Sunteți pe pagina 1din 277

MIRACOLUL

NICHOLAS
SPARKS

editura rao

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei


SPARKS, NICHOLAS
Miracolul /Nicholas Sparks;

trad.: Iordana Feren, tefan Feren

Bucureti: Editura RAO, 2011

ISBN 978-606-609-184-8

Editura RAO
Grupul Editorial RAO

NICHOLAS SPARKS
True Believer
2005 by Nicholas Sparks

Traducere din limba englez


IORDANA FEREN
TEFAN FEREN

RAO International Publishing Company, 2007

decembrie 2011

ISBN 978-606-609-184-8
UNU

Jeremy Marsh participa alturi de ceilali spectatori la


emisiunea transmis n direct, avnd senzaia c atrgea atenia
asupra sa mai mult dect n mod obinuit. Era unul dintre puinii
brbai din public n dup-amiaza aceea de la mijlocul lunii
decembrie. Evident, se mbrcase n negru i, cu prul su negru
ondulat, cu ochii de un albastru-deschis i nebrbierit, cum era la
mod, arta ca un newyorkez sadea ce era. n timp ce-l studia pe
invitatul de pe estrad, reuea s-o urmreasc pe furi pe blonda
atrgtoare care se afla cu trei rnduri mai n fa. Profesia i
impunea adesea s desfoare eficient o multitudine de sarcini.
Era jurnalist de investigaie n cutarea unui reportaj, iar blonda
era doar o alt participant din public; totui, observatorul
experimentat din el nu putea s nu remarce ct de atrgtoare
arta n bluza ei fr spate i n jeani. Gazetrete vorbind,
adic.
Fcnd abstracie de toate astea, ncerc din nou s-i
concentreze atenia asupra invitatului. Tipul era mai mult dect
ridicol. n strlucirea reflectoarelor, Jeremy socotea c mediumul
prea constipat n timp ce pretindea c aude voci de dincolo de
mormnt. Abordase un aer de fals apropiere, comportndu-se ca
i cum ar fi fost fratele tuturor sau cel mai bun prieten al lor, i se
prea c majoritatea celor din public, cuprini de un sentiment de
veneraie cu tot cu blonda atrgtoare i cu femeia creia i se
adresa invitatul , l considerau un dar picat din ceruri. Ceea ce
era de neles, socotea Jeremy, de vreme ce acela era locul unde
ajungeau ntotdeauna persoanele dragi decedate. Spiritele de
dincolo de mormnt erau venic nconjurate de o lumin angelic
strlucitoare i nvluite ntr-o aur de pace i senintate. Jeremy
nu auzise niciodat de un medium care s comunice de pe cellalt
trm, mult mai fierbinte. Niciodat cineva drag disprut nu
pomenise c era prjit la frigare sau fiert ntr-un cazan cu ulei de
motor, de exemplu. Dar Jeremy tia c era sarcastic. i n plus,
trebuia s recunoasc, era o emisiune destul de bun. Timothy
Clausen era talentat mult mai talentat dect majoritatea
impostorilor despre care Jeremy scrisese de-a lungul anilor.
tiu c e greu, zise Clausen n microfon, dar Frank te anun
c e timpul s-l lai s plece acum.
Femeia creia i se adresa cu, vai, att de mult empatie prea
gata s leine. Avea vreo cincizeci de ani, purta o bluz n dungi
verzi, iar prul rou i cre nea i se revrsa n toate direciile.
i inea minile strnse att de tare la piept, nct degetele i se
albiser.
Clausen fcu o pauz i i duse mna la frunte, inspirndu-se
iar din lumea de dincolo, dup cum o denumea. n tcere,
mulimea se aplec la unison n fa. Toi tiau ce urmeaz; era al
treilea grup de participani pe care l alesese Clausen n ziua
aceea. Evident, Clausen era invitatul principal la bine-cunoscuta
emisiune cu public.
i aminteti de scrisoarea pe care i-a trimis-o? ntreb
Clausen. nainte s moar?
Femeii i se tie rsuflarea. Angajatul televiziunii de lng ea
apropie microfonul i mai mult pentru ca toi telespectatorii s o
poat auzi bine.
Da, dar cum e cu putin s tii despre? se blbi ea.
Clausen nu o ls s termine.
i aminteti ce scria? o ntreb el.
Da, opti rguit femeia.
Clausen ncuviin din cap ca i cum ar fi citit el nsui
scrisoarea.
Era vorba despre iertare, nu-i aa?
Pe canapea, moderatoarea emisiunii, cea mai popular
emisiune de dup-amiaz din America, se uita cnd la Clausen,
cnd la femeie. Prea uimit i mulumit, n acelai timp. Un
medium era ntotdeauna o binecuvntare pentru rating.
n timp ce femeia din public ncuviina, Jeremy observ c
rimelul ncepuse s-i curg pe obraji. Camerele apropiau imaginea
s o arate mai clar. Televiziunea de zi exploatnd momentul n cel
mai melodramatic mod.
Dar cum e cu putin s? repet femeia.
Vorbea i despre sora ta, murmur Clausen. Nu doar despre
el.
Femeia se uita la Clausen ncremenit.
Sora ta Ellen, adug Clausen i, cu acea dezvluire, femeia
slobozi, n sfrit, un strigt rguit.
Lacrimile izbucnir ca dintr-o stropitoare automat. Clausen
bronzat i pus la punct n costumul su negru, fr niciun fir de
pr nelalocul lui continua s dea din cap aprobator ca unul
dintre cinii aceia pe care i fixezi pe bordul mainii. Spectatorii se
uitau mui la femeie.
Frank a mai lsat ceva pentru tine, nu? Ceva din trecutul
tu.
n ciuda reflectoarelor nfierbntate din studio, femeia prea s-
i piard culoarea. ntr-un col al platoului de filmare, dincolo de
raza vizual a publicului, Jeremy l zri pe regizor care i rotea
un deget ridicat ca elicea unui elicopter. Se apropia pauza de
publicitate. Aproape imperceptibil, Clausen arunc o privire n
direcia aceea. Nimeni, n afar de Jeremy, nu pru s observe; se
ntreba adesea de ce spectatorii nu puneau niciodat sub semnul
ntrebrii modul n care comunicarea cu lumea spiritelor se
ncadra att de bine ntre pauzele de publicitate.
Clausen continu:
Ceva despre care nimeni altcineva nu tia. Un fel de cheie, e
adevrat?
Suspinele continuar pe msur ce femeia ncuviina.
Nu i-ai nchipuit niciodat c a pstrat-o, nu?
Perfect, iat argumentul hotrtor, se gndi Jeremy. nc un
drept-credincios n devenire.
Este de la hotelul unde ai stat n luna voastr de miere. A
pus-o acolo ca atunci cnd o vei gsi s-i aminteti de vremurile
minunate pe care le-ai trit mpreun. Nu vrea s-i aminteti de
el cu durere n suflet, pentru c te iubete.
Aaahhhh strig femeia.
Sau ceva de genul sta. Un fel de geamt. Din locul unde
sttea, Jeremy nu putea fi sigur, pentru c strigtul fu ntrerupt
dintr-odat de aplauze entuziaste. Brusc, microfonul dispru.
Camerele schimbar rapid planurile. Momentul de glorie al femeii
din public luase sfrit i ea se prbui pe scaun. Ca la comand,
moderatoarea se ridic de pe canapea i veni n faa camerei.
Nu uitai c tot ceea ce vedei ine de domeniul realitii.
Niciuna dintre aceste persoane nu s-a ntlnit vreodat cu
Timothy Clausen. Zmbi. Vom reveni cu nc o prezentare.
Alte aplauze, n timp ce spectacolul se ntrerupse pentru pauza
publicitar, iar Jeremy se rezem de sptar.
Ca jurnalist de investigaie, cunoscut pentru pasiunea sa
pentru tiin, fcuse carier scriind despre astfel de oameni. n
general, i plcea ceea ce fcea i era mndru de munca sa,
considernd-o un serviciu valoros n slujba publicului, ntr-o
profesie att de aparte nct drepturile ei erau enumerate n
Primul Amendament al Constituiei Statelor Unite ale Americii.
Pentru editorialul su obinuit din Scientific American,
intervievase laureai ai Premiului Nobel, explicase teoriile lui
Stephen Hawking1 i Einstein2 n termeni profani i, odat, fusese
considerat responsabil pentru instigarea opiniei publice, care
determinase FDA3 s retrag un antidepresiv periculos de pe
pia. Scrisese mult despre proiectul Cassini4, despre oglinda
imperfect din obiectivul navei spaiale Hubble, i fusese printre
primii care criticaser fi experimentul Utah5, de fuziune la rece,
calificndu-l drept o escrocherie.
Din pcate, pe ct de impresionant prea, editorialul su nu era
remunerat pe msur. Majoritatea facturilor le pltea din munca
de gazetar independent i, ca toi gazetarii independeni, se
grbea mereu s gseasc teme care i interesau pe redactorii de
la reviste sau ziare. Domeniul su de interes se lrgise ca s
cuprind orice ieit din comun, aa c, n ultimii cincisprezece
ani, cercetase i investigase spirititi, clarvztori, vindectori i
medii. Demascase neltorii, farse i falsuri. Vizitase case
bntuite, cutase creaturi supranaturale i cercetase originile
legendelor urbane. Sceptic din fire, avea totodat capacitatea
neobinuit de a explica conceptele tiinifice dificile ntr-un mod
accesibil cititorului de rnd, iar articolele sale apruser n sute

1 Stephen Hawking (n. 1942) fizician britanic, cunoscut pentru contribuia sa


n domeniul cosmologiei i gravitaiei cuantice (n.tr.)
2 Albert Einstein (1879-1955) fizician german, cunoscut pentru studiile sale

care au revoluionat fizica (prima expunere complet a teoriei relativitii sau


efectul fotoelectric, coninnd o ipotez revoluionar asupra naturii luminii).
(n.tr.)
3 Food and Drug Administration agenia federal din SUA responsabil n

principal cu reglementare a alimentaiei i medicamentelor. (n.tr.)


4 Proiectul Cassini satelitul Cassini, lansat n octombrie 1997 i intrat pe

orbita planetei Saturn n 2004 (n.tr.)


5 Experiment desfurat de dr. Fleischmann i dr. Pons la Universitatea din

Utah. Cei doi au afirmat c au generat reacii de fuziune n laborator, la


temperaturi joase, reacii care durau i care erau nsoite de emisie de cldur.
(n.tr.)
de ziare i de reviste din toat lumea. Demitizarea tiinific, avea
el impresia, era n acelai timp i nobil i important, chiar dac
publicul nu o aprecia mereu. n mod frecvent, mesajele pe care le
primea dup publicarea articolelor sale de gazetar independent
erau condimentate cu vorbe precum idiot sau cretin, dar
expresia sa preferat era lingu guvernamental.
Jurnalismul de investigaie, ajunsese el s afle, era o afacere
ingrat.
Reflectnd ncruntat asupra acestor lucruri, Jeremy observ c
publicul conversa nerbdtor, ntrebndu-se cine urma s mai fie
ales. Arunc din nou pe furi o privire spre blonda care i
examina rujul de pe buze ntr-o oglinjoar.
Jeremy tia deja c persoanele alese de Clausen nu fceau n
mod oficial parte din teatru, chiar dac apariia lui era anunat
dinainte i lumea se clcase n picioare pentru bilete. Ceea ce
nsemna, bineneles, c publicul era format din muli care
credeau n viaa de dup moarte. Pentru ei, Clausen nu era un
farsor. Cum ar putea ti asemenea lucruri personale despre
necunoscui, dac n-ar vorbi cu spiritele? Dar ca orice magician
bun care i pregtise repertoriul, iluzia rmnea totui o iluzie i,
chiar nainte de emisiune, Jeremy nu numai c nelesese cum s
duc totul la bun sfrit, dar mai avea i mrturia fotografic spre
a o dovedi.
Desfiinarea lui Clausen ar fi cea mai mare lovitur a lui
Jeremy pn n prezent i tipul o merita. Clausen era cel mai ru
gen de arlatan. i totui, latura pragmatic a lui Jeremy mai
realiza c acela era genul de poveste care aprea foarte rar, aa c
dorea s o exploateze la maximum, n definitiv, Clausen atinsese
apogeul celebritii, iar n America, celebritatea era tot ce conta.
Cu toate c tia c ansele erau extrem de mici, Jeremy visa cu
ochii deschii la ce s-ar ntmpla dac Clausen l-ar alege pe el
data viitoare. Nu spera, pentru c a fi ales era asemntor cu a
ctiga trifecta la Santa Anita6. i chiar dac nu se ntmpla,
Jeremy tia c totui va avea un reportaj de valoare. Dar valoarea
i extraordinarul erau adesea desprite de simple ntorsturi ale

6Trifecta la Santa Anita = formul ctigtoare la pariuri hipice, nsemnnd


ghicirea primelor trei poziii din clasament la hipodromul Santa Anita din
Arcadia, California (n.tr.)
destinului, aa c atunci cnd pauza de publicitate se sfri,
Jeremy simi o uoar tresrire spernd fr niciun temei c, ntr-
un fel sal altul, Clausen i va ndrepta atenia asupra lui.
i astfel, ca i cum nici Dumnezeu nsui nu ar fi fost foarte
ncntat de ceea ce fcea Clausen, se ntmpl ntocmai aa cum
i dorise.

Trei sptmni mai trziu, iarna se npustea cu asprime


asupra Manhattanului. Un front atmosferic venise dinspre
Canada, reducnd temperatura pn aproape de zero; din
grtarele canalelor se ridicau constant dre de abur nainte de a
se mprtia pe trotuarele ngheate. Prea c nimeni nu lua n
seam acest lucru. Cetenii temerari ai New Yorkului i artau
indiferena obinuit fa de toate lucrurile asociate cu vremea,
iar serile de vineri nu trebuiau s fie irosite sub nicio form.
Oamenii munceau prea mult n timpul sptmnii ca s piard o
sear, mai ales atunci cnd exista un motiv de srbtorit. Nate
Johnson i Alvin Bernstein srbtoreau deja de o or, alturi de
civa prieteni i jurnaliti unii de la Scientific American care se
adunaser n onoarea lui Jeremy. Majoritatea erau binior
cherchelii i se distrau stranic, mai ales pentru c jurnalitii
aveau tendina s fie zgrcii, iar Nate fcea cinste.
Nate era agentul lui Jeremy. Alvin, un cameraman independent,
era cel mai bun prieten al lui Jeremy i toi se adunaser n barul
foarte la mod din Upper West Side s srbtoreasc apariia lui
Jeremy la Primetime Live de la ABC. n sptmna aceea, fuseser
transmise reclame pentru Primetime Live cele mai multe dintre
ele prezentndu-l pe Jeremy n prim plan, cu promisiunea unei
dezvluiri importante, i n biroul lui Nate, cererile pentru
interviu curgeau uvoi din toat ara. Puin mai devreme, n
dup-amiaza aceea, sunase cineva de la revista People, aa c un
interviu era programat pentru luni diminea.
Nu fusese timp suficient pentru amenajarea unei ncperi
speciale pentru petrecere, dar nimnui nu prea s-i pese. Avnd
o tejghea lung de granit i un iluminat de efect, barul plin pn
la refuz era locul tinerilor specialiti bine pltii. n timp ce
jurnalitii de la Scientific American preferau s poarte jachete
sport din tweed, cu suporturi de pixuri n buzunare, i se
strnseser ntr-un col al ncperii discutnd despre fotoni, o
mare parte din ceilali clieni artau de parc ar fi fost n trecere,
dup ce se istoviser la slujbele de pe Wall Street sau Madison
Avenue: sacouri de la costume italiene aruncate peste sptarele
scaunelor, cravate Hermes cu nodul desfcut, brbai care nu
preau c doresc dect s se uite ndeaproape la femeile care i
nsoeau n timp ce-i etalau Rolexurile orbitoare. Femeile venite
direct de la slujb, de la edituri sau din publicitate, erau
mbrcate n fuste create de designeri, purtnd tocuri imposibil de
nalte, i sorbeau Martini aromat n timp ce se prefceau c
ignor brbaii. Chiar i Jeremy urmrea o rocat nalt aezat
la cellalt capt al barului care prea c se uit n treact n
direcia lui. Se ntreba dac l recunotea din reclamele de la
televizor sau dac dorea doar puin companie. Rocata se
ntoarse ntr-o parte, aparent neinteresat, dar pe urm se uit
din nou n direcia lui. Cum privirea ei zbovi un pic mai mult,
Jeremy ridic paharul.
Te rog, Jeremy, fii atent, zise Nate, atingndu-l cu cotul. Eti
la televizor! Nu vrei s vezi ce-ai fcut?
Jeremy i ntoarse privirea din direcia rocatei. Uitndu-se
spre ecran, se vzu stnd vizavi de Diane Sawyer. Ciudat, gndi
el, e ca i cum ai fi n dou locuri deodat. nc nu i se prea
ceva real. Nimic din ultimele trei sptmni nu i se pruse real, n
ciuda anilor si din pres.
Pe ecran, Diane l prezenta drept cel mai apreciat gazetar
tiinific al Americii. Nu numai c reportajul se dovedise tot ceea
ce i dorise Jeremy, dar Nate discuta chiar cu cei de la Primetime
Live ca Jeremy s fac reportaje n mod curent pentru ei, cu
posibilitatea realizrii unor reportaje suplimentare pentru Good
Morning America. Cu toate c muli jurnaliti erau de prere c
televiziunea era mai puin important dect alte forme mai
serioase de informare, asta nu-i mpiedica pe cei mai muli dintre
ei s o considere n tain drept Sfntul Graal, prin care nelegeau
sume imense de bani. n ciuda felicitrilor, invidia plutea n aer, o
senzaie la fel de strin pentru Jeremy ca i cltoria n spaiu.
n definitiv, jurnaliti ca el nu ajunseser tocmai n vrful
sistemului ierarhic media pn astzi.
Te-a numit apreciat? ntreb Alvin. Tu scrii despre Bigfoot
i legenda Atlantidei!
Taci, zise Nate cu ochii lipii de ecranul televizorului, ncerc
s ascult ce spune. Ar putea fi important pentru cariera lui
Jeremy.
Ca agent al lui Jeremy, Nate promova mereu evenimente care
puteau fi importante pentru cariera lui Jeremy, pentru simplul
motiv c independena jurnalistic nu era deloc profitabil. Cu
muli ani nainte, cnd Nate pornise la drum, Jeremy avansase o
propunere de carte i, de atunci, lucraser mpreun, pur i
simplu pentru c deveniser prieteni.
M rog, zise Alvin renunnd la mustrare.
ntre timp, pe ecran, n spatele lor se derulau momentele finale
ale participrii lui Jeremy la emisiunea de televiziune transmis
n timpul zilei, n care Jeremy se prefcuse c era un brbat care
se ntrista de moartea din copilrie a fratelui su, un biat cu care
Clausen pretindea c ar fi comunicat pentru binele lui Jeremy.
El e cu mine, putea fi auzit Clausen anunnd. Vrea ca tu
s-l lai s plece, Thad.
Imaginea se deplasa pentru a surprinde transpunerea lui
Jeremy ntr-un invitat ndurerat cu chipul schimonosit, n planul
din spate, Clausen ncuviina, fie emannd compasiune, fie
artnd constipat, n funcie de perspectiv.
Mama voastr nu a fcut nicio schimbare n camera lui
camer pe care ai mprit-o. A insistat s rmn neschimbat,
iar tu ai fost nevoit s dormi tot acolo, continu Clausen.
Da, gfi Jeremy.
Dar i era team s stai acolo i, ntr-un acces de furie, ai
luat ceva de-al lui, ceva foarte intim i ai ngropat obiectul n
curtea din spate.
Da, reui s rosteasc Jeremy de parc ar fi fost prea emotiv
s spun mai mult.
Aparatul lui dentar!
Aaaaahhhhhhh, strig Jeremy acoperindu-i faa cu minile.
El te iubete, dar trebuie s nelegi c, acum, se odihnete
n pace. Nu are nicio nemulumire n ceea ce te privete
Aaaaahhhhh, hohoti Jeremy schimonosindu-i faa i mai
mult.
n bar, Nate urmrea secvenele ntr-o concentrare mut. Pe de
alt parte, Alvin rdea n timp ce ridica berea.
Acord-i acestui om un Oscar! strig el.
Era un spectacol mictor, nu? zise Jeremy zmbind.
Terminai, voi doi, zise Nate fr s-i ascund mnia.
Vorbii n timpul reclamelor.
M rog, zise Alvin din nou.
M rog fuseser mereu cuvintele preferate ale lui Alvin.
La Primetime Live, banda video se nnegri i camera se fix pe
Diane Sawyer i pe Jeremy care stteau din nou, unul n faa
celuilalt.
Aadar, nimic din ce a spus Timothy Clausen nu era
adevrat? ntreb Diane.
Absolut nimic, zise Jeremy. Dup cum deja tii, numele meu
nu este Thad i, cu toate c am ntr-adevr cinci frai, sunt cu
toii bine sntoi.
Diane inea un stilou deasupra unui carneel ca i cum era pe
punctul de a-i lua notie.
Aadar, cum a realizat Clausen acest lucru?
Cum s explic, Diane ncepu Jeremy.
n bar, Alvin ridic din sprnceana cu cercel i se aplec spre
Jeremy.
I-ai spus pur i simplu Diane? Ca ntre prieteni?
Te rog! zise Nate din ce n ce mai absorbit.
Pe ecran, Jeremy continua s explice.
Ceea ce face Clausen este pur i simplu o variaie la ceea ce
oamenii fac de sute de ani. n primul rnd, se pricepe la oameni i
tie foarte bine s fac asociaii vagi, ncrcate din punct de
vedere afectiv i s reacioneze la sugestiile publicului.
Da, dar a fost foarte exact. Nu numai cu tine, dar i cu
ceilali invitai. A tiut nume. Cum face asta?
Jeremy ridic din umeri.
M-a auzit vorbind despre fratele meu, Marcus, nainte de
emisiune. Pur i simplu, mi-am inventat o via imaginar despre
care am povestit n gura mare.
Cum a ajuns totui la urechile lui Clausen?
arlatani precum Clausen tiu s foloseasc o diversitate de
iretlicuri, inclusiv microfoane i asculttori pltii care circul
n zona de ateptare nainte de emisiune, nainte de a m aeza,
m-am mutat, bineneles, dintr-un loc n altul i am nceput s
conversez cu o mulime de spectatori, urmrind s vd dac
cineva ar manifesta un interes neobinuit pentru povestea mea. i
cum era de ateptat, un brbat a prut deosebit de interesat.
n spatele lor, banda video fu nlocuit cu o fotografie mrit pe
care Jeremy o fcuse cu o camer mic ascuns n ceasul su de
mn, un dispozitiv de spionaj, pe care l trecuse imediat pe nota
de plat a revistei Scientific American. Lui Jeremy i plceau
dispozitivele high-tech la fel de mult cum i plcea s le cumpere
cu banii altora.
La ce ne uitm? ntreb Diane.
Jeremy art spre imagine.
Acest brbat se amesteca printre spectatori, dndu-se drept
un invitat din Peoria. Am fcut aceast fotografie exact nainte de
emisiune, n timp ce stteam de vorb. Apropiai imaginea, v rog.
Pe ecran, apru fotografia mrit i Jeremy fcu semn cu mna
spre ea.
Vezi acul mic cu literele USA de pe reverul su? De fapt nu e
o insign. n realitate, e un transmitor n miniatur care
comunic cu un aparat de nregistrare din culise.
Diane se ncrunt.
Cum de tii asta?
Pentru c, spuse Jeremy ridicnd dintr-o sprncean,
ntmplarea face s am i eu unul exact la fel.
n replic, Jeremy bg mna n buzunarul jachetei i scoase
ceea ce prea s fie acelai ac cu literele USA, ataat la un fir lung
ca aa, cu transmitor.
Acest model deosebit este fabricat n Israel vocea lui
Jeremy se auzea dincolo de prim-planul cu dispozitivul i este
foarte modern. Am auzit c e folosit de CIA, dar, bineneles, nu
pot confirma acest lucru. Pot s-i spun doar c tehnologia este
foarte avansat acest microfon mic poate recepiona conversaii
dintr-o ncpere aglomerat i plin de zgomot i, cu ajutorul
unor sisteme de filtrare adecvate, le poate chiar izola.
Diane studie acul, prnd fascinat.
i eti sigur c acesta era ntr-adevr un microfon i nu doar
un ac?
Dup cum tii, investighez trecutul lui Clausen de mult timp
i la o sptmn dup emisiune, am reuit s mai obin nite
fotografii.
Pe ecran apru brusc o alt fotografie. Dei puin neclar, era o
imagine a aceluiai brbat care purtase acul cu literele USA.
Aceast fotografie a fost fcut n Florida, n faa biroului lui
Clausen. Dup cum vezi, brbatul se ndreapt spre birou.
Numele su este Rex Moore i este n realitate un angajat de-al lui
Clausen. Lucreaz pentru Clausen de doi ani.
Ooohhhooo! strig Alvin, aa c restul transmisiunii, care se
ncheia oricum, fu acoperit, n timp ce alii, invidioi sau nu,
ncepur i ei s huiduie i s strige.
Butura gratuit acionase ca o vraj, aa c Jeremy fu
bombardat cu felicitri dup ce emisiunea se terminase.
Ai fost fantastic, zise Nate.
La patruzeci i trei de ani, Nate era scund i chel i avea
obiceiul s poarte costume care erau puin cam strnse pe talie.
Oricum, brbatul era energia ntruchipat i, ca majoritatea
agenilor, era ameit mereu, n sensul bun, de un optimism
nflcrat.
Mulumesc, zise Jeremy dnd pe gt restul de bere.
sta o s fie un lucru foarte important pentru cariera ta,
continu Nate. Este biletul tu pentru o colaborare permanent
cu televiziunea. Gata cu lupta pentru colaborarea la reviste de
calitate proast, gata cu alergatul dup povestirile cu OZN-uri.
Am susinut mereu c faa ta e fcut pentru televiziune.
Ai afirmat tot timpul treaba asta, recunoscu Jeremy privind
nainte asemenea cuiva care susine o prelegere pentru a mia
oar.
Vorbesc serios. Productorii de la Primetime Live i Good
Morning America continu s sune vorbind despre colaborarea ta
permanent la emisiunile lor. tii, lucruri de genul: ce nseamn
pentru voi aceast tire tiinific de ultim or i toate celelalte.
Un pas important pentru un reporter de tiin.
Sunt jurnalist, pufni Jeremy, nu reporter.
M rog, zise Nate, fcnd o micare ca i cum ar fi dat la o
parte o musc. Cum am afirmat mereu, faa ta e fcut pentru
televiziune.
Trebuie s admit c Nate are dreptate, adug Alvin fcnd
cu ochiul. Adic, cum altfel ai putea s fii mai simpatizat de femei
dect sunt eu, chiar dac n-ai personalitate?
De muli ani, Alvin i Jeremy frecventaser barurile mpreun,
cutndu-i partenere.
Jeremy rse. Alvin Bernstein, al crui nume evoca un contabil
elegant i cu ochelari unul dintre profesionitii fr numr care
purta pantofi Florsheim i mergea la munc cu o serviet , nu
prea s fie Alvin Bernstein. n adolescen, l vzuse pe Eddie
Murphy n Delirious i se hotrse s-i nsueasc stilul complet-
n-piele, o garderob care l ngrozise pe tatl su, Melvin, care
purta pantofi Florsheim i nelipsita serviet. Din fericire, pielea
prea s mearg bine cu tatuajele. Alvin considera tatuajele o
reflectare a esteticii sale originale, aa c era tatuat original pe
ambele brae, exact pn la omoplai. Toate astea i se potriveau
perfect cu piercing-urile din urechi.
Prin urmare, mai intenionezi s faci un drum n sud ca s
investighezi povestea aia cu fantome? insist Nate. Jeremy parc
i vedea rotiele care cneau i pocneau n creierul su. Dup
interviul din People, adic.
Jeremy i ddu prul negru din ochi i fcu semn spre barman
pentru nc o bere.
Mda, aa cred. Cu Primetime sau fr, mai am facturi de
pltit, aa c m gndeam c a putea folosi povestea pentru
editorialul meu.
Dar vom pstra legtura, nu? Nu ca atunci cnd ai mers
clandestin cu Righteous and Holy?
Nate se referea la un articol de ase mii de cuvinte, despre un
cult religios, pe care Jeremy l scrisese pentru Vanity Fair. n
momentul acela, Jeremy rupsese absolut toate legturile cu el
pentru o perioad de trei luni.
Vom pstra legtura, zise Jeremy. Povestea asta nu e la fel.
Ar trebui s termin cu ea n mai puin de o sptmn. Lumini
misterioase n cimitir. Nu-i mare brnz.
Hei, din ntmplare ai nevoie de un cameraman? ntreb cu
glas subire Alvin.
Jeremy se uit spre el.
De ce? Vrei s mergi i tu?
Tare mult. S m ndrept spre sud iarna, poate m
ntmpin o mndr frumoas din prile locului n timp ce tu
plteti totul. Am auzit c femeile de acolo pot s te
nnebuneasc, dar ntr-un fel plcut. Va fi ca o vacan exotic.
Nu trebuie s filmezi ceva pentru Lege i ordine sptmna
viitoare?
Pe ct de ciudat arta Alvin, reputaia lui era impecabil, iar
serviciile sale aveau mare cutare.
Mda, dar voi fi liber spre sfritul sptmnii, zise Alvin. i
atenie, dac eti serios n privina chestiunii cu televiziunea cum
zice Nate c ar trebui s fii, ar putea fi important s prinzi cteva
secvene fcute cum trebuie cu aceste lumini misterioase.
Presupunnd c exist nite lumini de filmat.
Tu te duci la faa locului i m ii la curent. mi voi pstra
agenda liber.
Chiar dac exist lumini, este o poveste banal, avertiz
Jeremy. Nicio persoan din televiziune nu va fi interesat.
Nu pn acum o lun, poate, zise Alvin. Dar dup ce te-au
vzut ast-sear, vor fi interesai. tii cum este n televiziune
toi acei productori care se strduiesc n van s gseasc
urmtoarea chestie tare. Dac Good Morning America va fi brusc
foarte interesat, atunci i dai seama c cei de la Today vor suna
curnd i Dateline va bate la u. Niciun productor nu dorete s
fie lsat deoparte. Cam aa ajung s fie concediai. Ultimul lucru
pe care i-l doresc este s fie obligai s explice conducerii de ce
au ratat ocazia. Crede-m lucrez n televiziune. i cunosc pe
aceti oameni.
Are dreptate, zise Nate, ntrerupndu-i. Niciodat nu tii ce
se va ntmpla n viitor, aa c s-ar putea s fie o idee bun s
planifici dinainte. Ai avut o intervenie hotrtoare ast-sear.
Nu-i bate joc de tine. i dac vei putea realiza un film adevrat
cu luminile, ar putea fi tocmai lucrul de care ar avea nevoie Good
Morning America sau Primetime ca s se decid
Jeremy se uit cu ochii pe jumtate nchii la agentul su.
Vorbeti serios? Este o poveste de nimic. Motivul pentru care
m-am hotrt s vd ce e cu ea e faptul c aveam nevoie de o
pauz dup Clausen. Povestea asta mi-a luat patru luni din via.
i uite unde ai ajuns, zise Nate punnd o mn pe umrul
lui Jeremy. E posibil s fie o treab subire, dar cu o nregistrare
senzaional i un comentariu pus la punct, cine tie ce va crede
televiziunea?
Pentru o clip, Jeremy rmase tcut nainte ca, n final, s
ridice din umeri.
Bine, zise el. Arunc o privire spre Alvin. Voi pleca mari.
Vezi dac poi s ajungi acolo pn vinerea viitoare. Te voi suna
pn atunci pentru detalii.
Alvin se ntinse dup bere i bu.
Ei, asta-i bun, zise el imitndu-l pe Gomer Pyle7, o iau din
loc spre meleagul pulpelor i al mruntaielor de porc. i promit c
nota mea de plat nu va fi prea scump.
Jeremy rse.

7 Personaj din sitcom-ul The Andy Griffith Show, caracterizat prin naivitate i
ticuri verbale (n.tr.)
Ai fost vreodat n sud?
Da de unde. Tu?
Am vizitat New Orleans i Atlanta, recunoscu Jeremy. Dar
astea sunt orae mari i oraele mari sunt destul de
asemntoare pretutindeni. Pentru povestea asta, ne vom
ndrepta spre adevratul sud. Este un ora mic n Carolina de
Nord, o localitate numit Boone Creek. Ar trebui s vezi site-ul
web al oraului. Vorbete despre azalee i sngeri care nfloresc n
aprilie i prezint cu mndrie o imagine a celui mai de vaz
cetean al oraului. Un tip numit Norwood Jefferson.
Cine? ntreb Alvin.
Un politician. A fost membru n Senat pentru Carolina de
Nord din 1907 pn n 1916.
i cui i pas?
ntocmai, zise Jeremy ncuviinnd din cap. Aruncnd o
privire n partea cealalt a barului, observ cu dezamgire c
rocata dispruse.
Unde se afl localitatea asta, cu exactitate?
Drept ntre locul unde a nrcat dracu iapa i unde ne aflm
cu exactitate? Voi sta ntr-un loc numit Greenleaf Cottages pe
care Camera de Comer l descrie drept pitoresc i rustic, dar
totui modern. Cine tie ce mai nseamn asta.
Alvin rse.
Sun ca o aventur.
Nu-i face griji din cauza asta. Te vei acomoda foarte bine
acolo, sunt convins.
Crezi?
Jeremy se uit cu atenie la mbrcmintea de piele, la tatuaje
i piercing-uri.
Categoric, zise Jeremy. Cei de acolo vor dori probabil s te
adopte.

DOI

Mari, a doua zi dup interviul acordat celor de la revista


People, Jeremy ajunse n Carolina de Nord. Era exact dup prnz.
Cnd plecase din New York, era lapovi i o vreme mohort, cu
mai mult zpad dect se ateptase. Acolo, cu un cer albastru
care se ntindea deasupra sa, iarna prea foarte departe.
Conform hrii pe care o luase de la magazinul de suvenire din
aeroport, Boone Creek se afla n Pamlico County, la un kilometru
i jumtate sud de Raleigh i n cazul n care drumul carosabil
putea fi un indiciu la mii de kilometri de ceea ce considera el
civilizaie. De o parte i de alta a drumului, peisajul era monoton
i gola, i aproape la fel de interesant ca aluatul de cltite.
Fermele erau separate de fii subiri cu pini i, innd seama de
traficul redus, tot ce putea face Jeremy era s se abin s apese
pedala de acceleraie la maximum din plictiseal total.
Dar nu era deloc ru, trebuia s recunoasc. M rog, partea n
care conducea efectiv. Vibraia uoar a volanului, turaia
motorului i senzaia de vitez erau recunoscute pentru creterea
adrenalinei, mai ales la brbai (cndva, scrisese un articol despre
acest subiect). Cu toate acestea, viaa n marele ora fcea ca
posesia unei maini s devin inutil, aa c nu fusese niciodat
n stare s justifice aceast cheltuial. n schimb, se mica din loc
n loc cu metrouri aglomerate sau taxiuri care provocau fiori.
Cltoria n marele ora era zgomotoas, agitat i, n funcie de
oferul de taxi, uneori periculoas, dar ca un newyorkez get-beget
trecuse mult timp de cnd ajunsese s o accepte doar ca pe un alt
aspect palpitant al existenei n locul pe care-l numea acas.
Gndurile i fugir la fosta soie. Mariei, reflecta el, i-ar fi
plcut foarte mult un asemenea drum. n primii ani de cstorie,
nchiriau o main i cltoreau la munte sau la plaj, uneori
petrecnd ore ntregi pe drum. Se cunoscuser la o petrecere pe
cnd Maria era publicist la revista Elle. Cnd o ntrebase dac i-ar
plcea s-l nsoeasc la o cafenea din apropiere, Jeremy nu
avusese nici cea mai vag idee c Maria avea s fie singura femeie
pe care o va iubi vreodat. La nceput, se gndise c fcuse o
greeal invitnd-o, pentru simplu motiv c preau s nu aib
nimic n comun. Era agitat i emotiv, dar apoi, cnd o srutase
n faa apartamentului ei, fusese fermecat.
n cele din urm, ajunsese s-i aprecieze personalitatea
expansiv, instinctele infailibile n privina oamenilor, precum i
modul n care prea s accepte fr discernmnt tot ce-l
reprezenta, i bun, i ru. Un an mai trziu, se cstoriser la
biseric, nconjurai de prieteni i de familie. El avea douzeci i
ase de ani i nu era nc editorialist la Scientific American, dar i
consolida pas cu pas reputaia, aa c i permiseser doar un
mic apartament pe care l nchiriaser n Brooklyn. n opinia lui,
era fericirea conjugal tnr i lupttoare. n opinia ei, aflase el
n cele din urm, mariajul lor era n teorie puternic, dar de fapt
construit pe o fundaie instabil. La nceput, situaia fusese
simpl: n timp ce slujba ei o inea n ora, Jeremy cltorea n
cutarea reportajului de succes, oriunde ar fi fost acela. Adesea,
era plecat sptmni n ir i, cu toate c ea l asigurase c se
putea descurca, realizase probabil n lipsa lui c nu reuea. Exact
dup cea de-a doua aniversare, cnd el se pregtea pentru o alt
cltorie, Maria se aezase alturi de el pe pat. Frmntndu-i
minile, i ridicase ochii cprui s-i ntlneasc privirea.
Nu mai merge, zisese ea simplu, lsnd cuvintele n
suspensie pentru o clip. Tu nu mai stai acas deloc i nu e bine
pentru mine. Nu e bine pentru noi.
Vrei s demisionez? ntrebase el cuprins de un val de panic.
Nu, n niciun caz. Dar poate c i poi gsi ceva pe plan
local. Cum ar fi la Times. Sau la Post. Sau la Daily News.
Nu o s fie tot timpul aa, insistase el. E doar pentru o
scurt perioad de timp.
La fel ai spus i acum ase luni, zisese ea. Nu o s se
schimbe niciodat.
Privind napoi, Jeremy tia c ar fi trebuit s fi luat
avertismentul ca atare, dar, n momentul acela, avea un articol de
scris, cel despre Los Alamos. Cnd o srutase de rmas-bun, ea
avea ntiprit pe fa un zmbet ovielnic i, n avion, se gndise
la expresia ei, dar cnd revenise acas, i se pruse din nou
aceeai dintotdeauna i i petrecuser weekendul ghemuii n
pat. Ea ncepuse s discute despre ideea de a avea un copil i, n
ciuda nervozitii pe care o simea, gndul l emoionase pe
Jeremy. i imaginase c fusese iertat, dar armura protectoare a
relaiei lor fusese distrus, aa c fisuri imperceptibile aprur cu
fiecare nou absen. Desprirea final avea s se produc un an
mai trziu, la o lun dup o vizit la un doctor de pe Upper East
Side, cel care le creionase un viitor pe care niciunul din ei nu-l
prevzuse vreodat. Mai mult dect o fcuser cltoriile sale,
vizita le pronosticase sfritul relaiei i chiar i Jeremy o tiuse.
Nu pot s rmn, i spusese ea dup aceea. A vrea, iar o
parte din mine te va iubi mereu, dar nu pot.
Nu fusese nevoie s spun mai mult i, n momentele linitite,
autocomptimitoare de dup divor, Jeremy se ntreba uneori
dac Maria l iubise vreodat cu adevrat. Am fi putut s-o
scoatem la capt mpreun, i spunea el. Dar n final, intuise
motivul plecrii ei, aa c nu-i pstra niciun fel de pic. Ba chiar
i telefona ocazional, cu toate c, trei ani mai trziu, nu reuise s
se hotrasc dac s participe sau nu la cstoria ei cu un avocat
care locuia n Chappaqua.
Divorul se finalizase n urm cu apte ani i, sincer vorbind,
era singurul lucru cu adevrat trist care i se ntmplase vreodat.
tia c nu multe persoane puteau afirma asta. El nu fusese
niciodat grav afectat de nimic, avea o via social activ i se
maturizase fr s treac prin trauma psihologic profund care
prea s-i tulbure pe muli dintre adolescenii de vrsta sa. Fraii
lui i soiile lor, prinii lui i chiar bunicii lui, toi patru n jurul
vrstei de nouzeci de ani erau sntoi. i erau i apropiai;
dou weekenduri pe lun, clanul n cretere continu se aduna la
reedina prinilor si care locuiau nc n casa din Queens,
acolo unde crescuse Jeremy. Avea aptesprezece nepoate i nepoi
i, cu toate acestea, uneori simea c nu-i gsea locul n
activitile de familie, de vreme ce era din nou celibatar ntr-o
familie de oameni, din fericire, cstorii, fraii si fiind ndeajuns
de bine-crescui s nu cerceteze atent motivele din spatele
divorului.
Dar el depise momentul. n cea mai mare parte, oricum.
Uneori, pe drumuri ca acela, simea un regret dureros pentru ceea
ce ar fi putut fi, dar se ntmpla tot mai rar, iar divorul nu-l
nverunase n privina femeilor n general.
Cu civa ani n urm, Jeremy se ocupase de un studiu despre
percepia frumuseii ca produs al normelor culturale sau al
geneticii. Pentru acest studiu, li se ceruse unor femei atrgtoare
i mai puin atrgtoare s in de mn cte un copila
comparndu-se durata contactului vizual ntre femei i copii.
Studiul demonstrase o corelaie direct ntre frumusee i
contactul vizual: copiii priviser mai mult timp femeile
atrgtoare, sugernd c percepiile oamenilor legate de
frumusee erau instinctive. Studiului i se acordase un spaiu larg
n Newsweek i Time.
Jeremy dorise s scrie un articol care s critice studiul, n parte
pentru c unele rezerve importante pe care le avea n legtur cu
rezultatul lui fuseser omise. Frumuseea exterioar putea atrage
atenia cuiva imediat tia c era la fel de impresionabil ca
oricare tip la farmecul unui supermodel , dar ntotdeauna gsise
inteligena i pasiunea mult mai atrgtoare i mai puternice n
decursul timpului. Caracteristicile acelea necesitau mai mult
dect o clip pentru a fi descifrate, iar frumuseea nu avea niciun
fel de legtur cu ele. Frumuseea putea prevala pe termen foarte
scurt, dar pe termen mediu i mai lung, normele culturale n
primul rnd acele valori i norme influenate de familie erau
mult mai importante. Editorul su catalogase ideea drept prea
subiectiv i i sugerase s scrie ceva despre folosirea excesiv a
antibioticelor n hrana puilor de gin care ar fi putut conduce la
transformarea streptococului ntr-o viitoare cium bubonic.
Faptul era de neles, bgase de seam Jeremy cu amrciune:
editorul era vegetarian, iar soia acestuia, tot att de minunat i
aproape la fel de strlucitoare ca un cer hibernal din Alaska.
Editorii. Cu mult timp n urm, ajunsese la concluzia c cei mai
muli dintre ei erau ipocrii. Dar, ca n majoritatea profesiunilor,
bnuia el, ipocriii aveau tendina s fie n acelai timp i
ptimai, i bine orientai din punct de vedere politic cu alte
cuvinte, supravieuitori colectivi ceea ce nsemna c erau nu
numai cei care mpreau cu rita atribuiile, ci i sfreau prin
a plti cheltuielile.
Dar poate c, aa cum sugerase Nate, el nu va mai avea de-a
face cu brana asta curnd. M rog, nu chiar deloc. Alvin avea
probabil dreptate cnd spunea c productorii din televiziune nu
erau diferii de editori, dar televiziunea pltea un salariu decent,
ceea ce nsemna c i va permite s-i aleag cu mult grij
proiectele, n loc s fie obligat s se grbeasc tot timpul. Maria
avusese dreptate s pun sub semnul ntrebrii munca lui cu
mult timp n urm. n cincisprezece ani, munca lui nu se
schimbase ctui de puin. A, reportajele puteau fi mai vizibile
sau el putea gsi un moment prielnic s-i plaseze articolele
independente datorit relaiilor pe care i le fcuse n decursul
anilor, dar niciunul din aceste lucruri nu schimba cerina
esenial de a veni ntotdeauna cu ceva nou i original. Mai
trebuia s scrie o duzin de articole pentru Scientific American cel
puin una sau dou investigaii semnificative i nc cincisprezece
articole mai mici pe an, unele care s respecte tema sezonului.
Vine Crciunul? Scrie o poveste despre adevratul Sfnt Nicolae
care se nscuse n Turcia, devenise episcop de Myra i fusese
renumit pentru generozitatea sa, pentru dragostea sa fa de copii
i pentru grija fa de marinari. E var? Ce zici de o tem fie (a)
despre nclzirea global i incontestabila cretere a temperaturii
n decursul ultimei sute de ani, ceea ce prevestea o clim ca n
Sahara de la un capt la cellalt al Statelor Unite, fie (b) despre
modul n care nclzirea global ar putea determina viitoarea er
glaciar care va transforma Statele Unite ntr-o tundr ngheat.
Ziua Recunotinei, pe de alt parte, era potrivit pentru adevrul
despre vieile Pelerinilor, ceea ce nu era legat doar de mesele lor
prieteneti cu amerindienii, ci includea i vntoarea vrjitoarelor
din Salem, epidemia de variol, precum i o predilecie
dezgusttoare pentru incest.
Interviurile cu oameni de tiin renumii i articolele despre
diveri satelii sau proiecte NASA erau ntotdeauna respectate i
uor de plasat indiferent de momentul din an, cum erau i
dezvluirile despre droguri (legale i ilegale), sex, prostituie,
jocuri de noroc, butur, cazuri din justiie care implicau
tranzacii uriae i orice, absolut orice despre supranatural, ceea
ce, n general, nu avea mai nimic de-a face cu tiina, ci mai mult
cu impostori precum Clausen.
Trebuia s accepte c evoluia lui nu avea nicio legtur cu
ceea ce i imaginase c ar fi o carier n jurnalism. La Columbia
era singurul dintre frai care mersese la facultate i devenise
primul liceniat din familie se specializase n fizic i chimie cu
intenia de a deveni profesor. Dar o prieten care lucra la ziarul
universitar l convinsese s scrie un articol bazat pe o statistic
despre favoritismele n rezultatele SAT8 folosite la admitere.
Dup ce articolul generase o serie de demonstraii studeneti,
Jeremy realizase c se pricepea la scris. Totui, orientarea lui
profesional rmsese neschimbat pn cnd tatl su fusese
tras pe sfoar cu vreo 40.000 de dolari, de un fals consultant
financiar, chiar nainte ca Jeremy s-i ia diploma. Pentru c
sigurana cminul familiei era n pericol tatl su fusese ofer de
autobuz i lucrase pentru Autoritatea portuar pn cnd se
pensionase Jeremy srise peste ceremonia de absolvire ca s
dea de urma pungaului. Ca un apucat, cercetase documente
publice i juridice, intervievase asociaii pungaului i i luase
nsemnri detaliate.

8 Teste standardizate pentru admiterea n colegiile americane (n.tr.)


Soarta hotrse ca biroul procurorului general al statului New
York s aib de rezolvat chestiuni mai presante dect prinderea
unui escroc de mna a doua, aa c Jeremy i reverificase
sursele, i condensase nsemnrile i redactase prima demascare
din viaa sa. n final, casa fusese salvat, iar revista New York
cumprase articolul. Editorul l convinsese pe Jeremy c viaa de
cadru didactic nu ducea nicieri i, combinnd subtil mgulirea
cu un discurs convingtor despre urmrirea marelui vis, i
sugerase s scrie un articol despre Leffertex, un antidepresiv care
trecea prin etapa a treia de probe clinice i era un subiect de mare
speculaie n media.
Jeremy fusese receptiv la sugestie i lucrase dou luni la articol
pe cont propriu. n final, articolul l determinase pe fabricant s
retrag medicamentul respectnd normele impuse de FDA. Dup
asta, n loc s se ndrepte spre MIT9 pentru licen, cltorise n
Scoia nsoind nite oameni de tiin care fceau cercetri
asupra monstrului din Loch Ness, primul dintre articolele sale
subiri. Acolo, ascultase mrturisirea de pe patul morii a unui
chirurg remarcabil care recunoscuse c fotografia pe care o fcuse
monstrului n 1933 cea care adusese legenda n atenia public
fusese falsificat de el i de un prieten, ntr-o duminic dup-
amiaz, pentru a face o glum. Restul, cum se spune, era istorie.
Totui, cincisprezece ani de vnat subiecte rmneau
cincisprezece ani de vnat subiecte i ce primise n schimb? La
treizeci i apte de ani era singur, locuia ntr-un apartament vechi
pe Upper West Side i se ndrepta spre Boone Creek, Carolina de
Nord, s dea de urma unui caz n care lumini misterioase apreau
ntr-un cimitir.
Cltinase din cap, nedumerit ca ntotdeauna de cursul pe care
l luase viaa sa. Marele vis. Totui, visul nu dispruse, iar el mai
avea nc entuziasm pentru a-l mplini. Abia n clipa aceea,
ncepuse s se ntrebe dac televiziunea avea s fie calea.

Aflase despre povestea luminilor misterioase dintr-o scrisoare


pe care o primise cu o lun mai nainte. Cnd o citise, primul su
gnd fusese c ar fi putut fi o poveste grozav de Halloween. n
funcie de punctul de vedere adoptat, Southern Living sau chiar

9 Massachusetts Institute of Technology.


Readers Digest ar fi putut fi interesate pentru numrul din
octombrie; dac i-ar da o tent literar i narativ, poate Harper s
sau chiar New Yorker. Pe de alt parte, dac oraul ncerca s
profite aa cum fcuser cei din Roswell, New Mexico, de OZN-uri,
articolul ar putea fi potrivit pentru unul dintre ziarele importante
din sud, care ar putea apoi s-l vnd mai departe. n varianta
scurt, l-ar putea folosi pentru editorialul su. Editorul su de la
Scientific American, n ciuda seriozitii cu care privea coninutul
revistei, era de asemenea extrem de interesat de creterea
numrului de abonai i discuta despre asta permanent. tia
foarte bine c publicului i-ar plcea o poveste grozav cu fantome.
Era posibil s ovie n timp ce ar arunca o privire la fotografia
soiei sale i ar pretinde c i evalua calitile, dar niciodat nu ar
fi lsat s-i scape o astfel de poveste. Editorii agreau chestiile
uoare la fel de mult ca oricine de vreme ce abonaii erau sufletul
afacerii. i, din pcate, articolele lipsite de substan deveneau un
produs principal n media.
n trecut, Jeremy investigase apte apariii fantomatice diferite;
patru sfriser n editorialele sale din octombrie. Unele fuseser
ct se poate de obinuite apariii spectrale pe care nimeni nu
reuise s le explice din punct de vedere tiinific , dar trei se
refereau la strigoi, spirite ruvoitoare dup cum se presupune,
care, orict ar prea de ciudat, mic obiecte sau distrug
mprejurimile. Potrivit investigatorilor de fenomene paranormale
un oximoron, n cazul n care Jeremy ar fi auzit n viaa lui de
vreunul , strigoii erau n general atrai de o persoan anume i
nu de un loc. n fiecare caz pe care Jeremy l investigase, inclusiv
n cele care fuseser bine documentate n media, neltoria
fusese cauza evenimentelor misterioase.
Dar luminile din Boone Creek se presupunea c erau altceva;
aparent, erau suficient de predictibile nct s dea oraului
posibilitatea s patroneze Turul Caselor Istorice i al Cimitirului
Bntuit, n timpul crora, promitea broura, lumea putea vedea
nu numai case datnd de la mijlocul anilor 1700, ci, dac vremea
o ngduia, i pe strmoii chinuii din oraul nostru n marul
lor nocturn pe trmul de jos.
Broura cu imagini ale cochetului ora i relatri
melodramatice i fusese trimis mpreun cu o scrisoare, n timp
ce conducea, Jeremy i aminti de scrisoare.
Drag domnule Marsh,

M numesc Doris McClellan i, n urm cu doi ani, am


citit articolul dumitale din Scientific American despre
strigoiul care bntuia Conacul Brenton din Newport, Rhode
Island. M gndisem s-i scriu atunci, dar dintr-un motiv
oarecare, nu am fcut-o. Cred c mi-a ieit din minte, dar
dup cum merg lucrurile n oraul meu n aceste zile, am
socotit c e timpul s-i scriu.
Nu tiu dac ai auzit vreodat despre cimitirul din Boone
Creek, Carolina de Nord, dar legenda spune c cimitirul
este bntuit de spiritele fotilor sclavi. Iarna din ianuarie
pn la nceputul lui februarie lumini albastre par s
danseze pe pietrele de mormnt ori de cte ori ceaa
plutete n cimitir. Unii spun c sunt ca nite lumini care
se aprind i se sting foarte repede, alii jur c sunt de
mrimea unor mingi de baschet. Le-am vzut i eu; dup
mine, aduc cu globurile strlucitoare din discoteci. n orice
caz, anul trecut, nite persoane de la Duke University au
venit s fac cercetri; cred c erau meteorologi sau
geologi, sau cam aa ceva. Au vzut i ei luminile, dar nu
le-au putut explica, aa c ziarul local a creat o mare vlv
n jurul ntregului mister. Poate c dac ai veni, ai putea
nelege ce sunt de fapt aceste lumini.
Dac ai nevoie de mai multe informaii, d-mi un telefon
la Herbs, un restaurant din ora.

Restul scrisorii oferea date de contact suplimentare. Jeremy


rsfoise deja broura Societii Istorice locale. Citise titluri care
descriau diferite case n turul care urma s aib loc, trecuse
repede peste informaiile privind parada i serata dansant de
vineri sear i se pomenise ridicnd din sprncean la anunul
c, pentru prima dat, va fi inclus n tur i o vizit la cimitir,
smbt seara. Pe partea din spate a brourii nconjurat de
ceea ce preau a fi desene fcute de mn, nfindu-l pe
Casper10 erau mrturii ale persoanelor care vzuser luminile i
un fragment din ceea ce prea a fi un articol din ziarul local, n

10 Personaj de desene animate din Casper, fantoma prietenoas (n.tr. )


mijloc, se afla o fotografie neclar a unei lumini strlucitoare n
ceea ce putea, sau nu putea, s fi fost cimitirul (titlul pretindea c
era).
Nu era chiar Borley Rectory, o cas bntuit din epoca
victorian, cu multe coridoare, aezat pe malul de nord al rului
Stour din Essex, Anglia, cea mai renumit cas bntuit din
istorie, unde vizitele turistice cuprindeau clrei fr cap,
cntece stranii la org i clopote rsuntoare, dar fusese suficient
s-i strneasc interesul.
Pentru c nu reuise s gseasc articolul menionat n
scrisoare nu exista nicio arhiv pe site-ul ziarului local
contactase diferite departamente de la Duke University i, n cele
din urm, descoperise proiectul de cercetare original. Fusese scris
de trei absolveni care urmau cursuri postuniversitare i, cu toate
c avea numele lor i numerele de telefon, nu era sigur c avea
rost s i sune. Raportul de investigare nu coninea niciunul
dintre detaliile la care s-ar fi ateptat. n schimb, ntreg studiul
certifica doar existena luminilor i faptul c echipamentul
absolvenilor funcionase cum se cuvine, trata lucrurile pur i
simplu superficial, fr a merge n profunzime pentru a-i oferi
informaia de care avea nevoie. i n plus, n ultimii cincisprezece
ani, nvase s se bizuie doar pe munca proprie, nu pe activitatea
altora.
Asta era i partea proast a colaborrii cu revistele. Cu toate c
toi jurnalitii pretindeau c-i realizau propriile cercetri i
majoritatea o fceau ntru ctva, totui se bazau foarte mult pe
opinii i afirmaii care ascundeau o parte din adevr i care
fuseser publicate n trecut. Astfel, n mod frecvent, fceau
greeli, de obicei minore, uneori gogonate. Toate articolele din
toate revistele cuprindeau erori i, n urm cu doi ani, Jeremy
fcuse un reportaj legat de acest fapt, demascnd obiceiurile mai
puin ludabile ale colegilor de breasl.
Editorul su se opusese publicrii acestuia. i nicio alt revist
nu se artase entuziasmat de articol.
Jeremy urmrea stejarii lunecnd pe lng geamuri,
ntrebndu-se dac nu ar trebui s-i schimbe meseria i, dintr-
odat, i dori mai mult ca oricnd s cerceteze povestea cu
fantome. i dac nu exista nicio lumin? i dac autoarea
scrisorii era o impostoare? i dac nu era nici mcar o legend
despre care s scrie un articol? Cltin din cap. Nu avea rost s-
i fac griji i, pe lng toate acestea, era prea trziu. Se afla deja
acolo, iar Nate era ocupat cu telefoanele la New York.
n portbagaj, Jeremy avea toate materialele necesare pentru
vntoarea de fantome (aa cum se nfiau n cartea Ghost
Busters for Real!, o carte pe care iniial o cumprase ca s fac o
glum dup o sear de cocktailuri). Avea o camer Polaroid de 35
de mm, patru camere video portabile cu microfon i trepiede, un
detector electromagnetic, o busol, ochelari de vedere nocturn,
un laptop i alte mruniuri.
n definitiv, trebuia s fac treaba bine. Vntoarea de fantome
nu era pentru amatori.
Cum era de ateptat, editorul su se plnsese de costul
dispozitivelor achiziionate foarte de curnd, care mereu preau
s fie necesare n astfel de investigaii. Tehnologia progresa rapid,
aa c dispozitivele de ieri erau echivalentul uneltelor din piatr i
cremene, i explicase Jeremy editorului su, visnd cu ochii
deschii s-i cumpere un dispozitiv laser de purtat n spate pe
care Bill Murray i Harold Ramis l folosiser n Vntorii de
fantome. I-ar fi plcut s fi vzut atunci expresia editorului su.
Oricum tipul strmbase din nas nainte ca, n final, s semneze
pentru obiecte. n mod sigur, ar fi fost dezamgit dac povestea ar
fi ajuns la televiziune i nu n ziar.
Zmbind la amintirea expresiei editorului su, Jeremy schimb
mai multe posturi rock, hip-hop, country, gospel pn cnd
opt pentru o emisiune local de interviuri, n care doi pescari de
pltic vorbeau cu pasiune despre nevoia de a reduce greutatea la
care petele putea fi pescuit. Crainicul, care prea exagerat de
interesat de subiectul n discuie, vorbea nazaliznd greoi.
Reclamele anunau o prezentare de arme i monede la Loja
Masonic din Grifton i ultimele schimbri de echip la NASCAR.
Aproape de Greenville, traficul se restabili, aa c Jeremy coti
spre zona centrului comercial, pe lng campusul Universitii
East Carolina. Travers apele ntinse i slcii ale rului Pamlico i
o lu pe un drum rural. Asfaltul se ngusta n timp ce erpuia prin
inut, nghesuit de ambele pri de cmpuri aride i ngheate, de
hiuri foarte dese de arbori i din cnd n cnd de ferme. Peste
aproape treizeci de minute, se pomeni apropiindu-se de Boone
Creek.
Dup primul i singurul semnal de oprire, limita de vitez
sczu la patruzeci de kilometri pe or i, ncetinind, Jeremy
msur privelitea cu spaim. n afar de o jumtate de duzin de
case pe roi, cocoate la ntmplare mai ncolo de drum, i de
cteva strzi laterale, ntinderea de asfalt era dominat de dou
staii prpdite de benzin i de Leroys Tires. Leroy i fcea
reclam la afacerea sa cu o firm n vrful unui turn de
cauciucuri uzate care puteau fi considerate un pericol de incendiu
n orice alt jurisdicie. ntr-un minut, Jeremy ajunse n cellalt
capt al oraului, loc n care limita de vitez se restabili din nou.
Trase maina pe marginea drumului.
Fie Camera de Comer folosise fotografii din alt ora pe site-ul
web, fie lui i scpase ceva. Scoase harta pentru a o verifica din
nou i, conform versiunii lui Rand McNally, se afla ntr-adevr n
Boone Creek. Se uit n oglinda retrovizoare ntrebndu-se unde
naiba era. Strzi ncremenite mrginite de arbori. Azalee n floare.
Femei drgue n rochii.
n timp ce se strduia s neleag, zri turla unei biserici albe
care se iea pe deasupra irului de arbori i se hotr s o ia pe
una dintre strzile laterale pe care trecuse. Dup o curb,
mprejurimile se schimbar brusc i, curnd, se trezi cltorind
printr-un ora care probabil cndva fusese elegant i pitoresc, dar
care n momentul acela prea s moar de btrnee. Verandele
acoperite, decorate cu ghivece de flori care atrnau n afar i cu
drapele americane, nu puteau ascunde vopseaua cojit i
mucegaiul de lng jgheaburi. Curile erau umbrite de arbori de
magnolii masivi, dar tufele de rododendroni tunse cu acuratee
ascundeau doar n parte fundaiile crpate. Totui, locul prea
suficient de prietenos. Cteva cupluri cam n vrst, n flanele de
ln, care stteau pe verande n balansoare i fcur semn cu
mna n timp ce trecea pe lng casele lor.
Doar dup cteva fluturri de mini realiz c persoanele n
cauz nu-i fceau semn cu mna pentru c i nchipuiau c-l
recunosc, ci pentru c oamenii de acolo fceau cu mna tuturor
celor care treceau cu mainile prin dreptul caselor lor. Rtcind
fr int pe strzi, descoperi, n sfrit, zona portului,
amintindu-i c oraul se dezvoltase la ntlnirea lui Boone Creek
cu rul Pamlico. Cnd trecu prin zona comercial care, fr
ndoial, cndva, fusese o zon de afaceri prosper, observ cum
oraul prea s se sting. Dispersate printre spaii virane i
vitrine acoperite cu scnduri, se aflau dou magazine de
antichiti, un restaurant demodat, o tavern numit Lookilu i o
frizerie. Cele mai multe dintre magazine aveau denumiri cu
sonoritate local i artau de parc ar fi fcut comer de decenii,
dar duceau o lupt deja pierdut cu falimentul. Tricourile de
culoarea neonului mpodobite cu sloganuri precum: AM
SUPRAVIEUIT FANTOMELOR DIN BOONE CREEK! Erau singura
dovad de via modern, atrnnd n vitrina a ceea ce era
probabil varianta sudic, rural, a unui magazin universal.
Herbs, restaurantul unde lucra Doris McClellan, fusese uor de
gsit. Era amplasat lng captul unei strzi, ntr-o cldire
victorian de culoarea piersicii, renovat la nceputul veacului. n
fa i pe micul loc de parcare acoperit cu pietri de alturi, erau
parcate maini, iar mesele erau vizibile dincolo de ferestrele cu
perdele i de veranda acoperit. Din ceea ce se putea vedea, toate
mesele erau ocupate i se gndi c probabil era mai bine dac se
va ntoarce s discute cu Doris dup ce mulimea se mai rrea.
Observ amplasarea Camerei de Comer, o cldire mic din
crmid de o culoare greu de definit, situat la marginea
oraului, aa c o lu napoi spre drumul principal. Dintr-un
impuls, trase la o staie de benzin.
Dup ce i scoase ochelarii de soare, Jeremy cobor geamul.
Proprietarul cu prul crunt, care purta o salopet murdar i o
apc Dale Earnhardt, se ridic ncet i porni spre main
mestecnd ceea ce Jeremy bnui c ar fi tutun.
Pot s te ajut?
Accentul su era n mod clar sudic i dinii i erau nglbenii.
Pe ecuson scria TULLY.
Jeremy i ceru indicaii cum s ajung la cimitir, dar n loc s-i
rspund, proprietarul l privi cu atenie.
Cine i-a dat duhul? ntreb el, n sfrit.
Jeremy clipi.
Poftim?
Te duci la o nmormntare, nu? ntreb proprietarul.
Nu. Pur i simplu, doream s vd cimitirul.
Brbatul ddu din cap aprobator.
Pi, ari de parc te-ai duce la o nmormntare.
Jeremy arunc o privire spre hainele sale: jachet neagr peste
bluz neagr cu guler pe gt, jeani negri i n picioare, pantofi
Bruno Magli negri. Omul avea dreptate.
Cred c, pur i simplu, mi place s port negru. Oricum, n
privina indicaiilor
Proprietarul i mpinse n sus marginea epcii i vorbi rar:
Nu-mi place deloc s merg la nmormntri. M fac s m
gndesc c ar trebui s m duc la biseric mai des, s-mi nchei
socotelile nainte de a fi prea trziu. i se ntmpl vreodat?
Jeremy nu prea tia ce s spun. Nu era o interpelare
obinuit, mai ales ca replic la o ntrebare legat de nite
indicaii.
Nu prea cred, ndrzni el.
Proprietarul scoase o crp din buzunar i ncepu s-i tearg
minile murdare.
neleg c nu eti de pe aici. Ai un accent ciudat.
New York, clarific Jeremy.
Am auzit, dar n-am fost niciodat acolo, zise el. Se uit la
Taurus. E maina ta?
Nu, e nchiriat.
Brbatul ncuviin, fr s spun nimic.
Dar totui, n legtur cu cimitirul, l ndemn Jeremy. Poi
s-mi spui cum ajung acolo?
Crec da. Pe care l caui?
Se numete Cedar Creek?
Proprietarul l privi curios.
Pence vrei s mergi acolo? Nu-i nimic de vzut. Sunt cimitire
mai frumoase n cealalt parte a oraului.
Cu toate aistea, doar sta m intereseaz.
Brbatul pru s nu-l aud.
Ai rude nmormntate acolo?
Nu.
Eti vreun mare tab de sus din nord? Poate te bate gndul
s construieti vreun complex de apartamente sau vreun mall din
alea pe terenul de acolo?
Jeremy cltin din cap.
Nu. De fapt, sunt ziarist.
Soiei mele i plac mallurile. i complexurile de apartamente.
Ar putea fi o idee bun.
O, zise Jeremy, ntrebndu-se ct timp avea s mai dureze
discursul acela. A dori s te pot ajuta, dar nu e specialitatea
mea.
Ai nevoie de benzin? ntreb el, deplasndu-se spre spatele
mainii.
Nu, mulumesc.
Brbatul deja deuruba capacul.
Premium sau obinuit?
Jeremy se ntoarse n scaun, gndindu-se c brbatul putea
probabil s-i fac treaba.
Obinuit, cred.
Dup ce aliment, brbatul i scoase apca i i trecu minile
prin pr n timp ce revenea la geamul mainii.
Dac ai vreo problem la main, nu ezita s treci pe aici.
Pot repara ambele feluri de maini, i o fac la preul corect.
Ambele?
Strine i indigene, zise el. Despre ce credeai c vorbeam?
Fr s atepte un rspuns, brbatul cltin din cap de parc
Jeremy ar fi fost un idiot. Numele meu e Tully, apropo. i tu eti?
Jeremy Marsh.
i eti urologist11?
Jurnalist.
N-avem niciun urologist n ora. Sunt civa n Greenville,
totui.
A, zise Jeremy, fr s se deranjeze s-l corecteze. Dar
totui, cum ajung la Cedar Creek
Tully i frec nasul i arunc o privire spre drum nainte de a
se uita din nou la Jeremy.
Acum, nu o s vezi nimic. Fantomele nu-i fac apariia dect
n timpul nopii, dac pentru asta te afli aici.
Poftim?
Fantomele. Dac n-ai nicio rud ngropat n cimitir, atunci
probabil ai venit pentru fantome, nu?
Ai aflat de fantome?
Bineneles. Le-am vzut cu ochii mei. Dar dac vrei bilete,
va trebui s mergi la Camera de Comer.
E nevoie de bilete?
Pi, nu poi intra chiar aa n casa cuiva, nu?
Jeremy avu nevoie de o clip s urmreasc firul ideii.
O, aa este, zise el. Turul Caselor Istorice i al Cimitirului
Bntuit, nu?
Tully se holb la Jeremy de parc ar fi fost persoana cea mai

11n original, joc de cuvinte ntre jurnalist i urologist. Din acest motiv s-a
pstrat n traducere termenul urologist. (n.tr.)
grea de cap de pe faa pmntului.
n sfrit, sigur c vorbim despre tur, zise el. Despre ce
credeai c vorbeam?
Nu sunt sigur, zise Jeremy. Dar indicaiile
Tully cltin din cap.
Bine, bine, zise el parc brusc suprat. Art cu mna spre
ora. N-ai dect s te ntorci spre centrul oraului, apoi mergi pe
drumul principal spre nord pn cnd ajungi la rscrucea aflat
la aproape ase kilometri de locul unde drumul se nfund. O iei
spre vest i mergi nainte pn ajungi la bifurcaie i mergi pe
drumul care duce pe lng casa lui Wilson Tanner. O iei din nou
spre nord unde sunt de obicei maini uzate, mergi puin n linie
dreapt i exact acolo e cimitirul.
Jeremy ncuviin.
Perfect, zise el.
Eti sigur c ai priceput?
Bifurcaie, casa lui Wilson Tanner, maini uzate, repet el ca
un robot. Mulumesc de ajutor.
Nicio problem. Bucuros s te servesc. Benzina cost apte
dolari i patruzeci i nou de ceni.
Accepi cri de credit?
Nu. Niciodat nu mi-au plcut. Nu-mi place ca guvernul s
tie tot ce fac eu. Nu este treaba nimnui altcuiva.
M rog, zise Jeremy, ntinznd mna dup portofel, este o
problem. Am auzit c guvernul are spioni peste tot.
Tully ncuviin ca un cunosctor.
Pariez c e chiar mai ru pentru voi, doctorii. Ceea ce mi
amintete de

n urmtoarele cincisprezece minute, Tully i ddu nainte cu


vorba i astfel Jeremy afl despre capriciile vremii, despre decrete
guvernamentale ridicole i despre modul n care Wyatt
proprietarul celeilalte staii de benzin l-ar trage pe sfoar pe
Jeremy dac s-ar duce vreodat acolo pentru benzin, de vreme
ce umbla la calibrarea pompelor ndat ce cisterna de alimentare
se punea n micare. Dar n special afl despre necazul lui Tully
cu prostata, care l fcea s se ridice din pat cel puin de cinci ori
pe noapte ca s se duc la baie. i ceru prerea lui Jeremy pentru
problema n discuie, ntruct Jeremy era urologist. i se interes
i de Viagra.
Dup ce i umplu iar gura de dou ori cu tutun presat, o alt
main trase de cealalt parte a pompei i le ntrerupse
conversaia. oferul propti sus capota, iar Tully se uit atent
nuntru nainte de a mica nite fire i de a scuipa ntr-o parte.
Tully se angaj s o repare, dar pentru c era foarte ocupat, omul
trebuia s-i lase maina acolo cel puin o sptmn. Era
evident c necunoscutul se ateptase la rspunsul acela, aa c o
clip mai trziu, discutau amndoi despre doamna Dungeness i
despre faptul c un oposum i dduse sfritul n buctria ei cu
o noapte mai nainte i c mncase din bolul cu fructe.
Jeremy profit de ocazie i plec pe furi. Se opri la magazinul
universal s cumpere o hart i un pachet de cri potale care
prezentau puncte de reper din Boone Creek i, n scurt vreme,
circula pe un drum erpuit care ducea n afara oraului. Ca prin
farmec, descoperi i cotitura i bifurcaia, dar, din nefericire, nu i
casa lui Wilson Tanner. Se ntoarse puin din drum i, n sfrit,
ajunse pe o uli ngust acoperit cu pietri, aproape ascuns de
arborii care crescuser peste msur pe ambele pri.
Dup ce vir, slt prin fel de fel de hrtoape pn cnd
pdurea ncepuse s se rreasc. Pe dreapta, trecu pe lng un
indicator care l atenion c se apropia de dealul Riker locul
unei ambuscade din Rzboiul Civil i cteva clipe mai trziu,
trase lng un indicator de oprire din faa porii principale a
Cimitirului Cedar Creek. Dealul Riker se nla pe fundal.
Bineneles, se nla era un termen relativ, de vreme ce prea s
fie singurul deal n partea aceea a statului. Acolo, orice s-ar fi
putut nla. Locul era de altfel la fel de plat ca plticile despre
care auzise la radio.
mprejmuit cu stlpi de crmid i un gard de fier forjat, ros
de rugin, cimitirul Cedar Creek era aezat ntr-o vale micu care
l fcea s arate ca i cum s-ar fi scufundat ncetior. Terenul era
umbrit de zeci de stejari care erau plini de muchi, dar arborele
de magnolie uria din mijloc domina totul. Rdcini porneau din
trunchi i se ridicau deasupra pmntului ca nite degete bolnave
de artrit.
Cu toate c cimitirul fusese probabil cndva un loc de odihn
ngrijit i linitit, n prezent era prsit. Poteca prfuit de dincolo
de poarta principal era brzdat de fgae adnci i acoperit cu
frunze putrezite. Cteva petice de iarb ofilit preau nelalocul
lor. Ramuri czute se sprijineau ici i colo, iar terenul vlurit l
duse cu gndul la valurile care se rostogoleau spre mal. Buruieni
nalte neau pe lng pietrele de mormnt, aproape crpate.
Tully avusese dreptate. Nu prea aveai ce s vezi. Dar pentru un
cimitir bntuit, era perfect. Mai ales unul care ar putea s apar
la televizor. Jeremy zmbi. Locul arta ca i cum ar fi fost creat la
Hollywood.
Jeremy iei din main i i ntinse picioarele nainte de a
recupera aparatul de fotografiat din portbagaj. Briza era rece, dar
nu avea nimic din neptura arctic din New York, aa c inspir
adnc, bucurndu-se de parfumul de pin i de iarb. Deasupra
lui, nori cumulus pluteau pe cer i un oim solitar zbura n cerc
la distan. Dealul Riker era mpestriat cu pini, iar pe cmpurile
care se ntindeau la poale zri un hambar de tutun abandonat.
Acoperit cu vi, cu jumtate din acoperiul de tabl lips i unul
dintre perei aproape prbuit, era nclinat ntr-o parte i parc
orice pal a brizei putea s l rstoarne. De altfel, era unicul semn
de civilizaie din preajm.
Jeremy auzi geamtul balamalei cnd ptrunse prin poarta
principal ruginit ca s rtceasc pe crarea nengrijit. Arunc
o privire spre pietrele de mormnt de pe ambele pri, nedumerit
de absena nscrisurilor pn cnd realiz c mai toate gravurile
originale fuseser n mare msur terse de vreme i de trecerea
timpului. Cteva pe care reuise cu greu s le deslueasc datau
de la sfritul anilor 1700. Mai n fa, o cript arta de parc ar
fi fost luat cu asalt. Acoperiul i prile laterale czur nuntru
i, exact dincolo de ea, un alt monument zcea nruit pe alee.
Urmar alte cripte i mai deteriorate i monumente distruse.
Jeremy nu observ nicio urm de vandalism, doar degradare
natural. i faptul c nu vzuse niciun indiciu c cineva fusese
nmormntat acolo n ultimii treizeci de ani explica i motivul
pentru care cimitirul arta abandonat.
Se opri la umbra arborelui de magnolie ntrebndu-se cum ar
arta locul ntr-o noapte ceoas. Probabil fantomatic, ceea ce
putea determina imaginaia unei persoane s o ia razna. Dar dac
existau lumini inexplicabile, de unde veneau? Socotea c
fantomele erau pur i simplu lumini reflectate, transformate n
prisme de picturile de ap din cea, dar nu existau nici felinare
de strad, iar cimitirul nu era luminat. Nu zrise nici urme de
locuine pe dealul Riker pe care s-ar fi putut conta. Se gndi c
luminile puteau proveni de la farurile mainilor, dei zrise un
singur drum n apropiere, iar oamenii ar fi putut face legtura cu
mult timp n urm.
Trebuia s cumpere o hart topografic bun a zonei ca o
completare la harta strzilor pe care tocmai o achiziionase. Poate
c biblioteca local avea o astfel de hart, n orice caz, se va opri
la bibliotec s cerceteze istoria cimitirului i a oraului. Trebuia
s tie cnd fuseser vzute luminile pentru prima dat, pentru
a-i face o idee cu privire la cauza lor. Bineneles, va trebui s-i
petreac vreo cteva nopi acolo, n slaul fantomatic, dac
vremea ceoas era dispus s coopereze.
Ctva timp, se plimb prin cimitir fcnd fotografii. Fotografiile
acelea nu aveau s fie publicate, ci serveau ca termen de
comparaie n cazul n care ddea peste fotografii ale cimitirului
fcute mai nainte. Dorea s vad cum se schimbase de-a lungul
anilor i le putea folosi ca s afle cnd sau din ce cauz czuse
n paragin. Fcu un instantaneu i arborelui de magnolie. Era
negreit cel mai mare arbore de magnolie pe care l vzuse
vreodat. Trunchiul negru era uscat, iar ramurile atrnnde i-ar fi
inut pe el i pe fraii si ocupai ore n ir cnd erau copii. Dac
n-ar fi fost nconjurat de mori, adic.
n timp ce verifica fotografiile digitale s se asigure c fcuse
destule, observ o micare cu coada ochiului.
Cnd i ridic privirea, vzu o femeie care venea spre el. Era
mbrcat n jeani, cu cizme i cu o flanel de ln albastru-
deschis care se asorta cu geanta din pnz pe care o ducea, i
avea un pr negru care i atingea graios umerii. Pielea, doar cu o
uoar nuan mslinie, fcea machiajul de prisos, dar ceea ce l
surprindea era culoarea ochilor ei, care, de la distan, preau
aproape violei. Indiferent cine era, i parcase maina chiar n
spatele mainii lui.
O clip, se ntreb dac se apropia de el ca s-i cear s plece.
Poate c n cimitir circulaia era oprit i accesul interzis. Dar
poate c vizita ei acolo era doar o coinciden.
Femeia continu s se deplaseze spre el.
De fapt, dac te gndeai mai bine, era o coinciden destul de
atrgtoare. Jeremy i nl capul n timp ce strecur aparatul
de fotografiat napoi n hus. Cnd femeia se apropie, Jeremy
zmbi larg.
Bun ziua, zise el.
Ca rspuns la salutul lui, femeia ncetini pasul ca i cum nu-l
observase. Expresia ei prea aproape amuzat, iar el se atepta ca
ea s se opreasc. n schimb, avu impresia c o auzise rznd
exact cnd trecea pe lng el.
Cu sprncenele ridicate admirativ, Jeremy o urmrea mergnd.
Femeia nu se uit napoi. nainte de a-i da seama ce face, Jeremy
fcu un pas dup ea.
Hei! strig el.
n loc s se opreasc, femeia, pur i simplu, se ntoarse i
continu s mearg cu spatele, avnd capul aplecat ntr-o parte,
i o privire iscoditoare. Din nou, Jeremy observ aceeai expresie
amuzat.
tii, n-ar trebui s te holbezi n felul sta, strig ea. Femeilor
le plac brbaii care tiu s fie subtili.
Se ntoarse din nou, i aranj geanta de pnz pe umr i i
continu drumul. n deprtare, Jeremy i auzi din nou rsul.
Jeremy rmase cu gura cscat, netiind cum s rspund.
Foarte bine, deci nu era interesat. Nicio problem. Totui,
majoritatea oamenilor ar fi zis cel puin bun ziua ca rspuns.
Poate c era un detaliu sudic. Poate c tipii i fceau avansuri tot
timpul i era stul. Sau poate c, pur i simplu, nu dorise s fie
ntrerupt n timp ce fcea fcea
Ce fcea?
Asta era problema cu jurnalismul, oft el. i strnise
curiozitatea. De fapt, nu era deloc treaba lui. i n plus, se afla
ntr-un cimitir. Probabil c femeia venise s-i viziteze morii.
Lumea fcea mereu treaba asta, nu-i aa?
Rmase pe gnduri. Singura diferen era c cele mai multe
cimitire artau ca i cum cineva trecea s coseasc iarba din cnd
n cnd, n timp ce cimitirul acesta arta precum San Francisco
dup cutremurul din 1906. Se gndi c ar fi putut s o ia pe
urmele ei s vad ce punea la cale, dar discutase cu destul de
multe femei ca s tie c spionatul ar putea fi cu mult mai
nspimnttor dect holbatul. i ea nu pruse c apreciaz
privirea lui fix.
Jeremy se chinuia s nu se zgiasc n timp ce ea disprea n
spatele unor stejari, cu geanta de pnz legnndu-se la fiecare
pas graios.
Abia dup ce dispru, Jeremy reui s-i aduc aminte c fetele
drgue nu contau n clipa aceea. El avea o treab de fcut i
viitorul era prioritatea lui acum. Bani, faim, televiziune, i aa
mai departe. Perfect, i pe urm? Vzuse cimitirul ar putea s
cerceteze i mprejurimile. Pentru a intra n atmosfera locului.
Se ntoarse la main i urc la volan, mulumit c nu trebuia
s priveasc n spate ca s vad dac femeia l mai urmrea.
Jocul acela putea fi jucat n doi. Bineneles, asta presupunea ca
ei cel puin s-i pese de ceea ce fcea el, dar era foarte sigur c el
nu o interesa.
O privire rapid de pe locul oferului i demonstr c avea
dreptate.
Porni motorul i acceler uor; n timp ce se deprta de cimitir,
descoperi c era mai uor s lase imaginea femeii s-i zboare din
minte pentru a se concentra la ce avea de fcut. Merse mai
departe s vad dac alte drumuri fie acoperite cu prundi, fie
pavate se intersectau cu al lui, i se uita atent dup mori de
vnt i cldiri cu acoperiuri de tabl, fr noroc ns. Nu gsi
nici mcar ceva care s aduc cu o ferm.
ntorcnd maina, porni napoi pe drumul pe care venise
cutnd un drum care s-l duc spre partea de sus a dealului
Riker, dar, n final, renun, declarndu-se nvins, n timp ce se
apropia din nou de cimitir, se pomeni ntrebndu-se cine
stpnea cmpurile care l nconjurau i dac dealul Riker era un
teren public sau privat. Biroul de taxe i impozite al districtului
deinea aceast informaie. Jurnalistul cu vederea ptrunztoare
din el observase, tot ntmpltor, c maina femeii dispruse,
ceea ce i produse o uoar, dei surprinztoare, mpunstur de
dezamgire, care i trecu la fel de repede cum apruse.
Se uit la ceas; trecuse puin de ora dou, i se gndi c iureul
prnzului de la Herbs se terminase probabil. Ar putea s stea de
vorb cu Doris. Poate c ea ar putea aduce puin lumin n
acest caz.
Zmbi n sinea lui fr convingere, ntrebndu-se dac femeia
pe care o vzuse la cimitir ar fi rs de speranele pe care i le
fcea.

TREI

Cnd Jeremy ajunse la Herbs, mai erau ocupate doar cteva


mese de pe verand. n timp ce urca treptele spre ua din fa,
conversaiile ncetar, iar privirile alunecar spre el. Doar
mestecatul continu, ducndu-l cu gndul la modul curios n care
vacile se uitau la tine cnd te apropiai de gardul pajitii. Jeremy
salut i fcu semn cu mna aa cum vzuse c fceau cei mai n
vrst de pe verande.
i scoase ochelarii de soare i mpinse ua. Mesele ptrate i
mici erau rspndite prin cele dou ncperi principale, pe ambele
pri ale ncperii, separate de un rnd de trepte. Pereii de
culoarea piersicii erau lambrisai cu scnduri albe care ddea
locului un aer rustic i familial; ctre spatele cldirii, zri
buctria.
Din nou, aceleai expresii ca de vite ale clienilor n timp ce
trecea. Conversaiile se potoleau. Privirile alunecau. Cnd salut
i fcu semn cu mna, privirile se lsar n jos i murmurul
conversaiei se porni iar. Semnul sta fcut cu mna, se gndi el,
e ca o baghet magic.
Jeremy rmase jucndu-se cu ochelarii de soare, spernd c
Doris se afla acolo, cnd una dintre chelnerie iei ncet din
buctrie. Avea n jur de douzeci de ani, era nalt i subire ca o
trestie cu o fa deschis i vesel.
Ia loc undeva, iubi, ciripi ea. Vin la tine ntr-o clip. Dup ce
se fcu comod lng o fereastr, o vzu pe chelneri apropiindu-
se. Pe ecuson scria: RACHEL. Jeremy se gndi la fenomenul
ecusoanelor cu nume din ora. Are fiecare muncitor un ecuson?
Se ntreb dac era vreun fel de regul. La fel ca salutul din cap i
semnul cu mna.
Pot s-i aduc ceva de but, scumpule?
Ai cappuccino? ndrzni el.
Nu, regret. Dar avem cafea.
Jeremy zmbi.
Perfect.
n regul. Meniu e pe mas dac vrei s mnnci ceva.
De fapt, m ntrebam dac Doris McClellan e pe aici.
A, e n spate, zise Rachel luminndu-se. Vrei s o chem?
Dac nu te deranjeaz.
Nu-i nicio problem, scumpule, zise ea zmbind. Jeremy o
urmri ndreptndu-se spre buctrie i mpingnd uile batante.
Peste o clip, apru o femeie i i imagin c era Doris. Era
opusul lui Rachel: scund i corpolent, cu prul alb rrit care
fusese cndva blond, purta un or, dar fr ecuson, peste o bluz
nflorat. Prea s aib njur de aizeci de ani. Cnd se opri la
mas, i puse minile n olduri nainte de a ncepe s
zmbeasc.
n sfrit, zise ea lungind cuvintele n silabe, precis eti
Jeremy Marsh.
Jeremy clipi.
M cunoti? ntreb el.
Bineneles. Tocmai te-am vzut la Primetime Live, vinerea
trecut. neleg c ai primit scrisoarea mea.
Da, mulumesc.
i te afli aici s scrii un reportaj despre fantome.
Jeremy i ridic minile.
Aa se pare.
Ei poftim. Accentul ei fcu ca literele s par pronunate
separat. De ce nu mi-ai spus c vii?
mi place s surprind oamenii. Uneori, m ajut s obin mai
uor informaii exacte.
Ei p-o-f-t-i-m, zise ea din nou. Dup ce surpriza se consum,
Doris i trase un scaun. Te deranjeaz dac iau loc? Bnuiesc c
eti aici ca s discui cu mine.
Nu vreau s ai necazuri cu eful tu dac trebuie s
munceti.
Doris arunc o privire peste umr i strig:
Hei, Rachel, crezi c eful s-ar supra dac a sta jos?
Brbatul de aici vrea s discute cu mine.
Rachel scoase capul din spatele uilor batante. Jeremy observ
c inea n mn un recipient cu cafea.
Nu, nu cred c eful s-ar supra ctui de puin, rspunse
Rachel. Lui Doris i place s stea de vorb. Mai ales cu un flcu
aa de artos.
Doris i ntoarse faa spre Jeremy.
Vezi, zise ea i ncuviin cu capul. Nicio problem.
Pare un loc de munc plcut, zise Jeremy zmbind.
Aa este.
neleg c tu eti efa.
Vinovata n persoan, rspunse Doris n timp ce privirea i
licrea de satisfacie.
De ct vreme eti n afaceri?
De aproape treizeci de ani, deschidem pentru micul dejun i
prnz. Facem feluri de mncare sntoase cu mult nainte de a fi
la mod i avem cele mai bune omlete din aceast parte a Raleigh-
ului Se aplec n fa. i-e foame? Ar trebui s ncerci unul
dintre sandviciurile noastre pentru prnz. Totul e proaspt i
facem chiar pine zilnic. Ari ca i cum i-ar prinde bine o
mbuctur i dup faa ta Doris ezit, examinndu-l. Fac
rmag c i-ar plcea un sandvici cu pui i pesto. E cu varz de
Bruxelles, roii i castravei, iar reeta de pesto am descoperit-o
chiar eu.
Nu sunt chiar aa de flmnd.
Rachel se apropie cu dou ceti de cafea.
Pi, ca s te pun la curent dac am de gnd s spun o
poveste, mi place s o fac la o mas bun. i mi place s nu m
grbesc.
Jeremy capitul.
Sandviciul cu pui i pesto pare perfect.
Doris zmbi.
Ai putea s ne aduci dou Albemarles, Rachel?
Sigur, rspunse Rachel, cercetndu-l pe Jeremy cu o privire
apreciativ. Apropo, cine e prietenul tu? Nu l-am mai vzut pe
aici.
E Jeremy Marsh, rspunse Doris. E un ziarist renumit care a
venit aici s scrie un reportaj despre oraul nostru frumos.
Pe bune? zise Rachel artndu-se interesat.
Da, rspunse Jeremy.
O, slav Domnului, zise ea fcnd cu ochiul. Pentru o
secund, m-am gndit c tocmai venisei de la o nmormntare.
Jeremy clipi, n vreme ce Rachel se ndeprt.
Doris rse de expresia lui.
Tully s-a oprit la noi dup ce te-ai ntors pentru indicaii,
explic ea. Cred c i-a dat seama c a fi putut avea o legtur
cu venirea ta aici i a vrut s se asigure. i oricum, el a redat
ntreaga conversaie, iar Rachel probabil nu s-a putut abine. Toi
i-am considerat comentariul foarte amuzant.
Vai, zise Jeremy.
Doris se aplec n fa.
Pariez c a vorbit ca o moar stricat.
Puin.
Mereu a fost un palavragiu. Ar vorbi i cu o cutie de pantofi
dac n-ar fi nimeni altcineva prin preajm, aa c jur c nu tiu
cum nevast-sa, Bonnie, a rbdat asta atta vreme. Dar n urm
cu doisprezece ani, a surzit, aa c acum el le vorbete clienilor.
Este genul de persoan care te poate face s fugi de acolo n mai
puin timp dect au nevoie cuburile de ghea s se topeasc
iarna. A trebuit s-l gonesc de aici astzi dup ce ne-a vizitat. Nu
poi face niciun pic de treab dac e prin preajm.
Jeremy ntinse mna dup cafea.
Soia lui a surzit?
Cred c bunul Dumnezeu a neles c s-a sacrificat destul.
Vai de ea.
Jeremy rse nainte de a sorbi din cafea.
De ce credea el c tu erai cea care m-a contactat?
De fiecare dat cnd se petrece ceva neobinuit, eu sunt
ntotdeauna nvinovit. Face parte din situaia dat, cred, faptul
de a fi mediumul oraului i toate celelalte.
Jeremy doar se uit la ea i Doris zmbi.
neleg c nu crezi n mediumuri, remarc ea.
Nu, nu chiar, recunoscu Jeremy.
Doris trase de or.
M rog, n cea mai mare parte, nici eu. Cei mai muli dintre
ei sunt cnii. Dar unii oameni au cu adevrat acest dar.
Atunci poi s-mi ghiceti gndurile?
Nu, nicidecum, zise Doris cltinnd din cap. Cel puin cea
mai mare parte din timp, totui. Am o intuiie destul de bun cu
privire la oameni, dar ghicitul gndurilor a fost mai mult treaba
mamei mele. Nimeni nu putea s-i ascund ceva. tia pn i ce
plnuiam s-i cumpr pentru ziua ei de natere, ceea ce era foarte
amuzant. Dar darul meu e diferit. Eu sunt prezictoare. i pe
lng asta pot spune ce sex va avea un copil nainte de a se nate.
neleg.
Doris l privi cu atenie.
Nu m crezi.
Pi, hai s spunem c eti prezictoare. Asta nseamn c
tii s descoperi apa ca s-mi spui unde s sap o fntn.
Bineneles.
i dac i-a cere s faci o testare, cu baze tiinifice, sub
supraveghere strict
Ai putea fi chiar unul dintre cei care m supravegheaz, aa
c dac ar trebui s m aranjezi ca pe un pom de Crciun ca s te
convingi c nu triez, n-a avea nimic mpotriv.
neleg, zise Jeremy gndindu-se la Uri Geller.
Uri Geller fusese att de ncreztor n puterile sale telekinezice
nct se dusese la televiziunea britanic n 1973, unde apruse n
faa oamenilor de tiin i a spectatorilor prezeni acolo. Pe cnd
inea o lingur n echilibru pe deget, ambele pri ncepuser s
se ndoaie n jos n faa observatorilor stupefiai. Abia mai trziu,
se aflase c el ndoise lingura de mai multe ori nainte de
emisiune, producnd oboseala metalului.
Doris prea s-i dea seama la ce se gndea Jeremy.
Crede-m poi s m testezi oricnd, n orice fel doreti.
Dar nu pentru asta ai venit. Vrei s afli mai multe despre
fantome, nu?
Adevrat, zise Jeremy, uurat s intre direct n subiect. Ai
ceva mpotriv dac nregistrez?
Ctui de puin.
Jeremy bg mna n buzunarul jachetei i scoase un
reportofon mic. nainte de a ncepe, Doris lu o nghiitur de
cafea.
Perfect, povestea se ntoarce napoi cam prin anii 1890. Pe
atunci, n ora se fcea nc discriminare, aa c majoritatea
negrilor triau ntr-un loc numit Watts Landing. n prezent, nu
mai exist nimic din satul acela din cauza lui Hazel, dar
O clip Hazel?
Uraganul. 1954. A lovit coasta lng Carolina de Sud
aproape de grani. A inundat mare parte din Boone Creek, aa c
ceea ce a rmas din Watts Landing a fost curat.
Ah, corect. Regret. Continu.
Oricum, cum spuneam, nu vei mai gsi satul acum, dar
aproape de nceputul secolului cred c acolo triau cam trei sute
de oameni. Cei mai muli dintre ei se trgeau din sclavii care
veniser din Carolina de Sud n timpul rzboiului de agresiune
nordic sau ceea ce yankeii numesc Rzboiul Civil.
Ea i fcu un semn cu ochiul i Jeremy zmbi.
Astfel, Union Pacific a aprut pentru a introduce liniile de
cale ferat, care, fr ndoial, trebuiau s transforme acest loc
ntr-o mare zon cosmopolitan. Sau cel puin asta au promis. Iar
linia pe care au plnuit-o trecea drept prin cimitirul negrilor.
Atunci, conductorul oraului era o femeie numit Hettie
Doubilet. Era din regiunea Mrii Caraibilor nu tiu care insul
, dar cnd a aflat c trebuiau s scoat toate trupurile i s le
mute n alt loc, s-a suprat i a ncercat s conving consiliul
districtual s fac totui ceva ca ruta s fie schimbat. Dar
consiliul nu i-a luat n considerare cererea. Nici mcar nu i-a dat
ocazia s-i justifice solicitarea.
n clipa aceea, Rachel sosi cu sandviciurile i aez amndou
farfuriile pe mas.
Gust, zise Doris. Oricum, eti numai piele i os.
Jeremy ntinse mna dup sandvici i lu o muctur.
Ridic din sprncene i Doris zmbi.
E mai bun dect orice din New York, nu-i aa?
Fr nicio urm de ndoial. Felicitrile mele pentru
buctarul-ef.
Doris se uit la el cu un aer aproape cochet.
Eti un vrjitor, domnule Marsh, zise ea, iar pe Jeremy l
strfulger gndul c, n tinereea ei, probabil c frnsese cteva
inimi.
Doris i continu povestea ca i cum nu se oprise deloc.
Pe vremea aceea, muli oameni erau rasiti. Unii dintre ei
mai sunt nc, dar acum sunt n minoritate. Dac eti din nord,
probabil crezi c mint n privina asta, dar nu mint.
Te cred.
Nu, nu m crezi. Nimeni din nord nu crede, dar asta-i n
afara subiectului. Dar ntorcndu-m la povestea noastr, Hettie
Doubilet a fost scoas din srite de consiliul districtual, iar
legenda spune c atunci cnd i s-a refuzat intrarea n biroului
primarului, ea ne-a blestemat pe noi, oamenii albi. A zis c dac
mormintele strmoilor ei vor fi profanate, atunci i ale noastre
vor fi profanate. Strmoii neamului ei vor clca n picioare
pmntul n cutarea locului lor de odihn i, n cltoria lor, vor
tropi prin Cedar Creek, aa c n final, cimitirul va fi nghiit n
ntregime. Bineneles, nimeni nu i-a acordat nicio atenie n ziua
aceea.
Doris muc din sandvici.
i, n sfrit, ca s scurtez o poveste lung, negrii au mutat
trupurile unul cte unul n alt cimitir, calea ferat a ajuns aici i,
dup asta, exact cum a zis Hettie, cimitirul Cedar Creek a nceput
s se deterioreze. La nceput, lucruri mici. Cteva pietre de
mormnt crpate i alte asemenea, de parc vandalii ar fi trecut
pe acolo. Cei din consiliul districtual care i considerau
rspunztori pe oamenii lui Hettie, au pus paznici. Dar,
distrugerea a continuat, indiferent ci paznici au fost concediai.
i n decursul anilor, situaia s-a tot nrutit. Ai fost acolo, nu?
Jeremy ddu din cap aprobator.
Deci poi s nelegi ce se ntmpl. Arat de parc locul se
scufund exact cum a zis Hettie c se va ntmpla, nu? n orice
caz, civa ani mai trziu, au nceput s apar luminile. i de
atunci ncoace, lumea a crezut c erau spiritele sclavilor care
mrluiau.

n concluzie, cimitirul nu mai este folosit?


Nu, locul a fost abandonat definitiv la sfritul anilor 1970,
dar chiar nainte de asta, majoritatea oamenilor au ales s fie
nmormntai n celelalte cimitire din ora din cauza celor
ntmplate acolo. Acum se afl n posesia consiliului districtual,
dar nu fac nimic pentru el. n ultimii douzeci de ani, nu s-au
ngrijit de el.
A verificat vreodat cineva motivul pentru care cimitirul pare
s se scufunde?
Nu sunt sigur, dar sunt aproape convins c cineva a fcut-
o. O mulime de oameni influeni i au strmoii nmormntai n
acest cimitir i ultimul lucru pe care l-ar dori ar fi ca mormintele
bunicilor lor s fie distruse. Sunt ncredinat c au dorit o
explicaie, aa c am auzit zvonuri c unii oameni din Raleigh au
ajuns s descopere ce se ntmpl.
Te referi la studenii de la Duke?
O, nu la ei, dragule! Ei erau doar nite copii i au fost aici
anul trecut. Nu, cu mult mai mult timp n urm. Poate c n jurul
datei cnd a nceput distrugerea.
Dar nu tii ce au aflat.
Nu. Regret. Fcu o pauz i privirea i licri neastmprat.
Dar mi-am fcut o idee despre ce ar putea fi vorba.
Jeremy deveni foarte atent.
i asta este?
Apa, zise ea simplu.
Apa?
Nu uita c sunt prezictoare. tiu unde se gsete ap. i i
spun exact c terenul acela se scufund datorit apei de sub el.
tiu precis.
neleg, zise Jeremy.
Doris rse.
Eti tare drgu, domnule Marsh. tiai c faci o fa foarte
serioas cnd cineva i spune ceva ce nu vrei s crezi?
Nu. Nimeni nu mi-a spus niciodat acest lucru.
Ei, se ntmpl. Dar eu cred c e ncnttor. Mama mea ar fi
avut o zi plin cu tine. Eti foarte uor de ghicit.
Deci, la ce m gndesc?
Doris ezit.
M rog, cum am spus, darurile mele sunt diferite de ale
mamei. Ea te putea citi ca pe o carte. i n plus, nu vreau s te
sperii.
D-i drumul. Sperie-m.
Foarte bine, zise ea. l privi ndelung. Gndete-te la ceva ce
eu n-a putea s tiu. Dar, nu uita, darul meu nu e s citesc
gndurile. Eu doar primesc indicii cnd i cnd, i numai dac
sunt triri cu adevrat puternice.
n regul, zise Jeremy amuzndu-se mai departe. Realizezi
totui c te eschivezi.
O, taci, acum. Doris se ntinse dup minile lui. Las-m s
le in, bine?
Jeremy aprob.
Sigur.
Acum, gndete-te la ceva personal, necunoscut pentru
mine.
De acord.
Doris l strnse de mini.
Serios. n clipa asta, doar te joci cu mine.
Bine, zise el, m voi gndi la ceva.
Jeremy nchise ochii. Se gndi la motivul pentru care, n cele
din urm, Maria l prsise i, mult timp, Doris nu zise nimic. n
schimb, se uita la el pur i simplu de parc ar fi ncercat s-l fac
s spun ceva.
Jeremy mai trecuse prin astfel de momente de nenumrate ori.
tia prea multe ca s se trdeze, iar cnd Doris tcu n
continuare, tia c o nvinsese. Ea tresri brusc dup cum era
de ateptat, se gndi Jeremy, de vreme ce situaia se asemna cu
emisiunea i imediat dup aceea, i ddu drumul la mini.
Jeremy deschise ochii i se uit la ea.
Deci?
Doris l privea ntr-un mod ciudat.
Nimic, zise ea.
Ah, zise Jeremy. Cred c nu e posibil astzi, nu?
Cum am zis, sunt prezictoare. Zmbi, aproape parc
scuzndu-se. Dar categoric pot s-i spun c nu eti nsrcinat.
El chicoti.
Ar trebui s spun c ai dreptate n privina asta.
Ea i zmbi nainte de a arunca o privire spre mas. Apoi, i
ridic privirea din nou.
mi pare ru. N-ar fi trebuit s fac ce am fcut. A fost totul
nepotrivit.
Nicio problem, zise el vorbind serios.
Nu, insist ea. i ntlni privirea i ntinse mna dup mna
lui pe care o strnse din nou ncetior. mi pare tare ru.
Jeremy nu era prea sigur cum s reacioneze cnd ea l lu de
mn din nou, dar rmase impresionat de compasiunea din
expresia ei.
Aa c Jeremy avu sentimentul descurajant c Doris ghicise
mai mult din trecutul su dect era cu putin s tie.

Abilitile de medium, premoniiile i intuiia sunt doar un


produs al interaciunii dintre experien, simul realitii i
informaia acumulat. Majoritatea oamenilor subestimeaz n
mare msur cantitatea de informaii pe care o rein n timpul
vieii, iar creierul uman este capabil s coreleze imediat informaia
ntr-un mod n care nicio alt specie sau dispozitiv nu este capabil
s o fac.
Creierul totui nva s ignore marea majoritate a informaiilor
pe care le primete, de vreme ce, din motive evidente, nu ai noroc
s-i aminteti totul. Fr ndoial, unii oameni au o memorie mai
bun dect alii, un fapt ce a fost demonstrat adesea n diverse
experimente, iar capacitatea de a exersa memoria este dovedit i
ea. Dar chiar i cei mai proti studeni i amintesc 99,99 la sut
din toate lucrurile cu care se confrunt n via. i totui, restul
de 0,01 la sut face diferena ntre unii i alii. Pentru unii
oameni, se manifest n capacitatea de a memora lucruri fr
importan, sau exceleaz ca doctori, sau interpreteaz cu
exactitate datele financiare, ca miliardarii speculani la burs.
Pentru ali oameni, este capacitatea de a ptrunde n gndurile
altora i oamenii aceia cu un talent nnscut de a se inspira din
amintiri, de a folosi simul realitii i experiena ca s codifice
totul repede i cu exactitate vdesc o aptitudine care pare altora
supranatural.
Ceea ce fcuse Doris era mai presus de asta, oricum, se
gndea Jeremy. Ea tia. Sau cel puin, aa i imaginase Jeremy
la nceput, pn cnd cedase n faa explicaiei logice a ceea ce se
ntmplase.
i, de fapt, nu se ntmplase nimic, i reaminti el. Doris nu
spusese nimic; era doar maniera n care l privise care l fcuse s
cread c nelegea lucrurile acelea imposibil de cunoscut. i
credina aceea venea din el, nu de la Doris.
tiina deinea rspunsurile adevrate, dar chiar i aa, Doris
prea o persoan drgu. i dac ea credea n capacitile ei, ce?
Pentru ea, prea probabil ceva supranatural.
Din nou, ea pru s-i ptrund n gnduri aproape imediat.
Cred c tocmai am dovedit c sunt sonat, nu?
Nu, nicidecum, zise Jeremy.
Ea ntinse mna dup sandvici.
n sfrit, pentru c trebuie s ne bucurm de aceast mas
minunat, poate ar fi mai bine dac am tifsui un timp. Despre
ce s-i mai povestesc?
Povestete-mi despre Boone Creek, zise el.
Ce anume?
A, orice, de fapt. Socotesc c, de vreme ce am s stau aici
cteva zile, mi-ar prinde bine s tiu cte puin despre acest ora.
Urmtoarea jumtate de or, i-o petrecur discutnd m
rog, mai nimic legat de ceea ce l preocupa pe Jeremy. Chiar mai
mult dect Tully, Doris prea s tie tot ce se petrecea n ora. Nu
datorit aa-ziselor ei capaciti recunoscuse i ea ci din cauza
informaiilor care treceau prin ora precum sucul de prune printr-
un prunc.
Doris vorbi aproape non-stop. Jeremy afl cine se ntlnea cu
cine, cu cine era greu de lucrat i de ce, i faptul c preotul de la
Biserica Penticostal local avea o aventur amoroas cu una
dintre enoriaele sale. Cel mai important, dup prerea lui Doris,
cel puin, era c, dac se va ntmpla ca maina s nu-i mai
funcioneze, nu trebuia niciodat s treac pe la Trevors Towing,
pentru c Trevor avea s fie probabil beat, la orice or din zi.
Omul e un pericol pe drumuri, declar Doris. Toat lumea o
tie, dar pentru c tatl su e eriful, nimeni nu face nimic n
privina asta. Dar pe de alt parte, n-ar trebui s fii surprins.
eriful Wanner are i el problemele lui, din cauza datoriilor la
jocurile de noroc.
Aha, zise Jeremy ca rspuns, de parc ar fi fost n cunotin
de cauz cu tot ceea ce se petrecea n ora. E de neles.
Pentru o clip, niciunul nu mai zise nimic. Jeremy profit de
pauz s arunce o privire spre ceas.
Bnuiesc c trebuie s pleci, zise Doris.
El ntinse mna dup reportofon i, nainte de a-l strecura
napoi n buzunarul jachetei, l nchise.
Probabil. Voiam s trec pe la bibliotec nainte de a se
nchide s vd ce-mi poate oferi.
Prnzul e din partea casei. Nu ne bucurm prea des de
oaspei renumii.
O scurt apariie la Primetime nu face o persoan renumit.
tiu asta. Dar eu vorbeam de editorialul tu.
L-ai citit?
n fiecare lun. Soul meu, Dumnezeule, obinuia s fac
reparaii n garaj i i plcea revista. i dup ce a murit, nu m-a
lsat pur i simplu inima s anulez abonamentul. Am continuat,
ca s spun aa, de unde s-a oprit el. Eti un tip foarte detept.
Mulumesc, zise el.
Doris se ridic de la mas i porni s-l conduc spre ieirea din
restaurant. Clienii rmai, doar civa n clipa aceea, i ridicar
privirile s-i urmreasc. Se nelegea de la sine c auziser
fiecare cuvnt i, ndat ce Jeremy i Doris ieir afar, clienii
ncepur s murmure ntre ei. Toat lumea ajunsese imediat la
concluzia c era o chestie aparte.
A zis ea c el a aprut la televizor? ntreb cineva.
Cred c l-am vzut la una dintre emisiuni.
Categoric, nu e doctor, adug un altul. L-am auzit vorbind
despre un articol de revist.
M ntreb cum de-l cunoate Doris. S-a prins careva?
Prea destul de drgu.
Eu cred c e pur i simplu, un vistor, veni Rachel cu ideea.
ntre timp, Jeremy i Doris se oprir pe verand, fr s aib
habar de agitaia pe care o strniser n restaurant.
Bnuiesc c vei sta la Greenleaf? ntreb Doris. Cnd Jeremy
ncuviin, ea continu: tii unde se afl? E, ca s zic aa, ntr-un
col uitat de lume.
Am o hart, zise Jeremy ncercnd s par ca i cum ar fi
fost pregtit tot timpul. Sunt sigur c am s gsesc locul. Dar poi
s-mi spui cum ajung la bibliotec?
Sigur, zise Doris, este exact pe col. Fcu semn spre partea
de sus a drumului. Vezi cldirea de crmid de acolo? Cea cu
tende albastre?
Jeremy ncuviin.
O iei la stnga i treci de primul semn de oprire. La prima
strad dup semnul de oprire, faci dreapta. Biblioteca e chiar pe
col. Este o cldire alb, masiv. nainte de a o cumpra consiliul
districtual, se numea Casa Middleton, care i-a aparinut lui
Horace Middleton.
Nu s-a construit o bibliotec nou?
E un ora mic, domnule Marsh i, altminteri, e foarte mare.
Vei vedea.
Jeremy ntinse mna.
Mulumesc. Ai fost grozav. i prnzul a fost delicios.
Fac tot posibilul.
Te-ar deranja dac a mai reveni cu nite ntrebri? Lai
impresia c nu-i scap nimic.
Oricnd doreti s discui, treci pur i simplu pe aici. Sunt
mereu disponibil. Dar te rog s nu scrii ceva ce ne-ar face s
semnm cu o aduntur de oprlani. Muli oameni, inclusiv eu,
iubesc acest loc.
Tot ceea ce scriu e adevrat.
tiu, zise ea. De aceea te-am contactat. Ai o fa care inspir
ncredere, aa c sunt sigur c vei elucida odat pentru
totdeauna legenda, aa cum s-ar cuveni.
Jeremy i lu un aer de ofensat.
Nu-i nchipui c sunt fantome la Cedar Creek?
O, cerule, nu. tiu c nu sunt spirite acolo. Susin asta de
muli ani, dar nimeni nu m ascult.
Jeremy o privi curios.
Atunci de ce m-ai invitat s vin?
Pentru c oamenii nu tiu ce se ntmpl, aa c vor
continua s cread pn cnd vor gsi o explicaie, nelegi, de
cnd cu articolul la din ziar cu oamenii de la Duke, primarul
promoveaz ideea ca un apucat, iar strinii vin de peste tot
spernd s vad luminile. Ca s fiu sincer, asta creeaz o
mulime de probleme locul se drm deja i rul devine i mai
ru. Vocea i se stinse treptat nainte de a continua: Bineneles,
eriful nu va face nimic cu adolescenii care i pierd vremea pe
acolo sau cu strinii care umbl aiurea fr nimic n cap. El i
primarul umbl s-i fac amici i, pe lng toate acestea,
aproape toat lumea de aici, n afar de mine, consider c
promovarea legendei cu fantome este o idee bun. De cnd
filatura i mina s-au nchis, oraul a trecut pe linie moart, aa c
ei se gndesc la ideea asta ca la un fel de salvare.
Jeremy arunc o privire spre main i pe urm napoi spre
Doris, gndindu-se la ceea ce tocmai auzise. Totul se potrivea
perfect, dar
i dai seama c povestea de acum e diferit fa de ceea ce ai
scris n scrisoare.
Nu, zise ea. Tot ce am spus a fost c au existat nite lumini
misterioase n cimitir care au fost puse pe seama unei vechi
legende, c majoritatea oamenilor cred c fantomele sunt
amestecate n treaba asta i c tinerii de la Duke nu au reuit s
descifreze ce erau de fapt luminile. Toate astea sunt adevrate.
Citete scrisoarea din nou dac nu m crezi. Eu nu mint,
domnule Marsh. Poate nu sunt perfect, dar nu mint.
Atunci de ce vrei ca eu s discreditez povestea?
Pentru c nu e n ordine, zise ea calm de parc rspunsul ei
ar fi fost de bun-sim. Lumea hoinrete mereu pe acolo, turitii
vin s doarm peste noapte n cort nu e tocmai cuviincios
pentru rposai, chiar dac cimitirul este abandonat. Cei
nmormntai acolo merit s se odihneasc n pace. Combinnd
totul cu ceva respectabil precum Turul Caselor Istorice este de-a
dreptul absurd. Dar, n aceste zile, eu sunt o voce n pustiu.
Jeremy se gndi la ceea ce spusese Doris n timp ce-i bga
minile n buzunare.
Pot s fiu sincer? ntreb el.
Ea ddu din cap aprobator, iar Jeremy se mut de pe un picior
pe altul.
Dac tu crezi c mama ta a fost medium i poi prezice unde
exist ap i sexul copilailor, pare
Cnd el ls propoziia neterminat, ea l privi fix.
Eu ar trebui s fiu prima care crede n fantome?
Jeremy ncuviin.
Pi, ntr-adevr, cred. Dar nu cred c fantomele se afl acolo,
n cimitir.
De ce nu?
Pentru c am fost acolo i nu simt prezena spiritelor.
Deci poi s faci i asta?
Ea ridic din umeri fr s rspund.
Pot s fiu la fel de sincer?
Categoric.
ntr-o zi, o s afli un lucru care nu poate fi explicat de
tiin. i cnd se va ntmpla asta, viaa ta o s se schimbe ntr-
un mod pe care nu i-l poi imagina.
Jeremy zmbi.
Este o promisiune?
Da, zise ea, e o promisiune. Fcu o pauz privindu-l n ochi.
i trebuie s spun c prnzul nostru m-a bucurat cu adevrat.
Nu se ntmpl des s iau prnzul n compania unui tnr aa de
ncnttor. Aproape m face s m simt din nou tnr.
i eu m-am simit minunat.
Jeremy se ntoarse s plece. Ct sttuser la mas, norii se
strnseser grmad. Cerul, cu toate c nu era amenintor,
arta de parc iarna dorea s se instaleze, aa c Jeremy i ridic
gulerul, n timp ce-i croi drum spre main.
Domnule Marsh? strig Doris n spatele su.
Jeremy se ntoarse.
Da?
Spune-i bun ziua lui Lex din partea mea.
Lex?
Da, zise ea. La biroul de documentare din bibliotec. E
persoana de care trebuie s ntrebi.
Jeremy zmbi.
O voi face.

PATRU

Biblioteca se dovedi o construcie gotic, masiv, total diferit


de orice alt cldire din ora. Pentru Jeremy, edificiul arta de
parc ar fi fost desprins dintr-o coast de deal din Romnia i
lsat s cad n Boone Creek cu o ndrzneal proprie numai
beiei.
Cldirea ocupa cea mai mare parte a strzii, iar cele dou etaje
erau nfrumuseate de ferestrele nguste i nalte, de un acoperi
abrupt i de ua de lemn arcuit din fa, cu tot cu inelele uriae
de metal. Edgar Allan Poe ar fi ndrgit locul, dar n ciuda
arhitecturii de cas bntuit, cetenii oraului fcuser tot
posibilul s o fac s arate ct mai atrgtoare. Exteriorul de
crmid fr ndoial, maro-rocat la un moment dat fusese
zugrvit n alb, obloane negre fuseser montate s ncadreze
ferestrele i straturi de pansele se niruiau pe aleea din fa i
nconjurau catargul de steag. O firm atrgtoare, gravat cu
litere cursive aurii ntmpina pe toat lumea la BIBLIOTECA
BOONE CREEK. Totui, aspectul de ansamblu era deconcertant.
Era ca i cum ai fi vizitat casa unui puti bogat din marele ora i
valetul te ntmpina la u cu baloane i cu un pistol cu ap.
n foaierul galben pai, foarte luminos cel puin cldirea avea
consecven n inconsecvena ei se afla o mas de scris n form
de L, latura lung desfurndu-se spre partea din spate a
edificiului, unde Jeremy zri o ncpere spaioas cu perei de
sticl, rezervat copiilor. Pe stnga erau bile, iar pe dreapta,
dincolo de alt perete de sticl, se afla ceea ce prea a fi zona
principal. Jeremy fcu semn cu capul i flutur mna spre
femeia btrioar din spatele biroului. Femeia i zmbi i, nainte
s revin la cartea pe care o citea, i rspunse la salut cu mna.
Jeremy naint prin uile impozante de sticl spre zona
principal, mndru c prindea din zbor mersul lucrurilor de
acolo.
n zona principal totui, simi o und de dezamgire.
Dedesubtul luminilor fluorescente erau doar ase rafturi cu cri,
aezate relativ foarte aproape unul de cellalt, ntr-o ncpere care
nu era mult mai mare dect apartamentul su. n cele dou
coluri mai apropiate erau nite computere nvechite i la
distan, spre dreapta, era o zon comun care gzduia o mic
colecie de periodice. Patru mese mici erau mprtiate n toat
ncperea, aa c observ doar trei persoane care rsfoiau cri pe
rafturi, punndu-l la numr i pe un brbat cam n vrst, cu un
aparat auditiv care stivuia crile pe rafturi. Privind n jur, Jeremy
avu vaga bnuial ascuns c de cnd se tia cumprase mai
multe cri dect avea biblioteca.
Se ndrept spre biroul de documentare, dar dup cum era de
ateptat, nu se afla nimeni n spatele acestuia. Se opri s-l atepte
pe Lex. Rsucindu-se ca s se sprijine de birou, nelese c Lex
trebuia s fi fost brbatul cu pr alb care aranja crile, dar
brbatul nu fcu nicio micare spre el.
i arunc o privire spre ceasul de la mn. Dou minute mai
trziu, se uit din nou la ceas.
Peste alte dou minute, dup ce Jeremy i drese sonor glasul,
brbatul l observ n sfrit. Jeremy fcu semn cu capul i
flutur mna, asigurndu-se c brbatul va realiza faptul c avea
nevoie de ajutor, dar, n loc s se deplaseze spre el, brbatul fcu
semn cu capul i flutur mna nainte s se ntoarc la stivuitul
crilor. Fr ndoial, ncerca s rmn calm. Eficiena sudic
era legendar, remarc Jeremy. Foarte impresionant acest loc!

n biroul mic i dezordonat de la etajul bibliotecii, ea se uita pe


fereastr. tia c el va veni. Doris o sunase n clipa cnd el
plecase de la Herbs i i povestise despre brbatul n negru din
New York City care se afla n ora s scrie despre fantomele din
cimitir.
Cltin din cap. Era de ateptat ca el s-i fi dat ascultare lui
Doris. Odat ce lui Doris i intra o idee n cap, avea tendina de a
deveni foarte struitoare, preocupat foarte puin de posibila
reacie pe care un astfel de articol ar putea-o genera. Ea citise
articolele domnului Marsh i tia exact cum lucra el. Nu s-ar
mulumi s aib dovada c fantomele nu existau i ea nu avea
nicio ndoial n privina asta , dar domnul Marsh nu s-ar fi oprit
aici. Ar intervieva oamenii n maniera sa fascinant, i-ar face s
vorbeasc liber i apoi, ar alege cu mult grij, nainte de a
denatura faptele n orice mod ar fi dorit. Odat ce ar termina cu
cioprirea adevrului, l-ar expune ntr-un articol, iar oamenii din
toat ara aveau s cread c toi cei care locuiau acolo era
creduli, ridicoli i superstiioi.
A, nu. Nu-i plcea deloc faptul c el se afla acolo.
nchise ochii, rsucindu-i absent printre degete uvie din
prul ei negru. Treaba era c nici ei nu-i plceau oamenii care
umblau aiurea prin cimitir. Doris avea dreptate: era lipsit de
respect i de cnd veniser tinerii aceia de la Duke i apruse
articolul n ziar, lucrurile scpaser de sub control. De ce n-ar fi
putut fi trecute sub tcere? Luminile acelea fuseser prin preajm
de decenii i, cu toate c toat lumea tia despre ele, nimnui nu-
i psa cu adevrat. Desigur, cnd i cnd, cteva persoane puteau
merge s arunce o privire de obicei cei care beau la Lookilu sau
adolescenii. Dar tricouri? Cni de cafea? Cri potale ieftine?
Asocierea cu Turul Caselor Istorice?
Nu nelegea pe deplin ntregul motiv din spatele fenomenului.
De ce era att de important s se dezvolte turismul n zon?
Sigur, banii erau mbietori, dar oamenii nu locuiau n Boone
Creek pentru c doreau s se mbogeasc. M rog, cei mai muli
dintre ei, totui. Existau ntotdeauna cteva persoane pornite s
fac un ban, ncepnd nainte de toate cu primarul. Dar ea
crezuse dintotdeauna c majoritatea oamenilor locuiau n Boone
Creek pentru acelai motiv pentru care locuia i ea: pentru
sentimentul copleitor pe care l avea cnd soarele la asfinit
transforma rul Pamlico ntr-o panglic galben aurie, pentru c
i cunotea vecinii i avea ncredere n ei, pentru c oamenii i
puteau lsa copilaii s alerge prin mprejurimi seara, fr s se
team c li s-ar putea ntmpla ceva ru. ntr-o lume care
devenea tot mai aglomerat cu fiecare clip, Boone Creek era un
ora care nici mcar nu ncercase s in pasul cu lumea
modern i asta era ceea ce-l fcea s fie special.
n definitiv, de aceea se afla ea acolo. Iubea tot ceea ce era legat
de ora: mirosul de pin i de sare n dimineile de nceput de
primvar, serile sufocante de var care-i fceau pielea s
strluceasc, mpurpurarea nvpiat a frunzelor de toamn.
Dar, cel mai mult, iubea oamenii i nu se putea imagina locuind
nicieri altundeva. Avea ncredere n ei, sttea de vorb cu ei i
inea la ei. Fr ndoial, civa dintre prietenii ei nu aveau
aceleai sentimente i, dup ce se ndreptaser spre faculti, nu
mai reveniser deloc. Fusese i ea plecat un timp, dar chiar i
atunci, tiuse mereu c se va ntoarce i se dovedise un lucru
bun, pentru c i fcuse griji din cauza sntii lui Doris n
ultimii doi ani. i, pe lng acestea, tiuse c avea s fie
bibliotecar, exact cum fusese mama ei, n sperana c va face din
bibliotec un loc de care oraul s fie mndru.
Nu, nu era cea mai ncnttoare ocupaie i nici nu era pltit
grozav. Biblioteca era o activitate n desfurare, dar primele
impresii erau neltoare. Parterul gzduia numai literatur
contemporan, n timp ce etajul pstra literatura clasic i de
informare, titluri suplimentare de autori contemporani i colecii
unice. Nu era sigur dac domnul Marsh va realiza mcar c
biblioteca se ntindea pe ambele nivele, de vreme ce scrile erau
aezate n partea din spate a cldirii, lng sala copiilor. Unul
dintre neajunsurile acestei biblioteci gzduite ntr-o fost
reedin era c arhitectura nu fusese proiectat pentru circulaia
publicului. Dar ea se acomodase cu locul.
Biroul ei de la etaj era aproape ntotdeauna linitit i se afla
aproape de partea ei preferat din bibliotec. O ncpere mic
alturi de biroul ei coninea titluri rare, cri pe care le adunase
cu ocazia vnzrilor de imobile i garaje, prin donaii, precum i
prin vizite la librrii i comerciani de pe tot cuprinsul statului, un
proiect pe care l ncepuse mama ei. Mai deinea i o colecie
bogat de manuscrise istorice i de hri, din care unele datau din
perioada anterioar Rzboiului de Independen. Toate astea erau
pasiunea ei. Era permanent n cutare de ceva deosebit i nu se
sfia s-i foloseasc farmecul, iretenia sau s devin, pur i
simplu, struitoare pentru a obine ceea ce dorea. Cnd acestea
nu funcionau, scotea n eviden aspectul scutirii impozitului pe
venit i pentru c muncise mult s cultive legturi cu avocai
care se ocupau de probleme fiscale i imobiliare de la un capt la
cellalt al Sudului adesea primea materiale chiar nainte ca ali
bibliotecari s afle de existena lor. Cu toate c nu avea resursele
celor de la Duke, Wake Forest sau Universitatea Carolina de Nord,
biblioteca ei era socotit ca una dintre cele mai bune biblioteci
mici din stat, dac nu chiar din ar.
n clipa aceea, cam aa o vedea i ea. Cum era biblioteca ei, aa
era i oraul ei. i chiar n acest moment, o atepta un
necunoscut, un necunoscut care dorea s scrie un reportaj care
era posibil s nu fie tocmai favorabil pentru concetenii ei.
Tocmai l zrise apropiindu-se. l vzuse ieind din main i
mergnd spre intrare. Cltin din cap, recunoscnd aproape
imediat ngmfarea de orean, ncreztor n sine. Era, pur i
simplu, nc unul din lungul ir de oameni care veneau n vizit
dintr-un loc oarecare, mai exotic, oameni care credeau c
nelegeau mai bine cum era lumea adevrat. Oameni care
pretindeau c viaa ar putea fi mult mai captivant i mai
mplinit numai dac schimbai locul. n urm cu civa ani, se
lsase nelat de cineva care credea astfel de lucruri, aa c
refuza s mai ia drept bune asemenea idei.
O pasre cardinal ateriz pe pervazul din exterior. O urmri,
fcnd abstracie de propriile gnduri, i apoi oft. Socoti c
probabil era cazul s mearg i s discute cu domnul Marsh din
New York. La urma urmei, o atepta. Fcuse atta drum, iar
ospitalitatea sudic precum i funcia pe care o ocupa i
cereau s-l ajute s gseasc ceea ce i trebuia. I se pru totui
mai important s nu-l scape din ochi. Era capabil s filtreze
informaiile n aa fel nct el s neleag i prile bune ale vieii
din ora.
Zmbi. Era convins c l putea manipula pe domnul Marsh. i
n plus, trebuia s accepte c era foarte artos, chiar dac nu era
un om n care s poi avea ncredere.

Jeremy Marsh prea aproape plictisit.


Se plimba pe unul dintre intervale, cu braele ncruciate,
aruncnd cte o privire la titlurile contemporane. Din cnd n
cnd, se ncrunta de parc s-ar fi ntrebat de ce nu putea gsi
nimic de Dickens, Chaucer sau Austen. Dac ar cere lmuriri,
Lexie se ntreba cum ar reaciona dac i-ar rspunde cu Cine?
Cunoscndu-l i imediat recunoscu c nu-l cunotea deloc, dar
fcea o simpl presupunere probabil c s-ar uita fix la ea, fr
glas, la fel cum fcuse cnd o zrise mai devreme n cimitir.
Brbaii, se gndi ea. ntotdeauna previzibili.
i aranj puloverul, trgnd de timp nainte de a porni spre el.
Continu s rmi o profesionist, i reaminti ea, eti n
misiune.
Cred c pe mine m caui, anun ea fornd un zmbet
mpietrit.
Jeremy i ridic privirea la auzul vocii i, pentru o clip, pru
ncremenit pe loc. Apoi, dintr-odat, zmbi cnd o recunoscu.
Prea destul de prietenos gropia din obraz era atrgtoare ,
dar zmbetul era puin prea artificial i nu era ndeajuns s
contrabalanseaz ncrederea din priviri.
Tu eti Lex? ntreb el.
Este prescurtarea de la Lexie. Lexie Darnell. Aa mi spune
Doris.
Eti bibliotecara?
Cnd nu umblu prin cimitire i ignor brbaii care se
holbeaz, m strduiesc s fiu.
Ei poftim, zise el ncercnd s vorbeasc trgnat precum
Doris.
Ea zmbi i trecu pe lng el s ndrepte cteva cri de pe
raftul pe care el l studiase.
Accentul tu nu prea are succes, domnule Marsh, zise ea.
Parc verifici literele pentru un careu de cuvinte ncruciate.
Jeremy rse degajat, netulburat de comentariul ei.
Crezi? ntreb el.
Categoric un crai, se gndi ea.
tiu, zise ea, continund s ndrepte crile. Acum, cu ce te
pot ajuta, domnule Marsh? Bnuiesc c eti n cutare de
informaii despre cimitir?
Renumele meu mi-a luat-o nainte.
Doris m-a sunat s-mi spun c erai pe drum.
A, zise el. Ar fi trebuit s-mi dau seama. Este o femeie
interesant.
E bunica mea.
Jeremy ridic din sprncene. EI P-O-F-T-I-M, gndi el doar
pentru sine de data asta. Dar nu-i aa c era un fapt interesant?
i-a povestit despre prnzul nostru minunat? ntreb el.
Nu am ntrebat.
i trase prul dup ureche observnd c gropia lui era genul
de gropi care-i fcea pe copilai s-i doreasc s-i pun
degetul n ea. Nu c i plcea, ntr-un fel sau altul, desigur.
Termin cu crile i se ntoarse cu faa spre el pstrndu-i tonul
ferm.
Crezi sau nu, sunt extrem de ocupat n clipa asta, sublinie
ea. Am o mulime de lucrri pe care trebui s le termin astzi. Ce
fel de informaii caui?
El ridic din umeri.
Orice ar putea s m ajute cu istoria cimitirului i a
oraului. Cnd a nceput povestea cu luminile. Studii care s-au
fcut n trecut. Toate articolele care amintesc de legende. Hri
vechi. Informaii despre dealul Riker i topografia acestuia.
Documente istorice. Lucruri de genul sta.
Fcu o pauz studiind din nou ochii violei. Erau ntr-adevr
foarte exotici. i era chiar lng el, n clipa aceea, fr s o mai ia
din loc. Socoti c i sta era un fapt interesant.
Trebuie s recunosc, este ntr-un fel uimitor, nu? ntreb el
sprijinindu-se de raftul de lng ea.
Ea l privi fix.
Poftim?
Faptul c te-am vzut la cimitir i acum, te vd aici.
Scrisoarea bunicii tale care m-a adus aici. Este ntr-adevr o
coinciden, nu crezi?
Nu pot spune c m-am gndit prea mult la asta.
Jeremy nu inteniona s fie timid. Rareori era reinut, ndeosebi
cnd lucrurile erau interesante.
De vreme ce nu sunt de prin partea locului, poate c ai putea
s-mi spui ce fac oamenii s se relaxeze n acest ora. Adic,
exist vreun loc unde s bei o cafea? Sau poate s mnnci ceva?
fcu o pauz. Poate puin mai trziu, dup ce eti liber?
ntrebndu-se dac l auzise bine, ea clipi.
M invii n ora? ntreb ea.
Numai dac eti disponibil.
Cred, zise ea redobndindu-i calmul, c va trebui s refuz.
Dar mulumesc pentru propunere.
Continu s-l priveasc pn cnd el, n sfrit, i ridic
minile.
Bine, foarte politicos, zise el pe un ton ngduitor. Dar nu
poi nvinovi un tip c a ncercat. Zmbi i gropia apru din
nou. Acum, ar fi posibil s m apuc de cercetare? Dac nu eti
prea ocupat cu lucrrile, vreau s spun. Pot reveni i mine dac
este mai convenabil.
Exist ceva anume cu care i-ar plcea s ncepi?
Speram s citesc un articol care a aprut n ziarul local. N-
am avut ocazia nc. Nu-l ai pe aici, pe undeva, din ntmplare?
Ea ddu din cap aprobator.
Probabil este pe microfi. Am lucrat cu ziare n ultimii ani,
aa c n-ar trebui s am vreo problem ca s dau de el.
Grozav, zise el. i informaii despre ora, n general?
Sunt n acelai loc.
El arunc o privire n jur, ntrebndu-se n ce direcie s o ia.
Ea porni ctre foaier.
Pe aici, domnule Marsh. Vei gsi tot ce-i trebuie la etaj.
Exist i etaj?
Ea se ntoarse vorbind peste umr.
Dac m vei urma, i promit c o s-i art.
Jeremy se vzu obligat s grbeasc pasul ca s o ajung din
urm.
Te superi dac i pun o ntrebare?
Ea deschise ua principal i se opri.
Ctui de puin, zise ea fr s-i schimbe expresia.
De ce erai astzi n cimitir?
n loc s rspund, ea se mulumi s-l priveasc cu aceeai
min.
Adic, pur i simplu, m ntrebam, continu Jeremy. Am
impresia c puine persoane au mers acolo zilele astea.
Ea continu s tac, iar Jeremy deveni curios i mai apoi se
simi stnjenit.
N-ai de gnd s spui nimic? ntreb el.
Ea zmbi i, lundu-l prin surprindere, fcu cu ochiul nainte
de a trece de u.
Am zis c poi s-mi pui ntrebi, domnule Marsh. N-am zis c
voi rspunde.
n timp ce mergea cu pai mari naintea lui, Jeremy nu putea
dect s se mire. Ah, e o persoan nemaipomenit, nu? Sigur
de sine, frumoas i ncnttoare, toate la un loc, i asta dup ce
respinsese ideea de a merge la o ntlnire.
Poate c Alvin avusese dreptate, se gndi el. Poate c
frumoasele din sud au ceva ce poate nnebuni un tip.

Merser prin foaier, pe lng sala de lectur a copiilor, i apoi


Lexie l conduse sus pe scri. Cnd ajunse la etaj, Jeremy se opri
uitndu-se n jur.
EI P-O-F-T-I-M, se gndi el din nou.
Locul nsemna mult mai mult dect nite rafturi ubrede pline
de cri noi. Mult mai mult. Lsa foarte mult impresia de
ambian gotic, din toate punctele de vedere, de la mirosul
prfuit pn la atmosfera de bibliotec particular. Avea pereii
lambrisai n stejar, podina de mahon i draperiile roii, spaiul
deschis, cavernos, aflndu-se ntr-un contrast total cu zona de
jos. n coluri se aflau scaune tapiate i lmpi imitaie Tiffany.
De-a lungul peretelui ndeprtat era un emineu de piatr,
deasupra cruia atrna un tablou, iar ferestrele, dei nguste,
lsau s treac suficient lumin dnd locului o impresie aproape
familial.
Acum neleg, observ Jeremy. Jos e doar aperitivul, iar
acesta este locul unde are loc adevrata aciune.
Ea ncuviin.
Cei mai muli dintre vizitatorii notri zilnici vin dup titluri
recente de autori pe care i tiu, aa c am organizat zona de jos
n avantajul lor. Spaiul de jos este mai mic pentru c, nainte de
a-l transforma, adpostea birourile noastre.
Unde sunt birourile acum?
Acolo, zise ea artnd n spatele unui raft ndeprtat. Lng
ncperea cu cri rare.
Uau, zise el. Sunt impresionat.
n urmtoarele minute, continuar s discute mergnd printre
rafturi. Casa, afl el, fusese construit n 1874 de Horace
Middleton, un cpitan care fcuse avere transportnd cu vaporul
cherestea i tutun. Construise casa pentru soia sa i cei apte
copii, dar, n mod nefericit, nu locuise niciodat acolo. Exact
nainte de a fi terminat, soia sa murise, iar el se hotrse s se
mute cu familia la Wilmington. Casa rmsese nelocuit muli
ani, apoi fusese ocupat de o alt familie pn n anul 1950 cnd,
n sfrit, fusese vndut Societii de Istorie care, mai apoi, o
vnduse consiliului districtual pentru a fi folosit ca bibliotec.
Jeremy o asculta cu atenie n timp ce vorbea. Mergeau
ncetior. Lexie i ntrerupea povestea s arate unele dintre
crile ei preferate. Curnd, el afl c ea era mai citit dect el,
mai ales n domeniul clasicilor, dar era ceva de neles. De ce ai
alege s devii bibliotecar dac n-ai iubi crile? Ca i cum ar fi
tiut la ce se gndea, ea se opri i-i fcu semn cu degetul spre o
plac de pe raft.
Seciunea de aici este probabil mai mult n zona ta de
interes, domnule Marsh.
El arunc o privire spre plac i observ cuvintele
SUPRANATURAL/VRJITORIE. ncetini pasul, dar nu se opri,
folosind timpul doar s observe cteva titluri, inclusiv unul despre
profeiile lui Michel de Nostredame. Nostradamus, cum era
cunoscut n mod obinuit, publicase n 1555, o sut de predicii
extrem de vagi, ntr-o carte intitulat Centuries, prima dintre cele
zece pe care le scrisese n timpul vieii sale. Dintre miile de profeii
pe care le publicase Nostradamus, doar aproximativ cincizeci sunt
menionate astzi, asigurnd o rat a succesului de un
nensemnat 5 la sut.
Jeremy i bg minile n buzunare.
A putea probabil s-i fac cteva recomandri bune, dac ai
vrea.
Negreit. Nu sunt att de orgolioas nct s refuz ajutorul.
Ai citit toate prostiile astea?
Nu. Sincer, nu gsesc subiectul att de interesant. Adic,
rsfoiesc aceste cri cnd apar, m uit la ilustraii i trec uor
peste cteva dintre concluzii s vd dac sunt interesante, dar
asta-i tot.
Bun idee, zise el. Probabil eti mai fericit n felul sta.
Este uimitor, totui. Sunt cteva persoane din ora care nu
doresc s in cri cu astfel de subiecte n bibliotec, ndeosebi,
crile despre vrjitorie. Persoanele respective cred c aceste cri
au o influen proast asupra tinerilor.
Aa este. Conin doar minciuni.
Ea zmbi.
E posibil, dar pierzi esena chestiunii. Ei vor ca aceste cri
s fie nlturate pentru c sunt convini c realmente e posibil s
invoci rul i c tinerii care citesc astfel de aiureli ar putea, cu
totul ntmpltor, s-i dea aripi Satanei s o ia razna prin oraul
nostru.
Jeremy ncuviin.
Tineretul impresionabil din Bible Belt12. E de neles.
Nu pomeni c am zis asta, totui. Discutm neoficial aici,
da?
El ridic degetele.
Pe cuvnt de cerceta.
Cteva minute, merser n tcere. Soarele de iarn abia reuea
s rzbat prin norii cenuii, aa c Lexie se opri n faa ctorva
lmpi s le aprind. O lumin glbuie se rspndi prin ncpere.
Cnd se aplec, Jeremy prinse o und floral a parfumului pe
care l folosea.
Dus pe gnduri, Jeremy merse spre tabloul care se afla
deasupra emineului.
Cine e?
Lexie fcu o pauz urmrindu-i privirea:
Mama mea, zise ea.
Jeremy privi ntrebtor spre Lexie, iar ea scoase un oftat.
Dup ce prima bibliotec a ars total n 1964, mama s-a
angajat s gseasc o cldire nou i s nceap o colecie nou,
de vreme ce toi ceilali din ora renunaser la idee, catalognd-o
drept imposibil. Mama avea doar douzeci i doi de ani, dar i-a
petrecut muli ani fcnd presiuni asupra funcionarilor din
consiliul districtual i din conducerea statului pentru fonduri,
organiznd vnzri cu reduceri la brutrie i mergnd din u n
u la oamenii de afaceri locali s i roage pn cnd cedau i

12 Bible Belt - partea de sud a SUA, cu mari concentrri de prozelii ai


cretinismului fundamentalist (n.tr.)
completau un cec. A durat muli ani, dar, n final, a reuit.
n timp ce vorbea, Jeremy se pomeni plimbndu-i privirea de
la Lexie la portret i napoi. Exist, se gndea el, o asemnare, o
asemnare pe care ar fi trebuit s o observ pe loc. n special
ochii. Culoarea violet l impresionase imediat, dar acum c era
foarte aproape, observ c ochii lui Lexie aveau o pictur de
albastru-deschis pe margini, ceea ce i amintea ntr-un fel de
culoarea buntii. Dei portretul ncercase s prind culoarea
neobinuit, era departe de realitate.
Cnd Lexie i termin povestea, i trase o uvi de pr dup
ureche. Prea s repete gestul acela, observ el. Probabil c era
un tic nervos. Ceea ce nsemna, fr ndoial, c el o fcea s
simt nervoas. Consider c era un semn bun.
Jeremy i drese glasul.
mi pare o femeie fascinant, zise el. Mi-ar fi plcut s o
cunosc.
Lexie zmbi uor ca i cum ar fi fost mai multe de spus, dar se
mulumi s clatine din cap.
mi pare ru, zise ea. Cred c am btut cmpii suficient. Ai
venit aici s lucrezi, iar eu te mpiedic. Fcu semn cu capul spre
camera cu cri rare. Pot la fel de bine s-i art unde vei fi
ntemniat n urmtoarele zile.
Crezi c va dura aa de mult?
Ai dorit informaii istorice i articolul, nu? Mi-ar plcea s-i
spun c toate informaiile sunt clasate, dar nu sunt. Ai de fcut o
cercetare puin cam dificil.
Nu sunt prea multe cri de studiat, nu?
Nu sunt doar cri, cu toate c avem multe pe care le-ai
putea gsi utile. Bnuiala mea este c vei gsi unele dintre
informaiile pe care le caui n jurnale. Am reuit s adun foarte
multe de la oamenii care au trit n zon, aa c exist o colecie
acum. Chiar am cteva care dateaz din secolul al
aptesprezecelea.
Nu ai din ntmplare jurnalul lui Hettie Doubilet, nu?
Nu. Dar am cteva care au aparinut persoanelor care au
trit n Watts Landing i chiar unul scris de cineva care s-a
considerat un fel de cronicar amator pentru zona local. Nu le poi
verifica n afara bibliotecii i o s-i ia ceva timp s te descurci
prin ele. Nu sunt deloc lizibile.
Abia atept, zise el. Triesc pentru cercetrile dificile.
Ea zmbi.
A fi dispus s pun rmag c eti foarte priceput la aa
ceva.
O privi lung i ironic.
O, da. M pricep la o mulime de lucruri.
N-am nicio ndoial n privina asta, domnule Marsh.
Jeremy, zise el. Spune-mi Jeremy.
Ea ridic din sprncean.
Nu sunt convins c e o idee bun.
O, e o idee grozav, o ncuraj el. Crede-m.
Ea rse zgomotos. Mereu pus pe treab, tipul sta.
Este o propunere tentant, zise ea. Serios. Sunt mgulit.
Dar chiar i aa, nu te cunosc suficient de bine ca s am
ncredere n tine, domnule Marsh.
Jeremy o urmri amuzat, n timp ce ea se ntoarse ntr-o parte,
gndindu-se c mai ntlnise genul acela de femeie. Femeile care
i foloseau inteligena s in brbaii la distan aveau, de
obicei, un avantaj clar fa de ei, dar de bine de ru, cu ea totul
prea s fie aproape m rog, ncnttor i panic. Poate c era
accentul. Dup modul n care intona cuvintele, putea probabil s
conving o pisic s traverseze notnd un ru.
Nu, se corect el, nu e doar accentul. Poate c i plcuse
isteimea ei. Sau ochii ei uimitori i modul n care arta n jeani.
De acord, asta era doar o parte, dar era ceva mai mult. Era ce?
Nu o cunotea, nu tia nimic despre ea. De fapt, dac se gndea
mai bine, nu spusese mai nimic despre ea. Vorbise mult despre
cri i despre mama ei, dar nu aflase nimic altceva despre ea.
Se afla acolo s scrie un articol, dar cu o senzaie neateptat
de slbiciune, realiza c ar prefera s-i petreac urmtoarele ore
cu Lexie. Dorea s se plimbe cu ea prin centrul oraului sau, mai
bine, s cineze cu ea ntr-un restaurant romantic, ndeprtat,
unde puteau fi singuri i se puteau cunoate. Era misterioas i
lui i plceau misterele. Misterele ntotdeauna duceau la surprize,
aa c n timp ce o urma ctre camera cu cri rare, nu putea s
nu se gndeasc la faptul c voiajul su ctre sud tocmai
devenise grozav de interesant.

ncperea cu cri rare era mic, probabil un fost dormitor, i


era, n plus, desprit printr-un perete jos de lemn care se
ntindea dintr-o parte a camerei n cealalt. Pereii fuseser
vopsii bej, cptueala de scnduri era alb, iar podeaua din lemn
de esen tare era roas, dar nedeformat. n spatele peretelui
erau rafturi nalte cu cri; ntr-un col se afla o lad cu capac de
sticl care semna cu o lad de comori, cu un televizor i un
magnetoscop alturi, fr ndoial pentru benzile care fceau
referine la istoria Carolinei de Nord. Vizavi de u, se afla o
fereastr i sub ea, un birou vechi cu rulou. O msu cu un
dispozitiv pentru microfie sttea imediat n dreapta lui Jeremy,
iar Lexie fcu un semn spre ea. ndreptndu-se spre biroul cu
rulou, deschise sertarul de jos i apoi reveni cu o cutie mic de
carton.
Dup ce puse cutia pe birou, cut printre diapozitive i scoase
unul. Aplecndu-se spre el, deschise dispozitivul i strecur
diapozitivul n interior, micndu-l pn cnd apru articolul. Din
nou, surprinse o dr din parfumul ei i, peste o clip, articolul se
afla n faa sa.
Poi s ncepi cu asta, zise ea. O s-mi petrec cteva minute
uitndu-m pe aici s vd dac gsesc mai mult material pentru
tine.
A mers rapid, zise el.
Nu era att de dificil. Mi-am amintit data articolului.
Impresionant.
Nu prea. A aprut de ziua mea de natere.
Douzeci i ase?
Cam aa ceva. Acum, las-m s vd ce gsesc.
Ea se ntoarse i trecu din nou prin uile batante.
Douzeci i cinci? strig el.
Frumoas ncercare, domnule Marsh. Dar eu nu intru n joc.
El rse. Categoric, o s fie o sptmn interesant.
Jeremy i ndrept atenia spre articol i ncepu s citeasc.
Era scris exact cum se ateptase plin de publicitate excesiv i
senzaional i de mult arogan, ca s sugereze c toat lumea
care locuia n Boone Creek tia dintotdeauna c locul era extrem
de special.
Afl foarte puine nouti. Articolul trata legenda iniial pe
care o prezenta cam n acelai mod n care o fcuse Doris, cu mici
schimbri. n articol, Hettie i vizita pe mputerniciii districtului,
nu pe primar, i provenea din Louisiana, nu din regiunea Mrii
Caraibilor. Era interesant faptul c ea, dup cum se prea,
rspndise blestemul dincolo de uile primriei, ceea ce
produsese un scandal, aa c fusese dus la nchisoare. Cnd
gardienii se duseser s o elibereze a doua zi de diminea,
descoperir c dispruse ca i cum s-ar fi evaporat n aer. Dup
asta, eriful refuzase s mai ncerce s o aresteze pentru c se
temuse c-i va blestema i familia. Dar toate legendele erau la fel:
povetile se transmiteau i se modificau uor, ca s devin mai
captivante. i trebuia s admit c partea cu dispariia era
interesant. Ar trebui s afle dac ea fusese n realitate arestat i
dac ntr-adevr scpase.
Jeremy arunc o privire peste umr. Nici urm de Lexie nc.
Privind napoi pe ecran, nelese c ar putea la fel de bine s
adauge informaii la ceea ce i povestise Doris despre Boone
Creek, aa c mic placa de sticl care cuprindea microfia
urmrind cum ieeau la iveal alte articole. Era o sptmn
plin de tiri nsumnd patru pagini ziarul aprea n fiecare
mari i afl repede ceea ce avea oraul de oferit. Era o plcere
s citeti, n cazul n care nu doreai reportaje despre ceva ce se
ntmpla altundeva n lume sau ceva care ar putea mcar s-i
in ochii deschii. Citi despre un tnr care amenajase faada
cldirii VFW13 s ctige dreptul de a fi Eagle Scout, despre o
nou curtorie deschis pe Main Street i un rezumat al unei
ntruniri a alegtorilor pentru rezolvarea treburilor obteti, iar la
punctul principal al ordinei de zi trebuia s se hotrasc dac s
se monteze sau nu un indicator de oprire pe Leary Point Road.
Dou zile la rnd, prima pagin fusese dedicat reportajului
despre un accident de automobil n care doi localnici suferiser
rni minore.
Jeremy se ls pe sptarul scaunului.
Aadar, oraul era exact cum se ateptase. Adormit, linitit i
aparte n modul n care toate comunitile mici pretindeau a fi,
dar nimic altceva. Era tipul de ora care continua s existe mai
mult ca o consecin a obinuinei dect ca urmare a unicitii,
pierzndu-i din vitalitate n urmtoarele decenii, odat cu
populaia care mbtrnea. Oricum, nu exista viitor i nimic pe
termen lung
Citeti despre oraul nostru fascinant? ntreb ea.
El tresri surprins c nu o auzise apropiindu-se i simindu-se

13 Veterans of Foreign Wars (veterani de rzboi) (n.tr.)


ciudat de trist n privina strii lucrurilor de acolo.
Da. i este captivant. Trebuie s recunosc. Acel Eagle Scout
a fost o grozvie.
Jimmie Telson, zise ea. Este ntr-adevr un puti grozav.
Zece pe linie i un juctor foarte bun de baschet. Tatl su a
murit anul trecut, dar el continu s se ofere n mod voluntar s
fac cte ceva prin ora, chiar dac are acum o slujb de jumtate
de norm la Petes Pizza. Suntem mndri de el.
Sunt convins de valoarea putiului.
Ea zmbi, gndindu-se: Sigur c eti.
Iat, zise ea aeznd un teanc de cri lng el, astea ar
trebui s-i ajung pentru nceput.
Jeremy arunc o privire asupra titlurilor.
Parc ai zis c ar fi mai bine dac a folosi jurnalele. Toate
astea sunt istorie general.
tiu. Dar nu doreti s nelegi perioada n care a nceput
totul?
El ezit.
Cred c da, recunoscu el.
Bine, spuse ea i i trase mneca puloverului, dus pe
gnduri. i am descoperit o carte cu poveti despre fantome care
te-ar putea interesa. Are un capitol n care se vorbete despre
Cedar Creek.
E grozav.
Atunci, te voi lsa s ncepi. Voi reveni dup un timp s vd
dac vei mai avea nevoie de altceva.
Nu o s rmi?
Nu. Cum am zis mai devreme, am foarte mult de lucru. Poi
s rmi aici sau poi s stai la una dintre mesele din zona
principal. Dar a fi recunosctoare dac nu ai mica din loc
crile de pe podea. Niciuna dintre aceste cri deosebite nu poate
fi cercetat.
N-a cuteza, zise el.
Acum, dac m vei scuza, domnule Marsh, chiar trebuie s
plec. i nu uita c, dei biblioteca este deschis pn la apte,
camera cu cri rare se nchide la cinci.
Chiar i pentru prieteni?
Nu. Lor le permit s stea ct doresc.
Aadar, te voi ntlni la ora apte?
Nu, domnule Marsh. Te voi ntlni la ora cinci.
El rse.
Poate c mine m vei lsa s stau mai mult.
Ea ridic din sprncene fr s rspund i fcu civa pai
spre u.
Lexie?
Ea se ntoarse.
Poftim?
Mi-ai fost de mare ajutor pn acum. Mulumesc.
Ea i zmbi fermector i pe neateptate.
Cu plcere.

Jeremy i petrecu urmtoarele ore citind atent informaiile


despre ora. Rsfoi crile una cte una, zbovind asupra
fotografiilor i citind paragrafele pe care le considera interesante.
Cea mai mare parte a informaiilor se refereau la nceputurile
istoriei oraului, aa c trecu nsemnrile pe care le considera
relevante pe carnetul de lng el. Bineneles, nu era sigur de ceea
ce era relevant n momentul acela; era prea devreme s-i dea
seama i astfel, curnd, nsemnrile sale acopereau cteva pagini.
nvase din experien c cel mai bun mod de a aborda o astfel
de poveste era s nceap cu ceea ce tia, prin urmare ce tia n
mod sigur? C cimitirul fusese folosit timp de peste o sut de ani
fr a se observa lumini misterioase. C luminile apruser
pentru prima oar cam n urm cu o sut de ani i c apruser
cu regularitate, dar numai cnd era cea. C multe persoane le
vzuser, ceea ce nsemna c era puin probabil ca luminile s fie
un simplu rod al imaginaiei. i, bineneles, c, n momentul de
fa, cimitirul se scufunda.
Chiar i dup cteva ore, nu tia mai mult dect n momentul
cnd ncepuse. Ca majoritatea misterelor, era un puzzle cu multe
piese disparate. Legenda, fie c Hettie blestemase oraul sau nu,
era n esen o ncercare de a nlnui cteva piese ntr-o form
inteligibil. Dar de vreme ce legenda avea ca baz ceva fals,
nsemna c unele piese indiferent care fuseser fie trecute cu
vederea, fie ignorate. i asta nsemna, fr ndoial, c Lexie
avusese dreptate. Trebuia s citeasc totul i n felul acesta nu-i
va scpa nimic.
Nicio problem. Aceea era, de fapt, partea plcut. Cutarea
adevrului era adesea mai amuzant dect transcrierea n form
complet a concluziei reale, aa c se pomeni cufundat n subiect.
Descoperi c Boone Creek fusese ntemeiat n 1729, ajungnd s
fie unul dintre cele mai vechi orae din stat, i c mult timp nu
fusese dect un stuc comercial pe malurile rurilor Pamlico i
Boone Creek. n decursul veacului, devenise un port nensemnat
n sistemul navigabil interior, iar folosirea navelor cu aburi pe la
mijlocul anilor 1800 accelerase dezvoltarea oraului. Ctre
sfritul secolului al nousprezecelea, perioada de avnt a cilor
ferate ajunsese n Carolina de Nord, iar pdurile fuseser fcute
una cu pmntul n timp ce se spau numeroase cariere. Oraul
fusese afectat iari datorit amplasrii sale, fiind un fel de poart
de intrare spre Outer Banks. Ulterior, oraul ncepuse s prospere
odat cu economia din restul statului, dei populaia rmsese
constant dup 1930. n cele mai recente recensminte, populaia
districtului sczuse realmente, ceea ce nu-l surprinse ctui de
puin.
n cartea cu povestiri despre fantome, citi i o relatare despre
cimitir. n varianta aceea, Hettie blestema oraul nu pentru c
trupurile din cimitir fuseser mutate, ci pentru c ea refuzase s
se dea la o parte cnd soia unuia dintre mputernicii se apropia
din direcia opus. Totui, pentru c era considerat o
personalitate aproape spiritual n Watts Landing, scpase de
arest, drept urmare civa dintre cetenii mai rasiti se
avntaser i produseser numeroase stricciuni n cimitirul
negrilor. n mnia ei, Hettie blestemase cimitirul Cedar Creek i
jurase c strmoii ei vor clca n picioare terenul din cimitir pn
cnd pmntul l va nghii cu totul.
Jeremy se ls pe sptarul scaunului reflectnd. Trei variante
complet diferite ale aceleiai legende. Se ntreb ce semnificaie
avea acest fapt.
ntr-un mod interesant, autorul crii A. J. Morrison
adugase un post-scriptum tiprit cu caractere cursive care relata
c cimitirul Cedar Creek ncepuse efectiv s se scufunde. Potrivit
expertizelor topografice, terenul cimitirului se scufundase cu
aproape jumtate de metru, dar autorul nu oferea nicio explicaie.
Jeremy examin data publicrii. Cartea fusese scris n 1954
i, dup modul cum arta cimitirul n prezent, socoti c se mai
scufundase cel puin nc un metru de atunci. i not s caute
msurtorile topografice din perioada aceea, precum i unele
fcute mult mai recent.
i totui, pe msur ce absorbea informaiile, nu se putea
stpni s nu-i arunce privirea peste umr din cnd n cnd, cu
slaba speran c Lexie se ntorsese.

De partea cealalt a oraului, pe terenul de golf, n dreptul celui


de al paisprezecelea reper pentru minge i cu telefonul celular lipit
de ureche, primarul lua poziia de lovire n timp ce asculta
persoana care l sunase, dei zgomotul de fond persista. n partea
aceea de district, recepia era proast, iar primarul se ntreba
dac meninerea crosei de golf deasupra capului l-ar ajuta s
neleag ceea ce i se spunea.
Era la Herbs? Astzi la prnz? Ai zis Primetime Live?
Primarul ddu din cap aprobator, fcndu-se c nu observ c
partenerul su de golf, care la rndul su se prefcea c este
atent la locul unde aterizase ultima sa lovitur, tocmai azvrlise
mingea din spatele unui copac, plasnd-o ntr-o poziie mai bun.
Am gsit-o! strig amicul su, pregtindu-se s execute
lovitura.
Amicul primarului aciona aa tot timpul, ceea ce n mod sincer
nu-l deranja pe primar foarte tare de vreme ce i el tocmai fcuse
acelai lucru. Meninerea celor trei handicapuri ar fi fost
altminteri imposibil.
ntre timp, pe cnd persoana care sunase ncheia, amicul su
aruncase mingea din nou n copaci.
Blestem! strig el, dar primarul nu-l bg n seam.
Ei bine, categoric e interesant, zise primarul cu mintea
febril, n cutare de variante, i sunt foarte bucuros c ai sunat.
Ai grij, acum. La revedere.
nchise telefonul cu un pocnet uor n timp ce amicul su se
apropia.
Sper s obin o poziie bun cu asta.
Nu m-a agita prea mult, zise primarul cumpnind
evenimentul neateptat din ora. Sunt sigur c va ajunge exact
unde vrei.
Cine era la telefon?
Destinul, anun el. i dac vom juca corect, asta poate c
va fi salvarea noastr.

Dou ore mai trziu, exact cnd soarele se lsa mai jos de
vrfurile copacilor i umbrele ncepeau s se ntind pe fereastr,
Lexie i bg capul prin ua camerei n care se aflau crile rare.
Cum merge?
Aruncnd o privire peste umr, Jeremy zmbi. Deprtndu-se
de birou, i trecu mna prin pr.
Bine, zise el. Am aflat destul de puine.
Ai deja soluia magic?
Nu, dar sunt tot mai aproape. O simt.
Ea intr n camer.
M bucur. Dar cum am mai zis, de obicei aici ncui pe la
cinci ca s m pot ocupa de oamenii care vin dup serviciu.
El se ridic de la birou.
Nicio problem. Oricum, sunt cam obosit. A fost o zi lung.
Vei reveni mine-diminea, nu?
Aa intenionam. De ce?
Pi, n mod obinuit, pun totul napoi pe rafturi zilnic.
Ar fi posibil s lai crile aa cum sunt? Sunt convins c voi
mai trece prin cele mai multe dintre ele.
Ea se gndi o clip.
Cred c nu e nicio problem. Dar trebuie s te avertizez c
dac nu vei aprea dis-de-diminea, voi considera c m-am
nelat n privina ta.
El ncuviin cu un aer solemn.
Promit c nu am s te las s atepi zadarnic. Nu sunt genul
la.
Ea fcu ochii mari gndind: O, Doamne. Era struitor, totui.
Trebuia s-l pun la punct.
Sunt sigur c spui acelai lucru tuturor fetelor, domnule
Marsh.
Nu, zise el sprijinindu-se de birou. De fapt, sunt foarte timid.
Aproape un clugr, serios. Abia dac ies vreodat.
Ea ridic din umeri.
Asta mi confirm ceea ce tiu. Faptul c eti un jurnalist
dintr-un mare ora, m-a fcut s te socotesc drept un crai.
i asta te deranjeaz?
Nu.
Bine. Pentru c, dup cum tii, primele impresii pot fi
neltoare.
O, mi-am dat seama de asta imediat.
Serios?
Desigur, zise ea. Cnd am dat peste tine prima dat la
cimitir, m-am gndit c te aflai acolo pentru o nmormntare.

CINCI

Cincisprezece minute mai trziu, dup ce mersese pe un drum


asfaltat care lsa loc unui alt drum acoperit cu pietri n mod
sigur toat lumea din zon era ndrgostit de pietri Jeremy nu
avu ncotro i i parc maina n mijlocul unei bltoace, exact n
faa unei firme vopsite manual care fcea reclam pentru
Greenleaf Cottages. Ceea ce i reaminti s nu aib ncredere n
promisiunile Camerei de Comer locale.
Categoric nu era ceva modern. N-ar fi fost modern nici n urm
cu treizeci de ani. Cu totul, erau ase bungalow-uri mici aezate
de-a lungul apei. Cu vopseaua cojit, pereii de scndur i
acoperiurile de tabl, se ntindeau pn la urmtoarele crri
mici i nengrijite din dreptul unui bungalow central unde
presupuse c se afla biroul principal. Era pitoresc, trebuia s
recunoasc, dar partea rustic era probabil pus pe socoteala
narilor i aligatorilor care nu-i strneau prea mult entuziasmul
de a rmne acolo.
n timp ce se gndea dac era mcar cazul s se deranjeze s-i
ia camera n primire trecuse pe lng cteva lanuri hoteliere
din Washington, cam la patruzeci de minute distana de Boone
Creek auzi zgomotul unui motor care se apropia pe drum i vzu
cum un Cadillac de culoarea castanei venea spre el, sltnd
nebunete prin gropi. Lundu-l prin surprindere, maina trase
exact lng maina lui, mprtiind pietriul n timp ce frn.
Un brbat chel, supraponderal i cu o nfiare aiurit i fcu
apariia brusc de dup portier. mbrcat ntr-un pantalon verde
de poliester i un pulover albastra cu gulerul pe gt, brbatul
arta de parc s-ar fi mbrcat pe ntuneric.
Domnul Marsh?
Jeremy rmase uimit.
Da?
Brbatul alerg n jurul mainii. Totul n jurul su prea s se
mite rapid.
Sunt bucuros c te-am prins nainte de a-i lua camera!
Doream s am ocazia s vorbesc cu tine! Nu pot s-i spun ct de
emoionai suntem cu toii de vizita ta!
Parc i se tiase rsuflarea cnd ntinse mna i o apuc
viguros pe a lui Jeremy.
Te cunosc? ntreb Jeremy.
Nu, nu, categoric nu. Brbatul rse. Sunt primarul Tom
Gherkin. La fel ca murturile14, dar poi s-mi spui Tom. Rse din
nou. Am vrut doar s trec s-i urez bun venit n minunatul
nostru ora. Scuze pentru nfiarea mea. Ar fi trebuit s te
ntmpin la birou, dar am venit direct de pe terenul de golf,
imediat ce am aflat c eti aici.
Jeremy l privi atent, nc puin ocat. Cel puin asta justifica
mbrcmintea.
Eti primarul?
Sunt din 94. Este un fel de tradiie de familie. Tticu meu,
Owen Gherkin, a fost primar aici timp de douzeci i patru de ani.
A manifestat o adevrat pasiune pentru ora, tticu meu. tia
tot ceea ce trebuia tiut despre locul acesta. Bineneles, s fii
primar aici este doar o treab de cteva ore pe sptmn. Este
mai mult un post onorific. Sunt mai mult om de afaceri, dac vrei
s tii adevrul. Sunt proprietarul magazinului universal i al
staiei de radio din centru. Cntece vechi. i plac cntecele vechi?
Desigur, zise Jeremy.
Bine, bine. Mi-am i nchipuit din momentul cnd te-am
vzut. Mi-am zis: sta-i un om care apreciaz muzica bun. Nu
suport majoritatea aiurelilor stora noi pe care toi ceilali le
numesc muzic n ziua de azi. mi dau dureri de cap. Muzica
trebuie s aline sufletul. tii ce vreau s spun, nu?
Desigur, repet Jeremy ncercnd s se menin pe poziie.
Primarul rse.
Mi-am dat seama. n sfrit, cum am zis, nu am cuvinte s-i
spun ct de emoionai suntem cu toii c te afli aici ca s scrii un
articol despre oraul nostru. Este tocmai lucrul de care are nevoie
acest ora. Adic, cui nu-i place o poveste bun cu fantome, nu?
i atrage pe oameni aici, categoric. Mai nti, oamenii de la Duke,
pe urm ziarul local. i acum, un jurnalist dintr-un ora

14 Gherkin, n limba engl., castravecior murat (n.tr.)


important. tirea se va publica i asta-i bine. Ca s vezi, chiar
sptmna trecut, am primit un telefon de la un grup din
Alabama care se gndea s-i petreac vreo cteva zile aici n
acest weekend pentru Turul Caselor Istorice.
Jeremy cltin din cap ncercnd s tergiverseze lucrurile.
Cum ai tiut c eram aici?
Primarul Gherkin puse prietenete o mn pe umrul lui
Jeremy i aproape nainte ca acesta s realizeze, amndoi se
deplasau spre biroul din bungalow.
Vetile circul, domnule Marsh. Se rspndesc cu iueala
fulgerului. S-au rspndit mereu i mereu se vor rspndi. Sunt
parte din farmecul acestui loc. Vetile i frumuseea natural. tii
c avem cteva dintre cele mai bune locuri de pescuit i de vnat
rae din stat? Oamenii vin de peste tot, chiar i cei celebri, i cei
mai muli dintre ei stau chiar aici, la Greenleaf. Locul sta este o
bucic de paradis. Ai bungalow-ul tu linitit, aici n mijlocul
naturii. Pe cuvntul meu, vei asculta psrile i greierii toat
noaptea. Bag mna n foc c locul sta te face s vezi hotelurile
din New York ntr-o lumin cu totul nou.
Asta aa e, recunoscu Jeremy.
Brbatul era categoric un politician.
i nu-i face nicio grij n legtur cu erpii.
Jeremy fcu ochii mari.
erpi?
Sunt sigur c ai auzit de treaba asta, dar nu uita c toat
situaia de anul trecut a fost doar o nenelegere. Unii oameni n-
au nicio frm de bun-sim. Dar cum am zis, nu-i face griji n
privina asta. n mod normal, erpii nu-i fac apariia pn vara,
oricum. Bineneles c nu te duci s cercetezi prin tufiuri ca s-i
caui. tia de pe aici pot fi periculoi.
A, zise Jeremy ncercnd s gseasc un rspuns, n timp
ce mintea sa se lupta cu imaginile provocate de spusele
primarului. Nu suporta erpii. Chiar mai mult dect narii i
aligatorii. De fapt, m gndeam
Primarul Gherkin suspin suficient de tare s ntrerup replica
lui Jeremy i se uit n jur parc asigurndu-se c Jeremy
observase ct de mult se bucura el de decorul natural.
Aadar, spune-mi, Jeremy nu te superi dac i spun
Jeremy?
Nu.
Asta-i tare drgu din partea ta. Tare drgu. Aadar,
Jeremy, m ntrebam dac tu crezi c una dintre emisiunile alea
de televiziune ar putea s urmreasc ndeaproape investigaia ta
aici.
Habar n-am, zise el.
Pi, dac ar veni, am face pregtiri festive ca s-i primim. Le-
am arta ospitalitatea sudic autentic. Zu, i-am instala chiar
aici, la Greenleaf, gratuit. i, bineneles, vor avea o poveste
nemaipomenit de spus. Mult mai grozav dect ceea ce ai fcut
la Primetime. Ceea ce avem noi aici e treab serioas.
Realizezi c eu, n primul rnd, sunt editorialist? n mod
normal, nu am nicio legtur cu televiziunea
Nu, bineneles c nu. Primarul Gherkin fcu cu ochiul,
evident nencreztor. F-i treaba i vom vedea ce se ntmpl.
Vorbesc serios, zise Jeremy.
Primarul fcu cu ochiul din nou.
Fr ndoial c vorbeti.
Jeremy nu era prea sigur ce s-i spun ca s-i schimbe
prerea, mai ales c omul poate avea dreptate i peste o clip,
primarul Gherkin naint prin ua biroului, dac acela se putea
numi birou.
ncperea arta de parc n-ar fi fost renovat de o sut de ani,
iar pereii de lemn l duser cu gndul la o caban de brne.
Exact dincolo de masa ubred, se afla un biban montat pe
perete. n fiecare col, de-a lungul pereilor i deasupra cartotecii
i a mesei de scris, existau creaturi mpiate: castori, iepuri,
veverie, oposumi, sconci i un bursuc. Totui, spre deosebire de
majoritatea animalelor mpiate pe care le vzuse, toate fuseser
fixate s par ca i cum ar fi fost ncolite i ncercau s se apere.
Boturile se modelau amenintoare, trupurile erau arcuite, dinii
expui i ghearele scoase. Jeremy continua s fie preocupat de
creaturi, cnd identific un urs ntr-un col i tresri ocat. Ca i
celelalte animale, labele i erau ntinse de parc ar fi atacat. Locul
era Muzeul de Istorie Natural transformat ntr-un film horror i
nghesuit ntr-o cmru
n spatele mesei de scris, un brbat uria, cu o barb mare,
sttea cu picioarele sprijinite n faa unui televizor. Imaginea era
neclar, cu dungi verticale care treceau pe ecran la fiecare dou
secunde, fcnd imposibil de vzut ceea ce se transmitea.
Brbatul se ridic din spatele mesei de scris i continu s se
nale pn cnd l ntrecu pe Jeremy. Avea probabil cel puin doi
metri i umerii i erau mai zdraveni dect cei ai ursului mpiat
din col. mbrcat n pantaloni largi i o cma n carouri, apuc
la repezeal un clipboard i l puse pe birou.
Art cu degetul spre Jeremy i spre clipboard. Nu zmbea i,
din toate punctele de vedere, arta de parc n-ar fi dorit dect s-i
smulg braele lui Jeremy i s-l bat cu ele nainte de a-l slta pe
perete.
Gherkin, dup cum era de ateptat, rdea. Jeremy observase c
omul rdea mult.
Nu-i face griji din cauza lui, Jeremy, interveni primarul
repede. Jed nu vorbete mult cu strinii. Completeaz formularul
i poi s o iei spre cmrua ta din paradis.
Jeremy se uita mirat la Jed, gndind c brbatul era cea mai
nspimnttoare persoan pe care o ntlnise n viaa sa.
Nu numai c deine Greenleaf i lucreaz pentru consiliul
municipal, dar este i singura persoan care se ocup cu
mpierea animalelor, continu Gherkin. Nu i se pare incredibil?
Incredibil, zise Jeremy fornd un zmbet.
Vnezi ceva pe aici, vii la Jed. Va face pentru tine ceea ce
trebuie.
Voi ncerca s nu uit asta.
Brusc, primarul se nsenin.
Vnezi, nu?
Nu prea, ca s fiu sincer.
Pi, poate c vom schimba treaba ct vei fi aici. Am spus
oare c vntoarea de rae aici este spectaculoas?
n timp ce Gherkin vorbea, Jed btu iari uor cu degetul su
masiv n clipboard.
Acum, nu ncerca s-l intimidezi pe prietenul nostru, se roi
primarul Gherkin. Este din New York. E un jurnalist dintr-un
mare ora, aa c trateaz-l cum se cuvine.
Primarul Gherkin i ndrept atenia din nou spre Jeremy.
i Jeremy, aa dup cum tii, primria va fi ncntat s-i
plteasc cazarea aici.
Nu e necesar
Niciun cuvnt, zise el respingnd refuzul. Decizia a fost deja
luat de cei mai mari. Fcu cu ochiul. Adic de mine, apropo.
Mcar att putem face pentru un oaspete att de distins.
n sfrit, mulumesc.
Jeremy ntinse mna dup stilou. ncepu s completeze
formularul de nregistrare simind privirea lui Jed fixat pe el i
temndu-se de ceea ce s-ar putea ntmpla dac s-ar rzgndi n
privina ederii. Gherkin se aplec spre umrul su.
Am spus oare ce emoionai suntem s te avem oaspete n
oraul nostru?

De partea cealalt a oraului, ntr-un bungalow alb cu obloane


albastre de pe o strad linitit, Doris prjea slnin, ceap i
usturoi, n timp ce o oal cu paste fierbea pe un ochi alturat.
Lexie tia n cuburi roii i morcovi deasupra chiuvetei i le spla
n acelai timp. Pentru c terminase treaba la bibliotec, trecuse
pe la Doris, aa cum fcea de obicei, de cteva ori pe sptmn.
Dei casa ei se afla n apropiere, adesea lua cina la bunica ei.
Obiceiurile vechi dispar greu.
La aparatul de radio de pe pervaz, se cnta jazz i, exceptnd
lucrurile banale pe care i le spun membrii unei familii, niciuna
nu vorbise prea mult. Pentru Doris, motivul era ziua de munc
prelungit. De cnd suferise o criz de inim, n urm cu doi ani,
obosea foarte uor, chiar dac nu voia s recunoasc. Pentru
Lexie, motivul era Jeremy Marsh, dei avea destul minte s nu-i
spun nimic lui Doris. Doris manifestase mereu un interes viu
pentru viaa ei personal, aa c Lexie nvase c era cel mai
bine s evite subiectul ori de cte ori era posibil.
Lexie tia c bunica ei nu avea intenii rele. Doris nu nelegea,
pur i simplu, de ce o persoan ca ea, ajuns la treizeci de ani, nu
se nelepise nc, aa c ajunsese n situaia de a se ntreba
adesea cu voce tare de ce Lexie nu era cstorit. Aa ager cum
era, Doris fcea parte din coala veche; se cstorise la douzeci
de ani i i petrecuse urmtorii patruzeci i patru de ani cu un
brbat pe care l adorase pn cnd trecuse n lumea de dincolo,
n urm cu trei ani. La urma urmei, bunicii lui Lexie o crescuser,
aa c Lexie putea rezuma foarte bine toat vorbria lui Doris n
cteva idei simple: era timpul ca ea s cunoasc un biat drgu,
s-i ntemeieze un cmin, s se mute ntr-o cas cu un gard de
rui albi i s fac muli copii.
Lexie tia c Doris nu era foarte deplasat n convingerea ei.
Oricum, cam asta era ceea ce se atepta de la femei. i cnd era
sincer cu sine nsi, i Lexie visa uneori la o astfel de via.
Teoretic, n orice caz. Dar, mai nti dorea s ntlneasc omul
potrivit, cineva care s o anime, genul de individ pe care s-l
numeasc cu mndrie brbatul ei. Acela era punctul n care ea i
Doris aveau preri deosebite. Doris prea s considere c un om
cumsecade, de nalt inut moral, cu o slujb bun, era tot ceea
ce trebuia s spere o femeie n mod rezonabil. i poate c n
trecut, acelea erau toate calitile la care cineva putea spera. Dar
Lexie nu dorea s accepte un brbat doar pentru c era binevoitor
i cumsecade i avea o slujb bun. Cine tie poate c avea
sperane fanteziste, dar Lexie dorea s simt i pasiune. Indiferent
ct de binevoitor i de responsabil ar fi un brbat, dac n-ar simi
niciun fel de pasiune pentru el, nu putea s se gndeasc la
altceva dect c se va mulumi cu mai puin i ea nu dorea s se
mulumeasc cu mai puin. N-ar fi cinstit fa de ea i n-ar fi
drept fa de el. Dorea un brbat care s fie i sensibil i
binevoitor, dar s i poat, n acelai timp, s o dea gata. Dorea o
persoan care s se ofere s-i maseze picioarele dup o zi
prelungit la bibliotec, dar s o i stimuleze intelectual. Un
romantic, bineneles, genul de brbat care i-ar cumpra flori fr
s aib niciun motiv.
Nu cerea prea mult, nu-i aa?
Judecnd dup Glamour, Ladies Home Journal i Good
Housekeeping reviste pe care le primea biblioteca era cam
mult. n acele reviste, se prea c toate articolele afirmau c doar
femeia era cea capabil s menin emoia vie ntr-o relaie. Dar
nu aa trebuia s fie o relaie? O relaie? Ambii parteneri fcnd
tot posibilul ca cellalt s fie mulumit la nesfrit?
Asta era problema multora dintre cuplurile cstorite pe care ea
le cunotea. n orice cstorie, exista un echilibru fragil ntre a
face ceea ce doreai i a face ceea ce dorea partenerul i, atta
vreme ct att soul, ct i soia acionau dup cum dorea
cellalt, nu exista nicio problem. Problemele se iveau atunci
cnd oamenii ncepeau s fac ceea ce doreau fr s in seama
de cellalt. Un so decide brusc c are nevoie de mai mult sex i
caut n afara cstoriei; o soie decide c are nevoie de mai mult
afeciune, ceea ce, n cele din urm, o determin s fac exact
acelai lucru. O cstorie reuit, ca orice parteneriat, nsemna
subordonarea propriilor nevoi nevoilor celuilalt n sperana c
cellalt va face la fel. i atta vreme ct ambii parteneri nu se
descurajeaz, totul e cum trebuie pe lume.
Dar dac n-ai simi niciun fel de pasiune pentru soul tu, ai
putea pretinde toate astea? Lexie nu era convins. Doris,
bineneles, avea un rspuns pregtit. Crede-m, iubito, astea
trec dup primii civa ani, ar spune ea, n ciuda faptului c,
dup prerea lui Lexie, oricum bunicii ei avuseser genul de
relaie pe care oricine o invidiaz. Bunicul ei fusese unul dintre
acei brbai romantici din fire. Pn spre sfritul vieii, i
deschidea lui Doris portiera de la main i o inea de mn cnd
mergeau prin ora. I se dedicase i i fusese i loial. O adorase n
mod clar i adesea comenta ct de norocos fusese c ntlnise o
femeie ca ea. Dup moartea lui, o parte din Doris ncepu s se
sting. Mai nti, criza cardiac, iar n prezent, artrita care se
agrava. Era ca i cum amndoi ar fi fost sortii s fie mereu
mpreun. Atunci cnd asociai totul cu sfaturile lui Doris, ce
nsemna asta? nsemna c Doris fusese pur i simplu norocoas
s ntlneasc un brbat ca el? Sau c ntrezrise dinainte ceva n
soul ei, ceva care confirma faptul c era persoana potrivit
pentru ea?
Dar mai important era: de ce Dumnezeu se gndea Lexie iar la
mriti?
Probabil, pentru c se afla la Doris acas, casa unde crescuse
dup ce prinii ei muriser. Gtitul cu ea n buctrie era
linititor n familiaritatea lui i i aduse aminte c n timp ce
cretea i imagina c ntr-o zi avea s locuiasc ntr-o cas ca
aceea. Podea uzat; un acoperi de tabl pe care rsuna zgomotul
ploii de parc n-ar mai fi plouat nicieri altundeva n lume;
ferestre demodate cu rame care fuseser vopsite de attea ori
nct era aproape imposibil s le mai deschizi. i ea chiar locuise
ntr-o astfel de cas. M rog, aproape la fel. La prima vedere, se
prea c locuina lui Doris i a ei erau asemntoare erau
construite n aceeai perioad , iar Lexie nu fusese niciodat n
stare s creeze aceleai arome. Tocniele de duminic dup-
amiaza, parfumul cearafurilor de pat uscate la soare, mirosul
uor sufocant al balansoarului vechi unde bunicul ei se odihnise
muli ani. Asemenea mirosuri reflectau un stil de via al crui
confort se uzase n decursul anilor i, ori de cte ori intra pe u,
era copleit de amintiri vii din copilrie.
Fr ndoial, ntotdeauna i imaginase c pn la momentul
acela putea s aib o familie a ei, poate chiar i copii, dar visul nu
se realizase. ncheiase dou relaii: una ndelungat cu Avery,
care ncepuse n facultate i, apoi, o alt implicare ntr-o relaie cu
un tnr din Chicago care i fcea o vizit vrului su din Boone
Creek ntr-o var. Era omul Renaterii clasice: vorbea patru limbi,
i petrecuse un an studiind la London School of Economies i i
acoperise cheltuielile colare cu o burs de baseball. Domnul
Renatere era ncnttor i exotic, aa c se ndrgostise de el
repede. Lexie i imaginase c va rmne n ora, i nchipuise c
ajunsese s iubeasc oraul la fel de mult ca i ea, dar se trezise
ntr-o smbt diminea i aflase c el era pe drumul de
ntoarcere spre Chicago. Nici mcar nu se deranjase s-i ia
rmas-bun.
i dup asta? Nu prea multe perspective, ce-i drept. Mai
fuseser nc dou ncercri care duraser aproape ase luni, fr
ca apoi s se mai gndeasc la vreuna din ele. Una fusese cu
medicul din ora, cealalt cu un avocat; amndoi o ceruser n
cstorie, dar nici atunci nu simise vraja sau fiorul, sau
indiferent ce trebuia s simi pentru a ti c nu mai e cazul s te
uii mai departe. n ultimii ani, ntlnirile fuseser tot mai puine
i ocazionale, dac nu-l punea la socoteal pe Rodney Hopper,
ajutorul de erif din ora. Se ntlniser de cteva ori, cam o dat
la dou luni, ori de cte ori era un spectacol de binefacere local la
care ea era ncurajat s participe. Ca i ea, Rodney se nscuse i
crescuse n ora i cnd erau copii obinuiau s mpart
scrnciobul din spatele Bisericii Episcopale. De atunci, el umblase
dup ea i o rugase de cteva ori s-l nsoeasc la crciuma
Lookilu s bea ceva mpreun. Uneori, se ntreba dac trebuia s-i
cear s pun n practic propunerile sale de a se ntlni cu ea n
mod regulat, dar Rodney m rog, era ntotdeauna mai interesat
de pescuit, vntoare i ridicatul greutilor dect de cri sau de
orice se ntmpla n restul lumii. Cu toate acestea, era un biat
drgu i Lexie socotea c avea toate calitile necesare pentru a fi
un so bun. Dar nu pentru ea.
Prin urmare, unde o adusese situaia asta?
n casa lui Doris, de trei ori pe sptmn, se gndea ea,
ateptnd ntrebrile inevitabile despre viaa mea sentimental.
Deci ce prere ai despre el? ntreb Doris exact ca la un
semnal.
Lexie nu-i putu stpni zmbetul.
Despre cine? ntreb ea, fcnd pe nevinovata.
Despre Jeremy Marsh. Despre cine i-ai imaginat c
vorbeam?
Habar n-am. De aceea te-am ntrebat.
Nu mai evita subiectul. Am auzit c i-a petrecut cteva ore
la bibliotec.
Lexie ridic din umeri.
Mi s-a prut destul de drgu. L-am ajutat s gseasc
cteva cri pentru nceput i asta a fost totul.
N-ai vorbit cu el?
Bineneles c am vorbit. Cum ai zis, a stat ceva timp. Doris
atept ca Lexie s vin cu detalii, dar pentru c nu o fcu, Doris
oft.
Mie mi-a plcut, ndrzni s spun Doris. Mi s-a prut un
gentleman perfect.
O, da, consimi Lexie. Chiar perfect.
Nu pari s vorbeti serios.
Ce altceva vrei s spun?
Pi, a fost fascinat de personalitatea ta sclipitoare?
Cum naiba s se ntmple asta? Este n ora doar pentru
cteva zile.
i-am povestit vreodat cum l-am cunoscut pe bunicul tu?
De multe ori, zise Lexie, amintindu-i povestea bine. Se
cunoscuser ntr-un tren care se ndrepta spre Baltimore; el era
din Grifton i mergea la un interviu pentru un post, unul pe care
nu-l acceptase niciodat, alegnd n schimb s rmn cu ea.
Atunci tii c e ct se poate de posibil s ntlneti pe cineva
atunci cnd te atepi cel mai puin.
ntotdeauna spui asta.
Doris fcu cu ochiul.
Asta doar pentru c sunt convins c ai nevoie s o auzi
mereu.
Lexie puse bolul cu salat pe mas.
Nu trebuie s-i faci griji din cauza mea. Sunt mulumit.
Am o slujb, am civa prieteni buni, am timp s citesc, s fac
jogging i toate lucrurile care mi plac.
i nu uita c m ai i pe mine.
Bineneles, afirm Lexie. Cum a putea s uit asta?
Doris rse satisfcut i se ntoarse la pregtirea soteului.
Pentru o clip, se fcu linite n buctrie, aa c Lexie rsufl
uurat. Cel puin problema era ncheiat i, slav Domnului,
Doris nu insistase prea mult. Acum, se gndi Doris, ne putem
bucura de o cin agreabil.
M gndeam c e destul de artos, i ddu cu prerea Doris.
Lexie nu spuse nimic; n schimb, apuc n grab dou farfurii
i tacmurile nainte de a se ndrepta spre mas. Poate c era mai
bine dac, pur i simplu, se fcea c nu o auzise.
i te previn, e mai grozav dect crezi, continu Doris. Nu e
aa cum i nchipui tu.
Modul n care o spusese o puse pe gnduri pe Lexie. Mai auzise
tonul acela de multe ori n trecut, atunci cnd dorea s ias cu
prietenii din liceu, numai pentru a o determina pe Doris s o
conving s renune s mearg; cnd dorise s fac o excursie la
Miami cu civa ani n urm, pentru a fi ntoars din drum. n
primul caz, prietenii cu care dorise s mearg fuseser implicai
ntr-un accident de main; n cel de-al doilea caz, n ora
izbucniser revolte care se rspndiser i n hotelul unde
plnuise s stea.
tia c, uneori, Doris simea lucrurile. Nu la fel de mult cum le
simise mama lui Doris. Dar chiar dac Doris rareori ddea
explicaii suplimentare, Lexie era pe deplin contient c mereu
intuia ce se ntmpla.

Ignornd total faptul c liniile telefonice bziau peste tot n


timp ce lumea discuta despre prezena sa n ora, Jeremy sttea
n pat, sub pturi, urmrind tirile locale, n timp ce atepta
buletinul meteo, dorind s-i fi urmat impulsul iniial i s-i fi
luat camer la alt hotel. Nu avea nicio ndoial c dac ar fi
procedat astfel, n-ar mai fi fost nconjurat de munca manual a
lui Jed, care l bga n speriei.
Era evident c omul avea timp berechet.
i o mulime de cartue. Sau alice. Sau cine tie ce folosea s
ucid toate animalele astea. n camera sa erau dousprezece
creaturi; cu excepia unui al doilea urs mpiat, i ineau de urt
toate exemplare reprezentative ale speciilor din Carolina de Nord.
Fr ndoial Jed ar fi inclus i un urs dac ar fi avut unul n
plus.
Altfel, ncperea nu era foarte rea, atta timp ct nu spera s-i
conecteze laptopul la internet, s nclzeasc camera fr s fac
focul n emineu, s comande mncarea n camer, s
urmreasc televiziunea prin cablu sau mcar s formeze un
numr la un telefon cu butoane. De cnd nu mai vzuse un
telefon cu disc? De zece ani? Pn i mama sa fcuse concesii
lumii moderne n privina asta.
Dar nu i Jed. n niciun caz. Dragul de Jed avea n mod clar
propriile idei despre ceea ce era important n domeniul cazrii
pentru oaspeii si.
Dac exista un singur lucru plcut legat de camer, era
veranda acoperit din spate, frumoas i cu vedere spre ru.
Exista chiar i un balansoar, aa c Jeremy se gndi s stea afar
un timp, pn cnd i aduse aminte de erpi. Ceea ce l fcu s
se ntrebe despre ce fel de nenelegere vorbise Gherkin. Nu-i
plcuse cum sunase. Ar fi trebuit efectiv s pun mai multe
ntrebri, la fel cum ar fi trebuit s ntrebe unde putea gsi nite
lemne de foc prin preajm. Locul acela era rece ca gheaa, dar
avea bnuiala ciudat c Jed n-ar rspunde la telefon dac ar
ncerca s sune la birou s ntrebe. i n plus, Jed l nspimnta.
Exact atunci, meteorologul apru la tiri. ncercnd s nfrunte
frigul, Jeremy sri din pat s dea volumul mai tare. Micndu-se
ct mai repede posibil, potrivi butonul tremurnd i pe urm
plonj napoi sub pturi.
Meteorologul fusese imediat nlocuit de reclame. Era de
ateptat.
Se ntrebase dac ar f cazul s se ndrepte spre cimitir, dar
dorea s afle dac urma s fie cea. Dac nu, avea s se
odihneasc. Fusese o zi lung; o ncepuse n lumea modern, se
ntorsese cincizeci de ani n timp i, n momentul acela, i fcea
somnul nconjurat de frig i de moarte. Categoric, nu era ceva ce i
se ntmpla n fiecare zi.
i, bineneles, exista Lexie. Lexie cine-tie-care-i-era-numele-
de-familie. Lexie misterioasa. Lexie care flirta i se retrgea ca
apoi s flirteze din nou.
Lexie flirtase, nu? Modul n care continuase s i se adreseze cu
domnul Marsh? Faptul c pretinsese c l-a evaluat aproape
imediat? Comentariul legat de nmormntare? Categoric, flirtase.
Nu-i aa?
Meteorologul apru din nou, artnd ca un proaspt absolvent.
Tipul n-ar fi putut avea mai mult de douzeci i trei sau douzeci
i patru de ani i se afla, fr ndoial, la prima sa slujb. Avea
expresia aceea de dezorientat-dar-entuziast. Dar cel puin prea
competent. Nu se blbia, aa c Jeremy i ddu seama aproape
imediat c nu avea s prseasc deloc camera. n decursul
nopii, cerul se atepta s fie senin i omul nu pomeni nimic
despre o posibil cea nici a doua zi.
Era de ateptat, i zise el.

ASE

A doua zi diminea, dup ce fcu un du sub o uvi de ap


cldu, Jeremy i puse repede o pereche de jeani, un pulover i
o jachet de piele maro i plec spre Herbs, care prea a fi cel mai
frecventat loc pentru micul dejun din ora. La tejghea, l observ
pe primarul Gherkin care sttea de vorb cu doi brbai mbrcai
n costume, iar Rachel era ocupat cu comenzile la mese. Jed era
aezat n captul ndeprtat al ncperii, spatele lui semnnd cu
un munte. Tully sttea la una dintre mesele din centru cu ali trei
brbai i, aa cum era de ateptat, monopolizase cea mai mare
parte din discuie. Oamenii ddeau din cap i fceau semn cu
mna n timp ce Jeremy trecea printre mese, iar primarul i
ridic ceaca cu cafea n semn de salut.
Bun dimineaa, domnule Marsh, strig primarul Gherkin.
Sper c te vei gndi s scrii lucruri bune despre oraul nostru!
Sunt sigur, se amestec n vorb Rachel.
Sper c ai gsit cimitirul, vorbi trgnat Tully. Se aplec
nspre comeseni. sta-i doctorul despre care v povesteam.
Jeremy fcu semn cu mna i ddu din cap ca rspuns,
ncercnd s evite s fie atras ntr-o conversaie. Nu fusese
niciodat o persoan matinal i, pe deasupra, nu dormise bine.
Frigul i prezena morii, la care se adugau comarurile despre
erpi, puteau tulbura mult o persoan. Ocup un loc n separeul
din col, iar Rachel veni la mas cu rapiditate, aducnd un
recipient cu cafea.
Nicio nmormntare astzi? l tachin ea.
Nu. Am hotrt s port ceva mai neoficial, explic el.
Cafea, scumpule?
Te rog.
Dup ce ntoarse ceaca, o umplu pn la margine.
Ai dori specialitatea casei n aceast diminea? Lumea se d
n vnt dup ea.
Care e specialitatea?
Omlet California.
Sigur, zise el fr s aib habar ce coninea o omlet
California, dar dup zgomotele din stomac, orice prea bun.
Cu fulgi de ovz i pesmet?
De ce nu? zise el.
Revin n cteva minute, scumpule.
Jeremy ncepu s-i bea tacticos cafeaua n timp ce citea atent
ziarul de ieri. Patru pagini cu tot cu povestea de pe prima pagin
despre o doamn Judy Roberts, care tocmai i srbtorise a o
suta aniversare, o piatr de hotar atins de 1,1 la sut din
populaie. Articolul era nsoit de o fotografie cu personalul de la
cminul de btrni innd o prjitur cu o singur lumnare
aprins, n timp ce doamna Roberts, cu o nfiare comatoas,
zcea n patul din spatele lor.
Jeremy arunc o privire pe fereastr, ntrebndu-se de ce i
mai btea capul pn i cu ziarul local. n faa restaurantului se
afla un automat care oferea USA Today i, pe cnd se cuta n
buzunar de mruni, un ajutor de erif n uniform se aez la
mas, n faa lui.
Brbatul prea furios i, n acelai timp, foarte n form;
bicepii i bombau custurile cmii i purta ochelari de soare cu
lentile oglind care fuseser la mod ah, n urm cu douzeci de
ani, socoti Jeremy, exact cnd serialul poliist CHiPs era n mare
vog. Mna i se sprijinea pe tocul pistolului iar n gur inea o
scobitoare pe care o muta dintr-o parte n cealalt. Nu rostise
niciun cuvnt, prefernd doar s priveasc, oferindu-i lui Jeremy
timp berechet s se studieze n lentilele ochelarilor lui.
Jeremy se vzu nevoit s accepte c, ntr-un fel, era o persoan
care te intimida.
Pot s-i fiu de folos? ntreb Jeremy.
Scobitoarea se mic dintr-o parte n alta din nou.
Jeremy strnse ziarul, ntrebndu-se ce naiba se petrecea.
Jeremy Marsh? inton ofierul.
Da?
Mi-am nchipuit, zise el.
Deasupra buzunarului de la piept, Jeremy observ o tres
strlucitoare cu numele gravat pe ea. nc un ecuson.
i tu trebuie s fii eriful Hopper?
Ajutorul de erif Hopper, l corect el.
Scuze, zise Jeremy. Am fcut ceva ru?
Nu tiu, zise Hopper. Ai fcut?
Nu, din cte tiu.
Ajutorul de erif Hopper mut din nou scobitoarea.
Ai de gnd s stai prin preajm un timp?
Doar o sptmn, cred. Sunt aici ca s scriu un articol
tiu de ce eti aici, l ntrerupse Hopper. M-am gndit c ar fi
cazul s verific chiar eu. mi place s fiu n relaii civilizate cu
strinii care intenioneaz s zboveasc pe aici un timp.
Pusese accentul pe cuvntul strin, fcndu-l pe Jeremy s
aib impresia c era un fel de crim. Cum nu era sigur c ar
putea nltura ostilitatea prin vreo replic, apel la ceea ce era
clar.
Ah, zise el.
Aud c ai de gnd s-i petreci mult timp la bibliotec.
Pi presupun c a putea
Mmm, mormi ajutorul de erif, ntrerupndu-l din nou.
Jeremy se ntinse dup ceaca cu cafea i lu o nghiitur
trgnd de timp.
mi cer scuze, ajutor de erif Hopper, dar nu sunt tocmai
sigur ce se ntmpl aici.
Mmm, mormi Hopper iari.
Nu l hruieti pe oaspetele nostru, nu-i aa, Rodney? strig
primarul din partea cealalt a ncperii. Este un musafir special
care-a venit s promoveze interesul pentru folclorul local.
Ajutorul de erif Hopper nici nu-i clinti sau ntoarse privirea de
la Jeremy. Pentru nu se tie ce motiv, arta de-a dreptul furios.
Tocmai m ntreineam cu el, domnule primar.
Las omul s-i savureze micul dejun, l mustr Gherkin
deplasndu-se spre mas. Flutur o mn. Vino aici, Jeremy.
Sunt cu dou persoane pe care mi-ar plcea s le cunoti.
Ajutorul de erif Hopper privi suprat n timp ce Jeremy se
ridic de la mas i porni spre primarul Gherkin.
Cnd se apropie, primarul l prezent celor dou persoane
unul era avocatul aproape emaciat al districtului, cellalt un
medic ndesat, care lucra la clinica medical local. Amndoi
preau s-l msoare n acelai stil n care o fcuse ajutorul de
erif Hopper, dar nc nu se pronunau, cum se spune. ntre timp,
primarul vorbea fr ntrerupere despre ct de emoionant era
vizita lui Jeremy pentru ora. Aplecndu-se ctre cei doi, fcu
conspirativ un semn cu capul.
Ar putea chiar s sfreasc la Primetime Live, opti el.
Serios? zise avocatul.
n timp ce se muta de pe un picior pe cellalt, Jeremy se
gndea c tipul putea trece drept un schelet.
Ei bine, cum ncercam s-i explic primarului ieri
Primarul Gherkin l lovi cu palma pe spate i l ntrerupse.
Foarte emoionant, adaug primarul Gherkin. Dezvluire
televizat de mare importan.
Ceilali aprobar cu nite fee solemne.
i fiindc veni vorba de ora, adug brusc primarul, a vrea
s te invit la o mic ntrunire n seara asta cu civa prieteni
apropiai. Nimic prea extravagant, bineneles, dar pentru c vei
sta aici cteva zile, a vrea s-i ofer ocazia s ajungi s cunoti
civa oameni de pe aici.
Jeremy ridic minile.
Nu e neaprat necesar
Fugi de-aici, zise primarul Gherkin. Mcar att pot face. i,
nu uita, unele dintre persoanele pe care le voi invita au vzut
fantomele, aa c vei avea ansa s le pui cteva ntrebri.
Povetile lor ar putea chiar s-i dea comaruri.
Primarul ridic din sprncene; avocatul i medicul stteau n
expectativ. Pentru c Jeremy ovia, primarul se vzu nevoit s
hotrasc.
S spunem pe la ora apte? zise el.
Mda sigur. Cred c e bine, accept Jeremy. Unde va avea
loc cina?
O s te informez puin mai trziu. Bnuiesc c vei fi la
bibliotec, nu?
Probabil.
Primarul ridic din sprncene.
Deci s neleg c ai cunoscut-o deja pe minunata noastr
bibliotecar, domnioara Lexie?
Da.
Este uluitoare, nu-i aa?
Primarul ls s se neleag mai multe prin felul n care se
exprimase, ceva n genul discuiilor de vestiar.
A fost foarte serviabil, zise Jeremy.
Avocatul i medicul zmbir, dar nainte ca discuia s
continue, Rachel apru trndu-i picioarele prin apropiere, puin
prea aproape. Cu o farfurie n mn, l atinse cu cotul pe Jeremy.
Haide, scumpule. i-am adus micul dejun.
Jeremy arunc o privire spre primar.
Neaprat, zise primarul Gherkin, fluturndu-i minile.
Jeremy o urm pe Rachel spre mas. Din fericire, ajutorul de
erif Hopper plecase, aa c Jeremy se strecur pe locul su.
Rachel i aez farfuria n fa.
Gust asta. Le-am spus s o fac extrem de special, pentru
c vii n vizit de la New York City. Iubesc la nebunie locul la!
O, ai fost acolo?
Ei, nu. Dar mi-am dorit ntotdeauna s merg. Mi se pare
foarte ncnttor i captivant.
Ar trebui s mergi. Este ca nicieri altundeva n lume.
Ea zmbi, artndu-se sfioas.
Pi, domnule Marsh asta este o invitaie?
Falca lui Jeremy czu. Cum?
Rachel, pe de alt parte, nu pru s-i observe expresia.
Ei, s-ar putea s vreau s te ii de cuvnt cu treaba asta, se
agit ea. i a fi bucuroas s te conduc prin cimitir n orice
noapte ai dori s mergi. De obicei, termin aici pe la ora trei.
Nu voi uita asta, mormi Jeremy.
n urmtoarele douzeci de minute, ct Jeremy mnc, Rachel
trecu pe la mas de nenumrate ori i, de fiecare dat, i reumplu
ceaca cu cafea zmbindu-i nenduplecat.

Jeremy se ndrepta spre main, revenindu-i dup ceea ce ar fi


trebuit s fie un mic dejun tihnit.
Ajutorul de erif Hopper. Primarul Gherkin. Tully. Rachel. Jed.
Era mult prea mult s ai de-a face cu viaa orelului de
provincie american chiar nainte de cafea.
Mine, avea s ia o ceac cu cafea n alt parte. Nu era
convins c merita osteneala s mnnce la Herbs, chiar dac
mncarea era grozav. i, trebuia s recunoasc, era chiar mai
bun dect i imaginase. Aa cum spusese Doris ieri, era
proaspt de parc ingredientele ar fi fost adunate de la ferm n
dimineaa respectiv.
Totui, mine i va bea cafeaua altundeva. n niciun caz la
staia de benzin a lui Tully, presupunnd c servea cafea. Nu
dorea s se mpotmoleasc ntr-o conversaie cnd avea alte
lucruri de fcut.
Se opri brusc, uimit c ajunsese deja s gndeasc ca un
localnic.
Cltin din cap i, dup ce i gsi cheile n buzunar, porni spre
main. Cel puin, micul dejun se terminase. Uitndu-se la ceas,
vzu c se apropia ora nou. Era perfect.

Lexie se surprinse aruncndu-i privirea pe fereastra biroului


exact n momentul cnd Jeremy Marsh trase maina n parcarea
bibliotecii.
Jeremy Marsh. Cel care continua s i se furieze n gnduri,
chiar dac ncerca s lucreze. i iat-l. Se strduise s se mbrace
mai neoficial pentru a nu se deosebi de oamenii din preajm,
bnuia ea. i, ntr-un fel sau altul, aproape c-i reuise.
Dar gata cu subiectul sta. Avea mult de lucru. Biroul ei era
cptuit cu dulapuri pentru cri, ticsite de sus pn jos: cri
ngrmdite n toate felurile, i vertical i orizontal. Un fiier gri-
oel sttea n col, iar masa de scris i scaunul erau strict
funcionale. Biroul nu avea niciun element decorativ, din lips de
spaiu, iar documentele erau grmad peste tot: n coluri, sub
fereastr i pe cellalt scaun aezat ntr-un col. Teancuri mari
mai erau i pe masa ei de scris unde inea tot ceea ce considera
urgent.
Bugetul era scadent la sfritul lunii, iar ea avea o mulime de
cataloage de la editori pe care s le cerceteze amnunit nainte de
a-i stabili ordinea de sptmna aceea. n plus, trebuia s
gseasc un purttor de cuvnt pentru prnzul oficial al
Prietenilor Bibliotecii din aprilie i s stabileasc toate detaliile
pentru Turul Caselor Istorice n care era inclus i biblioteca,
pentru c, la o adic, era o cas istoric i de-abia i ajungea
timpul. Avea doi funcionari cu norm ntreag, dar nvase c
lucrurile puteau merge cel mai bine dac nu-i delega pe alii.
Angajaii erau buni s recomande titluri recente i s-i ajute pe
studeni s gseasc ceea ce cutau, dar ultima dat cnd lsase
pe unul dintre ei s decid ce cri s comande, se trezise cu ase
titluri diferite despre orhidee, pentru c se ntmplase s fie
floarea preferat a angajatului. Mai devreme, dup ce se aezase
n faa computerului, ncercase s proiecteze un plan pentru
organizarea programului ei, dar nu ajunsese nicieri. Orict de
mult se strduise s alunge orice altceva din minte, gndurile ei
continuau s se ntoarc la Jeremy Marsh. Nu voia s se
gndeasc la el, dar Doris i spusese suficient ca s-i strneasc
acum curiozitatea.
Nu e aa cum i nchipui tu.
Ce voia s nsemne asta? Seara trecut, cnd ea insistase,
Doris refuzase s vorbeasc, ca i cum n-ar fi spus nimic n prim
instan. Nu mai pomenise de viaa sentimental a lui Lexie i nici
de Jeremy Marsh. n schimb, se nvrtise n jurul subiectului: ce
se mai ntmplase la munc, cum le mergea oamenilor pe care i
cunoteau i cum se anuna Turul Caselor Istorice pentru
weekend. Doris era preedinta Societii Istorice, iar turul era
unul dintre evenimentele importante ale anului, dei nu
presupunea foarte mult planificare. n mare, acelai numr de
case erau alese n fiecare an, pe lng patru biserici i bibliotec.
n vreme ce bunica ei vorbea vrute i nevrute, Lexie continua s
se gndeasc la afirmaia ei.
Nu e aa cum i nchipui tu.
i cum ar putea fi? Un exemplu tipic de orean? Un crai? O
persoan n cutarea unei distracii facile? O persoan care ar
face haz de ora n momentul cnd ar pleca? O persoan n
cutarea unui subiect de reportaj i dispus s gseasc unul cu
orice chip, chiar dac n final ar face un ru cuiva?
i de ce naiba o interesa aa de tare? El se afla n ora pentru
cteva zile i pe urm avea s plece i totul va reveni din nou la
normal. Slav Domnului.
Ah, deja auzise brfa n dimineaa aceea. La brutrie, unde se
oprise pentru o brio, auzise dou femei discutnd despre el.
Cum inteniona s fac oraul celebru i cum lucrurile s-ar putea
mbunti n privina afacerilor, n momentul cnd o zriser, o
bombardaser cu ntrebri despre el i i dduser cu prerea,
curioase dac el descoperise sursa luminilor misterioase.
Orict de ciudat prea, unele persoane din ora credeau ntr-
adevr c luminile proveneau de la fantome. Dar altele, n mod
evident, nu credeau. De pild, primarul Gherkin. Acesta avea un
punct de vedere diferit, lund investigaia lui Jeremy ca pe un fel
de rmag. Dac Jeremy Marsh n-ar reui s gseasc cauza, ar
fi bine pentru economia oraului i pe asta fcea rmag
primarul. La urma urmei, primarul Gherkin tia un lucru pe care
doar civa alii l tiau.
Oamenii studiaser misterul ani n ir. Nu doar studenii de la
Duke. Lsnd la o parte cronicarul local care prea s fi
aprofundat o explicaie plauzibil, dup prerea lui Lexie cazul
fusese cercetat, n trecut, de cel puin alte dou grupuri sau
persoane, dar fr succes. Primarul Gherkin i invitase de fapt pe
studenii de la Duke s fac o vizit n cimitir n sperana c nici
ei nu vor descifra misterul. i n mod cert, de atunci afluena
turistic se nviorase.
Trebuia s-i fi amintit acest fapt domnului Marsh ieri. Dar
pentru c el nu ntrebase, ea nu-i spusese. Era prea ocupat
ncercnd s-i resping avansurile i s-l fac s neleag c nu
era interesat de el. Ah, el se strduise s fie fermector n
sfrit, de acord, era fermector n felul su, dar asta nu schimba
faptul c ea nu avea nicio intenie s se lase n voia emoiilor.
Seara trecut, chiar se simise ntr-un fel uurat dup plecarea
lui.
i atunci Doris fcuse comentariul acela ridicol prin care, n
fond, i spusese lui Lexie c trebuia s ajung s-l cunoasc mai
bine. Dar ceea ce o pusese cu adevrat pe jar era faptul c tia c
Doris n-ar fi afirmat nimic dac n-ar fi fost sigur. Dintr-un motiv
oarecare, Doris vedea ceva special n Jeremy.
Uneori, Lexie avea oroare de premoniiile lui Doris.
Bineneles, nu era obligat s o asculte pe Doris. n definitiv,
ea trecuse de etapa oaspetelui de pe alte meleaguri, aa c nu
avea intenia s o ia din nou pe drumul acela. n ciuda hotrrii
ei, trebuia s admit c toat chestiunea o lsa puin
descumpnit. n timp ce se gndea, auzi ua biroului
deschizndu-se cu un scrit.
Bun dimineaa, zise Jeremy bgndu-i capul nuntru. Am
avut impresia c am vzut o lumin aprins aici.
nvrtindu-se pe scaun, Lexie observ c Jeremy i acoperise
umerii cu jacheta.
Bun, zise ea dnd din cap amabil. Tocmai ncercam s m
apuc de treab.
Jeremy art jacheta.
Ai un loc unde pot s pun asta? Nu prea e spaiu pe masa de
scris din camera crilor rare.
O iau eu. Cuierul este n spatele uii.
Dup ce intr n birou, i nmn jacheta lui Lexie i, n timp ce
ea o ag alturi de haina ei n cuierul din spatele uii, Jeremy
se uit prin birou.
Aadar, acesta e centrul de comand? Locul unde se
ntmpl totul.
sta e, confirm ea. Nu e prea spaios, dar am unde s
lucrez.
mi place sistemul tu de cartare, zise el artnd spre
grmezile de hrtii de pe masa de scris. Am unul exact la fel
acas.
Lui Lexie i scp un zmbet n timp ce el fcu un pas spre
masa de scris i arunc o privire pe fereastr.
i ce privelite minunat. Zu, poi vedea tot drumul pn la
casa vecin. i locul de parcare, la fel.
Pari s fii cam iritat n dimineaa asta.
Cum s nu fiu? Am dormit ntr-o ncpere ngheat, plin
cu animale moarte. Sau mai degrab, n-am dormit mai deloc. Am
auzit continuu toate zgomotele ciudate care veneau dinspre
pdure.
Chiar m ntrebam dac i-a plcut Greenleaf. Am auzit c e
rustic.
Cuvntul rustic nu e cel mai potrivit. i pe urm,
dimineaa asta. Jumtate din ora lua micul dejun.
neleg c te-ai dus la Herbs, remarc ea.
Da, zise el. Am observat c nu erai acolo.
Nu. E prea aglomerat. mi place s ncep ziua cu un moment
linitit.
Ar fi trebuit s m avertizezi.
Ar fi trebuit s ntrebi, zise ea zmbind.
El rse, iar Lexie fcu semn cu mna spre u.
Mergnd spre camera crilor rare mpreun cu el, Lexie i
ddu seama c Jeremy se afla ntr-o dispoziie bun n ciuda
faptului c nu dormise, dar totui nu era ndeajuns s o fac s
aib ncredere n el.
l cunoti cumva pe ajutorul de erif Hopper? ntreb el.
Ea se uit surprins.
Rodney?
Cred c aa se numete. Care-i treaba cu el? Prea puin
tulburat de prezena mea n ora.
O, este inofensiv.
Nu prea inofensiv.
Ea ridic din umeri.
Probabil a auzit c-i petreci timpul la bibliotec. Este, ca s
zicem aa, protector cnd se ntmpl lucruri de felul sta. A fost
ndrgostit de mine muli ani.
Pune o vorb bun pentru mine, vrei?
Cred c a putea.
Ateptnd oarecum nc o replic sarcastic, Jeremy ridic din
sprncean, plcut surprins.
Mulumesc, zise el.
Nicio problem. Doar s nu faci nimic care s m determine
s-mi retrag oferta.
Merser mai departe n tcere spre camera crilor rare. Lexie
intr prima i aprinse lumina.
M-am gndit la proiectul tu i e ceva ce probabil ar fi bine
s tii.
Despre ce-i vorba?
i povesti despre cele dou investigaii anterioare din cimitir
nainte de a aduga:
Dac mi acorzi cteva minute, m voi strdui s le gsesc
pentru tine.
i-a fi recunosctor, zise el. Dar de ce nu ai amintit nimic
ieri?
Ea zmbi fr s rspund.
D-mi voie s ghicesc, zise el. Pentru c n-am ntrebat.
Sunt doar bibliotecar, nu ptrund n gndurile oamenilor
Ca bunica ta? Stai, ea e prezictoare, nu?
Da, este. i poate ghici i sexul copiilor nainte de a se nate.
Aa am auzit, zise Jeremy.
Lexie i arunc o privire.
E adevrat, Jeremy. Fie c vrei sau nu s crezi, ea face toate
astea.
Mi-ai spus Jeremy? ntreb el, zmbindu-i.
Da. Dar nu face mare caz din asta. Chiar tu mi-ai cerut-o, ai
uitat?
mi aduc aminte, zise el. Lexie.
Nu ntrece msura, zise ea, dar chiar n timp ce vorbea,
Jeremy observase c l privea parc mai mult dect de obicei i i
plcu.
i plcu chiar foarte mult.
APTE

Jeremy i petrecuse restul dimineii aplecat asupra unui


morman de cri i asupra celor dou articole pe care le gsise
Lexie. Primul, scris n 1958 de un profesor de folclor de la
Universitatea Carolina de Nord i publicat n Journal of the South,
prea s fie un rspuns la prezentarea legendei fcut de A.J.
Morrison. Articolul folosea cteva citate din lucrarea lui Morrison,
rezuma legenda i relata ederea profesorului n cimitir n
decursul unei sptmni, n patru seri, observase luminile. Prea
s fi fcut cel puin o ncercare preliminar pentru a afla cauza:
inuse seama de numrul caselor din zon (existau optsprezece
case la mai puin de un kilometru i ceva de cimitir i, interesant,
niciuna pe dealul Riker) i i notase i numrul de maini care
trecuser ntr-un interval de dou minute de la apariia luminilor.
n dou cazuri, perioada fusese mai scurt de un minut. n
celelalte dou, nu trecuse nicio main, ceea ce prea s elimine
posibilitatea ca farurile s fie sursa fantomelor.
Al doilea articol era doar cu puin mai informativ. Publicat ntr-
un numr din 1969 a unei reviste modeste, Coastal Carolina, care
i ncetase apariia n 1980, articolul relata faptul c cimitirul se
scufunda i atrgea atenia asupra pericolului aprut. Autorul
mai amintea de legend i de vecintatea dealului Riker i, cu
toate c nu vzuse luminile (vizitase locul n timpul lunilor de
var), se inspirase serios din relatrile martorilor oculari nainte
de a face supoziii vehiculnd cteva posibiliti, pe care Jeremy le
luase deja n considerare.
Prima era vegetaia uscat care uneori izbucnea n flcri,
degajnd vapori cunoscui sub denumirea de gaz de mlatin.
ntr-o zon de coast ca aceea, Jeremy i ddea seama c ideea
nu putea fi total respins, dei o considera puin probabil, de
vreme ce luminile apreau n nopile reci i ceoase. Mai puteau fi
lumini de cutremur, adic sarcini atmosferice electrice generate
de deplasarea i mcinarea rocilor din adncul pmntului. Se
avansa din nou teoria cu farurile mainilor, ca i ipoteza luminii
stelare refractat i fosforescena, adic o incandescen
fosforescent emis de anumite ciuperci de pe lemnul putrezit. Se
mai nota c i algele puteau fi fosforescente. Autorul chiar
amintea posibilitatea efectului Novaia Zemlea, caz n care razele
de lumin sunt deviate de straturi adiacente de aer la temperaturi
diferite i par s strluceasc. Prezentnd o ultim posibilitate,
autorul concluziona c putea fi focul Sf. Elmo, care este creat de
descrcrile electrice care au loc n timpul furtunilor cu trsnete,
atrase de obiectele cu vrf ascuit.
Cu alte cuvinte, autorul era de prere c puteau fi orice.
Dei neconcludent, articolul l ajuta pe Jeremy s-i
limpezeasc gndurile. Dup prerea sa, luminile aveau legtur
doar cu geografia. Dealul din spatele cimitirului prea s fie cel
mai nalt punct din mprejurimi, iar cimitirul care se scufunda
fcea ceaa mai compact n zona aceea. Cu alte cuvinte, doar
lumin refractat sau reflectat.
Trebuia doar s stabileasc precis sursa i, pentru asta, era
necesar s identifice momentul cnd luminile fuseser observate
prima dat. Nu cu aproximaie, ci o dat exact, ca mai apoi s
poat determina ce se petrecea n ora n vremea aceea. n cazul
n care, n acea perioad, oraul ar fi trecut printr-o schimbare
dramatic un proiect nou de construcie, o fabric nou sau
ceva n acest sens era posibil s descopere cauza. Sau dac ar
vedea luminile dar nu se bizuia pe asta sarcina lui ar fi i mai
simpl. Dac luminile ar aprea la miezul nopii, de exemplu, i
n-ar vedea nicio main n trecere, atunci ar putea cerceta zona
urmrind amplasarea caselor locuite care aveau lmpi la ferestre,
apropierea oselei sau poate chiar navigaia pe ru. Brcile,
bnuia el, erau o posibilitate, dar numai dac erau destul de
mari.
Dup ce trecuse pentru a doua oar prin vraful de cri, i fcu
nsemnri suplimentare n privina schimbrilor survenite n ora
de-a lungul anilor, punnd accent pe transformrile de la
nceputul secolului.
Cu trecerea orelor, lista se mbogea. Pe la nceputul secolului
XX, existase o perioad prosper pentru apariia locuinelor mici
care durase din 1907 pn n 1914, n timpul creia se dezvoltase
partea de nord a oraului. Micul port se lrgise n 1910, din nou
n 1916 i nc o dat n 1922; exploatarea minier se extinsese
odat cu minele de fosfor i carierele de piatr. Calea ferat se
nfiinase n 1898 i, n diferite zone ale districtului, continuaser
lucrri pentru construirea de linii ferate terminus pn n 1912.
n 1904, se ncheiase construcia unei estacade peste ru, iar din
1908 pn n 1915 fuseser construite trei ntreprinderi
importante: o fabric de textile, o min de fosfor i o fabric de
hrtie. Din cele trei, doar fabrica de hrtie mai era n funciune
fabrica de textile se nchisese n urm cu patru ani, iar mina, n
1987 astfel nct putea s le elimine pe celelalte dou ca posibile
cauze.
i verific datele din nou s se asigure c erau corecte i
ordon crile ca Lexie s le poat pune pe rafturi. Se ls pe
sptarul scaunului, i dezmori trupul i arunc o privire spre
ceas. Deja se apropia amiaza. Una peste alta, socoti c trecuser
cteva ore bune, aa c se uit peste umr la ua deschis din
spatele su.
Lexie nu revenise s vad ce face. ntr-un fel, i plcea faptul c
nu reuea s o descifreze i, pentru o clip, i dori ca ea s
locuiasc n marele ora sau mcar ntr-un loc oarecare lng
marele ora. Ar fi fost interesant s vad modul n care lucrurile
ar fi putut evolua ntre ei. O clip mai trziu, ea intr pe u.
Bun, l salut Lexie. Cum merge?
Jeremy se ntoarse.
Bine. Mulumesc.
Ea i puse repede jacheta.
Ascult, m gndeam s ies s iau prnzul, aa c m
ntrebam dac ai vrea s-i aduc ceva.
Te duci la Herbs? ntreb el.
Nu. Dac la micul dejun i s-a prut aglomerat, ar trebui s
vezi cum e la prnz. Dar a putea s iau ceva la pachet cnd m
ntorc.
El ezit doar o clip.
N-ar fi mai bine dac a veni cu tine? Ar fi cazul s-mi
dezmoresc picioarele. Am stat aici toat dimineaa, aa c mi-ar
plcea s vd locuri noi. Poate c ai putea s-mi ari ce e prin
jur. Fcu o pauz. Adic, dac nu e nicio problem.
Era pe punctul de a-l refuza, dar i aminti vorbele lui Doris i
mintea i se tulbur. Ar fi bine sau n-ar fi? n ciuda propriilor
preri mulumesc foarte mult pentru asta, Doris zise:
Sigur. Dar am la dispoziie numai o or dup care trebuie s
m ntorc, aa c nu tiu ct de mult te pot ajuta.
El pru aproape la fel de surprins ca i ea, se ridic n picioare
i o urm pe u.
Oricum ar fi, e n regul, zise el. M ajut s umplu golurile,
i dai seama. Este important s tiu ce se ntmpl ntr-un loc ca
acesta.
n orelul nostru monoton, adic?
N-am zis c e monoton. Sunt cuvintele tale.
Mda. Dar sunt gndurile tale, nu ale mele. Eu iubesc locul
sta.
Sunt convins, consimi el. Altfel, de ce ai tri aici?
Pentru c nu e New York City, n primul rnd.
Ai fost acolo?
Am locuit n Manhattan. Pe West Sixty-ninth.
Jeremy aproape se mpiedic.
La numai cteva strzi de casa mea.
Ea zmbi.
Ce mic-i lumea, nu?
Pentru c mergea repede, Jeremy se strduia s in pasul cu
ea n timp ce se apropiau de scri.
Glumeti, nu?
Deloc, zise ea. Am locuit acolo cu prietenul meu aproape un
an. El lucra pentru Morgan Stanley, n timp ce eu lucram la
biblioteca Universitii New York.
Nu-mi vine s cred
Ce anume? C am locuit n New York i am plecat? Sau c
am locuit n apropierea ta? Sau c am locuit cu prietenul meu?
Toate astea, zise el. Nimic. Nu sunt sigur.
ncerca s aprofundeze ideea acelei bibliotecare dintr-un mic
ora care locuise n apropierea sa.
Observndu-i expresia, ea simi nevoia s rd.
Suntei toi la fel, tii asta? zise ea.
Cine?
Oamenii care locuiesc n oraele mari. V trii viaa
imaginndu-v c nu exist niciun loc n lume la fel de special
precum New Yorkul i c niciun alt loc nu are ceva de oferit.
Ai dreptate, recunoscu Jeremy. Dar asta doar pentru c
restul lumii plete prin comparaie.
Aruncndu-i o privire, ea fcu o fa care, n mod evident,
spunea: Sper c n-ai zis ceea ce mi s-a prut mie c ai zis, nu?
El ridic din umeri fcnd pe nevinovatul.
Adic, haide Greenleaf Cottages nu e tocmai Four Seasons
sau Plaza, nu? Cel puin trebuie s recunoti asta.
Ea se supr din cauza atitudinii lui ncrezute i ncepu s
mearg i mai repede. Chiar atunci, decise c Doris nu-i ddea
seama despre ce vorbea.
Jeremy totui nu se ls.
Haide recunoate. tii c am dreptate, nu?
n momentul acela, ajunseser la ua din fa a bibliotecii, iar
el i deschise pentru ea. n spatele lor, femeia mai n vrst care
lucra n hol i urmrea cu atenie. Lexie se abinu pn cnd iei
pe u i apoi se ntoarse spre el.
Oamenii nu triesc n hoteluri, se repezi ea. Oamenii triesc
n comuniti. i asta avem noi aici. O comunitate. Un loc unde
oamenii se cunosc i au grij unii de ceilali. Unde copiii se pot
juca afar pn seara i nimeni nu-i face griji din cauza
necunoscuilor.
Jeremy ridic minile.
Ei, zise el, nu m nelege greit. Iubesc comunitile. Am
crescut ntr-o comunitate. Cunoteam fiecare familie din
apropiere dup nume, pentru c toi locuiau acolo de muli ani.
Unii dintre ei nc mai locuiesc, deci crede-m, tiu exact ct de
important e s ajungi s-i cunoti vecinii i ct de important este
pentru prini s tie ce fac odraslele lor i cu cine i petrec
timpul. Cam aa s-a ntmplat n cazul meu. Chiar i atunci cnd
veneam din an n Pate, vecinii erau cu ochii pe noi. Prerea mea
e c la fel stau lucrurile i n New York City, depinde unde
locuieti. Sigur, dac vei locui n cartierul meu, peste tot o s
ntlneti o mulime de tineri pentru care conteaz n primul rnd
cariera. Dar viziteaz Park Slope n Brooklyn sau Astoria n
Queens i vei vedea tineri plimbndu-se prin parcuri, jucnd
baschet sau fotbal i fcnd aproape aceleai lucruri pe care le fac
putii de aici.
De parc te-ai gndit vreodat la asemenea lucruri.
n clipa n care l dojeni pe Jeremy, regret asprimea din tonul
ei. Cu toate acestea, el pru netulburat.
M-am gndit, zise el. i crede-m, dac a avea copii, n-a
locui acolo unde locuiesc. Am o grmad de nepoi i nepoate care
triesc la ora i fiecare dintre ei locuiete ntr-un cartier cu muli
ali copii i oameni care vegheaz asupra lor. n multe privine,
seamn mult cu locul acesta.
Ea nu spuse nimic, ntrebndu-se dac el spunea adevrul.
Ascult, spuse el mpciuitor, eu nu ncerc s m iau la
ceart. Spun doar c putii sunt n siguran atta timp ct
prinii se implic, indiferent unde locuiesc. Nu cred c oraele
dein monopolul asupra valorilor. Adic, sunt convins c dac a
face nite spturi, a descoperi i aici nenumrai puti care au
necazuri. Copiii rmn copii, indiferent unde triesc. Zmbi,
ncercnd s sugereze c nu luase ca pe o ofens ceea ce zisese
ea. i n plus, nu sunt tocmai sigur cum am ajuns s discutm
despre copii, totui. Din acest moment, promit s nu mai
amintesc de nimic. Tot ce ncercam s spun era c am fost
surprins c ai locuit n New York doar la cteva strzi de mine.
Fcu o pauz. Pace?
Ea l privi struitor, nainte ca, n sfrit, s se destind. Poate
c avea dreptate. De fapt, tia c avea dreptate. i i ddu seama
c ea fusese cea care exagerase. Ideile confuze pot face o persoan
s acioneze astfel. Cum de ajunsese n situaia asta?
Pace, consimi ea n cele din urm. Cu o condiie.
Care?
S conduci tu. Eu nu am venit cu maina.
El pru uurat.
S-mi gsesc cheile.

Pentru c nici unuia din ei nu-i era foarte foame, Lexie l


conduse pe Jeremy spre o bcnie mic, de unde se ntoarse
cteva minute mai trziu cu o cutie de biscuii, nite fructe
proaspete, diverse feluri de brnz i dou sticle de suc.
n main, Lexie aez cumprturile la picioare.
Ai vrea s vezi ceva anume? ntreb Lexie.
Dealul Riker. Exist un drum care duce spre vrf?
Ea aprob dnd din cap.
Nu prea seamn a drum. Iniial, a fost folosit pentru
exploatarea forestier, dar acum e folosit n special de vntorii de
cerbi. Este un drum accidentat, nu tiu dac vrei s-i duci
maina pn sus.
Nicio problem. Este nchiriat. i n plus, m-am obinuit cu
drumurile proaste de pe aici.
Perfect, zise ea, dar s nu zici c nu te-am avertizat.
Fr s vorbeasc prea mult, ieir din ora, trecnd pe lng
cimitirul Cedar Creek i peste un pod mic. Curnd, pe ambele
pri ale drumului i fcur apariia plcuri tot mai dese de
copaci. Cerul albastru lsase loc unei ntinderi cenuii care i
amintea lui Jeremy de dup-amiezile de iarn din nordul
ndeprtat. Din cnd n cnd, stoluri de grauri se npusteau n
zbor pe lng main, n acelai ritm, parc legate ntre ele de fire
invizibile.
Lexie se simea stnjenit de tcere, aa c ncepu s descrie
zona: proiecte imobiliare care nu se realizaser niciodat, nume
de arbori, Cedar Creek pe care l puteau vedea prin pdurea
deas. Dealul Riker se contura spre stnga, ntunecat i
amenintor n lumina slab.
Jeremy mai mersese pe drumul acela dup ce plecase cu o zi
nainte de la cimitir i cotise cam pe acolo. Trebuia s mai atepte
puin, i ddu el seama, pentru c ea i spuse s coteasc la
urmtoarea intersecie, de unde drumul prea s fac o bucl
spre partea din spate a dealului Riker. nclinndu-se n fa, ea se
uit atent prin parbriz.
Cotitura este n fa, zise ea. Poate ar trebui s ncetineti.
Jeremy ncetini i, n timp ce ea continua s se uite pe geam, el
i arunc o privire, observnd o adncitur uoar ntre
sprncene.
Foarte bine pe aici, zise ea, indicnd.
Lexie avusese dreptate: nu era un drum prea grozav. Acoperit
cu pietri i brzdat de fgae, ntr-un fel ca intrarea de la
Greenleaf, ba chiar mai ru. Ieind de pe drumul principal,
maina ncepu s se clatine i s sar. Jeremy ncetini i mai
mult.
Dealul Riker e proprietate de stat?
Ea ddu din cap aprobator.
Statul l-a cumprat de la una dintre companiile de cherestea
Weyerhaeuser sau Georgia-Pacific, sau ceva de genul acesta
cnd eram copil. Parte din istoria noastr local, i dai seama.
Dar nu e un parc sau ceva asemntor. Cred c au existat planuri
s se amenajeze un teren pentru ntruniri religioase cndva, dar
statul nu le-a pus niciodat n practic.
Drumul se ngusta, mpresurat de pini, dar prea s se
mbunteasc pe msur ce urcau, urmnd un traseu aproape
n zigzag ctre vrf. Din cnd n cnd, Jeremy observa un marcaj
care era probabil folosit de vntori.
Cu timpul, copacii ncepur s se rreasc i puteau vedea
cerul; pe msur ce se apropiau de culme, vegetaia prea uscat,
apoi aproape distrus. Nenumrai copaci se rupseser n dou i
mai puin de o treime mai rmseser n picioare. Panta deveni
mai puin abrupt i se nivel cnd se apropiar de vrf. Jeremy
trase maina pe margine. Lexie i fcu semn s opreasc motorul
i amndoi ieir din main.
Lexie i ncruci braele n timp ce mergeau. Aerul prea mai
rece acolo sus, iar vntul, hibernal i neptor. Cerul prea i mai
aproape; norii nu se mai formau la ntmplare, ci se rsuceau i
se ncolceau n forme deosebite. Mai jos, puteau zri oraul,
acoperiurile adunate laolalt, aezate de-a lungul drumurilor
drepte, din care unul ducea spre cimitirul Cedar Creek. Exact mai
jos de ora, rul slciu i strvechi semna cu fonta curgtoare.
Jeremy recunoscu att podul de la osea, ct i un pitoresc pod
de cale ferat care se nla n spatele acestuia ca un oim cu
coada roie plannd deasupra. Privind mai atent, Jeremy distinse
forma micu a bibliotecii i reui chiar s identifice locul unde se
afla Greenleaf, dei csuele se pierdeau n peisaj.
Privelitea este uimitoare, zise el n cele din urm.
Lexie art spre marginea oraului i l ajut s-i ndrepte
atenia direct spre locul unde se uita.
Vezi casa aia mic de acolo? Mai ntr-o parte, lng heleteu?
Acolo locuiesc eu acum. i acolo? Aia e casa lui Doris. Este locul
unde am crescut. Uneori cnd eram copil, m uitam spre deal,
imaginndu-mi c m-a putea vedea dac m-a fi privit de aici de
sus.
El zmbi. Vntul i flutur prul, n timp ce continu:
n adolescen, eu i prietenii mei ne urcam cteodat aici i
stteam ore ntregi. n timpul verii, cldura fcea casele s
scnteieze ca nite stele. i licuricii o, sunt aa de muli n
iunie, nct aproape ai impresia c mai este un ora sus, pe cer.
Chiar dac toat lumea cunotea locul sta, nu era niciodat
foarte aglomerat. A fost mereu ca un loc secret, de care m-am
bucurat mpreun cu prietenii mei.
Fcu o pauz, realiznd c se simea ciudat de nelinitit. Cu
toate c motivul acestei neliniti o depea.
mi amintesc momentul dinaintea unei mari vijelii. Eu i
prietenii mei l-am convins pe unul dintre biei s ne aduc aici
cu camionul su. tii, genul la de main cu cauciucuri mari
care ar putea strbate Marele Canion dac ar fi nevoie. Prin
urmare, am urcat cu toii aici s urmrim fulgerele, ateptnd s
le vedem licrind pe cer. Nu ne-am gndit c stteam n cel mai
nalt loc din zon. Cnd a nceput s fulgere, a fost foarte frumos.
Cerul se lumina tot, uneori cu o licrire n zigzag, alteori aproape
ca un joc de lumini, iar noi numram cu voce tare pn cnd
bubuia tunetul. tii, s ne dm seama ct de departe era fulgerul.
Dar dup aceea, am realizat c furtuna se abtuse asupra
noastr. Adic, vntul btea att de tare, c maina de fapt se
cltina, iar din cauza ploii nu se mai vedea nimic. Apoi, copacii
din jurul nostru au nceput s fie lovii de trsnet. Fulgere
gigantice coborau din cer aa de aproape, nct pmntul se
cutremura i pe urm vrfurile pinilor explodau, pur i simplu, n
mii de scntei.
n timp ce vorbea, Jeremy o studia. Era prima oar cnd
spunea attea despre ea de cnd se cunoscuser, iar el ncerca
s-i imagineze cum fusese viaa ei pe atunci. Cine era ea n
liceu? Una dintre majoretele simpatizate? Sau una dintre fetele
savante care i petreceau prnzurile n bibliotec? Evident, era o
poveste veche adic, cui i mai psa de liceu? dar chiar i n
clipa aceea, cnd era pierdut n amintiri, nu ar fi putut spune cu
exactitate cine fusese ea.
Pariez c erai ngrozii, zise el. Fulgerele pot atinge cincizeci
de mii de grade, tii. i arunc o privire. Un fulger e de zece ori
mai fierbinte dect suprafaa soarelui.
Ea zmbi amuzat.
N-am tiut asta. Dar ai dreptate nu cred c am mai fost
vreodat n viaa mea aa de ngrozit.
Ce s-a ntmplat?
Furtuna a trecut cum trec mereu furtunile. i imediat ce ne-
am linitit, ne-am ntors cu maina acas. Dar mi aduc aminte c
Rachel m inea de mn att de strns, c mi-a lsat urme de
unghii n piele.
Rachel? Nu cumva e chelneria de la Herbs?
Ba da, chiar ea. ncrucindu-i braele, i arunc o privire
atent. De ce? i-a fcut avansuri la micul dejun n dimineaa
asta?
El se mut de pe un picior pe cellalt.
Ei, n-a spune chiar aa. Mi s-a prut doar puin cam
bgcioas.
Lexie rse.
Nu m surprinde. Este n sfrit, este Rachel. Eu i ea
eram cele mai bune prietene n adolescen i nc m gndesc la
ea ca la un fel de sor. Cred c aa m voi gndi mereu. Dar dup
ce am plecat la facultate, apoi la New York m rog, nu a mai fost
la fel dup ce m-am ntors. S spunem c lucrurile s-au
schimbat. S nu m nelegi greit este o fat minunat i e tare
amuzant s-i petreci timpul cu ea i nu are un caracter urt,
dar
Ls propoziia neterminat. Jeremy o privi atent.
Vezi lumea cu ali ochi astzi? suger el.
Ea oft.
Da, cred c asta este.
Cred c asta i se ntmpl fiecruia pe msur ce se
maturizeaz, zise Jeremy. Descoperi cine eti i ce doreti i, pe
urm, realizezi c oamenii pe care i-ai cunoscut dintotdeauna nu
vd lucrurile aa cum le vezi tu. i astfel, pstrezi amintirile
minunate, dar te trezeti mergnd mai departe. Este absolut
normal.
tiu. Dar ntr-un ora de mrimea acestuia, este un pic mai
greu s faci asta. Nu sunt chiar aa de multe persoane n jur de
treizeci de ani pe aici, iar cei care sunt nc singuri sunt i mai
puini. Este, ca s zicem aa, o lume mic.
El ncuviin nainte de a ncepe brusc s zmbeasc.
n jur de treizeci?
Ea i aminti dintr-odat c ieri Jeremy ncercase s-i ghiceasc
vrsta.
Mda, zise ea ridicnd din umeri. mbtrnim, cred.
Sau rmnem tineri, contracar el. Cam aa m gndesc la
mine, apropo. Ori de cte ori m nelinitesc din cauza vrstei, pur
i simplu ncep s port pantalonii lsai mai n jos, mi etalez
betelia boxerilor, port apca de-a-ndoaselea i m plimb prin mall
ascultnd rap.
Lexie avu un acces de rs imaginndu-i cum ar arta n
ciuda aerului rece, ncerca o senzaie de cldur recunoscnd,
neateptat i n mod ciudat inevitabil, c se bucura de compania
lui. Nu era sigur c l plcea nc, de fapt, era foarte sigur c
nu, i pentru o clip, fcu eforturi s mpace cele dou
sentimente. Ceea ce nsemna, bineneles, c cel mai bine era s
evite subiectul. i duse un deget la brbie.
Da, neleg. Dai ntr-adevr impresia c pentru tine stilul
personal este ceva important.
Fr ndoial. Pi da, chiar ieri, de fapt, oamenii erau
deosebit de impresionai de garderoba mea, inclusiv tu.
Ea rse i, n tcerea care urm, l privi n treact.
Fac pariu c ai cltorit foarte mult datorit meseriei tale,
nu? ntreb ea.
Poate c patru sau cinci cltorii pe an, fiecare durnd cte
dou sptmni.
Ai mai fost vreodat ntr-un ora ca acesta?
Nu, zise el. Toate locurile pe care le-am vizitat au farmecul
lor personal, dar pot afirma cu toat sinceritatea c n-am mai fost
niciodat ntr-un loc ca acesta. Dar tu? n afar de New York,
vreau s spun.
Am fost la Universitatea Carolina de Nord, n Chapel Hill i
am petrecut mult timp n Raleigh. i am mai fost i la Charlotte,
cnd eram n liceu. Echipa noastr de fotbal a ctigat, n ultimul
meu an, titlul de campioan n stat, aa c aproape toat lumea
din ora a mers n excursie. Convoiul nostru se ntindea pe o
distan de peste ase kilometri pe osea. i am mai fost i la
Washington, D.C., ntr-o excursie, cnd eram copil. Dar n-am fost
niciodat dincolo de ocean.
n timp ce vorbea, i ddea seama ct de banal prea viaa ei
pentru el. Jeremy, parc citindu-i gndurile, schi un zmbet.
i-ar plcea Europa. Catedralele, minunatele regiuni rurale,
bistrourile i pieele publice. Stilul de via relaxat te-ai
acomoda de minune.
Lexie i cobor privirea. Era o idee frumoas, dar
i asta era problema. Acel dar. Mereu exista un dar. Viaa avea
nesuferitul obicei s ofere oportuniti exotice la intervale rare.
Cltoriile nu erau o realitate pentru majoritatea oamenilor. De
pild, ea. Problema nu era dac putea s-o ia pe Doris sau s stea
mai puin pe la bibliotec. i de ce Dumnezeu i spunea el toate
astea? S-i demonstreze c era mai cosmopolit dect ea? Ei bine,
nu-mi place s i-o spun, se gndi ea, dar tiu deja asta.
i totui, chiar n timp ce digera aceste idei, o alt voce ridic
tonul, spunndu-i c el ncerca s o flateze. Prea s-i fi spus c
tia c ea era altfel, c era mai monden dect se ateptase.
Declaraia asta o putea ncadra oriunde.
ntotdeauna mi-am dorit s cltoresc, recunoscu ea parc
reducnd la tcere vocile contradictorii din mintea ei. Trebuie s
fie minunat s ai o asemenea ans.
Este, uneori. Dar, m crezi sau nu, ceea ce mi place cel mai
mult e s cunosc oameni noi. i cnd m ntorc cu gndul la
locurile unde am fost, foarte adesea vd chipuri, nu lucruri.
Acum vorbeti ca un romantic, zise ea.
Ah, era dificil s reziti acestui domn Jeremy Marsh. Mai nti
craiul i acum marele altruist; umblat prin lume, dar totui
motivat; monden, dar totui informat despre lucrurile care contau
cu adevrat. Indiferent pe cine cunoscuse sau unde fusese, Lexie
era convins de capacitatea lui nnscut de a-i face pe alii mai
ales pe femei s-l perceap ca pe o rud. Ceea ce, bineneles, i
amintea de prima impresie pe care i-o lsase el.
Poate c sunt un romantic, zise el, aruncndu-i o privire.
tii ce mi-a plcut la New York? ntreb ea, schimbnd
subiectul.
El o privi ntrebtor.
Mi-a plcut faptul c mereu se ntmpla ceva. Mereu existau
oameni care mergeau grbii pe trotuare i taxiuri care claxonau
n apropiere, indiferent ct era ceasul. Exista mereu un loc unde
s mergi, ceva de vzut, un nou restaurant de ncercat. Era
captivant, mai ales pentru cineva care se maturizase acolo.
Aproape ca i cum ai merge pe Marte.
De ce nu ai rmas?
Cred c a fi putut. Dar nu era locul potrivit pentru mine.
Cred c ai putea spune c motivul pentru care am mers acolo s-a
schimbat ntr-un fel. Am mers s fiu mpreun cu cineva.
Ah, zise Jeremy. Deci l-ai urmat pn acolo?
Ea ncuviin.
Ne-am cunoscut n facultate. El prea aa de nu tiu
perfect, presupun. Crescuse n Greensboro, provenea dintr-o
familie bun, era inteligent. i foarte frumos, ndeajuns de frumos
ca s determine orice femeie s-i ignore instinctele ei cele mai
grozave. M-a privit i, imediat dup aceea, mergeam pe urmele lui
spre marele ora. Nu m-am putut mpotrivi.
Jeremy se simi ncurcat.
Adevrat?
Ea zmbi n sinea ei. Brbaii nu doreau niciodat s aud ct
de atrgtori erau ali brbai, mai ales dac relaia fusese
serioas.
Totul a fost nemaipomenit cam aproape un an. Am fost chiar
logodii. nainte de a respira adnc, ea pru cufundat n gnduri.
M-am angajat la biblioteca Universitii New York, Avery mergea
la munc pe Wall Street i apoi, ntr-o zi, l-am gsit n pat cu una
dintre colaboratoarele sale. ntr-un fel, m-a fcut s realizez c nu
era tipul potrivit pentru mine, aa c, n noaptea aceea, mi-am
fcut bagajul i m-am ntors aici. Dup asta, nu l-am mai vzut
niciodat.
Vntul se nvior, rsunnd aproape ca un chiot, pe msur ce
se npustea pe pante, i mirosea slab a pmnt.
i-e foame? ntreb ea dorind din nou s schimbe subiectul.
Este plcut cu tine aici, dar dac nu mnnc ceva, am tendina s
devin morocnoas.
Mor de foame, zise el.
Se ntoarser la main i mprir prnzul. Jeremy desfcu
cutia cu biscuii pe locul din fa. Observnd c nu avea o
privelite grozav, porni maina, fcu o manevr n jurul crestei,
apoi orientnd maina perfect o parc din nou cu vederea spre
ora.
Aadar te-ai ntors aici i ai nceput s lucrezi la bibliotec
i
Asta-i tot, zise ea. Asta fac de apte ani.
El calcul, socotind c avea n jur de treizeci i unu de ani.
Ali prieteni de atunci? ntreb el.
Sprijinind cupa cu salat de fructe ntre picioare, Lexie rupse o
bucat de brnz i o puse pe un biscuit. Se ntreb dac s
rspund i apoi se hotr. Ce naiba, oricum va pleca.
A, sigur. Au fost civa ici, colo. i povesti despre avocat,
doctor i, n ultima vreme, Rodney Hopper.
Nu aminti de Domnul Renatere.
Ei bine. Pari s fii fericit, zise el.
Sunt, consimi ea repede. Tu nu eti?
Cea mai mare parte a timpului. Din cnd n cnd, mi fileaz
lampa, dar cred c e normal.
i asta atunci cnd ncepi s pori pantalonii lsai n jos?
Exact, zise el cu un zmbet. Apuc o mn de biscuii, nir
civa pe picior i ncepu s pun pe ei grmjoare de brnz. i
ridic privirea cu o expresie serioas. Te deranjeaz dac i pun o
ntrebare personal? Nu trebuie s rspunzi, bineneles. Nu te voi
nelege greit, crede-m. Sunt doar curios.
Vrei s spui mai personal dect faptul c i-am povestit
despre fotii mei prieteni?
El ridic din umeri sfios, iar ea avu brusc o viziune a lui Jeremy
copil: o fa ngust i neted, bretonul tuns drept, cma i
jeani murdari dup joaca de afar.
Continu, zise ea. ntreab ce ai de ntrebat.
El i ndrept atenia asupra capacului de la cupa cu salat de
fructe atunci cnd vorbi, ezitnd deodat s-i ntlneasc privirea.
Cnd am ajuns la nceput aici, mi-ai artat casa bunicii tale.
i ai zis c acolo ai crescut.
Ea ddu din cap aprobator. Se ntrebase cnd avea s-i pun
ntrebarea asta.
Da, zise ea.
De ce?
Ea se uit pe geam; obinuina o fcea s caute atent oseaua
care ducea afar din ora. Cnd o identific, ncepu s vorbeasc
rar:
Prinii mei se ntorceau de la Buxton, undeva departe, n
zona Outer Banks. Acolo era locul unde s-au cstorit i tot acolo
aveau o csu pe plaj. Este destul de greu s ajungi de aici, dar
mama jura c era cel mai frumos loc din lume, aa c tata a
cumprat o barc micu ca s nu fie nevoii s foloseasc
feribotul pentru a ajunge acolo. Era mica lor evadare, amndoi
plecau pe furi. Exist un far frumos pe care l poi vedea de pe
verand i, din cnd n cnd, i eu merg acolo, exact cum au mers
i ei, s scap de toate.
nainte de a continua, buzele i se arcuir n cel mai ginga
surs.
Dar oricum, n noaptea aceea, pe drumul de ntoarcere,
prinii mei erau epuizai. E nevoie totui de cteva ore s ajungi
acolo, chiar i fr feribot, i, cea mai plauzibil ipotez este c n
drum spre cas tata a adormit la volan i maina a ieit de pe
pod. Pn cnd poliia a descoperit maina i au scos-o n
dimineaa urmtoare, amndoi erau mori.
Jeremy rmase tcut mult timp.
E ngrozitor, zise el n cele din urm. Ci ani aveai?
Doi. Stteam cu Doris n noaptea aceea i, a doua zi, ea a
plecat la spital cu bunicul. Cnd s-au ntors, mi-au spus c o s
locuiesc mpreun cu ei. i aa am fcut. Dar este ciudat; adic,
tiu ce s-a ntmplat, dar niciodat nu mi-a prut foarte real. n
timpul adolescenei, nu am simit c-mi lipsea ceva. Pentru mine,
bunicii mi s-au prut ca prinii tuturor celorlali, mai puin c i
strigam pe numele mic. Zmbi. Asta a fost ideea lor, fiindc veni
vorba. Cred c n-au dorit s m mai gndesc la ei ca la nite
bunici de vreme ce m creteau, dar nici nu erau prinii mei.
Cnd termin, se uit spre el observnd cum umerii preau s-i
lrgeasc puloverul, aa c studie din nou gropia aceea.
Acum, e rndul meu s pun ntrebri, zise ea. Am vorbit prea
mult i tiu c viaa mea trebuie s fie plictisitoare n comparaie
cu a ta. Nu att cu privire la prinii mei, bineneles, ci n ceea ce
privete existena mea aici, vreau s spun.
Nu, nu e plictisitoare deloc. Este interesant. E ca i cum
ai citi o nou carte: dai pagin dup pagin i trieti ceva
neateptat.
Frumoas metafor.
M gndeam c s-ar putea s apreciezi asta.
Aadar, tu? Ce te-a fcut s doreti s devii jurnalist?
n urmtoarele minute, Jeremy i povesti despre anii si de
facultate, despre planurile sale de a deveni profesor i turnura
care l adusese n aceast ipostaz.
i ai spus c ai cinci frai?
El ncuviin.
Cinci frai mai mari. Eu sunt copilaul familiei.
Dintr-un motiv oarecare, pur i simplu nu te pot vedea cu
frai!
De ce?
mi pari mai mult tipul de copil unic.
El cltin din cap.
Pcat c nu ai motenit abilitile psihice ale celor din familia
ta.
Ea zmbi nainte de a privi n zare. n deprtare, oimii cu
coada roie se nvrteau deasupra oraului. i aez mna pe
geam i simi apsarea rece a sticlei pe piele.
Dou sute patruzeci i apte, zise ea.
El o privi cercettor.
Poftim?
Este numrul femeilor care au vizitat-o pe Doris ca s le
spun sexul copilailor. n copilria mea, le-am vzut stnd n
buctrie, ntreinndu-se cu bunica mea. i este ciudat, chiar i
acum pot s mi le amintesc pentru c toate aveau un aer
asemntor: sclipirea din ochi, strlucirea proaspt a pielii i
emoia sincer. E adevrat ce zic babele, femeile care sunt
nsrcinate strlucesc, i mi aduc aminte cum mi doream s art
exact ca ele atunci cnd voi fi mare. Doris le vorbea un timp ca s
se asigure c sigur voiau s tie i, pe urm, le lua mna i
devenea deodat foarte tcut. Unele dintre ele abia dac artau
nsrcinate i, peste cteva secunde, Doris fcea declaraia
oficial. Lexie scoase un oftat uor. Avea dreptate de fiecare dat.
Dou sute patruzeci i apte de femei au venit la ea i ea a avut
dreptate de dou sute patruzeci i apte de ori. Doris le pstra
numele ntr-un caiet i nota totul, inclusiv data vizitei. Poi s
verifici dac vrei. Mai are i acum caietul n buctrie.
Jeremy se uit la ea. Imposibil, se gndi el, un noroc statistic.
Unul care fora limitele credibilitii, dar un noroc totui. Iar
caietul, fr ndoial, arta doar c presupunerile fuseser
corecte.
tiu ce gndeti, zise ea, dar poi verifica i la spital. Sau s
discui cu femeile. i poi ntreba pe oricine vrei s vezi dac a
greit vreodat. Dar nu a greit. Chiar i doctorii de prin ora i
vor spune precis c avea acest dar.
Te-ai gndit vreodat c era posibil s cunoasc pe cineva
care lucra cu ultrasunete?
Nu exista aa ceva, insist ea.
Cum poi ti cu siguran?
Pentru c atunci a fost momentul cnd ea s-a oprit. Cnd
tehnologia i-a fcut, n sfrit, apariia n ora. Nu mai avea
niciun rost ca lumea s vin la ea, odat ce puteau s vad
imaginea copilaului lor. Femeile au nceput s-i rreasc vizitele
i pe urm, au venit din ce n ce mai puine. Acum, poate mai vin
una sau dou persoane pe an, de obicei oameni din alte zone ale
rii care nu au asigurare medical. Cred c s-ar putea spune c
abilitile ei nu mai au mare cutare n ziua de azi.
i treaba cu prezicerea?
La fel, zise ea. O persoan cu talentele ei nu are mare
cutare pe aici. Toat partea estic a statului este aezat pe un
vast rezervor. Poi spa o fntn oriunde i gseti ap. Dar
atunci cnd tria n Cobb County, Georgia, fermierii veneau acas
la ea s-i cear ajutorul, mai ales n timpul secetei. i chiar dac
ea nu avea mai mult de opt sau nou ani, descoperea apa de
fiecare dat.
Interesant, zise Jeremy.
neleg c totui nu crezi.
El se foi pe scaun.
Exist o explicaie undeva. ntotdeauna exist o explicaie.
Nu crezi n niciun fel de magie?
Nu, zise el.
Asta-i trist, zise ea. Pentru c uneori este adevrat.
El zmbi.
Poate c voi gsi ceva care s-mi schimbe prerea ct stau
aici.
Zmbi i ea.
Deja ai gsit. Eti doar prea ncpnat ca s crezi.

Dup ce terminar prnzul improvizat, Jeremy porni motorul i


n timp ce maina slta napoi pe dealul Riker, roile din fa
preau s o ia n toate direciile. Amortizoarele scrir i
trepidar i, pn cnd ajunser la poale, ncheieturile degetelor
lui Jeremy se albiser pe volan.
Se ntoarser pe aceeai rut. Cnd trecur pe lng cimitirul
Cedar Creek, Jeremy simi o pornire s priveasc vrful dealului
Riker i, n ciuda distanei, reui s disting locul unde
parcaser.
Avem timp s mai vedem i alte locuri? Mi-ar plcea s fac o
ntoarcere pe lng port, fabrica de hrtie i poate, podul de cale
ferat.
Avem timp, zise ea. Att timp ct nu stm prea mult. Sunt
aproape n aceeai zon.
Peste zece minute, urmrind indicaiile ei, Jeremy parc din
nou. Se aflau la cellalt capt al centrului comercial, la cteva
strzi de Herbs, lng puntea de scnduri care se ntindea de-a
lungul malului rului. Rul Pamlico avea o lime de aproape un
kilometru i jumtate i curgea nvalnic, n timp ce curenii care
se precipitau n aval vlureau apa formnd mici pete albe de
spum. Pe partea cealalt a rului, lng podul de cale ferat,
fabrica de hrtie, o construcie uria, arunca nori de fum din
courile semee. Jeremy se dezmori n timp ce iei din main,
iar Lexie i ncruci braele. De frig, obrajii ncepuser s i se
roeasc.
Este mai frig sau e doar impresia mea? ntreb ea.
Este destul de frig, aprob el. Pare mai frig dect pe vrful
dealului, dar poate c ne-am obinuit cu cldura din main.
Jeremy se strdui s o ajung din urm, n vreme ce ea mergea
pe puntea de scnduri. n cele din urm, Lexie ncetini pasul i
apoi se opri s se sprijine de balustrad, n timp ce Jeremy privea
spre podul de cale ferat. Cocoat deasupra fluviului pentru a
permite trecerea ambarcaiunilor mari, podul avea traversele puse
de-a curmeziul, semnnd cu un pod suspendat.
N-am tiut ct de aproape ai vrut s ajungi, zise ea. Dac am
avea mai mult timp, te-a fi dus dincolo de ru la fabric, dar cred
c ai o vedere mai bun de aici. Fcu semn cu mna ctre cellalt
capt al oraului. Portul este acolo, lng osea. Poi vedea unde
sunt acostate toate brcile alea cu pnze?
Jeremy ddu din cap aprobator. Dintr-un motiv oarecare, se
ateptase la ceva mai grandios.
Pot acosta acolo ambarcaiuni mari?
Cred c da. Unele iahturi mari din New Bern staioneaz
uneori cteva zile.
Dar lepurile?
Cred c i ele. Fluviul este dragat inndu-se cont de
lepurile exploatrii forestiere, dar de obicei, staioneaz pe partea
cealalt. Acolo art ea spre ceea ce prea s fie un golfule
poi vedea cteva chiar acum, toate ncrcate.
Jeremy i urmri privirea, apoi se uit n jur stabilind o legtur
ntre amplasri. Dealul Riker se vedea n deprtare, iar podul i
fabrica preau perfect aliniate. Coinciden? Sau ceva total lipsit
de importan? Se uit lung n direcia fabricii de hrtie ncercnd
s neleag dac prile superioare ale courilor erau luminate
noaptea. Trebuia s verifice.
Toi butenii sunt transportai cu lepurile sau tii cumva
dac se folosete i transportul pe calea ferat?
N-am observat niciodat, ca s-i spun drept. Sunt convins
c e uor de aflat, totui.
tii cte trenuri trec pe pod?
Din nou, nu sunt sigur. Uneori, aud fluieratul noaptea, iar
n ora trebuie s m opresc de mai mult ori la bariere s las
trenurile s treac, dar nu-i pot spune cu certitudine. tiu c se
transport mult de la fabric pe calea ferat, totui. De fapt,
trenul acolo se oprete.
Jeremy ddu din cap n timp ce se uita spre pod.
Lexie zmbi i continu:
mi dau seama la ce gndeti. E posibil ca lumina de la tren
s strluceasc n timp ce trece peste pod i asta ar putea
produce luminile, nu?
Mi-a trecut prin minte.
Nu e asta, zise ea, cltinnd din cap.
Eti sigur?
Noaptea, trenurile trag n curtea fabricii de hrtie pentru a fi
ncrcate pentru a doua zi. Aa c lumina de la locomotiv
strlucete n direcia opus, departe de dealul Riker.
Jeremy reflecta n timp ce se sprijinea i el de balustrad.
Vntul i flutura prul, rvindu-l. i bg minile n buzunarele
jachetei.
neleg de ce i-a plcut s locuieti aici, remarc el.
Ea se ntoarse sprijinindu-se cu spatele de balustrad i privi
lung spre zona comercial magazinele mici i ordonate,
mpodobite cu drapele americane, un stlp de la reclama unei
frizerii, un parc micu adpostit la marginea promenadei de
scnduri. Pe trotuar, trectorii intrau i ieeau din locuine
ducnd sacoe. n ciuda frigului, nimeni nu prea s se grbeasc
deloc.
M rog, seamn mult cu New Yorkul, trebuie s recunosc.
El rse.
Nu asta am vrut s spun. Am vrut s spun c prinilor mei
probabil le-ar fi plcut s ne creasc ntr-un loc ca acesta. Cu
pajiti verzi imense i pduri n care s te joci. Chiar i un ru
unde ai putea merge s noi cnd e foarte cald. Trebuie s fi
fost idilic.
nc este. Asta spun oamenii despre viaa n acest loc.
Se pare c i-a mers bine aici.
Pentru o clip, ea pru aproape trist.
Da, dar eu am plecat la facultate. Mult lume de pe aici n-a
urmat o facultate. Este un district srac, iar oraul a fcut
eforturi de cnd fabrica de textile i mina de fosfor s-au nchis,
aa c muli prini nu pun mare pre pe deprinderea unei bune
educaii. De-asta e i greu uneori s ncerci a-i convinge pe unii
copii c exist lucruri mai importante n via dect s lucrezi
ntr-o fabric de hrtie de partea cealalt a rului. Triesc aici
pentru c vreau s triesc aici. Am ales. Dar muli dintre aceti
oameni stau pur i simplu pentru c le este imposibil s plece.
Asta se ntmpl pretutindeni. Nici fraii mei nu au mers la
facultate, aa c eu eram un fel de singuratic, avnd o nclinaie
spre studiu. Prinii mei sunt oameni muncitori i, toat viaa, au
locuit n Queens. Tata era ofer de autobuz. i-a petrecut
patruzeci de ani din via stnd n spatele volanului pn cnd, n
sfrit, s-a pensionat.
Lexie pru amuzat.
Asta-i nostim. Ieri te-am calificat drept un privilegiat din
lumea bun. tii tu, portarul care te salut pe nume, coli
pregtitoare, cinci feluri de mncare la prnz, un valet care
anun oaspeii.
El sri napoi prefcndu-se ngrozit.
Mai nti copil unic i acum asta? ncep s cred c m
percepi drept un rsfat.
Nu, nu rsfat doar
Nu o spune, zise el ridicnd mna. Prefer s nu tiu. Mai
ales pentru c nu e adevrat.
De unde tii ce aveam de gnd s spun?
Pentru c acum ai dou preri despre mine i niciuna nu e
deosebit de mgulitoare.
Colurile gurii ei se ridicar uor.
mi pare ru. N-am vrut.
Ba da, ai vrut, zise el cu un surs. Se rsuci i se sprijini din
nou cu spatele de balustrad. Briza i nepa faa. Dar nu-i face
griji. Nu o s-o iau personal. De vreme ce nu sunt un puti bogat i
rsfat.
Nu. Eti un jurnalist obiectiv.
Exact.
Chiar dac refuzi s ai o minte deschis n privina lucrurilor
misterioase.
Exact.
Ea rse.
Dar ce spui de aa-zisul caracter misterios al femeilor? Nu
crezi n asta?
O, tiu c e adevrat, zise el gndindu-se chiar la ea. Dar e
altfel dect s crezi n posibilitatea fuziunii la rece.
De ce?
Pentru c femeile sunt un mister subiectiv, nu unul obiectiv.
Nu le poi aplica nicio msurtoare tiinific, chiar dac,
bineneles, exist diferene genetice ntre genuri. Femeile doar
par misterioase n ochii brbailor, pentru c nu realizeaz c ei i
femeile vd lumea n mod diferit.
Serios?
Cu siguran. i are originea n evoluie i n cele mai bune
metode de conservare a speciilor.
i tu eti expert n privina asta?
Da, am ceva cunotine n domeniul sta.
i n concluzie te consideri expert i n privina femeilor?
Nu, nu chiar. Sunt timid, i aminteti?
O, vai, mi amintesc. Dar nu te cred.
El i ncruci braele.
D-mi voie s ghicesc te gndeti c a avea o problem cu
relaiile serioase, de lung durat?
Ea l privi atent.
Cred c asta spune totul.
El rse.
Ce pot s spun? Jurnalismul de investigaie e o lume
ncnttoare i sunt armate de femei care doresc cu nfocare s
participe.
Ea fcu ochii mari.
Te roooog, zise ea. Nu eti vreun star de cinema i nici nu
cni ntr-o trup rock. Scrii pentru Scientific American.
i?
Pi, poate c sunt eu din sud, dar chiar i aa, nu-mi pot
imagina c revista ta este luat cu asalt de admiratoare.
El o privi victorios.
Cred c, pur i simplu, te contrazici.
Ea ridic din sprncean.
i nchipui c eti foarte detept, domnule Marsh, nu-i aa?
O, am revenit din nou la domnul Marsh acum?
Poate. Nu m-am hotrt nc. i trase dup ureche o uvi
rzlea de pr. Dar ai omis faptul c nu e necesar s faci
admiratoarele s dea trcoale. Nu trebuie dect s te nvri
prin anumite locuri i s faci uz de tot farmecul.
i tu consideri c sunt fermector?
A spune c unele femei te-ar gsi fermector.
Dar nu tu.
Nu discutm despre mine. Discutm despre tine i exact
acum, faci tot posibilul s schimbi subiectul. Ceea ce probabil
nseamn c eu am dreptate, dar tu nu vrei s recunoti.
El o privi admirativ.
Eti foarte deteapt, domnioar Darnell.
Ea ddu din cap.
Am aflat asta.
i fermectoare, adug el, ca s pun capac la toate.
Ea i zmbi i apoi se uit n deprtare. Privi n jos spre
promenada de scnduri, apoi dincolo de strad, spre ora, i pe
urm, sus spre cer, nainte de a ofta. Se hotr s nu rspund
complimentului su. Cu toate acestea, simea cum se mbujora.
Ca i cum i-ar fi citit gndurile, Jeremy schimb subiectul.
Aadar, weekendul acesta, ncepu el. Cum va fi?
Nu vei fi aici? ntreb ea.
Probabil. O parte din el, oricum. Dar eram doar curios s-i
cunosc prerea.
Lsnd la o parte c d peste cap vieile multor oameni timp
de cteva zile? ntreb ea. Este ceva de care avem nevoie n
aceast perioad a anului. Treci prin Ziua Recunotinei i
Crciun n grab i pe urm, nu mai este nimic n program pn
primvara. i pn una alta, e frig, nnorat i plou aa c, n
urm cu muli ani, consiliul orenesc a hotrt s organizeze
Turul Caselor Istorice. i, de atunci, au adugat, pur i simplu,
mai multe festiviti la acest tur, n sperana c vor avea unui
weekend deosebit. Anul aceste este cimitirul, anul trecut a fost
parada, cu un an mai nainte, au adugat o serat dansant
vinerea. Acum a devenit parte din tradiia oraului, aa c cei mai
muli locuitori ateapt totul cu nerbdare. i arunc o privire.
Orict de demodat i naiv ar prea, e chiar distractiv.
Urmrind-o, Jeremy rmase uimit amintindu-i de seara
dansant din brour.
Au o serat dansant? ntreb el simulnd ignorana.
Ea ddu din cap aprobator.
Vineri seara. n hambarul pentru tutun al lui Meyer. Este un
adevrat zaiafet, cu orchestr i toate celelalte. Este singura sear
din an cnd crciuma Lookilu este aproape goal.
Dac voi avea norocul s merg, poate c vei dansa cu mine.
Ea zmbi nainte ca, n sfrit, s se uite la el cu o privire
aproape seductoare.
S-i spun ceva. Dac vei rezolva misterul pn atunci, voi
dansa cu tine.
Promii?
Promit, zise ea. Dar, mai nti, trebuie s rezolvi misterul.
Foarte frumos, zise el. Abia atept. i cnd va veni vorba de
Lindy15 sau de foxtrot El cltin din cap trgnd mult aer n

15 Dans plin de energie, la mod n anii 1930, a crui denumire este probabil
piept. n sfrit, tot ce pot spune este c sper s poi ine pasul.
mi voi da toat silina, zise ea rznd.
ncrucindu-i braele, Lexie urmri soarele care se chinuia i
nu reuea s rzbat prin semintuneric.
Ast-sear, zise ea.
El se ncrunt.
Ast-sear?
Vei vedea luminile ast-sear. Dac vei merge la cimitir.
De unde tii?
Va fi cea.
El i urmri privirea.
Cum poi ti? Nu vd nimic deosebit.
Uit-te dincolo de ru, n spatele meu, zise ea. Vrfurile
courilor de la fabrica de hrtie sunt deja ascunse de nori.
Da, desigur zise el lsnd propoziia neterminat.
ntoarce-te i privete. Vei vedea.
El se uit peste umr i reveni, apoi se mai uit nc o dat,
studiind conturul fabricii de hrtie.
Ai dreptate, zise el.
Bineneles c am.
Cred c te-ai uitat pe furi cnd eu nu m uitam!
Nu, zise ea. Pur i simplu, mi-am dat seama.
A, zise el. Unul dintre misterele alea plictisitoare din nou?
Ea se ndeprt de balustrad.
Dac vrei s-i spui aa, zise ea. Dar, te rog. E puin cam
trziu i trebuie s m ntorc la bibliotec. Trebuie s le citesc
copiilor n cincisprezece minute.
n timp ce se ntorceau spre main, Jeremy observ c i
vrful dealului Riker era ascuns. Zmbi gndindu-se: Deci, aa a
procedat. A vzut c e cea acolo i a dedus c e foarte probabil
s fie i dincolo de ru. Descurcrea.
Spune-mi, zise el fcnd tot posibilul s-i ascund zmbetul
atotcunosctor, de vreme ce se pare c dispui de talente ascunse,
cum poi fi aa de sigur c luminile vor aprea ast-sear?
Avu nevoie de o clip ca s rspund.
Pur i simplu, zise ea.
M rog, atunci socotesc c e stabilit. Ar trebui probabil s

derivat din numele celebrului aviator Charles Lindbergh. (n.tr.)


merg acolo, nu?
ndat ce rosti cuvintele acelea, i aminti de cina la care
trebuia s participe i, brusc, sri ca ars.
Ce e? ntreb ea nedumerit.
Ah, primarul va organiza o cin la care vor lua parte cteva
persoane pe care a considerat c ar trebui s le cunosc, zise el. O
mic adunare sau ceva de genul sta.
Pentru tine?
El zmbi.
Cum? Nu eti impresionat?
Nu, doar surprins.
De ce?
Pentru c nu am auzit de aa ceva.
Am aflat abia azi-diminea.
Totui, este surprinztor. Dar nu mi-a face griji c nu ai s
vezi luminile, chiar dac vei merge s iei masa cu primarul.
Luminile, oricum, nu apar pn trziu. Vei avea suficient timp.
Eti sigur?
Aa s-a ntmplat atunci cnd le-am vzut eu. Era puin
nainte de miezul nopii.
El se opri n drum.
Stai le-ai vzut? Nu ai menionat acest lucru.
Ea zmbi.
Nu m-ai ntrebat.
Continui s spui asta.
Pi, domnule jurnalist, asta-i doar pentru c tu continui s
uii s m ntrebi.

OPT

De partea cealalt a oraului, la Herbs, ajutorul de erif Rodney


Hopper se nclzea deasupra cetii cu cafea, ntrebndu-se unde
naiba plecaser Lexie i oreanul acela.
Dorise s o ia prin surprindere pe Lexie la bibliotec i s o
duc la restaurant, ca Oreanul s tie exact cum stteau
lucrurile. Poate c Lexie l-ar fi lsat chiar s o nsoeasc pn la
main n timp ce Oreanul i-ar fi urmrit cu invidie.
Ah, tia exact ce vedea Oreanul la Lexie. Ceea ce i el se
vzuse nevoit s remarce. La naiba, e imposibil s nu observi, se
gndi Rodney. Este cea mai drgu femeie din district, probabil
din stat. Poate chiar din ntreaga lume, la drept vorbind.
n mod obinuit, nu i-ar fi fcut griji din cauza unui tip care
fcea cercetri la bibliotec, aa c nu se nelinitise cnd auzise
prima dat. Dar pe urm, ncepuse s-i aud pe toi oamenii aceia
uotind despre noul strin din ora, aa c dorise s verifice. i
lumea avea dreptate: nu fusese nevoie dect s arunce o privire
Oreanului ca s priceap c avea expresia aceea de ora.
Oamenii care fceau cercetri tiinifice la bibliotec trebuiau s
fie mai n vrst i s arate a profesori preocupai de treburile lor,
narmai cu lupe pentru citit, atitudine umil i duhnind a cafea
rsuflat. Dar nu individul sta; tipul sta arta de parc tocmai
prsise salonul de coafur Della. Dar chiar i aa nu l-ar fi
deranjat prea mult, n afara faptului c exact n clipa aceea, cei
doi umblau aiurea prin ora, singuri-singurei.
Rodney se ncrunt. Totui, pe unde erau?
La Herbs nu erau. i nici la Pikes Diner. Cercetase atent
parcrile i nu descoperise nimic. Trebuia s fi intrat nuntru s
ntrebe, dar vestea probabil s-ar fi rspndit i nu era convins c
ar fi fost o idee prea bun. i aa, toi amicii lui l tachinau n
privina lui Lexie, mai ales cnd pomenea c intenionau s se
mai ntlneasc. Amicii i spuneau s nu se mai gndeasc la ea,
pentru c ea i petrecea timpul cu el doar din politee, dar el tia
mai multe. Nu-l refuza niciodat cnd o invita, nu-i aa? Reflect
asupra acestui fapt. n sfrit, de cele mai multe ori. Apoi, ea nu-l
srutase niciodat, dar asta nu intra n discuie. El era rbdtor
i momentul se apropia. De fiecare dat cnd ieeau, relaia lor
prea s devin tot mai serioas. El o tia. Putea s o simt. tia
c amicii si erau, pur i simplu, invidioi.
Sperase ca Doris s-i foloseasc intuiia, dar din ntmplare
nici ea nu era prin preajm. Era plecat la contabil, i se spusese,
dar o s revin peste puin timp. Ceea ce, bineneles, nu-l ajuta
deloc, de vreme ce pauza sa de prnz aproape se sfrise i nu
mai putea s o atepte, n plus, probabil avea s nege c tia ceva.
Auzise c Doris, de fapt, l plcea pe Orean, i, m rog nu era
sta un lucru interesant?
Scuz-m, scumpule? zise Rachel. Eti bine?
Rodney ridic privirea i o vzu stnd la mas cu recipientul de
cafea.
Nimic deosebit, Rachel, zise el. N-am o zi prea grozav.
Iar te-au scos din pepeni bieii ri?
Rodney ddu din cap aprobator.
Cam aa ceva.
Ea zmbi cu un aer drgla, cu toate c Rodney nu pru s
observe. Trecuse mult timp de cnd ajunsese s o priveasc ca pe
un fel de sor.
Lucrurile o s se ndrepte, l liniti ea.
El ncuviin.
Poate c ai dreptate.
i strnse buzele. Uneori, i fcea griji din cauza lui Rodney.
Eti sigur c nu poi s mnnci rapid ceva? tiu c te
grbeti i pot s le spun s-i fac ceva repede.
Nu. Nu prea mi-e foame. i mai am i nite supliment
nutritiv pudr n main pentru mai trziu. O s m simt mai
bine. ntinse ceaca. Totui, ar fi grozav dac mi-ai umple din nou
ceaca.
S-a fcut, zise ea, turnnd.
N-ai observat din ntmplare dac Lexie a intrat pe aici?
Poate pentru o comand la pachet?
Ea cltin din cap.
N-am vzut-o toat ziua. Ai verificat la bibliotec? Pot s sun
acolo dac e important.
Nu, nu e att de important.
Ea rmase lng mas ca i cum se gndea la ceea ce urma s
spun.
Te-am zrit stnd cu Jeremy Marsh n dimineaa asta.
Cu cine? ntreb Rodney, strduindu-se s par netiutor.
Jurnalistul de la New York. Nu-i aduci aminte?
A, da. M-am gndit c ar fi cazul s m prezint.
E un biat chipe, nu-i aa?
Nu bag n seam dac ali brbai sunt chipei, bombni el.
Pi, el e. A fi n stare s m uit la el toat ziua. Adic, prul
la. M face s vreau s-mi trec degetele prin el. Toat lumea
vorbete despre el.
Grozav, mormi Rodney simindu-se i mai ru.
M-a invitat la New York, se lud ea.
Auzind asta, Rodney se nvior, ntrebndu-se dac auzise bine.
Vorbeti serios?
Ei, cam aa ceva, totui. A zis c ar trebui s merg acolo i
chiar dac nu s-a exprimat n prea multe cuvinte, mi nchipui c
ntr-un fel voia s-i fac o vizit.
Adevrat? ntreb el. Asta-i stranic, Rachel.
Ce impresie i-a lsat?
Rodney se foi pe scaun.
De fapt, n-am discutat aa de mult.
O, ar fi trebuit. Este foarte interesant i detept. i prul la.
i-am vorbit de prul lui?
Da, zise Rodney.
Mai lu o nghiitur din cafea ncercnd s trag de timp pn
cnd pricepea cum stteau lucrurile. A invitat-o ntr-adevr pe
Rachel la New York? Sau Rachel s-a invitat singur? Nu era
tocmai sigur. nelegea de ce Oreanul ar fi putut s o gseasc
atrgtoare, el fiind categoric genul care fcea avansuri unei
femei, dar dar Rachel avea tendina s exagereze, iar Lexie i
Oreanul nu erau de gsit absolut nicieri. Era ceva care nu
prea se potrivea, nu-i aa?
Rodney se pregti s se strecoare afar din separeu.
Ascult, dac o vezi pe Lexie, spune-i c m-am oprit pe aici,
bine?
Sigur. Vrei s-i pun cafea ntr-o ceac pentru drum?
Nu, mulumesc. Stomacul meu se resimte deja.
O, bietul de tine. Cred c avem nite Pepto-Bismol n spate.
Vrei s-i aduc cteva?
Sincer, Rach, zise el, umflndu-i pieptul i ncercnd s-i
ia din nou un aer oficial, nu prea cred c o s m ajute.

De partea cealalt a oraului, exact n faa biroului


contabilului, primarul Gherkin se grbea s o ajung din urm pe
Doris.
Eti tocmai femeia pe care doream s o vd, strig el.
Doris se ntoarse uitndu-se la primar cum se apropia;
vzndu-l n jacheta roie i cu pantalonii n carouri, se ntreb
dac brbatul nu era cumva daltonist. Mai tot timpul arta
ridicol.
Cu ce te pot ajuta, Tom?
Nu tiu dac ai aflat sau nu, punem la cale o sear special
pentru oaspetele nostru, Jeremy Marsh, zise el. El va scrie un
reportaj important, tii, i
Doris duse la capt fraza n minte, rostind cuvintele mpreun
cu el.
Tu tii ct de important poate fi acest lucru pentru ora.
Am auzit, zise ea. i e bine, mai ales pentru afacerile tale.
M gndesc la toat comunitatea de aici, zise el, ignornd
comentariul ei. Mi-am pierdut toat dimineaa ncercnd s
aranjez lucrurile astfel nct totul s fie cum trebuie. Dar speram
c vei fi dispus s ne dai o mn de ajutor cu ceva de-ale gurii.
Vrei ca eu s fiu furnizorul?
Nu din filantropie, evident. Primria va fi ncntat s-i
acopere cheltuielile. Intenionm s inem ntrunirea la vechea
Lawson Plantation, tocmai n afara oraului. Am discutat deja cu
oamenii de acolo i au spus c vor fi bucuroi s ne lase s
folosim localul. Cred c vom avea o mic petrecere, aa c am
putea s o folosim cumva ca o deschidere pentru Turul Caselor
Istorice. Am discutat deja cu cei de la ziar, aa c un reporter are
de gnd s treac
Cnd avei de gnd s organizai aceast mic ntrunire?
ntreb ea, ntrerupndu-l.
Pentru o clip, el pru nedumerit de ntrerupere.
Pi, ast-sear, bineneles dar cum spuneam
Ast-sear? l ntrerupse ea din nou. Vrei s pregtesc
mncarea pentru una dintre micile voastre ntruniri de ast-
sear?
Este pentru o cauz bun, Doris. tiu c e un lucru
nechibzuit din partea mea s las aceast sarcin pe umerii ti n
felul sta, dar se pot ntmpla lucruri importante, aa c trebuie
s ne micm repede ca s profitm de situaie. Amndoi tim c
eti singura care ar putea s fac fa unei astfel de situaii. Nimic
extravagant, bineneles. M gndeam c poate reueti s faci
sosul tu special pesto cu pui, dar fr sandviciuri
Cel puin, Jeremy Marsh tie?
Sigur c tie. Pi, vezi bine, am vorbit cu el azi-diminea i a
prut cu adevrat captivat de idee.
Serios? ntreb ea, lsndu-se pe spate i punnd la ndoial
cele auzite.
i speram c ar putea s vin i Lexie. tii ct de important
este pentru oamenii din acest ora.
Nu sunt sigur c va veni. Nu suport s participe la lucruri
de genul sta dect dac e absolut necesar. i chestia asta nu-mi
pare a fi ceva absolut necesar.
S-ar putea s ai dreptate. Dar totui, cum spuneam, mi-ar
plcea s folosim seara asta ca s ncepem weekendul.
Uii c eu sunt mpotriva ideii de a folosi cimitirul drept
atracie turistic?
Deloc, zise el. mi amintesc foarte bine ce mi-ai spus. Dar
vrei ca vocea ta s fie auzit, nu-i aa? Dac nu i vei face
apariia, nu o s fie nimeni acolo s-i reprezinte punctul de
vedere.
Doris se uit fix la primarul Gherkin pentru mult timp.
Brbatul tia cu siguran cum s obin ce dorea. i, n plus,
avea dreptate. Dac n-ar fi i ea acolo, i imagina ce ar scrie n
final Jeremy, dac ar trebui s mearg nainte doar cu primarul i
consiliul orenesc. Tom avea dreptate: era singura care putea
rezolva o astfel de problem ntr-un timp att de scurt. Amndoi
tiau c ea se pregtea pentru turul din acel weekend i avea
alimente din belug n buctrie.
Foarte bine, capitul ea, voi avea grij de asta. Dar s nu te
gndeti nicio secund c o s-i servesc pe toi oamenii aceia. Va
fi un bufet, aa c o s stau la mas ca voi toi.
Primarul Gherkin zmbi.
N-a fi ngduit s fie altfel, Doris.

Ajutorul de erif Rodney Hopper sttea n main n faa


bibliotecii, pe partea cealalt a strzii, ntrebndu-se dac s intre
sau nu ca s stea de vorb cu Lexie. Vedea maina Oreanului n
parcare, ceea ce nsemna c se napoiaser de unde fuseser
plecai i vedea i luminile de la biroul lui Lexie care strluceau
prin fereastr.
i-o imagina pe Lexie stnd la birou, n timp ce citea cu
picioarele sprijinite sus pe scaun i cu genunchii ndoii,
rsucindu-i uviele de pr n timp ce rsfoia paginile unei cri.
Dorea s stea de vorb cu ea, numai c i ddea seama c nu
avea un motiv serios. Niciodat nu trecuse pe la bibliotec doar ca
s stea la taclale, pentru c, n mod sincer, nu era deloc foarte
sigur c ea dorea s discute cu el. Ea nu-i sugerase niciodat s
treac s o viziteze i ori de cte ori el aducea vorba despre asta
ea schimba subiectul. ntr-un fel, era de neles, de vreme ce ea
trebuia s lucreze, dar n acelai timp, el tia c, ncurajnd-o s-l
lase s o viziteze, ar fi fcut nc un pas mic n relaia lor.
Zri o siluet trecnd pe lng fereastr i se ntreb dac
Oreanul era n birou cu ea.
Se uit mnios. Asta le ntrece pe toate, nu? Mai nti o
ntlnire la prnz un lucru pe care el i Lexie nu-l fcuser
niciodat i, n momentul acela, o vizit prieteneasc la locul de
munc. Se ncrunt doar imaginndu-i. n mai puin de o zi,
Oreanul se micase bine, nu? M rog, poate c ar trebui s mai
discute puin cu el despre situaia respectiv. S-i explice ca
Oreanul s priceap exact cum stteau lucrurile.
Bineneles, asta nsemna c lucrurile ntre el i Lexie
ajunseser ntr-un anumit stadiu, dar exact n momentul acela,
nu era tocmai sigur dac era aa. Ieri, fusese mulumit de evoluia
relaiei. M rog, de acord, poate nu total mulumit. Ar fi preferat
ca lucrurile s se mite puin mai repede, dar asta nu avea nimic
de-a face cu problema n discuie. Problema era c ieri tia c nu
era nicio rivalitate, iar azi, amndoi stteau acolo sus, probabil
rznd, glumind i distrndu-se de minune. i el jos, n main,
cu motorul pornit, se uita int la ei de afar.
i totui, poate c Lexie i Oreanul nu erau mpreun n
birou. Poate c Lexie i fcea m rog, treaba de bibliotecar n
timp ce Oreanul sttea aplecat ntr-un col, citind o carte
mucegit. Poate c Lexie era prietenoas pentru c individul
vizita oraul. Se ntreb dac aa stteau lucrurile nainte de a
hotr c totul avea sens. La naiba, toat lumea se ddea peste
cap s-l fac pe individ s se simt bine-venit, corect? i primarul
conducea atacul. n dimineaa aceea cnd l ncolise pe Orean,
exact cnd el avea de gnd s delimiteze teritoriul primarul
(primarul!) l ajutase pe individ s se pun la adpost. i trosc!
Oreanul cu Lexie culeg flori i urmresc curcubeul mpreun.
i totui, poate c nu.
Nu putea suporta ideea c nu tia ce se ntmpla i, tocmai
cnd se pregtea s se ndrepte spre bibliotec, gndurile i fur
ntrerupte de o btaie n geamul mainii, i lu o clip pn s
recunoasc faa.
Primarul Domnul Care ntrerupe ntr-un Moment Nepotrivit. A
doua oar.
Rodney cobor geamul i aerul rece nvli n main. Primarul
Gherkin se nclin, sprijinindu-se de mini.
Exact omul pe care l cutam, zise primarul Gherkin.
Conduceam din ntmplare pe aici i cnd te-am zrit mi-a trecut
prin cap c o s avem nevoie de un reprezentant al legii n aceast
sear.
Pentru ce?
Mica ntrunire, bineneles. Pentru Jeremy Marsh, oaspetele
nostru distins. Ast-sear la Lawson Plantation.
Rodney clipi.
Glumeti, nu?
Nu, deloc. De fapt, l-am pus pe Gary s-i fac o cheie a
oraului chiar acum.
O cheie a oraului, repet Rodney.
Desigur, nu spune nimnui despre asta. Trebuie s fie o
surpriz. Dar din moment ce chestiunea va deveni mai oficial, a
aprecia sincer dac ai veni. Seara va fi astfel un pic mai
ceremonioas. Speram c vei sta alturi de mine cnd i voi drui
cheia.
Rodney i umfl pieptul mgulit. Totui, nu intra n discuie ca
el s se gndeasc s fac aa ceva.
Cred c e mai mult responsabilitatea efului meu, nu?
Pi, bineneles. Dar amndoi tim c, exact n momentul
sta, el particip la o partid de vntoare n muni. i de vreme
ce tu eti nlocuitorul lui ct timp el e plecat, este una dintre
ocaziile acelea care i pic din cer.
Nu tiu, Tom. Ar trebui s sun pe cineva s m nlocuiasc.
mi pare ru, dar chiar nu cred c sunt n stare s o fac.
Pcat. Dar neleg. Datoria rmne datorie.
Rodney scoase un suspin de uurare.
Mulumesc.
Sunt convins c lui Lexie i-ar fi plcut s te vad, totui.
Lexie?
Pi, bineneles. Ea conduce biblioteca i asta o face s fie
una dintre persoanele respectabile care vor participa la ntrunire.
Pi cum, eu tocmai treceam s-i vorbesc despre asta. Dar sunt
sigur c ea se va bucura s stea de vorb cu oaspetele nostru,
chiar dac tu nu vei fi acolo. Primarul i ndrept spatele. Dar
foarte bine, cum am spus, neleg.
Stai! zise Rodney n timp ce mintea i reaciona rapid
ncercnd s-i redobndeasc calmul. Ai spus c e ast-sear,
nu?
Primarul ddu din cap aprobator.
Nu tiu unde-mi era mintea, dar cred c Bruce este deja
programat, aa c s-ar putea s pot face ceva.
Primarul zmbi.
M bucur s aud asta, zise el. Acum, d-mi voie s intru s
pot discuta cu domnioara Darnell. Nu aveai de gnd s intri ca
s stai de vorb cu ea, nu? Nu m deranjeaz s atept.
Nu, zise Rodney. Spune-i doar c o voi ntlni mai trziu.
O voi face, domnule ajutor de erif.

Dup ce adunase cteva informaii suplimentare pentru Jeremy


i se oprise pentru o clip n biroul ei, Lexie se trezi nconjurat
de douzeci de copii, unii cuibrii n poala mamelor lor. Lexie
sttea pe podea, citind cea de a treia carte. Grupul era la fel de
glgios ca ntotdeauna. Pe o mas joas, mai ntr-o parte,
fuseser aezate prjituri i punci; n colul ndeprtat, civa
dintre copiii mai puin interesai se jucau cu cteva dintre multele
jucrii pe care ea le inea pe rafturi. Alii pictau cu degetele pe o
planet provizorie proiectat de ea. ncperea era decorat n
culori luminoase rafturile erau ca nite creioane colorate,
aranjate parc dup intensitatea culorilor. n ciuda protestelor
unor voluntari mai n vrst i a ctorva angajai care doreau ca
micuii s stea linitii n timp ce li se citea, aa cum se
ntmplase mereu , Lexie inea ca cei mici s se distreze n
bibliotec. Dorea ca venirea la bibliotec s-i impresioneze, chiar
dac pentru asta era nevoie de jucrii, de jocuri i de un loc care
nu mai putea rmne la fel de linitit. n decursul anilor, i
amintea de nenumrai copilai care se jucaser mai mult de un
an nainte de a descoperi bucuria povetilor, dar dup prerea ei
era foarte bine. Att timp ct continuau s vin la bibliotec.
Dar n ziua aceea, n timp ce citea, gndurile i zburau napoi la
prnzul pe care-l luase cu Jeremy. Dei nu putea fi descris ca o
ntlnire, aproape c tria senzaia aceea, care o tulbura puin.
Gndindu-se din nou, realiza c dezvluise cu mult mai mult
despre ea dect avusese de gnd i continu s se chinuiasc s-
i aduc aminte cum de se ntmplase. Cu toate c el nu fusese
indiscret, se ntmplase pur i simplu. Dar de ce Dumnezeu
revenea asupra acelui moment?
Nu-i plcea s se gndeasc la sine ca la o nevrotic, dar
analiza aceea nesfrit nu-i sttea n fire. i pe lng toate
acestea, i spuse ea, nici mcar nu a fost o ntlnire, ci mai mult
un soi de tur organizat. Dar indiferent ct se strduia s nu se
mai gndeasc, imaginea lui Jeremy continua s apar pe
neateptate: zmbetul cu o uoar strmbtur, expresia amuzat
de lucrurile pe care le spunea ea. Nu putea dect s se ntrebe ce-
i imaginase el despre viaa ei n orelul acela, ca s nu mai
amintim de ceea ce gndise despre ea. Se i nroise cnd el i
spusese c o gsea ncnttoare. De ce se ntmplau toate astea?
Poate, se gndea ea, pentru c am mrturisit tot ce aveam pe
suflet despre trecutul meu i asta m-a fcut s fiu vulnerabil.
i promise s nu o mai fac din nou. i totui
Nu a fost aa de ru, recunoscu ea. S stai de vorb cu cineva
necunoscut, cineva care nu cunotea nc toi oamenii i toate
lucrurile care se petreceau n ora, era reconfortant. Aproape
uitase ct de plcut putea fi. Iar el o surprinsese. Doris avusese
dreptate, cel puin n parte. Nu era cum i imaginase ea. Era mai
detept dect bnuise la nceput i chiar dac nu accepta
existena misterului, compensa prin umorul cu care privea
diferenele dintre convingerile i stilul lor de via. Fcuse haz i
de propria persoan, ceea ce-l fcea, de asemenea, atrgtor.
n vreme ce continua s citeasc pentru copii slav Domnului
c nu era o carte complicat gndurile ei refuzau s se adune.
De acord, deci l plcea. Recunotea acest fapt. i, ca s spun
tot adevrul, dorea s-i petreac mai mult timp cu el. Dar chiar
i contiina acestui fapt nu potolea mica voce din mintea ei care
o avertiza s nu sufere. Trebuia s fie cu bgare de seam, fiindc
orict ar fi prut s se neleag Jeremy Marsh o putea rni cu
adevrat dac ea ar ngdui ca acest lucru s se ntmple.

Jeremy sttea aplecat deasupra unor hri ale strzilor din


Boone Creek care datau din anii 1850. Cu ct erau mai vechi, cu
att erau mai detaliate i, n timp ce urmrea cum se schimbase
oraul, deceniu dup deceniu, i fcea nsemnri. De la un sat
adormit, cuibrit de-a lungul a dousprezece drumuri, oraul
continuase s se mreasc.
Cimitirul, dup cum deja tia, se afla ntre ru i dealul Riker;
ns, mai important, realiz c o linie tras ntre dealul Riker i
fabrica de hrtie trecea direct prin cimitir. Pentru c distana
total depea cu puin cinci kilometri, i ddu seama c era
posibil ca lumina s fie refractat de la aceast distan, chiar i
n nopile ceoase. Se ntreb dac la fabric se lucra i n
schimbul trei, ceea ce ar fi nsemnat c locul era luminat intens,
chiar i noaptea. Stratificarea perfect a ceii i lumina suficient
ar fi putut explica totul dintr-o singur lovitur.
Gndindu-se mai bine, realiz c ar fi trebuit s fi observat c
fabrica de hrtie i dealul Riker se aflau pe aceeai linie cnd
fusese sus pe deal. n schimb, fusese ademenit s se bucure de
privelite, s cerceteze cu atenie oraul i s-i petreac timpul
cu Lexie.
nc se strduia s neleag schimbarea neateptat din
comportamentul ei. Ieri, nu avea nici n clin nici n mnec cu el,
iar azi m rog, azi era o alt zi, nu-i aa? i al naibii dac i
putea lua gndul de la ea, nu n maniera obinuit, gen haine-
aruncate-grmad-la-piciorul-patului. Nu-i mai aducea aminte
cnd i se ntmplase aa ceva ultima dat. Cu Maria, probabil,
dar asta fusese de mult. Cu o via de om n urm, cnd era cu
totul altcineva. Dar astzi conversaia fusese att de fireasc, att
de linititoare nct, n ciuda faptului c trebuia s termine de
studiat hrile, tot ceea ce dorea s fac, de fapt, era s ajung s
o cunoasc i mai bine pe Lexie.
Ciudat, se gndi el, i nainte de a realiza ce se ntmpla, se
ridic de la birou i porni spre scri. tia c ea le citea copiilor,
aa c nu avea de gnd s o deranjeze, dar simise dintr-odat
nevoia s o vad.
Cobor treptele, ocoli colul i se ndrept spre unul dintre
pereii de sticl. Avu nevoie doar de o clip s o repereze pe Lexie,
care sttea pe podea nconjurat de copii.
Citea cu nsufleire, iar el zmbi de mimica ei: de ochii larg
deschii, de gura rotunjit n forma literei O i de felul n care se
apleca n fa s sublinieze ceva care se ntmpla n poveste.
Mamele stteau cu zmbetul ntiprit pe fee. Doi copilai erau
absolut nemicai n timp ce restul artau de parc luaser
droguri.
E ntr-adevr grozav, nu-i aa?
Jeremy se ntoarse uimit.
Domnule primarul Gherkin. Ce faci aici?
Pi, am venit s te vd, bineneles. i pe domnioara Lexie,
de asemenea. Pentru cina din seara asta. Avem aproape totul
aranjat. Cred c vei fi de-a dreptul impresionat.
Sunt convins, zise Jeremy.
Dar cum spuneam, e grozav, nu?
Jeremy nu spuse nimic, iar primarul i fcu cu ochiul nainte de
a continua:
Am observat cum te uitai la ea. Ochii unui brbat l dau de
gol. Ochii spun mereu adevrul.
Ce trebuie s nsemne asta?
Primarul rnji.
Pi, nu tiu. De ce nu-mi spui tu?
Nu e nimic de spus.
Bineneles c nu, zise el.
Jeremy cltin din cap.
Ascult, domnule primar Tom
O, nu are nicio importan. Doar te necjeam. Dar d-mi voie
s-i povestesc puin despre mica noastr ntrunire din seara
asta.
Primarul Gherkin l inform pe Jeremy despre locaie, apoi i
ddu cteva indicaii care, dup cum era cumva de ateptat, se
refereau la o mulime de repere locale. Fr ndoial, Tully l-a
nvat tot ce tie, se gndi Jeremy.
Crezi c vei fi n stare s gseti locul? ntreb primarul
dup ce termin.
Am o hart, zise Jeremy.
Asta te-ar putea ajuta, dar nu uita c drumurile acelea
lturalnice sunt cam ntunecoase. Este uor s te rtceti dac
nu eti atent. Ar trebui s vii cu cineva care cunoate locul.
Cnd Jeremy se uit la el curios, Gherkin arunc o privire plin
de neles prin geam.
Crezi c ar trebui s o rog pe Lexie? ntreb Jeremy.
Ochii primarului clipir.
Asta depinde de tine. Dac tu crezi c va accepta. O mulime
de brbai o consider trofeul districtului.
Ea va fi de acord, zise Jeremy, simindu-se mai mult optimist
dect sigur.
Primarul se art nesigur.
Cred c e posibil s-i supraapreciezi capacitile. Dar dac
eti aa de sigur, atunci eu cred c treaba mea s-a ncheiat aici.
nelegi, eu am venit s o invit, dar de vreme ce tu o s ai grij de
asta, rmne s v ntlnesc ast-sear.
Primarul se ntoarse i plec, iar cteva minute mai trziu,
Jeremy o urmrea pe Lexie cum i ncheia lectura, nchise cartea
i, n timp ce prinii se ridicau, el simi un val puternic de
adrenalin. Senzaia l uimi. Cnd se ntmplase asta ultima
dat?
Cteva mame strigau la copiii care nu ascultaser i, peste o
clip, Lexie ieea, n urma grupului, din camera copiilor. Cnd l
zri pe Jeremy, se ndrept spre el.
neleg c eti gata s ncepi s te uii prin jurnale,
presupuse ea.
Dac ai timp s le gseti, zise el. Mai am de trecut o dat
prin hri. Dar de fapt, mai e i altceva.
Da? rosti ea nclinndu-i capul puin.
Cnd vorbi, simi fluturai n stomac. Ciudat.
Primarul a trecut pe aici s-mi spun despre cina din seara
asta de la Lawson Plantation i, pentru c nu era sigur c pot s
gsesc locul, mi-a sugerat s iau pe cineva care tie unde se afl.
i, n sfrit, pentru c tu eti aproape singura persoan pe care o
cunosc n ora, m ntrebam dac ai fi dispus s m nsoeti.
Mult timp, Lexie nu spuse nimic.
Era de ateptat, zise ea n cele din urm.
Replica ei l prinse pe Jeremy nepregtit.
Poftim?
O, nu e vorba de tine. E vorba de primar i de modul n care
rezolv lucrurile. tie c eu ncerc s evit asemenea evenimente
ori de cte ori e posibil, mai puin cnd au legtur cu biblioteca.
i-a nchipuit c l-a refuza dac m-ar invita, aa c a scos-o la
capt punndu-te pe tine s m invii. i, iat-te. i iat-m.
Jeremy nu accept ideea, ncercnd s-i aduc aminte exact
schimbul de cuvinte, dar i apreau doar frnturi de conversaie.
Cine sugerase ca el s mearg cu Lexie? El sau primarul?
De ce m simt dintr-odat de parc a fi ntr-o telenovel?
Pentru c eti. Se numete mod de via ntr-un mic orel
din sud.
Jeremy fcu o pauz, artndu-se nesigur.
Chiar crezi c primarul a plnuit toate astea?
tiu c el a pus totul la cale. Poate c nu pare mai detept
dect un sac cu iarb, dar are ciudata abilitate de a-i convinge pe
oameni s fac exact ce vrea el, i s-i fac s cread c a fost
ideea lor tot timpul. De ce Dumnezeu crezi tu c nc mai stai la
Greenleaf?
Jeremy i bg minile n buzunare reflectnd
Pi, precum tii, nu trebuie s vii. Sunt sigur c pot s
gsesc locul singur.
Ea i puse minile n olduri i se uit la el.
ncerci s te eschivezi?
Jeremy ncremeni, nesigur de rspuns.
Pi, m gndeam doar c, de vreme ce primarul
Vrei s vin cu tine sau nu? ntreb ea.
Vreau, dar dac tu nu
Atunci, invit-m din nou.
Poftim?
Invit-m s vin cu tine ast-sear. Din partea ta, de data
asta, i nu folosi scuza cu nevoia de indicaii. Spune ceva de
genul: Mi-ar plcea n mod sincer s te conduc la cina din seara
asta. Pot s trec s te iau mai trziu?
El o privi, ncercnd s-i dea seama dac era serioas.
Vrei s rostesc toate cuvintele astea?
Dac nu vrei, va continua s fie ideea primarului i nu voi
merge. Dar dac m invii, trebuie s vrei cu adevrat asta, aa c
folosete tonul potrivit.
Jeremy se fi ca un colar nervos.
Mi-ar plcea n mod sincer s te conduc la cina din seara
asta. Pot s vin s te iau mai trziu?
Ea zmbi i i aez mna pe braul lui.
Cum s nu, domnule Marsh, rosti ea trgnat. A fi
ncntat.

Peste cteva minute, Jeremy o urmrea pe Lexie recupernd


jurnalele dintr-o cutie ncuiat aflat n camera crilor rare, n
timp ce capul continua s i se nvrt. Femeile din New York nu-i
vorbiser cum i vorbise Lexie. Nu era sigur dac ea fusese
raional sau iraional sau undeva ntre. Invit-m din nou i
folosete tonul potrivit. Ce fel de femeie fcea asta? i de ce naiba o
gsise el att de convingtoare?
Nu era sigur i, dintr-odat, reportajul i ansa de a lucra
pentru televiziune nu mai erau dect nite detalii minore. n
schimb, n timp ce o urmrea pe Lexie, nu se putea gndi dect la
mna ei cald pe care o aezase cu atta blndee pe braul su.

NOU

n seara aceea, mai trziu, pe cnd ceaa se lsa ntr-o nor gros,
Rodney Hopper se gndea c Lawson Plantation arta de parc
era pe punctul de a gzdui un concert al lui Barry Manilow.
n ultimele douzeci de minute, dirijase traficul n locurile de
parcare i urmrise cu nencredere procesiunea emoionat care
i fcea drum spre u. n acel moment, i zrise pe doctorii
Benson i Tricket, pe Albert, dentistul, pe toi cei opt membri ai
consiliului orenesc, cu tot cu Tully i cu Jed, pe primar cu
personalul de la camera de comer, urmai de toat conducerea
colii, toi cei nou comisari ai districtului, voluntarii de la
Societatea Istoric, trei contabili, toat echipa de la Herbs,
barmanul de la Lookilu, frizerul, i chiar i pe Toby, cel care golea
fosele septice pentru a-i ctiga existena, i care, cu toate
acestea, arta foarte spilcuit. Lawson Plantation nu era nici mcar
n timpul srbtorilor de Crciun att de aglomerat, cnd locul
era decorat cu mare fast i deschis publicului n prima vineri din
decembrie.
n seara aceasta nu era la fel. Nu era o srbtoare unde
cunotinele i prietenii se adunau s se bucure unii de alii
nainte de iureul srbtorilor. Era o reuniune care voia s
onoreze pe cineva care nu avea nimic de-a face cu oraul i pe
care l durea n cot de locul acela. Ba chiar i mai ru, cu toate c
Rodney se afla acolo cu treburi oficiale, nelese brusc c n-ar fi
trebuit s se deranjeze s-i calce cmaa i s-i lustruiasc
pantofii de vreme ce era convins c Lexie nici mcar nu va bga
de seam.
tia totul despre aceast sear. Dup ce Doris revenise la Herbs
s pregteasc bucatele, primarul reveni cu vestea aceea
ngrozitoare despre Jeremy i Lexie, iar Rachel l sunase imediat.
Rachel, se gndea el, era drgu i aa fusese mereu. Ea tia ce
simea el pentru Lexie i nu-l necjea cum o fceau nenumrate
alte persoane. Totui, avusese impresia c nici ea nu era aa de
ncntat la ideea c ei vor aprea mpreun. Dar Rachel se
pricepea mai bine dect el s-i ascund sentimentele, aa c
exact n clipa aceea ar fi dorit s fi fost altundeva. Tot ce era legat
de seara aceea l fcea s se simt groaznic.
Mai ales modul n care reaciona tot oraul. Dup cte i
amintea, lumea de acolo nu fusese att de preocupat de viitorul
oraului de cnd Raleigh News & Observer trimisese un reporter
s fac un articol despre Jumpy Walton care ncerca s
construiasc o replic a avionului frailor Wright, cu care
inteniona s zboare n cinstea celei de-a o suta aniversri a
aviaiei, la Kitty Hawk. Jumpy, care avusese mereu cteva doage
lips, susinuse mult timp c era aproape gata cu replica, dar
cnd deschisese porile opronului s arate cu mndrie ct de
departe ajunsese, reporterul realizase c Jumpy nu avea nici cea
mai mic idee despre ceea ce fcea. n opron, replica arta ca o
versiune gigantic i cocoat a unui pui, fcut din placaj i din
srm ghimpat.
Iar n seara aceea, oraul paria pe existena fantomelor din
cimitir i pe faptul c Oreanul le va aduce lumea la picioare
datorit acestora. Rodney se ndoia cu trie. i, n plus, nu prea l
interesa dac lumea venea sau nu, att timp ct Lexie va face
parte din lumea lui.

n acelai timp, de partea cealalt a oraului, Lexie pea pe


verand exact cnd Jeremy se apropia pe alee cu un mic buchet
de flori slbatice n mn. Frumoas ncercare, se gndi ea,
ndjduind c el nu putea s vad ct de istovit fusese pn
acum doar cteva minute.
A fi femeie putea fi o provocare cteodat, n seara aceea mai
mult dect oricnd. nti, bineneles, se ntrebase dac aceea era
o ntlnire adevrat. De acord, era mai aproape de o ntlnire
dect fusese la prnz, dar nu era tocmai o cin romantic n doi,
aa c nu era sigur dac ar fi trebuit mcar s accepte aa ceva.
Pe urm, era o ntreag problem de imagine i a modului cum
dorea s fie perceput, nu numai de Jeremy, ci de toi ceilali care
i-ar vedea mpreun. Se aduga i faptul c se simea foarte
comod n jeani i nu avea nicio intenie s-i arate decolteul, aa
c toat chestiunea devenise att de nclcit nct i puse pe ea
doar prosopul. n final, se hotr s adopte o inut profesional:
costum cu pantalon maro i o bluz de culoare ivorie.
Dar iat-l naintnd graios, cu nfiarea sa de Johnny Cash,
ca i cum n-ar fi acordat serii niciun fel de importan.
Ai gsit casa, observ Lexie.
Nu a fost prea greu, o asigur Jeremy. Mi-ai artat unde
locuieti cnd eram pe dealul Riker, ai uitat? i oferi florile. Poftim.
Astea sunt pentru tine.
Ea zmbi cnd le lu, iar el se gndi c arta absolut minunat.
i sexy, fr ndoial. Dar minunat prea mai nimerit.
Mulumesc, i rspunse ea. Cum merge cercetarea
jurnalelor?
Foarte bine, zise el. N-am gsit nimic spectaculos pn
acum, n cele prin care m-am uitat.
Mai acord-le o ans, l ncuraj ea cu un zmbet. Cine tie
ce vei gsi? Ridic buchetul spre nas. Sunt minunate, apropo.
Numai o secund s le pun ntr-o vaz, s-mi iau o hain i pe
urm voi fi gata.
El i desfcu palmele.
Voi atepta aici.
Dou minute mai trziu, n main, mergeau prin ora n
direcia opus cimitirului. n timp ce ceaa continua s devin tot
mai deas, Lexie l ndruma pe Jeremy de-a lungul drumurilor
laterale pn cnd ajunser la o cotitur mrginit pe ambele
pri de stejari care artau de parc ar fi fost plantai n urm cu
o sut de ani. Dei Jeremy nu putea vedea casa, reduse viteza n
timp ce se apropie de un gard viu foarte nalt, presupunnd c n
spatele lui era un drum circular. Se aplec peste volan,
ntrebndu-se n ce direcie s o ia.
Ai putea s parchezi aici, suger Lexie. Nu cred c vei gsi
ceva mai aproape i, n plus, o s vrei s poi iei de aici mai
trziu.
Eti sigur? Nici mcar nu se vede casa.
Ai ncredere n mine, zise ea. De ce crezi c am luat haina
lung?
Se gndi doar un moment nainte de a se hotr. De ce nu? i,
peste o clip, amndoi mergeau pe drum, Lexie fcnd tot
posibilul s in haina strns lipit de trup. Urmreau cu atenie
curba drumului pe lng gardul viu i, dintr-odat, vechiul conac
georgian se nl strlucind dinaintea lor, n toat splendoarea
sa.
Casa totui nu era primul lucru pe care l observase Jeremy.
Mai nti, zrise mainile. Zeci de maini erau parcate la
ntmplare, cu boturile ndreptate n toate direciile, de parc s-ar
fi pus la cale o evadare-fulger. Multe altele, fie nconjurau
aduntura de maini i aveau luminile de poziie aprinse, fie
ncercau s se strecoare n spaii incredibil de nguste.
Jeremy se opri uitndu-se lung la ele.
Mi-am imaginat c asta trebuia s fie o mic reuniune ntre
prieteni.
Lexie ddu din cap aprobator.
Asta e versiunea primarului despre o mic reuniune. Nu uita
c el cunoate practic pe toat lumea din district.
i tiai c aa se va ntmpla?
Bineneles.
De ce nu mi-ai spus c va fi aa?
Aa cum eu continui s-i spun, tu continui s uii s
ntrebi. i pe lng asta, mi-am nchipuit c tiai.
Cum a fi putut s tiu c punea la cale aa ceva?
Ea zmbi, artnd spre u.
Este, ca s zic aa, impresionant, nu? Nu c a fi convins
c merii neaprat.
El protest amuzat.
tii, am ajuns s apreciez de-adevratelea farmecul tu
sudic.
Mulumesc. i nu-i face griji pentru seara asta. Nu o s fie
att de stresant precum i imaginezi. Toi sunt prietenoi i, cnd
nu ai ndoieli, amintete-i doar c eti oaspetele de onoare.

Probabil c Doris era cel mai organizat i eficient furnizor din


lume, se gndea Rachel, de vreme ce toat treaba fusese realizat
ca pe roate i cu mult timp nainte.
n loc s fie obligat s serveasc mncare toat noaptea,
Rachel se strecura prin mulime n rochia ei de ocazie, cea mai
grozav imitaie Chanel, cnd l recunoscu pe Rodney care urca
pe verand.
Arta foarte oficial n uniforma sa clcat cu grij, socoti
Rachel, precum un soldat din infanteria marin din posterele
acelea vechi din al Doilea Rzboi Mondial din cldirea VFW de pe
Main Street. Majoritatea celorlali ajutori de erif nghieau cam
prea multe aripioare de pui i beri Budweiser n jurul bufetului
plasat n mijloc, dar n timpul su liber, Rodney se meninea n
form fcnd exerciii de ntreinere n garaj. inea ua garajului
deschis i, uneori, ntorcndu-se acas de la munc, Rachel se
oprea i sttea de vorb cu el un timp, ca doi vechi prieteni ce
erau. Cnd erau copii, fuseser vecini, iar mama ei avea poze cu
ei fcnd baie n cad mpreun. Majoritatea prietenilor nu
puteau afirma asta.
i scoase rujul din poet i i aplic un strat subire pe buze,
contient de slbiciunea pe care o avea pentru Rodney; amndoi
merseser n direcii diferite un timp, dar n ultimii ani, lucrurile
se schimbaser. Acum dou veri, se pomeniser stnd unul lng
cellalt la Lookilu, iar ea i surprinsese expresia n timp ce el
urmrea un buletin de tiri despre un tnr care murise ntr-un
incendiu tragic n Raleigh. Vzndu-l c plnge moartea unui
necunoscut, se emoionase ntr-un mod neateptat. Vzuse
aceeai expresie, pentru a doua oar, de Pate, cnd
departamentul de poliie finanase srbtoarea tradiional de
cutare a oulor, la Masonic Lodge, i el o trsese deoparte s-i
spun cteva dintre locurile mai greu de dibuit unde fuseser
ascunse. Artase mai emoionat dect copiii, n contrast ciudat cu
bicepii si proemineni, iar ea i aminti cum se gndise c el ar
fi putut fi genul de tat care ar face mndr orice soie.
Privind n trecut, nelese c acelea erau momentele cnd
realizase c sentimentele ei pentru Rodney se schimbaser. Nu se
ndrgostise de el chiar atunci, ci ncetase s cread c ar fi
imposibil. Nu c ar fi fost posibil, totui. Rodney era ndrgostit
peste urechi de Lexie. Mereu fusese, mereu avea s fie, iar Rachel
ajunsese de mult la concluzia c nimic nu va schimba
sentimentele lui pentru ea. Erau momente cnd nu era uor, i
erau momente cnd situaia nu o deranja deloc, dar n ultima
vreme, ajunsese s-i dea seama c momentele cnd situaia nu o
deranja erau din ce n ce mai rare.
Cutnd s rzbat prin mulime, i prea ru c amintise de
Jeremy Marsh la prnz. Ar fi trebuit s tie ce l supra pe
Rodney. Deja se prea c tot oraul discuta despre Lexie i
Jeremy, ncepnd cu bcanul care le vnduse alimentele pentru
prnz; vestea se rspndise ca focul, ndat ce primarul dduse
anunul. nc mai dorea s mearg la New York, dar pe msura ce
relua n minte conversaia ei cu Jeremy, nelegea puin cte puin
c era posibil ca el s fi fcut doar conversaie i s nu-i fie lansat
nicio invitaie. Uneori, nelegea prea mult n situaii de genul
sta.
Dar Jeremy Marsh era att de perfect.
Cultivat, inteligent, fermector, celebru i, cel mai grozav dintre
toate, nu era din ora. Lui Rodney i era peste puteri s concureze
cu aa ceva, iar ea avea vaga bnuial c i Rodney o tia. Dar
Rodney, pe de alt parte, era n ora i nu avea intenia s plece,
ceea ce era un altfel de avantaj, dac priveai situaia din unghiul
acesta. i, trebuia s admit c i Rodney era capabil i chipe n
felul su.
Bun, Rodney, zise ea, zmbind.
Rodney arunc o privire peste umr.
O, bun, Rach. Ce faci?
Bine, mulumesc. Asta da petrecere, nu?
E grozav, zise el fr s-i ascund sarcasmul din voce. Cum
merg lucrurile nuntru?
Foarte bine. Tocmai au ridicat bannerul.
Un banner?
Sigur. Cel care i ureaz bun venit n ora. Numele su e
scris cu litere mari, albastre.
Rodney expir n timp ce pieptul i se dezumfl puin.
Grozav, zise el din nou.
Ar trebui s vezi ce mai are primarul pus de o parte pentru
el. Nu numai bannerul i mncarea, dar a mai pregtit i o cheie a
oraului.
Am auzit, zise Rodney.
i e i trupa Mahi-Mahi aici, continu ea, referindu-se la un
cvartet de la frizerie.
Aceti ceteni locali cntau mpreun de patruzeci i trei de
ani i chiar dac doi dintre membri foloseau cadre de metal
pentru mers i unul avea un tic nervos care l obliga s cnte cu
ochii nchii, erau cei mai renumii artiti de estrad pe o raz de
o sut aizeci de kilometri.
Grozav, zise Rodney din nou.
Tonul su o fcu s ovie pentru prima dat.
Cred c nu vrei s auzi nimic din toate astea, nu?
Nu, nu prea.
i atunci de ce ai mai venit?
Tom m-a btut la cap. ntr-o zi o s pot s-mi dau seama
unde vrea s ajung nainte de a deschide gura.
Nu va fi chiar aa de ru, zise ea. Ai vzut de ce au venit
oamenii n seara asta. Toat lumea vrea s vorbeasc cu el. n
niciun caz el i Lexie nu o s se ascund pe undeva, ntr-un col.
Pariez c nici mcar nu vor fi n stare s-i adreseze mai mult de
zece vorbe unul altuia toat noaptea. i, ca s tii, am pstrat o
farfurie cu mncare pentru tine, dac nu vei avea ocazia s apuci
s mnnci ceva
Rodney ezit o clip nainte de a zmbi. Rachel avea mereu grij
de el.
Mulumesc Rach. Pentru prima oar, observ cum era
mbrcat i, n timp ce i privea tortiele de aur din urechi,
adug: Ari minunat n seara asta.
Mulumesc.
Vrei s-mi ii puin companie?
Ea zmbi.
Mi-ar plcea.

Jeremy i Lexie se strecurau prin mulimea de maini parcate,


rsuflarea lor transformndu-se n aburi pe msur ce se
apropiau de conac. Pe treptele din fa, Jeremy observ cum
cuplurile se opreau pe rnd la u nainte de a intra i, dup o
clip, l recunoscu pe Rodney Hopper care sttea lng intrare.
Rodney l zri pe Jeremy n acelai timp, aa c zmbetul su se
transform imediat ntr-o grimas. Chiar i de la distan, prea
mare, gelos i, cel mai important, narmat, ceea ce i ddea lui
Jeremy o anumit senzaie de disconfort.
Lexie i urmri privirea.
O, nu-i face griji din cauza lui Rodney, zise ea. Eti cu mine.
sta-i motivul pentru care mi fac griji, zise el. Am senzaia
c nu e deloc bucuros c am aprut mpreun.
Ea tia c Jeremy avea dreptate, dei i era recunosctoare lui
Rachel c era alturi de ajutorul de erif. Rachel avea ntotdeauna
darul de a-l calma pe Rodney, iar Lexie se gndise de mult c ar fi
perfect pentru el. Totui, nu descoperise nc modalitatea prin
care s-i spun asta lui Rodney, fr s-i rneasc sentimentele.
Nu era genul de problem pe care putea s o aduc n discuie n
timp ce dansau la ShrinersBenefit Ball, nu?
Dac te face s te simi mai bine, las-m pe mine s
vorbesc, zise ea.
Asta intenionam.
Rachel prinse curaj cnd i vzu pe amndoi urcnd treptele.
V salut! zise ea. Cnd se apropiar, Rachel ntinse mna s
ating haina lui Lexie. mi place inuta ta, Lex.
Mulumesc, Rachel, zise Lexie. i tu ari de milioane.
Jeremy nu spuse nimic, prefernd s-i examineze unghiile n
timp ce se strduia s evite privirea fioroas pe care Rodney o
arunca n direcia sa. Tcur brusc, iar Rachel i Lexie se privir
una pe cealalt. Parc citind gndurile lui Lexie, Rachel pi
nainte.
i uit-te ia tine, domnule Jurnalist Celebru, rosti ea cu voce
tare. E de ajuns o privire i inimile femeilor vor bate repede toat
noaptea. Arunc un zmbet generos. mi vine greu s ntreb,
Lexie, dar ai ceva mpotriv dac l nsoesc nuntru? tiu c
primarul l ateapt.
Deloc, zise Lexie tiind c trebuia s rmn un minut
singur cu Rodney. i fcu semn cu capul lui Jeremy. Du-te
nainte, te voi ajunge din urm ntr-un minut.
Rachel se prinse de braul lui Jeremy i, nainte ca acesta s-i
dea seama, l lu de acolo.
Ai mai fost vreodat pe o plantaie sudic la fel de minunat
ca asta? ntreb Rachel.
Nu pot s spun c am fost, rspunse Jeremy, ntrebndu-se
dac era abandonat intenionat.
Pe cnd mergeau, Lexie rosti un mulumesc numai cu buzele
i Rachel i fcu iute cu ochiul.
Lexie se ntoarse spre Rodney.
Nu e ceea ce i imaginezi, ncepu ea, iar Rodney i ridic
minile s o ntrerup.
Ascult, zise el, nu e nevoie s dai explicaii. Te-am neles i
nainte, i aminteti?
Ea tia c el se referea la domnul Renatere, aa c prima ei
pornire era s-i spun c se nela. Dorea s-i spun c nu avea
de gnd s-i dea fru liber emoiilor de data asta, dar tia c mai
fcuse promisiunea aceea. Cam asta i spusese lui Rodney, n
definitiv, cnd el ncercase s o avertizeze cu blndee c domnul
Renatere nu avea nicio intenie s rmn.
A vrea s tiu ce s spun, zise ea, detestnd nota vinovat
din vocea.
Nu trebuie s spui nimic.
tia c nu trebuia. Nu erau un cuplu i nici nu fuseser
vreodat, dar ea avea senzaia ciudat c se confruntau ca doi
foti soi dup un divor recent, cnd rnile erau nc proaspete.
Din nou, i dori ca el s mearg pur i simplu mai departe, dar i
reaminti c ea fusese cea care meninuse vie relaia n toi aceti
ani, chiar dac acest lucru avusese mai mult de-a face cu
sigurana i confortul ei dect cu ceva romantic.
Pi, dup cum tii, atept cu nerbdare ca lucrurile s revin
la normal, ndrzni ea s spun.
i eu la fel, zise el.
O clip, niciunul nu mai spuse nimic. n tcere, Lexie arunc o
privire piezi, dorindu-i ca Rodney s-i manifeste sentimentele
cu ceva mai mult subtilitate.
Rachel arat ntr-adevr foarte bine, nu? zise ea.
Rodney i ls brbia n piept nainte s o priveasc din nou pe
Lexie. Pentru prima oar, Lexie observ o urm firav de zmbet.
Mda, zise el, arat bine.
Se mai vede cu Jim? ntreb ea, referindu-se la brbatul de
la Terminix.
Lexie i vzuse mpreun n camionul verde pe care era montat
o insect uria, n drum spre Greenville, pentru petrecerile din
timpul srbtorilor.
Nu, s-a terminat, zise el. Au ieit doar o dat. A spus c
maina lui mirosea a dezinfectant, aa c a strnutat ca nebuna
toat noaptea.
n ciuda ncordrii, Lexie rse.
Pare a fi un lucru care i se putea ntmpla doar lui Rachel.
A terminat-o. i nu sufer sau ceva de genul sta. Ea
continu s fie stpn pe situaie, tii.
Uneori, cred c trebuie s-i aleag mai bine partenerii. Sau
cel puin s se orienteze spre unii fr insecte uriae pe main.
El rse satisfcut, gndindu-se parc la acelai lucru. Privirile li
se ntlnir pentru o clip i apoi Lexie ntoarse capul. i trase o
uvi de pr dup ureche.
n sfrit, tii, ar trebui probabil s intru, zise ea.
tiu, zise el.
Vii i tu?
Nu sunt sigur nc. Nu aveam de gnd s stau aa de mult.
i n plus, sunt nc n misiune. Districtul este destul de mare
pentru o persoan, iar Bruce este singur pe teren chiar acum.
Ea ddu din cap aprobator.
Pi, dac nu te mai vd n seara asta, ai grij, bine?
Voi avea. Pe curnd.
Ea se ndrept spre u.
Hei, Lexie?
Ea se ntoarse.
Da?
El nghii n sec.
i tu ari bine, apropo.
Tonul su ntristat aproape c i frnse inima i, pentru o clip,
ochii i se umezir.
Mulumesc, zise ea.

Rachel i Jeremy stteau retrai, mergnd pe lng mulime, n


timp ce Rachel i arta tablourile diferiilor membri ai familiei
Lawson care semnau izbitor nu numai de la o generaie la alta,
ci, n mod ciudat, i ntre sexe. Brbaii aveau trsturi efeminate,
iar femeile aveau tendina s fie masculine, de parc toi artitii ar
fi folosit acelai model adrogin.
Dar el aprecia faptul c Rachel i oferea o preocupare ferindu-l
de orice primejdie, chiar dac refuza s-i elibereze braul. i auzea
pe oameni discutnd despre el, dar nu era pregtit nc s se
amestece printre ei, chiar dac situaia n care se afla l fcea s
se simt puin mgulit. Nate nu fusese capabil s adune nici a
zecea parte din mulimea asta de oameni s-i urmreasc apariia
la televiziune, aa c se vzuse silit s ofere butur gratuit
drept momeal, pentru a-i atrage pe civa s se uite la emisiune.
Nu acolo, totui. Nu n America provincial, unde oamenii
jucau bingo, mergeau la bowling i urmreau relurile lui Matlock
pe TBS. Nu mai vzuse atta pr albastru i poliester din n
sfrit, din totdeauna, i n timp ce reflecta la ntreaga situaie,
Rachel l strnse de bra pentru a-i atrage atenia.
Pregtete-te, scumpule. E momentul spectacolului.
Poftim?
Ea se uit dincolo de el, spre agitaia crescnd din spatele lor.
Ei, Tom, ce mai faci? ntreb ea, afind din nou zmbetul
acela de Hollywood.
Primarul Gherkin prea singura persoan din ncpere care
transpira. Capul su chel strlucea n lumin i chiar dac pru
surprins c Jeremy era nsoit de Rachel, nu o art.
Rachel! Ari minunat ca ntotdeauna i neleg c te bucuri
de trecutul ilustru al acestei splendide case alturi de oaspetele
nostru.
Fac i eu tot ce pot, zise ea.
Bine, bine. M bucur s aud asta.
Se angajar ntr-o discuie banal nainte ca Gherkin s treac
la subiect.
i regret c i cer asta, avnd n vedere faptul c ai fost
suficient de amabil s-i povesteti despre aceast minunat
locuin, dar ai avea ceva mpotriv? zise el fcnd semn spre
Jeremy. Oamenii sunt nerbdtori ca acest eveniment grozav s
nceap.
Deloc, rspunse ea i, n clipa urmtoare, primarul nlocui
mna lui Rachel cu a sa i l conduse pe Jeremy prin mulime.
n timp ce mergeau, lumea nceta s vorbeasc i se ddea la o
parte precum Marea Roie care-i fcuse loc lui Moise. Alii priveau
cu ochi mari sau i ntindeau gturile s vad mai bine. Oamenii
i exprimau surpriza prin exclamaii optind ntre ei c probabil
era el.
Nu-i pot spune ce bucuroi suntem c, n sfrit, ai ajuns
aici, zise primarul Gherkin vorbind n colul gurii i continund s
zmbeasc spre mulime. Pentru o clip, ncepusem s m
nelinitesc.
Poate c ar trebui s o ateptm pe Lexie, rspunse Jeremy,
ncercnd s nu roeasc.
Toat chestia asta, mai ales faptul de a fi nsoit de primar
precum o regin la plimbare, aducea puin cam prea mult a
America provincial, ca s nu mai amintim i de partea ciudat a
ntmplrii.
Am vorbit deja cu ea, aa c ne vom ntlni acolo.
i unde e asta?
Pi, o s-i cunoti i pe ceilali din consiliul orenesc,
bineneles. Deja i-ai cunoscut pe Jed i pe Tully, i pe cei pe care
i i-am prezentat n aceast diminea, dar mai sunt civa. i
comisarii districtului, de asemenea. Ca i mine, toi sunt teribil de
impresionai de vizita ta. Teribil de impresionai. i nu-i face griji
toi au povetile cu fantome pregtite. i-ai adus reportofonul,
nu?
l am n buzunar.
Bine, bine. M bucur s aud. i Pentru prima oar, i
ntoarse faa de la mulime i se uit la Jeremy. neleg c vei
merge la cimitir n seara asta
Da, i fiindc veni vorba de asta, doream s m asigur
Primarul continua s mearg ca i cum nu l-ar fi auzit n timp
ce ddea din cap i fcea semn cu mna spre mulime.
n calitate de primar, am impresia c e obligaia mea s-i
spun s nu-i fie team de ntlnirea cu fantomele. O, ele sunt un
adevrat spectacol, bineneles! Suficient s sperie un elefant
pn lein. Dar pn acum nu a fost nimeni rnit, n afar de
Bobby Lee Howard, care a intrat cu maina ntr-un indicator, nu
pentru c vzuse cine tie ce, ci pentru c buse dousprezece
cutii de bere Pabst nainte de a se urca la volan.
A, zise Jeremy ncepnd s-l imite pe primar nclinnd capul
i fluturndu-i mna. Voi ncerca s nu uit asta.

Cnd ntlnir consiliul orenesc, Lexie l atepta, aa c


rsufl uurat cnd ea naint spre el n timp ce fcea cunotin
cu elita oraului. Majoritatea erau destul de prietenoi, cu toate
c Jed sttea ncruntat i cu braele ncruciate, iar el nu se
putea abine s nu o urmreasc pe Lexie cu coada ochiului.
Prea tulburat, aa c se ntreb ce se petrecuse ntre ea i
Rodney.
Lui Jeremy nu-i fu dat s afle ce se ntmplase i nici mcar s
se relaxeze n urmtoarele trei ore, pentru c restul serii se
desfur asemenea unei ntruniri politice de mod veche. Dup
ntlnirea cu cei din consiliu, care, n afar de Jed, preau s fi
fost pregtii de primar, asigurndu-l c ar putea fi cea mai
grozav poveste spus vreodat i aducndu-i aminte c
turismul este important pentru ora, Jeremy se trezi dus ctre
scen care fusese mpodobit cu un banner pe care scria: BINE AI
VENIT, JEREMY MARSH!
Din punct de vedere tehnic, nu era o scen, ci o mas lung de
lemn, acoperit cu o fa de mas strlucitoare, rou-nchis.
Jeremy se vzu obligat s foloseasc un scaun ca s peasc pe
ea, aa cum fcuse i Gherkin, ca s priveasc o mare de fee
necunoscute care se uitau int la el. ndat ce mulimea se
liniti, primarul inu un discurs plictisitor n care l luda pe
Jeremy pentru profesionalismul i onestitatea sa, ca i cum
amndoi s-ar fi cunoscut de muli ani. Pe deasupra, Gherkin nu
numai c aminti de apariia la Primetime Live ceea ce strni
zmbete familiare i ncuviinri din cap , ci i de cteva articole
mai cunoscute pe care le scrisese, inclusiv un articol pe care-l
fcuse pentru Atlantic Monthly, despre cercetarea armelor
biologice de la Fort Detrick. Orict de caraghios ar fi prut
uneori, se gndea Jeremy, omul i fcea treaba i, clar, tia cum
s flateze. La sfritul discursului, lui Jeremy i se oferi cheia
oraului, iar cei din grupul Mahi-Mahi care stteau pe o alt
mas de-a lungul unui perete alturat intervenir i cntar trei
cntece: Carolina n My Mind, New York, New York i, poate cel
mai potrivit, tema din Ghostbusters.
n mod surprinztor, grupul Mahi-Mahi nu cntase deloc ru,
cu toate c Jeremy nu-i putea imagina cum reuiser s se urce
pe mas. Mulimea i adora i, pentru o clip, Jeremy se trezi
zmbind i chiar distrndu-se. n timp ce se afla pe scen, Lexie i
fcu cu ochiul, ceea ce fcu ca totul s par i mai ireal.
De acolo, primarul l conduse ntr-un col al ncperii unde se
aez pe un scaun antic i confortabil n faa unei mese antice.
Cu reportofonul n funciune, Jeremy i petrecu restul serii
ascultnd, una dup alta, povetile despre ntlnirile cu
fantomele. Primarul aliniase oamenii, care stteau de vorb
emoionai n timp ce i ateptau rndul s-l ntlneasc, de
parc Jeremy ar fi dat autografe.
Din pcate, cea mai mare parte a povetilor pe care le ascultase
se contraziceau. Toi cei aflai n rnd pretindeau c ar fi vzut
luminile, dar fiecare avea o alt prezentare. Unii juraser c
luminile artau precum oamenii, alii c artau ca luminile unui
stroboscop. Un singur brbat susinuse c semnau exact cu un
costum de Halloween, cu tot cu cearaf. Cel mai original fusese
un tip care se numea Joe, care spusese c vzuse luminile de vreo
ase ori, aa c afirmase cu autoritate c artau exact ca
indicatorul strlucitor Piggly Wiggly de pe Route 54 de lng
Vanceboro.
n acest timp, Lexie se aflase mereu n preajm, discutnd cu
diferite persoane i, din cnd n cnd, privirile lor se ntlneau,
amndoi fiind angajai n discuie cu alii. Ca i cum amndoi se
amuzau de o glum secret, ea zmbea cu sprncenele ridicate,
parc ntrebndu-l: Vezi n ce te-ai bgat?
Jeremy se gndea c Lexie nu semna cu niciuna dintre femeile
cu care se ntlnise n ultima vreme. Nu ascundea ceea ce gndea,
nu ncerca s-l impresioneze i nici nu era influenat de vreun
lucru pe care el l fcuse n trecut. n schimb, prea s-l aprecieze
aa cum era n prezent, chiar n clipa aceea, fr s considere
trecutul sau viitorul un argument mpotriva lui.
Era, realiza el, unul dintre motivele pentru care se cstorise cu
Maria. Nu doar intensitatea emoiilor pe care le trise atunci cnd
fcuser prima oar dragoste fusese cea care l nrobise ci, mai
curnd, modul firesc n care se convinsese c ea era aleasa.
Faptul c nu i ddea aere n faa celorlali, maniera rece n care
l privea n fa cnd fcea ceva ru, rbdarea cu care l asculta n
timp ce el umbla de colo-colo chinuindu-se cu vreo problem
controversat. i, cu toate c el i Lexie nu mprtiser niciunul
dintre lucrurile concrete ale vieii de zi cu zi, el era neclintit n
convingerea c s-ar descurca de minune dac asta era ceea ce-i
dorea.
Lui Jeremy i era limpede c ea era legat sufletete de oamenii
de acolo i prea sincer interesat de orice ar fi spus ei.
Comportamentul ei sugera c nu avea niciun motiv s grbeasc
sau s scurteze conversaia cuiva i nimic nu o mpiedica s rd
zgomotos cnd se amuza de ceva. Din cnd n cnd, se apleca s
mbrieze pe cineva i, retrgndu-se, i lua minile ntr-ale sale
i murmura ceva urmat de: M bucur s te revd. Faptul c nu
prea s contientizeze ct de special era sau mcar s observe
c alii fceau asta n mod evident, i aminti lui Jeremy de o
mtu care fusese mereu cea mai popular persoan la mesele
de srbtoare, pentru c i concentra toat atenia asupra altora.
Cteva minute mai trziu, cnd se ridic de la mas s-i
dezmoreasc picioarele, Jeremy o vzu pe Lexie ndreptndu-se
spre el cu o uoar urm de seducie n legnarea elegant a
oldurilor. i pe cnd o urmrea, fusese o clip, doar o clip, cnd
scena i se pru c s-ar fi petrecut n acelai timp i n viitor, la o
alt mic reuniune dintr-o lung procesiune de reuniuni ntr-un
mic orel sudic de la captul pmntului.

ZECE

Pe cnd seara se apropia de sfrit, Jeremy sttea cu primarul


Gherkin pe verand, n timp ce Lexie i Doris stteau mai ntr-o
parte.
Sper din tot sufletul c seara aceasta a fost pe gustul tu,
zise primarul Gherkin, i c ai reuit s nelegi ce ocazie
minunat ai cnd vine vorba de povestea asta
Da, mulumesc. Dar nu trebuia s te deranjezi att de mult,
protest Jeremy.
Aiurea, rspunse Gherkin. Pi, mcar att putem face. i n
plus, am vrut s vezi de ce este n stare oraul sta cnd i pune
n gnd s fac ceva. i poi imagina doar ce am face pentru
oamenii aceia de la televiziune. Bineneles, vei nelege un pic mai
mult din atmosfera oraului n acest weekend. Atmosfera local,
senzaia de cltorie napoi n timp cnd vei merge prin case. Nu
seamn cu nimic din ce i imaginezi.
N-am nicio ndoial n privina asta, zise Jeremy.
Gherkin zmbi.
Ascult, am puin treab nuntru. tii c ndatoririle unui
primar nu se termin niciodat.
neleg, l asigur el. i apropo, mulumesc pentru asta, zise
Jeremy ridicnd cheia oraului.
O, cu mare plcere. O merii. Se ntinse dup mna lui
Jeremy. Dar s nu-i vin vreo idee ciudat. Nu poi s deschizi
trezoreria bncii cu ea. Este mai mult un gest simbolic.
Jeremy zmbi n timp ce Gherkin i scutura mna. Dup ce
Gherkin dispru nuntru, Doris i Lexie se apropiar de Jeremy
cu zmbete comptimitoare. n ciuda acestui fapt, Jeremy nu
putu s nu observe c Doris arta epuizat.
EI P-O-F-T-I-M, zise Doris.
Ce? ntreb Jeremy.
Tu i manierele tale de orean iste i emancipat.
Pardon?
Ar fi trebuit s auzi modul n care aceti oameni vorbeau
despre tine, l tachin Doris. M simt norocoas s pot spune c
te-am cunoscut cu mult timp n urm.
Jeremy zmbi, artndu-se sfios.
A fost puin nebunesc, nu?
Pe cuvnt, zise Doris. Grupul meu de studiu al Bibliei a
vorbit toat seara despre ct de artos eti. Dou doamne doreau
s te ia acas, dar din fericire, am reuit s le conving s renune.
i n plus, nu cred c soii lor ar fi fost prea ncntai.
i sunt recunosctor.
Ai mncat suficient? Cred c pot s fac rost de ceva dac i
este foame.
Nu, e perfect. Mulumesc.
Eti sigur? Noaptea ta, de fapt, abia ncepe, nu-i aa?
O s m descurc, o asigur el. n tcere, se uit n jur,
observnd c ceaa devenise i mai deas. Apropo de asta,
bnuiesc c ar fi cazul s plec. A regreta s pierd marea mea
ans de a inhala o adiere de supranatural.
Nu-i face griji. Nu vei rata luminile, zise Doris. Apar mult
mai trziu, aa c mai ai nc dou ore. Lundu-l prin
surprindere, se aplec i l cuprinse ntr-o mbriare vlguit.
Am vrut doar s-i mulumesc pentru c i-ai fcut timp s te
ntlneti cu toat lumea. Nu toi strinii sunt la fel de buni
asculttori ca tine.
Nicio problem. Mi-a fcut plcere.
Dup ce Doris l ls liber, Jeremy i ndrept atenia spre
Lexie, gndindu-se c maturizarea ei alturi de Doris trebuie s fi
semnat foarte mult cu cea pe care ar fi petrecut-o alturi de
propria lui mam.
Eti gata s mergem?
Lexie ncuviin, dar nu-i adres totui niciun cuvnt, n
schimb, o srut pe Doris pe obraz, i lu la revedere. O clip
mai trziu, Jeremy i Lexie mergeau spre main, n timp ce
pietriul le scria uor sub tlpi. Ea prea s priveasc n
deprtare, dar fr s observe absolut nimic. Dup civa pai n
tcere, Jeremy i atinse uor umrul.
Te simi bine? Eti cam tcut.
Ea cltin din cap, rspunzndu-i.
M gndeam la Doris. Seara asta a epuizat-o de-a binelea i
chiar dac probabil nu ar fi cazul, mi fac griji din cauza ei.
Prea c se simte bine.
Da, face o figur bun. Dar trebuie s se obinuiasc s o ia
mai uor. Acum doi ani a avut o criz de inim, dar i place s
pretind c nu s-a ntmplat nimic. i dup asta, mai are i un
weekend ncrcat.
Jeremy nu prea tia ce s spun; gndul c Doris avea
probleme cu sntatea nu-i trecuse niciodat prin minte.
Lexie i observ stinghereala i zmbi.
Dar i-a plcut, bineneles. Amndou am avut ocazia s
discutm cu o mulime de oameni cu care nu ne-am mai vzut de
mult.
mi imaginam c toi cei de aici se vd tot timpul unii cu alii.
Aa e. Dar oamenii sunt ocupai i, foarte adesea, nu ai la
dispoziie dect cteva minute s stai de vorb ntre o treab i
alta. Ast-sear a fost plcut, totui. i arunc o privire. i Doris a
avut dreptate. Lumea te ador.
Prea aproape ocat de recunoaterea acelui fapt, iar Jeremy
i bg minile n buzunare.
N-ar trebui s fii surprins. tii c sunt foarte atrgtor.
Lexie fcu ochii mari, artndu-se mai mult amuzat dect
suprat. n spatele lor, casa se pierdea din vedere n timp ce
ocoleau gardul viu.
Hei, tiu c nu e treaba mea, dar cum a mers cu Rodney?
Ea ezit nainte ca, n sfrit, s ridice din umeri.
Ai dreptate. Nu e treaba ta.
Se uit la ea cutnd un zmbet pe chipul ei, dar nu observ
nimic.
Singurul motiv pentru care am ntrebat este acesta: m
gndeam dac nu crezi c ar fi o idee bun s plec pe furi din
ora, la adpostul ntunericului, ca s nu-i dau ocazia s-mi
zdrobeasc easta cu minile goale.
Ideea o fcu s zmbeasc.
Nu vei avea nicio problem. i, n plus, ai frnge inima
primarului dac ai pleca. Nu toi oaspeii au parte de o asemenea
petrecere sau de o cheie a oraului.
Este prima pe care am primit-o. De obicei, primesc mesaje
rutcioase.
Ea rse melodios. n lumina lunii, trsturile ei erau neclare,
iar el se gndi la seara aceea, amintindu-i ct de nsufleit
fusese n mijlocul oamenilor din ora.
Cnd ajunser la main, el i deschise portiera. n timp ce se
urca n main, Lexie l atinse uor, iar el se ntreb dac gestul
era un rspuns la modul n care el i atinsese umrul sau dac
mcar observase gestul. Dup ce nconjur maina, se strecur n
spatele volanului i, dei introdusese cheia n contact, ovi
nainte de a porni motorul.
Ce e? ntreb ea.
M gndeam zise el lsnd propoziia neterminat.
Cuvintele preau s fi rmas suspendate n main i ea ddu
din cap.
Mi s-a prut c am auzit ceva scrind.
Ciudat. ncercam s-i spun, tiu c e trziu, dar ai vrea s
vii cu mine la cimitir?
n caz c te sperii?
Cam aa ceva.
Lexie se uit pe furi la ceas, gndindu-se: O, nu
N-ar trebui s mearg. Chiar n-ar trebui. i lsase o porti
deschis venind cu el n seara aceea, iar s petreac urmtoarele
cteva ore singur cu el ar nsemna s-i permit i mai mult. tia
c nu putea iei nimic bun din asta, aa c nu exista niciun motiv
s spun da. Dar nainte de a se putea opri, vorbele deja cptau
via.
Ar trebui s trec pe acas mai nti s m schimb n ceva
mai comod.
Foarte bine, zise el. Sunt cu totul de acord s te schimbi n
ceva mai comod.
Sunt absolut convins c eti, zise ea, cu subneles.
Acum, nu face pe grozava, zise el, prefcndu-se ofensat. Nu
cred c ne cunoatem ndeajuns de bine pentru asta.
Asta e replica mea, zise ea.
M-am gndit eu c am mai auzit-o pe undeva.
Data viitoare, vino cu materialul propriu. i aa cum tii, nici
nu vreau s-i vin cine tie ce idei n legtur cu seara asta.
Nu sunt pus pe otii. Sunt total lipsit de umor.
tii ce am vrut s spun.
Nu, zise el ncercnd s par nevinovat. Ce ai vrut s spui?
Pornete, vrei? Sau m voi rzgndi.
Bine, bine, zise el rsucind cheia. Oho, uneori poi fi
agresiv.
Mulumesc. Mi s-a spus c e una dintre calitile mele cele
mai utile.
Cine i-a spus?
N-ai vrea s tii!

Taurusul rula de-a lungul strzilor n cea, felinarele galbene


de pe margini fcnd noaptea s par doar i mai ntunecoas.
ndat ce Jeremy parc pe aleea ei, Lexie deschise portiera.
Ateapt aici, zise ea trecndu-i o uvi de pr dup
ureche. Am nevoie doar de cteva minute.
El zmbi, agitaia ei fcndu-i plcere.
Ai nevoie de cheia oraului ca s deschizi ua? A fi ncntat
s i-o mprumut.
Acum, nu ncepe s te crezi deosebit, domnule Marsh. i
mama mea a primit o cheie a oraului.
Ne ntoarcem iar la domnul Marsh? i eu care credeam c
ne nelegem bine.
Iar eu ncep s cred c seara asta i s-a urcat la cap.
Lexie iei din main i nchise portiera, n ncercarea de a avea
ultimul cuvnt. Jeremy rse, gndindu-se ct de mult semnau ei
doi. Incapabil s se abin, aps butonul de pe portier ca s
coboare geamul ei. Se aplec peste locul ei.
Hei, Lexie?
Ea se ntoarse.
Da?
Pentru c s-ar putea s fie rcoare la noapte, ia i o sticl de
vin cu tine.
Ea i puse minile n olduri.
De ce? Ca s m poi amei cu butur?
El fcu o grimas.
Numai dac i convine.
Ochii ei se ngustar, dar, la fel ca mai nainte, arta mai
degrab amuzat dect ofensat.
Nu numai c nu in niciun fel de vin n cas, domnule
Marsh, dar, oricum, a spune nu.
Nu bei?
Nu prea mult, zise ea. Acum, ateapt acolo, l avertiz ea
artnd spre main. O s-mi trag repede o pereche de jeani.
Promit ca nici mcar s nu ncerc s m uit pe furi pe
fereastr.
Bun idee. Ar trebui categoric s-i spun lui Rodney dac ai
face o asemenea prostie.
Asta nu sun bine.
Crede-m, zise ea ncercnd s afieze o expresie sever, nici
n-ar fi.
Jeremy o urmri naintnd pe alee, convins c nu ntlnise
niciodat o persoan ca ea.

Cincisprezece minute mai trziu, parcau lng un indicator de


oprire din faa cimitirului Cedar Creek. Jeremy aez maina
astfel nct farurile s lumineze spre cimitir i, din prima clip, se
gndi c, n locul acela, pn i ceaa arta altfel. n unele locuri
era compact i de neptruns, n timp ce n altele era
transparent. Briza uoar fcea lujerii rzlei s se ndoaie i s
se rsuceasc de parc ar fi fost vii. Ramurile lsate ale arborelui
de magnolie nu erau dect nite umbre ntunecate, iar mormintele
nruite amplificau efectul sinistru. Era att de ntuneric, nct
Jeremy era incapabil s disting pn i cea mai firav licrire a
lunii.
Lsnd motorul pornit, deschise cu zgomot portbagajul. n timp
ce se uita atent nuntru, Lexie fcu ochii mari.
Parc ai avea de gnd s construieti o bomb.
Nu, zise el. E doar o grmad de chestii grozave. Bieii i
iubesc jucriile, tii doar.
Mi-am nchipuit c ai doar o camer video sau ceva de genul
sta.
Am. Am patru camere.
De ce ai nevoie de patru?
S filmez din toate unghiurile, bineneles. De exemplu, ce se
ntmpl dac fantomele merg n direcie greit? S-ar putea s
nu le prind feele.
Ea ignor comentariul.
i ce e obiectul sta? ntreb ea artnd spre o cutie
electronic.
Un detector de radiaii cu microunde. i sta de aici, zise el
artnd spre un alt obiect, merge mpreun cu el. Detecteaz
activitatea electromagnetic.
Glumeti.
Nu, zise el. Este trecut n manualul cuttorului de fantome.
Adeseori vei ntlni o activitate spiritist crescut n zonele unde
se afl concentraii puternice de energie, iar sta te va ajuta s
identifici un cmp de energie anormal.
Ai nregistrat vreodat un cmp de energie anormal?
La drept vorbind, da. ntr-o cas aparent bntuit, chipurile.
Din pcate, nu avea nicio legtur cu fantomele. Cuptorul cu
microunde al proprietarului nu funciona cum trebuie.
Aha, zise ea.
El o privi.
Acum tu mi furi replica.
E singura idee care mi-a venit. Scuze.
E n ordine. Sunt de aceeai prere.
Pentru ce ai toate chestiile astea?
Pentru c, zise el, atunci cnd voi demonstra c nu sunt
fantome, trebuie s folosesc toate lucrurile pe care le folosesc
cercettorii paranormalului. Nu vreau s fiu acuzat c mi-a
scpat ceva, iar aceti oamenii au regulile lor. n plus, pare mai
impresionant cnd cineva citete c ai folosit un detector
electromagnetic. Se consider c tii ce faci.
i tu tii?
Bineneles. i-am spus, am manualul.
Ea rse.
Aadar, cu ce pot s te ajut? Vrei s te ajut s duci ceva?
Le vom folosi pe toate. Dar dac tu consideri c e o treab de
brbat, sunt convins c pot s m descurc singur n timp ce tu i
faci unghiile sau altceva.
Ea scoase una dintre camerele video portabile cu microfon, o
arunc pe umr i apoi, mai lu una.
Bine, domnule Brbat, ncotro?
Depinde. Unde crezi c ar trebui s ne stabilim? De vreme ce
ai vzut luminile, poate ai vreo idee.
Ea fcu semn cu capul n direcia arborelui de magnolie, pe
unde o luase cnd o vzuse el prima dat n cimitir.
Acolo, zise ea. Acolo vei vedea luminile.
Era locul aflat chiar n faa dealului Riker, dei dealul era
ascuns n cea.
Apar mereu n acelai loc?
Habar n-am. Dar acolo erau cnd le-am vzut eu.

n urmtoarea or, n timp ce Lexie l filma cu una dintre


camerele portabile, Jeremy stabili totul. Aranj celelalte trei
camere video ntr-un triunghi mare, ridicndu-le pe trepiede,
ata lentile cu filtre speciale la dou dintre ele i regl
transfocatorul pn cnd acoperi ntreaga zon. Prob
telecomenzile cu laser, apoi ncepu s aranjeze echipamentul
audio. Prinse patru microfoane de copacii din apropiere i pe al
cincilea l aez aproape n centru, unde pusese detectorii de
radiaii i de unde electromagnetice, precum i instalaia central
de captare a sunetului.
n timp ce se asigura c totul funciona cum trebuie, o auzi pe
Lexie strigndu-l.
Hei, cum art?
El se ntoarse i o vzu purtnd ochelarii de vedere pe timp de
noapte i semnnd cu un gndac.
Foarte sexy, zise el. Categoric, i-ai descoperit stilul.
Ochelarii tia sunt detepi. Pot s vd totul cu ei.
E ceva de care ar trebui s-mi fie team?
Lsnd la o parte cteva pume flmnde i uri, pari s fii
singur.
n sfrit, aproape am terminat. Mai trebuie doar s presar
nite fin i s ntind firul.
Fin? Ca fina de copt?
Da, ca s fiu sigur c nimeni nu umbl la aparate. Cu fina
pot verifica urmele de pai, iar firul m va anuna dac se apropie
cineva.
Foarte ingenios. Dar tii c suntem singuri aici, nu?
Niciodat nu poi fi sigur, zise el.
O, eu sunt sigur. Dar tu f-i treaba, iar eu voi ine camera
ndreptat n direcia corect. Lucrezi grozav, apropo.
El rse n timp ce deschise punga i ncepu s mprtie fin
nconjurnd camerele cu un strat alb i subire. Proced la fel i
n jurul microfoanelor i a celorlalte echipamente, apoi leg firul
de o creang i form un ptrat mare n jurul ntregii zone, ca i
cum ar fi ncercuit scena unei crime. Desfur al doilea fir cam
cincizeci de centimetri mai jos i, pe urm, atrn de el nite
clopoei. Cnd termin, n sfrit, se ntoarse la Lexie.
Nu tiam c sunt att de multe de fcut, zise ea.
S neleg c m vei respecta mai mult, nu?
Nu chiar. De fapt, ncercam s fac doar conversaie.
El zmbi nainte de a face semn cu capul spre main.
M duc s sting farurile. i s sperm c nimic din toate
acestea nu va fi fost n van.
Cnd opri motorul, peste cimitir se ls bezna i atept ca
ochii s i se obinuiasc. Din pcate, nu se ntmpl aa, pentru
c cimitirul era mai ntunecat dect o peter. Dup ce dibui
drumul de ntoarcere spre poart ca un speolog orb, se mpiedic
de o rdcin ieit la suprafa exact la intrare, gata s cad.
Pot s-mi recapt ochelarii aceia? strig el.
Nu, o auzi rspunznd. Cum am spus, obiectul sta e foarte
detept. i n plus, te descurci foarte bine.
Dar nu pot s vd nimic.
Ai cale liber pentru urmtorii pai. Mergi nainte.
El naint ncet cu braele ntinse nainte de a se opri.
Acum ce fac?
Eti n faa unei cripte, aa c mergi spre stnga.
Ea pare mult prea amuzat de situaie, se gndi Jeremy.
Ai uitat s spui Simon zice.
Vrei s m ajui sau nu?
Am neaprat nevoie de ochelari, aproape o rug el.
Va trebui s vii s i iei.
Ai putea s vii i s mi-i aduci tu.
A putea, dar nu vin. Este mult mai distractiv s te vd
rtcind prin jur ca un zombi. Acum, mic-te la stnga, i voi
spune cnd s te opreti.
Jocul continu n felul acesta pn cnd, n final, gsi drumul
de ntoarcere lng ea. Cnd se aez, Lexie i scoase ochelarii
zmbind.
Poftim, zise ea.
Grozav, mulumesc.
Nicio problem. Sunt bucuroas c am fost de ajutor.

Timp de aproape o jumtate de or dup aceea, Lexie i Jeremy


recapitular momentele ntrunirii. Era prea ntuneric pentru
Jeremy s i vad chipul, dar i plcea ct de aproape o simea n
ntunericul nvluitor.
Schimbnd subiectul conversaiei, el zise:
Povestete-mi despre momentul cnd ai vzut luminile. Ast-
sear, am auzit povetile tuturor celorlali.
Dei trsturile ei nu erau dect nite umbre, Jeremy avea
impresia c era purtat napoi n timp, ctre ceva de care nu era
sigur c dorea s-i aduc aminte.
Aveam opt ani, zise ea cu voce joas. Fr niciun motiv, am
nceput s am comaruri n care apreau prinii mei. Doris inea
tabloul lor de nunt pe perete i, n visul meu, aa apreau
mereu: mama n rochia de mireas i tata n smoching. Numai c
n vis, erau prini n main dup ce aceasta czuse n ru. Parc
m uitam la ei din afara mainii i vedeam panica i teama de pe
feele lor n timp ce maina se umplea ncet cu ap. Mama avea
expresia aceea cu adevrat trist pe chip, ca i cum tia c era
sfritul i, dintr-odat, maina ncepea s se scufunde mai
repede, iar eu o urmream de deasupra cum se lsa n jos
n mod ciudat, vocea i era lipsit de emoie, dei oft.
M trezeam ipnd. Nu tiu de cte ori s-a ntmplat acum
se amestec totul ntr-o singur amintire , dar a fost suficient de
des ca Doris s realizeze c nu era doar o etap. Cred c ali
prini m-ar fi dus probabil la un terapeut, dar Doris m rog,
m-a trezit ntr-o noapte trziu i mi-a spus s m mbrac i s-mi
pun o jachet clduroas i, ntr-o clipit, m-a adus aici. Mi-a
spus c avea s-mi arate ceva minunat mi amintesc c era o
noapte ca asta, aa c Doris m inea de mn s nu m
mpiedic. Ne-am nvrtit printre morminte i, pe urm, am stat un
timp pn cnd au aprut luminile. Preau aproape vii totul
strlucea pn cnd luminile s-au stins. i atunci am mers
acas.
Aproape o auzi ridicnd din umeri.
Chiar dac eram mic, am tiut ce se ntmplase i, cnd am
ajuns napoi acas, n-am putut dormi pentru c vzusem
fantomele prinilor mei. A fost ca i cum veniser s m viziteze.
Dup asta, am ncetat s mai am comaruri.
Jeremy rmase tcut.
Ea se nclin, apropiindu-se.
M crezi?
Da, zise el, ntr-adevr, te cred. Povestea ta ar fi fost singura
pe care mi-a fi amintit-o dintre toate povetile din seara asta,
chiar dac nu te cunoteam.
Aa cum tii, a prefera ca experiena mea s nu ajung n
articolul tu.
Eti sigur? Poi deveni celebr.
Refuz. M mulumesc s asist la felul n care puin faim
poate distruge o persoan.
El rse.
Atunci, pentru c e ceva neoficial, pot s ntreb dac
amintirile tale au vreo legtur cu motivul pentru care ai acceptat
s vii aici? Sau a fost pentru c ai dorit s te bucuri de compania
mea sclipitoare?
Categoric nu pentru cel de-al doilea motiv, zise ea, dar, chiar
n momentul cnd rosti propoziia, realiz c tocmai acela era
motivul adevrat.
i imagin c i el se gndise la acelai lucru, dar n scurta
pauz care urm dup remarca ei, avu sentimentul c vorbele ei l
rniser.
mi pare ru, zise ea.
E n ordine, replic el ignornd cele spuse. Nu uita, am cinci
frai mai mari. Insultele erau obligatorii ntr-o familie ca a
noastr, aa c sunt obinuit.
Ea i ndrept spatele.
Bine, s-i rspund la ntrebare poate c am vrut s vd
luminile din nou. Pentru mine, luminile au fost mereu un izvor de
linite.
Jeremy culese o rmuric de pe jos i o arunc ntr-o parte.
Bunica ta a fost o doamn deteapt. Fcnd ceea ce a fcut,
vreau s spun.
Este o doamn deteapt.
mi recunosc greeala, zise el i, exact atunci Lexie se mic
lng el ca i cum s-ar fi ncordat s vad n deprtare.
Cred c trebuie s-i pui n funciune echipamentul, zise ea.
De ce?
Pentru c apar. Nu simi?
El era pe punctul s fac o remarc amuzant despre ideea de
a fi refractar la fantome, cnd realiz c o putea zri nu mai pe
Lexie, ci i camerele aflate la distan. i pe deasupra, drumul
spre main. Zona devenea tot mai luminoas.
Hei, l ndemn ea. Vei pierde marea ta ocazie.
Se uit cu ochii pe jumtate nchii ncercnd s se asigure c
vederea nu-i juca feste, apoi urmri transfocatorul fiecrei camere
video. La ceva distan, beculeul rou al acestora se aprinse.
Totui, era singurul lucru pe care l putea face pentru a surprinde
faptul c ceva prea, ntr-adevr, s se ntmple.
Arunc o privire n jur, uitndu-se dup maini n trecere sau
case luminate i, cnd se uit din nou spre camere, hotr c, n
mod categoric, nu avea halucinaii. Camerele erau vizibile, i
putea s vad i detectorul electromagnetic n centrul triunghiului
format de el. ntinse mna dup ochelarii cu vedere de noapte.
Nu vei avea nevoie de ei, zise ea.
Oricum, i puse ochelarii i locul cpt o fosforescen
verzuie. n timp ce lumina cretea n intensitate, ceaa ncepea s
se ridice n bolte i s se roteasc ca un vrtej lund diferite
forme.
Se uit la ceas era 11.44.10 p.m. i i not ca s nu uite. Se
ntreb dac luna rsrise pe neateptate, dei se ndoia, dar avea
s verifice cnd se va ntoarce n camer la Greenleaf.
Dar acelea erau gnduri nensemnate. Ceaa, aa cum Lexie
prevzuse, continua s se lumineze, aa c ls jos ochelarii
pentru o clip, observnd diferena. Lumina devenea mai
strlucitoare n realitate, dar schimbarea prea mai evident prin
ochelari. Abia atepta s compare imaginile nregistrate pe banda
video, una lng alta. n clipa aceea ns, nu-i rmnea dect s
priveasc drept nainte, dar fr ochelari.
inndu-i respiraia, urmri cu privirea cum ceaa din faa lor
deveni mai argintie, nainte de a se schimba ntr-un galben pai,
apoi ntr-un alb opac i, n cele din urm, ntr-o luminozitate
aproape orbitoare. Pentru o clip, numai pentru o clip, cea mai
mare parte din cimitir deveni vizibil ca un teren de fotbal
iluminat nainte de marele meci i poriuni de lumin ceoas
ncepur s se nvolbureze ntr-un cerc mic nainte ca, dintr-
odat, s se mprtie din fascicul ca o stea n explozie. Pentru o
clip, Jeremy avu impresia c zrete siluete de oameni sau
obiecte, dar exact atunci lumina ncepu s scad n intensitate, de
parc ar fi fost tras pe o sfoar napoi spre centru i, chiar
nainte de a-i da seama c luminile dispruser peste cimitir se
ls bezna din nou.
Clipi, parc s se asigure c totul se ntmplase de-
adevratelea, apoi i privi ceasul din nou. Tot episodul durase
douzeci i dou de secunde de la nceput pn la sfrit. Cu
toate c tia c trebuia s se ridice s verifice echipamentul,
pentru un scurt moment, nu reui dect s se uite fix la locul
unde fantomele de la Cedar Creek i fcuser apariia.

neltoria, greelile neintenionate i coincidena erau cele mai


obinuite explicaii pentru evenimente considerate drept
supranaturale i, pn n acel moment, toate investigaiile lui
Jeremy legate de astfel de evenimente se nscriseser ntr-una
dintre aceste trei categorii. Prima nclina s fie cea mai ntlnit
explicaie n situaii cnd cineva avea de profitat ntr-un fel
oarecare. William Newell, de pild, care pretinsese c descoperise
rmiele pietrificate ale unui gigant la ferma sa din New York, n
1869, o statuie cunoscut sub numele de Cardiff Giant, intra n
aceast categorie. Timothy Clausen, mediumul, era un alt
exemplu.
Dar n aceast categorie intrau i cei care, pur i simplu,
doreau s vad ci oameni puteau pcli, nu pentru bani, ci doar
ca s constate dac era posibil. Doug Bower i Dave Chorley,
fermierii englezi care creaser fenomenul cunoscut drept cercurile
din lanuri, fuseser un asemenea exemplu; chirurgul care
fotografiase Monstrul de la Loch Ness n 1933 fusese un altul. n
ambele cazuri, neltoriile se rspndiser iniial ca nite farse,
dar interesul public sporise att de rapid, nct fcuse foarte
dificil o eventual mrturisire.
Greelile neintenionate, pe de alt parte, rmneau doar
greeli nevinovate. Un balon meteorologic este luat drept o farfurie
zburtoare, un urs este confundat cu Bigfoot, sau se constat c
un obiect arheologic a fost mutat n amplasarea lui actual la sute
sau mii de ani, dup depunerea lui. n cazuri ca acestea, martorul
vzuse ceva, dar mintea extrapoleaz ceea ce vede.
Coincidena le justifica aproape pe toate celelalte i era doar o
funcie de probabilitate matematic. Pe ct de puin probabil ar
putea prea o ntmplare, atta vreme ct este posibil din punct
de vedere teoretic, este mai mult dect probabil c se va petrece
ntr-o bun zi, undeva, cuiva. S lum, de pild, romanul lui
Robert Morgan, Futility, publicat n 1898 cu paisprezece ani
nainte ca Titanicul s plece n cltorie care relata povestea
celui mai mare i mai grandios transatlantic de pasageri existent
care plecase n cltoria sa inaugural din Southampton, numai
ca s fie despicat de un aisberg, i ai crui pasageri bogai i
renumii fuseser n mare msur condamnai la moarte n apele
ngheate ale Atlanticului de Nord din lipsa brcilor de salvare.
Numele vasului, n mod ironic, era Titan.
Dar ceea ce se ntmplase n cimitir nu se ncadra n mod clar
n niciuna dintre categorii. Luminile nu-i dduser lui Jeremy nici
impresia de neltorie, nici de coinciden i totui, nu erau nicio
greeal neintenionat. Exista o explicaie pregtit undeva, dar
cum sttea n cimitir, sub impulsul momentului, nu avea nici cea
mai vag idee care ar putea fi aceea.
n tot acest timp, Lexie rmsese pe locul ei, fr s rosteasc
niciun cuvnt.
Ei bine? ntreb ea, n sfrit. Ce crezi?
Nu-mi dau seama nc, recunoscu Jeremy. Am vzut ceva,
asta-i sigur.
Ai mai vzut vreodat aa ceva?
Nu, recunoscu el. De fapt, asta e prima oar cnd am vzut
ceva care, chiar i de departe, mi-a dat impresia de misterios.
Este uimitor, nu-i aa? zise ea cu voce joas. Aproape
uitasem ct de frumoase pot fi. Am auzit despre aurora boreal i
m-am ntrebat adesea dac arat tot aa.
Jeremy nu rspunse. n imaginaia sa, crea din nou luminile,
gndindu-se c modul n care crescuser n intensitate amintea
de farurile unor maini care se apropiau n timp ce luau un viraj.
i nchipuia c trebuiau s fie cauzate de un gen de vehicul
mictor. Se uit spre drum, ateptnd s vad maini n trecere,
nefiind ns total surprins de absena lor.
Lexie l ls un minut s se gndeasc i aproape c putea s
vad cum i se nvrtesc rotiele n minte. n cele din urm, se
aplec nainte i i atinse braul ca s-i atrag atenia din nou.
i? ntreb ea. Ce mai urmeaz s facem?
Jeremy cltin din cap, ntorcndu-se spre ea.
Exist o osea pe aici? Sau un alt drum important?
Doar cel pe care ai venit n plimbarea aceea prin ora.
Mda, zise el, ncruntndu-se.
Cum? Fr niciun aha de data asta?
Nu nc, zise el. O s ajung i acolo, totui. n ciuda
ntunericului negru ca smoala, i se pru c o zrete zmbind
atotcunosctor. De ce am impresia c deja tii de unde provin?
Nu tiu, zise ea fcnd o figur sfioas. De ce crezi asta?
E doar o senzaie. M pricep s citesc oamenii. Un tip pe care
l chema Clausen m-a nvat secretele sale.
Ea rse.
M rog, atunci tii deja ce gndesc.
Ea i acord o clip s ghiceasc nainte de a se apleca nainte.
Ochii ei erau ntunecai i seductori i, cu toate c mintea ar fi
trebuit s-i fie la altceva, l strfulger din nou o imagine cu ea la
ntrunire, reamintindu-i ct de frumoas fusese.
Nu-i aminteti povestea mea? opti ea. Erau prinii mei.
Probabil au dorit s te cunoasc.
Poate c tonul de orfan, trist i optimist, n acelai timp, l
fcu s se abin s o ia n brae chiar atunci, n sperana de a o
pstra alturi de el pentru totdeauna.

O jumtate de or mai trziu, dup ce ncrcar tot


echipamentul, ajunser din nou la locuina lui Lexie.
n drum spre cas, rmaser tcui i cnd ajunser la u,
Jeremy i ddu seama c, pe drum, se gndise mai mult la Lexie
dect la lumini. nc nu dorea ca seara s se termine.
ovind n faa uii, Lexie i duse o mn la gur, nbuindu-
i un cscat, nainte de a izbucni ntr-un rs stnjenit.
mi cer scuze, zise ea. De obicei, nu stau treaz pn la ora
asta.
Nu-i nicio problem, zise el, ntlnindu-i privirea. Am
petrecut de minune n seara asta.
i eu, zise ea, vorbind serios.
Jeremy fcu un pas mic nainte, iar ea, cnd realiz c el se
pregtea s o srute, se prefcu preocupat de ceva de pe jacheta
ei.
Cred c e de ajuns pentru noaptea asta, zise ea, spernd c
el nelegea aluzia.
Eti sigur? ntreb el. Am putea urmri benzile nuntru,
dac vrei. Poate c m-ai putea ajuta s neleg ce sunt luminile de
fapt.
Ea se uit ntr-o parte cu o expresie melancolic.
Te rog, nu distruge asta, bine? opti ea.
Ce s nu distrug?
Asta totul nchise ochii ncercnd s-i adune gndurile.
Amndoi tim motivul pentru care doreti s intri, dar chiar dac
a dori i eu, nu te-a lsa. Aa c te rog, nu insista.
Am fcut ceva ru?
Nu. N-ai fcut nimic ru. Am petrecut o zi grozav, o zi
minunat. De fapt, e cea mai grozav zi n decursul unui timp
ndelungat.
Atunci ce se ntmpl?
M-ai curtat asiduu de cnd ai ajuns aici i amndoi tim ce
se va ntmpla dac te voi lsa s intri pe ua aceasta. Dar vei
pleca. i cnd o vei face, eu voi fi cea care va suferi dup aceea.
Aa c de ce s ncepi un lucru pe care nu intenionezi ctui de
puin s-l finalizezi?
Cu altcineva, cu oricine altcineva, Jeremy ar fi rostit ceva frivol
sau ar fi schimbat subiectul pn cnd ar fi gsit o alt cale s
ptrund pe u. Dar n timp ce o privea pe verand, nu-i putea
gsi cuvintele. i, n mod ciudat, nici nu o dorea.
Ai dreptate, recunoscu el zmbind forat. S zicem c e de
ajuns pentru noaptea asta. Probabil o s aflu de unde vin luminile
acelea, oricum.
Pentru o clip, nu fu sigur c l auzise bine, dar cnd fcu un
pas mic napoi, i surprinse privirea.
Mulumesc, zise ea.
Noapte bun, Lexie.
Ea ncuviin i, dup o pauz apstoare, se ntoarse spre u.
Jeremy interpret gestul ca pe un semnal de plecare i, n timp ce
Lexie i scoase cheile din buzunarul jachetei, el cobor de pe
verand. Cnd bg cheia n broasc, i auzi vocea n spatele ei.
Hei, Lexie? strig el.
n cea, el nu era dect o form fr contur.
Da?
tiu c e posibil s nu crezi, dar ultimul lucru pe care doresc
s l fac este s te rnesc sau s fac ceva care te-ar face s regrei
c m-ai ntlnit.
Dei ea zmbi scurt auzindu-i comentariul, ntoarse spatele
fr nicio vorb. Lipsa unui rspuns spunea foarte multe i,
pentru prima oar n viaa lui, Jeremy nu numai c era dezamgit
de sine, dar i dori brusc s fi fost cu totul altcineva.

UNSPREZECE

Psrile ciripeau, ceaa ncepuse s se mprtie i un raton


alerg dincolo de veranda bungalow-ului, cnd telefonul celular al
lui Jeremy sun. La primele ore ale dimineii, o lumin cenuie
nemiloas se strecura prin perdelele rupte, pocnindu-l direct n
ochi, precum pumnul unui boxer profesionist.
O privire rapid aruncat spre ceas i art c era ora 8
dimineaa, mult prea devreme s discute cu cineva, mai ales dup
ce sttuse toat noaptea treaz. ncepea s se simt cam btrn
pentru asemenea nopi, aa c tresri nainte de a bjbi dup
telefon.
Ar fi de dorit s fie important, bombni el.
Jeremy? Tu eti? Unde ai fost? De ce n-ai sunat? Am
ncercat s dau de tine!
Nate, se gndi Jeremy, nchiznd ochii din nou. Dumnezeule,
Nate.
ntre timp, Nate continua. Probabil c e o rud ndeprtat a
primarului, se gndi Jeremy. Dac i-ai bga pe amndoi ntr-o
ncpere i i-ai conecta la un generator n timp ce vorbesc, ai
putea alimenta Brooklynul cu energie electric timp de o lun.
Ai spus c o s inem legtura!
Jeremy se for s stea drept pe marginea patului, dei l durea
tot corpul.
Scuze, Nate, zise el. Am fost, pur i simplu, ocupat pn
peste cap, iar recepia nu e prea bun aici.
Trebuia s m ii la curent! Am ncercat s te sun ieri, toat
ziua, dar mi tot intra csua vocal. Nu-i poi imagina cum e. Am
productori care m urmresc din toate prile, care vin la mine
pentru idei, ntrebnd despre ce ai vrea s discui. i lucrurile se
mic cu adevrat. Unul dintre ei a sugerat s faci un articol
despre dietele astea bogate n proteine. tii, cele care i spun c
poi s mnnci ct slnin i friptur doreti i totui s
slbeti.
Jeremy cltin din cap, ncercnd s rmn treaz.
Stai! Despre ce vorbeti? Cine vrea s discut despre care
diet?
Good Morning America. Despre ce credeai c vorbeam?
Bineneles, am zis c ar trebui s m duc eu la ei, dar cred c tu
o s te descurci de minune n privina asta.
Omul i ddea uneori lui Jeremy dureri de cap, aa c se frec
pe frunte.
N-am nici cea mai mic intenie s vorbesc despre o diet
nou, Nate. Sunt jurnalist de tiin, nu Oprah.
Deci i pui singur bee n roate. Asta faci, nu? i dietele au
oarecum de a face cu tiina i chimia. Am dreptate sau nu? La
naiba, tii c am dreptate i m cunoti cnd am dreptate, am
dreptate. i, n plus, propun i eu tot felul de idei
Am vzut luminile, l ntrerupse Jeremy.
Adic, dac ai ceva mai bun, atunci putem discuta. Dar, n
acest moment, bjbi, iar treaba asta cu dieta ar fi o ans s faci
primul pas pe
Am vzut luminile, zise Jeremy din nou, ridicnd vocea.
De data aceasta, Nate l auzi.
Te referi la luminile din cimitir? ntreb el.
Jeremy continua s-i maseze tmplele.
Da, la luminile alea.
Cnd? De ce nu m-ai sunat? Asta mi d ceva de care s m
ag. Ah, te rog, spune-mi c le-ai filmat.
Da, dar n-am vzut nc benzile, aa c nu tiu cum au ieit.
Aadar luminile sunt autentice?
Mda. Dar cred c am descoperit i de unde provin.
Deci nu e adevrat
Ascult, Nate, sunt obosit, aa c fii atent doar o secund,
bine? Noaptea trecut, am fost n cimitir i am vzut luminile. i
ca s fiu sincer, neleg de ce unii oameni le consider fantome. E
legat de modul n care apar. Exist o legend foarte interesant n
ceea ce le privete, iar primria oraului a organizat chiar un tur
pentru weekend ca s scoat bani din asta. Dar dup ce am
prsit cimitirul, m-am dus s caut sursa i sunt aproape sigur
c am gsit-o. Nu-mi rmne dect s descifrez cum i de ce se
ntmpl cnd se ntmpl, dar am cteva idei i n privina asta
i sper c voi ajunge s le neleg n cursul zilei de astzi.
Nate, pentru o clip, nu gsi nimic de spus. Totui, ca un
profesionist versat ce era, i reveni rapid.
Bine, bine, d-mi o secund s gsesc cea mai bun cale de
a pune asta n micare. M gndesc la oamenii de televiziune
La cine se va mai gndi? se ntreb Jeremy.
Perfect, cum i se pare? continu Nate. ncepem cu legenda,
ca spun aa, pregtim locul aciunii. Cimitirul n cea, un prim-
plan pe cteva morminte, poate o filmare rapid a unui corb
negru ru prevestitor, tu vorbeti fr s apari pe ecran
Omul era maestrul clieelor de la Hollywood, iar Jeremy arunc
din nou o privire spre ceas, gndindu-se c era mult prea devreme
pentru aa ceva.
Sunt obosit, Nate. Ce zici de asta? Tu te gndeti la toate i
m pui la curent mai trziu, bine?
Da, da. Pot s fac asta. De asta m aflu aici, nu? S-i fac
viaa mai uoar. Hei, crezi c ar fi cazul s-l sun pe Alvin?
Nu sunt sigur nc. Las-m s vd mai nti benzile i pe
urm voi discuta cu Alvin i vom vedea ce crede i el.
Corect, zise el cu vocea plin de entuziasm. Bun plan, bun
idee! i vestea e grozav! O poveste cu fantome veritabil! O s le
plac asta! i-am spus c erau nnebunii de idee, nu? Crede-m,
le-am spus c te vei descurca cu povestea asta i c nu vei fi
interesat s vorbeti despre moftul cu ultima diet. Dar acum c
avem un obiect de negociere, o s nnebuneasc. Abia atept s le
spun i, fii atent, o s te sun peste dou ore, aa c ncredineaz-
te c telefonul funcioneaz. Situaia s-ar putea s se mite
repede
La revedere, Nate. Vorbim mai trziu.
Jeremy se rostogoli napoi n pat i i trase perna peste cap,
dar pentru c-i era imposibil s mai adoarm, oft adnc n timp
ce se ridic i porni spre baie, fcnd tot posibilul s ignore
creaturile mpiate care preau s-i urmreasc fiecare micare.
Totui, ncepea s se obinuiasc cu ele i, n timp ce se dezbrca,
ag prosopul pe labele ntinse ale unui bursuc, gndindu-se c,
la fel de bine, putea profita de poziia animalului.
Srind sub du, deschise apa la maximum i rmase sub jet
timp de douzeci de minute, pn cnd pielea i se nvinei. Abia
atunci ncepu s se simt din nou plin de via. Asta se ntmpl
cnd dormi mai puin de dou ore.
Dup ce i trase repede jeanii, lu benzile la repezeal i se
urc n main. Ceaa plutea deasupra drumului precum zpada
artificial care se evapora pe o scen de concert, iar cerul avea
aceleai nuane amenintoare, aa cum fusese cu o zi mai
nainte, fcndu-l s presupun c luminile aveau s apar n
seara aceea din nou, ceea ce nu numai c era un semn de bine
pentru turitii din acel weekend, dar nsemna n acelai timp c
trebuia s-l cheme pe Alvin. Chiar dac benzile erau bune, Alvin
fcea minuni cu o camer i ar fi putut nregistra imagini care,
fr ndoial, ar fi fcut ca pe Nate s-l doar degetul din cauza
telefoanelor frenetice pe care le-ar da.
Primul pas era s vad ce nregistrase, s vad mcar dac
prinsese ceva. Deloc surprinztor, Greenleaf nu avea un aparat
video, dar vzuse unul n camera crilor rare i, n timp ce
conducea maina de-a lungul drumului linitit care ducea spre
ora, se ntreba cum avea s se comporte Lexie cnd va ajunge
acolo. Va fi din nou distant i profesionist? Va avea aceeai
atitudine binevoitoare din ziua petrecut mpreun? Sau i va
aminti de ultimele clipe de pe verand cnd el mpinsese lucrurile
prea departe? Nu avea nici cea mai vag idee despre ce avea s se
ntmple, chiar dac ncercase o mare parte din noapte s
ghiceasc.
Bineneles, descoperise sursa luminii. Ca majoritatea
misterelor, nu era att de dificil de rezolvat dac tiai ce caui i o
verificare rapid a unui site patronat de NASA eliminase
posibilitatea. Luna, aflase el, nu ar fi putut fi vinovat de lumini.
Era, de fapt, lun nou, cnd astrul era ascuns de umbra
pmntului, aa c avea o vag bnuial ascuns c luminile
misterioase aveau loc doar n aceast faz deosebit. Era de
neles: fr lumina lunii, chiar i cele mai slabe urme ale altei
lumini ar deveni cu mult mai clare, mai ales cnd se reflectau n
picturile de ap din cea.
Dar n timp ce sttea n aerul rcoros ncercnd s ajung la
un rspuns, nu se putea gndi dect la Lexie. I se prea imposibil
de crezut c o cunoscuse doar n urm cu dou zile. Era de
neneles. Einstein postulase c timpul era relativ, aa c socotea
c putea gsi o explicaie. Ce zicea vechea maxim despre
relativitate? Un minut n compania unei femei frumoase va trece
ntr-o clip, n timp ce un minut cu mna aezat pe un arztor
fierbinte i va prea o eternitate? Da, se gndi el, cam aa era.
Sau pe-aproape, oricum.
Din nou regret felul n care se purtase pe verand, dorindu-i
pentru a o suta oar s-i fi neles aluzia cnd se gndise s o
srute. Lexie i artase care sunt sentimentele ei ct se poate de
clar, iar el le ignorase. Vechiul Jeremy ar fi uitat deja toate astea,
lsnd toat treaba deoparte ca pe o problem lipsit de
importan. Dintr-un motiv oarecare, de data aceasta, nu era la
fel de simplu.
Cu toate c avusese multe ntlniri i nu devenise tocmai un
pustnic dup ce Maria l prsise, rareori i se ntmplase s-i
petreac toat ziua stnd de vorb cu cineva. De obicei, ca s
scape de inhibiii nainte de partea cea mai interesant, nu era
nevoie dect de o cin sau de cteva pahare i de o conversaie cu
mult flirt. O parte din el i ddea seama c era timpul s se
maturizeze cnd venea vorba de ntlniri, poate chiar s ncerce
s-i ntemeieze un cmin i s triasc genul de via pe care l
aveau fraii si. Acetia l-ar fi aprobat imediat i, la fel, i soiile
lor. Toi mprteau prerea, larg rspndit, c el ar trebui s
ajung s cunoasc femeile nainte de a ncerca s se culce cu ele
i cineva mersese pn acolo nct i stabilise o ntlnire cu o
vecin divorat care credea acelai lucru. Bineneles, vecina
refuzase a doua ntlnire, n mare parte din cauza avansurilor pe
care i le fcuse la prima. n ultimii ani, i se pruse mult mai
simplu s nu ajung s cunoasc femeile prea bine i s le
menin pe trmul strinilor perpetui, unde mai puteau proiecta
sperane i mai puteau avea ateptri n ceea ce-l privea.
i asta era problema. Nu exista nici speran i nici potenial.
Cel puin, nu pentru genul de via n care fraii si i cumnatele
sale credeau, sau chiar, bnuia el, pentru felul de via pe care i-
l dorea Lexie. Divorul de Maria dovedise acest lucru. Lexie era o
fat de provincie, cu vise de provincie i pentru asta nu era
ndeajuns s fie loial i responsabil i s aib lucruri n comun.
Majoritatea femeilor doreau altceva, un stil de via pe care el nu
l putea oferi. Nu pentru c nu dorea, nu pentru c era subjugat
de viaa de celibatar, ci pentru c era imposibil. tiina putea
rspunde multor ntrebri, tiina putea rezolva multe probleme,
dar nu putea schimba realitatea lui. i realitatea era c Maria l
prsise pentru c el nu fusese, i nici mcar nu putea fi, genul
de so pe care ea i-l dorise.
Bineneles c adevrul acela dureros nu-l recunoscuse n faa
nimnui. Nici n faa frailor si, nici n faa prinilor, nici n faa
lui Lexie. i de obicei, chiar i n momentele de linite, nici mcar
fa de sine nsui.

Dei biblioteca era deschis n momentul cnd ajunse acolo,


Lexie nu venise nc i, cnd mpinse ua biroului gsind
ncperea goal, se simi foarte dezamgit. Totui, ea fusese mai
devreme acolo: camera crilor rare fusese lsat descuiat i,
cnd aprinse lumina, zri un bilet pe masa de scris mpreun cu
hrile topografice de care amintise. Dur doar de o clip s
citeasc biletul:

Sunt ocupat cu nite probleme personale. Ai mn


liber s foloseti aparatul video.
Lexie

Nu pomenea nimic de ziua de ieri sau de noaptea trecut, nu


pomenea nimic despre dorina de a-l ntlni din nou. Nu erau nici
mcar cteva cuvinte deasupra semnturii. Nu era tocmai rece, n
stilul biletelor, dar nici nu-l fcea s se simt alinat.
Pe de alt parte, probabil c l studia prea mult. E posibil ca ea
s se fi grbit diminea sau poate c nu scrisese mai mult pentru
c inteniona s revin curnd. Amintise c era vorba de probleme
personale i, pentru femei, asta putea nsemna orice, de la o
programare la doctor pn la cumprturi pentru ziua de natere
a unui prietene. Era greu de spus.
Aparatele de nregistrare nu recepionaser sunete neobinuite
i nici detectorul cu microunde sau cel electromagnetic nu
nregistraser nici cele mai slabe variaii de energie. Benzile video
totui prinseser tot ceea ce vzuse cu o noapte mai nainte, aa
c urmri imaginile de nenumrate ori din toate unghiurile.
Camerele cu capacitate special de filtrare a luminii artau ceaa
extrem de strlucitoare. Dei benzile ar fi putut fi suficient de
bune s scoat din ele un mic cadru care s-i nsoeasc
editorialul, erau departe de standardele de calitate ale televiziunii.
Cnd le priveai, i lsau impresia unui filmule fcut la domiciliu,
care l duse cu gndul la benzile ieftine oferite ca prob n alte
cazuri de fenomene supranaturale. i not s achiziioneze o
camer veritabil, indiferent ct de mult elin va trebui s
mnnce redactorul su ef pentru asta.
Dar chiar dac benzile nu erau de calitate, cum sperase,
observnd modul n care luminile se schimbaser n timpul celor
douzeci i dou de secunde ct fuseser vizibile, se asigur din
nou c, ntr-adevr, gsise rspunsul. Scoase benzile repede,
studie hrile topografice i calcul distana de la dealul Riker la
ru. Compar fotografiile fcute mai nainte n cimitir cu
fotografiile cimitirului pe care le gsise n crile despre istoria
oraului i ajunse la ceea ce bnuia a fi o apreciere ct se poate
de corect n privina vitezei cu care cimitirul se scufunda. Cu
toate c nu reuise s mai gseasc i alte informaii despre
legenda lui Hettie Doubilet documentele din perioada aceea nu
aruncau nicio lumin asupra subiectului ddu un telefon la
Departamentul de Stat pentru Ap care se ocupa de rezerva
subteran din acea parte a statului i altul la Departamentul
Minelor care avea informaii despre carierele care fuseser spate
pe la nceputul secolului. Dup aceea, tast cteva cuvinte ntr-
un motor de cutare pe internet ca s gseasc orarele trenurilor
de care avea nevoie i, n sfrit, dup ce atept zece minute,
vorbi cu un domn Larsen de la fabrica de hrtie care era dornic
s-l ajute ct i sttea n putin.
i cu asta, toate elementele se adunaser ntr-o asemenea
manier, nct putea s demonstreze sursa luminilor.
Adevrul fusese n faa tuturor tot timpul. Ca n majoritatea
misterelor, soluia fusese simpl, fapt care l fcu s se ntrebe de
ce nu o gsise nimeni naintea lui. n afar de cazul cnd,
bineneles, cineva i dduse seama, ceea ce deschidea ua spre o
alt latur a povetii.
Nate, fr ndoial, ar fi fost emoionat, dar n ciuda succesului
de diminea, Jeremy nu prea avea sentimentul unei realizri. n
schimb, se gndea doar la faptul c Lexie nu era prin preajm fie
s-l felicite, fie s-l necjeasc. n mod sincer, nu-i psa cum avea
s reacioneze, atta vreme ct era acolo s reacioneze, aa c se
ridic de pe scaun s-i mai verifice o dat biroul.
n mare parte, biroul arta la fel cum artase cu o zi mai
nainte. Pe masa de scris, stteau nc grmezi de documente,
crile erau ntinse la ntmplare, iar pe ecranul computerului
apreau i dispreau desene colorate. Robotul telefonic, cu
mesajele semnalate de o lumin, se afla lng o plant mic
sdit ntr-un ghiveci.
Cu toate acestea, Jeremy nu putea scpa de senzaia c fr
Lexie, ncperea putea foarte bine s fi fost complet goal.

DOISPREZECE

Omul meu de baz! strig Alvin n receptor. Te trateaz cum


se cuvine acolo, n sud?
n ciuda paraziilor pe care Jeremy i auzea n telefon, Alvin
prea uimitor de bine dispus.
M simt minunat. Am sunat s vd dac mai vrei s vii s
m ajui.
Deja mi adun echipamentul, rspunse el parc cu sufletul la
gur. Nate m-a sunat acum o or i mi-a povestit totul. Te voi
ntlni la Greenleaf ast-sear Nate a fcut rezervarea. Dar,
oricum, avionul meu pleac n dou ore. i crede-m, abia atept.
Cteva zile n plus cu chestia asta i mi voi pierde minile.
Despre ce vorbeti?
N-ai citit ziarele sau n-ai urmrit tirile la televizor?
Firete. Am pierdut totui un numr din Boone Creek
Weekly.
Cum?
Nu conteaz, zise Jeremy. Nu e important.
n orice caz, de cnd ai plecat a fost o adevrat furtun de
zpad, l inform Alvin. i m refer la chestii de Polul Nord, unde
chiar i nasul lui Rudolph este inutil. Manhattanul e practic
ngropat. Ai plecat de aici tocmai la timp. De cnd ai plecat, asta e
prima zi cnd zborurile ncep s fie punctuale. A trebuit s trag
cteva sfori ca s cumpr biletul. Cum se poate s nu tii de asta?
n timp ce Alvin explica, Jeremy btea pe tastele computerului,
apelnd la Weather Channel pe internet. Pe harta naional,
partea de nord-est era ca o ptur alb.
EI P-O-F-T-I-M, se gndi el. Cine i-ar fi putut nchipui?
Cred c am fost ocupat, zise el.
Am impresia c te cam ascunzi, zise Alvin. Dar sper c ea
merit osteneala.
Despre ce vorbeti?
Nu ncerca s m tragi n piept. Suntem prieteni, uii? Nate e
panicat pentru c nu poate s dea de tine, tu n-ai citit ziarele i n-
ai urmrit tirile. Amndoi tim ce nseamn asta. Mereu te
compori n felul sta cnd cunoti o persoan nou.
Uite, Alvin
E drgu? Pariez c e minunat, nu? Mereu dai lovitura. M
mbolnveti.
Jeremy ezit nainte de a rspunde, apoi, n sfrit, se ddu
btut. Dac Alvin venea n ora, afla foarte curnd, oricum.
Da, e drgu. Dar nu e ceea ce crezi. Suntem doar prieteni.
Sunt convins, zise el rznd. Dar exist o mic diferen
ntre ceea ce consideri tu a fi prieteni i ceea ce consider eu.
Nu i de data asta, zise Jeremy.
Are o sor? ntreb Alvin fr s ia deloc n seam
comentariul.
Nu.
Dar are prietene, nu? i nu uita c nu m intereseaz cele
urte
Jeremy simi c durerea de cap i fcea apariia din nou, aa
c tonul su se ndulci.
Nu am chef de asta, bine?
La cellalt capt al firului, Alvin fcu o pauz.
Hei, ce se ntmpl acolo? ntreb el. Glumesc doar.
Unele din glumele tale nu sunt amuzante.
i place de ea, nu? Adic, o placi mult.
i-am spus c suntem doar prieteni.
Nu-mi vine s cred. Te ndrgosteti.
Nu, zise Jeremy.
Hei, amice, te cunosc, aa c nu ncerca s negi. i cred c e
grozav. Ciudat, dar grozav. Dar din nefericire, trebuie s o scurtez
dac am de gnd s prind avionul. Traficul e mizerabil dup cum
probabil i imaginezi. Dar abia atept s vd femeia care, n
sfrit, te-a mblnzit.
Nu m-a mblnzit, protest Jeremy. De ce nu m asculi?
Te ascult, zise el. Tocmai aud lucrurile pe care nu le spui.
Da, m rog. Cnd ajungi aici?
Cred c pe la ora apte ast-sear. Ne vedem atunci. i,
apropo, salut-o din partea mea, bine? Spune-i c de-abia atept
s le ntlnesc pe ea i pe prietena ei
Jeremy puse capt convorbirii nainte ca Alvin s aib ocazia s
termine i, ca s ntreasc gestul, bg celularul napoi n
buzunar.
Nu e de mirare c l inu nchis n continuare. Trebuie s fi fost
o decizie involuntar, una bazat pe faptul c cei doi prieteni ai
si aveau tendina de a fi agasani cteodat. Mai nti, Nate,
Iepuraul Duracell n venica sa cutare de faim. i pe urm,
Alvin.
Alvin nu avea habar despre ce vorbea Jeremy. Se prea poate s
fi fost prieteni, se prea poate s-i fi petrecut multe seri de vineri
holbndu-se la femei pe deasupra paharelor de bere, se prea
poate s fi discutat despre via ore ntregi i, n adncul
sufletului, se prea poate ca Alvin s fi crezut c avea dreptate. Dar
nu avea, pentru c nu putea s aib.
Faptele, la urma urmei, vorbeau de la sine. n primul rnd,
Jeremy nu mai iubise o femeie de muli ani i, dei trecuse mult
timp de atunci, i mai putea aduce aminte cum se simise n
momentele acelea. Era sigur c ar fi recunoscut senzaia din nou
i, n mod clar, nu se ndrgostise. i n lumina faptului c tocmai
o ntlnise, toat ideea prea absurd. Pn i mama sa,
italianc, extrem de sentimental, nu credea c dragostea
adevrat putea s nfloreasc peste noapte. Ca i fraii i
cumnatele sale, mama sa nu-i dorea nimic mai mult dect s se
cstoreasc i s-i ntemeieze o familie, dar dac ar aprea la
ua ei i i-ar spune c ntlnise pe cineva n urm cu dou zile i
c tia c aceea era persoana potrivit pentru el, mama sa l-ar
pocni cu o mtur, ar njura n italian i l-ar tr la biseric fiind
convins c avea cteva pcate grave pe care trebuia s le
mrturiseasc.
Mama sa cunotea brbaii. Se cstorise cu unul, crescuse
ase biei i avea certitudinea c trecuse prin toate. tia exact
cum erau brbaii nclinai s gndeasc cnd venea vorba de
femei i, cu toate c se bizuia pe bunul ei sim mai mult dect pe
tiin, socotea cu mult nelepciune c nu era posibil ca
dragostea s apar n dou zile. Dragostea putea fi pus n
micare repede, dar adevrata dragoste avea nevoie de timp s se
transforme n ceva puternic i de durat. Dragostea nsemna, mai
presus de toate, angajament i druire i credina c anii
petrecui alturi de o anumit persoan pot crea ceva mai
important dect ceea ce ar putea realiza separat cei doi. i chiar i
aa, numai timpul putea demonstra dac alegerea fusese fcut
cu nelepciune.
ntre timp, pasiunea putea surveni aproape instantaneu i
acela era motivul pentru care mama sa l-ar fi pocnit. Pentru ea,
descrierea pasiunii era simpl: doi oameni afl c sunt
compatibili, atracia crete, iar vechiul instinct de conservare al
speciei moare. Toate astea nsemnau c dac pasiunea era o
posibilitate, nu era posibil ca el s o iubeasc pe Lexie.
n concluzie, asta era situaia. Cazul era nchis. Alvin se nela.
Jeremy avea dreptate i, nc o dat, adevrul l eliberase.
Zmbi cu satisfacie pe moment, nainte ca fruntea s nceap
s i se rideze.
i totui
M rog, problema era c nici nu prea simea pasiunea. Oricum,
nu n dimineaa aceea. Pentru c, mai mult dect dorina de a o
mbria sau a o sruta, l chinuia, pur i simplu, nevoia s o
vad din nou. S-i petreac timpul cu ea. S discute cu ea.
Dorea s o vad fcnd ochii mari cnd el spunea ceva ridicol,
dorea s-i simt mna pe braul su cum se ntmplase cu o zi
mai nainte. Dorea s o urmreasc cum i ddea agitat uviele
de pr dup ureche i s o asculte cum i povestea despre
copilria ei. Dorea s o ntrebe despre visele i speranele ei de
viitor, s-i cunoasc secretele.
Dar nu aceea era partea ciudat. Partea ciudat era c el nu
putea s gseasc un motiv ascuns pentru impulsurile sale.
Recunotea c n-ar spune nu dac ea ar dori s se culce cu el,
dar chiar dac nu ar dori, ar fi suficient deocamdat s-i
petreac timpul cu el.
n adncul sufletului, avea, pur i simplu, mare nevoie de un
motiv ascuns. Deja luase decizia c nu o va mai pune niciodat pe
Lexie n situaia n care o pusese noaptea trecut. i imagina c
Lexie avusese nevoie de mult curaj ca s spun ceea ce spusese.
Mai mult curaj dect avea el. La urma urmei, n cele dou zile ct
se vzuser, el nici mcar nu fusese n stare s-i spun c mai
fusese cstorit.
Dar dac nu putea fi dragoste i nu simea nici pasiune, atunci
ce era? Simpatie? i plcea de ea? Bineneles c o plcea, dar nici
cuvntul acela nu prea cuprindea sentimentele sale. Era cam
prea vag i lipsit de precizie. Oamenilor le plcea ngheata.
Oamenilor le plcea s se uite la televizor. Nu nsemna nimic, dar
nu reuea s explice de ce, pentru prima oar, simea impulsul de
a spune altcuiva adevrul despre divorul su. Fraii i prinii si
nu tiau adevrul. Dar, fr un motiv anumit, nu se putea
debarasa de contientizarea faptului c dorea ca Lexie s afle i,
exact n clipa aceea, Lexie nu era de gsit.

Dou minute mai trziu, cnd telefonul lui Jeremy sun,


recunoscu numrul de pe ecranul celularului. Dei nu dorea, tia
c trebuia s rspund, cci altfel omului i plesnea probabil vreo
arter.
Alo, zise Jeremy. Ce se ntmpl?
Jeremy! strig Nate. Jeremy abia reuea s-l aud din cauza
paraziilor. Veti importante! Nu-i vine s crezi ct de ocupat am
fost. A fost un balamuc! Am aranjat o teleconferin cu ABC la ora
dou!
Grozav, zise el.
Ateapt. Nu te aud. Recepia e ngrozitoare.
Regret
Jeremy! mai eti pe fir? Nu te mai aud!
Da, Nate. Sunt aici
Jeremy? strig Nate neatent la rspunsul su. Ascult, dac
m mai auzi, trebuie s foloseti un telefon public i s m suni.
La ora dou! De telefonul sta depinde cariera ta! De telefonul
sta depinde tot viitorul tu!
Da, am neles.
Ah, e ridicol, zise el aproape ca i cum ar fi vorbit cu sine. Nu
pot s aud nimic din ce spui. Apas pe un buton dac ai neles
tot ce am spus.
Jeremy aps pe butonul 6.
Splendid! Fantastic! Ora dou! i fii tu nsui! n afar de
partea sarcastic, adic. Oamenii acetia par foarte coreci
Jeremy nchise telefonul ntrebndu-se ct timp i va lua lui
Nate s realizeze c el nu mai era pe fir.

Jeremy rmase ntr-o ateptare lung.


Se plimb prin bibliotec, trecu pe lng biroul lui Lexie i se
uit pe furi pe fereastr dup maina ei, simind o senzaie
crescnd de nelinite pe msur ce minutele treceau. Era doar o
presimire, dar nimic legat de absena ei din dimineaa aceea nu
prea n ordine. Cu toate acestea, fcea tot posibilul s se
conving de contrariu i spunea c avea s vin n cele din
urm, aa c mai trziu probabil avea s rd de presimirile sale
ridicole. Totui, odat cercetarea ncheiat doar dac nu mai
gsea vreo anecdot n vreunul dintre jurnale, pe care nu o
parcursese n ntregime nu era sigur ce s mai fac.
Greenleaf era departe i nu dorea s-i petreac acolo mai mult
timp dect era obligat, chiar dac ncepea s-i plac agtoarele
pentru prosop. Alvin ajungea abia spre sear i ultimul lucru pe
care l dorea era s hoinreasc prin ora, unde putea fi ncolit
de primarul Gherkin. Nu dorea ns nici s-i piard vremea fr
rost prin bibliotec toat ziua.
Dorea cu adevrat ca Lexie s fi fost un pic mai concret n
biletul ei n legtur cu momentul ntoarcerii. Sau cel puin s fi
scris unde plecase. Nu nelese biletul nici dup ce l citi a treia
oar. Lipsa de amnunte fusese o scpare sau o fcuse
intenionat? Niciuna din posibiliti nu-l fcea s se simt mai
bine. Trebuia s ias de acolo; i era greu s nu-i imagineze tot ce
putea fi mai ru.
Dup ce i adun lucrurile, cobor i se opri la recepie.
Voluntara mai n vrst avea faa ascuns ntr-o carte. Stnd n
faa ei, Jeremy i drese glasul. Cnd ea i ridic privirea, radia.
Domnul Marsh! zise ea. Te-am vzut intrnd mai devreme,
dar preai preocupat, aa c te-am lsat n pace. Cu ce te pot
ajuta?
Jeremy i potrivi nsemnrile sub bra, ncercnd s par ct
mai nepstor.
tii unde este domnioara Darnell? Am gsit un bilet n care
scria c e plecat i m ntrebam cnd ar putea s se ntoarc.
Asta-i ciudat, zise ea, era aici cnd am venit. i verific
repede calendarul de pe birou. Nu are nicio ntlnire programat
i nu vd nici alte ntlniri. Ai verificat n biroul ei? Poate c s-a
ncuiat nuntru. Mai face asta cnd se adun prea mult treab.
Am verificat, zise el. tii dac din ntmplare are un telefon
celular unde pot s dau de ea?
Nu are tiu sigur. Mi-a spus c atunci cnd e liber,
ultimul lucru pe care l dorete este ca cineva s o gseasc.
n sfrit mulumesc, oricum.
Mai pot s te ajut cu ceva?
Nu, zise el. Aveam nevoie de ajutorul ei pentru articolul meu.
mi pare ru c nu te pot ajuta mai mult.
Nicio problem.
Te-ai gndit s verifici la Herbs? S-ar putea s o ajute pe
Doris s pun lucrurile n ordine pentru weekend. Sau poate c s-
a dus acas. Cu Lexie nu poi niciodat s prevezi ceva. Am
nvat s nu rmn surprins de lucrurile pe care le face.
Mulumesc, oricum. Dar dac va veni, vrei s-i spui c am
cutat-o?
Simindu-se mai nelinitit ca niciodat, Jeremy prsi
biblioteca.

nainte de a se ndrepta spre Herbs, Jeremy trecu pe la casa lui


Lexie observnd perdelele trase la fereastr i faptul c maina nu
era acolo. Cu toate c locul nu avea nimic ieit din comun, avu
din nou impresia de ceva oarecum n neregul, ceea ce fcu ca
nelinitea s se accentueze pe msur ce se napoia pe acelai
drum spre ora.
Nvala matinal la Herbs se potolise, aa c restaurantul era n
perioada de pauz dintre micul dejun i prnz, cnd lucrurile
erau puse n ordine dup aglomeraia dinainte i se fceau
pregtirile pentru urmtoarea. Personalul ntrecea ca numr
clienii rmai, patru la unu, aa c avu nevoie doar de o clip ca
s neleag c Lexie nu era nici acolo. Rachel tergea o mas i,
cnd l zri, flutur un prosop.
Neaa, scumpule, zise ea, apropiindu-se. E cam trziu, dar
sunt sigur c putem ncropi un mic dejun dac i-e foame.
Jeremy i bg cheile n buzunar.
Nu, mulumesc, zise el. Nu mi-e prea foame. Dar nu tii
cumva dac Doris e pe aici? A vrea s discut cu ea dac are o
clip liber.
Ai revenit din nou la ea, eh? Ea zmbi i fcu semn cu capul
peste umr. E n spate. O s-i spun c eti aici. i apropo, a fost o
petrecere n toat regula seara trecut. Lumea a discutat toat
dimineaa, iar primarul a trecut pe aici s vad dac i-ai revenit.
Cred c a fost dezamgit c nu erai aici.
Mi-a plcut.
Vrei nite cafea sau ceai ct atepi?
Nu, mulumesc, rspunse el.
Rachel dispru n spate i, peste o clip, i fcu apariia Doris,
tergndu-i minile de ort. Obrajii i erau mnjii de aluat, dar
chiar i de la distan, Jeremy i zri pungile de sub ochi, dnd
impresia c se deplasa mai ncet dect de obicei.
Scuz-m c art aa, zise ea gesticulnd. M-ai prins cu
minile n aluat. Seara trecut mi-a ntrziat puin pregtirile
pentru weekend, aa c o s-mi ia ceva timp s pun la punct
treburile nainte de aglomeraia de mine.
Amintindu-i ce i spusese Lexie, Jeremy ntreb:
Ci oameni atepi n acest weekend?
Cine tie? zise ea. De obicei, dou sute vin pentru tur, uneori
puin mai muli. Primarul spera s se apropie de o mie pentru
turul de anul sta, dar pentru mine e mereu dificil s ghicesc ci
vor veni pentru micul dejun i prnz.
Dac primarul are dreptate, e ntr-adevr o cretere
spectaculoas anul acesta.
Pi, eu iau partea bun a calculului su. Tom are tendina
de a fi excesiv de optimist, dar ajunge s creeze o stare de urgen
pentru a pregti totul la timp. i, n plus, chiar dac nu particip
la tur, oamenilor le place s vin la parada de smbt. Adepii
Shrine16 vor fi aici fcnd zgomot cu mainile lor i, i dai seama,
copiii ador s-i vad. i, anul acesta, va fi i o grdin zoologic
unde copiii se vor putea apropia de animale, ceea ce e o noutate.
Pare a fi grozav.
Ar fi i mai grozav dac n-ar fi n toiul iernii. Festivalul
Pamlico atrage mereu foarte mult lume, dar asta e n iunie, iar
noi organizm, de obicei, unul dintre acele parcuri de distracie
ambulante n weekendul sta. Astea sunt weekenduri care pot
mbogi sau ruina o afacere. M refer la efort. Am trecut prin
asta cam de zece ori.
El zmbi.
Viaa de aici nu nceteaz s m uimeasc.
Nu o critica sever pn cnd nu ncerci. Am ciudatul
sentiment c i-ar plcea aici.
i spuse asta ca i cum l-ar fi pus la ncercare, iar el nu era
foarte sigur cum s rspund. n spatele lor, Rachel fcea ordine
pe o mas n timp ce ndruga verzi i uscate cu buctreasa care
se afla la cellalt capt al ncperii. Amndou rdeau de ceva
sau de ceea ce spusese una din ele.
Dar, oricum, zise Doris scondu-l din ncurctur, mi pare
bine c ai trecut pe aici. Lexie mi-a spus c i-a povestit despre
caietul meu. M-a avertizat c probabil nu vei crede niciun cuvnt

16 Organizaie de caritate ai crei adepi se caracterizeaz prin bun dispoziie


i umor. (n.tr.)
din el, dar eti bine-venit s te uii prin el dac vrei. Este n biroul
mei din spate.
A vrea, zise el. Lexie mi-a spus c ai inut o eviden.
Am fcut tot ce-am putut. Probabil c nu corespunde
standardelor tale, dar, pe de alt parte, nu mi-am imaginat
niciodat c-l va mai citi i altcineva n afar de mine.
Sunt convins c voi fi uimit. Dar fiindc veni vorba de Lexie,
e n parte motivul pentru care am venit. Ai vzut-o pe aici? Nu era
la bibliotec azi.
Ea ddu din cap aprobator.
A trecut pe la mine azi-diminea. De aceea am adus caietul.
Mi-a spus c ai vzut luminile noaptea trecut.
Le-am vzut.
i?
Erau uimitoare, dar, aa cum ai spus, nu erau fantome.
Ea l privi mulumit.
i neleg c deja ai descifrat totul, altfel nu te-ai afla aici.
Aa cred.
Bravo, zise ea. Fcu semn peste umr. mi pare ru c nu
pot s stau de vorb acum, dar sunt cam ocupat, aa c d-mi
voie s-i aduc caietul. Cine tie, poate c vei dori s scrii un
articol despre puterile mele uimitoare.
Nu se tie niciodat, zise el. E posibil.
n timp ce Jeremy o urmrea cum disprea n buctrie, se
gndea mirat la conversaia lor. Fusese ct se poate de amabil,
dar, n mod curios, impersonal. i observase c Doris nu
rspunsese de fapt la ntrebarea sa despre locul unde se afla
Lexie. Nici mcar nu riscase o presupunere ceea ce prea s
sugereze c dintr-un motiv sau altul considerase deodat
subiectul interzis. Ceea ce nu era bine. i ridic privirea ca s o
vad apropiindu-se din nou. Avea acelai zmbet amabil ca mai
nainte, dar de data asta i provoc o senzaie de slbiciune n
stomac.
Dac ai vreo ntrebare legat de acesta, zise ea nmnndu-i
caietul, nu ezita s m suni. i eti liber s faci copii dac vrei,
dar s l aduci napoi nainte de a pleca, nseamn foarte mult
pentru mine.
Aa voi face, promise el.
Ea rmase tcut n faa lui, iar Jeremy avu impresia c acela
era stilul ei de a-l anuna c discuia lor se ncheiase. El, pe de
alt parte, nu era pregtit s renune att de uor.
Ah, nc ceva, zise el.
Da?
Ar fi bine dac i-a napoia caietul lui Lexie? Dac din
ntmplare a vedea-o azi?
E perfect, zise ea. Dar i eu voi fi aici, pentru orice
eventualitate.
Cnd pricepu ce spunea de fapt, senzaia de slbiciune din
stomac i se accentu.
A zis ceva despre mine? ntreb el. Cnd ai vzut-o azi-
diminea?
Nu prea. Totui, a spus c probabil vei trece pe aici.
Prea n ordine?
Lexie, ncepu ea rar, ca i cum i-ar fi ales cuvintele cu grij,
e greu de descifrat uneori, aa c nu sunt sigur c pot s-i
rspund la ntrebarea asta. Dar sunt convins c se va simi bine,
dac asta-i ceea ce ntrebi.
Era suprat pe mine?
Nu, asta pot s-i spun sigur. Categoric nu era suprat.
Ateptnd mai multe amnunte, Jeremy nu spuse nimic. n
tcere, Doris respir adnc. Pentru prima oar de cnd se
ntlniser, el i ddu seama de adevrata ei vrst, observndu-i
ridurile din jurul ochilor.
mi placi, Jeremy, i tu tii lucrul sta, zise ea cu voce joas.
Dar mi pretinzi rspunsuri imediate. Ceea ce trebuie s nelegi
este c am anumite ndatoriri i mai ales fa de Lexie.
Ceea ce nseamn c? ntreb el simind cum i se usca
gtul.
nseamn c tiu ce vrei i ce ntrebi, dar nu pot rspunde
ntrebrilor tale. Pot s-i spun doar c dac Lexie ar dori ca tu s
tii unde este, i-ar fi spus ea.
O s-o mai vd? nainte de a pleca?
Nu tiu, zise ea. Cred c asta depinde de ea.
Cu acel comentariu, mintea sa ncepu s priceap faptul c ea
dispruse de-adevratelea.
Nu neleg de ce se comport n felul acesta, zise el.
Ea zmbi trist.
Ba da, zise ea. Cred c nelegi.

Lexie plecase.
Ca un ecou, cuvintele continuau s se repete. n spatele
volanului, n drum spre Greenleaf, Jeremy ncerca s judece
faptele la rece. Nu era cuprins de panic. Nu se panica niciodat.
Indiferent ct de furios se simea, indiferent ct de mult dorise s
struie pe lng Doris pentru informaii despre locul unde putea
fi Lexie sau despre starea ei de spirit, pur i simplu i mulumise
pentru ajutor i pornise spre main ca i cum nu s-ar fi ateptat
la nimic altceva.
i, n plus, i reamintea, nu exista niciun motiv de panic. De
fapt, lui Lexie nu i se ntmplase nimic ngrozitor. Totul se
reducea doar la simplul fapt c ea nu dorea s-l mai vad. Poate
c ar fi trebuit s prevad c aa se va ntmpla. Se atepta la
prea mult, chiar i atunci cnd ea i artase destul de clar de la
bun nceput c nu era interesat.
Cltin din cap socotind c nu era surprinztor faptul c
plecase. Pe ct de modern era n unele privine, pe att de
tradiionalist era n altele i probabil c era dezgustat de
perspectiva de a avea de-a face cu trucurile lui previzibile. Fusese
mai simplu s prseasc oraul dect s-i explice motivele
unuia ca el.
Deci n ce stadiu se afla? Fie c ea se ntorcea, fie c nu. Dac
s-ar ntoarce nu era nicio problem. Dar dac nu atunci,
lucrurile ncepeau s se complice. El putea s nu fac nimic i s
accepte hotrrea ei sau putea ncerca s-i dea de urm. Un lucru
la care se pricepea era s dea de oameni. Folosind documente
publice, conversaii prieteneti i site-urile adecvate pe web,
nvase cum s urmreasc o pist sau un indiciu pn la ua
cuiva. Se ndoia totui c ceva din toate astea ar fi ajutat. La
urma urmei, ea i oferise deja rspunsul de care avea nevoie, aa
c era convins c tia unde plecase. Ceea ce nsemna c putea
rezolva problema n orice mod dorea.
Firul gndurilor i se ntrerupse din nou.
Problema era c acel fapt nu prea l ajuta n privina lucrurilor
pe care trebuia s le fac. i reaminti c avea o teleconferin n
doar cteva ore, una cu repercusiuni importante pentru cariera sa
i, dac ar pleca n cutarea lui Lexie n clipa aceea, se ndoia c
ar reui s gseasc un telefon public atunci cnd va fi nevoie.
Alvin avea s soseasc mai trziu, n seara aceea probabil
ultima dintre serile cu cea i cu toate c Alvin putea s filmeze
singur, a doua zi trebuiau s lucreze mpreun. Ca s nu mai
amintim c i-ar fi prins bine un pui de somn, l atepta nc o
noapte lung i i simea pn i oasele obosite.
Pe de alt parte, nu dorea ca totul s se termine n felul acesta.
Dorea s o vad pe Lexie, trebuia s o vad. O voce interioar l
avertiza s nu lase emoiile s-i conduc aciunile i, raional, nu
prea vedea cum ar fi ieit ceva bun dac el colinda n cutarea ei.
Chiar dac o gsea, probabil c ea l-ar ignora sau, mai ru, l-ar
gsi respingtor. i ntre timp, Nate ar avea un atac de apoplexie,
Alvin ar fi mpotmolit i furios, iar articolul i cariera lui ar putea
s se ndrepte spre dezastru.
n final, decizia veni simplu. Trgnd maina n faa casei de la
Greenleaf, se aprob de unul singur. Dat fiind situaia, alegerea
sa era evident. La urma urmei, nu-i petrecuse ultimii
cincisprezece ani folosind logica i tiina fr s nvee ceva pe
parcurs.
Tot ce-i rmnea de fcut n clipa aceea era s mpacheteze.

TREISPREZECE

De acord, recunoscu ea, sunt o la.


Nu era un lucru foarte simplu s recunoasc deschis faptul c
se ascunsese, dar, n ultimele zile, nu gndea tocmai limpede, aa
c putea trece cu vederea c nu era perfect. Adevrul era c,
dac ar fi rmas, lucrurile ar fi devenit i mai complicate. Nu
conta c Jeremy i plcea i c el o plcea la rndul lui; n
dimineaa aceea, se trezise tiind c trebuia s pun capt
lucrurilor nainte ca ele s mearg prea departe i, cnd parcase
pe aleea cu nisip, era sigur c procedase bine venind acolo.
Nu erau prea multe de admirat n locul acela. Csua veche era
decolorat i ngropat n iarba nalt care o nconjura. Ferestrele
mici, dreptunghiulare, cu perdele albe, erau acoperite cu o pcl
srat, iar peretele lateral avea dungi gri, urme ale furiei
nenumratelor uragane. n unele privine, considerase mereu
csua un fel de capsul a timpului; mare parte din mobil avea
peste douzeci de ani, evile gemeau cnd era duul deschis, iar
aprinztoarele de la aragaz trebuiau aprinse cu un chibrit. Dar
amintirea unor momente din tinereea ei petrecute acolo nu
ncetase niciodat s o liniteasc i, dup ce pusese deoparte
genile i alimentele pe care le luase pentru weekend, deschise
ferestrele s aeriseasc locuina. Apoi, dup ce i lu o ptur, se
aez pe un balansoar de pe veranda din spate cu singura dorin
de a privi oceanul. Vuietul nentrerupt al valurilor era linititor,
aproape hipnotic, i, cnd soarele apru printre nori i razele de
lumin se ntinser spre ap ca nite degete din nalturi, realiz
c i inea respiraia.
Asta i se ntmpla de fiecare dat cnd venea acolo. Prima dat
cnd vzuse lumina ivindu-se n felul acela fusese curnd dup
vizita ei la cimitir mpreun cu Doris, cnd mai era nc o copil,
i i amintea cum se gndise c prinii ei gsiser nc o cale de
a-i face simit prezena n viaa ei. Asemenea ngerilor trimii
din ceruri, credea c o vegheau, mereu de fa, dar fr s
intervin vreodat, ca i cum ar fi simit c ea lua ntotdeauna
deciziile corecte.
Mult timp, avusese nevoie s cread n astfel de lucruri, doar
pentru c adesea se simise singur. Bunicii ei fuseser buni i
minunai, dar pe ct de mult i iubea pentru grija i sacrificiul lor,
pe att de acut tria impresia de a fi altfel dect cei de vrsta ei,
neobinuindu-se niciodat cu acest sentiment. Prinii prietenilor
ei jucau softball n weekenduri i aveau aerul de oameni tineri
chiar i n lumina slab a dimineii, la biseric, o observaie care o
fcea s se ntrebe ce i lipsea ei, la drept vorbind.
Nu putea discuta cu Doris despre astfel de lucruri. i nu putea
s vorbeasc cu ea nici despre sentimentul de vinovie pe care-l
simea. Indiferent cum s-ar fi exprimat, sentimentele lui Doris ar
fi fost rnite i, chiar dac era foarte tnr, i ddea perfect
seama de asta.
i totui, impresia aceea de a fi altfel i lsase amprenta. Nu
numai asupra ei, ci i asupra lui Doris, i ncepuse s se
manifeste n timpul anilor ei de adolescen. Cnd Lexie mpingea
lucrurile prea departe, Doris capitula adesea ca s evite o ceart,
lsnd-o pe Lexie s cread c i putea stabili propriile reguli. n
adolescen, fusese puin cam neastmprat, fcuse greeli i
avusese prea multe regrete, dar n timpul facultii devenise
serioas. n noua ei variant, mai matur, mbriase ideea c
maturitatea nsemna s te gndeti la risc mult nainte de a
cntri rsplata, i c succesul i fericirea n via erau n aceeai
msur legate de evitarea greelilor, ca i de efortul de a-i face un
nume n lume.
tia c noaptea trecut puin lipsise s nu fac o greeal. Se
ateptase ca el s ncerce s o srute, aa c era mulumit ct de
hotrt fusese atunci cnd el dorise s intre n cas.
tia c i rnise sentimentele i regreta. Dar probabil c el nu
avea cum s tie c, mult timp dup plecarea sa, inima ei ncetase
parc s mai bat, pentru c o parte din ea dorise s-l lase
nuntru indiferent de tot ceea ce s-ar fi putut ntmpla. tia
foarte bine, dar nu avea ce s fac. Ba mai ru, ct timp se
rsucise i se nvrtise n pat noaptea trecut, nelesese c era
posibil s nu mai aib aceeai trie nc o dat.
Cu toat sinceritatea, ar fi fost cazul s prevad asta. n timp ce
seara se scurgea ncet, se pomeni comparndu-l pe Jeremy att
cu Avery, ct i cu domnul Renatere i, spre surpriza ei, Jeremy
putea rivaliza cu amndoi. Avea ironia i simului umorului lui
Avery, i inteligena i farmecul domnului Renatere, dar Jeremy
prea s se simt mai n largul su dect cei doi. Poate c ar
trebui s in cont de ziua minunat de care se bucurase, ceva ce
nu se ntmplase de mult timp. Cnd luase ea ultima oar un
astfel de prnz? Sau cnd sttuse pn trziu pe dealul Riker?
Sau cnd vizitase cimitirul dup o petrecere, n mod normal
ducndu-se direct la culcare? Fr nicio ndoial, emoia i
imprevizibilul i reamintiser ct de fericit fusese cnd nc mai
credea c Avery i domnul Renatere erau brbaii visurilor ei.
Dar atunci se nelase, exact cum se nela i n momentele
acestea. tia c Jeremy va rezolva misterul azi de acord, poate
c era doar un presentiment, dar era convins de asta de vreme
ce rspunsul se afla ntr-unul din jurnale i el trebuia doar s-l
descopere i nu avea nicio ndoial c ar fi invitat-o s
srbtoreasc evenimentul cu el. Dac ea ar fi rmas n ora,
amndoi ar fi petrecut cea mai mare parte din zi mpreun, iar ea
nu dorea asta. Pe de alt parte, n adncul sufletului, era exact
lucrul pe care l dorea, ceea ce o fcea s se simt mai confuz
dect fusese vreodat n decursul anilor.
Doris intuise totul n dimineaa aceea cnd Lexie trecuse pe la
ea, dar nu era ceva surprinztor. Lexie i putea da seama singur
ct de epuizat era dup ochi i tia c arta ca o epav atunci
cnd apruse ca din senin. Dup ce aruncase ntr-o valiz haine
pentru cteva zile, plecase din cas fr s fac du i nici mcar
nu ncercase s-i lmureasc ce simea. Chiar aa stnd
lucrurile, Doris doar dduse din cap aprobator cnd Lexie i
spusese c trebuia s plece. Doris, cu toate c era obosit, pruse
s neleag c dei ea pusese n micare toat treaba, nu
anticipase ceea ce avea s se ntmple mai departe. Asta era
problema cu premoniiile; dei puteau fi corecte pe termen scurt,
orice dincolo de aceast limit era imposibil de tiut.
n concluzie, ea venise acolo pentru c se vzuse nevoit s
vin, cel puin pentru a-i pstra mintea limpede, i se va ntoarce
la Boone Creek cnd lucrurile aveau s revin la normal. Nu avea
s dureze mult. n cteva zile, lumea ar fi ncetat s mai
vorbeasc despre fantome, despre casele istorice i despre
strinul din ora, iar turitii ar fi rmas doar o amintire. Primarul
se va ntoarce pe terenul de golf, Rachel se va ntlni cu tot felul
de brbai nepotrivii, iar Rodney va gsi probabil o cale s se
ntlneasc din ntmplare nas n nas cu ea pe lng bibliotec,
rsuflnd bineneles uurat cnd i va da seama c relaia lor ar
putea reveni la ceea ce fusese cndva.
Poate c nu era o via captivant, dar era viaa ei i nu avea
intenia s lase pe cineva sau ceva s-i strice echilibrul. n alt
timp i n alt loc, ar fi putut s simt altfel, dar avnd n vedere
experienele ei, nu mai avea nicio importan. n timp ce continua
s priveasc apa, se strduia s nu-i imagineze cum ar fi putut
fi.
Pe verand, Lexie i trase ptura mai tare n jurul umerilor.
Era o femeie n toat firea i avea s treac peste povestea asta
aa cum trecuse i peste celelalte. Era sigur n privina asta. Dar
chiar i consolndu-se cu acest gnd, marea tulburat i amintea
din nou de sentimentele ei pentru Jeremy, aa c se strdui din
toate puterile s-i stpneasc lacrimile.

Pruse relativ simplu atunci cnd Jeremy stabilise ce s fac,


aa c se agitase prin camera de la Greenleaf fcnd planurile
necesare. S ia harta i portofelul, pentru orice eventualitate. S
lase computerul pentru c nu avea nevoie de el. La fel i
nsemnrile. S pun caietul lui Doris n geanta de piele i s l ia
cu el. S scrie un bilet pentru Alvin i s-l lase la recepie, n
ciuda faptului c Jed nu o s par prea ncntat de idee. S se
asigure c avea ncrctorul pentru telefon i s plece.
Intrase n camer i plecase n mai puin de zece minute,
pornind spre Swan Quarter, de unde feribotul l ducea la
Ocracoke, un sat din Outer Banks. De acolo, mergea spre nord pe
Autostrada 12 spre Buxton. i imaginase c era ruta pe care ea
ar fi ales-o, aa c nu-i rmnea dect s urmeze acelai drum ca
s ajung la locul respectiv doar n dou ore.
Dar, dei cltoria spre Swan Quarter fusese fr complicaii,
cu drumuri drepte i libere, se trezi gndindu-se la Lexie i aps
pe acceleraie mai tare, ncercnd s nu tremure de fric. Dar
tremuratul era doar un alt cuvnt pentru panic, iar el nu era
cuprins de panic. Era mndru de asta. Cu toate acestea, ori de
cte ori era obligat s ncetineasc n locuri precum Belhaven i
Leechville se pomenea btnd uor cu degetele pe volan i
mormind cu voce sczut.
Pe msur ce se apropia de destinaie, avea un sentiment
ciudat care devenea tot mai puternic. Nu l putea explica, dar nu
dorea nici s-l analizeze. Era unul dintre puinele momente din
viaa sa cnd aciona ca i cnd ar fi fost pe pilot automat, fcnd
exact contrariul a ceea ce logica i cerea, gndindu-se doar la
modul n care va reaciona ea cnd l va vedea.
Exact cnd i nchipuia c ncepea s neleag motivul acestui
comportament ciudat, Jeremy se trezi la locul unde venea
feribotul uitndu-se fix la un brbat subire, n uniform, care i
ridicase alene privirea din revista pe care o citea. Feribotul spre
Ocracoke, afl el, nu circula cu aceeai regularitate ca cel din
Staten Island spre Manhattan, aa c pierduse ultima plecare a
zilei, ceea ce nsemna c ori se putea ntoarce a doua zi, ori i
anula planul n ntregime, nefiind ns dispus s ia n considerare
niciuna din cele dou variante.
Eti sigur c nu exist nicio alt cale ca s pot ajunge la
farul Hatteras? ntreb el, simind cum btile inimii i se
accelerau. Este important.
Ai putea merge cu maina, cred.
Ct ar dura?
Depinde ct de repede conduci.
Evident, se gndi Jeremy.
S spunem c de obicei conduc repede.
Brbatul ridic din umeri ca i cum toat discuia l plictisea.
Cinci sau ase ore poate. Trebuie s mergi spre nord pn
ajungi la Plymouth, apoi o iei pe oseaua 64 prin Roanoke Island
i pe urm ajungi n Whalebone. De acolo, mergi spre sud n
Buxton. Farul este chiar acolo.
Jeremy se uit la ceas; era deja aproape ora unu; pn ajungea
acolo, Alvin ar putea fi probabil n Boone Creek. Nu era bine.
Mai este un alt loc de unde a putea s prind feribotul?
Este unul dincolo de Cedar Island.
Grozav. Unde e asta?
Cam la trei ore distan n cealalt direcie. Dar i acolo
trebuie s atepi pn mine diminea.
Peste umrul brbatului, zri un poster care prezenta diferite
faruri din Carolina de Nord. Hatteras, cel mai mre dintre ele, se
afla n centru.
i dac i-a spune c e o urgen? ntreb el.
Pentru prima oar, brbatul i ridic privirile.
Este o urgen?
S spunem c este.
Atunci, chem Paza de Coast. Sau poate pe erif.
Ah, zise Jeremy ncercnd s-i pstreze calmul. Dar ceea
ce-mi spui e c nu exist nicio posibilitate s ajung acolo chiar
acum? De aici, adic.
Brbatul i duse un deget la brbie.
Cred c ai putea s iei o barc, dac eti att de grbit.
Acum, ajungem undeva, se gndi Jeremy.
i cum pot s aranjez asta?
Nu tiu. Nimeni nu a ntrebat niciodat.

Jeremy sri napoi n main i recunoscu, n sfrit, c


ncepea s se simt cuprins de panic.
Poate c se simea aa pentru c ajunsese deja att de departe
sau poate pentru c i ddea seama c ultimele cuvinte, pe care i
le adresase lui Lexie cu o noapte mai nainte, ascundeau un
adevr mai profund, dar altceva pusese stpnire pe el de atunci
i nu avea de gnd s mai dea napoi. Refuza s dea napoi, nu
dup ce ajunsese att de aproape.
Nate atepta telefonul su, dar brusc, nu i se mai pru att de
important ca altdat. Nici faptul c Alvin avea s soseasc. Dac
totul ar merge bine, ar putea s filmeze i n seara aceea i mine
sear. Mai avea zece ore pn cnd luminile apreau; cu o barc
rapid, socoti c ar putea s ajung la Hatteras n dou ore. i
rmnea suficient timp s ajung acolo, s discute cu Lexie i s
se ntoarc, presupunnd c ar putea gsi pe cineva care s-l
duc acolo.
S-ar putea ca ceva s nu funcioneze, bineneles. S-ar putea s
nu reueasc s nchirieze o barc, dar dac s-ar ntmpla asta,
s-ar duce cu maina la Buxton dac ar fi necesar. Odat ajuns
acolo, nici mcar nu era sigur dac o gsea.
Nimic legat de scenariul acela nu avea vreo noim. Dar cui i
psa? Din cnd n cnd, fiecare era ndreptit s fie un pic ntr-o
ureche i, n clipa aceea, era rndul lui. Avea bani n portofel, aa
c va gsi o cale s ajung acolo. i asuma riscul i va merge s
vad ce se petrecea cu ea, mcar s-i demonstreze c o putea
prsi fr s se mai gndeasc vreodat la ea.
Cam asta era toat povestea. Cnd Doris lsase s se neleag
c ar fi posibil s nu o mai vad niciodat, simise, gndindu-se la
ea, c i pierdea sperana. Sigur, pleca peste cteva zile, dar asta
nu nsemna c totul trebuia s se termine. n niciun caz. El putea
veni n vizit n ora, ea putea ajunge pn la New York i, dac
era scris s fie, puteau, ntr-un fel sau altul, s ajung la o
nelegere. Oamenii fceau asta tot timpul, nu? i chiar dac nu
era posibil, chiar dac ea era neclintit n hotrrea ei de a pune
capt lucrurilor definitiv, el dorea s aud asta de la ea. Numai
atunci putea s se ntoarc la New York tiind c nu avusese
alternativ.
i totui, cnd ajunse la un indicator de oprire n primul port
pe care l ntlni, i ddu seama c nu dorea ca ea s rosteasc
cuvintele acelea. Nu mergea la Buxton s-i ia rmas-bun sau s
o aud spunnd c nu mai dorea s l mai vad deloc. De fapt,
reflecta el cu uimire, tia c mergea acolo s afle dac Alvin
avusese dreptate de la nceput pn la sfrit.

Sfritul dup-amiezii era momentul preferat al zilei pentru


Lexie. Lumina slab a soarelui de iarn combinat cu frumuseea
natural auster a peisajului fcea ca lumea s se nfieze
privirii ca ntr-un vis.
Chiar i farul, cu desenul su negru cu alb de acadea, prea ca
un miraj de la distan i, n timp ce se plimba de-a lungul plajei,
ncerca s-i imagineze ct de dificil fusese pentru marinari i
pescari s navigheze pe lng promontoriu nainte ca farul s fi
fost construit. Apele din larg, nu prea adnci i cu bancuri de
nisip mictoare, erau poreclite Cimitirul Atlanticului i
nenumrate epave erau nirate pe fundul mrii. Monitor, care se
lansase n prima btlie dintre cuirasate n timpul Rzboiului
Civil, se rtcise acolo. La fel i Central America, venind din
California ncrcat cu aur, a crui scufundare contribuise la criza
financiar din 1857. Nava lui Barb-Neagr, Queen Anne s
Revenge, fusese, dup toate probabilitile, gsit n Beaufort
Inlet, iar ase dintre submarinele germane scufundate n timpul
celui de al Doilea Rzboi Mondial erau n prezent vizitate aproape
zilnic de scufundtori.
Bunicul ei fusese pasionat de istorie i, de fiecare dat cnd se
plimbau pe plaj inndu-se de mn, i spunea poveti despre
navele care se pierduser de-a lungul secolelor. Aa aflase despre
uragane, despre brizanii periculoi i despre navigaia
defectuoas care arunca pe coast brcile pn cnd erau fcute
praf de valurile furioase. Cu toate c nu era foarte interesat i,
uneori, era chiar nspimntat de imaginile evocate, vorbirea lui
trgnat i melodic era ciudat de linititoare, aa c ea nu
ncerca niciodat s schimbe subiectul. Chiar dac era doar o
adolescent pe atunci, i ddea seama c discutnd cu ea despre
lucrurile acelea nsemna foarte mult pentru el. Peste ani, avea s
afle c nava sa fusese torpilat n timpul celui de al Doilea Rzboi
Mondial i c el abia scpase cu via.
Amintirea acelor plimbri o fcu s simt lipsa bunicului cu o
intensitate neateptat. Plimbrile fcuser parte din rutina lor
zilnic, ceva doar pentru ei doi, i, de obicei, ieeau naintea cinei,
n timp ce Doris gtea. Foarte adesea, el citea n fotoliu cu
ochelarii proptii pe nas, aa c nchidea cartea cu un oftat i o
punea deoparte. Dup ce se ridica din fotoliu, o ntreba dac ar
vrea s fac o plimbare ca s vad caii slbatici.
Gndul de a vedea caii o emoiona ntotdeauna. Nu tia exact
de ce, pentru c nu clrise niciodat un cal i nici nu dorise n
mod deosebit s o fac, dar i amintea cum srea i alerga la u
ndat ce bunicul i pomenea despre asta. De obicei, caii se ineau
la distan de oameni i fugeau ori de cte ori cineva se apropia,
dar n amurg le plcea s pasc, mai puin prevztori, chiar dac
numai pentru cteva minute. Adesea era posibil s te apropii
ndeajuns ca s le zreti semnele distinctive i, dac erai
norocos, s-i auzi sforind i necheznd, ca i cum te avertizau s
nu naintezi mai mult.
Caii descindeau din mustangii spanioli, iar prezena lor n
Outer Banks data din 1523. n prezent, existau tot felul de
ordonane guvernamentale care garantau supravieuirea lor, iar ei
fceau parte din mediul nconjurtor asemenea cerbilor din
Pennsylvania, singura problem fiind suprapopularea ocazional.
Oamenii care triau acolo i ignorau n general, cu excepia
cazurilor cnd deveneau suprtori, dar pentru muli vilegiaturiti
erau una dintre atraciile principale. Lexie se considera cumva o
localnic, dar cnd i urmrea se simea mereu ca i cum ar fi fost
din nou adolescent, cu toate bucuriile i speranele vieii
naintea ei.
Dorea s se simt n felul acela din nou, mcar s scape de
tensiunile vieii ei de adult. Doris o sunase s-i spun c Jeremy
venise s o caute. Nu fusese surprins. Dei bnuia c el se va
ntreba cu ce greise sau de ce ea plecase, simea, pe lng
acestea, c el va depi momentul repede. Jeremy era doar unul
dintre acei oameni norocoi care erau ncreztori n tot ceea ce
fceau, avansnd mereu fr regret sau vreo privire aruncat n
urm.
Avery fusese aa i, chiar i n prezent, ea i mai aducea
aminte ct de rnit fusese de felul n care se simea ndreptit
s fac orice, de indiferena lui fa de durerea ei. Privind napoi,
i ddea seama c ar fi trebuit s-i ia defectele drept ceea ce
erau, dar pe atunci nu nelesese semnele de avertizare: felul n
care privirea lui zbovea puin cam mult cnd se uita la alte femei
sau modul n care strngea n brae puin cam tare femeile despre
care declara solemn c i erau doar prietene. La nceput, dorea s-
l cread cnd susinea c fusese infidel doar o dat, dar frnturi
de conversaii uitate ieiser din nou la suprafa: o prieten din
facultate i mrturisise cu mult timp n urm c auzise zvonuri
despre Avery i o anume sor din comunitate; unul dintre
colaboratorii si amintise de puin cam multele absene
nemotivate de la munc. Avea oroare s se gndeasc la ea ca la o
naiv, dar se comportase ca atare, i chiar mai mult dect
dezamgirea pe care i-o provocase el, realizase de ceva vreme c
era dezamgit de ea nsi. i spusese c avea s treac peste
momentul acela, c va ntlni pe cineva mai bun cineva precum
domnul Renatere, care i demonstrase pentru totdeauna c nu
era o bun cunosctoare a brbailor. i se prea c nici nu
reuea s rmn cu cineva.
Nu era uor s recunoasc asta i existau momente cnd se
ntreba dac ar fi putut face ceva s-i fac s dispar pe cei doi
brbai. De acord, poate nu i pe domnul Renatere, de vreme ce
legtura lor fusese mai puin o relaie dect o poveste de dragoste,
dar cum rmnea cu Avery? Ea l iubise i i nchipuia c i el o
iubise. Sigur, era uor de spus c Avery fusese un bdran i c
moartea relaiei lor fusese doar greeala lui, dar n acelai timp,
probabil c simise c legtura lor cam scria. C ei i lipsea
ceva. Dar ce? Fusese prea insistent? Fusese plictisitoare? Fusese
nesatisfcut n pat? De ce nu alergase dup aceea s o caute i
s-i cear iertare? Acelea erau ntrebri la care nu fusese capabil
s rspund niciodat. Prietenele ei, bineneles, o asiguraser c
nu tia despre ce vorbea, iar Doris i spusese acelai lucru. Chiar
i aa, nu avea o idee prea clar despre ce se ntmplase. La urma
urmei, chestiunea prezenta dou aspecte i, chiar i acum, visa
uneori cu ochii deschii c l suna s-l ntrebe dac exista vreun
lucru pe care ea s-l poat face altfel.
Aa cum una dintre prietenele sale subliniase, era tipic pentru
femei s-i fac griji pentru astfel de lucruri. Brbaii preau
imuni n faa situaiilor nesigure. Chiar dac nu erau, nvau fie
s-i ascund sentimentele, fie s le ngroape suficient de adnc
ca s nu fie afectai de ele. De obicei, ea ncerca s fac acelai
lucru i, de obicei, funciona. De obicei.
n deprtare, soarele se scufunda n apele rului Pamlico
Sound, iar oraul Buxton, cu casele sale cu indril alb, semna
cu o carte potal. Se uita spre far i, exact cum sperase, zri un
grup mic de cai care pteau n iarba nalt de mare din jurul
bazei. Erau cam vreo doisprezece cai n total cafenii i maro, mai
cu seam i prul lor era neeslat i rvit, i crescuse des
pentru iarn. Doi mnji stteau mpreun, aproape de mijloc, cu
cozile fichiuind n acelai timp.
Lexie se opri s-i urmreasc, bgndu-i minile n
buzunarele jachetei. Se fcea mai frig pe msur ce seara se
apropia, iar ea simea nepturi pe obraji i nas. Aerul era
nviortor i, cu toate c i-ar fi plcut s mai rmn, era obosit.
Fusese o zi lung i ea o simea chiar i mai lung.
mpotriva voinei, se ntreb ce fcea Jeremy. Se pregtea s
filmeze din nou? Sau se gndea unde s se duc s mnnce? i
fcea bagajul? i de ce gndurile ei se ntorceau la el mereu?
Suspin, tiind deja rspunsul. Orict i-ar fi dorit s vad caii,
vederea lor i amintea mai puin de un nou nceput, ct mai de
grab de simplu fapt c era singur. Orict de independent s-ar
fi considerat, orict de mult ar fi ncercat s minimalizeze
importana observaiilor constante ale lui Doris, nu se putea opri
s nu tnjeasc dup companie i dup o relaie strns. Nu
trebuia s fie chiar cstorie; uneori tot ce dorea era s atepte cu
nerbdare vinerea sau smbta noaptea. Jinduia s petreac o
diminea tihnit stnd tolnit n pat cu cineva de care i psa i,
pe ct de imposibil i prea, Jeremy era cel pe care continua s i-
l imagineze alturi de ea.
Lexie cltin din cap, alungnd acest gnd. Venind acolo,
sperase s gseasc alinare pentru nelinitile ei, dar n timp ce
sttea lng far i urmrea caii cum pteau, simea viaa
copleind-o dureros. Avea treizeci i unu de ani, era singur i
tria ntr-un loc fr perspective. Bunicul i prinii ei nu mai
erau dect amintiri, starea de sntate a lui Doris era o surs
permanent de ngrijorare i singurul brbat, pe care l gsea
chiar i de departe interesant n ultimii ani, avea s plece pentru
totdeauna pn cnd ea se va rentoarce acas.
ncepu s plng i, mult timp, i veni foarte greu s se
opreasc. Dar tocmai cnd, n sfrit, ncepea s se adune, zri o
persoan apropiindu-se i, cnd realiz cine era, nu putea dect
s priveasc int.

PAISPREZECE

Lexie clipea, ncercnd s se asigure c ceea ce vedea era


adevrat. Nu putea fi el, pentru c el nu putea fi n locul acela.
ntreaga idee era att de ciudat, att de neateptat, nct se
simea de parc urmrea scena prin ochii altei persoane.
Jeremy zmbi n timp ce i puse geanta jos.
tii, chiar n-ar trebui s te uii n felul sta, zise el.
Brbailor le plac femeile care tiu s fie subtile.
Lexie continua s-l fixeze cu privirea.
Tu, rspunse ea.
Eu, aprob el cu o ncuviinare a capului.
Tu eti aici.
Eu sunt aici, aprob el din nou.
n lumina slab, Lexie l privi cu ochii ntredeschii, iar lui
Jeremy i trecu prin minte c era chiar mai frumoas dect i
amintea.
Ce? se blbi ea ncercnd s neleag apariia sa. Adic,
cum ai?
E o poveste lung, recunoscu el. Pentru c ea nu schi nicio
micare, Jeremy fcu semn cu capul spre far. Deci acesta e farul
unde s-au cstorit prinii ti?
N-ai uitat?
N-am uitat nimic, zise el lovindu-i uor tmpla. Micile celule
cenuii i toate celelalte. Unde anume s-au cstorit?
El vorbea degajat de parc ar fi fost cea mai obinuit dintre
conversaii, ceea ce fcea ca totul s par i mai real pentru ea.
Acolo, zise ea, artndu-i. Pe malul oceanului, aproape de
ap.
Trebuie s fi fost minunat, zise el privind n direcia aceea.
Tot locul acesta e minunat. neleg de ce i place aici.
n loc s rspund, Lexie rsufl ndelung, ncercnd s-i
stpneasc emoiile violente.
Ce faci aici, Jeremy?
Jeremy rspunse dup un moment de pauz.
Nu eram sigur c te vei ntoarce, zise el. i mi-am dat seama
c dac a dori s te revd, cea mai bun opiune ar fi s vin la
tine.
Dar de ce?
Jeremy continua s priveasc spre far.
Am simit c nu aveam de ales.
Nu prea neleg ce nseamn asta, zise ea.
Jeremy i examin picioarele, apoi i nl privirea i zmbi
parc scuzndu-se.
Ca s fiu sincer, mi-am petrecut cea mai mare parte din zi
chinuindu-m i eu s neleg.

n timp ce stteau n apropierea farului, soarele ncepuse s se


scufunde sub linia orizontului, schimbnd culoarea cerului ntr-o
nuan de cenuiu amenintor. Briza, umed i rece, atingea n
treact suprafaa nisipului, agitnd spuma la marginea apei.
n deprtare, o siluet ntr-o jachet de culoare nchis hrnea
pescruii aruncnd bucele de pine n aer. n timp ce Lexie o
urmrea, simea cum ocul provocat de apariia lui Jeremy
ncepea s-i piard din intensitate. O parte din ea voia s fie
furioas c i ignorase dorina de a fi singur, iar o alt parte,
covritoare, era mgulit c reuise s o gseasc. Avery nu se
deranjase niciodat s vin dup ea i nici domnul Renatere.
Nici Rodney nu s-ar fi gndit vreodat s ajung acolo i, pn
acum cteva minute, dac cineva ar fi sugerat c Jeremy ar face
un asemenea lucru, Lexie ar fi rs numai gndindu-se la aceast
posibilitate. Dar ncepea s-i fie clar c Jeremy era altfel dect toi
ceilali brbai pe care i cunoscuse mai nainte i c nu trebuia
s fie surprins de nimic din ceea ce fcea.

Caii din deprtare ncepuser s se mprtie, continund s


pasc ici-colo n timp ce o luau napoi peste deal. Ceaa de pe
coast se rostogolea amestecndu-se cu marea i cerul. Chirele de
balt vrte n nisip lng marginea apei, cu picioarele lor lungi
precum paiele, se micau repede n timp ce cutau crustacee
micue.
n tcere, Jeremy i fcu minile cu i sufl n ele ncercnd
s le nclzeasc.
Eti suprat c am venit? ntreb el n sfrit.
Nu, recunoscu ea. Surprins, dar nu suprat.
El zmbi, iar ea i ntoarse zmbetul cu o sclipire plin de arm.
Cum ai ajuns aici? ntreb ea.
El fcu semn peste umr, spre Buxton.
Am fcut o plimbare cu doi pescari care mergeau n direcia
asta, zise el. M-au lsat n port.
Te-au plimbat aa, pur i simplu?
Chiar aa.
Ai avut noroc. Majoritatea pescarilor sunt firi destul de
dificile.
Se poate s fie adevrat, dar oamenii rmn oameni, zise el.
Cu toate c nu sunt expert n psihologie, sunt de prere c
oricine, chiar i strinii, pot nelege ct de urgent poate fi o
solicitare, aa c cei mai muli oameni dau dovad de
generozitate. Se ndrept dregndu-i glasul. Dar cum nu a mers,
am ncercat s-i pltesc.
Ea chicoti la auzul acestei mrturisirii.
Las-m s ghicesc, zise ea. i-au luat toi banii, nu-i aa?
El ridic uor din umeri.
Cred c depinde de modul cum priveti lucrurile. Mi s-au
prut ntr-adevr foarte muli bani pentru o cltorie cu barca.
Dup cum era i de ateptat. E ceva de mers. Numai benzina
te-ar fi costat foarte mult. i pe urm mai e uzura brcii
Au amintit de asta.
i, bineneles, timpul lor i faptul c vor lucra mine nainte
de zori.
Au amintit i de asta.
n deprtare, ultimul cal dispru dup deal.
Dar ai venit, oricum.
El ncuviin la fel de uimit ca i ea.
Dar s-au asigurat dac am neles c era o cltorie n sens
unic. Nu intenionau s m atepte, astfel nct cred c sunt
blocat aici.
Ea ridic din sprncean.
A, serios? Cum ai plnuit s te ntorci?
El i arunc un zmbet diabolic.
Pi, din ntmplare cunosc pe cineva care st aici, aa c
plnuiam s-mi folosesc farmecul irezistibil pentru a o convinge
s-mi ofere o cltorie napoi acas.
i dac eu nu voi pleca de aici un timp? Sau dac i-a
spune c eti pe cont propriu?
nc nu m-am gndit la partea asta.
i unde intenionai s stai ct te aflai aici?
Nici la partea asta nu m-am gndit nc.
Cel puin eti sincer n privina asta, zise ea zmbind. Dar,
spune-mi, ce ai fi fcut dac n-a fi fost aici?
Unde altundeva s te fi dus?
Ea se uit ntr-o parte, ncntat de faptul c el nu uitase ce-i
spusese ea cndva. n deprtare, zri luminile unui vas de pescuit
crevei care se deplasa att de ncet, nct prea c sttea pe loc.
i-e foame? ntreb ea.
Sunt mort de foame. N-am mncat nimic toat ziua.
Ai vrea s iei cina?
tii un loc plcut?
Cunosc un loc foarte plcut.
Se accept cri de credit? ntreb el. Mi-am folosit toii banii
ca s ajung aici.
Sunt sigur, zise ea, c vom fi n stare s ne descurcm.

Dup ce fcur cale-ntoars de la far, pornir napoi pe plaj


mergnd pe nisip compact, aproape de marginea apei. Exista un
spaiu ntre ei i niciunul nu prea dispus s se apropie de
cellalt. n schimb, cu nasurile nroite de frig, naintau amndoi
cu hotrre, parc atrai de locul care le era destinat.
n tcere, Jeremy rememora cltoria spre locul acela, cuprins
de un sentiment de vinovie fa de Nate i Alvin. Ratase
teleconferina nu avusese deloc semnal n timp ce traversa
Pamlico Sound i se gndea c trebuia probabil s sune folosind
linia terestr ndat ce va putea, cu toate c nu atepta cu plcere
momentul. Nate, bnuia el, fierbea de multe ore i atepta
telefonul lui, aa c putea, n sfrit, s se nfurie, dar Jeremy
inteniona s propun o ntlnire cu productorii sptmna
viitoare, cu tot cu film i cu ideile generale ale reportajului, ceea
ce i nchipuia el c ar fi fcut subiectul ntregii convorbiri,
oricum. Dac toate astea nu erau suficiente ca s-i liniteasc,
dac pierderea unei singure convorbiri telefonice putea nsemna
sfritul carierei sale nainte ca aceasta s nceap, atunci nu era
sigur c dorea s lucreze n televiziune, n fond.
i Alvin m rog, cu Alvin era ceva mai simplu. Nu exista nicio
posibilitate ca Jeremy s se ntoarc n Boone Creek pentru a se
ntlni cu Alvin n seara aceea ajunsese la aceast concluzie n
momentul cnd barca l lsase acolo , dar Alvin avea un telefon
celular, aa c putea s-i explice ce se ntmpla. Alvin nu va fi
ncntat s lucreze singur n seara aceea, dar se va calma pn
mine. Alvin era unul dintre acei oameni care nu lsau s-i
supere ceva mai mult de o zi.
Fiind sincer cu sine, Jeremy recunotea c nu prea era
preocupat de niciuna din aceste probleme n clipa aceea, n
schimb, tot ceea ce prea s conteze era faptul c mergea alturi
de Lexie pe o plaj linitit, ntr-un loc foarte ndeprtat i c, n
timp ce i trau picioarele prin briza srat, ea i ncolcise uor
braul n jurul braului su.

Lexie merse nainte pe treptele scorojite de lemn ale vechiului


bungalow i i ag jacheta n cuierul de lng u. Jeremy i
ag i el jacheta mpreun cu sacul de voiaj. n timp ce Lexie
mergea naintea lui prin camera de zi, Jeremy o urmrea,
gndindu-se din nou c era minunat.
i plac pastele? ntreb ea, ntrerupndu-i gndurile.
Glumeti? Am crescut cu paste. Din ntmplare, mama e
italianc.
Bine, zise ea. Pentru c asta plnuiam s gtesc.
Mncm aici?
Cred c suntem obligai, zise ea peste umr. Eti lefter, ai
uitat?
Buctria era mic, vopsit ntr-un galben decolorat, cu un
tapet nflorat care se cojea pe la coluri, cu dulapuri zgriate i o
mas mic, vopsit, aezat sub fereastr. Pe bufete erau
produsele de bcnie pe care ea le adusese mai devreme i
scotocind n prima saco, scoase o cutie de Cheerios i o pine.
De pe locul su de lng chiuvet, Jeremy zri o poriune din
pielea ei cnd se ridic pe vrfuri s le pun n dulap.
Ai nevoie de ajutor? ntreb el.
Nu, m descurc, mulumesc, zise ea, ntorcndu-se. Dup ce
i ndrept cmaa, bg mna n alt saco i puse dou cepe
deoparte mpreun cu dou cutii mari de roii San Marzano. Ct
fac eu asta, vrei ceva de but? Am un bax de ase sticle de bere n
frigider dac te intereseaz.
El fcu ochii mari prefcndu-se ocat.
Ai bere? mi imaginam c nu bei mult.
Nu beau.
Pentru cineva care nu bea, un bax de ase sticle poate face
mare ru. Cltin din cap nainte s continue. Dac nu te-a
cunoate mai bine, a crede c aveai de gnd s faci o petrecere n
acest weekend.
Ea i arunc o privire ucigtoare, dar, ca i ieri, cu ceva jucu
n ea.
E mai mult dect mi trebuie ntr-o lun, mulumesc foarte
mult. Acum, vrei una sau nu?
El zmbi amuzat de schimbul lor familiar de cuvinte.
A vrea una, mulumesc.
Vrei s te serveti? Trebuie s am grij de sos.
Jeremy se duse spre frigider i trase dou sticle de Coors Light
din baxul de ase sticle. Desfcu iute capacul unei sticle i apoi al
celeilalte nainte de a o aeza n faa ei. Cnd ea o vzu, el ridic
din umeri.
Nu-mi place s beau singur, zise el.
El ridic sticla toastnd i ea fcu la fel. Ciocnir sticlele fr s
spun un cuvnt. Sprijinindu-se de bufetul de lng ea, Jeremy
i ncruci picioarele.
D-mi voie s te anun c sunt foarte priceput la tiat dac
ai nevoie de ajutor.
O s in minte, zise ea.
El zmbi.
De ct timp deine familia ta locuina asta?
Bunicii mei au cumprat-o exact dup cel de al Doilea
Rzboi Mondial. Atunci nu exista nici mcar un drum pe insul.
Trebuia s mergi prin nisip ca s ajungi aici. Sunt cteva
fotografii n camera de zi n care se poate vedea cum arta
locuina atunci.
Te superi dac m uit?
Du-te nainte. Eu mai am de terminat aici. Pe hol, e o baie
dac vrei s te speli nainte de cin. n dormitorul pentru oaspei,
pe dreapta.
n camera de zi, Jeremy cercet fotografiile care surprinseser
viaa rustic de pe rm, apoi observ valiza lui Lexie lng
canapea. Dup ce se gndi o clip, apuc valiza i porni pe hol. Pe
stnga, observ o camer spaioas, care avea un pat mare cu
piedestal, acoperit de o cuvertur cu un imprimeu cu cochilii.
Pereii erau decorai cu alte fotografii care nfiau Outer Banks.
Bnuind c aceea era camera ei, aez valiza chiar lng u.
Dup ce travers holul, intr n cealalt camer. Era decorat
n stil nautic, iar perdelele albastru marin asigurau un contrast
plcut cu msuele laterale i masa de toalet. n timp ce i
scotea pantofii i osetele lng piciorul patului, se ntreba cum
ar fi s doarm acolo, tiind c Lexie era singur dincolo de hol.
La chiuveta din baie, se privi n oglind i cu minile ncerc s
dea din nou o form prului. Pielea i era acoperit cu un strat
subire de sare i, dup ce se spl pe mini, se stropi cu ap i
pe fa. Simindu-se parc mai bine, se ntoarse n buctrie i
auzi notele melancolice din melodia Yesterday a grupului Beatles,
care veneau de la un radio mic de pe pervaz.
Gata pentru o mn de ajutor? ntreb el.
Lng ea, observ un bol de salat de mrime medie cu
bucele de roii i msline.
n timp ce spla salata, Lexie fcu semn cu capul spre cepe.
Sunt aproape gata cu salata, dar vrei s curei astea?
Bineneles. Vrei s le i tai?
Nu, doar att. Cur-le. Cuitul este n sertarul de acolo.
Jeremy scoase un cuit i ntinse mna dup cepele de pe
bufet. Pentru scurt timp, amndoi i vzur de treab fr s
vorbeasc, ascultnd muzica. Cnd termin cu salata i o puse
deoparte, Lexie ncerc s ignore faptul c stteau att de aproape
unul de cellalt. Dar cu coada ochiului, nu se putea abine s nu
admire atitudinea degajat a lui Jeremy, forma oldurilor i a
picioarelor, umerii largi i pomeii nali.
Jeremy i art o ceap curat, fr s tie ce gndea ea.
Aa?
Chiar aa, zise ea.
Eti sigur c nu vrei s o tai?
Nu. Dac o vei tia, vei distruge sosul i nu te voi ierta
niciodat.
Toat lumea taie ceapa. Mama mea italianc taie ceapa.
Eu nu.
Deci o s pui cepele astea dou ntregi n sos?
Nu. Le voi tia mai nti n dou.
Pot s fac mcar asta?
Nu, mulumesc. Nu mi-ar plcea s te dau afar. Ea zmbi.
i n plus, eu sunt buctarul, ai uitat? Tu doar te uii i nvei.
Chiar acum imagineaz-i c eti un ucenic.
Un ucenic?
Ea ridic din umeri.
Ce pot s spun? S-ar putea ca mama ta s fie italianc, dar
eu am crescut cu o bunic care a ncercat aproape toate reetele.
i asta te face specialist?
Nu, dar a fcut-o pe Doris i, mult timp, am fost ucenica. Am
nvat prin asimilare i acum este rndul tu.
El ntinse mna dup cealalt ceap.
Spune-mi atunci, ce are att de special reeta ta? n afar de
cepele de mrimea mingilor de baseball, adic.
Ea lu ceapa curat i o tie n dou.
De vreme ce mama ta e italianc, sunt convins c ai auzit
de roiile San Marzano.
Bineneles, zise el. Sunt roii. Din San Marzano.
Ha, ha, rosti ea. De fapt, sunt cele mai dulci i cele mai
aromate roii, mai ales n sosuri. Acum, privete i nva.
Lexie scoase o oal de sub aragaz i o puse deoparte, apoi ddu
drumul la gaz i aprinse ochiul. Flacra albastr plpi, iar ea
aez oala goal pe ochiul aprins.
Sunt impresionat pn aici, zise el, terminnd de curat cea
de a doua ceap i punnd-o deoparte. i lu berea i se sprijini
de bufet din nou. Ar fi cazul s-i faci propria emisiune de gtit.
Refuznd s-l ia n seam, ea turn coninutul celor dou cutii
de roii n oal, apoi adug un pachet ntreg de unt. Jeremy se
uit peste umrul ei, urmrind cum untul ncepea s se topeasc.
Pare sntos, zise el. Doctorul meu mi spunea mereu c am
nevoie de mai mult colesterol n diet.
tiai c ai o nclinaie spre sarcasm?
Am auzit asta, zise el ridicnd sticla. Dar mulumesc pentru
observaie.
Ai terminat de curat cealalt ceap?
Doar sunt ucenicul, nu? zise el, dndu-i ceapa.
O tie i pe aceea n dou nainte de a pune toate cele patru
jumti n sos. Amestecnd sosul o clip cu o lingur lung de
lemn, l ls s nceap s fiarb i apoi micor focul.
Foarte bine, zise ea mulumit revenind spre chiuvet,
deocamdat am terminat. Va fi gata ntr-o or i jumtate.
n timp ce Lexie se spla pe mini, Jeremy se uit n oal,
ncruntndu-se.
Asta-i tot? Fr usturoi? Fr sare i piper? Fr crncior?
Fr chiftele?
Ea cltin din cap.
Doar trei ingrediente. Bineneles c l vom turna peste
linguini i pe deasupra vom pune puin parmezan.
Nu este chiar italian.
De fapt, este. Este modul n care se prepar n San Marzano
de sute de ani. Asta-i n Italia, apropo. nchise robinetul, i
scutur minile deasupra chiuvetei i se terse cu un prosop
pentru vase. Dar de vreme ce mai avem puin timp la dispoziie, o
s fac curat nainte de cin, zise ea. Ceea ce nseamn c te voi
lsa puin singur.
Nu-i face griji pentru mine. O s gsesc ceva de fcut.
Dac vrei, poi s faci un du, zise ea. i voi aduce cteva
prosoape.
Pentru c nc mai simea sarea pe gt i pe brae, nu-i lu
dect o clip s accepte.
Mulumesc. Ar fi grozav.
D-mi doar un minut s aduc lucrurile de care ai nevoie,
bine?
Ea zmbi, i lu berea i, cnd se strecur pe lng el, i simi
privirea fixat pe olduri. Se ntreb dac i el se simea la fel de
stnjenit cum se simea ea.
La captul holului, deschise ua dulapului de perete, lu cteva
prosoape i le aez pe patul lui. n baie, sub chiuvet, erau
diverse ampoane i un spun nou, aa c le scoase la vedere i
pe acelea. n timp ce le aranja, se privi pentru o clip n oglind i
deodat i-l imagin pe Jeremy nfurat ntr-un prosop dup ce
fcuse du. Imaginea o fcu s vibreze. Trase adnc aer n piept,
simindu-se din nou ca o adolescent.
Hei!? l auzi ea strignd. Unde eti?
Sunt n baie, rspunse ea surprins de vocea ei calm.
Verific dac ai tot ce-i trebuie.
Jeremy apru n spatele ei.
Nu ai din ntmplare i un aparat de ras printr-unul dintre
sertarele astea, nu?
Nu, regret, zise ea. O s m uit i n baia mea, dar
Nicio problem, zise el trecndu-i mna peste favorii. Ast-
sear, voi avea un look nengrijit.
Nengrijit ar fi tocmai bine, socoti ea, simind cum se
nroete. ntorcndu-se ca el s nu observe, fcu semn spre
ampoane.
Folosete-l pe oricare dintre ele, zise ea. i nu uita c
dureaz un timp pn cnd o s ai ap cald, aa c fii rbdtor.
Voi fi, zise el. Dar am vrut s te ntreb dac pot s folosesc
telefonul. Trebuie s dau cteva telefoane.
Ea ncuviin.
Telefonul e n buctrie.
Fcndu-i loc pe lng el, simi cum o urmrea din nou, cu
toate c nu se ntoarse s verifice. n schimb, se duse n camera
ei, nchise ua i se sprijini de ea ncurcat de modul prostesc n
care se simea. Nu se ntmplase nimic, nimic nu avea s se
ntmple, i spuse ea din nou. ncuie ua, spernd c va fi
suficient s o mpiedice s se mai gndeasc i s i stpneasc
gndurile. i funcion, mcar pentru o clip, pn cnd observ
c Jeremy i aezase valiza n camer.
Faptul c tia c el fusese n camer cu cteva minute mai
nainte strni n sufletul ei un val de sperane interzise, chiar
dac nu dorea s se mai gndeasc la nimic, nct se vzu
obligat s admit c se minise tot timpul.

n momentul cnd reveni n buctrie dup du, Jeremy gust


din sosul care fierbea la foc mic pe aragaz. i termin berea,
arunc sticla la gunoi, sub chiuvet, i apoi scoase o alta din
frigider. Pe raftul de jos, zri un calup proaspt de parmezan i un
borcan nedesfcut de msline Amfiso; se gndi s terpeleasc
una, dup care renun.
Dup ce gsi telefonul, form numrul de la biroul lui Nate i i
se fcu legtura imediat. n primele douzeci de secunde, inu
receptorul departe de ureche ct timp Nate l fcea cu ou i cu
oet, dar cnd, n sfrit, se calm, reacion pozitiv la propunerea
lui Jeremy, acceptnd ntlnirea de sptmna viitoare. Jeremy
ncheie convorbirea cu promisiunea c va discuta cu el din nou a
doua zi dimineaa.
Alvin, pe de alt parte, fusese imposibil de gsit. Dup ce form
numrul i auzi csua vocal, Jeremy atept un minut i
ncerc din nou, cu acelai rezultat ns. Ceasul din buctrie
arta aproape ora ase, aa c Jeremy i nchipui c Alvin era pe
undeva pe osea. Din fericire, mai aveau ocazia s discute n
seara aceea nainte ca el s ias.
Nemaiavnd nimic altceva de fcut i pentru c Lexie nu se
vedea pe nicieri, Jeremy iei tiptil pe ua din spate i rmase pe
verand. Frigul se nteise. Vntul, din ce n ce mai nedomolit, era
rece i aspru i, cu toate c nu putea zri oceanul, auzea valurile
rostogolindu-se fr ncetare, ritmul lor linitindu-l, aproape ca
ntr-o trans.
Dup o vreme, reveni n livingul ntunecat. Aruncnd o privire
pe hol, observ o fie de lumin pe sub ua nchis a lui Lexie.
Netiind ce s fac, aprinse o lamp mic de citit care se afla
lng emineu, iar lumina acesteia mprtie umbre prin
ncpere. Studie crile care fuseser stivuite pe polia emineului
nainte de a-i aminti de sacul de voiaj. n graba de a ajunge
acolo, nu reuise s se uite nc prin caietul lui Doris, aa c,
dup ce l scoase din sac, se ntoarse cu el spre fotoliu. n timp ce
lua loc, simi cum ncordarea din umeri ncepea s cedeze pentru
prima oar dup multe ore.
S fiu aici, acum, se gndi el, e plcut. Nu, s reformulez. E
aa cum ar trebui s fie mereu.

Mai devreme, cnd Lexie l auzise pe Jeremy nchiznd ua de


la camera lui, rmase lng oglind i sorbi din bere, bucuroas
c avea la ndemn ceva care s-i calmeze nervii.
Purtaser o conversaie banal n buctrie, pstrnd distana
pn cnd lucrurile intraser pe fgaul normal. Cnd revenise n
acel loc, tia c trebuia s nu se dea btut, dar n timp ce punea
berea deoparte, realiz c nu dorea s pstreze distana. Nu mai
dorea.
n ciuda faptului c i ddea seama de riscuri, tot ceea ce era
legat de el o atrgea tot mai mult surpriza cnd l zrise venind
spre ea pe plaj, zmbetul su degajat i prul rvit, privirea
neastmprat de copil i, n momentul acela, deveni n acelai
timp i brbatul pe care l cunotea, i brbatul pe care nu l
cunotea. Cu toate c atunci nu era dispus s admit asta,
nelegea n clipa aceea c dorea s-i cunoasc acea parte pe care
el continua s o ascund de ea, oricare ar fi fost aceea, indiferent
unde putea duce.
n urm cu dou zile, nu i-ar fi imaginat ctui de puin c aa
ceva ar fi posibil, mai ales cu un brbat pe care nu-l cunotea mai
deloc. Odinioar, fusese rnit, aa c realiza n momentul acela
c reacionase n faa durerii retrgndu-se la adpostul
singurtii. Dar o via fr risc nu prea era via, aa c dac
inteniona s se schimbe, putea foarte bine s nceap din clipa
aceea.
Dup ce fcu du, se aez pe marginea patului i trase
fermoarul de la buzunarul de pe capacul valizei pentru a lua o
sticlu cu loiune. i aplic puin loiune pe picioare i pe brae
i o ntinse pe sni i pe abdomen, savurnd senzaia intens pe
care i-o producea.
Nu adusese cu ea nimic extravagant de purtat; n graba de
diminea, i luase la repezeal primele lucruri pe care le gsise,
aa c rscoli prin valiz pn cnd gsi perechea preferat de
jeani. Erau foarte decolorai, deirai la genunchi, cu manetele
uzate. Dar splatul nmuiase i subiase denimul, aa c era
foarte contient de faptul c i scoteau n eviden silueta. Simi
un fior ascuns la gndul c n mod sigur Jeremy va observa.
i puse repede pe ea o cma alb cu mneci lungi pe care nu
se obosi s o bage n pantaloni i i rsuci mnecile pn la
coate. Stnd n faa oglinzii, i ncheie nasturii din fa, oprindu-
se cu un nasture mai jos dect se ncheia de obicei, punndu-i n
eviden o poriune foarte mic din decolteu.
i usc prul cu un usctor i l perie. Pentru machiaj, fcu tot
posibilul cu ce avea la dispoziie, aplicndu-i un pic de fard pe
obraji, rimel i ruj. Ar fi dorit s fi avut puin parfum, dar nu mai
putea face nimic n privina asta.
Cnd termin, trase de cma n faa oglinzii n ncercarea de
a o face s stea cum trebuie, ncntat de felul n care arta.
Zmbind, ncerc s-i aduc aminte dac ultima dat cnd
artase bine contase cu adevrat pentru ea.
Cnd intr n camer, Jeremy sttea n fotoliu cu picioarele
sprijinite. El i ridic privirea spre ea i, pentru o clip, pru c
vrea s spun ceva, dar nu se auzi niciun cuvnt. n schimb,
continu s o priveasc.
Incapabil s-i ia privirea de la Lexie, i ddu seama dintr-
odat de ce fusese att de important s o regseasc. Nu avusese
de ales, pentru c atunci vzu limpede c era ndrgostit de ea.
Ari incredibil, opti el n sfrit.
Mulumesc, zise ea, auzindu-i emoia sincer din glas, care
dezvluia modul n care el o fcea s se simt.
Privirile lor se ntlnir i rmaser nemicate i, n clipa aceea,
ea nelese c mesajul din privirea lui era oglindirea propriei
dorine.

CINCISPREZECE

Pentru o clip, niciunul nu pru n stare s se mite, pn


cnd Lexie respir adnc i se uit ntr-o parte. nc tulburat,
ridic uor sticla cu bere.
Cred c mai am nevoie de una, zise ea, ncercnd s
zmbeasc. Vrei i tu?
Jeremy i drese glasul.
Deja mi-am luat una. Mulumesc.
Revin ntr-o clip. Trebuie s verific i sosul.
Lexie se ndrept spre buctrie, cu pai nesiguri, i se opri n
faa aragazului. Lingura de lemn lsase o pat de sos de roii pe
bufet dup ce o luase s amestece n oal, iar atunci cnd
termin, o puse n acelai loc. Apoi deschise frigiderul, i scoase o
bere i o puse pe bufet mpreun cu mslinele. ncerc s
deschid borcanul, dar pentru c minile i tremurau, nu reui
s-l prind cum trebuia.
Ai nevoie de o mn de ajutor? ntreb Jeremy.
Ea i ridic privirea surprins. Nu-l auzise intrnd, aa c se
ntreb dac sentimentele ei erau la fel de evidente pe ct de
puternic le simea.
Dac nu te superi, zise ea.
Jeremy lu borcanul cu msline din mna ei. Ea urmri
muchii viguroi de pe antebraul lui n timp ce rsuci capacul s-
l deschid. Apoi, observnd sticla ei de bere, o deschise i i-o
nmn.
Jeremy nu voia s-i ntlneasc privirea i nici nu prea dornic
s vorbeasc. n linitea din ncpere, ea l vzu sprijinindu-se de
bufet. Lumina de deasupra era aprins, dar, fr strlucirea
stins a amurgului rzbtnd prin fereastr, prea mai molatic
dect atunci cnd ncepuser s gteasc.
Ea scoase nite ulei de msline i oet balsamic i turn cte
puin din fiecare ntr-un bol mic, adugnd sare i piper.
Totul miroase delicios, zise el.
Dup ce termin cu sosul pentru salat, ntinse mna dup
msline i le puse ntr-un alt bol mic.
Mai avem nc o or pn la cin, zise ea. Conversaia prea
s o calmeze. Pentru c nu m-am gndit c o s am companie,
astea vor ine loc de aperitiv. Dac ar fi var, a fi propus s
ateptm pe verand, afar, dar am ncercat mai devreme i e
foarte frig. i ar fi cazul s te avertizez c scaunele din buctrie
nu sunt prea confortabile.
Ceea ce nseamn?
Vrei s iei loc din nou n living?
El o lu nainte, se opri n dreptul fotoliului s ia caietul lui
Doris i apoi o urmri pe Lexie aezndu-se pe canapea. Ea aez
mslinele pe msua de cafea, apoi se foi uor, ncercnd s se
fac comod. Cnd se aez lng ea, i simi parfumul floral i
dulce al amponului pe care l folosise. Din buctrie, auzea
acorduri foarte slabe de la radio.
Observ c ai caietul lui Doris, zise ea.
El ddu din cap aprobator.
Mi-a ngduit s-l mprumut.
i?
Tocmai am avut ocazia s m uit peste primele pagini. Dar
conine mult mai multe detalii dect mi-am imaginat.
Acum crezi c a prezis sexul tuturor acelor copilai?
Nu, zise el. Cum am spus, e posibil s-i fi notat doar pe cei n
privina crora a avut dreptate.
Lexie zmbi.
i felul diferit n care arat nsemnrile? Uneori cu stiloul,
alteori cu creionul, uneori arat de parc era grbit, alteori arat
de parc o fcea pe ndelete.
Nu susin c acest caiet nu pare convingtor, zise el. Susin
doar c ea nu poate prezice sexul copilailor innd mna cuiva
ntr-a sa.
Pentru c aa susii tu.
Nu. Pentru c e imposibil.
Nu vrei s spui puin probabil din punct de vedere statistic?
Nu, zise el, imposibil.
Foarte bine, domnule Sceptic. Dar cum merge articolul tu?
Jeremy ncepu s dezlipeasc eticheta de pe sticla de bere cu
degetul mare.
Bine, zise el. Dac a putea, a mai vrea s termin de rsfoit
cteva jurnale la bibliotec. Poate gsesc ceva care s dea savoare
povestirii.
Ai descifrat misterul?
Da, zise el. Nu-mi rmne dect s demonstrez. Din fericire,
vremea ine cu mine.
Da, zise ea. Probabil c va fi cea tot weekendul. Am auzit la
radio mai devreme.
Grozav, zise el. Dar partea proast e c soluia nu e deloc la
fel de amuzant ca legenda.
A meritat s vii aici, atunci?
El ncuviin.
Fr ndoial, zise el cu voce calm. N-a fi pierdut cltoria
asta pentru nimic n lume.
Ascultndu-i tonul, Lexie nelese exact ceea ce intenionase s
spun, aa c se ntoarse spre el. Sprijinindu-i brbia n mn,
i puse un picior pe canapea, ncntat de intimitatea atmosferei
i de senzaia de a se simi dorit, pe care i-o ddea apropierea
lui.
Deci, ce este? ntreb ea aplecndu-se n fa uor. Poi s-
mi spui?
Lumina lmpii din spatele femeii crea un halou delicat n jurul
ei, iar ochii i strluceau ntr-o nuan de violet pe sub genele
ntunecate.
A prefera s-i art, zise el.
Ea zmbi.
De vreme ce te duc napoi, vrei s spui. Corect?
Corect.
i vrei s mergi napoi?
Mine, dac putem. El cltin din cap ncercnd s-i
stpneasc emoiile, nedorind s strice atmosfera, nedorind s
mping lucrurile prea mult, dorind doar s o ia n brae. Trebuie
s m ntlnesc cu Alvin. Este un prieten de-al meu un
cameraman din New York. Vine s fac nite filme profesioniste.
Vine n Boone Creek?
De fapt, probabil sosete n ora n timp ce noi vorbim.
Chiar acum? N-ar trebui s fii acolo?
Probabil, recunoscu el.
Ea se gndi la ceea ce spusese el, impresionat de efortul pe
care l fcuse s vin n ziua aceea.
n regul, zise ea. Este un feribot diminea pe care putem
s-l prindem. Putem fi napoi n ora pe la zece.
Mulumesc, zise el.
i ai de gnd s filmezi mine-noapte?
El aprob.
Am lsat un bilet prin care i spun lui Alvin s mearg la
cimitir n seara asta, dar trebuie s filmm i n alt parte. i
mine o s fie o zi plin, oricum. Sunt cteva mruniuri pe care
trebuie s le definitivez.
Cum rmne cu seara dansant? M gndeam c aveam o
nelegere, c dac vei rezolva misterul, voi dansa cu tine.
Jeremy ls capul n jos.
Dac pot s o fac, o voi face. Crede-m. Nu-mi doresc nimic
mai mult.
Tcerea umplu ncperea.
Cnd ai de gnd s te ntorci la New York? ntreb ea, n
sfrit.
Smbt, zise el. Trebuie s fiu la New York pentru o
ntlnire de sptmna viitoare.
Inima i se strnse cnd l auzi vorbind. Dei tia ce urma s-i
spun, era chinuitor s-l aud rostind cuvintele.
napoi la viaa captivant, nu?
El cltin din cap.
Viaa mea n New York nu e deloc atta de ncnttoare. Cea
mai mare parte nseamn munc. mi petrec majoritatea timpului
fie fcnd cercetri tiinifice, fie scriind, i astea sunt eforturi
solitare. De fapt, sunt destul de singur deseori.
Ea ridic din sprncean.
Nu ncerca s m faci s-mi fie mil de tine, pentru c nu o
cred.
El i arunc o privire.
i dac i-a vorbi despre vecinii mei ngrozitori? i-ar fi mil
de mine atunci?
Nu.
El rse.
Nu locuiesc n New York de dragul aventurii, indiferent de
ceea ce ai putea s-i nchipui. Locuiesc acolo pentru c familia
mea e acolo, pentru c m simt n largul meu acolo. Pentru c
acolo nseamn acas pentru mine. Exact cum Boone Creek este
acas pentru tine.
neleg c eti foarte apropiat de familia ta.
Da, zise el, suntem apropiai. Ne strngem n fiecare
weekend acas la mama i tata, n Queens, pentru mesele acelea
foarte mari i importante. Cu civa ani n urm, tata a avut o
criz cardiac i i e greu, dar i plac weekendurile astea.
ntotdeauna este ca la grdina zoologic: o ceat de copii care
alearg peste tot, mama care gtete n buctrie, fraii mei i
soiile lor care stau prin curtea din spate. Bineneles, ei locuiesc
cu toii aproape, aa c se duc acolo chiar mai des dect o fac eu.
Ea mai lu o nghiitur de bere.
Sun frumos.
Da. Dar e greu uneori.
Ea se uit la el.
Nu neleg.
El rmase tcut n timp ce nvrtea sticla n mini.
Uneori, nici eu nu neleg, zise el.
Poate c felul n care se exprimase o fcu s se abin s mai
spun ceva; n tcere, l urmrea atent, ateptnd s continue.
Ai avut vreodat un vis? ntreb el. Ceva ce i doreti foarte
tare i exact cnd crezi c eti gata s ntinzi mna i s-l apuci,
ceva l ndeprteaz?
Toat lumea are visuri care nu se mplinesc, rspunse ea cu
o voce precaut.
Umerii lui se prbuir brusc.
Da, zise el. Cred c ai dreptate.
Nu neleg ce ncerci s-mi spui, zise ea.
E ceva ce nu tii despre mine, zise el ntorcndu-se din nou
cu faa spre ea. De fapt, e ceva ce n-am spus niciodat nimnui.
Cnd l auzi, Lexie i simi umerii ncordai.
Eti cstorit, zise ea, lsndu-se pe spate.
El cltin din cap.
Nu.
Atunci te vezi cu cineva la New York i e ceva serios.
Nu, nu e nici asta.
Pentru c el nu mai spuse nimic, ea i imagin c zrise o
umbr de nencredere pe chipul su.
E n ordine, veni ea cu ideea. Oricum, nu e treaba mea.
El cltin din cap i se for s zmbeasc.
Ai fost aproape prima dat, zise el. Am fost cstorit. i am
divorat.
Ateptndu-se la ceva mult mai ru, puin i lipsi lui Lexie s
nu rd n hohote de uurare, dar expresia lui sumbr o reinu.
Numele ei era Maria. La nceput, a fost pasional i niciunul
din noi nu putea nelege ce vzusem unul la cellalt. Dar odat
ce relaia a devenit mai profund, am mprtit aceleai valori i
credine despre toate lucrurile importante din via. Inclusiv
dorina noastr de a avea copii. Ea dorea patru, eu doream cinci.
Ezit cnd i zri expresia. tiu c asta nseamn o mulime de
copii n ziua de azi, dar era ceva cu care amndoi eram deprini.
Ca i mine, ea provenea dintr-o familie numeroas. Fcu o pauz.
N-am tiut de la nceput c era o problem, dar dup ase luni,
pentru c ea tot nu rmsese nsrcinat, am mers s facem nite
teste de rutin. S-a dovedit c ea era bine, dar, dintr-un motiv
oarecare, eu nu. Fr niciun fel de motiv, fr niciun rspuns
rezonabil. Pur i simplu, unul dintre acele lucruri care li se
ntmpl uneori oamenilor. Cnd a aflat, a hotrt c nu mai
dorea s continue mariajul. i acum adic, mi iubesc familia,
mi place s-mi petrec timpul cu ei, dar cnd sunt acolo,
ntotdeauna mi amintesc de familia pe care nu voi fi n stare s o
am niciodat. tiu c sun ciudat, dar cred c ar trebui s fii n
locul meu pentru a nelege ct de mult mi-am dorit copii.
Cnd termin, Lexie se uita la el ncercnd s priceap ceea ce
tocmai i spusese.
Soia te-a prsit pentru c ai descoperit c nu puteai avea
copii? ntreb ea.
Nu imediat. Dar n final, da.
i doctorii nu puteau face nimic?
Nu. El pru aproape stnjenit. Adic, n-au afirmat c era
absolut imposibil s am un copil, dar au lsat s se neleag c
putea fi foarte probabil s nu se ntmple niciodat. i asta a fost
suficient pentru ea.
Nu s-a gndit la adopie? Sau la gsirea unui donator? Sau
Jeremy cltin din cap.
tiu c e simplu s crezi c era o femeie fr inim, dar nu
era aa, zise el. Trebuia s o cunoti ca s o nelegi pe deplin. A
crescut imaginndu-i c va fi mam. n definitiv, surorile ei,
toate au devenit mame i ar fi devenit i ea, dac n-ar fi fost
problema mea. i ridic privirea spre tavan. Mult timp, nu am
vrut s cred. Nu voiam s cred c eram imperfect, dar eram. i
mi dau seama c sun ridicol, dar dup asta, m-am simit mai
puin brbat. Ca i cum nu eram suficient de corespunztor
pentru nimeni.
El ridic din umeri, iar vocea i reveni la normal pe msur ce
continu:
Da, am fi putut adopta; da, am fi putut gsi un donator. Am
propus toate astea. Dar nu era prea interesat de aceste variante.
Ea dorea s fie nsrcinat, dorea s se bucure de natere i, fr
discuie, dorea s fie copilul soului ei. Dup asta, lucrurile au
nceput s mearg prost. Dar nu numai din cauza ei. i eu m
schimbasem. Eram cu toane am nceput s cltoresc i mai
mult n interes de serviciu nu tiu poate c eu am forat-o s
plece.
Lexie l studie mult timp.
De ce mi povesteti toate astea?
El lu o nghiitur de bere i ncepu din nou s rzuiasc
eticheta de pe sticl.
Poate pentru c vreau s tii n ce te bagi cu cineva ca mine.
Cnd l auzi, Lexie simi cum sngele i nvlete n obraji.
Cltin din cap i se ntoarse ntr-o parte.
Nu spune lucruri pe care nu le crezi.
Ce te face s spui c nu le cred?
Afar, vntul ncepuse s bat mai puternic, i Lexie auzea
clinchetul slab al clopoeilor de vnt de lng u.
Pentru c nu le crezi. Pentru c nu poi. Pentru c nu te
reprezint i nu au nicio legtur cu ceea ce tocmai mi-ai povestit,
zise ea. Tu i eu nu suntem la fel, orict ai vrea s crezi c
suntem. Tu eti acolo, eu sunt aici. Tu ai o familie mare cu care te
vezi deseori, eu o am doar pe Doris i ea are nevoie de mine aici,
mai ales acum, avnd n vedere sntatea ei. ie i plac marile
orae, mie mi plac cele mici. Tu ai o carier care i place foarte
mult, iar eu m rog, eu am biblioteca i mi place la fel de mult.
Dac unul din noi este obligat s renune la ceea ce are, ceea ce-a
ales s fac cu viaa lui nchise ochii pentru o secund. tiu c
e posibil ca unii oameni s o fac, dar este o misiune grea atunci
cnd vrei s construieti o relaie. Chiar tu ai spus c motivul
pentru care te-ai ndrgostit de Maria a fost mprtirea acelorai
valori. Dar n ceea ce ne privete, unul din noi ar trebui s se
sacrifice. i dac eu nu vreau s fiu obligat s m sacrific, nu
cred c e corect s-i pretind nici ie s te sacrifici.
Ea i ls privirea n jos i, n tcerea care urm, Jeremy reui
s aud ticitul ceasului de deasupra emineului. Chipul ei
fermector era umbrit de tristee, iar el se simi brusc cuprins de
teama c ar putea pierde orice ans de a mai fi cu ea. ntinse
mna i i ntoarse faa spre el.
i dac nu consider c e un sacrificiu? zise el. i dac i-a
spune c a prefera s fiu cu tine dect s revin la viaa mea de
altdat?
Simea pe piele furnicturi sub degetele lui. ncercnd s ignore
senzaia, Lexie i impuse un ton ferm.
Atunci i-a spune c i eu am petrecut de minune n
ultimele dou zile. C ntlnirea cu tine a fost n sfrit,
uimitoare. i c da, a vrea s cred c ar exista o cale s facem ca
lucrurile s mearg. i c sunt flatat.
Dar nu vrei s ncercm s facem lucrurile s funcioneze.
Lexie cltin din cap.
Jeremy eu
E n ordine, zise el. neleg.
Nu, zise ea, nu nelegi. Pentru c ai auzit ce am spus, dar
nu ai ascultat. Asta nseamn c, bineneles, mi-ar plcea ca
totul s mearg ntre noi. Eti inteligent, bun i ncnttor Se
opri, ovind. De acord, eti puin cam ndrzne uneori
n ciuda tensiunii, el nu se putu abine s nu rd. Ea
continu, alegndu-i cuvintele cu grij:
Motivul pentru care spun toate astea este c ultimele dou
zile au fost incredibile, dar, n trecut, au fost lucruri care m-au
rnit, zise ea. Repede i cu calm, i povesti despre domnul
Renatere. Cnd i termin povestirea, avea o expresie aproape
vinovat. Poate de aceea ncerc s fiu prevztoare n privina
asta. Nu spun c vei disprea aa cum a fcut el, dar poi afirma
cu mna pe inim c vom avea aceleai sentimentele unul pentru
cellalt dac va trebui s strbatem un drum lung pentru a fi
mpreun?
Da, zise el cu voce hotrt. Pot.
Ea se art aproape trist de rspunsul lui.
Spui asta acum, dar mine? Dar peste o lun?
Afar, vntul uiera n jurul csuei. Nisipul se lovea de
ferestre, iar perdelele se micau n toate prile, n timp ce aerul
i croia drum prin ochiurile vechi de geam.
Jeremy se uita fix la Lexie, realiznd din nou c o iubea.
Lexie, zise el simind cum i se usca gura. Eu
tiind ce avea el de gnd s spun, ea i ridic minile s-l
opreasc.
Te rog, zise ea. Nu. Nu sunt nc pregtit pentru asta, bine?
Deocamdat, hai s savurm cina. Se poate? Ea ezit nainte de
a-i aeza ncet sticla de bere pe mas. Ar fi cazul s merg s vd
ce se ntmpl cu pastele.
Trist, Jeremy o urmri n timp ce se ridica de pe canapea.
Oprindu-se n drum spre buctrie, ea se ntoarse spre el.
i aa cum tii, cred c ceea ce a fcut fosta ta soie a fost
ngrozitor i nu e nici pe departe aa de grozav cum ai ncercat
s sugerezi c era. Nu-i prseti soul pentru un astfel de motiv
i faptul c reueti s afirmi ceva drgu despre ea dovedete c
ea este cea care a greit. Crede-m tiu de ce ai nevoie s fii un
printe bun. S ai copii nseamn s ai grij de ei, s-i creti, s-i
iubeti i s-i sprijini i niciunul dintre aceste lucruri nu are
legtur cu cine i concepe ntr-o noapte n dormitor sau cu
experiena de a fi nsrcinat.
Ea se ndrept spre buctrie i dispru. El l auzea pe Billie
Holiday cntnd Ill Be Seeing You la radio. Cu emoie, Jeremy se
ridic s o urmeze tiind c, dac n-ar profita de moment, s-ar
putea s nu mai aib ocazia nicicnd. Lexie, nelesese el dintr-
odat, era motivul pentru care venise la Boone Creek; Lexie era
rspunsul pe care l cutase tot timpul.
Se sprijini de ua buctriei urmrind-o cum punea alt oal
pe aragaz.
Mulumesc pentru ceea ce ai spus, zise el.
Cu plcere, rspunse ea, refuznd s-i ntlneasc privirea.
El tia c ea se strduia s fie puternic n faa emoiilor pe
care i el le tria, aa c i admir att pasiunea, ct i rezerva.
Totui, fcu un pas spre ea, tiind c trebuia s-i ncerce
norocul.
Vrei s-mi faci o favoare? ntreb el. Pentru c s-ar putea s
nu ajung s o fac mine-sear, zise el ntinznd mna, vrei s
dansezi cu mine acum?
Aici? ntreb ea ridicndu-i privirea, luat prin surprindere
n timp ce inima i btea nebunete. Acum?
Fr s mai spun nimic, el veni mai aproape i o lu de mn.
Zmbi n timp ce i ridic mna la buze i i srut degetele
nainte de a o lsa jos. Apoi, privind n ochii ei, i trecu cellalt
bra n jurul mijlocului i o trase ncet spre el. n timp ce degetul
su mare ncepu s-i ating cu blndee pielea minii, i opti
numele, iar Lexie se trezi lsndu-se condus de el.
Melodia se auzea slab n timp ce ncepur s se roteasc n
cercuri lente i, cu toate c se simi stingherit la nceput, n cele
din urm se sprijini de el, relaxndu-se la cldura trupului su.
Respiraia lui i nclzea gtul i cnd mna lui o atinse cu
delicatee pe spate, ea nchise ochii i rmase sprijinit de el,
lsndu-i capul pe umrul lui i simind cum ultima ei
mpotrivire se topea. Realiz c momentul acela era ceea ce dorise
tot timpul i, n buctria micu, se micau n ritmul muzicii
duioase, nlnuii.
Dincolo de ferestre, valurile continuau s se rostogoleasc,
aruncndu-se ctre dun. Vntul rece uiera n jurul csuei,
pierzndu-se n seara tot mai ntunecat. Cina fierbea la foc mic
pe aragaz.
Cnd, n sfrit, ea i ridic capul s-i ntlneasc privirea, el
i ncolci braele n jurul ei. Buzele lui le atinser uor pe ale ei
o dat, i apoi de dou ori nainte de a le apsa cu putere. Dup
ce se retrase uor s se ncredineze c ea se simea bine, o srut
din nou i l srut i ea, desftndu-se n mbriarea lui
strns. i simi limba pe limba ei, umezeala care mbta, i i
duse o mn spre faa lui, descoperindu-i barba neras pe obraz.
El reacion la atingerea ei srutnd-o pe obraz i pe gt,
plimbndu-i limba nerbdtoare pe pielea ei.
Se srutar n buctrie mult timp, amndoi savurnd
momentul pe ndelete, pn cnd Lexie se deprt de el. nchise
aragazul din spatele ei, apoi, lundu-l din nou de mn, l
conduse n dormitorul ei.
Fcur dragoste ncet. Ct se mic deasupra ei, i opti ct de
mult o iubete i i murmur numele ca pe o rugciune. Minile
lui se micau continuu, parc pentru a-i dovedi c era real.
Rmaser n pat ore ntregi, fcnd dragoste, rznd fr zgomot
i bucurndu-se unul de atingerea celuilalt.
Cteva ore mai trziu, Lexie se ridic din pat i arunc pe ea
halatul de baie. Jeremy i puse jeanii i o nsoi la buctrie,
unde terminar de pregtit cina. Dup ce Lexie aprinse o
lumnare, el o privi peste flacra mic, minunndu-se de
mbujorarea persistent din obrajii ei, n timp ce savur cea mai
delicioas mncare pe care o gustase vreodat. Dintr-un motiv
anume, masa luat mpreun n buctrie, el fr cma i ea
goal pe sub halatul subire, aproape depise n intimitate orice
altceva se ntmplase n seara aceea.
Dup asta, revenir n pat, iar el o trase aproape, mulumit pur
i simplu s o mbrieze. Cnd Lexie adormi n cele din urm n
braele lui, Jeremy i veghe somnul. Din cnd n cnd, i ddea la
o parte prul de pe fa, retrind seara, amintindu-i toate
momentele i tiind n adncul sufletului c ntlnise femeia cu
care dorea s-i petreac restul vieii.

Chiar nainte de zori, Jeremy se trezi i i ddu seama c Lexie


dispruse. Se aez n capul oaselor, pipi uor cu palmele
nvelitorile s se asigure parc, apoi sri din pat i i puse jeanii.
Hainele ei erau nc pe podea, dar halatul de baie pe care-l
purtase la cin dispruse, ncheindu-i jeanii cu zgomot, se
nfior uor din cauza frigului i i ncruci braele, n timp ce
strbtea holul.
O gsi n fotoliu, lng emineu, cu o ceac cu lapte pe masa
mic de lng ea. n poal inea caietul lui Doris, deschis pe la
nceput, dar nu se uita n el. n schimb, se uita n gol pe fereastra
ntunecat.
El mai fcu un pas spre ea i, cnd podeaua scri sub
piciorul lui, ea tresri din cauza zgomotului. Cnd l vzu, zmbi.
Bun, zise ea.
n lumina slab, Jeremy simi c ceva nu era n ordine. Se
aez pe braul fotoliului i i strecur un bra pe lng ea.
Te simi bine? murmur el.
Da, zise ea. M simt perfect.
Ce faci aici n toiul nopii?
Nu puteam s dorm, zise ea. i n plus, trebuie s fim n
picioare n scurt timp pentru a prinde feribotul.
El ddu din cap aprobator, dei nu era total mulumit de
rspunsul ei.
Eti furioas din cauza mea?
Nu, zise ea.
Regrei ce s-a ntmplat?
Nu, zise ea, nu-i nici asta.
Totui, nu mai adaug nimic, iar Jeremy o trase mai aproape,
ncercnd s o cread.
Este un caiet interesant, zise el nedorind s o preseze. Sper
s-l studiez puin mai trziu.
Lexie zmbi.
A trecut ceva timp de cnd m-am uitat prin el. Cnd l-am
vzut aici, mi-a trezit amintiri.
Cum aa?
Ea ezit, apoi art spre pagina deschis n poal.
Cnd l citeai mai devreme, ai dat peste nsemnarea asta?
Nu, rspunse el.
Citete-o, zise ea.
Jeremy citi nsemnarea repede; n multe feluri, prea similar
cu celelalte. Numele de botez ale prinilor, vrsta i n ce lun se
afla femeia nsrcinat. i faptul c femeia avea s nasc o fat.
Cnd termin de citit, se uit la ea.
nseamn ceva pentru tine? ntreb ea.
Nu neleg ntrebarea, recunoscu el.
Numele lui Jim i Claire nu-i spun nimic?
Nu. El i cercet faa. Ar trebui?
Lexie i cobor privirea.
Erau prinii mei, zise ea cu vocea calm. nsemnarea asta
prezicea c voi fi fat.
Jeremy ridic din sprncene ntrebtor.
La asta m gndeam, zise ea. Ne nchipuim c ne
cunoatem, dar tu nici mcar nu tii numele prinilor mei. Iar eu
nu tiu cum i cheam pe prinii ti.
Jeremy simi cum i se forma un nod n stomac.
i asta te nelinitete? Crezi c nu ne cunoatem destul de
bine?
Nu, zise ea. Ceea ce m nelinitete e c nu tiu dac ne vom
cunoate vreodat.
Apoi, cu o gingie care i ndurera sufletul, ea i ncolci
braele n jurul lui. Mult timp, rmaser n fotoliu mbriai,
amndoi dorind ca momentul acela s fie venic.

AISPREZECE

Deci sta e prietenul tu, nu? ntreb Lexie.


Ea art discret spre celul. Cu toate c Lexie locuia n Boone
Creek de cnd se tia, niciodat nu avusese privilegiul de a vizita
nchisoarea districtual, pn n ziua aceea.
Jeremy ncuviin.
n mod normal, nu e aa, i opti el.
n primele ore ale dimineii, mpachetaser lucrurile i
ncuiaser csua de pe plaj, fr s doreasc s o prseasc.
Dar cnd porniser la drum cu feribotul, n Swan Quarter,
celularul lui Jeremy avea suficient semnal nct s poat citi
mesajele. Nate lsase patru mesaje despre ntlnirea care urma s
aib loc, iar Alvin, pe de alt parte, lsase un mesaj nebun n care
anuna c fusese arestat.
Lexie l lsase pe Jeremy la maina lui, iar el o pornise napoi
spre Boone Creek ngrijorat din cauza lui Alvin, dar i a ei.
Dispoziia deconcertant a lui Lexie, care ncepuse n ntunericul
dinaintea zorilor, continuase n urmtoarele ore. Dei nu l
respinsese cnd o luase n brae pe feribot, sttuse tcut,
uitndu-se la apele rului Pamlico Sound. Cnd zmbise, doar
schiase zmbetul, iar cnd o luase de mn, rmsese
indiferent. Nu discutase despre ceea ce-i spusese mai devreme;
n mod ciudat, vorbise despre numeroasele naufragii de pe coast
i, pentru c el nu ncercase s direcioneze conversaia spre
chestiuni mai serioase, nici ea nu schimbase subiectul i nici nu
rspunsese.
ntre timp, Alvin lncezea n nchisoarea districtual, artnd
n opinia lui Lexie, cel puin ca i cum acolo i era locul.
mbrcat ntr-un tricou negru cu Metallica, pantaloni i jachet de
piele i purtnd o brar cu inte, Alvin se uita la ei cu o privire
speriat i cu faa mbujorat.
Adic, ce ora de nebuni e sta? Se ntmpl vreodat ceva
normal aici?
O inuse ntruna pe tonul acela din clipa n care Lexie i Jeremy
sosiser, iar ncheieturile degetelor i se albiser n timp ce
strngea barele de fier.
Acum, putei v rog s m scoatei de aici?
n spatele lor, Rodney sttea ncruntat, cu braele ncruciate,
ignorndu-l pe Alvin aa cum se ntmplase n ultimele opt ore.
Individul se vitase mult prea mult i, n plus, Rodney era mult
mai interesat de Jeremy i Lexie. Potrivit lui Jed, Jeremy nu se
ntorsese n camer noaptea trecut, iar Lexie nu fusese nici ea
acas. Ar fi putut fi o coinciden, dar se ndoia cu trie de acest
fapt, ceea ce nsemna c, foarte probabil, i petrecuser noaptea
mpreun. Ceea ce nu era bine deloc.
Sunt sigur c vom afla ce s-a ntmplat, zise Jeremy,
nedorind s-l enerveze pe Rodney i mai mult. Acesta se artase
de-a dreptul furios cnd Jeremy i Lexie i fcuser apariia.
Spune-mi ce s-a ntmplat.
Ce s-a ntmplat? repet Alvin ridicnd vocea. Chipul lui
cptase o expresie de om nebun. Vrei s tii ce s-a ntmplat? O
s-i spun ce s-a ntmplat! Tot locul sta e aiurit, asta s-a
ntmplat! Mai nti, m-am rtcit ncercnd s gsesc oraul sta
stupid. Adic, merg pe osea, trec pe lng dou staii de benzin
i merg mai departe, corect? Pentru c aici nu pare a fi un ora. i
n urmtorul moment, m pierd n mijlocul unei mlatini ore
ntregi. Nu gsesc oraul pn aproape de ora nou. i pe urm,
i imaginezi c cineva mi putea da indicaii pentru Greenleaf,
nu? Totui, ct de greu ar putea fi? Ora mic, singurul loc unde
s stai? Ei bine, m rtcesc din nou! i asta dup ce un tip de la
staia de benzin m ameete vorbind timp de o jumtate de
or
Tully, zise Jeremy, ncuviinnd.
Poftim?
Tipul cu care ai vorbit.
Da, m rog aa c, n sfrit, ajung la Greenleaf, corect? i
individul pros i uria de acolo nu e tocmai prietenos i se uit la
mine de parc vrea s m deoache, mi d biletul tu i m
plaseaz n camera aia cu toate animalele alea moarte
Toate camerele sunt la fel.
M rog! mormi Alvin. i, bineneles, tu nici mcar nu eti
prin preajm
mi pare ru pentru asta.
Vrei s m lai s termin? strig Alvin. Deci, n regul, iau
biletul i urmez indicaiile spre cimitir, nu? i ajung acolo exact la
timp s vd luminile i e fantastic, tu tii. Probabil pentru prima
oar n decurs de mai multe ore, nu sunt beat, corect? Aa c o
iau spre locul acela numit Lookilu pentru un pahar nainte de
culcare, care pare a fi singurul loc din ora deschis la ora aceea.
i n tot localul sunt doar cteva persoane, aa c intru n vorb
cu fata aia numit Rachel. i totul merge grozav. Ne plcem unul
pe cellalt i pe urm intr tipul sta care arat de parc tocmai a
nghiit un porc spinos Fcu semn spre Rodney.
Rodney zmbi fr s-i arate dinii.
Deci, puin mai trziu, m duc la main i pe urm tipul
sta mi bate n geam cu lanterna i mi cere s ies din main.
Aa c l ntreb de ce, iar el mi spune din nou s ies. i dup
asta, ncepe s m ntrebe ct am but i mi spune c poate n-ar
fi cazul s conduc. Aa c eu i spun c sunt bine i c m aflu n
ora pentru c lucrez cu tine i pe urm, m trezesc nchis aici pe
timpul nopii! Acum, scoate-m de aici!
Lexie se uit peste umr.
Asta-i tot ce s-a ntmplat, Rodney?
Rodney i drese glasul.
Pn la un punct. Pentru c a uitat partea n care m-a numit
marele tmpit Barney Fife17 i a zis c m va pune sub acuzaia
de hruire dac nu-i voi da drumul. Mi s-a prut atta de absurd
c mi-am nchipuit c ar putea fi drogat sau ar deveni violent, aa
c l-am nchis aici pentru propria lui siguran. A, i m-a mai
numit i tntlu prost.
Tu m-ai hruit! Eu n-am fcut nimic!
Tu ai but i erai la volan.
Dou beri! Am but dou beri! Alvin arta ca un nebun din
nou. Vorbete cu barmanul! El o s-i spun!
Am verificat deja, zise Rodney, i mi-a spus c ai but apte
pahare.
Minte! strig Alvin, rotindu-i privirea spre Jeremy. Se uita
printre gratii cu faa exasperat ntre mini. Am but dou

17Personaj fictiv, ajutor de erif, din sitcom-ul The Andy Griffith Show, asociat
ideii de incompeten i de depire a atribuiilor (n.tr.)
pahare! Jur, Jeremy! N-a conduce niciodat dac a bea prea
mult. Jur pe Biblia mamei mele!
Jeremy i Lexie se uitau la Rodney. Acesta ridic din umeri.
Eu mi-am fcut pur i simplu datoria.
Datoria! Datoria! strig Alvin. S arestezi oameni nevinovai!
Asta e America i nu poi face asta aici! i asta nu e totul! Dup
ce o s termin cu tine, nu vei n stare s lucrezi nici mcar la paz
i protecie la Wal-Mart! M auzi, Barney! Wal-Mart!
Era clar c cei doi o inuser aa cea mai mare parte din
noapte.
D-mi voie s discut cu Rodney, opti Lexie n sfrit.
Cnd plec cu ajutorul de erif, Alvin deveni tcut.
Te vom scoate de aici, l asigur din nou Jeremy.
Locul meu nu e aici, n primul rnd!
tiu asta. Dar nu te ajui.
El m hruiete!
tiu asta. Dar s o lsm pe Lexie s discute. Va avea ea
grij.

Dincolo, pe hol, Lexie i ridic privirea spre Rodney.


Ce se ntmpl de fapt? ntreb ea.
Rodney nu o privea n ochi, ci continua s se uite n direcia
celulei.
Unde ai fost noaptea trecut? ntreb el.
Ea i ncruci braele.
Am fost la csua de pe plaj.
Cu el?
Lexie ezit, gndindu-se la cel mai nimerit mod de a rspunde.
N-am mers cu el, dac asta te intereseaz.
Rodney ddu din cap aprobator ca i cum tia c ea nu dduse
un rspuns complet, realiznd brusc c nu mai dorea s tie.
De ce l-ai arestat? Sincer.
Nu aveam de gnd. i-a fcut-o singur.
Rodney
El se rsuci i i ls capul n piept.
i fcea avansuri lui Rachel i tu tii cum face ea cnd bea: i
place s flirteze fr niciun pic de ruine. tiu c nu e deloc
treaba mea, dar cineva trebuie s aib grij de ea. Fcu o pauz.
Oricum, cnd tipul pleca, m-am dus s vorbesc cu el s vd dac
inteniona s se duc acas la ea i cel fel de individ era, iar el a
nceput s m insulte. i eu nu eram n cea mai bun dispoziie,
oricum
Lexie cunotea motivul acelei indispoziii i cnd Rodney ls
propoziia neterminat, ea nu spuse nimic. La un moment dat,
Rodney cltin din cap ca i cum ar fi ncercat s se justifice
pentru sine.
Adevrul e c a but i avea de gnd s conduc. i asta e
ilegal.
Buse peste limita legal?
Nu tiu. Nu mi-am btut capul s verific deloc.
Rodney! opti ea.
M-a enervat, Lexie. E prost-crescut i arat ciudat i i-a
fcut avansuri lui Rachel i mi-a spus cuvinte grele, apoi spune
c lucreaz cu tipul sta Fcu semn cu capul spre Jeremy.
Lexie i aez o mn pe umrul lui.
Ascult-m, da? tii c poi s ai necazuri dac l reii aici
fr motiv. Mai ales cu primarul. Dac va afla ce-ai fcut
cameramanului, ndeosebi dup ce el a trecut prin toate belele
astea pentru a se ncredina c reportajul iese bine, vei avea
necazuri. nainte de a continua, ls ca vorbele ei s aib efect. i
n plus, amndoi tim urmtorul lucru: cu ct l vei elibera mai
curnd, cu att mai repede vor putea pleca cei doi.
Chiar crezi c va pleca?
Lexie l privi pe Rodney n ochi.
Zborul lui e mine.
Pentru prima oar, Rodney o privi lung.
Vei merge cu el?
Dur o clip ca s rspund la ntrebarea pe care i-o pusese i
ea toat dimineaa.
Nu, opti ea. Boone Creek este casa mea. i aici voi rmne.

Peste zece minute, Alvin mergea spre locul de parcare alturi de


Jeremy i de Lexie. Rodney sttea n ua nchisorii districtuale,
uitndu-se dup ei.
Nu spune nimic, l avertiz Jeremy din nou, inndu-se de
braul lui Alvin. Continu s mergi.
E un mocofan cu pistol i insign!
Nu, nu este, zise Lexie cu voce ferm. Este un tip
cumsecade, indiferent de ceea ce s-ar putea s gndeti.
M-a arestat fr motiv!
i are grij de oamenii care locuiesc aici.
Cnd ajunser la main, Jeremy i fcu semn lui Alvin s urce
n spate.
sta nu e sfritul, bombni Alvin, strecurndu-se n
main. Voi suna la procuror. Tipul sta ar trebui s fie
concediat.
Cel mai bun lucru pe care l poi face este s uii, zise Lexie,
uitndu-se spre el prin portiera deschis a mainii.
S uit? Eti nebun? A greit i tu tii asta!
Da, a greit. Dar de vreme ce nu s-a fcut nicio acuzaie, o
vei lsa balt, oricum.
Cine eti tu ca s-mi spui mie ce s fac?
Sunt Lexie Darnell, zise ea, rostindu-i trgnat numele. i
nu numai c sunt o prieten de-a lui Jeremy, dar sunt obligat s
locuiesc aici alturi de Rodney i nu mint cnd afirm c m simt
n siguran cu el prin preajm. Toat lumea din ora se simte n
siguran datorit lui. Tu, pe de alt parte, vei pleca mine, iar el
nu o s te mai supere. Zmbi. i haide, trebuie s recunoti c
asta o s devin partea teribil a unei povestiri cnd te vei
ntoarce la New York.
El se uit la ea nencreztor, nainte de a arunca o privire spre
Jeremy.
Ea e persoana? ntreb el.
Jeremy ddu din cap aprobator.
E drgu, coment Alvin. Poate puin cam bgrea, dar
drgu.
i mai grozav, gtete ca o italianc.
La fel de bine ca mama ta?
Poate mai bine.
Alvin ncuviin i tcu pentru o clip.
S neleg c tu eti de prere c ea are dreptate zicndu-mi
s-o las balt.
Da. Ea cunoate locul acesta mai bine dect tine sau dect
mine i nu m-a dus pe un drum greit pn acum.
E i deteapt, nu?
Foarte, zise Jeremy.
Alvin izbucni n hohote de rs.
neleg c voi doi ai fost mpreun noaptea trecut.
Jeremy nu spuse nimic.
Cred c trebuie s fie ntr-adevr fantastic
Sunt aici, biei! interveni Lexie, n sfrit. V dai seama c
aud tot ce spunei.
Scuze, zise Jeremy. Obiceiuri vechi.
Putem pleca acum? ntreb Lexie.
Jeremy se uit la Alvin care prea s-i pun n balan
opiunile.
Sigur, zise el cu o ridicare din umeri. i nu numai asta, dar
voi uita i tot ce s-a ntmplat. Cu o condiie.
Care? ntreb Jeremy.
Toat discuia asta despre mncarea italian mi-a fcut
foame i n-am mncat de ieri. Facei-mi cinste cu un prnz i, nu
numai c voi face uitat toat povestea, dar o s v i povestesc
cum a ieit filmarea de noaptea trecut.

Rodney i urmrise plecnd nainte de a se retrage nuntru,


epuizat de nesomn. tia c n-ar fi trebuit s-l aresteze pe tip, dar
chiar i aa, nu se simea prea ru c o fcuse. Dorise doar s
exercite puin presiune, iar tipul ncepuse s dea din gur i s
se comporte obraznic
i frec cretetul capului, nedorind s se mai gndeasc la
acele momente. Terminase cu asta. Dar nu la fel putea spune n
privina lui Lexie i Jeremy, care i petrecuser noaptea
mpreun. Suspiciunile erau un lucru, dar dovada era altul, iar el
observase modul n care se comportaser n dimineaa aceea. Era
o diferen fa de felul n care se comportaser la petrecerea din
seara trecut, ceea ce nsemna c se schimbase ceva ntre ei.
Totui, nu fusese absolut sigur de acest lucru pn cnd nu o
urmrise pe ea ncercnd s rspund abil, fr s dea un
rspuns clar. N-am mers cu el, dac asta te intereseaz. Nu,
dorise el s spun, nu asta o ntrebase. O ntrebase dac fusese
cu Jeremy la csua de pe plaj noaptea trecut. Dar rspunsul ei
vag fusese de ajuns; nu trebuia s fii specialist NASA pentru a
pricepe ce se ntmplase.
Adevrul aproape c-i frnsese inima i i dori din nou s o
neleag mai bine pe Lexie. n trecut, fuseser momente cnd i
imaginase c reuea tot mai mult s neleag ce o fcea s se
comporte astfel, dar situaia de fa m rog, situaia de fa
tocmai dovedea contrariul, nu-i aa? De ce naiba ngduise ea s
se ntmple din nou? De ce nu nvase nimic din experiena cu
primul strin cltor care trecuse prin ora? Uitase ct de
deprimat fusese dup aceea? Nu-i ddea seama c era pe cale
s fie din nou rnit?
Ea ar trebui s tie lucrurile astea, i spuse, dar probabil c
se hotrse, cel puin pentru o sear, s nu-i pese. Nu avea
absolut niciun sens, iar Rodney se sturase s mai fie preocupat
de aceast problem. Era stul s mai fie rnit de ea. Da, nc o
mai iubea, dar i acordase suficient timp ca s-i dea seama ce
simea pentru el. E timpul, se gndi el, ca Lexie s ia o hotrre
ntr-un fel sau altul.

Dup ce accesul de furie se risipise, Alvin se opri n u la


Herbs cnd l zri pe Jed care sttea la una dintre mese. Jed se
uita ncruntat i i ncruci braele ndat ce i vzu pe Alvin,
Jeremy i Lexie ocupndu-i locurile ntr-un separeu de lng
ferestrele din fa.
Portarul nostru prietenos nu pare prea ncntat s ne vad,
opti Alvin peste mas.
Jeremy trase cu ochiul n direcia acestuia. Privirea lui Jed
deveni scruttoare.
E foarte ciudat. Prea foarte prietenos mai nainte. Cred c ai
fcut ceva i l-ai deranjat.
N-am fcut nimic. M-am nregistrat doar.
Poate c nu-i place cum ari.
Ce e n neregul cu inuta mea?
Lexie ridic din sprncene, parc spunnd: Cred c glumeti.
Nu tiu, reflect Jeremy cu voce tare. Poate c nu-i place
Metallica.
Alvin arunc o privire spre tricoul su i cltin din cap.
M rog, zise el.
Jeremy i fcu cu ochiul lui Lexie. Cu toate c i rspunse cu un
zmbet, expresia ei era distant ca i cum s-ar fi gndit la altceva.
Noaptea trecut, filmarea a mers grozav, zise Alvin, ntinznd
mna dup meniu. Am prins totul din dou unghiuri i am
urmrit pe playback noaptea trecut. Uimitoare chestie. O s le
plac reelelor de televiziune. Asta mi amintete c trebuie s-l
sun pe Nate. Pentru c nu a putut s te prind, m-a sunat
continuu toat dup-amiaza. N-am nici cea mai vag idee cum o
s te descurci cu tipul sta.
Cnd Lexie se uit nedumerit, Jeremy se aplec spre ea.
Vorbete despre agentul meu, zise el.
Vine i el?
Nu. E prea ocupat cu furirea viitoarei mele cariere. i n
plus, n-ar ti ce s fac n afara marelui ora. Este genul de
individ care crede c Central Park ar trebui s fie transformat
ntr-un spaiu cu blocuri de apartamente i supermarketuri.
Ea schi un zmbet rapid.
Deci, cum e cu voi doi? dori s afle Alvin. Cum v-ai
cunoscut?
Pentru c Lexie nu pru deloc dispus s rspund, Jeremy se
foi pe scaun.
Ea este bibliotecar i m ajut s fac investigaii pentru
reportaj, rspunse el vag.
i petrecei destul de mult timp mpreun, nu?
Cu coada ochiului, Jeremy observ c Lexie se uita ntr-o parte.
Sunt multe de investigat, zise el.
Alvin se uit la prietenul su simind c ceva era nelalocul lui.
Se purtau de parc avuseser o ceart de ndrgostii i trecuser
peste ea, dar nc i mai lingeau rnile. Ceea ce era cam mult
pentru o singur diminea.
Pi bine, zise el, hotrndu-se s o lase balt deocamdat.
n schimb, trecu n revist meniul, n timp ce Rachel apru
plimbndu-se spre mas.
Bun, Lex, bun, Jeremy, zise ea n timp ce se apropia.
Bun, Alvin.
Alvin i ridic privirea.
Rachel! zise el.
Am rmas cu impresia c mi-ai spus c o s treci pe aici la
micul dejun, zise ea. Aproape mi pierdusem sperana.
mi pare ru, zise el. Arunc o privire spre Jeremy i Lexie.
Cred c m-a furat somnul.
Rachel bg mna n or, scoase un carneel i i lu creionul
pe care l inea dup ureche. i atinse uor vrful cu limba.
Deci, ce pot s v aduc?
Jeremy comand un sandvici; Alvin ceru o sup crem de raci
i un sandvici. Lexie cltin din cap.
Mie nu mi-e aa foame, zise ea. Doris e pe aici?
Nu, nu a venit astzi. Era obosit i s-a hotrt s-i ia o zi
liber. A muncit pn trziu seara trecut ca s pregteasc totul
pentru weekend.
Lexie ncerc s-i deslueasc expresia.
Serios, Lex, adug Rachel cu o voce linititoare. Nu-i nimic,
nu ar trebui s te ngrijorezi. Mi s-a prut c e bine la telefon.
Poate c ar fi bine s trec pe la ea totui, zise Lexie.
Se uit la cei doi pentru confirmare nainte de a se ridica.
Rachel se ddu ntr-o parte s-i fac loc.
Vrei s vin cu tine? ntreb Jeremy.
Nu, e n regul, zise ea. Tu ai ceva de fcut i eu la fel. Vrei
s ne ntlnim la bibliotec mai trziu? Doreai s termini cu
jurnalele, nu-i aa?
Dac nu te deranjeaz, spuse el, rnit de indiferena din
tonul ei.
Ar fi preferat s-i petreac restul dup-amiezii cu ea.
Ce-ai spune dac ne-am ntlni la patru? suger ea.
E bine, zise el. Dar ine-m la curent cu ce se ntmpl, da?
Cum a spus i Rachel, sunt sigur c Doris e bine. Dar o s
iau cu mine caietul lui Doris din main, dac nu ai nimic
mpotriv.
Da, bineneles.
Ea se uit la Alvin.
M bucur c te-am cunoscut, Alvin.
i eu pe tine.
O clip mai trziu, Lexie plecase, iar Rachel se ntorcea la
buctrie. ndat ce amndou se ndeprtar destul de mult,
Alvin se aplec peste mas.
n ordine, amice, d-i drumul.
Ce vrei s spui?
tii exact despre ce vorbesc. n primul rnd, eti ndrgostit
de ea. Apoi, v petrecei noaptea mpreun. Dar cnd aprei la
nchisoare, amndoi v purtai de parc nu v cunoatei mai
deloc. i tocmai acum, ea se scuz ca s poat pleca de aici.
Doris este bunica ei, i explic Jeremy, i Lexie i face griji
din cauza ei. Nu se simte prea bine.
M rog, zise Alvin pe un ton sceptic. Prerea mea e c tu te
uitai la ea ca un celu stingher, iar ea fcea tot posibilul s-i
nchipuie c nu eti aici. V-ai certat sau ceva de genul sta?
Nu, zise el.
Fcu o pauz uitndu-se prin restaurant. La masa din col, zri
trei membri din consiliul orenesc precum i pe voluntara
btrioar de la bibliotec. Toi trei i fcur semn cu mna.
De fapt, nu tiu ce a fost. Acum o clip totul era minunat, ca
mai trziu
Cum el nu mai continu, Alvin se ls pe spate.
Da, m rog, nu era sortit s dureze, oricum.
Ar fi putut dura, insist Jeremy.
O, da? Cum? Aveai de gnd s te mui aici, n Zona
Crepuscular? Sau va veni ea la New York?
Jeremy ndoia continuu erveelul fr s rspund, nedorind
s i se reaminteasc un lucru att de evident.
Alvin ridic din sprncene.
Categoric trebuie s petrec mai mult timp cu aceast
doamn, zise el. N-am vzut pe nimeni s te nnebuneasc n felul
sta de la Maria.
Jeremy i ridic privirea fr s spun nimic, tiind c
prietenul su avea dreptate.

Doris sttea culcat, sprijinit pe pernele din pat, i i studia


ochelarii de citit, cnd Lexie i bg capul pe ua dormitorului ei.
Doris? ntreb Lexie.
Lexie, strig ea, ce faci aici? Intr, intr
Doris puse deoparte cartea deschis din poal. Era nc n
pijama i, cu toate c pielea ei avea o nuan puin cenuie, altfel
arta bine.
Lexie travers ncperea.
Rachel a spus c stai acas azi, aa c am vrut s vd ce
faci.
O, sunt bine. Doar puin prost dispus azi, asta-i tot. Dar m
gndeam c trebuia s fii la csua de pe plaj.
Am fost, zise ea aezndu-se pe marginea patului. Dar am
fost nevoit s m ntorc.
De ce?
Jeremy i-a fcut apariia, zise ea.
Doris i ridic minile, parc n semn de capitulare.
S nu dai vina pe mine. Nu i-am spus unde erai. i nici nu l-
am ndemnat s te caute.
tiu, zise Lexie strngnd braul lui Doris, ca s-i arate
ncrederea.
Atunci, cum de a tiut s te gseasc?
Lexie i lu minile n poala ei.
Zilele trecute, i-am povestit despre csu, iar el a dedus
urmrind anumite indicii. Nu o s-i vin s crezi ce surprins am
fost cnd l-am vzut plimbndu-se pe plaj.
Doris se uit la Lexie cu atenie, nainte de a-i ndrepta puin
spatele.
Aadar voi doi ai fost la csua de pe plaj noaptea
trecut?
Lexie ncuviin.
i?
Lexie nu rspunse imediat, dar dup o clip, buzele ei schiar
un zmbet mic.
I-am fcut renumitul tu sos de roii.
O?
A fost impresionat, zise ea. Lexie i trecu minile prin pr.
i-am adus caietul napoi, apropo. Este n living.
Doris i scoase ochelarii i ncepu s tearg lentilele cu colul
cearafului.
Nimic din toate astea nu m lmurete de ce te-ai ntors.
Jeremy a avut nevoie de main. Un prieten din New York,
un cameraman, a venit s filmeze luminile. Intenioneaz s le
filmeze i n seara asta.
Cum e prietenul lui?
Lexie ezit gndindu-se la ntrebare.
Arat ca o ncruciare ntre un rocker punk i un membru
dintr-un grup de motocicliti, dar altfel e n regul.
Cnd Lexie tcu, Doris se ntinse i i lu mna. n timp ce i
strngea mna ncetior, i studia nepoata.
Vrei s vorbeti despre motivul adevrat al vizitei tale?
Nu, rspunse Lexie urmrind cu degetul custurile de pe
plapuma lui Doris. Chiar nu. E ceva ce trebuie s neleg de una
singur.
Doris ddu din cap aprobator. ntotdeauna Lexie fcea pe
grozava. Din cnd n cnd, tia c cel mai bine era s nu spun
absolut nimic.

APTESPREZECE

Jeremy se uit n treact la ceas, n timp ce sttea pe veranda


de la Herbs, ateptndu-l pe Alvin s termine conversaia cu
Rachel. Alvin ncerca tot posibilul, iar Rachel prea s nu se
grbeasc deloc s-i ia rmas-bun, ceea ce n mod normal ar fi
fost considerat un semn bun. Cu toate acestea, dup prerea lui
Jeremy, Rachel prea mai mult preocupat s fie politicoas dect
interesat de persoana lui Alvin, iar Alvin nu descifra semnalele.
Alvin avea mereu probleme cu descifrarea semnalelor.
Cnd, n sfrit, Alvin i Rachel se desprir, Alvin i se altur
lui Jeremy zmbind generos ca i cum deja uitase de ntmplrile
din noaptea trecut. Ceea ce probabil c se i ntmplase.
Ai observat? opti el cnd se apropie. Cred c m place.
Ce nu-i de plcut?
sta-i i punctul meu de vedere, aprob el. Omule, este
grozav! mi place felul n care vorbete. Este foarte sexy.
Tu crezi c totul este sexy, remarc Jeremy.
Nu e adevrat, protest el. Doar majoritatea lucrurilor.
Jeremy zmbi.
Poate c ai s o ntlneti ast-sear la dans. Am putea s
trecem pe acolo nainte de a merge s filmm din nou.
Se danseaz ast-sear?
La vechiul hambar de tutun. Aud c vine tot oraul. Sunt
sigur c i ea va fi acolo.
Grozav, zise Alvin cobornd de pe verand. Dar pe urm,
adug aproape ca pentru sine: M ntreb de ce nu a pomenit
despre asta.

Rachel frunzrea absent prin bonurile ei de comand n timp


ce se uita dup Alvin care prsea restaurantul mpreun cu
Jeremy.
Fusese puin rezervat cnd se aezase prima dat lng ea, la
Lookilu, dar imediat ce menionase ce fcea n ora i c l
cunotea pe Jeremy, intrase n vorb cu el, iar Alvin i petrecuse
urmtoarea ora povestindu-i despre New York. Reuise s-l fac
s par Paradisul nsui, iar cnd ea aminti c, ntr-o bun zi,
spera s fac o cltorie acolo, el i scrise n grab numrul su
de telefon pe coperta carneelului ei i i spuse s-i dea un telefon.
Chiar i promisese s-i fac rost de bilete la spectacolul Regis i
Kelly dac dorea.
Pe ct de mgulitor fusese gestul, pe att de sigur era c nu o
s-l sune. Nu fusese niciodat foarte pasionat de tatuaje i, cu
toate c nu avusese mult baft cu brbaii n decursul anilor, i
fcuse demult o regul din a nu iei niciodat cu cineva care avea
mai multe piercinguri n ureche dect ea. Dar, trebuia s admit,
acela nu era singurul ei motiv pentru lipsa ei de interes; avea i
Rodney o legtur cu asta.
Rodney inspecta adesea Lookilu pentru a se ncredina c
nimeni nu ncerca s conduc n stare de ebrietate, aa c
aproape toat lumea care i petrecea timpul acolo tia c era
posibil ca el s treac n timpul serii. Mergea pe lng bar, saluta
diverse persoane i dac avea impresia c erai mult prea dus, i
aducea la cunotin ce gndea i i spunea c avea s-i
urmreasc maina mai trziu. Cu toate c suna intimidant i
probabil era, dac busei prea mult mai aduga c ar fi fericit
s te conduc cu maina acas. Era stilul su de a ine beivii
departe de drum i, n ultimii patru ani, nu fusese nevoit s
aresteze pe nimeni. Nici mcar proprietarului de la Lookilu nu-i
mai psa de apariia lui; la nceput, bombnise la gndul c un
ajutor de erif va patrula pe hol, dar de vreme ce nimeni nu
pruse s aib ceva mpotriv, ajunsese treptat s accepte i chiar
ncepuse s-l sune pe Rodney cnd considera c se afla cineva la
bar care avea nevoie de o main.
Noaptea trecut, Rodney intrase aa cum o fcea mereu i nu
avusese nevoie de prea mult timp ca s o zreasc pe Rachel, care
sttea la bar. De obicei zmbea i obinuia s se apropie, dar
cnd o vzuse cu Alvin, ea avusese pentru o clip impresia c el
arta aproape ofensat. Era o reacia neateptat, dar trecuse
aproape la fel de repede cum apruse i, dintr-odat, Rodney se
nfuriase. ntr-un fel, i se pruse c era gelos, i bnuia c din
cauza asta prsise ea barul, imediat dup ce Rodney plecase. n
drum spre cas, reluase scena ncercnd s priceap dac vzuse
bine ce credea c vzuse sau dac doar i imaginase. Mai trziu,
cnd sttea culcat n pat, ajunse la concluzia c n-ar fi fost
suprat deloc dac Rodney ar fi fost gelos.
Poate, se gndise ea, exist totui o speran pentru noi doi.

Dup ce luar maina lui Alvin care rmsese parcat pe


strada de lng Lookilu, Jeremy i Alvin pornir spre Greenleaf.
Alvin fcu un du rapid, Jeremy mbrc repede alte haine i
amndoi i petrecur urmtoarele ore analiznd ceea ce aflase
Jeremy. Pentru Jeremy era un mod de a evada; concentrarea
asupra muncii era singura cale pe care o cunotea pentru a
ndeprta ngrijorarea pricinuit de Lexie.
Benzile lui Alvin erau extraordinare, aa cum acesta promisese,
mai ales n comparaie cu cele filmate de Jeremy. Claritatea i
rigurozitatea imaginilor, redarea nregistrrii cu ncetinitorul, totul
simplifica selectarea detaliilor pe care Jeremy le scpase din
neatenie. Ba mai mult dect att, existau cteva cadre pe care
Jeremy le putea separa, tiind c acestea vor ajuta privitorii s
neleag ceea ce se ntmplase de fapt.
Din punctul acela, Jeremy l conduse pe Alvin napoi pe firul
timpului, folosind referinele pe care le gsise pentru a interpreta
ceea ce vzuser. Dar n timp ce Jeremy i expunea demonstraia
cu amnunte complicate toate cele trei versiuni ale legendei,
hri, nsemnri asupra carierelor, suprafaa apei, scheme,
diferite proiecte de construcii i aspecte detaliate ale luminii
refractate Alvin ncepu s cate. Nu fusese niciodat interesat de
amnuntele practice ale muncii lui Jeremy, aa c, n final, l
convinse pe Jeremy s-l duc cu maina peste podul de la fabrica
de hrtie ca s poat observa locul chiar el. Petrecur cteva
minute uitndu-se prin curte, uitndu-se la cheresteaua care era
ncrcat pe platforme i, pe drumul de ntoarcere, Jeremy i
art unde vor filma mai trziu. De acolo, merser spre cimitir ca
Alvin s poat filma i cteva cadre n timpul zilei.
Alvin aeza camera n diferite locuri n timp ce Jeremy se
plimba de unul singur n linitea cimitirului, care l fora s revin
la Lexie i la grijile din cauza ei. i aminti de noaptea lor i se
strdui din nou s neleag ce o fcuse s se ridice din pat n
puterea nopii. n ciuda dezminirilor ei, tia c avea un sentiment
de regret, poate chiar de remucare, n legtur cu ceea ce se
ntmplase, dar chiar i aa, gestul ei nu avea niciun neles
pentru el.
Da, el pleca, dar i spusese n repetate rnduri c vor gsi o cale
ca relaia lor s funcioneze. i da, era adevrat c nu se
cunoteau foarte bine, dar avnd n vedere timpul scurt ct
fuseser mpreun, el aflase suficient s i dea seama c o putea
iubi de-a pururi. Nu aveau nevoie dect de o ans.
Dar Alvin, se gndea el, avusese dreptate. Orict de mult ar fi
fost preocupat de sntatea lui Doris, comportamentul ei din
dimineaa aceea voia s spun c ea cutase o scuz ca s scape
de el. Totui, nu era sigur dac se comportase aa pentru c l
iubea i se gndea c ar fi mai uor s se distaneze de el n
momentul acela sau pentru c nu-l iubea i nu dorea realmente
s-i petreac mai mult timp cu el.
Noaptea trecut fusese sigur c i ea simise la fel. Dar n
momentul acela
i-ar fi dorit s-i fi petrecut dup-amiaza mpreun. Dorea s-i
asculte frmntrile i s o aline; dorea s o in n brae, s o
srute i s o conving c va gsi o cale ca relaia lor s mearg,
indiferent ct de dificil ar putea fi. Dorea s o fac s-i asculte
cuvintele: c nu-i putea imagina o via fr ea, c sentimentele
lui pentru ea erau adevrate. Dar cel mai mult, dorea s se
asigure c ea avea aceleai sentimente pentru el.
n deprtare, Alvin tra camera cu trepiedul ntr-un alt loc,
pierdut n lumea lui i neatent la nelinitile lui Jeremy. Jeremy
oft nainte de a-i da seama c ajunsese n acea parte a
cimitirului unde Lexie dispruse prima dat cnd o vzuse acolo.
Ezit o clip, o bnuial nfiripndu-se n mintea lui, apoi
ncepu s cerceteze terenul, oprindu-se la fiecare pas. Avu nevoie
doar de cteva minute pn puse cap la cap ceea ce era att de
clar. Croindu-i drum peste o movil mic, se opri lng o tuf de
azalee slbatic, privind la rdcina ei. Rmurele i ramuri
nconjurau tufa, dar zona din fa prea s fi fost atent ngrijit.
Aezndu-se pe vine, ndrept florile pe care ea probabil le
adusese n geant i, brusc, nelese de ce nici Doris, i nici Lexie
nu doreau ca oamenii s umble prin cimitir.
n lumina cenuie, rmase privind la mormintele lui Claire i
James Darnell, ntrebndu-se de ce nu nelesese mai devreme.

Pe drumul de ntoarcere de la cimitir, Jeremy l ls pe Alvin la


Greenleaf pentru a trage un pui de somn, iar el se ntoarse la
bibliotec repetnd n minte ceea ce dorea s-i spun lui Lexie.
Observ c biblioteca era mai aglomerat dect de obicei, cel
puin pe dinafar. Lumea se nvrtea pe trotuare n grupuri de doi
sau trei, artnd spre partea superioar a cldirii i privind
arhitectura de parc o luaser naintea Turului Caselor Istorice.
Mai toi preau s aib aceeai brour pe care Doris i-o trimisese
lui Jeremy i citeau cu voce tare din legendele ilustraiilor care
evideniau caracteristicile unice ale edificiului.
n interior, personalul prea s se pregteasc. Civa voluntari
mturau i tergeau praful, ali doi aduceau mai multe lmpi
Tiffany, i Jeremy bnui c imediat ce ncepea turul oficial,
lmpile de deasupra aveau s fie stinse pentru a oferi bibliotecii o
nfiare ct mai misterioas.
Jeremy merse pe lng camera copiilor observnd c arta mult
mai puin dezordonat dect fusese zilele trecute i continu s
urce pe scri. Ua de la biroul lui Lexie era deschis i nainte de
a intra, se opri o clip s se liniteasc. Lexie sttea aplecat
lng masa de scris care fusese eliberat cu grij. Ca toi ceilali
din bibliotec, fcea tot ce era posibil pentru a pune totul n
ordine, stivuind nenumrate teancuri sub birou.
Bun, zise el.
Lexie i ridic privirea.
O, bun, zise ea, ridicndu-se. i netezi bluza. Cred c m-ai
prins tocmai cnd ncercam s fac biroul s arate prezentabil.
Te ateapt ntr-adevr un weekend important.
Da, bnuiesc c ar fi trebuit s am grij de toate astea mai
devreme, zise ea fcnd semn cu mna prin ncpere, dar cred c
am amnat pn n ultima clip.
Ea zmbi, frumoas chiar i n uoara ei neornduial.
Ni se ntmpl celor mai buni dintre noi, zise el.
Da, m rog, mie de obicei nu. n loc s se ndrepte spre el,
ntinse mna dup alt teanc i pe urm i bg capul sub birou.
Ce face Doris? se interes el.
Bine, zise ea vorbind de sub birou. Aa cum a zis Rachel, e
doar puin indispus, dar mine va fi pe picioare. Lexie apru din
nou ntinznd mna dup alt teanc de hrtii. Dac vei avea
ocazia, ai putea s treci pe la ea nainte de a pleca. Sunt sigur c
ar aprecia gestul.
Pentru o clip, Jeremy se uit la ea, dar cnd nelese aluzia,
fcu un pas n direcia ei. Pe cnd se apropia, Lexie se deplas n
jurul biroului purtndu-se ca i cum nu l-ar fi observat, dar
asigurndu-se c biroul rmnea ntre ei.
Ce se ntmpl? ntreb el.
Ea mut dintr-un loc n altul cteva obiecte de pe birou.
Sunt pur i simplu ocupat, rspunse ea.
Am vrut s spun, ce se ntmpl cu noi? zise el.
Nimic, i rspunse ea. Vocea i era neutr de parc discuta
despre vreme.
Nici mcar nu te uii la mine, o acuz el.
Dup asta, ea i ridic ochii, n sfrit, ntlnindu-i privirea
pentru prima oar de cnd el intrase n birou. i simea ostilitatea,
cu toate c nu era sigur dac era furioas din cauza lui sau din
cauza ei.
Nu tiu ce vrei s spun. i-am explicat deja c am mult
treab. Fie c m crezi sau nu, sunt cam grbit.
Jeremy fcu ochii mari fr s se mite, simind deodat c ea
cuta un pretext ca s strneasc o discuie aprins.
Pot s te ajut cu ceva? ntreb el.
Nu, mulumesc. M descurc. Lexie strecur alt teanc sub
birou. Cum se mai simte Alvin? ntreb ea de dedesubt.
Jeremy i scrpin ceafa.
Nu mai e furios, dac asta ai ntrebat.
Bine, zise ea. V-ai terminat amndoi treaba?
n mare parte, zise el.
Ea apru din nou, ncercnd s par grbit.
Am scos din nou jurnalele pentru tine. Sunt pe biroul din
camera crilor rare.
Jeremy schi un zmbet slab.
Mulumesc, zise el.
i dac i vine n minte ceva de care s-ar putea s ai nevoie
nainte de a pleca, adug ea, voi fi aici pentru cel puin nc o
or. Turul ncepe la apte, aa c ar trebui s ncerci s iei de
aici nu mai trziu de ase i jumtate, pentru c atunci vom
stinge luminile de sus.
Credeam c ncperea crilor rare se nchide la cinci.
Pentru c vei pleca mine, m-am gndit c a putea s o las
mai moale cu regulile de data asta.
i pentru c suntem prieteni, nu?
Bineneles, zise ea. Zmbi n mod automat. i pentru c
suntem prieteni.

Jeremy prsi biroul i porni spre camera crilor rare, relund


n minte conversaia i strduindu-se s o neleag. ntlnirea lor
nu se desfurase aa cum sperase. n ciuda ironiei din
comentariul ei final, el spera c ea l va urma, dar, dintr-un
anumit motiv, tia c nu va fi aa. Dup-amiaza care i desprise
nu-i ajutase deloc s ndrepte lucrurile; la drept vorbind, situaia
se nrutise. Dac mai nainte pruse oarecum distant, n
momentul de fa ajunsese s-l priveasc de parc ar fi fost
radioactiv.
Orict l-ar fi deranjat comportamentul ei, pe de alt parte tia
c era de neles. Poate c ea n-ar fi trebuit s fie chiar aa de
rece, dar totul se rezuma la faptul c el locuia n New York, iar ea,
aici. Ieri, la csua de pe plaj, fusese uor s se amgeasc n
credina c lucrurile se desfurau bine ntre ei ca prin farmec. i
crezuse. Aa era situaia. Cnd oamenilor le pas, gsesc mereu o
cale ca relaia dintre ei s funcioneze.
i ddea seama c anticipa evenimentele, dar aa fcea mereu
cnd se confrunta cu o problem. Cuta soluii, fcea
presupuneri, ncerca s analizeze scenarii pe termen lung ca s
evalueze cu grij posibilele rezultate. i, socotea el, asta atepta i
din partea ei.
Nu se ateptase s fie tratat ca un paria. Sau ca ea s se
comporte ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic ntre ei. Sau s se
poarte ca i cum noaptea trecut ar fi fost o greeal.
Cnd se aez, arunc o privire spre grmada de jurnale de pe
birou. ncepu s le separe pe cele pe care deja le rsfoise de cele
pe care nu le citise, lsnd patru de studiat. Pn n acel moment,
niciunul din celelalte apte nu fuseser prea utile dou
pomeniser de funeraliile de familie care aveau loc la Cedar Creek
aa c ntinse mna dup unul pe care nu-l studiase. n loc s
citeasc prima nsemnare, se ls pe sptarul scaunului i rsfoi
pasaje la ntmplare, ncercnd s stabileasc dac autoarea
jurnalului scrisese despre ea sau despre oraul n care trise.
Jurnalul era scris ncepnd din 1912 pn n 1915 de o
adolescent pe care o chema Anne Dempsey i, n mare parte, era
o relatare personal a ntmplrilor de zi cu zi din viaa ei n
decursul acelei perioade. Pe cine plcea, ce mnca, gndurile ei
despre prini i prieteni i faptul c nimeni nu prea s o
neleag. Dac exista ceva remarcabil n privina lui Anne, era
faptul c angoasa i nelinitile ei erau similare cu ale tinerilor din
ziua de azi. Dei interesant, Jeremy l puse deoparte mpreun cu
celelalte pe care le rsfoise.
Urmtoarele dou jurnale pe care le studie amndou scrise
n perioada anilor 1920 erau n mare msur tot relatri
personale. Un pescar scria despre flux i reflux i despre capturi
cu amnunte fr importan; al doilea, scris de o nvtoare
guraliv pe nume Glenara, descria relaia acesteia cu un tnr
doctor strin pe o perioad de opt luni, precum i gndurile ei
despre elevii de la coal i despre oamenii din ora pe care i tia.
Pe lng acestea, existau dou note care aveau legtur cu
evenimentele sociale ale oraului, ceea ce prea s se limiteze n
mare msur la urmrirea brcilor cu pnze pe rul Pamlico,
mersul la biseric, partidele de bridge i plimbarea pe Main Street
de duminica dup-amiaza. Nu gsi nicio meniune referitoare la
Cedar Creek.
Se atepta ca ultimul jurnal s fie tot o pierdere de timp, dar
recunoscnd c se sturase nsemna s plece i nu se vedea
prsind biblioteca fr s ncerce s discute cu Lexie din nou,
mcar s pstreze legtura. Ieri ar fi putut s se plimbe i s
spun primul lucru care i venea n minte, dar recenta turnur a
relaiei lor combinat cu starea ei n mod evident agitat l punea
n imposibilitatea de a ti ce s spun sau cum s se poarte.
Ar trebui s fie distant? Ar trebui s ncerce s vorbeasc cu
Lexie chiar dac tia c ea dorea mori s se certe? Sau ar trebui
s pretind c nici mcar nu observase atitudinea ei i s
presupun c ea era nc interesat s vad ce sunt de fapt
luminile misterioase? Ar trebui s o invite la cin? Sau, pur i
simplu, s o ia n brae?
Asta era problema cu relaiile cnd emoiile ncepeau s tulbure
apele. Era ca i cum Lexie ar fi sperat ca el s fac sau s spun
lucrul potrivit exact la momentul potrivit, indiferent care era
acela. i asta nu era corect.
Da, o iubea. i el era preocupat de viitorul lor. Dar pe cnd el
dorea s ncerce s neleag situaia, ea se comporta ca i cum ar
fi fost dispus s se recunoasc deja nvins. Se gndi din nou la
conversaia lor.
Dac vei avea ocazia, ai putea trece pe la ea nainte de
apleca
Nu dac vom avea ocazia. Dac vei
i cum rmnea cu ultima ei replic? Bineneles, spusese ea,
pentru c suntem prieteni. Cnd o auzise, nu reuise dect s-i
mute limba. Prieteni? ar fi trebuit el s spun. Dup noaptea
trecut, tot ce poi spune e c suntem prieteni? Doar att nsemn
eu pentru tine?
Nu aa se discuta cu cineva de care i psa. Nu aa tratai o
persoan pe care sperai s o revezi i, cu ct se gndea mai mult
la toate astea, cu att mai mult dorea s-i rspund cu aceeai
moned. Te retragi? i eu pot face asta. Vrei s te ceri? Iat-m.
El nu fcuse nimic ru, n definitiv. Ceea ce se ntmplase cu o
noapte mai nainte i privea pe amndoi n aceeai msur. El
ncercase s-i spun cum se simea; ea nu pruse dispus s
asculte. El promisese c o s ncerce s fac lucrurile s mearg;
ea nu fusese entuziasmat de idee. i la urma urmei, ea l
condusese n dormitor, nu invers.
Se uit pe fereastr inndu-i buzele strns lipite. Nu, se
gndea el, nu o s-i mai fac jocul. Dac ea dorete s-mi
vorbeasc, bine. Dar dac nu atunci, aa a fost s fie, i nu pot
s fac chiar nimic n privina asta. Nu avea de gnd s se
ntoarc n genunchi s se roage de ea, aa c dac ceva avea s
se mai ntmple, asta depindea numai de ea. tia unde l gsea.
Hotrse s plece de la bibliotec ndat ce va termina i s se
ntoarc la Greenleaf. Poate c astfel i-ar fi dat ocazia s-i dea
seama ce dorea cu adevrat, dndu-i de neles c el nu era
pregtit s stea prin preajm i s fie tratat urt.

ndat ce Jeremy plec, Lexie se dojeni, dorind s se fi


descurcat mai bine. i imaginase c petrecndu-i timpul cu
Doris i-ar da seama cum stau lucrurile, dar nu fcuse dect s
amne inevitabilul. Dup aceea, Jeremy i fcuse apariia graios,
purtndu-se ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Ca i cum
nimic nu se va schimba ncepnd cu a doua zi. Ca i cum n-ar
pleca.
Da, ea tiuse c el avea s revin, c va uita de ea exact ca
domnul Renatere, dar basmul pe care l ncepuse cu o noapte
mai nainte continua s-i struie n minte, alimentnd fantezii n
care oamenii triau fericii pn la adnci btrnee. Dac o
gsise la csua de pe plaj, dac avusese suficient curaj s-i
spun lucrurile pe care i le spusese, nu putea gsi la fel de bine
un motiv s rmn?
n adncul sufletului, tia c el nutrea sperana c ea va veni
cu el la New York, dar nu putea nelege de ce. Nu nelesese c ei
nu-i psa deloc de bani sau de renume? Sau de cumprturi sau
de mersul la spectacole, sau de posibilitatea de a cumpra
mncare thailandez n toiul nopii? Viaa nu nsemna lucrurile
astea. Viaa nsemna s-i petreac timpul alturi, s aib timp
s se plimbe mpreun mn n mn, s discute linitii n timp
ce soarele asfinea. Nu era fascinant, dar era, n multe privine,
maximum pe care viaa l avea de oferit. Nu aa spunea o vorb
veche? Cine, pe patul morii, a spus vreodat c ar fi dorit s fi
muncit mai mult? Sau s fi petrecut mai puin timp bucurndu-
se de o dup-amiaz linitit? Sau s fi petrecut mai puin timp
cu familia?
Ea nu era att de naiv nct s conteste capacitatea culturii
moderne de a avea propria putere de atracie. S fii celebru, bogat
i frumos i s mergi la petreceri exclusiviste: numai atunci vei fi
fericit. Erau, dup prerea ei, o grmad de aiureli, strigtul
disperatului. Dac n-ar fi fost, de ce aa de muli oameni bogai,
celebri i frumoi se drogau? De ce nu puteau rmne unii ntr-o
cstorie? De ce erau mereu arestai? De ce preau aa de
nefericii cnd nu mai erau n centrul ateniei?
Jeremy, bnuia ea, era sedus de lumea aceea special, orict de
mult ar fi negat. Aceasta fusese prima ei impresie despre el atunci
cnd se cunoscuser i i propusese precaut s nu se implice
din punct de vedere emoional. Cu toate acestea, regreta modul n
care se comportase puin mai nainte. Nu fusese pregtit s l
nfrunte cnd i fcuse apariia n biroul ei, bnuind c ar fi
trebuit doar s fi spus toate astea n loc s se ascund dup birou
i s nege c ceva ar fi fost n neordine.
Da, ar fi trebuit s se descurce mai bine. Indiferent de
diferenele dintre ei, Jeremy merita mcar att.

Prieteni, continua el s se gndeasc. Pentru c suntem


prieteni.
Modul n care Lexie rostise cuvintele nc l mai chinuia i,
lovind absent cu stiloul pe caietul de nsemnri, cltina din cap.
Trebuia s termine cu jurnalele. Rotindu-i umerii pentru a scpa
de ncordare, ntinse mna dup ultimul jurnal i mpinse
scaunul mai n fa. Dup ce l deschise, dur doar cteva
secunde s i dea seama c jurnalul acela era altfel dect toate
celelalte.
n locul pasajelor personale, scurte, jurnalul era o colecie de
eseuri datate, cu titluri, scrise n perioada cuprins ntre 1955 i
1962. Primul se ocupa de construirea Bisericii Episcopale St.
Richard n 1859 i n timp ce locul era excavat de descoperirea
a ceea ce prea s fie o aezare antic indian Lumbee. Eseul
avea trei pagini i era urmat de un altul despre soarta tbcriei
McTauten construite pe malurile din Boone Creek n 1794. Al
treilea eseu, care l fcu pe Jeremy s ridice din sprncean,
prezenta prerea autorului cu privire la ceea ce se ntmplase de
fapt cu acei coloniti de pe Insula Roanoke n 1587.
Jeremy, amintindu-i vag c unul dintre jurnale aparinea unui
cronicar amator, ncepu s rsfoiasc paginile mai repede
parcurgnd n grab titlurile, uitndu-se prin articole pentru a
gsi ceva clar dnd paginile repede aruncnd cte o privire
oprindu-se brusc cnd realiz c dduse peste ceva i, rsfoind
paginile napoi, numai c nu ncremeni cnd i ddu seama c
ceea ce vzuse
Se ls pe sptarul scaunului clipind n timp ce i trecea
degetele peste pagin.

REZOLVAREA MISTERULUI LUMINILOR


DIN CIMITIRUL CEDAR CREEK

n decursul anilor, civa locuitori din oraul nostru au


pretins c n cimitirul Cedar Creek sunt prezente fantome
i, n urm cu trei ani, a fost publicat un articol referitor la
fenomen n Journal of the South. Cu toate c nu s-a oferit
nicio soluie, dup ce am condus propria investigaie, cred
c am rezolvat enigma motivului pentru care luminile par
s apar n anumite momente i nu n altele.
Vreau s afirm hotrt c nu exist fantome. Luminile
provin n realitate de la fabrica de hrtie Henrickson i
sunt influenate de trenul care traverseaz podul, de
aezarea dealului Riker, precum i de fazele lunii.

n timp ce Jeremy continuase s citeasc se trezise c i inea


respiraia. Cu toate c autorul nu ncercase s explice de ce se
scufunda cimitirul, fr care luminile nu puteau probabil s fie
vizibile deloc, concluzia acestuia era de altfel, n esen, similar
cu concluzia lui.
Autorul, oricine ar fi fost, o stabilise aproape cu patruzeci de
ani n urm.
Patruzeci de ani
Fcu un semn la pagin cu o bucat de hrtie i ddu paginile
pn la coperta din fa, cutnd numele autorului n timp ce i
revenea n minte prima conversaie pe care o avusese cu primarul.
i, cu asta, simi cum bnuielile sale se adunau precum piesele
dintr-un puzzle.
Owen Gherkin.
Jurnalul fusese scris de tatl primarului. Cel care, potrivit
primarului Gherkin, tia tot ceea ce trebuia tiut despre locul
acesta. Cel care nelesese cauza luminilor. Cel care, fr doar i
poate, i povestise fiului su. Cel care tiuse c nu fusese
niciodat nimic supranatural n privina luminilor, dar pretinsese
cu totul altceva. Ceea ce nsemna c primarul Gherkin minise tot
timpul n sperana c, folosindu-se de Jeremy, va face o groaz de
bani de pe urma vizitatorilor creduli.
i Lexie
Bibliotecara. Femeia care lsase s se neleag c el putea gsi
rspunsul cutnd prin jurnale. Ceea ce nsemna c citise
relatarea lui Owen Gherkin. Ceea ce nsemna c i ea minise
prefernd s se amuze mpreun cu primarul.
Se ntreb ci alii din ora cunoteau rspunsul. Doris?
Poate c da. Nu, se rzgndi el repede. Doris trebuia s fi tiut.
n prima lor conversaie, se pronunase de-a dreptul i rspicat i
spusese ceea ce nu erau luminile. Dar, ca i primarul i Lexie,
Doris nu spusese ce erau n realitate, chiar dac probabil i ea
tia.
i asta nsemna c toat treaba fusese o fars tot timpul.
Scrisoarea. Investigaia. Reuniunea. Farsa totui l lua prin
surprindere.
i chiar acum Lexie se retrgea, dar nu nainte de a-i spune
povestea aceea cu Doris care o dusese n cimitir s vad spiritele
prinilor ei. i povestea aceea siropoas despre dorina prinilor
ei de a-l cunoate.
Coinciden? Sau ceva planificat de la nceput? i acum modul
n care ea se purta
Ca i cum ar fi dorit ca el s plece. Ca i cum n-ar fi simit
nimic pentru el. Ca i cum ar fi tiut ce se va ntmpla
Fusese totul planificat? i dac da, de ce?
Jeremy apuc la repezeal jurnalul i se ndrept spre biroul lui
Lexie, hotrt s obin nite rspunsuri. Aproape nici nu
observase c trntise ua la ieire i nici feele voluntarilor
ntoarse s-l urmreasc. Ua de la biroul lui Lexie era
ntredeschis, aa c o deschise mai larg i intr.
Grmezile fuseser ascunse, iar Lexie inea acum n mn o
cutie cu crem de lustruit mobila i tergea suprafaa biroului cu
o crp fcnd lemnul s strluceasc. Cnd Jeremy ridic
jurnalul, ea se uit n sus.
O, bun, zise ea ridicndu-i privirile. Se for s zmbeasc.
Sunt aproape gata aici.
Jeremy o privi fix.
Poi s termini cu teatrul, declar el.
Chiar i din partea cealalt a ncperii, ea i simi furia i,
automat, i trase o uvi de pr dup ureche.
Despre ce vorbeti?
Despre sta, zise el ridicnd sus jurnalul. L-ai citit, nu-i aa?
Da, zise ea pur i simplu recunoscnd jurnalul lui Owen
Gherkin. L-am citit.
tiai c e un pasaj care vorbete despre luminile din Cedar
Creek?
Da, zise ea din nou.
De ce nu mi-ai spus?
i-am spus, zise ea. i-am spus despre jurnale atunci cnd
ai venit prima oar la bibliotec. i dac mi amintesc bine, i-am
zis c e posibil s gseti rspunsul pe care l cutai, i
aminteti?
Nu te juca, zise Jeremy cu ochii ntredeschii. tiai ce
cutam.
i ai gsit, contracara ea, ridicnd vocea. Nu vd care e
problema.
Problema e c mi-am pierdut timpul. Rspunsul a fost n
jurnalul sta tot timpul. Nu e niciun mister. Nu a fost niciodat.
i tu ai luat parte la aceast mic arad tot timpul.
Care arad?
Nu te deranja ncercnd s negi, zise el oprind-o brusc.
Ridic jurnalul. Am dovada chiar aici, uii? M-ai minit. M-ai
minit drept n fa.
Lexie l privi uluit simind focul furiei lui, dar i furia care se
ntea n ea ca rspuns.
sta e motivul pentru care ai venit n biroul meu? S ncepi
s m asaltezi cu acuzaii?
Ai tiut! strig el.
Ea i puse minile n olduri.
Nu, zise ea. N-am tiut.
Dar l-ai citit!
i ce? izbucni ea. Am citit articolul i n ziar. i am citit
articole scrise i de alte persoane. Cum naiba era s tiu c Owen
Gherkin avea dreptate? Din punctul meu de vedere, el fcea
presupuneri aa cum fceau i ceilali. i asta admind c mi
psa cu adevrat de subiect. Chiar crezi c m-am gndit vreodat
mai mult de un minut la el pn cnd n-ai venit tu aici? Nu-mi
pas! Nu m-a interesat niciodat! Tu eti cel care ai venit aici s
investigheze. i dac ai fi citit jurnalele acum dou zile, nici tu n-
ai mai fi fost sigur. Amndoi tim c ai fi fcut propria
investigaie, oricum.
Nu asta e problema, zise el respingnd probabilitatea c ea
avea dreptate. Problema e c toat situaia a fost o neltorie.
Turul, fantomele, legenda sunt o pcleal, limpede ca lumina
zilei.
Despre ce vorbeti? Turul se refer la casele istorice i da, s-
a adugat i cimitirul. S o fac lat. Totul e un weekend minunat
la mijlocul unui sezon plictisitor. Nimeni nu e pclit, nimeni nu e
jignit. i, te rog, chiar i imaginezi c cei mai muli oameni cred
ntr-adevr c sunt fantome? Majoritatea prefer s spun c
sunt, pentru a se amuza.
Doris a tiut? insist el, ntrerupnd-o din nou.
Despre jurnalul lui Owen Gherkin? Ea cltin din cap
furioas c refuza s o asculte. De unde s tie?
Vezi, zise el ridicndu-i degetul ca un profesor care
accentueaz ceva important n faa unui elev. Asta-i partea pe
care nu o neleg. Dac nu ai dorit ca, ntr-adevr, cimitirul s
fac parte din tur i nici Doris nu a dorit asta, atunci de ce nu te-
ai dus la ziar s spui adevrul? De ce ai vrut s m implici n
jocul vostru urt?
N-am vrut s te implic. i nu e un joc. Este un weekend
inofensiv, iar tu l exagerezi ntrecnd orice msur.
Nu eu am exagerat ntrecnd orice msur. Tu i primarul
ai fcut asta.
Care va s zic eu sunt unul dintre ticloi acum?
Cnd Jeremy nu mai spuse nimic, privirea ei deveni i mai
ptrunztoare.
Atunci de ce i-am dat jurnalul, n primul rnd? De ce nu l-
am ascuns de tine?
Nu tiu. Poate c are o legtur cu nsemnrile din caietul lui
Doris. Voi dou facei presiuni asupra mea din momentul n care
am ajuns aici. Poate c v imaginai c n-a fi venit, aa c ai
inventat toat treaba asta.
Poi mcar s-i dai seama ct de ridicol sun? Ea se sprijini
de birou, mbujorat.
ncerc doar s neleg de ce am fost adus aici n primul rnd.
Ea i ridic minile ca i cum ar fi ncercat s-l opreasc.
Nu vreau s aud asta.
Pun pariu c nu vrei.
Pleac, zise ea bgnd cutia cu crem de lustruit mobila
ntr-un sertar al biroului. Nu eti de aici i nu mai vreau s discut
cu tine. ntoarce-te de unde ai venit.
El i ncruci braele.
Cel puin, ai recunoscut n sfrit ceea ce ai gndit toat
ziua.
O, acum eti cititor de gnduri?
Nu. Dar nu trebuie s citesc gndurile ca s neleg de ce te-
ai comportat i te compori aa.
Pi, atunci, d-mi voie s-i citesc i eu gndurile, bine? rosti
ea printre dini, stul de atitudinea lui superioar i stul de el.
D-mi voie s-i spun ce vd, bine? i ddea seama c vorbea
suficient de tare ca toat biblioteca s aud, dar nu-i psa. Vd o
persoan foarte priceput s spun lucrurile cuvenite, dar cnd
se ngroa gluma, nimic din ceea ce spune nu mai are valoare.
Ce vrei s spui cu asta?
Ea se mic brusc prin camer, simindu-i toi muchii din
corp nepenii din cauza furiei.
Ce? Nu-i trece prin minte c tiu ceea ce simi de fapt
pentru oraul nostru? C nu e nimic altceva dect un popas pe
osea? Sau c, n adncul sufletului tu, nu poi nelege motivul
pentru care cineva locuiete aici? i c, indiferent de ceea ce ai
spus seara trecut, ideea c ai putea locui aici i se pare ridicol?
N-am spus asta.
Nu ai fost obligat! strig ea neputnd suporta modul ncrezut
n care el vorbise. Asta-i problema. Cnd vorbeam despre
sacrificiu, mi-am dat seama foarte bine c i imaginai c eu ar
trebui s fiu cea care ar trebui s se dezrdcineze. C eu ar
trebui s-mi prsesc familia, prietenii i casa pentru c New
Yorkul e cu mult mai grozav. C eu ar trebui s fiu soia cea bun
care i urmeaz brbatul oriunde crede el de cuviin. Gndul c
tu ar trebui s fii cel care s o fac nu i-a trecut nici mcar prin
minte.
Exagerezi.
Serios? n ce privin? C te ateptai ca eu s fiu cea care
trebuie s se mute? Sau aveai de gnd s faci rost de un ghid de
proprieti imobiliare la plecarea din ora, mine? Ascult, d-mi
voie s simplific situaia pentru tine, zise ea ntinznd mna dup
telefon. Doamna Reynolds are biroul de partea cealalt a strzii i
sunt convins c ar fi ncntat s te plimbe prin cteva case
ast-sear dac eti doritor s cumperi ceva. Sau stai, ce-ar fi s
cumperi casa aceea frumoas n stil georgian pe care i-am artat-
o cnd eram pe dealul Riker? Chiar dac e casa visurilor mele, a
fi ct se poate de fericit s te las s o cumperi.
Jeremy se uita la ea, incapabil s-i resping acuzaiile.
Nu spui nimic? dori ea s afle, trntind receptorul. i-ai
nghiit limba? Atunci spune-mi altceva. Ce ai vrut exact s spui
cnd ai afirmat c vom gsi o cale ca s reuim? i-ai nchipuit c
eram interesat s te atept s vii n vizit cnd i cnd pentru o
tvleal rapid n pat fr s m gndesc la un viitor mpreun?
Sau te gndeai s foloseti vizitele ca s m convingi ct de lipsite
de temei sunt punctele mele de vedere, de vreme ce tu consideri
c mi irosesc viaa aici i a fi cu mult mai fericit inndu-m
scai de tine?
Mnia i durerea din vocea ei erau foarte evidente, la fel i
mesajul din spatele spuselor ei. Mult timp, amndoi tcur.
De ce n-ai spus nimic din toate astea seara trecut? ntreb
el cu vocea mult mai sczut.
Am ncercat, zise ea. Dar nu ai vrut s m asculi.
Atunci de ce?
Nu finaliz ntrebarea lsnd s se neleag clar ce urmrea.
Nu tiu, zise ea uitndu-se ntr-o parte. Eti un tip drgu i
am petrecut mpreun dou zile minunate. Poate c am avut, pur
i simplu, chef.
El o privi fix.
Doar att a nsemnat pentru tine? ntreb el.
Nu, recunoscu ea, observnd suferina din expresia lui. Nu i
seara trecut. Dar asta nu schimb faptul c s-a terminat, nu-i
aa?
Aadar te retragi?
Nu, zise ea. Spre disperarea ei, simea cum ochii ncepeau s
i se umple de lacrimi. Nu pune asta pe seama mea. Tu eti cel
care pleac. Tu ai intrat n lumea mea. Nu a fost invers. Eu eram
mulumit pn cnd ai sosit tu. Poate nu perfect mulumit,
poate puin singur, dar mulumit. mi place viaa mea de aici.
mi place s fiu n stare s vd ce face Doris n cazul n care nu
are o zi bun. mi place s citesc copiilor la ora de poveti. i
chiar mi place micul nostru Tur al Caselor Istorice, chiar dac tu
ai de gnd s-l transformi n ceva urt ca s poi face o impresie
grozav la televiziune.
Rmaser unul n faa celuilalt ncremenii i, n final, fr
cuvinte. Amndoi se simeau epuizai de toate vorbele pe care i le
aruncaser n fa.
Nu fi aa, zise el n sfrit.
Aa cum? Cineva care spune adevrul?
n loc s atepte ca el s-i rspund, Lexie ntinse mna dup
jachet i geant. Aruncndu-le sub bra, se ndrept spre u.
Cnd Jeremy se ddu la o parte s o lase s treac, se atinse uor
de el fr s spun nimic. Se afla la civa pai deprtare de birou
cnd Jeremy, n sfrit, i fcu curaj s-i vorbeasc din nou.
Unde mergi?
Lexie mai fcu un pas nainte de a se opri. Cu un oftat, se
ntoarse.
Merg acas, zise ea. i terse o lacrim de pe obraz i i
ndrept spatele. ntocmai cum vei face i tu.

OPTSPREZECE

n seara aceea, mai trziu, Alvin i Jeremy aranjar camerele


lng promenada de scnduri de pe malul rului Pamlico. n
deprtare, acorduri de muzic se auzeau dinspre hambarul de
tutun al lui Meyer, n timp ce dansul ncepea. Restul magazinelor
din centrul oraului se nchiseser; chiar i Lookilu fusese
abandonat. nfofolii n jachete, cei doi preau s fie singuri.
i dup aceea? ntreb Alvin.
Asta-i tot, zise Jeremy. Ea a plecat.
Nu te-ai dus dup ea?
Ea nu dorea, zise el.
De unde tii?
Jeremy se frec la ochi, rememornd cearta pentru a nu tiu
cta oar. Ultimele ore trecuser ntr-o stare de zpceal. i
amintea vag cum se ntorsese spre camera crilor rare nainte de
a pune teancul de jurnale pe raft i cum ncuiase ua n urma lui.
Pe drumul de ntoarcere, medita asupra celor spuse de ea n timp
ce sentimentele sale de furie i de trdare se amestecau cu cele de
tristee i regret, i petrecuse urmtoarele patru ore stnd culcat
pe patul de la Greenleaf, strduindu-se s neleag cum ar fi
putut s procedeze mai bine. N-ar fi trebuit s nvleasc atunci
ca o furtun n biroul ei. Fusese oare chiar aa de furios din
cauza jurnalului? l nfuriase aa de mult gndul c fusese
pclit? Sau, pur i simplu, era suprat pe Lexie i, ca i ea,
cutase un pretext ca s nceap o ceart?
Nu era sigur i nici Alvin nu avusese vreun rspuns dup ce i
relatase evenimentele zilei. Jeremy nu tia dect c se simea
foarte obosit i, n ciuda faptului c trebuia s filmeze, se lupta cu
dorina de a se duce acas la Lexie s vad dac putea repara
lucrurile. Presupunnd c ea se afla acolo. Din cte tia, ea era la
dans cu toi ceilali.
Jeremy oft, revenind cu gndul la ultima lor scen din
bibliotec.
Am neles din modul n care m privea, zise el.
Deci s-a terminat?
Da, admise Jeremy, s-a terminat.
Pe ntuneric, Alvin cltin din cap i se ntoarse ntr-o parte.
Modul n care prietenul su devenise att de ataat de o persoan
ntr-un timp att de scurt l depea. Ea nu fusese deloc att de
fermectoare, aa c nu se potrivea imaginii ospitaliere pe care el
i-o fcuse despre femeile din sud.
Dar, m rog. Asta era o ncercare, Alvin era sigur de acest
lucru, aa c n-avea nici cea mai mic ndoial c Jeremy o va
depi ndat ce se va urca la bordul avionului care i va duce
spre cas.
Jeremy depea mereu orice situaie de acest fel.

La serata dansant, primarul Gherkin sttea singur la o mas


din col, cu mna la brbie.
Sperase c Jeremy avea s treac pe acolo, preferabil cu Lexie,
dar, ndat ce sosise, auzise discuia voluntarilor de la bibliotec
despre cearta lor. Dup cte spuneau ei, fusese o ceart serioas
i avusese legtur cu unul dintre jurnale i cu un soi de
neltorie.
Gndindu-se la cele auzite, i spuse c n-ar fi trebuit s
doneze jurnalul tatlui su bibliotecii, dar pe atunci nu i se
pruse att de important, i era un document ct se poate de
precis despre istoria oraului. Biblioteca era cea mai potrivit
pentru aceast donaie. Dar cine ar fi putut bnui ce se va
ntmpla n urmtorii cincisprezece ani? Cine tia c fabrica de
textile va fi nchis sau mina abandonat? Cine tia c sute de
oameni se vor trezi fr locuri de munc? Cine tia c un mare
numr de familii tinere vor pleca fr s mai revin niciodat?
Cine tia c oraul va sfri prin a duce o btlie de
supravieuire?
Poate c n-ar fi trebuit s adauge vizitarea cimitirului la tur.
Poate c n-ar fi trebuit s fac publicitate fantomelor cnd tia c
erau doar lumini de la schimbul de noapte al fabricii de hrtie.
Dar adevrul era c oraul avea nevoie de ceva n care s-i pun
speranele, de ceva care s-i conving pe oameni s-l viziteze, de
ceva care s-i determine s-i petreac dou zile n ora ca s
poat cunoate ct de minunat era acel loc. Dac destui oameni
ar fi trecut pe acolo, puteau, n cele din urm, s devin un loc
favorit de retragere precum Oriental sau Washington, sau New
Bern. Era, se gndea el, singura speran a oraului. Pensionarii
i doreau locuri primitoare unde s mnnce i s se adune,
locuri unde s fac cumprturi. Nu se va ntmpla imediat, dar
era singurul plan pe care l avea, aa c trebuia s nceap de
undeva. Pentru c adugase vizitarea cimitirului cu luminile sale
misterioase, se vnduser cteva sute de bilete n plus pentru tur,
iar prezena lui Jeremy le oferise ocazia ca vestea s se
rspndeasc la nivel naional.
Ah, i nchipuise mereu c Jeremy era destul de detept s
neleag situaia singur. Partea asta nu-l deranja. i ce dac
Jeremy dezvluia adevrul la televiziunea naional? Sau chiar n
editorialul su? Oamenii din toat ara aveau s aud de Boone
Creek i unii ar putea s l caute. Orice fel de publicitate era mai
bun dect lipsa publicitii. Dac Jeremy nu folosea, bineneles,
cuvntul neltorie.
Era un cuvnt care suna dezgusttor i nu era potrivit cu ceea
ce se ntmpla. Bineneles, el tia ce erau luminile, dar mai
nimeni altcineva nu tia, i care era problema, totui? Lucrurile
stteau n felul urmtor: exista o legend, existau luminile i unii
oameni credeau cu adevrat c erau fantome. Alii considerau c
toate astea fceau ca oraul s par diferit i special. Lumea avea
nevoie de ele mai mult ca oricnd.
Jeremy Marsh cel cu amintiri dragi din ora va nelege situaia.
Jeremy Marsh cel fr astfel de amintiri s-ar putea s nu
neleag. i exact n clipa aceea, primarul Gherkin nu era prea
sigur cu ce impresie avea s plece Jeremy mine.

Primarul arat cumva ngrijorat, nu crezi? remarc Rodney.


Rachel se uit atent, simindu-se mai degrab mndr c
fuseser mpreun cea mai mare parte din sear. Chiar i faptul
c, uneori, Rodney arunca cte o privire spre u i prea s
cerceteze atent prin mulime dup Lexie, nu-i fura cu nimic din
plcere pentru simplu motiv c i el prea fericit s fie mpreun
cu ea.
Cam aa. Dar el arat mereu aa.
Nu, zise Rodney, nu e la fel. Se gndete la ceva serios.
Vrei s vorbeti cu el?
Rodney reflect. Ca i primarul ca toi ceilali, se prea
auzise i el de discuia aprins de la bibliotec, dar, spre
deosebire de ceilali, el socotea c stpnea foarte bine situaia.
Era capabil s pun frnturi de conversaie laolalt, mai ales
dup ce observase expresia primarului, i ddu seama brusc c
primarul era ngrijorat de modul n care Jeremy avea de gnd s
prezinte lumii micul lor mister.
Ct despre ceart, el ncercase s o avertizeze pe Lexie c asta
avea s se ntmple. Era inevitabil. O considera pe Lexie aproape
cea mai inflexibil femeie pe care o cunoscuse, persoana care i
apra mereu punctul de vedere. Putea fi schimbtoare, aa c
Jeremy, n sfrit, ajunsese s o cunoasc. Cu toate c Rodney ar
fi dorit ca ea s nu se mai chinuiasc, se simea uurat s tie c
povestea se apropia de sfrit.
Nu, zise Rodney, nu prea am ce s-i spun. E nepotrivit
acum.
Rachel se ncrunt.
Ce e nepotrivit?
Nimic, zise el renunnd la subiect cu un zmbet. Nu e
important.
Rachel l studie o clip nainte de a ridica din umeri. Rmaser
mpreun n timp ce o melodie se termina i orchestra ncepea
alta. n vreme ce mai multe persoane se ndreptau spre ringul de
dans, Rachel ncepu s bat ritmul cu piciorul.
Rodney era foarte preocupat i nu prea s observe dansatorii.
Dorea s discute cu Lexie. n drum spre petrecere, trecuse cu
maina pe lng casa ei i vzuse luminile aprinse i maina pe
alee. Mai devreme, primise i un raport de la un alt ajutor de erif
care spunea c Oreanul i prietenul su caraghios i puneau
camerele pe promenada de scnduri. Ceea ce nsemna c disputa
nc nu se ncheiase.
Dac luminile de la Lexie ar mai fi aprinse dup terminarea
dansului, se gndea c ar putea s treac pe la ea, la fel cum
procedase n noaptea de dup plecarea domnului Renatere. Avea
sentimentul c ea n-ar fi complet surprins s-l vad. i imagin
c probabil l-ar privi uimit o clip nainte de a deschide ua. Ar
face o cafea decofeinizat i, exact ca data trecut, el ar sta pe
canapea i ar asculta ore n ir, n timp ce ea s-ar dojeni c fusese
att de necugetat.
Se aprob singur. O cunotea mai bine dect se cunotea pe
sine nsui.
Dar chiar i aa, nc nu era pregtit s fac asta. n primul
rnd, ea avea nevoie de ceva mai mult timp s fie singur ca s-i
poat pune gndurile n ordine. i el trebuia s recunoasc faptul
c se cam sturase s fie luat drept fratele mai mare i nu era
convins c avea dispoziia necesar s o asculte. n definitiv, se
simea foarte bine i, n clipa aceea, nu era nerbdtor s
sfreasc seara cu o experien puin plcut.
n plus, orchestra nu era rea deloc. Era mult mai bun dect
cea pe care o avuseser anul trecut. Cu coada ochiului, o urmrea
pe Rachel legnndu-se n ritmul muzicii, ncntat c i cutase
compania, exact cum se ntmplase serile trecute la petrecere. Ea
fusese mereu bucuroas s-i fie prin preajm, dar lucrul ciudat
era c, n ultima vreme, de fiecare dat cnd o vedea, i prea
chiar un pic mai drgu dect i amintea. Fr nicio ndoial,
era doar imaginaia lui, dar nu putea s nu constate c, n seara
aceea, era deosebit de drgu.
Rachel l observ c o urmrea i zmbi stingherit.
Scuz-m, zise ea. mi place melodia asta.
Rodney i drese glasul.
Ai vrea s dansezi? ntreb el.
Serios? rosti ea mirat.
Nu sunt cine tie ce dansator, totui
Mi-ar plcea, l ntrerupse ea, ntinzndu-se dup mna lui.
Urmnd-o pe ring, hotr pe loc c se va gndi mai trziu ce va
face cu Lexie.

Doris sttea n balansoarul din living, privind absent n


direcia ferestrei i ntrebndu-se dac Lexie avea s treac pe la
ea. Intuiia i spunea c nu, dar era unul dintre acele momente
cnd ar fi dorit s se nele. tia c Lexie era suprat era mai
puin o premoniie dect o interpretare a ceea ce era clar i totul
avea legtur cu plecarea lui Jeremy.
n unele privine, Doris ar fi dorit s nu o fi mpins pe Lexie
spre el. Privind n urm, n clipa aceea, i ddea seama c trebuia
s se fi gndit c era posibil s se termine n felul acela, aa c nu
tia de ce fcuse totul pentru a ncuraja povestea lor. Pentru c
Lexie era singur? Pentru c Lexie era mpotmolit pe acelai
fga de cnd se ndrgostise de un tnr din Chicago? Pentru c
ea ajunsese s cread c Lexie era nspimntat de ideea de a se
ndrgosti din nou?
De ce n-ar fi putut s se bucure de compania lui Jeremy? De
fapt, asta era tot ceea ce dorise ea s fac Lexie. Jeremy era
inteligent i ncnttor, iar Lexie trebuia s neleag c nu toi
brbaii erau precum Avery sau precum tnrul din Chicago. Ce
nume i dduse? Parc domnul Renatere? ncerc s-i aduc
aminte numele, dar tia c nu asta era important. Important era
Lexie, iar Doris i fcea griji din cauza ei.
Doris tia c ea se va simi bine pn la urm. Fr ndoial va
accepta realitatea i va gsi o cale s mearg mai departe. Cu
timpul, se va convinge c fusese un lucru bun. tia c Lexie era o
supravieuitoare.
Doris oft. tia c Jeremy se ndrgostise. Dac Lexie se
ndrgostise de el, el se ndrgostise i mai tare, dar Lexie
nvase arta de a-i refuza relaiile i de a-i tri viaa,
prefcndu-se c ele nu existaser.
Bietul Jeremy, se gndea ea. Nu e drept pentru el.

Sus, la cimitirul Cedar Creek, Lexie sttea n ceaa tot mai


deas care nvluise locul unde fuseser nmormntai prinii ei.
tia c Jeremy i Alvin aveau s filmeze podul de cale ferat i
dealul Riker de pe promenada de scnduri, ceea ce nsemna c, n
seara aceea, putea fi singur cu gndurile ei.
Nu inteniona s stea mult, dar pentru un motiv oarecare, se
simise obligat s vin. Dup ce relaiile cu Avery i cea cu
domnul Renatere se sfriser, fcuse acelai lucru. Cnd
lumin numele gravate ale prinilor ei, i dori ca ei s fi fost
acolo s vorbeasc cu ea.
tia c le pstra o imagine romanat, pe care o modifica n
funcie de starea ei sufleteasc. Uneori i plcea s i-i imagineze
glumei i guralivi, alteori i plcea s cread c erau nite
asculttori tcui. n momentul acela, dorea s-i cread nelepi
i puternici, ca pe nite persoane care s-i dea genul acela de sfat
care fcea ca totul s fie mai puin confuz. Se sturase s tot aib
parte de greeli n viaa ei. Se gndea dezndjduit c asta
fcuse mereu i, chiar n clipa aceea, tia c, orice ar ncerca, era
pe punctul de a mai comite o greeal.

Dincolo de ru, doar luminile de la fabrica de hrtie erau


vizibile prin cea, iar oraul era pierdut ntr-un abur tulbure.
Chiar dac trenul trebuia s se apropie peste puin timp dup
orarul lui Jeremy , Alvin fcea o verificare final la camera care
era orientat spre dealul Riker. Era o filmare care ridica probleme.
Cea cu podul era simpl, dar pentru c dealul Riker era, n acelai
timp, ndeprtat i nvluit n cea, Alvin nu era perfect convins
c aparatura va funciona. Camera nu era proiectat s fac fa
cerinelor de acolo. Cu toate c i adusese cele mai bune obiective
i film de sensibilitate mare, i ar fi dorit ca Jeremy s fi
menionat i detaliile nainte ca el s plece din New York.
n ultimele zile, Jeremy nu gndise limpede, aa c Alvin
bnuia c probabil uitase. n mod normal, ntr-o asemenea
situaie, Jeremy ar fi discutat i ar fi glumit fr ntrerupere, dar
aa cum se prezentau lucrurile, nu spusese mai nimic n ultimele
cteva ore. n locul unei filmri plcute, ca de vacan, aa cum
i nchipuise, ultimele ore ncepuser s semene a obligaie, mai
ales din cauza frigului. Nu pentru treaba aia se angajase, dar m
rog tocmai i ridicase banii i i trimisese decontul lui Nate.
ntre timp, Jeremy sttea pe calea ferat cu braele ncruciate,
uitndu-se la o mas de nori de la joas altitudine.
i-am spus c Nate a sunat mai devreme? ntreb Alvin,
ncercnd din nou s-i rein atenia prietenului su.
Adevrat?
M-a trezit din somn, zise Alvin, i a nceput s ipe la mine
pentru c tu n-aveai celularul deschis.
n ciuda gndurilor care-l preocupau, Jeremy zmbi.
Am nvat s-l evit ct mai mult posibil.
Da, m rog mi pare ru c nu mi-ai spus.
Ce dorea?
Acelai lucru. S afle ultimele nouti. Dar fii atent la asta: a
ntrebat dac ai putea s-i aduci o prob.
O prob de ce?
Mi-am nchipuit c vorbea despre fantome. Dac ai gsi nite
ml sau ceva de genul sta. Se gndea c ai putea s-l ari
productorilor la ntlnirea de sptmna viitoare.
Ml?
Alvin ridic minile.
Cuvntul lui, nu al meu.
Dar tie c e doar lumina de la fabrica de hrtie.
Alvin ddu din cap aprobator.
Da, tie. S-a gndit c ar putea fi o ncercare frumoas. tii,
marele tam-tam i impresioneaz de-a dreptul.
Jeremy cltin din cap nencreztor. De-a lungul anilor, Nate
avusese o mulime de idei nebuneti, dar asta le ntrecea pe toate.
Aa era el. Orice i bga n cap, i ieea pe gur i n foarte scurt
timp nici mcar nu-i mai amintea c o spunea.
A mai spus c ar trebui s suni, adug Alvin.
A suna, zise Jeremy, dar mi-am lsat telefonul la Greenleaf.
Fcu o pauz. Nu i-ai spus despre jurnal, nu?
Nici mcar nu tiam despre el atunci, zise Alvin. Mi-ai
povestit abia dup ce a sunat el. Cum am spus, m-a trezit din
somn.
Jeremy ncuviin cu un aer gnditor.
Dac te va mai suna, rmne secret un timp, bine?
Nu vrei s tie c primarul pune la cale o escrocherie?
Nu, zise el. Nu nc.
Alvin se uit la el.
Nu nc sau niciodat?
Jeremy nu rspunse imediat. Era o adevrat problem, nu?
Nu m-am hotrt.
Alvin se uit prin obiectiv nc o dat.
E dificil, zise el. Ar putea fi suficient s faci reportajul, i dai
seama. Adic, luminile sunt o chestie, dar trebuie s realizezi c
soluia nu e deloc foarte interesant.
Ce vrei s spui?
Pentru televiziune. Nu sunt aa de sigur c vor fi interesai
de faptul c un tren n trecere produce luminile.
Nu e doar trenul n trecere, l corect Jeremy. Este modul n
care luminile de la fabrica de hrtie sunt reflectate de tren pe
dealul Riker i modul n care densitatea mai mare a ceii din
cimitirul care se scufund determin apariia luminilor.
Alvin simul un cscat.
Scuze, zise el. Ce spuneai?
Nu e plictisitor, insist Jeremy. Nu-i dai seama cte
elemente trebuie s se adune pentru a crea fenomenul sta? Cum
au afectat carierele pnza freatic i au determinat scufundarea
cimitirului? Aezarea podului feroviar? Fazele lunii cnd e
suficient de ntuneric s vezi luminile ntr-un anume moment?
Legenda? Amplasarea fabricii de hrtie i orarul trenului?
Alvin ridic din umeri.
Crede-m. E plictisitor cu P mare. S fiu sincer, ar fi fost
mult mai interesant dac n-ai fi gsit rezolvarea. Telespectatorii
ador misterele. Mai ales n locuri precum New Orleans sau
Charleston sau ntr-un loc oarecare, plcut i romantic. Dar
lumini reflectate n Boone Creek, Carolina de Nord? Chiar crezi c
pe cei din New York sau Los Angeles i intereseaz?
Jeremy deschise gura s spun ceva i, brusc, i aminti c
Lexie spusese exact acelai lucru despre fenomen, iar ea locuia
acolo. Alvin l privea n tcere.
Dac vei s fii serios n privina acestei escrocherii televizate,
o s trebuiasc s o dregi cumva, aa c jurnalul despre care mi
povesteai s-ar putea s fie suficient pentru asta. Poi prezenta
cazul exact cum l-ai investigat i, la final, s apar jurnalul. Ar
putea fi suficient s captezi atenia productorilor dac ai face-o
aa cum trebuie.
Crezi c ar trebui s las oraul de izbelite?
Alvin cltin din cap.
N-am zis asta. i s fiu sincer, nu sunt chiar sigur c
jurnalul va fi de ajuns. i spun doar c dac nu poi aprea cu
nite ml, ar fi de dorit s mai reflectezi asupra folosirii jurnalului
dac nu vrei s pari un idiot la ntlnire.
Jeremy se uit ntr-o parte. tia c trenul avea s apar n
cteva minute.
Lexie nu ar mai vorbi cu mine niciodat dac a face asta,
zise el. Ridic din umeri. Presupunnd c mai dorete s
vorbeasc cu mine.
Alvin nu spuse nimic. Jeremy se uit, n tcere, la el.
Ce crezi c ar trebui s fac?
Alvin inspir ndelung.
Cred, zise Alvin, c totul se poate reduce la ceea ce e cel mai
important pentru tine, nu-i aa?

NOUSPREZECE

n ultima sa noapte la Greenleaf, Jeremy dormi prost. El i


Alvin terminaser filmarea n timp ce trenul trecea, dealul Riker
captase slab lumina reflectat i dup ce vzur filmul, att el,
ct i Alvin hotrser c era destul de bun s dovedeasc teoria
lui Jeremy, n afara cazului n care erau dispui s comande un
echipament mai bun.
Cu toate astea, la ntoarcere, Jeremy nu se mai gndi deloc la
mister sau mcar la drum. n schimb, ncepu s rememoreze iar
ultimele zile. i aduse aminte de momentul cnd o zrise prima
oar pe Lexie n cimitir i de schimbul lor nsufleit de cuvinte de
la bibliotec. Se gndise la prnzul lor pe dealul Riker i la
conversaia de pe promenada de scnduri, i aminti de uimirea
pe care i-o trezise adunarea extraordinar organizat n onoarea
lui i cum se simise cnd vzuse prima oar luminile din cimitir.
Dar, mai ales, i aminti de momentele cnd ncepuse s realizeze
c se ndrgostea de Lexie.
Fusese posibil ca, doar n dou zile, s se fi ntmplat att de
multe lucruri? n momentul cnd ajunser la Greenleaf i intrase
n camer, ncerc s stabileasc cu precizie momentul cnd
lucrurile ncepuser s mearg prost. Nu era foarte sigur, dar, n
momentul de fa, i se prea c ea ncerca s se detaeze de
sentimentele ei, nu doar de el. Aadar, cnd ncepuse Lexie s-i
dea seama c simea ceva pentru el? La petrecere, ca i el? La
cimitir? Mai devreme, n dup-amiaza aceea?
Nu avea nici cea mai vag idee. tia doar c o iubea i c nu
putea concepe s nu o mai vad niciodat.
Orele treceau ncet; cum avionul decola din Raleigh la amiaz,
avea s prseasc Greenleaf peste puin timp. Se ridic nainte
de ase, termin de mpachetat lucrurile i le duse n main.
Dup ce se asigur c vzuse lumina aprins n camera lui Alvin,
merse prin aerul rcoros al dimineii spre recepie.
Jed, cum se ateptase, l privi ncruntat. Prul i sttea i mai
vlvoi dect de obicei i avea mbrcmintea ifonat, aa c
Jeremy conchise c se deteptase doar cu cteva minute mai
nainte. Jeremy puse cheile pe birou.
Un loc foarte linitit avei aici, zise Jeremy. Cu siguran o
s-l recomand prietenilor mei.
Expresia lui Jed deveni i mai ncruntat, dar Jeremy se
mulumi s zmbeasc amabil. Cnd se ntorcea n camer, zri
nite faruri care se apropiau cu vitez prin cea, iar curnd o
main ncetini pe aleea cu pietri. Pentru o clip, se gndi c era
Lexie, i simi bti puternice n piept, dar cnd vzu maina, n
sfrit, speranele i se nruir la fel de repede.
Primarul Gherkin, ntr-o hain groas i cu fular la gt, apru
din main. Fr s trdeze nimic din energia pe care o artase la
ntlnirile lor anterioare, porni orbecind prin ntuneric spre
Jeremy.
i faci bagajul, bnuiesc, strig el.
Tocmai am terminat.
Jed nu i-a fcut probleme cu nota de plat, nu-i aa?
Nu, zise Jeremy. Mulumesc pentru asta, apropo.
Cu plcere. Cum am spus, mcar att puteam face pentru
tine. Sper c i-a plcut ederea n minunatul nostru ora.
Jeremy ddu din cap aprobator, observnd ngrijorarea de pe
chipul primarului.
Da, zise el. Mi-a plcut.
Pentru prima oar de cnd Jeremy l ntlnise, Gherkin prea
s nu-i gseasc cuvintele. n vreme ce tcerea devenea
stnjenitoare, primarul i bg fularul n hain.
Am vrut doar s trec s-i spun c oamenii de pe aici s-au
bucurat s te cunoasc. tiu c vorbesc n calitate oficial, dar ai
fcut o adevrat impresie.
Jeremy i bg minile n buzunare.
Cu ce scop iretlicul? ntreb el.
Gherkin oft.
Te referi la adugarea cimitirului la tur?
Nu. M refer la faptul c tatl tu a consemnat rspunsul n
jurnalul su, iar tu l-ai ascuns.
O expresie trist se ntipri pe faa lui Gherkin.
Ai perfect dreptate, zise el dup o clip, cu o voce nesigur.
Tatl meu a rezolvat ntr-adevrul misterul sta, dar cred c aa
trebuia s se ntmple. i ntlni privirea lui Jeremy. tii de ce a
devenit att de interesat de istoria oraului nostru?
Jeremy cltin din cap.
n al Doilea Rzboi Mondial, tatl meu era n serviciul militar
cu un brbat pe nume Lloyd Shaumberg. Acesta era locotenent,
iar tata era infanterist. Oamenii din ziua de azi nu par s i dea
seama c n timpul rzboiului nu existau numai soldai n liniile
de front. Majoritatea oamenilor din armat erau oameni obinuii:
brutari, mcelari, mecanici. Shaumberg era istoric. Cel puin, aa
l numea tata. De fapt, era pur i simplu profesor de istorie la un
liceu din Delaware, dar tata jura c nu era un ofier mai grozav ca
el n toat armata. Acesta obinuia s-i distreze oamenii
spunndu-le poveti din trecut, poveti pe care mai nimeni nu le
tia, poveti care l mpiedicau pe tata s mai fie nspimntat de
ceea ce se ntmpla. n orice caz, dup atacul mpotriva taberei de
instrucie din Italia, Shaumberg, tata i restul plutonului au fost
ncercuii de nemi. Shaumberg le-a spus oamenilor s se retrag
n timp ce el ncerca s le acopere retragerea. N-am de ales, a zis
el. Era o misiune sinuciga toat lumea o tia, dar sta era
Shaumberg. Gherkin fcu o pauz. Oricum, tata a supravieuit i
Shaumberg a murit i, dup ce tata s-a ntors acas de la rzboi,
a spus c va deveni i el istoric n onoarea prietenului su.
Cnd Gherkin se opri, Jeremy l privi curios.
De ce mi povesteti toate astea?
Pentru c, rspunse Gherkin, aa cum vd eu situaia, nici
eu nu prea am avut de ales. Fiecare ora are nevoie de ceva care
s fie numai al lui, ceva care s le aminteasc oamenilor c locul
lor e special. n New York, nu trebuie s-i faci griji din cauza
asta. Acolo se afl Broadway, Wall Street, Empire State Building i
Statuia Libertii. Dar aici, dup ce toate afacerile au dat faliment,
m-am uitat n jur i am realizat c tot ce mai aveam era o legend.
i legendele m rog, sunt doar relicve din trecut, i un ora are
nevoie de mai mult dect att s supravieuiasc. Asta-i tot ce
ncercam s fac, s gsesc o cale pentru a menine oraul sta viu
i pe urm ai venit tu.
Jeremy privi ntr-o parte, gndindu-se la faadele acoperite cu
scnduri ale magazinelor pe care le vzuse n prima zi cnd
sosise, amintindu-i de comentariul lui Lexie despre nchiderea
fabricii de textile i a minei de fosfor.
Deci ai trecut pe aici n aceast diminea ca s-mi spui
versiunea ta?
Nu, zise Gherkin. Am trecut ca s-i aduc la cunotin c
toate astea au fost numai ideea mea. Nu a consiliului orenesc i
nici a oamenilor care locuiesc aici. Poate c am greit procednd
astfel. Poate c nu eti de acord cu ideea mea. Dar am fcut ceea
ce am crezut c era mai bine pentru locul sta i pentru oamenii
care triesc aici. i tot ce-i cer este ca atunci cnd vei scrie
articolul s nu uii c nimeni altcineva nu a mai fost implicat.
Dac vrei s m sacrifici, o s m mpac cu situaia. i cred c
tatl meu ar nelege.
Fr s atepte un rspuns, Gherkin se ntoarse la main i,
curnd, dispru n cea.

Zorii schimbau cerul ntr-un cenuiu mohort, i, n momentul


cnd Jeremy l ajuta pe Alvin s ncarce echipamentul, sosi i
Lexie.
Apru din main artnd aproape la fel ca atunci cnd o
zrise prima dat, cu ochii ei violei, de neptruns chiar i cnd
privirile i se ntlnir. n mn inea jurnalul lui Gherkin. Pentru
o clip, se privir unul pe cellalt ca i cum niciunul nu tia ce s
spun.
Alvin, care sttea lng portbagajul deschis, rupse tcerea:
Bun dimineaa, zise el.
Ea se for s zmbeasc.
Bun, Alvin.
Te scoli devreme.
Ea ridic din umeri aruncnd o privire rapid spre Jeremy.
Alvin se uit cnd la unul, cnd la cellalt, nainte de a face un
semn peste umr.
Cred c voi face o ultim verificare n camer, zise el, n
ciuda faptului c niciunul nu prea s-i dea atenie.
Cnd dispru, Jeremy oft adnc.
Nu mi-am imaginat c vei veni, zise el.
S fiu sincer, nici eu nu eram sigur c voi veni.
M bucur c ai fcut-o, zise el.
Lumina cenuie i amintea de plimbarea lor pe plaja de lng
far i simi o durere sfietoare la gndul ct de mult ajunsese s
o iubeasc. Cu toate c primul su instinct fusese s reduc
distana dintre ei, poziia ei rigid l fcu s rmn pe loc.
Ea fcu semn cu capul spre maina lui.
Vd c ai mpachetat i eti gata de plecare.
Da, zise el. Am mpachetat totul.
Ai terminat de filmat luminile?
El ezit iritat de banalitatea conversaiei.
Ai venit aici doar s vorbim despre munca mea sau dac mi-
am dus bagajele n main?
Nu, zise ea. Nu pentru asta.
Atunci, de ce ai venit?
S-mi cer scuze pentru modul n care te-am tratat ieri la
bibliotec. N-ar fi trebuit s m port n felul acela. Nu a fost corect
fa de tine.
El zmbi imperceptibil.
E n ordine, zise el. Voi trece peste asta. i mie mi pare ru.
Ea ridic jurnalul.
Am adus sta pentru tine, n caz c l doreai.
Nu mi-am nchipuit c ai dori s-l folosesc.
Nu doresc, rspunse ea.
Atunci, de ce mi-l dai?
Pentru c ar fi trebuit s-i spun despre pasajul din jurnal i
nu vreau s-i imaginezi c cineva de aici ncearc s
muamalizeze ceva. neleg cum de ai ajuns s crezi c oraul
urzea ceva, aa c jurnalul sta e o ofert de pace. Dar vreau s te
asigur c nu a fost vreun complot
tiu, interveni Jeremy. Primarul a trecut pe aici n aceast
diminea.
Ea ncuviin i i ls privirea n jos nainte de a-i ridica
ochii din nou spre el. n momentul acela, el i imagin c ea avea
de gnd s spun ceva, dar orice ar fi fost, se opri.
n sfrit, cred c asta-i tot, zise ea, bgndu-i minile n
buzunarele hainei. Probabil ar fi cazul s te las s termini ca s
poi pleca. N-am fost niciodat un fan al despririlor prelungite.
Deci acesta e un rmas-bun? ntreb el, ncercnd s-i rein
privirea.
Ea arta aproape trist n timp ce i nclina capul ntr-o parte.
Trebuie s fie, nu-i aa?
Atunci, asta-i tot? Ai venit, pur i simplu, s-mi spui c s-a
terminat? El i trecu degetele prin pr cu stngcie, ncruntndu-
se. Nu am niciun cuvnt de spus n problema asta?
Cnd rspunse, vocea lui Lexie era calm.
Am terminat cu toate astea, Jeremy. N-am venit aici n
aceast diminea s m cert i n-am venit aici s te enervez. Am
venit pentru c am regretat modul n care te-am tratat ieri. i
pentru c n-am vrut s crezi c sptmna asta nu a nsemnat
nimic pentru mine. Dimpotriv, a nsemnat.
Jeremy simea vorbele ei ca pe nite lovituri i fcu eforturi s
vorbeasc.
Dar tu ai de gnd s-i pui capt.
Eu am de gnd s fiu realist, zise ea.
i dac i-a spune c te iubesc?
Ea l privi mult timp nainte de a se ntoarce ntr-o parte.
Nu spune asta.
El fcu un pas spre ea.
Dar o spun, zise el. Te iubesc. Nu m pot mpotrivi
sentimentelor.
Jeremy te rog
El se mic i mai repede simind c, n sfrit, i nvinge
aprarea, devenind tot mai curajos cu fiecare pas.
Vreau s fac legtura noastr s mearg.
Nu putem, zise ea.
Bineneles c putem, zise el ocolind maina. Putem nelege
asta.
Nu, zise ea cu vocea mult mai hotrt i fcnd un pas
napoi.
De ce nu?
Pentru c eu o s m cstoresc cu Rodney, bine?
Vorbele ei l oprir brusc.
Despre ce vorbeti?
Noaptea trecut, dup ce s-a terminat dansul, Rodney a
trecut pe la mine i am stat de vorb. Am discutat mult timp. Este
cinstit, muncitor, m iubete i triete aici. Tu nu.
El o privi uluit de vestea ei.
Nu te cred.
Lexie i ntoarse privirea, calm.
Crede, i spuse ea.
Jeremy nu mai reui s spun nimic, iar ea i nmn jurnalul,
apoi ridic o mn fcnd un semn scurt i ncepu s mearg
napoi spre main cu privirea aintit spre el, cam n felul n care
l privise n ziua aceea la cimitir.
Rmas-bun, Jeremy, zise ea nainte de a se ntoarce s se
urce n main.
nc ncremenit de oc, Jeremy auzi rsucirea cheii n contact
i o vzu uitndu-se peste umr, n timp ce ncepea s dea napoi.
El pi nainte pentru a-i pune mna pe capot, ncercnd s o
opreasc. Dar n timp ce maina ncepu s se mite, i ls
degetele s alunece pe suprafaa umed i, n final, fcu un pas
mic napoi n vreme ce maina trecu pe alee.
Pentru o clip, lui Jeremy i se pru c surprinse scnteierea
lacrimilor n ochii ei. Dar, pe urm, o zri privind ntr-o parte i i
ddu seama odat pentru totdeauna c nu o s-o mai vad din
nou.
Dorea s strige, s-i spun s opreasc. Dorea s-i spun c
putea s rmn, c dorea s rmn, c dac plecarea nsemna
s o piard, atunci ntoarcerea acas nu merita osteneala. Dar
cuvintele rmaser prinse ca ntr-o capcan n sufletul su i,
foarte ncet, maina rul pe lng el prinznd vitez n timp ce
nainta pe alee.
Jeremy rmase nemicat n cea, urmrind-o pn cnd
maina deveni o umbr i nu se mai vedeau dect luminile din
spate. Pe urm, dispru complet, n timp ce sunetul motorului se
pierdea n pdure.

DOUZECI

Restul zilei trecu ca i cum ar fi privit prin ochii altcuiva, i


amintea doar c l urmase pe Alvin pe osea, napoi spre Raleigh,
i, de nenumrate ori, se uitase n oglinda retrovizoare spernd c
una dintre mainile care veneau din urm era maina lui Lexie.
Ea fusese ct se poate de ferm n dorina ei de a pune capt
relaiei, dar chiar i aa, el simea un val de adrenalin ori de cte
ori zrea o main care semna cu a ei i ncetinea ca s se uite
mai atent. Alvin, n acest timp, mergea nainte la distan. Jeremy
tia c trebuia s fie atent la drumul de dincolo de tergtorul de
parbriz, dar el i consuma cea mai mare parte din timp uitndu-
se napoi.
Dup ce pred maina nchiriat, trecu de terminal i se
ndrept spre poart. Mergnd pe lng magazinele aglomerate,
ocolind oamenii care alergau n calea lui, se ntreba din nou de ce
Lexie pruse att de dispus s renune la tot ce mprtiser.
n avion, firul gndurilor i se ntrerupse cnd Alvin ocup un
loc lng el.
Mulumesc c ai aranjat s putem sta mpreun, zise Alvin
cu vocea plin de sarcasm. i ngrmdi geanta n
compartimentul pentru bagaje de deasupra.
Ce? zise Jeremy.
Locurile. Mi-am nchipuit c o s ai grij cnd te-ai
nregistrat. Bine c am ntrebat cnd mi-am luat talonul de
mbarcare. Trebuia s stau n ultimul rnd.
Scuz-m, zise Jeremy. Cred c am uitat.
Da, aa cred i eu, zise Alvin lsndu-se pe scaunul de lng
el. Arunc o privire spre Jeremy. Vrei s vorbeti totui despre ce
s-a ntmplat?
Jeremy ezit.
Nu sunt sigur c mai e ceva de discutat.
Asta ai spus mai devreme. Dar am neles c trebuie s fie
bine pentru tine. Nu erai tu la curent cu talk show-urile n ultima
vreme? Exprim-i sentimentele, elibereaz-te de vin, caut i vei
gsi?
Poate mai trziu, mormi el.
F cum crezi, zise Alvin. Dac nu vrei s vorbeti, bine. Eu
voi trage un pui de somn. Se ls pe spate i nchise ochii.
Jeremy se uit pe geam n timp ce Alvin dormi cea mai mare
parte din zbor.

n taxiul pe care l luase de la La Guardia, Jeremy se simea


copleit de zgomot i de ritmul agitat al oraului: oameni de
afaceri care mergeau grbii, mame care trau dup ele copii mici
n timp ce ncercau s se descurce cu sacoele de cumprturi,
mirosul gazelor de eapament, claxoane i sirene de poliie care
trmbiau zgomotos. Totul era ct se poate de normal, o lume n
care crescuse i pe care o acceptase drept sigur, dar rmase
surprins pentru c, n timp ce se uita pe geamul taxiului
ncercnd s revin la viaa lui obinuit, se gndea la Greenleaf
i la linitea total n care trise acolo.
Cnd ajunse la cldirea unde se afla apartamentul lui gsi
cutia potal nesat de reclame i de facturi pe care le adun i
porni pe scri trndu-i picioarele. n apartament toate erau la
fel cum le lsase. Revistele zceau mprtiate prin living, biroul
era la fel de dezordonat ca ntotdeauna, iar n frigider mai erau
trei sticle de bere Heineken. Dup ce i ls valiza n camer,
deschise o sticl de bere i i puse computerul i sacul de voiaj
pe masa de scris.
Avea n fa toate informaiile pe care le adunase n ultimele
zile: nsemnrile, copii ale articolelor, camera digital cu
fotografiile fcute n cimitir, harta i jurnalul. Cnd ncepu s
desfac bagajul, un pachet de cri potale czu pe birou i i lu
o clip s-i aduc aminte c le cumprase n prima zi cnd
ajunsese n ora. Cartea potal de deasupra prezenta oraul
vzut de pe ru. ndeprtnd ambalajul, ncepu s se uite la
celelalte. Descoperi cri potale cu primria, o vedere nceoat
a unui btlan albastru stnd n apa mic din Boone Creek i brci
cu pnze ntr-o dup-amiaz furtunoas. Pe la jumtatea
pachetului, se trezi oprindu-se la o imagine a bibliotecii.
Rmase nemicat gndindu-se la Lexie, realiznd din nou c o
iubea.
Dar i reaminti c se terminase, aa c trecu la celelalte cri
potale. Observ o fotografie neobinuit de colorat a
restaurantului Herbs i alta cu oraul vzut de pe dealul Riker.
Ultima carte potal era o imagine a zonei comerciale din Boone
Creek i se pomeni oprindu-se din nou.
Cartea potal, o reproducere a unei fotografii vechi alb-negru,
reprezenta oraul n preajma anului 1950. n prim-plan se afla
teatrul cu spectatorii bine mbrcai care ateptau lng casa de
bilete; n fundal, se afla un pom de Crciun mpodobit, n mica
zon verde, foarte departe de strada principal. Pe trotuare se
vedeau cupluri care se uitau n vitrinele decorate cu ghirlande i
lumini sau care se plimbau mn n mn. n timp ce Jeremy
studia cartea potal, se surprinse imaginndu-i cum era
atmosfera de srbtori n Boone Creek n urm cu cincizeci de
ani. n locul faadelor de magazine acoperite cu scnduri, i
nchipui trotuarele pline de femei care purtau earfe, brbai care
purtau plrii i copii care artau n sus la un urure care atrna
de un indicator rutier.
Uitndu-se la acea imagine, Jeremy se pomeni gndindu-se i
la primarul Gherkin. Cartea potal nfia nu numai stilul de
via din Boone Creek cu o jumtate de secol mai nainte, ci i
modul n care Gherkin spera c oraul va arta din nou. Era o
existen desprins din desenele lui Norman Rockwell18, dei cu o
nuan sudic. inu n mn mult timp cartea potal gndindu-
se la Lexie i ntrebndu-se din nou ce urma s fac el cu
reportajul.

ntlnirea cu productorii de la televiziune era fixat pentru


mari dup-amiaz. Nate se ntlni mai nainte cu Jeremy la
restaurantul su preferat, Smith & Wollenskys. Nate era plin de
via, emoionat s-l vad pe Jeremy i uurat s-l aib napoi n
ora, sub privirea lui vigilent, ndat ce se aez, ncepu s
vorbeasc despre filmul pe care-l fcuse Alvin, descriind imaginile
ca fantastice, precum cele din casa aceea bntuit din Amityville,
numai c de data aceasta erau adevrate, i asigurndu-l c
directorii de la televiziune erau ncntai de ele. Mare parte din
timp, Jeremy rmase tcut, ascultndu-l pe Nate care continua s
vorbeasc repede i cu aprindere, dar cnd zri o femeie cu prul
negru de aceeai lungime cu a lui Lexie care pleca din restaurant,
simi un nod n gt i se scuz brusc, ducndu-se la toalet.
Cnd reveni, Nate citea atent meniul. Jeremy adug ndulcitor
la ceaiul cu ghea pe care-l comandase. Parcurse i el n grab
meniul i mrturisi c se gndea s comande pete-sabie. Nate i
ridic privirile.
Dar sta e un loc unde se pregtesc fripturi la grtar,
protest el.
tiu. Dar am chef de ceva mai uor.
Nate i ls neatent mna s alunece spre paragraful din
mijloc, parc ntrebndu-se dac s procedeze la fel. n cele din
urm, se ncrunt i puse meniul deoparte.
O s rmn la friptur la grtar, zise el. M-am gndit la ea
toat dimineaa. Unde rmsesem?
La ntlnire, i reaminti Jeremy i Nate se aplec nainte.

18Norman Rockwell (1894-1978) pictor american, renumit pentru coperile


desenate pentru Saturday Evening Post timp de mai bine de patruzeci de ani
(n.tr.)
Aadar, nu e vorba de fantome, nu? zise Nate. Ai amintit la
telefon c ai vzut luminile, dar nu prea erai convins ce erau.
Nu, zise Jeremy. Nu sunt fantome.
Atunci ce sunt?
Jeremy i scoase nsemnrile i, n urmtoarele minute, i
povesti lui Nate ce aflase ncepnd cu legenda i prezentnd n
detaliu etapele descoperirii sale. n timp ce vorbea, era contient
de monotonia din glasul su. Dar Nate l asculta i ncuviina din
cap fr ntrerupere, iar cnd termin, Jeremy l vzu cum se
ncrunt.
Fabrica de hrtie? spuse el. Speram s fie un fel de teste ale
guvernului sau ceva de genul sta. Ca testele militare ale unui
nou avion. Fcu o pauz. i eti sigur c nu e un tren militar?
Oamenilor de pres le place s demate probleme militare.
Programe de arme secrete i chestii de genul sta. Sau ai aflat
ceva acolo i n-ai putut s-i gseti o explicaie?
mi pare ru, zise Jeremy cu o voce categoric, e doar lumina
care este refractat de tren. Nu erau niciun fel de zgomote.
Urmrindu-l pe Nate, Jeremy parc-i vedea rotiele micndu-
se. tia c Nate avea instincte mai bune dect redactorii lui efi
cnd se ajungea la scenarii.
Nu e prea grozav, zise el. Ai aflat care versiune a legendei era
adevrat? Poate exist ceva pentru a face o legtur cu aspectul
rasial.
Jeremy cltin din cap.
N-am reuit s confirm c Hettie Doubilet a existat cu
adevrat. Cu excepia legendelor, n-am putut gsi nicio declaraie
de-a ei n vreun document oficial. Iar Watts Landing a disprut
demult.
Ascult, nu vreau s fiu pislog n acest caz, dar trebuie s
mai umbli puin la discurs dac vrei ca treaba s mearg. Dac
nu vei fi entuziasmat, nici ei nu vor fi emoionai. Am dreptate sau
n-am? Bineneles c am. Dar, te rog, fii sincer cu mine. Ai
descoperit altceva, nu-i aa?
Despre ce vorbeti?
Alvin, zise Nate. Cnd a lsat aparatura, l-am ntrebat despre
poveste doar ca s vd ce prere are, iar el a menionat c ai
descoperit altceva mult mai interesant.
Expresia lui Jeremy nu se clinti.
A spus el asta?
Sunt vorbele lui, nu ale mele, zise Nate artndu-se ncntat
de sine. Totui, nu mi-a spus despre ce era vorba. A zis c totul e
la latitudinea ta. Ceea ce trebuie s nsemne c e interesant.
Uitndu-se fix la Nate, Jeremy aproape simea jurnalul
arzndu-l prin estura sacului de voiaj. Pe mas, Nate se juca cu
furculia ntorcnd-o pe o parte i pe alta n timp ce atepta
rspunsul.
Ei bine, ncepu Jeremy tiind c timpul care-i fusese acordat
pentru a lua o hotrre expirase n cele din urm.
Pentru c se opri, Nate se aplec nainte.
Da?

n seara aceea, dup ce ntlnirea se ncheiase, Jeremy rmase


singur n apartamentul su, urmrind dus pe gnduri lumea de
afar. ncepuse s ning din nou, iar fulgii erau ca o nvolburare
hipnotic sub lumina felinarelor de strad.
ntlnirea ncepuse bine. Nate i incitase pe productori ntr-o
asemenea msur, nct acetia erau transfigurai de imaginile pe
care le vedeau. Nate fcuse tot posibilul. Apoi, Jeremy le povestise
despre legend observnd un interes crescut cnd vorbea despre
Hettie Doubilet; apreciaser i modul minuios n care abordase
investigaia. Presrase povestea din Boone Creek cu alte
investigaii n domeniul misterelor i, de mai multe ori, observase
cum directorii se uitau unii la ceilali, ncercnd n mod evident s
cad la nvoial cum s-l introduc n emisiune.
Dar, n seara aceea, n timp ce sttea singur cu jurnalul n
brae, realiz c nu va colabora cu ei. Povestea sa misterul
cimitirului din Boone Creek era asemntoare unui roman
captivant care i pierdea din atractivitate spre final. Soluia era
mult prea simpl, prea exact i, cnd i luase rmas-bun, i
simise dezamgii. Nate promisese c va pstra legtura, aa cum
fcuser i ei, dar Jeremy tia c nu vor mai fi alte convorbiri
telefonice.
Ct despre jurnal, l pstr pentru sine la fel cum procedase i
la ntlnirea cu Nate, mai devreme.
Dup un timp, i telefon primarului Gherkin. Rugmintea lui
Jeremy era simpl: prin Turul Caselor Istorice Boone Creek nu le
va mai oferi vizitatorilor ocazia de a vedea fantomele din cimitir.
Cuvntul bntuit va fi ndeprtat din brour, odat cu
afirmaiile care susineau c luminile aveau de a face cu
supranaturalul. n schimb, istoriei legendei i se va acorda rolul
principal, iar vizitatorii vor putea fi informai c era posibil s
asiste la ceva spectaculos. Pentru c unii dintre turitii care vor
vedea luminile se vor ntreba cu voce tare dac acestea ar putea fi
fantomele din legend, voluntarilor care vor conduce turul li se va
spune s nu sugereze niciodat acest lucru. n final, Jeremy i
ceru primarului s retrag tricourile i cetile din magazinul su
din centru.
n schimb, Jeremy promise c nu va mai aminti niciodat
despre cimitirul Cedar Creek la televizor, n editorialul su ori n
vreun articol independent. Nu va dezvlui planul primarului de a
transforma oraul ntr-o versiune cu fantome a localitii Roswell
din New Mexico i nici nu va spune nimnui din ora c primarul
tiuse adevrul tot timpul.
Primarul Gherkin accept oferta. Dup ce puse receptorul n
furc, Jeremy l sun pe Alvin pe care l puse s jure c va pstra
secretul.

DOUZECI I UNU

n zilele care urmar dup ntlnirea nereuit cu productorii,


Jeremy i concentr atenia asupra ncercrii de a reveni la
treburile sale de mai nainte. Vorbi cu redactorul-ef de la
Scientific American. Dup ce i depise termenul limit,
amintindu-i vag de o sugestie de-a lui Nate, accept s scrie un
editorial despre posibilele pericole ale unei diete cu un aport
sczut de carbohidrai. i petrecu multe ore pe internet cercetnd
cu atenie nenumrate ziare i cutnd alte articole care puteau
prezenta interes. Fusese dezamgit s afle c celebrul Clausen
cu sprijinul unei firme de publicitate foarte agresive din New York
nfruntase n mare msur furtuna dup apariia lui Jeremy la
Primetime i se afla nc n negocieri pentru propria emisiune
televizat. Ironia situaiei nu l contrarie pe Jeremy, care i
petrecu restul zilei comptimind naivitatea drept-credincioilor.
ncetul cu ncetul, se ntorcea la modul su obinuit de via.
Sau, cel puin, aa credea. Cu toate c se mai gndea la Lexie
adeseori, ntrebndu-se dac era ocupat cu pregtirile pentru
cstoria ei cu Rodney, fcea tot posibilul s-i alunge gndurile
acelea din minte. Erau mult prea dureroase. n schimb, ncerca s
reia viaa dinainte de a o ntlni pe Lexie. Vineri seara, iei la un
club de noapte. Nu fusese ca de obicei. n loc s se amestece n
mulime ncercnd s rein atenia femeilor care stteau n
apropiere, rmsese la bar i buse tacticos o bere aproape toat
noaptea, plecnd cu mult mai devreme dect ar fi plecat de obicei.
A doua zi, i vizit familia n Queens, dar cnd i revzu fraii i
pe soiile acestora jucndu-se cu copiii lor ncepu din nou s-i
doreasc ceea ce nu se putea mplini niciodat.
Luni, pe la amiaz, n timp ce o nou furtun de zpad se
pornea, ncerca s se obinuiasc cu ideea c totul se terminase
cu adevrat. Ea nu sunase i nici el nu o fcuse. Uneori, cele
cteva zile petrecute alturi de Lexie nu preau nimic altceva
dect mirajul pe care-l investigase. Totul i se prea ireal i n timp
ce sttea la birou, se pomeni rscolind din nou printre crile
potale ca, n cele din urm, s fixeze pe peretele din spatele
biroului ilustrata cu biblioteca.
Pentru a treia oar n cursul sptmnii, i comand prnzul
la restaurantul chinezesc de la parterul blocului, apoi se ls pe
sptarul scaunului reflectnd asupra alegerilor pe care le fcuse.
O clip, se ntreb dac Lexie mnca n acelai timp cu el, dar
bzitul interfonului i ntrerupse gndul.
i lu n grab portofelul i se duse spre u. Printre paraziii
interfonului, auzi o voce de femeie.
E deschis. Urc.
Cut printre bancnote, scoase una de douzeci i ajunse la
u exact cnd auzi btaia.
Ai venit repede, zise el. De obicei dureaz
Ls propoziia neterminat cnd deschise ua i vzu cine
sttea n faa lui.
Fr s scoat niciunul vreun cuvnt, el i oaspetele su se
privir reciproc, nainte ca Doris s zmbeasc n cele din urm.
Surpriz, zise ea.
Doris? zise el clipind.
Ea i scutur zpada de pe pantofi.
E viscol afar, zise ea, i e aa de rece c nu eram sigur c o
s reuesc s ajung. Taxiul a patinat aproape tot drumul.
El continua s o priveasc, ncercnd s neleag ce-i cu
apariia ei neateptat.
Ea ls s-i alunece geanta de pe umr i l privi n ochi.
Ai de gnd s m faci s atept aici pe hol sau intenionezi s
m invii nuntru?
Da bineneles. Te rog zise el, fcndu-i semn cu mna
s intre.
Doris trecu pe lng el i i aez geanta pe msua de lng
u. Arunc o privire prin apartament i i scoase jacheta.
E drgu apartamentul, zise ea, plimbndu-se prin living. E
mai mare dect mi-am imaginat. Dar scrile m-au dat gata. Liftul
trebuie reparat.
Da tiu.
Ea se opri la fereastr.
Dar oraul e minunat, chiar i pe viscol. i foarte
aglomerat. neleg de ce unora le place s triasc aici.
Cu ce ocazie ai venit aici?
Am venit s discut cu tine, bineneles.
Despre Lexie?
Doris nu rspunse imediat. n schimb, oft, apoi rosti calm:
Printre alte lucruri. Cnd i vzu cutele de pe frunte, ridic
din umeri. Nu ai din ntmplare nite ceai? Mai sunt nc puin
nfrigurat.
Dar
Avem mult de discutat, zise ea cu voce ferm. tiu c ai
ntrebri, dar o s dureze un timp. Aa c ce-ai spune de un ceai?
Jeremy se duse n buctria mic i nclzi o ceac de ap la
cuptorul cu microunde. Dup ce adug un plicule cu ceai, duse
ceaca napoi n living, unde o gsi pe Doris aezat pe canapea. i
oferi ceaca i, aproape imediat, ea lu o nghiitur.
mi cer scuze c n-am sunat. tiu c ar fi trebuit s sun.
Probabil eti foarte ocat. Dar am vrut s discut cu tine personal.
Cum de-ai tiut unde locuiesc?
Am vorbit cu prietenul tu, Alvin. El mi-a spus.
Ai vorbit cu Alvin?
Ieri, zise ea. i dduse numrul lui de telefon lui Rachel, aa
c l-am sunat i a fost foarte amabil s-mi dea adresa ta. mi pare
ru c n-am avut ocazia s-l ntlnesc n timp ce era n Boone
Creek. Mi s-a prut un gentleman perfect.
Jeremy simea c banala discuie era semnul nervozitii
accentuate i se hotr s tac. tia c ea se pregtea s spun
ceva. Bzitul se auzi din nou i Doris se uit spre u.
sta-i prnzul meu, zise el enervat de ntrerupere. Acord-mi
un minut, bine?
Se ridic de pe scaun, aps butonul interfonului i descuie
ua. n timp ce atepta, o surprinse pe Doris netezindu-i bluza.
O clip mai trziu, ea se foi din nou, dar faptul c i ea era
nelinitit l ajut s se calmeze. Respir lung i iei pe hol, unde
se ntlni cu comisionarul care i fcu apariia de pe casa scrii.
Jeremy reveni i cnd era pe punctul de a aeza punga cu
mncare pe bufetul din buctrie, o auzi pe Doris n spatele su.
Ce ai comandat?
Carne de vit cu broccoli i orez cu friptur de porc.
Miroase bine.
Modul n care Doris vorbise l fcu s zmbeasc.
mi faci plcerea s pregtesc dou farfurii?
N-a vrea s-i iau din mncare.
Este din belug, zise el ntinznd mna dup farfurii. i n
plus, nu mi-ai spus c i place s stai de vorb la o mas bun?
El scoase cu lingura mncarea i apoi o duse pe mas. Doris se
aez lng el.
Din nou, el decise s o lase s nceap i, cteva minute,
mncar n tcere.
Mncarea e delicioas, zise ea n sfrit. N-am mncat nimic
la micul dejun i nici nu mi-am dat seama ct de flmnd eram.
E un drum destul de lung pn aici. A trebuit s plec la
revrsatul zorilor, iar zborul meu a fost amnat. Starea vremii se
nrutise i, pentru un timp, nu eram sigur c o s mai
decolm. i eram i agitat. Era prima oar cnd am mers cu
avionul.
Da?
N-am avut niciodat nevoie. Lexie m-a rugat odat s vin n
vizit cnd locuia aici, dar soul meu nu se simea prea bine i nu
m-am mai deplasat deloc. Pe urm, ea s-a mutat napoi. Pe
atunci, era aproape distrus. tiu c probabil o crezi tare i
puternic, dar asta-i doar ce dorete s cread alii despre ea. Pe
dinuntru, e ca toi ceilali, aa c a fost copleit de ceea ce s-a
ntmplat cu Avery. Doris ezit. i-a povestit despre el, nu?
Da.
A suferit n tcere, nu s-a lsat dobort, dar tiam ct de
suprat era i nu puteam face nimic pentru ea. S-a refugiat n
munc, alergnd de colo-colo, discutnd cu toat lumea i
ncercnd s se asigure c toi aveau impresia c ea se simea
perfect. Nu-i poi imagina ct de inutil m-a fcut s m simt.
De ce mi povesteti toate astea?
Pentru c acum procedeaz la fel.
Jeremy i muta cu furculia mncarea dintr-un loc n altul pe
farfurie.
Nu eu sunt cel care a pus punct relaiei, Doris.
tiu i asta.
Atunci de ce vorbeti cu mine?
Lexie nu vrea s asculte.
n ciuda ncordrii, Jeremy rse.
S neleg c tu m consideri un ggu?
Nu, zise ea. Dar eu sper c nu eti la fel de ncpnat ca
ea.
Chiar dac a fi dispus s ncerc din nou, depinde totui de
ea.
Doris l urmri cu atenie.
Chiar crezi asta?
Am ncercat s stau de vorb cu ea. I-am spus c doream s
gsesc o cale prin care relaia noastr s funcioneze.
n loc s rspund la comentariul su, Doris ntreb:
Ai mai fost cstorit o dat, nu?
Cu mult timp n urm. Lexie i-a spus asta?
Nu, zise ea. Mi-am dat seama nc de la prima noastr
conversaie.
Tot abiliti psihice?
Nu, nimic de genul sta. Are mai mult de a face cu modul n
care interacionezi cu femeile. Te compori cu un fel de siguran
de sine pe care multe femei o gsesc atrgtoare. n acelai timp,
am avut senzaia c nelegi ce-i doresc femeile, dar c pentru un
motiv oarecare nu eti dispus s te abandonezi cu totul.
Ce legtur au toate astea?
Femeile au nevoie de basme. Nu toate femeile, bineneles,
dar majoritatea femeilor cresc visnd la tipul de brbat care ar
risca totul pentru ele, chiar dac tiu c ar putea s fie rnii.
Fcu o pauz. Cam n felul n care ai procedat tu cnd te-ai dus
s o gseti pe Lexie pe plaj. De aceea s-a ndrgostit de tine.
Nu e ndrgostit de mine.
Ba da, este.
Jeremy deschise gura pentru a nega, dar nu reui. n schimb,
cltin din cap.
Oricum, nu mai conteaz acum. Ea se cstorete cu
Rodney.
Doris l privi mirat.
Nu, nu se cstorete. Dar nainte de a crede c sta a fost
modul ei de a te respinge, ar trebui s tii c a spus-o numai
pentru a se asigura c, n cazul n care plecai, nu va sta treaz
noaptea ntrebndu-se de ce nu te vei ntoarce niciodat pentru
ea. Se opri, lsnd vorbele s-i fac efectul. i pe lng toate
astea, oricum, n-ai crezut-o, nu?
Felul n care Doris i adresase ntrebarea l fcu s-i aduc
aminte de primul su rspuns atunci cnd Lexie i spusese de
Rodney. Realiz brusc c atunci nu o crezuse.
Doris ntinse mna peste mas i i lu mna.
Eti un brbat grozav, Jeremy. Meritai s tii adevrul i de
aceea am venit pn aici.
Ea se ridic de la mas.
Trebuie s prind avionul. Dac nu m voi ntoarce ast-
sear, Lexie o s bnuiasc c se ntmpl ceva. Am preferat s
nu tie c am venit aici.
E o cltorie obositoare. Puteai s-mi dai un telefon.
tiu. Dar trebuia s-i vd chipul.
De ce?
Am vrut s tiu dac i tu eti ndrgostit de ea.
l btu uor pe umr nainte de a se ndrepta spre living, de
unde i lu geanta.
Doris? o strig Jeremy.
Ea se ntoarse.
Da?
Ai gsit rspunsul pe care-l cutai?
Ea zmbi.
Adevrata ntrebare e: tu l-ai gsit?

DOUZECI I DOI

Jeremy se plimba de-a lungul livingului. Trebuia s se


gndeasc, s-i analizeze opiunile, ca s tie ce s fac.
i trecu mna prin pr i apoi cltin din cap. Era timpul s se
hotrasc. Mai ales n clipa aceea, tiind ceea ce tia. Trebuia s
se ntoarc. S ia primul avion i s o gseasc din nou. S
discute cu ea, s ncerce s o conving c atunci cnd i spusese
c o iubete o fcuse n modul cel mai serios cu putin. S-i
spun c nu-i putea imagina viaa fr ea. S-i spun c va face
orice va fi nevoie ca s poat fi mpreun.
nainte ca Doris s cheme un taxi n faa cldirii, el se ntinse
dup telefon i sun la linia aerian.
Fusese lsat s atepte parc pentru o venicie la telefon,
devenind tot mai nervos cu fiecare secund care trecea pn
cnd, n sfrit, se gsi un agent s-l ajute.
Ultimul zbor spre Raleigh pleca n nouzeci de minute. Chiar i
pe vreme bun, drumul cu taxiul putea dura mai mult de
jumtate de or, dar ori prindea zborul, ori atepta pn mine.
Trebuia s se mite repede. i lu n grab un sac de voiaj din
dulap n care i bg dou perechi de jeani, cteva cmi,
osete i lenjerie de corp. i mbrc la repezeal jacheta i i
ndes celularul n buzunar. Lu ncrctorul de pe birou.
Laptopul? Nu, nu avea nevoie de el. Altceva?
A, da. Se npusti n baie i verific trusa de toalet. i aduse
aminte de aparatul de ras i de periua de dini i le ndes i pe
acestea n sac. Stinse luminile, nchise computerul i i lu n
grab portofelul. Cercetndu-l sumar, vzu c are suficieni bani
s ajung la aeroport destui, deocamdat. Cu coada ochiului,
zri jurnalul lui Owen Gherkin ngropat pe jumtate sub un teanc
de ziare. Bg jurnalul i trusa de toalet n sacul de voiaj,
ncerc s se gndeasc dac mai avea nevoie de altceva i apoi
renun. Nu mai era timp. Lu cheile de pe msua de lng u,
mai arunc o ultim privire n jur i apoi ncuie ua, nainte de a
se npusti pe scri.
Strig dup un taxi, i spuse oferului c se grbea i se aez
n spate cu un oftat, spernd c va ajunge la timp. Doris avusese
dreptate, din cauza zpezii traficul era ngrozitor i cnd se
blocar pe podul care traversa East River, njur n gnd. Ca s
nu piard timp la controlul de la aeroport, i scoase cureaua i o
arunc n sac mpreun cu cheile. oferul i arunc o privire prin
oglinda retrovizoare. Avea o fa plictisit i, dei conducea rapid,
nu sesiz c era vorba despre o urgen. Jeremy i muc limba
realiznd c nu fcea niciun bine enervndu-l.
Minutele treceau. Rafalele de vnt, care ncetaser temporar, se
porniser din nou reducnd i mai mult vizibilitatea. Mai erau
patruzeci i cinci de minute pn la plecarea avionului.
Traficul devenise din nou lent, iar Jeremy suspin tare
uitndu-se nc o dat la ceas. Mai erau treizeci i cinci de minute
pn la decolare. Zece minute mai trziu, ajunser la intrarea n
aeroport i se ndreptar spre terminal.
n sfrit.
Cnd oferul opri, Jeremy deschise portiera i i arunc
douzeci de dolari. n interiorul terminalului, zbovi doar o clip
n faa tabloului electronic cu plecri ca s vad la ce poart
trebuia s mearg. Se aez la un rnd scurt, pentru a-i lua
biletul, iar apoi se ndrept spre serviciul de securitate. Simi c l
prsete curajul cnd vzu ct de lungi erau rndurile, dar
prinse un moment prielnic cnd se form brusc un nou rnd.
Lumea care atepta ncepu s se ngrmdeasc n direcia aceea.
n fug, Jeremy i depi pe trei dintre ei.
mbarcarea avea s se termine n mai puin de zece minute i,
imediat ce trecu de serviciul de securitate, Jeremy ncepu s
mearg rapid, apoi s alerge. Strecurndu-se prin mulime, i
scoase biletul numrnd porile.
Abia mai respira cnd ajunse la poart i simea c ncepuse s
transpire.
Am reuit? gfi el.
Numai datorit unei scurte ntrzieri, zise femeia de la
ghieu introducnd datele n computer.
nsoitoarea de bord de lng u l privi aspru.
Dup ce i lu biletul, nsoitoarea nchise ua dup Jeremy i
puse n micare rampa. Cnd ajunse n avion, Jeremy nc se mai
strduia s-i recapete rsuflarea.
Vom termina mbarcarea n scurt timp. Suntei ultimul, aa
c v putei aeza oriunde, zise nsoitoarea de bord n timp ce i
fcea loc lui Jeremy s treac.
Mulumesc.
Se deplas pe interval, uimit c reuise i zri un loc la
fereastr pe la jumtatea intervalului. i ngrmdi sacul n
compartimentul de bagaje de deasupra cnd o vzu pe Doris, trei
rnduri n spatele su.
Doris se mulumi s-l priveasc fr s spun nimic, doar
zmbind.
Avionul ateriz n Raleigh la trei i jumtate, iar Jeremy merse
alturi de Doris de-a lungul terminalului. Aproape de ieire, el
fcu un semn cu mna peste umr.
Trebuie s nchiriez o main, zise el.
Voi fi ncntat s te duc eu, zise ea. Eu o iau pe aici.
Cnd observ c el ezit, ea zmbi.
i te voi lsa s conduci, adug ea.
Conduse cu optzeci de kilometri la or i ctig patruzeci i
cinci de minute din cele trei ore de drum, iar pe la amurg se
apropie de periferia oraului. Pentru c imagini rzlee cu Lexie i
se perindau prin minte, nu simise cum trecuse timpul i nu
fusese atent nici la drum. ncerca s recapituleze ceea ce dorea
s-i spun sau anticipa cum i-ar rspunde ea, dar realiz c nu
avea nici cea mai vag idee despre ce urma s se ntmple. Nu
avea importan. Chiar dac i ddea seama c i se aprinseser
clciele dup ea, nu se putea imagina procednd altfel.
Cnd intr n ora, observ strzile linitite din Boone Creek.
Doris se ntoarse spre el.
Ai vrea s m lai acas?
El i arunc o privire realiznd c nu vorbiser deloc de cnd
plecaser de la aeroport. Cu gndul la Lexie, nici mcar nu
bgase de seam.
Nu ai nevoie de main?
Pn mine, nu. n plus, e prea frig s mergi pe jos n seara
asta.
Urmnd indicaiile lui Doris, Jeremy opri n faa casei ei. Se
vedea ziarul rezemat de ua micului bungalow alb. Secera lunii
era chiar deasupra acoperiului i, n lumina slab, se privi n
oglinda retrovizoare. tiind c mai erau doar cteva minute pn
la ntlnirea cu Lexie, i trecu mna prin pr.
Doris i observ gestul nervos i l btu uor pe picior.
O s fie foarte bine, zise ea. Crede-m.
Jeremy se for s zmbeasc, ncercnd s-i ascund
ndoielile.
Vreun sfat de ultim or?
Nu, zise ea cltinnd capul. De altfel, ai neles deja tot ce i-
am transmis. Eti aici, nu?
Jeremy ncuviin din cap, iar Doris se aplec peste scaun s-l
srute pe obraz.
Bine ai venit acas, i opti ea.
Jeremy ntoarse maina i cnd acceler napoi spre bibliotec,
cauciucurile scrir. n una dintre conversaiile lor, Lexie parc
spusese c inea biblioteca deschis pentru cei care veneau dup
orele de munc. Da, i amintea sigur, dar sub niciun chip nu-i
aducea aminte cnd se ntmplase asta. Fusese n ziua cnd s-au
cunoscut? A doua zi? Suspin, acceptnd faptul c nevoia sa
imperioas de a privi n urm era o ncercare de a se calma.
Trebuia s fi venit? Se va bucura s-l vad? Orice urm de
ncredere disprea pe msur ce se apropia de bibliotec.
n contrast cu imaginile neclare i tulburi pe care i le amintea,
centrul oraului i se nfi foarte clar. Trecu pe lng Lookilu i
observ cteva maini parcate n fa i alt grup de maini
adunate lng localul unde se servea pizza. Un grup de
adolesceni stteau la col i, cu toate c la nceput i imaginase
c fumau, i ddu seama c respiraia lor se condensa n aerul
rece.
ntoarse din nou i, n cealalt partea a interseciei, zri
luminile de la bibliotec, aprinse la ambele etaje. Parc maina i
iei n aerul rece de sear. Dup ce respir adnc, naint cu pai
repezi spre ua din fa i o deschise trgnd de ea.
Pentru c nu era nimeni la biroul din fa, se opri s se uite
atent prin uile de sticl care se deschideau spre zona de la
parter. Nici urm de Lexie printre cititori. Inspect prin toat
ncperea ca s fie sigur.
Bnuind c Lexie era n biroul ei sau n sala principal, porni
grbit pe coridor i apoi o lu n sus pe scri, unde arunc o
privire n jur nainte de a se ndrepta spre biroul ei. De la
distan, observ c ua era nchis i pe sub ea nu se strecura
niciun fir de lumin. Dup ce verific ua i descoperi c era
ncuiat, cercet pe intervale n timp ce se ndrepta spre camera
ciilor rare.
ncuiat.
Merse n zigzag prin sala principal, cu pai repezi ignornd
privirile mirate ale persoanelor care fr ndoial l recunoteau i
apoi cobor scrile alergnd. n timp ce mergea spre ua din fa,
realiz c ar fi trebuit s verifice dac maina lui Lexie era acolo i
se mir de ce nu o fcuse.
Emoia, i rspunse o voce interioar.
Nu conta. Dac nu era acolo, probabil c era acas.
Una dintre voluntarele mai n vrst apru cu un bra de cri
i, cnd l vzu apropiindu-se, faa i se lumin.
Domnule Marsh, strig ea cu o voce trgnat. Nu m
ateptam s te mai vd! Ce Dumnezeu faci aici?
O cutam pe Lexie.
A plecat cam acum o jumtate de or. Cred c se ducea la
Doris s vad ce mai face. tiu c a sunat-o mai devreme, dar
Doris nu a rspuns.
Jeremy nu-i schimb expresia.
Da?
i Doris nu a fost la Herbs, tiu asta. Am ncercat s-i spun
lui Lexie c probabil Doris fcea nite cumprturi, dar tii cum
se nelinitete Lexie. E ca o cloc. Uneori, o nnebunete pe
Doris, dar ea tie c acesta e modul n care Lexie i arat grija.
Fcu o pauz, realiznd c Jeremy nu-i spusese de ce venise pe
neateptate. Dar nainte de a mai putea spune ceva, Jeremy o
ntrerupse:
Ascult, mi-ar plcea s stm de vorb, dar trebuie neaprat
s vorbesc cu Lexie.
Tot n legtur cu povestea? Poate a putea s te ajut. Am
cheia de la camera crilor rare dac i trebuie.
Nu, nu e nevoie. Dar i mulumesc.
Deja trecuse pe lng ea cnd i auzi vocea n spatele su.
Dac vine napoi, vrei s-i spun c ai trecut pe aici?
Nu, strig el peste umr. E o surpriz.
Tremur cnd iei n aerul rece i alerg napoi la main. O
lu pe drumul principal, parcurse curba care ducea spre
marginea oraului urmrind cum cerul se ntuneca tot mai mult.
Deasupra arborilor, se zreau stelele, mii de stele. Milioane.
Pentru o clip, se ntreb cum ar arta privelitea de pe vrful
dealului Riker.
Intr pe strada lui Lexie, i vzu casa i, cnd observ c nicio
lumin nu strlucea din interior i nici maina nu era pe alee,
simi c ceva se prbuete. Refuznd s-i cread ochilor, trecu
pe lng cas ncet, spernd c nu vzuse bine.
Dac nu era nici la bibliotec i nici acas, atunci unde era?
Trecuse pe lng el n drum spre casa lui Doris? ncerc s
reflecteze. Trecuse cineva pe lng el? Nu numai c nu-i
amintea, dar realmente nu dduse atenie. Era sigur c i-ar fi
recunoscut maina, totui.
Se hotr s treac pe la Doris doar s se asigure i mergnd
foarte repede prin ora n timp ce se uita dup maina ei porni
n vitez spre bungalow-ul alb.
Nu avu nevoie dect de o privire ca s neleag c Doris se
culcase deja.
Totui, se opri n faa casei, ncercnd s neleag unde
dispruse Lexie. Oraul nu era aa de mare i erau doar cteva
posibiliti. Se gndi imediat la Herbs, dar i aduse aminte c nu
era deschis seara. Nu-i vzuse maina la Lookilu sau n alte locuri
din centru, la drept vorbind. Bnuia c ar fi putut face ceva
banal: s cumpere alimente sau s returneze vreo caset video
sau s treac pe la curtorie sau sau
i gndind astfel, i ddu seama dintr-odat unde era.

Jeremy strnse volanul ncercnd s prind puteri pentru


ultima parte a cltoriei sale. i simea pieptul ncordat i respira
prea repede, exact cum se ntmplase pe la nceputul dup-
amiezii cnd i ocupase locul n avion. Era greu de crezut c i
ncepuse ziua n New York creznd c nu avea s o mai vad
niciodat pe Lexie, iar n clipa aceea se afla n Boone Creek
intenionnd s fac imposibilul. Conducea pe drumuri
ntunecate, speriat de cum ar putea reaciona Lexie la ntoarcerea
sa.
Lumina lunii mprumuta cimitirului o culoare aproape
albstruie i pietrele funerare preau s strluceasc de parc ar
fi fost slab luminate de undeva din interior, ngrditura din fier
forjat i ddea un efect fantomatic. Jeremy se apropie de intrarea
n cimitir i zri maina lui Lexie parcat lng poart.
Trase n spatele mainii ei. Cnd iei din maina lui Doris, auzi
zgomotul motorului n timp ce se rcea. Frunzele i foneau sub
tlpi, iar el respir adnc. Puse mna pe capota mainii lui Lexie
i simi cldura care-i radia n palm. Nu era acolo de mult timp.
Trecu de poart i zri arborele de magnolie cu frunzele sale
negre i strlucitoare de parc ar fi fost cufundate n petrol. Pi
peste o ramur i i aminti cum i cutase pe dibuite drumul
prin cimitir cu Lexie n noaptea aceea ceoas cnd nu fusese n
stare s vad nimic. La jumtatea drumului prin cimitir, auzi un
ipt de bufni dintr-un copac.
Prsind aleea, ocoli o cript n ruine, mergnd ncet ca s nu
fac zgomot, i urc pe panta uoar. Deasupra lui, luna atrna
pe cer ca i cum ar fi fost prins provizoriu cu a de un cearaf
nnegrit. I se pru c auzea un murmur slab i cnd se opri s
asculte, simi un val puternic de adrenalin. Venise s o gseasc,
s se descopere pe sine i corpul l pregtea pentru orice avea s
urmeze. Ajunse n vrful micului deal tiind c prinii lui Lexie
erau nmormntai de cealalt parte.
Momentul cel mare se apropia. Avea s o vad pe Lexie ntr-o
clip i ea l va vedea la rndul ei. El va pune la punct lucrurile
odat pentru totdeauna acolo unde ncepuse totul.
Lexie sttea exact unde i imaginase el c va fi, scldat n
lumina argintie. Faa ei avea o expresie deschis, aproape trist,
iar ochii erau de un violet luminos. Era mbrcat gros, cu un
fular n jurul gtului i mnui negre care-i fceau minile s
par nite umbre.
Vorbea ncet, dar nu reuea s-i neleag cuvintele, n timp ce
o urmrea, ea se opri brusc i i ridic privirile.
O clip ct o venicie, privirile lor rmaser ncletate una de
cealalt.
Lexie prea mpietrit n timp ce privea uimit spre el. n cele
din urm, i feri privirea. Se uit din nou la morminte, iar Jeremy
realiz c nu avea nici cea mai vag idee la ce se gndea ea.
Brusc, avu sentimentul c fusese o greeal s vin acolo. Ea nu-l
dorea acolo, ea nu-l dorea deloc. I se puse un nod n gt i, cnd
era pe punctul s se ntoarc, observ c Lexie avea ntiprit pe
fa un zmbet uor ncrezut.
tii, n-ar trebui s te holbezi n felul sta, zise ea. Femeilor le
plac brbaii care tiu s fie subtili.
Se simi brusc uurat i zmbi n timp ce fcea un pas nainte.
Cnd ajunse suficient de aproape s o ating, ntinse mna i-i
cuprinse spatele. Ea nu se retrase, ci se sprijini de el. Doris
avusese dreptate.
Se afla acas.
Nu, opti el n prul ei, femeile plac un brbat care le
urmeaz pn la captul pmntului sau cel puin pn n Boone
Creek, dac e nevoie de asta.
Trgnd-o mai aproape, i ridic faa i o srut tiind c nu o
va mai prsi niciodat.
EPILOG

Jeremy i Lexie stteau mbriai sub o ptur privind n jos


spre ora. Era joi seara, la trei zile dup ntoarcerea lui Jeremy la
Boone Creek. Luminile albe i galbene ale oraului, nuanate
ocazional de unde verzi i roii, parc plpiau, iar Jeremy zrea
drele de fum care se nlau din hornuri. Rul curgea negru
precum crbunele lichid, oglindind cerul de deasupra. Dincolo de
ru, luminile de la fabrica de hrtie se rspndeau n toate
direciile, luminnd podul de cale ferat.
n cursul ultimelor zile, Jeremy i Lexie petrecuser mult timp
discutnd. Ea i ceruse scuze pentru c l minise n privina lui
Rodney, mrturisindu-i c plecnd cu maina i lsndu-l pe
Jeremy pe drumul acoperit cu pietri de la Greenleaf fusese cel
mai greu lucru pe care-l fcuse n viaa ei. i descrisese suferina
din timpul sptmnii ct fuseser desprii, sentiment cruia
Jeremy i rspunsese n ecou. n ceea ce l privea, Jeremy i
povestise c, n timp ce Nate nu pruse emoionat de mutarea sa,
editorul lui de la Scientific American se artase dispus s-l lase s
lucreze n Boone Creek cu condiia s revin la New York cu
regularitate.
Cu toate acestea, Jeremy nu amintise de vizita lui Doris la New
York. n a doua sear a revenirii sale n ora, Lexie l dusese la
cin acas la Doris, care l luase deoparte i l rugase s nu spun
nimic.
Nu vreau s cread c m-am amestecat n viaa ei, i spusese
ea cu ochii strlucind. Crezi sau nu, ea consider c sunt o
bgrea.
Uneori, i venea greu s cread c se afla ntr-adevr acolo, cu
ea; pe de alt parte, era greu de crezut c avea s mai plece
vreodat. Faptul de a fi alturi de Lexie era firesc ca i cum ea era
cminul pe care l cutase. Cu toate c Lexie prea s gndeasc
n acelai fel, nu-i ngduise s stea acas la ea, insistnd:
N-a vrea s le dau oamenilor de pe aici motiv de brf.
Cu toate astea, el se simea destul de n largul su la Greenleaf,
chiar dac Jed nu dduse semne c o s zmbeasc.
Deci crezi c e ceva serios ntre Rodney i Rachel? ntreb
Jeremy.
Aa pare, zise Lexie. n ultima vreme, i petrec mult timp
mpreun. Ea se lumineaz de fiecare dat cnd el i face apariia
la Herbs i jur c Rodney roete. Cred c se potrivesc.
nc nu-mi vine s cred cum mi-ai spus c aveai de gnd s
te cstoreti cu el.
Ea l nghionti cu umrul.
Nu vreau s o iau de la capt din nou cu asta. Deja mi-am
cerut scuze. i a prefera s nu-mi mai aduci aminte tot restul
vieii mele, mulumesc foarte mult.
Dar e o poveste grozav.
Crezi asta pentru c pe tine te face s pari de treab, iar pe
mine ngrozitoare.
Eram de treab.
Ea l srut pe obraz.
Da, erai.
O trase mai aproape, urmrind cum o stea cztoare trece n
zbor pe cer. Pentru o clip, rmaser tcui.
Eti ocupat mine? ntreb el.
Depinde, zise ea. La ce te-ai gndit?
Am sunat-o pe doamna Reynolds i am de gnd s cercetez
cteva case. Mi-ar plcea dac ai veni cu mine. ntr-un loc ca
acesta, n-a vrea s m trezesc cu nite vecini nepotrivii.
Ea l mbri cu putere.
Mi-ar plcea s vin.
i a vrea s te duc i la New York. n urmtoarele
sptmni. Mama insist s te cunoasc.
i eu a vrea s o cunosc. n plus, ntotdeauna am iubit New
Yorkul. Civa dintre oamenii cei mai drgui pe care i tiu, i-am
cunoscut acolo.
Jeremy o privi mirat.
Deasupra lor, fuioare subiri de nori pluteau pe lng lun i, la
orizont, Jeremy observ apropiindu-se o furtun, n cteva ore,
ploaia avea s-i fac apariia, ns, pn atunci, el i Lexie aveau
s bea vin n livingul ei, ascultnd picturile de ploaie rpind pe
acoperi.
ntre timp, ea se ntoarse spre el.
Mulumesc c te-ai ntors. C te-ai mutat aici Mulumesc
pentru tot.
N-am avut de ales. Dragostea are un efect ciudat asupra
oamenilor.
Ea zmbi.
i eu te iubesc, tii.
Da, tiu.
Cum? Nu ai de gnd s o spui?
Trebuie?
Bineneles. i folosete i tonul potrivit. Trebuie s o spui ca
i cum crezi n ceea ce spui.
El zmbi ntrebndu-se dac ea avea s-i cluzeasc tonul
de-a pururi.
Te iubesc, Lexie.
n deprtare, un tren fluier rsuntor, iar Jeremy zri o
lumin ct un vrf de ac n peisajul ntunecat. Dac ar fi fost o
noapte ceoas, luminile ar fi aprut curnd n cimitir. Lexie
prea s-i citeasc gndurile.
Aadar, spune-mi, domnule Jurnalist tiinific, te mai
ndoieti nc de existena miracolelor?
Tocmai i-am spus. Tu eti miracolul meu.
Ea i rezem capul pe umrul lui pentru o clip nainte de a-i
lua mna.
Vorbesc despre miracole autentice. Cnd se ntmpl ceva
despre care ai crezut c nu va fi niciodat posibil.
Nu, zise el. Cred c ntotdeauna exist o explicaie dac
cineva va face spturi suficient de adnc.
Chiar dac un miracol ar urma s ni se ntmple nou?
Vocea ei era slab, aproape o oapt, aa c el o privi atent.
Luminile oraului se vedeau tremurtoare n ochii ei.
Despre ce vorbeti?
Ea respir adnc.
Astzi, Doris s-a bucurat cu mine de o veste. Jeremy i privi
faa, incapabil s priceap ce spunea, chiar n momentul cnd
expresia ei se schimb de la ezitare la nsufleire i apoi la
ateptare. Ea se uita la el ateptnd s spun ceva, dar mintea lui
refuza s-i nregistreze cuvintele.
Jeremy i petrecuse toat viaa ncercnd s mpace tiina cu
inexplicabilul. Trise n realitate, dispreuise magia i simise mil
pentru drept-credincioi. Dar n timp ce o privea pe Lexie
ncercnd s neleag ce-i spunea, simea cum vechiul su
sentiment de siguran l prsea.
Nu, nu-i putea explica, iar n viitor, nu o va face niciodat.
Vestea sfida legile biologiei i nruia supoziiile n privina
brbatului care se tia a fi. Foarte simplu, era imposibil, dar, cnd
ea i aez ncet mna pe abdomenul ei, Jeremy crezu, cu o
certitudine euforic i neateptat, cuvintele pe care niciodat nu-
i imaginase c le va auzi.
Iat miracolul nostru, opti ea. Va fi o feti.

CUPRINS
UNU ..................................................................................... 4
DOI .................................................................................... 17
TREI .................................................................................. 37
PATRU ............................................................................... 51
CINCI ................................................................................. 71
ASE ................................................................................. 83
APTE................................................................................ 93
OPT ................................................................................. 116
NOU .............................................................................. 129
ZECE ............................................................................... 143
UNSPREZECE .................................................................. 159
DOISPREZECE ................................................................ 166
TREISPREZECE ............................................................... 177
PAISPREZECE ................................................................. 187
CINCISPREZECE ............................................................. 199
AISPREZECE ................................................................. 211
APTESPREZECE ............................................................ 222
OPTSPREZECE ................................................................ 239
NOUSPREZECE ............................................................. 248
DOUZECI ....................................................................... 254
DOUZECI I UNU .......................................................... 260
DOUZECI I DOI ........................................................... 265
EPILOG ............................................................................ 273