Sunteți pe pagina 1din 255

LESLEY

DOWNER
ACROSS A BRIDGE OF DREAMS
Copyright Lesley Downer 2012
All rights reserved.
Citatul de la nota 3 provine din John Pierre Mertz, Novel Japan: Spaces of Nationhood in Early Meiji
Narrative, 187088, Michigan Monograph Series in Japanese Studies Number 48 (Ann Arbor: Center for
Japanese Studies, The University of Michigan, 2003), p. 1. Copyright 2003 The Regents of the University
of Michigan. Used with permission of the publisher.
Ilustraia de pe copert: Katsushika Hokusai, Fuji n timpul srbtorii Tanabata (detaliu), O sut de
vederi ale Muntelui Fuji
Humanitas Fiction, 2015, pentru prezenta versiune romneasc (ediia print)
Humanitas Fiction, 2015 (ediia digital)
ISBN: 978-606-779-020-7 (epub)
EDITURA HUMANITAS FICTION
Piaa Presei Libere 1, 013701 Bucureti, Romnia
tel. 021/408 83 50, fax 021/408 83 51
www.humanitas.ro
Comenzi online: www.libhumanitas.ro
Comenzi prin e-mail: vanzari@libhumanitas.ro
Comenzi telefonice: 0372.743.382; 0723.684.194
Cuprins
PUNTEA VISELOR
Partea I. Bujorul Negru
Partea a II-a. Prinesa estoare i ciurdarul
Partea a III-a. Nord i sud
Partea a IV-a. Pe drumul fr ntoarcere
Partea a V-a. Pe aripi de coofene
Partea a VI-a. Ultimul samurai
Postfa
Bibliografie
Mulumiri
Pentru Arthur
Haru no yo no ntr-o noapte de primvar
Yume no ukihashi Puntea plutitoare a viselor
Todaeshite Se prbuete:
Mine ni wakararu Rotindu-se n jurul piscului
Yokogumo no sora Un nor alunec spre cerul deschis
Fujiwara Teika (1162-1241)

Clopotele templului Gion dau glas vremelniciei tuturor lucrurilor; florile de udumbara de la ultimul loc
de odihn al lui Buddha stau mrturie faptului c tot ceea ce nflorete ajunge prin firea lucrurilor s se
ncline. Nu dinuie cei mndri, se topesc ca visul unei nopi de primvar. Cei puternici se spulber n
cele din urm ca praful n btaia vntului.
Povestea familiei Heike (o culegere alctuit pe la 1371)
PARTEA I

Bujorul Negru

1
Lunea a zecea, Anul Cocoului, anul al aselea
al epocii Meiji (noiembrie 1873)

O arom apetisant se strecura prin draperiile de la intrare i plutea pe lng ferestrele de la Bujorul
Negru, cel mai cunoscut restaurant din ntregul Tokyo. Taka se apuc strns de margine, ca s nu se
dezechilibreze, cnd rica se opri cu o hurductur i biatul ddu drumul loitrelor de bambus. Se ls pe
spate, nchise ochii i respir adnc. Aerul era ncrcat de arome care aduceau cumva cu izul neptor de
ipar pus la fript, dar erau mai picante, mai uleioase, mai bogate. Vit, friptur de vit: mirosul timpului
nou, al civilizaiei, al vremurilor luminate. Iar ea, Taka Kitaoka, n deplina maturitate a celor treisprezece
ani pe care-i mplinise, avea s-i simt gustul pentru prima oar.
Fujino, mama ei, coborse deja din rica oprit drept n faa restaurantului i trecuse de intrare ntr-un
tremur de fuste voluminoase de un gri ca de hulub. Mtua Kiharu se inea dup ea, minion i elegant n
chimono i jachet haori1 cu tietur ptrat; ca un vas micu n spatele unui uria vapor, o urma sora lui
Taka, Haru, mbrcat cu o rochie de un galben pal demn de o prines, cu prul strns ntr-un conci
lucios.
1. Haori jachet tradiional japonez, cu mneci foarte largi. (N. tr.)

i Taka purta o rochie n stil occidental. Era pentru prima dat cnd se mbrca aa i se simea
mndr, stngace i puin emoionat. Purta o rochie de zi din mtase fin de un roz garofiu, strns pe
talie, cu o idee de turnur, nou-nou, executat pe comand de un croitor din Yokohama. O pusese pe
servitoarea ei, Okatsu, s i strng corsetul att de tare, nct abia putea s respire, apoi i luase
jacheta, mnuile i plrioar asortat. i ridic fustele cu mare atenie n timp ce pea pe culoar,
trecnd pe lng mai multe rnduri de ghete care miroseau a piele bine lustruit.
Aerul dinuntrul restaurantului era fierbinte, plin de aburi, de arome i sunete extraordinare. Mirosul
crnii care sfria se amesteca cu mbcseala fumului de igar ce se lsa peste toat ncperea ca o
ptur. Peste babilonia de voci i rsete, clefieli i plescieli, se auzeau strigte rguite: Aici! nc-o
porie de friptur de-asta bun!, Se stinge focul. Mai adu repede crbuni!, nc o sticl de sake! Ca
o tnr bine-crescut ce se afla, Taka tia c ar fi trebuit s-i in privirile lipite pudic de fustele
mamei, dar nu se putea abine. Trebuia s arunce o privire n jur.
ncperea era ticsit de brbai, mari i mici, btrni i tineri, stnd cu picioarele ncruciate n jurul
meselor ptrate fiecare cu vasul de mangal afundat n mijlocul ei , umblnd cu beioarele prin
tingirile de font n care sfria i bolborosea, de parc ar fi fost viu, ceva crnos care-i tot schimba
culoarea din rou n maroniu. Erau mbrcai n cele mai felurite i mai ciudate haine, unii preau domni
cu respect fa de tradiie, nvemntai n robe largi strnse la bru cu obi2, alii aveau cmi cu guler
nalt, iar din buzunarele lor de la piept se ieau legnndu-se ceasuri masive de aur. Plriile cu boruri
epene i umbrelele negre ca nite aripi de liliac zceau pe podea n preajma lor. Pe perei erau prinse tot
felul de buci de hrtie i pe ele erau cuvinte caligrafiate n scrierea coluroas katakana, de unde se
vedea clar c erau strine: miruku, cheezu, bata lapte, brnz, unt , cuvinte pe care orice om
care spera s fie socotit modern trebuia mcar s pretind c le cunoate.
2. Bru lat legat cu o fund mare la spate. (N. tr.)

Taka nu mai clcase niciodat ntr-un loc att de exotic i nici nu-i mai fusese dat s vad o asemenea
colecie de oameni nspimnttor de mondeni. Se uit de jur mprejur cu uimire, dup care i plec
ruinat privirea cnd i ddu seama c i brbaii se uitau fix la ea.
Otaka! strig mama ei, rostindu-i numele n formula cea mai politicoas.
Ridicndu-i fustele, Taka porni n fug dup ea pe coridor i de-acolo ntr-o camer din spate. Era
ncrcat cu mobil de lemn masiv care arunca umbre lungi n lumina plpitoare a lumnrilor i a
lmpilor. Servitoarele nchiser grabnic ua n urma ei, dar strigtele grosolane i rsetele tot rzbteau.
Se aez pe un scaun, netezind valurile esturii, ncercnd s nu se vad ct de inconfortabil se simea cu
picioarele atrnate, n loc s le in ndoite sub ea cum era obinuit. Mama ei ocupase trei scaune ca
s-i poat ntinde toate volnaele i faldurile rochiei de dup-amiaz. Servitoarele se pornir s
vnture crbunele din vasul cu jratic, dup care intrar cu farfuriile pe care tronau buci de carne de un
rou nchis, lucios i pe care le aezar felii-felii pe tava de fier bine ncins. Mirosul crnii care sfria
umplea aerul, iar Taka strmb din nas ngrozit.
Nu cred c pot s mnnc aa ceva, zise ea n oapt ctre Haru.
tii ce spune domnul Fukuzawa.
Taka arunc o privire admirativ spre conciul lucios al surorii ei, invidiind-o pentru alura ei perfect,
nici un fir de pr nu era nelalocul lui. Cu doi ani mai mare dect Taka, Haru prea matur de pe-acum.
Era mereu surztoare i senin, gata s accepte tot ce i se ntmpla. Lu beioarele i se aplec n fa.
Trebuie s mncm carne ca s ne hrnim corpul, dac vrem s fim nali i puternici precum
occidentalii.
Dar are un iz tare ciudat. Oare am s mai pot face rugciuni ctre Buddha i ceilali zei dac
mnnc din ea? N-am s miros la fel ca occidentalii? Mirosul sta o s se simt oriunde m-a duce.
Ce vorbe mai spunei i voi, fetelor, interveni cntat mtua Kiharu, ducndu-i degetele gingae la
brbie i nclinndu-i cporul. N-ai citit Stnd n jurul oalei de tocan?
Bineneles c nu, zise Fujino cu afectare. Nu citesc asemenea prostii. Sunt domnioare bine-
crescute. Se duc la coal. tiu de pe-acum mult mai multe dect o s tim noi dou vreodat. Istorie,
tiin, cum a aprut lumea, cum s vorbeasc civilizat i s fac adunri
Dar vai, draga mea Fujino, m ntreb dac au aflat ce e mai important cum s-i fii pe plac unui
brbat, cum s-l distrezi i s te asiguri c nu mai pleac de lng tine!
Fujino i strnse evantaiul i o lovi n glum peste bra, ind cu o fals dezaprobare.
Zu aa, Kiharu-sama! Mai las-le puin.
Mtua Kiharu era cea mai apropiat prieten a mamei. Amndou fuseser gheie la Kyoto i Taka o
tia de cnd era de-o chioap. Acum, o vzu aplecndu-i cochet capul i zmbind cu subneles; dup
care i uguie buzele i ncepu s recite ntr-o caden sltrea:
Samurai sau ran; artizan sau negustor;
btrior, tinerel; bieel sau fat;
iste foc sau prostnac, nevoia sau de soi,
nu ajungi civilizat dac pic de carne n-ai mncat!
Carne n lunile de iarn plus lapte, brnz i unt;
Scrotul de taur face din tine brbat adevrat!3
3. Vezi drepturile de copyright de la pagina de copyright.

Fujino rdea cu sughiuri. i lu apoi beioarele i le afund n oala care fierbea la foc mic, ridic o
felie de carne uor cenuie i o aez frumos n bolul lui Taka.
Nu vrem s te transformm n brbat, dar sigur vrem s fii o persoan civilizat!
Taka mestec gnditoare, plimbnd bucica de carne dintr-o parte n alta. Era aoas i gustul avea
ceva aproape greos, dar trebuia s se nvee cu el dac voia s fie o femeie modern. Se gndea la
biatul cu rica, care atepta afar fumndu-i pipa, i la rndaii care stteau ghemuii n anticamer.
Mare pcat c ei n-au s aib niciodat ansa de a se civiliza, dar aa era n firea lucrurilor.
n anul acela, i se schimbase corpul mai mult dect i-ar fi imaginat. Se fcuse nalt i subire ca o
tulpin tnr de bambus, constatase c i se umfl snii pe sub estura chimonoului, avusese primele
sngerri devenise femeie. Dac ar fi rmas n vechea capital, Kyoto, unde se nscuse, acum ar fi fost
gata de a-i desvri educaia de ghei i s-ar fi pregtit pentru ritualul deflorrii. n loc de asta, iat-o
aici n fremttorul ora Tokyo, nvnd cum s devin o femeie modern.
Pentru c lumea se schimba chiar mai repede dect se schimba ea. i petrecuse primii ani de via n
Gion, cartierul gheielor din inima oraului Kyoto, ntr-o cas ntunecoas de lemn cu panouri care
scriau i se blbneau la orice adiere, cu o u subire care se hna i se nepenea n canelur.
Mama ei fusese o ghei bine-cunoscut acolo. Cnd se plimba pe aleile nguste din cartier, persoanele
aflate n trecere nclinau capul i intonau: Bun dimineaa, Fujino-sama, ce mai faci? cu voci subirele
i melodioase de ghei.
De-a lungul zilei, vibraiile tnguioase de shamisen4 rsunau prin toat casa ori de cte ori Fujino i
exersa talentele de ghei, pentru c ele, cum se tie, sunt artiste, animatoare; cele dou ideograme gei i
sha nseamn arte i persoan. Seara, ea i alte gheie i fceau apariia pe la petreceri. Ofereau de
mncare, umpleau cupele de sake, dansau i cntau melodii tradiionale, tachinau, spuneau glume i
poveti i jucau jocuri. Unii dintre clienii lor erau negustori, btrni cu flcile lsate, alii erau samurai
tineri i frumoi. Dar indiferent cu cine avea de-a face, dac oamenii se simeau frmntai de griji,
gheiele erau gata s-i asculte cu atenie i s le ofere nelegere. Erau cele mai bune prietene ale
brbailor, iar unele le erau i iubite.
4. Shamisen instrument tradiional cu trei coarde ciupite. (N. tr.)
Pe vremea cnd era o copili, Taka ddea o mn de ajutor la petrecerile gheielor, prinznd din mers
felul lor de a fi, ducnd iute de colo-colo tvile cu buturi i ascultnd conversaiile istee ale gheielor,
nvnd s le vorbeasc dialectul n caden sfioas, cum se obinuia la Kyoto. Mama ei i Haru o
nvau s ngne melodii de-ale gheielor, s danseze frumos i s cnte la shamisen. Fratele ei mai
mare, Ryutaro, fusese trimis s stea cu tatl lor i s deprind arta rzboiului. i gsise sfritul ntr-o
lupt cu mult vreme n urm, att de mult, nct abia i-l mai amintea. n schimb, fratele mai mic, Eijiro,
rmsese alturi de familie i era mereu prin preajma casei, chinuind-o n fel i chip.
De cnd se tia ea, strzile fuseser pline de samurai, care forfoteau de colo-colo i se ncierau. ntre
brbaii din clanurile de la sud, care erau hotri s-l detroneze pe shogun i pe oamenii lui de
ncredere, i cei din nord, care formau poliia shogunului i l sprijineau, se iscau mai mereu conflicte. Pe
cnd era mic, nite samurai din clanul sudic Choshu dduser foc palatului imperial, unde locuia
mpratul. ntr-una dintre amintirile ei cele mai vechi, se vedea stnd pe strad, cu ochi mari de uimire,
privind fumul care se ridica n vltuci, n timp ce oamenii fugeau cuprini de panic, speriai c focul ar
putea cuprinde ntreg oraul.
Nu o dat, poliia shogunului venise s bat cu pumnii n ua lor, cernd s-l vad pe tatl ei. Atunci se
vedea alungat undeva n partea din spate a casei, de unde, cu gura cscat i inima bubuind, obinuia s
spioneze prin vreo crptur a uilor de hrtie, n timp ce mama ei se punea n calea lor, jurnd c
brbatul nu se afla n cas, dei Taka tia prea bine c era acolo.
Fusese contient de la bun nceput c mama ei i prietenele ei gheie i iubeau pe brbaii din
clanurile din sud i c poliia shogunului i brbaii din nord erau dumani mult detestai. Noapte de
noapte, grupuri de samurai din sud se adunau n ceainrii s pun la cale tot felul de comploturi sau pur i
simplu s stea de vorb i s rd. Mama ei juca rolul gazdei binevoitoare n timp ce ei beau i
dezbteau, cu ochii n patru ca nu cumva poliia shogunului s apar pe neateptate. i dintre toi
samuraii, cel mai curtenitor i mai strlucitor era tatl ei. Cnd i se adresau, oamenii i spuneau generale
Kitaoka. Cu o statur impuntoare, direct i serios, el era cel care prezida ntrunirile. O vreme sttea
acolo linitit, dup care ncepea s vorbeasc, iar ceilali se opreau din discuii i ascultau. Taka se
simea mndr c e fata unui asemenea om.
Era adesea plecat. Uneori i gsea mama plngnd i-atunci ghicea c el se dusese undeva la lupt, iar
ea se temea pentru soarta lui.
Cnd Taka avea opt ani, se dduse o btlie crncen chiar n apropierea oraului. Auzea bubuitul
tunurilor i simea n aer mirosul de fum alunecnd ca un nor.
Apoi venise bucurie mare. Cei din sud ctigaser. Dup cteva luni, shogunul fusese alungat de la
crma rii. Edo, capitala lui, fusese capturat, iar palatul Edo, unde i avusese reedina, fusese predat
n minile celor din sud, care aveau s formeze un nou guvern n numele tnrului mprat. Unul dintre
conductori era tatl ei. Peste alte cteva luni sosise vestea c mpratul pleac de la Kyoto i se mut la
Edo.
Taka i familia ei trebuiau s se mute, ca s se alture tatlui; brusc, viaa ei lua o alt ntorstur.
Pn atunci nu ieise din cartierul gheielor. Nici vorb s fi pit afar din ora i nu cltorise
niciodat cu lectica. Avea s-i petreac douzeci de zile stnd n genunchi ntr-o cutie capitonat care
mergea hurducit de-a lungul Drumului Mrii de Rsrit. Cnd privea pe furi prin ferestruic sau cobora
s-i dezmoreasc picioarele, nu vedea dect un ir nesfrit de oameni i lectici escortate de servitori,
grzi, hamali i cai mpovrai de bagaje. A traversat pduri i muni i a vzut pentru prima dat apele
scnteietoare ale oceanului.
Edo, noua ei cas, era cel mai mare, cel mai bogat i cel mai palpitant ora din lume. Pn nu demult,
fusese un loc cu palate n care locuiau daimyo5 i cu reedine de samurai, cu strzi nguste nesate de
meteri populari i negustori exact aa cum apare n nenumrate gravuri n lemn. Odat mpratul
instalat aici, locul devenea i mai captivant. Proclamat drept noua capital, primise i un nume nou: To-
kyo, Capitala de la Rsrit. Kyoto fusese doar Capitala.
5. Daimyo stpni feudali aparinnd elitei samurailor. (N. tr.)

Pe-atunci, Tokyo nu avea dect cinci ani. Era un ora tnr, ddea pe-afar de atta zgomot i energie,
oamenii forfoteau n toate direciile, holbndu-se la cldirile noi i neobinuite care se ridicau n preajma
lor. Cnd Taka s-a vzut acolo pentru prima oar, Ginza unde se afla Bujorul Negru era o zon greu
de descris, nesat de prvlii srccioase de lemn n care se vindeau cufere, dulapuri i esturi. Cu un
an n urm izbucnise un foc prjolitor i cartierul arsese din temelii. Acum se nlase din nou. Era un
spaiu magic: cldiri splendide de crmid i piatr se aliniau de-o parte i de alta, cu iruri de
colonade i balcoane n care domni cu pelerine scoiene i doamne mbrcate cu rochii nfoiate ca cele
din Occident stteau i priveau cu atenie la rice i la omnibuzele trase de cai care naintau cu iueal, de
parc lumea ntreag ar fi prins brusc via sub ochii lor.
Oamenii spuneau, i poate era adevrat, c, pentru prima dat, simeau c existena lor ar putea lua un
alt curs. Sub domnia shogunilor, mbrcmintea i pieptntura tuturor fusese decretat prin lege. Un
brbat din neam de samurai trebuia s se mbrace ca un samurai, iar un negustor, conform clasei din care
fcea parte. Dar acum, dac avea cu ce, oricine putea s ias n lume mbrcat dup moda nou i nimeni
nu i-ar mai fi dat seama din ce clas provenea. Noul guvern ncuraja o asemenea atitudine. Dac oamenii
i doreau s fie cu adevrat moderni, nu trebuiau dect s mnnce puin carne.
Iar pe strzi vedeai oameni venii din Occident. Mama ei i spusese c, nainte ca Taka s se nasc, pe
vremea cnd ea nsi era copil, vapoare negre sosiser pufind n golful Edo, aducnd cu ele barbari cu
fee pale, cu trsturi groteti, nasuri uriae i arme nspimnttoare. Astzi i gseai peste tot, ridicnd
cldiri n stil occidental, faruri i staii de telegraf, dei lumea nc se uita la ei cu ochi mari oriunde i
ntlnea.
Taka i vedea adesea pe strad. La un moment dat, un asemenea om a venit chiar la ei acas pentru a o
nva engleza. Aveau cu toii o nfiare foarte ciudat, de fapt abia dac puteai s-o numeti omeneasc,
dar ea tia c trebuia s-i admire pentru c deineau cheile ctre civilizaie i luminare. Guvernul i
ncuraja pe brbai ca mcar s se mbrace n stil occidental, s mnnce carne precum barbarii i s
nvee limbi occidentale, pentru ca Japonia s se alture lumii din afara ei i s fie egala naiunilor din
Vest. Femeile care erau n pas cu moda erau mai puine la numr, dar gheiele dduser ntotdeauna tonul
n mod, iar mama ei era clar o persoan care se afla naintea propriului timp.
Pn i calendarul se schimbase. Anul care tocmai trecuse fusese cel de-al cincilea al domniei
mpratului Meiji, un an yang al Maimuei de Ap, conform calendarului tradiional, dup care ar fi
trebuit s urmeze al aselea, un an yin al Cocoului de Ap. Numai c guvernul fcuse un anun
nemaiauzit: anul urma s se ncheie n a doua zi a celei de-a dousprezecea luni. Ziua urmtoare avea s
fie numit 1 ianuarie, prima din anul care ncepea 1873, conform calendarului european.
Vechiul calendar avea o noim, dar cel nou era de neneles. 1873 prea doar o cifr aleas la
ntmplare. La urma urmelor, cine ar fi putut s-i aminteasc ceva de acum o mie opt sute aptezeci i
trei de ani sau s aib vreo idee de ce anume ar trebui ca din acel punct s porneasc un calendar? Cei
mai muli oameni pur i simplu ignorau calendarul oficial i continuau s-l foloseasc pe cel vechi, la fel
cum nu luau n seam nici noua denumire, Tokyo, pentru ei oraul era tot Edo, iar ei edoii.
Singura schimbare de ordin practic era c Anul Nou venise prea devreme. Parc era complet anapoda
s respeci ritualurile de An Nou i s te bucuri de mncrurile tradiionale n toiul iernii, n loc s o faci
atunci cnd mboboceau florile de prun. n anii de dinainte, copiii ieeau s joace badminton sau s se
uite la juctorii care alergau de colo-colo, dar acum era mult prea frig.
Tatl lui Taka fusese i el acolo cnd se schimbase calendarul. Era adesea plecat cu treburi i fata era
nespus de ncntat cnd l vedea acas. i era puin team de el. Era un brbat uria, la fel de robust i de
nalt ca un lupttor de sumo i voinic ca un urs. i el, i Fujino aveau o statur impresionant.
Scrisese un poem ca s marcheze schimbarea calendarului i, cnd Taka se aezase pe genunchii lui
mari, i-l i recitase:
Din vremuri de demult apuse, aceasta e ziua n care ntmpinm Anul cel Nou.
Cum oare va ajunge calendarul adus din Vest la satele din munii ndeprtai?
Zpada vestete venirea unui an plin de rod, iar familiile i cinstesc btrnii.
Ce vesele sunt strigtele copiilor de la sat.
*
Prin urmare, Oharu se mrit i ai s fii bunic n curnd, zicea mtua Kiharu rznd piigiat.
Obrajii lui Haru se nroir ca focul i fata i pironi privirea n bolul cu buci de carne sticloas.
i apoi va trebui s ne lum de pe suflet i grija pentru Taka, rsun vocea lui Fujino.
Era rndul lui Taka s se fac mic. Mcar dac mama ei n-ar mai vorbi att de tare, i zicea ea
luptndu-se vitejete cu o alt bucat de carne. Era cumplit de greu de mestecat, dar refuza s se dea
btut.
Nu peste mult timp, i ddu seama c n restaurant se ntmpl ceva. Glasurile i zngnitul
beioarelor, fonetul mnecilor n micare i tropitul picioarelor din camera alturat ncetaser. Se
lsase o linite deplin, de parc toat lumea i-ar fi inut respiraia, urmat de un rcnet nfricotor i
zarva mesenilor care se ridicau n grab i se mbulzeau spre u.
Apoi se auzi zgomot de pai care se ndreptau spre ncperea lor. Taka simi un fior de spaim. Se uit
atent de jur mprejur. Erau prinse n capcan, nu mai aveau nici o alt ieire. Se repezi spre partea din
spate a camerei, lovindu-se de o mas n goana ei. Din fericire, era masiv i greoaie, aa c nu se clinti.
Dac tciunele ar fi alunecat de pe mas, ar fi aprins tot ce era n jur. ncerc s se ascund n spatele lui
Haru i al servitoarelor, lipindu-se de perete att de strns, nct simea pe piele firele de nisip din ipsos.
Cu un trosnet sec, mama ei eliber cele trei scaune pe care sttea. Fujino se ridic ferm cu pumnalul
sclipindu-i n lumina lumnrilor. Acum, pentru c era iubita unuia dintre samuraii de frunte ai rii, se
nvase s poarte pumnal dup obiceiul femeilor de samurai. Mtua Kiharu sttea lng ea. i ea avea
pumnal.
Respirnd anevoie, Taka se uit spre ua care tocmai se deschidea. n lumina difuz de pe hol, zri un
chip cu o masc de pnz, cum aveau tlharii. Ochii negri sclipeau printre cutele pnzei. Era un brbat
nalt i voinic, cu pantaloni ponosii i cu mnecile ample ale hainei de samurai legate la spate un om
gata de lupt. n mn i inea sabia.
Taka i ddu imediat seama cu cine aveau de-a face un lupttor ronin, samurai fr senior, srcit i
nrit, care nu avea de dat socoteal nimnui. Cnd era copil, strzile roiau de brbai ca el, care se
plimbau ano cutnd necazul cu lumnarea. Se trezi npdit de amintiri pe care se strduise din
rsputeri s le nbue strigte care rsunau pe strzi, pumni care izbeau n u, mama ei nfruntndu-i
pe intruii furioi. i amintea cum trgea cu ochiul printre obloane i le vedea trupurile chiar n dreptul
casei lor.
Fujino se puse n faa lui. Taka i dorise adesea ca mama ei s semene mai mult cu mamele prietenelor
de la coal subiric, emotiv, cu buzele bine strnse , s nu fie att de impuntoare i de
spectaculoas. Dar acum simea c i crete inima de mndrie.
Ce mai zarv! zise ncetior Fujino.
i folosea vocea de ghei, tonalitile reci la care obinuia s apeleze cnd brbaii buser prea
mult i deveneau obraznici. i-atunci o singur cuttur a ochilor ei ngustai i fcea s tremure ca nite
copii.
i totul din pricina unui singur brbat! rosti silabele cu dispre. Dac a fi n locul tu, eu m-a
descotorosi de sabia aia. Bani, dup asta ai venit?
Omul avu o uoar ezitare, de parc ndrzneala ei l-ar fi prins pe picior greit. Apoi i arunc o
privire feroce, sfidtoare.
Unde e trdtorul? mri el. tiu c e aici.
Vorbea lungind vocalele ca n sud. Deci era un brbat din clanul Satsuma, la fel ca tatl lui Taka. Pe el
l cuta. tia c tatl ei avea dumani, nu era pentru prima dat cnd cineva venea dup el. Omul trebuie
s fi vzut emblema familiei pe rica de afar.
i ce-i nchipui c faci aici, tu, brbat din clanul Satsuma, fluturnd sabia ca un bandit? Ar trebui
s-i fie ruine. Poliia trebuie s apar din clip-n clip. Ai face mai bine s pleci acum, ct mai poi.
E aici, tiu c e aici trdtorul de Kitaoka, rosti numele aproape scuipndu-l.
Fujino i ndrept umerii. Fustele ei voluminoase umpleau ncperea. Brbatul pru s se micoreze n
faa ei.
Ai grij cum vorbeti despre soul meu, omule, rsun vocea ei. E un brbat mult mai de seam
dect ai s fii tu vreodat.
Omul i ridic puin sabia, dar cu tiul n jos.
Soul tu? zise el rnjind. Tu nu eti soie de samurai. tiu s recunosc o ghei. Eti trfa aia gras
din Kyoto, nepreuita lui ghei. Dar tiu c te-ai ajuns fa de vremurile cnd pluteai de colo-colo prin
cartierele plcerii, nu-i aa, Prines Porcuor? Gata, s-a sfrit, am s-i pocesc chipul drgla.
Fujino ridic pumnalul.
Laule! Aici nu sunt dect femei i copii.
Femei i copii. i eu am femei i copii pe care trebuie s-i ntrein. Ruine s v fie cu hainele
voastre barbare de mascarad, stai aici i v umflai burile cu mncarea barbarilor. Nu ne-am dus s
luptm i s murim ca s ne vedem femeile lundu-se ca maimuele dup barbarii ia mpuii. Eu sunt
Terashima Morisaburo, adug el rupndu-i masca i dnd la iveal o fa negricioas cu o cicatrice
care-i ncreea obrazul. Un lucru poi s-i transmii lui Kitaoka. Crede c ne poate lua sbiile, crede c
noi o s le predm aa, pur i simplu, i s rmnem fr aprare. Crede c noi o s stm cu minile
ncruciate n timp ce el demobilizeaz armata i recruteaz rani auzi tu, rani s fac treaba
samurailor. i ce-ar trebui s facem noi, samuraii, cum s supravieuim cnd nu avem nici de lucru, nici
stipendii? Ei? zise omul fcnd un pas nainte. La ntrebarea asta s-mi rspunzi!
Vr sabia pe sub fustele lui Fujino i o smuci n sus. Ea se trase napoi, dar Taka auzise estura
prind.
Uite ce cred eu despre gteala ta occidental!
Sabia spintec iar aerul cu un uierat. Taka icni ngrozit. Fujino i ridic din nou pumnalul ca s
pareze lovitura, dar, n loc de zngnitul ncletat al oelului, se auzi o bufnitur nfundat. Uitndu-se
temtoare de dup fustele lui Haru, Taka vzu c brbatul calculase greit nlimea ncperii. Sabia se
nfipsese n brna joas de pe tavan i rmsese acolo, vibrnd.
Dup care observ o micare n holul din apropiere i zri un crmpei de piele oache i o sclipire de
ochi, ochi oblici ca de pisic. Mai era cineva acolo nu biatul de la ric, nu rndaii, ci un alt agresor,
unul chiar mai nspimnttor dect primul. Restaurantul era pustiu. Toi fugiser. Nu mai era nimeni care
s le apere de ticloii tia.
Din tavan ncepu s plou cu rumegu i se auzi ceva prind. Samuraiul i smulsese sabia din lemnul
brnei. O ridic iar cu putere, gata s dea o lovitur mortal.
Pe neateptate, un bra subire se ivi din umbr erpuind n spatele omului i i se nfur n jurul
gtului. Luat prin surprindere, samuraiul se poticni i se ddu napoi. Capul i se smuci spre spate. Apuc
zdravn degetele care i se strngeau n jurul gtului. Chipul i se nvineea i sabia i czu din mn.
Fujino se avnt i o prinse. Rcnind furios, samuraiul se zvrcolea, ntorcnd unul cte unul degetele
care-l ineau. Reui s se suceasc i ncepu s-i care pumni celui care-l atacase.
Taka vzu scurt faa noului sosit i rmase cu gura cscat dndu-i seama c era doar un biat, i nc
unul sfrijit. Pe chipul ars de soare ochii i se mriser de spaim, dar avea privirea ncruntat a cuiva care
nu se d btut. Avantajul surprizei fusese de partea lui, dar acum era limpede c n-avea sori de izbnd
n faa samuraiului vnjos.
Fujino i muca buza de jos i se ncruntase de atta concentrare. i ddu sabia lui Kiharu, ridic iar
pumnalul i se opri cu braul deasupra capului. Aa nenfricat cum era mama ei, nu o vzuse niciodat
vrsnd snge. Fujino respir adnc i abtu pumnalul direct asupra umrului dezgolit al samuraiului.
Cnd l trase la loc, sngele ni ptndu-i fustele bogate. Se cutremur de groaz.
Brbatul scheun i se prinse de umr; lovitura i ncetinise micrile, dar nu-l scosese din lupt.
Fujino i ddu capul pe spate amenintor i biatul fcu un salt n lateral. Femeia se arunc asupra
samuraiului, l mpinse zdravn i l dobor cu zgomot sub greutatea ei considerabil. Micua mtu
Kiharu i se aez pe picioare. Cele dou femei suflau din greu i se fcuser roii la fa, dar din priviri
aruncau scntei. Samuraiul se contorsiona, izbea cu pumnul n podea i scotea ipete nbuite, dar n
zadar.
n dreptul uii se ivir cteva chipuri nelinitite un omule de vrst mijlocie, rotund ca un butoi i cu
un aer servil care-i freca minile nelinitit i doi poliiti voinici cu mutre nenduplecate i uniforme
elegante. n nvlmeala general, nimeni nu i observase venind. Poliitii pironir braele samuraiului
i Taka l auzi respirnd adnc atunci cnd Fujino se slt n picioare. i netezi fustele, uitndu-se la ei
toi cu mhnire.
mi pare att de ru, doamna mea, att de ru, spuse brbatul cel dolofan pe care Taka l socoti a fi
proprietarul restaurantului, frngndu-i minile dolofane, dup care se ls n genunchi, nclinndu-se
adnc, iar i iar.
Se iveau i alte chipuri, aruncnd priviri din spatele uii, cu ochi mari ca ai iepurelui gata s o ia la
goan ricarul i rndaii. Se aruncar n genunchi n faa lui Fujino i, n timp ce se loveau cu capul de
podea, blmjeau frnturi de scuze.
Salvatorul lor sttea pe hol cu un aer nehotrt. Era un trengar cu faa ngust, nu cu mult mai mare
dect Taka, nalt i stngaci, cu gt lung i nas proeminent. Avea chipul nnegrit de parc ar fi muncit pe
cmpurile de orez i pe buza de sus se vedea c-i ddeau tuleiele. Purta o combinaie de haine cu totul
ieit din comun. Taka fu nevoit s-i ascund un zmbet cnd i ddu seama c purta o jachet de fat,
cu mnecile scurtate. Din ochii lui negri i nguti neau priviri pline de curiozitate. Taka i roti i ea
ochii i vzu scaunele rsturnate i grmezile de carne mprtiate pe podea. Mesele, cu tot cu vasele lor
pline de crbuni, rmseser, surprinztor, tot n picioare.
Fujino se ntoarse ctre el.
Ai sosit la timp, tinere, zise ea cu gravitate aezndu-se n genunchi. i suntem ndatorai.
Biatul se ls i el n genunchi i se plec, ovitor i stnjenit.
Iertare, zise el privind int n podea. Nu am fcut mare lucru.
Vorbea rustic i uor nazalizat. Dincolo de graiul n stil Edo, se simea vag un dialect anume. Biatul
se tot uita pe furi n jur de parc abia atepta s scape de acolo.
Aiurea, zise Fujino cu vioiciune. Ne-ai salvat!
Era doar n trecere pe aici, doamna mea, spuse unul dintre ricari, ploconindu-se frenetic i
dezvelindu-i dinii ntr-un rnjet jenat. Prinse braul biatului i l strnse cu putere: Noi am fost, noi l-
am oprit. Doamnele noastre sunt la ananghie, i-am spus, i l-am trimis s caute ajutoare. A nvlit un
bandit n restaurant, i-am zis noi, unul dintre lupttorii ronin, un brbat din Satsuma, dup cum arat. Nu
cutezam s le cerem celor care mncau nuntru, toi preau a fi oameni de vaz. Iar el l-a mpins i s-a
npustit direct n cas.
N-am fcut mare lucru, domnia voastr, bigui biatul. Nu era dect unul singur i nici mcar n-am
reuit s-l opresc fr ajutor. mi pare ru c am dat gre. Oricum, eu m duc n drumul meu. Se nclin
din nou i ncepu s se retrag spre u, tot n genunchi.
Fujino i duse mna spre talie, de parc ar fi uitat c poart mbrcminte occidental, i nu obi.
ntinse mna dup poet, arunc o privire spre biat, dar o ls deoparte. Se vedea clar c era mult prea
mndru ca s accepte bani.
Cum te cheam, tinere? ntreb ea cu blndee.
Yoshida, Nobuyuki Yoshida. M bucur c v-am putut fi de folos.
Braele slbnoage artau ca nite bee care se ieau din mnecile hainei vechi. Taka i vzu mama
ncruntnd din sprncene n timp ce-l msura cu privirea. Era mbrcat mult prea ponosit ca s fie din
neam de samurai sau de negustori, dar nici nu se purta ca un servitor. Era imposibil s-i dea seama cine
era.
Ateapt, zise Fujino punnd un ervet peste petele de snge de pe fusta ei. Jupne, du-l pe biat la
buctrie i d-i de mncare. i f-i rost de un rnd de haine cuviincioase.
Faa rotund a proprietarului de restaurant lucea de transpiraie. Ridic din sprncene uitndu-se la
biat, dup care suspin, i duse palmele la podea i se nclin plin de respect.
Cum spunei, doamna mea. Cu siguran c tnrul merit o rsplat. Facem n aa fel nct s plece
de aici cu burta plin i cu o rob cumsecade de bumbac.
Eu m duc n drumul meu, mormi iar biatul.
De care cas aparii? insist Fujino.
Biatul plec privirea.
Am ajuns abia de curnd la Tokyo, doamn. Am rude aici, dar am stat n casa unui brbat
care se numete Shigehiro Iinuma, un funcionar de rang mediu de pe domeniul Omura din provincia
Hizen. Acolo am lucrat.
Nu pomenise numele propriei familii.
Zici c ai stat. i acum?
Biatul roi.
mi caut de lucru.
i familia ta?
Taka se crisp. Mama ei era ghei. n situaiile n care alii ar fi ezitat, ea oca mereu prin stilul
direct. Biatul ovi.
Am tat i frai, domnia voastr, ns locuiesc foarte departe de aici.
Prin urmare, nu ai de lucru? ntreb Fujino, care era capabil s obin informaii de la oricine,
indiferent ct de ovielnic ar fi fost acea persoan.
Ca s fiu sincer, doamn, tocmai am fost s vorbesc cu cineva. Speram s obin o slujb de curier.
Hiromichi Nagakura mi dduse o scrisoare de recomandare s i-o duc. Numai c are casa plin i zice
c nu-i mai poate permite nici un alt servitor.
Vorbise n mare grab. Taka se cutremur, cutnd s-i imagineze o lume att de aspr, n care
oamenii nu-i mai puteau permite nici mcar un curier n plus. Casa lor era oricum plin de oameni. Fr
ndoial, unul n plus n-ar fi contat prea mult, nu? Apoi vorbi.
Nu putem s-i dm noi de lucru, mam? Am nevoie de cineva care s-mi care crile cnd m duc la
coal.
n camer se ls tcerea. Cnd se pornise s vorbeasc cu glasul ei subire , toat lumea se
ntorsese s o priveasc. Haru o nghionti, dar era prea trziu. Biatul se uita apsat n jurul lui ca un urs
ncolit, dar i el se rsucise spre ea.
Taka simi c-i iau foc urechile i plec ochii. Fujino se ncrunt, dar chipul i se ndulci i zmbi
ngduitor. Cnd se ntoarse din nou spre biat, prea gnditoare.
Hiromichi Nagakura zici, fostul viceguvernator de la Aomori? Ai o scrisoare de la el? Arat-mi.
Biatul o privi ncruntat, de parc ar fi vrut s spun c nu avea nevoie de mila nimnui. Fujino inea
mna ntins cu un aer galnic i mpciuitor. Cnd voia ceva nimeni nu putea s o refuze, i zicea Taka
admirativ. Biatul scoase un sul de hrtie din mnec. Fujino l desfcu i l citi, cu fruntea ncreit.
n timp ce mama ei examina hrtia, Taka se uita la biatul care sttea cu privirea aintit n podea, cu
umerii lsai, cznindu-se s-i pstreze aerul de indiferen. La un moment dat, fcu ochii mari i i
aps minile subirele una de alta att de tare, de parc i-ar fi interzis s spere.
Da, Nobu, spuse Fujino cu glas msurat, ntorcndu-se spre el. Se vede treaba c eti un biat cinstit
i puternic. Avem nevoie de cineva ca tine. Ai s te descurci mai bine dect rndaii tia care nu-s buni
de nimic i care ne las prad oricrui atac nebunesc. Avem nevoie de un ajutor n plus. Spune-mi cu cine
trebuie s vorbesc i i oferim ceva de lucru.
Nobu o privi i, pentru prima dat, schi un zmbet.

2
n anticamera de la Bujorul Negru ntunericul cretea. Lampioanele prinser via sfrind n clipa
cnd servitorii apropiar lumnrile subirele de fitile, iar fumul greu i muctor i fcu loc n aerul
mbibat de iz de igar i arome puternice de carne fript.
Nobu se altur ricarilor i rndailor; sttea afar, ghemuit, bine nfipt n clcie, molfind de zor
tija pipei. n locul de unde venea el, oamenii mncau hran bun i simpl orez, tofu, legume, pete ,
nu animale mcelrite, i zicea n sinea lui.
Din interior rzbteau iar strigte i rsete. Se pare c mai toat lumea uitase rapid ntmplarea care
adusese atta tulburare. Nobu i ncrei nasul i se uit lung, pe sub sprncene, la filfizonii care-i etalau
hainele strine cu mneci strmte, umblnd de colo-colo, fcnd semne cu mna i zmbind cu gura pn
la urechi, vorbind ct puteau ei de tare. Ai fi zis c sunt creaturi venite de pe alt lume.
nc de cnd se trezise, n zori, avusese senzaia c ceva plutea n aer. Poate c de fapt fusese doar
vntul ngheat care sufla prin crptura uii sau critul ciorilor sau scritul carelor i negustorii care
treceau pe acolo, strignd cu glas cntat:
Castane coapte! Cartofi dulci! Tofu!
Tocmai dduse pe gt bolul de sup miso n casa nghesuit a familiei Iinuma, de la captul unei alei
nguste din oraul de jos un cartier prpdit din estul oraului Tokyo, zona sracilor , cnd stpnul
casei, un brbat grbovit, abtut, cu o scfrlie pistruiat, i zisese, cltinnd din cap cu mhnire, c nu
mai puteau s-l in acolo. Abia mai aveau ei ce bga n gur. Nobu tia c omul spune adevrul. Casa
era plin de copii i familia i ctiga existena mizer tind frunzele uscate de tutun. De ani buni, Nobu
se tot muta dintr-o cas n alta. Atunci cnd eti silit s trieti din mila altora, cam aa se ntmpl.
Soia vetejit a lui Iinuma-sama i tersese minile cu orul, i pusese n palm cteva monede i
rmsese n u fcndu-i semne de bun-rmas n vreme ce el o pornea uurel prin labirintul de alei.
Nobu dduse colul o dat, de dou ori, de trei ori; dup care, netiind ncotro s-o apuce, plecase n
cutarea lui Hiromichi Nagakura, fostul viceguvernator al provinciei nordice Aomori i vechi prieten al
tatlui su. Nagakura, un brbat subire cu un chip blnd i un aer de uimire necontenit, se mbrca i
acum n haine de samurai i cuta s-i duc viaa ca i cum nimic nu s-ar fi schimbat. i el o ducea ru,
nu era pentru prima dat cnd i ntindea o mn de ajutor lui Nobu. i dduse o scrisoare adresat unui
om pe nume Tsukamoto, care, zicea el, ar putea avea nevoie de un curier.
Nobu strbtuse jumtate din ora, strivind sub picioare mormane de frunze moarte, dar, cnd n sfrit
gsise casa, Tsukamoto un om cu sprncene groase i o expresie acr i aruncase doar o privire scurt
i zisese:
Vezi-i de drum. O sperietoare de ciori ca tine n-are ce s caute aici.
O sperietoare de ciori ca tine Nobu simise sngele nvlindu-i n obraji i i strnsese pumnii la
auzul unei asemenea insulte. Cuvintele continuau s-i rsune n urechi pe cnd se ndeprta poticnit, fr
s tie n ce direcie se ndreapt, ori ncotro l purtau picioarele. i croia drum printr-o mulime, auzea
glasuri i rsete rostogolindu-se pe lng el, cnd un brbat cu priviri slbatice, cu faa pe jumtate
ascuns sub o masc de pnz i dou mnere de sabie ieind din obi trecu pe lng el ca un tvlug,
aruncndu-l ct colo. Nobu i dduse imediat seama cu cine avea de-a face: un om din sud, un membru al
clanului Satsuma pricina tuturor suferinelor sale.
Un lucru era mai presus de orice ndoial: dumanul dumanului su era prietenul lui. Pe oricine s-ar fi
pornit acest individ s atace, Nobu avea de gnd s-l apere i s aplice vreo civa pumni n falca
dumanului; mcar att s fac i el. Se npusti orbete pe urmele lui, observnd n treact anticamera
plin de servitori cuprini de panic, mesenii care mpingeau ct colo tbliile meselor din faa lor,
cznindu-se s nu stea n calea intrusului.
Iar acum se pare c-i ctigase dreptul la o slujb.
Un adevrat erou! zise brusc o voce nazal.
Un ins costeliv cu ochi apropiai, parc venic la pnd, cu faa ars de soare i pulpe vnjoase de
ricar l nghionti n coaste. i lsase larg deschis haina gen happi de un albastru-indigo ca s scoat n
eviden tatuajul minunat care-i mpodobea pieptul osos.
N-am fcut dect s dau buzna fr s m gndesc la nimic, mormi Nobu cu ochii lipii de lemnul
tocit al podelei.
Nu era cazul s-i atrag antipatia omului, lucru foarte posibil dac ar fi cutat s dea totul n vileag
punndu-l ntr-o postur penibil.
Eti omul cu norocul, nu-i aa? zise ricarul, scuturndu-i uor pipa i golindu-i vatra n cutia cu
cenu. i ngust privirea i se uit fix la el, dup care gura i se deschise a zmbet, dnd la iveal civa
dini lips: Eu sunt Gonsuk. Nu ai nimic de luat cu tine, dup cte vd.
Dac ar fi avut, n-ar fi umblat mbrcat aa, cu o jachet de fat, i zise cu mhnire Nobu. Livreaua
strlucitoare a lui Gonsuk l fcea mai contient de propria nfiare. Doamna cea buclat cu rochie
cenuie i spusese proprietarului s-i dea haine i ceva de mncare, dup care se rzgndise i-i oferise
de lucru. n acel moment, mai c ar fi ales hainele i mncarea. Ucenicii i rndaii care trndveau prin
anticamer se uitau lung la inuta lui bizar, n timp ce foamea i rodea stomacul.
Avusese mare noroc, i zise apoi. Dac nu s-ar fi ntlnit cu aceste doamne, ar fi dormit sub cerul
liber n noaptea care avea s urmeze, iar afar se fcuse frig de-a binelea.
Locuiesc pe-aici pe-aproape, nu? ntreb el nepstor.
Nu voia ca omul de lng el s-i dea seama cu ct disperare avea nevoie de un loc de munc.
n Shinagawa, care-i la marginea golfului, lng terenurile de execuii. Unde ncepe Drumul Mrii
de Rsrit. tii locul?
Adic reedinele Satsuma?
Nobu fcu ochii mari. Nu-i trecuse prin minte c oamenii tia ar fi putut avea de-a face cu cei din sud.
La urma urmelor, Gonsuk vorbea cu un accent orenesc mai puin educat, iar n ce privete partea
feminin, Nobu recunotea cu uurin o ghei de la prima vedere. n cartierele dure n care-i petrecea
zilele i nopile le vedeai peste tot. Numai c doamnele din restaurant erau gheie de rang mult mai nalt,
evident. Aveau ntru totul aerul i fasoanele pe care le ntlneti doar n cartierele de distracie de la
Kyoto. Cea nalt i buclat cu ten perlat i trsturi clasice de ghei purta una dintre rochiile acelea la
mare mod precum multe alte gheie. Era o rochie n stil occidental, mare ct un clopot de templu. Ct
despre cea micu, se vedea limpede cine este dup buzele lucioase vopsite ntr-o nuan verzuie i dup
felul provocator n care i lsase n jos gulerul chimonoului, ridicndu-i prul n cretet ca s lase la
vedere pielea delicat a cefei.
Tinerele erau fr ndoial prea rafinate pentru nite urmae de ghei. Dar cum rmnea cu
Satsuma? Femeile ar putea fi concubinele unuia dintre conductorii clanului Satsuma, i zicea el n
gnd. Dar tot n-avea nici o noim. Cum se face atunci c un ronin Satsuma atacase nite doamne din
acelai clan?
Oricum, presupunnd c aveau totui legturi cu Satsuma, cum ar putea el s accepte aa ceva, s
primeasc de lucru n casa lor? Orict de disperat ar fi fost, nu s-ar fi njosit niciodat ntr-att nct s
munceasc pentru dumani, pentru samuraii de cartof care se porniser roiuri-roiuri, de pe cmpurile
lor de cartofi dulci din sudul ntunecat i de neneles, i nhaser puterea, iar acum controlau ntreaga
ar. Nu mai era post n guvern pe care s nu fi pus mna.
Era ru s fii servitor, dar mcar pn acum reuise s-i gseasc de lucru printre ai lui. Chiar i
oamenii srcii din nord aveau nevoie de servitori. De obicei nu aveau cu ce s-l plteasc, i asigurau
doar mncarea i un loc de dormit pentru c fcea curenie i inea ordine n cas. i, la scurt timp, i
ddeau seama c nu-i mai permiteau nici mcar att. Ajungea mereu pe strzi, btnd la ua urmtoarei
persoane creia i fusese recomandat, milogindu-se pentru ceva de lucru sau mcar pentru un loc unde s-
i poat pune capul.
Ascult-m pe mine, zeii te-au tratat cu mare bunvoin. Nu tii cine este stpnul nostru?
Gonsuk se nvrti n loc cu un aer important ca s-i arate lui Nobu emblema de culoare alb care
mpodobea spatele hainei lui strlucitoare. Era o pan nconjurat de un cerc. Nobu se holb la el fr s
neleag.
Nu-l recunoti? Kitaoka stpnul nostru e generalul Kitaoka, brbatul cel mai de seam din toat
Japonia. Pn i un ceretor ca tine trebuie s fi auzit de el.
Nobu se trase napoi ngrozit.
Generalul Kitaoka?
Kitaoka cel mai detestat dintre toi oamenii sudului, comandantul-ef al forelor sudiste, cel care-i
convinsese pe oamenii shogunului s predea castelul Edo n minile dumanului fr lupt, ucigaul
rspunztor pentru moartea a jumtate din familia lui Nobu, distrugerea domeniului pe care-l aveau i
risipirea ntregului clan. Doar gndul la Kitaoka l fcea s se cutremure. l ura din adncul sufletului. Nu
era om din nord care s nu-i cunoasc numele. Avea minile ptate de sngele clanului Aizu.
Gonsuk rnji:
Nu e cazul s-i faci griji. Te ntrebi cum de o familie att de important s-ar uita la o sperietoare
de ciori ca tine. ntrebarea asta mi-o pun i eu. Era de-ajuns s-i dea nite bani, nu s-i gseasc de
lucru. Trebuie s fi fcut ceva ntr-o via anterioar de a dat peste tine asemenea noroc.
Nobu simi un fior rece pe ira spinrii. Fusese pe punctul s se arunce senin direct n labele
dumanului. Avea nevoie de lucru, dar nu-i ardea buza att de tare, nct s se umileasc n faa
mcelarului din Satsuma. Era mai bine s ndure foamea.
Respirnd anevoie din pricina sentimentului de oroare care-l stpnea, i ndes pipa la centur, se
ridic n picioare dintr-un salt i o porni orbete prin mulimea mpestriat de brbai care rnjeau i
bolboroseau ca maimuele, mbrcai care cum puteau fie n haine occidentale nelalocul lor, fie n
veminte japoneze. Ajunsese n dreptul uii, simea aerul proaspt de afar i se pregtea s ias ct mai
iute pe strad cnd, n spatele lui, se fcu auzit o explozie de ipete i rsete, nsoit de un fum care se
ridica n vrtejuri. Ua ncperii nesate de meseni se deschisese i n ea apru o fat, cea care-i ceruse
doamnei trupee s gseasc ceva de lucru pentru el.
Se uita de jur mprejur, uor ncruntat, de parc ar fi cutat pe cineva din priviri. Fata porni apoi ca
sgeata prin mulime, care se ddea la o parte s-i fac loc, i Nobu i ddu seama, uluit, c dup el
venise. l apuc de mnec i se uit la el ferm.
Nu pleca, zise ea struitor. Te rog s nu pleci! Vino cu noi! E o cas bun, o s vezi, ai s fii fericit
acolo.
Nobu se opri. Vzuse destule femei n viaa lui de om tnr de la doamnele din casa n care
copilrise i pn la gheiele, curtezanele, cntreele i trfele spurcate la gur care populau zona srac
din estul oraului, soii i concubine din casele srccioase ale brbailor pentru care lucrase , dar
niciodat nu vzuse pe cineva ca ea. Jumtate copil, jumtate femeie, avea cel mai dulce chip pe care-l
zrise vreodat, cu pielea ca de porelan, ochi mari, cprui, cu sclipiri aurii i un aer de nevinovie de-a
dreptul irezistibil. i ddea seama c se holba la ea, dar i venea greu s-i ntoarc privirea. Orice
impuls de a fugi fusese dat uitrii. Era de nenchipuit c o asemenea fptur ar putea fi nrudit cu
generalul Kitaoka.
Din fericire, fata nu prea s-i dea seama de spaimele i ndoielile care se nvlmeau n mintea lui,
zpcindu-l. Se lumin la fa.
Aadar, ai s rmi. Sunt foarte bucuroas!
Ricarii i rndaii srir n picioare i se nclinar cu respect cnd mama ei intr n anticamer,
masiv i maiestuoas, fonind din fuste, urmat de micua doamn mbrcat n chimono i de fata cea
mare, cu rochia de un galben pal.
Nobu fusese ct se poate de hotrt s nu lucreze n veci pentru ele, dar acum se gndea c pn la
urm nu putea s fie chiar aa de ru. Preau binevoitoare, iar fata cu rochia roz i zmbea att de
atrgtor, de parc el ar fi fost cel care le fcea o favoare. Adevrul e c se simea intrigat. tia c, dac
va merge cu ele, va trebui s fie cu mare bgare de seam la fiecare pas. Era nebunie curat s locuiasc
n casa dumanului. Dar nu mai avea nimic de pierdut i cel puin urma s aib de lucru.
Zona rezervat celor din Satsuma era chiar la marginea oraului, pe un teritoriu al nimnui pe care
shogunii l folosiser ca loc pentru execuii. Se afla la captul dinspre Tokyo al Drumului Mrii de
Rsrit. De-a lungul lui naintau n mar delegaiile din Satsuma, ori de cte ori veneau aici, lsnd n
urm casele lor de la marginea insulei Kyushu care se afla departe, spre sud-vest. Puternicul clan
Satsuma se numrase printre principalii dumani ai shogunului i primiser porunc s-i construiasc
reedinele acolo, la o bun distan de castelul Edo, ca s aib ct mai puine ocazii de a strni necazuri.
Odat cu sosirea barbarilor, i legiunile strine fuseser plasate tot acolo, din acelai motiv.
Nobu alerga printre rndai, n norul de praf strnit de hurduciala ricelor care naintau cu zarv pe
lng ei. Cnd i arunc ochii n jur, vzu c se aflau pe un drum larg de-a lungul cruia se vedea un ir
de temple nvluite n umbr, ntrerupt cnd i cnd de cmpuri uscate de orez i plantaii prfoase de
duzi. Copacii foneau i se legnau n vnt, ultimele frunze ale anului cdeau unduindu-se ruginii,
portocalii, viinii i aurii , la fel cum se ntmpla cndva, demult, sub ochii lui, n luncile i munii de
lng casa copilriei. Amintirea i mpnzi ochii de lacrimi. i ncetini ritmul, ndeprta frunzele cu
piciorul i revedea cu ochii minii strzile elegante din Aizu, casele cu ziduri groase vopsite n negru i
piscurile zimate care sclipeau n zare. i-ar fi dorit ca viaa s nu fi fost att de aspr, ca locul numit
cndva acas s fi existat i astzi i s se poat ntoarce acolo n loc s rtceasc prin acest ora ostil,
vnnd orice ans de supravieuire.
Fusese silit s se maturizeze prea repede. Pn nu demult era un copil fugind ctre coal cu
ghiozdanul doldora de cri, i n clipa urmtoare tot oraul avea s fie cuprins de flcri. Fusese nevoit
s bat drumuri lungi n rnd cu refugiaii fr numr care naintau desculi prin zpad. Uneori se simea
att de istovit, nct nu-i dorea dect s-i gseasc un loc unde s se fac covrig i s nu se mai
trezeasc niciodat.
Se gndea la fraii lui Yasutaro, cel mai mare dintre ei, grav rnit n lupt; Kenjiro, cel de-al doilea
fiu i cel mai iste dintre toi patru, dar mai mereu suferind; i Gosaburo, cel de-al treilea fiu, care
renunase la propriile planuri de viitor ca s se ngrijeasc de tatl lor omul curajos i mndru care se
vzuse exilat de pe propriul domeniu, nevoit s duc un trai mizer pe ntinderile srace ale nordului
extrem. Cltin din cap: faptul c-i plngea de mil l umplea de ruine.
Preocupai de educaia lui, Yasutaro i Kenjiro l luaser cu ei cnd porniser spre sud s-i caute de
lucru la Tokyo. Din pcate, nu peste mult timp aveau s descopere c cei care veneau din nord i
luptaser n rzboi, pentru c aveau vrsta potrivit, erau privii cu suspiciune. Era mai uor pentru un
copil ca Nobu s-i ctige existena. Kenjiro, care stpnea bine limba englez, i gsea cnd i cnd
slujbe de traductor pe lng occidentali, n cine tie ce locuri uitate de prin ar, dar Yasutaro sfrise
prin a fi iari purtat de val spre nordul natal.
Nobu era cel mai norocos. Nu ajunsese s-i fac studiile, dar mcar izbutise s supravieuiasc aici,
la Tokyo, unde se mai iveau ocazii s gseti de lucru; avea cu ce s-i umple stomacul sau urma s aib;
iar acum primise i o slujb, dei n-ar fi ndrznit niciodat s le mrturiseasc celor din familie numele
noilor lui stpni. Cine tie, poate reuete s ctige ceva bani s le trimit i lor.
Se lsase ntunericul atunci cnd irul de rice i rndai depi un col de drum. O briz aspr atinse
obrajii lui Nobu. Biatul simi mirosul de aer srat i vzu sclipirea apei, pe care pnzele i navele se
nirau ciorchine. Ptrate de lumin glbuie marcau bucile de pmnt din faa unui rnd de tarabe
acoperite. Luna se ridica palid deasupra mrii. Pescruii bteau din aripi i scoteau ipete stridente.
Nobu se opri locului respirnd anevoie i-i terse fruntea.
Golful Tokyo, zise unul dintre rndai. Suntem la doi pai.
Nobu se simi brusc descurajat i se ntreb cam ce fel de loc era acela spre care se ndreptau.
naintar de-a lungul unui zid nalt care prea s nu se mai sfreasc. La baza lui se vedea un an plin
ochi de frunze. Ajunser la o poart mare ct o cas de raport din zona srac, cu pragul de sus sculptat i
acoperi ncrcat de olane. Cot la cot cu rndaii, Nobu trecu pe sub poart, peste o poriune de pietri
greblat, de-a lungul unor alei care despreau poriuni de grdin acoperite de licheni i cu pini nvelii
n paie pentru a-i proteja de frigul iernii. Mai ddur un col i n faa ochilor se ntindea acum un
ciorchine de cldiri conturndu-se vag n ntuneric, cu acoperiuri, terase i porticuri impuntoare, legate
ntre ele prin podee. Fascicule de lumin strbteau prin crpturile uilor de lemn care protejau
mpotriva ploii. n partea din fa se vedea o intrare principal de proporii impresionante unde puteau
s trag palanchinele i ricele , iar n interior sclipea vag auriul paravanelor. Grzi n uniform
mrluiau de colo, colo, cu putile pe umr.
Nobu se holba cu stupoare. Locul era prea grandios, prea mare. N-avea ce s caute aici. Ar trebui s
dispar chiar acum, ct nc mai putea. Numai c porile se nchiseser i ricele se micau sltat spre o
lateral a casei. Servitorii erau gata aliniai i se plecau n semn de bun venit, ajutndu-le pe doamne s
coboare.
Gonsuk, du-l pe Nobu n aripa servitorilor.
Rica din fa scri cu putere cnd doamna cea voinic puse un picior nclat n mtase, apoi pe
cellalt pe scunelul special pregtit de unul dintre servitori:
Ai grij s primeasc o mas bun i un rnd de haine ca lumea.
Nobu l urma pe Gonsuk, care mergea n direcia casei, cnd ua se deschise i un tnr nalt i vnjos
se arat vederii, pind apsat. Servitorii se nclinar i se ddur napoi, lovindu-se unii de alii ca s-i
fac loc. Avea prul scurt i purta haine scumpe n stil occidental. Nobu simi un gol n inim vzndu-i
aerul dispreuitor i felul arogant n care-i inea umerii. Se trase napoi i ncerc s se piard printre
rndai i ricari. Auzise c generalul Kitaoka era un uria, iar brbatul care abia venise era i el solid;
fiul lui, i zise Nobu. Tnrul se rsti la rndai, dup care se rsuci, i puse palmele pe coapse i l
fix pe Nobu cu ochii lui mari i negri. Nobu rmsese cu ochii n pmnt, hotrt.
i ce-avem aici? Cine-i mutra asta posac? Nu cumva i-ai mai luat un servitor, mam? Ce-ar spune
tata? Nu ni-i putem permite nici pe cei pe care-i avem. Tnrul se mai apropie cu un pas i l mpunse pe
Nobu n piept: Tu de colo, ce-ai de spus?
Nobu se ncrunt i i nclet pumnii. Abia mai respira din pricina furiei. Fcea eforturi s se abin
i s nu fac vreun gest prostesc. Detesta faptul c samuraii de cartof nu doar i nvinseser pe ai lui, dar
i i transformaser n sclavi, i puseser la pmnt i-i striviser sub clcie. Poate c norocul lui
apusese n timp ce al ranului stuia parvenit sporise, dar nu se simea inferior n faa lui nici cu o
frm. Numai c aici nu era n cartierele srace din Tokyo, i unde mai pui c omul era de dou ori ct
el i voinic pe deasupra. N-ar avea nici o ans dac ar ncerca s se bat cu el. Va trebui s atepte
momentul potrivit. Asta era soarta celor din clanul Aizu. ntr-o bun zi, va veni i vremea lor i se vor
rzbuna. Respir adnc, i recpt stpnirea de sine i nclin capul.
Nu te-apuca s bagi spaima n el, Eijiro. Las-l n pace! Fata cu rochie roz srise din ric i o
luase la fug spre ei, cu poalele fustei ridicate i picioruele clcnd hotrt peste pietri: tie s fac
destule, mult mai multe dect tine.
Am avut probleme la Bujorul Negru, zise calm doamna cea voinic. Cineva a ncercat s ne atace
un ronin nebun, care-i tot vntura spada n dreapta i-n stnga. Ar fi putut s ne omoare. Flcul sta a
aprut nici nu tiu de unde i ne-a ajutat, aa c i-am oferit de lucru. Mcar att s facem.
Ne-a salvat viaa, zise fata. O s-mi care crile cnd m duc la coal.
Tnrul i ndrept spatele i se ntunec la fa. Ar fi trebuit s-i asculte instinctele, i zise Nobu. O
s aib probleme dac rmne aici. Pe urm arunc o privire fugar n direcia fetei, care se uita piezi i
sfidtor la tnr. Pn acum nimeni nu srise s-i ia aprarea, n orice caz nimeni care s arate att de
bine ca ea. Deocamdat n-are s plece, i mai zise el.

3
ntr-o dup-amiaz, s fi fost o lun de la sosirea noului servitor, Fujino le convoc pe Taka, Haru i
pe cteva dintre fetele n cas i pornir toate n grup spre magazia reedinei. Era frig ntre pereii de lut
vruii n alb i Taka se uita la aburii care-i ieeau din gur. Se nfurase n mai multe rnduri de
chimonouri i pusese peste ele o jachet haori, dar tot i freca minile i le ascundea n mneci ca s le
nclzeasc. Rogojina de sub picioarele ei prea o bucat de ghea.
i ncrei nasul. Magazia mirosea a vechi, a umezeal i a ipsos mucegit. Erau multe cotloane
ntunecate pe care nici un felinar, orict ar fi fost de puternic, nu le putea lumina i acolo preau s stea la
pnd tot soiul de montri i de prezene fantomatice. Moteniri de familie, antichiti de pre, lucruri de
care nimeni nu avea s se mai foloseasc vreodat erau pstrate ntre aceste ziduri rezistente la foc. Chiar
i n cazul n care cldirea principal, n toat mreia ei, s-ar face scrum i familia ar pieri odat cu ea,
aceste comori pe cale de mucegire ar supravieui.
Pe msur ce naintau spre interiorul magaziei, cuferele i lzile aruncau pe perei umbre care se
legnau tot mai amenintor n lumina lampioanelor mictoare. Ajunser n dreptul unor lzi, le curar
de pianjeni i le deschiser. Fujino ncepu s scoat la iveal chimonouri nvelite n hrtie, cutii cu vase
de porelan, ppui i cri vechi, obiecte din lemn frumos lcuit, rulouri pictate i ustensile pentru
ceremonia ceaiului. Femeia cltina din cap cu un aer confuz i mormia.
Asta nu merge. Nu, nici asta. Venise acolo ca s pregteasc zestrea lui Haru, dar prea cam
copleit de situaie.
Okatsu, cu faa ei rotund i zmbetul drgla, sttea pe genunchi i punea lucrurile deoparte cu
aceeai vitez pe care o avea Fujino cnd le scotea la iveal. Era fata n cas special angajat pentru
Taka i asta fusese treaba ei nc de cnd se mutaser cu toii la Tokyo, cu cinci ani n urm. Era cu zece
ani mai mare dect Taka. Cnd veneau n vizit, prietenii fratelui mai mare o tachinau nencetat pe
Otaksu, i Taka se vedea adesea nevoit s o salveze cnd tinerii o fugreau prin cas, ncercnd s pun
mna pe ea i s o gdile. O dat, unul dintre ei rsturnase o lamp pe cnd ncerca s-o nhae, abajurul
de hrtie se rupsese i rogojinile se mbibaser cu ulei. Servitoarea ngduia totul cu o bun dispoziie
remarcabil. Buna dispoziie era specialitatea ei. Orict de mare ar fi fost hrmlaia care s-ar fi strnit n
jurul ei, puteai oricnd s te bizui pe Okatsu: tia ea s pun totul n ordine.
Iat, asta cutam.
Se auzi un fonet de hrtie cnd Fujino desfcu i ddu deoparte ambalajul protector i ridic la lumin
un chimono. Taka simi c i se taie respiraia i ntinse mna s-l ating. n lumina difuz, crizanteme
slbatice brodate cu fir auriu, rozaliu i indigo se nlnuiau pe mtasea de un mov pal a mnecilor,
umerilor i poalelor.
i asta.
Mama ei ridic la vedere o jachet vtuit cu poale matlasate i cu frunze de bambus esute n mtasea
de culoarea fildeului. Era brodat cu ramuri de bambus mslinii, iar dintre frunze se iea un mic btlan
verde cu cioc portocaliu. Manetele, umerii i poalele erau de un portocaliu incandescent, nuana
curmalului japonez.
Sunt moteniri de familie. Nu le-am mai vzut de ani de zile.
Cu un aer respectuos, Taka lu estura catifelat. Era neted i grea.
i aici sunt tot lucrurile mamei mele.
tergndu-i cu blndee ochii, Fujino se aplec peste un alt cufr i scoase la iveal boluri strvechi
pentru ceremonia ceaiului, cutii de ceai n sculee de mtase i pmtufuri de bambus i linguri mari,
adnci. Prinse un bol de ceai ntre degetele ei grsue, cntrindu-l bine, dup care l ls n grija
servitoarelor:
Bunica voastr era cea mai faimoas ghei din tot oraul Kyoto. Prinii obinuiau s coboare de la
palatul imperial s asiste la ceremonia ceaiului i s-i admire dansul.
Taka i Haru ddur din cap. Mama le spusese de multe ori c unul dintre prini se ndrgostise de
bunica lor i dorise s i-o ia drept concubin. Numai c autoritile de la palat i interziseser una ca
asta; dac le-ar fi sfidat, ar fi sfrit n exil i ar fi czut n dizgraie, ba poate chiar ar fi fost omort. i
bunica lor l iubea pe prin, dar, ca o adevrat ghei, a pus binele lui mai presus de al ei i i-a interzis
s vin s o mai vad. Dup aceea, fusese metresa mai multor negustori i lupttori de sumo, iar mai
trziu avusese o relaie de lung durat cu un foarte cunoscut actor de kabuki, dar pe prin nu-l uitase
niciodat. Cnd stpna casei de gheie murise, bunica lor primise cheile i devenise la rndu-i stpn,
trind aievea visul oricrei gheie din acele timpuri independena financiar.
n faa ei, Taka se simea ngrozit. i-o amintea ca pe o femeie micu, nenduplecat, care prea
foarte, foarte btrn. Sttea ntotdeauna dreapt i avea obiceiul s-i ncleteze degetele osoase de
braul fetei i s o priveasc fix, cu ochi ptrunztori, ori de cte ori fcea ceva nelalocul lui. Pielea de la
ncheieturile minii era att de subire, nct prea aproape transparent. Administra casa de gheie cu o
mn de fier, dar era amabil cu propriii nepoi i le spunea poveti, cu vocea ei aspru-optit.
Haru sttea pe genunchi, cu minile n poal, cu cocul impecabil prins i dat cu ulei de pr. Fcu un
gest spre toate acele lucruri, chimonouri, ceramic i obiecte lcuite.
Nu-mi trebuie toate astea, mam. M duc n alt cas i n-o s mai fie ale noastre. Pstreaz-le
dumneata.
Te duci n alt cas. Mama lor cltin din cap i rse cu tristee: Fata lui Fujino din cartierul Gion
se mrit. Cine i-ar fi nchipuit una ca asta? Unele prietene de-ale mele s-au cstorit cu iubiii lor, dar
eu nu, tatl vostru nu s-a decis niciodat s m ia de soie. Am s fiu mereu o ghei. Dar s o vd pe
Haru a mea mireas, imagineaz-i! i tu la fel, Taka. Te duci la coal i ai s fii i tu mireas. Nu peste
mult timp, n-are s mai tie nimeni c suntem din neam de gheie.
Aa ngenuncheat, cu spatele arcuit elegant, Haru prea mai curnd fiica unui mare senior dect a unei
gheie. Lui Taka nu-i venea s cread c sora ei putea fi att de matur, de calm i cumptat.
Dac eu ar trebui s m mrit, mi-a dori cu disperare s tiu ce fel de om e soul meu! zise ea
ridicnd vocea.
E o familie respectabil, de cel mai nalt rang, iar mirele este un brbat cinstit, cu perspective
excelente. Intermediarul mi-a dat toate asigurrile.
Fujino rosti cu voluptate cuvntul intermediar. Taka tia ct de mndr se simea mama ei c
aranjase cstoria lui Haru dup toate regulile, exact cum fac familiile respectabile de samurai. Era o
uniune ntre familii, nu o alian n stil ghei, hotrt ct ai bate din palme.
Familia a fost cercetat cu de-amnuntul, generaie cu generaie. Nu au probleme financiare, nici
scandaluri ascunse, nici vreo form de nebunie, n-avem nici un motiv de ngrijorare.
Abia atept s m mbrac n chimonoul de nunt i s m sui n litiera lcuit, zise Haru cu voce
calm. Dei mi-e puin team c s-ar putea s nu m ridic la nlimea ateptrilor familiei. Sper c-am s-o
pot mulumi pe soacra mea.
Haru i frnse minile micue. De fapt, i era foarte team. Taka vedea bine abia acum. S fii trimis
de acas urmnd s te mrii cu un brbat pe care n-ai s-l ntlneti dect n ziua nunii Taka tia c
mama lor avea cele mai bune intenii n tot ceea ce le privea pe amndou, dar era totui o perspectiv
care-i ddea fiori.
Pe furi, n adncul inimii ei, Taka i dorea ca propria ei via s semene mai mult cu cea a mamei lor
sau cu vieile despre care citea n romanele de dragoste i jurnalele unor doamne de la curile de demult.
Se visa cu ochi deschii fcnd schimb de versuri cu un domn misterios ntr-o noapte poleit de lun, cum
fcuse lady Sarashina cu sute de ani n urm, sau ducndu-se la o ntlnire de tain ntre ruinele npdite
de buruieni ale unui conac, precum Ocho i Tanjiro din Calendarul florilor de prun, sau perpelindu-se n
ghearele de foc ale unei pasiuni interzise, ca ndrgostiii din piesele kabuki, care i puneau capt zilelor
pentru c doar aa puteau fi mpreun.
Sau ar putea s fug n lume cu un brbat din Grzile Imperiale unul din tinerii aceia elegani cu pr
scurt i uniforme cu nasturi lucioi i care se nvrteau prin toat casa cnd era i tatl ei aici. i admira
de la distan. i amintea de unul n mod deosebit, nalt, linitit i destul de atrgtor. Se bucura de rolul
de confident special al tatlui ei, dar era mult prea mare ca s acorde vreun pic de atenie unei copile ca
ea.
tia bine c, n realitate, gheiele nu erau cu nimic mai fericite dect soiile, c mama ei se simea
adesea singur i ducea dorul tatlui lor, c i-ar fi dorit s se poat ntoarce la Gion. Dar mcar ea i
tatl lor ineau unul la cellalt. Din tot ce spuneau prietenele ei de la coal, soiile de samurai i vedeau
brbaii rar de tot. Numai c, n cele din urm, ce-i dorea Taka nu conta deloc. Nu era stpn pe
propria via. Curnd avea s fie i ea trimis de acas, ca i Haru, s se mrite cu un brbat pe care nu-l
cunotea. Acum devenise fiic de samurai i asta era soarta fiicelor de samurai.
O s-mi fie dor de tine, Haru-chan, zise Fujino suspinnd. Ochii ei erau scldai n lacrimi: O s fie
tare linite pe-aici, dup plecarea ta. Mai nti tatl tu, acum tu. Nu tiu cum am s fac fa.
Tata o s se ntoarc la noi, o s fie aici la nunta lui Haru? ntreb Taka moale.
tia rspunsul. Bineneles c nu avea s se ntoarc.
Prea c nu-i mai vzuse tatl de un car de ani. ncerca s nu se gndeasc la asta, s-i uite absena,
dar acum, deodat, i apru n minte o imagine vie i clar, de parc l-ar fi avut n faa ochilor minile
mari, mngietoare, trupul voluminos i faa mare, ptroas. l vedea patrulnd prin camerele goale,
fumnd pip dup pip, i auzea glasul serios cnd schimba vorbe cu colegii sau hohotele rsuntoare.
Uneori arunca pe furi cte o privire n ncperile lui i-l descoperea ngenuncheat lng mas, n faa
unui morman de hrtii. Se ncrunta i-i spunea c e ocupat, dar pe urm ncepea s rnjeasc, i fcea
semn cu mna, iar ea alerga i se cocoa pe coapsa lui masiv. i amintea asprimea hainelor largi de
bumbac pe care le purta prin cas. Cuibrit n braele sale, se simea protejat de orice i de oricine.
Ea i povestea ce fcuse n ziua cu pricina, ce citise, cu ce altceva se mai ocupase i el asculta, ddea
din cap i spunea cu gravitate Chiar aa, micua mea Taka? Chiar aa?, dup care i povestea despre
copilria lui, cum crescuse undeva departe, la captul ndeprtatei insule Kyushu, n oraul Kagoshima,
printre palmieri i ceruri albastre, cu vulcanul Sakurajima nlndu-se n mijlocul golfului, bolborosind
i scuipnd fum. Gndul la el o fcea s se simt goal pe dinuntru.
Cnd tatl ei se afla acolo, zi i noapte soseau cohorte de oameni. Umpleau ncperile de primire i
coridoarele. i amintea de soldaii care stteau strni n grupuri, cu capetele lipite unul de altul,
discutnd cu toat seriozitatea, de irul nesfrit al solicitanilor, cu daruri de oferit i favoruri de cerut,
i de oamenii care veneau doar pentru un sfat. Toat lumea prea nerbdtoare s-l ntlneasc pe marele
general.
Seara, n dreptul grandioasei intrri principale, i fceau apariia brbai cu chipuri severe i cu
musti, cu pantaloni hakama6 i jachete haori lungi pn la genunchi, elegant nnodate n fa sau n
uniforme impecabile, croite dup moda occidental. Coborau din ric sau din trsur. Mama lui Taka
angaja gheie ca s-i distreze i muli dintre brbai veneau i ei nsoii de gheiele care le erau iubite.
Nu-i aduceau soiile. Ar fi fost de neimaginat pentru o nevast de samurai s se amestece cu ali brbai
dect cei din familie. Aici interveneau profesionistele bine educate, precum gheiele; iar mama ei era una
dintre cele mai cunoscute.
6. Hakama pantaloni tradiionali, foarte largi n partea de jos, formai din apte cute (dou n spate i cinci n fa). (N. tr.)

Brbaii beau, vorbeau i mncau, iar dup ce consumau cantiti ndestultoare de sake, gheiele
treceau la shamisen, ciupeau coardele delicate i cntau, dansau, iar oaspeii se ridicau i ei, nu tocmai
siguri pe picioare, s-i arate cu mndrie miestria ntr-ale dansului i calitile muzicale. Mai trziu se
dedau la jocuri de beie, exact ca n vremurile vechi de la Kyoto. Tatl lui Taka, artos i elegant,
proaspt ras i invariabil mbrcat n haori i hakama, se ntreinea cu admiratorii.
Fetei i plcea grozav s-i aud vocea joas i rsul rsuntor cnd se uita pe furi n sala de banchet,
bine luminat de lmpi. Dei acum nu mai fcea ucenicie de ghei, i se ntmpla uneori s fie chemat
pentru a-i servi pe oaspei. Cnd prindea ocazia s intre acolo cu buturi sau cu mncruri, i se cerea s
se poarte ca o adevrat doamn dintr-o familie de samurai s-i in ochii plecai cu pudoare, s aeze
tvile n faa musafirilor, s se ncline i s dispar. Era deprimant n comparaie cu zilele de dinainte
cnd era ncurajat s stea cu oaspeii i s-i farmece cu sporoviala ei de fetican. Viaa unei doamne
din neam de samurai se anuna a fi mult mai lipsit de distracii dect fusese viaa de ghei, din cte se
vedea. De fapt, acum cnd i se schimbase statutul, o ncerca bnuiala c tot ce nsemna distracie avea s
dispar cu totul. De aici nainte, viaa avea s fie un ir de obligaii, n numele datoriei.
La scurt vreme dup acea vizit la Bujorul Negru, tatl ei apruse devreme, venind valvrtej de la
munc, i i auzise pe el i pe mama ei vorbind cu voce joas. Puin dup aceea apruser Grzile
Imperiale n uniformele lor splendide, vreo cincizeci sau aizeci la numr, i-i ajunseser la urechi
vorbe, strigte i zngnit de oel. Vreme de cinci zile, avuseser loc ntlniri febrile, zi i noapte. Dup
care servitorii strnseser bagajele tatlui ei. Cnd Taka pusese o ntrebare, mama ei l rspunsese scurt:
Tatl tu pleac la Kyushu. Avea un ton care nu lsa loc de ntrebri. Pe chipul palid i se citea
ncordarea, dei el pleca des de acas.
Se aezaser unii lng alii s-i ia rmas-bun. Cnd tatl lor ajunsese n dreptul ei, i prinsese brbia
n mna lui mare, se uitase lung la ea i i se umeziser ochii. Ei, micua mea Taka, zisese el, s ai
grij de mama ta.
i plecase, nsoit de toi acei oameni tineri, ntr-un ir lung de rice care ridicau praful de pe drum.
Deodat, casa se cufundase ntr-o linite adnc.
Taka se ntreba de ce nu-i luase i pe ei cu el. Acolo jos la captul insulei Kyushu, n capitala
provinciei Satsuma, Kagoshima, avea soie i copii, nu era nici un secret. i totui, i-ar fi fost foarte uor
s-i aduc pe Fujino i pe copiii ei ntr-o cas din apropiere. Aproape toi ceilali tai ineau mai multe
case, dar el nu alesese calea asta, poate din pricin c plecase ntr-o asemenea grab. i unde mai pui c
Fujino s-ar fi plictisit de moarte la ar.
Gheiele erau obinuite cu absenele brbailor pe care-i iubeau. Toate tiau c iubiii lor aveau soii
i copii, ceea ce fcea ca respectarea regulii numrul unu a demimondenelor nu uita niciodat c
dragostea e doar un joc s fie cu adevrat vital. Numai Taka tia de cte ori i se repetase asta, de cnd
era mic. Gheiele nvrteau brbaii pe degete i-i fceau s se ndrgosteasc de ele pn peste cap
asta le era menirea, cu asta se ocupau , dar aveau mereu grij s nu se lase trte n vltoare.
Majoritatea gheielor puteau lesne jongla cu mai muli brbai deodat; fiecare dintre ei credea c el e
singurul iubit i le ntreinea, drept care femeile reueau s aib un trai ndestulat.
Dar mama ei nu juca dup regulile obinuite ale gheielor. Era cu adevrat devotat generalului
Kitaoka. Se baza pe el n tot ceea ce le privea pe ea i familia ei. Nu exista nici un iubit de rezerv.
Ignora cu totul regula de cpti i, din acest motiv, Taka se temea pentru ea. Era bine i frumos s fii
ghei, ns doar dac aveai grij s nu lai pe nimeni s-i fure inima.
Servitoarele mpachetau de zor vaze, chimonouri i baloturi de mtase pentru zestrea lui Haru, cnd
ua magaziei se deschise, lsnd s ptrund ntunericul i un val de aer ngheat se rsuci ca un bici prin
ncpere. Flcrile lampioanelor ncepur s plpie i se stinser, hrtiile care protejau chimonourile se
mprtiar pe podea, iar cutiile lcuite de ceai se rostogolir cu zgomot de jur mprejur. Era Eijiro, cu
poalele chimonoului fluturnd n vnt. Le ddu deoparte pe Okatsu i pe celelalte servitoare, fr s le
arunce o privire, i se aez drept n faa lui Fujino i a celor dou fete, cu un rnjet triumftor ntiprit pe
fa.
i-am spus eu!
Fcu o pauz de efect. Taka avu un geamt interior, ntrebndu-se ce belea mai cocea de data asta. De
cnd plecase tatl lor, se tot plimba prin cas, ano nevoie mare, fcnd pe stpnul i spunndu-le
tuturor ce s fac.
tii sabia cu mner de aur ncrustat pe care am adus-o cu mine de la Aizu i o in n firida din
pavilionul brbailor?
Sabia Matsudaira?
Am avut eu bnuielile mele n legtur cu Nobu al vostru, de la bun nceput. Se strduiete ct poate
s-i ascund accentul, dar eu aud cum i scap ici, colo cte un sunet nazal care e sigur din nord. Avei o
asemenea slbiciune pentru el, nct tiam c o s am nevoie de dovezi concrete. Aa c l-am chemat i i-
am spus: Am ceva de lustruit. Dup care i-am artat sabia. Ar fi trebuit s-i vedei faa. i-a ncletat
pumnii. Tremura. Arta de parc ar fi vzut o stafie. tia exact ce avea n fa i de unde venea i cum am
ajuns eu s pun mna pe ea. O clip am crezut c are de gnd s o smulg din teac chiar atunci, pe loc, i
s sar la mine, att de tare m fulgera din priviri. Am reuit n sfrit s strpung aerul de fals servilism
pe care-l are. Atunci am tiut fr nici un dubiu. Eijiro i puse minile n old: Trebuie s spun c nu am
fost surprins. Nu mi-a plcut deloc, din prima clipa cnd l-am vzut. E un individ posac. Uitai-v la felul
n care i rotete privirile pe sub sprncenele alea groase, atent la tot ce se petrece n jur.
i ce s-a ntmplat? ntreb Haru. A refuzat s lustruiasc?
Bineneles c nu. A lustruit-o cu asemenea rvn, nct m gndeam c vrea s-o subieze pn
dispare de tot. Trebuia s-i joace rolul mai departe. Aa c, uite dovada. E Aizu pn n strfundul
inimii. Ai adus un duman n cas! Ce credei c ar zice tata? Am de gnd s-l arunc n strad chiar
acum.
Fujino ls capul n jos i rmase cu ochii la vraful de chimonouri bine nvelite de pe podea. Taka se
ntreba din ce pricin czuse mama ei pe gnduri.
Era greu s i-l imaginezi pe Nobu drept vlstar al odiosului clan Aizu. Dintre toate clanurile nordice
care luptaser de partea shogunului, Aizu era cel mai ncpnat i cel mai de temut. Abia dup
nfrngerea lor se terminase n sfrit rzboiul. Tatl ei i spusese c shogunul i cei care-l sprijineau
voiau s mpiedice Japonia s mearg nainte i, dac n-ar fi fost ndeprtai de la putere, ara lor n-ar fi
avut nici o ans n drumul spre civilizaie i lumin. Drumul ales de naiunile din vestul Europei.
Taka i amintea bine cum arta poliia shogunului: brbai din clanul Aizu, zveli i puternici, cu
chipuri nemiloase i ochi arztori, care bteau cu pumnii n ua lor de la Kyoto, iar mama le sttea n cale
jurnd c tatl lor nu se afla acolo. Eijiro luase el nsui parte la nite lupte, deci nu era nimic
surprinztor c se aprindea uor cnd era atins ntr-un asemenea punct nevralgic. Numai c totul se
ntmplase cu mult vreme n urm m rog, cu cinci ani n urm, ceea ce s-ar putea s nu fie prea mult
pentru el, dar pentru ea era aproape o jumtate de via. Era un copil pe atunci, evenimentele i se preau
mai degrab palpitante dect nspimnttoare.
Eijiro prinsese antipatie fa de Nobu din prima clip cnd l vzuse sosind n casa lor. Taka l zrea
pe biat n fiecare zi, mturnd grdinile, umblnd cu pai mici i iui de-a lungul i de-a latul ncperilor
uriae ca s tearg rogojinile, servind la mas alturi de ceilali servitori, atunci cnd i venea rndul. l
gseai mereu n spatele ricei cnd ea i Haru se duceau la coal sau se ntorceau. Se purta ireproabil,
i fcea treaba n linite, nu-i ddea aere, dar avea ceva care l deosebea de ceilali servitori. ntreaga
familie simea asta. Dac ar fi fost la fel ca ceilali, Eijiro l-ar fi tratat cum i trata pe toi: nu l-ar fi bgat
n seam dect n momentele cnd mprea porunci, pe un ton rstit i aspru. Dar, dintr-un motiv sau
altul, pe Nobu prea s-l perceap ca pe un rival.
Taka i miji ochii. nc nu era convins c Nobu fcea parte din clanul Aizu. Dovada lui Eijiro nu era
deloc ntemeiat. Dar dac era adevrat, dac venea cu adevrat dintre ei, atunci clanul Aizu nu putea fi
chiar att de ru la urma urmelor, i zicea ea.
tia c nu se cdea s intervin, dar cuvintele i nir de pe buze nainte s le poat opri:
Tata e un om corect i drept, zise ea. tii foarte bine ce-ar spune el. Nu cred c Nobu e din clanul
Aizu i, chiar dac ar fi, era prea mic pe atunci. N-a fost la rzboi.
n familia lui au fost destui care au luptat i au murit. E un degenerat, cum sunt toi cei din clanul lui.
Umbl mereu ncruntat, nu scoate nici o vorb. Nu poi s tii ce-i trece prin cap. Nimic bun, de asta
putem fi siguri. Mi-ai spus chiar voi ce i-a fcut acelui samurai din clanul Satsuma, la Bujorul Negru. La
fel o s ne fac i nou mine, poimine, dac nu ne pzim bine o s ne taie beregata cnd dormim.
Taka s-ar fi pornit pe rs dac Eijiro n-ar fi fost att de ndrjit. El nici mcar nu trise ntmplrile de
la Bujorul Negru. La urma urmelor, Nobu n-ar fi avut cum s se msoare cu samuraiul.
Nu-i st n fire aa ceva, protest ea. E blajin i harnic, nu-i aa, mam?
I-ai artat destul buntate. L-ai pltit cu vrf i ndesat pentru c v-a ajutat atunci, la Bujorul
Negru. Nu-i datorai nimic. Ar fi cazul s plece.
Eijiro i ndrept umerii. Taka tia bine c femeile nu aveau nici un cuvnt n faa brbailor, c o
femeie trebuia s se supun voinei tatlui, apoi a brbatului i, dac el murea, a fiului celui mai mare.
Dar tradiia nu spunea nimic despre supuenia n faa fratelui, mai ales cnd poruncile lui n-aveau nici o
noim.
N-ar fi trebuit s o trimii la coala aia, mam, zise Eijiro cu asprime. I se vr n cap tot felul de
idei prosteti. Fetele trebuie s-i cunoasc locul. Ar trebui s o nvm s fie o soie bun i o mam
neleapt. N-are nevoie de studii.
Fujino se ncrunt. i scosese evantaiul i l lovea cu vrful degetelor, dus pe gnduri.
Bietul Nobu, spuse ea. E doar un copil. Taka are dreptate. Chiar dac e din clanul Aizu, e un flcu
cinstit i tatl tu ar fi de prere c trebuie s fim mrinimoi.
Dup chipul ei care privea undeva n zare, Taka i ddea seama c mama ei se gndea la Ryutaro.
Cnd plecase pe lumea cealalt, avea cu doar civa ani mai mult dect Nobu acum. Primul nscut,
Ryutaro, fusese favoritul mamei. ns Taka abia dac-l cunoscuse. Cnd ea ajunsese la vrsta la care s-
i poat aduna amintiri, tatl lor trimisese dup biat. Taka n-avea dect opt ani cnd sosise vestea c
Ryutaro fusese ucis ntr-una dintre ultimele btlii crncene ale rzboiului civil. Gheiele erau nvate s
renune la fiii lor i trebuiau s fie mndre atunci cnd ei piereau n lupt cel puin asta se atepta de la
ele , dar moartea lui fusese o lovitur crunt pentru mama lor.
La fel ar spune i Ryutaro, zise Taka ferm.
tia cum s o ctige de partea ei. Fujino ddu din cap.
Las-l n pace, Eijiro, spuse ea. Nu dai afar nici un servitor dac n-ai un motiv bine ntemeiat.
Eijiro i arunc o privire mnioas.
Am s-l gsesc.
Cu fruntea ntunecat, se ntoarse pe clcie i plec.
Taka i ngdui un mic zmbet victorios. Nu tia ce-i venise i de ce luase partea lui Nobu cu atta
srg. Poate din pricin c Eijiro era pornit mpotriva lui, i cnd Eijiro se opunea la ceva ea srea, de
obicei, susinnd contrariul. Sau poate din pricin c Nobu era att de tnr, la fel ca ea, i se vedea
limpede ce via grea ducea, mult mai grea dect a ei. Era doar o fat de treisprezece ani, nu avea nici un
fel de putere, dar tia exact cum arat nedreptatea. Ori de cte ori Eijiro l va brusca pe biat, ea o s-i ia
aprarea, i mai zise n sinea ei. O fi Eijiro pornit s-i fac necazuri lui Nobu, dar i ea putea s fie la
fel de ncpnat. Jur ca, din acel moment, s fac tot ce-i sttea n putin pentru a-l proteja pe biat.

4
n zilele i sptmnile care au urmat, toi erau att de prini cu pregtirile pentru nunta lui Haru, nct
nici mcar Eijiro nu i-a mai gsit timp s se ocupe de noul servitor.
Anul Nou a venit iar prea devreme zpada acoperea nc pmntul i mai era mult pn cnd primii
muguri vineii aveau s dea strlucire crengilor noduroase ale prunilor. Taka se strduia s uite c era
ultimul An Nou pe care ea i sora ei l petreceau mpreun. Jucau uta-garuta i hanafuda7, iar Haru ieea
ctigtoare de fiecare dat. i aa a nceput cel de-al aptelea an al epocii Meiji, un an al Cinelui de
lemn, 1874, dup noul calendar.
7. Uta-garuta, hanafuda jocuri de cri. (N. tr.)

Cteva luni mai trziu, ntr-o zi de primvar cnd ciretii abia mboboceau, Haru avea s se suie n
lectica ei de nunt. Taka dduse o mn de ajutor la alegerea fardurilor i la mbrcatul chimonoului
negru de ceremonie, cu emblema familiei brodat pe mneci i pe guler. I se prea atunci c sora ei nu
artase niciodat att de ncnttor ai fi zis c e o ppu de porelan. Haru se aezase confortabil n
lectic, intermediarul, coaforul, servitorii, hamalii i cuferele se aflau n bun rnduial, i-n acea clip
cruii ridicar lectica pe umeri i procesiunea o porni din loc. Taka, mama ei, fetele n cas i
servitorii stteau n dreptul porii i se uitau n urma irului de oameni care se fcea tot mai mic, pn
cnd dispru cu totul n umbra copacilor. Lacrimile iroiau pe obrajii lui Taka, iar mama ei i sufla
nasul. Haru nu se ducea departe noua ei familie locuia la Tokyo, aproape de palatul imperial , dar nu
mai putea veni n vizit pn cnd nu-i ngduia soacra ei.
Dup cteva zile, au primit o scrisoare. Taka avea s-o citeasc peste umrul mamei ei. Salutri,
scrisese Haru. Sper c eti bine, dei vremea e cam schimbtoare. i scriu doar ca s te anun c sunt
sntoas i voioas. Familia Fukuda are mare grij de mine, iar soul meu este un om bun.
Scrisoarea se ncheia aa: Sunt foarte ocupat cu treburile casei i recunosctoare fa de soacra mea
pentru rbdarea pe care o arat fa de prostia i stngcia mea. Fiica dumitale, Haru.
Ochii fetei se umplur de lacrimi. Se gndea la Haru, draga de Haru, stnd ntr-o cas printre strini.
Probabil c se simea cumplit de singur. Taka suspin. Curnd i ea avea s trimit o scrisoare ntocmai
ca asta, plin de cuvinte goale care nu ddeau nimic n vileag. Curnd i ea avea s fie trimis ntr-o alt
cas.
Cireii din grdin erau ncrcai de flori cnd Fujino i anun c nite gheie, prietene de-ale ei,
aveau s vin n vizit n ziua urmtoare. n ora sosise un celebru maestru al dansului i el trebuia s le
nvee cteva dansuri noi; totul se ncheia cu ceremonia ceaiului i masa.
S nu ne deranjezi, i spuse ea lui Taka. F-i de lucru cteva ore, dup ce te ntorci de la coal.
n ziua cu pricina, Taka se trezi cu mult nainte de rsritul soarelui. Cerul era vrstat cu nuane rozalii
i n aer se simea prospeimea cnd iei din cas i-l vzu pe Nobu lng ric. Ducea cu el crile ei i
cutia lcuit n care se pstra mncarea de prnz. Splat i ras, cu prul bine uns i strns n cretetul
capului, mbrcat n roba dungat, strns cu o centur ngust (ambele primite de la mama ei), prea de-a
dreptul distins. Toate fetele de la coal aveau servitori care le duceau crile, dar ai lor erau flci din
Edo, pipernicii i crcnai ca Gonsuk, biatul cu rica. Nici unul nu era artos ca Nobu. Dup ce se
aez i o luar din loc, cu huruieli i hurducieli, Taka se ntoarse s se uite la Nobu, care alerga n
spate prin vltucii de praf strnii de ric. El nu avea ansa de a merge la coal i asta i se prea
cumplit.
coala la care se ducea Taka era ntr-o cldire care fusese cndva templu budist, cu holuri ntunecate
de-a lungul unor ncperi mucegite, n care fetele stteau pe genunchi n faa unor pupitre joase, studiind
la lumina slab care ptrundea licrind prin hrtia translucid a paravanelor shoji.
Mai toate fetele dup cum i spunea mereu mama ei mergeau la coli unde li se predau doar
alfabetul de baz i cteva ideograme kanji i trebuiau s nvee pe dinafar cri precum Mai mult
nvtur pentru femei, Texte alese despre pietatea filial i O sut de poei, o sut de poeme nainte
de a fi trimise s deprind lucrul de mn i arta confecionrii hainelor. Totul pornea de la teoria c
fetele sunt fiine simplue, lipsite de putere fizic i slabe de minte, care n-aveau de ce s nvee s
citeasc sau s scrie mai mult dect le-ar fi fost necesar cnd notau comanda trimis boiangiului,
preciznd ce fel de fire le trebuie. Dar coala la care mergea Taka era pentru fiicele elitei. nvau apte
pn la opt mii de ideograme kanji, ca s aib tiin de carte n adevratul sens al cuvntului. Studiau
arta de a scrie poezii, aritmetica i folosirea abacului, nvau pe de rost scrierile lui Confucius i ale
altor clasici, ba chiar i englez tot ceea ce de obicei era strict rezervat bieilor.
Taka tia c prezena ei ntr-o coal cu un asemenea statut era un privilegiu pentru ea. i totui, cnd
ricarul ls loitrele de bambus pe pmnt, simi cum o cuprinde panica, aa cum i se ntmpla n fiecare
zi. Intr n clas, ntoarse cu faa n sus plcua de lemn pe care era scris numele ei, ndeprt, cot la cot
cu alte eleve, stivele de pe pupitre i se aez la locul ei cu trusa de scris n fa. ns tot simea c o
roade o presimire nefast.
Mai toate fetele erau din neam de samurai, fiice ale colegilor tatlui ei. n timp ce Taka i petrecuse
primii ani de via nvnd s devin ghei, ele studiaser cititul, scrisul i alte arte rezervate
samurailor, cum ar fi clria sau lupta cu halebarda arma femeilor. Taka descoperise rapid c dansul i
cntul erau artele orencelor de rnd sau, mai ru, ale gheielor, care fceau parte dintr-o ptur att de
joas, nct nici nu figurau n sistemul de clase. Asemenea abiliti nu figurau sub nici o form printre
deprinderile unei fete de samurai bine-crescute, creia nu i-ar fi trecut prin cap s se poarte ca o maimu
dresat pentru c aa erau socotite animatoarele de profesie. Taka se strduise din rsputeri s nlture
orice ar fi adus cumva cu graiul vorbit la Kyoto i cu felul de a fi al gheielor, dar n zadar. Toat lumea
tia prea bine c mama ei era ghei.
Ct timp tatl ei, faimosul general Kitaoka, sttuse cu ei n ora, nimeni nu suflase o vorb. Unde mai
pui c Haru era att de stpn pe ea i se purta cu atta demnitate, nct nimeni n-ar fi cutezat s-i pun
la ndoial statutul de fiic de samurai. ns acum totul se schimbase. Dup plecarea surorii ei, Taka
crezuse c-i va face prietene printre fetele de la coal, dar erau prea diferite.
Ziua ncepu cu recitri i toate fetele citeau cu voce tare, ct puteau ele de tare. Fiecare citea pasaje la
alegere din textul pe care-l studiau i n ncpere domnea o oarecare hrmlaie. Urma la rnd scrierea.
Profesoara se aez n dreptul ei, lu pensula i fcu o ideogram, iar Taka o scrise i ea iar i iar, pn
cnd simi c o stpnete. Dup care trecu la urmtoarea. Minile aveau s fie acoperite curnd de
cerneal.
n ziua aceea, trebuiau s se apuce de studiul unui text clasic. Toate celelalte fete erau sigure pe ele
cnd citeau, n schimb Taka se tot poticnea de cte ori i venea rndul.
n timp ce-i strngeau crile i alergau de colo-colo s curee clasa, fetele vorbeau despre florile de
cire, care atrnau n ciorchini att de grei, nct puteai s le atingi cu mna, pe strzi i n grdinile
templelor.
Mine facem un picnic i ne ducem s vedem florile de cire, zise Ohisa, o fat nalt i zvelt.
Avea aere de aristocrat i purta haine occidentale i la coal, doar ca s fie n ton cu moda.
Da, mine e o zi potrivit, spuse Yuki, o fat scund i cu ochelari. Mama spune c acum se vd
florile de cire n toat frumuseea lor.
Nu era parc i un cntec despre florile de cire? ntreb Ohisa, cutnd-o din priviri pe Taka.
Taka zmbi, ddu din cap ncntat c fusese inclus n conversaie, i ncepu s fredoneze Sakura,
Sakura, vestitul refren pe care l cntau gheiele n acel anotimp, nlnd i cobornd braele n ritmul
muzicii. Credea c celelalte abia ateptau s i se alture, numai c ele s-au uitat la ea cu ochi mari i au
izbucnit n rs. i ddu seama prea trziu c totul fusese doar o capcan.
Firete c tu trebuie s-l tii, nu-i aa? zise Ohisa, trgnnd fiecare cuvnt i apsnd voit tonul.
Ce zice lumea despre mama ta? C e ghei parc, nu?
Taka nu mai scoase un cuvnt i ls capul n jos. Fusese expus public drept o impostoare. Cu obrajii
n flcri, cu pieptul strpuns de durerea pe care i-o provocaser vorbele neptoare, cu ochii n lacrimi,
o lu la goan spre ric. Nici mcar chipul lui Nobu, care atepta acolo lng Gonsuk, nu reui s o
aline.
Ajunse acas, unde petrecerea mamei ei era n toi. Sunetul uurel al coardelor de shamisen i rsul
strident al gheielor o fceau s se simt i mai ru. Se rsuci pe clcie i porni spre terenurile din jurul
casei. O s se plimbe pe sub cirei. Poate asta o s-o fac s se simt mai bine.
Din spate se auzi vocea ascuit a servitoarei ei, Okatsu.
Doamn, doamn, ncotro v ducei? O s se ntunece curnd. S-ar putea s fie erpi sau vulpi pe-
acolo. Nu putei s mergei de una singur.
Atunci vino i tu cu mine.
Vocea mamei se auzi parc plutind dinspre cas.
Okatsu, unde eti? Am o treab pentru tine, chiar acum.
Se ls tcerea. Taka se ndeprtase bine de cas. Pe urm rsun iar glasul lui Okatsu.
Nobu, leneule ce eti! Ce faci acolo? Du-te dup tnra stpn.
n urma ei se auzi un zgomot de picioare care fugeau, ns nu-l bg n seam.
n cei cinci sau ase ani de cnd locuiau acolo, Taka explorase fiecare colior al domeniului. Era
uria, o ditamai ntinderea de pmnt, nct nu era greu s rtceti la marginea oraului. Ca s-l menin
n cea mai bun stare, era nevoie de o armat de grdinari. Unele pri fuseser amenajate dup modelul
unor peisaje pitoreti din Japonia cu tot cu dealuri i lacuri, pavilioane, poduri i crri unduitoare, cu
felinare de piatr i case de ceai ascunse ochiului cu atta meteug, nct cel care pornea la plimbare i
se trezea n faa lor rmnea plcut surprins. Alte pri erau intenionat lsate n slbticie. La captul
terenurilor se vedeau poteci care te purtau pe lng nite crnguri de bambui pn n pdure. Flori de
cire roz-albe cdeau cernut precum zpada, se adunau n grmjoare de-a lungul drumului, la baza
pietrelor i la rdcina pomilor.
Lovind ncet cu vrful picioarelor, Taka i croia drum printre petale, mbufnat, vag contient de
prezena lui Nobu n spatele ei. Acum, cnd toat lumea pornea de la ideea c e fiic de samurai, nu i se
mai permitea s se amestece cu bieii. Dar cu servitorii era altceva, nu contau nici ca biei, nici ca
brbai. Erau dintr-o alt specie.
Ursc coala, zise ea cu nduf. Se deprtase mult de cas, urcnd panta care ducea spre pduri.
Vedea n faa ei mulimea de copaci, un vlmag seductor de frunze. Printre ele se strni brusc o
adiere: nu m mai duc acolo niciodat, continu ea.
Trebuie.
Se rsuci surprins. Nu se atepta s-i rspund cineva.
Numai aa putei s nvai. Suntei foarte norocoas c mergei la coal.
Nobu se oprise odat cu ea, meninnd o distan cuviincioas ntre ei. O alt pal de vnt i, pe sub
copaci, lilieci care zburau fantomatic. O pasre prea c-i strig singurtatea.
Taka l cntri pe biat din priviri. Avea ochi negri, inteligeni i un nas oarecum proeminent, care-i
ddea un aer ciudat, aristocratic. Parc era i nu era servitor. Nu tia cu siguran din ce categorie fcea
parte. Ceilali servitori n-ar fi neles nimic din viaa ei, dar n cazul lui exista o mic ans.
Suspin.
Toate celelalte sunt bune la istorie i la aritmetic. i i tiu pe clasici. Ele au nceput studiul de
mici, n timp ce eu n-am nvat dect s cnt, s dansez i s m acompaniez la shamisen. Cnd tata era
nc aici nici nu deschideau gura, dar acum c a plecat nu le mai pas. Azi am nceput cu Povestea
familiei Heike. Toate o tiau, numai eu nu. Fetele i duceau minile n dreptul feei i uoteau sau
rdeau de cte ori fceam vreo greeal. i pe urm pe urm
Era peste puterile ei s povesteasc ct de adnc fusese umilit cnd, din uitare de sine, ncepuse s
cnte i s danseze. Ochii i se umplur de lacrimi.
S aternu linitea i apoi Nobu murmur ceva. La nceput, Taka nu deslui cuvintele. Vorbea att de
ncet, nct de-abia l auzea. Pe urm i ddu seama ce spunea.
Clopotele templului Gion dau glas vremelniciei tuturor lucrurilor; florile de udumbara de la
ultimul loc de odihn al lui Buddha stau mrturie faptului c tot ceea ce nflorete ajunge prin firea
lucrurilor s se ncline. Nu dinuie cei mndri, se topesc ca visul unei nopi de primvar. Cei puternici
se spulber n cele din urm ca praful n btaia vntului.
Biatul recita primele rnduri din Povestea familiei Heike, epopeea strveche n care ea se poticnise
n dimineaa aceea. Se opri locului i nici nu ndrznea s respire, ateptnd s aud continuarea.
Nu repeta mecanic, precum cineva care a nvat pe de rost. Aa cum fcuser ele la coal. n gura lui
nu sunau ca un ir de cuvinte pe care fusese pus s le nvee. Vorbea cu simire, ca i cum i-ar fi fost
smulse din suflet. Brusc, pentru prima dat, Taka le nelese pe deplin. Cei puternici se spulber n cele
din urm Acum, ea i neamul ei erau cei puternici, dar poate, cndva, puterea fusese de partea lui
Nobu i a neamului din care venea. Oricum, toi erau menii s se spulbere n cele din urm ca praful n
btaia vntului.
Zvonuri firave de instrumente i de voci care cntau plutir spre ei dinspre partea cealalt a
domeniului, unde se afla casa.
Cum de tii textul sta? ntreb ea uimit.
El se ncrunt i ls capul n jos.
L-am nvat cnd eram mic.
Adic tii s citeti?
Cuta dintre sprncene se adnci i mai mult.
N-am mai studiat de ani de zile. Pur i simplu mi-am adus aminte.
Taka se uit lung la el, nduioat. Trebuie s fi fost cu vreo doi ani mai mare dect ea, nalt i
stngaci, cu obraji pe care mijeau primele tuleie de pr negru. Se lsa cnd pe un picior, cnd pe cellalt.
Erau att de multe lucruri pe care ar fi vrut s le tie despre el despre viaa lui, despre copilrie. Doar
c acum, dup ce Eijiro i spusese c biatul era din clanul Aizu, nu mai ndrznea s-l ntrebe. Simea c
n viaa lui exista un secret ntunecat pe care n-ar trebui s-l cerceteze.
i aminti momentul cnd srise n ajutorul lor. Atunci prea o fiin dintr-o alt lume. Acum era doar
unul dintre servitori, i totui se vedea c e din alt plmad, cum era i ea. Ea era altfel dect celelalte
fete, el era altfel dect ceilali servitori. Pierdut n gnduri, i muc buza de jos.
Sunt cu mult n urm, zise ea. Vrei s m ajui? Trebuie s-mi exersez scrisul. Haide s gsim un loc
unde s ne aezm i am s-i art ideogramele pe care le-am nvat astzi.
Nu voia s-i lase impresia c-l trateaz de sus. Prea att de sensibil, i Taka i ddea seama c n-ar
fi fost deloc greu s-l jigneasc. Avea sentimentul c, ntr-o bun zi, biatul sta va disprea. O s-i ia
zborul i gata, nimeni n-are s tie pe unde este; pur i simplu n-au s-l mai vad niciodat.
Se uit la ea i i se lumin faa. i vedea ochii negri strlucind n semintuneric. Prea cu totul alt om.
Dup care se ncrunt din nou.
Dar nu se poate s rmnei singur cu mine. Sunt brbat.
Am voie s stau cu servitorii.
Amndoi tiau c nu era chiar aa. Taka se temu din nou c l-a jignit, dar el nu prea s fi observat.
Vino. O s-i art ascunziul meu.
Taka o porni nainte, fcndu-i loc printre crengi i rugi slbatici, clcnd peste trunchiuri de copaci
czute. n adncul pdurii era un crng greu de gsit, unde se jucau cndva ea i cu Haru. Trser pn
acolo buteni pe care s stea i improvizaser un mic acoperi sub care s se strecoare atunci cnd ploua.
Se aezar unul lng altul pe trunchiul unui copac. Taka ddea deoparte bolovanii i pietricelele i
netezea un petic de pmnt, n timp ce Nobu ascuea un b.
Scrie brbat, zise Taka.
Era mai bine s nceap cu nceputul.
Acum chiar c l ofensase.
Orice copil tie asta, zise el pufnind pe nas.
Din dou linii ca dou bee alctui un corp deasupra unor picioare ca furcile.
Acum mare.
El forni din nou, cu privirea n pmnt i schi un alt om fcut din bee, la care adaug nc o linie
orizontal, ca dou brae ntinse.
Mama.
Biatul se ncrunt. O umbr i trecu peste fa cnd se aplec s scrijeleasc ideograma. i continuar
tot aa pn ajunser la un semn pe care nu-l tia.
Puritate.
Atunci scrise ea ideograma, iar el o copie ntocmai, o dat i nc o dat, micare cu micare. Trecur
prin zece cuvinte noi, dup care l verific s vad dac-l mai tia pe primul. Se ntunecase att de mult,
nct abia mai vedeau semnele scrijelite pe bucata de pmnt.
Taka sri n picioare, brusc contient c amndoi ar pi-o ru de tot dac erau descoperii. Nobu ar
avea de tras i mai mult dect ea. Ar putea s mnnce btaie, s fie alungat, sau i mai ru.
Trebuie s plecm.
Mulumesc, zise el, pentru ajutor.
Roi, contient de ochii care o priveau intens. n timp ce se luptau cu tufiurile i fugeau napoi spre
cas, Taka i ddu seama pe neateptate c nu se mai simise att de fericit de la plecarea surorii ei.
n seara aceea, i aranj crile. Erau versiuni simplificate ale unor scrieri clasice poeziile lui
Ariwara no Narihira, Povestea lui Genji, Biblioteca Yamato: Prednd o sut de poeme scrise de o sut
de poei i Brocartul stacojiu: Marele tezaur O sut de poei, o sut de poeme. Erau cri cu cele opt
minuni ale naturii i poezii dedicate fiecreia dintre ele, inclusiv celebrele versuri ale lui Narihira despre
muntele Fuji. Mai era O estur japonez de obiceiuri alese pentru femei, Vechi obiceiuri elegante
pentru femei: carte de buzunar i Tezaur de precepte pentru femei. Le alese pe cele care nu-i trebuiau
acum i ncheiase treaba cu ele i pe care dup ea, erau cele mai folositoare. Scotoci pn scoase la
iveal o trus de rezerv cu tot ce era necesar pentru scris: plac de pisat tuul, baghet, picurtor de ap
i pensule plus un caiet de lucru nou-nou. Plnuise de pe-acum un ntreg program de educare pentru el.
Singura grij era cum s-l ndeprteze de ceilali servitori, de sub ochii mamei i a lui Eijiro, ca s-l
poat nva. tia c mama ei s-ar mpotrivi categoric, iar Eijiro s-ar simi de-a dreptul indignat dac ar
afla una ca asta. S abat un servitor de la munca lui, s stea de una singur cu un tnr era de-a dreptul
scandalos. Nobu ar fi cel care-ar ptimi cel mai tare. Eijiro l-ar lua la btaie, l-ar alunga, ba poate chiar
l-ar omor. Era doar un simplu servitor, proprietatea lor, Eijiro putea s fac ce voia cu el.
Taka se uita lung la peisajele, psrile i animalele de pe paravanele care formau pereii camerei, la
sclipirea felinarelor vechi, la micul ei birou cu grmada de cri pe care tocmai le alesese, la firida n
care cineva aranjase la ntmplare cteva flori ntr-o vaz i la ruloul pictat care atrna alturi, pe perete,
la rafturile delicate i cuferele mari de lemn, la cutia cu tutun, la arztorul cu mangan i vasul de fiert ap
agate n cui, la ceainicul i cetile de pe margine, la propria ei umbr care se mica spasmodic odat cu
plpirea flcrilor, la fiecare adiere.
Apoi ncepu s zmbeasc. Okatsu. Asta era soluia. Are s-i mprteasc totul servitoarei ei de
ncredere. Okatsu va fi nsoitoarea lor. Ea putea oricnd s spun c avea nevoie de ajutorul lui Nobu
pentru o treab sau alta. Era o fat istea, o s gseasc ea ceva. n plus, Taka tia c fratele ei avea o
slbiciune pentru Okatsu. Dac era cineva care s-l poat nvrti pe degete, ea era persoana potrivit. Ea
trebuia s fie cu ochii n patru i s-i abat atenia lui Eijiro dac acesta ar fi nceput s pun ntrebri i
s adulmece peste tot.
Taka tia c ncalc toate regulile, dar asta nu fcea dect s-i strneasc interesul. Mai ales din cauz
c l sfida pe Eijiro. Era extrem de entuziasmat. n sfrit, avea un plan.

5
Vara era n toi. Era i momentul cnd oamenii treceau la mncruri mai grase, cum ar fi iparul la
grtar sau vinetele nbuite. i se rcoreau ducndu-se la teatrele kabuki s vad poveti cu stafii, care
le ddeau fiori reci pe ira spinrii. Servitorii scoseser uile de lemn care formau pereii casei i aprau
interiorul de ploaie i pictau hrtia uilor glisante fusuma, transformnd reedina ntr-un vast pavilion
unde clcai pe un ir de tatami rcoroase care miroseau vag a paie de orez; doar stlpii subiri de lemn
artau unde se termina o ncpere i unde ncepea alta. Cnd i cnd, se fcea simit o adiere de vnt.
Fujino sttea tolnit n interior, tergndu-se pe frunte i fluturnd evantaiul.
Nobu era afar, dnd o mn de ajutor grdinarilor care ridicau o mpletitur de nuiele menit s
susin crengile crescute peste msur ale unui pin strvechi. Greierii umpleau aerul cu ritul lor
asurzitor cri, cri, cri se auzea de lng un copac, cri, cri, cri, venea rspunsul de lng altul. Biatul
desfcu prosopul pe care i-l nfurase n jurul capului i l stoarse. Sudoarea mproc pmntul
prfuit. i nnodase haina happi8 n jurul taliei i acele de pin i zgriau pielea. narii iuiau pe lng
obrajii lui.
8. Happi hain tradiional japonez cu mneci drepte, de obicei, de culoare albastr sau indigo, cu blazon distinctiv. (N. tr.)

ngnnd un cntecel, fixa mpletitura de bambus la locul ei i folosea frnghiile din paie de orez ca s
fac bucle n jurul ramurilor. Se simea fericit, mai fericit dect fusese vreodat de cnd plecase de
acas. i gsise o nou cas. Fujino se purta frumos cu el, ceilali servitori erau prietenoi, avea un
acoperi deasupra capului i haine decente. i, mai ales, avea ansa s nvee carte. Prindea cu iueal i
scrisul, i cititul.
Ori de cte ori i se ivea ocazia, dup-amiaza trziu cnd Taka venea de la coal i Nobu era la
buctrie sau mtura prin grdini, i fcea apariia Okatsu i i zicea:
Nobu, trebuie s mergem s culegem ceva pentru cin.
Taka descoperise c Nobu cunotea toate plantele slbatice care creteau pe domeniu. ntr-o zi, la
puin timp dup ce i ncepuser leciile, se furiaser n pdure cu cri cu tot. El nainta cu privirea
mai mult n pmnt, cum fcea mereu, n cutare de rdcini comestibile, lujeri, muguri i frunze care se
ieau din stratul verde al muchilor i la rdcina pinilor. Tocmai fceau un pas mare pentru a trece
prul care se unduia printre copaci, cnd Nobu ochi un lstar delicat de culoare cafeniu deschis care se
pitea printre firele de iarb i plantele slbatice de pe margine.
Ddu tufele deoparte, se aplec la rdcina lui i l rupse. Era umed i lucios, avea partea de sus
oval, cu aspect de fagure, i pe tulpina micu se vedeau cteva frunzulie. l duse la nas. Simise un vag
miros de pmnt care i aducea aminte de casa lui din nordul ndeprtat, cratiele care fierbeau nbuit
pe soba nnegrit de funingine. l ntinsese ctre Taka i, dup ce se uitase n jur i ochise o mulime de
lstari mititei care abia i scoteau capetele, zmbise radios.
Coada-calului! Nu tiam c se gsete pe aici. Trebuie s lum ceva n care s le punem. Buctarul
le poate prji i sunt tocmai bune pentru masa de sear.
Taka adulmecase tulpina subiric i i ncreise nasul. El rsese zgomotos.
Noi, cei din nord, mncm orice frunze tinere de ferig, podbal, brusture, captalan. Sunt attea
ierburi delicioase care cresc n pduri i pe muni.
Nu te cred, zisese ea chicotind i privindu-l cu ochi mari.
Biatul dduse din cap cu toat seriozitatea.
Mncm i larve de trntori, lcuste i carne de urs cnd vntorii reuesc s prind ceva i aduc cu
ei vreo bucic. i linse buzele doar gndindu-se la attea bunti. Dar asta se ntmpl numai la ocazii
speciale. Dintre toate mncrurile de primvar, lstarii de coada-calului sunt cei mai buni. i prjeti la
foc mare, cu sos de soia i un strop de sake. Sunt foarte gustoi. Trebuie s culegem ct mai muli.
O porniser napoi spre cas pentru a lua ceva de crat lstarii i, mai trziu, aveau s se ntoarc la
buctrie cu un co ncrcat. Imediat, buctarul se i aruncase cu entuziasm ntr-o nou experien
culinar.
Mai apoi, Okatsu primi sarcina s gseasc ierburi slbatice i Nobu se ducea cu ea pentru c era
singurul care putea s le recunoasc.
Era scuza perfect. Nobu i Taka se ntlneau la locul lor secret din pdure i stteau unul lng altul,
concentrndu-se asupra crilor. Mereu erau ideograme noi de nvat i texte de citit. Taka era un
profesor sever, l controla tot timpul i-l mustra dac uita ceva.
De cte ori avea o clip de rgaz exersa cele mai noi ideograme: le scrijelea pe pmnt cnd lucra n
grdin dup care le tergea la iueal , le desena repetat cu degetul n palm cnd fcea curat prin
cas. Noaptea, n aripa servitorilor, i lua un lampion, i ngropa capul sub aternuturi i se apleca
asupra crilor pe care i le dduse Taka. Chiar dac erau doar instruciuni despre cum s fii o bun
gospodin n casa ta, fiecare cuvnt nou i mbogea vocabularul.
i dduse seama c erau anumite lucruri pe care i ea le-ar fi putut nva de la el istorisiri vechi pe
care i le spusese mama lui, poveti de demult pe care ea nu prea s le cunoasc. Uneori doar stteau de
vorb despre cas, familie, profesorii ei, coala la care se ducea, colegele ngrozitoare pe care le avea,
despre istorie, geografie, poezie, pictur, despre clasicii chinezi i crile englezeti pe care ea abia
ncepea s le citeasc.
Mi-ar plcea s fiu poet sau artist sau crturar, i spusese ea ntr-una dintre zile.
Stteau unul lng altul, cu spatele lipit de un copac. Se rsucise i venise mai aproape de el, i
sprijinise umrul de braul lui. El sttea complet nemicat; simea cldura corpului micu care se atingea
de al lui.
Nu pot s-mi nchipui ceva mai ru dect s ajung mireasa cuiva i s plec de aici, ca sora mea,
Haru, optise ea ridicnd privirea spre el. Prefer s stau aici cu tine.
i dintr-odat, spre deplina lui ncntare, ncepuse s danseze pentru el, cntnd ncetior, micndu-se
n ritmul muzicii, depnnd o ntreag poveste doar cu minile citea o scrisoare imaginar, i tergea
lacrimile imaginare. Cnd biatul o aplaudase, se mbujorase, se pornise pe rs i se aruncase alturi de
el pe covorul de frunze.
Okatsu sttea de paz i, pe drumul de ntoarcere spre cas, cutau vrfuri de ferig sau brusturi ca s-
i umple courile. Nimeni nu-i lua la ntrebri, nimeni nu prea s bnuiasc ceva i deveneau tot mai
ndrznei. Cnd Fujino i Eijiro erau plecai, ea se aeza uneori alturi de Nobu chiar pe veranda
camerei mari i bine aerisite n care Taka scria i picta de obicei; stteau acolo legnndu-i picioarele,
pocnindu-i clciele unul de altul, se uitau la copaci, la pietre i la florile care scnteiau sub razele
dogoritoare.
ns nu totul mergea ca pe roate. Nobu nc nu fusese pltit, aa c nu avea bani s trimit familiei, dei
din cnd n cnd primea veti despre ei. Cnd avea o zi liber, strbtea oraul ca s-i viziteze mentorul,
vechiul prieten al tatlui su Hiromichi Nagakura, cel care-i dduse biletul hotrt de soart i-l trimisese
pe drumul care se terminase abrupt la Bujorul Negru. Acolo gsea mereu scrisori care-l ateptau.
Acum le citea singur, nu mai avea nevoie de ajutorul lui Nagakura. Fraii lui mai mari erau amndoi
bine, scriau ei, nu era cazul s-i fac griji din pricina lor. Se vedea clar c voiau s-l liniteasc. Yasu,
cel mai mare, tot nu avea de lucru, dar Kenjiro, cel mai iste, care vorbea i citea n englez, i gsise o
slujb: traducea pentru nite tehnicieni strini undeva ntr-o zon mai ndeprtat, dar cu sntatea nu
sttea prea bine. Fiind mai mari dect Nobu, amndoi avuseser vreme s-i termine educaia nainte de a
fi aruncai n strad. Sperau s se ntoarc la Tokyo i s-i gseasc o locuin ca s-l poat vedea cnd
i cnd. N-aveau nici o veste de la Gosaburo i nici de la tatl lor, care triau n srcie n nordul extrem
al rii. Nobu se vedea silit s presupun c erau bine, c fraii lui i-ar fi spus dac n-ar fi fost aa.
ns adevratul motiv de ngrijorare era Eijiro. Cu toate c era mai mereu plecat, prins cu ocupaiile
obinuite ale tinerilor de douzeci de ani rsfai de soart, oricare ar fi fost ele, cnd se afla acas, i
fcea viaa un chin. Venea la buctrie strignd n gura mare: Nobu, cine lene ce eti, pe unde umbli?
Dulpiorul de pantofi trebuie curat urgent, sau Privatele arat dezgusttor. Du-te i spal-le pn le
faci lun. Nobu executa tot ce i se cerea, ncercnd s nu manifeste nici un strop de resentiment, ca s fie
sigur c Eijiro nu va gsi nici un motiv pentru a-l alunga. Amndoi tiau bine care era de fapt situaia.
Eijiro aparinea clanului Satsuma, Nobu clanului Aizu. Satsuma se afla pe cai mari, cel puin pentru
moment.
Nobu i spunea mereu c viaa lui de acum era prea bun, n-avea cum s dureze, dar mcar s se
bucure de ea ct mai putea.
Fix ultima creang a pinului legnd-o bine de mpletitur, se asigur c sttea bine, se ridic i i
terse fruntea cu mneca. A doua zi, cea de-a aptea din luna a aptea a vechiului calendar lunar, era o zi
mare Tanabata, srbtoarea prinesei estoare i a ciurdarului. Entuziasmul celor de afar rzbtea
chiar i prin zidurile nalte ale domeniului, i biatul auzea zgomotele de pe drum unde oamenii aezau
la vedere lampioane i agau serpentine uriae de hrtie.
n seara aceea, Nobu iei s dea o rait pe-afar. Copacii preau nite santinele negre, fantomatice. Se
deprt de cas pn cnd linitea l nghii cu totul. Un greier singuratic ria ptrunztor, iar narii
bziau n jurul lui. Gsi un loc deschis chiar lng lac i se pierdu cu privirea printre stele. Luna nc nu
se nlase i o panglic de stele strbtea n vrtejuri bolta vast i neagr, dintr-o parte n alta: Rul
Cerului. Se gndea la o alt noapte fr lun i glasul mamei i reveni n memorie. Aproape c o i auzea
vorbind cu el.
De obicei, se strduia s nu se gndeasc deloc la asta, dar acum, cu toat mpotrivirea lui, amintirile
l npdeau. Era o noapte mblsmat, dei verile din munii nordului nu fuseser niciodat att de
fierbini i lipicioase ca cele de la Tokyo. Era un bieel pe atunci, stnd cu mama n grdina casei; aveau
o cas mare. Iar deasupra lor se ridica, uria i negru, umplnd cerul, acoperind jumtate dintre stele,
castelul Aizu.
Uit-te acolo, Nobu, spusese mama lui.
Parc i simea i acum parfumul i auzea vocea cald a locuitorilor de la nord.
Acolo sus, unde sunt adunate attea i attea stele, e Rul Cerului.
Se uitase i vzuse o panglic sclipitoare de stele strbtnd bolta. Era chiar mai strlucitoare n
inuturile nordice dect aici, n sud.
Vezi cele trei stele mari?
i lsase capul pe spate, se uitase struitor, o dat i nc o dat, pn cnd distinsese trei puncte de
lumin care marcau un triunghi vast de-o parte i de alta a rului, chiar n vrful boltei cereti.
Cea mai strlucitoare dintre ele e prinesa estoare, spusese mama lui artndu-i steaua.
i acolo n colul opus, dincolo de Rul Cerului?
Urmrise degetul ei cu ochii i se oprise la o stea care scnteia de partea cealalt a nframei pline de
luminie.
E ciurdarul.
A treia ce este? ntrebase el.
Asta nu face parte din poveste, zisese ea rznd.
Spune-mi, spune-mi!
tia ct de mult i plceau povetile. ngenunchease, l trsese spre ea n poal, dup care ncepuse:
A fost odat ca niciodat, cndva demult
Cndva demult, aa continua povestea mamei, prinesa estoare locuia n palatul celest. Tatl ei era
regele cerurilor i fata i petrecea zilele stnd pe malul rului ceresc i esnd mtsuri n toate culorile
curcubeului, ca s fac haine pentru zei. Pn ntr-o zi cnd i czur ochii pe tnrul i frumosul ciurdar
care mna vacile pe partea cealalt a rului. Se ndrgostir i se cstorir. Numai c erau att de
absorbii unul de cellalt, nct nu mai aveau timp pentru altceva. Prinesa nu mai fcea esturi frumoase,
iar ciurdarul i lsa vacile s rtceasc pe toat ntinderea cerurilor. n cele din urm, regele cerurilor,
tatl fetei, ajunse la limita rbdrii i porunci pedeaps aspr pentru amndoi. Cei doi aveau s fie
desprii pentru totdeauna, s triasc fiecare pe alt parte a Rului Cerului i s nu se mai vad n veci.
Mai trziu, se mbunase. Poate c lacrimile prinesei i nmuiaser inima. Puteau s traverseze rul i s
se ntlneasc doar o dat pe an, zisese el, n ziua a aptea a lunii a aptea.
ndrgostiii se prpdeau de dor i tnjeau dup ziua n care puteau s fie din nou mpreun. Dar cnd
venise ziua, descoperiser c de fapt nu exista nici un pod. i se uitau lung unul la altul, peste rul de
stele, vrsnd lacrimi. Chiar atunci trecea pe acolo n zbor un stol de coofene cereti. Vzndu-i
plngnd, psrilor li se fcuse mil de ei i improvizaser pe loc o punte de aripi, ca s-i ajute s se
ntlneasc.
i de atunci, n fiecare an, fceau la fel. Ce-i drept, coofenele nu veneau pe ploaie i ndrgostiii
trebuiau atunci s mai atepte nc un an pn la urmtoarea ntlnire. De aceea, cnd venea Tanabata,
toat lumea fcea rugciuni de vreme frumoas. Cnd ploua, i spusese mama lui, cdeau lacrimile celor
doi ndrgostii desprii de stele.
De fiecare dat cnd era Tanabata, Nobu i aternea dorinele pe buci de hrtie, cu scrisul lui
laborios de copil i se ducea cu mama, surorile i fraii la templul din zon. Acolo nnodau bucile de
hrtie pe ramurile mictoare de bambus pentru ca toate dorinele s se mplineasc.
Nobu se rsuci i se ntoarse n prezent. Trecuser ase ani de atunci. Se uit n sus spre stelele
strlucitoare cu priviri nceoate de lacrimi, i aps ochii cu minile i clipi hotrt. Durerea amintirii
era aproape de nesuportat. Chiar atunci luna ncepu s se ridice i inund grdinile cu lumina ei: nu mai
putea s-i vad pe prinesa estoare i nici pe ciurdarul ei.
n ziua urmtoare, la prima or a dimineii, Nobu aeza la loc ultimele vase folosite la micul dejun
cnd Okatsu sosi n fug la buctrie, roie n obraji de atta agitaie.
Doamna te trimite s caui frunze de taro i s culegi roua de pe ele.
Okatsu i puse n brae o caraf. Nobu zmbi. Cunotea vechiul obicei legat de Tanabata: s-i scrii
dorine cu tu obinut din roua culeas de pe frunzele de taro. Se spl pe mini i iei din cas. Greierii
cntau strident, copacii, pietrele i florile sclipeau sub razele fierbini ale soarelui. Se anuna o nou zi
de zpueal. Gsi o poriune unde creteau plante de taro. Frunzele mari n form de inim, ca nite ceti
cu gura larg sau ca dou mini ntinse, erau ncrcate de rou. Aplec cu grij frunzele s culeag roua i
nu se opri pn nu umplu carafa pe jumtate.
Taka sttea n genunchi pe verand, mbrcat cum se obinuia vara, ntr-o yukata simpl i vesel din
bumbac albastru cu alb. Cu prul strns n conci, faa liber, tenul proaspt al tinereii, ochii deprtai i
trsturile delicate, era de-a dreptul fermectoare. Nobu nici nu cuteza s respire. Simea c i ard
obrajii. Ls privirile n jos i ncepu s rcie pmntul cu piciorul. N-ar fi trebuit s se uite la ea cu
asemenea ochi, i zicea n sinea lui. Era stpna i profesoara lui i dovedea o total lips de respect
dac se gndea la ea n alt fel, chiar i pre de o clip. O asemenea fat nu era de nasul unora ca el.
i impuse s se concentreze, turn ncetior roua n adncitura plcii de pisat, lu bagheta i ncepu s
macine. De-acum i pn la sfritul vieii, i zise el, de cte ori va simi mirosul dulce al tuului
proaspt pisat, are s-i aduc aminte de ziua aceea. Taka i lu pensula, o nmuie n tu, o terse de
marginea pietrei, dup care se aternu pe scris cu micri elegante.
Nobu, trebuie s-i pui i tu o dorin, zise ea zmbind ctre el i ls pensula pe un suport. Pe urm
mergem cu toii la templul Sengaku i le agm pe crengile de bambus.
Nobu lu i el o pensul. Se descurca att de bine cu nvatul, nct nu mai avea nevoie de ajutor ca s
poat scrie. De obicei, bieii trebuiau s-i doreasc succes la coal, iar fetele ca lucrul lor de mn s
fie la fel de frumos ca cel al prinesei estoare, numai c el avea o alt dorin pe care i-o pusese n
minte. Atinse hrtia cu pensula, puse palma pavz n faa lui ascunznd ce avea de gnd s scrie, pentru
ca numai zeii care ndeplinesc dorinele s-i poat citi cuvintele. Pe urm, mpturi hrtia o dat i nc o
dat, pn obinu o fie lung i ngust.
Brusc, Nobu i ddu seama c pai grei, zgomotoi traversau n fug camerele mari i goale n direcia
lor. Preocupai s scrie, nu bgar de seam agitaia dinuntru.
Mam, vino s vezi i tu.
Era Eijiro. Acum se auzeau izbituri i bufnituri. Pe msur ce se apropia, Eijiro lovea cu piciorul n
mesele care i stteau n cale, azvrlind ct colo felinare, ceainice i ceti.
Nobu arunc o privire de jur mprejur, nmrmurit de spaim. i trecu prin minte s sar de pe verand
i s se ascund sub cas, dar nu mai avea vreme. Era clar c, de la cellalt capt al casei, Eijiro vzuse
totul ct se poate de clar, prin spaiul larg deschis al ncperilor. Fusese plecat noaptea trecut. Cum de
se ntorsese la ora asta? Se relaxaser ntr-o asemenea msur, nct uitaser cu totul faptul c fceau un
lucru interzis. Nici mcar nu se mai obosiser s stea cu ochii-n patru.
O clip mai trziu, Eijiro nvli afar din cas, rou la fa. Un iz sttut de tutun i de sake plutea n
jurul lui. Se opri locului, cutnd s-i recapete suflul, i le arunc o privire crncen.
Ateptam de mult s v prind. Aveam eu bnuielile mele de la o vreme.
Nobu, Taka i Okatsu rmaser neclintii. Fuseser prini asupra faptului i nici un fel de scuz nu i-ar
fi putut salva.
Eijiro izbi fulgertor cu piciorul. Carafa n care Nobu adunase rou zbur de pe verand pe pietri i
se fcu cioburi. Fujino venea gfind n urma lui, de pe chipul dolofan se scurgeau picturi de sudoare,
iar pe chimonoul de bumbac se vedeau pete ntunecate n drepul snilor i sub brae.
Eijiro, pe toi zeii Ce e n mintea ta? Eti un brbat n toat firea.
Cine Aizu ce eti! Ai ntrecut orice limit, striga Eijiro. Am spus mereu c nu trebuie s pripim
aici oameni adunai de pe strzi. Ne-am pltit datoria fa de tine cu vrf i ndesat. S nu te mai prind pe
lng sora mea. Nici o clip.
Fujino iei din cas i ajunse pe verand. Cnd i vzu pe Taka, Nobu i Okatsu stnd mpreun, fcu
ochii mari i fruntea i se nl a uimire. Ca toate femeile adulte, i rdea sprncenele i-i nnegrea
dinii lustruindu-i cu un amestec de praf de nuc i fier dizolvate n oet sau ceai. Ar fi fost un gest
nemaintlnit de excentricitate dac n-ar fi respectat obiceiul. n dimineaa cu pricina era foarte devreme
i fata n cas nc nu o aranjase. Nu avea nici urm de sprncene, ceea ce i ddea un aer i mai surprins.
i scoase evantaiul de la bru i ncepu s-i fac vnt cu furie.
Taka se uita fix n podea, apoi lu brusc o hotrre ferm.
Nu fceam dect s ne scriem dorinele de Tanabata, mam. Nobu ne-a salvat, nu-i aa? Face parte
din familie. i tu ii la el.
Eijiro forni.
Doar zeii tiu ce puneai voi la cale. Ce-o s spun oamenii? Cum o s facem cnd o s vin vremea
s gsim un so pentru Taka i oamenii o s nceap s spun c nepreuita mea sor i petrece tot timpul
cu un servitor din clanul Aizu? O s rmnem cu ea pe cap.
Nobu i plec fruntea, spernd s fie ignorat. tia c jignirea era grav i c vina i aparinea. i ddu
seama c inea nc n mn hrtia pe care-i scrisese dorina. O mototoli n palm micornd-o ct de
mult putu i ncerc s o strecoare pe nevzute n mnec. Probabil c Eijiro sesizase micarea. l nfc
pe Nobu de ncheietura minii i-i smulse bucata de hrtie. n graba mare, fu ct pe ce s o sfie, dar tot
reui s pun mna pe ea. O greutate ca de plumb se ls peste inima lui Nobu. i dorea s se fac
nevzut, s intre n pmnt, s sar de pe verand, s-o ia la goan i s nu se mai ntoarc niciodat.
Deci cinele tie s scrie, zise Eijiro despturind hrtia. O citi cu buzele ncreite. O privire stranie
de triumf amestecat cu ncntare i dispre i apru brusc pe chip: Ia ascultai aici. Fie s rmn n
casa aceasta aproape de Taka-sama pentru totdeauna.
Obrajii lui Nobu luaser foc. Cum a putut s fie att de nesbuit nct s scrie una ca asta? Arunc o
cuttur spre Taka. Ea i ferea privirea fixnd cu struin podeaua.
Uite ce cred eu, zise Eijiro rupnd hrtia n bucele i aruncndu-le n aerul nbuitor, ct mai
departe cu putin. Ai auzit i dumneata, mam. Trebuie s ne descotorosim de el chiar acum.
Taka i se adres mamei ei, ridicnd vocea pe un ton mbufnat.
Nu e corect. Nu am fcut nimic ru. L-am nvat s citeasc, asta e tot. Recunosc c n-ar fi trebuit
s m amestec n treburile lui, dar am vrut doar s-l ajut. E foarte iste, locul lui nu e printre servitori.
Nu-l nvinuii pe Nobu. A fost greeala mea, nu a lui. tii c Eijiro nu l-a plcut de la bun nceput. A
cutat n fel i chip s ne prind cu ceva. E un arlatan.
Obrznictur mic, cum ndrzneti s vorbeti aa despre mine? Eijiro ridic ditamai palma i o
pocni zgomotos peste cap.
Copii, copii, ajunge, spuse scurt i rstit Fujino.
Nobu auzise zgomotul loviturii i o vzu pe Taka cltinndu-se pe genunchi i plind. Apoi fata i
duse mna la cap i ochii i se umplur de lacrimi. Se uita furioas la Eijiro cu buzele tremurnd.
Nu era nimic ciudat n faptul c Eijiro i lovea sora. Femeile erau considerate proprietatea brbailor,
la rnd cu servitorii, i partea masculin a familiei putea face din ele ce voia s le pedepseasc, s le
bat, ba chiar s le omoare. Tot aa stteau lucrurile i n clanul Aizu. Taka nu era dect o sclav, un bun
personal care avea s fie trimis ntr-o alt cas. Teoretic, Nobu cunotea toate astea, dar el nu putea s
vad lucrurile n acelai fel. Se abinea cu greu s nu se arunce asupra lui Eijiro, ns tia c, dac l-ar fi
atins, ar fi fost terminat.
i tu, Okatsu, m-ateptam la mai mult de la tine, zise Fujino. Eti o femeie n toat firea. Ar fi trebuit
s-o opreti pe Taka. Pentru asta te afli aici! O s cutm pe altcineva dac nu eti atent. M-ai dezamgit.
Okatsu sttea n genunchi, cu palmele la podea i faa lipit de pmnt. i ridic privirea.
Nu e ceea ce credei, doamn, opti ea cu voce tremurtoare. Nu au rmas niciodat singuri. Pot s
jur pentru ei. Nu fceau absolut nimic ru. Se puse pe plns, plecndu-se iar i iar: mi pare ru. mi pare
tare ru.
Nu e vina ta, Okatsu, zise Eijiro.
Se rsuci pe clcie. Taka era tot cu mna la cap.
Dar tu, fata mea s te amesteci cu brbaii, s te nhitezi cu un servitor, cu un duman. Ai adus
ruinea asupra casei noastre!
Apuc furios placa de pisat, ptnd chimonoul fetei i mprocnd veranda cu tu, dup care i trase
braul ca i cum s-ar fi pregtit s o loveasc iar peste cap. Nobu icni ngrozit. Sri brusc n picioare i-l
prinse de ncheietur. n timp ce fcea gestul i ddu seama c-i ruina orice ans de a rmne acolo pe
care ar mai fi putut s-o aib.
n ochii lui Eijiro apru o sclipire. l provocase pe Nobu s fac exact ceea ce i dorise el s se
poarte att de ru, nct stpnul s gseasc motivul perfect s-l alunge.
De-acum Nobu nu mai avea nimic de pierdut. Orbit de furie, abia dac mai putea gndi. Inima i
bubuia, rsufla scurt i sacadat. i venea s-l omoare pe Eijiro. Vechea zical a samurailor i trecu prin
minte ca un fulger: Las-l pe duman s taie n carne vie, ca tu s-l poi tia pn la os.
Eijiro era mai mare i mai puternic, dar Nobu l trase spre el i-l lovi cu pumnul. I-ar fi plcut s-l
strng de gt, dar chiar i n acel moment de nebunie tot tia c, dac fcea una ca asta, ar fi mers prea
departe.
n clipa urmtoare, zbur de pe teras. Era ultimul lucru pe care i-l mai amintea. Cnd se izbi de
pietri, Eijiro veni grmad peste el i ncepu s-i care pumni. Nobu simea n nri doar miros de sudoare
i de snge. Pe ochi i se pusese o pcl sngerie. i mica braele cu disperare, cutnd s mai strecoare
i el cte o lovitur, i apoi simi cum pumnul lui se izbete de ceva tare. Eijiro scoase un urlet.
Fujino ncepu s ipe:
Ajutor, ajutor! Venii repede s-i oprii. mi omoar fiul.
Pentru Nobu vorbele ei avur efectul unei alte lovituri dureroase. Deci nu-i psa dect de fiul ei. De el
nici nu se sinchisea. Se nelase, nu-i gsise o nou cas, aici nu era ctui de puin casa lui. Era vlguit.
Se simea prea copleit de disperare ca s mai ncerce s-i opun rezisten lui Eijiro, care-i mai trase
vreo doi pumni nainte s apar n goan servitorii i s-i despart.
Eijiro se ridic i, cu minile n old, se uit n jos spre Nobu.
Ticlos nerecunosctor. Ai noroc c nu te-am omort. Te lum la noi i uite cum ne rsplteti! Se
ncruntase, dar pe faa lui se ghicea umbra unui rnjet: Car-te de aici. Chiar acum!
Las-l s-i ia lucrurile, zise sora lui, care plngea n hohote.
Lucruri? Nu are nimic, doar ce i-am dat noi.
Nobu se ridic ncet n capul oaselor. i duse mna la fa. Era plin de snge.
Javr Aizu ce eti! S nu te mai prind c pui piciorul pe pmntul nostru, zise Eijiro cu glas ltrat.
Gonsuk, Chubei! Scoatei-l de aici!
Servitorii l ridicar de jos. Vocea lui Eijiro se fcu auzit din nou.
Nu e nevoie s v purtai cu blndee. E un criminal, luai seama. i e din clanul Aizu!
l duser n pas forat ctre partea din fa a casei. Strbtu poticnit pietriul i grdina acoperit de
muchi, trecnd pe sub pini. Poarta cea mare cu partea de sus sculptat i acoperiul greu, lsat, i se
nfi amenintoare.
Pe urm, de nicieri se art Okatsu, alergnd ctre ei. i vr n mn un portofel de pnz i un
cufra de bambus. Servitorii nu-i ddur importan. Nici mcar nu ncercar s-o opreasc.
l mpinser pe Nobu spre poarta lateral, o deschiser, iar Nobu iei n drum cu pai mpleticii. Czu
n genunchi. Oamenii care erau n trecere, mbrcai n haine de srbtoare, se ddeau napoi speriai i l
ocoleau cu grij.
Poarta se nchise cu zgomot n urma lui. Sttea acolo n mijlocul drumului i simea c i se nvrte
capul. Fusese trezit la realitate cu mult brutalitate. O etap a vieii lui se ncheiase. Ajunsese din nou pe
strzi, fr bani, fr nimic sau aproape nimic; avea portofelul de pnz i cufraul de bambus.
Durerea, disperarea, srcia, mizeria, toate i erau nsoitori bine cunoscui. Singura senzaie nou era
cea de gol. Certitudinea c n-avea s-o mai vad niciodat pe Taka i sfia sufletul.
ncet, ncet se ridic n picioare i se ndeprt chioptnd. Nu se uit deloc napoi.
PARTEA A II-A

Prinesa estoare i ciurdarul

6
Luna a aptea, Anul obolanului, al noulea an al epocii Meiji (august 1876)

Era o nou zi nbuitoare. Taka ls jos pensula, i scoase batista din mnec i ncepu s-i
tamponeze faa i braele ca s ndeprteze sudoarea care-i nepa pielea. Dinspre grdin se auzea
clinchetul vntului i zgomotul sec al evii de bambus care se rotea n jos lovind marginea bazinului de
piatr cu un poc, poc monoton. Greierii se dezlnuiser din plin i ritul lor devenise asurzitor. E
uimitor ce hrmlaie pot face aceste minuscule insecte, i zise ea. Sunetul i pulsa n urechi. Prea
ntruchiparea nsi a verii.
Servitorii forfoteau de colo-colo, strbtnd ncperile n pas alert, narmai cu crpe umede tocmai
bune de ters praful i de lustruit ramele delicate de lemn ale paravanelor shoji. Peste hrtia din faa ei
cdeau sclipiri de lumin palid.
Aplec uor placa de pisat i mai adug puin ap, lu bagheta i ncepu s macine. Mirosul dulceag
al tuului proaspt pisat o purt n lumea amintirilor i i ddur lacrimile. Se strdui s respire adnc,
puse bagheta jos i i ngrop faa n palme. Trecuser aproape doi ani de la acea ngrozitoare zi cnd l
vzuse pe Nobu pentru ultima dat.
ntr-o dup-amiaz ntocmai ca asta, ncins i apstoare, Nobu i luase drumul, plecase din viaa ei
i nu se mai ntorsese. Plnsese zile la rnd i chiar i-acum, cnd se ducea la coliorul secret din pdure
s stea singur cu gndurile ei, i reveneau n minte clipele cnd era acolo cu el i amintirea dureroas o
fcea s lcrimeze din nou. Nu fusese dect servitorul i elevul ei, i zicea ea, att i nimic mai mult. Se
simea singur, iar el, treptat, i devenise prieten. Dac ceva o necjise din cale-afar era numai felul n
care-l tratase Eijiro, brutalitatea lui. De cnd plecase Nobu, viaa i se prea cumplit de goal.
Nu-i ajunsese la urechi nici o veste despre el, evident, nici mcar o oapt. Era de ateptat. Nobu
dispruse pur i simplu, fusese nghiit de marele ora. Sau poate se ntorsese la Aizu. Ea n-avea s afle
niciodat ce s-a ntmplat.
De la o vreme nu se mai gndea la el aa des doar cnd simea miros de tu sau cnd roile de la
ric scriau ntr-un fel anume sau cnd zrea un plc de coada-calului iindu-se pe lng malul rului.
Acum mergea la o coal nou Kijibashi, primul liceu pentru fete din Japonia. nainte s plece tatl
ei, l implorase s o nscrie i pe ea acolo. Era o coal destul de diferit de cea veche. Acolo erau i
fete ca ea, fete cu care se putea nelege fete din Kyoto, unele chiar i ncepuser viaa ca ucenice n
casele de gheie, aa cum fcuse i ea. Nu mai avea motive s se ruineze de miestria ei ntr-ale
dansului.
Taka era ncntat de noua ei coal. Se simea norocoas c nva acolo. Ca i celelalte, se mbrca
n fuste-pantaloni hakama ndrznee, cum numai bieii ar fi purtat, peste un chimono bordo i o jachet
haori croit n stil brbtesc, cu umeri ptrai. Ieea n lume cu toate crile ei venite din occidentul
Europei i avea sentimentul c aparine epocii moderne. Studia din greu: muzica vocal, matematica,
lucrul de mn, caligrafia, arta i engleza materia preferat.
Tocmai ncepuser s citeasc un roman foarte palpitant, cum era Calendarul florilor de prun sau
Povestea rustic a lui Genji sau Poveti macabre, dar scris n ntregime n englez. Se numea Gu-rei-tsu
Ekku-supeku-tei-shi-onzu. Dac citea silabele destul de repede reuea s redea sunetele pe care le
auzise n clipa cnd profesorul ei, un barbar cu fa roie i transpirat numit John-sama, le pronunase:
Great Expectations. Era povestea unui biat pe nume Pippu, le explicase el, iar titlul nsemna visuri
mree. I se prea o carte tocmai bun de studiat. i ea avea visuri mree dei era fat, nu biat, i
prin urmare nici mcar nu cuteza s se gndeasc dac puteau fi vreodat mai mult dect visuri.
ntmplrile dezastruoase petrecute cu dou veri n urm avuseser cumva i un rezultat bun. Dup
plecarea lui Nobu, Fujino nu mai fcuse nici o aluzie la mriti, dei Taka nu-i putea permite s uite de
tot. tia c discuia nu putea fi amnat la nesfrit. Mama ei nu pomenea niciodat numele lui Nobu i
cteodat Taka se ntreba dac nu cumva i ei i prea ru pentru felul n care se purtaser cu el.
Taka ncerc s se concentreze asupra prezentului. Chiar n acea diminea l atepta pe maestrul ei de
pictur, dintre toi profesorii, la el inea cel mai mult. Iar dup-amiaza, ea i mama ei aveau s goneasc
valvrtej pe strzi ca s vad un spectacol de dans susinut de una dintre prietenele gheie ale lui Fujino.
ngnnd un cntecel, i muie pensula n tu, nltur surplusul, i o cobor cu o micare hotrt. O
inu apsat i-apoi o ridic prea un dans pe hrtie. Fiecare tu era mai nti apsat, apoi uoar. Se
aez iar pe clcie, pentru a verifica cum se usca cerneala i cum se dizolva la marginile tuei. Era al
sutelea bambus pe care l pictase n ziua aceea i primul care o mulumea.
Pe tatami se auzi oapta unor pai care se apropiau. i ridic privirea, tresrind cnd Fujino intr cu
micri lungi i lu loc pe o pern, potrivindu-i faldurile chimonoului sub genunchi ca o cloc pe
cuibar. Acas, mai ales pe o vreme canicular ca asta, chiar i ea purta mbrcminte japonez, n locul
rochiilor occidentale greoaie pe care le prefera de obicei.
Taka i uguie buzele. Mama ei nu venea de obicei la ea att de diminea. i sclipeau ochii i gura
plin era att de rotunjit, nct arta ca o fundi prea s fi adus veti pe care ardea de nerbdare s
le comunice, dar nu era sigur dac vor fi bine primite.
Taka i spl pensula i o terse cu o crp.
Acum termin, mam.
Fujino i scoase evantaiul i ncepu s-i fac vnt. Obrajii dolofani luceau de sudoare.
Nu e deloc frumos din partea tatlui tu c a plecat i m-a lsat s fac totul de una singur, zise ea
suspinnd. E o mare responsabilitate.
Avea dini uluitor de albi. Nu-i mai nnegrea de cteva luni bune, iar acum, n loc s-i in ferii de
privirile celorlali precum celelalte mame , luceau ca perlele, precum dinii virginelor i ai
brbailor. i era greu s se nvee cu chipul cel nou al mamei. Taka i impuse s nu se mai holbeze la ea.
tia c mama ei juca un rol important n societatea de la Tokyo. Desigur, nu mai era invitat la multe
dintre petrecerile protocolare, acum cnd tatl lui Taka nu se afla aici, dar toi i aminteau de el i l
onorau. Oamenii se plecau adnc cnd i fcea apariia, n ric sau n trsur, iar ea nclina din cap
pentru c i plcea s pstreze aparenele.
mprteasa anunase cu ceva vreme n urm c nu-i va mai nnegri dinii. Orict de incredibil ar
prea, femeile strine nu-i ddeau cu luciu negru pe dini. Taka i amintea bine c se pornise pe un
chicotit nestpnit doar la gndul c ar putea exista femei care nu-i nnegreau dinii. Totui, era
imperativ ca membrii naltei societi din Japonia s le urmeze exemplul, dac voiau ca ara s fie cu
adevrat civilizat i luminat. Aa procedaser doamnele de la curte, lundu-se imediat dup femeile
strine. Ca ghei i membr a societii de la Tokyo, Fujino nu prea avea de ales: trebuia s fie n pas cu
moda.
Cu toate astea, Taka i-ar fi dorit cteodat ca mama ei s nu fie att de progresist. Nici mcar nu-i
mai rdea sprncenele, care rsreau acum deasupra ochilor, negre i stufoase ca dou omizi.
De cteva luni bune urmresc s-i aranjez o situaie, zise Fujino aplecndu-se n fa i uitndu-se
la Taka n felul ei direct i tulburtor. Sunt convins c le-ai remarcat pe toate femeile din zon care au
trecut pe aici. N-au venit s m viziteze pe mine, au venit pentru tine. Am stat de vorb cu muli
pretendeni i pot s afirm cu mndrie c am fost foarte pretenioas. Am primit vreo zece, douzeci de
propuneri, m-am gndit bine la ele i le-am respins. Nu m ateptam s fiu nevoit s trec prin toate astea
de una singur.
Un nar iuia prin camer i Taka l alung cu mna.
Am fcut tot ce mi-a stat n putin i sunt sigur c am gsit pretendentul potrivit. M-am gndit bine
toat noaptea. El este brbatul pe care tatl tu i-ar dori s-l iei n cstorie.
Cstorie? Taka simi un fior rece, n ciuda zpuelii de afar: Dar, mam
Taka bnuise de la nceput c ntr-acolo bteau vorbele lui Fujino, dar alungase gndul. i vzuse
prietenele lundu-i bun-rmas i prsind coala, una cte una, cu feele ncremenite ntr-un zmbet rigid
la gndul unui viitor greu de imaginat, lng un om pe care nu-l ntlniser nc. Numai c-i spusese
mereu: mie n-o s mi se ntmple asta, eu am s scap de o asemenea soart.
Fujino rse uor, ca un clinchet de clopoei cum fac gheiele. Taka detesta momentele cnd mama ei
i punea masca de ghei. Atunci era clar c se pregtea s o mping de la spate, cu vorbe frumoase,
ntr-o direcie n care ea nu voia s mearg.
Haide, haide, fata mea, zise ea. Nu e cazul s ari de parc ai vedea cine tie ce stafie nfiortoare
jelindu-se i smulgndu-i prul, smocuri, smocuri. tii ct sunt eu de modern. Nu mai e ca n zilele de
demult. Cnd eram eu fat mai tnr ca tine, mult mai tnr , bunica ta m-a expediat i gata. Nici
mcar nu mi-a spus ce planuri avea cu mine.
Taka tia exact despre ce era vorba. O trimisese s fie deflorat, asta voia s spun. Taka i aminti
ultimele zile petrecute la casa de gheie de la Kyoto. Cnd se plnsese c trebuia s se mute la Tokyo,
Haruyu, btrna ghei ofilit care lucra acolo, i spusese c sta era un mare noroc. nsemna c n-avea
s treac prin ce trecuse ea, Haruyu. Pe cnd Haruyu avea treisprezece ani, adic imediat ce devenise
adult, fusese obligat s se aeze la rnd ca s poat fi aleas de unul dintre clieni. Ea i ascunsese n
prul lsat pe spate un pieptene ntors cu dinii n jos dup cum fusese sftuit. Se spunea c e un
descntec i astfel te fereai s fii aleas, ns nimeni nu putea garanta c are cu adevrat efect. Oricum,
chiar dac negustorul de mtsuri btrn i guat sau furnizorul cu palme transpirate alegeau alt fat
pentru noaptea aceea, la un moment dat, virginitatea ei tot trebuia vndut cuiva. La urma urmelor, avea o
datorie de pltit. Haruyu nu se plngea c ar fi lipsit de noroc. Trata lucrurile ca o femeie cu picioarele
pe pmnt. Aa se ntmpla cu cele ca ea.
Cstoria nu e o soart chiar att de ngrozitoare fa de lucrurile pe care a trebuit s le accept eu,
i garantez asta, zise Fujino zmbind cu superioritate, de parc vorbele ei ar fi pus capt disputei.
ns Taka nu era deloc convins. Bnuia c mritiul nu era chiar att de diferit de ncercrile prin care
trecuser mama ei i Haruyu. i ea va trebui s se culce cu un brbat pe care nu-l cunotea.
Mama ei arunc o privire spre servitori, care se fcur nevzui. Se mut mai aproape de Taka i
cobor vocea.
Propunerea a venit de la Hiroyuki Hashimoto, un domn cu o poziie excelent, foarte potrivit pentru
rolul de intermediar. L-a ntlnit pe tatl tu cnd el era nc la putere. Este funcionar-ef al companiei
Shimada.
Se opri i se uit spre Taka cu un zmbet atotcunosctor. Taka tia c mama ei se atepta s-i citeasc
pe chip ncntarea. Familia Shimada fcea parte din clasa modest a negustorilor, dar se bucurau de
bogii uriae i aveau mare succes. Din cte auzise Taka, practic ei conduceau guvernul.
Fujino respir i i flutur evantaiul de parc simplul gnd la aceti oameni ar fi umplut-o de
entuziasm.
Casa Shimada vrea s fac o alian cu noi, dei tatl tu s-a retras.
S-a retras suna de parc tatl ei s-ar fi clugrit, nu ar fi plecat valvrtej, dezgustat de colegii din
guvern, i nu s-ar fi dus acas, la baza lui de pe insula Kyushu. Dar mama ei prefera s nu aduc n
discuie chestiunile spinoase sau, dac nu avea ncotro, se referea la ele piezi.
Familia Shimada a cercetat n amnunime ce era de cercetat i firete c totul e n perfect ordine,
continu mama ei. Sunt foarte impresionai de lucrurile pe care le-au auzit despre tine caracterul tu,
realizrile tale.
Taka rmsese cu privirea la petele de sudoare care se leau sub braele dolofane ale lui Fujino.
Cldura i ddea ameeli. ritul greierilor prea c-i bubuie n creier. Nu sunt chiar att de naiv,
mam, i zicea n sinea ei. Vor s fac o alian cu cea de-a doua familie a generalului Kitaoka. Nu are
nimic de-a face cu mine.
Te rog, mam, zise ea pe un ton plngcios, strduindu-se s-i stpneasc tremurul din voce, nu
mai putem atepta puin? Studiile nici mcar nu mi-am terminat studiile.
Fujino i strnse evantaiul cu un plesnet i se uit aspru la ea.
Ai aisprezece ani de-acum. Vrei s ajungi fat btrn, s fii una dintre femeile btrne i
smochinite care triesc cu prinii lor pn la sfritul vieii, fr s cunoasc vreun brbat sau s aib
copii? Menirea femeii e s aib copii, pentru asta exist femei. Ai noroc c exist cineva care e gata s te
ia. Tatl tu s-a cam grbit cnd te-a dat la liceul sta excentric unde eti acum. tiam eu c au s-i bage
n cap tot felul de prostii. L-am prevenit c nici o cas respectabil nu i-ar dori o fat cu coal.
Oamenii s-ar gndi imediat c ar putea fi neasculttoare i ncpnat i nu prea priceput la treburi de-
ale soiilor. i ar avea dreptate.
i desfcu iar evantaiul i ncepu s-l fluture cu un aer poruncitor, pocnind narii care bziau pe
lng capetele lor. Okatsu, servitoarea lui Taka, alunec tcut pe genunchi i mpinse vasul cu beioare
parfumate pentru ndeprtarea narilor mai aproape de ele. Mirosul dulce ptrunztor al petalelor arse
de crizantem gdil nrile fetei. Fujino i netezi fustele cu nerbdare.
Nu vrei s afli nimic despre viitorul tu so? E o partid foarte atrgtoare. Pe chip i se citea
aceeai nenduplecare, dar n obrazul rotunjor i apruse o gropi: Este nici mai mult, nici mai puin
dect fiul adoptiv al domnului Shimada i cel pe care l-a ales ca motenitor, gnguri ea. Domnul
Hashimoto m-a ncredinat c biatul e socotit un geniu un geniu n domeniul lui, al bncilor. Acum
lucreaz cu domnul Shibusawa, l ajut s pun la punct un sistem bancar n stil occidental. Se numete
Hachibei Masuda. Se aplec spre ea cu o sclipire n ochi: Domnul Hashimoto m asigur c valoarea lui
se msoar n mii de yeni poate chiar milioane n urmtorii ani.
Taka se ncrunt. Fujino folosea tonul ei cel mai mieros, de parc ar fi vrut s seduc un client din
cale-afar de pretenios; numai c Taka nu era un client i nici nu se simea sedus. Cum i putea imagina
mama ei c vreo fat de samurai care se respect s-ar putea lsa impresionat de un brbat care i
murdrea minile lucrnd cu bani? tia c gheiele vedeau altfel lucrurile, gheielor le plceau banii, dar
ntotdeauna crezuse c cel puin mama ei era mai presus de astfel de lucruri. Iar vremurile se schimbaser
trebuia s-i repete la nesfrit, ca s nu uite nici o clip.
Se ntreb dac asta era adevrata problem. Tatl ei era plecat de aproape trei ani i nu tia cum
reuea mama ei s in i acum ditamai domeniul. i nchipuise mereu c banii trimii de el acopereau
toate cheltuielile, dar nu era deloc sigur. Poate de-asta era Fujino att de dornic s fac aliana cu o
familie nstrit?
i cum se face c un tnr att de convenabil este nc liber?
Dinii tulburtor de albi ai mamei sclipir.
O ntrebare legitim, iar rspunsul este: pentru c a fost n strintate, a studiat n America. S-a
ntors acum cteva zile. i ce crezi c-i trebuie acum? O soie, normal, una care s fac parte din lumea
lui. Evident c nu vrea dect ce e mai bun, aa c familia lui s-a gndit la noi. Am tot ateptat s gsesc
propunerea perfect, Taka, i am gsit-o. Ai s fii stpn n casa Shimada. O s ai o cas uria i un roi
de servitori. Vezi? E un brbat pe gustul tu un om de lume, care tie s aprecieze o soie educat. Este
exact ce-i doreti tu. Alegerea perfect.
Taka nu scotea un cuvnt. Nu tia de ce mama ei se mai obosea s stea de vorb cu ea. La urma
urmelor, totul era deja hotrt.
M-am ntlnit cu prinii lui, bineneles. i cu el, adug Fujino.
i fcea furios vnt cu evantaiul, parc ar fi fost cuprins de nerbdare doar gndindu-se la el. Obrajii
ei rotunzi erau acum trandafirii. Taka se uita posomort la tuul care se usca pe plac i pe foile
ncreite de hrtie pe care pictase bambui. Cu ct auzea mai mult, cu att mai puin i dorea s aib de-a
face cu acel brbat.
Arat foarte bine, s tii, a spune chiar c e un brbat frumos. Are maniere impecabile, toate
calitile la care ai putea visa i vrsta cea mai potrivit douzeci i cinci de ani. Una peste alta, un
tnr ncnttor. Vezi i tu c nu e cazul s-i iei aerul sta posac. Eu in la fata mea. N-a face nimic care
s te ntristeze.
Ct despre ea, arta exact ca atunci cnd juca cri un joc de-a ghicit florile i inea n fa mna
ctigtoare. Taka suspin. Nu avea de ales.
in s-i reamintesc, draga mea, c eti a doua fat din a doua cas. La Kagoshima locuiete actuala
soie numrul unu, doamna Kitaoka; i ea are copii. Nici mcar nu tiu ce alte concubine are tatl tu. Nu-
mi rmne dect s presupun c eu sunt numrul doi.
Mama ei ls o umbr de tristee s-i plpie pe chip. Apoi se ntoarse hotrt spre Taka. Juca un joc
complicat.
nelegi, nu? Ai mare noroc c cineva vrea totui s te ia, cu att mai mult cineva cu un viitor att de
luminos ca Masuda-sama. Va fi o alian cel puin la fel de strlucit ca cea pe care am aranjat-o pentru
Haru. Tatl tu va fi ct se poate de mulumit.
Taka suspin. Haru, surioara ei drag. Ct de mult i simea lipsa! i aminti cum stteau pe genunchi
una lng alta, pictnd mpreun. Iar acum Haru era plecat, tears din registrul familiei, proprietatea
unei alte case.
Retri momentul n care Haru pornise la drum cu mult curaj, n lectica ei de nunt, cu servitorii fugind
n urm. N-o mai vzuse de mai bine de un an, cnd venise acas s dea natere primului copil. Avea un
pntec imens i gemea cnd se ridica de pe podea. Noaptea cnd se ntindeau una lng alta, fiecare pe
salteaua ei, i spusese n oapt c acum zilele ei erau cumplit de lungi i plicticoase. Cos, zisese ea.
Admir grdinile. Nu mai pot s m nchid n camer i s citesc. Timpul trece tare ncet. Soul ei era un
om destul de bun, dar l vedea rar i trebuia s se supun tuturor instruciunilor soacrei.
i-apoi sosise ziua naterii. Erau momente pe care Taka n-avea s le uite niciodat. Vedea i acum
chipul lui Haru, de parc l-ar fi avut n faa ochilor alb ca hrtia, cu buzele bine strnse, luptndu-se din
rsputeri s-i pstreze stpnirea de sine pe care ceilali o ateptau din partea unei soii de samurai.
Taka fugea de colo-colo crnd ligheane cu ap fierbinte i fcnd exact ce-i spunea mama ei. Dup care
se aezase pe genunchi lng Haru i o strnsese tare de mn, uitndu-se la ea cum se chinuie n spasme
i rugndu-se la toii zei care i veneau n minte ca sora ei s nu moar, aa cum se ntmpla cu attea
femei.
n cele din urm, Haru nu se mai putuse abine i ncepuse s ipe ascuit, n salturi, n timp ce creatura
micu i fcea loc spre lumin: mai nti un cap livid i ncreit cu smocuri dese de pr negru mbibat de
mucoziti, apoi un trup mic, vineiu. Haru l prinsese n brae i l inuse strns, gfind cu mndrie, de
parc i gsise n sfrit raiunea de a tri.
Taka nu era deloc pregtit pentru aa ceva. Nu nc, i zise n sinea ei, nu nc.
tiu c i place s studiezi, zise mama ei, btnd-o uor pe bra. Dar nimic nu te mpiedic s
continui dup ce vei fi mireasa lui Masuda-sama.
Cum rmne cu Eijiro? Pe el nu-l obligi s se cstoreasc!
Brusc, totul i se prea foarte nedrept. Fratele ei ajunsese un tnr desfrnat care-i irosea zilele i nu
ddea nici un semn c s-ar maturiza, darmite s se liniteasc, s se aeze la casa lui.
Chipul mamei ei se ndulci.
Toate la vremea lor, draga mea, toate la vremea lor. E brbat, draga mea, la ce te poi atepta? Asta
fac brbaii. Ai s vezi cnd vei avea propriii ti fii. Trec printr-o perioad de porniri nestpnite ct
sunt tineri, dar pe urm se potolesc i preiau friele casei, exact ca taii lor.
Dar tu nu ai fost obligat s te cstoreti cu un strin, mam. Tu i tata
Generalul Kitaoka nu fusese niciodat un printe aspru, rezervat i distant, ca taii altor fete. Ct trise
alturi de ei, l surprinsese mngind prul mamei ei de cte ori credea c nu-l vede nimeni i culcndu-
i capul pe snul ei. tia ct de mult ineau unul la altul.
Trecuser aproape trei ani de cnd se certase cu colegii lui, demisionase din funciile guvernamentale
pe care le avea, i fcuse bagajele i se fcuse nevzut n nori de praf, n fruntea unui alai de rice. Cnd
i cnd mai sosea cte o scrisoare. Acum era un adevrat gentilom fermier. Vna, pescuia, se plimba pe
dealuri nsoit de cini, se antrena n arta de a mnui spada, citea cri, scria poeme. Uneori, Taka se
strduia s-i imagineze viaa lui de acum. tia c locuiete cu soia lui n oraul Kagoshima din
provincia Satsuma, la extremitatea sudic a insulei Kyushu. Ai fi zis c era la captul lumii. Ct de
plictisitor trebuie s fie totul, i zicea ea, dup tentaiile culturale de la Kyoto i traiul palpitant de la
Tokyo.
Cnd plecase, i dorise s-i fi luat i pe ei la Kagoshima. Ar fi fost att de simplu s-i aduc pe toi
pe mama ei, pe fratele ei i pe ea ntr-o cas separat, departe de soia lui. Dar acum era o adevrat
uurare s se tie aici, la Tokyo. Nu-i putea nchipui o soart mai rea dect s fie exilat ntr-un loc ca
acela.
Cu toate astea, orict de ciudat i de inconsecvent era purtarea lui, tia c el n-ar fi forat-o s se
mrite. Pentru c era prea neconvenional i o iubea prea mult ca s fac un asemenea pas.
Prefer s fiu ghei, ca tine.
Cuvintele i scpar nainte s le poat pune stavil. Mama ei se zbrli.
Ajunge. Suntem a doua familie a generalului Kitaoka, s faci bine s ii minte. Ne-am ridicat n
societate i n-am nici o intenie s te las s njoseti numele familiei. O s te descurci cu mult mai bine
dect mi-a fost dat mie. i cu asta am ncheiat orice discuie.
Dar de ce ai cheltuit atia bani ca s m coleti dac nu voiai altceva dect s m mrii i s m
pui s-mi petrec viaa ncuiat n casa cuiva? se tngui Taka. Aa ceva nu e cu nimic mai presus de viaa
de servitor. De ce nu pot s muncesc? Am s predau poezie sau pictur. Mama ei i ridic sprncenele
ca dou omizi. tiu c sunt doar o femeie, dar a putea s fiu crturar, un crturar bun, adug Taka
amrt ncercnd s alunge zmbetul batjocoritor de pe chipul lui Fujino. Am s fiu prima femeie-
crturar. Ai vrut mereu s fiu n pas cu progresul. Ar fi un semn de mare progres.
Mama ei i fcu vnt cu evantaiul, dnd semne c ajunsese la captul rbdrii.
tiam eu c atta nvtur nu miroase a bine. I-am spus tatlui tu, zise ea suspinnd. Semeni cu
el, draga mea, dar, trebuie s recunosc, i cu mine ncpnat. Presupun c nu m puteam atepta ca
fata unei gheie s fie la fel de bine-crescut ca odrasla unui samurai. Dar, cu toate astea, ai s faci cum i
se spune.
Servitoarele aduseser ceaiul i Fujino turn o ceac pentru ea i una pentru Taka, dup care se
aplec n fa i o btu afectuos pe mn.
Dar ai dreptate, draga mea. E vremea civilizaiei i a minilor luminate i o s tratm lucrurile ca
nite oameni moderni. Masuda-sama abia ateapt s te vad, aa c l-am invitat aici, s se ntlneasc
cu fratele tu. O s-i urezi bun venit i o s serveti ceaiul. Te asigur c are s te cucereasc. E un tnr
att de fermector. Vezi, n-am de gnd s-i ascund cine tie ce secrete cumplite.
Taka tresri. Un tnr care s-i vad mireasa nainte de ziua nunii aa ceva nu se mai auzise. Dac
tatl ei s-ar fi aflat aici, el n-ar fi permis niciodat un asemenea lucru. Iar asta se ntmpla doar pentru c
mama ei era ghei i nu avea habar despre felul cum se purtau oamenii respectabili, i zise ea.
De fapt, vine chiar dup-amiaz. Mi-a dori doar ca tatl tu s fi fost i el aici.
Glasul lui Fujino se schimbase i Taka constat cu groaz c i se umpluser ochii de lacrimi. i feri
privirea. Nu voia s accepte c mama ei ar putea s aib sentimente ca i ea.
Tocmai cnd ne gndeam c s-a terminat rzboiul i o s trim din nou linitii, el pleac valvrtej
i dus este, se tngui Fujino. El i preioasele lui principii. i cnd te gndeti unde ajunsese. Era cel mai
puternic om din toat ara i el d cu piciorul la tot. Doar zeii tiu la ce i st mintea, cu viaa lui de
fermier i vntoarea. i tampon ochii cu mneca i se ntoarse ctre Taka cu un zmbet palid: Ia uit-te
la tine. Eti plin de cerneal pe fa! Ai face bine s te aranjezi dac tot te pregteti s fii soia unui om
bogat.
Poate c de asta era mama ei att de nerbdtoare s-i gseasc un brbat, i zicea Taka n timp ce
fonetul mtsos al ciorapilor lungi disprea n vastele ncperi. Poate c simea nevoia s-i fac de
lucru ca s umple golul din propria ei via. Prea puin cam prea vesel i radioas. Mcar dac n-ar fi
fost ghei. Gheiele i samuraii erau cele dou fee ale oglinzii, iar Taka se simea mereu sfiat ntre
felul de-a fi al mamei i spiritul aprig de samurai al tatlui.
i cel mai ru era c nu avea nici o scpare. Simea de pe acum zidurile nchisorii care se strngeau
ncet, ncet n jurul ei.

7
Otaka-sama, uier Okatsu, respirnd precipitat de atta agitaie.
Din clipa n care Fujino dduse buzna n camer cu vestea ei nemaipomenit, Okatsu se plimba de
colo-colo i venea cu braele ncrcate de rochii. Le atrnase de-a lungul pereilor, compacte i ample i
viu colorate, ca nite psri exotice rochii de zi ncrcate de volnae i panglici, rochii croite pe corp
cu corset i partea de jos dichisit temeinic, rochii elegante i vaporoase cu tren i vreo dou corsete cu
balene n care nici o femeie nu s-ar fi putut simi n largul ei cumprate de la centrul comercial Ebisuya
al domnului Kawakami, cel care le aducea cufere ntregi direct acas.
Dac m mbrac cu una din astea, am s drm ceainicul, spuse Taka rznd.
i alese un chimono simplu, albastru deschis; pe mneci i poale se zrea un chenar discret cu flori de
genian.
Nu se poate s v aranjai ca o femeie n vrst, se plnse Okatsu n timp ce o ajuta s-i fixeze
fusta i gulerul. De ce nu alegei ceva mai tineresc, mai strlucitor?
A stat n America, nici mcar n-o s bage de seam, zise Taka.
Adevrul e c spera de fapt ca o persoan att de progresist cum era acest Masuda-sama s strmbe
din nas vznd o femeie mbrcat tradiional.
Acum Okatsu sttea pe genunchi, cu faa lipit de paravanul shoji care delimita camera, ferind-o de
orice priviri. ndeprtase puin partea din mijloc, doar att ct s trag cu ochiul.
Taka-sama. Distinsul oaspete tocmai sosete.
Okatsu, nu te mai uita. Nu e demn.
Arat ca un adevrat gentilom, chii Okatsu cu respiraia tiat. i uite-i hainele exact ca cele ale
barbarilor. Venii aici s vedei, doamn. tii bine c n-o s mai avei cum, odat ce ducei ceaiul.
Avea dreptate, ar fi fost lipsit de cuviin. Taka ovi, dup care se aez pe locul lui Okatsu. i inu
respiraia, nchise un ochi i l lipi pe cellalt n dreptul crpturii dintre paravane. Inima i btea cu
putere. Probabil din cauz c s-ar fi simit njosit dac acel tnr necunoscut ar fi zrit-o cumva, i zise
ea.
n soarele orbitor al dup-amiezii, valeii nchideau porile i servitorii se strngeau ciorchine n jurul
celor trei superbe rice tapiate, mpodobite cu cercul i semiluna emblema familiei Shimada. Dintr-una
tocmai cobora un tnr. Se ntoarse ctre cas i, pre de o clip, chipul i se vzu n ntregime. Ceva
metalic sclipi un lan de ceas. Taka se trase napoi, temtoare c ar putea fi vzut, dup care respir
adnc i i fix iar ochiul n dreptul crpturii.
Nu remarc att faa tnrului, ct felul seniorial n care se purta, ca i cum ar fi fost stpnul lumii. Se
inea drept, uitndu-se de jur mprejur cu un aer dispreuitor, cu sprncenele ridicate i colurile gurii
lsate, de parc ar fi vrut s sugereze c, ntr-adevr, un asemenea loc era oarecum sub nivelul lui. Avea
pr lucios, tuns elegant dup moda jangiri, scurt, neted i cu crare pe o parte, exact cum poart
occidentalii. n timp ce fratele ei i prietenii lui combinau stilul japonez cu cel occidental jachet
occidental peste pantaloni hakama sau rob japonez la care asortau o plrie melon , Masuda-sama
adoptase stilul occidental din cap pn-n picioare. Avea un costum care prea foarte scump, o vest cu
batist perfect ndoit ieind din buzunarul de la piept, cravat i pantofi strlucitori de piele. i le purta
cu un aer ct se poate de nonalant.
Greierii riau lene, soarele dogorea, iar curtea sclipea n lumina dup-amiezii. Pe fa i apruser
broboane de transpiraie. Se ncrunt, i scoase batista din buzunarul pantalonilor i le terse cu furia
unui rzboinic care respinge atacul unui duman.
Cred c se coace n hainele alea, opti Taka la urechea servitoarei. Vedea bine c era exact genul
de brbat pe care mama ei l considera perfect tnr, nfumurat, bine mbrcat i putred de bogat.
Lng Masuda-sama se aflau doi, trei brbai cu musta. Taka ghici repede c primii doi trebuie s fie
intermediarul, Hashimoto-sama, i tatl lui Masuda-sama. Mai era unul mai tnr, cu faa lat i un aer
hotrt, care conform tradiiei trebuie s fi fost fratele. Surprins, remarc i o femeie. De obicei, femeile
nu participau la asemenea ceremonii. Ceea ce nsemna c familia avea vederi cu adevrat progresiste.
Femeia era de vrst mijlocie, o vduv cu un aer amenintor, privire mnioas i brbie vizibil retras.
Cnd se uita n jur ducea la ochi o pereche de ochelari pe o tij. Toi erau mbrcai n haine occidentale
elegante, brbaii n costume cu guler nalt, femeia ntr-o rochie de zi cu tren i cu o bonet mare pe cap.
Taka tia prea bine c, odat mritat cu acel tnr, pe mama lui avea s o vad zi de zi, i nu pe el. Pe
ea va fi obligat s o serveasc pn n ziua n care una dintre ele ar fi murit. Dac ar fi fost o femeie
blnd, viaa ar fi putut fi uoar pentru Taka; numai c mai toate soacrele erau departe de a fi blnde.
Taka o urmri cu privirea i i simi inima ca de plumb cnd femeia se rsuci i se rsti la un servitor
care, dup cte se prea, nu inea umbrela de soare exact acolo unde voia ea.
Ct despre Masuda-sama, nu conta deloc nici cum arta, nici ce fel de om era. Desigur, ar fi o alian
strlucitoare. Prietenele ei ar fi galbene de invidie. Cnd abandonau coala, toate se ludau cu tnrul
nstrit care le czuse n plas, cu chimonourile scumpe i lecticile de mare lux gata pregtite pentru
nunt; iar ea, Taka, urma s se mrite cu cel mai bogat i cel mai rvnit dintre toi tinerii.
Numai c, odat cstorii, abia dac se mai vedeau. ntr-un fel sau altul, ar urma s aib copii, dar
altfel el s-ar duce s se distreze n cartierele plcerilor i n zonele unde erau case de gheie i ar avea,
fr doar i poate, o armat de iitoare. Cum fceau toi brbaii cu avuia i statutul lui, cum fcuse i
propriul ei tat. De aceea acceptau toate fetele soul ales de prinii lor. n parte, pentru c asta se atepta
de la ele i pentru c, pn la urm, doar un singur lucru conta: s fie un brbat capabil s-i ofere soiei
sale un stil de via corespunztor. Firea lui nu avea mare importan. Relaia dintre ei urma s fie pur
formal.
n cazul de fa, i ea ar fi putut face acelai tip de compromis doar c, n timp ce el ar fi fost ocupat
cu munca i cu amantele, ea s-ar fi trezit nchis n cas cu mama lui. O asemenea perspectiv o ngrozea
i nu vedea nici o porti de salvare.
Trgnd cu ochiul printre paravane, sentimentul c totul era inevitabil o coplei att de tare, nct se
ls la loc pe clcie, fr un cuvnt. Se simea prins n capcan. nainte, viaa i se oferea plin de
posibiliti. Acum libertatea aceea se vedea dintr-odat curmat.
Grupul traversa hotrt curtea, servitorii se micau rapid pe lng ei protejndu-i cu umbrele de soare.
Okatsu, du-te i ureaz-le bun venit. Eu nu pot, zise Taka.
i trecuse brusc prin cap o idee nebuneasc. i fratele ei, i prietenii lui preau s o plac pe Okatsu,
ba chiar o gseau irezistibil. De cte ori se ducea s-i serveasc, toi ochii se fixau asupra ei. Trebuia s
rabde tachinri nesfrite i, din cnd n cnd, s se strecoare abil din mbririle lor stngace. La fel
de bine i-ar putea exercita farmecul i asupra acestui tnr, cine tie.
Okatsu i acoperi gura cu palma i ncepu s rd cu sughiuri.
E absurd, doamn. Nu pot face una ca asta.
Ai s te achii de sarcin mult mai bine dect mine. Oricum, nu se cade ca acest Masuda-sama s-i
vad mireasa nainte de ziua nunii. Nu aa se fac lucrurile.
Dar a venit aici tocmai din acest motiv, doamn, ca s v vad. Nu aa a spus onorabila
dumneavoastr mam?
Okatsu era servitoarea ei de ncredere, dar tia bine cine deinea puterea n cas Fujino.
N-ai putea s-i spui tu mamei Te rog, spune-i c sunt bolnav, zise Taka dnd primele semne de
panic.
Okatsu rdea de i se scuturau umerii, dar rmase neclintit, pe genunchi. Taka i arunc o ultim privire
rugtoare, dup care vzu c nu are ncotro i se ridic. Nu mai avusese asemenea emoii de cnd se
prezentase la concursul de admitere, la liceul Kijibashi. Acum era mult mai ru. Probabil c aa se
simeau condamnaii cnd se duceau spre locul unde urmau s fie scurtai de cap, i zise ea.
*
Ua de la somptuoasa intrare principal era larg deschis. Un paravan amplu cu imaginea unui tigru
pictat pe el umplea aproape tot spaiul. Ochi aurii strluceau n semiobscuritate. Taka se ls pe
genunchi lng mama ei, trgndu-se ct putea de mult spre partea ntunecat a ncperii i inndu-i
ochii plecai, n timp ce tnrul i scotea pantofii strlucitori de piele i nainta spre penumbra rcoroas
a holului de la intrare. Un iz neobinuit, de pe alte meleaguri, se amesteca cu mirosul distinct al sudorii.
Dou picioare, n ciorapi de mtase fin, se oprir n faa ei. Se roi att de tare, nct parc i luaser
foc i urechile.
mi cer scuze pentru vizita anunat n ultima clip, zise el.
Avea un glas destul de strident, uor trgnat i Taka i aminti c abia se ntorsese din strintate i
probabil c nu mai era obinuit s vorbeasc japoneza.
Va trebui s m iertai, tiu c totul este cam neateptat. Nu e mult de cnd m-am ntors i bnuiesc
c am cptat obiceiuri strine. Mama dumitale mi-a povestit totul despre dumneata.
Mama fetei rspunse n locul ei.
Bine ai venit! Casa noastr este nencptoare i nedemn, dar v rog s intrai.
Era o fraz ct se poate de convenional; ar fi rostit-o i dac stteau ntr-o colib, i dac locuiau
ntr-un palat. n realitate, casa lor nu era chiar att de mic, dar nici din cale-afar de mare i prea destul
de modest pentru a fi locuina celei de-a doua familii a generalului Kitaoka.
La buctrie, servitoarele pregtiser tot ce era necesar pentru ceremonia ceaiului. Taka se
familiarizase cu ritualul de pe vremea cnd era o copil i sttea n cartierul gheielor, la Kyoto. n ziua
de astzi, cnd toat lumea era modern i se declara de partea progresului, ceremonia era considerat
ridicol i demodat, dar ei tot i plcea. Fujino insistase ca Taka s pregteasc o simpl ceremonie de
var, doar att ct s arate c stpnete toate rafinamentele tradiionale, fr s fie deloc n urm cu
moda. Era un echilibru greu de meninut.
Grbete-te, spuse mama ei. Nu neleg de ce pori un chimono att de ponosit. Nici nu vreau s-mi
imaginez ce-o s cread doamna Masuda.
Era chiar mai agitat dect Taka. Cnd Taka se ls pe genunchi, aez tava pe podea lng ea i
deschise ua, conversaia se opri. Iar cnd se ridic n picioare, urmat ndeaproape de mama ei, se
aternu o tcere deplin. n ncpere plutea o lumin domoal, cu sclipiri bine filtrate prin paravanele
shoji.
Taka arunc o privire spre fratele ei, Eijiro, care sttea pe genunchi n locul care-ar fi fost de drept al
tatlui lor. Faa lui ptroas, ntocmai ca a tatlui, era umflat i mbujorat, iar ochii de dulu preau
pe jumtate nchii. Mahmur, ca de obicei, i zise Taka, dar bine mcar c se ntorsese la timp din
cartierele plcerii. i fcea vnt cu un evantai i inea capul uor plecat. Pe chipul lui plutea un aer
morocnos. Roba i se desfcuse uor i din buzunarul de la piept ieea la vedere un ditamai ceasul de
aur. Arta de-a dreptul leampt prin comparaie cu spilcuitul Masuda-sama, care mai nti i ndoise un
picior elegant mbrcat, pe urm pe cellalt, de parc n-ar fi fost nvat s stea pe jos.
Taka nclzi bolul adus de la buctrie, msur pulberea de ceai verde, amestec iute cu pmtuful de
bambus. Apoi, cu micri domoale, bolul alunec pe tatami pn n dreptul tatlui lui Masuda-sama, care
sttea cu picioarele ncruciate pe locul de onoare, n faa firidei cu rafturile ei elegante, cu rulourile
pictate i vaza nalt de bambus din care ieea un singur fir de camelie, aezat cu mare art. Brbatul lu
bolul, l inu uor n cuul minilor i lu cele trei nghiituri de rigoare, urmate de o sorbitur
zgomotoas.
A trecut ceva vreme de cnd n-am mai but ceai verde. E delicios, zise el cu un mormit, lingndu-
se pe buze.
E plcut s vezi c oamenii pstreaz asemenea arte strvechi, zise doamna Masuda, care poate c
nu era att de trufa pe ct prea. i eu am nvat tot ce ine de ceremonia ceaiului cnd eram fat. Ne
strduim att de mult s ne transformm n occidentali, nct suntem n pericol s ne lepdm de propria
cultur.
Se ntoarse ctre Fujino. Taka vedea bine c femeia ezita i nu gsea modul cel mai potrivit de
adresare, nu era sigur ce grad de respect sau de familiaritate ar trebui s arate. Mama ei era soia a doua
a fostului consilier-ef al regatului, cndva cel mai puternic om din ar, chiar dac ntre timp el se
retrsese din funcii. Dar era ghei i deci, prin definiie cel puin conform sistemului tradiional al
claselor , mai mult dect vrednic de dispre, cea mai de jos dintre cei de jos.
Eu sunt o femeie de la ora, se hazard doamna Masuda. Aud c le-ai nvat pe fete artele
gheielor. Spune-mi, crei coli de dans i aparii?
Pe buze i apru un zmbet fad. Prin urmare, la ordinea zilei erau familiarismele. Taka sesiz dispreul
implicit al tonului i se zburli. Cum ndrznea snoaba asta btrn i uscat s-o ia n derdere pe mama ei
pentru c era ghei? N-ar fi cutezat niciodat s spun una ca asta dac generalul Kitaoka ar fi fost de
fa. ns Fujino tia s-i poarte singur de grij. Slobozi un rs de clopoel.
Am vrut s le oferim fetelor noastre o educaie ct mai vast, zise ea senin. Acum Taka nva la
liceul Kijibashi. Poate n-ai auzit de el. E primul liceu pentru fete care-a aprut n ar. Am nscris-o
imediat ce s-a deschis. A intrat n prima serie.
l tiu foarte bine, zise doamna Masuda cu voce insinuant.
Pe frunte i se adunaser broboane de transpiraie. Pielea i atrna pe fa ca o masc.
Probabil c aici vremea i se pare mai plcut dup cldura de la Kyoto. Eti din Gion, mi
nchipui.
Taka surse n sinea ei. O simpl oreanc n-avea cum s o ntreac pe mama ei. Fujino era imun la
nepturi.
Aud c ai studiat n America, Masuda-sama, zise Fujino cu voce cntat. Taka noastr a nvat
matematic, englez, istorie i francez. Spune ceva n englez, Taka.
Taka i simi inima bubuind i murmur poticnit n englez:
You are welcome. Our house very small.9 Se uita fix n podea i simea c i arde faa.
9. Bine ai venit. Casa noastr foarte mic. (N. tr.)

Masuda-sama rspunse imediat cu vorbirea lui trgnat:


Our house is very small. Thanks. You speak English well.10
10. Casa noastr este foarte mic. Mulumim. Te descurci bine n limba englez. (N. tr.)

Taka i ridic privirea. Era contient c ochii lui cprui o cntreau din cap pn-n picioare. S-ar fi
ateptat ca Masuda-sama s fie i el emoionat, ns prea ciudat de relaxat i de sigur pe el. De fapt, era
destul de artos i se vzu nevoit s admit c avea ochi blnzi. Numai c asta nu conta ctui de puin.
Detesta ideea de a fi obligat s se mrite cu cineva, oricine ar fi fost el.
Ce au spus? gnguri Fujino. Sun ncnttor.
n timp ce Taka strngea serviciul de ceai i se retrgea n grab spre buctrie, o auzi pe mama ei
zicnd:
Avem la dispoziie ani ntregi n care putem s ne ntlnim i s ne cunoatem. Taka e o fat
excelent i o gospodin bun. Dup cum vedei, am crescut-o dup principiile tradiionale. nainte de
toate, este asculttoare, v garantez. Ceea ce era foarte departe de adevr, i zise Taka zmbind n sinea
ei. Dac suntei de acord s mergem mai departe, mai spuse Fujino n concluzie, putem trece imediat la
planurile de nunt. Sunt convins c va fi o alian splendid.
Brusc Taka vzu aternndu-se n faa ei viaa care o atepta o venicie n care va trebui s suporte
aerele de superioritate ale acestui brbat i sarcasmul mamei lui, s fie mereu cu zmbetul pe buze, s
stea n rnd cu servitorii, pregtit s se ncline ori de cte ori soul ei cel nfumurat, mbrcat impecabil,
sosea acas sau pleca de acas. Desigur, avea s fie persoana numrul unu printre membrii gospodriei.
Nu-i putea nchipui o nsingurare mai crncen. Prin urmare, uite la ce i servea educaia costisitoare. i
muc buzele, stpnindu-i lacrimile.
O s v obinuii, spuse blnd Okatsu. Toat lumea se obinuiete. Oamenii plng mereu cnd vine
vremea s se cstoreasc i s plece de acas. Ca s prinzi un pui de tigru, trebuie s intri n vizuina
tigrului. Parc aa spunea Nobu, nu?
i rosti numele uitndu-se ntrebtor spre Taka, de parc ar fi vorbit despre el n fiecare zi. Taka surse
i ddu din cap. Nobu, care apruse att de brusc la Bujorul Negru, ca o adiere venit dintr-o alt
realitate. Atunci realizase ea c lumea era cu mult mai mare dect i-ar fi putut nchipui vreodat. Brusc,
i apru n faa ochilor un chip bieos cu obraji ari de soare, ochi nclinai i urechi caraghioase,
pleotite.
Avea una i mai bun, insist Okatsu. Odat czut, floarea nu se mai ntoarce pe creang
Odat spart, oglinda nu mai reflect nici o imagine, se grbi Taka s sfreasc proverbul.
Da, i plceau vorbele din btrni, nu-i aa? Numai c asta nu se potrivete. Asta ar nsemna c
odat lucrul fcut nu mai poate fi desfcut. Dar nc nu s-a hotrt nimic, nu am ajuns la cstorie.
Trebuie s existe o alt zictoare, mai dttoare de speran. Ce spunei despre ursul? Ba nu. Cnd
vine iarna, primvara nu poate fi departe. Asta e foarte potrivit. E bine s-o pstrm n minte.
Taka rse.
Nobu! Ce mai aer de coate-goale avea, chiar i dup ce-i dduse mama nite haine cuviincioase.
mi venea s zmbesc de cte ori l vedeam n jacheta lui dungat de valet, prea mic, din care i ieeau
stngaci braele.
Obrazul lui Okatsu se ndulci:
V mai amintii cum l-ai ajutat s nvee carte?
I-am dat nite cri, asta e tot. Era teribil de mndru. N-a scos o vorb cum c ar vrea s nvee
pn cnd nu m-am oferit eu s-i art cum se fac ideogramele. Era doar un fel de a m ajuta pe mine s le
nv mai uor de fapt. Pe urm, l-am prins trgnd cu ochiul la crile mele. N-ar strica s-i dau i lui
crile prin care eu am trecut aa m-am gndit atunci. Mai trziu, cum avea o clip liber, se cufunda n
matematic i istorie. i dorea mult, foarte mult, s evolueze.
Okatsu suspin. Taka i arunc o privire. Amndou aveau lacrimi n ochi.
Era un biat bun.
S-ar fi cuvenit s fie samurai, spuse Taka. Ce pcat c nu putea fi altceva dect servitor.
Dar n Japonia acelor zile muli oameni nu erau ce preau a fi. Pn i Gonsuk, biatul cu rica,
scpase o dat o vorb cum c avusese parte de un alt fel de via nainte de rzboi. De parc toi ar fi
fost azvrlii la grmad n aer i ar fi czut la loc ntr-o mare nvlmeal. Oameni care fuseser
cndva la vrf erau acum n pturile de jos, iar alii, de condiie modest cum era familia ei ,
ajunseser la vrf. Nobu ar fi gsit imediat o zical ce ar fi surprins situaia asta, fr ndoial.
Odat ce mplinea zece ani, o fiic de samurai nu mai putea s stea la un loc cu bieii. Dar Nobu nu se
numra nici printre samuraii cei mndri, nici printre bietanii bogai din propria ei clas. Era doar un
servitor, nu intra deloc la socoteal ca biat. i-l amintea cum fcea curenie prin cas i se ngrijea
zilnic de grdin i cum fugea dup rica ei, ducnd crile i cutia cu prnzul pn la coal i napoi.
ntr-un fel sau altul, Taka se aflase adesea n tovria lui. Tare mult i-ar fi dorit s-l tie aici ca s-i
poat spune totul pe ndelete, cum obinuia cndva, dar o asemenea dorin nu-i mai avea rostul. Nobu
dispruse de mult vreme.

8
Sunt aici, hai vino pn aici, se auzi o voce fremttoare de fetican n graiul seductor al
cartierului de plceri Yoshiwara. Vorbea ncetior i insistent, de parc ar fi ademenit o pisic: Da, tu,
frate. Ce tot faci acolo ascuns ntr-un col?
O alt voce, seductoare i mustind de insinuri, uier:
Aci gseti distracie i pentru servitori, i pentru stpni, s tii, fiule!
Nobu oft. Trois petites truites cuites, trois petites truites crues, mormia el i simea c l doare
falca strduindu-se s-i potriveasc buzele n ton cu silabele att de complicate ale francezei. Trei
pstrvi mici fripi, trei pstrvi mici cruzi. Tot nu reuea s-l disting pe i de e sau pe ri de ru,
nici s scoat vreun sunet care s aduc mcar vag cu felul n care se pronuna r n limba francez. Dar
de bine, de ru, n zilele lungi ale acelei veri, izbutise s-i gseasc un col unde ultimele raze de lumin
se filtrau printr-o gaur a paravanului de hrtie, chiar dup ce restul camerei se cufunda n ntuneric. Se
aeza pe genunchi, cu picioarele lungi ndoite sub ezut, cu cartea fixat n dreptul peticului de lumin i
se lsa absorbit de gramatica francez. cur vaillant rien dimpossible, murmura el, repetnd un
poverb din lista fr sfrit pe care de-acum ar fi trebuit s o tie cap-coad. Inima cuteztoare nu
cunoate imposibilul. Ceilali studeni erau cu mult naintea lui, nu avea cum s-i ajung din urm, dar
trebuia s se strduiasc nencetat.
Dac vrei s prinzi un pui de tigru, trebuie s intri n vizuina tigrului. Auzea i acum glasul calm al
mamei lui, povuindu-l. tia un proverb pentru orice mprejurare. Silabele rostite ani de-a rndul de
atta lume i aminteau exact cum fcuse mama s le incrusteze i n mintea lui de bieel dintr-un ora
nordic ndeprtat. Provocarea de a nva franceza l descuraja mai mult dect ideea de a intra n vizuina
unui tigru, dar pentru el era singura cale de a rzbate n via. i exact asta trebuia s fac. I-o datora
familiei, dac nu lui nsui.
l ndurera i-acum gndul la mama i surorile lui, la tatl i fraii lui fie mori, fie ducndu-i zilele
n srcie. Cu toate c timpul i mai alinase din suferin, tristeea i strngea nc inima. Dar chipul
mamei nu-i mai aprea n faa ochilor dect cu trsturi vagi, pentru c abia i le mai amintea.
Ct despre Taka
Dup ce se ndeprtase mpleticindu-se de poarta casei lui Kitaoka, avusese nevoie de ceva timp s se
pun iar pe picioare. Eijiro l lovise mai tare dect socotise el pe moment. n cele din urm, ajunsese la
casa lui Nagakura, bunul prieten al tatlui su. i predase tot ce gsise n portofelul druit de Okatsu
zece yeni , chiar i hainele curate din cufraul de bambus, dup care se ghemuise ntr-un col ca un
cine de pripas, gata s-i ling rnile.
Plecase de acolo ct putuse de repede. Casa lui Nagakura era plin ochi: membrii familiei, studeni,
refugiai venii din nord. Nu putea rmne la nesfrit. i gsise de lucru ca servitor cu cas i mas, pe
urm fcuse livrri pentru un restaurant specializat n prepararea iparilor, lucrase la o baie public unde
cra lopei de crbuni ncini i masa spatele clienilor. ns chiar i dup ce toate rnile se vindecaser,
toate vntile se estompaser i nu mai arta ca un soldat abia ntors din rzboi, cteodat, cnd era de
unul singur, tresrea i se trezea brusc la realitate. i ddea seama atunci c rmsese cu privirea n gol,
adnc cufundat n tristee.
Cele mai neateptate lucruri i trezeau amintiri o lumin care cdea cine tie cum, un miros de
mncare, o voce cu o tonalitate anume. Gndul la Taka l durea foarte tare, la fel de tare ca o lovitur
adevrat, precum btaia pe care i-o administrase Eijiro. Uneori era o durere surd, alteori un spasm,
exact ca atunci cnd ncasezi un pumn n stomac. i se oprea locului, ncremenit, iar ochii i se umpleau de
lacrimi.
Odat ducea o scrisoare, cnd brusc ochii i czur pe o tnr delicat, mbrcat ntr-un chimono
modest, cu prul strns la spate, mergnd alturi de cineva care prea a-i fi nsoitoare. Se luase dup ele
n graba mare i abia aproape ajunsese n dreptul lor, dar nici gnd s fie Taka. Se ntrebase furios cum
de-i trecuse prin minte c ea ar fi putut rtci pe-acolo, prin cotloanele sordide pe unde-i fcea el veacul
acum.
Altdat fusese trimis cu un comision i drumul l purtase pn n Ginza. n faa restaurantului Bujorul
Negru se vedeau rnduri-rnduri de lectici i Nobu se trezise uitndu-se dup Gonsuk i dup emblema
familiei Kitaoka, o pan ntr-un cerc. Din restaurant ieeau nite femei mbrcate n rochii occidentale
scumpe i rmsese cu ochii la ele pn cnd i se spusese s-i ia tlpia de acolo; dar firete c Taka
nu se numra printre ele. Ct de prost fusese n clipa cnd lsase garda jos, i tot spunea el, cnd se
lsase sedus de ideea c fericirea este cu putin, c viaa nseamn mai mult dect s te zbai pentru a
supravieui. Acum trebuia s plteasc.
Pe urm, ntr-o bun zi, se ntmplase ceva care schimbase totul. Trecuse pe la Nagakura s vad ce
mai face i s-i ia scrisorile primite de la frai. Spre marea lui mirare, impozantul fost viceguvernator al
provinciei Aomori, un om cu micri domoale, sosise la intrare n fug, gata s-l ntmpine. De obicei,
era posac i prea venic uluit de dezastrele care l loviser, dar n ziua aceea radia.
S-au anunat examene pentru coala Militar de Cadei. Curnd, adugase el nainte ca Nobu s
apuce s-i scoate sandalele. Tu te-ai nscut ntr-o familie de samurai, ai arta de a lupta n snge. De ce
nu te nscrii? Dac eti admis, ai s te pregteti pentru cariera militar i devii ofier. Eu am s garantez
pentru tine. Nu prea mai am multe motive de mndrie n vremurile de astzi, dar mcar atta pot s fac
pentru fiul unui vechi prieten.
De uimire, Nobu scpase pe jos pachetul pe care-l avea de dus. Vestea l lovise ca un trsnet i, pe
msur ce se gndea mai bine, l copleeau pe rnd nfiorarea, agitaia i spaima. tia c trupele de
samurai care formaser cndva armata clanului fuseser dizolvate. Acum exista o armat naional,
nfiinat cu doar civa ani n urm, i acolo aveau dreptul s se nscrie chiar i cei ca el, care fceau
parte din clanurile nvinse. Era practic singura slujb pe care o putea obine un brbat din neamul lui,
Aizu. Funciile guvernamentale fuseser monopolizate de oamenii clanurilor aflate la putere Choshu,
Tosa, Hizen i Satsuma, odioii samurai de cartof. Ar fi avut un loc unde s triasc, cel puin n timpul
anului colar, i unde mai pui c toate costurile i-ar fi fost pltite, pentru c provenea dintr-o familie
srac; ba chiar ar fi primit i ceva bani de buzunar. Ar fi putut s ias din nou n lume cu fruntea sus. Ar
fi avut un viitor dac reuea s intre, firete.
Lumina plea. Nobu abia mai reuea s vad cartea pe care o inea n mini. Trase din pip, amintindu-
i ziua geroas cnd pornise ctre Biroul pentru Educaie Militar s se prezinte la examene. i ocupase
locul, stnd cu genunchii pe nite rogojini ngheate ntr-o camer mare i goal, alturi de ceilali
candidai, toi cam de vrsta lui. Frigul care-i ptrundea prin hainele subiri l fcea s tremure. Avea
degetele att de rebegite, nct i fusese greu s mite pensula ca s scrie.
Cnd i venise rndul s fie ascultat, i se ceruse s citeasc cu voce tare din Istoria neoficial a
Japoniei a lui Rai Sanyo, i el ndreptase mulumirile tcute spre Taka pentru c-l ajutase cu nvtura.
Susinuse apoi proba de aritmetic, dup care fusese pus s compun o scrisoare ctre un prieten din
oraul lui de batin, n care s explice de ce i dorea s urmeze cariera armelor. n final, fcuse fa
unui interviu i trecuse printr-un examen fizic.
Apoi, tcere. i gsise cte o slujb umil, cutnd s aib mereu un acoperi deasupra capului, s
pun deoparte ceva bani i s nu dispere vznd c timpul trecea i nu primea nici o veste. La cinci luni
dup ce se prezentase la examene, sosise o scrisoare. O strnsese n mini cu nfrigurare, nici nu
ndrznea s se uite la ea. n cele din urm, inndu-i rsuflarea, o desfcuse ncetior. Fusese acceptat.
Nici nu-i venea a crede. Se putea oare ca norocul s nceap n sfrit s-i surd? Citise cuvintele iar
i iar pn cnd se convinsese c avea n faa ochilor adevrul adevrat, c nu se nelase ctui de puin.
Pe urm chiuise, srise n sus de bucurie, i pocnise clciele unul de altul i se repezise ntr-o suflare
s le scrie frailor i tatlui i tuturor celor pe care-i cunotea. Cu mari eforturi strnsese bani s-i
cumpere o uniform n stil francez: pantaloni gri, jachet bleumarin cu tres i ciucuri galbeni, lenjerie,
chipiu militar i pantofi lucioi de piele.
n prima zi de coal, strbtuse drumul pn n cartierul Ichigaya, trecuse dincolo de porile mree i
de terenuri i se apropiase intimidat de cldirea cu trei etaje de pe deal Academia Militar, o
construcie mare de piatr, cu ziduri albe cum aveau doar depozitele, dar cu ferestre de sticl i ui
prinse n balamale, ntocmai ca cele din Apus. ncperile i coridoarele rsuntoare i dduser o
senzaie confuz, de entuziasm i groaz. Era convins c din acel moment viaa lui avea s se schimbe
pentru totdeauna.
ns avea s-i dea seama c admiterea la coal era doar nceputul. Se numra printre ultimii din
clasa cea mai de jos. Era ocupat de dimineaa pn noaptea cu studiul, exerciiile i deprinderea artelor
mariale. Toi profesorii i instructorii militari erau francezi pentru c, dup cum se ludau ei n faa
studenilor, armata francez era cea mai bun din lume i scopul lor era s fac din noua armat japonez
una la fel de bun. Prima obligaie era s nvee limba francez i tot ce era legat de Frana istorie,
geografie, muni, ape i orae. Abia apoi puteau studenii s treac la manualele de teorie i tactic
militar, toate scrise n limba francez.
Nobu tria ntocmai ca un francez. n dormitor se odihnea pe un pat tare, nu pe saltea, sttea la mas pe
scaun i mnca diverse feluri franuzeti sup, pine i carne, iar duminica, orez i carne cu sos curry. i
luase ceva timp s se nvee cu gustul crnii, dar chiar i aa, n timp ce mai toi ceilali studeni se
plngeau c nu le place mncarea, Nobu se simea de parc s-ar fi nscut din nou, direct n paradisul de
apus al lui Amida Buddha.
Numai c venise vacana. Toi prietenii lui de la coal aveau un loc n care s mearg, dar nu i el, i-
atunci se vzuse iari silit s-i gseasc de lucru ca servitor, ca s o scoat la capt.
cur vaillant rien dimpossible, mormi el.
Se auzi un chicot. O mn micu cu degete murdare i unghii roase ateriz direct pe pagina din faa lui.
Fata cu glas dulce i aplec trupul moale, cu pielea umezit din pricina cldurii, i se sprijini de el,
nvluindu-l n arome ispititoare de santal i aloe. Nobu se porni pe rs, recunoscndu-se nvins.
Felinarele de la coluri aruncau umbre lungi, iar n aer plutea un fum gros de tutun. Nu mai avea rost s se
strduiasc cu cititul.
Mi s fie, aici avem unu cu nasu-n carte, cnt vocea fetei.
Sub stratul alb de fard, suficient de gros ct s acoperi cu el peretele unui depozit, se ghicea o feioar
neastmprat, cu brbie ascuit i ochi cercettori. Era foarte tnr, n-avea mai mult de treisprezece
ani.
Dar mie-mi plac tia cu nasu-n carte, continu fata pe un ton mieros, uitndu-se la el cu ochi mari.
i unde mai pui c e i drgu. Citeti, nu-i aa? Stpnu tu o s fie ocupat ceva vreme, s tii. E Mori-
sama, nu? D o petrecere mare, cu douzeci de invitai. Cine tie cnd o s ntrebe de tine da nu
curnd.
tii pe cine a angajat n seara asta? interveni cea de-a doua voce, rznd pe nfundate. Pe Segawa a
noastr. Doar ce e mai bun poftete Mori-sama, doar pe Segawa a noastr, cea mai faimoas curtezan
din toat Yoshiwara ba nu, din toat ara. E ca floarea de cire, nimeni nu se poate compara cu ea. O
s-l in ocupat pe Mori-sama al tu pn dimineaa, pot s-i spun de pe-acum! E o femeie care drm
castele, ruineaz brbai, i face s se sfie unul pe altul; ea singur poate s pun n genunchi o naiune
doar cu un fonet de fuste. Btrna chicoti cu subneles: Da, tim c tu n-ai cum s-i permii o femeie
care drm castele. Nu te vd ruinndu-te pentru nimeni, fiule, n-ai avea ce s pui la btaie ca s te
ruinezi. Dar ai putea s-i alegi o servitoare, o fat de ceainrie sau o biei. Avem fete pentru toate
buzunarele i putem s facem un pre special pentru un flcu frumos ca tine. N-am vrea s ajungi pe cine
tie ce alee mpuit cu vreo pasre de noapte, sau cu vreo ruc de ru, sau cu vreo femeie pe
care-o poate avea oricine pentru o sut de mon-i, nu-i aa? Ar fi pcat s pierdem un tnr aa drgu ca
tine. Femeia rse spart cu un glas de gin btrn, iar fata chicoti pisicete.
Dinspre partea opus a ncperii, unde Bunkichi i Zenkichi nsoitorii care lucrau pentru acelai
stpn ca i Nobu mpreau un clondir de sake, se tot auzeau pufituri. Din gurile celor doi atrnau
pipe lungi.
Ce vorbe mai sunt i astea, mtuic? ntreb Bunkichi.
i lrgise centura i jacheta de bumbac se tot desfcea, dnd la iveal pieptul costeliv, braele
slbnoage i coapsele lungi, cu oasele ieite n afar. Servitoarele l pipiau admirativ.
Curtezan, distrugtoare d castele? n ziua de azi folosim cuvinte mai realiste. Doamne d
nchiriat, nu aa le zicem noi, frailor? i locoru sta al vostru e un salon d nchirieri, eu aa a
zice. Iar acu dumneata eti doamn, nu mtuic.
Tnrul lu o pstaie verde i poroas din farfuria care se afla n faa lui i strivi ntre dini o boab
fiart de soia, dup care trase un rgit.
De cnd te tiu ai avut o minte ascuit, rspunse femeia. Pe chipul ei vetejit se vedeau ochii negri,
nguti, care nregistrau tot ce mica n jur: Oare cum l numesc oamenii Actul de eliberare a vitelor? se
puse pe un rs fornitor.
Actul de emancipare a prostituatelor, zise Zenkichi, scondu-i pieptul n afar i rostind silabele
pe un ton pompos, de-a dreptul caraghios.
Era un tip cu fa neted i un aer de mare dandy.
N-a fost deloc prielnic pentru afaceri, asta e sigur, zise btrna pe un ton sec. Unele fete din alte
case au profitat de ocazie i s-au fcut nevzute. Doar zeii tiu pe unde le umbl acum picioarele. Dar
casele cele mai bune, cum e a noastr, nu au avut nici un fel de probleme. Noi ne-am tratat fetele cu
blndee, de cnd m tiu. Faa i se ncrei ntr-un zmbet subire: Dar ai dreptate, biete. Astzi nimeni
nu mai e de vnzare, iar fetelor noastre le-am ters toate datoriile. Dei, uuratice cum sunt, nu fac dect
s adune altele noi. Aa c avem i-acum nevoie de clieni, nelegi tu clieni cum ar fi dragul nostru
Mori-sama; i lumea pricepe vorbele vechi mai bine dect pe-astea noi.
Deci, iat-l din nou acolo n Yoshiwara, oraul plcerilor fr sfrit, unde ntunericul nu se lsa
niciodat, luminile nu se stingeau nici o clip, iar pe strzi roiau mereu cete de petrecrei. Se scurseser
ani buni de cnd venise prima dat pe-aici. Era doar un copil ateptnd rbdtor n anticamer, n timp ce
stpnul irosea ceasuri ntregi la etaj.
Cnd pornise pe urmele lui Mori-sama, trecnd prin Poarta cea Mare i de-a lungul Bulevardului
Central alturi de Bunkichi i Zenkichi, locul i se pruse mai trist, mai iptor dect i-l amintea.
Vnztori de sake i ghicitori stteau unul lng altul ghemuii n praf, fete care lucrau n ceainrii
moiau prin cte un cotlon rcoros, n spatele obloanelor trase. Exista o singur tarab cu mncare, care
scosese la vnzare boluri de tiei cli pentru servitorii din casele de plcere. Scnteia de entuziasm,
promisiunea unor posibiliti fr limit se evaporase. Locul i pierduse strlucirea. Sau poate c el era
cel care se schimbase, i nu Yoshiwara.
Pn i celebra Cas a Conului de Pin arta vdit ponosit. Rogojina era uzat i jerpelit,
balustradele erau stricate, panourile de hrtie pictat fuseser peticite grosolan. Salonul de ateptare,
unde stteau nsoitorii, era rece, umed, sufocant i puea a mncare rnced i aternuturi murdare. De la
etaj rzbteau pn la ei strigte de fetican i rsete chiuitoare, acorduri de shamisen, zvon de cntece
i dansuri, tot mai puternice i mai dezlnuite pe msur ce noaptea se adncea. Mai trziu, locul lor
avea s fie luat de gemete, mormieli i ipete de extaz.
Hei!
Fata cu fa neastmprat ncerc s smulg cartea din mna lui Nobu i, cnd el o trase spre el, se
rupse pagina. Bombnind, Nobu ndes la loc cartea n geanta de pnz. cur vaillant rien
dimpossible, repet el pentru sine. Cuvintele erau ca o mantra. l ajutau s uite unde se afla.
Nu-i place s te distrezi? se tngui fata, trgndu-l de bru.
i pierzi vremea. Noi nu avem bani, zise Bunkichi. Nobu al nostru nici att. Citete tot timpu. Ar
putea la fel de bine s fie clugr.
Poate c are el vreo persoan mai special, zise fata nclinndu-i brbia i aruncnd priviri
viclene ctre Nobu.
Hei, Nobu. Ai vreo slbiciune pentru cineva, ce zici? ntreb rnjind Bunkichi. N-ai de ce s te
ruinezi. Mie-mi place d Oshin, nu-i aa?
O prinse din zbor pe servitoarea cea osoas, cu fa ciupit i buza de jos ieit n afar. Fata zorea
spre buctrie, cu treab. Chicotind, se desprinse din mna lui, lovindu-l cu pumnii:
Hai spune-ne, cine e?
Nobu tcea mlc. Bunkichi se strduia s-l provoace la vorb, ca s-i poat bate joc de accentul lui;
dar n-avea sori de izbnd.
Zenkichi interveni n discuie umflndu-se n pene.
Io nu dau nici un ban, io iau ce vrea muchii mei fr s pltesc un sen. Nu tiu cum s m scap d
ele, zu aa. Zilele trecute l ateptam pe stpn la un local d p centru. M apuc s m plimb ca omu p-
acolo i toate fetele strig dup mine: Hei, frumosu! Una sare p mine nu cine tie ce mutr, da o
bunciune. Ne ducem n spate la ceainrie i o facem p loc.
i cum era fata? ntreb Bunkichi rnjind.
Te trgea n ea ca o caracati
Te strngea ca o capcan, era strmt ca un portofel, continu Bunkichi, lingndu-i buzele
crnoase. Dup care se opri i n ochii lui ngustai aprur sclipiri lascive: Asta-mi amintete d fata de
la ceainrie p care am cunoscut-o acu vreo cteva zile. Ctigasem la cri i mergeam cam cltinat
prin Yoshiwara, cu portofelu plin d yeni. Cnd colo, uite-o i p ea, n spatele unei ferestre. O fat
mic i dulcic. i arunc ochii la mine i cade lat. i-a dat seama biatu p loc. Mi, p-aia s-o fi
vzut, aia da caracati! Voi tia stai p-aici i vedei cum merge treaba. Eu m duc puin s o salut.
Doar o salut, p bune.
Doar o salui, frate Bunkichi? zise Zenkichi. Cum ai fcut i data trecut, nu-i aa, m?
Nobu ncepu s rd. Se obinuise cu ludroenia servitorilor, auzise multe poveti din astea. Dac ar
fi avut i el bani, poate i-ar fi cheltuit tot aa, dar el trebuia s pun deoparte fiecare sen i mon pe care-i
primea. i, oricum, ar fi preferat s-i pstreze pentru ceva mai de soi. Nici mcar fata cu figur
neastmprat nu era pe gustul lui. Lu geanta de pnz unde vrse cartea la care inea att de mult i se
ndrept spre vestibul.
Hei, nu ai voie s pleci. Un te duci?
Afar, mormi el. M duc s arunc o privire pe-afar.
Asta ce-a mai fost? strigar servitorii, rnjind satisfcui. Nu-nelegem boab din ce spune! Aoleo,
i-auzii la sta. Tre s scapi de accentul la. Acas n-ai dect s vorbeti cum vrei, da aici, n
Yoshiwara, tre s vorbeti finu. i tu zici c eti un bdran, nu alta!
Eu am neles tot ce a zis, interveni fata care sttuse rezemat de el. i, la urma urmei, ce-mi pas
cum vorbete? Arat mult mai bine dect voi doi la un loc.
Nobu se ghemui morocnos n faa uii de la intrare, cu pipa ngust nfipt ntre dini. Scpr
cremenea.
Felinarele roii strluceau de-a lungul Bulevardului Central, nct strada prea la fel de luminoas ca
i n timpul zilei. Cot la cot, vedeai miunnd brbai mbrcai ca pentru o noapte de distracie n ora i
femei btrne cu fee stafidite, care i trgeau de mnec pe trectori.
Casa Yamato, domnii mei, ncercai ofertele noastre! Tinere n floare la preuri dobortoare! puteai
auzi de pe-o latur a strzii o voce cu triluri tremurtoare.
Casa Kano, poftii pe aici, croncnea alt voce, din partea opus. Femei tinere i frumoase, carne
fraged i fremttoare, la dispoziia plcerilor dumneavoastr. Miestria lor e fr limite!
Preuri reduse pe toat linia, cria alta. Numai prospturi. O can de sake i un bol de sup din
partea casei!
Ghicitori i telali strigau ct i inea gura, negustori ambulani cu gravuri n lemn colorate menite s
strneasc poftele ce ntruchipau clieni i prostituate cu organe sexuale nefiresc de mari mbrligai n
tot felul de poziii care mai de care i fluturau marfa n faa privirilor indiferente ale trectorilor. Cnd
se fcu un mic culoar prin mulime, Nobu ntrezri cuca cu ferestre mici de hrtie a bordelului de pe
partea cealalt a bulevardului i fetele cu faa boit, n chimonouri de prost gust, stnd nuntru nghesuite
i privind afar n noapte sau cntnd fr oprire la shamisen.
Erau i barbari, mai muli dect vzuse el vreodat pe-acolo doar c acum, i zicea el pentru sine,
formula politicoas era oameni din afar , opind n sus i-n jos cu mersul lor greoi i holbndu-se la
fetele din cuc, cu ochii lor mari i rotunzi, care parc stteau s le ias din cap. Veneau acolo oameni
de tot felul: cei mai muli preau uriai, dar mai erau i dintre cei mai mititei, unii erau grai, alii subiri,
cu piele rozalie, ciocolatie sau chiar neagr, dar toi la fel de uri i proi, cu trsturi ngroate i
nasuri grotesc coroiate.
n aer pluteau arome de ipar fript, chiftele de pete i vrbii puse la frigare, una mai apetisant ca alta,
amestecndu-se cu praful, sudoarea i parfumurile atoare, cu danfurile neptoare care rzbteau
cnd i cnd dinspre canalizare.
Nobu inhal cu nesa mirosul de tutun bine aromat, scoase o dr de fum i o urmri cum se topete n
aerul dimprejur. Acum, cnd era att de cald, bumbacul grosolan de la ceaf i irita pielea. Lu o mn de
tutun, o rul ntre degete, dup care o ndes n vatr i mai trase o dat, roznd gnditor tija pipei. l
apsau multe griji. Fratele lui Kenjiro czuse iari bolnav. Doi dintre frai veniser n sud i reuiser
s-i gseasc o csu la Tokyo, ns acum tot el trebuia s-i ajute i cu plata chiriei, i s cumpere
medicamente pentru Kenjiro. Tatl lui i Gosaburo aveau i ei nevoie de bani acolo, n nord. Toi lucrau
ct i ineau puterile, dar pentru moment el era n postura cea mai favorabil ctigului era n vacana
de var, trebuia s profite i s strng ct de mult putea. Curnd avea s se ntoarc iar la cazarm, unde
l ateptau examenele. Dac nu reuea s le treac, se trezea iar azvrlit ct colo i-atunci ce s-ar mai fi
ales de familia lui, care depindea de el?
nvtura i ctigul. La asta trebuia s-i stea mintea. cur vaillant rien dimpossible.
Brusc ajunse pn la el sunetul unei voci voioase i puse pe icane, care se ridica deasupra cnitului
sandalelor de lemn, a babiloniei de strigte i rsete.
Hei, Yamahawa, ce faci? Ne-am cam fcut de cap n noaptea asta, nu-i aa? Ultimul rnd de butur
era ct pe ce s m pun jos.
Undeva, ntr-un cotlon al memoriei lui Nobu se strni o micare. Cunotea bine vocea trgnat i
mulumit de sine, dar nu tia de unde s-o ia nici s-l pici cu cear.
Ascult cu luare aminte, dar vocea se pierduse. Pe urm o auzi din nou, plutind peste marea de capete
negre care naintau sltat n direcia unde se afla el. Vorbea n graiul din Edo, dar cu accente nazale ca la
Kyoto.
Dimineaa n-a fi reuit s ies de aici dac nu m-ar fi ateptat biatul cu rica la poart. Suzuki, nici
tu nu ari prea vioi astzi, zu aa.
Rspunsul fu nghiit de larma general.
Nobu studia cu atenie droaia de oameni, n cutarea unui chip cunoscut. Vocea se apropia.
Ce-avem acolo? Nu e cumva micua Ayame? Avea tonul unui brbat care vorbete cu un copil sau
cu o femeie sau cu un cine: Ia uitai-v ce mare s-a fcut! Mine, poimine i srbtorete prima noapte,
nu? Oare cine are s mpart aternutul cu ea n prima noapte?
De data asta rspunsul ajunse la urechile lui Nobu.
Nici n-o s credei cnd o s aflai cine-i norocosul, Eijiro-sama!
Bineneles. Eijiro. Fratele lui Taka. Nobu tia bine c Eijiro era unul dintre stlpii cartierelor de
plceri. Chiar se mira c nu dduse peste el pn atunci.
Cnd se dezmetici, Nobu se trase napoi la adpostul ntunericului. i aducea prea bine aminte
accentele acelei voci. i rsunau i acum n minte cuvintele aspre, ltrate: Hei, tu, astea-s cizme curate?
Ar trebui s le curei pn-i vezi mutra n ele. Mama spune c te-a prins iar citind. Crezi c noi te pltim
ca s citeti? Cnd zbiera la Nobu, n glasul lui Eijiro nu se simea nici cea mai mic urm de
bunvoin. Nu m pltii deloc, mormise Nobu. Tresri i acum amintindu-i c, pentru cuvintele cu
pricina, ncasase o scatoalc zdravn peste cap. Te hrnim, te inem n cas, ce mai vrei? Ai ajutat-o pe
mama o dat, dar ce, o s inem o cas doar cu fapte de milostenie? Voi tia venii din nord suntei o
leaht de proti, lenei i stricai pn-n mduva oaselor. Fii pe pace, gsesc eu cum s scap de tine.
Crezi c o s ne fie greu s gsim alt servitor? Sunt pe toate drumurile.
ntr-o cascad de plecciuni linguitoare, mulimile se separar i Nobu zri un cap iindu-se pe
deasupra celorlalte. Chipul cu ochi lsai i buze pline i era bine cunoscut. O fa ptroas, cu flci
grele, de parc ar fi avut i ceva snge strin, o idee mai lat, mai crnoas dect i-o amintea, dar, fr
ndoial, era faa lui Eijiro. nainta opind ntr-un chimono elegant, nclinndu-i capul cnd la stnga,
cnd la dreapta, ca un daimyo trecnd printre supuii lui. Pe urm, cu o ridicare de sprncean, i duse
ostentativ mna la guler i scoase de acolo un obiect care scnteia ca aurul la lumina felinarelor.
Eiji-kun, asta e pentru mine? cnt o voce mtsoas. Asemenea lucruri nu se vd prea des pe-aici.
Cum i spunei ceasornic? Nu mi-l dai mie?
ntre capetele negre i robele mohorte apru un vrtej de culori. Pe lng Eijiro se strecura graios o
siluet elegant, mbrcat n mtsuri strlucitoare, cu o coafur impresionant prin dimensiuni, din loc
n loc susinut cu ace de pr scnteietoare. Din locul unde se afla, Nobu mai zrea un chip de porelan,
nite ochi alungii ca de vulpe i nite buze ca petalele de camelie. Se auzeau murmure ptimae i
strigte gen Tsukasa-sama, Tsukasa-sama, pun deoparte fiecare yen pe care-l ctig, Tsukasa-sama,
ateapt-m, am s-i rscumpr libertatea ntr-o bun zi. Deci asta era faimoasa Tsukasa mult mai
cunoscut dect Segawa, de la Casa Conului de Pin care, dup cum umblau vorbele i oaptele, ncepea
s se cam ofileasc.
Ai avut noroc la cri, Eijiro? strig o voce din mulime.
Eijiro continua s nainteze, cu buzele lite ntr-un zmbet trufa. Trecu mai departe fr s se uite n
direcia lui Nobu.
Nobu se strmb. Aerul acela plin de sine i strnea prea multe amintiri. Retri momentul cnd poarta
mare se trntise n urma lui i fr s vrea se gndi la Taka, la ochii ei mari i la chipul de fetican
nevinovat. Fusese bun cu el. Avusese ncredere n el cnd nimeni altcineva n-o fcuse.
Se apropia din nou Tanabata, singura zi din an cnd prinesa estoare i ciurdarul, ndrgostiii cu
destin tragic, se puteau ntlni. Era o srbtoare respectat cu fervoare aici la Yoshiwara, unde dragostea
i tot alaiul ei romantic erau nespus de preuite. Cnd se gndi la Taka, simi o durere n inim. i
ndrept umerii. Acum avea o via nou; toate astea ineau de trecut.
Pe strad continuau s treac rnduri-rnduri de oameni, dar atmosfera se schimbase. Vocile
cptaser un ton ostil. Un mnunchi de capete se strngea tot mai aproape n jurul unei siluete masive.
Ce facei aici? ntreb Eijiro. Nu ne mai mbrncii de colo-colo!
Drept rspuns, vocile mrir amenintor printre dini n graiul de neptruns al plebei din Edo. Nobu
trise ani de zile n zona cenuie a oraului i nelegea destul de bine ce mormiau.
B, tu la mare. Te-a trimis tactu paci, nu? D bnui, tticu, aa Bnui grmad, cum s-ar
zice.
Nu-l amesteca pe tata n trenia asta, cine care n-are habar de nimic, zise Eijiro artndu-i
colii.
Se pare c i el nelegea.
P cine faci tu cine? Ia-i labele d p Tsukasa. Bdrani de-alde voi venii aci, ne luai orau i
femeile, v to plimbai paci, parc ai fi stpni. Ia s v ducei voi p tarlaua voastr d cartofi d
unde ai venit!
Se pornir ipete, apoi se auzir bufnituri i zgomot de trupuri mpinse i de picioare care zgriau
pmntul, urmate de prituri de estur sfiat i strigtul indignat al unei femei. Nobu ovia. Eijiro i
era duman pe vecie, avea toate motivele s-l deteste. l btuse, l aruncase n strad i mai era i fiul
generalului Kitaoka, pricina tuturor nenorocirilor din nordul rii. Dar era frate cu Taka. i rmsese de
unul singur. Nobu n-avea cum s se in deoparte i s-i lase pe btui s-l omoare.
Se ridic n picioare i se arunc n mijlocul mulimii de spectatori care se holbau de pe margine,
mpingnd ct colo mtsuri umede i trupuri asudate. Oamenii se cltinar i se ddur napoi
protestnd, njurndu-l n gura mare.
Eijiro era mpresurat de o band de tineri narmai cu bte i cuite. Unii erau n jachete de bumbac,
alii aveau pe ei doar crpa din jurul coapselor. Pe piept, pe spate i pe coapse li se vedeau tatuajele
scldate n luciu de sudoare. Eijiro sttea n faa lor nfruntndu-i, gata de atac. Din cte vedea Nobu, nu
avea la el nici o arm. Tsukasa se inea lng el i degetele ei frumoase strngeau hotrt mnerul unui
pumnal, pe jumtate afar, pe jumtate nc ascuns n obi i buzele stacojii ale femeii se strnseser ntr-
un rnjet dispreuitor. Prietenii lui Eijiro se fcuser nevzui imediat ce pricepuser c lucrurile vor lua
o ntorstur neplcut.
Nobu nvli printre ei cu capul nainte: i mpingea ct colo, clca peste cine nimerea. Vreo doi ini se
rostogolir pe jos ca nite ppui Daruma, dup care biatul lu poziie lng Eijiro.
Btuii i ncletar pumnii i se nfipser bine pe picioarele deprtate, gata de atac. Erau vreo zece,
doisprezece. Dac-ar fi srit toi deodat pe el i pe Eijiro, amndoi ar fi fost la mare ananghie. Dar ceva
i spunea lui Nobu c, dincolo de tatuajele belicoase, erau doar nite golani cu ochi vicleni i picioare
crcnate dornici s se arunce asupra unei inte uoare cum era Eijiro, dar i s se fac nevzui dac ar
fi existat cumva riscul s o peasc i ei.
Priviri ntunecate i grele se ntoarser spre el i se ntreb dac nu cumva, de data asta, l prsise
norocul. Un tip cu piele smead i frunte ngust i bomb pieptul costeliv de parc-ar fi fost un coco de
lupt.
Dispari, biete, dac nu vrei s-o ncasezi! mri el.
Nobu se inu tare pe poziii.
Zece la voi i unu la el? mormi el. Cnd era vorba s molfie vorbele ca un tlhar de la ora era n
stare s se ia la ntrecere cu cel mai grozav dintre ei: Aduntur d lai. Vrei btaie, sun i eu p-aci!
Eti dn nord, nu-i aa, m biete? veni rspunsul rguit. Ce i-e d iei partea lu ticlosu sta cu
fa d cartof? N-ai habar cine mi-e? Tac-su e ef pste generalii ia dn sud d i-a hcuit p-ai ti.
Rzboiu a fost d mult. Mai lsai nordu i sudu. Dai-i pace!
Oamenii se strngeau i mai vrtos n jurul lor, rsucindu-i btele. Deodat se auzir nite strigte:
Hei, ce facei, ce se-ntmpl acolo?
Mai muli brbai vnjoi, cu mneci legate ca pentru lupt i croiau drum ctre ei poliia din
Yoshiwara. Scandalagiii se privir n tcere, se balansar cnd pe-un picior, cnd pe altul i ntr-o
secund se fcur nevzui n mulime.
Nobu se rsuci pe clcie. Era cazul s se ntoarc repede n locul de unde plecase, nainte s ntrebe
Mori-sama de el, nainte ca Bunkichi i Zenkichi s observe c lipsea. Dac nu umbla cu bgare de
seam, risca s-i piard slujba i nu-i fusese uor s o gseasc. n plus, era nerbdtor s dispar ca s
nu-i dea lui Eijiro rgaz s-l recunoasc. Nu uitase btile pe care i le administrase fostul lui stpn.
O mn zdravn i se ls brusc pe umr.
Te-ai ocupat pe cinste de bandiii ia, omule. S-au mprtiat de cum te-au vzut. i sunt dator.
Las-m s-i fac cinste cu cin i cu o femeie! Eti o figur bine-cunoscut pe-aici, nu-i aa?
Neavnd ncotro, Nobu se ntoarse spre el. Eijiro zmbea. Era limpede c nici nu-i trecea prin cap cine
era salvatorul. Trecuser doi ani de cnd nu se mai aflaser fa n fa. Nobu era pe-atunci un puti
slbnog de aisprezece ani, un biet servitor, fiin practic invizibil, care abia se nvrednicea a fi socotit
om n ochii stpnului su. Acum era un brbat n toat firea, nalt i musculos. Ct despre Eijiro, el era
tot rumen la fa i cu obraji cam flecii exact aa cum i-l amintea.
Expresia de pe chipul lui Eijiro se schimb brusc. i czu falca. i trase repede mna de pe umrul lui
Nobu i fcu un pas napoi.
Nu se poate. Eti Nobu, nu-i aa?
Nobu se blestem n gnd. Ar fi fost mult mai bine dac n-ar fi acionat att de impetuos. Ultimul lucru
pe care i-l dorea era ca omul sta s dea de urma lui. Nu mai voia s aib deloc de-a face cu el sau cu
familia lui.
Kitaoka-sama. La dispoziia dumneavoastr, domnule.
Mi-ai salvat pielea, tinere Nobu, zise Eijiro, cutnd s par c vorbete cu toat sinceritatea.
Probabil c e parte din karma ta s apari mereu cnd nu se-ateapt nimeni. S-ar zice c specialitatea ta e
s sari n ajutorul celor din neamul Kitaoka.
Nobu ddu scurt din cap, gndindu-se cum s plece mai repede de-acolo. Era clar c Eijiro se simea
stnjenit. Trebuia s scape cumva cu faa curat, iar Nobu n-avea nici o intenie s-i dea o mn de
ajutor.
Toat lumea e bine? ntreb Nobu. Familia, onorabila dumneavoastr mam?
Toat lumea e bine. Eijiro i ngust privirea: i-o aduci aminte pe surioara mea cea nesbuit,
Taka? O s se mrite ct de curnd o alian excelent cu motenitorul casei Shimada.
Nobu ncremeni. Rmase complet nemicat, cu privirile n pmnt. Zgomotul pailor, chiotele, muzica
i petrecerile toate se ndeprtau. Era ultimul lucru la care s-ar fi ateptat. l nvlui brusc amintirea
tuturor acelor clipe leciile de citit i de scris, blndeea ei, zilele fericite pe care le petrecuse n
reedina din Shinagawa. Fusese absolut convins c lsase totul n urm, dar acum era clar c se simea
lovit. Numai c n-avea nici un rost s-i doreti ca lucrurile s fi stat altfel. Nici prerea de ru, nici
dorul nu-i aveau locul aici. i nghii saliva.
Felicitri, zise el, plecnd capul cu un zmbet aparent nepstor cel puin aa spera el. Nu-i
dorea ctui de puin s-i dea lui Eijiro satisfacia de a-i sesiza spaima: V rog s-i urai mult fericire
din partea mea. i s transmitei cele mai bune urri stimatei dumneavoastr mame.
Dar tu, Nobu? Ce faci n cartier? Nu tiam c i tu te-nvri pe aici, prin Yoshiwara.
Eijiro i deschise larg braele cuprinznd n gestul lui lampioanele luminoase, cutile nesate de
prostituate, mulimile care acum se fereau din calea unei procesiuni n mijlocul creia o curtezan gtit
foc nainta flos, cocoat pe nite sandale cu talp de lemn foarte nalt. Biatul se vzu nevoit s ridice
tonul ca s se fac auzit peste toat hrmlaia.
Sunt aici cu treab, zise Nobu ncruntat. mi atept stpnul.
Tsukasa l trase pe Eijiro de mnec.
Eiji-kun, se face trziu. D-i omului nite bani i hai s plecm.
Nobu scoase un suspin de uurare. Tocmai se pregtea s-o tearg, cnd din mulime se desprinse un
chip urt i turtit, cu buzele ieite n afar.
Nobu! Aici erai!
Bunkichi rnjea, ns se opri scurt i se schimb la fa cnd ddu cu ochii de burta prosper a lui
Eijiro i de hainele lui scumpe. Se fcu brusc mai mic i i plec fruntea: M iertai, domnule, mormi
el. V supr cumva flcu sta? Nobu, sper c nu intrm iar n vreun bucluc, biete?
Nici gnd, rspunse Eijiro. Suntem cunotine vechi. Mi-a dat o mn de ajutor.
Bunkichi i rsuci capul i arunc o privire ntrebtoare ctre Nobu. Dup care fcu o plecciune ca la
carte:
Bunkichi, prea nevrednic servitor n casa lui Mori Ichinosuke, zise el bombndu-i pieptul.
Mori-sama. l cunosc bine, zise Eijiro. Stpnul vostru e pe-aici?
Dup care rnji larg cnd citi pe faa lui Bunkichi rspunsul c, ntr-adevr, stpnul se afla chiar
acolo, n Yoshiwara, dar acum era prins cu altele.
Tnru Nobu e cea mai nou achiziie a noastr, zise servitorul. M bucur c v-a fost d folos. Sunt
muli bandii care bntuie pe-aici, adug el solemn. Un om bogat ca domnia voastr trebuie s fie cu
bgare d seam, domnule.
Cnd se ntoarse s o ia din loc, Nobu simi o furnictur ntre omoplai. Privirea lui Eijiro i sfredelea
spatele. Era clar c omul i purta o ur nestins. Nu conta deloc faptul c-l salvase. Va trebui s se
asigure c nu mai iese niciodat n calea lui.
Numai c revederea asta i adusese din nou n suflet chipul surorii lui, Taka. i tot zicea hotrt c nu
e cazul s se poarte ca un prost. Va trebui pur i simplu s o uite iar, i ct mai repede. Cea mai bun
metod era s se piard n braele fetelor din Yoshiwara. Spre deosebire de Taka, ele erau de vnzare,
mai cu seam fata cu chip neastmprat.
Cu un aer mohort, o lu napoi spre Casa Conului de Pin, pe urmele lui Bunkichi.

9
Fr tine am s m simt tare singur, Taka, se vicrea Fujino, nfignd acul n estura chimonoului
la care lucra. Trase aa, fcu nod i tie firul cu ndemnare: Haru locuiete n alt parte, i n curnd nici
una din voi n-o s-mi mai fie prin preajm. Cu cine o s mai vorbesc eu dup ce pleci i tu?
Taka i strnse buzele i nl din sprncene. E aranjamentul dumitale, mam, i zise ea. Eu n-am
nici un amestec. ns tcu mlc. N-avea rost s spun ceva.
Stteau mpreun prietenete, terminnd ce mai aveau de cusut, n vreme ce servitoarele se nvrteau
prin ncpere, mturnd sau tergnd praful. Lumina ptrundea lin prin paravanele de hrtie. La buctrie,
ali servitori trebluiau de zor punnd la loc vasele de la micul dejun.
Te asigur c ai s-mi mulumeti pn la urm, spuse Fujino, lsnd lucrul de mn, lundu-i
evantaiul i fluturndu-l energic. N-ai nici un motiv s fii trist. Ce-ar fi dac am lua dou rice i ne-am
duce chiar acum n Ginza, la magazinul Ebisuya? O s-l lum prin surprindere pe domnul Kawakami! Are
tot felul de mtsuri, una mai minunat ca alta! Putem s aruncm o privire n catalogul lui de modele i
s comandm o rochie splendid la croitorul la din Yokohama. Dac ai s fii soia lui Masuda-sama,
trebuie s nvei cum se conduce o cas. Doamna Masuda o s te instruiasc ntocmai ca la carte, dar ar fi
i mai bine s tii cte ceva dinainte. D-mi voie s-i spun un secret. Cnd eti nevasta unui om bogat,
viaa nu se reduce doar la munc i iar munc. Ai s comanzi mtsuri, ai iei masa n ora, exact cum
facem acum. i, dac tot a venit vorba, am o idee!
Scp evantaiul i btu din palmele grsue.
O s mergem s vedem cum e tocana de vit de la Nishikawa. Abia s-a deschis i mtua Kiharu,
prietena mea drag, mi-a spus c e un local pe care trebuie s-l frecventeze orice persoan care se
respect. E cazul s treci peste aversiunea fa de carnea de vit. Toat lumea bun mnnc vit.
Ls lucrul de mn, strecur evantaiul n obi, unde i era locul, se ridic n picioare i se ndeprt
pind uor pe tatami.
n interior ptrunser plutind sunetele din grdin ritul greierilor, ciripitul psrilor, susurul apei,
pocnetul sec al evii de bambus din bazin. Grdinarii stteau unul lng altul mestecnd cu zgomot,
schimbnd cteva vorbe ntre ei, cnind din foarfeci sau hrind cu greblele prin pietri.
Poate c mama avea dreptate, i zise Taka n sinea ei. Fcea mare caz din nimic. Masuda-sama prea
s fie un om la locul lui, dei ei nu-i plcuser tonul condescendent pe care-l folosise cnd i corectase
greeala de limb englez i nici aerul arogant pe care i-l lua cnd se adresa servitorilor. Dar toate astea
n-aveau nimic de-a face cu el, de fapt. Nu conta nici ct de bogat era. Ea nu avea nevoie dect de un
prilej care s-o ajute s-i deschid larg aripile, i nu doar ca s-i ia zborul dintr-o cuc ntr-alta.
Numai c n-avea nici o cale de scpare. Fujino era foarte ocupat cu planurile de nunt: sttea de
vorb cu proprietarii de lectici, alegea mtsuri pentru chimonouri care s se ridice la nlimea ocaziei
solemne i fcea pregtiri pentru un banchet uria, la finalul cruia Taka urma s ocupe o lectic nc i
mai somptuoas dect cea a lui Haru. Ua lcuit s-ar nchide i, cnd avea s se deschid din nou, ea s-
ar afla la reedina lui Masuda-sama. ncercase iar s protesteze i s-i pledeze cauza, dar n zadar.
Mama ei i tot spunea c e cea mai bun ocazie care s-ar fi putut ivi vreodat i c ea cunotea perfect
interesul propriei fete. Mai bine dect Taka nsi.
Probabil c avea dreptate. Sentimentele ei de ngrijorare i de spaim erau ct se poate de
nentemeiate avnd n vedere faptul c se mrita cu un brbat pe care nu-l cunotea deloc, dar, odat ce
va deveni soia lui Masuda-sama, totul va fi bine, fr ndoial.
Cnd vine iarna, primvara nu poate fi prea departe, murmur ea.
Se aplecase iar asupra lucrului de mn, cnd i ajunser la urechi nite sunete neateptate dinspre
cealalt parte a casei se auzeau voci ridicate, apoi se oprir brusc i se ls o tcere de ru augur.
i fcu apariia Okatsu, naintnd prin spaiul vast al ncperilor deschise. Servitoarea se ls pe
genunchi lng ea i pe feioara ei drgla se vedeau urme de ngrijorare.
Onorabilul dumneavoastr frate a sosit acas.
Ceva s-a ntmplat, cu siguran. Nu se ntoarce niciodat nainte de miezul zilei.
Cred c e mai bine s v ducei acolo.
Fujino i Eijiro stteau fa n fa la o mas, discutnd aprins, cu voci sczute. Erau att de prini n
discuie, nct nici nu bgar de seam c Taka i fcuse semn servitoarei s plece i se aezase pe
genunchi lng ei.
Fujino sttea i ea pe genunchi, cu spatele uor curbat.
Dragul meu fiu, chiar nu cred ncepu ea cu gnguritul ei amgitor de ghei. Brusc, se schimb la
fa i se aplec nainte: N-am s te las s ne faci casa de ocar.
Taka tresri. N-o auzise niciodat pe mama ei vorbind att de vehement. Eijiro sttea tolnit pe
rogojini ca o balen euat. Era mbrcat cu aceeai rob artoas pe care o pusese pe el cnd plecase
spre cartierul plcerilor. Fcut din taftaua cea mai fin i cu cptueala brodat. Una dintre mnecile
ample i luxoase ale vemntului era sfiat i atrna pe umr.
Uii ceva, mam, mri el ridicnd glasul.
Faa lui lat se ntunecase, iar pe frunte avea o ncrunttur ncpnat. Fujino ridic mna, fcndu-i
semn s vorbeasc mai ncet. Nu se cdea s se certe n faa servitorilor.
n absena tatlui meu, eu sunt stpnul casei. i port respectul cuvenit, dar eti totui femeie. E de
datoria dumitale s-mi asculi poruncile.
N-ai dect s spui ce-i place, fiule. Nu avem bani. Tatl tu e plecat de ani buni i spune-mi tu ct
de des avem veti de la el. M strduiesc din greu s in casa pe linia de plutire. Iar Taka se mrit i
trebuie s pregtim zestrea.
Taka se ntreb dac spunea adevrul. Poate c din pricina asta era att de nerbdtoare s o mrite cu
Masuda-sama pentru banii lui.
Tsukasa e cea mai renumit curtezan din ora, mam. Sunt sigur c i dumneata ai auzit de ea.
Taka se uit spre el surprins. Oare chiar vorbea despre faimoasa Tsukasa? Multe fete de la coala
aveau reproduceri dup litografia fcut de Kuniteru care o nfia pe acea femeie, cu silueta ei
incredibil de subire i de elegant. Toat lumea i studia chimonourile i maniera modern n care le
purta. Coafura ei ndrznea n stil pagod, ridicat deasupra urechilor ca aripile unei case, era ultima
mod. Chiar i Fujino i aranja cteodat prul n stilul consacrat de Tsukasa. Existau i fotografii cu ea
stnd aezat pe un scaun, parc fcute s le arate tuturor c civilizaia i lumina ptrunseser i n
Yoshiwara.
Totul e gata aranjat. Am negociat condiiile, zise Eijiro nerbdtor. Familia noastr se va acoperi
de ruine dac eu nu m duc cu banii. n schimb, dac mi-o iau pe Tsukasa drept concubin, casa noastr
o s aib parte de toat gloria, te asigur, mam.
Fujino i izbi evantaiul de tatami, strnind noriori de praf.
Nesbuitule. O s aduc doar ocar i nimic altceva.
Taka nu o vzuse niciodat att de furioas:
Tu n-ai soie. Atunci cum s ai concubin? Nu suntem dect a doua cas a tatlui tu i avem
obligaii cu att mai mari s ne pstrm respectabilitatea. Uit-te la tine! Te iroseti pe nimic, nu faci
dect s bei i s umbli pe la femei. Faci de ruine numele tatlui tu. i hainele astea scumpe, uite cum
s-au sfiat. Nu pot s cred c fiul meu s-a putut lsa prostit de o trf, i nc una din Yoshiwara. Dac
ar ti tatl tu, nici nu te-ar mai recunoate drept copilul lui.
Eijiro se ridic, se ls pe genunchi i izbi cu pumnul n mas. Cetile de ceai zngnir pe farfurioare.
Nici dumneata n-ai fost altceva dect o ghei, mam, ai uitat? Tata i-a rscumprat libertatea. Iar
dumneata mi refuzi privilegiul unui gest asemntor?
Eu am fost ghei din Gion, din clasa cea mai select, se roi Fujino. Noi, gheiele, avem stil i
tim multe lucruri de care putem fi mndre. Suntem cu totul altfel dect aa-numitele curtezane. i plec
ochii: Zilele de glorie ale florii i salciei11 sunt de mult apuse. n momentul de fa, Yoshiwara este doar
un fel de ghiveci banal, iar curtezanele de acolo sunt nite simple prostituate care-i dau aere. Tsukasa
asta a ta te ine legat de testicule. Pe tine te-a atras doar ce are ea ntre picioare. Dar nu e ea de nasul
cuiva ca fiul generalului Kitaoka. Tare a vrea s mai fie printre noi fratele tu, Ryutaro. Lui nici n vis nu
i-ar fi venit asemenea idei.
11. Denumire tradiional a lumii gheielor. (N. tr.)

Chipul lui Eijiro se nnegri i brbatul i nclet pumnii grei pn i se albir oasele. Trase aer n
piept.
Cuvintele dumitale sunt aspre, mam, dar recunosc c au o smn de adevr. E adevrat c
Yoshiwara a deczut, de cnd cu Actul de eliberare a vitelor. Femeile de-acolo sunt de spe mai
joas, mult mai joas. De-asta trebuie s-i cumpr libertatea. O femeie ca ea merit o via mai bun.
Se aplec n fa i se uit drept la Fujino pe sub sprncenele groase. Ochii i se ngustaser:
i, dac vrei s tii, am fost atacai de o band de cartier, de-asta mi s-a rupt mneca.
Ai fost atacai? Fujino pli. Dragul meu fiu, i-am spus c n-ar trebui s mai umbli prin asemenea
locuri periculoase. Ce s-a ntmplat? Ai pit ceva?
Erau vreo zece, doisprezece preau amatori de jocuri de noroc sau negustori ambulani. Au rsrit
din mijlocul mulimii i ne-au tiat calea. Brbai voinici, plini de tatuaje, cu bte i cuite. Veniser
dup Tsukasa. Toat lumea m invidiaz, toi mi poart pic pentru c e a mea. Nici mcar nu-mi luasem
sabia, dar tiam c pot s le fac fa cu minile goale. Iar Tsukasa ar fi trebuit s o vezi cu ochii ti,
mam, cum sttea cu mna ei delicat pe pumnal. A fost magnific att de calm, att de curajoas. Ai fi
fost mndr. E o femeie pe placul inimii dumitale.
Vrei s spui c i-ai alungat doar tu i trfa asta a ta? Pe buzele lui Fujino apru o tresrire de
nencredere: Pe cei zece sau doisprezece, cum ai spus, cu bte i cuite? Un flcu gras ca tine i fr nici
o sabie mcar? Tu nu eti tatl tu, atta lucru tiu sigur.
Izbucni ntr-un hohot de rs, cum fcea mereu cnd fiul ei cel ndrtnic venea cu vreuna dintre
povetile lui; nu era un rs de clopoel, rsul ei de ghei, ci un hohot puternic, strident.
i Taka se holba la Eijiro. Tnrul se ncruntase, se juca cu marginea robei, i ferea ochii. Recunoscu
pe loc aerul acela plouat. Mai era ceva, ceva ce rmsese nespus.
Uite, mam, nici mcar nu s-a murdrit. Nu s-a btut cu nimeni. E o poveste scornit. Sau a fost
cineva care i-a srit n ajutor.
Eijiro se rsuci spre ea.
Tu s nu te bagi, surioar. Se ncrunt i mai tare: E adevrat. Am fost atacai, dar am avut i puin
ajutor.
Ai avut ajutor?
Dac e s m-ntrebi pe mine, probabil c e unul de-al lor. Au aranjat totul dinainte, a strnit banda
i le-a spus s m atace. Voia s m vad mort i, n ultima clip, s-a gndit mai bine. A fost doar un
complot ca el s poat crete din nou n ochii notri. V spun de pe-acum c n-o s reueasc.
Pe toi zeii, despre ce vorbeti acolo? Cine anume?
Biatul la, tipul la ngrozitor din clanul Aizu, care-a lucrat aici la noi. Din atia oameni de pe
lumea asta, tocmai el s-a gsit s fie acolo n Yoshiwara. Zici c-a aprut din pmnt. S-a mpins i i-a
fcut loc printre bandii i s-a postat lng noi. Tipul la, tii dumneata. Pe care-a trebuit s-l azvrl afar
din cas, Nobu.
Taka i ridic fruntea strduindu-se din rsputeri s nu zmbeasc. Simea c revine la via. Parc s-
ar fi deschis o u i n camer ar fi ptruns o adiere, purtnd pe aripile ei arome dintr-un inut ndeprtat
i strin, un loc despre care ea nu tia nimic. Era exact sentimentul pe care-l avusese atunci prima oar,
cnd Nobu se ivise cu chipul lui ars de soare de dup ua de la Bujorul Negru.
Fcuse tot ce-i sttea n putin ca s i-l alunge din minte, dar iat-l c ieea iar din umbr din
Yoshiwara, un loc al obscuritii, cu brbai ri i curtezane. Pre de o clip, s-ar fi zis c se ridicase o
perdea oferindu-i viziunea unei alte lumi un trm interzis, irezistibil de atrgtor. i venea s-i pun
sandalele i s se fac nevzut ct ai clipi.
Trase aer n piept. Zeci de mii de ntrebri i stteau pe limb ce zisese, cum i mergea, ce cuta
acolo?
Deci Nobu v-a srit n ajutor.
Nu se obosi s-i ascund rsul din voce.
Taka, se rsti Eijiro, te crezi att de matur! S-ar cuveni s nvei s vorbeti doar cnd i vine
rndul. O femeie ar trebui s-i cunoasc locul.
Taka l fix cu privirea.
Haide, spune-mi.
Eijiro se foi stingherit.
Nepreuitul tu Nobu n-a fcut dect s stea lng noi. N-a micat un deget. Noi ne-am descurcat
foarte bine singuri. El n-a fcut dect s ncline puin balana n favoarea noastr.
Nu cred o iot.
Doar tii ce slbnog era. Sper c n-ai uitat ce mam de btaie i-am tras atunci cnd v-am prins pe
voi doi mpreun.
Taka se fcu c nu aude ultima remarc.
i crezi c ncerca s rectige bunvoina noastr? Te-neli. Era un om bun i cinstit.
Dei m surprinde s aud c se afla n Yoshiwara din partea lui nu m-a fi ateptat la aa ceva,
adug Fujino.
Eijiro zmbi cu iretenie, de parc-ar fi tiut c ine n mn cartea ctigtoare.
Lucreaz n casa lui Mori-sama, de-asta se afla acolo, zise el.
Fujino i ridic sprncenele negre ca dou omizi.
Mori Ichinosuke, de fel din Tosa, funcionarul la parvenit i vrednic de mil care-ti place ie att
de mult? Bietul Nobu. Era un biat att de serios. Trebuie s-i fie foarte greu. E ultima persoan pe care
a putea s-o asociez cu un loc precum Yoshiwara.
Fujino i Eijiro ncepur iar s se certe. Taka rmase cu ochii lipii de tatami i cuvintele treceau pe
lng ea. Gndurile o purtar spre o zi nsorit din urm cu doi ani. Sttea lng Nobu i-l ajuta cu cititul,
ca de obicei. Biatul tocmai se concentra pe un fragment despre Kusunoki Masashige i fiul lui,
Masatsura doi lupttori credincioi care, n timpuri strvechi, i sacrificaser propriile viei n numele
mpratului i se tot poticnea, cnd deodat se oprise i ridicase privirile, cu ochi strlucitori.
Eu tiu fragmentul sta, zisese el.
Rmsese cu ochii n zare i l recitase fr cusur, ridicndu-i i coborndu-i vocea, folosind un ton
att de potrivit, nct ei i dduser lacrimile. Ea, care crezuse tot timpul c l educa pe el, constatase
atunci c i el o educa pe ea. l ntrebase de unde tia fragmentul i el rspunsese ncet, att de ncet nct
abia se auzea, Mi-l spunea mama cnd eram mic. Propria ei mam nu-i recitase niciodat din clasici i
se ndoia c le cunotea scrierile. Cntecele gheielor erau marea ei dragoste. i dduse brusc seama c
nu tia nimic despre Nobu cine era, de unde venea. Nu scosese nici un cuvnt despre trecutul lui sau
despre sine.
Dup aceea, Taka avea s-l roage des s recite. Dar, cnd punea ntrebri despre mama lui, el
rspundea mereu pe acelai ton linitit: E foarte departe de aici. i nimic mai mult.
Merita s fie mai mult dect un servitor care fuge de colo-colo doar ca s ndeplineasc poruncile
cuiva. Iar acum tia unde s-l gseasc. Zmbi. Ar putea s-i trimit o scrisoare. Nimic nepotrivit, nimic
jenant sau foarte personal, ceva simplu, ca un fel de bilet.
Nobu-sama, i zise ea n gnd, imaginndu-i cam ce i-ar putea scrie. Prea ciudat s foloseti un
termen plin de respect ca sama cnd i te adresai unui servitor, dar pentru ea Nobu nu era un simplu
servitor. Era mult mai mult de att. Nobu-sama, m-am bucurat cnd am primit veti despre dumneata de
la fratele meu mai mare. Au trecut doi ani de cnd ai plecat din casa noastr. Sper c i merge bine,
Taka. Ceva de genul sta.
Servitorii tiau unde locuiete Mori-sama; erau adesea trimii cu mesaje ntr-acolo. Okatsu trebuia
doar s se intereseze, iar Taka avea ncredere n discreia ei. Okatsu putea s duc chiar ea biletul. O s
nscoceasc ele dou un motiv valabil care s justifice drumul lui Okatsu pn la casa lui Mori-sama
de pild, se putea duce pe-acolo cnd i vizita una dintre rude sau cnd avea vreun comision de fcut.
Taka suspin. Okatsu era servitoarea, iar ea stpna, i totui Okatsu se bucura de mult mai mult
libertate dect ea. Okatsu era mereu plecat pe ici, pe colo, cu tot felul de treburi i comisioane, dar Taka
nu avea voie s ias dect cu nsoitoare. Unde mai pui c n curnd o s fie mritat, iar pereii
nchisorii se vor nchide atunci o dat pentru totdeauna. Totul era ct se poate de limpede. Trebuia s
gseasc o cale de scpare iar Nobu era cheia.

10
i iote-l acolo cu minile n olduri, parcar fi fost uriaul Benkei n faa celor doujd mii!
croncni Bunkichi povestind toat trenia a treia oar i rnjind slugarnic n timp ce Mori-sama rdea
zgomotos. i bandiii ia, numai s-i fi vzut, domnule. Mari, voinici, cu brae d zici c erau crengi,
plini d tatuaje d sus pn jos. Se uit o dat la Nobu, i ntoarce coada cu toi, i valea!
Un adevrat erou, nu? zise Mori-sama rnjind spre Nobu cu ochii pe jumtate nchii.
Avea o fa pungit i chimonoul lui mirosea venic a tutun. Era de fel din Tosa, unul dintre cele patru
clanuri ndeprtate care se uniser ntre ele, veniser la Edo cu nici zece ani n urm i puseser mna pe
tot: ora, ar i guvern. Nu vorbea ca un samurai de cartof, dar pentru Nobu dialectul lui era la fel de
nesuferit, plin de cuvinte strine i cu accentul aspru specific provinciei lui din muni.
Fiind de partea sudului i deci numrndu-se printre nvingtori, era ct se poate de ncntat de cte ori
putea s-l terorizeze pe Nobu, iar faptul c tnrul era la Academia Militar i oferea muniie n plus.
Deci ce-are de spus generalul Yoshida? zicea el batjocoritor. Sunt sigur c marele general va gsi o
soluie!
Bunkichi i Zenkichi se prinseser repede c Nobu era pe post de vnat i se alturaser jocului, cu
mare entuziasm.
Nobu se nclina de fiecare dat, ncercnd s zmbeasc rbdtor. Indiferent ce credea el despre Mori-
sama i lumea pe care o reprezenta funcionarul, avea nevoie de acea slujb. i era perfect contient c
servitori gseai pe toate drumurile dup cum i tot amintea pe vremuri Eijiro.
Ieri ai avut grij de bunul meu prieten Kitaoka i te-ai achitat impecabil, zise Mori cu un ton plin de
ironie. Ai putea s faci acelai lucru i pentru mine. Vino cu mine la baie.
i scoase ceasul, o pies solid de aur atrnat de un lan, i l examin ncruntat. S-ar fi zis c, n
zilele acelea, orice om cu o oarecare importan era dotat cu aa ceva. Nobu nu avea habar ce
reprezentau semnele de pe ecranul de sticl. Clopotele templului bteau n continuare, marcnd nceputul
i sfritul fiecrei zile de lucru, iar asta era de-ajuns pentru el i pentru ceilali servitori. Ajunsese la
concluzia c cea mai bun strategie era s fii gata n orice moment.
Plecm peste o jumtate de or, adug Mori-sama, ndesndu-i cu grij ceasornicul n buzunarul
de la piept.
Prin casele unde mai lucrase nu i se ceruse niciodat s nsoeasc pe cineva la baie. Purta i acum
pantalonii hakama i jacheta neagr bine scrobit, cu emblema casei Mori pe ea. Lu un co i un bra de
prosoape subiri de bumbac i se post la intrarea din fa, n ateptare, pregtindu-se sufletete pentru
bclia pe care tia c va trebui s o rabde. cur vaillant rien dimpossible, repeta el pentru sine,
dar silabele magice i pierduser puterea mngietoare. Se aez pe vine, lu tutun din pungu i-l
frmnt pn obinu o bil maroniu-strlucitoare; i umplu pipa, scpr cremenea i trase zdravn, cu
un suspin. Fumul i ptrundea n plmni.
Mori-sama nu era putred de bogat, categoric nu att de bogat nct s aib o baie proprie, dar asta nu
nsemna c nu-i putea permite mai muli servitori. Acum, cnd luptele se terminaser, primise un post de
funcionar n administraia domeniului Tosa i locuia ntr-una dintre casele mici de lng ceea ce fusese
cndva reedina daimyo. n umbra castelului Edo, lng podul Kaji care traversa unul dintre anurile
exterioare ale oraului.
Oficial, domeniul Tosa nu mai exista. Toate domeniile fuseser nlocuite cu prefecturi, numite dup
oraul capital al fiecreia. Ct despre daimyo, ei nu mai erau prini rzboinici stpni peste propriile
lor pmnturi, cu propria lor armat, ci guvernatori care fceau ce spunea noul regim. Domeniul Tosa
devenise acum prefectura Kochi, iar reedina fusese drmat i nlocuit cu nite cldiri greoaie de
piatr n stil modern, apusean; n ele urmau s lucreze oficialitile guvernului. De dimineaa pn
noaptea se auzeau ciocneli i bocneli, praful se ridica n vrtejuri i toi se plngeau c i ustur nrile.
Poarta i fortificaiile de la podul Kaji erau gata demolate. i totui, Mori locuia i lucra tot acolo.
Un zgomot de pai n hol i Mori i fcu apariia. i porni ano pe drum. Nobu tocmai nchidea ua
cnd zri o femeie pe sub copacii de la captul ndeprtat al strzii. Era mbrcat cu un chimono de
culoare indigo, cum poart servitoarele. I se pru c o cunoate de undeva. Uitndu-se dup ea simi un
fior pe ceaf i se ntreb dac nu era vreo stafie, dac nu cumva propriul lui trecut se ntorcea s-l
bntuie. Ei, de vin era doar imaginaia lui, i zise apoi, agasat; ochii i jucau feste. Cnd se rsuci s se
mai uite o dat, femeia dispruse n umbr, iar el se vzu silit s grbeasc pasul ca s-l ajung pe Mori-
sama.
Mergea n urma lui Mori pe strzi mpodobite cu flamuri, cu ghirlande viu colorate i pline ochi de
oameni n haine de srbtoare, care cntau i dansau, n timp ce pe tarabe caracatiele i calamarii
sfriau, mprtiind n jur mirosuri de-i lsa gura ap. Nobu se simea de parc el ar fi fost singurul om
din lume care trebuia s munceasc.
Baia era o cldire mare, pe lng podul Kaji. Dup ce trecur de draperii i intrar n partea rezervat
brbailor, dinspre uile deschise se ridicau ntruna aburi. Brbaii pocneau cu palmele de marginile bii
i ntre pereii de lemn rsunau voci insistente. Nobu trgea pe nri mirosul neptor de spun i auzea
ba plescituri i cntece, ba rsete stridente i strigte O gleat, biete, aici! E frig de-i nghea
boaele! Ap fierbinte, mai iute! Alte voci ipau ca din gur de arpe: Ap rece, adu ap rece. E prea
fierbinte!
Spinarea osoas a lui Mori tocmai se fcea nevzut pe scara abrupt spre vestiarul pentru clieni mai
nstrii. Nobu se grbi s-l ajung. Era o ncpere mare, cu rogojini peste tot, plin de brbai care i
scoteau hainele sau le aranjau la locul lor, brfind i rznd pe seama celor mai recente evenimente
politice. Vreo civa btrni se tolniser pe tatami sforind ncetior, iar doi tineri erau absorbii de un
joc de go. Femei tinere i drglae cu obrajii netezi i pr negru, lucios, se strecurau iute printre ei cu
tvi de ceai i prjituri, ignorndu-i pe cei care le fceau ochi dulci i ferindu-se de minile care
ncercau s le prind.
Nobu le cntri din priviri, admirativ. Bieiele erau oarecum ieftine, mai ales n comparaie cu
doamnele anoe din Yoshiwara. Unele frecau spinrile clienilor, altele vnturau nite evantaie
zdravene, mprtiind prin ncpere cureni de aer rcoritor. La baie mai erau i altele, dornice s te frece
pe spinare i s te spele pe cap. Biatul zmbi n sinea lui. O blceal zdravn i sigur are s se simt
mai bine.
Tocmai ncepea s-i dezlege brul, cnd auzi un rs sforitor.
Eti glume nevoie mare, zu aa, generale Yoshida! rcni Mori. Da unde credeai tu c te duci? O
s stai aici s-mi pzeti hainele. Ia vezi, ajut-m s-mi desfac brul i ai grij s-l aranjezi frumos.
Rou de ruine, Nobu ncerca s nu ia seama la rsetele nfundate ale celorlali clieni n timp ce-l
ajuta pe Mori s se dezbrace:
Poi s-mi clteti i perizoma, dac tot stai aici i atepi. S-o speli bine de tot i vezi s netezeti
toate cutele nainte s-o pui la uscat. i fr acte de eroism ct sunt eu la baie, ai grij!, l nep Mori cu
vorbele sale n timp ce cobora scara spre baie.
Prin urmare, n-avea parte de baie n ziua aceea, i zise Nobu lund perizoma ptat al lui Mori i
uitndu-se n jur dup gleata pentru lenjerie intim. Se ghemui lng ea storcnd pnza care mirosea
ngrozitor, i astup urechile i se izol de toat zarva din jurul lui. i-atunci i apru din nou n faa
ochilor imaginea femeii pe care o vzuse n deprtare, la captul strzii.
i ddu seama de cine i amintea: de Okatsu, servitoarea cea vesel i cu obraji dolofani a lui Taka.
Numai c n-avea cum s fi fost ea, firete. Ce treab s fi avut Okatsu aici, n cartierul drpnat al lui
Mori? Reedina Kitaoka se afla n partea cealalt a oraului. Probabil c se gndise la ea pentru c-l
vzuse pe Eijiro cu o zi nainte. i rmsese n minte familia Kitaoka.
Afar, negustorii ambulani strigau i i ludau ct i inea gura mrfurile.
Glute, glute dulci! cnta unul.
Tofu, tofu!
ipar fript, cel mai bun, abia scos de pe grtar, dres cu sos special de la restaurantul Kandagawa,
dup reeta lor secret pstrat din generaie n generaie
Nobu inhal cu nesa aromele suculente de ipar fript i-i aminti ct era de nfometat.
Mult mai trziu reapru i Mori, rou i lucios ca o caracati fiart, cu aburi plutind n jurul capului.
Rmase o vreme n vestiar, fumnd agale pip dup pip i fcnd glumie cu ceilali clieni. Umbrele se
alungiser deja cnd ddu semne c era gata de plecare.
Nobu l ajut s se mbrace i merse n urma lui tot drumul spre cas, ncercnd s nu se gndeasc la
ct era de nesplat i lipicios. Tresri cnd o vzu la u pe Shige, doamna lui Mori. Era o femeie
voinic, amabil, cu dini mari, care plutea de colo-colo ntr-un nor de pudr i ulei de pr.
Tinere Nobu, zise ea dnd din cap agitat, n-ai s ghiceti ce s-a ntmplat. Ai avut un vizitator. O
doamn n toat regula, lucreaz la una dintre casele alea mari ale guvernului. A ateptat ct a ateptat,
dar, vznd c nu mai vii, a plecat.
Nobu fcu ochii mari. Cine s fi vrut s-l vad pe el? N-o fi fost Okatsu, cu vreun mesaj de la Taka?
Nu vinde pielea ursului din pdure pn nu prinzi ursul, i zise el cu asprime.
Ct pe ce s uit, spuse repede Shige. i-a lsat ceva.
Zmbi i dinii ei de un negru stins preau s-i preschimbe gura ntr-o prpastie ntunecat. i ntinse un
pacheel. Era o scrisoare, dar nu fcut sul, ci mpturit i sigilat. Nobu o lu cu amndou minile i o
duse la frunte, de parc ar fi fost un dar de pre. Pe scrisoare era trecut numele lui. Mai s-i sar inima
din piept cnd recunoscu tuele. Era de la Taka. Vr scrisoarea n mnec, strduindu-se s-i ascund
entuziasmul.
Mori se ncrunt i ddu s deschid gura. Shige se rsuci spre acesta:
Tu s nu te mai legi de el, se or ea.
Omul se opri.
Tinere, poi s-i iei liber pn la sfritul zilei. Du-te s-i citeti biletul. Eu m-a ntoarce la baie
dac a fi n locul tu, i femeia i ndes n palm cteva monede.
Nobu iei la aer, pstrndu-i mersul ct mai cumpnit, i i gsi un colior linitit undeva unde s nu
poat fi gsit de Bunkichi i Zenkichi sub un copac. Lu scrisoarea din mnec, rupse sigiliul i o
desfcu. Citi cuvintele ncetior, lsndu-i ochii s zboveasc pe caligrafia att de cunoscut cu un fel
anume n care tuul curgea de la o ideogram la alta, de parc-ar fi desenat fire de iarb care se leau i
pe urm se ngustau pn ajungeau ct un punct.
Nobu-sama. M-am bucurat s aflu veti despre dumneata de la fratele meu mai mare, Eijiro. Sper c
eti bine pe cldura asta. M gndesc des la dumneata i m ntreb ce faci i cu ce te ocupi. Trebuie s
fie doi ani de cnd ai plecat din casa noastr. S-a ntmplat exact n ziua de Tanabata, nu-i aa? Acum
a sosit din nou momentul n care srbtorim Tanabata. Se cuvine s facem rugciuni de vreme bun.
Taka.
Nobu zmbi. Ct de frumos din partea ei s foloseasc o form de adresare att de respectuoas
adugnd sama dup numele lui, dei, dup tiina ei, el nu era dect un servitor. Avea de gnd s nale
i el rugciuni de timp frumos, pentru ca psrile cele miloase s se adune i s formeze o punte, iar
prinesa estoare i ciurdarul s poat traversa Rul Cerului i s se ntlneasc n noaptea de Tanabata.
Se gndea la Taka i la setul ei de pensule frumos rostuite ntr-o mic nvelitoare de bambus. i
amintea cum sttea pe genunchi lng ea n timp ce fata se strduia rbdtoare s-l nvee cum s fac
numai ideograme frumoase, ca ale ei. Se gndea la mirosul mbttor al prului ei, la degetele mici i
rcoroase care se aezau peste degetele lui ndreptnd instrumentul de scris n direcia bun nti un
urcu, pe urm un cobor ca s-l ajute s-i formeze corect caracterele. Era o profesoar sever; nu se
declara niciodat mulumit pn nu era totul perfect.
i-apoi sosise ziua aceea ngrozitoare cnd Eijiro nvlise peste ei din senin i-i gsise mpreun
scriind dorine de Tanabata. i amintea bine propria lui dorin prosteasc s rmn pe vecie n casa
Kitaoka, alturi de Taka. Amintirea l fcea i acum s se cutremure. Fusese pictura care umpluse
paharul i-i oferise lui Eijiro motivul pe care-l atepta de mult ca s-l poat arunca n strad. i totui, ce
scrisese el acolo era purul adevr. n ciuda faptului c era vorba despre familia generalului Kitaoka, n
ciuda faptului c Eijiro l trata ca pe un cine, fusese fericit acolo. n ceea ce-l privea, ar fi putut rmne
cu ei pe vecie.
Suspin adnc. Taka avea dreptate. Trecuser aproape doi ani, dei lui i se prea c se scursese
aproape o via de om de atunci. Iar acum, dup cum bine spunea ea, venise iari vremea pentru
Tanabata.
Mai citi o dat scrisoarea, o mpturi cu grij i o puse la loc n mnec. l emoiona faptul c Taka se
gndise la el i se deranjase s-i scrie, mai ales acum cnd dup spusele lui Eijiro se pregtea pentru
o alian att de avantajoas. ns el rmsese cu impresia c, dac era vreun lucru pe care fata nu i-l
dorea, acela era mritiul. Probabil c cedase n faa insistenelor mamei. Era oricum surprinztor c
reuise s scape de cstorie atta vreme.
i lu prosopul i porni agale n direcia bii publice.
Un gnd i apru brusc n minte. Dar dac nu era doar un bilet amabil? Dac era de fapt un mesaj? Taka
urma s se duc la templul Sengaku, care se afla lng casa ei, pentru a aga dorinele scrise pe hrtie de
o creang de bambus, cum fcea n fiecare an. ntocmai ca prinesa estoare i ciurdarul poate c i ei
aveau acum singurul prilej de a se ntlni, nu? Poate c ntr-acolo bteau cuvintele ei.
Dup care i spuse imediat c n-avea nici un rost s se poarte ca un prost. Dar ideea i intrase n cap
i nu-i ddea pace. i aminti ce spunea cndva Taka: ea se ducea la templu doar dup-amiaza trziu,
cnd se ostoia aria zilei.
Ar trebui s fie atent i s nu mai acioneze impulsiv, i mai zicea Nobu. De-aici porniser necazurile
lui, i nu doar o dat, ci de fiecare dat. Ar face mai bine s se duc i s se destind n compania
bieielor. Taka nici mcar n-o s fie acolo. Dar era prea trziu. ntr-un fel sau altul trebuia s afle.
Se ntoarse i porni n pas sltat. tia c are n fa un drum lung. Vzu o ric i strig dup ea. O s
cheltuiasc banii att de importani pentru el pe care-i primise de la Shige ca s ajung la templul
Sengaku, i ct mai repede cu putin.

11
Dup-amiaz trziu, cnd aria zilei se mai domolise, Taka i Okatsu se strecurar pe lng
santinelele btrne i btute de vreme care strjuiau porile uriae ale reedinei Kitaoka i o pornir
grbite n josul aleii. Aa mbrcate n yukata de bumbac alb cu albastru i nclate cu sandale de lemn
puteau trece drept surori.
Abia dup multe momeli i rugmini i discuii ndelungate reuise Taka s o conving pe Fujino s le
ngduie ieirea n ora. Insistase c Tanabata e doar o dat pe an i jurase c se duc la templul Sengaku
i nicieri altundeva. Acum fata nainta printre zidurile nalte care mrgineau aleea, iar sentimentul
neobinuit de libertate o ameea. n clipa aceea aproape orice i se prea cu putin. Cnd ajunser la
Drumul Mrii de Rsrit, simir imediat suflul brizei srate. Pescruii se avntau n picaj, scond
ipete ascuite. Printre capete n continu micare i flamuri viu colorate i fuioare groase de fum care se
ridicau de la micile tonete instalate de-a lungul drumului, fata reui s zreasc marea. Brcile pescarilor
sltau n sus i n jos, iar pnzele dansau n largul zrii.
i dorea cu atta ardoare s tie ce aflase Okatsu cnd ajunsese acolo cu scrisoarea n care i punea
attea sperane, nct cu greu se abinuse s n-o ntrebe chiar n clipa n care servitoarea se ntorsese
acas. i totui, nu cutezase s scoat o vorb ct erau amndou acolo, n cas. Avea senzaia c
pretutindeni sunt urechi care stau la pnd n perei, sub tatami, n spatele paravanelor de hrtie, n
dulapurile unde erau depozitate saltelele, n cuferele scritoare de lemn cu ncuietori ruginite, pline de
comori pe cale de mucegire, n ungherele nbuitoare din spatele scrii iscoade gata s duc vorba
mai departe pn la mama ei i la Eijiro.
S trimii un bilet unui tnr, ca s nu mai vorbim despre aluzia la o ntlnire, era de neacceptat oricum
i oricnd, tia bine. Poate c alt dat Fujino ar fi trecut totul cu vederea la urma urmelor, ea nsi
dusese o via lipsit de convenii. Dar acum Taka urma s se cstoreasc i nu peste mult timp avea s
devin proprietatea altei familii, care cu siguran n-ar fi manifestat nici o ngduin fa de o asemenea
ofens. Dac erau prinse, Okatsu, a crei datorie era s stea cu ochii pe ea, ar fi fost aspru pedepsit. Ar
fi putut s ncaseze o btaie zdravn, sau chiar s fie dat afar. Taka i arunc repede o privire:
servitoarea slta vesel pe lng ea i radia de entuziasm. tia c i asum un risc, dar asta nu fcea
dect s sporeasc sentimentul de aventur.
L-ai vzut, Okatsu?
Taka i mpreun palmele i i roti privirile n jur, de parc s-ar fi temut s n-o aud cineva.
Nu, dar m-am ntlnit cu femeia lui Mori-sama, zise Okatsu zmbind cu senintate. Prea o femeie
bun.
Ai fost pn n cas? tresri Taka speriat. M-am bazat pe discreia ta! Ce fel de cas e acolo? Cum
e zona? Ea cum e?
Okatsu i acoperi gura cu degetele i rse zglobiu n faa tirului de ntrebri.
Destul de drgu. O persoan obinuit, dar nu de mare clas. Mi-a oferit ceai i mi-a spus c
Nobu e un biat foarte serios. Am ateptat un timp, dar el tot nu se ntorcea. Se dusese la baia public sau
ceva de genul sta. Pn la urm i-am ncredinat ei scrisoarea.
i chiar crezi c i-a dat-o? ntreb Taka cu ndoial n glas. i, dac i-a dat-o, crezi c el a neles?
Am fost foarte atent, n caz c o mai citea i altcineva. Poate chiar prea atent.
E mai bine s nu vinzi pielea ursului
Pn cnd nu l-ai prins. Taka surse amintindu-i cum se ncrunta Nobu cnd rostea vechiul
proverb: Astzi e ziua n care se mplinesc dorinele, s nu uii. Poate c zeii au s ngduie i mplinirea
dorinei mele.
n Shinagawa, Drumul Mrii de Rsrit se arcuia n jurul golfului Edo i curba semna cu o semilun.
De-a lungul promenadei spaioase atrnau sfere uriae esute n culori care mai de care, iar lampioanele
cu cozi de hrtie se rsuceau n btaia brizei strlucind ca firele din rzboiul prinesei estoare. Oamenii
se adunau la adpostul ornamentelor dansnd, cntnd i vorbind ct i inea gura.
Aezate la ntmplare de-a lungul malului se vedeau tarabele pline cu amulete, portofele, ppui de
hrtie i iraguri de cocori origami. Brbai cu pr lung i dai cu negru n jurul ochilor ndesau n
minile trectorilor sticle cu ulei de broasc rioas care vindec garantat orice fel de suferin.
Erau i jongleri, dansatori comici i vnztori ambulani gata s ofere doritorilor plimbri cu barca n
golf, iar dinspre tonetele unde brbai cu earfe nnodate ndrzne n jurul capului frigeau caracati i
calamar adiau arome, una mai ispititoare ca alta.
Drept n faa lor calea cotea spre interior, trecea pe lng reedine, temple i strzi mpnzite de
csue, ndreptndu-se ctre Podul Japoniei, cu celebra lui pia de pete, aflat exact n inima
zgomotoas a oraului. n urma lor, acelai drum se unduia de-a lungul coastei i peste muni, pe lng
sate i casele lor cu acoperi de stuf i dealuri cu lanuri terasate de orez, pn ht departe la Kyoto, la
zile distan. Acolo unde crescuse Taka. Fata se duse cu gndul la casa lor ntunecoas din Kyoto, cu
scara abrupt de lemn i camerele minuscule cu podele acoperite de tatami i la obiceiul ei de a se
apleca seara peste balcon, ca s se uite la parada de gheie i maikos12 care tropoteau n sus i-n jos,
legndu-i din mers mnecile lungi. i simi cum brusc o cuprinde dorul de acele zile ndeprtate ale
copilriei, cnd tatl lor sttea cu ei i viaa era mai simpl.
12. Ucenice ale gheielor. (N. tr.)

Era aproape de lsarea serii cnd sosir la templul Sengaku. Se alturar mulimilor ce treceau prin
poarta exterioar ponosit, naintnd pe crarea care ducea la poarta principal masiv, pe dou
niveluri, cu acoperiurile ei ascuite nvelite n igl i dragonul nspimnttor care trona pe ele dup
care i croir drum pe lng cldirea masiv a templului i prin cimitirul strvechi, nconjurat de cedri
japonezi tutelari, pn ajunser la pduricea de bambui, pitit ntr-un col ndeprtat.
nc de diminea Okatsu se dusese n grdin i culesese roua de pe frunzele mari de taro, iar Taka o
folosise la prepararea tuului. Pe bucelele de hrtie aternuse dorinele pe care le are orice fiin
obinuit sntate, fericire, prosperitate n familie, ntoarcerea grabnic a tatlui ei, succese la coal
adugnd una ct se poate de tainic. nchisese bine ochii i rostise n oapt o rugciune nainte s o
pun pe hrtie, n sperana c dac i dorete cu adevrat i se va mplini: Voi, zei care tii toate
secretele inimii mele, protejai-m de aceast cstorie. Pe urm mpturise repede hrtia, nainte s-o
poat vedea cineva.
Crengile de bambus erau pline cu buci colorate de hrtie, ppui de hrtie, portofele i lanuri. Taka
aplec hotrt o creang goal, murmurnd o rugciune n timp ce-i prindea dorinele de ea. Cnd i
ddu drumul, creanga sri la loc i podoabele sltar jucu, ca nite inflorescene gata-gata s cad.
Oamenii dansau lent i hipnotic, dnd glas cntecului de Tanabata:

sasa no ha sara sara fonetul frunzelor de bambus


nokiba ni yureru legnndu-se peste streini
o hoshi sama kira kira stelele sclipesc
kin gin sunago fire de nisip, aur i argint

M bucur c e vreme bun n seara asta, zise Taka zmbind la Okatsu, care-i punea propriile
dorine la locul cuvenit. Coofenele au reuit s fac puntea.
ntunericul se lsa ncet i Taka i ridic ochii ctre rul de stele care trecea vrtej peste bolta neagr,
cutnd cele dou puncte care luminau cel mai tare, prinesa estoare i ciurdarul ndrgostiii care nu
se puteau ntlni dect n noaptea aceea.
Dintr-odat se auzir un fsit i o bubuitur. Taka sri speriat, cu gndul la mpucturile pe care le
auzise cndva pe strzile din Kyoto. O crizantem de foc se desfcea sub ochii lor umplnd tot cerul,
aruncnd o cascad de petale peste acoperiurile ntunecate ale templului. Urm o alt explozie, apoi
alta, pn cnd tot aerul din jur vibr de iuituri i prituri, iar cerul pru cuprins de flcri colorate. n
cele din urm, artificiile se stinser, cerul se nnegri la loc i oamenii ncepur s plece, unul cte unul.
Aadar Nobu nu venise. Taka i spusese ntruna c nu, n-avea s vin e mai bine s nu vinzi pielea
ursului, cum i reamintea vorba pe care i-o repeta n gnd cu asprime. i, cu toate astea, nu se putea
mpotrivi dezamgirii. Probabil c mesajul nu ajunsese deloc la el sau, chiar dac ajunsese, Nobu nu
sesizase nelesul ascuns sau nu reuise s plece. Sau poate pur i simplu nu-i dorea s vin, poate c
sta era adevrul adevrat. Doi ani sunt vreme lung. Poate c o uitase. Taka nu tia nimic despre viaa
lui din aceti doi ani, despre ntmplrile prin care trecuse. Probabil c nici nu mai semna cu biatul pe
care-l tia ea. Era cu att mai bine c nu venise, i zise cu hotrre.
Luna de ziua a aptea se ridica pe cer, un semicerc sclipitor la orizont care fcea stelele s pleasc.
E timpul s plecm, zise ferm Okatsu. Mama dumneavoastr ne ateapt.
Cu un aer ntunecat, Taka o porni n urma lui Okatsu i traversar mpreun spaiile vaste pn la prima
poart. Tocmai se pregteau s ias, cnd se auzi zdrngnit de roi i duduit de picioare: o ric se opri
n dreptul lor. Se ddur la o parte s-i fac loc i vzur un tnr care sri din ea.
Taka simi c i se taie rsuflarea. Faa omului era n umbr, dar la lumina palid a lunii i distingea
trsturile destul de clar brbia ferm i pomeii ridicai, ochii negri i nguti, nasul proeminent,
oarecum aristocratic, gura plin i gtul lung. Nu mai era biatul stngaci de aisprezece ani care plecase
din casa lor, cu doi ani n urm. Era mai nalt i mai bine fcut; se transformase ntr-un brbat. Cu toate
astea, ea nu avea nici o ndoial. Recunotea felul n care se inea, drept i mndru, cnd credea c nu se
uit nimeni la el. i amintea cum se ndoia i i lsa umerii n jos ca un servitor supus cnd auzea pe
cineva apropiindu-se. Era n pantaloni hakama i jachet, o inut cam ceremonioas pentru o sear att
de clduroas, i avea la el un prosop, de parc ar fi fost n drum spre baia public. Nu se putu abine s
nu zmbeasc. Chiar i acum avea aerul c poart hainele altcuiva.
Apoi i ddu seama c l privea fix, ntr-un fel destul de necuviincios pentru o tnr bine-crescut, i
plec ochii. Acum, cnd era fa n fa cu el, se simea de parc-ar fi avut limba legat. Uitase complet de
ce anume i trimisese biletul. Se simea de parc ar fi chemat o fantom a trecutului. N-avea cum s fie el
n carne i oase.
Zngnitul roilor de ric se pierdu n deprtare i pe drum se aternu linitea. Tnrul i lega
portofelul la bru. Ridic privirea, o vzu pe Okatsu i tresri de parc el ar fi fost cel care vzuse o
fantom. Dup care ddu cu ochii de Taka. Respir ntretiat i, pre de o clip, pru s ovie; fata se
gndi c i ea trebuie s se fi schimbat ntre timp. Pe urm faa lui se lumin toat a zmbet. Fcu un pas
n direcia lor, dup care se opri de parc i-ar fi adus brusc aminte cine erau ele i cine era el. Se
nclin respectuos.
Nobu-sama? spuse Taka.
Se simi de-a dreptul umilit cnd realiz c-i tremur vocea.
Domnioar, zise el, tot cu privirea n pmnt.
Taka recunoscu uoara nazalizare tipic nordului, dei acum vocea lui era mai grav. Nobu frmnta
prosopul ntre mini cu o oarecare nervozitate. Avea minile mai mari, observ fata.
Sper c nu am neles greit. Am primit biletul pe care l-ai trimis. Mi s-a prut c vrei s m
chemai aici. Dac m-am nelat, am s plec imediat. Nu doresc s deranjez.
Glasul i era aspru i Taka i aminti cu ct cruzime l tratase fratele ei. Probabil c acum devenise
foarte precaut cnd era vorba despre familia lor. Se nclin cu sfial.
N-ai neles greit, Nobu-sama. Astzi e Tanabata. Voiam s o srbtorim mpreun. Sunt exact doi
ani de cnd ai plecat din casa noastr.
Chipul lui se ndulci.
Sunt foarte fericit s v vd, domnioar. i pe dumneavoastr, i pe Okatsu. Nu credeam s mai am
ocazia.
Se auzea tropotit de sandale cu talp de lemn: ali oameni plecau de la templu, fluturndu-i evantaiele.
Taka simea pe piele aerul proaspt al mrii i la urechi i ajungea vuietul nbuit al valurilor. Norii
lunecau pe deasupra capetelor. n aer plutea un sentiment minunat de vastitate i deschidere.
Ai adus o dorin? l ntreb ea zmbind.
Lumina lunii i desluea rnd pe rnd fiecare trstur, plsmuind goluri fantomatice sub fruntea i
pomeii tnrului.
Am una n inim.
Vino s-i art pduricea de bambus.
Pn nu demult fuseser amndoi copii, dar acum el era un adevrat brbat, iar gndul o intimida.
Okatsu respir printre dinii ncletai.
S-a lsat ntunericul, zise ea. Mama dumneavoastr ateapt s venim mpreun acas.
Taka i ndrept umerii i glasul lui Okatsu se stinse treptat. tia ea prea bine ct de ncpnat
poate fi Taka:
O s fim pedepsite dac afl cumva, eu mai mult dect dumneavoastr, adug ea suspinnd.
N-are s afle, spuse Taka ferm. Nu stm mult.
Doar civa hoinari mai rmseser n grdina templului. Taka i Nobu trecur de poarta exterioar i
de nalta intrare principal, o luar pe sub copaci i pe lng cldirea mrea a templului, pn n
dreptul cimitirului. Taka mergea n fa. n linitea serii auzea respiraia i sandalele de lemn ale lui
Nobu lovind dalele de piatr. Ultimii greieri tcuser i ei. Liliecii flfiau din aripile moi i o bufni
i lu brusc zborul de undeva de aproape, neateptat de aproape, dintre copaci. Taka avea attea de spus;
dar nu voia s rup magia.
Se ridicase luna i pe potec se proiectau ptrate de lumin. naintar printre pietre funerare, trgnd n
piept mirosul de tmie i de pin proaspt tiat aezat n faa pietrelor. Apa scnteia n bazinele mici de
piatr.
Deodat parc linitea se adnci. Nobu sttea locului uitndu-se la o piatr de mormnt ptat de
muchi care l domina cu nlimea ei, nvluindu-l n umbr. Ridic mna i i trecu degetele peste
semnele tocite care fuseser scrijelite n piatr.
Asa-no, zise el, citind ideogram cu ideogram. Asano Naganori, stpn Takumi, de pe domeniul
Ako.
Taka tresri cnd vzu c se schimb la fa. Se ncrunta ca i cum i-ar fi amintit ceva dureros:
Domnioar, ar trebui s clcm cu mai mult respect, zise el brusc. Bnuiesc c ai uitat. Aici este
templul Sengaku, templul izvorului de pe deal. Acestea sunt mormintele celor patruzeci i apte de ronini.
Taka trecuse de attea ori pe lng locurile de odihn ale celebrilor rzboinici, aezase pe ele crengue
proaspete de pin i i mpreunase minile n semn de respect, dar nu se gndise niciodat prea mult la ei.
O emoiona fapul c Nobu cunotea aceste ideograme att de dificile i i aminti cu ct plcere l
ascultase cndva, cnd biatul recita fragmente ntregi din vechile cronici.
Vrei s-mi spui povestea lor, Nobu?
El ncepu s vorbeasc pe un ton grav.
n a paisprezecea zi a celei de-a treia luni n cel de-al paisprezecelea an al erei Genroku, Asano,
domn al Takumi, fiind ntrtat peste msur de insultele stpnului Kira, mai-marele peste ceremonii, i
scoase sabia scurt i-l strpunse chiar pe domeniul castelului Edo.
Glasul lui Nobu cptase o tent nordic. Vorbea ncet, cadenat, conturnd fiecare silab, cu ochii
fixai undeva departe sau n trecutul de mult uitat.
Pentru a spla ocara, a fost condamnat s moar de propria-i mn. Pmnturile i-au fost confiscate,
iar slujitorii vechi i credincioi ai casei lui, rmai acum fr stpn, au devenit ronini. Ronini
oamenii valului, samurai fr stpn, la mila vntului i a valului.
Rosti ultimul cuvnt accentundu-l energic.
Patruzeci i apte de brbai au jurat solemn c vor face tot ce le sttea n putin, cu riscul de a-i
pierde viaa, pentru a-i rzbuna stpnul i a-l pierde pe stpnul Kira, care l insultase pe domnul lor i
i adusese dizgraia, moartea i distrugerea domeniului pe care l stpnise.
Tnrul se mica cu pai uori de la o piatr la alta, citind numele cu voce tare. La captul irului de
lespezi era una foarte mare, impuntoare, mai retras, cu o cutie pentru ofrande n faa ei: un fum ncrcat
de arome se ridica din mnunchiul de beioare parfumate care ardeau nuntru. Fusese curat de curnd
i vazele de piatr erau pline de flori. Nobu citi inscripia: Oishi Kuranosuke, cpetenia celor care
slujeau cu credin casa Asano.
Cei patruzeci i apte tiau c stpnul Kira se atepta la rzbunare din partea lor i avea s-i fortifice
casa i s se nconjoare de lupttori. Dac voiau s aib succes n misiune, trebuiau s gseasc o cale
prin care s-l determine s lase garda jos. Ca s-l atrag n curs, plecase fiecare pe drumul lui ca i
cum, odat rmai fr stpn, i-ar fi uitat legmntul de credin i ar fi renunat la mndria lor de
samurai. Unii s-au fcut dulgheri sau artizani, alii negustori.
Oishi Kuranosuke, conductorul lor, era un rzboinic bine-cunoscut. tia el bine c nu avea s fie lucru
uor s-l conving pe stpnul Kira c n-avea nici o intenie s-i duc pn la capt rzbunarea. Mai
nti plecase de acas i se mutase la Kyoto, n cartierul gheielor din Gion, i acolo se apucase s
frecventeze case ru famate, dedndu-se la beii i dezm. Trectorii l vedeau zcnd pe strad beat
mort i l scuipau, ngrozii de un asemenea comportament de-a dreptul nepotrivit pentru un samurai. A
mers pn acolo nct a divorat de soia lui, a trimis-o napoi la prini i i-a luat o concubin.
tia foarte bine c stpnul Kira avea s trimit iscoade pe urmele lui. i aa au trecut doi ani. n cele
din urm stpnul Kira, convins c oamenii erau cu adevrat nite lai care-i uitaser datoria sacr de a-
i rzbuna fostul stpn, i trimisese acas pe lupttorii care-l pzeau. Sosise clipa.
Era mijlocul iernii i straturi groase de zpad acopereau pmntul cnd cei patruzeci i apte au
nvlit n reedina stpnului Kira, de pe malul de rsrit al rului Sumida. Stpnul cel fricos se
ascunsese n magazia de lemne. Scotocind dup el peste tot, samuraii au mpuns cu suliele n perei pn
cnd au vzut snge pe vrful uneia dintre ele. l gsiser. L-au smuls din locul unde se vrse i l-au
omort cu aceeai sabie scurt pe care stpnul Asano fusese nevoit s o foloseasc atunci cnd i luase
viaa.
Dup care i-au tiat capul, l-au dus la templul Sengaku, l-au splat n izvorul de pe deal i l-au aezat
n faa mormntului preaiubitului lor stpn. Odat rzbunarea dus la capt, au mers s se predea
shogunului. nclcaser legea i, n ciuda nelegerii fa de ei, shogunul se vzu silit s-i condamne pe
toi patruzeci i apte la moarte prin seppuku. Oamenii s-au nghesuit pe strzi s-i aplaude, nfiorai de
atta druire i de un asemenea sim al onoarei de samurai, n timp ce trupurile celor patruzeci i apte
erau duse la templul Sengaku pentru a fi nmormntate.
Mama mi-a spus povestea lor, zise Nobu ncetior. Voia s fiu i eu ca ei. S nu tiu ce e frica, s-
mi fac datoria, s pun onoarea mai presus de orice. Chiar dac trebuie s muncesc ca servitor, de mine
depinde s-mi triesc viaa n deplin onoare.
Aducea el nsui cu un ronin, i zise Taka; parc ar fi fost un fel de Oishi Kuranosuke, ncercnd s
par altceva dect era de fapt.
Nu eti servitor, Nobu-sama, zise ea.
ntinse braul i-l lu de mn; nu-i venea nici ei s cread c avea curajul s fac un asemenea gest
necuviincios. Palma lui era aspr i tare i cldura ei i fcea bine. El i strnse degetele mari peste
mna ei micu.
Nu-mi vine s cred c sunt aici cu dumneata, zise el. E ca un vis. N-are cum s fie adevrat.
Se strni o pal de vnt care agit copacii; s-ar fi zis c purta pe aripile ei spiritele celor patruzeci i
apte de rzboinici. Fumul de tmie ridica panglici n faa fiecrui mormnt, ncrcnd aerul cu miros
sacru. Rmaser pentru o vreme tcui.
mi pare ru c fratele meu a fost att de crud cu dumneata, zise Taka ncetior.
Erau att de multe de spus i att de puin timp.
Se gndea la onoarea dumitale i la ce e mai bine pentru dumneata.
A spus c i-ai srit n ajutor. M-am bucurat cnd am aflat n ce cas stai.
N-avea nevoie de ajutorul meu. Nite bandii l mpingeau de colo-colo, atta tot. Nu voiam s afli
c eram n Yoshiwara. Probabil c m crezi un om lipsit de onoare.
Nite nori lunecar peste faa lunii, acoperind-o.
Cnd ieeau din cimitir, zrir licrirea apei. Lng potec era un mic izvor nconjurat de un gard de
bambus, cu pietre i ferigi n jurul lui izvorul de pe deal , unde samuraii fr stpn splaser capul
infamului stpn Kira. n apropiere se afla o tarab n spatele creia se afla un preot ras n cap.
Ar trebui s cumprm tmie, zise Taka.
Nobu se uita atent la amuletele aezate rnduri-rnduri, cu rugciuni de sntate sau bogie sau de
drum fr primejdii.
Amuletele de la Sengaku trebuie s fie foarte puternice, spuse el.
Alese una dintre ele i o cumpr. Taka simi atingerea degetelor puternice cnd tnrul i strecur
amuleta n palm. Se uit la ea era o punguli mic de brocart rou, avea numele templului Sengaku
brodat cu fir auriu pe ea i o rugciune ascuns n interior. Era micu i uoar ca o pan.
Mult noroc n tot ce-i doreti. Un dar care s-i aminteasc de cei patruzeci i apte i de seara
asta.
Nu mai are dect jumtate de an, pru c se scuz preotul. O jumtate de an de noroc.
Amuletele i pierdeau puterea odat cu sfritul anului.
Am s-o port mereu cu mine.
Taka o vr din mers n mneca de la yukata; se duceau s aprind tmie n faa mormntului lui
Kuranosuke. Taka i nclin capul, dorindu-i sincer ca zeii s poat opri trecerea timpului.
Haide, zise ea lundu-l iar de mn. S mergem la pduricea de bambui.
naintar printre bambui, ascultnd oaptele crengilor care atrnau mpovrate de attea hrtii cu
dorine.
Vreau s i mulumesc, domnioar. Acum sunt n armat. Ziua n care am aflat c am fost primit a
fost cea mai bun din viaa mea. Numai datorit dumitale am reuit s trec examenele. Sunt foarte
recunosctor pentru ajutorul pe care l-am primit. N-am uitat nici o clip cum stteam unul lng altul i
citeam. i dumneata, domnioar vocea i se schimb. i ddu drumul la mn i se deprt civa pai:
Fratele dumitale mi-a spus c urmeaz s te cstoreti. Ar trebui s te felicit.
Se nclin eapn. Taka i dorise att de mult s stea de vorb cu el despre acest mariaj care o
ngrozea. Acum i amintise: de-asta l chemase aici. Dar cnd l vedea n faa ei, gndul i se prea de
nesuportat.
Eu n-am fcut nimic ca s m mrit. Nu mi se d de ales, zise ea, uitndu-se fix la el, cu o privire
disperat.
Stimata dumitale mam este bun i amabil i ine la dumneata. Nu te-ar obliga s te mrii cu
cineva de care nu-i pas.
Taka suspin fr speran. Poate c avea dreptate. Era cu doi ani mai mare ca ea, un om matur, iar ei i
se spusese mereu c adulii le tiu pe toate.
S-a convins singur c e cea mai bun alegere pentru mine i c pn la urm am s fiu fericit, zise
ea tnguindu-se.
n linitea serii se auzi un sfrit, apoi un pocnet. Un artificiu singuratic explod pe cer. n fulgerarea
de moment, cu lumina ei aproape orbitoare, faa lui Nobu apru clar ca ziua. Prea flmnd i bntuit de
gnduri.
Deci asta e ultima dat cnd am s te mai vd, prinesa mea estoare, spuse el dintr-odat pe un ton
ndurerat.
Taka tresri. Nu se ateptase s aud asemenea cuvinte. Valurile care se izbeau de malul golfului
mprtiau n aer un sunet nsingurat. Imensitatea mrii, bolta neagr presrat cu stele care se ntindeau
ct vedeai cu ochii i mai departe, la infinit toate o fceau s se simt mic i pierdut i trist.
Cnd te ntorci la coala militar? ntreb ea cu voce tremurtoare. Simea n mnec atingerea
amuletei: Ai s vii s m mai vezi o dat?
Dincolo de cimitir se auzea tocnitul familiar al unei perechi de sandale naintnd n direcia lor era
Okatsu, care venea s o cheme acas.
Nobu i strnse mna ntre palmele lui.
Am s gsesc eu o cale. Promit, spuse el.

12
Nobu petrecu cu privirea cele dou siluete subirele mbrcate n yukata de bumbac care tropoteau pe
drum i care se ntorceau s-l priveasc i s-i ncline capul. Atept pn cnd se topir n ntuneric,
apoi se rsuci agale i o porni pe drumul lung pn la casa lui Mori.
Era nvat s fug dup calul stpnului sau n spatele ricei; pentru el mersul pe jos era floare la
ureche. Strbtnd cu pai mari Drumul Mrii de Rsrit, pe sub lampioanele de Tanabata cu hrtia
cozilor atrnnd moale n aerul ncrcat de umezeal, avea timp de gndire berechet. De obicei, alerga de
colo-colo fr oprire, n timp ce Bunkichi i Zenkichi o ineau tot ntr-o zeflemea. Rar i se oferea prilejul
s se afle de unul singur.
Era ceva care l scia, ceva care nu-i ddea pace. Gndurile i se tot ndreptau spre cele patruzeci i
apte de pietre funerare, fiecare n ngrditura ei, frumos rnduite. i apreau i acum n faa ochilor aa
cum le vzuse, luminate de razele palide ale lunii i parc i-ar fi adresat o dojan tcut, amintindu-i c
se fcea vinovat de o ofens care nu putea fi trecut cu vederea: i neglijase datoria.
Le spusese btuilor care l atacaser pe Eijiro c rzboiul se terminase, c orice discuie despre
nord i sud nu mai avea nici o importan acum, dar el tia prea bine c lucrurile nu stteau deloc aa.
Clanul Satsuma i aliaii lor preluaser toate funciile din guvern i toate slujbele bune, n timp ce
brbaii din Aizu i clanurile de la nord ajunseser la sap de lemn i se vzuser obligai s devin
servitori sau s-i ctige existena trgnd rica dup ei. sta era adevrul: oamenii din sud prinseser
n plas marele ipar al prosperitii, n vreme ce nordicii propriul lui popor czuser de-a
rostogolul de pe coada lui. Chiar dac nu reuea s-i rzbune clanul i familia, mcar s nu in
tovrie cu o fiic a dumanului.
Gndindu-se la Taka chipul i se schimonosi de durere. Simea i acum efluviile de parfum care se
rspndeau din prul ei lucios. Imaginea struia, aducnd n prim-plan ovalul neted al chipului ei, pielea
catifelat i alb ca floarea din pr, ochii mari i solemni care preau mai ntunecai i mai fascinani
dect i tia el, minile ridicate n dreptul gurii ntr-un gest graios i privirea sfioas pe care o arunca
spre el de cte ori surdea.
Cnd o cunoscuse erau amndoi copii. Ea era o feti timid de paisprezece ani, cnd furtunoas i
sigur pe ea, cnd roind pn peste urechi; tria ntr-o lume a bogiei i a frumuseii, n timp ce el,
servitorul srac, nu putea dect s se uite i s admire de la distan. Numai c fata asta drgla l luase
sub aripa ei protectoare i devenise profesorul sever al unui elev stngaci. Cum ar fi putut s nu-i fie
devotat? La vremea aceea abia dac-i nelegea propriile sentimente.
Ct timp fuseser desprii, devotamentul pe care fata i-l inspirase iniial se mai stinsese; ajunsese ca
o durere surd. Amintirea ei rmnea cumva ca o visare cu ochii deschii: i oferea alinare atunci cnd
viaa devenea de nesuportat. Acum, cnd o revzuse, i se rscoliser toate dorurile i durerea se
transformase n fierbineal.
Avea nenumrate motive pentru care s-ar fi cuvenit s o uite. Doar faptul c era frumoas i bogat i
era de-ajuns. Pentru el o asemenea fat era de neatins. i, mai ru, era fata lui Kitaoka omul care se
aflase n fruntea armatelor sudice i care smulsese castelul Edo din minile clanurilor nordice printr-un
iretlic: i pclise pe naivii conductori de la nord s l predea fr nici o lupt, nici mcar una. Deci nu
doar c era de neatins; dorind-o aa cum o dorea trda toate ideile n care crezuse, toate valorile care i
erau scumpe familia, clanul, onoarea. Fata l vrjise, i zise el mnios. Trebuia s se elibereze.
Cuprins brusc de furie, cltina din cap de parc ar fi cutat s alunge vraja care fusese aruncat asupra
lui. i trase cu sete un pumn n palm strignd ct l inea gura Prostule!. Nici nu mai lua n considerare
faptul c putea fi auzit. Apoi o lu la goan spre inima oraului picioarele loveau pmntul cu
ritmicitate, avea gtlejul ncletat i se simea mistuit de furie, era furios pe el nsui pentru c se
ndrgostise prostete, pe ea c l prinsese n plas , spernd c poate va reui s i-o scoat din minte
dac fugea ct de tare putea.
Dinspre templele vag conturate n spatele copacilor se auzea sunetul puternic al clopotelor. Nobu se
npusti de-a lungul Podului Nou, apoi pe strduele nguste, sub lumina difuz a lampioanelor din faa
caselor ferecate ale gheielor. i ajungeau la urechi frnturi de cntri fantomatice i rsete i clinchet de
cupe cu sake. Rzbteau pn la el dinspre brcile de agrement care strbteau canalul rnduri, rnduri.
Oprindu-se s-i trag sufletul i s tearg sudoarea care-i picura n ochi, asculta intonaia aspr a
idiomului din sud i se ncrunt amintindu-i c mai-marii rii i petreceau nopile prin partea asta de
ora. Odat fusese i el aici, cu Mori, i sttuse cu genunchii strni la gur n anticamera uneia dintre
ceainrii, cu ochii la rnoii fuduli nevoie mare, care umblau cu minile dup fustele gheielor.
Travers un alt pod i ajunse n dreptul lmpilor cu gaz, care i artau flacra puternic i inegal,
luminnd tot cerul. n ciuda orei trzii, cete ntregi de oameni se plimbau domol n sus i-n jos, holbndu-
se la crmida iptoare i la cldirile de piatr care se nirau pe Ginza. Trecu pe lng firma de la
Bujorul Negru i se trase brusc ct mai departe de ea, cu gndul la ziua fatidic n care se npustise
nuntru s le cunoasc pe Taka i mama ei. Ele fceau parte din lumea cea nou cu lumina ei aspr;
numai c pentru el acea lume era nchis i nici nu-i dorea s aib de-a face cu ea.
Cnd ajunse la casa lui Mori, era ud fleac. Luna se ridicase mult pe cer. Lipsise ore ntregi.
Prostule!, mormi el din nou. Mori are s se nfurie, s-ar putea chiar s-l trimit la plimbare, iar Nobu
avea mare nevoie de bani ca s-i ajute fraii.
Cnd deschise ua, un val de aer sleit, umed i urt mirositor i izbi nrile. Sforiturile lui Bunkichi
rsunau ca un clopot de templu. Strecurndu-se n vrful picioarelor, Nobu se mpiedic de un trup solid.
Omul mri i se ridic n picioare.
Chiar i pe ntuneric, Nobu i ddu imediat seama cine era Jubei, fostul servitor al fratelui lui
Yasutaro, un brbat de-a dreptul uria care, n satul lor, fusese campion la luptele de sumo.Yasutaro l
eliberase de mult n vremurile de astzi nu-i mai putea permite nici mcar un singur servitor , dar
Jubei continua s vin n vizit, s se intereseze de sntatea lui i a lui Kenjiro.
Usss, mormi Jubei. Nobu l apuc de mnec i-l trase afar n strad.
Asprul salut din nord i era tare plcut urechilor, dar prezena lui l ngrijora peste msur. Sigur se
ntmplase ceva cu unul dintre fraii lui Nobu, iar Jubei venise dup el, numai c nu-l gsise. Fusese mult
prea absorbit de aventura lui prosteasc.
Kenjiro, fratele dumitale Jubei i ncrei fruntea crnoas pare s nu se simt prea bine.
Stpnul Yasu e plecat, aa c am venit dup dumneata, domnule.
Nobu se strmb. Va trebui s-l implore pe Mori pentru mai mult timp liber. Singura lui speran sttea
n Shige, iitoarea lui Mori, care ar fi putut pune o vorb bun pentru el. Scrise iute un bilet adresat
femeii, n care promitea c se va ntoarce pn a doua zi la prnz.
Vreo dou ore de somn tot au furat i au pornit la drum nainte de rsritul soarelui, de-a lungul
anului exterior al castelului. Meterezele fuseser drmate, lsnd un spaiu larg deschis punctat din loc
n loc de copaci i buci din zidul pe jumtate surpat. Zidurile exterioare ale castelului, care acum ieeau
bine la vedere pe pmntul pustiit, se proiectau cu tristee pe cer.
Cu fiecare zi parc se mai duce cte un pic, zise Jubei cltinndu-i capul uria.
Era adevrat. Zidurile nalte care se ridicau de-o parte i de alta a aleilor, reedinele i ferestrele lor
de hrtie din spatele crora trgeau cu ochiul femeile, casele paznicilor, locuinele cu chirie ale grzilor
care-i nsoeau pe samurai toate dispruser fr urm. Noul regim era pornit s demoleze tot ce
cunoscuse el, tot ce preuia i ndrgea.
Fraii lui Nobu locuiau ntr-un cartier amrt aproape de poarta dinspre podul Kanda, ntr-o cas
nchiriat. Cndva trebuie s fi fost un loc destinat samurailor, pe domeniile palatului unde locuia
stpnul un daimyo , dar porile lcuite i grandioasa reedin fuseser distruse n timpul rzboiului
civil, iar la scurt timp totul fusese demolat. Un iz acru de cenu, canalizare veche i mncare stricat i
umplu nrile. Pe cnd i croiau drum printre bucile de moloz, lui Nobu i czur ochii pe oala mare de
fier pe care le-o cumprase chiar el. Era pus la adpost sub streain, pe un morman de pietre i dale.
mpinse ua i fu ct pe ce s cad peste Kenjiro, care sttea n mijlocul camerei, ghemuit pe o saltea
subire. n spaiul nchis plutea mirosul dulceag mucegit al bolii. Yasu nu se vedea pe nicieri.
Nobu se ls pe vine i-i puse palma pe fruntea lui Kenjiro. Bolnavul avea ochii nglbenii, era
pmntiu la fa i tot trupul lui prea scldat n sudoare. i ridic ochii i l fix pe Nobu cu privirea.
Respira gjit.
Usss, zise el rguit. E mezinul, nu, i nc la ora asta? Ai s rmi fr slujb dac nu eti mai
grijuliu. ncerc s se ridice n capul oaselor, dar czu la loc, ncruntndu-se furios: i eu trebuie s m
ntorc la lucru.
Am s-i aduc ceva de but.
Nobu se uit n jur dup o sticl de ap. Cmrua era ordonat i dereticat, rogojinile de papur de
pe lemnul podelei fuseser bine mturate. Ochelarii lui Kenjiro zceau pe msua joas la care scria el de
obicei, lng pensule, placa de pisat tu, baghet i hrtie, iar pe podea erau vrafuri de cri volume ale
unor clasici chinezi, frumos legate, lucrri de Saikaku, Bakin i ali autori japonezi, ba chiar i vreo dou
cri n limbi din vestul Europei. Nobu i arunc ochii peste cteva titluri: On the Origin of Species
(Originea speciilor) i Das Kapital (Capitalul). Se minun cum de reuise Kenjiro s pun mna pe ele
cnd avea att de puini bani. Probabil c fcuse economii pn la ultimul mon ca s-i dea pe cri sau
poate c i le dduser barbarii pentru care fcea traduceri.
Zmbi. Kenjiro era ilustrarea perfect a proverbului brbaii talentai sunt predispui la boal, iar
femeile frumoase sunt sortite s moar de tinere. Venic dobort de o boal sau de alta, i petrecea
timpul nvnd i, ajutat de un prieten i el samurai din Aizu, nvase engleza suficient de bine, nct s
poat fi interpret i traductor. Lucrase pentru vreo doi tehnicieni strini care nfiinau un sistem
telegrafic n provincii i venise la Tokyo cnd se terminase treaba; numai c, dup cum lesne
descoperiser cu toii, cei din nord aveau foarte puine anse. Era valabil chiar i n cazul unui om cu
mintea ager ca a lui.
Nobu i turn o can cu ap i i puse sub cap o pern umplut cu orez. Kenjiro se ridic n capul
oaselor i pru s-i mai revin.
Comment vont les tudes?13 ntreb el ntr-o francez cam stngace.
13. Cum merg studiile? (N. tr.)

Nobu rnji.
Nu prea e timp pentru tudes cnd cinele de lupt e pe urmele tale, gata s te nface de clcie.
Kenjiro chicoti:
Aha, Mori, cinele Tosa. Ei, ai s te ntorci curnd la Academia Militar.
Nobu ncuviin din cap strmbndu-se:
Yasu nu e aici?
Trebuie s fi ieit cnd dormeam.
Kenjiro se aplec n fa, pe fruntea osoas i se vedeau broboane de sudoare. l apuc pe Nobu de
ncheietura minii:
tii ce? Ieri a fost Tanabata a aptea zi a celei de-a aptea luni. A trebuit s numr zilele pe
degete. Calendarul sta nou e doar un iretlic ca s ne fac s ne uitm srbtorile, nvtura chinez i
toate celelalte. Vechiul calendar ne lega de rdcini; cel nou ne azvrle n viitor. Ne tot spun s ne
lepdm de trecut i s mergem mai departe, dar se nal. Datinile sunt o parte din noi. Oricum, mi-am
ales pseudonimul literar: Hoinarul Mrilor de Rsrit, precum ciurdarul care traverseaz puntea
coofenelor.
nainte de orice hoinreal, trebuie s te nzdrveneti, zise Nobu. Ce s-a ntmplat cu scoicile
alea?
La ultima lui vizit, Nobu se dusese pn la rul care curgea n spatele uneia dintre cldirile
guvernamentale nou construite din crmid i piatr i se pusese pe cutat scoici. Se spunea c sunt
un leac excelent contra glbinrii. Le pusese la fiert, exact cum fcea mama lor, cu o mn de cenu ca
s le desprind din cochilii, dup care le pregtise la foc mic cu un sos de soia i puin vin dulce mirin
pentru gtit. Mai fiersese i fasole nvelit n frunze de bambus ca s-l hrneasc bine pe Kenjiro. nc
mai era puin, ntr-o oal. O lu de pe raft, umplu un bol i i-l ddu lui Kenjiro.
Tocmai i explica lui Jubei cum s caute dup scoici i cum s le prepare, cnd se auzi un scrit de
u i apru Yasutaro, ferindu-i capul de pragul de sus.
Usss. Ai venit i tu, mezinule? zise el.
Arta obosit i chiopta mai tare ca de obicei. Era clar c mersese mult pe jos. Nu se vindecase
complet dup luptele din urm cu opt ani, cnd fusese mpucat n picior.
Nobu i cercet atent chipul. i amintea ct de cenuiu i tras la fa era atunci cnd Jubei i ali
soldai tineri l aduseser n casa unchiului lor. Sttea ntins pe o targ. Nu scotea nici cel mai mic sunet,
dei Nobu vedea bine c piciorul i era ndoit ntr-un unghi nefiresc i sngele se scurgea gros i lipicios
prin bandaje. Nobu avea zece ani pe atunci. Fusese afar la joac i se bucurase att de nvalnic cnd i
vzuse fratele, nct fugise n jurul casei strignd n gura mare c Yasu s-a ntors. Dar Yasu nu se putea
ine pe picioare. Se tra pe tatami folosindu-se de mini i de piciorul sntos.
Nobu i mai aducea aminte c n casa lor se porniser nite discuii grabnice. Toi se temeau c
Yasutaro ar putea fi prins dac rmnea acolo i hotrser s-l ascund ntr-o viroag din muni. Nobu
i Jubei l duseser pn acolo i din scnduri i ncropiser un pat, pe care l ascunseser sub un
acoperi de crengi nfrunzite. i rmseser acolo cu el. Jubei i cura zilnic rana cu ap dintr-un izvor
de munte i i schimba pansamentele, iar Nobu se furia dup cderea nopii s aduc mncare de acas
i s ngroape bandajele murdare.
Yasutaro zcuse mult vreme. Fusese el taciturn chiar i nainte de a fi rnit, dar dup aceea se
adncise i mai mult n sine. Nobu ajunsese s-i citeasc pe chip i cel mai mic semn de bucurie, tristee
sau mnie.
Yasu se ls pe genunchi mormind uor cnd atinse podeaua cu piciorul beteag. Nobu i turn ap de
but.
Ce veti vin din lumea larg? ntreb Kenjiro cu ochi sclipitori.
Yasu sttu nemicat o vreme, fixnd pmntul cu privirea. Cnd i ridic fruntea, n ochi i se aprinsese
o vag scnteiere.
Se spune c guvernul are de gnd s anuleze stipendiile samurailor.
Stipendii? Care stipendii? zise Keijiro cu veselie. Cnd am pierdut rzboiul, atunci s-a terminat i
cu stipendiile noastre. Ei, dar samuraiului de cartof i trebuie stipendiile fr ele, a ncurcat-o ru. Mai
nti, i-au pierdut sabia, acum i pierd veniturile. Ar fi fcut mai bine s rmn pe pmnturile lor cu
cartofi dulci, nu s vin aici s fac pe grozavii fluturndu-i sapa i cazmaua pe deasupra capului. n
sfrit, o s aib i ei o idee despre felul n care ne simim noi, cei din nord era i cazul.
Oricum o s primeasc slujbe cu destul uurin, zise ndrjit Yasutaro. Tot ei vot fi pe cai mari.
Da, dar mcar ne putem bucura de cderea dumanilor notri.
Treaba ncepe s se ngroae, spuse Yasu pe un ton msurat. Jos n sud se formeaz grupuri armate.
Au propriile lor coli militare unde primesc instrucie bun i fac manevre la faa locului. Umbl vorba
c guvernatorul din Kagoshima a refuzat s pun n aplicare noul mandat care i s-a dat. Din punctul lui de
vedere, la Kagoshima nu se anuleaz nici un fel de stipendii, nici acolo, nici n vreun alt loc de pe
pmnturile din Satsuma. Ba chiar se spune c Satsuma s-ar putea ridica mpotriva guvernului i s-i
declare independena.
Guvernul e pe jumtate format din brbai care vin de acolo. Dac se ridic mpotriva guvernului,
se ridic mpotriva lor nii. Este exact cum spun nvaii chinezi. Omul nelept st i ateapt, iar
dumanii lui se sfie ntre ei ca nite cini de lupt din Tosa.
Nobu i simea gura uscat i-l ncerca o senzaie de grea. l rodea un gnd. Se tot cznea s i-l
alunge din minte, dar nu era n stare. Tatl lui Taka. Toat lumea tia c el fusese una dintre figurile de
frunte ale guvernului i c plecase ca o vijelie de-acolo, cu mai muli ani n urm, i se ntorsese la baza
lui de acas, din sud. Numele lui era pe buzele tuturor marele Kitaoka. El trebuie s fie unul dintre
conductorii revoltei.
Ai spus Satsuma, zise el. Deci Kitaoka
Asta-i politic, rspunse Kenjiro. Eti prea tnr ca s nelegi.
Yasutaro se uit la Nobu cu ochi mari i triti.
Nimeni nu tie ce fel de jocuri face generalul Kitaoka i ce e n mintea lui. Pare s atepte momentul
potrivit. Nici mcar nu se cunoate exact locul unde st acum. Toat lumea ateapt s vad ce micare
face el. Dac el d semnalul, sudul se va ridica, dac nu-l d, poate se va ridica i aa. Sau poate nu.
i dac se ridic
Guvernul o s trimit armata s nbue insurecia i noi o s ne nrolm. O s le-o pltim cu vrf i
ndesat samurailor de cartof.

13
S ne taie stipendiile? i pe urm ne trezim c ne taie boaele!
Rcnetul lui Eijiro zglia uile de hrtie, plutind prin ncperile goale pn la pavilionul ndeprtat
unde Taka sttea pe genunchi alturi de mama ei, Fujino, cosnd. Chiar i din cealalt parte a casei, fata
bgase de seam ct de bolborosite erau cuvintele pe care le rostea fratele ei. Simi c i se strnge inima.
Alt beie cu tovarii lui. n zilele din urm asemenea petreceri bine stropite cu butur se prelungeau tot
mai trziu, pn n inima nopii, i cu tot mai mult zgomot.
La lumina plpitoare a lmpilor cu ulei, Taka cosea cap la cap cteva buci ptrate de mtase. Se
pregtea s prind mneca unuia dintre chimonourile ei de nunt, i i tot tergea minile cu o crp de
bumbac, ca s nu pteze brocartul de pre. n zarva pe care o fceau chefliii, abia se mai putea concentra.
Molii transparente zburau uor n jurul flcrilor. Aerul era fierbinte i umed. n ntunericul care domnea
dincolo de cercul lor de lumin, uile fuseser ndeprtate ca s lase cale liber oricrei adieri, fie ea i
cea mai firav cu putin.
O voce mri n graiul din Satsuma.
Ce i-e i cu guvernul sta! Mereu aceeai poveste. Taie-i prul, zic ei dac vrei, se-nelege. Doi
ani mai trziu, trebuie s renunm la cocul din vrful capului c aa e legea.
Ei, haide, Yamakawa, strig un altul, care nu era de acord. Te fleti cu prul tuns scurt la fel de
mult ca oricare dintre noi!
ns primul vorbitor o inu tot aa, cu glasul lui ncrcat de ironie.
Nu mai e nevoie de sbii dac vrei, se-nelege. i-apoi, civa ani mai trziu, ce ne spun ei: nu
mai ai voie s pori sabie, c aa e legea. i acum ce ne aud urechile? Schimbai-v stipendiile pe
obligaiuni guvernamentale, dac vrei, se-nelege. i apoi ce mai urmeaz? Credeai c avei stipendii,
dar de aici ncolo nu mai avei. Primii n schimb nite obligaiuni guvernamentale, c aa e legea. Ne iau
totul. Pe toi zeii, la ce-mi folosesc mie obligaiunile guvernamentale? Cum s triesc fr stipendii?
Rcnetul celor care aprobau, revoltai, i pumnii care loveau n podea acopereau aproape cu totul
clinchetul cupelor pline cu sake. Strigtele se nteeau.
Pentru asta am luptat noi? Pentru asta au murit fraii notri? Pentru o ar n care samuraii nu au voie
s poarte sabie sau s se mbrace ca nite samurai adevrai, o ar n care ni se iau banii? Nici mcar nu
avem slujbe, dar nici nu mai putem fi soldai. Acum guvernul strnge oameni de la ar ca s-i nvee s
lupte, de parc ranii ar ti, ct de ct, ce s fac dac le pui o sabie n mn. Numai la gndul sta
Taka tresri cnd simi o neptur i ls imediat deoparte materialul scump. Un strop rou nflorea
n vrful degetului. i cunotea pe aceti prieteni ai lui Eijiro. Eijiro crescuse la Kyoto, dar tia erau
butori epeni, flci din sud ndrjii n lupt; Satsuma pn n mduva oaselor. Unii deineau funcii
minore n guvern, alii nu lucrau deloc. Le cdea bine s se plimbe ano prin Yoshiwara n vreme de
pace, dar era limpede c i mucau zbala i c-i mnca palma s pun iar mna pe sabie.
Vor s ne transforme n crpe, s ne fac femei, strig prima voce. Doar nu mi-am petrecut viaa
adunnd onoruri cu spada, pe cmpul de lupt, ca s ajung s scriu frumos, mnuind pensula pe hrtie.
Ai noroc c i rmne i asta, replic un altul. Cei mai muli dintre noi nu avem nici o slujb. Dac
nu ne mai putem lua stipendiile, noi din ce-o s mai trim? Iar prinii notri, ei ce ar trebui s fac?
Glasul lui Eijiro se nl puternic i limpede.
Ce ateapt ei de la noi s ne vindem sbiile i s ne apucm de nego? S ne mnjim minile cu
bani, ca negustorii cei mravi?
Fujino ddu de pmnt cu bucata de pnz la care cosea. Pe fruntea ei crnoas dispreul spa cute
adnci.
Ce sminteal! Are destui bani s se gndeasc la rscumprarea mult preioasei lui Tsukasa, destui
bani s se mpuneze n faa prietenilor, noapte de noapte. Ct i mai trebuie?
Taka se uit surprins la ea. De obicei, mama ei nu voia s aud nici o vorb ct de puin rea despre
iubitul ei fiu.
Ne fur pn i respectul de sine, adic tot ce face din noi nite brbai adevrai. i nu ne las cu
nimic. Cu nimic! tun glasul lui Eijiro. Aici sunt n joc demnitatea i onoarea noastr de samurai. Ne
irosim vieile n oraul sta mpuit. Haidei s ne ntoarcem n munii notri, la vulcanii notri, la
palmierii notri, la gustul minunat al vinului nostru de orez! Suntei de acord cu mine, biei? Vrei s
mergem la Kagoshima i s ne alturm tatlui meu?
Brbaii ncepur s bat cu pumnii i clciele n podea de se scutura toat casa. Din piepturile lor
izbucni un rcnet colectiv.
La arme! La Kagoshima! S mergem!
Ochii lui Fujino scprar fioros.
Ce nesbuit! Nici n-a pus vreodat piciorul prin locurile alea! Cum ndrznete s-l amestece pe
tatl tu n toat trenia asta? Nu-i dect o fanfaronad. N-o s fac absolut nimic, nici unul dintre ei.
Cum nu face nici el.
Vocea lui Eijiro se ridic iar.
Okatsu, Gonza, Osan. Servitori de nimic, nu-s niciodat prin preajm cnd ai nevoie de ei. Mam,
unde eti? Vreau sake. Acum! Oaspeii mei ateapt!
Fujino se sprijini cu mna de podea i se ridic n picioare cu o vitez surprinztoare. Se nnegrise de
suprare.
Se poart de parc ar fi la ceainrie. Cine se crede? O fi el fiul meu, dar eu nu am de gnd s mai
accept una ca asta. N-au dect s se duc la Yoshiwara, un loc potrivit pentru o asemenea adunare de
scandalagii.
i nl seme capul, i potrivi bine yukata peste pieptul generos i iei cu un aer maiestuos.
Suspinnd, Taka puse deoparte brocartul la care miglea. Pn i Okatsu fusese obligat s se alture
celor care i serveau pe oaspeii fratelui ei. Taka o i vedea zmbind blajin i ferindu-se din calea
prietenilor lui Eijiro, cnd o nfcau de fuste. Tinerii zbierau ct i inea gura, dnd glas unui cntec de
beie din Satsuma. Ca s se acompanieze, bteau din picioare i din palme.
Fata iei pe verand i se uit afar n noapte. Bambuii nali se legnau pe cer. Zrea contururile
noduroase ale pinilor, lmpile de grdin cu lumina lor fantomatic i locul ntunecat de unde poteca i
ncepea traseul erpuitor de jur mprejurul lacului i mai departe, spre pdure.
i muc buzele. Locuiau n casa asta frumoas de atta vreme, nct aproape i ieiser din minte
zilele negre de lupt de la Kyoto; i-acum iat-l pe Eijiro gata s strneasc alte necazuri. Fratele ei se
artase mereu dornic de ncierare. Se scurseser prea muli ani de cnd nu se mai ntmplase nimic. Toi
flcii tia erau n cutarea unei cauze, aveau nevoie de o idee care s-i nflcreze, pentru care s se
arunce n lupt i s moar dac era nevoie.
Eijiro pomenise numele tatlui lor. Trecuser ani buni de cnd iubitul lor tat nu mai clcase prin
Tokyo, dar toat lumea continua s-i pronune numele cu veneraie. Cu ct timpul n care generalul se
inea deoparte se prelungea, cu att mai vrtos l transforma lumea ntr-un fel de fiin asemntoare
zeilor. De parc omul ar fi cptat ntre timp puteri supranaturale. n ochii lumii, ajunsese s fie mai mult
dect un simplu muritor. Ori de cte ori Eijiro sau oricine altcineva i propunea s critice noul regim i
toate schimbrile aduse de el, numele generalului era invocat negreit.
Taka mai ncercase s afle de la Eijiro ce anume se petrecea, dar el i rspunsese foarte scurt:
Vezi-i de cusut, fetio. Nu-i bga nasul n treburile brbailor.
Treaba ta e s te pregteti de nunt i s nvei cum s gospodreti o cas mare, i explica Fujino.
i pe urm s faci copii. Las politica n seama brbailor. Adu-i aminte ce se spune: o femeie deteapt
nu-i dezvluie niciodat brbatului ct de deteapt este. S nu uii asta niciodat.
i orict ncercase Taka s insiste, nu scosese mai mult de la ea.
Dintr-odat se auzi un zgomot, undeva n apropiere fonet de tufiuri, paii cuiva care fugea. Taka
tresri, inima i btea s-i sparg pieptul. Asculta cu urechile ciulite, spernd c totul se petrecuse doar n
imaginaia ei, rugndu-se n gnd s se fi nelat. Un alt zgomot, destul de clar o crengu care se
frngea, ca i cum ar fi trecut prin zon o vulpe sau un bursuc, sau un intrus pe dou picioare.
n vremurile periculoase pe care le triau n-ar fi fost de mirare s ai de-a face cu un asasin care se
strecura hoete pe domeniu, ca un ninja. n sud avuseser loc mai multe revolte; evenimentele ajunseser
chiar i la urechile ei. Unchiul Shimpei vechiul coleg al tatlui ei, Eto Shimpei, care fusese ministru al
justiiei n anii cnd Kitaoka rspundea de bunul mers al guvernului condusese o asemenea micare, cu
vreo doi ani n urm. O surprinsese pe mama ei ntr-o discuie de tain cu mtua Kiharu. Se pare c
revolta fusese nbuit, iar conductorul ei executat. Nu demult fusese omort un alt membru al
guvernului, iar Taka tia c i tatl ei avea destui dumani. Se putea prea bine ca ei s aib i familia lui
n vizor. La pori erau mereu postate grzi, iar noaptea numrul lor cretea, zidurile erau foarte nalte, dar
o persoan din cale-afar de hotrt tot se putea cra pe ele.
Adierea nopii aducea cu ea un uor scrit de crengi, pentru ca mai apoi s se aud limpede paii
cuiva care strivea pietriul sub picioare. Oricine ar fi fost, se afla foarte aproape de cas. Pre de cteva
momente se aternu o tcere deplin. Nici mcar un bzit de nar. Taka i inea rsuflarea i i
ncletase pumnii cu atta for, nct i nfipsese unghiile n palm. O siluet fantomatic i apru n faa
ochilor, naintnd sgeat printre copaci.
Fata tremura, dar i dusese mna la pumnalul de la bru i l strngea febril. Scrutnd ntunericul,
deslui conturul unui trup nalt i deirat, pe urm zri un cap i nite ochi arztori. Cu un icnet de spaim,
l recunoscu pe intrus: era Nobu. Biatul se ncrunt i duse un deget la buze.
n urma ei cntecul de beie rsuna n nemicarea nopii. Apoi vocile se oprir i Taka auzi tonul
sacadat, suprat al vocii lui Fujino.
Nobu urc pe verand i la lumina lmpii trsturile lui preau gravate. Gfia. Avea frunze i vrfuri
de crengue prinse n pr i dre de murdrie pe obraji, dar ce o speria pe ea cu adevrat era expresia de
pe faa lui. Tnrul i rotea privirile de jur mprejur, cu ochi slbatici, i Taka se simi brusc i mai
ngrozit la gndul c, dac fratele ei l-ar descoperi acolo, sigur l-ar cspi ct ai clipi.
l fix cu privirea, nspimntat de-a binelea.
Trecuser cinci zile de cnd intraser mpreun pe pmnturile templului Sengaku. Numrase orele i
zilele, repetnd la nesfrit n gnd cuvintele lui de bun-rmas: Am s gsesc eu o cale s te vd din
nou. Okatsu o prevenise, cu un aer sever, c biatul nu avea cum s-i trimit ei nici un fel de rva, dar
Taka nu voia cu nici un chip s asculte. A promis, zicea ea cu ncpnare.
ns vznd c tcerea se prelungea, ajunsese la disperare i hotrse n sinea ei c nu mai vrea s tie
de el. Niciodat. Avea momente cnd se mustra aspru. Mersese prea departe. Ce-i venise oare s-l apuce
de mn i s-i povesteasc tot ce-i trecea ei prin cap? Se lsase dus de val, dar acum i venise n
simiri. El era servitor, iar ea, fiica unui brbat celebru i important.
n plus, dei el trecea sub tcere acest subiect, ea tia prea bine c face parte din clanul Aizu, un clan
duman. Eijiro spunea fr ncetare c cei din nord sunt nite trdtori, degenerai, prpdii, napoiai,
needucai, care triau n colibe i abia dac tiau s foloseasc beioarele. Cu greu puteau fi numii
oameni, se nscuser ca s-i slujeasc pe alii, pentru simplul motiv c nu erau n stare de nimic altceva.
Poate c greise lsndu-se nelat de unul ca el. Orict de mult i-ar fi displcut, se gndi c Eijiro ar
putea s aib dreptate, poate c de fapt aa era. La urma urmelor, tatl ei luptase contra lor, iar mama ei
se vzuse adesea obligat s le stea n cale, cnd veneau s bat cu pumnii n ua casei lor de la Kyoto.
Da, ea i-ar trda ntreaga familie doar schimbnd o vorb cu un asemenea om.
Numai c, vzndu-l cum sttea n faa ei cu gleznele subiri dezgolite, cu jacheta sfiat i murdar
, simea cum i se topea toat mnia. ntre timp reuise s-i recapete suflul i se luminase la fa. Taka
nu mai bg de seam nici prul plin de praf, nici hainele ptate. Nu vedea dect buzele pline, nasul
mndru i pomeii ascuii. Abia acum i ddea seama ct de frumos se fcuse. i se simea brusc
intimidat.
Ai venit! opti ea i arunc o privire peste umr temndu-se c s-ar putea s zreasc, n orice
clip, umbra uria a lui Fujino, dar nu era nimeni. Cum ai reuit s ajungi aici?
Nobu trase un rnjet, schimbndu-i deodat expresia feei. i, pre de un moment, Taka l vzu iari
n faa ochilor pe trengarul de alt dat.
M-am crat. Cunosc bine grdinile astea. Dei e cam ntuneric. M-am mpiedicat de vreo cteva
ori. ovi puin i se uit iar de jur mprejur: Trebuie s vorbim, adug el cu glas aspru. Eti singur?
Privirea lui n-o ajuta deloc s se simt n largul ei. Taka ddu din cap. i ridic fustele i, cu un fior
de plcere la gndul c face ceva absolut interzis, sri pe pietri i i vr picioarele ntr-o pereche de
sandale de lemn. Zbovi puin ca s-i obinuiasc ochii cu ntunericul, dup care se ndeprt repede de
cas, ncercnd s nu fac zgomot. l auzea pe Nobu clcnd n spatele ei i ntunericul tot mai dens se
strngea n jurul lor, nghiindu-i.
naintau pe potec, ateni la pietre, la erpi i la frunze cu margini ascuite, apoi ocolir crngul de
bambui, inspirnd cu nesa miresmele bogate de pmnt cald i seva plantelor care creteau vznd cu
ochii. Era o noapte frumoas. Deasupra lor, vlstarii foneau i se legnau. Traversar grdinile
amenajate i ocolir movila artificial, trecur peste un pod arcuit i se aplecar s se uite la crapii care
spintecau apele, cu spinrile lor argintii sclipind sub lumina stelelor. Pe cnd i croiau drum prin bezna
deas de dincolo de lac, zgomotul petrecerii se stingea tot mai mult. Liliecii zburau de colo-colo, deviind
brusc cnd ntr-o direcie, cnd n alta. Taka tresri cnd iptul unei bufnie o lu prin surprindere.
i iat-i ajuni ntr-un crng din inima pdurii, cu ramuri care se arcuiau pe deasupra capetelor i un
trunchi czut, tocmai bun s te aezi pe el. Dinspre casa mare de dedesubt ajungeau pn la ei sclipiri de
lumin.
Locul nostru secret, zise Nobu ncet.
Se aruncar amndoi pe covorul de frunze moarte i se sprijinir de trunchiul dobort, trgndu-i
sufletul. Odihnindu-i umrul de umrul lui, Taka surdea. Aa stteau mai mereu cnd erau copii i
veneau acolo. Dar Nobu se trase puin mai ncolo i respir adnc.
Nu voiam s te deranjez, zise el cu glas rguit. Ar fi trebuit s m in ct mai departe, dar nu m-am
putut stpni. Treceam pe lng casa voastr i am vzut ricele la poart. Era clar c n cas se d o
petrecere. Mi-am imaginat c toat lumea o s fie ocupat, aa c m-am crat pe zid. M gndeam c
poate reuesc s vd pn n ncperea unde stteam amndoi, cnd i cnd.
Se auzi un fonet. Nobu scormonea frunzele cu piciorul.
Voiam s te previn. S-ar putea s apar necazuri.
Taka simi un fior de spaim.
Eijiro, zise ea mai mult pentru sine. El i prietenii lui grozavi. Se presupune c rzboiul s-a
ncheiat, dar ei nu se pot opri din luptat, dei noi suntem ctigtorii
Rmase cu vorbele n aer, dndu-i seama ce spunea. Nobu se trase napoi de parc ar fi fost plmuit.
Tcerea se prelungea.
Nda. Ai neles perfect.
Vorbea fr urm de rafinament orenesc, fr urm de accent din Edo. Vocalele energice din nord se
fceau auzite clar i cu putere, de parc tnrul i-ar fi lepdat pielea ca un arpe, dnd la iveal ceva
diferit, ceva rece.
Voi ai ctigat. Ai mei au pierdut.
Ea sttea acolo i abia ndrznea s respire. n jurul lor crengile foneau, i undeva, nu prea departe, un
animal, poate o maimu, scoase un ipt. Nobu suspin adnc.
Nu noi suntem cei care ne dorim lupta, zise el linitit. Nu mai avem inim s ne luptm. Nu ateptm
nimic, suntem recunosctori pentru tot ce ne iese n cale. Dar ai dumitale fratele dumitale, prietenii lui
sunt de prere c merit tot ce e mai bun pe lume. Au ctigat i acum i vor rsplata cuvenit.
Respira n salturi. Taka ntinse mna spre el, creznd c o s-o resping. Dar mna sttea nemicat sub
degetele ei.
Nu dumneata, zise el ncetior. Dumneata eti tnr, i eti altfel.
n jur se auzea zumzet de insecte. Pdurea prinsese via.
Nici eu nu neleg exact ce se ntmpl, continu el. Dar am s ncerc s explic atta ct tiu. Din
cte am auzit, mreul nostru guvern, aceti vajnici brbai de stat care ne conduc vor s ne fac pe toi
una s nu mai fie nici samurai sau artizani, nici fermieri sau negustori, i nici mcar proscrii. Vor s
desfiineze sistemul de caste, aa se spune. Dar asta nseamn c cea mai de sus cast i va pierde
privilegiile i aici e vorba despre samurai. Pentru noi nu conteaz deloc. Noi, samuraii din nord, n-
avem nimic de pierdut; am pierdut deja totul. Nu, aici vorbim despre partida ctigtoare, clanul Tosa,
poporul din Hizen, oamenii din Choshu i ai votri, Satsuma adic exact clanurile care conduc ara.
Asta e partea ciudat. Au ctigat, i victoria a fost ct se poate de clar, dar acum guvernul vrea s le ia
prada de rzboi, aa c oamenii se simt nelai. De-asta sunt att de furioi fratele dumitale i prietenii
lui.
Taka asculta cu mare atenie, ncercnd s neleag sensul lucrurilor pe care le auzise. Nobu i lsa
impresia unui om att de cinstit i de direct, nct ea l credea i se baza pe el instinctiv.
tii cum v spunem noi vou?
Taka rmsese n ateptare i abia cuteza s-i imagineze ce-ar fi putut s urmeze. Samurai de cartof.
Cuvintele o fcur s rd cu poft i se bucur s-l aud i pe el chicotind.
tii ce mai spunem despre samuraii de cartof? C sunt firi necioplite, grosolani.
Asta crezi dumneata despre mine? zise Taka ezitnd, atins de cuvintele lui.
Dumneata nu eti Satsuma dect pe jumtate. Cealalt jumtate e Kyoto pur, ca mama dumitale.
Se ls o tcere adnc. Cnd Nobu deschise iar gura, prea s ovie:
tii c tatl dumitale ar putea fi implicat?
Taka se ncrunt. Bnuia c asta avea s urmeze.
Tatl meu a fcut parte din guvern, zise ea strduindu-se s-i pstreze tonul linitit. A fost
consilier-ef, comandant suprem al armatei i comandant al Grzii Imperiale.
Dar a plecat i vetile de la el ajung la noi tot mai rar. Pentru c st cu soia lui i cu familia lui
adevrat i nu se mai gndete la noi cel puin, aa am crezut eu.
I se umplur ochii de lacrimi i clipi apsat, ca s scape de ele. O broasc rioas orcia pe lacul
care se ntindea la picioarele lor. Altele i se alturar pn cnd corul de orcieli deveni asurzitor.
Parc toate clopotele templelor din ora s-ar fi pornit s bat.
Are s se ntoarc ntr-o zi, spuse Nobu ncet. Ai s te mrii, ai s duci o via bun i toate
vorbele astea despre necazuri vor fi date uitrii. Am fcut un gest egoist i am greit venind aici. Mama
dumitale tie cu siguran ce e mai bine pentru dumneata. N-ar trebui s-i pierzi vremea cu mine.
i trase mna din mna ei. Fata l apuc de bra tremurnd.
Nu pleca, zise ea nghiindu-i lacrimile.
Se strduia s-i controleze vocea, dar vorbele ei ntretiate tot a suspin sunau. ntinse mna pe
bjbite i se opri pe obrazul biatului. Pipi ncetior falca uor epoas, dup care i plimb delicat
degetele peste restul feei, cercetnd oasele bombate ale nasului, adnciturile ochilor, fruntea umed,
urechile, mrul lui Adam i alunia caraghioas de pe gt. Se simea de parc ar fi fost oarb i ar fi
ncercat s nvee pe dinafar fiecare contur, s i-l fixeze n memorie pentru totdeauna. Degetele i
rtcir apoi peste gura lui; simi cldura respiraiei i moliciunea umed a buzelor. l nconjur cu braul
i-i ls capul pe umrul lui.
Sttu aa o vreme, tiind c face un lucru interzis. Dar erau att de aproape unul de altul i nu se putea
gndi la nimic altceva n afar de cldura pe care o simea lng ea. Trupurile lor se cuibreau perfect
unul ntr-altul, de parc ar fi fost fcui unul pentru cellalt. Pe urm simi c i el i fcea curaj s o
ating, cu gesturi moi i timide, ovielnice. Mna lui poposi ncetior pe cretetul capului, bjbi cu
stngcie pn cnd izbuti s-i desfac prul strns n conci. Pletele se desprinser din cretet i se
revrsar n bucle grele, alunecnd pe lng obraji i lsndu-se n poal. ncetior, cu uimire, biatul
prindea bucl cu bucl i i plimba degetele prin bogia lor.
Parc e mtase, zise el. Nici nu tii ct de mult mi-am dorit s-l ating, dar n-am ndrznit niciodat.
Respir adnc i ntr-o doar, de parc s-ar fi ateptat s fie oprit, i atinse ceafa. Un fior o strbtu din
cap pn-n picioare, n adncul ei prea c se ascundea o alt fiin despre care ea nu tia nimic i care
tocmai se trezise la via.
Eti att de frumoas. Perfect, zise el. tiu c nu e bine ce fac, dar e singura mea ocazie. Alta n-are
cum s mai apar.
Ea i nl iute capul.
De ce nu? Spune.
Eti nc tnr i nu nelegi. Eu trebuie s m ntorc la Academia Militar, dumneata trebuie s te
mrii, familiile noastre se dumnesc.
Putem s fugim mpreun ca ndrgostiii din piesele kabuki. S ne sinucidem din iubire.
Astea sunt poveti, aici e vorba despre viaa real.
i ridic brbia de parc ar fi cutat s-i vad faa pe ntuneric. Gura lui i gsi drum spre nasul i
obrazul ei. i-apoi buzele lor se ntlnir. Taka nchise ochii i se drui cu totul ntunecimii umede,
lsndu-i trupul s se topeasc ntr-al lui; erau att de puternic nlnuii, nct s-ar fi zis c nimic n-ar
mai putea s stea vreodat ntre ei.
i atunci auzir n deprtare scritul roilor de ric i rcnetele ricarilor i i ddur seama c
petrecerea se terminase. Fujino striga:
Taka, Taka? Unde eti?
Nobu se trase napoi, dar Taka se strngea lng el.
Las-o s-i fac griji, zise ea ghemuindu-se cu faa lipit de umrul lui. O s cread c m-am dus pe
aici pe undeva. N-ar fi pentru prima oar. Domeniul e att de mare, c a putea fi oriunde.
El suspin.
tiu bine ce sunt i unde mi-e locul i cine sunt ai mei. Ce ne-a rmas e att de puin, nct ne ine
legai unii de alii. i totui, nu m pot gndi la dumneata sau la familia dumitale ca la nite dumani.
Fraii mei m-ar numi trdtor dac m-ar auzi spunnd una ca asta. Dar e adevrat. Pentru mine eti mai
important dect orice altceva.
Taka ngenunche pe frunzele uscate i simi cum pmntul pietros i zgria fluierele picioarelor. l lu
de mini.
Dac a fi curtezan, mi-a tia degetul mic i i-a dovedi iubirea cu sngele meu, zise ea solemn.
Pentru c nu sunt, i dau cuvntul meu. i fac jurmnt. Dac exist vreo cale s putem fi mpreun,
trebuie s o gsim. N-am s fiu niciodat a altcuiva.
Altcineva n afar de dumneata n-a fost niciodat, rspunse el. i nici n-o s fie.
14
Strecurndu-se cu greu printre tufiuri, ud leoarc de sudoare, Nobu se ntreba dac nu cumva i
pierduse minile. Iat-l acolo, n mruntaiele inamicului, cutndu-i scparea de-a lungul terenurilor
labirintice ale domeniului Kitaoka, de parc ar fi fost o vulpe fugrit de urs; i totui gndul lui era doar
la Taka. Mireasma ei se aninase de hainele lui, parc i simea i acum atingerea buzelor i cldura
corpului. Plutea. Nu mai tia bine pe unde se afl sau ncotro se ndreapt.
Se opri s-i trag sufletul i scoase un geamt. El avea datorii i responsabiliti, iar s te topeti de
dorul unei femei i nc una care i era total inaccesibil era nebunie curat. Nu puteau fi mpreun n
veci de veci, tia prea bine. Totui, de cte ori trebuia s se smulg de lng ea, lsa n urm o parte din
el.
naintnd orbete printre copaci ajunsese la marginea terenurilor. Zidul se ridica uria n fa. Auzi un
sunet n spatele lui i i reveni brusc n simire, bucuros c ceva o s-i distrag atenia i o s opreasc
zarva din gndurile lui. Erau voci, nsoite de lumini plpitoare o patrul, i zise el. Cei care pzeau
proprietatea. Dac l dibuiau, n-avea cum s scape viu. Nimeni nu s-ar obosi s pun vreo ntrebare.
Luna se ridica pe cer aruncnd n jur o lumin vlurit. Era mai uor s te orientezi, dar i el devenea
mai vizibil. i duse minile la gur i scoase un ipt lung i nfundat, ca de bufni.
Jubei, fostul servitor al lui Yasu, l ajutase la venire i mpreunase minile cu palmele fcute scri
ca s poat trece peste zid i i spusese c o s stea de veghe, dar Nobu bnuia c omul probabil
renunase sau adormise dup atta vreme. Drept care rsufl uurat cnd auzi un ipt de rspuns.
Se aez la picioarele zidului msurndu-l cu privirea. Zidul era nalt ct o cas, fcut din pmnt
ntrit i piatr i cu un acoperi ascuit, nvelit n olane. ncepu s se caere, dibuind pe pipite locurile
unde putea s-i fixeze picioarele i inndu-se de streini, pn cnd un olan se rupse sub minile lui i-
atunci se prbui iar la picioarele zidului, sub o ploaie de pietri, bombnind de mama focului.
Vocile i luminile mictoare se apropiau. Strngnd din dini, se ridic pn sus i i nl uor
capul peste marginea acoperiului, inndu-se ct mai la fereal. Jubei sttea la pnd n ntuneric, puin
mai departe.
Nobu tia bine c trebuie s-o ia din loc, dar nc ovia. Se mai auzi un ipt de bufni. Jubei devenea
nerbdtor. nverunat, Nobu ntoarse capul. n ciuda a toi i a toate, simea nevoia s mai arunce o
ultim privire spre terenurile nghiite de ntuneric, spre arborii fantomatici, spre lampioanele rotunde i
licririle de lumin din cas. Simea cldura care se ridica n valuri din pmnt, se bucura de aroma
pinilor i de dulceaa florii de yugao, asculta strigtul unei pitulici ascunse n stuf, zvonul unei cascade i
zgomotul aductor de rcoare al unei evi de bambus care se lovea de piatr. Era Paradisul de Apus al lui
Amida Buddha, un trm interzis n care el nu mai putea s pun piciorul niciodat. Aici i avea locul
Taka, iar el era pe veci condamnat s se afle n afara lui.
Se ncrunt. Nu era momentul pentru asemenea gnduri. i rsuci capul i Jubei i ddu nc o mn de
ajutor cnd trebui s sar jos de pe zid.
Usss, mormi Jubei.
n ciuda ntunericului, Nobu vedea bine rnjetul cam tirb care apruse pe faa omului. Picioarele lui
robuste erau goale, iar sub batista nnodat fruntea lat strlucea de sudoare. Cu jacheta lui de bumbac
albastru i emblema de pe spate, arta ca un lucrtor sau un hamal sau ca un aventurier dintr-o bucat.
Nu fusese greu s-l conving s i se alture. Jubei era mereu gata de aciune, orict de nesbuit ar fi
fost. Nobu i spusese c dorete s arunce o privire prin preajma domeniului Kitaoka. Toat lumea
spunea c generalul s-ar afla n spatele tulburrilor care se coceau n insula sudic Kyushu i-atunci, dac
un asemenea complot chiar exista, el ar putea s prind de veste din vreme. Lucrase la reedina Kitaoka,
tia cum s se descurce.
Se plimbaser prin faa porilor n mai multe rnduri. n noaptea cnd zriser ricele care apreau una
dup alta, Nobu i spusese n oapt c acum era ocazia ideal s se strecoare nuntru fr s fie vzut.
Se duseser pn n dreptul unui zid lateral i Nobu se crase pe pietre, n timp ce Jubei rnjea cu gura
pn la urechi. Dac i-ar fi cunoscut adevratul scop, nu l-ar fi crezut n ruptul capului, i zicea Nobu.
Nobu era copil pe cnd sosise vestea c armatele dumane au strpuns zidurile oraului i primele
contingente de lupttori fuseser mobilizate s apere castelul. i amintea cum sttea pe genunchi n sala
de primire de acas, din Aizu, i ceainicul bolborosea pe arztorul cu mangan. Sus, deasupra capului, se
ntretiau brnele nnegrite de fum.
Nu se mai ducea s studieze; coala fusese rechiziionat i transformat n spital. Vocile surorilor lui
rsunau n aerul dimineii: scoteau strigte de rzboi i se antrenau cu btele de lemn n grdin,
pregtindu-se de lupt cu toat seriozitatea.
ncruntndu-se, cu un aer nenduplecat, Yasu l informase pe Jubei c din acel moment era eliberat din
serviciu. Nu se punea problema s renune la propria lui via pe seama familiei lor. Jubei trebuia s se
ntoarc imediat acas, i spusese Yasu dndu-i un portofel plin cu bani.
Faa lat a lui Jubei se umflase de indignare.
Cum putei s avei o prere att de proast despre mine, domnule? ntrebase el, privind cu
ncpnare podeaua. tiu c nu sunt bun de nimic, dar familia mea a servit-o pe-a dumneavoastr
generaii ntregi. Dac oraul vostru este luat cu asalt, am s rmn i am s lupt ca s v apr. tiu c
trebuie s m supun ordinelor, domnule, dar refuz categoric s plec.
Pn la urm, Yasutaro se nmuiase i mai apoi luptaser amndoi, cot la cot. Yasu i Kenjiro glumeau
adesea pe seama nechibzuinei lui Jubei. Cum auzea zvon de trupe inamice, se ndrepta spre u, cu puca
n mn i se vedeau silii s-l trag de mnec i s-l ntoarc din drum. n lupt, l gseai cu siguran
n prima linie. Acum, opt ani mai trziu, i luase o nevast i deschisese o prvlie cu tofu, dar se
plngea adesea c nu i-ar strica deloc puin aciune i nu pierdea nici o ocazie cnd era rost de vreo
btaie.
Se pare c nu e nici un pericol, cel puin deocamdat, zise Jubei aruncnd o privire de jur mprejur.
Am face bine s-o tergem de aici. Zu aa, pe mine nu m-ai prinde c m car pe zidul la nici dac m-ai
plti.
Aveau un fel de ntrunire, spuse Nobu. N-am auzit eu prea multe, dar mcar acum tim c putem s
ptrundem nuntru dac vrem. Poate ne-ar prinde bine s-i inem sub observaie.
i ciuli urechile ncercnd s prind vreun strigt de pe partea cealalt a zidului, dar nu se auzea
nimic. Se pare c reuise cumva s treac neobservat. Exact atunci se auzir nite zgomote care se
apropiau de ei, venind dinspre captul ntunecat al drumului.
Fir-ar s fie! Rice. Haide s ne facem nevzui.
Biatul arunc n jur o privire alert. Se aflau ntr-o poriune extrem de izolat a oraului. De ambele
pri ale drumului erau ziduri nalte de pmnt i nici urm de copac sau de tufi. Singurul loc unde s-ar fi
putut ascunde era anul care mergea de-a lungul zidului, pe partea domeniului Kitaoka. Fr s stea pe
gnduri, se strecurar n adncul lui sprijinindu-se pe mini i genunchi, rugndu-se la toi zeii s fie ct
mai uscat. Stteau pe fundul anului, nemicai ca dou leuri, i iarba nalt i gdila pe la nri,
insectele le bziau pe la ochi.
ipetele ricarilor se nteir; duduitul picioarelor i hurducitul roilor erau acum la fel de puternice
ca un tunet. i atunci se auzi o voce:
Aici, idiotule! Am zis aici! Chiar nu te duce mintea deloc?
Mai nti se auzi un scrit. Apoi, cnd loitrele de bambus lovir pmntul, o bufnitur urmat de un
pocnet i un zbieret de protest:
Hei! Ai grij! S-ar fi zis c o alt ric fusese nevoit s coteasc brusc, ca nu cumva s intre n cea
din fa.
Nobu se strmb cnd recunoscu accentul. Un lucru era sigur, erau brbai din Satsuma, i nc bei.
Prietenii lui Eijiro, fr doar i poate. Urmar mai multe mormieli i icnete, nsoite de zgomot de
picioare trite pe pmnt.
Ce pui la cale, Yamakawa? se plnse o alt voce. Era ct pe ce s intrm n voi.
Yamakawa. Nobu cunotea numele. Unul dintre acoliii lui Eijiro. Nobu l vedea cteodat, cnd venea
n vizit la reedina Kitaoka. Un tnr ndesat i btios cu gtul gros i brbia ieit, care i inea
mereu pieptul scos n afar, ca un coco gata de lupt. Fa de Eijiro era ct se poate de umil, dar pe
servitori i trata ca pe nite cini.
Am vzut pe cineva acolo, lng zid.
i vocea arogant a lui Yamakawa i era familiar. Recunotea uor inflexiunile aspre ale graiului din
Satsuma.
Atta sake i-a afectat vederea, prietene. Grbete-te. Urc-te la loc n ric, dac vrei s mai
ajungem la Ceainria Daimonji. Am pus prinsoare pe un yen, sper c n-ai uitat!
i spun sigur c am vzut pe cineva, sau ceva.
Acu o s spui c era un spirit-vulpe.
Spirit-vulpe? Mai repede un ho, un ceretor de-la din nord. Kitaoka ar trebui s pzeasc mai
bine locu. D-te jos i hai s aruncm o privire prin preajm.
Nobu i inu suflarea cnd nite picioare ncepur s loveasc la nimereal iarba de deasupra locului
unde-i inea capul, aruncndu-i valuri de pmnt peste fa. O mic vietate trecu n goan prin partea cea
mai de jos a anului. Vocile se ndeprtau ndreptndu-se dincolo de drum. narii bziau i nu
departe se auzi iptul unei bufnie.
Jubei i nclet pumnii mari, i un alt val de mizerie se abtu asupra lor.
Ticloii, mormi el. Sunt numai doi i nc bei. Haide s le bgm spaima n oase. A trecut prea
mult de cnd nu mi-am mai nvineit pumnu pocnind o cpn d-asta din Satsuma.
i fcu o micare de parc ar fi fost ct pe ce s ias din an.
Oprete-te, mormi Nobu, lovind uor cu palma un nar care poposise pe bra. Sigur trebuie s fie
mai muli pe aici, pe-aproape.
Jubei mri nencreztor.
De cnd dai napoi n faa unei lupte? Nu eti tu flcu care era att de nverunat s intre pe
pmntul lui Kitaoka?
Nu fi nesocotit. Nici mcar nu ai arm la tine, zise Nobu amintindu-i povetile frailor lui despre
Jubei i apucturile lui btioase. Nu uita c trebuie s ai o mndrie a ta. Cum ar fi s ne ncierm ca
nite btui de rnd? Yasu s-ar nfuria peste msur.
Totui, Jubei avea i el ntr-un fel dreptate. Nu avea nici o noim s se caere peste zidul reedinei i
pe urm s refuze lupta cu doi tineri beivani. Problema lui era alta: erau oameni din acelai neam ca
Taka i asta i fcea cumva s-i fie i lui apropiai. i era greu s mai mprteasc ura oarb pe care le-
o arta Jubei. Cltin din cap buimcit. Vraja pe care fata o aruncase asupra lui i vlguia spiritul de
lupt i l transforma ntr-o persoan fr voin, molie.
n aer se auzi un rgit, apoi un sughi. Vocile se apropiau din nou. Brbaii din Satsuma se ntorceau.
Ce-i spuneam eu? Nu e nimic pe-aici.
Doa un moment.
Paii se traser att de aproape, nct mirosul de sake al respiraiei celor doi le ajungea la nas. Nobu
se strnse tot cnd auzi fonet de rufrie apretat i nite mini care bjbiau. Urm un sunet repezit ca de
cascad i aerul se umplu de duhoarea urinei. i ncrei nasul cnd vreo civa stropi ajunser pn la el
i-l picar pe fa. Cel puin ticlosul nu se uurase chiar n capul lor.
i spun sincer, m-apuc nebuneala s-mi tot frec clciele pe-aici, zise vocea lui Yamakawa. E
bine i frumos s hlduim prin Yoshiwara, cum fceau bandiii ia nordici de nimic nainte s ne
descotorosim de ei. Da nu e o via de brbat.
Totui, tiu c i-am nvat noi minte, nu? Castelul Aizu, i-aduci aminte? Aa btlie mai zic i eu!
Cineva rse pe nfundate.
Da, i ce de flcri. i-aduci aminte ce mai bubuia totu n jur cnd a explodat depozitul de praf de
puc? Ca un fulger care taie ceru! la da foc n aer liber.
A fost o campanie strlucit. N-am pus sabia la loc n teac dect dup o lun. ncepuse s
putrezeasc de atta snge.
i-aduci aminte de tunurile alea ale noastre?
Cincizeci. Ce mai zgomot!
i garnizoana care ieise la vedere cu capetele rase, fluturnd steagul alb!
O ceat vrednic de mil, nite rnoi pe jumtate mori de foame, aa artau toi. Da, asta numesc
eu treab de brbai. Ce n-a da s vd ceva care s semene a lupt!
Nobu simea c explodeaz de furie. Abia se inea s nu fac un salt i s-i ncaiere pe cei doi. l auzea
pe Jubei bolborosind. i, nainte ca Nobu s-l poat mpiedica, omul sri ca un arc, strignd mnios:
Vrei lupt, ucigai ticloi ce suntei? Uite lupt!
Nobu sri i el n urma lui. Cei doi se ddur napoi cu gura cscat, cu ochii ct cepele, de parc
acele creaturi ar fi nit direct din adncul pmntului, erau demoni tengu sau leuri care se ridicau din
mormnt. Unul dintre ei era Yamakawa, mai mult ca sigur. Nobu recunoscu imediat gtul gros i
ncrunttura tipic a cinelui de lupt. Erau mbrcai cu jachete i pantaloni n stil occidental, ca doi
filfizoni, i dintr-o singur privire observ c nici unul nu avea sabie. Fiind ntuneric, Yamakawa nu
ddea nici un semn c l-ar recunoate pe Nobu. Pe vremea cnd li se ncruciaser drumurile el era doar
un adolescent sfrijit, un biet servitor. Practic, era ca i cum nici n-ar fi existat pentru Yamakawa.
Cellalt brbat avea un aer fragil, o brbie ascuit i un pr care cretea n smocuri, ca blana de
vulpe. Tremura tot.
N-am fcut nici un ru. Lsai-m n pace, zise el cu voce gtuit.
Yamakawa i revenise.
Sunt doar nite rani, prostule, nu fantome. Unul e chiar lepdtura pe care-am vzut-o crndu-
se pe zid.
ran eti tu! strig Jubei. Uciga nemernic! Du-te napoi la cmpurile tale cu cartofi, mojicule!
Poart-te cu respect, cine! Nordici blestemai, tia-mi suntei, nu? Pcat c nu v-am secerat mai
devreme. Am s ndrept lucrurile chiar acum.
ncruntat, Jubei i strnse pumnii i iei amenintor la atac, dominndu-l pe tnrul ndesat din sud.
Repezi un pumn spre Yamakawa. Omul se feri lsndu-se n jos i fcu un pas rapid n lateral, ochii i
scnteiau. Nu prea ctui de puin beat. Mna dreapt i zbur ctre bru.
Atenie!
Lui Nobu i pieri graiul chiar n clipa cnd Yamakawa ridica un bra crnos. La lumina lunii, le apru
n fa o strlucire ca de fulger. Omul din sud inea n mn un pumnal. Cnd se avnt spre ei, scoase un
urlet rzboinic ca un duh prevestitor de moarte i, nainte ca Nobu s poate face vreo micare sau mcar
s strige, l nfipse direct n burta lui Jubei. Uriaul scoase un icnet rguit de parc ar fi fost lovit
zdravn cu pumnul i se ddu napoi cu pai cltinai, inndu-se cu mna de stomac.
ran neobrzat! Asta s-i fie nvtur de minte, ca s nu te mai pui cu brbaii mai buni ca tine!
n timp ce Yamakawa rsucea cuitul n ran i-apoi l smulgea, Jubei czu n genunchi. Printre degete i
se scurgea snge nnegrit, iar faa i se stingea ncet i devenea pmntie. Lumea prea s fi stat n loc.
Nobu se gndi c ochii lui vd luna, pe trei sferturi luminat, iarba nalt care uotea n btaia brizei i
zidul care se pierdea n deprtare. De undeva din interiorul domeniului, se auzea iptul de jale al unei
vulpi. ncremenit de groaz, vedea cum obrajii lui Jubei se scoflcesc, cum i se duc ochii n cap, iar faa i
se transform ntr-o masc a morii. Duhoarea de snge proaspt, de carne mcelrit i maele care
curgeau din burt i ntoarser stomacul pe dos. Icni puternic de parc el, i nu Jubei, fusese lovit.
Yamakawa sttea deasupra lui Jubei, cu un zmbet batjocoritor pe faa lat.
Mare pcat, zise el rnjind. Mi-ar fi plcut s am i sabia la mine, ca s-i ncerc tiul pe gtul tu.
i ridic braul gata pentru o nou lovitur i mritul pe care-l scotea i dezvelea toi dinii.
Un rget sparse linitea. Era vocea lui Nobu. Brusc prinsese din nou via. Sri n calea lui Yamakawa
i se aez n faa lui Jubei, cu picioarele desfcute, aprndu-l. Antrenamentele pe care le fcuse i
spuneau cuvntul. Cnd lama tioas se ls n jos, nfc ncheietura groas a lui Yamakawa i o rsuci
cu toat fora, folosindu-se de avntul atacatorului pentru a ndrepta pumnalul n direcia opus.
Yamakawa era voinic, iar Nobu era subirel, dar furia i suferina i ddeau puteri. Se ncletar pre de
o clip nainte ca Nobu s simt lama alunecnd drept n pieptul lui Yamakawa.
Cnd mna lui Yamakawa i slbi strnsoarea, omul se cltin, iar Nobu i smulse pumnalul din mn
i ncepu s-l ciopreasc cu nverunare, spintecnd oase, cartilagii i carne. Sngele nea i din faa
i din pieptul omului. Cu un uierat prelung de plmn strpuns, brbatul din sud se mpletici i se prbui
la pmnt horcind.
Undeva n spatele lui Nobu se auzi un ipt sugrumat. Cellalt brbat se uita fix la el, cu ochi mari. Pai
grbii se ndreptau acum spre ei: se apropiau celelalte rice.
Jubei! strig Nobu! Haide s plecm de-aici.
Jubei se trse puin mai ncolo, dup care czuse pe o parte. Zcea ntr-o balt de snge. Nobu i
strecur braul pe sub umerii lui i ncerc s-l ridice, dar omul era doar o mas inert. Mai fcu o
ncercare, dar Jubei atrna prea greu. Avea ochii deschii. Nobu duse o mn n dreptul gurii lui Jubei.
Nici urm de suflu, nimic.
Se uit n jur cu priviri frenetice. S-l abandoneze acum pe Jubei ar fi nsemnat s-l trdeze de dou ori
la rnd, dar nu avea de ales. Dac ovia, i pentru el avea s fie moarte sigur. Gfind spasmodic, se
rsuci i o lu la goan, cu inima bubuind i gura uscat. Respira n hopuri. Abia contient de locul unde
se afla i de direcia n care se ndrepta, fugi aa orbete pn cnd se deprt mult de drum, de zidul
rece i de cumplita scen a morii. Pe urm se chirci la pmnt, czu n genunchi i ncepu s plng n
hohote.
Jubei era mort i vina i aparinea doar lui. l rnise i, probabil, l omorse pe Yamakawa, dar asta nu
nsemna nimic. Nu se putea gndi dect la Jubei la Jubei mort. i lu minile de pe fa i le privi
erau sfiate i lovite zdravn, iar el era scldat n sudoare i snge.
n toat grozvia se simea clar mna zeilor, i zise el, btrnii zei fioroi care protejau clanurile de la
nord. tia c ntovrindu-se cu fata din Satsuma comitea o crim de neiertat, dar mersese mai departe
fr s-i pese. Iar acum zeii l luaser pe omul acela bun i credincios, l jertfiser pe Jubei ca pedeaps
pentru trdarea lui Nobu.
Nu pe Jubei! Pe mine trebuia s m luai! strig el cu slbticie, fr s in cont c ar putea fi auzit.
Ca un fel de rspuns al zeilor, se strni din senin o pal de vnt care agit crengile copacilor. Btaia
valurilor de pe rmurile golfului Edo ajungea pn la urechile lui.
Constat c se afla n faa templului Sengaku. Poarta exterioar cu acoperiul ei ascuit, mbrcat n
igl, se proiecta ntunecat pe cer. Cei patruzeci i apte de samurai fr stpn nmormntai acolo
preau s se ridice din mormnt, plutind deasupra lui n semn de mustrare aspr. Nu trecuser mai mult de
cteva zile de cnd intrase acolo alturi de Taka i se dusese iar s o caute, chiar n noaptea aceea o
inuse n brae, o atinsese. Iar acum zeii i dduser un avertisment cumplit. Nu avea de ales. Va trebui s
renune la ea pentru totdeauna. Moartea lui Jubei i reteza pasiunea interzis cu precizia sabiei mnuite de
un clu.
Jubei, Jubei cel mereu loial, care scpase nevtmat din attea i attea btlii, i gsise sfritul n
an, ntr-o ncierare lipsit de orice sens. Va trebui s le dea de veste frailor lui. O s le spun c
plecaser amndoi ntr-o misiune nesbuit i fuseser atacai de brbai din Satsuma. Era oarecum
aproape de adevr. Se vor duce dimineaa s recupereze trupul lui Jubei, iar el are s-i asume
responsabilitatea pentru soia i prinii lui i s se asigure c au cele necesare.
Nimeni nu trebuia s afle ntreaga poveste, niciodat. Dar pentru el era o lecie dur.
Ridicndu-i privirea spre cer, fcu un jurmnt zeilor. Avea s-l rzbune pe Jubei. i, cu toate c
simea cum i se rupe inima, jur c niciodat, dar niciodat n-avea s o mai vad pe Taka.

15
Taka tresri n somn i se trezi. Lumina lunii licrea prin paravanele de hrtie, aruncnd sclipiri palide
peste rndurile de aternuturi boite. Pledul subire cu care se acoperea Fujino fusese mpins la picioare.
Fata se uit iute n jur. Una dintre ui era uor crpat i prin deschiztur se revrsa o lumin galben.
Mama ei sttea acolo pe genunchi, murmurnd cu glasul atent i controlat, pe care-l avea atunci cnd se
ntmpla vreo nenorocire.
Taka prinse doar cteva frnturi de cuvinte: Ct de grave sunt rnile?, dar nu reui s deslueasc
rspunsul. Se ridic n capul oaselor. Inima parc-i srise din piept i i duse minile la gur. Strbtut
de fiorul spaimei, se ntreb dac nu cumva era vorba de Nobu. l vzu lunecnd tcut pe sub copaci
asta era ultima imagine pe care o avea. nchise ochii i se rug cu toat puterea s nu i se fi ntmplat
ceva ngrozitor.
Fujino era acum n picioare, ca o umbr mare i linititoare. Aceeai prezen dttoare de siguran
care poposea lng ea n fiecare noapte, respirnd ncetior, aa cum fcea mereu. Taka, Haru i mama
lor dormiser mpreun una lng alta, cu servitoarele ghemuite n apropiere; acum, de cnd Haru se
mritase, nu mai rmseser dect ele dou.
Mcar dac ar putea s i se destinuie cum o fcea cndva, i zicea Taka. De cte ori venea la ea cu
vreo problem, mama tia ntotdeauna cum trebuia procedat. ns de cnd apruser complicaii, cum ar
fi cstoria, mama ncetase s mai fie ntiul ei refugiu. Acum eti pe cont propriu, i zise Taka, iar acest
gnd o fcea s se simt cumplit de singur.
Vedea umbra mamei disprnd n direcia ncperilor ntunecate, n timp ce servitoarele se micau
grbit n faa ei, luminndu-i calea. Taka trase repede o jachet de bumbac peste yukata i o lu la fug n
urma lor. Cnd se apropiar de holul mare de la intrare la urechi i ajunser voci masculine agitate,
strignd de-a valma.
Mai muli brbai se mpingeau s intre i vestibulul cu pmnt pe jos ncepea s se umple de lume.
Taka recunoscu siluetele grzilor care patrulau pe domeniu jachete i pantaloni largi, puti n mn,
chipuri care, n lumina lampioanelor, preau mti diavoleti. Erau i civa dintre prietenii lui Eijiro
printre ei. Ea credea c se duseser cu toii la Yoshiwara, dar iat-i napoi, cu obrajii nroii de atta
sake, dar cu priviri grave de parc un oc zdravn i-ar fi trezit din beie.
Aveau un aer pe care Taka nu-l mai vzuse din zilele demult apuse de la Kyoto, cnd se duceau lupte
pe strzi nu mai erau nite biei rsfai, de bani gata, care nu aveau altceva de fcut dect s bea, s
se plng i s curvsreasc, ci brbai aleri, pe muchie de cuit, gata de lupt. Unii i mustrau pe
paznici, de parc toate amabilitile sociale fuseser brusc uitate.
n ntunericul curii apreau lampioane care se legnau uor, dincolo de cercul de lumin. Siluete
ntunecate se micau de colo-colo i se auzeau voci ssind:
Atenie! Lsai-l jos, ncetior. Stop! Vezi s nu-l izbeti!
n aer plutea un miros de carne care-i ntorcea stomacul pe dos i care i se prea ciudat de familiar. O
clip mai trziu, Taka l recunoscu fr nici un dubiu. l tia tot din acele vremuri petrecute la Kyoto era
mirosul de snge, de ran deschis.
i dorea cu disperare s afle ce anume se ntmplase. Abia trecuser cteva ore de cnd Nobu se
strecurase n interiorul reedinei s o vad pe ea; dar nu cuteza s spun un cuvnt. Coincidena era prea
mare.
Unul dintre prietenii lui Eijiro se uita de jur mprejur cu priviri hituite. Taka nu-l plcuse niciodat.
Era un individ neatrgtor, care o tot scia pe Okatsu. Taka tresri cnd se uit mai bine i vzu n ce
stare se gsea omul. Avea faa i prul acoperite de mizerie i de snge, iar jacheta elegant, n stil
occidental, atrna pe el sfiat. Czu n genunchi n faa mamei ei i i aps fruntea de pmnt.
Ne ier-iertai c v-am tul-tulburat la la ora asta, se blbi el.
i ridic privirea. Ochii i ieeau din orbite de parc ar fi fost un iepure speriat, iar faa lui mai
mereu palid era acum cenuie.
Nu-i face griji, Suzuki, zise mama fetei energic. Unde este Eijiro?
Se n ntoarce chiar acum, aa sper. I-am trimis vorb s vin repede. Am pus prinsoare, adug
el dnd din mini cu un aer neajutorat. Am luat-o pe trasee diferite ca s vedem cine ajunge mai nainte la
Yoshiwara, dar
Se auzeau strigte: Facei loc! Dai-v la o parte! Un grup de brbai i croi drum prin mulime.
Abia ndrznind s respire, Taka se ridic pe vrful picioarelor, ncercnd s priveasc printre capetele
celor din jur.
Cineva respira greu i gemea nbuit. Suzuki ip:
ncet! Avei grij!
Taka i nl capul i zri nite haine rupte, mbibate de snge. Duhoarea i fcea grea. Oricine ar fi
fost omul purtat pe sus, era foarte grav rnit. Avea haine croite dup moda occidental. Fata mai reui s
deslueasc un piept lat i nite picioare musculoase. Scoase un oftat de uurare i nl o rugciune
tcut de mulumire. Omul rnit nu era nalt i deirat, nici nu era mbrcat n haine de bumbac care
preau de mprumut. Nu era Nobu.
Cei care duceau trupul i lepdar sandalele n faa marii sli de primire i l aezar pe rnit pe
saltelele care fuseser ntinse acolo. De pe targa improvizat picura snge i un uvoi rou nchis se lea
pe suprafaa saltelelor. Servitoarele aduceau lmpi i le aezau n jurul lui.
Taka se uit la faa omului rnit i i ndeprt imediat privirea, ngrozit. Era vineie i moale ca un
fruct strivit, mnjit de snge, cu fii de carne zdrenuit n loc de obraji. Un ochi era att de umflat,
nct abia se mai vedea, cellalt avea o privire fix i ceoas. Minile groase erau strnse peste piept de
parc omul s-ar fi strduit din rsputeri s nu se desfac n buci. Printre degete i se scurgeau ncet dre
de snge.
Uurel, Toshi, uurel, zise unul dintre cei care-l aduseser pn aici.
Taka icni uluit. Nu era cu putin. Nu putea fi Toshi Toshiaki Yamakawa, prietenul cel mai apropiat
al lui Eijiro.
Fujino se apropie de el, rspndind n jur o senzaie de calm. Brbaii se ddur napoi ca s-i fac
loc, de parc, precum odinioar Taka, tiau c totul avea s fie bine acum c ea se afla aici. Mama ei se
ntoarse spre servitoarele care se nvrteau de colo-colo, nelinitite.
Okatsu, du-te s-l aduci pe doctorul Fujita. Omoto, gsete-l pe inspectorul Makihara. Fuga!
Se ls pe genunchi lng Yamakawa i i puse ncetior mna pe braul lui, ncurajator.
Ai s-i revii, Toshi, zise ea pe un ton calm. Stai linitit. O s te punem noi pe picioare ct ai clipi.
Brbaii schimbau priviri ntre ei. Nimeni nu se ncumeta s spun nimic.
Servitoarele soseau n graba mare cu vase pline de ap clocotit i crpe nclzite, ngenuncheau lng
Yamakawa i i tamponau uurel rnile. Altele ncercau s opreasc sngele care curgea, rupnd
cearafuri de bumbac fii, fii i folosindu-le n chip de bandaje pe care le nfurau n jurul
picioarelor rnite. Taka i leg mnecile la spate, stoarse o crp i ngenunche i ea lng el. Se porni
s curee cu delicatee obrazul ct de ct zdravn, tergnd pielea i dnd la o parte prul nclit de
snge, cum fcuse i cu ali brbai rnii pe vremea cnd era copil, la Kyoto.
Ai fi zis c toat vrsarea asta de snge se ncheiase, dar acum prea s o ia de la capt. Vieile lor
panice fuseser din nou tulburate.
Yamakawa scoase un geamt i i mic maxilarul. Cnd respira, din gtlej se auzeau uierturi.
Pierdere de vreme, mormi el, cu faa schimonosit de parc fiecare cuvinel ar fi fost un chin.
Gata, asta e. Sunt terminat.
Suzuki i fcu loc i se aez lng el.
Nu fi prost, Toshi. Doctorul e pe drum. Doctorul Fujita, care-i peticea pe oamenii notri pe cmpul
de lupt. Nu renuna. Mai ai de luptat. O s-i aranjm noi pe tia din nord o dat pentru totdeauna. O s
ucidem toat ceata.
Pai grbii pe drumul din faa casei, roi care naintau huruind i o ric trecu iute ca fulgerul pe sub
poart. Chiar n clipa cnd loitrele loveau pmntul, un brbat voinic sri din ea i i croi drum furios
prin mulime, mpingndu-i pe toi cei care-i stteau n cale i zbiernd:
Ce s-a ntmplat? Nu, sper s nu fie Yamakawa, pe toi zeii, nu Toshi!
Czu n genunchi lng silueta nsngerat care zcea pe podea.
M-au terminat, Eijiro. M-au omort.
Glasul lui Yamakawa era stins, dar Taka auzea fiecare sunet. Chipul lui Eijiro devenise pmntiu.
Nu spune prostii. Nimeni n-ar putea s fac una ca asta. Vino-i n fire, omule. Ai mai fost rnit i
alt dat, eti un pui de lele trecut prin multe. Ai s rzbeti.
Cnd se ntoarse, chipul lui era att de rvit de nelinite, nct Taka i feri privirea.
Ce s-a ntmplat? n voce i se ghicea plnsul nbuit.
Yamakawa i nl capul o fraciune de secund:
Oamenii din nord.
Taka i nbui icnetul i ncerc s-i domoleasc btile inimii. Se uit cu ochi mari n jurul ei se
simea de parc ar fi fost un comar. O bnuial ngrozitoare i ncolise n minte, att de cumplit, nct
nici nu ndrznea s dea form gndului. Sigur Nobu nu avea nimic de-a face cu ntmplarea asta cumplit
prin care trecuse Yamakawa? Nu, nu putea fi el cel care l atacase cu atta brutalitate!
i muc buzele cuprins de panic. Poate c ea era cea care adusese nenorocirea asupra casei lor.
Poate c fcuse o greeal ngrozitoare se ntlnise cu el pe ascuns, l ncurajase s vin s o vad, s
intre pe pmntul lor, n casa lor. Crezuse c l cunoate bine de tot, se tiau nc de cnd erau copii, dar
poate c se fcuse vinovat cnd se purtase att de deschis cu el, cnd avusese ncredere deplin n el.
nchisese ochii n faa faptului c el fcea parte din clanul Aizu, c ea i familia ei se numrau printre
dumanii lui de moarte. Avusese ntotdeauna aerul unui om blajin, dar poate c se prefcuse. I-ar fi plcut
s poat discuta deschis cu mama ei, s o ntrebe dac nu cumva se purta ca un copil nesbuit cnd se
lsa aa, dus de valul sentimentelor.
Arunc rapid o privire n jur, temndu-se c cineva i-ar fi putut citi groaza care i se ntiprise pe chip,
dar toi erau cu ochii int la Yamakawa i Eijiro. Nimeni nu-i acorda nici cea mai mic atenie. Era doar
o prezen nensemnat, ea nu conta, era invizibil, la fel ca servitoarele.
Capul lui Yamakawa czu la loc pe saltea i omul se chinui s respire, uiernd dureros, cu faa
contorsionat.
Suzuki. i spune el tot.
Nu mai vorbi, zise Fujino. Odihnete-te!
O s-i gsim, oricine ar fi.
La auzul tonului amenintor al lui Eijiro, un alt fior de spaim o scutur pe Taka.
O s te rzbunm. i jur!
Yamakawa gfia i din gt i ieea un sunet cumplit, ca un horcit. i mic pleoapele, deschise gura
i o nchise la loc. Eijiro i lipi urechea de buzele lui, dar nu se mai auzi nici un cuvnt, ci doar un
suspin prelung, n timp ce ochii lui Yamakawa se nchideau. Trupul i se afund n moalele saltelei, cu
minile nc mpreunate pe piept.
Se ls o tcere teribil. i-apoi se ridic urletul lui Eijiro, printre hohote de plns.
Toshi! Umerii largi se scuturau spasmodic. nduioat, Taka i simi i ea obrajii scldai de
lacrimi.
Dup o vreme, Eijiro i ridic fruntea. Avea ochii nroii i umflai. Se uit n jur cu slbticie i
suferina se preschimb n mnie. Suzuki ngenunchease cu faa lipit de rogojin, de parc el ar fi fost
cel care murise.
Ce s-a ntmplat, Suzuki? Spune-mi! Ce s-a ntmplat?
Suzuki i ridic privirea. Avea ochii goi. Taka nici nu tia dac s ndrzneasc s asculte ce avea
omul de spus. Inima i bubuia n piept. S presupunem c era vorba chiar despre Nobu. Eijiro l-ar ucide
pe loc. i pe ea la fel.
Nite oameni din nord, gemu Suzuki. Cum a spus Toshi. Din nord.
Vino-i n fire, Suzuki. Ai mai vzut oameni murind. Vreau s aud totul acum, nainte de venirea
inspectorului. Haide, spune ce ai de spus.
Suzuki privea agitat n toate prile, de parc ar fi fost hituit.
Mergeam de-a lungul domeniului i au nit din pmnt.
Din pmnt? Crezi c sunt idiot?
Eijiro imit critul strident al vocii lui Suzuki, ncruntndu-se. Pe Suzuki l apuc tremuratul.
Era ntuneric. Am am crezut c sunt stafii.
Prostule! Eijiro i izbi pumnul masiv de podea.
Nite tipi uriai, continu Suzuki sfidtor. Cel puin trei sau patru, poate cinci. Din nord, cu
siguran. Se cunotea dup accent. Oameni dumnoi din nord.
i ce spuneau?
Ticloi din sud, chestii de genul sta. Au srit pe noi.
Trei sau patru brbai uriai. Taka i inuse respiraia. Acum rsufl adnc i i desclet pumnii.
Deci nu fusese Nobu. Greise cnd se ndoise de el. Se simea att de uurat i de fericit, nct avea
impresia c o las puterile. Dar atunci cine comisese o asemenea crim odioas? Pe urm, i aminti ce i
spusese Nobu despre tot felul de blestemii care se coceau. Nu fusese foarte atent era prea fericit s-
l tie acolo lng ea , dar acum se trezi dintr-odat foarte nfricoat.
Eijiro i arunc o privire crncen lui Suzuki.
Dar tu ai scpat nevtmat. Unde-i sunt rnile? Yamakawa era un soldat mai bun ca tine, mult mai
bun. El e cioprit de sus pn jos. L-au dobort pe el, i nu pe tine?
Ei erau ci-cinci i noi eram d-do-doi, zise Suzuki blbindu-se din nou.
N-ai srit s-l ajui?
Abia am scpat cu via. Eu l-am rnit pe unul i Yamakawa l-a sfrtecat pe altul. Am mpins leul
n an un monstru, mare ct un lupttor de sumo. Eu m luptam cu altul, pe via i pe moarte, cnd
ceilali s-au repezit grmad asupra lui Yamakawa. S-a luptat cu ei ca un demon l tii doar , dar erau
trei contra unu. Nu avea nici o ans de izbnd. Ceilali prieteni ai notri se aflau undeva n urm. Au
aprut tocmai cnd el cdea, dar bandiii o luaser la goan.
Fruntea grea a lui Eijiro era tot ncruntat.
De ce ar lua-o la goan nite tipi ca ia? De ce n-au srit pe voi toi?
Suzuki l privi drept n ochi.
S-au dus int la Yamakawa. Preau s tie exact pe cine trebuie s atace.
Eijiro czu pe gnduri un timp, dup care ddu din cap, de parc n mintea lui piesele jocului ncepeau
s se aeze la locul lor.
Zici c erau nite brbai uriai care l cunoteau pe Yamakawa. Vorbea lent, cntrindu-i fiecare
vorb: Atunci nici gnd s fie oameni dumnoi venii din nord i sta n-a fost un atac la ntmplare.
Probabil c i-au luat accent din nord ca s par mai autentici. Eijiro arunca priviri fioroase de jur
mprejur: Nu. Erau ucigai, ucigai pltii. Poate c veniser dup mine, dar l-au omort pe Yamakawa.
De-aia nu te-ai ales tu nici mcar cu o zgrietur, Suzuki. N-aveau timp de pierdut cu tine.
Urmar schimburi iui de vorbe optite ntre brbai. Toi ddeau din cap n semn de ncuviinare.
Nu vedei cum stau lucrurile? zise Eijiro ridicnd glasul. Tata strnge o armat. Satsuma este
practic un stat independent. Toat lumea a i plecat, barcile militare sunt pe jumtate goale brbaii
din Satsuma s-au ntors la Kyushu. i uitai-v la noi nesbuiii cum inem ntrunire chiar n casa
noastr! Erau ageni ai guvernului, e limpede ca lumina zilei. Printre noi s-au strecurat spioni.
Se uit crunt la brbaii din jur, care i triau picioarele, se holbau acuzator unul la cellalt i
fceau parad privindu-l pe Eijiro drept n fa, ca i cnd i-ar fi spus: Nu te uita aa la mine. Nu eu sunt
trdtorul.
Taka ncerca s-i neleag raionamentul. Logica lui nu prea o convingea, dar probabil avea dreptate.
Se spune c brbaii se pricep la asemenea lucruri.
Eijiro i cobor privirea spre trupul vtmat, ascuns acum sub un cearaf care se i nnegrise de snge.
O s-mi lipseti, Toshi, prieten drag. Pe toi zeii, chiar o s-mi lipseti. Erai cel mai bun dintre noi!
i ngrop faa n mini. Cnd i ridic iar privirea, pe chip i se citea o hotrre de nestrmutat.
E doar nceputul, zise el linitit. Ne vneaz pe toi, unul cte unul. i continu, cu un aer i mai
ncpnat: E o sinucidere s rmnem aici.
Se rsuci n loc: Mam, spune-le servitorilor s ne fac bagajele i s ne rezerve bilete de cltorie. O
s plecm imediat ce gsim o cuet goal i dumneata, i Taka, i toi cei din cas. Facei cum credei,
biei, dar eu v sftuiesc s v alturai. Tata are nevoie de voi toi, cei din Kyushu.
Taka icni i se ls pe genunchi. S plece de la Tokyo acum, cnd Nobu abia se ntorsese iar n viaa
ei? Nu mai departe de seara aceea se fgduiser unul celuilalt. Nici n-ar avea cum s tie unde s-a dus i
cum s mai dea de ea.
Nici unul dintre ei nu mai pusese piciorul n Kyushu. Or fi fost prietenii lui Eijiro din Satsuma, dar ea
i mama ei sigur nu erau de-ale locului. Erau vlstare de Kyoto, nvate cu tot confortul de la ora. Ar fi
ca doi fluturi gingai rtcii n acel inut aspru de frontier. Taka nici nu era foarte sigur c tatl lor i-
ar fi dorit s le tie acolo.
Dar s-l contrazici pe Eijiro acum ar fi fost o dovad de nesbuin. Mai bine s atepte pn
dimineaa, cnd suferina se va mai ostoi, iar ororile nopii i vor pierde din intensitate. El era nclinat
spre afirmaii melodramatice, ca atunci cnd spusese c i alungase pe btuii din Yoshiwara de unul
singur. Cu puin noroc, are s-i vin mintea la cap i s-i dea seama c nu era nevoie s plece sau nu
toi, n orice caz, nu Taka, i nici Fujino. Mama o s stea de vorb cu el.
Pe urm i ddu seama c, dac se duceau la Kyushu, Fujino va trebui s ntrerup orice negociere cu
Masuda-sama. Era ca i cum deodat i se oferea n dar ocazia de a se debarasa de acest mariaj ngrozitor
un dar al zeilor. Doar c alegerea se arta crud s plece la Kyushu i s-l piard pe Nobu sau s
rmn aici i s se mrite.
Oricum ar fi fost, hotrrea nu inea de ea. Mama ei n-ar fi anulat cstoria nici n ruptul capului. Nici
n-ar fi avut cum. O asemenea atingere adus reputaiei cuiva era de neconceput.
Fujino sttea pe genunchi lng trupul lui Toshi, cu faa ncremenit ntr-o masc fr expresie. Dup
felul n care i inea umerii i i strngea gura cu ncpnare, Taka vedea clar c mamei ei nici prin
gnd nu-i trecea s se lase trt departe de Tokyo. Dac ar fi chemat-o generalul Kitaoka, s-ar fi pornit
la drum pe loc; dar el n-o chemase i ea n-avea nici o intenie s o ia la goan, ca un cel cu coada ntre
picioare.
Taka i lipise palmele una de alta i le inea strns. Simea c-i plesnete capul de attea gnduri.
Aparent, chiar cstoria de care se cznise n fel i chip s scape s-ar putea dovedi salvarea ei; i-ar
permite s rmn la Tokyo. Ar face bine s nu se mai arate att de fi pornit contra lui Masuda-sama,
i mai bine i-ar pune mintea la treab s gseasc soluii de amnare a ceasului ru. Pe primul loc, erau
studiile. Trebuia s duc la bun sfrit anul colar. Pn acum nu cutezase niciodat s o pcleasc pe
mama ei. Era mult prea perspicace. Dar acum va trebui s ncerce.
i, ct vreme se afla la Tokyo, va putea s-l vad pe Nobu. Curnd el are s-i trimit cumva o veste,
are s se care pe zid i are s se strecoare iari prin grdini ca s o ia prin surprindere cnd va rmne
singur pe verand. i au s gseasc ei o cale prin care s-i poat duce viaa mpreun.
PARTEA A III-A

Nord i sud

16
Luna a noua, Anul obolanului, al noulea an al epocii Meiji (octombrie 1876)

Hai! Hai!
ipetele rguite anunau apropierea unui convoi de cai de povar animalele forniau i i legnau
crupele urcnd dealul, rupeau rmurele i striveau frunze sub copite n micarea lor anevoioas, de-a
lungul potecii nguste. Alegnd cu grij un loc unde s-i pun piciorul, printre urme de copite pline ochi
cu ap puturoas, Nobu se lovi cu degetele de un ciot i bombni. Sandaua de paie tocmai se rupsese.
Spatele lat al fratelui su Yasutaro se fcea nevzut chiar atunci n susul potecii.
Ateapt!
Se ghemui, arunc sandaua rupt pe marginea drumului i scoase una nou din balot. Pierduse irul
sandalelor pe care le tocise pe drum.
Yasu se sprijinea de trunchiul unui copac, lsndu-i toat greutatea pe piciorul bun, i-i freca fruntea
cu dosul minii. Avea faa mnjit de noroi.
Nu are cum s mai fie mult de mers, mormi el.
Pornir imediat la pas mergnd pe lng crare, ca s lase cale liber irului de cai nfierbntai cu
poverile lor uriae.
Era toamn n toat puterea cuvntului. Dup cldura dogoritoare a verii, se porniser ploile toreniale
din sezonul taifunurilor. La Tokyo copacii abia ncepeau s-i schimbe culoarea, dar aici, n nord, i
pierduser aproape toate frunzele.
Acum, n luna a noua a calendarului, Nobu i colegii lui cadei primiser de la armat cteva zile
libere pentru Srbtoarea Primelor Fructe. Nimeni nu tia prea bine ce se ntmpla n sud, dar toi
bnuiau c avea s urmeze o chemare la arme i se ivise ocazia potrivit ca fiecare s primeasc
binecuvntarea printeasc, nainte de a porni la lupt. Nobu avea un motiv n plus pentru lungul drum
ctre nord. Trebuia s duc la bun sfrit o ndatorire anume, un ultim gest pe care-l avea de fcut pentru
Jubei, prieten de ndejde pentru ei toi.
n clipa cnd evenimentele verii i invadar iar memoria, chipul i se schimonosi, se lovi cu pumnul n
palm i scoase un geamt puternic. De capul lui prin ora, departe de colegi, lipsit de disciplina i
organizarea vieii de armat, o luase razna de-a binelea. Doar aa i putea explica lucrurile ngrozitoare
pe care le fcuse. Se pierduse cu totul, se lsase purtat de sentimente. Dac tnjea att de mult dup o
femeie, ar fi trebuit s se duc la o profesionist, s plteasc pentru o noapte de plceri, dup care s-i
vad de drum i s dea totul uitrii, cum fceau ali brbai, cum ar fi fcut orice om cu un dram de bun-
sim i zicea n sinea lui. n schimb, el se lsase dus de nas ca un cal de povar, trt de dorine
ruinoase deloc vrednice de un samurai i ajunsese s umble dup o fat care nu putea s-i aduc altceva
dect npast. Ba chiar se crase pe zidul unei reedine inamice. Fusese nebunie curat, o cutase cu
lumnarea. Era un capitol ngrozitor, umilitor din viaa lui i fcuse foarte bine c l lsase n urm.
Rezultatul cu neputin de schimbat al nesbuinei lui fusese moartea lui Jubei. N-avea s uite acea
noapte cumplit ct va tri. Dup ce fugise de la locul ncierrii, reuise s se adune ct de ct i
ajunsese ncet, poticnit, pn la casa lui Yasu. mpreun tocmiser o ric i se duseser n graba mare
napoi la drumul singuratic de pe lng reedina Kitaoka, rugndu-se ca trupul lui Jubei s nu fi fost
sfiat n buci de cinii slbatici. Rtciser n susul i n josul zidului lung i anost, n timp ce Nobu
ncerca s-i aminteasc exact unde avusese loc ncierarea. n cele din urm, descoperiser pmntul
nnegrit i iarba strivit sub picioare.
Gsiser trupul lui Jubei, nc ntreg, dar rece, eapn i greu, l transportaser acas, iar n ziua
urmtoare chemaser un preot s se ocupe de ritualuri. Apoi trimiseser scrisori n inutul de nord,
aducnd la cunotina familiei moartea lui Jubei. Frailor lui nu li se pruse nici ciudat, nici de necrezut
faptul c el i Jubei se luaser la ncierare cu nite brbai din Satsuma, i-atunci lui Nobu i se luase o
mare piatr de pe inim. Cu dou firi aprinse ca ale lor, nu era surprinztor c dduser de belea, mai
ziceau fraii. Drept care nici nu-i puseser multe ntrebri, iar el nu fusese nevoit s spun prea multe
minciuni.
Yasu i comunicase ncruntat, n calitate de frate mai mare i prieten al lui Jubei, c va trebui s duc o
parte din cenua lui Jubei i s o nmneze prinilor acestuia, i asta cu prima ocazie. Aa se cdea.
Yasu urma s mearg cu el. Nici nu se punea problema s cltoreasc de unul singur i, n plus, fratele
mai mare voia s-l revad pe tatl lor i s se nchine la mormntul familiei.
Mica urn cu cenu din balotul pe care-l ducea Nobu i atrna greu pe umeri, i cu fiecare pas i
amintea tot ce fcuse.
Dup apte zile cei doi frai erau tot pe drum. Cnd plecaser de la Tokyo, Marele Drum al Nordului
era un bulevard mrginit de cedri i pavat cu lespezi de piatr mturate cu grij, suficient de lat i de
neted pentru ricele care zngneau n sus i-n jos strnind praful. Odat ajuni la inuturile muntoase,
drumul se tot micora pn cnd se fcea un fga noroios care nainta unduitor prin desiul pdurilor,
peste viroage abrupte cu pini care se nlau n unghiuri imposibile deasupra malurilor. Cltorii avui
naintau trgnat, cocoai pe clui ncpnai pe care rndaii, lac de sudoare, i tot bteau i i trau
de drlogi, dar toat lumea, negreit fie c mergea pe jos, fie c era clare , se mica n acelai ritm
lent, pentru c nu avea de ales.
Aici n zon se aflau printre prieteni care erau plini de nelegere fa de cauza celor din nord, iar
noaptea trgeau la cte un han de la marginea drumului sau se adposteau la vreun fermier cumsecade. n
ziua aceea porniser la drum nc din zori, urcnd pe o potec ngust de munte care erpuia la nesfrit
n sus, prin perdeaua de cea, iar din gur le ieeau aburi iute risipii n aerul ngheat. Strbtuser
poriuni cu vegetaie mbibat de ap, clcaser peste frunze uscate, ocolind stncile i blile i lund
seama la convoaiele de cai care duceau poveri grele. Din noianul de crengi de deasupra lor, alunecau
frunze nglbenite care pluteau de jur mprejur.
Cteodat prindeau din urm iruri de ali cltori sau depeau btrnele aduse de spate, care naintau
chioptnd cot la cot. n aerul tare de munte, vocile lor sunau strident. Cnd i cnd, i fcea apariia
cte un curier cu picioare crcnate, dezbrcat aproape pn la piele, doar cu o fie de pnz n jurul
coapselor, ducnd cutia cu scrisori bine legat de umrul pe care pielea se bttorise, srind din piatr n
piatr i strignd: Facei loc, facei loc! Deasupra lor, maimuele se ghemuiau pe ramuri, scond ipete
stridente, iar cerbii slbatici fugeau n salturi spre adncul pdurii. Amndoi i legaser clopoei n jurul
gleznelor i pocneau mereu cu beele de stnci, ca s in la distan urii i porcii mistrei.
Nici mcar antrenamentul militar al lui Nobu nu reuise s-l pregteasc pentru mersul pe jos, din zori
pn la cderea serii, zile-n ir. Renunase la cizmele soldeti greoaie i le nlocuise cu sandale de
paie, dar tot avea picioarele pline de btturi i la degetul mic tocmai i apruse o bic nou, care-l tot
nepa. Cu toate astea, se simea fericit c era departe de strzile aglomerate din Tokyo, c se gsea sub
cerul liber i n mijlocul naturii.
l dureau picioarele att de tare, nct se ntreb ct se poate de serios dac o s ajung vreodat pn
n vrf, cnd, dintr-odat, copacii ncepur s se rreasc, apoi iei de sub baldachinul de frunze i se
trezi mngiat de razele unui soare strlucitor. Yasu i aruncase balotul pe pmnt i sttea pe o stnc,
trgndu-i sufletul. i nl privirea spre privelitea din zare.
Uit-te la munii ia, zise el respirnd precipitat i cltin din cap. Nici mcar nu-i recunoti. Acolo
e Aizu, sunt munii din Aizu. Muntele Bandai, unde praful auriu sclipete pe frunzele de bambus.
Nobu i duse o mn deasupra ochilor. Departe, la picioarele lor, se ntindea o cmpie de un maroniu
uscat, iar pe deasupra ei se mica un noian de umbre. Din loc n loc se iveau movile ca nite uriae
muuroaie de crti, cu pete n nuane tomnatice galben, rou i portocaliu. n deprtare, sclipind pe
fundalul cerului, erau rnduri-rnduri de muni, precum coifurile unei armate n mar. Avea zece ani cnd
i prsise inutul de batin. i amintea cum chiopta prin zpad ntr-un ir lung de refugiai, n
picioarele goale, cu nite zdrene pe el, sugnd de zor o piatr ca s ncerce s-i domoleasc senzaia de
foame. Nu vzuse nimic, nu bgase de seam nimic, singura lui preocupare era s se in aproape de tatl
lui.
Yasu i ridic privirea. Nobu nu-l mai vzuse zmbind de pe vremea zilelor de mult apuse din Aizu.
Prea mai tnr, era de-a dreptul frumos:
Trecem de barier, traversm rul Abukama. Pe partea stng munii falnici din Aizu, pe partea
dreapt inuturile Iwaki, Soma i Miharu, declam el.
Nobu bg de seam imediat limbajul arhaic i cadena. Era un citat dintr-o veche oper literar.
Cu ct se deprtau mai mult de Tokyo, cu att mai uor devenea pasul lui Yasu. chiopta n
continuare, asta n-avea s se mai schimbe vreodat, dar nu mai era tras la fa, nu mai avea aerul acela
hmesit, disperat. Purta hain i pantaloni peticii, strni pe picior, exact ca un ran, dar i lepdase
supuenia de cine btut i avea ntru totul inuta samuraiului mndru, aa cum ar fi trebuit s fie dac
soarta i zeii nu s-ar fi mpotrivit. Era din nou el nsui. Acum ar fi trebuit s fie un brbat al crui cuvnt
s aib greutate pe domeniul lor, i zise Nobu, un nvat sau un poet sau un maestru al spadei. Dar zeii,
sau oricine ar fi fost cei care hotrau destinele omeneti, aveau pentru el un cu totul alt plan.
Pe aici a venit Matsuo Basho, zise Yasu cu ochi strlucitori. Dac ai fi crescut n Aizu i ai fi avut
parte de o educaie aleas, aa cum s-ar fi cuvenit, i-ai fi purtat i tu vorbele n inim. Au trecut aproape
dou sute de ani de atunci. Se ndrepta spre nord, ca i noi, cu un ciomag n mn, un balot i o plrie de
rogoz pe spinare i, n timp ce mergea aa, scria haikuuri despre peisaj, sau despre vreun eveniment
istoric petrecut aici n zon, sau despre o floare, o plant, o insect despre orice i strnea imaginaia.
A scris chiar i despre propriile gambe, povestind ct de subiri erau. A inut un jurnal de cltorie i l-a
numit Drumul ngust ctre inima nordului. Veneau oameni de la mare deprtare, se aezau la picioarele
lui i compuneau haikuuri. Suspin adnc.
i eu scriam haikuuri. mi petreceam dup-amiezi ntregi cu prietenii beam, stteam de vorb i
compuneam versuri legate. Acum sunt doar soldat. Nu, nici mcar asta nu mai sunt.
i pironi privirea pe pmntul pietros de parc s-ar fi ateptat s vad scrise acolo cuvintele lui
Basho, dup care i ridic iar ochii. Soarele nclzea vrfurile nzpezite, dndu-le o strlucire de
armur.
Pata aia cenuie de la captul vii, zise el mijindu-i ochii pn cnd ajunser ca dou fante, s-ar
putea s fie Aizu sau poate e doar imaginaia mea. Am citit undeva c brbaii din deert, mori de sete i
tnjind cu disperare dup ap, i nchipuie c vd lacuri i copaci. Poate c la fel se ntmpl i n
muni.
Scrutnd i el zarea, lui Nobu i se pru c zrete fum ridicndu-se de undeva, de la captul ndeprtat
al vii. i muc buzele, ntrebndu-se cam ce fel de cas se ntorceau. nchise ochii i ncerc s revad
n gnd donjonul seme i acoperiurile copleitoare ale Castelului Cocorului Alb nlate deasupra
labirintului de strzi nguste, cu depozitele turtite i negre ale cartierului negustoresc i casele samurailor,
nconjurate de ziduri de culoarea nisipului.
Pentru un rstimp se afl iar n casa familiei, cu ncperile ei numeroase, mbrcat n hakama lui de
copil, cu dou sbii nfipte la bru, alergnd ct l ineau picioarele pe sub poarta cu olane i fronton i
strbtnd curtea, n timp ce un servitor se inea dup el crndu-i crile. Trecea tot ntr-o fug prin
intrarea principal, unde trgeau nobilii n lectic venii s-i viziteze pe tatl i bunicul lui, dup care o
zbughea drept spre aripa rezervat familiei i striga: M-am ntors, apoi arunca din picioare sandalele
cu talp de lemn i intra. Mama, bunica i surorile lui l salutau n genunchi i cu palmele lipite de podea.
Se aeza i el pe genunchi lng foc, cu un aer serios, i le povestea tot ce fcuse la coal n ziua aceea.
i amintea de parc ar fi fost ieri cum se cra n copaci, cum arunca cu bulgri cnd venea iarna,
cum se juca cu prietenii pe strzi printre nmei mai nali dect el; covorul de nea acoperea grdinile i
pmnturile din jurul templelor i se aternea, alb i gros, pe toate acoperiurile. Apoi oraul ncepuse s
fiarb, se pregtea pentru atacul inamic: oamenii se micau n grab nlnd baricade, ridicnd n aer
butoaie cu ap i ngrmdind saltele de paie unele peste altele, ca s arunce ap peste ghiulele de tun i
s mpiedice explozia, brbai care patrulau pe strzi sau mnuiau cu toat seriozitatea sbii i muschete,
exersnd fiecare micare; iar acas, mama i surorile lui care coseau de zor la uniforme.
Dar toate astea se ntmplaser cu mult timp n urm. Nu mai rmsese nimic din toate, absolut nimic.
O amintire spasmodic i tie deodat rsuflarea, ca i cum cineva i-ar fi tras un pumn n stomac. Se
ghemui, bjbind orbete sub pretextul c-i potrivete sandaua, ca s-i ascund lacrimile. Avea din nou
zece ani i sttea acolo pe coasta dealului, ngheat, i urechile i rsunau din pricina rgetului parc
pornit din pntecul unui dragon care scotea flcri pe nri. Sttea cu ochii pe cerul scldat n fumul
stacojiu i negru care se ridica n valuri deasupra oraului. Vzuse limbile de foc. Ar fi vrut s fug
imediat la mama lui, dar nsoitorul lui l apucase de mnec, strignd:
Nu, tinere stpn, nu. Acolo jos nu se poate merge.
Pn n clipa aceea fusese att de naiv, nct nici nu sttuse s se ntrebe de ce, cu o zi nainte, mama
lui l trimisese departe de ora. La drum cu tine, spusese ea. Du-te s stai cu mtuica ta vreo dou,
trei zile, s dai o mn de ajutor la culesul ciupercilor. Oraul era n plin freamt, nici unul dintre
prietenii lui nu mai ieea la joac, iar tatl i fraii lui plecaser de mult spre front. Se nvoise bucuros.
Abia atunci, cnd vzuse cum cerul devine rou strlucitor, simise dogoarea prjolitoare, auzise
bubuitul tunurilor i cnitul nentrerupt al putilor ca nite boabe de mazre care pocnesc n tigaie ,
nelesese totul. l trimisese ct mai departe de cas ca s-l salveze, ca s se asigure c mcar un membru
al familiei avea s supravieuiasc. ns pn la urm, i tatl, i fraii lui scpaser teferi din btlie. n
schimb, femeile se prpdiser toate. Abia dup mai bine de o lun ncetase bubuitul tunurilor i mai
avuseser de ateptat pn cnd trupele de ocupaie s le ngduie oamenilor s porneasc de-a lungul
strzilor distruse, s afle locul unde le erau cndva casele i s scormoneasc prin cenu dup oase.
n ziua urmtoare, cei doi frai pornir la drum cnd se arta prima gean de lumin, i o luar n
direcia petei cenuii de la captul vii. Curnd aveau s se abat de la drumul cel mare i o porneau pe
cel care ducea spre Aizu. ncet, ncet, ngrmdirea de pietre de pe pajitea muntelui ncepea s capete
contururile unui ir de cldiri, dar, orict de atent ar fi cercetat Nobu cu privirea, nu zrea nicieri
Castelul Cocorului Alb. Cnd era mic l vedea mereu, nlndu-se seme deasupra oraului. Dar acum nu
mai era nimic.
Rcia cu piciorul lovind pietrele ntinse de-a lungul potecii.
Nu e aici Aizu. Nu are cum s fie. Ai greit. Am rtcit crarea.
Asta spera el n sinea lui. Cu ct se apropiau mai tare, cu att i era mai team s descopere ce se
ntmplase cu vechea lor cas.
Nu fi ntng, zise Yasutaro ncruntat. Cum crezi c-a putea s uit? sta e drumul spre Aizu. sta e
drumul spre cas.
Nobu nainta poticnit, meditnd ntunecat la casa lui, la familie, la Jubei i la propria lui pasiune
nesbuit pentru Taka, de unde i moartea cumplit a lui Jubei, cnd brusc zri ceva care licrea ntr-o
tuf. Era alb i lucios ca o piatr. Un os de animal, i zise el. Pe urm mai vzu unul i nc unul. Se uit
n jur i tresri. Pretutindeni erau oase, iindu-se din pmnt, prinse n mnunchiurile de iarb, ascunse n
tufe cu flori delicate de toamn mpresurate de estura nc verde a buruienilor, mprtiate n mormane
pe tot ntinsul platoului. Strbteau un loc al morii.
Deodat, Yasu i arunc balotul i plonj ntr-un vlmag de tufiuri, lovind cu picioarele i clcnd
peste ramuri. Se afund n iarba mrunt i deas de la umbra crenguelor i trase afar un obiect rotund,
rupse lujerele i frunzele care se agau de el i cur bine toat mizeria. Era un craniu, un craniu de om,
ptat cu negru i maroniu i verde, dar totui un craniu de om. Mai erau i altele care zceau prin
preajm; prin orbitele goale i prin oasele sfrmate ale calotei ieeau buruieni. Nobu zri i achii de
metal, fii de estur i de piele i o bucat de coif pe jumtate ngropat n pmnt. Oasele fuseser
curate, ns nu se vedea nici urm de pasre sau de cine prin zon. Locul era tcut ca un cimitir.
Yasu se ls pe genunchi i ncepu s scurme frenetic cu degetele n pmnt. Scoase la lumin un lan
i apoi smulse din pmnt o plcu de metal. Sufl peste ea i o cur cu mneca, dup care o nclin
spre lumin.
Daito-koji. Ucis n lupt, ziua a douzeci i noua a lunii a opta, Keio 4, citi el silabisind
cuvintele.
Pstr micul ptrat metalic ntre palme i i ridic minile n rugciune, cu capul plecat. O pasre
trecu ipnd pe deasupra lor.
Daito-koji, zise cu glas rguit. E un nume postum. Nici mcar nu tiu cine era. Preoii ne-au dat
plcue cu nume postume pentru ca orice om care ne-ar gsi trupurile s poat ndeplini ritualurile
cuvenite. i uite ce s-a ales de ei toi, spuse tergndu-i ochii cu mna.
Opt ani? zise Nobu cu rsuflarea ntretiat. Sunt aici de opt ani?
Se cutremur ngrozit. Probabil c cei din sud i craser cu ei propriii mori, i ngropaser undeva,
cumva. Dar aceti brbai din Aizu zceau acolo unde muriser, vduvii de ritualurile care i-ar fi trimis
cum se cuvine pe lumea cealalt. Sufletele lor n-avuseser niciodat parte de odihn. Aerul era ncrcat
de murmurul i fonetul stafiilor.
Dumanii au asediat oraul, zise Yasu. Patru clanuri, patru armate invadatoare. i vedeai ct se
poate de clar, i instalaser tabere peste tot n jur. Nu aveam nici o ans. Ne-am luptat din rsputeri, dar
ei ne-au mpresurat i ne-au mpins spre ora, pe urm spre castel. Au ars oraul din temelii i au ferecat
porile castelului, una dup alta, dup care ne-au inut acolo, s fierbem n suc propriu. Rmseserm fr
mncare, fr ap, fr gloane. Toate crpele au fost tiate ca s facem bandaje. Nu aveam timp nici s
ne ngropm morii, zceau n jurul nostru duhnind. Yasu privea ncremenit n fa, de parc s-ar fi aflat
din nou pe domeniul castelului, nconjurat de leurile prietenilor i tovarilor.
Nobu i nchise ochii. i-ar fi dorit s-i poat astupa i urechile. Cnd dumanul se apropia, el era pe
coasta dealului privind ngrozit la oraul n flcri sau n casa mtuii, ipnd, plngnd i cernd
insistent s se alture familiei. Dar n cele din urm el scpase din dezastru, ntocmai cum plnuise mama
lui.
Voiam s nfruntm dumanul om la om, nu s murim ca urii prini n capcan, zise Yasu. Aa c
ne strecuram afar pe ntuneric i stteam la pnd, narmai cu sbii i arme de foc. Aveam n minte un
singur lucru: s spintecm dumani, ct de muli puteam nainte de a fi omori. Rzbunare divin, aa o
numeam. Eu am fost unul dintre cei nenorocoi. M-am ntors. N-am avut nevoie de numele postum, zise
scuipnd cu obid. Ar fi trebuit s mor aici cu ceilali.
La marginea potecii atrna o plac de lemn, despicat aproape pe din dou, micndu-se n btaia
vntului. Vremea i pusese amprenta astfel nct scrisul era aproape indescifrabil. Nobu se uita cu mare
atenie pe suprafaa ei, cutnd s ghiceasc urmele ideogramelor. Yasu citi cu voce tare mai multe
cuvinte: Avertisment. Acest pmnt lsat neatins pedeapsa cu moartea. Deci asta era. Cei din sud
au ordonat ca trupurile alor notri s rmn nengropate.
Cu umerii lsai, i inea privirea lipit de plcua pe care o avea n mn.
Mcar acest brav soldat, zise el cu voce rguit, mcar el va avea parte de ritualurile cuvenite.
Yasu vorbea printre lacrimi. Daito-koji. Poate eti tu, Denshichi, vechiul meu prieten: Sau poate tu,
Sahei? Sau Gen? Toi ai fost flci curajoi. Suspin adnc. O ntreag generaie care s-a dus.

17
i-au fcut datoria, nimic de zis, mormi Yasutaro, lsndu-se cu toat greutatea pe o stnc i
prinzndu-i capul n mini.
Nobu cltina din cap; era uluit, nc nu-i venea a crede. Acolo unde ar fi trebuit s fie o splendoare de
castel cu cinci niveluri nu era absolut nimic, nici mcar un acoperi sau un stlp sau o u ornamental,
nici mcar un zid ciuruit de gloane, ci doar o mare de drmturi, mprtiate ct vedea cu ochii. Muchi,
buruieni i rugi de mure se crau pe uriae brne nnegrite i se agau de fragmente metalice rsucite.
Grmezi de olane se amestecaser i se lipiser de plcile de granit formnd mormane mari ct casa,
scorojite i de un rou-ruginiu. Ceva mare i metalic care sclipea printre ruine i atrase privirea. Semna
ngrozitor cu rmiele unuia dintre delfinii gigantici de bronz care-i nlau cozile maiestuoase pe
marginea acoperiului.
Cumva, Nobu i imaginase c oraul va fi distrus, devastat, dar nu i castelul n care locuia stpnul
lor. Cu siguran, chiar i cel mai crunt duman ar fi respectat asta, chiar i dac ar fi pstrat numai o
umbr din ce-a fost. i ntoarse privirea. Era prea mult pentru el.
Am s-i spun ceva, opti Yasu cu ndrjire. Nu doar focul ne-a distrus. Castelul era n picioare
cnd am plecat. Nenorociii ia l-au ras de pe faa pmntului. Acum, cnd i nchipuie c ne-au tiat
aripile de-a binelea, dau dovad de bunvoin i ne permit s ne mutm napoi. M bucur c mcar i-am
nfruntat cu mult curaj. Le-am dat binior de furc. Nu i-am lsat s ne fac una cu pmntul fr s
opunem rezisten, fr lupt. ntr-o zi are s vin i rndul nostru. ntr-o zi o s le-o pltim cu vrf i
ndesat i nu mai e mult pn atunci.
Nobu mormi a ncuviinare. Adevrul era c totul se ntmplase cu atta vreme n urm, nct nu mai
tia ce crede. I se prea c se pltise un pre ngrozitor. Dar, oricum ar fi fost, era de datoria lui s-i
rzbune familia i neamul. De asta era sigur.
Reeaua drumurilor se rsfira i acum sub ochii lor, ca un memento fantomatic a ceea ce fusese cndva,
dar nu mai rmseser cteva cldiri rzlee, mormane de pietre i colibe drpnate, din scnduri rupte,
ridicate printre ruine. Pmntul era plin de cicatricile craterelor i gloanele mucaser din zidurile care
nconjurau cndva locuinele samurailor, attea cte mai erau n picioare. Cerul toamnei arunca o lumin
necrutoare peste ntinderea dezolant.
Fr punctul de reper, castelul, nimic nu mai prea familiar. Yasutaro se vzu nevoit s-i ntrebe pe
trectori ca s tie ncotro s o ia. Strzile erau pline de oameni care se micau ca nite somnambuli
femei n etate, mbrcate cu robe largi de cnep, ducnd n crc unul sau mai muli copilai, oameni
ndoii de ale mpingnd crucioare sau opintind s care prjini de bambus de capetele crora atrnau
couri grele, cltori cu baloturi mari, n care i strnseser toat avuia. Negustorii i etalau marfa, iar
ranii stteau pe marginea drumului lng grmezile de ciuperci i de ridichi murate pe care le scoseser
la vnzare. Dar ceva lipsea din peisaj. Era un ora de femei, copii i btrni. Singurii brbai tineri pe
care-i vedea Nobu erau fie ologi, fie n uniform.
Cei doi frai aruncar o privire precaut n direcia poliitilor care patrulau pe strzi, cu ctile lor
ascuite pe cap i cizme n picioare brbai din Aizu, judecnd dup chipuri, i nu cu mult mai n vrst
dect Nobu; singura slujb pe care o putea primi un om din nord n acea lume condus de suditi era n
armat sau n poliie. Cel puin aveau haine groase, dei mantalele de pe ei erau roase pn la fir.
Dar, n ciuda mulimii, peste tot domnea o linite nefireasc. i-atunci Nobu realiz c mai lipsea
ceva. Nu se auzea nici zngnit sau hurducit de roi, nici strigtele de avertizare ale bieilor care
trgeau rica dup ei, nici o ric nu trecea n goan prin mulime punndu-i pe trectori pe fug doar
tropotul sandalelor de lemn care loveau piatra, un zumzet sczut de voci i, din cnd n cnd, o mroag
amrt care fornia trndu-i picioarele potcovite cu mpletituri de paie, frnt sub greutatea uria pe
care o cra.
Vreme de cincisprezece ani, cei de la nord i cei de la sud se nfruntaser, mai nti pe strzile din
Kyoto, unde brbaii din Aizu formau poliia shogunului, apoi pe cmpul de btlie, unde se luptaser
pentru supremaia asupra rii. n cele din urm, samuraii de la sud l rsturnaser pe shogun i preluaser
puterea n numele mpratului adolescentin, care era conductorul lor emblematic. Dar nu se mulumiser
cu att, ci porniser spre nord ca s tearg de pe faa pmntului ultima frm de rezisten i s-i
distrug pe vechii lor dumani din clanul Aizu.
Nobu simea cum i se adun furia n vintre. Se gndi la Ginza, cu lmpile ei de gaz, trsurile, locurile
speciale unde staionau ricele i restaurantele nesate de brbai durdulii, mulumii de ei i de via, i
de femei mpopoonate n costume i rochii dup ultima mod occidental. Atta prosperitate i nici
mcar un grunte din ea nu ajunsese pn aici, n nord. nvingtorii se lfiau n lux, iar nvinii abia dac
aveau ce bga n gur.
Lovi slbatic cu piciorul ntr-o piatr, proiectnd-o ntr-un an, i i strnse pumnii de parc ar fi fost
gata s-i doboare pe toi suditii care abtuser un asemenea dezastru asupra lor. i-apoi amintirea i
aduse alte imagini n faa ochilor cea mai luxoas reedin dintre toate, cu roiuri de servitori i rice
aliniate la poart. i o revzu pe Taka, cu chipul ei oval i alb, ngenunchind n penumbra verandei. Pre
de o clip, simi aceeai durere scitoare i dorea s o tie aici, s poat vorbi cu ea, s-i explice.
i trase un pumn n cap. Reuise atta vreme s i-o scoat din minte, s se concentreze la ce avea de
fcut i de nvat, iar acum, chiar aici, n oraul acela prginit, distrus de cei din neamul ei, se lsa
dobort de slbiciune. l vrjise, l fcuse s-i uite ndatoririle. Gndul la ea se strecurase nluntrul lui
ca un vierme n inima fructului. Perfid, prostesc, ruinos, i zicea el. i mai cuteza s-i spun c e
soldat?!
Furios pe el nsui i pe ea, se uit de jur mprejur. n trecut era imposibil s arunce o privire n zare
printre attea cldiri, dar acum vedea dincolo de vale, pn la munii ndeprtai. i czur ochii pe un
deal mpdurit, scldat n roul i galbenul arztor al toamnei, care se ridica deasupra zidurilor czute ale
oraului.
Ia uite! Nu e Dealul Btlanului?
Dealul Btlanului, unde era casa lor de la ar i unde se afla el n ziua aceea funest cnd i atacase
dumanul i cnd el copil nevinovat se dusese la cules de ciuperci, fr s tie c i lsa familia n
ghearele morii. Amintirea i smulse un vaiet.
Msurnd cu pasul drumul spre castel, Yasutaro socoti cam unde ar fi trebuit s se afle casa lor. Nu era
nici o plcu cu numele familiei, doar un zid spart acoperit de rugi de mure i o gaur cscat acolo unde
ar fi trebuit s fie poarta. Olane de acoperi zceau grmezi, topite unele ntr-altele de dogoarea
flcrilor. Nobu se uita pierdut i ngrozit de tot ce vedea n jur. Nu gsea nimic care s aduc ct de
puin cu imaginea casei n care copilrise, aa cum i aprea ea n memorie.
Trecur pe lng mai multe brne czute, clcar cu picioarele peste nisip, olane i pietre sfrmate,
strbtur maldre de frunze pe jumtate putrezite. Stejarii i castanii falnici care se nlau cndva pe
deasupra casei arseser, dar n cei opt ani din ei rsriser puiei; grdinile amenajate i lacul
ornamental dispruser fr urm sub un covor de muchi, ferig i vi. Bambuii puseser stpnire
peste tot locul, nali i dei ca ntr-o jungl.
Tufiurile i copacii rmai fuseser dobori ici, colo i pe marginea unei suprafee de pmnt
nnegrit, pe care trebuie s fi fost vechea cas, se puteau vedea vreo dou barci improvizate. Yasu i
ndrept umerii; era tras la chip i avea un aer de nfrigurare. Prea s se fi retras n el. i el se gndea cu
team la ce urmau s gseasc acas. ovi puin, dup care trase aer n piept i strig.
Urm o tcere prelungit, dup care se auzi un scrit de u i un brbat iei la vedere, clipind. Avea
trupul osos, faa ciupit i btut de vnt a unui ran i mini mari, ptate de munc. Faa i se li ntr-un
zmbet cald.
Mi s fie, cred c Tat, au venit! Yasutaro i Nobu sunt aici, amndoi!
Gosaburo! Era glasul lui Yasu.
Uitndu-se la fratele lui, Nobu se simi din nou cuprins de disperare. Gosaburo era cndva cel mai
frumos dintre frai i foarte priceput n mnuirea sabiei. Era al treilea fiu mai mare dect Nobu i mai
tnr dect Yasu i Kenjiro. Dar renunase la orice sperane i ambiii pe care le-ar fi putut nutri i
rmsese pe loc ca s aib grij de tatl lor, atunci cnd ceilali trei plecaser spre Tokyo.
Trecuser ase ani de cnd Nobu nu-i mai vzuse tatl i fratele de acas. Noul guvern suditii cei
victorioi confiscase pmnturile din Aizu i-i obligase pe samuraii locului s triasc ntr-o alt zon,
i mai departe spre nord. Dar cnd porniser pe drumul lung spre Tonami, nici unul nu tia c se
ndreptau spre un loc teribil cu ntinderi srate i cenu vulcanic, unde nu cretea nimic i unde, vreme
de jumtate de an, totul era ngropat n zpad nalt.
Nobu nu mai ntlnise nici un alt loc unde frigul s fie att de ptrunztor. Cum nu avea sandale cu talp
de lemn sau nclri de paie, se vedea silit s fug de colo-colo doar ca s nu rmn cu picioarele
goale lipite de pmntul ngheat. Noaptea dormea ghemuit lng tatl i fraii lui; doar un amrt de
chimono de bumbac i nite saci de paie i ineau de cald. Fiind neam de samurai, nu aveau idee cum s
cultive pmntul i, cnd li se sfrea raia de orez, mncau plante slbatice i rdcini. Oamenii locului
se fereau de ei i, cnd i vedeau pe strad, bombneau printre dini: lipitori din Aizu. Multe dintre
familiile care se duseser spre nordul extrem odat cu ei muriser de foame, n acea prim iarn. Nobu
nici nu ndrznea s se gndeasc la numrul celor care se prpdiser ntre timp.
O umbr apru n prag. Btrnul care se arta n faa lor era subire ca o nuia i cu prul aproape alb.
n locul rzboinicului vajnic pe care i-l amintea Nobu, i se nfia un om cu umerii adui i o
ncrunttur crcota, dar cu aceeai inut mndr. Nobu se ls pe genunchi.
Yasu. Eti chiar tu, fiule? i el trebuie s fie tnrul Nobu. Ia s m uit la tine, biete. Mi s fie, te-
ai fcut brbat n toat firea.
Nobu se nclin, cutnd s-i mascheze groaza. Timpul i greutile l schimbaser vizibil pe tatl su.
i pierduse trufia aprig i cuttura aspr care te fstcea; prea s se fi micorat, precum un cine dup
ce a mncat btaie i a devenit asculttor.
i aminti ultima ntlnire cu el. i atunci era tot n genunchi, cu capul lipit de pmnt. Pietrele reci i
striveau gleznele i sub nasul lui mirosea a pmnt. i ridicase privirea i rostise, tare i clar, cuvintele
pe care le nvase de la Yasutaro: Tat, n-am s m ntorc pn cnd n-am s fac ceva bun din viaa
mea. i iat-l napoi, fr s fi fcut nimic bun cu viaa lui. Yasu intervenise pe lng ofierul lui
superior i l rugase insistent s-i acorde lui Nobu cteva zile libere, ca s poat pleca spre nord ntr-o
misiune trist.
Tat, ne ntoarcem dup mult timp. Yasu rosti cuvintele care se cuveneau la regsire: Ne bucurm
s te gsim sntos.
n urma btrnului i fcu apariia o femeie, frngndu-i minile Yuki, soia lui Yasu. Cnd Nobu o
vzuse ultima oar era o fetican, dar de atunci se ofilise i i ieeau oasele prin piele. Ea i Yasu abia
se cstoriser cnd el plecase la Tokyo, i nici nu apucaser bine s se cunoasc. Yasu parc nici nu se
gndea s dea vreun semn de recunoatere, cum era de ateptat, att timp ct tatl i fratele lui erau de
fa, dar Nobu i ddea seama ct de mult se bucura s o vad dup felul cum i fugeau ochii ctre ea.
Ai venit odat cu frunzele care cad, zise tatl, micndu-i de sus n jos ochii peste care pielea se
lsase straturi, straturi. Avea glasul tremurtor al unui btrn: Aduc mulumiri zeilor i strmoilor notri
c suntem n via i din nou mpreun, aici, pe pmntul nostru. Surse dureros i fcu semn cu mna lui
subire spre terenul acoperit de vegetaie: O s vrei s v ducei la mormntul familiei. Dar mai nti
trebuie s mncai. Ai btut cale lung. Yuki, du-te s pregteti orezul.
Pre de o clip, Nobu i revzu tatl cum sttea la Tonami, cu undia n mn, pe malul rului, privind
n zare. Ar fi vrut s afle cum o dusese, cum reuise familia s se ntoarc la Aizu i s-i spun c el, cel
mai tnr fiu al lui, era acum n armat. tia c vestea i-ar fi mers la inim. Familia fcuse mari sacrificii
ca s-i trimit pe el, pe Yasu i pe Kenjiro la Tokyo; voia s le spun c reuise, c viaa lui era un
succes, chiar dac nu era adevrat pe de-a-ntregul. N-ar fi cutezat s le mrturiseasc faptul c Yasu
lucra ce se gsea pe ici, pe colo i c, n vacane, el nsui fcea pe curierul.
i Kenjiro, fratele vostru, ce face?
E bine, e bine, zise Yasu. Era un alt adevr spus pe jumtate. Cu studiul, ca de obicei. Citete, scrie.
tii cum e el.
Deci nc nu are o slujb?
Ne descurcm cu toii.
Nobu ddea s se ridice cnd simi privirea lui Yasu aintit asupra lui, amintindu-i c avea o
ndatorire de dus la bun sfrit. Urna i atrna greu n spinare.
Se tie ceva despre Kumazo? ntreb reuind cu greu s-i pronune numele.
El i Otak au avut grij de pmntul nostru n anii cnd am fost plecai, zise tatl i se lumin la
chip. i acum se ocup de noi. Sunt aici.
Se auzi zgomot de pai n spatele lui Nobu i apru un brbat masiv, cu vreo cteva uvie firave de
pr. i ls capul n jos ca s treac pe sub pragul de sus al celeilalte barci.
Kumazo nseamn urs. Cnd Nobu era copil, l domina cu nlimea ca un uria urs negru, l ducea n
spate sau l arunca n aer. Nobu se temea de el, de vocea lui aspr i de rsul puternic. Kumazo fusese
mai mare peste grajduri, specialist n mblnzirea cailor nbdioi, iar buna lui soie, Otak, fusese mai
mare peste servitoare. Locuiser alturi de familie, i tuturor li se pruse firesc ca Jubei, fiul lor, s
devin nsoitorul de ncredere al lui Yasu.
Jubei i povestise lui Nobu c, n clipa cnd valurile de samurai refugiai ncepeau s prseasc
oraul n flcri, Kumazo i transportase peste ru ctre un liman sigur, ntr-o barc spart care amenina
s se scufunde sub atta greutate. Fratele lui Jubei luptase n armata clanului. Fusese prins i nu se mai
ntorsese niciodat, iar sora lui dispruse i ea. Ultimul lucru pe care-l aflase Jubei despre prinii lui era
c fugiser undeva la ar.
Otak, o umbr de femeie, venea chioptnd n urma brbatului. Era att de ndoit de ale, nct
aproape c atingea pmntul cu faa, dar cnd i ridic privirea avea un chip radios.
Amndoi ngenunchear chinuit n faa frailor.
Bine ai venit napoi, tineri stpni, bine ai venit!
Nobu i-ar fi dorit s se umileasc n faa lor, s se dea cu capul de pmnt n semn de peniten, dar
tia c i-ar fi ocat peste poate. i desprinse balotul i bjbi dup urn. Era un vas lcuit, nu mai mare
dect o cutie de ceai. Strnsese tot ctigul lui i cumprase ce gsise mai bun la banii pe care-i avea.
Ridic micul vas cu cenu tot ce mai rmsese din voinicul pe nume Jubei, cu rsul lui exuberant i
loialitatea lui nemblnzit , inndu-l cu amndou minile.
Jubei zise el strduindu-se s nu izbucneasc n lacrimi. A fost vina mea, o aventur nesbuit.
Iertai-m!
Yasutaro se repezi s intervin.
Fiul vostru a murit ca un erou, luptndu-se cu nite brbai din Satsuma. Putei fi mndri de el, fr
ndoial.
Nobu depuse urna cu cenua lui Jubei n minile noduroase ale lui Kumazo. Btrnul o lu i o duse la
frunte ntr-un gest de rugciune, clipind des de parc abia acum ncepea s neleag c ultimul lui fiu era
mort. O lacrim se prelinse pe faa brzdat.
Otak spuse n oapt:
Nu ai nevoie de iertarea noastr, tinere stpn. N-am putea niciodat s te nvinovim. Jubei a fost
de cnd l tim un copil nestpnit. Eram sigur c, ntr-un moment sau altul, cineva o s-i ia zilele. O s-
i fim mereu recunosctori, tinere stpn. Ai avut mare grij de el.
El a avut mare grij de noi, zise Yasu aprig. Mi-a salvat viaa de multe ori. Nu era servitor, era
prietenul meu i mi lipsete. O s-mi fie mereu dor de el. Spune-le ce s-a ntmplat, Nobu.
Nobu i ls capul n jos.
Am fost atacai de nite brbai din Satsuma n timp ce ne aflam pe un drum, n Tokyo, mormi el.
Nu se mai simea n stare s continue cu minciuna. Cltin din cap optind:
Ar fi trebuit s fiu eu n locul lui.

18
Aa, deci acum eti soldat, tinere Nobu, zise tatl lui dnd din cap cu gravitate.
Dou, trei lumnri aruncau lumin n interiorul barcii, pe lng jarul care plpia n cmin; umbrele
dansau pe pereii de lemn, dar mcar era mai mult spaiu dect fusese n adpostul jalnic de la Tonami,
i zise Nobu. Auzea zgomot de oale i tigi: afar, Yuki pregtea masa.
Clanurile de la sud se agit, tat, spuse Yasu. Unele sunt gata s pun mna pe arme, aa am auzit.
Noul guvern nu le-a dat ce sperau ei s primeasc. Au fost mai multe revolte. Una, chiar acum vreo doi
ani.
Acelai lucru mi-a ajuns i mie la urechi. A fost condus de unul dintre oamenii de ncredere ai lui
Kitaoka. Vestea a ajuns pn ht, departe, la ntinderile srate de la Tonami.
Umbl zvonul c s-ar putea s mai urmeze una curnd. Dac izbucnesc conflicte n sud, o s fim
primii care ne nrolm. O s aib nevoie de toi recruii pe care pot pune mna. Pentru armat.
i pentru poliie. M bucur s aud asta.
Tatl i ndreptase spinarea i acum parc aducea cu rzboinicul mndru pe care i-l amintea Nobu.
Avea o strlucire n ochi:
i cum e cu Kitaoka, arpele trdtor?
A plecat n tromb la Kyushu i de atunci n-a mai fost vzut. Se pare c el e sufletul revoltei. Cei
din Satsuma se grupeaz n jurul lui. Nici un singur elev din Satsuma nu s-a mai ntors la coal dup
vacan. Nu-i aa, Nobu?
Nobu mormi n semn de aprobare. Cunotea prea multe i prea puine despre Kitaoka. Se temea c
orice vorb l-ar putea trda.
i noi avem veti. Glasul tatlui lor cptase accente sumbre: S-a ntors unchiul vostru Jumon.
Unchiul Jumon?
n anii copilriei lui Nobu, unchiul Jumon fusese un personaj de legend. Era fratele mai mic i
nestpnit al tatlui lor, un celebru maestru al spadei. Cnd nu era plecat la lupt, se ducea noaptea
dincolo de zidul oraului i i provoca pe necunoscui la duel doar ca s nu-i piard miestria aa
spuneau oamenii. Mic fiind, Nobu se distra gndindu-se la cte cadavre trebuie s fi maculat pmntul n
dimineile de dup acele nopi. Visa ca atunci cnd va crete mare s fie exact ca el.
i n mnuirea armelor moderne Jumon se arta la fel de priceput. Luase parte la multe campanii. Pe
urm, n timpul asedierii castelului, condusese un pluton care fcuse mai multe incursiuni ndrznee
printre poziiile inamice. Cnd lupttorii din castel se predaser, nvingtorii veniser s cear capul lui
Jumon, dar el nu mai era de gsit. Nimeni nu tia ce se ntmplase cu el sau, dac era cineva care tia,
persoana cu pricina nu scosese nici o vorb. Nu se numrase printre prizonierii care fuseser tri pn
la Tokyo i nici nu sfrise exilat n pustietile ngheate de la Tonami. Lumea spunea c se retrsese n
vreun ascunzi sau fusese omort. Sau poate era ncarcerat pe undeva. Cu trecerea timpului, nimeni nu-l
mai pomenea.
Fusese unchiul favorit al lui Nobu. Spunea poveti nemaiauzite, tia tot felul de trucuri i l nva cum
s se lupte. Ultima dat cnd dduse cu ochii de el fusese n ziua n care mama lui l trimisese pe Dealul
Btlanului, la cules de ciuperci. Unchiul Jumon abia se ntorsese de pe front. Trecuse pe la ei i, cnd l
vzuse pe Nobu plecnd alturi de mtua lui, i fluturase mna n semn de bun-rmas.
ntoarcerea lui era o veste grozav. i totui, tatl lor prea ciudat de abtut. Nobu se ncrunt, cutnd
s-i vad faa n semintuneric.
Prin urmare triete?
La ce altceva poi s te atepi de la un om ca el? S-a dus s se ascund n muni. Cnd a aflat c
ne-am ntors n Aizu, a venit aici s ne vad.
n cuibul de viespi.
i-a schimbat numele, i-a tiat cocul din vrful capului i e mai vnjos dect l tiai. Nici nu l-ai
recunoate.
Poate doar dup privirea nebuneasc din ochii lui, zise Nobu fr s-i poat reine un zmbet.
Era n drum spre Tokyo. S-ar putea s-l vedei pe-acolo. Btrnul ntinse mna dup vtrai i
ncepu s ae jarul din cmin pn cnd focul prinse iar via, dup care se aplec nainte apropiindu-i
minile de cldura flcrii: Voia s v spun ceva, adug el.
i coborse glasul att de mult, nct Nobu trebuia s-i ascut urechile ca s prind toate cuvintele.
Se lsase tcerea, ntrerupt doar de trosnetul flcrilor i de sfritul lumnrilor. Mirosul de orez gtit
se fcea simit cu fiecare adiere care venea de afar. Cei doi fii ateptau, plini de respect, ca tatl lor s
termine ce avea de spus.
Despre mama i bunica voastr i despre surorile voastre. Ce s-a ntmplat cu ele.
Nobu i ddu seama c privea cu ncpnare focul. Ar fi vrut s-i astupe urechile cu palma. tia
deja ndeajuns despre toat nenorocirea asta, n-avea nevoie s afle mai mult.
Noi, brbaii, luptm mereu n focul btliei, zise tatl lor ncetior. Nici unul dintre noi nu era aici
cnd a fost atacat oraul. Dar am auzit cu toii ce s-a ntmplat. Cnd a sunat clopotul de incendiu,
familiile de samurai ar fi trebuit s se refugieze n castel. Dar muli au preferat s moar. S-ar fi zis c
fiecare vorb i era smuls cu de-a sila: Mama iubita voastr mam era o bun lupttoare. Nu tia ce
e teama i mnuia cu uurin halebarda. S-ar fi alturat cu siguran batalionului de femei, dac ar fi
putut, i s-ar fi avntat n lupt. Sau s-ar fi dus la castel i ar fi pregtit mncare pentru aprtori, i-ar fi
bandajat pe rnii, ar fi aruncat rogojini ude peste ghiulele de tun ca s le mpiedice explozia. Dar n jurul
ei erau oameni care depindeau de ea, btrna mea mam bunica voastr i surorile voastre mai mici.
Trebuia s se gndeasc la ele.
Cnd clopotul de incendiu a nceput s bat, unchiul Jumon s-a dus s le avertizeze c trupele
inamice intraser n ora. Ducei-v la castel, chiar acum, le-a spus el.
Glasul tremurtor al tatlui se opri brusc i omul i ls capul n jos. Yasu ntinse mna dup vasul de
fiert ap care atrna deasupra cminului, umplu ceainicul i-i turn o ceac. Btrnul lu o nghiitur i
i drese vocea. Cnd ncepu iar s vorbeasc, glasul i se poticnea att de des, nct abia l mai puteai
nelege.
Te rog, nu-i pierde vremea ncercnd s ne convingi, a spus mama. Era de un calm desvrit:
tii foarte bine c n-am putea s fim de nici un folos la Castelul Cocorului Alb. N-am face dect s stm
n calea celor care l apr i am consuma mncare i ap att de preioase n aceste zile. Am vzut
armatele celor din sud cnd au fcut tabr lng zidul cetii. Pentru noi totul s-a sfrit. Rzboiul nu e o
ceremonie a ceaiului. Fr ndoial, au toate ansele s cucereasc oraul i atunci au s se arate fr
mil. Am auzit cum s-au purtat cu fermierii din zon. Pe noi ne vor viola sau poate vor s ne omoare sau
s ne vnd ca sclave. tim ce avem de fcut, am i vorbit despre asta i suntem pregtite. Jumon n-a
uitat nici o clip cuvintele ei. Le-am repetat exact aa cum mi le-a spus el.
Bunica voastr i surorile erau i ele linitite, foarte linitite i hotrte. Fiecare dintre ele s-a
purtat ca un adevrat samurai. Nu aveau timp s se mbrace n veminte funerare, dar fiecare i-a scris
poemul morii i pe toate le-au dat spre pstrare lui Jumon. Mama i-a tiat o bucl i l-a rugat s fac
tot posibilul ca ofranda ei s ajung n mormntul familiei. I-a mai cerut s administreze el lovitura de
graie i pe urm i-au tiat gtul, rnd pe rnd. Btrnului i tremura vocea. Se opri, nbuindu-i cu
greu emoia. Nici mcar micua Sato n-a stat pe gnduri, dei nu avea dect apte ani. i-a dus pumnalul
la gt cu mult curaj i hotrre. Amndoi v-ai fi simit mndri dac ai fi fost de fa.
Mama voastr a fost ultima, bineneles. Jumon le-a ajutat s moar, aa cum i ceruser. Le-a tiat
capetele i pe urm a dat foc la cas.
Aa c, vedei voi, nu au fost dezonorate. Nu au fost ucise de mna dumanului, n-au ars de vii n
flcri. i-au luat viaa, ca nite adevrai samurai. Au fost nite femei minunate, absolut toate, femei
minunate i curajoase. Sunt mndru de ele i le simt lipsa.
Ultimele cuvinte aduceau mai mult cu un suspin. Nobu tia bine c ar fi trebuit s se simt mndru:
avuseser parte de o moarte att de demn. Era sperana pe care o nutrea orice samurai o moarte care
s-i fac cinste. Dar nu simea altceva dect groaz i o durere sfietoare. tia c sunt moarte, trise cu
gndul sta i ajunsese s se mpace cu el, dar nu fusese niciodat pus n situaia de a se gndi la felul n
care i gsiser moartea. Vechea ran se redeschisese. Era o rememorare mult prea brutal a pierderii
pe care o suferiser. Gemnd, i aez capul pe genunchi i-i acoperi urechile cu palmele.
Baraca i se prea prea strmt, iar fumul l sufoca. Iei afar n fug. Se ls pe genunchi, respirnd
spasmodic, trgnd lacom n piept aerul rcoros al toamnei, i brusc i ddu seama c exact acolo se
petrecuse totul, pe bucata aceea neagr de pmnt prjolit. Acolo i aflaser moartea. Pmntul era
mbibat de sngele lor.
O mn i se ls pe umr. Yasu venise afar dup el.
Nu se cade s te pori aa. Mama, bunica i surorile noastre s-au artat foarte curajoase, i noi ar
trebui s fim la fel. Glasul i se mblnzi: Eti tnr nc. Cnd ai s treci prin rzboi, cnd ai s-i vezi
camarazii cznd ca orezul sub coas, dar nici atunci, nici mcar atunci nu e momentul potrivit pentru
plns. Trebuie s nvm s ne stpnim lacrimile, ca micua Sato. Multe familii din Aizu i-au pierdut
toat suflarea feminin n acelai fel. Trebuie s-l ajutm pe tata. El sufer cel mai mult.
mi doresc s fi murit i eu, zise Nobu. Ar fi fost mai uor de ndurat.
Nobu nghii anevoie mncarea pe care o pregtise Yuki, dar, pn la urm, stnd alturi de familie n
jurul focului, simi cobornd un fel de mpcare. Tatl sorbi din ceai i zise:
Iubita voastr mam trebuie s fi crezut c unchiul Jumon era sortit morii i c n urma noastr n-
avea s mai rmn nimic. ns cine ar fi bnuit c aveam vreunul dintre noi cea mai mic ans de
supravieuire. n afar de tine, tinere Nobu; tu erai destinat s supravieuieti. Jumon s-a strduit ct a
putut, dar poemele de moarte ale familiei noastre s-au rtcit cumva pe drum. n schimb, uitai ce mi-a
dat.
Se ntinse spre altarul modest de pe peretele barcii i lu de acolo un scule cu relicve. l deschise i
n palma lui alunec ceva. Nobu strpunse ntunericul cu privirea. Era o bucl neagr. Tata i-o ntinse lui
Yasu, care cltin din cap.
Dac a lua-o n palm, s-ar topi, murmur el.
Firete. Cea de-a noua lun, zise tatl nghiindu-i emoia. Exact luna n care Basho s-a ntors la
familia lui din Iga.
La nceputul celei de-a noua luni, m-am ntors n locul n care m-am nscut. Nu aa ncepe
fragmentul? ntreb Yasu.
Nobu ls capul n jos minunndu-se cum de mai aveau puterea s vorbeasc despre Basho ntr-un
asemenea moment. Dup care i ncoli un gnd. Poate c, ntr-un fel anume, suferina devenea mai uor
de suportat. Poate c vorbele lui Basho i ajutau s-i accepte durerea.
Tatl ddu din cap i ncepu s recite:
La nceputul celei de-a noua luni, m-am ntors n locul n care m-am nscut. Planta de miscanthus
din camera de la miaznoapte se ofilise odat cu venirea gerului i nu mai rmsese nimic din ea. Nimic
nu mai semna cu timpurile de altdat. Prul fratelui meu albise, fruntea i se zbrcise. Nu mi-a spus
dect att: Noi suntem n via. Fr vreo alt vorb, a deschis sculeul cu relicve. Pleac-te n faa
prului alb al mamei. Asta e cutia magic a lui Urashima. i tu eti acum un om btrn.
Puse bucla n palmele deschise ale lui Nobu. Nobu o inea nemicat era uoar ca puful. Simi cum
se umple de moliciunea ei mtsoas. Parfumul mamei nc zbovea n ea. nchise ochii i parc se
odihnea iar n poala ei, degetele blnde i mngiau prul, iar vocea lin i spunea o poveste pe care ar fi
tot ascultat-o povestea lui Urashima, pescarul cel tnr i frumos.
A fost odat, demult de tot, aa ncepea mereu. ntr-o zi, pe cnd Urashima porni cu plasele la pescuit,
vzu nite copii care loveau o broasc estoas. O scp din minile lor i i ddu drumul, cu blndee,
napoi n ocean.
Chiar a doua zi, cnd ieise din nou la pescuit, auzi o voce care-l striga: Urashima! Urashima! O
broasc estoas uria venea notnd spre rm, spintecnd valurile. Cu un glas nalt, creatura i spuse
flcului c ea era mai mare peste slugile dragonului rege. Broasca pe care o salvase Urashima era fiica
dragonului rege i voia s-l vad i s-i mulumeasc n persoan. Drept care Urashima se coco pe
carapacea lat a broatei estoase i se inu zdravn de gtul ei solzos, cnd ea se scufund n adncuri.
Se trezi n palatul dragonului rege, unde bancuri de peti viu colorai notau printr-un labirint de peteri
stncoase, iar turnuri delicate i foioare se nlau elegant spre ndeprtata suprafa a apei. Broasca
estoas pe care o salvase se art a fi o prines de o frumusee dincolo de orice nchipuire cu obraji
de coral, ochi care licreau ca o coad de pete i cosie lungi, care se unduiau n valuri strlucitoare.
Trei zile trecur ca un vis. Sttea n braele ei i se bucura de muzic, dans i festinuri. Dar pe urm se
gndi la btrnii lui prini i i aminti c trebuia s se ntoarc, s le spun c era bine, sntos.
Prinesa l rug struitor s rmn, dar tnrul nu avea de ales, aa c fata i ddu n dar la desprire o
caset ncrustat cu bijuterii. Trebuia s aib mare grij de ea, i spuse prinesa, dar s nu o deschid
niciodat, orice-ar fi.
estoasa uria l aduse napoi la malul mrii, ns cnd tnrul puse piciorul pe rm, nimic nu mai
era ca nainte. n sat erau acum case noi i un pod nou peste ru, iar templul de pe deal i altarul de la
baza lui fuseser reconstruite. Nu mai era nici urm din casa lui printeasc sau din vreo alt cas
cunoscut. La un moment dat, se ntlni cu o btrn adus de spate. Femeia czu pe gnduri la ntrebrile
lui. Urashima, zise ea ncetior. Cnd eram copil, oamenii vorbeau despre un biat cu numele de
Urashima care a disprut n mare i nu s-a mai ntors. Dar asta s-a ntmplat cu mult nainte s m nasc
eu. Urashima se cutremur cnd nelese adevrul. Nu petrecuse trei zile, ci trei sute de ani sub ape.
ngrozit, hotr c trebuia s se ntoarc imediat la fiica dragonului rege. Ddu fuga la rmul mrii, se
aez la marginea ntinderii cenuii i strig dup estoasa uria, dar nu-i rspunse dect zgomotul
valurilor care se izbeau de rm. Atunci se ls pe nisip i plnse. Apoi i aduse aminte de cutia pe care
i-o druise prinesa. Era singurul lucru pe care-l mai avea. Poate gsea n ea vreun indiciu. n disperarea
lui, uit de avertismentul prinesei i o deschise.
Un fum alb l nvlui pe loc. Pletele i se albir, mbtrni brusc i se grbovi, dup care ncepu s se
topeasc vznd cu ochii. ntr-o clip, nu mai rmsese din el dect o grmjoar de praf, care se ridic
ntr-un vrtej i fu spulberat de vnt. n cutie erau cei trei sute de ani.
Nobu i nl privirea. Poate c el aa era, ca Urashima. Poate c ei toi erau aa. Poate c le-ar fi
fost mai bine dac s-ar fi transformat n praf dect s descopere ce se ntmplase cu viaa pe care o tiau
cndva. Dar nu. Familia lui era nc aici, sau, n orice caz, mai rmseser destui. Se vor duce mpreun
s se roage la mormntul familiei. O s fie un bun nceput n drumul spre regsirea linitii.
Iubita noastr mam era nc tnr, zise Yasu. Dar pletele mamei lui Basho erau albe ca zpada.
Cu vocea nc tremurnd, tatl lor murmur un haiku:

te ni toraba kien Dac a ine-o n palm s-ar topi


namida zo atsuki La cldura lacrimilor mele
aki no shimo Chiciura toamnei.

19
Taka furi o privire pe dup spuma dantelat din jurul amplului decolteu al mamei ei. naintau rapid
prin Ginza, n huruitul trsurii. Ararii i cireii care nfrumuseau strada i pierduser mai toate frunzele
i speranele ei se ofiliser odat cu ele.
Totul se transformase ntr-o mare harababur. Nici nu-i amintea s se fi simit vreodat att de
ncurcat. Suspin i se ls pe tapierie, strngndu-i alul n jurul ei, n timp ce vizitiul trgea de
huri, iar rndaul nea n fa croindu-le drum liber printre rice, trsuri i omnibuze trase de cai care
se nghesuiau pe promenada lat, pavat cu crmid. Doamne cu aluri din stof cadrilat nfurate
peste chimonouri, altele cu rochii elegant bombate dup moda occidental i brbai cu pelerine scoiene
peste jachetele haori cu mneci de dimensiuni uriae i pantaloni hakama, cu fulare sau joben se plimbau
de-a lungul trotuarelor.
Uit-te la ei cum se fie de colo-colo de parc n-ar avea nici o grij pe lumea asta.
Fujino o prinse pe Taka de ncheietura minii, ridicnd vocea ca s se fac auzit peste hrmlaia
roilor i tropotul de copite. Fustele suprapuse ale rochiei de zi sofisticate pe care o purta foneau cu
fiecare hurductur a trsurii.
Viaa merge mai departe ca i cum nu s-ar fi ntmplat absolut nimic.
Taka i eliber mna. Ceva trebuie s se fi ntmplat astzi. Mama ei se purta straniu. Avea ea un gnd
care o preocupa, dup cum i luceau ochii. Taka suspin iar. O s afle ea ct de curnd.
Se cufund mai adnc n coliorul ei, n timp ce naintau n galop printre faadele de culoarea mierii
ale magazinelor din crmid, mpodobite cu porticuri, arcade, balcoane i colonade. Strada se schimba
ntr-un ritm ameitor. Toat lumea era de acord c nu mai vedeai aa ceva nicieri n Japonia, n toat
lumea probabil. Chiar i n scurtul interval de cnd nu mai fuseser pe aici apruser cldiri cu totul noi.
Se ridicau peste tot ca nite mldie de bambus. De obicei, orict de des ar fi trecut prin Ginza, orict de
sumbr i s-ar fi prut viaa, Taka nu se putea abine s nu cate gura n faa unei priveliti att de
palpitante. Dar astzi avea senzaia c o vede cu adevrat pentru prima oar. Splendoarea prea
iptoare. Strada era desfundat, copacii despuiai de frunze erau uscai, oamenii prea mpopoonai i
bteau la ochi, iar caii artau ca nite mroage obosite.
Trecur n galop uor pe lng brutria Komura i cldirea unde se afla cotidianul din Tokyo, cu
arcada ei i lumina puternic a lmpilor cu gaz. O mulime de oameni abia sosii de la ar stteau i se
holbau uluii la ea, de parc ar fi fost cine tie ce templu sau altar faimos. Pe partea stng, vizitatorii
umpluser pn la refuz balcoanele restaurantului Matsuda. Carne de vit pentru mase, adulmec Fujino
agitndu-i panglicile bonetei. Pe partea dreapt erau noile oficii potale, unde oamenii moderni i
duceau scrisorile, n loc s le fac sul i s cheme curierul cu obinuita lui cutie lcuit cum se mai
fcea i acum n acele zone din ar care rmseser n ntuneric.
Fujino i spusese c se duceau la Bujorul Negru. Dar, n loc s coteasc, trecur peste Podul Japoniei
i o luar drept pe lng impuntorul magazin Echigoya. Cu zmbetul pe care Taka l socotea exasperant,
Fujino se rsuci i i aez minile albe i durdulii peste ochii fetei.
Ateapt numai i-ai s vezi!
Cnd i trase palmele, chiar i Taka simi nevoia s zmbeasc.
Opriser n faa unei cldiri care arta ca un castel n miniatur. Cu ziduri de crmid strlucitoare,
cu acoperiuri n planuri suprapuse, olane roii i balcoane cu balustrade bogat mpodobite i uor roase,
oferea o imagine n stare s alunge orice fel de tristee. Avea cinci niveluri i prea o construcie de
jucrie ridicat de un copil, cu fiecare dintre etajele de deasupra un pic mai mic dect cel de dedesubt. n
vrf de tot era un delfin auriu, cu coada ridicat, precum cei care mpodobeau capetele acoperiurilor de
la castelele cpeteniilor rzboinice. Tot felul de oameni intrau i ieeau oameni de afaceri chinezi cu
mantii lungi i codie i mai lungi, doamne mbrcate n chimonouri sau n rochii cu turnur, domni n
haori i hakama, cu sau fr joben.
Nu tii unde te afli? ntreb Fujino radiind i frecndu-i palmele de parc tocmai se pregtea s-i
dezvluie un secret fabulos. E sediul principal al companiei tale, conduse de soul tu de viitorul tu
so, adic , banca Shimada! E cea mai nou cldire din Tokyo. i-ai gsit un brbat pe cinste! E un geniu
al finanelor. A creat un ntreg sistem bancar pentru ara noastr m rog, familia Shimada a fcut-o, dar
toat lumea tie c el e creierul operaiunii , iar asta e banca privat a familiei. El a fcut planurile, el o
conduce, funcionarii care lucreaz aici lucreaz pentru el , iar el e de-a dreptul fermecat de tine!
Pieptul ei voluminos se umfl vizibil: tiu c este un chin s atepi atta nainte de cstorie i c nu i-
ai vzut logodnicul dect o singur dat. Dar nu uita c majoritatea fetelor nu-i ntlnesc soii nici mcar
o dat pn n ziua nunii. Aa c, vezi tu, nu e cazul s-i faci griji. Ai s te instalezi curnd n condiiile
cele mai fericite i ai s fii stpna imperiului Shimada. Nu mai e mult i ai s mbraci chimonoul rou de
mtase i rochia aceea ncnttoare din dantel alb, adus din Vest. O s fie cea mai strlucitoare nunt
care s-a vzut vreodat. Toat lumea de la Tokyo o s vorbeasc despre asta.
Taka ddu din cap strduindu-se din rsputeri s par vesel i plin de elan. Era uluit c mama ei nu
citea ce e n sufletul ei. Nu prea s bage de seam c ultimul lucru pe care Taka i l-ar fi dorit era s i se
aduc aminte de acea zi ngrozitoare i de cele trei rochii de mireas pe care trebuia s le poarte.
Fata i fix privirea pe propriile cizme nalte, cu nasturi, care se vedeau de sub rochia de zi. Stteau
una lng alta pe podeaua trsurii. Se ncurca din ce n ce mai ru n aceast plas. Era speriat de-a
binelea la gndul c nu va mai gsi nici o cale de scpare i, mai mult, totul era din vina ei.
Prea un joc imposibil de jucat s ncerci s-i pcleti mama, fcnd-o s cread c ai fi dornic
s te mrii cu Masuda-sama, iar motivul suprrii tale s fie c nu l-ai vzut de atta vreme, doar att. i
fusese team c, dac s-ar fi plns prea mult, mama ei ar fi spus: Atunci haide s mergem la Kagoshima,
s fim alturi de tatl tu. Noroc c Fujino se arta extrem de exuberant. Vorbea necontenit fr s se
ntrebe ce-i dorete de fapt Taka sau dac brbatul acela, fie el geniu sau nu, era chiar soul potrivit.
ns de un lucru, cel mai important, trebuia neaprat s se asigure, i zicea Taka. S nu dea natere nici
celei mai mici suspiciuni cum c persoana care pusese stpnire pe gndurile ei, zi i noapte, era de fapt
fostul lor servitor un soldat tnr i slbnog, fr nici un ban, cu prea puine sperane de avansare, i
unde mai pui c era i de neam Aizu.
Trecuser fix o sut de zile de cnd Nobu apruse pe neateptate n faa casei lor i se furiaser
mpreun n pdurea de la captul ndeprtat al domeniului. Taka i amintea fiecare respiraie, fiecare
cuvnt rostit, cu aceeai intensitate de parc s-ar fi aflat din nou acolo liliecii rotindu-se uor prin aer,
mirosul de pmnt, stelele care licreau printre frunze, cldura trupului aezat lng ea n ntunericul
umed i atingerea palmei care se aezase peste palma ei.
Altcineva n afar de tine n-a fost niciodat, spusese el. i nici n-o s mai fie.
Numai c de-atunci nu primise nici o veste. Tcere absolut. La nceput, fusese convins c o s vin
chiar el sau o s trimit un mesaj, dar zilele se scurgeau fr nici un cuvnt. ncerca s-i imagineze ce s-
ar fi putut ntmpla. Poate c din Academia Militar nu se putea trimite mesaje n afar. Acolo nu era att
de liber cum fusese la Mori; era ca i cum s-ar fi aflat la nchisoare. Sau poate c i dduse seama c
prea multe stteau ntre ei ea era bogat, iar el nu mai mult dect un servitor; poate c sta era rspunsul
adevrat. Dar, aa srac cum era, era un om mndru. Taka tia c nu se considera cu nimic mai prejos
dect ea. Se vedea c provine dintr-o familie bun, chiar dac rzboiul civil l azvrlise n ptura
inferioar a societii.
Se ntrebase dac n-ar fi putut strecura un bilet care s-ajung la el, dar era de neconceput s o pun pe
Okatsu cea frumuic i cu obraz rotund s bat pe la uile barcilor, ntrebnd de el. L-ar face de rsul
tuturor i Taka tia c n-ar ierta-o niciodat. Va trebui s atepte.
Bine c mcar erau la Tokyo, nu plecaser spre Kagoshima. Ct vreme se aflau aici, putea oricnd s
primeasc veti de la el.
Mama o nghionti cu cotul su grsu.
Eti la o sut de ri14 deprtare i visezi cu ochii deschii la ziua nunii. tiu c i-ar plcea s arunci
o privire prin banc. i mie mi-ar plcea. Dar nu putem risca s dai nas n nas cu Masuda-sama nainte
de ziua cea mare, nu? Oricum, ne ateapt mtua Kiharu.
14. Ri unitate de msur echivalent cu 3 927 de metri. (N. tr.)
20
Mtua Kiharu era cocoat pe un scaun ntr-una dintre ncperile separate de la Bujorul Negru, cu
fusta elegant aranjat n jurul ei, cu ovalul chipului micu rsrind mndru deasupra gulerului plin de
volnae al unei jachete strmte. n restaurantul principal rsunau voci i rsete, care cutremurau pereii
grunjoi i uile de hrtie pictate cu crizanteme.
Privind n jurul ei, Taka bg de seam c se aflau chiar n camera n care, cu trei ani mai nainte,
nvlise samuraiul din Satsuma, fluturndu-i sabia deasupra capului. n faa ochilor i apru imaginea
chipului tnr i ars de soare al lui Nobu, ncrncenarea de care dduse dovad cnd se ocupase de
atacator. I se umplur ochii de lacrimi i clipi apsat, ca s le alunge.
n timp ce Fujino se aeza confortabil pe dou scaune mititele, fonind i scrind apsat, i fcu
apariia un ir de chelnerie. Aduceau farfurii cu o carne de culoare nchis, n felii subiri ca foaia de
hrtie, aezate n rondele ca cel mai fin sashimi i puser cteva feliue pe placa de fier ncins. Dei
trecuse ceva vreme de cnd fcea eforturi s mnnce carne, tot nu se obinuise. i ncrei nasul i se
frec la ochi, recunosctoare c i se oferise un bun motiv tocmai ncepea s se ridice fumul. n jur se
simea miros de rug funerar.
Mama ei se ndrept de spate.
A mnca vit este un semn c aparii claselor civilizate, zise ea nenduplecat. Oamenii ca noi
trebuie s dea exemplu. i mpratul mnnc vit. Dac ai s fii mireasa lui Masuda-sama, va trebui s-
i rafinezi gusturile. n America, unde a locuit el, oamenii mnnc vit n fiecare zi. De-aia sunt att de
nali i puternici. Nu-i aa, Kiharu?
Fr tragere de inim, Taka i vr beioarele n oul crud din bolul pe care-l avea n fa, l btu bine
i lu o feliu de carne cenuie, evitnd s priveasc dinii nennegrii ai lui Fujino. De cte ori vorbea,
Taka i vedea sclipind n modul cel mai jenant. Se ntreba ce credeau chelneriele despre ele: dac o
admirau pe mama ei pentru c era mereu n ton cu tot ce era nou sau pur i simplu o gseau bizar. Mai
curnd a doua variant, i zise n sinea ei. Cel puin mtua Kiharu i pstra negrul respectabil al
dinilor.
Ei haide, Kiharu, spune odat.
Fujino i mtua Kiharu stteau cu capetele lipite i vorbeau cu glas sczut. De cte ori se ntlneau
deveneau iar gheie brfeau i chicoteau toat seara pe seama actorilor de kabuki pe care-i tiau
amndou, i vorbeau despre ei folosind doar porecle. Gheiele erau animatoare, firete, i fceau parte
din aceeai cast de jos ca i actorii; erau cu toii prieteni vechi.
Ct despre generaia a treia, zise mama ei ridicndu-i vocea ntr-un tril i fcnd aluzie la
Kikugoro, al treilea dintr-o dinastie de actori, e incorigibil. Ai zice c doi iubii i sunt de-ajuns, dar el
face ce face i-i mai gsete un iubit, i nc att de tnr. Serios, biatul la ar putea s-i fie nepot. Sau,
fluturndu-i evantaiul cu un aer sarcastic, fratele mai mare vorbea despre marele Uzaemon nu prea
mai e n form. L-am vzut jucnd acum cteva seri. Ar trebui s se retrag i s lase scena cuiva mai
tnr.
De obicei, Taka nu prea acorda atenie uetei lor de femei ajunse la vrsta mijlocie. Dar astzi s-ar fi
zis c discuia mergea ntr-o direcie diferit.
Eti att de crud, Kiharu, i spunea Fujino prietenei ei folosind tonul cel mai mieros cu putin, de
parc s-ar fi dat bine pe lng un client. Lu o nghiitur de sake i o plimb puin prin gur, nainte de a
nghii: Nu-mi ascunde ce tii. Iubitul la al tu, tiu c-i spune tot felul de lucruri cnd stai i v
rsfai pe saltele. Oare ce era? Ministru al aprrii, nu-i aa? Sau de interne? Ministru peste ceva
oricum. Haide, fii nelegtoare. Pn i servitorii mei tiu c se petrece ceva. O nou revolt, nu-i aa?
Unul dintre scaune scri cnd Fujino i aranj turnura rochiei, azvrlind o privire piezi spre Taka.
Taka se juca cu fiile cenuii i aoase, ndjduind ca mama ei s nu observe c nu mncase nici una.
Mtua Kiharu fcu semn chelnerielor s plece i i arunc ochii peste umr, de parc s-ar fi temut s
n-o mai aud i altcineva.
A fost la Hagi, n provincia Choshu, n partea de sud-vest. l mai ii minte pe Issei Maebara?
Omul la din Choshu cu fa de cal i prul mereu rvit? Bineneles. Era consilier imperial i
ministru adjunct al armatei. i-a dat demisia acum civa ani i de atunci nu mai tiu nimic de el.
Mtua Kiharu ovi.
Se zvonete c a fost o revolt se zvonete doar, nelegi? i c el s-ar fi aflat n spatele ei.
Asta nseamn trei revolte n ct ar fi cincisprezece zile. Fujino se aplecase nainte, cu
beioarele suspendate n aer, mucndu-i buza de jos cu ochi sclipitori: Deci ce s-a ntmplat?
Se pare c el i oamenii lui au dat iama n arsenal i au prdat vistieria provinciei, i-au fcut
stocuri de arme i rezerve de bani. Guvernul a prins de veste i a trimis trupe. nc unul dintre nebunii
care protesteaz mpotriva guvernului pentru c a tiat stipendiile samurailor cel puin danna15 al meu
aa vede lucrurile. O privi fulgertor cu ochii ei negri. Nimic din ce spunea danna ocrotitorul i iubitul
mtuii Kiharu nu trebuia pus sub semnul ntrebrii.
15. Danna brbat nstrit care are rolul de a sprijini financiar o ghei. (N. tr.)

Lui i merg lucrurile ca pe roate, izbucni Fujino ncruntndu-i sprncenele sub form de omid. El
are o slujb. Dar brbaii tia cum ar trebui s se descurce fr stipendii? Nu mai au voie s poarte
sabie, au fost obligai s-i taie prul, nu mai sunt rzboaie n care s lupte. Trebuie s-i duc traiul
cumva.
Danna al meu zice c au fost semne de revolt i la ar. ranii sunt furioi la culme.
Taka le fixa pe rnd, n ochii ei citindu-se disperarea. O revolt, i au trimis trupe s o nbue? Poate
c Nobu fusese mobilizat i trimis la lupt. Poate de aceea nu primise nici un semn de la el. Dar nu, i
zise n sinea ei. N-ar trimite ei elevii s pun capt unei revolte.
Mtua Kiharu i fcea de lucru cu evantaiul.
i despre Maebara-sama ce tii? ntreb Fujino cu glas rguit. Vorbea printre gfieli; pieptul
voluminos se ridica i cobora. Cu el ce s-a ntmplat?
Se ls o tcere prelungit.
E pe punctul s piard totul, zise mtua Kiharu ovind, apoi i ls ochii n jos i trase aer n
piept printre dini.
Pre de o clip, stpnirea de sine magistral a lui Fujino se nrui, de parc s-ar fi ridicat cortina i
fata ar fi ntrezrit imaginea unei persoane foarte diferite, o persoan pe care Taka nu o recunotea ctui
de puin. Se fcuse alb la fa, i se lsaser umerii, faa rotund prea descompus. Se uita n gol cu
ochii dui n fundul capului.
Taka i ntoarse privirea. Nu putea rbda s vad cum mama ei, o fiin mndr i puternic, se
transformase brusc ntr-una speriat i lipsit de aprare. Avea senzaia cumplit c lucrurile care se
petreceau acum urmau s le schimbe viaa cu totul, dei nc nu-i putea nchipui n ce fel anume.
Se lsase tcerea. Fujino i tampon uor ochii cu palma i mna i tremura.
Deci a fost executat.
Nu nc, dar urmeaz. Dup un proces n toat regula, bineneles.
Bietul Maebara.
l cunoteai? ntreb Taka dorindu-i cu disperare s afle de ce vestea o zguduise att de tare pe
mama ei. Venea prin Gion? L-am ntlnit i eu?
Dar chipul lui Fujino apruse aerul de faad. Mama ei zmbi cu tristee.
Toate astea se ntmplau nainte s apari tu, draga mea. Omul era puin prea serios pentru gustul
meu, dar i plcea butura i bea cu aceeai convingere ca orice alt brbat. i s-l fi auzit cntnd! S-l fi
vzut dansnd! Era n stare s fac intrarea lui Sukeroku la fel ca cel mai iscusit maestru de kabuki. Se
dedicase trup i suflet cauzei celor din sud. Suspin adnc: i iat c, pn la urm, sfrete cu capul
tiat i chiar de propriii lui camarazi.
Carnea ssia i sfria pe tipsia de metal, iar n ncpere struia tcerea. Din restaurantul principal
rzbteau strigte, rsete i zngnit de farfurii. Se pare c Fujino i mtua Kiharu se cufundaser n
gnduri. Bine mcar c numele lui Masuda-sama nu fusese menionat deloc. Taka nu tia ct vreme o s
se mai poat preface, pretinznd c i era dor de el i c abia atepta s se vad mritat.
Mtua Kiharu ls beioarele pe mas.
Ce mai leaht de nesbuii erau! zise cu ochii strlucindu-i. Dar ct de mult i iubeam! Nu-mi
amintesc ca, nainte sau dup ei, viaa n cartierul Gion s mai fi fost att de captivant.
Mama lui Taka mesteca n linite i o ncrunttur abia ghicit cresta pielea palid a frunii ei. Ddu
din cap.
Bietul Maebara-sama, spuse ea din nou.
Cnd au aprut prima oar la Kyoto flcii tia din sud cu prul strns n coad de cal, cu mneci
bine legate la spate i cu mare chef de lupt? insist mtua Kiharu. Nu cred c aveam nici treisprezece
ani, pentru c nu ieisem n lume. nc-mi purtam prul n stil ware shinobu16, mi boiam faa i m
cltinam, pe sandalele alea cu talp de lemn ridicol de nalt, aveam mneci lungi i largi, ca o mic
virgin ce m aflam. Stai s m gndesc. Nu tiu s-i fi cunoscut la vreo ceainrie.
16. Ware shinobu coafur specific unei maiko, ornamentat cu flori i panglici. (N. tr.)

Cred i eu c nu. Nu aveau nici un ban, spre deosebire de clienii obinuii, zise Fujino.
Lu din geant o hrtiu care se folosea n timpul ceremoniei ceaiului i ndeprt surplusul de
culoare de pe buze, lsnd o urm stacojie.
i, tot spre deosebire de ali clieni, erau tineri i frumoi. i mai ii minte pe negustorii ia
ngrozitori pe care trebuia s-i distrm? Ce mai gui boite i buri care atrnau peste bru Cteodat,
cnd m cuibream lng vreunul dintre ei, i-i tot spuneam ct e de frumos i ct de mult l iubesc, m
mucam de obraji ca s nu m pufneasc rsul. Ai noroc c nu eti obligat s te prinzi n asemenea jocuri
stupide, Taka. Nu fceau altceva dect s arunce cu banii, s-i arate hainele cptuite cu mtase
bttoare la ochi, s fac afaceri la cin i s se mbete ca porcii. Totui, ne-am i distrat pn cnd au
aprut brbaii aceia tineri. Pentru noi a fost ca o gur de aer proaspt.
Taka vru s deschid gura s protesteze. Cnd avea vrsta pe care o are ea acum, i mama ei i
pierduse capul n faa acelor tineri lupttori romantici. Atunci cum i putea imagina ea c Taka ar vrea s
se mrite cu un bancher? Numai c, dac ar refuza s l ia de brbat pe Masuda-sama, ea i mama ei ar
porni spre Kyushu ct ai clipi, repet ea n gnd. Chiar c se bgase ntr-o mare ncurctur.
Probabil c la nceput au tras la hanurile cele mai ieftine sau au dormit pe sub poduri, pn ne-au
descoperit pe noi, gheiele. Ne pierduserm capul de-a binelea, n faa lor n-a trebuit s jucm teatru.
Eram att de ndrgostite, nct nici mcar nu ne psa c n-aveau bani. Cnd se legna pe scaun,
fustele lui Fujino se ridicau vizibil. Le aranj la loc cu mna ei grsu, fluturndu-i genele de parc s-ar
fi trezit iar nconjurat de rzboinici tineri i frumoi.
i pe urm au izbucnit luptele. La drept vorbind, tinerii notri au provocat tot haosul. Mtua Kiharu
arunc o privire spre Taka: Pe-atunci erai doar o copil, Taka. Nu-i aminteti.
Ba da, protest Taka, dar mama i prietena ei erau prea cufundate n propriile amintiri ca s-i mai
acorde vreo urm de atenie.
Cnd i ineau ntrunirile lor secrete, ddeam fuga cnd nuntru, cnd afar, crnd carafe ntregi
de sake. i gseam ba n picioare perornd, ba cu capetele lipite, complotnd. Slav mpratului,
expulzai-i pe barbari, aa suna deviza lor. tii ce voiau ei, Taka? Voiau s-i scoat din ar pe strini.
Acum e greu de imaginat una ca asta, nu-i aa? Mai voiau s-l rstoarne pe shogun, care pe atunci
conducea ara, i s-i omoare pe cei din clanurile nordice.
Cele dou femei se uitar una la alta i zmbir cltinnd din cap.
Erau ronini, zise mama fetei. Tinerii de astzi nici nu mai tiu ce nseamn asta. i prsiser
clanurile pentru ca stpnii lor s nu mai poat fi trai la rspundere din pricina lor. Adic erau liberi,
puteau s fac tot ce le trecea prin cap. Bineneles c toi erau oameni cu principii; necazul era c
principiile unui clan se bteau cap n cap cu principiile altuia.
i pe urm a-nceput nebunia lupte pe strzi, brbai narmai cu spade care nvleau n
reedinele sftuitorilor shogunului i le tiau capetele. mi amintesc cum treceam peste al Patrulea Pod i
mi feream privirea de capetele nfipte n pari de bambus, nirate de-a lungul rului.
Fujino strecur o privire ngrijorat n direcia fetei.
Ajunge, Kiharu! zise ea tios.
Eram i eu acolo, mam, protest iar Taka. Am vzut capetele. tiu c oamenii se tot luptau ntre ei
cnd eram eu copil.
i nici nu ne dezmeticim bine c apare poliia shogunului btnd la ua noastr, iar eu stau chiar n
faa lor, inndu-le calea, i ei m amenin cu sbiile. Mtua Kiharu lu carafa cu sake i umplu ceaca
lui Fujino, dup care o ntinse pe a ei, ca s-o umple Fujino. Stteam acolo ct se poate de calm, jurnd
strmb c nu-i nimeni acolo, n timp ce iubitul meu era ascuns sub cas i nici nu ndrznea s respire.
i despre care iubit era vorba, draga mea?
Erau destui n zilele acelea! i-l aminteti pe Hiro? Avea mereu o sclipire n ochi. Oare ce melodie
cnta ntruna?
Mtua Kiharu i ls capul pe-o parte i ncepu s susure n stilul ei de ghei:
Beat, cu capul cuibrit n poala unei femei frumoase;
Treaz i sobru, nfcnd puterea i conducnd naiunea.
Dragul de Hiro spunea mereu c numai dac-l ineau alii putea s-i domoleasc pornirea de a
secera cu sabia pe oricine i ieea n cale. Da, erau nite tineri cu adevrat turbuleni. Pn cnd a aprut
Masa i i-a linitit pe toi.
Taka tot nvrtea bucile de carne din bolul ei. Brusc, i ndrept umerii cu o tresrire. Despre tatl
ei vorbea mtua Kiharu. Toate astea aveau ceva de-a face cu el. Aa se explica agitaia mamei ei.
Fujino i plecase ochii i se uita fix la mas: obrajii rotofei se coloraser n rou, rupea n buci
hrtiua cu urme stacojii i ncerca s-i recapete aerul natural.
Ei da, el chiar era un brbat i jumtate! zise mtua Kiharu senin. Cnd se punea s povesteasc,
n-o mai putea opri. Cu umerii ia lai i ceafa de taur i domina pe toi. i ce ochi avea! Se uita la tine i
simeai c te-a citit dintr-o privire. Ceilali flci vorbeau i strigau, i trgeau sabia din teac la prima
ocazie care li se arta, dar el Ziceai ceva i el se gndea bine de tot, dup care i rspundea ncet i
atent, cu accentul lui de om din Satsuma. Pn s m obinuiesc cu graiul, nu nelegeam o iot. i odat
ce lua o hotrre, nimic nu-l mai putea clinti. Avea n el atta energie nfrnat, care atepta doar
momentul s rbufneasc. Era ca un vulcan.
Fujino rse, dar nu era rsul strident al gheielor, ci un chicotit gutural.
Da, era cu adevrat voinic, mare ct un cal. De fapt, nu gseai nici un cal att de puternic, nct s-l
poat duce n spinare. E foarte bine c nu semeni cu el, Taka. E foarte bine c nu semeni cu nici unul din
noi, zise suspinnd. Nu e de mirare c ne-am gsit unul pe altul, aa cred eu. i mnca orezul ntr-o mare
vitez n-ai mai vzut o asemenea poft de mncare.
i poft de alte lucruri, mi nchipui, zise mtua Kiharu aruncnd spre prietena ei o privire
lunecoas, din colul ochiului.
Poft de via. mi aduc aminte cnd a venit prima oar la ceainrie. Eu am fost mereu destinat
celor cu gusturi mai speciale, acolo, la Kyoto. Brbaii nu prea se nghesuiau la femei voinice. Zmbi i
i aprur gropie n obraji: Nu degeaba mi se spunea Prinesa Porcuor. i nu eram mai subire dect
sunt acum.
Nu e cazul s fii modest, draga mea, zise mtua Kiharu. Tu te-ai ales cu cel mai bun dintre toi.
Sigur, tiam s cnt i s dansez la fel de bine ca oricare alta, fr ndoial.
n plus, erai plin de duh. Rdeau toi de se prpdeau. i tiai ce-i trebuie unui brbat ca s se
simt bine.
i, ntr-o bun zi, apare individul sta mthlos. L-a adus unul dintre conductorii bieilor din
Satsuma, dac mi-aduc bine aminte. Eu eram ghei mai jos de att n-ai cum s cobori i el samurai
de rang inferior; amndoi eram de provenien modest. i nici unul din noi nu era mititel. El s-a uitat la
mine, eu m-am uitat la el i asta a fost.
i dup civa ani, cnd un grup de flci din Choshu a ncercat s-l rpeasc pe mprat i a ajuns
pn la porile palatului imperial
Uite-l i pe Masa al nostru, n fruntea trupelor din Satsuma, aprnd palatul.
Jumtate din ora a czut prad focului. Pe-atunci tu erai doar o feti, Taka, o feti tare drgla.
Am fugit n strad i am vzut cum se ridic flcrile pe cer ca un zid, zise Taka intrnd i ea n joc.
i am auzit trosnete i bubuituri.
i pn la urm au nvins. Cine i-ar fi imaginat vreodat una ca asta? Cei din Choshu i cei din
Satsuma i-au unit forele i, pn s ne venim n fire, iubiii notri ctigaser tot inutul. i-au pus haine
occidentale, i-au tiat prul, s-au maturizat i au devenit oameni de stat.
Unii dintre ei chiar s-au cstorit cu gheiele care le-au purtat de grij atta vreme. Ikumatsu, de
pild. Ea a fost cea norocoas.
i-a meritat norocul. ii minte cum i fermeca pe toi cei din nord care se duceau la ceainria ei s
bea? Le smulgea tot felul de secrete i pe urm i le spunea lui Kogoro. i cnd el a fugit de poliia
shogunului i s-a ascuns sub al Patrulea Pod mbrcat ca un ceretor, ea punea mereu deoparte porii mici
de orez i se ducea cu ele acolo, n fiecare noapte.
Iar acum Kogoro Katsura este unul dintre cei mai puternici oameni ai locului
Iar ea este onorabila doamn Katsura. M mai ntlnesc cteodat cu ea la petreceri. Cnt i acum
la shamisen i danseaz foarte frumos.
Cele dou femei se uitar una la alta i zmbir cu tristee.
Unele au reuit mai bine, altele mai prost. Danna al meu e destul de bun cu mine, dar nu a pomenit
nici un cuvnt despre cstorie.
Nu fi prostu. Era deja cstorit. Ct despre Masa, poate c are o alt nevast despre care nu mi-a
spus nimic sau poate c pur i simplu nu a vrut s se nsoare cu mine. Poate c a vrut s m pstreze doar
ca ghei, nu ca soie. Gheiele sunt gheie, soiile sunt soii. Unii brbai vor i una, i alta. De fapt, mai
toi vor i una, i alta. Trebuie s spun c mi-e dor de el. M-ar certa dac ar ti ce fel de via ducem
aici. El nu era de acord cu cheltuielile fr msur i cu traiul luxos.
i-au unit forele, au ctigat rzboiul i au fcut exact ce spunea dragul de Hiro n cntecul lui: au
nfcat puterea i conduc naiunea. i tocmai acum dac i vine s crezi una ca asta se stric i
prietenia dintre ei. Maebara-sama era nici mai mult nici mai puin dect ministrul adjunct al armatei. i
azi
Da, ca s vezi, zise Fujino lund o bucic de carne.
Mtua Kiharu i miji ochii i se uit lung i apsat la prietena ei. Cu brbia ei ascuit, semna mai
mult dect oricnd cu o vrbiu.
Pn acum revoltele astea au fost mai mult nite micri locale. i ridic beioarele, cu degetele
bine ntinse, i nmuie o bucat de carne n bolul ei plin cu ou crud: S ne gndim ns la Masa, zise ea
cntrindu-i fiecare cuvnt. Dac s-ar ridica el, cu armata lui din Satsuma, atunci chiar ar fi ceva. O
asemenea micare ar ntoarce ara cu susul n jos. Ar fi un adevrat cutremur.
Taka simi un fior rece pe ira spinrii. De la plecarea lui Eijiro, mama ei nu rostise o vorb despre
tatl ei sau despre lucrurile care se petreceau la Kyushu. n ciuda spuselor lui Nobu, n ciuda plecrii
dramatice a lui Eijiro, ea se rugase nencetat ca toi s se fi nelat i, de fapt, s nu se ntmple nimic.
Fujino i izbi beioarele de mas i se ridic att de furtunos, nct i czu scaunul.
Ai grij ce spui. El nu e un nesbuit.
Sigur c nu, draga mea. Dar m gndeam la oamenii ia ai lui, e greu s-i in n fru. Trebuie s fie
ca i cum ar ncerca s lege un butoi de lemn putrezit cu o bucat de sfoar zdrenuit. Aa spune danna
al meu. Mtua Kiharu i desfcu evantaiul i i fcu vnt cu el: Dar ce tiu eu la urma urmelor? Nu sunt
dect o biat femeie.
Duce o via linitit acolo unde st, replic Fujino puin cam prea tios. Vneaz, pescuiete,
lucreaz pmntul, iese la plimbare cu cinii. Asta e tot, nimic mai mult. Nu exist nici o armat.
O chelneri i ridic scaunul de jos i Fujino se aez la loc, rece, distant. Taka se uita lung la ea. Se
ntreba dac Fujino chiar avea vreo idee despre ce fcea tatl ei. Poate c el i scria; fuseser mereu
devotai unul altuia. Poate c mama ei era la curent cu tot ce se ntmpla; dar categoric nu avea de gnd s
dezvluie nici un cuvnt nimnui.
Ei bine, mtua Kiharu i uguie buzele, tiu sigur c guvernul s-a pierdut ru cu firea din pricina
lui. Dac a fi n locul tu, a pleca de aici. Eu mi asum un risc pentru simplul fapt c m vd cu tine.
Sunt doar gheia lui, nu soia. Nu se sinchisesc ei de peti mici ca noi, rspunse Fujino.
Dac e aa, i zise Taka, de ce le spusese servitorilor s acopere cu vopsea emblema familiei, ca s
nu mai fie la vedere pe rice i trsuri ?
Ca s fiu sincer cu tine, Kiharu, am rmas aici doar pentru c atrn de un fir de a. Dac n-ar fi
Taka la mijloc, a fi i eu acolo, n sud, cu Masa. E ncpnat ca un catr. Odat ce se pornete s fac
ceva, trebuie s duc totul pn la capt. Dar vreau s atept pn cnd o aranjez pe Taka. nc puin i
scap de numele tatlui ei, n-o s mai fie nevoit s poarte stigmatul. O s fie la casa ei, mulumit, i o
s intre n neamul Masuda. Guvernul are nevoie de bani, iar familia Shimada ine baierele pungii. Ai
vzut noua banc Shimada? Practic, Masuda-sama al nostru e cel care o conduce. Fujino surse: i dau
ocazia s vad cam cu ce se ocup Masuda-sama, ca s-i poat arta interesul atunci cnd o s fie soia
lui. Vreau s m asigur c poate s-i ofere soului toate satisfaciile posibile, ca omul s nu se-apuce s
umble dup gheie sau s-i ia concubine.
Da, sper c i-ai dat instruciuni i ceva cri cu imagini i texte care s-o lmureasc despre aspectul
nocturn al relaiei, zise mtua Kiharu cu trilul ei de vrbiu.
Taka se fcu mic; i-ar fi dorit s dispar sub mas.
E bine s te asiguri c tie toate trucurile cum s-i fac toate plcerile, cum s ipe cnd e cazul.
Dar tu tii toate astea mai bine ca oricine. Trebuie s fie n acelai timp soia perfect i gheia perfect.
E cea mai bun cale dac vrei un brbat care s nu calce strmb niciodat. Dei, sincer vorbind, un
brbat care n-ar clca strmb niciodat ar fi un adevrat calic! Se rsuci spre Taka: De ce nu mnnci,
copil drag? Carnea asta de vit e delicioas, pur i simplu se topete n gur. i de fapt chiar nu se
deosebete prea mult de ipar, s tii. Gndete-te la ea ca i cum ar fi ipar de munte, o s mearg mai
uor aa.
Panglici de fum se mpleteau deasupra crnii puse la fript. Mtua Kiharu lu o bucic, o muie n oul
crud i i ddu rapid drumul n gur, cu un plescit. Taka se ntinse i ea dup o fie de carne aoas i o
fcu buci-buci cu beioarele. Nu era deloc ca iparul, dar, dac se strduia puin, putea s pretind
c este.

21
n dimineaa urmtoare, pe cnd servitorul se pregtea s duc mamei ei cotidianul din Tokyo, Taka o
lu la fug dup el i i-l smulse din mn. Peste tot numai tiri despre Maebara i revolta lui euat.
Subiectul o captivase ntr-o asemenea msur, nct uit s porneasc spre coal la timp. Se urc repede
n ric, dar tot nu-i putea lua gndul de la conversaia la care fusese de fa cu o zi nainte. Se ntreba
cum va fi afectat viaa lor de noua ntorstur a evenimentelor.
coala ei, Kijibashi, i deschisese porile cu trei ani n urm, cam n aceeai perioad n care tatl ei
plecase valvrtej la Kyushu. Toate celelalte eleve proveneau din familii bogate i puternice, cu tai
suficient de receptivi la nou, nct s fie dispui s plteasc pentru educaia fetelor. Unele dintre ele
erau progeniturile apatice ale unor aristocrai de la Kyoto, altele ale unor foti daimyo, reinstalai acum
ca guvernatori de provincie. Dar cele mai multe erau, ca i Taka, fiice ale noii elite samuraii din sud
care luptaser, ctigaser rzboiul civil i-i croiser drum spre putere, dei aveau origini mai modeste.
Taka era la ua complexului de cldiri unde se ineau orele i tocmai i desfcea ireturile de la ghete,
cnd auzi nite voci care rzbteau prin pereii subiri de lemn.
Revolta aia de la Hagi.
Taka tresri, ridic privirea i ciuli urechile ca s prind tot ce se spunea.
N-o s ghiceti de cine era condus. Consilierul Maebara. nchipuii-v una asta! Venea mereu n
vizit la noi.
Recunoscu imediat vocile. Nu erau fetele de la Kyoto, ele erau mult prea importante ca s arate vreun
interes, ct de mic, fa de problemele politice. Erau fetele suditilor, aliatele i prietenele ei cele mai
apropiate, care trgeau cu urechea la discuiile politice febrile de acas i ale cror tai, brbai de stat,
tiau tot ce se ntmpl cu mult nainte de oricine altcineva. Numai c, de obicei, fetele discutau despre
ce-aveau de fcut la coal, i brfeau pe profesori sau se brfeau ntre ele. S vorbeti despre politic la
coal una ca asta nu se mai auzise pn acum.
O alt fat interveni n discuie, cu glasul ei piigiat.
Tata spune c o s mai nceap un rzboi ct de curnd i toat lumea tie cine e omul din spatele
lui. Generalul Kitaoka, despre el este vorba. E un trdtor, asta spun toi.
Taka icni ngrozit. Recunotea perfect glasul cu vocale aspre. Okimi, cu prul ei tuns scurt i mnecile
suflecate, o fat care se credea mai ndrznea i mai neconvenional dect oricine altcineva. Tatl ei
era o figur de frunte a noului regim i se numrase printre apropiaii tatlui lui Taka. Pn la ruperea
relaiilor dintre taii lor, Okimi fusese prietena ei cea mai bun.
Vrea s distrug tot ce am realizat i s ne arunce napoi n epoca feudal! zise Ofumi, fata zvelt i
cu ochelari, fiica unui ministru al guvernului, care se purta mereu de parc ea ar fi fost cu o treapt mai
sus dect restul lumii.
Vocile scprau una dup alta, pn cnd zumzitul lor ncepu s rsune peste tot prin holuri i sli
de clas. Taka simea c i bubuie urechile: Kitaoka e un trdtor, un trdtor odios.
Taka se ls n genunchi pre de o clip. Faa i luase foc, inima btea s-i sparg pieptul. Nu-i venea
s cread c prietenele ei de altdat se ntorceau mpotriva ei cu atta perfidie. Furioas foc, ridic
piciorul, mpinse ua cu pantoful i intr n clas. Priviri acuzatoare se ntoarser ctre ea, dup care i
schimbar iute direcia.
Tata nu e un trdtor, strig ea gata s izbucneasc n plns. E un om cu principii. A plecat din
guvern pentru c nu era de acord cu nimic din ce fceau ceilali colegi. Voi l numii pe tata trdtor ai
votri sunt nite escroci.
Cuvintele se revrsar ca o cascad, nainte s le poat opri. i amintea tot ce auzise de la tatl ei:
Sunt n solda bncilor i a corporaiilor financiare. i-au uitat idealurile, nu-i intereseaz dect s-
i cptueasc propriile buzunare i nu le pas dac, ntre timp, distrug toat clasa samurailor. Da, tatl
tu, Okimi, i al tu, Ofumi.
Vorbele ei cdeau n tcerea camerei ca nite pietre ntr-un lac. tia c mersese prea departe, dar era
prea furioas ca s-i mai pese:
Tata e acas n Kyushu, de unde vin i jumtate dintre familiile voastre! Nu are nimic de-a face cu
Maebara i revolta lui. Cum v permitei s vorbii despre el fr pic de respect?!
Se aez la loc gfind. Se atepta s primeasc nite riposte din partea colegelor, dar nimeni nu rostea
un cuvnt. Toate se uitau cu ndrjire la bncile din faa lor. Pn i fetele de la Kyoto pstrau tcerea;
nici una dintre ele nu voia s i se alture, de parc ar fi fost purttoarea vreunei boli cumplite. Simi o
adevrat uurare cnd intr profesorul i le ceru s-i deschid crile.
Tot restul zilei, cnd se ducea de la o or la alta, Taka auzi voci care se ridicau i-apoi coborau.
Discuiile se stingeau treptat cnd se apropia i se porneau la loc cnd se deprta.
i inea capul sus. Exact cum i-ar fi dorit tatl ei. Dar n ric, pe drumul de ntoarcere, i duse
mnecile n dreptul feei i plnse n hohote.
Goneau de-a lungul bulevardelor din cartierul samurailor, printre ziduri nalte cu anuri pe margine,
cnd un chip apru dintr-odat lng ea. Era un brbat cu o pnz nnodat n jurul capului, cum poart
muncitorii, i cu faa brzdat de vene proeminente.
Hei, tu de colo! Fata lui Kitaoka! zise el gfind i ncercnd s se prind de fustele ei.
Taka tresri ngrozit. Omul recunoscuse rica chiar dac emblema familiei fusese acoperit cu
vopsea:
S-i spui tatlui tu c noi suntem alturi de el! Brbaii din Edo sunt gata s se ridice. O s ne
descotorosim de escrocii ia din sud.
Se alturar i alii, alergnd pe lng ric. Ricarul fugea cu o asemenea vitez, nct rica lu un
viraj puternic i Taka se trezi azvrlit n cellalt capt al scaunului. Se ag de margine pn i se albir
degetele.
Deodat, n partea din spate a ricei se auzi un pocnet de piatr. i un glas, cu alte accente, care striga:
Kitaoka! Trdtorul! Taka sri speriat, nct rica se nclin i fu ct pe ce s se rstoarne. Zri n
treact un brbat care se ndeprta n fug i i aminti de ntmplarea cu samuraiul care nvlise n
camera de la Bujorul Negru. Numai c acum nu mai era nici un Nobu prin preajm s o salveze.
De obicei, Taka fcea un ocol pn la ua familiei, dar astzi nu-i dorea dect s intre ct mai repede.
Cnd trecur de pori n huruit de roi, i strig biatului s opreasc i se ddu jos, cu pas tremurat. O lu
la goan spre intrarea principal, intr mpleticit i-apoi se sprijini de u, respirnd cu greu.
Ursc locul la! Nu m mai duc acolo niciodat! Ecoul cuvintelor se lovi de pereii holului gol.
Vestibulul era umed i rece. Ua principal era rezervat vizitelor protocolare, iar familia intra rar pe
aici. Taka i terse ochii cu mneca, se aplec i bjbi cteva momente bune, ncercnd s-i desfac
nasturii ghetelor i gndindu-se ce bine ar fi fost dac-ar fi avut sandale i ce uor le-ar fi dat jos din
picioare. Hainele occidentale nu sunt fcute pentru casele japoneze, i zise ea luptndu-se cu pielea
eapn.
Reuise s-i scoat prima gheat cnd observ dou perechi de nclri brbteti aezate frumos n
vestibul. Miroseau a piele i a crem. Cnd era i Eijiro acas, soseau mereu oaspei, dar de cnd
plecase el locul devenise foarte linitit. Nu mai venea nimeni n vizit.
Ua interioar se ddu deoparte i apru o fa rotund, drgla.
Otaka-sama!
Era Okatsu, rozalie n obraji, respirnd precipitat. Probabil c sttuse n ateptare la ua familiei i
acum venise dup ea. nlnd din sprncene, Taka arunc o privire n spatele servitoarei:
Oaspei. Tocmai pleac.
Taka abia scosese la iueal cea de-a doua gheat i se aezase pe genunchi, cnd doi brbai i fcur
apariia. Din manetele costumelor n stil occidental ieeau la vedere nite mini osoase. Artau exact ca
negustorii care veneau s le aduc mtsuri, palizi i adui de spate, de parc i-ar fi petrecut tot timpul
stnd cu degetele pe abac sau furindu-se prin ncperi unde nu se arat soarele.
Fujino aluneca n spatele lor ca o corabie mare cu toate pnzele sus. Astzi purta un chimono, unul
deosebit de elegant, cu un desen sofisticat crizanteme i ramuri de pini pe un fundal alb , i un obi de
culoarea mslinelor verzi, cu broderii bogate. Era genul de inut pe care ar purta-o o ghei de mare
clas, nu consoarta modest, doritoare s se in n umbr, a unui mare om de stat. Ultima dat cnd Taka
o vzuse mbrcat aa fusese la o petrecere pe care tatl ei o dduse n cinstea colegilor lui, cu ceva
timp nainte de plecarea lui precipitat. Probabil c venirea oaspeilor i fusese anunat i se mbrcase
special.
i inea capul sus i avea bine ntiprit pe fa expresia ei de ghei, senin i impasibil, dar ochii
aruncau scntei. Taka spera c brbaii nu-i aduseser veti proaste. Poate c se ntmplase ceva cu tatl
ei sau cu Eijiro sau poate c mai avusese loc o insurecie.
Ara. Te-ai ntors, Taka.
Taka se nclin pn la podea i i lipi faa de mini.
Domnilor, nevrednica mea fiic, Taka. Taka, aceti domni sunt de la compania Shimada. Domnul
Hashimoto a fost att de amabil
Taka i ridic privirea. Cel mai vrstnic dintre brbai se nclina agitat, ca o ppu Daruma. Avea o
fa lugubr, pielea lsat de sub ochi aducea a pungi pline cu bani i firele cenuii ale mustii neau
de-o parte i de alta a gurii. Deci sta era domnul Hashimoto, intermediarul. Probabil c venise pentru
ultimele aranjamente legate de cstorie. Plasa se strngea.
Brbaii se nclinar iar, lovindu-se unul de altul n timp ce se retrgeau spre u.
Frumos din partea dumneavoastr c ne-ai onorat locuina umil, spuse Fujino cu un glas ca de
clopoel.
Taka se uit la ea surprins. Nota de sarcasm era inconfundabil.
E un privilegiu s v ntlnim, zise Hashimoto cobornd i ridicnd capul. Am auzit attea despre
celebra ospitalitate a celor din Kyoto.
Fujino ridic o sprncean, ironic.
Suntei prea amabil. Zmbi trist: Dac avei ocazia, ar trebui s v ducei la Kyoto, domnilor, i s
vedei locurile unde s-au dat faimoasele btlii. Numai c acum Gion nu mai este ce era cndva. Suntem
cu toii att de grbii s devenim moderni i am pierdut idealurile acelea demodate pentru care au luptat
brbaii notri onoare, loialitate i mndrie. Dar n-a vrea s v rein, domnilor.
V rog s-i transmitei respectele noastre Excelenei Sale. Vom lua legtura cnd se termin toat
afacerea.
Cei doi se ridicar n picioare, nclinndu-se i scuzndu-se, i se retraser spre u. Fiecare urc n
rica lui. Cu o salv de strigte i scrit de roi, disprur ntr-un nor de praf.
Taka i dorea cu ardoare s afle ce veti aduseser brbaii, dar tia bine c nu trebuie s-i
grbeasc mama. Cu un pas maiestuos, Fujino deschise drumul ctre aripa rezervat familiei i se aez
pe genunchi lng arztorul cu mangan din ncperea principal. i aps fruntea cu dou degete, netezind
cu blndee ncreiturile, i suspin cltinnd din cap:
Ce mai lecie. N-ar fi trebuit s avem niciodat de-a face cu negustorii. Nu tiu deloc s se poarte.
Maniere grosolane. Uluitor. E mare pcat, draga mea i tocmai acum cnd te artai att de entuziasmat.
Okatsu, ceai!
Taka se ls n genunchi lng ea. ncepea s ghiceasc de ce veniser cei doi. Mama ei i ntinse
mna alb, dolofan, i o aez peste mna ei.
Adic Masuda-sama? ntreb Taka.
Okatsu lu vasul de fiert apa din crligul lui, umplu bolul de ceai, turn dou ceti, le aez pe o tav i
ntinse tava spre Taka i mama ei.
Pieptul voluminos al lui Fujino se ridica i cobora n timp ce suspina.
Credeam c dac m mic suficient de repede i apuc s duc nelegerea la bun sfrit, n-ai s fii
obligat s supori viaa pe care am dus-o eu cndva. mi doream att de mult s-i gsesc un so. E mare
pcat, dar n-avem ce face. Nu te poi juca cu familia Shimada. Sunt nite tipi vicleni. Ezit puin i se uit
ntrebtor la Taka: Domnul Hashimoto a adus o scrisoare.
i ntinse un document frumos mpturit, i nu fcut sul n maniera tradiional. Hrtia era de fabricaie
modern, iar scrisul, posac i nghesuit, al unui om care-i petrecea zilele numrnd bani, nu nfloriturile
de necitit ale unui rzboinic sau ale unui caligraf:
Salutri. Sperm c toamna care a venit o gsete pe doamna Kitaoka n deplin sntate i ne
exprimm sentimentele sincere de recunotin fa de buntatea pe care doamna a ales s o reverse
asupra noastr. V rugm s primii cele mai sincere scuze pentru tcerea noastr recent cu privire la
cstoria dintre fiica vrednic de cinste i plin de virtui a Domniei Voastre i nevrednicul tnr
stpn al casei noastre. Am fost informai c stpnul Eijiro s-a ntors la Kyushu ca s se alture
Excelenei Sale Kitaoka i nelegem pe deplin c doamna va dori s amne orice planuri de nunt
pn la ntoarcerea lui. Nu am vrea s i provocm doamnei nici o neplcere, nici nu ne dorim s o
punem ntr-o situaie stnjenitoare, i de aceea acceptm cu bucurie s suspendm toate planurile pn
cnd stpnul Eijiro se ntoarce cu bine acas. Nu ne vom mpotrivi n cazul n care onorabila Cas
Kitaoka se hotrete s caute n alt parte. Semnat n a treisprezecea zi a lunii a zecea, Hiroyuki
Hashimoto, funcionar-ef al Casei Shimada, Corporaie Bancar i Comercial.
Taka a trebuit s citeasc toate cuvintele de mai multe ori nainte s le dibuiasc nelesul. Probabil c
le-a luat mult timp s compun scrisoarea, i zise ea n gnd. Era frazat cu mare atenie, n aa fel nct
nimeni s nu ias cu reputaia tirbit, dar nici s nu existe vreo confuzie n legtur cu adevrata intenie.
Prin urmare, Masuda-sama i retrgea oferta. Acum, cnd despre tatl ei se vorbea cam n acelai fel n
care erau pomenii proscriii sau rebelii, ultimul lucru pe care i-l dorea neamul Shimada era o alian cu
familia acestuia. Departe de a fi o partid mult rvnit, devenise chiar o paria. Singurul lucru surprinztor
era c scrisoarea nu sosise mai dinainte.
Respir adnc. Era un eec usturtor, dar i o suspendare a pedepsei. Planul ei s pretind c abia
atepta s se mrite doar ca s rmn n continuare la Tokyo fusese gndit complet anapoda. Acum
nelegea asta. Dac Masuda-sama nu s-ar fi retras, n cele din urm s-ar fi cstorit cu el. Scpase ca
prin urechile acului.
Numai c, n loc de uurare, simea un val de spaim, de parc pn acum s-ar fi opintit s mping o
ditamai piatra, care se rostogolise pe neateptate i o lsase pe buza prpastiei, cltinndu-se. Tremurnd
toat, i prinse faa n mini, nspimntat de golul care se prefigura n viaa ei. Se rugase cu atta
ardoare s fie salvat de la aceast cstorie, nct nu se mai gndise deloc ce avea s fac dac
rugciunile i erau ascultate. Ce urma s se aleag de viaa ei? Nu avea nici cea mai vag idee.
Orice ap curgtoare are i locuri adnci, i vaduri de trecere, i spuse n sinea ei. Cuvintele i
revenir n minte acum, cnd ncerca s-i gseasc linitea ntr-unul dintre proverbele pe care le tot
pomenea Nobu, n felul lui nduiotor de demodat. O durea i acum cnd se gndea la el. Dup cele dou
ntlniri romantice ateptase zi de zi spunndu-i c o s-l revad, visase cu ochii deschii ntrebndu-se
cum ar fi s fug cu el n lume, ca ndrgostiii din vechile poveti. Dar el dispruse pur i simplu, cum
mai fcuse i nainte. Ca i cum s-ar fi evaporat. Nici mcar nu trimisese vreun mesaj. Nu-i venea s
cread c Nobu putea fi att de crud. O sget un gnd ngrozitor poate fusese trimis pe front sau poate
era chiar mort. Dar parc i aa era mai bine dect s cread c nu-i mai psa deloc de ea.
Poate c n-ar fi trebuit s-i doreasc atta amnarea cstoriei. Masuda era un brbat destul de
cumsecade. Taka i prinse faa n mini i suspin prelung, cutremurat. Mcar cstoria ar fi fost un
destin previzibil. n schimb, viaa care se ntindea acum n faa ei prea un drum pustiu, lung i ntunecat,
fr cstorie i fr Nobu.
Cel puin nu mai era nevoie s-i ascund sentimentele. Fujino putea s pun nefericirea ei pe seama
faptului c toate speranele de mriti se nruiser dintr-odat.
Las, las, draga mea, zise Fujino lovind-o uurel peste coaps. E mai bine pentru tine c a ieit
aa. ntre noi fie vorba, nu mi-a plcut niciodat doamna Masuda. O parvenit de la ora, cu aere de
snoab. Sunt o aduntur de oameni arogani, cei din neamul Shimada. Puin le pas ce cred alii despre
ei. N-au pic de sim al onoarei, nici o idee despre ce nseamn un comportament decent. tiu c ai
aisprezece ani, mergi pe aptesprezece, dar nu-i face griji. Mai este timp. i gsim noi pe cineva. Sunt
multe asemnri ntre un brbat i altul. Oricum, tatlui tu nu i-ar fi plcut deloc s te vad cstorit cu
un bancher. Ce-i trebuie ie e un soldat curajos, cum erau brbaii pe care-i adoram eu cnd eram de
vrsta ta. Unul dintre locotenenii tatlui tu, de pild. i-aduci aminte de Grzile Imperiale care se
nvrteau mereu pe aici pe la noi? Nu era unul dup care te tot uitai, cu ochi mari? Sunt mama ta, drag.
Mamele observ lucruri dintr-astea.
Taka se uit crunt la ea. Voia s-i spun s nu se mai amestece niciodat n viaa ei. Dar se trezi c-i
apare n faa ochilor imaginea tinerilor mbrcai n uniforme strlucitoare i a omului nalt i serios, cu
obraji palizi i ochi ptrunztori, care era pe atunci mna dreapt a tatlui ei.
Okatsu lu un vtrai i strni jarul care mocnea n arztorul cu mangan pn cnd, cu pocnituri i
sfrieli, flacra se ridic. Evita s se uite spre Taka. Nu putea s scoat o vorb ct era mama ei de fa.
Fujino se ls pe spate, lu o nghiitur de ceai, i netezi fustele i le aranj frumos sub genunchi. Aa
fcea mereu cnd avea de spus ceva important. Taka atepta, cu ochii mijii. Mama ei trase aer n piept.
Am fost prea egoist, draga mea. O s ne ducem la Kagoshima, la tatl tu. Grzile Imperiale sunt
cu el acolo. Poate reuim
Kagoshima?
Taka rmase cu gura cscat. Avusese ea cumva o presimire c ntr-acolo se ndreptau gndurile
mamei ei, dar tot era uluit. Okatsu se oprise locului cu vtraiul nfipt n foc i se uita fix la Fujino, cu
ochii ct cepele.
Kagoshima? repet Taka. Adic prsim Tokyo? Plecm din casa noastr?
Nu te ncrunta aa. i ncreeti fruntea i nu-i st bine deloc. O s faci riduri. Gonsuk se ocup s
rezerve cuetele pe vapor. O s fie o adevrat aventur. Tatl tu are nevoie de noi. O s fie ncntat s
ne vad.
Taka o privea insistent. Ea una nu era deloc sigur de asta.
Dar dar cum rmne cu Haru?
Sora ta ine acum de o alt cas.
Dar tot vine s ne viziteze din cnd n cnd i e linititor s fim aproape unii de alii. O s se simt
singur dac disprem aa i ne ducem la captul pmntului. Taka respir adnc: Mam, acolo e o ar
strin. O s fim ca nite exilai. Nici mcar nu nelegem ce vorbesc oamenii ia. Au patru anotimpuri,
ca la Tokyo? Au flori de cire? Nu tim nimic despre toate astea. De-acum se pornise i vorbea cu voce
foarte ridicat: i nici dumneata nu vrei s te duci acolo, cum nu vreau nici eu.
Fujino i trnti ceaca de marginea cminului.
Plecm la Kyushu indiferent dac ne place sau nu. i tremura vocea: Nu mai avem de ales. Nici eu
nu mi-am dat seama n ce situaie periculoas ne aflm pn cnd n-a sosit scrisoarea aia. Acum, cnd
tatl tu e stigmatizat drept trdtor, trebuie s o lum din loc ct mai repede. Mine, dac e cu putin.
i-aa s-ar putea s fie prea trziu pentru noi.
Spre groaza fetei, ochii lui Fujino se umplur de lacrimi. i-atunci nelese brusc c pentru mama ei
era cu mult mai ru. Vreme de trei ani, prinii ei se aflaser departe unul de altul i Fujino nu era la
curent cu nimic din cele petrecute ntre timp. Generalul nu o chemase la el, ba poate nici nu i-ar dori s o
vad.
Avea o soie, dac nu cumva dou, trei, i probabil cteva amante din rndul gheielor. La urma
urmelor, era brbat i aa erau brbaii. Oare cum s-ar simi aflnd despre venirea lor neateptat?
Fratele ei Eijiro putea s lupte alturi de el, dar Taka i mama ei erau doar nite femei, fiine
nefolositoare. De ce-ar fi bucuros s-i revad vechea amant, orict de mult ar fi iubit-o, la un moment
dat? Nu numai c s-ar putea s nu fie deloc bucuros, dar e foarte posibil ca ele s se vad nevoite s-i
asigure singure o locuin. Probabil c n-ar face dect s-i stea n cale.
De luni ntregi nu sosise nici o veste de la Kyushu. Nimeni nu tia ce se ntmpl acolo.
i n tot acest timp Taka se strduise din rsputeri s nu lase n urm tot ce cunotea i iubea. S nu
plece la Kagoshima. De o asemenea soart se temuse cel mai mult. i acum se mplinea. I se prea c
face un pas n neant.
Pot poate s vin i Okatsu? opti ea ngrozit de schimbarea uria care le atepta.
Bineneles. Servitoarele noastre merg cu noi.
Taka privea lung n jurul ei la camera spaioas, la rogojina de culoare deschis cu iz de paie de
orez, la canapeaua tapiat, adus din Occident, care sttea ntr-un capt al ncperii i pe care nici mcar
nu se aeza nimeni, la cuferele vechi, la arztorul de mangan i vasul care atrna deasupra lui, la masa
joas i lmpile cu ulei i pernue, la scara de lemn lustruit care ducea la etajul de sus. Mirosurile de
mncare care veneau plutind dinspre buctrie i gdilau nrile. De mai bine de o jumtate de via, aici
fusese casa ei. Abia dac-i mai amintea strzile sfiate de rzboi de la Kyoto sau lungul drum de la
Kyoto la Tokyo. Iar acum urmau s plece, s porneasc ntr-o alt cltorie, mult mai lung i mai grea,
spre un loc complet necunoscut.
i mai era Nobu. n casa de-aici era nconjurat de lucruri care-i aminteau de el. Ct timp locuia n ea,
exista mereu o posibilitate ca el s reia cumva legtura. Odat plecate, i ei i-ar fi fost imposibil s mai
dea de el, i lui s mai dea de ea.
Poate reuea totui s-i trimit un mesaj, i zicea ea n gnd. Ar putea s scrie o scrisoare i Osaku ar
duce-o la oficiul potal. Era ca i cum ar da drumul unui lampion pe ap, la festivalul Obon, s le
lumineze calea sufletelor strmoilor. Scrisoarea ar putea s ajung la el sau nu, dar ce altceva i mai
rmnea de fcut? Doar c nu tia unde s-o trimit. Academia Militar era singurul loc unde putea fi.
Tatl ei era acum un duman al statului, practic un proscris. Oamenii l acuzau public de trdare.
Nu se mai punea problema c nordul lupta mpotriva sudului, abia acum nelegea ea bine. Zilele de
demult, pe care mama ei le evoca cu drag lsndu-se copleit de amintiri, se duseser. Cei care se
dovedeau a fi mpotriva tatlui ei erau chiar colegii lui din acele timpuri. Toi se ridicaser ca unul i
luptaser n rzboi cot la cot, numai c aveau de la nceput scopuri diferite. i odat ce guvernul s-a
apucat de treab i s-a pornit pe reforme, tatl ei s-a convins, cu fiecare zi care trecea, c ce fceau ei
acolo se ridica mpotriva tuturor lucrurilor n care el credea codul samurailor, vechile valori. Colegii
lui erau hotri s arunce ct colo trecutul, s peasc n viitor i s-i cptueasc buzunarele n
acelai timp sau cel puin aa spunea tatl ei. Dar, din punctul lui de vedere, se micau prea repede i
ntr-o direcie greit.
n seara de var cnd se dusese cu Nobu n grdin, el o prevenise: Familia ta i a mea se
dumnesc. Ct timp lucrase n casa lor, ai ei erau conductorii nstrii, ai lui nvinii adui la srcie,
care se luptau s supravieuiasc. Dar acum tatl ei era rebelul. i ironia cea mai amar fcea ca Nobu,
fostul subordonat umil, s fi intrat n rndurile armatei, care avea ndatorirea de a nbui orice revolt.
Totul se ntorsese cu susul n jos, dar un lucru nu se schimbase nicicum. Indiferent ce se ntmpla, erau tot
n tabere opuse, sortii s rmn desprii pentru totdeauna.
n jurul ei, servitorii ncepeau s fac bagajele. Taka i sprijini coatele pe genunchi i-i ngrop faa
n mini. Nu se simise niciodat att de singur.
PARTEA A IV-A

Pe drumul fr ntoarcere

22
Kagoshima. Luna a unsprezecea, Anul obolanului,
al noulea an al epocii Meiji (decembrie 1876)

Hiiiiia!
Un ipt strident slbatic spintec aerul, mai s-i sparg urechile. Eijiro se poticni i era ct pe ce s
scape din mn sabia cu care exersa. Nici nu apuc bine s-i revin cnd sabia instructorului se abtu cu
putere peste a lui i trosnetul celor dou bte de lemn care se izbeau rsun pn departe pe dealuri. Lui
Eijiro i se ndoir genunchii. Se cltin, suflnd din greu. l domina net ca nlime pe instructorul micu
i subirel, dar asta nu-i oferea nici cel mai mic avantaj.
Mnerele celor dou sbii se ciocnir aprig. Nenduplecat, instructorul l fora pe Eijiro s dea napoi
pas cu pas, pn cnd tnrul alunec i czu. Blestemnd, se ridic anevoie n picioare. Maestrul
spadasin sttea linitit i atepta, iar pletele lui lucioase, prinse n cretet, se legnau. Nici un fir de pr
nu i se clintise din loc.
i ridic iar sabia de lemn i, dup un alt ipt numai bun s te nuceasc de cap, tie scurt aerul
intind direct spre cretetul lui Eijiro. Eijiro simea c-i cedeaz braele, dar se propti bine i reui s-i
ridice sabia ca s pareze lovitura. Lemnul se izbi de lemn, dar de data asta se mpotrivi i el, apuc s
dea cteva lovituri nainte ca instructorul s-l pun iar cu spatele la zid. Cnd valul de lovituri se opri,
Eijiro se nclin, rsuflnd uurat. Nesigur pe picioare, se cltin pn n dreptul celui mai apropiat
copac, i sprijini sabia de el i se aplec, rsuflnd din greu. n aerul ngheat respiraia lui era ca fumul.
Se ndrept i i frec faa cu mneca. Pnza aspr de cnep se aga de obrajii nerai. Pmntul de
sub picioarele lui era dur i rece; un vnt aspru agita copacii i zglia pereii de lemn ai grajdurilor,
acum transformate n locuri unde nvau elevii i se ineau orele. n ziua aceea czuser doi, trei fulgi de
zpad, dei n general iarna era mult mai clduroas aici dect la Tokyo; numai c, n afar de asta,
locul nu prea avea i alte avantaje. Cel mai ru era c trebuia s se ploconeasc n faa acestui pitic de
nimic tocmai el, Eijiro Kitaoka, proclamat de toat lumea drept unul dintre cei mai buni spadasini de la
Tokyo. Aici fusese obligat s nvee c forma perfect nu este totul. Tipii tia mnuiau sabia de parc s-
ar fi luptat pe via i pe moarte.
Dac n-ar fi avut ncotro, ar fi recunoscut c la Tokyo se cam lsase pe tnjal, oarecum. Acum era cu
mult mai slab i mai n form dect fusese vreodat la Tokyo, iar braele i se ntriser ca dou bare de
fier de la attea ore de exerciii zilnice cu sabia. Era plcut s te miti n for, s simi cum i zvcnete
sngele n vene, s tii c ai s fii ct se poate de pregtit cnd va sosi momentul. Dei, n sinea lui, se
ndoia c va sosi vreodat; i dac avea s soseasc, nu era deloc convins c nite mnuitori ai sabiei
fie ei i cei mai de temut ar putea avea ctig de cauz n faa unor soldai narmai cu puti.
Ai muncit mult. Bravo! zise instructorul pocnindu-i clciele i se nclin politicos; sub poalele
ridicate ale chimonoului, gambele lui vnjoase sclipir.
Mulumesc. Eijiro ngenunche pe pmntul ngheat i fcu o plecciune de complezen, dup care
se ridic, scuturnd genunchii i ndeprtnd praful negru: Trebuie s plec. Astzi sunt de serviciu la
docuri.
Zpada cdea nencetat n timp ce Eijiro strbtea strzile din Kagoshima. Se aternea pulbere pe
frunzele late ale palmierilor i se lsa pe crestturile fibroase ale trunchiurilor, punea un strat alb pe
olanele acoperiurilor de la castel, acoperea cu mici cristale ngheate porile tori din faa altarelor i se
aeza n straturi groase pe streinile curbate ale templelor. nvelea vulpile de piatr i micile statuete Jizo
care se nirau de-a lungul drumului, se aduna n piramide minuscule peste portocalele de Satsuma i
sticlele de shochu puse n faa lor. Dealurile care se nlau n spatele oraului i unde se aflau taberele
de antrenament erau de un alb strlucitor. Cocoii cntau i fumul cu miros de lemn se ridica plutind din
miile de case unde femeile aprinseser focul pentru masa de diminea.
Eijiro nainta grbit, cu capul plecat, tremurnd, strngndu-i haina pe el i frecndu-i braele. Nu
realizase c ntr-o zon tropical ca asta era posibil s ning. Se duse cu gndul napoi n timp, la hainele
lui occidentale att de dichisite, i se strmb. Se vzuse nevoit s lase la Tokyo paltonul elegant din ln
pieptnat, vestele scumpe, cmile, cravatele i pantalonii. De la o vreme, nu mai avea altceva de
purtat dect un chimono ieftin de bumbac cu pantaloni strni pe picior, o manta i sandale cu talp de
lemn. Simea zpada scrind sub picioare.
Viaa la Kyushu l luase cu totul pe nepregtite. Nu se atepta s fie att de primitiv i de dur; unde
mai pui c nu nelegea o iot din ce spuneau cei in jur. Dar acum, dup patru luni, se simea n largul lui.
Pn la urm, mai toi prietenii lui i se alturaser, pn i Suzuki, micul ticlos care l lsase pe
Yamakawa n voia soartei. Dei i ddeau aere de biei de la Tokyo, toi erau flci din Satsuma. De
voie, de nevoie, familiile lor erau de fel din Satsuma, aveau n ei sngele locului, i cum guvernul
trimitea ucigai pltii pe urma lor nu prea avuseser de ales i o luaser din loc la iueal.
Le luase aproape o lun s ajung aici o cltorie lung i jalnic pn la Yokohama, urmat de alte
zece zile nc i mai jalnice la bordul unei nave. Nici unul dintre ei nu mai fusese cu nava ntr-o cltorie
aa de lung i i petrecuser majoritatea timpului stnd n cabin i vomitnd. Fusese o adevrat
uurare s vad palmierii legnndu-se pe malul mrii la Kagoshima i imensitatea spectaculoas a
muntelui Sakurajima Insula Cireilor ghemuit deasupra golfului, gata s scuipe cenu i fum. Din
cnd n cnd se auzea un uruit i peste ora se abtea o ploaie de cenu, att de neplcut, nct oamenii
foloseau umbrelele.
Sosiser n septembrie, luna a opta dup vechiul calendar, exact n sezonul taifunurilor, i fuseser
separai pe loc i trimii la coli diferite, fie n ora, fie la ar. Abia dac mai apuca s se vad cu
vreunul dintre frtaii de la Tokyo. i trebuise ceva timp i, treptat, ncepuse s neleag ce se ntmpla
cu adevrat.
Pentru oamenii de aici, Satsuma era o ar independent. Veneau ordine de la Tokyo Dezarmai-i pe
samurai! Luai-le stipendiile! , dar guvernatorul, un rzboinic ndrjit pe nume Tsunayoshi Oyama, nu
le acorda nici cea mai mic atenie. La urma urmelor, aveau propria lor armat i unde mai pui c era una
afurisit de bun, bine narmat i bine instruit. Nu era cazul s primeasc ordine de la nimeni. Cu att
mai mult de la o mn de birocrai corupi i mustcioi, care stteau ntr-un ora aflat la mare deprtare
i se opuneau categoric tuturor valorilor n care credeau ei.
Jos n port, un grup de brbai priveau lung n largul mrii. Eijiro i salut i i scoase ceasul, singurul
dintre toate bunurile sale pe care reuise s-l salveze. Lanul gros de aur i cadranul mare i rotund
marcat cu semne strine i trezir un tumult de amintiri; pre de o clip se crezu din nou la Tokyo, n
cotloanele plcerii de la Yoshiwara, cufundndu-se n aternuturile scumpe din odile somptuoase n care
locuia Tsukasa. Tsukasa, cea mai rvnit curtezan din toat ara. Adulmeca parfumul prului ei, i pipia
pielea mtsoas Din toat acea via ndeprtat, aproape imposibil de imaginat uneori, de ea i era
cel mai dor. i trimitea scrisori cnd i cnd, pe hrtie mbibat cu parfum, n care i tot vorbea despre
lacrimi i despre iubirea ei etern. Dar el nu era nici pe departe prost, tia bine cu ce se ocup
curtezanele. Avea, fr doar i poate, destui iubii care s-o consoleze. i stpni cu greu un geamt.
Se ntoarse n prezent cu o tresrire. O pat mic, triunghiular se mica sltat n jurul promontoriului.
Treptat, pata se fcu mare, i mai mare, pn cnd ochii lui Eijiro desluir clar nite pnze albe la
marginea orizontului. Aburii ieeau pe couri, ca un ecou al norului greu de fum care struia amenintor
deasupra vulcanului. Brbaii priveau ncordai prin telescoape. Fceau mereu de gard ca s vad cu
ochii lor dac vasul care se apropia nu era cumva unul de rzboi, ncrcat cu trupe.
Eijiro fcea parte din comitetul de primire care i verifica pe nou-venii. Avuseser un aflux serios la
cteva luni dup sosirea lui, odat cu sfritul vacanei de var, cnd cadeii armatei trebuiau s se
ntoarc la Academia Militar de la Tokyo. Flcii din Satsuma, toi ca unul, i strnseser ce aveau i
se ndreptaser spre cas.
Era clar c cineva trebuia s stea de vorb cu fiecare dintre ei, s vad cui simeau c-i datoreaz
loialitate, ce motive i aduseser aici, ce tiau s fac, s le controleze nlimea, s le verifice sntatea
i fora. n momentul n care toi s-au convins c nu era nici un soi ru printre ei, fuseser trimii la una
sau alta dintre colile militare i taberele de antrenament din zon. Existau peste o sut de coli i mai
multe mii de brbai, toi api de lupt i gata de aciune.
De atunci soseau nencetat refugiai. Cu o lun n urm, cnd apruser mama i sora lui, Eijiro era de
gard. n momentul n care doamnele au cobort de pe barcaz n hainele lor luxoase, urmate de un roi de
servitori care crau valize pe cretet, tnrul a trebuit s accepte o sumedenie de glume din partea
colegilor. Le ntmpinase cu mustrri.
Ce cutai aici? Nu e un loc potrivit pentru femei, zisese el.
De fapt era ncntat s revad chipul durduliu al mamei i trupul ei masiv care-i ddea un sentiment
unic de siguran, s-i aud vocea i s-i aminteasc de cas, dar se jena de asemenea porniri. Cnd se
nclinase, se vzuse nevoit s-i tearg nasul cu mneca i s-i rein lacrimile.
Comitetul le expediase spre zona agricol a satului Yoshino, nfiinat de tatl lui. Oamenii de acolo
erau pui s urmeze regulile unei viei simple, curate, conforme cu idealurile samurailor cultivau
pmntul, creteau orez, mei i cartofi dulci, studiau textele lui Confucius i practicau artele mariale. Era
greu de imaginat cum ar fi putut s se descurce ntr-un asemenea loc nite rsfate ca mama i sora lui.
Vaporul care se apropia asigura serviciile potale de la Yokohama. Eijiro se uit cu atenie i zri un
grup de brbai suindu-se pe barcaz i pornind ctre chei. Comitetul i numr din ochi, pn la ultimul. n
afar de echipaj i hamali, mai erau ali cincizeci, inclusiv civa ofieri de poliie i cadei, stnd drepi
n uniformele lor dup model occidental, cu cizme pn la genunchi, cu mantale i caschete. Dup cum
tia oricine, jumtate din poliia de la Tokyo era alctuit din brbai din Satsuma. Poliia trebuia s
foloseasc oameni din clanuri ct mai ndeprtate, pentru ca nimeni s nu fie pus n situaia de a aresta pe
cineva din propriul clan. Pn acum se i artaser la Kagoshima civa brbai care dezertaser din
poliie.
i trimiser pe nou-venii spre o zon de tranzit pe care o aranjaser ntr-un depozit gol, i brbaii se
aliniar tremurnd n faa birourilor destinate ofierilor. Eijiro i colegii lui fceau tot posibilul pentru ca
ntreaga operaiune s fie ct mai dur i mai ndelungat cu putin. Aa puteau s elimine de la bun
nceput orice persoan care nu era pe de-a-ntregul devotat cauzei.
Eijiro se bucura cnd i lua la ntrebri pe noii recrui. Era o plcere s ntlneasc brbai abia venii
de la Tokyo, s aud accentul de capital i s se pun la curent cu noutile. Oricum nu trecea mult i toi
deveneau rigizi i convini de superioritatea lor moral, ca toat lumea de pe-acolo.
Ultimul brbat care ajunse n faa biroului lui Eijiro era caporalul Hisao Nakahara de la Departamentul
de poliie din Tokyo. Prea un individ destul de plcut. Avea o frizur n stil jangiri, foarte la mod, i o
barb ascuit, care-i ddea un uor aer iret. Se nclin n faa lui cu respect. Eijiro rspunse printr-o
micare repezit i trufa a brbiei. n vremuri normale, un caporal n-ar fi putut niciodat s se apropie
de fiul generalului Kitaoka.
Nakahara era de fel din Satsuma, dei sttuse la Tokyo atta vreme, nct se simea mai n largul lui
vorbind dialectul din Tokyo. Eijiro l chestion despre munca pe care o fcea la Departamentul de
poliie, despre familie i origini i despre felul n care ajunsese la Tokyo, dup care trecu la alte ntrebri
de control ce spuneau oamenii din capital i ce punea la cale guvernul. Mulumit de rspunsuri, nchise
registrul.
Bine ai venit. Ne bucurm c ni te alturi. Eijiro arunc o privire peste umr i se convinse c toi
ceilali membri ai comitetului erau n plin proces de interogare i nu aveau cum s-l aud, dup care se
aplec n fa i i cobor vocea: Aa Ce alte veti mai ai?
S m gndesc. Nakahara i ls privirea n pmnt, cu un aer respectuos: Kitaoka-sama a auzit
fr ndoial despre revoltele din Hagi i Kumamoto? Poate ai aflat c Maebara i toi ceilali au fost
executai? Cumplit treab. Se ncrunt i cltin din cap: Guvernul ia msuri drastice mpotriva
samurailor i a oricui ndrznete s se opun. Ni s-a ordonat s ridicm pe oricine ncalc noile legi.
Mi-am dat seama c urmtoarea micare era s ne trimit aici, s-i omorm pe cei de-un neam cu noi.
Atunci am hotrt c era timpul s vin acas.
Da, bine, zise Eijiro nerbdtor. Nu mai era nevoie ca omul s-i demonstreze c era din tabra
bun: Cum rmne cu alte nouti? Cum se mai descurc Umegatani? Cnd eram eu acolo, nu pierdea nici
o lupt.
Unul dintre lucrurile care-i lipseau cel mai mult de cnd nu mai era la Tokyo erau obinuitele ntreceri
de sumo de la templul Eko-in din estul oraului. Umegatani era un fenomen un individ mthlos i
totui foarte agil. Punea la pmnt cu uurin ditamai namilele, chiar dac erau mai grele dect el.
Deocamdat, se afla n partea de jos a clasamentului, dar era clar c are stof de mare campion.
Nakahara rnji.
Tot nenfrnt. Mai zilele trecute a acceptat s-l nfrunte pe Makuuchi. S-a terminat totul nainte s
numeri pn la zece.
Makuuchi, hm? N-avea nici o ans; se tia de la nceput. Umegatani e mult mai bun, att n ce
privete greutatea, ct i ndemnarea. Nu cred c-a pariat cineva pe unul ca Makuuchi, ba chiar m-a
mira.
Nakahara ncepu s jongleze cu meciuri, rezultate i forma fiecrui lupttor, dar Eijiro avea altele n
minte.
Cum e cu Yoshiwara? Pe-acolo ce se mai ntmpl? Eti poliist, deci ajungi cumva i n zon.
Am fost chemat s arestez un marinar strin, cu vreo cteva zile n urm. Ajunsese acolo cum-
necum, turnase n el sake ct ncape, intrase nepoftit la Matsubaya i ceruse o femeie. La Matsubaya, nici
mai mult, nici mai puin!
Eijiro ddu din cap cu deplin nelegere. Matsubaya era una dintre cele mai impozante case din
Yoshiwara i nu acceptau nici un fel de strin. Nakahara ddu din mn dispreuitor:
tii ce s-a ntmplat? Doamna i-a artat ua, i el a njunghiat-o chiar n obraz. N-a fost deloc o
privelite plcut. Era snge peste tot. L-am dus la Kodenmacho i l-am nchis. Strinii tia i nchipuie
c toat lumea e a lor.
O s fie judecat ntr-unul dintre tribunalele alea strine i o s resping cazul, o s-i dea o amend
de un yen sau doi i n-o s mai auzim nici un cuvnt despre toat trenia.
i guvernul nu face dect s-i primeasc cu braele deschise. Spunei-mi, aici cum merg treburile?
Ai s afli ct de curnd, zise Eijiro, care prinsese o oarecare simpatie fa de acesta. Am s stau de
vorb cu cpitanul de la coala noastr. Sunt sigur c se gsete o rogojin tatami pentru un om ca
dumneata.
Sunt puin cam copt pentru coal, zise Nakahara, zmbind deschis, relaxat.
Le numim coli, dar sunt mai curnd academii militare, tabere de antrenament, spuse Eijiro. Dar
condiiile de dormit sunt exact ca pe vremea colii un brbat, o rogojin.

23
De fapt, fiecare dintre ei avea mai puin de jumtate de rogojin. coala, cu cel puin opt sute de elevi,
se strduia din greu s gseasc un loc pentru toat lumea n cldirile ubrede ale vechiului grajd i i
dormeau nopile nghesuii unul ntr-altul sau ghemuii pe podelele de lemn ale coridoarelor. Dar
confortul era ultima lor grij. Unii erau tinerei, alii veterani clii n lupt, care-i dovediser valoarea
n campanile pentru detronarea shogunului i spulberarea rezistenei din nord. Tineri sau btrni, cu toii
i detestau pe birocraii corupi de la Tokyo care, prin tot ce fceau, distrugeau ntreaga clas a
samurailor. Abia ateptau s pun mna pe arme i s le dea o lecie.
Nakahara se deprindea destul de repede cu toate treburile. i rsese barba i-i lsase prul s
creasc, dei abia dup luni bune avea s fie suficient de lung nct s-l poat prinde n codi, ca
samuraii. Purta un chimono grosolan de bumbac i pantaloni strni pe picior, ca toi ceilali. Se pricepea
la lupta cu sabia, cu bta i cu puca, la buctrie i la curenie i ndeplinea bucuros obligaiile i i
ctiga rapid popularitatea n coal. Era un om prietenos, pus mereu pe glume.
Adesea i se altura lui Eijiro i amndoi fumau cte o pip, la repezeal. La fel ca Eijiro, Nakahara nu
se temea s-i exprime ndoiala fa de tot ce se ntmpla acolo ntre patru ochi, bineneles, i n locuri
unde nu puteau fi auzii. Trecuse mult vreme de cnd Eijiro nu mai avusese un prieten adevrat, i
curnd se simea n preajma lui ca i cum s-ar fi cunoscut de-o via.
ntr-o diminea, cam la o lun dup sosirea lui Nakahara, se dduse trezirea ca de obicei, cu mult
nainte de rsrit. Eijiro se visa n cartierele plcerii; aproape c simea n nri parfumul iubitei lui
Tsukasa. Ce mai oc cnd se trezi napoi pe holul ngheat, nconjurat de trupuri brbteti asudate. n
timp ce oamenii clcau unii peste alii pe ntuneric, bjbind dup mantale i hakama, scoase un geamt
i-i trase cuverturile peste cap. Rmase ultimul s-i mpacheteze salteaua cu aternuturile i iei cu pai
poticnii pe terenul de antrenament.
Afar, sergenii erau gata aliniai, stnd impecabil n poziie de drepi, n timp ce prima gean de
lumin ddeau culoare orizontului. Coasta dealului se ridica abrupt n fundal o adevrat nclceal de
bambui i copaci scheletici pe care gerul i spase urmele i peste care domnea o linite stranie. Dup
apel, brbaii au pus mna care pe puti, care pe ranie grele i au luat-o napoi de-a lungul i de-a latul
muntelui Shiroyama n pas sprinar; civa au pornit n fug spre ocean cu gndul la o baie ntritoare n
plin iarn. Eijiro s-a oferit s dea o mn de ajutor la buctrie. Probabil c ceilali dezaprobau o
asemenea aplecare spre chiul, dar era fiul generalului Kitaoka, i zicea el n sinea lui. Putea s
procedeze dup cum avea chef.
Dup micul dejun, urmau orele de studiu: scrierile clasice ale lui Confucius i limbi strine engleza,
franceza sau germana. n timpul pauzelor, cei mai muli brbai s-au dus s se bat cu spada pe cmpul de
antrenament, iar dup-amiaza s-au ndreptat spre cmpul de tragere, s se antreneze n lupta cu muscheta.
Infanteria avea puti Snider-Enfield, carabine i pistoale; mai erau i dou uniti de artilerie echipate cu
tunuri de cmp i obuziere. La sfritul zilei, ali tineri din Kagoshima veneau s se alture elevilor i
urmau noi ore de studiu i de antrenamente militare, iar seara trebuia s aib loc o dezbatere. Perspectiva
rzboiului plutea deasupra oraului, ca un nor ntunecat, i toi i doreau s fie siguri c sunt bine
pregtii i gata de lupt.
Dup-amiaza trziu, Eijiro i Nakahara s-au nfurat strns n jachetele matlasate haori i s-au
strecurat n pdurea din spatele colii. ntr-o pune de pe deal descoperiser un loc care era la adpost
de vnturile aspre. De cnd venise frigul, i viperele se ineau departe. S-au aezat unul lng altul
sprijinii de un trunchi btrn, au scos carafele pline cu shochu, butura local care-i turna foc n vene,
i i-au aprins pipele. Dinspre terenul de antrenament de pe cealalt parte a grajdurilor rzbtea pn la
ei ecoul ipetelor ptrunztoare i pocnetul sbiilor de lemn.
Eijiro trase adnc fumul n piept, savurndu-i aroma, i-apoi l slobozi rotocol cu rotocol, privindu-l
cum se dizolv n aerul de munte. Era momentul din zi care-i plcea cel mai mult s-i umple nrile de
mirosul pmntului, al muchilor i frunzelor n plin descompunere, s simt rmurelele trosnind sub
picioarele lui i s aud psrile luate prin surprindere crind n semn de protest i ndeprtndu-se n
zbor, printre copaci.
Nakahara rmsese cu ochii pierdui n deprtare, frmntnd pipa ntre degete. i duse carafa la gur,
lu o sorbitur i cltin din cap ncruntat.
Mie nu-mi miroase a bine, mormi el.
Eijiro mai trase un fum. Arunc o privire spre omul de lng el i ridic din sprncean. De obicei i
spuneau tot felul de poveti fr perdea despre gheiele i curtezanele pe care le cunoscuser, nainte s
treac la treburi serioase ce gndeau cu adevrat despre tot ce se petrecea n jur. Dar astzi, Nakahara
prea c vrea s se arunce direct n miezul problemei:
Au fost manevre la Tokyo, pe terenul de parad de la Hibiya o mare demonstraie de for. Ca s
liniteasc populaia, au spus ei.
Asta era uor de contracarat.
Nu-i nimic ngrijortor. Sunt oameni de rnd, o armat format din oameni de rnd! Eijiro rosti
ultimele cuvinte n sil: Bunicul meu i proba sbiile pe gtul lor; doar de-atta sunt buni. Crezi tu c
oamenii de rnd tiu cum s mnuiasc sabia sau s trag bine cu puca? i, n primul rnd, nici mcar
nu-i doresc s fie n armat. Taxa pe snge, aa o numesc ei. Exist i un cuvnt de mod nou
mobilizare. Ei sunt mobilizai. N-am auzit n viaa mea aa ceva! Le interzici samurailor s poarte
sbii i dai arme pe mna oamenilor de rnd! Lumea s-a ntors cu susul n jos. Dac flcii tia de rnd
cred c i pndete un risc ct de mic s fie rnii, o iau la sntoasa. Ar fi un adevrat masacru dac i-ar
trimite aici s se lupte cu bieii notri.
Nakahara i btu uor pipa cu degetele i lu puin tutun din cutie.
Mda, dar ia s ne uitm la cifre. Sunt ase garnizoane, tim bine: Tokyo, Sendai, Nagoya, Osaka,
Hiroshima, Kumamoto, spuse numrndu-le ncet, pe degete. ase garnizoane, s zicem c fiecare are
treizeci de mii. Asta face aproape dou sute de mii de oameni. Mult mai muli dect suntem noi. i
Kumamoto e ce s zic la o distan de vreo dou zile de mar, cel mult. Ar putea s trimit trupe ct ai
clipi din ochi i s ne vin de hac.
Nite lai i ftli cu toii. Aa trebuie s priveti lucrurile. Bieii notri sunt os de samurai,
nscui i crescui pentru asta, cei mai viguroi brbai din ar. Mai toi au trecut prin focul luptei i au
jurat s-i dea viaa pentru cauza noastr i cel care ne conduce. Unul de-al nostru face cte zece de-ai
lor!
Se ls tcerea. n adncul pdurii se auzi un ipt de bufni, prelung i grav. Ultimele raze piezie de
soare se strecurau printre copaci.
Mai au i arsenale patru chiar aici la Kagoshima, ca s ncepem cu nceputul, zise Nakahara, cu
glas sczut i sumbru: Armele noastre sunt nvechite i s nu uitm c nu avem multe muniii. O s ne
mcelreasc, ascult-m pe mine. Lucrurile s-au schimbat. Ar trebui s cdem la nvoial cu guvernul de
la Tokyo i s sperm c ne cru. Nu sunt chiar att de ri pe ct crezi. Sunt dispui s lase de la ei. Eti
fiul lui Kitaoka. Oamenii te respect, Eiji; pe dumneata au s te asculte. Deschide-le ochii. Spune-le s nu
fie nesbuii. N-are nici un rost s ne ducem la moarte sigur pentru nimic.
Lui Eijiro nu-i venea s-i cread urechilor. i vjia sngele n cap i-i strnse pumnii cu atta
putere, nct mai-mai s sfrme pipa. Cinismul afiat de Nakahara fusese amuzant la nceput, dar de data
asta mergea prea departe. ncepea s vorbeasc exact ca un la sau ca un trdtor.
Nu-s aa de ri pe ct cred? zise el stropit, ntr-o explozie de furie. Au trimis ucigai pltii pe
urmele mele. L-au omort pe cel mai bun prieten al meu. i mai spui c eti samurai? i-ai pierdut
curajul, sau ce? i de partea cui eti tu pn la urm?
Nakahara mai sorbi o dat din carafa cu shochu.
Sunt un brbat din Kagoshima, la fel ca dumneata. Trebuie s fim realiti.
Eijiro respir adnc. Nakahara era cu adevrat un brbat din Kagoshima, n timp ce el, dup cum bine
tia, nu era. Nu se potrivea deloc cu locul acela. Era mai n elementul lui n bordelurile de la Tokyo. Dar
era fiul tatlui su i cu asta, basta. Se ncrunt.
Oricum, noi nici mcar nu-l vedem pe marele conductor, celebrul dumitale tat, zise Nakahara.
Uite c iar se ntorsese la tatl lui Eijiro. Punea mereu ntrebri despre el:
Ar trebui s fie mai prezent, s ntrein focul. Eu unul nu l-am vzut la fa niciodat. M ntreb
dac exist cu adevrat.
Adevrul era c nici Eijiro nu-i vzuse tatl de mai bine de trei ani. Cnd sosise el, fusese plecat la
Hinatayama, unde avea o cas de ar, dup care pornise ntr-o expediie vntoreasc. Eijiro nici mcar
nu era convins c s-ar bucura s-i vad bastardul dezmat.
Nu te privete pe tine ce face tatl meu.
Dar pe unde este acum, Eiji? Cnd se ntoarce?
Eijiro suspin. Era bine c omul i recunotea statutul de superioritate. Nakahara vorbea prea mult i
punea prea multe ntrebri. Dar era poliist, i poliitii i bgau mereu nasul n treburile altora; asta le
era meseria. i cu toate prerile lui revolttoare, era prietenul lui. De data asta cel puin, o s-l trateze cu
ngduin:
E la vntoare, zise el. O s-l ntlneti cnd se ntoarce. Am s te prezint eu. Trase cu nesa un
ultim fum: Mai bine o lum din loc nainte s observe careva c am plecat. Se las ntunericul.
Eijiro se ridic, se ntinse i i lovi pipa de un copac, strnind puzderie de scntei. Se ridica luna, o
achie de lumin pe cerul negru.
Liliecii zburau de colo-colo. Un ipt de maimu. Un trosnet de creang, pe urm altul cerbi,
probabil; n-aveau cum s fie uri n partea asta de ar. Dar stai puin, i zise Eijiro, la vremea asta n-ar
trebui s existe nici un fel de animale pe aici, nici mcar n clima cald din sud. Pe urm zri ceva care
sclipea printre copaci. Ochi. Tresri. Erau oameni care stteau la pnd. Se strecuraser pn n preajma
lor i el nici mcar nu bgase de seam.
Se ridic brusc i lu poziie de drepi, blestemnd. n aceeai clip se porni n jur o micare rapid.
Se auzea zgomot de crengi zdrobite sub tlpi. Cteva salturi din umbr i mai multe siluete neclare se
avntar pe pmntul ngheat, cu btele deasupra capului.
Aici, strig o voce. I-am prins.
Nu facei nici o micare!
Un trup greoi ateriz peste el i Eijiro se prbui la pmnt, izbindu-se cu faa de un morman de pietre.
Simea n gur gust de snge i de pmnt. i rsucea ntruna capul, luptndu-se cu strnicie. Un
genunchi l pocni drept n spate i cineva i rsuci minile la spate, dintr-o singur micare violent.
Ticlosule!
Un picior l izbi ntr-o parte. Mulumi zeilor c omul care-l atacase purta sandale de paie. Dac-ar fi
fost cizme tari de piele, i-ar fi rupt coastele.
Trdtorilor, ticloi nenorocii!
Alt lovitur de picior. Trdtori? ocul i smulse un icnet i atunci realiz c vocile-i sunau cunoscut.
Erau propriii lor oameni, unii chiar de la coala lui. Nucit, ncerca s-i adune minile. Trebuia s pun
totul cap la cap, s afle ce se petrece i cum anume putea el s ias dintr-o asemenea belea i nc
repede.
Pai apsai i lumini care plpiau. Sosise un nou grup de brbai.
Avem aici doi dintre ei, domnule. Nu tim dac e i el sau nu.
Mini necrutoare l ridicar pe Eijiro n genunchi. Furia lu rapid locul ocului.
Nu tii cine sunt? zise el bolborosind.
Apru o raz de lumin, nsoit de un miros de seu: un lampion prinse brusc s se legene n faa lui. i
smuci capul ntr-o parte i clipi, ameit. Brbaii scoaser un mic uierat de surpriz.
Kitaoka-dono, zise unul dintre ei folosind formula de maxim respect, rezervat doar celor de rang
foarte nalt. Ai! Iertare, iertare!
Cei care-l ineau slbir strnsoarea, dar continuau s-l intuiasc locului, cu blndee ferm, de parc
ar fi fost un animal slbatic rar i valoros pe care tocmai l capturaser.
Cum ndrznii s m tratai aa?! i asta numai pentru c m-am furiat o clip s fumez o pip. N-
avei i altceva mai bun de fcut dect s v spionai colegii de coal?
ns nimeni nu-l lua n seam. Nakahara era puin mai ncolo, n genunchi, cu braele complet
imobilizate. O micare de umbre i-apoi n dreptul feei lui aprur lampioanele. n lumina galben, mai
multe perechi de ochi l priveau fioros.
El este, fr nici o ndoial.
Te-ai trt ca un vierme pn-ai ajuns printre noi, lepdtur ce eti, zise aprins unul dintre brbai
aplecndu-se spre Nakahara i zbiernd n urechea lui. Ne-ai minit. Credeai c-i merge s ne tragi pe
sfoar.
Spune tot, ticlosule. Pentru cine lucrezi? Ce pui la cale?
Da, da, ce pui la cale?
Pe urm se pornir toi pe zbierat, i accentul lor local era att de ngroat, nct Eijiro trebuia s-i
ascut bine urechile ca s neleag ce spuneau. Trase aer n piept i slobozi un strigt mai puternic dect
toat zarva.
Ce se ntmpl aici? Numai s ajung totul la urechile tatei i-o s vedei voi! O s pltii cu toii,
ascultai-m pe mine. O s pltii!
Se fcu brusc linite.
Aa e, zise n derdere o voce. Numai s ajung totul la urechile tatlui dumneavoastr!
Eijiro se lupta s se elibereze cnd oamenii se repezir s-l atace pe Nakahara, lovindu-l cu pumnii, cu
picioarele sau de-a dreptul cu btele. Spune tot, spune tot. Ce pui la cale? De ce te ii scai de Kitaoka-
dono?
Nakahara se strmb, dar nu zise nici ps. Eijiro zmbi n sinea lui. Mcar prietenul lui tia cum
trebuie s se poarte un samurai, spre deosebire de btuii tia.
Cu ochi ngustai i gur nveninat, un tinerel sfrijit de vreo cincisprezece ani care muncise la
buctrie alturi de Eijiro i pregti pumnul i-l pocni pe Nakahara drept n ureche. Lovitura l azvrli
pe-o parte. Oamenii l traser la loc n genunchi. Eijiro icni cnd zri faa prietenului su n lumina
lampionului. Avea nasul i gura nsngerate i i lipsea un dinte. Cnd scuip, din gur ni numai snge.
Se scutur, ncruntndu-se sfidtor. i ndrept spatele.
Dac suntei pui pe btaie, gsii pe altcineva. Eu n-am fcut nimic ru, mri el.
E dur tipul, nu?
Un brbat se inea n umbr, cu braele vnjoase ncruciate pe piept. Eijiro recunoscu imediat umerii
lai i chipul coluros inspectorul-ef Makihara, eful poliiei. i nghe sngele n vine. Erau n mare
bucluc, dei tot nu pricepea pentru nimic n lume despre ce era vorba.
Tu vii cu noi, Nakahara, zise inspectorul. Poi s ne spui exact ce planuri aveai sau te facem noi s
vorbeti. De tine depinde.
N-a fcut nici un ru. Eijiro decisese c acum era momentul s spun ce avea de spus: E un soldat
loial. Pot s garantez pentru el.
Cu tot respectul, Kitaoka-dono, omul sta v-a pclit. E un trdtor, un agent al guvernului. Trebuie
s aflm exact ce punea la cale.
Facei o greeal, mormi Nakahara, strngnd din dini cnd primi o nou lovitur n coaste. N-am
nimic de ascuns.
Chiar aa? Tu ce ai de spus, Taniguchi?
Un brbat fcu un pas nainte i ajunse n cercul de lumin. Eijiro l mai vzuse prin ora un individ
posac, cu nasul turtit i pielea tbcit a omului de la ar. Nakahara tresri cnd ddu cu ochii de el i
pli, dar i pstra pe chip o impasivitate aprig. N-ai cum s nu-i admiri curajul, i zise Eijiro.
Taniguchi i fix privirea n pmnt, pe urm se uit spre inspector; ntre timp ceilali se adunaser n
jurul lui. Ochii omului cercetau de jur mprejur; cuta s evite privirea lui Nakahara. Pn la urm, se uit
int la el.
El e omul, cu siguran, domnule, mormi el. Mi-a spus totu, zu aa. Totu. Haide, Taniguchi,
zice el. Eti samurai d la ar, la fel ca mine. tii c samuraii ia d la ora, cu nasu pe sus, ne
dispreuiesc p noi tia de la sat. De ce te-apuci s-i lingi n cur? Uite i tu n jur. N-au echipament, nici
muniie. N-au cum s reueasc. E o nebunie s te pui cu guvernu. E sinucidere curat. Uite ce zic eu f
ceva bun pentru tine. D un ajutor pentru ara ta. D ce vrei s te ridici mpotriva mpratului? Mai bine
fii cu mine, ajut-m s-i fac p idioii tia s renune. O s te alegi cu ceva bun dn toat treaba.
Glumeti, zic eu. Nu-s trdtor. n mine poi s ai ncredere. Suntem tovari vechi, zice el. Am
prieteni sus d tot. O s primeti rsplat p cinste. M ocup eu d asta.
Eijiro simi c-l ia cu grea. Nici un echipament, nici o muniie. Erau exact vorbele pe care i le
spusese Nakahara. Dar mai era ceva care nu-i ddea pace. De unde interesul pe care-l artase Nakahara
fa de tatl lui? De ce prea att de dornic s-l ntlneasc? Ce planuri mai clocise?
Nu-l cunosc pe omul sta, protest Nakahara. Cu tot aerul lui de bravad, n glas i se simea
ncordarea: Umbl cu intrigi. De ce s-l credei pe el, i nu pe mine?
Azvrli o privire spre Eijiro, de parc l-ar fi rugat s intervin. Pe Eijiro l npdi brusc un asemenea
val de furie, nct aproape nici nu mai tia unde se afl.
Ticlosule! M-ai fcut de rsul lumii.
Sri n picioare, se eliber dintr-o micare de minile care-l ineau, se repezi la Nakahara i-l lovi cu
toat fora. Sngele ni pe loc mprocndu-i pumnul i braul nasul omului se fcuse zob. Ridic
mna s-l loveasc din nou, dar se opri i ls braul s cad la loc.
F-i datoria, inspectore, zise i propria voce spart i rsun n urechi.
Nimeni n-a ncercat s-l opreasc atunci cnd s-a ntors cu spatele i a pornit-o orbete, poticnit, cu
obrajii fierbini, ctre cldirile colii care se ntindeau la poalele dealului. i ncleta pumnii i njura cu
voce tare. Se acoperise de ruine. Dar mai ru, mult mai ru, era c aruncase ruinea asupra familiei i
asupra tatlui su. Fusese pus la ncercare i se dovedise nevrednic. Singurul lucru care-i mai rmsese
era s-i fac seppuku sau s gseasc o alt cale de rscumprare.

24
Eijiro i croia drum prin pdure. coala era ultimul loc n care ar fi dorit s se arate. Dar curnd, mult
prea curnd, rmuriul se rri i Eijiro se czni s coboare pe terenul de antrenament; urechile i
zbrniau de furie i de ruine i nu-i sttea mintea la nimic altceva.
Terenul era nesat de oameni, att de strni unul ntr-altul, c Eijro abia putea distinge zidurile
cldirilor din jurul lor. Artau ca nite rzboinici gata de lupt, cu mnecile legate la spate, pantalonii
hakama ridicai i bentiele strns nnodate pe frunte. Pistoale, puti, securi i rngi sclipeau n lumina
lampioanelor; se auzea mormit de voci, intens i grav. Ca de obicei, Eijiro i depea cu un cap i mai
bine pe toi ceilali. Arunc o privire circular asupra feelor, ntrebndu-se dac adunarea avea ceva de-
a face cu Nakahara i trdarea lui. Mcar nu erau brbaii de pe deal. Ei se aflau tot acolo cu Nakahara.
Nimeni dintre cei de aici nu aflase de ruinea lui nu nc.
Un cap se ivi din mulime, dup mai multe nghionteli, i se lans ntr-un discurs nflcrat. Eijiro era
nc prea copleit de propriul sentiment de umilin ca s acorde vreo atenie spuselor omului sau mcar
s bage de seam dac vocea i era cunoscut. Se auzir strigte de mnie i ipete de aprobare, dup
care o voce zbier:
Spre Iso! Spre fabrici, spre docuri!
Pumni ncletai i puti se agitau n aer, iar oamenii preluar din mers refrenul: Fabricile! Docurile!
Se aruncar nainte ca un talaz i sandalele de paie scriau cu sutele pe pmntul ngheat. Luat de
val, Eijiro se mic i el, cu poticneli, n aceeai direcie.
Poftim.
Cineva i vr o puc n mn i nite ochi ptrunztori l privir fix n lumina lampioanelor. Era Ito,
un tinerel vnos cu un pr care-i ieea n smocuri de sub bentia alb:
A, dumneavoastr erai, Kitaoka-sama. Sigur avei ceva mai bun de fcut dect s v amestecai cu
noi, oamenii de rnd.
Eijiro i simi obrajii arznd. tia c avea reputaia unui om care se ine departe de orice aciune, dar
n seara aceea voia ca toi s afle c era la fel de devotat cauzei ca i ceilali.
Merg cu voi.
i apuc puca n timp ce oamenii stingeau lampioanele, ieeau de pe teren i o porneau prin oraul
adormit. Zpada scria sub paii lor i aburii respiraiei se ridicau n aerul rece; mturar cartierul
samurailor ca un vnt divin, intrar ntr-o zon a orenilor, naintnd ca sgeata de-a lungul aleilor
nguste, printre case i prvlii cu obloane trase, pe lng altare i temple, tufriuri i copaci. Trecur n
for peste un pod, urcar i coborr o coast stncoas acoperit de un desi. Eijiro bombni cnd se
mpiedic de o piatr i o auzi rostogolindu-se cu zgomot n ntuneric. Era bine s nu te preocupe dect
pstrarea linitii i nimic altceva.
La malul apei se desprir n grupe de doi i de trei i se micar iute de la un zid la altul, agili ca
pisicile, inndu-se la adpostul umbrei. Apa clipocea, ntunecat i uleioas, navele ancorate la rm se
legnau uor. Vulcanul uria umplea tot orizontul, iar norii lui de cenu acopereau stelele.
Deodat, oamenii se oprir. Se auzi ssit de voci:
Acolo. Chiar acolo.
O umbr se profila pe o pune a muntelui. Se uitar la ea cu atenie i ceva alb scpr n ntuneric.
Se auzi un pleoscit slab, ca i cum un obiect ar fi atins apa pe undeva prin apropiere. Eijiro fixa negura
nopii, nedumerit. Orice ar fi fost vasul la, n-avea forma unei nave de rzboi. Nu avea turele, nu era un
cuirasat cu forma alungit pe care o tia prea bine. Semna mai mult cu o nav comercial solid. Dar
atunci de ce trgea la docuri att de trziu? nc i mai ciudat, nu se auzeau nici fluierturi, nici clopote
sau gonguri. Trgea la chei n linite. Oricine ar fi fost nou-veniii, nu-i doreau s fie vzui.
Asta este. Haidei, repede!
n timp ce brbaii porneau hotrt de-a lungul cheiului, Eijiro se altur n fug, umplndu-i plmnii
cu aer srat, ntrebndu-se ce se ntmpla.
La captul ndeprtat al cheiului se vedea un ciorchine de cldiri din piatr, cu acoperiuri uguiate i
ui masive de lemn. Eijiro l prinse pe Ito de bra, n timp ce restul oamenilor se nghesuiau s treac pe
lng ei.
Ce facei? la e arsenalul maritim. Ito ncerca s se desprind de el, dar Eijiro l strngea de
ncheietur cu ditamai mna: E proprietatea guvernului. N-avem cum s
Toat lumea tia c guvernul preluase ntreg arsenalul rii, i era gata s-l foloseasc dac ar fi aprut
cel mai mic semn de frmntare. Cele mai mari stocuri se aflau n provincia care ddea i mai multe bti
de cap, Satsuma. Satsuma avea cele mai avansate fabrici de armament i producea mai multe arme i
pulbere dect orice alt clan. La Iso, chiar n apropiere de vila unde cpeteniile din Satsuma i petreceau
verile n aa fel nct s poat supraveghea operaiunile , era un complex industrial construit de
vechiul stpn cu mai bine de treizeci de ani n urm. Aveau cuptoare cu aer cald, cuptoare cu materiale
refractare, o fabric unde se fceau numai tunuri i altele care produceau tot arme. Mai scoteau i
chimicale, medicamente, sticlrie i textile.
Pentru a-i dovedi loialitatea fa de noul guvern la instalarea cruia contribuise direct, actualul
conductor de la Satsuma predase controlul asupra ntregului complex n minile Departamentului
armatei, care instalase aici un contingent maritim restrns n scopul de a pzi depozitul de armament.
Doar c acum, pentru rebelii nsetai de arme, arsenalele strluceau mai ceva ca nite cufere pline de
comori, care se rugau s fie deschise.
Dar pn atunci nimeni nu sugerase atacarea lor n for. Ar fi fost un gest fi de revolt, iar Eijiro
tia c tatl lui, cel puin, nu avea nici o intenie s mearg att de departe.
Faci cum crezi, frate, zise Ito scuipndu-i cuvintele. Nimeni nu te foreaz s vii cu noi. D-mi
drumul.
Spune-mi doar att. Ce se petrece aici?
Ito ncerc din nou s-i elibereze braul, dar Eijiro era mai mare i mai voinic.
Ai vzut nava, mri el. Se strecoar n port noaptea i lanseaz brci la ap. Spionii ia din
poliie
Lui Eijiro i nghe sngele n vine cnd auzi cuvntul spion:
Au ncasat ceva btaie, dar pn la urm au spus tot. Trimiteau mesaje la Tokyo, cu asta se ocupau,
le spuneau de-a fir a pr ce se petrecea. O nav a guvernului e pe drum, au zis tot ei, ca s ncarce ct mai
multe arme i s-i ia pe ei de aici. O nav comercial, ca s nu dea de bnuit.
Deci aa se explica de ce pretinsul vas comercial nevinovat coborse o barc pe furi, se gndi Eijiro.
O s le-o lum nainte. Aa e la rzboi. Ori noi, ori ei.
Coama valurilor se nspuma pe msur ce forma ntunecat, lung i ngust nainta hotrt, tind apele
n direcia lor. Eijiro auzea lopeile lovind apa i distingea dou rnduri de fee albicioase care se
apropiau tot mai mult.
Aa e la rzboi repet el pentru sine.
ns o imagine din trecut nu-i ddea pace. i brusc i aminti. Se ntmpla pe vremea cnd era doar un
bieel, ntr-una dintre puinele ocazii cnd generalul Kitaoka venise s-i viziteze. Luaser mai multe
sbii de lemn i se duseser s exerseze. Auzea i acum sunetul sbiilor care se izbeau i vedea firele de
praf care se ridicau vrtej n lumina soarelui, n timp ce el se retrgea prudent n josul strzii nguste,
printre casele ntunecate de lemn unde locuiau gheiele. Cu burta lui ct un butoi, tatl lui l domina net,
era la fel de mare i de nspimnttor ca un uria al munilor.
Generalul l lsase s riposteze n mai multe rnduri i, de fiecare dat, Eijiro lovea tare cu sbiua lui.
Dar mai apoi se repezise asupra lui pn l pusese n genunchi. Eijiro se zvrcolea i ncerca s fug,
dup care fcuse bot, btuse din picior i se pusese pe bocit. Tatl lui se ghemuise, l ridicase de jos i-l
aezase pe coapsa lui masiv.
Ascult-m bine, micuule, spusese el cu o figur aspr. Eti samurai, vlstar al neamului Kitaoka i
samurai. Uneori ai s ctigi, alteori ai s pierzi, dar nu trebuie s fugi niciodat. Un orean are voie s
fug, dar un samurai niciodat. Ai neles?
Da, domnule, zisese Eijiro inndu-se drept, mndru c purtau o asemenea discuie, c tatl lui
socotea potrivit s i se adreseze pe un ton att de serios.
Generalul i apropiase faa flcoas de feioara lui Eijiro.
Un samurai nu se teme niciodat c i-ar putea pierde viaa. Se teme doar c i-ar putea pierde
onoarea. S te acoperi de ruine e cu mult mai ru dect s-i pierzi viaa. Samuraiul este mereu gata s
moar pentru stpnul lui, pentru onoarea lui. Aa se poart samuraii.
Eijiro i luase un aer ct putea el de crncen, ncruntnd din sprncene cum fcea fratele lui mai mare,
Ryutaro.
Hai. neleg.
Acum, Ryutaro.
Ryutaro sttea i atepta la umbra caselor de gheie. Abia se rsese n cretetul capului i-i prinsese
prul n codi pentru prima oar, n timp ce Eijiro cu patru ani mai mic avea un ciuf prins ntr-o
bucl pe frunte, ca bieeii. Ryutaro era un tnr sobru i lua totul n serios. Se ocupa temeinic de
nvtur i-i gsise tovari de joac dispui s exerseze lupta cu sabia, pe cnd Eijiro era masiv ca
tatl lui i intra mai mereu n belele i btea pe ali biei care cutreierau prin cartierul gheielor, le tia
sforile cnd se jucau mpreun cu zmeiele, fura monede din portofelul mamei sale.
Generalul i luase o sabie de lemn. Ryutaro se aezase n faa lui, cu sabia n mn, proptindu-se bine
pe picioare. De data asta, nu mai era loc de concesii. Dintr-o singur micare, tatl lor l pusese pe
Ryutaro la pmnt i-i ridicase sabia pentru o lovitur care putea fi mortal. Ryutaro nici nu clipise.
Cnd se ridicase i se nclinase, generalul l btuse uurel pe umr.
Bun biat.
Dup care zmbise trengrete, se ntorsese ctre Eijiro i-l apucase de brbie cu mna lui uria.
Mi-ar fi plcut s rmn i s te nv i pe tine calea samurailor. Suspinase: Numai c trebuie iar
s plec. Ryutaro o s mearg cu mine i, ntr-o bun zi, am s trimit pe cineva i dup tine. Deocamdat,
tu rmi s fii brbatul casei. Ai grij de mama ta i de surorile mai mici.
Eijiro i trecuse mna dolofan peste obrazul epos al tatlui su.
Te ntorci repede? ntreb el.
Ct de repede pot.
De fapt, nu trimisese pe nimeni dup el i trecuser ani buni pn s-l revad. Mai trziu, aflase c
tatl lui fusese n exil, apoi la nchisoare, i pe urm ajunsese mare general, n fruntea unei armate. n
crncena btlie final a rzboiului civil clanul Satsuma i aliaii lor nvinseser, dar venise i vestea
morii lui Ryutaro, ucis n lupt. Pentru familie, fusese o victorie dulce-amar. Numai c atunci Eijiro tia
deja c tatl lui avea o alt familie i ali fii fii pe care-i recunotea oficial, nu i inea n umbr, ca pe
Ryutaro i Eijiro.
Crescuse n cartierul gheielor, nconjurat de femei, cu tatl plecat departe o copilrie neobinuit.
Poate c acesta era motivul pentru care sfrise prin a-i irosi attea zile din via n cartierul plcerilor.
Era adevrat ce spuneau oamenii cnd te avertizau: dac stai n preajma femeilor, rmi neputincios i
slab ca o femeie. Pn la urm uitase cu desvrire ce nvase de la tatl lui.
Dar acum i revenea totul n minte. Era samurai, venea dintr-un neam de rzboinici. Chiar dac
ajunsese s se piard n apucturi rele, n lene i desfru, purta numele Kitaoka i n venele lui curgea
sngele neamului Kitaoka. Ryutaro se dusese, deci acum el era rspunztor, de el depindea s in numele
Kitaoka i onoarea familiei la mare nlime. i uit c el, un Kitaoka, ddea napoi i-i lsa pe alii s
ias primii la atac. Simea c s-a trezit brusc. Toat viaa lui de pn acum nu fusese altceva dect un vis.
Eliber braul lui Ito.
S mergem!
Pe cnd strbteau cheiul cu pas apsat ndreptndu-se ctre grupul care se nghesuia n faa
arsenalului, Eijiro slobozi un strigt rzboinic care suna mai mult ca un chiot de entuziasm.
Ofierii navali care aveau ordin s pzeasc arsenalul dduser napoi i se lipiser cu spatele de ui.
Era un contingent redus, zece sau cel mult cincisprezece indivizi, vnjoi, cu pr tuns scurt i fee
ncruntate. Se uitau cnd n stnga, cnd n dreapta, msurnd din ochi ceata de atacatori, i-i pipiau
armele. Unul dintre ei ncerc s trag de cocoul armei, dar cinci-ase rebeli nir spre el i-i
smulser puca din mn.
O voce se fcu auzit pe deasupra strigtelor, protestelor i a ncierrii.
Dai-v la o parte! Capturm acest arsenal n numele lui Masaharu Kitaoka!
Eijiro simi un fior pe ira spinrii i i se ridic prul de pe ceaf. Tatl lui era departe. Nu avea nici o
idee despre aceast micare a lor i nici nu o autorizase. Numai c acum era prea trziu, mult prea trziu
i nu mai era cale de-ntors.
Ne vin ntriri. Sunt pe drum, rcni unul dintre gardieni. O s vedei voi.
O fulgerare i un bubuit scurt. Unul dintre pzitori trsese un foc care se pierduse n aer, ca un ipt
inofensiv.
Dup care se ls brusc tcerea. Pactul de neagresiune fusese nclcat. Ito se uit la Eijiro i, rnd pe
rnd, toate feele se ntorceau ctre el. Ateptau de la el prima micare.
Eijiro trase aer n piept i-apoi ridic braul n sus, cu arma n mn:
Arsenalul! strig el.
Urm o pauz de o clip, dup care tinerii se aruncar grmad asupra pzitorilor i pumnii ncepur
s curg n toate prile, elibernd calea.
Eijiro se uit lung la uile zdravene de lemn. Erau intuite cu brne groase de lemn i ferecate cu lacte
uriae de metal ruginit. Ceilali fcur un pas napoi, iar el apuc arma de eav i izbi cu patul ntr-unul
dintre lacte. Minile i se acopereau de zgrieturi i ncepeau s sngereze, dar lactul nici gnd s se
clinteasc. Respir adnc, ridic din nou puca i se apuc iar s loveasc.
Ateapt, zise Ito.
Puse mna pe un ciocan. Ali trei, patru i se alturar i, sub fora loviturilor, lactul ced. Eijiro
atacase al doilea lact i nu se ls pn nu l dovedi.
Cnd tinerii mpinser brnele groase de lemn i deschiser larg uile grele, mirosul de praf i de ulei
nvli peste ei ca un tvlug. Intrar la grmad n ntunericul cleios. Locul era mult mai mare dect s-ar
fi zis cnd l vedeai din afar. Cineva aprinse un lampion agat de o prjin i l ridic. Scrutnd spaiul
la lumina lui mictoare, Eijiro vzu lzi de lemn aranjate n stive unele mai mari, altele mai mici,
unele ptrate, altele lunguiee care ajungeau pn n tavan. Erau rnduri-rnduri de stive, care se
pierdeau n adncurile cavernoase ale depozitului.
Pe podea mai erau cteva lzi, mari ct cuferele, mpinse lng un perete. Civa brbai se chinuiau s
trag de ele, dar nu reueau nici mcar s le clinteasc. Eijiro se fcu ghem n dreptul uneia dintre ele i-i
fcu vnt spre mijlocul camerei. Cnd cufrul alunec hrind pe podea, din interior se auzi un zornit.
Tot el vr o rang sub capac i se ls pe ea cu toat greutatea. Un scrit: cedaser balamalele. Cuiele
se desprindeau din lcaul lor i capacul se deschise brusc. Cufrul era plin ochi cu gloane.
ncrncenai de atta efort, dup ce i terser fruntea i ncetar cu bombnelile, brbaii se puser s
mping cutiile de pe podea. Le sprijineau apoi de stive, se suiau pe ele i ddeau jos lzile. Era nevoie
de patru tineri ca s mite o lad din loc. Pe lng lzi ntregi de gloane i cutiile de lemn pline cu praf
de puc, mai erau cutii cu pistoale, puti, arme cu nchiztor sau cu ncrcare pe eav, ba chiar i tunuri
i puti-mitraliere de tip Gatling. Printre ele, modele noi pe care Eijiro nu le mai vzuse pn atunci, cu
mult mai periculoase dect oricare pies din armamentul demodat pe care-l aveau ei. Ito puse mna pe un
revolver, roti butoiaul i l arm. i ndrept spatele, se ntoarse ctre Eijiro i rnji. Gsiser comoara
fermecat.
De afar se auzi un strigt de avertizare. Lsaser oameni s stea de paz la docuri. Eijiro i lu puca
i iei n vitez. Barca sttea nemicat ca un pete ntunecat i sinistru, sltnd pe valuri la mic
deprtare de rm. Valurile sclipeau sub lumina lunii i vslaii ridicau ramele. O strlucire roiatic
aprindea norii, acolo unde era vrful vulcanului.
Se ls tcerea. Fiecare l atepta pe cellalt s fac prima micare.
Eijiro pi apsat apropiindu-se de marginea cheiului.
Aici este teritoriul Satsuma, strig el. Nu v permitem s punei piciorul pe rm. Ducei-v napoi
la vasul vostru.
Drept rspuns, o voce strig peste ape.
E proprietatea guvernului i voi ai nclcat-o. Predai armele i o s fie spre binele vostru.
Dac venii mai aproape, tragem.
Brbaii din barc se adunar ciorchine. Se sftuiau.
Nu suntem narmai. Am venit cu treab, trimii de guvern. Dai-v napoi. Nu vrem s iscm
necazuri.
Arsenalul de aici este al oamenilor din Satsuma. A fost preluat n numele lui Masaharu Kitaoka.
Ducei-v la efii votri s le spunei.
Vslaii puser iar mna pe rame. De-acum erau att de aproape, nct Eijiro distingea bine chipurile
i nasturii uniformei care sclipeau n lumina lunii. Cum barcazul continua s se apropie, se auzi un trosnet
de arm. Unul dintre flcii de pe mal lansase un foc de avertisment.
Eijiro arunc priviri de jur mprejur, strmbndu-se. De-acum era prea trziu. Oamenii se artau
nerbdtori s se arunce n lupt.
ntr-adevr, urmar mai multe mpucturi, i mici explozii de ap se ridicau ici-colo, n jurul brcii.
Brbaii din Satsuma se pregteau pentru ripost, gata s nfrunte orice foc ar fi venit din direcia brcii.
Cu gndul la vreo viclenie, unii dintre ei puneau mna pe prjini i gheare de pisic. Alii se narmau cu
pietre i crmizi i ncepeau s le arunce spre barc. Mai toate cdeau cu zgomot n ap, nspumnd
marea. Una dintre ele i atinse inta i dinspre barc se auzi un rcnet.
Un al aselea sim l ndemn pe Eijiro s se ntoarc. Acolo unde cheiul se pierdea n umbr, alte
brci se apropiau grbit de rm. Una dintre ele ajunsese la docuri i civa marinari o legau de mal cu
frnghiile, n timp ce alii coborau.
Pe aici, flci!
Eijiro i arunc arma pe umr i porni hotrt de-a lungul cheiului, cu Ito pe urmele lui. Mai muli
marinari o i luaser la fug n direcia lor, cu gndul s ajung la arsenal. Eijiro l atac pe primul i,
cnd l izbi drept n fa, iar omul zbur ct colo, zri pre de o secund faa lui uluit i ochii mrii.
Dup care se auzi o bufnitur i un pleoscit; Eijiro se rsuci i se repezi la alt marinar. Scoase un ipt
att de ptrunztor, nct omul se poticni, drept care l nfc zdravn i-l azvrli n apa rece ca gheaa.
Un alt marinar venea grmad peste el, cu sabia tras din teac. Eijiro abia avu rgazul s se pun n
gard. Cnd propria lui sabie iei alunecnd din teac, Eijiro fcu instantaneu o micare n semicerc,
reteznd gtul omului. Sngele ni n aer i capul marinarului se rostogoli cu zgomot n spate, iar corpul
fcu un pas poticnit n fa, dup care se cltin i se prbui.
Eijiro trase aer n piept i-i arunc puca la loc, pe umr. Se apropia un al patrulea marinar, un tinerel
numai piele i os, cu prul tuns scurt i chipul palid de om hmesit al celor din nord. Arunc o singur
privire i vzu puca lui Eijiro ndreptat spre el. Pre de o clip, s-ar fi zis c i-a ngheat sngele n
vine, dup care se ntoarse i o lu la sntoasa.
Ito doborse i el vreo doi dumani. Eijiro se terse pe frunte i rnji. Uite c nu fusese n zadar atta
antrenament. Prea trecuse mult vreme de cnd avusese ocazia s-i ncerce sabia n lupt adevrat.
Ali tineri din Satsuma veneau s li se alture i picioarele lor duduiau de-a lungul cheiului, n timp ce
marinarii fugeau napoi spre brci i se porneau pe vslit ca nebunii, aruncnd trombe de ap n jur, iar n
aer rsunau strigte batjocoritoare. Rebelii se uitau n larg, cu priviri atente, cu putile pregtite, pn
cnd ultimul barcaz dispru n ntuneric, iar nava ridic ancora, fcu stnga mprejur i se deprt de golf
scond vltuci de abur.

25
Cnd oamenii ncrcau ultimele lzi cu arme, soarele rsrea din spatele vulcanului aruncnd o umbr
adnc asupra muntelui. Ct fusese noaptea de lung, convoaie ntregi de care veniser i-apoi plecaser
ncrcate. Gsiser cai de povar numai buni de tras i confiscaser mai multe rice, n care aezaser
lzi peste lzi. Unii dintre elevi umpluser ochi mai multe brci i porniser n larg cu armele capturate.
Urma s le ascund n uriaul arsenal Somuta, aflat n adncul unei vi de dincolo de ora.
Eijiro i ndrept spatele, i trecu mna murdar peste fa i arunc o privire spre golf, spre silueta
ntunecat i zimat a vulcanului. O panglic de cenu atrna lene deasupra lui. l dureau muchii, era
negru din cap pn-n picioare de-atta mizerie i praf de puc, iar zgura vulcanic i deirase sandalele
de paie, dar niciodat nu mai fusese att de fericit.
Ca s ajung la docuri, elevii se strecuraser pe alei dosnice, dar la ntoarcere au luat-o pe drumul
principal, fluturnd n aer putile capturate i mpingnd carele cu muniie terpelit. Cum treceau aa
prin ora, oamenii ieeau din case i din prvlii, nfofolii n jachete matlasate ca s se apere de vntul
aprig. Se uitau lung la mulimea care trecea grozvindu-se pe lng ei i-apoi ncepeau s rd i s
aclame. Se iveau tot mai muli localnici, strignd cuvinte de mbrbtare, cu spatele lipit de copaci. Ochi
scruttori se ainteau asupra lor din case i din prvlii.
Tinerii care naintau n mar aveau s-i uneasc forele cu cete de brbai de la alte coli. i ei erau
ncrcai cu arme i muniie, iar unii mpingeau de zor nite tunuri sltate din alte depozite provizorii ale
guvernului. Se tot nmuleau pn cnd au umplut oraul, naintnd umr la umr.
Eijiro se afla n mijlocul mulimii i asuda cot la cot cu toi camarazii lui, ipnd ct l inea gura, beat
de mndrie i de bucurie. La un moment dat tresri, strbtut de un fior de spaim. Se opri din ipat. Luat
de valul entuziasmului, uitase cu desvrire. Tatl lui nu tia absolut nimic despre tot ce se ntmplase i
n-avea s fie nici pe departe ncntat la aflarea vetii.
mpunse aerul cu pumnul i slobozi un alt ipt, dar pasul lui i pierduse sprinteneala. Gndul nu voia
s-i dea pace. Eliberaser un monstru. Puseser n micare ceva care nu mai putea fi ntors din drum.
n grajdurile unde i aveau coala, elevii transformaser una dintre cldiri n arsenal. i-au aezat
captura peste stiva de arme care se adunaser acolo. Unul dintre ei a fcut inventarul: douzeci i opt de
tunuri de munte de 5,28 mm, dou tunuri de cmp de 15,84 mm, treizeci de mortiere de tipuri diferite i
60 000 de ncrcturi de muniie. i sta era doar arsenalul lor. Mai erau multe altele. Fiecare coal
avea unul. Suficient ct s se apere vreme ndelungat.
Eijiro era mort de foame i abia atepta micul dejun. Tocmai pornise de-a lungul terenului de
antrenament, cnd ddu cu ochii de un grup de brbai care intrau pe pori. Rmase ncremenit. Colegii
lui czur n genunchi i i lipir nasul de pietri. Prin mintea fiecruia trecea acelai gnd.
Eijiro i inea capul plecat, dar auzea paii grei care se apropiau. Cnd ridic privirea, vzu nite
ochi negri, crnceni, care l fixau insistent. nghii n sec.
Tat.
Cutremurul, focul, tunetul i tata cele mai nfricotoare lucruri de pe lume; i, dintre toate, cel mai
nfricotor este ultimul. Proverbul i revenise n minte i, cnd i plec ochii ca s evite privirea
tatlui su, simea c tremur. Uitase ct era de uria. Pn i Eijiro prea un pitic pe lng omul cu umeri
lai i statur impuntoare.
Generalul Kitaoka nu se obosi s i se adreseze lui Eijiro sau mcar s ia act de prezena lui. i duse
minile la piept i se uit de jur mprejur la tinerii cu spinri plecate, dup care zise cu voce cobort,
aproape ca i cum ar fi vorbit pentru sine:
Shimatta! Eijiro se ntreba ce anume voia s spun. Era doar o simpl exclamaie, Fir-ar s fie!
Pn aici!, sau avea toat fora expresiei: Acum chiar c am fcut-o de oaie!?
Tatl lui era nsoit de civa membri ai Consiliului nelepilor. Pe sub jacheta haori matlasat, purta
o pereche de pantaloni grosolani i mai multe robe groase de bumbac. Doisprezece sau treisprezece cini
mici i srmoi alergau pe lng picioarele lui, dnd din coad. Probabil c se ntorsese chiar acum,
dimineaa, din expediia lui vntoreasc i toat agitaia strnit de tinerii care mrluiser prin ora n-
avea cum s nu ajung la urechile sale. O parte dintre Grzile Imperiale se ineau n spatele lui, cu scopul
clar de a-l apra. Pe vremea cnd i vedea prin preajma reedinei de la Tokyo, Eijiro i gsea puin prea
zeloi pentru gustul lui, dar acum dup timpul petrecut la Kagoshima simea un respect amestecat cu
ciud fa de aceti soldai devotai.
Mai era i altcineva n preajma generalului: nalt, zvelt i artos, cu o figur senin i sincer, prea
imaginea vie a tnrului samurai dintr-o bucat. Eijiro strnse din dini. Ghicise imediat cine era fratele
lui vitreg mai tnr, Kazuo, fiul pe care soia oficial i-l druise generalului. Nici nu trebuia s-l fi
ntlnit ca s tie c l ura din tot sufletul.
Vocea generalului avea o linite prevestitoare de rele.
A fost o noapte foarte plin. Ce afacere cumplit! Dup care se fcu negru de suprare: Protilor!
Puin i lipsi lui Eijiro s se dezechilibreze. Nu mai auzise niciodat un rcnet asemntor. Era mai
feroce dect cel mai nfricotor strigt rzboinic, mai aprig dect cel mai puternic ipt pe care-l scotea
instructorul lui cnd se luptau cu sabia. Tot aerul se cutremur, iar lui i se strnse stomacul. Ceilali tineri
tresrir, retrgndu-se grbit cu spatele ca nite crabi. Cineva trebuia s plteasc pentru iniiativa din
noaptea trecut.
Eijiro i ndrept spatele i se ncrunt. Ca fiu al lui Kitaoka, se cuvenea s-i asume rspunderea
pentru fapta lor cumplit. Dac era nevoie, va trece la sinuciderea ritual ca s-i ispeasc fapta
nedemn. i nl fruntea:
E vina mea, tat. A fost ideea mea nesbuit. mi asum rspunderea.
Ali tineri strigar imediat:
Nu, domnule, eu am fost de vin.
Ba nu, eu. Eu sunt rspunztor.
tiu c am acionat fr s fi primit ordine, tat. Eijiro insista. mi pare ru. Se nclin pn la
pmnt: Am s spl imediat ocara am s-mi iau viaa.
Se fcu linite. Tatl lui se holba la el, dup care i azvrli capul pe spate i ddu drumul unui hohot
puternic de rs.
Nu e nevoie, biete drag. Eti un om care iubete plcerea. Te asigur c un asemenea gest nu i-ar
aduce nici un pic de plcere. Ba chiar m tem c s-ar putea dovedi destul de dureros.
Eijiro se ncrunt. Era pe punctul s protesteze, spunnd c era un samurai adevrat, cnd se auzi un
strigt.
Kitaoka-don.
Don era diminutivul afectuos al titlului de maxim respect -dono pe care l foloseau cu toii atunci
cnd se adresau generalului lor iubit.
Un grup de brbai n uniforme nainta grbit pe teren. n fruntea lor se vedea silueta impuntoare a
inspectorului-ef Makihara. Ochii lui ptrunztori ntlnir scurt privirea lui Eijiro.
Eijiro i simi inima grea. Cnd inspectorul se nclin n faa tatlui su, tnrul examin cu atenie
cretetul lui ras i codia lucioas de pr, ntrebndu-se cu nervozitate ce avea omul de gnd s spun.
Aduc veti importante, domnule. L-am prins pe eful agenilor guvernamentali. Un brbat pe nume
Nakahara.
Obrajii lui Eijiro se aprinser. Ct pe ce s uite evenimentele din noaptea anterioar n febra
provocat de luarea cu asalt a arsenalului. Era posibil ca inspectorul s dezvluie povestea ruinii lui, de
fa cu toat lumea. Atta doar c era un om cu bun-sim; i nu i-ar fi folosit la nimic s-l fac de ocar pe
Eijiro. Asculta n continuare cu sufletul la gur vorbele inspectorului-ef.
A fost greu s-l dm n vileag, domnule. Ne-a trebuit o noapte ntreag, dar pn la urm l-am fcut
s mrturiseasc tot.
N-o s mai poat vorbi pentru o vreme, adug unul dintre ceilali, dnd la iveal un ir de dini
strmbi. De asta putei fi sigur.
Eijiro respir uurat. Deci nu aveau de gnd s spun cum i unde l gsiser pe Nakahara.
Muli dintre noii recrui venii din poliie s-au dovedit a fi spioni, zise inspectorul-ef pe un ton
oficial. S-au infiltrat n jumtate dintre coli. I-am privit cu suspiciune de la bun nceput, dup care
oamenii mei i-au surprins trimind mesaje. Raportau tot ce se ntmpla aici i primeau instruciuni de la
Tokyo. Unul dintre ei a mrturisit c erau n ateptarea unui transport guvernamental chiar n noaptea care
a trecut, camuflat ntr-o nav comercial cu echipaj civil. Misiunea lor era s ridice armele din
arsenalele guvernului. Din fericire, oamenii notri au ajuns la ele naintea lor.
Generalul ncuviin din cap. Cu fruntea plecat i un aer plin de respect, inspectorul-ef atepta s-i
aud cuvintele.
i acest Nakahara ce i-a spus?
A fcut o mrturisire n scris, domnule. Erau trimii de guvern s ne distrug micarea apelnd la
orice mijloace. El personal primise ordin s v asasineze, domnule, dac nu se putea altfel.
Eijiro se cutremur ngrozit. Deci sta era motivul pentru care Nakahara se arta att de dornic s-i fie
prieten, de-aia manifesta un asemenea interes fa de tatl lui i voia s tie unde se afl. i fcuse planul
s profite de Eijiro ca s ajung aproape de el suficient de aproape nct s-i poat mplnta o sabie n
inim sau s-l mpute. Iar Eijiro fusese gata s i-l prezinte. Respira cu greu. Dac i s-ar fi ivit prilejul, l-
ar fi omort pe Nakahara cu minile lui.
Tinerii se ridicaser n picioare, cu minile strnse pe sbii. Se uitau la tatl lui Eijiro ca la un zeu.
Eijiro i ddu seama c oricare dintre ei i-ar fi dat bucuros viaa pentru el.
Nu sunt att de legat de trupul sta al meu, zise generalul Kitaoka. N-au dect s m omoare dac
vor. Se strmb cnd se apuc s citeasc documentul pe care i-l dduse inspectorul. Vechiul meu
prieten, Okubo, zise el. Am copilrit mpreun, am luptat cot la cot iar acum mi semneaz ordinul de
execuie.
Eijiro bg de seam c prea mai btrn, mai ros de griji dect cu trei ani n urm, cnd l vzuse
ultima dat. Flcile i se lsaser puin i n prul dat cu ulei se zreau licriri cenuii.
O s-i executm pe oamenii acetia numaidect, domnule. Nu ateptm dect aprobarea
dumneavoastr.
S executai poliiti? i fceau doar datoria, nimic altceva. nchidei-i i lsai-i n pace. Avem
lucruri mai importante la care s ne gndim. Adevraii criminali sunt politicienii de la Tokyo, care sunt
pornii s ne distrug pe noi, felul nostru de a tri i tot ce reprezint el. Se uit roat la tinerii de pe
teren. Timp de o secund pe faa lui se citi o vag expresie de uimire. Pe urm se ncrunt, ca i cum ar fi
ajuns la o hotrre: Eu am construit colile astea, eu v-am ncurajat s v antrenai ca s devenii
lupttori de ndejde. i tot eu am s v conduc. Zarurile au fost aruncate. Nu mai e cale de ntoarcere.

26
Taka i ridic fustele i o lu la goan pe scri, urcnd cte dou trepte o dat. Scrile nvechite
scriau sub picioarele ei. Trecu sgeat prin camera de la etajul de sus, ridicnd din rogojinile
strvechi nori de praf cu miros de paie, mpinse paravanele i se aplec peste balconul ubred.
Dedesubtul ei, gheiele mbrcate n chimonouri sofisticate treceau fonindu-i mtsurile de-a lungul
aleii luminate de lmpi, i mnecile lor lungi se legnau n mers. n urma lor lsau efluvii de mosc i de
ulei bintsuke pomada pe care i-o turnau din belug pe pr, ca s stea bine. Se uitau n sus, se nclinau
i zmbeau, salutnd n graiul lor ca un gngurit de psrele, la fel de ncnttoare precum gheiele de la
Kyoto pe care le cunoscuse ea. Noua ei prieten Toshimi, o ghei de aisprezece ani, cu faa de un oval
perfect, ochi mari i un aer de nevinovie, ls capul n jos cnd trecu pe strad, n vrtejul de volnae
al rochiei occidentale pe care o purta. Treceau pe acolo i biei, cumpnind bine vrafurile de cutii
lcuite cu de-ale gurii, i aburii respiraiei lor se nlau n aerul ngheat.
Din spatele uilor nchise i al ferestrelor cu obloane trase, se auzeau acorduri de shamisen i voci
subiri de femei, cntnd tnguios. n aer plutea un fum ncrcat de arome ptrunztoare ipar la grtar,
vit fript i porc gtit la foc mic , iar Taka se duse cu gndul la tatl ei i la felul cum mnca el carnea,
nfruptndu-se cu poft.
Sporoviala se ntei odat cu sosirea primilor clieni, samurai tineri i frumoi cu sbii la bru i cu
prul prins n coad de cal sau tuns scurt. ntmpinai cu strigte de bun venit, strbteau mulimea cu un
aer falnic i dispreau n ceainrii. Gheiele i iubeau pe tinerii acetia galani. Singurii care-i puteau
permite s plteasc serviciile gheielor erau negustorii, oamenii de afaceri i misiii. De ei se ocupau
gheiele ca s-i ctige traiul. Dar toate i luau i iubii dintre samuraii tineri rmai fr situaie. Iar
acum, cnd le plecau brbaii la rzboi chiar de a doua zi, voiau s le ofere clipe ct mai frumoase cu
putin.
Era a treia noapte a festivitilor. Primele batalioane prsiser oraul n mar n urm cu doar dou
zile, urmtoarele plecaser n ziua de dup i muli brbai i petrecuser noaptea n cartierul gheielor,
nainte de a se avnta n lupt. Batalioanele care ncheiau coloana urmau s ias din ora n dimineaa
urmtoare.
Pn i Taka simea c i se nteesc btile inimii cnd i vedea pe aceti tineri artoi. nainte s
ajung la Kagoshima nu-i sttuse gndul la nici un alt brbat n afar de Nobu. La Tokyo totul i amintea
de el veranda neted pe care stteau cnd ea l ajuta s citeasc, luminiul unde el o prinsese de mn
n noaptea aceea cu final fatidic. Dar timpul i tcerea lui prelungit estompaser durerea.
n plus, ntr-un ora nou i att de palpitant era imposibil s te simi trist mult vreme. Avea
aptesprezece ani. Mai toate fetele de vrsta ei erau cstorite i aduseser pe lume primii copii, sau i
fcuser un rost ca gheie, n funcie de lumea n care se micau. Era timpul s i-l scoat din minte pe
Nobu i s uite ntmplrile prosteti din vara care trecuse.
Ea i mama ei o duceau categoric mai ru dect n acele zile cnd aveau propriile rice i naintau
zgomotos i maiestuos prin Ginza. Taka i interzisese s se mai gndeasc la reedina impresionant cu
servitori i camere pline de lucruri frumoase, cu grdini amenajate i pduri. Acum locuina micu din
cartierul gheielor era pentru ea acas.
Sttea aici de dou luni i uitase aproape cu totul groaza care o cuprinsese la gndul c avea s fie
exilat pe acest pmnt ndeprtat i barbar. Orict de ciudat ar prea, acum se simea de parc nici n-ar
fi trit vreodat n alt parte. Cnd sosiser la Kagoshima i nava ocolise promontoriul, dduse prima
oar cu ochii de mreul vulcan i de norul lui de fum negru. Atunci observase brusc ct de intens era
albastrul cerului, ct de verzi erau pdurile, chiar i n timpul iernii, ct de abrupte i stncoase erau
dealurile, de parc ar fi fost munii dintr-un desen n tu. Ici i colo, din pmnt ieeau jeturi de aburi cu
miros de sulf, care azvrleau pete galbene pe stnci, iar la picioarele vulcanului erau izvoare cu ap
cald, bogate n minerale. Se duceau s-i fac baie n ele. Pn i oamenii preau mai vii, vorbeau tare
n dialectul lor aspru, de neneles, i rdeau mult.
Fratele ei Eijiro sosise la chei s le ntmpine. Era mai slab i mai bronzat, avea faa mai puin
buhit; se vedea clar c nu mai duce o via dezordonat. Bombndu-i pieptul ncercnd s-i ia un aer
important, le spusese c locul lor era ntr-un sat cu terenuri agricole, undeva departe de ora. Acolo se
duceau toi cei nou-sosii.
Taka zmbise n sinea ei. Eijiro ar fi trebuit s tie mai bine ca oricine c mama lor n-avea s accepte
aa ceva. Fujino ateptase pn cnd l vzuse plecat, dup care se ntorsese spre tinerii care le
nconjurau cu plecciuni respectuoase i le spusese hotrt, pe tonul ei cel mai melodios:
Noi ne-am fcut din timp propriile aranjamente. Mulumim mult!
De fapt, nu aveau nici cea mai vag idee unde s se duc. ns instinctele de ghei ale mamei aveau
s-i spun cuvntul. Pusese stpnire pe mai multe rice, care le transportaser n cartierul orenilor, i
gsise o camer la cel mai bun han de acolo, Tawaraya. Dup cteva zile, se mutaser ntr-o cas din
Daimonguchi, unul dintre cele dou cartiere ale plcerii.
La nceput, Fujino i vechea ei prieten mtua Kiharu, care venise cu ele, bombneau ncontinuu din
pricina schimbrii abrupte a condiiilor n care triau. ns dup cteva zile, descoperiser c mai toate
curtezanele i gheiele erau din Kyoto sau Osaka, aduse cu vaporul de stpnii clanurilor, dornici s
populeze cartierele oraului lor ndeprtat cu femei de mare clas. Se ntlniser chiar cu dou vechi
prietene i curnd se simeau ca acas. Amndou se delectau tiindu-se iar n lumea florii i a salciei,
cum i plcea comunitii de gheie s se numeasc. Printre gheie, chiar i cele de cincisprezece ani erau
experte n arta de a flirta, de a provoca i a cerceta cu atenie felul de a fi al brbailor. Fujino i mtua
Kiharu se lsaser curnd antrenate n brfelile nesfrite despre alte gheie, despre petrecerile la care se
duceau i brbaii pe care-i cunoteau.
Dei se uitase de-a lungul i de-a latul strzii, Taka tot nu vedea chipul pe care-l cuta. Suspin. Ar fi
trebuit s vin, era convins tatl ei mult iubit ar fi trebuit s vin, mai ales n noaptea asta. Pentru c
mine, la prima or, urma s plece la rzboi. Se simea de-a dreptul demoralizat.
Un brbat se uita la ea pe furi, cu un aer timid. Era un samurai tnr care zbovea adesea pe lng
casa lor. Se obinuise cu tinerii care se uitau lung la ea, cu nite priviri de celandri, de cte ori ieea pe
strad, dei cel de acum prea mai insistent.
Dup uile nchise i lipsa lampionului din faa casei, era evident c aici se afla o reedin
particular, i nu o cas de gheie. La asta se aduga i faptul c, dei ele nu pomeniser niciodat c ar
avea vreo legtur cu generalul Kitaoka, toat lumea prea s-i fi dat seama; vetile circul repede. Ca
fat a generalului era rvnit cu i mai mare ardoare, dar n acelai timp devenea absolut de neatins.
Totui, astzi se surprinse privind cu mai mult blndee spre tinerelul care sttea i o sorbea din ochi.
Pre de o clip li se ntlnir privirile, iar Taka se fcu roie la fa i se retrase iute n spatele
paravanelor.
Cnd scrut iari peisajul, vzu un grup de brbai care ieeau din umbrele caselor, la captul
ndeprtat al strzii. Se ndreptau int spre locuinele lor. Mai toi erau narmai; distingea clar putile i
sbiile. Cini de vntoare adunai n hait mergeau la picior pe lng ei. n mijlocul lor pea un brbat
de o statur uria, care-i domina net pe toi cei din jur. Oamenii se ddeau deoparte cu respect sau
fceau un pas nainte ca s se ncline i s l salute. Taka bg de seam capul ptros cu pr tuns scurt,
gtul gros de taur, umerii puternici i recunoscu pe loc felul lui de a umbla, cu brbia n piept, de parc ar
fi fost mereu pe gnduri.
Trase un asemenea chiot de bucurie, nct pereii firavi ai casei ncepur s trepideze. n clipa
urmtoare se npusti n jos pe scri, mpiedicndu-se n propriile picioare de atta grab. Goni spre
spatele casei strignd:
Vine! Vine!
De-acum? Nu se poate!
Mama ei sttea pe genunchi, mare i rumen, mbrcat doar n lenjeria de corp care nu era alb, cum
ar fi purtat o soie virtuoas de samurai, ci ntr-o nuan voluptuoas de stacojiu. Okatsu, servitoarea lor,
inea n mini un bol cu infuzie de ceai i nuc pisat mrunt amestecul obinuit , n timp ce Fujino i
lustruia dinii. Taka strmb din nas. Mirosul i redetepta amintiri din vremurile copilriei. Felul n care
se ntorseser n trecut, de cnd plecaser din Tokyo, o intimida. Fujino redevenise cea pe care i-o
amintea din zilele petrecute la Kyoto. Ba chiar se apucase s-i rad iar sprncenele.
ncercase mai multe rochii n stil vest-european, care zceau grmad prin camer vrafuri de dantel,
mtase i satin exact acolo unde le scosese de pe ea. Pe suporturi atrnau mai multe chimonouri
minunate.
Repede, Taka, vino s dai o mn de ajutor. Ce prere ai despre sta? strig ea i pieptul voluminos
treslt elibernd un suspin zgomotos.
Okatsu ridic vemntul scump de culoare verde, cu imprimeu de nori rotitori i psri. Fujino l trase
repede pe ea, se suci la dreapta i la stnga cu ochii n oglind.
Nu merge. E prea iptor i m face s par uria. Nu, nu, ne trebuie ceva mai simplu i de bun-gust,
zise Fujino cu minile ei dolofane tremurndu-i.
Taka se sperie cnd o vzu prad unei asemenea agitaii. De obicei era calm i priceput; orice s-ar fi
ntmplat, ea avea darul s reaeze lucrurile n ordinea fireasc. Lng ea, Taka se simea mereu n
siguran. Dar de cte ori venea vorba despre generalul Kitaoka, mama ei ncepea s se poarte ca o
fetican ameit.
De cnd se ntorsese la Kagoshima, generalul, cel puin aa auziser, ducea un trai simplu. i petrecea
mai toat vremea la ar, pescuind, vnnd n compania cinilor lui pe care-i ndrgea foarte tare i
relaxndu-se n apa izvoarelor calde. Aici avea i o soie, nscut la Kagoshima, ca i el, o femeie dintr-
un neam de samurai fr pat pe care i-o aleseser familia i prietenii. Taka se strduia s-i imagineze
ce fel de persoan ar putea fi o soie tipic de samurai, fr urm de zmbet pe fa, mbrcat n
chimonouri sobre esute n cas.
Dar n seara asta nu conta deloc cine i cum era. n ultima noapte pe care o petrecea n ora nainte de
a pleca la rzboi, el nu simise nevoia s stea acas cu soia, ci s-i viziteze gheia, vechea lui iubire. i
scrisese lui Fujino ca s o anune. Nu se mai vzuser de mai bine de trei ani. Taka se cutremur. Dar
dac se va rzgndi? Dac, s zicem, ar trece prin faa uii lor i se va duce la o alt cas? Alung
repede gndul.
tie c nu eti soia lui, mam. De-asta vrea s te vad. Pune-i chimonoul cel rou, pe care l purtai
la Kyoto. i plcea foarte mult.
Nu fi prostu. Roul e pentru fete. M-a simi stnjenit.
Fujino suspin iar i alese un chimono simplu, de culoarea lavandei, cu un desen delicat de flori de
prun. i ridic braele i Okastu se pregti s o ajute cu mbrcatul.
Abia apucase Okatsu s lege ultimul nur care fixa brul i s-i netezeasc prul, cnd se auzir voci n
faa casei. Ua de afar se deschise, un val de aer rece ptrunse brusc n interior i flcrile lumnrilor
plpir puternic, gata s se sting. Taka zri mai multe siluete vnjoase i-apoi un brbat masiv, de
vrst mijlocie, care trecea pragul aplecndu-i capul. Ua se nchise n urma lui.
Taka i mama ei stteau pe genunchi, gata s-l ntmpine.
mi pare foarte ru c te primesc ntr-un loc att de umil, murmur confuz Fujino, de parc ar fi
cutat cu disperare s umple linitea. Intr, intr. Pe unde ai umblat de nu ne-ai mai acordat nici o atenie
atta timp? Suntem aici de dou luni i abia acum te-ai hotrt s ne vizitezi? Ar trebui s te trimit napoi
acas chiar acum, zise ea i ncepu s rd strident.
Taka i ridic fruntea. Nu-i psa c aveau o cas cu adevrat modest i triau n condiii precare.
Voia doar s-i vad tatl care se fcuse nevzut de atta vreme.
El sttea acolo n picioare cu un aer stngaci i aproape c umplea vestibulul strmt. Purta o jachet
groas, esut n cas, peste mai multe chimonouri de culoarea indigoului i n picioare avea pantaloni
negri, strni pe picior, exact ca pe vremea cnd erau la Kyoto. i cercet cu atenie ochii mari,
sprncenele stufoase, faa cu flcile grele i obrazul epos. n prul negru i gros se vedeau fire sure, dar
era tot tatl ei, uria, de ndejde i atottiutor ca ntotdeauna. Recunoscu cu bucurie i aerul care era doar
al lui, gnditor, calm, dar cumplit de ncpnat. Se fcuse i mai mare, observ ea; de vin erau
prjiturile Castella care-i plceau.
Tat! zise ea.
El se uita fix la Fujino. Pe faa lui mare se lise un zmbet.
Tu, spuse el ncet.
Pe Taka o trecur fiori la auzul glasului grav pe care-l iubea att de mult.
Tat! zise ea nerbdtoare. Mi-am dorit nespus de mult s te vd. Am attea s-i povestesc! Am
avut tot felul de aventuri.
Dar el nu ddea nici un semn c ar fi auzit-o. Se uita n continuare la mama ei. i scutur capul de
parc nu i-ar fi venit s cread c e treaz i zise din nou:
Tu.
Fujino era tot n genunchi, cu minile pe podea. i tampon ochii cu mneca.
Intr, opti ea. Am trimis pe cineva s-i aduc mncare.
Taka se dusese s aduc un clondir de shochu, butura local obinut din cartofi dulci. tia c e
preferata tatlui ei. Cnd intr n cas i auzi rsul rsuntor.
i scosese jacheta, sttea cu picioarele ncruciate lng cminul ngropat n podea ntr-o camer mic
i izolat de la parter i i nclzea minile. ncperea era n partea din spate a casei. Mama ei, mare i
voluptuoas, era aezat pe genunchi lng el i-i umplea cupa. Dou lampioane i aruncau lumina peste
cotloanele ntunecate ale camerei srccioase.
Chiar ai de gnd s pleci mine? spuse Fujino molcom aplecndu-se ctre el. Tu cuvntul
sunase aproape ca o adiere mereu ncpnat. Nimeni nu poate s-i spun mcar un cuvnt.
ncerc s-i umple iar cupa, dar el o acoperi cu palma. Nu exagerase niciodat cu butura.
Aveau attea de vorbit despre tot ce se ntmplase n cei trei ani ct sttuser departe unul de altul de
ce nu inuse legtura cu ei, de ce nu venise n vizit nici mcar dup ce Fujino i trimisese n scris vestea
c acum se aflau la Kagoshima, de ce trebuia s plece la rzboi? Dar probabil c n-o s discute nimic din
toate astea. El venise aici ca s uite. O s rd, o s sporoviasc i o s spun tot felul de nimicuri, de
parc s-ar fi desprit doar cu o zi nainte.
De ce s nu vin i eu cu tine? zise Fujino, lovindu-l provocator peste old. Soiile de samurai nu
sunt singurele care pot s lupte. Sunt n stare s clresc la fel de bine ca cea mai bun dintre ele.
Generalul i ls capul pe spate i rse pn cnd i ddur lacrimile.
Dar tiu c-ar trebui s gsim un cal pe cinste! Nu, locul tu e aici. Vreau s tiu c eti aici i m
atepi, cnd m ntorc.
Taka se aez pe genunchi lng el. Avea tare multe s-i spun i nu mai era dect noaptea asta.
De-ai ti ce mai cltorie am avut, tat! A trebuit s lsm totul acolo m rog, aproape totul. Zece
zile am fost pe vapor i mama a avut ru de mare tot timpul! Am nvat engleza. tiu s citesc i s scriu
n englez.
Se opri s trag aer n piept i-i aduse aminte c leciile ei de englez se terminaser odat cu
plecarea de la Tokyo. Se ntmplaser tot felul de lucruri pe care nu le nelegea pe deplin.
Micua Taka, zise generalul Kitaoka chicotind. Ai crescut i te-ai fcut o adevrat frumusee. i
eti att de subiric.
E cu att mai bine c nu seamn cu nici unul din noi! zise Fujino. Haru e femeie mritat acum, s
tii. Aranjasem i pentru Taka o cstorie, dar nu n-a ieit nimic.
Cu cine? Cui plnuiai s-i dai mica mea comoar?
E un tnr care se numete Hachibei Masuda, un tip foarte inteligent. E comerciant i e motenitorul
Casei Shimada zise Fujino aruncndu-i o privire timid; n mod sigur nu putea fi de acord cu o
asemenea cstorie.
Comerciant? Motenitorul familiei Shimada? Se ncrunt: Comercianii se pricep bine s fac bani,
asta e clar. Fotii mei colegi de pe vremuri Inoue i toi ceilali sunt la cheremul lor. Ei trag sforile
care-i fac pe politicieni s danseze cum li se cnt. Se aplec n fa i se uit fix la Taka, cu ochi blnzi.
Taka-chan, i-ai fi dorit s te cstoreti cu acest Masuda?
Nici gnd, zise Taka. Era un brbat ngrozitor, plin de el i spilcuit. A trimis o scrisoare oribil n
care spunea c s-a rzgndit i pn la urm nu mai voia s se nsoare cu mine. M-am bucurat mult.
Se uit puin piezi spre mama ei, temndu-se c ar putea s o ocheze cu o asemenea schimbare total
de atitudine; pur i simplu nu mai putea s continue cu prefctoria. Fujino fcu ochii mari, dup care i
plesni minile durdulii i se puse pe rs.
Mi s fie. i eu care credeam c i-a frnt inima. Deci voiai doar s-mi faci pe plac! Suspin. Nu
tiu ce-o s ne facem cu tine, Taka. Trebuie s-i gsim un so pn nu ajungi s fii prea n vrst, altfel
nu tiu ce s-ar putea ntmpla!
Plin de el, spilcuit... Nu e omul potrivit pentru fata mea, zise generalul. i trebuie un samurai
tnr i vnjos cum sunt bieii tia curajoi, care fac de gard n faa uii. Cnd ne ntoarcem, o s-i
gsim soul care i se cuvine.
Nimeni nu mai scoase o vorb. Taka ghici c i mama ei se ntreba dac el avea s se mai ntoarc
vreodat. Generalul i scoase pipa cu tija lung din cutia de tutun de pe podea i arunc n aer o dr
lung de fum bine mirositor.
Mi-a dori s m prezini soiei tale, zise Fujino pe tonul ei obinuit. tii bine c i-a putea fi de
ajutor acum, cnd pleci de acas cu copiii, cu gospodria, cu orice altceva.
Taka cltin din cap. S ajute la bunul mers al casei? Sigur, teoretic asta fceau gheiele. Multe dintre
mamele prietenelor ei de la coal erau soii de samurai i n casele lor gseai adesea gheie care ddeau
o mn de ajutor.
Dar Fujino fusese ea nsi o mare doamn, stpn peste o cas plin de servitori. n ciuda tonului
practic, tristeea ei era palpabil, plutea n aer. Taka se ntreba de ce oare tatl nu o luase n cstorie pe
mama ei. tia c pe vremuri samuraii aveau numai cstorii aranjate cu femei din familii bune, de
acelai fel ca ei. Numai c generaia tatlui ei fusese altfel. Ei fuseser revoluionari, respingeau
obiceiurile vechi i se debarasau de asemenea convenii. Muli dintre colegii care luptaser alturi de el
pe strzi se nsuraser cu gheiele care le erau iubite. Numai el nu.
Doar c erau exact aceiai colegi pe care el ajunsese s-i dispreuiasc. Cei care au trdat revoluia,
dup cum simea el, au folosit puterea nou ctigat ca s-i umple propriile buzunare. Cei care
distrugeau casta samurailor i valorile ei.
Poate c sta era i motivul pentru care el alesese calea tradiional. Ca samurai din Kagoshima, poate
simise c trebuia s-i ia o soie de la Kagoshima. Tot timpul ct sttuse la Kyoto i-l petrecuse alturi
de Fujino. Se cstorise abia mai trziu, cnd se ntorsese la Kagoshima, i nu-i adusese niciodat
proaspta soie la Tokyo. Ea rmsese n oraul tropical de la sud. Cu Taka, cu mama ei i ceilali copii
ai lor mprise el somptuoasa reedin de la Tokyo, pe vremea cnd era consilier i comandant suprem.
Taka se uit la el. Ar fi vrut s-l ntrebe: De ce? De ce nu te-ai cstorit cu ea? Numai c nu cuteza.
Generalul se uita lung la Fujino. Taka i zise c poate i el i punea aceeai ntrebare.
Cnd ne luptam la Kyoto, tu erai acolo, zise el ncetior. ntotdeauna ai fost tu, i numai tu.
Asta a fost demult.
Era frumos i nduiotor s-i vezi unul lng altul: doi oameni bine fcui, de vrst mijlocie. Taka
trise mereu cu impresia c numai oamenii de vrsta lor tiau ce este pasiunea. Fujino era mereu calmul
ntruchipat, se stpnea perfect. Taka i nchipuise c mama ei n-avea cum s neleag ce simea ea
pentru Nobu, c nu se poate ca i ea s fi fost stpnit de sentimente la fel de intense i copleitoare.
Dar acum pricepea c se nelase. Nu-i vzuse pe cei doi dect ca pe nite prini. Nu se gndise
niciodat c i ei ar putea fi oameni ca ea, cu sentimente ca ale ei. n clipa asta i ddea seama c i ei
in unul la altul la fel de mult cum inea ea la Nobu, poate chiar mai mult.
Fusese att de entuziasmat s-i vad tatl, nct sporovise aiurea. Consumase timp preios, dei tia
c era singura ocazie cnd prinii ei puteau s stea mpreun. Murmur o scuz la iueal i se retrase
ctre u. Cnd o deschise, l vzu pe tatl ei ntinznd braul i lund mna lui Fujino. Mama ei i
tergea o lacrim.

27
Stnd n ntunericul din vestibul, Taka i lu pe ea o jachet groas i-i nfur capul i faa ntr-o
earf. Sandalele de paie ale tatlui ei erau aranjate frumos una lng alta, acolo unde le lsase. O durere
o sget cnd i aminti cum sttea el n linite i le mpletea cu propriile mini sandale foarte mari, pe
msura picioarelor sale. i dorea s-l fi putut ine aici pentru totdeauna. De cnd se ntorsese la
Kagoshima, n viaa lor existase tot timpul un gol dureros.
i vr repede picioarele printre sforile mpletite ale sandalelor cu talp de lemn. Trebuia s ias din
cas, dar n-avea nici o idee ncotro s se ndrepte poate spre ceainria unde prietena ei Toshimi
ntreinea oaspei n seara aceea. Acolo petrecerea sigur era n toi, dar putea s stea la buctrie cu
servitoarele i s se nclzeasc. I-ar fi plcut s poat veni i Okatsu cu ea, dar servitoarea trebuia s
rmn acas n cazul n care Fujino ar fi avut nevoie de ea.
Afar era o asemenea zarv de parc ar fi fost zi de srbtoare sau ajunul Anului Nou: toat lumea
sttea la taclale i rdea. Fr s vrea, Taka se nvior la gndul c se poate amesteca prin mulime. Era
prima oar cnd ieea din cas de una singur; de obicei, fie Okatsu, fie una dintre celelalte servitoare
era mereu cu ea. Dei gheiele hoinreau pe strzi dup bunul lor plac, mama ei i dorea s o tie sub
supraveghere. Trebuia s-i pstreze reputaia, era fiica marelui general. Dar toate regulile fuseser date
uitrii acum, cnd brbaii urmau s plece din ora n dimineaa urmtoare.
Se pregtea s deschid ua cnd auzi trit i tropit de picioare i oameni care suflau de zor s-i
nclzeasc minile.
Nu folosete la nimic, v spun eu, mormi o voce cu accent puternic de Kagoshima. Cuvintele erau
nbuite, ca i cum omul ar fi vorbit printr-o earf: Trebuia s ne lase s cercetm tot locul nainte s
intre. Mai ales dup ce i-am descoperit pe brbaii ia, nu demult. S-ar putea s fie ucigai ascuni sub
podea. S-ar fi putut strecura cu uurin pe timpul nopii, s stea ascuni acolo i s taie rogojinile cu
sabia imediat ce-l tiu adormit.
Taka tresri, ciulind urechile speriat, cnd i ddu seama ce voia s spun omul. Trebuia s fie una
dintre grzile pe care tatl ei le postase afar. Era tipic pentru acesta s nu acorde mare importan
propriei sigurane. Nu rostise o vorb despre riscurile pe care i le asuma sau despre pericolul n care se
afla.
Zici dumneata c un asasin pas-mi-te se trte acolo dedesubt i ateapt, zi de zi, doar la gndu
c poate se-ntmpl s treac el pe aici? Ar fi murit de frig pn acum, dac nu de foame, veni rspunsul
urmat de un fornit.
Oricine ar fi putut s-i dea seama c aici o s vin n ultima noapte, se auzi o voce mai sever, mai
matur. N-ar fi prea greu pentru un asasin s se furieze nuntru, cu toat mulimea asta. Nu. Trebuie s
fim cu ochii-n patru. Nu i-am scos pe toi conspiratorii din ascunztori, n nici un caz.
i el care atrage atenia aa uor. E bine c am pus oameni i la spatele casei. Ar fi trebuit s ne
lase pe unii dintre noi s stm acolo cu el. Eu i-am spus, da cu el nu poi s stai la discuii.
Tu ai lua oameni cu tine n cas dac i-ai petrece noaptea cu gheia ta, ia zi?
Mcar de-ar fi aa i n-a sta pe-aci s-mi nghee boaele!
Se auzir chicote.
Se vede c-i dorea tare mult s-o vad, dac i-a asumat un asemenea risc.
Prinesa Porcuor, aa i se spunea, zise ncetior omul cu vocea mai matur. O doamn ncnttoare.
Mi-o aduc aminte perfect. Toi cei care-am luptat la Kyoto o tim bine.
Taka deschise ua hotrt. Nu voia s surprind cine tie ce remarci impertinente despre mama ei.
Afar erau vreo cincisprezece-douzeci de indivizi care preau c nu se tem de nimic. Stteau de jur
mprejur nfofolii n jachete voluminoase, chimonouri groase i pantaloni strmi. Feele lor erau
aproape complet ascunse vederii; doar ochii, ateni la orice micare, sclipeau dintre cutele earfelor
ntunecate. Vreo doi erau nali, mai erau i civa scunzi de-a binelea, unii erau subiri, alii robuti.
Imposibil s-i dai seama care erau cei pe care-i auzise Taka. Sbii lungi se artau pe lng poalele
chimonourilor i n minile nmnuate ineau puti. Cnd apru ea, i ndreptar inuta, se nclinar i se
ddur respectuos la o parte.
Taka i plec i ea capul drept rspuns i o porni n pas grbit de-a lungul strzii nguste. n ciuda
frigului, noian de lume se uita la gheie cnd ieeau dintr-o ceainrie i zburau ctre urmtoarea, cu feele
lor boite strlucind alb n lumina lampioanelor i nconjurate de tineri zurbagii adunai n cete.
Taka aluneca prin mulime, strngndu-i jacheta pe corp, cnd auzi pai n spatele ei. Nite degete o
nhar de mnec.
Tresri. Nu spusese nimnui c pleac i nici unde se ducea.
mi pare ru, domnioar. Nu putei merge singur. E periculos.
Era vocea pe care o auzise puin mai devreme, a brbatului care vorbea cu accent puternic de
Kagoshima i care era foarte preocupat de sigurana tatlui ei. Se rsuci cu un suspin de uurare.
Ies des s m plimb seara.
Omul sta nu trebuia s tie c nu mai ieise singur niciodat. Brbatul i trsese earfa de pe fa, ca
s-i poat vorbi cum se cuvine. Se uit la el nedumerit. Avea sentimentul c-l mai vzuse undeva. Faa
unghiular, ochii nguti i prul strns ntr-un coc mic i erau familiare.
Lucrurile s-au schimbat. Au fost ameninri la adresa vieii generalului. Nu mai putei avea
ncredere n nimeni. Ai putea fi rpit sau luat ostatic.
Taka i rectigase stpnirea de sine. Rse.
Toat lumea de pe aici m cunoate. Nu am de ce s m tem.
O porni din nou la drum, dar omul se aez n spatele ei i o urm.
Mcar dai-mi voie s v nsoesc, domnioar.
Fata suspin.
M rog, dac insiti. Cum te numeti?
Kuninosuk Toyoda, locotenent-ef n garda personal a generalului, domnioar.
Kuninosuk Toyoda Numele nu-i spunea nimic, dar oamenii i schimbau des numele cnd intrau
ntr-o nou etap a vieii.
N-ar trebui s fii acolo cu ceilali, s-l pzeti?
Brbatul i slt brbia cu aerul c tie el ce spune.
Acolo sunt deja destui care au grij s-l pzeasc.
Spre captul drumului casele erau mai ntunecate i mai puini petrecrei. Taka auzea sandalele de
paie ale pzitorului ei scrind pe pmntul ngheat i-i vedea umbra mare n spatele ei. Avea un
sentiment neateptat de siguran tiindu-l acolo.
Ajunseser la rspntia din centrul cartierului de plceri Daimonguchi, n dreptul altarului Inari pictat
n rou, cu lampioanele lui strlucitoare i vulpile din piatr, unde gheiele se opreau mereu s se roage
pentru prosperitate i noroc. Era un liman al linitii n larma i benchetuiala din cartierul gheielor. Taka
btu din palme i arunc o moned n cutie. nsoitorul ei se aez lng ea, i apropie minile i fcu o
plecciune.
Fata i trase earfa de pe fa. n deprtare se vedeau siluete nfofolite n haine groase mergnd grbit
de colo-colo, la lumina vie a lampioanelor. Peste tot oamenii dansau. Rset i cntec, tropotit de picioare
i sunet tnguios de shamisen rzbteau dinspre ceainriile n care brbaii se lsau prad buturii i
plcerii, uitnd pre de o singur noapte orice rspundere, datorie sau rang. Mine aveau s se trezeasc
i s fie din nou soldai, gata de lupt.
Numai c protectorul ei ncpnat pierdea toate festivitile. i pentru el era tot ultima noapte. Se
ntreba pentru ce se ruga el izbnd n btlie, sau pur i simplu s se ntoarc viu i nevtmat?
Omul i ridic fruntea. Sttea ncruntat de parc era deja pe cmpul de lupt, gata s doboare orice
duman care cuteza s-i stea n cale.
E trist c trebuie s lucrai n seara asta, zise Taka timid.
Brbatul ridic o sprncean de parc ar fi fost surprins c i s-a adresat lui i se nclin rigid.
Deloc. E marele meu noroc. Generalul m-a ales pe mine s-i fiu gard de corp. E o mare onoare. N-
a schimba asta cu nimic altceva.
Dar vei pleca n curnd, insist ea. Nu mai sunt dect vreo cteva ore. Nu i-e team?
Propria ei via se schimbase, i nc n ru, dar omul sta se arunca n necunoscut, se ndrepta spre
muni n toiul iernii fr s tie unde i cum o s-i petreac noaptea. Poate chiar luptndu-se. Nu-i putea
nchipui cum se simte cineva care pleac la rzboi chiar n ziua urmtoare.
Team?
Se uit lung la ea, dup care i ls capul pe spate i se porni pe rs. I se schimbase tot chipul. Arta
ca un biat.
Abia atept! Am tot stat pe aici i am pierdut mult prea mult vreme. Vreau s simt din nou cum e s
ii sabia n mn. Pentru asta m-am antrenat n ultimii ani. Avem de gnd s curm ara asta de gunoaie.
O s lum cu asalt Tokyo, o s-i alungm de-acolo pe conductorii ia corupi i o s instalm un guvern
de oameni integri. O s fie a doua revoluie, o revoluie glorioas.
i strluceau ochii cnd vorbea. n acel moment de exaltare, i pierduse r-ul rostogolit al graiului din
Kagoshima. n clipa n care l auzi vorbind ca la Tokyo, Taka i aminti unde-l vzuse. Era un tnr ofier
n Garda Imperial i venea des la casa lor de la Tokyo, pe cnd tatl ei era membru al consiliului de stat
i comandant al grzii. Ea era doar o copili, dar i plcea grozav s se uite la tinerii nvalnici, n
uniforme frumoase, care umblau cu pai mari pe domeniul lor, discutnd aprins despre cum ar trebui
guvernat ara. Erau cu totul diferii de Eijiro i prietenii lui desfrnai. Mai toi i dduser demisia
odat cu tatl lor i plecaser alturi de el la Kyushu, cum fcuser muli alii din clanul Satsuma.
Tnrul trebuie s fi fost unul dintre ei.
Printre ei se afla unul anume care o intriga n mod special. Era nalt i destul de rezervat, prea se se
in departe de ceilali. Vedea bine c era mna dreapt a tatlui ei. Se afla mai mereu prin preajma lui,
iar cnd generalul voia ca un lucru s fie bine fcut, l chema ntotdeauna pe el.
Pe atunci avea prul tuns scurt, ca un vest-european, i purta o uniform scrobit cu trese aurii, nasturi
lucioi i vipuc roie. Fata i ridic privirea spre brbatul din faa ei, cu jachet groas i pantaloni
strni pe picior, cu sabia care atrna amenintor pe lng corp. n lumina tears care iradia dinspre
lampioanele de piatr din faa altarului, recunoscu falca neted, pomeii ascuii i realiz c era acelai
chip pe care-l admirase cndva de la distan.
Prea mai tnr dect crezuse ea, mai obinuit, nu la fel de viteaz i solemn i ameitor de nalt, dar era
el fr doar i poate. I se pru ca i-a stat inima. Simea un amestec curios de dezamgire i entuziasm, dar
i uurare la gndul c el nu tia ce-i trece ei prin minte, nu tia c ea l remarcase cu mult timp n urm.
Ochii lui o privir mai struitor. Chipul i se ndulci i se nclin scurt, militrete. i el o recunoscuse,
dei, cnd o vzuse ultima oar, trebuie s fi fost o feti buclat de treisprezece ani.
Am fost n Grzile Imperiale de la Tokyo, domnioar. Toi suntem devotai tatlui dumneavoastr.
acalii ia de la Tokyo sunt pui s-l distrug i s termine cu tot ce reprezint el. Li s-a urcat la cap atta
putere. Trebuie s scpm de ei pentru binele rii.
Vorbea i rcia pmntul cu piciorul. Purta sandale de paie, cum aveau toi brbaii. Un pescru ip
ascuit i la dou, trei strzi deprtare se auzeau valuri sprgndu-se de rm. Peste acoperiuri o
strlucire de un rou violent aprinse norii de deasupra vulcanului. Ochii brbatului sclipir n ntuneric.
Iertai-mi impertinena, domnioar. Pot s ntreb dac mama dumneavoastr e bine, sntoas?
Mama mea
Prea o ntrebare neobinuit. Taka i plec fruntea:
Da, mulumesc.
Am vzut-o dansnd la Kyoto, zise ncet, ovitor. Era frumoas, nespus de frumoas. Avea un chip
plin de lumin. Pe atunci eram doar un flcu, dar mi s-a ntiprit n minte.
Un grup de brbai trecu pe lng ei, ndreptndu-se ctre casele de gheie de dincolo de rspntie. Nu
ddur nici o atenie celor dou siluete mbrcate n jachete groase, cu earfe n jurul gtului, care stteau
n faa altarului.
mi amintesc i de dumneavoastr, i de sora dumneavoastr. Dou fetie care veneau s aduc
buturi, cu un aer foarte solemn. V-am vzut i n casa de la Tokyo i m-am gndit: trebuie s fie fetele
generalului. M iertai pentru manierele aspre de soldat, adug el grbit. Nu vreau s fiu lipsit de
respect. Nu sunt obinuit cu tovria unor domnioare rafinate ca dumneavoastr.
Taka rse. Era departe de a fi un soldat necioplit. n alte vremuri s-ar fi putut plnge c omul se arta
mult prea familiar, dar nu i n seara asta. Prietenii lui beau, uitndu-i toate grijile n braele gheielor
din Kagoshima. Merita i el puin buntate.
tia c s-ar fi cuvenit s porneasc la drum, dar se bucura de plcerea interzis de a fi singur cu un
brbat i nu doar un simplu brbat, ci omul pe care-l admirase cnd era copil. i aminti ce spusese
tatl ei c ar trebui s-i caute so printre samurai, iar Fujino vorbise despre Garda Imperial. Poate c
ar face mai bine s uite de cstorie i s-i asculte inima, cum fcuse mama ei.
Voia s mai prelungeasc puin momentul.
Ai fost sub comanda tatei ani de zile, nu?
De cnd eram biat. Am crescut ntr-un loc nu departe de aici. Prinii mei locuiau lng tatl
dumneavoastr, eram vecini. Am nvat s lupt alturi de el i am plecat cu el la Kyoto.
Probabil c l-ai cunoscut pe fratele meu, zise Taka optit. Dup cum arta, trebuia s fi fost cam de
vrsta lui Ryutaro, dac el ar mai fi trit.
Ryutaro era prietenul meu cel mai bun. Eram foarte tineri i ne bteam mereu n sbii, dup ce a
venit aici s stea cu generalul. Era nenfricat, gata s se expun pericolului ca s-i salveze un camarad,
dar era i modest. Un samurai perfect. Luptam cot la cot cnd a fost omort. n btlia de la Toba
Fushimi. N-am s uit ziua aceea ct voi tri. Suspin adnc.
Luna se ridicase, inundnd cu lumin strzile ntunecate i altarul mic, pictat n rou, cu vulpile lui de
piatr. Taka urmrea aburii respiraiei ridicndu-se ca un fum n aerul rece.
Viaa e ciudat, zise el. Nu tii niciodat unde te poate duce. Cnd am plecat din Kagoshima
credeam c nu mai vin napoi, dar iat-m din nou aici. Totul s-a ntors de unde a pornit. i iat c tot
aici la Kagoshima ai ajuns i dumneavoastr.
Se opri. Taka se simi scuturat de un fior. Avea nite ochi extraordinari, deschii la culoare i
ptrunztori. Pe urm, omul ntinse braul i-o apuc de mn, lund-o prin surprindere. Simea atingerea
degetelor care se lipeau de ale ei. Brbatul i duse mna la buze i o srut.
i ddu drumul cu acelai gest grbit i i frec fruntea cu palma.
Dintre toi oamenii pe care-i cunosc, nu m-am ateptat niciodat s fiu aici cu dumneavoastr, ntr-o
noapte ca asta, murmur el.
Pe strzile din jurul lor luminile se stingeau, muzica se domolea, iar mulimile ncepeau s se destrame
odat ce gheiele dispreau n noapte cu iubiii lor. n aer parc plutea un freamt.
Brbatul o mngie cu degetele pe obraz.
Nici mcar nu tiu cum v numii.
Taka, spuse ea att de uor, nct omul i ls capul n jos ca s o aud.
Otaka-sama, murmur el folosind formula de maxim politee. Pe-al meu vi-l amintii?
Kuninosuk-sama.
Parc era ntr-un fel de trans. Era mult de cnd nu mai sttuse att de aproape de un brbat. Simea
mirosul transpiraiei, respiraia fierbinte care-i atingea faa. Brbatul i prinse mna ntre palmele lui.
Sunt doar un soldat umil. tiu c n-a putea niciodat s m ridic la valoarea dumneavoastr, dar pe
cnd am s fiu n muni, mi-ar plcea s cred c din cnd n cnd v gndii la mine.
Taka se uit la el tremurnd. Urma s plece a doua zi i probabil c era ultima dat cnd se ntlneau.
Orice s-ar fi ntmplat n noaptea asta n-avea cum s aib consecine, urmri karmice. Era doar prezentul
i att.
Mna lui cobor pe umrul ei. tia c ar trebui s se opun, dar i pierduse orice urm de voin.
Brbatul o trase spre el. Se trezi n braele lui, cu faa lipit de jacheta groas. Prin bumbacul dens, fata
simea pieptul cu muchi fermi i auzea btile inimii.
Otaka-sama. Parc ai fi o pasre, opti el.
i lipi buzele de capul ei, cobor spre urechi i obraji. Fetei i tremurau genunchii. i simea degetele
trecnd uor prin prul ei, atingnd pielea fin a cefei, mngind-o i alinnd-o de parc ar fi fost cu
adevrat o pasre. Se ls moale i simea cum trupurile lor se lipeau unul de altul. Cuibrit n braele
lui, parc revenea din nou la via.
Simi brusc o strfulgerare de mhnire amestecat cu mnie. Ar trebui s fie Nobu, i zicea ea, pe
Nobu ar trebui s-l in aa, strns, nu pe omul sta. Pre de o clip se ntreb pe unde-ar putea fi fostul ei
elev i ce fcea, i simi c tnjete dup trupul lui subire i vocea lui molcom. Era clar c n-avea de
gnd s mai vin. N-avea s-l mai vad niciodat, trebuia s accepte adevrul. Era o cauz pierdut. n
orice caz, nu se putea spune c-l trda, nu fcea nimic ru. Kuninosuk avea s plece a doua zi, se
ndrepta spre un viitor necunoscut, poate chiar spre moarte. Fcea un lucru bun lsndu-i omului amintiri
frumoase la care s se poat gndi, l pregtea pentru drum cu gentilee.
Se trase ncetior din braele nvluitoare ale lui Kuninosuk, i ridic privirea spre el i zmbi.
Am s m gndesc la dumneata, zise ea. Am s m rog s fii pzit.
N-am s uit niciodat chipul pe care-l vd acum, opti el. Am s-l port n minte pn la sfritul
vieii.
Peste drum se stingeau luminile n casa unde prietena ei, gheia Toshimi, ntreinea oaspei.
Acum trebuie s plec, murmur Taka.
Travers drumul. Cnd se opri i se uit napoi, Kuninosuk o urmrea cu privirea, o siluet nalt
proiectat pe fundalul ntunecat.

28
n dimineaa urmtoare, se trezi tresrind. Avea ceva de fcut, ceva urgent. Era cu mult nainte de
cntatul cocoilor, dar o lumin nepmntean se filtra prin uile de lemn i prin paravanele de hrtie.
Auzea pai vtuii care treceau prin apropiere, uori ca micarea unei pisici.
Ddu deoparte aternutul nvechit, deschise un oblon i se uit afar. Zpada cdea cu fulgi mari,
nvelind acoperiurile, streinile i pervazul de la ferestrele caselor de peste drum, mai mult zpad
dect i-ar fi putut ea imagina n acest ora tropical de la sud. Lampioanele care strjuiau casele de
gheie fuseser de mult stinse, dar zpada arunca strlucire peste tot locul. i ddea i o senzaie de
bucurie. Poate c, pn la urm, tatl ei nu se pornea la drum chiar atunci.
Dormise ntr-una dintre camerele nefolosite de sus, ca s nu-i deranjeze prinii. Examin tremurnd
mobila jalnic un cufr prfuit, un dulap nalt unde se pstrau chimonourile de pre ale mamei,
impecabil mpachetate i nvelite n hrtie de mtase, o vaz cu ramuri uscate i o pictur ponosit n
firid. i vr nasul n dulapurile de perete n care se ineau aternuturile, deschise sertarele minuscule
din rafturile ornamentale ale firidei, ridic i capacul cufrului.
Scoase afar mai multe ppui, obiecte de ceramic, vase de ars tmie i seturi complete pentru
ceremonia ceaiului toate frumos aranjate n cutii i etichetate. Erau aa cum le expediaser de la casa
din Tokyo i probabil c n-o s se mai uite la ele niciodat. Dedesubt erau vrte nite chimonouri simple
de iarn, din bumbac gros. Trase afar dou i se nfur n ele ct putu de repede, fr s-i mai scoat
rochia n care dormise. Ca s le fixeze bine, leg fiecare chimono cu un bru. N-avea timp s se aranjeze.
i netezi prul, l strnse colac n vrful capului i cobor n vrful degetelor pe scrile lustruite, pind
ncet ca s nu scrie.
Podeaua de lemn din vestibul prea rece ca gheaa sub picioarele ei. Orbeci prin ntuneric i i trecu
degetele peste irurile de sandale de paie i sandale cu talp de lemn din dulpiorul de pantofi. Sandalele
uriae ale tatlui ei dispruser. Se aez pe clcie. Avea o senzaie cumplit de gol. i nghii un hohot
de plns. Abia l regsise, doar ca s-l piard iari. Totul se apropia de sfrit, iar ea nici mcar nu
avusese ocazia s-i ia rmas-bun.
Trase pe ea o jachet groas i lu o umbrel de hrtie, i puse sandalele cu talp de lemn i pi
afar n peisajul de un alb luminos. Prin zpad se imprimaser urme zigzagate de la sandalele de lemn i
mpletiturile sandalelor de paie. De obicei, la ora asta gheiele se duceau la culcare dup o noapte lung,
dar astzi femei care nu vedeau niciodat rsritul soarelui erau deja afar, n drum spre castel. Se
grbeau zor nevoie, nfofolite n chimonouri i cu pelerine de paie bine legate la gt. Parc ar fi fost
fermieri, aa cum sltau pe drum ca nite cpie umbltoare.
Taka ncerca s se in aproape de cldirile care ofereau ct de ct un adpost n faa rafalelor, dar i
pe-acolo simea c se afund n zpad cu fiecare pas. Strada lung i dreapt cu irul caselor de lemn
ntunecate prea s nu se mai sfreasc. Gfia serios cnd ajunse n sfrit la ntorstura n dreptul
creia se termina cartierul gheielor. Trecu grbit prin zona comercial a oraului, pe lng magaziile de
cherestea i zidurile nalte ale depozitelor de orez. Mergea ocolind brbaii care curau strzile de
zpad fcnd mormane, dup care se puneau iar pe mturat pe msur ce cdeau alte straturi. Cel puin
aici strzile erau mai luminoase. Oamenii se ngrmdeau n jurul sobielor de metal, nclzindu-i
minile la dogoarea crbunilor ncini. Cerul se lumina i prindea o nuan mov prevestitoare de rele,
parc-ar fi fost o vntaie. Norii se ridicau i Taka zri vulcanul n spatele depozitelor. Era alb ca mantia
unui magician i din crater se ridica, asemenea unui stindard, o panglic groas de cenu.
Aluneca i se lsa n voia drumului, cutnd s nu-i piard echilibrul. Ajunse n cartierul samurailor,
cu strzile lui largi strjuite de ziduri de piatr sau stuc, i trecu grbit pe lng depozitul de cereale al
oraului i birourile guvernatorului. Nu departe se auzeau strigte, bti de tobe i zvon de shamisen. n
faa ei, o mas de oameni, mai mare dect tot ce vzuse ea pn atunci, se revrsa de pe terenul de
parad, umplnd strzile. Ca s nu se dezechilibreze, oamenii se sprijineau de ziduri, de stlpii porilor.
Toate pietrele zidurilor masive de granit i parapetul castelului din spatele lor erau smluite n alb.
Undeva i mai n spate, Shiroyama Muntele Castelului se ridica precum o stnc, nvelit ntr-un desi
nclcit de frunze albe.
Cut din ochi un loc liber n marea de oameni i ncerc s se strecoare pn la el. Oamenii erau att
de strni unul ntr-altul, nct Taka se trezi luat de val, dus ntr-o direcie, pe urm ntr-alta. Se lupta
s-i croiasc drum n adncime, ferindu-i cu grij picioarele nclate n sandale de lemn din calea
attor i attor cizme de piele i sandale greoaie de paie. Nu vedea altceva dect nite spinri uriae sub
jachete vtuite i pelerine de paie.
Pre de o clip, Taka ntrezri printre trupuri terenul de parad. Era nesat de brbai care se nvrteau
de colo-colo, mai toi mbrcai n hakama dungai i jachete albastru nchis ca i cum ar fi purtat o
uniform , cu bentie albe pe cap i sbii nfipte la bru. Muli aveau i puti. Unii aveau banderole albe
la bra, iar alii se mbrcaser n uniforme, ca nite soldai ai Armatei Imperiale.
n mijlocul lor, nconjurat de trupe, era tatl ei. n timp ce mai toi oamenii lui aleseser inuta
tradiional a samurailor, el arbora splendida lui uniform de general, neagr cu fireturi i nasturi aurii,
cu centur roie i sabie aurit la bru. Inima fetei se umfl de mndrie i totodat de o tristee
rvitoare. Uniforma o tia prea bine. Tatl ei o purtase la ceremoniile de la Tokyo cnd era general al
Armatei Imperiale i ef al guvernului.
i fcu loc n fa ncercnd s ajung la el nainte s-l piard iar din ochi. Dominndu-i trupele,
generalul fcea pai mari, cu liota de cini pe urmele sale, se oprea i vorbea cu fiecare om, zmbind i
glumind, schimbnd cte o vorb cu unul sau altul. Prea s-i tie pe toi dup nume i avea vorbe de
mbrbtare pentru fiecare. Cnd li se adresa, brbaii rdeau sau ddeau din cap aprobator, cu un aer
serios, i, imediat ce generalul trecea mai departe, toi rmneau cu fruntea sus. Acolo, printre oamenii
lui, Kitaoka prea ca la el acas, mai n largul lui dect l vzuse ea vreodat.
Pe urm, fata l remarc pe tnrul samurai care sttea pe lng tatl ei. Era oache, cum sunt cei din
sud, cu trsturi bine conturate i un aer oarecum nobil. Taka se uit fix la el. Auzise c generalul avea un
fiu de la soaa lui, un fiu pe care-l recunoscuse public i pe care l numise motenitor. Poate c el era.
Vzndu-l acolo, ncepea s se ntrebe ce fel de primire i-ar putea face tatl ei, dac ar fi ncntat sau
stnjenit s fie salutat de odrasla unei gheie n faa trupelor.
n apropiere zri mai muli brbai foarte vnjoi, cu ochii aintii asupra mulimii. Taka se gndi c
poate erau grzile de corp ale tatlui ei, iar Kuninosuk s-ar fi putut numra printre ele. Spera s-l vad.
Amndoi se cam lsaser dui de val n noaptea care trecuse i se purtaser necuviincios. Se gndise
mult la asta, ntrebndu-se repetat dac nu cumva l trdase pe Nobu sau l indusese n eroare pe
Kuninosuk, dac nu i fcuse familia de ruine. Ajunsese la concluzia c nu, nu fusese dect o
mbriare nevinovat, un gest de susinere fa de unul dintre aceti brbai nenfricai, un semn de
rmas-bun fa de un soldat care pleca pe front. La urma urmelor, fusese ultima lui noapte n ora. Totui,
ntre ei se crease o legtur. N-ar face nimic ru dac ar schimba cteva vorbe cu el. i era curioas s
vad la lumina zilei faa omului care o strnsese n brae cu atta foc.
Rsunar goarnele i brbaii se ddur napoi ca s-i fac loc generalului, tatl ei. Sttea drept, cu
picioarele deprtate, cu pieptul bombat, cu minile la spate, uria i puternic ca un munte. Toi ochii erau
aintii asupra lui.
Ninge. Vocea lui tuna, lovindu-se de cldirile care nconjurau piaa.
Se fcu tcere, de parc oamenii ar fi ateptat ceva mai spectaculos, dup care un hohot uria de rs
cutremur aerul. El atept pn cnd se potoli ultimul val de rs. Pe chip i se citea doar seriozitate.
A nins n ziua cnd cei patruzeci i apte de ronini i-au dus la capt rzbunarea, ninge i astzi. E
semn c avem inimile curate i luptm pentru o cauz dreapt. Zeii sunt de partea noastr.
Taka l asculta i-i amintea cum i spusese Nobu povestea celor patruzeci i apte de samurai fr
stpn i cum ateptaser ei ani buni pn le venise vremea s-i duc la mplinire rzbunarea
sngeroas. nc i rsuna n urechi vocea lui tnr i-i vedea aievea ochii mari i sinceri. Nobu era tot
acolo, n inima ei, i zise ea dintr-odat. n ciuda a tot ce se ntmplase ntre ea i Kuninosuk. i
aparineau unul altuia.
i n ziua rzbunrii samurailor fr stpn se strnise o furtun de zpad, de parc zeii ar fi vrut s
arate c fapta credincioilor lupttori era pur i-atunci nveliser oraul n mantie alb. Toat lumea tia
povestea i ce simboliza ea. Toat lumea tia c, dup ce-i fcuser datoria, fuseser condamnai la
moarte prin sinucidere ritual i primiser sfritul de parc s-ar fi aruncat n braele iubitei.
n linitea clipei, caii forniau i loveau pmntul cu copitele. Zpada se aternuse n strat gros i
strlucirea ei fireasc se rsfrngea pe toate feele. Taka fcu ochii roat. Muli dintre brbai erau la fel
de tineri ca ea i toi i priveau conductorul cu ochi nflcrai, nerbdtori s plece, la fel de pregtii
n faa luptei i a morii cum fuseser i roninii. Se cutremur ntrebndu-se dac avea s mai vad
vreodat pe careva dintre ei.
Astzi pornim spre Tokyo. Vocea generalului sparse iar linitea: Nite oameni fr onoare au
preluat puterea n guvernul rii noastre i trebuie s le-o smulgem din mini. O s-i nfruntm pe aceti
trdtori, o s-i ntrebm de ce trimit peste noi ucigai pornii s ne atace i s distrug felul n care
nelegem s ne trim viaa. O s cerem revenirea la obiceiurile curate i drepte pe care le avem din
vechime. i dac cerinele noastre nu vor fi ascultate, o s luptm n numele mpratului.
Taka se uita neclintit la el, cu inima plin de mndrie. Ochii generalului ardeau.
Suntem samurai din Satsuma, cei mai buni din toat naia.
Lumea se porni s aclame i imediat urmar mai multe bufnituri: pe pmnturile castelului, zpada
adunat pe crengile copacilor nali cdea buci-buci.
Ne-am antrenat zi i noapte. Am purtat multe btlii i am nvins alte aclamaii entuziaste i
acoperir cuvintele o s nvingem i acum. Dou divizii au i pornit la drum i ne ndreptm cu toii
spre nord. Suntem cincisprezece mii de oameni apte batalioane de infanterie, plus artileria i trupele
de sprijin. Iar alte mii ni se vor altura n drum spre Tokyo. Toi cei care conduc caii de povar au venit
de bunvoie. Pn i femeile i copiii notri cer struitor s ne nsoeasc. Luptm pentru o cauz dreapt
i fora noastr e copleitoare. Iar dac-ar fi s pierim, vom avea parte de o moarte glorioas. Mai bine s
mori cu fruntea sus dect s trieti n ruine!
Brbaii strigau i aclamau, bteau din picioare i izbeau pmntul cu patul putilor. Zgomotul era
asurzitor. Taka simi c i dau lacrimile i se trezi i ea strignd, fericit c face parte dintr-o mulime
peste care coborse gloria, mndr c este fiica unui asemenea conductor.
Cnd zarva se domoli, Taka fcu un pas nainte. Alte femei i croiau drum printre rnduri, ndesnd
batiste i amulete n minile brbailor lor i urndu-le noroc. Grzile se adunaser protector n jurul
generalului Kitaoka. O cercetar de sus pn jos, cu ochii lor negri care licreau pe deasupra earfelor.
Tat!
Sttea lng cal i i plimba degetele prin coama lui neagr i groas. Fetei i se prea c era o fiar
uria, monstruoas i puternic, cu muchi care zvcneau puternic sub valtrapul lucios. Animalul i
smuci capul i forni nerbdtor, aruncnd n aer aburi albi. Tatl ei i opti ceva la ureche i se ntoarse.
Taka se temuse c l-ar putea supra venind aa, neanunat i neinvitat, ntrerupndu-l ntr-un moment
att de important. Dar el ncepu s rd cnd ddu cu ochii de ea i o strnse n brae. Taka rsufl
uurat. Uita mereu c el nu era ca ceilali tai, nu era sever i rece. Stnd aa n umbra lui se simea
protejat. Nici mcar vntul ngheat nu o mai nfiora.
Fetia mea.
Taka se uita n jur dup tnrul samurai, fiul generalului, i se liniti vznd c nu era pe-aproape. Unul
dintre cini i linse mna cu limba lui aspr.
mi doream mult s te mai vd o dat, ncepu ea i cuvintele se stinser treptat. Arta att de
strlucitor n uniform, nct fata se simea cu limba legat: E i Eijiro aici? Este? Nu voia s dea glas
ndoielilor pe care le avea n legtur cu fratele ei.
Tatl ei i citi gndul i zmbi.
Se descurc bine, foarte bine. Sunt mndru c e fiul meu. A plecat acum dou zile. E n avangard,
n prima divizie de infanterie.
Ce bine ar fi fost dac n-ar fi trebuit s pleci. i ndreptase spatele i ncerca s rosteasc vorbele
cu un aer demn, cum i sttea bine fiicei generalului Kitaoka: S fii la nlime. Ai grij de dumneata.
nghii cu greutate i adug n oapt: Mamei i e dor de dumneata. Toi i ducem dorul. S te ntorci
repede. Te rog s te ntorci ct mai repede.
Se aternuse linitea. Taka mai privi o dat faa lui flcoas, sprncenele stufoase i ochii ptrunztori,
care strluceau ca diamantele negre. O ncerca o presimire groaznic: simea c l vede pentru ultima
oar. Se uita la ea cu blndee i fruntea i se ncreise. Avea o expresie nedumerit, ca i cum s-ar fi
pornit s fac ceva ce nici el nu mai nelegea pe deplin i nu mai putea controla; de parc evenimentele
i-ar fi luat avnt de la sine, i el nu le mai putea opri.
Pn la urm, asta e tot ce putem face: s nu renunm la ce credem noi c e bine, zise el cu voce
sczut. Trebuie s ne urmm idealurile, altfel nu suntem cu nimic mai buni dect dumanii. Ct despre
soarta noastr, e n minile zeilor i ale strmoilor. i zmbi: Semeni att de mult cu mama ta. n tine o
vd pe ea. Ai grij de mama ta n locul meu.
Taka i simea lacrimile iroind pe obraji i-i ntoarse repede privirea.
Cnd se rsuci iar cu faa, generalul se urca pe cal. Se aez bine n a, i ndrept umerii i se uit la
ea. Pe faa lui nu mai era nici o urm de ndoial, ci doar ncrncenarea neclintit a soldatului care se
pregtea s-i duc armata ntr-o cruciad aductoare de glorie.
i tu eti o Kitaoka, zise el. S nu uii niciodat.
Taka i terse ochii cu mneca i se nclin.
Abia atunci l vzu pe Kuninosuk, laolalt cu grzile de corp, care rdeau i vorbeau. Probabil c o
vzuse discutnd cu generalul i se ntorsese spre ai lui, numai c-i alunecase earfa. Cnd Taka l
recunoscu, omul i ridic iar earfa, parc s-ar fi ntrebat dac fata unui general o s-l bage n seam pe
el, un biet soldat pedestru.
La lumina zilei arta mai tnr, mai vulnerabil dect i-l nchipuise ea; n-avea nimic intimidant, nici
mcar nu era din cale-afar de artos. La drept vorbind, avea un aer destul de banal. Dup ntmplrile
din noaptea trecut ar fi vrut mcar s-i ureze noroc. Trase aer n piept i fcu un pas ctre el.
Brbatul se apropie.
Domnioar, neleg c ai venit s v luai la revedere de la tatl dumneavoastr.
i de la dumneata.
Omul zmbi. Avea dinii strmbi i o fa numai piele i os, dar ochii erau aa cum i-i amintea: de
culoare deschis i nemblnzii.
Cum spunea tatl dumneavoastr, noi suntem cei patruzeci i apte de ronini doar c suntem mai
muli, mult mai muli! Se porni pe rs, rdea ca un bieel fr griji: Zeii sunt de partea noastr, deci n-
avem cum s pierdem. O s ne zdrobim dumanii i o ne ntoarcem chiar nainte s bgai de seam c am
plecat. O s ne mai vedem cu siguran! Chipul i se ndulci: Ar trebui s cer iertare pentru felul cum m-
am purtat noaptea trecut, dar nu sunt convins c-mi pare ru.
Am s m gndesc la dumneata, zise ea. N-am s te uit. Te rog s ai grij de dumneata i s te
ntorci sntos.
S nsemne viaa mea att de mult pentru dumneavoastr?
Nici ea nu tia prea bine ce simte. Nu voia s-i spun altceva dect adevrul. Se mbujor, i plec
privirile i ncepu s scotoceasc prin mnec.
A vrea s-i druiesc ceva
De obicei, avea tot felul de lucruri ascunse n mnecile ample un evantai, un portofel, o batist, un
scule cu tutun. Numai c astzi plecase n grab i nu luase nimic. N-avea dect amuleta pe care i-o
cumprase Nobu de la templul Sengaku, o pungu de brocart rou, brodat cu auriu, care-ascundea n ea o
rugciune aductoare de noroc. Era veche de-acum i i pierduse nsuirile; odat ce se sfrea anul,
rugciunile nu mai aveau putere. Dar ea o purta i acum, n amintirea lui.
Gndul de a nstrina ceva att de preios era de nesuportat. i aminti iar templul Sengaku, unde erau
ngropai cei patruzeci i apte de ronini. Revzu mormintele, aezate ordonat pe patru rnduri, i simi
mirosul tmiei care ardea n dreptul fiecruia. Kuninosuk era un brbat croit pe acelai tipar. Era gata
s-i rite viaa pentru cauza Satsumei. Cum putea s-i treac prin cap c nu merita un asemenea dar?
Dndu-i amuleta fcea exact ce se cdea s fac.
Scoase pungua din mnec.
E de la templul Sengaku. M tem c e cam veche, dar poate mai are i-acum puterea s te apere.
Cnd i puse amuleta n palm i atinse degetele. El lu pungua i o nnod cu grij la bru. Se uitar
unul la altul. Ochii lui erau ca dou guri ntunecate prin care, pre de o clip, i se pru c-i zrete
adncul sufletului.
Am s-o iau cu mine peste tot i am s m gndesc la dumneavoastr.
i eu am s m gndesc. La voi toi. Am s fac rugciuni i am s ard tmie pentru izbnda voastr.
Fcu un pas napoi i se nclin, contient c ceilali oameni din gard se uitau la ei. Noroc, adug ea
cu un aer ceremonios. Ai grij.
Tobele bteau, oamenii aclamau i ntr-una dintre casele nvecinate mai multe femei cntau la
shamisen. Generalul Kitaoka i puse plria cu pan i porni la drum pe cal, n fruntea trupelor,
nconjurat de grzile de corp. Brbaii naintau n formaie, batalion dup batalion, umplnd toat strada.
Zpada strlucea pe albastrul nchis al jachetelor, pe arme, pe spinrile cailor. Steagurile flfiau
zgomotos n btaia vntului, sandalele de paie tropiau ndeprtndu-se nenduplecat.
Ningea iar, din ce n ce mai apsat.
Taka nsoi cu privirea silueta masiv pn cnd aceasta se micor i se fcu asemenea unui punct
negru pe fundalul dealului luminos, i-apoi dispru cu totul. Urmri irul brbailor care mrluiau
mndri prin perdeaua de cea i zpad, spre munii nali, spre necunoscut, pn la plecarea ultimului
soldat. Urmau apoi caii de povar ncrcai cu muniie i convoiul de bagaje, iar la sfrit veneau
femeile, naintnd rzle. Era imposibil s-i imaginezi vreo armat capabil s reziste n faa unei
asemenea fore.
Se uit lung, se tot uit pn i simi picioarele reci ca gheaa. Ultimele siluete se estompaser i ele
de-acum i se topiser n furtuna de zpad. Aproape c-i dorea s fi putut pleca i ea.
Se ntoarse n loc, ca s se duc acas. Oraul era nspimnttor de pustiu. Nu mai rmseser dect
femei i copii, btrni i infirmi. Plecaser pn i gheiele. Sub fardurile groase, mirosul de parfum i
chimonourile splendide, se ascundeau fete rezistente, obinuite cu munca, i multe dintre ele se
nfuraser n jachete groase ca s-i urmeze brbaii. Avea s se simt cam singur.
PARTEA A V-A

Pe aripi de coofene

29
Luna a treia, Anul Bivolului, anul al zecelea al epocii Meiji (aprilie 1877)

Vai, Yoshida. Iar eti cu nasul n cri?


Tonul zeflemitor se fcu auzit peste larma motoarelor, scritul zbaturilor i strigtele marinarilor.
Clopotele zngneau la mijlocul navei i pe puntea metalic de deasupra capului su rsuna tropit de
pai.
Pe ceaf i se scurgeau firioare de transpiraie i hainele i se lipiser de pielea umed. Suspin i
strnse la piept manualul francez de tactic a infanteriei. Cunotea vocea cu accente nazale era Sakurai,
un btu din anul trei, dintr-un clan modest, care jubila de cte ori putea s-i chinuie pe cadeii mai mici
dect el. El i colegii lui de clas se artaser dornici s-l pun la respect pe Nobu imediat ce ajunsese
printre ei, dar spre surprinderea lor descoperiser c, aa studios cum era, tia s se apere i s-i poarte
de grij. De-atunci l tratau mereu cu un respect plin de ranchiun.
n cabina de patru pe care-o mprea cu ali zece ofieri cadei, Nobu i inea genunchii lipii de
brbie, cu manualul n dreptul razei de lumin care venea lucind dinspre hublou. Colegii lui stteau
nghesuii unul ntr-altul, mbrcai doar n cma, unii dormeau, alii citeau i i fceau vnt cu
evantaiul, cu un aer sleit. Chipiele stteau agate de crligele din perete i peste tot pe unde era un
locor ct de mic atrnau haine. Aerul era la fel de ncins i umed ca ntr-o baie.
Bine c cel puin sttea n zona rezervat ofierilor. La un moment dat, fusese trimis cu treab n
mruntaiele navei i plonjase pe scrile nguste ctre cala cu aspect de nchisoare unde erau ncartiruii
recruii. Simise dogoarea i fumul de crbune i duhoarea de transpiraie amestecat cu vom chiar
nainte s ajung acolo. Cala se afla chiar deasupra camerei motoarelor i auzea uieratul cazanului,
simea cum se propag n podea trepidaia pistoanelor care micau vasul puternic. Unde vedeai cu ochii
erau numai brbai, cei norocoi stteau tolnii n hamace aezate unele deasupra altora; ceilali zceau
pe podea unul lng altul, fr s vad lumina zilei, mncau exact acolo unde dormeau, n timp ce ali
soldai vomitau prin preajma lor. Se strecurase cu greu printre ei, inndu-se departe de latrinele care
stteau s dea pe-afar de pline ce erau i mulumind astrelor lui norocoase c nu trebuia s stea i el
acolo, jos.
Pe la final de februarie, cu dou luni n urm, ncepuse s se rspndeasc zvonul c cei din Satsuma
se revoltau. Directorul convocase toat suflarea colii i le spusese c brbaii din clanul Satsuma
invadaser prefectura nvecinat, Kumamoto. Conform ordinelor primite de la mprat, trebuiau oprii.
Primul regiment de infanterie al Grzii Imperiale pornise imediat spre sud, urmat de mai multe
contingente. Toi tiau c brbaii din Satsuma sunt veterani clii n btlii i printre cei mai buni soldai
ai inuturilor japoneze. Dar mai existau i ali soldai de isprav, care aveau toate motivele s-i urasc pe
brbaii din Satsuma. Drept care, la puin vreme, foti samurai din clanurile nordice acum fr
ocupaie stteau la rnd, gata de nrolare.
Nobu tia c pentru ai lui, cei din nord, amnuntele cum ar fi motivul pentru care porneau la lupt erau
cu totul lipsite de importan. n noua Japonie, brbaii din clanurile nvingtoare Choshu, Satsuma,
Hizen i Tosa puseser mna pe toate slujbele bune. Doar civa dintre nordici, printre care Nobu,
avuseser norocul s intre n rndurile armatei. Pentru un brbat din stirpea lupttorilor, cum sunt
samuraii, era o ocazie practic singura ocazie s poat sta cu fruntea sus, s-i afirme mndria i s
duc un trai decent ridicndu-se ncet, ncet de la un rang la altul. Dar mai nainte de orice, era o slujb
una dintre puinele la ndemna celor din nord. Nu era o problem de principiu, ci una de supravieuire.
Cei mai muli samurai din clanurile nordice triau n srcie, ca fraii lui Nobu, ctigndu-i existena
de pe-o zi pe alta. Iar acum li se oferea pe tav ansa de a se rzbuna pe vechii lor dumani, cei care
aduseser toat npasta pe capul lor. i nici nu trebuiau s ncalce vreo lege, nici nu riscau s fie
pedepsii. N-aveau dect s intre n rndurile armatei sau ale poliiei ca s poat omor brbai din clanul
Satsuma n deplin legitimitate. Unde mai pui c erau i pltii s o fac. Acum se inversaser rolurile.
Cndva, clanul Aizu fusese strivit sub clciele celorlalte clanuri, acum era rndul celor din Satsuma. Era
un dar venit de la zei. Ei le dduser n sfrit brbailor din Aizu ocazia s se rzbune, s-i fac pe cei
din Satsuma s plteasc pentru suferina cumplit i umilina pe care o provocaser n jurul lor.
Nobu ar fi trebuit s fie n culmea bucuriei. Era cea mai bun veste care-ar fi putut ajunge la urechile
unui brbat din Aizu, oricare ar fi fost el guvernul declarase rzboi sudului, inutul samurailor de cartof.
Numai c gustul bucuriei era amar, pentru c dumanii erau cei de un neam cu Taka, iar tatl ei i
conducea n lupt. Se ngrozea la gndul c s-ar putea confrunta, pe cmpul de lupt, cu vechiul lui
comar Eijiro, fratele ei, sau c cineva i-ar ordona s-l atace pe iubitul ei tat; dar mai mult dect orice l
nspimnta ideea c ea nsi ar putea fi n pericol. Nu putea s se veseleasc din tot sufletul cum ar fi
fcut-o orice om loial cauzei Aizu, cum fceau fraii lui i ceilali oameni din clan.
La Academia Militar toat lumea era mult prea prins cu nvtura. Nobu fusese promovat la gradul
de ofier cadet, drept care primise o puc Snider i i petrecea zilele la poligon, nvnd s manevreze
arma grea, pn cnd reuise s trag fix la int de fiecare dat. Aveau loc sistematic manevre,
desfurri de for pline de entuziasm n care soldaii se aliniau cu miile i prezentau armele, mrluind
i fcnd stnga mprejur la unison cu ordinele ltrate ale instructorilor francezi:
Attention! En avant marche! (Atenie! nainte mar!)
Sur le pied droit, halte. Repos! (Pe loc repaus!)
Defilaser prin ora n uniformele lor superbe, cu putile sclipitoare, iar mulimile de oameni se
aliniaser de-a lungul strzilor s-i priveasc.
Lna aspr care-i irita gtul, strigtele i tropitul de cizme i ddeau sentimentul c o etap se
ncheiase cu bine. Cnd erau la barci, totul era cronometrat la minut deteptarea n zori, apelul,
inspecia uniformelor, instrucia, micul dejun, i tot aa pn la sfritul zilei. N-avea grija banilor, nu se
mai gndea unde o s locuiasc i din ce-o s-i ncropeasc urmtoarea mas; i nu exista nici un singur
moment liber care s-i dea rgazul s stea i s cugete cu tristee la Taka, la moartea lui Jubei i la
ntmplrile ngrozitoare din vara aceea. Respecta ordinele i asta era tot. Aa era cel mai bine, se
pierdea n rutina de zi cu zi a vieii de militar. Gndurile nu fceau dect s-i aduc suferin i tulburare.
Pe 11 aprilie sosi chemarea pe care Nobu o ateptase. Alturi de colegii lui, i-a mpachetat
echipamentul, a agat de el dou perechi de nclri de rezerv una pe fiecare parte i-a aruncat
deasupra o ptur roie pe care-a legat-o bine. i-a mbrcat uniforma, mantaua i chipiul, i-a pus sabia,
i-a luat puca i s-a suit n trenul de Yokohama, cu trupul drept i fruntea sus. Ajuns acolo, s-a aliniat pe
chei, alturi de alte mii de brbai, gata de mbarcare pe falnica nav Mitsubishi.
La fel ca toi ceilali, Nobu i-a petrecut primele zile la bord zcnd pe patul de scnduri, gemnd i
vomitnd la fiecare micare de tangaj i ruliu. Dar imediat ce i-a gsit echilibrul pe mare, s-a pus iar pe
treab. n vreme ce mai toi ceilali i umpleau zilele de cltorie bnd, cu jocuri de noroc i flecrind,
el i cura puca n fiecare zi i mai trgea cteva focuri, ca s se asigure c arma era n stare bun. n
restul timpului, se lsa absorbit de cri, cercetnd cu atenie tactica militar francez. Toat instrucia
urma s fie curnd pus la ncercare i voia s fie sigur c se prezint ct se poate de bine.
Tipii tia zic c te cunosc.
Sakurai se ivi brusc deasupra lui, aruncnd o umbr uria. mpingea spre interiorul cabinei un brbat
scund, cu picioare crcnate. Bodognind, colegii lui Nobu i fcur puin loc omului care nainta cu
poticneli, mpiedicndu-se de echipamente i saltele strnse sul.
Recrui, adug Sakurai, strmbnd din nas. Doar zeii tiu cnd o fi fcut sta baie ultima oar.
Sato, unul dintre btuii care-l secundau pe Sakurai, sttea nehotrt n pragul uii, innd de ceaf un
al doilea brbat.
Recruii aveau un aer pipernicit i subnutrit, cum au de obicei orenii sau ranii. Purtau nite
uniforme ifonate, deloc pe msur, cu mnecile tunicii atrnndu-le peste ncheieturi. Stteau stngaci
cnd pe un picior, cnd pe altul, ca i cum n-ar fi fost nvai cu cizmele de piele.
Toi ofierii cadei i tratau pe recrui ca pe nite inferiori, de parc ar fi aparinut unei alte specii. La
urechile lui Nobu ajunseser foarte puine vorbe bune despre ei i o grmad de vorbe rele. tia c
armata dorea cu disperare s-i mreasc efectivele din cauza ameninrii venite din sud i se folosea de
noua lege a mobilizrii ca s adune mii de recrui ageamii. Doar c, aa cum prea bine tiau ofierii, cei
nou-venii erau practic inutili. Fuseser adui prin constrngere, erau neinstruii i, mai ales, nu erau
samurai, le lipsea spiritul de lupttori, nu erau gata s-i dea viaa, ca samuraii. Fr doar i poate, nu se
puteau msura cu veteranii lui Kitaoka. Muli dintre ei erau secerai de la prima lupt. Auzise c n focul
btliei mai toi erau att de speriai, nct ndesau dou gloane pe eava putii n loc de unul i puca le
exploda n mn, cnd apsau pe trgaci.
Recrui? Nu cunosc nici un recrut, mormi Nobu.
Sakurai l mpunse din nou. Singura scpare era s-i fac pe plac pn cnd i pierea cheful i pleca.
Prizonierul lui Sakurai scose un crit gtuit.
No
Tac-i fleanca! i-a spus cineva s vorbeti? Sakurai l pocni pe om peste cap: I-am prins
amuinnd pe afar, cutau ceva de furat probabil. Tocmai m pregteam s-i snopesc, cnd viermele
sta de aici a nceput s ndruge verzi i uscate. l cutam pe Nobu, zice el, Nobuyuki Yoshida. Vechi
prieten, zice el. Ce mai poveste cusut cu a alb m-am gndit eu, dar nu se tie niciodat, dac te
gndeti la originea ndoielnic a lui Yoshida al nostru. Ce zici de ideea mea: s le dm o mam de
btaie, ca s nvee ce nseamn respectul?
Omul cu picioare crcnate se zbtea, fluturnd din mini i cutnd s scape din strnsoarea
neierttoare a lui Sakurai.
No Nobu, noi suntem, vechii ti colegi.
Nobu se holb la el, tresrind. Cunotea ciripitul la fudul cu accente de Tokyo.
Bunkichi! Zenkichi!
Arunc manualul ct colo i sri ca un arc n picioare, ncntat. Ultima oar i vzuse n casa lui Mori,
la sfritul vacanei de var. Pe atunci erau ucenici, cu cretetul capului ras, prul dat cu ulei i strns n
coad, cu jachete de bumbac i pantaloni strmi. Acum cretetul capului nu se mai vedea i cineva le
retezase prul i le fcuse un soi de breton ca vai de el, prin urmare feele lor preau ptrate i nu mai
aveau deloc form de ou. Totui, recunoscu pe loc mutrele lor boccii. i amintea cum se tra alturi de ei
de-a lungul bulevardului principal din cartierul plcerilor, n timp ce Mori-sama pea flos nainte, i
cum dormeau la nghesuial n aripa servitorilor din locuina srccioas a lui Mori.
Bunkichi i Zenkichi, rndai n casa lui Mori-sama. Am lucrat mpreun. Las-i n pace!
E clar c ai prieteni tare ciudai, Yoshida, zise Sakurai cu glas trgnat, boindu-i nasul cu dispre
i rnjind.
Nu rndai, nu mai e d noi, da nici tipi ca fitecine. Bunkichi i bomb pieptul sfrijit imediat ce
scp din minile lui Sakurai: Rcani, dac nu i-e cu suprare. Soldat Kuroda i soldat Toyoda, Divizia
a 5-a, Batalionul 2, Regimentul 5 infanterie, la ordinele dumitale.
Kuroda? Toyoda? De cnd avei voi nume de familie? zise Nobu rznd.
Le-avem d mult. Treaba e c mneata, tinere, n-ai pic d rspect, dei noi meritm. Ziceai c n-o
s mai dai ochii cu noi, nu? Nu scap omu aa uor d noi. Nu-i aa, Zenkichi? Se uit urt la Sakurai:
Samurai afurisit, te crezi mare i tare. tim i noi s umblm cu puca. O s-i art eu la o adic.
Oreni? Cu puti? Nici mcar nu tii de unde s-o apucai, mri Sakurai. Eu a fi mai atent,
Yoshida. i pierzi timpul cu recruii, asta n-o s dea bine la raport. N-ar trebui s fii de serviciu la
buctrie? zise Sakurai i se deprt cu pai mari, cu Sato pe urmele lui.
*
Nobu arunc un ochi peste cabina n care de-abia se mai putea respira, unde colegii lui cadei stteau
nghesuii umr la umr, uitndu-se cu ochi goi la cei doi recrui, cu un amestec de curiozitate i dispre.
Mirosul puternic al corpurilor i senzaia de chin colectiv l apsau.
S mergem pe punte, zise el.
Simea c i-ar prinde bine s ias la aer.
Avem voie acolo? ntreb nervos Bunkichi.
Dac suntei cu mine, da.
Trecnd pe lng ei, ofierii care leneveau pe coridoare i pe scara cea mare le aruncar priviri
curioase.
Nobu se aplec peste parapetul vaporului care tia rapid apele, ascultnd mugetul nelinitit al apei,
scritul i zngnitul roii cu zbaturi. Se simea doar o briz puternic, nimic mai mult. Deasupra
capetelor pnzele nfurate flfiau i izbeau aerul. Din coul navei se ridicau coloane de abur.
Nobu trase aer n piept. Se bucura de mirosul mrii i de briza care-i mngia obrajii. Apa lucea
multicolor i cerul era mai albastru dect l vzuse el vreodat. Pn i lumina era diferit, crud i clar.
Colurile de stnc nirate pe margini, de-a lungul coastei, artau ca un vlmag verde, n spatele cruia
licreau nceoat conurile albastru-violet ale vulcanilor. Pescruii ipau i se avntau direct n valuri.
Eu unu aleg uscatu orice-ar fi, strig Bunkichi.
i el, i Zenkichi se ineau departe de parapet, cu pleoapele pe jumtate strnse, cu minile mari i
asprite de munc inute paravan deasupra ochilor. Preau ct se poate de nelalocul lor, ca nite vieti din
umbr, obinuite cu ncperile strmte i pline de fum de pe aleile nguste ale cartierelor oreneti. Dup
cum artau, parc s-ar fi temut c lumina orbitoare a soarelui le-ar fi putut scoate la iveal toate secretele
ntunecate.
Nobu rnji.
i cum se descurc Mori fr mine?
Ce i-e i cu Mori. Nu mai iau studeni, da deloc, zicea el dup ce ai plecat. Pap mncarea, nu
fac nimic, vin i pleac ori d cte ori le tun, zi sau noapte A gsit p altul repede. tii cum se spune.
Servitori se gsesc
pe toate drumurile.
Nobu se vzu iar n casa de lemn de lng podul Kaji, i amintea faa pungit a lui Mori i
chimonourile care duhneau a tutun, revzu drumurile spre baia public, momentul cnd i spla perizoma,
umilinele la care l supunea mereu Nimic nu conta. Muncind acolo i atinsese scopul, se meninuse pe
linia de plutire n timpul vacanei de var, ba i ajutase cu ceva bani i pe fraii lui.
Din valul amintirilor, ieeau la suprafa i altele momente pe care se strduise din rsputeri s le
uite , ntlnirile cu Taka, moartea tragic a lui Jubei. Credea c le ngropase pentru totdeauna, dar se
vede treaba c apreau din nou, cnd se atepta mai puin. Se strmb i cltin din cap.
i iac-aa, eu credeam c-o s-i slujesc ticlosului la pn la adnci btrnei.
Bunkichi prea s-i fi rectigat ncrederea n sine. Rnjea cu toat gura, care oricum era mare, i se
apleca n fa cu un aer conspirativ:
P urm ce s vezi, s aude o btaie n u, apare un la oficial, nolit d sus pn jos n gteli din
Apus jachet, pantaloni, tot tacmul. i mpinse brbia n fa i abord o ncrunttur de om important:
Eu sunt de la Ministeru d Rzboi, zice el. Caut p unu Kuroda. Kuroda? zic eu d colo. Nu e
nimeni p-aci cu numele sta. mi storc creierii s vd ce-am fcut eu aiurea; sau poate o fi tnru Nobu,
ziceam eu, iar a dat d belea, poate-o avea nevoie d ajutor.
Cic au inut un registru cu toi bieii din ar i Mori le-a zis c lucrm pentru el. Au ntrebat ci
ani avem i el a zis douzeci. Nu tiu zu d unde a scos cifra; trebe s sapi i s dai d mama ca s-o
ntrebi, c numa ea tie sigur. N-am douzeci, zic eu. Nici gnd. Oppe, nici o zi n plus. Da la
zice: Dup mine ai spre douzeci. Trebuie s plteti impozit d snge. Impozit d snge? zic eu.
Sngele meu v trebe?
tii foarte bine ce e impozitul de snge, zise Nobu rnjind. nseamn c eti mobilizat, prietene,
trebuie s intri n rndurile armatei. Nu-i vrea nimeni sngele.
Numa s auzi ce s vorbete prin bile publice c recruii sunt golii d snge ca s fac vin
pentru strinii ia care beau snge p rupte. Stai cuminte, c noi nu credem aa ceva, nu suntem
prostovani. Oricum, Zenkichi vrea s-o rup la sntoasa, o ia spre zidul dn spate, da acolo au pus
poliiti, cu arcanu la al lor.
Zenkichi i ddu un cot lui Bunkichi i iei n fa:
M-a priponit direct de obi. i era un obi scump, zu aa. Ne trte p amndoi la barci, ne d jos
hainele, ne controleaz la fizic, p urm s-a zis cu pru nostru i up, n uniforme. Nu tre dct s
mergem n mar d colo-colo i ne lum bnuii i mncarea. Nu suna ru adic la nceput, m rog. i
ghici ce mai e? i ls capul pe-o parte, i miji ochii i zmbi atottiutor: Treaba e c fetele-s gata s
fac orice orice pentru un tip n uniform. Duminic, hop i noi la Yoshiwara. Nu mai e d noi s
lum vo boal lumeasc n cine tie ce vgun. Ce vrei voi, i nu v cost nimic, zice fetele.
Sunet de clopote i fluierturi. Vaporul vira pe lng promontoriu, apropiindu-se de coast.
i chiar cnd ziceam i noi c mai bine datt nu se putea, brusc ncepe s ne mearg ru, da mult
mai ru. Abia ne instalam, cnd ne pune putile n brae i raniele n spinare i ne d un brnci n tren.
Pn s ne dm seama, ne-am i trezit p chei. i uite unde suntem acu, n drum spre Satsuma s le dm o
lecie. Sau asta ne spune ei.
Umerii osoi ai lui Bunkichi se lsar n jos i pieptul costeliv se dezumfl. i pierduse orice urm de
aer trufa:
Nu po s zic c abia atept s m-ntlnesc cu ascuiu sbiilor din Satsuma. Nu am nimic d
mprit cu ei. De ce s mor io pentru ceva d care nu tiu nimic?
Nobu l btu pe umr:
i eu care credeam c tu eti la dur. Credeam c i place oleac de ncierare. n armat nu punem
ntrebri, doar executm ce ni se spune.
Noi nu suntem samurai, se plnse Bunkichi. Suntem oreni. Nu suntem noi fcui pntru lupt.
Cei din Satsuma sunt dumanii notri, zise Nobu recitnd cuminte versiunea oficial. Vor s
rstoarne guvernul. Dac i lsm s fac ce vor, iar o s fie toat ara un cmp de lupt.
Revzu n gnd ruinele arse ale castelului Aizu i mormintele mamei, ale bunicii i surorilor, aezate
pe un deal sumbru mturat de vnturi. Imaginea asta n-avea cum s-o uite vreodat, era ntiprit cu fierul
rou n mintea lui.
Cei din clanul Satsuma au fcut multe lucruri cumplite, adug el cu patim. tia din proprie
experien c sta era adevrul: Trebuie s-i primeasc pedeapsa. Dei, din pcate, se spune c n-o s
fie cine tie ce lupte acolo unde mergem noi.
Nici mcar nu tim unde. Rcanilor nu le zice nimeni nici o vorbuli.
O s aflai curnd. Nobu ovia. Ei trei nu se tiau de ieri, de azi. N-avea cum s le duneze dac
aflau: Kagoshima. Ne ducem la Kagoshima.
Peste ape, se ondulau coamele dealurilor, ca o perdea mare i verde, slbatic i nenduplecat, o
mas de frunzi de netrecut. Nobu se ntreba nelinitit cum o s strbat trupele lor din nord asemenea
inuturi care le erau strine.
Bunkichi nghii n sec i faa lui ciupit de vrsat cpt culoarea terciului de orez. i tot deschidea i
nchidea gura de parc ar fi fost o broasc.
Nu e capitala lora dn Satsuma? Da atunci Ne bgm capul fix n cuibu d viespi!
Nobu zmbi strmb.
N-avem noi norocul. Din cte am auzit, nu e deloc aprat. Nu sunt dect femei, copii i oreni pe-
acolo, puin probabil s fi rmas vreun samurai. For de ocupaie asta o s fim. I-am cam terminat pe
cei din Satsuma. Se instalaser la pnd n jurul castelului Kumamoto, dar am spart mpresurarea i-acum
sunt pe fug. Nu ne mai rmne dect s curm terenul ca s-i prindem pe cei care s-au rzleit i s
dm de urma conductorilor. Eu abia ateptam s-mi ncerc sabia pe vreo civa dintre ei. Dar nu cred c
am vreo ans.
ns nu spuse tot: aveau informaii clare c brbaii din Satsuma fceau tot posibilul s ajung n ora
naintea armatei. Nu era cazul s bage spaima n nite recrui abia prini n joc. Oricum aveau s afle ei
pn la urm.
Pentru o clip Bunkichi pru nedumerit, parc ar fi ncercat s neleag tot ce i se spusese. Se scrpin
n cretetul capului, dup care un zmbet i se li pe toat faa.
Asta-i bine, ce uurare!
Intrase din nou n pielea omului flos. Se uit spre Zenkichi:
Kagoshima. Nu era ceva
Ba da, avea da face cu zise Zenkichi.
Bunkichi zgrie uor puntea cu talpa, dup care ridic spre Nobu nite ochi bulbucai ca de broasc.
Doamna aia care-a fost acolo.
Nobu se uit lung la el, ntrebndu-se ce voia s spun. Una dintre prietenele lui Oshige, bnuia el; dar
ce legtura avea cu el? Bunkichi se uit la el cu un aer atottiutor.
Servitoarea d cas mare, adug el.
Okatsu! Servitoarea lui Taka! Nobu tresri. l cuprinse un val de speran i elan care-i ntei btile
inimii. ocat i suprat pe el nsui, ncerc s pun fru senzaiei de bucurie. Nu trebuia s simt asta.
Lsase totul n urm. Se ntreb, cu vinovie, ct de multe tia Bunkichi despre ntlnirea cu Taka. Era
greu s pstrezi secrete la Tokyo, mai ales ntr-un loc cum era casa lui Mori. Ar fi trebuit s in seama
de asta. n situaia de fa, orice asociere cu dumanul putea fi privit aproape ca un act de trdare.
O ii minte p Oshige? zise Bunkichi.
Nobu ddu din cap i n faa ochilor i apru imaginea amabilei metrese cu buze groase a lui Mori,
nvluit ntr-un nor de pudr.
Doamna avea o scrisoare. Zicea c s i-o dea Oshige.
Nobu nghii cu greu. Ultimul lucru la care s-ar fi ateptat, cnd dduse cu ochii de Bunkichi i
Zenkichi, era s afle veti despre Taka. Reui cu greu s-i ia un aer de indiferen.
Oshige nu tia p unde eti, spuse Zenkichi. Nu cre c voia s se amestece.
Cei doi rndai se sftuir din priviri.
i ce s-a ntmplat cu scrisoarea?
Nobu cuta s foloseasc un ton nonalant, nepstor, dar nu putea s-i nbue cu totul tremurul de
nerbdare.
Oshige nu voia s-o ia.
Adic nu era nici un mesaj, nimic?
Se lsase purtat de valul speranei pn sus i-acum se izbea de pmnt. Bunkichi se uit iar la
Zenkichi.
A venit n luna a zecea, acu mult vreme, i n-am auzit dct ce ne-a spus Oshige. Cre c-a zis c
plecau din Tokyo. Plecau cumva n mare grab. Cnd ai zis Kagoshima, mi-am adus aminte. Suna ca un
loc ciudat, da acu toi ne ducem acolo. Kagoshima. ncolo mergeau i ele. Kagoshima.
Bunkichi i Zenkichi s-au dus la loc sub punte i Nobu a fcut cale-ntoars spre cabin. Acum i se
prea mai mic i mai nghesuit; iar temperatura crescuse i mai mult, dei s-ar fi zis c era cu neputin.
Cadeii stteau tolnii de jur mprejur i i fceau vnt cu evantaiele. n aer struia miros de sudoare.
Nobu se cr printre ei, ajunse la rania lui i ncepu s caute. nuntru erau cri, haine de schimb, un
talme-balme de rufrie, stilouri, prosoape. Strnse ntre degete o foaie ndoit scrisoarea pe care i-o
trimisese fratele lui, Kenjiro.
Se ntoarse iar pe punte i-i gsi un cotlon unde s nu-l deranjeze nimeni. Simea nevoia s-i pun
ordine n gnduri, s se distaneze puin. Deschise scrisoarea i privi lung la caracterele frumos aduse din
pensul care se nirau pe hrtia din faa lui. O citise de attea ori, nct o tia pe dinafar.
Era datat 25 martie, dup noul calendar.
Salutri. Hoinarul mrilor de rsrit s-a pus iar pe picioare. Mi-am recptat sntatea i nu mai
stau toat ziua cu nasul n cri. Gata cu lenevia! Cu sabia n mn plec n grab mare de la Tokyo
ca s m altur forelor guvernamentale de la Kyushu. Vremea noastr a sosit i trebuie s profitm
de mprejurare ca s ne rzbunm pe cei din Satsuma, altfel cum am putea s ne artm n faa
spiritelor, cum s dm seam celor care zac sub pmnt n Aizu? O s ne ntlnim pe cmpul de
lupt sau n ziua victoriei sau n orice alt loc ne-am putea regsi dup ce ne desprim de viaa
asta. Fratele tu, Kenjiro.
Cu ochii plini de lacrimi, Nobu nici nu mai distingea bine scrisul. Ultima oar cnd l vzuse pe
Kenjiro, fratele lui zcea bolnav, galben la fa din pricina icterului, ncercnd cu greu s se ridice ntr-
un cot. Se mbolnvea mai tot timpul, dar nu era omul care s lase o sntate fragil s-i stea n cale
atunci cnd voia s lupte alturi de ai lui. De fapt, prea s fi avut nevoie de rzboi ca s se
nsntoeasc. Nobu i amintea cum, cu aproape nou ani n urm, Kenjiro fcuse ce fcuse, se pusese
pe picioare i ieise cltinndu-se pe u ca s ia parte la aprarea castelului din Aizu.
Totui, nu prea tia cum avea s fac fa fratele lui, cu sntatea lui delicat, la toate greutile unei
campanii militare. Spera din suflet c era n via i sntos undeva n Kyushu, pe linia frontului, cu o
puc n mn chiar dac dormea probabil pe dealuri, sub cerul liber, fie ploaie, fie vnt. i Yasu,
fratele mai mare al lui Nobu, pornise ctre sud cu prima ocazie, cu toate c era rnit la picior; iar
Gosaburo, al treilea dintre ei, i lsase tatl n Aizu i se alturase forelor de poliie, ca s poat pleca
i el.
Guvernul tia prea bine c cei din nord detestau clanul Satsuma i, la scurt vreme dup izbucnirea
ostilitilor, se pusese pe recrutat samurai nordici, ct mai muli. Soldaii care se ntorceau de pe front
erau doldora de poveti despre rzboinicii din Aizu i curajul lor ieit din comun. Brbaii care-i
vzuser n aciune vorbeau cu admiraie i spaim despre felul cum se aruncau n btlie: cu puti, cu
sbii sau cu orice le cdea n mn, n lupt mai strns dect ar fi ndrznit oricine altcineva, croind
crri printre rndurile de combatani din sud, cioprind rzvrtit dup rzvrtit pn cnd cdeau ei
nii la pmnt, dobori.
Erau exemple strlucite ale vechii zicale pe care Nobu o nvase n Aizu, pe cnd era copil: n
btlie nu exist nici un cod al samurailor i nici o mil. Dac i pierzi sabia, nfac o piatr. Dac n-ai
nici o piatr, folosete-i minile. D-i viaa, dar f-l pe duman s plteasc.
Pentru brbaii din Aizu, sosise vremea cnd zicala se adeverea.

30
Taka respir adnc, din pntec i se nl un ipt ptrunztor, dup care se npusti n fa i nvrti
bta de lemn cu toat puterea, abtnd-o asupra tinerei cu un aer sever care sttea n faa ei. Yuko,
adversara ei, nici nu clipi. O fixa neclintit pe Taka. Avea o fa serioas i rotund ca de copil, dar
mnuia bta cu iueala vntului. ntr-o clip parase lovitura, se rsucise ntr-un iure de fuste, i bta ei
de antrenament tiase aerul npustindu-se drept spre cretetul lui Taka. Taka sri ntr-o parte ncercnd s
evite lovitura, se mpiedic i fu ct pe ce s cad, dup care cu un un efort uria i ridic propria
bt i devie lovitura n ultimul moment.
Btele de stejar alb erau uoare, dar lungi, i, cel puin pentru Taka, cumplit de greu de mnuit. Cu
micri sprintene ca de dans, ipnd ct o inea gura, Yuko lovea iar i iar. Taka i simea genunchii
tremurnd i se cltina sub fora ciocnirilor, parnd lovitur dup lovitur. Lemnul se izbea de lemn, n
timp ce fetele se roteau n cercuri. Ziduri, copaci i tufiuri se nvrteau ca n cea undeva, n spatele lor.
Taka era n inut de lupt, cu mnecile bine legate la spate, cu poalele chimonoului prinse n obi ca
s dea libertate de micare picioarelor i o benti alb i strngea prul. Sub picioarele goale simea
moliciunea i umezeala ierbii culcate la pmnt, iar n aer struia mireasma pmntului i a florilor.
Ultimele flori de cire se scuturaser i terenul era plin de tufiuri rozalii i purpurii azalee i
rododendroni. De jur mprejur, femeile se antrenau pentru lupt cu o concentrare de neclintit, iar
strigtele lor erau amplificate de croncnitul rguit al ciorilor.
Era o diminea perfect. Nori pufoi pluteau pe cerul de un albastru orbitor, ptat de nelipsitul vl de
cenu nnegrit care venea dinspre gura vulcanului. Spre rsrit, masa lui ntunecat se ridica deasupra
zidurilor care nconjurau complexul de cldiri i din ea se nla n vzduh o nou minge de cenu. Se
fcuse foarte cald mult mai devreme dect se fcuse vreodat la Tokyo. Se anuna o var torid.
Yuko scoase un strigt i atac din nou, rsucind lama de lemn cu atta iueal, nct Taka abia o
vedea. Fcu o fandare, se rsuci i se ls pe un genunchi, dar tia n continuare aerul cu micri rapide.
Bta de lemn se nfipsese n gtul adversarei. Dac ar fi folosit lame adevrate, ar fi fost o lovitur fatal
pentru Taka.
Taka se nclin cu deferen. Gfia din greu, i simea braele, ncheieturile i umerii grele, ca de
plumb. Yuko nici mcar nu prea s fi transpirat.
S ne antrenm cu arme adevrate.
ntinse ctre Taka una dintre halebardele care zceau pe un suport. Era o arm frumoas, o lance de
fier lcuit, la fel de lung ca cele din lemn pe care le foloseau la antrenament, dar mult mai grea i mult
mai anevoie de mnuit. Cu mare atenie, Taka desfcu teaca. Lama curbat era suficient de ascuit nct
s reteze un om n dou, iar partea fr ascui avea un mic canal pentru scurgerea sngelui. La captul
cellalt era un vrf ca de bard, aproape la fel de periculos. Printre samurai se considera c halebarda
este arma femeilor, mai uoar dect o sabie i mult mai lung. O lupttoare iscusit era capabil s in
un brbat la distan i s-i spintece fluierele picioarelor sau ncheieturile acolo unde se atepta mai
puin s fie atacat nainte ca el s se poat apropia cu sabia.
Uit-te la mine. sta e atacul de rspuns, zise Yuko ridicnd o alt halebard.
Se propti pe loc, cu picioarele deprtate i genunchii ndoii. Cum sttea acolo, cu uittura ei crncen
i bentia care-i strngea prul lucios, prea o lupttoare rupt din vechile poveti eroice. Slobozi un
strigt de lupt att de ptrunztor, nct Taka sri ca ars i fcu un salt nainte. Dup care Yuko se ddu
ndrt i dintr-o singur suflare mpinse lama n sus, despicnd pieptul dumanului imaginar. Se nvrti
pe clcie, rsuci lama i izbi faa inamicului cu barda, l mpunse n ochi, i secer ambele picioare i-
apoi inti arma spre fluierele picioarelor.
Arma grea era manevrat cu o asemenea uurin, de parc ar fi fost un evantai delicat. Taka se uita la
ea cu spaim i admiraie. Nu-i nchipuia cum ar fi putut ea vreodat s o foloseasc cu aceeai
ncredere i naturalee. i dorea s fi nvat tainele luptei de cnd era copil, ns numai femeile de
samurai primeau o asemenea educaie. Ea crescuse n cartierul gheielor, iar mai apoi, la Tokyo, avusese
parte de traiul obinuit al unei tinere moderne purtase rochii i pantofi n ton cu moda, se plimbase cu
trsura printre casele de crmid i nu manifestase nici cel mai vag interes fa de arta rzboiului.
Trecuser mai bine de dou luni de cnd tatl ei plecase din ora n fruntea armatei sale, mai bine de
dou luni nesfrite de cnd Taka sttuse n loc, nsoind cu privirea ultimele siluete care se micorau,
pn se fcuser mici ca furnicile pierdute pe fundalul ntinderii albe a dealurilor.
Oraul era acum ca un fel de coaj din care se scursese toat viaa. Pe drumul de ntoarcere, n timp ce
mergea de-a lungul strzilor largi din cartierul samurailor, printre prvliile i depozitele negustorilor i-
apoi pe aleile nguste din cartierul gheielor, i rsunau n minte ultimele cuvinte ale tatlui ei. i tu eti
o Kitaoka, i spusese el cu vocea lui grav. S nu uii niciodat. l vedea i acum n faa ochilor,
clare, cu uniforma strlucitoare, cu umerii lai, ochii scnteietori, sprncenele negre i groase.
Era att de limpede, nct nici nu mai era nevoie s i se spun, i totui ea nu se gndise la asta pn
atunci. Nu era doar fiica unei gheie. Era fiica unui samurai, a celui mai mare samurai dintre toi. Dar ce
nsemnau toate astea? Ce se atepta de la ea? Trebuia s pun lucrurile cap la cap.
Zilele mohorte se nirau una dup alta, iar mama ei, mtua Kiharu i Okatsu ncercau din rsputeri
s se poarte ca i cum nimic nu s-ar fi schimbat. tergeau praful, lustruiau, stteau la taclale, gteau i se
duceau n vizit la cele cteva gheie care nu plecaser din ora odat cu armata. Toat lumea mnca mai
puin ca s pun deoparte provizii pentru brbai. Orenii i umpleau depozitele cu butoaie de shochu
licoarea local care ardea ca focul , cu saci de orez i verdeuri conservate i mei, care aveau s fie
ncrcate pe cai de povar i trimise n muni, imediat ce soseau mesagerii n cutare de provizii. Nu
pstrau nimic pentru ei, n afar de cartofi dulci.
De cte ori ntrebau care sunt noutile, mesagerii le spuneau: nvingem! nvingem! La nceput erau
n culmea bucuriei, dar dup o vreme simeau c i-ar dori s afle ceva mai concret.
Din capul locului se auziser multe veti. Marul prin zpad de-a lungul golfului i n sus, prin pduri
i muni fusese dur, dar brbaii reuiser i lumea i ntmpinase ca pe nite eroi cuceritori. n primele
cteva zile, oamenii se nirau pe strzi, aclamnd i btnd tobele i cntnd la shamisen. Fusese nevoie
de apte zile de mar n for pn n dreptul ntinsului ora Kumamoto. Pe drum, ariergarda se ntlnise
cu batalioanele care plecaser mai devreme i o numeroas armat naintase la unison spre castelul
redutabil de la Kumamoto.
Generalul Kitaoka i scrisese generalului care comanda trupele de la castel, cernd liber trecere.
Soldaii erau brbai din Kyushu, iar generalul lor era prieten cu generalul Kitaoka, aa nct probabil c
urmau s fie ntmpinai cu braele deschise. i pe urm oamenii li se puteau altura n lungul mar ctre
Tokyo. Chiar dac hotrau s fie de partea guvernului, mai toi erau recrutai din rndurile ranilor i
abia veniser n armat, deci nu aveau nici o ans n faa lupttorilor din Satsuma, bine antrenai i clii
n btlie.
Dar, n mod ciudat sau cel puin aa gndeau femeile care ateptau nelinitite acas , generalul nu le
acordase dreptul de liber trecere, i-atunci Kitaoka i armata lui impuntoare se opriser n loc i se
pregteau s asedieze castelul. Era limpede c garnizoana din faa lor nu avea cum s reziste mult. Pe
urm, vetile se mpuinaser. Umbla vorba c cei din Satsuma cuceriser castelul i porniser iar la
drum, dar a doua zi aprea alt zvon cum c nu, erau i acum n afara zidurilor. Curnd, mesagerii nu mai
fceau altceva dect s mormie: Nu v facei griji! nvingem!
Un semn ngrijortor se artase chiar acas, la Kagoshima. La vreo douzeci de zile dup plecarea
generalului i a oamenilor si, trei nave de rzboi, cenuii, sinistre i fcuser apariia n port. Cum toi
samuraii plecaser, oraul era lipsit de aprare. Vreme de cteva zile, soldai guvernamentali mbrcai
n negru patrulaser pe strzi dup care, tot pe neateptate, dispruser. Orenii se adunaser la mal s-i
vad cum pleac, nvluii n abur. Pe urm se rspndise vestea c l arestaser pe guvernatorul
oraului, Oyama, i-l luaser cu ei. Oyama era aliatul loial al generalului Kitaoka i refuzase s
desfiineze stipendiile samurailor. Goliser i arsenalele, blocaser evile putilor, craser cu ei alte
arme i tot praful de puc rmas.
Lor nu le mai rmnea dect s se roage.
Zi de zi, Taka, mama ei, mtua Kiharu i Okatsu ardeau tmie pe altarul familiei cu gndul la general
i la Eijiro, stnd n corturi sau sub cerul liber, n faa impuntorului castel. Zi de zi, Taka aduga n gnd
i o rugciune pentru Nobu s fie ocrotit, oriunde s-ar fi aflat.
Se gndea rar la Kuninosuk. tiuse mereu c el n-avea cum s-l nlocuiasc pe Nobu n inima ei. Era
legat de Nobu prin mii de fire. Kuninosuk era un om bun, i ddea seama, dar cu el nu schimbase dect
o mbriare, un gest clduros de rmas-bun fa de un soldat care pleca pe front. i n ziua urmtoare i
dduse amuleta ei. Aproape c i-ar fi dorit s poat lua darul napoi. Era singurul lucru concret care-i
amintea de Nobu i-acum nu-l mai avea nici pe el.
Dar pe msur ce zilele i lunile treceau, era din ce n ce mai convins c n-avea s-l mai vad pe nici
unul dintre cei doi tineri.
Erau attea lucruri care-o duceau cu gndul la Nobu. ntr-o zi, dup topirea zpezii, se dusese la
templul local s vad florile de prun. Se uita la micile petale vineii care ddeau via crengilor
noduroase, se bucura de mireasma lor delicat i i amintise primvara timpurie cnd merseser
mpreun n pdurea de pe domeniul de la Tokyo. Pe-atunci el era un biat deirat de aisprezece ani, ea
o feti stngace de paisprezece ani. Ea era stpna, el servitorul, dar acolo, n pdure, el era cel care
tia s se descurce.
Tocmai rcia cu piciorul prin iarb cnd se luminase brusc la fa. Se aplecase i culesese o buruian
mic i ciudat, o tulpin palid-cafenie, nu mai mare dect degetul unui nou-nscut i i-o nmnase de
parc ar fi fost cel mai de pre dar.
Coada-calului!, spusese el nemaipomenit de entuziasmat. Nu tiam c se gsesc pe aici. Ochii lui
negri strluceau. Noi, cei din nord, le mncm. Se pusese pe rs cnd ea adulmecase tulpina subiric
i i ncreise nasul. Avea un miros ciudat, ca de muchi. Noi acolo mncm orice larve de trntori,
lcuste i carne de urs, totul.
Ea i inuse respiraia spernd s aud mai multe. Vorbea foarte rar despre el nsui. Numai c faa lui
se nnegurase, ca i cum s-ar fi mniat pe sine pentru c spusese mai mult dect trebuia. Fata simise c
era ceva, o amintire dureroas care-l fcea s-i plece umerii, s-i tot strng degetele i s le desfac
iar, s rcie cu piciorul n pmnt i s loveasc pietrele. Oricine altcineva s-ar fi gndit c era doar un
servitor posac, dar tia ea ce tia.
Cnd ajunseser napoi n cas, biatul se uitase de jur mprejur cu o privire chinuit, de parc s-ar fi
aflat tot sub puterea amintirii. Dup care spusese: Aici nu exist nici mcar o halebard. Se uitase fix la
pragul de sus al uii. Acolo, ascunse n umbr, erau dou crlige mari, acoperite de praf i pnze de
pianjen.
Crlige de halebard, zisese el. Acas aveam halebarde. Toate femeile tiau s mnuiasc
halebarda. Trebuie s fii pregtit pentru orice, aa spunea tata. O privise brusc, de parc s-ar fi trezit
dintr-un vis i se mblnzise la fa. Dar e altceva pentru cei de aici. Avei o via nstrit, panic. N-
o s fii niciodat nevoite s aprai locul sta. Nu e cazul s fii pregtite pentru orice.
De atunci lucrurile se schimbaser. Acum i ea, Taka, trebuia s fie gata pentru orice. Trebuia s
devin o lupttoare.
i-atunci se hotrse s mearg negreit n cartierul samurailor. Drumul ei se ncheiase n faa porii
uor nfricotoare a unei reedine de pe strada larg, cu vedere direct la castel. Taka tocmai i fcea
curaj s intre n vorb cu portarul, cnd vzu o tnr care ieea.
Yuko i sora ei mai mare, Masako, erau fiicele unuia dintre comandanii veterani ai armatei din
Satsuma, coleg apropiat de-al generalului Kitaoka. Fraii, unchii i verii lor plecaser cu toii la rzboi i
nu mai rmseser dect femeile i copiii. La fel ca Taka i mama ei, i ele erau nespus de mndre de
brbaii familiei i ct se poate de ngrijorate de soarta lor, dei, aparent, preau s-i pstreze curajul.
Cnd se ntlnea cu femeile din familii de samurai, Taka i amintea de fetele pe care le cunoscuse la
coal cu ochi mari i nevinovai, dar curajoase i nemblnzite. Le admira atitudinea i, lucru ciudat,
se simea n largul ei printre ele. Poate pentru c era vreme de rzboi, poate pentru c ea era fata
generalului Kitaoka, o primiser cu ospitalitate. Nu prea s le deranjeze faptul c mama ei era ghei.
Erau fericite c cineva venea s li se alture. Orice mn de ajutor era bine-venit. Toat lumea tia c
sosise vremea ca ele s stea cu ochii n patru, gata pentru aprarea oraului.
Drept care s-au artat mai mult dect ncntate s o nvee cum s lupte cu halebarda. La sfritul
fiecrei zile era plin de vnti i o dureau toi muchii. Nu-i lu mult s-i dea seama c efortul pe care
trebuia s-l fac era mare i ndelungat. O tachinau numind-o oreanc moale, dar ea era hotrt s le-
arate c putea s se bat la fel de bine ca ele. ncet, ncet, ncepea s prind tainele luptei i simea c se
transform ntr-o rzboinic aa cum i-ar fi plcut lui Nobu. Aa cum i-ar fi plcut tatlui ei.

31
Taka i simea braele mngiate de soarele dimineii, pe cnd cumpnea lancea de antrenament i-i
msura greutatea n mini. i ajungea la urechi tumultul apei care curgea pe teren i se vrsa n iazul cu
crapi portocalii bine hrnii.
Se fcuse o lun de cnd nva s mnuiasc halebarda. Se antrena zi de zi, de dimineaa pn seara
trziu, alturi de femeile samurai. O lun nu era mult; ele se antrenau de pe vremea cnd erau copile. i
cnd o dureau braele att de tare, nct nu mai putea rbda, cnd se simea descurajat i credea c nu
mai are nici o ans s progreseze, se gndea la tatl ei i la Nobu. Trebuia s izbndeasc, de dragul lor.
Pn la urm, ncet, ncet, ncepuse s simt cumva c halebarda fcea parte din ea, era o prelungire a
propriului ei corp.
Acum i imagin un samurai voinic, gata de lupt, care se npustea asupra ei. nchise ochii i trecu
rapid n revist cele patru inte capul, fluierul piciorului, gtul i antebraul. Trase aer n piept, se
pregti sufletete i se aez n poziie de atac.
Brusc se auzi un strigt de undeva din afara domeniului. Un strigt puternic care acoperea izbiturile
sbiilor de lemn, ipetele femeilor i croncnitul ciorilor.
Din pricina lui, Taka nu se mai putu concentra. ovi i se uit la Yuko, dar fata nu mai era atent la
ea.
Se auzi un nou strigt i apoi altul. Tropot de pai rsuna pe strzile linitite. Femeile lsar
halebardele i se oprir n loc, cu ochi mari i gura deschis. Sigur erau veti , dar ce fel de veti?
i-atunci un servitor cu prul alb sosi n fug printre copaci, naint cu greu prin iarb, poticnindu-se i
dnd s cad.
Nave, o flot ntreag, zise el suflnd din greu. Se ndreapt ctre noi.
Femeile plir. Portul era nesat de vase. Negustorii duceau i aduceau mrfuri cu vapoare i barje,
iar oamenii navigau prin golf cu flotile ntregi de brci. Tot traficul din ora era maritim. Dar o flot
nu putea nsemna dect un lucru: nave de rzboi.
Se ls tcerea. Pn la urm cineva rosti cele trei silabe ngrozitoare: Armata. Femeile ddur din
cap, optind ntre ele pe un ton nfricoat:
Armata, vine armata.
Nu se poate, zise Taka. De ce s trimit armata aici?
O clip mai trziu, se auzi un dangt de clopot, pe urm altul, confirmnd spusele servitorului. Mai
nti, clopotele de incendiu, cu glas subire i discret, dup aceea clopotele templelor, cu un dangt adnc
i sonor, pn cnd toate clopotele din ora se adunar ntr-un cor asurzitor i nenduplecat. Taka simea
c zarva i rsun n urechi i-i nteete btile inimii. Ciorile se ridicar btnd grbit din aripi, iar
pescruii coborr n picaj. ipetele lor aproape c nici nu se mai auzeau n larma general.
nalt i nenfricat, mbrcat n hakama, ca brbaii, Masako, sora lui Yuko, arunc o privire aspr
spre servitorul care tremura de fric:
Cte sunt? ntreb ea ridicndu-i glasul ca s acopere clopotele. La ce distan? Cine le-a vzut?
A a venit un mesager, zise btrnul blbindu-se. Oamenii care stau de paz au trimis vorb.
Patru nave, poate cinci, pe partea cealalt a peninsulei. Vin ncoace. Sunt cam la jumtate de zi
Taka simi c i se strnge stomacul de spaim. Brbaii erau plecai i n-avea cine s le apere.
nghesuit pe o limb ngust de pmnt, cu munii de-o parte i marea de alt parte, oraul era vulnerabil
fr speran. Nici mcar castelul nu era bine aprat doar un zid, un an i un pod care ducea drept n
interiorul domeniului. Casa n care se aflau acum, cu grdini, curs de ap i iaz era la doar civa pai de
port.
Ultima dat cnd venise armata, cercetase totul cu de-amnuntul i plecase. De data asta, nimeni nu le
mai putea pune inteniile la ndoial. De data asta, veneau s pun mna pe ora.
Dar de ce? murmur ea cu o voce tremurtoare i puin strident. Aici nu e nimeni n afar de femei,
copii i oreni. Noi nu suntem o ameninare.
Masako, sora lui Yuko, i ndrept umerii.
La ce s te atepi din partea escrocilor de la guvern? Au ateptat pn au plecat brbaii i pe urm
au trimis armata s ne atace pe noi n locul lor. Sunt nite lai, asta sunt.
Taka fixa pmntul cu ochi posomori. Masako era mult prea deteapt ca s cread ce spusese. Nu
fcea dect s le ncurajeze. Era mult mai probabil ca numrul ostailor din armat s fi fost copleitor de
mare fa de numrul bravilor lupttori din Satsuma. Probabil c erau suficient de muli nct s fi trimis
uniti n muni care se luptau contra tatlui ei , altele n drum spre oraul lor i altele pe cuprinsul
insulei. Sau poate c brbaii lor fuseser nfrni. Poate sta era motivul pentru care guvernul trimitea
armata s preia oraul. Citea aceeai spaim pe fiecare chip, dar nimeni nu cuteza s dea glas gndului;
toate se temeau c, odat rostit, gndul ar deveni realitate.
Ochii mari ai lui Yuko aruncau flcri. Ea una nu avea deloc nevoie de mbrbtare.
O s formm o divizie de femei. Suntem destule. O s luptm pn la moarte.
Nu avem dect halebarde. Nu putem s ne msurm cu soldai care au puti, zise Fuchi, o femeie cu
oase mari de pe domeniul vecin, fornind i micnd ritmic halebarda de parc-ar fi cosit un cmp de orez.
Soul i fraii ei plecaser i ei n muni, ca s lupte alturi de general.
Trebuie s ne strngem lucrurile i s fugim, adug suspinnd o femeie tnr cu obraji strvezii.
Clopotele sunau cu putere i nentrerupt; era greu s te concentrezi. Servitorii se apropiau n goan ca
s le cheme pe femei n cas. Taka respir adnc.
Se cheam c suntei neam de samurai i refuzai s v punei viaa la btaie? Cum putei s vorbii
de fug?
Femeile i ntoarser privirea i n ochi li se citea mnia. Vedea bine c-l socoteau vinovat pe tatl ei,
considerau c le-a abandonat. Poate el socotise c armata n-avea nici un gnd s atace Kagoshima sau
poate pur i simplu nu se gndise la asta. Oricum, era prea trziu. Ca fiic a lui, mcar att putea s fac:
s stea pe loc i s lupte pentru oraul lui, care acum era lovit.
Eti un copil, zise femeia cea tnr mucnd cuvintele cu buzele ei palide. Nu tii ce nseamn
rzboiul. Armatele se dedau la fapte cumplite. Ar fi nebunie curat s mai stm aici cnd tim c vin.
Avem o barc, zise Fuchi. V lum pe toate cu noi, att ct poate duce barca.
Masako strnse halebarda n mn.
Niciodat. Eu rmn.
i eu, zise Yuko.
n fonet de mtsuri, femeile se apropiau grbit de cas. Taka tocmai se pregtea s-i predea
halebarda unui servitor, cnd Yuko i-o ddu la loc.
Ia-o. Avem destule.
Taka i ridic poalele chimonoului i o lu la goan spre poart. Trebuia s ajung ct mai repede la
mama ei. Iei rapid dintre reedinele samurailor, cu zidurile lor de piatr i stuc, i ajunse iar n praful,
zarva i miasmele cartierului orenilor. Strzile nguste erau nesate de oameni mpovrai cu boccele
i haine erau att de muli, nct abia vedea pe unde merge. La un moment dat, rat intrarea spre strada
ei i realiz cu groaz c fugea ntr-o direcie greit. Bieii i fceau loc cu coatele, ipnd ct i inea
gura, ndoii aproape n dou sub povara ricelor pline ochi cu aternuturi, cufere, perne i mese, ba chiar
ui contra ploii i rogojini tatami. Peste harababura general rsunau nvalnic clopotele.
Taka se strduia s-i gseasc drum prim mulime, innd halebarda neclintit n sus, cnd una dintre
orence, cu obraji rozalii i un coc nfoiat, o prinse de umr.
Mai repede! Mai repede! zise ea cu glas ascuit. Vine armata. Ne violeaz, ne omoar i pe urm
dau foc oraului.
Era Matsu, soia unui negustor bogat. Avea pe ea cinci sau ase chimonouri de mtase, puse unul peste
altul, i gfia de zor. La guler i la manete se zreau sclipirile cptuelii aurite. Obrajii pudrai erau
ptai de sudoare.
Omatsu-sama, ce se ntmpl? Unde se duce toat lumea?
n port. Cineva a vzut o barc mare care se ndrepta spre Sakurajima. Avea pe ea emblema
familiei stpnului. Pn i el fuge de-aici. Unde e mama ta? Repede! Du-te s-o aduci.
Lui Matsu i czur ochii pe halebarda lcuit i rmase cu gura cscat, dnd la iveal un ir de dini
nnegrii. Mulimea o mpinse mai departe i femeia se rsuci, fcnd gesturi febrile n direcia portului.
Apoi i fcur apariia proprietarul cel posac al bii publice, brbierul cu fa de dihor i stolul de
ucenici ai negustorului de tatami, toi ntr-o mare agitaie. i croiau drum printre oameni, cu frunile
lucind de sudoare. La vederea halebardei le ieir ochii din cap. Se pornir s strige la Taka s se
grbeasc i s plece din calea lor.
Peste cartierul gheielor se aternuse o linite prevestitoare de rele. Nu se mai auzea sunet de
shamisen, iar frunzele slciilor atrnau abtute. Dou femei naintau poticnit sub povara unor boccele att
de mari, nct abia reueau s mai vad ceva pe deasupra. Se ndreptau n cealalt direcie, departe de
port.
Avem rude sus la munte, strigar ele. Vino cu noi.
Taka ar fi vrut s le ntrebe de prietena ei Toshimi, dar era prea trziu, ele se ndeprtaser deja.
Gfia cnd ajunse n sfrit la singura cas din cartier care nu avea lampion rou, semnul distinctiv al
afacerii locului. Cnd deschise ua glisant, auzi imediat vocea mamei, vorbind pe un ton jos, de ru
augur.
Nu-mi pas ce spui. Eu mi cunosc datoria.
Dar nici mcar nu tii unde locuiete.
Dup glas, mtua Kiharu prea s fie n pragul disperrii. Taka simi c i se taie respiraia. Avea o
bnuial ngrozitoare. I se prea c tie despre ce vorbete, dei o asemenea nechibzuin era greu de
crezut chiar i din partea ei.
Intr degrab n camer. Obloanele erau deschise i prin paravanele de hrtie nglbenit se strecura o
lumin pal. Mtua Kiharu lega bine un ambalaj, i inea buzele strnse, iar degetele ei subirele
tremurau, n timp ce Okatsu sorta chimonouri i le aeza n nvelitorile lor. Pe faa ei rotund i drgla
se citea o expresie de resemnare mut. Arunc o privire spre Taka, i roti ochii n direcia celor dou
femei mai n vrst i ridic scurt din sprncene.
Fujino sttea pe genunchi. Chiar i n chimono, pe care-l preferase oricrei rochii monumentale n stil
occidental, umplea toat ncperea. i netezi poalele.
Mulumesc zeilor c ai ajuns, fata mea. Trebuie s plecm imediat.
Taka sprijini halebarda de perete. Cuvintele tatlui ei i rsunau n minte. Ai grij de mama ta, zisese
el. i amintea ct curaj i ct ncpnare artase mama ei la Kyoto, blocnd ua cu statura ei
impresionant cnd trupele inamice veneau dup tatl ei. Nu era doar nenfricat, era de-a dreptul
nesbuit.
Fujino fcu un gest n direcia halebardei.
Doar n-ai de gnd s te aperi cu asta, nu? Tu i prietenele tale din neam de samurai. Ne-am tot
ntrebat pe unde umbli.
mi pare ru, mam. Nu e vreme de mpachetat. S lum doar ce putem duce i s plecm de-aici. S-
ar putea s ateptm o vreme ca s prindem o barc.
Nu lum nici o barc, zise Fujino. Mergem la reedina Kitaoka.
Reedina Kitaoka?
Taka se holb la ea exasperat. Se simea de parc ea ar fi fost adultul i Fujino copilul:
Dumanii nu mai au mult pn s ajung, mam. Trebuie s plecm. Toat lumea se ndreapt spre
port sau spre muni.
Ochii lui Fujino sclipeau. Taka nelese pe loc, din felul cum i inea umerii, c hotrrea ei era de
neclintit. Se ncrunta ca un copil mbufnat.
Ar fi trebuit s plec odat cu tatl tu. Nu mi-am fcut datoria i am greit, dar acum am s-mi
rscumpr greeala. Trebuie s m prezint singur n faa doamnei, soia tatlui tu. Unde se duce ea,
acolo o s mergem i noi. N-avem ncotro.
Taka nu-i putea nchipui cam ce-ar simi doamna Kitaoka dac s-ar trezi cu o femeie voinic de vrst
mijlocie care i-ar spune c este concubina soului ei. tia c nu se cade s-i contrazic mama, dar acum
nu era momentul s se poarte cu toat consideraia.
Greeti, mam. Doamna Kitaoka nu tie nimic despre tine. De ce te-ar crede cnd i vei spune cine
eti?
Mtua Kiharu aproba ferm i capul i slta n sus i-n jos de parc-ar fi fost o ppu Daruma.
Are dreptate, Fujino. Ia aminte la ce spune.
Masa i-a povestit despre mine. Sunt convins.
Vorbea pe un ton de pledoarie i glasul ei avea accente stridente. i ndrept spinarea i trase aer n
piept:
Nu m intereseaz ce spui, Taka. Nu m intereseaz nimic din ce spunei, oricare dintre voi.
Hotrrea mea este luat. E ceea ce i-ar dori tatl tu.
Taka i feri privirea i ochii i se umplur de lacrimi. Nu era nici pe departe ce i-ar fi dorit el, tia
sigur. Tristeea din vocea mamei ei i frngea inima. i era att de dor de el, i totui singura soluie care-
i rmnea era s fac apel la mila soiei lui, care nu tia nimic despre ea, i nici c-i psa. Se prea putea
s fie un adevrat model de virtute soia asta a lui, intrusa asta care apruse n viaa lor, dar Taka o ura
cu patim. Ultimul lucru pe care l-ar fi dorit era s dea ochii cu ea.
Cltin din cap.
Eu nu vin cu dumneata.
Pe drumul de afar se auzir pai grbii. Fujino se uit la ea cu ochi mari.
Bineneles c vii. Nu poi s rmi aici. i poruncesc s vii.
Nu vreau s o vd pe femeia aceea. Am aptesprezece ani, sunt adult. Fetele de samurai din casa
cea mare rmn pe loc. Rmn i eu i o s am grij de cas. Nici mcar nu tim sigur c vine armata, i
dac vine au s pun mna pe casele samurailor. Casele unor oreni ca noi nu au de ce s-i intereseze.
i nici mcar nu suntem oreni, suntem gheie. Categoric n-o s-i piard vremea cu noi.
Oreni, gheie, forni mama ei. Poate c aa este. Dar suntem i familia generalului Kitaoka, s nu
uii asta. Dac armata tie c ne aflm aici, o s ne caute peste tot.
Cartierul gheielor e ultimul loc n care s-ar atepta s ne gseasc.
i tu te gndeai c m duc n port cnd acolo sunt ateptate nave inamice? Noi, cei din familia
Kitaoka, trebuie s strngem rndurile. S-ar putea ca doamna s aib nevoie de prezena noastr. Sunt
mama ta. Cum ndrzneti s m nfruni?
Taka gemu nbuit. Mama ei tia c greete, dar pur i simplu nu voia s asculte.
Nici mcar nu tii unde e casa.
Toat lumea l cunoate pe tatl tu, toat lumea l iubete. Toat lumea tie unde se ofer casa. Nu
trebuie dect s ntrebm. Suntem parte din familie. Cel mai bine e s ne ducem acolo, s fim mpreun.
Dar dac ea a i plecat?
Atunci avem i mai multe motive s ne grbim, zise mama ei. Trebuie s fie un om de paz care ne
poate explica unde s-a dus. E ultima dat cnd i mai spun, Taka. Nu ai cum s rmi aici de una singur.
Se nfruntar mut din priviri. Mama fetei ls ochii n jos. Un ultim dangt rsun n vzduh i-apoi
clopotele ncetar s bat, de parc pn i clopotarii i-ar fi prsit posturile i i-ar fi luat tlpia. n
linitea apstoare, o pasre ciripi i Taka auzea rafalele vntului i mugetul ndeprtat al mrii.
Mama ei era roie la fa i pe frunte i apruser broboane de sudoare. Respira anevoie. Se sprijini cu
mna de rogojin i se ridic n picioare.
Prea bine, rmi aici dac ii neaprat. Okatsu o s stea i ea cu tine.
Ia-o i pe Okatsu. Tata i-ar dori s ai pe cineva care s te ngrijeasc aa cum se cuvine.
Nu te mai pot convinge cu nici un fel de argumente, fata mea. Eti chiar mai ncpnat dect
mine.
Taka se uita n urma celor trei siluete care porniser la drum i se fceau din ce n ce mai mici. i
ddur lacrimile. Totul se nruia n jur i uite unde ajunseser trei femei singure care plecau la drum
mpreun.
Dup ce siluetele se pierdur n deprtare, Taka se grbi s ajung n port. De dup porile unora
dintre casele negustoreti, civa portari i servitori aruncau priviri agitate. Cele mai multe erau nchise
i bine zvorte, cu uile contra ploii trase n dreptul intrrilor, de parc ar fi fost fortree. Masivele
depozite vruite n care negustorii i ineau bunurile de valoare erau ncuiate i cu zvoarele trase. Nici
o prvlie nu era deschis i tarabele din pia preau prsite. Pe jos i prin anuri zceau mprtiate
buci de hrtie i fii de pnz. S-ar fi zis c oamenii se ncrcaser cu mai mult dect puteau duce i,
n graba mare, unele lucruri le scpaser din mini. De jur mprejur, se rostogoleau portocale i cartofi
dulci. Era ca ntr-un ora al fantomelor, ca ntr-o cochilie goal. Vedea doar umbra locului plin de
freamt care existase acolo cu doar un ceas n urm.
Pe chei nc se mai aflau oameni, care ateptau nelinitii s vad ce vine mai nti barca salvatoare
care s-i ia de aici sau nspimnttoarele nave de rzboi. Judecnd dup haine, erau oameni srmani.
Unii aveau boccele, alii crue ncrcate cu mobil. Golful era nesat de brci care navigau n direcia
vulcanului sau spre sud, n direcia insulelor.
Taka se uita la brcile care naintau spre sud cnd zri un firior de fum exact n locul unde marea cu
sclipiri orbitoare se ntlnea cu albastrul mai puin intens al cerului. Rmase cu ochii ntr-acolo, vrjit,
i vzu un alt nor de fum, i-apoi altul, iar coca de un cenuiu sinistru a unei nave apru alunecnd de
dup promontoriu. Le numr din ochi. Erau cinci nave, nc la o oarecare distan, cu pnzele ridicate.
i se apropiau cu fiecare clip. Mulimile de pe doc prinser s strige panicate i se ngrmdir n
ultimele ambarcaiuni, aruncnd de-a valma boccele i mobil pn cnd bietele brci mai-mai s se
scufunde.
Taka refcea n fug drumul prin cartierul negustoresc cnd auzi ipete i trosnete i zgomot de pai.
Bande de tineri cu fii de pnz n jurul coapselor fceau praf uile i obloanele, intrnd cu fora n case
i depozite i fugind napoi cu saci care ddeau pe-afar de plini. Erau mult prea ocupai cu tlhritul ca
s-i dea vreo atenie fetei. Taka acceler i mai mult ritmul, ajunse acas, i trase zvorul tremurnd.
Fcuse o mare greeal, acum tia asta. Ar fi trebuit s plece cu mama ei. i dorea s nu se fi desprit
de ea n cuvinte att de grele. De fapt, viaa ei fusese un rboj plin de greeli. Poate-ar fi trebuit s se
mrite cu Masuda-sama nainte ca lucrurile s o ia razna. Nu prea un brbat chiar att de ru i, uite,
acum s-ar fi aflat tot la Tokyo. Numai c era prea trziu pentru regrete. Va trebui doar s atepte, s
gseasc momentul potrivit nainte de sosirea soldailor i s se alture lui Yuko i celor din preajma ei.
Avea o senzaie stranie stnd aa singur n casa cu rogojini nglbenite i scri scritoare. Acum,
dup ce vzuse navele de rzboi, halebarda care sttea sprijinit n colul holului de la intrare prea mic
i nensemnat, ca jucria unui copil. Se duse cu gndul la tatl ei i la cei o mie cinci sute de rzboinici
ai lui. Nu conta c erau curajoi, bine antrenai i hotri, n-ar fi contat nici dac ar fi fost cei mai buni
soldai din lume. Pentru c nimeni nu ar fi putut face fa unei asemenea fore.
i, cum fcea mereu, se gndi i la Nobu. Oare mai era tot la Tokyo, la Academia Militar? Sau fusese
convocat i trimis n lupt? Poate era n muni i se lupta mpotriva tatlui ei, sau pe vreuna dintre navele
care naintau pufind spre Kagoshima. Ar fi cu adevrat o ntorstur ciudat i amar a soartei s-l tie
parte din aceast flot care venea aici, n oraul ei, s-i omoare pe cei de-un neam cu ea i pe ea.

32
O s le artm noi blestemailor din clanul Satsuma. O s-i nvm noi minte, nu-i aa, Sato?
Mritul lui Sakurai acoperea uruitul motoarelor, zgomotul pnzelor care scriau i pocneau n btaia
vntului i vuietul navei masive care-i croia drum printre valuri. Parapetul vibr cnd omul l izbi cu
pumnul lui crnos. Pe obrajii roii i apruser pete, iar prul tuns scurt i se zbrlise.
Aa e, mormi scurt Sato, aghiotantul lui fidel.
Nobu suspin. Lucrurile nu erau chiar att de simple. O mulime de soldai, inclusiv unii de pe nava
asta, erau din Satsuma, erau fraii, fiii sau verii rebelilor care plecaser s lupte n muni. n sinea lor se
simeau uurai c nu mai era nici un samurai n ora, i nu erau obligai s se lupte cu propriile lor rude
tia el bine. Iar printre rebeli se gseau muli dintre tovarii lui Nobu i-ai lui Sato i Sakurai, brbai
care prsiser Academia Militar toamna trecut i se ntorseser la Satsuma. Cei trei ar fi trebuit s
trag n colegii lor sau s devin inta lor dac se-ntmpla s se afle fa n fa. Dar Sakurai nu i-ar
fi fcut asemenea probleme. Voia doar ca toat lumea s vad ct de pregtit era el pentru lupt.
Pn i locotenentul Yoshida, da, i Yoshida al nostru cu capul plin de verbe franuzeti i istoria
Franei, pn i el ar putea s trag un foc acolo dac o reui s-i in puca drept.
Sakurai rse zgomotos. Nobu l ignor. Stncile coluroase i dealurile nirate pe coast se rsucir
ctre ei, nvemntate n frunzi gros ca ceara unei lumnri din vechime. n briza mrii se simea iz de
frunze i flori i lujeri. Nici mcar n cea mai nmiresmat zi de primvar nu se vedea o asemenea
explozie de verdea la Aizu sau la Tokyo. Niciodat nu mai fusese att de cald i de nbuitor. Roiurile
de insecte bziau, pescruii ipau i se scufundau n ap, un cormoran trecu pe aproape ntinzndu-i
aripile negre. Brci ncrcate cu oameni i mobil pluteau cu greu la suprafaa apei, inndu-se ct mai
departe de navele masive i cenuii.
Nobu i ls gtul pe spate pn simi c gulerul tare i intr n ceaf, strnse ochii ca s se apere de
lumina puternic a soarelui dimineii i rmase cu privirea n sus, la vulcanul care umplea cerul. Un pumn
de cenu i fum nea din gura lui crestat; se zvrcolea i se ncolcea ca un cap de dragon. La nas i
ajunse mirosul de sulf i zri aburii care se prelingeau din despicturile stncilor.
Casele adunate ciorchine pe lng dealuri se fceau mai mari i Nobu ntinse mna dup telescop.
Kagoshima, celebrul loc de refugiu al clanului Satsuma. Distingea castelul i linia de fortificaii
desfurat de-a lungul dealului. n jur se ntindeau cldiri, n preajma castelului piee mai largi
nconjurate de verdea, mai departe strzi nghesuite i case mai mici, iar n golf un antier naval cu
structuri cenuii impuntoare care-ar putea adposti fabricile de armament din Satsuma.
Se ntreba dac oraul era cu adevrat lipsit de aprare. Parc se atepta cumva s vad brusc
vlvtaia loviturilor de tun. Locul arta pustiu i asta-i ddea un vag sentiment de nesiguran. Deasupra
caselor nu se ridica pic de fum, pe chei sau pe strzi nu se zrea nici o siluet, nici un semn de via.
Oare ce se ntmpla n spatele acelei faade goale? se ntreba Nobu. Oare ce plan fantastic nscociser
locuitorii ca s pcleasc armata?
Arat de parc-ar fi fost lovit de cium, mormi Sato.
Sunt acolo, n-ai grij. Doar c stau la fereal i-i pregtesc putile s ne ureze bun venit. Le artm
noi lor, cum le-am artat i la Kumamoto, nu-i aa, Yoshida?
Nobu abia dac-l auzea prin furtuna de gnduri care i se ciocneau n minte. Momentul era aproape
momentul victoriei, al dulcei rzbunri. Avea dumanul sub ochi, bastionul din Satsuma, locul acelor
ucigai care dduser foc oraului n care tria, i clcaser n picioare casa i provocaser moartea
mamei, a bunicii i a surorilor lui, i aduseser neamul n stare de srcie i continuau s-l oprime pn i
acum. i totui, n loc s simt ur i bucurie i sete de rzbunare, el nu se putea gndi dect la Taka.
Barca se lovi de zid i se cltin violent. Era o mahon cu fundul plat, plin ochi de soldai nghesuii
unul ntr-altul. Se inea fiecare de ce putea. Nobu se ridic n picioare, i gsi echilibrul, atept s vad
spum pe coama valului i sri. Mai multe mini l traser n sus cnd se cra pe pietre. Respir n voie
de mai multe ori, bucurndu-se c simte pmnt sub picioare, dup care arunc o privire de jur mprejur
i rmase cu gura cscat.
Masivele depozite de crmid care se ntindeau pe chei fuseser deschise cu fora, ui ruginite de fier
atrnau greu n cte o balama i pe dalele pavajului se vedeau dre de orez, zahr i ofrnel. Plci de
cherestea i valuri de mtase zceau de-a valma n jur, de parc hoii ar fi scpat jumtate din prad i-ar
fi luat-o la goan. Oamenii din Satsuma nu mai ateptaser venirea armatei, prdaser chiar ei oraul.
Brcile circulau n sus i-n jos i soldaii urcau pe rm, iar cheiul se umplea de chipie negre i puti
btioase. Soarele ardea necrutor. Stnd n poziie de drepi, cu mantaua pe el, rania n spinare i
sabia la bru, Nobu auzea n spatele lui scritul altor cizme de piele i trimitea rugi nfrigurate ctre
zei. i dorea s nu existe chiar nimeni care ar trebui nfruntat n lupt. Dac ar exista, aceti oameni ai lui
ar avea de furc. n ciuda uniformelor minunate, jumtate dintre ei erau proaspt recrutai i-i trimiseser
n sud, dei nu tiau nici mcar cum s ncarce o puc. Restul erau foti samurai i, dup cum bine se
tia, samuraii nu primeau ordine de la nimeni. Ct despre Nobu, el era un locotenent necopt cu mintea
plin de verbe franuzeti, cum bine spusese Sakurai, care avea cunotine teoretice despre tactic, dar
fr pic de experien practic.
n timp ce primele uniti porneau la drum mrluind n pas elegant i cizmele lor bubuiau pe terenul
pietros, se auzi o mpuctur. Ecoul ei rsun peste vile munilor i peste ape. Recruii abia mobilizai
se panicar, ncepur s ipe, rupser rndurile i nvlir n depozite. Nobu se uit de jur mprejur.
Inima i btea nebunete. O ambuscad, trgtori bine antrenai. Se repezi spre un butoi cu ap i se
ghemui n spatele lui, cu puca ridicat.
Cercetnd cheiul gol cu priviri prudente, observ un recrut neinstruit stnd de unul singur. Era un
tinerel cam agitat, cu obraji supi, cu mini mari de om care lucreaz pmntul i o manta care atrna pe
el ca un sac. De pe eava putii lui ieea fum. Ceilali soldai i fceau iar apariia, cu oarecare
poticneli, rznd mnzete. Nobu rnji i el.
Mi mi s-a prut c vd o micare, mormi tnrul, cu obrajii n flcri.
Din umbr, pisicile aruncau priviri speriate n timp ce brbaii se puneau din nou n micare.
Batalioane ntregi de soldai se nirau pe strzile nguste, naintnd rapid spre castel care se ntindea
la poalele dealului, plin de parapei, foioare i turnuri de veghe. Nobu era cu ochii n patru dup
trgtori, dar, dac mai era vreunul, nu rmsese la vedere.
Se atepta s gseasc un ora nfloritor, cu magazine i depozite, numai c locul era absolut pustiu i
nu se vedeau dect buci de hrtie, fii de esturi i fructe putrezite. Canalele de scurgere erau pline.
i arunc privirea de jur mprejur, convins c era o capcan. Sigur existau oameni ascuni n acele
cldiri, gata s arunce o ploaie de gloane asupra intruilor.
Dar marul continua i nici un incident nu prea s-l tulbure. Batalion dup batalion, se adunar pe
terenul de parad din faa castelului, n vreme ce unitile din avangard treceau peste an i se avntau
pe domeniul acestuia. Nobu asculta atent ateptnd bubuit de tunuri i focuri de arm, dar nu se auzea
dect rpitul cizmelor pe pmntul ncins.
La capul podului apru o siluet n uniform. Ddea din mini i striga. Nu gsiser nici o armat de
aprare i nici locatari. Castelul era gol. n vechile grajduri exista chiar i o barac destul de mare nct
s poat adposti mcar o parte din fora de ocupaie. Soldaii izbucnir n urale.
*
tiind c nici castelul, nici baraca nu prezentau vreun risc, locotenenii se descotorosir de mantale i
ranie i se pregteau s cerceteze toate strzile i casele din ora, ca s dea de trgtori i de cuiburile
rebelilor.
Numai c Nobu avea o misiune a lui i nimic nu l-ar fi putut mpiedica s o duc la bun sfrit. Ziua
urmtoare, dup ce aveau s se asigure c oraul este cu adevrat al lor, o s fie ocupai din zori pn-n
noapte cu ridicarea aliniamentelor de aprare i cu alte pregtiri. n cazul n care rebelii i-ar dori s-i
ia bastionul napoi i-ar ncepe, inevitabil, atacul. Dar astzi, ct umblau dup prad prin ora, vrndu-
i nasul prin fiecare cas i alee dosnic, avea o ans singura ans real s-o gseasc pe Taka. i
trebuia s dea repede de ea, nainte s-o descopere vreo brut de teapa lui Sakurai. Nu uitase ce le
fcuser cei din Satsuma femeilor din clanul lui. Armata Imperial se flea c e mai disciplinat, dar
orice armat avea i oameni cu apucturi criminale, iar chipul ei alb i frumos i faptul c era fiica lui
Kitaoka fceau din Taka un trofeu irezistibil. Singura problem era c trebuia s cerceteze un ditamai
oraul i habar n-avea de unde s nceap.
Hei, Yoshida.
l izbi un damf de ln umed, ulei de curat puca i lustru de cizme. Era Sakurai, mre, transpirat i
bine mbrcat n uniform, etalnd cu ostentaie un pistol, o puc i sabia din dotare. Sato mrluia n
spatele lui, ca o alup micu dup o nav masiv de rzboi.
Ce-ai zice s cotrobim mpreun prin locul sta uitat de lume? Unde-s mai muli e mai sigur, tii tu
cum se spune.
M descurc i singur, mulumesc, zise Nobu calm, dar hotrt.
Ultimul lucru pe care i-l dorea era unul ca Sakurai pe urmele lui.
Deci Yoshida vrea s fac pe eroul, s fulgere cu sabia ca un samurai, zise Sakurai. Ia s te vd
cum te descurci fr noi, omule. O s venim s te salvm dac nu te ntorci. Pun pariu c scoatem la
lumin mai muli rebeli dect tine.
Nobu arunc o privire pe drum, n sus i-n jos. tia cum funcioneaz mintea lui Sakurai.
n faa castelului era o strad larg. n dreapta, se legnau nite copaci deasupra unor ziduri de piatr i
stuc. n ochii lui Nobu, locul semna cu zona n care sttuse Taka la Tokyo, cu ziduri nalte care
ascundeau vederii reedine somptuoase.
Lu aerul unuia care studia cu atenie sporit zona din stnga, mormind i dnd din cap, tacticos peste
poate, ca nu cumva Sakurai s-i dea seama cu ct disperare i dorea s-o ia din loc.
Nu pare s fie mare lucru acolo, dar oricum cineva trebuie s arunce un ochi. De ce nu m-a duce
chiar eu? Voi doi putei s vedei ce e n spatele zidurilor nalte de-acolo. Unde-s mai muli e mai sigur,
tii voi, zise el ndreptndu-i brbia n direcia drumului cu aer prosper dinspre partea dreapt.
Sakurai se uita fix la el, cu ochii mijii. Lui Nobu i se prea c aude cum i se-nvrt rotiele din cap
ncercnd s dibuie ce punea el la cale.
Unde-s mai muli e mai sigur? forni el.
Nobu zmbi n sinea lui i rsufl uurat. Omul nghiise momeala.
Crezi c suntem proti? Doar n-o s ai doar tu parte de aventuri. Haide, Sato, mergem s scoatem
nite rebeli din ascunzi.
Pornir cu pai hotri pe drumul care mergea la stnga, se ascunser dup un copac, privir n jur cu
fereal, dup care alergar spre urmtorul copac. Nobu auzi o izbitur i-apoi un trosnet de lemn spart:
Sakurai lovea cu patul putii ntr-o poart. Atept, bindu-se pe clcie, pn-i vzu intrnd pe
domeniu, dup care se rsuci i o lu la goan spre strada care-i amintea de reedina de la Tokyo.
Prima poart la care ajunse era gata sfrmat. Buci ascuite de lemn atrnau de cadru sau zceau
mprtiate pe pmnt. Tlharii fuseser la datorie i n partea asta de ora. Nobu se opri din mers i
simi c-i piere curajul. Acum parc-i prea ru c nu acceptase oferta lui Sakurai. Era nebunie curat s
cutreiere de unul singur prin teritoriul inamic. Probabil c ntreaga populaie sttea la pnd, gata s
ridice un baraj de gloane n faa primului soldat imperial pe care-l vedeau.
Se uita de jur mprejur i simea furnicturi pe ceaf, imaginndu-i cum n dreptul fiecrei crpturi a
zidurilor stteau nite ochi iscoditori. Apoi i adun gndurile i i impuse s se concentreze. Primul
pas era s localizeze reedina Kitaoka. Cut din ochi plcua cu numele familiei i suspin dezamgit:
Nakamura.
Avu de strbtut n fug un zid nesfrit de piatr i stuc nainte s dea de alt poart. Nici aici nu
aprea numele Kitaoka, nici la urmtoarea, nici la urmtoarea. Ciorile criau, pescruii scoteau
ipete ascuite i, pe neateptate, se strni o briz cu miros de mare care mica ramurile copacilor din
spatele zidurilor. Locul era sinistru i pustiu.
Trase o njurtur i i repezi pumnul n palma deschis. Jumtate din zi trecuse deja i el nu
descoperise nimic. i-ar fi dorit s dea de cineva, de oricine. Era cu nervii ntini n locul sta pustiu,
cutnd de unul singur.
Fugise de la o strad la alta, din ce n ce mai disperat, verificnd plcuele cu nume una dup alta i
nici gnd s gseasc pe cineva, ca s nu mai vorbim de Taka. Ajunse la o poart minunat, de proporii
impresionante, adnc ncrustat n zid, cu acoperi nclinat i fereastr de hrtie la casa portarului, din
imediata apropiere. Prea s fie intrarea spre reedina unui om al puterii, poate genul de persoan care-l
cunotea pe generalul Kitaoka. Dup cum arta locul, se cerea o cercetare mai amnunit.
Ca i n cazul caselor dinainte, poarta fusese forat. Printre strigtele croncnitoare ale ciorilor i
orcitul broatelor, Nobu auzi un pocnet, ca i cum cineva ar fi apsat pe cocoul unei arme. Prea s
vin dinspre casa portarului. Respir adnc, i strnse degetele pe trgaciul putii, mpinse ua cu
stinghii srite i trecu mai departe.
Se auzi un trosnet. Ua de la csua portarului se deschise exploziv i un tip cu aer de nevstuic iei
cltinndu-se pe picioare, cu minile ncletate pe o sabie grea, de lemn. Deci pn la urm locul nu era
chiar pustiu. Nobu i arunc omului o privire crncen, dar nici nu apuc s-i ridice puca cnd portarul
ddu drumul sabiei i ridic minile n sus. i tremurau obrajii i-i fugeau ochii n toate prile, ca un
iepure speriat.
Nobu i nbui zmbetul. De cnd se tia nu inspirase nimnui fric. Era efectul uniformei i al putii,
tia prea bine. n ochii omului, el nu era nici pe departe un puti slbnog de nousprezece ani, ci un
vajnic reprezentant al Armatei Majestii Sale Imperiale, narmat pn-n dini.
Nobu i ndrept spatele i se ncrunt feroce, spera el.
Armata Imperial, Divizia a 7-a. Rechiziionm aceast cas, mri el.
Portarul se ddu ndrt cu pai mici, apoi se rsuci i o zbughi pe ntinderea domeniului. Nobu i
ngdui un rnjet triumftor. Se ntorsese roata. Cei din Aizu i ineau iar fruntea sus.
nuntrul zidurilor, pmntul era plantat cu cirei i pini, tufiuri rozalii de azalee i rododendroni
violei. Trecu peste un pru i pe lng o cascad, un iaz cu peti i o pajite suficient de mare pentru
antrenamente cu sabia. Casa era mare i ntins, nconjurat de verande i poteci cu pietri greblat, mult
mai impozant dect casele de samurai din Aizu.
Rmase cu cizmele n picioare ca s lase urme de murdrie pe rogojini, cum fcuser lupttorii din
Satsuma n Aizu, i intr cu pas apsat direct pe ua mare. Casa era plin de servitori care tocmai
mpachetau. n aer licreau fire de praf, i de stlpi erau proptite ui i rogojini rsturnate. Servitorii se
poticnir, scpar din mini vrafuri ntregi de chimonouri, holbndu-se la Nobu cu gura cscat i feele
albe ca varul. Simi un alt val de triumf, dar i aminti c nu trebuia s se piard cu firea. n clipa n care
oamenii i-ar da seama c nu mai sunt i ali soldai afar, gata s dea buzna n cas, el s-ar afla ntr-o
mare ncurctur.
Deschise n for nite ui, rscoli cu sabia prin dulapurile cu saltele, dup care i ordon unui servitor
cu faa mohort s deschid magazia. Omul ovi, dar Nobu i ridic puca i-atunci omul ddu din cap
i porni grbit spre partea din spate a casei.
Magazia era uria i cea mai elegant dintre cte i fusese dat s vad. Servitorul deschise ua i
scoase la iveal rulouri pictate, vaze i cutii de ceramic puse de-a valma unele peste altele, de parc ar
fi fost aruncate n mare grab. Nobu scocior prin mormane, aruncnd lucruri ct colo, dar erau doar
obinuitele piese de mobilier i nimic care s poarte marca gustului flamboaiant al unei gheie, cum era
Fujino. Timp de o jumtate de an curase i lustruise casa n care sttea Taka i cunotea fiecare vas,
fiecare tablou, fiecare stamp. Dac vreun lucru de-al ei ar fi fost depozitat aici, l-ar fi recunoscut pe loc.
Dar nu era nimic.
i ddu repede seama c i pierdea vremea. Aici nu era nimic; dar, nainte s plece, mcar s pun
cteva ntrebri. Se ncrunt, gndindu-se ce anume s ntrebe ca s obin informaia pe care i-o dorea.
Unde sunt stpnii i stpnele? zise el rstit. Servitorii se uitar urt la el.
Nu ncercai s facei vreun gest prostesc, adug el cutnd s trag de timp. Oamenii mei sunt pe
drum. Vor ajunge aici dintr-un moment ntr-altul.
Se uitau prostete la el, cu gurile cscate. Vedea bine c ncepeau s-i dea seama c nu avea pe
nimeni n spate. l puneau la ncercare fcnd pe protii. Sau poate nu-i nelegeau dialectul. Repet
ntrebarea ncet i clar cu accent de Tokyo, dar ei continuau s se uite n podele cu ncpnare. Cnd se
rsuci, un tnr voinic cu sprncene groase i buza de jos ieit n afar strmb din buze cu insolen.
Nobu l nfc de guler.
Haide, biete, c doar ai limb.
Faa tnrului se schimonosi cu ur, ridic pumnul i l repezi n fa. Nobu se trase napoi, prinse
ncheietura atacatorului ca ntr-o menghin i rsuci cu putere dezechilibrndu-l; se folosi de fora
micrii celuilalt ca s-l trnteasc la pmnt. Pe jos nu era nici un tatami care s-i atenueze cderea i
omul se izbi cu putere.
Ali doi tineri bine fcui se apropiar de el pe furi. Cu coada ochiului, Nobu zri o scnteiere: unul
dintre ei nfcase un vtrai i-l azvrlea spre el. Se ls pe vine, rsuci arma i-l pocni tare cu patul
putii n stomac. Vtraiul czu zngnind pe podea, iar tnrul se dezumfl ca un balon spart, inndu-se
cu mna de stomac i scond sunete uiertoare. n timp ce el gfia din greu, al treilea om se retrase
speriat. Tnrul cel voinic se chinuia s se ridice n genunchi.
Nobu arm puca i o ndrept spre brbai.
Mai vrea cineva s se pun cu Armata Majestii Sale Imperiale? ntreb el. Ateptai numai s
vin i bieii mei. O s v dorii s fi avut de-a face doar cu mine. Nu vreau dect un rspuns.
Un btrn, cu cretetul capului ras i bronzat, cu prul alb dat cu ulei i ridicat n coc, fcu un pas
moale n fa.
Nu au cum s neleag, zise cu un accent gros de Satsuma. i chiar dac-ar putea, n-ar ti ce s
spun. Noi suntem doar servitori. Nu tim nimic.
Nu te cred. Stpnii i stpnele unde s-au dus?
Tocmai au plecat. Ne-am fi dorit s plecm i noi nainte s ajungei voi, ticloilor. Jumtate din
ora a dat nval aici, strignd i fcnd stricciuni, bgnd spaima n noi i plecnd cu tot ce le cdea n
mn. N-ai dect s te uii unde vrei. N-ai s gseti nimic.
Brbatul ridic minile cu disperare. Ceilali servitori i ridicaser pe tineri n picioare i se
sprijineau cu toii de perete, ncruntai. Nobu trebuia s plece ct mai repede de-acolo.
Mri. Aa nu ajungea nicieri. i-atunci, cu coada ochiului, observ c ceva era n neregul. Ceva
lipsea de la locul lui. Pragul de sus. Crligele unde stteau halebardele erau proaspt lustruite, dar
halebardele lipseau. Se duse cu gndul napoi la pajitea pe care o traversase. Locul era clcat ca i cum
acolo s-ar fi antrenat recent mai multe persoane i iarba nu apucase s se ridice la loc. i rastelul din
holul de intrare era gol. Cnd se duseser n muni, brbaii luaser sbiile i putile, dar asta nu explica
lipsa halebardelor.
Sper c doamnele voastre nu au de gnd s ne atace, nu? ntreb el. Ar fi o mare neghiobie.
Btrnul i tri picioarele.
Doamnele au pasiunile lor, bigui el. Cusutul, ceremonia ceaiului, aranjarea florilor, halebardele
tii cum sunt doamnele.
Halebarde. Fr s vrea, memoria i aduse brusc la suprafa imaginea surorilor lui care se antrenau
acas, n lupta cu halebarda. Aproape c le auzea vocile tinere i agere, nsoite de izbiturile btelor de
lemn, i vedea soarele care btea piezi printre copaci n aerul nviortor al dimineii. Simea c-i dau
lacrimile i clipi din ochi cu furie. Nu fusese vorba despre nici o pasiune, pur i simplu se pregteau n
caz de rzboi. Se ntreb dac nu cumva Taka se apucase i ea s mnuiasc halebarda. Ar fi fost n stare
s lupte ca s-i apere oraul ameninat.
Gata. De-acum se sturase s se tot nvrt n jurul cozii. Nu avea ce pierde dac ntreba direct.
Cutm o o familie.
Nu rosti numele. Nimeni n-ar divulga ceva despre marele Kitaoka sau despre persoanele nrudite cu el.
Nu vrem s le facem ru. Am auzit c au venit aici de la Tokyo.
Btrnul l studie atent, prin crpturile ochilor.
N-ai s-i gseti aici, oricine ar fi ei, zise el cu pruden. n partea asta de ora sunt doar familii
vechi. Oamenii care vin din Tokyo nu se aaz n zon. Cnd ajung aici, nu mai au o situaie prea bun, au
lsat totul n urma lor, iar odat ce se instaleaz aici duc un trai modest.
Nobu ddu din cap. Btrnul avea dreptate. Poate c nici generalul Kitaoka nu tria ntr-o locuin
luxoas din cartierul samurailor, aa cum avusese familia la Tokyo. Poate c tria ntr-o cas mic, unde
nici nu era suficient loc pentru Taka i mama ei. Sau poate c nici mcar nu le-a recunoscut public
existena, n-a dorit s le aib cu el n cas. Poate c le-a lsat s se descurce singure.
Fujino era ghei. Ajuns ntr-un ora necunoscut, sigur i-ar cuta un loc ntr-o zon unde s se simt
la ea acas cum era cartierul gheielor.
Vulcanul trebuie s fie mereu n stnga dumitale, i spusese btrnul privindu-l ciudat i ntrebtor
pe sub sprncenele albe i rsfirate atunci cnd ntrebase cum poate ajunge acolo. Ai s gseti cartierul
gheielor la marginea oraului, acolo unde i e locul, departe de aezrile oamenilor cumsecade. Uit-te
dup nite cmpuri de sare, un cuptor de sare, o dun de nisip i un cimitir ntins, cel mai mare din
Satsuma i aa vei ti c ai ajuns unde trebuie. Cmpurile de sare, mormintele i prostituatele merg bine
mpreun, aa spunem noi cei de pe-aici.
Cmpuri de sare, morminte i prostituate Cnd plec din cartierul samurailor, ndreptndu-se ctre
zonele mai ponosite ale oraului, Nobu tia c se ndeprteaz de armata care se instalase la castel i n
barci. Se ndeprta de plasa de siguran, dar i de orice ochi iscoditor. Se ntlni cu mai multe patrule
ad hoc de cercetare i cu civa locoteneni care operau de unii singuri sau cte doi. Se pare c erau
destui care, ca i el, preferau s bat singuri la pas oraul.
Cnd ajunse la irul de pini care marca nceputul cartierului negustoresc, i ddu seama c aceste
cutri i luaser aproape toat ziua. Se simea obosit i flmnd, l dureau gambele, iar tlpile, strnse n
cizme grele de piele, erau carne vie.
Pe aici, tlharii se strduiser din greu. Casele bogate din cartierul negustoresc preau lovite de un
cutremur. Erau direct la strad, nu ascunse n spatele zidurilor, i asta le fcea cu mult mai uor de prdat.
Aproape toate uile mpotriva ploii erau fcute ndri sau desfundate, se vedeau cufere i sertare
rsturnate, pe jos erau mprtiate suluri de hrtie i baloturi de mtase. Prvliile erau zvorte i cu
obloanele trase, dar cele mai multe fuseser prdate. Un obolan mort zcea n anul de scurgere printre
grmezi de verdeuri pe jumtate putrede i un cine rios trgea cu dinii de o bucat de carne
sngernd, mrind i artndu-i colii. Nobu trecu n grab, inndu-se ct mai departe.
Nu vzuse nc nici un cmp de sare, nici o dun de nisip i nici urm de cimitir. Deodat ajunse pe o
strad ngust cu nite case mici de lemn nghesuite una ntr-alta. Aromele uleiului de pr i ale
parfumului se combinau cu mirosul de praf i de canalizare. Fr oameni, drumul prea prsit, iar
casele, lipsite de culoare i ponosite n lumina dup-amiezii. Aproape fiecare dintre ele avea n fa un
lampion i n spatele uilor nchise se ghicea prezena oamenilor. Zgripuroaicele btrne care ineau
casele nu se ddeau duse cu una, cu dou din locurile care le asigurau traiul.
Verific plcuele cu nume, dar pe nici una nu era scris Kitaoka. Firete, Kitaoka era un nume mult
prea rsuntor ca s-l arunci aa la vedere pe ua unei case de ghei. Dac Fujino se afla aici, probabil
c i folosea numele de profesionist, numai c el nu-l tia. i uite cum se lovea iar de un zid.
Rmase cu ochii la plantele firave, iite din noroiul vulcanic care acoperea pmntul. O pisic se
strecur pn la el, torcnd, i se ncolci n jurul picioarelor lui. Se aplec s o mngie. Totul prea
fr speran. Probabil c Taka nici mcar nu se afla aici. Ar trebui s renune, pur i simplu, s se
ntoarc la camarazii lui i s dea uitrii cutarea asta absurd.
i-atunci zri o pasre care se avnt peste olanele acoperiurilor ntr-o strfulgerare alb i se ls
pe o salcie, n fonet de frunze. Nobu recunoscu pe loc coada lung, cu irizaii, ca un evantai strns,
pieptul alb i penajul negru-albstrui. Era o coofan, pasrea prevestitoare de noroc.
i desfcu aripile, dnd la iveal puful alb din vrful lor i, de pe burt, cobor n picaj i o porni
opind pe strad. Nobu se duse cu gndul la coofenele miloase din povestea de Tanabata, care i unesc
aripile, o dat pe an, i fac punte peste Rul Cerului pentru prinesa estoare i ciurdarul ei. i se
ntreb, ntr-o doar, dac nu cumva pasrea venise anume s-i arate drumul spre prinesa lui estoare.
Coofana se opri n dreptul unei case care nu avea nici lampion, nici plcu de nume. Uile mpotriva
ploii erau nchise i zvorte, ca ochii unui orb. Pasrea i ls capul pe-o parte, se uit spre el cu
ochiul ei de mrgic i scoase un crit. Nobu trecuse n goan chiar pe lng cas. Acum o privi din nou.
Nici urm de lampion: deci nu era o cas de gheie, nu primea oaspei pe bani. Era o locuin particular.
Suspin. S-ar fi zis c i se ridicase vlul de pe ochi i inima i-o lu razna cnd se gndi c poate ajunsese
chiar la locul cutat.
ntinse mna s ciocneasc la u i coofana btu din aripi i se ndeprt n zbor. Micarea l trezi
brusc, ca i cum s-ar fi smuls dintr-un vis. Tresri, privi n jur i i ddu seama deodat unde se afla i
ce fcea. i se cutremur. Era chiar el, mbrcat n uniforma Armatei Maiestii Sale Imperiale, i se
pregtea s bat la ua unei case ru famate din cartierul gheielor.
n mintea lui parc rsuna un cor de voci. i aminti ct de entuziast i de mndru fusese n clipa cnd
plecase de la Tokyo i ct de hotrt s-i pun pe dumani cu botul pe labe. Cum luase trenul spre
Yokohama i se suise pe vapor, cot la cot cu mii de camarazi din armat, toi pornii n aceeai misiune,
cu acelai foc n vine. Venise vremea rzbunrii i, printr-un noroc nemaipomenit, rzbunarea clanului
Aizu coincidea cu binele rii. Era de datoria lor s-i atace pe dumani.
Se gndi la tatl lui, care tria ca un ran, scurmnd pmntul ca s poat supravieui, cnd ar fi
trebuit s se bucure de o btrnee prosper, i la fraii lui care duceau lupte n muni, i-acum ar putea fi
rnii sau chiar mori. Se gndi la mama lui, la bunica i surorile lui, la oraul acoperit de drmturi i
la oamenii din neamul lui care triau n srcie. Fa de toi avea datoria s-i distrug pe inamicii care
aduseser ruina familiei i a clanului.
Oricare-ar fi fost impulsul nenfrnat care-l mnase aici, era clar c judecase greit. Avusese un
moment de rtcire, dar acum, slav zeilor, i venise n fire. Erau multe de fcut. Trebuia s plece s
se ntoarc la unitate, s o ia pe urmele ultimelor cuiburi de rebeli.
Dar nu se ndura s se dezlipeasc de-acolo. Parc prinsese rdcini. i strnse pumnii i nchise
ochii. tia care e calea cea dreapt, tia ce avea de fcut, dar l durea sufletul doar gndindu-se la asta.
Respir adnc, i adun toat voina i se ntoarse n loc. Dar vntul cltin ua i-i aduse miresme de
aloe i mosc, kyara17 i mir. O singur btaie de inim i se vzu iar la Tokyo, stnd n genunchi pe o
verand i citind cu voce tare, n timp ce o mn mic i alb i arta cuvintele, unul cte unul. Sau
strbtnd pdurea domeniului alturi de o fat subiric, i culegnd tulpini de coada-calului; sau n
grdin, ntr-o sear nbuitoare de var, cu trupul ei bine mirositor cuibrit lng al lui, cu prul lipit
de obrazul lui.
17. Kyara lemn de agar. (N. tr.)

nainte s se poat opri, btu la u. i inu respiraia i ascult cu atenie. O parte din el spera s nu
fie nimeni n cas. Atunci o s-o ia din loc, i zicea el n sinea lui, o s plece mpcat. Dar n cas era
cineva. Auzise un zgomot uor.
Btu din nou, i mai tare. Acum era linite, dar nici c-i mai psa. Ua era veche i ubred, nepenit
n canelur; Nobu o zgli nerbdtor i ua se ntredeschise. Prin ea rzbtu adierea parfumului bine
cunoscut.

33
Ghemuit pe scri n ntuneric, Taka i inea respiraia. Cu inima bubuind, se uita fascinat la firicelul
de lumin care ncadra ua: o plpire, dup care nu se mai vzu nimic, dar apoi firicelul apru din nou,
ovitor. Undeva foarte aproape se rostogolea o pietricic. Era cineva afar. Fr ndoial era cineva n
faa uii.
De obicei, se auzeau brfele femeilor, vocile gheielor care gngureau cu glasurile lor de porumbie,
zgomotul produs de brbaii care treceau prin faa casei trindu-i sandalele cu talp de lemn,
discutnd i rznd ct i inea gura. Dar acum nu-i ajungeau la urechi dect croncnitul ciorilor, fonetul
frunzelor strnite de vnt, murmurul oceanului; iar din deprtri, ca un tunet slab, huruitul i vuietul
armatei care nainta. Cinii ltrau i dintr-odat se auzi o vulpe care scoase un vaiet nepmntesc.
Mai devreme tocmai cotrobia prin cufrul din camera de sus, scond la iveal cri care miroseau a
mucegai, podoabe de pr parfumate i lipicioase, scrisori nglbenite de la tatl ei, lucruri la care mama
ei nu i-ar fi dorit s renune. Se gndea c, printr-o minune, ar fi putut descoperi ceva care s-i
aminteasc de Nobu, numai c amuleta era singurul lucru pe care-l avusese de la el. i i-o dduse lui
Kuninosuk. Spera ca mcar s-l protejeze, s-i protejeze pe toi.
Pe urm auzise nite pai. Se lsase pe clcie, ntrebndu-se cine pleca de acas n oraul sta
fantomatic. Nu era scrit de sandale din paie sau rpit de sandale cu talp de lemn, ci zgomot de cizme
care naintau hotrt pe drum. Se strecurase pn n dreptul balconului i trsese scurt cu ochiul, doar att
ct s vad o siluet n negru din cap pn-n picioare, cu o puc pe umr, naintnd spre casa lor. tia
clar, dup haine i chipiu, c nu era un tlhar. Era cineva mult mai de temut un soldat inamic.
Cizmele se ndeprtar i Taka respir uurat, dar inima ncepu iar s o ia la galop cnd paii
revenir i se oprir exact n faa uii.
Cu un fior de groaz, i aminti deodat c nu ncuiase ua. Crezuse c n zona asta srccioas a
oraului era la adpost de tlhari i soldai. Oricum, nici o ncuietoare n-ar fi de folos n faa cizmelor
soldeti. Probabil c un soldat nici nu s-ar opri s verifice dac ua e ncuiat sau nu. Sttea acolo
neclintit ca un oricel speriat, ateptndu-se n orice clip la o pocnitur asurzitoare i un trosnet de
lemn. Se ls tcerea o vreme i-apoi cineva btu la u, iar Taka simi un fior pe ira spinrii.
i fcu curaj. Mama ei i nfruntase pe soldai cnd nvliser n casa lor de la Kyoto. Trebuia s fie
la fel de puternic. Halebarda era jos, nu departe de u. Dac reuea s ajung la arm, o s-i arate ea c
nu trebuie s te pui cu o femeie din Satsuma. Se ridic, se ndrept ncetior spre scar i ncepu s
coboare treapt cu treapt.
Intrusul btu iar n u, cu putere, dup care ncepu s o zglie. Gfind speriat, Taka abia cuteza s
respire. Se chirci ntr-un col ntunecat ntrebndu-se de ce, dintre toate casele de pe strad, omul venise
tocmai la asta. De unde s fi tiut c era cineva n cas? Vedea, cu spaim ngheat, cum firicelul firav se
fcea mai mare, tot mai mare, i n cas ptrundea lumina zilei, cu tot cu praf i mute. O siluet nalt
intr n hol i-n jurul ei se proiecta un halo strlucitor, de parc ar fi fost un demon nconjurat de flcri.
n aer mirosea a lustru de cizme, apret i metal aductor de moarte.
Se uita int la silueta ntunecat, ntrebndu-se dac nu cumva ar fi bine s se strecoare iar pe scri n
sus. Acolo erau vase de metal i alte obiecte grele pe care ar putea s le azvrle n jos, sau poate ar reui
s urneasc singur cufrul i s-l mping n direcia lui. Numai c tremura att de tare, nct picioarele
refuzau s o asculte.
Treptat, ncepu s disting trsturile omului care ieea din umbr un obraz dltuit cu precizie, un nas
ascuit, oarecum aristocratic, o gur plin i nelesese, uluit, c nu era ctui de puin un demon.
Cunotea bine faa omului care intrase. O vzuse de attea ori n vis.
Tocmai se pregtea s sar n sus, s-o ia la goan pe scri, s i se arunce n brae i s strige: Tu! Eti
chiar tu! Numai c i vzu uniforma militar, ghetrele albe, nasturii strlucitori i umbra de neconfundat
a putii.
Tremurnd, se lipi iar de zid i strnse pumnii. Simea c i se nvrte capul. Tnrul pentru a crui
ntoarcere nlase attea rugciuni fusese un vistor, cu pantaloni strni pe picior i jachete care nu erau
niciodat pe msura lui. Omul din cas ns era un soldat inamic. Nu era el. Zeii i mpliniser visul, dar
agaser de coada lui un ac veninos.
Intrusul nchise ua i ntunericul cuprinse iari casa, ca i cum s-ar fi lsat brusc noaptea.
Taka.
Vocea lui, vocea mult iubit cu trgneala ei nordic, vocea de care-i era dor i iar dor. Numai c
acum nu conta deloc cine fusese el, pentru c era dumanul.
Se ridic mpleticit, se sprijini de perete ca s se in bine pe picioare i pipi dup pumnalul ascuns
n obi. O s-l omoare i pe urm o s-i ia i ea viaa. Altceva nu mai rmnea de fcut.
Deschise gura dar nu reui s articuleze nici un sunet. i umezi buzele.
Nu te apropia de mine, zise ea n oapt.
El sttea aplecat, atent la nclri.
Taka, Taka, nu-mi vine s cred! Eti chiar tu?
i tremura glasul. n tcerea din cas l auzea clar cum respir, iute i agitat. Era la fel de uluit ca i ea.
Pleac. Propria ei voce suna ca un croncnit: N-ai ce s caui aici. Suntem dumani. Pleac.
Nu mai simise niciodat atta disperare. Strnse mna peste nvelitoarea de mtase a pumnalului,
scoase uor arma din teac i, cnd fcu un pas spre el, era ct pe ce s cad. i ridic braul. O s-l
loveasc i gata, o s se sfreasc totul.
Biatul o privi drept n ochi.
Nici o clip n-am crezut c am s dau de tine. Ochii lui ardeau n ntuneric: Mulumesc zeilor c
eti bine.
Taka i cobor braul i bg pumnalul la locul lui. Simi c o lsau genunchii i se aez pe scri.
Lacrimile i iroiau pe obraji i gustul de sare i ajunsese pe limb, n timp ce se tergea de zor cu
minile.
Te-am ateptat. M-am rugat s vii, i tu n-ai trimis nici o vorb, nici o vorb, zise ea tnguindu-se.
i vii acum, cnd suntem n rzboi, cnd tu lupi mpotriva tatlui meu i a fratelui meu. E prea trziu, nu
nelegi? Prea trziu.
Cu ua nchis, n cas era un aer ncins i irespirabil. Iar ea se simea murdar i lipicioas.
Clanurile noastre sunt n dumnie, dar noi nu suntem. Noi ne aparinem unul altuia. Tu eti doar pe
jumtate Satsuma, nu uita. Mama ta e Kyoto sut la sut.
Vorbele astea le mai spusese el o dat, cnd se strecuraser n grdin i se uitaser mpreun la stele.
Era ultima oar cnd i amintea s fi fost de-a dreptul fericit:
Te rog s m ieri, n-am vrut s te sperii, dar trebuie s plecm de aici ct mai degrab. S-ar putea
s izbucneasc luptele. Armata o s dea foc oraului ca s poat construi fortificaii. Aici eti ca o vulpe
prins n curs. D-mi voie s te duc ntr-un loc sigur.
S dea foc oraului meu? zise ea icnind. S m duci ntr-un loc sigur?
Nobu se eliber de puc i se aez pe genunchi.
Ce faci aici de una singur? Unde e mama ta i unde e Okatsu?
n ntunericul ncperii, Taka l privea ncordat i se simea mai speriat ca niciodat. Chiar dac avea
de gnd s o trimit n captivitate, s o foloseasc drept ostatic, ea nu i-ar trda niciodat mama. Dac
lsa s-i scape o vorb, ar nsemna s o trdeze i pe doamna Kitaoka. Aa ceva era de neconceput.
Se strduia s-i vad faa, se uita atent dup vreun semn de viclenie. Poate c era un spirit-vulpe care
luase chip de om i-atunci el era de fapt vulpea, i nu ea. Sau poate era un demon cu trsturile lui
Nobu, dar cu trupul dumanului. Poate chiar singurtatea din ea i dorul care-o chinuia l chemaser de
undeva. Dar de ce s fi btut atta cale doar ca s-o pcleasc?
Taka i acoperi faa cu minile i scoase un geamt cutremurat.
Nu conteaz, zise Nobu pe un ton blnd. Trebuie s plecm. Soldaii o s vin s cerceteze i zona
asta. n armat sunt i oameni buni, dar i oameni ri. O s vrea s fac din tine un trofeu. Nu e nevoie s
m crezi pe mine, dar te rog s nelegi ce-i spun acum.
Nu ai de-a face cu vreo neroad, zise ea. Sunt fata generalului Kitaoka. tiu cam ct valoreaz
pielea mea. Dar de unde s tiu eu c n-ai fost trimis aici s m prinzi pentru c-i nchipui c a avea
ncredere n tine?
Nu m-a trimis nimeni i nimeni nu tie c sunt aici. Sunt doar eu. Am auzit c eti aici, la
Kagoshima, i trebuia s dau de tine. Nu pot s-i dovedesc nimic, nu pot s-i dovedesc c spun adevrul
dect dect cu datoria pe care-o am fa de familia ta, buntatea mamei tale i sentimentele pe
care le am pentru tine. Cum se poate s nu tii asta?
Cum de n-am primit nici un cuvnt de la tine atta vreme?
Se uit la ea cu ochi febrili.
Pot s-i explic totul, dar mai trziu. Te rog s ai ncredere n mine. Jur pe tot ce am mai scump, jur
pe mormntul mamei mele c nu i-a face nici un ru, niciodat.
Taka se trase napoi tremurnd. Glasul lui, vorbele lui acionau asupra ei ca o vraj, i domoleau
spaimele, i adormeau bnuielile i o trgeau spre el cu o asemenea for, nct o cuprinse frica. i-ar fi
dorit mai mult dect orice s poat fugi spre el i s o strng n brae. ns chiar dac l credea, chiar
dac se baza pe el i pe faptul c avea cele mai sincere intenii, nu conta ctui de puin. Era prea trziu.
Acum n-aveau cum s mai fie mpreun.
Brusc, gndurile i fur ntrerupte de zgomotul unor micri grbite. Cineva parc izbea cu putere ntr-o
u i, n acelai timp, se auzea tropot de pai n susul i n josul strzii. Fusese att de absorbit de
prezena lui Nobu i de discuia pe care-o aveau, nct nici nu bgase de seam. Soldai ajunseser deja
i la ei n cartier. Nobu o gsise exact la timp. Dac voia cu adevrat s o scape, va trebui s-i mint
camarazii, ba poate chiar s-i nfrunte n lupt. Putea s sfreasc n faa Curii Mariale i s fie
executat din pricina ei. i asumase un risc ngrozitor.
Nobu se ncrunt i puse mna pe puc.
Halebarda era sprijinit de zid n camera interioar. Sri peste ultimele trepte, ncerc s se strecoare
pe lng el, dar el o nfc de mnec, i prinse strns braele i-i lipi mna de gura ei. Se zbtu o
clip, contient de cldura corpului i de muchii puternici care-o ineau n loc. Rezistena ei se domoli
ncet-ncet.
Las-m pe mine s m ocup de ei, uier el.
O mpinse la loc pe scri, inndu-i degetul la gur, i fata se trase spre adpostul ntunecat al camerei
de sus, mpiedicndu-se de hainele, crile i ambalajele mprtiate pe podea, i-apoi se ghemui n
spatele cufrului, cu pumnalul n mn. Ua veche de cnd lumea se mic n canelur i lumina partea de
jos a casei. Nobu fcu un pas n fa.
Yoshida, Divizia a 7-a, zise el scurt i ltrat. n misiune de cercetare.
Avea un glas tios i dur i vorbea cu un accent de Edo foarte pronunat. Taka tcea i asculta. Inima i
btea cu putere. n glasul lui simea o not de autoritate pe care ea n-o mai auzise niciodat. Aproape c
nu-l mai cunotea i se ntreb dac l-a cunoscut vreodat, de fapt. l auzea, simea c biatul de altdat
se transformase ntr-un rzboinic aprig i o ncerca o senzaie ciudat, ca un ghem care i se mica n
pntec. Umbre care se mutau de colo-colo i scrit de cizme.
Ne pare ru, domnule. Nu tiam c suntei aici. Era vocea unui om foarte tnr, aproape c nici nu
puteai s-l numeti brbat.
Locotenenii tia afurisii cutreier peste tot ca nite ronini i i inventeaz reguli proprii, zise
trgnat o voce mai matur. Ai gsit vreo femeie, nu-i aa? tim cu toii cam ce se ntmpl prin prile
astea.
O ine bine ascuns!
Dup rsetele de afar, Taka ghici c erau vreo cinci, ase brbai. Nici nu ndrznea s respire.
A vrea eu, prietene. Tonul poruncitor al lui Nobu nu lsa loc de contraziceri: Misiune privat,
ordinele generalului Nakamura. Am verificat jumtate dintre casele de pe strad. Am gsit cteva femei
btrne, dar, n afar de asta, locul e ca un cimitir.
Generalul Nakamura aa!
Mai c i i vedea rcind pmntul cu picioarele i plecndu-se ceremonios.
Strict confidenial. Voi ai gsit ceva?
Ceretori, femei btrne. Nici urm de rebeli.
nc un schimb de glume, i Taka suspin uurat cnd l auzi pe brbatul mai n vrst spunnd:
Te lsm s-i vezi de treab.
Trit de picioare, clcie pocnite i fonet de haine apretate: brbaii salutau. Paii se ndeprtar,
Nobu nchise ua i trase zvorul. Ajunse imediat n capul scrilor.
Acum am mai ctigat puin timp.
Soarele dup-amiezii trzii i cdea pe fa, filtrat prin paravanele din dreptul balconului. Era un chip
att de deschis i fr vicleug, nct se simi ruinat c se ndoise de el. i aminti figura biatului
slbnog care dduse buzna n vieile lor, la Bujorul Negru, a tnrului misterios pe care-l nvase s
citeasc i care-i artase un alt fel de a privi lumea omul pe care-l ateptase atta i pe care nu mai
credea s-l vad sau s-l aud vreodat. i iat-l chiar aici, n camera asta cu mirosul ei de mucegai
impregnat n rogojini, cu pereii decolorai i cufrul larg deschis.
Pe brbie i pe obraji i crescuse puf negru, se bronzase, era i mai deirat, dar toate astea l fceau i
mai frumos. i scosese chipiul i prul tuns scurt ieea n eviden. Umplea toat ncperea cu prezena
lui. Taka trase aer n piept, i strnse pumnii i i pironi privirea n podea. Se uita la osetele lui
groase, aduse de prin alte ri, i la picioarele ei goale. Dar n ciuda hotrrii pe care o luase, n ciuda
situaiei de fa, simea c nu se poate abine. i ridic ochii spre el.
Mi-a fost tare dor de tine.
Ochii i se umplur iar de lacrimi. ntinse braele i brusc, aproape fr s-i dea seama, se trezi n
braele lui. nchise ochii i-i ngrop faa la pieptul lui. Se aga de el de parc ar fi fost ct pe ce s se
nece, adulmeca mirosul familiar amestecat acum cu izul de apret al uniformei, i asculta btile inimii,
simea agerimea trupului tnr i subire lipit de al ei.
Nobu i ls capul n jos i-i culc obrazul pe prul ei:
Te-am gsit, prinesa mea estoare.
Stnd acolo cu el, cuibrit ca un pui de pasre, se simea n siguran. i dorea mai mult dect orice
s rmn lng el pentru totdeauna, dar tia c era imposibil. Ar fi trdare curat. Ar fi ca i cum ar
sfida tot ce conta cu adevrat mai ales acum, cnd armata, armata lui, ocupase oraul. Se ntorsese la ea
dup atta timp i totui trebuia s-l alunge.
Am avut atta nevoie de tine, am ateptat atta vreme, dar nu pot s fiu cu tine, zise ea suspinnd.
Nu pot nu pot s-mi trdez tatl.
Se simea de parc cineva i-ar fi smuls cuvintele cu fora, mpotriva propriei voine. ncerc s-l
ndeprteze, dar el o prinse de mn. Era o senzaie pe care o cunotea bine: palma lui rcoroas lng
palma ei. Ultima dat se ntlniser n grdina ei de la Tokyo. Pe-atunci ea era stpna, el servitorul; ea
bogat, el srac. Dar acum el deinea toat puterea. Putea s fac orice voia. Se cutremur dndu-i
seama ct era de neputincioas.
Astea sunt singurele momente pe care le avem, zise el cu glas rguit. Doar astzi i-att.
Taka i ridic faa i, nainte s-i dea seama ce se ntmpl, el i i lipise buzele de buzele ei. Nu
era atingerea timid a unui biat, ci srutul hotrt al unui brbat care cerea ce i se cuvine.
ncerc s-i ntoarc faa, dar de fapt nu mai voia s reziste. Era furioas foc pe soart. Mcar o dat
voia s-i lase deoparte toate frmntrile, s guste din fericirea la care visase i pe care trebuia s-o
abandoneze mult prea curnd. Era prima i ultima dat.
Se ls pe genunchi. Buzele lui i trezeau simurile amorite. Totul dispru dintr-odat rzboiul, casa,
familia, toate spaimele, toate ndoielile i prerile de ru i nu mai erau dect ei doi, n ncperea mic
i prfuit, cu soarele care rzbtea prin paravane licrind i mutele care bziau.
i ridic prul i-i plimb degetele pe gtul ei. Atingerea o nfior din cap pn-n picioare i simi c
i se taie respiraia. Ridic mna i-l mngie pe gt, pe pr i pe brbia epoas, ncercnd s pstreze
senzaia n vrful degetelor, ca s n-o uite niciodat. Mirosul pe care-l tia att de bine, ntunecat i dens,
o arunca napoi n zilele mai fericite ale copilriei.
Biatul bjbi stngaci pe sub gulerul chimonoului i atinse pielea mtsoas a umerilor, dup care se
trase napoi i se uit lung la ea, cerndu-i voie parc. Ochii lui negri dogorau.
Tu, zise el srutnd-o pe gt.
Taka ls capul pe spate. ncet i ovitor, biatul i desfcu gulerul chimonoului. i cobor buzele i
limba spre pielea fin dintre snii ei. Chiar n acea clip se desfcu i conciul. Taka se ls jos pe tatami,
dibuind dup nururile care-i strngeau brul. Fia rigid de brocart i slbi strnsoarea i chimonoul
se desfcu.
Undeva, n deprtare se auzi un strigt. i-atunci Taka parc-i veni iar n fire. Asta era nebunie curat.
Trebuia s-i respecte datoria, s-i aminteasc ce avea de fcut, ce se cdea s fac. Se ridic n
genunchi gfind i-l ndeprt.
Nobu se trase napoi cu un aer nesigur, dar o inea de mn cu atta for, nct fata n-avea scpare.
Mna asta micu, nici nu tii de cte ori m-am gndit la ea. i la pielea fin i la prul tu. O privi
lung, cu un aer aproape timid: Noi doi nu suntem dumani.
Cum poi s spui una ca asta? Tu, care eti mbrcat n uniforma armatei. i eu, care sunt fata tatlui
meu. Asta nu se poate schimba cu nici un chip.
Aria dup-amiezii i nvluia din toate prile. Mutele bziau, un gndac se mica grbit pe
scndura de la marginea podelei i dou pisici se fugreau miorlind pe aleea din preajm. Un ghiveci de
flori se rsturn cu zgomot. n cas ptrundeau efluvii de parfum sttut amestecat cu praf i cu mirosul
canalelor de scurgere.
Cu obrajii nflcrai, Taka i prinse la loc brul, i strnse prul i se ls pe genunchi cu un aer
formal. Dac se inea tare, putea s fac fa oricrei situaii, i zicea ea. Disperarea o cuprindea ca un
val care se tot mrea, se tot mrea, pn cnd o tra n strfunduri. nghiea n sec i simea c-i tremur
buzele. Samuraii nu plng, i repeta ea nvalnic, i nici gheiele. i acoperi faa cu minile. N-o s se
pun pe plns i n-o s plng nici mai trziu, cnd o s vin momentul despririi. Simea cum durerea
i aps umerii. ncerc s vorbeasc, dar nu reui. Respir cutremurat, o dat, de dou ori.
Nu credeam s te mai vd vreodat. Cuvintele i se rostogolir fr s le poat opri: Nu pot s-ndur
gndul c pleci, c trebuie s ne desprim, c o s fie rzboi i oraul meu o s dispar n flcri.
Simi cum Nobu o cuprinde n brae.
Trebuie s fii curajoas. i eti curajoas. Vorbea cu toat seriozitatea: Soarta noastr nu mai
depinde de noi. Trebuie doar s facem ce putem noi mai bine. Se maturizase mult de cnd nu-l mai
vzuse. Se uit lung n ochii lui cutnd o raz de speran, dar nu era nici una.
Mi-ar plcea s putem fugi undeva unde s nu ne gseasc nimeni, zise ea suspinnd.
Ar trebui s stm ascuni tot restul vieii, spuse pe un ton ct se poate de blnd. Rzboiul o s se
termine repede i-atunci n-o s mai fim dumani. Numai c, deocamdat, o s fie lupte.
Aici, n ora?
El ddu din cap i o strnse cu putere.
Dar de ce e pustiu? Unde s-au dus toi? ntreb el o clip mai trziu.
S-au speriat cnd au vzut navele de rzboi. Au zis c soldaii din armat o s ne omoare pe toi i
o s dea foc oraului.
Cum au fcut cei din Satsuma cnd au venit peste locuitorii din Aizu poporul meu.
O umbr i trecu pe chip i ochii i se ntunecar ca dou huri negre. Taka se cutremur, ntrebndu-se
ce lucruri cumplite vzuse el atunci, pe care ea nici mcar nu i le-ar putea nchipui i pe care spera s nu
le contemple niciodat cu propriii ochi. Nobu se uit la ea cu un aer sever:
Numai c Armata Maiestii Sale Imperiale este altfel. Trebuie s construim fortificaii ca s
aprm locul, nu putem s-i permitem tatlui tu s pun iar stpnire pe el. Dar ne vom purta cinstit, ne
facem un titlu de mndrie din onoarea noastr.
Totui, mi-ai spus c te temi pentru sigurana mea.
Sunt i oameni ri. Este o armat numeroas i au mobilizat i oameni care nu sunt samurai i
despre care nu tim absolut nimic.
Taka i plec fruntea. Trebuia s se ncread n el, s fac ce spunea el.
Toat lumea a plecat. Toat lumea n afar de mine. Unii s-au dus spre Sakurajima, alii n muni.
Spre Sakurajima? Adic spre vulcan?
Pe pantele de la poalele lui cresc portocali. Exist rani care au livezi n zon. Numai c mama e
foarte ndrtnic. A vrut neaprat s se duc la doamna Kitaoka.
Atunci de-aia
Ea ddu din cap.
Eu am refuzat s m duc acolo. A plecat cu Okatsu i cu prietena ei din tineree, Kiharu. Cu gndul
s gseasc reedina Kitaoka.
D-mi voie s te duc i pe tine acolo, lng mama ta.
Taka rse cu amrciune.
Eu voiam s m altur femeilor samurai, urma s formm un grup de lupt, dar cnd m-am dus s le
caut plecaser toate.
Am cercetat chiar eu cartierul samurailor. Nu exist nici picior de femeie samurai pe acolo. Eti
singura care a rmas. Eti cea mai curajoas dintre toate.
Sau cea mai nesbuit.
Cel puin o s se lase condus pn la mama ei. Drumul le mai ngduia un timp preios poate o or,
poate dou de stat mpreun. Ce altceva ar fi putut s fac? N-avea unde s se duc n alt parte.

34
Cu puca pregtit, Nobu cercet atent strada ngust. Mai multe chipuri se retraser instantaneu n
spatele obloanelor de bambus de la ferestrele de sus. Se ntreb ci dintre cei care stteau la pnd
bgaser de seam c, n casa fr lampion la intrare, ptrunsese un soldat i tot din ea ieea acum un
brbat n haine tradiionale.
i acoperise uniforma cu unul dintre vemintele lui Eijiro, ncercnd s nu bat la ochi. Din fericire, n
asemenea vremuri nu era nimic ciudat s vezi un brbat care purta cizme pe sub roba tradiional i era
narmat cu o puc.
O pal de vnt zgli obloanele i lemnul se mic nervos, cu pocnet. O goarn rsun n deprtare.
La urechile lui Nobu ajungea un vag uruit de cizme, cai i tunuri n micare i i cltin capul, uluit,
ntrebndu-se ce vraj l inea sub puterea ei. Ar trebui s plece de-aici nainte s ite bnuieli cum c-ar
pune la cale vreo aciune clandestin. Nu s rite totul n numele unei misiuni nebuneti.
Dar n acea clip n faa uii apru Taka i inima lui treslt. i-o amintea perfect n rochiile croite
dup moda occidental, cu fustele nfoiate care foneau la fiecare pas. Acum, n chimonoul simplu cu
poalele ridicate, cu gleznele albe i subiri la vedere i plria conic peste prul negru i lucios era cu
mult, mult mai frumoas. i era greu s-i ia ochii de la ea.
Lsa n urm pn i cele cteva lucruri de pre pe care le adusese de la Tokyo. Nu lua cu ea dect
halebarda i o boccea plin cu portocale i cartofi dulci. Nimeni n-ar fi ghicit c trise cndva ntr-o cas
plin de servitori i se plimbase prin ora cu o trsur tras de cai.
i ndrept umerii i apuc halebarda, ncreindu-i fruntea.
Du-te napoi la regiment. Pot s-mi vd singur de drum. Nu e nevoie s te expui unui asemenea
risc.
tia el c avea de-a face cu o persoan mndr, dar i el era la fel de ncpnat.
Te-am cutat atta timp. Nu te las s pleci singur. O s te conduc la casa Kitaoka. Ar fi mai bine s-
o lum din loc.
Taka ezit, apoi nclin capul n semn de ncuviinare i porni la drum. Nobu se pregti i el,
acoperindu-i prul tuns militrete cu o plrie suficient de mare nct s-i ascund faa i suflecndu-i
roba ca s nu-i stnjeneasc micrile. Oricine putea s vad dintr-o privire ghetrele albe i vipuca
roie, dar spera ca toat combinaia s treac drept ultima mod.
I se prea ciudat s mearg n urma ei; de obicei, femeile se ineau cu modestie la trei pai n urma
brbatului. Dar poate c aa era mai bine. Oamenii o s cread c e o doamn din familie de samurai i a
plecat la drum alturi de un servitor, care avea i rol de paznic.
O privea cum merge drept nainte cu pai mici i fruntea graios nclinat. Nici acum parc nu-i venea
s cread pe deplin c o gsise. Era exact aa cum i-o amintea, cum fusese dintotdeauna i, ceea ce era
cu adevrat extraordinar, inea la el. Era ct pe ce s uite de pericolul care-i pndea, de faptul c era
cazul s grbeasc pasul i c risca totul doar aflndu-se aici, cu ea. Nimic din toate astea nu avea
importan att timp ct putea s mearg n spatele ei, s-i vad zmbetul i ochii ntunecai cu gene lungi,
s-i aud vocea dulce i serioas. tia c e o form de nebunie i c va trebui s-i vin n fire ct de
curnd, dar voia s se bucure de fiecare clip, cu att mai mult cu ct realiza c pn la desprire nu mai
era mult.
n dreptul altarului mic, vopsit n rou, din centrul cartierului gheielor, Taka schimb direcia i o
porni spre interior, deprtndu-se de apa scnteietoare a golfului i de vulcanul mre care scuipa cenu.
Treceau printr-o zon care prea s fi fost locuit de proscrii, oameni care fceau lucrurile interzise
celor din clasele mai de sus de teama pngririi rituale cum ar fi execuiile sau ndeprtarea animalelor
moarte. Erau att de umili, nct se aflau cu totul n afara sistemului de caste i erau considerai creaturi
subumane, pe care nu e bine nici s le atingi.
n aer plutea un miros rnced de carne, semn c se practica mcelria i argsirea pielii. Cuptoarele de
sare se ridicau ca nite stupi monstruoi deasupra cmpurilor acoperite de cristale albe, dar, n loc de
flcri uiertoare i trombe de fum, totul se arta cenuiu i tcut. Pescruii zburau roat i ipau
strident. Nobu ghicea c n spatele uilor nchise se ascundeau oameni, dar nu era nimeni la vedere.
Scurtar drumul trecnd printr-un cimitir i Nobu se mica precaut pentru c acolo, printre blocurile de
granit negru, se simea expus din toate prile. n aer nu era pic de fum de tmie i nici flori proaspete,
nu vedeai nici un om cu minile mpreunate n rugciune sau ocupat s curee piatra funerar. Nu erau
dect morii.
Ajunser apoi ntr-un labirint de strzi, cu pini, cirei i pruni ale cror ramuri atrnau peste gardurile
de bambus care nconjurau casele curate, cu acoperi de stuf. Pe aleile din jur se auzeau pai grbii i pe
porile grdinilor cnd o rob, cnd alta se fceau iute nevzute. Nobu simea greutatea putii pe umr i
duse mna s mai verifice o dat pumnalul de la bru, amintindu-i c strbteau un teritoriu inamic.
Rsufl uurat cnd sosir n dreptul unui ru cu albie lat, cu un pod de lemn care se arcuia peste el i
slcii de-a lungul malurilor. Taka cobora pas cu pas malul plin de iarb.
E Kotsuki, zise ea abia respirnd i se ls n genunchi ca s-i moaie degetele n ap. Aici nu ne
poate vedea nimeni. Putem s ne odihnim mcar puin? Gfia.
Peti roii i portocalii se micau iute ca sgeile n apa limpede. Ridic privirea spre el avea
obrajii mbujorai i ochii i scnteiau:
Prin prile astea s-a nscut tatl meu. ntr-o familie de samurai sraci, care tria departe de castel.
Din cte tiu, casa lui e undeva pe partea cealalt a rului, puin spre nord, peste podul Nishida.
Nobu se uit la ea zmbind.
Credeam c st ntr-o reedin de samurai, zise el. Acolo m-am dus s te caut.
Fata i puse plria pe iarb i se aez, trgndu-i picioarele sub ea. Se ghemui i el alturi, gata s
sar ca un arc dac era cazul, i i puse palma peste minile ei. Atingerea minilor ei catifelate i reci l
umplea de bucurie. Soarele se pregtea s apun i Nobu tia c era cazul s se grbeasc, dar voia s
trag ct putea de timpul pe care-l mai aveau mpreun. Albinele forfoteau printre flori slbatice n culori
vii galbene, albastre i violete.
Nu e genul lui, zise ea trgnd de un fir de ciuboica-cucului. Dac l-ai cunoate, ai nelege
imediat. E modest, nu umbl dup bogii sau lux sau dup traiul n ton cu moda. Avea obiceiul s-o
dojeneasc pe mama cnd fcea cheltuieli nemsurate i ea se supra cnd tata refuza s dea bani pe
lucruri de mpodobit casa sau pe haine. Are o cas cu acoperi de stuf n captul golfului. Acolo st mai
tot timpul adic acolo sttea nainte s plece la lupt. i place s scrie i s studieze, s ias cu cinii la
vntoare de iepuri, s pescuiasc i s fac baie n izvoarele calde. i place s aib nvcei n jurul
lui. i detest pe politicienii spilcuii de la Tokyo, care nu vor s tie dect de bani. Spune c brbaii
care se afl la putere ar trebui s fie i brbai cu principii. Nu-mi pas ce crezi tu. Este un om minunat.
Avea lacrimi n ochi. Nobu i trase mna, culese o piatr i o azvrli n ap. Ar fi vrut s-i spun:
Lucrurile nu sunt att de simple pe ct par, nu e vorba doar despre politicieni corupi; o ar nu trebuie
mprit ntre mai muli prini rzboinici. Trebuie s ne unim i s fim puternici. Respir adnc.
Cuvintele i stteau pe limb i ameninau s-i scape de pe buze. Conduce o revolt armat contra
guvernului. Nu poate pur i simplu s ia legea n minile proprii. i e general n armata care mi-a
distrus oraul i clanul i viaa i familia. Gndurile nerostite erau ca un junghi care-i strpungea
pieptul. i tot ncleta i descleta pumnii.
Dar nu scoase o vorb. ntr-o bun zi o s-i povesteasc despre castelul Aizu, despre mama, bunica i
surorile lui; dar dac-ar fi lsat acum amrciunea s ia forma cuvintelor era ca i cum ar fi pus o piedic
ntre ei. Mai bine s pstreze tcerea. Avusese ea dreptate. Nu erau doar dou persoane pur i simplu,
fiecare aparinea de un clan i de soarta asta nu aveau cum s scape. Cu atta ur acumulat ntre
neamurile lor, cum ar putea s fie vreodat mpreun? i totui, ce-i lega pe ei doi prea s treac peste
orice, chiar i peste asta.
Rzboiul are s se termine curnd.
Vorbele lui erau nepotrivite, dar ce altceva ar fi putut s spun? n plus, tia bine c rzboiul nu se
putea ncheia dect odat cu nfrngerea clanului ei i-atunci ea ar fi putut ajunge s-l deteste.
Fie ctigai voi, fie ctigm noi, zise ea i ochii i scprau. Cnd cercetaii vin acas dup
provizii, ne spun mereu c victoria e foarte aproape i oamenii notri o s porneasc spre Tokyo ct de
curnd.
Nobu se ncrunt. Cum poi s fii att de orbit? ar fi vrut s o ntrebe. Uit-te n jur, uit-te la
oraul tu. Toat lumea a fugit. Nu e limpede de partea cui e victoria? Dar vzndu-i ochii mari i
privirea nevinovat nu se ndur s-i spulbere toate speranele. i totui, discuia despre generalul
Kitaoka l iritase i-l mpungea la vorb. Ea tia bine c cei care zdrobiser clanul lui fceau parte din
neamul ei, dar nu zbovise o clip s se gndeasc i la sentimentele lui, la rnile lui.
i ce spun iscoadele astea despre castelul Kumamoto? Cuvintele i zburar de pe buze nainte s le
poat opri.
Tata spunea c, n clipa cnd cei din garnizoan o s vad ce armat are, se vor preda i se vor
altura i ei marului asupra oraului Tokyo, zise ea i se uit la el.
Nobu se ntreba dac nu cumva ea se gndea la faptul c tatl ei mai condusese o armat i ieiser
victorioi tia el bine mpotriva cui.
Asta a spus nainte s plece, zise el. Vrei s tii ce s-a ntmplat de fapt?
Chipul ei pli ca i cum ar fi ghicit totul nainte s afle. i frnse minile i strnse pumnii pn i se
albir oasele. Nobu respira ncet. O s-i spun, i zise el, o s-i explic doar o mic parte din prpdul pe
care iubitul ei tat l-a adus peste ara asta.
Tatl tu i oamenii lui au asediat castelul Kumamoto timp de aproape dou luni. Cei din garnizoan
au fost nspimntai cnd i-au dat seama c la poarta lor sttea marele Kitaoka, dar nu s-au predat.
Chiar i atunci cnd oamenii tatlui tu au pregtit sgei cu mesaje n care li se spunea c nu au nici o
ans i c ar face mai bine s se alture revoltei i le-au tras peste ziduri, ei au continuat s se in tare
pe poziii. Pe urm, am trimis armatele noastre s-l alunge de-acolo. Luptele au durat zile n ir. Au murit
mii de oamenii i de-o parte, i de alta. Iar numrul rniilor e mult mai mare. Dar n cele din urm i-am
fcut s ridice asediul. Tatl tu i oamenii lui au fugit n muni.
Taka i duse minile la gur i nchise ochii de parc-ar fi vrut s pun stavil n calea cuvintelor.
Triete? ntreb ea n oapt, cu voce tremurat.
Ros de remucri, i puse repede braul n jurul umerilor mici. i prea ru c strica ultimele ore pe
care le petreceau unul cu altul. Oricum ar fi aflat curnd adevrul:
Dac ar fi fost mort, rzboiul s-ar fi ncheiat i ne-am duce cu toii acas, zise el cu glas linitit.
Mai sunt i alte lucruri pe care ar trebui s le tii
i ls capul peste al ei i nchise ochii, mbtndu-se de parfumul dulce. O s mai aib el cndva
ocazia s-i povesteasc despre castelul Aizu i tot ce se petrecuse acolo.
Pe lng susurul apei i cntecul psrilor acum se mai auzea ceva, ca un rpit. Cizme care naintau
pe drum, ncet i prudent, se opreau i pe urm iar se puneau n micare. Nobu se ridic dintr-un salt.
Ultimul lucru de care avea nevoie era s dea nas n nas cu propriii oameni. Parc se deghizase mult prea
bine. Colegii i-ar arunca doar o privire i ce-ar vedea un brbat de-al locului cu puca n spinare,
cutreiernd prin oraul sta prsit, un ins pus pe rele, fr ndoial. n caz c aflau cine era i ce fcea
iar dac murea, asta s-ar fi ntmplat , familia lui ar fi fost dezonorat pe vecie. Dar s tragi n propriii
ti oameni era trdare. Se afla ntr-o situaie imposibil. Izbi cu pumnul de pmnt, mprocnd cu rn
n toate direciile. Nu avea dect s fug sau s se ascund.
Taka srise i ea n picioare, alarmat. Nobu nfc plria de pe iarb i o mpinse pe fat n josul
malului, spre umbra de sub pod. Acum nu mai era la vedere. Pe acolo trecea o potec. n aer plutea miros
fetid de urin, excremente i mncare stricat, iar pe iarb, din loc n loc, zceau mormane puturoase de
zdrene. Zdrenele se micar uor i-atunci Nobu i ddu seama c erau ceretori adormii.
Paii se oprir chiar deasupra capetelor lor i soldaii i aruncar putile din spinare i se aezar pe
iarb. Dup sunetele care ajungeau pn la el, erau trei, cel mult patru. Taka se ghemui n spatele lui. i
auzea btile inimii.
Ce s mai vorbim? Dezamgire mare. Te-ai fi ateptat ca mcar n cartierul gheielor s fie ceva
semne de via.
Omul vorbea n ritmul rapid ca un rpit al locuitorilor din inima oraul Edo, era nscut i educat la
Tokyo. Cu alte cuvinte, brbaii erau recrui.
Abia ateptam s mnnc un cotlet de porc. Se zice c prin prile astea e tare bun carnea de porc.
Sau nite ipari la grtar!
Eu unul speram s dau de o femeie.
Mare pcat c au fugit toi de frica noastr.
Chicoteli i mrieli, urmate de un pleosc. Azvrleau cu pietre n ap. Pe urm se auzir fonete i
cineva cobor pe mal, parc pe furi. Unul dintre mormanele de haine se agit i mormi. Nobu nghe,
spernd c soldatul nu venea ntr-acolo ca s cerceteze locul sau, i mai ru, s se uureze. Taka pusese
mna pe halebard. Dac Nobu nu srea n aprare, intra ea n aciune.
Nobu i arunc ochii mprejur. Puin mai ncolo, o barc se lovea lene de stufri. Dac recruii se
apropiau, el i Taka ar putea s o ia brusc la goan ntr-acolo i s ajung pe malul cellalt.
Am gsit una turtit. Glasul tun chiar deasupra lui.
O piatr atinse n zbor suprafaa apei, apoi mai slt de cteva ori, aruncnd jeturi n toate prile.
Ar fi mai bine s ne ntoarcem la baz dac nu vrem s dm de necaz, zise o voce matur.
Unde dormim la noapte?
Pe vapor, dac avem noroc. Toi cei de pe uscat vor acelai lucru. Locul sta poate s arate ct de
pustiit, dar ascultai ce v spun. Rebelii o s apar de pe dealuri i-o s fie furnicar de oameni, imediat
ce ne ntoarcem cu spatele.
Ar trebui s ne socotim norocoi. Dac suntem trimii n muni, o s dormim sub cerul liber.
i-o s mrluim prin ploaie.
Nobu se ghemui i mai bine sub pod pn cnd vocile se stinser; pe urm fcu semn cu brbia spre
barc.
Ar fi mai bine s ateptm pn se ntunec, dar nu avem timp. Trebuie s riscm, n-avem ncotro.
Cnd trase barca la mal, din funie ni ap i-i ud mnecile pn sus. Lemnul era decolorat i vscos,
dar era n stare destul de bun. Barca avea vsl i o prjin, i chiar o scndur pe care puteau sta dou
persoane. Valurile loveau ritmic i barca se cltin cnd ntinse mna s o ajute pe Taka, fcndu-i semn
s se in ct mai jos. ncepu s vsleasc n direcia malului opus.
Trei brbai mergeau agale pe drum, siluete ntunecate proiectate pe cerul dup-amiezii. Pe ape pluti
sunetul unei voci.
Hei, voi ia de colo. Ce-i asta? Parc ar fi rebeli. Ticloi din Satsuma!
Prea s fie tipul care abia ateptase un cotlet de porc. Una dintre siluete ridic o puc.
Sunt rani. Las-i n pace, zise cel mai n vrst. E i o femeie, uit-te i tu. Nu ni s-a spus s
tragem n localnici inofensivi.
O femeie? zise cntat prima voce.
Tonul libidinos nu lsa loc de ndoial. Dup inflexiunile cntate urm imediat un soi de ltrat:
Tu de colo, vino aici i mic-te repede. Suntem ofieri ai guvernului i am venit n inspecie.
Nobu se ncrunt. Numai ofieri nu erau ei, asta era clar. Podul urmtor era la o bun distan, iar
soldaii mergeau pe jos. Ct vreme rmneau n barc nu aveau cum s ajung la ei.
Se auzi un clinchet. Omul i armase puca. Urm un uierat ca o lovitur puternic de bici. Psrile se
ridicar stoluri, stoluri din copaci, crind speriate. Taka icni i se ls brusc n jos cu palmele lipite de
buze. Barca se cltin. Glonul iui prin aer i czu n ap, la o distan destul de mare. Nobu mulumi
stelelor lui norocoase c aveau de-a face cu recrui neinstruii, care nu tiau s nimereasc inta.
Nu fi prost. Vocea brbatului mai copt ajunse pn la ei foarte clar: Haidei s plecm de aici pn
nu ne trezim cu toat leahta de ticloi pe capul nostru.
Cnd ajunser n dreptul arcadelor de granit ale podului Nishida, recruii erau cu mult n urm. Legar
barca sub pod, urcar malul i ajunser la drum. Case cu acoperiuri n pant, cu rochia-rndunicii
iindu-se ici-colo pe galbenul stufului, trgeau cu ochiul de dup garduri vii compacte, nesate de
camelii, campanule i flori de pr. Se apropiau de zona dealurilor.
Vulcanul era tot n spatele lor, i cenua ntunecat se ridica erpuind din gura lui. Cnd se rsuci s
verifice dac nu sunt soldai prin preajm, Nobu zri doi brbai care se ndreptau spre pod. Unul era
nalt i voinic, cellalt scund i usciv. Se ineau drept i cu capul sus, ca ofierii.
n timp ce se uita spre ei, i vzu iuind zdravn pasul i ridicnd putile n aer. Pe urm le auzi
strigtul.
Stop. Cine e acolo? Oprii-v sau tragem!
Fugi!
Taka nfc halebarda, i ridic poalele i amndoi o zbughir spre cel mai apropiat col. Un bubuit
puternic spintec aerul. Brbaii erau cu mult n urma lor i glonul se izbi de zid, mucnd din granit.
Cteva bucele se desprinser din zid i zburar ct colo.
Nobu se ntreb cine ar putea fi indivizii care se ndeprtaser att de mult de baz probabil
locoteneni n cutare de rebeli, spernd s se acopere de glorie. i tocmai ochiser unul, narmat i
periculos, numai bun de mpucat. El camaradul lor, Nobu era fr doar i poate primul rebel pe care-
l vedeau astzi. Dac situaia n-ar fi fost att de disperat, ntmplarea n sine ar fi fost aproape
caraghioas. Abia ateptau s se arunce ntr-o lupt, dei un rebel singuratic nu i-ar fi ncununat de glorie.
Problema era c, spre deosebire de recruii de la Tokyo, tipii tia chiar tiau s trag cu arma.
Se ascunser iute dup un col, unde btaia putii nu-i putea ajunge. Un alt bubuit i glonul i ncheie
traiectoria n drumul din spatele lor. Nobu se uit bine n jur. Erau pe o strdu ngust i ntortocheat,
mrginit de garduri vii att de nalte, nct era imposibil s-i dai seama ce se afl n spatele lor. Totul
arta ca un labirint. Militarii se apropiau.
O luar la goan de pe o strdu pe alta, ncercnd s-i piard urma. Se opreau cnd i cnd s aud
tropitul i respiraia gfit a soldailor care se ineau dup ei, ca haita de lupi dup prad. Acum nu
mai erau doar dou rnduri de cizme. Probabil c li se alturaser i recruii.
Nobu i ddu seama c se nvrteau n cerc. n orice direcie ar fi apucat-o, n-aveau cale de ieire.
Brusc se trezir pe o strad larg. Nobu se uit de jur mprejur ngrozit. Erau expui din toate direciile.
Strada avea case pe ambele pri, zvorte i cu obloanele trase, ca nite ochi fr vedere, grdini
interioare ntinse, mprejmuite de ziduri sau garduri vii, i pori ferecate. Prin cteva cotloane se furiau
nite cini, iar o pisic tocmai se pierdea n desiul unui gard viu. Putea fi o scen idilic de la ar, doar
c nu se vedea ipenie de om.
Paii se apropiau. Soldaii ieir la vedere de dup tufiurile de la captul drumului i un alt glon
ridic vltuci de praf.
Disperai, Nobu i Taka se ntoarser i se afundar iar n labirintul de strdue. Taka se mpiedic.
Era roie la fa i respira n salturi. Nobu gonea de-a lungul strduei, trecu pe lng vreo dou pori, pe
urm gsi una pe care o mpinse cu putere, o trase pe fat nuntru, nchise la loc poarta dintr-o micare i
trase zvorul. Se ghemuir amndoi n spatele ei. Frunzele foneau sub picioare i Nobu i duse degetul
la gur. Spera ca Taka s nu observe c transpirase tot i i tremurau minile. Respir adnc de cteva ori
i se uit n jur cu ochi ageri. n scndurile porii erau crpturi i n desiul de frunze i ramuri al
gardului viu descoperi un spaiu nu prea mare, dar numai bun s poi strecura eava putii prin el.
Brbaii luaser cu asalt strdua, btnd n gardurile vii i izbind n pori ca s le deschid. Parc-ar fi
fost copoi pornii pe urma vnatului. Nu mai era mult pn s ajung n dreptul locului unde stteau ei
ascuni.
Unde s-a dus ticlosul la? mri o voce.
Inima lui Nobu btea cu atta putere, nct era convins c i omul poate s-o aud.
Ieii din ascunztoare. Nu v facem ru.
Tresri. Cunotea bine iretlicul. Bine, dar nu putea s fie Trgnd prudent cu ochiul printre frunze,
vzu o frunte bombat i nite umeri vnjoi. sta era norocul lui. Sakurai. Nu cuteza s mite nici un
muchi, ca s nu se clinteasc vreo frunz, dar se strmb repezind un pumn imaginar n palma stng.
Cellalt trebuie s fie Sato, iar cei din spate erau recruii.
Soldaii loveau cu patul putii n gardul viu, iscnd o ploaie de frunze i praf. nc o clip i fugarii
urmau s fie descoperii. Nu mai putea recurge la altceva dect la puc. i simea minile umede i reci.
Pn atunci nu-i folosise puca dect pentru a trage la int, niciodat ntr-o lupt real, ca s nu mai
vorbim despre faptul c-i avea n fa pe colegii lui de clas. Scotoci febril sub rob cutnd sculeul cu
muniie, pipi glonul, arm i strecur glonul n nchiztor. Se ncrunt, cutnd s-i aminteasc tot ce
nvase, ochi. O fulgerare, un bubuit asurzitor care i rsun n urechi i glonul se repezi uiernd pe
deasupra capului lui Sakurai. Gfind, ncrc din nou arma.
Acum, Sakurai tia exact unde se aflau. Un glon sfie gardul viu i se izbi de pmnt chiar lng
piciorul fetei, mprocnd-o cu rn, crengue i praf. Taka sri napoi. Nobu se cutremur ngrozit.
Doar cu puin dac era mai aproape i ar fi schilodit-o. Un vl de fum se ridic n aer purtnd mirosul
neptor al prafului de puc. Prima lui experien de lupt i n faa lui erau propriii lui camarazi; numai
c nu vedea nici o cale de ieire.
i nu-i rmnea timp de gndire. Se ncrunt i i pregti iar puca. Ultimul lucru pe care i l-ar fi
dorit era s-l mpute pe Sakurai, totui s-ar putea vedea silit s-l elimine, dac voia s o protejeze pe
Taka. Cel puin nici unul dintre atacatori nu fcea parte din clanul Aizu.
Taka se ridicase n picioare i se ndeprtase rapid de poart. De partea cealalt a drumului se auzi o
pocnitur, ca i cum cineva ar fi aruncat cu o piatr. Nobu ridic privirea, ntrebndu-se dac nu cumva
apruse n zon vreun aliat. Pe urm realiz c era chiar Taka. Luase de jos o piatr i tocmai o arunca
tare, cu bolt. Probabil c exersase mult pentru jocurile tradiionale de Anul Nou, i zise Nobu, sau
nvase aruncarea la coala modern unde fusese elev. i ajunse la urechi zborul unei alte pietre, care se
izbi de zidul casei din fa.
Brbaii tresrir i-i rsucir brusc capetele. Nobu rnji n sinea lui. Puteai conta pe Sakurai cnd
era vorba s cad-n plas.
Taka zmbea triumftor. Niciodat frumuseea ei nu strlucise ca acum. Ce ntmplare extraordinar
i trecu lui prin cap. S fie mpreun, dar nu la Tokyo, ci n Satsuma, nici mai mult, nici mai puin, i pe
timp de rzboi. Tnra blnd pe care credea c o cunoate att de bine se dovedea a fi o femeie cu inim
oelit.
Ne trebuie ntriri, strig Sato, cu vocea tremurnd. E un cuib ntreg acolo.
Nu, e doar unul singur, cu o femeie, se auzi iptul de rspuns al lui Sakurai. Numai c nu prea
prea deloc convins.
Ne vrm capul n cuibul de viespi. O s ne dovedeasc.
Deodat, de nicieri zbur o piatr, l pocni pe Sakurai n umr, rico i se rostogoli zgomotos pe
pmnt. Voinicul scheun i fcu un salt napoi. Nobu se uita n jur cu ochi mari. O alt piatr l izbi pe
Sato, tot n umr, iar a treia se lovi zdravn de piciorul lui Sakurai. Omul se porni s opie ntr-un
picior, njurnd. Soldaii i ridicar putile i ncepur s trag frenetic n gardurile vii i n copaci,
crpnd pereii caselor i smulgnd buci ntregi din acoperiurile de stuf, dar fr s ctige lupta cu
atacatorii nevzui. Stoluri de psri speriate nnegreau cerul i pietrele continuau s zboare din toate
direciile.
Nobu i ncrca arma i trgea cu toat viteza de care era capabil. Gloanele lui treceau uiernd pe
lng feele soldailor. Taka i astupase urechile. Zgomotul era asurzitor.
Brusc, peste drum de locul unde se adpostise Nobu, se auzi un bubuit i un glon sfie aerul, dup
care se nfipse n trunchiul unui copac. Soldaii fcur un salt napoi. Se uitar la casa de unde pornise
glonul, pe urm fcur ochii roat, cu un aer de total nedumerire. Unul dintre recrui scoase din buzunar
o batist alb i ncepu s o fluture.
Ne dm btui, zbier el. Cei trei se ntoarser cu spatele i o luar la sntoasa, ridicnd nori de
praf n urma lor.
Nobu rdea ct l inea gura. Sigur erau pe-aici oameni de-ai locului care se inuser la adpost. i
ieiser din brlog ca s le sar n ajutor celor de-un neam cu ei el i Taka. Dac Sakurai i Sato n-
aveau norocul de partea lor, amndoi ar fi putut s se aleag cu rni sau chiar s moar. i trecu prin
minte c s-ar cuveni s-i ajute, dar nu-i fuseser niciodat prieteni i, oricum, dac-i ajuta, i el ar fi fost
sortit pieirii. Mai presus de orice, n-avea voie s o abandoneze pe Taka, indiferent care-ar fi fost situaia.
O alt piatr se izbi de piciorul lui Sato. Acum omul chiopta. Se holb n jur, alb la fa i cu nite
ochi goi ca de fantom, dup care i el i Sakurai se rsucir i se ndeprtar cu pai poticnii.
Inima lui Nobu bubuia i acum, iar urechile nc i vjiau. Totul se petrecuse cu o asemenea iueal,
nct nu avusese deloc timp de gndire. O aprase pe Taka, nu fcuse nici un lucru de care-ar trebui s se
ruineze, nimeni nu fusese rnit. Dar tia bine c acum abia dac dduse cu nasul de rzboi. Curnd,
rzboiul adevrat avea s-l prind n vrtej i-atunci nici pentru el, nici pentru alii n-o s mai ncap pic
de ndurare.
Dac s-ar fi apropiat mai mult, i-a