cci
prin deschiztura dinspre mare ptrundea sub cort puin lumin
de la stele. Totui, Colmar pierdu un moment i mai bine
frecndu-i ochii i ncercnd s disting corpul acela care-l lovea
mereu. n sfrit, izbuti s disting pe Davids adormit n dreapta
lui pe cnd loviturile veneau din stnga.
n acelai timp auzi afar pai nbuii pe nisip.
Atunci se plec i recunoscnd pe Bra-de-snge legat, nelese
brusc. Dete un pumn lui Davids, care se scul dintr-o sritur i i
spuse cu glas nbuit:
n picioare! Revolverul!
Apoi fr a se mai gndi s piard timpul ca s dezlege pe John
Walters, vru s se repead afar. Davids, sculndu-se l opri fr
s vrea. Fu o confuzie de o clip. Iar cnd cei doi oameni se aflar
de pragul cortului se trezir n faa cailor, care treceau n galop.
Scoaser un strigt i traser nti fr a ochi. Apoi, mai calmi,
intir cele dou forme, pe care le vedeau fugind n noapte pe caii
ce galopau. i traser ncodat. Se auzi un strigt de durere i
una din cele dou forme se plec pe gtul calului
Am atins pe unul, zise Davids. Acum pe cellalt! i puse iar
degetul pe trgaci. Dar un fulger ni din spre cealalt form
neagr i Davids se cltin gemnd
M-a ucis!
i czu cu faa la pmnt.
Colmar trase, dar de data asta, n zadar. Caii i clreii lor
dispruser n noapte, la o cotitur a plajei. Davids czuse lng
singurul foc, care mai licrea puin. Colmar l ntoarse cu
brutalitate i vzndu-i chipul palid, zise tare:
E mort.
Apoi intr sub cort i desfcu basmaua i legturile lui Walters.
Au plecat? ntreb Walters cu glas rguit, cci era nc pe
jumtate sufocat.
Da! rspunse cu necaz Colmar, cu catrii i cu caii. i Davids
e mort. Dar i unul dintre ei e rnit.
Unul dintre ei? exclam Walters apucnd, braul lui Colmar.
Da. Am vzut foarte bine pe unul din ei aplecndu-se pe cal:
e mort, sau cel puin grav rnit.
Atunci, Colmar, s nu disperm Haidem! Dei sunt clri,
or s piard destul timp ca s dezgroape aeroplanul i s-l
remonteze. i-apoi vor s scape i pe camaradul lor din minile
negrilor: asta i va ntrzia mult. i aeroplanul va fi al nostru.
Haidem! Colmar.
Ai dreptate, Bra-de-snge!
Nu lum dect armele i cte un sac cu provizii fiecare
Nu trecuser nici zece minute i Colmar cu Bra-de-snge,
pornir sore nord cu paii repezi ai animalelor de prad!
CAPITOLUL V
Sngele lui Jean Bart
ntre timp, dup o goan nebun de cteva minute, siguri de
acum c nu vor mai fi ajuni de bandii, cei doi cercetai lsar
caii la trap.
Unde eti rnit, Marius, ntreb Raimondo, cu glas
tremurtor.
La braul stng. Glonul mi-a strbtut carnea Durerea a
fost grozav, n primul moment. Am crezut c voi leina de aceea
m-am aplecat pe gtul calului ca s nu cad. Dar sngele curge
mereu i m simt din ce n ce mai slab.
Opri calul i sorbi o nghiitur bun de coniac dintr-o sticlu
pe care o avea atrnat la bru.
Raimondo, scoase din buzunar o sforicic lung i leg braul
lui Marius, strngndu-l bine deasupra rnii, iar cu restul sforii,
fix braul pe piept, imobilizndu-l.
Cum te simi? ntreb el.
Mai bine! zise Marius cu glas mai sigur. Rana m doare, dar
voi suporta-o nainte!]
nainte! strig Raimondo i dnd pinteni cailor, pornir din
nou n galop. n noaptea aceea nu se oprir de ct o dat ca s lase
animalele s rsufle i abia pe la opt de dimineaa se hotrr s
se odihneasc i ei o clip.
Mi-e foame i mai ales sete, zise Marius.
i mie, rspunse Raimondo.
n furia i emoia fugii, nu se gndiser s ia i proviziile. Din
fericire, dac Marius avea sticla cu coniac, Raimondo avea una i
mai mare, plin cam cu vreo doi litri de vin foarte uor i, cutnd
prin buzunare, tot el gsi dou tablete de ciocolat. Bucuria lor fu
mare i, uitnd pentru o clip primejdiile prin care treceau,
ncepur s rd i s glumeasc.
Fr s se coboare de pe cai, ronir ciocolata, vorbind de Jean
Bart, de prinii lor, care nu mai tiau nimic despre ei care, poate,
i credeau mori. Dar curnd i aduser aminte, c n-aveau mult
timp de pierdut i, dup ce Raimondo spl rana de la braul lui
Marius cu coniac i i-o leg cu o fie rupt dintr-o mnic de
cma i muiat tot n coniac, bur pe rnd cteva nghiituri de
vin i apoi reluar drumul ntrerupt, ndreptndu-se n trap spre
nord, pe nisipul umed al plajei, de-a lungul nesfritei margini a
pdurii virgine.
Se oprir la amiaz. Avur norocul s gseasc un soi de ra
slbatec adormit sub o crac, pe care o fripser apoi i o
mncar fr sare i fr pine i totui li se pru excelent.
Caii i catri mncar i ei din ierburile din jur i bur dintr-
un mic eleteu, care se gsea n marginea pdurii. Dup trei ore de
popas, pornir iar la drum. Pe nserate se oprir iar dou ore ca s
mnnce ce le mai rmsese din raa de la amiaz i apoi pornir
din nou. E lesne de nchipuit cu ce ardoare i mnau caii acum,
cnd dup locurile pe care le strbteau, recunoscur c nu mai
aveau mult pn la int. Erau orele zece cnd, la lumina alb a
unei luni strlucitoare, care trona n mijlocul a milioane de stele,
recunoscur la civa pai o stnc enorm care ieea din pdure,
naintnd ca un promotoriu pn n mare. Era stnca de pe care,
mpreun cu Jean Bart, susinuser atacul negrilor Makua. Locul
unde era ascuns aeroplanul nu putea fi departe, cel mult o or de
mers n trap.
La picioarele stncii, cei doi cercetai se oprir spre a se
consulta asupra celor ce aveau de fcut.
Prerea mea e, zise Balsan, c trebuie s mergem pn la
locul, unde am ascuns aeroplanul. Jean Bart ne-a spus de mai
multe ori c va face pe Makuai s mearg acolo i c ne atepta.
S mergem deci acolo. Cnd vom fi siguri c suntem la doi sau trei
kilometri de locul acela, ne vom cobor de pe cai i i vom lega solid
de un arbore. Se prea poate ca vreo fiar s-i atace, dar n orice
caz nu va putea s ia bidoanele cu benzin. Iar noi, pe jos, ne vom
furia, evitnd btaia raselor lunei pn la locul tiut. Dac negrii
ne descopr, ne vom lua i noi dup mprejurri spre a elibera pe
Jean Bart. Ce zici? Eti de prerea mea?
Absolut de aceeai prere, zise tnrul milanez.
Atunci, nainte!
Dup trei sferturi de or, cei doi cercetai se oprir iari,
scoborr i legar caii i catrii de nite pomi ntr-un desi i
dup ce i rencrcar revolverele, pornir din nou, pe jos.
Urmau dunga neagr pe care o fcea umbra proiectat de
marginea pdurii i dup douzeci de minute:
Stop! murmur Raimondo, oprindu-se.
Am ajuns zise Marius, ncet Recunosc arborii de cocos,
ntre care am ntins cortul n ziua aterizrii.
i uite, colo oasele rinocerului pe care l-ai ucis,
Da, rspunse Marius, hienele nu au mncat tot. Dar, nici
umbr de Makuai.
Nu sa mai naintm!
Da, dar cu bgare de seam. S mergem pe lng pomi i s
nu facem zgomot.
n noaptea luminat de luna care cobora spre ocean, nu se
auzea alt zgomot de ct murmurul surd, dulce i continuu al
valurilor linitite, care mureau pe plaj. Atunci, cei doi cercetai se
riscar s mearg n plin lumin, cercetnd totul n jur, dar nu
gsir nimic care s le arate dac makuaii trecuser, sau nu, pe
acolo. Deodat, Marius scoase o exclamaie, care-l fcu pe
Raimondo s tresar speriat:
Ce e? Ce s-a ntmplat?
Marius se aplecase ndrtul unui arbore de cocos.
Ia uite, zise el.
i Raimondo, vzu c Marius agita o bucic de hrtie.
Unde era, ntreb Raimondo, cu glasul sugrumat de emoie.
Pe jumtate ascuns. n nisip i e ceva scris pe ea.
Ai lamp electric?
Da.
Aprinde-o, repede.
i citir mpreun, cu o emoie de nedescris, cele ce urmeaz:
Scriu aceste cuvinte cu sngele meu, fiindc sunt rnit la
piciorul stng, dar cred ca nu grav. Makuaii s-au rsculat
mpotriva efului lor, care mi druise viaa cu condiia ca s-l
nv s se serveasc de revolverul meu. L-au ucis. Am vrut s-l
apr i am fost rnit de o sgeat. Mi-au smuls revolverul i l-au
azvrlit n mare. Am aflat de la ef c satul Makuailor se afl
drept la Est, la vreo sut kilometri de aici, n mijlocul unei vaste
savane, nconjurat i ea de o pdure virgin. Makuaii m vor lua
cu ei. Dup cte am neles, au de gnd sa m supuie la torturi cu
prilejul unei serbri n cinstea zeilor lor. Dac gsii aceast hrtie
i putei remonta aeroplanul, venii n ajutorul meu. Vei teroriza
pe slbateci i sper c, m vei libera, dac voi mai fi n via. Dac
nu suntei ns numeroi cel puin douzeci nu venii nici pe
jos, nici clri prin pdure, fiindc am aflat de la ef c Makuaii
au obiceiul s nconjoare satele lor cu curse i capcane n care vei
cdea la sigur.
Prieteni, eu v urez
Scrisoarea se termina aici. Era evident c de team s nu fie
surprins, Jean Bart nu spusese totul.
Bietul Jean Bart, murmur Marius, cu ochii plini de lacrimii,
ultimul lui cuvnt dovedete ca voia s ne ureze s strbatem
Atlanticul.
Nu-l vom dezamgi, zise Raimondo, cu entuziasm. Trebuie s
remontm numaidect aeroplanul i s liberm pe Jean Bart.
Haidem, repede, repede, la lucru!
La lucru, repet Marius. i uitnd oboseala i primejdiile care
i nconjurau, cei doi cercetai pornir s fac un lucru de o
greutate spimnttoare.
CAPITOLUL VI
Bivolii de Cafreria
Haidem, mai nti s cutm caii i catrii, zise Raimondo
i se repezir pe plaj spre locul unde lsaser dobitoacele. Dar
se oprir mpietrii: ase animale ce preau nite tauri colosali,
ieiser din pdure i naintau ncet spre mare.
Nu te mica, blbi Raimondo, trgnd pe Marius de bra.
Nici odat n-am trecut printr-o primejdie mai mare.
i cum se gseau n dreptul arborilor de coco, lng care
gsiser biletul lui Jean Bart, se ascunser ndrtul unuia din ei.
Dar ce animale sunt astea, ntreb Marius, par nite tauri.
Sunt bivoli de Cafreria, un animal teribil, de o brutalitate
slbatec. El atac omul i animalele cu o repeziciune i o
ndrzneal extraordinare i pielea i e att de groas i de tare
nct nu poate fi ptruns de ct de gloane blindate i atunci
trebuie lovit n inim, cci dac e numai rnit devine furios i de
zece ori mai teribil.
Pe cnd cei doi biei vorbeau n oapt, cele ase bestii
naintar spre mare, intrnd n ap pn la genuchi i ridicnd
toate deodat bourile spre cer scoaser un muget puternic care se
prelungea n vibraii metalice.
Apoi, iari, unul dup altul se ntoarser n trap spre pdurea
de unde veniser i dup o clipii disprur. Unul din ei ns,
rmase n mijlocul valurilor, luminate de lun.
Dar sta, ntreb Marius, ce face de nu pleac cu ceilali?
Fiara mai sttu cteva clipe, apoi scoase un muget puternic i
nsfrit, porni spre pdure, dar n loc s se ntoarc spre stnga,
o lu spre dreapta, aa c privirea trebuia fatalmente s i se
opreasc asupra grupului de cocotieri.
i, lipii, de aceti arbori, n plin lumin a lunii, stau cei doi
cercetai.
Ne-a vzut, murmur Raimondo, ngrozit.
ntr-adevr, bestia se opri brusc, se nepeni pe picioare,
btndu-i coapsele cu coada i scoase un muget surd, mai grozav
de ct celelalte. Apoi, se repezi spre grupul de arbori.
Vzndu-l venind spre ei, cei doi cercetai fcur o sritur i se
ascunser ndrtul arborilor. Fiara, ncepu atunci s fug n jurul
celor trei cocotieri i Raimondo i cu Marius fcur i ei aceleai
micri nvrtindu-se fiecare n jurul trunchiului ndrtul cruia
se ascundea. nelegnd tactica, bivolul se opri c i cnd ar fi stat
s se gndeasc ce s fac i dup cteva secunde, se aez linitit
ntre pdure i grupul de arbori, culcndu-se la pmnt, cu ochii
int n direcia celor doi cercetai.
Ce dracu, exclam furios Marius, are aerul s ne asedieze!
Asta dovedete inteligena acestor animale, rspunse calm
Raimondo. De sigur, vrea s ne sileasc s fugim spre mare, adic
s ieim pe plaj, unde ne va putea ajunge cu uurin.
tii ce, zise Marius, am o idee. Bivolul nu e mai departe de
cinci-ase metri de noi.
Ei i?
Ce-ar fi dac i-am trimite cte un glon n fiecare ochi? Atunci
n-ar mai fi primejdios.
Dar dac dm gre?
Cel puin o s se mite de acolo. Ascuni ndrtul arborilor,
noi vom fi n siguran.
Ai dreptate! S ncercm. Eu numr: La cinci, tragem!
Bine. i Raimondo ncepu s numere.
Una, dou, trei. Dar, se opri, cci n clipa aceea vzur n
btaia luminii un alt animal, care venea din spre partea opus.
Era un leu de statur mare i de culoare deschis, ce prea alb,
afar de coam care era neagr.
Leul i bivolul sunt dumani de moarte. Dar, regele animalelor
nu e totdeauna cel mai tare. n tot cazul ei nu se ntlnesc
niciodat, fr s nu se atace, afar numai cnd sunt complet
stui. i aa se petrecu i acum. De departe, leul, rtcind pe plaj
trebuie s fi simit pe bivol i acum vznd pe eternul su inamic
culcat, pe plaja, nainta spre el, tiptil, ntocmai ca o pisic
monstruoas, gata s prind un oarece.
Atenie! exclam Marius! ncepe s fie foarte interesant!
Era interesant ce e drept dar putea s devie i foarte primejdios!
Tocmai n clipa aceea leul se opri i se uit n spre grupul de
arbori. Auzise vocile celor doi biei? Sau emanaiile lor purtate de
vnt, ajunseser pn la dnsul?
Fapt e c avu senzaia prezenei altor fiine n afar de bivol.
Poate chiar i i vzuse cu ochii lui de fiar obinuit cu
semiobscuritatea. Dar, asta nu pru s-l preocupe, cci dup
cteva secunde de nemicare, porni iari, ncet, trndu-se cu
burta de pmnt i apropiindu-se de bivol, care, nemicat,
pndind pe cei doi cercetai, i prezint spinarea i coapsele
puternice. Leul se afla acum la vreo zece metri de bivol.
Atenie! murmur Raimondo, se ndreapt
E gata s sar, zise Marius.
Chiar aa! Acum! Ce salt!
ntr-adevr leul sri, destinzndu-se ca un arc, atinse nisipul i
sri iari, recznd cu amndou labele din fa n spinarea
bivolului. Dar acesta se i sculase i cu o micare brusc trnti la
pmnt pe leu ale crui gheare i sfiar carnea i apoi, mugind,
furios, se repezi la dumanul su cu capul plecat. i atunci, n faa
celor doi tineri ncremenii de prodigiosul spectacol, lupta se
desfur sngeroas, implacabil, fioroas. Bivolul, cu coarnele
ntinse nainte inea piept leului, care se nvrtea, n jurul lui,
cutnd s-l atace i i-o lu nainte, dndu-i o lovitur de corn n
coapsa stng. Dar, fr a- pasa de sngele ce curgea, leul i
continua manejul i cnd bivolul ncerc s repete lovitura, se dete
napoi i fcnd un salt, czu cu toat puterea n spinarea lui
nfingndu-i dinii n ceaf. Bivolul se zbtea n zadar, cci leul i
sfia pieptul cu ghearele. nsfrit bivolul czu n genuchi, iar leul
simindu-l slbind cut s-i suceasc capul ca s-l poat apuca
de beregat. Nu reui imediat, ba chiar risc s fie spintecat de
unul din coarnele bivolului, care se ridicase cu o sforare
disperat. Dar, nsfrit, flcile teribile apucar n cletele lor
beregata animalului. Se auzi un muget teribil i capul bivolului
czu pe spate, pe cnd corpul se ls greoi ntr-o parte.
S-a sfrit, murmur Marius, a murit! Acum o s putem s
ne micm i noi,
Taci, zise Raimondo, s-l lsm nti s mnnce.
Tcur, privind cu o curiozitate amestecat cu groaza pe leu,
care-i devora prada, scond rgete surde.
Cnd fu, nsfrit, stul, se scul ncet, privi nehotrt marea,
cerul, pdurea, lingndu-i satisfcut botul nsngerat. n aceiai
clipa, Marius cednd firii sale ndrznee fcu un pas i se art n
plin lumin la douzeci de pai de leu. Raimondo atras i el de
curiozitate iei i el n btaia luminii, ispitit de spiritul de
aventur, care face s bravezi pericolul. Leul scoase un rget uor
i privi o clip fix, i mai linse odat botul i apoi, ntorcndu-le
spatele plec cu pas greoi ndreptndu-se spre pdure, unde
dispru, dup vreo suta de pai.
i astfel, cei doi cercetai putur constata adevrul afirmaiilor
vntorilor de fiare, care spun c un leu stul nu atac nici o dat
pe om, ci dimpotriv, fuge de dnsul.
nsfrit, zise Raimondo, rznd, leul ne-a scpat de bivol,
mncndu-l i acesta ne-a scpat de leu lsndu-se s fii mncat.
Acum putem pleca s cutm pe Jean Bart,
i ct mai repede, ca s rectigm timpul pierdut.
CAPITOLUL VII
Bra de snge i Colmar
Haidem mai nti sa lum catrii i caii, zise Raimondo.
Pornir n fug i n zece minute strbtur distana care fi
desprea de locul unde legaser dobitoacele. Srir pe ea i se
ntoarser n galop.
Munca pe care voiau s-o ntreprind cei doi cercetai era, ce e
drept extraordinar de grea pentru fora lor fizic, proporional cu
vrsta lor nc att de fraged, dar nu trebuie s uitm c aceti
tineri erau crescui la coala aspr a cercetiei, care ntrete
corpul i mintea.
i apoi dup cum tim, Raimondo Balsan ajutase pe tatl su la
construirea aeroplanului, aa c era familiarizat cu montarea i
demontarea lui, pe de alt parte Marius era un excelent mecanic,
mai ndemnatec chiar de ct un lucrtor de patruzeci de ani.
Greutatea remontri aeroplanului era deci mare, dar, dat fiind
abilitatea i energia celor doi cercetai nu era de nenvins.
Mai nti, ei cutar n pdure una cte una, piesele pe care le
ascunseser printre tufiuri i le gsir intacte cci mulumit
ramurilor pe care le mpletiser n jurul fiecreia, nici un animal
nu se atinsese de ele. Apoi, scoaser afar, destul de uor nacela i
nsfrit, ncepur s sape nisipul ca s destupe groapa n care
ascunseser motorul. Nu fu lucru uor, mai ales ca Marius fiind
rnit nu putea lucra de ct cu o mn.
Soarele rsrise de mult i cei doi biei, cu tot zelul lor, nu
sfriser nc. Abia pe la amiaz, motorul fu complet degajat i
frnghiile care-l atrnau n pri, fur ntinse deoparte i de alta pe
nisip. Rmnea ns partea cea mai grea.
La naiba, zise Raimondo, nu mai pot, hai s mncm acum i
s ne mai odihnim.
Plecnd spre Mozambic cei trei cercetai lsaser destule
provizii n lada din nacel aa c se putur ospta din belug cu
sardele, conserve de ficat, biscuii, ceva mai mult, destupar i
una din cele dou sticle de ampanie pe care le gsir mpreun cu
una de ap sterilizat.
Dar, muncii de gndul de a salva ct mai repede pe Jean Bart
abia terminar masa i se apucar iari de lucru.
Acum, cnd motorul fusese scos la lumin, le mai rmnea s-l
puie n nacel, s-l fixeze i s-l curee de grsimea de prisos, cu
care-l unseser spre a-l feri de umezeal.
Cutar mai nti doi trunchi de arbori solizi pe care i nfipser
deoparte i de alta a gropii. O frnghie groas fu apoi legat de
capetele de sus ale celor doi trunchi, care mai erau susinui i de
alte frnghii prinse ntr-o parte de cocotierii de pe plaj, iar n
cealalt de un arbore din pdure. La mijlocul frnghiei
transversale, cei doi cercetai atrnar una din prghiile de fier pe
care le aveau n nacel iar captul liber l legar de motor.
Acum, zise Raimondo, leag catrii de frnghia de tras i f-i
s umble: motorul va iei din groap i se va ridica. Eu voi sta gata
s mping nacela sub motor i tu nu vei avea altceva de fcut dect
s dai napoi catrii n aa mod, nct, motorul, dup cteva
balansri, pe care le voi determina eu, se va aeza singur la locul
lui n nacel.
Planul era bun i nu era dect o primejdie: aceea ca nu cumva
frnghiile s se rup, atunci ar fi fost o adevrat catastrof, cci
nu mai aveau altele.
Cei doi catri fur legai de frnghia de tras i Raimondo sta
gata s mping nacela.
Gata, ntreb Marius?
Gata, rspunse Raimondo.
Hop! strig Marius.
Catrii se puser n micare, frnghia se ntinse, prghia se
ridic i pe cnd catrii continuau s nainteze, motorul ncepu s
ias din groap.
Mai repede, strig Raimondo, care tremura de fric s nu se
rup frnghiile.,
Marius ndemna catrii.
Stop, strig Raimondo. i mpinse nacela deasupra groapei i
dedesubtul motorului atrnat n aer, apoi sri n ea i se lungi sub
motor, cu riscul de-a fi zdrobit dac se rupea vreuna din frnghii,
dar aceast manevr era necesar spre a verifica poziia exact a
nacelei pentru ca motorul s se ncadreze precis la locul su.
Cnd totul fu la punct, Raimondo sri afar i strig lui Marius
s dea catrii napoi. Acesta i mpinse ncetinel i puin cte
puin, motorul se scobor n nacel aezndu-se exact la locul su.
De bucurie cei doi biei strigar ntr-un singur glas: Triasc
Italia!
Partea cea mai grea se fcuse, restul merse repede i fr nici
un incident. i cnd soarele se afunda n mare, Aeroc era montat
i gata de plecare. Ce e drept i mai lipsea ceva spre a avea via i
aceasta era benzina.
Trebuia s umple cu benzin rezervorul. Dar n momentul
aterizrii, un rinocer furios l desfundase cu o lovitur de corn.
Trebuia deci s astupe gurile. Cu toate c amndoi erau mori de
oboseal, fr a mai pregeta se apucar iari de lucru i n mai
puin de o jumtate de o or totul fu gata. Cnd rezervorul fu plin
cu benzin i constatar c toate erau n regul cei doi cercetai se
simir att de fericii n ct se mbriri cu lacrimile n ochi. i
fiindc simeau c nu mai puteau rbda n sigurana asupra sorii
lui Jean Bart, hotrr s nu mai rmn i s porneasc imediat
dup ce vor fi prnzit.
Cuprini de o nfrigurare care i fcea s uite orice oboseal, cei
doi cercetai se grbir s se ospteze i, dup o or, terminar;
nainte de a se urca n aeroplan mai fcur civa pai spre a se
dezmori i dezlegar caii i catrii pe care voiau s-i goneasc n
direcia Mozambicului, cnd unul din cai nechez puternic.
Cei doi cercetai tresrir i rmaser nemicai n umbra
aeroplanului.
Atenie! zisa Raimondo, e prima oar cnd unul din cai
necheaz. Trebuie s fie ceva.
i scoase revolverul din teaca atrnat la bru. Marius l imit.
Calul nechez din nou ntorcnd capul spre sud.
Poate c e vreun leu sau vreun jaguar
S ateptm.
i cei doi cercetai ateptar puin cam ngrijorai Ar fi putut
sri n aeroplan i porni imediat, dar acea senzaie special pe care
o d n noapte pericolul i intui pe loc. Cercetau cu privirile
ntunericul abia luminat de slaba licrire a stelelor i deodat
Raimondo, care avea nite adevrai ochi de pisic, distinse dou
umbre, care se strecurau printre frunziul arborilor.
Colo! zise Marius.
Nu te mica, rspunse Raimondo. Sunt oameni
Slbateci, desigur. Ce facem?
Ateptm. i dac ne ataca i doborm.
Dar cnd cele dou umbre fur la distan de douzeci de metri,
Raimondo opti:
Nu sunt slbateci, sunt bandii. Am distins forma ctii
coloniale a lui Walters.
O! Dar atunci dar cum au venit? Atunci tragem?
Da. Marius tragem. Trebuie s tragem nainte ca ei s ne
vad, cci de nu suntem pierdui. i, n noapte rsun o dubl
detuntura, urmat imediat de un urlet de durere. Una din cele
dou forme negre se ls la pmnt pe cnd cealalt fcu un salt
ndrtul unui arbore, de unde n acela timp, nir trei fulgere
de lumin. Alte dou pornir o clip mai trziu dinspre forma
rmas la pmnt.
Dar gloanele se lovir de peretele de metal al aeroplanului iar
cei doi cercetai, ntr-un singur cnd sriser napoia arborilor, ce
se gseau la doi pai de ei. De aici, Raimondo, ochi forma care
rmsese n picioare i trase. Omul scoase un gemt i se prbui.
Marius trsese i el asupra celui rmas jos. Urm o tcere lung.
Bandiii nu mai trgeau nici nu se mai micau.
Au murit, zise Marius.
Cu pai repezi cei doi tineri se ndreptar spre cele doua corpuri
ntinse pe nisip la o distan de un metru unul de altul. Dar,
deodat unul din cei doi oameni ntini la pmnt se mic i
ntinse un bra. Raimondo ar fi fost ucis, dac n-ar fi vzut
micarea i ar fi rmas pe loc, dar el prinsese de veste i srise
ntr-o parte. Glonul i uier la ureche, dar banditul nu mai avu
vreme s mai trag cci Marius i zdrobi craniul cu un glon.
i cnd, la lumina lmpii electrice, cei doi cercetai recunoscur
cadavrele lui Walters i Colmar, ei se ntrebar uimii, cum
putuser aceti doi oameni s-i ajung din urm numai dup
douzeci i patru de ore cnd ei plecaser clri i dnii veniser
pe jos
Au alergat, spuse Marius. Desigur c n-au fcut dect:
popasuri de cteva minute. Bandiii tia de prin savane i pduri
sunt de o rezisten excepional. Dar, asta nu import.
Principalul e c am scpat de ei. i cnd te gndeti, c nu vom ti
niciodat ce urzeau mpotriva noastr.
Ce are a face! Oricum ar fi au sosit prea trziu.
Haidem acum s pornim. Dar, mai nti s dm drumul
dobitoacelor. Un minut dup aceea, caii i catrii dispreau n fug
spre sud.
Marius i Raimondo srir n nacel i pe cnd acesta i lua
locul la volan, Marius se aez n scaunul alturat, pe cnd scanul
din spate, care era al lui Jean Bart, rmase gol.
Gata?
Gata!
Atunci, cu Dumnezeu nainte!
Raimondo aps pe prghia, care pune n micare elicea i care,
n mod automat aprindea motorul. Raimondo demar, elicea se
nvrti mai repede i hidroavionul alunec pe roate ndreptndu-se
spre mare. n momentul n care roatele atingeau apa, Raimondo
manevr prghia de adncime i Aerocul i lu uor zborul. Dup
un viraj elegant, frumoasa pasre se ndrepta spre vest n direcia
artat de Jean Bart n biletul scris cu snge. Dar pe cnd zburau
spre locul, unde presupuneau c se gsete satul slbatecilor, cei
doi prieteni se ntrebau cu inima strns, dac vor mai gsi pe
camaradul lor n via, sau doar un cadavru oribil mutilat.
Spaima Savanei

CAPITOLUL I
Prizonierul Makuailor
n Africa Sud-Oriental, se ntinde pe o distan de 2400
kilometri de-a lungul Oceanului indian colonia portughez a Africei
orientale.
Acest vast inut, destul de puin civilizat, e locuit n afara de
puinii albi, care cultiv pmntul i de funcionarii administrativi
mpreun cu soldaii, care fac paza, de nenumrata triburi de
negri, mprii n diverse sate rspndite prin vi i esuri, dintre
care mare parte sunt acoperite de pduri virgine i savane.
Indigenii, prea puin agricultori dar, n schimb, mari vntori,
simt destul de panici, dac nu sunt provocai. Ei sunt chiar
stpnii i terorizai de alte triburi, din regiunile Zambeziului i
care fac parte din marea ras a Makuailor. Acest trib, mprit n
diverse trupe rzboinice, care triesc numai din vnat i din
prdciuni, profit de incuria portughezilor i circul ca n ar
cucerit prin ntreaga Rodezie.
Makuaii sunt nali de statur, muchiuloi i nu poarta drept
mbrcminte de ct o fie de pnz n jurul coapselor. Sunt
narmai cu arcuri, sgei i mciuci plumbuite pe care le
mnuiesc cu o ndemnare nspimnttoare.
Dar, fiindc n-au dect dou sau trei puti de fiecare band, le e
foarte fric de armele de foc. Ei sunt foarte feroci, i la ospurile
lor mnnc adesea carne omeneasc.
Au un rege, care triete ntr-o regiune slbatec i muntoas
spre est de Muembe la ase sute kilometri, n interior, de staia
portughez Zumbo.
Satul fortificat n care se gsete curtea acestui rege sa
numete Kossinko i de aici pornesc trupele de Makuai care se
duc prade satele indigenilor. Apoi ele se napoiaz cu przile i
prizonierii lor la Kossinko, unde au loc serbri sngeroase, n
timpul crora jumtate din prizonieri sunt torturai, ucii i
devorai.
Una din aceste bande era condus de fiul regelui, tnrul
Loando care prin faptele sale i ctigase porecla de Spaima
Savanei.
Acest Loando, care avea vreo douzeci i cinci de ani, petrecuse
mai mult timp n colonia Capului, unde nvase s nvase ceva
englezete i s bea, dar fr a se civiliza. ntorcndu-se acas
Loando ntoarse spatele civilizaiei i relu viaii slbatec, cci din
timpul ederii sale printre albi nu rmase dect cu o nemrginit
ur pentru acetia.
Mare de statur i bine croit, cu chipul oribil tatuat, brutal i
crud, mai ales cnd bea din acel alcool pe care Makuaii l extrag
din anumite fructe.
Deci, ntr-o frumoas dup amiaz el sta bnd i fumnd, n
pragul casei sale, care ocupa centrul satului, locuit de banda sa.
n jurul su femeile i prizonierii, forfoteau, ocupndu-se de
diverse treburi casnice. Ceilali oameni, aezai la umbr i
ascueau lncile. Alii fceau de gard, rezemai de armele lor, bte
terminate cu mciuci plumbuite.
Deodat rsunar n pdurea nvecinat sunetele de tam-tam,
ntrerupte de strigtele ascuite ale oamenilor. Loando nu se
mic, dar ceilali alergnd din toate prile, ncepur s strige i
s gesticuleze fcnd un zgomot infernal.
Acest zgomot se transform n frenezie, cnd se ivi din pdure o
ceat de vreo dou sute de slbateci, precedai de patru makuai
nali, care duceau un fel de scaun fcut din ramuri, n care se afla
un prizonier legat de mini i de picioare, mbrcat cu o uniform
verzuie i avnd pe cap o plrie de psl cu margini late. Acest
prizonier era un alb!
Loando, cu o exclamaie gutural, urmat de o njurtur
englezeasc, ls s-i cad pipa i se scul brusc n picioare, Un
prizonier alb! Era prima oar cnd fiul regelui avea unul n mn.
Ceata negrilor se opri n spaiul ptrat din faa casei i a
umbrelei sub care se adpostea Loando. Prizonierul alb era ntr-
adevr ciudat. El era extrem de tnr i chipul sau, slbit, exprima
oboseal i suferin, dar privirea ochilor si extraordinari de
limpezi era mndr i se fixa fr team asupra lui Loando. Prea
c nici n-aude slbatecele strigte de bucurie i
nspimnttoarele urlete de ur pe care le scoteau dindrtul
turbailor, femeile makuae.
Deodat Loando se scul i fcnd un gest puse capt acelui
zgomot infernal. Apoi un negru iei din rnduri i naintnd vorbi
ndelung n limba indigen. Povestea desigur peripeiile capturrii
prizonierului alb.
Loando, stnd pe un trunchi de arbore sub umbrel, fcu un
gest i purttorii scaunului l puser jos.
Prizonierul i eful makua se privir o clip, apoi, brusc,
Loando ntreb ntr-o englezeasc foarte corect, dar ciudat
accentuat.
nelegi limba englez?
Dup cum poi auzi, o neleg i o vorbesc.
Bine, zise eful cu un zmbet oribil.
Apoi relu:
Omul acesta mi-a povestit c erai pe plaj cu ali doi
camarazi i c dup ce au ucis doi din oamenii mei, tovarii ti
au fugit i tu ai rmas prizonier. Iar tu, dup ce ai omort pe eful
trupei ai ispitit cu promisiunea de a-i da arma ta pe cel de al doilea
ef. El te proteja, voia s nvee s se serveasc de arma ta i apoi
s fug poate cu tine. Dar credincioii mei au ucis pe acel trdtor
i tu eti aici. Rspunde, din ce ar eti?
Din Italia.
Cai ani ai?
Cincisprezece ani.
Oho! i tovarii ti, care au fugit?
Un an mai mult dect mine.
Ce cutai att de departe de ara voastr?
Prizonierul dete din umeri, dar dup o scurt ezitare zise:
Veneam din spre nord i ne duceam la Mozambic. tii ce sunt
cercetaii?
Nu, zise Loando.
Ei bine, sunt biei i tineri care, n orice ar, duc de bun
voie felul de via pe care l-ar tri dac ar fi soldai, n timp de
rzboi. Tovarii mei i cu mine suntem cercetai italieni.
Aha! i ce facei att de departe de ara voastr?
Prizonierul ezit iari i cu un ton de profund dispre,
rspunse:
Dac i-ai spune, poate c n-ai nelege. Dac nelegi, ai
face o greeal spunndu-i. Deci refuz a-i spune.
Refuzi? exclam cellalt mai mult uimit de ct furios.
Da.
Loando scrni din dini i cu chipul schimonosit de furie,
strig:
Te voi tortura.
Potolete-i furia, domnule slbatec, cu aere de civilizat, l
ntrerupse prizonierul cu o linite batjocoritoare Degeaba te nfurii.
tii ce e un genovez?
Un genovez? Nu!
Ei bine, n italienete, un genovez nseamn un ncpnat,
nelegi? Am spus c refuz i fiindc sunt genovez m in de
cuvnt.
Urm o tcere. Apoi eful relundu-i aerul demn ntreb:
Cum te numeti?
De data asta genovezul, izbucni n rs, dar rspunse:
Eti curios s tii? Poftim, s-i fac plcerea! M numesc
Jean Maria Calega, supranumit Jean Bart, fiindc n Italie m
pregteam s ntru la coala naval.
Loando ntreb iari:
i cum se numesc camarazii ti?
La naiba, zise Jean Bart, rznd, n-am mai vzut un curios
de felul sta. Dei sunt rnit la picior, nu se st ru n fotoliul
sta. Tovarii mei se numesc Raimondo Balsan, roman i Marius
Colombo, milanez. Dac vreodat te vei duce la Roma, n-ai dect
s ntrebi de noi la sediul cercetailor i toi i vor spune cine
suntem. i, fr voie, la gndul c acest slbatec ar putea veni la
Roma, Jean Bart izbucni iar n rs.
Dar Loando strig:
De vreme ce tovarii ti sunt i ei n colonie, voi pune caute
i m, voi rzbuna asupra lor de insolenele tale
Jean Bart, deveni grav i zise cu dispre:
Bravo, vd c eti o canalie fr pereche. Ct pentru tovarii
mei, cred c la ora asta sunt n posesia unui lucru, care i va face
s fie mai puternici de ct tine, tinere macac. Dar acum, basta! Am
spus c nu voi mai vorbi i m voi ine de cuvnt.
i tnrul cerceta, stnd pe scaunul lui ca un rege pe tron,
strnse buzele, ncrucia braele i privi pe Loando int. Urm o
tcere lung apoi tnrul ef se scul i vorbi n limba sa. Cei
patru purttori, ridicar scaunul i l inur cteva secunde
nemicat pe cnd Loando zicea:
Timp de ase zile vei fi ngrijit, hrnit i bine pzit. i a
aptea zi, dup ce luna plin va fi lucit o noapte ntreag pe cer,
vei fi sacrificat zeilor notri. Legat de stlpul de tortur, vei vedea
pe oamenii mei executnd dansul sulielor i vei simi pe femeile
mele nepndu-te cu acele lor. Vei trece prin proba erpilor, a
furnicilor i a focului i nsfrit vei fi tiat bucele.
i terminnd zise, rznd sinistru:
Vom vedea atunci dac i carnea unui genovez e tot att de
tare cum i e capul.
i porunci ca prizonierul s fie dus n cas spre a fi ngrijit de
femei i pus n stare de a suporta fr a muri prea repede diversele
chinuri ce-l ateptau.
CAPITOLUL II
Urletul sirenei
Tocmai fiindc eful Makua cunotea bine limba englez ceea
ce dovedea c slbaticul era n curent cu multe lucruri din lumea
civilizat, Jean Maria Calega, zis Jean Bart, se ferise s-i spuie mai
mult.
Cci dac i-ar fi spus c el i tovarii si plecaser din Italia cu
aeroplanul, ca s ctige, trecnd peste Atlantic, un premiu de
cinci milioane de franci promii de Carnegie, dac ar fi spus c, n
urma stricrii busolei, aeroplanul zburase n sens opus direciei
voite de dnii i aterizase pe plaja Africei orientale portugheze,
dac ar fi spus c tovarii si, Raimondo i Marius, dup ce
demontaser aeroplanul l ascunseser n nisip i n pdure i se
duseser s caute benzin, pe cnd el czuse prizonier al bandei
de makuai, dac ar fi spus, nsfrit, c avea sperana
nestrmutat c Raimondo i Marius, dup ce vor remonta
aeroplanul vor veni s-l salveze, mulumit indicaiilor pe care el
nsui le scrisese cu sngele din ran pe o bucic de hrtie pe
care o ngropase apoi pe jumtate n nisip n locul unde se gsea
aeroplanul, dac ar fi spus toate astea, desigur c eful ar fi fcut
tot posibilul ca s ntind a curs lui Raimondo i lui Marius i
mai sigur nc l-ar fi torturat pe el i l-ar fi ucis nainte de sosirea
aeroplanului.
Deci, nu spusese nimic, fiindc aa i dictase prudena.
i n coliba n care fusese nchis, el se gndea c fcuse bine c
tcuse, dar n acela timp se ntreba cu ngrijorare, dac prietenii
si reuiser s execute toate punctele planului ce-l stabiliser la
desprire. Ct despre salvarea sa, ea i prea mai mult dect
sigur, dac Raimondo i Marius soseau la timp, cu aeroplanul.
Fcndu-i calculele, i zise c cei doi camarazi trebuiau s fie n
dimineaa aceea la Mozambic. n ase zile ei trebuiau s se
napoieze s remonteze maina i s soseasc.
eful Makua i spusese c va fi torturat a aptea zi la rsritul
soarelui, deci dac cei doi prieteni ntrziau cu 24 de ore, era
pierdut.
i cu un oftat adnc, Jean Bart i zise:
O! Cum a voi s tiu unde se gsesc n momentul sta
Raimondo i Marius! Dac totul a mers bine pn acum, trebuie s
fie la Mozambic.
Jean Bart nu se nela. Ceilali doi cercetai plecaser chiar n
seara aceea din Mozambic clri i cu catrii care transportau
benzina.
Dup diverse peripeii dramatice, n care adeseori vzur
moartea cu ochii, Raimondo i Marius ajunser n locui unde
ascunseser aeroplanul demontat. Remontar aparatul i gsind
biletul lui Jean Bart, plecar n direcia artat de el, n momentul
n care zorile ncepeau s se iveasc.
Pe bordul Aeroc-ului care zbura fr zgomot, la cinci sute
metri i cu o vitez de o sut kilometri pe or, Raimondo edea la
volan pe cnd Marius, inspecta pmntul printr-un ochean i
Raimondo spuse:
Cu viteza cu care zburm, dac calculele lui Jean Bart sunt
exacte, atunci vom ajunge n cel mult trei sferturi de or la locul,
unde se afl satul makuailor
S nu uitm, zise Marius, c n biletul lui, Jean Bart ne
spune precis c satul e situat n mijlocul unei savane destul de
vaste, nconjurat de pdure. Pentru un moment ns, nu vd nc
nimic.
i zburau n eterul pur, strbtut de primele raze ale soarelui.
Aerul era mblsmat de parfumurile pdurii. i singurul zgomot
n mijlocul naturii nc adormite, era zbrnitul, uor al motorului
i al elicei.
Dar, dup trei ore de zbor, nedescoperind nici un sat, ce doi
tineri ncepur s fie ngrijorai.
M tem, zise Marius c Jean Bart s-a nelat n calculele sale.
Ar fi bine s ne ridicm mai sus, ca s cuprindem cu privirea un
spaiu mai vast.
Ai dreptate, zise Raimondo i manevrnd prghia de nlime
fcu ca aparatul s se ridice la o mie de metri.
i pe cnd aeroplanul se nla mereu, Marius strig:
Ascult! Jean Bart nu ne va putea auzi, dac e nchis
undeva. Aa c ar trebui s facem s fluiere sirena.
i eu aveam aceeai idee, zise Raimondo.
Marius Colambo aps pe prghia, care fcea s rsune
puternica siren i n vzduhul linitit izbucnir deodat acele
sunete sonore, care fceau s tremure de spaim sutele de psri
de prad, care la ora aceia matinal umpleau crcile arborilor de
jos.
CAPITOLUL III
Stlpul de tortur
n satul makuailor nimeni nu dormise n noaptea aceea.
Conform unei tradiii transmise din generaie n generaie,
makuaii adorau luna i soarele. n fiecare lun, n ultima noapte
cu lun plin, petreceau prosternndu-se i dansnd pe rnd, sau
cntnd cntece slbatice.
Cnd luna plea la primele licriri ale soarelui, makuaii
tceau: atunci srbtoarea lunii, srbtoarea panic, se sfrea i
ncepea aceea a soarelui, srbtoare rzboinic i sngeroas.
Atunci prizonierii din cursul lunii i destinai sacrificiului erau
scoi din colibele unde fuseser inui i hrnii ca sa se ngrae i
erau dui la stlpul de tortur, ridicat n ajun n mijlocul spaiului
ptrat, care se ntindea n faa casei efului.
Deci, n dimineaa aceea, riturile fur ndeplinite cu i mai mare
solemnitate, de oarece pentru prima oar de secole, era vorba s
fie torturat un om alb. Aceast victim de seam, trebuia aezat
ntre vreo doisprezece cafri, capturai ntr-o recent expediie spre
sud. E lesne de nchipuit c dei nu adora luna, nici Jean Bart nu
dormise n noaptea aceea. n loc s refuze mncarea copioas i
substanial ce i se servea regulat, el mncase zicndu-i c, n
ziua sacrificiului trebuia sa aib putere.
Pe de alt parte nu-i lipsise nici exerciiul n timpul acelor zile
de ateptare de oarece dimineaa i seara, i se permisese s se
plimbe prin sat i prin savan. Ce e drept, era legat cu nite liane
lungi ale cror capete le ineau doi negri i mi era tot timpul
escortat de ali doi makuai, narmai cu lnci, dar, oricum se
putea mica, dac nu putea fugi.
De altminteri, Jean Bart, nu dispera i, cu ncpnarea lui de
ligur i zicea:
Sau, Raimondo i Marius nu sosesc la timp i atunci sunt
pierdut, dar, n cazul acesta, sacrificiul meu nu va fi n zadar, cci
ei vor putea scpa de makuai i porni imediat spre New-York,
ctignd astfel premiul; sau Raimondo i cu Marius sosesc la
timp i m elibereaz i, n cazul sta, toate vor merge i mai bine.
Totui, dimineaa, cnd ua colibei se deschise i vzu intrnd
doi makuai, care lundu-l de bra, l duser n faa lui Loando,
aezat sub umbrel i innd ntre genunchi o puca de cel mai
nou model, Jean Bart simi c i se stinge ultima licrire de
speran.
Cci Loando i zise:
A sosit momentul Jean Bart! ntoarce-te i privete stlpul de
colo. E singurul rmas neocupat ntre ceilali doisprezece de care
sunt legai acei mizerabili cafri. i vezi? i-e destinat ie. E nalt i
solid. Vei fi legat de el i de acolo vei asista la moartea repede a
celor doisprezece cafri Apoi, vei asista la propria ta moarte, care
va fi mai nceat, cci tortura ta va ncepe n clipa n care prima
raz de soare, trecnd peste arborii pdurii, va strluci deasupra
savanei i-i va lumina fruntea i nu se va sfri dect cnd
soarele, la amiaz, va cdea drept pe capul tu. Ce-ai de spus?
Tnrul cerceta era s rspund cu un cuvnt dispreuitor,
cnd un zgomot ciudat, i opri vorbele pe buze, un zgomot care
venea din adncimile firmamentului, un zgomot care fcu pe toi
s ridice capetele, o voce nsfrit, pe care numai Jean Bart o
cunotea
Tresri violent. Un glas luntric i strig:
E Aeroc-ul!
Dar, se stpni la timp. i n aer, se auzea mereu acel zgomot,
neneles i sinistru pentru makuai, mbucurtor i triumfal
pentru Jean Bart. Totui intensitatea lui se micora.
Aeroc se deprteaz, se gndi Jean Bart.
Dar nu pierdu sperana.
Desigur, c se vor ntoarce, i zise el. Ei m caut si mi dau
de veste c au sosit. Dar, deoarece toi privesc n aer trebuie s
ridic i eu capul i s am aerul uimit.
i lundu-i un aer de uimire se uit i el n sus. Pe imens bolt
a cerului nu se vedea nimic.
E desigur ori prea sus, sau prea jos la orizont, i zis Jean
Bart. Poate c boarea luminoas a dimineii l mascheaz sau c
arborii pdurii l ascund. Se deprteaz
ntr-adevr acele mugete aeriene deveneau din ce n ce mai
slabe, pn ce nu se mai auzir.
Cteva minute nc toi privir i ascultar, dar n zadar
Atunci, un btrn negru, care edea cu picioarele ncruciate pe
o piele de jaguar, n faa unei grmezi de erpi se scul brusc, cu
braele ridicate. Era magul tribului. El url ceva cu glas furios. La
acel urlet cei doisprezece erpi se deznodaser, se ntinser spre
dnsul, urcndu-i-se pe picioare i i se ncolcir n jurul gtului
i al braelor.
i de cte ori magul i ntrerupea urletele ca s respire, toi
brbaii i femeile adunai n jurul celor treisprezece stlpi i al
umbrelei lui Loando, scoteau strigte ascuite agitnd sgeile i
lncile.
Loando, nepstor i neclintit privea cu ochii injectai, de snge
spre prizonierul alb.
Magul se ls iari la pmnt cu picioarele ncruciate. erpii
se descolcir i alunecnd de-a lungul corpului gol se grmdir
iari la picioarele lui.
Atunci se fcu o tcere adnc i n mijlocul ei Loando zise:
Tinere alb, magul a recunoscut glasul zeului soare, care de
veacuri nu se mai auzise. Azi, zeul soare ne mulumete c-i dm
ca jertf un alb.
Fcu un gest i doi makuai apucnd cu brutalitate pe Jean
Bart l trr spre stlpul din mijloc de care-l legar de la gt pn
la glezne cu o lian groas. n acelai timp o raz de soare ieind
dintr-un punct de foc ce se ivea la orizont, polei prul cercetaului.
Loando ridic braele, strig un ordin i masacrul cafrilor
ncepu. Nu inu mult. Doisprezece makuai se aezar n faa celor
doisprezece cafri i la un strigt gutural al efului, le zdrobir
capetele cu mciucile lor plumbuite. Sngele se rspndi n valuri,
crierii nir i cei doisprezece cafri oribile trofee rmaser n
picioare, legai de stlpi. Dup aceast execuie n mas, cinci sau
ase sute de glasuri urlar de bucurie. Din acel moment brbai i
femei se transformat n fiare. Tremurnd de oroare i de mil, dar
nepstor n aparen Jean Bart i zicea c viaa lui atrna de un
fir de pr.
La un gest al lui Loando, blestemele slbaticilor ncetar brusc
i n cinstea prizonierului, ncepu dansul sulielor, executat de
brbai pe cnd femeile i artau ntre ele lungile ace de aloes,
care trebuia s le serveasc la dansul spinilor.
Stlpul de care era legat Jean Bart era destul de lat i depea
deoparte i de alta spinarea cercetaului, care era mbrcat cu
costumul su complet i cu plria pe cap, tradiia cednd ca
prizonierul s fie torturat aa cum fusese prins. Dac era mbrcat
supliciul focului devenea i mai teribil de oarece fainele i ardeau
ncetul cu ncetul, prelungindu-i suferina.
Deci, stlpul era nu numai mai lat, dar i mult mai nalt dect
cercetaul, ceea ce era necesar pentru ca dansul sulielor s se
execute cu toate figurile tradiionale.
i iat cum se desfura acest dans. Unul cte unul brbaii
mai mari de 21 de ani ieir din rndurile mulimii. Fiecare avea n
mn o suli i pornind prin flanc cte unul, fcur nconjurul
semicercului format de cei treisprezece stlpi. Stlpul lui Jean Bart
era al aptelea, la mijloc.
n faa fiecrui cadavru de cafru, makuaii se opreau, unul
Sup altul i fcnd zece plecciuni i tot attea srituri,
mplntau suliele n pieptul fiecrui cadavru.
Unii porneau din dreapta i ceilali din stnga. Aa c
ntlnindu-se n faa prizonierului alb, makuaii dansau un minut
cu pai leni i de la o distan de vreo zece metri azvrlind suliele
n stlp, le mplntau n jurul capului i corpului prizonierului.
Vai de acela, a crui suli ar fi lovit n aa mod nct s taie
una din liane, care lega pe prizonier! El ar fi fost imediat condus la
Loando, care i-ar fi mplntat pumnalul su de fabricaie englez
n gtlej, spre a-l pedepsi pentru nendemnarea sa.
Dar, aa ceva nu se putea ntmpla, de oarece toi erau, de
copii, obinuii cu acel joc i ambiia lor era s nu dea gre.
Pe cnd Jean Bart fr s clipeasc vedea venind spre el lamele
strlucitoare, ce se nfigeau n jurul corpului i al capului sau cu
lungi vibraii, el i spunea cu ngrijorare:
Se vor ntoarce oare?
Dar, deodat toi se oprir i inima cercetaului btu cu
violen: mugetul sirenei aeroplanului rsun din nou n vzduh!
CAPITOLUL IV
Curaj Jean Bart!
i ceea ce se ntmpl atunci fu fulgertor i formidabil. La
primul urlet al sirenei, dansatorii se opriser brusc i ridicaser
toi capul spre cer.
Ct despre Loando, probabil, c nu mprtea superstiiile
frailor si, cci n timpul ederii sale n colonia englez, auzise
att sirenele vapoarelor ct i trompele automobilelor Totui,
ridic ochii uimit c auzea venind din cer sunetul unei sirene de
vapor, sau al unei trompe de automobil.
n aceeai clip toi, brbai, femei i copii, magul, eful i
prizonierul vzur aeroplanul.
Cobora n spiral cu repeziciune fulgertoare i cu mugete ce
zguduiau vzduhul.
Vznd acea pasre colosal, makuaii nu ezitar o clip,
vibraiile i sclipirea elicei, care se nvrtea n btaia soarelui, le
suger ideea c nsi zeul Soare se scoborse la dnii pe aripile
vreunei psri venite din regiunile nspimnttoare, de dincolo de
moarte!
Se vzur trsnii, nimicii. i ngrozii, cu ochii nchii sa
trntir la pmnt, unde rmaser nemicai. Pn i magul sa
prbuise n mijlocul erpilor lui. Numai Loando rmsese n
picioare. Cu carabina n mn, hipnotizat, nemicat asemenea
undi statui, privea aeroplanul cu ochii holbai. n colonia Capului
auzise adesea vorbindu-se de aeroplane i de aviatori dar nu-i
vzuse de ct n fotografie, prin ziare.
Privindu-l pe acela, care prea c vine spre dnsul pierdu
noiunea lucrurilor. n schimb Jean Bart nu-i pierduse prezena
de spirit.
Ultimul makua, azvrlind sulia n clipa n care rsuna urletul
sirenei, de spaim, greise inta astfel c lama tiase liana, care
lega cotul stng al prizonierului, rupnd n acela; timp i carnea
de deasupra umrului; dar Jean Bart nu simi tietura i nu vzu
sngele. Nu vzu dect liana rupt i i sim braul liber. Cu o
mn sigur apuc sulia ru nfipt o smulse i cu cinci lovituri
repezi, tia lianele care-l legau la braul drept, la olduri, la
genuchi, la glezne.
n acela timp auzea o voce voioas strigndu-i:
Curaj! Jean Bart!
Ridic ochii i vzu aeroplanul care se lsa repede, atingnd
aproape acoperiurile caselor.
Un gnd i fulger prin minte:
Dar nu pot ateriza aici! Cum o s fac? i ceea ce vzu fu
rspunsul. Din nacela aeroplanului atrnau dou frnghii, la
capul crora erau prini doi colaci Jean Bart nu avu timp s
reflecteze:
Curaj! curaj! i strig o voce.
Cercetaul vzu venind spre el aeroplanul, frnghiile, colacii. Cu
un salt se deprt de stlp i cu capul plecat intr ntr-unul din
colaci, care trecea la un metru de pmnt. Trecu att de repede,
nct nu-i putu stpni un strigt de durere, simindu-se smuls
cu atta violen dar, instinctiv, braele i se agar de colac,
care i strivea pieptul sufocndu-l. i se pru c ceva i biciuia
puternic picioarele. Ochii i se mpiejenar.. Horhi, se simi
apucat de umeri, auzi dou detunturi i lein, zicndu-i cu o
ultim licrire de inteligent.
Dau drumul! o s cad sunt pierdut Adio!
CAPITOLUL V
Carabina i cei doisprezece erpi
i Loando?
Era prea inteligent ca s nu recunoasc imediat un aeroplan i
ca s se lase cuprins de acea teroare superstiioas care doborse
pe oamenii si.
i atenia sa era att de acaparat de aparat, nct nici nu
observ ceea ce fcea prizonierul alb. Nu-i da seama ce erau acele
cercuri albe, care atrnau din aeroplan la captul frnghiilor. Dar,
deodat, cnd pasrea mecanic nu mai era dect la douzeci de
metri de stlp, vzu pe Jean Bart, liber, fugind cu braele ridicate.
Scoase un strigt i instinctiv, ntinse carabina. Dar, nainte de
a fi putut lua o hotrre, prizonierul intrase pn la jumtatea
corpului ntr-unul din acele cercuri i aeroplanul se ridic din nou,
trnd pe Jean Bart, ndoit de la mijloc.
O njurtur englezeasc iei de pe buzele lui Loando, care
propti arma la umr i trase dou focuri. Apoi, nu mai vzu nici pe
Jean Bart, nici colacul.
nelese c aviatorii trseser n nacel pe prizonier, dup ce-l
rpiser cu atta repeziciune i ingeniozitate. Atunci, tremurnd
de admiraie pentru minunata lovitur, dar i de ur i de furie,
urmri cu ochii acea fug aerian.
Dup o clip de nemicare i veni o idee brusc. Strbtu n
goan savana i ajunse ntr-o clip, la unul din acei cocotieri
colosal de nali, care se ridic drept spre cer i cu o agilitate
uimitoare se cr pn n vrf. De ce aceast ascensiune? Spera
poate s se apropie de aeroplanul, care se deprta? Nu, aa ceva
nu i-ar fi trecut prin minte. Dar cu o clip nainte observase c
aeroplanul, dup ce se nlase sus de tot, zbura pe deasupra
pdurii, cobornd puin cte puin.
Douzeci de secunde de nlare, patruzeci de secunde de
coborre destul de perceptibil, fur deajuns spre a face s se
nasc n spiritul vioi al negrului, urmtorul gnd:
Poate c se va scobor undeva Vreau s vd unde! i de
aceea alergase i se crase n vrful cocotierului. Ajunse tocmai
n clipa n care aeroplanul, disprea cobornd mereu ndrtul
pdurii virgine, spre sud.
Aha! i zise el. Dac se las ntr-acolo, se va scobor de sigur
n savana Izvorului viu. Am vzut doi oameni n aeroplan A! dac-
a putea lua trei prizonieri! Se scobor i alergnd spre cas, i i
fcu n minte planul. Btu brusc pe umeri pe magul, care sta nc
nemicat cu faa la pmnt i i zise repede n englezete:
Matao, nu tremura ca o femeie. Cnd te-am nvat limba
englez ca s pot vorbi cu tine, fr a fi neles de aceti oameni
nc slbateci, am crezut c te voi face s pierzi superstiiile
makuailor. Ce fel? Crezi i tu c soarele s-a scobort pe pmnt
pe aripile unei psri? Sau c soarele vorbete? Hai s lsm
gluma! Scoal-te. Ia-i erpii. Prizonierul a fugit.
L-am vzut! rspunse btrnul, ridicndu-se. Dar, ce era s
fac? Nu era mai bine s m prostern i eu? Atta timp ct
makuaii vor crede n fiine misterioase i atotputernice care
populeaz vzduhul, tatl tu, tu i eu vom putea guverna fr
fric, dup bunul nostru plac.
Bravo, Matao, te recunosc acum. S lsm pe oamenii notri
s se prosterne ct or vrea i s se ridice singuri.. Iar noi, haidem.
Ia-i erpii. Eti gata?
Sunt gata!
Matao, avea zece erpi ncolcii n jurul pieptului, iar ceilali
doi i atrnau la gt.
Loando intr n cas i iei de acolo peste un minut cu a
centur cu cartue pe care i-o ncinse la bru. Apoi, lundu-i
carabina zise, deprtndu-se n grab:
Haidem! Cred c pasrea mecanic s-a scobort pe pmnt i
dac nu m-nel trebuie s se fi aezat n mica savan de la
Izvorul viu. Eu am carabina i tu erpii ti nelegi Matao?
Te neleg Loando. erpii mei m ascult mai bine chiar de
ct te ascult pe tine gloanele. i veninul lor d un somn, care
dureaz mai multe ore. Adormind pe neateptate, cei trei albi ar
putea s se detepte legai de stlpii de tortur
Chiar aa, Matao! i n cazul sta, pasrea mecanic ar fi a
noastr. Nu voi ti s m servesc de ea. Dar, voi spune c Soarele
mi-a dat-o spre a-mi proteja tribul. Tot vorbind, ei strbtuser
savana. Se afundar apoi n pdure i o luar n fug pe o potec
fcut de fiare.
CAPITOLUL VI
Motorul nu funcioneaz
n timpul acesta, pe bordul Aerocului, condus cu ndemnare i
snge rece, Marius se ocupa numai de Jean Bart. El purta braul
stng n earf din cauz c fusese rnit ntr-o aventur
precedent, dar avusese grij s treac printr-un scripete fixat de
sptarul unuia din scaune, frnghia de care era legat colacul de
salvare de care se agase Jean Bart. Aa c putuse trage pe
prietenul su singur, fr ajutorul nimnui. Iar, cnd corpul
acestuia ajunse n flancul nacelei, Marius leg repede frnghia de
sptarul scaunului, se aplec i apucnd pe Jean Bart de spatele
hainei l trase cu toat puterea i-l aez de-a dreptul pe scaunul
dinapoi. Atunci, constat c prietenul sau era leinat i c era
rnit la braul stng. Mulumit ngrijirilor date i aerului rece,
produs de rapiditatea zborului, Jean Bart i veni iute n fire.
Zmbi i ntinznd mna lui Marius i spuse:
Voi doi m-ai salvat? Era s fiu tiat bucele i ars.
Las, o s ne povesteti mai trziu, zise Marius, rznd de
bucurie. Ah! Jean Bart, ne era aa de fric s nu sosim prea
trziu. Dar, eti rnit
O simpl tietur de suli.
Stai s vd Cteodat rnile astea sunt primejdioase. Dar
rana de la picior?
Vindecat! M-au ngrijit slbatecii, ce e drept, ca s mnnce
o bucic mai bun! i Jean Bart se porni pe rs.
Marius, scoase din caseta cu medicamente cele necesare pentru
pansament i dup ce i spl rana cu ap oxigenat i puse
tintur de iod i l leg cu un bandaj.
Dar i tu eti rnit, observ Jean Bart.
Am fost lovit de un glon, pe cnd ne ntorceam de la
Mozambic. i voi povesti altdat. Era s nu te mai vedem nici pe
tine, nici aeroplanul. Dar, nsfrit suntem afar din pericol Stai,
s-i leg i ie braul de gt.
i lundu-i basmaua de mtase de la ct i fcu din ea o earf
pentru braul rnit. Atunci Jean Bart se scul, se aplec aspra lui
Raimondo, care ntorcndu-se spre dnsul i zmbea, trecndu-i
braul drept n jurul umerilor, l mbri frete. Apoi mbri
i pe Marius, care rznd fericit, ncleca peste sptarul scaunului
i i relu locul pe care-l ocupase la plecare. i astfel cei trei
cercetai se regsir n condiiile n care fuseser la plecarea din
Roma: Raimondo i Marius pe scaunele din fa i Jean Bart pe cel
din spate la o distan de vreun metru.
Nu trecuser de ct cinci minute din clipa n care Jean Bart fu
mbarcat n nacel, att de repede se succedaser evenimentele.
Prima ntrebare a lui Jean Bart dovedi c tnrul genovez se
rentorcea la preocuprile obinuite:
Unde mergem acum?
La Mogadiscio rspunse Raimondo i de acolo vom pleca
direct la New-York spre a ctiga premiul Carnegie. Numai ca peste
cteva momente va trebui s aterizm cci motorul nu mai
funcioneaz cum trebuie i asta poate fi primejdios.
E drept! afirm Marius. Am remontat motorul att de repede
nct nu m mir dac ar avea vreun defect.
Dar, nu putem ateriza deasupra arborilor, zise Jean Bart.
Am vzut adineaori un spaiu liber, dincolo de pdure i sper
c vom putea ateriza acolo.
Dar Jean Bart care sta aplecat, privind n jos, zise, calm:
Raimondo, ncearc de mai f un salt ct poi mai lung i ia-o
ceva mai la dreapta, e un loc foarte larg.
Cu ndemnarea i experiena pe care o cptase construind i
ncercnd de zeci de ori aeroplanul sub conducerea tatlui su,
care-l inventase, Raimondo fcu saltul cerut de Jean Bart. i
efectund o scoborre n zbor planat, aparatul ateriz ntr-o
cmpie. Roile cauciucate alunecar pe iarba scurt i deas
oprindu-se la timp n faa unui bazin natural, plin cu o ap verzuie
care se scurgea apoi printr-o albie destul de larg formnd un ru
al crui fund era acoperit cu nisip fin i pietre albe.
Cei trei cercetai se apucar imediat s examineze cu
deamnuntul toate piesele motorului.
Nu suntem tocmai aa de departe de satul makuailor. Sa
sperm c slbatecii aceia ne vor lsa n pace, zise Raimondo, pe
cnd desfcea un urub.
Nu mai e pericol s vie s ne ntrerup, zise Marius,
ncreztor ca ntotdeauna. Dac i-ai fi vzut cum i-am vzut eu pe
toi trntii la pmnt, ngrozii de spaim, n-a mai zice c ne vor
rentoarce
Era unul n picioare, rectifica cu gravitate Jean Bart. Unul
singuri
Glumeti! obiect Marius. Dac nu l-am vzut eu!
Dar l-am vzut eu, afirm ligurul. De altminteri mi pare c-
am auzit dou detunturi nainte de a leina.
Da, da, chiar aa confirm Raimondo.
Uite frate i eu, zise Marius, amintindu-i.
Ei bine, zise Jean Bart, erau detunturile carabinei lui. Acel
om rmas n picioare era Loando, eful bandei, fiul regelui
makuailor. Vorbete englezete mai bine ca mine i cunoate
multe lucruri din civilizaia european. Nu m-ar mira s cunoasc
i aeroplanele.
n orice caz, zise Marius, prezena aparatului nostru l-a
speriat ndeajuns, de vreme ce trgnd asupra ta i-a greit de
dou ori inta. i apoi, principalul e c dac vrea s ne ajung i n-
are dect picioarele, poate s alerge mult i bine.
i-apoi, n-are de unde s tie c am aterizat la civa
kilometri de satul lor, zise Jean Bart. i cum, n acel moment
tocmai desfcuser diversele pri care de obicei ascundeau
motorul, cei trei cercetai i concentrar toat atenia spre a
descoperi acel defect imperceptibil care mpiedica buna funcionare
a mecanismului. Dar cu toat priceperea i experiena lor, le trebui
nu mai puin de cinci ore ca s demonteze, s curee i s
remonteze motorul nainte de a gsi defectul. Ca n majoritatea
cazurilor, era un defect foarte mic, care, cnd fu descoperit se putu
repara cu uurin.
Hai acum s ne splm, zise Raimondo i s mncm ceva,
nainte de a pleca la Mogadiscio. i ctei trei se ndreptar spre
ru. Pe cnd se splau, ntrebar pe Jean Bart la ce distan erau
de Mogadiscio. Ori de cte ori i se punea o ntrebare asupra unei
distane geografice, Jean Bart, nu ezita niciodat. Avea harta n
ochi o vast hart planisfer pe care o vedea n cele mai mici
amnunte. i fiindc vedea din memorie liniile longitudinilor i ale
latitudinilor, calcula n gnd i putea spune cu o diferen de
civa kilometri doar, distana dorit. Aa i acum, dup un mic
calcul, rspunse:
Suntem aproximativ la latitudinea Mozambicului. Or, de la
Mozambic la Mogadiscio sunt, vreo dou mii de kilometri.
Deci 10 ore de zbor. Dac facem dou sute de kilometri pe
or.
Jean Bart, ridic ochii i uitndu-se spre cer, zise:
Nu suntem nc la amiaz. Avem tot timpul s mncm ceva.
Vom fi la Mogadiscio mine n zori.
Cei trei cercetai, cu minile curate, scoaser din nacela cteva
provizii i aezndu-se la umbra aripei stngi a aeroplanului,
ncepur s mnnce cu poft.
CAPITOLUL VII
uieratul erpilor i al gloanelor
Linitii, cei trei cercetai ajunser fiecare la a treia sardea i la
al doilea pesmet, cnd Raimondo, rmase cu gura cscat i cu
cuitaul de care se servea, n aer, prnd c ascult ceva.
Marius i Jean Bart ncetar i ei de a mai mnca i ntinser
urechile ascultnd. n tcerea apstoare se percepeau foarte clar
nite uierturi ciudate, care preau c se apropie din ce n ce. Din
instinct Raimondo i Marius, puser mna pe revolverele ce le
aveau la bru iar Jean Bart lu i el revolverul pe care-l gsise n
nacel i de a crui proprietate nu se mai gndise s ntrebe.
Marius opti:
Vine din dreapta noastr. Atunci toi trei, fr a se scula, i
ndreptar poziia capului, gata s ie piept pericolului ce
presimeau. Jean Bart fu primul care vzu un arpe, o reptil de
vreun metru lungime al crui cap triunghiular se mica ncoace i
ncolo pe iarb pe cnd corpul i ondula. n aceeai clip se auzi un
alt zgomot asemntor cu scritul unui greiere, dar mult mai
slab. Jean Bart tiu atunci imediat despre ce era vorba i
presupuse adevrul, deoarece recunoscu o reptil asemntoare
cu acelea pe care le mnuia magul makuailor.
erpi primejdios! zise el. S ne sculm.
I-am vzut, rspunser ceilali doi. Dar nu mai erau doi, ci
cinci, ase
Repede, n aeroplan, ordon Balsan i ctei trei srir n
nacela care era la trei pai de ei.
Dar de abia se bucurau c scpaser de acele scrboase bestii,
rnd auzir o detuntur de arm i o arip a elicei zbur n
bucele.
Rmaser nmrmurii, dar nu mult timp cci a doua
detuntur rsuna i plria lui Marius czu n nacel.
Ei, la dracu, exclam, furios Marius.
Aplecai-v! Aplecai-v! le porunci Raimondo.
Se aplecar repede ascunzndu-se n fundul nacelei, iar
Raimondo i cu Marius, palizi i ngrijorai aruncar o privire
cercettoare prin ferestruile de la parbriz. Jean Bart care era n
scaunul dinapoi, nu putea vedea nimic.
Nu vd nimic, zise Raimondo.
Nu e nimeni, adaog Marius.
Dar, Jean Bart, dei nu vedea, auzise n schimb i chemnd
ncet, le zise:
Raimondo, Marius e Loando care a tras. Are o carabina cu
repetiie. Nu neleg cum de a venit aici, dar sunt sigur c e el i cu
magul tribului, cci aceti erpi sunt ai lui. L-am vzut adesea
fermecndu-i i punndu-i s fac lucruri uimitoare.
Pn una alta, zise Raimondo, ne-au rupt elicea. Noroc c
mai avem una de schimb, dar totui, nu putem pleca imediat i
nici nu putem face schimbul, cci blestematul acela trage asupra
noastr.
Dac am iei? zise Marius.
Ia seama! Ia seama! url Jean Bart. erpii!
La dracu! strig Marius i, ca electrizat, se scula brusc
punnd mna pe revolver, dar n acela timp rsun o detuntur
seac i Marius simi vntul i uieratul glonului.
Se plec brusc.
Linite, Marius, l sftui Raimondo. erpii nu pot veni de ct
n faa noastr. S-i ochim unul cte unul i s tragem drept n
cap. Dar, luai bine seama s nu ne ucidem ntre noi! Se auzi o
detuntur foarte aproape.
Era Jean Bart, care dindrtul scaunului de dinapoi, se apra
n contra erpilor.
L-ai atins? ntreb Marius, tremurnd de exaltare.
Da, rspunse glasul linitit al genovezului. Luai seama n
stnga noastr, trag ntr-altul. i Raimondo i cu Marius, privind
n stnga, vzur atrnnd pe marginea nacelei, un arpe al crui
cap nu mai era de ct o mic mas sngernd. Dar, alte trei
reptile se ridicau uiernd, cu gura deschis, n care se vedea
limba n furculi.
Foc! strig Marius. El i cu Raimondo, ntinser braul i
dou gloane sfrmar oribilele capete. Dar al treilea arpe
alunec pe scaunul lui Marius. Raimondo l vzu i avnd cuitul
n mna stng, l intui pe scaun cu o viguroas i ndemnatec
lovitur. Ceilali czuser probabil n iarb.
Cinci mai puin, murmur Marius. i n mai puin de trei
minute alte trei gloane fur trase de Jean Bart, dou de Marius i
unul de Raimondo, care cu o a doua lovitur de cuit, tia capul
celei de a dousprezecea reptile.
Deoarece, de fiecare victim strigau atins i Jean Bart, cu
sngele lui rece, numra impasibil, camarazii si l auzir
exclamnd:
Doisprezece. Repaos! Nu mai sunt erpi!
Cum? ntreb Raimondo?
Nu mai sunt erpi, repet Jean Bart. Strigoiul acela avea
numai doisprezece i cum noi am ucis doisprezece Dar
Dar ce este?
i Raimondo i Marius observar c glasul i tremura puin.
Dar ce lucru?
Un arpe m-a mucat.
Oh!
i fiindc Raimondo i Marius, ngrozii, voiau s se repead la
el, Jean Bart i opri amintindu-le de gloanele lui Loando i
spunndu-le s se uite numai la ceea ce va face. ntr-adevr, prin
crptura dintre cele dou scaune cei doi vzur scond din cutia
de medicamente un creion de nitrat de argint i cauterizndu-i
mica muctur de deasupra pulsului de la mna dreapt. Dar,
fiindc mna stng i era legat el inea creionul ntre dini. Cnd
sfri, spuse camarazilor si:
Am vzut pe mag arznd cu un crbune aprins muctura pe
care i-o fcuse un arpe unuia dintre makuai. i makuaul s-a
ales doar cu un somn de patru sau cinci ore.
Va s zic o s adormi?
Da. i stau foarte bine aici n fundul nacelei, rezemat de
scaun. Dar, pentru numele lui Dumnezeu nu v lsai sa toi
nvini de Loando i de makuai.
i cei doi camarazi, vzur ngrijorai pe Jean Bart, plecnd
capul i nchiznd ochii, pe cnd chipul su lua o paloare de
cear.
Raimondo fu primul care-i relu sngele rece.
Haidem, Marius, s ne facem curaj!
Ai dreptate, zise Marius, dar dac dac Jean Bart nu se
mai deteapt?
Taci! Taci, nu spune ceva att de oribil! Nu putem face
altceva pentru dnsul de ct s-i asigurm libertatea mpreun cu
a noastr. Trebuie s tim, dac cei doi mai stau nc la pnd.
i ce vrei s faci?
Privete! Raimondo Balsan i scoase plria i punndu-o n
vrful unui fier scos dintre uneltele din fundul nacelei, o nl
ncetul cu ncetul pn deasupra parbrizului. Trecur cteva
secunde n ateptarea detunturii, dar nu se auzi nimic. Atunci,
punndu-i plria pe cap, Raimondo, cu mult precauiune se
ridic pn la ferestruia parbrizului i privi n jur. Nu se vedea
nimic de ct cmpia strbtut de ruleul argintiu i mrginit de
pdure.
Se vede, c vor s ne atrag afar, zise Marius.
tii ce, zise Raimondo. Am o idee: S nu ne micm cir aici
pn la noapte. Loando i magul su, vznd c nu ne micm i
vor nchipui c am fost mucai de erpi i c ne-a cuprins somnul
i desigur, c mpini de curiozitate, se vor apropia ca s se
conving
neleg, zise Marius. i cnd vor fi aproape, le vom zbura
creierii.
Exact. i dac sunt cumva mai muli, desigur c printre
primii va fi Loando aa nct, poate, vom scpa mai nti de
dnsul, ceea ce va face de sigur pe ceilali s fug ct i-o ine
picioarele.
Bineneles, confirm Raimondo.
Atunci, tcere i nu mai mica.
S inem doar ochii deschii. Ct pentru Jean Bart, mi pare
acum c doarme linitit
ntr-adevr, ei constatar cu o imens bucurie c Jean Bart nu
mai era att de palid i c respira regulat, ca un om care doarme
un somn adnc i reparator. Linitii de partea asta, cei doi
cercetai se puser la pnd. Trecur o or, dou, trei. Nimic i
nimeni nu se mica n nacel, dar nici n savan.
Dar, din cele ce citiser, cei doi cercetai tiau c negrii din
Africa, ntocmai ca i indienii din America sunt capabili s stea zile
ntregi ndrtul unui arbore pndind prada sau inamicul. i de
aceea ateptau nemicai, convini c ziua nu va trece fr vreun
incident care s pun capt acelei situaii ciudate i primejdioase.
Marius se uita tocmai la ceas i constata c era orele patru i
jumtate, cnd auzi pe Raimondo optind.
Uit-te!!
Marius puse ceasul n buzunar i privi prin ferstruie. nti nu
vzu nimic, dar cnd Raimondo i art n spre ru, observ i el
pe suprafaa neted a apei ncreituri circulare, care se formau
una dup alta, ca i cnd un om sau un animal ar fi umblat prin
albia rului.
Vin, opti Marius.
Da! Vor fi de partea ta, Raimondo.
i fiindc nu se vor vedea dect de la ferestruica mea. i voi
da de veste. Fii gata.
Dup cteva minute auzir o uoar plescitur de ap
Ies din ru! opti Raimondo.
Da.
O s-i auzim cnd s-or aga poate ca s sar n nacel
i amndoi, cu genunchii ndoii, cu mna strngnd revolverul
priveau cu nfrigurare balustrada. Auzir o scritur i neleser
c un om pusese piciorul pe osia roii drepte. n acela moment,
patru degete negre se agar de balustrad. i pe cnd un cap
ciufulit i o frunte lucioas apreau n marginea nacelei, Marius se
ridic brusc i ntinznd braul sfrm easta neagr. Mna se
trase napoi i capul nsngerat dispru. Raimondo i Marius,
ridicndu-se n picioare, vzur un corp alunecnd pe iarb cu
braele ntinse n cruce.
Judecnd dup prul de un alb murdar i dup aspectul
general, era corpul unui ora matur.
Nu e Loando! zise Marius.
Nu, Jean Bart ne-a spus c Loando e tnr. Dup brrile i
penele ce le poart, cred c e magul. Dar atunci, Loando?
Raimondo nu sfri. Colo, n marginea pdurii rsun o
detuntur i Marius, cu un strigt, duse mna la umrul stng,
retrgnd-o plin de snge.
Nenorocire! url Raimondo i cu o micare brusc trase pe
Marius dedesubtul parbrizului. Aci, dete la o parte marginile bluzei
i ale cmii gurite de glon i constat c rana nu era adnc.
Dup un pansament fcut dintr-o bucat de pnz rupt din
cma i muiat n alcool cci la cutia cu medicamente le era
peste putin s ajung Marius, care se simea mai bine, zise
rznd:
Afurisitul acela de Loando tie s trag. Dar cum naiba m-a
nimerit tot la braul stng.?.. Hotrt lucru, sta e un bra
nenorocos. n fond ns, sunt ncntat de cele ntmplate, cci
astfel tim acum sigur c Loando e singur, cci dac ar fi avut
tovari ni i-ar fi pus pe toi n spinare i pe cnd noi ne-am btut
cu ei, el ar fi putut sa trag asupra noastr omorndu-ne ca pe
nite simple rae slbatice.
Zicnd acestea el i lu revolverul, pe care Raimondo avuse
grija ntre timp s-l rencarce ca i pe al su.
tii una, zise iari Marius, eu m-am sturat s fiu inut la
respect de negrul sta. Ne-a fcut destule pn acum: ne-a rupt
elicea, ne-a trimis gloane care erau s ne gureasc craniul i nu
se arat Ne oblig s stm nemicai, cnd ar trebui de mult s
ne fi reparat elicea i ne expunem s fim atacai de cine tie ce
fiar. Peste cteva ore o s se nnopteze i cine tie ce ne mai
ateapt. Trebuie s plecm!
i eu sunt de aceeai prere, zise Raimondo i am n minte
un plan pe care l vom pune imediat n execuie. Ascult: elicea
noastr e rupt i nu putem pleca, dar fcnd motorul s mearg
foarte ncet, putem da elicei for suficient spre a trage aeroplanul
pe iarba. nelegi?
Da.
Lsnd sa se trasc pe pmnt una din micile noastre
ancore, vom sili aparatul s se nvrteasc pe loc i astfel l vom
putea ntoarce cu spatele spre acel punct al pdurii n care se
gsete Loando i care n momentul acesta e n faa noastr.
Apoi?
Apoi, vom face s nainteze aparatul pn n marginea
pdurii n punctul diametral opus acelui unde se afl negrul.
Atunci, negrul dndu-i seama c distana dintre noi i el e de
doua ori mai mare i c tirul su nu va mai fi att de precis i c,
mascai de aparat, am putea chiar s ne reparm elicea, se va
strecura ncetior din tufi n tufi, fcnd nconjurul savanei, de-a
lungul marginii pdurii i va veni s se pun la pnd n
apropierea noastr aa nct s ne poat mpuca cu cea mai mare
uurin.
Dar noi ce vom face? ntreb Marius.
Tu vei rmne aici. Iar eu m voi strecura afar din nacel i
vrndu-m printre ierburile nalte de-a lungul marginii pdurii,
voi face n sens invers drumul la care se gndete n momentul
acesta Loando. Ajuns ntr-un anumit loc, prin faa cruia va trebui
neaprat s treac, m voi ascunde i l voi atepta.
Ceea ce nseamn c-l vei avea n mn i i vei putea trimite
toate gloanele revolverului tu, nainte s-i fi putut da seama de
unde i-au venit.
i ajunge un singur glonte, dac trece destul de aproape ca
s-l ochesc bine, zise Raimondo, dnd din umeri.
Dar eu trebuie neaprat s rmn?
Da, cci prezena ta n nacel e indispensabil i iat de ce:
n planul pe care l-am ntocmit, presupun c, spre a nconjura
savana, Loando o va lua spre stnga; mai nti fiindc drumul e
mai scurt i al doilea ca s nu fie nevoit s strbat rul. M voi
duce deci s m postez n partea aceea. Dar, s-ar putea ca Loando
s-o ia n sens contrariu i atunci tu, cu ocheanul, poi de aici,
stnd ascuns n dosul rezervorului, s observi spaiul liber, care
dup cum vezi ptrunde adnc n pdure n partea aceea. Dac el.
n loc de a ocoli acest spaiu, l va traversa, tu l vei vedea, sau l
vei ghici dup micarea ierburilor i atunci nu vei avea altceva de
fcut dect s-i azvrli plria pe fuselaj, iar eu, care nu-l voi fi
pierdut tot timpul din ochi, o voi vedea i m voi ntoarce.
i vei sosi prea trziu, conchise Marius. Drumul pe care va
trebui s-l faci tu va fi de dou ori mai lung dect acela pe care-l
va face Loando i n loc de a-l surprinde tu pe el, te va surprinde el
pe tine, deoarece el va sta pe loc pe cnd tu vei umbla nc
Ai dreptate, murmur Raimondo, ngrijorat, nu m gndisem
la asta.
Vezi, zise Marius triumftor. Dar tiu eu un mijloc mai bun
Care?
Tu, care ai dou brae i dou mini disponibile, vei lua-o n
stnga rului, iar eu, care n-am dect o mn i un bra, m voi
duce spre dreapta.
Ideea ta e minunat! exclam Raimondo. Atunci, ncepem?
Eu m ocup de motor iar tu de ancor.
i cei doi cercetai, pe ct de bravi pe att de ingenioi, i
puser imediat planul n aplicare. Elicea fu lansat i cnd Marius
arunc ancora la pmnt, innd n mn frnghia care trebuia s
serveasc de frn de deviaie, ncepu s ruleze.
ine frnghia, zise Raimondo. Marius nu mai ddu drumul
frnghiei, care se ntindea; ancora se nfipse n pmnt i
aeroplanul inut de o parte, n loc s mai nainteze. ncepu s se
nvrteasc n loc, descriind o jumtate de cerc complet. Raimondo
i Marius nu stteau pe scaunele lor ci n genunchi, spre a-i feri
capetele de gloanele lui Loando.
D-i nc puin drumul, ca s mai nainteze civa metri i pe
urm frneaz, ordon Raimondo. Marius se supuse i Aerocul,
dup ce merse civa metri drept nainte, se supuse frnei laterale,
deviind puin.
D-i drumul de tot, porunci Raimondo.
Marius desfcu mna i frnghia, liber, sri afar din nacel.
Aeroplanul rul pe roate spre marginea pdurii deprtndu-se n
sens diagonal de punctul n care se afla Loando. Raimondo opri
atunci motorul i aeroplanul se opri i el cu elicea la doi metri de
frunziul arborilor din pdure.
i acum, zise Raimondo, s ne coborm.
Dar n acel minut, amndoi avur senzaia precisa c n
definitiv, unul sau altul mergea spre moarte. Cu o micare
spontan se mbriar, apoi pornir n sensuri opuse, cu pai de
lup. Dup toate regulile logicei erau optzeci de probabiliti la mia
n favoarea prevederilor lui Raimondo. i tnrul nu se ndoia de
asta: peste un sfert de or, negrul avea s fie n faa revolverului
su!
Cu pai repezi, dar cu grija de a nu face zgomot, el o lu de-a
lungul platanilor, plecndu-se pe sub ramuri, nclecnd
trunchiuri de arbori uscai, atingnd uor terenul umed, fcndu-
i loc printre lianele ce-i tiau calea, uneori mergnd drept, alte ori
trndu-se pe pntece sau naintnd pe genunchii goi, care se
nsngerau de tot felul de spini; el ocolea savana, umblnd pe
margine. Din cnd n cnd se ntorcea ca s vad ct drum
parcursese i i zicea n gnd:
Trebuie s depesc cu vrea douzeci de metri punctul din care
Loando stnd la pnd, ar putea vedea din flanc aeroplanul aa
voi fi foramente n drumul lui, fiindc el va merge pn ce va gsi
punctul cel mai potrivit pentru un post de observaie.
Acel post potrivit l descoperi repede mulumit privirilor ce
arunca spre aeroplan, dup care i regula mersul. Voia tocmai s
ocoleasc un tufi foarte des, cnd i apru n fa ceva care l
intui pe loc i-l fcu s scoat un ipt nbuit. La zece pai de
dnsul, un leu sta cu labele de dinainte rezemate de un trunchi
rsturnat. Era enorm i i btea coapsele cu coada-i puternica, pe
cnd ochii si nfricotori priveau drept spre fiina omeneasc. i
Raimondo Balsan, hipnotizat, privea pe leu.
CAPITOLUL VIII
Carabina lui Loando
Dup o scurt clip de stupoare, care prea c-i adormise orice
facultate, Raimondo simi sngele nvlindu-i la creier i se
cutremur. Dar nu-i fu frica i dndu-i seama de acest lucru,
murmur mulumit de el nsui:
Bun.
Apoi primul lui gnd fu:
S nu m mic. Dac m mic, se repede ia mine
ntr-o strfulgerare de gndire i aminti c citise cndva c
niciodat o fiar, neprovocat, nu atac pe omul nemicat care o
privete drept n ochi.
Fr s se mite fr s tremure i fr s tresar, el i fix
privirea n ochii leului i se gndea n acela timp ce va face ntre
fiara ce-i sta n fa i bestia omeneasc ce-l putea descoperi dintr-
o clip ntr-alta. Se gndi atunci s ncerce s se retrag ndrtul
unui tufi i se dete cu un pas napoi. Leul nu se mic. O clip se
simi uurat, dar auzi ndrtul sau un fiit de frunze i vzu pe
leu ntorcnd capul brusc. Fitul continu, ntovrit de un
prit de ramuri rupte.
E Loando! i zise Raimondo, vznd pe leu artndu-i colii
i pregtindu-se s sar. n mod mecanic ntoarse i el capul n
aceeai direcie i vzu ntr-adevr pe Loando ngenunchind i
ducnd puca la ochi. n clipa n care rsun detuntura, nu-i
putut opri un strigt: leul fcu un salt formidabil i se izbi puternic
cu pieptul de pieptul negrului, care se ridicase n picioare. Acesta
czu, scpnd din mn carabina, care se rostogoli la picioarele lui
Raimondo. Leul, care srise dincolo de Loando pe care-l rsturnase
la pmnt, se ntoarse brusc, scoase un rcnet i proptindu-se pe
picioarele de dinapoi, czu cu cele de dinainte pe pieptul
indigenului, care zbtea nnebunit Dar, sub impulsia unui gnd
brusc i repede ca un fulger Raimondo puse mna pe carabin i
cu un genunchi n pmnt, ochi i trase asupra leului de la o
deprtare de patru metri. Un rget nspimnttor i nghe
sngele n vine. Dar de trei ori aps pe trgaci Leul czu alturi
de Loando, cu labele oribil agitate de zvrcolirile morii i
Raimondo vzu cu groaz cum una din labe, care atingea coapsa
stng a negrului, i sfia carnea adnc. Negrul scoase un urlet
de durere, dar Raimondo se repezi i apucnd pe Loando de un
bra, l deprt brusc de leu, care fcea s zboare n jurul lui iarb
rupt, frunzele uscate i crcile sfrmate. Atunci cercetaului i fu
mil de superbul animal, cum i fusese i de negru i ridicnd
carabina i trase un glon n ochiul stng. Fiara se zvrcoli o ultim
oar i-apoi rmase nemicat.
Raimondo rmase o clip cu ochii intii asupra celor dou
corpuri ntinse aproape unul lng altul, apoi brusc, dndu-i
seama de triumful su, strig exaltat:
Triasc Italia! Marius! Marius.
Simea nevoia s strige, s rd, s sar. i strig lui Marius
care venea n fug:
Marius! Am ucis un leu, un leu enorm! Am salvat pe Loando
i am ucis un leu!..
Marius, care strbtea n fug distana ce-l desprea de
Raimondo, crezu o clip c acesta nnebunise, dar cnd fu aproape
i vzu cele dou corpuri, sri de bucurie de gtul camaradului
su i-l mbri cu lacrimi n ochi. Dup prima clip de efuziune
ns, privirea sa se ntoarse la Loando i apropiindu-se de acesta,
se aplec, l examin i spuse grav:
Raimondo, Loando respir Nu-l putem lsa s moar.
Trebuie s-i venim n ajutor, s-l pansm
Tocmai asta voiam s spun i eu, zise Raimondo. i amndoi,
lundu-l de picioare i de umeri, l transportar lng aeroplan.
Aici ntinzndu-l pe iarba, i splar rana cu ap adusa de Marius
de la ru i i fcur un pansament n toat regula cu
dezinfectantele i bandajele pe care le aveau n caseta din nacel.
Sub influena ngrijirilor i a unei nghiituri de coniac, pe care i-l
turnaser pe gt, Loando se trezi i deschise ochii. Vznd
bandajul care-i ascundea rana i pe cei doi cercetai ngenunchiai
lng dnsul, Loando avu o clip de profund uimire. Apoi, cu o
sforare, se ridic pe jumtate i cu o voce grav i gutural rosti
aceste cuvinte:
Asta e englezete, zise Marius, dar numai Jean Bart te poate
nelege Dac nu l-ai fi trimis erpi s-l mute, n-ar dormi acum
i te-ai nelege cu dnsul Nu m nelegi, nu e aa? Ateapt s
deteptm pe Jean Bart.
Ai dreptate, zise Raimondo, s ncercm s-l sculm.
Nu fu tocmai uor, cci Jean Bart, dei trecuser mai bine de
ase ore, dormea nc adnc. Dup ce l zguduir i vzur c nu
se trezete, l stropir bine cu ap rece i l vzur, n sfrit
deschiznd ochii, dup ce mai nti se agit, oft i strnut de
mai multe ori.
Bun ziua, camarade, i zise Marius cu un accent comic, ai
dormit bine?
Ai dormit bine, camarade? repet Raimondo pe acela ton de
o solemnitate comic.
Dar Jean Bart rmase grav i observ uimit:
Oho! Se vede c lucrurile merg bine de suntei att de veseli.
Merg foarte bine! Mulumim! rspunse Marius fcndu-se c-
i rsucete mustile pe care nu le avea
Dar Jean Bart privind n jur, i dete seama de toate schimbrile
fcute n timpul somnului su i ceru cu nerbdare o explicaie.
Cnd afl cele petrecute, sri de gtul lui Raimondo si-l mbri
ntocmai cum fcuse i Marius. Apoi iei repede din nacel i se
duse de ngenunchie lng negru, care redeschisese ochii.
Vznd la cptiul su pe fostul prizonier i pe ceilali doi
cercetai dintre care unul i scpase viaa, Loando tresri i reui
iari s stea sculat, cu toat slbiciunea de care era cuprins. i
cu glas slbit de marea pierdere de snge, el spuse lui Jean Bart n
englezete:
Camaradul tu mi-a scpat viaa, fr dnsul leul m ar fi
sfiat. i totui el tia ce fcusem n contra ta i a lor. De ce,
atunci, cnd avea intenia s m omoare i a vzut c sunt atacat
de leu, nu l-a lsat s m sfie? De ce l-a ucis? i de ce, n loc s
m lsai s mor acolo, m-ai adus aici i m-ai ngrijit? Rspunde-
mi, tu, care te numeti Jean Bart?
Loando, zise acesta, cnd un inamic ne atac, ne aprm i
cnd starea de rzboi e vdit ne silim s atacm noi cei dinti ca
s avem, mai muli sori de izbnda. Dar cnd inamicul nostru e
dezarmat, rnit i n imposibilitate de a ne face ru, atunci datoria
noastr e de a-l considera ca pe un frate n nenorocire, de a-i
ngriji rnile i de a-l scpa cu via, dac se poate!
Nu m uri deci? ntreb negrul ncremenit.
Nu urm pe nimeni, rspunse Jean Bart i adugase cu
simplicitate: Suntem nc prea tineri ca s avem pe cineva de urt.
Ne-am aprat mpotriva ta, Loando, fiindc ne-ai atacat fr s fi
fost provocat, dar acum cnd eti rnit, trebuie s te ngrijim. Un
rnit pentru noi e un frate.
Nu toi albii gndesc astfel i nici nu se poart ca voi, zise
Loando.
Dac sunt i de acetia, cu att mai ru pentru ei, declar
Jean Bart.
Slbatecul plec fruntea. Urm o tcere profund apoi Loando,
ridic ochii plini de lacrimi i cu chipul ntr-adevr transfigurat de
un fel de regenerare moral el le vorbi astfel cu glas tremurtor de
emoie:
M-ai nvins mai mult dect dac m-ai fi ucis, tineri italieni.
Loando era dumanul albilor i deci i al vostru. De acum, dac
vrei, va fi prietenul vostru. V voi da tot ce posed. Oamenii mei
sunt sclavii votri. V voi da att filde ct n-au putut aduna toi
vntorii albi ani de zile. Am ntr-o groap un sac de piele plin cu
pulbere de aur: e al vostru.
Loando, zise Jean Bart, nu ne trebuie nimic din toate astea,
dar primim amiciia ta. i radios de bucurie, Jean Bart tlmci
repede prietenilor si cele spuse de tnrul Makua.
La naiba, zise rznd Marius. Iat un tnr care nu se
oprete la jumtatea drumului, cnd i schimb gndul
Dar Raimondo, serios, zise lui Jean Bart:
Rspunde-i c primim prietenia lui cu condiia s jure c nu
va ataca niciodat pe oamenii de rasa alb, afar numai dac nu
va fi atacat de ei.
Jean Bart tlmci cele spuse lui Loando i tnrul ef ridicnd
mna zise cu glas tare:
Jur!
Acordul era ncheiat. i strnser minile, apoi lsnd pe negru
s se odihneasc, cei trei cercetai discutar asupra celor ce aveau
de fcut. Hotrr s poposeasc n luminiul acela i dup ce se
vor ospta, Raimondo i Marius s doarm pe scaunele lor, iar
Jean Bart s vegheze toat noaptea, innd aprins farul cel mare
cu acetilen spre a ndeprta fiarele. Iar dimineaa n zori, vor
schimba elicea i vor lua zborul, ducndu-se s lase pe Loando n
faa casei sale, n mijlocul a lor si.
Apoi vor merge la Mogadiscio i dup un repaos de dou zile,
vor porni din nou spre Europa, la Lisabona i de acolo, peste
Oceanul Atlantic de New-York spre a ctiga cele cinci milioane i
gloria!
ncepur deci prin a mnca i bineneles deter i lui Loando
partea sa. Apoi se pregtir de culcare, aeznd pe Loando, pe
nite cuverturi n fundul nacelei. i pe cnd Jean Hart aprindea
farul cu acetilen, Loando spuse ceva:
Ce spune? ntreb Raimondo.
Spune, traduse Jean Bart, c de vreme ce refuzm fildeul,
sclavii i aurul su, cel puin tu s primeti carabina.
Bravo! rspunse ncntat Raimondo, primesc!
i Loando replic printr-o fraz energic accentuat pe care Jean
Bart o tlmci astfel:
Anun pe camarazii ti c nu m voi mai numi de aici
nainte Spaima Savanei ci Amicul albilor!
Bravo, url Marius!
Puin timp dup aceea, Raimondo, Marius i indigenul czur
ntr-un somn adnc.
CAPITOLUL IX
Soarele makuailor
Noaptea trecu fr incidente, totui Jean Bart vzu o mulime
de bestii strbtnd luminiul n btaia razelor lunii, ducndu-se
s bea din ru.
De la nceput cercetaul observ, c, speriate de lumina violent
a farului, animalele se opreau n marginea pdurii. Atunci,
zicndu-i c lumina lunii i ajungea spre a supraveghea toate
micrile animalelor, ar fi mai bine s sting farul i s nu-l
reaprind de ct spre a speria pe acelea, care s-ar fi apropiat prea
mult. i aa i fcu. La nceput, nu vzu nimic, dar obinuindu-se
cu semintunericul ncepu s disting.
Vzu o duzin de elefani. Cu pai maiestoi ei se ndreptar
spre bazinul format de izvorul de ap, vrr trompele n ap,
bur i se stropir reciproc azvrlind n aer fii de ap, care
strluceau la lumina lunei. Dup elefani veni o pereche de lei. Ei
naintau, srind ca nite pisici enorme i fr a face zgomot. Bur
privind aeroplanul pe care ochii lor de felini l distingeau n
ntuneric. Apoi amintindu-i probabil de lumina aceia care i
speriase la nceput, o luar la fug. Cteva minute, nu mai veni
nici un animal; deodat Jean Bart auzi un zgomot de crci rupte i
de frunze i vzu rostogolindu-se din arborii din dreapta sa vreo
cincizeci de animale, care fcnd salturi caraghioase i dndu-se
peste cap, se repezir spre bazin.
Maimue! murmura Jean Bart, ncntat. Erau n adevr
maimue, dar nu tcute ca elefanii i leii. Ci vesele, zgomotoase,
ipnd i scond tot felul de zgomote ca i cnd ar fi vorbit ntre
ele Pe marginea apei pe cnd beau, fceau tot soiul de nzbtii,
mbrncindu-se, rostogolindu-se n iarb. Atunci Jean Bart avu o
idee, care-l fcu s rd. ndrepta proiectorul spre bazin i-l
aprinse brusc. Ca prin farmec maimuele oprir din jocul lor i se
risipir ntr-o zpceal caraghioasa, fr mcar s se mai uite
napoi. Dar dup fuga maimuelor, trecu mai bine de o or fr s
mai apar alt animal. Deodat Jean Bart, care sta mereu la pnd,
vzu n unghiul pe care-l fcea luminiul cu o lture a pdurii,
ceva lung, care prea un arbore n micare. Apoi imediat apru
altul. Privi mai bine i nelese nsfrit: erau dou girafe, care fur
imediat urmate de alte cinci. Aceste animale ciudate naintau
legnndu-i gturile lungi ca pe nite pendule imense pe cnd
cozile li se ridicau n sus. Una dup alta se apropiat de marginea
bazinului i ncepur s bea. Dar deodat una din ele nl capul
innd gtul drept, capul i se ntoarse n direcia aeroplanului.
Celelalte o imitar, ciulind urechile i dndu-i seama de prezena
unor fiine neobinuite, o luar la fug ntocmai ca i maimuele.
Urm iari o perioad de singurtate. Apoi Jean Bart auzi un
grohit i un pas greoi. nti nu distinse nimic, dar pe urm vzu
c era vorba de un hipopotam, care se afund cu voluptate n ap
cu un pleosc zgomotos. Imediat ns ce Jean Bart ndrept spre
el lumina farului, greoiul animal iei repede din ap i dispru ca
i ceilali, fu ultimul animal pe care-l vzu Jean Bart.
La primele licriri ale zorilor el detepta pe camarazii si. Iar pe
cnd Marius prepara dejunul, Loando zmbea i Raimondo
schimba elicea, Jean Bart le descrise peripeiile acelei splendide
nopi. Dup ce examinar cu atenie toate piesele aeroplanului i
constatar c totul era n regul, se mbarcar. Dar mai nainte,
Loando ceru s le vorbeasc.
Atunci Jean Bart, opri pe Raimondo care avea deja mna pe
volan.
Ateapt, Raimondo, zise el, Loando vrea s ne spun ceva.
Vorbete Loando i voi tlmci cuvintele tale.
i Loando le vorbi cu nfrigurare cerndu-le s aterizeze pentru
cteva clipe numai n spaiul care se ntindea n faa casei sale din
satul Makuailor.
Cnd supuii mei vor vedea aeroplanul, ei se vor prosterna
terorizai. Atunci voi, m vei depune pe pielea de jaguar, care
trebuie s fie tot acolo i v vei urca iari n aeroplan. Eu voi
striga pe oamenii mei i le voi porunci s aduc toate
instrumentele care v-au fost luate i dup ce le vei lua napoi vei
da drumul aparatului. Dar, nainte de a dispare, vei mai Face un
zbor pe deasupra satului. Dup ce vei fi plecat, voi aduna pe toi
supuii mei i le voi spune, c, soarele, care protejeaz tribul
nostru, a luat la el pe mag ca s avem aproape de razele sale
binefctoare un protector nemuritor dar pe cnd eu alergam
prin pdure, privind pe pasrea soarelui, un leu mi-a ieit n cale
i m-a atacat. Atunci, pasarea mi-a venit n ajutor i omornd pe
leu m-a readus acas Voi adoga apoi c magul mi-a cerut ca de
acum nainte s fim recunosctor albilor trimii de soare ca s m
scape i fiindc ei sune amicii zeului nostru s-i respectm i s
nu-i atacm niciodat pentru ca rasa makuailor s poat tri n
belug i n fericire etern.
Cei trei cercetai aprobar i-si exprimar bucuria c mulumit
aventurii lor, din ziua aceea albii nu vor mai avea nimic de temut
din partea tribului makuailor.
i fiindc Loando nu mai avea nimic de spus, Raimondo dete
drumul aeroplanului care-i lu zborul. Loando, n fundul nacelei
privea extaziat fr s vdeasc cea mai mic team.
La naiba! exclam deodat Marius, am uitat s lum pielea
leului pe care l-a ucis Raimondo
Nu face nimic, zise acesta rznd dup ce vom ctiga
premiul vom veni s facem o mare vntoare n Africa portughez
i prietenul nostru Loando ne va servi de cluz.
Minunat! zise Marius, entuziasmat de idee. Jean Bart, spune-
i i lui Loando, adog el.
Tnrul negru se declar gata s colaboreze cu ntregul trib la
aceea vntoare.
Dar sosir nsfrit la satul makuailor. Dup ce executar
ntocmai comedia imaginat de Loando, cei trei cercetai se
ndreptar direct spre Mogadiscio de unde intenionau s
porneasc din nou spre a ncerca traversarea Atlanticului.
Dar nu erau nc la New-York!
Aveau chiar o presimire i pe cnd Aerocul se deprta cu mare
vitez de makuaii czui n extaz, Raimondo, Marius i Jean Bart
simir, fr voie, o neneleas team!