Sunteți pe pagina 1din 61

1

Jean de la Hire

CEI TREI
CERCETASI
Cercurile de foc

Nr. 9

REVISTA DE AVENTURI EXTRAORDINARE


2
An apariie:
1934

3
CAPITOLUL I
Un plan formidabil
n seara de 14 August, la New York, n vastul cabinet de lucru
din palatul celebrului miliardar Carnegie, cinci brbai, sau mai
bine zis doi brbai i trei biei erau strni n jurul unei imense
hri geografice ntinse pe o mas.
Cei doi brbai erau Carnegie i detectivul John Rock. Cei trei
biei erau Raimondo Balsan, Marius Colombo i Jean-Maria
Callega, zis Jean Bart, cei trei cercetai din Italia, care ctigaser
premiul Carnegie de cinci milioane de dolari trecnd Atlanticul cu
aeroplanul, dup mii de peripeii i de aventuri.
Harta asupra creia stau aplecai era un planisfer, reprezentnd
ntregul pmnt.
De vreme ce ai hotrt s facei nconjurul pmntului, zise
Carnegie, fr a v fixa nici o limit de timp, nu trebuie s v
preocupai de mijloacele de comunicaie ntrebuinate n general de
toi acei care au fcut pn-acum nconjurul lumii dup un plan
stabilit.
Cu att mai mult, zise cercetaul Raimondo, cu ct avem
aeroplanul nostru.
i c vom putea ntrebuina, dup capriciul nostru, zise
Marius, ci ferate, automobile, transatlantice, ci, brci cu pnze,
brci cu motor, elefani, cmile.
i chiar i picioarele noastre, ncheie Jean Bart, rznd.
Toate astea sunt exacte, ntrerupse detectivul John Rock.
Unicul lucru de care trebuie s ne preocupm, stabilind itinerariul,
e de a ntlni n cltorie ri, unde se pot vna fiare slbatice, ri
de explorare i de rzboaie coloniale, ri nc barbare i slbatice.
ri de aventuri, cu alte cuvinte! i s nu uitm, adaog
Raimondo, c trebuie mai nti de toate s rspundem la invitaia
pe care ne-a fcut-o cpitanul Robecchi.
Ce invitaie? ntreb Carnegie.

4
Adevrat! zise Raimondo. Am uitat s v art radio-telegrama
pe care am primit-o mai adineaori Citii!
(i Raimondo Balsan ntinse lui Carnegie o hrtie galben din
acele pe care se scriu radiogramele.
Carnegie citi:

Cpitanul Robecchi, Asmara, lui Raimondo Balsan la dl.


Carnegie, New York.

Am fost desemnat s m duc s pedepsesc triburile de pirai din


Africa Central. Aflu prin telegram din Roma c Marius, Jean Bart
i d-ta ai terminat peripeiile trecerii Atlanticului. Deci, suntei liberi.
V invit, dac v mai plac aventurile, s luai parte la expediia
mea. Voi pleca de la Asmara cu un batalion de infanteriti la 25
August, Avei tot timpul spre a veni de la New York la Eritreea cu
aeroplanul. Ai fi fericit s fac pe cei trei cercetai din Italia s ia
parte la cuceririle italiene. Salutri cordiale tuturor. Rspundei prin
radiotelegrafie.

i ai rspuns? ntreb Carnegie dup ce citi.


Am rspuns zise Raimondo.
Cum?
Astfel: Vom cuta s fim la Asmara la 25 August.
i bravul biat adaog:
nelegei c nu putem lsa s ne scape ocazia de a face
plcere cpitanului Robecchi, care ne-a primit att de prietenete
la Mogadiscio cnd am trecut din Somalia, unde se gsea atunci.
i-apoi, mii de pipe! exclam Marius, cu un fulger n privire.
E un mic rzboi n toat forma la care ne invit cpitanul!
Natural! aprob Jean Bart cu calmul lui obinuit.
Eu sper, relu Raimondo, c John Rock nu se va opune s
lupte mpreun cu noi mpotriva unui trib de pirai i poate chiar
de antropofagi.
Desigur! rspunse, simplu John Rock. Rmne bine neles
c v voi nsoi n cltoria voastr n jurul lumii, n calitate de
interpret, de oarece cunosc vreo dousprezece limbi, printre care
5
araba, turca i hindustana V voi nsoi fr nici o ovire. D-ta
vei fi eful expediiei, drag Raimondo. Nu vei avea deci, dect s-
mi comanzi i eu m voi supune.
Carnegie zmbi puin cam mirat. Nu se obinuise nc s vad
pe celebrul detectiv, John Rock, care avea peste treizeci de ani,
supunndu-se cu umilin cercetaului Raimondo, care avea
jumtate din vrsta lui.
E drept, c trecerea Atlanticului i toate aventurile prin care
trecuser, nconjuraser pe cei trei cercetai cu o faim universal
i cum Raimondo era de drept eful celor trei cercetai, oricine ar fi
vrut s triasc la un loc cu ei trebuia s recunoasc pe Raimondo
drept cap; altminteri n-ar fi putut fi nici un fel de asociaie ntre cei
trei tineri italieni i vreun strin oarecare.
Afar de asta, John Rock, care luase parte activ la ultimele
aventuri ale celor trei cercetai, putuse aprecia i calitile sale de
iniiativ, de comand i de autoritate.
i-apoi, Raimondo nu lua nici o hotrre, fr a fi discutat mai
nti cu camarazii si Marius i Jean Bart i autoritatea lui
Raimondo nu era dect expresia voinei reflexe a nedespritei
treimi format de la plecarea din Roma de cei trei cercetai.
Bine! zise Carnegie.
i artnd cu degetul pe hart, continu:
Primul itinerar al cltoriei voastre de aventuri, de explorri
i de vntori, mi pare deci stabilit de acum prin obligaia ce v-ai
luat de a v duce mai nti la Asmara.
S vedem! ziser cei trei cercetai. i din nou se aplecar toi
deasupra hri.
E de prisos zise Carnegie, s mai trecei Atlanticul n toat
lrgimea, mai bine s procedai prin etape mai scurte. Cltoria va
fi astfel mai puin primejdioas.
Tocmai! Mii de pipe! strig Marius.
Deci, plecai de la New York cu aeroplanul i aterizai dup
aceia la San Domingo, n insula Haiti din Antile.
Ateptai! zise Jean Bart. S nsemn distanele i durata
zborurilor. De la New-York la Haiti 3000 kilometri; a 200 kilometri
pe or, 25 oro de zbor; notez: 15.

6
Ceea ce v va lua toat ziua de mine zise Carnegie. Petrecei
noaptea la San Domingo i plecai a doua zi, 10 August, la
Caienna, n Guiana francez.
2500 kilometri; 12 ore, 30 minute.
Vei dormi la Caienna i v vei odihni o zi. La 18 plecai spre
una din insulele Capului Verde, S. Vincenzo, sau San Antonio, sau
Santiago.
De la 2200-2400 kilometri; 11 sau 12 ore.
Petrecei noaptea acolo. La 19 dup amiaz vei putea zbura
pn la Capul Verde, n Senegambia, unde v vei odihni spre a v
pregti pentru lungul parcurs de a doua zi; i vei putea s v
completai i cantitatea de benzin trebuincioas.
600 sau 300 kilometri; 3 sau 4 ore.
La 20, des de diminea, vei zbura pe deasupra regiunilor de
pe coast pn n nordul Guineei, unde vei putea ateriza la
Ibadan.
2400 kilometri: 12 ore.
La 21 repaos. La 22 de la Ibadan la Fascioda, pe Nilul Alb
3100; 15 ore i jumtate.
Ultima etap la Fascioda, unde v sftuiesc s v repauzai,
n vederea celor ce v ateapt la Massana. Iar la 24 putei iari
porni spre Asmara.
Aproximativ 1000 kilometri: 5 ore.
Dup cum vedei, vei sosi la timp i bine odihnii la data
fixat de cpitanul Robecchi.
Foarte bine! aprob Raimondo. i pe urm?
Cnd pe urm? ntreb Carnegie.
Dup ce vom fi terminat expediia cpitanului Robecchi.
Da, adog Jean Bart, cnd vom face cu adevrat nconjurul
lumii.
Ei bine, putei continua n zona Ecuatorului. Vei merge n
zig-zag spre nord i spre sud, ntre tropicul Cancerului i tropicul
Capricornului. Vedei ce ciudat e. ntre tropice se gsesc regiunile
cele mai favorabile aventurilor extraordinare.
n expediia voastr colonial vei ptrunde n inima Africei, nu
vei avea dect s mergei mai departe n Somalia francez, s

7
strbatei ara numit Galla, platoul Samburo, s ajungei la lacul
Rodolfo
Bine! Bine! ntrerupse Marius, cu obicinuita lui Vioiciune. Noi
nu cerem altceva dect s vedem pduri virgine, elefani, lei,
rinoceri, pantere, maimue i ct mai multe din toate.
i apoi, urm miliardarul: Dac vrei s ieii din Africa n
Oceanul indian, avei, succesiv, India, la Ceylon, cu obiceiurile sale
ciudate, cu populaiile pe care foametea le distruge uneori aproape
complet, cu peisajele minunate i rajahii fastuoi i bizari; Java i
Sumatra cu junglele neptrunse, cu tigri, erpi i indienii din
teribila sect a strangulatorilor; Siamul i Indochina cu revoltele
latente i continue i bandele ei sngeroase; Noua Guinee n parte
necunoscut, cu indigenii absolut slbatici i dintre care unii na-
au vzut niciodat un alb; Australia cu briganzii ei, care atac la
drumul mare, cu cuttorii de aur, cu vntorii de aventuri, cu
vastele deserturi i spaima misterioas a unor; din regiunile sale.
Bun! Minunat! murmur Raimondo, fascinat.
Dar toat imensitatea Oceanului Pacific? exclam Carnegie
cu entuziasm. Nenumratele insule ale Polineziei att de stranii i
cu populaiile lor att de deosebite ntre ele prin obiceiuri i
caracter dei sunt toate de aceeai ras! Insulele Samoa i Fidji,
Tahiti, Marchize i magnifica insul a Patelui cu idolii gigantici i
superbele ruine.
Magnific! Magnific! Pe Cristofor Columb! murmur Jean Bart.
i iat-v iari n America, de data asta n America de Sud,
singura n care se mai gsesc nc regiuni neexplorate. Acolo vei
iei din linia tras la sud de Tropicul Capricornului. Vei parcurge
teritoriile republicii Argentinei, cu zvpiaii si gauchos, cu
pampasurile i triburile sale de indieni comanci, nc slbatici,
fr a mai socoti, n centrul Braziliei pdurile Amazonului de sus,
furnicnd de tot soiul de animale i de indieni de ras
necunoscut pe care nici o expediie nu le-a vizitat pn azi.
Nemaiuitndu-se la hart i ridicndu-se, exclam cu prere de
ru:
A! Dac-ai fi tnr! Cum v-a urma, fericii cercetai! Voi
suntei tineri! avei atia ani naintea voastr ca s cutreierai

8
lumea, cu carabina pe umr i revolverul la bru, sfidnd
pericolele naturii, ale bestiilor i ale oamenilor, netemndu-v de
moarte i privind-o n fa atia ani spre a vedea lucruri noii,
stranii, necunoscute lumii civilizate atia ani de superbe
aventuri! A! Cum ai da cu bucurie tot ceea ce posed ca s pot tri
mpreun cu voi!
Carnegie tcu. i pe cnd cercetaii i detectivul l priveau cu
respect adnc, micai de cuvintele sale, el strnse ncet harta, ca
i cnd n-ar mai fi vrut s vad acea lume un parte neexplorat i
pe care acum, fiind prea btrn, n-o mai putea strbate n cltorii
aventuroase. Apoi, ridicnd capul i artnd un obraz care
redevenise iari nepstor, privi pe Raimondo:
Vrei s plecai mine? ntreb el.
Da! rspunse, hotrt, cercetaul.
Totul e gata?
Totul. Aeroplanul, armele, muniiile, proviziile
Foarte bine! Ct pentru mine, mine, dei e srbtoare, voi
ncepe s lucrez. n toate oraele civilizate care se gsesc n jurul
pmntului n jurul liniei ideale trase de cele dou tropice, bncile
vor fi vestite. ndat ce vor fi asigurai de identitatea voastr, v vor
vrsa sumele ce vei cere pan la concurena sumei de cinci
milioane. Astfel nu vei duce niciodat lips de bani n orice parte a
lumii v vei gsi. Afar de aceasta voi telegrafia la San Domingo, la
Caienna i la Capul Verde ca s v atepte n serile de 15, 16 i 18
August. Fiind noapte, cnd vei ateriza autoritile vor pune s se
aprind focuri mari pe terenul de ateriza, n rezumat, se vor lua
toate precauiunile, pentru ca cel puin, de aici la Capul Verde s
ntmpinai ct mai puin riscuri. Dup asta, ei bine dup asta,
prieteni, vei fi n voia lui Dumnezeu i va trebui s v bizuii pe
inteligena i pe curajul vostru!
i cu aceste cuvinte grave, Carnegie iei repede spre a scpa de
mulumirile celor trei cercetai.

9
CAPITOLUL II
15.000 kilometri cu aeroplanul
apte zboruri de 15.000 kilometri n total, iat ce fel, cltoria
n apte etape de la New York la Massaua, prin Antile, Guiana,
Atlantic i Africa superioar. Dar minunatul aeroplan al celor trei
cercetai putea s rite fr pericol un drum att de lung.
Era un hidroavion, numit Aeroc cu un motor de model nou,
inventat de tatl lui Raimondo, Petre Balsan i putea face peste 50
ore cu o vitez de 200 kilometri fr s nevoit s ia benzin.
n orice caz, cercetai! hotrser, ca la Capul Verde mai ia
benzin spre a pune la loc cantitatea consumat.
La S. Domingo, la Caienna, la Santiago, la Capi Verde n
Senegambia erau ateptai de autoriti i de populaie.
Nenumrate aclamri, dar, din fericire, nici serbri, nici banchete,
astfel c se putur odihni i pleca apoi la ora fixat.
Zburar pe deasupra coastei occidentale a Africei de Nord,
ntrziind mai mult dect prevzuser spre a admira frumuseile
peisajelor exotice att de variate de pe coasta de ivoriu i coasta de
azur.
Sosir noaptea la Ibadan i aterizar ntr-o regiune pustie, la
nordul oraului, unde-i pregtir masa de sear cu cteva dintre
ultimele cutii de conserve aduse de la New York.
Marius, care era buctarul expediiei, prepar un de mncare
pe care John Rock o aprecia n deosebi.
A doua zi zburar deasupra inuturilor Sudanului att de
rodnice mulumit numeroaselor cursuri de ap i bogate n
pduri i ajunser spre nord pn Ia Fascioda unde aterizar ca s
petreac noaptea.
Aici fur bine primii de autoritile engleze i se repauzar o zi
ntreag.
i, nsfrit, la 25 August, dup 5 ore de zbor, la patru dup
amiaz, aterizar n marea curte a cazrmii din Asmara.

10
Ah! V ateptam! strig cpitanul Robecchi, cnd i vzu
sosind i i mbri, micat, pe ctei trei,
Ne ateptai? Cred i eu! exclam Marius rznd
Ce e drept, nu tocmai azi. Dar alaltieri, ieri, azi i mine. De
cnd am primit radiotelegrama voastr am fcut tot felul de
calcule. De trei nopi aproape nu dorm, ateptnd mereu s-aud
strigtele soldailor care v-au zrit.
Fcu o pauz i privi pe John Rock, pe care de emoie nici nu-l
vzuse la nceput.
Dar, suntei patru?
Da! rspunse Raimondo. Domnule cpitan v prezint ie dl.
John Rock, detectiv american, care a luat parte la ultimile noastre
aventuri din America i care va fi tovarul i interpretul nostru n
timpul cltoriei noastre n jurul pmntului. I-am vorbit adesea
de d-v. d-le cpitan i tie cum ne-ai primit cnd am fost la
Mogadiscio
Fii bine venit n Eritreea! zise Robecchi, ntinznd mna lui
John Rock. Vine i dnsul cu noi?
Da, domnule cpitan, zise John Rock daca-mi permitei.
Desigur, sunt chiar prea fericit.
ntre timp o mulime de soldai cu soiile i copiii lor absolut goi
ieiser de prin cldirile ce nconjurau vasta curte.. i toi
aclamar pe cei trei cercetai, pe cnd cpitanul i conducea n
sala de raport, unde i atepta colonelul Ferrandi, comandantul
postului.
Raimondo, Marius i Jean Bart povestir n cteva cuvinte
aventurile lor din America i ncepur s vorbeasc despre noua
expediie.
Dup o or de discuie, toi coborr n curte, unde-i ateptau
reprezentanii autoritilor, care alergaser s le strng mna,
ndat ce auziser de sosirea lor.
Apoi, aeroplanul fu dus ntr-un hangar nchis, unde zi i noapte
un soldat avea s stea de paz n faa uii cu arma la umr.
Cei trei cercetai i John Rock fur, nsfrit, condui n
camera, n care aveau s petreac dou nopi, nainte de a pleca n
noua aventur.

11
CAPITOLUL III
Un raid militar african
Deteptndu-se n dimineaa zilei de 25 August, cei trei
cercetai i John Rock avur senzaia c ncepeau o nou perioad
a vieii lor.
Ei lsau la Asmara acel aeroplan care-i fcuse s ctige o avere
att de mare. i acel aeroplan era trecutul lor; sperau, s se
napoieze ntr-o zi spre a-l lua, dar cnd?
Aceasta depindea de evenimente i cei patru cltori erau decii
s nu piard nimic din aventurile pe care aveau s le ntlneasc-n
cale.
Liberi i stpni pe timpul lor, nefiind constrni la nici o
ndatorire special ei nu aveau s se supuie nici unui fel de
obligaie. ntr-un anumit sens aeroplanul era o legtur cci i
obliga (din pricina aprovizionrii cu benzin i a eventualelor
accidente ce trebuiau prevzute) s nu se deprteze prea mult de
oraele civilizate, singurele, unde se gsete benzin, uleiul i
unsoarea necesare existenei unui aeroplan.
Se liberau deci de aceast legtur, nu pentru totdeauna ci
pentru un timp oarecare.
De aici nainte aveau s uzeze de diferitele mijloace de
locomoiune oferite de mprejurri i n special de picioarele lor.
Cci n regiunile slbatice unde intenionau s ptrund acesta
era singurul mijloc de locomoiune de care se puteau folosi. Toate
aceste perspective le ddeau n dimineaa aceea impresia unei viei
noii..
Se mbrcar: cercetaii cu uniforma lor obinuit la care
adogar un mare voal de muselin alb nfurat n jurul plriei;
John Rock ca ofierii coloniali englezi cu ghete solide, moletiere i
casc. i luar i cte o manta impermeabil cu glug pe care o
fcur sul i o puser n bandulier.
Se narmar cu cte o carabin cu repetiie i cu gloane

12
explozibile, cte un browning de calibru mare, cte o secure fi o
mic baionet. Echipamentul fu completat cu o rani n care
aveau rufrie de schimb i diverse lucruri indispensabile n voiaj;
i n sfrit, cte o sticlu pentru but i cartuiere pline.
Astfel mbrcai i narmai coborr n curtea cazrmii. Toat
garnizoana din Asmara era adunat. La mijloc, coloana de
expediie de dou sute de soldai comandat de cpitanului
Robecchi i de doi locoteneni mai maturi, oelii n viaa rzboinic
a coloniilor, defila n faa cpitanului Robecchi.
Dou minute dup aceea, coloana, avnd n frunte pe cei trei
cercetai i pe John Rock, pe cpitan i pe locoteneni iei din
cazarm strbtu o parte din localitate in aclamaiile populaiei,
ndreptndu-se spre calea ferat Asmara-Keren-Kartum.
Itinerarul expediiei fusese modificat.
Tribul ale crui bande atacaser grania occidental a coloniei
italiene Eritreea venea din regiunea Senuarului, la nord de ara
Seilluchilor.
La Kartum trupele se mbarcar n piroage spre a cobor cursul
Nilului albastru pe o distan de vreo 500 kilometri.
Fu un adevrat raid, cci trebuiau s mearg cu maximum de
vitez mai nainte ca tribul prdtorilor s fi fost vestit de vreun
indigen ntlnit n cale.
Astfel, fcnd cu schimbul pentru a vsli pe ap i pentru a
transporta piroagele pe mal, cnd cursul apei nu era navigabil, din
pricina rapiditii cataractelor, izbutir s nainteze cu repeziciune,
ziua i noaptea.
Dup dou sptmni, dup ce prsir cursul fluviului i
piroagele, trebuir s mearg pe jos pn la sediul tribului
slbatec, care masacrase, postul militar de la grani, mncnd
apoi corpul celor ucii; acesta era un vechi obicei al popoarelor
primitive, care credeau astfel c-i apropriaz virtuile militare ale
inamicilor, dar care s-a pierdut n majoritatea triburilor, n bun
parte civilizate.
Unul singur din acei nenorocii reuise s fug, ajungnd dup
groaznice peripeii n garnizoana sa, unde povestise episoade
oribile. Distana dintre fluviu i sat fu strbtut n dou zile.

13
Raidul militar era terminat. Acum avea s nceap, poate,
dramatica aciune rzboinic.

14
CAPITOLUL IV
Consiliul de rzboi
Cpitanul Robecchi cunotea inutul. Venind cu opt luni n
urm ca s organizeze postul distrus de la frontier, ptrunsese
mult n interiorul acelei regiuni, n scop de a o explora.
El i opri oamenii n mijlocul unei pdurici de palmieri unde
ajunseser pe nserate. Satul era la o deprtare de trei kilometri, n
plin pdure, la extremitatea adevratei pduri virgine.
Soldaii ridicar corturile printre arbori, la lumina lunei i
fcnd ct mai puin zgomot. Nu trebuia s trdeze prezena unei
coloane de expediie.
Dup ce prsiser Nilul nu mai ntlniser dect trei indigeni,
pe care-i i luaser prizonieri, ca s nu se duc s dea alarma
celorlali din trib
Luar masa i dup aceea, soldaii se nfurar n mantalele
lor i se culcar sub corturi. Singuri, n marginea pduricii,
oamenii de sentinel vegheau, ascuni ndrtul trunchiurilor de
arbori. Singuri? Nu! Cci, n faa unui cort suficient luminat de
lumina lunii civa oameni ineau consiliu cu voce nbuit.
Aceti oameni erau cpitanul Robecchi i cei doi locoteneni: Bini
i Molinari.
Intenia mea, spunea cpitanul, e s evit pe ct posibil o
lupt, care ar avea o enorm repercusiune n tot inutul i ar
rscula i celelalte triburi vecine.
Atunci, care va fi pedeapsa pentru mcelrirea postului
nostru militar, ntreb locotenentul Bini.
Executarea provocatorilor! rspunse cpitanul.
Dar, cum vei putea s-i recunoatei? ntreb la rndul su
locotenentul Molinari.
Iat planul meu: mine, n zori, m voi duce n sat. Dac
tribul e guvernat de acela ef care era acum opt luni l cunosc i
voi vorbi cu dnsul. Dac e alt ef, voi ntreba de cel vechi, ca s

15
intru n vorb
Riscai s fii asasinat pe loc, zise locotenentul Bini.
Nu cred! replic cpitanul. Sennaresi trebuie s-i nchipuie
c n-am venit pn-aici singur, ci c sunt nsoit de o puternic
escort. Teama de represalii i va face s fie prudeni i le va
nbui instinctele feroce.
E probabil, aprob Molinari..
Atunci, voi cere ca provocatorii ultimului atac s-mi fie
predai i vom vedea
i dac refuz?
n cazul sta vom recurge la for i vom ataca imediat satul.
Vom ucide ct mai puini, cutnd s facem ct mai muli
prizonieri. Nu vor mai putea refuza s ne arate pe principalii
vinovai. i acetia vor fi mpucai. Voi elibera atunci pe toi
ceilali prizonieri, dnd astfel un exemplu de dreptate, de energie i
n acela timp de generoas clemen.
Da! zise Molinari. i eu cred d-le cpitan c acesta e cel mai
bun mijloc de a rzbuna pe victime fr a risca de a rscula
ntreaga regiune.
Fie! zise Bini. Dar, sper c nu v vei duce singur?
Singur, nu! dar numai cu doi sau trei oameni. Vreau s
studiez caracterul nc necunoscut al acestor slbateci. Nu uitai
c opera noastr nu e numai de cucerire ci i de colonizare. Prima
condiie spre a coloniza e de a cunoate adevratul caracter al
indigenilor. Dac am pune stpnire cu fora asupra satului, n-am
afla nimic. Prizonierii ar pstra o tcere ncpnat, ceea ce
pentru ei constituie cea mai bun dovad de curaj. n acest caz, n-
am putea proceda mpotriva lor asa cum voim. i dup trei sau
ase luni vom avea poate iari mceluri, favorizate de slabele
efective lsate de noi la frontier. i ar trebui s lum iari totul
de la nceput.
Dup aceste cuvinte nelepte se fcu o lung tcere. n timpul
discuiei nici cei trei cercetai, nici John Rock nu vorbiser.
Raimondo fu primul care lu cuvntul.
D-le cpitan, pn-acum prietenii mei i cu mine n-am vzut
din Africa de ct ceea ce cunoteam mai dinainte i poate i mai

16
puin chiar. Platouri, muni, vi, un fluviu, palmieri, pduri,
maimue Ne-ar plcea s mai vedem i ali slbatici, altfel de ct
cei trei prizonieri mui i ndobitocii, pe care i trm de douzeci
i patru de ore dup noi
i asta nseamn? ntreb zmbind cpitanul.
nseamn, rspunse Raimondo, zmbind i el, c Marius,
Jean Bart, John Rock i eu am nlocui cu bucurie mica escort de
soldai pe care vrei s-o luai cu dv.
Tocmai ceea ce m gndeam i eu! exclam Marius cu glas
tuntor.
Evident! aprob Jean Bart cu linitea lui obinuit.
Bravo Raimondo! aprob n mod laconic John Rock.
Cpitanul ezit, apoi zise, grav:
Prieteni, e de datoria mea, de datoria mea, n special, s-mi
risc viaa n ceea ce cred eu c e cel mai bun mijloc de a lucra la
opera de pacificare i de colonizare cu care Italia i-a nsrcinat pe
fiii si Dar, e iari de datoria mea s v scutesc de pericole
inutile i
Mii de pipe! D-le cpitan! ntrerupse cu vioiciune, Marius.
Suntem i noi fii ai Italiei. i de vreme ce recunoatei c mine v
vei risca n mod serios viaa, nu vd de ce-ar trebui s fim lipsii
de cinstea de a ne expune la acela pericol?
Marius are dreptate, adaog Jean Bart cu glas linitit i
convins.
i-apoi, d-le cpitan, conchise Raimondo, nu ne putei refuza.
Am venit de la New York, urmnd invitaii dv. de a lua parte la o
expediie rzboinic. Invitaia ar fi o simpl glum, dac ne-ai
mpiedica de a participa la episoadele mai riscate i deci mai
interesante ale expediiei.
Foarte just! zise John Rock.
Urm o tcere.
i atunci, locotenentul Bini zise simplu:
Au dreptate, d-le cpitan. Molinari i cu mine voiam tocmai
s v rugm s ne luai pe unul din noi. Dar, renunam la aceast
cinste, care revine de drept celor trei cercelui. Nu-i aa Molinari?
Asta e i prerea mea!

17
Pe toi dracii! afirm cpitanul cu energie, e i a mea!
Ei, la nceput i eu m-am gndit c trebuie s m nsoii, dar pe
urm teama de a va expune unui pericol mortal i de a ntrerupe
att de curnd planurile voastre
Att timp ct suntem cu dv., d-le cpitan, n-avem alt plan
dect acela de a servi patria noastr comun!
Bine ai vorbit! Mii de pipe! strig Marius cu o voce
detuntoare.
Atenie, Marius, observ genovezul. Dl. Cpitan ne-a ordonat
s vorbim ncet i nu e un motiv, chiar dac Raimondo, exprim
perfect opinia noastr, ca tu s
i Jean Bart fcu gestul unui tenor, care url pe scen cu
braele ridicate, dar gura cscat nu scoase nici un sunet.
Marius i dete prietenete un brnci pe cnd ofierii, mai micai
de ct ar fi voit s par, rdeau ncet.
i, cpitanul, ridicndu-se, zise cu blndee:
Ne-am neles. Raimondo, Marius, Jean Bart m vei nsoi
mine diminea.
i eu, d-le cpitan? ntreb Jean Rock.
D-ta scumpe domn, vei rmne cu locotenenii i cu armata.
Oh! i pentru ce? ntreb americanul, absolut decepionat.
Pentru c dac cercetaii i cu mine vom fi masacrai, numai
d-ta singur ai avea libertatea de a te duce n Italia i n America i
de a aduce mrturie despre purtarea lui Raimondo Balsan, Marius
Colombo i Jean-Maria Callega, zis Jean Bart.
Acele cuvinte evocau lucruri att de grave i de teribile i
cpitanul le rostise cu atta gravitate n ct John Rock nu putu de
ct s se supuie.
Un sfert de or dup aceea, nfurai n mantalele lor,
Raimondo, Marius i Jean Bart cu Robecchi i Bini se culca sub
cort.
i adormir n curnd, pe cnd John Rock nsoea pe
locotenentul Molinari n rondul su spre a verifica dac sentinelele
fceau de gard.
A doua zi, des de diminea, cpitanul, Raimondo, Marius i
Jean Bart pornir la drum.

18
Pericolul pe care trebuiau s-l nfrunte era ntr-adevr foarte
mare i cpitanul avea, desigur, o concepie foarte nalt i nobil
despre datoria sa de soldat colonizator, de vreme ce ndrznea s
se aventureze ntr-o ntreprindere att de primejdioas, cnd i-ar fi
fost att de uor s surprind pe senarezi n zori, nvlind n satul
lor cu cei dou sute de soldai ai si.
Dar, de vreme ce indigenii s-ar fi aprat, acest atac ar fi avut de
rezultat masacrarea soldailor de ctre mii de rzboinici feroci i
poate bine narmai cu puti moderne, mulumit relaiilor lor
comerciale cu traficanii arabi, sau un masacru al indigenilor de
ctre soldaii exasperai.
n orice caz s-ar fi fcut desigur o enorm vrsare de snge
urmat de incendierea satului i de devastarea regiunii de ctre
slbatecii pui pe fug i cpitanul vroia s evite pe ct era posibil,
o asemenea calamitate.
Hotrrea era deci just i ludabil: s mearg n calitate de
panic vizitator i s parlamenteze, cu unicul gnd, de a face
dreptate.
Cei trei cercetai formau o escort suficient spre a-i garanta
demnitatea i a-l apra n caz de pericol
Totui, fiindc prudena trebuie s nsoeasc totdeauna notele
de generozitate, ofierul i cei trei cercetai erau narmai, primul
mai puin dect ceilali: n-avea dect revolverul i sabia, dar
revolverul era din cele mai bune i ncrcat cu opt gloane, iar
sabia era bine ascuit i putea deveni n minile viguroase ale lui
Robecchi o arm formidabil. Ct pentru cercetai, ei aveau
carabine, browninguri, securi i baionete; ca s fie mai uori,
lsaser n lagr mantalele i raniele.
Satul era ascuns de o cotitur a pdurii, la trei kilometri spre
est de lagrul din pdurea de palmieri.
Ofierul i cei trei cercetai aveau de mers vreo ora printre
arbori foarte dei i o vegetaie mbelugat. Erau ici i colo, urme
de poteci, formate de oameni i de animalele slbatice, dar ele nu
uurau ctui de puin greutile drumului, care fu parcurs n cea
mai mare tcere.
Dei sigur de el nsi, cpitanul era ngrijat. Se mira

19
Nu ntlnea nici un indigen i c nu auzea nici un zgomot.
Poate c au prsit satul i, exaltai, de victoria repurtat
mpotriva postului nostru militar, vor s rscoale toate regiunile
din jur. Ar fi grav de tot n cazul acesta, cci ai avea de luptat cu
mii de rebeli i ar trebui s pacific un inut mare ct Italia!
Cn ajunser n inima pdurii, ngrijorarea lui Robecchi se
nzeci din pricina tcerii absolute din jur. i totui nu erau dect la
dou sute de metri de sat, care n-avea mai mult de o mie de colibe,
rspndite prin pdure.
i acea ngrijorare era att de puternic nct cei trei cercetai i-
o cetir pe fa, cnd se ntoarse spre ei i le fcu semn s se
opreasc.
Se oprir.
Cpitanul, ntinznd gtul, asculta cu cea mai mare atenie; cei
trei cercetai se apropiar unul de altul i Marius murmur:
Ia, ascultai, nu pare tocmai vesel cpitanul
Totui, e linite prin prile astea zise Jean Bart.
Prea mult linite, poate, opti Raimondo.
Atta tcere cnd suntem aa de aproape de sat.
Poate c indigenii au aflat de sosirea unei coloane i au
prsit satul ca s se stabileasc mai departe ntr-o poziie mai
bun.
Se prea poate!
Mii de pipe. O s vedem noi!
Bar, cpitanul se apropia i zise cu jumtate glas:
Nimic, nu se aude nimic! La distana la care ne aflm de sat
ar trebui cei puin s auzim pe femei pisnd bananele n piulie ca
s fac pine; ar trebui apoi, s vedem pe indigeni vnnd micile
maimue care le servesc la prepararea unei mncri pe care ei o
numesc fanton i care e baza hranei lor
Ce credei? ntreb Raimondo.
Mii de lucruri contradictorii, rspunse ofierul
Atunci? zise Marius.
Atunci, s mergem nainte. Vom vedea ce e! Urmai-m de
aproape. i inei carabina gata. Ca s putei trage la cea mai mic
alarm:

20
nainte!
nainte! repetar mpreun cei trei tineri.
Continuar s mearg i deodat, se gsir n faa unei largi
alei, mrginit de splendizi cocotieri nali i dei cror crci
acoperite de frunze se mpleteau formnd un vl misterios n faa
razelor soarelui.
La captul aleei care era lung de vreo sut de metri, se vedeau
primele colibe ale satului.
Ofierul i cei trei biei naintar. Dar nu fcuser nici trei pai,
cnd, un spectacol neateptat i mobiliza pentru o clip.
Din captul aleei, din luminiul unde se profila sat vreo mie de
negri pe jumtate goi i cu prul plin de spini, se ivir cu putile n
mn.
i oamenii aceia fugeau fr s scoat nici cel mi mic strigt.
Supunndu-se desigur unui cuvnt de ordine primit mai dinainte
de la eful lor ei se aliniar de o par i de alta a aleei, privind
nemicai pe ofier i pe tovarii si.
n aceast mprejurare att de ciudat i de neateptat
cpitanul avu sngele rece necesar.
Biei, zise el cu jumtate glas celor trei cercetai
nmrmurii, s naintm ncet i n mod demn. Totul se va explica
i mai ales, orice s-ar ntmpla s nu avei aerul c ne e team, cci
atunci am fi pierdui.
Mii de pipe! zise Marius. Nu vom avea nici fric i nici aerul
de a ne fi fric!
V urmm, d-le cpitan! zise Raimondo.
Spre dreapta, n rnd, Marius, recomand Jean Bart foarte
calm.
i la pas! ordon Raimondo.
i strania i eroica defilare ncepu.
Cu aerul i pasul unui comandant, care trece n revist dou
rnduri paralele de soldai, Robecchi naint pe alee cu pasul
regulat i repede, urmat de aproape de cei trei cercetai, n linie de
front cu mna stng liber i cu dreapta la cureaua carabinei
atrnat pe umr.
Aleea fu repede strbtut. Continua apoi n plin soare printre

21
colibe i se termina ntr-o pia central, nconjurat de locuine i
umbrit de cocotieri. i lucrul cel mai impresionant era tcerea
absolut a acestor oameni narmai, ni chipurile impasibile i
privirile piezie.
n fundul pieei se ngrmdeau o mulime de indigeni, tcui i
nemicai innd n mn putile cu patul la pmnt ntre
picioarele deprtate unul de altul. Cpitanul nainta cu pai repezi
i siguri spre pia. Nu se vedea nici o femeie, nici un copil.
Mii de pipe! murmur Marius, mergnd, nu miroase a bine.
Am auzit de la soldai c e semn ru cnd nu vd femeile ntr-un
sat.
E adevrat, afirm Raimondo. Am citit, nu mai tiu n ce
carte o fraz tipic ce mi-a rmas n minte.
O cunosc i eu, ntrerupse Jean Bart: i eu o tiu pe dinafar.
E aceasta: la negri, cnd femeile dispar, rzboiul e aproape.
Mii de pipe! Iat o fraz foarte adevrat: Se vd brbai i
arme, dar nici umbr de femei.
Atenie! murmur Raimondo.
Pe cnd cercetaii schimbau ncet aceste impresii, urmnd pe
cpitan, ajunseser n pia, la douzeci de metri de mulimea
rzboinicilor aliniai pe un front de vreo treizeci de oameni.
i se oprir. Atunci cu voce calm i clar cpitanul chem:
Ba-Houleh!
Era numele efului pe care-l cunotea ofierul.
Un colos pe jumtate gol i care nu purta dect nite pantaloni
ca ai arabilor, strni n jurul coapselor cu un bru lat, rou, iei
dintre rnduri i naint spre cpitan.
Raimondo, Marius i Jean Bart l observar cu curiozitate.
Acesta naint pn la trei pai de ofier, salut militrete, dar
cu o neglijen marcat i zise ntr-o italieneasc ridicul, greoaie,
barbar:
Ce vrei de la Ba-Houleh, tu Gol-Gol?
Cei trei cercetai tiau c acest supra nume de Gol-Gol, care n-
avea nici o semnificaie fusese dat cpitanului de indigeni nc de
pe timpul cnd venise pentru prima oar, n acel inut.
Vreau s parlamentez cu tine, cu vrjitorul i cu efii tribului,

22
rspunse cpitanul cu glas sever.
Ba-Houleh a crui figur feroce se lumin de un surs care
pru prefcut celor trei cercetai, rspunse:
Cum vrei, Gol-Gol. Dar civa tineri care vnau maimue prin
pdure au vestit sosirea ta. i noi am pregtit totul pentru ca
nainte de a vorbi cu tine, s dm n onoarea ta un tam-tam.
Cpitanul ncrunt sprncenele i zise i mai sever:
De vreme ce tiai de sosirea mea, de ce nu mi-ai ieit nainte,
cu o escort de tineri rzboinici, cum se cuvine din partea unui
mare ef ca tine?
Ba-Houleh surse iari cu acela aer ipocrit:
Eram departe, la vntoare cu cei mai buni rzboinici ai mei.
Mi s-a spus despre sosirea ta abia azi noapte, dar nu i despre
locul unde ai poposit. Dar, dup cum vezi, i fac acum onorurile!
i cu un gest art ndrtul su mulimea oamenilor narmai.
La un alt gest, cpitanul i cei trei cercetai se ntoarser i
vzur n spatele lor pe toi oamenii, care se aliniaser la nceput
de-a lungul aleei, grupai la un loc ndrtul cocotierilor.
Marius se plec la urechea lui Raimondo i i opti:
Mii de pipe! Onoarea pe care banditul o face cpitanului mi
pare foarte primejdioas! Suntem ncercuii i ntre dou focuri.
Vd i eu.
Pe sfnta fecioar! zise Jean Bart cred c tam-tamul se va
face cu focuri de puc.
i sunt cel puin ase sute, n faa i n spatele nostru.
Mi se pare c suntem fripi! zise Raimondo, cu accentul su
calm de roman.
Fripi i oprii! adog i mai calm genovezul, cci dac
slbaticii tia au obiceiul s mnnce pe prizonierii lor albi,
desigur c trebuie s tie mai multe feluri de a-i gti.
Cpitanul tot att de ngrijorat n sine ca i ei, pstra un aer
nepstor.
Fie. Pune s sune tam-tam-ul. i pe urm vom vorbi.
i cu o perfect indiferen se ndrept spre o colib la intrarea
creia era o banc de lemn, rezemat de perete. Cei trei cercetai l
urmar. Pe cnd Ba-Houleh i rzboinici si i priveau cu o vdit

23
curiozitate.
Cpitanul se aez pe banc, Raimondo i Marius se aezar i
ei deoparte i de alta. Dar Jean Bart rmase n picioare alturi de
Marius, lu carabina de pe umr, puse patul la pmnt i se
rezem cu amndou minile de eava.
i pe cnd Ba-Houleh se ducea, pe rnd, la cele dou grupuri
de rzboinici, dnd, n limba lui, cteva ordine, cpitanul i cei trei
cercetai putur schimba repede cteva cuvinte cu jumtate voce:
Nu ne putem atepta la nimic bun, zise ofierul. Absena
femeilor i a copiilor, rzboinicii tia narmai, tcerea asta,
privirile astea piezie i sursul prefcut al lui Ba-Houleh
Ne ntinde o curs, nu-i aa, d-le cpitan? zise Raimondo.
Da. Suntem deja nconjurai. Cnd se va nchide cursa, vom
vedea. n orice caz, biei, nu tragei fr ordinul meu.
Dealtminteri, pentru un moment, nu e nc nimic pierdut.
Slbaticii tia sunt tot att de lai ct i de feroci. Atitudinea
noastr le impune desigur, cci de n-ar fi aa, am fi de mult mori.
i, poate, c teama de teribilele represalii din partea soldailor mei
i va opri. Desigur, sunt surprini de sosirea coloanei n regiune.
Dac ar fi tiut mai de mult nu i-am mai fi gsit aici. Ce naiba or fi
urzind? Nu tiu. n orice caz, se vede c sunt ostili.
i perfizi! observ Jean Bart.
i numeroi! adaog Marius.
Mai mult chiar dect credei, zise cpitanul. Aici sunt peste
ase sute de rzboinici. Dar tribul are nc-odat pe att. Unde sunt
ceilali ase sute? Poate s-au refugiat mpreun cu familiile.
Afar numai dac ceilali, zise Raimondo, nu s-au dus s se
posteze ntre tabra noastr i sat, spre a mpiedica trupele de a
veni n ajutorul nostru.
Hm! Nu cred, obiect cpitanul, cltinnd capul. ase sute de
slbatici, chiar n ambuscad, n-ar ndrzni s se msoare cu
dou sute de soldai. Cred mai curnd c s-au retras mpreun cu
femeile, copii, vitele i puinele obiecte pe care le posed, spre a se
deprta ct mai muli de soldaii mei. i se vor ntlni desigur cu
toii ndat ce acetia i vor fi pus n execuie complotul pe care-l
urzesc n contra noastr

24
Mii de pipe! exclam lombardul cu voce surd, nu suntei
tocmai vesel d-le cpitan!
Ti-e team?
O, nu, mii de pipe! Numai, c n-ai vrea s-ateptm prea
mult. M mnnc palmele. Ai voi s iau carabina
Linite, Marius! Nu-mi pare ru c-am venit fr soldaii mei;
cu snge rece i ndrzneal vom iei poate din ncurctur i vom
pacifica aceast regiune. Cci, dac acetia se potolesc, celelalte
triburi le vor urma exemplul. Pe cnd, dac-ai fi venit cu soldaii n-
am mai fi gsit pe nici unul i curnd ntreaga regiune ar fi fost
rsculat mpotriva noastr. Dar, iat tam-tam-ul. E un spectacol
curios la care nu v va prea ru c ai asistat.
Stranie i nu tocmai plcut situaie, spre a gusta un
spectacol Acel ofier i acei tineri, singuri, n mijlocul a sute de
oameni ostili i narmai preau sortii unei mori inevitabile! i
totui, cu acea linite rece i curagioas inspirat de o primejdie pe
care o nfruntau cu ndrzneal, avnd contiina de a mplini o
misiune de dreptate i de civilizaie, asistar curioi, la acel
spectacol att de ciudat, stnd ns gata de aprare. Pe cnd ei
stau deoparte rezemai de o colib, care-i apra n spate, toi
rzboinicii prsiser piaa i dispruser n colibe sau pe potecile
neregulate i ntortocheate. Apoi, brusc se auzi o rumoare i
sunete puternice de tam-tam, un fel de tob ntrebuinat n Africa
central. i rzboinici reaprur pe pia nvlind din toate
direciile, dansnd, ipnd, legnndu-se, srind nainte i napoi,
ntr-un ritm ndrcit, marcat de sunetele nevzutului instrument.
Agitau armele deasupra capului i roteau ochii, fcnd
strmbturi nfricotoare. Spectacolul ar fi fost foarte comic, dac
n-ar fi fost nspimnttor n acele mprejurri.
Deodat, rsun un foc de puc, apoi altul, o sut, altele.
Milanezul fcu o micare pe care cpitanul o opri la timp.
Marius, zise el cu ton de imputare, las puca. Nu trag n
noi deocamdat. Nu se poate tam-tam fr focuri de puc. i
detunturile rencepur.
i desigur putile de diferite modele, fie cu caps, cu repetiie,
de fabricaie german, erau ncrcate cu gloane, de vreme ce mici

25
ramuri i zeci de nuci de cocos cdeau din arborii din jur.
n mijlocul pieii, Ba-Houleh se zbnuia mpreun cu
rzboinicii si, reglementnd cu vorba i cu gestul micrile lor de
dans. Dar, deodat Ba-Houleh scoase un strigt bizar modulat i
imediat toi rzboinicii rmaser nemicai cu arma la picior,
fiecare chiar n locul unde se afla, cnd auzise strigtul.
Tam-tam-ul s-a terminat, zise cpitanul i din fericire, fr s
fi tras n noi. Sau cel puin n spre noi. Dar nu e de ct un
preludiu. Au nscenat acest tam-tam spre a ne adormi bnuielile.
Acum, trebuie s fim cu bgare de seam.
Acre! ntrerupse Raimondo. Ce fac?
Dar asta?
Mii de pipe!
Pe Sfnta Fecioar!
Cele patru exclamaii erau provocate de strania purtare a
senarezilor.
Abia sfriser de dansat i, brusc, se ntoarser toi n aceeai
direcie, spre sud, fugind n dezordine i scond strigte disperate.
i cpitanul i cei trei cercetai vzur vreo doisprezece indigeni
oprindu-se la captul pieii, pe cnd ceilali continuau s fug. i
cei doisprezece, n rnd, ndreptar putile spre grupul italienilor.
Culcai i foc! url cpitanul lsndu-se s cad cu faa la
pmnt.
ntr-o clip cei trei cercetai neleser i se azvrlir cu faa la
pmnt alturi de cpitan. i ploaia de gloane ndreptate
mpotriva lor le trecu pe deasupra capetelor.
Dar, cpitanul scosese revolverul i eu cotul rezemat de pmnt,
aps pe trgaci pe cnd cei trei cercetai, cznd, apucaser
carabinele i ochind, ntr-o clip i traser. Revolverele aveau opt
focuri, iar carabinele tot att. Mai nainte ca trgtorii senarezi,
uimii de cderea albilor s se fi gndit s trag din nou, trei dintre
ei cdeau, lovii n piept sau n cap. Apoi altul i iar altul, cci
cpitanul i cei trei tineri trgeau fr s se opreasc.
Cei apte, indigeni care mai rmseser, ne mai stnd la gndim
o luar la fug dup ceilali.
Tragei n grmad! strig Marius i continu s trag ca i

26
ceilali.
Ali patru indigeni czur.
Apoi nu se mai vzur. Toi dispruser n colibe spre nord.
Haidem s vedem! zise cpitanul ridicndu-se n picioare Nu
neleg nc.
Nici eu! zise Raimondo.
Ofierul i cei trei cercetai ncepur s fug. Dar cu
nclmintea, cu armele, cu cartuierele pline i cu hainele pe ei,
erau mult mai puin sprinteni i mai puin iui i ajunser la capul
satului; dincolo de ultim colib, tocmai n momentul n care
ultimul fugar disprea ntr-o enorma gaura neagr ce se forma n
mijlocul flcrilor!
i gaura aceea dispru i n locul ei se ridicar flcri
furioase. i atunci, cpitanul nelese.
Cercul de foc! strig el.
Cum? Ce e asta? exclamar deodat tinerii nemicai i
nspimntai n faa spectacolului neateptat i nfricotor care
se prezenta ochilor lor. Cpitanul nu rspunse ndat.
Se uit n toate prile. Cercetaii, n mod mainal, l imitar. i
vzur, la stnga, la dreapta i dincolo de sat o barier circular
de flcri ce se nlau cu prituri de frunze i de ramuri de
rdcini i de crci. Vzur un cocotier npdit de fum,
prbuindu-se cu o detuntur surd.
Cercul de foc! repet cpitanul.
Apoi, cu glas neasemuit de linitit, glasul unui ef n mijlocul
pericolului zise:
neleg totul acuma. Cei ase sute care lipseau din sat,
nconjuraser colibele pe dinafar i n momentul stabilit mai
dinainte, adic n clipa n care tam-tam-ul nceta, au dat toi
deodat foc pdurii, lsnd un singur punct, ales mai dinainte,
punct prin care au fugit cei ase sute de rzboinici rmai cu noi.
Nu, nu ase sute, mii i mii de pipe! exclam Marius, ci
numai cinci sute nouzeci i unu!
E drept, aprob Raimondo, am ucis nou.
i aceti nou vor fi pedepsii dup crima lor, conchise ligurul
cu vocea lui calm. Vor s ne prjeasc. Nu tiu dac noi vom fi

27
prjii dar aceti nou vor fi desigur
Cpitanul zmbi la cuvintele celor trei cercetai, cuvinte care
dovedeau c cei trei tineri eroici tiau s-i pstreze sngele rece i
prezena de spirit n mijlocul cercului de flcri care nainta spre
ei, strngndu-se din ce n ce mai mult.
Dar, acel surs al ofierului nu risipi expresia de vie ngrijorare
ce se citea n ochii i pe faa sa.
Cei trei cercetai observar aceasta.
D-le cpitan, ntreb Raimondo, de ce v temei?
Ofierul privi pe tinerii si prieteni. Pru c ezit. Apoi brusc:
Voi suntei brbai, dragii mei: v voi vorbi deci, cum ai vorbi
locotenenilor Bini i Molinari. Mrturisesc c nu bnuiam o att
de monstruoas perfidie i nici o clip nu m-am gndit la cercul de
foc. Am fcut ru. Un ef trebuie s prevad totul.
Nu, ntrerupse brusc Marius.
Eh, zise cpitanul uimit.
Nu, n-ai fcut ru! Nu, un ef nu poate prevede totul
Ultimul lucru ce se poate prevedea e moartea. i aceast prevedere
le cuprinde pe toate celelalte. i, dac prevezi ncontinuu moartea,
ncercnd a o evita, nu ajungi la nimic. Noi prevzusem moartea,
dar am venit i pentru c nu ne gndeam s-o evitm cu orice pre.
Dac vine prin foc sau n alt mod, ei bine o vom primi cu arma la
picior sau la umr, dup mprejurri. Dar dac ai fi prevzut
cercul de flcri d-le cpitan, poate c nu ne-ai fi luat cu dv.
i ar fi fost cu adevrat pcat, adaog linitit Jean Bart, cci
sunt foarte mulumit c m pot bucura de acest spectacol E ceva
nou. ntr-adevr.
i e magnific! confirm Raimondo.
Cpitanul uimit de acel exces de snge rece la nite biei att
de tineri, crezu c acel curaj era rezultatul incontienei despre
gravitatea pericolului.
Nu le dete timpul s admire spectacolul, pe care Raimondo, cu
drept cuvnt, l gsea magnific.
nchipuii-v, c v gsii n mijlocul unei pduri, care arde
formnd un cerc compact de foc! Bubuituri ca de tun, prituri
sinistre, formidabile detunturi, prbuiri de arbori i plante care

28
ard ca nite torte colosale, enorme penajuri de fum i de flcri i
n marginea luminiului iarba care se usuc i ia repede foc nainte
chiar de a fi atins de flacra din apropiere. Soarele ntunecat i
cerul ascuns de norii de fum, aerul nclzit i apstor, psri pe
jumtate asfixiate, ce cad nuntrul cercului; maimue care fug,
erpi, pitoni enormi trndu-se printre ierburi i refugiindu-se pe
acoperiul colibelor.
Nu, cpitanul nu le dete timpul s contemple acel spectacol
grandios i teribil.
Venii! venii! Urmai-m! strig el.
i mpingndu-i n faa lui, i duse n piaa satului, unde se
desfurase ceremonia tam-tamului.
Pentru un moment, aici vom fi la adpost de foc. Piaa e
vast, terenul gol. i chiar dac toate colibele ar arde, cercul n
care ne gsim va fi destul de larg ca s fim ferii de asfixie. Cel
puin, aa sper Dac-ar fi puin vnt, ai fi linitit, cci vntul ar
lua fumul, dar nu e nici o adiere mcar
Nu riscm deci dect s fim asfixiai? zise Marius.
n primul rnd! rspunse cpitanul.
i pe urm! ntreb Raimondo.
Pe urm, rspunse cpitanul, va trebui s ateptm ca
terenul s se rceasc, ca s putem umbla pe acolo pe unde a fost
devastat de incendiu. i ne vom ntoarce n tabr, afar numai
dac inamicii, tiindu-ne n via, nu vor veni s ne mpute
printre ultimele flcri.
Dar, incendiul se propag de toate prile, observ Jean Bart,
fiindc nu sufl nici o adiere de vnt. nainteaz deci spre tabra
noastr i
Ei! Mii de pipe! Cine tie dac slbatecii nu s-au dus s
strng ntr-un cerc de foc i tabra; sunt destul de numeroi ca s
izbuteasc!
n cazul acesta, zise cpitanul, soldaii trebuie s fi desprit
repede o ntindere vast de teren pe care s-au refugiat, dnd foc
pdurii din jur pentru ca cercul s se lrgeasc i cele dou
incendii s se ntlneasc i s se epuizeze nemaifiind alimentate.
i noi am fi putut face acela lucru, dac ne-am fi aflat n mijlocul

29
pdurii inflamabile, n loc de a ne gsi ntr-un teren neted, care a
fost att de mult clcat n picioare, nct a devenit mai tare dect
piatra.
Va s zic, ntrerupse Marius, soldaii nu risc nimic.
Iar noi, complet Raimondo, riscm s fim asfixiai i
mpucai de indigeni, care ne pot surprinde.
Sper, zise cpitanul, c locotenenii mei i vor nchipui cele
ntmplate, fie c se gsesc ei nsi n foc, sau fie c incendiul
bntuie numai ntre noi i ei. i cred c le va da n gnd s
mpart coloana n dou escadroane i s fac nconjurul cercului
de flcri, unul la dreapta i altul la stnga. Vor ntlni astfel, n
mod fatal, pe slbateci.
Aceasta pentru sud-est. Unde e lagrul, observ Jean Bart.
Dar la nord, nu continu oare pdurea virgin?
Ba da.
Atunci incendiul va continua la infinit.
Nu! n plin pdure virgin, arborii, lianele, tufiurile i
ierburile de tot felul, formeaz o mas verde att de compact i de
mbcsit de umezeal, de limf i de ap, nct incendiul va fi
repede nbuit i stins. Aici, ns, spre est, spre sud i puin spre
vest avem pdurea, ntrerupt i deschis ici i colo, unde aerul
circul iar plantele, uscate, ard ca nite adevrate tore.
Mii de pipe! zise Marius! ncepe s fie cald.
ntr-adevr cldura era torid i aerul devenea din ce n ce mai
nbuitor. Fumul se risipea n aa mod nct cei trei cercetai i
ofierul dei erau unul lng altul, nu se mai vedeau dect printr-o
cea, care devenea din ce n ce mai deas. Iar din pricina acelei
cei ochii le lcrmau.
n dreapta i n stnga, n spate, n fa, de toate prile, cercul
nainta cu att mai repede cu ct mprejurimile satului erau mai
uscate.
Apoi, deodat, o colib se aprinse i arse cu flcri imense. Pe
urm alta i alta, ncepur s ard n toate prile. n mai puin de
cinci minute, colibele fur prada focului: Flcrile gigantice se
ridicau, se ncolceau n jurul cocotierilor i uscau frunzele care,
ntr-o clip se aprindeau. Zgomotul priturilor i al detunturilor

30
era asurzitor. Vederea focului orbea, dei un vl des de fum
ascundea cerul i soarele. Cei trei cercetai i ofierul, erau nchii
n mijlocul pieii i fumul era att de gros, nct dac se deprtau
un pas unul de altul, nu se mai vedeau.
M nbu! strig brusc, Marius, cu voce disperat. Nu
putem iei de aici? M nbu! M nbu!
ine, Marius, zise cpitanul ivindu-se lng el din desimea
fumului.
i i puse sub nas o batist umed.
Raimondo, Jean Bart, zise cpitanul, udai-v batistele cu
ap din sticluele ce le avei la voi i inei-le la gur i sub nri.
Ct timp batistele vor fi ude, vom evita asfixia. Dar, s ieim de-
aici, iat un lucru imposibil. Pe o distan de un kilometru la nord
i de doi sau trei kilometri la sud, pdurea e n flcri Dac nu
se ridic vntul, dragii mei, s tii c suntem pierdui!

31
CAPITOLUL VI
Cellalt cerc
Aceste teribile cuvinte ale lui Robecchi, erau, vai, cu mult mai
prejos de realitate!
Un kilometru la nord era exact, cci pdurea virgin n care
focul nu putea ptrunde, ncepea la vreo mie de metri deprtare de
sat. Dar, de celelalte trei pri, mai ales spre sud, incendiul se
ntindea pe o distan de mai bine de ase kilometri.
Ah! planul infernal nscocit de indigeni, ndat ce aflaser de
sosirea coloanei italiene, fusese executat imediat i repede, prin
acel formidabil incendiu, care bntuia n jurul satului i n jurul
taberei soldailor.
Cnd cpitanul i cei trei cercetai ieiser din tabr, soldaii
i vzuser de diversele treburi obinuite ntr-un lagr, adic s
caute lemne pentru gtit mncarea, s aduc ap s curee hainele
i armele, etc.
Mergnd prin tabr, din cort n cort, locotenenii Bini i
Molinari, examinau totul, interogau pe subofieri, asistau la
schimbul de sentinele. i mare parte din diminea trecu fr cel
mai mic incident. Deodat, aproape toi soldaii vzur n acela
timp n jurul taberei i pe o distant de vreun kilometru n jur,
ridicndu-se coloane de fum i de flcri.
Foc! Foc! fu strigtul general.
nmrmurii ca i oamenii lor, cei doi ofieri fcur n fug
nconjurul taberei. Flcrile o ncurajau de toate prile i n mai
puin de cinci minute, fu un singur cerc de foc.
A! La dracu! exclam locotenentul Bini; e ngrozitor! Ce
nseamn asta?
Simt sigur, zise Molinari, c asta e opera slbatecilor
senarezi.
Dar, atunci, cpitanul i cercetaii? exclam John Rock.
A! E ngrozitor!

32
Groaznic!
i cei doi ofieri se simir cuprini de o profund durere.
Ce e de fcut? ntreb John Rock.
Vom combate mai nti focul, rspunse Bini. Apoi, vom iei
din cercul de flcri i vom alerga la satul indigen.
Ordinele fur date imediat.
Soldaii incendiar pdurea de jur mprejur, n aa mod nct al
doilea incendiu s mearg naintea primului Astfel, cele dou
incendii aveau s se ntlneasc i, dup ce vor fi distrus totul,
aveau s se sting din lips de alimentaie. Nefiind nici o adiere de
vnt, tabra fu repede necat n fum..
Timp de un sfert de or, fu un spectacol nspimnttor. Toi
erau furioi i consternai i tremurau gndindu-se la soarta
cercetailor i a cpitanului. Pe cnd focul aprins de soldai
mergea tot lindu-se, John Rock i ofierii, tremurnd de
nerbdare, fcur mii de ipoteze n jurul celor ce se ntmplaser
n satul indigen.
Cpitanul i cei trei cercetai au fost desigur mcelrii,
susinea Bini.
Nu, nu! exclam John Rock, pierzndu-i toat flegma
american.
Desigur c sunt prizonieri! zicea Molinari.
Atunci i vom elibera! striga cu violen John Rock.
Poate c s-au retras ndrtul vreunei bariere i in n respect
pe slbateci.
Sosirea noastr trebuie s le fi fost semnalat; desigur c au
pndit plecarea, cpitanului i a cercetailor i au provocat
incendiul ca s ne separe de dnii!
n timpul acesta soldaii munceau cu ndrjire. Corturile
fuseser doborte, strnse, puse n ranie i lagrul fu ridicat. i
urmau linia focului, pas cu pas n direcia satului. Pe msur ce
focul se da napoi, ei naintau, croindu-i o potec larg printre
cenu i crbunii fumegnzi.
Servindu-se de lopei. Dau la o parte crbunii nc
incandesceni i cenua fierbinte, descoperind terenul i dei
pmntul ardea, naintau mereu.

33
La fiecare cinci minute cei doisprezece sptori, care lucrau n
capul coloanei, imediat naintea ofierilor i a lui John Rock, erau
nlocuii de ali doisprezece oameni. Cci din pricina apropierii
cldurii i a fumului nu puteau lucra mai mult dect cinci minute
ncontinuu.
Ah! Ce ncet merge fumul! exclam John Rock.
i totui focul mergea repede n pdurea aceea uscat de razele
soarelui. nainta repede arznd totul ntr-un vrtej de scntei. Dar
orict de repede mergea, era nc prea ncet, pentru nerbdarea
plin de team care umplea sufletele lui Bini, lui Molinari, lui John
Rock i ale tuturor soldailor.
Merge bine! strig brusc un sptor care lucra n capul
coloanei.
ntr-adevr, risipindu-se un nor gros de fum, se putu vedea c
incendiul de aprare aprins de soldai, se unise cu incendiul de
atac, provocat de indigeni i se constat c ajunseser n zona
devastat de focul slbatecilor.
Trecur. i toi scoaser un strigt de disperare. Un vast spaiu
negru i calcinat se ntindea naintea coloanei. Dar acest spaiu nu
se termina, cum speraser, oprindu-se n faa pdurii.
Incendiul bntuia nc n partea aceea, progresnd spre est. El
se ndrepta spre sat i erau nevoii s-l urmeze pas pu pas, spre a
sosi n urma lui.
Da, numai n urma lui, cci cercul de flcri era absolut de
neptruns. Pe chipul celor dou sute de oameni i al
conductorilor lor, trecu o expresie de oroare i de disperare.
Desigur, exclam Bini cu voce sugrumat, slbatecii, dup ce
au aprins undeva focul au btut n retragere. i, cum nu e vnt,
incendiul s-a ntins deodat n amndou prile, spre noi i spre
sat.
Acel din direcia noastr s-a stins, nemaiavnd ce s-l
alimenteze; dar acel dinspre sat continu. i va continua i va
consuma tot satul. i va continua pn ce va ajunge la pdurea
virgin, unde se va stinge fiind nlturat
Atunci probabil c n pdurea virgin s-au refugiat slbatecii,
zise Molinari cu glasul frnt de durere.

34
Oh! strig John Rock. i vom prinde, i vom ncercui, i vom
masacra. Bravii mei cercetai i cpitanul. Unde-or fi acum?
Dac nu sunt mori, rspunse Bini, sunt desigur prizonieri ai
slbaticilor, care i trsc spre pdurea virgin.
nainte, soldai! Mai repede, strig John Rock.
i, nsi, nemaiputnd sta n neactivitate, lu o sap i eu
ochii plini de lacrimi, ncepu s rscoleasc cu furie cenua din
jur.
Timp de un sfert de or naintar din ce n ce mai repede i
dup primele cinci minute, nu mai fu nevoie s scormoneasc ci
putur fugi, cci se aflau acum pe terenul incendiat de la nceput.
Acesta avusese destul timp s se rceasc, aa c se putea umbla
prin cenu.
Dar, cnd ajunser n apropierea flcrilor care continuau spre
est opera lor de distrugere, fur nevoii s renceap curirea
terenului.
Toat regiunea nu era. Spre vest. Dect o cmpie neagr
mrginit de un semicerc de fum; i, spre est, un semicerc de
flcri, care se lrgea mereu. ntlnindu-se n deprtare cu dra de
fum.
La amiaz locotenenii socotir c fcuser vreo doi kilometri.
Satul se gsete la vreo cinci sute de metri, zise Bini
i aceti cinci sute de metri sunt n flcri, gemu John Rock.
Vom fi n sat peste o jumtate de or, observ Molinari i
adog, apoi, cu o licrire de ndejde n ochi: Satele indigene, au
de obicei la mijloc o pia vast. Poate c pe piaa aceea, larg i
goal, unde desigur c au fost primii, cpitanul i cercetai sau
putut refugia. i, dac sunt acolo, nconjurai de un cerc de
cadavre ale indigenilor ucii de ei., incendiul nu-i va putea atinge,
iar noi i vom regsi n via i sntoi?
Dei nu se bizuia pe nici un indiciu, presupunerea era
plauzibil. Ipoteza trecu din gur n gur, de la un capt la altul al
coloanei, care nainta ncet, urmnd linia incendiului i ndejdea
rensc-u n toate inimile, care se-nfiorau de nerbdare.
Din pricina grosimii fumului, aproape nu se vedeau ntre ei. Se
nbueau. Ochii le lcrimau. Dar, naintau mereu, fcnd un pas

35
pe msur ce incendiul se da cu un metru napoi i, numrau
paii, zicndu-i cu ndejde:
Vom ajunge! n curnd vom fi acolo!

36
CAPITOLUL VII
Piaa satului
i, deodat, sptorii i ofierii, vzur pe John Rock, care era
naintea tuturor, azvrlind sapa, apucnd cu amndou minile
carabina pe care o purta n bandulier i repezindu-se prin bariera
de fum
neleser, c vzuse printr-o crptur format n perdeaua de
fum c acolo se termina pdurea i ncepea satul.
nainte! nainte! strigar ofierii.
Cei doisprezece sptori aruncar sapele i toi puser mna pe
arme repezindu-se n urma locotenenilor care imitnd pe John
Rock, ptrunseser printre norii negri de fum ce formau n locul
acela un zid gros de patru metri. Dincolo de acel zid, John Rock,
ofierii i soldaii vzur un fel da drum rmas practicabil printre
grmezile de cenu fumegnd.
Acel drum era strada principal a satului i grmada; aceea de
cenu era tot ce rmsese, din colibele de pe cela dou laturi.
ntr-o clip fur n piaa satului acoperit de funingine. n
deprtare, spre nord, spre pdurea virgin, nu se mai vedeau
flcri ci numai nori de cenu.
S-au btut aici, strig John Rock, dar nu mai sunt. Unde ori
fi! Unde pot s fie!
Americanul prea nebun de durere.
Centrul pieei era gol; dar n fund, spre pdurea virgin, erau
dou cadavre de indigeni, apoi alte patru la civa; pai de acolo,
apoi, cinci i nsfrit vreo dou zeci, grmad, unul peste altul,
dintre care unii, grav rnii, respirau nc.
John Rock i ofierii i examinar cu nfrigurare; toate cadavrele,
prezentau rni fcute de gloane de carabine i de revolver. Dar
John Rock se dusese mai departe, dincolo de pia, pe o potec
larg ce ducea spre pdurea virgin.
i strig:

37
Aici trei slbateci ucii cu lovituri de secure i de sabie
Ofierii i soldaii alergar.
S-au btut corp la corp!
Uitai-v cenua e bttorit. A fost o lupt fr arme
Picioarele goale ale slbatecilor
O! urme de cizme.
Sunt urmele cercetailor i ale cpitanului
Da! Da!
Dar ei, unde sunt?
Spre nord i spre pdurea virgin, dincolo de locul unde urmele
indicau c fusese o lupt ntre albi i senarezi, nu mai era nici un
cadavru.
i John Rock, cu glasul sugrumat, rezum observaiile fcute i
puse iari chinuitoarea ntrebare
n timpul incendiului, cercetaii i cpitanul au fost pe pia.
Poate c s-au btut atunci. Dar, e sigur c s-au btut i dup, cum
o dovedesc ultimele trei cadavre ntinse pe cenue i urmele vizibile
ale luptei.
Urmele continu numeroase, dar nu mai indic lupta, ci un
mar forat spre pdurea virgin.
i, vedei, nu e nici o urm de cizme, ci numai de picioare
goale. Deci, din punctul sta, cpitanul i cercetaii trebuie s fi
fost rpii i luai pe sus.
i, cu vocea tremurtoare ncheia.
Vii sau mori?
Era singura ntrebare posibil i care cerea o soluie imediat.
Da, vii sau mori? murmurar mpreun cei doi ofieri pe
cnd din rndurile soldailor se ridicau strigte de furie i de
ameninare.
n tot cazul, nu mai era nimic de fcut. Piaa satului fusese
desigur locul de refugiu al cpitanului i al cercetailor, n timpul
incendiului. Dar, pe pia nu erau dect cadavrele indigenilor.
nainte! strig Bini.
i cu John Rock n frunte, toat coloana, fugind prin cenua
nc nclzit, care pstra urmele fugarilor se avnt furioas n
desiul pdurii virgine.

38
CAPITOLUL VIII
Asaltul n mas
Ce se petrecuse pe piaa satului? Cpitanul, Raimondo; Marius
i Jean Bart evitaser asfixia, punndu-i la gur i la nas o
batist pe care o udau ncontinuu.
i, nemicai i neputincioi, asistaser la incendiul, care
consumase ntregul sat.
i, cnd, dup ce se potoli incendiul i fumul ncepnd, s se
risipeasc putur privi n jur, iat ce privelite puin,
mbucurtoare li se oferi privirilor lor: spre vest, spre sud, spre est,
spre tabra trupei se ntindea o pnz de flcri, care forma o
barier de nenvins.
Spre nord incendiul ajunsese repede n marginea pdurii;
virgine. i ntr-acolo nu se mai vedeau flcri ci numai un zid de
fum
Situaia e clar! zise cpitanul. E evident c, fiind ncercuii
de foc, soldaii vor veni n ajutorul nostru. Dar, nu vor putea trece
prin flcri. Trebuie s-atepte ca tot ce poate arde ntre ei i noi s
fie consumat.
i nu putem ti, observ Raimondo, n ce condiie
progreseaz focul din partea aceea.
Mii de pipe! exclam Marius, acum cnd nu mai riscm s
fim asfixiai sau ari, putem atepta.
i vom atepta n linite, aprob genovezul.
N-avem ce face, ncheie cpitanul. Dar, dup aceea; vom
merge n mar forat s surprindem pe slbatici n pdure. Trebuie
s-i pedepsim; cu slbatecii trebuie s faci un tur de for iar nu
de blndee. i nu va fi uor s-i ajungem, cci desigur nu merg
prea repede din pricina femeilor, a copiilor i a avutului lor pe care-
l au cu dnii: ivoriu, pene i pulbere de aur. Afar de asta, vor
lsa, desigur, urme n trecerea lor, aa c nu ne vor scpa.
Cltinnd capul cu un aer amenintor, cpitanul scoase din

39
buzunar o tabacher plin cu tutun i-i fcu o igar.
Se pleca tocmai s ridice de jos un crbune nc aprins s-i
aprind igara, cnd Raimondo, strig, brusc:
Acre! Iat ceva nou!
Mii de pipe! strig Marius. Ce e?
Era ntr-adevr, ceva neateptat i extraordinar. Colo n pdurea
virgin se producea un fenomen extrem de ciudat.
Nori mari de fum naintau! Da, nori de fum, n care erpuiau
flcri, naintau cu repeziciune. Veneau pe deasupra terenului ars
i acoperit de cenu. Se apropiau de locul unde fusese mai
nainte satul cu repeziciunea unui om care fuge din rsputeri.
Spectacolul era att de extraordinar nct, timp de cteva minute,
cpitanul i cercetaii priviri nmrmurii.
i zidul acela mobil de fum brzdat de flcri nu ma era dect la
cinci sute. De metri de dnii, cnd Marius, punnd mna pe o
carabin, strig:
Am vzut picioare n mijlocul fumului!
Am neles! zise Robecchi. Sunt indigeni, care se napoiaz.
Fiecare din ei ine n mn o prjin n vrful crei arde un
smoc de ierburi, al crui fum i mascheaz.
Da!
Dar fumul se ntinde pn departe de tot, zise Jai Bart.
Da, fiindc sunt foarte numeroi.
Foc, biei, foc n mijlocul fumului i al grmezii strig
cpitanul.
Cei trei cercetai traser mai multe focuri unul dup altul n
masa aceea de fum, care continua s fug.
Ofierul trase i el cu revolverul. i focurile se succedri cu
repeziciune timp de cteva minute. Trei minute, n cursul crora
fumul continu s nainteze, dar deplasndu-se, formnd guri, n
care se vedeau micndu-se forme omeneti i, deodat, pru c
un vnt puternic doborse avangarda ca s zicem aa a acelor
nori cenuii.
Era vdit c primii azvrliser prjinile la pmnt.
ntr-adevr, vreo cincizeci dintre ei ieir la iveal, continund
s fug. Aveau minile goale i erau fr arme.

40
i, ndrtul lor, pe rnd, norii de fum se coborau, fcliile de
iarb atinser pmntul i o turm de ase sute da slbateci se ivi,
urlnd i alergnd cu o repeziciune nebun.
Suntem pierdui! zise, scurt, Jean Bart!
Nu nainte de a fi dobort o duzin, mii de pipe! strig
Marius, furios.
Sunt fr arme! observ Raimondo.
Fiindc vor s ne fac prizonieri, fr s rite s ne omoare n
timpul luptei, explic Robecchi.
Ne putem atepta la ceva foarte plcut, zise Marius.
Poate
i cei trei cercetai i cpitanul trgeau mereu, dobornd de
fiecare dat cte un slbatec.
Dar, chiar dac-ar fi avut la ei o mitralier, n-ar fi putut opri acea
hoard fanatic, avid de snge i de carne alb.
Indigenii sreau peste cei czui i naintau mereu.
Se produse atunci, ceea ce trebuia s se ntmple n mod
normal n urma acelui atac n mas.
Cnd primele rnduri ale asaltatorilor fur la douzeci pai,
cercetaii, lsar carabinele i se narmar cu securile i
revolverele. Traser, lovir i se aprar cu dezndejde. Dar, ce
puteau face mpotriva a cinci sute?
Fur nconjurai, nhai de zeci de mini, imobilizai,
dezarmai i legai!
i cu strigte slbatice nvingtorii luar pe prizonieri n
spinare, alergnd spre pdure i lsnd vreo treizeci de mori de
rnii pe teren.
Cpitanul i cercetaii evitaser atacul mielesc din sat;
scpaser de incendiu, dar a treia curs izbutise s nving curajul
lor.
Erau acum prizonierii celor mai feroci slbateci, care triesc n
neptrunsele pduri africane.

41
CAPITOLUL IX
Generozitatea lui Ba-Houleh
Hoarda slbatecilor nu intr n pdure, n marginea creia
incendiul se stingea. Urm acea frontier natural spre est, timp
de aproape o or. Apoi, iei din regiunea devastat incendiu. i
prizonieri, vzur la o cotitur a drumului, aprnd ndrtul lor
toat zona cuprins de flcri.
Puin dup aceea, slbatecii apucar la stnga, spre sud i
pornir pe un drum pietros, care ptrundea, lrgindu-se n
pdure. i, timp de o or iari, dup calculele lui Jean Bart, care
observa soarele, continuar s mearg trecnd pe drumul pietros
pe o potec ngust i capricioas, care erpuia printre arbori.
Cei care duceau n spinare, pe prizonieri se schimbai, mereu
aa nct naintau destul de repede.
i, deodat se auzir strigte ascuite.
Prizonierii, vzur c soseau ntr-un vast lumini, unde se
ridicau numeroase colibe indigene.
O mulime de femei, copii i brbai acetia din un narmai
erau adunai n mijlocul noului sat. Toi oameni aceia urlau,
sreau, dansau pe loc, fr a nainta i fr a se da napoi.
Noii sosii se amestecar printre ei i cei patru prizonieri fur
pui n picioare unul lng altul, n mijlocul celei mulimi
turbulente. Li se scoaser lianele cu care i legaser minile i
picioarele. i vzur naintnd i aezndu-se n faa lor pe un
trunchi rsturnat pe eful trdtor pe care cpitanul l numea Ba-
Houleh.
ndrtul lui se aliniau opt slbateci cu puca n mn gata s
trag la cel mai mic semn de revolt din partea prizonierilor.
i Ba-Houleh abia se aez i izbucni ntr-un hohot rs. Rdea
cu poft, cu o licrire de bucurie n ochii negri i ri, zguduindu-se
tot, din cap pn n picioare.
Nu mai era pe jumtate dezbrcat ca atunci cnd primise pe

42
cpitan. n afar de alvarii albi i pusese acum de-a dreptul pe
piele o mic, jachet de zuav i pe cap un corn de amiral englez, n
schimb, era cu picioarele goale.
Gtit astfel i narmat cu o sabie lung a crei teac era
atrnat la bru cu o jartier de femeie, (de unde nai o fi gsit
jartiera aceea? se ntreba Marius), continu rd un minut i mai
bine pe cnd, mprejurul lui, brbai, femei i copii rdeau
zgomotos. Dar acel acces de rs n loc s fie vesel era slbatec i
sinistru.
Deodat, Ba-Houleh se opri. Ridic mna stng i veselia, se
curm brusc. i tcerea absolut ce urma fu i n lugubr dect
hohotele dinainte.
Drepi, mndri, dispreuitori i calmi, cu minile n buzunar,
sau cu braele ncruciate pe piept, cpitanul i cei trei cercetai
priveau pe Ba-Houleh. i n mijlocul tceri, eful ncepu s
vorbeasc n italieneasca lui barbar i italieneasc amestecat cu
cuvinte din dialectul negru i din limba englez.
Cpitane, trebuie s tii acum c tribul din care fac parte e
cu totul deosebit de celelalte din Senar: nu admit nici un stpn
alb i nu renun la obiceiurile strmoilor si. Tribul nostru s-a
luptat ntotdeauna i a mncat pe prizonieri fiindc sngele i
carnea inamicilor nvini e o hran ntritoare i cine mnnc pe
om curajos i nsuete ndrzneala i curajul acestuia. i,
departe de a fi dispus s renune la acest obicei, tribul nostru e
hotrt s captureze i s mnnce ci mai muli albi, fiindc
oamenii albi simt mai puternici, mai ndrznei i mai inteligeni
dect noi. Cnd am distrus postul vostru de frontier, toi soldaii
ce-l pzeau erau negri din Eritreea. Iat de ce i-am lsat pe cmp
s-i mnnce vulturii. eful lor ns, un subofier era alb. L-am
ucis. L-am fript. Jumtate din rzboinicii mei au mncat din
carnea aceea alb. Ei sunt aceia, care erau azi n primele rnduri.
Civa dintre ei au murit. Dar cu voi patru, toi rzboinicii mei vor
putea lua parte osp. i vom avea n noi fora oamenilor albi care
ne va ce s putem nvinge pe semenii votri
Tcu. Nu mai rdea. Toat ferocitatea slbatic i se citea ochii
infectai de snge i pe chipul cu trsturi aspre.

43
n timpul acestui discurs, care n alte mprejurri, ar fost comic,
dar care cuprindea ameninri teribile, cpitanul i cei trei
cercetai ascultaser fr s clipeasc i priveau cu snge rece i
dispre pe teribilul ef.
Cnd acesta sfri, ei nu rspunser. Atunci Ba-Houleh
ntoarse spre cpitan i l ntreb:
Nu spui nimic?
Ofierul ridic din umeri.
De ce ai rspunde? i spunea el n sine. Toate discursurile
din lume n-ar schimba instinctele feroce i nverunarea slbatec
a acestui ef bestial.
Dar, indignarea fu mai tare de ct voina de a tcea.
Vrei s vorbesc, Ba-Houleh?
Da!
Ei bine, nainte de a v gndi s nvingei pe albi prin for,
curaj i inteligen (i desigur c nu mncndu-i vei ajunge la
asta) ai face mai bine s le urmai exemplele de abilitate, de
blndee i de buntate. Ai fi putut veni n satul tu, trecnd prin
pdure cu soldaii mei i s v mcelresc pe toi spre a v pedepsi
pentru distrugerea postului nostru. Am preferat s procedez cu
blndee, s viu singur mpreun cu aceti trei biei, ca s-i
spun: Arat-mi pe principalii vinovai, Ba-Houleh! Aceia vor fi
pedepsii dup cum cere legea. Dar, numai aceia. i tribul va putea
tri n pace. n loc de a rspunde la ncrederea mea cu lealitate, ai
rspuns prin trdare, violen, devastare i atac Eti nebun, Ba-
Houleh, dac i nchipui c ucigndu-ne mncndu-ne vei putea
nvinge ara noastr civilizat. Acest nou atentat va fi urmat de
represalii grozave, italienii vor fi nevoii s distrug tribul tu, dac
oamenii ti vor continua s fie hoi, pirai i asasinii altor rase
negre, linitite i panice i s mpiedice pe albi de a aduce tuturor
libertatea. Iat ce i se va ntmpla ie i oamenilor ti Ba-Houleh!
Vei fi urmrii, fugrii, distrui! Vei tri, dimpotriv, linitii,
liberi i fericii dac vei ti s devenii un popor drept, cinstit i
pacinic cum au de. Venit acele triburi cu care suntem n relaii de
prietenie. Am zis!
i cpitanul tcu.

44
Dar Ba-Houleh rspunse batjocoritor:
Da! Da! Mi-ai mai spus toate astea cnd ai veni s instalezi la
grani un post de soldai. Dar glorioii i mndri senarezi din
tribul meu sunt rzboinici iar nu sclavi.
Nu! strig cpitanul. Nu sunt rzboinici, sunt briganzi, hoi i
asasini, distrugtori chiar ai frailor lor negri care sunt o prad
uoar. i tu Ba-Houleh, tii bine c mulumit influenei tale
pstreaz aceste obiceiuri slbatice n loc de a imita generozitatea
albilor i de a lsa pe celelalte triburi s triasc n pace.
Destul! strig Ba-Houleh, cu un gest furios.
i cu un rnjet, care-i trda sufletul de bandit fioros, care vrea
s rmie slbatic:
Vorbeti de generozitatea albilor, tu? Ei bine, i vei da eu o
prob de generozitatea lui Ba-Houleh!
Aha! exclam Marius, care suferea c tcuse att timp.
i cum, Ba-Houleh, mirat c bieaul acela ndrznea s
vorbeasc, l privea sever, Marius izbucni n rs, exclamnd
Ia uitai-v la mutra asta pocit! Crezi poate c-o s ne sperii,
maimu btrn? Am vzut noi lucruri mai grozave! i, mii de
pipe! i pregtesc o surpriz, n caz cnd m vei pune n frigare
sau pe grtar, care te va face s i s par carnea mea mai tare
dect talpa ghetelor mele.
Eti teribil, Marius! zise zmbind cpitanul. Eu cred c tu ai
glumi chiar dac te-ar pune i n frigare.
Desigur! Ai rde prin toi porii crnii mele bine fript!
Raimondo i Jean Bart ncepur s rd.
S rd n asemenea mprejurri!
Trebuia s fie Marius ca s provoace aa ceva. i cei trei
cercetai se simir mbrbtai. Iar cpitanul gsi o distracie
salutar care-l mpiedica de a se lsa trt de gnduri prea grave.
n modul acesta, Marius i amintea c cel mai bun mijloc de a
sfida pericolul e totdeauna veselia. Moartea nu glumete niciodat;
s-ar prea c gluma o sperie, o respinge, o ndeprteaz. Adeseori
un cuvnt de spirit spus la timp a salvat oameni ameninai n
timpul revoluiei, de ghilotin, iar n timpul rzboiului de gloanele
unui pluton

45
Ct pentru Ba-Houleh prea ndobitocit. i fiindc sta cu gura
cscat, privind mereu pe Marius, cercetaul ridic din umeri
rznd:
Ei bine caraghiosule cpcun, mult o s m mai mnnci cu
ochii? Hai, vorbete! D-i drumul, s-auzim ce vrei s spui cnd ne
vorbeti de generozitatea lui Ba-Houleh.
Auzindu-i propriile lui cuvinte, eful ncrunt sprncenele i
rosti cu voce tioas:
Generozitatea lui Ba-Houleh, iat-o
i dup o scurt pauz, adaog.
Vei tri nc cincisprezece zile i vei fi bine hrnii, bine
ngrijii i
Asta numeti tu generozitate? ntrerupse Raimondo cu un
accent batjocoritor. Mulumesc! Vrei s ne ngrai? Ei bine, drag
domnule canibal, cincisprezece zile nu ajung, cci dup cum vezi
suntem prea slabi. ndoiete doza. Dup o lun de
supraalimentaie, de odihn i de somn vom fi cu adevrat la
punct
Foarte just! zise Marius.
Chiar aa! adog Jean Bart.
Cpitanul lsa pe cei trei cercetai s vorbeasc. Ghicise
intenia lor, pe care o avuseser toi trei deodat, fr a se
consulta, dup cum li se ntmpla adesea.
Intenia era evident, de a zpci pe Ba-Houleh, de a-l distra, de
a-l convinge, de a obine de la dnsul, fr ca s-i dea seama,
amnri i concesii, de a da, nsfrit, situaiei o aparen de
siguran pe care era, n fond, departe de a o avea. Dar, trebuia s
se gndeasc la cele ce se puteau ntmpla, chiar dac soldaii
mpreun cu locotenentul i cu John Rock ar fi venit n ajutorul
lor.
i spre a-i pune n aplicare ideea care le venise i spre a pregti
viitorul cei trei cercetai se jucau cu pericolul, glumeau i asta
uimea i intriga, dup ct se vedea, pe Ba-Houleh, care, ca un
slbatec ce era, ar fi avut mai mult for i energie n faa fricei
prizonierilor, dect n faa curajoasei lor veselii. Cci naturile
primitive nu cunosc bucuria batjocoritoare n faa morii

46
amenintoare.
Nimic nu-i putea impresiona mai mult dect ciudata veselie a
acestor albi predestinai s-i fie victime.
Afirmaiile lui Raimondo, Marius i Jean Bart asupra perioadei
de timp necesar ca s fie la punct pru c impresioneaz pe Ba-
Houleh. Privi pe cei patru prizonieri cu ochii lacomi i zise cu
naivitate.
Ce e drept, suntei foarte slabi!
Ce-i spuneam eu! zise Marius.
Ei bine, voi fi i mai generos, continu Ba-Houleh, pe cnd
figura sa redevenea aspr i feroce. Dar generozitatea mea va fi n
sens contrariu. Voi s v scutesc de chinurile ateptrii i de
neplcerile unei hrane cu de-a sila: suntei slabi, dar tocmai din
pricina asta trebuie s-avei n voi i mai mult curaj, ndrzneal i
for Vei fi ucii chiar ast-sear.
i rostind aceste ultime i teribile cuvinte, se ridic, privi pe
cpitan cu furie coninut i adog, amenintor:
i sper c vom avea mai mult de patru oameni albi la viitorul
nostru osp.
Ce vrei s spui? ntreb cpitanul, plind de ngrijorare.
Mai sunt nc opt sau nou albi n trupa care e colo,
nconjurat de foc! Opt sute de rzboinici m vor urma i ne vom
duce, la adpostul flcrilor, s mpucm pe acei oameni. tim
unde sunt. Nu vom avea dect s tragem la ntmplare, la
nlimea unui om spre a-i lovi. Opt sute de gloane care vor cdea
deodat din toate prile! i vom continua s tragem pn ce focul,
care bntuie ntre noi i tabra voastr se va stinge singur. Vom
nvli asupra lor. Vom mcelri pe cei rmai i vom lua prizonieri
pe albi. Aici, cpitane, femeile vor fi de ajuns ca s v pzeasc, pe
tine i pe bieii tia care-i nchipuiesc c pot trata pe Ba-Houleh
ca pe cineva cu care se poate glumi. I-am lsat s vorbeasc
fiindc vroiam s vd unde vor s-ajung. Acum cnd vd c sunt
tot att de inteligeni i de curajoi ca i tine, nu-i mai
dispreuiesc. Hrnindu-se cu carnea lor, rzboinicii mei vor deveni
eroi! La revedere cpitane!
i ipocritul ef plec, fcndu-le un gest de adio.

47
Treizeci de indigeni apucar pe prizonieri de brae, l legar i i
transportar n diferite colibe. i, imediat, colibele se umplur de
femei.
Ct pentru brbai, ei se deprtar ncet de sat, avnd n frunte
pe Ba-Houleh. Voiau s-i completeze victoria masacrnd n modul
cel mai mielesc toat expediia trimis, spre a-i pacifica.

48
CAPITOLUL X
Urechea lui John Rock
La ora aceea, locotenenii Bini i Molinari, John Rock i toi
soldaii, care se luaser dup urmele celor disprui, erau convini
c cercetaii i cpitanul erau prizonieri.
Le fu uor s regseasc urmele pn n marginea pdurii n
direcia spre est. i ajunser fr incidente, la intrarea drumului
pietros ce-i croia calea prin vegetala tropical.
Incendiul nu ajunsese pn acolo i pe terenul btut i acoperit
de pietre nu se vedea nici o urm.
Coloana se opri.
Nu mai ncape ndoial, zise John Rock, slbatecii au ptruns
n pdure pe drumul sta. Cci dac-ar fi continuat calea prin
pdure, mergnd de-a lungul marginii pdurii, iarba clcat de
attea picioare ne-ar arta direcia n care au apucat-o.
Atunci s mergem pe drumul sta! ordon Bini. Avangarda i
patrulele micei coloane o luaser nainte.
Crosul trupei i urm. i n curnd, numai ariergarda de
doisprezece oameni, mai era n pdure. Dar, n clipa n care
avangarda era s nainteze pe drumul pietros, o salv de focuri de
puc rsun n marginea pdurii i patru soldai czur mori
sau rnii.
Stai! Ocolire la stnga! url locotenentul Bini. Spre pdure, n
pas alergtor!
La aceast comand, toi soldaii se opriser, se ntoarser pe
loc i pornir n fuga ca s ajung ariergarda, care nevznd nici
un inamic, cruia s-i poat rspunde, btea i ea n retragere
spre pdure.
Dar, deodat strigte fioroase se ridicar de cele dou laturi ale
drumului pietros. i sute de diavoli negri nvlir cutnd s
ncercuiasc pe soldai i s-i imobilizeze n mijlocul drumului spre
a-i masacra.

49
Ariergarda i avangarda fur imediat separate de grosul trupei,
care vzu nvrtindu-se n juru-i o mulime ce scotea strigte
ascuite, trgnd mereu focuri de puc.
n careu! comand Bini cu glas tuntor.
Nici unul din soldai nu-i pierduse sngele rece. Careul se
form imediat pe patru rnduri.
Primul rnd era culcat, al doilea n genunchi, al treilea n
picioare i al patrulea tot aa, dar fiecare om din rndul acesta se
aezase ntre doi din rndul dinainte. Subofierii erau la coluri.
Cei doi ofieri i John Rock erau n careu, alergnd n toate prile
spre a da ordinele necesare i trgnd i ei. Fu o adevrat btlie.
La comanda foc de voie, gloanele i focul pornir din cele
patru laturi ale careului. Soldaii erau n inferioritate ca numr,
cci erau unul contra patru; dar aveau superioritatea disciplinei, a
sngelui rece, a unei comande unice, a armelor, a preciziunii i a
rapiditii tirului. Lupta nu dur mai mult de zece minute.
Decimai de un foc teribil, care fcea goluri enorme n masele lor
compacte i bei de furie i de dorina de a captura pe albi,
slbatecii ncercar s se azvrle cu toii deodat asupra careului.
i fur nevoii a se dea napoi. Dar soldaii trgeau mereu.
Atunci, cuprini de panic, indigenii se strnser cu toi la un
loc i o luar la fug spre pdure.
Cei doi locoteneni i John Bock crezur c fugarii se duceau n
direcia locului unde se gseau femeile, copiii i prizonierii lor. Nu-
i nchipuiau c acel loc putea fi n mijlocul pdurii. Credeau mai
curnd, cum era i firesc, c indigenii se retrseser, dup
incendiu, n alt sat i c prizonierii erau acolo sub paza altor
rzboinici.
S fugim dup ei! zise John Rock. Dac vreunul din fugari
ajunge naintea noastr acolo unde sunt prizonieri: cpitanul i
cercetaii vor fi mcelrii.
Da! Da! aprob Molinari.
Soldai! strig Bini, s urmrim grosul fugarilor Arma la
spinare, jos raniele i nainte!
Molinari desemn n prip pe un sergent care trebuia s rmie
acolo cu plutonul su ca s adune, s aeze la umbr i s

50
panseze rniii i s se apere n caz cnd vreunul dintre slbateci
ar fi revenit la asalt. Plutonul avea s pzeasc i raniele lsate
jos. i restul coloanei, n total vreo sut aizeci de oameni, n afar
de ofieri i de John Rock se repezi pe urmele fugarilor.
N-am vzut pe Ba-Houleh printre ei, zise locotenentul Bini.
Nici eu! rspunse Molinari.
Poate c a rmas cu prizonierii observ John Bock.
Dar, nu mai vorbir. Fugeau. Obinuii cu toate exerciiile
corporale i cu marurile lungi, uurai de greutatea ranielor,
soldaii fugeau tot aa de repede ca i slbatecii. i prin pdure
alergar i mai repede, cci fiind nclai nu- rneau picioarele
cu spinii, rdcinile i pietrele ascuite care erau presrate pe
teren. Ajunser repede pe fugari, care n clipa aceea ptrundeau
ntr-un fel de trectoare, format de o depresiune a pmntului.
Locotenentul Bini, care era n cap, avu ideea s dirijeze pe
soldai nu spre depresiunea prin care fugeau slbatecii ci spre una
din coastele care mrgineau pdurea de o parte i de alta.
Astfel, la ieirea din trectoare, unde ar fi ajuns n mod fatal
primii, le-ar fi ieit n fa. Numai c trebuia s se cread mereu
urmrii ca s nu le dea n gnd s se ntoarc napoi. i de aceea
locotenentul Bini zise lui John Rock.
D-ta oprete-te; las pe Molinari s ajung n dreptul d-tale i
spune-i s continue cu oamenii si s urmreasc prin trectoare,
pe cnd eu, cu ai mei, i vom preceda, trecnd prin cmpie: i la
ieirea din trectoare vor prini ntre cele dou plutoane.
Bine! i John Rock se opri.
Jumtate din trupa care fugea cu repeziciune i trecu, dinainte.
Dar el prinse din trecere pe Molinari i i strig:
Stai! repezindu-se n faa celui de al doilea pluton, barat de
primul printr-un spaiu gol n care fugeau subofierii.
Ce e? ntreb Molinari, suflnd greu.
John Rock i transmise ordinul.
Bine!
Erau la intrarea trectoarei.
Molinari le arta direcia n care fugea nebunete ceata slbateci
i strig:

51
nainte! i se avnt, urmat de pluton.
Dar John Rock nu imit micarea. Se gndi: Prefer s rmn
cu trupa mai naintat. Vreau s-ajung pe locotenentul Bini. i
voia tocmai s-o ia la fug, cnd i furase privirea ceva alb i
albastru, care se zrea printre frunziul unui tufi, la intrarea
trectoarei.
Oho! ce-o fi acolo?
Tufiul era la vreo treizeci de pai.
Alerg ntr-acolo. Dar abia pornise t vzu un slbatec
ridicndu-se dindrtul tufiului i fugind n sens contrariu cu
ceilali, adic fugind spre drumul pe care trecuser cu puin mai
nainte trgtorii n direcia pdurii.
Uimirea l fcut pe John Rock s se opreasc.
Acel slbatec, care fugea aa, prsindu-i semenii, nu era gol
ca ceilali. El purta nite alvari arabi, un bru lat, rou i o tunic
de zuav. n mna dreapt inea o sabie scoas din teac.
Desigur e eful, i zise John Rock, cci e obiceiul efilor negri
s se mbrace cu haine europeneti, pe cnd supuii lor rmn
aproape goi. Dac-o fi Ba-Houleh? Dar, atunci, de ce fuge n spre
pdure? Se zice c acest Ba-Houleh e foarte perfid, ingenios,
ndemnatic i destul de valoros, cnd e mnat de furie Aceast
stratagem cu fuga asta, care ne deprteaz de prizonieri ar fi
demn de el. S-l urmm! Dac nu m nel absena mea din
trupa lui Bini i a lui Molinari nu va fi desigur cauza un nfrngeri.
i, poate c voi putea scpa pe prizonieri.
i John ncepu s-alerge n urma indigenului mbrcat. Dar, n
timpul n care reflexiile precedente i inuser nemicat, omul
negru, alb i albastru, dispru printre arbori unui crng. Dup ce
trecu crngul, din fericire, americanul revzu alergnd mereu, dar
nu spre drumul care era cam spre dreapta, ci spre pdurea virgin
i continu s-l urmreasc. Fugarul nu se ntoarse niciodat
ndrt. i deodat, dispru printre arbori. John Rock ajunse
dup dou minute i vzu un fel de potec ce trecea pe sub o bolt
de liane.
Americanul i puse carabina n bandulier i lund revolverul,
ptrunse n pdure, mergnd ct mai repede cutnd s nu fac

52
zgomot, cci poteca se lrgea deodat a nct, alergnd pe
pmntul umed, nu mai atingea nici frunze nici ramuri. Poteca
descria numeroase cotituri. ngrijorat, John Rock, nu mai vedea pe
negru. Dar, brusc, l descoperi ntr-un punct unde poteca mergea
drept pe o distan e vreo sut de metri. Slbatecul nu mai fugea,
prea obosit. Totui, mergea destul de repede.
Lui John Rock i veni n gnd s-i trimit un glon spate.
Dar nu! Dac l-ai ucide, n-ai ti unde s m nu duc, la caz
cnd poteca s-ar sfri, sau s-ar bifurca mi servete de cluz.
S-l lsm s mearg i s-l urmm.
i, timp de o or, John Rock nu-l pierdu din vedere. Deodat
ns, sri ntr-o parte, ascunzndu-se ndrtul unui arbore;
slbatecul se oprise, ntorcndu-se spre a se uita napoi.
John Rock, atepta strngnd revolverul, cu degetul pe trgaci,
cu ochiul i urechea aintite.
Nici un zgomot
Slbatecul nu se napoia.
Fr ndoial, a pornit iar nainte.
Scoase capul i nu mai vzu pe slbatec.
Haidem!
Iei din ascunztoare i porni n sat pe potec, dar nemai
vznd pe indigen, i zise:
Mi-a luat-o nainte. Trebuie s-l ajung. i ncepu din nou s
fug.
Dar deodat simi n partea dreapt a capului, o durere
sfietoare i pe gt, curgndu-i ceva cald
Se ntoarse i se gsi n faa slbatecului, care nainta cu
sabia ridicat. John Rock ridic braul narmat i trase i
adversarul czu greoi, cu o gaur nsngerat ntre ochi. John
Rock se plec asupra lui i murmur:
E mort. Dar eu, ce am?
Lu browningul cu stnga, duse mna dreapt n par-tea
obrazului, n care simea o durere vie i scoase un strigt: nu mai
avea urechea dreapt! n locul urechii, retezate, curgea sngele
care-i umplu mna. i pe pmnt, lng el, vzu o bucic inert,
urechea retezat

53
CAPITOLUL XI
Cntecul lui Jean Ban
John Rock nu se opri s-i plng urechea. Se leg repede cu
batista muiat n coniacul din sticlu i nemaisimind durerea
fizic, din pricina preocuprii prea grave, se decise s mearg
nainte pe potec, zicndu-i:
Slbatecul sta era desigur un ef. Am presimirea, c am
ucis pe Ba-Houleh, care se ducea desigur spre locul unde e
cpitanul i cercetaii. Trebuie s-i gsesc. Dar nainte de a porni
din nou, se plec, lu de jos urechea i nvelind-o ntr-o frunz, o
vr n buzunar, zicnd flegmatic:
Cel puin s mi-o iau! O voi pstra i o voi oferi, muzeului
poliiei din New York.
Porni deci iari ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat, innd
sabia lui Ba-Houleh n dreapta, revolverul n stnga i carabina n
bandulier.
Dar, pentru cine n-o cunoate, pdurea virgin e un labirint.
Potecile formate de oameni sau de animale, se ncrucieaz, se
ntretaie, merg una lng alta, se ntortocheaz aa nct te fac s
te ntorci de zeci de ori n acela loc. Aa i se ntmpl i lui John
Rock. Nu se putea conduce dup ochi, cci frunziul l mpiedica
s vad dincolo de potec, nu-i rmnea dect auzul. Un sat de
indigeni se recunoate de departe, dup zgomotele bine cunoscute
de exploratori i de soldaii africani: voci de femei, strigte i rsete
de copii, ltrturi de cini i lovituri surde n piulie n care se
piseaz. Dei n-avea o ureche, cu cealalt John Rock auzea
perfect, dar nici un zgomot nu-i trda apropierea vreunui sat, n
afar de zgomotele obinuite ale pdurii, unde miun mii de
animale i de insecte. i totui, fr s bnuiasc el se nvrtea n
jurul satului, prea departe de el ca s-i aud zgomotele, dar destul
de aproape ca o ntmplare fericit s-l puie pe calea cea bun i
s-l conduc n mi puin de un sfert de or, drept la locuinele

54
indigene.

Dup cum am mai spus, nici un senarez n stare de a purta
arma, nu rmsese n satul din mijlocul pdurii.
Nu rmseser acolo dect civa btrni, o mulime de copii i
toate femeile, n numr de vreo patru sute. Cei patru prizonieri
fuseser nchii, solid legai, n patru colibe diferite. i n fiecare
colib erau nconjurai de femei, care i priveau cu lcomie. Dup
un sfert de or de contemplare, cele care intraser ntr-o colib se
sculau, plecau i intrau ntr-alta ca s priveasc pe alt prizonier. i
astfel, grupurile de zece sau cincisprezece femei se succedau
mereu, toate venind s vad pe prizonieri. i rezultatul final fu
unul la care prizonierii nu s-ar fi ateptat niciodat i care-i umplu
de bucurie.
Deodat fiecare din cei patru prizonieri fu apucat de zeci de
mini negre, scos afar din colib i trt n mijlocul pieii, unde i
aezar unul lng altul pe o piatr care se gsea acolo.
i toi, btrni, copii i femei, se adunar n faa lor, strignd,
rznd i ameninndu-i cu vorba i cu gestul.
Apoi, ncetul cu ncetul, zgomotul se potoli. Probabil ceata de
slbateci obosise de attea urlete. Era se vede obosit de a se tot
mica, de vreme ce, aproape toi odat se lsar s cad la
pmnt. i, eznd jos, n diferite poziii, stau toi cu ochii intii
asupra acelor patru albi pe care sperau c-i vor mnca a doua zi
Ce e drept, patru corpuri omeneti foarte slabe, mprite la o mie
de canibali nu prea era mare lucru
Mai ales, c dup toate probabilitile nici femeile, nici copii,
nici btrnii n-aveau s ia parte la osp, carnea albilor fiind
rezervat numai rzboinicilor. Dar, poate tocmai din pricina asta,
voiau cel puin s-i umple ochii cu acea mncare din care n-
aveau dreptul s guste.
Ct pentru prizonieri, i poate oricine nchipui bucuria lor
vzndu-se mpreun. Simir o bucurie att de mare, nct cu
toat primejdia iminent i zmbir, privindu-se
Mii de pipe! Ce plcere mi face c te vd Raimondo i pe tine,
Jean Bart i pe d-ta, d-le cpitan!

55
Dar mie! zise Raimondo.
Dar mie! Dar mie! exclam Jean Bart i cpitanul.
Ce pcat c suntem legai! adaog Marius.
Dac-ai putea s-mi liberez cel puin o mn, zise Raimondo.
i s-apuc una din acele sulie, care stau, colo, nfipte n
pmnt, continu Jean Bart.
Vai! ntrerupse cpitanul. Ar trebui fora unui Hercule ca s
rup lianele att de solide!
i ctei trei privir lianele, care-i legau de la umeri pn la
glezne.
ncordndu-i muchii i contorsionndu-i membrele ncercar
soliditatea lianelor, dar nici un nod nu se slbi i sforrile
prizonierilor fur primite cu rsete batjocoritoare din partea
slbatecilor.
Maimue afurisite! strig Marius, furios. N-ai rde aa, dac
n-am fi legai, chiar dac n-am avea arme, mii di pipe!
Bietul Marius se nbuea de furie; neputnd vorbi, att era de
furios, avu o idee de trengar i din toat puterea scoase limba la
ceata de btrni, de femei i de copii, care, imediat fcur i ei la
fel.
i spectacolul era att de curios i de amuzant, nct i
prizonierii uitar pentru o clip teribila situaie i ctei patru
izbucnir n rs. Cnd veselia lor, poate puin cam nervoas, se
potoli, cpitanul zise, grav:
Soarta locotenenilor, a subofierilor i a soldailor mei m
ngrijoreaz mai mult de ct a noastr
i, John Rock! exclam Raimondo,
Adevrat! Mii de pipe?
Pe Sfnta Fecioar! Sper c vor profita de numrul lor i nu
ne vor lsa
Tcere! Ascultai! strig Robecchi aplecnd capul i ascultnd
cu cea mai mare atenie.
Toi plecaser urechile i distinseser clar, de departe, un
zgomot surd de mpucturi,
Mii de pipe! Se bat!
S-au ntlnit cu soldaii mei! exclam cpitanul

56
Dac auzim att de clar mpucturile, zise Raimondo,
desigur c lupta nu e prea departe. Deci, slbatecii n-au surprins
pe ai notri n tabr.
Poate c ndat ce au vzut incendiul, soldaii au pornit n
direcia noastr.
Tcur. i cteva minute ascultar. Btrnii i femeile ascultau
i ei. i, la intervale se auzea zgomotul detunturilor i strigte
nbuite de distan.
Deodat, cu o bucurie intensa, care-i strlucea n ochi,
cpitanul exclam:
Nu! Nu! Oamenii mei n-au fost surprini! Desigur c lupta s-a
dat n marginea pdurii!
Atunci, zise Marius, soldaii au ajuns la satul incendiat i s-
au luat desigur dup urmele indigenilor care ne-au fcut
prizonieri.
Da! Da!
n cazul acesta ai notri vor nvinge! exclam Raimondo.
Desigur.
i vor fi aici, cel mult peste o or! adaog Jean Bart.
S sperm!
i s ndjduim c Ba-Houleh nu va sosi aici ca oamenii si
naintea lor, cci atunci am fi cu adevrat pierdui!
ntr-adevr, victoria probabil, aproape sigur a italienilor, fcea
i mai iminent pericolul de moarte pentru prizonieri, chiar dac
Ba-Houleh s-ar fi napoiat singur, slbatecul indigen ar fi fost n
stare s asasineze n dou minute pe cei patru prizonieri
O! Dac-ai putea s m dezleg! strig Marius rsucindu-i
braele n zadar. i tovarii si, furioi c nu puteau lua parte la
lupt i la gndul c ar fi putut fi surprini i masacrai de fugari,
fceau sforri supraomeneti ca s se dezlege.
Dar, femeile care-i pzeau ncepeau s se team c sforrile lor
vor reui.
Numrul lor de sute de ori superior, nu era o garanie de
siguran; cci i fceau o idee att de grozav de fora i de
puterea unui alb, liber pe micrile sale, nct, dac acetia ar fi
reuit s se dezlege nici n-ar fi ncercat mcar s se mpotriveasc

57
i s lupte; ar fi fugit n pdure; urlnd.
Indigenele care edeau n primul rnd, n faa prizonierilor, se
consultar din ochi i printr-un rapid schimb de cuvinte. Vreo
treizeci dintre ele se scular i repezindu-se la prizonieri, i
transportar n colibele lor separate. i, acolo, din nou izolai, se
vzur legai i mai mult ca nainte, strni de la umeri pn la
glezne. i, fiecare se resemn.
Viaa noastr, acum, e numai n minile providenei,
murmur Jean Bart.
i fiecare, strns ntr-un cerc de femei agitate, se ateapt s
vad ivindu-se vinul sau doi indigeni.
Dar, orele trecur i nici un slbatec nu se art. i, pe cnd
albii ncepuser s spere, paznicile lor erau vdit ngrijorate.
Cu acea identitate de gndire pe care o aveau adesea ntre ei,
cercetaii ncepur s presupun c soldaii voiau poate, s
completeze victoria, capturnd sau ucignd pe toi slbaticii,
nainte de a pleca s-i caute.
Mai n curent cu tactica obinuit n pduri, cpitanul se
gndea:
Bini i Molinari trebuie s fi avut vreun indiciu asupra
acestui sat n mijlocul pdurii; i vor nchipui desigur c suntem
nchii aici i vor manevra astfel nct s ie departe pe senarezi
n orice caz, ai notri ar trebui s soseasc mai repede aici
n timpul acesta soarele apunea i noaptea ncepea s nvluie
satul, n care domnea atta speran i atta ngrijorare
John Rock, rtcit pe potecile ntortocheate, se dispera. Umbla
de colo pn colo fr nici un rezultat.
i noaptea care era mai ntunecoas sub acei arbori i
ntrerupea n mod fatal cercetrile. Dobort de oboseal i de
durere, slbit de marea pierdere de snge din rana de la ureche, se
las s cad pe un trunchi de arbore rsturnat, murmurnd cu un
gemt:
Nu-i voi salva! Nu-i voi salva!
i rmase acolo, nemicat, abtut, cu o zbrnial n ureche,
provocat mai mult de febr de ct de zgomotele nocturne ale
pdurii.

58
Dar, deodat se scul drept n picioare, ca galvanizat.
Oh! Nu visez! Sau aiurez? Aud cu adevrat? auzise o voce
clar, tinereasc i melancolic, cntnd un vechi cntec italian.
Dar e vocea lui Jean Bart! Cnt un cntec din ara lui!
i, nebun de bucurie, se avnt n noapte, alergnd de pe o
potec pe alta, zgriindu-se n spini, izbindu-se de arbori, urmnd
direcia acelei voci cunoscute, care cnta.
Cursa lui John Rock nu dur mai mult de cinci minute, le
pomeni deodat n faa unei colibe naintea creia se ntindea un
spaiu liber luminat de lun la zenit. Alte colibe mai departe erau
luminate de flcrile unui foc n jurul creia edeau o mulime de
femei i de copii culcai. Cntecul venea dintr-una din colibele mai
apropiate de foc. Americanul, nemicat, se gndi cteva clipe, apoi
lu o hotrre pe care o execut numaidect, ncrc revolverul,
lua n mna dreapt securea i se repezi n mijlocul mulimii din
jurul focului. La apariia aceea neateptat a unui alb in sat, toate
femeile se ridicar n picioare, urlnd, nspimntate.
Civa btrni mai curajoi apucar suliele nfipte n faa
colibelor i i se puser n cale. John Rock, nu ezit, cu toat
repulsiunea de-a lovi un btrn, se gndi c n-avea alt mijloc i
trase. Un btrn czu. Fu deajuns pentru ca s se risipeasc
vocifernd.
Jean Bart! strig americanul din rsputeri.
Triasc Italia! i rspunse vocea ligurului.
John Rock intr i n cteva minute dezleg pe Jean Bart!
ceilali trei prizonieri pe care-i gsi n alte colibe. n locuina lui
Ba-Houleh i gsir armele atrnate ca trofee
Reunii, narmai i sntoi cei cinci albi erau de acum siguri
de a nu fi nvini chiar dac tot tribul s-ar fi napoiat n mas. Cei
patru prizonieri, dup ce se ncredinar c satul era absolut gol
se grbir s mulumeasc lui John Rock.
Dar, eti rnit! exclam cpitanul,
Mai nimic! O ureche retezat.
i cnd voiau tocmai s-l ntrebe cum se ntmplase, auzir o
fanfar.
Soldaii mei! strig cpitanul!

59
i toi alergar n direcia fanfarei.
Dup dou minute, luminai de tore, soldaii intrau sat.
Fu un tumult de bucurie. Apoi venir explicaiile de o parte i
de alta i, nsfrit, soldaii ncepur s fac pregtirile pentru a
poposi noaptea n mijlocul satului.
Cpitanul fcu apoi apelul: 17 soldai i un sergent ucii, ali
doisprezece rnii, din fericire, nu grav. Locotenentul medic, ataat
la coloan, i pans, pe cnd buci pregteau o mas substanial
cu proviziile gsite n locuinele indigenilor.
i cine dormi bine n noaptea aceia? Cei trei cercetai, cpitanul
i John Rock. i puteau dormi n pace cci scopul urmrit de
expediie fusese atins. I

Citii urmarea n fascicola nr.. 10

VLTORILE CATARACTEI

60
61