Sunteți pe pagina 1din 63

Jean de la Hire

CEI TREI
CERCETASI
Boturile roii

Nr. 4
REVISTA DE AVENTURI EXTRAORDINARE

An apariie:
1934
CAPITOLUL I
Factoreria fortificat
Deasupra unei vaste ntinderi absolut pustie, n plin Sahara,
strlucea un soare arztor, care ajunsese aproape la zenit.
i acest soare de foc lumina o scen ciudat, absolut nou n
acele locuri, care de obicei nu sunt strbtute dect de caravane
de arabi i de cmile.
Pe teren, ntr-un fel de albie larg i cu fundul neted, spat de
capriciul ultimului simun n mijlocul unor dune de nisip, se vedea
un aeroplan destul de ciudat. Era un hidroavion, a crui nacel
prevzut cu un parbriz cu ferestrui, amintea exact forma unei
brci auto-motoare.
n faa aeroplanului stau n picioare trei brbai Brbai? Nu!
Tineri, sau mai bine zis trei biei. Dar ce biei eroici!... Cei trei
aviatori, oprii astfel n plin Sahara, erau trei cercetai din Italia,
a cror vrst varia ntre 14-15 ani i care se numeau Raimondo
Balsan, Marius Colombo i Jean Maria Calega zis Jean Bart.
Cu sextantul la ochi, Jean Bart observa. Apoi combinnd
observaiile sale solare cu indicaiile orare ale cronometrului, fcu
cu creionul cteva calcule pe o pagin a carnetului pe care Marius
Colombo l inea cu o mn (cci n aventuri recente, i Marius i
Jean Bart fuseser amndoi rnii la braul stnd pe care-l ineau
nc legat de gt i deci nu-l puteau ntrebuina). i dup ce
termin calculele, zice:
Suntem la aproximativ 10 grade i 3 minute longitudine est
dup meridianul Parisului i la 19 grade i 12 minute longitudine
nord Adic Se ntrerupse ca s se gndeasc, apoi ridicnd
capul, zise cu glas sigur: adic ne gsim n acea regiune din nord-
vestul Saharei care se gsete aproximativ la o distan egal ntre
Timbuctu spre sud i Ghadames spre nord.
Ghadames e n Tripolitania, observ Raimondo i deci ocupat
de italieni. Cam ce distan kilometric poate fi pn-acolo?
O mie dou sute de metri? zise Raimondo. Punnd n medie
dou sute de kilometri pe or, fac ase ore de zbor. Am benzin
suficient spre a zbura pn la Ghadames. Acolo avem mai multe
posibiliti de a ne putea reaproviziona dect la Aruan, staiune
militar francez. i la Ghadames vom fi chiar mai aproape de
Lisabona, de unde trebuie s pornim pe deasupra Atlanticului,
spre a ajunge la New-York. Haidem dar la Ghadames.
Haidem i la Ghadames, conchise Marius, care n timpul
acelei deliberri nu deschisese gura.
Sextantul fu pus la locul lui n lada din nacel.
Cei trei biei i nfundar bine plriile pe cap i se aezar la
locurile lor, n nacel.
Gata? ntreb Raimondo.
Gata! rspunser mpreun Marius i Jean Bart.
Elicea punndu-se n micare aprinse n acela timp motorul i
aparatul, dup ce rul pe terenul neted, i lu zborul. Urmnd
indicaiile lui Jean Bart, Raimondo, cnd ajunse la o nlime de
500 metri lans aeroplanul n linie dreapt spre nord.
E ora 12 i jumtate, zise Jean Bart. Dac toate merg bine,
vom ajunge la Ghadames ntre ase i jumtate i apte post
meridian.
S sperm c totul va merge bine, ce naiba! zise Marius. Am
pit destule de la plecarea din Roma i pn azi!
Cred i eu! observ Raimondo, rznd. Cnd ne vom ntoarce
la Roma o s avem destul de povestit camarazilor notri.
Atmosfera era curat, nu se simea nici cea mai mic adiere de
vnt.
Timp de dou ore i jumtate de zbor continuu i regulat, cu
vitez de dou sute de kilometri pe or, cei trei cercetai nu avur
dedesubtul lor dect o imens ntindere da nisip, de dune, de
suprafee stncoase, alternnd ntre ele.
Dar, n clipa n care Jean Bart spunea, c era ora patru, Marius
Colombo, care dintre cei trei avea ochii cei mai buni, exclam vesel:
nsfrit, iat-ne la captul acestui pctos pustiu, unde era
s ne lsm pielea1, vd muni n faa noastr!
1
Vedei No. 3 din Cei trei Cercetai.
Nu sunt oare nori, sau cea pe care i iei drept muni?
ntreb Raimondo.
Nu! observ Jean Bart. Cred c Marius are dreptate. El a
zrit masivul accidentat al Ahaggarului, din sudul Algeriei.
Dealtminteri, e uor de controlat.
i Jean Bart, lund ocheanul, l ndrept n direcia n care
zbura aeroplanul.
Nu ncape ndoial. Suntem n faa Ahaggarului. n zece
minute vom fi deasupra frontierei coloniei italiene.
Nici nu trecuser cele zece minute i Jean Bart, care aplecat
afar din nacel, privea n jos, strig cu vioiciune:
Iat, am ajuns la frontier!
Raimondo se plec i el puin ntr-o parte, fr a lsa ns.,
volanul i privi ca i ceilali doi n jos.
Aerocul lsase n urm acel punct extrem al coloniei italiene i
ncepuse s zboare deasupra lanului muntos al Ahaggarului, cnd
cei trei biei simir o zguduitur puternic.
Vrtejuri! url Marius.
Da! confirm Raimondo. Ne vom urca mai sus.
Dar, punnd mna pe crma de altitudine, auzi un fel de
glgit, ndrtul lor, n rezervorul de benzin; motorul avu opriri
i elicea ncepu s se nvrteasc mult mai ncet.
Ce e asta! exclam Raimondo surprins, i cu snge rece,
manevr astfel nct s fac aparatul s scoboare n zbor planat,
meninndu-l n echilibru, n ciuda golurilor de aer. Mulumit
stabilizatorului automat.
Ce s-a ntmplat? ntreb Jean Bart.
Nu tiu nc nici eu! rspunse Marius care, se vrse pe
jumtate sub capota motorului.
Faptul evident era acesta: motorul nu mai funciona i de aceea
coborau.
ntre timp, Raimondo, fcnd ca aparatul s execute mici salturi
i lungi alunecri succesive, l dirija cu ndemnare spre un platou
destul de nalt pe care l descoperise atunci i care forma un
excelent cmp de aterizare.
Atenie! strig el deodat.
Aerocul atinse pmntul, mai fcu un mic salt, reczu uor.
Alunec pe roate i se opri.
Cei trei cercetai erau n picioare. Jean Bart rezemat de
sptarele scaunelor anterioare. Raimondo i Marius aplecai
asupra motorului.
Eu cred, zise Marius, c, n ciuda precauiunilor luate n timp
ce sufla simunul n Sahara, nisipul s-a infiltrat n motor. Nu m-ai
mira dac n-o fi iar astupat tubul de scurgere al benzinei
Aa trebuie s fie, ntrerupse Raimondo. S demontm nti
i nti tubul, e mai uor.
i erau tocmai s se apuce de lucru cnd Jean Bart, strig:
Un om!
Raimondo i Marius se ridicar i vzur naintnd spre ei cu
pai repezi un om mbrcat europenete, cu casc pe cap i cu o
puc n mn.
Aventurile precedente i nvaser s fie prudeni.
Marius i Jean Bart i scoaser browning-urile pe cnd
Raimondo lu carabina. Tot el strig:
Stai pe loc! Cine eti?
Pe platou, omul se opri i punnd puca p, e umr, fr
ndoial, spre a arta c nu venea ca duman, rspunse:
Italian!
Italian! La naiba! strig voios Marius. Un italian aici n
pustiul sta?
Cei trei biei, srir din nacel.
Oh! exclam omul, uimit. Dar asta e uniforma cercetailor
italieni!
Suntem ntr-adevr cercetai italieni, rspunse Raimondo,
ntinzndu-i amndou minile. Ne cheam Raimondo, Marius i
Jean Bart. i venim de la Roma, via Oceanul Atlantic, Mozambic,
Somalia i Sahara. Dar dumneata?
Omul era nmrmurit.
Trei cercetai, care aterizeaz cu aeroplanul pe un platou din
mijlocul deertului, venind din Roma, nu e un eveniment ordinar!
Ba e de natur s uimeasc chiar pe un om, care crede c, nu mai
are de ce s se mire!
Extraordinar! zise el.
Dar lund amndou minile lui Raimondo, zise:
Eu sunt Rafael Panunzio din Abruzia. Am colo, n marginea
acestui platou, ndrtul acelei stnci o factorerie. M ocup cu
creterea oilor Merinos. Sunt de douzeci i cinci de ani aici cu
soia i patru fii, dintre care trei au trecut de douzeci de ani, iar
ultimul n-are dect doisprezece; mai am i o feti de nou ani.
Venii! Venii la factorerie! Dar, spunei-mi mai nti de ce ai
aterizat?
O pan la motor, rspunse Marius.
Rafael Panunzio ncrunt fruntea cu un aer de ngrijorare.
Venii, zise el, vom pune aeroplanul la adpost n curtea mea.
Putei demonta repede aripile?
Da! rspunse Raimondo, uimit de cuvintele lui Panunzio i de
expresia de ngrijorare de pe faa lui.
Deci aeroplanul va putea trece prin poart Dar, trebuie s
v grbii. Suntem n mare pericol dac ne surprinde rsritul
lunii i suntem nc afar. i azi, cnd cerul e senin, luna se va
vedea imediat ce soarele va dispare ndrtul piscului de colo.
Dar bine, ntreb Marius, ce pericol ne ateapt i ce are a
face luna?
Dar, stpnul factoreriei lu un aer grav i plin de autoritate,
ntrerupndu-l brusc:
V voi explica, ndat ce aeroplanul i d-v., vei fi la adpost.
Haidem deci s-l mpingem pn la factorerie! Repede! Repede!
Fr a nelege, dar destul de alarmai de tonul lui Rafael
Panunzio, impresionai i de spaima ce se citea pe faa acelui om,
care era totui un colos i abia ncrunit cu toate c avea cincizeci
de ani, cei trei cercetai se executar.
Trgnd i mpingnd aeroplanul l fcur s ruleze n direcia
artat de Panunzio; ocolir o grmad enorm de stnci i se
oprir brusc uimii de cele ce vedeau naintea ochilor.
Se ateptaser s vad nite construcii joase, cu o curte mare,
oproane, grajduri, o grdin poate; lucruri evocate de cuvintele
factorerie-ferm.
i, n loc, se gseau n faa unei construcii care avea toat
nfiarea unui fort militar.
Pe un al doilea platou, aproape tot att de vast ca i primul se
nla un cadrilater de ziduri crenelate, foarte groase i ndrtul
acestora se ridicau acoperiuri n pant nconjurate i ele de un
soi de parapet prevzut cu creneluri. i n zidul nconjurtor se
deschidea o poart nalt, formidabil, cu drugi enormi de fier i
deschizturi prevzute cu zbrele.
Asta e factoreria? exclam Marius.
Repede! Repede! le strig Rafael Panunzio, vzndu-i c sau
oprit. El scoase un fluierat prelung, apoi ntorcndu-se spre cei trei
biei i ntreb;
Avei toate uneltele necesare spre a demonta aripele.
Firete! rspunse Raimondo.
Atunci repede, la lucru! n timpul acesta doi dintre fiii mei vor
sta de paz pe cnd eu i fiul meu mai mare v vom ajuta Vom
duce apoi, aripile nuntru.
Desigur misteriosul pericol era dintre cele mai grave de vreme ce
Rafael Panunzio nu-i putea ascunde ngrijorarea.
Fie, zise Raimondo dar sper c ne vei explica totul, cnd
noi i Aerocul vom fi la adpost n aceast extraordinar factorerie
fortificat. Panunzio dispruse n interiorul factoreriei. Reapru
puin dup aceea urmat de trei tineri voinici i frumoi, mbrcai
ca i el, dar cu capetele descoperite i narmai cu puti.
n timp ce demontau aripa stng, cei trei cercetai priveau pe
stpnul factoreriei i pe cei trei fii ai si. Vzur pe doi dintre ei
postndu-se deoparte i de alta a aeroplanului, cu puca n mn.
Ct pentru tatl lor i cellalt biat, care aduseser o cheie
englezeasc i o urupelni, puser putile n bandulier i dup
ce observar cteva minute modul de procedare ai celor trei biei,
se apucar s-i ajute i ei la demontarea aripii drepte.
Luai seama, le zise Raimondo. S nu rupei ceva.
Bine! Bine, tinere! rspunse Panunzio. Ce e drept, nu suntei
nite biei obinuii, ca toi ceilali de vrsta voastr. Dar nici fiul
meu, nici eu nu suntem nite ucenici, dei ni se ntmpl pentru
prima oar s vedem un aeroplan altfel dect n fotografie.
Aerocul fu repede mutilat de aripile sale.
Cnd le vzu la pmnt, stpnul factoreriei alerg i deschise
poarta.
Ernest! Francisc! chem el. Venii! S intrm toi. n cteva
cuvinte ordon fiecruia ceea ce avea s fac Ernest i Francisc,
cele dou santinele, punnd putile pe umr, ridicar aripa
stng. El i cu cellalt fiu luar aripa dreapt. i pe cnd cei trei
cercetai ntorceau ncet aeroplanul, cele dou aripi fur
transportate n curte. Imediat dup aceea i Aerocul trecu poarta.
i cele dou enorme canaturi fur nchise, cu ajutorul a patru
drugi de fier ncruciai n form de X i solid fixai n zid.
Ah! zise stpnul factorerie, rsuflnd uurat. Putem fi
linitii acuma. Luna poate s rsar, soarele poate s apun
Boturile roii pot iei pe platou, nu mai avem de ce s ne temem.
tiu bine cum ar fi primii, dac ar ndrzni s sar peste aceste
ziduri. Orict ar fi de numeroi fa de noi, nu se vor risca!
Cei trei cercetai nu mai puteau de curiozitate. i aveau i de ce!
Raimondo exprima pe un ton puin cam aspru prerea lor, a ctei
trei.
Haidem, domnule; suntei italian i vreau s cred, c
extraordinara dv. purtare e motivat de ceva serios i c inteniile
dv. fa de noi sunt cinstite, dar, v-am ruga s v explicai mai
curnd.
Stpnul factoreriei ncepu s rd, cu un rs cordial, de om
cumsecade. De, plin de for i de sntate.
Cercetai extraordinari! zise el serios, dar fr umbr de
ironie. Vei afla totul i-mi vei mulumi. Dar, mai nti vreau s v
cer dou lucruri.
Care? zise Raimondo cu nerbdare, pe cnd faa celorlali doi
exprima o vie nemulumire.
Primul, relu Panunzio, foarte calm, e s-mi dai voie s v
prezint familia mea. Ei, mmico, Victore, Cecchina, nu stai acolo
n u. Venii. Vreau s v prezint unor cercetai din Italia!
Raimondo, Marius i Jean Bart ntoarser capul n direcia n
care privea Panunzio. i vzur o femeie nalt i voinic, ntre
patruzeci i cinci i cincizeci de ani, care venea spre ei, precedat
de un frumos biea puin cam slbu, de vreo doisprezece ani,
care inea de mn pe o feti ceva mai mic, dar prnd de aceiai
vrst.
Cnd toi ai si se nirar n dreapta lui, Panunzio, artndu-i
celor trei cercetai, zise cu glas emoionat:
Cercetai italieni, tineri aventurieri, i care sunt sigur c
suntei i eroici, v prezint o familie de pionieri italieni stabilii pe
pmntul african, n mijlocul pustiului, cu mult nainte ca vreun
european s fi pus piciorul n aceste locuri. Iat pe scumpa mea
soie Francisca, pe care toi o numim mmica. Cei trei fii ai mei
mai mari, Ernest, Francisc i Giovanni fiul meu mai mic, Victor i
penultima dintre copiii mei: Cecchina. A doua mea cerere e
aceasta: nainte de a v da ospitalitate n casa mea, dup ce v-am
deschis porile locuinei mele, mai repetai-mi numele voastre i
spunei-mi pe scurt, dac vrei, motivele acestei cltorii aeriene,
care v-a adus prin aceste locuri slbatice.
Vei fi satisfcut, domnule Panunzio! rspunse grav
Raimondo.
i le vorbi de Aerocul construit de tatl su, Petre Balsan, rnit
chiar n ajunul plecrii; le vorbi de premiul Carnegie pentru
trecerea n aeroplan a Atlanticului; de involuntara schimbare de
direcie n plin ocean2. i, n sfrit, povesti pe scurt diversele
aventuri, care se terminaser cu aterizarea aeroplanului pe acel
platou n pustiu.
Fu rndul lui Panunzio i al familiei sale s rmie uimii i
plini de admiraie.
i dup o tcere de cteva clipe, un sentiment de duioie
nespus fcu pe stpnul factoreriei i pe soia sa s mbrieze
cu efuziune pe cei trei biei.
Ct pentru biei, ei le strnser minile; dar Victor i Cecchina,
care erau mai copii, le srir de gt mbrindu-i din toat
inima. Se prea c erau prieteni de cnd lumea!
Haidem acum, zise Panunzio. Trebuie s v fie foame.
Francesca, trage masa n faa bncii, aici n curte. Seara e
clduroas. i vom fi mult mai bine afar, cci vom putea
supraveghea n acela timp i zidurile. i pe cnd Cecchina i tu,
2
A se vedea fascicolele precedente din Cei trei cercetai.
mmico, vei pune masa, eu voi satisface, nsfrit, legitima
curiozitate a acestor tineri. edei, amicii mei.
i le art dou bnci paralele, dintre care una se rezema de
zidul casei.
CAPITOLUL II
LUNA DE SNGE
Povestirea fu scurt i evoc lucruri att de misterioase i de
tragice, nct cei trei cercetai aveau s-i aminteasc toat viaa,
acea convorbire.
Mai nti, abia se aezaser jos i Panunzio deschisese gura
spre a vorbi, cnd Marius Colombo, cu firea lui impulsiv, care-l
fcea adesea s vorbeasc tocmai atunci cnd ar fi fost mai bine s
tac, zise brusc:
Ne-ai spus, domnule, c domnioara Cecchina e penultima.
Dar pe cea mai mic n-o vom putea vedea?
Rafael Panunzio l privi cu o expresie de tristee, care-i ntunec
deodat chipul; apoi, murmur cu voce nbuit:
Fr s tii, ai pus mna pe ran, copile! Cea mai mic dintre
copiii mei se numea Rosetta. i ea a disprut de mult. Se mplinesc
exact cinci ani n noaptea asta.
Disprut? strig Marius, regretnd c trezise aceast
dureroas amintire.
Dar tatl fcu un gest ca spre a-l face s tac i dup ce privi cu
dragoste amestecat cu oarecare ngrijorare pe cei cinci copii ai si,
ale cror chipuri exprimau i ele o tristee plin de team, relu:
Poate i aceasta se va lmuri ntr-o zi.
i relundu-i aerul grav i puin cam aspru, continu
Aflai dar de ce n-am voit s v gsii pe platou n momentul,
n care soarele se culc i luna se ivete pe cer. Fiindc n clipa
aceea Boturile roii vor ncepe s colinde prin muni n cete
numeroase.
Pe Cristof Columb! Nu se putu abine de a exclama Jean
Bart, care era totui cel mai rbdtor dintre ei trei. Ce sunt aceste
Boturi roi, la care facei mereu aluzie?
Copile, zise Rafael Panunzio, sunt sacrificatorii Lunii de
snge.
i cum cei trei cercetai, cscau ochii mari, el adaog:
Nu nelegei. E firesc. Ca s nelegei ar trebui s fi trit ca
mine i soia mea timp de douzeci i cinci de ani n aceste
inuturi ndeprtate. Fiul meu, Ernest, care are o frumoas
caligrafie a naintat un raport pe care l-am nmnat eu singur
ofierului italian, care comand postul de la Ghadames. i aproape
au rs de mine. Sunt nou ani de atunci. Apoi veni dispariia fiicei
mele, Rosetta i pe urm toate cele ce v voi povesti. Ascultai-m:
Cei trei cercetai erau mai mult dect intrigai.
i dup ce scoase un oftat, Rafael Panunzio povesti cele, ce
urmeaz cu glas calm, dar n care se ghicea durerea i furia cu
greu stpnite.
Aceti muni aproape inaccesibili, sunt locuii de berberi de
ras strveche. Berberi de rit hanefit, trind de secole absolut
izolai, fr nici o legtur cu celelalte triburi. Ei locuiesc aici n
marginea Saharei, credincioi religiei antice, vechilor lor obiceiuri
deformate de superstiii. Aceti berberi sunt adoratori ai soarelui i
ai lunii. i din cinci n cinci ani dau o mare serbare nocturn, de la
apusul soarelui la rsritul lunii, n timpul creia se zice c preoii
lor jertfesc zeului i zeiei trei copii mai mici de cincisprezece ani i
care nu aparin rasei lor
Oh! ntrerupse Jean Bart. i ucid?
i ucid, dup ct se pare, rspunse Panunzio cu un aer
posomort.
Dar, cum tii asta, ntreb Raimondo,
Acum zece ani, am salvat ntmpltor pe unul din aceti
berberi, urmrit i rnit de un leu. Am adus aici pe acel nenorocit.
L-am ngrijit, dar muri din pricina rnilor. nainte de a muri ns,
drept mulumire, mi destinui cele ce v-am povestit, adognd:
Pzete-te, eti alb! Jertfa copiilor albi, att de rar n inuturile
noastre, nct nu s-a mai fcut de ct dou n dou sute de ani, e
cea mai bine primit de zeii notri. mi spuse pn i data exact
n care, din cinci n cinci ani. Are loc srbtoarea Boturilor roii i
mi recomand s nu ies din factorerie cele opt zile care preced
noaptea grozav, de oarece berberii caut tocmai n cursul acestor
opt zile s prind copii pentru jertf. n afar de aceast dat, mii
de copii ar putea s se joace prin munii notri fr s rite ceva;
legile religiei lor opresc pe berberi s fure copii n alte perioade de
timp n afar de cele opt zile anterioare srbtoarei.
i de ce le zice Boturi roii? ntreb Marius.
Pentru c timp de opt zile toi berberii din muni i mnjesc
n fiecare diminea obrazul cu snge de animale. Numele de
Boturi roii nu e de ct traducerea numelui pe care-l iau ei n
timpul acestei perioade sacre.
Raimondo obiect:
Dar nu neleg n tot cazul spaima dv. n privina noastr. Noi
nu suntem copii mai mici de cincisprezece ani.
Nu import! relu Panunzio. Nu cunoteam vrsta voastr
exact. V-am fcut s intrai n grab n aceast cas n care ne
vom baricada cu toii, fiindc berberul salvat de mine mi-a spus c
Boturile-roii, cnd nu gsesc copii, prind oameni mari, dar,
atunci pentru ca jertfa s fie primit de soare i de lun, trebuie s
sacrifice ase victime n loc de trei.
Dar e oribil! exclam, fr voie Raimondo. i credei c fetia
dv., mica Rosetta?
Chipul lui Rafael Panunzio se contracta n mod dureros, iar
soia sa ncepu s plng n tcere.
Cu vocea alterat de emoie i de furie, continu:
Rosetta, a disprut acum cinci ani n timpul sptmnii
sacre.
Era afar din factorerie atunci? ntreb Marius.
Nu! Toate uile erau nchise i noi eram toi nuntru.
Dar, atunci
Nu tiu, nu vom ti niciodat. Eu i fii mei eram pe zid. i
priveam la Boturile-roii, care se strnseser pe platou, ntr-o
sear n amurg, patru nopi nainte de noaptea fatal. Mama era n
buctrie. Victor, Cecchina i Rosetta se jucau n curte. Dup cele
ce au putut s-mi spuie Cecchina i Victor, Rosetta alergnd dup
un fluture de noapte, dispru o clip dup colul casei dar nu se
mai ntoarse. Am rscolit curtea bucic cu bucic i tot zidul
din partea aceea i din tot jurul casei; dar n-am gsit nici cea mai
mic urm, care s ne explice cum a fost rpit copila din mijlocul
nostru.
N-ai cutat i pe-afar? ntreb Jean Bart.
V nchipuii c am cutat. Ernest se baricad n buctrie
cu mama, cu Victor i cu Cecchina, iar Francisc, Gianni i cu mine
ieirm bine narmai. Am cutrierat muni ase zile i ase nopi,
fr s ne odihnim aproape, mncnd pe apucate, dar n-am vzut
mcar un berber.
N-ai vzut nici mcar un berber! exclam Raimondo
ncremenit, pe cnd Marius i Jean Bart scoteau i ei un oh de
uimire.
Nu! Nici unul mcar! Ne napoiarm disperai. Dar, va
nchipuii ct am cercetat. Vorbii cu pstorii negri pe care bogtaii
arabi din partea cealalt a muntelui i in n serviciul lor i, din
zecile de povestiri fantastice, am putut deslui confirmarea celor
ce-mi spusese berberul salvat de mine.
i n cursul acestor cinci ani, dup dispariia Rosettei, ai mai
vzut berberi? ntreb Raimondo.
Berberi, Boturi roii? N-ai putea spune. n afar de
sptmna sacr nu se deosibesc de ceilali arabi de la nord, nici
de tuaregii din Sahara septentrional. Sunt cunoscut n munii
tia. Sunt tolerat. Din cnd n cnd mi se fur, cte o oaie, sau
sunt atacat cnd m duc s duc lna unui colon din Ghadames,
care mi-o cumpr spre a o expedia n Anglia. Dar fiii mei i cu
mine avem puti Lebel i ochim bine i se ntmpl rareori s
fim suprai. Cteodat doar de vreun bandit rtcit. Dar nu mai
ncearc a doua oar.
Deodat, Ernest, fiul cel mare, zise cu voce nbuit:
Tat, aud umblnd pe platou.
Sunt Boturile-roii
Da, fr ndoial, zise mama, tremurnd. Iat luna de snge.
Rafael Panunzio se scul i toi l imitar.
Privi cerul pe care se zrea luna, dar nu de culoare argintie, ci o
lun roie, de un rou sinistru ca sngele.
E penultima noapte. Dac Boturile-roii n-au numrul
suficient de victime, primejdia devine din ce n ce mai mare. Vom
prnzi baricadai n cas, mmico, intr cu Victor i Cecchina.
Ernest i Francisc ducei masa n cas.
Oh! zise Raimondo. Haidem s vedem Boturile-roii!
Da! Da! Haidem! ziser Marius i Jean Bart.
Putem s ne urcm pe ziduri i s-i vedem. Gianni. Tu stai de
paz n faa casei cu fraii ti. i mai ales, bgai de seam ca
Victor i Cecchina s nu ias cumva n curte! Venii biei!
i proprietarul factoreriei cu puca n mn se ndrept spre o
scar de piatr, care ducea la platforma ngust, construit
deasupra zidului.
Cei trei cercetai l urmar, cu inima btnd, cu mintea
muncit de curiozitate.
Atenie! le zise Rafael nainte de a se urca. Nu v-artai prea
mult. Cci dac Boturile-roii v-ar vedea, v-ar ucide fr a sta la
gnduri.
Dar, nu v temei, c fiind numeroi, s nu ncerca s dea
asalt factoreriei?
Nu! Terenul factoreriei e sacru Boturile-roii nu pot lupta
pe un teren, pe care unul de-ai lor a fost ajutat i ngrijit nainte de
a muri. Pmntul e sacru pentru ei, n acest loc, pe un spaiu
circular de treizeci de metri; locul pe care a fost aezat rnitul
formnd centrul acestui cerc.
Dar, cum tii? ntreb Raimondo.
Chiar victima leului mi-a spus.
Dar, Boturile-roii cum tiu c unul de-ai lor a fost ngrijit de
dv. n factorerie?
Cnd simi c o s moar, mi ceru s-l transport pe platou
M-am supus! Acolo, scond din sn o piele de miel argsit, fcu
pe ea cu un vrf de lemn nmuiat n propriul su snge diferite
semne i zise: Viaa ta i aceea a fiilor ti nu e aprat de
ngrijirile ce mi le-ai dat. Dar pmntul factoreriei tale e sacru i
nici unul din ai notri nu va veni s v atace pn-acolo.
i totui obiect Jean Bart dup civa ani v rpeau
copila, chiar de pe acel pmnt sacru
Da Dar nu fu nici o lupt. Dac am fi putut ajunge la timp
ca s tragem n rpitori, ei n-ar fi rspuns atacului nostru, ct
timp ar fi fost nc pe terenul factoreriei. Abia mai trziu am aflat
de la pstorii negri lmuriri mai precise. Dar, lsai-m s termin:
Nici unul din ai notri nu va veni s lupte contra voastr acolo,
mi spusese muribundul. Apoi lu pielea de miel ntre dini i cu
un gest imperios m fcu s neleg c trebuia s plec. Se fcuse
noapte. M napoiai la factorerie. A doua zi nu-l mai gsii pe
platou. Era sptmna sacr. n timpul nopii Boturile-roii l
ridicaser din acel loc.
Toate aceste amnunte povestite fr prea mult ordine,
excitaser n cel mai mare grad curiozitatea celor trei cercetai.
Pe cnd urcau treptele scrii de granit, priveau cerul, de pe care
luna roiatic rspndea o lumin sinistr ca de eclips asupra
tuturor lucrurilor terestre.
i cnd fur sus, ngenunchiai ndrtul balustradei crenelate,
privir n spre platou i vzur forme albe, drepte sau plecate,
trecnd repede, ducndu-se, venind, ncrucindu-se ca nite
ciudate fantome rtcitoare,
Sunt Boturile-roii, opti Panunzio
i forfoteala aceea continu a formelor albe sub razele roiatice
ale lunii, era att de lugubr, nct cei trei tineri simir
strbtndu-i un fior de ghea. Se privir. Erau livizi.
Ce fac? ntreb Jean Bart.
Vneaz fluturi de noapte.
Pentru ce?
Pentru c aceti fluturi, anume preparai, constituie singura
lor hran n timpul sptmnii sacre. i acest dublu platou e
singurul teren de acest gen n munii acetia. Fluturii sunt foarte
numeroi aici.
i cnd termin vntoarea?
La apusul lunii.
Nu tii unde se retrag atunci Boturile-roii, unde locuiesc
din ce triesc?
Nu! Noaptea trecut fiind foarte luminoas, i-am urmrit de
aici cu ocheanul. S-au scobort n spre partea de nord a platoului.
Acolo disprur unul cte unul, fr ca s pot pricepe n ce mod.
i dimineaa, cnd se ivi soarele i cnd nu mai aveam de ce m
teme de Boturile-roii de oarece religia lor le interzice s prind
victimele dac luna nu e pe cer m dusei cu fiii mei ca s
cercetez rpa aceea din partea de nord a platoului dar nu
descoperirm nimic.
La naiba! Ce fiine misterioase! i dac ne-ar ntlni pe
platou, ce ne-ar face?
S-ar strnge toi n jurul nostru, atacndu-ne fr arme,
astfel nct s ne poat prinde vii, mulumit forei numerice. Dac
n-ar reui, atunci s-ar retrage, s-ar narma cu putile pe care le-au
lsat ceva mai departe i ar trage asupra noastr.
Au puti? ntreb Jean Bart.
Oho! i nc bune! Pentru cine cunoate o arm dup
detuntur, nu ncape nici o ndoial. E detuntura seac a
carabinei engleze cu repetiie, zis Martini. Ateptai i vei vedea!
Rafael Panunzio scoase de la bru un cuit lung de vntoare,
puse n vrf casca lui alb i o ridic puin deasupra crenelurilor.
Cei trei tineri vzur deodat vreo duzin de fantome unii
ngenunchiai, alii n picioare, apoi strlucirea unor lame de oel i
trei detunturi cutremurar vzduhul.
Panunzio ridic ct mai sus casca, spre a arta Boturilor roii
c trseser asupra unei plrii, fr cap. Apoi, aplecndu-se o
art celor trei tineri: patru gloane o strbtuser dintr-o parte
ntr-alta.
La naiba! observ Marius! Ochesc bine!
Dar de ce nu le rspundei cu putile dv. ntreb Raimondo.
Ai dobor civa dintre ei i ceilali ar fi vestii.
Dar, n cazul sta am fi pierdui.
De ce? ntreb Jean Bart.
Fiindc faptul de a trage asupra lor din interiorul factoreriei
ar rpi acestui loc nchis caracterul su sacru. Atunci s-ar aduna
cu toii cci dup ct se spune sunt mii i am fi atacai i
masacrai fr mil.
Pot dar s trag asupra dv. i nu putei s le rspundei?
Ei sunt afar din incinta sacr. Dac vreau s lupt fr a
distruge protecia de care se bucur factoreria, n-am de ct s ies
pe platou
Ce de ciudenii, zise Raimondo. Ce amestec de disciplin
religioas i de ferocitate.
Tat! chem o voce de jos. Masa e gata.
S ne coboram, tineri mei prieteni. Ai vzut destul. i cei trei
cercetai mpreun cu stpnul factoreriei se coborr de pe
ziduri.
Cinci minute dup aceea edeau la mas cu toat familia ntr-o
vast buctrie care ocupa jumtate din parter. Toate ferestrele i
uile erau nchise i solid zvorite. Numai la o nlime de doi metri
rmnea o deschiztur ptrat, care permitea s se aud
zgomotele de afar. i prin acea deschiztur, Raimondo, Marius i
Jean Bart, care stau unul lng altul puteau vedea pe cer
circumferina neprecis a lunei de snge.
CAPITOLUL III
Disprui
Cu toat atmosfera de primejdie i de mister creat n factoreria
fortificat de mprejurri i de convorbiri, toi comeseni fcur
cinste prnzului servit de o btrn neagr, singura servitoare i
singura persoan, care rmsese n cas, fiind ocupat n
buctrie.
Astfel c timp de un sfert de or toi mncar n tcere.
Apoi, sub senzaia plcut ce o d apetitul satisfcut i sub
impresia de siguran ce le-o da faptul c ferestrele i uile erau
bine nchise, toi se simir parc mai nviorai.
La desert compus din nuci, banane i mere Victor i
Cecchina deveniser, cum li se ntmpl de obicei copiilor de
vrsta asta destul de zgomotoi.
Mmico, observ Rafael Panunzio, e ora s-i duci la culcare.
n acel moment amndoi sreau pe genunchii lui Raimondo i ai
lui Marius, rznd n hohote.
i cei trei cercetai, dei trecuser prin primejdii pe care
majoritatea oamenilor maturi nu le-au cunoscut vreodat, uitau n
acele jocuri ale unei vrste nu prea deprtat de a lor, pericolele
trecute, aeroplanul demontat i luna de snge cu Boturile roii;
jucndu-se cu acei copii, li se prea c erau n Italia, n familia
vreunuia din camarazii lor.
Fur smuli din visul lor, cnd tatl porunci copiilor s se duc
la culcare.
Victor i Cecchina nu se lsar s fie rugai, erau obinuii s se
supuie. mbriar pe toi i se urcar cu mama lor n camera lor
care se gsea n etajul de sus, ntre aceea a prinilor i dormitorul
frailor mai mari.
Ce vrei s facei acum? ntreb cu afeciune Panunzio pe
musafirii si.
Ce facei dv.? ntreb la rndul lui, Raimondo ntorcndu-se
spre cei trei tineri.
Ernest rspunse cu glasul sau aspru, dar prietenos:.
Vom fuma cte-o pip n faa uii buctriei, n curte, ca n
fiecare sear. Apoi, ne vom duce s ne culcm.
Cu putile, adog, grav Francisc.
Oh! observ Gianni, nu ne vor ataca niciodat n cas!
Nu se tie! rspunse tatl. Locul e sacru. Dar dac Boturile-
roii n-au putut prinde trei copii de arabi cci indigenii tiu s se
pzeasc n timpul sptmnii sacre aceti blestemai de berberi
sunt att de fanatici, n ct sunt capabili s se arunce asupra
factoreriei cu minile goale.
N-ar fi nici o lupt de partea lor; ei s-ar lsa s fie omori cu
zecile de noi, pe cnd ceilali, sprgnd uile i ferestrele, ar izbuti
s ptrund pn la copii i s-i ia cu dnii. Am fi cotropii,
imobilizai, nbuii, pui n neputin de a ne apra i fr nici o
lupt din partea Boturilor roii. Deci, dragii mei prieteni, dup ce
vom fuma, ne vom urca n camerele noastre. Dar, vom dormi pe
rnd. Toat noaptea unul din noi va veghea, stnd ntins pe patul
su. E penultima noapte a sptmnii sacre. Pericolul sporete n
fiecare clip. Dup ce vor trece aceste dou nopi, primejdia va
dispare pentru cinci ani!
i Rafael Panunzio iei din buctrie, urmat de fiii si. Lampa
rmase aprins pe mas.
Cei trei cercetai ieir i ei.
D-le Panunzio, propuse Raimondo, pe cnd vei fuma din
pip ctei patru, eu i camarazii mei vom termina lucrul pe care-l
ncepusem cnd ai venit naintea noastr. Ospitalitatea dv. e
foarte plcut. i spre a v mulumi, vom rmne la dv. toat
noaptea aceasta, care e cea mai primejdioas, de vreme ce precede
pe aceea a jertfei.. n caz de pericol, carabina mea i browning-
urile lui Marius i Jean Bart nu sunt de dispreuit. Dar, dup ce va
fi trecut noaptea asta, la rsritul soarelui, vom porni din nou spre
Mazagan unde trebuie s ne reaprovizionm cu benzin spre a
zbura pn la Lisabona. Aa c nelegei e mai bine s nu
ateptm pn mine spre a repara avaria, care a provocat pana la
motor.
Vom putea chiar remonta aripile, adog Marius. Curtea e
destul de larg i de lung, ca s putem decola de aici
Marius are dreptate, zise Jean Bart.
Atunci, la lucru!
Nu v putem ajuta? ntreb Ernest. Putem lucra i fuma n
acela timp. Tatl nostru, va supraveghea crenelurile, spre a vedea
dac Boturile-roii nu ncearc vreun atac.
La naiba! zise Marius. Putei s v folosii de farul Aerocului
cnd l vom aprinde ca s ne luminm.
Dac vom avea nevoie de ajutorul dv. v vom spune, adog
Raimondo.
Bine! Ne-am neles. S ncepem! ziser cei trei fii ai
stpnului factoreriei.
Avaria fu repede descoperit. Ca i rndul trecut, la lacul Ciad,
era tot eava de scurgere a benzinei din rezervor, care se astupase.
Printr-unul din acele mistere, care cu drept cuvnt exaspereaz
pe mecanici, interiorul acelui tub totui att de izolat de exterior,
acumuleaz cu uurin rmiele, czturile de fier, praful
Cum intr, nimeni n-ar putea spune. Dar un lucru e sigur i
anume, c totdeauna produc perturbaii.
De data asta, tubul era astupat de acel nisip aproape
impalpabil, dei format din minuscule grune de silice, pe care
vntul le fcuse s zboare ceasuri ntregi n jurul aeroplanului,
imobilizat n mijlocul pustiului.
Bine! zise Marius. Mai nti l voi cura; apoi vom, goli
rezervorul i l voi cura i pe el. Avem destul timp V rugm
numai s ne dai dac avei un butoi ct se poate de curat i o
can.
Avem, rspunse iute Ernest.
i toi lucrar, dup cum conveniser, mai multe ore.
Dup ce terminar i constatar c motorul funciona
Perfect; dup ce remontar aripile i Raimondo verific totul
cu meticulozitate, ridicar ochii spre cer i vzur c luna trecuse
de zenit.
Erau orele zece i jumtate seara.
Rafael Panunzio i soia lui, inndu-se de mn i pricind
cerul, se gndeau, desigur la scumpa lor disprut, la srmana
Rosetta.
La picioarele lor, btrna neagr, stnd pe pmnt privea luna
cu aerul vistor. Cei trei cercetai i splar mniile ntr-un
lighean cu ap.
i pe cnd se apropiar de banc, scuturndu-i minile de pe
care curgeau picturi de ap, d-na Panunzio, puse mna pe
umrul negrei i i zise:
Jessie, d bieilor nite prosoape ca s-i tearg minile. i
pe urm, s te duci s aprinzi lumnarea n camera pregtit
pentru aceti tineri. Vor dormi n paturile bieilor mei.
Neagra se ridic, intr n cas i reveni aproape imediat cu dou
prosoape pe care le dete lui Raimondo i lui Ernest. Apoi intr
iari n cas i se auzi cum urca scrile.
Dar atunci, dv., protest Marius, adresndu-se fiilor lui
Panunzio, unde vei dormi?
Avem hamacuri n pod, l asigur Ernest. Vom fi mult mai
bine acolo, lng postul de observaie, care e pe acoperi. i apoi,
mie mi place s dorm n hamac, cci
Un strigt teribil i tie vorba.
Toi rmaser mpietrii. Cei doi btrni se ridicar brusc n
picioare. i un alt strigt rsun, urmat de gemete surde.
E sus! strig tatl.
Se repezi n cas, urmat de mam, pe cnd cei trei fii le-o luar
nainte.
i, n faa uii deschise de la camera copiilor btrna neagr
ngenunchiat, gemea, plngea, se btea cu pumnii n piept.
Jessie! Jessie! ce s-a ntmplat strig tatl.
Intr n camera luminat de o lumnare. Cei ase biei nvlir
i ei n acela timp. Paturile celor doi copii erau goale. n camer
nu era nici Cecchina, nici Victor.
Acolo! url Rafael Panunzio.
Ridic braul, artnd o gaur n tavanul, care nu era separat
de camer prin nici un fel de pod. Olanele fuseser scoase pe un
spaiu de vreun metru ptrat i trestiile care erau mpletite
dedesubtul olanelor, fuseser pur i simplu tiate pe acela spaiu.
i de acolo atrna nc o frnghie.
Raimondo Balsam sri pe unul din paturi, se apuc de frnghie
i crndu-se cu amndou minile, dispru prin gaur, pe
cnd, n camer, biata mam plngea cu disperare, unindu-i
vaietele cu blestemele soului i ale fiilor.
Pe acoperi, Raimondo nu descoperi n primul moment nimic.
Dar, plecndu-se i privind mai bine, vzu frnghia care scobora,
dup ce fcea nconjurul unui fronton lateral. Se lu dup acea
urm. Ajuns n marginea acoperiului se ls s alunece n jos.
Ajunse pn la pmnt i deodat i se pru c terenul i fuge de
sub picioare. Rmase agat de frnghie i privi n jos. Fcuse s
se surpe pmntul din marginea unei gropi, care, n ntunerec,
forma o gaur mai ntunecoas. Ghici:
Aceast groap trebuie s duc la vreo grot natural, care se
deschide n rpa ce se formeaz n coasta platoului de partea
cealalt.
Puse piciorul pe pmnt, alerg la ua buctriei i strig:
Rafael Panunzio! Cobori-v toi! Iute!
Fu o nval nebun pe scri.
Lampa! Lampa! strig Raimondo.
Ernest o lu de pe mas i iei. i toi, urmnd pe Raimondo
ajunser pn n dreptul gurii. Nu fu nevoie s-i vorbeasc spre
a se nelege.
i Jean Bart interpret repede gndul tuturor.
Pe aici au venit i au disprut. Trebuie s ne coboram i noi.
Da! afirm Marius. Pe cnd noi prnzeam au terminat de
spat aceast gaur pe care desigur o fcuser mai de mult pe
dedesubt. De aici au azvrlit frnghia, care s-a nfurat n jurul
frontonului de colo Au ateptat ca cei doi copii s se culce i pe
cnd noi lucram la aeroplan, au fcut gaura n tavan i i-au rpit.
i eu. Care n timpul acela fumam linitit, se vieta bietul
tat.
O Doamne. Doamne! sughi mama, ngenunchiat pe
marginea groapei i frngndu-i minile.
Raimondo strig:
Marius, Jean Bart, voi care suntei rnii la bra nu v putei
cobor n gaura asta. Rmnei deci aici cu browning-urile n
mn. Vei pzi pe mam i aeroplanul. M voi cobor eu! Dai-mi
repede o frnghie lung i solid, ct mai solid.
Dar Ernest i intrase n cas. De unde se napoia aproape
imediat cu o frnghie solid. Sngele rece al tnrului cerceta fu
contagios. Tatl i terse ochii i cu voce energic porunci la
rndul lui:
Gianni, rmi aici cu doi dintre cercetai ca s pzii pe
mam i aeroplanul. Tu, Ernest i tu Francisc, urmai-m!
Ernest i Francisc i puser la bru cte un revolver, dnd i
tatlui lor unul. Apoi, nainte de a se scobor n gaura prin care
dispruser Raimondo i tatl lor, cei doi tineri, atrnar lmpile
electrice de un nasture de la cma, cu ajutorul micului crlig cu
care erau prevzute. i la rndul lor, apucnd frnghia pe care
Gianni o legase solid de un par. Se lsar s alunece n groapa
deschis.
Raimondo era n fruntea grupului. Strngnd frnghia cu
amndou minile, el se coborse n groap fr nici o team.
Alunec pe o pant rigid i deodat picioarele sale atinser
pmntul la patru sau cinci metri numai de deschiztura groapei.
Lampa electric pe care o avea prins de catarama centurii lumina
destul de bine.
Vzu ndat c se afla la gura unui coridor subteran natural,
care cobornd uor, se pierdea n necunoscut.
Nici o urm de mn omeneasc. i ntorcndu-se spre Rafael
Panunzio, care-l ajunsese din urm, Raimondo i zise:
Boturile roii au ajuns pn-aici fr nici o osteneal. Au
spat acel pu n sus pn ce au ajuns chiar dedesubtul curii dv.
i au ateptat noaptea asta ca s descopere gaura. Totul era
pregtit, prevzut de multe vreme.
Da! Da! confirm Panunzio, tremurnd de furie, haidem. Nu
pot fi departe.
Sunt cel puin cu o or nainte! asigur Raimondo,
avntndu-se fr ovire n ntunerecul galeriei subterane.
Tatl gemu, rostind un blestem.
ntr-adevr, calculnd bine, rpitorii aveau cel puin o or
ctigat. Vai! Ct drum se poate strbate ntr-o or i jumtate.
S alergm! strig tatl. Ernest! Francisc! Urmai-ne!
Din fericire, puteau merge n fug prin acel coridor, care era
nalt ct doi oameni i larg de un metru n unele locuri, iar n
altele i mai mult chiar. Solul era neted i pe alocurea acoperit de
nisip.
Raimondo, nainte de a se aventura n acea galerie, avusese
prezena de spirit de a se uita la ceas. i n mod mecanic fcea
tocmai reflexia c alergau de vreo zece minute, cnd se opri brusc
i ntorcndu-se zise cu voce nbuit, dar clar:
Atenie! Oprii-v!
Grupul se opri. Galeria era astupat n toat lrgimea de un fel
de perete format din crci, din mrcini i din frunze.
Sunt arborii i mrcinii de pe coasta rpei! observ Rafael
Panunzio. Am vzut de mii de ori de jos, acel versant! Nici odat
nu mi-a fi nchipuit c n el s-ar deschide o galerie, care
corespunde aproape n curtea mea!
Boturile roii o tiau, sau au descoperit-o, observ Raimondo
i au stabilit comunicaia. Au ieit pe-aici. Vedei fia asta de stof
agat de mrcinii aceia?
Ernest naint i plecndu-se lu bucat de pnz.
E o bucat de burnuz, zise el.
De vreme ce Boturile roii au trecut pe aici cu copii mei, vom
trece i noi, strig Panunzio.
Desigur! zise Raimondo. Dar, noi nu cunoatem
particularitile acestui drum deci trebuie s lum seama!
Versantul acesta acum o or era luminat de lun, observ
Francisc.
Pe cnd acum, continu Ernest e cufundat n ntuneric. Luna
e mascat de creasta celuilalt versant.
Nu import! zise Raimondo. Stingei lmpile. Nu trebuie s
fim vzui de Boturile roii, care se gsesc poat nc n rp. Ei
sunt mbrcai n alb pe cnd noi avem haine de culoare nchis,
aa c i vom vedea la lumina stelelor, pe cnd ei nu ne vor putea
descoperi. Luai seama! Eu o iau nainte!
Se lsase de-a builea i fr a lua n seam c-i zgria minile
i genunchii goi, se strecur printr-o trectoare format la baza
stncii, ntre ramuri i mrcini.
Nu fcuse nici doi metri, cnd simi c nu mai avea deasupra
capului acel acoperi de plante, care-l apsau i se vzu n faa
unei prpstii, o prpastie adnc ce cobora dinspre stnga spre
dreapta i era fantastic luminat de palida lumin a stelelor de pe
cer.
n acela moment. Rafael l ajunse i el, iar Ernest i Francisc
venir ndat dup dnsul.
Iat rpa, zise Raimondo. De aici au disprut Boturile roii
alaltieri fr ca voi s le fi putut da de urm.
Da Am sosit prea trziu! Nu se vede nici o form alb n
prpastie. Nu se mic nimic!
N-are a face! afirm Raimondo. Au cobort aici, pn n
fundul rpei. S ne coborm i noi. Dar cum au putut oare cu cei
doi copii?
I-au legat pe spinarea lor desigur,
Ah!
i Raimondo ncepu s coboare de-a-ndrtelea, cu mult
precauie.
Nimic mai grozav de ct s fii suspendat pe peretele unei
prpstii adnci i necunoscute, abia luminat de licrirea stelelor!
Agndu-se de rdcini, de arbuti, de asperitile stncoase,
punnd piciorul cu mult bgare de seam n guri, n crpturi;
zgriindu-i genunchii, minile i brbia, flexibil ca un arpe, uor
ca o pasre, Raimondo cobora. i i jura c va salva cu ori ce pre
pe drglaul Victor i pe frumoasa i micua Cecchina.
Colo sus, pe marginea gurii aceleia i zise n gnd:
Suntem cauza involuntar i fatal a pierderii celor doi copii.
Dac noi n-am fi fost la factorerie, desigur c masa ar fi fost servit
mai de vreme i mult mai repede; familia n-ar fi rmas sculat aa
de trziu, aa nct s fie nevoie s culce pe cei mici naintea
celorlali. Camerele comunic ntre ele prin deschizturi fr ui,
nchise numai cu o perdea. Deci, cnd Boturile roii ar fi fcut
gaura n tavan, ar fi fost ndat auzii de cei de alturi Da, da
suntem cauza acestei nenorociri; fr voia noastr, se nelege, dar
e de datoria noastr s gsim i s salvm pe bieii copii. Chiar de
va trebui s-mi risc viaa voi face imposibilul ca s izbutesc.
Mnat de aceste gnduri, Raimondo, un copil pe lng Panunzio
i fii si, luase comanda i conducerea primejdioasei ntreprinderi.
i mergea fr a ezita, cu toata forele corpului, ale simurilor,
ale inteligenii, ale voinii, ncordate n acea coborre vertiginoas.
Ajunse n fundul prpstiei, dar daca s-ar fi uitat n momentul
acela la genuchi, n-ar fi vzut de ct dou plgi sngernde. i
totui, nici nu le simea. Dup cteva clipe fu ajuns de ceilali.
Panunzio, opti, fr mult ceremonie Raimondo. Alaltieri
Boturile roii au disprut n prpastia asta?
Da.
Toi?
Toi, nu tiu. Nu-i numrasem pe cei pe care i vzusem colo
sus departe.
n ce parte? n dreapta, sau n stnga?
Panunzio examin creasta rpei, observ cele dou laturi i
apoi, zise repede, fr a ezita:
n stnga.
Bine! Eu cred c nu toi s-au rentors la misterioasa lor
vizuin. Rpitorii copiilor au trecut prin faa tunelului subteran,
care i-a condus direct n fundul ravinei. Dar ceilali, aceia care
erau colo sus, trebuiau s fac un ocol destul de lung, nu e aa?
Da, da. n tocmai. D-ta, biete, vorbeti ca i cnd ai
cunoate inutul.
Nu-l cunosc. Dar adeseori observaia i raionamentul
nlocuiesc noiunile precise. S mergem, n tcere, spre stnga,
urmnd fundul prpstiei. Pn la rsritul soarelui, avem timpul
s descoperim vreun Bot rou, ntrziat n drum spre refugiul lor
tinuit. l vom urmri. Dac va fi cu putin i necesar, l vom
captura v convine ideea?
Da! Da! i stpnul factoreriei nu se putu abine de a nu
admira inteligena, spiritul hotrt, sngele rece i curajul acelui
cerceta, care pe lng el i fiii lui prea un copila.
Mergnd prin fundul prpstiei luar toate precauiile ca s nu
fac s se rostogoleasc pietrele i spre a face ct mai puin
zgomot. Ochii le erau dilatai, urechile aintite n cutarea
fantasmei albe reprezentat de un Bot rou, care ar urma acela
drum.
Timp de un sfert de or nu vzur nici un burnus alb.:
Iat-i!
Da! Doi trei patru! numrar fii si.
Plecai-v, ordon Raimondo.
Cei trei brbai imitar pe cerceta, care se i plecase,
confundndu-se cu masele stncoase.
Trebuie s-i ateptm, murmur Panunzio. Vin naintea
noastr!
Se distingeau ntr-adevr patru forme albe, patru forme
fantastice, care naintau cu repeziciune.
Se ridicau, se coborau, aici mari, aici mici, dispreau cteva
secunde, se iveau din nou dup accidentrile terenului. n
momentul n care Rafael Panunzio i zri, erau la o distan de
vreo cinci sute de metri aproximativ. i acum, se apropiau.
Fcuser deja jumtate din drumul, cre-i desprea de cei patru
brbai.
Ce facem? ntreb Ernest.
Tatl nu rspunse, dar privi pe Raimondo i se cutremur.
Cercetaul fcu o strmbtur, murmurnd:
Dac trgeam asupra lor, ne vom pomeni n spate cu o ceat
de Boturi roii care vor rsri de sigur de undeva. Dup prerea
mea, e mai bine s-i lsm s treac prin faa noastr; s stm
ascuni i nemicai i dup ce vor trece s ne lum dup ei i vom
ajunge desigur la locul pe unde dispar n vreo grot sau cavern
ascuns n coasta muntelui.
Da! aprob Rafael Panunzio. Planul e bun.
Atunci, tcere i nu v micai.
Raimondo, vorbind nu-i luase ochii de la Boturile-roii. Acetia
se oprir. Se vzur formele lor albe, aproape contopite n btaia
lunii, aici mrite, aici micorate. Se strnser la un loc, se
amestecar, se puser din nou n micare, dar de data asta nu mai
naintar ci o luar spre stnga. Dup vreo zece pai, fcui mai
mult din srituri, se oprir brusc. Apoi disprur. Da, disprur,
se topir sub ochii lui Raimondo i a nsoitorilor si. Li se pru c
intraser n munte, ntocmai ca un aeroplan, care intr n cea
fr zgomot i fr zguduiri!
Ce, sunt nebun? blbi Panunzio. Nu-i mai vd.
Nici eu! Nici eu! exclamar Ernest i Francisc.
Ce naiba! zise Raimondo.
Se ridic i zise cu un ton energic:
Venii. Urmai-m toi!
Va s zic n-a fost o prere? Berberii nu mai sunt acolo?
Venii! Venii odat!
i, fr nici o precauiune, de data asta, fr a mai cuta s-i
nbue paii, Raimondo Balsan se repezi n direcia n care vzuse
disprnd Boturile roii. Srind din stnc n stnc cu
sprinteneala i sigurana unui cerb, mergea cu repeziciune.
Ceilali trei l urmau ceva mai greoi, dar fr s se lase prea
mult ntrecui.
Cu toate piedicile terenului, nu fcur mai mult de trei minute
pn la locul misterioasei dispariii.
Aici e! zise Raimondo.
Cei patru ini se gseau deasupra unei stnci enorme, czut
din muni, care ocupa n toat lrgimea fundul rpei i forma o
punte natural pe sub care se strecura cu un murmur uor micul
torent venit din vrful mpdurit al munilor.
n faa lor se nla un soi de mal acoperit de buruieni, de
mrcini, de cactui enormi, de aleoi epoi ieind din crpturile
stncii. Dar pe toat suprafaa perpendicular a acelei coaste, nici
o gaur vizibil, nici o deschiztur, nici o cavern, nici o grot,
nici o trecere
A! Nu! i Raimondo nu-i mai dete osteneala s coboare
glasul nu cred n magie, nici alb nici neagr Au disprut aici
n locul sta; deci malul trebuie s fie gurit n vreun mod
oarecare
Se ntoarse la ceilali i le zise:
Ce Dumnezeu! Francisc, Ernest, suntei mai puin emoionai
de ct tatl vostru! Rechemai-v tot sngele rece i amintii-v cele
mai mici amnunte. Rspundei-mi:
Ce vrei s tii, ntreb Ernest.
Aceasta: aici e locul n care ai vzut disprnd pe berberi?
Da! Da! i-mi amintesc c am observat n mod mecanic c se
aflau pe un teren plan n momentul n care s-au oprit i apoi au
disprut.
i eu am observat asta! zise Francisc fr a ezita.
i eu tot aa, adaog Raimondo. Tocmai din pricina asta am
venit de-a dreptul i m-am oprit n locul sta; fiindc stnca asta
prezint singura suprafa plan, care se poate vedea n jur.
Atunci, conchise Panunzio, sunt acolo!
i cu mna tremurtoare art spre malul, n aparen
neptruns.
Da sunt acolo! i vom vedea!
Raimondo aprinse lampa electric i ducndu-se n marginea
stncii n dreapta, ncepu s umble ncet n spre stnga,
examinnd bucic cu bucic malul vertical.
Raza de lumin permitea s se observe cele mai mici semne,
ptrunznd pn n cele mai ntunecoase coluri printre mrcinii
i cactuii pe care Ernest i Francisc i ddeau la o parte.
Aici e! opti Raimondo. Iat!
Unde? Ce lucru? ntrebar ceilali trei.
Se plec, proiectnd lumina asupra prii de jos a malului,
ridicndu-se ncetul cu ncetul. i lumina se ridica cu el.
Urmai lumina!
i aceast lumin urma o linie neregulat, dar foarte precis, o
crptur nu mai larg de o jumtate de centimetru spat n plin
mal
Micat ncet de Raimondo, fia de lumin se urca, se urca tot
mai sus Apoi urmnd parcursul crpturii, devia brusc spre
stnga, la nlimea unui om i o lu n direcie orizontal. Un
metru mai departe, forma alt unghi, cobornd n zig-zag pn la
baza malului.
Nu mai ncpea ndoial: aceea nu era dect o deschiztur,
nchis cu un singur bloc de piatr ncastrat n mal, un bloc care
desigur cu muli ani nainte sau poate chiar secole, se dezlipise n
urma a cine tie ce cataclism, sau poate mulumit unei lente i
rbdtoare operaii omeneti i dase la iveal o grot, poate o
galerie, care conducea pe cale subteran spre locul necunoscut,
misterios
Dup cteva clipe de nmrmurire, n timpul crora mintea le
era frmntat de gndurile sugerate de existena acestei
misterioase ui, cei patru ini simir voina violent de a aciona
fr ntrziere i Raimondo fu cel dinti, care spuse:
Trebuie s deschidem.
Da! adog Ernest, trebuie s scoatem blocul sta, sau s-l
mpingem, s-l ntoarcem chiar
i s intrm! strig Francisc.
Dar, dei tot att de nerbdtor ca i ei, Raimondo, mai puin
emoionat, nu zise nimic.
Privea stnca, pipind-o i luminnd adncimea crpturii. i
dup o lung clip de tcere, Raimondo, zise:
Drept vorbind, nu neleg cum s-ar putea deschide. Poate c o
trag nuntru. Poate c o mping n afar. Dar e o greutate enorm
de deplasat. Trebuie s aib n interior vreun truc ingenios.
S ncercm s-o mpingem.
Toi trei se proptir i mpinser mpreun cu toat puterea, dar
stnca nu se clinti.
Era vdit c stnca nu putea fi micat.
Avem dinamit, i aminti Francisc. Ne putem ntoarce mine
i arunca blocul n aer.
Dac nu gsim altceva, vom face i asta. Dar explozia va
atrage pe Boturile roii. Desigur c nu e asta singura lor ieire. Ne
vor prinde ntr-un cerc de gloane i ne vor mcelri la sigur n mai
puin de trei minute.
Dar atunci, ce e de fcut? gemu Rafael.
S continum s mergem pn n fundul prpstiei. Nu
putem face nimic mpotriva acestei ui de piatr masiv. Nici chiar
cu prghii n-am putea-o mica.
i totui, berberii au micat-o, declar Francisc.
Da! Dar ce v dovedete c ei au micat-o? Cred mai curnd
c se deschide i se nchide dinuntru. Trebuie s aib vreun
semnal, pe care noi nu-l putem cunoate. i la acel semnal, cineva
dindrtul uii o deschide.
Pe de alt parte, chiar dac am reui s-o deschidem ne vom
gsi probabil n vreun coridor subteran i ne vom pomeni n
mijlocul Boturilor roii, desigur mult mai numeroi dect noi.
Haidem, oft tatl. S continum s cutm.
Dar Raimondo nu se mica. Se gndea cu capul plecat. Ceilali
respectar acea tcere i ateptar ca cercetaul s le vorbeasc.
Apoi l vzur zmbind ca un om cruia i-a venit o idee fericit.
Dar nu spune nimic i porni cu pai repezi.
Ah! zise Francisc, ncet, dac am putea ntlni unul sau doi,
singuri, i-am prinde i i-am duce la factorerie, unde desigur c i-
am face s vorbeasc..
Nu cred, fiule, rspunse grav tatl. Aceti mizerabili sunt
fanatici. S-ar lsa mai bine s fie ucii, sau chiar torturai de ct
s dezvluie taina ascunztorii lor.
Tcu, oft. i relu iari cu un accent de adnc durere:
i totui trebuie s-i gsesc, s salvez pe bieii mei copii. Ah
dac
Acre! opti Raimondo. Plecai-v!
Se gseau toi n acel moment ndrtul unui enorm tufi de
aleoi pe care tocmai voiau s-l ocoleasc.
Imobilizai brusc, se plecar i vzur o form alb precizndu-
se n fundul prpstiei.
A! opti tatl! Pe sta trebuie s-l prindem.
La ce bun, zise Francisc descurajat, de vreme ce eti sigur c
nu va vorbi?
Nu e nevoie s-l prindem, interveni Raimondo. Trebuie s-l
spionm. Se ndreapt spre ua pe care o cunoatem. Rmnei
aici! Eu i voi lua-o nainte. M voi ascunde lng blocul de piatr.
Voi vedea, sau auzi semnalul prin care d de veste s i se
deschid Poate c voi vedea chiar interiorul. i dac, dup cum e
probabil nu e dect un singur paznic, care are nsrcinarea de a
deschide ua, atunci ne-am putea duce la rndul nostru, l-am
ucide fr zgomot i am merge nainte. Voi urmrii-l cu pruden.
i fr a mai atepta s-l aprobe sau s-l opreasc de la acel
proiect riscat, Raimondo se strecur printre stnci i mrcini
ndreptndu-se spre vasta suprafa plan de unde veniser.
Berberul, mergnd repede i cu o vdit siguran, trecu la
douzeci de pai mai sus de aleoul ndrtul cruia stau
ngenunchiai cei trei coloni. Se duceau direct spre punctul prin
care dispruser cu puin mai-nainte semenii si.
Ct despre Raimondo, cnd ajunse la stnc i privi n direcia
de unde venea berberul, socoti c acesta mai avea cinci sau ase
minute pn s ajung.
Bun, i zise el! Am timp s-mi caut un ascunzi potrivit.
Trebuie s m ascund bine i n acela timp s fiu destul de
aproape de u ca s pot auzi i vedea Din fericire noaptea e
luminoas! Ah! Iat!
Pe cnd reflecta, se uit n jur i vzu deasupra uii un tufi
care nainta mult n afar.
Are rdcini solide! murmur Raimondo, voi putea s m
car i s m ascund ntr-nsul. Aa voi fi la doi metri de
deschiztur. Voi auzi tot i voi vedea tot! Ah! La dracu! Nu voi
vedea tot, nu voi vedea dect capul arabului, iar nu ua i
interiorul N-am ce face cu tufiul sta. Trebuie s caut altceva.
Trndu-se pe burt i pe genuchi se ag de malul care
mrginea suprafaa plan, n partea opus aceleia de unde venea
berberul.
n modul sta berberul nu-l putea zri, iar el n-avea de ct s se
trasc puin rezemndu-se n mini ca s poat ajunge cu ochii la
nivelul pietrei. Un minut dup aceea berberul srea din piatr n
piatr. Firete, nu vzu cele dou mini albe, care erau singurul
punct de razm ale cercetatului suspendat deasupra torentului i
nainta cu pas linitit spre ua de granit.
Raimondo, auzindu-l c se oprete se ridic n aa mod n ct
ochii s-i fie la nlimea pietrei i vzu c berberul ducnd minile
la gur se aplec spre crptura ce desprea blocul de restul
muntelui. Auzi un murmur, un murmur din care nu nelese
nimic. i vzu deodat ua retrgndu-se, nfundndu-se n
interiorul muntelui, producnd un zgomot uor. Berberul dispru
n gaura ntunecoas. i imediat dup aceea, ua fu mpins
nainte, se ncastr i rmase nemicat.
Nu e nimic de fcut! i spuse Raimondo. S rostim n faa
crpturii o fraz din limba lor e ceva imposibil. S nu ne mai
gndim. Am o idee mai bun.
Trgndu-se napoi, se ridic n picioare. ncodat fr
speran, dar spre a avea contiina mpcat, examina
misterioasa poart. Ascult n dreptul crpturii, dar nu auzi nici
un zgomot. Voi s se ntoarc i auzi ndrtul lui dou voci, care
opteau.
Ei bine?
Erau cei doi fii ai lui Panunzio. Apoi veni i acesta. Toi trei
urmriser pe berber ct mai de aproape. Dar, nu vzuser nimic.
Raimondo le povesti scena exact i zise:
N-am auzit nici mcar o silab din scurta fraz pe care a
rostit-o berberul.
Rafael Panunzio oft i dou lacrimi i curser din ochi.
Se mergem! ordon cercetaul.
De data asta, nu mai vzur nici un berber n cale; i totui nu
vzuser de ct cinci, cnd tiau bine c fuseser sute sus pe
platou, n faa factoreriei.
Ajunser la captul vii. i cei patru oameni, stnd pe e stnc
cuprindeau cu privirea ntreaga vale pn departe unde ncepeau
nisipurile Saharei. Dar nu se zrea nici un berber.
E ciudat! observ Raimondo.
S ne urcm iar pe platou! zise Panunzio, care tremura de
durere.
Urcuul nu fu greu. O potec se cra pe coasta muntelui. Pe
poteca aceea, n fiecare diminea colonul mpreun cu fii si
duceau vitele la pscut n vale i le aduceau napoi n fiecare sear.
Cei patru ini se ateptau ca rentorcndu-se pe platou s vad pe
berberi ocupai nc cu vntoarea de fluturi. i erau hotri s
intre n lupt cu ei, s ucid civa i s captureze pe alii pe care
s-i duc la factorerie.
Erau att de exasperai nct ar fi fost n stare s fac orice. Dar
se ntmpl singurul lucru la care nici nu se ateptau: cele dou
platouri, cel de la sudul muchii de stnci i cel din partea de nord,
care avea extremitatea ocupat de factorerie, erau absolut pustii
Pe ntinderea neted nu se zrea nici umbr de berber.
Cei patru ini se privir ncremenii, strngnd ntre degete
armele devenite nefolositoare.
Dar, pe unde au trecut? ntreb Raimondo dup o clip de
tcere.
S intrm n cas! hotr Rafael Panunzio cu o linite
glacial, mai grozav de ct un acces de furie.
Cu pai repezi se ndrept spre factorerie.
Cu patul revolverului btu n poart i strig:
Gianni, deschide! Suntem noi! Nu e nici un berber pe platou.
Cu un zgomot prelung de fiare ce se desfac, poarta greoaie se
deschise. Cei patru intrar n curte.
nchide! ordon tatl.
i intr n buctrie.
Srmana mam edea pe un scaun, cu minile pe genuchi,
nemicat, cu ochii cscai i cu o privire n care se citea o
nespus durere.
Vznd pe soul su intrnd singur, buzele livide ale nenorocitei
se agitar i rosti cu o voce, care era mai mult ca suflarea unui
muribund:
Rafael ce-ai vzut?
Nimic! Nimic de folos! oh! Ce nenorocire!
i dobort de durere, colosul czu n genuchi, i ascunse capul
n poala soiei i rmase aa, plngnd cu disperare, cu timpul
zguduit de suspine Iar mama, eapn, cu minile contractate pe
umerii soului su, ls s-i cad iroaiele de lacrimi ce i se
scurgeau din ochii mrii de groaz.
CAPITOLUL IV
Ideea celor trei cercetai
Afar, Raimondo Balsan reinuse pe Ernest i Francesco.
Rmnei! Trebuie s discutm. Eu nu renun! E n toate
astea ceva misterios, pe care trebuie s-l lmurim. Sute de oameni
mbrcai n alb nu pier aa n noapte, ca nite fantome. Venii!
i i trase spre un grup format lng aeroplan de Giovanni
Panunzio, Marius i Jean Bart.
Prieteni, le spuse el, s ne urcm pe acoperi. Acolo vom fi n
cel mai nalt punct al factoreriei i vom putea examina situaia sub
toate aspectele, fr a pierde din vedere platourile, cellalt mal al
prpstiei i muntele.
Raimondo, ntrerupse Jean Bart, nainte de a ne urca colo
sus, o ntrebare.
Vorbete.
N-ai vzut nici un berber?
Nu.
Nici cel puin nu i-ai vzut disprnd n vreun punct al
prpstiei, cum i-a vzut Panunzio ziua trecut?
Nu.
Nu.
Pe de alt parte noi, din nlimea acestor ziduri i-am vzut
prsind platoul i cobornd n vale, aproape imediat dup
plecarea voastr ca i cnd un semnal misterios i-ar fi vestit c
rpirea copiilor fusese nfptuit.
Unde au disprut? ntreb Raimondo.
Nu tiu.
Dar, n ce mod?
n modul cel mai natural! Prsind platoul i cobornd pe
poteca ce duce n valea punilor. Din nlimea zidurilor se
descoper platourile de o parte i de alta prpstii i cercul
munilor la nord, dar marginea propriu zis a platoului din spre
vest mpiedec vederea vii.
Exact! afirm Raimondo. Dar atunci, trebuia s ieii, s-i
urmrii.
Imposibil. Aveam nsrcinarea precis de a veghea asupra
mamei, a factoreriei i a aeroplanului.
i apoi, adog Marius, nu tiam dac acea retragere brusc
a Boturilor roii nu era o curs spre a ne atrage afar din incinta
sacr. Ei erau sute i noi numai trei.
Bine dar la ce voiai s ajungi cu ntrebrile tale?
S ne urcm pe acoperi i v voi spune, rspunse ligurul.
Cunosc perfect geografia Africei de Sud. I-am studiat foarte de
aproape configuraia fizic att dup hri moderne, ct i dup
hri din antichitate. i mai adineaori, gndindu-m la anumite
forme date de exploratori antici munilor Ahaggarului i ai
Azgarului forme bizare, care par imaginare, dar care ar putea fi
reale mi-a venit o idee. i aceast idee, dac e just ne va pune pe
calea unei explicaii extrem de simple a unor lucruri ce par
inexplicabile. Am vorbit despre asta cu Marius, care mulumit
imaginaii sale meridionale i fcuse ncetul cu ncetul aceeai
idee pe care mi-o sugerase mie cunotinele mele geografice. i
Gianni Panunzio ntrebat de noi doi ne-a spus c se prea poate ca
ideea noastr s fie plauzibil.
E adevrat zise Gianni.
Ciudat! observ Raimondo. Am i eu o idee. Mi-a venit colo pe
cnd eram n rp, privind munii i am presimirea c se acord
cu a voastr.
S ne urcm sus! repet Jean Bart.
i lund naintea celorlali, strbtu buctria i se repezi pe
scri, urmat de Raimondo, de Ernest i de Francisc. Marius i
Gianni urmau mai linitii i trecnd pe lng prinii prosternai
n durerea lor, Gianni le zise cu glas n care vibra ncrederea.
Tat! Mam! Nu disperai nc Totul nu e nc pierdut. Cei
trei cercetai au n gnd ceva, care ar explica totul i ne-ar permite
chiar s regsim pe micui.
Mama tresri, tatl ridic din umeri. Nici unul nu rspunse. i
Gianni se duse i el la ceilali, care se urcaser pe acoperi.
Cei ase tineri se ntinser cu burta pe pmnt pe cele dou
laturi ale acoperiului aproape plan astfel nct, ntorcnd abia
capul, putea vedea toat circumferina orizonului; unii spre sud,
ceilali spre nord; cei trei cercetai de-o parte, ceilali trei tineri de
partea cealalt
Vorbete, tu, nti, Raimondo, ncepu Jean Bart. Care e ideea
ta?
Ideea mea m silete s precizez mai nti cteva ntrebri.
Vorbete, zise Ernest.
Alaltieri, toi berberii disprur n acela punct, n
prpastie?
Da. Cel puin toi acei pe care i vedeam.
Ci?
Vreo treizeci, ntrerupse Gianni. Nu mi-au fcut impresia s fi
fost mai muli.
S precizm: cei disprui n prpastie?
Da. Aceia!
Dar, pe platou erau mai muli?
Oh! Da!
Atunci, unde s-au dus ceilali?
Nimeni nu rspunse.
Bine! Iat acum, ideea mea Dar mai nti. nc ceva n
afar de perioadele sacre, care dureaz o sptmn la fiecare
cinci ani, se mai vd Boturi roii?
Niciodat! afirm Ernest.
Ai auzit zicndu-se vreo dat c au fost ntlnii, n cmpie,
sau n muni, arabi, tuaregi sau berberi, bnuii ca fac parte din
tribul Boturilor-roii?
Niciodat! i asta face pe toi care nu i-au vzut ca noi n
nopile sacre s cread c Boturile roii nu sunt altceva dect o
simpl legend.
Foarte bine! Boturile roii apar, dispar i nu se mai vd timp
de cinci ani. i nu-i manifesteaz existena de ct n nopile din
sptmna lunii de snge, numai pentru a vna fluturi de noapte
i a rpi victime de ras strin.
ntocmai! confirm Francisc.
Ei bine, am terminat cu ntrebrile i iat ideea mea:
Mai nti Boturile roii au n muni ntr-un loc inaccesibil, un
domeniu n care triesc, fr a se amesteca timp de cinci ani, cu
restul oamenilor. Al doilea: pentru a ajunge la acest domeniu, au
subterane, dintre care unele n prpastie, altele n vale, care fac
nconjurul acelui cerc de muni, de la nord Aceste subterane au
intrrile foarte ingenios mascate de vegetaie, sau ceea ce se prea
poate, de stnci mobile care cnd sunt repuse la locul lor nu las
s se vad nici un orificiu. Al treilea: aceste subterane nu conduc
numai la grote interne, dar chiar la vi interne, la cmpii, puni i
poate chiar la grdini, cci dac Boturile roii ar locui numai n
grote, fie ele imense, spate de natur n muni, n-ar putea tri
fr a iei afar spre a-i cuta hrana n rezumat: nevzute de
aici, din prpastie, din vale, din cmpia marocan, domeniile
Boturilor roii trebuie s fie vizibile din nlimea acelor muni de
colo care trebuie s le domine, nconjurndu-le.
Dar aceti muni, zise Ernest, sunt inaccesibili.
Dar, aeroplanul nostru? rspunse triumftor, Raimondo.
Raimondo url Marius, nebun de entuziasm. Las-m s te
mbriez! E ideea lui Jean Bart! E ideea mea! Eu mi ziceam n
fantezia mea: dac-ar fi aa totul s-ar explica. Dar nu e cu putin.
Munii tia sunt un ir de piscuri inaccesibili i de prpstii,
atta tot!
Tocmai zise Jean Bart cu glasul lui linitit. Observaiile
cumpnite ale lui Raimondo, imaginaia lui Marius i cunotinele
mele personale geografice se ntlnesc spre a confirma aceeai
idee. i nu ncape ndoial asupra celor ce vom face.
Nu! Nici o ndoial, la naiba! strig Marius.
Cred i eu! adog Raimondo. S plecm cu Aerocul.
Cnd?
Imediat!
n timpul acestui scurt dialog care le deschidea perspective
neateptate n privina regsirii lui Victor i a Cecchinei, atacnd
pe Boturile roii prin surprindere n refugiul neviolat pn atunci,
cei trei fii ai colonului nu deschiseser gura.
Erau prea micai i prea uimii ca s mai spuie ceva. Urmar
tremurnd de emoie pe cei trei biei, care coborser n fug
scara. i ajuni jos, vzur pe Raimondo Balsan btnd pe umeri
pe tatl lor.
Rafael Panunzio, ridic cu greutate capul.
Domnule! zise solemn Raimondo. Ne ducem s cutm pe
Victor i pe Cecchina. Cu ct vom fi mai muli cu att mai mare va
fi ansa noastr de a izbuti.
Scond din aeroplan lada cu provizii i uneltele, putem mbarca
pe doi din fiii dv. aleg pe Ernest i pe Francisc, care sunt mai mari.
Gianni va rmne cu dv. i v va explica. N-avem nici o clip de
pierdut. Trebuie s fim n domeniul Boturilor roii nainte de
rsritul soarelui. Mai am benzin suficient spre a zbura cteva
ore. i poate c nu ne vor trebui s zburm mai mult de douzeci
de minute n totul.
i fr a avea aerul c observ ncremenirea celor doi btrni,
care preau c nu cred n realitatea celor ce auzeau, Raimondo se
repezi afar. Camarazii si, apoi ceilali trei tineri i colonul cu
soia sa i urmar n fug.
Raimondo puse pe Rafael s ie farul Aerocului ca s lumineze.
Lada fu scoas din nacel; de asemenea fur scoase toate uneltele
i instrumentele nefolositoare.
narmai-v! ordon Raimondo lui Ernest i lui Francisc.
Carabine, revolvere, cuite de vntoare. Repede! Plecm?
Jean Bart i Marius erau deja la locurile lor. Raimondo se aez
la volan, dup ce fixase la loc farul i l stinsese, ndrtul
scaunului lui Jean Bart, n locul lzii puseser o scndur pe care
se aezaser cei doi tineri.
Atenie! Plecm! vesti Raimondo.
Lans elicea i motorul se puse n micare. Aerocul porni prin
faa tatlui i a mamei nmrmurii i a lui Gianni, consternat c
nu lua i el parte la aventur.
Strbtu o treime din curte, se ridic n aer, trecu pe deasupra
zidului, descrise un cerc deasupra platoului, trecu iari deasupra
factoreriei i zbur cu repeziciune spre muni, nainte de a porni,
Raimondo se uitase la ceas. Erau orele 2 i 12 minute de
diminea.
CAPITOLUL V
CA PE TIMPUL LUI MOLOCH
Se poate uor ghici emoia profund, care fcea s bat Inima
lui Ernest i a lui Francesco Panunzio. Pentru prima oar n viaa
lor se urcau ntr-un aeroplan. i nc n ce mprejurri!
Nu numai c se duceau s gseasc explicaia teribilului mister
lng care triau din copilrie, dar mergeau s ncerce salvarea
micuilor a friorului lor Victor i a surioarei lor Cecchina, att
de iubii, mai ales fiindc erau cu att mai mici de ct ei.
Cei trei cercetai erau calmi. ncepur s aib acea rezisten de
spirit, a inimii i a trupului, pe care o dau primejdiile continue,
emoiile mereu rennoite i peripeiile dramatice ale cltoriilor
aventuroase.
Raimondo Balsan conducea Aerocul cu miestrie; Marius, cu
mna dreapt, unica valid, manevra cu linite, ori de cte ori era
nevoie, pompa de ulei, iar Jean Bart, nefiind nevoit s se ocupe de
direcie cu ajutorul busolei, privea cerul nstelat i fcea constatri
astronomice.
Muntele pe deasupra cruia voiau s zboare spre a vedea ce
ascundea, era extrem de nalt.
Dincolo de faimoasa prpastie, era un alt precipiiu foarte
ngust, o crptur lung i sinuoas care mergea de la sud-vest la
nord-est. Apoi, muntele se nla aproape perpendicular, fiind
format din stnci netede, negre, fr nici a vegetaie. n noapte,
prea un zid ce ajungea pn la stele.
i Raimondo descria, nlndu-se, spirale ntocmai ca un
aviator, care vrea s bat un record de altitudine.
Briza nocturn, care venea din spre Sahara i din valea aceea
att de larg, ptrundea n prpastie, trecea printr-o crptur n
precipiiu, provocnd n atmosfer vrtejuri, care mpiedicau
zborul, fcndu-l foarte primejdios.
Cei trei tineri, obinuii cu aa ceva nu se sinchisir.
Dar, cei doi fii ai lui Panunzio erau ngrijorai. Se ineau
amndoi cu cte-o mn de balustrada nacelei. Se cltinau pe
banchet, ntocmai ca i cnd s-ar fi gsit ntr-o cru care
mergea pe un drum prost.
Ba chiar ntr-un moment, n care aeroplanul se plec brusc,
lsar s le scape un mic strigt.
i totui erau nite tineri robuti i curagioi. Dar, primul lor
contact cu aeroplanul nu era linititor i instinctul de conservare
se revolta atingnd acel punct n care teama pune stpnire pe
inima oricrui om, fie el cel mai temerar dintre eroi.
Jean Bart auzi cele dou mici strigte.
inndu-se cu mna de sptarul scaunului su, el ntoarse
capul i zise:
Nu v speriai, prieteni. Vrtejurile ne zguduie ce e drept dar
Aerocul e un aparat minunat; e prevzut cu un excelent stabilizator
automat. i Raimondo i cunoate aeroplanul, cum i cunoate
calul un bun clre. A! Dac ai fi fost deasupra lacului Caid, cum
am fost, noi. Ai fi vzut ceva i mai i. Acolo tiu c dansam! Pe
Cristof Columba am crezut chiar c n-o s mai scpm cu via.
nelegi, se scuz Ernest. E prima oar cnd zburm cu
aeroplanul.
Pare c se prbuete la fiecare moment! adog Francisc. i
se stpnir cam ruinai c lsaser s se vad c le era team,
tocmai ei, nite tineri trecui de douzeci de ani, pe cnd copiii
aceia de cincisprezece i de doisprezece ani preau att de linitii.
i i ziceau, privind pe Jean Bart, ntors la postul lui, pe
Marius i pe Raimondo, ocupai cu conducerea!
Ba, nite copii, dar care fac ct muli aduli.
Dar nu avur timp s se gndeasc prea mult.
Aeroplanul zbura n linie dreapt, fr zguduiri urmnd o
diagonal ascendent i Raimondo le strig:
Iat-ne destul de sus! Acum vom trece cu repeziciune
fulgertoare deasupra crestei muntelui.
Luna se vedea jos de tot la orizont, dar era nc vizibil de la
nlimea la care se aflau, Stelele ns preau c plesc.
Atenie! relu Balsan. Ia ocheanul de noapte, Jean Bart i
observ. Eu trebuie s m ocup de volan. Marius supravegheaz
motorul. Voi zbura n linie dreapt n direcia lunii.
Apoi, dup o mic pauz, relu:
Jean Bart, ce vezi?
Ernest i Francisc aplecai fiecare deoparte i de alta a nacelei,
priveau cu nfrigurare n jos. Jean Bart, cu ocheanul su de
noapte, distingea amnunte acolo, unde cei doi frai nu vedeau de
ct alternative confuze de ntunerec i palide lumini.
i Jean Bart, spunea cu glas linitit i aproape voios:
Nu ne-am nelat, Raimondo. Dedesubtul nostru e un circ
imens nconjurat de roci nalte i aproape drepte. Cmpii, arbori
cascade de ap spumegnd. Circul e oval de la nord-este la sud
vest n aceeai direcie n care e orientat lanul marelui Atlantic. l
vom traversa n lrgimea lui tocmai prin centru. Dar aceast
lrgime de i mai mic de ct lungimea are vreo civa kilometri.
i fiindc se oprise brusc, Marius l ntreb.
Aterizm imediat?
Nu, declar Raimondo. Vreau s parcurg toat lrgimea. i
cnd voi vedea n faa mea creasta munilor, care formeaz circul
voi vira spre stnga i vom face nconjurul ovalului. Ct pentru
aterizare
Pst! fcu Jean Bart. Ascultai! Cei cinci tineri ascultar. i n
puterea nopii, un zgomot surd, ndeprtat domina uorul zbrnit
al motorului i al elicei. Acel zgomot prea uneori acela al unei
mari cascade, alteori al unei cataracte i i mrea intensitatea,
mereu, prnd c iese din adncimi tinuite.
i, deodat cei cinci aviatori, scoaser un strigt: prea c
aeroplanul atrna ntr-o parte, atras de o putere irezistibil spre
stnga.
Dar, Raimondo nu-i pierdu capul. Manevr prghia de direcie
i n acela timp pe aceea de adncime cu o ndemnare uimitoare
i Aerocul fcu un salt, ntorcndu-se puin spre dreapta. Apoi se
avnt n linie dreapt. i atunci cei cinci aviatori constatar c
zgomotul cascadei i micora din ce n ce intensitatea.
Pe toi dracii! bombni Marius, ce-o mai fi i asta?
Ce e, Jean Bart? ntreb Raimondo.
Cu ocheanul la ochi. Jean Bart scrut terenul. Nu rspunse
ndat, dar dup o clip zise:
Nu vd nimic. ntr-un punct al circului, un punct care mi
pare situat spre mijloc, se zrete un strat gros de cea prin care
nu pot vedea. n tot cazul, desigur c e o cataract care produce
zgomotul sta, ce se aude din ce n ce mai slab, deoarece ne
deprtm de centru.
Eu cred, zise Marius, c n fundul cataractei sunt vrtejuri i
aerul deplasat de aceste vrtejuri produce acele zguduiri care erau
s ne rstoarne mai adineaori.
Aa trebuie s fie! zise Raimondo.
Vom vedea cnd se va face ziu, conchise Jean Bart. Soarele
va risipi ceaa.
Apropos de zi, observ Marius ai vreo idee, Raimondo,
despre ceea ce vom face?
Da.
Eu propun s facem nconjurul circului i s gsim un platou
mai ridicat pe care s putem ateriza. Dup toate probabilitile, nu
putem fi vzui de jos de Boturile roii, pe care noi i presupunem
singurii locuitori ai acestor inuturi. i cu ocheanul nostru vom
putea s-i observm n voie. Aceste observaii ne vor procura
elementele necesare care ne vor inspira ceea ce trebuie s facem
pentru salvarea lui Victor i a Cecchinei. Ernest Panuzio!
Ce e! ntreb tnrul.
Eti sigur c tocmai mine sear va avea loc sngeroasele
jertfe?
Dac sunt sau nu sngeroase nu sunt sigur, cci toi acei
care vorbesc de ele, n-au fost niciodat martori oculari. Dar, n ce
privete data, sunt foarte sigur. Berberul, care a fost salvat de tata
a vorbit foarte precis. El a spus: Ultima noapte a sptmnii sacre
sunt jertfii trei biei, sau ase brbai i femei de ras strin; i
aceast ultim noapte e a douzeci i cincea a lunii, care apare pe
cer, la apus, sub forma unui cerc, care devine repede de culoarea
sngelui:
i v putei nchipui c am fcut o mulime de calcule cu
ajutorul unui almanah astronomic. Nu ncape nici o eroare. De
altminteri, iat proba: noaptea asta e a asea de la dispariia
Boturilor roii. Cea de mine va fi deci aceea a jertfei.
E incontestabil, aprob Raimondo. Foarte bine! Vom avea deci
o zi ca s observm circul i pe berberi i ca s pregtim
intervenia noastr..
Jean Bart, priveti mereu?
Da, dar nu vd nimic nou.
Iat-ne lng munte, zise Marius.
ncep nconjurul! zise Raimondo. i plecndu-se puin pe
aripa dreapt, Aerocul vir descriind un sfert de cerc.
Cu o vitez de 150 kilometri pe or, aeroplanul ntrebuin exact
douzeci i cinci de minute spre a nconjura circul oval
ntorcndu-se n punctul de unde virase, punct pe care Marius l
recunoscu, cci observase n timpul virajului o stnc ascuit i
dinat ca un ferstru.
Deci, circul avea aproximativ aptezeci de kilometri n
circomferin.
Pe cnd Aerocul efectua acel nconjur, Jean Bart observase ntr-
un punct al crestei, o platform stncoas destul de lung i de
larg, pe care aeroplanul ar fi putut ateriza fr primejdie.
Bun! zise Raimondo, aplecndu-se, puin ca s vad. Vom
ateriza aici!
i dup ce termin virajul, dirij aeroplanul ntr-acolo.
Lund-o n sensul lungimii, ateriz fr nici un incident. Cnd
roile ncetar de a se mai nvrti, extremitatea; platformei era nc
la douzeci de metri. Totul mergea bine. Debarcar. mpinser
aeroplanul n spre un fel de bastion, care era de partea opus
centrului circului i l legar cu frnghii de asperitile stncii.
Aa! zise Raimondo, cnd terminar. Astfel Aerocul va rmne
invizibil i n acela timp la adpost de vnturi. i ne va fi foarte
uor s-l dezlegm i s-l facem s-i ia zborul ntr-o clip. Deci,
pentru un moment, totul merge bine. Acum nu mai avem altceva
de fcut de ct s ateptm s se fac ziu.
Jean Bart consult cronometrul.
Nu mai e mult pn la ziu. Acum sunt ceasurile 2 i 47. n
anotimpul acesta soarele rsare, prin locurile astea puin timp
dup ora trei.
Iat zorile! zise Marius, artnd cu mna spre i sud-est.
ntr-adevr la orizontul ndeprtat se ivea o lumin trandafirie.
Apoi, absena crepusculului att dimineaa ct i seara, fiind
unul din fenomenele speciale n apropierea tropicelor, acea lumin
roiatic se ntinse cuprinznd jumtate din bolta cereasc. Apoi
se pru c un arc ascuns n dosul pmntului ar fi azvrlit o lung
sgeat de aur, care ajunse pn la zenit, apoi alte dou, apoi un
semicerc de raze i nsfrit globul minunat al soarelui Se fcuse
ziu.
n grab, nainte de a pleca, Gianni azvrlise n nacel un sac,
n care pusese, la ntmplare de ale mncrii.
Ernest, cruia emoiile nocturne i treziser pofta de mncare,
se gndi la sac i l scoase.
Toi se aezar n semicerc, ntr-o mic depresiune de unde
puteau vedea totul, fr a fi zrii i deschiser sacul. Erau n el
pine, friptur rece, banane, smochine i o sticl de cafea.
Cu toate c mncaser att de bine seara, le era la toi foame i
mncar n tcere. Ernest rsuci repede cinci igri. Le aprinse cu
un amnar pe care l avea la el i le mpri fiecruia.
Terminndu-i igara, Raimondo zise:
i acum trebuie s cutm s nu pierdem nimic din cele ce
se vor petrece n circ. Jean Bart ia-i ocheanul i observ. Ne vei
spune ce vezi. Iar noi vom privi cu ochii liberi n jurul nostru,
observnd cele mai mici amnunte.
S ne ntindem pe burt, cu brbia pe marginea platformei,
propuse Marius.
Ai dreptate, ziser ceilali.
Vom vedea mai bine i vom fi mai ascuni.
Dar, Jean Bart nu ateptase sfatul lui Marius.. innd ocheanul
cu dreapta, rezemat puin ntr-o rn ca s nu apese pe braul
stng, el cerceta n jur.
Iar ceilali patru, cte doi de fiecare parte, lng dnsul, priveau
cu toat fora lor vizual.
ncetul cu ncetul se fcu ziu. Se distingeau din ce n ce mai
clar amnuntele muntelui, care se vedea i mai accidentat n
interior de ct n exterior. Fr c subterane ar fi fost imposibil ca
cineva s ias, dac ar fi intrat n acel circ att de straniu.
Suntem la cel puin o mie metri nlime observ
Ernest.
i mai mult nc, exclam Marius. nainte de a cobor din
aeroplan am consultat barometrul. Suntem la 1270 metri
deasupra nivelului mrii.
Da nu la mai mult de patru sute de metri de la suprafaa
solului acestui circ, rspunse Raimondo.
Aproximativ, adog Jean Bart.
Aha! exclam, Marius, privii ceaa din centrul circului. A
nceput s se risipeasc.
Da, aerul se nclzete i o face s se mprtie.
Atenie! Jean Bart.
Tocmai ntr-acolo m uit i eu! i timp de vreo zece minute nu
mai ziser nimic.
i spectacolul, care, vzut cu ochiul liber era straniu i feeric,
deveni fantastic cnd l vzur toi prin Jean Bart, care-l privea
prin ochean.
Deodat ceaa se mprtie i apru o cataract formidabil care
prea s fi avut o lrgime de un kilometru i o sut metri nlime.
Aceast cataract marca mijlocul circului; spre sud-vest solul era
un plan ridicat asemenea unei trepte deasupra prii de nord-est.
Tinerii se gseau n fundul acestei pri din spre nord-est, exact
n faa cataractei pe care o vedeau n toat lrgimea.
Cataracta era compus din apte ruri, care cznd la nceput
n cascade, i continuau apoi cursul linitit prin cmpie.
n punctul n care se ntlneau, formau un vast lac, care la
rndul lui, ntr-un singur bloc cdea peste o treapt. ntr-un bazin
natural. i aici era ceva fantastic.
Apa czut n acel bazin nu se scurgea apoi n cmpie! sub
forma unui ru ci rmnea n bazin!
E uluitor! exclam Raimondo.
Unde se duce toat apa asta?
i atunci Jean Bart vorbi.
Ascultai-m, fr a m ntrerupe, zise el, celorlali tineri,
care i sorbeau cuvintele cu aviditate: La baza cataractei, bazinul
natural n care cad apele, formeaz un vrtej tumultos. Apele se
nvrtesc acolo cu o repeziciune vertiginoas. Aceast micare de
rotaie e desigur cauzat de orientarea cataractei fa de bazin.
Apele cad n bazin dintr-o parte, aa c se nvrtesc. n fundul
bazinului, la mijloc, trebuie s fie o gaur, un pu natural n care
apele se prvlesc spre a se pierde apoi n interiorul pmntului,
de unde reies desigur pe flancurile exterioare ale muntelui sub
forma a mii de izvoare. i apa care cade din cataract se nvrtete
naintnd spre acest centru aspirator, formnd vrtejuri i remouri
formidabile. Acest bazin e un adevrat abis. Dar asta e n josul
apei. Ateptai. M uit acum deasupra cataractei, n susul apei, la
lacul format de cele apte ruri. Oh! Oh! Ateptai. Se fcu o tcere
n timpul creia cei patru tineri ateptau cu inimile btnd.
i cu o voce, a crei tremurtur fu perceput de toi, Jean Bart
relu.
n mijlocul lacului e o stnc. O stnc enorm gurit la
mijloc n forma unei puni. Formeaz un cerc izolat n mijlocul
lacului. Ateptai! Pe stnc e ceva Vd! vd! E o statuie neagr,
monstruoas, cu un chip oribil, rou. St par-c jos pe picioarele
ndoite. Are mai multe brae Mi-a aduc aminte! Da! Da! Am mai
vzut statui asemntoare desenate, n istoria popoarelor antice. E
statuia lui Moloch. Moloch-ul Cartaginezilor. Moloch-ul care
nghite copiii. Cartaginezii aduceau zeului Moloch jertfe omeneti.
Era o statu goal pe dinuntru, n care aprindeau focul. i n
acest foc, prin gura deschis a monstrului de bronz azvrleau
copiii vii. Aceti berberi au pstrat, dup attea secole idolatria
feroce, a cartaginezilor. Dar nu arunc n foc pe victimele jertfite
zeului lor, cci statua n-are nici un orificiu Dar atunci. O Doamne!
Pe Cristof Columb! Vd! neleg! Ateptai, tcei! Colo n partea de
sus a lacului e o piroag, dou, trei pirogi. Sunt legate la civa
metri de mal cu ajutorul unor frnghii ntre dou ruri, exact n
linie dreapt, n faa statuii. i n piroage Oh! E cu putin?
Da, da sunt trei forme omeneti una n fiecare pirog
mbrcate n alb dar vd capetele. Sunt prea departe, nu le pot
distinge Dar, nu ncape ndoial sunt cele trei victime. Nu! Nu!
Nu v micai! ateptai! n unghiul de pmnt care se ntinde ntre
ruri, pe mal, se vd stnd jos,. Nemicai, sute de berberi cu
chipurile nroite. Ei ateapt desigur ora sacrificiului! nelegei?
Cnd va veni ora, vor tia frnghiile pirogilor, care vor fi luate de
curentul celor apte ruri, ce converseaz toate spre Moloch. Ele
vor aluneca spre cataract, vor fi trte i vor cdea n bazinul n
care se deschide puul acela ce st gata s le nghit.
S plecm! S plecm! blbi Ernest, care nu se mai putea
conteni. Haidem s tiem frnghiile, s smulgem victimele, s le
ducem cu aeroplanul E uor
Da! Da! Haidem! Haidem! url Marius tot att de emoionat
ca i el. i pe cnd Jean Bart observa mereu prin ochean, pe cnd
Raimondo, grav, reflecta, Marius, Ernest i Francisc se agitau,
vorbeau mpreun, gesticulau, cnd vocea lui Raimondo,
poruncitoare, aproape aspr i fcu s se imobilizeze.
Destul! Destul! Nu v micai! Suntei nebuni? Strigai ct
vrei, distana e prea mare i zgomotul cataractei prea puternic
pentru ca berberii s v poat auzi! Dar, nu v ridicai, dac inei
la viaa celor doi copii. n picioare, v-ai profila n linii negre pe
cerul senin. i tii bine c berberii care i cunosc prea bine
munii i-ar da seama ndat c acele linii nu pot fi nici trei arbori,
nici trei stnci. i-apoi ar putea s ucid victimele i n alt mod de
ct acela presupus de Jean Bart i care e desigur cel adevrat V-
ai linitit? M-ai neles?
Potolii i devenii prudeni mulumit cuvintelor energice i
nelepte ale lui Raimondo, Marius i cei doi frai rmaser
nemicai, ntini pe pmnt, cu ochii intii asupra lacului, pe
malul cruia, berberii adunai, preau o mas albicioas, iar cele
trei piroage, trei mici buturugi plutind pe ap.
M ascultai? insist Raimondo.
Da! Da! rspunser mpreun cei doi frai.
Avei ncredere n mine?
Da!
Da!
Ei bine! Ateptai! Jean Bart observa, examineaz, calculeaz
i spune-mi dac crezi c Aerocul plecnd de aici exact n
momentul n care piroagele vor fi dezlegate, va putea ajunge odat
cu ele sub statua lui Moloch.
Bine. Ateapt!
Unu, dou, trei, patru minute poate, trecur n tcere pe cnd
zgomotul formidabilei cataracte ajungea pn la urechile lor.
i deodat Jean Bart zise brusc:
Mai ateapt puin ntmplarea mi procur un punct de
observaie.
Alte minute trecur
n inima celor doi frai cretea o team chinuitoare, n care i
fcea s se nbue.
i Jean Bart, nsfrit zise aproape vesel.
Iat. Raimondo, n momentul n care m ntrebai, vedeam
ceva negru alunecnd pe apele rului central, acest lucru negru
luat de curent e un trunchi de arbore. Am urmrit n ritmul
secundelor, durata acestui parcurs, dup viteza curentului pn la
Moloch. A fcut opt minute. Lansnd Aerocul n zbor planat cu
maximum de vitez, nu ne trebuie mai mult spre a ajunge la
statuia lui Moloch.
Bine! zise Raimondo cu glas linitit, dar plin de autoritate. Nu
ne vom mica de-aici ct timp piroagele vor rmne legate. Cnd
vor tia frnghiile vom pleca i prinznd piroagele vom rpi
victimele n momentul n care vor fi ntre Moloh i cataract.
CAPITOLUL VI
Aerocul n primejdie
Alt tcere
Marius i Jean Bart neleseser gndul camaradului i efului
lor, cci ntre cei trei cercetai afeciunea i primejdiile nfruntate
mpreun creaser o nfrire de idei i o telepatie ce rareori se
dezminea. Dar Ernest i Francisc, nnebunii la gndul c Victor
i Cecchina erau desigur n acele piroage, expui, condamnai s
fie nghiit de abis. Nu neleseser alt nimic din cuvintele lui
Raimondo dect un lucru: c trebuiau s atepte.
i Ernest, livid, cu ochii fulgertori i corpul tremurnd de
emoie, de durere, de nerbdare, de furie i strig:
S ateptm? De ce s ateptm cnd pericolul e iminent i
n fiece minut
Destul! Domnule Ernest, i tia vorba Raimondo. Taci! Nu e
nevoie de furie acuma, ci de snge rece i de judecat. neleg
ngrijorarea dumitale i a fratelui dumitale. neleg nerbdarea
voastr. Dar aceast nerbdare, dac eu ai seconda-o ar pricinui
moartea lui Victor i a Cecchinei.
Apoi urm cu un ton mai mblnzit:
Nu nelegei c se prea poate ca unul din aceti berberi s fi
cltorit prin Libia i s tie ce e un aeroplan? i c vederea
aparatului nostru s-ar putea s nu-i sperie? C vzndu-ne venind
n spre ei i-ar da seama c vrem s eliberm victimele i deci se
vor grbi, nu s taie frnghiile, ci s ucid pe copii? Artndu-ne
nainte ca ei s fi tiat frnghiile, riscm s pierdem totul.
Plecnd numai cnd piroagele vor fi dezlegate, suntem siguri c
vom salva victimele, trte de curent destul de departe de berberi.
Iat de ce, Ernest, trebuie s ateptm.
Are dreptate, confirm Francisc.
E adevrat, mrturisi Ernest. Dar m tem c atunci cnd
piroagele vor fi dezlegate nu vom ajunge la timp.
Vom ajunge, o repet, asigur Jean Bart cu energie. Vom
ajunge la Moloch nainte ca piroagele s fi trecut pe sub el.
Ne va fi uor atunci s le prindem, adog Raimondo,
lsndu-ne s fim tri mpreun cu ele de curent. Imediat dup
aceea ne vom lua zborul i vom dispare mpreun cu copii.
E limpede ca ziua, zise Marius. i Boturile roii or s fac un
bot e cazul s spunem!
i milanezul nu se putu abine s nu rd gndindu-se la
botul pe care aveau s-l fac berberii vznd aeroplanul rpindu-
le sub nasul lor, victimele trimise spre abisul nchinat zeului
Moloch.
Veselia lui Marius goni i ultimele temeri din inima i din
spiritul celor doi frai.
i nu le mai rmase altceva de ct s atepte. ntocmai dup
cum prevzuser ateptarea dur toat ziua. i toat ziua cei cinci
tineri sttur aproape nemicai, dar nu ntini la soare. Se
nlocuir pe rnd n marginea platformei ca s1 supravegheze pe
berberi. i cnd nu erau de sentinel, stau ia umbr, sub aripile
aeroplanului.
Pe malul lacului, berberii strni la olalt nu se micar toat
ziua. Uneori scoteau un strigt prelung, care fcea sa vibreze
vzduhul, dominnd zgomotul cataractei. Apoi, dup scurte
invocri adresate zeilor lor, rmneau mui. Nu se micar nici ca
s mnnce. Fr ndoial, aceast ultim zi a sptmnii sacre
trebuie s fi fost pentru ei o zi de ajunare.
Ce lungi li se prur orele celor cinci tineri!
Dar, timpul, care pare att de ncet nerbdrii omeneti i
urmeaz acela mers regulat i implacabil.
Se fcu sear i soarele nroit se scobor spre creasta munilor.
i luna plin apru pe cer.
Atunci se observ o micare febril printre berberi. Muli dintre
ei se ridicar. Strigtele devenir continue.
E momentul, zise Ernest, cu glasul rguit.
Nu nc, rspunse Raimondo, calm. Dar cnd soarele va fi
disprut, va fi clipa decisiv i atunci, probabil, vor tia frnghiile
piroagelor.
Da, dar soarele abia atinge creasta muntelui.
Trebuie s ne pregtim totui! obiect Francisc, i mai micat
de ct fratele su.
Asta da! Jean Bart observ-i mereu i d-ne imediat de veste.
Noi vom dezlega Aerocul i vom sta gata de plecare.
Nu le trebui mai mult de trei minute.
Vino de te mbarc Jean Bart, zise Raimondo. Din nacel vei
putea observa tot aa de bine cu ocheanul tu. Un minut dup
aceea, fiecare era la postul su.
De cele dou ancore, care din fericire fuseser uitate n nacel,
dei toate celelalte lucruri grele fuseser scoase, ei legar dou
frnghii, iar Ernest fabric cu ndemnare o a treia ancor din
fragmente de stnc. Le trebuiau trei ancore ca s-le poat lansa
asupra celor trei piroage i s le trag spre ei.
Cnd totul fu gata, fur nevoii s mai atepte nc, clipe de
chinuitoare ateptare. Jean Bart observa mereu prin ochean.
Raimondo st atent la volan. Marius i cei doi frai priveau soarele,
al crui disc rou era pe trei sferturi mascat de creasta muntelui.
Pe malul lacului, strigtele berberilor. Deveniser att de
puternice nct acopereau zgomotul cataractei.
Deodat ziua dispru. Urletele religioase ncetar brusc i cu tot
zgomotul nentrerupt al apelor, se prea c domnea o tcere
adnc.
Soarele dispruse cu totul. Luna, sub reflexele sale, se colora n
rou.
Acre! url Jean Bart. Unu! Doi! Trei! Frnghiile piroagelor au
fost tiate. Elicea aeroplanului ncepu s se nvrteasc. Aerocul
porni pe roate, decol, strbtu platforma n toat lungimea i se
nl n aer; condus cu snge rece de Raimondo, pasrea
mecanic se avnt n linie dreapt cu viteza unui bolid spre
stnca n form de punte, dominat de statua lui Moloch.
Jean Bart lsase ocheanul. i ajungeau acum numai ochii spre a
vedea. Marius observa mecanismele i motorul.
Cei doi frai Panunzio, livizi, cu dinii strni ineau fiecare cte
o ancor i o frnghie.
i deodat o clamoare formidabil se nl spre cer. Fu att de
violent nct acoperi zgomotul cataractei dei era din ce n ce mai
apropiat.
Ne-au vzut! url Marius.
Da, zise Jean Bart i se agit, dar degeaba Oh! Oh! Dar ce
se petrece
Ce lucru? Ce lucru? ntrebar cei doi frai.
Boturile-roii au lansat alte piroage pe lac. Se mbarc, n ele.
apte, opt, dousprezece piroage! i cel puin douzeci de berberi
n fiecare.
Oh! exclam Marius, ce fanatism! Sper s ajung victimele,
s le sustrag salvatorilor i se vor prvli n abis mpreun cu ele.
Nu cu ele, ci singuri, i tia vorba Raimondo.
Cei doi frai preau mpietrii.
Raimondo, care ntoarse capul o clip, i vzu astfel.
Ernest! Francisc! le strig el! Snge rece pentru Dumnezeu,
sau totul e pierdut.
Acre! strig Jean Bart, atingem!
i douzeci de secunde dup aceea Aerocul atinse apa.
Aciunea elicei, contrabalanseaz pe aceea a curentului,
asigur Raimondo. Las motorul n plin vitez. Vom rmne
nemicai pe ap. Ea ne va trage napoi i elicea nainte. Cele dou
fore se vor neutraliza, ai neles?
n adevr, se petrecu ntocmai. La douzeci de metri de stnca
n form de puncte, hidroavionul se opri imobil.
Iar piroagele?
Se vedeau venind cu o repeziciune vertiginoas.
Trei n primul rnd acelea ale celor trei victime una lng
alta, lipite prin fora centrifug a curentului. Apoi ceva mai departe
acelea ale berberilor.
Atenie toi! url Raimondo, Marius, te simi destul de sigur
ca s poi azvrli cu o singur mn ancora format din pietre?
Vezi bine! rspunse cu energie, Marius.
Bine! Eu rmn la volan. E mai bine.
Acre! Acre! strig Jean Bart. Trec pe sub Moloch! Oho! Iat-le.
Cele trei piroage n dou secunde ar fi trecut n stnga Aerocului
aproape pe sub arip.
Eu cea dea treia! strig Ernest.
A doua! url Francisc.
Marius nu vorbi! nelese c tiindu-l mai slab din pricina
braului rnit i lsau grija s prind piroga cea mai apropiat de
Aeroc.
Azvrlii! ordon Jean Bart.
Cele dou ancore i pietrele zburar. Czur unde trebuia.
Frnghiile se ntinser.
Trage, trage! ordon iari Jean Bart i ajut pe Marius s
trag, deoarece cu o singur mn nu putea.
n mai puin de un minut trei mici corpuri mbrcate n lungi
tunice albe, trei corpuri n care Ernest i Francisc recunoscuser
pe Victor i Cecchina i (cu ce strigte de bucurie nebun) pe
Rosetta da Rosetta! Ultima nscut, aceea care dispruse cu
cinci ani n urm! Trei mici corpuri adormite stau pe genunchii lui
Ernest i ai lui Francisco.
Acre! url n acela timp Marius. Iat Boturile roii!
Mii de draci! ip Raimondo! Piroagele vin n spre noi! Dac
ne lovesc, desfund nacela!
Stinge motorul i las s ne duc curentul, url Jean Bart.
Motorul fiind oprit, aeroplanul fu trt de curent ndrtul
piroagelor goale i naintea celor dousprezece piroage pline de
berberi, care urlau i gesticulau ca nite turbai.
Din fericire, berberii n-aveau arme. i dac ar fi avut numai
arcuri i sgei, erau att de aproape de Aeroc nct aviatorii, cu tot
parbrizul care-i apra, ar fi fost n mare primejdie.
Dar cei trei cercetai nu se gndeau la o astfel de primejdie.
Se gndeau la aceia a cataractei spre care erau tri. i nici
unul nu mai vorbi. Raimondo executa singura manevr posibil.
Mnuia crma nacelei care era separat de aceea a avionului i
nu funciona de ct cnd aeroplanul servea ca barc n aa mod
n ct s vireze pe ap i s mearg spre cataract cu faa, iar nu
de-a-ndrtelea.
Raionamentul su era simplu i just: cnd voi fi lansat nainte,
voi pune motorul n micare i vom zbura deasupra cataractei n
loc de a cdea n abis!
Deodat, Jean Bart, strig:
Pe Cristof Columb! Fuzelajul e gurit ntr-o parte. Se umple
cu ap! Una din cele trei piroage trebuie s fi rupt pnza!
Mii de draci! bombni Marius, ridicndu-se. Echilibrul
Aerocului va fi compromis.
Toi plir, chiar i Francisc i Ernest, care priveau, fericii, pe
cei trei copii, adormii, adormii desigur mulumit vreunui
narcotic.
Cei trei cercetai se gndir c Aerocul nu fusese niciodat ntr-o
primejdie mai mare. Pierderea echilibrului nsemna rsturnarea n
abis, chiar n clipa cnd trebuia s-i ia zborul.
Dar, Raimondo avu o idee:
Marius i Jean Bart, zise el cu snge rece. Luai-v
browningurile i gurii ct putei celula avariat a fuzelajului.
Astfel, apa, intrat printr-o sprtur, va iei prin toate gurile de
dedesubt, cnd ne vom nla. i echilibrul nu va mai fi distrus.
Dar vedei, s ochii bine. Nu sfrmai armatura! Mai avem dou
minute. Tragei!
Palizi, cu dinii strni, Marius i Jean Bart, scoaser
browningurile. Opt detunturi rsunar. ntre timp Aerocul
terminase virajul i cu repeziciunea unei sgei se ndrept spre
cataract.
ndrtul lui, n cele dousprezece piroage, peste doua sute de
berberi urlau de furie neputincioas i poate i de sperana c
pasrea mecanic plin cu oameni se va prvli n abis, ntreind
astfel numrul victimelor oferite lui Moloch. Era sinistru!
Lacul nu mai era luminat de ct de lumina difuz a lunii de
snge. Apa avea reflexe roiatice.
Cu Dumnezeu nainte! strig Raimondo.
Cu Dumnezeu nainte, rspunser Marius i Jean Bart.
Raimondo lans elicea i n clipa n care ajunse la cataract
manevr crma de adncime.
Aerocul decol, se nl.
Victorie! Victorie! url Marius.
Un vrtej fcu ca Aerocul s execute un salt formidabil i o
cdere aproape vertical. Dar Raimondo l ndrept, i dirij spre
cer.
Victorie! strig el atunci.
O clamoare formidabil i rspunse. Venea de la cei dou sute
de berberi ale cror piroage fceau saltul mortal n cataract, fiind
nghiite de abisul vertiginos.
i aplecai deasupra copiilor adormii pe genunchii lor, Ernest i
Francisc plngeau cu lacrimi fierbini.
CAPITOLUL VII
Spre Lisabona. Spre New-York!
Abia a treia zi dup noaptea aceia de groaz cei trei cercetai
prsir, spre a nu se mai rentoarce, factoreria lui Rafael
Panunzio.
n cursul zilei de repaos ce-i acordar, reparar celula
fuzelajului, rupt de pirog i gurit de gloanele revolverelor.
Apoi, dormiser o noapte ntreag, nfurai n cmi
mprumutate de buna doamn Panunzio, n cearceafuri curate,
dup o baie rcoritoare.
i cnd, n dimineaa zilei fixate pentru plecare aprur n
buctrie, veseli i repauzai, fur primii de ntreaga familie,
creia i redaser fericirea.
Rosetta, mica Rosetta, drglaa feti pe care Boturile roii o
pstraser cinci ani, fr ndoial din pricina abundenei de
victime, rezervnd-o pentru o jertf ulterioar, Rosetta inea de
mini pe Victor i Cecchina. i cei trei copii srir de gtul
salvatorilor lor.
Apoi luar dejunul, pregtit cu dragoste de fericita mam.
i dup ce obinur de la cercetai promisiunea c vor trimite
guvernului italian i ziarelor italiene, un raport asupra obiceiurilor
i existenei Boturilor roii i asupra primejdiei ce reprezint acest
trib straniu pentru colonii europeni.
Rafael Panunzio prezint lui Raimondo o cutioar de bijuterii,
zicndu-i:
Deschide.
Raimondo deschise cutioara, care coninuse desigur pe vremuri
o pereche de cercei, i vzu lucind trei frumoase diamante.
Ce sunt astea? ntreb el uimit.
E o amintire de la mine, un omagiu de gratitudine, de
admiraie i de dragoste pentru voi. Mi-au fost date de berberul pe
care l-am salvat din ghearele leului. Era un ef. Aceste trei
diamante mpodobeau mnerul sbiei sale. Vei face din ele trei
inele, unul de fiecare. Ele v vor aminti pe cei trei copii pe care ia-i
salvat.
Dar nu putem primi, zise Raimondo. n caz de nenorocire
aceste trei diamante constituie o mic avere pentru copiii dv. pe
cnd noi, gndii-v numai! Suntem pe cale s ctigm, trecnd
Atlanticul, un milion de dolari!
Dar nici noi, rspunse Panunzio nu suntem sraci. N-avei
grij. De douzeci i cinci de ani am fcut mari economii i
ctigm destul de bine. V rugm deci s primii aceste trei
diamante ca o amintire.
Cei trei cercetai se vzur nevoii s cedeze n faa attor
insistene. Apoi dup zeci de mbriri, printre lacrimi i urri de
fericire, ei se mbarcar pe Aeroc i peste puin se nlar n
strigtele de Triasc Italia! ndreptndu-se spre Portugalia de
unde voiau s porneasc spre a ctiga premiul Camegie.
Aveau s izbuteasc de data asta? Aveau s se apropie de
victorie sau s fie iari inui n loc de destin? Acesta e secretul
viitorului.

A se citi urmarea n fascicola nr. 5:


LUPTA DE LA KASBA