Sunteți pe pagina 1din 411

WILHELM

HAUFF

BASME

Traduceri : Irina Vlad


Lili Soare
Eugen Frunz
Ilustraii : Ruth Koser-Michals

virtual-project.eu
== aladrian ==
CARAVANA
Odat, o caravan mare strbtea pustiul. Pe ntinderile
nesfrite de nisip, strjuite doar de bolta necuprins a cerului, se
auzeau, de undeva de departe, tlngile cmilelor i zurglii de
argint ai cailor. Un nor gros de praf se nvolbura naintea
caravanei, vestindu-i apropierea; cnd i cnd, o adiere mprtia
norul i pe sub nvolburrile lui i luau ochii armele sclipitoare i
vemintele ce strluceau.
Aa se ivi caravana n faa privirii clreului ce se apropia de
ea. Necunoscutul clrea pe un mndru cal arab, cu cioltar din
piele de tigru i cpstrul stacojiu, mpodobit cu clopoei de
argint; pe capul bidiviului flutura un frumos surguci din pene.
mbrcmintea artosului clre era tot att de mndr ca i
calul su. Pe cap avea turban alb, falnic, cusut cu fir de aur, pe
trup ilic i alvari roii ca para focului, iar la old i atrna un
iatagan cu plsele miestrit furite.
Turbanul tras adnc pe frunte, cuttura ochilor negri, care
aruncau fulgere de sub sprncenele stufoase, i barba lung ce
flutura pe sub nasul coroiat i ddeau o nfiare cuteztoare,
aprig.
La cincizeci de pai de plcul clreilor ce deschideau drum
caravanei, el ddu pinteni calului i n cteva clipe ajunse n
dreptul acestora. Un clre singuratic, cutreiernd pustiul, prea
ceva cu totul neobinuit, aa nct caraulele caravanei, temndu-
se de un atac, ntinser suliele.
Vzndu-se ntmpinat cu vrjmie, clreul strig:
Ce vrei? Credei oare c un singur om e n stare s
loveasc o caravan?
Ruinate, caraulele i lsar suliele jos; cpetenia lor se
apropie de strin, s-i afle vrerea.
Cine e stpnul caravanei? ntreb clreul.
Ea nu are un singur stpn, rspunse cel ntrebat. Mai
muli negutori au pornit de la Mecca spre ara lor, iar noi i
cluzim prin pustiu i-i pzim de ticloii de tot soiul care ar
putea s le tulbure cltoria.
Ducei-m, dar, la negutori, ceru strinul.
Nu e cu putin acum, rspunse cpetenia caravanei. Noi
trebuie s mergem fr oprire, iar negutorii vin n urm cu cel
puin un ptrar de ceas; dar dac vrei s ne nsoeti pn la
popasul de amiaz, fie-i voia mplinit!
Strinul nu rspunse nimic; lu ciubucul lung pe care l
ducea legat de oblnc i ncepu s pufie. Clrea lng cpetenia
caravanei i trgea adnc din ciubuc. Cpetenia caraulelor se
frmnta, ntrebndu-se cine o fi strinul; nu cuteza s-l ntrebe
de-a dreptul cum l cheam i, orict de iscusit se strduia s lege
vorba: Fumezi un tutun bun sau: Frumos pete calul
dumitale, primea acelai rspuns sec: Da, da!
n sfrit ajunser la un loc potrivit pentru popasul de
amiaz. Cpetenia caravanei i aez oamenii de paz i se opri
mpreun cu necunoscutul, ateptnd s se apropie caravana.
Treizeci de cmile, cu ncrcturi grele, cu cluze narmate
trecur pe lng ei. n urma lor veneau clare, pe nite cai de
toat frumuseea, cei cinci negutori, stpnii caravanei. Mai toi
erau brbai naintai n vrst, cu nfiare cumpnit, aezat;
numai unul singur prea mult mai tnr dect ceilali, mult mai
vesel i mai vioi. Caravana se ncheia cu un mare numr de
cmile i de cai de povar.
nlar corturile, iar cmilele i caii i priponir n jurul
acestora. n mijloc se afla un cort mare de mtase albastr, ctre
care cpetenia caraulelor l nsoi pe strin. Cnd ddur la o
parte perdeaua de la intrarea cortului, vzur pe cei cinci
negutori stnd pe perne cusute cu fir de aur; arapi forfoteau
ncolo i ncoace, aducnd mncruri i buturi.
Ne-ai adus un musafir? ntreb negutorul cel tnr.
Dar mai nainte ca cel ntrebat s apuce s rspund,
strinul gri:
M numesc Selim Baruch i sunt din Bagdad; n drum
spre Mecca am fost prins de nite tlhari i acum trei zile am
izbutit s fug pe ascuns. Marele profet mi-a ajutat s aud din
deprtare tlngile caravanei voastre. Aa am ajuns aici. ngduii
s merg cu voi; n-am s fiu nevrednic de ocrotirea voastr i,
odat ajuni la Bagdad, am s v rspltesc cu prisosin
buntatea, cci sunt nepotul marelui vizir.
Drept rspuns, vorbi cel mai vrstnic dintre negutori:
Selim Baruch, zise el, fii binevenit la umbra noastr.
Bucuroi te ajutm, dar, nainte de toate, aeaz-te ca s mnnci
i s bei cu noi!
Selim Baruch se aez lng negutori, mnc i bu cu ei.
Dup-mas, robii strnser vasele i aduser narghilele i erbet
turcesc. Negutorii rmaser mult vreme tcui, scond nori
albstrui de fum i privindu-i cum se ncolcesc, se destram i
apoi, ncet-ncet, se fac nevzui. n cele din urm, tcerea fu
curmat de tnrul negutor:
De trei zile, zise el, tot mergem clare sau facem popas i
mncm, fr s avem parte de vreo distracie! M-a cuprins o
plictiseal de moarte. Mie mi place ca dup-mas s privesc
dnuitorii sau s ascult cntece. Nu v d prin cap, prieteni, cum
ne-am putea veseli i noi?
Cei patru negutori mai vrstnici pufiau mai departe n
tcere i preau s cugete adnc; strinul ns rspunse:
Dac-mi ngduii, a propune eu ceva: s spunem cu
toii, pe rnd, la fiecare popas, cte o poveste. Aa ar trece timpul
mai uor.
neleapt vorb ai grit, Selim Baruch, zise Ahmet, cel
mai btrn dintre negutori. S facem precum zici!
M bucur c spusa mea v e pe plac, rosti Selim, i, ca
s vedei c nu v cer un lucru nelalocul lui, am s fac eu
nceputul.
Bucuroi, cei cinci negutori se apropiar, aezndu-se
roat n jurul strinului. Robii umplur din nou cupele, ndesar
tutun proaspt n narghilelele stpnilor i aduser jar ca s-l
aprind. Iar Selim i drese glasul, lu o nghiitur de salep
netezindu-i mustile, ncepu :
Ascultai, aadar, Povestea Califului Barz !
POVESTEA CALIFULUI BARZ
1

ntr-o frumoas dup-amiaz, califul Raid din Bagdad edea


n tihn, cu picioarele ncruciate pe divan; dormise puin, cci
era o zi cald, i acum, dup somn, se simea foarte voios. Trgea
cte un fum din narghileaua din lemn de trandafir, sorbea
nghiitur cu nghiitur din cafeaua pe care i-o turna un rob; i
mngia de fiecare dat, mulumit, barba semn c-i plcea
cafeaua. ntr-un cuvnt, pe faa lui se citea c se simte bine.
Acesta era ceasul cel mai prielnic s stai de vorb cu califul,
ceasul n care era tare blnd i binevoitor. Din pricina asta,
marele vizir Mansor l vizita n fiecare zi tocmai la acel ceas. i n
dup-amiaza aceasta se nfi ca de obicei, gnditor, ns cu
mult mai gnditor dect n alte rnduri. Califul scoase pentru o
clip narghileaua din gur i ntreb:
De ce ai o fa att de ngndurat, o, marele meu vizir?
Vizirul i ncruci braele pe piept, se plec n faa
stpnului su i rspunse:
Stpne, nu tiu dac am o fa ngndurat, dar jos, n
faa porilor palatului, se afl un boccegiu care are de vnzare
lucruri att de frumoase, nct tare mi pare ru c n-am mai
muli bani.
Califul, care de mult voia s-i fac o bucurie marelui su
vizir, trimise jos un arap s-l cheme pe negutor. Robul se
ntoarse degrab cu un grsan scund, armiu la fa, mbrcat n
straie ponosite i care ducea o besactea.
nuntru se aflau perle, inele, pistoale cu plsele btute n
pietre scumpe, cupe, piepteni. Califul i vizirul le cercetar pe
toate pe ndelete i, n cele din urm, califul cumpr pentru el i
pentru Mansor nite pistoale de toat frumuseea, iar pentru soia
vizirului un pieptene. Negutorul se pregtea tocmai s
nchid besacteaua, cnd califul zri un mic sertar i ntreb dac
i acolo sunt lucruri de vnzare. Negutorul scoase din sertar o
cutie n care se afla o pulbere negricioas i o hrtie acoperit cu
o scriere ciudat, pe care nici califul, nici Mansor nu o putur
deslui.
Am primit cndva praful i hrtia de la un negutor, care,
la rndul lui, le-a gsit pe o uli din Mecca, lmuri boccegiul. Nu
tiu ce putere au i vi le dau pe nimica toat: mie nu-mi sunt de
nici un folos.
Califul, cruia i plcea s aib ntre crile sale scrieri vechi,
chiar dac nu le putea citi, i cumpr hrtia i cutiua. ncuviin
apoi plecarea negutorului... Califul dorea foarte mult s dezlege
slovele acelea tainice, i-l ntreb pe vizir dac nu cunoate pe
cineva care s-i ajute la treaba asta.
Mrite doamne i stpne, spuse vizirul, lng marea
moschee locuiete un om cu numele de Selim cel nvat; el tie
toate limbile. D porunc s se nfieze degrab: poate afl el
taina acestor slove.
nvatul Selim fu adus de ndat.
Selim, gri califul, se spune c ai fi foarte nvat; iat
scrierea aceasta; citete-o! De vei ti s-o dezlegi, te voi rsplti cu
straie noi, de srbtoare, iar de nu, vei primi dousprezece palme
i douzeci i cinci de lovituri la tlpi, cci atunci n zadar i s-ar
mai spune Selim cel nvat".
Selim fcu o temenea i rspunse:
Fac-se voia ta, stpne!
Privi ndelung scrisul i deodat strig:
De nu e limba latineasc, stpne, s m spnzuri!
Spune ce scrie, dac e latineasc! porunci califul.
Selim ncepu s tlmceasc:
Omule, tu care vei gsi aceasta, slvete-l pe Alah pentru
buntatea sa. Cine va trage pe nas din pulberea asta i va rosti n
acelai timp cuvntul Mutabor, acela se va putea preschimba n
orice jivin i va nelege graiul dobitoacelor. De va voi s-i capete
iar nfiarea omeneasc, s se plece de trei ori ctre rsrit i
s rosteasc acelai cuvnt. Dar ferete-te s rzi n timpul ct ai
nfiarea de lighioan, cci vorba fermecat piere de ndat din
mintea fa i rmi cu chip de jivin.
Selim cel nvat isprvi de citit. Califul se art nespus de
mulumit i-l puse pe nvat s fac jurmnt c nu va dezvlui
nimnui taina aceasta; i drui apoi straie frumoase i-l ls s
plece, dup care gri ctre marele su vizir:
Am fcut un trg bun, Mansor. Ct m bucur c voi putea
lua chip de jivin! Mine diminea s vii la mine. Mergem
mpreun pe cmp, tragem pe nas din cutiu i vom putea s
ascultm tot ce se vorbete n vzduh, n ap, n pdure l pe
cmp.
2

A doua zi diminea, dup ce califul lu o gustare i se


mbrc, marele vizir se nfi, dup cum i se poruncise, ca s-l
ia la plimbare. Califul vr la cingtoare cutiua cu pulberea
fermecat, spuse curtenilor s rmn n urm i porni nainte,
nsoit numai de marele vizir. Colindar prin ntinsele grdini ale
califului, dar n zadar cutar niscaiva vieti ca s poat ncerca
praful vrjit. n cele din urm, vizirul fu de prere s mearg mai
departe, nspre iaz, unde vzuse adeseori tot felul de vieuitoare,
mai ales berze, care se plimbau ntotdeauna pe acolo, pind grav
i clmpnind.
Califul urm sfatul vizirului su i se ndrept cu el spre iaz.
Cnd ajunser acolo, vzur o barz ce pea ngndurat
ncoace i ncolo, cutnd broate i clmpnind din cioc.
Undeva, departe, n vzduh, plutea o alt barz, venind tot ntr-
acolo.
Pun rmag pe barba mea, mrite stpne, zise marele
vizir, c nltroagele astea dou i vor spune acum lucruri
vrednice de auzit. Ce-ar fi s ne prefacem n berze?
Bine ai grit, rspunse califul. Dar, nti i nti, s ne
amintim cum trebuie s facem ca s lum din nou nfiare
omeneasc. Aadar, dac ne nchinm de trei ori ctre rsrit i
rostim cuvntul Mutabor, eu voi lua din nou chip de calif i tu de
vizir. Dar pentru nimic n lume nu trebuie s rdem, cci atunci
suntem pierdui!
n timp ce califul vorbea astfel, cea de-a doua barz se roti
ncet deasupra capetelor lor i se ls uor pe pmnt. Califul
scoase repede cutiua de la bru, trase praf pe nas, i ddu i
marelui vizir i strigar amndoi ntr-un glas: Mutabor!"
Deodat, ca prin farmec, picioarele li se subiar, se fcur
lungi i roii, frumoii iminei galbeni ai califului i ai nsoitorului
su se preschimbar n labe urte de barz; braele se prefcur
n aripi, gtul se nl dintre umeri i se lungi cu un cot, brbile
se fcur nevzute, iar trupul li se acoperi cu pene albe.
Ai un plisc frumos, vizire, spuse califul, mirndu-se
ndelung. Pe barba profetului, aa ceva n-am mai vzut n viaa
mea!
Mulumesc preasupus, rspunse marele vizir, fcnd o
plecciune, dar, dac-mi este ngduit, a spune c nlimea
voastr artai ca barz aproape mai frumos dect n chip de calif.
Dar, dac nlimea voastr dorete, s le ascultm pe prietenele
noastre de colo i s vedem dac ntr-adevr nelegem graiul
berzelor.
n timpul acesta, cea de-a doua barz se ls pe pmnt, i
cur picioarele cu ciocul, i netezi penele i se ndrept spre
prima barz. Cele dou berze noi-noue se apropiar grabnic i
auzir, spre uimirea lor, urmtoarea convorbire:
Bun dimineaa, doamn Picior-Lung, ai ieit att de
devreme la cmp?
Bun s-i fie inima, drag Clmpne-Cioc! Iat, am adus
o mic gustare. Vrei o ciosvrt de oprl sau o pulpi de
broasc?
Mulumesc frumos; azi nu prea am poft de mncare. Am
venit pentru altceva la cmp. Astzi trebuie s dnuiesc n faa
oaspeilor tatlui meu i vreau s fac n tain cteva ncercri.
i tnra barz ncepu s se plimbe pe cmpie, fcnd
micri nstrunice. Califul i Mansor o urmreau cu uimire.
Cnd o vzur ns ridicnd un picior i flfind graios din aripi,
cei doi nu se mai putur stpni: din pliscurile lor izbucni un rs
nestvilit, care nu mai contenea. Califul se potoli cel dinti.
S te prpdeti de rs! strig el. Petrecerea asta nu-i
pltit nici cu aur! Pcat c prostnacele au fugit de rsul nostru,
altminteri te pomeneti c ar fi nceput s i cnte!
Dar deodat marele vizir i aminti c nu era ngduit s rzi
n timpul vrjii i i mprti califului ngrijorarea sa.
Pe Mecca i Medina! Ar fi o glum proast s rmnem
berze! Amintete-i tu neghiobul acela de cuvnt; mie nu-mi vine
n minte.
Trebuie s ne plecm de trei ori spre rsrit i n acelai
timp s spunem: Mu-mu-mu...
Se ntoarser cu faa spre rsrit i se plecar mereu,
atingnd pmntul cu pliscurile. Dar, vai! Cuvntul fermecat le
pierise din minte i, orict se nclina califul i orict bolborosea
vizirul su mu-mu-mu, nu i-l aminteau i pace. Bietul Raid i
vizirul su erau sortii s rmn berze.
3

Cele dou berze fermecate se plimbau triste pe cmpie,


netiind, n durerea lor, ce s fac. nfiarea de barz nu i-o
puteau schimba. S se ntoarc n ora spre a fi recunoscui era
cu neputin: cine ar da crezare unei berze c este calif i, chiar
dac asemenea lucru ar fi de crezut, ar vrea locuitorii Bagdadului
s aib o barz drept calif?
Rtcir astfel zile n ir, hrnindu-se anevoie cu poamele
cmpului, pe care nu le puteau mesteca bine din cauza pliscurilor
prea lungi. De oprle sau broate nu prea aveau poft: le era
team s nu-i strice stomacul cu ele. Singura lor mngiere n
aceste triste mprejurri era c puteau s zboare; i zburau
deseori deasupra acoperiurilor din Bagdad, ca s vad ce se mai
petrece pe acolo.
n primele zile bgar de seam c pe strzile oraului
domnea o mare nelinite i tristee. Dar, cam la patru zile dup
vraj, aflndu-se deasupra palatului califului, vzur jos, n
strad, un alai mre. Rsunau tobe i fluiere, iar un brbat
mbrcat ntr-o mantie de purpur cusut cu fir de aur mergea
clare pe un cal mpodobit, nconjurat de slujitori n veminte
strlucitoare. Jumtate din norodul Bagdadului alerga n urma
lui, strignd ntr-un glas: Triasc Mizra, triasc stpnul
Bagdadului!"
Cele dou berze de pe acoperiul palatului se privir
ndelung. Califul gri:
i dai seama acum, mare vizir, de ce am fost vrjit? Acest
Mizar este fiul dumanului meu de moarte, puternicul vrjitor
Kanur, care, ntr-un ceas ru mi-a jurat rzbunare. Dar eu nu
mi-am pierdut ndejdea. Vino cu mine, credinciosul meu tovar
de suferin, s mergem la mormntul profetului: poate c n acel
loc sfnt vraja se va risipi.
Se nlar de pe acoperiul palatului i se ndreptar ctre
Medina.
Dar cele dou berze nu prea erau obinuite s zboare i
pluteau anevoie.
O, stpne, gemu dup cteva ceasuri marele vizir, cu voia
mriei tale, eu nu mai pot; mria ta zbori prea repede i, n afar
de asta, s-a lsat seara i am face bine s poposim undeva peste
noapte.
Raid ddu ascultare rugminii slujitorului su i zrind
dedesubt nite ziduri nruite care-i puteau adposti, se lsar pe
ele. Acolo prea s fi fost odinioar un castel. Printre zidurile
surpate se ridicau pilatri frumos lucrai, iar cteva ncperi ce se
pstraser ntregi stteau mrturie a strlucirii de odinioar.
Raid i nsoitorul su strbtur coridoarele, cutnd un locor
uscat; deodat barza Mansor se opri.
Doamne, stpne, opti el ncetior, tiu c este ruinos
pentru un mare vizir, i cu att mai mult pentru o barz, s se
team de stafii. M cam trec fiorii, cci pe-aici pe-aproape am
auzit limpede un suspin i un geamt.
Califul se opri i el i auzi desluit un scncet slab, care
semna mai mult a geamt de om dect de animal. Nedumerit,
vru s se apropie de locul de unde veneau gemetele; vizirul ns l
apuc cu ciocul de arip i l rug struitor s nu se apropie, ca
s nu dea peste cine tie ce alte primejdii. Dar n zadar! Califul
cruia i n pieptul de barz i btea o inim viteaz se smulse
cu preul ctorva pene i o lu la goan printr-un coridor
ntunecos. Ajunse degrab la o u ce prea a fi ntredeschis i
ndrtul ei auzi desluit suspine i scncete. mpinse ua cu
ciocul, dar se opri mirat n prag. Pe podeaua ncperii drpnate,
slab luminat printr-o fereastr zbrelit, sttea o bufni mare.
Lacrimi grele se prelingeau din ochii ei mari i rotunzi, iar din
pliscu-i ncovoiat ieeau vaiete rguite. Dar la vederea califului i
a vizirului su, care se apropiase i el ntre timp, bufnia scoase
strigte de bucurie. Cu aripile ei cafenii i terse graios lacrimile
i, spre marea uimire a celor doi, strig cu glas omenesc, n arab:
Fii binevenite, berzelor! Voi suntei semnul izbvirii mele,
cci mi s-a prorocit odat c berzele mi vor aduce o mare fericire.
Cnd califul i reveni din uimirea care-l cuprinsese, i
nclin gtul lung, i mic graios picioarele i rosti:
Bufnio, vorbele tale m fac s cred c am gsit n tine o
tovar de suferin. Dar, vai, ndjduieti zadarnic c noi o s
te putem scpa. Ai s recunoti tu nsi neputina noastr, cnd
vei auzi ce ni s-a ntmplat.
Bufnia l rug s-i povesteasc i califul ncepu s depene
cele ce-am aflat i noi pn acum.
4

Califul povesti pania prin care-i fusese dat s treac i,


dup ce termin, bufnia i mulumi i-i zise:
Ascult i povestea mea i-ai s vezi c nu sunt mai puin
nefericit dect tine. Tatl meu estemaharadjahul Indiei, iar
srmana de mine sunt singura lui fiic i m numesc Lusa.
Vrjitorul Kanur, care v-a vrjit pe voi, m-a npstuit i pe mine.
Kanur s-a nfiat ntr-o bun zi tatlui meu i m-a cerut de
soie pentru fiul su Mizra. Tatl meu ns, care e un om iute la
mnie, a poruncit s fie zvrlit jos pe scri. Nemernicul si-a
schimbat nfiarea i, n haine de rob, a izbutit s se furieze i
s ajung din nou n preajma mea, pe cnd m plimbam o dat n
grdin i doream s beau ceva rcoritor; mi-a adus o licoare ce
m-a preschimbat n vietatea asta respingtoare, m-a trt ncoace
mai mult moart de spaim i mi-a zbierat n urechi, cu glas
nfricotor:
Ai s rmi aici, urt, dispreuit pn i de lighioane! De
nu se va gsi cineva care, nesilit de nimeni, s te doreasc de
soie sub aceast nfiare respingtoare, aici i vei sfri zilele.
Iat rzbunarea mea fa de tine i de trufaul tu printe!
De atunci s-au scurs multe luni. Stau n lcaul acesta
singur, trist i urt de lume; chiar i jivinelor le e groaz de
mine; nu m pot desfta cu frumuseile firii, cci ziua sunt oarb
i numai n ceasurile cnd luna i revars lumina palid peste
aceste ziduri cade vlul de pe ochii mei.
Bufnia sfri de vorbit i i terse din nou ochii cu aripa,
cci istorisirea suferinelor ei i storsese noi lacrimi.
Dup povestirea prinesei, califul czu pe gnduri.
Dac nu m nel, spuse el, ntre nenorocirile noastre se
es fire tainice; dar cum s gsesc cheia acestei taine?
Bufnia i rspunse:
Of, Doamne! i eu am aceast bnuial, cci odat, n
frageda mea copilrie, o femeie neleapt mi-a prorocit c o barz
mi va aduce o mare fericire, i cred c tiu cum am putea s ne
gsim scparea.
Califul se art foarte mirat i o ntreb ce vrea s spun.
Vrjitorul care ne-a urgisit pe amndoi, zise ea, vine o
dat pe lun printre drmturile de aici. Nu departe de cmara
aceasta se gsete o sal: acolo obinuiete el s chefuiasc cu o
leaht de prieteni, l-am auzit adeseori povestindu-i frdelegile;
cine tie, poate c are s spun cuvntul fermecat care v-a pierit
din minte.
O, scump prines! strig califul. Spune repede, cnd
vine i unde se afl sala?
Bufnia tcu o clip, apoi zise:
Nu mi-o luai n nume de ru, dar nu v pot mplini
dorina dect cu o condiie.
Spune! Spune! strig Raid. Poruncete! Primim orice
condiii!
A dori s-mi recapt i eu libertatea odat cu voi, dar
aceasta nu se poate ntmpla dect dac mi cere mna unul din
voi.
Berzele se artar cam miratele de aceast propunere i
califul fcu semn slujitorului su s ias puin afar mpreun cu
el.
Mare vizir, spuse califul cnd fu dincolo de u, sta-i un
trg prost, dar n-ai ce-i face, trebuie s-l primeti!
Cum? rspunse acesta. Nu vreau ctui de puin ca soia
mea s-mi scoat ochii cnd m ntorc acas. n afar de asta, eu
sunt prea btrn, pe ct vreme mria ta eti tnr i nensurat,
poi mai curnd s ceri mna unei tinere i frumoase prinese.
Tocmai asta e! oft califul n timp ce aripile i atrnau
pleotite. Cine mi spune c e tnr i frumoas? Asta se cheam
s cumperi ma-n sac.
Se ndemnar unu! pe altul vreme ndelungat, pn ce
califul, vznd c vizirul su ar vrea mai bine s rmn barz
dect s se nsoare cu bufnia, se hotr s fac el nsui lucrul
acesta. Bufnia se art ncntat i spuse c sosiser tocmai la
timpul potrivit, ntruct era cu putin ca vrjitorii s se adune
chiar n noaptea aceea. Apoi prsi ncperea mpreun cu berzele
i toi pornir spre sala cu pricina. Merser ce merser printr-un
coridor ntunecos i deodat, de dup un zid nruit, ni o
lumin sclipitoare. Se apropiar de locul acela i bufnia i povui
s stea nemicai. Prin crptura lng care se aflau se vedea o
sal mare, minunat mpodobit, cu coloane de jur mprejur. O
mulime de lmpi n fel i fel de culori nlocuia lumina zilei. n
mijlocul slii se afla o mas rotund pe care erau aezate bucatele
cele mai alese. Jur mprejurul mesei, pe o sofa, edeau opt
brbai. Berzele recunoscur printre ei pe negutorul care le
vnduse pulberea fermecat. Vecinul su de mas l ndemn s
povesteasc ultimele sale isprvi. ntre altele, el istorisi povestea
califului i a vizirului su.
5

Care este cuvntul pe care trebuia s-l in minte? ntreb


cellalt vrjitor.
Un cuvnt greu, n limba latineasc, cuvntul Mutabor.
La auzul acestui cuvnt, berzele, pitite dup crptura
zidului, aproape c-i ieir din mini de bucurie. O luar la fug
cu picioarele lor lungi, npustindu-se ctre poarta ruinei att de
iute, nct bufnia abia putu s se in dup ele. nduioat, califul
i spuse bufniei:
Izbvitoare a vieii mele i a prietenului meu, drept
recunotin venic fa de tot ceea ce ai fcut pentru noi, te rog
s-mi fii soie.
Apoi berzele se ntoarser ctre rsrit. i nclinar de trei
ori gturile lor lungi ctre soarele care tocmai se nla de dup
muni. Mutabor", strigar ele i i recptar de ndat vechiul
lor chip; bucuria noii viei dobndite fcu ca stpnul i slujitorul
su s-i cad n brae unul altuia, rznd i plngnd. Cnd i
ntoarser privirile, rmaser nmrmurii. naintea lor sttea o
fat frumoas, gtit cu
podoabe de pre.
Zmbind, ea i ntinse
mna califului i-l
ntreb:
Nu mai recunoti
bufnia?
ntr-adevr, ea era.
Califul fu att de ncntat
de frumuseea i de
farmecul ei, nct strig:
Binecuvntat fie ceasul
cnd am luat chip de
barz!
Cei trei o pornir
acum mpreun spre
Bagdad. Califul gsi n
vemntul su nu numai
cutiua cu pulberea
fermecat, ci i punga lui
cu bani.
n primul sat
cumpr cele
trebuincioase cltoriei i
astfel ajunser curnd la
porile Bagdadului.
Sosirea califului strni
uimire norodul l
crezuse mort i mare-i fu
bucuria revzndu-i
stpnul iubit.
n schimb, mnia lor fa de vrjitorul Mizra, care-i nelase,
nu cunoscu margini. Intrar n palat i-i ntemniar pe btrnul
vrjitor i pe fiul lui. Califul porunci ca btrnul s fie nchis n
ncperea din castelul nruit, care slujise drept adpost prinesei
ct timp avusese nfiare de bufni, i s fie spnzurat acolo.
Fiul su ns, care nu cunotea vrjile tatlui, fu pus s aleag
ntre moarte i pulberea vrjit. Alegnd pulberea, marele vizir i
ntinse cutiua. Tnrul trase o dat pulberea pe nas i cuvntul
fermecat rostit de calif l prefcu n barz. Califul porunci s fie
nchis ntr-o cuc de fier, iar cuca s fie aezat n grdina sa.
Ani muli i fericii tri califul Raid alturi de soia sa,
prinesa; cele mai plcute clipe ale lor erau acelea de dup-
amiaz, cnd venea la ei marele vizir; de multe ori aduceau vorba
despre pania lor, amintindu-i de vremea cnd fuseser berze,
iar cnd era vesel, califului i plcea s-l maimureasc pe
marele vizir aa cum artase n chip de barz. Pea ncruntat, cu
picioarele epene, de-a lungul ncperii, clmpnea, i flutura
braele ca pe nite aripi i arta cum se plecase zadarnic vizirul
spre rsrit, strignd mereu: Mu-mu. Pentru soia califului i
copiii ei joaca aceasta era de fiecare dat un prilej de haz nespus;
cnd ns califul clmpnea vreme prea ndelungat i se apleca
mereu strignd mu-mu, vizirul amenina zmbind c va
destinui soiei califului cele ce vorbiser n faa uii prinesei-
bufnie.
*
Selim Baruch i isprvi povestirea, iar negutorii se artar
foarte mulumii.
ntr-adevr, nici nu tim cnd s-a scurs dup-amiaza,
spuse unu! dintre ei, dnd la o parte perdeaua cortului. Se simte
adierea rcoroas a vntului de sear; putem s mai facem o
bucat de drum.
Tovarii si se artar de aceeai prere, strnser corturile
i caravana porni iar, n aceeai rnduial. Cltorir aproape
toat noaptea; ziua, aria apsa nbuitor, noaptea, n schimb,
era rcoroas i luminat de stele. Ajunser n sfrit ntr-un loc
potrivit pentru popas, ridicar corturile i se pregtir de odihn.
Negutorii i purtar de grij strinului ca unui prieten drag.
Unul i ddu o pern, altul o cerg, al treilea i drui un rob pe
scurt, fu slujit cu mult dragoste, nct strinul se simi ca la el
acas.
Cnd se trezir, ncepuse s se simt zpueala zilei i
hotrr cu toii s atepte n locul acela pn se va lsa seara.
Dup ce mncar laolalt, se aezar din nou n cerc i tnrul
negutor gri ctre cel mai n vrst:
Selim Baruch ne-a druit ieri o dup-amiaz plcut. Ce-
ar fi, Ahmet, dac ai istorisi i tu ceva, fie din lunga ta via, care
de bun seam c a fost plin de ntmplri, fie o poveste
frumoas.
Ahmet tcu o vreme, ca i cnd ar fi chibzuit ce s
povesteasc i ce nu; n sfrit, gri:
Dragi prieteni! V-ai artat n aceast cltorie buni
tovari de drum, iar Selim de asemenea s-a dovedit c este
vrednic de ncrederea mea; de aceea vreau s v povestesc o
ntmplare din viaa mea, despre care, de obicei, pomenesc cu
prea puin plcere i nu n faa oricui: Povestea Vasului Nluc.
POVESTEA VASULUI NLUC

Tatl meu avea o mic dughean la Bassora. Nu era nici


srac, nici bogat; fcea parte dintre oamenii care nu ndrznesc s
nceap ceva, de team s nu piard i puinul pe care l-au
agonisit. Pe mine m-a crescut, de bine, de ru, n aa fel, nct am
fost n stare de timpuriu s-i dau o mn de ajutor. Cnd am
mplinit optsprezece ani, tata a fcut prima lui negutorie mai
mare i a murit rpus de durere ; aflase vestea c valurile i
nghiiser o mie de galbeni. Curnd aveam s socotesc moartea
lui binevenit, cci puine sptmni dup aceea se adeveri c
vasul care cra bunurile tatlui meu se scufundase. Curajul meu
tineresc nu putea fi biruit ns de aceast nenorocire. Am prefcut
n bani tot ce rmsese de la tatl meu i am pornit n lumea
larg s-mi caut norocul. Am plecat nsoit de un btrn slujitor
al tatlui meu, cruia i eram att de drag, nct nu se ndura s
m lase singur i inea mori s-mi mprteasc soarta.
Ne-am mbarcat n portul Bassora. Aveam vnt prielnic.
Vasul pe care pluteam se ndrepta spre India. Dup cincisprezece
zile de cltorie, cpitanul ne vesti c se apropie o furtun ; faa i
era ngndurat, cci se prea c nu cunoate prea bine locurile
acelea i nu-i era uor s in piept furtunii. Porunci s se
strng grabnic toate pnzele i naintam acum foarte ncet. Se
lsase noaptea o noapte senin i rece iar cpitanul
ncepuse s cread c semnele prevestitoare ale uraganului l
nelaser. Deodat se ivi o corabie pe care n-o vzusem pn
atunci i care trecu foarte aproape de noi. Pe puntea acelei corbii
izbucnir strigte i urlete slbatice, nelalocul lor naintea
nspimnttorului ceas al furtunii. Cpitanul sttea alturi de
mine, alb ca varul.
Corabia mi-e pierdut ! strig el. Pe lng noi a trecut
moartea !
Pn s pricep ceva, oamenii de pe vasul nostru ddur
buzna, rcnind.
Ai vzut-o ? S-a sfrit cu noi !
Cpitanul porunci s se citeasc din Coran cuvinte de
mbrbtare i trecu el nsui la crm. Zadarnic ! Urgia se
nteea vznd cu ochii; nu trecu nici un ceas i vasul se opri pe
loc, trosnind din ncheieturi. Oamenii coborr n brci i, cnd
ultima barc prsi puntea, corabia se scufund, iar eu m-am
pomenit dintr-o dat plutind pe ap, srac ca un ceretor.
Nenorocirea ns nu se sfrise... Furtuna vuia tot mai cumplit.
Barca plutea n voia valurilor. L-am mbriat pe btrnul
slujitor i ne-am jurat s rmnem alturi pn la moarte. n
sfrit se crp de ziu. Dar odat cu ivirea primelor raze de
soare, vntul se npusti asupra brcii noastre i o rsturn. Nu i-
am mai vzut niciodat pe tovarii mei de cltorie, marinarii.
Izbitura m nucise ; cnd m-am trezit, m aflam n braele
btrnului i credinciosului meu servitor, care scpase cu via
agndu-se de barca rsturnat i m trse lng el. Furtuna se
potolise. Nu mai rmsese nici urm din vasul nostru, dar n
deprtare se ivi o alt corabie i valurile ne purtau ctre ea. Cnd
ne-am apropiat, am vzut c era corabia care trecuse pe lng noi
n noaptea de pomin i care pricinuise cpitanului nostru atta
spaim. M-a cuprins o team ciudat la vederea vasului acela.
nfricotoarele vorbe ale cpitanului, care se adeveriser n chip
att de cumplit, nfiarea vasului pustiu, la bordul cruia nu se
zrea ipenie de om n vreme ce ne apropiam, orict am strigat
noi, totul m-a umplut de groaz. Totui aceasta era singura
noastr scpare ; de aceea am slvit numele Profetului care ne
druise ca prin minune viaa.
Am vslit cu minile, cu picioarele, ndreptndu-ne ctre
parma de la prova corbiei. n sfrit, am izbutit s-o apucm ; la
strigtele noastre nici un rspuns, o muenie desvrit.
Atunci ne-am crat pe odgon eu, fiind mai tnr, n frunte.
Dar, o, ce nfiortor ! Ce privelite cumplit mi s-a nfiat
pind pe punte ! Pe podeaua nroit de snge zceau douzeci-
treizeci de mori n straie turceti ; un brbat n veminte de pre,
cu sabia n mn, tras la fa, galben mort i el era intuit de
catargul din mijloc i un piron mare i strpungea fruntea. De
fric, mi s-au tiat picioarele ; abia mai cutezam s rsuflu. n
cele din urm, btrnul slujitor m ajunse. Puntea aceea fr
urm de via, acoperit numai de leuri ngrozitoare, l
buimcise i pe el. Cu frica n suflet, am nlat mai nti o rug
ctre Profet, i numai dup aceea am cutezat s pim nainte. Ne
uitam mereu n jurul nostru, cu grij, temndu-ne c ne-ar putea
iei n cale altceva i mai nspimnttor. Dar nimic nu se clintea.
Nu se vedea ipenie de om viu numai noi i ntinsul apelor. Nu
ndrzneam s vorbim cu glas tare, de team ca nu cumva
cpitanul mort i intuit de catarg s-i ntoarc ochii sticloi
ctre noi sau ca unul din mori s mite capul. n cele din urm
am gsit o scar ce ducea nuntrul vasului. Fr voie, ne-am
oprit acolo, uitndu-ne unul la altul, i nu cutezam s ne dm n
vileag gndurile.
O, Doamne, spuse credinciosul meu slujitor, aici s-a
petrecut ceva groaznic ! Dar chiar dac vasul ar fi plin de ucigai,
mai bine m dau pe mna lor, orice s-ar ntmpla, dect s mai
rmnem o clip printre morii acetia.
Eram de aceeai prere. Ne-am luat, aadar, inima n dini i,
cu ndejdea n suflet, am cobort treptele. Totul era nvluit i
aici ntr-o linite de moarte, tulburat doar de paii notri. Ne-am
oprit la ua cabinei. Am lipit urechea de u i am ascultat : nu
se auzea nimic. Am deschis. nuntru domnea o harababur
cumplit : veminte, arme i tot felul de scule, toate claie peste
grmad. Oamenii de pe vas, sau cel puin cpitanul, trebuie c-au
tras un chef stranic, cci totul era vraite. Am colindat din
cabin n cabin, din ncpere n ncpere ; pretutindeni am dat
peste mtsuri, mrgritare, zahr i tot felul de alte lucruri. La
vederea acestor avuii, m-a cuprins o bucurie fr de margini,
cci, neaflndu-se nimeni pe corabie n afar de noi, socoteam c
toate vor fi ale mele. Ibrahim ns mi aminti c suntem departe
de rm i nu vom putea ajunge la el fr ajutorul cuiva !
Ne-am osptat cu mncrurile i buturile pe care le-am
gsit din belug i ne-am urcat iari pe punte. Dar la vederea
nspimnttoarei priveliti a leurilor, din nou ni s-a fcut prul
mciuc. Am hotrt s scpm de ele zvrlindu-le peste bord.
Dar i mai mare ne-a fost groaza cnd ne-am dat seama c nici
unul nu putea fi clintit din loc. Morii erau parc intuii pe punte,
aa nct ar fi trebuit s fie smuli cu scnduri cu tot ; pentru
asta ns nu aveam scule la ndemn. Ct despre cpitan, nu l-
am putut desprinde cu nici un chip de catarg nici mcar sabia
nu i-am putut-o smulge din mna-i eapn. Am petrecut ziua
mhnii, cu gndul la soarta noastr. La cderea nopii i-am
ngduit btrnului Ibrahim s se culce, iar eu am rmas de
veghe pe punte, scrutnd zarea, n ndejdea unei izbviri. Cnd s-
a nlat luna socotind dup stele s fi fost cam vreo
unsprezece m-a cuprins un somn ca de plumb. M-am prbuit
fr voia mea dup un butoi ce se afla pe punte. Somnul acesta
era ns mai mult un soi de toropeal, cci auzeam limpede
valurile izbind corabia, auzeam pritul i scritul catargului n
btaia vntului. Deodat mi s-a prut c desluesc zvon de
glasuri i pai grei rsunnd pe punte. Am vrut sa m ridic i s
privesc. Dar o putere-nevzut mi intuia mdularele, mi lipea
pleoapele. Vocile rsunau din ce n ce mai limpede, ca i cum o
ceat de oameni voioi ar fi umblat forfota pe punte. Mi se prea
c aud glasul puternic al unei cpetenii, c desluesc zgomotul
parmelor i al pnzelor care erau ridicate i coborte. ncetul cu
ncetul ns mi s-a nvlmit totul n minte i m-am cufundat
ntr-un somn i mai adnc, prin care mi se prea c desluesc
numai zngnit de arme. Cnd m-am trezit, soarele se nlase
sus i razele sale mi ardeau faa. Uimit, am privit n jur ; am
crezut c furtuna, corabia, morii i tot ce auzisem n timpul
nopii fuseser doar un vis ; totul n jur era neschimbat. Morii
zceau neclintii, iar cpitanul, intuit de catarg, sttea nemicat.
Am rs de visul meu i m-am ridicat, pornind n cutarea
btrnului slujitor. Acesta edea ngndurat n cabin.
O, Doamne ! strig el cnd m vzu intrnd. Mai bine a
zcea n fundul mrii dect s mai petrec o noapte pe corabia asta
blestemat !
L-am ntrebat care era pricina suprrii lui i mi-a rspuns:
Dup cteva ceasuri de somn m-am trezit i am auzit pai
deasupra capului meu alergnd n sus i n jos. Am crezut nti c
eti dumneata, dar acolo sus umblau forfota cel puin douzeci de
oameni. Rsunau strigte, ipete. n cele din urm se auzir pe
trepte pai grei. Atunci mi-am pierdut cunotina; numai din cnd
n cnd mi reveneam i atunci l vedeam pe omul care e intuit
colo sus de catarg aezndu-se ici la mas, bnd i cntnd, iar
pe cel n veminte roii, care zace pe punte nu departe de el,
stnd alturi i inndu-i tovrie la butur.
La auzul celor povestite de btrnul meu slujitor, credei-m,
dragi prieteni, c nu prea m-am simit n apele mele. Aadar, nu
era o prere, auzisem i eu morii destul de limpede. S
cltoreti ntr-o astfel de tovrie era un lucru nfricotor.
Ibrahim czu iari pe gnduri.
Aha ! strig el deodat.
i amintise un descntec pe care-l nvase de la bunicul
su, un om nelept i umblat prin lume, descntec care alunga
duhurile i stafiile ; ct despre somnul greu care ne toropise
noaptea trecut, puteam s-l gonim rostind ntruna versete din
Coran. Povaa btrnului mi-a plcut. Am ateptat cu team
sosirea nopii. Am hotrt s ne cuibrim ntr-o mic ncpere ce
se afla lng cabin. Am fcut cteva guri destul de mari n u,
ca s vedem prin ele toat cabina, apoi am ncuiat bine ua pe
dinuntru i Ibrahim a scris numele Profetului n cele patru
coluri. Ateptam noaptea cu spaim. Tot cam vreo unsprezece
ceasuri s fi fost, cnd ne-a ncercat iari un somn ca de plumb.
Slujitorul m povui s rostesc cteva rugciuni din Coran, i
somnul mi se risipi de ndat. Deodat, puntea pru c prinde
via, parmele scrir, rsunar pai i se desluir limpede
mai multe glasuri. Dup cteva clipe de ateptare ncordat se
auzir pai pe scar. Btrnul ncepu atunci s bolboroseasc
descntecul nvat de la bunicul su, descntec menit s alunge
stafiile i s risipeasc vrjile.
Fie c pogori din vzduh,
Fie c v nlai din adncurile mrii,
Fie c ai dormit n groapa ntunecoas,
Fie c ieii din vlvtaia flcrilor,
Alah este stpnul i domnul vostru,
Lui i se supun toate duhurile !
Trebuie s mrturisesc c nu m prea bizuiam pe acest
descntec i n clipa cnd ua a zburat n lturi, mi s-a fcut
prul mciuc. n ncpere a intrat brbatul acela voinic i falnic
pe care-l vzusem intuit de catarg. Avea nc pironul nfipt n
frunte pn n miezul creierului, dar sabia o vrse n teac ; n
urma lui pea un alt brbat, mbrcat cu mai puin strlucire ;
i pe el l vzusem zcnd sus pe punte. Cpitanul cci cpitan
era, fr doar i poate avea faa palid, o barb lung, neagr
i ochii aprigi pe care-i rotea prin ncpere. n clipa cnd a trecut
pe lng noi, l-am vzut de aproape : el nu prea s ia n seam
ua dup care stteam ascuni. Cei doi s-au aezat la masa din
mijlocul cabinei i au prins s vorbeasc tare, ipnd aproape,
ntr-un grai necunoscut. Strigau din ce n ce mai aprins, pn
cnd cpitanul a izbit deodat cu pumnul n mas att de
nprasnic, c s-a cutremurat ncperea. Cellalt a srit cu un
hohot de rs slbatic de pe scaun i i-a fcut semn cpitanului
s-l urmeze. Acesta s-a ridicat, a smuls sabia din teac i
amndoi au prsit cabina. Dup plecarea lor am rsuflat uurai
; dar clipele de groaz nu se sfriser nc. Pe punte, larma
cretea necontenit. Se auzeau tropituri, ipete, rsete, urlete. n
cele din urm s-a dezlnuit o hrmlaie att de asurzitoare, nct
mi se prea c puntea, pnzele, totul se va prbui peste noi.
Zngnit de arme, rcnete... apoi, deodat, o linite adnc. A
trecut mult vreme pn ce am cutezat s urcm pe punte ; toate
se aflau la locul lor, leurile zceau neclintite, epene, ca de lemn.
S-au scurs astfel cteva zile. Pluteam mereu spre rsrit
dup socotelile mele, spre rm dar dac ziua strbteam
cteva leghe, noaptea corabia prea c merge ndrt, cci la
rsritul soarelui ne aflam din nou la locul de unde plecasem.
Pesemne c morii ridicau pnzele n fiece noapte i fceau cale
ntoars. Pentru a mpiedica aceasta, am strns toate pnzele
nainte de cderea nopii i am fcut la fel ca i cu ua cabinei :
am scris numele Profetului precum i descntecul bunicului pe
un pergament pe care l-am legat de velele fcute sul. Ne-am nchis
n cmrua noastr i am ateptat cu team : oare ce avea s
urmeze ? La nceput, strigoii s-au artat i mai slbatici, totui a
doua zi dimineaa am gsit pnzele nfurate aa cum le
lsasem. Peste zi am ridicat numai attea pnze cte trebuiau
pentru ca vasul s nainteze ncet, aa c, n cinci zile, am
strbtut o bun bucat de drum.
n sfrit, n dimineaa celei de-a asea zile am zrit n
apropiere rmul i i-am mulumit lui Alah i Profetului su
pentru minunata noastr izbvire. Am mers aa o zi i o noapte
de-a lungul uscatului, iar n cea de-a aptea zi, n zori, am
descoperit un ora aproape de rm ; cu mult trud am lsat
ancora, care s-a prins ndat de fund, am cobort o barc mic ce
se afla pe punte i am vslit din toate puterile spre ora. Dup o
jumtate de ceas am intrat ntr-un ru ce se vrsa n mare i am
cobort pe mal. La porile oraului am ntrebat care e numele
acestei aezri i am aflat c ajunsesem ntr-un ora indian, nu
departe de inta cltoriei mele. Ne-am dus la un caravanserai,
unde ne-am odihnit dup cltoria noastr aventuroas. Acolo am
ntrebat dac nu se afl prin partea locului un nelept, un
nvat, spunndu-i totodat gazdei c acesta trebuia s se
priceap puin i la vrjitorii.
Gazda m-a dus ntr-o strad
lturalnic, s-a oprit n faa
unei case nu prea artoase, a
btut la u i mi-a zis s
intru i s ntreb de Muley.
Mi-a ieit nainte un
btrnel cu barb crunt i
nas lung i m-a ntrebat ce
doresc. I-am spus c sunt n
cutarea neleptului Muley,
iar btrnul mi-a rspuns c
el este Muley. L-am rugat s
m povuiasc ce s fac cu
morii i cum s-i dau jos de
pe corabie. Muley mi-a
rspuns c oamenii de pe vas
fuseser vrjii pesemne din
pricina unor nelegiuiri pe care
le svriser n timpul
cltoriei lor pe mare ; vraja se
va spulbera dac vor fi adui
pe mal, dar aceasta va fi cu
putin numai dac vor fi
desprinse scndurile pe care
zceau. De drept, vasul cu
toate comorile sale al meu s-ar fi cuvenit s fie, pentru c eu l-am
gsit ; dar va trebui s pstrez taina i s-i druiesc i lui ceva din
avuia mea ; iar n schimb, el i cu sclavii si au s-mi dea o
mn de ajutor ca s scap de morii de pe corabie. I-am fgduit
c-l voi rsplti cu prisosin i am pornit la drum, mpreun cu
cei cinci sclavi care purtau ferstraie i securi. Pe drum, vrjitorul
Muley nu contenea cu laudele pentru gndul ce-l avusesem de a
anina pe pnze cuvinte din Coran, cci numai astfel am putut
scpa.
Am ajuns la corabie dis-de-diminea i ne-am apucat cu
toii de treab ; ntr-un ceas, patru mori se i aflau ncrcai n
luntrea pe care civa sclavi o duser spre rm, unde voiam s le
spm mormntul. La napoiere, sclavii povestir c morii i-au
scutit de ngropciune, deoarece, de ndat ce au atins pmntul,
s-au prefcut n pulbere. I-am descletat de punte i pe ceilali
mori i pn seara au fost transportai toi la mal. Nu mai
rmsese nici unul la bord, n afar de cel intuit de catarg. n
zadar am ncercat s smulgem din lemn pironul : nici o putere din
lume nu era n stare s-l clinteasc. Nu tiam ce s fac ; catargul
nu-l puteam tia, ca s ducem leul la rm cu catarg cu tot.
Muley ne-a scos din ncurctur. El a trimis iute un sclav la rm
s aduc un vas de pmnt. Apoi nvatul a rostit cuvinte tainice
i a presrat pmnt pe capul mortului. De ndat cpitanul a
deschis ochii, a rsuflat adnc, iar rana din frunte a nceput s
sngereze. Am izbutit acum s scoatem pironul cu uurin, iar
rnitul s-a prbuit n braele unui sclav.
Cine m-a adus aici ? a ntrebat el dup ce i-a venit n fire.
Muley art spre mine ; m-am apropiat de el.
i mulumesc, strine! M-ai mntuit de chinuri fr de
sfrit. De cincizeci de ani trupul meu plutete pe valuri, iar
sufletul mi-era blestemat s se ntoarc n trup n fiece noapte.
Dar acum cretetul meu a atins arina i m pot duce mpcat la
strmoii mei.
L-am rugat s ne povesteasc cum de a ajuns n starea aceea
groaznic, iar el a nceput astfel:
Acum cincizeci de ani eram un om puternic i de vaza i
locuiam n Alger. Lcomia de ctig m-a ndemnat s nzestrez cu
cele de trebuin o corabie i s m apuc de piraterie. M
ndeletniceam cu treaba asta de ctva vreme, cnd, odat, la
Zante, am luat pe bord un dervi care voia s cltoreasc fr
plat. Att eu ct i tovarii mei eram oameni cruzi i n-am inut
seama de sfinenia omului, ci ne-am btut joc de el. ntr-o zi,
dup ce m mustrase, n rvna lui sfnt, pentru viaa pctoas
pe care o duceam, am stat la un phrel cu crmaciul meu n
cabin. Amintindu-mi de mustrrile derviului, mustrri pe care
nu a fi ngduit s mi le fac nici sultanul, m-am repezit furios
pe punte i i-am strpuns pieptul cu pumnalul. n clipa morii, el
m-a blestemat, pe mine i pe oamenii mei de pe vas, s nu putem
tri i nici muri pn ce cretetul nostru nu se va odihni pe
pmnt. Apoi derviul i-a dat sufletul; l-am aruncat n mare i
am luat n rs blestemul su ; dar, n aceeai noapte, cuvintele lui
s-au mplinit. O parte din oameni s-au rsculat mpotriva mea. S-
au btut cu nverunare pn cnd cei care erau de partea mea
au fost biruii, iar eu intuit de catarg. Dar i rsculaii au
pierit din pricina rnilor cptate i n curnd corabia s-a
prefcut ntr-un uria mormnt. Ochii mi s-au mpienjenit; n
noaptea urmtoare, la ceasul la care l aruncasem pe dervi n
ap, m-am trezit mpreun cu toi oamenii mei: nviasem, dar nu
puteam face sau vorbi altceva dect ce vorbisem i fcusem n
noaptea aceea. Aa cltorim de cincizeci de ani, i nici nu trim,
nici nu murim, cci oare cum am fi putut atinge pmntul ?
Pluteam bucuroi pe furtun, cu toate pnzele sus, n ndejdea c
vasul se va izbi de stnci, se va frma i ne vom putea odihni
capetele istovite pe fundul mrii. Dar n-am izbutit niciodat.
Acum ns am s mor. i mulumesc nc o dat, izbvitor
necunoscut! Dac socoi c te-ar putea rsplti vreo avuie, i
druiesc corabia n semn de recunotin.
Dup ce vorbi astfel, cpitanul i ls capul n piept i i
ddu sufletul, prefcndu-se n pulbere ca i oamenii si. Am
strns pulberea ntr-o cutie i am ngropat-o la rm. Am adus doi
lucrtori din ora s dreag corabia. Am schimbat ncrctura
corbiei pe alte mrfuri i am dobndit ctiguri nsemnate. Dup
aceasta am tocmit oameni pe vas, l-am rspltit cu prisosin pe
prietenul meu Muley i am pornit la drum, ndreptndu-m spre
ara mea de batin. Am fcut ns un ocol mare, oprindu-m pe
rmurile multor insule i poposind n fel i fel de ri ca s vnd
mrfurile. Profetul mi-a dat binecuvntarea lui, cci dup trei
sferturi de an m-am ntors la Bassora, nc o dat pe att de
bogat pe ct fusesem dup moartea cpitanului. Oamenii din ara
mea au rmas uluii de avuiile pe care le-am strns i de norocul
pe care l-am avut, fiind ncredinai c am gsit valea
nestematelor despre care povestete vestitul cltor Sindbad. I-am
lsat cu aceast credin i de atunci toi tinerii din Bassora, la
optsprezece ani, pornesc n lumea larg s-i gseasc, dup
pilda mea, norocul. Eu ns am trit de atunci linitit, n tihn,
iar la cinci ani o dat fac o cltorie la Mecca, n acel loc sfnt,
spre a mulumi lui Alah pentru binecuvntarea sa i pentru a-l
ruga s primeasc n raiul su pe cpitan i pe oamenii lui.
A doua zi caravana cltori mai departe, fr piedici, i dup
ce fcur din nou popas, Selim, strinul, gri astfel ctre Muley,
cel mai tnr dintre negutori:
Dei eti cel mai nevrstnic dintre noi, eti totdeauna voios
i de bun seam c te pricepi s ne istoriseti o snoav cu tlc.
Povestete-ne-o, ca s ne mai rcorim puin dup aria zilei.
Cu plcere v-a istorisi ceva care s v nveseleasc,
rspunse Muley, dar tinerii trebuie s se poarte cu modestie ; de
aceea, tovarilor mei de cltorie mai n vrst li se cuvine
ntietatea. Zaleukos e ntotdeauna tare posomort i tcut ; n-ar
vrea el s ne povesteasc din ce pricin este att de ngndurat ?
Dac are vreun necaz, poate c am izbuti s i-l alinm, cci cu
drag inim am vrea s-i venim ntr-ajutor aproapelui nostru,
chiar dac e de alt credin.
Cel ctre care vorbise Muley era un negutor grec, brbat de
vrst mijlocie, chipe, voinic i foarte aezat. Dei necredincios
nu era musulman tovarii lui de cltorie l iubeau, cci toat
fptura lui inspira cinstire i ncredere. Dealtminteri avea numai o
singur mn, i unii dintre tovarii lui credeau c asta ar fi
pricina mhnirii sale. La ntrebarea prietenoas a lui Muley,
Zaleukos rspunse :
ncrederea voastr mi face cinste. Nu sunt mhnit, dar
chiar dac a fi, tot nu v st n putere s m-ajutai. Dar fiindc
Muley a bgat de seam c sunt posomort, vreau s v povestesc
care-i pricina ce m ndreptete s fiu mai mohort dect ali
oameni. Dup cum vedei, nu am mna stng. Nu-mi lipsete
din nscare, ci am pierdut-o n cele mai cumplite clipe ale vieii
mele. Vei chibzui i dumneavoastr dac port vreo vin sau dac
n-ar trebui s fiu, de atunci, att de mhnit dar asta numai
dup ce vei asculta Povestea minii tiate.
POVESTEA MINII TIATE

M-am nscut la Constantinopol. Tatl meu era dragoman


(tlmaci) la Poart (curtea turceasc) i fcea nego cu uleiuri
nmiresmate i mtsuri, nego care-i aducea ctiguri bune. Mi-a
dat o cretere aleas, nvtura am primit-o n parte de la el, n
parte de la preotul nostru. La nceput a fost vorba s motenesc
negutoria lui, dar, deoarece m artasem mai destoinic dect se
ateptase, a inut seama de poveele prietenilor lui i a hotrt s
m fac doctor, cci un doctor care nva ceva mai mult dect un
arlatan obinuit putea s-i croiasc o via fericit la
Constantinopol. n casa noastr veneau muli franuzi i unul din
ei l-a nduplecat pe tatl meu s m lase s plec cu el n patria sa,
la Paris, unde asemenea lucruri se nvau fr plat i foarte
bine. Voia s m ia cu el pe propria-i cheltuial, cnd avea s se
napoieze n ar. Tatl meu, care cutreierase i el lumea n
tineree, a ncuviinat s plec, iar franuzul m-a ntiinat c peste
trei luni vom porni la drum. Eram nespus de fericit c voi vedea
ri strine i ateptam cu nerbdare clipa plecrii. Franuzul i
isprvi n sfrit treburile i se pregti de drum; n ajunul plecrii,
tatl meu m-a chemat seara n iatacul lui. Erau grmdite acolo
fel de fel de veminte, care de care mai frumoase, iar pe mas
arme. O movil de aur mi-a luat ns ochii. Atta bnet nu mai
vzusem vreodat. Tatl meu m-a mbriat i mi-a spus:
Iat, fiule, i-
am pregtit straie de
drum. Armele acestea
i le druiesc ie, sunt
aceleai pe care mi le-
a druit i mie, la
rndu-mi, bunicul
tu cnd am pornit n
lume. tiu c te
pricepi s le
mnuieti, dar s nu
le foloseti dect cnd
eti n primejdie.
Atunci ns apr-te
cu strnicie. N-am
bogii mari; mi-am
mprit averea n
trei: o parte pentru
tine, o parte pentru
traiul i nevoile mele,
iar a treia, partea cea
mai sfnt i de care
nu m voi atinge
niciodat, am s-o pun
bine pentru zilele de
restrite care ar
putea s te ajung.
Aa mi-a grit btrnul meu printe i ochii i jucau n
lacrimi; cine tie, poate i spunea inima c n-am s-l mai vd
niciodat.
Cltoria s-a sfrit cu bine i am ajuns curnd n ara
franuzeasc. ase zile i ase nopi am mers pn n oraul cel
mare Paris. Aici, prietenul meu, franuzul, a nchiriat pentru
mine o camer i m-a povuit s folosesc cu chibzuin banii
aveam cu totul dou mii de taleri. Am locuit trei ani n acest ora
i am nvat tot ce trebuie s tie un doctor iscusit; a mini ns
dac a spune c m simeam bine acolo, cci obiceiurile lor nu-
mi erau pe plac; i aveam i puini prieteni adevrai, acetia erau
ns tineri nobili.
Pn la urm, dorul de ar m-a copleit; n tot acel rstimp
nu primisem nici o tire de la tatl meu i am folosit cel dinti
prilej care mi-a ieit n cale ca s m ntorc acas.
O solie pleca din Frana ctre nalta Poart. M-am tocmit ca
doctor-chirurg n slujba acelei solii i am ajuns cu bine la
Stambul. Am gsit casa printeasc, zvort. Vecinii, mirai de
sosirea mea, mi-au povestit c tata murise cu dou luni nainte.
Preotul, dasclul meu din copilrie, mi-a adus cheile casei. Singur
i prsit, m-am aezat n casa pustie. Toate erau la locul lor, aa
cum le lsase tata, numai galbenii pe care fgduise s mi-i
lase lipseau. L-am ntrebat pe preot, dar acesta, fcnd o
plecciune, mi-a rspuns:
Tatl tu a murit ca un sfnt, cci a lsat toi galbenii
bisericii.
Lucrul acesta mi era i mi-a rmas de neneles; dar ce
puteam face? Nu aveam nici o dovad mpotriva preotului i
trebuia s m socotesc fericit c nu-i nsuise casa i celelalte
bunuri ale tatlui meu. Acesta a fost cea dinti npast care a
czut pe capul meu, dup care nenorocirile s-au inut lan. Nu-mi
ctigasem faim de doctor, cci nu mi venea s m laud singur
i n-avea cine s m fac cunoscut; tatl meu, care m-ar fi ajutat
s ptrund n casele bogtailor i ale celor suspui, nu mai era i
toi acetia l dduser uitrii pe srmanul Zaleukos. Mrfurile
rmase de la tat meu nu mai aveau cutare, cci cumprtorii se
risipiser dup moartea sa i alii noi se gseau cu greu. Stteam
i m gndeam la soarta mea amar, cnd, deodat, mi-am adus
aminte c ntlnisem adeseori n Frana oameni din neamul meu
care cutreierau ara n lung i n lat i fceau nego n pieele
oraului; aveau cumprtori cu duiumul, cci negutori de pe
alte meleaguri erau la mare pre. Cu asemenea negutorie se
putea agonisi bnet, nu glum. M-am hotrt pe loc: am vndut
casa printeasc am ncredinat o parte din bani unui prieten
credincios iar cu restul am cumprat ceea ce avea cutare n
Frana, i anume: aluri, mtsuri, pomezi i uleiuri. Mi-am
asigurat un loc pe o corabie i am pornit n cea de-a doua
cltorie spre Frana. De ndat ce se pierdur n zare palatele din
Dardanele, norocul pru s-mi surd din nou. Am ajuns repede
i cu bine. Am cutreierat oraele mari i mici ale franuzilor, i
peste tot am gsit cumprtori berechet. Prietenul meu din
Stambul mi trimitea mereu mrfuri noi i, pe zi ce trecea,
strngeam tot mai muli bani. Cnd, n sfrit, am adunat atta
ct credeam c va fi de ajuns pentru o negutorie mai mare, am
pornit-o cu mrfurile mele spre Italia. Dar mai trebuie s
mrturisesc ceva: dobndeam ctiguri i de pe urma
meteugului de vraci. Cnd ajungeam n cte un ora, ddeam
de veste printr-o ntiinare scris c a sosit un doctor grec, care a
lecuit multe beteuguri; i, ntr-adevr, balsamurile i leacurile
mele mi-au adus echini cu toptanul. Pn la urm am poposit i
n oraul Florena din Italia. Am hotrt s rmn vreme mai
ndelungat n acest ora, pe de o parte fiindc mi plcea foarte
mult acolo, pe de alt parte fiindc, istovit de atta umblet, voiam
s m odihnesc. Am nchiriat o prvlie n partea oraului numit
Santa Croce i, nu departe de acolo, cteva ncperi frumoase cu
pridvor, ntr-un han. Am dat de veste ndat prin hrtie scris c
sunt doctor i negutor. Nici n-am apucat s deschid bine
prvlia, c muteriii au i dat nval i, cu toate c pusesem
preuri cam ridicate, vindeam mai mult dect ceilali, pentru c
eram ndatoritor i prietenos cu cumprtorii. M aflam de patru
zile la Florena, i iat c ntr-o sear, cnd tocmai m pregteam
s nchid prvlia i, ca de obicei, am aruncat o privire spre lada
cu alifii, am zrit un rva ntr-o cutiu. Nu-mi aminteam s-l fi
pus acolo. Am despturit hrtiua. n ea sttea scris s vin la
miezul nopii pe podul numit Ponte Vecchio. M-am gndit
ndelung cine putea fi cel ce m chema. Nu cunoteam ns nici
un om n Florena i am crezut c cineva vrea s m cheme n
tain la vreun bolnav, lucru care mi se ntmplase adeseori. Am
hotrt deci s m duc, dar, prevztor, mi-am luat i sabia pe
care mi-o druise tatl meu.
Aproape de miezul nopii, am pornit-o la drum i am ajuns la
Ponte Vecchio. Podul era prsit, pustiu, i am hotrt s atept
pn se va ivi cel ce m chemase.
Era o noapte friguroas; luna lumina ca ziua. M-am aplecat
s privesc undele Arnului, ce strluceau pn departe n razele
lunii. Orologiile bisericilor din ora btur de dousprezece ori;
cnd m-am ridicat, am dat cu ochii de un brbat nalt, nvluit
ntr-o mantie roie, cu obrazul ascuns de un col al vemntului.
Ivirea lui neateptat m-a speriat, pentru c apruse n
spatele meu, dar mi-am venit iute n fire i am rostit:
De vreme ce m-ai chemat, spunei-mi cu ce v pot fi de
folos.
Omul cu mantia roie s-a ntors spre mine i mi-a spus
apsat:
Urmeaz-m!
Mi-era team s plec singur n tovria acestui necunoscut
i de aceea m-am oprit i am spus:
Nu aa, domnul meu. Mai nti vreau s tiu unde
mergem; i apoi, cred c nu trebuie s v-ascundei cu atta grij
obrazul, dac avei gnduri curate fa de mine.
Omul n rou pru ns a nu se sinchisi de vorbele mele.
Dac nu vrei, Zaleukos, rmi! rspunse el i pi mai
departe.
Atunci m-a cuprins mnia.
Crezi, am strigat, c un om ca mine se las dus de nas de
orice zevzec? Crezi c am ateptat zadarnic aici, n frig?
Din trei srituri l-am ajuns din urm, l-am nhat de mantie
i am nceput s strig tare, n vreme ce cu cealalt mn am tras
sabia; dar mantia mi-a rmas n mn, iar necunoscutul a pierit
dup primul col. M-am potolit ncetul cu ncetul, cci mi
rmsese mantia i ea trebuia s m-ajute s dezleg ciudata tain.
M-am nfurat n ea i m-am ndreptat spre cas. Dar n-am
apucat s fac nici o sut de pai, cnd cineva a trecut pe lng
mine i mi-a optit n limba francez:
Ia seama, conte, n noaptea aceasta nu se poate face
nimic!
Pn m ntorc, cel ce optise trecuse mai departe i n-am
mai zrit dect o umbr furindu-se pe lng case. Mi-am dat
seama c vorbele lui nu fuseser rostite pentru mine, ci din
pricina mantiei pe care o purtam, dar lucrul acesta nu dezlega
taina.
A doua zi de diminea am cugetat ndelung asupra celor ce
aveam de fcut. La nceput m-am gndit s dau sfoar n trg c
gsisem mantia, dar necunoscutul putea s trimit pe cineva s
mi-o cear i eu tot nelmurit a fi rmas. Tot chibzuind astfel,
m-am uitat la vemntul acela mai cu luare-aminte. Era dintr-o
catifea plin, genovez, purpurie, tivit cu astrahan i brodat cu
fir de aur. Frumuseea deosebit a mantiei mi-a insuflat un gnd
la care m-am oprit. Am dus-o n prvlie i am pus-o n vnzare,
dar cu un pre att de ridicat, nct tiam prea bine c n-am s
gsesc nici un muteriu pentru ea. Gndul meu era s privesc cu
luare-aminte pe oricine ar ntreba de mantie, cci eram sigur c-i
voi recunoate, dintr-o mie pe necunoscutul care, dup ce
pierduse mantia, de bun seam c se va arta nentrziat. Muli
ar fi dorit s cumpere vemntul acela, a crui frumusee atrgea
toate privirile, dar nici unul nu semna nici pe departe cu
necunoscutul, nici unui nu voia s dea pe ea atia bani dou
sute de echini.
Ce m-a surprins mai mult era c, ntrebnd pe unul i pe
altul dac nu mai vzuser i o alt asemenea mantie n Florena,
toi mi rspundeau c nu i m ncredinau c nu ntlniser
vemnt mai frumos i att de meteugit lucrat.
Pe nserat veni un tnr care mai fusese deseori pe la mine i
oferise i n ziua aceea o sum respectabil pentru mantie; acum
zvrli pe mas o pung cu galbeni i strig:
Pe Dumnezeul meu, Zaleukos, vreau s am cu orice pre
mantia asta, chiar de-ar fi s rmn ceretor!
i ncepu s numere galbenii.
M aflam n mare ncurctur; pusesem mantia n vnzare
numai ca s atrag privirile necunoscutului meu, iar acum se ivise
acest tnr zurliu, care se hotrse s plteasc un asemenea
pre. Dar nu mai aveam ncotro, l-am fcut pe plac, cci m
ispitea gndul ca pentru pania mea n miez de noapte s
dobndesc atta bnet.
Tnrul se nfur n mantie i ddu s plece, dar n prag se
opri i, aruncndu-mi o hrtie care era prins de mantie, mi
strig:
Uite, Zaleukos, aici e prins ceva ce desigur nu
aparine vemntului acestuia!
Am luat hrtia cu nepsare, ns iat ce scria pe ea: Adu
haina n noaptea asta, la ora tiut, pe Ponte Vecchio. Te ateapt
patru sute de echini"
Am rmas nmrmurit. mi gonisem eu singur norocul. Toate
socotelile mele dduser gre! Dar n-am stat mult pe gnduri; am
adunat cei dou sute de echini, am alergat dup cel care
cumprase mantia i i-am spus:
Ia-i echinii napoi, bunul meu prieten, i las-mi mantia,
cci nu m pot despri de ea.
La nceput, tnrul a crezut c-i vorba de o glum, dar cnd
i-a dat seama c vorbesc serios, s-a mniat, mi-a strigat c sunt
smintit i ne-am luat la btaie. n focul ncierrii am avut
norocul s-i smulg mantia i s-o iau la goan cu ea; tnrul a
chemat ns poliia n ajutor i m-a dus la judecat. Judectorul
s-a artat foarte mirat de fapta mea i i-a dat dreptate celui care
m prse. Eu ns i-am spus tnrului c i druiesc douzeci,
cincizeci, ba chiar o sut de echini peste cei dou sute pe care-i
primisem de la el, numai s-mi napoieze mantia. Rugminile
mele nu-i muiaser inima, aurul ns l-a nduplecat. A luat
echinii, iar eu am plecat biruitor cu mantia.
Toat Florena m credea smintit, dar puin mi psa mie de
lume. tiam eu prea bine c din acest trg voi iei n ctig.
Am ateptat cu nerbdare sosirea nopii. Am pornit-o cu
mantia pe bra spre Ponte Vecchio, la acelai ceas ca i n noaptea
trecut. Cnd rsun cea din urm btaie a orologiului, din bezn
se desprinse o umbr care se ndrept spre mine. Era, fr doar i
poate, omul pe care-l ntlnisem n ajun.
Ai mantia? m-a ntrebat el.
Da, domnule, i-am rspuns, dar m cost o sut de
echini.
tiu, spuse el. ine patru sute!
Ne-am apropiat de parmaclcul podului i mi-a numrat
banii. Erau ntr-adevr patru sute; aurul sclipea minunat n
lumina lunii; strlucirea lui m-a ncntat, dar, vai! nu bnuiam c
aceasta mi va fi cea din urm bucurie. Am vrt banii n buzunar
i am vrut s vd cine e necunoscutul; obrazul i era ns acoperit
de o masc de sub care se zreau doar nite ochi negri care m
strfulgerau.
V mulumesc, domnule, pentru buntatea
dumneavoastr, i acum, cu ce v pot fi de folos? am ntrebat eu.
V spun ns dinainte c nu pot face nimic necinstit.
Nu-i face griji degeaba, mi-a rspuns el, punndu-i
mantia pe umeri. Am nevoie de ajutorul dumitale ca medic, dar
nu pentru un om viu, ci pentru un mort.
Cum se poate aa ceva? am strigat eu, plin de uimire.
Am venit mpreun cu sora mea dintr-o ar ndeprtat, a
nceput el, fcndu-mi semn s-l urmez. Locuiam aici cu ea, n
casa unui prieten. Sora mea a murit ieri, pe neateptate, din
pricina unei boli, i rudele noastre vor s-o ngroape mine. O
veche datin a familiei cere ns ca cei din neamul nostru s se
odihneasc n cripta strmoeasc; cei care au murit pe alte
meleaguri au fost adui mblsmai. Rudelor mele le las numai
trupul ei, dar tatlui meu trebuie s-i trimit cel puin capul fiicei
sale, ca s-o mai vad o dat.
Obiceiul acesta de a tia capetele celor dragi care au murit
mi se prea ngrozitor, dar n-am ndrznit s suflu o vorb, de
team s nu-l jignesc pe necunoscut. Aadar, i-am rspuns c m
pricep la mblsmarea morilor i l-am rugat s m duc la
cptiul moartei. Totui nu m-am putut mpiedica s ntreb de
ce trebuia s se petreac totul n tain, la adpostul ntunericului
nopii. Mi-a rspuns c rudele sale gseau c ceea ce vrea s fac
este nspimnttor, c la lumina zilei n-ar fi putut s-i duc
fapta la bun sfrit. Dar, capul odat tiat, nu vor mai avea ce
spune; e adevrat c ar fi putut el nsui s-l taie, dar un
simmnt firesc l mpiedica s-o fac.
ntre timp am ajuns n dreptul unei case mari, impuntoare.
nsoitorul meu mi-a artat spre ea: era inta plimbrii noastre
din noaptea aceea. Am trecut de poarta casei i am deschis o u
mic pe care necunoscutul a nchis-o cu grij n urma noastr;
am dat apoi de treptele nguste ale unei scri rsucite, le-am
urcat pe ntuneric i am ajuns ntr-un coridor slab luminat care
ducea ntr-o ncpere unde ardea o lamp agat de tavan.
Acolo se afla un pat pe care zcea moarta. Necunoscutul
ntoarse capul, prnd c-i ascunde lacrimile. Art nspre pat,
mi spuse s-mi fac bine i repede datoria i iei pe u.
Mi-am scos cuitele pe care, ca medic, le aveam ntotdeauna
la mine. i m-am apropiat de pat. Se vedea numai capul moartei,
dar era att de frumos, nct, fr voia mea, m-a cuprins o mil
adnc. Prul negru atrna n uvie lungi, obrazul era palid,
ochii nchii. Dup obiceiul medicilor n mprejurrile n care au
de tiat un mdular, am fcut nti o cresttur n piele apoi, cu
cel mai ascuit cuit, i-am tiat gtul dintr-o micare. Dar ce
groaz! Moarta deschise ochii i i nchise apoi ndat, cu un
suspin adnc: prea c abia atunci i dduse sufletul, n acelai
timp, un uvoi de snge fierbinte ni din grumazul ei.
Mi-am dat seama c eu fusesem ucigaul ei. Cci nu mai
ncpea ndoial c murise abia acum, din pricina acestei rni
fr de leac. Cteva clipe am rmas ca o stan de piatr,
ncremenit de spaim. Oare necunoscutul cu mantia roie m
amgise, sau sora lui nu murise cu adevrat cnd el o crezuse
moart? O moarte neltoare mi se prea mai vrednic de
crezare. Nu era ns cu putin s-i mrturisesc fratelui moartei
c, dac tietura ar fi fost mai puin grbit, fata s-ar fi trezit
poate i nu i-a mai fi luat viaa; de aceea m-am gndit s-i
desprind capul, dar atunci ea a mai oftat o dat, s-a ntins ntr-un
zvcnet de durere i i-a dat sufletul. M-au strbtut deodat fiori
de spaim i am zbughit-o afar din ncpere. Dar pe coridor era
ntuneric; lampa se stinsese, iar nsoitorul meu se fcuse
nevzut. Am bjbit prin bezn, de-a lungul peretelui, pn la
scar. n sfrit, am gsit-o i am cobort mai mult lunecnd i
poticnindu-m la fiecare treapt. Nici jos ipenie de om. Am gsit
ua ntredeschis i am rsuflat uurat cnd m-am vzut n
strad, mai mult mort dect viu de spaim. Mnat de fric am
luat-o la goan spre cas i mi-am ngropat faa n pern, ca s
uit grozvia pe care o svrisem. Dar somnul nu se lipea de
mine; abia spre ziu am nceput s-mi vin n fire. Mi se prea tot
mai sigur c cel ce m ndemnase la aceast fapt cumplit m
ncredinasem de lucrul acesta nu avea s m dea n vileag. Am
hotrt s m duc la prvlie i s-mi vd de treburi ca i cnd
nimic nu s-ar fi ntmplat. Dar, vai! Un lucru pe care l-am bgat
de seam abia n clipa aceea m-a umplut de ngrijorare: plria,
cingtoarea i cuitele mi lipseau i bnuiam c le uitasem n
iatacul moartei sau c le pierdusem pe drum. Din pcate, prima
bnuial prea mai sigur: puteam deci s fiu nvinuit ca uciga.
Am deschis prvlia la ceasul obinuit. Ca n fiecare
diminea, vecinul meu vorbre a venit la mine.
Ei, ce zici de ntmplarea groaznic de azi-noapte? ncepu
el.
M-am prefcut c nu tiu nimic.
Cum, se poate s nu tii ce tie tot oraul? N-ai auzit c
cea mai frumoas floare a Florenei, Bianca, fiica guvernatorului,
a fost ucis azi-noapte? Vai! am vzut-o chiar ieri cutreiernd
voioas strzile, mpreun cu logodnicul ei; astzi ar fi trebuit s
aib loc nunta.
Fiecare cuvnt al vecinului se mplnta ca un cuit n inima
mea. i chiar acesta se rennoia la nesfrit, cu fiecare muteriu
care lua povestea de la capt, cu noi i noi amnunte, unul mai
nspimnttor dect altul; nimeni ns nu-mi putea istorisi ceva
mai nfricotor dect ceea ce trisem eu nsumi. La amiaz intr
n prvlia mea un trimis al judectorului i ceru s stea de vorb
cu mine ntre patru ochi.
Signor Zaleukos, spuse el, artndu-mi lucrurile care-mi
lipseau, aceste obiecte sunt ale dumitale?
nti m-am gndit s nu mrturisesc nimic, dar zrind prin
ua ntredeschis pe gazda mea mpreun cu ali necunoscui,
care puteau depune mrturie mpotriva mea, m-am hotrt s nu
nrutesc lucrurile printr-o minciun i am rspuns c obiectele
artate erau ale mele. Omul legii m-a rugat s-l urmez i a pornit-
o spre o cldire mare, n care am recunoscut nchisoarea. Acolo,
deocamdat, m-a nchis ntr-o cmru.
n singurtate mi s-au perindat prin minte toate cele
petrecute. Era ngrozitor. M chinuia gndul c ucisesem, fie
chiar i fr voia mea. Nu-mi puteam ierta c m lsasem ispitit
de strlucirea aurului, cci altfel n-a fi czut orbete n capcan.
Dou ceasuri dup ntemniare am fost scos din cmru. Am
cobort cteva scri i am ajuns ntr-o sal mare. n jurul unei
mese lungi, acoperit cu o pnz neagr, edeau doisprezece
brbai, cei mai muli btrni. n jurul slii, pe bnci, stteau
nobilii din Florena. ntr-o galerie, sus, se ngrmdeau o mulime
de privitori.
Cnd am pit naintea mesei celei negre, un brbat
ntunecat la fa, mohort, s-a ridicat n picioare: era
guvernatorul. El spuse adunrii c, fiind tatl victimei, nu poate
judeca omorul acesta i c ncredineaz funcia sa de judector
celui mai n vrst dintre senatori.
Cel mai vrstnic senator, un moneag de cel puin nouzeci
de ani, era grbov; la tmple i mai rmseser cteva fire de pr
alb, dar ochii i scprau i glasul rsuna puternic i neovitor.
nti m-a ntrebat dac recunosc c am ucis.
Am cerut s fiu ascultat i am povestit fr team, cu glas
limpede, tot ce fptuisem i tot ce tiam. n timpul povestirii mele
vedeam cum guvernatorul se schimba la fa; cnd se nglbenea,
cnd se nvpia. La sfrit s-a sculat i a strigat spumegnd de
mnie:
Cum, nefericitule, vrei s-arunci asupra altuia omorul pe
care l-ai svrit din lcomie de bani?
Senatorul l-a oprit spunndu-i c doar i ncredinase de
bun voie judecata; afar de asta, el nu era deloc convins c
svrisem fapta pentru bani, cci, dup tirea lui, moartei nu i
se furase nimic. Ba merse chiar mai departe: ceru guvernatorului
s dea socoteal despre viaa pe care o dusese fiica sa, cci numai
aa avea s se tie dac am spus adevrul sau nu. Totodat spuse
c amn judecata pentru a doua zi, spre a cerceta hrtiile
moartei, pe care urma s i le nmneze guvernatorul.
Am fost dus napoi n temni, unde am petrecut o zi jalnic,
stpnit numai de dorina fierbinte de a se descoperi o legtur
ntre moart i omul cu mantia roie.
A doua zi am pit n sala de judecat plin de ndejde. Pe
mas se aflau mai multe scrisori. Senatorul m-a ntrebat dac
erau scrise de mine. Le-am privit i am spus c sunt scrise de
aceeai mn ca i cele dou rvae pe care le primisem. Senatorii
n-au luat n seam rspunsul meu, zicnd c puteam s le fi scris
eu pe toate, cci semntura de pe scrisori era fr doar i poate
un Z, prima liter a numelui meu. Scrisorile ameninau pe fiica
guvernatorului n legtur cu cstoria care urma s aib loc.
Guvernatorul prea s fi dat desluiri ciudate n privina
mea, cci n ziua aceea am fost privit cu mai mult nencredere i
asprime. Am cerut s fie cercetate hrtiile mele, care, fr
ndoial, se aflau n camera mea, dar mi s-a spus c se fcuser
cercetri i nu se gsise nimic.
Astfel, la sfritul acestei zile de judecat mi pierdusem orice
ndejde. A doua zi am fost dus din nou n sala de judecat, unde
mi s-a citit hotrrea, prin care, fiind nvinuit de omor cu
premeditare, eram osndit la moarte. Iat dar unde ajunsesem.
Prsit de tot ce mi era drag pe lume, departe de ara mea,
trebuia s mor de secure n floarea vrstei !
n seara acelei zile nfiortoare cnd soarta mi fusese
pecetluit, edeam n temnia mea singuratic; toate ndejdile mi
se spulberaser, nu m gndeam dect la moarte, deodat, ua
temniei se deschise i intr un brbat care m privi ndelung n
tcere.
Iat cum mi-e dat s te regsesc, Zaleukos! a rostit el.
La lumina slab a lmpii nu l-am recunoscut, dar glasul lui
trezi n mine vechi amintiri. Era Valetty, unul din puinii prieteni
pe care mi-i fcusem n timpul nvturii mele la Paris. Mi-a
povestit c venise din ntmplare la Florena, unde locuia tatl
su, om cu vaz, auzise de pania mea i voise s m vad
pentru ultima oar i s afle cum de am ajuns sub o att de grea
nvinuire.
I-am povestit toat ntmplarea. Prnd foarte uimit, m-a
rugat din tot sufletul s-i mrturisesc lui, singurul meu prieten,
ntreg adevrul, i s nu rmn ntre noi, la desprire, o
minciun, l-am jurat pe tot ce aveam mai sfnt c spusesem
adevrul i numai adevrul i c nu am alt vin dect aceea c,
orbit de strlucirea aurului, n-am simit vicleugul ce se
ascundea sub vorbele necunoscutului.
Va s zic n-ai cunoscut-o pe Bianca? ntreb el.
L-am ncredinat c n-o vzusem niciodat. Valetty mi spuse
c o tain adnc nvluia ntreaga ntmplare, c era foarte
ciudat faptul c guvernatorul ceruse att de repede osndirea mea
i c umbl vorba c o cunoteam de mult pe Bianca i c o
omorsem din rzbunare pentru c se cstorea cu altul. I-am
artat c toate acestea se potriveau cu omul cu mantie roie, i
nu cu mine. Cum s dovedesc ns c el m ndemnase s
svresc omorul?
Valetty m-a mbriat plngnd i mi-a fgduit c va face
tot ce va fi cu putin pentru a-mi scpa mcar viaa. Aveam prea
puine ndejdi, dar tiam c Valetty era un om nelept i bun
cunosctor ai iegiior i c va face totul pentru a m ajuta.
S-au scurs dou zile lungi, chinuitoare; n sfrit, iat c
Valetty se ntoarse.
i-aduc o mngiere, dei una dureroas. Ai s trieti i
ai s fii liber, dar trebuie s pierzi o mn.
Adnc micat, i-am mulumit prietenului meu pentru c-mi
salvase viaa. Mi-a povestit c guvernatorul nu ncuviinase n
ruptul capului s fac o nou cercetare a celor petrecute, dar n
sfrit, pentru a nu prea nedrept, i dduse nvoirea s se caute
n vechile hrisoave florentine o ntmplare asemntoare i, dac
se va gsi ceva, pedeapsa mea s fie ntocmai ca i aceea artat
acolo. Valetty a cercetat mpreun cu tatl su zi i noapte crile
vechi; n cele din urm au gsit o ntmplare ntru totul
asemntoare. Pedeapsa dat acolo era: s i se taie vinovatului
mna stng, s i se ia toat averea i s fie surghiunit pe vecie.
Aceasta urma s fie pedeapsa mea, aa c trebuia s m
pregtesc pentru ncercarea dureroas ce m atepta.
Nu vreau s v povestesc ceasul acela cumplit, cnd, ntr-o
pia a oraului, mi-au pus mna pe butuc i am fost mprocat
cu propriul meu snge.
Valetty m-a luat la el pn m-am vindecat, apoi mi-a dat cu
mrinimie bani de drum, cci toat averea mea, strns cu atta
trud, mi fusese confiscat de tribunal. Am plecat din Florena
spre Sicilia i de acolo, cu cea dinti corabie, m-am ndreptat spre
Constantinopol. Ndejdea mi-era n banii pe care i ncredinasem
prietenului meu, pe care l-am rugat s m adposteasc n casa
lui. Dar care nu-mi fu mirarea cnd acesta n-a ntrebat de ce nu
m duc la mine acas. mi spuse c un strin cumprase pe
numele meu o cas n partea greceasc a oraului i tot el
ntiinase vecinii c voi veni curnd. M-am dus ndat cu
prietenul meu acolo i am fost primit cu bucurie de vechile mele
cunotine. Un negustor btrn mi ddu o scrisoare lsat de
strinul care mi cumprase casa.
Am citit: Zaleukos! Dou mini sunt gata s munceasc fr
preget pentru ca s nu simi lipsa minii tale. Casa pe care o vezi
i tot ce se afl n ea sunt ale tale, iar n fiecare an vei primi atia
bani, nct vei fi unul din cei mai bogai oameni din ara ta. Iart-l
pe acela care e mai nefericit dect tine!
Am bnuit cine scrisese aceste rnduri; la ntrebrile mele,
negustorul mi-a spus c omul cu pricina prea a fi francez i
purta o mantie roie. tiam destul ca s-mi dau seama c
necunoscutul nu era cu totul lipsit de simminte nobile.
n casa mea nou am gsit totul n deplin rnduial. Am dat
i de o prvlie cu mrfuri mai frumoase dect avusesem
vreodat. De atunci au trecut zece ani; din cnd n cnd plec n
cltorie pentru treburile mele negutoreti, mai mult dintr-un
vechi obicei dect de nevoie, dar pmntul rii n care am fost
att de nenorocit nu l-am mai clcat niciodat. De atunci primesc
n fiecare an o mie de galbeni, dar, dei m bucur c nefericitul
strin e un om mrinimos, aceasta nu rscumpr durerea din
sufletul meu, cci venic va tri n mine amintirea nfiortoare a
fetei ucise.

Zaleukos, negutorul grec, i sfrise povestirea. Ceilali l


ascultar adnc micai, mai ales strinul prea nespus de
zguduit: oft de cteva ori, iar lui Muley i se pru chiar c zrete
lacrimi n ochii lui. Vorbir vreme ndelungat despre cele
povestite.
i nu-l urti pe necunoscutul care te-a lipsit de un
mdular al trupului tu i care i-a pus n cumpn chiar viaa?
ntreb strinul.
Odinioar, rspunse grecul, erau clipe cnd inima mea l
nvinuia n faa lui Dumnezeu, fiindc mi-a pricinuit o durere att
de mare i mi-a otrvit viaa, dar am gsit mngiere n credina
strmoeasc.
Ai un suflet mare! strig strinul i, micat, i strnse
grecului mna.
Vorbele lor fur ntrerupte de cpetenia pzitorilor. Acesta
intr n cort i, ngrijorat, le spuse s nu se ncread n linitea
dimprejur, cci se aflau tocmai n locul unde de obicei tlharii se
npustesc asupra caravanelor. Oamenii lor chiar zriser n
deprtare un plc de clrei.
Negutorii se artar foarte nelinitii de aceast veste.
Selim, strinul, se mir ns de nelinitea lor i spuse c paza era
att de puternic, nct nu aveau de ce s se team de o ceat de
tlhari.
Da, stpne, rspunse cpetenia pzitorilor, dac n-ar fi
dect aceti tlhari, ne-am putea odihni aici fr grij, dar de
ctva vreme s-a ivit din nou crncenul Orbassan i de aceea
trebuie s fim cu ochii n patru.
Strinul ntreb cine era acel Orbassan, i Ahmet, btrnul
negutor, i rspunse:
Umbl tot felul de poveti despre acest om ciudat. Unii l cred
o fiin mai presus de ceilali oameni, pentru c adeseori biruie n
lupt cinci i chiar ase ini; alii l cred un franuz viteaz, adus n
aceste inuturi de o npast; oricum ar fi, e sigur c-i un tlhar i
un ho spurcat.
Poate c e, poate c nu e, zise Lezah, unul dintre
negutori. i chiar dac-i un tlhar, are totui un suflet mare. S-
a purtat cu mrinimie fa de fratele meu. Am aflat cte ceva
despre el: a fcut din toi cei care alctuiesc ceata lui oameni de
omenie, aa nct atunci cnd strbate pustiul nici o alt band
nu ndrznete s le ias n cale. El nu svrete tlhrii ca alii,
ci le cere caravanelor doar o vam de trecere; cine o pltete de
bun voie trece nevtmat, cci Orbassan este stpnul pustiului.
Astfel vorbeau cltorii n cort; pzitorii ns, care se aflau n
preajma corturilor, ncepur s dea semne de nelinite. La o

deprtare cam de o jumtate de ceas se ivise un plc destul de


numeros de clrei narmai care se ndreptau spre ei. Unul din
pzitori intr n cort i vesti c necunoscuii s-ar putea npusti
asupra lor curnd. Negutorii se sftuir ntre ei, chibzuind dac
era mai bine s ias n ntmpinarea tlharilor sau s atepte
nvala acestora. Ahmet i cei doi negutori mai vrstnici erau de
prere s atepte; nflcratul Muley i Zaleukos ar fi vrut s le
ias nainte, cernd i strinului s se alture lor. Acesta scoase
linitit de la bru o nfram albastr cu stele roii, o leg de o
suli i porunci unui rob s-o nale pe cort, punnd prinsoare pe
viaa lui c, la vederea acestui semn, clreii vor trece panici pe
lng ei. Muley nu credea aa ceva, dar robul nl sulia
deasupra cortului. n vremea aceasta, toi negutorii dinuntru
puser mna pe arme, ateptnd cu ncordare apropierea
clreilor. Acetia, zrind pesemne flamura ce flfia n vzduh,
i schimbar deodat drumul; fcnd un ocol mare, se
ndeprtar de corturi.
Cteva clipe, cltorii rmaser uluii, privind cnd dup
clrei, cnd la strin. Acesta sttea nepstor n faa cortului,
ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat, i priveau ctre ntinsul
nesfrit al nisipurilor. n cele din urm, Muley rupse tcerea:
Cine eti tu, strin puternic, strig el, care, cu un semn,
struneti hoardele slbatice ale pustiului?
mi preuii puterea mai mult dect face, rspunse Selim
Baruch. Semnul acesta l-am luat cu mine cnd am fugit din robie.
Ce nseamn, habar n-am. tiu doar att: cine l are asupra lui n
cltorie se afl sub paz stranic.
Negutorii mulumir strinului i-l numir izbvitorul lor.
ntr-adevr, clreii erau foarte muli i ar fi fost cu neputin s
li se in piept.
Cu inima uoar, negutorii se duser la odihn, iar cnd
soarele ncepu s asfineasc i vntul serii s adie peste
ntinderea de nisip, strnser corturile i pornir mai departe.
n ziua urmtoare fcur un nou popas, la o deprtare cam
de o zi de locurile unde se sfrea pustiul.
Cltorii se adunar iar n cortul cel mare i Lezah,
negutorul, cuvnt:
V-am spus ieri c temutul Orbassan este un om
mrinimos; dai-mi voie s v dovedesc aceasta, istorisindu-v
soarta fratelui meu. Tatl meu era cadiu n Ankara. Avea trei
copii. Eu eram cel mai mare i aveam un frate i o sor cu mult
mai mici dect mine. Cnd am mplinit douzeci de ani, un frate
de-al tatlui meu m-a chemat la el i mi-a spus c are s-mi lase
mie toate avuiile sale dac am s rmn pe lng el pn la
moartea sa. Dar el a trit pn la adnci btrnei, aa c eu m-
am ntors n ar abia acum doi ani, fr s fi tiut nimic despre
npasta groaznic ce se abtuse asupra alor mei i cum i
mntuise Alah n nemrginita lui buntate.
CUM A SCPAT FATM

Fratele meu Mustafa i sora mea


Fatm erau aproape de aceeai vrst; el
avea cu vreo doi ani mai mult. Se iubeau
nespus i se strduiau s fac tot ce era
cu putin ca s-i uureze tatlui nostru,
cam ubred, povara btrneilor. Cnd
Fatm a mplinit aisprezece ani, fratele
meu a dat o serbare. Le-a poftit pe toate
prietenele ei, le-a osptat cu bucate alese
n grdina tatlui meu, iar pe nserat le-a
chemat s fac o mic plimbare pe mare,
ntr-un caiac pe care l nchiriase i l
mpodobise minunat. Fatm i prietenele
ei se nvoir bucuroase, cci vremea era
frumoas, iar privelitea oraului, mai
ales seara, vzut dinspre mare, e
minunat. Fetelor le plcu att de mult
plimbarea cu caiacul, nct l rugar pe
fratele meu s mearg tot mai departe n
larg. Mustafa le fcu pe plac, dei era
ngrijorat, deoarece, cu cteva zile n
urm, prin locurile acelea fusese vzut un
ho de mare. Pe rm, nu departe
de ora, naintnd n mare, se
nlau nite dealuri. ntr-acolo
doreau s mearg fetele,
pentru a vedea mai bine
cum dispare la asfinit
soarele n valuri. n timp
ce coteau dup
dealuri,
zrir la
o mic deprtare o luntre n care se aflau oameni narmai.
Temndu-se de o nenorocire, fratele porunci vslailor s ntoarc
caiacul i s se ndrepte spre mal. ngrijorarea lui se dovedi
ntemeiat, cci luntrea se apropie de caiac, tindu-i repede
drumul, deoarece aveau mai muli vslai.
Dndu-i seama de primejdie, fetele se ridicar n picioare
ipnd i plngnd; zadarnic le rug s stea cumini, spunndu-le
c prin micrile lor primejduiesc caiacul, care se poate rsturna.
Totul fu n zadar. Cnd vzur c se apropie luntrea, se aruncar
toate ntr-o parte, caiacul se aplec i se rsturn.
ntre timp, cei de pe mal bgaser de seam c o luntre
strin tot ddea trcoale de ctva vreme caiacului nostru. Ivirea
tlharilor prin prile locului strnise nc dinainte ngrijorare i
de aceea, nelinitii, dndu-i seama de primejdie, trimiser
cteva brci pentru a da ajutor caiacului. Ele ajunser tocmai la
timp ca s scape fetele care erau gata-gata s se nece. n
nvlmeala aceea, luntrea vrjma se fcu nevzut. Nu se tia
prea bine dac luntrele trimise luaser toate fetele. Se apropiar
una de alta i, vai!, atunci vzur c sora mea i una din
prietenele ei lipseau; n acelai timp, ei mai ddur cu ochii, ntr-
una din luntre, de un strin, un om necunoscut de nimeni.
Ameninat de Mustafa, acesta mrturisi c fcea parte din cei de
pe vasul vrjma, care era adpostit la dou mile spre rsrit, i
c tovarii lui l prsiser grbii, n vreme ce el ncerca s
scape fetele; de asemenea, le spuse c vzuse cum fuseser trase
n luntrea lor dou dintre fete.
Durerea btrnului meu tat fu nemrginit, iar Mustafa era
dezndjduit, cci i pierduse sora iubit, de a crei nenorocire
se nvinuia, iar prietena Fatmi, care-i mprtea soarta, i fusese
fgduit de prinii ei ca soie; nu ndrznise ns s
mrturiseasc acest fapt tatlui meu, cci prinii fetei erau
oameni sraci i fr obrie aleas, iar tatl meu era un om
aspru. Cnd durerea lui se mai potoli, l chem pe Mustafa i i
spuse:
Nerozia ta mi-a rpit mngierea btrneilor i bucuria
ochilor mei. Pleac, piei pe veci din faa mea, te blestem pe tine i
pe urmaii ti, i blestemul tatlui tu va fi ridicat numai dac ai
s-o aduci pe Fatm napoi!
Srmanul meu frate nu se ateptase la asemenea lucru; el
hotrse dinainte s porneasc n cutarea surorii sale i a
prietenei ei i voise s cear pentru aceasta binecuvntarea
tatlui meu; acum, ns printele nostru l trimitea n lume
mpovrat de blestem. Dar dac durerea l doborse, npasta
nemeritat i ntri curajul.
Se duse la tlharul ce fusese prins i-l ntreb ncotro se
ndrepta corabia lor; afl astfel c ticloii fceau nego de sclavi

i c se duceau spre Bassora, unde se inea trg.


Cnd se ntoarse acas spre a se pregti de plecare, mnia
printelui nostru se mai potolise, se vede, cci i trimisese o
pung cu galbeni pentru drum. Mustafa i lu plngnd rmas
bun de la prinii Zoraidei aa o chema pe logodnica rpit
i porni spre Bassora.
Mustafa cltori pe uscat, deoarece nici un vas nu pleca din
orelul nostru spre Bassora. De aceea trebui s mearg ntins
toat ziua, pentru a nu ajunge la Bassora cu mult n urma
pirailor. Avea un cal bun, nu era mpovrat de lucruri i
ndjduia s ajung la trg peste ase zile. Dar n seara celei de-a
patra zile, pe cnd clrea singur pe drum, se npustir deodat
asupra lui trei ini. Vznd c erau voinici i bine narmai i c
puseser gnd ru mai mult banilor i calului dect vieii sale, le
strig c e gata s se dea prins. Cei trei desclecar, i legar
picioarele sub burta calului, l luar ntre ei i, n timp ce unul
apuc de h, o pornir repede fr a scoate un cuvnt.
Pe Mustafa l cuprinse o dezndejde cumplit; blestemul
tatlui su ncepea s se mplineasc; cum ar mai fi putut el
ndjdui s-i scape sora i logodnica, acum cnd toate mijloacele
i fuseser rpite i nu-i mai rmsese dect viaa?
Mustafa i tcuii si nsoitori clrir vreme de vreun ceas,
dup care cotir ntr-o vale luntric. Valea, nconjurat de copaci
nali i iarb moale, de un verde nchis, brzdat la mijloc de un
pru, mbia la odihn, ntr-adevr, acolo erau aezate
cincisprezece-douzeci de corturi; de ruii corturilor erau legate
cmile i cai voinici; dintr-unul din corturi rsunau sunetele
vesele ale unei itere i dou glasuri brbteti. Fratele meu i
zise c oamenii care-i aleseser un loc de popas att de vesel nu
puteau s aib gnduri rele fa de el.
Cnd nsoitorii si l dezlegar i-i fcur semn s descalece,
i urm fr team. Fu dus ntr-un cort mai mare dect celelalte,
frumos i cu gust mpodobit pe dinuntru. Perne minunate,
esute cu fir de aur, covoare miestrit lucrate, vase aurite pentru
ars mirodenii, toate aceste semne obinuite ale bogiei i
bunstrii erau aici semnele jafului ndrzne. Pe una din perne
edea un btrnel pirpiriu; avea un chip urt, pielea pmntie,
lucioas, iar schima de iretenie a gurii i din jurul ochilor i
ddea o nfiare respingtoare. Dei acest om ncerca s fac pe
grozavul, Mustafa i dduse ndat seama c nu pentru el era
cortul att de bogat mpodobit, iar vorbele pe care le schimba cu
nsoitorii lui i ntrir aceast credin.
Unde e Voinicul? ntrebar acetia pe omul cel pirpiriu.
A plecat la vntoare, rspunse el, dar mi-a poruncit s-i
in locul.
Asta n-a fost nelept din partea lui, spuse unul din
tlhari, cci trebuie s hotrasc dac-i facem seama cinelui
stuia sau i cerem rscumprarea, i lucrul acesta numai
Voinicul l tie.

Pirpiriul se ridic fudul i se ntinse ct putu ca s ajung cu


palma la urechea potrivnicului su, vrnd s-l loveasc; dndu-i
seama c se ostenete n zadar, ncepu s ocrasc. Ceilali nu se
lsar mai prejos i n cort se strni o larm cumplit. Deodat
perdeaua cortului se ddu la o parte i nuntru intr un brbat
nalt i impuntor, tnr i frumos ca un prin persan; vemintele
i armele sale, n afar de un hanger btut cu pietre scumpe i de
o sabie strlucitoare, erau modeste, obinuite, dar ochii si
ptrunztori i ntreaga sa nfiare te fceau s-i dai toat
cinstirea, fr s strneasc teama.
Cine ndrznete s porneasc glceav n cortul meu?
strig el ctre oamenii speriai.
Se aternu tcerea pentru cteva clipe i, n cele din urm,
unul din cei ce-l aduseser pe Mustafa povesti cele ntmplate.
Atunci, faa Voinicului, cum l numeau ei, se nroi de mnie.
Cnd te-am lsat eu n locul meu, Hassan? l ntreb el pe
pirpiriu, cu glas nfricotor.
Acesta se chirci de fric, prnd i mai nevolnic ca nainte, i
se strecur spre intrarea cortului. O stranic lovitur de picior a
Voinicului l fcu s zboare afar ntr-un salt nstrunic.
ndat ce se fcu nevzut, cei trei brbai l aduser pe
Mustafa n faa stpnului cortului care, ntre timp, se aezase pe
pern.
Iat omul pe care ne-ai poruncit s-l prindem!
El se uit ndelung la prins i rosti:
Pa din Sulieika! Cugetul tu i va arta de ce stai acum
n faa lui Orbassan.
Auzind acestea, fratele meu se arunc la picioarele lui i
rspunse:
O, stpne! Faci o greeal; eu sunt un biet nenorocit si
nu acel pa pe care-l caui!
Toi cei din cort se mirar de aceste vorbe. Stpnul cortului
spuse ns:
Prefctoria nu-i va folosi, cci voi chema oameni care te
cunosc bine.
Porunci s fie adus Zuleima. Fu adus o femeie btrn,
care, ntrebat dac recunoate n fratele meu pe paa din
Sulieika, rspunse:
Da! Jur pe mormntul Profetului c el e paa i nimeni
altul!
Vezi, nenorocitule, c viclenia ta nu i-a folosit la nimic?
rosti mnios Voinicul. Eti prea nevrednic ca s-mi ptez
frumusee de hanger cu sngele tu, dar am s te leg de coada
calului meu, i mine, de la rsritul soarelui i pn va asfini
dup dealurile din Suileika, am s gonesc prin pduri cu tine!
Atunci srmanul meu frate i pierdu cumptul.
Acesta e blestemul cruntului meu tat, care m arunc
spre o moarte ruinoas! strig el, plngnd. Eti pierdut i tu,
dulcea mea sor, i tu, Zoraida!
Prefctoria nu-i folosete la nimic zise unul din tlhari,
legndu-i minile la spate. Iei din cort ct mai degrab, cci
Voinicul i muc buzele i privete ctre hanger. Dac vrei s
mai trieti o noapte, mic!
n clipa cnd tlharii l scoteau pe fratele meu din cort, se
ntlnir cu ali trei, care mpingeau de la spate un prins.
Iat, i-l aducem pe pa, aa cum ne-ai poruncit, spuser
ei i-l duser pe prins dinaintea pernei pe care edea Voinicul.
Cnd prinsul trecu prin faa fratelui meu, el putu s-l vad la
fa i s-i dea seama ce bine semna cu el acest brbat; doar
pielea obrazului i era mai smead i barba mai neagr.
Voinicul se mir nespus la ivirea celui de-al doilea prins.
Care din voi e cel adevrat? ntreb el, privind cnd spre
fratele meu, cnd spre cellalt.
Dac de paa din Sulieika este vorba, rspunse cu glas
seme prinul, eu sunt acela!
Voinicul se uit ndelung la el, cu privirea lui aprig i
nfricotoare, apoi fcu un semn ca paa s fie dus de acolo.
Dup aceea se ndrept ctre fratele meu, i tie legturile cu
hangerul i-i fcu semn s se aeze lng el pe perne.
mi pare ru, strine, rosti cpetenia, c te-am luat drept
nemernicul acela, dar trece-o pe seama ntmplrii ciudate, care
te-a adus n minile oamenilor mei tocmai n ceasul sortit pieirii
netrebnicului.
Fratele meu i ceru ca singur hatr s-l lase s plece ndat,
deoarece orice ntrziere putea fi pgubitoare. Voinicul l ntreb
ce treburi grabnice avea de fcut i, dup ce Mustafa i povesti
totul, Voinicul l nduplec s nnopteze n cortul su, spunndu-i
c att el, Mustafa, ct i calul lui aveau nevoie de odihn. i mai
spuse c a doua zi urma s-i arate un drum de numai o zi i
jumtate pn la Bassora. Fratele meu se nvoi, fu bine gzduit i
dormi lin pn dimineaa, n cortul tlharului.
Cnd se trezi, era singur n cort; n faa perdelei ns auzi
mai multe glasuri, unul prnd s fie al stpnului cortului, iar
altul al pirpiriului cu obrazul pmntiu. Trgnd cu urechea, spre
groaza lui, auzi cum pirpiriul l ruga struitor pe cellalt s-l
omoare pe strin, cci acesta, ndat ce avea s se vad scpat, i
va da n vileag pe toi.
Mustafa i ddu seama numaidect c pirpiriul i purta pic,
fiindc ptimise din pricina lui cu o zi nainte. Voinicul pru c se
gndete cteva clipe.
Nu, zise el, este oaspetele meu; legea ospeiei e sfnt, iar
el nu arat a fi un miel.
Dup ce vorbi astfel, ddu perdeaua la o parte i intr n
cort.
Pace ie, Mustafa, gri el, hai s mbucm ceva, i apoi
pregtete-te de drum.
ntinse fratelui meu un pahar cu licoare de erbet i, dup ce
bur, puser eile pe cai i, ntr-adevr, cu inima mai uoar
dect la sosire, Mustafa nclec pe cal. Curnd, corturile
rmaser mult n urma lor i ei o luar pe o crare larg, ce ducea
ntr-o pdure. Voinicul i povesti fratelui meu c acel pa, pe
care-l prinseser la vntoare, le fgduise c nu vor avea a se
teme de nimic pe pmnturile sale; dar, cu cteva sptmni n
urm, nemernicul pusese mna pe unul din oamenii cei mai bravi
ai Voinicului i-l spnzurase n chinuri groaznice. Voinicul l
pndea de atunci pe ticlos i acesta trebuia s moar chiar n
ziua aceea. Mustafa nu ndrzni s-l ntoarc de la hotrrea sa,
fiind fericit, c scpase teafr.
Cnd ieir din pdure, Voinicul i opri calul, art fratelui
meu drumul, i strnse mna lundu-i rmas bun i-i spuse:
Mustafa, printr-o ntmplare ciudat, ai fost oaspetele
tlharului Orbassan; nu-i nevoie s te rog s nu dai n vileag cele
ce ai vzut i auzit. Ai ndurat pe nedrept frica de moarte i sunt
dator s te mpac. Ia acest hanger ca amintire, i oricnd vei avea
nevoie de sprijin, trimite-mi-l i am s m grbesc s-i vin ntr-
ajutor. Iar aceast pung poate i va fi de folos pe drum.
Fratele meu mulumi pentru mrinimie, lu hangerul, dar
punga nu o primi. Orbassan ns, strngndu-i nc o dat mna,
ls punga s cad jos i porni napoi clare, prin pdure, cu
iueala fulgerului. Mustafa, dndu-i seama c n-o s-l poat
ajunge din urm, desclec i ridic punga, uimit de drnicia
gazdei sale, cci punga era plin cu galbeni. i mulumi lui Alah
c-i scpase viaa, i ceru s-l in n paza lui pe nobilul tlhar i,
cu inima uoar, porni mai departe pe drumul ctre Bassora.

Lezah tcu i privi ntrebtor spre btrnul negutor Ahmet.


Ei, dac aa stau lucrurile, spuse acesta, atunci mi
schimb aspra prere despre Orbassan, cci, ntr-adevr, cu fratele
tu s-a purtat frumos.
S-a purtat ca un vrednic musulman, strig Muley, dar
ndjduiesc c nu i-ai ncheiat povestirea, cci, dup cum vezi,
suntem cu toii dornici s ascultm mai departe ce i s-a ntmplat
fratelui tu i dac a scpat-o pe Fatm, sora ta, i frumoasa
Zoraida.

Dac nu v plictisesc, am s v povestesc cu plcere mai


departe, rspunse Lezah, cci povestea fratelui meu este ntr-
adevr minunat i plin de ntmplri neobinuite.

n amiaza celei de-a aptea zi de la plecarea sa, Mustafa intr


pe porile Bassorei. Trase de ndat la un caravanserai i acolo
ntreb cnd ncepe trgul de robi ce se ine n fiecare an. Primi
ns rspunsul cumplit c ntrziase cu dou zile. I se mai spuse
c era pcat c ntrziase, fiindc pierduse prilejul de a vedea
dou roabe, aduse chiar n ultima zi a trgului, att de frumoase,
nct ispitiser pe toi cumprtorii. Acetia se certaser i se
btuser pentru ele i roabele fuseser vndute la un pre att de
ridicat, nct numai cel care le cumprase nu era speriat de pre.
Mustafa cercet ndelung cum artau cele dou roabe cu pricina
i pn la urm nu se ndoi c erau cele dou nefericite pe care le
cuta. Afl, de asemenea, c cel care le cumprase pe amndou
locuia la patruzeci de ceasuri de drum de Bassora i se numea
Thiuli-Kos, un bogta de neam mare, destul de btrn, care
fusese nainte capudan-paa al marelui vizir, dar care acum se
retrsese din slujb, dup ce fcuse avere.
Mustafa voi s ncalece de ndat i s goneasc dup Thiuli-
Kos, care i-o luase nainte cu o zi. Dar se gndi c, singur, nu-l va
putea ndupleca pe puternicul cltor, i cu att mai puin nu va
putea s-i smulg prada. Chibzui s gseasc alt cale i o gsi n
curnd. Asemnarea sa cu paa din Sulieika, att de
primejdioas, i ddu ideea s intre n casa lui Thiuli-Kos sub
acest nume i s ncerce astfel s le scape pe cele dou fete
nefericite. Tocmi deci cteva slugi i civa cai, pentru care banii
lui Orbassan i fur de mare folos, cumpr pentru el i pentru
slugi haine bogate i porni la drum spre palatul lui Thiuli-Kos.
Dup cinci zile ajunse n apropierea palatului. Aezat ntr-o
frumoas cmpie, palatul era nconjurat de ziduri nalte, ntrecute
numai cu puin de cldiri. Ajuns la faa locului, Mustafa i cni
prul i barba, iar fata i-o unse cu sucul unei plante care-i ddu
o culoare armie, aa cum avusese acel pa. Apoi trimise un
slujitor la palat i ceru gzduire pentru noapte n numele paalei
din Sulieika.
Slujitorul se ntoarse curnd, i odat cu el, patru robi,
frumos mbrcai, care luar de cpstru calul lui Mustafa i-l
duser n curtea palatului. Acolo l ajutar s descalece i ali
patru robi l nsoir, pe o scar larg de marmur, la Thiuli.
Acesta, un btrnel vesel, l primi pe fratele meu cu cinstea
cuvenit i-l ospt cu cele mai alese feluri gtite de buctarul
su. Dup-mas, Mustafa aduse vorba de departe despre noile
roabe, iar Thiuli le lud frumuseea, plngndu-se numai c
stau mereu posomorte; credea ns c lucrurile se vor ndrepta
curnd.
Fratele meu fu foarte bucuros de aceast primire i se duse
la culcare plin de ndejde.
Dormise poate un ceas, cnd, deodat, fu trezit de lumina
unui felinar care-i cdea n ochi. Cnd se ridic, i se pru c
viseaz, cci n faa lui sttea omul acela mic i pmntiu din
cortul lui Orbassan, cu felinarul n mn i un zmbet
dezgusttor pe buzele lui groase. Mustafa se ciupi de bra i se
trase de nas ca s se ncredineze c era treaz, dar artarea
rmase neschimbat.
Ce caui lng patul meu? strig Mustafa, cnd i reveni
din uimire.
Nu te mai frmnta, stpne! rspunse pirpiriul. Am ghicit
de ce ai venit. Scumpa ta mutr mi-era binecunoscut i, ntr-
adevr, dac n-a fi dat o mn de ajutor la spnzurarea paalei,
ai fi izbutit s m neli. Acum ns am venit ca s-i pun o
ntrebare.
nainte de toate, spune-mi cum ai ajuns aici! strig
Mustafa, spumegnd de furie c fusese descoperit.
Am s-i spun, rspunse cellalt. Nu m-am mai putut
nelege cu Voinicul i am fugit; de fapt, tu, Mustafa, ai fost
pricina certei noastre i de aceea trebuie s mi-o dai pe sora ta de
soie, iar eu am s v ajut s fugii; dac nu mi-o dai, m duc la
noul meu stpn i-i optesc o vorbuli despre noul pa.
Spaima i mnia l fcur pe Mustafa s-i piard cumptul;
tocmai cnd credea c ajunsese aproape de mplinirea gndului
su, ticlosul acesta i strica toate socotelile; nu-i rmnea dect
un singur mijloc de scpare; s ucid strpitura. Dintr-un salt
ni din pat i se repezi la el; ateptndu-se la aa ceva, pirpiriul
trnti jos felinarul care se sparse i o lu la fug prin ntuneric,
ipnd ct l inea gura dup ajutor.
Lucrurile se cam ncurcaser; Mustafa trebuia s uite
deocamdat de fete i s se gndeasc la pielea lui; de aceea se
apropie de fereastr, s vad dac nu putea fugi pe acolo.
Fereastra se afla la o nlime destul de mare, iar n faa ei se
ridica un zid nalt peste care ar fi trebuit s sar. Cum sttea pe
gnduri la geam, auzi mai multe glasuri apropiindu-se de odaia
lui; cnd ajunser n faa uii, nfc dezndjduit hangerul i
vemintele i se arunc pe fereastr. Czu ru, dar simi c nu-i
frnsese nici un os; se ridic i fugi ctre zidul mprejmuitor; spre
uimirea urmritorilor si, se cr pe el i curnd se fcu
nevzut. Alerg pn la o pdurice, unde, istovit, se trnti jos. Aici
cuget la cele ce avea de fcut. i prsise slugile i caii, dar
galbenii, pe care-i inea la bru, nu-i pierduse.
Mintea lui ager gsi de ndat alt mijloc de salvare. Merse
mai departe prin pdure, pn ajunse ntr-un sat, unde cumpr
un cal pe nimica toat; acesta l duse n scurt timp ntr-un ora
apropiat. Acolo ntreb de un vraci i fu ndrumat la un btrn
nelept. Pe vraci l nduplec cu galbeni s-i dea un leac care s
cufunde pe un om ntr-un somn asemntor cu moartea, somn ce
putea fi pe dat ntrerupt cu ajutorul unui alt leac. Dup ce
cpt aceste leacuri, i cumpr o barb calp, lung, o mantie
neagr i felurite cutii i borcane, ca s arate ca un vraci cltor,
ncrc totul pe un asin i se ntoarse la palatul lui Thiuli-Kos.
Era sigur c de data asta nu va mai fi recunoscut, cci barba l
schimba ntr-att, nct abia se mai recunotea el nsui. Ajuns la
Thiuli, se ddu drept doftorul Hacamancabudibaba i totul se
petrecu precum se ateptase; mgulit de acel nume flos,
btrnul nerod l pofti la masa lui. Hacamancabudibaba se
nfi naintea lui Thiuli; nu trecu un ceas, c btrnul i hotr
ca toate roabele lui s fie cercetate de preaneleptul vraci. Acesta
cu greu i putu ascunde bucuria de a-i revedea sora iubit i, cu
inima btnd, l urm pe Thiuli n serai. Ajunser ntr-o ncpere
frumos mpodobit, unde nu se afla nimeni.
Hambaba sau cum te cheam, drag vraciule, zise Thiuli-
Kos, privete gaura aceea din perete; pe acolo au s scoat mna
toate roabele i tu ai s le poi asculta pulsul, dac-i sntos ori
bolnav.
Orice-ar fi spus Mustafa, totul ar fi fost n zadar: nu i se
ngduia s le vad i gata. Thiuli i fgdui c-i va spune cum se
poart fiecare. Apoi scoase o hrtie lung de la bru i ncepu s-
i strige cu glas tare roabele pe nume. La fiecare strigare, o mn
se ivea din perete i vraciul cerceta pulsul. ase fuseser cercetate
i gsite sntoase, cnd Thiuli citi cel de-al aptelea nume:
Fatm i din zid se strecur o mn mic, alb. Tremurnd de
bucurie, Mustafa apuc mna i, cu o fa ngndurat, spuse c
fata e grav bolnav. Thiuli, ngrijorat porunci neleptului
Hacamancabudibaba s pregteasc repede un leac pentru ea.
Vraciul iei din ncpere i scrise pe o hrtiu: Fatm! Am s te
scap, dac te hotrti s bei o licoare ce va face s pari moart
timp de dou zile; am leacul care s te readuc la via. Dac ai
s spui c aceast licoare nu i-a fost de folos, asta va fi pentru
mine semnul c te nvoieti
Se ntoarse de ndat n ncpere unde l atepta Thiuli.
Aduse o butur nevtmtoare, mai pipi o dat pulsul bolnavei
i n acelai timp i strecur biletul sub brar, iar butura i-o
ddu prin gaura din zid. Thiuli se art foarte ngrijorat de soarta
Fatmi i amn cercetarea celorlalte roabe pentru alt dat.
Prsind ncperea mpreun cu Mustafa el i spuse cu glas
mhnit:
Hadibaba, spune drept, ce crezi despre boala Fatmi?
Hacamancabudibaba rspunse cu un suspin adnc:
Vai, stpne! Profetul s-i hrzeasc alinare! Are friguri
luntrice care ar putea s-i aduc sfritul.
Atunci Thiuli izbucni mnios:
Ce tot spui, cine blestemat de vraci! M-a costat dou mii
de galbeni i acum s moar ca o vit? Afl c dac n-o scapi, i
tai capul!
Atunci fratele meu i ddu seama c fcuse o mare greeal
i-i ddu din nou ndejdi lui Thiuli. Pe cnd vorbeau, veni un
arap din serai s-i spun vraciului c butura nu fusese de nici un
folos.
Arat-i toat miestria, Hacamdababelda sau cum i zice,
i am s-i pltesc ct ai s vrei! strig Thiuli-Kos, aproape
plngnd de spaim c pierde atta aur.
Am s-i dau o licoare care o va scpa de orice primejdie,
rspunse vraciul.
Da, da! D-i licoarea! suspin btrnul Thiuli.
Plin de voie bun, Mustafa se duse s aduc butura
adormitoare i, dup ce o ddu arapului, artndu-i ct trebuie
luat, se duse la Thiuli i-i spuse c mai trebuie s culeag nite
ierburi de pe rmul mrii i iei repede pe poart.
La malul mrii, nu departe de palat, i scoase hainele ce-i
schimbaser nfiarea i le arunc n ap, unde plutir vesele,
iar el se ascunse ntr-un tufi, ateptnd cderea nopii. Odat cu
nserarea, Mustafa se furi n lcaul de ngropciune al
palatului lui Thiuli.
O or dup plecarea sa din palat, lui Thiuli i se aduse vestea
c roaba Fatm era pe moarte. El trimise oameni la malul mrii
s-l aduc degrab pe vraci, dar acetia se ntoarser curnd i-i
spuser c bietul vraci czuse n ap i se necase; mantia lui
neagr plutea pe ap i din cnd n cnd se ivea din valuri i
barba lui. Vznd c nu mai este nici o scpare, Thiuli se
blestem pe sine i toat lumea, i smulse barba i se ddu cu
capul de perei. Dar toate acestea nu folosir la nimic, cci n
curnd Fatm i ddu sufletul n braele celorlalte femei.
Aflnd de moartea ei, Thiuli porunci s se fac degrab un
sicriu, cci nu putea suferi s aib mori n cas, i porunci ca
leul s fie dus la lcaul de ngropciune.
Oamenii duser cociugul acolo, l aezar repede i fugir,
cci auziser suspine i gemete venind din celelalte sicrie. Era
Mustafa, care, pitit dup cociuge, se pornise s suspine i s
geam, ca s le nspimnte pe slugile btrnului; apoi iei din
ascunztoare i aprinse un felinar, pe care avusese grij s-l ia cu
el. Dup aceea, scoase sticlua n care se afla leacul de trezire i
deschise capacul sicriului Fatmi. Dar care nu-i fu spaima, cnd
la lumina felinarului vzu un chip cu totul necunoscut! Nici sora
mea, nici Zoraida nu zceau n sicriu, ci o alt femeie. I-a trebuit
mult s-i revin de pe urma acestei noi lovituri a soartei; n cele
din urm, mila nvinse necazul!... Destup sticlua i-i ddu
leacul. Ea rsufl adnc, deschise ochii i pru c se gndete
ndelung pn s-i dea seama unde se afl. n sfrit i aminti
de cele ntmplate, se ridic din sicriu i se arunc la picioarele
lui Mustafa.
Cum s-i mulumesc, fiin ndurtoare, strig ea, c m-
ai scpat din groaznica-mi robie!
Mustafa n-o ls s-i mulumeasc, ci o ntreb cum se face
c ea, i nu sora lui, Fatm, fusese salvat.
Femeia se uit mirat la el.
Acum pricep, rspunse ea, de unde mi vine scparea ce
mi se pruse de neneles; afl c n acest palat mi se spune
Fatm, i mie mi-ai dat biletul i licoarea salvatoare.
Fratele meu o rug s-i dea veti despre sora lui i despre
Zoraida i afl c amndou se aflau n palat, dar, dup obiceiul
lui Thiuli, cptaser alt nume; se numeau acum Mirza i
Nurmahal.
Fatm, roaba pe care o scpase, vzndu-l pe fratele meu
att de nenorocit din pricina acestei greeli, l mbrbt i-i
fgdui s gseasc un mijloc prin care s le poat salva totui i
pe cele dou fete, nsufleit de acest gnd, Mustafa prinse din nou
inim; o rug s-i spun acest mijloc i ea gri:
Eu am fost adus n palatul lui Thiuli numai de cinci luni.
Mi-am pus n gnd de la nceput s fug, numai c de una singur
era prea greu. n curtea interioar a palatului ai vzut desigur
havuzul din care nete apa prin zece evi; am bgat de seam
numaidect havuzul acela. mi amintea de unul asemntor ce se
afla n casa tatlui meu, din care apa nea printr-o eav lat;
spre a m ncredina dac i havuzul su e cldit la fel, am ludat
ntr-o zi n faa lui Thiuli frumuseea lui i l-am ntrebat cine-l
fcuse. Eu nsumi l-am fcut, mi-a rspuns ei, i ceea ce vezi aici
nu e nc nimic; apa vine de la un pru aflat la o mie de pai
deprtare de aici i trece printr-o hrub boltit care are cei puin
nlimea unui om. Toate acestea le-am chibzuit eu nsumi
Cnd am auzit vorbele lui, mi-am dorit deseori s am numai
pentru o clip puterea unui brbat ca s ridic o piatr de pe
marginea havuzului i s fug unde vreau. La noapte am s-i art
hruba; prin ea ai s ajungi la palat i ai s le scapi pe cele dou
fete. Dar trebuie s te nsoeasc cel puin doi brbai, care s-i
nfrunte pe robii ce pzesc seraiul noaptea.
Astfel vorbi ea; iar fratele meu Mustafa, dei fusese de dou
ori nelat n ateptrile sale, ncepu s ndjduiasc din nou c,
cu ajutorul lui Alah, va izbuti s duc la bun sfrit cele puse la
cale de roab. i fgdui s aib grij de ntoarcerea n ara ei
dac i va ajuta s ajung la palat. Numai un gnd l frmnta: de
unde s ia doi-trei oameni credincioi care s-l nsoeasc? i
aminti deodat de hangerul lui Orbassan i de fgduiala pe care
i-o fcuse c-i va da sprijin ori de cte ori l va chema. Prsi
mpreun cu Fatm lcaul de ngropciune i porni n cutarea
tlharului.
n oraul unde i luase nfiare de vraci i cumpr cu
ultimii bani un cal i o ls pe Fatm n gazd la o femeie
srman ce locuia la mahala. Iar el o porni n grab ctre munii
n preajma crora l ntlnise prima oar pe Orbassan, i peste
trei zile ajunse acolo. Gsi din nou corturile i se nfi pe
neateptate lui Orbassan, care-l primi prietenos. i povesti
ncercrile sale neizbutite, la auzul crora ncruntatul Orbassan
nu-i putu stpni rsul, mai ales cnd se gndea la vraciul
Hacamancabudibaba. Ticloia pirpiriului l mnie i Voinicul
fcu jurmnt c, oriunde-l va gsi, i va spnzura cu mna lui.
Fratelui meu ns i fgdui tot ajutorul de ndat ce o s se
odihneasc bine dup drum, ca s prind puteri nainte de a
pleca napoi. Mustafa rmase deci n noaptea aceea din nou n
cortul lui Orbassan, iar la ivirea zorilor pornir; Orbassan lu cu
el trei dintre vitejii si, clri i bine narmai. Plecar n goan i
dup dou zile ajunser n orelul unde Mustafa o lsase pe
Fatm cea pe care o scpase, apoi se ndreptar cu toii spre
pduricea de unde se putea vedea, la o mic deprtare, palatul lui
Thiuli; acolo fcur popas, ateptnd cderea nopii. ndat ce se
ntunec, se furiar, cluzii de Fatm, ctre prul de unde
ncepea hruba, i o gsir numaidect. Pe fat i pe unul din
slujitori i lsar n urm cu caii i se pregtir s coboare;
nainte de asta, ns, Fatm le spuse totul nc o dat, i anume:
c prin havuz vor ajunge n curtea luntric a palatului, unde se
nal dou turnuri, unul la dreapta, altul la stnga; la a asea
u, socotind de la turnul din dreapta, se afl Fatm i Zoraida,
pzite de doi arapi.
Avnd arme i drugi de fier, Mustafa, Orbassan i ceilali doi
coborr n hrub; apa le ajungea pn la bru, dar ei pir
nainte, nenfricai. Dup o jumtate de ceas ajunser la havuz i
vrr de ndat drugii de fier n zid.

Dei gros i tare, zidul fu drmat repede de puterile nfrite


ale celor patru brbai. Ei izbutir iute s fac o deschiztur
destul de mare pentru a se putea strecura prin ea. Cel dinti
trecu Orbassan i-i ajut i pe ceilali. Ajuni cu toii n curte, se
uitar la aripa palatului ce se afla n faa lor i cutar ua cu
pricina. Dar nu se dumerir care era, cci, numrnd de la turnul
din dreapta spre cel din stnga, vzur o u zidit, pe care nu
tiau dac Fatm o trecuse sau nu la socoteal. Dar Orbassan nu
sttu mult pe gnduri:
Vajnica mea sabie mi va deschide orice u! strig el,
ndreptndu-se spre cea de-a asea u, i toi ceilali l urmar.
Deschiser ua i ddur peste ase arapi care dormeau pe
podea; tocmai voiau s se trag napoi pe nesimite, fiindc i
dduser seama c greiser ua, cnd un om se ridic dintr-un
col i ncepu s strige dup ajutor cu un glas bine cunoscut. Era
pirpiriul din ceata lui Orbassan. Pn s se dezmeticeasc arapii,
Orbassan se npusti asupra pirpiriului, i rupse brul n dou, i
astup gura i-i leg minile la spate; apoi se ntoarse ctre arapi,
dintre care unii erau pe jumtate legai de Mustafa i de ceilali
doi, i-i ajut prietenii s duc treaba la bun sfrit. Cu hangerul
ndreptat spre pieptul arapilor, cei patru brbai ntrebar unde
se afl Nurmahal i Mirza, iar acetia mrturisir c se gsesc n
odaia alturat. Mustafa ddu buzna acolo i le gsi pe Fatm i
Zoraida, trezite de zgomot. Ele i adunar repede giuvaerurile i
vemintele i-i urmar pe Mustafa; cei doi tlhari i ddur cu
prerea s jefuiasc tot ce se putea, dar Orbassan i opri i le
spuse:
Nu vreau s se spun despre Orbassan c ptrunde
noaptea n case ca s fure aur.
Mustafa i cele dou fete se strecurar iute prin hrub, iar
Orbassan fgdui s-i urmeze ndat. Dup ce vzu pe acetia
cobori n hrub, Orbassan i unul din tlhari l scoaser pe
pirpiriu i-l duser n curte; aici i legar de gt o funie de mtase
adus anume i-l spnzurar de partea cea mai nalt a fntnii.
Dup ce pedepsir astfel mielia netrebnicului, coborr i ei n
hrub i l urmar pe Mustafa.
Cu lacrimi n ochi, fetele mulumir izbvitorului lor
Orbassan, dar acesta le ndemn s fug repede, cci, desigur,
Thiuli-Kos i va urmri.
A doua zi, Mustafa i fetele se desprir mhnii de
Orbassan, spunndu-i c n-au s-l uite niciodat, Fatm roaba
salvat, se duse la Bassora pentru a se ntoarce n ara ei.
Dup o cltorie scurt i plcut, ai mei ajunser acas.
Btrnul meu tat fu aproape dobort de bucuria revederii; a
doua zi dup ntoarcerea lor, ddu o mare serbare la care veni tot
oraul.
Fratele meu trebui s povesteasc n faa cunoscuilor i
prietenilor adunai ntmplrile prin care trecuse i toi aduser
laude mrinimosului tlhar.
Dup ce Mustafa sfri de povestit, tatl meu se ridic i o
conduse pe Zoraida nspre fratele meu. Cu glas srbtoresc, el
rosti;
Ridic blestemul de pe capul tu. Ia aceast fat drept
rsplat pentru rvna ta neobosit; primete binecuvntarea mea
printeasc i fie ca oraul nostru s nu duc lips niciodat de
brbai asemenea ie n nelepciune i vitejie, precum i n
dragostea de frate.
Caravana ajunsese la marginea pustiului i cltorii privir
cu bucurie ntinderile verzi i desiul pomilor de a cror plcut
nfiare duseser lips attea zile. ntr-o vale frumoas se afla
caravanseraiul pe care l aleser ca adpost pentru noapte i, cu
toate c acolo nu era un loc destul de tihnit i de rcoros, toi se
simeau mai veseli i mai ncreztori ca oricnd, cci gndul de a
fi scpat de toate primejdiile i greutile cltoriei prin pustiu le
deschisese inimile i-i mbia la glume i petreceri.
Muley, tnrul i voiosul negutor, ncepu s dnuiasc i
s cnte nstrunic, fcnd s nfloreasc un zmbet chiar pe
chipul aezat al grecului Zaleukos. Dar el nu se mulumi numai
s-i nveseleasc tovarii cu cntece i danuri, ci le spuse i
povestea pe care le-o fgduise; dup ce-i trase sufletul, ncepu
s istoriseasc povestea ce urmeaz.
MUC CEL MIC

n Nicheea, oraul meu drag n care m-am nscut, tria


odat un om cruia i se zicea Muc cel mic. Eram copil pe vremea
aceea, dar mi aduc bine aminte de el. Poate, fiindc din pricina
lui am mncat odat de la tata btaie sor cu moartea. Cnd l-am
cunoscut, Muc cel mic era un flcu btrn, dar nu mai nalt de
cteva picioare; pe deasupra, avea i o nfiare tare ciudat: pe
un trup mic i plpnd, un cap mare, mare de tot, mai mare dect
vreun alt cap de om. Muc tria ntr-o cas uria, singur-singurel,
i tot singur i fcea de mncare; nu se arta pe uli dect o
dat pe lun i dac pe la vremea prnzului nu s-ar fi zrit
ridicndu-se un fum gros din hornul casei sale, nimeni n-ar fi
tiut dac Muc cel mic mai triete ori ba; seara se plimba pe
acoperi, i de jos, din uli, i se prea c un cap uria umbl de
unul singur ncolo i ncoace. Tare rutcioi eram noi, bieii, pe
vremea aceea: ctu-i ziulica de mare ne ineam numai de nzbtii.
Ziua, cnd Muc cel mic pleca de-acas, era o adevrat
srbtoare pentru noi; ne strngeam din vreme n faa casei lui i
l ateptam s ias; ua se deschidea i n prag se ivea un cap
mare cu un turban i mai mare, urmat de un trupor pirpiriu,
mbrcat cu o frm de feregea ponosit de sub care se zreau
nite alvari, largi, ncini cu un bru lat; n bru era nfipt un
hanger lung, att de lung, c anevoie i puteai da seama dac
Muc atrn de hanger sau hangerul de Muc.
De cum pea pe uli, porneam s chiuim de vuia vzduhul;
ne zvrleam tichiile n aer i opiam nebunete n jurul lui. Dar
Muc ne ntmpina dnd grav din cap i cobora cu pai domoli
ulia, trindu-i tlpile asta din pricina imineilor lui
nemaivzut de mari. Noi, bieii, ne luam dup el strignd
ntruna: Muc cel mic! Muc cel mic! I-am fcut i o strigtur
hazlie, pe care i-o cntam adesea; suna cam aa:
Muc, Muc, Muc, micule Muc,
Hai la joac, nu sta cuc!
Casa ta e mare, mare,
Capul tu pereche n-are:
Uria ca un ceaun!
Muc, piticul nostru bun,
Sari i ia-te dup noi!
Prinde unul, prinde doi,
Muc, Muc, Muc, piticul Muc!
Aa ne desftam adesea pe socoteala lui i trebuie s
mrturisesc, spre ruinea mea, c eu eram capul rutilor; l
trgeam mereu de mica lui feregea i o dat l-am clcat din spate
pe imineii lui uriai, iar bietul Muc s-a mpiedicat i a czut.
ntmplarea aceasta mi s-a prut nespus de hazlie, dar mi-a
trecut curnd pofta de rs cnd l-am vzut pe Muc cel mic
ndreptndu-se spre casa tatlui meu. A intrat la noi n cas i a
zbovit un timp acolo. Eu am stat pitit dup poart pn cnd
Muc a ieit, nsoit de tatl meu, care l inea cuviincios de mn
i i lua rmas bun de la el cu multe plecciuni. Nu prea m
simeam n apele mele, aa c am rmas o bun bucat de vreme
n ascunztoarea mea. n cele din urm, ns, foamea care m-a
rzbit s-a dovedit mai tare dect frica de btaie i, pocit, cu
capul plecat, m-am nfiat naintea tatlui meu.
Am aflat c l-ai suprat pe bunul Muc! zise el cu faa
ntunecat. O s-i spun povestea lui i n-o s mai rzi de el. Dar
nainte i dup ce i-o voi spune, ai s-i primeti papara
obinuit.
Papara obinuit erau cele douzeci i cinci de lovituri, pe
care tata, din pcate, le numr cu mult grij.
Scoase eava lung a pipei sale, deurub mutiucul de
chihlimbar i, mai mnios ca oricnd, mi trase o btaie stranic.
Dup ce isprvi cu toate cele douzeci i cinci de lovituri, mi
porunci ca alt dat s m port cu luare-aminte i ncepu s-mi
spun povestea lui Muc cel mic.
Tatl lui Muc, pe care-l chemase de fapt Mucrah, fusese un
om de vaz n Nicheea, numai c era tare srac. Tria aproape tot
att de singuratic cum triete astzi feciorul lui. Pe Muc nu-l
prea avea la inim i era ruine de nfiarea lui de pitic i l
lsa s creasc la voia ntmplrii, cu mintea neluminat de
nvtur. La aisprezece ani, Muc era nc un copil vesel, dar
tat-su, om zgrcit la zmbet, avea pentru el numai vorbe de
dojan: c pentru vrsta lui e nc prea copilros, necopt la minte,
ba chiar i prost...
ntr-o bun zi, btrnul a czut ru de tot i de aici i s-a tras
moartea. Muc cel mic a rmas singur pe lume, netiutor i srac.
Neamurile cinoase, crora tatl lui le rmsese dator pn peste
cap, l gonir din cas pe srmanul biat, povuindu-l totodat
s plece n lumea larg s-i caute norocul. Muc cel mic se gti
bucuros de drum. O singur rugminte a avut i el: s i se
druiasc straiele tatlui su. Ruga i-a fost mplinit pe dat.
Straiele nu i se potriveau deloc, cci printele lui fusese un om
voinic i nalt. Muc nu sttu ns mult pe gnduri: le retez
poalele i le mbrc. De strmtat ns uitase s le strmteze i de
aceea vemintele sale, cu care mai umbl i astzi, par att de
ciudate; turbanul uria, brul lat, alvarii largi, mica feregea
albastr, toate erau motenire printeasc i le-a purtat de atunci
ntruna. Ba i nfipse n bru i hangerul lung cu nflorituri al
tatlui su, i lu un b i purcese la drum.
Umbl voios ziulica ntreag, c doar plecase n cutarea
norocului. De zrea n praf vreun ciob scnteind n soare, l vra
iute n buzunar, n credina c ciobul se va schimba pe dat n
cea mai frumoas nestemat; de vedea strlucind n deprtare
cupola vreunei moschei sau oglinda sclipitoare a unui lac, se
grbea plin de ndejdi ntr-acolo, cci i nchipuia c a ajuns n
ara minunilor. Dar, vai! De cum se apropia, nlucirile piereau ca
un vis, iar oboseala i foamea i aminteau c se afl nc pe lumea
asta, a muritorilor de rnd.
Dou zile i dou nopi rtci el amrt i flmnd, dar de
noroc tot nu ddu; hran i erau doar roadele cmpului, iar
culcu pmntul tare. n zorii celei de-a treia zi, de pe o nlime
zri o cetate mare. Semilunile sclipeau pe minaretele sale i
steagurile colorate flfiau pe acoperiuri fcndu-i parc semn
s se apropie. Uimit, Muc se opri i cuprinse cu privirea cetatea i
mprejurimile ei. Aici e norocul lui Muc cel mic! i zise el. Acum,
ori niciodat!" i cu toate c era istovit, sri n sus de bucurie. i
adun apoi toate puterile i se ndrept ntr-acolo. Dei cetatea
prea foarte aproape, ajunse la zidul ei abia spre amiaz pentru
c nu-l mai ineau picioarele i din timp n timp simea nevoia s
poposeasc la umbra unui palmier, ca s-i mai trag sufletul. n
sfrit ajunse n faa porii! i netezi mica lui feregea, i nfur
mai bine turbanul, ntinse brul n toat limea lui i i aez
mai oblic hangerul cel lung; apoi i scutur colbul de pe iminei,
lu bul i pi hotrt n cetate.
Btu ndelung uliele n sus i-n jos, dar nu vzu nici o u
care s i se deschid i nu auzi nici un glas care s l mbie:
Intr, micule Muc, mnnc i bea dup pofta inimii i
odihnete-i picioarele trudite de atta drum!
Tot colindnd aa, Muc ajunse n faa unei case mari,
artoase, i tocmai cnd se uita la ea cu mai mult jind, se
deschise o fereastr i se ivi o btrn care striga cu glas cntat:
Hai, fugua! Hai, fugua!
Plin, plin-i strchinua!
Hai, vecinilor, la noi!
Masa-i pus pentru voi.
Vecineilor, fugua,
Plin, plin-i strchinua!
i pe ua casei ddu buzna o droaie de cini i de pisici. Muc
sttu o clip pe gnduri dac s se lase prad ispitei, dar, lundu-
i deodat inima n dini, pi n urma ctorva pisicue. Ele
cunoteau desigur mai bine ca el drumul spre buctrie.
Pe scar, Muc se ntlni cu btrna pe care o vzuse la
fereastr. Femeia se uit la el ncruntat i-l ntreb ce poftete.
Ai chemat pe toat lumea la mas, rspunse Muc, i,
fiindc sunt tare flmnd, am venit i eu.
Btrna rse i-l ntreb:
De unde vii, om ciudat? Toat lumea tie c eu gtesc
bucate numai pentru drguele mele de pisici, i doar din cnd n
cnd mai chem s le in tovrie i niscaiva oaspei de prin
vecini, precum vezi.
Atunci Muc cel mic i povesti btrnei ct de greu o dusese
dup moartea printelui su i o rug s-i ngduie n ziua aceea
s mnnce i el laolalt cu pisicile. nduioat de trista lui
poveste, femeia l pofti n cas i-i ddu s mnnce i s bea pe
sturate. Dup ce prichindelul mai prinse puteri, ea l privi lung i
gri:
Muc, rmi n slujba
mea! N-o s te osteneti prea
mult, iar eu o s am grij de
tine.
Muc cel mic se nvoi
bucuros, cci mncarea pisicilor
i fusese pe plac. i aa rmase
slug la cucoana Ahavi. Slujba
era uoar, dar ciudat.
Stpna Ahavi avea doi cotoi
i patru pisici. n fiecare
diminea, Muc cel mic le
pieptna blana i le ddea cu
pomezi scumpe. Cnd stpna
pleca de acas, Muc se ngrijea
de pisici; la ceasul mesei le
punea strchinue cu mncare,
i noaptea le culca pe perne de
mtase i le nvelea cu
macaturi de catifea. Stpna
Ahavi avea i civa cei; pe
acetia ns nu-i alinta ca pe
pisici, pe care le iubea de parc
ar fi fost propriii ei copii.
Altminteri, Muc cel mic tria aici tot
att de singuratic ca i n casa
printeasc: nu ddea ochi cu altcineva
dect cu stpna lui, ncolo se nvrtea
ziulica toat numai ntre cini i pisici.
O vreme a dus-o bine: mncare ct i
trebuia, iar treab puin. Btrna se
arta ndeajuns de mulumit de
sluga ei. Pe zi ce trecea, pisicile
deveneau ns tot mai zvpiate: cnd
pleca btrna de acas, se zbenguiau
i zburdau prin odi ca nite znatice,
rsturnau tot ce le ieea n cale,
sprgeau vase din cele mai frumoase;
de cum simeau ns pe scar paii
stpnei Ahavi, se ghemuiau pe
perniele lor i micau din codi ca
i cum nimic nu s-ar fi ntmplat.
La vederea harababurii din cas,
stpna Ahavi se fcea foc i par
i arunca toat vina pe Muc.
Degeaba cuta el s se
dezvinoveasc. Mironosielor de
pisici ea le ddea mai mult crezare
dect jurmintelor de nevinovie
ale slugii ei.
Muc cel mic era tare mhnit
nu-i aflase, aadar, norocul nici de
ast dat; se gndi deci s
prseasc slujba aceasta. Dar
nc din prima lui cltorie vzuse ct de amar e traiul fr bani
i de aceea se hotr s-i dobndeasc ntr-un fel oarecare
simbria, cci stpna Ahavi de fgduit i-o fgduia, dar de dat
nu i-o ddea. Se gsea n casa stpnei Ahavi o cmar
totdeauna ncuiat, n care Muc nu intrase niciodat. O auzise de
multe ori pe stpn-sa cotrobind pe acolo i tare-ar fi vrut Muc
s afle ce taine ascunde. Acuma, stnd i chibzuind cum s-i
fac rost de bani pentru drum, numai ce-i veni n minte cmara
aceea! Nu cumva o fi tinuit acolo vreo comoar? Dar ua era
totdeauna bine zvort i nu era chip s-ajungi la comoar.
ntr-o diminea, dup ce stpna Ahavi plec de acas, un
celu vitregit de ea i care l ndrgise pe Muc pentru
buntatea lui l apuc pe biat cu dinii de alvarii lui lai i
ncepu s-l trag, de parc i-ar fi fcut semn s se ia dup el.
Muc, cruia i plcea s se joace cu celuul, l urm. Ajunse n
odaia de culcare a stpnei Ahavi, naintea unei uie pe care el
n-o bgase de seam pn atunci. Ua era ntredeschis.
Celuul intr. Muc dup el, i nu mic i fu mirarea cnd se
trezi n ncperea mult rvnit. n zadar cut el bani prin toate
ungherele nici urm de aa ceva. Straie vechi i vase care de
care mai nstrunice erau mprtiate peste tot. Mai cu osebire i
atrase privirea un vas de cletar cu izvoade meteugite. l ridic,
l ntoarse pe toate prile... dar, vai! Vasul avea un capac aezat
uor deasupra i, din nebgare de seam, Muc scp capacul,
care se fcu ndri.
Biatul nlemni de spaim i mult vreme nu-i putu veni n
fire. Soarta i era pecetluit. Trebuia s fug ct mai grabnic, dac
nu voia ca btrna s-l omoare n bti. nainte de a pleca, Muc
i arunc privirea spre lucrurile stpnei Ahavi doar-doar o
gsi ceva de trebuin! Ochii i se oprir asupra unor conduri mari,
mari de tot. Nu erau prea frumoi, dar imineii pe care i avea el n
picioare se fcuser ferfeni; afar de asta, condurii l atrgeau i
pentru faptul c erau mari, i el ndjduia c n felul acesta
oamenii l vor socoti i pe el un brbat n toat firea. Zvrli dar ct
colo vechii lui iminei i ncl condurii cei mari. ntr-un col era
rezemat un toiegel cu mciulia ca un cap de leu; sttea acolo fr
nici o ntrebuinare. l nh i pe el i o zbughi afar. Alerg spre
odia lui, i mbrc mica feregea, strnse mai tare turbanul
motenit de la tatl su i, dup ce-i nfipse hangerul n bru, o
lu la sntoasa ct l ineau picioarele. Din cas n uli, din
uli afar din cetate, fugea, fugea de frica btrnei, mncnd
pmntul; abia de-i mai trgea, bietul de el, sufletul. De cnd era
nu alergase att de iute l mpingea parc o putere nevzut i
i era cu neputin s se mai opreasc. i ddu seama c nu e
lucru curat cu condurii zbura cu ei, nu alta. Cerc n fel i chip
s se opreasc, dar n zadar. Dezndjduit, ncepu s strige, de
parc ar fi strunit nite cai:
Ptrr... Ho... Ptrrr!
Ca prin farmec condurii se oprir, iar Muc se trnti istovit la
pmnt.
Mult s-a mai bucurat Muc cel mic de condurii lui. Aadar, tot
dobndise el ceva de pe urma slujbei sale se alesese cu un
lucru care s-l ajute n cutarea norocului. Bucuros, dar sleit de
puteri, Muc adormi degrab; trupul lui micu avea un cap, nu
glum, i nu-i era deloc uor s i-l in pe umeri. n vis i se art
prietenul lui, celuul stpnei Ahavi, cel care-l ajutase s
gseasc condurii; se fcea c-i spune:
Dragul meu Muc, nu tii s dai condurilor o ntrebuinare
cu folos; afl c de ai s te rsuceti cu ei de trei ori pe clci, ai
s zbori unde vrei; iar cu toiagul ai s gseti comori, cci de se
afl undeva ascuns aur, toiegelul te vestete ciocnind de trei ori
n pmnt; iar de se afl argint, numai de dou ori.
Aa vis Muc cel mic. Cnd se trezi, i aminti de visul lui
nstrunic i se gndi s fac de ndat o ncercare. ncl
condurii, ridic un picior i ncepu s se rsuceasc pe cellalt
clci. Oricine a ncercat vreodat s se nvrteasc de trei ori n
ir pe un clci, nclat cu nite conduri uriai, nu s-ar mira c o
asemenea isprav Muc n-a izbutit s-o fac dintr-o dat; i apoi
mai trebuie pus la socoteal i capul lui greu, care-l trgea ba
ntr-o parte, ba n alta.
Srmanul pitic czu de cteva ori cu nasul n pmnt dar nu
se ddu btut: se mai apuc o dat i nc o dat de aceeai
treab pn ce izbuti. Se nvrti ca o sfrleaz pe un clci i i
dori s ajung undeva pe aproape, ntr-un ora mare. Nici n-
apuc bine s-i sfreasc gndul, c se nl n vzduh, purtat
de condurii nzdrvani, care vsleau prin nori att de iute, nct
pn s se dezmeticeasc, Muc se trezi ntr-o pia cu multe
tarabe, n jurul crora forfoteau cu treburi o mulime de oameni.
Colind ncolo i ncoace printre ei, pn socoti c e mai cuminte
s-o ia pe ulie mai neumblate, cci prin pia, n nghesuial, l
clca pe conduri ba unul, ba altul. Mai-mai s-l dea grmad! n
nvlmeal, hangerul su ascuit mpungea oamenii, aa nct
cu chiu cu vai prichindelul scp nebtut.
Muc cel mic ncepu acum s chibzuiasc n ce fel i-ar putea
agonisi civa bnui. E drept c avea un toiegel care i descoperea
comorile ascunse, dar cum s dea el de un asemenea loc unde s
fie ngropat aur sau argint? La nevoie, ar fi putut face i altceva;
s-i arate oamenilor fptura lui hazlie i aa s ctige bani; era
ns prea mndru ca s-o fac. Pn la urm i aduse aminte de
iueala picioarelor sale. Cu condurii nzdrvani ar putea s-i
agoniseasc cele de trebuin i zise el i hotr s intre
undeva n slujb ca tafet. Socotind c mpratul din aceast
cetate pltete o astfel de slujb mai bine ca pe oricare alta, afl
unde este palatul lui. Un strjer care sttea de veghe la porile
palatului l ntreb pentru ce a venit. Auzindu-l pe Muc c e n
cutarea unei slujbe, l trimise la pzitorul robilor. Muc i spuse i
acestuia, fr zbav, psul lui; cum c ar vrea i el s intre n
slujb, ca tafet a mpratului. Pzitorul robilor ct lung la el
i-i spuse:
Cum? Cu picioarele tale de o chioap vrei s slujeti ca
tafet a mpratului? Piei din faa mea! N-am chef s-mi pierd
timpul cu toi znaticii!
Muc cel mic strui ns, spunnd c e gata s se ia la
ntrecere cu cea mai bun tafet mprteasc. Vorbele lui i
prur nespus de caraghioase pzitorului de robi, care-i porunci
ca pn n sear s fie pregtit pentru ncercare. Dup ce l duse
pe Mac la buctrie i porunci s i se dea s mnnce i s bea pe
sturate, pzitorul robilor se nfi mpratului i-i povesti
despre ciudatul omule i despre cererea lui. mpratul, om htru,
se bucur c pzitorul l oprise pe Muc la curte; va avea astfel
prilejul s petreac puin pe socoteala piticului. Porunci apoi s
se rnduiasc toate cele de trebuin pe pajitea din spatele
palatului, pentru ca ntreaga curte s poat lua parte la petrecere.
Dup ce-i mai aminti o dat pzitorului s-l ngrijeasc bine pe
pitic, mpratul ddu de veste prinilor i prineselor de la curte
despre alegerea care urma s aib loc n seara aceea. Acetia, la
rndul lor, i anunar slujitorii. Vestea se rspndi ndat i,
cnd se nser, toat curtea, plin de nerbdare, era adunat cu
mic, cu mare, pe pajitea unde fusese nlat o podin, pentru ca
lumea s poat vedea cum alearg piticul cel ludros.
mpratul se sui pe podin nconjurat de fii i fiicele sale, iar
Muc cel mic pi pe pajite i fcu o temenea graioas n faa
nlimilor lor. Prichindelul fu ntmpinat cu chiote i rsete.
Nstrunic figur! Un trup nevolnic, un cap mare, feregea,
alvari lungi, un hanger lung nfipt ntr-un bru lat, picioare mici
nclate n conduri uriai cum s nu te pufneasc rsul la
vederea lui! Dar Muc cel mic nu se fstci deloc auzind rsete.
Mndru, rezemat n toiegelul su, i atepta potrivnicul. Dup
dorina lui Muc, pzitorul robilor alesese pentru ncercare pe cel
mai bun alergtor al mpratului. Acesta se nfi acum pe
pajite, i amndoi, Muc i alergtorul, stteau i ateptau
semnalul de pornire. Potrivit rnduieli, cnd prinesa Amara
ridic vlul, amndoi zvcnir din loc, pornind de-a lungul
pajitei ca dou sgei slobozite din acelai arc.
La nceput, Muc fu ntrecut cu mult de potrivnicul lui, apoi,
ns, cu condurii si zburtori, l ajunse din urm ct ai clipi din
ochi, l ntrecu i sosi la int cu mult nainte de cellalt, care nc
mai alerga gfind. Privitorii fur cuprini de o mare mirare; se
aternu o tcere adnc; abia cnd mpratul ncepu s bat din
palme, mulimea izbucni n chiote i strigte: Triasc Muc cel
mic, nvingtorul!
Muc cel mic fu adus n faa mpratului. Aruncndu-se la
picioarele acestuia, el l rug:
nlimea ta! Am fcut dinaintea luminatei tale fee numai
o ncercare a meteugului meu. Binevoiete a ngdui s mi se
dea o slujb de tafet la curta nlimii tale!
mpratul gri:
Muc, tu vei fi tafeta mea de frunte; vei sta aproape de
mpratul tu, vei primi simbrie de o sut de galbeni pe an i vei
mnca la mas cu cei mai de seam slujitori ai mei.
Muc cel mic crezu c de ast dat i aflase n sfrit,
norocul. Era plin de voie bun. Se bucura de mare trecere la
mprat, cci i ndeplinea treburile cele mai tainice i mai
grabnice, i pe toate le ducea la capt cu mult grij i cu
nespus repeziciune.
Ceilali slujitori ai mpratului nu-l vedeau ns cu ochi buni:
nu le plcea s mpart bunvoina stpnului cu un pitic care
nu tia altceva dect s alerge. Puser deci la cale tot felul de
uneltiri mpotriva lui, dar toate ddeau gre, cci mpratul arta
o ncredere nemrginit celei dinti tafete a sa, care i ducea
toate vetile de tain. (La asemenea nalt cinstire ajunsese Muc!)
Muc tia despre toate aceste uneltiri mpotriva lui, dar avea o
inim prea blnd ca s se rzbune; chibzuia mai degrab cum s
se fac folositor dumanilor si, pentru ca ei s-l ndrgeasc. i
aduse aminte de toiegel, de care, n prea marea-i fericire, uitase.
Dac ar afla o comoar, i zicea Muc, curtenii ar ine mai mult la
el. Auzise optindu-se de mai multe ori c, pe vremuri, cnd
nvliser dumanii n ar, tatl mpratului i-ar fi ngropat
multe din comorile sale; se mai spunea c btrnul a purces din
ast lume fr a apuca s destinuiasc fiului su unde era
tainia lor. De atunci Muc nu mai pleca fr toiegel, ndjduind
c ntr-o bun zi avea s dea de locul unde se afla ascuns
comoar btrnului mprat. ntr-o sear, plimbndu-se prin
grdina palatului, ajunse departe, ntr-un col ndeprtat, puin
umblat, i deodat simi c toiegelul i salt n mn i prinde a
ciocni de trei ori n pmnt. Pricepu numaidect despre ce era
vorba. Scoase hangerul, crest cu el pomii dimprejur, ca s
recunoasc locul, i se furi napoi spre palat; fcu rost de o
cazma i atept s se nnopteze.
Comoara i ddu ns mult de furc lui Muc cel mic. Braele
lui erau firave, iar cazmaua mare i grea; dup dou ceasuri de
trud, abia de spase o groap de dou picioare. n sfrit,
cazmaua se izbi de ceva tare i se auzi un zngnit ca de fier.
Muc ncepu s sape mai ndrjit, pn ddu de un capac
mare, de fier. Atunci cobor n groap s vad ce se ascunde sub
capac i gsi o oal plin cu galbeni. Dar cu slabele-i puteri nu
putu s ridice oala, aa c i umplu mai nti buzunarele cu
galbeni, vr i la bru, puse i n mica lui feregea, fcnd din ea o
legtur plin cu aur, pe care abia putu s-o ia la spinare, apoi
acoperi cu grij ce mai rmsese. Avea noroc de conduri, cci
altfel nu s-ar fi putut urni cu atta povar de aur. Ajunse nevzut
la palat, se strecur n iatacul su i piti galbenii sub pernele
divanului.
Muc cel mic era ncredinat c, stpnind atta bnet, toi
dumanii si de la curte or s-i fie de acum nainte cei mai buni
prieteni i sprijinitori. Ct de netiutor n ale vieii era bietul Muc,
creznd c prietenii adevrai se dobndesc cu aur... Vai! Mai bine
i-ar fi gtit de ndat condurii de drum, i-ar fi luat la spinare
bocceaua cu galbeni i s-ar fi fcut nevzut.
Aurul pe care-l druia acum din belug n dreapta i n
stnga i fcu pe ceilali slujitori ai curii s-l pizmuiasc i mai
mult.
Face bani calpi, zicea marele buctar Ahuli.
I-a dobndit cu vorbe dulci de la mprat, scrnea
pzitorul robilor Ahmet.
Dar dumanul su cel mai aprig, vistiernicul Arhaz, care nu
o dat dduse iama cu mna-i prea lung prin visteria
mprteasc, spuse pe leau:
E un ho!
Se sftuir cu toii i, ntr-o bun zi, Korhuz, marele
paharnic, se nfi foarte mhnit la mprat. Amrciunea i se
citea pe fa, aa c mpratul l ntreb de ndat ce are pe suflet.
Vai! rspunse el. Sunt tare ndurerat cci am pierdut
bunvoina stpnului meu.
Ce vorbe sunt astea, prietene Korhuz? se mir mpratul.
De cnd s nu mai fi lsat s strluceasc soarele mrinimiei
mele asupra ta?
Marele paharnic i rspunse c mpratul l copleete cu aur
pe cpetenia tafetelor, iar preacredincioilor si sfetnici nu le mai
arta milostivirea sa.
Mult se minun mpratul la auzul stor vorbe i porunci s i
se dea ndat seama despre galbenii pe care-i mparte Muc n
dreapta i n stnga. Uneltitorii i strecuraser lesne n minte
bnuiala c Muc a furat aurul, ntr-un fel sau altul, din vistieria
rii. Aa ceva se brodea de minune pentru vistiernic, cci nu-i
prea plcea s dea socoteal de banii vistieriei. mpratul porunci
ca Muc s fie urmrit n tain, spre a fi prins asupra faptului. n
noaptea ce urm acestei nefericite zile, Muc lu cazmaua
galbenii scoi erau pe sfrite din pricina drniciei sale i se
furi n grdina palatului, spre comoara tinuit, pentru a lua o
alt grmad de aur. Strjerii, n frunte cu marele buctar Ahuli
i cu vistiernicul Arhaz, l urmrir de departe pas cu pas, i, n
clipa cnd lu galbeni din oal i umplu feregeaua, se npustir
asupra lui, l legar zdravn i-l duser de ndat n faa
mpratului, mpratul, nemulumit fiindc-l treziser din somn,
ntmpin plin de mnie pe cea dinti tafet a sa i i puse
bietului Muc tot felul de ntrebri. La picioarele mpratului zcea
oala dezgropat, cazmaua i feregeaua plin cu aur. Vistiernicul
spuse c att el, ct i strjerii l-au vzut pe Muc cum se trudea
s ngroape oala n pmnt.
mpratul l ntreb pe Muc dac e adevrat nvinuirea ce i
se aduce i i ceru s mrturiseasc de unde anume a luat aurul
pe care voia s-l ngroape n grdin.
Muc cel mic, tiindu-se nevinovat, spuse c ulcica cu aur el o
gsise n grdin i c nu voia nicidecum s-o ngroape, ci,
dimpotriv, s-o dezgroape.
La auzul acestor vorbe, toi cei de fa izbucnir ntr-un rs
cu hohote, dar mpratul se fcu foc n faa acestui rspuns pe
care-l socotea o sfruntat neobrzare a lui Muc cel mic i strig:
Nevrednicule, cum, dup ce ai furat, mai vrei s-l i mini
prostete i mrav pe stpnul tu? Vistiernice Arhaz, rspunde!
Acest aur lipsete din vistieria mea?
Vistiernicul art c lucrul e nendoielnic. Ba chiar c el i-a
dat seama c lipsete i mai mult aur, nu de puin vreme, din
vistieria mprteasc. Poate s jure c Muc este houl.
mpratul porunci ca Muc cel mic s fie ferecat n lanuri i
zvrlit n turn, iar vistiernicului i ddu aurul pentru a-l pune la
loc n vistierie. Vesel de izbnda lui, Arhaz plec acas, unde i
numr galbenii sclipitori; omul acesta mrav nu spuse ns
nimnui c pe fundul oalei gsise un rva n care era scris:
Vrjmaul a nvlit n ar. De aceea ascund aici o parte din
vistieria mea. Blestemul mprtesc s-l ajung pe cel care va gsi
aurul i nu-l va da de ndat fiului meu!
Sadi mprat.
n temnia sa, Muc cel mic era frmntat de gnduri negre;
tia bine c cel care-l fur pe mprat e osndit la moarte, totui
nu voia s dea n vileag fa de mprat taina toiegelului. Vezi
bine, se temea ca mpratul s nu-i rpeasc toiegelul i condurii.
Din pcate, condurii nzdrvani nu-i puteau veni ntr-ajutor, cci,
ferecat n lanuri cum era, orict s-ar fi zbtut, de rsucit pe
clci nu se putea rsuci. A doua zi, ns, cnd i se vesti osnda
la moarte, chibzui c tot mai bine ar fi s triasc fr toiegelul
fermecat dect s-l pstreze i s moar; trimise vorb
mpratului c-l roag s-i ngduie o ntlnire tainic i i
dezvlui nsuirile toiegelului su. Mai nti mpratul nu-l crezu,
dar Muc fgdui c, de nu va fi omort, l va ncerca n faa lui.
mpratul i ddu cuvntul su mprtesc c-l va lsa n via
dac se adeveresc spusele lui i porunci s se ngroape n pmnt
nite galbeni, fr tirea lui Muc. i ceru apoi s gseasc galbenii
cu toiegelul su. Ct ai clipi, toiegelul ciocni de trei ori n pmnt
la locul cu pricina i numaidect aurul fu scos la iveal.
mpratul nelese c vistiernicul l nelase i, dup obiceiul rii,
i trimise un treang de mtase, ca s-i fac singur seama. Ct
despre Muc cel mic, i spuse:
E drept c i-am fgduit viaa, dar se pare c nu
stpneti numai taina acestui toiegel, i, dac n-ai s
mrturiseti de unde vine puterea ta de a alerga ca nimeni altul,
vei rmne ntemniat pn la sfritul vieii tale.
Muc se sturase de temni numai dup o singur noapte
petrecut n turn. De aceea i mrturisi mpratului c tot
meteugul su sttea n condurii nzdrvani, fr a spune c,
pentru a-i folosi, era nevoie s te nvrteti de trei ori pe clci.
mpratul fcu i el o ncercare: ncl condurii i numaidect o
lu la goan prin grdin. Ar fi dat orice s se opreasc, dar nu
cunotea taina condurilor, iar Muc cel mic, bucuros c se poate
rzbuna, l ls s fug, s fug pn l vzu cznd la pmnt
fr simire.
Cnd i veni n fire, mpratul se mnie cumplit pe Muc cel
mic, care l lsase s alerge pn aproape s-i dea sufletul.
Am fgduit s te scot din temni i s-i las viaa, dar,
dac nu vrei s fii spnzurat, s piei din ara mea n dousprezece
ceasuri.
Porunci apoi ca toiegelul s fie ncuiat, mpreun cu
condurii, n vistieria sa.
Mai srac ca oricnd, Muc cel mic porni la drum,
blestemndu-i prostia care-l fcuse s trag ndejde c putea
dobndi un loc de frunte la curtea mprteasc. ara din care
fusese gonit nu era prea ntins, aa c, dup opt ceasuri, se afla
la hotarul ei, dei mergea tare greu fr condurii lui dragi.
Trecnd hotarul, prsi drumul mare pentru a se adnci
ntr-o pdure deas, unde voia s triasc zilele ce-i mai
rmseser departe de lume, cci nespus l mai mhniser
oamenii. n inima pdurii gsi un loc pe placul su: un pru
limpede, strjuit de smochini mari, umbroi, i o pajite cu iarb
moale care l mbia s rmn acolo. Se trnti jos, hotrt s stea
aa nemncat i s-i atepte sfritul. Copleit de aceste gnduri
negre, Muc adormi. Cnd se trezi, foamea i ddea ghes; se gndi
atunci c e prea chinuitor s mori de foame i c mai cuminte ar
fi s caute primprejur ceva de-ale gurii.
n pomul sub care l furase somnul zri nite smochine att
de frumoase, c-i ls gura ap. Se urc n pom, culese cteva i
le mnc cu poft. Apoi cobor spre pru ca s-i potoleasc
setea. Dar tare se mai sperie cnd n oglinda apei i zri capul
mpodobit cu dou urechi uriae i cu un nas gros i lung. Uluit,
i apuc urechile cu minile i ntr-adevr urechile erau lungi,
mai lungi de o jumtate de cot.
Urechi de mgar! Aa-mi trebuie, strig el, nciudat, c i-
am dat norocului cu copita, ca un mgar!
Se plimb ncolo i ncoace pe sub pomi i, cnd i se fcu
iari foame, culese din nou cteva smochine altceva tot nu se
gsea de mncare pe acolo. Dup ce se stur de smochine, lui
Muc i veni n minte c ar putea s-i ascund urechile sub
turbanul su mare, ca s nu arate att de caraghios. Dar cnd se
pipi la cap, i ddu seama c urechile cele lungi pieriser. Se
ndrept n grab spre pru pentru a se ncredina c-i adevrat;
i vzu chipul su obinuit, dintotdeauna; nasul cel lung i hd
pierise i el. Micul Muc pricepu lesne cum s-au petrecut lucrurile:
nasul i urechile i se lungiser din pricina smochinelor pe care le
luase din pomul cel dinti, iar smochinele din cel de-al doilea pom
l lecuiser, i mai nelese c soarta milostiv i druise din nou o
putere prin care s-i dobndeasc fericirea. Culese deci din
amndoi pomii attea smochine cte putea duce i se ntoarse n
ara pe care o prsise nu de mult. n cel dinti trg care-i iei n
cale i schimb straiele ca s nu-l cunoasc cineva i o porni
spre cetatea mprteasc, unde i ajunse curnd.
Era tocmai vremea cnd poamele abia ncep s dea n prg.
Muc cel mic tia c marele buctar cumpr bucuros astfel de
bunti pentru ospurile mprteti i de aceea se opri la
porile palatului. Nu trecu mult i marele buctar iei n curte.
Cercet mrfurile negutorilor adunai la porile palatului i ochii
i czur i asupra couleului lui Muc.
O! Ce trufandale! spuse el. Cu siguran c vor fi pe placul
nlimii sale. Ct ceri pentru tot couleul?
Muc cel mic ceru un pre potrivit i fcur trgul. Marele
buctar ddu coul unui rob i plec mai departe. Pn una-alta,
Muc se fcu nevzut, cci se temea c peste puin vreme
vnztorul, a crui marf era pricina npastei ce avea s dea
peste cpnile celor de la curte, va fi cutat i osndit.
La mas, mpratul se art foarte vesel, nemaicontenind cu
laudele pentru mncrurile gustoase gtite de marele su buctar
i pentru grija cu care tia s aleag buntile cele mai anevoie
de gsit. Dar marele buctar zmbea fudul, tiind prea bine ce
mai avea de adus la mas. De aceea arunc din vrful buzelor
doar cteva cuvinte: Ei, urma alege sau: Om tri i-om vedea!
strnind curiozitatea prineselor. n sfrit porunci s fie aduse
smochinele, frumoasele, ademenitoarele smochine, care fur
ntmpinate de toi cei de fa cu un A-a-a-a! de plcere.
Ce coapte sunt! Ce mbietoare! se minun mpratul.
Buctare, eti un om i jumtate, ai dobndit cu prisosin
bunvoina mea!
Spunnd aceste vorbe, mpratul de felul su zgrcit cu
astfel de bunti mpri cu mna lui smochine mesenilor.
Fiecare prin i prines primi cte dou, fiecare doamn de
onoare, vizir i ag cte una; pe celelalte mpratul le puse
dinaintea sa i ncepu s le nfulece cu lcomie.
Vai, tat, ce ciudat ari! strig deodat prinesa
Amarza.
Toi privir cu mirare spre mprat: pe cap i crescuser nite
urechi uriae, iar nasul i se lungise, ncovoindu-se pn peste
brbie. Se uitar apoi unii la alii uimii, nspimntai, cci
capetele tuturor erau gtite cu aceste ciudate podoabe.
E lesne de nchipuit groaza de care a fost cuprins curtea.
Fur chemai n grab toi vracii din cetate, care se mbulzir cu
diferite hapuri i alifii; dar urechile uriae i nasurile lungi tot
pocite rmneau. Un vraci ncerc s reteze urechile unuia din
prini; zadarnic treab, cci ele crescuser pe dat la loc.
n ascunztoarea unde se pitise, Muc afl despre toate cele
ntmplate la palat i se hotr s se atearn pe treab. Din banii
luai pe smochine i cumprase un vemnt ca de nvat, i lipi
o barb fcut din pr de capr, i astfel gtit, de puteai s juri c
e un crturar adevrat, se nfi la palat cu un scule de
smochine n mn. Vraciul cel strin ceru s i se ngduie i lui
s dea o mn de ajutor celor czui n nenorocire. Curtenii l
primir fr prea mult ncredere. Muc ddu unuia din prini s
mnnce o smochin i - minune! Pipindu-i urechile i nasul,
prinul vzu c acestea erau ca i mai nainte, de mrime
obinuit. Acum toi curtenii voir s fie lecuii de vraciul strin.
mpratul, fr s spun o vorb, l lu de mn pe Muc i se
ndrept cu el spre iatacul su. Acolo deschise o u ce ddea n
vistierie i i fcu semn lui Muc s-l urmeze.

Iat! Aici se afl comorile mele, spuse mpratul. Alege ce-


i dorete inima, numai scap-m de pacostea asta ruinoas care
a dat peste mine!
Vorbele acestea i merser la inim lui Muc cel mic i-i
rsunar n urechi ca viersul cel mai dulce. De cum intrase, i
zrise condurii nzdrvani i toiegelul fermecat, dar umbl cu
luare-aminte prin ncpere, prefcndu-se uimit de comorile
mprteti. Cum ajunse ns la condurii si, i ncl iute, apuc
toiegelul, i smulse barba calp i art mpratului uimit chipul
cunoscut al lui Muc cel prigonit de el.
mprat fr de cuvnt! gri el. Ai rspltit credina slugii
tale prin nedreptate. Rmi osndit s pori toat viaa urechile
acestea slute, care s-i aminteasc n fiecare zi de Muc cel mic.
i, vorbind astfel, se rsuci repede pe clci, i dori n gnd
s plece ndat de acolo i nici n-apuc mpratul s strige dup
ajutor, c Muc era departe.
De atunci, Muc i duce traiul pe meleagurile noastre, un trai
ndestulat, dar singuratic, cci e suprat pe oameni. Dup
ncercrile prin care a trecut, Muc a dobndit mult nelepciune
i, cu toat nfiarea lui neobinuit, e un om vrednic de laud
i nu de batjocur.

Aici se isprvi istorisirea tatlui meu. Mi-a prut ru c m-


am purtat grosolan cu bunul pitic i tata m iert de a doua parte
a pedepsei, care trebuia s urmeze. Le-am spus i prietenilor mei
minunata poveste a vieii lui Muc i l-am ndrgit cu toii att de
mult, nct nici unul n-a mai rs de el. Ba dimpotriv, de atunci
nainte l-am socotit vrednic de cinstire, fcnd totdeauna n faa
lui temenele adnci, de parc ar fi fost un cadiu sau un muftiu.

Cltorii hotrr s se odihneasc o zi n acel caravanserai,


pentru ca i ei i animalele s prind puteri. Ziua aceasta trecu
tot cu felurite petreceri, cu aceeai voioie ca n ajun. Dup-mas
l ndemnar i pe al cincilea negutor, Ali Sizah, s-i fac
datoria i s spun i el o poveste, aa cum spuseser i ceilali.
El mrturisi c viaa lui era prea srac n ntmplri,
neobinuite, vrednice de a fi istorisite; de aceea ar vrea s le
povesteasc altceva, i anume: Povestea despre prinul cel
neadevrat.
POVESTEA DESPRE PRINUL CEL NEADEVRAT

A fost odat o cinstit calf de croitor, pe nume Labacan,


care nva meseria de la un meter iscusit din Alexandria. Nu se
putea spune c Labacan mnuia cu stngcie acul; dimpotriv,
fcea treab foarte bun. De asemenea, ar fi fost nedrept s-l
socoteti lene. Ceva ns tot nu era n bun rnduial la el, cci
deseori putea s coas ceasuri n ir, pn ce acul se ncingea i
aa fumega; atunci fcea treab ca nimeni altul. Dar alteori, i din
pcate lucrul acesta se ntmpla mai adesea, edea adncit n
gnduri, privea int drept naintea lui, iar faa i ntreaga-i
fptur aveau atunci ceva att de ciudat, nct meterul i
celelalte calfe nu vorbeau niciodat de starea aceasta altfel dect:
Labacan arat din nou ca un om de neam.
Vineri seara, cnd ceilali oameni, dup rugciune, se
duceau linitii acas la treburile lor, Labacan mbrcat ntr-un
vemnt frumos, pe care i-l agonisise cu mult trud, ieea din
moschee, se plimba cu pai rari i mndri prin pieele i uliele
oraului, iar cnd vreunul din tovarii si l ntmpina cu Pacea
fie cu tine sau Cum merge, prietene Labacan?, fcea un mic
semn binevoitor cu mna sau cel mult catadicsea s dea ncrezut
din cap. Cnd meterul i spunea n glum: n tine se ascunde un
prin, Labacan, calfa se bucura de aceste cuvinte i rspundea:
V-ai dat seama i dumneavoastr? sau: De mult timp sunt
ncredinat de lucrul acesta.
Cinstitul Labacan se purta astfel cam de mult vreme. Dar
meterul i trecea cu vederea aceast nerozie, pentru c,
altminteri, era un biat de treab i un lucrtor priceput. Dar iat
c, ntr-o zi, Selim, fratele sultanului, care tocmai sosise la
Alexandria, trimise meterului un vemnt de srbtoare, spre a-i
face cteva schimbri, iar meterul l ddu lui Labacan, deoarece
lucra mai bine ca toi.
Seara, dup ce meterul i calfele plecar spre a se odihni
dup munca zilei, o dorin nestpnit l mn pe Labacan
ndrt, la atelier, unde se afla vemntul fratelui mpratului. Se
opri ndelung, gnditor, n fata straiului mprtesc, minunndu-
se cnd de bogia fireturilor, cnd de culorile sclipitoare ale
catifelei i mtsii. Nu putu s se stpneasc, trebuia s-l
mbrace; i iat c-i venea att de bine, de parc-ar fi fost fcut
pentru el.
N-oi fi i eu prin, tot att de bun ca oricare altul? se
ntreb el, plimbndu-se n sus i n jos prin odaie. Nu mi-a spus
chiar meterul c sunt nscut s fiu prin?
Odat cu vemntul, calfa prea s fi mbrcat i un cuget
regesc; nu putea gndi altfel dect c era un fiu de rege,
necunoscut, i de aceea hotr s plece n lume i s prseasc
acest loc, unde oamenii fuseser pn acum att de mrginii,
nct s nu-i recunoasc stirpea sub prelnica sa obrie de rnd.
Bogatul vemnt i se pru trimis de o zn bun; se feri deci s
nesocoteasc un dar att de scump; i adun puinii bani pe
care-i avea i, ajutat de ntunericul nopii, plec pe porile
Alexandriei.
Prinul cel necunoscut strni uimire pretutindeni n cltoria
sa, cci vemntul bogat i nfiarea serioas i demn nu se
potriveau cu faptul c mergea pe jos. Cnd era ntrebat despre
aceasta, rspundea, cu o cuttur ascuns, c avea temeiurile
sale. Dndu-i ns seama c era de rsul lumii cltorind pe jos,
cumpr cu bani puini un cal btrn, potrivit pentru el, deoarece
animalul, fiind linitit i blnd, nu-l punea n ncurctur silindu-
l s-o fac pe clreul priceput, ceea ce nu i-ar fi fost cu putin.
ntr-o zi, pe cnd mergea clare pe uli, la pas, cu Murva
aa i botezase calul se apropie de el un clre care-l rug s-i
ngduie a-l ntovri, deoarece drumul pare mai scurt cnd ai
cu cine schimba o vorb. Clreul era un tnr vioi, chipe i un
tovar plcut. Curnd el ncepu s-l ntrebe pe Lacaban de unde
vine i unde se duce; i se brodi c i el, ca i calfa de croitor,
cutreiera prin lume fr int. i spuse c se numete Omar, c e
nepotul lui Elfi-bey, nefericitul pa din Cairo; trebuia s duc la
ndeplinire o nsrcinare pe care i-o dduse unchiul su pe patul
de moarte.
Labacan nu-i vorbi cu inima tot att de deschis despre el,
dar i ddu a nelege c era de vi aleas i cltorea de plcere.
Cei doi tineri se plcur unul pe altul i-i urmar drumul
mpreun. n cea de-a doua zi a cltoriei lor, Labacan l ntreb
pe Omar despre sarcina pe care o avea de ndeplinit i, spre
uimirea lui, afl urmtoarele:
Elfi-bey, paa din Cairo, l crescuse pe Omar din fraged
copilrie, iar acesta nu-i cunoscuse prinii. Cnd Elfi-bey fu
lovit de dumanii si i, dup trei btlii nefericite, silit s fug
rnit de moarte, i mrturisi tnrului c nu-i era nepot, ci fiul
unui stpnitor puternic, care, speriat de prorocirile cititorilor n
stele, ndeprtase pe tnrul prin de la curtea sa, jurnd s nu-l
revad dect n ziua cnd va mplini douzeci i doi de ani, s se
afle lng bine cunoscutul obelisc El-Serujah, la patru zile de
drum spre rsrit de Alexandria. Acolo va trebui s nmneze
oamenilor pe care-i va gsi lng obelisc un hanger druit de
acela care se dduse drept unchiul su i s rosteasc: Iat, eu
sunt cel pe care-l cutai. Dac ei vor rspunde: Ludat fie
profetul care te-a inut n via, va trebui s-i urmeze, cci l vor
duce la tatl su.
Labacan, calfa de croitor, tare se minun de aceast
povestire; din clipa aceea el se uit cu ochi pizmai la prinul
Omar, suprat c soarta i hrzise cinstea de a fi odrasl de
stpnitor, dup ce fusese crescut ca nepot al puternicului pa.
Iar lui, care era nzestrat cu tot ce-i trebuie unui prin, soarta, ca
o batjocur, i druise o via obinuit. Se cerceta cnd pe el,
cnd pe prin. Trebui s recunoasc faptul c tnrul era chipe;
ochi ageri i frumoi, nas bine croit, purtare blnd i
binevoitoare, pe scurt, ntreaga lui nfiare era foarte plcut.
Dar oricte nsuiri i gsea nsoitorului su, se gndea totui c
el, Labacan, ar fi fost un fiu mai potrivit pentru un tat att de
sus-pus, dect adevratul prin,
Acest gnd l urmri pe Labacan toat ziua i cu acest gnd
adormi la popasul urmtor; cnd se trezi dimineaa i privirea i
czu asupra lui Omar, care dormea alturi linitit, visnd de bun
seam la apropiata-i fericire, ncoli n el gndul s dobndeasc
prin iretenie sau cu sila ceea ce soarta vitreg nu-i ngduise;
hangerul, semnul de recunoatere al prinului, era nfipt n brul
acestuia; l trase ncet, ca s-l mplnte n pieptul stpnului su.
Dar gndul uciga nspimnt sufletul panic al calfei; se
mulumi deci s ia hangerul i se apuc s-i pun aua pe calul
cel ager al prinului; pn avea s se trezeasc Omar i s se vad
jefuit de toate ndejdile sale, necredinciosul su tovar va fi
departe.
Ziua cnd Labacan l jefui pe prin se nimeri a fi tocmai
ntia zi a sfintei luni Ramadan; mai avea deci patru zile pentru a
ajunge la obeliscul El-Serujah, pe care-l cunotea bine. Dei locul
unde se afla acest obelisc era la o deprtare de cel mult dou zile
de cltorie, el se grbi s soseasc acolo, fiindu-i mereu team c
va fi ajuns din urm de adevratul prin.
La sfritul celei de-a doua zi, Labacan zri obeliscul El-
Serujah. Era aezat pe un dmb ntr-o cmpie deschis i putea fi
vzut de la o deprtare de dou-trei ceasuri de drum. Zrindu-l,
inima lui Labacan btu mai tare; dei n ultimele dou zile
avusese destul vreme s chibzuiasc ce trebuie s fac, cugetul
lui ncrcat i strnea teama; gndul c era sortit s fie prin l
mbrbt ns din nou i astfel se ndrept plin de ncredere
ctre inta lui.
mprejurimile obeliscului El-Serujah erau nelocuite, pustii, i
noul prin s-ar fi aflat la grea ananghie dac n-ar fi avut merinde
pentru cteva zile. Se aez deci sub nite palmieri, lng calul
su, i atept cele ce aveau s se ntmple.
Pe la miezul zilei urmtoare vzu o caravan mare, cu cai i
cmile, venind pe cmpie ctre obeliscul El-Serujah. Caravana se
opri la poalele dmbului pe care se afla obeliscul; se ridicar
corturi artoase i totul prea a spune c e vorba de cltoria
unui pa sau a unui eic bogat. Labacan bnui c mulimea pe
care o vedea venise acolo pentru el i ar fi dorit s se arate chiar
atunci n chip de viitor stpn; dar i potoli pornirea de a se da
drept prin, deoarece chiar a doua zi diminea aveau s i se
mplineasc cele mai ndrznee nzuine.
Razele soarelui de diminea l trezir pe fericitul croitor
pentru cea mai nsemnat clip a vieii sale, clip ce avea s-l
ridice de la cea mai joas treapt lng un tat din os domnesc; e
adevrat c atunci cnd puse frul calului su spre a se ndrepta
ctre obelisc, i ddu seama de pasul necinstit pe care-l fcea, i
iar e adevrat c se gndi la durerea pe care trebuia s-o resimt
fiul de prin, nelat n ndejdile sale; dar zarurile fuseser
aruncate i el nu mai putea s dea ndrt de la cele hotrte.
ngmfarea i optea c arat destul de impuntor ca s se dea
drept fiul unui rege atotputernic, mbrbtat de acest gnd, se
arunc n a, i adun tot curajul ca s-i pun calul n galop i,
astfel, ajunse ntr-un ptrar de ceas la poalele dmbului.

Desclec i-i leg calul de unul din tufarii ce creteau


acolo; apoi scoase hangerul prinului Omar i urc pe coast. La
picioarele obeliscului stteau ase brbai n jurul unui btrn cu
nfiare mrea de rege; vemntul strlucitor din estur de
fir, alul de Camir alb cu care era ncins, turbanul alb, mpodobit
cu nestemate scprtoare, artau c este un brbat bogat i de
vaz.
Labacan se ndrept spre el, se plec adnc i spuse, n timp
ce-i ntindea hangerul:
Iat, eu sunt cel pe care-l cutai!
Ludat fie Profetul care te-a inut n via! rspunse
btrnul, cu lacrimi de bucurie. mbrieaz-i btrnul tat,
scumpul meu fiu Omar!
Bunul croitor fu nespus de nduioat de aceste cuvinte adnc
simite i, cu un amestec de fericire i de ruine, se arunc n
braele btrnului.
Dar bucuria noii sale stri avea s dureze netulburat numai
o clip; cnd se desprinse din braele btrnului, vzu un clre
gonind din cmpie spre dmb. Clreul i calul aveau o nfiare
jalnic: calul, de ncpnare sau de oboseal, nu mai voia s
nainteze; se ra cu mers mpiedicat care nu era nici pas, nici
trap; clreul l ndemna cu minile i cu picioarele s se mite
mai repede.
Labacan l recunoscu de ndat pe Murva al su i pe
adevratul prin Omar; dar duhul ru a! minciunii pusese
stpnire pe el; hotr deci s-i susin drepturile dobndite, cu
fruntea sus, orice s-ar ntmpla.
Clreul fcea semne nc din deprtare; ajungnd n sfrit
la poalele dmbului, cu toat ncetineala lui Murva, sri din a i
se npusti sus pe dmb.
Oprii! strig el. Oricine ai fi, oprii i nu v lsai amgii
de acest miel neltor; eu m numesc Omar, i nici un muritor
s nu ndrzneasc a se folosi de numele meu!
La auzul acestei ntorsturi a lucrurilor, pe feele privitorilor
se ntipri o adnc mirare; btrnul, mai ales, prea foarte uimit;
se uit ntrebtor cnd la unul, cnd la cellalt. Labacan ns
vorbi cu o linite greu stpnit:
Cinstite stpne i printe, nu te lsa amgit de acest om!
Dup cte tiu, este un croitor smintit din Alexandria pe nume
Labacan i e vrednic mai mult de mila dect de suprarea
noastr.
Aceste cuvinte l aduser pe prin n pragul nebuniei i,
spumegnd de furie, vru s se arunce asupra lui Labacan; dar
ceilali se aezar ntre ei i-l inur, iar stpnitorul spuse:
ntr-adevr, scumpul meu fiu, bietul om e nebun; s fie
legat i aezat pe unul din dromaderii notri; poate c-i vom putea
fi de folos nefericitului.
Furia prinului se potoli;
plngnd, i zise
stpnitorului:
Inima mea mi
spune c-mi eti printe
i te rog din suflet s m
asculi, n amintirea
mamei mele.
Doamne ferete!
rspunse btrnul. Iar
ncepe s vorbeasc fr
ir; cum poate ajunge un
om la asemenea gnduri
nebuneti?
Apoi lu braul lui
Labacan i pi sprijinit
de el spre poalele
dmbului. Amndoi
nclecar pe nite cai
mndri, acoperii cu
cioltare de pre, i pornir
n fruntea caravanei peste
cmpie. Nefericitului prin
ns i se ferecar minile,
apoi fu legat de un
dromader, iar doi clrei
rmaser n preajma lui
pentru a-i supraveghea
orice micare.
Btrnul era Saaud,
sultanul wahaabiilor.
Mult vreme nu avusese
copii; n cele din urm i se
nscuse prinul mult
dorit. Dar cititorii n stele,
chemai s prevesteasc
soarta biatului, i
spuser c pn la douzeci i doi de ani l pate primejdia de a fi
izgonit de un duman. De aceea, spre mai mult siguran,
sultanul l ncredinase pe prin, spre a fi crescut, vechiului i
ncercatului su prieten Elfi-bey, iar el ateptase douzeci i doi
de ani, ndurerat, ntoarcerea lui.
Toate acestea sultanul le povesti celui pe care l credea fiul
su i se art deosebit de mulumit de nfiarea i purtarea
acestuia.
Ajuni n ara sultanului, ei fur ntmpinai pretutindeni de
ctre locuitori cu strigte de bucurie, cci vestea despre sosirea
prinului se ntinsese ca o flacr prin toate oraele i satele. Pe
uliele pe unde treceau erau nlate boli din flori i ramuri,
covoare strlucitoare de toate culorile mpodobeau casele, iar
mulimea luda cu glas tare pe Alah i pe profetul su, care le
trimisese un prin att de chipe. Toate acestea umplur de
fericire inima mndr a croitorului; cu att mai nefericit se simea
adevratul Omar, care urma alaiul, legat i adnc dezndjduit.
Nimnui nu-i psa de el n mijlocul acestei bucurii, care, de drept,
i se datora lui. Mii i mii de glasuri strigau numele lui Omar, iar
pe el, adevratul purttor al acestui nume, nu-l lua nimeni n
seam; cel mult, unul sau altul ntreba pe cine duceau att de
stranic cetluit, i cumplit suna rspunsul n urechile prinului.
E un croitor smintit!
Caravana ajunse n sfrit n oraul de scaun al sultanului,
unde totul fusese pregtit pentru primirea lor cu i mai mult
strlucire ca n celelalte orae. Soia sultanului, o femeie mai n
vrst i respectabil, atepta, cu toi curtenii, n sala cea mai
mrea a palatului. Pardoseala slii era acoperit cu un covor
uria, iar pereii mpodobii cu pnz albastr, inut cu
nururi i ciucuri de aur sau prins n inte mari de argint.
Caravana sosi pe nserat; n sal fuseser aprinse
nenumrate lmpi rotunde, colorate, prefcnd noaptea n zi. n
fundul slii, ns, unde edea pe tron soia sultanului, luminile i
culorile i luau cu deosebire ochii. Aezat pe patru trepte, tronul
era numai aur i ametiste mari.
Patru din cei mai nobili emiri ineau deasupra capului ei un
baldachin de mtase roie, iar eicul din Medina i fcea vnt cu
un evantai din pene de pun.
Astfel atepta soia sultanului pe soul i pe fiul ei; nici ea
nu-l vzuse de la natere, dar cel multateptat i se artase
adeseori n vis, astfel nct l-ar fi putut recunoate dintr-o mie.
Iat c se auzi larma alaiului ce se apropia; vuietul surlelor i
al timpanelor se amesteca cu uralele mulimii; copitele cailor
rsunau n curtea palatului, paii celor sosii se auzeau tot mai
aproape, uile slii se ddur n lturi i, trecnd printre
rndurile slujitorilor ngenuncheai, sultanul, mn n mn cu
fiul su, se ndrept repede spre tronul mamei.
Iat, spuse el, i-l aduc pe cel cruia i duci dorul de atta
vreme.
Soia ns i curm vorba.
Acesta nu este fiul meu! strig ea. Acesta nu este chipul
pe care Profetul mi l-a artat n vis!
n clipa n care sultanul voia s-o conving s nu se lase
nelat de vise, ua slii se deschise i prinul Omar nvli
nuntru, urmrit de paznicii din minile crora se smulsese cu
toat puterea. Se arunc gfind la picioarele tronului:
Aici vreau s mor! strig el. D porunc s fiu omort, tat
crud, cci nu mai pot ndura aceast ruine!
Toi ncremenir la auzul acestor vorbe i se grmdir n
jurul nefericitului; paznicii venir n goan, voind s-l lege din
nou, cnd soia sultanului, care privise toate acestea mut de
mirare, sri de pe tron.
Stai! strig ea. Acesta e cel pe care ochii mei nu l-au
vzut niciodat, dar pe care inima mea l recunoate!
Paznicii, fr voia lor, l lsar pe Omar, dar sultanul,
cuprins de mnie aprig, le porunci s-l lege pe nebun.
Eu sunt cel care hotrte aici, spuse el cu glas
poruncitor. Aici nu ne lum dup vise muiereti, ci dup anumite
semne sigure. Acesta i art spre Labacan acesta este fiul
meu, cci el mi-a adus hangerul, semnul de recunoatere al
prietenului meu Elfi.
Hangerul mi-a fost furat! strig Omar. ncrederea mea
netiutoare a fost nelat!
Dar sultanul nu ascult glasul fiului su, cci era obinuit s
urmeze n toate, cu ncpnare, numai hotrrile sale; de aceea
porunci ca nefericitul Omar s fie scos cu sila afar din sal.
Apoi se duse cu Labacan n ncperile lui, plin de mnie
mpotriva soiei sale, cu care trise timp de douzeci i cinci de
ani n bun nelegere.
Adnc mhnit de cele petrecute, soia sultanului era pe
deplin ncredinat c un neltor pusese stpnire pe inima
sultanului, cci pe acel tnr nefericit i-l artaser toate visele ca
fiind fiul ei.
Cnd durerea i se mai alin, chibzui la un mijloc prin care
s-i ncredineze soul de nedreptatea ce o fcea. Lucru greu,
cci acela ce se ddea drept fiul ei adusese hangerul semnul de
recunoatere i, dup cum aflase, l puse pe Omar s-i
povesteasc attea despre viaa lui din trecut, nct putea s se
dea drept fiul ei, fr team.
Ea i chem la dnsa pe oamenii care-l nsoiser pe sultan la
obeliscul El-Serujah, ca s-i povesteasc totul cu de-amnuntul,
apoi se sftui cu roabele ei cele mai credincioase. Ele chibzuir i
i ddur cu prerea n fel i chip; la urm vorbi btrna i
neleapt circazian Melehsala:
Dac am auzit bine, luminat stpn, cel care a adus
hangerul spunea c acela pe care-l crezi fiul tu se numete
Labacan i e un croitor zurliu.
Aa-i, rspunse soia sultanului. i ce-i cu asta?
Nu crezi, urm cealalt, c neltorul i-a dat fiului tu
chiar propriul su nume? i dac-i aa, iat un mijloc minunat
pentru a-l da n vileag pe neltor, mijloc pe care am s i-l spun
n tain.
Soia sultanului i plec urechea ctre roab i aceasta i
opti un sfat ce pru s-i plac, fiindc se pregti pe dat s
mearg la sultan.
Soia sultanului era o femeie neleapt, care cunotea bine
slbiciunile brbatului ei i tia s le foloseasc. De aceea se
prefcea a-i da dreptate i a-i recunoate fiul, dar ceru s i se
ndeplineasc o dorin. Sultanul, cruia i prea ru c-i
suprase soaa, i-o ncuviin, i ea vorbi:
Vreau s-i pui pe amndoi la o ncercare de miestrie: alta
i-ar pune poate s clreasc, s se bat cu sbiile sau s arunce
cu sulia, dar acestea sunt lucruri pe care le tie oricine; nu,
vreau s le cer ceva pentru care e nevoie de minte ager. Fiecare
dintre ei s coas deci cte un caftan i cte o pereche de alvari,
i s vedem care din ei le face mai frumos.
Sultanul izbucni n rs i zise:
Ei, te-ai gndit la ceva tare nelept! Fiul meu s se ia la
ntrecere cu un croitor smintit i s vedem care din ei face un
halat mai frumos? Nu, asta nu!
Soia lui i aminti ns c fgduise s-i ndeplineasc
dorina, iar sultanul, care era un om de cuvnt, se nduplec
pn la urm, dar jur c, orict de frumoase veminte ar face
croitorul cel smintit, el nu-l va recunoate drept fiul su.
Sultanul se duse el nsui la fiul lui i-l rug s-i fac maic-
si pe plac, cci ea dorea s-i coas cu mna lui un caftan.
Bunului Labacan i crescu inima de bucurie; dac asta era totul,
se gndea el, soia sultanului i va vedea curnd dorina
mplinit.
Fur ornduite dou ncperi una pentru prin, cealalt
pentru croitor unde trebuia s-i arate fiecare iscusina, dup
care li se ddu numai cte o bucat de mtase, foarfece, ac i a.
Sultanul abia atepta s vad ce fel de caftan avea s fac
fiul su; dar i soiei sale i btea inima cu nelinite, gndindu-se
dac iretlicul i va fi de folos. Celor doi tineri li se ddur dou
zile ca s isprveasc treaba; n cea de-a treia zi, sultanul trimise
dup soia lui i cnd aceasta veni. porunci s fie aduse cele dou
caftane, precum i pe cei ce le fcuser.
Labacan intr triumftor i ntinse caftanul dinaintea
privirilor uimite ale sultanului.
Iat, tat, zise el, iat, cinstit mam, nu-i o adevrat
minunie! Pot face prinsoare c nici cel mai ndemnatic croitor
al palatului nu este n stare s coas unul la fel.
Soia sultanului zmbi i se ntoarse ctre Omar:
Dar tu, fiule, ce-ai izbutit s faci?
nciudat, acesta zvrli ct colo mtasea i foarfec:
Am fost deprins s strunesc calul i s mnuiesc sabia, iar
sulia mea nimerete orice int; meteugul acului mi este ns
strin, fiind nevrednic de cel crescut de Elfi-bey, stpnitorul din
Cairo.
O, tu, adevrat fiu al stpnului meu! strig soia
sultanului. Ah, de te-a putea mbria i numi fiul meu! S am
iertare, soul i stpnul meu, spuse ea apoi, ntorcndu-se ctre
sultan, c am folosit acest iretlic. Nu vezi nici acum cine e prin
i cine e croitor? ntr-adevr, caftanul pe care l-a fcut fiul tu e
minunat i a vrea s-l ntreb la ce meter a nvat.
Sultanul rmase pe gnduri, privind cu ndoial cnd la
soie, cnd la Labacan, care ncerca zadarnic s-i ascund
roeaa feei i spaima de a se fi dat de gol att de prostete.
Nici aceast dovad nu-i de ajuns, spuse el. Dar, Alah fie
ludat, tiu eu cum am s descopr dac am fost sau nu
nelat!
Porunci s i se aduc bidiviul cel iute, se arunc n a i se
ndrept spre o pdure, care se afla nu departe de ora. Se
spunea din btrni c acolo ar sllui o zn bun, pe nume
Adolzaida, care i ajutase cu sfatul de multe ori, n clipe de
restrite, pe stpnitorii din neamul su; ntr-acolo goni sultanul.
n mijlocul pdurii se afla un lumini nconjurat de cedri
nali. Acolo se spunea c ar sllui zna, i muritorii, stpnii
de o anumit team, motenit de demult din tat-n fiu, nu prea
clcau meleagurile acelea.
Ajuns la locul cu pricina, sultanul sri din a, leg calul de
un copac, se duse n mijlocul luminiului i strig tare:
Dac este adevrat c n clipe de restrite ai fost un bun
sfetnic al strmoilor mei, nu nesocoti rugmintea urmaului lor
i sftuiete-m acolo unde mintea omeneasc e neputincioas.
De-abia rosti ultimele cuvinte, c unul din cedri se deschise
i din inima lui iei o femeie cu un vl pe fa i purtnd un
vemnt lung i alb.
tiu de ce vii la mine, sultane Saaud. Cererea ta e dreapt;
de aceea i voi da ajutor. Ia aceste dou cutii. Las-i pe cei doi ce
doresc a-i fi feciori s aleag. Sunt ncredinat c cel adevrat
nu va da gre.
Vorbindu-i astfel i ntinse dou cutioare de filde, bogat
mpodobite cu aur i mrgritare; pe capace, pe care sultanul
ncerc zadarnic s le deschid, erau nite inscripii ncrustate n
diamante.
n timp ce clrea spre cas, sultanul se tot ntreba ce
puteau ascunde cele dou cutii, pe care nu izbutea s le deschid
cu nici un chip. Nici inscripiile nu-l lmurir, cci pe una din ele
scria: Cinste i slav, iar pe cealalt Fericire i bogie".
Sultanul se gndi n sinea lui c lui nsui i-ar veni greu s aleag
ntre aceste dou lucruri, care erau la fel de atrgtoare, la fel de
ademenitoare.
Cnd se ntoarse la palat, i chem soia i i povesti cele
spuse de zn, i ea fu cuprins de o ndejde nflcrat c acela
spre care o trgea inima va alege cutia ce va dovedi c e fiul ei.
n faa tronului sultanului fur aduse dou mese, pe care
sultanul puse cu mna lui cele dou cutii, dup care se aez pe
tron i fcu semn unuia din robi s deschid ua slii. Prin
aceast u intr un strlucit alai de paale i emiri ai mpriei,
chemai de sultan. Ei se aezar pe bogatele perne niruite de-a
lungul pereilor.
Cnd se aezar cu toii, sultanul fcu un al doilea semn, la
care fu adus nuntru Labacan. Pind mndru, el strbtu sala,
se arunc la picioarele tronului i spuse:
Ce poruncete printele i stpnul meu?
Sultanul se ridic de pe tron i zise:
Fiule, sunt oarecare ndoieli asupra ndreptirii tale la
numele pe care ceri s-l pori; ntr-una din aceste cutii se afl
dovada adevratei tale obrii. Alege! Nu m ndoiesc c-o vei alege
pe cea bun.
Labacan se ridic i se apropie de cutii; chibzui ndelung ce
s aleag i n cele din urm spuse:
Cinstite tat! Ce poate fi mai nsemnat dect fericirea de a
fi fiul tu? Ce poate fi mai nltor dect bogia ndurrii tale?
Aleg cutia pe care scrie: Fericire i bogie".
Vom afla mai trziu dac ai ales bine: deocamdat aaz-
te pe pern, lng paa din Medina, gri sultanul i fcu semn
robului su.
Fu adus Omar. Privirea lui ntunecat, chipul mohort
trezir mila tuturor celor de fa. El se arunc la picioarele
tronului i ntreb care era vrerea sultanului.
Sultanul i rspunse c avea de ales una din cutii; tnrul se
ridic i se apropie de mas. Citi cu luare-aminte cele scrise pe
amndou i spuse:
Zilele din urm m-au nvat ce ndoielnic e fericirea, ce
pieritoare e bogia; dar ele m-au nvat de asemenea c n
pieptul celor viteji se afl o comoar ce nu poate fi nimicit, i
anume cinstea, i c steaua strlucitoare a slavei nu piere odat
cu fericirea. Soarta mi-e pecetluit; de-a fi s pierd o coroan,
cinste i slav, pe voi v aleg!
Puse mna pe cutia pe care i-o alesese; dar sultanul porunci
s atepte, i, fcndu-i semn lui Labacan s se apropie de mas,
i spuse s pun i el mna pe cutia lui.
Sultanul mai porunci s i se aduc un vas cu ap din
fntna sfnt Zemzem de la Mecca, i spl minile pentru
rugciune, ntoarse faa ctre rsrit, se ls n genunchi i se
rug:
Dumnezeul prinilor mei! Tu care de veacuri pstrezi
neamul nostru curat i netirbit, nu ngdui ca un nevrednic s
pngreasc numele Abassizilor, ocrotete pe fiul meu cel
adevrat n acest ceas de grea cumpn.
Sultanul se ridic i se urc din nou pe tronul su. Toi cei
de fa erau ncordai de atta ateptare, de-abia ndrznind s
rsufle; prin sal s-ar fi putut auzi fuga unui oricel, att de
ncremenii priveau cu toii; cei din spate ntindeau gturile
pentru a vedea cutiile peste capetele celor din fa. Atunci
sultanul gri:
Deschidei cutiile!
i cutiile, pe care nainte nici o putere nu le putuse deschide,
se deschiser singure.
n cutia aleas de Omar se aflau, pe o pern de catifea, o
coroni mic de aur i un sceptru; n cutia lui Labacan un ac
mare i un capt de a.
Sultanul porunci celor doi tineri s aduc cutiile n faa lui.
El ridic din cutie coronia i, ca prin minune, cnd o lu n
mn, ea ncepu s creasc, s creasc tot mai mult, pn ajunse
mare ct o coroan adevrat. El aez coroana pe capul fiului
su Omar, care ngenunchease naintea lui, l srut pe frunte i
l pofti s se aeze de-a dreapta sa. Apoi se ntoarse ctre Labacan
i rosti:
E o zical din btrni care spune: Nu te ntinde mai mult
dect i-e plapuma". Se pare c va trebui s rmi la acul tu.
Dei nu eti vrednic de ndurarea mea, pentru tine s-a rugat
cineva, cineva cruia, astzi, nu vreau s-i stau cu nimic
mpotriv; de aceea i druiesc nemernica-i via. Dar dac vrei
s-mi asculi povaa, grbete-te s pleci ct mai iute din ara
mea.
Ruinat, zdrobit, srmanul croitor nu avu ce s rspund; se
arunc la picioarele prinului i, cu lacrimi n ochi, spuse:
Poi s m ieri, luminate prin?
Credin fa de prieteni, mrinimie fa de dumani,
aceasta este fala Abassizilor, rspunse prinul, ridicndu-l de jos.
Du-te n pace!
O, fiul meu cel adevrat! strig micat btrnul sultan, i
se arunc la pieptul fiului su.
Toi emirii i paalele, toi dregtorii rii se ridicar de la
locurile lor i strigar:
Triasc fiul sultanului nostru!
n mijlocul bucuriei tuturor, Labacan se strecur afar din
sal, cu cutia sub bra.
Cobor la grajdurile sultanului, puse frul pe calul su Murva
i iei clare pe poart, lund-o spre Alexandria. Clipele cnd
fusese prin i se prur un vis i doar cutia cea frumoas, bogat
mpodobit cu mrgritare i diamante, i amintea c totui nu
visase.
Ajungnd n sfrit la Alexandria, merse clare pn n faa
casei btrnului su meter, sri din a, leg cluul de poart i
intr n atelier. Meterul, care nu-l recunoscu de ndat, fcu o
temenea adnc i-l ntreb cu ce-i poate fi de folos; privindu-i
ns muteriul cu mai mult luare-aminte i recunoscndu-l pe
vechiul su Labacan, strig calfele i ucenicii; acetia se npustir
mnioi asupra bietului Labacan, care nu se atepta la o
asemenea primire, i traser ghioni, l btur cu fiarele de clcat
i cu cotul de msurat, l nepar cu ace i-l ciupir cu foarfece
ascuite pn ce acesta czu istovit pe un maldr de haine.
n vreme ce Labacan zcea, meterul ncepu s-l mustre
pentru haina furat; zadarnic striga Labacan c el se ntorsese
tocmai ca s-l despgubeasc; zadarnic fgdui s-i plteasc de
trei ori preul vemntului; meterul i calfele se aruncar iar
asupra lui, l btur mr i-l aruncar pe u afar.
Zdrobit, n zdrene, el nclec pe Murva i o lu ctre un
caravanserai. Acolo i odihni capul lovit i ostenit, cugetnd
asupra suferinelor de pe acest pmnt, asupra meritelor att de
des dispreuite i asupra nimicniciei i zdrniciei tuturor
avuiilor. Adormi cu hotrrea de a nu mai alerga dup mriri i
de a deveni om cinstit.
n ziua urmtoare nu-i pru ru de hotrrea luat, cci
mna grea a meterului i a calfelor prea s fi alungat din el
toate visele de mrire.
Vndu cutia pe un pre mare unui giuvaergiu, i cumpr o
cas i i fcu un atelier unde avea s se ndeletniceasc cu
meteugul su. Dup ce rndui totul i ag la fereastr o
tbli pe care scria:Labacan, croitor", se aez pe scaun i se
apuc s-i crpeasc cu acul i aa gsite n cutie haina att de
ru ferfeniit de meterul lui. Deodat l chem cineva i, cnd
ddu s se aeze din nou la lucru, ce-i fu dat s vad! Acul lucra
srguincios, fr ca cineva s-l mnuiasc, fcnd custuri att
de frumoase i bine rnduite, cum nu fcuse Labacan vreodat,
nici mcar n clipele cnd ddea dovad de cea mai mare
iscusin.
ntr-adevr, i cel mai nensemnat dar al unei zne bune este
folositor i de mare pre! Acest dar mai avea ns i o alt
nsuire: captul de a nu se isprvea deloc, orict de harnic ar fi
lucrat acul.
Labacan dobndi muli muterii i n curnd ajunse cel mai
vestit croitor de prin prile acelea; el croia vemintele i fcea
prima mpunstur cu acul, dup care acesta lucra iute mai
departe, fr oprire, pn ce haina era gata. Curnd, toi locuitorii
din Alexandria ajunser muteriii meterului Labacan, cci acesta
lucra frumos i foarte ieftin; doar ntr-o singur privin cltinau
oamenii din cap, i anume: el lucra fr calf i cu uile ncuiate.
Astfel se mplinise inscripia de pe cutioar ce vestise
Fericire i bogie"; fericirea i bogia nsoir dei ntr-o mai
mic msur paii bravului croitor iar atunci cnd auzea de
fala tnrului sultan Omar, despre care vorbea tot norodul, cnd
auzea c viteazul acesta ntruchipa mndria i dragostea
poporului su i era spaima dumanilor si, fostul prin gndea n
sinea lui: Tot e mai bine c am rmas croitor, cci cinstea i
slava sunt tare primejdioase".
Astfel tri vreme ndelungat Labacan, mulumit de sine i
cinstit de semenii si, iar dac acul nu i-a pierdut ntre timp
puterea, mai coase i astzi cu firul venic ai znei Adolzaida.
Dup ce apuse soarele, caravana porni din nou i ajunse
curnd la Birked el Had sau Fntna hagiilor", de unde mai
aveau numai trei ceasuri de drum pn la Cairo. Caravana era
ateptat la acea or i negutorilor le fu curnd hrzit
bucuria de a-i ntlni din nou prietenii, care le ieir n
ntmpinare. Ei intrar n ora prin poarta Bebel Falch, cci se
socotea c-i semn bun ca atunci cnd vii de la Mecca s intri pe
acea poart prin care trecuse Profetul.
n pia, cei patru negutori turci se desprir de strin i
de negutorul Zaleukos i se duser acas cu prietenii lor.
Zaleukos i art strinului un caravanserai bun i-l pofti s
prnzeasc cu el. Strinul primi i fgdui s vin ndat ce-i va
schimba vemintele.
Grecul fcuse toate pregtirile s-l ospteze bine pe strin,
deoarece l ndrgise n timpul cltoriei, iar cnd bucatele i
buturile fur aduse dup rnduial, el se aez i i atept
musafirul.
l auzi curnd apropiindu-se cu pai mari i grei prin gangul
ce ducea spre ncperea sa. Se ridic spre a-i iei bucuros nainte
i a-l ntmpina n prag; dar cnd deschise ua, se ddu ngrozit
napoi, cci naintea lui sttea nspimnttorul necunoscut n
mantie roie. Arunc nc o privire nu ncpea ndoial: aceeai
fptur nalt i poruncitoare, aceeai masc de dup care
scnteiau ochii negri, aceeai hain roie cu fireturi toate i
erau prea binecunoscute din clipa cea mai nfiortoare a vieii
sale.
Simmintele ciudate se zbuciumau n pieptul lui Zaleukos;
el se mpcase i iertase totul de mult acestui om, pstrat n
amintirea sa, i totui ivirea lui i redeschise toate rnile, i
readuse n minte toate ceasurile chinuitoare ale fricii de moarte de
atunci, iar durerea care-i otrvise anii tinereii i renscu ntr-o
clip n inim.
Ce doreti, om fioros? strig grecul, vznd c vedenia
rmsese ncremenit n prag. Piei ndat, pn nu te blestem!
Zaleukos! rosti un glas cunoscut de dup masc.
Zaleukos! Astfel i primeti oaspetele?
Oaspetele scoase masca, ddu mantia n lturi: era Selim
Baruch, strinul.
Dar Zaleukos nu se liniti nc; i era groaz de strin, cci,
fr ndoial, revedea n el pe necunoscutul de pe Ponte Vecchio;
dar strvechile ndatoriri de gazd biruir; tcut, el fcu semn
strinului s se aeze la mas.
i ghicesc gndurile, gri acesta dup ce se aezar. Ochii
ti m privesc ntrebtori. A fi putut s tac i s nu m mai vezi
niciodat, dar sunt dator s-i dau socoteal i de aceea am
ndrznit, chiar cu primejdia de a fi blestemat de tine, s m art
n fa-i sub vechea mea nfiare. Mi-ai spus odinioar:
Credina strmoilor mei mi poruncete s-l iubesc; de altfel, el e
mai nefericit dect mine. Crede asta, prietene, i ascult acum
lmuririle mele. Ca s m nelegi, trebuie s-o iau de foarte
departe. M-am nscut la Alexandria, din prini cretini. Tatl
meu, mezinul unei vechi i bine cunoscute familii franceze, era
consulul rii sale n Alexandria. De la vrsta de zece ani am fost
crescut n Frana de ctre fratele mamei mele i mi-am prsit
patria dup civa ani pentru a m ntoarce la prini, mpreun
cu unchiul meu, n ara n care se aflau prinii mei.
Dar, vai! n casa tatlui meu lucrurile nu stteau aa cum ar
fi trebuit; furtunile vremurilor agitate din lume nu ajunseser
pn aici, dar, pe neateptate, nenorocirea lovise totui casa mea
pn n adncul inimii. Fratele meu, un tnr care fgduia mult,
primul secretar al tatlui meu, se cstorise de curnd cu o
tnr, fiica unui nobil florentin, ce locuia n vecintate; cu dou
zile nainte de sosirea noastr, soia lui dispruse pe neateptate,
iar familia noastr i tatl ei nu-i puteau da de urm. Pn la
sfrit se bnui c, n timpul unei plimbri, mersese prea departe
i czuse n minile unor tlhari. Acest gnd ar fi fost poate mai
mngietor pentru srmanul meu frate, dect adevrul pe care-l
aflarm curnd. Necredincioasa se mbarcase pe un vas mpreun
cu un tnr napolitan pe care-l cunoscuse n casa tatlui meu.
Fratele meu, revoltat la culme de acest fapt, a ncercat totul spre a
o pedepsi pe vinovat, dar n zadar; ncercrile sale, care
produser vlv la Neapole i Florena, n-au fcut dect s abat
nenorocirea asupra lui i a noastr. Nobilul florentin s-a ntors
n patrie fgduind s-i fac fratelui meu dreptate, n realitate,
ns, pentru a ne nimici. La Florena, el a zdrnicit toate
ncercrile fratelui meu i a tiut s se foloseasc att de bine de
influena pe care o obinu prin orice mijloc, nct tatl i fratele
meu, devenind suspeci n ochii conductorilor lor, au fost
prini n mod ruinos i dui n Frana, unde au pierit sub secure.
Biata mea mam a nnebunit i abia dup zece luni nesfrite,
moartea a izbvit-o de ngrozitoarea ei stare; n ultimele zile ns,
mintea i-a fost din nou limpede. Astfel am rmas singur pe lume.
Doar un gnd mi frmnta sufletul, doar un singur gnd m
fcea s uit de doliul meu, i acesta era puternica flacr aprins
n mine de mama n ultimele ei clipe. n aceste ultime ceasuri i
revenise, dup cum i-am spus; atunci m-a chemat la ea i
mi-a vorbit n linite de soarta noastr i de moartea ei apropiat.
Apoi a trimis afar toat lumea din camer, s-a ridicat n capul
oaselor, cu chipul grav pe patul ei srccios, i mi-a spus c voi
putea obine binecuvntarea ei dac voi jura s ndeplinesc ceea
ce mi va cere.
Cutremurat de cuvintele mamei mele, care era pe moarte, am
jurat s ndeplinesc orice.
Ea a izbucnit n blesteme mpotriva florentinului i a fiicei
sale i, sub ameninrile cele mai nspimnttoare ale
blestemului ei, m-a silit s fgduiesc c voi rzbuna nenorocirea
casei noastre. Apoi mama a murit n braele mele.
Gndul rzbunrii mocnea de mult n sufletul meu; n clipa
aceea el se trezi cu toat puterea. Am adunat tot ce rmsese din
averea printeasc i mi-am jurat s-o cheltuiesc pentru a m
rzbuna, sau s pier.
n scurt timp m-am dus la Florena; unde am stat mai mult
ascuns; planul meu era ngreunat de situaia n care se aflau
acum dumanii mei. Btrnul florentin devenise guvernator i
avea astfel n mn toate mijloacele pentru a m nimici, de ndat
ce va afte cel mai mic lucru. O ntmplare mi veni ntr-ajutor.
ntr-o sear am zrit hoinrind pe strzi un om mbrcat
ntr-o livrea cunoscut; mersul su nesigur, privirea ntunecat i
blestemele santo sacramente" i maledetto diavolo" pe care le
mormia m-au fcut s recunosc n el pe btrnul Pietro, unul
din slujitorii florentinului, pe care-l cunoscusem ia Alexandria. Nu
aveam nici o ndoial c era suprat pe stpnul su i am
hotrt s folosesc acest prilej. El pru foarte mirat cnd m vzu
acolo, se plnse de nefericirea sa, cci, de cnd stpnul su era
guvernator, nu-i mai putea intra n voie.
Aurul meu, ajutat de suprarea lui, l atrase de partea mea.
Cea mai mare greutate era acum nlturat; aveam un om pltit,
care-mi va deschide ua dumanului la orice or; planul meu de
rzbunare se nchega tot mai repede. Viaa btrnului florentin
mi pru un pre prea mic fa de nimicirea casei mele. Trebuia s
ucid tot ce avea mai drag, i anume pe fiica lui, pe Bianca, cci ea
i btuse joc de fratele meu i ea era pricina cea mai nsemnat a
nenorocirii noastre. Inima mea, setoas de rzbunare, se bucur
la auzul vetii c tocmai atunci Bianca voia s se mrite pentru a
doua oar. Eram hotrt: trebuia s moar. Dar mie nsumi mi-
era groaz de aceast fapt, iar n puterile lui Pietro nu aveam
ncredere; de aceea am nceput a cuta un om care s
svreasc aceast fapt. Printre florentini n-am ndrznit s
caut, cci nimeni nu s-ar fi nvoit la una ca asta mpotriva
guvernatorului. Atunci Pietro fcu un plan, pe care l-am i adus
la ndeplinire, propunndu-te n acest scop pe dumneata, ca
strin i ca medic, ceea ce era lucrul cel mai nimerit. Ce s-a
ntmplat tii i dumneata. Planul meu era ct pe ce s dea gre
numai din pricina prudenei i a cinstei dumitale. De aici, cele ce
s-au petrecut cu mantia.
Pietro ne-a deschis ua palatului guvernatorului i tot el ne-
ar fi condus n tain napoi, dac lucrurile nfiortoare pe care le-
am zrit prin, crptura uii nu ne-ar fi fcut s fugim ngrozii.
Gonit de spaim i de remucri, am alergat cam dou sute de
pai i m-am prbuit pe treptele unei biserici. Acolo abia mi-am
venit n fire i primul meu gnd a fost la dumneata i la groaznica
dumitale soart, dac vei fi gsit n cas.
M-am apropiat pe furi de palat, dar nu i-am zrit nici pe
Pietro, nici pe dumneata; portia era ns deschis, aa nct am
putut spera cel puin c ai folosit prilejul pentru a fugi.
Cnd au venit zorile, frica de a fi descoperit i un simmnt
puternic de remucare nu m-au lsat s rmn mai departe ntre
zidurile Florenei. Am alergat la Roma. Dar nchipuie-i spaima
mea cnd am auzit dup cteva zile povestindu-se pretutindeni
cele ntmplate i c ucigaul, un medic grec, fusese prins. Plin de
ngrijorare m-am ntors la Florena, cci dac nainte rzbunarea
mi se pruse cumplit, acum o blestemam, fiindc era prea
scump pltit cu viaa dumitale. Am ajuns n ziua n care i s-a
tiat mna. Trec sub tcere ce-am simit cnd te-am vzut urcnd
pe eafod i suferind chinurile cu atta curaj. Dar cnd sngele
dumitale a nit, am luat hotrrea nezdruncinat s-i uurez
viaa. Ce s-a mai ntmplat pe urm, tii; rmne s-i povestesc
de ce am fcut aceast cltorie mpreun cu dumneata.
Gndul c nu m-ai iertat m apsa ca o grea povar; de
aceea, am hotrt s triesc mai multe zile n preajma dumitale,
ca s-i pot da socoteal n cele din urm de cele ce fcusem.
Grecul i ascultase oaspetele n tcere; cu o privire blnd,
el i ntinse mna dreapt.
Mi-am nchipuit c trebuie s fii mai nenorocit dect mine,
cci groaznica dumitale fapt i ntunec venic zilele ca un nor
negru; te iert din toat inima. Dar ngduie-mi o ntrebare: cum
de-ai ajuns n pustiu sub aceast nfiare? Ce-ai fcut dup ce
mi-ai cumprat casa din Constantinopol?
M-am ntors la Alexandria, rspunse cel ntrebat.
Clocoteam de ur, o ur arztoare mai ales mpotriva oamenilor
aa-zis civilizai. Crede-m, m simeam mai bine ntre
musulmani. Eram abia de cteva luni n Alexandria, cnd au
debarcat concetenii mei acolo. Vedeam n ei numai pe clii
tatlui i fratelui meu; de aceea am adunat civa tineri dintre
cunotinele mele care gndeau la fel cu mine i m-am alturat
acelor viteji mameluci, care au devenit spaima otirii franceze.
Cnd campania a luat sfrit, nu m-am putut hotr s m ntorc
la o via panic. Am dus, mpreun cu civa prieteni care
gndeau ca mine, o via nestatornic, nchinat luptei i
vntoarei; triesc mulumit ntre aceti oameni care m cinstesc
ca pe un prin i, dac oamenii acetia nu sunt att de culi ca
europenii votri, n schimb sunt foarte departe de invidie i
nelciune, de egoism i vanitate. Zaleukos mulumi strinului
pentru cele povestite, dar nu-i ascunse prerea sa c, fa de
obria i cultura lui, ar fi fost mai nimerit s triasc i s
lucreze n ri mai civilizate. i lu mna i-l rug s plece
mpreun cu el, s triasc i s moar alturi de dnsul.
Oaspetele l privi micat.
Aceste vorbe m ndreptesc s cred, spuse el, c m-ai
iertat cu adevrat i c m iubeti. i mulumesc din suflet!
Se ridic i, cu statura sa mrea, se opri n faa grecului,
pe care aproape c-l cuprinse teama vznd nfiarea
rzboinic, ochii negri i scnteietori, auzind glasul adnc i
tainic al oaspetelui su.
Ceea ce mi-ai propus e frumos, urm acesta. Pe oricine ar
putea ispiti, mie ns mi-e cu neputin s primesc. Calul meu e
gata neuat, slujitorii m ateapt. Rmi cu bine, Zaleukos!
Prietenii, pe care soarta i fcuse s se ntlneasc n chip
att de miraculos, se mbriar la desprire.
i cum s te numesc? Cum se numete oaspetele care va
tri venic n gndurile mele? ntreb grecul.
Strinul l privi lung, i mai strnse nc o dat mna i
rspunse:
Mi se spune Stpnul deertului. Sunt tlharul Orbassan.
EICUL DIN ALEXANDRIA I ROBII LUI

Ali Banu, eicul din Alexandria, era un om ciudat. Cnd


trecea de diminea pe uliele oraului, cu turbanul lui din camir
scump, cu vemntul de srbtoare, ncins cu un bru care
preuia ct cincizeci de cmile, cnd trecea aa, cu pai domoli i
apsai, cu fruntea ntunecat, cu sprncenele ncruntate, cu
ochii plecai, mngindu-i gnditor, la fiecare cinci pai, barba
lung i neagr, cnd se ducea astfel la moschee, unde, potrivit
dregtoriei sale, citea credincioilor din Coran, oamenii se opreau
n loc, se uitau dup el i-i spuneau:

Ce brbat chipe i impuntor!

i bogat, un eic bogat, aduga cineva.

Foarte bogat. N-are un palat n portul Istanbul? N-are


avuii i moii, i mii de vite, i duium de robi?

Da, zicea un al treilea, ttarul care i-a fost trimis de la


Istanbul de padiahul nsui, Profetul s-l binecuvnteze, mi
spunea c eicul nostru se bucur de mult trece la Reis-effendi,
la Capugi-paa, la toi, chiar i la sultan.

Da, striga un al patrulea, paii si sunt binecuvntai.


Este un om bogat i ales, dar... dar tii cu toii ce vreau s spun!

Da, da! murmurau atunci ceilali. E adevrat, are i el


suprri; n-am vrea s fim n locul lui; este un om bogat i ales,
dar... dar...

Ali Banu avea o cas minunat n cea mai frumoas pia


din Alexandria. n faa casei se afla o teras mare, nconjurat cu
ziduri de marmur i umbrit de palmieri. Acolo edea deseori
seara i fuma din narghilea. La o deprtare de el, smerii,
doisprezece robi n veminte bogate i ateptau poruncile: unul i
inea la ndemn betelul, altul umbrela de soare, al treilea
umplea vase de aur curat cu salep scump de rodii, un al patrulea
legna o aprtoare din pene de pun pentru a goni mutele din
apropierea stpnului: cntreii i ineau la ndemn lutele i
surlele pentru a-l desfta cu cntri, ndat ce le va cere; iar cel
mai nvat dintre toi purta mai multe suluri de hrtie, ca s-i
citeasc din ele.

Dar ei ateptau zadarnic porunca. eicul nu dorea nici


muzic, nici cntri, nu dorea s aud parabolele sau stihurile
nelepilor cntrei ai trecutului, nu voia s guste nici salep, nici
s mestece betel: pn i robul cu aprtoarea din pene de pun
se trudea zadarnic, cci stpnul nici nu bga de seam cnd
vreo musc i ddea trcoale bzind.

Trectorii se opreau adeseori i se minunau de nfiarea


mrea a casei, de robii cei scump nvemntai, de ntregul
dichis; cnd se uitau ns la eic, care edea att de ntunecat i
de posomort sub palmieri, cu ochii aintii numai la noriorii
albstrui ai narghilelei, ddeau din cap i spuneau:

ntr-adevr, bogtaul e un om srman. El, care are attea


avuii, e mult mai srac dect cel ce n-are nimic, cci Profetul nu
i-a hrzit i nelepciunea de a se bucura de bogia sa.

Aa vorbeau oamenii, rznd de el i vzndu-i de drum.

ntr-o sear, cnd eicul edea ca de obicei sub palmierii din


faa casei sale, nconjurat de toat strlucirea pmnteasc, i
pufia mhnit i singuratic din narghilea, nu departe de el se
oprir civa tineri care l priveau i rdeau.

Cu adevrat, zise unul, eicul Ali Banu e un nerod. Dac


a avea eu comorile lui, m-a folosi altfel de ele. n fiecare zi a
petrece i m-a veseli. Mi-a ospta prietenii n ncperile cele
mari, care ar rsuna tot timpul de rs i voie bun.
Da, spuse al doilea, n-ar fi ru, dar prietenii muli te fac
s-i risipeti avutul, fie el mare ct al sultanului, Profetul s-l
binecuvnteze. Dar dac ar fi s ed seara sub palmieri, n acest
loc att de frumos, ar trebui s cnte robii, s vin dnuitorii s
dnuiasc i s fac fel de fel de giumbulucuri. n vremea asta,
eu a fuma boierete din narghilea, a porunci s mi se aduc
erbet scump i m-a desfta aidoma califului din Bagdad.

Se spune c eicul, gri al treilea tnr, care era grmtic,


e un om nvat i nelept; cu adevrat, desluirile sale din Coran
dovedesc c are cunotine n toate privinele i cunoate toate
scrierile nelepciunii. Dar oare viaa lui e ornduit ca a unui
nelept? Iat un rob cu braele pline de suluri. Eu mi-a da
vemntul de srbtoare, s pot citi numai unul dintre ele, cci
sunt desigur scrieri rare. Pe cnd el? ade, fumeaz, iar de scrieri
nici nu se sinchisete! Dac a fi eu eicul Ali Banu, a pune
omul s-mi citeasc pn n-ar mai avea rsuflare, ori pn s-ar
lsa noaptea. Ba ar trebui s-mi citeasc i atunci, pn a aipi.

Ha! Chiar c te-ai pricepe s duci o via frumoas! rse al


patrulea. Auzi! S mnnci, s bei, s cni, s dnuieti, s
citeti zicale i s asculi stihurile unor biei poei! Nu, eu a face
cu totul altceva. El are cai de soi, cmile i o grmad de bani.
Eu, n locul lui, a cltori, a cltori pn la captul
pmntului, pn la moscovii, pn la franuzi. Nici un drum nu
mi s-ar prea prea lung pentru a vedea minuniile lumii. Aa a
face dac a fi omul de colo.

Tinereea e vremea cea mai frumoas a omului, e vrsta


sortit veseliei, rosti un moneag cu o nfiare tare srman,
care se oprise lng ei i le auzise vorbele, dar dai-mi voie s v
spun c tinereea n-are minte i vorbete uneori fr rost, fr s
tie ce face.

Ce vrei s zici, moule? ntrebar tinerii mirai. Despre noi


e vorba? Ce te privete c-i gsim cusur eicului pentru felul su
de via?

Cnd cineva tie mai mult dect altul, trebuie s-i arate
unde greete, aa spune Profetul, rspunse btrnul. E adevrat
c eicul a fost binecuvntat cu avuii, c are tot ce-i poate dori
inima, dar el e ntunecat i posomort pentru pricini ntemeiate.
Credei c aa a fost el ntotdeauna? Deloc. l tiu ns de acum
cincisprezece ani; pe atunci era voinic i vioi ca un cprior, tria
n veselie i se bucura de via. Pe-atunci avea un fiu, bucuria
zilelor sale, frumos i nvat; cine l vedea i-l auzea vorbind nu
putea dect s-l pizmuiasc pe eic pentru asemenea comoar,
cci zece ani avea numai i era tot att de nvat ca unul de
optsprezece.

i i-a murit fiul? Srmanul eic! strig tnrul grmtic.

Ar fi o mngiere pentru el s tie c s-a ntors pe


meleagurile Profetului, unde ar tri mai bine ca n Alexandria. Dar
ceea ce a avut de ptimit e mult mai ru. Era pe vremea cnd
franuzii au nvlit n ara noastr ca nite lupi flmnzi i s-au
btut cu noi. Au cucerit Alexandria i de aici au naintat tot mai
departe, luptnd cu mamelucii. eicul a tiut s se neleag bine
cu ei. Dar fie c rvneau la avuiile sale, fie pentru c a inut
partea frailor si ntru credin, nu tiu cum a fost; pe scurt, au
intrat ntr-o zi n casa lui i l-au nvinuit c sprijin n tain, cu
arme, cai i merinde, pe mameluci. El a ncercat n fel i chip s-
i dovedeasc nevinovia, dar totul a fost n zadar, cci franuzii
aceia erau oameni grosolani i lipsii de inim cnd era vorba s
stoarc bani. L-au luat deci pe feciorul su, pe micuul Kairam, ca
zlog n tabra lor. eicul le-a fgduit bani muli drept
rscumprare pentru copil, dar franuzii n-au vrut s-l dea, avnd
de gnd s ridice preul. Deodat le-a venit de la paa al lor, sau
cum i spunea, porunc s se urce pe corbii. La Alexandria nu s-
a tiut nimic despre asta. Franuzii au plecat pe mare, iar pe fiul
lui Ali Banu l-au luat de bun seam cu ei, cci nu s-a mai auzit
niciodat nimic despre el.

O, srmanul, ce greu l-a lovit Alah! strigar toi tinerii


deodat i se uitar cu mil la eic, care edea mhnit i
singuratic sub palmieri; nconjurat de scumpeturi.

Nevasta lui, pe care o iubea foarte mult, a murit de dorul


fiului ei. eicul i-a cumprat o corabie, a nzestrat-o cu toate cele
de trebuin i l-a rugat pe vraciul franuz care locuiete acolo, pe
lng havuz, s-l nsoeasc n Frana, ca s-i caute fiul pierdut.
S-au suit pe corabie i au mers vreme ndelungat pe mare pn
au ajuns n ara ghiaurilor, a necredincioilor care fuseser n
Alexandria. Zadarnic l-au cutat n toate oraele pe micuul
Kairam: nimeni nu tia de el.
Aa c au venit napoi i de atunci eicul triete tot jelindu-
i fiul, i pe bun dreptate. De cte ori mnnc sau bea nu-i oare
firesc s se gndeasc: acum sracul meu Kairam o flmnzi, o fi
poate nsetat? Iar cnd se mpodobete cu burnuzuri de pre i cu
veminte de srbtoare, aa cum i-o cere slujba i vrednicia lui,
nu se gndete oare c fecioru-su n-o avea nici cu ce s-i
acopere goliciunea? iar cnd e nconjurat de cntrei i
dnuitori, de grmtici, de robii lui, nu poate s nu se
gndeasc: Acum, srmanul meu fiu o fi fcnd i el srituri sau
o fi cntnd n faa vreunui franuz, stpnul lui, dup cum i se
cere! i mai mult dect orice l ngrijoreaz gndul c micul
Kairam, aflndu-se att de departe de ara strmoilor si, n
mijlocul necredincioilor care-i bat joc de el, o s-i piard
credina prinilor si, i el n-o s-l mai poat mbria n
grdinile raiului.

De aceea se i poart att de blajin cu robii lui i d sracilor


atia bani; se gndete c Alah are s-l rsplteasc, nduiond
inima stpnilor franuzi, ca s se poarte blnd cu fiul su. De
asemenea, n fiecare an, n ziua cnd i-a fost rpit fiul, d drumul
la doisprezece robi.

Despre asta am aflat i eu, zise grmticul, dar se


povestesc fel de fel de lucruri curioase. De fiul lui nu s-a pomenit,
dar despre Ali Banu se spune c ar fi un om ciudat i, mai ales,
c-i plac foarte mult povetile. n fiecare an pune la ncercare pe
robii lui i celui care povestete mai frumos i d drumul din
robie.

Nu ascultai tot ce ndrug oamenii, zise moneagul;


lucrurile stau aa cum v-am spus eu i eu tiu ce vorbesc; firete,
atunci cnd e amrt, vrea s-i mai alunge gndurile negre,
ascultnd poveti; robilor le d ns drumul numai de dragul
fiului su. Dar s-a lsat seara, s-a rcorit i trebuie s-mi vd de
drum. Salem aleicum, pacea fie cu voi, biei; de acum ncolo o s
avei o prere mai bun despre eicul acesta cumsecade.

Tinerii mulumir moneagului pentru cele auzite, se mai


uitar o dat la cernitul tat i coborr ulia, fiecare spunndu-
i n sine: N-a dori s fiu eicul Ali Banu".
Puin vreme dup ce tinerii acetia vorbiser cu moneagul
despre eicul Ali Banu, se ntmpl ca ei s treac din nou pe
aceast uli, cam pe la ceasul rugciunii de diminea.
Amintindu-i de moneag i de istorisirea lui, l cinar cu toii pe
eic, privind spre casa lui. Dar care nu le fu mirarea cnd vzur
totul minunat mpodobit! Pe terasa pe care se plimbau roabe
gtite fluturau flamuri i steaguri; n sala casei erau aternute
covoare scumpe, iar treptele largi ale scrii fuseser mbrcate n
mtsuri de pre; pn i pe uli era ntins un postav subire,
frumos esut, din care muli ar fi dorit s-i fac un vemnt de
srbtoare sau o ptur pentru picioare.

Ia uite ct s-a schimbat eicul n cteva zile! strig tnrul


grmtic. O da vreo serbare? Vrea s-i arate cntreii i
dnuitorii? Ia privii ce covoare! Nimeni nu are aa ceva n toat
Alexandria! i postavul sta de pe caldarm! E pcat de el, zu
aa!

Eu cred, spuse un altul, c ateapt un oaspete de seam,


cci asemenea pregtiri se fac cnd vine stpnitorul vreunei ri
mari sau cnd un efendi cinstete o cas clcndu-i pragul. Oare
cine o fi venind azi aici?

Ia privii, oare colo, devale, nu se zrete moneagul de


acum cteva zile? El le tie pe toate i o s ne poat lmuri. Hei,
moule! Nu vrei s vii ncoace o clip?

Auzind strigtele i vznd semnele pe care i le fceau,


moneagul se apropie i-i recunoscu pe tinerii cu care sttuse de
vorb deunzi.
Ei i artar pregtirile ce se fceau n casa eicului i-l
ntrebar dac nu tie ce oaspete de seam era ateptat.

V nchipuii, de bun seam, rspunse el, c Ali Banu d


o serbare de bucurie, sau c un om mare i cinstete casa?
Lucrurile nu stau aa; dup cum tii, azi e ziua a dousprezecea
din Ramadan, i n aceast zi a fost dus n robie fiul lui.

Pe barba Profetului! strig unul dintre tineri. Aici parc s-


ar pregti o nunt, o srbtoare, dei e vestita lui zi de jale. Ce zici
de toate astea? Nu crezi c eicul are mintea cam zdruncinat?

Nu crezi c te pripeti din nou cu judecata, tnrul meu


prieten? ntreb btrnul zmbind. i de data asta sgeata a fost
ascuit i neptoare i arcul ntins. Totui ai nimerit departe de
int. Aflai deci c eicul l ateapt astzi pe fiul su.

Deci l-a gsit? strigar tinerii, bucuroi.

Nu, i poate c nu va fi gsit curnd, dar aflai c acum


opt sau zece ani, cnd eicul petrecea aceast zi cu jale i cu
planete, dnd drumul robilor i miluind cu mncare i butur
pe muli sraci, s-a ntmplat s ospteze i pe un dervi, care
zcea ostenit, vlguit, la umbra casei. Derviul era ns un om
sfnt i se pricepea s ghiceasc viitorul i s citeasc n stele.
Dup ce fu omenit de mna milostiv a eicului, se apropie de
acesta i i spuse: Cunosc pricina mhnirii tale; nu e oare astzi
ziua a dousprezecea a lunii Ramadan, i n-ai pierdut n aceast
zi pe fiul tu? Alin-i durerea; aceast zi de jale va fi o dat zi de
bucurie, cci ntr-o astfel de zi se va ntoarce cndva fiul tu. Aa
vorbi derviul. Ar fi un pcat pentru orice musulman s se
ndoiasc de spusele unui asemenea om; durerea lui Ali nu s-a
ogoit, dar n aceast zi el ateapt mereu ntoarcerea fiului su,
mpodobindu-i casa, i slile, i scrile, de parc l-ar atepta s
soseasc din clip n clip.

Minunat! rosti grmticul. Dar a vrea s vd i eu cum


sunt toate rnduite att de frumos, cum el nsui tnjete n
mijlocul acestor minunii i, mai ales, a vrea s ascult povetile
spuse de robii lui.

Nimic mai uor, rspunse moneagul. Mai-marele robilor


din casa eicului mi-e prieten de muli ani i m las ntotdeauna
n sal s stau ntr-un locor unde nu m vede nimeni, ascuns de
mulimea slugilor i prietenilor. Am s vorbesc cu el, s v dea
voie nuntru; suntei numai patru i s-ar putea s ngduie.
Venii aici pe la ceasul al noulea i am s v spun dac putei
intra.

Astfel vorbi btrnul. Tinerii i mulumir si se ndeprtar


arznd de nerbdare s vad ce se ntmpl.

La ceasul hotrt venir n piaa din fata casei eicului i aici


l gsir pe moneag, care le spuse c mai marele robilor i dduse
nvoirea s intre cu ei. El o lu nainte, dar nu pe poarta i pe
scrile bogat mpodobite, ci pe o u lturalnic, pe care apoi o
nchise cu grij. i conduse apoi prin mai multe coridoare, pn
ajunser n sala cea mare. Aici era mare mbulzeal oameni
bogat nvemntai, brbai de seam ai oraului i prieteni ai
eicului care veniser s-i aline durerea, precum i robi de tot
felul i de toate neamurile. Dar toi erau mhnii, cci i iubeau
stpnul i jeleau mpreun cu el.

La captul slii, pe un divan bogat, edeau cei mai de vaz


prieteni ai lui Ali i erau slujii de robi. eicul edea jos, lng ei,
cci durerea pentru fiul su nu-i ngduia s ad pe covorul
bucuriei. i sprijinea capul n mini i prea s dea puin
ascultare mbrbtrilor pe care i le opteau prietenii si. n faa
lui se aflau civa brbai, tineri i btrni, mbrcai n veminte
de robi. Btrnul le spuse tinerilor si prieteni c acetia erau
robii crora Alii Banu le va da drumul n acea zi. Printre ei se
aflau i civa franuzi i moneagul le art mai ales pe unul
dintre ei, care era negrit de frumos i foarte tnr. eicul l
cumprase pe o sum mare, numai cu cteva zile nainte, de la
un negutor de robi din Tunis, i acum totui i ddea drumul,
fiind ncredinat c, cu ct va trimite mai muli franuzi n ara
lor, cu att Profetul i va napoia mai repede fiul.

Dup ce se aduser tutun i buturi rcoritoare, eicul fcu


un semn mai-marelui robilor. Acesta se ridic. n sal se ls o
linite adnc. El pi n faa robilor crora urma s li se dea
drumul i rosti cu glas limpede:
Voi care vei fi dezrobii azi din mila stpnului meu Ali
Banu, eicul din Alexandria, ndeplinii acum cele ce se
obinuiesc n aceast zi, n casa lui, i ncepei s povestii!

Robii ncepur s uoteasc ntre ei. Apoi, un btrn rob


ceru cuvntul i prinse a povesti.
PITICUL NAS-LUNG

Stpne! Greesc cei care cred c numai pe vremea lui


Harun-al-Raid, stpnitorul Bagdadului, au fost zne i vrjitori,
greesc cei care spun c sunt nchipuite povestirile despre
isprvile duhurilor i ale stpnilor lor, isprvi ce se cunosc din
cele istorisite prin pieele oraelor. Zne sunt i astzi, i nu prea
de mult eu nsumi am fost martorul unei ntmplri n care, fr
doar i poate, s-au amestecat duhurile, dup cum am s v
povestesc.
ntr-un ora de seam din ara mea iubit, Germania, tria
cu muli ani nainte un cizmar cu soia lui; el ducea o via simpl
i cinstit. n timpul zilei edea la colul strzii i crpea ghete i
pantofi, ba fcea chiar i nclri noi, dac i cerea cineva acest
lucru; dar atunci trebuia mai nti s cumpere pielea, cci el era
tare srac i nu avea nimic pus deoparte. Nevasta lui vindea
zarzavaturi i poame, care creteau ntr-o grdini de lng
poart, i muli oameni trguiau cu plcere de la ea, fiindc era
mbrcat curat i ngrijit i tia s-i rnduiasc frumos marfa.
Cei doi soi aveau un fiu chipe, plcut, voinic i destul de
nalt pentru cei doisprezece ani ai si. De obicei, el edea lng
maic-sa n piaa de legume i de multe ori ducea acas la
muterii o parte din cumprturile fcute de femei sau buctari
de la taraba nevestei cizmarului. Rareori se ntorcea fr o floare
frumoas, un ban sau o felie de cozonac, cci stpnii buctarilor
se uitau cu plcere la frumosul biat i i druiau ntotdeauna
cte ceva.
ntr-o zi, nevasta cizmarului edea ca de obicei n pia,
avnd dinainte cteva couri cu varz i alte legume, fel de fel de
verdeuri i semine, iar ntr-un coule, pere timpurii, mere i
caise. Micul Iacob aa se numea biatul edea lng ea i
luda marfa cu glas subire:
Poftii la noi, domnilor, privii ce varz frumoas, ce
verdeuri aromate! Avem pere timpurii, doamnelor, mere timpurii
i caise. Cine cumpr? Mama vinde ieftin!
Astfel striga biatul. n clipa aceea trecea prin pia o
btrn cam zdrenroas; avea o fa mic i ascuit, zbrcit
de ani, ochi roii i un nas coroiat i ascuit, ncovoiat spre
brbie; umbla sprijinit ntr-un toiag lung i totui nu se putea
spune c umbl, cci mai curnd chiopta, luneca, se legna
prnd c are la picioare nite rotie i c n orice clip poate s
se rstoarne cu nasul cel ascuit n pmnt.
Nevasta cizmarului privi spre btrn cu luare-aminte.
Venise zi de zi vreme de aisprezece ani n acea pia, dar nu
vzuse pn atunci niciodat acea fptur ciudat. Tresri fr
voie vznd-o pe bab c se ndreapt chioptnd ctre ea i se
oprete n faa courilor.
Tu eti Hanna, zarzavagioaica? ntreb baba, cu glas
neplcut i croncnitor, cltinnd nencetat din cap.
Da, rspunse nevasta cizmarului. Dorii s cumprai
ceva?
O s vedem, o s vedem! Ce de ierburi, ce de ierburi! Ai
oare ce-mi trebuie mie! zise baba i, aplecndu-se peste couri,
ncepu s rscoleasc prin ele cu minile ei pmntii i urte;
apucnd verdeurile, att de frumos i de ngrijit rnduite, cu
degetele-i ca de pianjen, subiri, le apropia cnd pe unele, cnd
pe altele, de nasul ei lung i le mirosea.
Nevestei cizmarului i se rupea inima vznd cum rscolete
baba verdeurile ei dragi, dar nu ndrzni s spun nimic, cci
cumprtorul era n drept s cerceteze marfa i, n afar de asta,
simea o groaz ciudat uitndu-se la aceast femeie. Dup ce
cotrobi prin tot coul, baba bombni:
Marf proast, ierburi proaste, nu gsesc nimic din ceea
ce vreau; era mult mai bine acum cincizeci de ani. Marf proast,
marf proast!
Aceste vorbe l suprar pe micul Iacob.
Ascult, eti o bab neruinat! strig el nciudat, nti i
vri degetele urte i negre n verdeurile astea frumoase i le
striveti, apoi le apropii de nasul tu lung, pentru ca nimeni
dintre cei care te-au vzut s nu mai vrea s le cumpere, iar acum
spui despre marfa noastr c e proast, cnd nsui buctarul
ducelui cumpr de la noi.
Btrna se uit piezi la inimosul biat, izbucni ntr-un
hohot de rs respingtor i zise cu glas rguit:
Biete, biete! i place, aadar, nasul meu, frumosul meu
nas lung? O s ai i tu unul, din mijlocul obrazului pn peste
brbie.
n timp ce vorbea astfel, lunec spre cellalt co n care era
aezat varza. Apuc cu minile cele mai frumoase verze albe, le
strnse pn le strivi, apoi le arunc talme-balme n co i
spuse iar:
Marf proast, varz proast!
Nu-i mai cltina att de urt capul ncoace i ncolo,
strig biatul cu team, cci ai un gt subire ca un cotor de
varz i s-ar putea frnge, i atunci capul ar cdea n co; cine ar
mai vrea oare atunci s trguiasc de acolo?
Nu-i plac gturile subiri? croncni baba rznd. Tu s n-
ai gt deloc, capul s-i stea nfipt ntre umeri ca s nu cad de pe
truporul cel mic!
Nu mai trncni astfel de lucruri cu biatul! spuse n
sfrit nevasta cizmarului suprat de atta cotrobit, privit i
mirosit. Dac vrei s cumperi ceva, grbete-te! mi goneti toi
cumprtorii.
Bine, fie cum spui tu! strig baba, cu o privire
dumnoas. Am s-i cumpr verzele astea, pe toate ase; dar
uite c m sprijin n toiag i nu pot cra nimic. D-i voie
bieelului tu s-mi duc marfa acas; am s-l rspltesc.
Biatul nu vru s se duc i ncepu s plng, cci i era
groaz de btrna cea urt; dar maic-sa i porunci cu toat
asprimea s se duc, socotind c-ar face un pcat s-o lase pe
femeia aceea btrn i slab s care singur atta greutate;
aproape plngnd, biatul fcu dup cum i se poruncise, leg
verzele ntr-o pnz i plec dup btrn, prin pia.
Ea abia mergea i le trebuir aproape trei sferturi de ceas
pn ce ajunser ntr-o mahala foarte ndeprtat a oraului. n
sfrit se oprir n faa unei csue drpnate. Aici baba scoase
un crlig vechi i ruginit din buzunar, l vr cu ndemnare ntr-o
guric din u i, deodat, ua se ddu, scrind, n lturi.
Dar ce uimit fu micul Iacob cnd pi n cas! Pe
dinuntru,ea era minunat mpodobit: tavanul i pereii erau de
marmur, iar mobilele din cel mai frumos abanos, btute cu
aur i cu pietre lefuite; podeaua ns era de sticl i att de
lustruit, nct biatul alunec i czu de cteva ori.
Btrna scoase un fluiera de argint din buzunar i fluier o
melodie care rsun asurzitor prin toat casa.
ndat se ivir civa cobai pe
scri, i tare se mai minun Iacob,
vzndu-i c merg n dou labe, c au
n picioare coji de nuc n loc de
nclri, c poart veminte omeneti,
iar pe cap au chiar plrioare dup ultima
mod.
Unde mi-ai pus papucii,
netrebnicilor? strig btrna si-i lovi
cu toiagul, de srir n sus urlnd.
Ct timp o s mai atept?
Ei se repezir pe scri n sus
i se ntoarser cu o pereche de
coji de nuc de cocos, cptuite
cu piele, pe care le traser cu
ndemnare n picioarele btrnei.
Acum baba nu mai chiopta i
nu se mai poticnea. Arunc toiagul i
alunec cu repeziciune pe podeaua de
sticl, trgndu-l de mn pe micul
Iacob dup ea. n sfrit se opri ntr-o
odaie plin de fel de fel de lucruri
casnice, aducnd a buctrie, dei
mesele din lemn de mahon i
canapelele acoperite cu
covoare scumpe s-ar fi
potrivit mai bine
ntr-o ncpere de zile mari.
Stai jos, biete, spuse btrna prietenos, aezndu-l n
colul unei canapele i punnd o mas n faa lui, astfel nct s
nu mai poat iei. Stai jos, ai crat o povar grea: capetele de
oameni nu sunt att de uoare, nu sunt deloc uoare,
Mtu, de ce vorbeti aa de ciudat? strig biatul. E
adevrat c sunt obosit, dar eu am crat verze, verzele pe care le-
ai cumprat de la mama.
Ehei, te neli! rse baba i, ridicnd capacul coului,
scoase de pr un cap de om.
Biatul nlemni de spaim; nu putea nelege ce se
ntmplase, dar se gndi la maic-sa. Dac afl cineva de aceste
capete omeneti, i zise el, desigur c o vor nvinovi pe ea.
Fiindc eti att de cuminte, trebuie s te rspltesc,
mormi btrna. Ai un pic de rbdare i am s-i gtesc o
supuoar de care o s-i aminteti toat viaa.
Vorbind astfel, baba fluier iar. Venir mai nti o mulime de
cobai n veminte omeneti; n fa purtau oruri de buctrie,
iar de cingtorile lor atrnau linguri de amestecat i cuite de
buctrie; n urma lor opiau n dou labe o mulime de veverie,
cu alvari turceti largi i pe cap cu cciulie verzi de catifea.
Preau s fie ajutoarele de buctar, cci se crar cu mare
iueal pe perei i aduser tigi i crtii, ou i unt, verdeuri i
fin i le aezar pe plit; n vremea asta, baba aluneca mereu
cu papucii ei de nuc de cocos ncoace i ncolo i biatul vzu
c-i ddea osteneala s-i gteasc ceva bun.
Focul ncepu curnd s duduie, tigaia prinse s sfrie i s
fumege, un miros plcut se rspndi prin odaie, iar baba alerga n
sus i n jos, cu veveriele i cu cobaii dup ea, vrndu-i nasul
ei lung n oal de cte ori trecea pe lng plit.
n sfrit, fiertura ncepu s clocoteasc, din oal se nlar
aburi, iar spuma ddu n foc. Atunci ea trase oala la o parte,
umplu o ceac de argint cu sup i o puse n faa micului Iacob.
Aa, biete, aa, zise ea, mnnc supuoara i o s ai tot
ce i-a plcut att de mult la mine. Ai s ajungi un buctar
priceput, ai s fii i tu cineva, dar buruiana nu, buruiana n-ai s
o gseti niciodat. De ce n-a avut-o mama ta n co?
Biatul nu pricepea bine ce-i spunea i privea cu tot mai
mult luare-aminte supa, care-i plcea nespus. Maic-sa i gtise
multe bucate gustoase, dar nici una nu-i plcuse att de mult.
Din sup se nla un miros plcut de verdeuri i de mirodenii;
era n acelai timp i dulce, i acrioar, i foarte tare.
n timp ce sorbea ultimele picturi din minunata fiertur,
cobaii aprinser tmie arab, care se rspndi n nori albstrui
prin odaie; norii se ngroar din ce n ce i se lsar n jos.
Mirosul de tmie l amei pe biat; zadarnic i spunea c trebuie
s se ntoarc la mama lui; cu ct se ndemna mai mult, cu att l
cuprindea toropeala i, n cele din urm, adormi dus pe
canapeaua btrnei.
Vis ceva ciudat. I se pru c baba l dezbrac i l nvelete
n piele de veveri, c el ncepe s sar, s se caere ca o veveri,
c se plimb cu celelalte veverie i cu cobaii, care erau nite
fpturi foarte cumini i aezate, i c face cu ele slujb la
btrn. La nceput fu folosit numai ca lustragiu, adic trebuia s
ung cu ulei nucile de cocos pe care baba le purta ca papuci, s le
frece pn ncepeau s strluceasc. Deoarece n casa
printeasc fusese adeseori pus la asemenea treburi, era
ndemnatic; cam dup un an aa vis el mai departe l
folosir la treburi mai grele; mpreun cu alte veverie trebuia s
prind firicelele de praf din soare, iar cnd se strngeau destule,
s le cearn prin cea mai fin sit de pr.
Baba socotea c nu-i pe lume ceva mai bun ca firicelele de
praf i, neputnd s mestece bine din pricin c era tirb, punea
s i se fac pine din firicelele de praf din soare.
Dup nc un an fu mutat ntre slujitorii care strngeau ap
de but pentru btrn. S nu credei c pentru asta spau vreun
pu sau puneau un butoi n curte ca s curg n el ap de ploaie;
fceau ceva mult mai nstrunic: veveriele i Iacob mpreun cu
ele trebuiau s culeag rou de pe trandafiri cu ajutorul unor coji
de alune; aceast rou o bea btrna. Deoarece bea mult,
sacagiii" trudeau din greu.
Dup nc un an, fu pus la treburi casnice; avea nsrcinarea
s curee podelele; cum acestea erau din sticl, pe care se
cunotea orice boare, treaba nu era uoar. Trebuia s frece cu
peria i s-i lege crpe de picioare, alunecnd astfel prin odaie.
n al patrulea an fu mutat n sfrit la buctrie. Aceasta era
o slujb de cinste, la care se ajungea dup ncercri ndelungate.
Iacob sluji acolo ca ucenic pn ce ajunse meter de prjituri i
capt o ndemnare i o iscusin att de mari n tot ce privea
gtitul bucatelor, nct se mira deseori de sine nsui; cele mai
grele mncruri, plcinte cu dou sute de feluri de arome, supe
din toate verdeurile pmntului pe toate le nv, pe toate se
pricepea acum s le fac repede i bine.
Trecuser astfel vreo apte ani de cnd se afla n slujba
btrnei, cnd, ntr-o zi, aceasta, scondu-i papucii de cocos i
lund coul i toiagul ca s ias n ora, i porunci s curee un
pui, s-l umple cu verdeuri i s-l rumeneasc bine pn se va
ntoarce ea. Biatul i ndeplini poruncile cu toat iscusina. Suci
gtul puiului, l opri cu ap clocotit, i smulse cu ndemnare
penele, l cur de tuleie pn ce pielea lui deveni neted i
moale, apoi i scoase mruntaiele. Dup aceea se apuc s aleag
verdeurile cu care avea s umple puiul.
n cmara de verdeuri zri de data aceasta un dulpior n
perete a crui u era pe jumtate deschis i pe care nu-l mai
vzuse pn atunci. Curios, se apropie s vad ce se afl nuntru
i zri o mulime de coulee din care ieea un miros tare i
plcut. Deschise unul din couri i gsi n el nite ierburi de o
form i culoare cu totul neobinuite. Tulpina i frunzele erau
verzi-albastre i aveau n vrf o floricic de un rou-aprins, tivit
cu galben; se uit gnditor la floare i apoi o mirosi. Mirosea tot
att de tare ca supa pe care i-o gtise btrna. Mireasma era ns
att de puternic, nct biatul ncepu s strnute din ce n ce
mai nestvilit i, strnutnd, se trezi n cele din urm.
Era culcat pe canapeaua btrnei. Se uit uimit mprejur.
Ct de adevrat pare visul! i spunea el. A fi putut jura c m
preschimbasem ntr-o netrebnic de veveri, ntr-un semen al
cobailor i al altor lighioane, i apoi c ajunsesem un buctar
iscusit. Ce-o s mai rd mama cnd am s-i povestesc! Dar n-are
s se supere c am dormit ntr-o cas strin, n loc s-o ajut la
pia?"
Cu acest gnd se ridic, voind s plece; trupul i nepenise
din pricina somnului, mai ales ceafa, cci nu-i putea mica bine
capul ncoace i ncolo; i venea s rd de el nsui c era att de
ameit de somn, nct, n fiecare clip, fr s-i dea seama, ba se
lovea cu nasul de un dulap, ba de un perete sau, cnd se ntorcea
repede, se izbea cu el de clana uii.
Veveriele i cobaii alergau scncind n jurul lui, ca i cnd
ar fi vrut s-l petreac; ajuns n prag, el i pofti chiar s-o fac,
fiind fpturi drglae, dar ele fugir napoi n cas, pe cojile lor
de nuc, i le auzi numai de departe vaietele.
Partea aceasta a oraului unde l dusese btrna era destul
de ndeprtat i Iacob abia izbuti s se descurce prin ulicioarele
nguste, unde oamenii ncepur s se mbulzeasc spre a vedea,
dup cum i se pru lui, un pitic ce se artase prin apropiere;
pretutindeni auzi strigte:
Hei, ia privii ce pitic pocit! De unde o veni? Vai, ce nas
lung are, i ce cap lipit de umeri, ce mini urte, pmntii!
n alte ocazii ar fi vrut i el s-l vad, cci i plcea foarte
mult s priveasc uriai, pitici i orice pocitanie ciudat; dar
acum trebuia s se grbeasc ca s ajung la maic-sa.
Cnd ajunse n pia, l cuprinse teama. Mama lui edea nc
acolo i mai avea destule fructe n co deci el nu dormise prea
mult dar de departe i se pru c era foarte mhnit; nu mai
ndemna trectorii s cumpere, ci i sprijinea capul n mini i,
cnd el se apropie, i se pru c era mai palid ca de obicei.
Biatul ovi, netiind ce s fac; n sfrit, i lu inima n dini,
se strecur prin spate, puse cu gingie mna pe braul ei i
spuse:
Ce ai, mmico? Eti suprat pe mine?
Femeia se ntoarse spre el, dar se ddu napoi cu un ipt de
groaz:
Ce vrei de la mine, pitic pocit? strig ea. Hai, pleac de-
aici! Nu-mi plac asemenea glume prosteti.
Ce-i cu tine, mam? ntreb Iacob speriat. Desigur, nu te
simi bine; de ce vrei s-i alungi fiul?
i-am mai spus, vezi-i de drum! rspunse Hanna
mnioas. De la mine nu vezi nici un ban pentru olticriile tale,
strpitur!
ntr-adevr, Dumnezeu i-a luat minile! i spuse biatul
amrt, ca pentru sine. Cum s fac acum ca s-o duc acas?
Drag mmico, fii nelegtoare, uit-te bine la mine! Sunt fiul
tu, Iacob al tu.
Gluma asta mi se pare prea deucheat! strig Hanna
vecinei, ia te uit, piticul sta urt st aici, mi gonete toi
muterii i-i bate joc de nenorocirea mea, zicnd: Eu sunt Iacob,
fiul tu. Neruinatul!
Atunci vecinele se scular n picioare i ncepu s-l ocrasc
cum le venea mai bine i tii ct de stranic se pricep
precupeele la asta fcndu-l cu ou i cu oet, strigndu-i c-i
bate joc de nenorocirea bietei Hanna, al crei frumos biat fusese
rpit acum apte ani, i ameninndu-l cu toatele c vor sri la ei
s-l zgrie, dac n-o s plece de ndat.
Srmanul Iacob nu tia ce s mai zic despre toate astea.
Dup cum era ncredinat, n dimineaa aceea fusese, ca de obicei,
cu maic-sa n pia, o ajutase s aeze fructele, apoi plecase cu
baba acas la ea, mncase sup, dormise puin, iar acum se
napoiase, mama i vecinele spuneau ns c ntre timp se
scurseser apte ani i i strigau pitic pocit! Ce se ntmplase oare
cu el?
Cnd vzu c maic-sa nu vrea s mai tie de el, ochii i se
umplur de lacrimi i cobor strada amrt, spre dugheana unde,
peste zi, tatl su peticea nclmintea.
S vd, se gndi n sinea lui, dac nici el nu mai vrea s tie
de mine. Am s m aez n prag i am s vorbesc cu el.
Cnd ajunse la dugheana cizmarului, se opri n prag i privi
nuntru. Meterul lucra att de zorit, nct nici nu-l vzu. Dar
cnd i arunc ntmpltor ochii spre u, scp din mini
pantoful, aa i sula i strig ngrozit:
Pentru numele lui Dumnezeu, ce-i artarea asta, ce-i
pocitania asta?
Bun seara, metere! zise biatul, intrnd n atelier. Cum
o mai duci?
Prost, prost, domniorule, rspunse tatl, spre mirarea lui
Iacob, prnd c nu-l recunoate nici el. Nu m mai ajut
minile. Sunt att de singur, mbtrnesc i totui nu-mi d
mna s-mi iau un ajutor.
Nu ai un fiu care s-i ajute din cnd n cnd la lucru?
ntreb biatul mai departe.
Am avut unul, l chema Iacob; acum ar fi fost un flcu
nalt i sprinten, i ar fi avut douzeci de ani. El m-ar fi ajutat
stranic. De, aa mai ziceam i eu! De la doisprezece ani se
dovedise harnic i ndemnatic, prinsese i ceva din meserie; era
chipe i plcut n purtri; el mi-ar fi adus muterii att de muli
c n-a mai fi peticit nclri, ci a fi furit numai ghete noi! Dar
aa se ntmpl n via!
i unde i-e biatul? ntreb Iacob pe taic-su cu voce
tremurtoare.
Dumnezeu tie, rspunse acesta. Acum apte ani, da, att
e de atunci, ne-a fost furat din pia.
Acum apte ani! strig Iacob ngrozit.
Da, domniorule, acum apte ani! mi amintesc ca astzi
cum a venit nevasta acas, plngnd i vicrindu-se c l-a
ateptat toat ziua s se napoieze, c l-a cutat i a ntrebat
peste tot, dar nu l-a mai gsit. Eu am tiut i am spus totdeauna
c o s se ntmple ceva; Iacob era un biat chipe, nimic de zis,
iar nevast-mea se mndrea cu el i i plcea cnd oamenii l
ludau. Adeseori l trimitea cu zarzavaturi sau cu alte celea n
case avute. i nu fcea ru, cci era ntotdeauna bine rspltit.
Dar eu i spuneam mereu: Ai grij, oraul e mare, n el locuiesc
muli oameni ri, ai grij de Iacob! i aa cum am spus, aa s-a
ntmplat. O dat a venit n pia o femeie btrn i urt, s-a
tocmit pentru fructe i zarzavaturi i, la urm a cumprat attea
verze, nct nu le-a putut duce singur. Nevast-mea, miloas, a
trimis biatul s-o ajute. i din clipa aceea nu l-am mai vzut.
i zici c de atunci au trecut apte ani?
apte ani se mplinesc la primvar. L-am cutat, am
ntrebat de el din cas n cas, i fiindc muli l cunoteau pe
drglaul copil i-l ndrgiser, l-au cutat mpreun cu noi, dar
totul a fost n zadar. Nimeni n-o cunotea pe femeia care
cumprase zarzavatul, doar o btrn de nouzeci de ani spunea
c s-ar putea s fi fost zna cea rea a buruienilor, care vine n
ora o dat la cincizeci de ani pentru fel i fel de cumprturi.
Astfel vorbi tatl lui Iacob, btnd n acelai timp zdravn la
pantof i trgnd sfoara cu amndou minile.
Biatul pricepu ncetul cu ncetul ce se ntmplase cu el i
anume c nu visase, ci chiar trise apte ani la zna cea rea,
slujind-o n chip de veveri. Mnia i durerea i umplur inima,
mai-mai s-o sparg. apte ani din via i rpise baba. i ce
dobndise n schimb? nvase s curee papuci din coji de nuc
de cocos i s lustruiasc pardoseala de sticl a unei odi?!
nvase de la cobai toate tainele buctriei?!
Rmase aa o bun bucat de vreme, gndindu-se la soarta
sa; n cele din urm, tatl su l ntreb:
Dorii poate s v lucrez ceva, domniorule? O pereche de
pantofi noi cumva? Sau, adug el zmbind, o mbrcminte
pentru nas, poate?
Ce-ai cu nasul meu? ntreb Iacob. Ce nevoie am de o
mbrcminte pentru el?
Ei, rspunse cizmarul, fiecare cum crede, dar trebuie s-i
spun: dac a avea un nas att de urt, mi-a face o
mbrcminte din piele trandafirie i lucioas. Privete bucata
asta de piele! Ce frumoas e! E adevrat c i-ar trebui un cot cel
puin, dar i-ar apra bine nasul, domniorule; nu te-ai mai lovi
de orice ucior, de orice trsur de care ai vrea s te fereti.
Tnrul nlemni de spaim; i pipi nasul: era gros i lung
de dou palme! Aadar, astfel l sluise baba; de aceea nu-l
recunoscuse mam-sa, de aceea i se spunea pitic pocit!
Metere! se adres el cizmarului, aproape plngnd. N-ai
vreo oglind la ndemn, ca s m pot privi?
Domniorule, rspunse tat-su cu gravitate, n-ai un chip
cu care s te poi mndri i n-ai de ce s te uii n fiece clip n
oglind. sta-i un obicei caraghios; dezva-te de el.
Vai, las-m s m uit n oglind! strig biatul. Nu din
fudulie, fii sigur.
Nu-mi mai bate capul, c n-am nici o oglind; nevasta are
o oglinjoar, dar nu tiu unde o pune. Dac vrei s te vezi totui
n oglind, uite, peste drum st Urban, brbierul; el are o oglind,
de dou ori ct capul dumitale; acolo poi s te priveti ct vrei. i
acum, bun ziua!
Vorbind astfel, tatl l scoase uurel din prvlie, nchise ua
n urma lui i se aez din nou la lucru.
ndurerat, tnrul se duse peste drum, la Urban brbierul pe
care-l cunotea de mult.
Bun dimineaa, Urban, i spuse el. Am venit s te rog
ceva. Fii bun i las-m s m uit puin n oglinda dumitale.
Poftim, cu plcere! strig brbierul rznd, iar muterii
si, crora trebuia s le rad barba, ncepur s rd n hohote i
ei. Eti o mndree de biat: subire i ginga, cu gtior ca de
lebd, cu mnue de prines i cu nsucul
crn, nici c se afl altul mai frumos! Eti tare mndru de el,
desigur: hai, uit-te ct pofteti! Nu vreau s se spun despre
mine c din pizm nu te-am lsat s te uii n oglinda mea!
La vorbele brbierului, frizeria rsun n hohote de rs.
ntre timp, tnrul se apropie de oglind i se privi. Ochii i se
umplur de lacrimi:
Da, scump mam, aa, ntr-adevr, n-ai putut s-l
recunoti pe Iacob al tu, i spuse el n gnd. Nu astfel arta el n
zilele fericite cnd te mndreai cu el n faa oamenilor!
Avea nite ochi mici ca de porc, iar nasul uria i atrna
peste gur pn la brbie; gt prea c nu are deloc, cci capul
era nfipt adnc ntre umeri i cnd l mica la dreapta sau la
stnga, simea c-l doare ru; era tot att de nalt ca i acum
apte ani, cnd avusese doisprezece ani dar ntre doisprezece i
douzeci de ani, n loc s creasc n nlime ca toi oamenii, el
crescuse n lime; spatele i pieptul i se liser, artnd ca un
sac mic, dar bine ndesat; trupul lui greoi se sprijinea pe nite
piciorue slabe, ce preau neputincioase s susin atta
greutate; n schimb, cu att mai lungi i erau braele ce atrnau
de-a lungul trupului; erau la fel de lungi ca i ale unui om n
toat firea; minile i erau butucnoase i pmntii, iar degetele
lungi ca fusele, i cnd le ntindea putea atinge pmntul fr s
se aplece, Astfel arta acum Iacob; el era acest pitic slut.
i aminti de dimineaa aceea cnd btrna se apropiase de
courile mamei sale. Toate cele de care-i btuse joc atunci
nasul lung, degetele urte le avea i el acum; numai gtul
deirat i tremurtor al babei nu-l avea.
Ei, priniorule, te-ai uitat destul? ntreb brbierul, care
se apropiase de el i-l privea rznd, ntr-adevr, s vrei s visezi
asemenea artare caraghioas i n-ai putea. Hei, flciaule, iat
ce prere am eu: n frizeria mea intr destui muterii, dar n
ultimul timp nu atia ci a dori eu. Asta, fiindc vecinul meu,
brbierul Spum, a adus nu tiu de unde un uria care atrage
muteriii. Ei bine, un uria nu-i lucru mare; un omule ca tine e
ns altceva. Intr la mine n slujb, piciule; o s ai cas, mas,
simbrie, mbrcminte, de toate: pentru asta, te aezi dimineaa
n faa uii, chemi oamenii nuntru, mi faci clbucul i pui
muteriilor ervetul la gt! Fii sigur c-o s ne nelegem bine
amndoi. O s am mai muli muterii dect cel cu uriaul i toi,
cu plcere, or s-i dea un baci.
Tnrul se mnie n sinea sa auzind acea propunere de a
sluji drept momeal la un brbier. Dar oare nu trebuia el s
ndure batjocura cu rbdare? De aceea, foarte linitit, i spuse
brbierului c nu avea timp pentru astfel de ndeletniciri i-i
vzu de drum.
Dac femeia cea rea i sluise trupul, nu avusese nici o
putere asupra minii sale; Iacob i ddea prea bine seama c nu
mai gndea i simea ca acum apte ani; n acest rstimp se
fcuse mai detept, mai nelegtor; nu-i cina frumuseea
pierdut, nici trupul hd; l mhnea numai faptul c fusese gonit
de la ua tatlui su ca un cine de pripas. De aceea hotr s
mai fac o ncercare la maic-sa.
Ajuns n pia, se apropie de ea i o rug s-l asculte
linitit. i aminti de ziua cnd plecase cu btrna, i vorbi de
toate ntmplrile copilriei sale, i povesti apoi cum slujise apte
ani la o iazm, ca veveri, i cum l-a sluit c-i btuse atunci joc
de ea.
Nevasta cizmarului nu mai tia ce s cread. Toate amintirile
din copilrie pe care i le povestise se potriveau, dar cnd i spuse
c a fost veveri timp de apte ani, strig:
Nu se poate, nu exist iazme!
i cnd l privea, i era sil de pocitania de pitic i nu-i venea
s cread c putea fi feciorul ei.
n sfrit, socoti c cel mai bun lucru era s vorbeasc cu
brbatul ei despre toate acestea. i strnse courile i l pofti s
vin cu ea. Astfel ajunser la dugheana cizmarului.
Ia ascult, i zise acestuia, dumnealui spune c e Iacob,
fiul nostru pierdut. Mi-a povestit cum a fost furat acum apte ani
i cum a fost vrjit de o iazm.
Aa? o ntrerupse cizmarul mnios. i-a istorisit el asta?
Stai tu piicherule! Eu i-am povestit despre toate acum un ceas i
a alergat la tine s te nele! Zici c eti vrjit, biea? Stai c
dezleg eu vraja!
i lund o legtur de curele pe care tocmai le tiase, se
repezi la biat i ncepu s-l croiasc pe spinare i peste braele
cele lungi, nct acesta izbucni n ipete de durere i o lu la fug,
plngnd.
n acel ora, ca pretutindeni, erau puine suflete miloase care
s vin n ajutor unui nenorocit, care mai era i slut pe deasupra.
i, astfel, nefericitul pitic rbd toat ziua de foame i de sete, iar
seara fu nevoit s se aciueze pe treptele tari i reci ale unei
biserici.
Dar cnd razele soarelui l trezir a doua zi dimineaa, el
chibzui cum s-i ctige pinea, cci taic-su i maic-sa l
alungaser. Era prea mndru ca s slujeasc drept momeal la
un brbier, nu voia s fie privit ca un caraghios pentru bani; dar
de ce s se apuce? Atunci i aminti c, sub nfiarea de
veveri, nvase s gteasc foarte bine; credea pe drept cuvnt
c putea ntrece muli buctari; se hotr deci s-i foloseasc
cunotinele.
De aceea, de ndat ce strzile prinser via i ziua de
munc ncepu, el intr mai nti n biseric i-i fcu rugciunea
de diminea, apoi o porni la drum. Prinul, stpnitorul acelei
ri, era un mnccios bine cunoscut i un iubitor de ospee,
cruia i plceau bucatele alese; drept care i aducea buctarii
din toate colurile lumii.
Tnrul se ndrept spre castelul lui. Cnd ajunse la poarta
dinafar, paznicii l ntrebar ce dorete i ncepur s-l ia n
btaie de joc; el ns ntreb de mai-marele buctarilor. Ei se
pornir pe rs i-l conduser n curte; pe unde trecea, slujitorii se
opreau, se uitau dup el, rdeau i porneau n urma lui, aa
nct, ncetul cu ncetul, se strnse un alai mare de slujitori de
toate felurile care se ndreptau spre scrile palatului: grjdarii
zvrlir esalele, tafetele venir n goan, cei ce bteau covoarele
se oprir toi se mbrnceau i ddeau fuga; se strni o
nvlmeal, de parc dumanul s-ar fi aflat n faa porilor, iar
vzduhul vui de strigte:
Un pitic, un pitic! Ai vzut piticul?
Atunci se ivi n u supraveghetorul palatului, mnios, cu un
grbaci uria n mn:
Hei, blestemailor, de ce facei atta glgie? Nu tii c
stpnul doarme nc?
Vorbind astfel, el roti grbaciul prin aer i-l ls s cad cu
putere pe spinrile unor grjdari i paznici.
Stpne, strigar ei, nu vezi? Aducem un pitic, un pitic
cum nu s-a mai vzut!
Dnd cu ochii de prichindel, supraveghetorul palatului i
stpni cu greu rsul, temndu-se ca nu cumva, rznd, s-i
piard fala. De aceea i goni pe toi cu biciul, l chem pe pitic
nuntru i-l ntreb ce dorete. Cnd auzi c vrea s vorbeasc
cu mai-marele buctarilor, zise:
Nu, fiule; la mine, la supraveghetorul casei, trebuie s vii.
Vrei s te faci mscriciul prinului, nu-i aa?
Nu, domnule, rspunse piticul. Sunt un buctar priceput
i cunosc fel de fel de mncruri alese; ducei-m la mai-marele
buctarilor, poate o avea nevoie de mine.
Fie dup voia ta, mititelule. ntre noi fie vorba, eti un
bietan fr minte. La buctrie! Ca mscrici n-ai munci mai
nimic; ai mnca, ai bea dup pofta inimii i ai cpta haine
frumoase. Dar hai s vedem dac te pricepi att de bine la gtit ca
s fii buctarul prinului; iar ca ajutor de buctar ar fi pcat s-i
pierzi vremea.
Cu aceste cuvinte, supraveghetorul palatului l lu de mn
i-i duse spre ncperile mai-marelui buctarilor.
Cinstite domn, spuse acestuia piticul i fcu o plecciune
att de adnc, nct atinse covorul cu nasul, nu avei nevoie de
un buctar iscusit?
Meterul buctar l privi din cap pn n picioare, apoi
izbucni n rs.
Cum? strig el. Tu, buctar? Crezi c aici sunt plite att
de joase ca s te poi tu uita pe ele chiar dac te-ai ridica n vrful
picioarelor i i-ai ntinde capul dintre umeri? Mi mititelule! Cine
te-a trimis la mine ca s te faci buctar i-a btut joc de tine.
Astfel vorbi mai-marele buctarilor rznd, i mpreun cu el
rser supraveghetorul palatului i toi slujitorii ce se aflau n
ncpere.
Piticul ns nu se ddu btut.
Ce pre are un ou sau dou, puin sirop i vin, fin i
mirodenii ntr-o cas unde ele se afl din belug? zise el.
Poruncii-mi s v prepar ceva s v lingei pe degete, fcei-mi
rost de cele ce-mi trebuie i am s pregtesc totul repede n faa
dumneavoastr. Parc vd c o s spunei: Stranic buctar !
Aa glsui tnrul i tare ciudat i mai strluceau ochiorii,
iar nasul lung i se blbnea ncoace i ncolo i i mica degetele
subiri n timp ce vorbea.
Fie! strig meterul buctar i-l lu pe supraveghetor de
bra. Fie, de dragul unei glume, s mergem la buctrie.
Trecur prin mai multe sli i coridoare i ajunser n sfrit
la buctrie.
Aceasta era o cldire nalt i larg, foarte frumos ornduit;
focul ardea nencetat n douzeci de cuptoare, printre care curgea
un pria limpede, n ale crui ape zburdau peti; merindele ce
trebuiau s fie tot timpul la ndemn se aflau aezate n dulapuri
de marmur i lemn scump, iar la dreapta i la stnga se nirau
zece sli n care gseai tot ce era mai bun i mai gustos n toate
rile, ncepnd cu ara francilor i pn n ara lui Soare-Rsare.
Ajutoarele alergau n toate prile mnuind cazane i crtii,
polonice i furculie; cnd intr mai-marele lor n buctrie, toi
rmaser nemicai; se auzea numai pritul focului i susurul
apei.
Ce-a poruncit mria-sa astzi, pentru gustarea de
diminea? ntreb mai-marele pe cel dinti buctar, un om n
vrst.
Stpne, a binevoit s cear sup danez i perioare roii
de Hamburg.
Bine, zise mai-marele buctarilor. Ai auzit ce dorete
stpnul s mnnce? Te ncumei s gteti aste bucate greu de
fcut? Perioarele n-o s le izbuteti n nici un caz; felul n care se
fac e secret.
Nimic mai uor, rspunse piticul, spre uimirea tuturor,
cci gtise deseori aceste bucate cnd era veveri. Nimic mai
uor! Pentru sup s mi se dea cutare i cutare ierburi, mirodenii,
untur de mistre, rdcini i ou; iar pentru perioare, cutare i
cutare, zise el mai ncet ca s-l aud numai mai-marele i cel
dinti buctar pentru perioare mi trebuie patru feluri de carne,
puin vin, untur de ra, ghimber i o anumit buruian ce se
numete alinarea-stomacului.
Ei, pe sfntul Benedict! La ce vrjitor ai nvat? strig
buctarul uimit. Ai spus totul ntocmai, iar despre buruiana
alinarea-stomacului n-am tiut nici noi; da, asta are s fac
perioarele i mai gustoase. Eti o minune de buctar!
Asta n-a fi crezut-o, spuse mai-marele buctarilor. Dar
s-l lsm s ncerce. Dai-i ce-a cerut, vase i de toate, i lsai-l
s pregteasc mncarea.
Porunca se ndeplini i totul fu pregtit pe plit; dar iat c
piticul abia de ajungea cu nasul pn la plit. De aceea fur puse
alturi cteva scaune, deasupra lor o lespede de marmur, iar
mica fptur fu poftit s-i nceap treaba.
n jur, ntr-un cerc mare, stteau buctarii, ajutoarele de
buctar, rndaii i tot felul de slugi, privind i minunndu-se ct
de repede i de uor se micau minile, ct de curat i de frumos
pregtete totul.
Cnd fu gata cu toate, porunci s se pun cratiele pe foc i
s fie lsate s fiarb pn va striga el; apoi ncepu s numere:
unu, doi, trei i aa mai departe, i cnd numr pn la cinci
sute, strig: Gata!" Cratiele fur scoase, iar tnrul pofti pe
meterul buctar s guste.
Al doilea buctar porunci unui ajutor s-i aduc o lingur de
aur, o clti n ap i o ntinse mai-marelui su, care se apropie cu
o fa grav de plit, lu din mncruri, gust, nchise ochii,
plesci de plcere i zise:
Minunat, pe viaa mriei sale, minunat! Nu vrei s iei i
dumneata o lingur, supraveghetorule?
Acesta fcu o plecciune, lu lingura, gust i nu mai putu
de plcere i de bucurie:
Cu toat preuirea ce o am pentru iscusina dumitale,
drag metere, care eti un buctar priceput, sunt totui
ncredinat c n-ai fi putut face att de bine nici supa, nici
perioarele de Hamburg.
Dup el gust i buctarul al doilea. Acesta i strnse
piticului mna cu toat cinstirea i spuse:
Mititelule, eti un meter desvrit; ntr-adevr, buruiana
alinarea-stomacului a dat mncrii un gust cu totul deosebit.
n aceeai clip intr n buctrie un slujitor al prinului i
spuse c stpnul cere masa.
Mncrurile fur aezate pe tvi de argint i duse prinului;
mai-marele buctarilor l lu ns pe pitic n odaia sa ca s stea
de vorb cu el. Dar abia trecu jumtate din timpul trebuincios ca
s spui Tatl nostru (aceasta este o rugciune a ghiaurilor, o,
stpne, i nu ine nici pe departe ct rugciunea credincioilor),
c veni un slujitor i-l chem pe mai-marele buctarilor la
stpnul su. Acesta i puse repede vemintele de srbtoare i
plec cu slujitorul.
Prinul era foarte vesel. Mncase tot ce fusese pe tvile de
argint, iar cnd meterul intr, tocmai i tergea barba.
Ascult, metere, spuse el, pn acum am fost
ntotdeauna foarte mulumit de buctarii ti; dar, ia spune-mi,
cine a gtit azi? De cnd stau pe tronul strmoilor mei, n-am
gustat o mncare att de minunat! Spune-mi cum se numete
buctarul i am s-i druiesc civa galbeni.
Stpne, e o poveste ciudat, rspunse mai-marele
buctarilor, i-i povesti cele petrecute de diminea: cum sosise
un pitic care voia neaprat s intre n slujb ca buctar i cum se
petrecuser lucrurile.
Prinul se mir foarte, chem pe pitic n faa lui i-l ntreb
cine e i de unde vine. Bietul Iacob nu putu s-i spun, desigur,
c era vrjit i c slujise mai nainte ca veveri. Totui rosti
adevrul cnd povesti c rmsese orfan i c nvase la o
btrn.
Prinul nu ntreb mai mult i privi vesel nfiarea ciudat
a noului su buctar.
Dac vrei s rmi la mine, zise el, am s-i dau cincizeci
de galbeni pe an, un vemnt de srbtoare i dou rnduri de
purtare. Pentru asta ns trebuie s-mi pregteti tu nsui, zilnic,
gustarea de diminea, s porunceti cum s se gteasc masa de
prnz, i, ndeobte, s-mi supraveghezi buctria. Deoarece
fiecare slujitor din palatul meu capt un nume de la mine, ai s
te numeti de acum ncolo Nas-Lung i ai s ndeplineti slujba de
ajutor al mai-marelui buctar.
Piticul Nas-Lung czu n genunchi la picioarele puternicului
prin al francilor, i srut tlpile i fgdui s-l slujeasc cu
credin.
Astfel, tnrul i gsise un adpost i-i fcea datoria cu
cinste. Se poate spune c prinul era alt om de cnd se afla n
casa lui piticul Nas-Lung. nainte vreme el obinuia s arunce n
capul buctarilor castroanele i tvile ce i se aduceau; nsui mai-
marelui buctarilor i zvrlise o dat o pulp fript de viel, care
nu era destul de fraged, lovindu-l att de tare n cap, nct
acesta czuse grmad i trebuise s stea trei zile n pat. E
adevrat c prinul dregea cu civa pumni de galbeni ceea ce
fcea la mnie, dar, cu toate acestea, nici un buctar nu se
apropiase cu bucatele de el fr s tremure i s se team. De
cnd sosise piticul la palat, totul parc se schimbase ca prin
farmec. Prinul mnca acum de cinci, n loc de trei ori pe zi,
desftndu-se cu iscusina celui mai mititel slujitor al lui, i pe
chipul su nu se citea niciodat nemulumirea. Nu, el gsea totul
nou, minunat, era vesel i binevoitor i se ngra pe zi ce trecea.
Deseori, n timpul mesei, poruncea s vin mai-marele
buctarilor i piticul Nas-Lung, i aeza pe unul la dreapta, i pe
altul la stnga sa, i le vra n gur, cu mna lui, cte o
mbuctur din gustoasele mncruri, bunvoin pe care
amndoi tiau s-o preuiasc.
Piticului i se dusese faima n tot oraul. Oamenii se rugau de
mai-marele buctarilor s-i lase s-l vad pe pitic gtind iar unii
dintre brbaii de vaz dobndiser nvoirea prinului ca slujitorii
lor s nvee s gteasc de la pitic, ceea ce i aducea acestuia un
ctig frumos, cci fiecare pltea zilnic cte o jumtate de galben.
i pentru ca ceilali buctari s-i rmn prieteni i s nu-l
pizmuiasc, piticul Nas-Lung le ddea lor banii pe care-i ctiga
de la cei pe care-i nvase s gteasc.
Astfel tri Nas-Lung aproape doi ani n belug i cinste, i
numai gndul la prinii lui l mhnea. Astfel tri el i nimic de
seam nu se ntmpl, pn cnd, ntr-o bun zi, iat c se
petrecu ceva.
Piticul Nas-Lung era foarte ager i priceput la cumprturi.
De aceea, de cte ori avea vreme, se ducea singur la pia ca s
cumpere psri i fructe. ntr-o diminea se duse la trgul de
psri ca s caute nite gte mari i grase, aa cum i plceau
stpnului su.
Se plimb cercettor de cteva ori n sus i n jos. Ivirea lui,
acolo, departe de a strni rsul i batjocura, i aducea preuirea
tuturor, toi tiind c e vestitul buctar al prinului, fiecare
gscreas fiind fericit cnd l vedea ndreptndu-se spre ea.
Deodat, Nas-Lung zri la captul unui ir de tarabe, ntr-un
col, o femeie care avea gte de vnzare, dar nu-i luda marfa ca
celelalte i nu ademenea muterii. Se apropie de ea, msur din
ochi i cntri gtele. Erau tocmai aa cum dorea el; cumpr
trei gte mpreun cu coteul lor, l ridic pe umerii lui lai i
fcu cale ntoars
I se pru deodat ciudat c numai dou gte ggiau i
ipau, aa cum fac gtele obinuite; cea de-a treia ns sttea
linitit i tcut, dar ofta i suspina ca un om.
Trebuie s fie bolnav, spuse el, s m grbesc s-o tai i s-
o gtesc.
Dar gsca rspunse limpede i cu glas tare:

De m atingi cumva,
Eu te voi muca.
Gtul de-mi vei tia,
n groap te voi bga.
nspimntat, piticul Nas-Lung ls coteul jos, iar gsca l
privi cu ochii ei frumoi i detepi i oft.
Ei, drace! strig Nas-Lung.Poi s vorbeti, domnioara
gsc? Asta n-a fi crezut-o. Ei, nu-i fie fric! tiu ce-i viaa i n-
am s omor o pasre att de deosebit. Dar fac prinsoare c n-ai
fost totdeauna ceea ce eti acum. i eu am fost odat o veveri
dispreuit.
Ai dreptate, rspunse gsca, nu m-am nscut cu aceast
nfiare ruinoas. Vai, la leagnul meu nu mi s-a spus c
Mimi, fiica marelui Wetterbock, va fi ucis n buctria unui
prin!
Linitete-te, drag domnioar Mimi, o mbrbt piticul.
Pe cuvntul meu de cinste i de ajutor de meter buctar al
luminiei sale c nimeni nu se va atinge de dumneata. Am s-i
fac un cote chiar n ncperile mele, o s ai ce mnca pe sturate,
iar cnd n-o s am treab, am s stau de vorb cu dumneata.
Celorlali slujitori din buctrie am s le spun c vreau s te
ngra pentru prin cu ierburi rare i, de ndat ce se ivete
prilejul, i dau drumul.
Gsca i mulumi cu lacrimi n ochi, iar piticul fcu aa cum
fgduise tie celelalte dou gte, iar pentru Mimi fcu un
cote separat, spunnd c vrea s-o pregteasc pentru prin ntr-
un fel cu totul deosebit. De asemenea, nu-i ddu hrana obinuit
pentru gte, ci prjituri i dulciuri. Ori de cte ori avea timp, se
ducea s stea de vorb cu ea i s-o mngie. i povestir unul
altuia ceea ce li se ntmplase i astfel piticul afl c gsca era
fiica vrjitorului Wetterbock, care tria pe insula Gotland. Acesta
se certase cu o zn btrn i rea, care-l nvinsese prin uneltiri
i nelciuni; drept rzbunare, zna o prefcuse n gsc i o
dusese pn aici, att de departe.
Dup ce piticul Nas-Lung povesti i el prin ce trecuse, Mimi i
spuse:
M pricep eu la de-alde astea. Ne-a artat nou tata, mie
i surorii mele, unele lucruri, att ct putea s ne dezvluie. Ct
despre cearta din faa courilor cu verdeuri, felul n care te-ai
prefcut n veveri ndat ce ai mirosit o buruian, precum i
unele din vorbele btrnei, pe care mi le-ai spus, mi dovedesc c
ai fost vrjit cu ierburi; deci, dac ai s gseti buruiana la care s-
a gndit btrna cnd te-a vrjit, ai s fii dezlegat.
Slab mngiere pentru tnr, cci unde s gseasc el acea
buruian? Totui el mulumi i mai prinse puin inim.
n timpul acesta, prinul primi ca oaspete pe un stpnitor
vecin, prietenul su. El l chem pe piticul Nas-Lung n faa lui i
i spuse:
A venit vremea s-mi ari dac-mi slujeti cu credin i
dac eti iscusit n meteugul tu. Acest stpnitor care-i acum
oaspetele meu este acela care, precum se tie, n afar de mine, e
deprins s mnnce din cele mai alese bucate; este un mare
cunosctor n ale buctriei i un om nelept. Ai grij deci ca
bucatele s fie zilnic n aa fel, nct s-l uimeasc tot mai mult.
n acelai timp, dac nu vrei s-i pierzi preuirea mea, atta timp
ct e aici, s nu faci de dou ori acelai fel de mncare. Pentru
aceasta, vistiernicul meu o s-i dea tot ce-i trebuie. Dac e
nevoie s prjeti chiar aur i diamante n untur, f-o! Mai bine
s rmn srac dect s roesc n faa oaspetelui.
Astfel vorbi prinul. Iar piticul i rspunse, fcnd o
plecciune dup cum se cuvine:
Fie precum spui, stpne! Cu voia lui Dumnezeu am s
fac totul n aa fel, nct prinul s rmn mulumit.
De data asta, micul buctar cut s dea ntreaga msur a
iscusinei sale. Nu precupei banii stpnului su, dar i mai
puin puterile lui. Cci putea fi vzut toat ziua nvluit ntr-un
nor de aburi, lng foc, iar glasul lui rsuna fr ncetare prin
buctrie, deoarece el poruncea ca mai mare peste slujitorii
buctriei i peste buctarii mai mici.
Ehei! i spunea el. A putea face i eu ca nsoitorii de
cmile din Alep, care strnesc stranic poft de mncare
cltorilor, povestindu-le cte-n lun i-n stele despre mese
mbelugate. nir cte un ceas ntreg felurile de mncare ce s-au
servit la acele mese, pn ce asculttorii simt c li se face foame
i, fr voia lor, i scot merindele, ntinznd o mas pe care o
mpart darnici cu nsoitorii cmilelor; dar eu n-am s fac aa!
Prinul cel strin se afla de paisprezece zile n ospeie i se
simea foarte bine, minunat de bine. Mncau n fiecare zi nu mai
puin de cinci ori, iar prinul era mulumit de miestria piticului
su, cci vedea plcerea ntiprit pe chipul oaspetelui. n a
cincisprezecea zi, ns, prinul l chem pe pitic la mas i-l
nfi oaspetelui su, pe care-l ntreb dac era mulumit de
pitic.
Eti un mare meter, rspunse prinul cel strin, tii ce
nseamn o mncare bun. De cnd sunt aici, n-ai gtit de dou
ori aceleai bucate i le-ai fcut pe toate cu mult miestrie. Dar,
spune-mi, de ce nu faci, n sfrit, buntatea buntilor, plcinta
crias?
Piticul se sperie, cci nu auzise niciodat de aceast crias
a plcintelor; dar se liniti i rspunse:
O, stpne! Ndjduiam c chipul tu are s mai lumineze
mult vreme acest lca; de aceea am lsat mai la urm
buntatea asta. Cci cu ce putea s-i ureze drum bun buctarul
n ziua despririi, dect cu criasa plcintelor?
Aa? rspunse stpnul su rznd. n ceea ce m
privete pe mine, ai vrut s-atepi, desigur, pn la moartea mea,
ca s-mi urezi drum bun atunci? Cci nici mie nu mi-ai fcut
niciodat aceast plcint. Gndete-te dar s-mi urezi altceva la
desprire i mine adu la mas aceast plcint.
Fie precum ai spus, stpne! rspunse piticul i plec.
Dar nu plec bucuros. Pentru el sosise ziua ruinii i a
nenorocirii. Nu tia cum s fac plcinta. De aceea se duse n
camera sa, plngndu-i soarta. Atunci gsca Mimi, care avea
voie s umble prin camer, se apropie de el i-l ntreb care este
cauza suferinei sale.
terge-i lacrimile! i spuse ea cnd auzi de plcinta
crias. Buntatea aceasta se afla deseori pe masa tatlui meu i
tiu oarecum de ce-i nevoie pentru a o face; iei cutare i cutare,
pui att i att, i chiar dac n-o s aib tot ce trebuie, boierii n-
or s fie prea nzuroi.
Aa vorbi Mimi.
Piticul sri n sus de bucurie, binecuvntat ziua cnd
cumprase gsca i se apuc s pregteasc plcinta crias.
Fcu mai nti puin, de ncercare, i o gsi nespus de bun, iar
mai-marele buctarilor, cruia i ddu s guste, i lud din nou
priceperea.
A doua zi, piticul pregti plcinta ntr-o tav mai mare i o
mpodobi cu coronie de flori. mbrcnd cea mai frumoas hain
de srbtoare, se duse i el n sufragerie. Cnd intr, slujitorul
care servea la mas tocmai era pe cale s taie plcinta i s-o
ntind stpnului i oaspetelui acestuia, pe o lopic de argint.
Prinul muc cu poft din ea, ridic ochii n tavan i, dup ce
nghii, spuse:
A-a-a, pe drept cuvnt se numete criasa plcintelor;
dar i piticul meu este craiul tuturor buctarilor, nu-i aa, drag
prietene?
Oaspetele lu cteva bucele, le gust, le cercet cu luare
aminte i zmbi dispreuitor i tainic:
A fcut-o destul de bine, rspunse el mpingnd farfuria
napoi, dar nu e chiar criasa; era de ateptat!
Atunci prinul ncrunt sprncenele mnios i se nvpie de
ruine.
Pitic ticlos! strig el. Cum ndrzneti s faci o asemenea
ocar stpnului tu? S poruncesc oare s i se taie capul tu
cel mare, drept pedeaps c ai gtit prost?
Vai, stpne! Pentru numele lui Dumnezeu! Am fcut
plcinta dup toat rnduiala; sunt sigur c nu-i lipsete nimic!
spuse piticul tremurnd.
Mini, biete! rspunse prinul i-l lovi cu piciorul. Dac ar
fi aa, oaspetele meu n-ar spune c-i lipsete ceva. Am s te toc i
am s pun s te fac pe tine plcint!
Fie-v mil! strig tnrul i, trndu-se n genunchi spre
oaspete, i mbri picioarele. Spunei-mi ce-i lipsete plcintei
de nu v place? Nu m lsai s pier din pricina unui pumn de
carne i fin;
Asta n-o s-i foloseasc prea mult, dragul meu, rspunse
strinul rznd. M gndeam nc de ieri c n-ai s poi face
aceast mncare ca buctarul meu. Afl c-i lipsete o buruian,
care nu e deloc cunoscut pe aici, buruiana Strnut-cu-plcere.
Fr aceasta, plcinta n-are gust i stpnul tu n-o s mnnce
niciodat plcinta pe care o mnnc eu.
Atunci stpnul rii francilor se mnie:
i totui am s mnnc! strig el cu ochi scnteietori. Cci
jur pe cinstea mea de prin c mine te voi ospta cu plcinta
despre care vorbeti, sau capul biatului stuia va sta nfipt la
poarta palatului meu. Pleac de aici, cine! i mai dau un rgaz
de douzeci i patru de ceasuri.
Astfel strig prinul, iar piticul se duse din nou la el n odaie
i se jelui gtei de soarta sa i de faptul c trebuie s moar,
fiindc n-a auzit niciodat de aceast buruian.
Dac numai despre asta-i vorba, spuse ea, pot s te ajut,
cci tatl meu m-a nvat s cunosc toate ierburile. Alt dat ai fi
fost sortit pieirii, dar, din fericire, acum e tocmai lun nou i
buruiana nflorete taman pe vremea asta. Spune-mi, sunt
castani btrni prin apropierea palatului?
O, da! rspunse Nas-Lung, cu inima mai uoar. Lng
lac, la dou sute de pai de castel, se afl un plc, dar de ce?
Aceast buruian nflorete numai la rdcina castanilor
btrni, zise Mimi. S nu pierdem deci vremea, hai s cutm ce-
i trebuie! Ia-m n brae i du-m afar. Am s i-o caut eu.
El fcu aa cum i spusese i plec cu ea ctre poarta
palatului. Acolo ns, strjerul ndrept puca spre el i spuse:
Dragul meu, s-a isprvit cu tine! N-ai voie s iei din palat;
mi s-au dat porunci stranice.
Dar n grdin cred c pot s m duc, nu? ntreb piticul.
Fii bun i trimite pe unul din tovarii ti la supraveghetorul
palatului ca s ntrebe dac n-am voie s m duc n grdin, s
caut ierburi.
Strjerul i ndeplini rugmintea i piticul primi nvoirea
cerut, cci grdina era mprejmuit cu ziduri nalte i el n-ar fi
avut pe unde s fug
Cnd Nas-Lung ajunse cu gsc Mimi n grdin, o puse cu
grij jos, i ea, lund-o naintea lui, se ndrept repede ctre lac,
unde se aflau castanii. El o urm cu inima strns, deoarece
aceasta era cea din urm i singura lui scpare; dac nu avea s
gseasc buruiana, era hotrt s se arunce mai degrab n lac
dect s i se taie capul.
Mimi cut ntre timp, ns zadarnic; cercet pe sub toi
castanii, ntoarse cu ciocul fiecare firicel de iarb, dar nu gsi
nimic. De mil i de fric ncepu s plng. Se ls seara i
ncepea s nu se mai vad.
Atunci privirile piticului se ndreptar spre lac i el strig
deodat:
Uite, uite acolo, peste lac, mai e un copac, un copac mare
i btrn! S mergem acolo, s cutm i sub el; poate c acolo
nflorete norocul meu.
Gsca i fcu vnt i o lu nainte n zbor; el fugi repede
dup ea, ct l ineau picioarele lui mititele.
Castanul fcea o umbr deas; mprejur era ntuneric i nu
se mai vedea aproape nimic. Deodat, gsca se opri, ddu din
aripi de bucurie, vr repede capul n iarba nalt i smulse cu
docul ceva ce-i ntinse apoi cu gingie prietenului uimit i-i
spuse:
Asta e buruiana; crete din belug pe-aici, aa c n-o s-i
lipseasc niciodat.
Piticul privi buruiana dus pe gnduri; rspndea un miros
dulce, care-i amintea fr voie de clipa cnd se prefcuse din
veveri n pitic; tulpina i frunzele erau albastre-verzui i avea o
floare de un rou aprins, cu margini galbene.
Ludat fie Domnul! strig el n sfrit. Mare minune! Afl
c pare s fie aceeai buruian care m-a prefcut din veveri
ntr-o fptur cu jalnic nfiare cum sunt acum. S fac
ncercarea?
nc nu, l rug gsca. Ia un mnunchi de buruieni din
acestea, hai n camera ta, s strngem banii pe care-i ai i-apoi
s-i ncercm puterea.
Fcur astfel. Se ntoarser n odaie, inima piticului btea
s-i sparg pieptul. Dup ce fcu din hainele i nclmintea sa o
legtur n care ascunse cei cincizeci sau aizeci de galbeni pe
care-i strnsese, gri:
Cu voia lui Dumnezeu, am s scap de aceast povar. i,
vrnd nasul adnc n buruieni, le sorbi mireasma.
Atunci simi cum i se ntind i auzi cum i trosnesc toate
mdularele, cum i se nal capul dintre umeri i, uitndu-se n
jos, ctre nasul su, l vzu cum se micoreaz din ce n ce
spatele i pieptul i se ndreptar, iar picioarele i se lungir.
Gsca privea cu uimire la cele ce se ntmplau.
Vai, ce mare i frumos eti! strig ea. Slav Domnului, nu
mai semeni deloc cu cel care erai nainte.
Iacob se bucur nespus. Dar bucuria nu-l fcu s uite ct de
mult i datora prietenei sale Mimi; inima l ndemna s alerge la
prinii lui, dar, din recunotin, el i stpni aceast pornire i
spuse:
Cui trebuie s-i mulumesc dect ie c sunt iar un om
ntreg? Fr tine n-a fi gsit niciodat aceast buruian, ar fi
trebuit s rmn venic cu nfiarea aceea sau s pier sub
securea clului. Ei bine, n-am s-i rmn dator. Am s te duc la
tatl tu. El, care cunoate toate farmecele, o s te dezlege cu
uurin de vraj.
Gsca ncepu s plng de bucurie i se nvoi s plece
mpreun cu el numaidect.
Iacob iei cu bine din palat, fr a fi recunoscut, mpreun
cu gsca, i o porni ctre malul mrii, nspre ara prietenei sale
Mimi.
N-are rost s povestesc mai departe cum au ajuns cu bine la
captul cltoriei, cum Wetterbock a dezlegat vraja fiicei sale i
cum Iacob a plecat ncrcat de daruri; cum s-a ntors n oraul
su i cum prinii lui i-au recunoscut cu bucurie fiul n acest
tnr chipe; cum i-a cumprat cu darurile lui Wetterbock o
prvlie frumoas i a ajuns bogat i fericit.
Trebuie s spun numai att c, dup plecarea lui din palatul
prinului, s-a iscat o zarv cumplit, cci a doua zi, cnd prinul
vru s-i in cuvntul i s-i taie capul piticului dac nu gsise
ierburile, ia piticul de unde nu-i. Oaspetele su l nvinui ns c l
lsase s fug i n tain ca s nu fie lipsit de cel mai bun buctar
al su, i se plnse c prinul i clcase cuvntul dat. Din
aceast pricin, ntre cei doi stpnitori se isc un mare rzboi,
bine cunoscut n istorie sub numele de rzboiul buruienilor"; se
ddur mai multe lupte, dar pn la urm se ncheie pacea, pe
care noi o numim pacea plcintei", fiindc, la serbarea de
mpcare, buctarul prinului strin pregti plcinta crias,
care-i plcu foarte mult prinului nostru.
Astfel, pricinile cele mai mici au deseori urmri mari. i
aceasta este, stpne povestea piticului Nas-Lung.

Aceasta a fost povestea robului din ara francilor; dup ce


sfri, eicul Ali Banu porunci s i se dea i lui l celorlali robi
poame pentru a se rcori i, n timp ce acetia mncau, sttu de
vorb cu prietenii lui.
Tinerii pe care i adusese btrnul avur numai cuvinte de
laud pentru eic, pentru casa lui i pentru toat rnduiala de
acolo
ntr-adevr, spuse tnrul grmtic, nu-i nimic mai
frumos dect s asculi poveti. A putea s stau astfel zile
ntregi, cu picioarele ncruciate, cu braul sprijinit pe o pern, cu
fruntea n palm, i, dac s-ar putea, cu narghileaua cea mare a
eicului n cealalt, i s ascult poveti. Cam aa mi nchipui c
trebuie s fie traiul n grdinile lui Mahomed.
Ct vreme eti tnr i poi munci, spuse btrnul,
aceast dorin de trndvie nu poate avea vreun temei. Dar nu
m dau n lturi, povetile au un anumit farmec. Cu toate c sunt
btrn, merg pe aptezeci i apte de ani i am auzit multe n
viaa mea, cnd vd un povestitor la col de uli, m opresc
printre cei din jurul lui s ascult. Cci te nchipui i tu n mijlocul
ntmplrilor ce se povestesc, trieti cu oamenii aceia, cu acele
fpturi minunate, cu zne i alte asemenea fiine, pe care nu le
ntlneti n fiece zi; i dup aceea, cnd eti singur, i
reaminteti totul, ca un cltor care i-a umplut bine traista
pentru o cltorie n pustiu.
Nu m-am gndit niciodat, spuse un alt tnr, n ce st
farmecul acestor poveti. Dar pe mine m cuceresc. De mic copil,
cnd eram neastmprat, dac mi se spunea o poveste, tceam.
La nceput mi era totuna despre ce era vorba, numai s mi se
povesteasc ceva, s se ntmple ceva; de cte ori am ascultat,
fr s m plictisesc, acele fabule ticluite de oameni nelepi, n
care se afl un smbure de adevr, despre vulpea i corbul cel
neghiob, despre vulpe i lup, zeci i zeci de poveti despre leu i
animale. Cnd am mai crescut i am nceput s ies n lume,
povetile acestea scurte nu m mai mulumeau; voiam s fie mai
lungi, s fie vorba n ele despre oameni i despre minunatele
ntmplri din viaa lor.
Da, mi amintesc bine de timpul acela, l ntrerupse unul
din prieteni. Tu ai fost cel care ne-ai deschis gustul pentru tot
felul de povestiri. l puneai pe unul din robii votri s spun
attea poveti ct poate spune un nsoitor de cmile de la Mecca
pn la Medina. Cnd i isprvea treburile, i porunceai s se
aeze n iarb, lng noi n faa casei, i l rugam att, ca pn la
urm ncepea s povesteasc i tot povestea, i povestea, pn se
lsa noaptea.
Atunci s-a deschis naintea noastr, zise grmticul, o
lume nou, necunoscut, ara duhurilor i a znelor, cu toate
minunile din lumea florilor, cu palate bogate, strlucitoare de
smaralde i rubine, cu robi uriai care se iveau cnd suceai un
inel sau frecai lampa fermecat ori spuneai cuvntul vrjit al lui
Solomon, i care aduceau mncruri minunate n talgere de aur.
Ne lsam purtai pe nesimite ntr-o alt ar, l ntovream pe
Sindbad n minunatele sale cltorii; seara ne plimbam mpreun
cu Harun al Raid, neleptul stpnitor al credincioilor. l
cunoteam, pe Giafar, vizirul su, tot att de bine ca pe noi
nine; pe scurt, triam acele poveti cum trieti noaptea visele,
i cele mai frumoase ceasuri erau pentru noi acelea ale serii, cnd
ne adunam pe iarb i btrnul rob ncepea s ne spun poveti.
Dar ia zi, moule, cum se face c am ndrgit att de mult
povetile, nct nici astzi nu cunoatem ceva mai plcut?
Am s v rspund ndat, cuvnt btrnul. Mintea
omeneasc e mai uoar i mai neastmprat chiar dect apa
care totui se poate mldia n fel i chip, izbutind cu timpul s
strpung ncetul cu ncetul i obiectele cele mai vrtoase. Mintea
omeneasc e uoar i liber ca vzduhul i, asemenea lui, cu ct
se nal mai mult deasupra pmntului, cu att devine mai
uoar i mai curat. De aceea se nate n oricare om rvna de a
se nla dincolo de tot ce-i e prea cunoscut i de a se mica, mai
liber i mai pur, n lumi mai nalte, fie i numai n vise. Chiar i
dumneata, tinere, ai spus-o: Am trit noi nine n acele poveti,
am gndit i am simit ca oamenii dintr-nsele; i chiar asta
explic farmecul i atracia acestor istorisiri. Ascultnd povestirea
robului, care nu era dect o nscocire, ticluit cndva de altul,
mintea voastr a brodat mai departe cele istorisite. N-ai rmas
nctuai de lucrurile din jurul vostru, de gndurile voastre
obinuite: nu, ai trit cele auzite, ai fost voi niv fiina creia i
s-a ntmplat acele peripeii minunate, att de puternic v-ai
confundat cu omul despre care vi se povestea. Pe firul unei
asemenea istorii, mintea voastr se nla astfel deasupra zilelor
obinuite care, pasmite, nu vi s-au prut nici pe departe att de
frumoase, att de atrgtoare ca acelea din poveste. Astfel mintea
voastr s-a micat mai liber i mai desctuat n lumea cea mai
nalt, necunoscut vou; basmul vi s-a prut o ntmplare aievea
sau, dac vrei, viaa adevrat a devenit basm, pentru c spiritul
i fiina voastr au trit n lumea basmului.
N-am neles chiar tot ce ai spus, gri tnrul negustor.
Dar ai dreptate cnd ne-ari c noi toi trim n basme sau c
basmele triesc n noi. mi amintesc prea bine de frumoasele
timpuri cnd, n ceasurile de tihn, visam cu mintea treaz. Ne
nchipuiam atunci c am fost aruncai de soart pe insule pustii,
neprimitoare; ne sftuiam de ce anume s ne apucm ca s ne
inem zilele, i nu o dat am construit colibe n desiuri de slcii,
ne-am hrnit ca vai de lume cu tot felul de poame pctoase, cu
toate c numai la o sut de pai mai ncolo am fi putut gsi acas
mncrurile cele mai gustoase, ba au fost zile cnd ateptam
ivirea unei zne milostive sau a unui pitic miraculos, care s se
apropie de noi i s spun: Peste puin pmntul din faa voastr
se va despica; fcei-mi plcerea de a cobor n palatul meu de
cletar i de a v ndestula cu buntile pe care vi le vor pune
dinainte slujitorii mei. Tinerii pufnir n rs, dar recunoscur c
prietenul lor spusese adevrul.
i azi nc, urm unul dintre ei, chiar i azi, la vrsta mea,
mi se mai strecoar uneori n suflet vraja aceasta. Aa, de pild,
m-ar supra grozav i a socoti c-i o nscocire neroad dac
fratele meu s-ar npusti n odaie i mi-ar spune: Ai auzit de
nenorocirea care l-a lovit pe vecinul nostru, brutarul cel burtos?
S-a luat la har cu un vrjitor i acesta, ca s se rzbune, l-a
transformat n urs, iar acum nenorocitul st nchis n odaia lui i
url ngrozitor". M-a supra auzind una ca asta i i-a spune
fratelui meu c-i un mincinos. Cu totul altceva ar fi ns dac mi
s-ar povesti c vecinul cel burtos a plecat ntr-o lung cltorie, i
anume ntr-o ar deprtat, necunoscut, i c acolo a czut n
minile unui vrjitor care l-a preschimbat n urs. ncetul cu
ncetul m-a identifica cu ntmplrile relatate, a cltori
mpreun cu vecinul cel gras, a fi martorul unor aventuri
minunate, i nu m-a minuna deloc dac l-a vedea ntr-o blan
de urs, umblnd n patru labe.
i totui, vorbi din nou btrnul, exist i un alt soi de
poveti fermectoare, n care nu apar nici zne, nici vrjitori, nici
palate de cletar, nici duhuri care aduc mncruri neasemuite,
nici pasrea miastr, nici calul nzdrvan, adic un soi de
poveti cu totul deosebite de acelea crora li se zice de obicei
basme.
Ce vrei s spui? Explic-ne mai lmurit despre ce e vorba.
Care alt soi, deosebit de cel numit basm? ntrebar tinerii.
Cred c se cade s facem o deosebire ntre basme i
istorisirile denumite ndeobte poveti. Cnd v-a spune c am de
gnd s v povestesc un basm, ai ti dinainte c va fi vorba de
nite ntmplri care se abat de la mersul obinuit al vieii,
petrecndu-se ntr-o lume care nu mai e ntru totul de natur
pmnteasc. Sau, ca s fiu mai lmurit, n basm v putei
atepta la apariia altor fpturi dect cele muritoare; n soarta
fiinei de care se ocup basmul intervin puteri strine, cum ar fi
znele sau vrjitorii, duhurile i craii acestor duhuri; ntreaga
povestire ia o nfiare neobinuit, miraculoas, i poate fi
privit ca, de pild, estura covoarelor noastre, sau ca o seam
de picturi zugrvite de cei mai buni maetri de la noi, pe care
franuzii le numesc arabescuri. Pe adevraii musulmani i
oprete legea lor s readuc, n chip nelegiuit, pe pnz i n
culori, oameni, aceste creaturi ale lui Alah, i de aceea n
esturile lor se vd crengi i copaci minunat mpletii, terminai
cu capete omeneti, sau oameni care, n locul picioarelor, au cozi
de pete sau tufiuri, ntr-un cuvnt, figuri care amintesc viaa de
toate zilele i, totui, sunt neobinuite. Ai neles acum?
Cred c am ghicit ce vrei s spui, rspunse grmticul,
dar urmeaz, te rog.
Astfel este deci basmul: fantastic, neobinuit,
surprinztor. i pentru c-i strin de viaa de toate zilele, e aezat
adesea n ri strine sau n vremuri de demult, aproape uitate.
Toate rile, toate popoarele au asemenea basme, turcii la fel ca
persanii, chinezii ca mongolii. Chiar i n ara franuzeasc ar
exista, cic, o sumedenie, dup cum mi-a spus cndva un ghiaur
nvat, numai c cele de acolo nu sun att de frumoase ca ale
noastre, cci n locul znelor cu chip ngeresc, care locuiesc n
palate neasemuite, la ei sunt femei care fac vrji i pe care ei le
numesc zgripuroaice, creaturi slute, viclene, care locuiesc n
bordeie pctoase i, n loc s alunece sub cerul azuriu n scoici
uriae, trase de grifoni, ele se avnt prin cea, clare pe cozi de
mtur. Mai exist acolo i gnomi, i spiridui, nite pitici
sclmbi care fac tot soiul de vrjitorii. Prin urmare, aa se
prezint basmele; cu totul altfel sunt ns istorisirile, numite de
obicei poveti. Ele rmn cumini pe pmnt, ntmplrile dintr-
nsele se petrec n viaa de toate zilele, i miraculoas n aceste
naraiuni e mai totdeauna numai nlnuirea de evenimente din
viaa unui om care ns, nu datorit vrjilor, deochiului sau
puterii znelor, ca n basme, ci numai prin el nsui, sau n urma
unei ciudate nlnuiri de fapte devine bogat sau srac, fericit sau
urgisit.
Aa e! exclam unul dintre tineri. Asemenea poveti simple
se gsesc i n istorisirile minunate ale Seherezadei, denumite O
mie i una de nopi. Cele mai multe din ntmplrile trite de
sultanul Harun al Raid i de vizirul su sunt de acest fel.
i, totui trebuie s recunoatei, urm btrnul, c
istorisirile acelea din O mie i una de nopi nu sunt cele mai
proaste. Dar ct de mult se deosebesc ele totui, dac ne gndim
la cauzele care le determin, la desfurarea lor, la ntreaga lor
plsmuire, de basmul cu prinul Biribinker, sau de acela cu cei
trei dervii care au un singur ochi, sau de basmul cu pescarul
care scoate din mare ldia ncuiat, cu pecetea regelui Solomon!
n fond, ns, i unele i altele sunt izvorte din aceeai cauz
fundamental, care le d farmecul acela deosebit, datorit cruia
trim i noi, n acelai timp, ntmplri excepionale, ieite din
comun n basme, latura excepional a ntmplrilor rezid n
amestecul vrjilor fabuloase cu viaa obinuit a omului; n
istorisiri, evenimentele se produc, ce e drept, dup legile naturale,
dar ntr-un chip neprevzut, surprinztor.
Ciudat! exclam grmticul. Foarte ciudat c, totui,
mersul acesta natural al lucrurilor ne atrage tot att de puternic
ca i cel supranatural din basme. Care o fi explicaia?
Efectul identic se datoreaz zugrvirii omului ca atare,
rspunse btrnul. n basme, minuniile se ngrmdesc ntr-o
msur att de mare, iar omul acioneaz att de puin din
propria lui vrere, nct diferitele figuri i caracterul lor nu pot fi
schiate dect fugitiv. Cu totul altceva se ntmpl n istorisirea
obinuit, unde felul cum vorbete i acioneaz fiecare n
concordan cu caracterul su reprezint elementul principal i
marea atracie a povestirii.
Aa e, ai dreptate! ntri tnrul negustor. Eu unul nu mi-
am fcut niciodat timp s cuget mai adnc lucrurile acestea, m-
am mulumit s constat faptul i am trecut mai departe; m-am
delectat cu cte unele povestiri, am gsit altele plicticoase, fr
s-mi dau seama de ce. Dar dumneata ne-ai dat cheia care
desferec secretul, o piatr de ncercare, cu ajutorul creia putem
cerceta i judeca fr gre.
Aa s i facei totdeauna, ntri btrnul, dar plcerea ce-
o vei simi va fi mai mare dac vei ti s cugetai la cele ce-ai
ascultat. Ei, dar iat c acolo se ridic altul, gata s istoriseasc.
i aa era. i noul povestitor ncepu.
TNRUL ENGLEZ

Stpne ! Eu sunt german din natere i prea am stat


puin n ara dumneavoastr ca s pot povesti un basm persan
sau o minunat poveste despre sultani i viziri. mi vei ngdui,
aadar, s v istorisesc ceva din patria mea, fapt care v va face
poate plcere. Din pcate, povetile noastre nu-s totdeauna att
de alese ca ale dumneavoastr, adic n ele nu este vorba de
sultani sau de regii notri, nici despre viziri i paale, minitri
care, la noi, se numesc de justiie, de finane, consilieri sau alii
de soiul sta, ci ele povestesc, n cazul cnd nu e vorba de soldai,
de oamenii de rnd care duc un trai tihnit.

Orelul Grnwiesel, n care m-am nscut i am crescut,


este situat n Germania de Sud. E un orel ca toate celelalte. n
centru, o mic pia cu o fntn, ntr-o parte cldirea veche a
primriei i de jur mprejurul pieei, casa judectorului de pace i
locuinele negustorilor de vaz ; n cteva ulie strimte se
nghesuie restul muritorilor. Toi se cunosc, fiecare tie ce se
petrece n casa vecinului ; i e destul ca la masa pastorului, a
primarului sau a doctorului s se serveasc un fel de mncare n
plus, pentru ca la ora prnzului tot oraul s cunoasc acest
eveniment. Dup-mas, cucoanele se duc unele la altele n
vizit, cum se spune, i la o cafea cu o felie de cozonac
comenteaz importantul eveniment, ajungnd la concluzia c
pastorul a jucat desigur la loterie i c a ctigat o sum cu totul
necretineasc sau c primarul s-a lsat uns, sau c doctorul a
primit de la farmacist bani buni ca s prescrie reete ct mai
scumpe.

i acum v putei nchipui ct de neplcut a fost pentru un


orel ca Grnwiesel, n care toate erau att de bine rnduite,
cnd ntr-o bun zi locuitorii s-au pomenit cu un individ
despre care nimeni nu tia de unde vine, ce intenii are i din ce
triete. Ce-i drept, primarul i controlase paaportul act pe
care la noi trebuie s-l aib oriicine.

Dar ce, e att de primejdios s umbli pe uli ? l


ntrerupse eicul pe sclav, c-i nevoie s purtai un firman al
sultanului, pentru a-i ine pe tlhari la respect ?

Asta nu, stpne, rspunse sclavul. Acele hrtii nu sperie


pe nici un tlhar, ci ele sunt doar aa, ca o msur general de
ordine, ca s tie fiecare cu cine are de-a face. Aadar, primarul
controlase paaportul i, invitat fiind la o cafea n casa doctorului,
declarase tuturor c, de la Berlin pn la Grnwiesel, vizele erau
n regul ; dar c, totui, era ceva necurat la mijloc, deoarece
individul pare cam suspect. Cum primarul se bucura de cea mai
mare consideraie n ora, nu e de mirare c din clipa aceea
strinul a fost privit cu nencredere. Dealtfel, nici felul lui de via
nu era de natur s schimbe prerea compatrioilor mei.

Strinul nchirie pentru civa ducai de aur o cas ntreag,


care pn atunci sttuse pustie, ordon s i se aduc o cru
plin de ustensile ciudate ca sobe, plite, borcane mari i altele
asemntoare, i ncepu s triasc, de atunci, n deplin
singurtate. Chiar i mncarea i-o gtea singur. Nu-i trecea
pragul nici un suflet de om, n afar de un btrn din Grnwiesel
care-i aducea pine, carne i zarzavat. Dar nici acesta nu avea
voie s ptrund dincolo de vestibul, unde strinul i lua n
primire cumprturile.

Eram un biea de vreo zece ani, cnd strinul se stabili n


oraul meu natal ; dar mi aduc i azi aminte, de parc-ar fi fost
ieri, ce nelinite strni sosirea lui n Grnwiesel. Spre deosebire
de ceilali brbai, el nu juca dup-amiaza popice i nici nu venea
seara la berrie s comenteze, pufind din lulea, noutile din
ziare. n zadar l poftiser pe rnd, la mas sau la cte o cafea,
primarul, judectorul de pace, doctorul i pastorul : de fiecare
dat trimitea vorb c nu poate veni. De aceea unii l socoteau
nebun, iar alii susineau mori c e un vrjitor. ntre timp, eu
mplinisem optsprezece ani, pe urm douzeci, i n ora omul
acela tot se mai numea domnul strin.

ntr-o bun zi au nimerit n Grnwiesel nite oameni care


aduceau cu ei animale exotice. Erau vagabonzi din aceia care
colind cu cte o cmil care tie s salute, cu cte un urs care
danseaz sau cu civa cini i maimue dichisite destul de
caraghios n haine de om i care tiu s fac tot soiul de
nzdrvnii. Oamenii acetia strbat de obicei oraul n lung i n
lat, se opresc la rspntii i n pia, bat toba i cnt din fluier,
fcnd o hrmlaie nemaipomenit, pun animalele s sar i s
dnuiasc i dup aceea adun bani de prin case. Trupa care
sosise de data asta la Grnwiesel se distingea de altele printr-un
urangutan extraordinar, aproape ct un stat de om, care umbla n
dou picioare i se pricepea s fac tot felul de giumbulucuri.
Trupa aceasta de cini i de maimue trecu i prin faa casei
strinului.
Acesta, auzind fluierul i toba, se ivi i el, foarte ncruntat la
nceput, ndrtul ferestrei cu geamurile nnegrite de vreme.
Curnd, ns, chipul lui deveni mai prietenos i, spre uimirea
tuturor, strinul scoase capul pe fereastr i ncepu s rd din
toat inima de drcoveniile urangutanului. La sfrit i rsplti pe
artiti cu o sum att de mare. nct tot oraul vorbi un timp
numai despre asta.

n dimineaa urmtoare, trupa plec mai departe. Cmila era


ncrcat cu o sumedenie de couri, n care cinii i maimuele se
instalaser la largul lor, n timp ce oamenii i maimua cea mare
veneau n urma ei, pe jos. Cteva ceasuri dup plecarea lor,
strinul ceru s i se pregteasc diligenta, strui chiar, spre
marea uimire a surugiului, s i se pun la dispoziie o trsur
special i iei din ora pe aceeai poart, ndreptndu-se n
aceeai direcie n care o luase trupa. Toi oamenii din orel erau
mhnii la gndul c nimeni nu izbutise s afle ncotro plecase. Se
lsase noaptea cnd trsura n care se afla strinul se ntoarse i
se opri n faa porii oraului. Numai c de data asta l mai nsoea
cineva, un individ cu marginea plriei adnc lsat peste ochi i
cu o batist de mtase nfurat n jurul gurii i a urechilor.
Paznicul se socoti obligat s se adreseze noului venit, cerndu-i
paaportul ; acesta ns i rspunse cu mult grosolnie,
mormind ceva ntr-o limb de neneles.

E nepotul meu, zise strinul pe un ton prietenos,


strecurnd cteva piese de argint n mna paznicului. E nepotul
meu i deocamdat nu prea tie germana. A tras o mic
njurtur pe limba lui, fiindc am fost oprii aici.

Bine, dac e nepotul dumneavoastr, rspunse paznicul,


se schimb socoteala, poate s intre i fr paaport. Va locui,
desigur, la dumneavoastr.

Bineneles, rosti strinul, i va rmne probabil vreme


mai ndelungat n ora.

Paznicul nu mai obiect nimic, astfel nct strinul i nepotul


su ptrunser n Grnwiesel. n schimb, primarul, ba chiar tot
oraul, se declar cam nemulumit de purtarea paznicului. Ar fi
putut mcar s in minte cteva vorbe din cele rostite de nepot;
asta le-ar fi nlesnit s afle de ce neam erau el i unchiu-su.
Paznicul declar ns categoric c nu vorbise nici franceza, nici
italiana, c mai curnd limba aducea a englez i c, dac nu se
nela, tnrul domn exclamase parc God damn. Numai aa
izbuti bietul om s ias din ncurctur i-i ajut totodat
tnrului s-i gseasc un nume. Cci, din clipa aceea, nu se va
mai vorbi n tot oraul dect de tnrul englez.

Tnrul englez nu apru ns nici el la jocul de popice i nici


la berrie, n schimb nu ntrzie s dea n alt fel de furc
panicilor ceteni din Grnwiesel.

Se ntmpla acum destul de des ca din locuina strinului,


att de tcut odinioar, s se aud deodat urlete nfiortoare i
o hrmlaie grozav, care fcea ca lumea s se adune grmad n
faa porii i s rmn aa, cu ochii aintii n sus. mbrcat ntr-
un frac rou i pantaloni verzi, cu prul vlvoi i figura
nspimnttoare, tnrul englez alerga dintr-o odaie ntr-alta,
trecnd prin faa ferestrelor cu o iueal de necrezut; btrnul,
nfurat ntr-un halat rou, alerga dup el cu o biciuca n
mn. Nu-l ajungea ntotdeauna, dar uneori cei din strad aveau
impresia c l-ar fi nimerit, cci vicreli jalnice i plesnituri de
bici rsuntoare strbteau pn la ei. Purtarea aceasta
neomenoas fa de bietul tnr strni o reacie att de violent
printre doamnele din Grnwiesel, nct l silir n cele din urm
pe primar s ia atitudine. El scrise strinului un bilet n care i
fcea observaii destul de severe cu privire la asprimea purtrii lui
fa de nepot, ameninndu-l c, dac pe viitor se vor repeta scene
asemntoare, se va vedea nevoit s-l ia pe tnr sub protecia
lui.

Cine a fost ns mai uimit dect primarul cnd, pentru prima


oar dup zece ani, strinul n persoan i fcu apariia n casa
lui ? ! Btrnul i ceru scuze n privina purtrii sale fa de
nepot i o explic prin nsrcinarea primit din partea prinilor
tnrului, care-i ncredinaser educaia lui...

n general, continu el, e un biat detept i iscusit,


numai limbile le nva cam greu.

n ce-l privete, dorina lui cea mai fierbinte e s-i vad


nepotul vorbind germana n mod curent, ca s-i poat permite
s-l introduc n societatea bun din Grnwiesel; dar cum se
descurc deocamdat aa de greu cu limba, n-are ncotro, i, din
cnd n cnd, e nevoit s-l bat zdravn. Primarul se consider pe
deplin satisfcut de aceast explicaie i l sftui pe btrn s dea
dovad de mai mult blndee, iar seara la berrie povesti tuturor
c rareori i se ntmplase s aib de-a face cu un om att de
instruit i de simpatic cum e strinul.

Pcat numai, adug el, c nu prea vine n societate ; sper


totui c, dac nepotul o s nceap s vorbeasc puin germana,
o s se arate i el mai des la micile mele ntruniri.

Aceast mrunt ntmplare schimb complet opinia


ntregului orel. Din clipa aceea, toat lumea ncepu s-l
considere pe strin drept un om simpatic, s fie dornic de a face
mai ndeaproape cunotin cu el i s gseasc foarte natural ca,
din cnd n cnd, s aud urlete fioroase rsunnd n casa pustie.
i d nepotului lecii de german, spuneau cei din Grnwiesel i
nu se mai opreau n faa porii. Dup vreo trei-patru luni, leciile
de german se prea c au luat sfrit, deoarece btrnul fcu un
pas mai departe. n ora tria un francez btrn i prpdit, care
ddea tineretului lecii de dans. Strinul trimise dup dnsul i-i
spuse c ar dori s-i nvee nepotul s danseze. i ddu a nelege
totodat c tnrul e, n general, foarte supus, numai n ce
privete dansul e cam ncpnat; c a nvat mai nainte cu un
alt profesor, dar dup o metod att de ciudat, nct nu se putea
nfia n felul acesta n societate ; c totui nepotul su se
consider, tocmai din acest motiv, un dansator desvrit, dei
figurile pe care le tie nu au nici cea mai mic asemnare cu un
vals sau un galop (astea sunt dansuri obinuite din patria mea,
stpne), ba nici mcar cu o ecosez sau cu o francaise. i
oferi, dealtfel, un taler de fiecare lecie, i profesorul se declar
gata s nceap orele cu acest elev ndrtnic.

Nimic mai ciudat pe lume, declara btrnul profesor ntre


patru ochi, ca aceste lecii de dans.

Nepotul un tnr frumos pieptnat, destul de nalt i zvelt,


cu picioare cam scurte, e drept, apru ntr-un frac rou, cu
pantaloni verzi, largi, i mnui glac. Vorbea puin, cu accent
strin, i la nceputul orei era politicos i dansa corect; pe urm,
ns, se apuca pe neateptate s fac tot felul de giumbulucuri,
figurile cele mai ndrznee i srituri nstrunice, care-l fceau
pe btrnul profesor s-i piard rsuflarea ; dac ncerca s-l
mustre, tnrul i scotea din picioare pantofii si de dans, att de
elegani, i arunca n capul francezului i ncepea s alerge n
patru labe prin camer. Auzind zgomotul, strinul se npustea pe

neateptate din odaia lui, nfurat ntr-un halat larg, rou, cu o


bonet de hrtie aurit n cap, i ncepea s mngie ntr-un mod
destul de nedelicat cu biciul spinarea tnrului. Atunci nepotul
scotea nite urlete nspimnttoare, srea pe mese i pe cele mai
nalte scrinuri, ba se cra chiar i pe pervazul ferestrei,
bolborosind ceva ntr-o limb strin, ciudat. Dar btrnul,
nfurat n halatul lui cel rou, nu se lsa nduioat cu una cu
dou ; l apuca de un picior, l trgea napoi i l snopea n btaie,
dup care i strngea puin cravata cu ajutorul unei catarame.
Tnrul redevenea numaidect cuminte i manierat i lecia de
dans urma fr alt incident.

Cnd ns profesorul declar c elevul su fcuse progrese


destul de serioase i c acum avea nevoie i de muzic, purtarea
nepotului suferi o schimbare neateptat. n casa pustie i fcu
apariia un muzicant din ora, care fu invitat s se aeze pe masa
din salon. Profesorul reprezenta pe doamna, partenera de dans ;
el mbrc o rochie de mtase i se mpodobi cu un al indian, pe
care i le pregtise btrnul. Nepotul l invit la dans i ncepur
s joace i s valseze mpreun. Dar tnrul se dovedi un
dansator neobosit, turbat, pe care nici suspinele, nici strigtele
btrnului su profesor nu-l puteau convinge s-i dea drumul;
francezul trebuia s danseze pn cdea jos istovit sau pn cnd
muzicantului i nepenea mna pe vioar. Profesorul era pur i
simplu distrus dup aceste ore, dar dei declara zilnic c e ferm
hotrt s nu mai calce pragul casei pustii, talerul pe care-l
primea de fiecare dat cu aceeai punctualitate i vinul bun pe
care i-l oferea unchiul l determinau s vin mai departe.
Localnicii din Grnwiesel priveau ns
lucrurile altfel dect francezul Ei erau de
prere c tnrul avea o adevrat vocaie
pentru viaa de societate, iar sexul slab
care se plngea de lipsa cavalerilor se
bucura la gndul c iarna viitoare va avea
la dispoziie un dansator att de sprinten.

ntr-o diminea, servitoarele care se


ntorceau de la pia aduser la cunotina
stpnelor lor un eveniment extraordinar.

n faa casei pustii, afirmau de, a


fost vzut un cupeu splendid, la care
erau nhmai nite cai
frumoi ; un lacheu n livrea luxoas
atepta la ua cupeului. La un moment
dat, poarta casei pustii s-a deschis i
doi domni elegani i-au fcut apariia ;

unul dintre ei era, probabil, strinul, iar cellalt, nepotul lui, cel
care a nvat aa de greu germana i dansa aa de nebunete.
Amndoi s-au urcat n trsur, lacheul s-a instalat ndrtul ei i
trsura a pornit, nchipuii-v ! da, a pornit drept spre casa
primarului.

ndat ce cucoanele auzir asemenea veti din gura


servitoarelor lor, i azvrlir ct colo orurile de buctrie i
bonetele de o curenie cam ndoielnic i se apucar s se
gteasc.

Cci, spuneau ele, adresndu-se celorlali membri ai


familiei i ntorcnd casa pe dos ca s fac curenie n salonul
care, n mod obinuit, servea i altor scopuri, nu ncape nici o
ndoial c strinul a nceput s-i scoat nepotul n lume.
Ntrul la btrn n-a binevoit n zece ani de zile s pun o
singur dat piciorul n casa noastr, dar trebuie s i-o trecem cu
vederea de dragul lui nepotu-su, care pare s fie un tnr
fermector.

Aa spuneau cucoanele i-i dscleau fiii i fiicele s se


poarte cuviincios cnd vor veni strinii, s aib o inut frumoas
i s se exprime mai elegant ca de obicei. Cucoanele din
Grnwiesel tiau ele ce spun, cci btrnul i nepotul su ddur
ntr-adevr o rait prin casele din ora pentru a ctiga
bunvoina mai multor familii.

Nimeni nu se mai gndea dect la cei doi strini ; toat


lumea i manifesta regretul de a nu fi avut plcerea s fac mai
devreme cunotin cu ei. Btrnul se nfia ca un om demn i
foarte aezat; e drept c avea obiceiul s cam zmbeasc ori de
cte ori spunea cte ceva, astfel nct nu puteai fi niciodat sigur
dac vorbete serios sau glumete, dar refleciile lui asupra
vremii, asupra mprejurimilor i asupra distraciilor din timpul
verii, sus, la crama de pe deal, erau att de nelepte i de
judicioase, nct toi l ascultau ncntai. Dar nepotul ! El vrji pe
toat lumea, cuceri inimile tuturor. E drept c, n ce privete
fizicul, nu puteai spune c avea un obraz frumos ; partea
inferioar, n special brbia, era foarte proeminent, culoarea
pielii era prea ntunecat, uneori fcea tot felul de strmbturi
ciudate, alteori nchidea ochii i rnjea cu dinii afar, totui
opinia public declar n unanimitate c avea nite trsturi
extrem de interesante. Avea o neobinuit mobilitate i vioiciune
n micri. Hainele, ce-i drept, i atrnau cam curios pe trup, dar
totul i venea admirabil ; se plimba cu mult nsufleire prin
camer, se trntea ici pe cte o canapea, colo ntr-un fotoliu i-i
ntindea picioarele. Dar toate aceste nravuri, care la un alt tnr
ar fi fost considerate vulgare i necuviincioase, treceau drept
geniale cnd era vorba de nepot.
Ce vrei, e englez, spuneau oamenii, aa sunt ei; un englez
e n stare s se tolneasc pe o canapea i s adoarm fr s-i
pese c zece cucoane n-au unde s ad i stau n picioare n
jurul lui; unui englez nu trebuie s-i iei aa ceva n nume de ru.

n schimb, fa de unchiul su se arta foarte supus ; cci


ndat ce ncepea s se nvrteasc prin odaie sau s-i urce
picioarele pe scaun lucru ce-i fcea o deosebit plcere o
privire sever a acestuia l punea numaidect la respect. i cum
s i-o fi luat n nume de ru cnd, oriunde se ducea, unchiu-su
spunea stpnei casei:

Nepotul meu e nc grosolan i necioplit, dar eu mi pun


mari sperane n societatea din Grnwiesel ca s-l formeze i s-l
lefuiasc aa cum trebuie. i cnd spun asta, m gndesc n
special la dumneavoastr, scump doamn.

Aa i fcu nepotul intrarea n lume i nimeni n tot oraul


nu mai vorbi n ziua aceea i n zilele urmtoare dect despre el.
Dar strinul nu se mulumi cu att; el prea s-i fi schimbat cu
desvrire concepiile i felul de via. n fiecare dup-mas urca
cu nepotu-su sus pe deal, la berria dintre stnci, unde toi
domnii distini din Grnwiesel veneau s bea bere i s joace
popice. Nepotul se dovedi un adevrat maestru n acest joc, cci
de fiecare dat rsturna cel puin cinci-ase popice ; numai c,
din cnd n cnd, ai fi zis c a intrat n el un duh necurat. Aa, de
exemplu cine tie ce putea s-i trsneasc prin minte i, ca o
sgeat se repezea cu bila n popice, strnind o zarv nebun, iar
atunci cnd dobora regina sau regele, se azvrlea deodat, fr
s-i pese de frumoasa lui frizur, cu capul n jos i cu picioarele
n sus ; sau, cnd trecea vreo trsur, se npustea ct ai zice
pete pe acoperiul ei i ncepea s se schimonoseasc n tot felul;
fcea aa o bucat de drum i apoi se ntorcea ntr-un picior n
mijlocul celorlali.

n asemenea ocazii, unchiul su cerea scuze primarului i


restului societii pentru proasta cretere a nepotului; ei rdeau
ns, puneau toate pe socoteala tinereii sale, l asigurau pe
btrn c la vrsta asta fuseser i ei tot aa de zburdalnici i
continuau s manifeste fa de tnrul zvpiat cum l numeau
ei o nemrginit afeciune.
Se ntmpla ns uneori s-i necjeasc serios, totui nimeni
nu ndrznea s spun un cuvnt, cci tnrul englez trecea
drept un model de cultur i de inteligen. Strinul obinuia s
frecventeze seara, n tovria nepotului su, birtul La cerbul de
aur din orel. Dei nepotul era nc foarte tnr, se purta ca un
om n vrst, adic se instala n faa paharului, i punea o
pereche de ochelari imeni i scotea din buzunar o pip stranic,
pe care o aprindea, pufind mai mult fum dect toi ceilali. Cnd
se discutau vetile din gazet; cnd se vorbea despre rzboi i
despre pace, i doctorul i exprima o prere, iar primarul alta,
uimindu-i pe ceilali cu naltele lor cunotine politice, se ntmpla
c, din senin, nepotul se declara complet de alt prere atunci
lovea n mas cu mna venic nmnuat i ddea limpede a
nelege primarului i doctorului c habar n-au de aceast
chestiune, c el are cu totul alte informaii, vederi mult mai
adnci ; apoi i exprima ntr-o german curioas, stricat,
propriile sale opinii care, spre marele necaz al primarului, erau
primite toate cu admiraie de cei din jur ; cci, bineneles, n
calitatea lui de englez, trebuia s cunoasc situaia mai bine
dect ei.

Dac, plini de o mnie pe care se czneau cu grij s-o


ascund, primarul i doctorul se instalau dup aceea n faa unei
table de ah, nepotul se apropia de ei, privea cu ochelarii lui
imeni peste umerii primarului, i manifesta dezaprobarea fa
de cutare sau de cutare micare i i explica doctorului n ce chip
ar fi trebuit s procedeze, n timp ce cei doi domni fierbeau de
furie n sinea lor. Dac primarul l invita apoi, suprat, la o
partid, doritor s-l fac mat cci se considera cu toat
convingerea drept un al doilea Filidor strinul cel btrn se
grbea s-i strng nepotului cravata mai tare n jurul gtului,
dup care el devenea amabil, manierat i l fcea mat pe primar.

n Grnwiesel se jucau cri aproape n fiecare sear


partida la o jumtate de creiar dar nepotul gsea c asta e o
sum derizorie, arunca cu talerii i cu galbenii, afirma c nimeni
nu tie s joace ca el i nu-i mpca n cele din urm pe domnii
jignii dect pierznd sume fantastice. Dealtfel, ei nu-i fceau
nici un fel de scrupule s ctige bani muli de la el, cci E
englez, asta nseamn c e dintr-o familie bogat, spuneau ei i
vrau galbenii n buzunar.

n felul acesta, nepotul strinului ajunse n scurt timp s se


bucure de o mare autoritate n ora i n ntreaga provincie.
Nimeni nu-i amintea s fi vzut vreodat un tnr de acest gen
n Grnwiesel; era cea mai stranie apariie cu putin. Nimeni n-
ar fi putut spune c nepotul luase vreodat i alte lecii n afar
de cele de dans. n materie de latin i greac era, cum s-ar
spune, tmie. Odat, cu prilejul unui joc de societate n casa
primarului, cnd i veni rndul s scrie i el ceva, se descoperi c
nu tia nici mcar s se iscleasc. Ct despre geografie, i se
ntmpla s spun cele mai uluitoare bazaconii (i era totuna dac
muta un ora german n Frana sau unul danez n Polonia); nu
citise, nu nvase nimic i pastorul cltina din cap cu gravitate
cnd se gndea la ignorana grosolan a tnrului. Totui lumea
era ncntat de tot ce fcea, de tot ce spunea, cci inea cu
neruinare s aib totdeauna dreptate i-i termina frazele
spunnd :

Eu tiu mai bine dect voi !

Sosi iarna i faima nepotului crescu. n absena lui, orice


ntrunire devenea plicticoas. Cnd un om serios spunea ceva, cei
din jur ncepeau s cate ; dar era de ajuns ca nepotul s
rosteasc n germana lui stricat cea mai mare tmpenie, ca toat
lumea s fie numai urechi. Se descoperi acum c acest excelent
tnr era i poet, astfel nct rareori trecea o sear fr ca el s
nu scoat vreo hrtie din buzunar i s citeasc nite sonete. Unii
susineau, e drept, c versurile sale sunt proaste, iar alii c pe
unele din ele le-ar mai fi citit undeva. Dar nepotul nu-i pierdea
cumptul i continua s citeasc, subliniind frumuseea
versurilor sale i culegnd de fiecare dat ropote de aplauze.

Adevratul su triumf l constituiau ns balurile din


Grnwiesel. Nimeni nu dansa att de neobosit i cu atta
repeziciune, nimeni nu fcea salturi att de ndrznee i de
elegante ca el. La aceasta se aduga i faptul c unchiul su l
mbrca totdeauna admirabil i dup ultima mod i, cu toate c
hainele nu-i veneau chiar ca turnate pe trup, lumea gsea c totul
i sade foarte bine. Domnii, ce-i drept, erau oarecum jignii de
obiceiurile noi pe care le inaugurase el la dans. Tradiia era ca
primarul n persoan s deschid balul i tinerii cei mai distini
aveau dreptul s-i rezerve celelalte dansuri; de cnd ns
apruse strinul, totul se schimbase. Fr mult discuie, lua de
mn pe doamna cea mai apropiat, se instala cu ea la un loc de
frunte, fcea ce poftea i era domn, stpn i rege al balului. Cum
ns cucoanele gseau aceste maniere excelente i agreabile,
domnii nu puteau obiecta nimic.

Balurile acestea preau s-i produc unchiului su cea mai


mare satisfacie ; inea tot timpul ochii aintii asupra tnrului,
zmbea mereu n sine i, cnd toat lumea se mbulzea n jurul
lui ca s-l felicite pentru bunacuviin i frumoasele maniere ale
nepotului su, nu-i mai ncpea n piele de bucurie, izbucnea n
hohote vesele de rs i prea cam ntr-o ureche ; oamenii puneau
aceste izbucniri ciudate pe seama afeciunii lui fa de nepot i le
gseau fireti. Cnd i cnd, ns, autoritatea lui printeasc
trebuia s intre n aciune ; cci, din senin, n mijlocul unui dans
graios, se ntmpla ca nepotul s fac o sritur ndrznea
pn pe estrada rezervat orchestrei, s smulg contrabasul din
mna muzicantului i s nceap s scrie cu el ntr-un chip
nfiortor; sau se rsturna dintr-o dat cu capul n jos i dansa n
mini, cu picioarele ntinse n aer. Atunci unchiul l lua deoparte,
l mustra cu severitate i-i strngea i mai tare cravata n jurul
gtului, pn redevenea cuviincios.

Aa se purta nepotul n societate i la baluri. Dar dup cum


se ntmpl cu toate obiceiurile, cele rele se rspndesc mai
repede dect cele bune i orice mod nou i curioas, orict ar fi
ea de ridicol, are o mare putere de contagiune printre cei tineri
care n-au avut nc ocazie s mediteze asupra lor i nici asupra
lumii. Aa s-a ntmplat n Grnwiesel cu nepotul i cu obiceiurile
lui ciudate. i anume, cnd tinerii din ora observar c
stngcia, rsul lui grosolan, palavrele i rspunsurile obraznice
pe care le ddea celor mai n vrst strneau aprobare i nu
dojan, ba chiar erau considerate foarte spirituale, fiecare dintre
ei i fcu urmtoarea socoteal : Pot s fiu i eu un astfel de
pierde-var spiritual, fr nici o btaie de cap. Pn atunci
fuseser nite biei harnici i iscusii ; acum ns ncepeau s-i
pun ntrebarea : La ce bun s nvei dac poi ajunge mult mai
departe fr s ai habar de nimic ? Drept urmare aruncau ct
colo crile i se apucau s hoinreasc toat ziulica prin piee i
pe ulie. Pn atunci fuseser amabili i politicoi fa de toat
lumea, nu vorbeau nentrebai i rspundeau de fiecare dat pe
un ton cuviincios i modest; acum se amestecau printre oamenii
maturi, intrau n vorb, i expuneau prerile, i permiteau s-i
rd n nas primarului cnd spunea cte ceva i afirmau c ei
cunosc chestiunea mult mai bine.

Pn atunci, tineretul din Grnwiesel dispreuia grosolnia i


vulgaritatea. Acum ns cntau cu toii tot felul de cntece
neruinate, pufiau din nite pipe imense i frecventau crciumile
cele mai dezgusttoare ; ba i mai cumprau dei aveau ochi
foarte buni ochelari cu sticle uriae, pe care-i puneau pe nas,
convini fiind c de acum nainte erau ceea ce se cheam nite
oameni fcui; cci asta le ddea o mare asemnare cu vestitul
nepot. La ei acas, sau cnd se duceau undeva n vizita, se
tolneau cu cizmele pe canapea, se legnau cu scaunul cnd erau
ntr-o societate aleas sau i sprijineau obrajii n pumni, cu
amndou coatele pe mas, lucru care le prea fermector. n
zadar le spuneau mamele i prietenii ca purtarea lor e prosteasc
i necuviincioas ; ei citau numaidect exemplul strlucit al
nepotului. n zadar ncercau s le explice c acestuia i se putea
trece cu vederea o anumit grosolnie, justificat prin originea sa
englez; tinerii din Grnwiesel susineau c au acelai drept ca
orice bun englez s fie prostcrescui ntr-un chip spiritual. Pe
scurt, i se rupea inima vznd cum, datorit exemplului prost al
nepotului, moravurile i frumoasele obiceiuri ale ntregului ora
se duceau de rp.

Dar tinerii notri nu avur rgaz s se bucure prea mult de


aceast via nou de derbedei, cci ntmplarea urmtoare
schimb dintr-o dat toat situaia.

Seria petrecerilor de iarn urma s se ncheie cu un mare


concert executat att de orchestra oraului, ct i de civa
talentai prieteni ai muzicii din Grnwiesel. Primarul cnta la
violoncel, doctorul era un maestru al fagotului, farmacistul dei
fr o tehnic deosebit sufla din flaut, nite domnioare din
ora nvaser cteva arii i totul era admirabil pregtit. La un
moment dat, strinul cel btrn i exprim prerea c, dei
concertul se anuna remarcabil, lipsa unui duet se fcea evident
simit, cci la orice concert era indispensabil s se execute i o
bucat muzical de acest gen. Observaia produse oarecare
nedumerire : fiica primarului avea ntr-adevr o voce de
privighetoare, dar unde s gseti un brbat care s cnte cu ea ?
n cele din urm hotrr s recurg la btrnul organist, care
fusese pe vremuri un bas admirabil, cnd strinul declar c nu
era nevoie, fiindc nepotul lui cnta foarte bine. Descoperirea
acestei noi caliti a tnrului i uimi pe toi; i se ceru s fac o
mic prob i, abstracie fcnd de cteva apucturi ciudate,
justificate prin originea lui englezeasc, nepotul cnt ca un
nger. Trecur n grab la exersarea duetului i, n cele din urm,
veni i seara n care urechile locuitorilor din Grnwiesel aveau s
fie desftate de muzica executat la concert.

Din nenorocire, strinul cel btrn se mbolnvi i nu putu


s asiste la triumful nepotului su ; el avu ns grij s-i dea
primarului care-l vizit cu puin nainte de nceperea con-
certului cteva indicaii cu privire la tnrul englez.

E un biat tare de treab, spuse el, numai c uneori i vin


nite toane sucite i poate s fac cine tie ce prostii; mi pare tare
ru c nu pot veni i eu la concert, fiindc mie mi tie de fric i
tie el de ce ! M grbesc s spun, spre cinstea lui, c nu o face
din rea-voin, ci poate mai curnd dintr-un impuls fizic,
explicabil prin ntreaga lui constituie. i atunci, v rog, domnule
primar, dac l apuc cumva cine tie ce nebunie, dac se repede
la vreun pupitru de note sau ine cu tot dinadinsul s scrie la
contrabas sau face alte pozne de felul sta, fii bun i dai-i puin
drumul la cravat ; n caz c nu se potolete nici aa, putei s i-o
scoatei de tot; s vedei ce cuminte i politicos devine
numaidect.

Primarul mulumi bolnavului pentru ncrederea ce-i arta i-i


fgdui s fac aa cum l sftuise, dac va fi nevoie.

Sala de concert era ticsit ; tot oraul, ba chiar i cei din


mprejurimi, erau de fa. Vntori, pastori, funcionari, fermieri
i alii, locuind pn la distane de trei ore de drum, se grbiser
s participe, nsoii de numeroasele lor familii, doritori s se
mprteasc, alturi de cei din Grnwiesel, din aceast
desftare. Orchestra oraului se prezent excelent ; dup aceea
urm bucata executat la violoncel de primar, acompaniat la flaut
de farmacist ; organistul cnt apoi o arie de bas, primit cu
aplauze unanime, iar doctorul i art miestria la fagot,
strnind i el entuziasmul tuturor.

Prima parte a concertului se ncheie i fiecare atepta cu


ncordare partea a doua, n care tnrul strin trebuia s cnte
duetul mpreun cu fiica primarului. Nepotul, care purta un
costum impecabil, atrsese nc de la nceput atenia ntregii
asistene asupra lui. Se instala, fr mult vorb, n confortabilul
fotoliu destinat unei-contese din vecintate, i ntinse fr jen
picioarele, duse la ochi un binoclu imens de care se folosea n
afar de ochelarii lui uriai, ca s msoare toat lumea din cap
pn n picioare, i ncepu s se joace cu un zvod mare, pe care
l adusese n sal, dei acest lucru era strict interzis. Contesa,
pentru care fusese pregtit fotoliul, sosi i ea, dar nepotul nu
art nici cea mai mic intenie de a-i ceda locul; dimpotriv, se
instala i mai comod i nimeni nu ndrzni s-i fac vreo
observaie. Distinsa doamn fu nevoit s se aeze, foarte
suprat, pe un scaun de paie dintre cele mai ordinare, alturi de
celelalte cucoane din ora.

n timp ce primarul i apoi organistul i artau miestria, i


dup aceea, n timp ce doctorul improviza la fagot, ascultat de
public cu rsuflarea tiat, nepotul poruncea cinelui s-i aduc
batista sau flecrea cu glas tare cu vecinii si, n aa fel nct cei
ce nu-l cunoteau erau uluii de purtarea lui curioas.

Nu-i de mirare deci c toat asistena ardea de nerbdare s


vad cum avea s decurg duetul su. Partea a doua ncepu cu o
bucat scurt, executat de orchestr ; apoi primarul se apropie
mpreun cu fiica sa de tnr, i ntinse nite note i-i spuse :

Musiu ! Ai vrea s cntai acuma duetul ?

Nepotul izbucni n rs, rnji cu dinii afar, sri n sus i se


ndrept, urmat de ceilali doi, spre estrad ; toat lumea atepta
cu rsuflarea tiat. Organistul btu tactul i-i fcu semn
nepotului s nceap. Acesta se uit la note prin ochelarii si
uriai i scoase cteva sunete oribile, jalnice. Organistul i strig :
Dou tonuri mai jos, scumpul meu, ia-l pe do, te rog, ia-l
pe do !

Dar n loc s-l ia pe do, nepotul i scoase o gheat i i-o


arunc organistului n cap cu atta putere, nct pudra din
peruca bietului om ncepu s se spulbere n jur. Atunci primarul
i spuse : Aha ! Iar l-au apucat pandaliile ! Apoi sri n sus, l
lu de gt i-i desfcu puin cravata. Dar asta stric i mai mult
lucrurile. Tnrul ncet s mai vorbeasc germana, ncepu s
bolboroseasc nite cuvinte ciudate, pe care nimeni nu le
nelegea, i s fac salturi mari. Desperat de acest incident
neplcut, primarul se gndi cu groaz c tnrului i se
ntmplase cu siguran ceva cu totul deosebit, i se hotr s-i
desfac de tot cravata. Dar abia i realizase intenia, c rmase
ncremenit de spaim : pielea de pe gtul nepotului nu era de om
i nu avea nici culoarea obinuit, ci era o blan de un cafeniu
nchis ; n aceeai clip, el ncepu s fac salturi din ce n ce mai
mari i mai ciudate, i nfipse minile nmnuate n pr i, dup
ce-i scoase mnuile, se porni s-l smulg i... Dumnezeule !
prul acesta frumos era o peruc, pe care i-o azvrli primarului n
fa, i capul lui rmase gol, acoperit de aceeai blan cafenie.

Tnrul se npusti peste mese i peste bnci, trnti la


pmnt pupitrele pentru note, sfrm viorile i clarinetele i
prea complet nnebunit.

Prindei-l, prindei-l, striga primarul scos din fire, i-a ieit


din mini, prindei-l!

Dar asta nu era lucru uor, cci smintitul, care i scosese


mnuile, acum srea cu ghearele la oameni, zgriindu-le feele n
mod jalnic. n cele din urm, un vntor ndrzne izbuti s pun
mna pe el i s-i imobilizeze lungile brae, n aa fel nct nu mai
putea dect s dea din picioare, s rd i s rcneasc cu o voce
rguit. Lumea se strnsese n jur, cu ochii aintii asupra
ciudatului tnr care acum nu mai semna deloc a om. Dar un
domn nvat din mprejurimii proprietar al unui mic muzeu de
istorie natural i al unui mare numr de animale mpiate, se
apropie, l privi cu atenie i strig plin de uimire:

Dumnezeule mare, dar bine, doamnelor i domnilor, cum


aducei dumneavoastr un astfel de animal n societate? Asta e o
maimu, Homo-Troglodytes Linnaei. Sunt dispus s dau imediat
ase taleri pe el, dac mi-l cedai, i s-l mpiez pentru muzeul
meu!

Cine poate descrie uimirea cetenilor din Grnwiesel, cnd


auzir aceste cuvinte ?

Cum ? O maimu, un urangutan n mijlocul nostru ?

Tnrul strin nu e dect o maimu ordinar ? strigau ei,


privindu-se unul pe altul, complet nucii de uimire.

Nimnui nu-i venea s-i cread urechilor, brbaii ncepur


s examineze animalul ndeaproape, dar situaia rmnea
neschimbat ; era o maimu i nimic mai mult.

Dar cum e posibil aa ceva ? strig primreasa. A citit de


attea ori versuri la mine n cas, a mncat ca toi oamenii la
mine la mas !

Cum ! ? se nfurie soia doctorului. Cum aa ! ? A fost de


attea ori invitat la mine la cafea, a discutat chestiuni savante cu
soul meu, a fumat!

E imposibil! strigau brbaii. A jucat popice cu noi, sus, la


berria dintre stnci, i a discutat politic ntocmai ca oricare
dintre noi!

i cum se poate ? se vicreau cu toii. A dansat la toate


balurile ! O maimu ? Cum se poate s fie o maimu ? E o
minune, e o vraj !

Desigur, e o vraj, e ceva drcesc, mai spuse i primarul,


scond la iveal cravata nepotului sau mai bine-zis a maimuei.
Privii, n cravat se gsete taina care-l fcea simpatic n ochii
notri. E o fie elastic de pergament cu tot felul de semne
curioase pe ea. Mi se pare chiar c e scris n limba latin ; nu
poate nimeni s-o descifreze ?
Pastorul, care era un om nvat i care pierduse multe
partide de ah jucnd cu nepotul, se apropie, examina
pergamentul i spuse :

Da de unde ! Numai literele sunt latine i iat ce


nseamn :

Maimua asta e pozna,

De muc-n mr e bucluca.

Da, da, continu el, e o neltorie infernal, un fel de vraj,


care se cuvine pedepsit n mod exemplar.

Primarul era de aceeai prere ; prin urmare se ndrept


numaidect spre casa strinului, care era desigur, un vrjitor, n
timp ce ase soldai purtau maimua ; era hotrt s-i ia pe loc
un interogatoriu.
Ajunser n faa casei pustii, nconjurai de o mulime
imens, cci toat lumea voia s vad ce o s se ntmple mai
departe. Btur n ua casei, sunar, dar n zadar, nimeni nu se
art. Primarul, care nu-i mai putea stpni mnia, porunci s
se sparg ua i ptrunse n camerele strinului. Aici ns nu mai
gsi dect cteva vechituri. Strinul dispruse. Pe masa lui de
lucru se afla o scrisoare mare, sigilat, adresat primarului, care
se grbi s-o deschid. Iat ce coninea ea :

Scumpi conceteni din Grnwiesel,

Cnd vei citi aceste rnduri, nu voi mai fi printre voi i vei fi
aflat de mult cine e i de unde vine iubitul meu nepot. A dori ca
gluma pe care mi-am permis-o s v serveasc de nvtur ; pe
viitor, lsai n pace un strin care vrea s triasc dup bunul lui
plac. n ce m privete, eu m simeam mult prea bine singur, ca s
m asociez venicelor voastre palavre, obiceiurilor voastre stupide,
caraghioslcurilor voastre. De aceea am crescut un tnr
urangutan, pe care l-am oferit n locul meu afeciunii voastre.
Rmnei cu bine i nsuii-v, dac putei, aceast nvtur.

Cei din Grnwiesel se fcuser de rs n faa ntregii ri.


Singura lor mngiere era c fuseser pui n faa unor situaii
supranaturale. Dar cel mai mult se ruinau tinerii din ora, care
imitaser obiceiurile urte i nravurile maimuei. Din clipa aceea
nu-i mai sprijinir niciodat coatele pe mas, nu se mai legnar
cu scaunele, ncetar s vorbeasc nentrebai, lepdar ochelarii
i redevenir amabili i cuviincioi ; iar dac dup aceea
reapreau la cte unul obiceiuri urte sau caraghioase, cei din
Grnwiesel se grbeau s spun :

E o maimu !

Dar maimua adevrat, maimua care jucase vreme att de


ndelungat rolul unui tnr cucona, a fost predat
proprietarului muzeului de istorie natural. Acesta o las s
umble prin curte, o hrnete i o arat strinilor ca pe o
curiozitate : la el a rmas pn n ziua de azi.

Cnd robul sfri, n sal izbucnir rsete i tinerii rser i


ei.

ntre aceti oameni trebuie s fie unii foarte ciudai, zise


unul din ei. ntr-adevr, m simt mai bine la eicul-muftiu din
Alexandria dect cu preotul, primarul i nevestele neghioabe din
Grnwiesel !

Ai vorbit drept, de bun seam, ncuviin tnrul


negustor. N-a vrea s stau pentru nimic n lume n strintate.
Pentru un turc sau un persan trebuie s fie ngrozitor s triasc
acolo.

Asta o s-o auzii ndat, fgdui btrnul. Dup cte mi-a


spus supraveghetorul robilor, tnrul acela frumos ne va povesti o
grmad de lucruri din Frana, cci a fost acolo mult vreme, dei
e musulman din natere.

Care, acela din ultimul rnd ? ntr-adevr, e pcat c


eicul i d drumul ! E cel mai frumos rob din toat ara. Privii ce
chip ndrzne, ce ochi i ce trup frumos are ! Ar putea s-l
foloseasc la munci uoare, s goneasc mutele sau s poarte
narghileaua. E o plcere s ai o asemenea ndeletnicire i, fr
ndoiala, un astfel de rob e podoaba unei case. l are numai de trei
zile i vrea s-i dea drumul ? E o prostie, mare pcat!

Nu-l judecai pe acela care e mai nelept dect tot


Eghipetul ! vorbi moul cu tlc. Nu v-am spus mai nainte ? i d
drumul fiindc ndjduiete s ctige prin aceasta
binecuvntarea lui Alah. Zicei c e frumos i voinic ; ntr-adevr
aa e. Fiul eicului, fie ca Profetul s-l aduc napoi n casa
printeasc, fiul eicului era i el un biat frumos i trebuie s fie
acum mare i voinic. Vrei s-i precupeeasc aurul i s dea
drumul unui rob schilod, ndjduind c-i va recpta astfel
fiul ? Cine vrea s fac ceva n via s-o fac bine, sau deloc !

Privii ! Ochii eicului sunt aintii asupra acestui rob. Am


bgat de seam lucrul acesta, urmrindu-l toat seara. n timpul
povestirii, privirea lui se ndrepta mereu spre tnr i se oprea pe
chipul lui mndru. Desigur c-i pare ru s-i dea totui drumul,

Nu gndi astfel despre el ! Crezi c-i pas de o mie de


galbeni, cnd adun n fiecare zi de trei ori pe att ? zise btrnul.
Dar dac privirea lui se oprete cu durere asupra tnrului, de
bun seam c se gndete la fiul su, care tnjete ntre strini,
i se ntreab dac nu s-o afla i acolo vreun om milostiv care s-l
rscumpere i s-l trimit ndrt la taic-su.

Se poate s ai dreptate, rspunse tnrul negustor, i mi-e


ruine c nutresc ntotdeauna gnduri rele i josnice despre
oameni, n loc, cum e mai bine, s am, ca dumneata, gnduri
frumoase. i totui oamenii sunt ndeobte ri; nu eti de aceeai
prere i dumneata, moule ?

Tocmai pentru c nu sunt de prerea asta, prefer s


nutresc gnduri bune despre oameni, rspunse btrnul. A fost o
vreme cnd am simit i eu ca voi. Triam de pe o zi pe alta,
auzeam tot felul de lucruri rele despre oameni, am suferit eu
nsumi multe neajunsuri de pe urma lor i aa am nceput s
gndesc c toi oamenii sunt ri. Dar deodat mi-a venit n minte
c Alah, care e pe ct de nelept pe att de drept, n-ar putea
ngdui ca asemenea fpturi ticloase s vieuiasc pe acest
frumos pmnt. Am cugetat la tot ce-am vzut, la tot ce-am
ptimit, i iat c, pn atunci, trecusem la rboj numai faptele
rele, dar pe cele bune le uitasem. Nu bgasem de seam cnd
vreunul svrea o fapt milostiv, mi se prea firesc c familii
ntregi duc o via plin de virtute i sunt totdeauna de partea
dreptii; dar cum auzeam de ruti, de cruzimi, mi le ntipream
numaidect n minte. Acum m-am schimbat; am nceput s
privesc n jur cu ali ochi; eram bucuros cnd vedeam c
buntatea nu nflorete chiar att de rar cum crezusem la
nceput; nu m mai opream cu atta atenie la faptele mele sau,
n tot cazul, nu le mai gseam att de grozave. n felul acesta am
nvat s iubesc oamenii, am nvat s gndesc despre ei numai
lucruri bune, i de atunci, muli ani de-a rndul, m-am nelat
mai rar cnd vorbeam pe cineva de bine sau cnd spuneam
despre cineva c e zgrcit, sau josnic, sau nelegiuit.
La aceste cuvinte btrnul fu ntrerupt de supraveghetorul
robilor, care se apropie de el i-i spuse :

Stpnul meu, eicul din Alexandria, Ali Banu, a vzut cu


plcere c te afli n casa lui i te poftete s te apropii i s te
aezi lng el.

Nu mic a fost mirarea tinerilor, vznd ct cinste i se fcea


btrnului, pe care-l socotiser un ceretor; iar cnd acesta se
ndeprt ca s se aeze lng eic, l oprir pe supraveghetorul
robilor, iar grmticul l ntreb :

Te rog din suflet, pe barba Profetului, s ne spui : cine este


acest btrn cu care am vorbit i cruia eicul i d atta
cinstire ?

Cum ? strig supraveghetorul robilor i, de mirare, i


mpreun minile. Nu-l cunoatei pe acest om ?

Nu, nu tim cine este.

Dar v-am zrit stnd de vorb cu el de cteva ori pe uli,


i stpnul meu, eicul, vzndu-v mpreun, a spus nu de
mult: Aceti tineri par a fi de treab, dac omul acesta i
socotete vrednici s-i asculte vorbele.

Dar spune odat : cine e ? strig tnrul negustor plin de


nerbdare.

Fugii de-aici ! Vrei s v batei joc de mine, rspunse


supraveghetorul robilor. n sala asta nu intr nimeni fr s fi fost
poftit anume. Btrnul i-a trimis azi vorb eicului c, dac
ngduie, va aduce cu sine civa tineri, i Ali Banu i-a rspuns c
uile casei sale i sunt deschise.

Nu ne mai chinui att. Pe viaa mea, nu tiu cine-i acest


om ; l-am cunoscut din ntmplare i am intrat n vorb cu el.

Ei bine, atunci putei s v socotii fericii, cci ai vorbit


cu un om nvat i vestit i toi cei de fa v cinstesc i v
preuiesc pentru aceasta. Nu e nimeni altul dect Mustafa,
preaneleptul dervi.
Mustafa ! Preaneleptul Mustafa care l-a crescut pe fiul
eicului, care a scris attea cri pline de nelepciune, care a
cltorit prin toate rile lumii ? Cu Mustafa am vorbit i ne-am
purtat cu el ca i cum ar fi fost de seama noastr, fr nici un fel
de cinstire !

Tinerii
mai vorbir o
vreme despre
basme i
despre
btrn,
derviul
Mustafa. Se
simeau
foarte mndri
c un btrn
att de vestit
i gsise
vrednici s le
acorde atenia
lui, iar
deseori
vorbise, ba
chiar se
ciorovise cu
ei.

Deodat

supraveghetorul robilor veni la ei i le spuse c eicul dorete s


le vorbeasc. Tinerilor le btea inima. Nu vorbiser niciodat cu
un om att de nsemnat, nici ntre patru ochi, necum de fa cu
atta lume. Dar se stpnir, ca s nu se fac de rs, i l urmar
pe supraveghetor la eic.

Ali Banu edea pe o pern frumoas i bea sorbet. Btrnul


edea la dreapta lui; vemntul su ponosit atingea pernele
minunate, papucii lui srccioi clcau pe covorul persan
scump, capul su frumos, ochii si plini de demnitate i de
nelepciune artau c era vrednic s ad lng un om ca eicul.
eicul era foarte ngndurat i btrnul parc-l mngia i-l
mbrbta. Tinerii i ziceau c pesemne btrnul l sftuise cu
iretenie pe eic s-i cheme i s stea de vorb cu ei, ca s mai
abat gndurile cernitului printe.

Fii binevenii, tinerilor, rosti eicul ctre ei, fii binevenii


n casa lui Ali Banu. Btrnul meu prieten a ctigat mulumirea
mea aducndu-v aici; totui sunt cam suprat pe el c nu v-a
adus n faa mea mai curnd. Care dintre voi este tnrul
grmtic ?

Eu, stpne, la porunca ta ! rspunse tnrul grmtic


fcnd o plecciune adnc, cu braele ncruciate pe piept.

Deci i place s asculi poveti i citeti cu drag cri cu


stihuri frumoase i cu zictori ?

Tnrul se tulbur i rspunse :

O, stpne, fr ndoial, n ceea ce m privete, nu


cunosc o ndeletnicire mai plcut dect s-mi petrec ziua n
acest fel. mbogete mintea i alung plictiseala. Dar fiecare cu
gustul su ; de aceea, sigur c nu dojenesc pe nimeni care nu...

Bine, bine, l ntrerupse eicul zmbind, i fcu semn celui


de-al doilea. Tu cine eti ? l ntreb el.

Stpne, eu sunt ajutor la un vraci i am tmduit i


singur civa bolnavi.

Adevrat, rspunse eicul, eti un om cruia i place s


triasc bine ; vrei s te osptezi din cnd n cnd cu prietenii ti
i s petreci, nu ? Am ghicit ?

Tnrul se ruina ; i ddu seama c fusese prt, c


btrnul vorbise i despre el. Dar i lu inima n dini i
rspunse :

O, da, stpne ! Socotesc c una din plcerile vieii este s


petreci din cnd n cnd nconjurat de prieteni adevrai. Punga
mea nu-mi ngduie s-mi osptez prietenii cu altceva dect cu
pepeni verzi sau cu alte bucate ieftine, dar i aa suntem veseli. i
e lesne de nchipuit c am fi i mai veseli dac a avea mai muli
bani.

eicului i plcu acest rspuns inimos i el nu-i putu


stpni zmbetul.

Care este tnrul negutor ? ntreb el mai departe.

Tnrul negutor se plec n faa eicului cu bun-cuviin,


cci era un om cu cretere aleas ; iar eicul zise :

Dar tu ? i plac cntrile i danul ? i asculi cu plcere


pe cntreii destoinici i priveti cu bucurie cnd dnuitorii i
arat iscusina ?

Tnrul negutor rspunse :

Vd bine, stpne, c acest btrn a dat n vileag toate


neroziile noastre spre a te nveseli. Dac a izbutit s te
nveseleasc, sunt bucuros c i-am fost de folos. Ct despre
cntri i danuri, in s mrturisesc c nu-i altceva care s-mi
bucure mai mult inima. Dar s nu crezi, o, stpne, c i-am luat-
o n nume de ru dac nlimea ta nu...

Destul, nu vorbi mai departe ! strig eicul, zmbind i


aprndu-se cu mna. Fiecare dup felul lui, vrei s zici, nu ? Dar
acolo mai e cineva ; o fi cumva acela care ar dori att de mult s
cltoreasc ? Tu cine eti, tinere ?

Sunt pictor, stpne, rspunse tnrul. Pictez priveliti pe


perei i pe pnze. Dorina mea e ntr-adevr s cltoresc prin
ri strine, cci acolo se vd fel i fel de inuturi care pot fi
zugrvite, i ceea ce zugrveti dup cele vzute e de obicei mai
izbutit dect ceea ce lucrezi din nchipuire.

eicul se uit la chipeii tineri i privirea lui se mohor.

Am avut i eu odat un fiu iubit, spuse el, i acum ar


trebui s fie i el de vrsta voastr. I-ai fi putut fi tovari i
nsoitori i fiecare din dorinele voastre s-ar fi ndeplinit de la
sine. Cu unul ar fi citit, cu altul ar fi ascultat cntri, cu altul i-
ar fi adunat prietenii adevrai i ar fi petrecut cu voie bun, iar
cu pictorul l-a fi lsat s cltoreasc prin ri frumoase i a fi
fost sigur c s-ar fi ntors ntotdeauna la mine. Dar Alah n-a vrut
aa, i eu m supun voinei sale fr s crcnesc. Totui mi st
n putere s v ndeplinesc dorinele i s plecai cu inima
bucuroas din casa lui Ali Banu. Tu, nvatul meu prieten, urm
el, ntorcndu-se spre grmtic, vei locui de acum ncolo n casa
mea i te vei ngriji de crile mele. Mai poi cumpra ce vrei i ce
crezi c e vrednic de citit, i singura ta treab va fi s-mi
povesteti i mie tind ai citit ceva foarte frumos. Tu, fiindc i
place o mas bun cu prieteni, vei fi supraveghetorul ospurilor
mele. E adevrat c triesc singuratic i fr bucurii, dar este de
datoria mea, n slujba pe care o am, s chem din cnd n cnd n
casa mea oaspei numeroi. Vei avea grij de toate n locul meu i
vei putea chema pe oricare dintre prietenii ti; se nelege c le vei
da ceva mai bun dect pepeni. Pe tnrul negustor nu-l pot lua de
la treburile sale: dar dnuitorii, cntreii i muzicanii mei,
tinere prietene, te vor desfta n fiecare sear ct ai s vrei. i vor
cnta i dnui dup pofta inimii. Iar tu, spuse pictorului, vei
vedea ri strine i-i vei ascui privirea ctignd cunotine
noi. Vistiernicul meu i va da pentru cea dinti cltorie, pe care
o vei putea ncepe chiar mine, o mie de galbeni, doi cai i un rob.
Du-te ncotro te trage inima i dac vezi o privelite frumoas,
aterne-o pe pnz pentru mine.

Tinerii rmaser nlemnii de uimire, mui de bucurie i de


recunotin. Voir s srute podeaua de sub picioarele
mrinimosului eic, dar el nu le ngdui.

Dac vrei s mulumii cuiva, spuse el, mulumii-i


acestui nelept care mi-a vorbit despre voi. El mi-a fcut i mie
plcerea de a cunoate patru tineri ca voi.

Derviul Mustaf a nu voi ns s primeasc mulumirile


tinerilor.

Iat, zise el, de ce nu trebuie niciodat s judecai pripit.


V-am spus oare mai multe dect e adevrul despre acest om de
suflet ?

S mai ascultm pe unul dintre robii crora li se va da


drumul, l ntrerupse Ali Banu, iar tinerii se duser la locurile lor.

n clipa aceea se ridic robul cel tnr, care atrsese luarea-


aminte prin trupul lui zvelt, prin frumuseea sa i prin privirea-i
ndrznea. Se plec n faa eicului i, cu un glas plcut, ncepu
s vorbeasc.
POVESTEA LUI ALMANSOR

O, stpne! Oamenii care au vorbit naintea mea au spus


multe poveti minunate, pe care le-au auzit n ri strine; cu
ruine trebuie s mrturisesc c eu nu cunosc nici o povestire
vrednic de a fi auzit de tine. Dar dac n-ai s te plictiseti, am
s povestesc soarta minunat a unuia dintre prietenii mei.

Pe vasul acela de pirai algerieni, de care m-a scpat mna ta


milostiv, se afla un tnr de vrsta mea, care nu mi se prea
nscut pentru vemntul de rob pe care-l purta. Ceilali nefericii
de pe vas erau fie oameni necioplii i cruzi, cu care n-a fi vrut s
triesc laolalt, fie oameni a cror limb n-o cunoteam; de aceea,
cnd aveam un ceas de rgaz, m aezam cu drag lng tnrul
acela. Se numea Almansor i, dup felul su de a vorbi, era
egiptean. Stteam de vorb cu plcere i astfel am ajuns ntr-o zi
s ne spunem unul altuia povestea vieii noastre. Aceea a
prietenului meu era mult mai ciudat dect a mea.

Tatl lui Almansor era un om de vaz ntr-un ora egiptean,


al crui nume nu mi l-a destinuit. Zilele copilriei i le petrecuse
n veselie i bucurii, nconjurat de toat strlucirea i buntile
pmnteti. Totui nu era rsfat, iar mintea i fusese luminat
de timpuriu, cci tatl lui era nelept i voia s fac din el un om
ntreg; n afar de aceasta, avea un dascl, un nvat bine
cunoscut, care l ajuta s-i nsueasc tot ce trebuie s tie un
tnr. Almansor avea cam zece ani, cnd franuzii au venit peste
mare i s-au rzboit cu neamul lui.

Se vede ns c tatl biatului nu le-a fost franuzilor pe plac;


ntr-o bun zi, cnd se gtea s mearg la rugciunea de
diminea, ei venir i-i cerur nti pe soia lui, drept zlog
pentru bunele sale gnduri fa de franuzi, iar cnd nu vru s-o
dea, l luar cu sila pe fiul su i-l duser n tabra lor.

n timp ce tnrul rob povestea aceste lucruri, eicul i


acoperi faa i n sal se auzir murmure de suprare.
Cum, strigar prietenii eicului, cum poate acest tnr s
fie att de nesocotit i, printr-o astfel de povestire, s deschid
iari rnile lui Ali Banu, n loc s le vindece? Cum poate el s-i
nnoiasc durerea n loc s-o sting?

Chiar i supraveghetorul robilor era mnios pe neruinatul


tnr i-i porunci s tac.

Tnrul rob fu foarte mirat de toate acestea i-l ntreb pe


eic dac n povestirea lui era ceva care nu i-a fost pe plac.

La aceste cuvinte, eicul se ridic i spuse:

Linitii-v, prieteni! Cum poate acest tnr s tie ceva de


jalnica-mi soart, cnd se afl abia de trei zile sub acoperiul
meu? n toate grozviile pe care le-au svrit aceti franuzi, nu
poate fi oare o soart asemntoare cu a mea? Nu s-ar putea oare
ca nsui acel Almansor... Dar povestete mai departe, tnrul
meu prieten!

Tnrul rob fcu o plecciune i urm:

Aadar, tnrul Almansor fu luat n tabra franuzilor.


Acolo o duse destul de bine, cci unul dintre mai-marii franuzilor
l chem n cortul su, iar rspunsurile biatului, tlmcite n
limba lui, i plcur; dup aceea avu grij s nu-i lipseasc
mncarea i mbrcmintea; dar dorul dup tatl i mama sa l
fceau pe biat foarte nefericit. El plnse multe zile de-a rndul,
dar lacrimile sale nu-i nduioar pe franuzi. ntr-o bun zi ei
ridicar tabra i Almansor crezu n sfrit c o s se poat
ntoarce la ai lui, dar nu fu aa; otirea ncepu s nainteze, ddea
lupte cu mamelucii, i n acest timp, tnrul Almansor fu trt
dup ei. Ori de cte ori se ruga de cpeteniile mai mari i mai mici
ale franuzilor s fie lsat s se ntoarc acas, i se spunea c nu
se poate, c e zlog al credinei tatlui su. Astfel merse din loc n
loc zile ndelungate.

Deodat, ntre ostai se isc o frmntare ce nu scp


biatului; acetia ziceau c trebuiesc strnse lucrurile, trebuiesc
s plece napoi, s se urce pe vase; Almansor era nebun de
fericire, gndindu-se c acum, cnd franuzii se ntorceau n ara
lor, au s-i dea drumul.
O luar cu cai i crue ndrt spre coast i, n cele din
urm, se zrir corbiile ancorate. Soldaii ncepur s se urce pe
vase; curnd se ls noaptea. n timpul acesta, doar o parte din ei
izbutiser s se mbarce.

Orict se strdui Almansor s rmn treaz, ndjduind n


fiece clip c i se va da drumul, n cele din urm czu ntr-un
somn adnc.

Nu ncpea nici o ndoial c franuzii i puseser ceva n ap


ca s-l adoarm, cci se trezi pe lumin, ntr-o ncpere mic,
unde fusese adus dup ce adormise. Sri din aternut, dar cnd
atinse podeaua, se cltin i czu, cci podeaua slta n sus i n
jos i totul n jurul lui prea c se mic i se nvrtete. Se ridic
din nou, inndu-se de perei ca s poat iei din ncperea n
care se afla. n jur rsunau un vuiet i un uierat ciudat; nu tia
dac viseaz sau dac e treaz, cci nu auzise niciodat ceva
asemntor. n sfrit ajunse la o scricic i urc anevoie
treptele. Ce spaim l cuprinse! De jur mprejur nu vzu altceva
dect cerul i marea: se afla pe un vas.
Atunci ncepu s plng dezndjduit. Voia s fie dus
ndrt, voia s se arunce n mare i s porneasc not napoi,
nspre ara lui, dar franuzii l inur bine i unul dintre mai-marii
lor l chem la el, i fgdui c, de va fi asculttor, va putea s se
napoieze n ara lui, i-i art c nu mai fusese cu putin s fie
dus de la rm spre cas; c dac ar fi fost lsat acolo, pe mal, ar
fi pierit n chip jalnic.

Dar franuzii nu i-au inut cuvntul, cci vasul a plutit pe


ap multe zile n ir, iar cnd n cele din urm a aruncat ancora,
nu mai erau pe coasta Egiptului, ci n Frana!
n timpul lungii cltorii, ba chiar din tabr, Almansor
ncepuse s neleag i s vorbeasc limba franuzilor, ceea ce i
prinse foarte bine n aceast ar, unde nimeni nu cunotea limba
lui. El fu dus nuntrul rii vreme de mai multe zile, i peste tot
lumea se aduna s-l vad, fiindc nsoitorii si spuneau c este
fiul regelui Egiptului, care-l trimisese n Frana la nvtur.

Ostaii vorbeau astfel numai pentru ca lumea s cread c ei


au nvins Egiptul i c au fcut pace cu aceast ar.

Dup un drum de mai multe zile pe uscat, ajunser ntr-un


ora mare, inta cltoriei lor. Acolo fu ncredinat unui vraci,
care-l lu n casa lui i-l sili s-i schimbe toate obiceiurile
motenite.

nainte de toate trebui s mbrace haine franuzeti care,


fiind foarte strmte i scurte, stinghereau micrile i nici pe
departe nu erau att de frumoase ca cele egiptene. Apoi nu mai
avu voie s se plece cu braele ncruciate, ci, dac voia s-i
arate cinstirea fa de cineva, trebuia s-i smulg de pe cap, cu o
mn, plria mare, neagr, de psl, semnnd ntru totul cu
cele pe care le purtau toi brbaii, iar cealalt mn trebuia s-o
ntind ntr-o parte i s-i roteasc piciorul drept. De asemenea,
nu mai avea voie s ad jos, cu picioarele ncruciate, dup
plcutul obicei din Orient, ci trebuia s stea pe nite scaune
nalte, iar picioarele s-i atrne pe podea. La mas avea mari
neplceri, cci tot ce voia s duc la gur trebuia mai nti nfipt
ntr-o furculi de fier.

Vraciul era un om aspru i ru la suflet, care-l chinuia


mereu, cci de cte ori biatul uita i spunea unui oaspete:
Salem aleicum!, l btea cu bul, deoarece trebuia s zic:
Votre serviteur! De asemenea, nu mai avea voie s gndeasc, s
vorbeasc sau s scrie n limba lui, ci, cel mult, s viseze, i poate
c i-ar fi uitat cu desvrire limba, dac n-ar fi locuit n acel
ora un om care i-a fost de mare folos.

Omul acesta era un btrn foarte nvat, care cunotea


multe limbi strine: araba, persana, copta i chiar chineza, din
toate tia cte puin; n acea ar, el era socotit tob de carte i i
se ddeau muli bani ca s-i nvee i pe ali oameni aceste limbi.
nvatul l chema pe Almansor la el de cteva ori pe
sptmn, l ospta cu poame rare i cu altele, iar biatul se
simea ca la el acas. Btrnul era un om ciudat. i fcuse lui
Almansor veminte cum purtau brbaii suspui din Egipt. Aceste
veminte le pstra n casa lui, ntr-o ncpere anume. Cnd
Almansor venea la el, l trimitea cu un slujitor n camera aceea i
l lsa s se mbrace dup obiceiul rii sale. De acolo era dus
apoi n Mica Arabie aa se chema una din slile casei
nvatului.

Sala aceasta era mpodobit cu tot felul de copaci cultivai


artificial palmieri, bambui, cedri tineri i alii precum i cu
flori care cresc numai n rile orientale. Pe podea se aflau
aternute covoare persane, iar de-a lungul pereilor se nirau
perne; nicieri nu se vedea un scaun sau o mas franuzeasc.

Btrnul nvtor edea pe una din perne, artnd cu totul


altfel ca de obicei; n jurul capului avea un turban dintr-un
frumos al turcesc, sub gur avea legat o barb sur care-i
ajungea pn la bru i care semna cu una adevrat, o barb
impuntoare de om nsemnat. Purta bini de ahmarand, croit
dintr-un halat vechi, alvari largi turceti, papuci galbeni i, cu
toate c era panic din fire, n zilele acelea i atrna la old un
iatagan, iar n bru i nfigea un hanger btut cu pietre false
Fuma dintr-o narghilea lung de doi coi i era slujit de oamenii
si, mbrcai i ei n port persan, unii dintre ei avnd faa i
minile nnegrite cu vopsea.

La nceput, toate acestea i se pru cam ciudate lui Almansor;


curnd ns el i ddu seama c ceasurile cnd se supunea
dorinelor btrnului i erau foarte folositoare. Dac la vraci nu
avea voie s rosteasc nici un cuvnt egiptean, aici i era interzis
orice vorb n graiul franuzilor; la intrare, Almansor trebuia s
rosteasc cuvintele vestitoare de pace, la care btrnul persan
rspundea cu mult gravitate; apoi, el i fcea semn tnrului s
se aeze alturi i ncepeau s vorbeasc n graiul persan, arab,
copt, precum i n alte graiuri, ceea ce el numea un taifas
crturresc oriental.

Lng el sttea un slujitor care, fcnd pe robul n ziua


aceea, inea o carte mare de cuvinte; i cnd uita vreun cuvnt,
btrnul fcea semn robului, cuta repede ce voia s spun i-i
urma vorba.

Robii aduceau vase turceti cu erbet i alte bunti, iar


cnd Almansor voia s-l bucure nespus pe btrn, l ncredina c
la el totul e n ordine ca n Orient.

Almansor citea foarte frumos n graiul persan i acest lucru


era de cea mai mare nsemntate pentru btrn. El avea multe
scrieri persane i-l punea pe biat s-i citeasc din ele,
urmrindu-l cu luare-aminte i aflnd astfel cum trebuie rostit
bine.

Acestea erau zilele de bucurie pentru bietul Almansor, cci


niciodat nu pleca de la btrnul nvtor fr daruri i, de
multe ori acesta i ddea chiar daruri de pre, ca bani, albituri sau
alte lucruri folositoare, de care ducea lips n casa vraciului.

Astfel tri Almansor civa ani n oraul cel mai mare din
Frana, i n tot acest timp dorul de ar nu i se stinse o clip n
piept. Cnd mplini cincisprezece ani, se petrecu o ntmplare
hotrtoare pentru soarta sa.

Cel mai mare general al franuzilor acela cu care Almansor


vorbise deseori n Egipt devenise mprat i stpnitor peste ei.
Almansor i ddea seama c se ntmpl ceva nsemnat n ora,
dup marile serbri ce aveau loc, dar nu-i putea nchipui c
acela pe care-l vzuse n Egipt era acum mprat cci generalul
era un om foarte tnr.

ntr-o zi, Almansor mergea pe unul din podurile de peste


marele fluviu ce strbtea oraul; deodat, el zri un om n haine
simple de osta, ce se rezema de parmaclcul podului i privea
undele apei. Se uit cu luare-aminte la faa omului i-i spuse c-
l mai vzuse undeva. Strbtu pe rnd toate ncperile amintirilor
i, cnd ajunse la ua camerei Egiptului, i aminti deodat c
omul era generalul franuzilor, cu care sttuse deseori de vorb n
tabr i care se ngrijise totdeauna cu buntate de el. Nu-i tia
bine numele, dar i lu inima n dini, se apropie i, ncrucind
braele pe piept, dup obiceiul rii sale, rosti numele pe care i-l
ddeau ostaii ntre ei:
Salem aleicum, Petit-Caporal!

Omul se ntoarse mirat, se uit ia tnr cu o privire ager, se


gndi i apoi zise:

Doamne, e cu putin? Tu aici, Almansor? Ce face tatl


tu? Cum stau lucrurile n Egipt? Ce vnt te-aduce pe la noi?

Atunci Almansor nu se mai putu stpni, ncepu s plng


amarnic i rspunse:

Va s zic nu tii ce-au fcut cu mine cinii aceia,


franuzii ti, Petit-caporal? Nu tii c nu mi-am mai vzut ara de
muli ani?

Nu cumva, spuse generalul, i fruntea i se ntunec, nu


cumva te-au adus ncoace cu ei?
Ba da, chiar aa s-a ntmplat, rspunse Almansor. n
ziua cnd ostaii votri s-au mbarcat, mi-am vzut ara pentru
ultima oar; m-au luat cu ei, i un cpitan, nduioat de jalea
mea, pltete pentru mine unui vraci afurisit, care m bate i m
las aproape nemncat. Vai, Petit-Caporal, urm el din toat
inima, mi pare bine c te-am ntlnit. Trebuie s m ajui!

Omul, cruia i vorbea astfel, zmbi i-l ntreb cum s-l


ajute.

Uite, zise Almansor, n-ar fi frumos s-i cer ceva: odinioar


ai fost att de bun cu mine; dar tiu c i tu eti srac, i, chiar
cnd erai general, nu te mbrcai niciodat att de frumos ca
ceilali; i nici acum, judecnd dup haine i plrie, nu pare s-i
mearg prea bine. Dar franuzii au ales de curnd un sultan i,
fr ndoial, cunoti oamenii din preajma lui: pe ienicer-aga, pe
reis-efendi ori pe capudanpaa, nu?

Ba da, fcu omul. Dar ce s fac?

Ai putea s pui o vorb bun pentru mine pe lng


acetia, Petit-Caporal, ca s-l roage pe sultanul franuzilor s-mi
dea drumul, apoi mi-ar trebui i ceva bani pentru cltoria pe
mare; dar, nainte de toate, trebuie s-mi fgduieti c despre
toate astea n-ai s spui nimic nici vraciului, nici nvtorului
arab.

Cine e nvtorul arab? ntreb cellalt.

E un om ciudat; dar despre asta am s-i povestesc alt


dat. Dac afl ceva, n-am s mai pot pleca din Frana. Vrei s
pui o vorb bun pentru mine? Spune drept!

Vino cu mine, rspunse generalul. S-ar putea s-i fiu de


folos chiar acum.

Acum? strig biatul, nspimntat. Acum, pentru nimic


n lume! Vraciul o s m bat; trebuie s m grbesc s ajung
acas.

Ce duci n co? ntreb cellalt, inndu-l pe loc.

Almansor roi i nu voia s-i arate, dar pe urm i spuse:


Iat, Petit-Caporal, trebuie s slugresc aici ca cel de pe
urm rob. Vraciul e tare zgrcit i m trimite n fiecare zi la piaa
de zarzavaturi i de pete ce se afl la un ceas deprtare de noi;
acolo trebuie s trguiesc de la precupee murdare, pentru c e
mai ieftin cu civa bnui dect n piaa din apropierea case
noastre. Uite, pentru scrumbia asta stricat, pentru pumnul sta
de salat, pentru frma asta de unt trebuie s-o ntind n fiecare
zi cte dou ceasuri pe jos. Vai, dac ar ti tatl meu!

Omul cruia Almansor i povestea aceste lucruri fu micat de


durerea biatului i i zise:

Vino cu mine i fii linitit! Vraciul nu-i va face nimic,


chiar dac n-o s mnnce astzi nici scrumbie, nici salat. Fii pe
pace i vino!

Spunnd aceste cuvinte, l lu pe Almansor de mn i-l


duse cu el; dei acestuia i btea inima gndindu-se la vraci, pe
faa i n vorbele omului se citea atta siguran, nct se hotr
s-l urmeze.

Merse deci cu couleul pe bra mpreun cu soldatul,


strbtnd tot felul de ulie, i i se pru c toi oamenii i scoteau
plria n faa lor i se opreau n loc uitndu-se dup ei. Spuse
acest lucru nsoitorului su, dar el rse i nu-i rspunse nimic.

n sfrit ajunser la un palat mre i nsoitorul su se


ndrept spre cldire.

Aici locuieti, Petit-Caporal? ntreb Almansor.

Aici locuiesc, rspunse el. Am s te duc la nevasta mea.

Frumoas cas! zise Almansor. De bun seam, i-a dat-o


sultanul?

Mi-a dat-o mpratul, ai dreptate, rspunse nsoitorul su


i amndoi intrar n palat.
Urcar pe o scar, iar apoi trecur printr-o sal frumoas,
unde i spuse s lase coul din mn, i intr mpreun cu el ntr-
o ncpere ncnttoare, unde o femeie edea pe o canapea.

Omul vorbi cu ea ntr-o limb strin, dup care rser


amndoi cu poft; pe urm, femeia l ntreb pe Almansor n
limba franuzeasc tot felul de lucruri despre Egipt.

n cele din urm, Petit-Caporal i spuse biatului:

Cel mai bun lucru este s te duc chiar acum la mprat i


s-i vorbesc de tine.
Almansor se sperie cumplit, dar se gndi la nenorocirea n
care se afla i la ara lui.

Celui nefericit, le spuse el celor doi, celui nefericit Alah i


insufl o mare ndrzneal n ceasurile de restrite, i acum n-o
s m lase nici pe mine, un biet oropsit. Fie i aa! Am s merg la
el. Dar spune-mi, Petit-Caporal, trebuie s cad n genunchi n faa
lui, s ating podeaua cu fruntea? Ce trebuie s fac?

Cei doi izbucnir din nou n rs i-i spuser c nu-i nevoie s


fac aa ceva.

Arat nfricotor i mre? ntreb el din nou. Are barb


lung? Are ochi scnteietori? Spune-mi, cum arat?

nsoitorul su rse i iar zise:

N-am s-i spun cum arat, Almansor; ai s ghiceti


singur care e. i spun doar att, ca semn de recunoatere: cnd
va fi de fa, cei ce se vor afla n sala mpratului i vor scoate
respectuoi plria, iar cel ce va sta cu ea pe cap acela este
mpratul.

Zicnd aceasta, l lu de mn i o pornir mpreun spre


sala mpratului. Cu ct se apropiau cu att mai tare i btea
inima biatului, i, ajuni n dreptul uii ncepur s-i tremure
genunchii.

Un slujitor deschise ua; nuntru stteau roat cel puin


treizeci de brbai, toi mbrcai frumos i plin de aurrii i de
stele, cum este obiceiul la franuzi pentru cei mai nali sfetnici ai
mpratului; Almansor se gndi c nsoitorul su, mbrcat att
de srccios, trebuie s fie cel mai nensemnat dintre acetia.
Toi i descoperir capul i Almansor se uit dup cel cu plria
pe cap, cci acesta trebuia s fie mpratul. Dar cutarea lui fu
zadarnic. Toi i ineau plria n mn; aadar, mpratul nu
era printre ei; atunci privirea i czu ntmpltor asupra
nsoitorului su, i ce s vezi! Acesta avea plria pe cap!

Uimit, biatul nmrmuri. Se uit lung la nsoitorul su i


apoi rosti, scondu-i i el plria:
Salem aleicum, Petit-Caporal! Dup cte tiu, eu nu sunt
sultanul franuzilor; deci nu se cuvine s stau cu plria pe cap;
dar tu stai cu ea pe cap, Petit-Caporal, tu eti oare mpratul?

Ai ghicit, rspunse acesta, i n afar de asta, sunt


prietenul tu. Nu da pe mine vina nenorocirii tale, ci pe o
nefericit de ncurctur, i fii ncredinat c te vei ntoarce n
ara ta cu cel dinti vas. Acum du-te la soia mea, povestete-i
despre nvtorul arab i despre cele ce tii. Scrumbia i salata
am s le trimit vraciului, iar tu ai s rmi s locuieti n palatul
meu.

Astfel vorbi omul care era mpratul; Almansor czu n


genunchi la picioarele lui, i srut mna i-i ceru iertare c nu-l
recunoscuse de la nceput, cci nici nu se putea vedea c e
mprat.

Ai dreptate, zise mpratul rznd. Cnd eti mprat


numai de cteva zile, nu-i cu putina s-i stea scris n frunte.

Astfel vorbi i-i fcu semn s se deprteze.

Din ziua aceea, Almansor tri fericit i mulumit. Pe


nvtorul arab, despre care i povestise mpratului, avu voie s-
l viziteze de cteva ori; pe vraci ns nu-l mai vzu niciodat.
Dup cteva sptmni, mpratul l chem la el i-i spuse c
vasul cu care avea s-l trimit n Egipt ateapt ancorat.

Almansor era nebun de bucurie; i-au fost de ajuns cteva zile


ca s se pregteasc i, cu inima plin de recunotin i ncrcat
de comori i daruri bogate, plec de la mprat spre rmul mrii
i se urc pe corabie.

Dar Alah vru s-l mai ncerce nc, s-i cleasc i mai mult
drzenia n nenorocire, i nu-i ngdui s vad nc rmurile rii
sale.

Un alt neam de ghiauri, englezii se rzboiau atunci pe mare


cu mpratul. Ei luau toate vasele pe care le biruiau, i astfel se
ntmpl c, n a asea zi a cltoriei, vasul pe care se afla
Almansor fu nconjurat i lovit de ghiulele de vase englezeti; ei
fur nevoii s se dea prini i ntregul echipaj fu mbarcat pe un
vas mic, care merse dup celelalte mai departe.

Dar drumul pe mare nu e mai puin nesigur dect cel din


pustiu, unde tlharii atac pe neateptate caravanele, omoar i
jefuiesc. O corabie de pirai din Tunis se apropie de micul vas, pe
care furtuna l desprise de vasele mai mari; toi oamenii fur
luai, dui n Alger i vndui.

Almansor nu avu parte de o robie att de aspr ca ghiaurii,


fiind drept-credincios; totui pierdu orice ndejde de a-i mai
vedea vreodat ara i pe tatl su. Acolo el sluji la un om bogat
timp de cinci ani; trebuia s stropeasc florile i s ngrijeasc
grdina. Dar omul cel bogat muri fr motenitori, avuiile lui se
risipir, robii fur mprii i Almansor czu n minile unui
negutor de robi. Acesta tocmai pregtea un vas pentru a vinde
robi n alt parte cu pre mai mare. ntmplarea fcu s fiu i eu
un rob al acestui negutor i am ajuns pe acelai vas pe care se
afla Almansor. Acolo l-am cunoscut i acolo mi-a povestit ciudata
sa soart. Dar cnd am cobort pe uscat, am fost martorul celei
mai minunate voine a lui Alah: rmul pe care am cobort era cel
al rii sale, piaa n care am fost pui n vnzare era piaa
oraului su de batin, i, o, stpne, ca s fiu scurt, cel care l-a
cumprat era chiar tatl su, scumpul su tat!

Cnd se ncheie aceast povestire, eicul Ali Banu czu pe


gnduri; fr voia sa, istorisirea l zguduise; pieptul i se ridica,
ochii i ardeau i adeseori fusese gata s-l ntrerup pe tnrul
rob, dar sfritul povestirii nu pru s-l mulumeasc.

Are acum douzeci i unu de ani, spui tu? ntreb el.

Stpne, are vrsta mea, douzeci i unu-douzeci i doi


de ani.
i n ce ora i-a spus c s-a nscut? Asta nu ne-ai artat.

Dac nu m nel, rspunse tnrul, n Alexandria.

Alexandria! strig eicul. E fiul meu! Unde se afl acum?


Nu spuneai c se numete Kairam? Are ochi negri i pr
castaniu?

Are, i n ceasurile de duioie i spunea Kairam, nu


Almansor.

n numele lui Ajlah, spune-mi: tatl su l-a cumprat n


faa ochilor ti, aa ziceai. Era sigur c e tatl su? Atunci totui
nu e fiul meu.

Robul rspunse:

Mi-a spus: Alah fie ludat! Dup atta amar de


nenorocire, iat piaa oraului meu de batin!" Trecu o bucat de
vreme i dup col se ivi un om de vaz. Vzndu-l, el strig: O,
ce dar scump al cerului sunt ochii! l mai vd o dat pe scumpul
meu tat! Omul s-a apropiat de noi, s-a uitat cnd la unul, cnd
la altul, i n cele din urm l-a cumprat pe acela cruia i se
ntmplaser toate acestea. Atunci el i-a nlat glasul ctre Alah,
a rostit o rugciune fierbinte de mulumire i mi-a optit: Acum
merg din nou pe drumul fericirii, cci cel care m-a cumprat e
chiar tatl meu!

Aadar, nu e fiul meu, Kairam al meu! zise eicul, zdrobit


de durere.

Atunci tnrul nu se mai putu stpni: lacrimi de bucurie i


nir din ochi, se arunc la picioarele eicului i strig:

i totui e fiul tu, Kairam-Almansor, cci tu eti acela


care l-ai cumprat!

Alah! Alah! Ce minune, ce negrit minune! strigar cei de


fa, mbulzindu-se.

eicul ns rmase mut, cu privirile aintite spre tnrul


care-i ridicase spre el frumosu-i chip.
Prietene Mustafa, spuse el btrnului dervi, ochii mei
sunt mpnzii de un vl de lacrimi i nu pot recunoate dac pe
faa lui sunt ntiprite trsturile maicii care l-a purtat n pntec.
Apropie-te i privete-l!

Btrnul veni mai aproape, l privi lung, i puse mna pe


frunte i-l ntreb:

Kairam! Ce vorbe i-am spus n ziua nenorocirii, n tabra


franuzilor?

Scumpul meu nvtor, rspunse tnrul, ducnd mna


btrnului la buze, ele au fost urmtoarele: Cel cu cugetul curat
nu rmne singur nici n pustiul nefericirii, cci are un tovar
care merge alturi de el i-l mngie".

Atunci btrnul ridic ochii, mulumind cerului; l strnse pe


tnr la pieptul su, l duse dinaintea eicului i zise:

Primete-l! Pe ct e de nendoielnic c l-ai jelit zece ani, pe


att e de nendoielnic c e fiul tu Kairam.

eicul era nebun de bucurie i ncntare; privea ntruna cu


nesa chipul celui regsit i revedea limpede trsturile fiului su
din ziua cnd l pierduse.

Toi cei de fa mprteau bucuria lui, cci l iubeau i


fiecruia i se pru n ziua aceea c-i fusese druit un fiu.

Acum, sala fremta iar de cntri i veselie ca n zilele


fericirii i ale bucuriei. Tnrului i se ceru s mai spun o data
povestea, dar acum cu i mai multe amnunte, i toi avur
cuvinte de laud pentru cei care-i purtaser de grij lui Kairam
nvtorul arab, mpratul i toi ceilali. Rmaser toi laolalt
pn noaptea trziu i, la plecare, eicul fcu daruri de pre
fiecruia dintre prietenii si, ca s-i aminteasc ntotdeauna de
aceast zi a bucuriei.

Apoi eicul art feciorului su pe cei patru tineri i-i pofti s


vin ct mai des la el, hotrnd c tnrul va nva cu
grmticul meteugul scrisului, c va face cu pictorul mici
cltorii, c negutorul va mprti cu el desftrile cntului i
danului, iar cei de-al patrulea va pregti pentru ei toate
petrecerile. Fur i ei copleii de daruri i ieir bucuroi din
casa eicului.

Cui i datorm toate astea? spuser toi ntr-un glas. Cui,


dac nu btrnului? Cine i-ar fi nchipuit asta n ziua cnd ne-
am oprit n faa acestei case i ne-am dezlnuit cu ocri
mpotriva eicului?

i ct de lesne ne-ar fi fost s nu inem seam de


nvturile btrnului, spuse altul, sau s-l batjocorim i pe el.
Cci, jerpelit cum era, prea un biet nenorocit; cine s-i fi
nchipuit c e neleptul Mustafa?

Dar ce-i mai minunat e c aici, chiar aici ne-am dat n


vileag i dorinele noastre, zise grmticul. Unul spunea c i-ar
plcea s cltoreasc, altul c s-ar bucura s cnte i s joace,
al treilea c ine s aib n juru-i prieteni buni, iar eu c mi-ar
plcea s citesc i s ascult poveti, i nu ni s-au mplinit oare
toate aceste dorine? Mie nu-mi este oare ngduit acum s citesc
toate crile eicului i s cumpr orice scriere care-mi place?

Iar mie nu mi-a spus oare s-i pregtesc toate ospeele i


s am grij de toate petrecerile sale, dndu-mi dreptul de a lua i
eu parte la ele? zise cellalt.

Dar eu? Ori de cte ori mi vine pofta s ascult cntec sau
viers din strune ori s privesc danuri, nu sunt oare liber s m
duc la el i s-l rog s-mi mprumute robii de care am nevoie?

Dar eu! exclam pictorul. Pn n ziua aceasta am fost


srac i n-am putut s fac un pas afar din ora; acum mi-e dat
s cltoresc unde-mi place!

Da! exclamar toi. A fost tare bine c l-am urmat pe


btrn; altminteri, cine tie ce s-ar fi ales de noi?

Aa vorbir cei patru tineri i plecar bucuroi i fericii la


casele lor.
HANUL DIN
SPESSART
Odat, n vremuri de demult, pdurea
Spessart era brzdat doar de cteva
drumeaguri proaste i neumblate. Prin
pdurea aceasta treceau ntr-o zi doi
flci. Unul, cam de vreo optsprezece
ani, era furar de scule, iar cellalt
dup nfiare s tot fi avut
aisprezece ani era giuvaergiu i
pare-se c atunci plecase n cea dinti
cltorie a sa. Ddea n amurg. Molizii
i fagii uriai aterneau umbre negre
pe poteca ngust pe care peau cei
doi

drumei. Furarul mergea voinicete nainte, fluiernd un


cntecel sau aruncnd din cnd n cnd cte o vorb cinelui su
Munter. Nu prea prea s se team c noaptea era foarte aproape
i c pn la cel dinti han mai aveau cale lung. n schimb,
Felix, giuvaergiul, ntorcea mereu capul, uitndu-se cu team n
urma sa; fonetul frunziului rscolit de vnt i se prea c-i
zgomot de pai, iar n tufiurile de pe marginea drumului, care se
zbuciumau i se cltinau ncoace i ncolo, i se nzrea c vede
oameni la pnd.
Altminteri, tnrul giuvaergiu nu credea n nchipuirile
prosteti ale celor sraci cu duhul i nu era nici lipsit de curaj. La
Wrzburg, unde-i petrecuse anii de nvtur, era cunoscut ca
un tnr nenfricat i inimos. Totui, n ziua aceea l cuprinsese
un simmnt ciudat. I se ndrugase despre pdurea Spessart
cte n lun i n stele. Se spunea c pdurea e bntuit de o
numeroas ceat de tlhari i c-n ultimele sptmni acetia
ieiser n calea multor cltori i-i jefuiser. Se povesteau lucruri
ngrozitoare despre ei i despre omorurile svrite de curnd. De
aceea Felix tremura puintel pentru viaa lui, cci ce-ar fi putut
face doi srmani biei mpotriva unei bande de tlhari narmai?
Acum i prea ru c ascultase de furar, prietenul lui, i c
ptrunseser att de adnc n inima codrului, n loc s nnopteze
pe undeva, pe la margine.
Dac or sri tlharii pe noi la noapte i mi-oi pierde viaa
i tot ce am la mine, apoi s tii c numai tu eti de vin, furare,
fiindc tu m-ai ndemnat s intru n pdurea asta cumplit.
ine-i firea! rspunse cellalt. O calf obinuit cu
drumeia n-are de ce se teme. Crezi c domnii tlhari din Spessart
or s ne fac cinstea s ne ias nainte i s ne omoare? De ce s
se osteneasc? Pentru straiele mele de duminic pe care le port n
desag sau pentru bnuii de drum ce-i am n buzunar? Ca s
merii cinstea de a fi ucis de ei trebuie s cltoreti ntr-o
caleac cu patru cai, s fii nvemntat n mtsuri i mpodobit
cu aur.
Ascult! Parc a fluierat cineva! strig Felix nspimntat.
uier vntul printre crengi. Hai mai repede! Nu mai avem
mult.
Vorbeti despre omor ca despre un lucru de nimic, urm
giuvaergiul. i d mna! Pe tine or s te ntrebe ce ai la tine, o s-
i scotoceasc prin buzunare i prin desag, or s-i ia poate
straiele de duminic, guldenul i cei treizeci de creiari. Dar pe
mine or s m ucid numaidect, fiindc am aur i giuvaeruri.
La ce bun s te omoare? S zicem c n clipa asta ar iei
din tufi patru-cinci ini narmai i, ndreptnd putile spre noi,
ne-ar ntreba cuviincios: Ce avei asupra dumneavoastr? Ca s
nu v simii prea mpovrai, lsai-ne s v ajutm s crai
greutile i multe alte vorbe binevoitoare de acest fel. N-ai sta
mult pe gnduri: i-ai desface baierele traistei, ai scoate vesta
galben, haina albastr, cele dou cmi, toate salbele, brrile,
pieptenii i tot ce mai ai la tine, le-ai aeza binior jos i ai spune
bogdaproste c-i las viaa.
S-o crezi tu! rspunse mnios Felix. S le dau podoabele
pe care le duc naei mele prea-buna doamn contes? Mai bine
mor, mai bine m taie n buci! Cine s-a ngrijit de cnd eram
copil de zece ani, ca o mam, de creterea mea? Cine a cheltuit
pentru ucenicia mea, pentru mbrcminte, pentru tot ce aveam
trebuin? i iat c a sosit n sfrit clipa cnd pot s-o vd i s-i
druiesc cte ceva din roadele muncii mele. i duc nite giuvaeruri
tocmite de ea la meterul meu. Vreau s-i art iscusina pe care
am dobndit-o. i tocmai acum s pierd tot? S-mi ia pn i
vesta galben pe care tot de la ea o am?Nu, mai bine moartea
dect s dau unor nemernici giuvaerurile naei mele.
Nu fi neghiob! l cert furarul. Dac or s te ucid,
doamna contes tot n-o s capete giuvaerurile. De aceea e mai
bine s le dai, ca s scapi cu via.
Felix tcea. ntunericul nopii se lsase ca un zbranic negru
peste toat pdurea; la lumina palid a lunii noi nu vedeai nici la
cinci pai. Inima lui Felix se strngea tot mai mult de fric. Nu se
dezlipea de tovarul su de drum, ntrebndu-se mereu dac
poate pune temei pe vorbele lui. Au mers aa cale de vreun ceas.
Deodat, n zare, s-a ivit o lumini. Tnrul giuvaergiu a privit
ntr-acolo cu ngrijorare: dac era un cuib de tlhari? Furarul l-a
lmurit ns c nu putea fi vorba de tlhari, deoarece acetia de
obicei, i sap adposturi sau bordeie n pmnt. Pesemne c
ajunseser la hanul despre care pomenise un drume cnd
intraser n pdure.
naintea lor se vedea o cldire lung, dar scund. n faa ei se
afla o cru, iar pe undeva, prin preajm, se auzeau nite cai
necheznd. Faurul s-a apropiat de o fereastr, al crei oblon era
deschis, fcndu-i semn tovarului su s vin i el. Amndoi s-
au ridicat n vrful picioarelor, ca s vad mai bine. Lng sob,
ntr-un jil, dormea un om, care, dup mbrcminte, prea
cru. Pesemne c a lui era crua din faa casei. De cealalt
parte a sobei stteau o femeie i o fetican i torceau. La o mas
de lng perete edea un brbat, cu un pahar de vin dinainte i
cu capul sprijinit n mini. Obrazul nu i se vedea. Faurul socoti
c, dup mbrcminte, acesta era un brbat de neam.
Un cine de cas i simi pe cei doi tineri care iscodeau sub
fereastr i ncepu s latre. Munter, cinele faurului, i rspunse
de ndat i n u iei o slujnic, s vad cine vine.
Celor doi oaspei li se fgdui o cin i cte un pat. Flcii
intrar n cas, i lsar ntr-un col traistele grele, toiagul i
plria i se aezar la masa omului pe care-l vzuser stnd cu
capul sprijinit n mini. Acesta rspunse prietenos la vorbele de
binee ale drumeilor, nlnd capul; avea un chip tnr i
distins.
Ai ntrziat pe drum, spuse el. Nu v-ai temut s trecei
prin Spessart ntr-o noapte att de ntunecoas? Eu am socotit
mai cuminte s-mi ndrept calul spre han i s nu mai zbovesc
nici o clip n pdure.
Bine ai fcut, domnule! rspunse faurul. Tropotul unui
cal de soi sun ca o melodie plcut n urechile tlharilor i i
atrage de la o pot. Dar nite biei drumei, pe care mai degrab
hoii ar putea s-i druiasc cu cte ceva, nu merit nici o
osteneal.
E foarte adevrat, se amestec i cruul n vorb.
Cnd sosir drumeii notri, acesta se ridic de la locul lui i
se aez la masa lor.
Ce poate pi un om srac? urm el. Totui s-a ntmplat
ca, din sete de snge, s fie ucii i oameni srmani.
Atunci, dac aa stau lucrurile n pdurea aceasta, spuse
tnrul giuvaergiu, fr ndoial c nici aici nu ne aflm la
adpost. Suntem patru i cu argatul cinci. Dac ne-ar ataca zece
oameni, cum ne-am apra? i, n afar de asta, adug el, n
oapt, de unde tim c stpnii hanului sunt oameni cinstii?
Nici o grij, rspunse cruul. Cunosc hanul de mai bine
de zece ani i nu mi-au dat niciodat nimic de bnuit. Hangiul e
plecat mereu, se spune c negustorete cu vin, iar femeia e o
fptur blnd, care nu face ru nimnui. O nedreptii,
domnule!
Totui, rspunse tnrul nobil, vorbele care umbl nu
sunt deloc linititoare! Ai auzit de oamenii care au disprut fr
urm n pdurea aceasta? Unii dintre ei au spus c au de gnd s
nnopteze aici. la han, i parc i-a nghiit deodat pmntul.
Dup cteva sptmni au fost cutai peste tot; s-au cercetat
drumurile, s-a ntrebat la han, dar nu s-a descoperit nimic. E
ceva necurat la mijloc i pace!
Atunci, strig furarul, mai bine s dormim sub un copac
dect s stm aici nchii ntre patru perei, de unde nu se poate
fugi dac tlharii pndesc la u, cci ferestrele sunt ferecate.
Cei patru drumei czur pe gnduri. Se putea ca stpnii
hanului, silii sau de bun voie, s fie nelei cu tlharii. Toi
simeau c n noaptea aceasta i pndesc tot soiul de primejdii.
Umbla vorba despre nite cltori care fuseser ucii de tlhari n
timp ce dormeau. Cei mai muli dintre drumeii care se adpostea
n hanul din pdure erau ns oameni nevoiai, pentru care nu
numai pierderea vieii, dar chiar pierderea unei pri din
nensemnatul lor avut ar fi fost o adevrat nenorocire. ngrijorai,
drumeii notri priveau mohori la phrele din faa lor. Tnrul
nobil visa o vale larg, ferit, pe care s-o strbat clare pe
armsarul su. Furarul i dorea doisprezece dintre tovarii si
de munc, voinici, narmai cu reteveie, care s-l nsoeasc drept
straj, iar Felix, giuvaergiul, se temea mai mult pentru
giuvaerurile binefctoarei sale dect pentru viaa lui. Cruul
ns, dup ce, rmas pe gnduri, pufise de cteva ori din lulea,
spuse ncet:
Domnilor, ar fi bine s nu ne gseasc dormind. Eu am s
stau treaz toat noaptea. Vrea careva s-mi in de urt?
i eu stau treaz! i eu! i eu! strigar ceilali trei.
Oricum, tot n-are s se poat lipi somnul de mine, adug
tnrul domn.
Eu zic s ne trecem timpul cu ceva, ca s rmnem treji,
spuse cruul. Suntem tocmai bine patru.
Am putea s jucm cri. Jocul de cri alung somnul i
ine de urt.
Eu unu! nu joc niciodat cri, rspunse tnrul. De aceea
nu pot lua parte la cele propuse de dumneavoastr,
Iar eu nici mcar crile nu le cunosc, adug Felix.
Ce-am mai putea face? ntreb faurul. S cntm? Nu e
bine; i-am atrage pe tlhari. S spunem ghicitori, snoave? Asta nu
ine mult. tii ce? Ce-ar fi dac am povesti cte ceva? Cte o
ntmplare hazlie sau sperioas, adevrat sau nchipuit. Nu ne-
ar prinde somnul i timpul ar trece tot att de plcut ca i cnd
am juca vreun joc de cri.
Sunt de aceeai prere. ncepei ns dumneavoastr,
spuse tnrul nobil zmbind. Dumneavoastr, meteugarii,
colindai multe meleaguri i avei ce povesti. Fiecare ora i are
povetile i legendele sale.
Da, da, multe aude omul, rspunse faurul. Dar
dumneavoastr suntei om cu nvtur si cunoatei
minuniile scrise n cri. Aa c mai degrab ai putea
dumneavoastr s ne desftai cu poveti pline de tlc i de
farmec dect noi, nite biete calfe care umblm de colo pn colo.
Dac nu m nel, suntei ori student, ori crturar.
Nu sunt crturar, spuse cu un zmbet tnrul domn,
student ns, da, i m duc acas n vacan. S tii ns c mai
multe lucruri afl omul n cltorii dect n slovele crii De aceea
ncepei dumneavoastr, v rog, dac i ceilali vor s asculte.
Pentru mine, rspunse cruul o poveste frumoas e mai
de pre dect jocul de cri. Adesea mi place s m plimb pe
osea, iava-iava, cu cte cineva care spune o poveste frumoas.
Nu o dat, fiind vreme rea, drumeii m-au rugat s-i iau n cru,
i eu le-am spus c-i iau dac-mi povestete fiecare cte ceva.
Dealtfel, am i un prieten care mi-e foarte drag pentru c tie s
povesteasc ceasuri n ir.
i mie mi plac foarte mult povetile, spuse tnrul
giuvaergiu. Meterul meu din Wrtzburg nu m mai las s pun
mna pe crile de poveti fiindc atunci treaba rmne balt.
Faure, hai, ncepe tu, te tiu n stare s istoriseti din sear pn
n zori, fr s-i sece comoara de minunii.
Faurul trase o duc s mai prind puteri, i ncepu:
LEGENDA GULDENULUI CU CAP DE CERB

n Suabia de sus se mai vd i astzi ruinele unui castel care


a fost pe vremuri cea mai falnic zidire de pe meleagurile acelea.
Acesta era castelul Hohenzollern.

El se nla pe un deal rotund, rpos, i de pe piscul pe care


era cldit, ochiul vedea pn ht-departe, peste ntinsul rii. Pe
ct de departe, ns, se vedea acest castel din zri, pe att de
temut era de toi neamul Zollernilor, iar numele lor, cunoscut n
toate landurile germane. Acum cteva sute de ani, pe vremea
cnd praful de puc nu exista nc, cetatea aceasta era stpnit
de un Zollern cu o fire ciudat. Nu s-ar putea spune c-i asuprea
prea tare pe supuii si sau c tria n dumnie cu vecinii, dar
toi l priveau cu nencredere, din pricin c avea cuttura
ntunecat, fruntea venic ncruntat i firea tcut, mohort. n
afar de slujitorii din castel, puini oameni avuseser prilejul s-l
aud vorbind ca toi ceilali semeni ai si. Dac trecea clare prin
vale i ntlnea vreun om care-i lua repede plria de pe cap,
spunnd: Bun seara, domnule conte, ce vreme frumoas!", el
rspundea: Prostii!" sau Vd!" Dac ns vreodat cineva
svrea vreo greeal fa de el sau caii si, ori dac n vreo
trectoare un ran cu crua se ntmpla s stea n calea
armsarului su negru, atunci izbucnea mnios ntr-un potop de
ocri. Se spunea totui c nu btuse niciodat vreun om n
asemenea mprejurri. Prin locurile acestea fusese poreclit
Zollern-tun-i-fulger.

Nevasta lui Zollern-tun-i-fulger era, dimpotriv, blnd i


ginga ca o zi de mai. Cu vorba prietenoas i privirile sale
blajine i mpac adesea pe cei suprai de cuvintele aspre ale
soului ei i nu pierdea nici un prilej s-i miluiasc pe sraci.
Orict de dogoritoare ar fi fost ziua de var, orict de cumplit
viscolul iernii, ea nu pregeta s coboare povrniul muntelui, ca
s se duc pe la casele srmanilor ori copiilor bolnavi. Dac
contele o ntlnea vreodat pe un astfel de drum, i zvrlea ursuz
din goana calului:

tiu, tiu! Prostii!


i-i urma drumul

Multe femei s-ar fi temut de un asemenea brbat, li s-ar fi


urt cu un om att de ursuz. Unele i-ar fi lsat poate n voia
soartei pe sraci: Ce-mi pas de ei, si-ar fi zis, de vreme ce
stpnul meu i socotete proti?" Altele din mndrie sau de
ciud, i-ar fi scos din inim un so att de mohort. Dar lucrurile
stteau altfel cu contesa Hedwiga von Zollern. Ea i iubea
brbatul ca i n prima zi, l nconjura cu dragoste i cu preuirea
ei i i netezea cu mna sa ginga fruntea ncruntat i ars de
soare. Dup muli ani, Cerul le-a druit un biat, dar dragostea
de mam i grija ei duioas pentru prunc nu au tirbit cu nimic
iubirea pentru so. Aa s-au scurs trei ani. Contele, care-i vedea
copilul numai duminica dup-mas, cnd l aducea doica, l
privea drept n ochi, mormia ceva printre dini i-i fcea semn
doicii s plece. Cnd bieelul a rostit pentru ntia oar cuvntul
tat", contele i-a druit doicii un gulden, dar pe copil nu l-a
nvrednicit nici atunci cu o privire mai drgstoas.

n ziua n care fiul su a mplinit trei ani, contele a poruncit


ca micuul s fie mbrcat pentru ntia oar cu pantalonai, cu
veminte scumpe de catifea i mtase, apoi a cerut s i se aduc
armsarul su negru i un alt cal de soi, i-a luat pe bieel n
brae i, zornind din pinteni, a cobort scara n spiral, sub
privirile uimite ale doamnei Hedwiga. Ori de cte ori se pregtea
s plece contele cu calul su, ea niciodat nu-l ntreba ncotro se
duce i cnd se ntoarce. De data aceasta, ns, grija pentru copil
i-a descletat gura.
Pleci clare, conte? a ntrebat ea, dar el nu i-a rspuns
nimic. De ce iei i bieelul? a struit contesa. Kuno merge cu
mine la plimbare.

tiu, a rspuns Zollern-tun-i-fulger, cobornd treptele.

Ajuns n curte, a apucat bieelul de un picioru, l-a azvrlit


n a i l-a legat bine cu o nfram. Apoi a nclecat pe armsarul
su negru ca pana corbului i a ieit din castel innd de drlogi
calul bieelului.
La nceput, copilul prea nespus de fericit c merge clare pe
povrni mpreun cu tatl lui. Btea din palme, rdea i trgea
de coam cluul ca s alerge mai repede, iar contele a strigat
vesel de cteva ori: O s te faci un flcu i jumtate!

n vale, ns, contele a pornit la trap. Micuul, aproape


leinat de spaim, l-a rugat, mai nti cu sfial, s ncetineasc
pasul calului. Acesta ns, drept rspuns, a nteit i mai ru
goana. Vntul fichiuia obrazul srmanului Kuno, tindu-i
rsuflarea. El a nceput s scnceasc i apoi, tot mai
nspimntat, s ipe ca din gur de arpe.

tiu! tiu! Prostii! a spus tatl su. Cum s-a urcat pe cal,
s-a i apucat s miorlie! Taci sau...

Dar n clipa cnd a vrut s-l mbrbteze cu o sudalm,


armsarul lui s-a ridicat n dou picioare i frul celuilalt cal i-a
scpat din mn. Dup ce i-a potolit anevoie bidiviul, contele a
ntors capul, cutndu-i fiul cu privirea, dar calul gonea singur
spre castel, fr micuul clre.

ntmplarea a zguduit pn i inima acestui om att de


aspru i de posac. i i vedea fiul zdrobit undeva, n mijlocul
drumului, i a nceput s se tnguie i s-i smulg barba de
dezndejde. L-a cutat peste tot, dar nu l-a gsit pesemne c
armsarul, speriat, l azvrlise n anul plin cu ap din marginea
drumului. Deodat s-a auzit chemat de un glas copilresc i, cnd
a ntors capul, la marginea crrii a vzut femeie btrn care
edea sub un copac, legnnd micuul pe genunchi.

Cum a ajuns biatul la tine, zgripuroaic? a strigat


contele mnios. D-mi-l imediat!

Mai domol, mai domol, nlimea ta! i-a rspuns zmbind


bbua cea urt. Cu tot armsarul acesta mndru, i s-ar putea
ntmpla i nlimii tale o nenorocire. Vrei s tii cum a ajuns
domniorul la mine? Calul su o luase razna. Biatul nu se mai
inea n a dect cu un picioru i atrna de pe cal, atingnd
pmntul cu pletele. Cnd s pice, l-am prins uurel n or.

Vd, a strigat contele de Zollern, mnios. D-l ncoace! Nu


pot s descalec, calul e nrva i ar putea s-l loveasc.
Druiete-mi un gulden cu cap de cerb! s-a rugat femeia,
umil.

Prostii! a strigat contele, zvrlindu-i civa pfenigi sub


copac.

Nu, doresc un gulden cu cap de cerb! a struit ea.

Ce gulden cu cap de cerb! Tu toat nu faci atta! a spus


furios contele. D-mi numaidect copilul, c de nu, asmut cinii
asupr-i!

Aa? Nu preuiesc ct un gulden cu cap de cerb? a


rspuns btrna cu un zmbet batjocoritor. Ei, o s vedem noi
dac motenitorii ti se vor alege mcar cu un gulden cu cap de
cerb! Ia-i pfenigii napoi!

Spunnd aceste vorbe, a zvrlit contelui cei trei bnui de


aram cu atta ndemnare, nct au nimerit drept n pungulia
de piele, pe care acesta o mai inea nc n mn.

Uluit de aceast neobinuit iscusin, contele a rmas mai


nti mut, dar apoi l-a cuprins o mnie cumplit. A luat puca, a
ridicat cocoul i a ndreptat-o spre btrn. Aceasta ns l-a
mbriat i l-a dezmierdat linitit pe micul conte, inndu-l
naintea ei ca pe o pavz.

Eti un bieel bun i cuminte, i-a optit ea. Sa rmi aa


i o s-i mearg bine.

Apoi i-a dat drumul i l-a ameninat pe conte cu degetul:

Zollern, Zollern, mi eti dator guldenul cu cap de cerb pe


care i l-am cerut! a strigat ea i, fr s se sinchiseasc de ocrile
contelui, a pornit prin pdure, sprijinindu-se ntr-un toiag de
cimiir.

Pajul Konrad a desclecat tremurnd, l-a ridicat pe bieel n


a i s-a suit la spatele lui, urcnd n urma stpnului su dealul
pe care se afla castelul.

Aceasta a fost prima i ultima plimbare clare a lui Zollern-


tun-i-fulger cu fiul su. Biatul plnsese i strigase att de
amarnic cnd o luaser caii la trap, nct tatl lui l socotea un
copil molatic, lipsit de vlag, la care se uita n sil. El ns i
iubea tatl din toat inima, se apropia adesea cu drag de el,
ateptnd s-l ia pe genunchi i s-l dezmierde. Zollern l
ndeprta ns cu un semn, strignd: tiu! tiu! Prostii!" Doamna
Hedwiga ndurase pn atunci rbdtoare toate toanele soului ei,
dar purtarea lui aspr cu copilul acesta nevinovat a ndurerat-o
nespus. Cu vremea, vznd pedepsele cumplite pe care le ddea
ntunecatul conte copilului su pentru cea mai mic greeal, s-a
mbolnvit de inim. n cele din urm, femeia s-a stins n floarea
vrstei, jelit de toi slujitorii, de toi oamenii din mprejurimi, dar
mai amarnic dect toi o plngea fiul ei.
Dup moartea soiei sale, contele l-a scos pe Kuno cu totul
din inima sa. Nu se ngrijea defel de creterea lui, lsndu-l n
seama doicii i a capelanului casei. Curnd s-a cstorit din nou
cu o domnioar bogat, care i-a druit dup un an doi gemeni
doi mici coni.

De cte ori ieea la plimbare, Kuno se ducea mai ales la


btrnica aceea care-i salvase viaa. Ea i povestea totdeauna
multe despre rposata lui mam i despre binele pe care i-l fcuse
aceasta. Slujitorii i slujitoarele l povuiau adeseori s nu se
prea duc pe la baba Feldheimer aa i zicea btrnei
deoarece era o vrjitoare. Dar biatul nu se temea. Capelanul
castelului i spusese c nu exist vrjitoare i c basmele despre
femeile metere la vrjit, care zburau prin vzduh spre Brocken,
clare pe o furc, erau nite nscociri. E drept c el vedea la baba
Feldheimer fel de fel de lucruri ciudate pe care nu le nelegea. De
altfel, nu uita nici de nzdrvnia aceea cu cei trei pfenigi, pe care
btrnica i aruncase cu atta ndemnare drept n punga tatlui
su. Btrna se pricepea s fac i felurite pomezi i licori cu care
lecuia oamenii i dobitoacele. Umblau nite scorneli cum c ar
avea un cznel vrjit cu care putea s schimbe vremea, i cnd l
atrna deasupra focului, se strnea o furtun cumplit. Btrna l
nvase pe micul conte multe lucruri folositoare, ca de pild:
leacuri pentru cai bolnavi, o butur mpotriva turbrii, momeli
pentru peti i multe altele. Pn la urm, doar btrnica
Feldheimer i mai rmsese pe lume, cci doica i sfrise zilele,
iar mama lui vitreg nu se sinchisea de el.

Cu ct fraii lui creteau mai mari, cu att mai trist i mai


apstoare era viaa lui Kuno. Acetia fuseser mai norocoi.
Prima lecie de clrie mersese bine, nimeni nu czuse de pe cal,
i de aceea Zollern-tun-i-fulger i socotea biei istei i
destoinici. inea foarte mult la ei, se plimbau n fiecare zi clare
mpreun i-i nva de toate, dei e drept c mare lucru n-aveau
de nvat de la el, fiindc dnsul nu tia nici s scrie, nici s
citeasc, i socotea c e pcat ca cei doi stranici biei ai si s-
i piard timpul cu asemenea ndeletniciri. n schimb, la zece ani
tiau s suduie tot att de zdravn ca i tatl lor i s se ia la
har cu oricine. De altfel se nelegeau unul cu altul ca i cinele
cu pisica i se ntovreau numai cnd puneau la cale vreo
pozn pe seama lui Kuno.

Mama lor nu se sinchisea prea mult de toate acestea. Socotea


c dac bieii se bteau ntre ei, era o dovad c sunt sntoi i
voinici, iar btrnul conte spunea ori de cte ori vreun slujitor l
ntiina c fiii si se luaser iar la btaie:

tiu, tiu! Prostii!

Totui s-a gndit s fac ceva ca s-i mpiedice pe cei doi


biei s se rpun unul pe altul. Nu uitase ameninarea btrnei
Feldheimer, despre care, n fundul sufletului su, credea c era
ntr-adevr vrjitoare: Ei, o s vedem dac motenitorii ti se vor
alege mcar cu un gulden cu cap de cerb!

ntr-o zi, pe cnd vna n jurul castelului su, privirile i-au


czut pe dou dealuri
ce se ridicau parc
anume ca s poarte
pe cretetele lor cte
un castel, i pe dat a
hotrt s cldeasc
acolo dou castele. Pe
unul a nlat castelul
Schalksberg1, numit
aa dup porecla pe
care o avea de mult
cel mai mic dintre
gemeni Ghidu
din pricina
nenumratelor sale
pozne. Celui de-ai
doilea castel a voit s-i pun numele de Hirschguldenberg 2,
pentru a-i bate joc de vrjitoare, care prezisese c motenitorii
lui nu se vor alege nici mcar cu cte un gulden cu cap de cerb.
Pn la urm s-a oprit ns la denumirea mai simpl de
Hirschberg. Aa se numesc cele dou dealuri pn n zilele
noastre i cltorul care trece prin munii din Suabia le poate

1 n limba german Schalk nseamn ghidu.


2 n limba german Histchgulden nseamna gulden cu cap de cerb.
vedea.

Zollern-tun-i-fulger avea de gnd s lase prin testament


fiului cel mare castelul Zollern, ghiduului Schalksberg i
mezinului Hirschberg. Soia lui nu i-a dat ns pace pn n-a
schimbat testamentul.

Kuno-prostnacul, aa-i zicea ea srmanului biat, fiindc


nu era att de neastmprat i de slbatic ca fiii ei, Kuno
prostnacul e destul de bogat. A motenit doar averea mamei sale.
De ce s stpneasc tot el mreul i strlucitul Zollern, iar fiii
mei s aib numai cte un castel nconjurat de pduri?

n zadar i-a spus contele c fiul su mai mare, Kuno, nu


putea fi lipsit de drepturile primului nscut. Lacrimile i ciclelile
ei au izbutit s-l nduplece i pe cruntul Zollern-tun-i-fulger.
Testamentul su glsuia acum astfel: Ghidu va stpni
Schalksberg; cel mai mare dintre gemeni, Wolf, va fi stpnul
Zollern-ului iar Kuno, al Hirschberg-ului, cu orelul Balingen.
Dup scurt vreme, contele a czut greu bolnav. Medicului, care
i-a spus c nu mai are nici o scpare, i-a rspuns: tiu!, iar
capelanului castelului, care-i ceruse s prseasc acest trm ca
un dreptcredincios, i-a spus: Prostii!" Apoi i-a dat sufletul
suduind i bombnind. Cum trise, aa i sfrise i zilele ca
un necioplit, ca un pctos.

nc nu fusese ngropat, c soia lui s-a dus cu testamentul


la Kuno, fiul su vitreg, spunndu-i n batjocur c avea, n
sfrit, prilejul s-i arate tiina de carte: s citeasc singur
hotrrea de a prsi Zollern-ul. Din ziua aceea nu mai avea ce
cuta acolo, bogatele domenii i cele dou castele nu-i mai
aparineau primului nscut, ci treceau n stpnirea ei i a
celorlali doi fii.

Kuno s-a supus voinei rposatului fr s crcneasc, i i-


a luat rmas bun cu lacrimi n ochi de la castelul n care se
nscuse, unde se afla mormntul blndei sale mame i n care
locuia bunul capelan, iar n apropiere singura sa prieten,
btrnica Feldheimer. Castelul Hirschberg era, ce-i drept, mre i
impuntor, dar acolo se simea singur i prsit, aa c dorul de
locurile copilriei l mistuia cumplit.
ntr-o sear, contesa i gemenii, care mpliniser ntre timp
optsprezece ani stteau pe terasa castelului, uitndu-se n vale.
Deodat au zrit un cavaler falnic urcnd clare, urmat de o
litier somptuoas, purtat de doi catri i nsoit de mai muli
slujitori. Nedumerii, se ntrebau cine puteau fi strinii. n cele
din urm, Ghidu a strigat:

E fratele nostru, seniorul de Hirschberg!

Kuno-prostnacul? a ntrebat contesa, mirat. O s ne dea


desigur toat cinstirea cuvenit, poftindu-ne la el. Litiera cea
frumoas o aduce pesemne pentru mine ca s m ia la
Hirschberg. Zu c n-a fi bnuit la nobilul meu fiu, Kuno-
prostnacul, atta cavalerism i buna-cuviin! Curtoazia trebuie
rspltit cu curtoazie. S coborm la poarta castelului i s-l
ntmpinm cum se cuvine. S-i vorbii prietenos. Poate c vom
primi daruri la Hirschberg. Tu, un cal, tu, o plato, iar eu,
giuvaerurile mamei sale, la care visez de mult.

Nu-mi trebuie nici un dar de la Kuno-prostnacul, a


rspuns Wolf, i nici prietenos n-am s fiu cu el. Bine ar face de
s-ar duce ct mai repede dup rposatul nostru tat. Atunci am
moteni noi Hirschberg-ul i am vinde nobilei noastre mame
giuvaerurile pe o nimica toat.

Fiu netrebnic! a strigat mnioas mama lui. S cumpr


giuvaerurile de la voi? Asta-i rsplata pentru c domeniile Zollern
sunt astzi ale voastre? Ghiduule, nu-i aa c tu mi vei drui
giuvaerurile fr nici un fel de plat?

Numai moartea e fr plat, mam, a rspuns rznd


mezinul. Dac e adevrat c giuvaerurile preuiesc ct un castel,
am fi smintii s i le punem la gt. ndat ce nchide Kuno ochii,
coborm clri devale, ne lum fiecare ce ni se cuvinte, iar partea
mea de giuvaeruri o vnd.

Tot ciorovindu-se astfel, au ajuns la poarta castelului.


Contesa clocotea de mnie la gndul giuvaerurilor rvnite. Kuno a
trecut podul clare i cnd a ajuns n faa mamei lui vitrege i a
frailor si, a oprit calul, a desclecat i a salutat cuviincios. Cu
toate c se purtaser att de neomenos cu el, se gndea totui c
sunt fraii lui i ca femeia aceasta lipsit de inim fusese iubit de
tatl su.

Ei, frumos din partea nobilului fiu c ne viziteaz, a spus


contesa, cu glas mieros i cu un zmbet binevoitor. Ce se mai
aude pe la Hirschberg? Te simi bine acolo? Ai i o litier? i ce
frumoas e! Nici unei mprtese nu i-ar fi ruine s se suie n ea.
i mai lipsete doar doamna pe care s-o plimbi astfel prin toat
ara.

Nu m-am gndit nc la asta, preacinstit mam, a


rspuns Kuno. Deocamdat cu altcineva a vrea s-mi duc traiul
laolalt. Iat pricina pentru care am venit cu litiera.

Eti prea bun i ndatoritor, l-a ntrerupt contesa,


nclinndu-se surztoare.

E vorba de printele Iosif capelanul castelului. E att de


btrn, c nu se mai poate ine pe cal, a continuat Kuno linitit.
Vreau s-l iau cu mine pe btrnul meu dascl. Aa ne-am neles
cnd am prsit castelul Zollern. i mai vreau s cobor n vale, s-
o iau i pe btrnica Feldheimer, Dumnezeu s-o aib n paz.
Trebuie s fie grbov de ani. Odinioar, cnd m-am plimbat
ntia oar clare mpreun cu rposatul meu printe, ea m-a
scpat de la moarte. Am destule ncperi la Hirschberg. Vreau s-
i sfreasc zilele acolo.

Rostind aceste cuvinte, a strbtut curtea, ndreptndu-se


spre locuina capelanului.
Tnrul Wolf i-a mucat mnios buzele, contesa a plit de
ciud, iar Ghidu a spus, izbucnind n rs:

Ce-mi dai pe calul pe care-l voi primi n dar? Eu zic, frate


Wolf, s-mi dai n schimb platoa pe care o vei primi tu. Ha-ha! Pe
cine vrea s ia cu el? Pe capelan i pe btrna vrjitoare? Iat o
pereche de toat frumuseea! Dimineaa poate lua lecii de limba
greac de la capelan, iar dup-mas, lecii de vrjitorie de la baba
Feldheimer. De ce nzbtii e n stare Kuno-prostnacul!

E un bdran! a rspuns contesa. Nu rde, Ghidu! Ne


face neamul de ocar. Vecinii notri se vor prpdi de rs cnd
vor auzi c seniorul Zollern a dus-o ntr-o litier somptuoas,
purtat de catri, pe baba Feldheimer, zgripuroaica aceea
btrn, i c a instalat-o la castelul lui. A motenit de la maic-
sa grija pentru bolnavi i pentru tot felul de lepdturi. Vai, taic-
su s-ar rsuci n groap dac-ar ti toate astea!
Da, a adugat Ghidu. Tata ar mormi i n groap: tiu!
Prostii!"

Uite-l, vine mpreun cu btrnul! l ine de bra, fr


ruine! a strigat contesa, ngrozit. S mergem, nu vreau s-l mai
vd!

Cei trei s-au ndeprtat, Kuno l-a condus pe btrnul lui


dascl pn la pod i l-a ajutat s se urce n litier. Jos, n vale, s-
a oprit n faa colibei n care se adpostea btrna Fledheimer i a
gsit-o gata de plecare, cu o boccea plin cu tot felul de leacuri
pomezi, licori i cu felurite scule. Sprijinindu-se n toiegelul ei
de cimiir, btrnica s-a urcat n litier.

Nu s-a petrecut ns nimic din ceea ce prevzuse, plin de


rutate, contesa de Zollern. n mprejurimi, nimeni nu s-a mirat
de fapta cavalerului Kuno. Dimpotriv, oamenii gseau frumoas
i vrednic de laud strduina de a-i nsenina ultimele zile
btrnei Feldheimer i i ddeau cinstire pentru c l adpostise n
castelul su pe btrnul capelan Iosif. Numai fraii lui i contesa
tunau i fulgerau de mnie, mprocndu-l cu vorbe de ocar. Dar
era spre paguba lor, cci toat lumea socotea purtarea frailor
vitregi prea nesbuit i-i vorbea de ru. Umbla zvonul c nici cu
mama lor nu duceau cas bun, ci numai ntr-o glceav o
ineau, iar ei ntre ei se vrjmeau cumplit. Contele Kuno de
Zollern-Hrischberg a ncercat de mai multe ori s se mpace cu
fraii lui, cci se simea foarte ru cnd i vedea trecnd clare
prin faa castelului su fr s-i peasc vreodat pragul casei,
sau cnd i ntlnea n codru sau pe cmp i ei l salutau mai rece
ca pe un strin. Zadarnic ns cuta el s se apropie de fraii si,
cci acetia nu-i rspundeau dect cu batjocuri. ntr-o bun zi, n
mintea lui Kuno a ncolit un gnd. tiindu-i tare zgrcii i
hapsni pe cei doi frai ai si, a hotrt s ajung pe calea aceasta
la inimile lor. ntre cele trei castele se afla un iaz chiar la mijloc
care fcea parte din domeniul lui Kuno. n iazul acesta
creteau cele mai bune tiuci i cei mai frumoi crapi din
mprejurimi. Cei doi frai, crora le plcea s pescuiasc, erau
mnioi foarte pe tatl lor, care nu le lsase lor motenire i iazul.
Pe de o parte, erau prea mndri ca s pescuiasc n apa aceea
fr tirea fratelui lor, iar pe de alt parte, nu voiau s-i spun o
vorb bun, rugndu-l s le ngduie s prind pete acolo. tiind
ct slbiciune aveau fraii lui pentru iaz, Kuno i-a poftit ntr-o zi
s se ntlneasc tustrei acolo.

Era o diminea frumoas de primvar. Cei trei frai, venind


dinspre cele trei castele, au ajuns aproape n aceeai clip la iaz.

Iat, a strigat Ghidu, ne-am brodit de minune! Exact la


ceasurile apte am plecat clare de la Schalksberg.

i eu de la Hirschberg! i eu de la Zollern! i-au rspuns


ceilali doi frai.

Pesemne ca iazul se afl drept la mijloc, a continuat


mezinul. Stranic!

Ei, tocmai de aceea v-am poftit aici. tiu c v place mult


s pescuii. i mie mi place s dau din cnd n cnd cu undia. n
iaz sunt destui peti chiar i pentru trei castele, iar pe malul
iazului e destul loc pentru noi trei, chiar dac am veni din
ntmplare toi deodat. Vreau ca, de azi nainte, aceast ap s
fie a noastr a tuturor, i fiecare dintre voi va avea aceleai
drepturi asupra ei ca i mine.

Nobilul nostru frate e nespus de ndatoritor, a zis Ghidu


cu un zmbet ironic. Ne d o ntindere de ap de ase pogoane i
cteva sute de petiori! Ei bine, i ce ne cere n schimb? Cci
numai moartea n-are plat!

Nu v cer nimic, a spus Kuno. Nu vreau dect s v


ntlnesc din cnd n cnd la iaz i s stau de vorb cu voi.
Oricum, suntem fiii aceluiai tat!

Nu, aa nu-i bine, rspunse seniorul de la Schalksberg.


Nu e nimic mai neplcut dect s pescuieti laolalt cu alii. Unul
gonete petii celuilalt. Dar dac am cdea la nvoial asupra
zilelor n care s venim la pescuit, de pild tu, Kuno, luni i joi,
Wolf mari i vineri, iar eu miercuri i smbt, atunci primesc
darul.

Eu, nu! a strigat ntunecatul Wolf. Nu primesc nici un dar


i nu vreau s mpart cu nimeni nimic. Kuno ne mbie s
mprim iazul, fiindc avem tustrei aceleai drepturi asupra lui.
Eu zic s jucm zaruri i s se hotrasc al cui rmne. Dac
norocul va fi de partea mea, putei veni oricnd s m ntrebai
dac v dau voie s pescuii ori ba.

Eu nu joc zaruri, a rspuns Kuno cu tristee, vznd c


nu se poate apropia de fraii lui pentru nimic n lume.

De bun seam, a rs Ghidu, fratele nostru este un


senior cucernic, dreptcredincios, care socotete jocul cu zarurile
drept un pcat de moarte. Dar eu m-am gndit la altceva, la ceva
ce nu-l poate ruina nici pe cel mai evlavios sihastru. S ne
aducem undiele i s pescuim pn cnd orologiul de la Zollern
va bate dousprezece ceasuri, i iazul va fi al aceluia care va
prinde cei mai muli peti pn la ceasul acela.

Ar fi o prostie, a spus Kuno, s lupt pentru ceea ce mi


aparine de drept prin motenire. Dar ca s v ncredinez c nu
am glumit cnd v-am spus s mprim iazul, fie, m duc s-mi
iau uneltele de pescuit.

Atunci au srit cu toii n a i au pornit fiecare spre castelul


lui. Gemenii au trimis n mare grab slujitorii s scormoneasc pe
sub toate pietrele vechi i s adune viermiori de momeal. Kuno
i-a luat ns sculele obinuite de pescuit i momeala pe care
nvase s-o pregteasc odinioar de la btrna Feldheimer, i a
ajuns cel dinti la iaz. Curnd au sosit i gemenii. Kuno i-a lsat
s-i aleag locurile cele mai bune, unde s poat sta n voie, apoi
a azvrlit undia. Minune! Petii l recunoteau parc de stpn al
iazului. Cete ntregi de crapi i de tiuci se adunau forfotind n
jurul undiei sale, iar petii cei mai btrni i mai mari i goneau
pe cei mici. n fiece clip scotea cte un pete. Nici nu apuca s
arunce undia bine, c douzeci-treizeci de peti ateptau cu
gurile cscate, gata s se lase prini n crligul ascuit. Peste dou
ceasuri, n jurul lui Kuno se ridicau mormane de peti dintre cei
mai frumoi. S-a oprit din pescuit i s-a dus la fraii si s vad
ce fac. Ghidu prinsese un crpcean i doi biei oblei, iar Wolf
trei mrene i dou plevute. Amndoi se uitau amri spre malul
opus, cci se vedea foarte bine ct noian de pete prinsese fratele
lor mai mare. Kuno s-a apropiat ncetior de Wolf, dar acesta,
turbat de mnie, a srit n sus, a rupt sfoara, a fcut buci bul
undiei i a aruncat totul n iaz.
A vrea s arunc o mie de crlige n ap n loc de unul, iar
de fiecare s se prind una din aceste fpturi! a strigat el. Nu-i
lucru curat la mijloc. Aici sunt farmece i vrjitorii. Altfel cum ai
putea s prinzi tu, Kuno-prostnacul, ntr-un ceas, mai muli
peti dect prind eu ntr-un an?

Da, da. acum mi-aduc aminte, a adugat Ghidu, c el a


deprins meteugul pescuitului de la mtua Feldheimer,
vrjitoarea aceea blestemat! i noi ne-am lsat amgii s
pescuim cu el. ntr-o bun zi o s ajung i el un vrjitor.

Nu, vrjitoare adevrat nu e, a zis Ghidu, n btaie de


joc. Muieri de felul sta tiu de obicei s prevesteasc
viitorul, dar baba Feldheimer va ajunge s prevesteasc viitorul
atunci cnd se va preface n lebd. Nu i-a prezis ea tatlui
nostru c motenirea pe care ne-o va lsa va putea fi cumprat
cu un gulden cu cap de cerb, cu alte cuvinte c tata o s ajung
la sap de lemn? Totui, cnd a murit, totul, ct cuprinzi cu ochii
de pe zidurile castelului Zollern, era al lui. Baba Feldheimer nu e
altceva dect o btrn fr minte, iar tu, Kuno, un prostnac!

Dup aceste cuvinte, mezinul s-a ndeprtat n grab, cci se


temea de mna grea a fratelui su, iar Wolf l-a urmat,
mprocndu-l cu toate sudlmile pe care le nvase de la tatl
lui.

ndurerat din cale-afar, Kuno s-a ndreptat spre cas. i


dduse seama c nu se putea nelege cu fraii lui. Vorbele lor
urte i fcuser atta inim rea, nct a czut la pat a doua zi i
numai cuvintele de alinare ale capelanului Iosif i licorile
tmduitoare ale mtuii Feldheimer l-au izbvit de moarte.

Cnd gemenii au prins ns de veste c fratele lor Kuno zace


greu bolnav, au fcut un praznic grozav. Ameii de butur, s-au
legat cu jurmnt ca acela care va afla primul de moartea lui
Kuno-prostnacul s dea de tire celuilalt prin salve de tun iar cel
care va trage primul cu tunurile din castel va avea dreptul s-i
aleag din pivniele lui Kuno butoiul cu cel mai bun vin.

Wolf a pus un pndar ca s vegheze zi i noapte n


mprejurimile Hirschberg-ului, iar Ghidu a cumprat cu bani grei
pe un slujitor de-al lui Kuno, ca s-l vesteasc de ndat clipa
morii stpnului su.

Slujitorul acesta era ns mai credincios blajinului i


cucernicului su stpn dect mravului conte din Schalksberg.
ntr-o sear, el a ntrebat-o ngrijorat pe btrna Feldheimer cum
se simte stpnul su, i cnd acesta i-a rspuns c starea
sntii lui este mulumitoare, slujitorul i-a povestit despre
uneltirile celor doi frai, adugnd c-i puseser-n gnd s-i
arate bucuria cu prilejul morii fratelui lor, prin salve de tun.
Auzind aceste cuvinte, btrna s-a necjit cumplit. Dar cnd i-a
spus contelui totul, acestuia nu-i venea s cread c fraii lui
ascundeau n sufletul lor atta neomenie. Atunci btrna l-a
povuit s-i pun la ncercare, rspndind zvonul c ar fi murit.
Vestea va zbura ca fulgerul i, dac vor auzi salve de tun,
nsemna c slujitorul grise adevrul. Contele a chemat slujitorul
cumprat de fratele su, l-a descusut nc o dat i i-a poruncit
s plece clare spre Schalksberg, ca s dea acolo de tire c lui
Kuno i se apropie sfritul.

n timp ce slujitorul cobora povrniul de la Hirschberg, a


fost zrit de pndarul contelui Wolf de Zollern. Acesta i-a tiat
drumul i l-a ntrebat ncotro alearg.

Vai mie, a rspuns slujitorul, srmanul meu stpn n-o


mai duce pn-n sear! Toi socot c i-a sunat ceasul.

Aa? I-a sunat ceasul? a strigat cellalt i ct ai clipi s-a


repezit la cai, a srit n a i a dat pinteni bidiviului, zburnd spre
Zollern. A suit dealul ca vntul i a ajuns la poarta castelului,
unde bietul cal a czut grmad, iar clreul a mai apucat s
strige Contele Kuno moare! dup care i-a pierdut simirile.
Tunurile din Zollern au nceput s bubuie, umplnd de fericire
inima contelui Wolf i a mamei sale. Se i vedeau stpnii
butoiului de vin, ai iazului i ai giuvaerurilor. Ecoul puternic al
acestor salve i bucur peste msur, dar i-au dat seama curnd
c nu era ecou, ci salvele tunurilor din Schalksberg. Wolf i-a spus
atunci mamei sale, zmbind:
i fratele meu mai mic a avut iscoadele lui. Deci trebuie s
mprim pe din dou i vinul, ca i ntreaga motenire.

A srit apoi pe cal i a pornit n galop, cci se temea ca


Ghidu s nu i-o ia nainte i s pun mna pe bunurile de pre
ale rposatului.

La iaz, fraii s-au ntlnit i s-au uitat unul la altul, ruinai


de graba cu care voiser s ajung la Hirschberg. Nici n-au
pomenit de Kuno, n timp ce-i urmau drumul, ci s-au sftuit
frete ce s fac mai departe i ale cui s fie domeniile de la
Hirschberg. Au trecut clri podul i, la fereastra castelului, ce s
vezi? Fratele lor, teafr i sntos, se uita n curte cu ochii
scprnd de mnie. Gemenii s-au nspimntat cumplit, creznd
mai nti c e o stafie, i i-au fcut semnul crucii, dar vznd c
era Kuno n carne i oase, Wolf a strigat:

Ptiu, lua-te-ar...! Ce prostie! Credeam c-ai murit!

Nu-i niciodat prea trziu, a grit mezinul, sgetndu-l pe


Kuno cu o privire veninoas.

Acesta a strigat ns cu glas tuntor:

Din clipa asta, toate legturile noastre de rudenie s-au


rupt pentru totdeauna. Am auzit prea bine salvele voastre de
bucurie, dar, bgai de seam, am pregtit i eu cinci culevrine 3
aici, n curte, i le-am ncrcat n cinstea voastr. Pierii din calea
ghiulelelor mele, ca s nu aflai cum se trage la Hirschberg!

Vzndu-l att de ndrjit, fraii au dat pinteni cailor i au


cobort n mare grab povrniul. Kuno le-a trimis din urm o
ghiulea care a zburat pe deasupra capului lor, aa c ei au fcut
fr voie o plecciune adnc i cuviincioas. Kuno nu voia ns
dect s-i sperie, nu s-i loveasc.

De ce ai tras salvele de tun, ntrule? a ntrebat suprat


Ghidu. Eu am tras numai dup ce le-am auzit pe-ale tale.

Ba, s am iertare. ntreab-o si pe mama! a rspuns Wolf.


Tu ai tras nti i ne-ai fcut de rs, neobrzatule!

Mezinul nu s-a lsat nici el mai prejos cu vorbele de ocar i


cnd au ajuns la iaz sudlmile motenite de la Zollern-tun-i-
fulger curgeau uvoi. Pn la urm, fraii s-au desprit
nvrjbii i furioi.

A doua zi, Kuno i-a fcut testamentul. Btrnica Feldheimer


i-a spus capelanului:

Pun rmag c nu scrie cuvinte prea drgstoase despre


cei doi tunari.

Dar toate ncercrile ei de a-l descoase pe dragul ei


binefctor au fost zadarnice. Acesta nu a suflat o vorb despre
testament. Btrna nu a mai apucat s afle nimic, fiindc dup
un an, n ciuda alifiilor i a licorilor ei, i-a dat sufletul fr s fi
fost mcar bolnav. i sunase ceasul. Cei nouzeci i opt de ani ai
ei ar fi dus la groap pe orice om, ct de sntos.

Contele Kuno a nmormntat-o cu mare cinste, nu ca pe o

3 Tun vechi cu eava foarte lung.


femeie srman, ci ca pe o mam. Dup moartea btrnei; el a
nceput s se simt tot mai singur n castelul su, mai ales fiindc
printele Iosif a purces i el din lumea aceasta, scurt timp dup
bbua Feldheimer.

Singurtatea lui, nu a dinuit ns prea mult, cci bunul


Kuno s-a sfrit din via la vrsta de douzeci i opt de ani.
Gurile rele spuneau c ar fi murit otrvit de Ghidu.

Dar oricum ar fi fost, la cteva ceasuri dup moartea lui, la


Zollern i la Schalksberg au bubuit din nou tunurile. Fiecare
castel i vestea sfritul cu cte douzeci i cinci de salve.

De data asta s-a isprvit de-adevratelea cu el! a zis


Ghidu, ntlnindu-se cu fratele su pe drum.

Da, a rspuns Wolf, i dac s-ar ntoarce de pe lumea


cealalt i ne-ar striga vorbe de ocar de la fereastr, ca
odinioar, puca mea abia ateapt s-l nvee buna-cuviin i
s-i vin de hac.

Vorbind aa, suir piepti nlimea pe care se afl castelul.


Cnd un clre necunoscut, nsoit de alaiul su cavaleresc, i-a
ajuns din urm, cei doi, socotind c trebuie s fie vreun prieten
de-al fratelui lor, care venea la nmormntare, s-au prefcut c
plng, nemaicontenind s-l laude pe cel disprut i jelindu-i
moartea timpurie. Ghidu a izbutit chiar s-i stoarc lacrimi de
crocodil. Cavalerul nu scotea ns nici o vorb, ci urca linitit i
tcut alturi de ei, ndreptndu-se spre Hirschberg.

Aa, acum suntem n largul nostru. Adu vin, chelarule,


dar din cel mai bun! a strigat Wolf, desclecnd.

Apoi au urcat scara n spiral i au intrat n sala castelului,


urmai de tcutul clre. n clipa cnd gemenii s-au aezat tihnii
la mas, necunoscutul a scos din pieptar o moned de argint i a
zvrlit-o pe masa de ardezie. Banul s-a rostogolit zornind, iar
strinul a zis:

Iat motenirea voastr. Nici mai mult, nici mai puin


dect un gulden cu cap de cerb.
Fraii s-au uitat unul
la cellalt mirai, au
izbucnit n rs i l-au
ntrebat ce vrea s
spun.

Cavalerul a scos
atunci un pergament cu o
mulime de pecei. Acolo, Kuno-
prostnacul scrisese toate faptele
dumnoase svrite n timpul vieii
sale de ctre fraii lui. La sfrit i vestea c,
n afar de giuvaerurile rpo-satei sale mame,
hotrse s vnd Wrtemberg-ului ntreaga
motenire pentru o nimica toat, n schimbul unui biet gulden cu
cap de cerb. Giuvaerurile urmau a fi folosite spre a se cldi un azil
pentru sraci n oraul Balingen.

Fraii au ncremenit, rsul le-a ngheat pe buze. Scrneau


neputincioi. Ce puteau s fac ei mpotriva provinciei
Wrtemberg! Pierduser frumusee de moie, pdurea, ogoarele,
oraul Balingen, pn i iazul cu peti, i nu moteniser dect
un prlit de gulden cu cap de cerb!

Furios, Wolf l-a vrt n pieptar, fr a scoate o vorb, i-a


pus tichia pe cap i trecnd mnios, fr s salute, pe lng
trimisul Wrtemberg-ului, a nclecat i a pornit spre Zollern.

n dimineaa urmtoare, plictisit de ciclelile mamei sale,


care nu mai contenea cu mustrrile fiindc pierduser i moia i
giuvaerurile, Wolf a pornit clare spre Ghidu, la Schalksberg.
Cnd a ajuns la fratele su, l-a ntrebat:

Ce zici s facem cu motenirea noastr? S jucm pe ea,


sau s-o bem?

Mai bine s-o bem, a rspuns Ghidu. Aa vom ctiga


amndoi. Hai clare la Balingen, s-i nfruntm pe oamenii de
acolo, cu toate c am pierdut orelul n chip ruinos.

Iar la crciuma Mielul e un vin rou stranic; nici


mpratul nu are altul mai bun, a adugat Wolf.

Amndoi au pornit spre Balingen i acolo s-au oprit la


crcium i au ntrebat ct cost o oca de vin rou; dup care, au
nchinat unul n sntatea celuilalt, pn au mntuit guldenul.
Atunci Wolf s-a ridicat n picioare, a scos din pieptar moneda de
argint cu capul de cerb pe ea, a azvrlit-o pe mas i i-a strigat
crciumarului:

Iat guldenul ce i se cuvine! Mai vrei ceva?

Crciumarul a luat guldenul, l-a ntors pe o parte i pe alta,


i a rspuns zmbind:

Ar fi n regul, dar, vedei, acesta e un gulden cu cap de


cerb. Asear a sosit o tafet din Stuttgart, iar azi-diminea
crainicul a vestit n numele contelui de Wrtemberg, stpnul
orelului nostru, c banii acetia nu mai sunt buni. Trebuie s-
mi dai alii.

Cei doi frai au plit, uitndu-se unul la altul.

Pltete, a spus unul.

N-ai bani? a ntrebat cellalt.

n cele din urm au rmas datori un gulden la Mielul" din


Balingen i au plecat tcui pind ngndurai unul lng altul.
Cnd au ajuns la rscrucea unde un drum ducea la dreapta, spre
Zollern, iar altul la stnga, spre Schalksberg, Ghidu a spus:

Aadar, am motenit mai puin dect nimic, i pe


deasupra am mai but i un vin prost.

Da, a rspuns fratele lui. Vorbele btrnei s-au adeverit;


Motenitorii ti nu se vor alege nici mcar cu un gulden cu cap
de cerb!" Din banii motenii n-am putut plti nici barem o oca de
vin!

tiu! a zis stpnul Schalksberg-ului.

Prostii! a rspuns seniorul din Zollern, ndreptndu-se


clare spre castel, mnios pe sine nsui i pe toat lumea.

Aceasta e povestea guldenului cu cap de cerb, a ncheiat


furarul, i se spune c e adevrat. Crciumarul din
Drrwangen, care se afl aproape de cele trei castele, a povestit-o
unui bun prieten al meu, cluz, care, trecnd adeseori prin
munii albi ai Saubiei trgea totdeauna la Drrwangen .

Oaspeii au btut din palme, ncntai de povestea faurului.

Cte nu se ntmpl n lumea asta! a strigat cruul. mi


pare bine c nu ne-am pierdut vremea cu jocul de cri. Am s in
bine minte povestea asta i o s-o istorisesc mine tovarilor mei,
cuvnt cu cuvnt.

n timp ce povestea furarul, mi-am adus i eu aminte de


o ntmplare! zise studentul.

Spune, spune! l rugar ntr-un glas furarul i Felix.

Fie, rspunse studentul. Mai curnd sau mai trziu, tot o


s-mi vin i mie rndul s povestesc ceva. Ceea ce vei auzi pare-
se c s-a petrecut aievea.

Zicnd acestea, s-a aezat mai bine n jil, pregtindu-se s


nceap. Dar hangia a pus furca i fuiorul deoparte i s-a
ndreptat spre masa oaspeilor.

Acum, domnilor, e timpul de culcare, spuse ea. Ornicul a


btut ceasurile nou i mine avem treab.

Mai adu o sticl cu vin i poi s te duci la culcare! strig


studentul. Nu mai avem nevoie de dumneata.

Nu se poate rspunse ea, posomorndu-se. Atta timp ct


se afl muterii n sal, nici eu, nici slujitorii nu ne culcm. Ce s
mai lungim vorba, domnilor! Ducei-v n odile dumneavoastr.
i aa e prea trziu. n casa mea nu se petrece peste ceasurile
nou.

Cum asta, cucoan? rosti mirat furarul. Ce-i pas


dumitale dac noi rmnem aici singuri, dup ce te-ai culcat
dumneata? Suntem oameni cinstii, nu-i terpelim nimic i nici
n-o s-o tergem fr plat. Nu ngdui s fiu dat afar n felul
acesta din nici un han din lume.

Femeia i arunc o privire mnioas:

Nu cumva credei c o s-mi schimb rnduiala casei


pentru orice golan, pentru orice haimana de calf, pentru
doisprezece creiari ai lui? V spun pentru ultima oar c nu
ngdui asemenea purtri.

Faurul vru s mai rspund ceva, dar studentul l privi cu


neles i le fcu celorlali un semn din ochi.

Bine, zise el. Dac hangia nu ne las s mai rmnem,


apoi s mergem n camerele noastre. Dar ne-ar trebui nite
lumnri, ca s nu bjbim.

N-am de unde sa v dau, rspunse ea, posomort.


Ceilali or s nimereasc drumul i prin ntuneric, iar dumitale o
s-i ajung i captul sta de lumnare. N-am altceva.
Tnrul primi tcut lumnarea i se ridic. Ceilali i luar
traistele, ca s le duc n camerele lor, i ncepur s urce scara
dup student. Acesta mergea nainte cu lumnarea. Cnd au
ajuns sus, studentul i rug s mearg n vrful picioarelor,
deschise ua camerei sale i le fcu semn s intre.

Nu mai ncape nici o ndoial, le spuse el. Vrea s ne dea


pe mna tlharilor! N-ai bgat de seam ct de struitor ne
trimitea la culcare? Cum ncerca cu tot dinadinsul s ne
mpiedice sa stm de veghe laolalt? Ndjduiete c-o s ne
culcm acum i c tlharii au s ne surprind dormind.

Nu credei c-ar fi mai bine s plecm de aici? ntreb Felix.


M simt mai la largul meu n pdure dect ntre zidurile astea.

Ferestrele sunt i aici zbrelite! exclam studentul,


ncercnd zadarnic s smulg una din gratii. Nu ne rmne dect
o singur ieire: s-o zbughim pe poart. Nu cred ns c-o s ne
lase.

S ncercm, spuse cruul. Vreau s vd dac pot


ajunge mcar pn n curte. Dac se poate, m ntorc i v iau pe
toi.

Ceilali ncuviinar. Cruul se descl i se furi n


vrful picioarelor spre scar. Sus, n odaie, tovarii lui ascultau
ncordai, cu team. Tnrul ajunse la jumtatea scrii, ntreg i
nevtmat, i tocmai voia s se fereasc de un stlp de susinere,
cnd, deodat, i iei nainte un cine uria. Dulul i puse labele
pe umeri i rnji la el, dezvelindu-i colii lungi i ascuii.
Cruul nu ndrzni nici s nainteze, nici s dea napoi, de
team ca, la cea mai mic micare, dulul cel fioros s nu-i
nfig colii n beregata lui. Cinele ncepu s latre i s urle
groaznic. Auzind hrmlaia, rndaul i hangia ieir n grab,
cu lumnri n mini.

ncotro? Ce vrei? strig femeia.

Vreau s-mi iau ceva din cru, rspunse cruul,


tremurnd ca varga, cci prin deschiztura uii zrise nite
umbre care ddeau de bnuit, oameni cu puti n mn.
Ai fi putut s iei ce-i trebuie nainte de a urca n camer,
spuse mbufnat hangia. Fassan, vino-ncoa! Iacob, ncuie poarta
i lumineaz-i omului drumul pn la cru.

Cinele i lu labele i botul nfiortor de pe umerii


cruului i se aez din nou de-a curmeziul scrii. ntre timp,
rndaul ncuiase poarta i porni cu lumnarea naintea
cruului. Nu era chip s fug. Frmntndu-se cam ce-ar putea
s ia din cru, omul i aminti c avea un funt de lumnri pe
care trebuia s le duc la ora. Captul de lumnare pe care-l
avem sus nu ine mai mult de un sfert de ceas, i-a zis el, aa c o
s avem nevoie de lumnri". Lu dou lumnri din cru, le
ascunse n mnec i, ca s se afle n treab, i cut mantaua,
care-i trebuia dup cum i-a spus el rndaului s se
nveleasc n timpul nopii. Ajungnd teafr napoi, povesti
tovarilor si despre dulul uria care sttea de paz pe trepte,
despre oamenii pe care i zrise n treact, despre pregtirile care
se fcuser ca s pun mna pe ei, i ncheie oftnd:

Nu scpm cu via n noaptea asta!

Nu-mi vine s cred, rspunse studentul. Nu-mi vine s


cred s fie att de proti oamenii acetia, s omoare patru ini
pentru o nimica toat. De aceea ar fi bine s nu ne mpotrivim. n
ceea ce m privete, eu am cel mai mult de pierdut. Pe calul meu
au i pus mna, de bun seam. Am cumprat bidiviul acum
patru sptmni i m-a costat cincizeci de galbeni. Punga i
hainele le dau de bun voie, cci, la urma urmelor, viaa e mi mai
scump.

Dumitale i este mai uor, rspunse cruul. N-ai cine


tie ce de pierdut; asemenea lucruri se pot lesne nlocui. Eu, ns,
sunt tafet. Am plecat din Aschaffenburg cu fel de fel de lucruri,
iar n grajd am doi cai frumoi, singura mea avere.

Nu-mi vine s cred c-or s se lege de dumneata, spuse


giuvaergiul. Prdarea unei tafete ar strni mare zarv i trboi
n ar. i eu cred c-i mai bine s dau de bun voie, cum a zis
dumnealui, tot ce am i s fgduiesc, sub jurmnt, s nu suflu
o vorb i nici s m plng. E mai cuminte aa dect s m
mpotrivesc unor oameni narmai cu puti i pistoale pentru
cteva boarfe.

La aceste cuvinte, cruul scoase lumnrile, le lipi de


mas i le aprinse.

Atunci, n numele Atotputernicului, s ateptm i s


vedem ce-o s se ntmple, zise el. Hai s ne aezm i s gonim
somnul cu o poveste.

S facem precum spui, rspunse studentul, i, fiindc e


rndul meu, iat c i ncep.
INIM RECE
(Partea nti)

Cine cltorete prin ara


Suabilor, acela s nu scape
prilejul de a-i plimba ochii
mcar nielu prin Pdurea
Neagr; nu de dragul
copacilor dei nu se gsesc
oriunde atia brazi
nemaipomenit de muli i
nind, ca ntr-o
vedenie, spre cer; ns
de dragul oamenilor,
care se deosebesc n
chip ciudat de toat
omenirea din jur. Ei
sunt mai nali dect
oamenii obinuii, au
spete late, mdulare
puternice i, n totul de
tot, se pare c aerul
ntremtor, care lunec
dimineaa printre brazi, i
druie nc din tineree cu
plmni mai slobozi, cu ochi mai ageri i cu o fire mai deschis,
chiar dac mai aspr, dect ale locuitorilor de prin esuri i vi.
Dar nu numai prin statur i prin felul de a fi, ci i prin datini i
port aceti oameni nu-i gsesc pereche printre semenii lor din
afara pdurii. Mai frumos dect toi se mbrac pdurenii din
inutul Baden; brbaii i ias barba s creasc n jurul feei, aa
cum li-e dat ea de la natur; pieptarele negre, pantalonii uriai,
strns ncreii, ciorapii roii, plriile uguiate, cu marginile largi,
le dau o nfiare aparte, n acelai timp serioas, plin de
greutate. Aici, cei mai muli sunt sticlari, ns fac i ceasornice, cu
care umbl o jumtate de lume, ca s le vnd. n cealalt parte a
pdurii triete o spi din acelai neam; doar c munca i
ndeletnicirile lor au nscut alte datini i obiceiuri dect ale
sticlarilor. Ei triesc de pe urma pdurii; doboar i cur brazii,
i mn cu plutele n jos pe Nagold pn la Neckar i de acolo pe
apa Rinului, la vale, spre Olanda; chiar i marea i cunoate pe
aceti brbai din Pdurea Neagr, care coboar de sus cu plutele
lor lungi. Opresc pe rnd n toate oraele lipite de malul fluviului
i i ateapt seme cumprtorii care ar avea nevoie de butenii
i de scndurile lor; dar brnele cele mai groase i lungi ei le
vnd, pe bani grei, olandezilor, care le folosesc la construcia de
vase. Astfel, oamenii acetia duc o via aspr, cltorind ntruna.
Bucuria lor e s zboare la vale pe pluta de lemn, necazul s
urce din nou pe mal. De aceea i portul lor seamn prea puin
cu portul sticlarilor, care locuiesc n partea cealalt a pdurii.
Pieptarul e din pnz nchis la culoare, de pe umerii largi
coboar nite bretele verzi de limea unei palme iar din
buzunarul pantalonilor de piele neagr se iete ntotdeauna, ca
semn al nobleei, parmacul de alam; ns mndria lor sunt
cizmele, poate cele mai mari din cte se poart azi pe lume; cci le
poi trage cu vreo dou palme mai sus de genunchi i, umblnd
cu asemenea nclri nu i se ud picioarele chiar dac le
scufunzi la trei chioape n ap.

Pn nu de mult, aceti pdurari nc nai credeau n


duhurile pdurii i abia de curnd li s-a mai scos din cap
deertciunea. Curios e ns c i duhurile care, dup credinele
vechi, ar hldui prin Pdurea Neagr, s-au mprit n dou,
dup cele doua feluri de mbrcminte. Spuneau de pild unii c
Omuleul-de-sticl, un duh blnd, mititel, msurnd vreo trei
chioape i jumtate, nu s-ar arta niciodat altfel dect cu o
plrioar uguiat, avnd marginile largi, cu pieptra, cu
pantaloni ncreii i cu ciorpiori roii. Altul, n schimb, cruia i
zicea Michel Olandezul i care locuia n partea cealalt a pdurii,
era un gligan uria, sptos, mbrcat n portul plutailor, i
muli dintre aceia care jurau c-l vzuser ddeau a nelege c n-
ar vrea s plteasc din punga lor atia viei ci i trebuie lui ca
s-i ajung pielea pentru o pereche de cizme.
Are nite cizme, spuneau ei, nct un om
ca toi oamenii ar intra n ele pn la gt .

i mai spuneau c din gura lor nu


iese dect adevrul, nimic umflat.

Cu aceste duhuri ale pdurii, un


tnr de prin partea locului cic ar fi
pit o istorie, pe care vreau s v-o
povestesc.

Tria deci, n Pdurea Neagr o


vduv, pe nume Barbara Munk;
soul ei fusese crbunar i, dup ce
acesta muri, vduva l tot ndemna i-l
pregtea pe feciorul ei de aisprezece
ani pentru aceeai meserie.

Tnrul Peter Munk, biat chipe,


se lsa n voia mamei, c doar nu
nvase alta nici de la tatl su
i, ct era sptmna de
lung, sta i se afuma
lng cuptor sau, negru,
plin de funingine,
speriind oamenii, btea strzile oraelor n cutare de muterii
pentru crbunii lui. Dar crbunarul are ndeobte destul timp s
gndeasc i la sine i la ceilali i, cnd Peter Munk sta lng
cuptorul su, atunci arborii ntunecoi ai pdurii, linitea din jur
i strecurau n suflet jale i dor nelmurit, l mhnea ceva, l
supra ceva, nu tia nici el ce anume. Pn la urm gsi pricina:
l nemulumea starea lui. Un crbunar negru i singuratic,
gndea el. Asta nseamn s trieti n ticloie. De ct cinste se
bucur sticlarii, ceasornicarii, chiar i lutarii n serile de
duminic! Iar cnd eu, Peter Munk, splat i periat, m nfiez
cu pieptarul de srbtoare al tatii, cu nasturi de argint, cu
ciorapii roii nou-noui, i cnd vine cineva n spate i se ntreab
cine-o fi domniorul sta chipe i i plac ciorapii i mersul meu
atunci, numai ce m ajunge din urm i m vede la fa, i
spune n gnd: Ah, sta nu-i dect Peter, crbunarul!"

De altminteri, i pe plutaii de dincolo, Peter i jinduia din


adncul inimii. Cnd zdrahonii aceia veneau pe-aici n costumele
lor artoase, cu nasturi, catarmi i lanuri de o sut de ocale
atrnate la piept, cnd msurau din ochi perechile de dansatori,
stnd crcnai i mndri, njurnd i trgnd fumul, asemenea
celor mai nobili olandezi, din pipele lor de lut ars, lungi de-un cot
atunci Peter vedea n plutai adevrai idoli ai fericirii. Iar cnd
fericiii acetia, vrndu-i mna n buzunar i scond la iveal
cte un pumn de taleri mascai, se apucau s arunce zarurile,
cinci guldeni ncolo, zece ncoace atunci Peter simea c-i iese
din mini i se furia tulburat pn la coliba lui; cci nu o dat,
seara, la srbtori, vzuse pe cte un domn al lemnului"
pierznd la joc mai mult dect agonisea bietul de taic-su ntr-
un an. Erau mai cu seam trei asemenea plutai dintre care Peter
nu tia pe care s-l admire mai mult. Primul, un brbat nalt i
gros, cu obrajii rumeni, avea faima celui mai bogat om din
mprejurimi. I se spunea Ezechiel-cel-gros. Acesta cltorea de
cte dou ori pe an la Amsterdam, cu lemn de construcie, i
gsea de fiecare dat prilejul s-l vnd cu atta mai scump dect
alii nct se ntorcea frumuel cu vaporul, pe cnd ceilali veneau
pe jos. Al doilea era cel mai nalt i mai usciv brbat din toat
pdurea. I se spunea Schlurker-cel-lung. Pe acesta Peter Munk l
jinduia pentru curajul su neobinuit; se ncontra cu oamenii cei
mai de vaz: la crcium, s fi fost nghesuiala ct de mare,
Schlurker sta ocupa mai mult loc dect patru ini din cei mai
grai, luai laolalt; ba se proptea n coate pe toat limea mesei,
ba i lungea cte un picior pe banc, dar nimeni nu-i zicea un
cuvinel, cci era plin de bani. Al treilea, un brbat tnr i
frumos, dansa cel mai bine n tot lungul i latul inutului, de
aceea i se spunea Regele dansului. Fusese om srac, slujise ca
argat la un lemnar i, deodat, se navui peste msur; unii
ziceau c ar fi gsit, la rdcina unui brad btrn, o oal plin cu
galbeni; alii, c ar fi dat, nu departe de Bingen, cu cangea n
apele Rinului cum fac uneori plutaii ca s prind petele n
crlig i ar fi scos din adncuri un sac burduit cu aur, care
cic ar fi fost o parte din comoara Nibelungilor, ngropat acolo; ce
mai, ajunsese omul putred de bogat i toi, cu mic i mare, l
priveau ca pe un prin.

La brbaii acetia trei se tot gndea Peter crbunarul pe


cnd edea singur-singurel n pdurea de brazi. Ce-i drept, aveau
tustrei o anume hib, care-i fcea nesuferii n ochii celorlali:
erau de o zgrcenie neomeneasc, nu artau pic de mil fa de
datornici ori sraci cu toate c btinaii Pdurii Negre sunt de
felul lor oameni ngduitori. Se tie ns cum merg treburile: pe de
o parte i urau pentru zgrcenia lor, pe de alta i cinsteau ca
bogtai. C doar nu mai era nimeni s arunce cu bnet cum
aruncau ei, de parc l-ar fi cules de pe jos scuturnd brazii.

Aa nu se mai poate, i spuse ntr-o zi Peter, foarte amrt.


Ieri, de srbtoare, toat lumea edea n crcium! Dac nu ies
curnd la liman, apoi mi scurtez zilele. Ai, de-a fi i eu bogat,
bine vzut ca Ezechiel-cel-gros, ori puternic, fr team, ca
Schlurkar-cel-lung, ori plin de faim i de bani ca Regele
dansului, care, n loc de un sfan, le arunc muzicanilor taleri de
aur! De unde naiba o fi avnd atia bani?

i trecur prin cap cteitoate, cum i n ce fel ar putea s se


cptuiasc, dar nimic nu-l mulumi. Pn la urm se opri la
vechile poveti, cu oameni care s-ar fi umplut cndva de bani
datorit lui Michel Olandezul i Omuleului-de-sticl. Pe cnd mai
tria tatl su, veneau adesea n cas prieteni nevoiai i se
ntindeau la taclale lungi despre tot soiul de bogtani i despre
felul cum au ajuns s prind cheag. Atunci l pomeneau nu o dat
pe Omuleul-de-sticl. Gndindu-se adnc, Peter i aminti chiar
i poezia ce trebuia rostit pe Dmbul cu brazi pentru ca duhul
cu pricina s se arate. ncepea aa:

Tu, n pdurea de brazi vistiernic,

Tu, peste codri stpnul puternic,

De sute de ani te lai vzut...

ns degeaba i trudi Peter capul ca s-i aminteasc i


cuvintele ce urmau. De multe ori era gata-gata s ntrebe pe cte
un btrn cum sun mai departe versurile; ns de fiecare dat l
oprea teama, nu cumva s-i dezvluie gndurile; de altfel, judeca
dnsul, s-ar putea ca povestea cu Omuleul-de-sticl s nu prea
fie rspndit i prea puini s fie oamenii care tiu acele cuvinte,
c doar nu erau muli bogtaii din Pdurea Neagr; i apoi, de ce
nici tatl su, nici nevoiaii ceilali nu-i ncercaser, la timpul
lor, norocul?

n sfrit, Peter aduse vorba despre Omuleul-de-sticl n


fata mamei, care i nir doar lucruri tiute, i aminti doar
primul din versurile ce trebuiau rostite i, ca noutate, i spuse c
duhul acela pitic nu se arta dect oamenilor nscui duminica,
ntre orele unsprezece i dou. El, Peter, cic se potrivea, numai
de-ar afla cum sun poezia, cci s-a nscut ntr-o duminica la
orele dousprezece de prnz.

Auzind Peter crbunarul una ca asta, mai c-i pierdu


cumptul de bucurie i de dorul aventurii ce-l atepta. I se pru
de ajuns c tie o parte din versuri i c s-a nscut duminica,
pentru ca Omuleul-de-sticl s rsar naintea lui. Astfel, ntr-un
rnd, dup ce i vndu crbunii, nu mai aprinse focul n cuptor
ci, punndu-i pieptarul mre al tatii, ciorapii noi, roii i plria
de zile mari, apuc un ciomag negru, noduros, lung de cinci
picioare, i i lu rmas bun de la maic-sa:

M duc la cancelarie, n ora. Curnd se aleg feciorii


pentru armat i vreau s-i mai bag n cap funcionarului c eti
vduv i c nu m ai dect pe mine, singurul fiu.

Mama i lud gndul cel bun; el ns porni spre Dmbul cu


brazi. Acesta se afla cocoat pe cea mai mare nlime din Pdurea
Neagr, i jur mprejurul lui, pre de vreo dou ore de mers, nu se
zrea pe-atunci nici colib, darmite sat, cci oamenii superstiioi
ziceau c ar fi un loc nesigur. De altfel, nici nu se prea ndemna
lumea s taie acolo brazi, dei creteau nali i frumoi; i asta
pentru c nu o dat cnd lucrau prin acele pri, oamenii se
pomeneau c le zboar securea din mini i cade n bulboanele
rului; alteori, brazii, prbuindu-se prea repede, fie c-i
betegeau, fie c-i omorau pe tietori; unde mai pui c lemnul, ct
ar fi fost el de bun, nu-l puteai folosi dect pentru foc, deoarece
plutaii nu luau niciodat asemenea buteni, urmnd o veche
credin care spunea c un singur butean de la Dmbul cu
brazi, amestecat n plut, duce la pierzare i lemnul, i oamenii.
Aa se face c brazii de pe Dmbul cu pricina creteau att de
nali i dei, nct ziua i se prea noapte. Ajuns n preajm,
Peter Munk simi c-l trec sudorile; nu se auzea nici un glas, nici
un pas n afar de paii lui, nici o izbitur de topor, chiar i
zburtoarele preau s ocoleasc brdetul ntunecat.

Peter Munk urc pe creasta Dmbului i se opri n faa unui


brad nemaipomenit de gros, pentru care orice negustor olandez ar
fi pltit pe loc cteva sute de guldeni. Aici, gndi Peter, trebuie c
ade Omuleul-de-sticl." Fcu o plecciune adnc, tui ncet i
vorbi cu glasul tremurnd:

V urez sear bun, domnule de sticl!

Dar nu veni nici un rspuns. Linitea struia ca i nainte.


Poate c ar trebui s spun totui poezioara", gndi el. i ncepu,
bolborosind:

Tu, n pdurea de brazi vistiernic,'

Tu, peste codri stpnul puternic

De sute de ani te lai vzut...

Abia rosti aceste vorbe i, spre marea lui spaim, zri o


fptur ciudat, mic de tot, iindu-se de dup bradul cel gros.
Peter i zise c nu poate fi dect Omuleul-de-sticl, aa cum l
nfiau oamenii, cu pieptra negru, cu ciorpiori roii, cu
plriua, totul aidoma ca n povetile lor, pn i feioara palid,
fin, istea. Dar vai, cum se ivise de repede, la fel de repede se
fcu nevzut.

Domnule de sticl, vorbi Peter Munk dup o clip de


ovial, fii v rog bun i nu m luai drept neghiob! Dac v
nchipuii, domnule, c nu v-am vzut, atunci greii foarte. V-am
zrit cnd trgeai cu ochiul de dup copac!
Nici acum nu-i rspunse nimeni, i se pru doar c aude din
spatele bradului, cnd i cnd, un chicotit uor rguit. n cele
din urm, nerbdarea nvinse teama.

Ia stai, biea, strig el, c te prind eu ndat!

i dintr-un salt, Peter se i afla de partea cealalt a


copacului; ns aici nu era nici un vistiernic al pdurilor de brad,
ci doar o veveri mic, drgla, care se cra sprinten pe
trunchi.

Peter Munk cltin din cap, judecnd n sinea lui c


vrjitoria i-a izbutit n parte i c ar trebui poate nc un versule
pentru ca duhul s se lase nduplecat; dar, storcndu-i mintea n
fel i chip, nu gsi urmarea. Veveria slta pe crenguele de jos ale
bradului i prea s-l ncurajeze ori s-i rd de el. Se
ferchezuia, i rsucea frumuel coada, l aintea cu ochii ei
detepi, pn ce lui Peter aproape c i se fcu team s mai stea
singur cu aceast fiin; cci veveria cnd prea c are cap de
om, cnd ziceai c poart plrie n trei coluri, cnd jurai c e
alt veveri, care avea doar lbuele dinapoi nclate cu ciorapi
roii i ghete negre. ntr-un cuvnt, era un animal zglobiu; totui
tnrul crbunar tremura n faa ei; bnuia c nu e lucru curat.

Lu deci calea ndrt, mai grbit de cum venise, ntunericul


pdurii se adncea din ce n ce mai mult, copacii se ndeseau i
Peter, mnat de fric, o porni la trap i nu se liniti dect atunci
cnd prinse cu urechea ltratul cinilor i cnd zri mai apoi,
printre arbori, fumul unei colibe. Dar apropiindu-se i vznd
cum sunt mbrcai oamenii de aici, i ddu seama c, n loc s
fug spre cas, la sticlari, apucase n partea cealalt, unde
locuiesc plutaii. Oamenii din colib erau tietori la pdure, un
btrn, fiul su, care o fcea pe gazda, nevasta acestuia i civa
nepoi mricei. Peter i rug s-l primeasc peste noapte i acetia
l primir bine, fr s-l ntrebe de nume i de loc, i ddur s
bea cidru i seara i puser dinainte un coco de munte fript,
rumenit, cea mai aleas mncare din Pdurea Neagr. Dup cin,
mama i fetele se aezar la tors n jurul focului, pe care bieii l
hrneau cu cea mai bun rin de brad, n timp ce bunicul,
oaspetele i stpnul casei fumau i se uitau la lucrul femeilor. O
parte din biei ciopleau linguri i furculie de lemn. Afar n
pdure, urla vntul printre brazi; din cnd n cnd se auzeau
lovituri nprasnice; prea c arbori uriai se frng i se prbuesc
trosnind. Netemtori, bieii ar fi dorit s fug n pdure, s guste
privelitea aceea grozav. Dar bunicul i opri, ctnd i vorbind
aspru:

Nu-l sftuiesc pe nimeni s ias din cas! rosti el. Cci, pe


Dumnezeu, acela nu s-ar mai ntoarce! Michel Olandezul doboar
acum copacii ca s-i nnoiasc pluta.

Bieii l privir mirai. Vor fi auzit ei pesemne de acest


Olandez, dar acum l rugar pe bunic s le spun din fir n pr
povestea. La rndul su, Peter, care n partea cealalt a pdurii
nu aflase despre Michel Olandezul dect lucruri puine i
nclcite, l rug pe btrn s-i spun cine i cum e duhul cu
pricina.

E stpnul acestei pduri, lmuri moul. i dac


dumneata, la vrsta ce o ai, nc n-ai ajuns s-l cunoti,
nseamn c locuieti dincolo de Dmbul cu brazi ori chiar i mai
departe. Dar s v spun cte tiu i cte arat povestea despre el.
Cu vreo sut de ani n urm cel puin aa zicea bunicul meu
nu gseai n lungul i latul pmntului poporeni mai cinstii ca n
Pdurea Neagr. Azi, de cnd umbl atia bani prin ar, oamenii
s-au viclenit i s-au nrit. Pe-atunci ns erau altfel i chiar dac
dumnealui de afar mi s-ar uita acum pe geam, nc a spune ce-
am spus de attea ori, c numai Michel Olandezul ne-a dus la
stricciune. Tria deci, cu mai bine de o sut de ani n urm, un
lemnar bogat, care inea multe slugi; cltorea pn departe, pe
Rin, ca s-i vnd lemnul, i afacerile i mergeau de minune, cci
era brbat cinstit i evlavios. ntr-o sear, bate la ua lui un
strin, un zdrahon cum nu mai vzuse nicicnd. Era mbrcat ca
i feciorii din Pdurea Neagr, dar la statur i ntrecea cu cel
puin un cap i nimeni nu i-ar fi nchipuit vreodat c poate fi pe
lume asemenea om uria. Vine i l roag pe lemnar s-i dea de
lucru. Acesta, vznd ct e de puternic i bun de hamalc, i
socotete simbria i se nvoiesc. Michel cci aa i zicea pe
nume se art a fi un lucrtor cum stpnul su nu mai
avusese n toat viaa lui. La dobortul brazilor inea loc de trei;
cnd ase ini crau buteanul la un capt, dnsul l umfla
singur de captul cellalt.
Dar ntr-o zi, dup ce lucrase o jumtate de an la pdure,
Michel se nfi stpnului i rosti:

Am tiat destul aici, la copaci. De-acu mi-ar prinde bine s


mai vd i ncotro se duc butenii mei. Ce-ar fi s m luai pluta
mcar o singur dat?

Stpnul rspunse:

N-a vrea, Michel, s-i stau n drum dac ai poft s umbli


prin lume, dei la tiat de brazi mi trebuie oameni vnjoi ca tine,
pe cnd la plut se cere mai mult ndemnare. Dar fac-se de ast
dat pe voia ta!

Aa se i fcu. Pluta cu care urma s plece avea ase pri,


iar ultima parte era din butenii cei mai grei. Or, seara, n ajunul
plecrii, Michel mai aduse nc ase buteni groi i lungi cum nu
s-au pomenit; i slt cte unul, uor, ca pe o cange, bgndu-i n
speriei pe ceilali lucrtori. Unde doborse asemenea copaci, nu
se tie nici pn n ziua de azi. Cnd vzu ce vzu, stpnul simi
c-i rde inima n piept, cci fcu de ndat socoteala ci bani ar
iei dac ar vinde aceti buteni. Michel ns vorbi:

Aa, tia o s m in la drum, c pe surcelele alea nici nu


pot s m mic.

Stpnul vru s-i dea nite cizme de pluta, dar Michel le


arunc i scoase la iveal o pereche de cizmoaie grozav de mari.
Bunicul meu zicea c ar fi cntrit o sut de funturi i c
numrau cinci picioare lungime.

Pluta porni i Michel, pe ct mirare strnise ntre tietori,


pe att i uimi acum plutaii. n loc ca pluta, mpovrat de
butenii aceia uriai, s lunece mai greu la vale, cum se
ateptaser cu toii, iat c ni ca sgeat pe Neckar n jos. La
coturi, unde plutaii aveau de obicei mult de furc pentru a ine
pluta pe mijlocul rului i a nu se mpotmoli n nisip i pietri,
Michel srea numaidect n ap i, dintr-un brnci, muta pluta fie
pe stnga, fie pe dreapta, nct i urma calea fr nici o
primejdie, iar cnd drumul era drept, Michel srea la crm,
ridica toate prjinile, trgea un butean din cei mari, l proptea ca
pe un drug n prundi i, dintr-o apsare, fcea ca pluta s-i ia
zborul nct ziceai ca pmnt i arbori i sate fug pe dinaintea
ochilor. Astfel, n numai jumtate de timp, ajunser la Kln, pe
malul Rinului, unde obinuiau s-i vnd ncrctura. Aici ns
Michel vorbi:

Doar suntei negustori sadea i v cunoatei interesul!


Credei c stora din Kln le trebuie atta lemnrie ct le
aducem noi din Pdurea Neagra? Nu! Ei cumpr lemnul cu
jumtate din pre i l vnd pe urm scump n Olanda. Haidei s
vindem aici butenii mruni, iar pe cei mari s-i ducem
olandezilor. Ct va fi s scoatem peste preul obinuit, rmne
ctigul nostru."

Aa gri vicleanul de Michel, iar plutaii se artar


mulumii; unii fiindc doreau s vad i ei Olanda, s
cltoreasc pn acolo, alii fiindc rvneau s fac bani. Doar
unul singur, om cinstit, i sftui s nu pun n primejdie avutul
stpnului i s nu-l nele; dar ceilali nici c-l ascultar, nici c-
i mai amintir de vorbele lui; afar de Michel, care pstr totul n
minte.

Pornir deci cu pluta la vale, pe Rin.

Michel sta la crm i astfel ajunser curnd la Rotterdam.


Acolo li se plti de patru ori preul; mai cu seam butenii lui
Michel aduser o groaz de bani. Cnd se vzur cu atta bnet,
plutaii din Pdurea Neagr nu mai tiau de bucurie. Michel
mpri ctigul: un sfert pentru stpn, trei sferturi pentru ei. Pe
urm, d-i prin crme, cu marinarii i cu tot felul de lepdturi!
Bur i risipir la joc toi banii. Iar pe plutaul cinstit, care i
sftuise la bine, Michel l vndu unui negutor de carne vie i nu
se mai auzi de soarta lui. De atunci, pentru feciorii din Pdurea
Neagr, Olanda cic era raiul pe pmnt, iar Michel Olandezul
ajunse un fel de rege al lor. Lung vreme stpnii lemnari nu
aflar nimic despre trgul ce se fcea i inutul se tot umplea de
bani, de njurturi, de nravuri proaste, de beii i jocuri de noroc,
care veneau n sus dinspre Olanda.

Mai trziu, cnd faptele ieir la lumin, Michel Olandezul


parc intrase n pmnt; nu-l gsir nicieri, ns de murit n-a
murit. De o sut de ani umbl n chip de strigoi prin pdure i se
zice c muli s-au mbogit cu ajutorul lui, ns pe seama
bietului lor suflet. Asta-i tot, ncolo nu v mai spun nimic. Un
lucru e sigur: n nopile cu lun, cum e asta de-acum, Michel
Olandezul urc pe Dmbul cu brazi, unde nu-i voie de tiat, i
doboar cei mai falnici copaci; l-a zrit chiar tatl meu cum
frngea, ca pe un pai, ditamai brad de vreo patru picioare
grosime. Lemnul l druiete celor care se abat de la calea dreapt
i se nhiteaz cu el; pe la miezul nopii coboar butenii la ap
i i duce olandezilor. Dar, s fiu eu domn i rege n Olanda, zu
dac n-a pune tunurile s-i farme i s-l bage n pmnt! Cci
toate vasele, care poart n trupul lor fie i o singur brn adusa
de acest Michel, se scufund. De aici, attea nenorociri care se
ntmpl pe mare! Altminteri, cum ar putea s piar sub ap un
vas minunat, puternic i ncptor? ns, de cte ori Michel
Olandezul doboar noaptea, pe furtun, un copac n Pdurea
Neagr, de attea ori se desprinde o brn veche din trupul unui
vas; apa nvlete nluntru i vasul se scufund cu oameni, cu
oareci, cu tot.

Asta-i povestea lui Michel Olandezul i adevrul e c toate


relele cte sunt n Pdurea Neagr de la dnsul se trag. Ei da,
firete, poate s te fac bogat, ns eu unul n-a lua nimic de la
el! Nici n ruptul capului nu mi-a dori s fiu n pielea unui
Ezechiel-cel-gros sau a lui Schlurker-cel-lung. Chiar i Regele
dansului cic i-ar fi czut n gheare...

Aceste vorbe din urm btrnul le adugase optit, ca n


tain. ntre timp, furtuna se domolise. Fetele aprinser lampa i
ieiser sfioase din odaie. Brbaii, ns, dup ce umplur un sac
cu frunzi, i-l aezar lui Peter Munck drept pern pe cuptor, apoi
i spuser noapte bun.

Peter crbunarul nu mai visase nicicnd asemenea visuri


grele ca n noaptea cu pricina. Ba se fcea c Michel Olandezul,
crunt, mthlos, smucea din loc fereastra, ntinzndu-i cu bra
uria o pung cu galbeni, pe care o scutura, nct banii sunau
mbietor i plcut; ba i se prea c odaia e un tpan verde,
nesfrit, pe care se tot nvrte clare Omuleul-de-sticl, mic,
prietenos i chicotind rguit ca pe Dmbul cu brazi. Ba i bzia
la urechea stng:

n Olanda e aur ct vrei,

Pui mna i iei!

Fr mult treab

Vin banii degeab!

Ba i picura n urechea dreapt poezioara: Tu, n pdurea de


brazi vistiernic, i o voce subire i optea:

Peter Munk, prostule, crbunarule, nu te pricepi s gseti


o rim ia vzut, cu toate c te-ai nscut duminic, la orele
dousprezece. Haide, caut rima, prostule!"

Peter ofta i gemea n somn, trudindu-se s gseasc o rim.


Dar cum nu mai fcuse nicicnd aa ceva, cazna se dovedi
deart. Deteptndu-se n zori, Peter gsi c visase un vis tare
ciudat. Se aez i, proptindu-i coatele pe mas, gndi adnc
asupra oaptelor ce-i struiau n ureche. "Haide, caut rima,
prostule!" i spuse la rndul lui, btnd darabana pe frunte, cu
degetele. Dar nici o rim nu-i venea n cap.

Stnd el aa ncruntat, cu ochii tulburi, i cutnd zadarnic


o rim la vzut", trei flci trecur prin faa colibei, spre pdure,
i unul din ei cnta:

La vale cum coboar

Din deal o am vzut

i-n cea din urm oar

Durerea-mi s-a nscut

Prin urechea lui Peter ni ca un fulger luminos.


Crbunarul sri din loc i o zbughi pe u afar, cci nu era sigur
c auzise ntocmai cuvntul. Alerg dup cei trei flci i se repezi
la cntre, apucndu-l cam tare de bra:

Stai, frate! strig el. Ce rim ai pus la vzut"? F-mi


plcerea i spune-mi ce ai cntat adineaori!

Ce te vri, biea? rspunse flcul din Pdurea Neagr.


Am dreptul s cnt ce vreau. i las, te rog, braul, c altminteri...

Ba nu! strui Peter i l strnse i mai tare de bra. Spune-


mi ce ai cntat!

Ceilali doi, vznd ce se petrece, nu sttur mult pe


gnduri. Se npustir asupra lui Peter cu pumnii i l btur mr,
nct acesta slobozi braul cntreului i czu n genunchi.

Acum i-ai primit poria, rser flcii. i ine minte, cap


sec, s nu te mai legi de oameni ca noi la drumul mare!

in minte, cum s nu in! rspunse Peter oftnd. Dar, v


rog, dup ce m-ai luat n pumni, fii buni i spunei rspicat ce-a
cntat stlaltul.
Flcii se pornir din nou pe rs i batjocur; dar cntreul
i spuse totui vorbele, dup care plecaser tustrei rznd i
cntnd.

Prin urmare vzut cu nscut, rosti srmanul Peter n


timp ce se ndrepta anevoie din ale. Vzut" cu nscut"! De-
acum las c mai vorbim o vorbulia, domnule de sticl!

Se ntoarse n cas, apuc plria i ciomagul, i lu rmas


bun de la gazde si porni din nou spre Dmbul cu brazi. Mergea
ncet, gnditor, cci trebuia s scorneasc i un vers potrivit. n
cele din urm, cnd ajunse n preajma Dmbului, unde brazii
creteau din ce n ce mai mari i mai dei, Peter gsi versul cutat
i sri n sus de bucurie. Atunci, se ivi de dup arbori o namil de
om purtnd haine de pluta i innd n mn o rang de lemn,
uria, ct un catarg. Vzndu-I cum vine agale, cu pai rari,
bietul Peter aproape c se ls n genunchi fiindc dup
judecata lui nu putea s fie altul dect Michel Olandezul.
Namila nc mai tcea, n vreme o Peter se uita cu coada ochiului,
ngrozit de o asemenea fptur. Era cu cel puin un cap mai lung
dect toi lunganii pe care i vzuse Peter; nu arta nici tnr, nici
btrn, ns faa o avea plin de brazde i ncreituri; purta
pieptar de pnz i cizme cumplit de mari, trase peste pantalonii
de piele aa cum tia Peter din poveti.

Peter Munk, ce caui la Dmbul cu brazi? rosti nfricotor


regele pdurii, cu glas aprig i adnc.

Bun dimineaa, vecine! rspunse Peter, voind s se arate


curajos, dar tremurnd de fric. Dai s ajung acas peste Dmbul
cu brazi.

Peter Munk! l ainti cellalt cu nite ochi cruni Drumul


tu nu trece pe-aici.

Ei da, nu chiar, se blbi Peter, ns azi e cald i m


gndeam c o fi mai rcoare prin prile astea.

Nu mini, m, crbunarule, rcni Michel Olandezul cu glas


tuntor, c te pocnesc cu ranga i te fac una cu pmntul. Crezi
c n-am vzut cum te rugai de pitic? adug el mai blnd. Hai,
du-te, a fost o prostie din partea ta. Bine mcar c n-ai tiut
versuleul. C doar piticul e un zgrcit i jumtate, nu-i d dect
pe sponci, iar dac-i d ceva, tot degeaba nu te bucuri de trai.
Ascult, Peter, eti un biet calic i m doare sufletul. Un biat ca
tine, iste i frumos, care ar putea s-i fac un rost pe lume, st
i arde la crbuni! n timp ce altora le curg talerii i ducaii din
mnec, tu abia de poi cheltui nite firfirici. Pctoas via!

Adevrat, cum ai zis, pctoas!

Dar n-o s ne speriem din asta, urm namila de Michel.


Am ajutat eu biei cumsecade i n-o s fii tu cel dinti, ia spune:
cte sute de taleri i-ar trebui la nceput?

Vorbind astfel, i strecur taca uria, plin cu bani, i


Peter auzi iari zornitul plcut de azi-noapte, din somn. Inima i
zvcnea dureros, cu team; fiori reci i calzi l cutreierau, c doar
Michel nu arta ca unul care i-ar da banii din mil, fr s cear
nimic n schimb. Peter i aminti de cuvintele moului, rostite n
tain, despre bogtaii acelui inut i, mnat de o spaim
nelmurit, strig:

Mulumesc, domnule, dar nu vreau s am nimic de-a face


cu dumneata! Te cunosc eu!

Apoi o lu la picior i fuga, i fugea de-i scprau clciele.


ns duhul pdurii se inea lng el cu pai nemsurat de lungi i
mormia surd, amenintor:

O s-i par ru, Peter! n frunte i-e scris, n ochi i se


citete c de mine nu scapi! Nu mai fugi aa! Ascult o vorb
neleapt! Uite colo e hotarul meu!
ns Peter, cnd auzi de hotar i zri n fa un nule,
grbi i mai mult paii ca s treac dincolo, nct Michel
Olandezul trebui s alerge la rndul lui, blestemnd i njurnd.
Dintr-un salt dezndjduit, Peter sri anul, cci vzuse cum
duhul pdurii se pregtea s repead ranga n el. Ajunse deci cu
bine de partea cealalt; ranga se fcu ndri, de parc s-ar fi
lovit n vzduh de un zid, i o achie lung czu lng Peter.
Bucuros, acesta o ridic, voind s-o arunce napoi gliganului
de Michel. Dar, n aceeai clip, simi c bucata de lemn i se
mic n palm i, spre groaza lui, gsi c e un arpe uria, care
porni de ndat s se caere pe el, ssind cu limba, fulgernd din
ochi. Peter l slobozi, dar arpele se i ncolcise pe bra i,
legnndu-i capul, se nla ctre faa lui. Deodat, un coco de
munte mare de tot veni din zbor asupra arpelui, l nh cu
pliscul de cap i l duse cu el n trii, drept care, Michel
Olandezul, stnd pe marginea anului i vznd cum cineva mai
tare dect el i umfla arpele, ncepu s ipe, s rcneasc i s
urle ca turbat.

Sfrit de oboseal, tremurnd, Peter i urm drumul.


Poteca suia tot mai sus, privelitea se slbticea i curnd flcul
ajunse la bradul cel mare. Se nclin ca i n ajun dinaintea
Omuleului-de-sticl, care nu se vedea nicieri, apoi rosti:

Tu n pdurea de brazi vistiernic,

Tu, peste codri stpnul puternic,

De sute de ani te lai vzut.

De cei ce duminica s-au nscut.

De fapt, n-ai nimerit ntru totul, dar, pentru c eti Peter


crbunarul, treac de la mine! sun n preajm un glscior
ginga, plcut.

Mirat, Peter ntoarse capul i l zri eznd lng un brad


frumos pe un omule mititel, btrn, cu pieptar negru, ciorapi
roii i plrie mare pe cap. Avea o feioar fin, prietenoas i o
brbu subire ca fuiorul. Trgea fum dintr-o lulea de sticl
albastr, ceea ce i ddea un aer tare ciudat; iar cnd Peter se
apropie mai mult, vzu cu uimire c i vemintele, ghetele i
plria piticului erau din sticl colorat; se mldiau ns pe trup
la orice micare, de parc sticla ar fi fost fierbinte.

L-ai ntlnit pe mojicul de Olandez? ntreb Omuleul,


tuind uurel dup fiecare cuvnt. A vrut s te bage n speriei,
dar i-am spulberat ranga vrjit, n-are s-o mai capete n vecii
vecilor.

Aa-i, domnule vistiernic, rspunse Peter, nclinndu-se


adnc. Mi-a fost ntr-adevr team. N-oi fi chiar dumneata
cocoul de munte care a ucis arpele? Dac-i aa, mulam
frumos! ns eu unul am venit aici dup sfat. Traiul mi-e
strmtorat i greu; ndeobte, un crbunar nu ajunge departe; ori
eu fiind nc tnr, m-am cugetat c, poate, ntr-un fel oarecare,
a izbuti s-mi aflu rost mai bun. Cnd m uit mai ales la alii
cum s-au mbogit nitam-nisam, de-a lua ca pild numai pe
Ezechiel sau pe Regele dansului, care ntorc banii cu furca...

Peter, gri piticul dojenitor i suflnd fumul pn departe,


nu-mi vorbi de asemenea ini! Cu ce se aleg tia c par fericii
civa ani, ca pe urm s fie cu att nefericii? Nu-i dispreui
meseria! Tatl i bunicul tu au fost oameni de cinste, Peter
Munk, tot crbunari. N-a vrea s cred c dorina de a trndvi
te-a adus la mine.

Peter se sperie de aceste vorbe, se nroi la fa i rosti:

Nu, domnule vistiernic al pdurii, doar tiu i eu


trndvia, cum s zic, e nceputul tuturor metehnelor. Dar s nu-
mi luai n nume de ru dac mi-ar plcea s duc alt via.
Crbunarul, oricum, e un biet crbunar, un om mrunt, pe cnd
sticlarii, plutaii, ceasornicarii i ceilali sunt mai bine vzui.

Trufia calc ades naintea pierzrii, gri cu mai mult


blndee micul stpn al pdurii de brazi. Ciudat seminie mai
suntei i voi, oamenii! Rareori ntlneti cte unul mulumit de
starea n care s-a nscut i a crescut. i uite aa, dac ai fi
sticlar, ai rvni la lemnrit, i dac ai fi lemnar, i-ar plcea s fii
domn pdurar ori s te mui n locuina funcionarului. Dar fie i
aa. Dac-mi fgduieti c vei lucra cu srg, atunci i dau ajutor
sa te sali. Am obiceiul ca fiecrui om, care s-a nscut duminica,
i vine de m caut, s-i mplinesc trei dorine. Primele dou sunt
slobode; pe cea de-a treia pot s-o resping, dac vd c-i rea. Prin
urmare, dorete-i ceva, ns, Peter, ceva bun i folositor.

Ira! Suntei un omule de sticl pe cinste i cu drept


cuvnt vi se zice vistiernic; toate comorile v stau la ndemn.
Aa, care va s zic, dac pot s-mi doresc ceva pe placul inimii,
atunci nti i-nti s dansez mai bine dect Regele dansului i s
intru de fiecare dat la crcium cu tot atia bani ca i Ezechiel.

Ntngule, se mnie piticul, ce dorin ticloas-i asta s


dansezi bine i s ai bani de joc? Nu i-e ruine, Peter, s-i mini
astfel norocul? La ce-i folosete ie i maic-ti dac tii s
dansezi? La ce-i folosesc bani dac-i duci la crcium i i lai
acolo ca i pctosul de Rege al dansului? Pe urm rabzi iar toat
sptmna i n-ai de nici unele. i mai las nc o dorin slobod!
Dar vezi, gndete-te mai cu temei.

Peter se scrpin la ceaf i, dup cteva clipe de cumpn,


rosti:

Pi atunci mi doresc cea mai frumoas i mai bogat


sticlrie din Pdurea Neagr, cu toate cele de trebuin i cu banii
ce se cer pentru ntreinerea ei.

i altceva nimic? ntreb Omuleul ngrijorat. Altceva


nimic, Peter?

De, ai putea s-mi dai si un cal i o trsuric.

Oh, Peter, crbunar fr minte! strig mititelul i de mnie


arunc luleaua aprins ntr-un brad gros, nct acesta se sparse
n sute de buci. Cai? Trsuri? Minte, ascult ce-i spun, minte
de om sntos i pricepere trebuia s-i doreti, nu cal i
trsuric. Dar nu te ntrista. Fac eu s nu iei n pagub, cci
dorina asta de-a doua n-a fost chiar proast de tot. O sticlrie
bun poate hrni pe stpnul i pe meterul ei. Dac i-ai fi dorit
pe deasupra minte i pricepere, atunci caii i trsurile ar fi venit
de la sine.

Stai, domnule vistiernic, zise Peter, doar mi-a rmas nc


o dorin i a putea s-mi doresc minte, nu-i aa, dac vi se pare
c-mi trebuie chiar att de mult

Nu acum! O s mai treci prin destule ncercri i atunci


vei fi bucuros c i-a mai rmas o dorin. i cu asta s-a isprvit,
ntoarce-te acas! vorbi micul duh al brazilor, scond o pungu
din buzunar. Aici sunt dou mii de guldeni. Att ajunge. S nu vii
la mine dup parale, c va trebui s te spnzur de bradul cel
nalt! Aa obinuiesc eu de cnd stau n pdure! Dar vezi c,
acum trei zile, a murit btrnul Winkfritz, care avea n josul
pdurii o sticlrie. Mergi acolo mine diminea i caut s-o
cumperi pe bani cinstii. Fii sntos i harnic i o s mai trec eu
pe la tine din cnd n cnd, s te ajut cu sfatul i cu fapta, c
doar nu mi-ai cerut i mintea care s-ar cuveni. Dar i-o spun
deschis: prima ta dorin a fost rea. Las-te de crciumi, Peter, c
nu e om pe care s-l fi fericit mult vreme.

Vorbind astfel, omuleul ddu la iveal o alt lulea dintr-o


sticl alb ca osul i, ndesnd-o cu muguri uscai de brad, i-o
puse n gura mic, fr dini. Scoase apoi o cogeamite lentil, o
inu n dreptul soarelui i i aprinse luleaua. Dup ce isprvi, i
ntinse prietenos mna lui Peter, i mai ddu cteva sfaturi la
drum i, trgnd din lulea i suflnd din ce n ce mai iute, se fcu
nevzut ntr-un nor de fum, ce mirosea de-adevratelea a tutun
fin olandez. Plutind ncet, norul se pierdu n vzduh printre
vrfurile brazilor.
ntors acas, Peter o gsi pe maic-sa foarte ngrijorat; biata
femeie crezuse c i-au luat feciorul n armat. Peter ns era vesel,
bucuros i i povesti c s-a ntlnit la pdure cu un prieten care l-
a mprumutat cu bani, ca s-i fac un rost mai bun dect
crbunritul. Dei maic-sa locuia de treizeci de ani ntr-o colib
de crbunar i se obinuise cu feele pline de funingine, ca i o
morri cu brbatul ei albit de fin, era totui nc destui de
trufa pentru ca, ascultnd vorbele lui Peter despre viitorul lor
strlucit, s-i mrturiseasc i ea dispreul pentru starea de
acum.

Ei da, gri dnsa, ca mam de fecior cu sticlrie o s art


i eu altcum dect vecina Grete sau Bete, iar la biseric o s ed
n fa, printre oamenii nstrii.

Pe de alt parte, Peter czu repede la nvoial cu motenitorii


sticlriei. i pstr pe lucrtorii cei vechi i, zi de zi, noapte de
noapte, fabrica sticl. La nceput, meseria i plcu. Cobora ncet
scara, se plimba de colo colo, cu pai rari, cu minile n buzunar,
se uita la una, la alta, mai arunca o vorb de care lucrtorii
fceau de obicei mult haz i marea lui bucurie era s stea de fa
la suflatul sticlei; ba uneori se apuca i el de lucru nchipuind din
plmada moale tot felul de ciudenii.

Peste puin ns se plictisi, ncepu s vin n sticlrie doar


cte un ceas pe zi, apoi o dat la doua zile, apoi numai o dat pe
sptmn, iar lucrtorii fceau ce le trecea prin cap. i toate
astea, din pricina crciumii. Cci duminica, dup ce se ntorsese
de la Dmbul cu brazi, Peter alerg degrab la crcium unde
Regele dansului se i legna n dans, iar Ezechiel-cel-gros cu
brdaca dinainte, arunca de-acum zarul, jucnd pe taleri din cei
macai. Peter bg iute mna n buzunar, ca s vad dac
Omuleul-de-sticl se ine ntr-adevr de cuvnt i, ce s vezi!
Buzunarul era plin cu aur i argint. De altfel i picioarele i
zvcneau, i scprau, de parc ar fi vrut s opie, s intre n joc,
aa c dup ce se sfri primul dans Peter i slt perechea
i se lu la ntrecere cu Regele dansului; i cnd acesta srea n
sus pre de trei picioare, Peter srea patru; i cnd ddea n pas
mrunt, alunecat, Peter se rsucea i i mldia picioarele, nct
lumea din jur aproape c-i pierdea cumptul de uimire. Iar cnd
n sala de dans strbtu vestea c Peter i-a cumprat o sticlrie,
cnd vzu lumea c, ori de cte ori zbura pe lng muzicani,
Peter le arunca un ditamai gologan de ase, atunci uimirea nu se
mai potoli defel. Unii ziceau c ar fi gsit o comoar n pdure,
alii c ar fi motenit averea cuiva, destul c toi l cinsteau i l
socoteau acum brbat cu greutate, doar pentru c avea bani. Dei
se uur n acea sear de douzeci de guldeni, totui buzunarul i
suna i i zornia ca i cum i-ar fi rmas nc vreo sut de taleri.

tiindu-se n cinstea oamenilor, Peter nu-i mai ncpea n


piele de mndru i bucuros. Arunca banii cu pumnul, dar i ajuta
i pe nevoiai, cci inea minte ct de greu l apsase n trecut
srcia. Regele dansului pierdu ruinos n faa noului dansator,
care dovedea o dibcie de nentrecut; astfel c Peter fu poreclit
mpratul dansului. Duminicile, pn i cei mai aprigi juctori nu
cutezau ce cuteza Peter, dar nici nu pierdeau ca el. Totui, ct
pierdea, tot atta ctiga, fiindc lucrurile se petreceau aidoma
cum i ceruse dnsul Omuleului-de-sticl. Dorise s aib
totdeauna n buzunar banii pe care i avea i Ezechiel-cel-gros; or,
acuma pierdea tocmai la Ezechiel. Dar cum pierdea douzeci,
treizeci de guldeni i Ezechiel i umfla, cum se trezea din nou cu
bani n buzunar. ncet-ncet, ajunse ns mai trndav i mai
ptima dect cei mai nrii frtai din Pdurea Neagr i lumea
ncepu s-i spun mai curnd Peter-juctorul dect mpratul
dansului. edea la masa de joc mai n toate zilele de lucru.
Sticlria mergea din ru n mai ru, i asta din lipsa de minte a
lui Peter. i zorea pe lucrtori s fac sticl ct se poate de mult;
dar, cumprnd sticlria, el nu cumprase i taina unde anume
ar putea vinde sticla la preul cei mai bun. Pn la urm, nu se
mai descurca cu atta sticl i o vindea cu jumtate de pre
negustorilor n trecere, numai ca s poat plti pe lucrtori.

ntr-o sear venea de la crcium i, n ciuda vinului ce-l


buse ca s se nveseleasc, gndea cu jale i groaz la
destrmarea avutului su. Deodat, simi pe cineva alturi.
ntoarse capul i ce s vezi! Omuleul-de-sticl! Lui Peter i sri pe
loc andra; ncrezut i fnos, jur c numai piticul e vinovat de
nenorocirea lui.

Ce mi-e calul, ce mi-e trsuric! strig el. La ce-mi


folosete sticlria cu sticl cu tot? Chiar i pe vremea cnd eram
un biet crbunar, nc o duceam mai bine i fr btaie de cap.
Acuma nici nu tiu cnd pic portrelul s-mi preuiasc avutul
i s mi-l scoat la mezat din pricina datoriilor.

Aa? se ncrunt Omuleul-de-sticl. Aa? Eu port vina c


te-ai nenorocit? Asta-i mulumit pentru binefacerile mele? Cine
te-a pus s doreti ca un netot? Voiai s fii sticlar, fr s tii
unde o s vinzi sticla? Nu i-am spus eu s doreti cu chibzuin?
Dar i-a lipsit mintea, Peter. Mintea i priceperea i-au lipsit.

Ce minte i ce pricepere! se rsti Peter. Sunt biat detept


ca i ceilali. i art eu numaidect!

i rcnind astfel, l apuc pe Omule de guler i l strnse


vrtos.

De-acu eti n mna mea, vistiernice! strig el. O s-i


spun i a treia dorin, s mi-o ndeplineti! S-mi dai pe loc dou
sute de mii de taleri macai, i o cas i... aoleu! ip el ca din
gur de arpe, scuturndu-i mna.

Cci omuleul se prefcuse n sticl topit, fierbinte, care l


fripse ca focul. Apoi, nu se mai vzu nicieri.

Cteva zile n ir, umblnd cu mna umflat, Peter se gndi


la nerecunotina i la nebunia lui. Pe urm i alung prerile de
ru, chibzuind: Ei, i dac o s-mi scoat la mezat sticlria i
toate cele, nc-mi mai rmne Ezechiel-cel-gros. Ct vreme o s
aib el bani, n toate duminicile, atta vreme n-o s-mi lipseasc
nici mie.

Da, Peter! i cnd n-o s mai aib? Asta se i petrecu ntr-o


zi, drept pild gritoare. Era duminic. Peter veni la crcium cu
trsura, muterii i scoser capetele pe fereastr. Unul zise:

Ia te uit, Peter-juctorul!

Da, mpratul dansului, sticlarul cel bogat! vorbi al doilea.

Al treilea ns ddu din cap i rosti:

Cu bogia las-o ncurcat. Se pare c ar avea o mulime


de datorii i un om de la ora spunea deunzi c
portrelul n-o s mai atepte mult pn s-i scoat averea la
mezat.

ntre timp, Peter-cel-bogat, salutndu-i cu mndrie i noblee


pe muterii ce-i ineau capetele la fereti, cobor din trsur i
strig:

Bun seara, jupne! A venit Ezechiel-cel-gros?

La care un glas adnc i rspunse dinluntru:

Hai, Peter, vino, c i-am pstrat locul! Stm cu toii aici i


jucm.

Peter Munk intr n crcium, bg iute mna n buzunar i


nelese c Ezechiel trebuie s fie plin de bani, cci i buzunarul
lui era burduit. Se aez la mas, lng ceilali, i ctig i
pierdu, i iar, i iari, pn se ls noaptea i oamenii cinstii
golir crciuma, ndreptndu-se spre casele lor. Apoi mai jucar i
la lumina lmpii pn ce doi frtai spuser:

Sus! Ne ducem acas, la neveste i la copii!

Dar Peter, care tocmai pierduse un rnd, strui pe lng


Ezechiel-cel-gros s mai rmn. Acesta se codi lung vreme,
dup care gri:

Bine, mai nti s-mi numr banii, pe urm jucm, ns


pe nu mai puin de cinci guldeni jocul, altminteri ar fi o
copilrie.

Scoase punga i gsi n ea o sut de guldeni, drept care


Peter, tiind c are i el atta, nici nu mai trebui s numere.

Dac pn atunci Ezechiel ctigase frumuel, acum pierdea


ntruna i njura de mama focului. Cum arunca zarul i nimerea o
dubl, cum nimerea i Peter una, ns cu dou punctioare mai
mult. Atunci, Ezechiel, furios, arunc pe mas ultimii cinci
guldeni i spuse:

nc o dat! i dac pierd, tot nu m las! M mprumui tu


din ctigul tu, Peter! Un juctor cinstit i ajut tovarul.
Orict, fie i o sut de guldeni, se nvoi mpratul
dansului, bucuros de ctig. Ezechiel arunc zarul i nimeri
cincisprezece.

Aa! strig el. Acum s te vd!

Peter n schimb arunc optsprezece, dar, n aceeai clip,


auzi un glas greu, rguit, n spatele lui:

Gata, cu asta s-a terminat.

Privi ndrt i l recunoscu, stnd ca o namil, pe Michel


Olandezul. nfricoat, scp din mn banii pe care tocmai i
ctigase. Dar Ezechiel nici mcar nu-l vedea pe duhul pdurii, ci
i cerea lui Peter s-l mprumute cu zece guldeni i s joace mai
departe. Ca stpnit de un vis, acesta vr mna n buzunar, ns
nu ddu de nici un ban, scotoci i n cellalt buzunar, dar l gsi
gol, ntoarse haina, o scutur, dar nu czu nici o para chioar;
atunci abia i aminti c prima lui dorin fusese ca s aib mereu
atia bani ci are i Ezechiel-cel-gros. Totul pierise ca fumul.
Crciumarul i Ezechiel se uitau la el mirai cum tot caut i nu-
i gsete banii; nti nici n-au vrut s cread c nu mai are
nimic; dar pe urm, dup ce-i scotocir i ei buzunarele, se
mniar foc, jurnd c Peter e un vrjitor ticlos, care le-a fcut
vnt banilor att alor si ct i celor ctigai n tainia lui de
acas. Peter se apr ct putu, ns, privite pe deasupra, toate
vorbeau mpotriva lui. Ezechiel spunea c va face ca toi inutaii
din Pdurea Neagr s afle povestea asta cumplit, iar jupnul
crciumar fgdui s plece a doua zi n zori la ora i s-l dea n
judecat pe Peter Munk pentru vrjitorie, voind cu tot dinadinsul,
zicea el, s fie de fa cnd l vor arde pe rug. Apoi se npustir ca
turbai asupra lui, i smulser pieptarul i l azvrlir pe u
afar.

Nici o stea nu licrea pe cer cnd Peter se furi amrt


acas. Totui, flcul izbuti s recunoasc o umbr neagr, care
mergea alturi de el i care, n cele din urm, vorbi:

S-a isprvit cu tine, Peter Munk, s-a dus cu strlucirea ta!


Or, asta puteam s i-o prezic nc de atunci cnd n-ai vrut s m
asculi i ai fugit la piticul de sticl. Acum vezi i tu cu ce te alegi
cnd nu-mi iei n seam sfatul. ncearc o dat cu mine, c mi-e
mil de soarta ta. Nimeni nu s-a cit vreodat c mi-a cerul
ajutor. Dac nu te sperie drumul, poi s vii s-mi vorbeti mine,
toat ziua, la Dmbul cu brazi, doar s m strigi.

Peter nelese cine-i umbra de lng el i l cuprinse groaza.


Nu rspunse nimic i o inu ntr-o goan pn acas.

Povestitorul abia rosti ns aceste cuvinte c deodat fu


ntrerupt de un zgomot de afar. n faa hanului se auzea huruit
de roi, glasuri care strigau s li se aduc lumnri, bti
puternice n poart, ltrat zgomotos de cini. Cruul i calfele
srir n sus i se repezir la fereastra care ddea spre poart, s
vad ce se petrece. La lumina palid a unui felinar zrir n faa
hanului o caleac mare. Dou femei cu obrazul acoperit de vluri
tocmai coborau, ajutate de un brbat nalt. Un vizitiu n livrea
deshma caii, n timp ce un valet dezlega cufrul.

Domnul s-i aib n paz, rosti oftnd cruul. Dac


acetia scap nevtmai, atunci nu m mai tem nici eu pentru
crua mea.

Linite! opti studentul. Cred c nu pe noi ne pndesc


tlharii, ci pe aceste doamne. Pesemne c cei de jos au fost
ntiinai de sosirea acestor cltori. Daca le-am putea da de
veste! Dar, ia stai! n tot hanul nu-i dect o singur camer ca
lumea, potrivit pentru nite doamne. Camera vecin cu a mea.
Cu siguran c acolo vor fi conduse. Stai linitii aici. O s
ncerc s vorbesc cu slujitorii.

Dup ce stinse lumnrile, lsnd-o aprins numai pe aceea


pe care i-o dduse hangia, tnrul se furi n camera lui. Acolo
ascult ncordat ce se petrece dincolo de u.

Nu trecu mult i se auzir pai pe scar. Cele dou doamne,


nsoite de hangi, urcau treptele, ndreptndu-se spre camera
alturat de a lui. Hangia le ndemn mieroas s se culce ct
mai repede, fiindc erau, desigur, obosite de drum, i plec.
Curnd, studentul deslui pe scar pai grei, brbteti. Atunci
crp ua cu bgare de seam i-l zri pe brbatul cel nalt care
ajutase doamnelor s coboare din caleac. Purta straie de
vntor, i la bru avea un cuit de vntoare. Prea s fie un
cpitan de pot sau nsoitorul doamnelor strine. Vzndu-l
singur, studentul deschise repede ua i-i fcu semn s intre la
el. Omul se apropie mirat i nainte de a apuca s ntrebe ceva,
studentul i opti:

Domnule, n noaptea aceasta ai nimerit ntr-un cuib de


tlhari.

Strinul se sperie. Studentul l trase ns nuntru i i


povesti despre ntmplrile ciudate din han.

Vntorul prea foarte ngrijorat. i povesti tnrului c


doamnele, o contes i camerista ei, voiser s cltoreasc toat
noaptea, dar, la o distan de o jumtate de or de han, le ieise
n cale un clre i le ntrebase ncotro mergeau. Aflnd c aveau
de gnd s treac noaptea prin Spessart, le povuise s n-o fac,
fiindc n pdure le pndeau mari primejdii.

Ascultai sfatul unui om de treab, adugase el, i


renunai la aceast hotrre. Nu departe de aici se afl un han.
Chiar dac nu v place i v vine peste mn, e mai bine s
nnoptai acolo dect s cltorii prin bezna asta i s v
primejduii viaa fr rost.

Drumeul pruse un om cinstit, cumsecade, i fiindc


contesa se temea s nu fie atacat de tlhari, l-a ascultat i a
poruncit vizitiului s opreasc la han.

Vntorul socoti de datoria lui s le vesteasc pe doamne de


primejdia ce le pndea. Intr n cealalt camer i, dup puin
timp, deschise ua care desprea odaia contesei de aceea a
studentului. Contesa, care prea s aib vreo patruzeci de ani,
intr, palid de spaim, n camera studentului i-l rug s repete
ceea ce-i spusese vntorului. Apoi se sftuir cum s ias din
ncurctur. Pn la urm hotrr s se adune fr glgie
laolalt, att cei doi slujitori, ct i cruul i calfele, ca s se
afle cel puin mpreun n clipele de primejdie.

Dup ce fcur aa cum plnuiser, ncuiar ua care


desprea camera contesei de coridor i ngrmdir n faa ei
scrinuri i scaune. Contesa i camerista se aezar pe pat, iar cei
doi slujitori rmaser de veghe. Ceilali oaspei, ns mpreun cu
vntorul, se aezar la o mas n camera studentului, hotri s
nfrunte primejdia.

Erau aproape orele zece. n han domnea o linite adnc.


Prea c nimeni i nimic nu avea s-i tulbure pe oaspei. Furarul
spuse ntr-un trziu:

Ca s gonim somnul, ar fi bine s ne trecem vremea ca i


pn acum. Fiecare dintre noi cunoate o mulime de poveti, i
dac domnul vntor nu are nimic mpotriv, s istorisim mai
departe.

Vntorul nu numai c nu se mpotrivi, ci ca s arate c


ncuviineaz ntru totul acest fel de a-i petrece timpul, ceru s
povesteasc i el o ntmplare. i ncepu:
POVESTEA LUI SAID

Pe vremea lui Harun al Raid,


stpnul Bagdadului, locuia la
Bassora un om cu numele de
Benezar. Benezar avea destul
avere ca s duc un trai linitit i
tihnit, fr s se ndeletniceasc
cu negoul. ntr-o bun zi,
omului acestuia i s-a nscut un
fiu, dar el nu i-a schimbat
ctui de puin felul de via.

De ce s m apuc
de nego la btrnee? le
spunea el vecinilor. Ca
s-i las motenire lui
Said, fiul meu, o mie de
galbeni mai mult, dac
fac aliveri bun, sau o mie
mai puin, dac-mi merge
prost? Doar unde mnnc
doi are loc i-al treilea, zice
proverbul, i dac-o fi biat destoinic,
n-o s duc lips de nimic.

Aa a grit Benezar i s-a inut de cuvnt, cci nu l-a nvat


pe fiul su nici negoul, nici vreun meteug. n schimb, citea
mereu mpreun cu el din crile nelepciunii. i fiindc socotea
c, n afar de nvtur i de cinstirea btrnilor, era ct se
poate de bine s aib mn ager t ndrzneal, l-a deprins de
mic cu meteugul armelor Aa i-a dobndit Said, de timpuriu,
faima de a fi un stranic lupttor printre prietenii de o seam cu
el i chiar printre tinerii mai rsrii, iar la clrie i not nu-l
ntrecea nimeni.

mplinind optsprezece ani, taic-su l-a trimis la Mecca, s


se roage la mormntul Profetului i s se desprind cu cele sfinte,
dup cum cere datina i poruncete Profetul. nainte de a pleca,
tatl lui l-a chemat la el, l-a ludat pentru cuminenia sa, l-a
povuit cum s se poarte i de atunci nainte, i-a dat bani i i-a
zis:

O s-i mai spun ceva, Said, fiul meu! Eu nu cred n


nchipuiri. Mrturisesc c-mi place s ascult poveti cu zne i
vrjitori, ca s-mi trec vremea n chip plcut, dar departe de mine
s m las amgit de asemenea plsmuiri, cum fac cei netiutori;
departe de mine credina c duhurile acestea sau ce-or fi ar avea
nrurire asupra vieii oamenilor, asupra faptelor sale. Maic-ta,
ns, care a prsit viaa de acum doisprezece ani, a crezut n
bazaconiile astea ntocmai ca n Coran. Mai mult chiar, ntr-o
clip de singurtate, punndu-m s jur c nimeni n afar de
copilul nostru nu va cunoate taina aceasta, mi-a mrturisit c,
de cnd venise pe lume, se aflase sub ocrotirea unei zne. Am
luat-o n rs.
Totui nu pot s tgduiesc, Said, c la naterea ta s-au petrecut
unele lucruri care m-au pus pe gnduri. Ploaia nu a contenit
toat ziua, tunetul a bubuit ntruna, iar cerul s-a ntunecat att
de mult, c nu puteai deslui slovele dect la lumina opaiului. La
ceasurile patru dup-amiaza mi s-a vestit naterea unui bieei.
M-am ndreptat n grab spre ncperile mamei tale, ca s-mi vd
prima odrasl i s-i dau binecuvntarea, dar slujnicele adunate
grmad n faa uii mi-au spus c nu-i este ngduit nimnui s
intre n iatac. Zemira, mama ta, voia s fie singur i poruncise ca
toat lumea s ias afar. Am btut la u, dar n-am primit nici
un rspuns.

Stteam cam suprat n faa uii, printre slujnice, cnd cerul


s-a nseninat n chip att de neateptat, cum n-am mai pomenit
niciodat: peste oraul nostru drag, Bassora, arcuia cu
adevrat ca ntr-o minune o bolt limpede, azurie, strjuit de
jur mprejur de nori negri i amenintori, printre care fulgerele
scprau i erpuiau. Tocmai m uitam curios la aceast
privelite neobinuit, cnd iat c ua ncperii n care se afla
soia mea s-a dat deodat de perete. Atunci am poruncit
slujnicelor s mai atepte afar i am intrat singur ca s-o ntreb
pe mama ta de ce se nchisese n iatacul ei. Dar abia am intrat, c
m-a nvluit o mireasm mbttoare de trandafiri, garoafe i
zambile, care m-a ameit. Soia mea mi-a ntins pruncul care erai
tu; aveai la gt un fluiera de argint prins cu un lnior de aur,
subire ca un fir de mtase.

Zna cea bun de care i-am povestit a fost aici, mi-a spus
maic-ta. I-a adus biatului darul acesta.

Ea a fost deci vrjitoarea care a nseninat cerul i a lsat


n urma ei mireasma de trandafiri i de garoafe? am ntrebat eu,
rznd nencreztor. Ar fi putut s-i druiasc ceva mai de pre
dect fluieraul sta. De pild: o pung cu aur, un clu, sau aa
ceva.

Atunci mama ta m-a rugat cu lacrimi n ochi s n-o iau n


rs, fiindc znele se supr uor i binecuvntarea lor se
preschimb n blestem.

I-am fcut pe plac i am tcut. Era bolnav i nu voiam s-o


supr. i n-am mai pomenit mult vreme despre aceast
ntmplare ciudat. Dup ase ani, n ciuda tinereii ei, mama ta
a simit c i se apropie sfritul. Mi-a ncredinat fluieraul i mi-
a cerut s-i fgduiesc c i-l voi da n ziua cnd vei mplini
douzeci de ani i s nu te las s pleci din casa printeasc nici
cu un ceas mai devreme. Apoi i-a dat sufletul. Iat darul a zis
Benezar, scond dintr-o mic besactea un fluiera de argint
atrnat de un lan lung de aur. i-l dau astzi, la optsprezece ani,
n loc de douzeci, deoarece pleci, si cine tie dac nu voi fi la
strmoii mei atunci cnd te vei ntoarce. Nu vd nici un temei s
mai rmi nc doi ani aici, numai ca s mplineti dorina
temtoarei tale mame. Eti un biat de isprav, iste, mnuieti
armele cu iscusina unui tnr de douzeci i patru de ani i
socot c eti tot att de nelept ca i cnd ai avea douzeci de ani.
Pleac, aadar, sntos i de te vei afla n clipe de bucurie sau te
va lovi o nenorocire pzeasc-te Cerul de aa ceva ndreapt-
i gndul ctre printele tu.

Aa a grit Benezar din Bassora la plecarea fiului su.


Micat, Said i-a luat rmas bun de la el, i-a prins lniorul de
gt, a vrt fluieraul la bru, a nclecat i a pornit spre locul
unde se adunau caravanele ce porneau spre Mecca. n scurt timp
s-au strns vreo optzeci de cmile i multe sute de clrei.
Caravana a pornit i, odat cu ea, a ieit i Said pe porile
Bassorei, oraul lui de batin, pe care vreme ndelungat nu
avea s-l mai vad.

La nceput, noutatea unei astfel de cltorii i lucrurile


nemaivzute pe care le ntlnea l-au cucerit. Dar cnd s-a
apropiat de deert, trecnd prin locuri din ce n ce mai pustii, au
nceput s-i roiasc prin minte tot felul de gnduri, s-i rsune n
urechi cuvintele de rmas bun ale tatlui su, Benezar.

Atunci a scos fluieraul, s-a uitat la el, l-a ntors pe toate


prile i n cele din urm l-a dus la gur, vrnd s afle ct de
limpede i de frumos i era sunetul. Fluieraul a rmas ns mut
Said i-a umflat obrajii i a suflat nc o dat din rsputeri, dar n-
a izbutit s scoat nici un sunet. Furios pe darul acesta att de
nefolositor, l-a vrt la bru. Curnd ns; gndurile i-au zburat
iari spre vorbele tainice rostite de maic-sa. Auzise i el despre
zne, dar n Bassora nu tia ca vreunul din oamenii pe care-i
cunotea s fi fost ocrotit de o fiin supranatural. Toate
ntmplrile de felul acesta erau povestite de obicei ca i cum s-ar
fi petrecut n ri ndeprtate i n timpuri strvechi. Said era deci
ncredinat c pe vremea lui nu mai existau astfel de nluci, sau
c, n orice caz, znele nu mai veneau pe pmnt i nu se mai
amestecau n soarta oamenilor Dar dei era convins c aa
stteau lucrurile, gndul c, cu mama lui se petrecuse ceva
tainic, supranatural, nu-i ddea pace. Aa merse el clare din zori
i pn-n sear, visnd. Cu ceilali cltori nu se amesteca n
vorb, iar cntecele i rsetele lor nici nu le auzea.

Said era un tnr tare chipe. Avea privirea semea, drz i


gura minunat croit. Dei foarte tnr, n ntreaga sa fptur era
atta demnitate cum rar ntlneai la aceast vrst: inuta sa pe
cal, dreapt i mldioas n acelai timp, straiele rzboinice cu
care era mbrcat, totul atrgea privirile cltorilor. Un drume
mai vrstnic, care clrea lng el, s-a apropiat de dnsul,
ncercnd cu fel i fel de ntrebri s-i iscodeasc i mintea. Said,
nvat s respecte btrneea, a rspuns cu modestie, dar cu
nelepciune i chibzuin, aa c btrnul a rmas ncntat.
Deoarece ns tnrul se gndea toat ziua numai la un singur
lucru, a adus vorba i de lumea tainic a znelor i pn la urm
l-a ntrebat pe btrn deschis, dac el crede c ar exista zne,
duhuri bune sau rele care-i iau pe oameni sub oblduirea lor sau
i prigonesc.

Btrnul i-a netezit barba, a cltinat din cap i a zis:

N-a putea s-i spun c n-au existat astfel de poveti, dar


eu n-am vzut niciodat un pitic, un uria din poveste, un vrjitor
sau o zn.

Apoi i-a istorisit tnrului o sumedenie de basme minunate.


Ameit de attea poveti, Said a nceput s cread c toate cte se
petrecuser la naterea sa schimbarea vremii, mireasma dulce
de trandafiri i zambile fuseser nite semne bune,
prevestitoare de noroc, c se afla sub ocrotirea unei zne
puternice i mrinimoase i c primise fluieraul n dar ca s-o
cheme pe zn la nevoie. Toat noaptea a visat numai castele, cai
nzdrvani duhuri i alte ciudenii, cutreiernd pn n zori ara
basmelor.
Din pcate, ns, a doua zi i-a dat seama c toate nlucirile
care i se nzreau i n vis i cnd era treaz se destrmau ca
fumul.

Caravana mergea din zori i pn-n noapte, cu pas domol,


iar Said clrea mereu lng btrn. Deodat, ntr-o zi, undeva n
zare s-au ivit nite umbre ntunecate. Unii spuneau c sunt dune
de nisip, alii credeau c se ngrmdiser nori negri, iar alii
socoteau c le ieise n cale o alt caravan. Btrnul, care btuse
de multe ori aceste drumuri, strig ns cu glas tare c-i pndete
o mare primejdie se apropie o ceat de tlhari. Brbaii au pus
mna pe arme si s-au aezat roat n jurul femeilor i a cmilelor
ncrcate cu mrfuri, gata de aprare. Umbra ntunecata se
mica ncet n pustiu, aidoma unui stol uria de berze,
gata s-i ia zborul ctre zri strine. Se apropia din n ce
mai repede i, curnd, au nceput s se deslueasc
oamenii cu suliele lor, npustindu-se ca fulgerul
asupra caravanei.

Brbaii s-au aprat vitejete,


dar ce peste patru sute de tlhari
i-au nconjurat din toate
prile; ucideau de
departe
cltorii,
iar la
urm s-a
ajuns la
lupt cu
suliele.
n clipele
acelea
cumplite,
Said, care
lupta
vitejete n
fruntea tuturor,
si-a amintit de fluieraul su. L-a scos repede, l-a dus la gur i a
suflat n el, dar l-a lsat s cad dezamgit. Fluieraul nu scotea
nici un sunet. n dezndejdea sa, furios, el a slobozit o sgeat
drept spre pieptul unui tlhar care-i atrsese luarea-aminte prin
vemintele lui strlucitoare. Arabul s-a cltinat i a czut de pe
cal.

Alah! Ce-ai fcut, tinere? a strigat btrnul de lng el.


Suntem pierdui cu toii!

ntr-adevr, aa prea s fie. Cnd l-au vzut pe omul acela


prbuindu-se, tlharii s-au repezit ca scoi din mini, cu nite
urlete nfricotoare, spre caravan, mprtiind ntr-o clip
puinii supravieuitori teferi. Ct ai clipi din ochi, Said s-a
pomenit nconjurat de cinci-ase oameni. El mnuia ns sulia cu
atta ndemnare, nct nimeni nu ndrznea s se apropie de el.
n cele din urm, unul dintre tlhari a ntins arcul, dar cnd a
vrut s dea drumul sgeii, cineva l-a oprit cu un semn. Tnrul
se atepta la un nou atac, dar, nainte de a se dezmetici, unul
dintre tlhari i-a aruncat un la dup gt. Zadarnic s-a strduit
Said s rup lanul, acesta se strngea din ce n ce mai tare i
tnrul a czut n minile tlharilor.

Caravana a fost nimicit, iar puinii supravieuitori au czut


prini. Tlharii, care se adunaser din mai multe triburi
deosebite, i-au mprit prinii i prada. Apoi unii au luat-o spre
miazzi, iar ceilali spre soare-rsare. Said mergea strjuit de
patru clrei narmai, care l priveau cu ur i-l mprocau cu
sudlmi. El a neles c omul pe care-l ucisese fusese pesemne de
neam mare, poate chiar un bei. l atepta robia care era mai
rea dect moartea i de aceea era mulumit c strnise furia
ntregii cete, fiind convins c va fi ucis de ndat ce vor ajunge n
tabr. Strjerii lui i pndeau fiecare micare i, de cte ori
ntorcea capul, l ameninau cu suliele. Dar odat, cnd calul
unuia dintre ei s-a poticnit, el a izbutit s ntoarc capul i, spre
marea lui bucurie, l-a zrit pe btrnul su tovar de drum pe
care-l crezuse mort.

n sfrit, n deprtare s-a ivit un plc de copaci i nite


corturi. Copiii i femeile care le-au ieit ca un uvoi n
ntmpinare au aflat de la tlhari cele ntmplate i au nceput s
rcneasc. Toate privirile s-au ndreptat spre Said. S-au ridicat
pumni amenintori, iar vorbele de ocar curgeau valuri.
Iat-l, strigau ei, pe ucigaul marelui Almansor, viteazul
vitejilor! Moarte lui! Azvrlii-i trupul s i-l sfie acalii!

S-au npustit apoi ca o vijelie asupra lui Said, zvrlind cu


scurtturi, cu bulgri de pmnt, cu ce le cdea n mn. Tlharii
abia au stvilit mulimea plin de ur.

Dai-v la o parte, muierilor! i voi, ncilor! au strigat ei,


mprtiind mulimea cu suliele. L-a ucis pe marele Almansor n
lupt i-i drept s moar, dar nu de mna unei muieri, ci de sabia
unui viteaz.

Trecnd printre corturi, au ajuns ntr-o pia unde s-au


oprit. Prinii au fost legai doi cte doi, iar prada au dus-o n
corturi. Pe Said l-au legat ns singur i l-au trt ntr-un cort
mare, unde se afla un btrn mbrcat n veminte de pre.
nfiarea lui cumpnit i semea arta c era cpetenia cetei
de tlhari. nsoitorii lui Said au intrat abtui, cu capetele
plecate.

Strigtele muierilor mi spun c s-a ntmplat o


nenorocire, a zis btrnul cel seme, uitndu-se la tlhari. Feele
voastre o mrturisesc. Almansor a fost rpus.

Almansor a fost rpus, au rspuns oamenii, dar iat,


Selim, stpn al deertului, iat-l pe ucigaul su. L-am adus ca
s-l judeci i s hotrti cum s moar. S fie strpuns de
sgei? S-l ciuruim cu suliele, s-l spnzurm, s-l legm de doi
cai care s-i sfie trupul?

Cine eti, strine? ntreb Selim, ctnd nnegurat spre


prins, care, dei n pragul morii, sttea mndru n faa lui.

Said a rspuns scurt i fr vicleug.

L-ai ucis mielete pe fiul meu? L-ai strpuns pe la spate


cu o sgeat sau cu sulia?

Nu, stpne, a rspuns Said. L-am ucis n lupt dreapt,


fi, pentru c pn n clipa aceea doborse opt tovari de-ai
mei, n faa mea.

Aa e cum spune? i-a ntrebat Selim pe oamenii care-l


luaser prins.

Da, stpne, l-a ucis pe Almansor n lupt dreapt, a


rspuns unul dintre ei.

Atunci a fcut ceea ce ar fi fcut oricare dintre noi, a


rspuns Selim. A luptat mpotriva vrjmaului care i-a primejduit
libertatea i viaa. Dezlegai-l numaidect!

Oamenii l-au privit mirai i i-au mplinit porunca n sil,


ovind.

Ucigaul fiului tu, al viteazului Almansor, s rmn n


via? a ntrebat unul dintre tlhari, aruncnd priviri mnioase
spre Selim. Mai bine l-am fi ucis pe loc!

S rmn n via! a strigat Selim. Ba, mai mult, l iau n


cortul meu, ca parte ce mi se cuvine din prad. Va rmne n
slujba mea.

Said nu tia cum s-i mulumeasc. Oamenii ns au ieit


murmurnd mnioi. Femeile i copiii care ateptau n faa
cortului osndirea lui Said, cnd au aflat de hotrrea btrnului
Selim, s-au pornit pe rcnete i urlete nfiortoare, strignd c vor
rzbuna ei pieirea lui Almansor, pedepsindu-l pe uciga, dac
tatl nu voia s-i rzbune fiul.

Ceilali prini au fost mprtiai ntre felurite cete. Unora li


s-a dat drumui ca s mijloceasc rscumprarea celor bogai, alii
au fost trimii ca pstori la turme, iar alii, care pn atunci
fuseser slujii de cte zece robi, au fost pui la cele mai
njositoare corvezi. Cu Said, lucrurile stteau ns altfel. Ce-i
plcea oare lui Selim la acest tnr? Firea lui cuteztoare,
vitejeasc, sau poate pe btrn l mblnzise vraja tainic a unei
zne bune? Ce anume, nu se tie, dar Said tria n cortul
btrnului nu ca o slug, ci ca un fiu. Simpatia de neneles a
btrnului i atrgea ns vrjmia celorlali slujitori. Toi l
priveau cu dumnie, ba uneori, cnd trecea singur prin tabr,
auzea cuvinte de ocar i blesteme. Alteori i uierau sgei pe
dinainte, i el socotea c nu-l nimereau datorit fluieraului pe
care-l purta nc la piept i care-l ocrotea.
Se plngea adesea lui Selim c viaa i era n primejdie, dar
acesta i cuta zadarnic pe cei ce ncercau s-l ucid; ceata
ntreag fcea zid, ca unul, mpotriva strinului. ntr-o zi, Selim i-
a spus:

Ndjduiam c-l vei putea nlocui pe fiul meu, ucis de


mna ta, dar nu-i cu putin. Nici tu, nici eu nu purtm vreo vin
c nu se poate. Toi s-au nverunat mpotriva ta, iar eu nu te voi
mai putea apra mult vreme. Ce ne-ar folosi dac i-a pedepsi pe
vinovai dup moartea ta? De aceea, cnd ai mei se vor ntoarce
de pe drumul lor de prad, le voi spune c tatl tu mi-a trimis
bani pentru rscumprarea ta i voi porunci s fii nsoit de civa
oameni de ncredere prin deert.

Cum a putea s-mi ncredinez viaa altcuiva n afar de


tine? l-a ntrebat Said, ngrijorat. Nu m vor ucide oare pe drum?

Jurmntul pe care-l vor face nainte de a pleca, jurmnt


pe care nimeni n-a cutezat s-l calce, i va opri s se ating de
viaa ta, a rspuns Selim linitit.

Au trecut cteva zile. Oamenii s-au ntors n tabr. Selim s-


a inut de cuvnt. I-a druit tnrului arme, veminte i un cal, a
adunat rzboinicii, a ales cinci nsoitori pentru Said i i-a pus s
fac un jurmnt cumplit c nu se vor atinge de nici un fir de pr
din capul lui, apoi s-a desprit de Said cu lacrimi n ochi.

Cei cinci brbai clreau lng Said, posomori i tcui,


prin deert. Le venea foarte greu s-i in jurmntul. Said tia
asta foarte bine i era ngrijorat, mai ales fiindc doi dintre
nsoitorii lui fuseser de fa cnd l
ucisese pe Almansor. Aa au trecut opt ceasuri. Deodat Said i-a
auzit optind ntre ei i le-a vzut feele ntunecndu-se i mai
mult. S-a strduit s deslueasc ce spuneau, dar vorbeau o
limb cunoscut numai de ei, pe care o foloseau cnd era vorba
de a fptui ceva tainic i primejdios. Selim, care voise s-l aib pe
Said totdeauna lng el, i pierduse multe ceasuri ca s-i nvee
graiul acesta tainic, dar Said, ascultnd, nu a aflat lucruri prea
mbucurtoare.

Iat, aici s-a ntmplat, a zis unul dintre nsoitori. Aici ne-
am npustit asupra caravanei i aici a czut viteazul vitejilor,
rpus de un bieandru.

E drept c vntul a ters urmele calului su, a zis altul,


dar eu nu le-am uitat.

i, spre ruinea noastr, cel care l-a ucis triete. i mai e


i slobod. Cnd s-a mai auzit ca un printe s nu rzbune
moartea singurului su fiu? Se vede c Selim a mbtrnit i a dat
n mintea copiilor.

Dac printele su nu o face, a spus cel de-al patrulea,


datori sunt prietenii s-l rzbune pe cel czut. Aici, pe locul
acesta, trebuie s-l rpunem. Aa s-a statornicit obiceiul din
moi-strmoi.

Dar ne-am legat cu jurmnt fa de btrn, a strigat


al cincilea. Nu ne este ngduit s-l ucidem, nu ne putem clca
jurmntul.

E adevrat c am jurat, au rspuns ceilali, dar nu se


poate ca un uciga s scape nevtmat din minile dumanilor
si.

Stai! a strigat cel mai nnegurat dintre toi. Btrnul


Selim e un om nelept, dar nu chiar att pe ct pare. I-am jurat
noi c-l vom duce pe flcul acesta ntr-un loc sau ntr-altul?
Nicidecum. Am fcut legmnt numai cu privire la viaa lui i
viaa i-o vom drui. Dar aria soarelui i colii ascuii ai acalilor
ne vor rzbuna. S-l legm burduf i s-l lsm aici.

Astfel a grit tlharul. Said, tiind ce-l atepta, nu l-a


ascultat pe tlhar pn i-a isprvit vorba. Smucind calul, i-a dat
pinteni i a pornit n zbor peste ntinsuri, ca o pasre. Cei cinci
rzboinici i-au pierdut cumptul doar o clip. Apoi, iscusii n
urmrirea fugarilor, s-au mprtiat gonind n dreapta i n stnga
lui Said. Meteri n tainele clriei prin deert, doi dintre tlhari
au ntrecut ct ai clipi bidiviul fugarului i s-au ntors apoi spre
el. Said a ncercat s-i ocoleasc, dar l-au ntmpinat ceilali doi,
la care s-a alturat i al cincilea, care-l ajunsese din urm. Nu
puteau folosi arme, fiindc juraser s nu-l ucid; au zvrlit ns
i de data aceasta un la cu care l-au prins, l-au tras de pe cal,
lovindu-l fr mil, i l-au legat de mini i de picioare. Aa, legat
fedele l-au prsit pe nisipul fierbinte al deertului.

Said le-a cerut ndurare, le-a fgduit aur pentru


rscumprarea sa, dar ei au nclecat rznd i au pornit n
galop. Cteva clipe a mai rsunat n deprtare tropotul uor al
copitelor. Said se socotea pierdut. Se gndea ct de ndurerat va fi
btrnul su tat cnd va vedea c fiul su nu se va mai ntoarce
acas. Se gndea la nenorocita lui soart care-l hrzise morii
att de timpuriu. Ce mai atepta altceva dect s-i sfreasc
viaa n mijlocul nisipurilor fierbini ale deertului, s se sting
ncet, mistuit de sete sau sfiat n buci de colii unui acal?

Soarele se nla tot mai sus, dogorindu-i tmplele. i-a


micat trupul anevoie, ca s-l fereasc din btaia razelor, dar
zadarnic. Aria l chinuia tot mai tare. Tot zvrcolindu-se sub
razele soarelui, i-a czut fluieraul de la piept. Dup mult cazn
a izbutit s-l duc la gur. Dar degeaba a suflat n el, fiindc nu a
scos nici un sunet: rmnea nepstor, chiar i n starea de plns
n care se afla stpnul lui. Atunci Said i-a plecat capul
dezndjduit i s-a lsat prad ariei. Curnd a czut ntr-o
toropeal adnc.

Dup mai multe ceasuri l-au trezit nite zgomote din


apropiere i s-a simit apucat de umeri. El a scos un urlet de
groaz, fiindc se gndea c nu putea fi dect un acal care se
pregtea s-l sfie. Dar apoi s-a simit apucat i de picioare i i-
a dat seama curnd c nu era vorba de ghearele unui acal, ci de
minile grijulii ale unui om. A auzit i nite glasuri optind:

Triete, dar crede c suntem vrjmaii lui.


n cele din urm, Said a deschis ochii i a zrit aplecat
deasupra lui chipul unui brbat scund i rotofei, cu ochi mici i
barb lung. Acesta i-a vorbit prietenos, l-a ajutat s se ridice i i-
a dat s mnnce i s bea. I-a povestit apoi c era negutor la
Bagdad, c-l chema Kalum-Bek i c fcea nego cu aluri i
vluri scumpe pentru femei. Fusese dup treburi i se afla n
drum spre cas. l descoperise pe Said ntr-o stare de plns,
zcnd pe jumtate mort n nisip. i atrseser luarea-aminte
vemintele sale de pre i nestematele sclipitoare de pe pumnalul
su. Fcuse tot ce i sttuse n puteri s-l readuc la via i
izbutise.

Tnrul i-a mulumit c-i scpase viaa. Desigur c fr


ajutorul acestui drume ar fi pierit n chip jalnic. Fiindc nu putea
cltori mai departe singur si nici nu voia s strbat deertul pe
jos, nensoit, a primit cu recunotin un loc pe una din cmilele
greu mpovrate ale negutorului i s-a hotrt deocamdat s se
duc cu el la Bagdad. Acolo putea s gseasc ali cltori care se
ndreptau spre Bassora i crora voia s li se alture.

Pe drum, negutorul i-a povestit despre neleptul stpn al


drept-credincioilor, Harun al Raid. I-a istorisit despre dragostea
acestuia pentru dreptate i despre priceperea cu care tia s
judece pricinile cele mai nclcite, dndu-le o dezlegare fireasc i
neleapt. I-a povestit ntre altele ntmplarea cu frnghierul i
aceea cu un chiup cu msline, istorii pe care le tia orice copil,
dar care pe Said l umpleau de uimire.

Stpnul nostru, crmuitorul credincioilor, continu


negutorul, e un om minunat. Dac-i nchipui c doarme ca
oamenii de rnd, te neli amarnic. Se odihnete numai dou-trei
ceasuri n zori i-atta tot. tiu toate acestea de la marele
cmra al lui, Messour, care mi-e vr i nu sufl de obicei o
vorb despre tainele califului. Totui, de dragul rubedeniei
noastre, vzndu-m att de curios, mai pomenete din cnd n
cnd despre apucturile stpnului su. Aadar, n loc s doarm
ca ali oameni, califul se furieaz noaptea pe strzile Bagdadului,
i nu-i sptmn s nu dea peste vreo ntmplare nsemnat.
Trebuie s tii, aa cum se vede i din povestea chiupului cu
msline, care e tot att de adevrat pe ct de netgduite sunt
cuvintele Profetului, c nu umbl clare, strjuit de paznici sau
nsoit de un alai falnic, nu umbl mbrcat cu veminte strlucite
i urmat de vreo sut de fclieri, cum ar putea s fac dac ar
vrea, ci dimpotriv, cutreier oraul ba n straie de negutor, ba
de corbier, ba de osta, ba de muftiu. Aa colind Bagdadul, s
vad dac toate merg bine i sunt n bun rnduial. Aceasta este
pricina pentru care nicieri oamenii nu se poart att de
cuviincios cu orice om de rnd care le iese n cale, ca la Bagdad,
cci s-ar putea prea bine s fie un biet arab care se ntoarce din
deert, dar i califul n persoan. i, vorba ceea, nuiele pentru
spinarea locuitorilor din Bagdad gseti cte vrei prin
mprejurimi.

Aa a grit negutorul, i Said, cu toate c dorul de tatl


su i ardea inima, s-a bucurat s vad Bagdadul i pe vestitul
Harun al Raid.

Dup zece zile au sosit la Bagdad, i tnrul Said a rmas


ncntat de minuniile acestui ora, care atinsese pe vremea
aceea culmea strlucirii. Negutorul l-a poftit la el acas, iar
tnrul a primit cu plcere, cci n vlmagul oraului vzuse c
n afar de aer, de apa Tigrului i de un culcu pentru noapte pe
treptele unei geamii nu capei nimic fr plat.

A trecut o zi de la sosirea lor. Said tocmai se gtise cu


straiele sale de pre i-i spunea c, nvemntat astfel, ca un
falnic rzboinic, se va putea arta pe strzile Bagdadului fr s
se ruineze, ba, dimpotriv, va atrage privirile trectorilor asupra
sa. Pe cnd se gndea el aa, negutorul a intrat n ncpere i,
zmbind cu tlc, i-a netezit barba, spunnd:

Toate-s bune, tinere! Dar ce se va alege de tine? Mi se pare


c eti un mare vistor. Nu te gndeti defel la ziua de mine. Sau
ai atia bani ca s poi duce un trai pe msura vemintelor tale?

Drag jupne Kalum-Bek, a rspuns tnrul, ncurcat i


nroindu-se, e drept c nu am bani, dar poate c vrei s m
mprumui cu o mic sum ca s m ntorc acas. Tatl meu o
s-i dea ndrt pn la ultimul ban.
Tatl tu, flcule? i-a strigat negutorul, izbucnind n
rs. Se vede treaba c soarele te-a btut ru la cap. Socoi c te
cred pe cuvnt, c iau drept bune toate bazaconiile pe care mi le-
ai nirat n deert, cum c tatl tu ar fi un om avut din Bassora,
c ai fi singurul su fecior, c ai fost prins de tlhari, c ai trit
mult vreme n tabra lor i cte i mai cte? Chiar din clipa cnd
mi povesteai toate acestea, m-am mniat pe tine. M-ai minit cu
neruinare. tiu c la Bassora sunt muli negustori, mai toi
oameni bogai, am fcut doar nego cu ei. A fi auzit fr doar i
poate de un negutor cu numele de Benezar, chiar dac ar avea
numai o avere de ase mii de tomani, dar fiindc n-am auzit, sau
ai minit spunnd c eti de fel din Bassora, sau tatl tu e un
coate-goale i atunci n-am s-i mprumut haimanalei sale de
fecior nici o lescaie. Apoi lupta cu tlharii n deert! Nu s-a mai
pomenit aa ceva de mult. De cnd preaneleptul calif a asigurat
drumurile caravanelor prin deert, tlharii n-au mai cutezat s
prade o caravan sau s rpeasc oameni. Dac s-ar fi ntmplat
totui aa ceva, vestea s-ar fi rspndit cu iueala fulgerului; ns
pe drumul pe care l-am strbtut n-am auzit nimic. Nici aici, la
Bagdad, unde se adun oameni din toate colurile lumii, nu s-a
vorbit despre o astfel de ntmplare. Asta e cea de-a doua
minciun a ta, tinere neobrzat!

Alb ca varul de mnie i de suprare, Said a voit s-l


ntrerup pe bondocul rutcios, dar acesta a strigat mai tare
dect el, dnd din mini:

i al treilea neadevr, mincinos neruinat, e povestea din


tabra lui Selim. Numele de Selim e prea binecunoscut de toi,
dar Selim e cunoscut ca tlharul cel mai cumplit i mai crud
dintre toi. Atunci cum ndrzneti tu s spui c i-ai omort pe
fiul su i nu te-a tiat n buci pe loc? Mergi att de departe cu
neobrzarea, nct vorbeti despre lucruri cu neputin de crezut,
c Selim nsui te-ar fi aprat de-ai lui, c te-ar fi primit n cortul
su i c i-ar fi dat drumul fr bani de rscumprare, n loc s
te spnzure de primul copac, el care a spnzurat deseori cltori
numai ca s le vad mutra cnd sunt cu laul de gt! Ah, ce
minciuni sfruntate!

N-am ce s mai adaug, a strigat tnrul!. Jur ns pe


sufletul meu i pe barba Profetului c tot ce-am spus e adevrat!
Juri pe sufletul tu? strig negutorul. Pe sufletul tu
negru i mincinos? Cine s te cread? i juri pe barba Profetului,
tu, cruia nici nu i-a crescut barba? Cine s se ncread n tine?

E drept c n-a fost nimeni de fa, a urmat Said, dar nu


m-ai gsit legat i ntr-o stare de plns?

Asta nu dovedete nimic, a rspuns negutorul. Eti


nvemntat ca un tlhar de vaz i, cine tie, poate c ai vrut s
loveti pe careva mai tare dect tine care te-a biruit i te-a legat.

A vrea s-l vd pe acela sau chiar pe aceia, a rspuns


Said, care sunt n stare s m doboare i s m lege! O pot face
numai dac-mi arunc un la de gt pe la spate. E drept c, stnd
n bazar, n-ai de unde s tii ce poate un bun mnuitor de arme.
Totui mi-ai scpat viaa i-i mulumesc. Ce ai de gnd s faci cu
mine? Dac nu m ajui, voi fi nevoit s ceresc, dar nu vreau s
cer de poman celor de seama mea. Voi ncerca s vorbesc cu
califul.

Nu mai spune! a zis negutorul, cu un zmbet


batjocoritor. Nu mai vrei s stai de vorb cu nimeni n afar de
preamilostivul nostru stpn? Asta zic i eu ceretorie fudul! Zu
aa! Dar s nu uii, tinere i nepreuite domn, c drumul spre
calif trece pe la vrul meu Messour, i e de ajuns o singur vorb
ca s atrag atenia cmraului mritului calif cu ce meter n
scorneli are de-a face. Totui mi-e mil de tinereea ta, Said! Te-ai
mai putea ndrepta, ar mai putea iei ceva din tine. Hai n
prvlia mea din bazar, s-mi slujeti timp de un an. Dup ce
trece anul, dac nu vrei s mai rmi la mine, i pltesc simbria
i te las s te duci unde doreti: la Alep sau la Medina, la Stambul
sau la Bassora, din partea mea chiar i la ghiauri. i dau rgaz de
gndire pn la amiaz. Dac primeti, bine, iar de nu, i
socotesc pe un pre de nimic cheltuielile cltoriei i locul ce l-ai
ocupat pe cmil, i iau vemintele i tot ce ai, ca s m
despgubesc, i te-arunc n uli. N-ai dect s cereti unde vrei:
la calif, la muftiu, la geamie sau la bazar.

Vorbind astfel, hainul negutor a plecat, lsndu-l singur pe


nefericitul tnr. Said l-a urmrit cu o privire plin de dispre.
Neomenia acestui om, care-l ademenise cu bun tire, aducndu-l
n casa lui spre a i-l face slug, ntrecea orice msur. Ar fi vrut
s fug, dar ferestrele erau zbrelite i ua ncuiat. Dei nu
putea s se mpace cu gndul acesta, s-a hotrt s primeasc
deocamdat slujba la negutor n bazar. N-avea ncotro. Chiar
dac izbutea s fug, nu putea s ajung la Bassora fr bani.
ntre timp, trebuia s-l vad neaprat pe calif i s-i cear
ajutorul.

A doua zi, Kalum-Bek i-a dus sluga cea nou la prvlia din
bazar. I-a artat alurile, vlurile i celelalte mrfuri cu care fcea
negutorie i l-a nvat ce avea de fcut. Iat care era treaba lui
Said: mbrcat cu veminte de slug de negutor n locul celor de
rzboinic, trebuia s stea n faa dughenei, cu un al ntr-o mn
i cu un vl minunat n cealalt, s-i mbie pe trectori, brbai i
femei, s le arate mrfurile, s le spun preul i s-i ndemne s
cumpere. Abia atunci a neles Said pentru ce l alesese Kalum-
Bek tocmai pe el pentru treaba asta. Kalum-Bek era un btrnel
bondoc, hd i, cnd sttea n faa uii chemnd muteriii, att
vecinii, ct i trectorii l luau peste picior, copiii l batjocoreau,
iar femeile i ziceau sperietoare. La Said ns toat lumea se uita
cu drag. Tnr, chipe, zvelt, el mbia muteriii cuviincios i se
pricepea s in alul sau vlul cu graie i ndemnare.

Cnd a vzut c de cnd sttea Said la u muteriii se


mbulzeau n prvlia sa, Kalum-Bek a nceput s se poarte mai
cumsecade cu sluga lui, s-i dea o mncare mai bun i s-l
mbrace cu veminte mai artoase. Dar Said nu se simea defel
micat de bunvoina stpnului su i-i frmnta mintea zi i
noapte cum s ajung cu bine n oraul su de batin.

ntr-o zi, fiind dever bun, toi hamalii plecaser cu poverile n


spinare spre casele cumprtorilor; n dugheana basmagiului a
intrat o femeie. A fcut cumprturi i a cerut s i le duc cineva
acas n schimbul unui baci.

Peste o jumtate de ceas, tot ce ai cumprat va fi la


dumneavoastr acas, a rspuns Kalum-Bek. V rog s avei
rbdare. Sau, dac nu, luai-v un hamal din alt parte.

Ce fel de negutor eti dumneata? Vrei s-i ncredinezi


muteriii pe mna unor hamali strini? exclam femeia. Un
necunoscut ar putea s fug cu toate cumprturile n
nvlmeala asta. Atunci pe cine trag la rspundere? Nu, nu!
Dup legile negoului, dumneata eti dator s-mi dai pe cineva
care s-mi duc pachetul acas.

Ateptai, v rog, doar o jumtate de ceas, cinstit


doamn, a rugat-o negutorul nvrtindu-se n jurul ei tot mai
ngrijorat. Toi oamenii mei sunt plecai...

E o prvlie proast aceea care nu are totdeauna la


ndemn destui slujitori, a rspuns femeia cea crcota. Dar
iat, vd aici un tnr pierde-var. Hai, flcule, ia-mi pachetul i
vino dup mine.

Stai, stai! a strigat Kalum-Bek. Tnrul e firma mea,


crainicul meu, atrage muteriii. Nu poate s plece!

Fleacuri! a rspuns btrna doamn i, fr mult vorb,


i-a vrt lui Said pachetul sub bra. Dac negoul dumitale are
nevoie de un tnr pierde-var drept firm, nseamn c
negustorul e nepriceput i marfa e proast! Hai, flcule, o s
primeti i tu un baci pe ziua de azi!

n numele lui Ariman i al tuturor duhurilor rele, du-te n


goana mare, i-a optit Kalum-Bek slujitorului su, i ntoarce-te
ct mai repede. Dac m mai mpotrivesc, zgripuroaica m face
de rs n tot bazarul.

Said s-a luat dup femeie, care strbtu piaa i uliele mai
iute dect i ngduia vrsta. n sfrit s-a oprit n faa unei cldiri
impuntoare, a btut n poart, uile s-au deschis i ea a urcat pe
o scar de marmur, fcndu-i semn lui Said s-o urmeze. n cele
din urm au ajuns ntr-o sal nalt i mare, mai mrea, mai
strlucitoare dect tot ceea ce vzuse Said pn atunci.

Acolo, btrna s-a aezat istovit pe o pern, i-a fcut semn


tnrului s pun jos pachetul, i-a ntins un bnu de argint i i-a
poruncit s plece.

Cnd a ajuns la u, o voce ginga, cristalin l-a strigat:


Said! Mirat c-l cunotea cineva, s-a ntors i a vzut pe pern,
n locul btrnei, o tnr de o frumusee rpitoare, nconjurat
de nenumrai robi i de o sumedenie de slujnice. Mut de uimire,
Said a ncruciat braele i a fcut o temenea adnc.

Said, dragul meu! a zis doamna. Orict de ru mi-ar prea


de suferinele pe care le-ai ndurat i care te-au adus la Bagdad
nainte de a mplini douzeci de ani, totui s tii c numai aici
poi gsi dezlegarea ursitei tale. Mai ai fluieraul, Said?

Fr ndoial! a strigat Said, bucuros, scond lniorul


de aur. Dumneavoastr suntei cumva zna cea bun care mi l-a
druit la naterea mea?

Am fost prietena mamei tale, a rspuns zna, i voi


rmne i prietena ta atta timp ct vei fi om de treab. Vai, de
cte suferine ai fi scpat, dac nechibzuitul tu tat mi-ar fi
urmat sfatul!

Ei, pesemne c aa mi-a fost scris! a rspuns Said. Dar,


preacinstit zn, nhmai, rogu-v, un vnt nprasnic de miaz-
noapte-soare-rsare, la caleaca dumneavoastr de nori, ca s m
duc n cteva clipe spre Bassora, la tatl meu. Acolo voi atepta
cuminte s treac cele ase luni pn voi mplini douzeci de ani.

Zna a zmbit:

tii cum s vorbeti cu noi, a rspuns ea, dar nu-i cu


putin, srmane Said! Atta vreme ct te afli n afara casei
printeti, n-am nici o putere i nu pot folosi nici o vraj pentru
tine. Nici mcar din ghearele nemernicului de Kalum-Bek nu te
pot scoate! El st sub oblduirea puternicei tale vrjmae.

Va s zic, n-am numai o prieten binevoitoare, ci i o


vrjma? a ntrebat Said. Cred c am simit deseori mna ei. Dar
nu m putei ajuta oare nici mcar cu un sfat? S m duc la calif
i s-i cer ocrotirea ? E un om nelept i m va sprijini mpotriva
lui Kalum-Bek.

Da, Harun e un om nelept, a rspuns zna, dar, din


pcate, nici el nu-i dect om. Se ncrede n marele su cmra,
Messour, ca n el nsui. i are dreptate, cci l-a pus la ncercare
i s-a dovedit o slug credincioas. Messour are i el ncredere n
prietenul su Kalum-Bek ca n sine nsui. Dar el greete,
deoarece acesta e un om cinos, cu toate c-i e rud. Kalum e
viclean i, de cum a sosit aici, a nscocit o poveste n legtur cu
tine, ponegrindu-te n faa lui Messour, iar acesta, la rndul su,
a istorisit totul califului. Aadar, chiar dac ai ptrunde fr
greutate n palatul lui Harun, ai fi ru primit, fiindc el n-ar da
crezare vorbelor tale. Dar te poi apropia de el i pe alte ci. St
scris n stele c-i vei dobndi bunvoina.

mi pare tare ru, a spus Said, mhnit, c trebuie s-mi


mai continui o vreme slujba n dugheana ticlosului de Kalum-
Bek. Dar ngduii-mi, preacinstit zn, s v rog
numai un singur lucru. Am fost deprins de mic cu meteugul
armelor i cea mai mare bucurie a mea e o ntrecere cu sulie,
arcuri i sbii boante. Tinerii de neam din oraul acesta se ntrec
n fiecare sptmn la astfel de jocuri. Dar numai brbaii
desvrit nvemntai i, mai ales, brbaii liberi au voie s intre
n aren clare, nu i o slug de bazar. Dac ai porunci s am i
eu o dat pe sptmn un cal, veminte i arme i ai face astfel
ca viaa mea s nu fie uor recunoscut...

Iat o dorin vrednic de un tnr nobil, a zis zna. Tatl


mamei tale a fost omul cel viteaz din Siria i se pare c i-ai
motenit firea. ine minte casa aceasta. n fiecare sptmn vei
gsi aici un cal i doi scutieri clrei, precum i arme, veminte
i o licoare pentru obraz care s te fac de nerecunoscut. i acum
Said, rmi cu bine! Fii rbdtor, nelept i cinstit! Peste ase
luni, fluieraul va rsuna, iar urechea Zulimei se va pleca pentru
a-i prinde sunetul.

Tnrul i-a luat rmas bun de la minunata sa ocrotitoare,


plin de recunotin i preuire. i-a ntiprit bine n minte casa i
s-a ndreptat apoi spre bazar.

A sosit acolo la timp, ca s-l scape pe stpnul su Kalum-


Bek dintr-o mare ncurctur. n faa dughenei era o zarv
cumplit. Nite trengari opiau pe lng negustor, batjocorindu-
l, iar btrnii rdeau. Kalum-Bek sttea singur n faa prvliei,
tremurnd de mnie i foarte ruinat, cu un al ntr-o mn i cu
un vl n cealalt. Privelitea aceasta ciudat era ns urmarea
unei ntmplri care se petrecuse n lipsa lui Said. Kalum ieise n
locul chipeului su slujitor n faa dughenei, pentru a chema
muteriii, dar nimeni nu cumpra nimic de la o pocitanie ca el.
Prin bazar tocmai treceau doi brbai. Voiau s trguiasc ceva
pentru nevestele lor i se plimbau n sus i n jos, cutnd parc
pe cineva cu privirile.

Kalum-Bek i-a observat i, gndindu-se la folosul lui, i-a


mbiat:

Pe-aici, domnilor, pe-aici! Ce cutai? Am vluri frumoase,


marf aleas!
Moule drag, a rspuns unul dintre ei, or fi mrfurile tale
cum or fi, dar nevestele noastre i au ciudeniile lor. La noi n
ora s-a statornicit obiceiul ca vlurile s fie cumprate numai de
la frumosul vnztor Said. Dar ne nvrtim de o jumtate de ceas
pe-aici i nu dm de el. Dac ne spui unde-l gsim, cumprm
alt dat de la tine.

Alahit Alah! a strigat Kalum-Bek, rnjind prietenos.


Profetul v-a ndreptat bine paii. l cutai pe frumosul vnztor,
ca s cumprai vluri? Ei bine, intrai fr grij, aici e locul lui,
n prvlia aceasta.

Unul dintre cumprtori a rs de Kalum-Bek, de fptura-i


pocit i de vorba lui, cum c el ar fi chipeul vnztor. Cellalt,
ns, creznd c negustorul voia s-i bat joc de ei, nu a rmas
dator cu nimic i i-a aruncat vorbe grele de ocar ce l-au scos din
srite pe btrn. Kalum-Bek chem vecinii, ca s depun
mrturie c dugheana sa era cunoscut drept prvlia cu
vnztorul cel chipe, dar vecinii, care nu vedeau cu ochi buni
cum se mbulzeau muteriii la el n ultima vreme, n-au vrut s-i
fac voia. Atunci cei doi brbai au tbrt pe btrnul mincinos,
cum i spuneau ei. Kalum se apra, mai mult ipnd i suduind
dect cu pumnii, i atrase astfel o mulime de lume n faa
prvliei sale. Jumtate din ora tia ct de crpnos i de josnic
era i toi cei de fa se bucurau de ghionii pe care-i primea; dar
cnd unul din cei doi brbai l apuc pe btrn de barb, s-a
simit i el apucat de bra i zvrlit, cu o smucitur, la pmnt,
unde i-a pierdut turbanul iar papucii i-au zburat ct colo.

Mulimea, care s-ar fi bucurat dac Kalum-Bek ar fi mncat


o btaie bun, a nceput s murmure, iar tovarul celui dobort
s-a ntors spre cei care ndrznise sa-l zvrle la pmnt pe
prietenul su. Cnd a vzut ns n faa lui un tnr nalt i
voinic, cu ochi scnteietori, cu o nfiare cuteztoare, nu a
ndrznit s-l loveasc, mai ales c negustorul, salvat ca prin
minune, a strigat artnd spre tnr:

Ei, ce mai vrei? Iat-l, domnilor, iat-l pe Said, chipeul


meu vnztor!

Oamenii din jurul lor au rs tiau prea bine c lui Kalum-


Bek i se fcuse o nedreptate. Atunci strinul s-a ridicat ruinat de
jos i s-a deprtat chioptnd, mpreun cu tovarul su. Nu le
mai ardea de nici un al i de nici un vl.

O, tu, stea a tuturor vnztorilor, podoab a bazarului, a


strigat Kalum, ducndu-i slujitorii n prvlie. Ai sosit cnd
trebuia. Mi-ai srit n ajutor la timp! Strinul acela zcea ntins pe
jos ct era de lung, de parc n viaa lui n-ar fi stat n picioare, iar
eu, eu, drept s-i spun, dac-ai fi venit cu dou clipe mai trziu,
n-a mai fi avut nevoie de brbier, s-mi pieptene i s-mi ung
barba. Cu ce te pot rsplti?

Numai mila care ncolise n inima lui Said i condusese


mna, dar simmntul acesta se potolise, i acum i prea ru
c-l scutise pe nemernicul acela de o btaie zdravn. O duzin
de peri mai puin n barb, i spunea Said, l-ar fi domolit, l-ar fi
mblnzit pe vreo zece zile. Totui cut s se foloseasc de buna
dispoziie a negutorului i l rug s-i lase o sear liber pe
sptmn, ca s se plimbe sau s se ndeletniceasc cu alte
treburi. Kalum a ncuviinat. i ddea seama c slujitorul acesta
fr voie era prea detept, ca s fug, deoarece nu avea bani i
haine ca lumea.

Scurt timp dup aceea, Said i-a vzut visul mplinit, n


prima miercuri, ziua cnd tinerii din floarea nobilimii se adunau
ntr-o pia public a oraului ca s se ntreac n lupte, el a cerut
s fie liber seara. Dup ce a primit nvoirea, s-a dus n ulia unde
locuia zna i a btut la poarta care s-a deschis numaidect.
Slujitorii preau c-l ateapt, cci, fr s-l ntrebe ce dorete, l-
au condus sus, pe o scar, ntr-o ncpere frumoas. Acolo i-au
dat o licoare ce trebuia s-l fac de nerecunoscut. Said i-a udat
obrazul cu ea i s-a privit apoi ntr-o oglind de metal. Era ntr-
adevr de nerecunoscut. Ars de soare, cu o barb frumoas,
neagr, arta cu cel puin zece ani mai vrstnic.

Apoi a fost dus ntr-o alt ncpere, unde a gsit felurite


veminte, care mai de care mai scumpe. Nici califului din Bagdad
nu i-ar fi fost ruine s se mbrace cu astfel de haine chiar n ziua
n care, n plin strlucire a mreiei sale, i-ar fi primit oastea
trecnd pe dinainte-i. n afar de un turban fcut din cea mai
subire estur, cu un surguci din pene lungi de btlan, prins cu
o pafta de diamante, i de un burnuz din brocart purpuriu, cu
flori de argint, Said a mai gsit un pieptar din zale de argint, att
de mldii, nct urmau ntru totul micrile trupului, i att de
dese, nct nici sulia, nici sabia nu le puteau strpunge. Un
hanger de Damasc vrt ntr-o teac bogat mpodobit, cu un
mner btut n nestemate, pe care Said le socotea nepreuite,
ntregea aceast mbrcminte de rzboinic. Said avea acum ce-i
trebuia i era bine narmat. Cnd l-a vzut c iese pe u, unul
dintre slujitori i-a ntins o nfram de mtase, trimis de stpna
casei, pentru ca, atunci cnd avea s se tearg pe obraz cu ea,
s-i piar barba i culoarea negricioas a pielii.

n curte ateptau trei armsari mndri. Said a nclecat pe


cel mai falnic, slujitorii pe ceilali doi i au pornit voioi n trap,
spre piaa unde urmau s aib loc ntrecerile. Vemintele
strlucite i armele sale de pre atrgeau privirile tuturor. Primit
cu un murmur de uimire, necunoscutul a intrat clare n arena
nconjurat de mulime. Acolo se adunaser cei mai de seam, cei
mai viteji tineri de neam ales din Bagdad. Chiar fraii califului
erau de fa i-i jucau caii de colo-colo, cu suliele ntinse. Said
s-a apropiat de tinerii nobili. Nimeni nu l-a recunoscut. Fiul
marelui vizir i-a ieit n ntmpinare, mpreun cu civa prieteni,
l-au salutat cu toat cinstirea cuvenit i i-au poftit s ia parte la
ntrecerile lor, ntrebndu-l cum se numete i de unde vine. Said
a rspuns c-l cheam Almansor i c vine de la Cairo, fiind n
trecere prin Bagdad. C a auzit attea despre vitejia i iscusina
tinerilor nobili din ora, nct, fr s stea mult pe gnduri, se
hotrse s vin s-i vad i s-i cunoasc mai ndeaproape.
Tinerilor le-a plcut purtarea aleas i firea cuteztoare a lui Said-
Almansor. Au poruncit s i se aduc o suli i l-au rugat s-i
aleag una din cele dou tabere care se luau ia ntrecere. Luptele
se ddeau fie ntre plcuri, fie ntre lupttori nensoii din aceste
dou tabere.

nfiarea lui Said atrsese privirile tuturor, dar iscusina i


iueala sa neobinuite au strnit i mai mult uimire. Calul su
era mai iute dect pasrea, iar sabia i vjia n mn. Zvrlea
sulia ca pe un fulg spre int, de ziceai c era o sgeat slobozit
de un arc sigur. i birui pe cei mai iscusii din plcul potrivnic, iar
la sfritul ntrecerii a fost recunoscut ca nvingtor. Unul dintre
fraii califului i fiul marelui vizir, care luptaser alturi de el, l-au
rugat s se lupte i cu ei. Pe Ali, fratele califului, l-a nvins. Fiul
marelui vizir ns i-a inut piept cu atta vitejie, nct, dup o
ncierare ndelungat, au hotrt s amne sfritul luptei
pentru data viitoare.

A doua zi, de la un capt la cellalt ai Bagdadului se vorbea


numai despre strinul cei chipe, bogat i viteaz. Toi cei care-l
vzuser, chiar i cei nvini de el, erau ncntai de purtarea lui
nobil. nsui Said auzea n prvlia lui Kalum-Bek laudele
oamenilor pentru strinul cel viteaz, i toi erau plini de prere de
ru c nu tiau unde locuiete.

Sptmna urmtoare, n ziua ntrecerilor, Said s-a dus iar


la zn, unde a gsit veminte mai frumoase i arme mai de pre.
De data aceasta, jumtate din locuitorii Bagdadului s-au adunat
s vad ntrecerile. Chiar i califul privea dintr-un balcon,
minunndu-se de iscusina strinului Almansor. Dup
terminarea jocurilor, i-a druit un colan de aur cu un galben
mare, ca dovad a preuirii lui.

Dar aceast nou izbnd i mai strlucit nu putea s nu


strneasc pizma tinerilor din ora.

Un strin, vorbeau ei ntre ei, s vin aici, la Bagdad, i s


ne lipseasc de toat slava, de toat cinstirea i de toate
izbnzile? S se laude peste tot c ntre cei mai alei tineri din
Bagdad nu s-a gsit nici unul care s se poat ct de ct msura
cu el?

Aa au vorbit tinerii i s-au hotrt ca la jocurile urmtoare


s se arunce, ca din ntmplare, cte cinci-ase deodat asupra
lui.

Semnele acestea de vrjmie n-au scpat ns privirilor


agere ale lui Said. Vznd chipurile ntunecate care opteau pe la
coluri, artnd spre el, a bnuit c, n afar de fratele califului i
de fiul marelui vizir, nici unul dintre tineri nu avea simminte de
prietenie pentru el. Pe de alt parte, chiar i cei doi nobili prieteni
ai si l iscodeau cu tot felul de ntrebri: unde locuiete, cci ar
vrea s treac pe la el, cu ce se ocup ce i-a plcut mai mult n
Bagdad i multe altele.

i, ciudat, tnrul care prea s fie mai nverunat dect toi


mpotriva lui Said-Almansor era tocmai omul pe care-l doborse
nu de mult la pmnt n faa prvliei lui Kalum-Bek, cel care era
ct pe-aci s-i rup barba bietului negutor. Tnrul acesta se
uita la el cu luare-aminte i cu o pizm din ce n ce mai mare. E
drept c Said l biruise de cteva ori, dar nu asta putea s fie
cauza vrjmiei lui. Said era ngrijorat, fiindc se temea s nu-l
dea de gol statura sau glasul lui i s se fac de rsul lumii, dac
s-ar descoperi c e slujitorul din dugheana lui Kalum-Bek. Pe
lng aceasta, ar fi strnit batjocura i mnia multor oameni care
ar fi cutat s se rzbune pe el.

Lovitura pus la cale de vrjmaii lui a dat gre, pe de o


parte, deoarece viteazul Said tia cum s se fereasc, pe de alt
parte, datorit ajutorului prietenesc dat de fratele califului i de
fiul marelui vizir. Vzndu-l pe Said ncolit de cel puin ase
oameni care voiau s-l dea jos de pe cal i s-l dezarmeze, acetia
au srit grabnic n ajutorul lui, risipind ceata care se npustise
asupr-i i anunndu-i c, din pricina purtrii lor urte, nu vor
mai fi ngduii printre lupttori.

Aa au trecut mai bine de patru luni, n care timp Said a


uimit Bagdadul cu vitejia sa. ntr-o sear, pe cnd venea spre
cas de la cmpul de lupt, i s-a prut c aude nite glasuri
cunoscute. naintea lui mergeau agale patru brbai, care preau
c se sftuiesc. Cnd s-a apropiat pe nesimite de ei, i-a auzit
folosind graiul n care vorbiser oamenii lui Selim n deert i a
bnuit c cei patru puneau la cale vreo tlhrie. n prima clip a
voit s se ndeprteze de dnii, dar, gndindu-se c ar putea s
mpiedice o frdelege, s-a furiat mai aproape, ca s aud mai
bine.

Arnutul a spus limpede: ulia din dreapta bazarului,


zicea unul dintre ei. Pe acolo va trece negreit n noaptea asta,
mpreun cu marele vizir.

Bine, a rspuns altul. De marele vizir nu mi-e fric, e


btrn i n-o s fac pe viteazul, dar despre calif se spune c
mnuiete sabia cu mare iscusin i m tem de el. Fr ndoial
c n preajm vegheaz zece-doisprezece oameni.

Nicidecum a rspuns al treilea. Noaptea l ntlneti


totdeauna singur sau nsoit numai de vizir sau de marele
cmra. n noaptea asta trebuie s-l prindem cu orice chip, dar
s nu-i facem nici un ru.

Cred c cel mai bun lucru ar fi, a adugat cel dinti, s-i
aruncm un la de gt. N-o s-l ucidem, cci pentru leul lui s-ar
plti puin, ba s-ar putea chiar s nici nu putem s-l lum.

Atunci ne-am neles, ne ntlnim cu un ceas nainte de


miezul nopii! a zis un altul i s-au desprit, unii ntr-o parte,
alii ntr-alta.

Said s-a speriat cumplit de acele urzeli tainice esute


mpotriva califului, i n prima clip s-a gndit s se duc n
goana mare la palat ca s-l ntiineze pe stpnul Bagdadului de
primejdia ce-l amenina. Dar, dup ce a strbtut n fug cteva
ulie, i-a amintit de vorbele znei, care-i spusese c era prost
vzut de calif, din care pricin, se gndea el, acesta l va lua n rs
sau va crede c era vorba de o ncercare de a se pune bine cu
stpnul Bagdadului. S-a oprit, aadar, socotind c cel mai
cuminte lucru ar fi s se bizuie numai pe sabia lui, ca s-l scape
pe calif din minile tlharilor.

De aceea nu s-a mai ntors n casa lui Kalum-Bek, ci s-a


aezat pe treptele unei geamii, unde a ateptat s se lase noaptea.
Trecnd apoi de bazar, a ajuns n ulia pomenit de rufctori i
s-a ascuns dup colul unei case. Dup un ceas de ateptare a
auzit pai domoli i a vzut doi brbai cobornd ncetior pe
uli. La nceput a crezut c erau califul i marele vizir, dar unul
dintre ei a btut din palme i au nceput s se furieze n susul
uliei dinspre bazar. ntlnindu-se, au optit ceva ntre ei cteva
clipe, apoi s-au desprit. Trei s-au ascuns n apropiere de Said,
iar al patrulea pea ncolo i ncoace pe uli. Era ntuneric
bezn i o linite desvrit, aa c Said nu putea s se bizuie
dect pe auzul lui ascuit.

S-a scurs nc o jumtate de ceas. Deodat, de undeva,


dinspre bazar, au rsunat pai. Tlharii auziser i ei, fiindc s-
au furiat spre bazar, trecnd pe lng Said. Paii s-au apropiat.
Said abia a ntrezrit cteva chipuri n ntuneric, c tlharul a i
btut din palme, i n clipa urmtoare ceilali trei au ieit din
ascunztoare. Pesemne c i cei atacai erau narmai, cci Said a
auzit zgomotul sbiilor care se ncruciau. Fr s piard o clip,
a tras i el sabia de Damasc din teac i, cu strigtul: Jos cu
vrjmaii marelui Harun!, s-a repezit asupra tlharilor. L-a
dobort dintr-o lovitur pe unul dintre ei i s-a npustit asupra
altor doi, care tocmai ncepuser s ia armele unui om prins n
la. Said a izbit orbete n la, ca s-l taie, dar a lovit att de tare
braul unuia dintre tlhari, nct l-a retezat i omul s-a prbuit
n genunchi, urlnd ngrozitor. Al patrulea tlhar s-a ntors atunci
spre Said, care mai lupta nc cu al treilea. Dar trectorul prins n
la, de ndat ce a scpat din strnsoare, i-a scos hangerul i l-a
mplntat dintr-o parte n pieptul celui care-l lovise. nfricoat, cel
din urm dintre tlhari, singurul care scpase teafr, a zvrlit
atunci sabia i a luat-o la fug.

Cel mai nalt dintre cei doi brbai s-a apropiat de Said, care
tia cui i salvase viaa, i i-a spus:

Toate mi se par ciudate. Nici atacul fptuit mpotriva vieii


i libertii mele nu-l neleg, nici ajutorul primit, nici salvarea
mea. Toate sunt greu de neles. Cum ai tiut cine sunt i cum ai
aflat ce puneau la cale oamenii acetia?
Stpn al credincioilor, a rspuns Said, cci nu m
ndoiesc c eti chiar tu aceia, n seara aceasta tocmai treceam pe
ulia El Malek. n urma mea mergeau civa brbai care vorbeau
un grai strin, pe care l-am nvat i eu cndva, l-am auzit cum
puneau la cale s te prind pe nlimea ta, iar pe preacinstitul
vizir s-l omoare. Fiindc era prea trziu ca s te mai pot
ntiina, am hotrt s m duc la locul unde te pndeau tlharii,
ca s-i vin n ajutor.

i mulumesc, a zis Harun. Dar nu e cuminte s rmnem


aici. Ia inelul acesta i vino mine cu el la palat. Vom vorbi atunci
mai mult despre tine i despre ajutorul pe care mi l-ai dat. Atunci
voi vedea cum s te rspltesc mai bine. Hai, vizire, nu e bine s
rmnem aici! Tlharii s-ar putea ntoarce.
Astfel a grit califul i dup ce a bgat inelul n degetul
tnrului, l-a tras pe marele vizir dup el. Dar acesta l-a rugat s
mai ntrzie o clip, s-a ntors i i-a ntins tnrului, care
rmsese uluit, o pung grea.

Tinere, a zis el, stpnul meu, califul, poate s-i


ncredineze orice dregtorii vrea. Te poate face chiar urmaul
meu. Eu nu am puterea lui, dar ceea ce pot face astzi nu las pe
mine. Primete, aadar, aceast pung, ceea ce nu nseamn c
odat cu darul sta mi-am artat toat recunotina mea. Oricnd
vei avea vreo dorin, vino negreit la mine.

Said a alergat acas, beat de fericire; dar Kalum-Bek s-a


purtat foarte aspru cu el. ntrzierea l mniase i-l ngrijorase. Se
temuse s nu fi pierdut frumoasa firm a prvliei lui. De aceea l-
a primit cu vorbe de ocar, a ipat la el ca scos din mini. Said a
aruncat o privire n pung i, vznd-o plin cu bani de aur, s-a
gndit c sosise vremea s plece n ara lui, chiar fr
binecuvntarea califului, cu toate c recunotina acestuia n-ar fi
fost mai mic dect a vizirului. Lund hotrrea aceasta, nu i-a
mai ngduit lui Kalum-Bek s-l suduie i i-a spus rspicat c nu
mai rmne nici mcar un ceas la el. La nceput, Kalum-Bek s-a
speriat ru de tot, apoi a rs batjocoritor:

Haimana ce eti! Hoinar! Coate-goale! unde s te duci? Ce


te faci fr ocrotirea mea? Unde o s-i gseti de mncare i un
culcu peste noapte?

N-ai grij, domnule Kalum-Bek, a rspuns Said, ndrjit.


Rmi cu bine! Plec pentru totdeauna.

Rostind aceste vorbe, tnrul a ieit pe u, lsndu-l pe


Kalum-Bek fr grai de uimire. n dimineaa urmtoare, ns,
negutorul, dup ce se gndise bine la cele ntmplate, i-a
trimis hamalii pretutindeni, s-l descopere pe fugar. Acetia l-au
cutat mult vreme n zadar. n cele din urm, unul dintre ei,
ntorcndu-se, a spus c-l vzuse pe Said ieind dintr-o geamie i
ndreptndu-se spre un caravanserai i c era aproape de
nerecunoscut, fiindc purta veminte frumoase, un hanger, o
sabie i un turban scump.
Auzind acestea, Kalum-Bek a nceput s se vicreasc:

M-a furat i s-a mbrcat cu ce m-a prdat! Vai mie, ct


sunt de npstuit!

Apoi a dat o fug la cadiu i, fiindc se tia c e rud cu


Messour, marele cmra al califului, cadiul i-a dat de ndat
civa cavai care s-l prind pe Said.

Acesta edea n faa hanului, vorbind linitit cu un negutor


ntlnit acolo despre cltoria spre Bassora, oraul su de
batin. Deodat s-au npustit asupra lui civa oameni i, cu
toate c s-a mpotrivit din rsputeri, au izbutit s-i lege minile la
spate. Cnd i-a ntrebat de ce svreau o astfel de samavolnicie,
acetia i-au rspuns c o fceau n numele legii, trimii fiind de
stpnire, care fusese ntiinat de Kalum-Bek. Negutorul,
strpitura aceea urcioas, s-a apropiat atunci i el de Said,
fcnd glume rutcioase pe socoteala lui, apoi i-a bgat mna n
buzunar i, spre uimirea tuturor, a scos cu strigte de triumf o
pung mare, plin cu aur.

Privii, oameni buni! Tot ce vedei mi-a fost furat pe


nesimite de ticlosul acesta!

Cei de fa au strigat, privindu-l cu dispre pe prins:

Vai, vai! Cum se poate ca un tnr att de frumos s fie


att de mrav?! La judecat cu el! S fie judecat: S fie pedepsit
cu lovituri de nuiele!

Said a fost trt la cadiu, urmat de o mulime de oameni de


tot felul, care strigau:

Iat-l pe frumosul tejghetar din bazar! i-a jefuit stpnul


i a fugit cu dou sute de galbeni!

Cadiul l-a primit ncruntat. Said a nceput s vorbeasc, dar


acesta i-a poruncit s tac, ascultndu-l numai pe negutorul cel
btrn. Artndu-i punga, el l-a ntrebat dac i se furase aurul
acela, iar Kalum-Bek a jurat c aurul fusese ntr-adevr furat de
la el. Totusi jurmntul lui mincinos l-a fcut s ctige numai
aurul, nu i pe frumosul tejghetar, care preuia pentru el o mie de
galbeni, deoarece cadiul a spus:

Dup o lege pe care atotputernicul meu stpn, califul, a


nsprit-o chiar acum cteva zile, orice furt svrit n bazar, care
trece de o sut de galbeni, se pedepsete cu surghiunul pe via
pe o insul pustie. Houl acesta a sosit tocmai la timp. Este al
douzecilea tlhar de acest fel. Mine, cei douzeci vor fi mbarcai
pe o corabie care va porni n larg.

Pe Said l-a apucat atunci o dezndejde fr margini. L-a


rugat pe cadiu cu lacrimi n ochi s-l lase s-i spun mcar un
cuvnt califului, dar nu i s-a dat deloc ascultare. Lui Kalum-Bek i
pru ru de ceea ce fcuse i a ncercat s pun o vorb bun pe
lng cadiu, dar acesta i-a spus:

Ia-i aurul i fii pe pace! Du-te acas i vezi-i de treab.


Altminteri, pentru fiecare cuvnt potrivnic vei da cte zece
galbeni.

Kalum a tcut atunci nspimntat, iar cadiul a fcut semn


ca nefericitul Said s fie scos afar.

L-au ntemniat ntr-o nchisoare ntunecoas i umed.


Acolo zceau pe un maldr de paie ali nousprezece nenorocii.
Acetia l-au primit pe noul lor tovar de suferin rnjind i
suduindu-l pe cadiu i pe calif. Dar orict de grea prea s-i fie
soarta i orict de nfricotor era gndul surghiunului pe o
insul pustie, Said nu-i pierdea ndejdea. Se mngia cu
ndejdea c, de bine de ru, a doua zi va fi scos din temnia aceea
ngrozitoare. Se nela ns amarnic creznd c pe vas soarta lui
se va schimba. Cei douzeci de condamnai au fost aruncai n
fundul corbiei, ntr-o ncpere mai scund dect un stat de om.
Acolo, cei nousprezece hoi au nceput s se ghionteasc i s se
certe pentru un loc mai bun.

S-a ridicat ancora i, n timp ce corabia pornea n larg, Said


privea cu durere i cu ochii plini de lacrimi cum se ndeprta de
ara lui. Surghiuniilor li se ddea numai o dat pe zi cte un col
de pine, cteva poame i o nghiitur de ap dulce. i fiindc n
nchisoarea lor din fundul corbiei era ntuneric bezn, mncarea
se mprea la lumina unei lumnri. Unul cte unul, osndiii i
ddeau sufletul din cauza duhoarei i a lipsei de aer din acea
temni plutitoare. Said scp cu via numai datorit tinereii i
sntii lui.

Paisprezece zile au cltorit aa, cnd deodat valurile mrii


au nceput s vuiasc cumplit. Pe punte s-a strnit o zarv
neobinuit i se auzeau pai de oameni care alergau.

Said a neles c se apropie furtuna. i gndul c poate i se


apropie sfritul l umplu de fericire.

Corabia se zguduia nprasnic i valurile o aruncau ncoace i


ncolo. n cele din urm, ea s-a izbit de o stnc, a trosnit
ngrozitor i a rmas nemicat. Strigtele i urletele celor de pe
punte se amestecau cu vuietul furtunii. La un moment dat, s-a
lsat o linite adnc, dar n aceeai clip unul dintre osndii a
bgat de seam c apa ncepuse s nvleasc n temnia lor. Toi
au prins s bat n chepeng, dar n-au primit nici un rspuns.
Fiindc apa cretea vznd cu ochii, au mpins ua cu toat
puterea dezndejdii i, pn
la urm, au dat-o n lturi.

Cnd au urcat sus n-au mai gsit pe nimeni. Oamenii de pe


punte coborser n caiace i se ndeprtaser. Cei mai muli
dintre osndii au fost cuprini de desperare furtuna se nteea
mereu. Vasul a nceput apoi s se scufunde, trosnind din toate
ncheieturile. Au mai apucat, n cele cteva ceasuri ct au mai
stat pe punte, s se ospteze pentru ultima dat din merindele
gsite pe corabie. Apoi, cnd vijelia a rbufnit deodat cu furie,
corabia a fost smuls de pe stnca pe care se mpotmolise i s-a
sfrmat.

Said s-a agat de catarg, cznindu-se cu desperare s se


in deasupra apei. Valurile l aruncau ncoace i ncolo, dar Said
vslea cu picioarele i nu se ddea la fund. A notat el aa cam o
jumtate de or ntre via i moarte, cnd, deodat, i-au ieit pe
neateptate din buzunar lniorul i fluierul i, inndu-se cu o
mn de catarg, l-a dus la gur. i, ce s vezi! A suflat n el i pe
neateptate s-a auzit un sunet cristalin i subirel. n aceeai
clip, ca prin minune, valurile s-au linitit, de parc cineva
turnase ulei peste ele. Nu a apucat bine s-i vin n fire i s se
uite n jurul su s vad de nu se arta cumva pmnt n zare, c
a simit catargul de sub el ntinzndu-se i micndu-se n chip
ciudat. A descoperit cu groaz c nu mai clrea pe catarg, ci pe
un delfin uria. Peste cteva clipe ns s-a linitit, fiindc delfinul
nota, ce-i drept repede, dar lin. Fiind convins c minunata lui
izbvire se datora fluieraului de argint i milostivei zne, Said a
strigat cuvinte de slav i de mulumire.

Calul su nzdrvan l purta iute ca vntul peste valuri.


nainte de a se nsera, s-a zrit pmnt, iar delfinul a intrat n
apele unui ru mare. Acum naintau mai greu mpotriva cursului
apei. Said i-a amintit de vrjile din basmele strvechi i, ca s nu
piar de foame i de sete, a scos fluieraul, a fluierat tare, cu foc,
i i-a dorit o mas mbelugat. Delfinul s-a oprit pe dat i din
valuri a ieit o mas, uscat de parc-ar fi stat opt zile la soare i
ncrcat cu cele mat alese bucate. Tnrul s-a osptat cu poft
ct fusese nchis, flmnzise cumplit i dup ce s-a sturat
bine, a mulumit pentru cin. Masa s-a scufundat i Said,
ndemnndu-i delfinul, a pornit mai departe.
La asfinitul soarelui a zrit n deprtare un ora mare cu
minarete, care semnau cu cele din Bagdad. Gndul la Bagdad nu
l-a bucurat, dar era convins c zna cea bun nu-l va lsa s
cad iar n ghearele mielului Kalum-Bek. Pe rm, cam la o mil
deprtare de ora, a zrit aproape de ru o cldire impuntoare,
ctre care, spre marea lui mirare, l ducea delfinul.

Pe terasa acestui palat se aflau mai muli brbai mbrcai


n veminte de pre, iar pe mal se adunaser o mulime de
slujitori care se uitau la Said i bteau uimii din palme. Delfinul
s-a oprit n faa unei scri de marmur ce ducea de la ap spre
palat i, n clipa n care Said a pus piciorul pe scar, nzdrvanul
s-a fcut nevzut. Civa slujitori au cobort treptele n grab i l-
au rugat, n numele stpnului lor, s vin sus. I s-au adus
veminte uscate i tnrul oaspete s-a schimbat repede i s-a
ndreptat spre teras, nsoit de slujitori. Acolo se aflau trei
brbai. Cel mai nalt i mai chipe dintre ei i-a ieit n
ntmpinare prietenos i binevoitor.

Cine eti tu, strlucite strin? Cum de eti n stare s


mblnzeti vieuitoarele i s le crmeti la dreapta sau la
stnga, precum cel mai iscusit clre calul su de lupt? Eti
vrjitor, sau om ca toi oamenii?

Stpne, a rspuns Said, n ultimele sptmni am trecut


prin clipe foarte grele. Dac v face plcere, pot s v povestesc
totul.

i a istorisit celor trei brbai ce i se ntmplase din clipa n


care prsise casa printeasc pn la minunata lui izbvire. Ei l
ntrerupeau adesea cu gesturi de mirare i de uimire. Dup ce a
terminat, stpnul casei, care-l primise att de prietenos, a grit:

Said, te cred. Dar ai spus c la o ntrecere ai ctigat un


colan, iar califul i-a druit un inel. Poi s ne ari lucrurile
acestea de pre?

Am ascuns amndou darurile chiar aici, lng inima


mea, a rspuns tnrul. Numai cu preul vieii mele m-a fi
desprit de ele, fiindc sunt ncredinat c cea mai vrednic de
cinste, cea mai mrea fapt este c l-am scpat pe marele calif
din minile ucigailor si.

Zicnd acestea, Said a scos lanul i inelul i le-a artat celor


de fa.

Pe barba Profetului! Iat inelul meu! a strigat brbatul cel


nalt i frumos. Preamritul meu vizir, s-l strngem n brae, cci
acesta este izbvitorul nostru.

Amndoi l-au mbriat, i lui Said i se prea c viseaz. S-a


aruncat la picioarele lor, zicnd:

Iart-m, stpne al credincioilor, c am vorbit astfel n


faa ta, fiindc tu eti fr ndoial Harun al Raid, marele calif
din Bagdad.

Aa e, i sunt prietenul tu, a rspuns Harun, iar


ncepnd din ceasul acesta, ai scpat de trista ta soart. Vino cu
mine la Bagdad. Vei rmne lng mine i te vei numra printre
dregtorii mei cei mai de ncredere, cci n noaptea aceea cu
adevrat i-ai dovedit grija pentru viaa lui Harun. N-a vrea s-l
pun la astfel de ncercri nici chiar pe cei mai credincioi slujitori
ai mei!

Said i-a mulumit califului i i-a fgduit c va rmne


pentru totdeauna la el; i-a spus ns c dorea s se duc mai
nainte la tatl su, care fr ndoial c era foarte ngrijorat din
pricina lui. Califul i-a dat nvoirea sa, dup care au srit cu toii
n a i, nainte de asfinitul soarelui, au ajuns la Bagdad. Califul
a poruncit s i se dea lui Said, n palatul su, mai multe ncperi
bogat mpodobite, fgduindu-i s-i ridice curnd un palat care s
fie numai al lui.

Cnd au aflat de sosirea lui Said, vechii lui frai de arme


fratele califului i fiul marelui vizir s-au grbit s vin s-l
vad. i l-au mbriat pe cel care scpase viaa att de scump
a celor doi brbai, rugndu-l s le fie prieten. Cnd ns i-au
auzit vorbele, au rmas mui de uimire.

Sunt de mult prietenul vostru, le-a spus Said, scond


colanul primit drept rsplat i amintindu-le de luptele pe care le
ctigase. Pe atunci aveam pielea negricioas i o barb lung.
Le-a povestit apoi cum i din ce pricin i schimbase
nfiarea. Ca s arate c spune adevrul, a poruncit s i se
aduc nite sbii boante i i-a chemat la lupt. Aa s-a dovedit c
el era viteazul Almansor. Atunci toi cei de fa l-au mbriat din
nou cu strigte de bucurie, simindu-se mndri c aveau un astfel
de prieten.

A doua zi, n timp ce Said sttea mpreun cu marele vizir


lng Harun, a intrat Messour i a spus:

Stpne al credincioilor, dac e cu putin, rogu-te, f-mi


un hatr.

Vreau mai nti s tiu care i-i vrerea, a ntrebat Harun.

Afar ateapt vrul meu Kalum-Bek, negutor vestit din


bazar, a spus Messour. A dat de bucluc cu un om din Bassora, al
crui fiu, slujitor la Kalum-Bek, l-a prdat i a fugit nu se tie
unde. Tatl i cere acum lui Kalum-Bek pe fiul su, dar acesta, de
bun seam, n-are de unde s i-l dea. De aceea dorete i te roag
s faci dreptate ntre el i omul din Bassora, fiindc numai mintea
ta luminat i neleapt poate s dezlege ncurctura asta.

i voi judeca, a rspuns califul. Peste o jumtate de ceas


vrul tu i potrivnicul lui s intre n sala de judecat.

Messour a mulumit i a plecat, iar Harun a zis:

Deci este vorba de tatl tu, Said. Fiindc, din fericire, am


aflat cum s-au petrecut lucrurile, vreau s judec ca neleptul
Solomon. Ascunde-te dup perdeaua scaunului meu mprtesc
pn te voi chema, iar tu, mare vizir, poruncete s fie adus de
ndat cadiul cel ru i pripit! Voi avea nevoie de el cnd voi
ntreba mpricinaii.

Amndoi au fcut dup cum li se poruncise. Cnd l-a vzut


pe tatl su, galben la fa i slbit la trup, intrnd cu pai
ovitori n sala de judecat, inima lui Said a nceput s bat
nvalnic, mai-mai s-i sparg pieptul. Vzndu-l ns pe Kalum-
Bek, zmbind iret i sigur de sine i optindu-i ceva vrului su,
marele cmra, s-a mniat att de tare, c abia s-a putut
stpni s nu ias de dup perdea i s se repead la el, fiindc
numai din pricina acelui om cinos ptimise el attea.

n sal se aflau muli oameni doritori s aud judecata


neleapt a califului. Stpnitorul Bagdadului s-a aezat n
scaunul mprtesc, apoi marele vizir a poruncit s se fac linite
i a ntrebat cine este prtul.

Kalum-Bek a pit nainte plin de ndrzneal i a spus:

Acum cteva zile stteam n faa prvliei mele din bazar,


cnd btrnul acesta a trecut printre tarabe nsoit de un om cu o
pung n mn, pe care-l tocmise s strige ct l inea gura: Dau
o pung de aur celui care tie ceva despre Said din Bassora".
Pentru c Said fusese n slujba mea, am rspuns: Vino ncoa,
prietene! Eu am ctigat punga!" Omul acesta, care este acum
vrjmaul meu, s-a ndreptat prietenos spre mine, ntrebndu-m
ce tiu. Eu am rspuns: Eti Benezar, tatl lui?"

Ei mi-a rspuns bucuros c da, i atunci am nceput s-i


povestesc cum l-am gsit pe tnr n pustiu, cum l-am scpat de
la moarte, cum l-am ngrijit i l-am adus la Bagdad. n culmea
fericirii, btrnul mi-a druit punga. Am povestit apoi mai
departe, I-am spus c fiul lui a fost n slujba mea, c a fcut tot
felul de rele, c m-a furat i a fugit. Smintitul de taic-su ns n-
a vrut s m cread n ruptul capului. Aa m tot hruiete de
cteva zile i-mi cere s-i dau napoi punga i biatul. Eu nu pot
s-i dau nici una, nici alta. Banii mi se cuvin pentru vetile pe
care le-a aflat de la mine, iar pe neobrzatul lui de fiu n-am de
unde s i-l dau.

A vorbit apoi Benezar. L-a zugrvit pe fiul lui, artnd ct de


nobil i de cinstit era i c pentru nimic n lume n-ar fi fost n
stare s fure. A cerut apoi califului s cerceteze cu de-amnuntul
toate cele ntmplate.

Ndjduiesc, a zis Harun, c i-ai fcut datoria i ai adus


la cunotin furtul, Kalum-Bek?

Fr ndoial! a strigat acesta zmbind. L-am ntiinat pe


cadiu.

S fie chemat cadiul! a poruncit califul.


Spre uimirea tuturor, acesta s-a ivit, ca prin minune, de
ndat. Califul l-a ntrebat dac-i amintea de ceea ce se
ntmplase. Cadiul i amintea.

L-ai ntrebat pe tnr? A mrturisit furtul? l-a iscodit


Harun.

Nu, s-a ncpnat i n-a vrut s mrturiseasc. Numai


nlimii voastre zicea el c vrea s-i spun totul, a rspuns
cadiul.

Nu mi-aduc aminte s-l fi vzut, s-a mirat califul.

Pi cum! S aduc aici n fiecare zi pe orice potlogar care


vrea s stea de vorb cu luminia voastr?

tii prea bine c urechea mea se pleac la orice glas, a


rspuns Harun. Dar pesemne c dovezile au fost att de limpezi,
nct n-a fost nevoie s-l aduci pe tnrul acela n faa mea. Ai
avut, pesemne, martori c banii furai erau ntr-adevr ai ti,
Kalum?

Martori? a ntrebat acesta, nglbenindu-se. Nu, n-am


avut martori. tii doar, stpn ai credincioilor, c un galben
seamn cu cellalt ca dou picturi de aur. De unde s aduc
mrturii c taman aceti dou sute de galbeni mi lipseau mie?
Dar de unde ai tiut c tocmai aurul acela era al tu? l-a
ntrebat califul.

Dup punga n care se afla, a rspuns Kalum.

Ai punga aici? a ntrebat califul mai departe.

Iat-o, a rspuns negutorul, scond punga i


ntinzndu-i-o marelui vizir, ca s i-o nmneze califului.

Dar vizirul a strigat, prefcndu-se mirat:

Pe barba Profetului! Zici c punga asta e a ta, cine?


Punga asta e a mea! I-am druit-o cu dou sute de galbeni unui
tnr cumsecade care m-a scpat dintr-o mare primejdie.

Juri c aa este? l-a ntrebat califul.


Sunt att de ncredinat de aceasta, pe ct sunt de sigur
c vreau s ajung cndva n rai, a rspuns vizirul. Chiar fiica mea
a lucrat-o.

Aa? a strigat Harun. Atunci, cadiule, te-ai lsat amgit.


Ce te-a fcut s crezi c punga este a acestui negutor?

A jurat, a rspuns speriat cadiul.

Aadar, ai jurat strmb? a strigat califul ctre negutor,


care tremura, alb ca varul.

Alah! Alah! a strigat Kalum. Nu vreau s spun nimic


mpotriva marelui vizir, e om de ncredere, dar, vai! Punga este
totui a mea. Ticlosul de Said mi-a furat-o. A da o mie de
tomani dac ar fi i el aici!

Ce-ai fcut cu Said? l-a ntrebat califul. Unde a putea


trimite dup el ca s-l aduc s mrturiseasc n faa mea?

L-am trimis pe o insul pustie, a rspuns cadiul.

O, Said, fiul meu! a strigat srmanul printe printre


lacrimi.

Pn la urm, deci, Said a mrturisit nelegiuirea pe care o


svrise? a ntrebat Harun.

Cadiul a nglbenit. S-a uitat speriat n jurul su i a


rspuns:

Dac-mi amintesc bine, da.

Nu eti sigur? a strigat califul cu un glas cumplit. Atunci


hai s-l ntrebm chiar pe el. Iei, Said, afar, iar tu, Kalum Bek,
scoate mia de tomani, fiindc Said e aici.

Kalum i cadiul au crezut c vd un strigoi, apoi,


dezmeticindu-se, s-au aruncat la picioarele califului, strignd:

Iertare! Iertare!

Abia inndu-se pe picioare de bucurie, Benezar l-a cuprins


n brae pe fiul su. Dar, nendurtor, califul a ntrebat:
Ei, cadiule, iat-l pe Said. Mrturisit-a oare?

Nu, nu! a strigat acesta. Am ascultat numai mrturia lui


Kalum-Bek, fiindc era om cu vaz.

De aceea te-am fcut cadiu, ca s-i asculi numai pe


oamenii cu vaz? a strigat Harun al Raid, cu o ndreptit
mnie. Acum vei fi trimis tu pe timp de zece ani n surghiun pe o
insul pustie din mijlocul mrii. Acolo vei chibzui la ce-i drept i
nedrept. Iar tu, netrebnicule, care scapi oamenii de la moarte, nu
ca s le druieti viaa, ci ca s i-i faci robi, vei plti, aa cum ai
spus, o mie de tomani pe care i-ai fgduit dac Said va veni s
depun mrturie.

Kalum s-a bucurat c scpase numai cu att i tocmai voia


s-i mulumeasc bunului calif. Dar acesta a urmat:
Iar pentru jurmntul mincinos cu privire la cei dou sute
de galbeni, vei primi dou sute de lovituri la tlpi. Mai departe,
Said poate s aleag dac vrea s-i ia toat prvlia i pe tine
hamal, sau dac se mulumete cu cte zece galbeni pentru
fiecare zi slujit.

D-i drumul mielului, prealuminate calif ! a strigat


tnrul. Nu-mi trebuie nimic de la el.

Nu, a rspuns Harun. Vreau s i se plteasc totul. Aleg


eu n locul tu cei zece galbeni pe zi, iar tu s faci socoteala cte
zile te-a inut Kalum n ghearele lui. i acum, afar cu ticloii
tia!

Califul i-a poftit apoi pe Benezar i pe Said n alt sal. Acolo


i-a povestit lui Benezar cu ct vitejie i scpase Said viaa.
Vorbele califului erau ntrerupte din cnd n cnd de rcnetele lui
Kalum-Bek, care primea la tlpi, cu vrf i ndesat, plata pentru
cei dou sute de galbeni.

Califul l-a poftit pe Benezar s locuiasc la el, la Bagdad,


mpreun cu Said. nainte de a se statornici la Bagdad, Benezar a
plecat acas s-i aduc toate avuiile. Said s-a mutat apoi n
palatul pe care califul l-a cldit, drept recunotin, pentru el, i a
trit de atunci ca un bei. Fratele califului i fiul marelui vizir i
ineau de urt, iar locuitorii Bagdadului aveau o vorb: A vrea
s fiu att de bun, i de fericit ca Said, fiul lui Benezar".

Stnd la taifas cu voi, nu se lipete deloc somnul de mine.


A putea s stau treaz l dou, i trei, i nu tiu cte nopi, zise
furarul dup ce vntorul a isprvit de povestit. Asta mi s-a mai
ntmplat nu o dat. Aa, pe vremuri, am fost calf la un clopotar.
Meterul, un om cu dare de mn, nu era deloc zgrcit. ntr-o zi,
ns, pe cnd aveam de lucru pn peste cap, meterul s-a purtat,
spre mirarea noastr, cu totul mpotriva felului su de a fi, ca un
crpnos. Se turna un clopot pentru biserica nou, i noi, ucenicii
i calfele, trebuia s stm toat noaptea lng cuptor ca s pzim
focul. Ne ateptam ca meterul s scoat cepul la un poloboc i
s-i dea drumul n valurile celui mai bun vin al su, dar nici
vorb de aa ceva. Ne ngduia numai ca la fiecare ceas s trecem,
din om n om, o caraf cu vin. Apoi a nceput s povesteasc fel de
fel de ntmplri din viaa lui, amintiri de pe vremea cnd fusese
i el calf i drumeea de colo-colo. Dup aceea, i-a venit rndul
calfei celei mai vrstnice de a povesti, apoi celorlali pe rnd. Se
nelege c somnul nu s-a mai prins de nimeni, fiindc toi
ascultam cu mare luare-aminte. Nici n-am tiut cnd s-a fcut
ziu. Abia atunci ne-am dat seama de iretenia meterului, care
ne inuse treji cu poveti. n schimb, cnd clopotul a fost gata, n-a
cruat vinul i ne-a despgubit cu prisosin pentru ceea ce, cu
bun tiin, nu ne dduse n noaptea care se scursese.

Detept om! spuse studentul. Cel mai bun leac mpotriva


somnului este vorba. De aceea, n noaptea asta n-a vrea s m
prind ceasul unsprezece singur, cci nu tiu dac a putea s
birui somnul.

Se vede c la asta se gndesc i ranii, zise vntorul. n


serile lungi de iarn, femeile i fetele se adun i torc la lumina
opaiului. Nu lucreaz fiecare la casa ei, fiindc n singurtate te
toropete somnul, pe cnd la clac, cu muli laolalt, vorbeti,
povesteti i nici nu tii cnd trece timpul.

Aa e, ncuviin i cruul. Auzi adesea poveti care fac


s i se ridice prul mciuc, despre duhuri de foc care rtcesc
pe cmpii, spiridui care fac larm noaptea prin odi i despre
stafii care bag n speriei oamenii i dobitoacele.

Nu-i prea plcut s asculi aa ceva, zise studentul. Drept


s spun, nu pot s sufr povetile cu stafii.

n privina asta eu sunt de alt prere, exclam furarul


de scule. Cnd aud o poveste de groaz, m simt ct se poate de
bine. E ca i cum te-ai cuibri ntr-un culcu cald pe vreme de
ploaie. Auzi cum cad picturile pe acoperi: pic! pic! pic! i te simi
minunat n adpostul tu ferit de ploaie. Tot aa i cu povetile
despre stafii: cnd stai i le asculi seara, cu lumina aprins, ntre
oameni, te simi parc n largul tu, n siguran.

i pe urm? ntreb studentul. Dac vreunul dintre


asculttori crede n bazaconiile astea, n stafii i alte plsmuiri, n-
o s-l cuprind teama cnd o s rmn singur n ntuneric? N-o
s se gndeasc tot timpul la ntmplrile groaznice pe care le-a
auzit? Povetile astea cu stafii mi amintesc de nite ntmplri
neplcute din copilria mea. Am fost un biat vesel i iste, poate
chiar mai zburdalnic dect i-ar fi plcut ddacei mele. i, ca s
m potoleasc, s-a gndit s bage groaza n mine. S-a apucat s-
mi povesteasc fel de fel de basme nfricotoare, cu vrjitoare i
duhuri rele, care, dup spusele ei, rtceau de colo pn colo prin
cas. Cnd umbla o pisic n pod, optea nspimntat: Auzi,
biatul mamei? Iari urc i coboar mortu! i poart capul sub
bra, iar ochii i lucesc ca dou felinare. n loc de degete are
gheare i dac te prinde n ntuneric, te sugrum".

Cei de fa au nceput s rd, dar studentul a continuat:

Fiind prea mic, nu nelegeam c toate astea nu erau dect


scorneli. E drept c nu m temeam nici de cel mai stranic dulu
de vntoare, eram mai tare dect toi tovarii mei de joac, dar
n ntuneric mi se fcea inima ct un purece, nchideam ochii i
m ateptam ca mortul s se apropie dintr-o clip ntr-alta.
Ajunsesem pn acolo, nct nu voiam s ies singur n ntuneric
nici n ruptul capului. Cnd tatl meu a vzut ct eram de fricos,
mi-a tras o btaie sor cu moartea! Totui nu m-am putut
dezbra mult vreme de teama asta copilreasc, pe care o
cptasem din vina ddacei mele neroade.

Da, e o mare greeal, zise vntorul, s umpli capul unui


copil cu prostii d-astea. Am cunoscut oameni vrednici, curajoi,
care nu se temeau nici de trei vrjmai, dar dac trebuiau s
umble noaptea dup vnat sau s-i pndeasc pe braconieri, i
pierdeau tot curajul. Li se nzrea c n fiecare copac se ascunde
o stafie ngrozitoare, n fiecare tufi, o vrjitoare, iar licuricii li se
preau ochii unei jivine care-i pndea n ntuneric.

Astfel de poveti sunt duntoare i prosteti nu numai


pentru copii, rspunse studentul, ci i pentru oamenii n toat
firea. Un om cu scaun la cap nu ia n seam lucruri pe care
numai protii le cred. Numai prin capul acestora umbl astfel de
nluciri. Basmele acestea ns le fac ru mai ales ranilor. Ei
cred neclintit, statornic, n neroziile astea i credina lor se
ntrete i mai mult la clac i la crcium, unde oamenii i
apropie capetele i istorisesc cu glas fioros povetile cele mai
nfricotoare.
Aa e, domnule! zise cruul. Avei dreptate. Cte
nenorociri nu s-au ntmplat din cauza unor astfel de poveti!
Sora mea i-a pierdut viaa din pricina lor.

Cum se poate? Din cauza unor poveti?! strigar cu toii


mirai.

Da, din cauza unor astfel de poveti, rspunse cruul.


i n satul meu, femeile i fetele au obiceiul s se adune serile ca
s toarc mpreun. Vin i flcii i spun tot felul de istorii. ntr-o
sear se vorbea de stafii i nluci, iar flcii povesteau despre un
bcan btrn care murise de zece ani, dar nu-i putea gsi
linitea n mormnt. Ddea n fiece noapte pmntul la o parte, se
ra ncetior afar i, tuind, aa cum obinuia i n via, se
ducea la bcnia sa unde cntrea zahr i cafea, bolborosind
ncet:

Trei sferturi, trei sferturi la miezul nopii

Fac ct un funt n timpul zilei.

Muli spuneau c l-au vzut aievea, iar fetele i femeile s-au


nfricoat. Sor-mea ns, o fetican de vreo aisprezece ani,
voind s fac pe grozava, a spus:

Nu cred nimic din toate astea. Morii nu se mai ntorc


niciodat napoi.

Din pcate nu era prea convins, i se cam strnsese i ei


inima de fric de cteva ori. Unul dintre tineri a zis:

Dac crezi ntr-adevr c-i aa cum spui, n-are de ce s-i


fie fric. Mormntul lui e la doi pai de cel al lui Ktchen, care a
murit de curnd. Dac ai curaj, du-te la cimitir, rupe de pe
mormntul lui Ktchen o floare i adu-ne-o. Numai aa vom crede
c nu i-a fost fric de bcan!

Ca s nu le dea prilej s-o ia n rs, sor-mea a rspuns:

Numai att mi cerei? E un fleac! Ce floare dorii?

n satul nostru nu cresc trandafiri albi dect acolo. Adu-ne


un buchet de trandafiri, i-a cerut una din prietenele ei.
Fata s-a sculat i a plecat. Toi brbaii i ludau curajul, dar
femeile cltinau din cap, cinndu-se:

Numai de nu s-ar ntmpla ceva!

Sora mea a pornit spre cimitir. Luna nvluia mormintele


ntr-o lumin palid, albicioas.

Sora mea s-a nfiorat. Ceasul din turn tocmai btea miezul
nopii. Fata a mpins portia cimitirului.

A pornit printre movilele mormintelor i, cu ct se apropia


mai mult de trandafirii albi ai lui Ktchen i de mormntul
bcanului-strigoi, cu att i se strngea inima mai tare.

Cnd a ajuns n sfrit la groapa lui Ktchen, a


ngenuncheat tremurnd i a nceput s culeag flori. n clipa
aceea i s-a prut c aude zgomote n apropiere. Cnd a ntors
capul, la doi pai de ea cineva zvrlea rna de pe un mormnt i
din groap a ieit ncet o fptur ciudat. Era un btrn palid, cu
o scufie de noapte, alb pe cap. Sor-mea a aruncat
nspimntat nc o privire, ca s se conving c ceea ce vedea
era aievea, dar cnd cei din groap a nceput s vorbeasc pe nas:
Bun seara, domnioar, ce faci aici la ora asta trzie?" a
cuprins-o o spaim de moarte; i-a inut totui firea, a srit peste
morminte i a fugit napoi n sat. Acolo, sfrit de puteri, a
povestit tot ceea ce vzuse i, stoars de orice vlag, a fost purtat
pe brae pn acas. A doua zi am aflat c cel care i vorbise
srmanei mele surori fusese chiar groparul, care spa o groap.
Ce folos, ns? N-am mai apucat s-i spunem nefericitei cine i
ieise n cale. A cptat fierbineal mare i s-a stins dup trei
zile. Trandafirii pentru coroana de pe mormnt i-i culesese
singur.

Cruul a tcut, cu ochii plini de lacrimi. Tovarii lui l-au


privit cu mil.

Aadar, copila aceea s-a prpdit din pricina unor


scorneli, zise tnrul giuvaergiu. mi amintesc de o poveste pe
care a vrea s v-o spun i care s-a sfrit, din pcate, tot prost.
GROTA DIN STEENFOLL

Legend scoian

Pe o insul stncoas de pe
coasta Scoiei, triau odat doi
pescari. Erau foarte buni prieteni.
Nici unul dintre ei nu se nsurase,
nici neamuri n-aveau i, muncind
laolalt, fiecare n felul lui,
izbuteau s-i agoniseasc
hrana. Cu vremea,
mbtrniser i prietenia lor
devenise i mai strns, cu
toate c se deosebeau unul
de cellalt, la fire i la
trup, cum se deosebete
vulturul de vielul de
mare.

Kaspar Strumpf
era un brbat ndesat
i rotofei, cu o fa
lat, grsun,
rotund ca luna plin, cu ochi jucui i blnzi, care parc nu
cunoscuser niciodat mhnirea i grija. Dar el nu era numai
dolofan, ci i adormit i lene. De aceea se ocupa cu treburile
casnice: gtea, cocea i mpletea plasele cu care pescuia pentru el
i pentru vnzare. Tot el lucra i cea mai mare parte din peticul
lor de pmnt. Prietenul su era, dimpotriv, nalt i deirat, cu
un nas coroiat ca un cioc de uliu, cu ochi ageri, i cunoscut ca cel
mai harnic i norocos pescar de pe insul, ca un om fr fric, ce
se cra te miri unde dup psri i fulgi. Era i cel mai priceput
agricultor de pe insul, dar i cel mai hrpre negutor de pe
piaa din Kirchwall. Fiindc avea ns marf bun i nu-i pclea
muterii, toi i fceau cumprturile la el i-i vindeau cele de
trebuin. Aa c Wilm Falke, cum l numeau concetenii lui, i
Kaspar Strumpf, cu care primul, n ciuda lcomiei sale, i
mprea ctigul greu dobndit, izbuteau nu numai s-i
agoniseasc o hran ndestultoare, dar chiar s fie socotii ca
oameni cu dare de mn. Dar Falke cel hrpre nu era mulumit
s treac doar drept un om nstrit, ci dorea s ajung bogat, ba
chiar foarte bogat. i fiindc i dduse seama c numai cu
srguina nu se putea mbogi att de repede pe ct dorea, i
atepta norocul de la vreo ntmplare fericit, neobinuit. Din
clipa n care gndul acesta pusese stpnire pe el, Falke luase
hotrrea drz i nestrmutat s-i urmreasc elul fr
odihn i ncepuse s-i vorbeasc lui Kaspar Strumpf despre
avuia pe care o va dobndi, ca despre ceva nendoios. Iar fiindc
acesta credea n vorbele lui ca n litera de evanghelie, povestea i
el vecinilor cele auzite. Aa se dusese vestea c Wilm Falke s-ar fi
vndut diavolului, care-l cumprase cu aur greu. Unii spuneau
ns c stpnul iadului doar l mbiase deocamdat n privina
asta.

E drept c la nceput Falke lua vorbele astea n rs, dar


ncetul cu ncetul se obinuise cu gndul c ntr-o bun zi vreun
duh ar putea s-i dezvluie taina unei comori, i nu se mai
supra pe concetenii si care-l luau n zeflemea din pricina asta.
E drept c i vedea mai departe de nego, dar cu mai puin
rvn. O mare parte din timpul pe care-l folosise nainte pentru
pescuit sau alte munci folositoare, l pierdea acum fr nici o
noim, ateptnd s se mbogeasc peste noapte. Spre
nenorocul lui, stnd ntr-o zi pe rmul pustiu i privind cu o
anume speran tlzuirile mrii, ca i cum de acolo ar fi putut s
i se iveasc norocul cel mare, un val uria i-a rostogolit la picioare
un mnunchi de alge i prundi. Printre pietricele sclipea o piatr
galben: o bil de aur.

Wilm a rmas ncremenit. Aadar nu sperase n zadar


marea i druise aur aur frumos, curat, pesemne rmia unei
bare masive czut la fund pe care o mncaser valurile de
ajunsese numai ct un glon de puc. i acum i se deslui n
minte, fr chip de tgad, c odat, undeva, aproape de rmul
acesta, se scufundase o corabie cu ncrctur de pre i c lui i
hrzise soarta s gseasc comorile nghiite de valuri. i gndul
acesta a crescut ncet-ncet n mintea lui, pn a pus stpnire pe
toat fiina sa. Acum singura lui int era s se fereasc pn i
de prietenul lui, cruia nu-i mprtise descoperirea fcut, de
team s nu afle i alii de ea. Astfel bietul om ls balt toate
celelalte treburi. Sttea zile i nopi de-a rndul pe rmul mrii
i, n loc s azvrle plasa de prins peti, arunca o lopat special
furit pentru a scoate aur.

Nu s-a ales ns cu nimic altceva dect cu srcia, cci nu


mai avea de nici unele i orict se trudea, adormitul de Kaspar nu
izbutea s agoniseasc hran pentru amndoi. Wilm cuta, ce-i
drept, comori de pre, dar pn una alta, bucica de aur gsit
se dusese repede i dup ea se irosise i avutul celor doi.

Strumpf nu scotea o vorb. Fr s murmure, lsase


odinioar pe seama lui Falke agonisirea hranei i nu crcnea nici
acum, cnd acesta, pierzndu-i timpul fr rost, l lipsea de
hrana zilnic. Purtarea blnd a rbdtorului su prieten l
mboldea i mai mult pe Falke s caute fr ncetare comoara. n
fiecare sear, nainte de a adormi, i se prea c aude foarte
limpede nite oapte, mereu aceleai, pe care a doua zi nu i le
mai amintea. Asta l ndrjea i mai mult, dei nu prea vedea ce
legtur ar putea fi ntre oaptele ciudate i nzuina sa. Dar n
mintea unui Wilm Falke i putea face loc orice nchipuire, aa c
oaptele acestea tainice i ntreau credina c soarta i hrzise
marea fericire de a descoperi o grmad uria de aur.

ntr-o zi l-a prins furtuna pe rmul unde gsise bila de aur.


Vijelia era att de cumplit nct Falke a trebuit s se
adposteasc ntr-o grot din apropiere. Petera aceasta
numit prin partea locului Grota din Steenfoll era de fapt un
gang subteran lung, cu dou guri spre mare, pe unde nvleau
valurile, rostogolindu-se mereu cu un vuiet ngrozitor. Nu puteai
s ptrunzi n grot dect printr-un singur loc, printr-o crptur
din bolt, tiut doar de trengarii din partea locului. Grota
ascundea mari primejdii unde mai pui c umbla i vorba c era
bntuit de stafii. Wilm a cobort anevoie n grot i s-a aezat pe
o piatr sub un col de stnc ce-i atrna deasupra capului. Aici,
la dousprezece picioare sub pmnt, n vuietul valurilor care se
rostogoleau sub stnc i al vijeliei pustiitoare de afar, au
nceput s-l copleeasc din nou aceleai gnduri despre vasul
scufundat, ntrebndu-se mereu ce fel de vas o fi fost. ntrebase n
dreapta i n stnga, dar nici btrnii nu-i mai aminteau s se fi
scufundat vreo corabie n locurile acelea. i a rmas aa n grot,
nici el nu mai tia ct. Cnd s-a trezit n sfrit din visare,
furtuna se potolise. Tocmai se pregtea s ias la lumin, cnd,
deodat, de undeva din strfunduri, a auzit un glas care striga
limpede:

Car-mil-han!

A tresrit speriat i s-a uitat n adnc.

Stpne atotputernic! a strigat el. Acesta e cuvntul care


m urmrete i n somn! Ce-o nsemna, oare, Dumnezeule?

n clipa cnd a pus piciorul afar, Falke a mai auzit nc o


dat, ca un suspin venit din adncuri: Carmilhan!" dup care a
luat-o la goan spre cas, ca o slbticiune fugrit.

Wilm nu era fricos, numai c totul venise pe neateptate.


Nimic ns nu l-ar mai fi putut opri din mersul su: s intre n
grot era, ce-i drept, primejdios, dar setea de aur nu-i ddea pace.

Odat, Wilm sttea noaptea trziu n faa grotei din Steenfoll,


scormonind nisipul de pe fund cu lopata, n cutarea comorii.
Deodat, lopata s-a agat de ceva i, orict a tras-o el, orict a
smucit-o, nu i-a fost cu putin s-o clinteasc. ntre timp a
nceput s sufle vntul, cerul s-a acoperit cu nori negri, valurile i
purtau luntrea de colo-colo, gata s-o rstoarne. ns Wilm nu s-a
lsat: a tras pn n-a mai simit nici o mpotrivire. Nemaisimind
nici o greutate, credea c se rupsese funia de care legase lopata,
dar n clipa cnd norii au nceput s nvluie luna, deasupra apei
a rsrit o umbr neagr i peste ntinsul mrii a rsunat
cuvntul care-l urmrea: Carmilhan" Wilm a ntins mna, vrnd
s apuce fptura aceea ciudat, dar aceasta s-a mistuit repede,
undeva, n ntunericul nopii. Furtuna care s-a dezlnuit n clipa
aceea l-a silit s-i caute adpost sub stncile din apropiere.
Istovit, a czut ntr-un somn adnc, plin de nluciri. Comarul
acesta i-a sporit i mai mult zbuciumul n legtur cu necontenita
cutare a comorii, care l chinuise n timpul zilei.

Cnd s-a trezit, razele rsritului cdeau pe marea acum


linitit i ncremenit ca o oglind. Tocmai se pregtea s ias
din nou n larg, s-i nceap munca obinuit de fiecare zi, cnd
n deprtare a zrit un punct care se apropia din ce n ce. S-a
uitat mai bine i a desluit o luntre n care edea o fiin
omeneasc. S vezi i s nu crezi: fr pnze, fr vsle, fr ca
fptura dinuntrul ei s-o crmeasc dac cumva avea crm
barca nainta cu botul spre mal, spre luntrea lui Wilm, lng care
se opri. n ea se afla un monegu stafidit, mbrcat n haine de
pnz galben, pe cap cu o scufie roie, uguiat, cu ochii nchii,
ncremenit ca un strv uscat. Falke a strigat, a smucit barca, dar
n-a primit nici un rspuns. Atunci a vrut s lege barca cu o funie
de luntrea sa i s-o trag dup el. Btrnelul a deschis ns
deodat ochii i a nceput s se mite att de ciudat, nct l-a
umplut de groaz chiar i pe pescarul acesta cuteztor.
Unde m aflu? a ntrebat omuleul n limba olandez,
oftnd adnc.

Falke, care tia de la pescarii de scrumbii olandezi cteva


vorbe n graiul lor, i-a spus cum se numete insula i l-a ntrebat
cum l cheam i ce caut pe acolo.

Am venit s vd ce-i cu Carmilhan.

Cu Carmilhan? Pentru Dumnezeu! Ce nseamn asta? a


strigat pescarul, plin de curiozitate.

Nu rspund la ntrebri, dac mi se pun n felul acesta, a


rspuns omuleul, vdit speriat.

Bine, dar ce e Carmilhan? a strigat Faike.


Acum nu mai e nimic, dar pe vremuri a fost un vas
minunat, ncrcat cu att de mult aur cum n-o s mai aib
vreodat un vas.

Cnd s-a scufundat i unde?

Cam acum o sut de ani, dar nu tiu sigur unde. Am venit


s caut locul i s pescuiesc aurul pierdut. Vrei s m ajui i s
mprim ceea ce gsim?

Cu draga inima, numai s-mi spui ce am de fcut.

Pentru ceea ce trebuie s faci, ai nevoie de mult curaj:


trebuie s te duci la miezul nopii n locul cel mai slbatic, cel mai
singuratic de pe insul i s iei cu tine o vac. Acolo s-o tai, i s
pui pe cineva s te nfoare n pielea ei cald nc, apoi s te
aezi jos i dup aceea nsoitorul trebuie s te lase singur nainte
de un ceas dup miezul nopii vei afla unde sunt comorile de pe
Carmilhan.

n felul sta a fost dus la pierzanie i btrnul Engrol! i-a


vndut i trupul i sufletul! a strigat Wilm, ngrozit. Piei din ochii
mei, piaz rea! a adugat el, vslind grbit. Nu vreau s am de-a
face cu tine!

Omuleul a scrnit din dini, l-a ocrt, l-a blestemat, dar


vorbele lui abia s-au mai auzit, fiindc, vslind cu amndou
vslele, Falke s-a deprtat repede, a ocolit o stnc i a disprut.
Totui, dei vzuse c un duh ru voia s se foloseasc de setea
lui de mbogire, s-l ademeneasc cu aur i s-l prind n la,
pescarul, orbit de lcomie, tot nu s-a lecuit. Dimpotriv, ar fi vrut
s trag foloase din cele ce i spusese omuleul n haine galbene,
fr s se dea ns pe mna vrjitorului. Falke sttea deci mai
departe pe rmul pustiu i cuta mereu aur. Pe vremuri fcuse
tot ce putuse ca s se cptuiasc. Pescuise pe meleaguri strine
i se apucase cu srg de fel de fel de treburi, dar acum le lsase
pe toate balt. El i tovarul su ajunseser sraci lipii
pmntului. Dar dei se aflau n starea asta jalnic numai din
pricina ncpnrii lui Falke i a lcomiei lui neroade, cu toate
c grija pentru trai apsa pe umerii lui Kaspar Strumpf, acesta
nu-i fcea nici cea mai mic mustrare prietenului su, ci,
dimpotriv, se arta tot att de supus i avea aceeai ncredere n
mintea neleapt a acestuia, ca i pe vremea cnd treburile le
mergeau din plin. Buntatea rbdtorului su tovar l punea n
mare ncurctur pe Falke. Felul de a se purta al acestuia l
ndemna s caute aurul cu i mai mult nverunare, ndjduind
c odat i odat i va putea rsplti prietenul pentru lipsurile pe
care le ndura. n tot acest timp cuvntul drcesc Carmilhan l
urmrea mereu, nu-i ddea pace nici n somn. Toate laolalt
srcia, dezndejdea ateptrii i lcomia l-au fcut pn la
urm s-i piard minile. S-a hotrt s-l asculte pe omule, cu
toate c tia din btrni c cine face ceea ce poruncete
moneagul se druiete puterilor necuratului.

Kaspar s-a strduit n zadar s-l opreasc. Cu ct prietenul


su l ruga mai fierbinte s dea uitrii desperata lui hotrre, cu
att mai mult se ndrjea Falke. n sfrit, Kaspar, blajin i
molatic ca de obicei, s-a nvoit s-l nsoeasc i s-l ajute s duc
la ndeplinire ceea ce hotrse. Cu inima strns de durere, au
legat o funie de coarnele frumoasei lor vaci, pe care o crescuser
de mic i pe care nu se nduraser pn atunci s-o vnd,
pentru c nu se puteau obinui cu gndul s ncap pe mini
strine. Ea singur le mai rmsese din tot avutul lor, dar duhul
ru, care pusese stpnire pe Wilm, i nbuise toate
simmintele bune, iar Kaspar nu era n stare s-l nfrunte.

Era n septembrie. ncepuse iarna scoian cu nopile ei


lungi. Un vnt tios rostogolea deasupra Clydestrom-ului norii
grei ai nopii, asemntori unor culmi de ghea. ntunericul se
lsase ca un zbranic negru peste rpele munilor, peste
smrcuri, peste albiile tulburi ale rurilor, care parc te priveau
negre ca hul cel fioros al iadului. Falke pea nainte i Strumpf
n urma lui; cutremurat de propria-i ndrzneal, acesta se uita
posomort, cu ochii plini de lacrimi, la srmanul animal care
mergea senin i nevinovat la moarte. Curnd, mna care-l ocrotise
i-l hrnise i va curma firul vieii. Au ajuns cu greu ntr-o vale
ngust i mltinoas, ascuns ntre muni, npdit de muchi,
de tufe de iarb neagr i plin de bolovani. Un lan de muni
prpstioi, ntunecai, ce se pierdeau n ceaa cenuie, ncingeau
valea aceasta, unde rareori clca picior de om.

Cei doi pescari mergeau pe pmntul mltinos, nesigur,


ndreptndu-se spre o stnc uria care se ridica n mijlocul
drumului. Un vultur i-a luat zborul, ipnd, de pe stnc.
Srmana vac mugea ncetior, cu jale, ca i cum pricepea toat
grozvia acelei nopi, ca i cum tia ce soart o ateapt. Kaspar a
ntors capul ca s-i tearg lacrimile ce-i iroiau pe obraji i s-a
uitat devale, prin strunga pe unde venise. Jos, departe, se auzeau
valurile mrii izbind cu vuiet stnca. De undeva, de sus, dinspre
crestele munilor, peste care se lsaser nori negri, grei, rzbea
din timp n timp un murmur surd. Cnd Kaspar s-a ntors spre
prietenul su, acesta tocmai ridicase securea asupra blndului
dobitoc, pe care-l legase de stnc. Privelitea aceasta l-a tulburat
ntr-att, nct i-a zdruncinat hotrrea de a se supune orbete
prietenului su; a ngenuncheat la picioarele lui, frngndu-i
minile i strignd cu desperare:

Pentru Dumnezeu, Wilm, Falke! Cru vaca, cru-te pe


tine, cru-ne pe amndoi! Mntuiete-i sufletul! Scap-i viaa!
Dac vrei cu orice pre s pui la ncercare buntatea Domnului,
ateapt pn mine i jertfete mai bine alt animal n locul
blndei noastre vaci!

Ai nnebunit, Kaspar? a strigat Wilm ca scos din mini,


innd securea ridicat. S cru vaca i s mor de foame?

N-o s mori de foame, a rspuns Kaspar hotrt. Atta


timp ct oi avea aste dou mini, n-o s mori de foame! O s
muncesc din zori i pn n noapte pentru tine, numai s nu-i
vinzi sufletul i s crui bietul dobitoc!

Atunci ia securea i crap-mi capul! a strigat Falke


desperat. N-o s m mic din locul sta pn n-am fcut ce
trebuia s fac. Poi s dobndeti tu comorile lui Carmilhan n
locul meu? Pot minile tale s agoniseasc mai mult dect
ca s-i duci traiul de azi pe mine? n schimb minile acestea pot
s pun capt zbuciumului meu, aa c jertfete-m pe mine!

Wilm, njunghie vita i ucide-m i pe mine! Nu-mi pas!


Vreau mntuirea sufletului tu. Vai! Iat, te afli lng altarul
pgn al picilor4 i jertfa pe care vrei s-o aduci e hrzit
necuratului.

Habar n-am de aa ceva! a strigat Falke, rznd slbatic,


ca unul care era hotrt s nu aud i s nu vad nimic din tot ce
putea s-l abat din drum. Kaspar, eti nebun i m nnebuneti
i pe mine, dar iat, a spus el, aruncnd securea i ridicnd
cuitul de pe piatr, ca i cum ar fi vrut s se njunghie, rmi cu
vaca, dar fr mine!

Atunci Kaspar a srit la ei, i-a smuls din mn unealta


aductoare de moarte, a luat securea, a ridicat-o n aer, i a izbit
cu atta putere capul dobitocului iubit, nct acesta s-a prvlit la
picioarele stpnului su fr s tresar.

Totul se petrecuse uluitor de repede. Un fulger a brzdat apoi


cerul i tunetul a cutremurat triile. Falke i-a holbat ochii la
prietenul su. Se simea ca un brbat n toat firea n faa unui
copil, minunndu-se c bieandrul se dovedea mai cuteztor
dect el, omul mare. Dar Strumpf nu prea speriat de tunet, nici
tulburat de uluiala tovarului su. S-a repezit la vac i, fr s
scoat o vorb, a nceput s-o jupoaie de piele. Venindu-i puin n
fire, Wilm i-a dat o mn de ajutor. Dar pe ct de mare i fusese
mai nainte nerbdarea de a vedea svrit jertfa, pe att de
adnc era acum scrba cu care lucra. Furtuna se nteea,
tunetele zguduiau munii, fulgere ngrozitoare erpuiau n jurul
stncii i peste muchiul din rp. Vntul, care nu izbutise s
rzbat sus, spre nlimi, i avea sla jos, umplnd valea i
rmul cu un vuiet slbatic. n cele din urm, cei doi pescari, uzi
leoarc, au jupuit vita de piele, pe care au ntins-o pe jos; Kaspar
l-a nfurat apoi pe Falke n ea i l-a legat strns, aa cum i
poruncise acesta. Dup ce i-a dus treaba la bun sfrit, bietul
om a rupt tcerea care dinuia de atta vreme i, privindu-l cu
mil pe prietenul su amgit, l-a ntrebat cu glas tremurtor:
4 Picii - locuitorii din regiunile de miaz-noapte ale Marii Britanii naintea erei noastre,
strmoi ai scoienilor de astzi.
Ce mai pot face pentru tine, Wilm?

Nimic, a rspuns cellalt. Rmi cu bine!

Rmi cu bine! i-a urat Kaspar. Dumnezeu s te aib n


paza lui i s te ierte aa cum te iert i eu.

Acestea au fost ultimele cuvinte pe care le-a mai auzit Wilm,


cci Kaspar s-a i mistuit n ntuneric. n aceeai clip a izbucnit
una dintre cele mai pustiitoare furtuni pe care le vzuse Wilm
vreodat. nti a scprat un fulger, luminnd munii, stncile
din apropiere, valea cu valurile spumegnde ale mrii i insulele
stncoase mprtiate n golf. Printre insulele acestea i s-a prut
c desluete contururile unui uria vas strin fr catarge; dar
abia i-a rsrit dinaintea ochilor, c a i disprut n bezn.
Tunetele bubuiau asurzitor. Din muni se rostogoleau spre el
amenintoare puhoaie de pietri, iar din nlimi se revrsau
uvoaie de ap att de uriae, nct valea ngust i mltinoas
s-a umplut ct ai clipi i apa i-a ajuns lui Wilm pn la umeri.
Din fericire, Kaspar l aezase pe Wilm pe un dmb, altminteri s-
ar fi necat. Apa cretea mereu i Wilm se cznea s-i schimbe
poziia primejdioas, dar pielea n care era nvelit l strngea ru
i nu-l lsa s se mite. Zadarnic l-a strigat pe Kaspar. Acesta era
departe. n clipele acelea de nenorocire nu a ndrznit s
rosteasc numele Domnului, iar la gndul c ar putea s cheme
n ajutor puterile ntunecate n mna crora se afla, l treceau fiori
de groaz. Apa i-a ajuns pn la urechi i i-a atins buzele.

Dumnezeule, sunt pierdut! a strigat el, simind cum i se


urc apa n susul obrazului.

Dar n clipa n care a scos strigtul, a auzit ca prin vis un


zgomot asemntor cu vuietul apelor unei cascade i minune
apa s-a deprtat de buzele lui. uvoiul i croise drum printre
stnci i se scurgea la vale. Ploaia s-a potolit i ntunericul a
nceput s se destrame. Wilm a prins puin curaj, o raz de
speran i ncolise n suflet. Se simea vlguit ca dup o lupt cu
moartea i ar fi dat orice s ias din pielea care-l strngea Dar,
dei primejdia de a-i pierde viaa se ndeprtase, el nu se
linitise. Zbuciumul plin de dezndejde i rvea i acum
sufletul, iar lcomia l inea nemiloas n ghearele ei, ndrjindu-l
n lupta pe care o ddea. n cele din urm, moleit de frig i de
oboseal, a czut ntr-un somn ca de plumb.

i a dormit aa cam vreo dou ceasuri. Vntul rece care-i


fichiuia obrazul i vuietul valurilor mrii l-au scos din aceast
fericit uitare de sine. Cerul se ntunecase din nou. Un fulger
asemntor cu cel care vestise prima furtun a brzdat iar cerul
i, la lumina acestuia, lui Falke i s-a prut c zrete vasul cel
strin legnndu-se pe creasta unui val, n apropierea stncii din
Steenfoll. Apoi vasul a disprut n adncurile grotei. Pescarul a
holbat ochii la vedenie. Cci fulgerele brzdau acum bolta fr
contenire, luminnd ntinsul mrii. Deodat, o trmb de ap ct
un munte s-a ridicat din vale i l-a izbit pe Falke cu atta putere
de un col de stnc, nct i-a pierdut cunotina. Cnd i-a
venit n fire, furtuna se potolise i cerul se nseninase, doar
fulgerele mai scprau din cnd n cnd. Falke se afla la poalele
munilor care ncingeau valea. Se simea att de sfrit, c
aproape nu era n stare s se mite. Valurile se izbeau molcom,
plescind, de stnci, i prin clocotul apei rzbtea o muzic
solemn, ca o cntare bisericeasc. Sunetele, la nceput slabe ca o
nchipuire, erau tot mai limpezi, mai aproape. Prea melodia unui
psalm pe care-l auzise n vara trecut pe un vas olandez de
pescuit scrumbii.

Apoi a desluit glasuri omeneti, ba parc i cuvintele


cntecului. Vocile veneau de jos, din vale. Falke s-a trt cu greu
pn la o piatr pe care i-a sprijinit capul i s-a uitat n jos.
Acolo a vzut un alai de fpturi omeneti care se ndreptau spre
el, cntnd melodia pe care o auzise mai nainte. Feele
oamenilor, ale cror veminte preau s fie ude leoarc, erau
pline de mhnire i de team. Cnd au ajuns lng el, toi au
tcut. n fruntea alaiului peau civa muzicani, urmai de
marinari. Dup ei venea un brbat nalt, mbrcat n straie de
mod veche, bogat
mpodobite cu fir, ncins cu o sabie, innd n mn un toiag lung
i gros de bambus, cu mciulie de aur. La stnga sa, un arap
tnr i ntindea din cnd n cnd o pip lung, din care stpnul
trgea grav cteva fumuri i apoi pea mai departe. Omul s-a
oprit eapn n faa lui Wilm. La stnga i la dreapta lui se nirau
ali brbai nvemntai cu mai puin strlucire, toi cu pipe n
mini, acestea prnd ns mai puin scumpe dect aceea pe care
o purta arapul ce-l nsoea pe brbatul cel voinic. Dup ei venea
mult lume, printre care o mulime de femei, unele cu prunci n
brae sau cu copii de mn, toate n veminte de pre de pe
meleaguri strine. O ceat de marinari olandezi ncheia cortegiul.
Marinarii mestecau tabac i ineau n colul gurii cte o pip
mic, negricioas, pe care o fumau ntr-o tcere sumbr.

Pescarul s-a uitat ngrozit ia adunarea aceasta ciudat. n


ateptarea celor ce aveau s se mai ntmple, a mai prins ns
puin curaj. Fpturile acelea au stat mult vreme n jurul lui.
Fumul pipelor se nla ca un nor deasupra capetelor lor,
risipindu-se printre luminiele sclipitoare ale stelelor. i cercul a
nceput s se strng tot mai mult n jurul lui Wilm se fuma tot
mai mult i din pipe ieea un fum des de puteai s-l tai cu cuitul.

Falke era un om nenfricat i se pregtise pentru fapte


neobinuite, dar la vederea acestei mulimi ciudate, care se
nghesuia n jurul lui de parc-ar fi vrut s-l striveasc, l-a prsit
curajul, fruntea i s-a mbrobonat de sudoare i a simit c lein
de spaim. Dar nchipuii-v groaza care l-a cuprins cnd,
ntorcnd ntmpltor capul, l-a vzut pe omuleul cu haine
galbene lng el, eapn, ncremenit, ca atunci cnd i ieise
prima dat n cale. Numai c acum inea i el o pip ntre dini,
parc n btaie de joc. Cuprins de o spaim de moarte, Falke a
strigat ctre cpetenia mulimii:

n numele celui pe care-l slujii, cine suntei voi i ce vrei


de la mine?

Cel ntrebat a tras de trei ori din pip, mai solemn dect
nainte, a ntins-o apoi slugii sale i a rspuns cu o rceal de
ghea:

Sunt Alfred Franz van der Swelder, cpitanul vasului


Carmilhan din Amsterdam. n drum spre cas, venind de la
Batavia, vasul s-a scufundat mpreun cu toi oamenii de pe el.
Nenorocirea s-a ntmplat aici, n apropierea acestui rm
stncos. Iat-i pe ofieri, iat-i pe cltori i iat-i i pe destoinicii
mei marinari. S-au scufundat toi, o dat cu mine. De ce ne-ai
chemat din lcaul nostru din fundul mrii? De ce ne-ai tulburat
linitea?

A vrea s tiu unde se afl comorile de pe Carmilhan.

n fundul mrii.

Unde?

n grota din Steenfoll.

Cum pot s ajung la ele?

Pentru o scrumbie, o gsc se scufund n vltoare. Oare


comorile de pe Carmilhan nu merit atta osteneal?

Care va fi partea mea?

Mai mult dect ai nevoie pentru un trai ndestulat.

Omuleul cu haine galbene a rnjit i toat adunarea a


izbucnit n hohote de rs

Ai terminat? a ntrebat cpitanul.

Am terminat. Rmi cu bine!

Rmi cu bine, pn ne vom revedea! a rspuns olandezul


i s-a pregtit s plece.

Muzicanii s-au aezat din nou n fruntea alaiului i s-au


ndeprtat toi n aceeai rnduial n care veniser i cu acelai
cntec solemn care se auzea tot mai ncet, pn s-a pierdut cu
totul n vuietul valurilor ce se izbeau de stnci. Wilm i-a ncordat
puterile ca s-i desfac legturile i n cele din urm a izbutit s
scoat o mn, i-a desfcut frnghiile cu care era legat, apoi a
ieit din pielea vacii. A pornit n fug spre csua sa, fr s se
mai uite napoi, i acolo l-a gsit pe bietul Kaspar Strumpf ntins
nemicat pe jos, fr cunotin. Cnd, dup mari strdanii, l-a
readus n simiri, bunul pescar i-a ntmpinat vechiul prieten, pe
care-l crezuse pierdut, cu lacrimi de bucurie. Raza de speran
care se ntrezrise s-a stins ns repede. Falke i pusese n gnd
s porneasc din nou la nfptuirea nesbuitelor sale dorine.

Mai bine n iad dect s mai triesc n calicia asta, ntre


aceti patru perei goi! Dac vrei, vino cu mine, dac nu, eu tot
m duc.

Rostind aceste vorbe, Wilm a apucat o fclie, a luat un amnar


i o funie i a plecat grbit. Kaspar a rupt-o la fug dup el, ct l
ineau picioarele, i l-a ajuns chiar pe stnca unde se
adpostiser mai nainte de furtun. Wilm tocmai se lega cu funia
i se pregtea s coboare n grota neagr, de unde se auzea un
vuiet surd. Orice struin a fost zadarnic: omul se nverunase
ntr-att, c nu puteai s-l ndupleci pentru nimic n lume.
Kaspar a vrut s coboare i el, dar Falke i-a poruncit s rmn
sus, ca s in funia.

Cu nite sforri uriae, pe care le face numai omul care are


un curaj fr seamn, i cu o putere nemaivzut, pe care o d
numai lcomia oarb, Falke a cobort n grot i s-a oprit n cele
din urm lng o stnc sub care se nvolburau, vuind fr
astmpr, horbotele negre, cu spum alb, ale talazurilor. Falke
i-a aintit spre ap privirile lacome, pn a descoperit n sfrit
ceva ce sclipea la picioarele lui. A pus jos fclia i s-a repezit s
ridice ceea ce descoperise. Atrna foarte greu: era un sipet plin cu
galbeni. I-a strigat tovarului su vestea cea bun, dar n-a
ascultat de rugminile fierbini ale acestuia. Kaspar l implora s
se mulumeasc cu att i s se ntoarc sus. Dar Falke era de
prere c acesta era doar primul rod al ndelungatelor sale
strduine. A cobort a doua oar i din mare s-au auzit deodat
nite hohote de rs, iar Wilm Falke n-a mai aprut sus niciodat.

Kaspar s-a ntors singur acas. Din ziua aceea a devenit alt
om. Mintea i sufletul i se zdruncinaser. Fiindc era un om
simitor, zbuciumul prin care trecuse i luase minile. De atunci a
lsat totul n paragin. Umbla zile i nopi n netire, cu ochii
pierdui n gol, i tuturor le era mil de el, dar l ocoleau.

Un pescar spunea c l-a zrit pe Wilm Falke pe rm, ntr-o


noapte furtunoas, printre marinarii vasului Carmilhan", n
noaptea cnd a disprut i Kaspar Strumpf.

Oamenii l-au cutat pretutindeni, dar nu i-au dat de urm.


Se zvonea ns c era vzut adesea, alturi de Falke, printre
marinarii vasului vrjit, care de atunci a aprut mereu lng
grota din Steenfoll.

Miezul nopii a trecut de mult, zise studentul, cnd


giuvaergiul i-a sfrit povestea. Se pare c nu mai e nici o
primejdie. M toropete somnul. V sftuiesc i pe dumneavoastr
s v culcai. Acum putei s dormii fr grij.

Pn la dou nu m ncumet s m culc, rspunse


vntorul. Se spune c ntre unsprezece i dou e vremea hoilor.
Tuturora li se opri rsuflarea. Ascultau. n clipa aceea unul
dintre slujitori iei n goana mare din camera contesei strignd c
o ceat de vreo zece-doisprezece brbai narmai se ndrepta spre
han.

Vntorul puse mna pe puc, studentul i scoase pistolul,


calfele i luar nite bte, iar cruul scoase din buzunar un
cuit lung. Toi rmaser apoi ncremenii, uitndu-se unul la
altul, nehotri.

Se aezar toi aproape de trepte: studentul, n capul scrii,


lng vntor, faurul cel curajos, aplecat peste balustrad, cu
pistolul ndreptat spre treptele din mijloc; n spatele lor,
giuvaergiul i cruul, gata s dea piept cu oricine, dac s-ar fi
ajuns la o lupt corp la corp. Dup cteva clipe de tcere s-a auzit
poarta i parc i nite glasuri care vorbeau n oapt.

Apoi s-au desluit pai apropiindu-se de scar. Trei brbai


voir s urce scara. Se pare ns c nu se ateptau la primirea
care li se fcu n clipa cnd au pit pe prima treapt. Vntorul
strig deodat cu glas tuntor:
Stai! nc un pas i s-a terminat cu voi! Pregtii-v
armele, prieteni, i ochii n plin!

Cei trei tlhari se retraser n grab, speriai, i se duser s


se sftuiasc cu ceilali. Dup ctva timp, unul dintre ei se
ntoarse:

Preacinstiii mei domni, zise el, v punei viaa n


primejdie fr rost, n chip necugetat, fiindc suntem muli i o s
v ucidem pn la unul. Dai-v napoi! N-avem nimic cu voi i nu
vrem s v lum nici mcar o lscaie.

Atunci ce vrei! strig studentul. Niciodat n-o s ne


ncredem n nite tlhari ca voi! Dac vrei s ne jefuii, poftim,
venii, dar celui dinti care ndrznete s urce treptele i ard una
la scfrlie, c n-o s se mai scoale de jos!

Vrem s stm de vorb cu doamna! S vin jos de bun


voie, rspunse tlharul. N-o s i se ntmple nimic. O s-o ducem
ntr-un loc sigur i linitit, iar slujitorii ei clri au s-l vesteasc
pe conte c preul rscumprrii soiei sale este de douzeci de
mii de guldeni.

Nu ne nvoim la aa ceva, rspunse vntorul, scrnind


din dini de furie i ridicnd cocoul armei. Dac n-o tergi nainte
de a numra pn la trei, s tii c trag! Unu, doi...

Stai! tun tlharul. Nu trage ntr-un om fr aprare, care


vine ca sol! Nu fii fr minte! Ce mare isprav ai face dac m-ai
mpuca? Cei douzeci de tovari ai mei au s m rzbune. De ce
vrei s umplem coridorul cu mori sau cu rnii? Ce i-ar folosi
contesei voastre? Dac vine de bun voie, crede-m c i se va da
toat cinstirea cuvenit. Am s numr eu pn la trei, i dac nu
iei degetul de pe trgaci, s tii c ea o s trag ponoasele pentru
tot ceea ce se va ntmpla. Unu, doi, trei!

Cu cinii tia nu-i de glumit, opti vntorul, fcnd pe


voia tlharului. Martor mi-e Dumnezeu c de via nu-mi pas,
dar dac ucid pe vreunul dintre ei, ar suferi doamna contes. S-i
cer i ei sfatul. S ridicm, urm el, steagul alb pentru o jumtate
de ceas. Trebuie s-o pregtim pe doamna contes, cci dac ar
afla pe neateptate ce primejdie o pndete, s-ar putea s moar
de spaim.

Fie! rspunse tlharul i porunci ca jos, la picioarele scrii


s stea de paz ase oameni.

Nefericiii cltori intrar buimaci, n frunte cu vntorul, n


camera contesei. Odaia aceasta se afla foarte aproape de scar, i
contesa auzise totul. Palid, tremurnd ca varga, se hotrse s
se supun soartei.

De ce s primejduiesc fr rost viaa attor oameni


cumsecade? spuse ea. Cum s v cer s m aprai, cnd nici nu
m cunoatei mcar? Nu vd nici o scpare, trebuie s-i urmez
pe nemernicii acetia.

Nenorocirea care o lovise pe contes i curajul ei i micar


pe toi. Vntorul jur cu lacrimi n ochi c n-o s poat ndura o
astfel de ruine, iar studentul se plnse c era prea nalt
msura ase picioare.

Dac a fi mai scund numai cu o jumtate de cap, strig


el, i n-a avea barb, a ti ce am de fcut. M-a mbrca cu
rochia doamnei contese i ticloii ar bga de seam prea trziu
c i-am nelat.

i Felix prea adnc tulburat de nefericirea curajoasei


doamne. Purtarea ei l micase, amintindu-i de mama lui, plecat
din via n floarea vrstei, de parc ea s-ar fi aflat acum n
groaznica situaie a contesei. Se simea plin de curaj i era gata
s-i dea viaa pentru ea. Auzind ns cuvintele studentului, n
mintea lui licri un gnd ndrzne. Nu-l ncerca nici un pic
teama, se gndea numai cum s scape viaa acestei femei.

Dac-i vorba numai de att, zise el sfios, nroindu-se,


dac-i nevoie numai de un trup zvelt, de un obraz spnatic i de o
inim curajoas ca s-o salveze pe doamna contes, nu sunt nici
eu de lepdat. Pentru Dumnezeu, mbrcai hainele mele, aezai-
v plria mea pe frumosul dumneavoastr pr, luai desaga mea
n spinare i pornii la drum, travestit n Felix giuvaergiul.

Cei de fa rmaser uimii de curajul tnrului, iar


vntorul l strnse n brae, plin de bucurie.
Dragul meu! strig el. Eti gata s faci ceea ce spui?Vrei
s te mbraci cu rochia stpnei mele i s-o salvezi? Dumnezeu i-
a dat gndul acesta! Dar n-am s te las singur. Rmn i eu. Vei
avea n mine cel mai bun prieten. Atta timp ct voi tri, nu voi
ngdui s i se fac nici cel mai mic ru.

Jur s rmn i eu cu dumneata! strig studentul.

Contesa primi numai dup multe struine oferta lui Felix.


Nu se putea obinui cu gndul c un om strin se jertfea pentru
ea. Era sigur c atunci cnd tlharii vor descoperi neltoria, se
vor rzbuna crunt. n cele din urm, ns, se ls nduplecat de
rugminile tnrului. tia c, dac va scpa cu bine, va face tot
ce-i va sta n putin ca s-l scoat pe salvatorul ei din mna
tlharilor. Vntorul i ceilali cltori l nsoir pe Felix n odaia
studentului, unde acesta se mbrc n grab cu vemintele
contesei. Vntorul i prinse la tmple cteva bucle false de-ale
jupnesei, iar pe cap o plrie de femeie, dup care toi l
asigurar c era de nerecunoscut. Chiar faurul jura c, dac l-ar
ntlni pe strad, i-ar scoate plria naintea lui, fr a bnui c-
l salut pe curajosul su tovar.

ntre timp, contesa, ajutat de jupneas, scoase din desaga


tnrului giuvaergiu haine de-ale acestuia i se mbrc cu ele.
Cu plria tras pe ochi, cu toiagul de drume n mn i cu
desaga n spinare mai uoar acum, n asemenea veminte era de
nerecunoscut. n alte mprejurri cltorii ar fi rs cu poft de
travestirea aceasta plin de haz. Apoi, calfa cea nou i mulumi
cu lacrimi n ochi lui Felix i i fgdui ajutor grabnic.

Doar o singur rugminte am, rspunse Felix. n desaga


mea se afl o cutioar. Pstrai-o cu grij, fiindc dac s-ar
pierde, a fi tare nefericit. E un dar pentru aceea care m-a crescut
i...

Gottfried, vntorul, tie unde se afl castelul meu,


rspunse ea. N-ai nici o grij, o s-i fie dat neatins napoi, cci
ndjduiesc, tinere cu suflet nobil c o s vii la noi, ca s primeti
mulumirile soului meu i ale mele.

Pn s apuce Felix s rspund, de pe scar se auzir


glasurile aspre ale tlharilor, care vesteau c timpul de gndire
trecuse i c totul era gata pentru plecarea contesei. Vntorul
cobor i le spuse c nu-i poate prsi stpna, c mai bine
merge i el oriunde cu ea, dect s se ntoarc la stpnul lui fr
dnsa. Studentul inea i el mori s-o nsoeasc pe contes.
Tlharii se sftuir ntre ei i n cele din urm ncuviinar s-i ia
i pe dnii. Vntorul a trebuit ns s-i predea numaidect
armele. Apoi tlharii le spuser celorlali s-i pstreze cumptul
i s atepte n linite plecarea contesei.

Felix i acoperi faa cu vlul plriei i se aez ntr-un col,


cu fruntea sprijinit n palm, ateptnd tlharii cu aerul unei
fiine ndurerate. Cltorii se retraser n cealalt ncpere, dar se
aezar n aa fel, nct s vad ce se petrece dincolo. Vntorul
prea trist ns urmrea din colul su, cu luare-aminte, tot ce se
ntmpla. Dup cteva clipe, ua se deschise i apru un brbat
chipe, bine legat, cam de vreo treizeci i ase de ani. Purta un soi
de veminte osteti i o decoraie pe piept. La bru avea o sabie
lung, iar n mn inea o plrie mpodobit cu pene scumpe.
Doi dintre oameni lui rmaser de paz la u.

Brbatul cel chipe se ndrept, cu o plecciune adnc, spre


Felix, puin stnjenit c avea de-a face cu o doamn att de
nobil. Se blbi la nceput, dar pn la urm izbuti s lege
cteva cuvinte.

Doamn, zise el, oamenii trec uneori prin clipe grele,


cnd e nevoie s dai dovad de mult rbdare, i acum
dumneavoastr trecei prin astfel de clipe. S nu v temei, v
vom da cinstirea cuvenit unei doamne att de nobile. Ne vom
ngriji de tot ce v trebuie i n-o s avei a v plnge de nimic, n
afar poate doar de spaima prin care ai trecut n seara aceasta.

Dup ce rosti aceste cuvinte, tcu ateptnd un rspuns.


Dar Felix nu scotea o vorb. Atunci cpetenia tlharilor vorbi mai
departe:

S nu credei c sunt un tlhar de rnd, un uciga. Sunt


un om nefericit, silit de mprejurri potrivnice s duc viaa asta.
Ne-am hotrt s plecm pentru totdeauna de pe aceste
meleaguri, dar avem nevoie de bani de drum. Ne-ar fi fost uor s
jefuim civa negutori sau o diligen, dar am fi nenorocit poate
pentru toat viaa o mulime de oameni. Domnul conte, soul
dumneavoastr, a motenit acum ase sptmni cinci sute de
mii de taleri. Din belugul domniilor-voastre nu v cerem dect
douzeci de mii de guldeni. Att i nimic mai mult. De aceea v
rog s avei bunvoina s-i scriei de ndat o scrisoare
nepecetluit soului dumneavoastr, n care s-l ntiinai c o s
vi se dea drumul n schimbul acestei sume. Ar fi bine s fie
trimis ct mai grabnic, cci altfel, s nu mi-o luai n nume de
ru, am fi silii s ne purtm mai aspru cu dumneavoastr. Nu
vom primi banii dect dac vor fi adui aici de un singur om i n
cea mai mare tain.

Toi oaspeii hanului ascultau cu cea mai mare luare-aminte


vorbele acestea. Contesei ns, poate mai mult dect celorlali, i se
strnse inima de fric. Se temea ca generosul tnr, care se
jertfise pentru ea, s nu se dea de gol! Avea de gnd s-l
rscumpere cu o mare sum de bani, dar era hotrt s nu-i
urmeze pe tlhari pentru nimic n lume. n buzunarul surtucului
tnrului giuvaergiu gsise un cuit. i strngea plselele n
pumn, hotrt mai curnd s se omoare dect s ndure ruinea
aceea.

Nici Felix nu era mai puin speriat. E drept c se mngia la


gndul c, ajutnd o femeie lipsit de aprare ntr-o mprejurare
att de grea, fcea un act vrednic de cinste, brbtesc, dar se
temea s nu-l trdeze glasul sau vreo micare nepotrivit. Cnd l
auzi pe tlhar vorbind despre scrisoarea pe care trebuia s-o
trimit, teama i spori i mai mult.

Cum s-o scrie? Ce titlu s-i dea contelui? Ce cuvinte s


foloseasc, fr s se dea de gol?

Dar spaima i fu de nedescris cnd cpetenia tlharilor i


puse n fa o hrtie i o pan, rugndu-l s-i ridice vlul i s
scrie.

Felix nu-i ddea seama ct de bine l prindeau vemintele


cu care se mbrcase. Dac-ar fi tiut, nu s-ar mai fi temut c
putea fi descoperit. Vrnd-nevrnd, trebui s-i ridice vlul, iar
tlharul n vemnt de osta, micat de frumuseea doamnei i de
trsturile ei drze, cam brbteti, o privi cu i mai mult respect.
Lucrul acesta nu-i scp agerului ochi al giuvaergiului;
ncredinat c va trece cu bine prin aceste clipe primejdioase, lu
pana i scrise aa-zisului su so, ntr-o form pe care o citise
cndva ntr-o carte veche:

Stpnul i soul meu!

Eu, nefericita voastr soie, am czut n toiul nopii, n timpul


cltoriei mele, n mna unor oameni care nu tiu ce au de gnd cu
mine. M opresc la ei pn cnd dumneavoastr, conte, vei binevoi
s trimitei suma de douzeci de mii de guldeni.

Vi se atrage luarea-aminte s nu v plngei stpnirii, s nu-i


cerei nici un fel de ajutor i s trimitei banii printr-un singur om la
hanul din Spessart. Dac nu vei ndeplini ntocmai cererea
aceasta, voi rmne ntr-o lung i cumplit robie.

V rog cu lacrimi n ochi s trimitei grabnic ajutor.

A dumneavoastr nefericit soie.

ntinse apoi acea neobinuit scrisoare cpeteniei tlharilor,


care o citi i ncuviin:

Ce poruncii? ntreb el. S v nsoeasc jupneasa, sau


vntorul? Pe unul dintre ei trebuie s-i trimit cu rvaul la soul
domniei-voastre.
M vor nsoi vntorul i domnul acesta, rspunse Felix.

Bine, ncuviin tlharul, ndreptndu-se spre u i


chemnd jupneasa. Spunei-i acestei femei ce are de fcut.

Jupneasa apru tremurnd. Felix pli la gndul c s-ar


putea da n vileag. Vorbi totui cu un curaj da necrezut:

N-am alt porunc dect s-l rogi pe conte s m scoat


ct mai repede din nenorocirea aceasta.

i, adug cpetenia tlharilor, cerei domnului conte, cu


mare struin, s fie tcut ca mormntul i s nu porneasc
mpotriva noastr, pn cnd soia sa nu va fi din nou lng
dnsul. Iscoadele noastre ne-ar ntiina foarte repede i atunci
nu am mai rspunde de nimic.

Cu dinii clnnind, jupneasa fgdui c va face totul


ntocmai. I se mai porunci s pregteasc numai o legtur cu
cteva veminte i albituri pentru doamna contes. Mai mult nu
putea lua, cci nu se putea mpovra cu greuti mari. Dup ce
porunca i-a fost ndeplinit, cpetenia tlharilor se nclin iar n
faa contesei i o pofti s-l urmeze. Vntorul i studentul se
pregtir i ei de plecare. Toi trei coborr apoi treptele, nsoii
de cpetenia tlharilor.

Caii ateptau n faa hanului din pdure Unul i fu dat


vntorului, altul, un animal mrunt, frumos, cu o a femeiasc,
era destinat contesei, iar un al treilea cal fu dat studentului.

Cpetenia tlharilor l ajut pe tnrul giuvaergiu s


ncalece, strnse bine chingile calului, i nclec i el pe fugarul
lui. Contesa era pzit, de-a dreapta i de-a stnga, de cpetenia
tlharilor i de unul dintre oamenii lui. Vntorul i studentul
erau supravegheai n acelai fel. Dup ce nclecar i ceilali
tlhari, cpetenia lor scoase un uierat ascuit i toat ceata se
mistui n desiul pdurii.

Dup spaima pe care o trseser, oaspeii n odaia din capul


scrii i-au venit ncet-ncet n fire. Ca toi oamenii scpai de o
mare nenorocire sau de o primejdie neateptat, poate c ar fi fost
cuprini i ei de o veselie fr seamn, dac n-ar fi fost ngrijorai
de soarta celor trei tovari ai lor, luai pe sus, cu de-a sila, n
faa ochilor lor. Aa, nu mai conteneau s-l laude pe tnrul
giuvaergiu, iar contesa plngea micat, plin de recunotin
pentru omul acesta, pe care nu-l vzuse n viaa ei i cruia nu-i
fcuse nici cel mai mic bine. Numai gndul c tnrul nu era
singur i mai linitea pe toi. n clipe grele, curajosul vntor i
isteul student aveau s fie lng el, s-l mbrbteze. i poate c
vntorul, care era att de iscusit, avea s nscoceasc pn la
urm vreun mijloc de scpare. Se sftuir ce s fac mai departe
i, deoarece contesa nu se legase prin nici un jurmnt fa de
tlhari, hotr s se ntoarc nentrziat la soul ei, pentru ca
acesta s ia toate msurile spre a descoperi ascunziul unde
fuseser dui prizonierii i a-i scpa. Cruul fgdui s se duc
la Aschaffenburg i s cear crmuirii s-i prind pe tlhari, iar
faurul spuse c-i va continua cltoria.

Restul nopii se scurse n linite. Peste hanul din pdure,


unde se petrecuser ntmplri att de zbuciumate, se aternu o
tcere de mormnt. A doua zi de diminea, slujitorii contesei
coborr spre a face pregtirile de drum, dar se ntoarser grabnic
cu vestea c hangia i rndaii ei se aflau ntr-o stare jalnic.
Toi erau legai cobza i strigau dup ajutor.

Cltorii se privir foarte mirai.

Cum? strig faurul. E cu putin oare ca oamenii acetia


s nu fie vinovai? S-i fi nedreptit oare, crezndu-i nelei cu
tlharii?

M-a prinde pe capul meu, rspunse cruul, c am avut


totui dreptate. Vor doar s ne pcleasc, s nu descoperim
crdia. V aducei aminte de mutrele ciudate pe care le-am
ntlnit n han? V amintii de dulul dresat care mi-a ainut
calea pe trepte i nu m-a lsat s trec? Dar c hangia i rndaul
s-au ivit pe neateptate i m-au ntrebat, ncruntai, ce caut, v
mai amintii? Totui, lucrurile s-au sfrit cu bine, spre norocul
nostru i mai ales ai doamnei contese. Dac nu ni s-ar fi prut
ciudate toate acestea, dac purtarea hangiei nu ne-ar fi pus pe
gnduri, nu ne-am fi unit i n-am fi rmas treji. Tlharii ar fi
nvlit n timpul somnului asupra noastr, sau cel puin ar fi pus
strji la ui, i n-am mai fi putut folosi iretlicul cu ajutorul
cuteztorului tnr.

Deoarece toi erau de prerea cruului, se hotrr s-o dea


pe hangi i pe slugile ei pe mna oamenilor crmuirii. Pentru ca
acetia ns s nu bnuiasc deocamdat ceva, slujitorii contesei
i cruul coborr n sala de mese a hanului i i dezlegar pe
tinuitorii tlharilor, prefcndu-se c-i comptimesc. Iar hangia,
ca s-i mbuneze, le ceru o plat foarte mic i-i pofti s mai
treac pe la hanul ei ct de curnd.

Cruul plti, i lu rmas bun de la tovarii lui i i


vzu de drum. Apoi plecar i cele dou calfe. Orict de uoar
era desaga giuvaergiului, pentru spinarea firavei doamne era
totui grea. Dar i mai grea i era inima, fiindc la plecare,
ticloasa hangi, lundu-i rmas bun, i strnse mna zicnd
gingaului flcu pe care-l avea n fa:
Ei, dar tare tinerel ai pornit n lume! Pesemne c eti o
poam bun! Te-o fi izgonit meterul! Ei, dar treaba ta! Ce m
privete pe mine? La ntoarcere, te rog s-mi faci cinstea s mai
dai pe aici! Drum bun!

Contesa se temea grozav s n-o trdeze vocea ei catifelat,


aa c nu ndrznea s scoat nici un cuvnt. Dndu-i seama de
ceea ce se petrecea, faurul i lu tovarul de bra, o salut pe
hangi i porni spre pdure, ngnnd un cntec vesel.

n sfrit, acum sunt n siguran! strig contesa, dup ce


se ndeprtar. Tot timpul m-am temut s nu m recunoasc
femeia aceea i slugile ei s nu pun mna pe mine. V sunt
foarte recunosctoare tuturora! Te atept la castelul meu. Acolo l
vei regsi, fr doar i poate, i pe tovarul dumitale de drum.

Faurul i fgdui c va trece neaprat pe la castel. Vorbind, i


ajunse din urm caleaca contesei. Doamna deschise portiera, se
strecur nuntru, l salut nc o dat pe nsoitorul ei, i
caleaca porni.

n timpul acesta tlharii i prinii lor ajunser la locul de


popas al bandei. Pornir n goan prin pdure, pe poteci
neumblate. Clreau tcui, fr s schimbe un cuvnt cu prinii.
Erau zgrcii la vorb i ntre ei, cci abia scoteau din cnd n
cnd cte o oapt, atunci cnd trebuiau s-o ia pe alt drum.

n sfrit se oprir la gura unei rpe i desclecar.


Cpetenia tlharilor i ajut giuvaergiului s coboare de pe cal,
cerndu-i iertare c fuseser nevoii s clreasc att de repede
i ntrebndu-l dac doamna contes nu obosise prea tare.

Felix i rspunse ct se poate de drgla c voia s se


odihneasc, iar cpetenia tlharilor i ddu braul ca s-l conduc
spre ascunziul lor. O luar pe un povrni prpstios, de-a
lungul unei poteci att de nguste i de repezi, nct tlharul
trebui s se sprijine de cteva ori pe contes, ca s nu cad n
prpastie. n sfrit, ajunser. La lumina palid a rsritului Felix
vzu o vgun ngust s tot fi avut vreo sut de pai
scobit ntr-o stnc, ale crei margini se nlau asemenea unei
cldiri. Acolo se aflau vreo apte-opt bordeie ntocmite din
scnduri i brne. Cteva femei rufoase se uitau curioase la ei din
pragul bordeielor. Doisprezece duli, nconjurai de o sumedenie
de cei, se repezir la noii venii, urlnd i schellind. Cpetenia
tlharilor o conduse pe aa-zisa contes n cea mai bun din
aceste colibe, spunndu-i c e rezervat anume pentru ea. Felix l
rug pe tlhar s ngduie ca vntorul i studentul s-i in
companie, ceea ce acesta ncuviin.

n bordei se aflau piei de cprioar i rogojini, dar nici un


scaun. n locuina aceasta, rnduit pasmite pentru preteniile
unei contese, se mai gseau cteva urcioare i blide din lemn, o
puc veche de vntoare, iar ntr-un col, ceva ce nu se putea
numi pat un culcu ntocmit din cteva scnduri i acoperit cu
nite veline de ln. Abia dup ce rmaser singuri n acea
ncpere srccioas, cei trei prini i ddur seama n ce
situaie neplcut se aflau. Felix nu se cia nici o clip c se
purtase att de nobil, dar teama de ceea ce se va ntmpla cnd
va fi descoperit l fcu s izbucneasc n vaiete. Atunci, vntorul
se apropie repede de el, optindu-i:

Pentru numele lui Dumnezeu, taci, dragul meu! Crezi c


nu suntem supravegheai?

Orice cuvnt, orice intonaie a glasului tu ar putea s


trezeasc bnuieli, adug studentul.

Vrnd-nevrnd, Felix i nbui plnsul.

V rog s m credei, domnule vntor, zise el, c nu


plng fiindc mi-ar fi team de tlhari sau pentru c m-ar speria
bordeiul sta nenorocit, ci din alt pricin. Dac doamna contes
ar uita ce i-am spus n grab, n-a mai fi dect un ho de rnd,
un om nenorocit pe toat viaa.

Dar de ce te temi? l ntreb vntorul, mirat de purtarea


tnrului, care se dovedise pn atunci att de curajos i de drz.

Ascultai-m i-o s-mi dai dreptate, rspunse Felix.


Tatl meu a fost un giuvaergiu iscusit n oraul Nrnberg, iar
mama mea a fost pe vremuri jupneas la o doamn contes.
Cnd s-a mritat cu tatl meu, doamna contes la care slujise
mama i-a dat o zestre frumoas i dup aceea a avut tot timpul
grij de prinii mei. Cnd m-am nscut eu, m-a botezat i mi-a
dat o mulime de daruri. Mama i tatl meu au murit unul dup
altul, rpui de o molim, iar eu am rmas orfan, fr nici un
ajutor. A fi fost silit s intru ntr-un orfelinat, dac naa mea,
auzind de nenorocirea care m lovise, nu mi-ar fi purtat de grij i
nu m-ar fi ajutat s nv carte. Cnd m-am fcut mai mare, m-a
ntrebat printr-o scrisoare dac voiam s nv meseria tatlui
meu. Eu am rspuns c voiam acest lucru i am intrat ucenic la
un meter din Wrzburg. Fiind ndemnatic la lucru, am cptat
n scurt vreme patalamaua de calf i m-am pregtit s plec la
drum.

I-am scris nobilei mele nae, iar ea mi-a rspuns fr


ntrziere c-mi d dnsa banii de drum. Mi-a mai trimis i nite
nestemate, cu rugmintea de a-i face din ele nite giuvaeruri
frumoase, pe care s i le duc ca o dovad a miestriei mele, dup
care mi va da banii de drum. N-o vzusem niciodat pe naa mea
i v putei nchipui cu ct bucurie am ateptat s-o cunosc. Am
lucrat zi i - noapte la giuvaerurile alea, care au ieit nespus de
frumoase i de delicate. Chiar i meterul meu a fost ncntat de
ele. Cnd le-am terminat, le-am aezat n fundul traistei, mi-am
luat rmas bun de la meter i am pornit spre castelul nobilei
mele nae. i uite c acum, urm Felix, izbucnind n lacrimi, mi-
au ieit n cale nelegiuiii tia i mi-au nruit toate ndejdile.
Dac contesa mi pierde giuvaerurile sau uit ce i-am spus i
arunc desaga mea ponosit, cum o s mai dau ochii cu naa
mea? Cum s dovedesc cine sunt? Cum s-i mai napoiez pietrele
scumpe? nseamn c-am pierdut i banii de drum, i mai sunt i
un om nerecunosctor, care a irosit bunurile altuia. Cine o s
cread povestea asta ciudat?

n privina asta, n-avea nici o grij, rspunse vntorul.


Sunt convins c doamna contes nu va pierde giuvaerurile i,
dac s-ar ntmpla aa ceva, ea l-ar rsplti cu prisosin pe omul
care a scpat-o din primejdie i-i va da o mrturie n scris despre
cele petrecute. Acum ne ducem s dormim i noi cteva ceasuri.
Dup o noapte att de zbuciumat, ai i dumneata nevoie de
odihn. Cnd ne sculm, mai stm de vorb, ca s uitm de
necazuri, sau mai bine ca s chibzuim cum s scpm de aici.

Cei doi plecar, iar Felix, ncerc s urmeze sfatul


vntorului.

Dup cteva ceasuri, vntorul se ntoarse cu studentul i l


gsi pe tnrul lui prieten odihnit i voios. El i povesti
giuvaergiului c mai-marele tlharilor i spusese s aib mare
grij de contes i-i poruncise unei femei care locuia ntr-unul din
bordeie s-i aduc doamnei o cafea i s-i stea la ndemn, ca s-
o slujeasc cu tot ce avea nevoie. Ei se hotrr s n-o primeasc,
pentru a putea sta netulburai mpreun. n bordei intr ns o
femeie, aducnd prnzul i ntrebnd cu ce putea fi de folos. Felix
i fcu semn s plece i, fiindc femeia ovia, vntorul o alung.
Rmnnd singuri, studentul povesti ce vzuse prin tabra
tlharilor.

Bordeiul n care locuii, prea frumoas contes, zise el,


pare s fie al cpeteniei tlharilor. Nu-i prea mare, dar e mai
artos ca celelalte. n vgun mai sunt nc ase bordeie n care
locuiesc femei i copii. Rareori rmn aici mai mult de ase
tlhari. Unul st de paz n apropierea bordeiului, cellalt st jos,
la captul potecii de unde ncepe povrniul, iar al treilea
strjuiete sus, la marginea vgunii. Strjile se schimb din
dou n dou ceasuri. Paznicii sunt nsoii de cte doi duli i toi
vegheaz cu atta strnicie, c nu poi s faci un pas afar din
bordei, fr s te latre cinii.

Dup ce m-am odihnit, mi-a mai venit inima la loc i voi


m mhnii acum din nou, ripost Felix.

Nu-i pierde ndejdea. Dac te temi de trdare, mai bine


s vorbim despre altceva, s nu ne mai amrm degeaba.
Domnule student, la han ai nceput o poveste. Spune-o mai
departe fiindc avem destul timp.

Nu-mi amintesc unde am rmas, rspunse tnrul.

Povestea se numea Inim rece i ai ajuns acolo unde


crciumarul i ceilali juctori l-au zvrlit afar pe Peter
Crbunarul.

Da, da, mi-aduc aminte, ncuviin studentul.

Atunci, dac vrei s urmez, ascultai!


INIM RECE (Partea a doua)

Luni diminea, cnd Peter veni la sticlrie, i gsi acolo nu


numai pe lucrtori, ci i pe ali oameni, la care lumea nu se prea
uita cu drag, adic portrelul i trei aprozi de la judectorie.
Funcionarul i ur bun dimineaa, vru s tie cum a dormit, pe
urm scoase la vedere un catastif gros, n care se aflau nscrise
toate datoriile lui Peter.

Putei s pltii, ori nu? ntreb funcionarul privind aspru


la el. i nu lungii vorba, c n-am timp de pierdut. Pn la turn
sunt trei ore bune de mers.

Lui Peter i pieri curajul. Mrturisi c nu mai are nici un


sfan i ls pe seama funcionarului s preuiasc locuina,
ograda, sticlria, grajdul, trsura i caii; i, n vreme ce portrelul
cu aprozii umblau de colo-colo, msurnd i preuind, Peter
chibzuia c nu-i tocmai departe pn la Dmbul cu brazi: Nu m-
a ajutat la mic, i zicea el, atunci mi ncerc norocul cu namila."
Fr s se codeasc prea mult, porni spre Dmbul cu brazi, n
fuga mare, de parc aprozii ar fi alergat pe urmele lui. Trecnd n
grab pe lng locul unde vorbise ntia oar cu Omuleul-de-
sticl, i se pru c o mn nevzut d s-l opreasc; dar Peter se
smulse i fugi ntr-un suflet pn la hotarul de care i aminti
numaidect. Abia ce rosti gfind: Michel Olandezul! Domnul
Michel!" c i rsri n faa lui plutaul cel uria, cu o rang n
mn.

Ai venit? rosti acesta zmbind. Au vrut s scoat pielea de


pe tine, s te vnd celor care i-au dat cu mprumut? Ei, fii
linitit! Toat npasta i se trage de la piticul de sticl, schismaul
i farnicul! Cnd faci un dar, apoi dar s fie, nu cu rita, ca
zgrcitul la. Hai pn acas la mine, adug Michel
ndreptndu-se spre pdure, s vedem dac facem trgul.

Trgul? gndi Peter. Ce-ar putea s-mi cear, ce-a putea


s-i dau n schimb? Vrea s-i slujesc, ori ce alta?"

Merser ct merser, la deal, pe o potec povrnit, cnd


deodat Peter se trezi pe buza unei prpstii adnci, ntunecate.
Michel Olandezul cobor pe peretele stncos, de parc ar fi clcat
uurel pe o scar de marmur. Pe urm, Peter fu ct pe-aci s
leine, cci ajuns pe fundul prpastiei Michel crescu nalt
ct o turl de biseric i i ntinse un bra lung ct sulul de la
rzboiul de esut, avnd la capt o mn lat ca masa de la
crcium.

ezi pe mna mea, ine-te de degete i n-o s cazi! strig


Michel Olandezul cu o voce care suna de jos cum sun clopotul la
mori.

Tremurnd, Peter ascult porunca, se aez pe mna


uriaului i se inu de degetul cel gros. Coborul era lung, din
adnc n mai adnc, totui Peter, spre mirarea lui, vzu c nu se
ntunec deloc; dimpotriv, prpastia parc se umplea tot mai
mult de lumina zilei, pn ce ochiul n-o mai putu rbda. Pe
msur ce Peter cobora, Michel Olandezul scdea la statur, iar
jos de tot avea din nou nfiarea de mai nainte i sttea n faa
unei case nici mai bun nici mai rea dect casele ranilor
nstrii din Pdurea Neagr. Odaia
unde intrar nu se deosebea n nici un fel de odile obinuite,
doar c prea singuratic. Ornicul de lemn agat n perete, soba
de olane, laviele late, sculria nirat pe polie toate artau ca
i n alte pri. Michel i pofti s ia loc la masa cea lung, iei apoi
i se ntoarse curnd cu un ulcior de vin i cu pahare. Turn
vinul i ncepu s vorbeasc despre bucuriile vieii, despre ri
strine, despre orae minunate, despre ruri i fluvii, nct Peter,
simind c-l ncearc dorul dup attea frumusei, i-o i spuse
deschis. Iar acesta vorbi:

Chiar dac trupul i-a fost plin de putere i ndrzneal i


ai vrut s ntreprinzi ceva, totui cteva bti ale inimii tale
proaste te-au fcut s tremuri. i apoi, gndul la onoarea rnit,
mhnirea sufletului de ce s-ar sinchisi un biat iste de
asemenea fleacuri? Ai simit cumva c te doare capul cnd i-au
spus deunzi arlatan i ticlos? Te-a durut cumva burta cnd a
venit portrelul s te arunce din cas? Spune, spune cinstit: ce
te-a durut?

Inima, rspunse Peter ducndu-i mna n dreptul inimii


cci i se prea c bate cu team i nu-i mai gsete locul n
piept.

Nu te supra c-i spun, dar ai risipit multe sute de


guldeni printre ceretori i ali netrebnici. i ce folos ai tras? Ei i-
au urat n schimb fericire i sntate. M rog, i te-ai fcut mai
sntos din asta? Puteai s ii un medic numai cu jumtate din
banii aruncai n vnt. Fericire? Bun fericire, cnd te alung din
cas i i-o scoate la mezat! i ce te ndemna s bagi iute mna n
buzunar cnd vreun ceretor ntinde plria lui zdrenuit?
Inima, iari inima! Nicidecum ochii, limba, minile sau picioare!
e! Doar inima! Cum s-ar zice, ai pus prea mult la inim.

Dar cum s fac altfel? mi dau chiar acum silina s o


stpnesc, totui bate i m doare.

Pi tu, biet nevolnic, firete c nu poi face nimic, spuse


Michel rznd. Dar ia d-mi mie lucruorul la care ticie i s
vezi ce bine o s te simi!

S-i dau inima mea? strig Peter ngrozit, nseamn s


mor pe loc. Asta nu, niciodat!

Ai muri ntr-adevr dac te-ar tia vreun chirurg de-ai


votri i i-ar scoate inima din piept. Dar cu mine-i altceva. Poftim
intr i o s te convingi!
Cu aceste cuvinte, Michel Olandezul se ridic, descuie ua
unei cmri i l conduse pe Peter nuntru. Cnd flcul trecu
peste prag, inima i se strnse dureros, dar el n-o lu n seam,
cci o privelite neateptat i grozav se deschise n faa lui. Pe
mai multe rafturi de lemn se nirau borcane de sticl, umplute
cu o licoare strvezie, i n fiecare borcan era cte o inim; de
asemenea, pe fiecare borcan era lipit o hrtie cu cte un nume;
Peter citi din curiozitate; se aflau aici inima portrelului din F.,
inima lui Ezechiel-cel-gros, inima vestitului Rege al dansului,
inima pdurarului-ef; se mai gseau aici ase inimi de cmtari,
opt de ofieri recrutori, trei de samsari ntr-un cuvnt, o
adevrat colecie a celor mai suspuse inimi din acel inut, pe o
ntindere de douzeci de ore de mers.

Privete, vorbi Michel Olandezul, tia toi s-au lepdat de


teama i de grijile vieii! Nici o inim de-aici nu mai bate
nfricoat ori mhnit, iar fotii lor stpni se simt tare bine c
au scpat de musafirul care le tulbura casa.

i ce poart acum n piept? ntreb Peter, aproape nuc de


cte i-a fost dat s vad.

Asta! rspunse Michel Olandezul i scoase dintr-un sertar


o inim de piatr.

Cum? O inim de piatr? spuse cutremurat Peter i pielea


i se ncrei. Ascult, domnule Michel, asta trebuie c e rece n
piept.

Desigur, ns e o rceal plcut. Adic, de ce ar fi inima


cald? Iarna, cldura ei nu-i ajut la nimic, mai degrab te
nclzete un rachiu bun de ciree; iar vara, cnd totul e ari i
foc, nu-i nchipui cum te rcorete o asemenea inim. Pe urm,
cum spuneam, nici tu fric, nici tu groaz, nici tu mil neroad,
nici tu alte suferine i zdruncinri.

i asta-i tot ce ai s-mi dai? ntreb Peter mhnit. Eu


trgeam ndejde la bani i cnd colo vrei s m procopseti cu o
piatr.

M rog, dup socoteala mea, cred c te-ai mulumi la


nceput cu o sut de mii de guldeni. Dac te ari dibaci, poi s
ajungi n curnd milionar.

O sut de mii? strig fericit srmanul crbunar. Pi


atunci, nu mai zvcni att de iute ici n piept? Ne socotim noi
ndat! Bine, Michel, d-mi piatra i banii i ia-mi-o pe
neastmprata asta de inim.

Am bnuit eu c eti biat cu cap, vorbi Michel zmbind


prietenos. Haide s mai bem un rnd i pe urm-i numr banii.

Astfel, intrar din nou n odaie i se puser pe but i bur


pn ce Peter czu ntr-un somn adnc.

Peter crbunarul se trezi la sunetul voios al potalionului i


ce s vezi! Se afla ntr-o caleac frumoas, pe un drum larg i,
aplecndu-se afar, zri ndrtul lui Pdurea Neagr, rspndit
pe albastre deprtri. Mai nti nu-i veni s cread c el nsui
ade n caleac, fiindc nici hainele nu mai erau cele pe care le
purtase n ajun. Dar n curnd i aminti totul cu atta limpezime,
nct orice ndoial pieri i Peter i zise bucuros: Ei da, sunt
crbunarul Peter Munk, asta-i limpede, nu-i nimeni altul."

Se mira c nu-l ncearc nici o tristee, acum, cnd prsea


ntia oar tihna patriei sale, a pdurilor, n care a trit atia ani;
chiar i atunci cnd se gndea la maic-sa, rmas n mizerie,
fr ajutor, nu putea stoarce din el baremi o lacrim ori un
suspin; cci l stpnea nepsarea ntru toate. Pi da, cuget el,
lacrima, suspinul, dorul de cas, duioia, astea vin de la inim, or
eu, mulumit lui Michel Olandezul, am o inim rece, de piatr."

i duce mna la piept. Acolo era linite, nimic nu mica.


Dac i-a inut tot aa cuvntul n ce privete suta de mii de
guldeni, atunci tiu c mi-ar prii", i zise Peter i ncepu s caute
prin caleac. Gsi tot felul de veminte, cum nici n-ar fi visat,
ns banii nicieri. Pn la urm descoperi totui o geant cu
multe mii de taleri-aur i nscrisuri pentru bnci din toate marile
orae. Aadar, s-a fcut, mi s-a mplinit voia", gndi el. Se tolni
ntr-un col al caletii, i mn i d-i n lumea larg.

Cltori doi ani, uitndu-se din caleac ba la dreapta, ba la


stnga, n susul caselor; cnd se oprea, nu vedea dect tblia de
pe crcium; apoi umbla prin ora, n lung, n lat, cernd s i se
arate cele mai plcute lucruri. Dar nimic nu-l mica, nu-l bucura;
nici un tablou, nici o cldire, nici o muzic, nici un dans; inima
lui de piatr nu se nfiora, ochii i urechile i pierduser orice
sim al frumosului. Nu-i rmsese din plceri dect mncarea,
butura i somnul. Astfel i ducea viaa, cltorind prin lume
fr rost, trecndu-i timpul cu mncarea i dormind de
plictiseal. Uneori, ce-i drept, i mai amintea de vremea cnd,
biat srac, nevoit s-i agoniseasc traiul prin munc, fusese
totui mai vesel i mai fericit. Pe-atunci, privelitea vii nsorite,
sunetul muzicii i al glasului omenesc l desftau; pe-atunci, se
bucura ore ntregi la gndul c n curnd trebuie s pice maic-
sa, cu mncarea aceea simpl, i i va aterne masa lng
cuptorul de crbuni. Amintindu-i de trecut, i se prea foarte
curios c acum nici mcar s rd nu putea, el care odinioar
izbucnea n rs la cea mai mic glum. Cnd alii rdeau cu poft,
el abia de-i desena un zmbet ters, cci inima lui rece nu tia
de veselie, ntr-adevr, Peter se simea tare linitit; de mulumire
ns nici vorb nu putea fi. Pn la urm nu dorul, nici suferina
deprtrii, ci pustietatea, scrba, viaa fr bucurii l ndemnar
s se ntoarc acas. Cnd trecu de Strassburg i zri din nou
pdurea umbroas a patriei, cnd vzu iar staturile acelea
vnjoase, feele deschise, cinstite, ale oamenilor din Pdurea
Neagr, cnd auzi glasurile lor puternice, adnci, dar cu sunet
plcut atunci Peter i duse repede mna la inim; cci se
prea c sngele i curge mai nvalnic n trup i c va fi s se
bucure i s plng totodat. Dar ce gnd aiurea i fr temei!
Doar avea inim de piatr i pietrele sunt moarte, nu rd, nu
plng!

Primul drum l fcu la Michel Olandezul, care l primi n felul


lui politicos.

Michel, am cltorit i le-am vzut pe toate, i spuse Peter,


ns toate sunt fleacuri i m-am plictisit. Piatra pe care o port n
piept m apr de multe, nu-i vorb. Nu m zbucium, nu m
ntristez; dar nici nu m bucur i o duc aa de parc a tri
numai pe jumtate. Nu s-ar putea ca inima asta de piatr s
simt nielu? Ori mai bine d-mi inima cea veche! M-am obinuit
cu ea timp de douzeci i cinci de ani i, chiar dac mai fcea cte
o nzbtie, era totui o inim voioas i sprinten.

Uriaul pdurii se porni pe un rs greu i rutcios. Apoi


rspunse:

Cnd vei muri, Peter Munk, atunci n-o s-i lipseasc.


Atunci vei primi din nou inima ta moale, mictoare i vei putea
s simi ce-o fi s simi, bucurie sau durere. Dar aici, sus, n-o mai
capei napoi. Ascult, Peter, de cltorit ai cltorit, numai c i-
ai dus viaa n aa fel nct nu putea s-i fie de folos. Aeaz-te
undeva n pdure, cldete-i cas, ia-i nevast, sporete-i
averea, c doar nimic alta dect munca i-a lipsit. Din lene ai dat
n plictiseal i acum i veri necazul asupra unei inimi
nevinovate.

Peter gsi c Michel are dreptate n ce privete lenea i i


puse n gnd s ajung i mai bogat, din ce n ce mai bogat.
Michel i mai ddu nc o sut de mii guldeni i se desprir ca
buni prieteni.

Curnd se rspndi prin Pdurea Neagr zvonul c Peter


Munk crbunarul, sau Peter-juctorul, s-ar fi ntors i c ar fi
nc i mai bogat dect fusese altdat. i oamenii se purtar
iari cum se poart. Cnd ajunsese la sap de lemn, l dduser
pe u afar, n plin zi; acum, cnd i fcu intrarea ntr-o dup-
amiaz de duminic, toat lumea veni s-i strng mna, s-i
laude calul, s-l ntrebe cum a cltorit; iar cnd se puse din nou
la joc cu Ezechiel-cel-gros, jucnd pe taleri din cei macai,
oamenii l cinstir mai mult ca oricnd. Acum nu se mai inea de
sticlrit, ci o fcea pe negustorul de lemne; dar asta, numai de
ochii lumii, cci de fapt se ndeletnicea mai ales cu comerul de
grne i cu camta. Jumtate din Pdurea Neagr ajunse cu
timpul s-i fie datoare. Nu mprumuta bani dect cu dobnd
gras, ori vindea grul cu pre ntreit nevoiailor care nu-l puteau
plti pe loc. Portrelul i era acum prieten la cataram; cnd
cineva nu-i vrsa domnului Peter Munk banii la zi, pornea clare,
cu gealaii si, preuia casa i ograda bietului datornic, scotea
totul la mezat, alunga tat, mam i copil n pdure. La nceput,
bogtanul de Peter avu dintr-asta oarecare neplceri. Srmanii
oameni, prdai de lucruoarele lor, nvleau grmad la ua lui;
brbaii i cereau ndurare; femeile ddeau s-i moaie inima de
piatr; copiii plngeau dup un coltuc de pine. Dar dup ce fcu
rost de civa duli zdraveni, amui i mieunatul sta de pisici,
cum i zicea el. Fluiera i asmuea cinii asupra liotei de ceretori,
care fugeau care ncotro, ipnd. Cel mai mare necaz l avea din
partea btrnei". i aceasta nu era alta dect doamna Munk,
mama lui Peter. Dup ce i vnduser casa i acareturile, femeia
czu n mare nevoie, iar fiul, ntors n ar bogat, nu se mai
sinchisea de soarta ei. Aa c venea din cnd n cnd la pragul
casei lui, btrn, slab, bolnav, rezemat ntr-un toiag. Nu
ndrznea s intre, cci o alungase ntr-un rnd; dar o durea n
suflet c trebuia s-i duc traiul din mila altor oameni, cnd
propriul ei fiu ar fi putut s-i nlesneasc o btrnee fr griji. La
vederea chipului palid i att de cunoscut, a ochilor rugtori, a
minii ofilite, ntinse dup ajutor, a umerilor lsai, inima rece a
fiului nu se cutremura. Cnd btrna ciocnea smbt seara la
ua lui, Peter se ncrunta, scotea un gologan, l nfur ntr-o
hrtie i poruncea unui slujitor s i-l dea pe fereastr. Auzea
glasul tremurtor, care i mulumea i i dorea fericire n via; o
auzea cum pleac tuind, cu paii trii, dar nu se gndea dect
la gologanul pe care l cheltuise fr rost.

n sfrit, chibzui c e timpul s se nsoare. tia c orice tat


din Pdurea Neagr i-ar fi dat bucuros pe fiic-sa. ns Peter
alerga greu. Voia i de ast dat ceva pe msura norocului i a
minii lui. De aceea, cutreier clare toat Pdurea Neagr, privi
aici, privi colea i nici una dintre frumoasele locului nu i se pru
destul de frumoas. Pn la urm, dup ce cut zadarnic prin
toate slile de dans, auzi cum c cea mai frumoas i mai
vrednic din Pdurea Neagr ar fi fata unui apinar. Triete
tcut i retras, se ngrijete cu hrnicie i pricepere de casa
printeasc i nu se arat la dans nici mcar de Florii sau n zilele
de hram.
Aflnd de aceast minune a Pdurii Negre, Peter hotr s se
duc la peit i porni clare spre coliba ce-i fusese artat. Tatl
frumoasei Lisbeth l primi pe nobilul domn cu uimire i se uimi i
mai mult cnd auzi c-l are n fa pe Peter-cel-bogat i c acesta
vrea s-i fie ginere. Nu cumpni lung vreme, cci i zise c va
scpa n acest fel de srcie i necaz. Se nvoi deci fr s-o mai
ntrebe i pe frumoasa Lisbeth care, de cuminte ce era, nu se
mpotrivi i n curnd ajunse doamna Peter Munk.

Dar nu avu parte srmana de lumina ce o visa. Se tia


priceput la gospodrie, ci nu izbutea s-i intre n voie domnului
Peter Munk! i era mil de sraci i, fiind nevast de om bogat,
credea c nu pctuiete druind cte un bnu ceretoarelor sau
ntinznd cte un phrel de rachiu btrnilor nevoiai. Dar cnd
domnul Peter o prinse ntr-o zi, strig la ea cu mnie, sfredelind-o
din ochi:

De ce mi risipeti averea pe golani i pierde-var? Mi-ai


adus tu ceva n cas de te ncumei la drnicie? Toiagul de
ceretor al lui tat-tu nu e bun nici mcar s-mi nclzesc supa,
iar tu arunci banii ca i cnd ai fii prines! Doar o dat s te mai
prind, c-apoi mi simi tu mna!

Frumoasa Lisbeth plngea n odaia ei din pricina soului att


de aspru i de multe ori i zicea c mai bine ar tri n coliba
srac a tatii dect n casa lui Peter-cel-bogat, zgrcit i fr
inim. Ah, s fi tiut c soul ei are inim de piatr, c nu e n
stare s iubeasc pe nimeni, nici pe ea, nici pe ceilali, atunci
poate c nu s-ar fi mirat aa de mult! Destul c, de cte ori edea
n prag i zrea trecnd un ceretor, care se ruga de ea cu plria
ntins, Lisbeth nchidea ochii s nu vad mizeria i strngea
pumnii ca nu cumva, pe negndite, s vre mna n buzunar i s
scoat un bnu, Aa se brodi c, pn la urm, i iei buhul n
toat Pdurea Neagr c ar fi mai zgrcit chiar i dect Peter
Munk. Dar ntr-o zi, frumoasa Lisbeth se aez din nou n faa
casei; torcea i cnta un viers; se simea vesel, pentru c afar
timpul era frumos, iar domnul Peter ieise clare n cmp.
Deodat, zri pe crare un omule, crnd un sac mare i greu,
nct se auzea de departe cum gfie. Privindu-l, Lisbeth i zise
c un btrnel att de pirpiriu n-ar trebui s care asemenea
poveri. ntre timp, acesta se apropie icnind, poticnindu-se i cnd
ajunse n dreptul doamnei Lisbeth, mai c se prbui sub
greutatea sacului.

Ah, doamna, rosti el, avei buntatea i dai-mi un strop


de ap! Nu mai pot, simt c m prpdesc.

La anii dumneavoastr nici n-ar trebui s crai atta,


rspunse Lisbeth.

Ei da, oft omuleul, dac nu m-ar sili nevoia s fiu slug


de povar, ca s-mi in zilele. O doamn bogat ca dumneavoastr
nici nu-i nchipuie ce dureroas e srcia i ce mult face o gur
de ap rece n aria asta.

Cnd auzi ce auzi, Lisbeth intr iute n casa, lu un ulcior de


pe poli i l umplu cu ap proaspt; dar cnd iei i l vzu mai
de aproape cum ade sfrit, neputincios, pe sacul lui, atunci
mila o ptrunse adnc n inim; tiind c soul nu-i acas, puse
ulciorul cu ap deoparte, turn vin ntr-un pahar, aez pe gura
paharului o pini de secar i le duse btrnului.

Ah, un picu de vin, la anii ce-i avei, o s v prind mai


bine dect apa, vorbi ea. Dar nu bei dintr-o dat i mai mncai
din pine!

Omuleul o privi cu mirare i lacrimi mari se ivir n ochii lui


btrni. Bu i gri:

Am trit mult, dar n-am ntlnit dect puini oameni att


de milostivi, care i ntind darul cu atta drglenie i din toat
inima, doamn Lisbeth. Pentru asta vei avea parte de fericire. O
astfel de inim nu rmne fr rsplat.

Da! i rsplata o primeti pe loc! se auzi un glas rstit i,


cnd ntoarser capetele, vzur c e domnul Peter, furios i rou
la fa. Pn i vinul meu din poam aleas l dai la ceretori?
adug el rcnind. i paharul meu l duci la buzele vagabonzilor!?
Na! Poftim rsplata!

Lisbeth i czu la picioare i l rug s-o ierte; dar inima de


piatr nu tia de mil; Peter rsuci cravaa pe care o inea n
mn i, cu mnerul de abanos, o lovi pe nevast-sa drept n
frunte, aa de ru, nct biata femeie se prbui moart n braele
btrnului. Dndu-i seama de ce-a fcut, parc-l ncerc o clip
remucarea; se aplec s vad dac mai zvcnete viaa n trupul
ei; dar omuleul rosti cu vocea lui binecunoscut:

Nu te mai trudi, Peter, crbunarule! A fost cea mai


frumoas i mai ginga floare din Pdurea Neagr. Tu ai strivit-o
i nu va mai nflori nicicnd.

Lui Peter i fugi sngele din obraz. El vorbi:


Va s zic dumneata eti, domnule vistiernic? Acu ce s-a
ntmplat, s-a ntmplat, c aa a fost s se ntmple.
Ndjduiesc ns c nu m vei arta ia judectorie drept uciga.

Ticlosule! rspunse Omuleul-de-sticl. La ce mi-ar folosi


dac i-a duce la spnzurtoare nveliul muritor? Nu de
judecata pmntean s te temi, ci de altele, mai aspre, cci i-ai
vndut inima necuratului.

i dac mi-am vndut-o, strig Peter, atunci nu-i nimeni


vinovat dect vistieria ta neltoare. Tu, spirit viclean, m-ai dus
pe calea pierzrii, m-ai silit s caut ajutorul altcuiva i de aceea
pori ntreaga rspundere.

Dar abia isprvi, c Omuleul ncepu s creasc, s se umfle,


se fcu mare i lat, ochii ajunser ct farfuriile, gura prea un
cuptor ncins din care izbucnea flcri. Peter czu n genunchi i,
n ciuda inimii lui de piatr, tremura tot ca un plop tremurtor.
Cu gheare de uliu, duhul pdurii l prinse de grumaz, l rsuci ca
ntr-un vrtej de frunze uscate i l zvrli apoi la pmnt de-i
trosnir coastele.

Rma pmntului! rcni el cu glas de tunet. Numai s


vreau, i te zdrobesc pe loc. Fiindc te-ai purtat ca un nelegiuit
fa de stpnul pdurii! Dar ntru cinstea acestei femei moarte,
care m-a hrnit i mi-a dat de but, i las un rgaz de opt zile.
Dac nu apuci pe calea cea bun, vin din nou i i spulber
mdularele, i o s apui n bezna pcatului tu.

Era de acum sear cnd nite brbai n trecere gsir pe


bogtaul Peter Munk lungit la pmnt. l ntoarser pe toate
feele, s vad dac mai rsufla; dar mult timp ncercrile lor fur
n zadar. Pn la urm, unul din ei intr n cas, aduse ap i l
stropi. Peter trase adnc aer n plmni, gemu, deschise ochii, se
uit lung n jurul su i ntreb de doamna Lisbeth; dar nimeni n-
o zrise. Peter mulumi oamenilor pentru ajutor, se tr pn-n
cas i cut peste tot; Lisbeth nu era nici n pivni, nici n pod
i, ceea ce dnsul inuse drept un vis urt, nu era dect tristul
adevr. Stnd aa, de unui singur, i trecu prin cap o sumedenie
de gnduri ciudate.

Nu-i era team de nimic, c doar avea inim de piatr.


Totui, gndind la moartea soiei, i venea n minte propriul lui
sfrit, ct de mpovrat va fi s plece din lume, tare mpovrat de
lacrimile sracilor, de blestemele lor, care nu izbutiser s-i moaie
inima, de jalea celor aflai la nevoie, asupra crora asmuise
cinii, de tcuta suferin a mamei, de sngele frumoasei i
blndei Lisbeth. i cum ar fi putut s dea socoteal btrnului ei
printe, dac ar fi venit i l-ar fi ntrebat: Unde-i fiica mea,
nevast-ta? i cum l-ar fi putut scoate vinovat pe altul, pe
stpnul pdurilor, al apelor, al munilor i al vieii omeneti?

Toate astea l chinuiau i n somn. i un glas dulce parc-l


trezea mereu: Peter, f-i rost de o inim cald!" i cnd se
detepta, nchidea iute ochii, fiindc glasul prea s fie al bietei
Lisbeth, care l sftuia ntr-acest fel.

A doua zi, ca s mai scape de gnduri, se duse la crcium.


Acolo l gsi pe Ezechiel-cel-gros. Se aez la masa lui, vorbir ba
una, ba alta, despre timpul senin, despre rzboi, despre biruri i,
n cele din urm, despre moarte, despre cum au murit unul ici,
altul colea, pe neateptate. Atunci, Peter l ntreb pe Ezechiel ce
crede el despre moarte i ce se ntmpl apoi. Ezechiel i rspunse
c trupul e culcat n mormnt, sufletul ns zboar fie sus la cer,
fie jos, n iad.

nseamn c i inima o bag n mormnt? ntreb Peter


curios.

Bineneles, o ngroap i pe ea.

Dar cnd cineva nu mai are inim?

La aceste cuvinte, Ezechiel l privi cu nite ochi cumplii.

Ce vrei s spui? rnji el. i bai joc de mine? Crezi c nu


am inim?

Ba cum s nu, inim-i destul, tare ca piatra, rspunse


Peter.

Ezechiel se uit la el fstcit, i plimb ochii n jur s vad


dac n-a auzit nimeni, apoi vorbi:

De unde tii? Ori poate nu-i mai ticie nici ie inima ?

Nu mai ticie! Cel puin nu aici, n pieptul meu. rspunse


Peter Munk. Dar ia spune-mi, acum c m-ai neles, ce-o s se
mai ntmple cu inimile noastre?

Ce-i pas, frate? i-o ntoarse Ezechiel rznd. Doar o s-i


duci viaa pe pmnt, i ajunge! Tocmai sta-i ctigul ce ni-l dau
inimile reci. Ne scutesc de teama unor gnduri nfricotoare.

E drept. Totui, mai cuget. i chiar dac nu mai cunosc


teama, totui in minte cum m speria iadul cnd eram un bieel
nevinovat.

De, chiar bine de tot n-o s ne fie, ngdui Ezechiel. L-am


ntrebat odat pe un nvtor i acela mi-a spus c, dup moarte,
inimile sunt cntrite, ca s se vad ct atrn pcatele. Cele
uoare se nal, cele grele se scufund. Aa c pietrele noastre
cred c o s trag mult la cntar.

Desigur, ntri Peter. i de multe ori nu m prea simt la


largul meu cnd judec toate astea, n timp ce inima nici nu
tremur, nici nu-i pas.

Astfel vorbir cei doi frtai. Dar n noaptea ce urm, Peter


auzi de cinci sau de ase ori glasul binecunoscut, care i optea la
ureche: Peter, f-i rost de o inim mai cald! Nu-l munceau
prerile de ru pentru omorul svrit, ns de fiecare dat cnd
le spunea slugilor c Lisbeth ar fi plecat ntr-o cltorie, gndea n
sinea lui: ncotro s fi plecat? ase zile petrecu astfel i noapte
de noapte auzi glasul acela, care i amintea de duhul pdurii i de
grelele lui ameninri. Dar n dimineaa celei de-a aptea zi, Peter
sri din aternut i strig:

Ei bine, vreau s-ncerc! N-oi putea s-mi fac rost de una


mai clad? Piatra asta din piept mi face viaa stearp i pustie.

i puse repede haina de srbtoare, se slt pe cal i porni


ctre Dmbul cu brazi.

La poalele dmbului, acolo unde ncepea desiul, Peter


desclec, priponi calul i urc degrab creasta. i cnd ajunse la
bradul cel gros, spuse:

Tu, n pdurea de brazi vistiernic,

Tu, peste codri stpnul puternic.

De sute de ani te lai vzut

De cei ce duminica s-au nscut.

Cum sfri, cum se art i Omuleul-de-sticl. Dar nu


prietenos, drgu ca de obicei, ci posomort i trist. Era mbrcat
ntr-o hinu din sticl neagr i o panglic de doliu i atrna din
plrie. Peter tia de ce poart doliu.

Ce vrei, Peter Munk? ntreb cu glas surd Omuleul.

Mai am o dorin, domnule vistiernic, fcu Peter cu ochii


n pmnt.

Oare mai poate dori o inim de piatr? Cugetului tu


ntunecat nu-i lipsete nimic i m ndoiesc c-i voi mplini
dorina.

Dar mi-ai fgduit trei, din care mi-a mai rmas una.

Pe care ns o pot respinge, dac-i rea! i aminti duhul


pdurii. Dar, m rog, s auzim ce doreti!

Scoate-mi piatra moart din piept i pune-mi n loc inima


cea vie, se rug Peter.

Am fcut eu trgul cu tine? rspunse Omuleul-de-sticl.


Sunt eu Michel Olandezul, care i pricopsete pe oameni cu
bogii i cu inimi reci ? Du-te la el de-i caut inima.

Ah, dnsul n-o mai d napoi n vecii vecilor, oft Peter.

Mi-e mil, cu toate c eti un ru, vorbi Omuleul dup


cteva clipe de gndire. Dealtfel, nici dorina nu e proast, ca s
te lipsesc de ajutor. Ascult aici: prin lupt n-o s-i redobndeti
inima, doar prin viclenie, i s-ar putea chiar s nu-i vin prea
greu. Michel nu e dect Michel, adic un ntng, dei se crede
grozav de iste. Aa c te duci la el i faci cum te-oi nva eu!

i Omuleul l nv totul de-a fir-a-pr i i ddu o


cruciuli de sticl curat.

De viaa ta n-o s se poat atinge, adug el. O s-i dea


drumul de ndat ce-i vei arta lucruorul sta i te vei ruga. i
dup ce scoi de la el ceea ce-i trebuie, caut-m aici, n acelai
loc.

Peter Munk lu cruciulia, i vr bine n cap cele auzite i


porni mai departe, spre locuina lui Michel Olandezul. Ajuns
acolo, i strig de trei ori numele i uriaul se nfi
numaidect.

i-ai ucis nevasta? ntreb acesta slobozind hohote de rs.


A fi fcut-o i eu. i-a mprtiat averea printre ceretori. Dar va
trebui s pleci pentru ctva timp din ar, fiindc o s ias trboi
cnd vor vedea c nu-i de gsit. Pesemne c ai nevoie de bani, de
aceea m caui?

Ai ghicit, rspunse Peter. i mi trebuie chiar muli de ast


dat. Pn la America e drum lung.

Michel merse nainte i l pofti n cas; acolo deschise un


scrin n care se aflau bani i scoase la iveal nite fiicuri mari de
aur. Pe cnd numra banii pe mas, Peter i spuse ca ntr-o
doar;

Mare ugub mi eti tu, Michel. M-ai minit c a avea n


piept o piatr i c inima mea e la tine.

i nu-i aa? ntreb Michel! mirat. i simi cumva inima?


Nu e rece ca gheaa? Suferi de team ori de tristee? Eti n stare
de remucri?

Pi n-ai fcut dect s-mi opreti inima, dar de purtat, o


port n piept ca de obicei. i cu Ezechiel e la fel. Zice c ne-ai
minit pe amndoi. Nu eti tu omul care s poi smulge din piept
o inim aa, fr s se simt i fr nici o primejdie. Pentru asta,
ar trebui s fii vrjitor.

Dar i-o spun rspicat, i-o ntoarse Michel mnios, c i


tu, i Ezechiel, i toi bogtaii care s-au nvoit cu mine au
asemenea inimi reci n piepturile lor, iar inimile adevrate sunt
aici, n cmara mea.

Mi, cum i joac minciuna pe limb! rse Peter. Astea s


le spui altcuiva. Crezi c n-am vzut n cltoriile mele o grmad
de mecherii! Inimile de-aici sunt fcute din cear i atta tot. Oi
fi tu bogat, nu zic ba, ns la vrjitorie nu te pricepi.

De data asta, uriaul se nfurie de-a binelea i ddu n lturi


ua de la cmar, rcnind:

Vino ncoace i citete hrtiile de pe borcane! Uite, asta-i


inima lui Peter Munk! Vezi cum zvcnete? Poi face aa ceva din
cear?

Totui, e din cear, rspunse Peter ntr-adins.

Las c simi tu ndat c-i a ta!

Michel lu inima, i desfcu lui Peter pieptarul, i smulse


piatra i i-o art. Apoi sufl asupra inimii celei adevrate i i-o
aez cu bgare de seam n piept. i numaidect Peter i deslui
btaia i putu s se bucure din nou.

Ei, cum te simi? ntreb Michel zmbind.

Zu dac n-ai avut dreptate, rspunse Peter n timp ce-i


scotea pe furi cruciulia din buzunar. Nici n-a fi crezut c se
poate asemenea lucru!

Nu-i aa? Iar de vrjit, tiu s vrjesc, ai vzut i tu.


Acuma, s-i pun la loc piatra.

Domol, domnule Michel! strig Peter, se feri un pas


ndrt i i inu cruciulia sub ochi. Cu slnin se prind oarecii,
i de ast dat eti tu pclitul.

i, repede, ncepu a se ruga, bolborosind ce-i trecea prin


minte.
Atunci Michel se fcu mai mic, din ce n ce mai mic, pn
czu, zvrcolindu-se ca un vierme, oftnd i gemnd; i toate
inimile din jur pornir s bat, s ticie, de suna n cmar ca
ntr-o ceasornicrie. Peter se sperie i se tulbur grozav. Iei fuga
din cmar, din cas i, mnat de fric, se cr pe peretele
stncos al prpastiei, cci auzea cum uriaul, ridicndu-se de jos,
izbea cu picioarele n pmnt, urla i njura ca din gura iadului.

Ajungnd sus, Peter fugi spre Dmbul cu brazi; o furtun


mare se porni; fulgerele neau ba n stnga, ba n dreapta lui,
trsnind copacii; dar el ptrunse nevtmat pn n preajma
Omuleului-de-sticl.

Inima i btea vesel; nu de alta, dar se bucura c bate. Pe


urm ns Peter se gndi cu spaim la viaa din trecut, ca i la
furtuna ce zdrobise atia copaci falnici ndrtul lui. Se gndi la
Lisbeth, frumoasa i buna lui soie, pe care a ucis-o din zgrcenie;
se gndi la el nsui ca la o lepdtur i ncepu s plng amar
pe cnd urca dmbul spre Omuleul-de-sticl.

Vistiernicul edea de-acum sub bradul cel uria, fumnd


dintr-o lulea mititic. Arta mai senin ca ultima oar.
De ce plngi, crbunare Peter? ntreb el. Nu i-ai gsit
inima? O mai pori pe cea rece n piept?

Eh, domnule, oft Peter. Cnd aveam inim de piatr, nu


plngeam defel i ochii mi erau uscai ca rna n luna lui iulie;
acum ns vechea inim se frnge n mine pentru ce-am fcut. Pe
oamenii care mi datorau bani i-am nenorocit, am asmuit cinii
asupra sracilor i bolnavilor; pe urm, tii i dumneata cum a
czut cravaa pe fruntea ei alb...

Peter, ai fost un mare pctos! vorbi Omuleul. Banii i


lenea te-au stricat pn i-au mpietrit inima i n-ai mai tiut de
prieteni, de suferin, de remucare ori mil. Dar prerea de ru
mpac lucrurile i, dac a fi convins c-i pare ru de viaa ce ai
dus, atunci m-a strdui s mai fac ceva pentru tine.

Nu mai vreau nimic, se mpotrivi Peter, plecndu-i cu


amrciune capul n pmnt. Cu mine s-a terminat, n-o s m
mai bucur cte zile oi avea. Ce s mai ncep singur pe lume?
Mama n-o s-mi ierte niciodat purtarea ce-am avut, poate c am
i bgat-o n mormnt, ticlosul de mine! i Lisbeth, nevast-mea!
Mai bine m-ai omor, domnule vistiernic. Atunci mcar s-ar
isprvi i viaa mea netrebnic.

Bine, rspunse Omuleul, dac nu vrei altfel, poi s-o ai i


pe asta. Securea mi st la ndemn.

El i scoase ncet luleaua din gur, o scutur i o vr n


buzunar. Apoi se ridic alene i se duse n desi. Peter se aez
plngnd n iarb: pentru el viaa nu mai preuia nimic; i
atepta cu rbdare moartea. Peste puin, auzi pai n spatele su
i gndi: ,,Acum s-a sfrit"

Mai uit-te o dat ndrt Peter Munk, gri Omuleul-de-


sticl.

Peter i terse lacrimile, ntoarse capul i vzu pe... maic-sa


i pe Lisbeth, care l priveau cu drag. Srind n sus de bucurie,
Peter strig.

Adic n-ai murit, Lisbeth? i tu, micu, eti aici i m


ieri?
Vor s te ierte amndou fiindc i-a prut ru cu
adevrat, rosti Omuleul-de-sticl. De-acum totul cade n uitare.
ntoarce-te la coliba printeasc i fii crbunar cum ai fost dintru
nceput. Ca om harnic i de treab, o s-i cinsteti meseria, iar
vecinii o s te iubeasc i o s te cinsteasc mai mult dect dac
ai avea zece care de aur.

Aa vorbi Omuleul-de-sticl, apoi i lu bun rmas. Peter i


cele dou femei l ludar, l binecuvntar i plecar.

Casa minunat, unde sttuse Peter-cel-bogat, nu se mai


vedea; lovit de trsnet, arsese din temelii cu tot cu comorile
dintr-nsa. Dar pn la coliba printeasc nu era mult; acolo i
duse drumul pe tustrei, iar de marea pagub nici c le psa.

Dar ce mirare i coplei cnd ajunser la faa locului! Coliba


se prefcuse ntr-o frumoas cas rneasc, nluntru, totul era
simplu i curat,

Asta-i fapta Omuleului cel bun, spuse Peter.

Ce frumos! se bucur Lisbeth. Aici o s m simt mai bine


dect n casa aceea mare, cu o mulime de slugi n jurul meu.

De atunci, Peter se dovedi un brbat harnic i cumsecade.


Mulumit cu ce avea, i vedea temeinic de meseria lui i astfel,
prin dreapta lui strdanie, ajunse om nstrit, bine vzut i
ndrgit n toat pdurea. N-o mai certa niciodat pe Lisbeth, i
cinstea mama i i ajuta pe sracii care bteau la ua lui. Cnd,
dup un an i o zi, doamna Lisbeth nscu un bieel drgu, Peter
se duse la Dmbul cu brazi i rosti cele patru versuri. Dar
Omuleul-de-sticl nu se art.
Domnule vistiernic! l chem Peter cu glas tare. Ascult un
pic! N-am venit pentru alta dect s-i fii na bieaului meu!

Dar Omuleul nu ddu rspuns. Numai o pal de vnt trecu


prin cetini i scutur n iarb cteva conuri de brad.

O s le iau drept amintire, gri Peter, c singur n-ai vrut


s te nfiezi.

Vr conurile de brad n buzunar i plec acas. Dar cnd i


dezbrc pieptarul de duminic i cnd mama, voind s-l aeze n
dulap, i ntoarse buzunarele, se rostogolir pe jos patru fiicuri
mari de bani. Peter le desfcu i gsi n ele numai taleri din cei
adevrai, nou-noui, nici mcar unul ru. Acesta era darul
naului, al Omuleului din pdurea de brazi , pentru micuul
Peter.

Trir ei apoi n pace i chibzuin i, de multe ori, chiar i


dup ce ncruni, Peter obinuia s spun:

Mai bine te mulumeti cu puin dect putred de bogat, cu


o grmad de aur i cu inima rece.

***

Se scurseser cinci zile i cei trei cltori Felix, vntorul


i studentul nu scpaser din captivitate. Dei cpetenia
tlharilor i tovarii lui se purtau bine cu ei, cei trei tnjeau
totui dup libertate, iar cu trecerea timpului se temeau tot mai
mult s nu se descopere vicleugul cu nlocuirea contesei. n
seara zilei a cincea, vntorul le spuse tovarilor lui c avea de
gnd n noaptea aceea s fug, chiar dac acest lucru l-ar fi costat
viaa, i-i ndemn s vin i ei cu el.

Iat ce trebuie s facem, urm ei. Pe tlharul care pzete


lng bordei s-l lsai n seama mea. E dreptul meu la aprare i
la nevoie nu mai in seama de nimic. Tlharul acela trebuie s
moar.

Vrei s-l ucizi?! strig Felix, ngrozit.

Sunt hotrt s-o fac dac n felul acesta pot s scap viaa
a doi oameni. I-am auzit pe tlhari vorbind ngrijorai c prin
pdure umbl potere. Babele uotesc despre nu tiu ce urzeli ale
tlharilor i ne ntmpin cu vorbe de ocar, ceea ce dovedete c
dac tlharii vor fi ncolii, ne vor ucide.

Doamne, Dumnezeule! strig tnrul, speriat,


ascunzndu-i faa n palme.

Nu-i pierde firea, nu ne-a ajuns nc cuitul la os, urm


vntorul. Trebuie s le-o lum nainte! ndat ce se ntunec, o
s m strecor spre cel care pzete lng bordei. El o s-mi strige
s stau, iar eu o s-i optesc c doamna contes s-a mbolnvit
foarte ru, pe neateptate. n clipa cnd se ntoarce spre mine, l
njunghii. Apoi vin s te iau, tinere! Cu al doilea tlhar de paz o
s facem la fel. n ceea ce-l privete pe al treilea, vom termina
repede i cu el, fiind i dumneata cu mine.

Faa crunt a vntorului l nspimnt pe Felix. Tocmai


voia s struie pe lng el s renune la hotrrea lui, cnd
deodat ua bordeiului se deschise ncet i cineva se strecur
grbit nuntru. Era cpetenia hoilor. nchise ua binior i le
fcu semn celor dinuntru s stea linitii, apoi se aez lng
Felix.

Doamn contes, spuse el, v aflai ntr-o mare


ncurctur. Soul dumneavoastr nu v-a ascultat. Nu numai c
n-a trimis bani pentru rscumprare, dar a mai i cerut ajutorul
stpnirii, i acum poterele cutreier prin pdure dup mine i
dup oamenii mei. L-am ameninat pe domnul conte c-o s v
ucidem, dar se pare c nu-i pas de viaa dumneavoastr, sau nu
are ncredere n cuvntul nostru. Viaa domniei-voastre este n
primejdie. Dup legile noastre, ai i pierdut-o. Ce avei de spus?

Prinii i lsar ochii n pmnt, netiind ce s rspund.


Felix tia c dac s-ar da de gol, ar fi i mai ru de el.

Dar fiindc nu vreau n ruptul capului, urm tlharul, s


primejduiesc viaa unei doamne care se bucur de cinstirea mea
cea mai adnc, v fac o propunere n legtur cu salvarea
dumneavoastr. Cred c e singura cale care v-a mas rmas. V
propun s fugim din tabr mpreun.

Toi i privir uluii. El ns continu:

Cei mai muli dintre oamenii mei vor s plece n Italia, ca


s intre n slujba unei bande alctuite din mai multe cete. Fiindc
eu nu vreau s intru sub ordinele altuia, nu plec cu ei, aa c v
rog, doamn, s avei bunvoina s-mi fgduii c vei pune o
vorb bun pentru mine i m vei apra. Dac facei acest lucru
ct nu e prea trziu, a putea s v eliberez i s scap i eu.

Felix tcea ncurcat. Avea o fire att de cinstit, nct nu voia


s-l duc la pieire cu bun tiin pe omul care-i salva viaa. tia
c nu avea nici o putere s-l apere. Dar cpetenia tlharilor
continu:

Se caut ostai pretutindeni. M-a mulumi cu slujba cea


mai mic. tiu c domnia-voastr avei o mare influen. Nu v
rog dect s-mi fgduii c vei pune o vorb bun pentru mine.

Bine, rspunse Felix, cu privirile n pmnt. V fgduiesc


c voi face tot ce-mi st n putin, ca s v fiu de folos. Oricum
se va sfri ntmplarea aceasta, sunt mulumit c vrei s
prsii de bun voie viaa de tlhar.

Micat, cpitanul sruta mna bunei doamne i i opti s fie


gata de drum a doua zi, dou ceasuri dup cderea nopii. Apoi
iei din bordei tot att de prevztor precum intrase. Dup
plecarea lui, prizonierii rsuflar uurai.

Dumnezeu l-a trimis! strig vntorul. Salvarea noastr e


aproape! Uimitor! Nu mi-a fi nchipuit niciodat c se pot petrece
astfel de lucruri, c voi trece prin astfel de ntmplri!

E uimitor, ntr-adevr! ncuviin Felix. Dar am fcut oare


bine c l-am amgit? Eu nu-l pot ajuta cu nimic! Spune, domnule
vntor, dac nu-i mrturisesc cine sunt, nu nseamn c-l atrag
ntr-o curs, c are s fie spnzurat?

Nu te frmnta, tinere, rspunse studentul. i-ai jucat de


minune rolul! Nu duce nici o grij. Aici e vorba de dreptul firesc de
aprare, care ngduie oricui s se poarte astfel. Ticlosul a
ncercat s rpeasc o doamn i, dac n-ai fi fost dumneata, cine
tie dac ea ar fi trit azi! Nu, nu faci nici un ru. Dealtfel, cred c
dac tlharul are s se predea, poate s ctige bunvoina
judectorilor.

Cuvintele acestea l mai linitir pe tnrul giuvaergiu.


Bucuroi, dar i ngrijorai, cei trei prini numrau ceasurile, cu
inima strns de team, A doua zi dup ce s-a ntunecat,
cpetenia tlharilor intr pentru o clip n bordei i aduse o
legtur cu veminte.

Doamn contes, spuse el; ca s ne uurm fuga v rog s


avei bunvoina s v mbrcai cu hainele acestea brbteti. S
v pregtii, cci peste o or pornim la drum.

Apoi iei afar. Vntorul izbucni n rs:

Iat i a doua travestire! strig el. Pe cinstea mea c te va


prinde mai bine dect cea dinti!

Desfcnd legtura, gsi un foarte drgu costum de vntor


cu tot echipamentul necesar, care-l prindea de minune pe Felix.
Dup ce tnrul se mbrc, vntorul vru s arunce rochiile
contesei ntr-un col, dar giuvaergiul se mpotrivi. Le strnse ntr-
o legtur mic, cu gndul s-o roage pe contes s i le dea n dar,
ca s le pstreze toat viaa drept amintire a acelor zile de
neuitat.

n sfrit apru i cpetenia tlharilor, narmat pn-n dini.


Aduse vntorului arma ce-i fusese luat si i-o ddu mpreun cu
un corn de pulbere. Ba i studentului i fcuse rost de o puc,
iar lui Felix i ddu un cuit de vntoare, rugndu-l s-l
ascund, ca s-l aib la ndemn n caz de nevoie. Spre norocul
celor trei, ntunericul era att de adnc, nct houl nu-i putu
observa privirea plin de bucurie, care l-ar fi trdat. Cnd ieir
tiptil din bordei, vntorul bg de seam c n faa uii nu mai
era nici o straj, aa c se strecurar neobservai.

Cpetenia tlharilor nu porni pe poteca binecunoscut care


ducea spre pdure, ci o lu spre o stnc prpstioas, cu
neputin de urcat. Cnd ajunser ns la poalele ei, el le art o
scar de frnghie i, mpingndu-i puca la spate, ncepu s urce
cel dinti, ntinznd contesei mna, ca s-o ajute. Cel din urm sui
vntorul. Sus, dincolo de stnc, zrir o crruie pe care o
pornir grbii.

Poteca aceasta, le spuse cpetenia, iese la drumul mare ce


duce la Aschaffenburg. S mergem ntr-acolo, fiindc tiu c
domnul conte, soul dumneavoastr, se afl prin partea locului.

Pornir tcui mai departe, tlharul cluzindu-i pe ceilali.


Dup vreo trei ceasuri de drum, cpetenia tlharilor se opri i l
ndemn pe Felix s se aeze pe o buturug, ca s-i mai trag
sufletul. Scond o pine i o plosc cu vin vechi, i mbie pe
drumeii obosii s se ospteze.

n mai puin de un ceas cred c o s dm de ostaii care


au nconjurat pdurea. V rog s-i cerei mai-marelui lor s nu-mi
fac nici un ru.

Felix i fgdui, dei nu ndjduia s fie ascultat, i dup ce


se odihnir o jumtate de ceas, pornir mai departe.

Dup nc un ceas de mers, se apropiar de drumul mare,


tocmai cnd ntunericul ncepuse s se destrame i se iveau
zorile. Deodat se auzi un glas:

Stai!

Se oprir. Spre ei se ndreptar cinci ostai, somndu-i s-i


urmeze, ca s spun maiorului, comandantul lor, dincotro veneau
i unde se duceau. Abia fcur cincizeci de pai i zrir deodat
n tufiurile din dreapta i din stnga drumului lucind armele
altor ostai. Prea c pdurea fusese ncercuit de o trup
numeroas.

Sub un stejar se afla maiorul mpreun cu mai muli ofieri i


civa civili. Prinii fur adui n faa lui, i n clipa cnd maiorul
ncepu s ntrebe de unde veneau i ncotro se ndreptau, unul
din cei de fa, slujba la primrie, sri n sus, strignd:

Dumnezeule, ce-mi vd ochii? Gottfried, vntorul nostru!

Da, domnule, i rspunse bucuros vntorul. Eu sunt. Am


scpat ca prin minune din gheara tlharilor.

Ofierii l priveau uimii. Vntorul i lu deoparte pe maior i


pe slujbaul primriei i le povesti pe scurt cum scpaser i cine
era al treilea brbat care-i nsoea. Bucuros, maiorul l trimise mai
departe, sub paz sever, pe prinsul cel de seam, iar pe tnrul
giuvaergiu l conduse la ofierii lui, spunndu-le c el era tnrul
erou care o scpase pe contes datorit curajului i isteimii sale.
Acetia strnser clduros mna lui Felix, copleindu-i cu laude,
i nu se mai sturau tot ascultnd ceea ce le povesteau cei doi
despre ntmplrile prin care trecuser.

ntre timp se luminase de ziu. Maiorul se hotr s-i


nsoeasc el nsui pe cei salvai pn n ora, mpreun cu omul
contesei. n satul cel mai apropiat atepta o caleac, n care se
sui Felix mpreun cu maiorul, iar vntorul, studentul, zapciul i
ceilali nclecar pe cai. Falnicul alai porni spre ora. tirea
despre atacul tlhresc de la hanul
din

pdure se rspndise pretutindeni. Toi auziser de fapta eroic a


tnrului giuvaergiu, iar vestea despre eliberarea prizonierilor se
rspndise tot att de repede. De aceea nu era de mirare c
strzile gemeau de oameni care alergaser s-l vad pe tnrul
erou. mbulzeala era att de mare, nct caleaca abia nainta prin
mulime.
Uite-l! strigau localnicii. Uite-l colo, n caleac, lng
ofier! Triasc viteazul giuvaergiu!

i uralele izbucnir vijelios dintr-o mie de piepturi, zguduind


vzduhul.

Felix era micat, copleit de bucuria zgomotoas a mulimii.


La primria oraului l atepta ns o scen i mai tulburtoare.
Un brbat ntre dou vrste, mbrcat n veminte de pre, i iei
n ntmpinare pe treptele de la intrare i-l mbri cu lacrimi n
ochi.

Cum s te rspltesc, fiule! strig acesta. Ai salvat tot ce


aveam mai de pre. Ai scpat viaa soiei mele, a mamei copiilor
mei, cci fiina aceasta firav n-ar fi ndurat acea cumplit
captivitate.

Era soul contesei.

Contele strui pe lng Felix s-i cear o rsplat pentru


jertfa sa, dar acesta nu voia n ruptul capului s primeasc nimic.

Contele ns nu se ddu btut, i tnrul i aminti atunci de


nefericita soart a cpeteniei tlharilor. i povesti cum fugiser,
cum se strduise cpetenia tlharilor s salveze viaa aceleia pe
care o credea contesa. Micat nu att de fapta tlharului, ct de
noua dovad a purtrii nobile a lui Felix, vdit de cererea lui n
favoarea altei persoane, contele i fgdui s fac tot ce-i sttea n
putin ca s-l salveze pe tlhar.

n aceeai zi, nsoit de inimosul vntor, contele l conduse


pe tnrul giuvaergiu la castelul su, unde contesa, ngrijorat de
soarta tnrului care i pusese viaa n primejdie pentru ea,
atepta cu nerbdare veti. Cine ar fi putut s descrie bucuria pe
care a simit-o n clipa cnd i-a vzut soul intrnd cu salvatorul
ei de mn? Nu mai contenea cu ntrebrile i cu mulumirile. i
chem i pe copiii ei ca s le arate pe mrinimosul tnr, cruia
mama lor i era att de ndatorat. Micuii l luar de mn i-l
asigurar cu gingie de recunotina lor, spunndu-i c, dup
tatl i mama lor, el le era cel mai drag pe lumea asta. Vorbele lor
au fost cea mai frumoas rsplat pentru zbuciumul i nopile
nedormite, pe care tnrul giuvaergiu le petrecuse n bordeiul
tlharilor.

Dup primele clipe ale fericitei revederi, contesa fcu semn


unui slujitor s aduc hainele i binecunoscuta desag pe care
Felix i-o ncredinase la han.

Iat, am pstrat tot ce mi-ai dat n clipele acelea


ngrozitoare, spuse ea, cu un surs plin de buntate. Iat hainele
fermecate care m-au ascuns de ochii celor ce m urmreau. Dac
vrei, ia-le napoi. A vrea s te rog ns s mi ngdui s le
pstrez n amintirea salvatorului meu i s primeti n schimb
suma pe care au cerut-o tlharii pentru rscumprarea mea.

Felix se sperie de darul acela att de mare. Firea lui aleas


nu-i ngduia s primeasc o rsplat pentru o fapt pe care o
fcuse din toat inima.

Nobil doamn, spuse el, micat, nu pot s primesc darul


acesta. Vemintele s rmn la dumneavoastr, aa cum dorii,
dar banii nu-i pot primi. tiu c vrei s m rspltii, ns
bunvoina dumneavoastr este pentru mine cea mai mare
rsplat Dac voi avea vreodat nevoie de ajutor, fii sigur c v
voi ruga s mi-l dai.

Contele i contesa struir ndelung, dar nu izbutir s-l


nduplece. n cele din urm, contesa i soul ei se resemnar i
chemar un slujitor ca s ia hainele i traista. Atunci Felix i
aduse aminte de giuvaerurile de care, n bucuria i n vlmagul
ntmplrilor uitase cu desvrire.

Stai! strig el. V rog s-mi ngduii s scot din desag


un singur lucru, restul este apoi pe de-a-ntregul al
dumneavoastr, doamn!

Cum vrei, spuse ea, dei a fi vrut s pstrez totul n


amintirea faptelor dumitale. Dac ai ns un lucru de care nu te
poi lipsi, ia-l! Spune-mi ns, te rog, ce lucru e acela la care ii
att de mult c nu te poi despri de el?

Atunci tnrul desfcu traista i scoase din ea o cutiu.

Tot ce a fost al meu acum e al dumneavoastr, spuse el


zmbind. Dar ceea ce se afl n cutiua aceasta este al iubitei mele
nae. Sunt nite giuvaeruri, doamn, urm el, pe care le-am
lucrat cu mna mea i pe care trebuie s i le duc negreit.

Felix deschise cutiua i i-o ntinse contesei. Aceasta lu


cutiua, se uit nuntru i tresari mirat.

Cum? Pietrele acestea, strig ea, sunt pentru naa


dumitale?

Da, rspunse Felix. Naa mea mi-a trimis aceste


nestemate pe care eu le-am montat i tocmai i le duceam.

Contesa l privi tulburat. Lacrimile i iroiau pe obraz.

Dumneata eti Felix Perner din Nrnberg? strig ea.

Da! Cum de-mi cunoatei numele? ntreb tnrul,


privind-o mirat.

O, ce nlnuire de ntmplri minunate ne-a hrzit


Cerul! gri contesa, tulburat, ntorcndu-se spre soul ei care o
privea uluit. Tnrul este Felix, micul nostru fin, fiul jupnesei
Sabina! Felix, eu sunt contesa la care voiai s te duci. Aa c, fr
s tii, ai salvat-o pe propria ta na!

Cum! Dumneavoastr suntei contesa Sandau, care a


fcut att de mult pentru mama mea i pentru mine? Acesta este
castelul Maienburg, spre care am pornit la drum? Cum s-i
mulumesc milostivei soarte c mi-a ngduit s v ntlnesc ntr-
un chip att de minunat! Cel puin am putut s v dovedesc cu
fapta, dei ntr-o msur foarte mic, nespusa mea recunotin.

Ai fcut pentru mine mai mult dect a fi putut face eu


vreodat pentru tine, rspunse contesa. Toat viaa i vom fi
recunosctori, att eu, ct i ai mei. Soul meu i va fi ca un tat,
pe copiii mei s-i priveti ca pe fraii ti, iar eu voi fi credincioasa
ta mam. Aceste giuvaeruri, care te-au adus la mine n clipele
unei att de mari primejdii, vor fi cea mai drag podoab a mea.
Ele mi vor aminti totdeauna de tine i de firea ta nobil.

Aa a grit contesa i i-a inut cuvntul. L-a ajutat pe


fericitul Felix s-i continue drumeia i, cnd s-a ntors, a ajuns
meter ndemnatic i cu mare pricepere n meteugul su.
Contesa i-a cumprat o cas la Nrnberg, cu toate cele de
trebuin, iar ncperea cea mai frumoas era mpodobit cu
tablouri meteugit zugrvite, cu scene din hanul din pdure i
din zilele pe care Felix le petrecuse printre tlhari.

n casa aceea a trit fericit iscusitul giuvaergiu Felix. Faima


miestriei lui i a curajului su i aduceau muterii de
pretutindeni. Trecnd prin frumosul ora Nrnberg, muli strini
se duceau i pe la atelierul vestitului meter Felix ca s-l vad, s-
l admire i, poate, s comande la el un giuvaer frumos. Dar cea
mai mare bucurie i-o fceau vizitele celor patru prieteni:
vntorul, faurul, studentul i cruul. De cte ori pornea cu
crua de la Nrnberg la Frth, cruul trecea pe la Felix.
Vntorul i aducea aproape n fiecare an daruri din partea
contesei, iar faurul, dup ce colindase nenumrate ri, se
statornicise la meterul Felix. ntr-o zi a poposit la ei i studentul.
Ajunsese un om de vaz n ar, dar nu-i era ruine s stea la
mas cu meterul Felix i cu faurul. Toi povesteau despre
ntmplrile de la hanul din pdure. Fostul student le-a spus c-l
vzuse n Italia pe cel care fusese mai-marele tlharilor. Se fcuse
om de treab i acum era un brav osta n slujba regelui
Neapolului.

Felix s-a bucurat la auzul acestei veti. i ddea seama c,


fr omul acela, n-ar fi trecut, poate, prin primejdia groaznic de
moarte, dar nici n-ar fi scpat din minile tlharilor. i aa, ori de
cte ori se gndea la ntmplrile de odinioar, prin mintea
iscusitului giuvaergiu se depnau totdeauna amintiri luminoase i
dragi despre hanul din Spessart.
CUPRINS :

CARAVANA.....................................................................................................................

POVESTEA CALIFULUI BARZ......................................................................................

1..............................................................................................................................
2..............................................................................................................................

3..............................................................................................................................

4..............................................................................................................................

5..............................................................................................................................

POVESTEA VASULUI NLUC......................................................................................

POVESTEA MINII TIATE...........................................................................................

CUM A SCPAT FATM................................................................................................

MUC CEL MIC..............................................................................................................

POVESTEA DESPRE PRINUL CEL NEADEVRAT..........................................................

EICUL DIN ALEXANDRIA I ROBII LUI........................................................................

PITICUL NAS-LUNG......................................................................................................

TNRUL ENGLEZ........................................................................................................

POVESTEA LUI ALMANSOR.........................................................................................

HANUL DIN SPESSART....................................................................................................

LEGENDA GULDENULUI CU CAP DE CERB...................................................................

INIM RECE (Partea nti)...........................................................................................

POVESTEA LUI SAID.....................................................................................................

GROTA DIN STEENFOLL...............................................................................................

INIM RECE (Partea a doua).......................................................................................