Sunteți pe pagina 1din 48

Jean de la Hire

CEI TREI
CERCETASI
Derviii asasini

Nr. 12

REVISTA DE AVENTURI EXTRAORDINARE

An apariie:
1934
CAPITOLUL I
Caravana n pericol
Soarele se nlase abia pe cerul de un albastru profund.
Pe Nilul alb, la ase sute kilometri de Kartum, n Sudanul egiptean,
un mic vapora era ancorat la rm.
Deodat, doi oameni mbrcai n alb ieir pe punte, dup ce scoase
un strigt gutural, unul din ei sri ntr-o alup legat la partea dinapoi
a vaporaului i din dou lovituri de lopei fu pe plaj.
Aici, desfcu otgonul care lega vaporul de mal i se rentoarse cu el
pe bord; urcndu-se pe punte, ajut pe tovarul su s trag cu o mic
macara lanul ancorei din fundul apei,.
ntre timp, apru un alt om, mbrcat tot n alb, dar avnd pe
mnec un galon subire de aur. Acesta dete cteva ordine n limba
egiptean; se auzi un zgomot i elicea ncepu s se nvrteasc. La
nceput ncet, apoi din ce n ce mai repede, elegantul vapora ncepu s
urce cursul fluviului.
Cei doi marinari disprur. Individul galonat ncepu s umble n sus
i n jos pe puntea din drtul coului. Trecu un sfert de or. Deodat
se auzi un hohot de rs i de pe scara ce duce la cabine aprur o
tnr fat i o doamn cu prul crunt.
Amndou erau mbrcate n alb. Ele fur imediat urmate de un
gentleman cu nfiarea foarte distins, mbrcat tot n alb i purtnd
pe cap casca colonial. Acesta strig n englezete:
Oho! V-ai sculat amndou odat cu soarele.
Cele dou femei se ntoarser zmbind. Cea mai tnr se arunc de
gtul noului venit, zicnd voioas:
Ca i d-ta unchiule.
Aceste persoane erau lordul i lady Glay cu nepoata lor miss Edith.
Ce cutau att de departe de orie ar civilizat, dincolo de punctul
cel mai meridional al excursiilor engleze n Egipt, acele persoane, care
aparineau desigur celei mai nalte aristocraii engleze?
Se vd adesea caravane de turiti cosmopolii, mai ales englezi,
urcnd Nilul pn la frontiera egiptean propriu zis, adic pn la a
doua i chiar pn la a treia i a patra cataract; dar se vd mult mai
rar ajungnd pn la a cincea sau trecnd dincolo de oraul Kartum,
care e att de departe de centrele egiptene de sub influena englez.
Acel vapora aparinea flotilei de aprare a oraului; ca s fie la
dispoziia unor persoane particulare, trebuia s fie vorba de persoane
importante. Nu erau deci, simpli turiti.
ntr-adevr, cltoria acestor persoane avea un caracter cu totul
excepional.
Locotenentul Cecil Glay, fiul lordului, comanda un pluton de trgtori
egipteni la Fascioda.
Cu o lun n urm o telegram vestise la Londra pe prinii si c
locotenentul fusese atins de boala somnului i c afar de cazul unei
mbuntiri neprevzute, sau a unei vindecri improbabile srmanul
tnr era condamnat s moar n termenul obinuit n asemenea
cazuri: adic n trei sau patru luni
Imediat, prinii si hotrser s se duc cu orice pre la Fascioda n
tovria doctorului Martin, savant francez, specialist n aceast boal,
spre a ncerca s-l salveze.
Chiar dac n-ar fi izbutit s-l smulg din ghearele morii ar fi putut,
cel puin, s fie lng dnsul n ultimele clipe i s-l transporte apoi n
patrie.
Cu ei venise i nepoata lor, Edith, care era logodnica tnrului
locotenent.
Bine neles, lordul obinuse de la guvernul englez toate nlesnirile
posibile pentru a efectua acea cltorie att de lung i de primejdioas.
Pn la Kartum i din cataract n cataract urcaser cursul Nilului, fie
cu barca cu pnze, fie cu barc cu motor.
Comandantul din Kartum, vestit telegrafic, se grbi s puie la
dispoziia lordului Glay un vapor din flotila de aprare a oraului. O
escort de zece trgtori sub comanda locotenentului Felton. Asistat de
sergentul Adams, se mbarcase pe vapor spre a acompania pe lordul
Glay pn la Fascioda.
Dar cum se putea ca n mprejurri att de dureroase, mama i
logodnica lui Cecil Glay s fie att de vesele n dimineaa aceea?
Explicaia e c Ia Kartum gsiser veti despre bolnav. Starea sa era
mbuntit i doctorul Martin, citind radiotelegrama primit din
Fascioda spusese c puteau spera c se va nsntoi. Aceast veste
uurase toate inimile..
Astfel, ncetul cu ncetul vaporaul se apropia de termenul cltoriei
i cele dou femei aveau impresia c duceau scumpului bolnav
vindecarea sigur.
Era pe moarte cnd am plecat din Londra, zicea Edith; la
Alexandria am aflat c era mai bine; la Kartum am aflat c boala ceda
mereu cu ct ne apropiam de dnsul. Te asigur, drag mtuico, e
puterea afeciuni dumitale i a amorului meu care se exercit asupra lui
cu mai mult eficacitate pe msur ce ne apropiam de dnsul.
i tnra fat surdea cu atta ncredere nct mtua nu avea
curajul s-o contrazic, ba chiar se lsa i ea trt de acea superstiie
consolatoare a nepoatei.
Iat de ce, n dimineaa aceea, pe puntea vaporului se schimbar
cuvinte de consolare.
Curnd apru i un al patrulea personaj, doctorul Martin, care se
nclin n faa doamnelor i strngnd mna lui lord Glay; zise, and
cu mna deertul de pe cele dou maluri ale Nilului Alb:
Plcut ar, ce zicei? Creat anume pentru Derviii, a cror
istorie am citit-o asear n cabina mea.
Lordul Glay surse.
Derviii! ncep s nu mai cred n existena lor!
Nu poi veni n ara asta fr s nu avizi fel de fel de povestiri
fantastice despre acei arabi fanatici, care, venii din regiunile
misterioase ale Sudanului egiptean, n-au alt dorin de ct s
nainteze continuu spre nord, s invadeze Egiptul, s izgoneasc pe
strini i s supuie ntreaga regiune.
Dar dup revolta i masacrul petrecut acum muli ani n urm la
Kartum, n-au mai fost vzui.
Din cnd n cnd ziarele povestesc ce e drept c vreo caravan de
turiti a fost atacat mai sus de cea dea doua cataract, dar derviii nu
se vd niciodat i eu unul cred c nu exist de ct n imaginaia
ziaritilor.
Doctorul, un btrn osos, fr barb, cu prul alb, privi cu coada
ochiului pe lord, cu un aer puin cam ironic.
i asta din pricin c acele cuvinte nu se potriveau de loc cu
convorbirea pe care o avuseser tocmai amndoi n seara precedent,
nainte de a se culca.
Nu numai c nu credea c derviii nu erau de ct un mit, dar lordul
i exprimase chiar, fa de doctor, teama c regiunile pe care le
strbteau s nu fie infestate de Dervii
i teama i era inspirat de informaiile i recomandaiile pe care le
dase comandantul garnizoanei din Kartum.
Acesta regretase c nu putuse pune la dispoziia calatorilor mai mult
de zece soldai, un subofier i un locotenent: dar garnizoana din
Kartum era puin numeroas i tocmai din pricina zvonului despre
prezena derviilor prin mprejurimi, comandantul nu putea micora
numrul efectivului de care dispunea.
Dar, lordul plecase fr ezitare, gndindu-se c el nsui, doctorul,
pilotul, cei trei marinari i cei doi mecanici ai vasului ntreau suficient
escorta ca s nu aib de ce s se team de un atac; mai ales, dac nu
erau constrni de vreun accident s debarce pe malul Nilului.
Dac derviii puteau fi periculoi n cmp deschis, pericolul era mult
mai mic n mijlocul fluviului.
Cu toat contrazicerea dintre cuvintele din ajun i cele actuale,
doctorul nu fcu nici o obieciune la afirmaia ilustrului su client.
nelegea c, n faa soiei i a nepoatei sale, el nu voia s lase s se
vad teama pe care doctorul care o cunotea i-o citea n ochi.
n momentul acela i fcu apariia pe punte locotenentul Felton
urmat de sergentul Adams i de soldaii si. Acetia trecnd pe lng
lordul Glay prezentar armele i apoi se aezar pe dou rnduri la
babord i la tribord.
Fceau ca n fiecare diminea exerciiile pe care le prescrie
regulamentul. Pentru miss Edith aceste exerciii constituiau o distracie
de care nu se lipsea n nici o diminea.
Dar, lady Glay fcnd observaia c exerciiul era mai matinal ca de
obicei soul su vru s ntrebe pe locotenent care era motivul, cnd unul
din marinari apru n capul scrii i strig:
Excelena voastr e servit.
Era anunul primului dejun.
Ctei patru se scoborr n sala de mncare i pe cnd Edith
ntindea unt pe felioare de pine prjit atribuia ei special cei doi
brbai schimbar cteva fraze inspirate de monotonia peisajului ce se
vedea prin ferestrele slii.
Pe cnd se pregteau s mnnce tartinele, o zguduitur brusc
rsturn ceainicul i fcu pe cele patru persoane s se clatine pe
scaune.
Oho! Ce s-a ntmplat? exclam doctorul
Haidem s vedem, zise lordul
Ce s-a ntmplat? ntreb el pe ofier pe cnd oamenii acestuia se
repezeau puin cam n dezordine spre pror.
Nu tiu nc precis!
Dar comandantul vaporului care era i pilot omul mbrcat n haine
albe i cu galoanele de aur i scoase cascheta i zise salutnd:
Excelen, ne-am lovit de un trunchi de arbore, care plutea pe ap.
i s-a produs vreo avarie?
Am trimes un mecanic i un marinar s inspecteze fundul
vaporului. Vom afla numai dect.
Deoarece comandantul prea foarte linitit, nimeni se ngriji de
incident, i ateptar, curioi ca s afle rezultatul inspeciei.
Dar linitea nu dur mult.
Mecanicul reapru i strig:
Vaporul a luat ap!
Pilotul se precipit la crm strig cteva ordine i vasul, care i
ncepuse s se aplece ntr-o parte se apropia de rm.
Ce avei de gnd s facei? ntreb lordul Glay apropiindu-se de
comandant.
S pun vasul pe nisip i s ncerc s astup sprtura, dac va fi cu
putin.
i dac nu va fi posibil?
Atunci, excelen, vei fi nevoii s continuai cltoria pe uscat.
Pe uscat? exclam doctorul Martin. Dar mai avem cel puin o sut
cincizeci de kilometri pn la Fascioda! Pentru noi brbaii nu e mare
lucru, dar pentru femei
Dac va fi necesar vom construi din hamacuri i bastoane dou
litiere rudimentare n care vor sta soia i nepoata mea i soldaii le vor
purta pe rnd.
Lordul Glay vorbise foarte calm, cci era dintre acei oameni pe care
nici o mprejurare nu-i poate turbura.
Sergentul Adams cu soldaii si n partea dinainte a vasului; napoi
soii Glay, Edith i Martin formau un grup izolat la civa pai de
marinari i de mecanici.
Toi ateptau cu curiozitate i emoie rezultatul cercetrilor.
Absena pilotului, dur un sfert de or, n timpul cruia nimeni nu
deschise gura.
Tcerea era absolut cci apele limpezi ale Nilului se scurgeau
linitite ntre cele dou. Maluri pustii pe care dunele de nisip se nirau,
pierzndu-se n zare.
Soarele deja cald se reverbera pe nisip, pe ap i pe punte.
Cnd reapru comandantul, toi constatar c era extrem de palid i-
i nchipuir ndat c situaia era grav. ntr-adevr, el zise cu voce
surd numai att:
Vaporul e pierdut. Cu mijloacele de care dispunem nu vom putea
niciodat astupa sprtura produs de trunchiul de arbore. Peste zece
minute, mainile vor i inundate. Dac Excelena voastr ne permite,
vom debarca toate proviziile i obiectele mai mult sau mai puin
preioase i vom face baloturi pe care oamenii notri le vor transporta
pn la Fascioda.
Lordul Glay era stpnul suveran.
El reprezenta acolo patria sa, Anglia, n tot ce are ea mai autoritar.
Dndu-i seama de rspunderea ce era pe punct de a-i lua, plec
fruntea ca spre a se gndi. Dar, caracter hotrt, nu-i trebui mai mult
de dou minute ca s ia hotrrea ce se impunea:
S debarcm, vom continua drumul pe uscat cu toate mijloacele
de care vom putea dispune.
Debarcarea dur toat dimineaa. i atunci, se gsir, n faa unei
dificulti neprevzute. Coletele ce trebuiau s fie mprite ntre oameni
trebuiau s fie ct se poate de uoare, spre a nu ngreuna mersul sub
soarele arztor. Principalul era s poat face cu maximum de
repeziciune o suta cincizeci de kilometri.
Regiunea era, incontestabil, primejdioas; trebuia deci s-o strbat
ct mai repede. Dup prerea lui Glay i a lui Felton, nu trebuia s se
ntrebuineze mai mult de cinci zile. Ar fi fost mai bine s fi fost numai
trei sau patru,
Cci una sau dou mai puin putea s-i fac s cad n minile
derviilor.
Dar, ori ct de repede ar fi mers nu puteau face cincizeci de kilometri
pe zi.
Sergentul Adams fu ntrebat asupra greutii pe care o putea duce
fiecare om.
Cu ajutorul unui cntar ce se afla, pe bord se fcur baloturi de cte
dou zeci i cinci de kilograme, coninnd obiectele indispensabile
pentru cele cinci zile ce aveau s le petreac n mijlocul unui deert fr
alte resurse de ct cele proprii.
Din fericire, n-aveau s se ngrijeasc de ap, deoarece, mergeau de-a
lungul fluviului.
La dou dup-amiaz totul era gata: dar n momentul; cnd s plece,
rsun strigtul de cine-i al sentinelei pe care Felton o postase la sud
de tabra provizorie.
La strigtul acela locotenentul alerg; lordul Glay l urm pe cnd
doctorul Martin rmase cu femeile.
Era o caravan de dousprezece cmile condus de doi oameni.
Cmilele n-aveau nici o povar; preau o turm pe care o duceau la
pscut sau la vnzare.
Sentinela vzuse acel straniu convoi ivindu-se la douzeci de pai de
dup o dun. i cnd lordul i locotenentul venir, se gsir n faa a
doi arabi urcai pe dou cmile
Chemar pe sergentul Adams, care cunotea perfect araba vorbit n
acele regiuni. Sergentul schimb cteva cuvinte cu cei doi arabi i-apoi
explic locotenentului.
Se duc la Kartum ca s vnd cmilele.
De unde vin?
Din inutul Dar-Nuba spre vest.
Urm o tcere.
Lordul Glay i locotenentul examinau cu o intens curiozitate figurile
impasibile ale celor doi arabi; i se prea c aveau un aer prefcut i
amenintor. Dar, n definitiv explicaia era plauzibil n-aveau nici un
motiv s se ndoiasc.
Pe de alt parte acei doi oameni singuri nu prezentau nici un pericol.
Lordul Glay avu o idee, care-i risipi orice ngrijorare.
Adams! Deoarece se duc s vnd cmilele la Kartum e un
adevrat noroc pentru ei c au trecut pe aici, cci eu sunt dispus s le
cumpr zece cmile.
Vor ajunge ca s ne transporte pe toi, astfel, vom parcurge n patru
ore drumul ce avem de fcut. i-apoi, n cazul unui atac din partea
derviilor, chiar de-ar fi mult mai numeroi de ct noi repeziciunea
acestor animale ne-ar putea salva.
Cum vrea Excelena voastr! zise sergentul.
i ncepu s vorbeasc iari cu arabul cu care vorbise de la nceput.
Dup un schimb de cuvinte care dur zece minute Adams se ntoarse
spre lord i i zise:
Consimt s le vnd, excelen.
Chestiunea preului nu importa pe Glay. Plti fr s discute n bilete
de banc, suma exorbitant pe care o ceru arabul. Sergentul apuc de
cpstru pe cele zece cmile i le duse spre tabr.
Cei doi arabi fcur cteva salamalecuri ceremonioase lui Glay i
locotenentului i dnd pinteni cmilelor disprur iute ndrtul
dunelor de nisip din spre sud.
Ciudat, observ lordul Glay. Oamenii tia mi-au fcut o impresie
foarte urt. Mi-au dat parc o presimire. Sunt mulumit c am
cmilele, dar n acela timp ai fi preferat s nu-i fi ntlnit.
Locotenentul nu rspunse, mulumindu-se s dea afirmativ din cap,
ncruntnd sprncenele.
Dup o jumtate de or, ei improvizate din covoare i cuverturi, fur
puse n spinarea cmilelor. Cele destinate soiei i nepoatei lordului fur
confecionate cu mult ndemnare de soldai care le fcur i sptare
cu ajutorul unor perne.
Cmilele ngenunchear ca s-i primeasc povara; i la comanda
lordului Glay toate se ridicar.
Micul vapor fu lsat n voia destinului su i caravana porni,
ndreptndu-se n grab spre sud urmnd pe ct i era cu putin malul
Nilului.
n capul caravanei erau lordul Glay, doctorul i locotenentul; imediat
dup ei veneau lady Glay i miss Edith, singurele care nu erau
obinuite cu acest mod de locomoiune.
Lordul Glay, n numeroasele sale cltorii, avusese prilejul s se
serveasc de cmile al cror mers la pas i mai ales n trap d impresia
ruliurilor unei nvi purtat de valuri.
Ct pentru oamenii din echipaj i soldaii, ei erau de mult obinuii
cu corabia deertului i nu simeau nici un ru.
Cele dou femei ns, fur foarte incomodate timp de cteva ore. Dar,
stomacul lor sfri prin a se obinui i cutar s se aeze ct mai bine
n ea.
Nici un incident nu tulbur, nici nu ncetini drumul pn la apusul
soarelui.
Mulumit de aceast prim etap care i se pru suficient de lung,
lordul Glay ordon oprirea. Hotr sa poposeasc pn la rsritul lunii,
puin dup miezul nopii.
i pe urm, profitnd de lumina lunii i de rcoarea nopii puteau
face o etap mai lung i fr ntrerupere pn la unsprezece dimineaa.
Se coborr de pe cmile i ntinser pnzele corturilor, pe care le
aduseser de pe vapor.
Marinarii se apucar, s gteasc mncarea, cci din moment ce nu
mai fuseser nevoii s se preocupe de greutate, nu neglijaser nimic
spre a face voiajul mai comod.
Pe cnd se pregtea prnzul, lordul Glay, lady Glay, miss Edith,
doctorul i locotenentul se urcar pe o nlime pietroas care se ridica
vertical deasupra malului Nilului.
Pcur acea mic ascensiune mai curnd ca s-i dezmoreasc
membrele de ct ca s exploreze mprejurimile.
Sul cer umplndu-se de stele i ntunerecul npdind zarea un
strigt lugubru rsun n vzduh.
Toi tresrir pn i lordul i locotenentul.
i, instinctiv, Edith apuc braul mtuii sale, care sa ag i ea de
al brbatului su.
Ai auzit? murmur tnra fat.
Sa putea s n-auzim!
n tcerea deertului, strigtul se urcase, sinistru, pn la un
diapazon ascuit, care n-avea nimic omenesc n el.
nfiorndu-se de rcoarea serei, toi ascultau, aproape dorind ca
strigtul lugubru s se mai repete.
Acea dorin mut fu imediat mplinit; strigtul rsun a doua oar,
mai surd i mai ndeprtat, mai sinistru, lugubrii i dureros.
Oh! Unchiule, ce poate s fie?
Nu tiu.
i nt orcndu-se spre locotenent adog:
D-ta ti,. Felton?
Nu! rspunse simplu tnrul ofier.
Totui, d-ta ai mai strbtut aceste inuturi ai fost Ia Fascioda i
te-ai napoiat de dou ori, daca nu m nel?
Da, Excelen i tocmai de aceea, comandantul din Kartum mi-a
dat comanda escortei dv. Dar, n-am auzit nici odat un astfel de strigt.
Noaptea n acele regiuni tropicale urmeaz dup zi aproape fr
crepuscul.
n cele cteva minute ce trecuser ntre primul strigt i al doilea,
ultimile licriri ale soarelui se stinseser i sclipirea stelelor nu era nc
destul de puternic spre a risipi ntunerecul ce ncepuse s se lase n
jur.
Toi se strnser instinctiv unul lng altul, vznd urcndu-se acel
ntunerec umed din preajma Nilului i ateptar un al treilea strigt.
Dar, de data asta, ateptarea fu zadarnic.
Ct timp mai rmaser acolo, tcerea nu mai fu tulburat de nimic
anormal. Nu se auzeau de ct diversele zgomote ce veneau din spre
tabr.
S ne coborm! zise brusc, lordul Glay.
ntinse mna soiei sale, de al crei bra se agase Edith i ctei trei
coborr colina.
ndrtul lor rmseser doctorul i locotenentul, care scrutau
ntunerecul, ca i cnd s-ar fi ateptat s se iveasc oameni sau fiare
slbatece.
Dar, se napoiar n tabr, fr ca nici unul s fi putut explica acele
strigte care-i nfiorase.
Adams, ntreb lordul pe sergent ntlnindu-l n pragul cortului, ai
auzit?
Un strigt, excelen.
Da, un strigt repetat de dou ori, la interval de cteva minute.
Da, Excelen, l-am auzit.
i, tii ce e?
Nu, Excelen.
Nici unul din oamenii dumitale nu tie?
Nici unul, excelen. I-am i ntrebat.
Lordul nu putea, fr s-i compromit demnitatea, exprima
sergentului reflexiile ce i le sugerase acest caz straniu.
Intr n cortul celor dou femei i se aezar ctei trei n jurul mesei
pe care o pregtise marinarul de serviciu.
Puin dup aceea, intrar doctorul i locotenentul. Ei se aezar la
un semn al lady-ei Glady, i un marinar aduse un castron de aluminiu
plin cu sup.
Voia tocmai s-l puie pe mas. Cnd, brusc, toi conmesenii se
scular i marinarul ls s scape o exclamaie involuntar.
Pentru a treia oar strigtul lugubru, strigtul sinistru rsunase n
noapte i acum prea c era aproape de cort. Ceva mai departe de
marginile taberii.
CAPITOLUL II
Atacul derviilor
Ceea ce avea s mire n cel mai mare grad pe cltori fu linitea
absolut n care trecu noaptea aceea nceput n mod sinistru i att de
misterios.
Toate precauiunile fuseser de altminteri luate de locotenentul
Felton.
El mpri pe oamenii lui n dou plutoane, care fcur de gard pe
rnd, unul pn la zece i altul de la zece, la rsritul lunei. i oamenii
fiecrui pluton fur aezai ca sentinele n jurul taberii pe o raz de
dou sute de metri.
Nici el, nici sergentul nu se culcar; i, fr rgaz fcur mereu
nconjurul cnd al unei santinele cnd al alteia. n modul acesta i-ar fi
fost imposibil chiar unui beduin mbrcat n negru i trndu-se pe
pmnt s treac printre santinele ca s ptrund n tabr, fr s fie
vzut de unul din ei.
i fantasticul strigt nu se mai auzi.
Cnd luna se ivi la orizont ca un semicerc glbui, Felton urmnd
ordinele primite, se duse de scul pe doctor i pe lord care dormeau
ntr-un mic cort aezat de-a curmeziul intrrii celui mare unde se
gseau cele dou doamne. Lordul Glay se nsrcina s le scoale.
n zece minute tabra fu ridicat i cnd totul fu ncrcat n spinarea
cmilelor i persoanele urcate n ea se adopt o ordine de mar care s
puie ct mai la adpost pe cele dou femei.
La civa pai naintea lor, lordul i doctorul; la cincisprezece pai n
urm pilotul, mecanicii i marinarii; de jur mprejur, formnd un cordon
protector cei zece soldai naintau n ordine regulat continuu
meninut de Felton i de Adams, care mergeau de la avangard la
ariergard i de la stnga la dreapta.
Terenul puin accidentat cu numeroase dune de nisip permiteau s
se menie acea ordine, fr s fie nevoie s-o schimbe la fiece pas.
Printr-un exces de precauiune lordul Glay ncredinase soiei sale un
revolver ncrcat.
ntr-adevr, n cazul unui atac din partea unei bande superioare ca
numr; n cazul tragic cnd escorta, lordul i ofierul ar fi fost ucii sau
rnii; n cazul nsfrit, n care Edith i lady Glay ar fi fost pe punctul
de a cdea n minile bandiilor, fr anse de scpare, lordul Glay
putea muri linitit; tia c nici soia sa, nici nepoata n-ar fi czut n
minile fanaticilor arabi.
A deveni prizonierele derviilor era pentru femei, mai mult chiar de
ct pentru brbai o soart mai grozav dect moartea
Cu toat ngrijorarea trezit n suflete de acele strigte, drumul fu
efectuat fr incidente pn la rsritul soarelui.
i, cum se ntmpl totdeauna, apariia astrului radios, reda puin
linite i ncredere, risipind teroarea instinctiv favorizat de ntunerec,
cnd cazul ateptat, cazul temut se produse fulgertor.
Dindrtul unor coline la o distan de vreun kilometru spre dreapta
se vzu ivindu-se un ir de clrei, a cror mbrcminte unduia n
mers; toi aveau turbane roii.
Nu ncpea ndoial.
Stop! zise lordul Glay cu voce calm: derviii!
El fusese n rzboi pe vremuri cu acel Gordon, care fusese apoi
asasinat la Kartum.
nc din timpul nopii prevzuse faptul, care se producea acum.
i, stabilise, n principiu, mpreun cu locotenentul formaia ce
trebuiau s ia n caz de atac.
Aveau s atepte atacul spre a se apra i, dac era cu putin, spre
a ataca.
Dar n cazul de fa, nu putea fi vorba de fug. Derviii tiau drumul
spre Fascioda.
Fr un strigt, fr un cuvnt, la un gest al lordului, ofierul scoase
sabia, care sclipi la soare i, la acel semnal, caravana se opri.
Femeile coborr de pe cmile.
Marinarii i soldaii coborr i ei, formnd o barier circular cu
cmilele ngenunchiate.
n jurul acelei prime ntriri, ngenunchear i celelalte animale.
Astfel, erau dou bariere nuntrul crora erau refugiate cele dou
femei.
ndrtul cercului mai mare toi brbaii ngenunchear cu
carabinele n mn i faa spre deert. n spate mica trup era aprat
de apa Nilului; pe acolo nu putea veni nici un dervi. Iar n fa, ieind
de dup colina ce se ridica ntre doua dune, irul de clrei se lungea
ncetul cu ncetul. Puteau s-i numere unul cte unul pe cnd apreau.
Dup cinci minute, lordul Glay numrase o sut douzeci. Mai ieir
ali ase. Fur ultimii.
La nceput s-ar fi crezut c derviii nu vzuser caravana.
ntr-adevr, continuau s mearg de la nord la sud unul dup altul,
n flancul cltorilor i deprtndu-se n mod simitor.
Felton, zise lordul Glay ofierului, afar numai dac n-au intenia
s execute ndrtul acelor dune din dreapta noastr o micare menit
s ne nconjoare pe mal, nu neleg ce vor s fac. Parc se deprteaz
ca i cnd nu ne-ar fi vzut.
Nu m-ai mira, zise locotenentul, poate c vor n ce mod, nu
ghicesc s-i dea seama ci suntem, nainte de a ne ataca.
De obicei, dup cte am aflat de la camarazii mei, care au avut de-a
face cu dnii, se strng ntr-un careu, nainteaz n galop, se risipesc
cnd caii i-au luat bine vnt i se npustesc ca nite vulturi asupra
przii.
Chiar aa, zise doctorul. Am citit alaltieri sear i sunt att de
fanatici, au atta dispre de moarte, c nu se dau niciodat napoi
apropiindu-se pn ce se nfig singuri n baionete.
Tocmai. Cnd se gsesc n faa unui grup echivalent cu al lor,
mulumit poziiei sau armelor superioare, se las s fie ucii pn la
ultimul.
Dar dac au de-a face cu o trup mai puin numeroas, cum ar fi
cazul astzi, primii, care galopeaz n frunte se las fie ucii, dar ceilali
trec.
i asta nseamn, zise Felton, c dac ne atac, suntem pierdui.
Toat problema const n aceasta: derviii vor ataca, n-au, nevznd
caravana, sau ocolind-o din pricin c li se pare prea puternic, sau
fiindc aveau alte ocupaii aiurea, vor trece fr a se opri.
Timp de cteva minute fiecare se ntreb, fr ca vreunul s gseasc
un rspuns; pe cnd stau mereu ngenunchiai n drtul cmilelor,
privind acea linie ndeprtat alb i roie.
Dar, brusc, soluia acestei probleme le apru.
La un ordin al capului lor de sigur, derviii se oprir.
Se vzur caii tropind pe loc cu faa ntoars spre Nil; apoi, condui,
de clrei se strnser ntr-o mas compact fcnd pe nisipul
cenuiu, colorat n roz de soarele ce se ridica, o imens pat alb avnd
la margine o dung roie, iar dedesubtul ei petele negre formate de cai.
i atunci, strigtul, strigtul din ajun, strigtul sinistru, lugubru i
amenintor spintec iari vzduhul. O singura voce l scoase.
Dar o sut de voci l repetar mpreun.
La acel semnal toat caravana se puse n micare i ca un ciclon, ca
o avalan se rostogoli spre englezi.
Atunci se auzi glasul calm al lordului comandnd:
La cincisute de metri foc!
mpucturile rsunar i se vzur acele psri albe rostogolindu-se
la pmnt; dar alii treceau pe deasupra lor i avalana i continua
mersul vertiginos.
Englezii continuau s trag. Nu era greu de intit n acea mas
compact care fugea. Dar la vreo sut cincizeci de metri de primul cerc
de cmile grupul se desfcu i derviii se risipir.
mpucturile devenir mai puin intense, cci fiecare trgtor
trebuia s-i aleag inta, s urmreasc pe clre n salturile sale i
s trag n clipa prielnic.
Dar, englezii aveau ochiul sigur i n timpul celor dou minute care
urmar dup risipirea derviilor, vreo dousprezece dintre acetia
czur.
Dar, vai, mai rmneau nc att de muli!
Ajunser la zece metri.
O clip dup aceea caii lor sreau peste cmile i recdeau n
mijlocul primului cerc.
napoi! strig lordul.
La acel semnal aprtorii trebuiau s se retraneze ndrtul celui
de-al doilea cerc ca s apere pn-n ultima clip pe cele dou femei.
E uor de nchipuit teroarea acestora.
Lady Glay strngea n brae pe tnra fat, care, extrem de palid, cu
ochii dilatai mai mult de furie dect de spaim, privea derviii luptnd
corp la corp cu trgtorii.
n mna dreapt lady Glay strngea convulsiv revolverul pe care i-l
dduse soul su i nu-i lua ochii de la acesta, murmurnd printre
buzele livide:
Dac el cade. Omor pe Edith i m omor i pe mine.
Deodat figura lui Edith se transfigur; ochii avur o privire
transportat.
Ce vedea? Spectacolul ce-l oferea lupta nu putea produce un
asemenea extaz. Murmur:
Cecil. Cecil, dac mor, simt c vei veni curnd dup mine.
n acela moment lady Glay scotea un ipt teribil.
Lovit n frunte de sabia curbat a unui dervi, lordul Glay se
prbuea la picioarele ei.
Se plec asupra lui, avu puterea s-l ntoarc, i puse mna pe corp
i murmur:
Mort!
Se ridic.
i privindu-i nepoata cu o privire de nebun, ridic revolverul i i-l
aps pe frunte.
Dar, nainte de a fi apsat pe trgaci, un dervi trecnd ca o furtun
o lovi cu crupa calului i o rsturn. Glonul porni i ptrunse n
pntecele calului sub care lady Glay czuse n acel moment.
Un alt dervi, venind n sens contrariu, se plec n ea i cu
ndemnarea special a clreilor deertului, prinse pe Edith de talie
cu braul stng i o rpi
n galop, calul trecu printre cele dou cercuri de cmile, care de
altminteri se ridicaser n picioare i ncepuser s fug n toate prile.
i cu o neasemuit oroare Edith se vzu dus de-a lungul cmpului
de lupt de un dervi care urla triumftor.
CAPITOLUL III
Ce gsi Marius
Pe cnd acestea se petreceau pe malul Nilului, spre sud-vest, la
douzeci de kilometri de acel loc, se desfura o scen mai calm.
Avea, drept teatru una din acele oaze att de rare care pentru
cltorul pustiului sunt o ncntare ce nu se poate uita.
Se compunea din vreo douzeci de palmieri n jurul unui izvor de ap
care erpuia printre trunchi i se pierdea la o sut de metri de acolo n
nisip.
n jurul acerat izvor, n momentul n care soarele i azvrlea printre
frunze lungile sale sulie de aur, mai muli oameni, n picioare, sau n
genunchi, rznd i glumind ntre ei, i fceau toaleta de diminea.
Unii erau de ras alb, alii de ras neagr.
Mii de pipe! strig un alb, iat un cabinet de toalet cam nu se
gsete nici la Roma, nici la Geneva, nici chiar la Milano. i i vr
capul zburlit n apa rece i limpede a izvorului. Aceste cuvinte i
accentul cu care fur rostite nu lsau nici o ndoial asupra identitii
aceluia care le rostise. Era Marius Colombo, cerceta din Italia. i
ceilali doi albi erau Raimondo Balsan i Jean Maria Callega. Zis Jean
Bart, ceilali doi cercetai.
Ce cutau n plin Sudan egiptean?
Veneau de la lacul Tanganyka, unde sosiser dup o seria de
aventuri extraordinare. Plecaser la nceput din Massaua; strbtuser
n zbor centrul Africei, ducndu-se n Congul francez, la Brazzaville,
unde fuseser foarte bine primii i unde-i lsaser aeroplanul. i de
acolo merseser cu piciorul pn la lacul Tanganyka.
La nceput planul lor fusese s se duc la Zanzibar, strbtnd n
linie dreapt Africa Oriental german.
Dar, la civa kilometri de lac ntlniser o misiune anglo-german,
care urcnd spre nord, se ducea s exploreze regiunile nc
necunoscute din Uganda, mai sus de lacul Victoria Nyanza.
Jean Bart, care tia puin englezete vorbise cu comandantul
expediiei; i cei trei cercetai primiser invitaia acestuia de a explora
cu dnii curioasa regiune a Ugandei, Raimondo spunea
De oarece facem nconjurul pmntului i nu suntem grbii vom
urca spre Abisinia i ne vom mbarca la Gibut spre a ne duce n India n
loc de Zanzibar.
Dar se ntmpl c Uganda era n stare de rzboi; toate triburile din
acea ar se masacrau ntre ele.
Cei trei cercetai erau stui de luptele cu negri, cci n tot timpul
cltoriei lor prin Congo nu avuseser dect de astea.
Lsar deci pe expediionarii anglo-germani s ncerce s pacifice
acele treburi i continuar singuri, s urce spre nord spre a atinge Nilul
alb la Fascioda i a trece apoi de acolo n Abisinia.
Se opriser cteva zile la Fascioda, unde locotenentul care comanda
postul englez i pe care-l cunoteau nc de pe timpul, cnd, venind din
New York mergeau spre Massaua, dei bolnav, i primise cu mult
curtuozie.
i cei trei cercetai prsind Fascioda pstrau un sentiment de vie
gratitudine i simpatie pentru locotenentul Cecil Glay.
Timp de cteva zile coborr cursul Nilului Alb. Apoi, malurile
devenind din ce n ce mai abrupte i puin prielnice unei cltorii repezi,
se deprtaser de ele mergnd spre interior, cu intenia de a tia drept
spre est, de a trece Nilul albastru, de a intra n Abisinia urcnd din nou
cursul fluviului i ndreptndu-se spre Addis Abeba, care e capitala
acelei ri, cea mai civilizat dintre rile africane guvernate de indigeni.
Bineneles, cercetaii nu erau singuri.
Erau escortai de purttori negri, condui de un soldat abisinian
numit Zomba, care era de mult vreme n serviciul or.
n dimineaa aceea toat compania era bine dispus.
Noapte linitit, somnul netulburat, bucuria de a se detepta n
mijlocul naturii luminat de primele raze ale soarelui, toate acestea
contribuiau s fac pe cei trei cercetai s uite tragicele orori ale unui
trecut recent i s le insufle sperana c traversarea Africei se va sfri
n mod favorabil pentru planurile lor de viitor.
n momentul n care Marius se amuzase s compare acea oaz cu
cabinetele de toalet din principalele orae ale Italiei. Raimondo i Jean
Bart trgeau tocmai pe nas apa limpede pe care o ineau n pumni.
Aa c nu rspunser imediat. Dar, dup ce-i terser, obrazul cu
unicul prosop fcut dintr-un burnuz, rser amndoi i Raimondo
murmur:
Eti extraordinar Marius!
ntre timp, Zomba i cei treizeci de negri i terminaser toaleta mult
mai sumar. i Zomba n uniforma lui de soldat eritreu destul de uzat
dar de o curenie meticuloas, i ceilali negri mbrcai mai primitiv
cu o fie de pnz alb n jurul coapselor i o bluz din acelai
material de culoare albastr se ocupau cu refacerea baloturilor
desfcute n ajun, cu strngerea cortului i cu ncrcarea diverselor
colete n spinare.
Toi purtau o puc n bandulier i o baionet atrnat la bru.
Zomba, mai avea i un browning i o secure. Ct pentru cei trei
cercetai aveau credincioasa lor carabin, browningul, adus din
America, securea tioas i o cartuier bine garnisit.
Pe cnd Raimondo supraveghea formarea, coloanei, trecnd n revist
pe fiecare purttor, pe cnd Marius fredona o canonet milanez,
tergnd o pat de rugin ce se formase n timpul nopi pe eava
carabinei. Jean Bart cu brbia n mini i ntins cu faa n jos pe
pmnt examina o hart mare desfcut n faa lui. i strig deodat:
Ei! amicii mei, suntem la trei sute de kilometri de locul unde Nilul
albastru formeaz grania abisian; mergnd toat ziua spre nord-est,
trebuie s ntlnim un mic fluviu; vom urca cursul acestuia pn ntr-o
regiune muntoas. Aproape de izvorul lui vom urca o creast de munte
i pe versantul opus vom gsi alt rule care se vars n Nilul albastru
chiar n punctul prin care am hotrt s intrm n Abisinia. Deci pe tot
parcursul drumului ce-l mai avem de fcut prin Sudanul egiptean, nu
vom duce lips de ap.
Trei sute de kilometri, observ Raimondo, avem deci apte zile de
mers.
i vom strbate ara scilluchilor zise Jean Bart.
Scilluchii, mii de trsnete! ntreb Marius, cine mai sunt i tia?
Jean Bart care avea ntinse cunotine geografice i afar de asta,
luase de la ofierii italieni din Massaua toate informaiile necesare cu
privire la inuturile africane ce aveau de strbtut, rspunse:
Scilluchii, dragul meu sunt nite diavoli negri nzestrai cu o for
herculean i triesc complet goi n stare slbatec. Se gsesc civa
mai civilizai pe malurile Nilului Alb n apropiere de Fascioda.
A! strig Marius. Neruinaii aceia pe care i-am vzut la Fascioda
erau Scilluchii?
Da, dar nu sunt de ajuns spre a-i da o idee de ceea ce sunt ceilali
rmai n stare complet de slbticie.
Se pare c distracia lor de cpetenie, la srbtori, const n a se bate
ntre ei de la un sat la altul i s ncerce care e cel mai ndemnatec
dintre ei n stare s loveasc un om cu sgeata de la cea mai mare
distan.
Plcut distracie! zise Raimondo, zmbind.
Ehe! zise Marius, dac ne iau drept int, le vom arata c gloanele
noastre ajung i mai departe dect sgeile lor.
S sperm, continu Raimondo, c scilluchii, dac-i ntlnim, ne
vor lsa n pace; nceput s m satur de aceast Afric n care suntem
mereu constrni s ucidem, dac nu vrem s fim ucii. n definitiv,
facem nconjurul pmntului ca s mergem la vntoare, iar nu la
rzboi.
De! Cnd eti n hor trebuie s joci! observ Marius.
Nu zic ba! ntrerupse Jean Bart mpciuitor, dar n fond
Vocea sa deveni grav, ochii albatri avur o expresie melancolic i
adaog:
Dar, n fond, luptnd mereu am putea cdea i noi ntr-o zi! S nu
uitm c John Rock, tovarul nostru, venit cu noi din America, doarme
somnul de veci pe malul apusean al lacului Tanganyka!
i s nu uitm, continu Raimondo cu glasul micat, c avem n
Italia prini iubii care urmresc cu gndul cltoria noastr, ateapt
veti de la noi din toate rile pe unde trecem i de unde le putem
trimite; i c aceti prini nu s-ar consola niciodat, c au consimit la
plecarea noastr, dac scrisorile pe care le putem trimite din cnd n
cnd le-ar aduce tirea morii unuia din noi!
Dup aceste cuvinte, tcur cte i trei. Dar, erau prea tineri, prea
plini de via, cu sngele prea arztor oa s rmie mult sub o impresie
de melancolie.
i dup obicei cnd era vorba de risipit o impresie rea, Marius fu
primul care o nvinse:
Mii de pipe! Atunci s pornim la drum i s ne silim s-ajungem ct
mai repede n India, unde sper vom avea de-a face numai cu tigri i nu
cu oamenii.
Jean Bart strnsese harta i toi erau gata.
Cei trei cercetai, ca de obicei, pornir n fruntea coloanei, al crui
centru era format de cei treizeci de purttori, iar ariergarda de Zomba.
i, dup ce Jean Bart consult busola pornir n direcia indicat de
dnsul.
Oaza era foarte mic; aproape imediat se pomenir n plin deert. Era
o imens ntindere de nisip, dar nu nisipul cenuiu sau alb care
formeaz plajele oceanului, ci un nisip rocat amestecat cu pietri; iar
alt parte a pustiului se compunea din pmnt tare pe care erau
presrate tufiuri mrunte i ierburi aromatice uscate.
Configuraia solului era format din dune rotunjite una dup alta, ca
valurile unei mri care ar fi rmas deodat n nemicare.
Spectacolul era de o monotonie apstoare; soarele rspndea o
lumin orbitoare pe care reverberaia nisipului o fcea adesea
insuportabil.
Cnd nu btea vntul, n aer plutea un suflu de metale n fuziune;
dar cnd sufla o briz capricioas, care se nvrtea n loc, sau venea din
deprtrile pustii, nori de nisip impalpabil umpleau atmosfera, voalau
soarele i cerul, mprtiind peste tot o culoare roiatic i cltorii
aveau impresia c merg printr-un val de fum care tra nori de cenu.
Toat dimineaa, caravana trecu prin alternative de calm i de vnt
cci nimic nu e mai capricios dect atmosfere din acele regiuni.
Vntul se ridica brusc, venind cine tie de unde btea ntr-un sfert de
or n cele mai variate direcii i deodat, se lsa brusc, fr nici o
cauz aparen.
Dar, att albii ct i negri erau nvai cu schimbrile atmosferei: nu
se sinchiseau, ndurndu-le cu resemnare.
i naintau repede, n pas cadenat, fie c sufla vntul sau c ardea
soarele, n mers totdeauna egal i nentrerupt.
Uneori pentru cteva minute se separau; unul fusese atras de o
plant, altul de vreo accidentaie a terenului, altul de vreun mic animal
ce fugea printre tufiuri. Din cnd n cnd. Jean Bart consulta busola i
harta geografic, i supraveghea mersul coloanei spre a nu pierde
direcia stabilit.
Mergeau de vreo or, cnd Marius, vznd n stnga la vreo sut de
metri de acolo un fel de iarb roiatec al crei aspect l intrig., se
separ de ceilali.
i cum caravana intra tocmai ntre dou dune destul de nalte, o
pierdu imediat din vedere.
Dintr-o privire studia terenul, vzu c nu avea altceva de fcut dect
s ocoleasc duna din stnga spre a ajunge coloana i, absolut linitit,
se ndrept repede spre ierburile care-l interesaser.
Se plec i culese un smoc de iarb, era un fel de ferig aromatic
extrem de subire i capricios crestat.
E foarte frumoas, mii de pipe! zise Marius punndu-i o rmuric
la butonier.
i privind mereu acea iarb a crei culoare vie contrast att de
plcut cu monotonia solului, i continu drumul. Din cnd n cnd se
pleca spre a examina mai de aproape o iarb mai deosebit de celelalte.
Deodat atenia i fu atras de ceva strlucitor, care era ascuns ntr-
un smoc de iarb.
ntinse mna, l lu i scoase o exclamaie de profund stupoare.
A! La naiba! La asta, nu m ateptam! i se uit ndeaproape la
obiectul gsit. Un obiect cu adevrat neateptat n singurtatea
deertului Sudanului!
Un lan de aur de care atrna un medalion cu capace pe care erau
gravate dou litere.
E. C.! citi Marius cu un ton uimit. Dar pali i minile care
strngeau bijuteria avur un tremur uor. Dosul medalionului era
mnjit de snge.
Dar, sngele sta e nc proaspt! blbi ei.
Privi sngele cteva secunde apoi tergnd medalionul cu dosul
bluzei l lu ntre arttorul i indexul de la amndou minile i-l
deschise. Medalionul coninea pe feele sale interioare dou portrete.
Unul reprezenta pe o tnr fat cu ochii i gura surztoare. Prul
frumos ondulat, prea s fie blond. mprejurul gtului zvelt i rotund
avea un gulera de dantel alb.
Dac prima fotografie i plcuse mult lui Marius, a doua l uimi mai
mult chiar dect descoperirea medalionului.
Locotenentul Cecil Glay! Mii de pipe! Ce nseamn asta?
Se btu pe frunte cu mna stng pe cnd cu cea dreapt strngea
medalionul.
Am gsit! Locotenentul ne spunea c-i ateapt prinii i logodnica
i pe logodnic o cheam Edith. Edith, Cecil, chiar aa! i-apoi,
portretul sta e al lui! E el i ea, nu mai ncape ndoial!
Privi iari medalionul, l ntoarse i pe o parte i pe alta, trecu lanul
printre degete i constat c-i rmsese puin snge pe vrful lor.
i lanul era plin de snge pe alocurea.
Dar, atunci i s-a ntmplat ceva tragic acelei tinere.
innd n mna dreapt medalionul, se plec s examineze nisipul
din jurul tufiului de iarb n care gsise obiectul.
i vzu desluit urmele potcoavelor unui cal adnc nfundate n
terenul mobil. Dup felul cum erau aezate se putea deduce c animalul
galopase de la nord-vest spre nord-est i c venea din direcia Nilului.
Presimind tragicul mister, Marius nu ezit.
Scoase din teaca de piele revolverul i trase trei focuri n aer.
Era semnalul cu care cei trei cercetai se chemau ntre ei, cnd erau
desprii. Nu trecur nici cinci minute i pe culmea dunei ocolite de
Marius, aprur Raimondo i Jean Bart.
Oprii oamenii! strig Marius. Lsai-i sub supravegherea lui
Zomba i venii aici amndoi.
Bine neles Raimondo i Jean Bart se grbir s-i mplineasc
dorina.
Dup ctva momente erau n curent cu descoperirea i cu ipotezele
ce se puteau trage.
Nu mai ncape ndoial! conchise Raimondo. Caravana din care
fcea parte tnra fat a fost atacat de Scilluchii.
Sau de derviii, care infesteaz aceast regiune, zise Jean Bart.
Dup prerea mea, zise Marius, un scilluc sau un dervi a rpit pe
tnra fat, i a trecut cu calul pe aici. Printr-o micare brusc sau
intenionat ea i-a desfcut lanul de la gt, lsndu-l s cad la
pmnt.
Exact! aprob Jean Bart.
Nu putem lsa s se petreac aa ceva fr a interveni, zise
Raimondo.
Vezi bine! adaog Marius.
Da! zise Jean Bart; dar noi suntem pe jos i rpitorul e clare.
Ei! observ Marius. Un cal nu galopeaz fr s se opreasc.
Trebuie s presupunem c n momentul n care scilluchii sau derviii au
atacat caravana englezilor, caii lor parcurseser deja o distan lung, i
uitai-v ce nfundate sunt urmele copitelor i ce apropiate unele de
altele. Asta dovedete c animalul trebuie s fi fost obosit. Pe de alt
parte sngele era nc umed cnd l-am ters cu mnica; privii!
i ridicnd braul drept, art urma de snge.
Adevrat! afirm Raimondo.
Atunci, zise Jean Bart poate s fie ct? S zicem zece minute, un
sfert de or de cnd omul acela a trecut pe-aici.
Vrei s v spun prerea mea? ntrerupse, brusc, Marius. S lsm
pe Zomba i pe oamenii notri acolo unde se gsesc i s mergem ct
mai repede pe urmele calului. Suntem bine narmai i, nu vd alte
urme: asta nseamn c rpitorul e singur.
Pn ce nu se va ntlni cu complicii si avem un mare avantaj
asupr-i, de oarece osteneala calului l va sili s se opreasc, iar noi
avem destui timp ca s-l ajungem.
n orice caz, zise Raimondo, trebuie s ncercm. Chiar dac n-am
cunoate pe locotenentul englez, n-am putea lsa pe o tnr fat, ori
cine ar fi ea, prada unui scilluc sau a unui dervi. Cu att mai mult, cu
ct medalionul dovedete c ea e logodnica acelui ofier, care ne-a primit
att de bine la Fascioda i pentru care nutrim sentimente de prietenie i
de recunotin.
Aceste cuvinte exprimau sentimentele a cteitrei, Raimondo se
repezi pe dun, ajunse pe Zomba i dete ordinele necesare ca s
poposeasc ntr-un loc aprat de tranee construite n grab n nisip i
s atepte acolo ntoarcerea lor.
Negrii erau narmai, puteau deci, la nevoie s se apere, dac-ar fi fost
atacai.
Zomba promise s ia toate precauiile pentru sigurana oamenilor i a
bagajelor.
Raimondo se ntoarse repede i cu pai repezi, cei trei cercetai se
ndreptar spre sud-est lundu-se dup urmele calului.
CAPITOLUL IV
Strigtele n noapte
i cei trei tineri merser toat dimineaa, tara rgaz, fr odihn, fr
ovire.
Preocupai de urmrire, nu se gndiser ns s-i ia ct de puine
provizii de gur.
i la amiaz[ li se fcu foame, de oarece chiar n viaa aceea
aventuroas pstraser obiceiul de a mnca la ore fixe.
Mii de pipe! Ce idioi am fost! Trebuia s ne lum ceva de mncare
i de but! Mie unul mi-e sete i mi-e foame, strig Marius.
Raimondo afirm i el:
i mie!
Dar mie! adaog Jean Bart
Dar, nu ne putem opri i apoi, nu ne-ar folosi la nimic. Pe-aici nu e
nici vnat nici vreun izvor de ap i nici cel puin o balt. Trebuie s
mergem nainte, vom mnca ndat ce vom ajunge pe individ, care
desigur c are provizii la dnsul.
Erau cuvinte nelepte, nici unul nu le contrazise i i urmar calea;
dar din ce n ce mai anevoie. Foamea, mai treac! Dedai cu toate
privaiunile puteau rezista i douzeci i patru de ore fr s mnnce;
forele nu le scdeau pentru atta lucru.
Dar, setea, era altceva!
Aveau, ce e drept, ctei trei, atrnat la bru cte o sticlu, dar era
plin cu coniac i s bei coniac cnd i-e sete i foame, e ca i cnd ai
turna gaz pe foc. Se ferir deci de a-i apropia buzele de el. i, silindu-se
s uite chinurile setei, mergeau sub soarele arztor, inndu-se cu
ncpnare de urmele mereu vizibile ale calului.
O constatare fcut pe la amiaz[ le dase o speran, care-i mai
susinea.
neleser dup felul cum erau aezate acum urmele c animalul nu
mai galopa, mergea desigur la pas.
i cum clreul nu era de ct cu cel mult o or naintea lor,
cercetaii care mergeau cu iueal nc de diminea, se gndeau cu
drept cuvnt c-l vor ajunge n curnd, chiar dac nu s-ar opri dect
tocmai noaptea.
Dar aceast speran fu, n parte, distrus.
Soarele se cobor la orizont, disprnd ndrtul imensitii pustii,
stelele strlucir pe cer, luna i arta discul argintat, se fcu noapte
nsfrit i ei nu ajunseser nc pe clre. n momentul n care soarele
disprea la orizont, cei trei tineri erau istovii.
Picioarele ar fi rezistat nc mult, dar arsura provocata de sete, dup
acel mers de dousprezece ore sub un soare tropical le da ameeli,
vecine cu nebunia.
Cu glas rguit, Marius zise:
Mai merg un sfert de or i pe urm m culc! Nu mai pot!
Cu voce i mai rguit i mai slab, Raimondo se sili s rosteasc:
Zomba va veni dup noi, mine diminea, dac nu ne ntoarcem
pn atunci.
n cel mai ru caz, adaog Jean Bart, mai avem nc douzeci i
patru de ore de suferine.
Da, zise Raimondo.
Fie, relu Marius. Vom suferi, dar vom rezista.
Dar, am rezista i mai bine dac-am putea ajunge pe acel individ,
chiar dac am gsi gol burduful n care locuitorii deertului obinuiesc
s-i pstreze apa de but.
S mergem dar, mormi Marius.
S mergem, pe S-ta Anna! zise Jean Bart cu exaltare.
i strngnd n mn eava carabinelor care le serveau de baston,
tinerii continuar s se ie dup urmele misteriosului cal ce se vedeau
nc destul de bine la lumina lunii.
Dar, se oprir deodat, nfiorai i ridicar capul.
n puterea nopii rsunase, ndrtul lor, un strigt strident,
lugubru, sinistru, care se ncheia cu o modulaie ascuit ce n-avea
nimic omenesc.
i strigtul acela i fcu s se nfioare pn-n mduva oaselor.
Aproape imediat i de data asta drept n faa lor, oribilul strigt se
repet.
Apoi tot din direcia aceea rsun alt strigt, dar diferit, scos de o
fiin tnr, care chema, nspimntat.
Ajutor! Ajutor!
Edith! ziser ntr-un glas cei trei tineri.
i fr s se mai gndeasc la strigtul din spatele lor, simind noii
fore, produse de exaltare, tinerii se repezir nainte cu browningul n
mn.
Dup cteva minute, din nlimea unei dune, vzur la picioarele lor
un cal alb i alturi de el dou alte forme albe.
La apariia tinerilor, una din cele dou forme albe, se repezi spre
dnii. Dar, imediat se ntoarse napoi, apuc pe cealalt form alb,
care era desigur tnra fat i voi s-o urce iar n ea.
Fata se zbtea i urla:
Ajutor! Ajutor!
Cei trei cercetai coborr duna cu o agilitate ndoit de bucuria de
a-i vedea scopul ajuns.
Raimondo era cel mai puin obosit i porni naintea camarazilor si.
Ajunse lng cal chiar n clipa n care arabul, dup ce izbutise s
nving rezistena fetei se urca i el n ea.
mi scap! rcni Raimondo.
Dar ceea ce nu poate face cineva cnd e calm reuete n mod
incontient cnd e sub stpnirea furiei sau a mniei.
i, astfel, istovit cum era, gsi puterea de a se repezi i de a se azvrli
pe crupa calului mai nainte ca acesta s-i ia vnt.
n ciuda ntreitei poveri calul se opinti i porni n galop ndrtul
celorlali doi cercetai.
i atunci rsun iari n noapte, din aceeai parte de unde venise i
prima oar, strigtul lugubru, care era desigur un semn de
recunoatere ntre briganzii deertului, deoarece i omul care se zbtea
pe cal alturi de Raimondo scoase i el acel urlet nspimnttor.
Ca speriat de strigtul acela, sau de loviturile de pinteni pe care i le
da arabul, calul i schimb galopul greoi ntr-o curs vertiginoas n
care-i istovi ultimele fore.
i strngnd n brae corpul arabului, care la rndul su strngea pe
acela al fetei, Raimondo se simi purtat ca pe aripile unui uragan.
Pe cnd strngea ntre genuchi ca ntr-un clete, coapsele calului, i
zicea n gnd cu acea precis viziune a lucrurilor pe care o are spiritul
n momentele de surexcitaie violent.
Cnd calul va cdea, voi putea, dac nu sunt rnit. B m scol i
s-i sfrm craniul cu un glonte.
Bineneles, Raimondo nu se referea la cal ci la arab pe care-l
strngea n brae.
CAPITOLUL V
Browning-ul lui Raimondo
Cursa aceea vertiginoas nu putea dura mult timp.
inu poate un sfert de or, sau poate numai cinci minute; iat o
problem pe care Raimondo nu se gndi s-o rezolve.
Dar, nsfrit, calul se poticni i se prbui cu violen.
Raimondo fu azvrlit nainte, dar fr s dea drumul arabului pe
care-l strngea cu braele sale nervoase. Se rostogolir mpreun pe
nisip. Se simi nfurat n faldurile burnuzului. Dar, nu-i pierdu
prezena de spirit i resimind n nici o parte a corpului vreo durere care
s-l fac sa presupuie c avea vreun membru rupt, se desfcu, se ridic
cu iueal, ridic browning-ul pe care-l inuse tot timpul n mna
dreapt i cut din ochi pe arab.
n acela moment acesta se ridica n spatele lui cu un pumnal n
mn.
i Raimondo ar fi fost pierdut, dac un ipt de spaim nu l-ar fi
fcut s se ntoarc. Era Edith, care strigase. n clipa aceea, arabul
aplec cu violen mna narmat. Micarea lui Raimondo avu de
rezultat c pumnul beduinului nu izbi de ct n gol i sub impulsia
violent, banditul fu trt de propriul lui avnt i nu-i recpta
echilibrul de ct arcuindu-i brusc alele.
Dar Raimondo nu-i pierdu cumptul. N-avu de fcut dect un pas i
plantndu-se n faa arabului pe care-l amenin cu revolverul, i strig
singurele cuvinte arabe, pe care le nvase de la Zomba.
Zagi aracknah!
Ceea ce nsemna aproximativ:
Nu te mica sau eti mort!
i gestul era i mai clar de ct cuvintele,
Dar, desigur c arabul se temea de moarte mai presus de orice i
poate spera chiar c lucrurile se vor schimba n favoarea sa i va reui
s ias cu bine din aventur: fapt e c ridic braele, deschise minile i
ls s-i cad pumnalul.
n viaa sa deja bogat n peripeii primejdioase, tnrul se obinuise
cu acele mprejurri n care gesturile trebuie s fie imediate ca i
privirile.
Fr a-i lsa arma, scoase din buzunar cu mna liber, un mosor de
sfoar subire dar solid.
ntr-o clip leg strns minile prizonierului. Apoi cu un brnci l
fcu s se rostogoleasc la pmnt i i leg i gleznele.
Astfel beduinul, nu putea nici s fug, nici s-amenine.
Atunci cercetaul putu s se gndeasc la aceea, care fusese cauza
ntregei aventuri: la tnra fat!
Palid sub lumina strlucitoare a lunei, cu prul n dezordine, cu
rochia sfiat i cu puin snge ce-i cursese de pe gt pe umrul drept
pe jumtate gol, Edith sta n picioare privind pe tnr cu admiraie i
stupoare.
Timp de cteva secunde cei doi tineri se privir n tcere, apoi
Raimondo, scondu-i plria zise cu glasul lui dulce:
Domnioar, suntei miss Edith Whise logodnica locotenentului
Cecil Glay?
La aceste cuvinte neateptate, copila avu o exclamaie de adnc
uimire.
Dar de unde tii dv.? Cunoatei pe locotenentul Cecil Glay?
i accentul sau englez avea un farmec cu totul special.
Da, domnioar; viu de la Fascioda, unde locotenentul Glay ne-a
primit pe camarazii mei i pe mine cu o desvrit cordialitate i ne-a
fcut cinstea de a ne vorbi de dv. care mpreun cu prinii si erai pe
drum venind spre dnsul.
Aoh yes! Dar fr dv. n-ai fi ajuns nici o dat!
Ochii ei exprimau nc nespus uimire.
Dar, n ce mod mi-ai dat de urm? Unde sunt camarazii dv.? Na
vei nici o escort? Nu suntei dect dv. trei? Cci mi s-a prut c am
vzut trei umbre mai adineaori, cnd derviul, care voise s poposeasc
m-a urcat iari pe ea tii deci cele ce s-au ntmplat?
Nu tim prea mult domnioar; Dar ceea ce a gsit Marius
E unul din camarazii dv., Marius?
Da, domnioar.
i dv. cum v numii?
Raimondo Balsam
O! zise miss Edith. Ridicnd braele, dar atunci suntei cei trei
cercetai italieni, care au trecut Atlanticul cu aeroplanul!
Da, domnioar! i Raimondo zmbi.
Aoh! Am citit n ziare extraordinara dv. ntreprindere. Dar cum?
Nu! mi vei povesti mai trziu Vorbii-mi despre ceea ce a gsit
Marius. Ce-a gsit?
n cteva cuvinte Raimondo povesti cum Marius gsise medalionul i
cele ce urmar.
Oh! Scumpul meu Cecil! exclam tnra fat, mpreunnd minile.
Ce face? Cum i mai e?
Dar Raimondo rspunse:
D-r cred c vom avea timpul mai trziu s vorbim despre
locotenentul Glay. E puin cam slbit, dar na fost niciodat bolnav de
boala somnului. Medicul se nelase. A avut friguri puternice i un fel de
dezinterie. Acum se nsntoete pe zi ce trece Dar, v rog. D-r
Cecil! Cecil! zicea tnra fat.
Dar de odat, ca i cnd alte gnduri ar fi gonit, pe acelea, ochii si
exprimar o nespus oroare i exclam, mpreunnd minile.
Dar mtua i unchiul meu ce au devenit? Doamne, au fost
masacrai de acei bandii, de acei dervii!
Sub puterea emoiei, a oboselii i a spaimei se cltin
Raimondo se precipit i o prinse n brae. Leinase.
O aez binior pe nisip, deschise sticlua cu coniac i i turn cteva
picturi ntre buze.
Curnd tnra fat i veni n fire i apucnd mna lui Raimondo se
aplec asupra ei, murmurnd;
Mulumesc? Mulumesc?
Apoi, cu o sforare se scul. Atunci schimbar explicaiile necesare.
Edith povesti cum fuseser atacai de dervii, iar Raimondo povesti pe
scurt drumul de la Fascioda, vorbindu-i despre cei doi camarazi ai si.
Pe cnd terminau convorbirea i tnra englez, cu lacrimi n ochi. i
mulumea c-i salvase viaa, tcur brusc i, inndu-se de mn, se
ntoarser amndoi spre acelai punct.
n mijlocul deertului se auzeau rsunnd nite detunturi.
Raimondo ghici imediat despre ce era vorba. Strig:
Marius i Jean Bart sunt atacai de dervii.
Oh! Dar e adevrat! Camarazii dv. au rmas n urm i toat
banda derviilor urma de la mic distan pe rpitorul meu!
i neascultnd dect propria-i recunotin care-i dicta s mpart
noile pericole care-l ateptau poate pe salvatorul ei relu:
Plecai n ajutorul lor! Luai calul acela.
i cu o mn art calul, care sta nemicat lng derviul legat i
ntins pe pmnt.
Raimondo nu se gndi mai mult de un minut. Pe cnd ngrijise de
tnra fat i pusese browning-ul la bru. l scoase iari, se apropi
de cal, sri pe ea i spuse Edithei:
Domnioar, luai armele acestui brigand i rmnei aici. M duc
s vd ce se petrece; i n orice caz, nici eu, nici prietenii mei nu v vom
prsi.
Apuc frul calului i plesci din limb ca s-l fac s, porneasc;
dar acesta nu se mic. Ba chiar nepenind picioarele, pru c vrea s
rmie venic acolo.
Raimondo i btu coapsele cu clciele, trase de huri, dar fr nici
un rezultat.
Edith care observa scena cu curiozitate, zise:
Nu se va mica att timp ct stpnul lui va fi aici
Aa e. Dar, e un alt mijloc.
Sri jos.
Se aplec asupra beduinului, l privi cu atenie, apoi ridicndu-l
Trebuie s fi cltorit prin Egipt i desigur c nelege limba dv.
Fii bun i spunei-i acestea: i voi dezlega picioarele i el se-va urca pe
cal; eu voi urca la spatele lui i el i va conduce animalul n direcia
detunturilor, care se aud nc i se va opri cnd voi striga eu: Stop!
Dar, precizai c la cea mai mic ezitare sau nesupunere i zbor crierii.
Edith, care-i recptase tot sngele rece n faa acelui tnr care-i
da un att de minunat exemplu de curaj i de energie, se aplec asupra
prizonierului i i repet n englezete, foarte rar i cu preciziune acele
cuvinte.
Derviul pru c ezit, apoi rspunse
Yes!
Lundu-i pumnalul Raimondo tie frnghia de la picioarele
beduinului.
Rzimndu-se pe palmele minilor legate, acesta sri pe ea.
Raimondo sri i el n acelai timp. Aps eava revolverului pe ceafa
banditului i strig lui Edith:
Luai seama, domnioar!
Oh! Fii linitit! rspunse tnra fat cu mult energie
Derviul scoase o exclamaie gutural i calul porni la galop.
n deert, detunturile nu se mai auzeau.
O tcere lugubr, nentrerupt nici de tropotul calului nbuit de
nisip, domnea peste vasta ntindere.
Totui, condus de propriul su instinct care-l mpingea n direcia
cailor de aceeai ras cu el, armsarul galopa fr cea mai mic ezitare.
Dar, dup ce fcu nconjurul dunei ncetini pasul i apoi, brusc, se
opri.
Luna lumina att de puternic n ct totul n jur se vedea cu
preciziune. Raimondo se convinse ndat, dup fiile de burnuz i
rmiele de arme risipite ici i colo, c se gsea chiar pe cmpul unde
se dase lupta ale crei detunturi le auzise cu puin mai nainte.
i, vzu n deprtare o cavalcad care disprea.
Examin terenul cu mai mult atenie, fr a se cobor ns de pe cal
i se convinse ncodat c n locul acela Marius i Jean Bart, care
rmseser n urm fuseser atacai de o band foarte numeroas.
Dar, nici un cadavru, nici un rnit.
ncepu s strige, ngrijat, intrigat.
Marius, Jean Bart!
Vocea sa rsun n tcerea deertului; nici un zgomot nu-i rspunse.
Ce s fac?
S se ia dup acea cavalcad confuz care dispruse n deprtare ar
fi fost o adevrat nebunie.
Marius i Jean Bart n-au fost ucii cci le-ar fi lsat cadavrele aici:
sunt poate rnii sau prizonieri; derviii i-or li luat cu dnii. Edith mi-a
spus c trebuie s fie vreo sut. Ce s fac, singur n contra o sut? M-ar
lua i pe mine i acesta pe care-l am n mn ar arta celorlali locul
unde a rmas copila singur i s-ar ntoarce s-o ia.
Pe de alt parte, dac pentru un moment nu pot fi de nici un folos lui
Marius i lui Jean Bart, pot s rog pe Edith s m conduc la locul,
unde s-a dat lupta ntre englezi i dervii; poate c mai gsesc n via
vreun englez, sau vreunul din soldaii egipteni.
Am putea forma o mic trup care, mpreun cu purttorii trei zeci
i unu de oameni mpreun cu Zomba, voinici i bine narmai m-ar
ajuta s eliberez pe Marius i pe Jean Bart.
Lund aceast hotrre, Raimondo se simi mai calm, dei simea
strngndu-i-se inima; soarta tovarilor si l ngrijea ngrozitor.
Cunotea din auzite cruzimea derviilor care nu numai c omoar pe
prizonierii lor, dar uneori i tortureaz zile ntregi.
i imediat fu npdit de alt grij.
Numai s nu fi trecut derviii pe lng Zomba! S nu le fi
descoperit refugiul! Sunt numeroi i clri pe cnd negrii mei sunt
numai treizeci i pe jos.
i ngrijorarea i sporea.
Dar, tia c atunci cnd inima i spiritul sufere cel mai bun remediu
e aciunea. Nu mai stete la gnduri.
Prin gesturi fcu pe dervi s neleag c trebuia s se ntoarc la
fata pe care o lsase singur n mijlocul pustiului.
ncruntnd sprncenele, arabul avu la nceput aerul c nu vrea s se
supuie ba chiar c vrea s ndrepte calul spre misterioasa cavalcad.
Dar Raimondo, cu aerul amenintor i aps browningul pe tmpl i
ridicnd palma stng n aer cu degetele deschise ncepu s le aplece
ncet unul dup altul.
Aceasta mimic era destul de semnificativ i arabul nelese c
atunci cnd cele cinci degete vor fi toate aplecate un glon va trece din
browning n crierul lui.
Fr ndoial mai trgea ndejde s scape, cci se supuse imediat i
cu o uoar presiune a genunchilor fcu pe cal s se ntoarc pe drumul
pe care venise.
Dup cteva minute, mpingnd pe prizonier care se rostogoli la
pmnt, Raimondo sri de pe ea i continund s amenine pe beduin
cu arma zise lui Edith:
Domnioar, camarazii mei au fost probabil fcui prizonieri de
dervii.
Tnra fat scoase o exclamaie de dureroas surprindere.
Dar, Raimondo, care se gndea la pierderea de timp i comunic
numaidect intenia sa la care ea ader cu o nou expresie de
recunotin.
Urcai-v pe cal, i zise el; derviul l va lua de fru -l va conduce
spre Nil. Eu voi urma pe jos pe arab cu revolverul n mn i va merge
aa cum trebuie.
Planul era foarte cuminesc i Edith nu fcu nici o obiecie.
Sprinten, dovedind c era familiarizat cu sportul ecustru sri pe
ea.
Dai ordinele necesare acestui bandit, zise Raimondo.
Ea repet arabului n englezete instruciunile cercetaului.
Yes! rspunse arabul.
Dar art minile legate,
E drept! zise Raimondo.
Cu o lovitur de pumnal liber minile omului, dar n acela timp
inea arma ndreptat asupra sa.
Derviul n-avea ncotro, trebuia s se supuie.
i pornir la drum.
Lucru curios, abia atunci Raimondo ncepu s simt iari chinurile
foamei, setei i oboselei, care erau s-l doboare nainte de a ntlni pe
Edith.
Stop! strig el.
Edith mirat se ntoarse, pe cnd arabul oprea calul.
Raimondo i spuse atunci cu glasul slbit:
Domnioar, de la rsritul soarelui n-am but i n-am mncat
nimic: vd atrnat de eaua calului un burduf care trebuie s fie plin cu
ap i n partea dinapoi e o traista n care trebuie s aib proviziile, care
formeaz de obicei hrana derviilor: fin, banane i curmale.
Permitei s ne oprim cinci minute ca s-mi repar foirile.
Oh! exclam Edith cu voce comptimitoare, i eu care nu m
gndisem.
Dar dv. ai mncat de azi diminea?
Da, da! Brigandul sta mi-a dat banane i curmale.
Foarte bine.
i cu mna tremurnd, acum din cauz foamei a setei i oboselii
dezleg burduful i traista aezndu-se pe pmnt; ncepu s mnnce
i s bea. Fr s slbeasc ns din ochi pe dervi, asupra cruia
ndrepta mereu revolverul, care-l inea n mna dreapt.
Orict de frugal fu prnzul, Raimondo avu senzaia c nu mncase n
via altul mai bun.
Apa i se pru o licoare divin, se simea renscnd pe msur ce apa,
rcit de rcoarea nopii, i curgea pe gt stingnd flacra care-i ardea
n tot corpul.
Oferi de but i lui Edith, care accept i cu acea generozitate care i
era fireasc ntinse burduful i derviului.
Acesta avu o privire de uimire i bu cu lungi sorbituri apoi el nsui
ca i cnd ar fi fost sensibil la generozitatea tnrului, leg burduful i
proviziile de ea, apuc iar frul i porni.
Cu browning-ul n mn, nencrezndu-se n gentileea neateptat a
inamicului, Raimondo rmase n urma lui inndu-se cu mna stng
de scara n care se rezema piciorul lui Edith.
i timp de mai multe ore ctei trei naintar sub lumina
strlucitoare a lunei, ndreptndu-se mereu spre Nil.
Dar, pe cnd mergeau, Raimondo se ntreba cu team dureroas:
Marius i Raimondo sunt oare nc vii?
i tnra fat care-l privea adesea vedea acea ngrijorare pe chipul
brbtesc al salvatorului i se gndea att eroicii cercetai disprui ct
i la unchiul i mtua sa.
CAPITOLUL VI
Prizonieri
Presupunerile pesimiste ale lui Raimondo asupra lui Marius i Jean
Bart i asupra lui Zomba i a oamenilor si era cu mult mai prejos de
ct realitatea.
Iat ce se ntmplase:
Toat banda derviilor, su mai bine zis acei, care supravieuiser
dup lupta din dimineaa aceea i care erau exact n numr de nouzeci
i apte urma de la o mare distan pe derviul care rpise pe miss
Edith.
Acesta era eful lor.
i primii pe care-i ntlni n cale banda fur Zomba oamenii lui, care
se instalaser ntr-o tabr provizorie conjurat de un dig de nisip
construit n mare grab.
O ceat de negri era o ntlnire foarte preioas pentru dervii, de
oarece sclavia exist la ei ca i n timpurile antice i nu puteau pierde
ocazia ce li se prezenta de a captura civa prizonieri, lucru ce li se
ntmpla foarte rar acum de cnd cu lupta pe care o duceau toate
naiunile europene n Africa mpotriva comerului cu sclavi.
ntr-o clip banda derviilor nconjur tabra lui Zomba i o ataca cu
acea furie pe care acei arabi fanatici o pun n toate aciunile lor
rzboinice.
Zomba i oamenii si rezistar ct putur mai mult, doborr vreo
cincisprezece dintre asediatori, dar caii npustindu-se asupra fragilelor
ntrituri de nisip, ptrunser n tabr de toate prile.
Derviii se coborr de pe cai i n mijlocul dezordinei a zpcelii
generale Zomba i cincisprezece negri fur capturai vii i sntoi, pe
cnd ceilali fur ucii n lupt.
Apoi o scurt deliberare avu loc ntre dervii pe care aceast ultim
lupt i redusese la aptezeci i opt.
Se mprir n dou companii. Una de zece oameni, care rmase ca
s pzeasc pe prizonieri i bagajele ce constituiau o prad important
i preioas i ca s ngroape morii, spre a porni apoi spre sud-est.
Cealalt de aizeci de membri porni n galopul cailor pe urmele
efului care rpise pe Edith, adic n direcia oraului musulman Beni-
Congul, care era unul din principalele refugii ale acestor fanatici.
i aceast a doua companie czu, puin dup apusul soarelui n
spatele lui Marius i al lui Jean Bart, care, istovii trau cu greutate n
urma lui Raimondo, care, mai energic, o luase nainte.
Distana care-i desprea fusese mrit i de faptul c timp de
cteva minute Raimondo fusese dus departe de calul beduinului.
Vznd aprnd n btaia lunii acea cavalcad de burnuzuri albe
care-i nconjur ntr-o clip, cei doi tineri presimir c aveau de a face
cu bandiii deertului, scilluckii sau derviii despre care vorbiser.
Nici nu se puteau gndi s fug; singura resurs era de a lupta i
inamicii fiind de treizeci de ori mai numeroi ca ei de a se lsa s fie
ucii ca s nu cad prizonieri i s fie torturai.
De data asta, zise Marius cu glas slab, nu mai scpm.
Pe Sfnta Fecioar! E ultima noastr or, Marius!
Poi spune ultimele noastre minute, dragul meu! cci i nchipui
ca indivizii tia ne-ar lsa s tragem nc tip de o or Cci n cazul
sta n-ar mai rmne nici unul.
Cei doi tineri se privir; o licrire de duioie luci n privirile lor, care
exprimau o imens tristee, gndindu-se la prini, la Raimondo, care
fr ndoial avea s fie ucis ca i ei i, pe cnd derviii, galopnd,
strngeau n jurul lor un cerc de neptruns, se aruncar unul n braele
celuilalt, mbrindu-se cu ardoare,
Adio, Jean Bart zise Marius.
Adio, Marius.
Apoi, avnd acela gnd i ntoarser spatele; dup ce
ngenunchear stnd lipii spate-n spate, apucar carabinele, ochir i
ncepur s trag.
Dac-ar fi fost de trei sau patru ori mai numeroi desigur c derviii i-
ar fi masacrat, dar nefiind dect doi mpotriva a aptezeci i opt, nu
puteau face s dureze aprare att de mult nct s decid pe asediatori
la un atac armat
Derviii se repezir toi deodat i vreo treizeci dintre e srind de pe
cai naintar spre cei doi cercetai.
Abia trseser de patru sau cinci ori i fur nhat legai i aruncai
n crupa cte unui cal.
Vii i sntoi, fr cea mai mic ran, dar istovii de oboseal, de
foame, de sete i de disperare avur doar impresia c erau luai de un
uragan.
Totui, bandiii nu deter de al treilea cerceta.
Ceea ce salv pe Raimondo n acel moment fu mersul calului condus
de derviul prizonier.
ntr-adevr, n loc de a se ntoarce pe drumul pe care venise, ceea ce
l-ar fi adus n mod fatal n mijlocul cetei alor si, eful poate fr
intenie, sau printr-o ciudat viclenie ocoli cu calul o dun pe care
nainte o trecuse. i tocmai n timpul acelui ocol, pe cnd ei treceau pe
o parte, grosul companiei trecea de cealalt ndreptndu-se spre Ben
Gongul unde presupuneau c se dusese eful lor.
i astfel se fcu c Raimondo, sosind la locul unde cu puin mai
nainte se apraser cu bravura camarazii si, vzuse acea cavalcad
disprnd spre sud-vest.
Derviii din pricina unei diferene de unul sau dou minute nu se
ntlniser cu eful lor i aceasta salv pe Raimondo.
n timpul acesta Marius i Jean Bart erau tri din ce n ce mai
departe.
Abia a doua zi, la opt seara, adic dup douzeci i patru de ore de
galop, ntrerupt din trei n trei ore de scurte popasuri, banda derviilor
cu prizonierii albi sosi la Ben Congul.
Acetia doi se simeau fizicete mult mai bine dei extrem de obosii.
n timpul popasurilor arabii le daser mnnce n abunden.
Dar, nu vzur nimic din oraul arab n care intrar, cci fur nchii
ntr-una din primele case ce se gseau drumul bandei.
Era o ncpere mare, goal, cu pereii vruii, n care lumina intra
prin nite ferestre nalte i nguste prevzute cu enorme bare de fier.
i dincolo de ele nu vzur de ct stelele cerului. Reflexiile pe care le
fcur atunci erau foarte triste, dar, din fericire, nu dormiser de
douzeci i patru de ore i oboseala i fcu s nu poat examina cu
claritate dezastruoasa lor situaie.
n mod confuz cu o durere, care le storcea lacrimi, se gndeau la
Raimondo cnd somnul i cuprinse pe patul de scnduri, rece i tare pe
care i azvrliser cu minile i picioarele legate.
Dormir un somn greu i fr vise, asemenea morii.
i a doua zi, deteptai de mai multe bti pe umeri, avur impresia
c nu dormiser de ct cteva minute. O voce gutural vorbi ntr-o
limb pe care n-o pricepur. Deschiznd ochii vzur n faa lor un arab
cu burnuz alb i turban rou.
Nu neleser cuvintele, dar ghicir sensul gesturilor furioase.
Hotri s se supuie, cci orice mpotrivire, n cazul lor, n-ar fi fcut
de ct s-l agraveze, se ridicar i ieir urmnd degetul ntins al
paznicului.
Dar, cnd trecur pragul uii, fur orbii de lumina puternic.
Erau n marginea unei piee mari, n fundul creia se nla o
moschee de majolic verde, ce strlucea la soare.
i piaa avea o strlucire vesel i orbitoare.
Dou culori numai: alb i rou; albul terenului i al mbrcminii
multor oameni care se nirau n jurul pieei i roul turbanelor lor.
Avur doar o viziune rapid, ca o strfulgerare. Fur nevoii s
nchid ochii i s-i deschid ncetul cu ncetul ca s se nvee cu
excesiva strlucire a soarelui, care era deja sus pe cer.
i Jean Bart fu primul care vorbi:
Ei bine, Marius; e cel puin ora unsprezece de diminea. Erau
orele opt ieri sear cnd ne-au nchis; am dormit mult!
Ce spui! tii, c m simt ns, mult mai bine! Dar pe Raimondo
nu-l vezi?
i eu am avut acela gnd; l caut dar nu-l vd. Dar, ia uit-te
colo, la stnga!
Marius ntoarse capul n direcia indicat i vzu ca i Jean Bart pe
Zomba i cincisprezece negri goi, ngenuchiai la civa pai de un grup
de dervii narmai cu sbii lungi i curbate ale cror lame luceau la
soare.
Dar, cei doi cercetai n-avur timpul s schimbe ntre el reflexiile
sugerate de neateptatul spectacol.
Un arab i apuc de umeri mpingndu-i spre Zomba i negri.
Strbtur astfel toat piaa, pe cnd se nla un concert slbatic de
instrumente invizibile, acoperit uneori de vociferrile furioase ale
derviilor aliniai, n picioare sau eznd, n jurul imensei piee.
Marius i Jean Bart ajunser la doi pai de oamenii lor,
Zomba, strig Marius, tii ce s-a fcut Raimondo?
Nu stpne.
Ce vor face cu noi? murmur Jean Bart.
Aceast ntrebare primi aproape n aceeai clip un rspuns
nspimnttor.
mpini cu brutalitate de derviii care i conduceau, Marius i Jean
Bart fur aezai puin mai napoia negrilor ngenuchiai i vzur fr
s neleag tocmai bine cele ce se petreceau, simind senzaia unei
negrite orori vzur acest spectacol nspimnttor.
Unul dintre derviii narmai cu iatagane, naint cu pas cadenat i
se post n dreapta primului negru, ngenunchiat n stnga irului.
i deodat, fr vreun semnal, fr un gest. Fr un cuvnt, ridic
cu amndou minile iataganul i-l ls s cad cu un han produs de
sforare.
i capul nenorocitului se rostogoli pe pmnt, pe cnd corpul se
prbuea i dou iroaie de snge ncepur s curg rspndindu-se.
Un strigt de oroare iei de pe buzele lui Marius i ale lui Jean Bart.
Un al doilea dervi iei din rnduri i se post lng al doilea negru
ngenunchiat i ridic iataganul, dar rmase cu el n aer
O clamoare imens se nl spre cer i se vzu trecnd cu un salt
peste derviii care edeau la pmnt, un cal i o cmil, strbtnd
piaa n fug.
Pe cal era cercetaul Raimondo Balsan. Pe cmila se ridica aproape n
picioare un dervi cu burnuz alb i turbanul rou!
CAPITOLUL VII
Cuvntul unui ef
Exact, trei zile i trei nopi naintea acestei scene tragice i
misterioase, un cal pe care clrea o tnr fat, condus de un arab i
urmat de un tnr narmat cu un browning, sosea la trei sute kilometri
de Beni-Congul pe malul Nilului alb.
Calul i conductorii lui se oprir. i tnra fata, dup ce observ
mprejurimile n dreapta i-n stnga, zise cu voce tremurtoare:
Recunosc locui. Lupta s-a dat ceva mai la sud
i, gemnd:
Srmanul meu unchi, biata mea mtu, n ce stare i voi gsi?
Pornir n susul Nilului i abia dup o or ajunser n locul cutat.
Ce spectacol lamentabil!
Raimondo spre a mpiedica pe prizonier de a fugi, i leg picioarele i
minile, culcndu-l la pmnt, iar miss Edith cu ochii plini de lacrimi i
minile tremurtoare mergea printre cadavrele mutilate, care zceau n
jur, cutnd cu disperare.
Ici i colo zceau cmile spintecate i cu gtul tiat de iatagan.
i, printr-un ciudat contrast, alte cmile, n picioare, nu
ngenunchiate, ncercau s pasc iarba rar.
Raimondo ajunse pe tnra fat.
Domnioar, ntreb el, unde sunt?
Dar se ntrerupse.
Tnra fat, czut n genuchi plngea cu suspine i apucnd cu
amndou minile un cap palid eu prul alb, l srut cu pietate pe
frunte zicnd:
Unchiule! Scumpul meu unchi!
Ls s cad capul lordului Glay i se aplec asupra corpului unei
femei, ntinse alturi.
Era lady Glay.
Lsnd pe srmana copil n voia unei dureri att de fireti,
Raimondo parcurse repede cmpul de lupt spre a vedea dac nu mai
erau rnii crora s le dea ajutor.
Edith i enumrase pe diferiii membrii ai caravanei.
Dup o scurt investigaie, cercetaul putu ntocmi lista morilor.
Erau: locotenentul Felton, ntregul echipaj al vaporul, patru trgtori
egipteni n afar de lordul Glay i soia acestuia.
Deci, conchise Raimondo, doctorul, sergentul i ase trgtori sunt
vii, afar numai dac, fiind rnii nu s-or fi trt afar de aici i or i
murit ceva mai departe. Sau poate au fost luai prizonieri.
Privi pe miss Edith, o vzu cufundat n rugciune i se tr s caute
singur pe supravieuitori, sau cel puin indicii despre ceea ce li se
ntmplase.
Nu-i trebui mult ca s descopere urme de pai i de snge. Acestea se
deprtau n linie dreapt de cmpul de btaie mergnd spre malul
fluviului.
Urmnd de-a lungul malului, ocoli o mic plaj de nisip lung i
ngust, un fel de excrescen stncoas, care nainta deasupra apei i,
scond o exclamaie, ncepu s alerge Dup civa pai ngenuchi
lng un om, care edea jos i n care dup portretul pe care i-l
descrisese Edith recunoscu imediat pe doctorul Martin.
Oh! Un cerceta italian aici exclam doctorul. Uni din cei trei eroici
biei!
Raimondo i explic n cteva cuvinte mprejurrile care-l duseser pe
cmpul de lupt.
Edith salvat! Nu spun c asta m consoleaz de moartea lordului
i a soiei sale, dar oricum, aceasta mi mai micoreaz durerea. Edith
n definitiv, merit mai mult dect alii s fie salvat, cci e tnr i
logodit. Ajut-m te rog s m ridic.
Suntei rnit? ntreb Raimondo.
Da, o tietur la piciorul stng. M-am legat cum am putut cu o
fie din cmaa mea pe care am udat-o n apa Nilului; cci briganzii
aceia, crezndu-m mort, mi-au furat caseta cu medicamente. Dar se
vede c apa Nilului e antiseptic i vindec; voi face n privina asta o
comunicare la Academia de tiine, care va face oarecare senzaie.
Dar ceilali? Suntei singurul supravieuitor? N-am gsit pe
cmpul de lupt nici pe sergent nici pe cei ase trgtori care lipsesc.
Drag biete, vei gsi pe sergent i pe cei ase trgtori, unii
sntoi i alii rnii, prin tufiurile de colo, de cealalt parte a acestei
stnci; veneam i eu dintr-acolo cnd m-ai vzut. Crezui mori de
dervii, dup dispariia acestora am putut, sprijinindu-ne unii pe alii,
s ajungem pn malul fluviului i de-atunci ne ngrijim, ne splm
rnile i care soarele le nchide ncetul cu ncetul ntr-un mod cu
adevrat miraculos i revenim la via. Ce e drept, ne lipsete hrana;
briganzii aceia ne-au luat tot i am fost nevoii ne hrnim cu rdcini i
cu civa peti pe care sergentul Adams i-a pescuit din Nil,
ntrebuinnd o undi, fcu dintr-o sforicic i un ac de siguran! l
aveam din ntmplare la reverul hainei.
La zgomotul pailor cercetaului i ai doctorului care se tra destul
de uor rezemndu-se de braul lui Raimondo, Edith se ridic i cu
ochii plini de lacrimi alerg naintea btrnului prieten.
E uor de nchipuit cum fu ntrevederea dintre btrn tnra fat;
Raimondo se duse dup trgtori. O or mai trziu mica trup era
format; opt oameni, mai mult sau mai puin rnii, dar nc n stare s
umble i sa se bat, cercetaul, Edith i derviul.
Edith, Raimondo, Adams i doctorul, dup ce inur un consiliu,
hotrr s ngroape pe victimele luptei; dar cadavrele celor doi nobili
soi, nfurate n pnza corturilor, aveau s fie ngropate separat, ntr-
un loc uor de recunoscut i peste cteva zile, cu ajutorul
locotenentului Cecil Glay vor veni s le dezgroape, s le puie n cociuge
spre a le expedia la Kartum, de unde Edith avea s le transporte n
Anglia spre a le ngropa n cavoul familiei.
Dar pentru acele pregtiri funebre trebuiau mai multe ore; i
Raimondo se gndea la Marius i la Jean Bart, destul de ngrijat de
soarta lor, cnd vzu pe sergent convorbind cu Hadji Mahomed.
Adams vznd pe Raimondo c-l privete, i fcu semn s se apropie.
Doctorul se apropia i el i Adams le spuse:
Scuzai, d-le doctor, dar domnul i art pe Raimondo e
cerceta italian?
Da.
i poate dac am neles bine unele cuvinte ca le-ai schimbat
mpreun e unul din faimoii cercetai care au trecut cu aeroplanul
Oceanul Atlantic?
Tocmai.
Atunci, ateptai.
i, gesticulnd eu nsufleire ncepu iar s discute n limba arab cu
interlocutorul su. Toi se apropiaser.
Pn i Edith, veni s asculte, sau mai bine zis s priveasc, nespus
de mirat.
Mirarea era provocat de atitudinea celor doi interlocutori, care
discutau din ce n ce mai aprins nelundu-i ochii de la Raimondo.
i, iat dialogul pe care Adams l traduse mai trziu: Hadji Mahomed
fusese primul care ntrebase:
Cine e biatul acela, acel copil, care a putut, singur, m nving pe
mine, temutul cap al derviilor de la sud care pare c ordon tuturor cu
atta siguran i cu atta snge rece?
Nu tiu precis; dar vd c poart uniforma cercetailor italieni.
A cercetailor italieni? tiu destul de bine englezete i am auzit pe
compatrioii ti vorbind prin cafenelele din Cairo i din Kartum, exist
trei biei, din categoria acelor cercetai despre ce se vorbeti, care au
fcut o isprav, pe care nu-mi vine cred.
Care isprav?
Acolo, n Occident, se zice c exist o mare imens, pe care cele
mai mari nvi ntrebuineaz o sptmna ca s-o strbat. Ei bine, am
auzit prin acele cafenele, c cei trei tineri au plecat din continentul
european i au ajuns pe continentul american, zburnd peste aceast
mare cu una din acele psri mecanice, inventate de oamenii albi.
i e perfect adevrat.
Dar, pe Alah! E cu putin ca trei biei s fi fcut aceea ce n-au
putut s fac, naintea lor, ali oameni maturi?
Da, e adevrat.
n acel punct, sergentul ntreab pe doctor cu privire la Raimondo i
relu apoi dialogul cu arabul.
Da! Acest cerceta unul din acei trei eroi
Dar ceilali unde sunt?
Nu tiu.
Eu cred c ghicesc
Cum asta?
Da. Derviii mei, urmndu-m n direcia lui Beni Congul au
ntlnit desigur pe ceilali doi tovari pe care i-au zrit n mijlocul
pustiului alturi de dnsul. Dup acea apariie acesta avu
nemaipomenita ndrzneal, dei era istovit de oboseal, de foame i de
sete, s sar n crupa calului meu i s m aduc n stare s n m mai
pot mpotrivi ordinelor lui. Apoi cu puca aceia scurt m inu n
respect, aa nct fui nevoit, eu, un mare ef, s m las s fiu legat; i
de-atunci sunt prizonierul lui. Totui, a fost generos. Mi-a dat s
mnnc, s beau, tratndu-m chiar cu un fel de respect, ceea ce m-a
uimit ci totul. Ce fel e oare fcut sufletul acestor europeni, care ntr-un
rzboi n care au suferit i au riscat s moar tiind foarte bine c noi
nu i-am fi cruat pot fi generoi cu un prizonier de felul meu?
Aa e caracterul lor; cercetaii mai ales, primesc o educaie
special, ale crei principii mai importante sunt onoarea i
generozitatea. Nu trebuie deci s te mire mrinimia acestuia. Dar,
spuneai c presupui c prietenii si au fost luai de derviii ti. n cazul
acesta au fost ucii de ferocii ti supui?
Nu, cci le-am fi gsit cadavrele.
Atunci i-or fi dus la Beni-Congul?
Desigur.
Ei bine, dac admiraia pe care o exprimai mai adineaori cu privire
la acest tnr nu e o fanfaronad ipocrit, tii ce ar trebui s faci?
Ce lucru?
S pleci singur cu Raimondo aa se numete acest cerceta
spre Beni Congul; s-ajungi acolo mai nainte ca ai ti s fi ucis pe
camarazii lui i s le redai libertatea, n schimbul libertii tale.
i, voi, ce vei face n timpul sta?
Tovarii ti nu ne-au furat toate; cmilele care se risipiser i s-
au ntors dup lupt; avem deci destule pentru noi i pentru
domnioara. n cteva etape ele ne vor duce pn la Fascioda; i sper c
Dumnezeu ne va proteja, ferindu-ne s mai ntlnim n cale semeni de
ai ti.
Hadji Mahomed nu rspunse ndat. Privi ndelung pe Balsan.
i cu ct se uita mai mult la el, ochii efului arab luau o expresie de
blndee i de admiraie. Uneori ncrunta sprncenele i aspectul
turburat al chipului su n acele momente, trda lupta luntric.
Apoi pru c figura lui se nsenineaz i ntorcndu-se spre sergent i
zise:
Propunerea ta e neleapt i o primesc. Dar tnrul rzboinic va
primi schimbul pe care-l propui tu?
Cred c da, cci nu dorete altceva de ct s-i regseasc
tovarii sntoi.
ntreab-l.
Asta i voiam s iac.
i Adams zise, n englezete, doctorului:
Domnule doctor, eful derviilor, cuprins de admiraie pentru acel
care l-a nvins propune s redea libertatea celor doi camarazi ai
domnului Raimondo capturai de dervii i dui n oraul Beni-Congul,
n schimbul libertii sale.
Doctorul traduse, cu bucurie, aceste cuvinte lui Raimondo, care
scoase un strigt:
Doamne! Va s zic eful presupune c Marius i Jean Bart n-au
fost ucii de dervii?
Pare sigur de asta, zise doctorul.
Spunei-i c primesc cu entuziasm. S plecm numai dect!
Doctorul transmise rspunsul sergentului, care-l comunic arabului.
Acesta, n semn de sinceritate, ntinse lui Raimondo amndou minile
legate, cu un gest nobil, mndru i n acela timp binevoitor.
Cercetaul, scond pumnalul, tie sforile care legaser minile
derviului.
Atunci Hadji Mahomed ntinse mna dreapt deschis lui Raimondo
care puse ntr-nsa pe a sa. Schimbar o viguroas strngere de mn,
care pecetlui pactul lor solemn.
Dar, Raimondo, care nu avea nici un pic de egoism n suflet, se gndi
imediat la Edith.
Cum? zise el doctorului. Nu v-ai gndit dect la mine i la
prietenii mei? Dar mi pare c mai e o chestiune tot att de important.
Aceea a dv., a lui miss Edith, a sergentului i a acestor srmani
trgtori. Dac eful, care pentru un moment servete de garanie,
pleac cu mine spre Beni-Congul, ce v facei dv. expui din nou la
primejdiile deertului?
Doctorul ntreb pe Adams, care rspunse c vor pleca toi spre
Fascioda.
Raimondo, auzindu-l exclam:
Foarte bine. M gndeam i eu la asta. Dar, ne trebuie o garanie.
Deodat se btu pe frunte i art cu degetul un inel de oel pe care
erau spate litere arabe i pe care eful dervi l purta la mna stng.
Dup cte am citit prin povestirile de cltorii despre dervii, acest
inel e semnul suveraniti printre arabii deertului. Spunei deci
sergentului s-i comunice c pretind, n semn de nelegere ca Hadji
Mahomed s ncredineze acest inel lui miss Edith i dac pe drum vei
ntlni dervii sau chiar scilluchi nu vei avea dect s artai inelul
spre a fi la adpost de orice pericol. Facei pe arab s cread c dac
consimte s jure pe Alah, inelul va fi un talisman pentru miss Edith.
Dup un schimb de cuvinte cu doctorul i sergentul, eful derviilor
scoase inelul i nchinndu-se n faa fetei i-l oferi.
Tnra fat care auzise dialogul lui Raimondo cu doctorul, nelese c
eful primea i, ntr-un elan de recunotina apuc minile tnrului i
i le strnse cu putere, dup moda englezeasc.
Atunci eful se drap maiestos n burnuzul su i avu aerul c
ateapt ordinele lui Raimondo.
Fanatismul su fusese nvins de generozitatea lui Raimondo.
Surprins c acesta se purtase att de bine cu dnsul i cuprins de
admiraie n faa bravurii i a tinereii cercetaului, Hadji Mahomed nu
ezit s-i dea cuvntul de ef c dac sosesc la timp la Beni Congul toi
prizonierii vor fi pui n libertate mpreun cu Marius i Jean Bart.
i dete i cuvntul c Raimondo putea s-l ntovreasc la Beni
Congul fr s se team de ceva.
Tnrul erou italian, zise el, va fi sub aprarea ospitalitii
mahomedane. Aceste cuvinte erau cea mai bun garanie.
Hotrr deci s plece imediat amndoi. Raimondo pe calul arab i
derviul pe o cmil din caravana englez.
Dar cnd tontul fu bine stabilit, Edith se ntoarse spre Raimondo
zicndu-i:
Beni Congul e, mi se pare, n direcia Abisiniei?
Da!
Atunci, ducndu-v acolo v apropiai de inta actualei dv.
cltorii?
Exact.
A vei intenia s plecai imediat dup ce vei elibera pe camarazi
dv., spre Addis Abeba?
Desigur!
Dar nu e cu putin.
De ce nu?
Fiindc nu putei pleca n modul acesta; i logodnicul meu i cu
mine nu v putem lsa s plecai astfel, fr sa v dm o dovad de
recunotina noastr. Eu v datorez viaa. El v datoreaz logodnica i
faptul c putem aduce ultimele omagii prinilor si. Credei c ar fi
mulumit de mine dac n-ai reui s obin de la dv. o promisiune?
Care promisiune.
Aceia de a veni la Fascioda cu prietenii dv. ndat ce vei pleca din
Beni-Congul.
Raimondo surse i ezit.
Dar tnra fat insist, lundu-i minile.
Ba da! Ba da! Promitei-mi! Pentru dv. va fi o ntrziere de trei
patru zile, s zicem chiar o sptmn ce v pas? Nu suntei grbii.
Pentru dv. e indiferent dac sosii la Addis Abeba sau la Gibuti ntr-o zi
s-au alta i ne-ai face atta plcere! i pentru Cecil n nenorocirea lui,
ar fi o mare consolare s v poat mulumi n persoan i s poat vorbi
cu dv., de groaznica ntmplare.
Propunerea surdea desigur lui Raimondo.
nelegea c nu se putea opri la Beni Congul ca s se odihneasc,
oricare ar fi fost generozitatea lui Hadji Mohamed.
Trebuiau apoi s-i refac escorta i proviziile ceea ce era mult mai
uor la Fascioda, aa c i n dorina de a face plcerea tinerei fete,
Raimondo rspunse:
Ei bine, ne-am neles, domnioar, v promit c de la Beni Congul
vom veni la Fascioda,
Edith l mulumi cu efuziune.
Raimondo tremura de nerbdare s plece, dar cum drumul pn la
Beni Congul avea s ie cel puin trei zile, fu nevoie s se pregteasc
cteva provizii i s umple cu ap burduful. Aceasta dur nc un sfert
de or.
Dar, nsfrit dup ce srut mna lui Edith, Raimondo sri pe calul
lui Hadji Mohamed pe cnd acesta se urca pe o cmil i, salutai cu
emoie de toi englezii, cercetaul i arabul pornir n galop spre Beni
Congul.
Zi i noapte galopar de-a lungul deertului i totui lui Raimondo i
se prea c mergeau prea ncet.
Dei nu se nelegea cu tovarul sau, dup atitudinea acestuia tot
timpul drumului, Raimondo nelese c-i fcuse un prieten.
n zorii celei de a treia zi, dup acea curs vertiginoas cnd att
calul ct i cmila nu mai puteau, se poticneau la fiecare pas i erau
gata s cad dintr-o clip ntr-alta, cercetaul vzu nlndu-se pe cer
turnul unui minaret, nconjurat de acele cuburi de ziduri care formeaz
casele arabe. i auzi pe Hadji Mohamed zicnd:
Beni Congul!
nainte! nainte! strig Raimondo cu o exaltare, care-i rpea orice
snge rece.
Ca i cnd ar fi mprtit nerbdarea i ngrijorarea clreilor lor
calul i cmila i adunar ultimele fore i cu un suprem avnt,
nvlind pe strada principal a oraului, printre derviii care se ddeau,
speriai, la o parte, se prbuir, extenuai, n piaa tragic inundat de
soare i mnjit de snge.
Raimondo zri imediat pe Marius i pe Jean Bart ale cror uniforme
verzui se distingeau clar pe fondul alb al derviilor aliniai ndrtul lor.
Cu nfiarea mndr, cu figurile palide i nepstoare, cu ochii
strlucitori, ei stau drepi cu minile legate pa piept i capul sus.
Era un spectacol de o neasemuit frumusee, cruia capul negrului
decapitat, sngele care nroea solul, chipurile ncruntate ale derviilor,
lamele sclipitoare ale iataganelor i adogau ceva att de barbar n ct
trezea groaza i admiraia n acela timp.
Totui la apariia efului iubit i temut n acela timp, derviii
scoaser un strigt de uimire cci i ei l crezuser ucis, dup cum
Marius i Jean Bart l crezuser mort pe Raimondo.
O bucurie delirant se rspndi pe toate figurile i atmosfera pieei se
schimb cu totul.
Raimondo, srind de pe cal, alerg la prietenii si i ctei trei se
mbriar cu transport.
Lng dnii Zomba ridic la cer minile legate i rdea cu un rs
sonor pe cnd bunii lui ochi se umpleau de lacrimi.
n timpul acela, Hadji Mohamed cu fruntea ncruntat, cu gestul i
vorba autoritar ddea ordine subalternilor si. Doi din purttorii de
iatagane se repezir la cei doi albi i le tiar legturile i toi ncepur
s scoat strigte formidabile, n mijlocul crora se distingea invocaia
sacr:
Alah inch Alah!
Dup zece minute, liberi, cei trei cercetai mpreun cu Zomba i cei
paisprezece negri, erau primii n dou ncperi diferite din locuina
efului.
Pe cnd Zomba i negrii erau servii de servitori, cei trei cercetai,
eznd jos pe covoare, n faa unui prnz copios, erau servii de efii de
band sub supravegherea direct a lui Hadji Mohamed.
Dup ce se osptar avur onoarea unui spectacol extraordinar, o
fantasia ce se desfura n piaa moscheei, de pe care orice urm de
snge fusese tears.
i cum sclavi negri erau foarte muli la Beni Congul, Hadji Mohamed
propuse lui Raimondo s-i aleag zece negri etiopieni n locul acelora
din escorta sa, care fuseser ucii. Raimondo accept, n primul rnd
fiindc avea nevoie de purttori spre a-i continua cltoria pn la
Addis Abeba. n al doilea rnd fiindc inteniona s redea acestor
oameni libertatea ndat ce ar fi ajuns la Addis Abeba.
Abia a doua zi dup acea zi memorabil, cei trei cercetai plecar
mpreun cu escorta lor. Raimondo avu i el un inel de oel asemenea
aceluia ncredinat de Hadji Mohamed lui Edith. i eful derviilor,
crud i nemilos n alte mprejurri se purt de data asta destul de
generos.
Oferi fiecrui membru al expediiei cte un cal a crui frumusee era
proporionat dup situaia fiecruia. Cei trei cercetai primir trei
splendizi armsari cu coama i coada lung. Zomba avu i el un cal
frumos, iar negri avur parte de cte unul din acei cai, mici de statur
dar voinici i iui ca nite cmile. Fiecare cal avea n crup un sac cu
provizii i un burduf cu ap.
Astfel acea aventur n care cei trei cercetai fuseser pe punctul de
a-i pierde viaa se termin pentru ei cu un adevrat triumf.
CAPITOLUL VIII
Triasc Italia
Distana de la Beni Congul la Fascioda era exact de trei sute
patruzeci de kilometri, dar caravana de data asta, n-avea nici un motiv
s se grbeasc prea mult.
Merser deci n mod normal, poposind noaptea ca de obicei. A treia zi
se pomenir n fa cu o band de dervii venind dinspre sud. Printre ei
erau i civa Scillucki gigantici narmai cu lnci ascuite. Dei la
nceput se artar ostili, fu deajuns ca Raimondo, care se apropia de ei
cu steagul alb al parlamentarului n vrful carabinei, s le arate inelul
lui Hadji Mohamed i atitudinea lor se schimb deodat. La numele lui
Hadji Mohamed rostit de Raimondo, toi se nchinar ducnd mna la
frunte i se deprtar apoi cu burnuzurile flfind n vnt i strignd:
Inch Alah! Inch Alah!
Pe la patru dup-amiaz sosir la Fascioda. Erau ateptai. O salv
de puc tras de sentinelele din posturile naintate ale citadelei vesti
sosirea lor. Fur primii de ntreaga garnizoan n frunte cu Cecil Glay,
care fusese avansat telegrafic la gradul de cpitan.
Primirea aceea avea s rmn venic n amintirea celor trei
cercetai.
Dup o noapte de repaos, fur invitai la un dejun militar.
Toi gradaii erau la masa de onoare, iar la celelalte aliniate n jurul
acesteia edeau subofierii i soldaii.
Nu fu desigur un banchet prea vesel, cci doliul era nc n inima lui
Cecil i a lui Edith cu toat fericirea de a se vedea reunii. Dar, la
desert, cpitanul Glay se scul i rosti n limba francez o cuvntare n
care vorbi cu nsufleire de bravura celor trei cercetai, de neasemuita
lor generozitate, de nobleea lor sufleteasc i, n sfrit, de acei
exploratori italieni care mpreun cu englezii au lucrat pentru
ntronarea civilizaiei n regiunile locuite de populaii aproape slbatice.
El termin, asociind numele celor trei cercetai cu al celor mai ilutri
dintre compatrioii lor i invitnd pe toi cei prezeni s strige mpreun
cu dnsul: Triasc Italia
Acele nobile cuvinte provocar o emoie profund att la inimile celor
trei tineri ct i n acelea ale tuturor conmesenilor,

Dup alt zi de repaos. Caravana celor trei cercetai porni spre sud-
est, urcnd cursul Nilului. Cecil Glay le dase un interpret pe sergentul
Adams, care la Gibuti trebuia s se mbarce pentru Alexandria, unde
avea s-atepte sosirea lui miss Edith i a escortei sale mpreun cu
cociugele lui lord Glay i lady Glay.
Mulumit dispoziiilor luate, mulumit inelului lui Hadji Mohamed,
care i scutea de orice conflict cu derviii, mulumit apoi gradului de
civilizaie la care ajunsese Abisinia i a faptului c de la Addis Abeba la
Gibuti fceau cltoria pe calea ferat, cei trei cercetai considerau
nchis ciclul aventurilor lor n Africa Central, de oare ce partea care le
mai rmnea pn la mbarcarea pentru Oceanul indian nu mai
prezenta nici un pericol.
i pentru ca noua etap care ncepea n cltoria lor n jurul lumii s
fie mai original, ei hotrr s nu se mbarce la Gibuti pe un vapor ci
deoarece erau bogai s cumpere un vas cu pnze, brick sau goelet,
s angajeze un echipaj i s porneasc n voia vnturilor i a
tempestelor, decii s guste sub toate formele senzaiile pitoreti ale
navigaie, cu pnze pe ntinsul Oceanelor.
Pericolul produce un fel de beie. i cnd l-ai nvins de mal multe ori
i pare c tot nu te-ai sturat i c vei triumfa n totdeauna. Aceast
convingere era caracteristica principal a mentalitii actuale a celor trei
cercetai.
Mulumit acestei mentaliti aveau s vad lucruri i s nfrunte
unele peripeii pe care nu le puteau oferi o cltorie pe un transatlantic
i un nconjur al lumii pe ci obinuite.

Citii urmarea n fascicola nr. 13:

GOELETA FATAL.