Sunteți pe pagina 1din 55

Jean de la Hire

CEI TREI
CERCETASI
Rebeli din ara apailor

Nr. 7

REVISTA DE AVENTURI EXTRAORDINARE

An apariie:
1934
CAPITOLUL I
O ciudat societate de bandii
Pe frontiera dintre Mexic i Statele Unite, ntre Rio Grande del Norte,
care formeaz grania propriu zis i linia de cale ferat american, care
merge de la gurile fluviului Mississippi pn la coastele Pacificului se
nal munii Apailor.
Termin, la sud, Sierra Guadalupa i formeaz un cerc de muni
slbatici, pustii, frecventai numai de bandii cu dou i cu patru
picioare.
Bandiii cu patru picioare sunt enormi i feroci grizli, nrudii de
aproape cu cei care se ntlnesc n Munii Stncoi din Statele Unite. i
bandiii cu dou picioare sunt: aventurierii, ocnaii evadai,
revoluionarii nvini, asasinii al cror cap e pus la pre, toi venii din
Statele Unite, din Mexico, din Columbia, din Venezuela, sau chiar i mai
de departe.
Aici, n refugii la care nu se poate ajunge, triesc din vnat i din
pescuit i din furturi cu mana armat svrite de-a lungul liniei ferate
mexicane, care merge de la el Paso, pe frontier, la capitala Mexic.
Nu e rar cazul ca un tren s fie oprit de aceti stimabili bandii i
cltorii, cnd se supun, sunt doar jefuii, pe cnd dac se apr, sau
rezist sunt ucii.
Din cnd n cnd Statele Unite trimit trupe i poliiti prin acei
muni, dar i unii i alii se napoiaz fr s fi fcut ceva i declar, n
mod solemn, c nu mai e nici un bandit prin munii Apailor.
i e adevrat, pentru momentul aceia; cci, vestii de indienii, care
rezistnd oricrei civilizaii, vegheaz prin acei muni, majoritatea
briganzilor a fugit cu trenul, ducndu-se pentru un anumit timp n
serviciul partidelor revoluionare, care sunt venic sub arme n
republicile sud-americane.
Cnd revoluia e provizoriu terminat, supravieuitorii, care n-au fost
recompensai prin slujbe bine pltite de partidul nvingtor, se rentorc
n muni, blestem ingratitudinea oamenilor i i reiau meseria lor de
bandii, ndurnd ironiile acelora care, mai cumini de ct ei au stat
ascuni n munii Apailor.
Centrul principal al acestor scoi, din lege e un sat, un vechi sat
fortificat al acelor antici Mochi, puternici indieni ale cror urme se
gsesc nc n Arizona.
Acest sat, sau mai bine zis aceast fortrea, se nal pe un platou
stncos, la egal distan, la nord de Rio Grande, de staiunile mexicane
de grania numit prezidiul de nord i prezidiul San Vicente.
De departe i chiar de aproape, acel loc ntrit, numit ara Apailor
prea doar o aglomerare de stnci. Vechile ziduri, pe jumtate
drmate, se confundau cu stncile munilor, aa nct se prea c nici
odat mna omeneasc nu lucrase acolo.
Aceast credin era admis n mod oficial de autoritile Statului
american din Texas, pe teritoriul cruia se ridic munii Apailor. Astfel
c poliia nu-i mpinsese niciodat att de departe excursiile sale
periodice i bandiii refugiai acolo sus n-aveau altceva de fcut de ct
s stea ascuni un timp oarecare ca s nu fie descoperii.
n acele ziduri n aparen naturale, ei erau n perfect siguran.
Ba chiar se bucurau de oarecari avantagii, garantate de o lege cu
douzeci de articole, numit legea rebelilor; cci acei bandii sub
pretextul de a se fi amestecat mai mult sau mai puin n continuele
revoluii ale republicilor sud-americane, se considerau proscrii demni
de tot respectul i pe nedrept persecutai.
Aveau deci legea rebelilor i primul articol ajunge spre a da o idee de
severitatea ei.
Oricare rebel dovedit imoral de acte de violen nejustificat n
contra persoanei unui alt rebel sau, c a atentat la proprietatea
acestuia, va fi imediat spnzurat.
Astfel, c, dei asasini i bandii pentru cei din afar, ntre ei erau
scrupuloi de cinstii, dac se omorau vreodat, o fceau numai n lupt
dreapt, sau ntr-o ncierare neprevzut, dar niciodat cu scop de a
fura.
Aveau un ef suprem i un tribunal compus din trei judectori.
Autoritatea acestui ef era absolut n ce privea administraia i armata.
Din punct de vedere judiciar, ea era supusa hotrri acestora.
i modul n care se numeau att eful ct i judectorii ilustreaz
minunat obiceiurile acelor oameni.
n toi anii, la Crciun, rebelii se adunau n pia Apailor cu soiile i
copiii lor, cci muli erau cstorii.
Acea pia larg, ce se ntindea la sudul satului, domina o prpastie
de cinci sute de metri.
De partea opus, la o distan de trei sute de metri, era o alt
platform stncoas la care nu se putea ajunge, plecnd din sat de ct
dup un drum de trei ore, urcnd i cobornd pe poteci vertiginoase.
i avea atunci loc un concurs de tir. n piaa satului se aezau mai
multe inte. n primul loc apte mari cartoane albe cu cercuri
concentrice i un punct negru n centru. Apoi mai muli porumbei legai
de o prjin cu sforicele solide. i apoi, civa pari n care erau btute
uor mai multe cuie.
Toi rebelii, fr deosebire de vrst sau de sex puteau lua parte la
concursuri.
Printre cele mai grele probe era: tragerea celor apte gloane ale unui
browning, unul dup altul i fr a se opri n punctul central al celor
apte inte; alegerea unui porumbel i decapitarea lui cu un foc de
carabin; mplntarea celui mai mare numr de cuie n cel mai scurt
timp, gurirea cu un singur glon de revolver sau de carabin, a doi
cartofi azvrlii n aer de aceeai mn.
i douzeci de alte probe, dintre care fiecare avea un numr fix de
puncte.
La sfritul concursului, rebelul care ntrunea cel mai mare numr
de puncte era ales cap al Apailor, al doilea, al treilea i al patrulea,
erau judectorii; al cincilea, al aselea i al aptelea, locotenenii
efului i acetia i exercitau funciunile timp de un an. La sfritul
anului, dac luau parte la concurs, aveau aceleai drepturi ca i ceilali,
dar nimic mai mult.
Iat principalele caracteristice ale acelei societi de briganzi
brbai i femei, cci i femeile erau teribile amazoane care-i spuneau
ei singuri, rebelii din ara Apailor i triau n case de piatr, subterane
spate sau construite de vechii indieni Mochi dar pe care acetia nu
le-ar fi recunoscut cci n locul paturilor i al scaunelor grosolan cioplite
de indieni, ele posedau n majoritate mobile moderne, mulumit
rechiziiilor fcute din cnd n cnd de bandii din mobilele, rufria i
argintria haciendelor i ranchurilor din cmpie.
CAPITOLUL II
Trimisul Incailor
La 15 Iulie, pe la zece de diminea, doi oameni edeau pe parapetul
ce nconjura satul apailor.
Ei priveau n spre muni, fumnd fiecare cte una din acele igri
mexicane de mare lux, din care fceau provizii prin for i prin iretenie
dar fr a dezlega baierile pungii de prin debitele de tutun din
oraele civilizate.
Tceau. Ei purtau tunici din catifea albastr, de croial militreasc,
prevzute cu nenumrate buzunare i prinsa ntr-un bru de piele cu
dou rnduri de cartue. Aveau pantaloni de piele i cizme negre nalte
pn la genuchi. Gulerele tunicilor desfcute lsau s li se vad gtul
gol, rocat i bronzat. Purtau largi plrii de psl neagr cu un nur de
argint i drept arm, un pumnal i un browning n teaca lui de piele
deschis i prins la bru.
Unul din aceti oameni era nalt n spete, cu nfiarea voinic, cu
barba, mustile i prul rou, el se numea Pablo Zapil i era eful
apailor. Cellalt, mic, slab, nervos, cu prrul negru des i cre, era
primul su locotenent i se numea, Eusebiu Papp.
Fumau flecrind pe cnd, n jurul lor, satul i continua, viaa de
toate zilele.
Brbai i femei i vedeau de treburile lor casnice, aprnd uneori n
pragul caselor joase, fr ferestre, cu ua ptrat i zidurile destul de
groase.
Femeile, mbrcate absolut la fel cu brbaii se deosebeau prin
trsturile feei, mai fine, cu tot aerul aspru i adeseori de o frumusee
slbatec ct mai ales prin faptul c purtau prul lung mpletit n dou
coade pe cnd brbaii l aveau tiat scurt.
Ici i colo se jucau civa biei zdrenroi, aproape goi, cci copiii
rebelilor pn la cincisprezece ani nu contau i; deci nu li se ddeau
haine. Pn la vrsta aceea erau hrnii, ; btui, pui s munceasc
sau lsai s trndveasc dup mprejurri, dar mbrcai, niciodat.
Trebuia s-i gseasc singuri cu ce s se acopere, dac le era frig,
lund de unde gseau haine vechi aruncate sau mantale zdrenuite.
Soarele arztor se nla pe un cer de un albastru nchis. Deodat, se
auzi un fluierat prelung, foarte puternic i bizar modulat. Prea c vine
din extremitatea cealalt a satului. Toi intrar repede n case, nchiznd
deschizturile cu blocuri de piatr ce se nvrteau pe o ax de lemn i
se adaptau att de bine nct ar fi fost imposibil de deosebit de restul
zidului.
Seful i locotenentul su azvrlir igrile n prpastie, se scular
grbii i se duser de se postar ntr-un col al pieei, ndrtul unui
zid drmat.
La picioarele lor, Eusebiu Papp dete la o parte o lespede care nchidea
o gaur, care rmnnd descoperit dete la iveal o scar, ce se afunda
n subteran. i amndoi i lipir obrazul de zid, printre crpturile
cruia puteau vedea fr a fi vzui.
Eusebiu zise Pablo cu jumtate glas, nu ateptam pe nimeni azi,
nu-i aa?
Poate e vreun pstor rtcit.
Sau vreo victim de a oraelor civilizate, care vine s cear s fie
nrolat printre rebeli.
Sau vreun indian apa care vrea s ne vesteasc de venirea poliiei.
Nu, poliia nu vine dect peste trei sau patru luni. E mai curnd
vreun alb
De ar fi cel puin vreun cltor, sau vreun vntor nsfrit, unul
care s-i plteasc rscumprarea.
Ei! Vntorii i cltorii sunt articole rare! Nu vin prin munii
apailor.
N-are a face! Se poate ntmpla cteodat.
i ca s-i mai treac timpul cei doi bandii fceau tot felul de
presupuneri sugerate de fluieratul sentinelei, care semnala ivirea unui
necunoscut a unuia singur, pe poteca ce erpuia din fundul vii pn
la satul crat pe munte.
Putea s treac o jumtate de or de la acel semnal pn la sosirea
necunoscutului n pia; sentinela d alarma, cnd individul anunat se
gsea la o rspntie de unde pleca poteca ce ducea la refugiul rebelilor
i care era la o distan de o or i mai bine
Dar, spre a evita orice surpriz i spre a avea timpul de a nchide bine
uile i de a deschide capacele subteranelor; spre a se putea narma,
cum cerea regulamentul i spre a se aduna n imensa grot, ce se
deschidea n spre drumul principal, permindu-le s taie retragerea
celor care veneau pe el; spre a putea face toate astea, rebelii trebuiau s
se supuie imediat acelui semnal de alarm. Numai eful rmnea pe
pia, ndrtul zidului gurit prin care putea vedea de noii sosii, i
putea numra, socoti dup nfiare, crei clase sociale aparineau, ce
valorau sau ce primejdie reprezentau i lua msurile cerute de
mprejurri. Dar nainte ca jumtatea de or s fi trecut, cel doi briganzi
i ntrerupser seria presupunerilor, cci un om aprea n punctul n
care poteca se transforma n drum, trecnd printre vreo treizeci de case
nelocuite i ruinate, cci locuinele rebelilor se gseau n jurul pieii sau
ndrtul acelor ruine haotice.
Omul trecu repede pe lng ruine innd n mn frul lung al unui
cal, care-l urma la o distan de ase sau apte pai.
n mijlocul pieii se opri brusc: i calul fcu la fel.
Era un om de statur nalt, cu un sombrero ieit de soare i ale
crui margini i umbreau chipul. Mantaua cu ciucuri pe care o purta pe
umeri cu toat cldura, nu lsa s se vad dect partea de jos a
cizmelor cu pinteni ruginii.
Cine dracu s fie? opti Pablo lui Eusebiu.
Pe cinstea mea, asta m ntreb i eu.
Dar n clipa aceea necunoscutul azvrli mantaua mpreun cu
hurile pe spatele calului i zise cu voce rguit:
Adorat fie soarele.
Un Inca! exclam Pablo Zapil cu bucurie i mirare. Eusebiu du-te
repede i spune c noul venit e un frate, un trimis al Incailor, al acelui
nobil Zucco, pe care ieri chiar l nvinuiam de a ne fi uitat. Du-te i
spune-le s se adune toi, spre a-i da onorurile.
Bueno!
i Eusebiu dispru n sala subteran, pe cnd eful ieind din
ascunztoare naint respectuos spre omul nemicat i se apropi de el
cu mna ntins, zicndu-i:
Fii bine venit n ara apailor, sol al Incailor!
Apoi, ridicndu-i cu o mn marginile plriei spre a-i arta tot
chipul rocat, uriaul continu:
Sunt Pablo Zapil, eful rebelilor. i tu, Inca, cum te numeti?
Cellalt cu un gest brusc i mndru ridic i el marginile plriei i
descoperi o fa mslinie cu ovalul fin, ochii mari i negri, nasul
ncovoiat i buzele arcuite i rspunse:
Sun Rai, fratele tuturor incailor, trimis la tine de regele nostru pe
care tu l cunoti sub numele mexican de Zucco.
ncodat fii binevenit! Vrei s mergi n sala noastr de consiliu,
sau s vorbeti aici, n pia, rebelilor adunai?
Sunt grbit. Trebuie s plec imediat. i voi vorbi numai ie, aici n
pia i nu m voi aeza nici chiar pe o piatr.
Bine!
n momentul acela toate uile caselor se deschiser aproape deodat
dar nu se vzu nici un rebel. Prea c pietrele descoperiser gurile unor
morminte ntunecoase.
Vorbete, Rai! ordon eful.
N-am dect puine vorbe s-i spun. Regele nostru i trimite acest
mesagiu i te roag s-i rspunzi.
Rai, vorbind i desfcu tunica i dintr-un buzunar de la piept scoase
un plic mare pe care-l ntinse lui Pablo Zapil.
Acesta rupse plicul i scoase o hrtie pe care o desfcu i citi: i pe
cnd citea, chipul su aspru se lumina i ochii si negri scnteiau.
Cnd sfri strig cu un accent triumftor.
nsfrit! nsfrit! Ziua cea mare a sosit.
Apoi, imperios.
Nu vei pleca de ct peste zece minute, Inca! O pretind. tii c am
dreptul s poruncesc. Las-i aici calul. Un copil l va pzi.
i fluier prelung. Imediat apru o ceat de copii zdrenroi, ieind
de prin diferite case.
Biei, avei grij de cal! Urmeaz-m, Rai!
Incaul se supuse.
Intrar n casa cea mai apropiat i Pablo Zapil zise repede celor
patru sau cinci rebeli, care erau nuntru:
n sala marelui consiliu, toi! Spunei-le la toi!
Rebelii ieir n fug.
n fundul camerei se deschidea n podea o trap. Pablo cobor scara
subteran urmat de Rai. O luar repede pe un lung coridor, care se
ncruci cu altele i pe care-l luminau n mod sinistru cteva lumnri
puse n nite inele nfipte n ziduri.
n drum, ajunser din urm, sau se ntlnir cu civa rebeli care se
dau respectuoi la o parte, lsndu-i s treac nainte.
Ajunser ntr-o imens sal boltit de form oval i slab luminat de
vreo cincizeci de lumnri fixate n jur la nlimea unui om.
Cnd ajunser la extremitatea slii, unde se gsea o estrad pe care
Pablo se urc urmat de Rai. O mulime de rebeli naintar venind din
cinci galerii diferite.
i n curnd sala fu plin de o mulime tcut; iar galeriile acelea
largi erau bizar luminate de flacra slab a lumnrilor.
n mijlocul slii era aproape ntuneric; dar capetele, plriile i
spinrile erau iluminate n spre perete. Aspectul era fantastic.
Trei oameni care aveau la plrie o cataram roie i altul o cataram
de argint se urcar pe estrad, aezndu-se ndrtul lui Pablo i al lui
Rai; erau cei trei judectori i cei trei locoteneni.
Timp de cteva minute eful nu scoase nici o vorb. Privea cu atenie
intrrile celor cinci galerii luminate fiecare de cte dou lumnri. i
cnd vzu c nu mai venea nimeni, zise scurt:
Spunei numerele!
Atunci la intrarea celor cinci galerii, cinci voci rostir.
Optsprezece!
aisprezece!
Treizeci i trei!
Douzeci!
i un judector completa imediat:
Total: o sut patruzeci i nou.
i eu o sut cincizeci! adug Pablo Zapil. Suntem complei. O
sut cinci zeci e numrul rebelilor de orice sex i orice vrst, capabili
de a purta armele i de a lupta, aceia care se numeau: rzboinicii.
Restul locuitorilor, femei slabe, btrni i copii nu contau i nu erau
admii niciodat n sala Marelui Consiliu.
Dup o scurt tcere, Pablo Zapil relu cu voce tare, autoritar i
scurt:
Frailor, regele Incailor ne-a trimis un sol, pe Incaul Rai pe care
trebuie s-l onorai.
Hugh! exclam adunarea ntr-un glas.
Incaul sta impasibil, ca i cnd acel spectacol, la care asista pentru
prima oar i-ar fi fost familiar.
i Pablo Zapil continu:
Acest sol cere un rspuns. Dup legea rebelilor ai fi putut s i-l
dau fr s v consult. Dar tirea pe care mi-o aduce Rai, e att de
grav, nct vreau s v-o comunic i s supun rspunsul meu aprobrii
voastre, frai din ara Apailor.
Un murmur de aprobare primi aceste ndemnatice cuvinte.
i Incaul surse imperceptibil: nelegea c Zapil dei ef autoritar i
absolut tia s-i pstreze popularitatea.
Iat scrisoarea, de la Incaul, pe care-l vom numi deocamdat
Zucco, zise capul. i desfcu hrtia pe care o inea n mn.
Locotenentul Eusebiu Papp lu o lumnare din cele nfipte n inelele
de pe zii i o apropi de ef. Acesta citi cu voce grav:

Zucco lui Pablo Zapil


Frate,
Retrai, asemenea nenvinilor grizli n munii slbateci ai apailor, tu
i ai ti nu cunoatei desigur evenimentele petrecute n lumea tiranilor i
a mnuitorilor de aur.
Iat-le, n ordinea n care s-au petrecut:
Blestematul milionar Carnegie a nfiinat un premiu de cinci milioane
de franci i mai bine spre a recompensa pe acei oameni, care vor trece
primii, n zbor, Oceanul Atlantic din Europa la New York.
Acum vreo lun, trei bieandri italieni, dintre aceia care se numesc
cercetai, au plecat din Roma cu aeroplanul spre a ctiga premiul
Carnegie.
Reaua funcionare a busolei lor, vntul, ceaa i furtuna i-au fcut s
devieze din calea lor i au aterizat n plin Africa, unde au trecut prin
mari primejdii.
Dar, plecai a doua oar de la Lisabona, trecur din nou Atlanticul i
fur primii n mod triumfal la New York.
Prin mijloace pe care i le voi descrie mai trziu, doi dintre fraii mei i
cu mine am pus stpnire pe trei milioane opt sute optzeci i ase de mii
i dou sute de franci.

Un murmur de uimire, de admiraie i de bucurie ntrerupse lectura


i freamtul vocilor fcu s tremure lumina lumnrilor, ale cror flcri
jucau fantastic pe umerii rebelilor.
Dar Pablo Zapil, cu un gest le impuse tcere i continu s citeasc:

Noi suntem pe drum spre templul secret al vechilor Incai, unde acest
aur va fi depus, ntregind astfel tezaurul Independenei.
Voi proclama rzboiul sfnt n tot Peru-ul ndat ce toi fraii mei de pe
tot ntinsul teritoriului nostru vor fi gata i aceasta va fi n curnd.
Deci, frate, adun-i oamenii, amazoanele i tinerii rzboinici prsete
muni apailor i vino cu ei la ntlnirea de la Locul Sfnt, ca s triumfai,
sau s murii cu noi, dup cum ai jurat n faa mea acum ase luni, tu,
locotenenii i judectorii ti.
Rebelii din ara apoilor s-i ie jurmntul i regele Incailor, cnd se
va urca pe tronul strmoilor si, va tii s-i ie toate promisiunile.
n numele Soarelui, salut.

ZUCCO

Hugh! Hugh! Hugh! strigar ntr-un singur glas toi rebelii, pe cnd
toate plriile se agitau n aer, fcnd s se sting cteva lumnri ceea
ce dete un aspect i mai fantastic acelei stranii adunri.
Ce trebuie s rspund? ntreb eful.
i toate glasurile izbucnir cu furie:
Vom merge! Toi! Da! Toi! Vom merge! Triasc Incaii! Triasc
Zucco!
Tumultul dur cteva secunde.
Pablo l ls s se potoleasc.
Se aezase pe un bloc de piatr ptrat care era n mijlocul estradei.
Unul dintre judectori scosese dintr-o firid scobit n stnc o cutie
lung i turtit.
Pablo o puse pe genuchi i o deschise. Era un fel de birou portativ,
prevzut cu hrtii, plicuri, tocuri i mai multe sticlue cu cerneala, eful
destup o sticlu i scrise repede cteva rnduri pe o foaie de hrtie.
Apoi semn cu o vdit bucurie. i innd n mn hrtia i plicul, ls
pe judector s-i ia cutia de pe genuchi.
Se scul, zgomotul ncet i se fcu iari tcere adnc,
Frailor, strig el cu glas puternic.
Iat rspunsul rebelilor:
i citi

Pablo Zapil lui Zucco

Frate i rege!
Scrisoarea ta a fost citit n Marele Consiliu..
Peste dou zile, rebelii din ara apailor, n numr de o sut cincizeci
vor porni spre a se uni cu voi i vor fi fericii s moar sau s nving cu
tine.
Ei i in jurmntul; au ncredere n promisiunile tale?
n numele libertii, salut!

Pablo Zapil.

Hugh! Hugh! Hugh! repet ntr-un glas adunarea. i plriile se


agitar din nou. Dar, eful ridic braul deasupra capului. i deodat
cei o sut patruzeci i nou de rebeli disprur n cele cinci galerii.
n mai puin de trei minute imensa sal fu golit; Pablo Zapil i Rai
rmaser singuri.
Inca, eti mulumit?
Sunt! rspunse Incaul tot impasibil. i regele va fi.
Iat scrisoarea. Pleci?...
Imediat!
i Incaul strecur plicul n buzunarul dinuntru al tunicii pe care o
ncheie la loc cu ngrijire.
Bine! Nu te temi de nici o primejdie? Nu vrei s te nsoeasc vreun
om de al meu pn la cea mai apropiat staie de cale ferat.
Rai nu rspunse ndat.
I se pru lui Pablo Zapil c mesagerul ezit. Dar, cunotea orgoliul
rasei Inca. Ghicea c Rai se temea ntr-adevr de un pericol. i zise,
insistnd:
Munii tia nu sunt siguri, Inca!
i n gura principalului bandit ai acelor muni, acele cuvinte aveau o
savoare cu adevrat comic; prea o glum. Vorbind astfel, Pablo Zapil
fcea aluzie la indienii apai i mai ales la unii bandii izolai care
preferau singurtatea liber cu riscurile sale n locul disciplinei i
siguranei satului apailor.
Dar, Incaul, ridic din umeri. ncrunt sprncenele i zise hotrt:
Nu, Pablo Zapil, nu m tem de nici un pericol. Plec singur!
Bine. Nu vrei s mnnci ceva?
Mulumesc, dar am mncat i am but la rsritul soarelui. i am
la mine tot ce-mi trebuie. La revedere Pablo Zapil.
La revedere n curnd, Rai!
La Lacul Sacru!
Da, la lacul Inca!
Dup cinci minute, solul lui Zucco se urca pe cal i iei la pas din
satul apailor. Mii de aclamri i salutar, dar nimeni nu-l nsoi dincolo
de punctul n care drumul neted se schimba brusc ntr-o potec strmt
ce mergea n zig-zag pn la poalele muntelui.
CAPITOLUL III
Cercetaii la pnd
Dar, chiar n clipa n care Rai ieea din satul apailor, un om ntins
jos pe marginea drumului i potrivind lentilele unui binoclu pe care l
inea n mn zicea n italienete cu un accent american:
Iat-l. Coborul e prea repede ca s poat merge n trap. Va face
deci tot atta timp ct i la urcu. Avem de ateptat cel puin trei
sferturi de or.
Omul acela, care prea foarte tnr, purta un costum de vntoare, o
apc de automobilist pe cozorocul creia stau nite ochelari galbeni i
cizme de piele galben care-i ajungeau pn la jumtatea piciorului.
E el, eti sigur, John Rock? ntreb o voce cu accent roman.
John Rock se ntoarse puin i spuse:
Absolut sigur.
Atunci, putem ajunge pn la pduricea n care Marius i Jean
Bart ne ateapt cu automobilul.
Haidem!
John Rock se ls s alunece n anul din marginea drumului i
urm pe un biat mbrcat n uniform de cerceta italian. Acesta fugea
deja prin fundul anului, cu corpul ndoit ca s nu-i treac umerii de
marginea drumului.
Dup cinci minute ajunser amndoi la o pdurice care mrginea
drumul. Trecur repede printre arbori i de partea cealalt se oprir n
faa unui automobil, care staiona acolo.
Era un automobil de cel puin 100 cai putere, cu patru locuri
comode. Pe cele dou scaune dinapoi edeau doi biei n uniforme de
cercetai italieni. Erau Marius Colombo i Jean-Maria Callega, zis Jean
Bart. Iar acei care soseau erau, John Rock i Raimondo Balsan. Cei trei
cercetai care trecuser, n zbor, Atlanticul i crora incaul Zucco le
furase milioanele de dolari de la premiul lui Carnegie.
Ct pentru John Rock, era un detectiv american, n vrst de treizeci
de ani, pus la dispoziia lor de Smithson, eful poliiei din New-York.
Ei bine, mii de pipe, zise Marius, se ntoarce, sau nu, individul?
Da! rspunse Raimondo.
Atunci de data asta, l prindem? ntreb Jean Bart.
Da, afirm John Rock. Putei lsa aici automobilul. Nimeni nu va
veni s-l ia.
Haidem!
i fr a mai sta s deschid portiera, Marius sri peste ea cu
agilitatea unui clovn.
Jean Bart, mai calm, deschise, cobor ncet, nchise ua la loc i
urm pe ceilali, care i intraser n pdurice. Ajunser n marginea
anului.
Unde ne aezm? ntreb Raimondo Balsan, cel mai mare dintre
cercetai i eful expediiei.
John Rock privi n dreapta, n stnga, apoi iar n dreapta i artnd
n partea aceea un tufi ale crui rdcini erau prinse de peretele
anului, zise:
Colo, ndrtul acelui tufi! Vom vedea fr s fim vzui i nu vom
avea de fcut de ct un pas ca s ieim la drum i s aruncm laul..
Vorbind mergeau i cnd ajunser la tufi se aez turcete ndrtul
lui. Cei trei biei l imitar. Formar un ptrat.
Ct timp o s ne mai uitm unul n ochii altuia? ntreb Marius ca
n totdeauna nerbdtor.
O jumtate de or, rspunse John Rock.
Bine! zise Jean Bart. Atunci, Raimondo are timpul s pe explice.
S explic ceva? ntreb Raimondo.
Da! zise Marius, s ne explici cum se face c ne gsim aici i nu n
alt loc, cinci zile dup ce am plecat din Washington.
Da, Raimondo, confirm, John Rock zmbind prietenete. Ne
datorezi aceast explicaie, cci de cinci zile ne supunem orbete fr s
nelegem ceva. Va fi rsplata noastr dac eti mulumit de noi.
Aceste cuvinte adresate de un brbat de treizeci de ani unui biat
care avea pe jumtate, erau comice i fcur pe cei trei cercetai s
rd.
ntr-adevr, soldai, sunt mulumit de voi
Cum spunea Garibaldi celor o mie ai marei expediii.
Dar. Raimondo deveni deodat grav i spuse:
Iat. S recapitulm. Dup descoperirea furtului i identificarea
hoilor, domnul Smithson, eful poliiei new-yorkeze s-a pus pe urmele
unuia numit Tokman iar noi am luat-o pe urmele celorlali, cunoscui
sub numele de Zucco, Wallis i Wup. Bun! Urma ne-a condus de la New
York la Washington. Acolo am descoperit c Zucco, Wallis i Wup se
mbarcaser pe un vapor, proprietatea lor, numit Inca.
Exact! ntrerupse Marius. i pe cnd noi ne zbteam nedumerii n
faa apei, tu ne-ai spus c trebuie s plecm n Peru, la Callao, portul
su principal. De ce n Peru? Iat ntrebarea.
Ei bine, continu Raimondo e foarte simplu. Ascultai: Zucco,
Wallis, Wup i Tokman, noi i-am vzut mai multe ore, mulumit
faptului c erau membri dirigeni ai comitetului fondat pentru primirea
noastr triumfal la New York. Ei bine, n-ai observat nimic la ei?
Am observat, rspunse Marius, c Tokman prea sa fie german.
i eu, afirm Jean Bart.
i eu am observat. Dar, am mai observat c Zucco, Wallis i Wup
semnau foarte mult ntre ei. Am mai notat apoi, c servitorii lor, Bohn,
Mutu i Rai semnau n mod straniu cu stpnii lor. i mi-am amintit
privind acei ochi, acele nasuri i acele ovaluri identice de caracteristicele
unei rase indiene, care, n alte timpuri, a stpnit Peru-ul; rasa Inca!
Uite! Uite! rosti John Rock, foarte interesat, pe cnd Jean Bart i
Marius ascultau cu gurile cscate.
Da, am citit de zeci de ori istoria cuceririi Peruului fcut de
Pizarro. Acolo e o descriere amnunit a Incailor. O tiu pe dinafar.
i acum gndii-v la asta: n primul loc, de la nceputul cercetrilor
noastre, noi am tiut c cei ase indivizi identificai de noi purtau brbi
i musti diferite de acelea pe care le cunoscuserm noi, deci i unele
i altele erau fale i indivizii notri, asemnndu-se ntre ei mai mult
chiar de ct vzusem eu, au toi tipul Inca. n al doilea rnd, dac
Zucco, Wallis i Wup sunt nume obinuite i desigur false, Bohu, Mutu
i Rai, sunt nume de incai; n-au crezut de cuviin s schimbe numele
servitorilor, care n afacerea furtului n-au jucat de ct un rol secundar.
n al treilea rnd, vaporul pe care au fugit se numea Inca i portul su
de provenien e Callao din Peru. n al patrulea rnd, ziarele pe care le-
am cetit la Lisabona, n ajunul plecrii noastre, semnalau o surd
agitaie printre numeroasa populaie indigen din Peru, care se
compune din indieni mai mult sau mai puin necivilizai i cobortori
din vechii Incai Recapitulai toate astea: Nu credei c ajung spre a
presupune c Zucco, Wallis i Wup (care, dup cum ai vzut nu sunt
nite oameni grosolani, bandii i hoi de rnd) sunt Incai i c aceti
Incai au furat peste trei milioane de franci ca s puie aceast sum
enorm n serviciul agitaiei. Incailor din Peru i c hoii notri se vor
duce n aceast ar? Rspundei.
Dar, nici unul nu rspunse.
Marius i Jean Bart erau nmrmurii n faa tiinei, a ingeniozitii
i a spiritului de observaie al lui Raimondo. Ct pentru John Rock,
admira mai presus de toate justeea raionamentului i fora logic a
deduciilor.
Vznd c nici unul nu vorbea, Raimondo relu:
Pe de alt parte, acest Rai, pe care am avut norocul s-l recunosc
ntr-un han din San Vicente i care abia ne-a zrit, acest Rai pe care-l
ateptm acum ca s-l prindem i sper c-mi va servi spre a verifica
exactitatea raionamentului meu acest Rai e servitorul lui Zucco
i n momentul sta, ntrerupse John Rock, coboar din satul
apailor, a crui existen e tgduit de autoriti, dar care e cunoscut
n toat America drept refugiul bandiilor i al rebelilor din republicile
de la sud.
i, acest Rai, relu cu cldur Raimondo, se gsete pe drumul
care duce de-a dreptul la Piedras Neras, cea mai apropiat staie de pe
calea ferat, care merge spre Mexic i de unde e uor s ajungi clare la
Tehuantepec, pe malurile Pacificului.
Unde se ia vaporul pentru Peru! conchise Jean Bart.
Extraordinar!Mii de pipe! Extraordinar, Raimondo! exclam
Marius, entuziasmat.
Ei bine! i Raimondo zmbi satisfcut, acum cnd tii tot. Nu ne
mai rmne altceva de ct s ateptm pe Rai.
Pi s nu-l lsm s ne scape.
M nsrcinez eu cu asta, bravi cercetai, murmur John Rock.
i poliistul desfcu laul pe care-l avea prins la bru. Nici unul nu
mai deschise gura.
Cei patru tineri bine ascuni n drtul tufiului, puteau
supraveghea drumul printre frunze.
Trecur dou minute, n timpul crora cei patru ini spionau pe
bandit. i deodat Marius opti:
Iac-l!
Atunci, luai seama! murmur John Rock. l las s treac, azvrl
laul, l trag, voi srii n mijlocul oselei i nu uzai de arme. Trebuie
s-l prindem viu!
Da! Da! Am neles.
i toi ateptar cu inimile btnd. Raimondo era cel mai emoionat
dintre toi, cci prinderea acelui Rai trebuia sa confirme presupunerile
sale sau s le rstoarne. i orgoliul firesc al tnrului Balsan ar fi fost
adnc umilit, dac ceea ce ar fi aflat n-ar fi corespuns cu ateptrile
sale.
Colo, pe drum, calul venea n trap i clreul lsa s-i fluture ntr-o
parte i ntr-alta a elei, faldurile i ciucurii mantalei sale mexicane.
ndrtul tufiului John Rock se sculase n picioare i inea n mini
un lung la de frnghie solid.
Clreul ajunse n dreptul tufiului i trecu repede de el.
Atunci, John Rock fcu repede doi pai i, n picioare, pe marginea
anului, azvrli cu putere laul pe cnd clreul, nebnuind nimic, se
deprta, ntorcndu-i spatele.
Frnghia la captul creia era o greutate de plumb se desfcu n aer
asemenea unui arpe fantastic, lovi uiernd, pe clre, se nvrti, se
nfur n jurul corpului i se ntinse brusc.
i pe cnd calul continua s mearg, cavalerul fu scos din scri i
azvrlit la pmnt n mijlocul unui nor de praf. Se zbtea ca un nebun,
dar fr s scoat un strigt mcar.
Dar, cei trei cercetai, srind anul se repezir la el, i mobilizar
picioarele, strnser i mai mult laul nfurat n jurul corpului i Jean
Bart, care tia englezete, i zise n aceast limb:
Degeaba te zvrcoleti, Rai, eti prins!
Marius, zise Raimondo, du-te de prinde calul i adu-l la automobil.
Marius fugi dup animal care, nemaisimind n spinare clreul se
oprise s pasc, linitit, iarba de pe marginea anului. Marius l prinse
de huri i cu sprinteneala unui clovn sri n sea i fcndu-l s sar
peste an l ndrept spre locul, unde era automobilul.
n timpul acela, John Rock, lu pe prizonier de picioare, pe cnd
Jean Bart i Raimondo l apucar de umeri i trecur cu el peste an
nu fr oarecare greutate. Dar, nsfrit, strbtnd pduricea, ajunser
la automobilul care-i atepta.
Marius se coborse de pe cal i-l legase de un arbore i privi rznd
pe camarazii si i pe poliist, care puser pe prizonier jos, rezemndu-l
de una din rotile automobilului.
CAPITOLUL IV
O sut cincizeci egali cu ase
Nepstor, chipul su bronzat ne exprimnd absolut nimic n afar
de un fel de indiferen dispreuitoare, Rai privea pe cei patru adversari.
i i privea n aa mod nct nimeni n-ar fi putut ghici dac recunoscuse
sau nu pe cercetai.
Acetia, nc obosii de sforrile ce fcuser, l priveau la rndul lor,
fr s scoat o vorb.
Deodat, Raimondo zise:
Nu mai am nici o ndoial. Ochii, nasul, pielea asta, tietura
obrazului, fizionomia asta e Rai servitorul lui Zucco. n general,
peruanii vorbesc o spaniol destul de corect, dup cte am auzit.
Domnul Smithson ne-a spus c d-ta cunoti majoritatea limbilor i a
idiomurilor sud-americane, prietene John Rock. Vrei s procedezi la
interogatorul prizonierului?
Ateptam s-mi ordoni, Raimondo! zise detectivul. i postndu-se
n faa prizonierului, relu n acea spanioleasc adoptat n Peru i care
e un fel de spaniol indianizat.
Rai, tu vii din ara apailor. De ce ai prsit vaporul Inca pe care
te-ai mbarcat cu Zucco i cu ceilali incai?
Prizonierul nu rspunse.
Ochii si negri i strlucitori rmaser fr expresie, ca i cnd el n-
ar fi neles o vorb din cele ce i se adresaser. Linitit John Rock, relu:
Nu rspunzi, Rai. i totui ai neles sunt sigur.
Fcu o pauz; apoi, pe acela ton calm, continu:
Nu tii desigur c suntem decii s facem totul spre a lua napoi
cele trei pri din milionul de dolari, furate de Zucco, Wallis i Wup.
tim c ai schimbat biletele de banc n aur i argint, pe la vreo
cincizeci de bnci. tim aceasta i alte lucruri pe deasupra i vrem s
mai aflm i altele. Vrem s tim totul. Vom merge chiar pn la
supliciul focului, Rai ca s te facem s vorbeti.
John Rock rostea o ameninare riscat. El tia bine c cercetaii n-ar
fi admis nici cea mai mic schingiuire a prizonierului. Dar Incaul nu
putea cunoate sentimentele generoase ale nvingtorilor si i acea
ameninare grozav trebuia s i se par sincer
Dar, perspectiva de a i se prji picioarele nu prea s-l mite ctui
de puin. Rmase impasibil i nu rspunse.
John Rock, ntorcndu-se spre cercetai zise n italienete:
Nu va vorbi. S ncercm s-l speriem.
n ce mod? ntreb Raimondo.
L-am ameninat cu supliciul focului.
Care const? ntreb Jean Bart.
n a-i nclzi ncetul cu ncetul tlpile picioarelor cu crbuni
aprini. Fii linitii! N-am intenia s trec de la ameninare la executare.
Dar s ne prefacem c pregtim focul i c vrem s ncepem. Poate c se
va hotr s deschid gura.
S ncercm! strig Marius.
Cei trei cercetai adunar cteva crci i John Rock aprinse focul cu
bricheta lui.
n faa prizonierului mereu nepstor, cei trei biei i luaser o
mutr aspr i ncruntat i detectivul alese o crac mai groas de ct
celelalte i ncepu s-i nvrteasc vrful n foc. Apoi cu tciunele aprins
n mn, zise cu voce brutal celor trei biei:
Desclai-l.
Jon Bart i Marius scoaser repede cimele Incaului. Picioarele
rmaser goale i de o curenie cam ndoielnic
John Rock apropi de talpa picioarelor tciunele aprins. Dar obrazul
lui Rai nu se mic i ochii negrii i pstrar fixitatea.
Rednd din umeri, John Rock azvrli tciunele n foc, se scul n
picioare i zise tovarilor si:
Nu e nimic de fcut! Putem s-i ardem picioarele pn la glezne nu
va vorbi. Rasa aceasta misterioas a Incailor e o ras de oameni de fier.
Ce facem?
Un singur lucru, rspunse Raimondo. S-l dezbrcm pn la
piele i s-i scotocim hainele pe toate custurile. Prin buzunare sau n
cptueal vom gsi desigur ceva, care s ne informeze.
Dar, ca s-l dezbrcm, va trebui s-l dezlegm, observ Marius.
i e primejdios, relu John Rock. Suntem, ce e drept patru, dar
tipul sta e agil ca un arpe, mldios i puternic!!
S-l inem sub ameninarea browningului, propuse Jean Bart.
Ei ai! Ar fi n stare s se repead la noi i s se lase s fie ucis
mai bine de ct s reapar dezonorat n faa lui Zucco.
Atunci? Mii de pipe! zise Marius.
Ascultai, relu Raimondo. S-l dezbrcm mi nti de jos n sus,
lsndu-i picioarele dezlegate, apoi i vom lega picioarele i-l vom
dezbrca n sus.
Poate c nu va fi nevoie s-l dezbrcm de tot, zise Jean Bart.
Ba da! Ba da! Raimondo are dreptate, declar poliistul. Trebuie
s-l dezbrcm i s pipim toate hainele pn la cmaa de flanel.
Atunci, la lucru, zise Marius. E un ceas de cnd stm nfipi ca
nite lumnri n faa mutului sta. Ce naiba! S ne micm i s facem
ceva. Mi se pare c m tmpesc privind obrazul sta de maimu care
pare, sculptat n lemn de acaju...
Rznd de suprarea lui Marius, procedar la dezbrcarea n dou
etape, propus de Raimondo. i puin dup aceea. Incaul fu dezbrcat
pn la piele i legat iari din cap pn n picioare.
Din fericire, chiar la umbra arborilor, temperatura era foarte cald i
nepstorul Rai, n-avea de ce fi incomodat, ba chiar dimpotriv
Cei patru tineri se aezar jos la doi pai de prizonier. i ncepur s-
i scotoceasc n mod metodic hainele.
John Rock, care n calitate de poliist se pricepea la aa ceva, se
nsrcin cu cercetarea, pe cnd cei trei biei l urmreau cu privirile,
lund seama s nu uite ceva.
n primul rnd fur examinate cizmele, strpunse cu pumnalul,
inspectate pe toate cusuturile i John Rock vru s se conving pn i
de soliditatea cuielor, dar nu gsi nimic i cizmele fur puse deoparte.
Apoi, veni rndul pantalonilor, care erau de piele. Scoseser dintr-nii
fel de fel de obiecte. Pipir toate cusuturile. Nimic. Cmaa de flanel
groas fu de asemeni cercetat. Dar tot nimic. Brul era o lung fie de
ln roie. O desfcur, o ntinser, dar nimic nu czu dintr-nsa.
Mantaua, ntins, prea o cuvertur cu ciucuri, dar nici ntr-nsa nu se
gsi nimic. Tunica ns, recompens imediat ostenelile lor: dintr-unul
din buzunarele cptuelii, nchis cu un nasture, John Rock scoase un
plic mare, alb.
S continum, zise Raimondo linitit. S ne nfrnm nerbdarea.
S terminm mai nti cu cercetarea. i apoi, vom examina n linite
plicul acesta i ce-om mai gsi.
Puser deoparte plicul i n clipa aceea toi avur acela gnd i
privir pe prizonier. Dar ntlnir aceeai privire fr expresie i fix.
S-l ia naiba de Inca, bombni Marius. V-am spus eu c are o
mutr de acaju cu doi crbuni n loc de ochi.
S continum, zise Raimondo linitit.
i John Rock ncepu s pipie vestea.
Oho! n spate, ntre cptueal i postav e ceva! Ateptai!
i pe cnd ceilali l priveau cu curiozitate, scoase din buzunar
cuitul de vntoare i desfcu repede cptueala n partea de jos a
tunicii. Vr mna printre cele dou stofe i trase afar un pergament
grosolan fcut din piele de miel, ndoit n dou. l dezdoi. Toi se plecar
i vzur exact aceste semne, care se detaau n albastru pe fondul de
un galben murdar:
APZCOVEI 8867905 A B
R T Z + + S O 4 +, ; K C
M 238 T * 198 A B +
Drace! bombni Marius. E limpede i luminos ca gura unui negru
n fundul unui tunel, n mijlocul nopii!
Oho! zise John Rock, e un criptogram. l voi descifra cnd vom
avea timp. M pricep la aa ceva. Am mai descifrat i altele.
n tot cazul, ntrerupse Jean Bart descoperirea acestui misterios
document nu pare s intereseze prea mult pe prizonier. E tot impasibil
i pare de marmor.
Mai scotocete haina, John! ordon Raimondo.
Dar, ntoars i rentoars, aproape desfcut din toate cusuturile nu
mai dete nimic la iveal.
Acum plria! zise Marius.
Czuse pe drum n momentul n care Rai fusese azvrlit de pe cal.
Dar Jean Bart, o ridicase. O examinar. Nimic!
Trebuie s cercetm eaua, teaca revolverului, tot, zise Raimondo.
Se ridicar n picioare. Dar, nici de data asta nu mai gsir nimic.
Ei bine! Acum e momentul s deschidem plicul, propuse Marius,
nerbdtor.
eful cercetailor se silea s fie calm. Dar, n realitate, o emoie
grozav fcea s-i fiarb sngele n vine, s-i bat inima i s-i tremure
plicul n mini.
Va gsi oare confirmarea raionamentului su, justificarea
speranelor sale? Sau, poate c scrisoarea, care desigur se afla n plic, i
va dovedi c urmase o cale absolut greit?
John Rock, ntinse lui Raimondo cuitul.
Raimondo, sub ochii plini de curiozitate ai celorlali trei, tie plicul i
napoia cuitul; scoase o foaie ndoit, o desfcu i scap un strigt de
bucurie pe cnd chipul su tineresc se lumina.
Citete, mai departe! citete!
E scris n spaniolete i vocea lui tremura rspunznd. Dar sunt
fericit fiindc vd numele lui Zucco. John, tradu-o.
John, lu scrisoarea i ceti cu glas tare, n italienete

PABLO ZAPIL LUI ZUCCO

Frate i rege,
Scrisoarea ta a fost citit n Marele Consiliu.
Peste dou zile rebelii din ara apailor n numr de sut cincizeci vor
porni la drum spre a veni la voi i va fi fericii s moar sau s triumfeze
cu tine.
n numele libertii, salut!

Pablo Zapil.

Urm o tcere, toi se privir cu mintea agitat de zeci de gnduri,


provocate de scrisoarea aceea, n multe puncte destul de enigmatic.
Dar, John Rock rosti cuvintele, care lmureau situaia.
Raimondo a avut dreptate. Aici nu e scris cuvntul Inca. Dar e
numele Zucco i se confirm prerea dumitale c acesta vrea s
ntrebuineze milioanele la susinerea revoluiei de oarece rebelii promit
s moar sau s nving mpreun cu el.
i acest Pablo Zapil, care trebuie s fie capul rebelilor numete pe
Zucco rege ntrerupse Marius.
Rege al Incailor fr ndoial! declar Jean Bart.
Concluzia e logic, relu John Rock, dac facem legtura ntre
aceast scrisoare i deduciile lui Raimondo.
Da, replic Raimondo, dar aceast scrisoare, dei m umple de
bucurie, nu m mulumete pe deplin i neleg s nu v satisfac nici
pe voi! i avem ctei patru motiv s cerem mai mult, cci nu spune n
ce loc se vor ntlni rebelii cu Zucco.
Cred i eu! Ne-ar trebui scrisoarea lui Zucco, ctre Zapil.
Da, aprob poliistul. Scrisoarea lui Zucco trebuie s conin
amnunte, care pentru noi ar fi preioase.
E evident, declar Raimondo.
Atunci, mii de pipe! Haidem s-o cutm!
Propunerea lui Marius era n realitate destul de riscant, Raimondo
i Jean Bart nu se speriau, ce e drept. Peripeiile prin care trecuser
mai ales prin Africa, i oelise ntr-atta nct nu mai avea noiunea
imposibilului.
i cu cea mai mare simplicitate, Raimondo aprob.
Da, trebuie s ne ducem s-o cutm!
Evident! adog Jean Bart, ca i cnd lucrul ar fi fost indiscutabil
John Rock era ncremenit.
Avea treizeci de ani i era unul din cei mai de seam detectivi ai
Statelor Unite, vzuse lucruri extraordinare n zece ani de serviciu, dar
era nmrmurit. ndrzneala celor trei biei l uimea.
Rmase cu gura cscat, apoi zise cu vioiciune:
Ei nu! E o curat nebunie!
Tinerii l privir, cscnd ochii.
Ei ai! zise Marius.
Ba da! E o nebunie, s mergem s cutam scrisoarea. E mult mai
simplu s urmrim pe rebeli de vreme ce peste dou zile se duc la
ntlnire i
Nu! ntrerupse linitit Raimondo. S-i urmrim orbete fr a ti
unde se duc i fr a prevedea obstacolele, care ne pot opri pe
neateptate, nu! Trebuie s tim i s le-o lum nainte. Ei n-au un
automobil de 100 cai putere! Pe cnd noi l avem! Cunoscnd locul i
planurile lui Zucco, (i desigur c scrisoarea sa ni le va spune) vom
merge n cunotin de cauz, sosind cei dinti.
Mii i mii de pipe, e limpede ca ziua!
E evident, repet Jean Bart.
Dar John Rock replic:
Dar, ara apailor e un loc ntrit, plin de curse, de subterane i
situat pe culmea unui munte, la care nu se pote ajunge de ct de pe un
teren descoperit! Dar scrisoarea lui Zucco e desigur n buzunarul lui
Pablo Zapil i acest Pablo Zapil e nconjurat de o sut cinci zeci de
bandii narmai pe cnd noi suntem patru, patru contra o sut cinci
zeci! Iat ce e clar ca ziua i evident!
Raimondo cltina capul. Jean Bart se posomorise. Dar Marius rdea
i ochii si negri scnteiau.
Puse mna pe umrul poliistului i cu blndee puin cam
batjocoritoare zise:
Ai spus c acolo sus sunt o sut cincizeci?
Aa spune n scrisoare,
Da, dar scrisoarea e scris n spaniolete.
i ce are a face?
i d-ta dei vorbeti italienete ca s te nelegi cu noi, te gndeti
n englezete, n englez-american.
Bineneles! rspunse John Rock, care, ca i ceilali doi nu
nelegea unde voia s-ajung Marius.
Ei bine! n spaniolete, n englezete i chiar n american, o sut
cincizeci fac ntr-adevr o sut cincizeci, dar n italienete Fac ase!
Ooh! i John Rock se dete cu un pas napoi.
Da, relu Marius foarte linitit i surztor? n italienete fac ase!
i v voi demonstra imediat. O sut cinci zeci se scrie: 1, apoi 5, apoi
zero ei bine, adunai. Unu plus cinci egal ase: zero nu conteaz. Pe
tabla neagr se scrie: 1+5+0 = 6
Vorbind, Marius se plecase i n faa camarazilor amuzai i a
detectivului nmrmurit scrise cu degetul pe pmnt, repetnd cu un
ton de profesor la catedr.
1 + 5 + 0 = 6.
Se scul i conchise.
Ceea ce era de demonstrat.
Apoi cu glas puternic declar:
Deci, d-le John Rock, ase n contra patru, ase bandii n contra a
trei cercetai italieni i un detectiv american, mrturisii c proporia nu
e primejdioas pentru noi. i acum sper c v-am convins c trebuie s
ne ducem s lum scrisoarea lui Zucco de la Pablo Zapil i ntinse
amndou minile lui John Rock, cu frumosul lui surs de biat de
aisprezece ani.
Poliistul i privi pe ctei trei pe rnd ca i cnd s-ar fi trezit dintr-un
vis. Apoi brusc, ochii lui reci de american se umezir i cu vocea
tremurnd de emoie, de admiraie n faa acelui eroism contagios, care
emana din privirile cercetailor, el strnse minile lui Marius.
Da! Sunt convins! O sut cincizeci sunt egali cu ase, ntr-adevr
i ase nu fac ct patru.
CAPITOLUL V
Grava deliberare
Dup ce extraordinara tentativ fu admis n principiu nu mai
rmnea dect s fie pus n execuie.
Prima dificultate se prezenta n jurul lui Rai.
Pe cnd Raimondo punea n buzunarul dinuntru al hainei
scrisoarea i misteriosul pergament ceilali trei mbrcar pe Inca,
ncepnd de jos, dup cum fcuser dezbrcndu-l.
Hm! zise Raimondo. Ce facem acuma cu mutul sta?
Cel mai drastic mijloc i cel mai sigur, zise John Rock, ar fi s-i
trimitem un glon n creier.
Da! Dar nu ne-a atacat, nu ne-a furat el. Nu merit moartea.
Ucigndu-l am svrit un asasinat pur i simplu.
O tiu. i nu v-am spus s-l ucidem. Observam numai n ce
ncurctur ne pune prin simplul fapt c e viu.
n orice caz nu-i putem da drumul, declar Jean Bart
Cred i eu, ar ncerca imediat s ne joace vreo fest urt!
Am putea s-l legm solid de un arbore din pdure, zise
Raimondo. Dar, ar fi dou inconveniente: sau n-am puteai veni s-l
eliberm i n cazul sta ar muri de foame i de sete, ceea ce ar echivala
cu a-l ucide, sau vreun trector oarecare l-ar putea elibera, ncurcndu-
ne astfel planurile.
John Rock i scrpin fruntea.
Cazul e spinos, zise el.
Acre! url Marius. Am gsit!
Ce lucru?
S-l lsm legat, s-i astupm gura ca s nu poat striga i s-l
aezm n automobil ntre scaunele din fa i cele dinapoi. l vom
acoperi cu mantaua lui i Jean Bart i cu mine vom avea grij s nu
punem picioarele pe el. Astfel, l vom avea sub ochi i nu va putea face
nici un ru i i vom da drumul cnd ni se va prea c o putem face fr
primejdie pentru noi, sau pentru planurile noastre.
Asta-mi convine! afirm Raimondo.
i mie! adog Jean Bart.
i mie! ncheie John Rock, afar de ceea ce privete eventuala
eliberare. Dup mine, e mai bine s-l predm autoritilor mexicane,
sau americane din primul ora prin care vom trece, dup expediia
noastr n satul apailor. Rai va fi arestat i trimes sub escort la New
York ca fiind complice al hoilor cecului Carnegie. Ar fi drept i apoi cu
modul asta l-am mpiedica de a se duce s vesteasc pe Zucco.
E drept! ziser ceilali.
Atunci, l culcm? ntreb Marius.
Vezi bine!
Haidem!
Rai fu ridicat i culcat n fundul automobilului i apoi legat bine la
gur aa n ct s poat respira dar s nu poat striga i apoi fu
acoperit cu propria lui manta.
Revolverul i pumnalul lui fur puse n cufrul automobilului. i nu
se mai ocupar de dnsul ci de calul lui care ptea linitit iarba din
jurul pomului de care era legat.
i chestiunea fu tranat de Raimondo fr discuie.
i se scoase eaua, care fu ascuns ntr-un tufi i fu legat cu o
frnghie lung de arborele de care pn-atunci fusese prins numai cu
frul. Hotrse s-l lase acolo. O balt format din ap de ploaie
strlucea n btaia soarelui la civa metri distan. Iarba era foarte
abundent. Animalul putea deci mnca i bea s se sature.
Pe de alt parte nimeni nu-l putea vedea de pe drum. Deci, timp de
trei sau chiar patru zile, calul putea s mnnce, s bea, s doarm
dup poft, fr a se gndi la altceva.
Apoi, dup toate probabilitile, plictisindu-se, n-avea dect s-i
rup frnghia i s plece ncotro i-ar fi plcut.
Foarte bine! zise Raimondo dup ce se luar toate dispoziiile
relative la cal. Acum, vorbete Marius. Ai vreun plan ca s mergem s
lum scrisoarea lui Zucco?
Raimondo, observ, grav, Marius, cu toat demonstraia aritmetic
mulumit creia am convins pe colaboratorul i prietenul nostru John
Rock, e evident c nu vom gsi aceast scrisoare de ct expunndu-ne
la mari pericole. Poate chiar, c vom vedea moartea att de aproape, n
ct cu un gest ne-ar putea face s nchidem ochii pentru totdeauna Ei
bine, spre a ntmpina aceste pericole necunoscute i aceast moarte
amenintoare trebuie s avem stomacul solid, nu e aa?
Dar i lombardul ridic sentenios arttorul manei dreptate, n
faa prietenilor, care-l ascultau cu cea mai mare atenie.
Dar nu poi avea nici o dat stomacul solid cnd eti nemncat.
Pe de alt parte cronometrul meu, regulat dup meridianul Romei de
ctre nvatul astronom Alfani, cronometrul meu arat orele
dousprezece fr cinci minute. V propun deci, domnii mei, s
mncm imediat.
i dup acest discurs caraghios, Marius le fcu o plecciune adnc,
scondu-i plria cu un gest larg n felul muchetarilor de pe vremuri.
Ceilali trei izbucnir n rs i Marius, punndu-i iar plria pe cap,
deschise cufrul din care scoase un co de form dreptunghiular i
turtit. Cnd l deschise, se vzu n el cutii de conserve, pine, o enorm
friptur de viel n gelatin, sticle de vin nfundat.
Se aezar n jurul panerului i i mprir patru farfurii de
aluminium, patru furculie, patru cuite i patru pahare puse unul ntr-
altul.
i timp de douzeci de minute mncar fr s vorbeasc despre
expediie, fr a schimba o vorb care s nu se fi referit la calitatea
mncrii. Cci urmau o norm stabilit n mod tacit, o regul de igien
fizic i intelectual, ca n timpul meselor s nu discute nici o dat
despre lucruri serioase.
Dup ce bur cafeaua, pe care o nclzir la o mainu de spirt
puser la loc n co, proviziile rmase din abunden i tacmurile pe
care le splaser n balta din apropiere i Marius ncuie totul n cufrul
automobilului.
John Rock le oferi cte o igar i-i umplu pentru el o mic pip. i
dup o tcere de vreo zece minute, Raimondo azvrli n iarba umed
restul igrii i, ntorcndu-se spre Marius i zise:
Vorbete. Noi te ascultm.
Dar John Roc ridic braul, surznd.
Scuzai! Dar cred c n aceast afacere trebuie s fiu primul care
s vorbesc spre a v dovedi ct sunt de convins de calculul aritmetic al
lui Marius.
Bravo! aprob Marius, btnd din palme.
Att de convins n ct mi-a venit o idee care i-a fcut drumul
ncetul cu ncetul pe cnd mncam i, acum, mi-a srit n ochi pe cnd
fumam! Iat-o!
John Rock btu pipa ca s fac s cad cenua i o puse apoi n
buzunar. Apoi spuse cu vocea lui seac:
Iat. E foarte simpl. Ca toi poliitii americani i mexicani i eu
cunosc existena rii apailor. Dar, nici un om de la poliie n-a pus
vreodat piciorul acolo; deci, nu tiu cum poate fi acel inut. Legenda
spune c toate casele sunt construite deasupra unor subterane, care au
mai multe ieiri ascunse n coastele munilor i n fundul prpastiei
care le nconjoar deoparte.
Deci, necunoscnd locurile, nu ne putem risca s mergem mpreun,
nici chiar noaptea. Desigur c n acest cuib de briganzi exist un
serviciu continuu de paz i c am fi, semnalai, nconjurai, prini i
poate chiar mcelrii.
Toate astea sunt foarte juste, ntrerupse Raimondo, dar atunci
Iat ideea mea: m voi duce singur, ziua, n satul apailor.
Singur? strig Marius nmrmurit.
n ce mod? ntreb Raimondo, ngrijat la gndul, ca din dorina de
a-i arta tot curajul, John Rock s nu se de dea la cine tie ce act
temerar
Singur! repet Jean Bart, serios.
Dar John Rock zmbi.
Nu v temei, nu m voi duce s m arunc n gura ludului. Nu voi
fi detectivul John Rock; voi fi un spaniol abia sosit din Mexic, un invitat,
un oaspe de la hacienda Martinez, care se gsete la civa kilometri de-
aici i unde ne-am oprit azi noapte. Am vrut s vizitez acele ruine din
vrful muntelui Rebelii m ascult i v jur c m vor crede, cci
vorbesc spaniola mult mai bine de ct italiana i fr accent. Ei m vor
aresta i m vor ine ca zlog i
i unul din ei, ntrerupse Marius, va fi trimis la hacienda Martinez
unde administratorul, care n momentul de fa locuiete singur cu doi
btrni servitori, va spune c nu e acolo nici invitat, nici vntor, nici
oaspe
Nici de cum, rspunse John Rock. Administratorul va spune, c n
adevr Senor Ramon Vergas a sosit n ajun, creznd c va gsi pe fraii
Martinez ca s vneze cteva zile mpreun. Va spune apoi, c Senor
Vergas a plecat des de diminea fr a spune unde se duce i
Dar, cum va putea spune toate astea? ntreb Raimondo.
Va spune, rspunse John Rock fiindc-l vom nva chiar noi
rspunsurile pe care trebuie s le dea banditului.
Ah! neleg! Ghicesc! strig Marius. i cnd te vei gsi n satul
apailor, vei cuta s vezi cele din jur.
Stai niel! interveni Raimondo. Dar, banii pentru rscumprare?
Administratorul va rspunde c trebuie s atepte ntoarcerea
frailor Martinez, care, dup cum se tie n-au nimic de valoare la
hacienda i-i in toate bogiile la palatul lor din Mexic, de unde trebuie
s soseasc dintr-un moment ntr-altul pentru o vntoare de uri la
care Senor Vergas e i el invitat.
Bine! n privina asta nu e nimic de zis, spuse Raimondo. Dar, d-ta
ce vei face n satul apailor?
Mai nti voi vedea lucrurile, cum spune Marius. i, inspirndu-
m de la cele ce voi vedea, v voi scrie, trimindu-v informaii, preri
i poate instrucii asupra modului de a proceda.
Vei scrie, dar n ce mod?
Unul din briganzi va duce scrisoarea mea administratorului.
Oh! Oh! ziser cei trei cercetai, uimii.
Vezi bine! i John Rock ncepu s rd. Am totdeauna la mine o
sticlu cu cerneal simpatic. Invizibil la lumina zilei. Voi gsi mijlocul
de a rmne singur careva minute ca s pot scrie pe o foaie din carnet
ceea ce cred oportun. Dup ce voi fi terminat, voi cere, n mod
ostentativ, un condei i cerneal i pe cealalt pagin voi ruga pe
Martinez s plteasc rscumprarea, obligndu-m s-i napoiez banii
peste o sptmn.
Voi declara lui Pablo Zapil, c fr aceast promisiune, fraii
Martinez, care sunt zgrcii (dup cte mi-a spus administratorul) nu
vor plti cu nici un pre. i, se nelege, brigandul, se va grbi s duc
scrisoarea administratorului, care v va da-o, de vreme ce vei fi pe
aproape. Voi nu vei da atenia scrisului vizibil. nclzii hrtia la o
flacr oarecare Cerneala simpatic apare n mod lmurit. Citii. i
procedai conform celor ce v spun.
Foarte bine! zise Raimondo, pn-aici e foarte ingenios i toate
aceste manevre vor reui desigur. Dar nu e mai puin adevrat c d-ta
vei fi n minile bandiilor i c fiind desprit de d-ta pierdem avantajul
pe care l-am fi avut lucrnd toi n acela timp.
Uitai ns, c peste dou zile rebelii trebuie s prseasc ara
apailor spre a se duce la ntlnirea cu Zucco! Dac, dup cum suntem
n drept s presupunem, acest loc de ntlnire e n vreo regiune din
Peru, rebelii nu se pot gndi s strbat tot Mexicul spre a se mbarca la
Tehuantepec, narmai i conducnd cu ei un prizonier. M vor lsa s
plec, oprindu-i puca mea, aurul i argintul pe care-l voi avea la mine,
ceasul, zicndu-i c la urma urmelor, n-au fcut o afacere prea
proast.
Desigur, e probabil, admise Raimondo.
Aa cred i eu, zise Jean Bart.
Afar numai dac nu te vor ucide, strig Marius.
Nu! n privina asta reputaia briganzilor din ara apailor vorbete
lmurit. Nu ucid niciodat un prizonier panic. Cnd ucid, ceea ce se
ntmpl adesea, o fac spre a se apra, dac sunt atacai, sau dac sunt
mpiedicai de a face acele razii pe care le obinuiesc ei. Dar, nici o dat
n-au ucis cu snge rece un prizonier inut ca zlog, cnd acesta n-a fost
rscumprat. l in mai mult vreme, ba chiar pentru totdeauna,
servindu-se de el ca de un servitor.
Dar, de unde tii toate astea? ntreb Raimondo.
Ziarele au publicat povestirile prizonierilor rscumprai sau inui
n sclavie i apoi lsai liberi, cnd rebelii se duceau s ia parte cum
fac de obicei la vreo revoluie sud-american. n ce m privete, mi vor
da drumul peste dou zile, de vreme ce peste dou zile vor pleca Dar
n timpul acestor dou zile, care sunt de fapt de dou ori douzeci i
patru de ore, sunt trei nopi, de vreme ce zilele se socotesc cu ncepere
de mine de diminea. Ei bine, sunt convins c v voi spune n
scrisoarea mea lucruri destul de folositoare ca s putei veni ntr-una
din aceste trei nopi, s luai scrisoarea lui Zucco i poate c voi
putea s-o iau chiar eu singur.
John Rock tcu. Ceea ce spusese lsa o parte destul de larg
ipotezelor i cei trei cercetai se apucar s reflecteze. Dup cteva
minute, Raimondo spuse:
Evident, John, c faptul c tii att de perfect limba spaniol i c
ai cteva noiuni despre obiceiurile apailor, fac ca d-ta singur s fii n
msur de a-i realiza ideea. Dac nu va obine toate rezultatele pe care
le dorim, va avea cel puin unul, care pentru noi e capital.
Care? ntreb Marius.
Acela de a permite lui John Rock de a cunoate figura lui Pablo
Zapil, aa nct, dac vom putea interveni n timp ce rebelii vor fi n
satul lor, s putem cel puin recunoate pe acest Pablo Zapil i s-l
prindem Dac dup cum credem el i numai el, ne poate da
scrisoarea lui Zucco, nu vom avea de ce s ne sinchisim de cei o sut
cinci zeci de bandii. Spre a se duce n Mexic e probabil c rebelii se vor
transforma n panici mexicani i se vor duce s ia trenul pentru Mexic
la Piedras Neras, sau alt staie. Iar noi, dac nu-l pierdem din vedere,
vom pune n sfrit mna pe Pablo Zapil i i vom lua scrisoarea. Dar,
mai nti de toate, trebuie s-l cunoatem. i iat de ce, chiar
presupunnd c vom fi nevoii s lsm pe bandii s plece, va trebui s
ne ducem acolo.
Mijlocul propus de John Rock se poate uor adopta i pericolul e
nensemnat. Deci, eu l adopt.
i mie mi pare nelept, adaog Jean Bart.
Sunt de aceeai prere, exclam Marius, dar cu o condiie.
Care? zise detectivul.
Iat. Dac, atunci cnd vei fi acolo sus, vei vedea probabilitatea
pentru noi de a lua scrisoarea lui Pablo Zapil nainte ca ei s plece, ne
vei chema, chiar dac e vreo primejdie
Marius, are dreptate, aprob cu vioiciune Raimondo. Trebuie s
profitm de prima ocazie care ni s-ar prezenta, chiar dac e
primejdioas. Cci nimic nu ne garanteaz c a doua ocazie dac am
conta numai pe ea va fi tot att de prielnic.
De acord! conchise Jean Rock. Avei cuvntul meu de onoare c nu
v voi scuti nici de osteneal nici de primejdii, dac voi vedea c numai
aa vei putea veni sa luai scrisoarea.
Atunci suntem de acord i ne napoiem la hacienda? ntreb
Raimondo.
Cnd vrei.
Imediat, atunci! zise Marius.
i dup cinci minute, automobilul pornea pe osea, ndreptndu-se
spre hacienda Martinez, n care cei patru tineri petrecuser noaptea
precedent, la un kilometru numai de un han, unde n momentul acela
se repauza Rai, pe care-l urmriser de la San Vicente.
CAPITOLUL VI
O lovitur nebuneasca
Administratorul haciendei se numea Jose. n sezonul acela, n care
munca agricol era nul el concediase pe muncitorii mexicani i
rmsese singur cu doi servitori.
n noaptea precedent gzduise pe acei automobiliti, care de
altminteri l retribuiser n mod princiar. Vzndu-i napoindu-se, i
primi cu bucurie. Cnd automobilul fu n curtea nconjurat de un zid
nalt i crenelat, cei patru cltori srir jos.
Vrei s ctigi o sut de dolari? ntreb detectivul pe Jose.
i John Rock l puse n curent cu ceea ce trebuia s rspund n caz
cnd unul din bandiii din ara apailor ar fi venit s cear informaii
asupra unui oare care Ramon Vergas. Jose era inteligent. Nu fcu nici o
ntrebare indiscret, dar, repet rspunsurile pe care trebuia s le dea i
John Rock fu foarte mulumit.
Foarte bine, zise detectivul. i acum, ai o puc de vntoare,
cartue i un cal?
Am unul excelent! urt, dar excelent.
Bine, du-te de adu calul, puca i cartuele i o plrie un
sombrero i o manta cu ciucuri
John Rock i goli complet buzunarele n minile prietenilor, dndu-le
armele i cartuiera, avnd grij s nu pstreze la el nimic care ar fi
putut s-i trdeze identitatea.
Cu barba scurt, care-i crescuse n ultimele opt zile de cnd nu se
rsese, avea ntr-adevr aerul unui spaniol, cu toat culoarea verzuie a
ochilor, n contrast cu pielea i prul brun.
Dar, cnd vorbea, nsoind cuvintele cu acele gesturi att de familiare
spaniolilor, iluzia era complet. Cnd fu gata, strnse minele celor trei
tineri cu afeciune, dar fr emoie aparent.
Administratorul se ntoarse cu un cal i cu celelalte obiecte cerute.
Americanul arunc n automobil apca i i puse plria sombrero,
apoi puse puca n bandulier, cartuele n buzunar i mantaua bine
strns pe gtul calului i sri uor n ea.
Buenas tardes (bun seara), strig el. i plec prnd puin cam
caraghios pe calul acela glbui, care trecu n trap prin poarta cea mare.
Cu inima puin cam strns, cei trei biei l vzur deprtndu-se.
i cnd dispru dup ce se ntoarse pe jumtate ca s fluture n aer
plria, se urcar din nou n automobil.
Conform conveniei dintre ei se duceau s-l nchid ntr-un hambar,
acum gol, n care se strngeau cereale ntre cules i vnzare. Acest
hangar se gsea afar din curtea propriu zis. Fcea parte dintr-o
aglomeraie de magazii nchise, de hambare deschise i de diverse alte
construcii agricole, construite n plin cmp, la vreo cinci sute de metri
de haciend.
Jose nu nsoi pe cercetai. Le ncredin cheia i cnd automobilul
plec se grbi s tearg cu o mtur urmele lsate de roile de cauciuc
pe pavajul curii i nchise poarta.
Oficial, din momentul acela, Jose ignora existena automobilului i a
celor patru automobiliti. Nu cunotea dect pe senor Ramon Vergas,
prieten de coal al frailor Martinez, cu care studiase la Madrid. Senor
Ramon Vergas, care sosind mai de vreme, se dusese singur la vntoare
cu calul i puca.
Att tia Jose i nu putea ti altceva.
i pentru ca cei doi servitori, un brbat i o femeie, care lucrau
mpreun cu el s nu-l dea cumva de gol, se duse n buctrie i le fcu
lecia att de bine n ct dup zece minute nu se mai vorbea n hacienda
dect de senor Ramon Vergas.
ntre timp cercetaii ajunseser la hambar. Marius sri jos i
deschise cele dou canaturi ale uii.
Maina intr i Marius nchise ua la loc.
i acum, declar Raimondo n-avem altceva de fcut de ct s
ateptm.
Erau orele dou dup amiaz i Raimondo calcula: John Rock,
mergnd n trap, sau n galop va face cel puin dou ore pn-acolo sus.
Chestia rscumprrii va fi repede regulat; s zicem nc o or.
Ajungem la cinci. O or i jumtate pentru un bandit ca s-ajung pn
la hacienda: ase i jumtate.
Singura noastr distracie pentru azi, va fi s vedem pe bandit
sosind i plecnd. Apoi, vom mnca i ne vom culca. n cel mai bun caz
banditul nsrcinat cu scrisoarea faimosului Vegas va sosi mine. Dac
scrisoarea conine indicai care s ne fac s intrm n aciune, nu-i
vom putea urma dect mine noapte. Avem deci, cel puin douzeci i
opt sau treizeci de ore ca s ne uitm n aer, nchii aici!
Din fericire, nu se st tocmai ru! observ Marius.
i apoi, la rzboi ca la rzboi, adog Jean Bart.
Interiorul hambarului forma un mare dreptunghi. Nu, era luminat de
nici o fereastr. Dar printre trunchii de arbori din care era format trecea
destul lumin ca s se vad. Ct pentru provizii, cercetaii nu se
bizuiau pe Jose, care, din pruden n-avea s se apropie probabil de
hambar dect cnd ar fi avut scrisoarea. Dar, panerul era nc plin i n
fundul hambarului, n partea opus aceleia unde era fnul, era o pomp
de ap. Nu le lipsea deci nimic.
Vorbind despre Incai, amuzndu-se s priveasc din cnd n cnd
obrazul impasibil al lui Rai ntins n fundul automobilului i care
dormea, sau se fcea c doarme. Raimondo, Marius i Jean Bart
petrecur patru ore fr s se plictiseasc sau s-i piard rbdarea.
Dar Marius care se uita mereu la ceas, zise deodat:
Acre! Sunt orele ase. Banditul-comisionar nu poate ntrzia. S
fim ateni. edeau ctei trei culcai n fn. Se scular i se duser s se
uite printre crpturi. Vedeau foarte bine intrarea haciendei, curtea, la
cinci sute de metri cu enorma poart nchis cu drugi de fier, ncrustat
n zidul crenelat.
Curiozitatea lor n-avea ns s fie pus la prea mare ncercare.
Lucrurile merseser repede n satul apailor i banditul trimis nu-i
pierduse vremea pe drum; cci nu erau nc ase i un sfert i cei trei
tineri auzir galopul unui cal i vzur calul i pe clreul su ivindu-
se dup colul ridului.
Animalul plin de spum se opri n faa porii i omul vocifer:
Hei! Jose.
Se vede c bandiii cunoteau bine personalul haciendei.
Acesta era un vljgan tnr n costum mexican destul de pitoresc.
Plria i ascundea obrazul pe care tinerii nu-l vedeau de fapt, cu toate
c era ntors cu faa spre ei.
Hei Jose, afurisitule! url el nc-o dat.
Mii de pipe! opti Marius. Nu e tocmai rbdtor individul!
Dar se vede c Jose tia c nu era bine s fac s atepte pe rebelii
din satul apailor, cci poarta se deschise numaidect. Fr s se
coboare de pe cal, omul vorbi scurt i aspru. Jose i rspunse cu un fel
de umilin n atitudine.
Apoi, omul puse numeroase ntrebri la care Jose rspundea imediat.
Cei trei tineri nu nelegeau nimic dei omul vorbea foarte tare. Vocea
administratorului, slab c vocea unui btrn, nu putea ajunge pn la
ei. nsfrit, banditul scoase din hain o hrtie pe care o azvrli
administratorului, iar acesta o prinse din zbor.
Apoi, rosti cteva cuvinte cu ton violent fcu un gest amenintor,
btu calul cu genuchi, trase frul i plec, disprnd dup colul
zidului. Se auzi ropotul unui galop, apoi nimic.
Ar trebui s tim dac John n-a scris nimic pe hrtia aceea.
M duc eu! rspunse Marius, totdeauna gata s se mite.
Deschise unul din canaturile uii, iei i o lu la fug, spre hacienda.
Dar, uitase c Jose nu cunotea de ct limba mexican, i aminti
abia cnd fu n faa lui. Dar, Marius nu se speria de aa puin lucru.
Fr mult ceremonie, smulse hrtia din minile btrnului. Vzu
cteva rnduri scrise cu cerneal neagr.
Dar, nici nu ncerc s le citeasc, cci tia c n-o s le neleag.
Scoase din buzunar o cutie de chibrituri aprinse unul i plimb flacra
pe dosul hrtiei. Nu apru nimic, nici chiar cnd hrtia ncepu s se
nnegreasc puin, gata s ard.
Bueno! zise el cci asta era singura vorb spaniol pe care o tia.
i fr a mai sta s ntrebe pe Jose, care nu l-ar fi neles, puse
chibriturile n buzunar i scrisoarea n minile lui Jose i se ntoarse n
fug la hambar. Dup ce nchise ua, zise
Nimic. La dracu! Mi-e foame.
Prnzir cu destul poft.
Apoi, ncepur s vorbeasc ncet n ntunerecul, care ncepea s se
lase n jur.
Raimondo strig deodat.
Oh. Dar Rai?
Ce lucru? ntreb Jean Bart.
Nu i-am dat s mnnce nici acum, nici la amiaz.
Tii! E adevrat! Bietul biat! Urc-te n automobil Jean Bart,
aprinde lampa i eu i voi da alimentele.
Dac l-am da jos i l-am aeza pe fn? Podeaua unui automobil nu
e tocmai moale, tii!
E drept, aprob Raimondo. O s mnnce i s doarm n fn ca i
noi.
Cei trei cercetai, care puteau fi uneori nendurai cci peripeiile
prin care trecuser prin Africa i nvaser s nlture orice slbiciune
tiau s fie generoi, cci aveau inim bun.
Fur deci bucuroi s scoat pe Rai din poziia incomod i s-l
aeze pe fn. Aici, pe cnd Jean Bart, i lumina cu becul electric i l
inea n respect cu browning-ul ndreptat asupra-i, pe cnd Marius i
dezlega minile i l desfcea la gur, Raimondo i puse pe genuchi
pine i o felie groas de carne rece.
Incaul deschisese ochii i privea unul dup altul pe cei trei cercetai.
Lui Raimondo, care-l privea pe furi i se pru c ochii aceia negri
pierdeau ceva din rceala fr expresie, se mblnzeau, se fceau mai
umani, pe cnd obrazul i pierdea din rigiditate.
i Rai cnd avu minile libere, lu pinea i carnea i ncepu s
mnnce.
Bravo! aprob lombardul. Cel puin aa vedem c ai dini i o
limb, nobile Inca! Cci pn-acum nimeni n-ar fi crezut aa ceva. i se
amuzar ctei trei privind pe acel ciudat Rai cum mnca. Marius i
duse i un pahar plin cu vin i Incaul l bu fr s fie rugat.
Ei bravo! zise milanezul. Pariem c, acum vorbete? nvaii spun
c vinul dezleag limbile. Poate c tie englezete. Haide Jean Bart,
ncearc de-i ia un interviu.
Ceilali doi ncepur s rd. i atunci figura lui Rai exprima ceva: o
vie uimire. Raimondo avea instinctul unei mari perspicaciti
psihologice; nelese ce-l uimea pe servitorul lui Zucco i zise:
Jean Bart, Marius, tii ce-l uimete pe Rai?
Nu, rspunse Jean Bart.
Dar, tu tii? ntreb Marius.
Presupun. l uimete c putem fi att de veseli, cnd ni s-a furat
cinci milioane de dolari acum opt zile.
S tii, c asta e! zise Marius. Mii de pipe, nu m gndisem la
asta!
Atunci Jean Bart, cu un fel de gravitate:
Amici mei, vreau s-i spun n englezete ca cercetai italieni au
trecut Atlanticul pentru glorie i pentru onoare, mai mult chiar de ct
pentru bani.
Da, ntrerupse Raimondo. Spune-i apoi c pierderea dolarilor, dac
nu-i vom mai regsi nu ne mpiedic s fim veseli. Pe cnd dac ne-am
fi fcut hoi ca Zucco, Wallis i Wup am fi condamnai s nu mai fim
voioi n toat viaa.
Foarte bine! Perfect! strig Marius. i mai spune-i c
dezinteresarea noastr nu ne va mpiedica ns s urmrim pe Zucco,
Wallis, Wup i Tokman pn la captul lumii, ca s le lum napoi
dolarii dac-or mai exista nc i s facem s-i nchid pe ctei trei n
cea mai bun nchisoare din Statele Unite.
Am neles! zise ligurul. i btnd pe spate pe Rai ca s-i atrag
atenia i zise n englezete, toate aceste frumoase cuvinte.
Pe cnd cercetaul vorbea. Incaul i recptase impasibilitatea.
Cnd sfri Jean Bart nimeni nu vorbi. Apoi cu voce gutural, Incaul
pronun:
Ooh!
Tcere general.
Asta e tot? ntreb Marius.
Ateptar.
Nimic!
Ei bine, prietene, zise Marius, daca-i trebuie un pahar de vin i
un discurs englezesc ca s te hotrasc s spui Ooh! ci hectolitri de
vin i ci kilometri de fraze englezeti i-ar trebui ca s te fac s iei
parte la o conversaie? Renun, drag Inca, renun! Numai c, vezi, mi
vine somn privindu-i mutra care s-a fcut iar de lemn. ntinde
minile Nu nelegi? Ateapt, am s-i spun n spaniolete.
i, artndu-i frnghia care i servise s-i lege minile, Marius i zise
cu o mutr de o seriozitate comic:
ntindei labele Senor!
Probabil c Rai nelese mai mult gestul dect cuvintele.
Fapt e c ntinse minile cu o docilitate care nu era strin de
revolverul lui Jean Bart i Marius i le leg ct ai clipi din ochi fcnd un
nod solid i complicat din acelea pe care nva s le fac n exerciiile
lor cercetaii italieni. Rmneau dou capete destul de lungi. Marius
leg unul de mna lui dreapt i cellalt de mna stng a lui Raimondo
care-l ls s fac ce voia, cci nelesese.
Vei dormi ntre noi, Senor Rai. i fac aceast onoare. i vom ti
imediat dac ai somnul linitit, cci cea mai mic micare ne va
detepta i pe noi.
Incidentul fiind nchis, cei trei biei se strduir s-si aeze n aa
mod nct s petreac noaptea ct mai bine posibil.
Gndindu-se la John Rock, grija le strnse inima. Dar, cnd cineva e
att de tnr i mai ales cnd triete o via de activitate i de aventuri
nu tie ce e insomnia, nici chiar cnd are motive grave de preocupare.
Dup zece minute, n hambarul cufundat acum n ntuneric, cei trei
cercetai dormeau. i Incaul, dormea i el? nelesese cel puin
discursul englezesc al lui Jean Bart?
Poate c dormi, cci pzitorii si nu fur de loc deteptai.
A doua zi fu tot att de neplcut pe ct fusese de plcut noaptea
aceea de somn.
ncepur la ase de diminea s tremure de nerbdare. La amiaz,
mncar puin i prost. Enervarea, ngrijorarea de soarta lui John Rock
le strngeau stomacul i gtlejul.
Incaul, pe care-l puseser iari n automobil, manc mai bine de
ct paznicii si, dar fr s deschid gura.
Dup amiaz, ngrijorarea deveni de nesuferit. Fiecare sta n faa unei
crpturi dintre doi trunchi, privind cu lcomie i cu o furie ce cretea
mereu, spaiul descoperit care-i desprea de zidul i de poarta nchis
a haciendei.
n fiece moment unul sau altul scotea ceasul din buzunar, spunea
ora cu glas tare, btea din picior cu nerbdare. Orele trei, patru, cinci,
aprur succesiv pe cadrane. Dar, deodat, pe cnd Marius constata c
erau deja orele cinci i jumtate, zgomotul att de mult ateptat le izbi
urechea: galopul unui cal!
nsfrit! optir ctei trei. i strivindu-i nasurile printre
trunchiurile de arbori, vzur un om clare, care prea cel din ajun,
ivindu-se de dup colul zidului i oprindu-se la poart. El strig:
Hei! Jose! Diabolo!
E tot cel de ieri! zise Marius.
De data asta, banditul nu fu nevoit s mai strige o dat; poarta se
deschise numai dect i Jose apru.
Buenas tardes! strig banditul.
Scoase din buzunar o hrtie ptrat alb i o azvrli, ca n ajun, lui
Jose, care o prinse din zbor. i adog:
Por Hermanos Martinez!
Apoi dete pinteni calului i porni n galop.
Raimondo deschisese deja ua hambarului i mai nerbdtor dect
Marius, dar se oprir ctei trei n u, vznd pe Jose care venea n
fug.
Inteligentul administrator nu uitase instruciile falsului Ramon
Vergas cu privire la a doua scrisoare. i se grbi s-o predea cercetailor.
Era un plic pe care Raimondo l lu i l deschise cu nfrigurare. O
foaie, nu de carnet, ci de hrtie de scrisori destul de elegant pe care
desigur c rebelii o furaser din vreun magazin, fu repede desfcut. Pe
prima pagin erau vreo cincisprezece rnduri scrise cu cerneal neagr
i litere groase i semnate foarte cite, Ramon Vergas. Erau n
spaniolete, deci nu le citir. Marius se plecase i aprinsese un mic foc
dintr-o grmjoar de paie i cteva crculie. Raimondo ngenuchi i
trecu pe deasupra dosul hrtiei pe care o inea n mn.
Marius i Jean Bart, ngenuchiai n faa lui, priveau cu aviditate
albeaa foaiei de hrtie.
ncepe! ncepe! zise deodat Marius.
Da! Da! adog Jean Bart. Simt apte rnduri pn acum
complete, dar nu le pot citi din pricina flcrii.
Ridic-o mai sus, Raimondo! Ca s se nclzeasc toat.
Bun! Trei. Patru alte apte rnduri!
i nc dou!
i nc unul!
i isclitura! S-a fcut! Citete! Citete iute!
Se ridicar i se deprtar de foc pe care Jose l stingea cu picioarele.
Raimondo citi cu jumtate glas pe cnd Jean Bart i Marius
urmreau cu privirea.

Amici, la nord-vest de satul apailor, chiar n faa unei lungi cascade,


care erpuiete prin muni, exist o potec destul de repede, dar nepzit
pe cnd drumul btut e pzit zi i noapte de bandii.
Sunt nchis numai noaptea; dar atunci, cu minile i picioarele legate
strns.
ncperea n care m nchid noaptea e chiar n casa lui Pablo Zapil i
camera n care doarme el m desparte de pia.
Ua e nchis cu dou zvoare mari i e format dintr-un enorm bloc de
piatr, care se mic pe o ax de lemn.
Dar, coul buctriei, care e lng odaia unde doarme Pablo Zapil e
destul de larg pentru ca Marius, care e att de sprinten i de suplu s se
poat cobor prin el.
Pablo doarme greu. Vei gsi nite cloroform n farmacia mea portativ.
Casa lui Pablo e a treia n stnga pieei, numrnd din fundul pieii unde
se termin poteca. Facei scar lui Marius, care va sri pe acoperi, se va
lsa pe co, va cobor fr zgomot cu ajutorul unei frnghii pe care o vei
aduce cu voi, va cloroformiza pe Pablo Zapil n plin somn, v va deschide
i m va elibera. Ora cea mai potrivit e ntre miezul nopii i ora unu, dar
trebuiesc cel puin cincizeci sau aizeci de minute pentru a escalada
i Vin TS ceva nebunesc! Dar voi ai voit-o! Dac nu venii mine
noapte, vom urmri ne Pablo Zapil. l vei recunoate uor.

John

Dup ce cetir, cei trei cercetai se privir un moment n tcere.


Mergem! zise hotrt Raimondo.
Vezi bine! aprobar ceilali doi.
E ceva care m ispitete, zise Marius. Escaladarea aceea,
cloroformizarea linitea din jur totul trebuie s se petreac n cea
mai mare tcere.
i cum terminm, John Rock o terge cu noi, Pablo Zapil,
trezindu-se observ absena prizonierului i
Raimondo se ntrerupse, rznd.
Ia ghicii
Nu tim! Spune tu, repede.
Ei bine, citim scrisoarea lui Zucco, copiem esenialul i o punem la
loc n buzunarul lui Pablo Zapil, care desigur o pstreaz la el.
Bravo! zise Marius. i Pablo Zapil nu bnuiete nimic. i nu tie c
alii tiu tot i c pot s-l sileasc s fac ce vor ei, chiar prin scrisori
false de la Zucco de va fi nevoie
Nu m gndeam la asta! zise Raimondo.
Dar la ce te gndeai?
Numai la asta: netiind c cei trei cercetai italieni au citit
scrisoarea lui Zucco, cci le-o vom lsa intact, Pablo Zapil nici nu se va
gndi s-i scrie ca s-l vesteasc Astfel c vom surprinde pe Zucco
fr s fie vestit.
Minunat! exclam Jean Bart. Dar de ce s lsm pa rebeli s se
ntlneasc linitii cu Zucco? Dac ntrziem, cine tie din ce cauz i
ei sosesc n Peru naintea noastr cu trenul i cu vaporul de care
desigur c se vor servi? Ar fi o nou for reunit n jurul lui Zucco i
aceast for ar micora probabilitile noastre de
Da! da! i tie vorba. Raimondo. Avei dreptate amndoi. Dar,
pentru un moment e vorba numai de a pune mna pe scrisoare. i sunt
orele ase..
Dar, ntreb Marius, mergem cu automobilul pn la pduricea
unde am lsat calul lui Rai?
Da, vom lsa automobilul printre arbori. Noaptea nu e nici o
primejdie
Desigur, afirm Jean
Atunci, iute, hai s mncm i pe urm s-o tergem, conchise
milanezul.
Destul vorb! S mncm!
i fr a se mai ocupa de Jose, care i privea cu un aer ndobitocit,
deschiser panerul. Mncar ce le mai rmsese din friptur, gustar
nite banane delicioase pe care le primiser de la administraie, bur
numai ap fr vin, ca s-i pstreze sngele rece i scoaser
automobilul din hambar.
Raimondo se aez la volan. Marius lng el, Jean Bart napoi. Pus n
micare de Jean Bart, rmas ultimul, motorul ncepu s zbrnie.
Mii de pipe! strig lombardul n clipa n care Raimondo era s
porneasc. E prea curnd!
Cum, prea curnd? ntreb Raimondo, surprins.
Ai dreptate! zise Jean Bart. Te gndeti la bandit? Nu-i aa
Marius?
Da!
E adevrat! i Raimondo ridic din umeri. l uitasem, Trebuie s-
ateptm s ajung la pdurice i s treac prin ea, cci, pe drum l-am
ajunge din urm i asta ar putea s complice lucrurile. S-ateptm deci.
Trebuie s-ateptm cel puin o jumtate de or, zise Jean Bart.
Ateptar deci. Dar acea scurt ateptare fu mai penibil pentru cei
trei tineri dect cea din zori i pn-atunci. i se prea c fiecare minut
de imobilitate i fcea s piard ansele de reuit, aa c dup cinci
minute nu mai putea sta, locului. Unul dup altul srir jos din
automobil i ncepur s se plimbe de colo pn colo, uitndu-se la
ceas, btnd cu nerbdare din picior i sfrir prin a lsa cu gura
cscat pe bietul Jose, care tiind ns c nu va fi neles, nici nu
ndrznea s-i ntrebe ceva. Dar, nsfrit jumtatea de or trecu.
ase i jumtate! strig Raimondo.
Marius fu primul care sri la locul su. Jean Bart l urm.
Buenos tardes Jose! buenos noches! strig Marius. Fericit i
convins c vorbete cea mai curat spanioleasc din lume.
i ntorcnd dup col cu un viraj ndrzne, automobilul se avnt
pe osea.
Ajunser la pdurice, trecnd ca i n ajun prin punctul n care
anul care mrginea drumul se pierdea n cmp.
ndrtul pduricii gsir calul care ptea linitit. Cnd vzu venind
maina, se sperie, sri, alerg n cerc n jurul arborelui de care era
legat, dar vznd-o deprtndu-se, se liniti i se apuc iar s pasc.
Raimondo, Marius i Jean Bart se echipar n grab. Nu luar de ct
browningul i securea. Marius mai lu i laul lui John. Nu luar nici o
manta ca s fie mai liberi n micri.
Raimondo lu toate msurile n privina automobilului. Scoase
volanul, l ascunse ntr-un tufi pe care-l nsemn cu grij ca s-l poat
recunoate fr ovire.
Apoi, pornir, dar nu pe drumul deschis pe care ar fi putut fi vzui
din nlime cu un ochean; ci puser pe Jean Bart s se caere ntr-un
pom i s scruteze mprejurimile muntelui. i Jean Bart i conduse,
fcnd un ocol prin dosul colinei, pe o potec accidentat.
Dup o or de drum, ajunser la intrarea vii, care uneori larg i
puin nclinat, alteori n pant aproape perpendicular, nconjura
muntele apailor. De aici drumul fu cu att mai ru cu ct se nnopta.
Noaptea era din fericire foarte luminoas, cci luna strlucea pe un
cer plin de stele. Un torent i rostogolea din stnc n stnc valurile
spumegnde. Trebuiau s mearg pe lng el, riscnd s cad la fiecare
pas. Ici i colo gseau cte un nceput de potec, probabil fcut de
paii bandiilor, care treceau din cnd n cnd pe acolo, ducndu-se la
vnat sau la pescuit i de fiecare dat cnd poteca sau haosul de
stnc fceau o cotitur, cei trei cercetai se uitau n dreapta s vad
dac nu ajunseser nc la cascada cea lung.
Erau ceasurile zece i jumtate cnd o zrir nsfrit, Aproape
ipar de bucurie, cci se simeau extrem de obosii.
Bun! zise Raimondo, iat cascada poteca trebuie s nceap de-
aici, sau ceva mai departe
S cutm, propuse Jean Bart i pe urm s ne odihnim o
jumtate de or
Ca s-ajungem colo sus la miezul nopii, termin Marius.
Din fericire, o gsir aproape ndat, ncepea prin nite trepte
obositoare tiate n plin stnc. Fu Raimondo, care, la nceput fr s-
i dea seama, urc patru sau cinci trepte, pe cnd o cuta. Apoi, izbit de
regularitatea acelor buci de stnc ieite n afar una peste alta, se
uit mai bine, recunoscu dup tieturile regulate mna omeneasc,
trecu repede la celelalte i vzu c treptele continuau s urce printre
arbori.
Raimondo se gndi c putea striga fr s fie auzit de sus, de oarece
cascada fcea un zgomot destul de puternic. Strig deci:
Marius! Jean Bart! Oooh!
Oooh! Oooh! i se rspunse de partea cealalt.
Am gsit poteca!
Mii de pipe! Era i timpul!
i Marius fu ntr-o clip lng el; un minut dup aceea sosi i Jean
Bart. Atunci se aezar pe ultima treapt i se odihnir douzeci de
minute, fr s-i vorbeasc.
La lumina lunii care era la zenit, Raimondo se uita la fiecare minut la
ceas. Cnd fu unsprezece se ridic i zise:
Haidem!
Urcuul ncepu.
La nceput fu neateptat de uor, ct timp trecur pe sub arbori
poteca urca repede aproape perpendicular fr zigzaguri; i tinerii se
ineau de trunchiuri i de ramuri, care se vedeau destul de bine. Dar,
mai departe fu cu totul altceva. Uneori poteca erpuia printre pietre
prvlite una peste alta i Jean Bart, care puse piciorul ceva mai n
afar de adevrata potec, alunec i s-ar fi rostogolit n apa torentului,
dac nu s-ar fi agat brusc de piciorul lui Raimondo, care din instinct
se nepeni i rezist.
n timpul zilei chiar, pentru cine nu-i cunotea traseul capricios i
puin vizibil, trecerea aceea trebuia s fi fost extrem de anevoioas. Dar,
noaptea era de zeci de ori mai grea. Uneori poteca disprea cu totul,
lsnd n loc un haos de stnci peste care trebuiau s treac
mpingndu-se i trgndu-se unul pe altul. Apoi trebuia iar s caute
poteca. De douzeci de ori n cursul acelei ascensiuni, care dur mai
bine de o or, crezur c se rtciser. De douzeci de ori se crezur n
faa unui obstacol imposibil de nvins, dar reuir datorita calitii lor
fizice i energiei morale. De douzeci de ori cnd unul cnd altul risc
s cad, czu, fu prins ia timp, inut i tras napoi de camarazii si.
Dar, nsfrit, tenacitatea i sforrile lor fur rspltite. Trecuser,
fcnd un ocol, un vrf nalt i numai vzur deasupra dect cerul.
Erau pe culmea muntelui, n satul apailor; n faa lor se ntindea o
pia dreptunghiular nconjurat de case joase.
Uf! rsufl Raimondo. Am ajuns!
Bine c s-a sfrit urcuul acela!
Credeam c nu se mai termin!
Se aezar ndrtul unui zid drmat. Piaa absolut goal era parc
argintat de razele lunii. Domnea o tcere adnc n care se distingea
doar murmurul cascadei care desena o dung alb pe peretele ntunecat
al muntelui.
Casa lui Pablo Zapil, zise Raimondo, repetnd cuvintele din
scrisoarea lui John Rock, e a treia, n stnga pieii, numrnd din
fundul pieii unde se termin poteca.
Una, dou, trei, numr Marius artnd cu degetul casele din
stnga. E aceea, ceva mai nalt de ct celelalte.
S rsuflm nti, zise Jean Bart i s mergem.
Da, pn atunci eu mi scot ghetele i ciorapii, cci cu picioarele
goale voi face mai puin zgomot pe acoperi i n camera lui Pablo Zapil.
Dar erau att de nerbdtori nct, ndat ce Marius se descl, se
ridicar ctei trei n picioare.
Mergem?
Da.
Se privir o clip spre a-i ntri curajul. n clipa aceea hotrtoare
erau micai, cci pericolul latent din jurul lor putea izbucni pe
neateptate, inevitabil i mortal. Era deajuns ca vreunul din cei o sut
cincizeci de rebeli, neputnd s doarm, s ias pe pia ca s fumeze o
pip la lumina lunii, sau ca un cine, sau vreun cal s latre sau s
necheze, ca Marius, escaladnd zidul, umblnd pe acoperi, cobornd
pe co, strbtnd buctria i odaia alturat s fac vreun zgomot ct
de mic i ca Pablo Zapil s se trezeasc i atunci ar fi urmat
descoperirea, lupta, detunturile, strigtele, trezirea tuturor; atunci n
ciuda calcului fcut de Marius, cei trei cercetai n-ar mai fi avut de
luptat n contra ase bandii, ci n contra o sut cincizeci cum erau n
realitate. i rezultatul unei astfel de lupte nu putea fi dect acesta: cei
trei tineri ar fi fost capturai sau ucii.
Raimondo, Marius i Jean Bart i dau perfect seama de acest lucru,
dar nu ezitar. Se mbriar cu cldur i Raimondo repeta:
Mergem!
Da! rspunser ceilali doi.
Un minut dup aceea erau lng cea de-a treia cas. Marius puse
jos, lng zid ghetele i ciorapii, ca s le gseasc imediat la plecare i le
acoperi cu plria, care l-ar fi ncurcat. Fcu un gest, la care Raimondo
i Jean Bart se supuser imediat, primul aezndu-se lng zid cu
spinarea ndoit, iar cellalt urcndu-se deasupra i ndoind la rndul
lui spinarea. Marius, care avea agilitatea unui clovn se urc cu uurin
pe amndoi i din spinarea lui Jean Bart se sui pe acoperi. Aici, se
ridic n picioare i umbl cu pas uor pe lespedele netede care formau
un fel de teras. Ajuns la co, Marius desfcu laul pe care-l purta la
bru i cu ndemnare azvrli un capt lui Raimondo i Jean Bart care-l
prinser din zbor. Cellalt capt l ls uor pe gura coului. Apoi intr
i el inndu-se atrnat de frnghie i se lsa ncet n jos, frecndu-se
fr voie de pereii destul de strmi ai coului. Era n ntuneric.
Deodat simi sub picioare ceva moale. Aps cu precauiune. Picioarele
se afundar n ceva moale i cldicel
Cenua de pe vatr! se gndi Marius.
Simindu-se sigur pe picioare, dete drumul frnghiei se plec i privi
n jur: ntunerec. Lumina lunii, intrnd prin co desena un ptrat de
lumin, dar ncolo ntunerecul era de neptruns.
i cercetaul auzi un sforit cadenat.
Bun! Pablo Zapil doarme s nu pierdem timpul. Dar trebuie
neaprat s aprind lampa electric
Aprinse lampa chiar n buzunar, ca s nbue uorul zgomot al
mecanismului. Apoi, repede plimb n jur raza de lumin i vzu
deschiztura fr u, care forma trecerea ntre buctrie i camera n
care dormea Zapil. ndrept apoi lumina spre podea i nelese c nu era
nici o piedic ntre el i deschiztur. inu lampa n mn, dar i
ascunse lumina cu dou degete i cluzit de sforitul celui care
dormea se ndrept spre el. Se opri dup zece pai, ridic cele dou
degete, care ascundeau lumina i plimb n jur fia de raze.
Bun! Sunt pe pragul odii. Un pas, l-am trecut. Zapil e ntins pe
un pat jos, n fund, la stnga. Nu e nimic pe jos?
O nou raz de lumin.
Nimic. S naintm!
Mai fcu nc trei pai.
Cel care dormea era aproape de tot, cci Marius i auzi respiraia.
Atenie! E momentul.
i atunci, pentru prima oar, cercetaul simi c inima i btea
dezordonat, nebunete, aproape s-l nbue!
Oho! S nu facem prostii! i voi s supuie organismul fizic energiei
morale. Aps cu putere mna dreapt pe inim. Strnse dinii. Fcu
una din acele sforri supraomeneti prin care spiritul stpnete
materia. i imediat se simi calm, absolut linitit.
Bun!
Puse lampa aprins n buzunar i din cellalt scoase sticlu, o
destup, vrs coninutul pe un tampon de vat pe care-l scosese din
acela buzunar.
Un miros puternic l izbi n fa. Dar, punnd repede n buzunar
sticlua, scoase cu mna stng lampa electric i cu un gest brusc
lumin patul n piezi. Vzu n penumbr obrazul lui Pablo Zapil.
Apropi de el tamponul puternic mbibat de cloroform i, fr
violen., i-l aplic sub nri i n faa gurii. Corpul omului adormit se
mic i, cu un fior de groaz care-i strbtu ira spinrii, Marius vzu
deschizndu-se ochii lui Pablo Zapil.
Dar cercetaul i stpnii groaza instinctiv.
Fr glume! Hai!
i riscnd totul pentru tot, sri clare pe pieptul banditului, i
strnse coastele cu genuchi goi i osoi lsnd lampa, inu din toate
puterile capul omului pe pern i tamponul de vat pe nas i pe gur.
Pablo Zapil avu cteva tresriri puternice. Un fel de horcit i iei din
gur pe care tnrul i-o apsa cu patul revolverului, de la bru. i
deodat omul se ntoarse i czu jos din pat. Marius nu-i dete drumul.
Czu cu el, inndu-l mereu strns ntre coapse i genuchi.
Omul avu nc vreo cteva tresriri din ce n ce mai slabe horcind
din ce n ce mai ncet. i deodat, Marius simi acel corp enorm,
nmuindu-se i cednd
nsfrit! se gndi el.
Din pruden i mai inu cteva clipe tamponul sub nas, apoi, se
scul linitit. Lu lampa, care czuse i arunca o dung de lumin pe
podeaua camerei.
Din clipa aceea proced n grab fr a se mai feri s nu mai fac
zgomot.
Dup trei minute, John Rock, radios, era liber i se narm cu
browning-ul lui Pablo Zapil lundu-i i cartuiera, apoi cei doi
nvingtori, tremurnd de nfrigurare scotocir hainele banditului,
azvrlite pe scaunele grosolane. ntr-un buzunar gsir un portofoliu
voluminos. John Rock l deschise pe cnd Marius i lumina. Poliistul
desfcu prima hrtie, pe care puse mna i amndoi cetir:
Zucco lui Pablo Zapil. Frate Cu o privire rapid parcurser
rndurile, vzur cuvintele principale, semntura.
Ajunge, declar Marius. Asta e!
Eu iau tot!
i John Rock voi s puie portofoliu n buzunar, cnd Marius l opri.
Nu! Nu! Trebuie s copiem numai scrisoarea i s i-o lsm.
Cum? zise John Rock, care nu nelegea.
Marius i explic n grab ideea lui Raimondo i conchise:
D-mi scrisoarea, o voi stenografia. Am hrtie i creion.
neleg! ine. Iat o mas i un scaun. Marius se aez, rezem
lampa pe mas i ncepu s stenografieze scrisoarea.
Dup ce termin, puse totul n buzunar i zise:
S punem pe Pablo Zapil la loc pe pat i s-l acoperim iar cu
plapoma. Trebuie s cread, cnd s-o detepta i-i va aminti c a fost
atacat, c acela ai fost d-ta, prizonierul su. Las aici sticlua i
tamponul ca s cread c le-ai avut la d-ta
Foarte bine!
Puser apoi portofoliul cu scrisoarea intact n buzunarul de unde-l
luaser.
i acum s-o tergem, zise Marius.
Pe u! adog John Rock.
Traser zvoarele, din fericire bine unse i mpinser blocul de piatr,
care se nvrti descoperind deschiztura.
Afar, Raimondo i Jean Bart, ridicar braele la cer, cu chipul
luminat de un zmbet de bucurie mut, cci nu puteau striga.
Laul! i aminti Marius.
John Rock l trase i-l atrn la bru, pe cnd Marius nclndu-se
rspunde ntrebrilor lui Raimondo i Jean Bart, entuziasmai.
S-o tergem, zise milanezul cnd fu gata.
Dar fur nevoii s-o ia napoi pe potec, spre a nu risca s fie vzui
de sentinelele din capul satului.
Laul le servi i de data asta; alunecar se rostogolir, i nsngerar
minile i genuchi, dar ajunser nsfrit jos fr s-i rup vreun picior
sau vreo mn. i o luar n grab spre locul unde lsaser
automobilul. Dar, odat ajuni aici, nerbdarea celor doi cercetai, care
nu vzuser nc scrisoarea nu se mai putu conteni i atunci aprinser
repede unul din farurile automobilului, iar Marius citi cu glas tare
rndurile stenografiate.
Cnd terminar se mbriar nebuni de bucurie i de entuziasm.
La Peru! La Peru! vocifer Marius.
Acolo, zise Raimondo, ne va fi uor s cercetm printre nvaii
spanioli i s aflm unde e Lacul sacru.
Nu e dect un singur lac n Peru, zise Jean Bart i se numete
locul Titicaca.
Acel nume caraghios avu darul s nveseleasc pe cel doi cercetai i
chiar pe John Rock.
Ei bine relu Raimondo, s mergem la lacul Titicaca, Vom cuta
templul secret al incailor i vom gsi pe Zucco.
i ne vom lua milioanele din tezaurul independenei! observ
Marius.
Dar, ce facem cu rebelii din ara apailor? ntreb John Rock.
S se duc s se spnzure! Dac ntmpltor i mai ntlnim n
cale nainte de a reui, i dm pe mna poliiei, sau arestm chiar noi pe
Pablo Zapil.
Eu cred, zise John Rock, c putem trece prin prezidiul San Vicente
i dup ce vom preda pe Rai autoritilor, voi face un raport precis, care
le va permite s aresteze pe Pablo Zapil i pe majoritatea tovarilor si
n staiile de drum de fier, unde se vor duce desigur s ia trenul pentru
Mexic.
Excelent idee! zile Jean Bart.
Aprobat n unanimitate! declar Marius.
Volanul fu pus la loc, calul lui Rai legat la spatele automobilului i
pornir cu mic vitez pentru ca animalul s-i poat urma.
La hacienda Jose se sculase, cci era aproape s rsar soarele.
i deter calul lui Rai, n locul aceluia cu care Ramon Vargas se
dusese n satul apailor. John Rock i plti de zece ori mai mult valoarea
putii lsat n mna bandiilor. i n acela timp l nv ce trebuia s
spuie n caz cnd bandiii ar fi venit s se informeze ce s-a fcut Ramon
Vargas.
Apoi automobilul porni spre San Vicente. Sosir la opt de diminea.
Rai fu predat autoritilor mexicane, care promiser s-l trimit la cel
mai apropiat post de poliie american, de unde avea s fie apoi expediat
la New York, mpreun cu un raport scris i isclit de John Rock.
Alt raport redactat de el, privea satul apailor i ddea toate
amnuntele necesare pentru recunoaterea i prinderea bandiilor. Dar,
John Rock nu pomeni nimic de Zucco, de Incai de Peru i cei trei
cercetai bine nfurai n mantalele lor de automobiliti rmaser n
main, fr a fi observai sau recunoscui de cineva.
Pentru a explica arestarea lui Rai i ederea lui n satul apailor John
Rock invent o ntreag poveste. Astfel fu pstrat secretul asupra
expediiei celor trei cercetai. Toate acestea se petrecur ntr-o or.
Automobilul porni apoi cu viteza de 100 kilometri pe or pe oseaua
Mexicului!
Aveau de parcurs n total 7500-8000 de kilometri. Fcnd un calcul,
au ajuns la concluzia c le trebuiau cel puin patru zile, admind c nu
li se ntmpl nici un accident pe drum.
Ce-i atepta la capul acestui drum nici ei nu tiau i nici nu cutau
s afle. Deocamdat aveau alt mister de lmurit. Era acela al
pergamentului gsit n haina lui Rai.
La primul popas pe care-l fcur ca s mnnce se apucar, n
timpul digestiei, s examineze cu atenie enigmatica inscripie.
John Rock afirm din nou:
E un criptogram. Trebuie s-i gsim cheia. Eu sunt obinuit cu
aa ceva. Voi ncerca s-l descifrez.
Raimondo observ.
Foarte bine, dar am cetit destul n privina asta ca s tiu c prima
condiie ca s descifrezi un criptogram e s tii n ce limb a fost scris.
Cu alte cuvinte, continu Marius s tii n ce limb s-a gndit
autorul, scriindu-le i nlocuind cuvintele sau chiar frazele prin semne
convenionale.
i atunci conchise Jean Bart, primul lucru e s cunoti perfect
limba de care s-a servit autorul.
Foarte just, observ John Rock i prevd obieciunea voastr. V
ntrebai, n caz cnd ai descoperi n ce limb e scris acest criptogram,
dac o voi cunoate! Cci orict ai fi de poliglot e imposibil s cunosc
perfect toate limbile din lume, sau chiar numai pe cele vorbite n cele
dou Americi.
Tocmai i m gndesc c e zadarnic s mai pierzi timpul.
i de ce? ntreb John Rock, puin cam surprins.
Dei tria de mai multe zile mpreun cei trei cercetai, detectivul, nu
cunotea toat vioiciunea perspicace a inteligenei acestor tineri.
De ce? ntreb Raimondo. Vei afla ndat. Cunoti limbajul vechilor
incai?
Ei, tocmai aici e nodul chestiunii!
i ctei trei izbucnir ntr-un lung hohot de rs, vznd mutra
confuz a poliistului care contrasta att de puternic cu obinuita lui
impasibilitate.
Limba vechilor incai, blbi el. Nu. Mrturisesc, n-o cunosc.
Ei bine, relu Raimondo nu te mai osteni s studiezi acel
pergament, cci ai putea paria o sut contra unu c aceste litere i
aceste semne reprezint litere, cuvinte i poate fraze aparinnd
idiomului vechilor incai, idiom pe care-l vorbesc ntre ei Zucco, Wallis i
Wup.
Ei! poate s-avei dreptate. Se prea poate ca acest misterios
document s fie scris n vechia limb a incailor. Dar, de ce s ne oprim
la aceast singur probabilitate? Ar trebui s ncercam n toate limbile
care se vorbesc aici, deci sa presupun c acest document e scris n
spaniolete; ncerca apoi n acela mod cu limba englez i dac nu
obin nici un rezultat
ncearc i n italienete, ntrerupse Raimondo, cci o vorbeti
corect.
Cee ace va dovedi spuse Marius, c sunt nite incai instruii!
Au voiajat mult, desigur! zise Jean Bart, jumtate n glum,
jumtate serios.
John Rock ridic umerii t rspunse linitit:
Voi studia documentul i din punct de vedere italian.
Prinse deci, cu un ac de genunchiul stng, puse carnetul pe cel drept
i cu creionul n mn se apuc de lucru.
Lucr o or fr s fie ntrerupt. Dar, dup o or. Raimondo, care se
uitase din cnd n cnd la ceas, detept pe cei doi camarazi adormii i
strig:
John!
Cufundat n calculele lui, americanul nici nu auzi.
John Rock!
Detectivul ridic ochii, cam zpcit.
Ei n ce punct ai ajuns?
Nu, asa departe! rspunse el cam scit. Am ncercat toate
combinaiile n spaniolete; nu iese. Am ncercat n englezete, dar tot,
nu merge
Atunci dac i place, poi continua i disear dragul
Sau n automobil, propuse Marius. Raimondo i cu mine vom
ncerca sa te ajutam.
ncercar toi mpreun, dar nu ajunser la nici un rezultat.
Se urcar din nou in automobil, care condus de Marius se ndrept
spre ndeprtatul Peru.
Stnd n unul din scaunele dinapoi, alturi de Jean Bart, care-l
privea puin cam batjocoritor, John Rock i continu calculele vr a se
sinchisi de continuele zguduituri ale mainii, care mergea pe un drum
extrem de prost.
i toat dup amiaza aceea nu ridic ochii nici nu vorbi cu Jean
Bart. Dar, cnd apuse soarele i se oprir s prnzeasc i ca s
aprind farurile, avea ochii umflai.
Ei bine? ntrebar mpreun cei trei biei?
Nimic! Nimic! Nimic! rspunse el necjit. Spaniolete, englezete,
italienete, am ncercat n toate felurile nimic!
Dar, admite nsfrit c hieroglifele acelea sunt scrise n limba
antic a incailor, mii de pipe i las viitorul s ni-l explice!
De altminteri, zise Raimondo, ca s consoleze pe John Rock i
fiindc era i adevrat, scrisoarea lui Zucco adresat lui Pablo Zapil ne-
ajunge pentru un moment. Mai trziu, daca nu vom ajunge la scop, vom
prinde un inca i-l vom face s ne explice cu orice pre.
i atunci o s te vedem ce mutr o s faci, drag John, zise
genovezul cu aerul lui grav, dac acest document n-o fi dect vreo
rugciune a incailor ctre zeul lor, soarele, un fel de amulet, de feti,
pe care-l poart la dnii ca s goneasc nenorocirile.
Erau cuvinte att de nelepte, nct John Rock fu impresionat.
Strnse pergamentul, l dete lui Raimondo, rupse paginile carnetului
acoperite de linii i de semne i zise, rznd pentru prima oar dup
dousprezece ore:
Hai s mncm, mor de foame!
Dup o or, detectivul era la volan, pe cnd cei trei biei, obosii,
dormeau pe scaunele lor. Nu-i nchipuiau ctui de puin c la ora
aceea Pablo Zapil i rebelii lui erau arestai n tren, n staia San Pablo,
pe linia Mexicului. Dar aveau s afle ceva mai trziu, la Mexic, citind
ntmpltor ziarele, care anunau faptele la ultima or.
i n noaptea aceea dormir, att de bine cum nu mai dormiser de
mult vreme.
i totui cte primejdii i ateptau pe drumul spre Peru chiar n Peru!
John Rock, care se odihnise destul de bine n satul apailor pe cnd
cei trei biei de-abia nchiser ochii n hambarul lui Martinez, conduse
toat noaptea.
Apoi, o lu de-a lungul ci ferate, trecnd brusc de la o regiune
accidentat la o regiune de esuri i cmpii, n drumul se ndrepta i
cobora mereu spre sud, ndreptndu-se spre acele inuturi din partea de
nord a Mexicului, care sunt nelocuite. Nici un ora, doar cteva sate ici
i colo.
i cum se ncruciau mereu cu alte drumuri, care preau tot att de
importante i n realitate tot att de proaste, John Rock era nevoit s se
opreasc mereu ca s consulte harta. Aceste opriri i ntrzia, dar spre a
rectiga timpul pierdut, cnd era sigur c era pe drumul cel bun, John
Rock lansa automobilul cu vitez nebuneasc. Aplecat pe volan, i
punea n acea curs fantastic toat ndemnarea lui de ofer. Uneori o
zguduire prea puternic trezea pe cei trei biei, care deschideau ochii
speriai, apoi, adormeau iar, cuprini de nenvinsul somn al tinereii.
Mergeau naintea misterioasei aventuri cu sufletul linitit ca i
cnd ar fi fcut o plimbare pe o strad frumoas din Italia.

Citii urmarea n fascicola Nr. 8

MISTERUL LACULUI SACRU