Sunteți pe pagina 1din 50

Jean de la Hire

CEI TREI
CERCETASI
Misterul Lacului Sacru

Nr. 8

REVISTA DE AVENTURI EXTRAORDINARE

An apariie:
1934
CAPITOLUL I
S strbai n automobil distana de opt mii de kilometri, prin regiuni
nc slbatice i aproape pustii, prin muni abrupi, pe drumuri unde
capriciul naturii domnete n ciuda operei omeneti, e o ntreprindere cu
adevrat temerar.
i totui asta fceau trei biei, trei cercetai din Italia i un tnr
detectiv american.
Plecai de la frontiera dintre Statele Unite i Mexic, ei voiau s
strbat aceast ultim, tar de la nord la sud i n plus Guatemala,
Honduras-ul, Nicaragua, Costarica, istmul de Panama n toat
lungimea, Columbia, Ecuatorul i, n sfrit Peru-ul i s se opreasc la
extremitatea acestei ri a vechilor Incai pe malurile lacului Titicaca,
situat pe frontiera de nord dintre Peru i Bolivia.
Notai c pe toat ntinderea acestui imens parcurs, oselele sunt
aproape necunoscute, cel puin aa cum le avem noi n Europa.
Drumuri pentru catri, poteci nesigure, albii de ruri secate, iat ce
simt acolo oselele. Puni de liane sau de trunchiuri prost legate ntre
ele, iat ce nlocuiete acolo podurile noastre de piatr sau de fer i
marile noastre apeducte.
Consultnd o hart a Americii centrale i vznd c de la sudul
Mexicului la Peru nu e dect un ir de lanuri muntoase, uneori extrem
de nalte i totdeauna destul de accidentate s-ar prea c aceast
cltorie de opt mii de kilometri cu automobilul e absolut imposibil.
i totui, o repetm, trei biei i un tnr, ncercau cu o puternic
main de 100 cai putere aceast cltorie fantastic. Cci aceti patru
tineri ndrznei nu se ndoiau nimic! Ei erau Raimondo Balsan, Marius
Colombo i Jean-Maria Callega, zis Jean Bart, cei trei cercetai italieni
care ctigaser premiul Carnegie de un milion de dolari, trecnd
Atlanticul cu aeroplanul i detectivul american John Rock.
i se ducea n Peru, fiindc sperau s dea de urma a trei misterioi
bandii: Zucco, Wallis i Wup, care mpreun cu alt complice, Tokman
fugit n Europa, furaser cu o ndemnare cu adevrat uimitoare cecul
isclit Carnegie i care valora cinci milioane de dolari.
Plecai din districtul San Vicente, de pe frontiera dintre Mexic i
Statele Unite, n dimineaa de 13 Iulie, cei patru cltori strbtuser
cu mare vitez tot Mexicul urmnd un drum extrem de ru, care mergea
aproape tot timpul de-a lungul cii ferate; trecuser prin Mexic fr s
se opreasc, la 14 Iulie seara, dup ce fcuser aceti primi 1500
kilometri n dou zeci i ase de ore de mers efectiv, afar de cteva
opriri obligatorii pentru mas i mici popasuri. Ajunser n seara aceea
n orelul Puebla, care e ultima staie de drum de fier. i aici petrecur
noaptea ntr-un han.
Partea cea mai uoar, ba chiar singura uoar a cltoriei era acum
ndeplinit.
La sud de Puebla nu mai era calea ferat, care mulumit lucrrilor
tehnice ce necesit nlesnete construirea unei osele paralele.
La sudul acestui orel se ntinde muntele, acea Sierra abrupt care
face din centrul Americii o lung creast sinuoas ce merge pn la
portul Tehuantepec n Pacific. Dar apoi, n spre Guatemala nimic dect
muni, poteci, vi i puni din trunchi de arbori sau din liane ce se
leagn.
La 15 Iulie, la rsritul soarelui, automobilul prsi Puebla, John
Rock era la volan, Raimondo Balsam lng dnsul i n scaunele
dinapoi Marius i Jean Bart.
Cei trei sute de kilometri care separ Puebla de Oajaca fur
strbtui n patru ore, fr incidente. i tot fr incidente merser n
patru ore i jumtate de la Oajaca la Tehuantepec unde mncar la un
han i umplur cu provizii de gur lada automobilului. La dou dup
amiaz ieir din Tehuantepec, intrnd n muni printr-o potec repede
care mergea n zig-zag pn la oraul Guatemala, capitala statului cu
acela nume.
Aspectul slbatec al munilor i impractibilitatea aparent a
drumului fcur pe automobiliti s-i dea imediat seama de primejdiile
la care se expuneau.
Drumul mersese urcndu-se mereu pe marginea Oceanului Pacific, al
crui azur infinit se ntindea n stnga cltorilor. Apoi mereu n zigzag
nconjurase o culme nalt.
i ajunser pe flancul unui munte orientat spre sud-est, deasupra
unei vi de o adncime incalculabil n fundul creia strlucea la soare
apa unui torent.
Drumul era att de strmt n ct automobilul abia avea loc s treac.
La dreapta era zidul de stnci, la stnga prpastia. La cea mai mic
deviere, la cea mai mic ntorstur prea brusc a volanului, ar fi fost
moartea.
Bineneles maina nu mergea mai repede ca un cal la pas, fcnd n
fiecare clip salturi i curbe ngrijortoare.
Aceasta dur de la trei la cinci. Apoi, brusc, drumul se lrgi flancul
muntelui umflndu-se n locul acela formnd un soi de platou cu
corni, dar acea potec era plin de gropi i de pietre enorme prvlite
din nlimi.
Era mai puin periculoas pentru automobiliti, care nu riscau s se
rostogoleasc ntr-o prpastie, dar era mai primejdioas pentru
automobil, ale crui roi i arcuri riscau s se rup n fiecare moment.
Erau orele cinci i jumtate i dei plecaser din Tehuantepec de mai
bine de trei ore, nimeni nu deschisese gura.
Ca de obicei fu Marius care rupse tcerea, cci, pentru firea lui de
milanez era extraordinar s treac trei ore fr c vorbeasc.
nsfrit, nemaiputnd rbda, strig:
Mii de pipe! De-om merge tot aa, n-o s trebuiasc opt zile, ci
ase luni s-ajungem la Peru.
Dac o s-ajungem! observ Jean Bart cu glasul lui cadenat i
calm de ligur.
Raimondo! strig Marius.
Raimondo Balsan se ntoarse, zicnd cam ncruntat:
Ce e, ce vrei cu mine?
Na! Vreau s-i spun o idee a mea, dar fr s te superi, tii!..
Spune! mi se pare c am i eu aceeai idee ca i tine rspunse
Raimondo cu acel snge rece i accent care caracterizeaz pe italianul
originar din Roma.
Atunci, dac suntem de acord, cu att mai bine! Deci iat: dragul
meu, cred c n-ai avut o idee nimerit vrnd s facem voiajul sta n
automobil. Cu aeroplanul am fi mers mai repede i fr primejdii.
Destul! i tie vorba Raimondo. Oare cu aeroplanul am fi ntlnit
ntr-un han mexican pe incaul Rai, servitorul banditului Zucco? i
oare aceast ntlnire nu ne-a pus pe urmele precise ale aceluiai
Zucco, fcndu-ne s cunoteam relaiile sale cu bandiii de pe frontiera
mexican? Aceast ntlnire o datorm faptului c eram cu automobilul.
Mulumit ei tim acum c Zucco i complicii si se gsesc la Lacul
Sacru n Peru i avem motive puternice s credem c acest lac Sacru nu
e altul dect lacul Titicaca, singurul de altminteri care exist n Peru.
Nu criticai deci ntrebuinarea automobilului, de la New York pn aici!
Raimondo are dreptate! afirm Jean Bart. Dar
Dar, mii de pipe! are dreptate. i totui
i totui! exclam Raimondo. Vrei s v spun ce gndesc i ce
gndii voi doi?
Vorbete! rspunse Jean Bart.
D-i drumul, mii de pipe, vocifer Marius.
Ei bine eu cred i credei i voi
Stop! le tie vorba un glas sec care-i fcu ateni pe cnd
automobilul se oprea brusc.
Era John Rock, detectivul, pus la dispoziia celor trei italieni de eful
poliiei new-yorkeze, domnul Smithson. i John Rock continu:
ntrerupei pentru un moment interesanta voastr discuie, amicii
mei i privii naintea automobilului.
n faa automobilului era ceva foarte simplu: nu mai era nici un
drum
Se sfrea pe marginea unei prpstii att de brusc i de strmt
nct John Rock n-o vzuse dect n clipa n care roile anterioare ale
automobilului erau abia la ase metri distan de ea. Aceast prpastie
despica n dou muntele, ntocmai ca un calup de unt care ar fi fost
tiat n dou de un cuit.
Desigur fusese format de vreun cutremur, iar n fundul ei se auzea
rostogolindu-se o cataract.
Pe toi dracii! zise Raimondo. Dac i d-ta ai fi ntors capul s stai
de vorb cu noi, automobilul n-ar mai fi avut dect ase metri ca s se
rostogoleasc.
Iar noi am fi fcut colo jos o frumoas marmelad, bombni
Marius.
Pe Cristof Columb! exclam Jean Bart. Urt drum. Dar, e o punte.
O punte! exclam rznd John Rock.
Puntea era ceva mai spre dreapta ntr-un punct n care cele dou
margini ale precipitiului se apropiau att nct nu mai erau de ct la
patru metri una de alta.
Cei patru automobiliti srir toi jos i se apropiar spre a o
examina.
Era format din dou trunchiuri groase de arbori puse paralele la
vreo trei metri distan unul de altul. Pe aceste dou grinzi erau aezate
de-a curmeziul alte trunchiuri strnse unul de altul cu ajutorul unor
frnghii, care preau aproape putrezite.
Alte frnghii legau aceste trunchiuri de cele dou grinzi Iar pe
deasupra lor era un strat de pietre i de pmnt; nu avea ns nici un
soi de balustrad.
Mii de pipe! strig Marius, se vede c serviciul american al
podurilor i oselelor nu prea lucreaz prin prile astea! Frnghiile
sunt pe jumtate putrezite, stratul de pmnt care trebuie s fi acoperit
acele pietre aproape nu mai exist, pietrele s-au rostogolit n prpastie
iar traversele abia se mai in Aa c nu mai rmn ntregi dect cele
dou trunchiuri care le susin.
Dar acelea cel puin sunt solide. Privii ce groase sunt!
De partea cealalt, zise Raimondo drumul e ceva mai bun. Ba
chiar s-ar prea c a fost de curnd reparat.
Da! afirm John Rock. Mi s-a spus la Tehuantepec c drumurile
din districtul San Cristobal sunt mai bine ntreinute de ct toate
celelalte din Mexicul meridional fiindc locuitorii s-au organizat ntre ei
i ndeplinesc rolul de cantonieri. Dincolo de aceast prpastie trebuie
s nceap districtul San Cristobal.
Atunci am fcut partea cea mai rea a drumului? ntreb Jean Bart.
Probabil.
n cazul acesta trebuie s trecem puntea, zise Marius.
Nu vd altceva de fcut, zise Raimondo, afar numai dac Dar,
tcu i roi ca i cnd gndul pe care nu-l exprima ar fi fost prea delicat
de mrturisit. Dar, cum ceilali i concentrau toat atenia asupra
punii, nimeni nu observ ncurctura sa.
Pe de alt parte, Marius, cu ndrzneala lui impulsiv i pornirea sa
fireasc spre tot ce era temerar, se i repezi pe punte zicnd:
Stai c vd eu numai dect dac e solid! Voi uitai-v i vedei
dac cedeaz!
i pe cnd Raimondo era cufundat n gndurile sale, pe cnd John
Rock i Jean Bart, fiecare n faa unuia din cele dou trunchiuri le
examinau cu atenie, Marius pornea prin mijlocul punii.
Punea picioarele cu precauiune unul naintea altuia, apsnd din ce
n ce mai tare. Se auzeau scrituri, dar puntea nu ceda.
i ajunse repede de partea cealalt.
Pe cinstea mea.! Eu cred c automobilul poate trece. E mult mai
solid dect s-ar crede!
N-a cedat de partea mea, zise John Rock.
Nici de a mea! afirm Jean Bart.
Dei John Rock avea treizeci de ani i Raimondo cel mai mare dintre
cercetai, ceva mai mult de jumtate din aceast vrst, nu detectivul
comanda expediia, ci cercetaul.
Toi se ntoarser deci spre Raimondo care, n picioare, cu capul
plecat, prea c reflecteaz, fr s aud, sau s vad cele ce se
petreceau n jurul su.
i Marius strig:
Ei! Raimondo, visezi! Ce naiba?
Raimondo ridic fruntea i zmbi cam ruinat:
Ce e?
Noi credem c puntea e destul de solid ca s susie automobilul.
Atunci, trecem? zise Raimondo.
Ei! Mii de pipe! Tu eti doar eful. Ateptm ordinele tale!
Bine! Atunci trecem!
i sri n main, aezndu-se la volan.
Ce faci? strig John Rock. Eu conduc.
Nu! rspunse scurt Raimondo. Ca s trecem puntea voi conduce
eu. Eu sunt de vin c suntem aici cu automobilul, cci ar fi trebuit s-
mi dea n gnd, dup ce am dat de urma lui Zucco, s ne ntoarcem
imediat la New York i s lum aeroplanul cu care acum am fi la Peru. A
fost o prostie c nu m-am gndit la asta. Ei bine, dac e vreun risc s
trecem pe aceast punte, m voi expune eu i nu voi, care n-ai fcut
altceva dect s v supunei ordinelor mele, urmnd greeala mea, de
care de altminteri nici voi nu v-ai dat seama!
Haidem! John Rock, Marius, Jean Bart! Vei trece dup mine cu
piciorul.
i zicnd acestea, lansase automobilul, al crui motor nu fusese
stins.
i nainte ca John Rock i Jean Bart s se fi putut opune, cele dou
roi dinainte treceau de pe pmnt pe puntea de brne. Dar, n clipa n
care erau s treac i roile dinapoi se auzi o trosnitur oribila i cei trei
camarazi, mui de groaz vzur pe Raimondo strngnd brusc frna i
punnd de-a curmeziul partea anterioar a automobilului, oprit brusc
pe loc. Brnele se rupser i cdeau n prpastie, rupnd sub greutatea
lor frnghiile putrede care ar fi trebuit s le ie legate de cele dou
grinzi.
i automobilul, suspendat deasupra gurii ce se formase ntr-o clip
rmsese n echilibru, cu una din roile de dinainte rezemat de grinda
din dreapta, pe cnd cealalt se rezem de una din traverse.
Ct pentru cele dou roti de dinapoi erau nc pe pmnt. din
fericire, cci dac i roile din spate ar fi fost pe punte n clipa cnd se
rupsese, automobilul ar fi desfundat toat puntea i s-ar fi prvlit
mpreun cu Raimondo n fundul abisului.
i dup o clip de oroare instinctiv, din amndou prile izbucnir
strigtele:
Raimondo. Pe Cristof Columb! Nu te mica!
Nu te mica! Echilibrul!
Ateapt! Ateapt! Raimondo, grinzile sunt nc solide, putem
reface puntea i pe urm s ndreptm maina.
Da ai dreptate! zise Raimondo, care era uimitor de calm i prea c
st foarte comod deasupra prpastiei.
Marius de pe partea dreapt, John Rock i Jean Bart da pe cea
stng se repezir n spre pduricea care acoperea acel platou.
Cu ajutorul securilor ce le aveau la bru ei doborr repede civa
arbori cu trunchiuri drepte i groase i le trr pn la marginea
abisului. Aici le rostogolir pn sub automobil, nlocuind traversele
rupte.
Ce idioi suntem! zise Marius. Ar fi trebuit s fi fcut asta de la
nceput!
Evident! zise Jean Bart.
Dar la ce dracu ne gndeam? spuse John Rock. Am fost idioi, pe
cinstea mea.
Dar, din automobil, Raimondo zise cu vioiciune:
Nu suntem doar Dumnezeu! Numai Dumnezeu nu greete. Ultima
noastr victorie ne-a fcut s ne pierdem din judecat. Adineaori m
ntrebai dac visam, Marius. Ei bine, da, visam i nu aveam tot sngele
rece fiindc-ni reproam eroarea de tactic. i iat cum, n loc s v
invit s discutm cu calm i s examinm n linite situaia
Dar, Jean Bart l ntrerupse aproape cu bruschee:
Raimondo! M faci s sufr! Mai nti iei din primejdie i pe urm
te vei explica.
Jean Bart are dreptate, conveni Raimondo.
S ndrepte automobilul cu vreo doi metri pe o lrgime de trei era, cu
toat dificultatea prezentat de puntea improvizat n cteva minute, un
simplu joc pentru Raimondo.
i cnd automobilul fu pe pmntul sigur i orice pericol ndeprtat,
iar Marius care trecuse napoi puntea, fu lng camarazii si, Raimondo
relu fr a se mica de la locul su:
Ziceam dar: iat cum, n loc de a v invita s deliberm calm i s
examinm situaia n linite spre a v comunica apoi ideile mele i
rezoluia definitiv, m-am repezit cu automobilul pe punte ntr-un
moment de necaz, de iritaie, de furie care mi-a disprut cnd am
auzit trosnitura Atunci, regsindu-mi sngele rece am frnat. Iat
Jean Bart la ce visam.
i hotrrea definitiv de care vorbeai?
Iat-o.
i Raimondo zmbi cu finee:
S-mi recunosc greeala. Automobilul care s-a dovedit excelent
pn n clipa n care am gsit urma lui Zucco, nu mai era bun dup
aceea o mrturisesc. mi imput c n-am priceput-o de la nceput i v
fac i vou aceeai imputare. Dar am trecut printr-unul din acele
pericole, care, din cnd n cnd amintesc oamenilor imperfeciunea
inteligenii omeneti. Greeala recunoscut se repar uor. S ne
rentoarcem la Mexic, mergnd cu maina zi i noapte i strbtnd
aceast ar, s reintrm ct mai repede pe frumoasele osele
americane. La New York ne vom repauza dousprezece ore, vom
remonta aeroplanul i ne vom lua zborul; i cu tot timpul pierdut vom fi
n Peru cu cteva zile nainte de data aproximativ la care stabilisem s
terminm cltoria.
Bravo! strig lombardul.
i John Rock.
n faa dificultilor drumului, mrturisesc c este singura
hotrre de luat.
Aceast dificultate ar fi trebuit s-o prevedem, zise Jean Bart, eu
mai ales care cunosc geografia i tiam c vom ptrunde ntr-o vast
regiune de muni nc slbatici.
O tiam toi, rspunse Raimondo. Dar, s nu mai vorbim, acum
cnd ne-am recunoscut toi greeala i mai ales, s nu mai pierdem
timpul. Putem ajunge la Tehuantepec nainte de a se face noapte cci
nu avem mai mult de dou ore de drum. Vom merge pn la Mexic,
aprinznd farurile.
i eu sunt de aceeai prere, aprob John Rock.
Atunci, la drum!
ntoarser automobilul aproape n loc. Raimondo ced locul la volan
lui John Rock; Marius i Jean Bart i reluar posturile.
i cei patru tineri ntoarser spatele acelei regiuni pe care voiser s-o
strbat cu automobilul.
Pn-atunci cei trei cercetai nvinseser cele mai mari greuti i fr
voie erau nclinai s se cread invincibili. Dar, civa trunchi de arbori
putrezii fuseser de ajuns spre a le dovedi c omul nu e invincibil n
faa naturii.
Omul totui poate s fie nenvins, dar numai atunci cnd nu sfideaz
natura. i cei trei cercetai, recunoscndu-i vina, ascultaser glasul
nelepciunii.
Cnd e cineva curajos, ntreprinztor i oelit cum erau Raimondo,
Marius i Jean Bart, are nevoie i de puin judecat, altminteri ori ce
act ndrzne degenereaz iute n imprudene.
CAPITOLUL II
apte mii de kilometri n 35 de ore
Aeroplanul cu care Raimondo, Marius i Jean Bart trecuser
Atlanticul se gsea la New York, unde fusese demontat i nchis ntr-un
garaj aparinnd lui Carnegie.
i aeroplanul rmsese acolo, pe cnd cei trei tineri i detectivul
John Rock porniser cu automobilul n cutarea celor trei hoi.
Acel aparat zburtor numit Aeroc era de un model nou i fusese
construit de Petre Balsan, tatl lui Raimondo.
Fu mare uimirea lui Carnegie, cnd, ntr-o diminea din a doua
jumtate a lui Iulie, gsi ntr-un plic pe care i-l aduse un servitor aceste
rnduri.
Cei trei cercetai din Italia i detectivul John Rock ntorcndu-se pe
neateptate la New York, de unde trebuie s plece mine cu aeroplanul,
solicit onoarea de a fi primii ct mai curnd de dl. Carnegie.
Aceti patru domni sunt aici? ntreb Carnegie pe lacheu.
Da domnule.
Poftete-i.
i celebrul miliardar se scul foarte micat.
Dun dou minute, vedea intrnd patru oameni brboi nfurai n
lungi mantale de automobiliti care le ascundeau hainele.
Se crezu victima vreunei glume de prost gust, sau poate, ameninat
de vreun atentat i ntinse repede mna spre butonul electric spre a
chema pe servitorul care ieise, nchiznd ua dubl a acelui cabinet de
lucru.
Dar l opri o voce bine cunoscut.
Nu sunai, domnule, v rog.
Dar, e John Rock! zise el uimit i reasigurat n acelai timp.
Chiar el! repet vocea, rznd de data asta.
i miliardarul vzu pe cei patru cltori scondu-i brbile i
mantalele.
Chipurile tinereti i uniformele celor trei cercetai aprur atunci
odat cu figura inteligent i vioaie i costumul de ofer al detectivului.
A! V regsesc! exclam miliardarul. Dar de ce v ntoarcei att de
repede? i de ce mascarada asta?
i cum vorbise n italienete, Raimondo rspunse strngnd mna
ilustrului i generosului american:
Domnule, mascarada avea de scop s ne fac s trecem ne
observai, ca nimeni s nu tie de rentoarcerea noastr.
Bine! Dar
Ct pentru napoierea neateptat vei nelege i vei aproba
motivul, cnd vei afla ce ni s-a ntmplat.
Povestii-mi repede! Dar stai, v rog
i dup ce se aezar, Raimondo povesti n mod clar i pe scurt ce
fcuser de la plecarea din New York spre a gsi pe cei trei hoi
principali ai milioanelor de dolari.
i ncheie, dup ce povesti incidentul opririi n sudul Mexicului,
astfel:
Am fi putut desigur s ne urmm drumul cu automobilul, dar,
aceast prim dificultate ne-a servit de lecie Ne-am gndit c era mult
mai bine s ne napoiem aici i s plecm din nou cu aeroplanul spre
Peru, cci, dup cum v-am mai spus, suntem siguri acum c Zucco,
Wallis i Wup nu sunt alii dect nite incai peruvieni.
ntr-adevr, rspunse Carnegie ziarele de azi diminea anun o
agitaie mai vie dei nc nbuit printre incaii din Peru.
Pregtesc o revoluie n contra oamenilor de ras alb i de origin
spaniol, care-i stpnesc de veacuri, relu Raimondo. i milioanele
ctigate de noi cu trecerea Atlanticului s-au dus s sporeasc ceea ce
Zucco numete Tezaurul independenei. Ei bine, Aerocul ne va servi
mai bine dect automobilul ca s ajungem la acel Lac Sacru, unde se
gsesc hoii i tezaurul lor.
V-ai gndit foarte bine! aprob Carnegie. Dar, aceti incai
fanatici sunt numeroi. i voi nu suntei dect patru. V vei expune la
imense pericole, cu att mai greu de evitat cu ct voi nu cunoatei
regiunea unde se gsete cartierul lor general.
Nu, de loc! replic surznd Raimondo. Am citit i recitit istoria
cuceririi Peruului de ctre spanioli i despre luptele acestora cu
puternicii incai, supui la nceput i care acum sunt dornici s scuture
acel jug.
Dac, dup cum e probabil, lacul lor sacru e lacul Titicaca, vom
ateriza cu Aerocul pe un platou din muni din mprejurimile lacului.
Nimeni nu ne va vedea. Suntem foarte, bine narmai i sper c vom
izbuti s prindem pe bandii i s le lum milioanele de dolari napoi.
Tnrul cerceta vorbise cu atta ncredere i energie nct
Carnegie fu cucerit; de aceea emise cu puin convingere urmtoarea
prere:
De ce nu voii s v asigurai mai nti de colaborarea; afectiv i
armat a guvernului peruvian? El e cel mai ameninat de revoluia
latent a incailor i n-ar sta la gnd, n faa gravelor voastre revelaii s
v puie trupele la dispoziie.
Raimondo cltin capul i rspunse destul de grav:
Ne-am gndit i noi la asta i am discutat chestiunea. Dar, nu vom
intra n legtur cu guvernul peruvian din diferite motive n primul
rnd, noi italienii n-avem nimic de-a face cu aceste micri
revoluionare, care intereseaz numai pe peruvieni. n al doilea rnd,
mobilizarea forelor peruviene i concentrarea lor n jurul Lacului Sacru
ar cere mai multe zile i n mod forat ar fi cunoscut tuturor bandiilor
i inclusiv, lui Zucco, Wallis i Wup, care sunt capii i promotorii
revoluiei proiectate; ei ar ascunde tezaurul n vreo grot secret i ar
putea dispare din Peru n ateptarea unor zile mai bune. Deci pe
deoparte scopul nostru n-ar reui i ne de alta: ne-am acoperi de ridicol.
Trebuie s lucrm singuri. Cci e singurul mijloc, care ne poate da
probabilitatea c vom reui.
La aceast declaraie, Carnegie nu putu opune de ct o admiraie
mut. Sculndu-se, se mulumi s spuie:
Cnd vrei s plecai?
Noaptea viitoare, rspunse iari Raimondo, pe la dou de
diminea i n secret.
Bine, ce voii s facei pn-atunci?
Mai nti s mncm, apoi s dormim, apoi s remontm Aerocul
fr s fim vzui de cineva i s ne lum zborul.
Ei bine, conchise miliardarul. Vei mnca i vei dormi aici. ntre
timp, oameni de a cror ncredere i discreie sunt sigur, vor ncrca
diferitele pri ale Aerocului pe nite camioane i le vor duce ndat ce
se va nnopta pe cmpul de manevre militare, care e destul de departe
de ora i va fi absolut pustiu. Acolo, v vei duce s remontai
aeroplanul la lumina unor faruri puternice. i cmpul de manevre va fi
pzit de jur mprejur de poliiti pe care i voi cere de la guvern i crora
nu li se va spune nimic cu privire la motivele acestei paze. Cnd vei
pleca, se va crede c e vorba de un aeroplan oarecare. Oamenii mei sunt
iniiai. Vor fi mui ca nite peti. V convine?
mi convine, mii de pipe! strig Marius pe care de la nceputul
convorbiri l mnca limba.
Atunci, venii! V voi conduce eu singur n sala mea de baie. Vei
putea face cte o baie cald de care desigur c avei nevoie dup attea
nopi i attea zile de drum. n timpul acesta vi se va pregti masa.
Apoi, v vei odihni n paturi comode i cnd v vei detepta, la noapte,
un automobil v va conduce pe cmpul de manevre.
Domnule, observ linitit Jean Bart, nu uitai s spunei s se
umple cu benzin rezervorul Aerocului i s se puie bidoane cu ulei i cu
grsime n nacel.
i s ni se puie provizii de alimente pentru cteva zile, adug
Marius.
Carnegie zmbi.
Fii linitii, nu vom uita nimic.
John Rock i Raimondo mulumir generosului filantrop i Marius i
Jean Bart fcur acela lucru.
Ieir toi mpreun din cabinetul de lucru. i totul se petrecu aa
cum fusese stabilit.
Nimeni, din New-York nu afl c cei trei faimoi cercetai italieni i
detectivul Jean Rock se napoiaser pentru cteva ore. Se vorbea nc
despre ei n ziare dar cum de cteva zile li se pierduse urma, se
povesteau fel de fel de lucruri fanteziste i contradictorii.
Seara, la zece erau pe cmpul de manevr.
Raimondo, Marius i Jean Bart ajutai de mecanicii, care aduseser
diversele pri ale avionului, remontar Aerocul pe cnd poliiti pe jos i
clri ineau n respect pe curioii rari de altminteri la extremitatea
cmpului de manevre.
i la dou de diminea Carnegie i mecanicii si salutar cu emoie
plecarea tinerilor cercetai, care se nlar cu aparatul lor pe cerul
acoperit de stele.
Raimondo, bineneles, era pilotul, avnd alturi pe Marius care se
ocupa de motor i trebuia s-i ie locul l volan din ase n ase ore, ca
s se poat odihni i el.
n timpul orelor de repaos John Rock avea s-i cedeze locul aceluia
dintre doi care dormea, trecnd el la motor.
Ct pentru Jean Bart, i pstra postul de observator, de geograf i de
meteorolog. El putea dormi oricnd voia, iar dac aveau nevoie de el l
deteptau.
Scaunul su care se gsea la mijlocul nacelei ndrtul celor ocupate
de Raimondo i de Marius fusese dat mai la o parte i se fcuse loc
altui scaun, pe care-l ocupa acum John Rock, ndrtul lui Marius.
Nici unuia nu-i era somn, deoarece n noaptea precedent dormiser
zece ore i hotrr s nu se repauzeze de ct dup alte zece ore.
n plin zbor cnd nenumratele lumini ale New York-ului erau deja
departe, Jean Bart rezum situaia.
De la New York la Titicaca n Peru, zise el, sunt 7000 de kilometri
n linie dreapt. Zburm cu vitez maxim, nu-e aa?
Da, rspunse Raimondo. Dou sute kilometri pe or.
Deci treizeci i cinci de ore de zbor. Sunt ceasurile dou de
diminea, 20 Iulie. Vom ajunge la lac mine, 21 Iulie, la cinci dup
amiaz.
Urt or pentru aterizare, observ John Rock; ar putea s ne
vad cineva i trebuie neaprat ca nimeni s nu bnuiasc prezena
noastr n acele locuri.
E just! aprob Marius.
E natural! adog Raimondo.
Asta m gndeam i eu! relu Jean Bart. Dar nimic nu ne
mpiedic s profitm c e ziu i s examinm de la o mare altitudine,
cu ocheanul, lacul i mprejurimile lui i s alegem astfel un loc potrivit
pentru aterizare. Apoi, ca s nu consumm benzina am putea ateriza la
o sut sau dou sute de metri la sud de lac, n Bolivia, ntr-o regiune
aproape pustie i vom atepta noaptea ca s ne ntoarcem ia lacul
Titicaca.
Foarte bine! conchise Raimondo. John Rock i Marius aprobar
programul n totul. i zburar cu dou sute kilometri pe or cu acel
aparat minunat. Cnd se ivi soarele erau deasupra Oceanului. La unu
dup amiaz treceau pe deasupra insulei Cuba. La ase i jumtate,
ajunser deasupra continentului american de sud i timp de vreo dou
ore zburar deasupra Venezuelei.
Atunci Marius se aez la volan. John Rock lu locul lui Marius i
Raimondo se instal ca s se repauzeze pe scaunul lui John Rock.
Zborul deasupra Columbiei dur vreo trei ore. Dar se fcuse noapte
i zburau la o mare nlime orientndu-se cu busola.
De diminea dup un examen minuios al hrii i al regiunilor pe
deasupra crora trecuser, Jean Bart constat c treceau pe deasupra
pdurilor virgine ce se ntind la sud-vest de regiunea Amazonului n
Brazilia occidental.
i timp de cteva ore Aerocul zbur pe deasupra acelor imense
cursuri de ape. ncetul cu ncetul treceau de munii din nord-vestul
Boliviei. Peru-ul meridional nu era departe!
i ntr-adevr, nu trecu mult i vzur n deprtare un vrf de munte
acoperit de zpad.
E muntele Sorota, zise Jean Bart. Are o nlime de aproape apte
mii de metri i e situat la sud-est de lacul Titicaca. La trei i jumtate
dup amiaz, ntre munii pe care cei trei aviatori i cercetau din
nlime, se zri o mare pat brun.
E lacul Titicaca, rosti grav Jean Bart.
Toate inimile btur.
Dup acel zbor prodigios fr incidente, dup ce strbtuser apte
mii de kilometri fr escal n mai puin de treizeci i cinci de ore, se
gseau n pragul pericolului, al necunoscutului amenintor, al morii
poate.
Jean Bart! chem Marius, ai crui dini clnneau de frig, caut
repede un loc pentru aterizat. Sunt ngheat.
i eu! ziser n acela timp Raimondo i John Rock.
Dar eu! adoga Jean Bart, cu glasul lui dulce i linitit.
i ducnd la ochi ocheanul se aplec pe marginea nacelei.
F un cerc, zise el dup ce privi n jos.
Bine! zise Raimondo. i spune-mi tot ce vezi ca s pot compara cu
cele ce tiu din istoria cuceririi Perului.
Fii linitit.
i cei doi luaser ocheanele i priveau. Dar, spre a nu face vreo
ncurctur, numai Jean Bart trebuia s semnaleze ceea ce vedea.
i Aerocul ncepu s descrie cercuri mari de-asupra regiunii.
La dou mii de metri dedesubtul lui se ntindea lacul Titicaca.
Lungindu-se de la nord-vest la sud-est ntre muni abrupi.
i genovezul, continu dup un moment de observaie;
Nimic de semnalat n afar de cteva insule i n jurul acestor
insule cteva piroage, n care se gsesc indivizi ocupai cu pescuitul.
Bine! zise Raimondo. De vreme ce acest lac Titicaca e singurul lac
care se gsete n Peru, trebuie s admitem n mod indiscutabil c e
acela desemnat de Zucco sub denumirea de Lacul Sacru, n scrisoarea
sa, ctre banditul Pablo Zapil.
Desigur! aprob observatorul.
Deci insula Sacr a vechilor incai e una din aceste insule. i,
dup cum spune tradiia incailor, de aici au plecat Manca-Capac i
Manca-Cella, fiul i fiica Soarelui, spre a fonda un mare imperiu al
incailor, distrus mai trziu de spanioli. n aceast insul era templul
Soarelui, pe care exploratorii n-au izbutit s-l descopere niciodat. E
deci mai mult de ct probabil c tezaurul independenei se gsete n
acest templu al Soarelui, dac templul exist nc i Zucco, Wallis i
Wup, efii incailor, i au refugiul n aceast insul.
Toi ascultaser cu atenie cuvintele lui Raimondo.
Foarte bine! Dar, la naiba! Fac exploratorii n-au putut descoperi
templul soarelui
Ateapt, Marius! zise Raimondo. i nici n-au putut ti exact care
dintre aceste insule era Insula sacr!
Atunci, mii de pipe! Cu att mai greu o s ne fie nou s alegem
dintre aceste insule pe aceea pe care vechii incai au botezat-o sacr!
Nu e aa de greu! zise Jean Bart, fr ridice capul i cu tonul
flegmatic.
Ce? exclam Marius.
Ai vzut ceva extraordinar? strig Raimondo.
i John Rock care avea o slbiciune pentru Jean Bart al crui calm i
plcea grozav se mulumi s zmbeasc privind pe tnrul ligur.
Dar acesta nu prea dispus s satisfac imediat curiozitatea
provocat de cuvintele sale
Aplecat pe marginea nacelei privea n jos prin ochean.
Raimondo, poi descrie un cerc ct mai regulat posibil?
Nimic mai uor.
Bun! i Jean Bart continu s observe.
John Rock i Marius observar i ei ntrebndu-se ce vzuse oare
att de important tnrul lor camarad.
Trecur cinci minute.
Jean Bart se ridic brusc, ls s-i cad mna n care inea ocheanul
i zise linitit.
Acum sunt sigur. Dac m nel s nu mi se mai spuie Jean Bart
ci Jean Bou.
Oho! Mii de pipe! Iat un joc de cuvinte, care m face s cred c e
ceva serios!
Ce lucru? ntreb Raimondo puin cam enervat. De ce eti sigur?
De insula numit Titicaca.
Ei ai!
Raimondo, Marius i John Rock rmaser ncremenii.
Vorbete! Ci vorbete odat, mii de pipe! strig Marius.
Raimondo se ntorsese i el ca s se uite la Jean Bart.
i genovezul se hotr, nsfrit s vorbeasc:
Iat! Pe apele lacului se vd nite piroage, iar ntr-nsele sunt
pescari. Am observat ns, c aceti pescari ngenuncheau n anumite
momente n fundul pirogei, dnd drumul plaselor i ncruciau minile
deschise pe piept, fceau o nchinciune i apoi se ridicau
Ti! strig Marius. i eu am observat, dar credeam c-i fceau
semne ntre ei.
Fiindc tu n-ai vzut tot, observ blajin, ligurul. Eu am vzut c
aceasta se ntmpla totdeauna n acela loc i c pescarii ngenuncheau
ntorcndu-se toi n aceiai parte, adic spre insula aceea, deci spre un
centru comun deoarece insula e nconjurat de piroage. Dar, ce ai
Raimondo?
John Rock i Marius privir i ei i l vzur plind, dar cu ochii
strlucitori de bucurie.
i cu voce tremurnd, Raimondo rspunse:
Acum mi amintesc c am citit despre acel gest observat de Jean
Bart c era gestul de adoraie al incailor. n carte spunea c, pe timpul
cuceririi spaniole, incaii fceau acel gest la rsritul i la apusul
soarelui. Dar, mai trziu ncetar toi deodat de a-l mai face, ca i cnd
ar fi primit un ordin misterios.
Aceasta a fost i deducia fcut de mine, zise linitit Jean Bart.
Mii de pipe! Cum de n-am vzut i eu? exclam Marius foarte
intrigat.
John Rock, rznd de exclamaia puin cam orgolioas a tnrului
milanez, aprob.
Bravo, Jean Bart!
Cu toat deosebirea de caractere, toate figurile exprimau bucuria.
Jean Bart! strig Raimondo, studiaz bine situaia insulei i
configuraia ei Dar care e? ine volanul Marius, vreau s m uit i
eu
Aceea, care se gsete exact n mijlocul celorlalte. O recunoti
uor. E absolut rotund.
Bun! O vd!
i prin ochean, Raimondo contempla insula tezaurului, insula unde,
poate, se ascundea Zucco, Walles i Wup, pregtind o revoluie cu
ajutorul aurului furat de la cercetaii italieni. Se scul brusc, napoie
ocheanul lui Jean Bart, relu volanul i zise:
S cutm acum un loc unde c putem ateriza noaptea viitoare.
Inutil! strig lombardul cu un ton, care dovedea c voia s-i ia
revana fiindc fusese mai puin perspicace de ct ligurul cu cteva
minute mai nainte.
Pentru ce?! ntrebar ceilali trei deodat.
Iat! zise el cu un aer triumftor. Aerocul a fost construit, n parte,
ca s i pluteasc. Deci, la noapte, vom ateriza pe lac. Nu mai
ntmpinm primejdii ca n mijlocul munilor, nu mai e nevoie s
cutm o pirog, nu mai avem de ce s purtm de grij Aerocului
ancorat departe de noi, de vreme ce-l vom prsi numai spre a pune
piciorul pe insul. i n caz de pericol neateptat, putem zbura imediat.
Iac!..
Marius fu aclamat. Jean Bart l felicit pentru ideea lui.
De bucurie uitaser frigul care domnea la acea nlime colosal, cci
lacul Titicaca are cea mai mare altitudine dintre toate lacurile de pe
pmnt i ei erau la 2000 de metri deasupra lui.
Uitaser i oboseala i tot.
Dar, cnd identitatea Lacului Sacru i a insulei cu acela nume fur
stabilite i cnd nu mai avur de fcut nici o observaie, cei patru
aviatori ncepur s simt din nou frigul i oboseala.
Haidem s ne odihnim! zise Raimondo.
Da. F nconjurul muntelui Sorota care se ridic n stnga noastr
i coboar la est pe platourile ridicate i pustii ale Boliviei.
La o sut kilometri de aici, nici un Inca i nici un alb chiar nu ne va
putea vedea ateriznd. i o jumtate de or, ct timp Aerocul zbur cu
mare vitez spre est, nici unul nu mai vorbi.
Erau att de sus, nct dei erau n plin Iulie i ntr-o regiune
tropical, tremurau de frig cu toate hainele mblnite pe care le luaser
de la New York.
Dar, dup haosul tumultuos al munilor aprur platourile deerte.
i dei erau la vreo mie de metri deasupra nivelului mrii, li se pru c
intr ntr-o baie cald, ndat ce Aerocul atinse pmntul.
ndat ce puser piciorul pe pmnt toi se apucar sa pregteasc
ceva cald, pentru mas. Le era o foame grozav i simeau nevoia s
mnnce ceva cald, cci n timpul acelor 34 de ore nu mncaser dect
carne rece, fructe, ciocolat i pine, bineneles.
Proviziile pregtite prin ngrijirea lui Carnegie nu lsau nimic de
dorit.
Aveau sup excelent n nite lungi cutii de aluminiu ermetic nchise.
Marius o nclzi ntr-o crati pe mica buctrie de campanie, care se
gsea pe bordul Aerocului.
Dar menu-ul era foarte copios i masa excelent fcu pe cei patru
tineri s se simt nespus de bine, ntini pe pmntul cald, n faa
aeroplanului, care i apra de vnt. i, n ateptarea nopii, n timpul
creia aveau intenia s exploreze insula Titicaca, cei trei cercetai
fumar cte o igar pe cnd John Rock se delecta cu vecinica lui pip.
ncetul cu ncetul, adormir. John Rock, singur, veghea asupra lor,
fumndu-i grav pipa.
CAPITOLUL III
Conspiratorii
Cnd veni noaptea, John Rock trezi pe cei trei biei.
Mirai c dormiser, fericii c se simeau odihnii, Raimondo, Marius
i Jean Bart se scular. i frecar ochii i ntinser braele.
Sunt orele nou! declar John Rock
Atunci s ne mbrcm i s mergem la insula Sacr! hotr
Raimondo. E zadarnic s mai stabilim vreun plan de aciune, de vreme
ce nu tim ce ne ateapt acolo. Ne vom urca pe insul o vom explora i
vom cuta s descoperim intrarea templului Soarelui.
Da! zise poliistul. Dar, m-am gndit la ceva.
La ce? ntreb Marius.
C unul din voi va trebui s rmie aici ca s pzeasc aeroplanul.
n caz de pericol grav Aerocul e singurul nostru mijloc de salvare,. Ar fi o
nebunie s-l expunem s fie luat sau poate devastat de incai. Unul din
voi trei deci, trebuie s rmie cu Aerocul spre a-i pzi de vreun atentat
i a-l ine gata n caz de pericol.
E just! aprob Jean Bart. Dar, trebuie ca acela care rmne cu
Aerocul s tie s-l conduc. i eu nu tiu.
Nici eu! replic John Rock. i apoi, eu care vorbesc att limba
modern a incailor ct i spaniola, trebuie s fiu cu cei care merg n
insul, cci sper c incaii notri nu se servesc de limba veche a
incailor care mi-e absolut necunoscut.
Atunci n-avem mult de ales! observ Raimondo. Trebuie s
hotrm ntre Marius i mine. Eu cer lui Marius s rmie pe bordul
Aerocului.
Mii de pipe! vocifer Marius, furios, va s zic eu s stau aici cu
braele ncruciate n vreme ce voi v ducei s v riscai pielea!
Haide! Marius, fii cuminte, l rug Raimondo. Admii c unul din
noi trebuie s pzeasc aeroplanul, nu-i aa!
Cred i eu! conveni bosumflat, Marius.
Admii c acel paznic nu poate fi nici Jean Bart nici John Rock?
Sunt silit! La naiba!
Atunci, nu mai rmnem dect noi doi. Voi singuri m-ai
recunoscut fr discuie, ca ef al expediiei. Se cuvine ca un ef s stea
la adpost pe cnd trupele?
Ei bine, fie, ai dreptate! url cellalt cu lacrimi de necaz n glas.
Dar asta nu m mpiedic s m nfurii cnd m gndesc c eu stau la
adpost, pe cnd voi v ducei s v rupei, poate, oasele. i apoi o s
vedei attea lucruri extraordinare! i eu o s vd apa, insulele, cerul i
stelele, dac noaptea rmne senin. Mii de draci! Nu e tocmai vesel o
astfel de perspectiv!
John Rock rse.
Marius furios se ntoarse la el:
Ce ai de rs d-ta?
Nu te nfuria, Marius, rspunse John Rock, bine dispus, nu rd de
suprarea dumitale, care e frumoasa, ci de felul pitoresc n care i-o
exprimi. Ascult-m, rolul d-tale nu e aa de ters cum i se pare. Ai,
dimpotriv, postul cel mai important i, poate, cel mai primejdios.
Ei, ai! Tare a fi curios s-mi dovedeti asta!
Cu plcere! Important, fiindc dac suntem n primejdie mare
atunci d-ta ne poi salva cu Aerocul. Periculos, fiindc dac incaii te
atac fr s-i dea timpul s-i iei zborul, vei fi fr dor i poate,
mcelrit. E drept! Ceea ce vrem s facem ne expunem pe toi n mod
egal la pericole: Dar rolul dumitale va fi mai greu de ct al nostru,
fiindc noi ne ducem s facem cercetri i asta ne va distra oarecum, pe
cnd d-ta vei sta aici singur.
E foarte just ce spune el! declar Jean Bart.
Att de just n ct nsui Marius ncepu s zmbeasc, ntinse deci
mna lui John Rock zicndu-i:
Iart-m John, c i-am vorbit cu necaz. i eu te iert c-ai rs. Ne-
am neles. Voi pzi Aerocul. i, dac vin incaii, iau vreo ase pe bord, i
ridic la 500 de metri i dac nu-mi destinuiesc numai dect secretul
tezaurului i pun c fac o tumb n lac!
Patru hohote de rs izbucnir deodat! Erau poate cam forate Dar,
pe punctul de a tenta aventura, cu att mai primejdioas cu ct nu se
puteau prevede riscurile, cei trei cercetai i detectivul simeau nevoia
de a-i nviora spiritul, de a se excita, de a face o provizie de bravur,
pstrndu-i n acela timp tot sngele rece. i iat de ce rdeau, pe
cnd n realitate, inimile lor erau grave ca inimile soldailor n ajunul
luptei.
Fr a mai sta la gnduri, se mbarcar dup ce puser n lad
tacmurile i vasele de buctrie rmase pe jos.
Lansarea elicei se fcu n mod automat. Elicea odat pus n micare
lansa, la rndul ei, motorul. Pilotul nu mai avea altceva de fcut dect
s manipuleze prghia de conducere i aeroplanul decola.
Deci, Aerocul se nl n aer. Noaptea n-avea s fie luminoas dect
n mod intermitent.
O lun splendid lucea pe cer i mii de stele sclipeau n jur. Dar, nori
uori se vedeau alergnd pe firmament i din cnd n cnd voalau
lumina lunii.
Ai voi s fie aa toat noaptea, zise Raimondo. Aceste intermitene
de lumin i ntuneric, ne vor fi mal prielnice de ct o lumin continu,
cci vom putea profita de clipele de obscuritate spre a face unele lucruri
mai grele.
Eu cred c alternanele astea de cer senin i de cer nnorat vor
dura toat noaptea, zise Jean Bart, fiindc vntul pare s fie regulat i
constant i e destui de puternic ca s mpiedice norii de a se aglomera.
i Jean Bart, lund ocheanul se uit n jos.
Fur curnd deasupra lacului.
Nu se vede nici o pirog? ntreb Marius.
Nici una! rspunse Jean Bart.
i adog:
Raimondo f cteva viraje deasupra insulelor, ca s vd dac sunt
pe lac piroage cu oameni n ele.
Raimondo execut ordinul.
Nu e nimeni! afirm Jean Bart. Lacul pare pustiu!
Atunci, coborm? ntreb Raimondo.
Da.
Coboar n plin lac, nu prea aproape de insule, zise John Rock, ca
s nu ne descopere, dac sunt sentinele n jurul insulei sacre.
Da, confirm Jean Bart. E mai bine!! Putem s acostm pe malul
insulei sacre, alunecnd pe ap de-a lungul malurilor celorlalte, unde
vom fi mascai mulumit continuilor alternri de ntunerec i lumin.
Ne-am neles! zise Raimondo.
Dup cteva clipe, hidroavionul alunec pe apa absolut linitit a
lacului, Raimondo ncetini ct putu mai mult motorul, astfel ca Aerocul
s nainteze ncet i urmnd malul celorlalte insule alunecar pe apa
neagr a canalurilor nguste ce le despreau. Jean Bart, care sta n
dreapta lui Raimondo i da ncet, instruciile necesare.
Nimic nu turbura tcerea absolut din vzduh i de pe ap. Vntul,
care suflase n nlimi nu se mai simea aici jos i nu se auzea nici
mcar un fsit de frunze printre arborii ce acopereau insulele.
Motorul Aerocului, tcut ca un motor electric, nu producea, dect un
uor zgomot ca acela al zbrnitului unei albine i elicea micndu-se
ncet, nu se auzea de loc. Iar nacela aluneca n mod att de regulat n
ct zgomotul pe care-l produceau undele izbindu-se de parbriz i de
roile scufundate n ap, se confunda cu acela al micilor valuri ce se
izbeau de malurile insulelor.
Culoarea cenuie-albstruie a Aerocului i fcea s fie absolut invizibil
de la o oarecare distan, chiar n btaia lunii.
n acel moment, hidroavionul luneca pe linia de umbr proiectat de
arborii insulelor, pe lng care trecea.
Deodat Jean Bart opti:
Acre! Iat am ajuns!
Erau n faa unui canal destul de larg dincolo de care se vedea o
insul mai nalt dect celelalte trei acoperit de arbori pe maluri i
stearp n centru, unde se nla o stanca n forma unui con trunchiat
Luna strlucea n toat splendoarea.
S-ateptm s se ascund luna, dup un nor, zise John Rock i
vom trece canalul mascai de ntunerec.
Da, aprob Raimondo stingnd motorul.
Dup cinci minute un vl negru pru c se ntinde deasupra apei
canalului strlucitor, care se fcu i el negru.
nainte! murmur Jean Bart.
Raimondo manevr astfel nct Aerocul ncepu iar s alunece pe ap.
Dar obscuritatea era nc relativ. Nu masca masa brun a insulei.
Cnd ajunse aproape, Raimondo stinse motorul, elicea se imobiliz i
Aerocul nu mai naint dect puin, apoi se opri brusc.
Jean Bart zise atunci ncet:
Suntem la cinci sau ase metri numai de mal. Ar trebui ca
parbrizul i elicea s se gseasc sub arborii aceia care domin lacul
Vslele!... murmur Raimondo.
Dar Marius i desfcuse de pe pereii interiori ai nacelei dou mici
lopei, care erau legate acolo.
Jean Bart lu una i John Rock pe cealalt i amndoi ncepur s
vsleasc ct mai ncet.
Stop! zise Raimondo.
Se scul n picioare.
Se scul n picioare, apuc o ramur care i atrna deasupra capului
i trase astfel Aerocul lng mal. Apoi zise:
Ca s trecem pe insul n-avem dect s ne inem de ramura asta.
N-avem de ct s facem un salt.
Da! aprobar Jean Bart i John Rock.
Lsai-v plriile i d-ta John apca! i sftui Marius. V-ar
ncurca. i noaptea n-o s cptai insolaie!
Cum stai cu armele? ntreb Raimondo pe John Rock.
Browning-ul i securea, zise John Rock. Dar voi avei ncrctoare
pline pentru revolvere?
Da, Jean Bart i eu, avem fiecare cte zece n cartuier.
Atunci suntem gata, declar Raimondo.
i adugase cu voce grav:
Marius s ne mbrim!
Dac se ivir lacrimi n ochii celor trei cercetai, dintre care doi se
duceau spre necunoscut iar unul rmnea n fata altui necunoscut, tot
att de teribil, John Rock nu putu sa le vad: era noapte. Pentru acela
motiv, cei trei biei nu tiur pn la ce punct era emoionat detectivul
Haidem! repet Raimondo.
Se apuc cu amndou minile de crac, dup ce se urc n picioare
pe scaunul lui i nainta spre mal punnd minele una naintea alteia,
apoi brusc i fcu vnt i sri pe pmnt. Jean Bart l urm. Apoi John
Rock sri i el.
Rezemat cu amndou minile de parbriz Marius privea cltinndu-
se una dup alta cele trei forme negre.
i cei de pe mal priveau spre el.
La revedere, n curnd! rosti Raimondo ncet dar distinct.
Peste puin! zise Marius.
Se neleseser c Marius s nu se mite pn ce nu va auzi trei
focuri de revolver unul dup altul.
Dar, ntr-un astfel de caz, trebuia s ias cu Aerocul din ascunziul
acela de frunze s se ridice deasupra insulei i s caute s descopere
din ce parte veneau detunturile i apoi s procedeze dup mprejurri.
Lsnd deci Aerocul, ceilali trei naintar cu precauie, ntorcnd
spatele malului.
Erau ntr-o pdurice i timp de cteva minute strbtur anevoie,
trndu-se printre crci i liane mpletite ntre ele. Obscuritatea era
absolut. Nu se vedeau nici chiar ntre ei. Raimondo mergea naintea
lor, Jean Bart i John Rock veneau n urm, dar cteitrei foarte
aproape unul de altul, atingndu-se aproape ca s nu se piard.
Deodat Raimondo vzu nainte lumina lunii. Se ridic i ceilali doi l
imitar.
Erau n faa unui mic lumini luminat de razele lunii, care ieise din
nori.
i n partea cealalt, ceva mai spre stnga, vzur o dung neagr
printre arborii luminai.
O potec! opti Raimondo.
Pentru cei trei tineri nu putea fi vorba de o anumit direcie de
urmat. Necunoscnd topografia insulei nu puteau merge dect la
ntmplare.
Dar toi aveau atenia att de ncordata nct cel mai mic indiciu
despre o orientare mai avantajoas dect alta nu le putea scpa.
S-o lum pe poteca asta! propuse John Rock.
N-avem altceva de fcut! murmur Jean Bart.
Haidem!
Avur prudena de a o lua pe marginea luminiului n partea
ntunecoas. i naintar unul dup altul, Raimondo primul i John
Rock ultimul.
Timp de un sfert de or n-auzir alt zgomot dect pe acela al
propriilor lor pai nbuii. Sub arbori nu se auzea nici mcar fsitul
frunzelor micate de vreun animal n fug. Nimic! i cnd se opreau s
asculte, tcerea era absolut.
Poteca mergea drept, fr cotituri, printre arbori nu prea nali i nici
prea dei, printre care se vedea lumina lunii.
Jean Bart i dete seama c ntorceau mereu spatele spre mal, dup
poziia lunii fa de direcia potecii. Spuse aceasta camarazilor si i
adog:
Aceast potec merge deci spre centrul insulei.
E cel mai bun drum pe care-l putem urma, observ John Rock.
i Raimondo o lu iari n capul coloanei.
Fur iari oprii de lumina lunii. De data asta erau ntr-o pajite
larg de cel puin dou sute de metri. i dincolo de acel spaiu neted se
nl masa stncoas de form conic ce se pierdea n dreapta i n
stnga n contururi neprecise i ntunecate.
Trebuie s facem nconjurul acestei stnci, zise Jean Bart.
Desigur! zise Raimondo.
Templul soarelui trebuie s fie sub pmnt! observa John Rock.
Trebuie s cutm dac nu e cumva vreo grot, sau cel puin o
crptur n masa aceasta stncoas, care s se prelungeasc pe sub
pmnt.
Hai s vedem! Atenie! Luna a intrat iar n nori, s profitm de
ntunerec.
Alergnd pe iarba moale, ajunser la poalele colosalei stnci, care
ocupa cea mai mare parte din insula sacr. i se oprir, rezemndu-se
de peretele de piatr. n momentul acela luna ieea din nori. Privir n
jos, ascultnd. Nu vzur i n-auzir nimic. Tcere absolut.
Haidem! propuse Raimondo. i ocolir stnca.
Nu le fu greu, cci nimic nu le sta n cale i iarba le nbuea paii.
Stnca era n dreapta iar n stnga era pajitea mrginit de pdurea,
care o desprea de lac. Timp de zece minute peisajul nu se schimb.
Dar deodat pe cnd cei trei tineri ocoleau un col care nainta n pajite
formnd un paravan, spectacolul se modific. Cmpia se termina i
ncepea un haos de stnci, de arbuti i de buruieni.
Cei trei tineri se oprir rezemai de stnc ntr-un unghi de umbr,
spre a se feri de lumin, care era foarte puternic n acel loc. i deodat
scoaser mpreun o exclamaie nbuit.
Oh!
Se privir cu ochi strlucitori.
Nu m nel? murmur Raimondo ntr-o suflare. Mi-se pare c aud
voci.
i mie! afirm Jean Bart.
i mie asemenea! confirm John Rock, dup o clip de tcere, n
timpul creia i lipise urechea de peretele stncos. Ba chiar aceste voci
sunt spaniole.
Dar cum se poate?
Ateptai.
S-ar spune c vin din interiorul stncii.
Tocmai aa!
Atunci e o grot aici!
Sst! fcu John Rock. Tcei! Am o presimire tcei!
Tcur. i rmaser cu gura deschis, cu ochii mrii i cu inima
btndu-le cu putere.
Raimondo i Jean Bart descoperir c lipind urechea de stnc, se
auzeau cuvinte perfect articulate i chiar inflexiunile i timbrul diferit al
fiecrei voci.
Ascultar cteva minute. Cei doi biei nu puteau nelege, dar John
Rock nelegea.
Deodat Raimondo tresri i apuc braul lui John Rock.
John, nu neleg ce spun, dar recunosc vocea lui Zucco!
Adevrat?
Da!
Ei bine, eu neleg Sunt conspiratori. Trebuie s fie i spanioli,
trdtori ai propriei lor rase. Discut un punct special al pregtirilor,
revoluionare. Dar nu import!
Ba da! replic Jean Bart! Nu ne import ce spun. Dar, ceea ce ne
import e s tim n mod exact unde se gsesc, ci sunt i cum am
putea s-i vedem, s-i surprindem i poate chiar s-i prindem.
Oh! Eu ghicesc totul! zise John Rock. Se gsesc ntr-o grot poate
foarte departe de aici, poate ndrtul acestei stnci chiar
Dar, dac ar fi departe de aici, cum s-ar putea s-i auzim?
Printr-un fenomen de acustic foarte simplu, rspunse John Rock
i pe care am avut prilejul s-l constat adeseori n minele de crbuni, de
aram, sau de orice alt mineral.
Explic-te repede!
Grota unde vorbesc oamenii tia are pereii brzdai de crpturi,
vreuna din ele se prelungete n toat grosimea stncii, n linie dreapt,
ntre dou straturi dure de formaia vulcanic. Vocea trece prin aceast
conduct ca ntr-un tub acustic Iat, ncercai amndoi i punei
urechea la nlimea acestei crpturi perfect orizontal i att de
scurt.
John Rock arta cu degetul o crptur care se gsea la un metru cel
mult de la pmnt; avea vreo treizeci de centimetri lungime i vreo
cinsprezece n lrgime.
Nu-i aa, c se aude mai desluit?
O, da! rspunser mpreun cei doi tineri, dup ce ascultar.
i eu recunosc i mai bine vocea lui Zucco O! Acum aud vocea
lui Wallis i a lui Wup! Sunt aici ctei trei.
Raimondo se ridic foarte agitat.
Unde or fi? n ce mod s-i gsim?
Tcere! zise John Rock, care asculta mereu cu atenie. Vocea lui
Zucco e imperioas i seac nu e aa?
Da! Da! afirmar cei doi biei.
Apoi tcur. Se uitau la John Rock a crui figur era n plin lumin
i vzur reflectndu-se pe ea o expresie de bucurie care-i fcu s
tresar plini de speran i s-l ntrebe n oapt, dar cu nfrigurare:
Ce auzi?
Ce spun?
O! Spune-ne mai curnd!
St! fcu John Rock.
Raimondo i Jean Bart se stpnir. Dar nerbdarea lor nu fu pus
de data asta la prea mare ncercare. Aproape imediat, detectivul se
ridic i i relu impasibilitatea obinuit.
Zucco, Wallis, Wup i un spaniol, unul singur, cci n-am auzit alte
voci afar de aceste patru, ateapt pe cellalt complice. i Zucco a spus:
Va sosi la unsprezece. Trebuie s m duc s-i deschid, cci i-am artat
drumul de afar dar nici locul nici secretul uii. De altminteri nu-l va
afla niciodat; voi iei eu ca s iau scrisoarea pe care o ateptm i apoi
l voi petrece iar pn la mal.
Oh! exclam Raimondo.
Ateptai. Dup Zucco vorbi altul, care spuse: I-ai dat ntlnire la
poarta de la rsrit? i altul adog: Poarta aceea e cea mai ascuns
mulumit colului pe care-l formeaz stnca.
Oh! Oh! exclamar cei doi cercetai n acela timp, mpreunnd
minile.
i Zucco a rspuns: Da, la poarta de la rsrit. Am auzit apoi un
zgomot de pai, care se apropiau ncet de noi.
Suntem tocmai n partea de rsrit a insulei! observ Jean Bart.
Raimondo scoase repede ceasul.
Unsprezece fr apte minute.
Ua secret nu poate fi departe de aici. Haidem repede s ne
ascundem n marginea pdurii.
i John Rock dete exemplul repezindu-se n spre acolo.
Ceilali doi l imitar i cnd fur n marginea arborilor se ascunser
n umbr, lsndu-se jos.
Locul era excelent. Vedeau fr s fie vzui o mre parte a stncii
conice.
Raimondo, ntreb John Rock, ce-o s facem?
Trebuie s punem mna pe Zucco i chiar pe individul pe care-l
ateapt. i apoi, s intrm prin ua secret, care se va deschide n
curnd acolo.
Bine! zise Jean Bart. Dar n ce mod?
A, ct pentru asta! Vom vedea!
Acre! opti John Rock care adoptase i el cuvntul cu care
cercetaii aveau obiceiul s-i dea alarma sau s-i a-trag atenia.
i art cu degetul spre stnga.
Vrful de stnc n form de ac se mica singur, se deplasa,
afundndu-se cu o micare lent i fr zgomot. Se cufunda nuntrul
muntelui n sens perpendicular; cobora asemenea unui ascensor; sau
mai bine zis se cufunda n teren ntocmai cum s-ar scufunda n ap un
obiect spongios. i pe msur ce disprea, descoperea ndrtul lui,
acolo unde prea lipit de stnca conic o deschiztur perfect
dreptunghiular, destul de larg ca patru oameni s poat trece deodat
prin ea i avnd o nlime de cel puin trei metri. De vreme ce
protuberana stncoas care o masca avea, dun cum spunea Jean
Bart, patru metri nlime n locul n care prea c face corp cu restul
stncii. Cei doi cercetai i detectivul putur constata peste cteva clipe
c partea superioar a protuberanei era perfect neted i aceast
platform strmt i lung ajunse la nivelul solului.
Toat deschiztura dreptunghiular era descoperit. Atunci n
ntunericul absolut al acestui dreptunghi apru un om, care se
distingea perfect n btaia luminii. Era Zucco, desigur, dup cele ce
auzise John Rock.
Dar, din pricina distanei i mai ales din pricina umbrei ce-i puneau
pe fa marginile unei vaste plrii, le era imposibil s precizeze.
Omul rmase nemicat pe pragul ciudatei ui mai bine de zece
secunde, apoi sri pe platforma stncoas i de acolo pe iarb.
i imediat stnca ascuit se ridic la loc i deschiztura
dreptunghiular fu astupat.
Iar Zucco dac era el strbtu pajitea, deprtndu-se de cei trei
tineri la pnd i a cror prezen n-avea cum s-o bnuiasc. Se opri la
o distan de cel puin trei sute de metri i rmase nemicat cu faa
spre malul de care desprea toat lrgimea pajitei i o poriune de
pdure.
Ua s-a nchis la loc, murmur Jean Bart.
Ce facem, Raimondo? ntreb John Rock.
Raimondo rspunse:
Cred c trebuie s ne ducem i s ne postm lng u de partea
opus aceleia pe unde se va ntoarce Zucco. Desigur c e vreun semnal,
sau vreun truc oarecare spre a face sa se deschid ua, dar cum noi nu
le cunoatem, trebuie s-ateptm ca Zucco s-o deschid i atunci ne
vom repezi la el, l vom dobor i vom intra.
Foarte bine! aprob John Rock i eu m gndeam tot aa.
Atunci, observ Jean Bart, n-avem dect s-ateptm linitii
ntoarcerea lui Zucco.
Da! zise Raimondo. Cnd el va petrece pe mesager napoi la mal,
noi vom traversa pajitea i ne vom ascunde lng u.
De acord! spuser ceilali doi. i cei trei prieteni ateptar n
umbra pomilor.
Dup un moment, Raimondo, vznd c Zucco sta tot nemicat i
nimeni nu aprea, observ:
Ora unsprezece a trecut. Trimisul a ntrziat desigur.
S-avem rbdare i noi ca Zucco i s-ateptm, zise John Rock.
Pe Cristof Columb! opti Jean Bart. Privii ce figur frumoas are
Zucco, stnd aa nemicat n lumina lunii.
Era adevrat. Dar cei trei prieteni nu veniser ca s admire figura
banditului, care le furase cele cinci milioane. i cum minutele treceau i
nu se vedea nimeni, ncepur s-i piard rbdarea.
Ct pentru Zucco, nici nu se mica.
John Rock se uit la ceas.
Dousprezece fr zece minute!
i Raimondo zise:
Suntem aici de o or! Nu cumva o fi vrnd s-atept pn mine
diminea? Pe cinstea mea. Pare c a prins rdcini!
La dousprezece i un sfert, la dousprezece i jumtate mesagerul
nu sosise nc.
Constrni la o imobilitate absolut, de team c micndu-se ar fi
atras atenia lui Zucco, cei trei tineri ncepur s simt o furnictur n
toate membrele. i ateptarea amenina s devie o tortur.
Dar, deodat Zucco fcu o micare ca i cnd ar fi renunat de a mai
atepta i ntorcndu-se porni napoi spre stnc.
La dracu! murmur Raimondo, ne scap!
E prea departe ca s-alergm pn-acolo, observ John Rock, Ar
avea timpul s fug, s se ascund n insula pe care noi n-o cunoatem
i poate chiar s dea alarma.
St! fcu Jean Bart. Am o idee!
Spune-o repede.
Voi iei de aici, rmnnd n umbr i voi face un gest de chemare.
Zucco, va vedea numai o form neagr. Nerbdarea l va face s nu-i
dea seama la timp de substituire i sunt zece probabiliti contra una c
va veni spre mine!
John Rock aprob.
Da, e probabil.
Dar, dac se oprete la timp?
Atunci, m voi duce eu la dnsul. n ntunerec n-o s poat
distinge nici trsturile nici mbrcmintea. i cnd voi fi lng el, m
voi arunca la pmnt apucndu-l de picioare i trgndu-l l voi
rsturna. Voi venii n fug i l imobilizai nainte ca el s poat
reaciona.
Foarte bine! zise John Rock.
Felicitri Jean Bart! Du-te dar
Acre! ntrerupse Jean Bart, iat mesagerul!
Intr-adevr, se auzeau pai repezi pe poteca dintre arbori. Aproape
imediat o umbr iei din pdurice i naint pe pajite.
i Zucco, se ntoarse brusc spre a-i iei nainte.
Jean Bart se opri pe loc i cei trei prieteni ateptar ascuni i
privind cu nfrigurare spre cele dou umbre care naintau una spre alta.
CAPITOLUL IV
ntreprinderea lui Marius
Dup ce camarazii si i detectivul disprur n pdure Marius
Colombo se aez comod pe scaunul pilotului i bombni printre dini:
La naiba! Pot ei s spuie ce vor! Ai prefera s fiu cu ei dect s
stau aici fr s fac nimic.
i csc dar nu csc nici din pricin c-i era somn, nici c i-ar fi
fost foame ci de plictiseal prin anticipaie.
ntr-adevr, acea nemicare, acea siguran aparent, acea tcere
absolut, acea umezeal din jur, l fceau s-i piard orice dispoziie,
gndindu-se la camarazii si, care nfruntau cel puin pericolul, puteau
s se mite, s vorbeasc, s se nclzeasc umblnd.
Atunci, ca s goneasc plictiseala se apuc s se distreze cu un mic
joc, pe care avea obiceiul s-l fac n asemenea mprejurri.
Scoase din buzunar ceasul cu cadran luminos, se uit la or, nchise
mna asupra cadranului i murmur:
ncep!
Jocul consta n a numra n gnd secundele i de cinci ori aizeci.
Dac trecuser exact cinci minute, Marius se felicita i i adresa timp
de alte cinci minute un discurs n care-i aducea cele mai vii elogii, fr
umbr de modestie.
Dac, dimpotriv, calculul su mintal nu mersese n acela ritm cu
acul ceasornicului, se ciupea singur, ca s se pedepseasc i o lua iar
de la nceput. Era un joc foarte inocent, mulumit cruia mai pierdea
din timp.
Deci, ncepu s numere de cinci ori pn la aizeci.
Apoi, se uit la ceas.
Mii de pipe! Am pierdut!
ntr-adevr era cu un minut nainte.
Am numrat prea repede i i trase o ciupitur zdravn n prile
crnoase. S ncepem de-a capo!
Dup ce termin i se uit iar la ceas, constat cu bucurie c era n
perfect concordan. Rznd, puse ceasul n buzunar. Se scul, fcu o
plecciune i foarte ncet dar articulnd fiecare cuvnt ncepu un
discurs caraghios, n care i aducea cele mai exagerate elogii. Dar,
deodat se opri brusc, ntoarse capul, trase cu urechea i murmur,
punndu-i plria pe cap.
Ce naiba s-aude?
Ascult n tcerea nopii.
Dar, e un zgomot de lopei!
Cineva se apropie pe lac! oho! mi se pare c n-o s m mai plictisesc!
nclec peste sptarele scaunelor i se aplec ct putu peste
parapetul dinapoi al nacelei, cutnd s vad ce se petrecea pe ap.
n momentul acela luna nu era mascat de nici un nor.
i lombardul vzu apropiindu-se o pirog condus de un singur om.
n picioare, acesta mpingea piroga cu o vsl lung, manevrnd de la
stnga spre dreapta cu o micare repede i regulat.
Oho! Dar cine o mai fi i tipul sta? Vine noaptea, singur, n insula
sacr Vslete repede ca i cnd ar fi ateptat cred c e n interesul
general s-i cer un interviu, fr prea mult zgomot i ct mai repede.
Scoase revolverul de la bru. Apoi, cednd fr voie obiceiului de a
vorbi singur, micnd buzele, dar fr a scoate vreun sunet monolog:
Ce idee bun ar avea dac-ar veni aici sub pomii tia! Ia-i opri
piroga, trgnd-o cu mna de pror, ca nu cumva s se izbeasc de
nacel i s rup ceva i cu mna cealalt Vine! Mii de pipe! Vine!
Lun! Frumoas lun! D o clip la o parte norii, care ar voi s te
acopere i s m mpiedice de a vedea mutra individului sta Se
apropie! Biete. O s stm de vorb. i am s-i vorbesc o spanioleasc
inventat de mine, dar pe care Atenie! Din fericire e ntuneric aici sub
crcile astea. Deprini cu lumina lunii care strlucete pe lac, ochii
acestui gentleman nu m vor distinge, la nceput, nici pe mine nici
aeroplanul, pe cnd ochii mei, dimpotriv, fiindc-au stat n ntuneric l
vor vedea foarte bine. Atenie! iat-l ntr-adevr, piroga intra pe sub
bolta format de arborii aplecai deasupra apei. Marius vzu pe om
aplecndu-se ca s nu se loveasc. Repede sri afar din nacel i
apucnd barca cu mna stng spre a o imobiliza, ndrept cu dreapta
revolverul spre omul care o conducea, zicndu-i:
Mnos altos, signor! Mnos altos! O yo tiro! Sus minile, signor! sus
minile sau trag!
i ca s-l fac s neleag mai bine spanioleasca lui, Marius sri n
pirog cu un uor salt de clovn i apucndu-l cu stnga de gt i aplic
pe frunte eava rece a revolverului, poruncindu-i cu rceal:
Silencio caramba! Silencio!
Se vedea destul de bine ca s disting c nu era un indian nc ci un
alb.
i omul, acesta, ncremenit, csc ochii silindu-se s vad n
ntuneric.
Nici nu se gndea s se serveasc de mini ca s scape. Marius cu
un brnci l fcu s ad n fundul pirogei i repede i lu de la bru
pumnalul, care prea singura lui arm i i-l azvrli n lac. Apoi stnd i
el jos pe unica banc din pirog, i zise n sine, innd arma mereu
ntins.
Aa! A fost mult mai uor de ct credeam. Acum vom vorbi. Dar,
pe toi dracii, aici e clenciul. Nu face nimic. Tipul nu-mi pare tocmai
prost. Desigur c-o s neleag spanioleasca mea ultramodern.
i cu cea mai mare seriozitate, i zise:
Signor, come esta aqui? Dovas el vas?
n psreasca asta ispano-italian, cercetaul era convins c
spusese:
Domnule, ce caui aici? Unde te duci?
Dar, fu rndul lui s rmie ncremenit cnd auzi pe individ
rspunzndu-i cu un teribil accent spaniolesc, dar totui n italienete:
Poi s-mi vorbete n italienete! Cci ghicesc c nu tii
spaniolete. i ai spus dou vorbe n limba, care se vorbete la Milano.
Mii de pipe! exclam milanezul, fr a se gndi s-i mai nbue
vocea, dar ne uitnd s ie revolverul mereu ridicat asupra
prizonierului.
i dup ce-i exprim uimirea prin aceast exclamaie, zise:
tii dialectul milanez? Din ce ar eti?
Sunt spaniol. Dar am stat patru ani la Milano, nainte de a veni n
Peru.
Minunat! zise Marius, care-i reluase tot sngele rece. Ct despre
mine, starea mea civil nu te privete. Totui, cu toat tinereea mea
care te uimete cci desigur acum cnd te-ai deprins cu ntunerecul,
m vezi destul de bine cu toat vrsta mea, i zic, sunt un tip capabil
s-i trimet un glon n frunte dac nu-mi rspunzi cu precizie la
ntrebrile mele. i bag de seam s nu-mi povesteti palavre. tiu
deajuns ca s neleg dac cele ce-mi vei spune sunt adevrate sau
fale. tiu c asta e insula sacr a incailor; c n insula asta e un
templu al soarelui, c n acest templu se gsete cartierul general al
regelui incailor, zis Zucco precum i tezaurul independenei. Aha! Te
mir faptul c un copilandru ca mine tie toate, astea. i aeroplanul
pune vrf uimirii dumitale Ei bine, mir-te ct i-o plcea, dar
dezleag-i limba, scumpe domn! Ai prul crunt, ba chiar aproape alb,
dac nu m nel, ceea ce-mi impune s te respect. i cu tot respectul
i voi zbura creierii dac rspunsurile dumitale nu m vor satisface. Nu
te mica, sau trag Vorbesc limpede? Ei, acum rspunde. Fr fasoane,
te rog. Unde te duceai.?
i omul, care n-avea ctui de puin aerul s vrea s se
mpotriveasc, rspunse cu glasul cam tremurtor:
M duceam la o ntlnire
n insula sacr?
Da.
Cu cine trebuia s te ntlneti?
Cu Zucco.
Bine! n ce loc?
Cunoti deci interiorul insulei?
Da! mini cu sfruntare Marius.
La est de marea stnc sacr, pe pajite.
Foarte bine! Pe ce potec trebuia s te duci?
Pe poteca ce pleac din luminiul fetielor.
Asta? ntinznd mna la ntmplare spre insul.
Da, aceea.
Bun. La ce or era ntlnirea?
ntre unsprezece i miezul nopii.
Marius scoase ceasornicul i-i arunc ochii pe el.
Bine Zucco va atepta. De unde vii?
De la Calao.
Din port? i mai bine. Ce voiai cu Zucco?
S-i duc o scrisoare.
Din partea cui?
Nu tiu.
Ce? exclam Marius, ameninndu-l cu revolverul.
Nu tiu, i-o repet. Omul care mi-a dat scrisoarea nu e dect un
servitor n serviciul potei spaniole. Eu eram fr lucru i sunt afiliat la
Societatea secret a Independenei, care numr att spanioli sraci ct
i incai.
Spanioli sraci vor s se mbogeasc ajutnd la restaurarea
domniei incailor! ntrerupse Marius. neleg! Continu!
Deci acel servitor, care e i el afiliat, mi dete douzeci de pesos,
promindu-mi c Zucco mi va da nc douzeci i mi-a artat drumul
ce trebuia s iau ca s-i duc scrisoarea.
Omul ezit.
Dar lombardul ridic din umeri.
mi trebuie aceast scrisoare. Nu te pot scotoci eu singur fiindc
mi sunt minile ocupate. Vrei s-i zbor creierul ca s te pot cuta n
voie prin buzunare? Haide, d-mi-o i n locul celor 20 de pesos de la
Zucco i voi da o sut de dolari americani nu vei pierde deci! Haide
d-mi-o odat.
Dar omul se grbea s se supuie. i scoase una din ghete, scoase o
talp dinuntru apoi o bucat de stof i nsfrit, un plic pe care-l dete
lui Marius.
Deschide-l tu singur, ordon cercetaul.
Omul se supuse. ntre timp Marius, cu mna stng, scoase din
buzunar lampa electric, aprinznd-o.
ine hrtia ntins cu amndou minile pe pieptul tu.
Dar, pe hrtie nu erau dect un ir de litere fr nici o semnificaie
pentru el.
Bun! e un criptogram. John Rock l va descifra. D-l ncoace!
Lu hrtia i o bg n buzunar mpreun cu lampa pe pare o stinse.
Apoi zise grav:
Cum te cheam?
Mirandez.
Ei bine, Mirandez, i dau cuvntul meu de cinste c vei avea cei
100 de dolari. Dar, ca s te foloseti de ei trebuie s trieti i pentru
ca, eu sa-i promit s-i conserv viaa trebuie s te lai s te leg i s
rmi aici pn la ntoarcerea mea. i voi astupa i gura ca s nu poi
striga. i ca s nu te gseasc cineva te voi ascunde mpreun cu piroga
ta aici lng mal printre ierburile acelea nalte. Dac nu consimi voi fi
nevoit s-i sfrm capul, fiindc nu te pot pune nc n libertate.
Hotrte-te!
n loc de a rspunde, omul lu din fundul pirogei o frnghie i o
prezent lui Marius.
Nu! zise cercetaul. Am eu ceva mai bun.
Cei trei cercetai primiser de la John Rock nite ctue foarte
uoare, dar extrem de solide care se puteau pune la mini sau la
picioare i din care nici un om n-ar fi putut s se libereze, chiar dac ar
fi avut membrele dezarticulate ca unii acrobai.
ntinde minile.
Spaniolul se supuse. Marius strecur revolverul la bru i ntr-o
clipit nchise ctuele n jurul minilor prizonierului. Apoi fcu acela
lucru cu picioarele i cu batista lui de mtase l leg la gur. Apoi i
scoase plria, mantaua i o azvrli n nacel. Omul se culc singur n
barc. Agndu-se de ramuri, Marius trase piroga lng mal, sri jos,
mpinse barca sub ramurile ce naintau pe deasupra apei i o ascunse
n aa mod nct nu se mai vedea de loc.
Bun! Cu plria i mantaua lui Martinez voi avea aspectul destul
de spaniolesc, pentru ca Zucco s m lase s m apropii i atunci, dau
lovitura! Haidem! Se ag de o ramur i sri n nacela Aerocului.
Drept vorbind, nu-mi place c trebuie s las Aerocul. Dar, dac-o
veni cineva n-o s tie s se serveasc de el. i apoi, voi lua volanul i-l
voi ascunde pe mal. i dac ne-ar lua cumva aeroplanul de aici, l vom
ajunge cu piroga. Dar nu! Nu-l va lua nimeni fiindc nu-l va vedea
nimeni. Zucco ateapt acolo pe individ, aa c n-are ce cuta de partea
asta. Si-apoi, cine nu risc nimic, n-are nimic De-ai putea captura pe
Zucco eu singur, ar fi o lovitur frumoas.
i schimb plria de cerceta cu plria uguiat a lui Martinez; i
puse pe umeri mantaua cu ciucuri. Apoi, dup ce demont volanul l
puse pe bra, se ag de o ramur i sri pe mal. Acolo, ascunse
volanul ntre ierburi exact n faa locului, unde era ascuns piroga i
ridicndu-se i zise:
Cnd am ntins braul adineaori pe cnd Mirandez mi vorbea de
luminiul fetielor am artat exact n direcia n care au plecat
Raimondo, Jean Bart i John Rock Haidem! N-am dect s-o iau drept
prin pdurice. Unde e luna? n stnga. Bine, observnd-o din douzeci
n douzeci de metri voi merge drept.
i se strecur printre arbori, ierburi i liane, deprtndu-se de mal n
linie dreapt. n curnd ajunse ntr-un loc deschis i perfect rotund.
Un lumini! Cum s-l recunosc dac e acela al fetielor?
i fcu nconjurul.
i se opri n faa unui trunchi de arbore pe care razele lunii l
luminau n plin.
Era sculptat la nlimea unui om, reprezenta o figur, care avea pe
frunte un soare.
Bun!
i merse nainte.
Arborele urmtor era sculptat n acela mod, cu diferena c figura
avea pe frunte o semilun.
Nu mai ncape ndoial. E luminiul fetielor.
Observ o potec la captul creia luna lumina un fel de drum
acoperit cu nisip. i se pru c vede nite urme de pai. Se plec i vzu
c nu se nelase. Recunoscu urmele cizmelor cu cuie ale tovarilor
si.
Bun. Au trecut i ei pe-aici. i poteca asta merge n direcia voit.
N-am dect s merg nainte.
Merse nc puin pn ce dete de pajitea anunat de Mirandez. Se
uit la ceas.
Dousprezece i jumtate. Sosesc cu ntrziere de o or. Sper c
Zucco nu i-a pierdut rbdarea. S fac zgomot ca s m-aud. Dar, unde
naiba or fi Raimondo, Jean Bart i John Rock?
i Marius naint repede pe potec. Ajuns la marginea pdurii vzu
n faa lui o alt form omeneasc venindu-i nainte.
E Zucco!
i simi btndu-i inima cu furie.
Dar nu-i pierdu sngele rece.
Sub mantaua, care-l nfur din cap pn-n picioare apuc
revolverul, scondu-l din teac.
Nu vreau s ucid pe Zucco i spunea el pe cnd nainta spre
omul, care venea naintea lui. Dar, dac recunoscndu-m, vrea s m-
atace, i zdrobesc un bra A voi s m pot apropia de el, nainte de a
m fi recunoscut i s-l dobor cu o lovitur n pntece. Ia-i sri n
spinare, l-ai dezarma, l-ai ine n respect cu browningul meu i pe
urm! Oi vedea, dac oi putea s-l leg, s-l ascund ntr-un tufi i s-
mi gsesc prietenii. Din fericire plria lui Mirandez mi acoper faa.
Atenie! E la zece pai numai de mine. Dac-a face reverene, ca s-l las
s se apropie! n definitiv, e regele Incailor i eu nu sunt dect un biet
spaniol Da! Da! Bun idee!
nainta cu salamalecurile monolognd astfel. Marius sa opri i cu
mna stng pe inim i cu dreapta ascuns sub manta i innd
browningul ncepu s fac nchinciuni din ce n ce mai adnci,
blbind cu voce surd.
Senor, senor, senor!
Deodat vzu picioarele lui Zucco, oprindu-se la un pas de dnsul.
E momentul! se gndi el.
Cu o micare brusc i scoase plria al crei fund nalt i ascuit ar
fi nbuit lovitura i nepenindu-se pe picioare se destinse cu toat
puterea, azvrlindu-se nainte ca i cnd ar fi fost mpins de un resort
puternic i cu o violen brutal izbi cu capul drept n pntecele lui
Zucco.
Acesta fu rsturnat i Marius srind la el i se aez clare pe piept, i
strnse coastele ntre genunchi i punndu-i revolverul sub nas, i zise
cu voce surd:
Nici un strigt! Nici un gest Zucco, sau pe toi drcii, te omor ca pe
un cine.
Bravo Marius! zise o voce limpede.
Ei? Ce e asta? strig Marius att de mirat nct uita1 pe Zucco i
ridic capul spre locul de unde venea vocea.
Dar n jurul lui Marius ase mini se lsar apucnd minele,
braele, umerii lui Zucco i l imobilizar
i cu o bucurie nespus, Marius vzu, n genunchi n faa lui pe
Raimondo, Jean Bart i pe John Rock.
CAPITOLUL V
Tezaurul independenei
ntr-o clip totul fu explicat.
n fond stratagema pe care voise s-o ntrebuineze Jean Bart spre a
atrage pe Zucco, nu putea reui, pe cnd aceea a lui Marius reuise. i
una i alta tindeau spre acela lucru. Deci totul mergea de minune.
Vzndu-se n minile celor trei cercetai, pe care i credea la mii de
kilometri de Peru, Zucco avu nti o clip de prostraie absolut. Apoi,
brusc avu un acces de furie violent. Se zbtu cu furia i fora unui
epileptic. Trebui ca cei patru adversari s-l ie de mini i de picioare pe
cnd el se zvrcolea, urlnd.
Deodat John Rock opti camarazilor si:
Ceilali incai i spaniolul, care simt n stnca sacr, vor auzi
desigur aceste urlete i vor veni s vad.
Cu att mai bine. Repede, ctuele la mini i la picioare i s-l
lsm aici s se zvrcoleasc.
Haidem s ne postm lng stnc. Zis i fcut! Cu ctuele de
oel la picioare i la mini, Zucco putea s se zvrcoleasc ct poftea, n
prada unei adevrate crize de epilepsie.
Raimondo, Marius, Jean Bart i John Rock se puser la pnd lng
intrarea din stnc.
Prevederile lor erau s se adevereasc. Nu stau la pnd dect de trei
minute, cnd vzur stnca afundndu-se brusc dintr-o singur dat i
cinci oameni repezindu-se pe pajite, ezitnd, apoi alergnd n grup spre
Zucco, care se zbtea i striga vorbe nenelese.
Nvlirea lor fu att de brusc n ct cei patru tineri rmaser o clip
ncremenii.
Cei cinci indivizi se repeziser la Zucco i l nconjuraser, plecndu-
se asupra lui.
La pnd! zise Raimondo. Am pierdut momentul!
Privete, observ Jean Bart. Ua a rmas deschis.
Dac-am intra? exclam Marius.
Nu! Nu! protest John Rock. Ar fi o nebunie. Ar putea s ne
nchid nuntru, sau s ne atace n numr mare. Trebuie s nvingem
sau s murim, s facem prizonieri pe toi aceti indivizi sau s-i
ucidem dar s-i mpiedicm cu orice chip de a chema ajutoare.
Acre! ntrerupse Raimondo. Nu mai e timp de discutat! Luai-v
revolverele! Trebuie s ne aprm! i Zucco e liber ntr-adevr colo
pe pajite, erau acum ase oameni n picioare.
Nu sunt narmai ca noi! observ Marius.
Acre! opti iar Raimondo. Lipii-v de zid. Sunt gata s trag!
O salv de focuri rsun n acel moment. Cteva gloane se izbir de
stnc i colo, pe pajite, grupul incailor se luminase n strfulgerarea
pulberii aprinse.
Un nor mpins de vnt, acoperi deodat luna.
Nu e nimeni atins? ntreb Raimondo.
Trei nu! i rspunser.
Nu ne vd bine. Ne confundm cu umbrele ierburilor de pe stnc.
Acum cnd luna e acoperit nu ne mai vd de loc.
Dar eu i vd foarte bine! zise Jean Bart.
Mii de pipe! exclam Marius. La urma urmelor, ne-au atacat i noi
nu le rspundem?
N-avem alt mijloc, de scpare. Atenie! i foc dup voie.
Mii de pipe! S ochim bine! Grupul lor formeaz o pat neagr.
S-ateptm s ias luna! zise Jean Bart, ochind. John Rock fu
primul care trase. Un strigt i rspunse i din mijlocul grupului czu o
form neagr. Aproape n acela timp cei trei cercetai traser i ei, iar
John Rock trase pentru a doua oar. Alte dou umbre czur Dar,
celelalte trei se separar i o luar la fug Marius se i repezise dup
ei. Ajunse pe unul din fugari n clipa cnd era s dispar sub arbori. i
sri n spate i l lovi n cap cu patul revolverului. Omul se cltin i
czu pe cnd Marius sri, uor, jos.
Ceilali trei tineri se repeziser dup ceilali doi fugari. Marius vzu
nite umbre care fugeau, se ajunser i se rostogolir mpreun pe
iarb.
Rsun o detuntur de revolver, urmat de un ordin scurt
Trebuie s vd! zise Marius. Dar nu vreau s-mi las aici pe tipul
meu. E numai leinat. Ar putea s-i revie i s fug i nu mai am
ctue disponibile pentru el Am s-l trsc! Iarba e moale i n-o s se
jupoaie!
Puse revolverul la bru i apucnd de picioare pe leinat l trase dup
el.
Ei? n ce punct suntem, mii de pipe! ntreb el cnd fu lng un
grup nc confuz.
n clipa aceea, luna iei din nor. i cei trei cercetai i detectivul
putur controla rezultatul luptei:
Zucco era mort, lovit de un glon n plin obraz. Alt Inca, n care
Raimondo recunoscu pe Walles, horcia cu pieptul gurit. Un spaniol,
era mort, cu un glon n inima. Ct pentru ceilali trei fur repede
identificai; unul era Wup, al treilea bandit. Ceilali doi erau Bahu i
Mutu servitorii lui Wallis i Wup. Acetia erau cei trei supravieuitori.
Dar Bahu, trt de Marius nu-i revenise nc.
Printre cercetai nu erau rnii, numai John Rock avea urechea
stng sfiat de un glon..
Cu singura restricie c detectivul rmsese pentru toat viaa cu o
ureche tiat n dou, victoria era complet?
John Rock, care suporta cu stoicism rana, fu pansat n mod sumar
de Raimondo care-l leg cu basmaua lui de cerceta, fcndu-i un
turban pitoresc.
Apoi inur un mic consiliu de rzboi.
E ora unu de diminea, observ Raimondo. nainte de rsritul
soarelui trebuie s fim plecai din insul, cci desigur c ndat ce se
face ziu, furnic pe lac incai, pescari, spioni, conspiratori. Ar putea
descoperi Aerocul i piroga i dndu-i seama de cele ntmplate s
cheme i pe alii aa nct s ne cotropeasc numrul lor.
E just! aprob Jean Bart. S ne grbim s intrm n grot
mpreun cu prizonierii. Dac vor s vorbeasc s le promitem viaa.
Altminteri.
Dar, tcu, tnrul i nobilul cerceta nu sa propuie s ucid pe
prizonieri, chiar dac acetia n-ar fi vorbit.
Repede! zise John Rock. S transportm pe Wup, Bahu i Mutu
nuntrul stncii. Acolo, vom discuta.
Transportul prizonierilor, doi legai i unul nc leinat se fcu repede
n dou drumuri, John Rock transportnd el singur pe unul.
i depuser n coridorul subteran care se gsea ndrtul uii
mecanice. Apoi, pe cnd Marius i Jean Bart fceau de gard pe prag,
lng prizonieri, John Rock i Raimondo luminndu-i calea cu lmpile
lor electrice, ptrunser n coridor fcnd vreo sut de pai n linie
absolut dreapt. Apoi, brusc, coridorul se ntorcea n unghi drept i nu
mai fu nevoie de lumin electric deoarece se gseau ntr-o imens sal
cu aspect fantastic, luminat n parte de vreo dousprezece tore
mplntate ici i colo pe trepiede.
Suntem n templul soarelui, zise Raimondo ncet.
Fr ndoial. i aspectul acelui straniu templu era att de
misterios n ct cei trei cercetai i detectivul simir un soi de teroare
religioas.
Se ntoarser napoi la ceilali doi, schimbar cteva cuvinte, apoi
transportar pe prizonieri n pragul imensei sli.
Marius i Jean Bart se imobilizar iari lng cei trei oameni ntini
pe pmnt, pe cnd Raimondo i John Rock se apucar s exploreze
templul, ncepnd chiar cu sala aceea.
Pereii stncii scnteiau de plcile de aur fin cizelate cu care erau
mbrcai: reprezentau stele, comete, luni, curmale fantastice i, cum
sala era circular, cele dou laturi se rotunjeau pierzndu-se n
ntuneric.
S facem nconjurul! propuse Raimondo.
Lu o tor i o ridic deasupra capului pornind nainte cu John
Rock i lund-o la dreapta spre ieirea coridorului, ieire care avea o
u formidabil de piatr mbrcat n ntregime cu plci de aur.
Sala rotund era att de vast nct Raimondo i John Rock merser
cu pai repezi un sfert de or pn ce fcur tot nconjurul. La intervale
gsir altare mbrcate n aur i avnd deasupra un soare cu raze de
aur masiv.
i se oprir brusc, nmrmurii de uimire n faa unul altar mai mare
de ct celelalte care avea n fa dousprezece trepte de aur masiv uzate
n dreapta i n stnga prin frecarea continu de secole a picioarelor
credincioilor, care urcau i coborau.
Pe altar, dincolo de o placa de aur i larg care era destul de mare,
mai era si o statuie de aur a unui om eznd, gol i cu figura estetic
nconjurat de raze de aur.
Era fr ndoial imaginea preioas i venerat a zeului soare,
adorat de incai nainte de cucerirea spaniol.
Raimondo, opti John Rock n stnga altarului, n zid e o u.
Deschide-o.
S vedem.
Dar nuntru era un ntuneric complet. Raimondo, care intr primul
ntr-un mic coridor foarte scund i ngust, fu sufocat de fumul torei.
Se ntoarse n sal, nfipse tora ntr-un trepied de aur din faa
altarului i se napoie n coridor urmat de John Rock. Dar, de data asta
amndoi aprinseser lmpile electrice.
n coridor, care nu era mai nalt de un metru i larg de cinzeci de
centimetri i fcea zigzaguri continue, erau nevoii s mearg aplecai i
strngnd coatele.
La fiecare unghi format de zigzaguri erau ui de piatr mbrcate n
aur, care aveau desigur o ncuietoare secret, dar care n momentul
acela erau date de perete.
Oh! exclam Raimondo, care mergea nainte.
Intrase ntr-o ncpere mult mai nalt de form absolut ptrat,
mprit n dou printr-un fel de barier care mergea de la un perete la
altul. O parte n care se intra de-a dreptul din coridor era larg de ase
metri i lat de vreo doi. Cealalt de dincolo de barier care avea o
nlime de vreun metru se ntindea pe aceiai lrgime, dar avea o
lime de cinci metri.
Raimondo i John Rock se aplecar i rmaser uluii.
n acele compartimente se ngrmdea o bogie colosal, era cascad
de aur i de argint, de durosi, de piatri, de marenghi, de dolari, de
sterline, de pesos de aur i de argint.
John Rock i Raimondo afundar cte un bra aplecndu-se ct mai
mult, dar nu deter de fund.
Dar, aici sunt milioane i milioane de dolari, exclam John Rock.
Tezaurul independenei zise Raimondo; aici au fost azvrlite i cele
cinci milioane ale lui Carnegie, ctigate de noi.
Minus partea lui Tokman, cel de al patrulea ho, rectific John
Rock.
Aa e, de vreme ce Tokman a plecat n alt direcie cu banii furai
de la noi. i cei doi tineri rmaser cteva minute nemicai, fascinai
de acest fabulos tezaur sclipitor sub razele celor dou lmpi electrice.
Repede napoi. Ne vom ntoarce cu Marius i cu Jean Bart i vom
lua atta aur ct vom putea duce. Vom ncrca i pe prizonieri silindu-i
s ni-l transporte pn la aeroplan. Partea furat de Zucco, Walles i
Wup se urc la trei milioane opt sute optzeci i ase de mii dou sute de
franci. Restul nu ne aparine E al incailor i va deveni ce va voi
destinul de vreme ce noi vom lsa aici pe Walles, Bohu i Mutu, dup ce
ne vom servi de ei ca s ne transporte banii.
Dar, crezi c Aerocul va putea duce greutatea acestui aur? Trei
milioane opt sute de mii de franci fac apte sute cincizeci de mii de
dolari. Or, moneda de aur de cinci dolari cntrete 8 grame 359
miligrame Fcnd un calcul aproximativ apte sute cincizeci de mii
de dolari dau 150.000 de monede de aur
S vedem exact! adog Raimondo.
Puse lampa electric pe prodigioasa grmad de aur, scoase din
buzunar un carnet i un creion i fcu urmtoarea operaie:
150.000 monede de aur nmulite cu greutatea uneia singure,
adic 8 grame 359 miligrame fac: un milion dou sute cincizeci i trei de
mii, opt sute cincizeci de grame.
Sau 1253 kilograme, zise John Rock. Plus benzina care mai e n
rezervor i greutatea noastr a ctei patru.
O! Noi nu contm! Benzina s-a consumat pe trei sferturi n drumul
de la New York pn aici. Cu toate astea Aerocul nu poate mbarca 1250
kilograme. Nu s-ar nla, sau ar zbura att de greoi n ct ar constitui
un pericol aproape inevitabil
Atunci, ce facem?
tiu eu? Trebuie s ne gndim bine
i-apoi, ntrerupse John Rock, chiar dac prizonierii ne-ar ajuta de
bun voie ar trebui s facem mai multe drumuri ca s putem transporta
1243 kilograme de aur!
Dar, timpul ca s-alegem monedele, s le numrm, s le aezm n
buci de stof nnodate la cele patru coluri.
Trebuiesc mai multe ore!
Dificultatea ivit pe neateptate i puse pe gnduri. Mai ales
greutatea aurului fcea ca transportarea lui imediat s fie un lucru
imposibil.
Haidem s vorbim cu Marius i Jean Bart zise Raimondo i
ntorcnd spatele fabulosului tezaur, se napoiar n Imensa sal
consacrat zeului incailor.
CAPITOLUL VI
Pergamentul i prpastia
Raimondo povesti repede camarazilor si cele ce descoperiser, n
hrubele templului.
Mii de pipe! Vreau s vd i eu!
i eu, pe Cristof Columb.
Ei bine, propuse John Rock se poate foarte uor.
i ntorcndu-se spre Raimondo:
Marius i Jean Bart pot vizita templul cum am fcut i noi i n
timpul acela se vor gndi asupra problemei ce ne st n cale. Iar noi, pe
cnd vom face de paz aici, ne vom gndi la vreo soluie.
Ne-am neles, zise Raimondo.
Marius i Jean Bart, aprinzndu-i lmpile plecar. Dup un sfert de
or se ntoarser, aproape orbii de splendoarea celor vzute.
Ei bine? ntreb Raimondo.
Extraordinar, superb, magnific, uluitor, mii de pipe!
Bine! zise John Rock, dar
Ah da! V ntrebai dac ne-am gndit la mijloacele de a-l
transporta? zise Marius. Vezi bine c ne-am gndit i am avut amndoi
aceiai idee. O idee foarte simpl.
Care? ntreb Raimondo i John Rock.
Iat! zise Marius. Prerea noastr e s procedm astfel: Mai nti
s ascundem cadavrele celor trei mori. Al doilea: s ne ducem s lum
pe mesagerul pe care l-am lsat n pirog. Al treilea: s nchidem pe cei
trei prizonieri, Wup, Bohu i Mutu mpreun cu spaniolul, lsndu-i
sub paza a doi dintre noi. Al patrulea: ceilali doi se vor duce la Lima,
capitala Peruului, cernd o audien la Preedintele republicii peruviene
i expunndu-i situaia: Al cincilea: guvernul din Peru anexeaz la
tezaurul naional bogiile vechilor incai i banii celor noi. Dar, ne
napoiaz mai nti nou, milioanele de dolari, printr-un bon al Bncii
de stat peruviene, pe care-l putem ncasa la Banca Naional a Statelor
Unite. Iar, n schimbul bogiilor pe care la druim Peruului modern,
guvernul acelui stat se va obliga s construiasc imediat un azil i un
spital imens exclusiv destinate gzduirii i ngrijirii gratuite a tuturor
incailor sraci, btrni sau bolnavi, care vor cere ospitalitate. Ct
pentru Wup, autoritile peruviene l vor trimite n Statele Unite spre a fi
judecat mpreun cu complicii si. Iat ideea noastr, dar a voastr?
Tot timpul ct vorbiser, Raimondo i John Rock nu se putuser opri
de a nu surde i cnd Marius termin, John Rock, zise cu un accent
de uimire pe care nu cuta s-o ascund.
E extraordinar, dragii mei ce potrivire e ntre gndurile voastre! Pe
cnd voi vizitai templul, Raimondo mi mprtea aceleai idei i
voiam tocmai s vi le comunicm.
Raimondo l ntrerupse.
Cu att mai bine, de vreme ce am avut aceleai gnduri nu va mai
fi nevoie s discutm.
Atunci s le punem n execuie, zise Jean Bart.
Un moment! i Marius ridic mna. Scoase apoi din buzunar
hrtia pe care i-o dase mesagerul spaniol.
Iat hrtia pe care o aducea omul din barc lui Zucco. E un
criptogram!
Un criptogram! exclam John Rock. Ia s-l vd. Numai de n-ar fi
tot acela pe care l-am luat de la incaul Rai i pe care nu l-am putut
descifra.
ntr-adevr, mai fusese un criptogram n aventurile celor trei
cercetai n jurul milionului furat. Fusese gsit asupra unui servitor al
lui Zucco i cu toate c John Rock i era expert n asemenea materie, nu-
l putuse descifra.
Dar, abia vzu pergamentul i detectivul exclam:
Dar e acela criptogram!
Atunci trebuie s punem s ni-l explice, zise Raimondo i ordon:
Marius, Jean Bart, dezlegai pe Wup.
Wup fu ridicat n picioare i inut n respect de cei doi cercetai.
Chipul su era impasibil i aspru; ochii si negri n-a veau nici o
expresie.
Wup, zise Raimondo cu autoritate. Mi-amintesc foarte bine c la
New York vorbeai italienete. N-ai uitat desigur. Ascult deci i
rspunde-mi. Vrei?
Da, rspunse incaul cu voce gutural.
Bine Wup. i Raimondo i art pergamentul dat de Marius i altul
pe care-l scoase din buzunar spunndu-i: Explic-le. i n loc de a te da
pe mna poliiei americane i vom reda libertatea.
La aceast propunere, care prea s-l ispiteasc Incaul ezit, apoi
dup o lung tcere rspunse:
Primesc!
Deci explic. i Raimondo i art pergamentul.
D-mi! zise incaul cu vocea lui aspr.
Dar, cnd l avu n mn, Wup o lu la fug spre mijlocul slii.
Marius i Jean Bart fr a sta la gnduri traser asupra lui. Nu-l
nemerir ns. Atunci alergar i ei dup cum fcuser Raimondo i
John Rock. Cnd, deodat, Wup dispru dinaintea ochilor lor, scond
un strigt ascuit. Prea c intrase ntre pietrele care formau podeaua
slii. i aproape n acela timp, oprindu-se brusc din fug cu o sforare
prodigioas, Raimondo i John Rock se deter napoi cu un strigt
instinctiv de teroare.
Marius i Jean Bart se oprir i ei blbind:
Unde a disprut?
Colo! Colo!
i Raimondo arta o gaur mare rotund care se deschidea la mijloc,
n partea cea mai slab luminat a slii. Prea s fie gura unui pu, fr
nici un parapet n jur. Cei patru tineri aprinser lmpile electrice i
ndreptar lumina spre gaura ce se deschidea la picioarele lor. Din pu
venea un aer umed i zgomotul ndeprtat al unei ape ce curge. Pe
peretele circular se vedeau bare de fier nfipte orizontal i lungi cam de
vreun metru.
Servesc pentru a cobor n prpastie, zise Jean Bart.
Wup n-a cobort, afirm Raimondo, ci s-a azvrlit dintr-odat!
Atunci s-a omort, colo jos! asigur John Rock.
Trebuie s vedem, mii de pipe! rcni Marius. M cobor eu!
i nainte ca ceilali s fi putut avea timpul de a-l opri, temerarul
biat ngenunchease pe marginea puului i apucnd prima bar se
lsase s alunece n jos.
Atenie, Marius! strigar trei voci pline de ngrijorare.
N-avei de ce s v temei. Ce risc? rspunse Marius. Ct vor fi
bare m voi cobor i voi vedea ce e la fund.
Aplecai pe marginea puului cei trei tineri l urmreau inndu-i
respiraia. n timpul acesta Marius cobora metodic, din bar n bar.
Lampa electric atrnat la bru i lumina peretele circular. Din cnd n
cnd se oprea i inndu-se cu putere de bare se ntorcea ct putea mai
mult capul, uitndu-se napoi, dup care continua s coboare
numrnd n acela timp din instinct barele. i cum erau la o distan
de un metru una de alta, i da seama imediat de adncimea la care
ajunsese.
Auzea din ce n ce mai desluit murmurul apei subterane i umezeala
ncepu s-l ptrund prin haine.
Mii de pipe! i zise el. Bareje ncep s se cam zdruncine S lum
seama.
Dar nu se opri. i n jurul lui pereii erau mereu netezi fr caviti,
fr orificii Cnd fu la a 450 bar se opri privi i proiect lumina
lmpii n jos. Dar nu vzu dect ntunericul.
Ce naiba! murmur el i continu s coboare.
La a cinci suta bar se opri brusc. Picturi de ap l stropeau pe
picioare, pe genunchii goi Se aplec, luminnd abisul.
Mii de pipe! opti el. i se cutremur de oroare.
Dedesubtul lui, la un metru distan, un torent de apa spumegnd
curgea de la stnga spre dreapta cu repeziciunea unui tren fulger. Era
un spectacol halucinant. Ba fascinat de apele tumultoase, care
strluceau sub raza de lumin, Marius sta acolo aplecat i cu minile
inndu-se strns de bar.
Wup, a czut aici, s-a omort ca s nu fie nevoit s dezvluie
secretul pergamentelor. E un erou acest Wup!
Dar deodat un gnd l fcu s se cutremure.
Dumnezeule! dac bara ar ceda sub greutatea mea!
O sudoare rece i acoperi fruntea. i se pruse c bara se mica
Dar, din fericire i dete seama c primejdia cea mai mare n momentul
acela era frica. Cci frica nmoaie muchii, deschide minile, rpete
orice vigoare fizic. Fcu o sforare supraomeneasc i apuc nti cu o
mn, apoi cu cealalt bara de deasupra i ncepu s se urce. Ajunse
sus fr prea mult osteneal i spre a liniti pe camarazii si. Strigase
de mai multe ori pe cnd se urca
Ohe! Ohe! Ohe!
i cnd reapru, ud ca i cnd ar fi stat n ap i pusese piciorul pe
lespezile slii, Raimondo, Jean Bart i John Rock nu se putur opri de a
nu-l mbria.
Le spuse ceea ce vzuse i ncheie:
Desigur c vechii incai aruncau n prpastia asta pe trdtori, pe
delicveni sau pe inamici.
Oricum ar fi, zise Raimondo, noi nu cunoatem n ntregime
misterul Locului Sacru i nu-l vom cunoate niciodat, cci mi nchipui
c acei criptogram ne-ar fi descoperit multe lucruri pe care nu le mai
putem ti de vreme ce am pierdut pergamentul.
Pergamentele da, ntrerupse John Rock, dar nu i criptogramul,
cci l-am copiat pe carnetul meu.
Ei bine! zise Jean Bart, mai avem nc doi prizonieri. Dac i-am
ntreba?
S ncercm.
i ctei patru se duser la locul unde lsaser pe Bohu i Mutu. Dar
amndoi avur un aer att de mndru i o privire att de dispreuitoare,
nct nici nu mai ncercar s-i ntrebe.
S renunm la asta, zise Raimondo. Planul nostru e stabilit: s-l
executm. Marius i Jean Bart, voi vei rmne s pzii intrarea
Templului. John Rock i cu mine ne vom duce cu aeroplanul la Lima i
ne vom napoia aici, ateptnd ca guvernul peruvian s ia n posesie
insula Titicaca i ceea ce conine. Ct pentru mori, s-i azvrlim n
abis, cci acesta trebuie s fi fost mormntul pe care l-ar fi preferat, de
vreme ce Wup i l-a ales de bun voie
Dar, cu spaniolul meu din pirog ce facem? ntreb Marius.
i vom da libertate i cei o sut de dolari promii.
O or dup aceea aeroplanul se nl cu Raimondo i John Rock, pe
cnd ceilali doi, cu revolverele n mn, fceau de gard la intrarea
extraordinarului Templu al Soarelui.
CAPITOLUL VII
Spre viitor
Entuziasmat de descoperirea fabulosului tezaur, guvernul peruvian
accept toate condiiile propuse de cercetai. i ntre Raimondo Balsan
i senor Anton Porto, preedintele republicii peruviene se semn un
contract n toat regula. Dup dou zile cei trei cercetai, avnd la ei un
cec oficial de un trei milioane apte sute cinzeci de mii de dolari asupra
Bncii Naionale a Statelor Unite i luar drumul spre New York.
Sosind acolo aflar c Smithson eful poliiei arestase n plin mare,
pe bordul unui yacht de plcere german, semnalat prin telegrafia fr fir
pe al patrulea ho, numitul Tokman. i n cabina lui se gsi partea lui
din milioanele furate.
Cercetaii hotrr ca acea parte de 1.250.000 dolari s fie mprit
sracilor New Yorkului.
i acum Raimondo, Marius i Jean Bart, fiind bogai att ei ct i
familiile lor respective ar fi putut s se napoieze n Italia i s triasc
linitii. Dar, cnd cineva a prins gustul aventurilor, nu renun la ele
att de uor.
John Rock spunea:
Eu nu voi putea fi cu adevrat linitit pn ce nu voi avea
explicaia criptogramelor care ascund misterul Lacului Sacru.
Raimondo, Marius i Jean Bart ziceau:
Acum existena ni s-ar prea searbd dac ar trebui s renunm
de a mai colinda lumea i de a vedea toate lucrurile pe care nu le
cunoatem nc. i ctei patru priveau viitorul cu o adevrat sete de
aventuri
i viitorul le rezerva numeroase peripeii. Iar noi care trim n venica
plictiseal a ntmplrilor de toate zilele i vom urmri cu emoie n
drumul lor spre necunoscut

Citii urmarea n fascicola nr. 9:

Cercurile de flcri