Sunteți pe pagina 1din 224

1

Editor:
MARIA MARIAN

Consilier literar:
DOMNICA FILIMON

Copyright , by A.E. Van Vogt

A.E. Van Vogt


THE FAR OUT WORLDS OF A.E.VAN VOGT
ACE BOOKS, INC.
New York

Toate drepturile asupra acestei ediii rezervate


Editurii UNIVERSAL DALSI
2
A.E. Van VOGT

PRIMUL MARIAN

Traducere de Dan Pavelescu

EDITURA UNIVERSAL DALSI


1994

3
Coperta de: DONE STAN

ISBN 973-96039-6-3

4
CUPRINS:

Duplicatele 7
Primul marian 29
Plan diabolic 44
Ucigaii Pmntului 83
Pisica 111
Automatul 125
Sine 137
Pdurea 140
Prima noapte 146
mplinirea 160
Nava ntunecat 185
Omul ultra 200

5
Despre autor:

Numele magic Van Vogt trezete o ntreag lume de imagini


stimulatoare mental pentru cei familiari cu opera sa. Deoarece A.
E. slan Vogt este, n mod indiscutabil, Omul-Idee al domeniului
viitorologiei.
Nscut n Canada, de origine olandez, el locuiete acum n
Hollywood (dei printre nenumraii lui fani sunt destui aceia
care-l suspecteaz c s-a nscut pe Marte, printre stele, sau n alt
epoc, s zicem n secolul XXV).
Van Vogt este un vizionar ce transcede prezentul prin
conceptele sale. Semantic, totipoten, restaurarea viziunii
Batesystem, hipnoz, similarizare, dianetic i nexialism
toate au trecut prin minile sale.
Autor a multe cri de science fiction cu succes de public i a
zeci de povestiri sf, Van Vogt a fost publicat n SUA, i tradus n
francez, german i italian, ba chiar nregistrat audio, pentru
nevztori.
Van Vogt vorbete n mod fluent limbajele universale ale
aciunii i imaginaiei, ale fascinaiei i suspense-ului.

FORREST J. ACKERMAN

6
DUPLICATELE

Dup ce ucise monstrul, pe Matlin l apuc disperarea.


n convulsiile dinaintea morii, creatura nalt de peste patru metri
avusese un violent spasm muscular i fcuse un salt pn pe platforma
camionetei.
Acolo se afla i acum, cu capul elefantin i trunchiul rsucite ntr-o
parte, un bra uria atrnnd peste oblonul din spate. Cele cteva tone de trup
negru, lucitor, zceau turtite i inerte pe fundul metalic al remorcii...
ridicnd o problema.
Asta era tot ceea ce reprezenta pentru Matlin: o problem.
Steve Matlin era un individ teribil de suspicios. n clipa de fa,
impulsul lui era s azvrle bestia n buruienile de pe marginea oselei. Fr
tragere de inim, hotr s n-o fac. Din nefericire, doi poliiti dintr-un
echipaj de patrulare l zriser pe acest drum puin circulat de lng lac.
Dac gseau leul, aveau s deduc faptul c el mpucase creatura.
Matlin bnuia c el trebuie s fie persoana care s scape de monstru.
Dup cum i se prea, dac greea, i-l abandona undeva unde nu era bine,
urma s nchirieze o macara pentu a-l sui napoi n camion. Iar dac, pur i
simplu, l ducea acas, trebuia s-i sape o groap.
Mai bine-l duc la poliie, decise el morocnos, i fac ce-mi zic ei, ca un
biat cuminte.
Iritat din cauza acestei neplceri, totui resemnat, porni spre autostrad
i n loc s vireze la stnga, unde se afla ferma lui, porni ctre Minden,
suburbia cea mai apropiat a oraului. Se opri direct n faa seciei de poliie,
i claxon energic.
Nu apru nimeni.
Exasperat, Matlin era hotrt s se suie pe claxon i s-i asurzeasc,
cnd fcu o descoperire interesant. Secia se gsea pe o strad lturalnic i,
din cine tie ce motiv, nu se zrea ipenie de om.
... Amiaza dogortoare, strada pustie, o ocazie rarisim.
Matlin acion prghia ce declana bascularea remorcii. Dup o clip,
7
simi trupul fiarei clintindu-se. Porni camionul i acceler, iar dup un timp,
cobor platforma la locul ei.

II

n seara aceea, nainte de culcare, nevast-sa, Cora, l ntrebase:


Ai auzit de creatura din spaiu?
Lui Matlin i apru imediat n faa ochilor imaginea fiarei pe care o
dusese n ora. Idioii naibii! se gndi amuzat. Ce mai creatur din
spaiu! Vorbi ns pe un ton morocnos:
Te uii la tmpeniile alea de la televizor?
A fost la emisiunea de tiri, se apr femeia. Au gsit-o n strad.
Deci era cu adevrat cea pe care o ucisese el. Simi o mndrie
neateptat. Scpase de ea. Am economisit douzeci fi cinci de dolari, i
spuse mulumit. Era momentul s mai am i eu niel noroc.
Se culc n tcere.
Cora rmase o vreme, ascultndu-i respiraia linitit, gndindu-se la
monstrul din spaiu i la universul despre care tia c exista undeva dincolo
de lumea mrginit a lui Steve Matlin.
Cndva ea fusese profesoar. ns de atunci trecuser dou decenii i
ntre timp nscuse patru copii. Uneori era cam greu s-i dea seama ct de
ndeprtat era lumea real.
n lumea aceea, o creatur nicicnd ntlnit pn atunci pe Pmnt
fusese gsit moart n faa sediului poliiei din Minden. Camerele de
televiziune o filmaser din toate unghiurile posibile, aducnd-o n toate
casele. Nimeni n-avea habar cum ajunsese acolo i, dup cum afirmau
crainicii, oficialiti din guvern i armat ncepuser s se adune n jurul
corpului uria, aidoma unor psri de prad.
Trecur dou zile. La ferma lui Matlin sosi o echip care investiga
uciderea monstrului, ns Cora scutur din cap la toate ntrebrile ei i neg
pe un ton hotrt posibilitatea ca Steve s fi avut vreun amestec.
La urma urmei, pufni ea, mie mi-ar fi spus. Doar nu cre... ah!
Se opri, gndindu-se. Brbatul ei! Omul acela incredibil. Putea s-o fi
fcut.
Anchetatorii prur c nu sesizeaz brusca ei derut.
n mod evident, i ei considerau firesc ca un brbat s-i spun totul
soiei sale. eful lor, un brbat artos i cu glas blnd, cam de vrsta Corei,
care se prezentase drept John Graham i care era singura persoan fr
uniform militar sau de poliie rosti pe un ton sczut:
8
Spunei-i soului dumneavoastr c exist deja o recompens
frumuic, n jur de o sut de mii de dolari, pentru oricine care ne-ar putea
ajuta n mod efectiv.
Plecaser ntr-un ir lung de automobile, i motociclete zgomotoase.

***

Steve Matlin zri al doilea monstru n dimineaa urmtoare.


Pornise pe drumul de lng lac, cutnd urmele lsate de primul
monstru. Brusc apru altul.
Se azvrli n anul de lng drum i rmase nemicat.
De fapt, Matlin nu tia exact ce anume sperase, revenind n locurile
acelea. Cnd Cora i pomenise despre recompens, rsese de credulitatea ei.
Porcii ia n-ar mpri-o cu nimeni, dect dac ai dovezile n mn i
eti gata s te lupi, pufnise el.
Venise s pun mna pe dovezi.
Cnd vzu a doua creatur, simi un oc asemntor unui foc prjolin-
du-l prin interior. O cldur i urc pe ira spinrii, arzndu-i creierul. Frica!
Frica! Tremurnd, nl puca.
n acelai moment, creatura care se aplecase ridic ceva ce scnteie
n soare. Peste o clip, un glonte uier pe lng capul lui Matlin i ptrunse
n trunchiul unui copac cu un bubuit ca de tunet. Solul se cutremur. Apoi
sunetul detunturii ajunse la urechile brbatului. Era tot att de puternic
precum cel al unui tun de calibru mic.
Chiar pe cnd fcea aceast comparaie, bazat pe experiena lui de
puca marin n cel de-al doilea rzboi mondial, puca monstrului semna
cu o puc, dei era mult mai mare scuip din nou foc. De data aceasta,
proiectilul lovi bolovanul aflat la zece metri n faa lui Matlin i-l mproc
cu o ploaie de sfrmturi de piatr. Fiecare prticic a corpului fu lovit, i
cnd izbuti s ridice privirea dup ce rsunase a doua explozie vzu c
avea minile acoperite cu zeci de puncte nsngerate.
Vederea propriului snge l ngrozi, dar n acelai timp l fcu s
acioneze. Se ls s lunece napoi, se rostogoli pe o parte i, aplecat, alerg
spre captul anului, oprindu-se doar atunci cnd i ddu seama c
adncimea lui redus nu-i mai oferea un adpost.
Ce putea face?
i revenir amintiri vagi ale unor riscuri asumate n timpul rzboiului.
Atunci se simise optimist, apsat de realitile unui conflict pe care nu-l
acceptase niciodat un rzboi ce-i irosise civa ani din via. inea totui
9
minte c se deplasa, tupilndu-se, naintnd. Considerase ntotdeauna drept
nebunie s te aventurezi ntr-un teritoriu inamic. Cu toate acestea, sub
detestata presiune a disciplinei militare, se resemnase i intrase n situaiile
cele mai periculoase.
Era oare posibil s fie silit s-o fac din nou, acum datorit propriilor
sale greeli?
Pe cnd sttea ghemuit, alte dou proiectile spulberar bolovanul
napoia cruia se aflase cu cteva secunde n urm. Un tun mpotriva unei
puti! Matlin dorea din tot sufletul s-o tearg, s nu mai fie acolo. Ideea
iniial de-a obine ceva n urma cercetrii amnunite a regiunii nu mai avea
nici o nsemntate n faa puterii de foc care-i cuta distrugerea cu fiecare
bubuitur.
Zcea ntins n captul mai puin adnc al anului, nendrznind nici
mcar s ridice capul.
Propria lui arma prea acum o simpl jucrie...

***

Telefonul ri. Cora rspunse i avu nevoie de cteva secunde s


recunoasc glasul soului ci.
Te sun de la telefon public. Poi afla undc-i echipa aia care caut
monstrul?
Tocmai am vorbit cu Mamic. Sunt la ferma lor. De ce?
M urmrete. Spune-le c m-ndrept spre autostrad, venind de la
docuri. Are un camion ct o cas.
Cine te urmrete? ip Cora. Unde?
Alt monstru. Pe drumul de lng lac, uier Matlin i nchise.

III

Btlia de pe autostrad ncepu cam pe la ora dou dup-amiaz.


Creatura cobor din cabina unul camion nalt de apte metri. Adpostindu-se
napoia vehiculului, trgea cu o puc de calibrul unui tun.
Cei douzeci de brbai cu automobilele lor fragile i carabinele
minuscule se pitir n tufiuri. ntins lng Graham, Matlin l auzi vorbind cu
un maior de armat:
Cere nc o dat aviaia!

10
La zece minute dup aceea, la orizont apru primul elicopter. Se
dovedi a fi al unui post particular de televiziune, cu camere de filmat la bord.
ncepu s dea ocol camionului, transmind n direct imagini ale uriaei
fiine. La nceput, creatura nu se gndi s cerceteze i cerul pentru a gsi
sursa zgomotului asurzitor. n cele din urm, o fcu.
nl brusc arma. Primul proiectil travers cabina aparatului. O schij
l lovi pe pilot, care-i pierdu cunotina.
Elicopterul ncepu s se legene nesigur. Pe cnd se retrgea, un alt
glonte uria i spulber coada. Rotind disperat elicea mare, se prbui, n
pdurea de pe cellalt versant al colinei scunde.
Din nefericire, cnd aprur elicopterele militare, ele nu mai avur
avantajul surprizei. Puca-tun trase imediat cum se apropiar. Aparatele se
ntoarser dar trei fur doborte, unul n flcri. Cu o excepie, celelalte
ncepur s trag de la deprtare.
Excepia virase spre stnga, disprnd napoia colinei. Reapru ndr-
tul monstrului i, n vreme ce restul elicopterelor continuau tirul frontal,
atac din spate.
Rafalele de gloane aproape c smulser capul monstrului, care nici nu
tiu de unde i venise moartea.
Matlin porni ntr-acolo mpreun cu ceilali. Era furios c nimeni nu-i
recunotea drepturile. Dei se ateptase la aa ceva, realitatea era greu de
acceptat.
Ajuns lng camion, rmase locului nervos, n timp ce brbaii
examinau creatura, camionul uria i puca-tun. Se trezi din trans abia cnd
i ddu seama c era strigat pentru a doua oar. Graham i arta arma lung
de trei metri.
Ce crezi despre asta?
ntrebarea pus de pe picior de egalitate anul pentru moment
ncrncenare lui Matlin. Acum! i spuse. ntinse lui Graham cererea de
recompens i rosti:
A dori s-mi semnai aici.
Apoi se ghemui pe vine lng arm i o studie.
Pare o puc cu repetiie, coment el, destul de asemntoare cu a
mea, dar mult, mult mai mare. Parc ar fi fabricate de aceeai companie.
Observ iritat c Graham nici nu privise hrtia pe care i-o dduse.
Ce companie? ntreb cu un ton ciudat.
Arma mea este Messer.
Cellalt oft, cltin din cap, gnditor:

11
Uit-te ce scrie pe plcua ei.
Matlin se aplec. Cuvintele MESSER-MADE se deslueau limpede,
negre i tanate.
i camionul ce marc are? ntreb Graham.
Tcut, brbatul ocoli camionul uria i privi emblema de pe radiator.
Era identic cu cea de pe vehiculul su: FLUG.
Cnd se ntoarse cu rspunsul. Graham ncuviin, apoi i ntinse
cererea i vorbi sec:
Dac eu a fi scris aceast cerere, domnule Matlin, ar fi sunat cam aa:
Deoarece eu, adic dumneavoastr, domnule Matlin, sunt cel care a
contribuit cel mai mult pentru a mpiedica urmrirea creaturii din spaiu,
recunosc c sunt cel mai puin n msur s primesc recompensa.
Fusese o reacie att de neateptat i de negativ, ameninndu-i att de
brusc drepturile, nct Matlin amui. Nu ns mai mult de cteva secunde.
Apoi furia se revrs:
Ascult, mi pungaule... ! ncepu el.
Stop! rosti tios Graham, ridicnd braul amenintor. Ochii si
cenuii precum oelul scnteiau cinici, cnd continu: Dac ns ne conduci
pe urmele montrilor i ne ajui s-i gsim, cred c mi-a schimba prerea.
Ai face aa ceva?

***

Sosirea nopii i gsi cutnd.


Cnd fcur popas lng lac, ntunericul fu sfiat de un urlet asurzitor.
Matlin sri de pe bancheta din spate a mainii, alerg spre rm i privi peste
apa ntunecat, spre insula din mijlocul lacului. i simi pe ceilali brbai
nconjurndu-l.
Zgomotele veneau dinspre insul.
Parc-ar fi motoare de avion, rcni cineva pentru a se putea face auzit,
i parc se apropie.
Destul de repede, se dovedi c avusese dreptate. Urletul ajunse
deasupra lor. Pecerul ntunecat, se zri pentru o clip conturul unui elicopter
gigantic.
Dispru napoia unui nor. Vuietul nfricotor sczu n intensitate,
devenind un cnit ndeprtat.
Graham se apropie de Matlin:
Ziceai c ai un teren pe malul lacului, nu?

12
Mda, ncuviin Matlin fr chef.
Ai i o barc acolo?
Doar nu te gndeti s te duci pe insul, pricepu ngrozit Matlin.
Acum?
O s-i nchiriez barca i o s-i pltesc orice stricciune i dau i n
scris dac vrei. Iar dac acolo-i baza creaturilor, i semnez cererea.
Matlin ezit. Barca i terenul acela reprezentau singurele lui bucurii.
Nimeni, nici chiar Cora, nu-i dduse seama ct de mult nsemnau pentru el.
Chiar n ziua cnd ucisese primul monstru i umpluse remorca cu nisip de la
ferm i-l mprtiase cu dragoste pe rm.
Acum i putea imagina ct ar fi realizat cu banii recompensei: o plaj
complet de nisip, o caban de pescuit i vntoare, i o barc mai mare,
tipul la care visase mereu, fr s izbuteasc s-o achiziioneze.
Bine, ncuviin el.

***

Pe insul, folosind precaut lanterna, Matlin i conduse pe Graham i ali


doi brbai n locul unde, brusc, solul devenea... mai dur.
Cnd spar, gsir o suprafa metalic la numai civa centimetri sub
iarb.
Graham opti ceva n aparatul de radio, vorbind cu cei de pe mal, apoi
deschise sonorul lsndu-i i pe ceilali trei s aud rspunsul: prin inter-
mediul staiei radio mai puternice din tabr urma s fie solicitat ajutorul
parautitilor. Pn n zori, aveau s li se alture cteva sute de soldai
experimentai, cu tancuri, artilerie i trupe de geniu.
ns cnd ntrerupser legtura radio, redevenir singuri n bezn. Pn
n zori mai erau destule ore.

***

Tot Matlin fu cel care descoperi intrarea n nava gigantic. Era att de
preocupat i absorbit, nct intr n prima ncpere alturi de ceilali, fr s
priceap cu adevrat ct de departe ajunsese.
Se opri. Fu gata s se ntoarc i s fug. Dar nu se clinti.
Privelitea l ncremenise.
Se gseau ntr-o ncpere rotund, cu diametrul de aproape o sut
cincizeci de metri. Mai multe proeminene metalice se nlau din podea, sau
coborau din plafon. n rest, camera era goal.
13
Se apropiar de o ramp ee cobora la urmtorul nivel. Aici se aflau mai
multe mainrii ncastrate n perei dac puteau fi mainrii totui, locul
era la fel de pustiu.
La nivelul trei, gsir doi copii dormind.
Fiecare sttea ntins pe spate ntr-un fel de container metalic, negru i
prelung. Cel mai mare era cam jumtate dintr-un extraterestru adult, iar
cellalt nu avea mai mult de o jumtate de metru. Amndoi erau masivi i,
fr putin de ndoial, reprezentau versiuni mai tinere ale celor dou
creaturi deja ucise.
Pe cnd agentul guvernamental i cei doi ofieri schimbau priviri
ntrebtoare, Matlin scoase cererea i o ntinse lui Graham. Acesta l privi
surprins, apoi ncuviin resemnat i semn.
Imediat dup ce lu hrtia napoi, Matlin pomi ctre ramp
Era ud leoarc de transpiraie. tia ns c nu avusese de ales. Trebuise
s obin semntura. Iar acum... S-o tearg din locul acesta care nu-l privea
ctui de puin!
Ajuns la barc, porni motorul i se ndrept ctre debarcader. Amar
barca, ncuie ua docului, sui n main i plec.
Cnd depi liziera, ajungnd cam la doi kilometri de ferma sa, vzu c
ntreaga curte ardea. Auzi uruitul motoarelor gigantice...
Casa, hambarul, garajul toate erau n flcri! n lumina lor putemic,
zri uriaul elicopter nlndu-se pe cerul nopii.
Deci aici venise!
Trecu pe deasupra lui, disprnd undeva n dreapta, un vuiet colosal a
crui surs era acum complet invizibil n bezna cerului nnorat.
Matlin i gsi pe Cora i pe biatul cel mic, pitii pe cmp. Femeia
bolborosea ceva despre monstrul care venise i-i privise. Rosti gnditoare:
- De unde tia c tocmai asta-i ferma ta? Nu-neleg...

IV

Focul era aproape stins. n curte ncepur s apar vecini. Se trnteau


portiere de maini. nc nucit, Matlin i lu n brae biatul i, nsoit de
Cora, porni spre automobilul lor.
Acum se gndea la cu totul altceva. De ce creatura nu-i ucisese nevasta
i copilul?
Un vecin, Dan Gray, l atinse pe bra i vorbi:
14
Steve, n noaptea asta putei veni s dormii la noi.
Cnd ajunser la ferma lui Gray, la televizor era intervievat un individ
care povestea cum Steve Matlin abandonase trei brbai n baza extra-
teretrilor.
Matlin l recunoscu: fcea parte din echipa lui Graham. ntoarse capul i
vzu c Gray, nevasta acestuia o femeie nalt i zvelt i Cora se holbau
la el.
Steve, rosti Cora ngrozit, nu se poate!
Matlin, era stupefiat:
O s-i dau n judecat pentru calomnie! rcni el.
Deci nu-i adevrat, suspin Cora. Ce oribil, s se preteze la asemenea
minciun!
Brbatul se irit i mai mult, vznd c ea nu nelesese.
Nu-i doar o minciun, e o tmpenie! De ce s fi rmas pe insula
aceea? Dac ei sunt nebuni, treaba lor!
Citi pe feele lor c aveau alt prere. Se strmb:
Bun, am neles c nu mai sunt binevenit. Haide, Cora!
Cora i biatul pot rmne, spuse doamna Gray.
Matlin accept imediat, deja resemnat fa de lipsa lor de nelegere:
Vin diminea s te iau, i spuse soiei sale.
Cora nu rspunse.
Gray l nsoi pn la main. Cnd reveni n salon, cltin din cap:
Un singur lucru e sigur la brbatul tu, se adres el Corei. i spune
foarte clar care-i poziia lui.
Mie mi-a spus-o cam de multe ori, replica ea crispat. nchipuii-v,
s-i abandoneze pe oamenii aceia! ncepu s plng.
Zicea c ei l-au ademenit pe insul.
Nimeni nu-l poate ademeni pe Steve. Dac a ajuns acolo, a fost cu buna
lui tiin.
Mai zicea c abia acolo i-a dat seama c generalii l-au pclit din nou
au adus un civil n linia ntia. i pentru c nu era rzboiul lui...
Dac nu-i rzboiul lui, al cui este? El a tras primul.
Oricum generalii sunt acum n linia ntia, iar lui Steve nu-i pas
nici ct negru sub unghie. Sunt absolut sigur!
sta-i lucrul cel mai uluitor, ncuviin Cora. Crede c rzboiul a fost
doar o conspiraie pentru a-i rpi civa ani din via. Triete complet n
lumea lui personal, din care nimic nu-l poate clinti.

15
***

Matlin reveni la ferma sa i dormi n main.


Dimineaa, cnd se ntoarse la familia Gray, vecinul l ntmpin
zmbind larg:
Ei bine, Steve, n sfrit va fi rzboiul tu!
Matlin privi sursul atottiutor de pe chipul masiv al lui Dan Gray, ns
cuvintele preau lipsite de sens. Aa nct, fr s rspund nimic, porni spre
cas.
Cele dou femei se uitau la televizor. Matlin nici mcar nu privi
ecranul.
Gata, Cora? ntreb el.
Amndou se ntoarser i-l privir ciudat. n cele din urm, doamna
Gray opti cu glas ntretiat:
Priveti situaia cu mult calm...
Care situaie?
Femeia se rsuci neajutorat spre Cora:
Nu-i pot spune, murmur ea.
Matlin i privi ntrebtor soia.
Creatura s-a ntors pe insul, ncepu Cora, i i-a gsit pe cei doi
brbai. Le-a vorbit, prin intermediul unui translator automat. A spus c va
prsi Pmntul, dar mai nti are ceva de ndeplinit. A zis... a zis...
Pentru Dumnezeu, Cora, exclam Matlin, haidem odat! mi poi
spune pe drum.
A zis... a zis c mai nti te va ucide.
Matlin amui. Dup cteva clipe, reui s biguie:
Pe mine?! E ridicol! Eu n-am nici o legtura cu toate astea.
A zis c eti pmnteanul care a nceput totul.
Brbatul se simea copleit. Nu putea rosti nimic, nici mcar s nege
acuzaia. n gnd, protest: Dar primul monstru a venit drept spre mine! De
unde s fi tiut?
Cora continua cu glas ndurerat:
Spunea c pe toate planetele vizitate, nimeni n-a ucis fr avertis-
ment, sau fr mcar s pun o ntrebare.
Matlin o privi, lipsit de sperane. Se simea nfrnt, zdrobit, vulnerabil
i ameninat. Pentru un moment, nici nu-i veni s cread. Se gndi: Nu vreau
dect s fiu lsat n pace!

16
Gndul se curm brusc. nelese c de ani de zile ntreinuse o
minciun: c faptele petrecute altundeva nu-l priveau pe el.
O afirmare cu atta trie, izbucnise chiar n crize de nervi, nct oamenii
schimbaser priviri cu subneles i amuiser, fr a mai aborda vreodat
subiectul respectiv. ntotdeauna i repetase mulumit: Ce dracu, mai bine ar
tcea din gur, dar..., cu dispre,... las-i s cread ce vor.
Iar acum era singura fiin uman pe care un vizitator de pe alt planet
se simea motivat s-o ucid...
l zri pe Dan Gray zmbind. Brbatul desfcu braele, neajutorat:
Asta-i, Steve. Poi sau nu s m crezi, dar mi place de tine. Ba chiar
c te neleg. ns iart-m, Cora mie mi se pare un fel de rzbunare a
soartei. Nu cred c mai cunosc pe altcineva, care s fie urmrit de o obsesie
atta vreme.
Matlin se rsuci i prsi odaia. Cora l urm grbit.
O clip Steve, spuse ea. Am ceva pentru tine.
Brbatul se ntoarse. Erau singuri pe hol. Cora i scoase verigheta de pe
deget.
Poftim, rosti ea. Ar fi trebuit s i-o dau acum nousprezece ani, dar
m-am lsat oprit de naterea primului nostru copil.
i deschise palma, aez verigheta n mijlocul ei i-i strnse degetele
peste ea.
Eti pe cont propriu, Steve. Timp de douzeci de ani, ai fost cel mai
egoist i egocentric brbat din lume; acum poi nfrunta situaia aa cum
trebuie, de unul singur.
Matlin privi verigheta i pufni:
Ha! Dac te uii la mine, poi vedea adevratul chip al rasei umane.
Ce-i sigur e c eu n-o s fiu niciodat un farnic.
Strecur verigheta n buzunar.
O pstrez, i i-o napoiez cnd o s-i treac aiureala asta. Pn acum
nu crezusem c eti o ipocrit.
Se ntoarse i prsi casa.
n faa fermei Gray, apru o main. Era condus de John Graham.
Agentul guvernamental cobor, se apropie de Matlin, care tocmai se
pregtea s urce n automobilul su i rosti:
Am venit s discutm ceva.
Zi repede!
Am trei mesaje pentru tine.
D-i drumul!

17
Evident, ncepu Graham, guvernul Statelor Unite nu va permite
uciderea unuia dintre cetenii si.
De aceea, explic el n cotinuare, ntre Steve Matlin i extraterestru
urmau s fie interpuse cordoane de fore armate.
Matlin l privea cu o ostilitate vdit.
Poate duplica orice avem noi, aa c astea-s doar vorbe.
Continund n acelai mod oficial, Graham l anun c armata
sesizase capacitatea creaturii de a copia, mai nti puca, apoi camionul i
elicopterul.
Hohotul scurt al lui Matlin trat drept imbecil ideea c generalii ar fi
tiut ce s fac cu asemenea informaii.
Hai, hai, fcu el nepoliticos, care-i al doilea mesaj.
Are o natur mai... personal, rosti Graham.
naint un pas i braul su se nl, trimindu-i pumnul n falca
celuilalt. Matlin fu azvrlit n portiera mainii. Lunec pe pmnt i rmase
acolo, frecndu-i maxilarul i privindu-l pe agent.
Bun, rosti el pe un ton domol, deoarece cam toi sunt de acord c m
pndea de mult, l accept ca atare. Care-i ultimul mesaj?
Graham, care n mod evident se ateptase la o ncierare, se retrase un
pas. Cuttura slbatic de pe chipul lui se mblnzi. Cltin din cap uluit.
Steve, m uimeti. Poate chiar te respect.
Brbatul nu-i rspunse. Rmsese jos, cu coatele pe genunchi.
Dup un moment, Graham continu:
Generalii bnuiesc c ar trebui s existe i un alt motiv pentru care
vrea s te omoare creatura. Poate c tii ceva... Ochii lui cenuii l urmrir
pe Matlin cu atenie: Ne-ai ascuns ceva?
Matlin neg din cap, totui era interesat. Se scul ncet, i se ncrunt
gnditor n vreme ce se scutur de praf.
Se bnuiete, insist agentul, c abilitatea de duplicare se bazeaz pe
un fel de percepie inexistent la oameni.
Hei! exclam Matlin cu ochii mari. Adic aa cum au porumbeii
clton, sau psrile migratoare?
Se mai crede c tu posezi o informaie asupra acestei percepii i
creatura vrea s te ucid nainte ca s-o poi transmite altcuiva.
Sunt nebuni! Habar n-am de-aa ceva..
Graham l privi din nou cu atenie, apoi n mod evident satisfcut,
spuse:
Oricum, militarii apreciaz c nu-i pot asuma riscuri cu o creatur

18
care a ameninat cu moartea un cetean american. Vor lansa o bomb
atomic, ca s termine cu ea o dat pentru totdeauna.
Fr vreun motiv anume, Matlin simi o alarm:
Stai puin, ncepu el bnuitor. i dac monstrul duplic bomba?
Atunci va avea toate armele noastre, iar noi nici mcar n-am vzut una de-a
lui.
Termin, Steve, surse Graham Bomba nu va fi prea mare ns va
pulveriza racheta. Personal, regret aceast aciune, ns nu m ndoiesc
asupra finalului. Dup detonare, nu va mai avea cu ce s duplice... i nici nu
va mai exista cine s duplice.
Ar fi mai bine s le spui s n-arunce bomba pn mai examinm puin
situaia.
M tem c nu mai este timp. Graham i privi ceasul. Armata s-a
gndit c s-ar putea s fii ntr-o relaie telepatic cu extraterestrul, i de aceea
nu i-am spus c bomba e aruncat... acum!
Dup o clip, se auzi o bubuitur ndeprtat.
Involuntar, cei doi brbai i strnser capetele ntre umeri. Apoi se
ndeprtar i privir dincolo de fermele apropiate i de copacii dinapoia lor,
spre colinele joase. La orizont se nla o mic, dar familiar i sinistr
ciuperc.
Asta-a fost, coment Graham. Pcat! Totui n-ar fi trebuit s te
amenine n felul acela.
i cealalt nav? ntreb Matlin.
Care cealalt nav?
Amndoi vorbiser involuntar. Acum se privir fix.
Primul care rupse tcerea a fost Graham:
Dumnezeule! exclam el.

Ofierii de stat-major erau nite tipi extrem de ncpnai.


Pierdur dou zile foarte importante, respingnd ideea c poate exista o
alt rachet.
Apoi, n dup-amiaza celei de-a treia zile, radarele raportar un obiect
micu, sus deasupra aeroportului H, de unde decolase avionul ce aruncase
bomba atomic.
Turnul de control solicit aparatului necunoscut s se identifice. Cnd
acesta n-o fcu, cineva deveni nervos i declan alarm de bombardament.
19
Apoi se azvrli cu capul nainte pe toboganul care cobora n adpostul
subteran.
Aciunea lui rapid l fcur unul dintre cei opt sute de supravieuitori
care dovediser reflexe instantanee.
La numai cteva secunde dup plonjonul n siguran, o bomb atomic
distruse complet aeroportul H.
Cam la aceeai or, un elicopter al televiziunii survola insula de pe lacul
lui Matlin, filmnd craterul produs de bomb. Brusc i fr nici un zgomot, o
rachet cobor din nlimi, ateriznd acolo.
Elicopterul nu mai pierdu timpul. Se ndeprt imediat, filmnd prin
hubloul din spate.
Cutndu-l pe Matlin, Graham ajunse la Cora.
Femeia cltinase ns din cap:
Steve a zis c-o s fie n permanent micare. A spus c s-a gndit c
n-ar fi bine s rmn locului n vreme ce monstrul l caut.
Fotografia lui Matlin apru la televiziune.
Patru zile mai trziu, Graham interog patru tineri morocnoi care
ncercaser s-l captureze pe Matlin, ca s-l predea extraterestrului. Purt-
torul lor de cuvnt declar:
Dac-l predm pe cel responsabil de toat afacerea aceasta, am putea
reveni linitii la ocupaiile noastre.
Plecaser, unul n crje, doi cu braele suspendate n earfe, toi patru
bandajai i gemnd. n ziua urmtoare, Graham discuta cu dou persoane
care pretindeau c asistaser la o nfruntare pe autostrad ntre Matlin, aflat
n maina lui, i monstrul pilotnd un reactor gigantic. Matlin trsese cu un
arunctor de grenade i, n cele din urm, bestia dduse bir cu fugiii.
Generalul Mazwell Day, care-l nsoea pe Graham, se ntrebase cu glas
tare dac nu cumva Matlin putea fi individul care jefuise un arsenal al
Marinei, lund un lansator de rachete de nouzeci, i un sfert de ton de
muniii.
Graham o sun pe Cora.
Verific un raport, rosti el. Oare Steve s-ar fi gndit s foloseasc
echipament din dotarea Marinei?
Arma respectiv aparine cetenilor americani, nu? replic femeia.
Sigur c da.
Ei bine, atunci cred c Steve s-a considerat copropietar al ei, fiind
cetean american. N-ar fi avut nici un fel de remucri, considernd fie c

20
i-a achitat deja costul prin diversele impozite federale, fie c a ctigat
dreptul s-o dein n urma rzboiului.
Graham acoperi microfonul telefonului cu palma, i opti:
Se pare c s-ar fi putut gndi la aa ceva...
Generalul ntinse mna.
D-mi-o, s vorbesc cu ea! Alo, doamna Matlin?
Da?
Pot s v pun cteva ntrebri mai personale n legtur cu soul
dumneavoastr?
Da.
Doamn Matlin, domnul Graham, aflat aici, lng mine, are un
respect deosebit fa de opiniile dumneavoastr, aa nct gndii-v bine i
rspundei-mi la urmtoarea ntrebare: Soul dumneavoastr este inteligent?
Cora ovi, apoi rspunse:
tiu ce vrei s spunei. Din anumite puncte de vedere, nu; dar din
altele, este extrem de inteligent.
E curajos?
Dac l-ai auzi vorbind, ai zice c nu. Senzaia mea este c e foarte
curajos. Bnuiesc totui c trebuie s fie implicat n mod direct.
Ce prere are despre ofieri?
C sunt nite idioi..
E un om onest?
Pi-i-i,.. depinde. De pild, atunci, n prima zi, luase puca n sperana
c va putea face braconaj...
i pltete datoriile?
Dac l-a putea cita n-ar lsa nimnui satisfacia de a-l ti dator.
Generalul Day zmbi.
Doamn Matlin, l-ai primi napoi pe soul dumneavoastr, dac l-a
face sergent?
De ce nu cpitan?
Scuzai-m, doamn, dar dac o s v mai gndii puin v vei da
seama c niciodat nu s-ar cobor ntr-att.
Ah, nici nu trebuie s m gndesc. Avei dreptate. Da... bine, s-ar
putea s-l primesc. D-dar, nu mai este n armat...
Va fi, doamn Matlin. La revedere!
nchise telefonul.
Dup o or, televiziunea, radioul i ziarele anunau c Matlin fusese

21
renrolat n Marin i i se ordona s se prezinte la cea mai apropiat baz
militar.

***

n jurul miezului nopii, un avion cu reacie purtndu-i pe Graham i


civa ofieri zbur pn la baza unde Matlin i atepta resemnat. I se nmn
o uniform de soldat. n vreme ce brbatul ncruntat i nebrbierit se
mbrc fr tragere de inim, l supuser unui bombardament de ntrebri.
Erau interesai de orice i-ar fi trecut prin minte, indiferent de motiv.
E o prostie, protest Matlin. Nu cunosc nimic special dect c
monstrul vrea s m termine.
Noi credem c tii.
Asta-i o...
Soldat Matlin! E un ordin!
Morocnos dar precis Matlin respect ordinele. Spuse absolut tot
ceea ce gndise despre creatur n utlimele zile. i fuseser destule lucruri
care i se pruser nebunii sau comaruri, pn ce crezuse c ncepea s-i
piard minile. Viziuni ale unui cmin pe planeta altei stele. Viziuni ale unor
lungi ani de cltorie. Viziuni ale navei ngropate n lac, unde mii de bombe
erau pe cale de a fi duplicate.
Asculttorii plir, dar Graham l mboldi:
Zi mai departe!
Nu exista dect o singur creatur, dar a adus cu ea mai multe trupuri
de rezerv, i poate crete altele; continu Matlin.
Apoi se opri.
La dracu! mri el. Nu-mi place s povestesc chestiile astea! Oricum,
de ce vrei s le auzii? Sunt pur i simplu nite comaruri.
Graham privi de la general la Matlin.
Ei bine, vorbi el, noi nu credem c-s doar nite vise. Bnuim c te afli
ntr-un soi de rezonan cu creierul creaturii. i trebuie s aflm ce are de
gnd... aa c, pentru Dumnezeu, spune mai departe!
Din episoadele relatate de Matlin se ncheg o imagine general:
Extraterestrul sosise n sistemul solar cu dou nave, coninnd trupurile
de rezerv aflate n diverse stadii de dezvoltare. Cnd una dintre nave fusese
distrus, fcuse un duplicat, i acum avea iari dou.
Pe msur ce corpurile erau distruse, urmtoarele erau cuplate pe

22
dezvoltare rapid i, dup dou zile, se trezeau n stadiul de adult. Fiecare
trup nou deinea absolut toate amintirile celor dinaintea sa; n mod automat,
nregistra prin ESP tot ce se ntmplase cu anteriorii.
La sosire, primul corp se deteptase ntr-o stare de receptivitate total.
Dorise s poat duplica gndurile i sentimentele locuitorilor de pe aceast
planet tnr.
... Comport-te ca ei, gndete ca noi, nva-le graiul.
n aceast stare de neajutorare i disperare, l ntlnise pe Steve Matlin.
Asta fusese totul. Extraterestrul se impregnase cu personalitatea lui
Matlin.
Steve, ntreb Graham, i dai seama c fiina aceasta a preluat de la
tine toate ideile distructive?
Cum?! clipi brbatul.
Reamintindu-i conversaiile cu Cora, Graham continu:
Tu ai vreun prieten, Steve? Cineva pe care s ndrgeti? Pe oricine,
oriunde...
Matlin nu-i putea aminti de nimeni. Dect, bineneles, Cora i copiii.
Cu toate c i sentimentele fa de acetia erau complexe. Cora insistase s-i
trimit pe cei trei mai mari la coal, n ora.
La un anumit nivel, simea totui o real afeciune.
De asta triete Cora, rosti Graham ncordat. De asta n-a ucis-o n
ziua cnd i-a incendiat ferma.
D-dar, protest Matlin, de ce a distrus ferma?
O urti, nu-i aa?
Matlin amui. ntr-adevr, repetase de o mie de ori c o ura.
Ce crezi c ar trebui s facem cam cu jumtate din locuitorii rii?
Eu sunt de prere c ar trebui lichidai i totul s fie luat de la nceput,
rspunse automat Matlin.
Ce zici de rui?
Dac ar fi dup mine, ar trebui s trimitem un covor de bombe
atomice peste Asia.
Dup un timp, Graham rosti cu blndee:
N-ai vrea s-i mai schimbi ideile, Steve?
Terminnd de echipat, Matlin se strmb n oglind:
LTite ce-i, zise el n cele din urm, m-ai bgat n corzi. Sunt gata s
accept sugestiile idioilor de generali. Spunei-mi ce vrei s fac.

23
***

Exact n aceeai clip, Fiina opri duplicarea frenetic a bombelor


atomice i deveni ea nsi.
Legtura mental cu Matlin fu retezat.
ntorcndu-se, Fiina emise un raport, transmis instantaneu spre un
receptor aflat la ani-lumin deprtare:
S-a petrecut n sfrit ceea ce ne-am temut mereu c s-ar putea
ntmpla n aceste apropieri mentale unilaterale pe o nou planet. Pe cnd
eram n faza de recepie dat de orice gnd, primul meu trup a fost distrus de
un biped btina, o creatur cu idei absolut incredibile cauzate probabil de
anumite abuzuri suferite anterior. Aceast incapacitate de a depi ocul
trecutului pare un fenomen unic printre locuitorii planetei.

nelegnd c rmneam captiv atta vreme ct el continua s triasc,


am ncercat n cteva rnduri s-l ucid. N-am reuit deoarece s-a dovedit
uluitor de inventiv. Acum ns a mbrcat o hain numit uniform, i
acest fapt l-a transformat imediat ntr-o fptur panic.
Numai aa am reuit s scap. Evident, i pot determina n orice clip
poziia, totui nu se mai poate face un transfer reciproc de gnduri. Cu toate
acestea, sunt asediat aici de o flot aerian. Imaginea mea de vizitator animat
de bune intenii a fost complet spulberat. Bineneles, nu voi utiliza arme
mpotriva lor: de aceea, consider c expediia e sortit pieirii.

***

Un echipaj de astronaui realiz cu succes jonciunea cu a doua rachet


a Fiinei, i raportar descoperirea a patru trupuri n diferite stadii de
dezvoltare.
Chiar n momentul cnd racheta era detonat pe orbit, Matlin era adus
pe malul lacului. Acolo l atepta o alup guvernamental. Sub privirile lui
Graham i ale generalului Day, Matlin pilot alupa de treizeci de mii de
dolari, suind-o cu nepsare pe malul stncos al insulei.
Cred c-a fcut-o praf, coment Graham.
Perfect.
Cum adic?
ntreaga mea teorie despre el s-ar prbui, dac ar trata proprietatea
guvernului cu acelai respect pe care-l acord obiectelor personale. n felul
sta m-am asigurat c este exact cel care a crezut.
24
Matlin se apropie de craterul unde zcea a doua nav extraterestr.
Deja, apa se infiltrase pe fundul craterului. Conform ordinelor, Matlin se
ls s lunece n noroi. innd arma deasupra capului, blestem i porni
ctre intrarea navei.

VI

Graham, generalul Day i un maior de artilerie l priveau pe un televizor


portabil. Imaginile erau transmise de o nav aflat la peste douzeci de
kilometri deasupra insulei. Scena de dedesubt avea limpezime de cristal.
Prin lentilele transfocatorului, Matlin prea o ppu minuscul.
Tot nu-neleg de ce l-am trimis!? fcu Graham. De ce n-o aruncm
pur i simplu n cer? Ai afirmat c avem destul energie acolo..., ridic
mna spre cer,....ca s-o facem pulbere.
Generalul i explic faptul c acum susinea opinia anterioar a lui
Graham. Era posibil ca extraterestrul s se poat apra.
E prea trziu pentru precauii, exclam agentul guvernamental.
Ne-am distrus orice cale de ntoarcere.
N-ar fi fost nelept, continuase generalul, s provoace i creatura pn
nu aveau rezultatele unei confruntri directe.
O confruntare ntre o super-fiin i... Matlin?!
Pe cine altul s fi trimis? Vreun biet srman? Nu, Matlin e orientat n
direcia asta. Pentru alii, vederea creaturii ar putea nsemna un oc.
De ce n-ai mers dumneavoastr? Sau eu?
Day i rspunse c decizii precum cele care trebuiau luate n momentul
nfruntrii nu trebuiau s implice persoane cu un mod de gndire subordonat
intereselor statului.
Cum crezi c am ajuns general? Cnd aveam ndoieli, ascultam ce
credeau soldaii. Ei au o cinoenie fundamental, care transcede intelectul.
Dac ai auzit credinele lui Matlin... Opiniile lui asupra rasei
umane...
Vrei s-mi spui c nu crezi la fel? l privi surprins generalul.
Nu!
Nu crezi c oamenii sunt absolut imposibili?
Nu; cred c sunt extraordinari.
Eti dus ru de tot, biete, coment Day cu un glas tolerant. Vd c
noi, militarii, nelegem comportamentul uman mult mai bine dect voi,

25
indivizii cu creierele splate. Fcu o pauz, apoi continu: Matlin a fost prost
tratat n timpul rzboiului.
Ce?! se strdui s priceap Graham.
Ce legtur are asta cu cazul nostru? Foarte simplu! Vezi dumneata,
domnule Graham, trebuie s nelegi c un adevrat puca marin e un rege.
Iar Matlin este cu adevrat un exponent al spiritului respectiv. A fost ns
tratat ca un soldat obinuit. Asta l-a marcat i a suferit douzeci de ani,
ateptnd o recunoatere a meritelor lui.
Eu i-o ofer. Un rege al pucailor marini, domnule Graham, poate
conduce un rzboi, poate administra un ora, sau negocia cu o putere strin.
Pucaii marini care devin generali sunt considerai versiuni inferioare ale
acestei specii. Toi neleg asta n modul cel mai perfect. Lui Matlin nici
mcar nu-i va trece prin minte s m consulte pe mine, pe dumneata, sau
guvernul SUA. El va cntri situaia i va lua o hotrre, iar eu l voi susine.
Se ntoarse ctre maior i comand:
Perfect, ncepei tirul!
Tirul?! rcni Graham.
Day i explic rbdtor, ca unui copil, c n acest caz de extrem
importan era necesar rendoctrinarea lui Matlin, prin accentuarea
aa-zisului adevr conform cruia generalii fac ntotdeauna prostii.
Doar o scurt aducere aminte, domnule Graham, doar att.

***

Matlin continua s lunece prin mzg, cnd primul proiectil czu


undeva n stnga. l mproc cu stropi de noroi. Al doilea poposi n dreapta,
fr s-l mai stropeasc, dar era de-acum ntr-att de furios nct nici nu-i
ddu seama.
Cnd tirul ncet, mnia i dispruse i el intrase n transa aceea special
ce poate fi descris n dou cuvinte: Puca Marin.
Brbatul care intr n nava terestr tia c viaa era dur, c nu se putea
ncrede n nimeni i c nimnui nu-i psa de el. Era un adevr mpotriva
cruia luptase dintotdeauna, cu amrciune i furie.
Nu mai avea ns nici o ndoial. Oamenii erau ceea ce erau. Te
mpucau din spate, dac nu te puteau ucide din fa.
nelegnd asta, puteai s fii prietenos, s le strngi mna, s te distrezi
alturi de ei i s fii complet eliberat de orice nevoie de a-i judeca sau
condamna.

26
Lupta ns pe cont propriu, zi i noapte, an dup an.
Cnd vzu creatura, Matlin folosi arma n scopul pentru care o adusese.
n mod deliberat, o azvrli pe jos. Zngni pe podeaua metalic.
Ecourile zgomotului se stinser... i se ls tcerea. Extraterestrul i
omul se priveau.
Matlin atept.
Deodat, dintr-un difuzor aflat n plafon, rsun vocea pe care sperase
s-o aud.
i vorbesc prin intermediul unui computer, care-mi traduce gndurile
n graiul vostru. Va face acelai lucru i pentru tine. De ce te-au trimis
tocmai pe tine, cel pe care l-am ameninat c-l voi ucide? S tii c nu mai
intenionez s-o fac, aa nct poi vorbi deschis.
ncercm s hotrm ce s facem cu tine, vorbi direct Matlin. Ai vreo
sugestie?
A dori s prsesc definitiv planeta. Se poate?
Matlin deveni practic. Creatura ar fi putut pleca, indiferent dac
oamenii o doreau, sau nu?
Nu.
Rspunsul ei l surprinse puin.
N-avei arme speciale acolo... acolo de unde vii?
Nu, recunoscu extraterestrul.
Vrei s zici c putem face cu tine orice am dori? Nu ne poi
mpiedica?
Ba da, numai c...
Matlin voi s tie de ce se ovise.
Ochii cei mari clipir, pleoapele negre i cutate ridicndu-se i cobo-
rnd ntr-o structur complex de piele i muchi care nu semna cu al nici
unei fiine cunoscute omului.
... n-ar fi bine s m ucidei.
Mai bine explic lucrurile mai clar!
Privindu-l atent, Fiina i explic.

***

alupa era aproape plin cu ap cnd termin traversarea lacului.


Matlin se apropie de-grupul lui Graham i salut regulamentar.
Raporteaz! ordon generalul dup ce-i rspunse salutului.
I-am spus c poate pleca. O va face la semnalul meu.
Ce?! exclam stupefiat Graham. De ce?
27
Nu conteaz motivul, interveni generalul. Aa va face. ncepu s
vorbeasc n microfon: Nava extraterestr va decola peste cteva minute.
N-o atacai! Acordul a fost stabilit de o persoan autorizat.
E-n regul? ntreb Graham care nu prea nelesese.
Pentru o clip, avu impresia c generalul ezit i insist:
Nu-ncercai cel puin s aflai ce anume l-a fcut s accepte soluia
aceasta?
Se pru c Day ajunsese la o hotrre.
Bun, rosti el ctre Matlin. D-i drumul, sergent!
Matlin ridic automatul i trase un foc n aer.
Day se ntoarse ctre Graham:
N-am pierdut niciodat cnd am mizat pe un rege Puca Marin, i nu
cred c-o s pierd nici acum.
Toate discuiile ncetar. Nava se nl de pe insul.
Motoare tcute, propulsoare fr jeturi de reacie o purtar tot mai sus.
Trecu pe deasupra lor, sporindu-i viteza. Se micor pn deveni un
punct i dispru.
La bordul ei, creatura care discutase cu Matlin program toate comen-
zile pentru cltoria interstelar, apoi se retrase ntr-o ni hipnotic. n scurt
timp, era cufundat n anabioz...
Atunci se petrecu ceea ce monstru i spusese lui Matlin realitatea
invizibil, care fcea inutil, zadarnic, ba chiar periculoas distrugerea lui
i a navei sale.
Pe o planet aflat la muli ani-lumin deprtare, adevrata Fiin se
foi, se detept i se scul n capul oaselor.

28
PRIMUL MARIAN

mi pusesem costumul pneumatic, i traversam depoul din Estport,


nodul feroviar marian, cnd am vzut ndreptndu-se ctre mine un individ
voinic, cu pieptul larg i tenul armiu.
Dintr-o privire mi-am dat seama c era un tip de indian.
Seor! a rostit.
M-am oprit, politicos.
Seor, sunt noul dumneavoastr mecanic de tur.
Am rmas locului, uluit. Pe Marte, m ntlnisem cu toate rasele i
credinele existente. Totui, numai albii conduceau uriaele locomotive
atomice peste esuri, prin muni i de-a lungul canalelor ngheate. Motivul
era foarte simplu. Supremaia lor era neleas de la sine.
M-am strduit s-mi maschez surprinderea.
M bucur, am rostit. Acum ia-i costumul. Pornim n treizeci de
minute. Cum te numeti? Eu sunt Hecton. Bill Hecton.
M numesc Jos Incuhana. Nu port costum.
Sud-american, nu..., am nceput, dar m-am oprit. Uite ce-i, Joe, am
spus, fii biat bun, du-te la magazia de echipament i cere un HA-2. Ar fi
bine s te grbeti. Dureaz niel pn te mbraci. Discutm peste douzeci
de minute.
M-am ntors cu stngcie n voluminosul meu HA-2. Nu m dau n vnt
dup costumele pneumatice, dar pe Marte, cu o atmosfer foarte, foarte
rarefiat, ele sunt eseniale pentru cei care ies din adposturi.
N-am parcurs nici doi metri, cnd mi-am dat seama c Joe m urma.
Putem discuta acum, seor Hecton, spuse el cu un ton ce prea
nedumerit.
M-am rsucit ctre el, stpnindu-mi iritarea.
Joe, cnd ai sosit pe Marte?
M privi grav, cu ochi cprui, i nl dou degete:
Acum dou zile, seor.
Ai ieit vreodat? am artat ctre pustiul vizibil prin ferestrele de
azbosticl.
Ieri, ncuviin el.
29
Avea o privire strlucitoare i inteligent, care m fixa de parc atepta
s spun poanta unei anecdote. Derutat, m-am ntors i l-am zrit pe Manet,
administratorul depoului.
Hei, Charles! l-am strigat.
Manet era un francez, cu ochi negri i jucui. Se apropie i remarc:
M bucur s vd c ai fcut cunotin.
Charles, i-am zis, povestete-i lui Joe despre Marte. Spune-i c
densitatea oxigenului atmosferic este ct cea pmnteasc la altitudinea de
opt kilometri. Povestete-i despre costumele care trebuie purtate acolo.
Bill, cltin din cap francezul, seor Incuhana este din Anzi. S-a
nscut ntr-un ora la ase mii de metri altitudine. Pentru el, Marte nu-i dect
un alt pisc. Se opri i exclam: Ah, uite-l pe Frank. Hei, Frank, vino-ncoace!
Frank Gray era responsabil cu barele n celula atomic ce furniza
energie pentru motorul cu aburi. Se apropie de noi, un brbat zvelt i
ncordat prnd uria n constumul su. Fu prezentat lui Incuhana, i ntinse
mna, dar se opri la jumtatea gestului, ncruntndu-se.
Ce se-ntmpl aici? pufni el. Sunt aproape de vrful listei pentru a
deveni mecanic de locomotiv. Cine aduce strini?
Nu atept un rspuns, ci continu furios:
Mi-amintesc acum! Auzisem de ideea asta indian. E o insult pentru
un tehnician capabil. Ce-ncearc s fac? S ne conving c nu suntem dect
o leaht de zilieri?
Frank, ncerc Manet s-l domoleasc, eti un tip suficient de
inteligent ca s pricepi c dac putem aduce oameni care s triasc cu
adevrat...
Se opri. Frank se ntorsese. Am rmas tcui, uitndu-ne cum se
ndeprta. L-am privit pe Jos, ns chipul i era inexpresiv. Manet i-a
consultat ceasul.
Ar fi bine s ne-mbarcm, vorbi el. Mai sunt cteva chestii pe care
trebuie s i le art lui Jos, i plecarea e peste aisprezece minute.
Exact la momentul cuvenit, locomotiva atomic cu aburi Desert Rat1 fu
adus de un tractor electric n sala uria ce slujea drept ecluz ntre depou i
deerturile mariene. Dup cteva clipe, i-am deschis regulatorul. Alunec
nainte pe inele ngheate de afar.
Spre est, soarele tocmai atingea orizontul.
A ridicat un deget i l-am chemat pe Jos prin aparatul de radio din
casc. Veni lng mine i-mi urmri cu ochii direcia indicat.

1
oarece-de-pustiu.
30
Ghea, seor? rosti el.
Ghea, am ncuviinat.
Priae ngheate brzdau pereii metalici exteriori. Mi-am ntors
privirea. Ua camerei de decompresiune de abia se nchidea napoia noastr,
totui oriunde m-a fi uitat, locomotiva prelung sclipea sub umezeala
condensat i solidificat instantaneu.
aptezeci de grade sub zero. O tipic diminea de iarn n zona
temperat a lui Marte. naintea noastr, rece i scnteietoare pe cmpia
neted, se afla micua aezare pmntean Estport centrul unei importante
exploatri miniere. Am trecut pe lng domurile interconectate, n interiorul
crora se aflau apartamentele de locuit. n domurile principale ptrundeau i
linii de cale ferat, dar astzi vagoanele incluznd unul presurizat, pentru
pasageri fuseser cuplate la nceputul unui transport lung de ncrctur de
minereu.
Am dat napoi pn ne-am cuplat; dup aceea am deschis ua i am
cobort pe sol. Soarele mi strlucea drept n ochi dintr-un cer
albastru-ntunecat, aproape negru. Deasupra, se mai vedeau nc stelele.
Aveau s ne nsoeasc toat ziua.
M-am uitat napoi. Jos era n prag.
nchide ua! i-am strigat.
Am suit n vagonul de pasageri i am trecut prin ecluz, n interiorul
confortabil. I-am studiat rapid pe indivizii din bar i mi-am dat seama c
aveam pe mn un tren important. Erau dintre efii cilor ferate, pe care-i
cunoteam, iar al cincilea brbat care mi-a fost prezentat drept Philip
Barron, tocmai sosise de pe Pmnt. Era un tip voinic, cu pr castaniu,
crlionat i ochii albastru-cenuii preau duri ca agatele.
Bill, ncepu vicepreedintele Henry Wade, cei de pe Pmnt au
ndrgit mult ideea cu indienii din Anzi; o consider drept o modalitate mai
puin costisitoare de-a rezolva nite treburi, i de aceea intenioneaz s
populeze Marte cu ei. Pare extrem de riscant. Peste civa ani, vor organiza o
revoluie i vor pretinde planeta drept teritoriul lor personal, confiscnd i
tot echipamentul adus de noi aici.
Tu ce prere ai, Bill? interveni altcineva.
Mie Jos mi se pare de treab, am rostit prudent.
Crezi c poate tri n mediul sta?
Am ovit.
Pare capabil s respire aerul, am zis n cele din urm.
Un al treilea rse ironic.
31
Unii dintre noii oameni, rosti el. Adevratul om marian! Alte cteva
sute sunt instruii. i femei... n curnd, cei ca tine, sau ca mine, Bill, vor
reprezenta doar amintiri n istoria cilor ferate mariene.
Pe dracu, pufni Wade.
ns cuvintele celuilalt m tulburaser. Desigur, existau momente cnd
blestemam ruta aceasta i viaa aceasta, totui de cele mai multe ori, nu-mi
puteam imagina ce altceva a fi fcut. n plus, salariul era extraordinar.
Wade m privi grav.
i se va cere s-i formulezi aprecierea asupra lui. Noi suntem de
prere c trebuie s te raportezi la standardul de vrf.
Am strns din umeri i am rspuns:
Nu cred c depinde numai de aprecierea mea.
Va depinde i de mai multe lucruri. Privit superficial, ideea pare
profitabil. Privind-o ns global, i poi observa punctele slabe.
Barron, singurul director de pe Pmnt, se ridic i-mi ntinse mna.
Nu-i chiar aa ru cum zic ei, rosti el. Am nceput cu optsprezece
indieni, n diferite locuri de munc. ntr-o perspectiv ceva mai ndeprtat,
se vor economisi destui bani. Vor fi mai puine domuri-adposturi, vor
scdea costurile de compresiune i poate chiar va exista un mic profit pentru
acionari. E ceva ru n asta? Eu nu cred.
Cnd, dup cteva minute, am intrat n cabin, l-am zrit pe Frank Gray
disprnd n compartimentul su. L-am privit ntrebtor pe Jos, ns chipul
lui nu mi-a spus nimic. Am ezitat, totui Frank mi era prieten, iar Jos nu;
am decis s nu ntreb nimic.
D-i drumul! am rostit scurt.
Trenul porni i mi-am potrivit ceasul. ntrziasem opt minute. Aveam
de strbtut opt sute de kilometri nainte de lsarea ntunericului: nu era cine
tie ce distan, dac nu se ntmpla ceva neprevzut. Pe Marte, iarna,
trenurile nu merg noaptea. Temperaturile foarte sczute fac inele periculos
de casante.
ine-o la treizeci de kilometri pe or, am spus.
Jos ncuviin, dei prea nedumerit. Vzndu-l aa, gros mbrcat, dar
fr costum pneumatic, ncepeam s simt ceva din tensiunea simit la
ceilali brbai.
Jos, l-am ntrebat brusc, ce fel de plmni ai tu?
Nu era un indian prost. I se explicase totul despre el i nu ascunsese
nimic. Locuitorii Anzilor au plmnii mai mari dect cei normali, i mult
mai puternic vascularizai. Inimile lor pot depune un efort cu cel puin o

32
optime mai mare dect cele ale oamenilor nscui la es. Vasele lor sanguine
transport un volum mai mare de snge, iar celulele nervoase sunt mai puin
sensibile la absena oxigenului.
Cnd spaniolii au ajuns prima dat n locuri precum Peru sau Bolivia,
au descoperit c nici porcii, nici psrile, nici vitele ba nici chiar spaniolii nu
se puteau nmuli la peste trei mii de metri altitudine. Abia dup ce o
generaie a trit la dou mii cinci sute de metri, urmaii au fost capabili s se
reproduc la patru mii cinci sute. Indienii fuseser acolo, naintea lor, din
timpuri imemoriale.
Faptele i cifrele acelea mi-au creat un gol n piept. Am privit tenul
roiatic al lui Jos, i am neles c el putea fi un marian. Era ns evident c
eu nu puteam.

***

Am zrit movila de lng linie naintea lui Jos. Bineneles tiam c


urma s apar, aa nct am ateptat, ntrebndu-m dup ct timp avea s-o
observe. Au trecut douzeci de secunde i mi-a artat-o.
Am suspinat. Cu vederea aceea, nu putea fi vorba de lips de oxigen.
ncepe frnarea! am ordonat.
M-a privit uor surprins; probabil credea c-i prea devreme. Nu lua n
considerare faptul c pe Marte frnarea dura mai mult. Masa era aceeai ca
pe Pmnt, ns greutatea, i deci fora de frecare, era mai mic.
Am oprit, cu roile scrind pe ine, cu motoarele duduind i vibrnd.
Nu se zrea nici ipenie de om, doar coletul uria de lng linie.
Coninea vreo dou tone de roc.
Eu o s ies, i-am spus lui Jos. Dup aceea, naintezi pn-i fac semn
s te opreti.
ncuviin din cap. Cnd am deschis ua, i-a ridicat gulerul cel mare
deasupra urechilor; iar cnd am cobort, a nchis ua.
Nu era la fel de frig ca mai devreme. Cred c ajunsese pe la minus
cincizeci. Trenul cel lung porni, apoi se opri cnd am fluturat braul. Am
folosit gheara, o mini-macara special, ca s urc coletul ntr-un vagon de
minereu. Dup aceea, am revenit n cabin.
Acum poi accelera, am spus.
Acul vitezometrului ncepu s urce. La o sut, Jos n-a mai accelerat.
Nu cunosc perfect terenul, sefior, ca s mai mresc viteza.

33
Am ncuviinat i am preluat eu comanda. Acul s-a ridicat mai sus. Jos
rosti:
Coletul acela, Bill, cine l-a adus?
M-ntrebasem dac avea s fie curios.
O ras de creaturi mici, cu blan, i-am rspuns. Sunt foarte timide.
Triesc n subteran i extrag minereu pentru noi. Am surs, vzndu-i chipul
derutat. N-avem nevoie de ceea ce extrag, pentru c, de obicei, nu-i dect
steril. Ne intereseaz mai mult materialul folosit la mpachetat. E subire ca
hrtia, complet transparent i poate rezista la greuti de cteva tone. l
produc din trupurile lor, cam tot aa cum pianjenii i es plasele. Deocamdat
n-am reuit s-i facem s neleag c ne trebuie doar sacii aceia.
Urmtorii optzeci de kilometri i-am parcurs cu o medie de o sut
treizeci de kilometri pe or. Era o linie dreapt i parc lunecai pe ghea. De
o parte i cealalt a inelor se ntindea deertul neted, neschimbat de attea
ani, cnd l vzusem prima dat. Soarele se ridica pe un cer mult mai
albastru, pe care stelele pliser, dei rmneau vizibile. Traversam deertul
n uieratul turbinelor cu aburi de mare putere i zumzetul angrenajelor ce
transmiteau energie ctre roi. M simeam cumva deasupra oamenilor.
Eram stpnul unei fore implacabile, care spulbera tcerile strvechi ale
unei planete aflate la milioane de kilometri de Pmnt.
Cnd am zrit colinele n deprtare, crescnd ca nite movilie, am
nceput s ncetinesc. Pe bord s-a aprins o lumini roie. Indicatorul arta
paisprezece kilometri. Am frnat.
Jos arta ntrebtor luminia roie.
Nisip pe ine, i-am spus.
Era inutul dunelor. Nisipul era att de fin nct pn i vnturile
rarefiate de pe Marte l puteau ridica. Spulberat, prea o dr de fum. Ct
vedeai cu ochii, se zreau fuioare de nisip, iar pe alocuri linia dispruse
complet.
naintam cu pauze; rapid cnd inele preau curate, i foarte ncet, cu
suflantele iuind i uiernd, atunci cnd era nisip. A durat cam o or i
jumtate pn am traversat poriunea aceea i drumul a redevenit curat.
Parcursesem jumtate din distan i de abia trecuse de ora zece. Eram
primii. Jos deschise ua.
Ies? m-a ntrebat.
Sigur c da.
Ne aflam pe un es stncos, brzdat precum chipul unui btrn, i
aproape de aceeai culoare sur. L-am urmrit pe Jos trecnd peste
bolovani i ndreptndu-se ctre o proemionen aflat la o sut de metri
34
deprtare. Pe alocuri, urcuul era destul de dificil, totui prea c se descurc
uor.
L-am simit pe Frank intrnd n cabin i apropiindu-se de mine. L-am
privit i a mrit.
Le d spectacol tabilor!
Nu m gndisem la asta. Putea fi adevrat. Jos tia c era testat i c nu
numai Frank Gray l privea cu ostilitate.
n deprtare se auzi un uruit slab, apoi o fluiertur ascuit. Prairie
Dog descrise curba i se npusti ctre noi. Sclipind n soare, locomotiva
1

prelung vuia, cu zgomotul oarecum atenuat n aerul rarefiat, ca i cnitul


monoton al vagoanelor de marf goale. Dup ce trecu, am vzut c Frank
revenise n cabina lui, iar Jos suia n locomotiv.
L-am privit atent. Rsufla greu, i era mbujorat. M-am ntrebat dac
numai efortul era de vin. Ochii ni s-au ntlnit i probabil c i-a dat seama
ce gndeam, cci a rostit repede:
E-n regul, seor. M simt perfect.
Mi s-a prut c i-am simit n glas o und de ironie. Am mers spre u,
am deschis-o, apoi m-am ntors ctre el:
Jos, i-am zis, i ofer o ans cinstit. Eu m duc n vagonul de
pasageri. De-acum, eti pe cont propriu.
Indianul pru surprins. Dup aceea, vorbi cu gravitate:
Mulumesc, seor.
Wade i ceilali directori au rmas uluii cnd le-am explicat ce
fcusem. ns Barron, tipul de pe Pmnt, a ncuviinat aprobator.
La urma urmei, a comentat el, este un test corect. Poate sau nu s
conduc trenul de unul singur? Oricnd i putem telefona s opreasc i s-l
trimitem pe Bill napoi n locomotiv.
Cuvintele i-au fost primite n tcere i, n expresiile rezervate ale
celorlali, am bnuit c ideea mea nu era prea agreeat. Tcerea a continuat
tot timpul ct trenul a accelerat. Probabil c aipisem n fotoliul meu,
deoarece m-am trezit brusc, simind c vagonul vibra i se balansa. M-am
uitat pe fereastr i m-am simit alarmat, vznd ct de iute gonea deertul.
Am privit rapid njur. Trei dintre brbai discutau cu glasuri sczute;
Wade moia, iar Barron fuma, cu o expresie preocupat pe chip.
M-am sculat cu un aer aparent indiferent, m-am apropiat de telefon i
am chemat cabina locomotivei. Dup ce am sunat de cinci ori, am ncercat o
senzaie neplcut n stomac. Am revenit n fotoliu; uitndu-m afar, am

1
Cine-de-preerie.
35
avut impresia c viteza crescuse. Am suspinat uor i, ntorcndu-mi
privirea, l-am vzut pe Wade care m studia cu ochi vicleni.
Nu merge cam repede omul tu? m ntreb.
De-a dreptul periculos! izbucni adjunctul su.
Barron oft i m privi sumbru:
Cere-i s ncetineasc.
I-am telefonat lui Frank Gray. Dup trei apeluri s-a auzit glasul lene al
lui Frank.
Alo?
Frank, am rostit pe un ton sczut, vrei s te duci pn n cabin i s-i
spui lui Jos s ncetineasc?
Nu se aude. Ce vrei?
I-am repetat rugmintea, accentund cuvintele, dar ncercnd s in
tonul cobort.
Nu mai mormi, spuse Frank iritat. Nu-neleg nimic.
n acelai timp, mi prea ru pentru Jos, dar m simeam i furios. Nu
ai ns cum ajuta un individ care s-a bgat singur ntr-o situaie dificil.
Rspicat, i fr s-mi mai pese c eram auzit, i-am spus lui Frank ce
doream. La cellalt capt al firului s-a lsat tcere, apoi:
Du-te dracului! Nu-i treaba mea.
n ciuda oricror argumente, n-a vrut s cedeze. n cele din urm; i-am
spus s atepte i am revenit lng grupul directorilor. M-au ascultat n
linite, dup care Wade s-a rsucit ctre Barron:
Uite-n ce ne-ai bgat cu indianul tu!
Barron i mestec igara preocupat, se ntoarse i privi deertul care
gonea afar, apoi spuse:
Mai bine ordon-i mecanicului la s fac ce i-a zis Bill.
Cnd reveni de la telefon, Wade ne spuse:
A trebuit s-i dau permisiunea de a folosi fora n caz de necesitate.
Dup cteva minute, am nceput s ncetinim. Deja Barron se mbrcase
ntr-un costum pneumatic, iar Wade trimisese i el dup unul. Schimbar
replici caustice pn ce trenul se opri. Barron continu s susin cu
ncpnare c eecul unui indian nu-i condamna pe toi ceilali. Am pornit
primul spre locomotiv, gndindu-m la un singur lucru: Ce putuse s-l
apuce pe Jos?
Frank ne-a deschis ua cabinei. Jos nu se zrea nicieri.
L-am gsit acolo pe podea, explic Frank, abia trgndu-i rsuflarea,

36
aa c l-am dus n cabina mea i am ridicat puin presiunea. Adug pe un
ton de scuz: Nu cred c un pic de oxigen i-ar putea face ru.
L-am privit lung, cutnd s-mi alung o suspiciune. N-am spus totui
nimic, dar am reglat presiunea i am trecut n cabina barelor. L-am gsit pe
Jos pe un scaun. M privi cu jale, dar nu-mi rspunse la nici o ntrebare.
Jos, i-am spus deschis, vreau s-i lai mndria de o parte i s-mi
spui exact ce s-a ntmplat.
Am ameit, rspunse el posomort, i am avut impresia c explodez
pe dinuntru. Dup aceea, nu mai tiu ce s-a ntmplat.
De ce ai accelerat?
Clipi, cu ochii mari, nenelegtori.
Seor, rspunse n cele din urm, nu-mi amintesc...
Probabil, vorbi Frank dinapoi a mea, c am intrat ntr-o zon de
presiune sczut, i aceea a fost pictura care a umplut paharul.
Am cltinat din cap. Mi-l aminteam pe Jos n dimineaa aceea, i
ulterior cnd suise pe colina de la jumtatea drumului. Fora dovedit atunci
nu s-ar fi nclinat naintea unei simple modificri a presiunii atmosferice. n
plus, uile cabinei erau nchise. Fiind perfect etane, presiunea dinuntru
n-ar fi trebuit s fie influenat de schimbrile exterioare.
M-am ntors i l-am privit pe Frank. Se uita la mine, aproape sfidtor.
Am deschis gura, ns mi-am reamintit de ct vreme eram prieteni i am
tcut. n spatele lui, l puteam zri pe Barron examinnd cadranele
manometreior i comenzile pentru interiorul cabinei. Se apropie de Wade
i-i vorbi cu glas sczut. Vicepreedintele cltin din cap, apoi ntrerupse
discuia pornind ctre Frank. i ntinse mna:
Domnule Gray, vorbi el cu un glas cam sonor, doresc s v mul-
umesc pentru c ne-ai salvat de la un posibil dezastru. Vreau s inei minte
c ntotdeauna vei gsi la mine o mn de ajutor.
Barron m trase de bra. L-am urmat n cabin, unde mi se adres pe un
ton sczut:
Este posibii ca presiunea aerului dinuntru s poat fi controlat din
cabina barelor?
Deoarece putea obine informaiarespectiv din multe alte surse, n-am
ezitat:
Da.
Indianul a avut simptome de sufocare n prezena ta?
Nu.

37
tii cumva dac mecanicul din cabina barelor se opune ideii de
colonizare cu indienii?
Habar n-am, i-am rspuns i am privit ceasul: Cred c ar fi timpul s
plecm. Avem o ntrziere de patruzeci i trei de minute.
Dup ce am pornit, l-am lsat pe Jos lng regulator i am trecut n
cabina barelor. Frank regla temperaturile i am ateptat rbdtor. Cnd a
ridicat privirea, i-am spus:
Deteapt treab.
Acum sau niciodat, a replicat.
Deci recunoti c i-ai sczut presiunea aerului?
Rnji prin vizorul transparent:
Nu recunosc nimic, dar o s-i stric planurile iganului sta, chiar dac
tiu bine c-i ultimul lucru pe care o s-l fac vreodat. i am impresia c voi
fi i sprijinit corespunztor.
Am ncercat s-l fac s neleag c dac existau fiine omeneti care
puteau tri n mod natural pe Marte, atunci n-ar fi fost cinstit s li se refuze
acest drept.
la e fiina omeneasc? scrni Frank. L-am privit, i n clipa aceea
prietenia mea s-a topit. Am rostit ncet i apsat:
Dac-l mai deranjezi n timpul cursei, o s te dau n vileag.
Frank s-a uitat la mine posomort.
M-ntrebam de partea cui eti, zise el. Mulumesc c mi-ai spus-o.
Timp de o or, am gonit printr-un deert presrat cu bolovani, apoi am
ajuns ntr-o regiune cu dealuri scunde i poriuni verzi de ghea din canale.
Tocmai i spuneam lui Jos c partea cea mai grea a traseului trecuse, cnd
luminia roie a nceput s clipeasc.
Nisip? m-a ntrebat el.
Nu aici, am cltinat din cap, ncruntndu-m. Asta nseamn c pe
ine se gsete ceva.
Era o oprl de nisip; o monstruozitate galben-purpurie lung de ase
metri. i prinsese piciorul sub in, ntre dou traverse. Dac s-ar mai fi
strduit s nainteze, s-ar fi eliberat numaidect, ns era prea stupid ca s-o
fac.
Wade mi telefon, dar i pierdu interesul cnd auzi care era motivul
opririi.
tii cum s te descurci cu ele, mi spuse i nchise.
ntr-adevr, cunoteam tehnica, dar nu eram prea ncntat. I-am
explicat lui Jos c vntorii de oprle purtau o salopet special croit din

38
materialul super-rezistent pe care-l colectasem la nceputul drumului.
Asigura protecie mpotriva unei eventuale zgrieturi, totui nu era de mare
ajutor n cazul unui atac direct.
ntr-un asemenea caz, scparea era ndrtul oprlei. Cnd nu te mai
vedea, uita de tine.
Frank Gray, apru i el n cabin. Cltin din cap, cnd i-am propus s
coborm mpreun ca s eliberm oprla.
Creatura asta, zise el, se hrnete cu un cactus foarte dur. Are nite
coli cu care frm i pietre. Adug ironic: Omul cel mai potrivit e Joe.
Dac-i rupe costumul, nu pete nimic.
Jos apuc o rang.
Unde-i salopeta, seor?
Avem mai multe, i-am rspuns fr tragere de inim. Mergem
mpreun.
Salopetele ne acopereau pn la gt. n cazul meu, casca dur din
vitrolit mi oferea protecie, ns Jos nu avea dect cciula lui groas. Dac
indienii urmau s devin coloniti permaneni, era necesar s se prevad i
asemenea situaii.
Am luat o pomp de ulei din lada cu scule i am cobort din locomotiv.
La apropierea noastr, oprla i rsuci capul fioros i ne privi. Continua
totui s ncerce s nainteze.
Am mprocat-o cu ulei n ochii albatri, apoi am mpuns-o din dreapta,
din stnga, i din spate. uiera i emitea un fel de zbrnit din gtlej, dar
continua s se opinteasc prostete mai departe.
Soarele se apropia de amiaz. Rbdtori, am continuat s zgndrim
oprla pn cnd, n sfrit, un circuit mental pru c i se conecteaz n
creier. ncet s se zbat. uiernd, se ntoarse gata s se repead ctre noi.
Piciorul i se eliber numaidect.
Jos! am rcnit. napoia ei!
Nisipul era destul de nesigur sub tlpi, i Jos nu se deplas suficient de
rapid. Ghearele de zece centimetri trecur att de aproape de obrazul su,
nct mi-am inut rsuflarea. Apoi ajunse n spatele reptilei, care se opri,
evident uitnd de existena lui.
Am vzut-o dup aceea, escaladnd cu dificultate o stnc n loc s-o
ocoleasc i ndeprtndu-se de linie.
Cnd am revenit spre tren, s-a auzit un iuit i un zngnit, i garnitura
cea lung a pornit spre noi. L-am putut zri pe Frank Gray n cabina de

39
comand. Flutur batjocoritor din mn, i locomotiva puternic lunec,
sporindu-i viteza cu fiecare metru.
M-am agat de o treapt a scriei, n clipa cnd a trecut prin dreptul
meu i m-am inut cu toate puterile. Cu un efort disperat, m-am ntins ctre
urmtoarea treapt... i ua cabinei s-a deschis, Frank s-a aplecat i m-a izbit
peste degete cu o cheie lung. n ciuda proteciei oferite de mnuile groase,
durerea imediat i amoreala m-au fcut s scap treapta. n ultima clip,
m-am prins cu cealalt mn de treapta aflat dedesubt.
Frank a ngenuncheat i a lovit din nou: De data aceasta nu m-a nimerit,
i din metal au nit scntei. Era ns suficient pentru mine. Nu-l puteam
lsa s-mi schilodeasc i cealalt mn. M-ar fi putut trimite sub roi.
nainte de a izbi iari, mi-am lsat picioarele pe sol, am alergat civa pai i
mi-am dat drumul.
M-am prbuit cu faa n jos pe grohotiul terasamentului. Perna de aer
a costumului m-a protejat de orice rnire. ns gfiam din greu cnd,
tremurnd, m-am sculat n picioare. Aveam de gnd s m sui ntr-un
vagonet de minereu, dar cnd am nceput s alerg paralel cu trenul, mi-am
dat seama c n-aveam nici o ans. Eram gata s renun, ns o mn de fier
m-a nfcat de ceaf.
Seor, fugi!
Am fugit pn n-am mai putut vedea nimic din cauza lacrimilor, iar
gustul lor srat mi umpluse gura. Am bjbit orbete dup o treapt a
scriei vagonetului de care se prinsese Jos.
Prelundu-mi cea mai mare parte a greutii, am reuit s apuc treapta;
dup cteva clipe, zceam amndoi pe vagonet, gfind.
M-am ridicat, dei nu-mi revenisem pe deplin.
Nu tiu ce are de gnd, am rostit cnd am putut din nou s vorbesc,
dar o s intrm n vagonul de pasageri s lmurim lucrurile.
Apariia noastr neateptat a provocat senzaie. Am explicat rapid ce
se ntmplase, apoi am telefonat n locomotiv. Dup ce a sunat de trei ori,
legtura s-a ntrerupt. Era lipede c Frank decuplase sistemul telefonic.
Motivul lui era evident s ne mpiedice s sunm la Marsopolis, staia
final.
n gnd, mi-am blestemat prostia de a nu fi sunat mai nti acolo. Poate
c Frank nu s-ar fi gndit la timp ca s m opreasc s-o fac.
Se comport prostete, spuse cineva. Dac provoac o catastrof, o
pete i el. N-avem dect s ateptm linitii.
n clipa aceea m-a fulgerat un gnd. M-am dus la tabloul cu aparatele de

40
msur. Presiunea sczuse cu cincizeci de milimetri coloan de mercur, iar
temperatura coborse i ea. M-am ntors ctre ceilali ncruntndu-m;
N-o s v plac ce-o s auzii, dar se pare c ne-a decuplat sistemul de
condiionare a aerului.
Philip Barron pli, totui ochii i rmseser aleri.
Ct putem rezista?
Nu mai mult de o or, i-am rspuns. Am putea face fa frigului, dar
dac presiunea va scdea sub jumtate, n-o s reziste nimeni... cu excepia
lui Jos.
Urm o tcere sumbr, apoi Barron l privi gnditor pe Jos i spuse:
Da, cu excepia ta. Bnuiesc c Gray crede c nimeni nu va pune la
ndoial declaraia lui fa de cea a unui indian. Imbecil ncrezut! Bineneles
c vom iscli cu toii o declaraie despre cele ce s-au ntmplat de fapt i i-o
vom lsa...
La dracu! Se auzi un glas. Poate c-o s-l ajute pe Jos, i poate c-o s
ajute justiia, dar noi ce facem?
Ai uitat un amnunt, i-am ntrerupt. Jos poate face fa unor presiuni
sczute, ns nu poate respira aer impur i nu va rezista mult dup lsarea
ntunericului. Avem o singur ans. M-am rsucit spre indian: S intrm n
locomotiv.
n fiecare din cele dou dulpioare aflate la capetele vagonului exista
cte o toporic de pompier. narmai cu ele, ne-am suit pe acoperiul
vagonului i am pornit nainte. Puteam zri limpede locomotiva sclipind
rou-albastr, i silueta lui Frank Gray n cabina bombat.
M ngrijora cel mai mult faptul c n cabin exista o puc de calibru
mare iar eu i Jos eram expui ca dou inte. M ndoiam c Frank avea s
trag, poate doar dac nu mai avea de ales nite trupuri ciuruite de gloane
ar fi fost greu de explicat totui posibilitatea m inea ncordat.
Cerul marian ncepuse s se ntunece spre est, iar Pmntul strlucea ca
un luceafr deasupra soarelui n amurg. Mai rmsese cam o or de lumin,
ns deoarece aveam peste o sut cincizeci de kilometri pn la destinaie,
lucrul acesta nu m linitea deloc. Ajunsesem ntr-o regiune deluroas, i
traseul era prea erpuit pentru viteze mari.
M-am zgribulit i mi-am vrt capul n piept, ferindu-m de curentul
ngheat. Am observat c Jos se oprea adesea ca s-i frece braele, apoi am
pornit peste tenderul-rezervor n care se afla apa pentru locomotiv.
Ajuns mai aproape, am vzut c Frank ne privea prin geamul cabinei.

41
Puca se afla lng el, pe pervaz, ns n-a schiat nici un gest de-a o lua.
Probabil c atepta s vad ce intenionam.
Eu nsumi nu eram sigur. S deschid cumva uile cabinei i s sper c
pot intra fr s fiu mpucat...
Am urcat pe acoperiul cabinei i ne-am ntins pe burt chiar deasupra
uilor, Jos de o parte, iar eu de cealalt. Simultan am izbit cu toporitile n
panourile uii. Dei inaccesibile, nu fuseser prevzute s reziste la
asemenea lovituri. Sub mine, o bucat mare se desprinse i czu nuntru.
Pn aici fusese uor. Acum venea problema mai delicat: coborrea i
deschiderea uii.
M-am lsat s lunec peste marginea acoperiului i am cobort n josul
scriei metalice de lng u. Jos tocmai dispruse de cealalt parte. Ne
gseam nc n siguran, protejai de pereii metalici a cabinei. Ca s ajung
la noi, Frank trebuia s-i scoat puca prin gaura dintr-unul dintre cele dou
geamuri. Dar n-avea s fac aa ceva. Avea s stea acolo, la mijloc,
ncercnd s loveasc primul bra ce se strecura spre zvor. La urma urmei,
timpul era de partea lui.
Trenul aluneca n amurgul ce cobora tot mai mult. Roile scriau i
uierau. Locomotiva uruia i se cutremura, legnndu-se cnd vira pe vreo
pant abrupt. mi adunam curajul pentru prima micare cnd n cabin a
rsunat un foc de arm: Jos ncercase primul.
Imediat mi-am strecurat mna prin gaura din geam. Speram ca puca lui
Frank s fie nc aintit n direcia opus.
Formalitatea a fost extrem de important. Cunoteam ncuietoarea i
am deschis-o dintr-o singur micare. Imediat mi-am tras braul napoi.
n sticla rmas ntreag, cam deasupralocului unde fusese mna mea,
se ivi o gaur. Se auzi bubuitul mpucturii. Am mpins ua puternic, i se
deschise zngnind. n prag se ivi Frank, care ndrept arma spre mine.
M-am lipit de cabin, ns dndu-mi seama de inutilitatea gestului, am
lovit cu toporica. Frank se retrase, i n-am ajuns pn la el. Prin vizorul
transparent al ctii i distingeam clar faa, rnjetul care-i dezvelea dinii i
ochii scnteind. Pind napoi, coborse arma, dar acum o nl din nou.
Cnd degetul nceput s i se strng n jurul trgaciului, am azvrlit
toporica spre el. Se aplec i doar mnerul i atinse umrul.
Ridic arma pentru a treia oar. De data aceasta, se aintise exact pe
casca mea. Astea-s slbiciunile noastre, m-am gndit disperat. ntregul
incident, pn i sosirea lui Jos pe Marte se petrecuser deoarece rezervele
noastre de aer erau att de vulnerabile.

42
Cumva, sperasem s-l fac pe Frank s neleag i el acest lucru.
Chiar n timp ce gndeam aa, am fandat i am ncercat s plonjez prin
u n interiorul cabinei. Arma mi s-a descrcat practic n fa. Iar Frank se
cltin, parc beat.
Cel puin aa mi s-a prut c s-au petrecut lucrurile.
M-a surprins mai mult c glonul destinat mie s-a pierdut undeva n
bezn.
Apoi o alt toporic zngni pe podeaua cabinei, venind parc din
neant i am priceput ce se ntmplase. Jos o azvrlise din cealalt u cu
ndeajuns ans, ori precizie ce s-i sparg casca tehnicianului.
Frank se cltin. Ar fi czut prin ua deschis, dac nu l-a fi prins,
instinctiv. Cnd l-am mpins nuntru i l-am urmat, trgnd ua dup mine,
l-am vzut pe Jos rezemat de peretele opus. Braul stng i atrna inert,
sngernd.
Din cauza ocului era pmntiu la fa. mi zmbi ns cnd am trt
trupul inert al lui Frank Gray spre cabina barelor, unde i puteam da oxigen,
salvndu-i viaa... pentru ca tribunalul s decid ce s fac cu ea.

***

Azi, povestea lui Jos este episodul pe care copiii vor s-l povesteasc
cel mai des. Ceea ce-mi d sperane. Trind aici, n pustietatea din Colorado,
la dou mii opt sute de metri altitudine, am izbutit s insuflu un entuziasm
general pentru un plan de perspectiv.
Construim un ora la cota cinci mii cinci sute; iar copiii notri locuiesc
deja acolo. Totul e planificat.
Copiii lor vor fi marieni.

43
PLAN DIABOLIC

Prezena Virginiei Mention a fost pur ntmpltoare. Ieind dintr-un


restaurant, vzuse mainile pompierilor i fumul revrsndu-se pe ua
deschis a unei cldiri cu un singur etaj.
Femeia se apropie, cu instinctul de reporter uor strnit. De mult
vreme nu se mai ocupase de sectorul incendii, ns acum era martor direct,
i imagina imediat notia pe care avea s-o scrie:
Un incendiu cauzat de aa-i-mai-departe a izbucnit azi diminea pe
proprietatea-nu-tiu-care. Pagube minore. Placa atrnat pe faada cldirii
anuna:

LABORATOARELE TIINIFICE
VIITOROLOGICE
CERCETRI
NEUROLOGICE i ORGANIZATORICE

Virginia scrise denumirea i adresa: 411 Wainworth Avenue. Cnd


termin, pompierii tocmai ieeau dinuntru. Ziarista l prinse de bra pe eful
lor.
Sunt de la Herald. Ceva important?
eful era un brbat voinic, care vorbea lent.
No-o-o. Nite mobil n anticamer. efu era plecat. Probabil o igar
aruncat ntr-un co de hrtii.
Continu, rnjind:
Recepioneru-la-i un puti tare ciudat. N-am vzut n viaa mea pe
cineva att de speriat. Cnd am plecat, cloncnea ca un curcan. N-am neles
un cuvnt din ce-a zis.
Chicoti rutcios:
Dac-aa-i acum, bnuiesc ce-o s fie cnd se-ntoarce eful! Mi-a
prut bine, la revedere!
Porni spre maina sa.
44
Virginia Mention ezit. Practic, avea toate informaiile care i trebuiau.
Exist ns i curiozitatea personal. Se apropie de ua deschis.
Dincolo de ea se afl o ncpere micu, n care erau trei scaune i un
birou lung, gen recepie de hotel, n dungi albe i albastre. De fapt fuseser
albe i albastre. Acum alctuiau o mas pe jumtate carbonizat, al crui
aspect jalnic era amplificat de apa cu care se ncercase stingerea focului.
napoia biroului exista un fel de calculator.
Tot acolo sttea i recepionerul. Tnrul era nalt i foarte slab, i purta
haine ce erau scurte i largi. Era palid i tras la fa. Brbia, fruntea i gtul i
erau presrate de couri, iar mrul lui Adam se mica ntr-una, n sus i n
jos.
O privi pe femeie cu ochi mari i ngrozii. Buzele i se deschiser i
bolborosi cteva sunete lipsite de sens. De fapt, ar fi prut lipsite de sens
cuiva nefamiliarizat cu mormielile i biguielile intervievailor.
Virginia traduse cu glas tare, modificnd pronumele:
Ce doresc? Sunt reporter. Care-i valoarea mobilierului?
Nu tiu, spuse tnrul.
Nu tii... Mda, se pare c s-adus totul de rp, cu excepia calculato-
rului, sau ce-o fi la de colo. Cred c-o s scriu doar: Mobilierul distrus.
Dup ce scrise, nchise carneelul cu un pocnet.
Bun, la revedere!
Se ntoarse gata s plece, cnd se auzi un bzit. De undeva dinapoia
tnrului, un glas o fcu pe Virginia s se rsuceasc:
Edgar Gray, aps butonul aptezeci i patru.
Tnrul intr brusc n aciune. Pentru o clip, pru c este numai brae i
picioare, opind napoia recepiei. Cumva, izbuti s se descurce. Unul din
degetele lungi i osoase aps un buton de pe calculator.
Rmne aa, cu ochii nchii, apsnd butonul. Pn atunci Virginia
crezuse c era palid. ns acum, se albea la fa tot mai mult. Apoi, pe chip
ncepu s-i apar o ntunecare stranie. Virginia privea nmrmurit.
Trecu un minut; ncet, tnrul inspir adnc. Ridic degetul de pe
buton. Deschise ochii. O vzu pe ziarist. O uoar roea i color obrajii.
Virginia i regsi glasul:
Ce-a mai fost i asta?
Edgar Gray era ns prea nucit ca s poat mcar bolborosi. O privi cu
ochi goi, lsnd impresia c era gata s-i piard cunotina. Cu un oftat
sonor, se prbui n scaunul pe jumtate carbonizat.
Rmase aa, semnnd cu un cine suferind.

45
Uite ce-i, Edgar, vorbi Virginia cu glas blnd, cnd se-ntoarce eful
tu, du-te acas i ntinde-te pe pat. i, din cnd n cnd, ncearc s mnnci
cte ceva. Face bine la sntate.
Se ntoarse i iei. i uit de el.
***
Dup vreo cinci minute, din perete rsun glasul clar, vibrant i grav al
unei femei:
Edgar!
Tnrul ridic ochii surprins, apoi se scul alarmat.
Edgar, continu vocea, trage obloanele, ncuie ua i aprinde luminile.
Precum un automat, tnrul ndeplini comenzile. ns minile i
tremurau, cnd se opri n cele din urm i privi, cu ochi holbai, ua din spate.
Acolo se ntrevedea o micare, o plpire neclar de puncte luminoase.
Ua nu se deschise, ns o femeie pi prin ea.
Prin ea!
O femeie spectral! Conturul i era neclar, iar forma lipsit de substan.
Purta un vemnt alb dintr-un material vaporos, transparent. Prin trupul ei,
era perfect vizibil.
Rmsese locului de parc, ntr-un mod straniu i nepmntesc, atepta
ntregirea fizic.
Brusc, nu mai fu transparent, ci ntreag. Real. Pi nainte. Ridic
braul i-l plmui pe Edgar.
Tnrul se cltin, totui reui s-i pstreze echilibrul. ncepu s
scnceasc, cu lacrimi de ciud i ur.
i s-a spus s nu fumezi!
Mna se ridic din nou. Palma rsun.
Vei rmne aici ca de obicei i-i vei ndeplini ndatoririle. nelegi?
Femeia l studie sumbr:
Din fericire, am ajuns la timp s-o vd pe ziarist. Norocul tu. Eram
hotrt s folosesc biciul.
Se ntoarse i porni ctre ua interioar, se opri o clip apoi trecu prin ea
i dispru.
***
Orice nceput poate fi accidental, dar cea care duce lucrurile mai
departe este firea uman. nainte de incendiu, Virginia trecuse de o sut de
ori pe lng Laboratoarele tiinifice Viitorologice fr mcar s le bage
n seam. Acum ns i atrgeau atenia de fiecare dat.
46
La trei zile dup incident, lu masa mpreun cu soul ei n acelai
restaurant. Dup ce brbatul plec spre universitate, Virginia se ntoarse i
porni ctre redacie. Ajungnd lng firma Laboratoarelor, se opri,
strfulgerat de o amintire. Privi nuntru prin fereastra uria din sticl.
Hm-m-m! murmur ea.
n locul recepiei arse apruse una nou,
n scaun, Edgar Gray citea o revist.
i putea zri chipul cu couri i proeminentul mr al lui Adam. Alturi
de el se afla un pacheel cu mncare.
Era o scen absolut normal; i nici nu se mai gndi la ea. Dar n aceeai
sear, pe la ora opt, cnd mergea la teatru, privi pe geamul taxiului cnd
trecu pe lng laborator.
Fereastra cea mare era luminat de o veioz aflat pe tejgeaua recepiei.
Edgar sttea n acelai loc i citea.
Are program lung, comentase Virginia.
Ai spus ceva? ntrebase soul ei.
Nimic important, Norman.
Dup o sptmn, revenind de la o petrecere, noaptea pe la unsprezece
i un sfert, trecur cu maina prin acelai loc. Edgar se afla la locul lui, citind.
Asta-i bun! explod Virginia. Tipii tia au pus mna pe un fraier i
jumtate.
Profesorul Mention zmbi:
Se paie c meseria de ziarist i-a mbogit limbajul, scumpo.
Virginia i relat pe scurt episodul cu Viitorologii. l privi ncruntn-
du-se i mijind ochii, gnditor. n cele din urm, nl din umeri:
Poate c i-a venit rndul s lucreze n tura de noapte. Exist o lips
acut de personal mediu calificat, ca dovad faptul c i tu eti obligat prin
lege s munceti; i trebuie s consumm tot felul de mncruri lipsite de
vitamine, prin localuri, pentru c n-ai timp s mai i gteti. Se strmb:
Restaurante, puah!
Virginia rse, apoi coment:
Tocmai datorit lipsei de personal, persoanele disponibile sunt tratate
cu toat grija.
Mda, bnuiesc c ai dreptate. M tem c n-am cum s te ajut. Fiind
confereniar de psihologie practic, contactele mele din ora se mpuineaz
pe zi ce trece. De ce nu-l ntrebi pe mo Cridley, de la tine? Se zice c-i un
tip priceput.

47
***
Redactorul tiinific Cridley i scrpina barba:
Laboratoarele tiinifice Viitorologice, repet el. Nu, nu pot zice c
am auzit de ele. Ia s vedem...
Trase spre el un registru i-l deschise:
Deci... Da, uite-le... Cercetri... Nu zice mare lucru, dar sunt perfect
legale.
Fcu o pauz i adug cu un zmbet sardonic:
Mi s-a prut c la aa ceva te gndeai, nu?
M gndisem c ar fi interesant un articol la rubrica diverse.
Cridley ntinse mna spre telefon.
S-l sun pe Dr. Blair, singurul neurolog de pe lista mea. Poate el tie
mai multe.
Conversaia telefonic dur destul. Virginia avu timp s fumeze o
igar. n cele din urm, Cridley nchise i o privi.
Ei bine, vorbi el, se pare c ai dat peste ceva.
Vreo ilegalitate?
Nu, nu, taman invers. Chestia e mare de tot. E un concern de vreo
treizeci de miliarde dolari.
Locorul la!?
Se pare c locorul exist n ntreaga lume. Cte o sucursal pe unul
din principalele bulevarde ale tuturor oraelor cu peste dou sute de mii de
locutori. Una n Canalis Majoris, pe Marte, i cte una din fiecare cele dou
insule principale de pe Venus.
Totui, cu ce se ocup?
Aparent cu cercetri. De fapt este o organizaie de lobby care
militeaz pentru sponsorizarea cercetrilor. Au existat cteva ncercri de
investigare, ns fr tragere de inim, i s-au oprit n stadiul embrionar.
Fondatorul, Dr. Dorial Cranston, a fost un nume n domeniul lui. ns
acum vreo cincisprezece ani, a devenit hrpre i a pus la punct un sistem
minunat de mulgere a fraierilor buni la suflet care vor s ajute tiina.
Persoanele-cheie sunt femei i brbai cu personaliti deosebite. Ies n relief
precum nite nestemate. Cunoti genul. i tu faci parte din aceeai categorie.
Virginia ignor complimentul.
Au avut vreun rezultat de succes?
Eu nu cunosc niciunul.
Ciudat c n-am auzit mai multe despre ei. Cred c-o s fac nite
investigaii.

48
***

Imediat dup ora cinei ncepu s plou. Virginia se retrase nc puin n


pragul prvliei Sams, i privi posomort cerul nnorat.
Deja se gndea c urma s-i petreac toat noaptea acolo. Totui
n-avea de gnd s abandoneze. Intuiia i spunea c Edgar trebuia s fie
urmrit n timpul cinei.
Avea s-l urmreasc!
La ora apte, ploaia ncet. Virginia iei din ascunztoare i se plimb n
sus i-n jos, privind cldirea de peste drum. Se aprinsese o lumin, aceeai
veioz pe care o observase i nainte. Edgar Gray citea o revist.
Laul naibii, se nfurie Virginia. N-are curaj s-i apere drepturile?
Doar a fost i de diminea aici!
Treptat mnia i se potoli i dispru odat cu trecerea orelor. La zece i
zece, intr n restaurant, bu o cafea i-l sun pe soul ei.
Chicotitul acestuia cnd i descrise pnda o fcu s se simt mai bine.
Eu m culc peste o or, spuse profesorul Mention. Ne vedem
diminea.
M grbesc, se repezi Virginia. Mi-e fric s nu dispar ct timp sunt
aici.
Cnd reveni la locul de pnd, l zri pe Edgar tot lng veioz.
Citea o revist.
Era destul de ciudat, totui ziarista ncepu s i-l imagineze stnd acolo
ani de zile. Zi dup zi, se gndi ea, Edgar Gray venea dimineaa la lucru i
rmnea noaptea pn trziu de tot. i nimnui nu-i psa; se prea, c nimeni
n-avea habar. n mod evident, aa ceva nu s-ar fi putut petrece, dac tnrul
ar fi dus o via normal de familie.
ncepu s-i fie mil pentru Edgar, dar i pentru ea. Ce mai via ducea...
ce via inuman!
l vzu srind n picioare i apsnd una din tastele calculatorului.
Virginia cltin uluit din cap. Afacerea era tot mai nebuloas. Trecu
ora unsprezece. Unsprezece i jumtate. La unsprezece i treizeci i dou,
luminia clipi i dup un minut, Edgar iei pe u.

***

La opt i un sfert diminea, Virginia se mpletici n susul treptelor ctre


locuina ei.

49
Nu m ntreba nimic, murmura ctre Norman Mention. Am stat treaz
toat noaptea. O s-i povestesc peste o lun, cnd m scol. Vrei s suni la
ziar i s le spui c nu vin azi?
Izbuti s-i adune atta energie ct s se dezbrace, s-i pun pijamaua
i s se strecoare n pat.
Cnd se detept, era ora patru i jumtate... iar n scaunul de lng
msua de toalet sttea o femeie n rochie alb de sear.
Dup o clip de uluial, Virginia i remarc ochii albatri i chipul
extrem, de frumos. Mai exact, ar fi fost frumos, dac n-ar fi fost att de dur,
de rece. Era nalt i zvelt, ca i ea. ntr-una din minile cu degete prelungi,
cntrea un cuit cu lam ngust.
Necunoscuta rosti cu glas lin:
Acum, c ai nceput s ne investighezi, trebuie s supori i
consecinele... rsplata zelului. Suntem extrem de mulumii c eti femeie.
Femeile cntresc mai puin.
Se opri. Surse enigmatic i o privi pe Virginia care, ncet, se scul n
capul oaselor. Ziarista tocmai se gndea c o mai ntlnise undeva, cnd
aceasta continu:
n plus, ele trezesc mai mult simpatie... Draga mea, ai ntrat n ceva
ce nu vei uita..., rosti ultimele cuvinte aproape cu afeciune,... tot restul
vieii.
Cum ai intrat aici? izbuti Virginia s-i regseasc glasul.
Exceptnd senzaia aceea de dja-vu, nu se putuse gndi la altceva.
Cuvintele necunoscutei, ameninarea ascuns n ele, aveau s fie percepute
doar gradat, n timp. Cu un ton uor isteric, repet:
Cum... n apartament?
Prin perete, bineneles, zmbi blonda, dezvelindu-i dinii.
Prea pur i simplu o glum proast i avu darul de-a o enerva pe
Virginia mai mult dect orice altceva. Inspir adnc... i redeveni ea nsi.
Miji ochii i o studie pe necunoscut. Vznd cuitul amenintor, se
simi cuprins de groaz.
i-l nchipui pe Norman revenind acas i gsind-o njunghiat.
Se nchipui moart, n timp ce el era nc viu. Se nchipui ntr-un sicriu.
ncepu s se simt cuprins de panic.
Ah, exclam ea, acum tiu cine eti. Soia magnatului electricitii,
Phil Patterson, nu? i-am vzut fotografia prin rubricile mondene.
Spaima i mai trecuse. N-ar fi putut explica psihologia respectiv, dar
era convins c oamenii pe care-i cunoti, i persoanele de vaz, nu comit
crime. Ucigaii erau fiine stranii, ivindu-se pentru scurt timp dintr-o mas
50
de fee anonime, dup ce fuseser prini de poliie, i care, dup condam-
nare, dispreau n strfundurile memoriei, de unde nu mai ieeau niciodat.
Deci, vorbi ziarista, lucrezi cu cei de la Viitorologie...
Femeia ncuviin scurt:
Exact; cu ei lucrez. Iar acum, se ndrept ea din spate i glasul i
rsun precum un clopot, nu mai am timp de pierdut cu flecreli.
Ce-ai fcut cu Edgar Gray? ntreb Virginia cu vocea ncordat. Este
un automat, nu o fiin uman.
Femeia pru c n-o aude. ovia. n cele din urm, vorbi serioas:
Trebuie s m asigur c tii destule. Ai auzit vreodat de Dorial
Cranston?
Probabil c citi ceva pe chipul Virginiei, deoarece continu:
Aha, vd c ai ajuns pn aici. Mulumesc foarte mult. Ai fi fost
foarte periculoas.
Se opri i se scul n picioare. Rosti cu un glas ciudat de monoton.
Asta-i tot ce voiam s tiu. E o prostie s oferi informaii unor
persoane care vor muri.
Ajunse lng pat nainte ca Virginia s priceap intenia dinapoia
cuvintelor. Cuitul, de care aproape uitase, scnteie n vzduh, apoi cobor
spre snul ei stng.
Urm o durere precum un foc i o senzaie de sfiere. Avu timp s vad
mnerul cuitului deasupra inimii.
Bezna se ls, tergnd agonia.

***

Fluiernd voios, profesorul Norman Mention intr n apartament.


Ceasul de pe hol arta ora apte. Pn ls plria, haina i bastonul i trecu
prin salon i buctrie se fcuse apte i cinci.
Cnd i atrnase haina n cuier, vzuse c lucrurile nu fuseser clintite
de la locul lor.
Fluiernd mai ncet, se apropie de ua dormitorului i ciocni.
Dinuntru nu se auzi nimic. Reveni n salon i lu exemplarul din
Evening Herald pe care-l cumprase n drum spre cas. Era un cititor de
vitez, cu o capacitate de aproape o mie dou sute de cuvinte pe minut, ns
efectul vitezei era parial anulat de faptul c citea absolut totul, cu excepia
rubricilor mondene.
Cnd termin ziarul, era opt i jumtate.

51
Rmase locului, ncruntndu-se. Se gndi, uor iritat, c dac Virginia
dormea nc de diminea, trebuia trezit. n plus, era i momentul s-i
satisfac curiozitatea n legtur cu rezultatele pndei nocturne.
Ciocni nc o dat la ua dormitorului i cnd nu primi nici un rspuns,
aps pe clan i ptrunse nuntru.
Odaia era goal.
Profesorul Mention nu rmase uluit. Privi mustrtor aternutul care nu
fusese strns, apoi cltin din cap i zmbi. Dup doisprezece ani de
cstorie, ncepuse s cunoasc manevrele complicate ale ziaritilor, mai cu
seam ale femeilor.
Virginiei nu-i sttea n obicei s plece lsnd totul vraite, dar aa ceva
se mai petrecuse de cel puin dou ori pn atunci i, de fiecare dat, fcea
ceea ce avea s fac i acum: Aranj cearafurile i cuvertura i aspir
mocheta.
Cnd fcu patul, observ o pat de snge.
La naiba, mormi nervos. N-ar trebui s mai ias din cas, dac i
curge snge din nas i, pe deasupra, fr o hain mai groas.
Revenind n salon, porni televizorul ca s urmreasc un serial comic, a
crui popularitate ncerca zadarnic s-o analizeze de cteva sptmni.
Eecul se repet i de data aceasta. Rse, fr chef, o singur dat. Cnd
chinul lu sfrit, nchise aparatul i ncepu s fluiere gnditor.
Dup nc o vreme, i privi ceasul i vzu c arta ora unsprezece.
Poate dac ar fi telefonat la Herald... Nu, n-ar fi fost bine. Le spusese c era
bolnav.
Lu un roman poliist pe care inteniona s-l citeasc de o lun. l
termin la dousprezece.
Simise o ngrijorare cuprinzndu-l de mai mult vreme. l scise tot
timpul ct citise. Sfritul crii adusese grija n prim-plan.
Se scul n picioare i njur cu glas tare. Era foarte suprat pe Virginia.
N-ar fi trebuit s plece aa fr mcar s-i telefoneze.
Hotr s mearg la culcare.
Se trezi oarecum speriat. Era ora opt i soarele strlucea. Fr s mai
stea pe gnduri, iei de sub plapum i merse n dormitorul Virginiei.
Era aa cum l lsase.
Principalul, i repet profesorul Mention, era s fie logic.
S presupunem c s-au dus la poliie bineneles dup ce ar fi verificat
c Virginia nu era la ziar, sau n alte cteva locuri.

52
Poliia ar fi pus ntrebri. Descrierea? Pi, frumoas, nalt de un metru
aizeci i cinci, dei nu tocmai... Prul ei avea o strlucire aparte care...
i opri amintirile cu un efort serios de voin. Nu era momentul unor
amnunte romantice.
Rocat, rosti cu glas tare, i purta...
Se opri, gnditor. Cel puin aici era posibil precizia tiinific.
Hotrt, porni spre ifonierul ei. Vreme de zece minute, bjbi, tot mai
ncruntat, prin vreo patruzeci de rochii, ncercnd s-i dea seama care
anume lipsea. Uluitor era numrul de toalete despre care nu-i putea aminti
dac le mai vzuse vreodat.
Dup zece minute se recunoscu nvins. Se ntoarse n dormitor... tocmai
cnd o siluet ceoas pi prin peretele camerei.
Rmase locului o clip, precum o imagine proiectat pe un nor. Forma
lipsit de substan ncepu s se coaguleze. Deveni un brbat n haine de
sear, un individ cu ochi arogani, sardonici, care fcu o plecciune scurt i
rosti:
Nu merge la poliie. Nu face nici o prostie. Vezi-i de treburile
obinuite i caut nite scuze plauzibile pentru absena soiei. Apoi, ateapt.
Att ateapt!
Se ntoarse. Trupul i se modific, devenind transparent. Pi n perete i
dispru.

***

Se prea c nu mai avea ce s fac. Se prea c nu mai avea nimic de


fcut. Cu toate acestea, n timpul rzboiului nvase s ia decizii.
Mention ezit. Apoi intr n odaia lui i-i scoase Lugerul din fundul
sertarului unde-l inuse ani de zile. Era un trofeu de rzboi; i deoarece
fusese decorat, nu-i trebuia permis.
l mngie, tot mai sceptic. n cele din urm, contient de importana lui
simbolic pentru propria-i moral, l strecur n buzunarul hainei i plec de
acas.
Parcursese jumtate din drumul spre universitate, cnd i ddu seama
c era smbt. Se opri brusc i pufni amar. i nchipuise c abordase
situaia cu calm...
Rmase locului nehotrt reflectnd: o persoan care putea trece prin
perei! n ce intrase Virginia?
Era pur i simplu copleit de posibilele implicaii. n mod ciudat, se
simea fr vlag, cumva sectuit pe dinuntru, de parc ntregul su trup
53
s-ar fi sfrijit sub efectul unei puternice clduri interioare. Cnd ridic
degetele spre fruntea arznd, le simi arznd, le simi uscate, aproape
abrazive.
Le privi uluit, apoi se grbi spre prima farmacie.
F-mi o injecie de plasm sanguin, rosti grbit. Tocmai am scpat s
nu fiu clcat de o main, i m simt ameit.
Era doar parial o minciun. n mod clar, suferea un oc, i nc nu unul
minor.
V cost un dolar, rosti farmacistul dup dou minute. Mention plti
recunosctor i plec. Creierul i funciona iari, iar trupul scpase de
senzaia ngrozitoare a pierderii cunotinei. Prima urgen era o apreciere
ct mai corect a situaiei.
Enumer atent necunoscutele: Laboratoarele tiinifice Viitorologice
Edgar Gray Dr. Dorial Cranston un brbat ciudat cu chip dur, care trecea
prin ziduri.
n clipa aceea, se opri. Simea iari cum i se schimb culoarea feei.
Imposibil, opti el rguit. Probabil c-am visat. Corpul uman e o
structur evoluat dintr-un model primitiv. Doar dac nu...
Ipoteza Higden! Un om ar fi putut utiliza energia exterioar pentru a
traversa corpuri solide, doar dac motenise prin natere capacitatea
respectiv. Ipoteza lui Higden, potrivit cruia omul actual reprezenta
degenerarea unei fiine superioare, trebuia s fie corect.
Mention rse scurt.
Eu m in de argumentri tiinifice n vreme ce Virginia...
Din nou nu se mai putea concentra. Simea revenindu-i ncordarea de
mai devreme. Zri o alt farmacie i intr pentru a doua injecie cu plasm.
Restabilit fizic, dei psihic continua s fie deprimat, se aez pe o
banc. Peste o or, realitatea nu se modificase cu nimic.
Era extrem de speriat. i deoarece teama nu se referea la persoana lui,
nu putea face altceva dect ceea ce-i spusese necunoscutul.
S atepte!

***

DUMINIC: La unsprezece dimineaa, plec n centru i se uit prin


fereastra Laboratoarelor tiinifice. Edgar era acolo, nalt i scheletic,
absorbit de o revist.

54
Timp de zece minute tnrul nu se clinti dect s ntoarc paginile.
Mention reveni acas.

***

LUNI: Avea o fereastr ntre ore. La secretariat gsi ali trei


profesori. Profit de ocazie i aduse vorba despre Laboratoarele Viitorologice.
Profesorul de fizic Troubridge tresri, apoi rse mpreun cu ceilali.
Cassidy, care preda engleza, coment:
Parc ar fi din Tommy Rocket, serialul acela comic.

***

MARI: Nu avea ore libere. n pauza de mas, merse n bibliotec i


ceru bibliografia doctorului Dorial Cranston.
Primi dou cri scrise de Cranston i a treia, despre el, scris de un
anume Dr. Thomas Torrance. Primul volum se intitula Afiniti fizice ale
rasei umane. n mod surprinztor, era o lucrare despre pacifism, o condam-
nare vehement a masacrelor internaionale, un document antirzboinic, n
care doctorul dezvolta plin de patos ideea c toi oamenii sunt frai. Susinea
generalizarea strnsului minii ca un simbol al prieteniei, ndemna la srut
att ntre sexe, ct i n cadrul aceluiai sex, i vorbea cu admiraie despre
obiceiul eschimoilor de a-i freca nasurile.
Strinii, scria el, sunt ncrcai electric n mod diferit, i doar un
contact fizic real va rezolva aceast diferen de poteniale. De pild, o elev
alb care permite unui coleg chinez s-o srute, va constata c al o sutlea
srut e departe de a fi repulsiv. n acest interval biatul s-a transformat n
ochii ei ntr-un mod pe care ea nu-i putea analiza. Se impune de la sine pasul
urmtor, mritiul; i, ceea ce ncepuse ca o atracie pentru exotism, a
cptat n urma contactului, un statut mult mai onorabil. Observm aseme-
nea cstorii pretutindeni n jurul nostru i, pn nu stabilim noi nine
contacte similare, nu putem nelege cum au avut loc.
n esen, ignornd, divagaiile pacifiste, aa era toat cartea. Mention o
termin pn la sfritul pauzei de prnz, iar pe celelalte le lu cu el acas.
A doua carte scris de Cranston o repeta pe prima ntr-un limbaj mai
violent i mai dogmatic. n mod evident, autorul era obsedat de subiectul
respectiv; Mention se strdui din greu s-o parcurg pn la capt.
Lu apoi biografia scris de Torrance, o deschise direct la capitolul nti
i citi:
55
Dr. Dorial Cranston, pacifist, i neurolog de excepie, s-a nscut n
Louisville, statul Kentucky, n...
nchise cartea, obosit. Era de acord s accepte c relaiile umane puteau
fi mbuntite prin contact fizic direct. Era ns clar c lectura unor cri
vechi despre Cranston nu avea nici o legtur cu realitatea actual.

***

MIERCURI: Nu avu nici o idee nou.

***

JOI: Cnd Mention porni spre cas, profesorul Troubridge i se altur.


Norman, rosti el, apropo de referirea ta de alaltieri la Laboratoarele
tiinifice Viitorologice... Dac i-au fcut vreo propunere, nu uita. S tii c
pot face ceea ce spun.
Pentru o clip, cuvintele prur complet lipsite de orice sens. Avea
totui un neles final. Un neles att de important, nct Mention se strdui
cu disperare s nu se repead cu ntrebri care s-i dezvluie ignorana,
nghii un nod, fcu o pauz, dar fu salvat de Troubridge care continu:
Acum, trei ani, medicul meu, Dr. Hoxwell, mi-a spus c inima n-o
s-mi reziste ase luni. M-am dus la Clinica Mayo. Mi-au confirmat
diagnosticul. O lun mai trziu, cnd eram deja disperat, am fost contactat
de persoane de la Viitorologi; care m-au informat c pentru zece mii de
dolari puteam cpta o inim nou. Chiar mi-au artat o inim care tria sub
un clopot de sticl. Tria, Norman, i mi-a spus c indiferent ce organ mi
trebuia, sau cnd mi trebuia, ei mi-l puteau procura, dac aveam bani.
Crezusem c transplanturile organice erau imposibile pentru c...
Se opri. i ddu seama c, de fapt, nu aceasta era ntrebarea important.
Exista altceva: o imagine, o ntrebare ce-i vuia prin minte precum un talaz.
De undeva din deprtare, l auzea pe Troubridge:
Sunt posibile, pentru c au descoperit un nou principiu n electrici-
tatea organic.
ntrebarea obsedant domina acum ntregul univers al raiunii lui
Mention. Cu glas stins, rosti teribilele cuvinte:
De unde fac rost de organele de schimb vii?
Cum!? exclam Troubridge. Ochii i se lrgir. O expresie de stupe-
facie i apru pe chip, i opti: Nu m-am gndit pn acum...

56
Pn ajunse acas, nici profesorul nu mai avea chef s se gndeasc la
un posibil rspuns.

***

De acum trebuia s acioneze.


n seara aceea, se plimb agitat prin apartament, mnios pe sine pentru
c ateptase att de mult. Cu toate acestea, problema rmnea aceeai: ce s
fac, ce putea face ca s fie util?
S se duc la poliie ?
Simea o reinere puternic, deoarece continua s mai existe o ans. Nu
i-ar fi spus s nu se adreseze autoritilor, doar pentru a-l face s-i in gura
pentru o sptmn...
Putea s expedieze o scrisoare bncii sale, cu solicitarea de a fi pstrat
n seiful personal, pentru a fi deschis numai dac i se ntmpla ceva... Da,
aa avea s fac.
Redact scrisoarea, apoi se aez la birou cutnd s-i adune gndu-
rile. Dup un rstimp ndelungat, alctui o list de posibiliti:
ntmpltor, Virginia afl de Laboratoarele Viitorologice. Dup aceea
dispare.
Eu sunt avertizat de un brbat care trece prin perei. Descopr c:

1). Dr. Dorial Cranston, fondatorul Laboratoarelor, este att neurolog


ct i un pacifist fanatic.

2). Viitorologii vnd organe umane cetenilor nstrii.


(Aceasta reprezint, probabil sursa lor de venituri activitatea pur
comercial).

3). Capacitatea de-a traversa ziduri este, evident, o manifestare a puterii


lor pe care n-o mprtesc nimnui. Cu toate acestea, nu par alarmai de
faptul c eu am asistat la o asemenea manifestare.

4). Cridley, redactorul tiinific de la Herald, i-a spus Virginiei c mai


multe ncercri de investigare a Viitorologilor au fost nbuite din fa,
dovad c au influen la nivele nalte.

5). Nu exista absolut nici un motiv ca s-o trateze pe Virginia altfel dect
ca surs de organe.
57
Scrise ultima fraz ncruntat, apoi examina nemulumit hrtia. Nu prea
s ofere nici o pist pe care ar fi putut-o urma, nici mcar cea mai vag
posibilitate s-o gseasc pe Virginia.
Dup cteva clipe adug:
Dac m-a duce la poliie, i l-ar aresta pe Dr. Cranston i pe Edgar
Gray, Cranston ar evada, trecnd prin zidurile nchisorii, iar Edgar ar...
Ridicnd pixul, privi atent ultimele cuvinte. Edgar! Dac era adevrat
c n toate oraele mari existau filiale Viitorologice, atunci n ntreaga lume
existau sute de Edgari, lucrnd ca recepioneri. Da... Edgar!
Virginia dispruse dup ce-l pndise pe Edgar o noapte ntreag.
Ce anume descoperise?
Aarea i atinse mintea, apoi i nfior tot corpul. Privi ceasul de pe
emineu. Era zece fr un minut. Dac se grbea, putea ajunge n centru,
cam la aceai or cnd primise ultimul telefon de la Virginia.
Desigur, putea s fie urmrit, aa cum, probabil, se ntmplase i cu ea.
Edgar se gsea n acelai loc. Mention opri maina ntr-un loc de unde l
putea zri perfect pe tnr n lumina veiozei.
Edgar citea o revist. La unsprezece i jumtate, se ridic, i puse
plria, stinse lumina i iei pe u. O ncuie.
Nu privi njur, ci porni drept ctre restaurantul unde profesorul luase
deseori masa cu soia lui. Mention prsi maina i se apropie de fereastra
localului.
Edgar sttea la tejghea, nfulecnd dintr-o plcint i avnd n fa o
ceac de cafea. Ls nite bani lng farfurie, i Mention abia avu timp s
se ntoarc cu spatele, cnd tnrul iei pe u.
Porni grbit n josul strzii. Dup cinci minute, coti n intrarea slab
luminat a unui cinematograf non-stop. Profesorul cobor iari din
automobil, cumpr un bilet, i-l urm pe Edgar, care se instalase ntr-un
rnd din fa. Mention se aez la vreo trei scaune napoia lui.
Pe la ora trei, Edgar continu s urmreasc extrem de atent ecranul. La
puin timp dup aceea, profesorul adormi.
Se trezi alarmat. Ceasul arta ase patruzeci i cinci. Edgar sttea n
acelai scaun, cu picioarele urcate pe sptarul celui din fa. Era treaz.
La apte patruzeci, se scul brusc i prsi grbit sala.
Se ndrept direct ctre restaurant, cu Mention urmrindu-l la vreo
treizeci de metri. Micul dejun i fu servit tnrului dup patru minute, iar
peste alte trei minute l terminase. Chelneria i ntinse dou pacheele cu
hran rece, apoi Edgar iei.
Se opri doar ca s cumpere patru reviste.
58
La opt fr un minut, descuie ua Laboratoarelor tiinifice Viitorolo-
gice i se aez napoia tejghelei. Lu o revist i ncepu s citeasc.
Dup toate aparenele, lunga lui zi prea s se repete.
Care era pasul urmtor?

***

Revenit n apartamentul su, Mention i alung somnul cu un du rece,


nghii o cafea cu pine prjit i plec spre universitate. Primul curs era la
zece fr douzeci; avea suficient vreme ca s reflecteze la ceea ce aflase.
De fapt, ce descoperise? Nimic, cu excepia unei alte faete a cercetri-
lor neurologice ale lui Cranston. Nendoios, individul era un geniu. Poate c
i parcursese prea grbit crile...
Oricum, pn seara nu mai avea ce face. Lu din raft, unde o pusese
necitit, biografia lui Dorial Cranston, de Thomas Torrance.
Cnd o deschise, vzu o fotografie pe pagina de gard: un brbat, pe
terasa unei vile luxoase.
Tresri cnd o zri, apoi examin cu atenie chipul dur, sardonic i
trupul puternic. Sub fotografie scria:
Autorul, Dr. Thomas Torrance, n somptuoasa lui reedin din New
Dellafield, statul Massachusetts.
Torrance era individul care traversase peretele i-l avertizase s nu
anune autoritile.
Nu se mai putea concentra. Noaptea nedormit i epuizarea din ultima
sptmn se adunau acum asupra creierului su, tocmai cnd avea nevoie
de putere ca s examineze consecinele acestei descoperiri.
Ultimul gnd nainte de a permite somnului s-l cuprind fu: Ceea ce se
petrecuse cu Virginia avusese loc n timpul somnului. Poate i el...
Se detept oarecum nemulumit de faptul c nu se ntmplase nimic,
iar apoi, treptat, i se nfirip o idee. Ceasul arta unsprezece i un sfert. Se
scul i se duse la telefon.
Dei suna din California, obinu legtura destul de repede. Dup
cincisprezece minute, la cellalt capt al firului se auzi un rit.
Avei legtura, domnule, rosti centralista.
Mention inspir adnc i rosti ncordat:
Alo!
Se auzi cum centralista ntrerupse extensia ei, o pauz, dup care un
glas familiar vorbi ncetior:
Ce-ai de gnd, profesore?
59
Mention nghii un nod. ntrebarea era stupefiant, iar implicaiile
confideniale ale tonului linitit cu care fusese pus l nmrmureau. n mod
incredibil, se simea ridicol.
Torrance, dac nevast-mea nu-mi este napoiat imediat, voi trece la
fapte!
O tcere scurt, apoi un chicotit.
Sunt curios cam la ce fapte te gndeti...?
Acum, arogana era aproape sesizabil. Mention se simea golit pe
dinuntru. i adun toate puterile i vorbi rguit:
n primul rnd, m voi adresa ziarelor.
N-, nu merge! replic Torrance pe un ton pedant.
Toi proprietarii de ziare din ar i ateapt rndul la transplante. i n
cazul n care mai ai i alte idei, acelai lucru este valabil pentru guvernatorii
federali i adjuncii lor, pentru procurorii federali, minitri i ali civa.
E o minciun! spuse Mention. Brusc se simea mai stpn pe sine, mai
sigur. Este mpotriva legii statisticii ca toate persoanele acelea s aib vreun
organ afectat.
Hohotele lui Torrance se nlar din receptor.
M tem, zise el, c am fi ateptat i acum dac ne-am fi lsat pe seama
mamei Natur. Glasul i se ncord: principala noastr baz de operaiuni,
Mention, e n America de Nord i nu ne-am permis s ne asumm riscuri.
I-am urmrit, iar acum, te asigur, sunt cu totul n Minile noastre.
Continu fr s lase timp de replic.
Nu-i voi explica acum detaliile, profesore. Crede-m pe cuvnt. Ai
putea, bineneles, s te duci la poliia local. Nu ne batem capul cu ple-
vuca, dect dac ne deranjeaz. Atunci i neutralizm. Sper c am clarificat
totul. i-acum, dac nu te superi, o s...
Furia l cuprinse att de brusc pe Mention nct n-avu timp s se
controleze.
Torrance! rcni el. Ce-ai fcut cu nevast-mea?
Amice, sosi rspunsul calm, o s ai o surpriz. Dar nevasta ta, nu-i la
noi. La revedere.
Se auzi un clic distinct.
Decis, Mention ceru o legtur cu rezidena lui Cranston.
Alo, rosti el, cnd primi legtura, a dori cu Dr. Cranston.
Din telefon se auzi un chicotit.
Vai, vai, rsun vocea lui Torrance, dar ce ncpnat eti!
Fr un cuvnt, profesorul nchise telefonul. Nu nelegea cum o
convorbire cu New Jersey putea fi deturnat n Massachusetts. O accepta
60
ns ca atare.
Tocmai pornise ctre salon... cnd Virginia o siluet ceoas trecu
prin peretele coridorului.
Era mbrcat n pijama; forma ei lipsit de substan se ncheg sub
ochii brbatului. Rmase locului privindu-l cu ochi ndurerai.
ncepu s plng. Lacrimile i brzdau obrajii. Alerg spre el. l
cuprinse n brae cu fora aceea pe care i-o d spaima.
Oh, dragule, dragule, hohoti ea. M-au ucis. M-au ucis!
***
Gemuse i plnsese n minutele acelea dinaintea trezirii complete.
Oroarea ultimelor imagini cuitul nfipt n inima ei i era nc puternic n
minte, ca o arsur.
Se detept tresrind.
Se afla ntr-o odaie mare, strin. Abia dup cteva clipe i ddu seama
c era ntins pe o mas; i trecu un minut ntreg nainte s observe, nc
nucit, c nu se zrea nici urm de cuit.
Cu un oc, realiza c nu simea nici o durere i era vie.
Vie! Tremurnd, se ridic n capul oaselor i imediat czu napoi,
strfulgerat de o durere ascuit n snul stng.
Durerea dispru. ns simplul fapt c fusese acolo o ngrozise. Rmase
locului, nendrznind s se clinteasc.
Privi mai atent mprejur.
ncperea era ptrat, cu laturile de vreo treizeci de metri. i prea
complet umplut cu vitrine micue din sticl. Acestea acopereau pereii i
podeaua, lsnd ntre ele doar culoare pe care se putea umbla. Fiecare vitrin
era mprit n compartimente de o jumtate de metru ptrat.
ntorcnd capul, Virginia putea distinge clar coninutul compartimen-
telor de lng pereii din stnga i din dreapta.
Fiecare coninea o inim omeneasc, suspendat de un mic dispozitiv
din capacul vitrinelor.
Le privi neatent i tocmai voia s se uite n alt parte, cnd un amnunt
o lovi precum un oc: inimile bteau.
Se dilatau i se contractau, puternic i regulat. Btile erau line i
necontenite. Cumva, ritmul lor o linitea, i potolea nervii ntini la maxim.
Dup cinci minute, i reveni suficient ca s se poat gndi la situaia ei.
Prudent de aceast dat, aproape temtoare, nl capul. Zri acum un
detaliu neobservat iniial:
Din pijamaua ei fusese decupat un ptrat. n locul unde ptrunsese
cuitul era aplicat un bandaj imaculat.
61
n mod straniu, tocmai albul pur al pansamentului o liniti. Dovedea c
i se acordaser ngrijiri. Moartea, care o ameninase att de violent, fusese
alungat.
ncepu s se gndeasc la posibilitatea de-a se afla ntr-o clinic
particular din vecintate. Probabil fusese adus acolo cu maximum de
urgen.
Tria, totui era curios c nu exista nimeni n jur. Doar nu avea s fie
lsat pe masa aceea.
Brusc se simi cuprins de furie. i deoarece teama rmsese aidoma
unei cortine ntunecate, mictoare pe fundalul minii, furia era anormal de
violent i iraional.
Dup cteva minute, reui s se calmeze. Dac ar fi fost ntr-un pat, ar fi
rmas nemicat, ateptnd desfurarea evenimentelor. Era ns imposibil
s rmn pe masa tare i perfect plat.
i lsase capul pe spate; acum l ridic iari. Precaut, sprijinindu-se
n braul drept, se scul n capul oaselor.
Nu se ntmplase nimic. Nici urm de durere, i nici anxietatea pe care o
ncercase mai nainte. n mod limpede, era important s nu fac micri
brute.
Rmase un minut ntreg pe marginea mesei, legnndu-i picioarele,
privind fantastica aglomerare de inimi umane din jur.
Parc ncerca o uoar team. Era ireal spectacolul acela de rnduri i
rafturi de inimi tcute, fiecare n compartimentul ei, fiecare funcionnd cu o
monotonie artificial.
Cel mai mult o tulbura ns completa absen a fiinelor omeneti.
Exceptnd vitrinele, ncperea nu avea alt mobilier, iar lucrul acesta o
tulbura.
Tremurnd, cobor picioarele pe podea. Rmsese locului, lsnd
sngele s-i circule prin trup i s-i recapete puterile.
Ca o surpriz plcut constat c exista putere.
Porni pe unul din culoarele dintre vitrine, privindu-se doar n treact.
Mulimea lor o tulbur. n captul camerei exista o u. Una din ni, i
broasca, fuseser rupte. Se deschise totui cu uurin, dezvluind o scar ce
urca spre alt u.
Virginia sui grbit, hotrt s scape de irurile acelea de inimi care
pulsau mute.
A doua u era metalic. ns i ncuietoarea ei fusese forat, dei n
broasc exista o cheie.
O deschise, plin de sperane, i iei pe o potec din jungl. Soarele
62
puternic strlucea la civa metri mai departe, peste o poieni aflat n
vrful unei coline. Urc pn acolo i ncremeni, paralizat de ceea ce vedea.

***

Virginia se opri din povestit, Soul ei o culcase n pat i o privea cu ochi


drgstoi, totui ncruntai.
Cu toate acestea, n-ai murit. Eti cu mine, aici, vie i n siguran.
Nu nelegi, iubitule, oft femeia. Nu... nelegi.
Bun, ncuviin el cu blndee; spune mai departe. Ce ai vzut acolo?
Virginia se afla pe o insul, un atol acoperit de jungl verde, i
nconjurat de un ocean albastru care se ntindea ct vedeai cu ochii.
Dei aflat sus pe cer, soarele trecuse de amiaz. Aria era copleitoare;
o ameea.
Buimcit, se ntoarse pentru a privi ua prin care ieise. Se ateptase s
vad o cldire, ns nu era aa ceva.
O vegetaie luxuriant i deas acoperea locul unde ar fi trebuit s se
afle cldirea. Pn i ua ntredeschis era pe jumtate ascuns sub lichenii
ce se mpleteau peste toat suprafaa metalic.
n vzduh se simea un iz puternic de puterziciune vegetal.
Stnd acolo sub cerul strlucitor, Virginia simi o spaim iraional
nchipuindu-i c ua avea s se nchid i s-o abandoneze pentru totdeauna
n pustietatea aceea.
Privi n jos, ctre intrare. Fcuse doar trei pai cnd auzi un sunet
ascuit, ptrunztor. Rsunase de undeva din dreapta ei, dinspre nlimile
cerului. La nceput se desluea slab i ndeprtat, ns sporea mereu.
Dup o clip de derut ngrijorat, identific uurat sursa: o navet cu
reacie.
Putea fi zrit de acum, un punct negru pe azurul cerului.
Cretea mereu. Era un vehicul lung de vreo aptezeci de metri, lipsit de
aripi, cu excepia lonjeroanelor curbate n sus, care i sprijineau reactoarele,
verticale.
Fulger pe deasupra, fr s-i bage n seam fluturarea disperat a
braelor; o navet de pasageri pornit dinapoia orizontului estic ctre soarele
ce cobora n amurg.
O urmri cu privirea pn dispru n lumina orbitoare a focului solar,
sperana destrmndu-se treptat. Revenirea linitei o deconcert. ocat i
extrem de deprimat, i reaminti spaima de a nu rmne n afara uii.

63
Intr n fug i nchise ua, dar n-o ncuie. Pn atunci nu-i dduse,
seama ct de rcoare i plcut era n odaia cea mare, i nu remarcase nici,
iluminarea indirect. Acum i concentr toat atenia asupra detaliilor. Se
gndi c trebuia s existe vreun subsol poate chiar mai multe etaje subterane
Energia electric trebuia s aib o surs.
Nici nu tiu ct vreme cut alt u, ns se obosi zadarnic. Se ntinse,
pe canapeaua pe ctre o descoperise n cellalt capt al camerei; acolo se
odihnea, cnd i ddu seama brusc c fiecare vitrin avea o plcu.
Prima pe care o descoperi avea un nume i o adres:
Morrison, John Laurance,
257 Carrigut Street,
New-York City
i a doua purta un nume, dar vitrina era goal. Virginia trecu ncet pe
culoare. Abia cnd ajunse la litera N i ddu seama c putea exista o
aranjare alfabetic.
Mintea ei fcut un salt fantastic i se npusti ctre P-uri. Descoperi,
imediat numele cutat, i-l privi stupefiat:
Patterson, d-na Philip
(Cecilia Dorothy)
Ap. 2, Mayfair
Crest City. California
Dup ce-i reveni, se grbi ctre Gray. Nu-l gsi pe Edgar. Singura
persoan cu nume similar era:
Grey, Percival Winfeld
3 Huntington Court,
West Tuttenham,
Londra, Anglia
Linitit pentru moment, Virginia rmsese privind inima lui Percival
pulsnd linitit. Se gndea:
Bineneles! Edgar nu era unul dintre ei. Era un sclav, meninut cumva
ntr-o trans care includea i absena total a nevoii somnului.
Dup o vreme, i ncoli alt gnd, o idee att de ngrozitoare nct
mintea ei o respinsese de trei ori, n timp ce se grbea ctre sectorul cu litera
M. De fiecare dat ns revenea, mai puternic i mai teribil.
Gsi vitrina cutat. Inima din ea diferea puin de cealalt, Pulsa
regulat, dar avea un mic bandaj, asemntor unui plasture. Plcua
identificatoare afirma:
Mention, d-na Norman (Virginia)...

64
Virginia Mention o privi cu ochi holbai, aidoma unei psri fascinate
de o reptil monstruoas. napoia ei se auzi un zgomot, ns nu-l percepu
iect vag. Se repet i acum i atrase atenia.
Era un brbat care-i dregea glasul ostentativ. O voce blnd rosti:
Dr. Dorial Cranston la dispoziia dumneavoastr, doamn.
Virginia nu-i mai amintea cnd se ntorsese. Nici nu se mai gndi la
faptul c era n pijama n faa unui necunoscut.
Individul din faa ei era btrn, ns deloc ceea ce s-ar fi ateptat ea.
N-ar fi putut preciza la ce anume se ateptase, dar nu la un chip blnd. Nu la
un btrn cu privire trist, care fcu plecciune i continu n acelai straniu
ton de conversaie monden:
Problema meninerii n via a organelor extrase din trup a fost
rezolvat n mai multe ri nainte, n timpul i dup al doilea rzboi
mondial. ns lucrurile cele mai bune s-au fcut n Rusia. Mie mi plac n
mod deosebit diferitele anexe mecanice, cum ar fi autojectorul, pe care l-au
dus la un nalt grad de perfecionare. Bineneles, n pstrarea organelor, eu
doar am utilizat descoperirile ruilor i ale altor savani din diverse ri.
Specialitatea mea sunt nervii. Am...
n clipa aceea, Virginia i regsi glasul. Pn atunci sttuse nlemnit,
privind n gol, dar pe msur ce curajul i reveni, clip dup clip, ncepu
s-l priveasc cu simpatie pe btrnul blnd, i evident inofensiv. n ciuda
acestei relaxri, simea n ea un imbold, o nevoie de a ti, cu totul diferit de
orice ncercase pn atunci.
Cu o voce ascuit, strig:
Dar dac asta-i inima mea..., ntinse ea braul cu o rigiditate automat
spre organul viu dinapoia sticlei... ce am n mine acum? Ce?
Btrnul cel neputincios pru deodat rece i neprietenos:
Ai fost ucis prin njunghiere, aa-i? ntreb el cu un glas tios. Totui
acum stai de vorb cu mine. Nu-i mai face griji despre ce se afl n interi-
orul tu. i-am scos nu numai inima. N-are rost s caui cicatrici. Eu nu
operez aa. Vino!
Fr s se uite dac l urma, se ntoarse i porni, cu mersul ncovoiat i
precaut al btrnilor, spre captul ncperii. Atinse ceva ncastrat ntr-o
band ngust de perete netapetat. Silenioas, o u se deschise, dezv-
luind o scar ce cobora.
Odaia de dedesubt era la fel de mare i coninea acelai gen de vitrine
din sticl. Coninutul compartimentelor era variat: inimi, plmni, ficai, ba
chiar i un pancreas i cteva perechi de rinichi.

65
Toate organele preau vii. Plmnii erau, fr doar i poate. Se dilatau
i se contractau lent, dar cu o for i o fermitate evidente.
Btrnul se opri inaintea unei vitrine care coninea o pereche de
plmni. Fr nici un cuvnt, art plcua nsoitoare. Virginia se apropie,
ateptndu-se la tot ce putea fi mai ru. Aceast pregtire psihologic o
ajut. Acolo era propriul ei nume.
Foarte lent, se rsuci spre Cranston. Mintea i se limpezise iar spaima se
destrma. Era vie. Restul n-avea nici un neles. Rse rguit.
V rog, terminai cu joaca aceasta. De fapt, ce dorii? Se crezuse
calm, ns o oc isteria pe care i-o auzi n voce. Femeia aceea, se gndi,
femeia aceea ngrozitoare m-a nspimntat. i regsi glasul.
Dr. Cranston, ncepu ea cu sinceritate, prei un om onest. Ce este
aici? Ce s-a ntmplat?
Btrnul strnse din umeri.
M tem c nu ndrznesc s v spun nimic, dect c acetia sunt
plmnii dumneavoastr, dup cum i inima de sus v aparine. Un organ
complet extras nu implic o afectare serioas a sistemului nervos al trupului
dect ntr-unul sau dou puncte cheie, iar acelea se pot rezolva uor.
O privi i urm:
Bnuiesc c ai fost pe afar. N-am ajuns aici ct de repede doream
aa nct ai avut timp... mi pare ru. Niciodat n-am fost n stare s montez
broate la uile astea. Au fost stricate de un brbat pe care l-am salvat ca i
pe dumneavoastr i care... Fcu o pauz, apoi: De fapt, nu conteaz.
n legtur cu organele... continu el. Dup ce v-au ucis, n-am putut
face nimic altceva dect s le extrag. Creierul dumneavoastr este..., se
rsuci spre o vitrin din apropiere... aici. Doamna Patterson a lucrat foarte
atent. Dup ce v-a ucis, a folosit un ac lung, ca s v strpung creierul prin
ureche i s v nepe plmnii. Intenia ei era s se asigure c nu vei fi
readus la via prin metode normale. Ea i ceilali cred c dac sunt silit s
fac cpii ale lor, voi crea n mod automat i noi recrui.
Se ncrunt, apoi bg mna n buzunar i scoase un colier cu un
pandantiv complicat. I-l ntinse.
Acesta e un aparat radio. Oricnd dorii energie, atingei tasta i
rostii: Apas butonul 243. Acesta e numrul dumneavoastr. Doi, patru,
trei. Nu-l uitai. Acum voi face eu comanda, ca s putei ajunge acas.
i trecu colierul n jurul gtului, aps tasta micu i spuse:
Apas butonul 243,
Nu se ntmpl nimic, ns dup-cteva secunde, Virginia... ncepu s

66
ard pe dinuntru. Cldura era att de puternic, muctoare i dureroas,
nct strig de durere. Rsufla repede i ntretiat. Se contorsion. Vru s
fug. Dar nu avea ncotro fugi. Durerea o nsoea pretutindeni.
Fu convins c era ntr-adevr moart; i tot ce se petrecuse pn atunci
fusese un vis, un caleidoscop plpitor de irealitate nscut din agonia morii.
Ca prin vat, auzi glasul lui Cranston:
... dureros primele ocazii. Nu uitai ns c energia e controlat de
creierul dumneavoastr. Cnd v credei lipsit de substan, aa vei fi. n
momentul cnd n-o mai gndii, revenii automat la starea solid. Energia
necesar transformrii se consum n cteva ore, i trebuie rencrcat. O s
v nsoesc pn n exteriorul locuinei dumneavoastr.

***

Virginia intrase n apartament i vorbea de multe minute cu soul ei,


nainte s-i dea seama cu adevrat c nu era moart. C, de fapt, situaia ei
era mult mai dificil.
Probabil c zcuse lipsit de cunotin vreo sptmn i nu-i mai
amintea dect puinele ore cnd fusese treaz.
La amiaz, nu avansaser cu nimic. Ea nu se putea opri din povestit,
n dou rnduri, profesorul o convinse s se ntind pe pat, dar de fiecare
dat cnd mergea n buctrie, ca s-i pregteasc un sedativ, ea venise
dup el.
n cele din urm, Mention i ddu seama ca avea de-aface cu o femeie
ce suferise un oc mental. n primul rnd i trebuia odihn, timp pentru a se
calma.
Izbuti dup cteva ncercri s-i dea cadorin, un sedativ proteic. ns
de abia cnd se ntinse lng ea, glasul femeii deveni somnoros, i czu
ntr-un somn agitat.
Acum, cnd Virginia se ntorsese, avea timp s se gndeasc la ce urma
s fac. Nu ajunsese la vreo concluzie nici peste dou ore, cnd ea se trezi
speriat.
Femeia, gfi Virginia cu glas rguit. Mi-a bgat un ac n creier i n
plmni. A...
Muli oameni au timpanele perforate, observ brbatul. Bine c nu
te-a desfigurat.
Remarca fcuse minuni n cteva rnduri pn atunci. Aa se dovedi i
acum. Cuttura stranie, dement dispru din ochii ei. Se ntinse i rmase

67
tcut mult vreme. Att de mult nct, n cele din urm, Mention se
alarm.
O privi atent. inea ochii deschii, dar fici i mijii, cufundat n
gnduri. O studie vreme de un minut, apoi ncepu s vorbeasc:
Se pare c avem de-a face cu o band criminal, extrem de ticloas.
A fost nfiinat ca urmare a descoperirii lui Dorial Cranston, care ns nu
face parte din organizaie. Puterea lor material i politic pare indestruc-
tibil. Este prea mare; se ntinde pe toat planeta, ca o caracati. Totui
Cranston ncearc, n limitele jalnice ale puterilor unui btrn, s repare
dezastrul fcut de montri creai de el.
Norman!
Tonul Virginiei i spusese profesorului c nu-l ascultase.
Da, scumpo?
Norman, Dr. Cranston nu va mai tri mult. i dai seama?
Pricepu c napoia cuvintelor ei trebuie s existe un neles mai profund.
Dup o clip, crezu c-l intuise.
Vrei s spui c nu-i putem opri pe diavolii ia?
Din nou, Virginia pru neatent la cuvintele lui. Vorbi cu glas ncordat,
aproape alarmat.
Norman, dac el e singurul care tie unde-i insula aceea, ce se va
ntmpla cu inima mea i cu toate inimile i organele de acolo cnd va muri?
Sunt sigur c nu vor continua s bat, s triasc fr ngrijire.
n mod curios, vorbele nu nsemnar nimic pentru Mention doar faptul
c n mintea ei chinuit exist nc o temere ce trebuie alinat. Ba chiar i
formulase cuvintele de linitire, dar se opri n ultima clip.
Rmsese nemicat n trans. Asta-i! i spuse. Asta-i teama lor!
Trebuie s fie disperai. Nu se vor da n lturi de la nimic.
Analiz rapid posibilitile. Pn seara, Mention ajunse la o hotrre.
Era teribil de greu s tii ce ai de fcut, ce putea fi fcut, mpotriva unei
organizaii att de vaste.
Zilele trecur, dar nu naint nici un pas n canionul acela mental de
indecizie. n fiecare zi, i spunea: Cu siguran, azi se va ntmpla ceva. Ei
vor face ceva, vor demonstra, cumva care sunt motivele.
Virginia revenise la slujb. Trecu o lun. Dup nc o sptmn, ntr-o
dup-amiaz, Virginia trecu prin zid i se materializ n hol, tocmai cnd
soul ei intra pe ua apartamentului.
Femeia era radioas. Strlucea. n trecut, mai existaser asemenea
momente, cnd o vzuse plin de via i aare. ns niciodat n felul

68
acesta. ntreg trupul i vibra; prea c degaj o aur a crei energie era
inuman. Aproape literal, chipul i sclipea.
Mention o privi i, treptat, obrajii ei mbujorai i pierdur culoarea.
Era ziua cnd prnzeau acas. Fr un cuvnt, Virginia se rsuci i intr n
buctrie.
Peste dou ore, cnd strlucirea ei dispruse, profesorul ridic privirea
din ziar i rosti:
Virginia...
Da?
De cte ori ai mai fcut-o?
n mod vizibil, ea se tulbur. Surprins, Mention nelese c n mod
curios, femeia spera c soul ei nu avea s abordeze subiectul. Buzele i
tremurar. n cele din urm, murmur:
Asta a fost prima dat.
n mod vdit, nu era obinuit s mint. De aceea nici minciuna nu era
deloc convingtoare. Brbatul simi un gol n suflet, dup aceea, lundu-i
aprarea n mod reflex. i spuse c Virginia nu-i revenise nc din
experiena avut.
De ce ai fcut-o? ntreb el cu blndee.
Virginia pru uurat c-i fusese acceptat afirmaia i ncepu sa turuie
pe nersuflate:
Voiam s vd cum este, pe de o parte, deoarece dac o pot face, m-a
putea apra mpotriva lor, i nici nu mai ineam minte cum a fost prima dat.
Atunci eram tulburat, i n plus m duruse teribil.
Dar acum?
Nu m-a durut nimic. M-am simit vie, cald, minunat! Dup un timp,
mi-am dorit s fiu lipsit de substan, i aa s-a i ntmplat; apoi am trecut
prin zid i, n acelai timp, mi-am dorit s fiu pe strdua dinapoia lui Herald,
i am ajuns acolo. N-am simit absolut nimic. Deplasarea a fost instantanee.
l privea cu ochi largi din care dispruse orice team.
Norman, e ceva miraculos, divin. E...
De ce nu ncerci, o ntrerupse Mention, s te doreti pe insul? Mi-ar
place s discut cu Dr. Cranston.
E imposibil, scutur din cap femeia. N-am ncercat s ajung acolo, dar
am fcut cteva ncercri de-a ajunge n locuri unde n-am fost niciodat: i
n-am reuit. Trebuie s cunoti direcia i s poi vizualiza locul. Trebuie s
tii unde vrei s ajungi.
neleg, ncuviin Mention.

69
Schimb vorba, dar se gndi cu amrciune: Asta ateptau i ei: s fie
ptruns de realitatea propriei situaii. S-o lase ndeajuns ca s priceap c
sunt pe acelai picior.
Dar de ce? Ce voiau de la ea? O uciseser deoarece le descoperise
cteva secrete. Apoi, cnd intervenise Cranston, l avertizaser pe soul
Virginiei s nu se duc la poliie. Voiau ceva; iar acum, cnd femeia
ncepuse s experimenteze cu puterea pe care i-o dduser, n-avea s mai
dureze mult pn ei s-i arate adevrata fa.
Trase cu coada ochiului spre ea. Privea n gol, cu ochii pe jumtate
nchii. Brusc, Mention simi o teribil nelinite.

***

n seara aceea, pe la ora zece, cineva sun insistent la u. Mention privi


ctre Virginia, apoi se scul.
La ora asta nu te viziteaz prietenii, zise el. Ar fi mai bine s-l chemi
pe Edgar i s-i ceri s apese butonul 243. N-are rost s riscm.
Atept pn ea transmise mesajul, apoi bgnd Lugerul n buzunar,
deschise ua. Era un biat cu o scrisoare.

Miercuri, 23
Doamna i domnul profesor Mention sunt invitai vineri sear la ora
apte la un dineu ce va avea loc n salonul cel mare din Grand York Hotel
Cecilia Patterson

Citind invitaia, un singur gnd i domin mintea lui Mention: lucrurile


ncepeau s se mite. Dac inteniona s fac ceva care s-i ia prin
surprindere, sosise momentul.
Petrecu toat noaptea gndindu-se, cutnd un plan. A doua zi, se gsea
n mijlocul cursului de la universitate cnd ideea i veni uor i lin precum o
pan purtat de vnt.
Rmase nemicat, privindu-i pe studeni, dar vznd doar o pcl
neclar.
Pi, am avut soluia n faa ochilor, se gndi el uluit, de cnd s-a
napoiat Virginia. Ce orbi am putut fi s nu ne dm seama!
Totui, abia pe drumul spre cas i ddu seama ce avea el de fcut.

70
***

Ls deschis fereastra dormitorului.


Rmase treaz pn la ora dou noaptea. Se mbrc n tcere, apoi
atept pn cnd o main trecu n vitez pe o strad vecin. La adpostul
vuietului, se apropie de fereastr.
Sritura de la etaj l zdruncin, ns pmntul moale din stratul de flori
l salv de un oc prea dur. La trei cvartale deprtare se afla un garaj cu
funcionare non-stop, care nchiria i automobile. La jumtate de or dup ce
prsise dormitorul, Mention se aeza pe un scaun de cinematograf lng
Edgar Gray.
Haide, Edgar, vorbi el n oapt. Eti cutat. Urmeaz-m.
Glug guu? bolborosi nspimntat tnrul.
Vino! uier amenintor Mention i-i art pistolul.
Edgar l ascult. Profesorul iei din ora i opri maina pe un drum
lturalnic de ar.
Nu nchise motorul, ls schimbtorul n viteza a doua i pstr piciorul
pe ambreiaj... pentru orice eventualitate. tia ns c era n siguran: Nici ei
nu puteau fi peste tot.
n fiecare minut care trecea, ideea de a se folosi de Edgar prea tot mai
inteligent. Existau doar dou probleme: prima era s-l fac s vorbeasc
inteligibil; iar celalalt s se asigure c tnrul nu pomenea nimnui de
aceast ntlnire.
Prima chestiune se dovedi cea mai dificil. Totui, dup o jumtate de
or ncepu s-i gseasc rezolvarea. Mention constat c ncepu s priceap
biguielile lui Edgar.
De fapt, nu se ateptase la mare lucru de la ntrebrile sale i ntr-adevr,
nici nu obinu aa ceva.
Mintea lui Edgar era un conglomerat nebulos, a crui capacitate era
lipsit de profunzime. Dac un creier omenesc ar putea fi comparat cu o
carte, atunci cel al lui Edgar era un exemplar dintr-un gen puin mai ciudat.
Pe de alt parte ns, era aproape complet lipsit de experien personal.
Fiind orfan, i petrecuse primii cincisprezece ani din via ntre
zidurile unui leagn pentru copii. La cincisprezece ani, fusese recrutat de ei,
care-l postaser napoia uriaului geam al Laboratoarelor tiinifice Viito-
rologice, unde se afla i acum.
i atunci, ntreb Mention, te-au tratat ca s nu mai ai nevoie de
somn? Cnd au fcut-o?

71
Cnd mi-au luat inima, bolborosi Edgar, i plmnii i creierul i alte
chestii, mi-au zis c n-o s-mi mai fie somn niciodat. Aa fac cu cei pe care
vor s-i controleze.
Totui, Virginia doarme normal. nseamn c exist i abateri de la
norm.
La nceput am fost speriat, dar..., i aici glasul tnrului uier cu ur,
femeia m-a biciuit de cteva ori, i de atunci n-am mai ndrznit s-i
contrazic.
Aceast furie de-abia controlat ce i se auzea n voce, ori de cte ori
pomenea de femeie, avea s rezolve i a doua problem.
Uite ce-i, Edgar, vorbi deschis Mention, sunt alturi de tine mpotriva
femeii. Cnd o s termin cu ea, n-o s te mai biciuiasc niciodat; i vei
putea s faci tot ce i-ai dorit vreodat.
Ultima informaie era important. Un tnr care citea att de mult
literatur evazionist ca Edgar trebuie s fie absolut nnebunit de dorina de
a cltori i a avea aventuri.
Iat ce-a dori s faci, continu Mention. Mine noapte la ora dou-
sprezece, exist o curs aerian spre Los Angeles. La unu i treizeci noaptea,
o navet decoleaz din Los Angeles. Vreau s fii la bordul ei.
Eu ntr-o navet! glgi extaziat Edgar.
Te vei ntoarce la timp la slujb, aa c nu trebuie s-i faci griji. ine
banii i carneelul sta care conine instruciunile pentru ceea ce trebuie s
faci. i-am lsat pn i spaii pentru rspunsurile pe care doresc s le
notezi.
I le ntinse, iar tnrul bg banii n portofel, i carnetul n buzunarul de
la piept. Degetele i tremurau de emoie.
Mention tremura i el, ns din alte motive. l trecea cu fiori cnd se
gndea c Edgar urma s aib toat ziua carneelul asupra lui. Dac ei i-l
gseau...
Se cutremur i scoase revolverul. i nspri glasul intenionat:
Privete aici, Edgar. Dac nu-mi urmezi spusele, dac greeti cu
ceva, uite ce te ateapt. Ai neles?
n lumina slab dinspre bordul mainii, ochii tnrului strlucir a
nelegere.
Glug guu! ncuviin el.

***
A doua zi, Mention predase la universitate ca de obicei. n pauza de
prnz, ddu telefonul:
72
Anun-o, spuse el servitorului care rspunse, c o caut profesorul
Mention.
Dup un minut, cnd la cellalt capt al firului rsun o voce feminin,
Mention ncepu:
Doamn Patterson, a dori s schimbm ora intrevederii noastre
comune i s-o punem la miezul nopii. Mi se pare c Grand York in deschis
pn n zori, aa nct bnuiesc c nu vor fi probleme. Motivul?
Rse politicos.
Este necesar? Nu pot spune dect c nu vom putea veni dect la ora
respectiv. Suntei de acord? Perfect!
Cnd nchise, simi o mulumire ciudat. Fusese riscant; avea s le
detepte bnuielile. Totui, micrile lui Edgar urmau s fie acum mult mai
ferite de priviri suspicioase. Rmseser trei pericole:
n primul rnd, c nu conta ce avea el s fac. n al doilea rnd, c de
fapt nu-i pclea deloc. i n al treilea...
Nimeni altul dect prostnacul de Edgar.

***

Fur condui la o mas unde i ateptau patru brbai, unul dintre ei


fiind Torrance, i cinci femei printre care i blonda doamn Patterson.
Brbaii se scular n picioare. Femeile se oprir din conversaie i aruncar
priviri curioase.
Chipurile lor strluceau cu extra-via. Toi nou, brbai i femei
laolalt, scnteiau de energie. Masa lor era un centru de atracie. De la
mesele vecine oamenii continuau s le arunce priviri fascinate.
Lng ei, Mention se simea parc sectuit de energie, ns era doar o
senzaie fizic. Mental, nu fusese niciodat mai hotrt i mai plin de putere.
S-o conving pe Virginia, chibzui el, c n-are nimic comun cu fiinele
acestea. S obin informaii. i s-i ofer lui Edgar timpul de a porni n
siguran n lunga lui cltorie. Acestea i erau elurile.
Sperana era c tnrul nu fusese complet stors de energie ca s asigure
nsufleirea scnteietoare a celor de la mas.
Era totui ngrijortor. Posibilitile imaginate l fcur s-i consume
fr chef cocteilul de fructe. n cele din urm, nu se mai putu stpni,
ntrebrii sale, precaut formulate, i rspunse Torrance:
Nu, Edgar-ii din punctele noastre energetice nu sunt baterii. Ei sunt
transmitori. Termenul-cheie este negativ. Ori de cte ori cineva trece prin

73
faa ferestrei napoia creia st Edgar, are loc un transfer cuantificat de
energie spre omul nostru, dar pe care el nu-l poate folosi. n locul organelor
interne ale lui Edgar sau ale mele, sau ale soiei tale exist acum
impulsoare din tantal. Singura diferen este c ale lui Edgar sunt negative.
Noi, ceilali, le avem pozitive. Pn aici e limpede?
Pentru Mention totul era aproape neinteligibil. Primea totui informaii,
aa nct puse a doua ntrebare. Torrance i rspunse prompt:
Suntem dou sute patruzeci i trei, incluznd-o pe soia ta. Bineneles,
reprezentm doar ealonul superior. Deinem proprieti imense, i avem
zeci de mii de angajai, dintre ei fcnd parte i cei care v-au urmrit pe voi.
Chicoti, ns profesorul nu era tot att de amuzat. i stpni cu greu
cteva vorbe grele i se strdui s se relaxeze. Era important doar ce fcuse
cu o sear nainte, i repeta el ntr-una. Iar datorit precauiilor luate,
nimeni, dar absolut nimeni, nu-l putuse urmri. n privina aceasta era sigur.
Pe de alt parte, ns devenise clar c Torrance se juca cu el. Asta l
tulbura. l fcea contient asupra uriaei puteri pe care oamenii acetia
considerau c-o dein.
Rmase ocat cnd le studie, pentru prima dat, chipurile.
Crezu c brbaii erau artoi, iar femeile modele tipice de frumusee.
ntr-un anumit fel, impresia iniial nu era greit. Chiar i acum, examinai
cu atenie, cei nou se dovedeau bine fcui fizic, calitate amplificat i de
faptul c erau extrem de elegani i preau scoi din cutie.
Dar acolo frumuseea se termina ca un drum brusc ntrerupt de un pod
prbuit.
Chipurile cu trsturi rasate erau mti sculptate de duritate. O rceal
inuman, nemiloas. Posedau o cruzime nnscut pe care numai Moartea
personificat o putea egala. Ochii erau albatri-reci, cprui-reci i verzi-reci.
Buzele erau identice, subiri i strnse.
Acestea alctuiau temelia. Deasupra, dominnd i ncununnd fiecare
caracter, era o suprem i teribil arogan.
Nu mai putea fi nici urm de ndoial. Ei credeau cu adevrat n puterea
lor.
Mention mnca supa, strduindu-se s rmn calm. Trase cu ochiul
ctre Virginia, dar soia lui avea privirea aintit n farfurie. Vzu c nu
gustase dect cteva linguri.
Oarecum surprins i ddu seama c toi tceau. Deocamdat, nimeni nu
vorbise nimic, cu excepia rspunsurilor la ntrebrile lui.
Vzu c Torrance zmbea enigmatic.

74
Mention deveni tot mai convins c se jucau cu el. i totui, deocamdat,
nu pierduse nimic, ba de fapt obinuse informaii.
Aa ceva nu putea fi periculos. Puse o alt ntrebare. Ca i pn atunci,
rspunsul i-l ddu Torrance, cu aceeai promptitudine i aparent onestitate.
Ai perfect dreptate, n crile lui Cranston nu se spune mare lucru
despre descoperirile lui deoarece acestea au fost fcute ulterior. Iar biografia
realizat de mine a avut rolul de a-l stimula, n vreme ce noi puneam la punct
organizaia.
Fcu o pauz, apoi continu:
S nu crezi despre Cranston c-i nebun. De pild, abia dup ce a
neles c ideea lui de a rspndi binele prin contactele fizice universale nu
va fi pus n aplicare, i-a imaginat c energia nervoas, artificial amplifi-
cat ar putea reui acelai lucru n absena contactului.
i cred c niciodat o idee n-a fost mai prolific.
n numai un an, Cranston a descoperit c ori de cte ori dou sau mai
multe fiine omeneti se apropie, are loc un transfer energetic. E un schimb
de for vital, ns trebuie amplificat nainte de-a avea aceleai efecte ca i
contactul fizic. De aceea, a angajat un electronist pe mine ca s execute
un aparat care s amplifice energia organic, cum o numea el, i n acelai
timp s se acordeze dup frecvena fiecrui individ.
O variant mbuntit a acelui aparat se afl acum n soia ta,
innd-o... conectat la inimile, plmnii i creierii din laboratorul secret al
lui Cranston.
l privi deschis pe Mention:
Cranston nu mi-a explicat niciodat de ce e necesar ca organele s fie
n exteriorul corpului, spunndu-mi numai c este obligatorie o anumit
deplasare pe distan. Dei, distana respectiv e parcurs practic instanta-
neu. Sngele, energia nervoas, fiecare gur de aer pe care o respirm sunt
pompate, curg i sunt purificate de organele din vitrinele lui. Dac se
ntmpl ceva cu ele, noi vom muri.
Profesorul nu intenionase s vorbeasc. ns aflase exact ceea ce dorise
s tie. Toate ndoielile se nvrtiser n jurul aceleiai probleme: organele
umane din laboratorul Cranston.
Iar acestea erau conectate. Erau conectate. Poate c btrnul savant era
srit de pe fix, dar i avea pe toi ticloii aceia n mn.
De ce ns i mirarea era copleitoare Cranston nu se folosise de
puterea lui ca s-i distrug?

75
Cam asta a fost esena ntrebrii nite de pe buzele lui Mention. Cu
ochii reci i duri ca dou achii de diamant, Torrance rspunse printre dini:
Pentru c el nu poate ucide. Pentru c e un adept al pacifismului cum
poate nu a existat altul. Nu uita! Descoperirea lui, aceast descoperire de
senzaie, se bazeaz pe dorina de-a gsi o metod practic pentru rspn-
direa binelui.
Slbiciunea aceasta reprezint principalul nostru pericol. Datorit ei,
Cranston se poate auto-amgi. E adevrat: nu ne-ar putea ucide. Are ns
aptezeci i opt de ani. Dup standardele de azi, nu-i teribil de btrn, totui
a trecut de mult de sperana medie a vieii.
Vorbind fr exagerare, ar putea muri oricnd. Refuz ns cu ncp-
nare s recunoasc posibitatea asta. Ba nu le permite nici doctorilor notri
s-l examineze. ntr-un mod extravagant, s-a convins c dac el moare, iar
noi nu ne gsim organele la timp, atunci nu va fi de fapt responsabil pentru
morile noastre.
Cum de-a pus mna pe ele? Pi cine ar fi bnuit c un fraier btrn ca el
poate fi att de viclean? I-a operat pe toi, mai puin pe el nsui. i, cumva,
trebuie s fi nceput s ne suspecteze.
Torrance vorbea acum concentrat, iar ochii lui cenuii erau att de fici,
nct lui Mention i se preau dou reflectoare, cercetndu-i faa.
Mention, trebuie s gsim laboratorul acela. Trebuie s prelum
controlul asupra organelor noastre vitale.
Aici soia ta va juca un rol important.
Torrance fcu o nou pauz.
Fr ndoial, ajunsese la subiectul principal.
Vezi, profesore, urm el cu blndee, de fiecare dat cnd aflm c ne
investigheaz cineva care ne-ar putea fi util, ateptm pn considerm c
tie suficient ca s accepte ocul renvierii. E uluitor ct de puine cunotine
i sunt necesare, i totui ct de importante sunt ele; zeci de oameni pe care
i-am luat pur i simplu de pe strad au nnebunit.
Oricum, la momentul potrivit noi l ucidem pe indiscret i l transpor-
tm la locuina lui Cranston.
Acolo este necesar o anumit ngrijire. n ultima vreme, btrnul
obosete repede. Iar cnd e obosit, factorii emoionali l determin s cread
c nu poate face nimic.
De aceea, ar fi inutil s-i aducem prea multe trupuri.
n condiii normale, bietul btrn nu poate suporta s vad oameni
mori, cnd tie c-i poate ajuta ntr-un fel. n mod special, este sensibil la...

76
i zmbind, Torrance se nclin spre Virginia..., femeile frumoase. i chiar
dac tie de ce i aducem cadavrele, el a atins o anumit stare de spirit
similar resemnrii. Se simte nvins de uriaa noastr organizaie.
De-a lungul timpului, am reuit s ne facem o idee asupra laboratorului
su secret. tim c se gsete pe o insul, undeva ntr-o zon tropical.
Sperm c soia ta ne va putea da i alte detalii. Deoarece este n joc i viaa
ei, sunt sigur c va fi fericit s ne spun tot ce tie.
Torrance tcu. O privi pe Virginia, apoi pe Mention.
Acum e clar totul? ntreb el.
Da, ncuviin profesorul.
Se simea clocotind de mnie. Nu datorit numrului de mori, dei,
ncercnd s i-l imagineze, simea c-l apuc ameeala. Nici mcar datorit
Virginiei. Gndul la soarta ei l speria, totui ceea ce l nnebunea era modul
cum era folosit un btrn i idealurile acestuia.
Ruinarea unor vise minunate, orict de utopice ar fi fost ele, l zguduise
profund. Acum se simea ntrit pn n strfundurile sufletului. i tia, cu o
convingere implacabil, ce trebuia s le fac acestor oameni, dac avea s se
iveasc vreo ocazie.
Ciudat ct de mult i trebuise s priceap c, absolut printr-o ntm-
plare, Virginia deinea toate indiciile pentru localizarea insulei.
Ei nu puteau cunoate, nc, tot ceea ce tia ea.
i nu trebuiau s afle!
Soia mea, ncepu Mention, cu un glas sigur, s-a trezit n Laboratorul
lui Cranston, iar btrnul era acolo. N-a avut timp s vad nimic, deoarece a
adus-o direct acas. i, dac n-avei nimic mpotriv, ntr-acolo ne vom
ndrepta noi chiar acum.
ndeprt scaunul de mas, apoi ovi, privind-o pe Virginia.
Dup o tcere scurt, o femeie blond rse rutcios:
Profesore, observ c soia ta nu face nici o micare pentru a te urma. E
oare posibil ca s-i aminteasc ceva ce a vzut acolo?
Era o variant la care el se gndise deja.
Hotrrea aparinea Virginiei.
ncet, Mention i adun toate forele. i privi nevasta i vzu c era
alb ca varul. Buzele i tremurau cnd i ntlni privirea... apoi i feri ochii.
Virginia! rosti el.
Femeia l privi iari. Ochii i erau scldai n lacrimi.
Virginia, ai auzit ce au avut de zis aceste persoane. n clipa de fa e

77
mai puin important ce tii, sau ce nu tii tu. ntrebarea este: vrei, sau nu, s
te alturi lor?
Nu lua o hotrre acum!
Trebuie s existe nite lucruri pe care le putem face. Cu siguran, dac
perseverm, l vom putea gsi pe Dr. Cranston. Ba mai mult, dac am putea
vorbi cu el, sunt sigur c l-am convinge s-i ucid pe aceti ticloi. El a fost
izolat. Trebuie fcut s neleag c munca lui de o via poate fi smuls din
ghearele acestor obolani, acestor ucigai n mas, acestor...
Se rsuci spre Torrance:
Ci oameni, uier el, ucidei anual pentru organe?
Cam cinci mii, rspunse fr ezitare Torrance. n general, orfani,
srntoci i indivizi fr rude.
Mention gemu. Nu se ateptase la un rspuns. Azvrlise ntrebarea
retoric, pentru a sublinia una din nemerniciile comesenilor. Acum se simea
zguduit.
Cinci mii! repet el.
Totalul era mai mare dect bnuise. l ocase. Crezuse c era pregtit
pentru orice ar fi intervenit n cadrul acestei ntlniri decisive. Nu fusese
deloc aa.
I se fcuse grea. Cu un efort titanic, i recpta controlul. i ddu
seama c nu mai putea aduga nimic.
Aprarea se retrage, murmur el.
O privi pe Virginia... i ea i zmbi printre lacrimi. Era un zmbet jalnic.
Totui, un zmbet!
Prostuule, rosti femeia. Nu trebuie s m convingi. Nu trebuie s-mi
dovedeti nimic. Aici exist un ru mai presus de orice nchipuire. Un ru i
o ticloie aparinnd acelui gen, straniu evoluat, pe care-l amuz suferina.
Privete-i!
Cele nou chipuri erau ntoarse ctre ei n nou variaii de amuzament
sardonic. Glasul Virginiei continua s nfiereze:
Alctuiesc de acum un ru universal, care a depit puterile indi-
vidului de-a rezista, cu o singur excepie. Numai Dr. Frankenstein poate
distruge monstrul pe care l-a creat.
Noi, ceilali, putem doar ncerca s-i salvm pe cei dragi de corupie.
Norman, nu-nelegi c...
neleg, o ntrerupse Mention cu duritate, c te gndeti s cedezi.
Norman, ei au fost prea deschii. Ne-au spus att de multe, nct e
evident c nu le pas ce anume tim. Nu pricepi ce nseamn asta?

78
Te gndeti la tine cnd vorbeti aa!
Aa s fie? l privi pe Torrance. Aa s fie?
n seara asta, soia ta e mai inteligent dect tine, Mention spuse
Torrance. Vezi tu, ea e sigur. Cumva, Cranston va avea grij s nu li se
ntmple nici un ru acelora dintre noi despre care el crede c merit s fie
salvai.
Se ntoarse ctre Virginia:
Dac ncepi s vorbeti nainte de a se scurge dou minute, atunci poi
pleca acas mpreun cu soul tu. N-o s v mai deranjm niciodat. Iar
dac vom obine controlul asupra laboratorului secret, i garantm c nu vei
suferi nici o repercusiune. Evident, am prefera s ni se alture toi cei care
dein puterea.
i privi ceasul:
Nu facem promisiuni gratuite, deoarece nu trebuie s minim. Este
ora unu fr aptesprezece minute. Ai la dispoziie dou minute.
Virginia deschise gura, ca i cum ar fi vrut s vorbeasc, dar l observ
pe Mention fixnd-o i o nchise.
Rmase privindu-l, precum o pasre hipnotizat.
S nu ndrzneti, uier profesorul. Rzboiul m-a nvat c nu se fac
compromisuri cu asemenea creaturi. Cuvntul lor nu merit nici mcar
amintit. Dac ai vreo informaie, o s-o folosim pentru a-i distruge.
Pn n ultima clip, trebuie s fac tot posibilul ca ei s nu-i dea
seama c avem deja informaia.
Cele dou minute au trecut! anun sec Torrance i se rsuci ctre
Virginia: Proasto! uier el rece. L-ai lsat s se condamne singur la moarte.
n clipa aceasta, poi considera c soul tu mai are un an de trit. Peste un
minut, vor fi numai cincizeci i una de sptmni, i tot aa... Dac dup cele
cincizeci i dou de sptmni, n-ai nceput s vorbeti, l vom ucide n
urmtoarele zile.
Oricum, e un om mort. i poi prelungi viaa cu un an. Hotrrea e
definitiv. Vorbete!
Mention se scul n picioare.
Virginia, rosti el, s plecm!
Torrance ntinse mna i-l apuc de bra.
Stai jos, idiotule!
Mention l lovi cu pumnul n fa.
Nu-i veni lui nsui s cread c o fcuse, i rmase uluit de propria-i
aciune. Era ns prea trziu.

79
Chelnerii care-l evacuaser nu erau deloc blnzi. Erau ns foarte
eficieni. Profesorul mai reui s strige:
Virginia, s n-o faci!
Apoi se izbi de trotuar cu un bufnet sec.
Dup zece minute, Virginia tot nu apruse.
Timpul trecea. ncerc de dou ori s intre napoi, dar portarii erau
inflexibili.
Nu n seara asta, amice, zice unul dintre ei. Ai but niel prea mult.
Cnd iei, Virginia era nsoit de Torrance, care triumfa.
Indiile de Vest! exult el. Ce noroc c a ieit tocmai cnd a trecut una
din navetele acelea, i c a sesizat c acolo era dup-amiaz iar n California,
cnd a ajuns, era aproape ora dousprezece. Diferena de timp ne-a spus
totul. n sfrit, am pus mna pe btrnul excroc.
l privi pe Mention cu rceal:
Pcat c te-ai comportat aa. De fapt, nu ne pas ctui de puin dac
trieti sau mori; am constatat ns c fotii ofieri de armat nu coopereaz
cu noi, nici mcar att ct s nu se amestece n treburile noastre.
Soia ta a vorbit dup douzeci i cinci de minute, i n-a vrut s spun
adevrul pn n-am dus-o sus, la detectorul de minciuni. La sfritul
perioadei care i-a mai rmas, vei simi un cuit... dup care o vom obliga s
ni te alturi. La revedere!
Se ntoarse n hotel, cu Lugerul lui Mention ndreptat tot timpul asupra
lui. n cele din urm, oftnd, profesorul i desprinse mna de pe arma de
buzunar.
Nu am curajul sta, rosti el. O crim n-ar ajuta la nimic. n plus, nu-mi
pot permite s-mi petrec noaptea n nchisoare.
Iart-m, Norman opti Virginia.
Iart-m i tu pentru ceea ce i-am spus mai nainte.
Ea i rspunse ceva, dar Mention n-o mai asculta. Deasupra intrrii
hotelului era un ceas care arta ora dou fr douzeci. Profesorul calcul
rapid:
Naveta Los Angeles-Miami plecase de numai zece minute. Aveau s
mai treac treizeci i cinci de minute pn ce Edgar s soseasc n Miami i
s nceap investigaiile.
n momentul acela, Torrance i ceilali, deplasndu-se n Florida cu
ajutorul energiei nervoase, aveau s fie deja n zbor spre insul, la bordul
celui mai rapid reactor disponibil.

80
***

Pn la aeroport, schimbar trei taxiuri, ca s se asigure c nu erau


urmrii.
La ora trei i jumtate suiau n naveta de Miami. Mai aveau o singur
ans, i ddu seama Mention n timp ce uriaa acceleraie l afunda n
perne. O singur ans!
Virginia fusese pe insul. Torrance i cei opt veterani ai organizaiei
care participaser la supeu nu fuseser.
Cnd i explicase Virginiei planul su, ea l privise ngndurat i
rostise sec:
i dac Edgar s-a ntors n Los Angeles cu naveta de trei fr un sfert?
Nu-mi vine s cred. Nu uita c de ani de zile, tnjete dup o aventur.
O s rmn pn la cinci fr un sfert, ora Los Angelesului, aa cum l-am
sftuit. ns nu va face nimic de capul lui. nc nu-i att de ndrzne.
l gsir pe Edgar n sala de ateptare, citind o revist.
Le ntinse carneelul. Zilnic erau patru curse ctre Indiile de Vest, toate
pe aceeai rut, din ase n ase ore n ambele direcii.
Edgar i conduse n faa unei uriae hri a Indiilor de Vest.
Ruta era marcat cu o linie alb; iar la probabilul moment al zborului
exista ntr-adevr o insuli.
n, cartea de telefon a oraului, Mention gsi adresa Laboratorului
tiinific Viitorologic local. Luar un taxi pn acolo. O crmid sparse
geamul cel mare.
Intr, Edgar! rosti Mention. Apas butonul 243 i dup aceea terge-o
la aeroport.
Peste dou minute, cnd soarele dimineii, strpunse plafonul jos de
nori, Mention o trase n prag pe Virginia proaspt energizat.
Iubito! exclam el. Asta e!
Trebuie s reueasc! Te-au dus la locuina lui Cranston cnd erai
moart. Iar Cranston te-a transportat n acelai mod pe insul. Probabil c
aparatul din tine creeaz n jurul tu un cmp de for atunci cnd eti
ncrcat. Dac ei te-au putut deplasa, atunci poi face acelai lucru cu
mine.
Zri expresia de pe chipul ei i continu:
Nu uita, tu ai fost acolo. Iar acum tii i drumul. Arat ctre est. Insula
e n direcia aceea. Vizualizeaz colina pe care ai stat atunci cnd ai ieit din
laboratorul lui Cranston. Poi face asta. tii c poi.

81
O simi ncordndu-se, hotrt.
ine-m in brae! opti ea. Se lipi de Virginia i-i simi trupul vibrnd.
Undeva n apropiere, un irlandez ncepu s blesteme nervos, ceva
despre un geam spart ct lipsise el, fir-ar...
Glasul se ntrerupse n mijlocul unui cuvnt. Mention simi un fior
brusc, ca un val de furnicturi rapide. Sporind...
Senzaia lu sfrit. Se afla ntr-o odaie plin cu vitrine din sticl,
privind un btrn care-i fixa precaut, innd un topor ntr-o mn i un
revolver n cealalt.
Am pus la punct un sistem de alarm, rosti cu glas obosit Cranston. i
telefonez lui Torrance. Dac nu-mi rspunde, vin aici, ca s m asigur c nu
pune ceva la cale.
Cobor pistolul.
Tocmai cnd m auto-convinsesem c-l voi ucide pe primul care
apare aici, am de-a face cu dou persoane nevinovate.
Mention nu ezit. Acesta era omul care se putea auto-amgi cu
probleme de tipul responsabilitii pentru moarte.
Trebuie s rite.
Pi nainte i lu arma din mna btrnului, care nu-i opuse nici o
rezisten.
A dori, rosti el, s-mi dai de bun voie toporul.
Cranston ridic din umeri fr vlag.
Altceva nici nu pot face.
Dup ce-i ddu securea, pru brusc voios:
Bnuiesc c orice v-a spune, nu v pot opri s facei ceea ce
intenionai, nu?
Putei, replica Mention, s-mi artai vitrinele care considerai c pot
fi lsate ntregi. Dar s nu fie prea multe.
Cnd, n cele din urm, Mention ls toporul doar douzeci i trei de
vitrine nu erau distruse.

82
UCIGAII PMNTULUI

S 29 A urc abrupt pe o coloan de foc. nuntru, Morlake putea simi


impulsurile stabilizatoarelor giroscopice. Totui, ascensiunea era lin, iar
acceleraia cu nimic mai neplcut dect senzaia de nod n stomac.
La o sut de kilometri deasupra lui Kane Field, pilotul stabiliz viteza i
test comenzile. Dup cinci minute, conect radioul.
Morlake pentru Gregory.
Da?
i place.
Cum sunt ultravioletele?
Blocate.
Cosmicele?
Se-nregistreaz.
Bun. Inginerul prea satisfcut. Pn n-o s inventeze cineva o cale de
blocare complet a razelor cosmice, ne mulumim cu minimele. Viteza?
Aproape o banan. (Era codul pentru o mie dou sute de kilometri pe
or.)
Simi ceva?
Parc-i un cntec de leagn.
Deci e-n regul la o banan. Impresie general?
Sadie o s fie al nostru pentru mult vreme de acum.
Chiar aa grozav e? Inginerul ntoarse capul din dreptul microfonului
i glasul i se auzi mult mai slab: Asta-i, domnule general. Merge ceas.
Ar trebui, se auzi un rspuns ndeprtat. ncepusem s intrm la idei.
A costat patru miliarde.
Vocea inginerului de abia i ascundea satisfacia:
Unde mergem? Pe Marte? Sau pe lun?
Sadie e cel mai bun lucru al nostru, biete. i-am avut noroc cu el.
Congresul se plictisise de costul experimentrilor i voia s reduc bugetul.

83
Preedintele considera c escaladarea narmrilor duce la rzboi. El e pentru
dezarmare, aa c-n anul de graie 1979...
Probabil c mai reflect o dat asupra ce voia s spun. Urm o tcere
nu prea lung.
i acum? ntreb Gregory.
Picaj, rspunse generalul.
Morlake, se auzi inginerul.
Am auzit.
Bun. Vezi dac-l poi nimeri pe ORyan.
Morlake surse. Cei trei piloi de ncercare din Kane Field glumeau pe
seama celebrului editor rasist. De fiecare dat cnd coborau n picaj, alegeau
drept int cldirea Star-Telegram, care se nla cu aptezeci de etaje,
deasupra apelor moarte ale lacului Michigan.
Spunea c dac se ntmpl vreun accident, mcar s-l trasc i pe
ORyan n iad odat cu ei. i, ntr-un fel, vorbeau serios.
Avionul ncepu s vibreze. La o sut treizeci de kilometri, reactoarele
erau inutile, iar detunturile rachetelor se simeau perfect prin metalul
fuselajului. Rachetele nu fuseser proiectate pentru a purta doar ele toat
sarcina. Avionul i pierduse funcionarea lin. Morlake privi pentru o
ultim oar cosmosul.
Era complet negru. Stelele erau punctulee de strlucire intens, care nu
clipeau sau plpiau. Mult n stnga, soarele era doar aproximativ rotund.
Limbi de flcri i o pcl de foc l fceau s par uguiat. Chiar deasupra
capului, se afla luna n ptrar.
Deplasndu-se foarte ncet, abia cu o sut aizeci de kilometri pe or,
S 29 A ajunsese deasupra lui Chicago. Oraul era pierdut n cea, aproape
invizibil pentru ochiul liber. Pe ecranul radarului ns fiecare cldire se
distingea perfect, iar structura lui Star-Telegram era inconfundabil.
Morlake atept pn cnd reticulul de sub scaunul su atinsese umbra
cldirii, apoi nclin grijuliu botul avionului.
Dispozitivul de intit frontal se ndrept ctre imaginea de pe ecranul
radarului. Vitezometrul trecuse de o mie ase sute de kilometri pe or cnd,
napoia i deasupra lui, cerul se lumin de o strfulgerare orbitoare. Ceva
uria i dogortor ca nsi iadul trecu pe lng el i ncepu s se micoreze
n deprtare, dedesubt.
Morlake se crisp involuntar. Avu timp s gndeasc: un meteorit!
Viteza: peste dou mii de kilometri pe or! Sub el, flacra cea orbitoare i
pierdu din intensitate, apoi se stinse. O privi uluit, ridic talpa de pe

84
acceleraie i zri, la nici apte metri, obiectul. Nu era ctui de puin un
meteorit.
l privi ngrozit, i n aceeai clip radioul din cti bzi iar Gregory
strig:
Alarm! New York, Washington i alte orae au fost distruse de
bombe atomice uriae, Morlake, pleac imediat din zona lui Chicago! Sadie
e singurul nostru S 29 A n stare de funciune. Morlake, m-auzi?
Pilotul auzea, dar nu putea vorbi. ncremenise cu minile pe comenzi,
privind bomba atomic aflat la mai puin de apte metri.

***

Dup un rstimp pe care ulterior nu i-l putu reaminti, Morlake se


mic. Reflexele ncepur s-i funcioneze, ca prin vis. Ochii i parcurgeau
greu cadranele instrumentelor. Treptat, i ddu seama c lumea din jur
devenea tot mai luminoas. De ambele pri, zorile plpiau n deprtare, iar
revrsarea de lumin de dedesupt prea un uria recipient din foc n care
avionul i bomba se prbueau laolalt.
Se gndi: flacra ce-i prjolise avionul cnd l depise bomba prove-
nise probabil de la duzele acesteia, care frnaser pentru a nu lua foc n urma
frecrii de stratul inferior, mai dens, al atmosferei.
Gndul dispru de parc nici nu existase, de parc curentul rarefiat ce
urla n exterior i-l smulsese din creier, n locul lui, tremura i-i cuta forma
o idee neclar. Planuri prea fugare pentru a putea fi nelese se multiplicau i
coagulau. Planuri impersonale, implicnd moartea lui. Impersonale,
deoarece oraul de dedesubt nu era al su. Nu cunotea pe nimeni din
Chicago, nu avea acolo nici mcar vreo prieten ocazional. l ura. Vntos,
murdar, corupt, mizerabil, sufocant vara i friguros iarna... Nu, nu exista
nimic acolo, absolut nimic! Totui planurile continuau s clocoteasc
violent.
Morlake, fir-ai al dracu, rspunde-mi!
Rspunde-mi, rspunde-mi, rspunde-mi! Peste toate ideile nebune
care acum i se dezvoltaser complet n minte, ura se impunea. Dac ar fi
putut devia bomba n lac, cinci milioane de oameni ar fi avut ansa de a tri.
tia ns adevrul. Chiar pe cnd se deplas uor n lateral, cu degete
mai line dect ale unui chirurg, chiar i cnd simi atingerea fuselajului de
bomb, tia c pentru o bomb mare este suficient s cad n vecintatea
unui ora. Nu era necesar o lovitur direct.

85
Acion totui jeturile verticale. Se chirci tot, ateptndu-se la explozia
de radiaie. Nu se ntmpl ns absolut nimic. Vzduhul era prea rarefiat
pentru ca jeturile s aib suficient for.
Morlake, pentru Dumnezeu, unde eti?
Era prea concentrat ca s mai aud ceva. Se temea s nu mite prea mult
avionul i s piard contactul cu bomba, contact care se realiz doar dup o
tangent. Trebuia extrem de mult delicatee, doar atingeri gingae...
ncetior, ncepu s-o mping. Observa deplasarea pe reticulul aparatu-
lui de ochit. O Ryan nu se mai afla dedesubt. n clipa aceea de succes infim,
din coada bombei ni un fulger alb. Un singur impuls, care ntrerupse
preiosul contact. Simi avionul alunecnd de lng bomb i, ngrozit,
observ c revenise asupra cldirii ziarului.
Bomba reacionase la apsrile lui. Era probabil teleghidat i nu putea
fi deviat. Aproape instantaneu, bomba i mai oferi o surpriz. nc nesigur
asupra urmtoarei manevre, vzu cum tot avionul fu cuprins ntr-o
strfulgerare luminoas. Instinctiv, trase capul ntre umeri, dar lumina
dispru. Nu avu vreme s se ntrebe ce putea fi, deoarece n urechi i rsun:
Morlake, idiotule, salveaz-l pe Sadie!
n strigt se simeau furie, disperare, ur, frustrare i nceput de
nebunie. Morlake l-ar fi ignorat, ba nici nu l-ar fi bgat n seam, dar n
acelai moment vzu altimetrul. Treizeci de kilometri. Doar treizeci de
kilometri pn la Pmnt.
Brusc se gndi doar la Sadie, aa cum se gndeau i oamenii disperai
din Kane Field. Sadie, cel zvelt, Sadie cel artos, primul dintr-o escadril ce
nu fusese nc construit.
Cupl jeturile anterioare i vzu bomba cobornd sub el. Dispru
imediat n pcl. Morlake ncepu s redreseze, ncercnd s ias din picaj.
De trei ori i pierdu cunotina, dar i reveni de fiecare dat, ameit. n cele
din urm, avionul ajunse la orizontal. Ridic botul i porni s urce cu o
acceleraie care-i sfia corpul.
napoia lui, dedesubtul lui, totul fu inundat de o lumin provenind parc
din zeci de mii de sori. O strlucire supranatural, fr egal n universul
sideral, cu excepia poate a flcrilor inimaginabile a unei stele transformn-
du-se ntr-o nov.

***

Catastrof pentru un ntreg continent! n cincizeci de mari orae,


patruzeci de milioane de oameni au murit n mai puin de treizeci de minute.
86
Ulterior s-a apreciat c fiecare dintre bombe generase emisii termice care
ajunseser la patruzeci de mii de miliarde de grade Celsius. Peste tot, forele
eliberate au fost prea uriae pentru a fi zgzuite. Echilibrul unor ntregi
emisfere a fost zguduit. Cutremurele au zglit regiuni care nu tiuser
niciodat ce nseamn seismele. Toat dup-amiaza i noaptea, solul a
tremurat i a vibrat cu o violen fr precedent n istoria omenirii.
n dup-amiaza primei zile, nc ocai, supravieuitorii au nceput s se
adune i s analizeze situaia. Senatorul Milton Tormey, aflat n convales-
cen n Florida, a adunat ali doi congresmeni ntr-un hotel i cei trei au
difuzat un manifest prin care se proclama instaurarea legii mariale pe o
perioad de ase luni. n Berlin, generalul Wayne, comandantul forelor
americane din Europa, a cerut tuturor rilor europene i asiatice s accepte
avioanele americane. Trgnarea sau refuzul aveau s fie considerate drept
recunoatere a vinoviei, declannd aciune imediat din partea bazelor
americane secrete ce deineau bombe atomice.
S-a decretat mobilizarea grzii naionale. Staiile radar i sonor au fost
puse n stare de lupt, i toat noaptea brbai i femei narmate n grab au
vegheat cerurile, ateptnd trupele de parautiti ce urmau, cu siguran, s
apar n zori, pentru a cuceri o naiune devastat.
Zorile se ivir peste ntreaga Americ, dar cerul i pmntul continuau
s fie neatinse de zgomote i intenii strine. Soarele rsri. Oamenii i
privir vecinii cu ochi nroii i-i ddur seama c nc nu putea fi vorba de
sfritul complet al lumii lor. Dup o sptmn, inamicul nu dduse nici un
semn de via. Peste alt sptmn, avioanele de patrulare, escadrilele i di-
viziile de infanteriti americane descoperir c nici un stat de pe Pmnt nu
se pregtea de rzboi. Peste tot, iscoadele gsir numai scene panice. n
cele din urm se retraser, fr tragere de inim, de pe teritoriile unde se
infiltraser.
Cu fiecare zi devenea tot mai clar c inamicul lansase o lovitur uciga
mpotriva celei mai puternice naiuni de pe Pmnt. i o fcuse cu atta
dibcie, nct avea s scape nepedepsit.

***

Revenind la baz, Morlake survol de dou ori Kane Field. Prima dat
trecuse peste aeroport fr s-l recunoasc. A doua oar, nregistr ntregul
dezastru.
87
Cldirile de la suprafa, turnurile de control, marcajele i sistemele de
iluminare erau distruse. Avioanele de pe piste fuseser transformate n
mormane de fier. Distrugerile se ntindeau spre sud ct vedea cu ochii!
Avioane i piese, buci din hangare metalice, fragmente de ciment,
crmid, plastic i sticl, i kilometri ntregi de achii din lemn. Prea c un
uria clcase n picioare tot inutul.
Morlake ateriz lng una din intrrile subterane. Cnd cobor, zri mai
multe siluete omeneti, ntinse pe jos chiar n apropierea intrrii.
Apropiindu-se, vzu c nu mai artau chiar a oameni. i feri privirea i
pilot atent avionul pe lng cadavre.
Cnd iei din carling, sufl un vnt puternic, ns tcerea era deplin.
Pi peste sfrmturile intrrii i cobor treptele crpate. n coridoarele de
sus, luminile ncastrate n plexiglas continuau s ard, neatinse de dezastru.
Peste tot, pereii erau spari. Plafoanele se surpaser pe alocuri i
Morlake putea auzi bubuiturile ndeprtate ale traverselor desprinse, ale
pmntului i betonului care se prbueau, formnd bariere n adncul
camerelor considerate inexpugnabile. Pilotul depi dou asemenea
obstacole, dar ajunse naintea unuia ce bloca trecerea complet. Apoi,
deoarece la civa metri n faa lui plafonul scri amenintor, se retrase
ctre suprafa.
Ajuns acolo, rsufl adnc i, ignornd orice sentimente, porni s
examineze trupurile. Toi oamenii erau mori. Zbur n jurul aeroportului,
cobornd de vreo zece ori ca s scotoceasc prin cldiri drmate sau intrri
subterane. Gsi doi brbai care mai respirau slab.
Nu reacionar n nici un fel la stimulenii din trusa lui sanitar, aa
nct i sui n avion. Dup ce decol, cupl radioul.
La nceput, eterul pru tcut. Abia cnd ddu la maxim volumul,
distinse un glas slab, ndeprtat. Se auzea cu ntreruperi, totui revenea
ntr-una, i-l ascult cu atenie.
... Oraele cu peste cincizeci de mii de locuitori vor fi evacuate, ns
toi comercianii sunt obligai s rmn. Repet: rmnei pe loc!... Repet
avertismentul ctre cetenii din zona Lacului Michigan: Dinspre Chicago a
pornit un val de flux cu o vitez de peste ase sute de kilometri pe or. Va
atinge toate localitile de pe rm. Nu mai ateptai! Plecai imediat!
... de tiri! Londra: Marea Britanie anun declararea rzboiului
mpotriva unui inamic necunoscut. i alte state au urmat...
Mintea lui Morlake nu putea reine cuvintele. Selectivitatea era slab,
iar glasul un simplu segment sonor ndeprtat. n plus, calmul lui iniial, mai

88
degrab cauzat de stupoare, ncepuse s se destrame. Rmase gndindu-se la
milioanele de brbai i femei, ale cror trupuri fuseser transformate nu n
cenu, ci n atomi. Se simi extrem de uurat cnd ajunse la prima
destinaie, un mic aeroport militar lng un ora din Iowa. Cei doi brbai au
fost transportai de urgen la spitalul local. n vreme ce i se umpleau
rezervoarele, sttu de vorb cu trei ofieri ngrijorai. Czur de acord c cel
mai bine ar fi fost s se ndrepte spre una din bazele secrete. Lor le spuse
pentru prima dat c vzuse bomba deasupra lui Chicago.
Toi trei deveniser extrem de agitai, i cu greu reui s plece. Erau
siguri c experii aveau s deduc multe lucruri importante din incidentul
acela.
Dup mult timp, reui s se apropie de baza secret. Aparatul radio vuia
de alarme i avertismente de ndeprtare imediat.
Insist ca prezena lui s fie anunat comandantului bazei, i n cele
din urm i se permise s aterizeze pe o platform care era de fapt un lift
subteran.
Fu introdus n biroul generalului Herrold, dar nu prezent dect un
raport sumar. i explic generalului circumstanele n care vzuse bomba i
se opri, ateptnd potopul de ntrebri pentru care se pregtise.
Generalul l privi ndelung, fr s cear vreun amnunt. De abia dup
ce fusese condus n dormitorul su, situat cu un nivel mai jos, Morlake
pricepu nelesul ostilitii evidente a lui Herrold. Pentru Dumnezeu, i
spuse, nu m-a crezut!
Era teribil, dar n-avea ce face. Indiferent ct de incredibil prea, datoria
lui era s spun ce se petrecuse.
i scrise raportul, apoi telefon la cabinetul generalului i anun c-l
terminase. Dup un rgaz destul de lung, i se spuse s rmn pe loc,
deoarece urma s vin un ofier care s preia raportul. Nu suna prea
ncurajator, totui Morlake se prefcu c totul era n regul. Dup plecarea
ofierului, pilotul se ntinse pe pat, simindu-i ntreaga oboseal. ns
creierul i era prea activ ca s poat adormi.
Reacia fa de tensiunile acumulate n decursul zilei luase forma unei
nencrederi totale fa de ceea ce vzuse. Treptat, emoiile se focalizar
asupra propriei sale persoane. ncepu s se gndeasc la situaia de aici unde
comanda un general bnuitor.
Lua-l-ar dracu, i spuse furios. Probabil c au fost distruse toate
staiile radar care trebuiau s semnaleze un atac nuclear. n cazul sta, eu
sunt singurul care a vzut ceva.

89
Dar ce dovedea experiena respectiv? Deocamdat, era unicul indiciu
important asupra identitii inamicului. i prea lipsit de orice valoare.
Aveau s treac cteva sptmni nainte ca el s-i dea seama ct de
important era cu adevrat.

II

Linite n sal!
Improvizatul tribunal militar era gata s nceap.
Dup ncheierea formalitilor preliminare, procurorul militar spuse:
Intenionm s aducem dovezi care s stabileasc unul din cele dou
capete de acuzare mpotriva cpitanului Morlake. Prima acuzaie este c el
nu a vzut nici o bomb atomic cum a declarat, i c, de fapt, a urmrit s
obin o ieftin notorietate pentru sine, n cel mai teribil moment al acestei
naiuni. Acuzarea cere tribunalului, dac l va gsi vinovat de aceast
acuzaie, ca pedeapsa s fie sever proporional cu monstruozitatea
dezastrului abtut asupra rii noastre.
A doua acuzaie, urm procurorul, este mai grav. Ea pornete de la
ipoteza c aa cum a declarat, cpitanul Morlake a vzut bomba, dar, n mod
deliberat, i-a falsificat raportul, sau a fost de o neglijen criminal,
neobservnd direcia din care venea bomba.
Morlake nu cunotea pe nimeni. Nu i se aprobase s aduc martori din
uniti unde se aflau oameni pe care i cunotea. Dup mrturiile a doi
experi n rachete, i ddu seama c era pierdut. La scurt timp dup arestarea
lui, cnd unul din cei care l pzeau i optise c jumtate dintre ofierii bazei
secrete i pierduser familiile n bombardament, pricepuse ce ncrctur
emoional i se opunea. Oamenii acetia, afectai de dezastru, nu puteau
simi, vedea sau gndi obiectiv.
Criza se declan imediat dup ce i veni rndul s depun mrturie.
Nu avei nici o ndoial, ntreb procurorul, c obiectul zrit era o
bomb atomic?
Nu.
Cobora drept n jos?
Da. Perfect vertical.
La ce nlime fa de sol v aflai?
La cel puin o sut douzeci de kilometri.
Pauz, apoi cu gravitate:
Domnule cpitan, i-ai auzit pe experi declarnd c orice bomb
90
lansat de pe un punct aflat pe suprafaa Pmntului va descrie o curb
parabolic?
Da.
Ce deducei din declaraia lor?
Morlake vorbi hotrt:
Cu puin timp n urm, eram convins c tiina noastr era superioar
oricrei alte ri. tiu acum c am fost depii.
Acesta este unicul dumneavoastr comentariu fa de moartea a
patruzeci de milioane de americani? C am fost depii?!
Morlake nghii un nod, dar se stpni.
N-am spus asta. Bomba cobora perfect vertical.
N-ar fi bine s v mai gndii, domnule cpitan?
Tonul era insinuant. tia ce voiau. n puinul timp scurs de la anunarea
procesului, acuzarea avusese cteva idei nemaipomenite. Cu o sear
nainte, i artaser simulri ale ipoteticilor traiectorii ale bombelor. Pentru
fiecare erau ilustrate trei posibile puncte de lansare. Dac ar fi fost de acord
c bomba era nclinat n oricare din cele trei direcii, ar fi fost un erou.
Domnule cpitan, mai avei ocazia de a fi de folos rii.
Morlake ovi, simindu-se mizerabil.
mi pare ru, rosti el n cele din urm, dar nu-mi pot schimba
depoziia. Cobora vertical.
A fost condamnat la treizeci de ani, i a fost norocos.
O lun mai trziu, execuiile se fceau prin spnzurare de felinarele de
pe strad, i procesele s-au nmulit precum buruienile de-a lungul i latul
unei ri care nu-i putea descoperi agresorul.

***

n cea de-a nouzeci i patra diminea, Morlake i mbrc salopeta de


lucru, ca de obicei. n drum ctre sala de mese, privi avizierul unde se afia
programul de munc. Aratul ogorului din est. Plantarea cartofilor n vale.
Repararea gardului dinspre est. Curirea grajdurilor. Aprovizionarea cu
furaje a noului grajd.
Programul era cel obinuit, totui lipsea ceva. Numele su nu figura
nicieri. Imediat dup dejun, raport omisiunea sergentului de serviciu.
Bun, poi s te duci cu echipa de cartofi.
Morlake plec, gndindu-se c dac absena avea s se mai repete,
trebuia s raporteze la birourile unde se planificau repartizrile.

91
Munca i fcuse bine. Dintotdeauna avusese fibr puternic, iar
constituia intern era att de perfect i echilibrat nct, dintre toi aviatorii
militari, testele dovediser c el putea suporta acceleraiile cele mai mari.
Acum se simea chiar mai bine, sntos i plin de via. Nu se ddea
ns n vnt dup cultivarea cartofilor. Fermele armatei utilizau metoda
primitiv de sdire manual... La amiaz, era leoarc de transpiraie i
obosit.
Prnzul li se aduse pe cmp. Oamenii se aezar pe iarb cu farfuriile i
gamelele. Iar discuiile se purtar exact ca i cu o zi n urm, sau cu o zi
naintea ei.
Bombele...
Hei, ai auzit ce zicea tipul la nou, zilele trecute, despre cineva care a
ieit fr o zgrietur dintr-o pivni din New York?...
Unul din Middle West spune c bombele puteau veni numai de pe
Lun...
Sunt chinezii, s mor eu...
Io-s gata s pariez pe rui...
Ce dracu, dac-a fi fost n locul generalului Wayne n Berlin, a...
Sergentul care-i conducea se scul fr chef:
Hai, generalilor, adunarea la cartofi pn nu ne npdesc gndacii!
Dup-amiaza trecu ncet. Pe la ora patru, o main apru din pcla ce
ascundea cldirile fermei aflate la vreo opt kilometri spre nord. nainta ncet
pe drumul de ar, disprnd napoia copacilor, dar continua s se apropie,
spre surprinderea prizonierilor. nsoit de un caporal, sergentul se ndrept
ctre drum.
Sus i luat smna, jos i nfipt, sus, jos... Ceilali paznici supravegheau
operaiunile. Plugurile bufneau prin sol, rsturnnd brazdele peste semine.
Caii tropiau i fichiuiau din cozi. Unul dintre ei urin cu zgomot. Sus, jos,
sus, jos... Asudnd i gfind, Morlake alterna micrile ritmice cu priviri
aruncate automobilului i cu propriile gnduri.
Din numeroasele articole i editoriale pe care le citise n ziarele din
biblioteca fermei, lui Morlake i se pruse c unul singur coninea o idee
interesant: scopul atacului nuclear nu fusese de-a distruge naiunea, sau
de-a o cuceri, ci pur i simplu de a-i schimba caracterul politic. n absena
glgioilor, inteligenilor i politizanilor locuitori ai metropolelor, so-
cietatea avea s revin spre comunitile agricole izolate; toate statele
capitaliste din lume urmau s beneficieze de pe urma pieelor de pe care

92
dispruser industriile americane. Iar rile comuniste aveau propriile lor
metode s aprecieze sfritul influenei americane n Europa, Africa i Asia.
Dac agresorul n-avea s fie descoperit nici dup civa ani, era
probabil c reprezentanii alei ai prudentelor state agricole nu aveau s
ndrzneasc s treac la represalii. Deja ieeau la iveal vechi prejudeci.
n legtur cu agresorul se cunoteau doar trei lucruri: exista nu lsase
nici un indiciu n propria lui ar; i trimisese bombele perfect vertical cel
puin asupra unui ora.
Din nefericire, singurul care credea n a treia afirmaie era Robert
Morlake, i deocamdat singura lui idee era c bombele fuseser lansate de
pe Lun... Morlake surse amar. Se putea imagina, ncercnd s-i conving
pe alii c trebuiau s mearg pe Lun pentru a afla numele inamicului.
Morlake!
Pilotul se ndrept ncetior de spate i se ntoarse. Era caporalul care-l
nsoea pe sergent pn la main. Pe drum, automobilul tocmai vira
zgomotos.
Ordonai!
Eti ateptat la conducere. Azi-diminea nu trebuia s iei la lucru.
Vino!
Dup cinci minute, Morlake tiu c i se oferea o posibilitate de evadare.

***

Treptat, pilotul afl ce se ntmplase. Pe coasta de est, generalul Mahan


Clark, unul dintre ofierii de stat major care supravieuiser, declarase legea
marial n dup-amiaza atacului. Timp de trei luni, el munci ntre optspre-
zece i douzeci de ore pe zi pentru a restabili forele armate i a reorganiza
ara. Cile ferate, liniile telefonice i telegrafice au fost reparate, iar servi-
ciile potale i-au reluat activitatea.
S-au instituit prioriti i raionalizri, i s-a efectuat un recensmnt
industrial.
Dup aptezeci de zile, Clark avea imaginea clar a resurselor rii. n a
optzecea zi, industriile interdependente erau coordonate pe scar naional.
Armata patrula prin localiti; se instituiser restricii de circulaie i se
prevzuser pedepse aspre mpotriva revoltelor de orice fel i a liderilor
acestora. ncetaser linrile n mas ale comunitilor. Indivizii cu accent
strin continuau s fie molestai, totui asemenea incidente se mpuinau pe
zi ce trecea.

93
Din a optzeci i cincea, pn n a optzeci i opta zi, generalul i lu
vacan, timp n care juc zaruri, mnc, se odihni, dormi i primi numai
rapoartele foarte urgente. Revenit la cartierul general, se mut ntr-un
cabinet nou.
De acum nainte, le spuse ziaritilor, voi lucra n problemele
administrative doar prin mputerniciii mei. Eu mi voi dedica atenia
problemelor tehnice de cel mai nalt nivel.
Sunt inginer, nu politician. Doresc s tiu un lucru: ce dracu s-a
ntmplat cu tehnica noastr militar secret n ziua atacului? Unde este i
cine mai triete ca s-mi spun ceva despre ea?
Ctre seara celei de-a nouzeci i una zile, nl ochii nroii dintr-un
maldr de hrtii i chem un aghiotant.
Exist un raport potrivit cruia S 29 A avea programat un zbor test
chiar n ziua atacului. S-a executat? Dac da, ce s-a ntmplat?
Nimeni nu avea habar pn n dimineaa urmtoare, cnd un locotenent
descoperi un raport de la Baza 3 din Texas, unde S 29 A aterizase la cteva
ore dup distrugerea lui Kane Field.
Cine dracu, exclam Clark, e imbecilul incompetent care conduce
baza R 3? Herrold? Oh!
Amui. Cndva, Herrold i fusese comandant i fa de fotii superiori,
exist un anume respect. Mai trziu ns avea s i se destnuie unui ofier:
Herrold e-un prost btrn. Nu-i poate da seama dac un subaltern
de-al lui e de dou ori mai dotat dect un altul. Nu simte ambiia, abilitatea,
capacitatea de conducere.
Pufni:
Bun, cred c cel mai bine e s aducem aparatul aici.
Anun-l pe Herrold.
Ordinul provoac o adevrat fierbere n ealonul superior al bazei R 3.
Nimeni de acolo nu putea pilota avionul.
Este un aparat special, i explic un maior de aviaie lui Herrold. in
minte c individul care urma s-l testeze a trebuit s mearg chiar la fabric,
i s nvee tot felul de detalii preliminarii nainte de-a cpta mcar
permisiunea s nclzeasc motoarele. Dificultile deriv din combinaia
foarte complicat ntre sistemele de propulsie.
Aha! ncuviin generalul. Czu pe gnduri, apoi ntreb.
Cred c ie nu i-ar trebui prea mult s nvei s-l pilotezi, aa-i?
Maiorul cel mthlos nl din umeri.
Zbor de ani de zile... ncepu el.

94
Maior Bates, l ntrerupse Herrold, pilotul respectiv, cpitanul Robert
Morlake, se afl n nchisoare. Disciplina militar ar suferi un grav afront
dac el ar fi eliberat doar pentru c tie s piloteze un avion. De aceea, voi
ordona s fie adus aici i, fr ndoial, n cel mult dou zile te poate nva
totul. Doresc s nu pori cu el nici o alt conversaie n afara problemelor
tehnice! Vei fi narmat i nu uita c avionul este mult mai valoros dect
omul.
Bates salut.
M voi descurca, domnule! zise el ncreztor.

***

n clipa cnd S 29 A ajunse destul de sus, Morlake l rsturn n picaj de


for. napoia lui, maiorul Bates bjbi disperat n cutarea unui mner de
care s se in.
Hei! rcni el. Ce dracu crezi c faci?
Morlake nu era sigur. n clipa cnd fusese condamnat practic la
nchisoare pe via, hotrse c nu va accepta verdictul tribunalului. Nu tia
ns cu exactitate ce avea s se ntmple acum.
Uite ce-i, Morlake, continu Bates cu un glas care ncepuse s
tremure uor, s tii c n-ai unde fugi. Rezervoarele sunt aproape goale.
De asta nici nu pierduse timpul. Morlake tcu i rmase, fr s se
gndeasc la nimic, ateptnd s vad ce avea s se ntmple. Ziua era senin
i, sub ei, Pmntul era perfect vizibil. Prea mai aproape dect n realitate.
Pentru numele lui Dumnezeu, omule! bolborosi maiorul, tot mai
ngrozit. Ai jurat c ai rmas devotat Statelor Unite!
Aa-i, ncuviin Morlake.
Atunci ce...
ntmpltor sunt singurul american care tie cum s-l gseasc pe
agresor. Dac voi rmne nchis, nseamn c-mi calc jurmntul.
Chiar i lui Morlake i se prea aproape o nebunie. Probabil c pentru
Bates era de-a dreptul fantasmagoric. i pilotul nu se auto-amgea. Se
simea ns implicat. Ceea ce fcea nu era raional, obiectiv. Simise timp de
trei luni ce nseamn munca silnic i crezurile lui pasionale, justificarea
pentru tot ceea ce fcea erau nrdcinate att n patriotism, ct i n groaz
fa de viitorul su.
Bomba coborse vertical. Dac, aa cum susiuneau experii, nu putuse
veni de pe pmnt, atunci fusese expediat de pe Lun. Deoarece era o

95
ipotez pe care americanii n-o acceptau prea uor, singurul care-i putea
convinge era omul care cunotea faptele.
Tresri, vznd solul care se apropia cu adevrat amenintor. Dinapoia
lui, auzi:
Morlake, pentru Dumnezeu, ce vrei?
Arma ta.
Vrei s m ucizi?
Nu fi tmpit. D-mi-o!
Pmntul era o vale gigantic, cu dealuri ce se nlau spre ei. Morlake
simi revolverul aezat pe umrul su. l nfc i rcni:
napoi! D-te napoi!
tia c avea s fie greu, ca i cnd ar fi escaladat peretele unui bloc.
Atept ns pn ce maiorul, leoarc de transpiraie, se ndeprt de scaunul
lui. l putea auzi blestemnd, terorizat. i simi inima bubuind, iar trupul i
era rigid cnd reui s se smulg din picaj i ncepu s urce spre regiunile
ntunecate ale stratosferei.
Stelele strluceau precum nite diamante nc nainte de-a redresa i
ncepe cursa cu rezerva tot mai mic de combustibil. La viteza cea mai
economic a avionului de cincizeci i ase de kilometri pe minut, gonea prin
bezn deasupra unui ocean de lumini.
Avea dou dorine: s poat ajunge la Kane Field i s-l gseasc
pustiu. Prima speran se realiz cnd aeroportul apru n deprtare. A doua
ns lu sfrit n mod neateptat, vznd c ntreaga zon viermuia de
oameni, tractoare, macarale i materiale.
Ateriz napoia unei coline joase, dincolo de raza vizual a celui mai
apropiat grup de muncitori.
Coboar! i spuse lui Bates.
O s am grij s ajungi n faa plutonului de execuie! uier maiorul,
cobornd. Nu plec ns imediat, i nici Morlake n-o fcu. Dup o scurt
pauz i spuse:
Zi-le c iau avionul pentru c... pentru c... Se opri. Simea nevoia
disperat de a se justifica. Zi-le c viteza maxim a lui Sadie este de o sut
zece kilometri pe minut i c poate urca o sut treizeci de kilometri n apte
minute, dar mai spune-le..., ezit, deoarece dac cuvintele lui aveau s fie
fcute publice, necunoscutul duman avea s le citeasc i el... s nu-i
piard vremea ncercnd s construiasc ali Sadie. Nu-i ndeajuns de rapid
i nici nu poate urca suficient ca s ajung la cei care au aruncat bombele. De
asta l i iau. Este un avion de mna a doua, lipsit de valoare. La revedere!

96
Flutur din mn. Jeturile verticale uierar. Avionul se retrase
ncetior, apoi rachetele traser cteva rafale i solul ncepu s curg
dedesubt aidoma unui fluviu gigantic, extrem de rapid. Morlake trecu peste
dealuri, ndreptndu-se ctre un loc unde cndva existaser conductele de
alimentare ale unui depozit subteran de combustibil. i acolo, echipa de
muncitori lucra printre drmturi, totui se restabilise o oarecare ordine.
Ateriz.
eful de antier, un tnr zvelt, cu aspect necioplit, se apropie i, dup
ce-l ascult, ncuviin:
Sigur c da, avem suficient combustibil. Rezervoarele nu s-au spart la
cutremur. Trage avionu-ncoace.
Nu se grbea, i era vorbre i cuvios, n vreme ce oamenii lui cuplau
conductele la rezervoarele indicate de Morlake, punea ntrebri precise;
pilotul rspunse la unele, iar la altele se mulumi s rd, evitnd rspunsul.
tia cum s discute cu asemenea oameni, i singura neplcere era c, cu
coada ochiului, l zrise pe Bates aprnd de dup colin i oprind un
camion. Vehiculul porni ctre ei. Cnd ajunse la vreo cinci sute de metri,
Morlake sui n avion.
Mulumesc, spuse el.
eful de antier flutur din mn voios:
Salut-l pe general din partea mea!
Cnd S 29 A se ridic n aer, camionul claxona deja nebunete.
Exaltarea lui Morlake nu dur mult. Avea suficient combustibil pentru
a face ocolul Pmntului. Adevrata problem era ns de a-i convinge pe
cei aflai la putere c numai continund abandonatul proiect lunar, mai
puteau spera vreodat s fie scpai de orice pericole. Dar de unde, i cum s
nceap? Ce fel de aciuni s ntreprind?

III

La vreo zece luni dup atac, nou automobile blindate oprir naintea
sediului generalului Clark. Din primele patru i din ultimele patru srir mai
muli brbai. Toi purtau arme i formar un cordon n jurul mainii din
mijloc. De ndat ce manevra lu sfrit, unul dintre ei deschise portiera,
apoi se retrase.
Senatorul Tormey cobor. Se ncrunt, vznd c nu apruse nimeni s-l
ntmpine din partea generalului. Dar, dup cteva clipe, cnd Clark nsui
apru n prag, un zmbet ncrei chipul frumos dei masiv al senatorului.
97
Ai pregtit s-mi ari totul despre Morlake? ntreb el.
Da, ncuviin Clark. Dac tiam c te intereseaz, te-a fi invitat mai
devreme.
Tormey lu explicaia drept o scuz. Trecuse prin multe n ultimele
patru luni. n ziua atacului, solicitase aplicarea legii mariale pe o perioad
de ase luni, dar apoi constatase c armata nu era pregtit s-i cedeze gu-
vernarea la sfritul intervalului. Ziarele i radioul rsunaser de protestele
senatorului. El nsui nu era un tip ambiios, ns era momentul ca guvernul
s fie alctuit din civili. Fiind cel mai important supraveuitor al Congresului,
considera de datoria lui s... i tot aa. i tot aa...
Acela fusese nceputul. Pe msur ce severitatea armatei exasperase ca
de obicei nouzeci la sut din populaie, n scurt timp senatorul fu susinut de
o serie de mitinguri protestatare, pe care armata, n persoana generalului
Clark, le bg n cele din urm n seam.
Senatorul fusese invitat la statul-major, i acceptat n intimitatea mili-
tarilor. Deveni un membru obinuit al clubului de zaruri al generalului
Clark, i sfatul lui era cutat n orice problem administrativ. Era tentativa
armatei de a gsi sprijin civil i se prea c funcioneaz.
Pe aici, rosti generalul, spre ceea ce noi denumim camera Morlake.
Era o odi mic. nuntru se gseau un birou, un scaun i un fiet. Pe
unul din perei atrna o hart uria a Americii de Nord, cu stegulee nfipte
n ea. Steguleele roii indicau semnalarea vizual a lui Robert Morlake n
zonele respective. Steguleele verzi indicau o prezen aproape sigur.
Cele galbene erau zvonurile, iar cele albastre locurile unde fuseser vzute
avioane similare lui S 29 A. Fiecare stegule era numerotat, iar numerele
fceau trimiteri la un index ce coninea rezumatul urmririi lui Morlake.
Indexul n sine se baza pe documentele pstrate n fiet.
La nceput, explic generalul, se pare c ideea lui Morlake a fost de
a-i contacta vechii prieteni. A doua zi dup ce i-a fcut plinul la Kane
Field, l-a abordat pe profesorul Glidden din California...

***

Dup ce urmri o zi ntreag activitile din Glidden Grove, Morlake se


scul n zori i parcurse pe jos cei trei kilometri pn n locul unde cldirea
lung i joas a institutului de cercetri se ntindea pe malul rului. Un
ngrijitor mtura lng ua deschis a unui laborator ce prea desprins din
filme.

98
Dorman? Locuiete cu profesorul, i rspunse el pilotului. Cred c
buctarul s-a trezit de-acum. Casa-i aia de-acolo.
Era un bungalow din sticl, ascuns printre copaci. Morlake porni pe o
alee mrginit de tufiuri nalte i aproape c se ciocni de o femeie care
apru de pe o alt potec, ce urca dinspre ru.
Femeia scoase un ipt de surpriz, Morlake nu reacion n nici un fel.
Nouzeci i patru de zile petrecute la ferma-nchisoare i ngheaser nervii.
Necunoscuta avea prul negru i ochii albatri; purta un halat de baie i
casc.
Domnul Dorman..., repet ea. Ah, te referi la secretar. Deveni
indiferent: Probabil c nu s-a sculat nc. Cei de genul lui se trezesc cu o
clip nainte de-a pleca la slujb.
Tonul ei era neglijent, dispreuitor. Morlake, care fusese gata s treac
mai departe, se opri, privind-o mai atent. Nu era cea mai frumoas femeie
din lume, dar i se prea c nu vzuse un chip mai personal. Avea buzele
pline i senzuale, ochii mari i strlucitori i se comporta cu o naturalee i o
siguran deosebite.
N-ai venit cam devreme pentru o vizit? l ntreb ea.
Nu cumva, rosti Morlake vorbesc chiar cu profesorul Glidden?
Femeia rse ncntat. Se apropie de el, l lu de bra i vorbi:
O s-l ntreb pe buctar care-i camera prietenului tu. Nu trebuie s te
superi. mi place s m scol cnd ncep psrile s cnte, i devin nervoas
cnd trebuie s atept cte cinci ore nainte de-a putea discuta cu cineva.
Sunt genul activ. Energie din plin; i principalul motiv pentru care-mi merge
mintea este c nu-mi fac niciodat griji. tii ceva despre endocrinologie?
Nici n-am auzit de ea.
Slav Domnului! Am fost s not n iazul cel vechi. L-am lrgit prin
ndiguire, l-am betonat i am fcut o piscin cu sistem de nclzire pentru
zilele reci. Un gadget al profesorului, de numai zece mii de dolari, cu ap
curgtoare, cald i rece. Te intereseaz brfa local? N-am venit aici dect
de o zi, dar tiu deja ce-i de tiut.
Morlake nu se ndoia. ncepea s fie fascinat. Cu greu se putea con-
centra asupra scopului su.
Lumea-i absolut oribil i incorigibil, continu femeia. Uite, n-au
trecut dect trei luni de la ziua-B, i...
De la ce anume?
De la ziua bombelor. Aa i se zice, nu tiai? E greu s zici: ziua cnd
am fost bombardai, sau ziua catastrofei. Nu te poi atepta nici mcar s

99
se in minte c ziua-B a fost 17 iulie, nu? Tnra nu atept un rspuns,
deoarece ajunsese lng cldire.
Ateapt aici, spuse ea. M strecor n dormitorul meu i-i deschid ua
de la salon.
Morlake nu atept. n clipa cnd fata dispru dup col, o urm. i
trebuise aproape un minut s-i revin, dar era prea contient de pericol ca s
se lase pclit de o femeie care vorbea repede. l recunoscuse i avea
probabil s telefoneze la poliie nainte de a-i deschide ua.
Pe teras erau trei ui, toate descuiate, ns numai cea de-a treia se
deschidea ntr-o camer goal.
tia c era posibil ca femeia s-i fi luat o arm n trecere, ns ajunsese
s nu se mai team de asemenea lucruri... Situaia din salon era ideal pentru
o melodram. Femeia era cu spatele la el i vorbea agitat la telefon.
ncercai! Trebuie s rspund cineva!
Morlake acoperi cu palma microfonul i-i lu receptorul din degetele
ncremenite. Ea rmase nemicat cteva clipe lungi, apoi se ntoarse i-l
privi cu ochi mari.
Pilotul nu ls receptorul din furc, ci rmase cu el n mn.
Cum m-ai recunoscut? o ntreb.
Sunt destule ziare prin cas, ridic din umeri femeia. Amicul tu,
Dorman, vorbea mult despre tine, spunnd c nu te poate crede vinovat. Dar
eti vinovat, nu-i aa? Am mai vzut indivizi disperai.
Unde anume? se ntreb Morlake, dar rosti:
Cui telefonai?
Poliiei, bineneles.
Un rspuns ce nu avusese nevoie de gndire.
Poliia ar fi rspuns... ncepu el.
Se opri imediat deoarece din receptor se auzea glasul centralistei. l
duse la ureche.
Da, rosti el. Alo?
Numrul solicitat nu rspunde.
Suntei sigur c l-ai notat exact? ntreb Morlake. Lng el, femeia
i trase rsuflarea. nainte de-a putea bnui ce inteniona, ea smulse fiul
telefonic, rupndu-l din perete...

***

n camera Morlake din cartierul general, Clark se opri din povestit.

100
Cine a fost femeia? ntreb ncet senatorul Tormey. Ai aflat?
Nu mai in minte numele pe care l-a folosit n Glidden Grove, ns
numele respectiv i altele pe care le-a folosit, se gsesc n index. Art ctre
fiet.
Crezi c-l urmrea pe Morlake?
Absolut sigur.
Cum de se gsea tocmai acolo la numai dou zile dup evadarea lui?
Asta l-a ngrijorat i pe Morlake, rspunse generalul. n clipa aceea a
renunat la planul de a-i contacta vechii prieteni i de-a ncerca, prin ei, s
creeze un nucleu de organizaie. i-a dat seama c era urmrit de un grup
care-i anticipase planurile i-i studiase viaa-n amnunt. Cnd am ajuns noi
acolo, am constatat c practic toi prietenii lui fuseser supravegheai n
dimineaa aceea. S-au utilizat o sut de metode diferite de-a ajunge n
intimitatea diverselor persoane implicate. A fost o treab lucrat meticulos.
De ce crezi c se pregtiser n modul asta?
Bnuim c intenionau s-l scoat din nchisoare i s-l ucid.
Totui de unde tiau de el?
Generalul ezit.
Ipoteza noastr pare puin extravagant, dar cei care au parcurs
declaraia lui Morlake i mrturia de la tribunal s-au artat interesai de
explozia de lumin ce a nvluit avionul dup ncercarea de deviere a
bombei. Presupunem c s-a ncercat o filmare a lui S 29 A.

***

Morlake ntrerupse tcerea din salon.


Unde i-e maina?
Femeia prea resemnat.
M duc s iau cheile i te duc eu pn la avion. Bnuiesc c acolo vrei
s ajungi.
O nsoi, contient c nu se mai putea ncrede n nimeni. Nu avea nici
timp s discute cu Dan Dorman, i nici cu eful lui, profesorul Glidden.
Acesta fusese de fapt motivul pentru care venise aici: s-i pun cteva
ntrebri celebrului fizician. Era deprimant s ajung la civa pai de el i
s-i dea seama c trebuie s plece fr s fi discutat.
Dup zece minute, femeia parc automobilul la treizeci de metri la locul
unde Sadie fusese adpostit printre copaci.
Frumos avion, coment ea. Ct de repede poate merge?

101
Puin peste o sut cincizeci de kilometri pe or, rosti neglijent
Morlake. D-te jos!
C-ce? Crezuse probabil c avea s-o ucid, deoarece pli. Te rog, l
implor, sunt nevinovat. Nu tiu nimic.
Pilotul o privi curios, dar tcu. Las-o s transpire puin. Nu avea timp
s-o interogheze, aa nct nu putea aprecia ct anume era implicat. Desigur,
nici n-ar fi contat prea mult. El nu era nici judector, nici clu. ncuie
portierele, apoi bg cheile n buzunar. Vzu c femeia i regsise
stpnirea de sine.
Nu sunt dect trei kilometri, spuse ea. Ar trebui s ajung nainte de
micul dejun. La revedere i... baft!
Morlake urc avionul pn ce lumea deveni neagr, iar stelele erau
puncte de lumin deasupra lui. Dup aceea, se repezi deasupra Pacificului i
se ntoarse, plonjnd pe deasupra arborilor. Noua lui ascunztoare era la
vreo jumtate de kilometru de Manakee, California, oraul situat la ase
kilometri de Glidden Grove, unde trebuia s fi fost fcut apelul telefonic.
Un autobuz care tocmai trecea pe autostrad i uur cltoria i-i
permise s afle cteva detalii despre centrala telefonic... Gsi acolo trei
operatoare. Una dintre ele, o blond splcit, ntreb pe alta:
S-a ntmplat ceva cu legtura, aa c am intervenit. Tu erai pe fir?
Da, am prins-o pe solicitant, dar la tine nu mai rspundea nimeni.
Alt femeie! Morlake simi un fior, apoi o tulburare. Exact cum se
terminase. Legtura fusese stabilit. ovi, dar nu mai era cale de ntoarcere.
Vrei s mai sunai o dat?
Bineneles. Care era numrul?
Pilotul se ateptase la asta.
Imediat... Nu mi-l aduc aminte din memorie. Totui l am pe aici, pe
undeva.
ncepu s se scotoceasc prin buzunare i o vzu pe fat c-i cerceteaz
carneelul. Ridic privirea.
Lsai... L-am scris i eu... Lucy Desjardins, 476 Nortford Street,
Crestolanto 9153.
Pentru o clip, Morlake izbuti s ncuviineze din cap; apoi rosti:
O clip, v rog.
Da.
Ea a... zis, ceva, cnd n-ai putut da legtura?
Da, a zis c nu conteaz, sau cam aa ceva.

102
Ah! exclam Morlake. Lsai atunci! Izbuti s chicoteasc. E femeie a
naibii de sensibil. N-a vrea s-mi mai sar n cap.
Iei uurat i, pe moment, jubilnd. Bucuria nu dur mult. Femeia
spusese c nu conta. nsemna c nelese. Tipii aveau s-i reia aciunile.
Opri un taxi i-i ceru s-l duc la periferie. De ndat ce automobilul
dispru din vedere, porni s alerge pe autostrad i peste cmp, pn la
avion. Dup ce sui n carling, porni radarul i atept.
La nceput nu se ntmpl nimic. Cerul era pustiu, exceptnd un plafon
nalt de nori. Dup treizeci i apte de minute, o umbr ntunec ecranul. Era
prea ndeprtat i prea sus ca s formeze o imagine clar. Totui era
inconfundabil i se deplasa cu o vitez uria la o nlime de vreo dou
sute de kilometri.
Morlake continua s caute atent pe diferite frecvene radio; brusc se
opri i ascult.
... pare c l-am scpat. Am fost n toate direciile, i nu se vede nimic
micnd. Probabil c-i capabil de viteze mult mai mari dect credeam.
i rsunase o alt voce ndeprtat:
Nu renuna. Nu poi fi sigur.
Un al treilea glas interveni rsuntor:
Hei, cine vorbete? Aici e baza militar Miklaw. Identificai-v!
Vocea mai ndeprtat hohoti ncetior, apoi se fcu tcere.

IV

Pentru Morlake, ascunzndu-se, ateptnd i plnuind lng Manakee,


timpul se scurse ncet. Era o perioad ciudat de trist, ntrebndu-se de unul
singur cum ar fi putut convinge o naiune c el avea dreptate, iar liderii lor
greeau. Spectrele celor patruzeci de milioane de mori, aduli i copii, i
obsedau visele, ns existena lor constituia deja o amintire tot mai ndepr-
tat. Pentru el, care nu avusese familie, i nici experiena unor prieteni mori
n rzboi, moartea nu constituia cpcunul ce li se arta celor care nu
fuseser antrenai s-l nfrunte.
Mult mai real dect moartea era tiina c undeva pe suprafaa
pmntului, nite indivizi diabolici ateptau cel mai mic indiciu al descope-
ririi identitii lor pentru ca, n intenia de a se salva, s distrug ntregul
Pmnt.
Conductorii aveau s nege orice acuzaie, s pretind o conspiraie i,
enormul avantaj de a putea controla Luna, aveau s poat lansa bombe
oricnd i spre orice int.
103
Morlake se nfiora naintea acestui tablou, i nelese c noul su plan
de cutare a indivizilor trebuia s se desfoare n paralel i s compenseze
obligarea unor oameni ezitani de-a prsi grotele fricii, n care se prbui-
ser minile lor, suind spre acel curaj special sau imaginaie att de necesare
pentru cucerirea spaiului.
n zorii celei de-a treia zile petrecute n ascunztoare, pilotul se asigur
c ecranul radarului era pustiu i zbur ctre Crestolanto, ocolind radarul
militar de la Capistrano. i petrecu toat ziua supraveghind cldirea cu
numrul 476 de pe Hartford Street. Era o cas cu un etaj, iar n timpul
dimineii nu se zri nici un semn de via. Pe la amiaz iei o femeie care
plec dup cumprturi. Nu era cea din casa profesorului, ci o alt tnr,
zvelt i distins, cu cteva fire grizonate la tmple.
Cnd ea reveni, Morlake i scrise generalului Clark, descriind ce
inteniona s fac. Dup apusul soarelui, puse scrisoarea la pot i rmase
ateptnd ntunericul deplin. Pe la dou i jumtate, ptrunse n cas printr-o
fereastr i naint precaut spre salon de unde, prin ua intredeschis,
rzbtea lumin.

***

Ce s-a ntmplat dup aceea? ntreb senatorul.


Nu mai avem informaii directe, cltin din cap Clark.
Indic un stegule rou nfipt ntr-un orel din West Coast.
Acolo, Morlake a fcut una dintre cele patru ncercri de-a atrage
interesul general. Conform rapoartelor primite, publicitatea preliminar
pentru o conferin a lui a fost fcut de o femeie. Dup informaiile pe care
le deinem, este vorba de aceast a doua femeie. Conferina a fost un eec.
Au venit vreo duzin de spectatori, n majoritate btrne care credeau c-i
vorba de o nou religie, n care se dovedea c Luna este raiul.
Deci Morlake i aceast, --, necunoscut i-au unit forele.
Niciodat, rosti generalul, n-am ntlnit un cuplu mai ndrzne. La
nceput erau destul de precaui. Acum sunt absolut lipsii de fric.
Senatorul rmase tcut. Purta lentile de contact, napoia crora ochii lui
albatri sclipeau aprig.
Generalul se apropie de fereastr, i privi dincolo de parc spre albastrul
ndeprtat al dealurilor. Vorbi fr s se ntoarc:
Asear m-ai ntrebat despre Morlake i te-am invitat s vii aici. Este
conform cu politica armatei de a coopera cu reprezentanii alei ai poporului.

104
Dup cum tii, intenionm s aprobm alegerile pentru Congres din 1982,
ca ara s-i reia funcionarea democratic normal. Nu tii ns, c, dei
alegerile se vor ine aa cum s-a stabilit, anunarea lor a fost fcut cu scopul
de a adormi bnuielile dumanilor.
Nu cred c-neleg, spuse Tormey.
Generalul se ntoarse ctre el:
Cnd Morlake a evadat cu S 29 A, am primit un raport incomplet
asupra celor ce se petrecuser. Era att de incomplet, mai exact, pierderea
avionului era att de important nct am plecat imediat spre Texas, am citit
procesul verbal de la judecata lui Morlake i-am nceput s neleg ce
informaii extraordinare fuseser nmormntate. Evident, l-am destituit
imediat pe Herrold, i pn la sfritul sptmnii aveam informaia pe care
am descris-o. Mai mult nc, radarul de la Capistrano a nregistrat semnalul
navei care-l cuta pe Morlake, i n felul acesta am avut o dovad clar c
afirmaiile lui din scrisoare erau corecte.
Capistrano a observat nava la o nlime de vreo trei sute de kilometri.
Nu s-a putut estima viteza, dar era uria.
n mod obinuit, puteam ignora un asemenea raport. Comandamentele
militare primesc zilnic foarte, foarte multe rapoarte. ns deja, pe baza
declaraiei lui Morlake fcut generalului Herrold, experii notri deciseser
c puteau exista numai trei puncte de lansare a bombelor.
Dou dintre acestea erau cele mai cunoscute de pe pmnt. Dac
acceptau unul dintre ele, trebuia s presupunem c vinovai erau oamenii sau
instrumentele care verificaser nivelurile de radioactivitate n locurile
respective. Am respins aceast posibilitate, pentru c deeurile rezultate n
urma crerii cantitii de materiale radioactive nu puteau scpa nedetectate.
Rmnea doar a treia alternativ, care presupunea c bombele erau de
origine extraterestr. De aceea, am ordonat reluarea proiectului Lunar, care
dup cum tii realizase aproape complet treizeci de nave nainte ca
Congresul s-i taie fondurile.
Regret c am fost implicat n acea restrngere bugetar, vorbi grav
senatorul, totui cheltuielile erau prea mari.
Din nefericire, urm Clark, unul din hangarele acestor nave a fost
distrus n urma unei lovituri directe. Adpostea douzeci i dou de nave.
Exist ns i un hangar dar n-ar fi nelept s-i dezvlui poziia lui.
Poate c le-a putea inspecta, totui... Cte nave sunt acolo?
Cinci.
Aa multe! Tormey, prea impresionat.

105
Sptmna viitoare vor fi operaionale.
Senatorul emise un sunet ciudat. Nu era un cuvnt, i nu-l repet. Se
apropie, nesigur, de un scaun i se aez.
Generale, murmur el, n cele din urm, m-ai ameit. Vrei s spui c
toat agitaia aceea n jurul lui Morlake a fost inutil?
Ba extrem de util. Eforturile lui disperate de-a ne sili s facem ceva
au lsat impresia c nu-l bgm deloc n seam. Mai mult dect att, i-am
luat n derdere propaganda. Eu personal bnuiesc c Morlake i-a dat
seama, ns a da nu tiu ct ca s stau de vorb cu el. A sosit momentul unei
aciuni coordonate.
Dar asta nseamn rzboi, opti senatorul.
O s-i zdrobim ntr-o bun zi, rosti cu rceal Clark. Nimeni n-a
ndrznit s se mobilizeze, de team s nu ne trezeasc suspiciuni. Peste
noapte, se vor trezi cu un milion de soldai n oraele lor. O s-i executm pe
toi care au avut cea mai mic legtur cu bombardarea acestei ri. De data
aceasta nimeni nu va avea nici o scuz.
i toate astea n cel mult dou sptmni?
Poate chiar mai puin.
Dup o tcere prelung, senatorul se scul n picioare.
Dup aa ceva, pare deplasat s vorbim despre distracii, dar mai
inei jocul de zaruri disear?
Acum nu mai ndrznim s ne modificm rutinele.
Ci vor fi?
ase, n afar de tine.
A putea aduce i un prieten de-al soiei?
Sigur c da. Apropo, cnd vine i doamna pe aici?
N-a putea spune, zmbi Tormey. Consider c ar trebui s m retrag
din viaa politic, i de aceea nu vrea s-i stabileasc o reziden oficial.
Cltorete mult.
Cei doi brbai se desprir.

***

Domnilor, rosti secretarul Tormey, prietenul meu Morley Robert. Se


murmurar cteva rspunsuri. Morley se aez i privi zarurile ricond din
marginea opus a mesei. Nu se uit imediat ctre generalul Clark, ci se
concentr la prima lui miz. Dup ce ctig, i strnse banii n fa i atinse

106
uor arma din tocul de sub bra. Era tot acolo, pregtit pentru ce avea s
urmeze peste cteva minute.
Pierdu de dou ori la rnd, apoi ctig de trei ori pe aruncrile sale.
Cnd trecu zarurile urmtorului, l privi pentru prima dat pe general. O
pereche de ochi tot att de ptrunztori ct i ai lui i ntoarser cuttura.
Deci pe mine trebuie s m contactezi, Roberts? rosti calm generalul.
Morlake i deplas mna spre marginea mesei, cu degetele abia
atingnd tblia. Avea numai treizeci de centimetri pn la arm.
Generale, replir el, eti un tip inteligent, dar n-ai nimerit-o.
Glasul lui avea un ton anume, nceputul unei ncordri, al unei decizii
nestrmutate. Atmosfera din ncpere se schimb, tot aa cum ntunericul
alung ziua. Unii ofieri se privir surprini.
S-a fcut cald aici, rosti senatorul. A chema un paznic s deschid
ferestrele.
O s-o fac eu. Morlake sri n picioare, fr s atepte aprobarea.
Examin ferestrele i, dup cum se ateptase, sticla era plastic
anti-glon. Fcu atunci ceva bazat pe o observaie profund, constatat n
anterioarele ase luni: dac spui c vei face ceva, dar apoi vei face altceva,
oarecum similar, nimeni nu va observa diferena pentru o vreme.
Fr s clipeasc, nchise i zvori cele trei ferestre, dup care reveni la
mas. Zarurile se rostogolir albe pe postavul verde. Senatorul ctig. n
vreme ce i grebla ctigul, Clark rosti:
Morley Roberts. Numele este familiar, totui chipul uureaz
identificarea. S presupunem c am schimba puin numele i am avea Robert
Morlake, ex-cpitan de aviaie, judecat de tribunalul militar i condamnat la
treizeci de ani munc silnic. Putem zice cald?
Generalul ridic brusc glasul:
Stai, domnilor!
Cei din jurul mesei ncremenir, doi cu scaunele mpinse ndrt, i
altul cu mna strecurat n hain. Senatorul se relax primul. Sttea pe alt
latur a mesei i fredona ncetior un cntecel.
Ai venit aici, n seara asta, ca invitat al senatorului Tormey, vorbi
ncet Clark. Bnuiesc c el i cunoate identitatea.
Sunt sigur, rspunse Morlake, c senatorul trebuie s m fi recu-
noscut, totui voi ar trebui s tii mai bine dac s-a interesat de mine n
ultimele dou zile. Dar s nu mai pierd timpul. Domnilor, acesta e un
moment periculos, nu datorit mie n mod direct eu nu sunt dect un

107
catalizator ci pentru c apariia mea aici ofer unei anumite persoane
ocazia de-a ndeplini un plan conceput anterior.
Intenia mea a fost ca el s m foloseasc n interesul lui, tocmai ca eu
s-l pot folosi n interesul propriu.
S ncercm un rezumat rapid. nchipuii-v un congresman bogat,
lipsit de scrupule i posedat de o ambiie extraordinar. Este foarte uor s se
considere drept un om al destinului, frustrat de stupiditatea celorlali.
Ajungnd senator, el descoper n dou campanii prezideniale succesive c
n-are nici o ans de-a deveni eful statului. La scurt timp dup cstorie, n
1974, soia sa ncepe s-i dea seama c furia lui fa de eecul propriu este
iraional, iar dorina de rzbunare complet dement. Ea nu-i nelege ns
planurile i nici scopurile organizaiei pe care o nfiinase n Sud, pn n
ziua-B violena absolut i ura lui mi-a declarat chiar ea erau ascunse de
o politee de suprafa i o comportare ireproabil. Dup cum tii, n
ziua-B s-a gsit ntr-un loc sigur extrem de norocos! Dup aceea, princi-
palul lui oponent l-a reprezentat armata. n mod inteligent, a promulgat
legea marial care ar fi fost declarat oricum. A fost o micare abil pe
care, ulterior a putut-o utiliza ca propagand.
Morlake se opri i zmbi, ca s-i relaxeze ochii i s-i mite
imperceptibil trupul; momentul se apropiase.
Marea ocazie s-a ivit cel puin aa a crezut el odat cu apariia
mea, ca oaspete al soiei sale. A considerat ca fiind momentul oportun, de a-l
ucide pe generalul Clark i suita acestuia, aruncnd vina pe mine. Binen-
eles c eu, binecunoscutul evadat din nchisorile armatei, urma s fiu gsit
mort, i...
Se opri din nou.
Ce-i, domnule senator, ntreb el, te-au lsat nervii? Doar nu vei ceda
tocmai acum, nu?
Sudoarea era aproape o masc pe chipul masiv. Tormey strecur mna
n buzunarul vestei. Bjbi cteva clipe. Morlake continu:
Observ c ai pornit radioul i-i chemi agenii de afar.
Parc subliniindu-i cuvintele, n geamuri se auzi un rpit de gloane.
Toi, cu excepia lui Morlake, srir n picioare.
Pcat, oft pilotul.
ntinse mna i smulse un instrument micu din buzunarul senatorului.
Brbatul ncerc s-l apuce de bra, dar era prea trziu.
Mda, coment Morlake. Microtransmitor...
Senatorul se ndrept cu un efort evident.

108
N-am mai auzit asemenea aiureli, pufni el. Tu ai aranjat toat
dramoleta asta cu gloane la ferestre. Dac crezi c m poi nfunda cu
asemenea fleacuri, te...
Se opri. Privindu-l atent pe Morlake, ochii i se dilatar involuntar. i
dduse probabil seama c negrile lui erau inutile aici, c planurile ce-i
clocoteau deja n minte, de-a folosi radioul i presa, controlul su asupra
partidului, asupra rii, toat abilitatea propagandistic nu nsemnau nimic
pentru tnrul acesta. Nu avea nici mcar timp s strige, brusc ngrozit de
soarta care-l atepta.

***

Cele dou focuri trase de Morlake perforar plmnii senatorului.


Tormey czu peste mas, apoi lunec pe podea. Pilotul nici nu-i bg n
seam pe ofierii din jurul lui. L-ar fi putut mpuca, atunci cnd ngenunche
lng muribund, ns propria lui indiferen i era aprarea. l privir
ncordai, dar nelegnd c acionase cu o logic nemiloas.
Morlake nu era preocupat de ei. Ochii senatorului erau larg deschii i
aproape fici. Din colul gurii i curgea snge.
Care-i numele dumanului? ntreb pilotul.
Generalul Clark se apropie. Un ofier, care plecase s-i potoleasc pe
paznicii de la u, se ntoarse din prag. Senatorul Tormey se ncord.
Du-te dracului, murmur el.
Grbete-te, uier Morlake, mai ai doar un minut... un minut!
Adevrul crud al vorbelor sale avu efectul scontat. Chipul masiv se crisp.
Mor! opti senatorul. Doamne... o s mor!
Ideea prea c-l copleete. Se zbtu, ncercnd s trag aer n piept
apoi renun. Pentru o clip, rmase att de nemicat, nct pru mort.
Deschise cu greu ochii i bolborosi:
La Crestolanto, n casa aia... era nevast-mea?
Pilotul ncuviin.
Folosea organizaia ta. A primit toate rapoartele din California. Aa
m-a putut localiza, indiferent care agent local m vzuse primul. Hotrse c
dac apream la Crestolanto, avea s-mi cear s-o ajut. Toate sptmnile
alea am btut ara mpreun cu ea.
Generalul Clark ngenunche lng Morlake.
Tormey, rosti el, pentru numele lui Dumnezeu! Care-i ara...
inamicul?
Muribundul l privi i-i dezgoli dinii ntr-un rnjet.
109
V-am fcut-o, iubitorilor de negri, este? hohoti el. Rsetul diavolesc,
se ncheie hidos printr-un val de snge. Capul masiv czu, moale, pe spate
iar ochii rmaser fixai n deprtare. Pe podea zcea un brbat mort.
Clark i Morlake se scular n picioare. Pilotul rupse primul tcerea:
Domnilor, cred c avei rspunsul. Vzu ns c ei continuau s nu
neleag ceea ce el suspectase de mult vreme.
Clark prea sumbru.
i cnd te gndeti c i-am spus toate secretele noastre, de luni de
zile... Se nec, apoi i reveni i ntinse mna: Mulumesc.
Morlake nu-i rspunse. Senzaia iniial de satisfacie a victoriei se
transformase n posomorre. Observ c era privit cu atenie. Generalul ns
i interpret greit expresia.
tiu ce te frmnt, i spuse. Dar greeti. Avem nave spaiale.
i descrise atacul plnuit mpotriva Lunii.
Pilotul ncuviin, dar deprimarea nu-i dispruse. Un asemenea atac ar
fi fost necesar, ca s localizeze punctele de lansare ale bombelor, i s afle de
unde, i cum le obinuser senatorul i grupul su. Asta nu mai era ns tot
att de important.
Acceptase literal ultimele cuvinte ale lui Tormey.
Primul rzboi atomic nu fusese unul internaional, ci unul civil. Iar
acum, dup moartea lui Tormey, gruparea avea s se mprtie. O grupare de
americani rasiti.
Rzboiul se terminase. n mod irevocabil.

110
PISICA

Gaca obinuit se adunase n bar. Cathy se prefcea de-acum c era


ameit. Ted se preocupa s-i menin o privire imbecil. Myra chicoti de
trei ori, aa cum un muzician i acordeaz instrumentul. Jones vorbea cu
Gord, n stilul su caracteristic. Gord rostea Glub! la fiecare cteva
secunde, ca i cum ar fi fost atent. Iar Morton ncerca s atrag atenia asupra
lui, rmnnd distant i intelectual, privind preocupat n deprtare.
Nimeni nu-l remarcase pe brbatul subirel, cocoat pe un scaun la bar.
Aruncase de mai mult vreme priviri ctre ei, totui nimeni nu tia cnd
anume li se alturase, sau cine l invitase. i nimnui nu-i trecu prin minte
s-l alunge.
Vorbeai despre caracteristicile de baz ale naturii umane... rosti
strinul.
Despre asta vorbeam? chicoti Myra. Tocmai m ntrebam...
Hohotele care urmar nu-l intimidar pe individ.
ntmpltor am avut o experien care ilustreaz aceast idee. A
nceput ntr-o zi cnd rsfoind ziarul, am gsit reclama unui circ...
Primul rnd al anunului (continu el) era constituit dintr-un uria semn
de ntrebare, urmat de cteva semne de exclamare la fel de mari. Apoi:

CE ESTE?
ESTE PISICA!
VENII S VEDEI PISICA!
PISICA V VA SURPRINDE
PISICA V VA ULUI
VEDEI PISICA LA CIRCUL CURIOZITILOR
La sfritul anunului, cu litere mai mici, se preciza c pisica era
expus sub direcia personal a lui Silkey Travis.
Pn atunci, citisem cu un vag interes i curiozitate. Numele m fcu
ns s tresar.
Dumnezeule! mi-am spus. El e! Chiar Silkey Travis!
Am scotocit prin birou i am scos cartonaul care-mi sosise cu dou
111
zile n urm n cutia potal. Atunci nu-mi fcuse nici o impresie. Textul cu
litere mrunte de pe spate mi se pruse o aiureal, iar fotografia de pe
cealalt parte, dei familiar, nu-mi putuse trezi nici o amintire. Prezenta un
brbat cu un chip chinuit, care sttea ntr-o cuc. Acum recunoteam c
semna cu Silkey Travis, nu cum l cunoscusem cu vreo cincisprezece ani n
urm, ci mai grsu i mai n vrst.
M-am ntors n scaunul meu i am czut pe gnduri.
De pe atunci, fusese un tip iret. n liceu, organiza concursul costumelor
de baie i acordase locul nti verioarei sale, i locul al doilea favoritei
profesorilor. Expoziia elevilor, o colecie de oprle, erpi, insecte i
cteva artefacte indiene, era o afacere anual ce aducea o mulime de prini
admirativi. Cu regularitate, organizatorul fusese Silkey. Reprezentaii
teatrale, spectacole de vacan i multe alte activiti extracolare, toate
simiser greutatea minii lui cluzitoare i spiritul de via.
Dup absolvirea liceului, eu continuasem la universitatea State, dorind
s urmez biologia, i vreme de apte ani, l-am pierdut din vedere pe Silkey.
Dup aceea, am citit ntr-un ziar local c unul din bieii notri, Silkey
Travis, se descurca de minune n marele ora, avnd o bucat ntr-un
vodevil, i o alta pe plaj, n New Jersey.
Iar dup aceea, din nou tcere. Acum reapruse i, fr ndoial, era
proprietarul acelui circ al curiozitilor.
Rezolvnd misterul invitaiei m-am simit amuzat i ngduitor. M-am
ntrebat dac Silkey i invitase toi fotii colegi de coal. Am decis s
nu-mi bat prea mult capul cu textul de pe spatele ei. Schema mi se prea
destul de transparent.
Nu aveam absolut nici o intenie de-a merge la circ. M-am culcat i
m-am deteptat dup cteva ore, cu senzaia c nu eram singur n camer.
Ceea ce simeam, zcnd ntins pe pat, putea fi perfect descris drept o
spaim morbid.
Locuiam ntr-un cartier linitit, i tcerea era profund. mi puteam auzi
zvcniturile inimii. Fierea mi s-a urcat n gur cu un gust amar. M
strduiam s-mi controlez rsuflarea.
Nu puteam totui s vd nimic. Spaimele ntunecate se risipir, i m-am
gndit c poate avusesem un comar. Am nceput s m simt ruinat.
Cine-i acolo? am optit.
Nici un rspuns.
Am cobort din pat, i am aprins lumina. Odaia era goal. Am ieit pe
hol; apoi am cercetat debaraua i baia. n sfrit, nemulumit, am controlat

112
ivrul ferestrei i acolo am simit un oc. Pe unul din geamuri, n exterior,
scria cu vopsea:
Pisica i cere s vii la circ.
M-am ntors n pat att de furios, nct m-am gndit s-l dau pe Silkey
pe mna poliiei. Cnd m-am sculat dimineaa, inscripia dispruse.
Pn am terminat micul dejun, iritarea de peste noapte se mai potolise.
Ba chiar simeam o comptimire amuzant fa de ncercrile lui Silkey de-a
le arta vechilor prieteni ce tip important era el. nainte de-a pleca la cursuri,
am cercetat pmntul de sub fereastr. Am descoperit nite urme, ns nu
erau de om, aa nct am decis c Silkey avusese grij s nu vin n persoan.
La cursuri, cu puin nainte de amiaz, unul dintre studeni m-a ntrebat
dac tiinele biologice aveau vreo ipotez plauzibil pentru creaturile
diforme, montrii i curiozitile de la circ. Am oferit obinuitele explicaii
despre variabile, deficiene nutritive, boli, stagnarea dezvoltrii cerebrale
care afecteaz forma corpului i altele. Am ncheiat sec, spunndu-i c
pentru informaii suplimentare i sftuiam s se adreseze vechiului meu
amic, Silkey Travis, directorul sectorului curioziti din circul
Pagley-Matterson.
Remarca mea a strnit o rumoare neateptat. Mi s-a spus c fusesem
ntrebat tocmai datorit unei fiine de la circul respectiv.
O creatur ciudat, asemntoare unei pisici, a rostit tnrul cu glas
nbuit, care ne examineaz cu acelai interes cu care o privim noi.
n clipa aceea, ora a luat sfrit i am scpat de necesitatea unui
comentariu. Mi-amintesc, totui, c m-am gndit c oamenii nu s-au
schimbat prea mult. Continu s fie interesai n primul rnd de lucrurile
ieite din comun, pe cnd eu, ca om de tiin, sunt fascinat mai degrab de
progresele normalului.
Nu aveam absolut nici o intenie de a merge la circ. Dar, n aceeai
dup-amiaz, n drum spre cas, cutnd ceva prin buzunare, am gsit
invitaia cu fotografia lui Silkey. ntr-o doar, am ntors-o i am citit ce scrie
pe verso:
Distribuirea interspaial a potei implic probleme de energie
enorm, care afecteaz diferenialele timpului.
De pild, este posibil ca aceast invitaie, s ajung nainte de a ti
unde te gseti. Din precauie, mai trimit alta circului, purtnd numele i
adresa ta, i ambele invitaii vor fi expediate simultan. Nu-i face prea multe
griji despre metoda distribuiei. Pur i simplu, pun un instrument ntr-o
cutie potal. Acesta trimite coninutul cutiei spre Pmnt, de unde scriso-

113
rile vor fi luate i distribuite in modul cunoscut. Dup aceea, precipitantul
se autodizolv. Fotografia este concludent.

Nu era deloc concludent i n-a avut dect darul de a m enerva. Am


bgat invitaia n buzunar, gndindu-m s-i telefonez lui Silkey i s-l
ntreb despre ce era vorba. Bineneles, n-am fcut-o. Nu era chiar att de
important.
n dimineaa urmtoare, cnd m-am trezit, cuvintele Pisica vrea s-i
vorbeasc erau mzglite pe exteriorul aceluiai geam. Probabil fuseser
scrise de mult vreme, deoarece ncepur s se estompeze chiar n timp ce le
priveam. Pn am terminat micul dejim, dispruser complet.
Acum eram mai degrab tulburat dect furios. Persistena lui Silkey
indica anumite tendine nevropate. Era poate mai bine s m duc la
spectacolul lui, oferindu-i aceast mic satisfacie pentru care m hituia de
dou nopi. Cu toate acestea, abia dup prnz mi-a venit ideea care m-a
hotrt. Mi-am amintit de Virginia.
De doi ani predam biologia la State. Fusese o ambiie de tineree care,
odat realizat, m lsase pentru prima dat fr un el de viitor. Din acest
motiv, tot pentru prima dat m ncercase gndul nsurtorii. Numele alesei
era Virginia, dar, din nefericire, ea m privea drept o ncruciare ntre o
fosil i un supercreier. Eram sigur c nc nu se gndise la posibilitatea
cstoriei cu mine.
O vreme, crezusem c dac a putea s-o conving, fr s-mi pierd
demnitatea, c eram un individ romantic, poate c ar fi acceptat s spun
da. Ce idee mai bun dect s pretind c circurile continuau s m
fascineze, iar ca o ncununare a serii, s-o duc s-l vad pe Silkey Travis,
spernd c ntlnirea cu un asemenea personaj avea s-i bucure nclinaia
spre exotism.
Primul obstacol a fost depit cnd am sunat-o i a fost de acord s
mergem la parcul de distracii. Ca preliminarii, am fcut tot posibilul,
dndu-se n roata mare i alte prostioare copilreti. Pentru mine, momentul
decisiv al serii veni cnd am propus s vizitm curiozitile prezentate de
vechiul meu prieten, Silkey Travis.
Atunci am dat-o peste cap. Virginia a ncremenit i m-a privit aproape
acuzatoare:
Philip, a rostit ea, doar nu ncerci s-mi spui c cunoti asemenea
persoane? Inspir adnc i continu: Ia s vd!
ntlnirea cu Silkey a decurs perfect. Cnd am intrat, el nu era pe acolo

114
dar casiera l-a strigat. Peste un minut, a aprut, grsu i cu aspectul unui
rechin bine hrnit. Avea ochii mijii, de parc petrecuse ultimii cincispre-
zece ani calculnd cele mai bune metode de-a folosi ali oameni n propriu
su avantaj. Nu avea privirea chinuit, din fotografie, ns i se citeau destule
pe chip. Lcomia i aplecarea spre vicii, lipsa de mil i obsesia ctigului.
Era exact cum sperasem s fie i, lucru cel mai grav, era patetic de fericit s
m vad. Bucuria lui deinea acea calitate special a nomadului singuratic
care privete tnjind spre partea domestic a vieii. Amndoi am exagerat
puin cu efuziunile, ns eram la fel de ncntai de entuziasmul celuilalt.
Dup ce-am terminat cu prezentrile, Silkey a devenit condescendent.
Afost i Brick pe-aici, ZiceacpredailaState. Felicitri! Dintotdeauna
am tiut c ai vn n tine.
Am trecut ct am putut de repede peste remarc.
Ce-ar fi s ne ari i nou ce ai pe aici, Silkey, i s-mi povesteti cu
ce te-ai mai ocupat tu?
Vzusem deja femeia-balen i scheletul-uman, ns Silkey ne-a adus
napoi i ne-a povestit istoria lui cu acetia. Cum i descoperise i-i ajutase s
ajung la actuala faim. Obinuia s plvrgeasc vrute i nevrute, i din
cnd n cnd eram nevoit s-l zoresc. n cele din urm, am ajuns la un cort
mai mititel, aflat sub cortul cel mare al circului, deasupra cruia sttea scris
simplu: PISICA. l remarcasem deja, iar individul care turuia n faa intrrii,
fcndu-i reclam, mi trezise de acum curiozitatea.
Pisica!... Intrai i vedei pisica! Lume, Lume, ocazia vieii! Pentru
prima dat n public! Fenomenul biologic care-a uluit savanii din toat ara!
Ocazie unic! Douzeci i cinci de ceni biletul, i cine nu-i mulumit
primete banii napoi! Ocazie unic!
Cu toate acestea, nu cuvintele lui m atrseser. M incita mai mult
reacia celor care intrau. O fceau n grupuri, i probabil c nuntru exista
un ghid, deoarece se auzea un glas bolborosind ceva neinteligibil vreme de
cteva minute n intensitate, rostind:
i-acum, tragem cortina, i iat... pisica!
Cortina se trgea, bnuiesc, n momentul culminant.
Pentru c, imediat dup cuvntul pisica, se distingea clar reacia
audienei:
A-a-a-a-a-a!
Exclamaia unanim a unei duzini de oameni surprini. Dup aceea
tcere stnjenitoare. Apoi, unul cte unul, oamenii ieeau i se grbeau ctre
ieirea principal. Din cte observam, nimeni nu cerea banii napoi.

115
Ajuni la u, a urmat o scen neplcut. Silkey a nceput s biguie
ceva despre faptul c el era numai unul din proprietari, i de aceea nu ne
putea asigura intrarea gratuit.
Am ncheiat rapid scena, cumprnd biletele necesare i am intrat cu
urmtorul grup.

***

Animalul care sttea ntr-un fotoliu pe podium era lung de aproape un


metru i jumtate i zvelt. Avea cap de pisic i urme de blan. Prea o
versiune mrit a unui personaj dintr-o band desenat.
Cam pe acolo se termina orice asemnare cu normalul.
Era o creatur strin Pmntului. Nu era ctui de puin o pisic.
Mi-am dat seama imediat de acest lucru. Structura general nu era n regul.
Dup cteva clipe, am identificat variaiile importante.
Capul! Avea fruntea nalt, nu ngust i teit. Chipul era aproape
complet spn. Avea trsturi ferme, i inteligente. Corpul era bine echilibrat
pe picioare lungi, drepte. Braele se terminau prin degete scurte, ncheiate cu
gheare subiri, ascuite.
Ochii ns difereau n mod vdit. Aparent erau normali, puin oblici, cu
pleoape, i cam de aceeai mrime cu ochii omeneti. ns dansau! Se
deplasau de dou-trei ori mai iute dect ochii umani, indicnd o vedere ce
putea deslui amnunte microscopice de la distan. Ce imagini incredibil de
precise trebuiau s-i parvin n creier!
Toate acestea le-am nregistrat n cteva secunde. Dup aceea, fiina s-a
micat.
S-a sculat fr grab, mai degrab nepstoare, a cscat i s-a ntins. n
cele din urm a fcut un pas n fa. A urmat un scurt moment de panic
printre femeile din grup, ns ghidul le-a calmat repede:
Nu v speriai. Deseori vine s priveasc publicul.
Este inofensiv.
Spectatorii au rmas pe loc, iar pisica a cobort de pe podium i s-a
apropiat de mine. S-a oprit n faa mea i m-a privit curioas. Dup accea, a
ntins o mn, mi-a desfcut cu blndee haina i a cutat n buzunarul de la
piept.
A scos de acolo invitaia. O adusesem cu mine, dorind s-l ntreb pe
Silkey despre ce era vorba.

116
Pisica a studiat-o cteva clipe, apoi i-a ntins-o lui Silkey. Brbatul s-a
uitat la mine.
E-n regul? m-a ntrebat.
Am ncuviinat din cap. Aveam sentimentul c asistam la un conflict de
intenii pe care nu-l nelegeam. L-am examinat atent pe Silkey.
A privit invitaia, apoi a vrut s mi-o restituie. n ultima clip s-a oprit.
A tras mna brusc i a cercetat-o din nou fotografia.
S fiu al dracului, a icnit. E poza mea!
Surpriza de pe chipul lui era ct se poate de real. Ba chiar am fost
surprins de intensitatea ei.
Nu mi-ai trimis-o tu? Nu ai scris tu chestiile alea de pe spate?
Silkey nu mi-a rspuns imediat. A ntors cartonaul i a citit atent textul.
Dup aceea a cltinat din cap.
Nu-neleg nimic, a murmurat el. A fost expediat din Marstown.
Acolo am poposit sptmna trecut, pentru trei zile...
Mi-a napoiat-o.
E prima dat cnd o vd. Ciudat...
Prea destul de convingtor. Am rmas cu invitaia n mn, privind
ntrebtor pisica. Parc neinteresat, s-a ntors, a suit pe estrad i s-a trntit
ntr-un scaun. A cscat i a nchis ochii.
Am ieit din cort i ne-am luat rmas bun de la Silkey. Mai trziu,
revenind cu Virginia spre cas, episodul mi s-a prut i mai de neneles
dect atunci cnd se petrecuse.

***

Nu tiu ct vreme dormisem. Cnd m-am trezit, m-am ntors pe


cealalt parte, intenionnd s dorm la loc. n clipa aceea am vzut c veioza
era aprins. Tresrind, m-am sculat n capul oaselor.
Pisica sttea ntr-un scaun, la nici un metru de mine.
Eram att de buimcit nct n-am putut rosti nici un cuvnt. Treptat
mi-am revenit i mi-am adus aminte de cuvintele individului din cort: ...
Inofensiv! Nu mai puteam crede aa ceva.
Fiina venise de trei ori pn acum, de dou ori lsnd mesaje. M-am
strduit s-mi reamintesc coninutul lor, i am czut pe gnduri:... Pisica
vrea s-i vorbeasc! Oare cu adevrat putea vorbi?
n cele din urm, chiar pasivitatea creaturii mi-a dat curaj. Umezin-
du-mi buzele, am ntrebat:

117
Poi vorbi?
Pisica ridic un bra, cu gestul lent al cuiva care nu dorete s trezeasc
temeri. Indic noptiera. ntorcnd capul, am vzut sub veioz un instrument.
Dinuntrul lui se auzi o voce:
Nu pot emite sunete omeneti n mod direct, dar dup cum vezi,
acesta e un intermediar excelent.
Trebuie s mrturisesc c am tresrit i mintea mi s-a refugiat ntr-un
ungher ndeprtat al capului... ieind de acolo doar ncetior, pe msur ce
trecerea continua i nimeni nu ncerca s-mi fac vreun ru. Habar n-am de
ce trebuie s fi presupus c modalitatea de-a vorbi prin intermediul unui
aparat nsemna o ameninare pentru mine. Totui, aa bnuiam.
Probabil c era un blocaj psihic, mintea mea neacceptnd realitatea
existent. nainte de-a putea gndi ceva, pisica vorbi:
Problema dirijrii gndurilor printr-un aparat, electronic depinde de
utilizarea ritmic a energiilor cerebrale.
Afirmaia m incit. Citisem destul asupra subiectului, ncepnd cu
raportul profesorului Hans Berger despre ritmurile cerebrale, din 1929.
Declaraiile pisicii nu concordau.
Nu-i prea mic potenialul energetic? am ntrebat. i n plus, ii ochii
deschii. Ritmurile interfer ntotdeauna cu receptarea imaginilor; centrii
vizuali supun o parte att de mare din cortex, nct n asemenea momente nu
se poate detecta nici un ritm.
Fr s-mi dau seama, cred c abtusem atenia pisicii de la elul iniial.
Ce fel de msurtori s-au efectuat? ntreb ea. Dei trecut prin
difuzorul electronic, vocea prea interesat.
Celulele fotoeletrice, i-am spus, au msurat pn la cincizeci de
microvoli de energie, majoritatea n regiunile active ale creierului. tii ce
este un microvolt?
ncuviin. Dup nc o clip, vorbi:
Nu-i voi spune ce energie dezvolt creierul meu. Probabil te-ar
nspimnta, ns nu-i numai inteligen. Fac un tur al galaxiei, ntr-o... s-i
zicem excursie de studii. Avem anumite reguli... Se opri brusc: Ai deschis
gura. Voiai s spui ceva?
M simeam copleit.
Ai zis galaxie? am ngimat.
Exact.
D-dar nu ar dura cam muli ani? Mintea mi se zbtea, ncercnd s
priceap.

118
Cam o mie din anii votri.
Eti nemuritoare?
Ah, nu!
Atunci...
Am amuit. Pur i simplu nu mai puteam continua.
Regulile fraternitii studenilor, spuse pisica, cer ca nainte de a
prsi planeta, s povestim totul despre noi unei singure persoane. i s
lum cu noi un suvenir, simbolic, al planetei respective. A dori s aflu ce
anume s iau de pe Pmnt. Poate fi orice, atta vreme ct rezum caracterul
vostru dominant.
ntrebarea m calm. Mintea i opri pendularea nebun ntre buim-
ceal i vrtej amenintor. ncepeam s-mi revin. M-am foit, cutndu-mi o
poziie mai confortabil i mi-am frecat gnditor brbia. Speram n mod
sincer c lsm impresia unei persoane inteligente a crei opinie era demn
de luat n seam.
ncepusem s desluesc o mulime de complicaii. Le sesizasem i
anterior, dar acum, cnd trebuie s iau o decizie, mi se prea c fiinele
omeneti sunt de fapt nite creaturi teribil de complexe. Cum s alegi o
singur trstur a naturii lor i s spui: Aa e omul!, sau Aceasta
reprezint omul?
O oper de art, tiinific, sau un obiect util... ?
Orice.
Eram acum strnit la culme. ntreaga mea fiin accepta minunia celor
ce se ntmplaser. Prea extrem de important ca mreaa ras ce putea
strbate galaxia n lung i n lat s dein o reprezentare real a civilizaiei
umane. Cnd n cele din urm am gsit rspunsul, am fost surprins c mi
trebuiesc att de mult. Cu toate acestea, n clipa cnd l-am intuit, am tiut c
reprezint soluia corect.
Omul, am spus, este primordial un animal religios. El a avut nevoia de
credin n ceva din timpuri mult prea ndeprtate ca s fi pstrat dovezi
scrise. Cndva, el a crezut aproape complet n diviniti animiste, precum
fenomenele meteo, fluviile sau planetele, apoi zeii lui au devenit invizibili;
acum ei redevin insufleii. ntr-un sistem economic, tiinific sau de orice
alt natur obiectul reprezentativ va fi acela pe care omul l venereaz fr
motive raionale, astfel spus ntr-o manier pur religioas.
Am ncheiat mulumit.
Ceea ce i trebuie este imaginea unui om realizat dintr-un metal

119
durabil, cu capul pe spate i braele ridicate spre cer, cu o expresie
transfigurat, i purtnd inscripia: Cred!
Am observat c pisica m privea fix.
Foarte interesant, rosti ea n cele din urm. Cred c te-ai apropiat
destul de mult, totui nu-i tocmai rspunsul corect.
Se scul n picioare.
Acum a dori s vii cu mine.
Ce?
mbrac-te, te rog.
Spaima ce fusese tinuit n mine de mai multe minute reveni aidoma
unui foc ce atinsese un nou ciclu energetic.

***

Eu ofam. Pisica sttea lng mine. Noaptea era rcoroas i plcut,


dar ntunecoas. Un crmpei de lun se iea la rstimpuri printre norii
grbii, care alternau cu petece nstelate de cer albastru. nelegerea faptului
c fiina de alturi venea de undeva de acolo mi amorea parc senzaiile.
Poporul tu, am rostit dup o vreme, a nvat mai mult dect noi spre
nelesurile profunde ale adevrului?
Prea o ntrebare mai degrab pedagogic, dect vie cu adevrat. Am
adugat iute:
Sper c nu te deranjeaz s-mi rspunzi la cteva ntrebri.
Din nou sun oarecum nepotrivit. ntr-o brusc i agonizant disperare,
mi s-a prut c distrugeam o ocazie unic. n gnd, mi-am blestemat
pregtirea profesional, care fcea ca fiecare cuvnt al meu s sune rece i
detaat.
Tu ai trimis invitaia? am ntrebat.
Da.
De unde mi cunoti adresa i numele?
Nu le cunoteam.
nainte de a putea comenta ceva, pisica urm:
Vei nelege totul nainte ca noaptea s ia sfrit.
Aha!
Cuvintele m amorir pentru o clip. Simeam cum mi se strnge
stomacul. ncercam s nu m gndesc la ce avea s se ntmple dup
terminarea nopii.
... ntrebri? am bolborosit. O s-mi rspunzi?

120
Am deschis gura, apoi am nchis-o la loc. Ce voiam s aflu? Vastele
implicaii ale rspunsului la aceast problem mi nbueau glasul. De ce
oare cad oamenii prad emoiilor n momentele cele mai importante ale
vieii? Pentru un timp ce mi s-a prut nesfrit, n-am putut gndi la nimic.
Cnd, n cele din urm am vorbit, prima mea ntrebare a fost banal i ctui
de puin ceea ce intenionasem:
Ai venit cu nav?
Pisica m-a privit gnditoare.
Nu, mi-a rspuns. Folosesc energie cerebral.
Cum?! Ai traversat spaiul direct cu trupul?
ntr-un fel... n scurt timp, oamenii vor face primele descoperiri n
domeniul folosirii ritmice a energiei. Va fi un moment copleitor pentru
tiin.
Am fcut deja anumite descoperiri legate de sistemul nostru nervos i
de bioritm.
La captul acestui drum, vei gsi controlul forelor naturii. Mai multe
nu-i pot spune.
Am tcut cteva clipe. Acum ntrebrile m rodeau.
Se poate construi o nav cu propulsie atomic?
Nu aa cum gndii voi, rspunse pisica. O explozie atomic nu poate
fi limitat, dect atunci cnd se desfoar ntr-o serie de etape perfect
determinate. Iar asta ine de tehnologie, i nu de fizica teoretic.
Viaa..., am murmurat, care-i originea vieii?
Accidente electronice petrecute ntr-un mediu propice.
Aici m-am oprit. Eram nucit.
Accidente electronice? Cum adic?
Diferena ntre un atom organic i altul anorganic este de structur
intern. Componentele hidrocarburilor, deoarece se transform cu uurin
n anumite condiii, reprezint cea mai obinuit form de via. Acum ns,
avnd la dispoziie energia atomic, vei descoperi c viaa poate fi creat
din orice element sau combinaie de elemente. Atenie! Hidrocarburile sunt
structuri vitale slabe ce pot fi uor depite n actualul lor stadiu de
dezvoltare.
Am simit un fior. mi puteam imagina cercetrile care se desfurau n
laboratoarele guvernamentale.
Adic, mi-am nghiit un nod, exist forme de via care vor fi
periculoase n clipa cnd sunt create?
Periculoase pentru om, rspunse pisica. Cotete pe strada aceea i
prin poart, pn la parcul de distracii.
121
M ntrebasem, ncordat, unde mergeam. n mod ciudat, am simit un
oc vznd destinaia.
Dup cteva minute, intram n cortul ntunecos i tcut al curiozitilor.
i am neles c urma s se petreac actul final al evoluiei pisicii pe Pmnt.
n ntuneric licri o lumini. Se apropie i am vzut un brbat care o
purta deasupra capului. Deocamdat nu-l puteam distinge. Lumina spori n
intensitate i mi-am dat seama c nu exista nici o surs. Brusc l-am recu-
noscut pe Silkey Travis.
Era n trans.
Avans i se opri n faa noastr. Prea nenatural, incomplet, precum o
actri nemachiat. L-am privit ndelung, i am bolborosit:
Ce vrei s faci?
Translatorul nu rspunse imediat. Pisica se ntoarse i m examin
gnditoare, apoi ridic un deget i atinse uor chipul lui Silkey. Brbatul
deschise ochii, dar nu reacion n nici un fel. Am neles c doar o parte a
minii sale fusese fcut contient.
Poate auzi? am optit.
Pisica ncuviin.
Poate gndi?
Pisica cltin din cap, apoi vorbi:
Cnd ai analizat natura fundamental a fiinei umane, ai ales doar un
simptom. Omul este religios, datorit unei anumite caracteristici. O s-i dau
un indiciu. Cnd un strin ajunge pe o planet, exist, de obicei o singur
cale prin care se poate amesteca printre fiinele inteligente de pe acea planet
fr s poat fi identificat. Cnd ai gsit calea respectiv, nseamn c deii
caracterul fundamental al rasei.
mi venea greu s m concentrez. n obscuritatea cortului, nconjurat de
tcerea apstoare a circului i parcului de distracii, ceea ce se ntmpla
prea ireal. Nu-mi era team de pisic.
Exista, totui, n mine o spaim, apropiat de teroare i ntunecat ca
noaptea. L-am privit pe ncremenitul Silkey, cu toate cuvintele vieii spate
pe grsimea feei. Apoi m-am uitat la lumina ce plutea deasupra lui. n cele
din urm, ntorcndu-m spre pisic, am spus:
Curiozitatea! Te referi la curiozitatea omului. Interesul lui fa de
lucrurile ciudate l fac s le accepte ca normale, atunci cnd le vede.
Pare incredibil, coment pisica, ca tu, un om inteligent, s nu poi
sesiza adevratul caracter al fiinelor umane. Se ntoarse scurt, ndreptn-
du-i spatele: i-acum, destul cu discuiile! Am ndeplinit cerinele funda-

122
mentale ale ederii mele aici. Am supraveuit fr a trezi bnuieli, i am
comunicat totul unui autohton. Mai rmne s expediez acas un simbol
semnificativ al civilizaiei voastre i apoi pot pleca... altundeva.
Nesigur, am optit:
Doar nu te gndeti la Silkey... ?
Rareori, rspunse pisica, alegem chiar btinai de pe planet, dar
cnd o facem le oferim o contravaloare care s compenseze desprirea. n
cazul lui este vorba de nemurire.
Brusc, m-am simit disperat. Nu mai rmsese mult vreme; i nu
Silkey era problema principal. El sttea acolo inert, i chiar dac urma s-i
aminteasc tot ce se ntmplase, asta nu mai conta. Aveam ns impresia c
pisica descoperise un secret intim al naturii umane pe care eu, ca biolog,
trebuia s-l aflu.
Pentru Dumnezeu, i-am spus, nc n-ai explicat nimic. Care-i acea
caracteristic uman fundamental? i ce-i cu invitaia pe care mi-ai
trimis-o? i...
Ai toate datele. Incapacitatea ta de-a nelege nu-i problema mea. Noi,
studenii, respectm un regulament.
Dar ce-o s transmit lumii ? am ntrebat-o disperat. N-ai nici un mesaj
pentru omenire, ceva...
Dac poi, rosti pisica, nu spune nimnui ce s-a ntmplat.
Porni fr s priveasc napoi. Tresrind, am vzut c aura de lumin de
deasupra lui Silkey se lea i cretea. Tot mai luminoas i mai mare...
ncepuse s pulseze, cu un ritm lent, continuu. Se form o sfer n interiorul
creia pisica i Silkey erau forme neclare, aidoma unor umbre n flcri.
Brusc, umbrele dispruser; apoi lumina ncepu s pleasc. Cobor
treptat ctre sol i rmase o vreme acolo din ce n ce mai slab.
Silkey i pisica dispruser.

***

Pentru cteva clipe, grupul din jurul mesei rmase tcut. n cele din
urm, Gord rosti:
Glub!
Jones ntreb ncurajator:
Ai rezolvat problema invitaiei, nu-i aa?
Brbatul cel subirel ncuviin din cap:
Aa cred. Cheia este referirea la diferenialele timpului. Invitaia a

123
fost expediat dup ce Silkey a fost expus n muzeul pisicilor, dar din cauza
variaiilor temporale n transmisie a ajuns nainte ca eu s aflu de sosirea lui
n ora.
Morton se scul.
i ce-i cu caracteristica uman fundamental, din care religia nu-i
dect o exprimare spre exterior?
Prezentnd curiozitile din circul acela, rspunse strinul, Silkey se
prezenta de fapt pe sine. Religia este o autodramatizare n faa unei
diviniti. Iubirea de sine, narcisism... ne etalm n modul nostru meschin...
i astfel o fiin strin poate tri printre noi fr s fie suspectat.
Cathy sughi i spuse:
Pe mine m intereseaz mai degrab latura sentimental. V-ai nsurat
cu Virginia? Suntei profesor de biologie la State, nu?
Brbatul cltin din cap.
Am fost, rspunse el. Ar fi trebuit s urmez sfatul pisicii. Totui am
simit c era important s le spun i altora ce s-a ntmplat. Am fost con-
cediat dup trei luni i n-o s v spun cu ce m ocup acum. Totui trebuie s
continui. Lumea trebuie s cunoasc slbiciunea care ne face vulnerabili.
Virginia? S-a mritat cu un pilot de la o mare companie aerian. A cucerit-o
stilul lui de auto-dramatizare.
Se scul n picioare.
Acum trebuie s plec. Mai am destule baruri de vizitat n seara asta.
Dup ce plec, Ted fcu o pauz n rolul de imbecil asumat n seara
aceea.
Uite, vorbi el, un tip care cu adevrat i-a gsit rolul. n noaptea asta,
o s repete povestea de cel puin cinci ori. Ce mai public pentru unul care
vrea s fie n centrul ateniei!
Myra chicoti. Jones ncepu s-i vorbeasc lui Gord n stilul lui
atottiutor. Gord rostea Glub la fiecare cteva secunde ca i cum ar fi fost
atent. Cathy ls capul pe mas i ncepu s sforie ameit. Iar Morton se
afund tot mai mult n scaunul su.

124
AUTOMATUL

Automatul uman se foi n avionul lui micu, aproape invizibil. Ochii i se


concentrar asupra viziplatului, cercetnd vzduhul. Parc din senin,
fulgerar dou sgei de foc. Brusc, avionul se legn sub impactul dublei
lovituri.
Czu ncet la nceput, apoi tot mai rapid, spre poziiile inamice. Pe
msur ce solul se apropia, intr n funciune mecanismul de frnare. Viteza
ncetini. Automatul avu vreme s zreasc dedesupt ruinele unui ora. Fr
zgomot, ateriz la adpostul unui morman de sfrmituri care, cndva,
fusese o cldire.
Dup un minut, aparatul de radio iui.
Bill? se auzi un glas necunoscut.
Zi! i replic altul.
L-am ras?
Nu cred. Oricum, nu permanent. Cred c-a aterizat forat, dei e greu
de spus, cu dispozitivul la de siguran pe care l au. Bnuiesc c-i pe
undeva pe acolo, cu motoarele oprite.
Eu cred c l-am stricat binior.
Bun; cunoti schema, cnd unul dintre ei e prins napoia liniilor
noastre. Bag chestiile psihologice. Eu o s chem Vulturul.
Nu-mi pasa mie mortul! M-am sturat de textele alea! N-ai dect s le
zici tu!
Bine, bine... D-mi nceputul.
Hm-m-m... e pe acolo, pe undeva. Crezi c-ar trebui s ne ducem dup
el?
Nu! Automatele pe care le-au trimis pn acum sunt din cele
inteligente. Asta nseamn c nu l-am putea captura. Ar fi att de iute, nct
s ne oblige s-l ucidem, i cine dracu vrea s-i omoare pe amrii ia? L-ai
vzut cum arat?
Da. Un tip drgu... ngrozitor cum a nceput totul, nu?
h. M ntreb care-i numrul lui?
Urm o pauz distinct. Automatul se foi. Numrul lui? Nouzeci i
125
doi, bineneles. Care altul? Glasurile rencepur:
Nenorocitul probabil nici nu tie c avea cndva un nume...
Cine s-ar fi gndit, acum cincizeci de ani, cnd au fcut primul
duplicat uman c azi o s ne luptm cu indivizi care arat exact ca noi, doar
c sunt eunuci?

***

Automatul ascult doar vag atent continuarea discuiei. La rstimpuri,


ncuviin din cap, parc amintindu-i din cuvintele lor ceva ce aprope
uitase. Iniial, duplicatele umane fuseser numite roboi. Numele nu le
plcuse i-l inversaser n Tobori, denumirea rapid acceptat. Toborii se
dovediser a fi savani exceleni i puini i-au dat seama ct de rapid
ocupaser, posturi tiinifice n ntreaga lume. Nu se remarc nici faptul c
Toborii desfurau o companie secret de duplicare, de vaste proporii.
Omenirea simi primul oc real atunci cnd guvernele, coninnd Tobori, de
pe toate continentele promulgar simultan legi ce declarau c duplicarea
avea s constituie unica modalitate de reproducere. Activitile sexuale au
fost interzise, prima abatere fiind penalizat cu amend, a doua cu nchi-
soare, iar pentru cei recalcitrani, Toborii inventar procesul de transformare
al oamenilor n automate.
Pentru aplicarea noilor legi a fost autorizat o organizaie poliieneasc
special despre care s-a aflat c fusese nfiinat de mult.
Ofieri Tobori au intrat imediat n aciune, i din prima zi s-au
nregistrat ciocniri violente. Nici una dintre pri nu i-a pus problema
compromisului i peste numai dou sptmni a izbucnit rzboiul civil.
Conversaia lu sfrit prin cuvintele lui Bill:
Cred c-a auzit destule. Hai s-i dm drumul.
Se auzi un rset.nfundat, apoi tcere.
Automatul atept, tulburat. Mintea lui avea nite amintiri vagi ale unui
trecut cnd nu existase un rzboi i, undeva, fusese o fat, i o alt lume.
Imaginile acelea se destrmar. Rmase numai nava care-i mbrca
trupul n metal aproape mulat dup forma lui. Apoi, impulsul de-a continua,
fotografiile aeriene ce trebuiau fcute... Trebuie s decolez!
Simi nava tresrind, n rspuns la gndul su, totuui nu decol.
Rmase mai multe secunde n letargie, dup aceea ncerc un al doilea
impuls. Din nou, micua nav se cutremur fr s se ntmple nimic.
126
126
De data aceasta, automatul formul un gnd: Probabil a czut ceva
peste nav i o intete de sol... Trebuie s ies, s vd...
Se zbtu n metalul i suprafeele capitonate ce-l ineau ncastrat.
Sudoarea i se prelingea pe obraji, dar reui s se elibereze i rmase afundat
pn la glezn n nisip. Aa cum fusese antrenat s procedeze n asemenea
ocazii, i verific echipamentul: armele, uneltele, masca de gaze...
Se azvrli pe jos, lipindu-se de sol, cnd o nav uria i ntunecat
cobor pe neateptate din ceruri, ateriznd la cteva sute de metri deprtare.
O privi, fr s se clinteasc din poziia lui, dar nu ntrezri nici o micare.
Derutat, se scul n picioare. i aminti c n discuia purtat la radio se
vorbise de chemarea unui Vultur.
Deci l pcliser, prefcndu-se c pleac. Pe fuselajul navei se putea
citi clar: Vultur 121.
Apariia aceasta avea s sugereze pregtirea unui atac. Buzele lui ferme
se subiar, ncordndu-se. n curnd, aveau s nvee s nu se pun cu un
sclav Tobor.
Vor muri pentru Tobori, pentru atotputernicii Tobori...

***

Tnra privi ncordat spre pilotul care cobora ctre ruinele oraului
unde se afla Vulturul. Nava cea mare era vizibil din deprtare. Se nla cu
mult peste zidurile nruite. Era o pat neagr pe fundalul monoton i cenuiu
al sfrmturilor.
Urm o zguduitur i ea sri jos, strngndu-i geanta n brae. n dou
rnduri, fu ct pe-aci s-i scrnteasc piciorul, alergnd peste terenul
accidentat. Cu rsuflarea ntretiat, urc n goan scara ngust.
O u din oel se deschise cu un clic. Npustindu-se nuntru, arunc o
privire ndrt. Ua se nchise, zngnind; uurat, nelese c se gsea n
siguran.
Rmase locului, acomodndu-i ochii cu semintunericul din cabin.
Dup o clip, zri un grup de brbai. Unul dintre ei, un individ scund cu
ochelari, tras la fa, pi spre ea. i lu geanta i-i scutur mna ncntat.
Bravo! exclam el. Rapid i excelent, domnioar Harding. Sunt
convins c nici o nav de cercetare a roboilor nu te-ar fi putut identifica n
cele treizeci de secunde ct ai fost expus. Ah, pardon!
Surse.
N-ar trebui s le zic roboi, aa-i? Au cam inversat situaia, nu? Se
127
numesc Tobori. E o denumire ceva mai sonor i probabil c-i satisface i
din punct de vedere psihologic. Bun, acum i-ai tras rsuflarea. Apropo, eu
sunt Dr. Claremeyer.
Domnule doctor! reui s articuleze Juanita Harding. Suntei siguri
c-i el?
Nu ncape ndoial, e logodnicul dumitale, John Gregson, celebrul
chimist. Vorbise un brbat ceva mai tnr, care se apropiase i preluase
valiza de la Claremeyer. Patrula i-a obinut imaginea prin procedeul cel nou,
de cuplare direct la transmitoarele lor. A fost trimis la cartierul general i
apoi a ajuns la noi.
Se opri i surse ncurajator.
M numesc Madden. Cel cu chipul prelung i posac este Phillips.
Tipul mai solid i ciufulit care se agita ca un elefant e Rice, omul nostru de
aciune.
Avem o treab tare-a dracu-aici, duduie, i-mi cer scuze dac vorbesc
cam din topor.
Domnioara Harding i scoase plria cu un gest larg. Umbrele de pe
fa i se retraser doar n ochi, dar pe buze i se citi un zmbet.
Domnule Rice, locuiesc cu un tat a crui porecl este Ciclonul
Harding. Pentru el, limbajul de zi cu zi e un duman pe care-l atac cu toate
armele disponibile. Consideri asta un rspuns la scuzele dumitale?
Ai ctigat, chicoti brbatul. Acum hai s trecem la treab. Madden,
tu ai creier ce gndete n cuvinte, prezint-i domnioarei Harding situaia!
Perfect! Am avut marele noroc de a ne afla prin apropiere cnd a sosit
primul raport referitor la un automat care a fost dobort i e viu. Imediat
dup identificare, am solicitat armatei s ne asigure un inel protector. Mi se
pare c au desfiinat o ntreag poziie ca s ne ajute.
Se opri, ncruntndu-se:
Trebuie fcut cu mult precauie, ca s nu le dm Toborilor vreo idee
asupra a ceea ce se ntmpl. Logodnicul dumitale nu poate iei din
ncercuire; asta e sigur. i nici nu poate fi salvat, dect dac vin cu o flot
extrem de mare. Principala noastr problem este s-l capturm viu.
Bineneles, interveni Claremeyer strngnd din umeri, asta poate fi
uor, sau foarte dificil Dar, n primul rnd, trebuie fcut ct mai repede.
Toborilor nu le va scpa aceast concentrare de fore; i vor examina
dosarul, vor analiza situaia, i vor aciona.
Al doilea aspect neplcut este c pn acum ne-am permis un anumit

128
procentaj de eecuri. Trebuie s nelegi c metodele noastre sunt aproape
complet psihologice, bazate pe impulsuri umane fundamentale.
Rbdtor, i explic metoda.

***

Nouzeci i doi!... i vorbete Som.


Glasul rsun ascuit, insistent, poruncitor din radioul de pe ncheietura
minii. n adpostul din beton, automatul tresri:
Da, stpne?
Se prea c nu se dorise dect confirmarea contactului, deoarece l auzi
continund:
E nc viu!
Vocea pruse mai ndeprtat acum, de parc umanoidul vorbea cu
altcineva.
O alt voce se auzi, ezitant:
n mod normal, nu v-a fi deranjat, dar el i-a distrus dosarul. Acum un
echipaj Vultur ncearc s-l salveze.
Fac asta mereu...
tiu, tiu! Vorbitorul prea nemulumit de sine. I-au acordat ns o
mulime de timp; mai mult dect normal, mi se pare mie.
n plus, nava a purtat conversaii codificate cu cartierul general, iar cu
puin n urm a aprut i o femeie.
Aproape ntotdeauna utilizeaz femei n operaiile de salvare. Glasul
Toborului suna scrbit, iar tonul general anula argumentaia celuilalt.
De data aceasta tcerea se prelungi pe mai multe secunde. n cele din
urm, primul vorbi din nou:
n decursul operaiunilor noastre, acum doi ani, am capturat un
chimist uman despre care se afirma c descoperise o metod de a sexualiza
Toborii.
Dezgustul emoional l copleea i glasul i tremura.
Din nefericire, am aflat acest amnunt prea trziu ca s mai putem
identifica individul respectiv. Se pare c a trecut printr-o procedur de rutin
i i s-a splat creierul.
i recptase controlul i urm sardonic:
Desigur, e posibil ca totul s fi fost o propagand, rspndit tocmai
n scopul de a ne alarma. Dei, la momentul respectiv, spionii notri raportau
c n cartierul general al oamenilor domnea o atmosfer deprimant, de

129
dezndejde. Se pare c n timpul capturrii sale i-am distrus laboratorul i
i-am ars lucrrile.
Tonul su sugera o ridicare din umeri.
A fost unul dintre zecile de raiduri, imposibil de identificat. Prizo-
nierii rezultai n urma unor astfel de aciuni au fost tratai la fel ca cei
capturai n alte moduri.
Din nou tcere... apoi:
S-i ordon s se sinucid?
Afl dac e narmat!
Urm o pauz, dup care glasul rsuna mai aproape:
Ai un blaster, Nouzeci i doi?
Automatul uman, care ascultase conversaia cu ochii i mintea pierdute
ntr-o ndeprtare opac, se trezi brusc.
Am arma de mn, rspunse el.
Ei bine? relu conversaia ndeprtat.
Aciunea direct e prea periculoas, spuse al doilea Tobor. tii bine c
se mpotrivesc sinuciderii. Uneori le poate chiar anula starea de automat.
Instinctul de supravieuire este mult prea nrdcinat.
Atunci ne-am ntors de unde am plecat...
Nu! spune-i s se apere pn la moarte. Asta-i un alt nivel. E un apel
la loialitatea lui, la ura fa de dumanii umani i la patriotismul pentru cauza
toborilor.
ntins printre sfrmturi, automatul ncuviin, pe msur ce glasul
ferm al stpnului i poruncea. Evident... pn la moarte... normal...
Totui Som prea nemulumit.
Cred c ar trebui s form lucrurile... Sunt de prere s concentrm
proiectoare n zon, i s vedem ce se ntmpl.
Pn acum au acceptat genul sta de provocri.
Dar numai pn la un punct. Cred n modul cel mai sincer c ar trebui
s le testm reaciile. Simt c omul acesta a rezistat n mod deosebit n
timpul captivitii i c asupra lui acioneaz o presiune enorm.
Fiinele omeneti sunt foarte deosebite ntre ele, coment cellalt
ovielnic. Unele doresc pur i simplu s revin acas. Pare a fi o motivaie
extrem de puternic.
Obiecia respectiv fusese pe semne retoric. Dup o scurt tcere, rosti
hotrt:
Perfect, o s atacm!

130
***

La o or dup lsarea ntunericului, de ambele pri luptau cam o sut


de proiectoare. Noaptea strlucea cu drele prelungi de flcri sclipitoare.
Ehei! uier Rice gonind n susul scriei. Chipul su masiv era
mpurpurat de efort. Cnd ua se trnti napoia lui, icni: Domnioar
Harding, logodnicul dumitale e un tip periculos. Trage-n tot ce mic, i mai
trebuie ndoctrinat.
Fata era palid. Prin hubloul cabinei de observaie, vzuse ncercarea
lui Rice de-a fixa ecranul.
Poate c ar trebui s ies! rosti ea.
Ca s mori?! Claremeyer se apropie; clipea des napoia ochelarilor.
Nu trebuie s te simi responsabil, domnioar Harding. tiu c pare
incredibil ca brbatul care te iubete s se fi schimbat ntr-att nct s te
ucid cum te zrete totui trebuie s accepi realitatea. Faptul c Toborii
au decis s lupte pentru el, n-a schimbat cu nimic problema.
Bestiile! suspin fata. i-acum ce vei face?
Continum cu propaganda.
Credei c-o s aud ceva n vacarmul proiectoarelor? ntreb ea
surprins.
El tie ce este, i explic Claremeyer. Structura a fost stabilit. O
poate reactiva chiar i un singur cuvnt.
Dup cteva clipe, asculta ngndurat mesajul rsunnd din difuzoare.
... Tu eti o fiin omeneasc. Noi suntem fiine omeneti. Ai fost
capturat de roboi. Noi vrem s te salvm din minile lor. Roboii i spun
Tobori, pentru c le place mai mult. Sunt ns roboi. Ei nu sunt fiine
omeneti, dar tu eti o fiin omeneasc. Noi suntem fiine omeneti i dorim
s te salvm. F tot ceea ce i cerem s faci. Nu face ceea ce i spun ei s
faci. Noi vrem s te facem bine. Noi vrem s te salvm...
Brusc, nava se cltin. Dup cteva clipe, comandantul Vulturului
apru lng ei.
Am fost nevoit s ordon decolarea, rosti el. Vom reveni n zori. Cred
c Toborii pierd extraordinar de mult echipament. Pentru ei este o lupt de
obinere a unui cap de pod, ns a devenit mult prea periculoas pentru noi.
Intui probabil c fata era dezamgit de retragere, deoarece se apropie
de ea i-i vorbi cu glas sczut:
Ne putem bizui pe faptul c un sclav va face tot ce-i st n putin ca

131
s rmn n via. A fost antrenat pentru aa ceva. n plus, am instalat
ecranul, i filmul se va repeta la nesfrit.
Continu, fr s-o lase s-i rspund:
Pe lng toate astea, am cptat permisiunea de-a ncerca intrarea n
contact direct cu el.
Cum adic?
Vom folosi un semnal, perceptibil doar pe o raz de cteva sute de
metri. n felul sta, nu va putea fi interceptat. Noi sperm c va fi suficient
de stimulat ca s ne spun formula secret.
Juanita Harding rmase tcut mult vreme, ncruntndu-se. Cnd, n
cele din urm vorbi, comentariul ei fu neateptat:
Nu sunt sigur, rosti ea, c sunt de acord cu ceea ce proiectai pe ecran.
Trebuie s atingem instinctele primare ale fiinei umane, rosti
comandantul pe un ton didactic.
Se ndeprt n grab.

***

John Gregson, care fusese un automat, deveni contient c zgria cu


unghia un ecran strlucitor. Pe msur ce-i ddu seama de aciunile sale, i
opri ncercrile disperate de-a prinde siluetele fantomatice care-l ademeni-
ser din ascunztoare. Pi ndrt.
De jur mprejur era ntuneric bezn. Continund s se retrag, se
poticni de o grind. Fu gata s cad, dar se prinse n ultima clip de metalul
ars i ruginit. Cteva bucele de vopsea scorojit i rmaser lipite de
palme.
Se retrase speriat n ntuneric, ca s examineze mai bine imaginile
luminoase. Pentru prima dat, i ddu seama c se gsea ntr-unul din
oraele distruse. Dar cum am ajuns aici? se ntreb. Ce mi s-a ntmplat?
O voce l fcu s tresar. Venea din transmitorul-brar.
Sorn! repet cu insisten.
Tonul rece l nghe pe Gregson. De undeva din adncul minii lui, un
clopoel rsun un semnal de avertizare. Deschise gura s rspund, dar n
ultima clip i ddu seama c nu i se adresase lui.
Da? Cealalt voce se auzea clar, ns prea c vine de la o distan
mult mai mare.
Unde eti acum?
Am aterizat cam la un kilometru de ecran. Am calculat greit; intenio-
132
nasem s cobor mult mai aproape. Impactul cu solul mi-a dereglat i
senzorii. Nu pot vedea nimic.
Ecranul este tot n picioare. i vd reflecia n transmitorul lui.
Nouzeci i doi. Te poi ghida dup el.
Probabil e ntr-o groap, sau napoia unor ruine. Aici e bezn.
Contacteaz-l pe Nouzeci i doi, i...
Prima referire la numrul lui pornise lanul de asocieri.
A doua detept un talaz de amintiri att de teribile, nct Gregson se
nfior. ntr-un caleidoscop de imagini, i nelese situaia i ncerc s-i
aminteasc faptele care-i readuseser controlul de sine. Cineva i repetase
insistent numele... nu numrul, ci numele. De fiecare dat, l ntrebaser
ceva despre o formul pentru... Pentru ce? Nu-i putea aminti, ceva despre...
despre... Brusc, totul i reveni n minte!
Ghemuit n bezn, strnse din ochi, ca o reacie pur fizic. Le-am
dat-o! Le-am spus formula. Dar cine erau... ei?
Putea fi numai un membru al unei nave Vultur, i spusese nfiorndu-se.
Toborii nu-i cunoteau numele. Pentru ei, era... Nouzeci i doi.
Amintirea respectiv l fcuse s revin, tresrind, n prezent. La timp
ca s aud glasul din transmitor:
Gata, l-am gsit! n zece minute sunt acolo.
Toborul din ndeprtatul Centru de Comand vorbi sec:
Eti pe cont propriu, Sorn. Pari a fi obsedat de cazul sta.
I-au transmis pe o frecven local, rosti sumbru Sorn, de la o distan
att de mic nct n-am putut intercepta nimic. Iar rspunsul lui, cci n cele
din urm a rspuns, a fost bruiat, i n-am distins dect un fel de formul. M
bizui pe posibilitatea s nu le fi dat totul, deoarece se gsete tot lng ecran,
n-a fost nc recuperat, aa c-l pot ucide peste cteva minute...
Urm un clic... Glasul nu se mai auzi. Gregson rmase n bezna de
lng ecran. Tulburat, i analiza situaia.
Unde era Vulturul? Cerul era negru ca smoala, dar nspre est se
ntrezrea o gean de lumin, prima vestitoare a zorilor.
Zgomotele proiectoarelor se auzeau nfundate, n deprtare, fr s mai
reprezinte o ameninare. Teribila btaie nocturn se terminase...
Avea s nceap confruntarea individual...
naint i mai mult n bezn, pipindu-se n cutare de urme. Nu avea
nimic. Nu se poate, i spuse ngrozit. Aveam un blaster, i...
i opri gndul. nc o dat, acum cu disperare, se scotoci peste tot...

133
Nimic. Bnui c n goana lui nebun de-a ajunge la ecran, i pierduse
armamentul.
Continua s reflecteze nehotrt, cnd auzi o micare n apropiere.

***

Vultur 121 ateriz lin n penumbra dinaintea zorilor. Juanita Harding se


dezbrcase i acum purta doar un capot. Nu ovi, cnd Rice o chem cu
degetul. Brbatul i zmbi ncurajator.
Iau i-un cilindru, spuse el, dac nu devine inspirat n timp util.
Ea surse obosit, fr s rspund. Claremeyer i nsoi pn la u. O
strnse uor de bra.
Nu uita, i spuse, e rzboi!
tiu. Iar n rzboi i-n iubire, totul e pe fa, nu?
Aa te vreau!
Peste o clip se pierdur n noapte.

***

Gregson se mica rapid i se simea mult mai bine. Avea s fie greu
pentru oricine s-l descopere n labirintul de beton sfrmat, sticl i metal.
Cu fiecare clip ns, orizontul se lumina tot mai mult. Brusc zri nava
n umbra unor ruine din dreapta lui. Silueta era inconfundabil. Vulturul!
Alerg ntr-acolo, peste gropile unei foste strzi.
Gfind, vzu uurat c scara era cobort. O urc n fug i fu
ntmpinat de doi brbai narmai cu blastere.
E Gregson! icni unul dintre ei.
Armele fur introduse napoi n tocurile din piele.
Minile se strnser cu putere i braele se cuprinser reciproc. Mai
muli ochi l scrutar, cercetndu-i sntatea mental, gsir semnele dorite
i se relax, zmbitori. O mie de cuvinte se revrsar n vzduhul zorilor.
Formula a ajuns la noi!
Grozav... minunat.
Geniul a fcut nite gaz hormonal chiar n laboratorul navei. Ct de
rapid acioneaz?
Gregson bnui c geniul era individul nalt i posac numit Phillips.
n cteva secunde, le rspunse. La prima inspiraie, intr n sistemul
circulator. E foarte puternic.
134
Ne-am gndit, rosti Madden, s-l folosim chiar asupra ta, ca s-i
accelerm reaciile. Rice chiar a luat... Se opri. Ia stai! exclam el. Rice i
domnioara Harding sunt... Amui.
Claremeyer i continu gndul.
Domnule Gregson, spuse el, am zrit pe monitoarele n infrarou, o
siluet ndreptndu-se ctre ecran. Distana era prea mare pentru a fi
identificat i am bnuit c eti dumneata. De aceea, Rice i domnioara
Harding au ieit, ca s...
Repede, ntr-acolo! l ntrerupse comandantul. Ar putea fi o curs!
Gregson nu mai avu timp s-l aud. Gonea deja n josul estacadei.
Sorn! Glasul din transmitor suna ngrijorat: Som, ce i s-a ntmplat?
n penumbra de lng ecran, brbaii i fata ascultau. Toborul vorbind
din transmitorul lui Gregson. Din acelai punct l puteau urmri i pe Sorn
privind imaginile de pe ecran.
Som, n ultimul tu mesaj spuneai c te gseti aproape de ascunz-
toarea lui Nouzeci i doi...
Rice acoperi cu palma lui masiv ncheietura lui Gregson, pentru a
nbui vocea, i opti:
Atunci i-am tras-o. Am avut o idee extraordinar s iau un cilindru cu
gazul tu, Gregson. I-am bgat o doz de la vreo cincisprezece metri, i cred
c nici acum nu tie ce s-a ntmplat.
... Som, tiu c eti nc viu! Te-aud!
Pe viitor, trebuie s fim ateni lai dozare, continu Rice. Practic e gata
s sar pe ecran. Putei vedea cu ochii votri.
Gregson l privi n tcere pe fostul conductor Tobor, foindu-se aat n
faa ecranului. O duzin de fete mrluiau pe marginea unei piscine. La
rstimpuri, plonjau una cte una n ap. Picioarele lungi i suple strluceau,
armiul trupurilor dezbrcate fulgera, apoi toate ieeau din ap. Salturile se
repetau mereu i mereu.
Necazul era c, de fiecare dat cnd Som ncerca s prind una dintre
imagini, umbra i cdea pe ecran i ntuneca totul. Frustrat, alerga spre alta,
cu acelai rezultat.
Som, rspunde-mi!
De data aceasta, Toborul se opri. Rspunsul lui trebuie s fi ocat
ntregul cartier general al Toborilor, iar efectul se rspndi prin toate
armatele acestora din ntreaga lume.
Gregson strnse apreciativ braul n jurul Juanitei (fata continua s

135
poarte doar capotul peste nuditatea cu care ar fi trebuit s-l ademeneasc),
auzind cuvintele fatidice:
Femeile, spunea Sorn, sunt minunate!

136
SINE

Sine, regele Gropii Filipinelor canionul acela teribil unde oceanul


coboar aproape zece kilometri se detept din perioada de ncrcare i
privi n jur, suspicios.
Alter Ego-ul lui ntreb:
Cum se mai simte Sinele astzi?
Alter Ego-ul era un auxiliar, un stimulator n anumite limite, un
campanion.
Sine nu rspunse. n decursul perioadei de repaus, plutise deasupra unei
rpe, ai crei perei coborau brusc aproape trei sute de metri. Bnuitor, privi
de-a lungul buzei canionului.
... Nu era o observare vizual. Nici o raz de lumin nu rzbtea
vreodat n noaptea etern de ici, din strfundul oceanului. Sine percepea
lumea care-l nconjura cu ajutorul unor sunete de nalt frecven, pe care le
emitea permanent, n toate direciile. Aidoma unui liliac dintr-o peter
cufundat n ntuneric, el analiza obiectele din universul su acvatic,
interpretnd ecourile care se ntorceau la el. Senzaia nsoitoare de
suspiciune era un mecanism care-l ndemna s nregistreze modificrile de
presiune, temperatura i vitez a curenilor. Fr s tie, observaiile lui
deveneau o parte din noianul de date prin intermediul crora, computere
ndeprtate estimau relaiile reciproce ocean-atmosfer, preciznd astfel
evoluia apei i aerului de orice punct cu o exactitate miraculoas.
Percepiile lui erau aproape perfecte. n mod clar i fr eroare, Sine
distinse intrusul din deprtarea rpei ntortocheate. O nav! Ancorat chiar
la marginea canionului.
Alter Ego-ul l mpinse:
Doar n-o s lai pe cineva s-i invadeze teritoriul, nu?
Brusc, Sine deveni furios. Activ reactorul din pntecele su metalic.
Generatorul nuclear nclzi instantaneu plcile camerei de explozie. Apa
oceanului care curgea prin camer se transform n nori uiertori de aburi,
i Sine ni nainte precum o torpil.
Ajungnd la nava strin, atac primul dintre cele patru cabluri de
137
ancorare cu fascicolul termic din frunte. Dup ce-l retez, trecu la al doilea
i-l tie i pe acesta. Apoi se apropie de al treilea.
Fiinele de la bordul navei remarcaser deja, uluite, monstrul de ase
metri din undele ntunecate de dedesubt.
Analizai-i structura prin sonor! se auzi o comand, care fu ndeplinit
cu precizie.
Trimitei structura prin sistemul de transformare infinit, pn cnd
se nregistreaz o reacie.
Reacia se declan: Sine uit ce fcea. Pluti linitit, ndeprtndu-se,
cnd Alter Ego-ul l zgli:
Trezete-te! Doar n-o s-i lai s scape aa, nu?
nfrngerea l duse pe Sine la un nivel mult mai intens de furie.
Sensibilitatea i se multiplic. Anul copiile sonice strine.
Noua furie amplificat declan o alt arm.
Sistemul su de percepie sonic, n condiii normale monitorizat pentru
a nu afecta creaturile vii din ocean, crescu n intensitate. Deveni o raz
supersonic. Hotrt, Sine porni ctre nav.
Observndu-i apropierea, inamicul hotr s nu rite nimic.
Ridicai ancorele!
Sine se ndrept direct spre bordul cel mai apropiat al navei. ntr-o
clip, undele ultrasonice abtur o vibraie ritmic asupra bandajului,
ubrezindu-l.
Metalul gemu sub presiunea apei care, la adncimile acelea era de mii
de tone pe centimetru ptrat. Bordul exterior se curb cu un scrnet metalic.
Bordul interior vibr, dar rezist.
n acel moment, asediaii disperai iniiar o contravibraie care se
compuse cu cea a Sinelui, anulnd-o.
Acum, nava ce plutea neajutorat, ntr-un curent slab era avariat. Pn
atunci, strinii nu folosiser o energie care s poat fi detectat de la
suprafa. Veniser ns pe pmnt pentru a stabili o baz. Instruciunile lor
erau de-a strnge suficiente date despre curenii submarini, nct s pr-
seasc Groapa, apropiindu-se de un rm, de unde s lanseze bombe atomice
dup care s se ndeprteze tot cu ajutorul curenilor. n acest scop, erau bine
narmai i refuzau s cedeze fr lupt.
Ce putem face cu diavolul sta?
S-l aruncm n aer! propuse cineva.
E periculos, ezit comandantul.
Nu poate fi un pericol mai mare dect cel n care ne gsim acum.

138
Este adevrat, ncuviin comandantul, totui nu pricep de ce este
narmat, i nici nu cred c mai are i altceva. Pregtii un sistem de rspuns.
Dac ne atac cu ceva nou, s replicm automat. Asta putem risca.
Al doilea eec l aduse pe Sine n pragul nebuniei.
inti cu tunul cu proiectile nucleare i trase de dou ori. n urmtoarea
fraciune de secund, o raz exploziv i pulveriz creierul.
Alter Ego-ul rcni:
Doar n-o s-i lai s scape aa, nu?
ns regele Gropii Filipinelor era mort, i nu mai putea fi impulsionat.
La momentul respectiv, centrul meteorologic a primit urmtorul raport:
Computerul Central n-a mai recepionat date recente de la Sine. A ncetat
s funcioneze nc un robot meteo datnd din timpul rzboiului anti-subma-
rine. Dac v amintii, aceti montri electronici au fost programai s fie
bnuitori, agresivi i convini c ei stpnesc o anumit zon a oceanului.
Dup rzboi, nu i-am putut readuce la suprafa; erau mult prea suspicioi.
Oceanul de ap, aidoma celui de aer de deasupra lui, curgea, se
rostogolea i se deplasa ntr-o micare permanent, dinamic, ns de multe,
multe ori mai puternic dect a oricrui curent aerian. i totui, n esen,
cvadrilioane de micri ale apei se echilibrau reciproc.
Prin Groapa Filipinelor ncepu s curg un fluviu enorm. Purta nava
invadatoare lent, mereu n sus. Trecur ns cteva sptmni nainte de-a
aprea la suprafa, i fu zrit abia dup alte cteva zile.
O patrul naval o abord, gsi extrateretrii mori de mai bine de o
lun, i dup ce examin avaria deduse corect ceea ce se ntmplase.
i astfel... un nou rege se detept n prima zi a domniei sale, i
auzi Alter Ego-ul su rostind:
Ei bine, care-i programul?
Sine privi cu o suspiciune suveran.

139
PDUREA

Sub lumina puternic a soarelui ndeprtat, pdurea respira i tria. Prin


intermediul fuioarelor subiri ale pturilor superioare ale atmosferei, era
contient de racheta care apruse. Totui ostilitatea ei instinctiv fa de
obiectul strin nu a fost nsoit imediat de alarm.
Pe zeci de mii de kilometri ptrai, rdcinile pdurii se ntretiau pe
sub sol i milioanele de coroane se legnau lin sub o mie de blnde adieri. Iar
mai departe, ntinzndu-se peste dealuri i muni, i de-a lungul rmului
oceanului, se zreau alte pduri, tot att de puternice.
Din timpuri imemorabile, ea pzise inutul de un pericol doar vag
neles. Acum ncepea, treptat, s-i reaminteasc n ce anume consta
pericolul. Era cauzat de nave precum aceasta, care coborau din ceruri.
Pdurea nu mai tia exact cum se aprase n trecut, totui i amintea,
oarecum ncordat, c aprarea fusese necesar.
Chiar pe msur ce devenea tot mai contient de nava ce se apropia pe
cerul-rou-cenuiu, frunzele ei opteau o poveste atemporal despre btlii
purtate i ctigate. Gndurile i urmau cursul lent n jos, prin vasele
liberiene, i ramurile a zeci de mii de copaci vibrau uor.
Gigantismul acelui tremur, afectnd toi arborii, cre treptat un zgomot
i o presiune. La nceput erau aproape impalpabile, precum o briz fluturnd
printr-un plc de brazi. Sporeau ns permanent.
Cptar substan. Sunetul nvlui totul. ntreaga pdure i vibra
acum ostilitatea, ateptnd apropierea obiectului din ceruri.
Nu avu mult de ateptat.

***

Nava cobor pe traiectoria ei. n preajma solului, viteza ei prea mai


mare dect la nceput. i nava era mai mare. Se nla gigantic deasupra
arborilor, ignorndu-le coroanele. Crenguele trosnir, ramurile se rupser,
i copaci ntregi fur mturai ca nite uscturi lipsite de greutate i putere.
Nava continua s coboare, croindu-i drum prin pdurea ce gemea i
140
suspina n urma ei. Asoliz rsuntor, la trei kilometri dup primul arbore
atins. napoia ei, poteca de copaci frni tremura i pulsa n lumina soarelui,
o crare rectilinie de distrugere, aa cum i aminti pdurea se ntmplase
i n trecut.
ncepu s se desprind de prile vtmate. i retrase sevele, i ncet s
vibreze n zonele afectate. Mai trziu, avea s trimit fore proaspete s
nlocuiasc ceea ce fusese ucis, ns acum accepta pierderile pariale pe care
le suferise. nva ce nsemna frica.
Era totui o fric nconjurat de mnie. Simea nava zcnd pe copacii
strivii pe o parte a ei care nu era nc moart. Simea duritatea i rceala
din oel, iar teama i mnia sporeau.
oapta unui gnd pulsa de-a lungul vaselor liberiene. Ateptai, spunea,
exist o amintire... O amintire veche, din vremea cnd au venit alte nave ca
aceasta.
Amintirea refuza s se limpezeasc. ncordat, dar nesigur, pdurea se
pregti de primul atac. ncepu s creasc n jurul navei.
Cu mult timp n urm, descoperise c avea puterea de-a crete. Existase
o vreme cnd nu fusese att de ntins pe ct era acum. i-apoi, ntr-o bun
zi, deveni contient c se apropia de o alt pdure, asemntoarea ei.
Cele dou entiti n dezvoltare, cei doi coloi de rdcini intreptrunse
se apropiar precaui, ncet, uluii, surprini, totui prudeni, fa de existena
unei alte forme de via similare. Se apropiar, se atinser... i luptar ani de
zile.
n decursul acelei btlii prelungite, ncet aproape orice dezvoltare a
poriunilor centrale. Copacilor nu le mai crescur ramuri noi. Din necesitate,
frunzele i ndeplinir funciunile pe perioade mai lungi. Rdcinile
crescur lent. ntreaga putere disponibil a pdurii era concentrat n
procesele de aprare i atac.
Ziduri de copaci rsreau peste noapte. Rdcini gigantice sfredeleau
solul pe adncimi de kilometri, strpungnd piatra i metalul, ridicnd o
barier de lemn viu mpotriva ncercuirii pdurii dumane. La suprafa,
barierele erau groase de cte doi kilometri de arbori aproape lipii ntre ei. i
n acest fel, lu sfrit i marea ncletare. Pdurea accept obstacolul creat
de inamicul ei.
Mai trziu avea s lupte n mod similar mpotriva altei pduri, care o
atac din alt direcie.
Limitele de demarcare devenir tot att de naturale ct i oceanul din
sud, sau rceala de ghea a vrfurilor muntoase ce erau nzpezite tot anul.

141
Aa cum procedase n cele dou btlii amintite, pdurea i concentra
toate forele mpotriva rachetei. Copacii creteau cu viteza de o jumtate de
metru la cteva minute. Liane escaladau arborii i se azvrleau asupra navei.
Nenumrate ramuri acopereau metalul, apoi se ncolceau n jurul
trunchiurilor din partea opus. Rdcinile se afundau mai adnc i se
ancorau n straturi de stnc mai grele dect orice nav construit cndva.
Crengile se ngroau i lianele se mreau, transformndu-se n cabluri
enorme.
Cnd se ls amurgul, nava era ngropat sub mii de tone de lemn, i
ascuns sub un frunzi att de des nct nici o bucic din ea nu se mai zrea.
Venise clipa aciunii distrugtoare finale.
Imediat dup cderea ntunericului, rdcini mititele ncepur s se
ntind pe sub nav. Erau att de mici nct diametrul lor nu depea cteva
zeci de atomi; att de mici, nct metalul aparent solid prea poros pentru
ele, att de incredibil de minuscule nct l strpunseser fr nici o
dificultate.
n momentul acela, parc ateptnd exact acest atac, nava ripost.
Metalul se nclzi, apoi deveni tot mai fierbinte pn se roi ca para focului.
Era suficient. Rdcinile micue se chircir i murir. Cele mai mari, din
imediata vecintate a blindajului, se mistuir lent.
Deasupra ncepuser alte lupte. Dintr-o sut de orificii de pe suprafaa
rachetei nir flcri. Mai nti lianele, apoi arborii ncepur s ard. Nu
era un dezastru, nu era o conflagraie extinzndu-se de la un copac la altul
ntr-o furie irezistibil. Cu mult timp n urm, pdurea nvase s controleze
incendiile cauzate de trznete, sau de combustie spontan. Era o problem
de dirijare a sevei n zonele afectate. Cu ct copacii erau mai verzi, cu att
era mai mult sev i focul trebuia s fie mai intens.
Pdurea nu-i putu reaminti nici o ntlnire cu un foc ce putea face bree
ntr-un ir de copaci care izvorau o sev lipicioas din fiecare crptur a
scoarei.
ns focul acesta putea. Era diferit. Nu era doar flacr; era energie. Nu
se hrnea cu lemn; era alimentat de o energie interioar.
Prin asociaie de idei, memoria pdurii se detept.
i reveni, limpede i fr greeal, amintirea a ceea ce fcuse, cu mult
vreme n urm, pentru a scpa, ea i planeta de o nav asemntoare.
ncepu prin a se retrage din vecintatea acesteia.
Abandon structura n care cutase s ntemnieze obiectul strin. Pe
msur ce seva preioas era absorbit ndrt, n arborii care urmau s

142
alctuiasc o a doua linie de aprare, flcrile sporir n intensitate, iar focul
sclipea cu atta putere, nct ntreaga scen era scldat ntr-o strlucire
fantastic.
Dup un timp, pdurea constat c razele de foc nu se mai revrsau
dinspre rachet; incandescena i fumul proveneau de la lemnul care ardea.
i aceasta, conform amintirilor, se mai ntmplase...
Grbit, dei fr tragere de inim, pdurea porni ceea ce tia acum c
reprezenta singura metod de-a scpa de intrus. Grbit, deoarece era
contient de faptul c flcrile navei puteau distruge pduri ntregi. i fr
tragere de inim, pentru c metoda aceea de aprare implica arderi
energetice doar cu puin mai violente dect cele rbufnite din nav.
Zeci de mii de rdcini crescur ctre formaiunile stncoase, evitate cu
grij dup ultima coborre a unei rachete pe planet. n ciuda necesitii de a
se grbi, procesul n sine era lent. Rdcini micue, tremurnd cu anticipaia
neplcerii, se afundar n straturile ndeprtate de minereu i, printr-un
complicat proces de osmoz, separar gruni de metal pur din filoanele
naturale. Grunii erau aproape tot att de mici ct i rdcinile care, mai
nainte, strpunseser blindajul navei, ndeajuns de mici pentru a fi purtai,
ca suspensii n sev, printr-un labirint de rdcini.
n curnd, prin vase se deplasau mii, apoi milioane de grune. i cu
toate c fiecare era minuscul, solul pe care fuseser depuse ncepu n curnd
s scnteieze n sclipirile incendiilor ce se stingeau treptat.
Cnd soarele planetei se nl deasupra orizontului, scnteierea
argintie se ntindea pe o raz de treizeci de metri n jurul navei.
La puin vreme dup amiaz, nava reacion fa de situaia din
exterior. Se deschiser o duzin de chepenguri, prin care ieir obiecte
plutitoare. Acestea coborr pe sol i ncepur s rscoleasc pulberea fin,
argintie cu extensii tip tromp, aspirnd-o. Lucrau cu grij; ns cu o or
nainte de cderea nopii, adunaser mai mult de dousprezece tone din
pulberea de uraniu 235.
Odat cu lsarea ntunericului, obiectele cu dou picioare intrar n
nav. Ecluzele se nchiser. Racheta se ridic uor n sus, gonind spre
nlimile unde soarele continua s strluceasc.
Prima sesizare a situaiei ajunse la cunotina pdurii atunci cnd
rdcinile ngropate sub nav anunar o reducere brusc a presiunii. Dup
cteva ore, decise c dumanul fusese alungat. Iar dup alte cteva ore,
nelese c pulberea de uraniu rmas trebuia ndeprtat. Razele se
extindeau prea departe.

143
Accidentul se petrecu dintr-un motiv foarte simplu. Pdurea extrsese
materialul radioactiv din stnc. Ca s scape de el, trebuia pur i simplu pus
n cel mai apropiat strat de roc, mai exact ntr-o roc ce absorbea radiaiile.
Pdurii i se prea un lucru evident.
La o or dup ce ncepuse punerea n aplicare a planului, ciuperca
exploziei nflori ctre straturile superioare ale atmosferei.
Depea complet capacitile de nelegere ale pdurii. Nici nu vzu,
nici nu auzi forma colosal a morii. Ceea ce simi fu ndeajuns. Un uragan
culc kilometri ptrai de copaci. Explozia de cldur i radiaie porni
incendii care fur stinse abia dup cteva ore.
Teama se risipi treptat, cnd i aminti c fenomenul se mai petrecuse i
nainte. Mult mai precis dect amintirea respectiv era viziunea posibi-
litilor rezultate... ocazia!
Puin dup ivirea zorilor, lans atacul. Victima era pdurea care dup
rememorrile ei neclare i invadase prima teritoriul.
De-a lungul ntregului front care separa cei doi coloi, se declanar
mici explozii atomice. Bariera solid de copaci care alctuia frontul de
aprare al celeilalte pduri se prbui naintea detonrilor repetate.
Reacionnd n mod normal, inamicul i aduse rezervele de sev. Cnd
ncepu gigantica sarcin a creterii unei noi bariere, bombele pornir din
nou. Exploziile distruser rezerva principal de sev. i, deoarece nu
nelegea ce se petrecea, din clipa aceea fu pierdut.
n zona unde detonaser bombele, pdurea agresoare repezi un torent
nesfrit de rdcini. La cea mai mic rezisten, exploda o bomb. n
dup-amiaza urmtoare, o explozie titanic distruse arborii centrali senzi-
tivi... i btlia lu sfrit.
Trecur cteva luni pn cnd pdurea crescu pe teritoriul dumanului
nfrnt, pn cnd i smulse rdcinile muribunde, trecu peste copacii lipsii
acum de aprare i captur complet totul.
n momentul cnd termin, se ntoarse precum o vijelie asupra pdurii
din cellalt flanc. Atac cu tunetele atomicelor, i ncerc s copleeasc cu
o grindin de foc.
Fu ntmpinat de o for identic. Explozii atomice!
Cunotinele ei fuseser transmise prin intermediul rdcinilor
ntretiate de barierele celor dou pduri.
Cei doi gigani aproape se distruser reciproc. Fiecare deveni o
rmi, care ncepu procesul dureros al re-creterii.
Odat cu trecerea anilor, amintirile despre cele ntmplate se estompar.

144
Nici nu erau prea importante. De fapt, rachetele soseau cnd doreau. i
oricum, chiar dac pdurea i amintea la timp, bombele ei atomice n-ar fi
detonat n prezena unei nave.
Singurul lucru care putea alunga navele era s le nconjoare cu pulbere
radioactiv. Atunci acestea culegeau substanele i se retrgeau grbite.
ntotdeauna victoria era la fel de simpl.

145
PRIMA NOAPTE

Cpitanul Harcourt se detept tresrind. Rmase ncordat n ntuneric,


alungndu-i somnul. Ceva era n neregul. Nu putea identifica factorul
discordant, ns vibra acolo, la limita contiinei, o form strin, amenin-
nd securitatea navei.
Cut s strpung bezna cu simurile sale i, brusc, i ddu seama de
ntuneric. Odaia era cufundat n noapte, un negru absolut, care i apsa
globurile oculare precum o ptur opac.
Asta era! Bezna... Probabil c lampa de veghe se stinsese. Iar aici, n
spaiul interstelar, nu exista o lumin difuz, ca pe Pmnt, sau chiar n
limitele sistemului solar.
Era totui ciudat c sistemul de iluminat se defectase n chiar prima
noapte a cltoriei acestei prime nave spaiale dotat cu noul motor
atomic.
ntinse mna ctre ntreruptor.
Clic-ul se auzi inutil n ntuneric i pru un semnal pentru paii care
fonir ovitori pe coridor, apropiindu-se n faa uii. Se auzi un ciocnit,
apoi un glas nbuit, familiar dei ncordat:
Harcourt!
Tonul alarmat prea s aib o legtur cu toate ciudeniile din ultimele
minute. Uurat, Harcourt strig:
Intr, Gunther! Ua-i deschis!
Cobor din pat i bjbi dup haine. Ua se deschise i rsuflarea
ofierului cu navigaia deveni un sunet clar, real, ndeprtnd nesigurana
tcerii apstoare.
Harcourt, s-a ntmplat ceva tare ciudat. Au czut toate sistemele
electrice. Compton zice c accelerm de dou ore fr s tim la ce vitez am
ajuns...
Prezena familiar i glasul lui Gunther avur un efect calmant;
dispruse complet senzaia de straniu i mister. Era vorba de ceva care se
putea soluiona.
i trase calm pantalonii i rosti:
146
N-am remarcat acceleraia. Obinuina cu... Mda, nu pare mai mult de
doi ge. Timp de dou ore, nu se poate ntmpla nimic serios. n privina
iluminatului, exist lanternele din magazia cu efecte speciale.
Deocamdat, totul era clar. Mersese la culcare dup ce depiser
viteza luminii. Toi fuseser curioi ce avea s se ntmple n acel
punct-cheie dac teoria contraciei elaborat de Lorenz-Fitzgerald era
susinut i practic.
Nu se petrecuse nimic. Nava continuase pur i simplu mai departe,
accelernd, i, nainte ca el s se culce, viteza era estimat la trei sute
douzeci de mii de kilometri pe secund.
Starea de revizie lu sfrit.
Zici c te-a trimis Compton?
Compton era inginerul-ef; n nici un caz, genul de om care s intre n
panic.
El ce zice?
Nimeni nu nelege nimic; cnd am pierdut i imaginea soarelui,
Compton a zis c-ar fi mai bine s te...
Cnd ce?
Rsetul lui Gunther rsun lipsit de veselie n ntuneric.
Harcourt, e att de incredibil nct atunci cnd Compton m-a chemat
prin interfon, vorbea de unul singur parc ar fi fost nebun. Doar el, ODay i
cu mine tim exact amploarea fenomenelor.
Am calculat c suntem la vreo cinci sute de mii de ani-lumin fa de
pmnt. Gsitul acului n carul cu fn e o joac de copil pe lng ansele
noastre de-a ne gsi Soarele.
Suntem cei mai pierdui oameni care au existat vreodat.

***

n bezna absolut de lng ocularele telescoapelor, Harcourt atepta.


Dei nu-i putea zri, era contient de oamenii ncruntai, care stteau tcui
cu ochii pironii n noaptea cosmic spre ndeprtatul punct de lumin ce
nu se deplasa nici mcar cu un micron din reticulul ocularelor. Linitea era
complet, i totui...
Simpla prezen a acestor brbai capabili reprezenta pentru el o for
vie, vibrant, cunoscut de altfel de muli ani. Pulsul gndurilor lor,
ncordrile muchilor constituiau vibraii care distorsionau tcerea,
tensionnd-o.
Linitea se spulber, cnd Gunther rosti sec:
147
Nu mai poate fi nici o ndoial. Vom traversa sistemul stelar din fa.
Este un soare obiinuit, puin mai rece dect al nostru, dar probabil o dat i
jumtate mai mare, aflat la vreo treizeci de mii de parseci.
I-auzi, mormi ODay, fizicianul. Nu tii la ce distan este... Unde
i-e triangulaia?
N-am avut nevoie de aa ceva, replic nervos Gunther. M folosesc
de mintea pe care mi-a dat-o Dumnezeu. Fii ateni. Ne putem verifica
viteza, cnd o s trecem prin sistem; iar viteza ori timpul...
Gunther, interveni cu blndee Harcourt, din cte tim, Compton n-a
repus n funciune instalaia electric. Deci, nu vor putea msura nici mcar
timpul, ntr-un cuvnt, nu putem dovedi nimic. Care-i metoda, dac nu-i
triangulaie i nu poate fi. Suntem gata s ne lsm convini.
E bunul sim! replic Gunther. Privii reticulul ocularelor. Intersecia
firelor de pr cade exact pe punctul luminos fr cea mai mic variaie, sau
neclaritate.
Lentilele sunt testate conform ultimelor standarde, totui astronomii
pmnteni au descoperit c distorsiunile ncep dup o sut cincizeci de mii
de ani-lumin. Deci, acum vreun minut a fi putut afirma c ne aflm la mai
puin de o sut cincizeci de mii de ani-lumin de steaua din fa.
Nu-i numai att. Cnd am privit prima dat prin telescop nainte de-a
te chema, cpitane, distorsiunea exista. Sunt destul de priceput s estimez
timpul i a zice c de atunci au trecut vreo dousprezece minute. Cnd am
privit din nou, distorsiunea dispruse. Telescopul meu are un dispozitiv
automat de msurare a gradelor de distorsionare. La prima citire, arta
0,005, adic aproximativ douzeci i cinci de mii de ani-lumin. Apoi...
Ajunge, l opri Harcourt. Ne-ai convins.
S zicem, douzeci i patru de mii ani-lumin n dousprezece minute
oft O Day. Dou mii pe minut, asta nseamn treizeci de ani-lumin pe
secund. Iar noi am rmas aici peste dou cinci de minute pn te-ai ntors
cu Harcourt. nseamn cincizeci de mii de ani-lumin, sau treizeci de mii de
parseci ntre noi i stea. Eti priceput, Gunther? Dar cum naiba o s-o mai
identificm la-ntoarcere? Ar fi un reper excelent pentru napoiere, dac am
mai putea face o determinare, mai departe, cnd o s ne-oprim, sau...
Harcourt l ntrerupse ncruntat:
sta-i punctul pe care amndoi ai neglijat s-l luai n consideraie.
I-adevrat c trebuie s-ncercm s oprim nava; chiar acum, oamenii lui
Compton lucreaz la propulsie. ns orice altceva e secundar fa de
principala noastr sarcin: gsirea unui drum de ntoarcere spre Pmnt.

148
Dac vom supravieui, vom constata probabil c trebuie s ne modificm
ntreaga concepie asupra spaiului!
Am zis, dac vom supravieui! Ceea ce voi, oamenii de tiin, n-ai
observat n zelul vostru a fost c cele mai delicate instrumente inventate
vreodat de om, reticulele telescoapelor, se intersecteaz direct pe steaua
care se apropie. Nu i-au modificat poziia de peste o jumtate de or, de
aceea consider c steaua se deplaseaz fie direct ctre noi, fie ndeprtndu-se.
n primul caz, vom lovi o sfer de foc cu un diametru de aproape dou
milioane de kilometri. Las restul pe seama imaginaiei voastre.
Discuia ce se declan imediat i se pru neverosimil lui Harcourt.
Singura realitate era bezna, i nava gonind nebunete printr-un tunel
gigantic, spre un sfrit teribil.
De fapt, prea un plonjon la o adncime incredibil i cu o vitez
dement... iar vocile oamenilor preau stranii i lipsite de sens, intelectuale,
agitate, dar cu efectul global al unor psrele lovindu-se furioase de srmele
unei colivi ce le-a prins n capcan.
Timpul, spunea Gunther, este unica for fundamental. Timpul
creeaz spaiul, clip cu clip, ns...
Vrei s taci o clip?! l ntrerupse ODay. Ai avut de rezolvat
problema vitezei noastre, o chestiune de domeniul unui astronom i ofier cu
navigaia. Dar aici e altceva. Ca ef al fizicienilor de la bord, eu...
Termin cu preambulul! i-o retez sec Harcourt. Timpul nostru este,
ca s folosesc un eufemism, drastic limitat.
Corect! ncuviin din bezn ODay. nc nu pot oferi nici o solue
final, totui iat cteva posibile rspunsuri:
Viteza luminii nu este de trei sute de mii de kilometri pe secund. Ea
depete trei sute cincizeci de mii. n toate msurtorile anterioare, am uitat
de efectul zonei de tensiuni care produc o curbur puternic n vecintatea
oricrui sistem solar. tiam de existena lor, dar nu ne-am pus problema dac
ele pot frna lumina aa cum fac apa i sticla.
Doar aa se poate explica de ce nu s-a ntmplat nimic atunci cnd am
atins viteza aparent a luminii, ci tocmai dup ce am depit viteza ei real.
Gndindu-m atent, viteza real trebuie s fie mai mic de patru sute de mii
de kilometri, deoarece n-o atinsesem cnd a czut sistemul electric.
Dumnezeule! exclam Gunther nainte ca Harcourt s poat spune
ceva. Ce anume a putut-o crete ntr-att?
Cnd vom avea rspunsul la ntrebarea asta, rnji ODay, ntregul
univers ne va aparine.

149
Aici greeti, interveni comandantul. Dac vom gsi rspunsul, vom
obine viteza necesar pentru a ne deplasa, dar nu exist nici o tiin care s
ne ajute s calculm o traiectorie spre o destinaie mai ndeprtat de cteva
sute de ani-lumin.
Nu uitai c scopul acestei expediii este de-a ajunge la Alfa Centauri.
De acolo, intenionm ca, treptat, s avansm de la o stea la alta, stabilind
baza acolo unde era posibil i rezolvnd pe ndelete problemele aprute.
Teoretic, o asemenea metod de cartografiere a spaiului poate avea o
durat infinit, dei s-a acceptat n general c i complexitatea problemelor
va spori proporional cu distanele parcurse.
Dar s lsm astea! S-a gndit cineva c, chiar dac printr-un miracol
evitm steaua, exist posibilitatea ca nava s goneasc venic prin spaiu,
accelernd permanent pn ajunge la viteza de milioane de ori superioar
vitezei luminii?
Deci; viteza noastr a crescut incredibil atunci cnd am depit pragul
vitezei luminii. Pragul respectiv se afl acum napoia noastr. n fa nu
exist un altul similar care s poat fi depit. Dac inversm propulsia, ar
nsemna s frnm cu doi ge timp de cteva mii de ani.
Toate acestea pe lng faptul c, la actuala noastr deplasare de
Pmnt, n-avem absolut nici un indiciu care s ne ajute s ne gsim drumul
napoi.
V las s v mai gndii. Eu m duc la Compton... ultima noastr
speran!

***

n sala motoarelor era lumin mai multe lanterne i proiectau


strlucirea alb-albstruie peste cteva zeci de oameni. Jumtate dintre
acetia fceau cu schimbul, cte o duzin o dat, nvrtind o roat uria al
crei butuc disprea n perete. La cellalt capt, butucul fusese cuplat la un
motor electric, acum inutil.
n ciuda eforturilor brbailor, roata se mica att de lent, nct Harcourt
se gndi ngrozit: Dumnezeule, cu viteza asta va dura o zi... i nu avem la
dispoziie mai mult de patruzeci de minute.
Vzu c restul montau un motor cu aburi din piese scoase de prin lzi.
Se simi mai ncreztor. Aveau s nlocuiasc motorul electric i...
Dureaz o jumtate de or! bubui un glas rsuntor undeva n spatele
lui.

150
Cnd se ntoarse, Compton rcni:
i nu-i pierde vremea, povestindu-mi despre ciocniri stelare! V-am
ascultat prin interfon.
Harcourt tresri surprins, vznd c inginerul-ef zcea pe podeaua
metalic, cu capul rezemat de un batardou. Chipul lui masiv prea palid, i
vorbea strngnd din dini.
N-am putut s m dispensez de nici un om ca s-i trimit lanterne.
Avem o singur misiune: s oprim propulsoarele. ncheie ironic: dup ce-o
s-o facem, o s ne mai rmn vreo cincisprezece minute n care s ne
gndim la ce ne-ar fi de folos.
Se crisp violent. Abia atunci, Harcourt zri bandajul de pe mna lui
dreapt.
Eti rnit?!
Apropo de asta, uier Compton, cnd ne ntoarcem pe Pmnt,
adu-mi aminte s-i trag o scatoalc geniului la care a pus o ncuietoare
electric pe ua magaziei cu efecte speciale. Nu tiu ct timp a durat pn am
spart-o, dar mi-am pus degetul sub dalt.
Nu-i mare lucru, adug el iute. Am luat un local. O s-i fac efectul
ntr-o jumtate de minut i putem sta de vorb.
Comandantul ncuviin scurt din cap. Cunotea curajul fantastic i
rezistena unor oameni antrenai.
Ce-ai zice, rosti pe un ton ct mai normal, s-i trimit nite tehnicieni
s-i nlocuiasc pe oameni? Sunt destui pe coridoare.
Nu! scutur din cap Compton. Culoarea i revenise n obraji i glasul
i suna mult mai firesc: Bieii mei sunt experi. Imagineaz-i un biolog
montnd motorul cu aburi. Sau nvrtind la roat, fr s se fi antrenat
vreodat pentru sincronizarea muscular ntr-un efort colectiv.
S lsm asta! Ne ateapt o problem practic, i nainte de-a muri,
a vrea s tiu ce ar fi trebuit s facem i ce am putut face. S presupunem c
punem generatorul n funciune la timp ceea ce nu-i deloc sigur; de aceea
i-am pus s nvrt roata chiar nainte de-a avea lumin. Dar s presupunem
c l-am porni: ce s-ar ntmpla?
S-ar opri accelerarea, rspunse Harcourt. Viteza ne-ar rmne
constant: peste treizeci de ani-lumin pe secund.
Pi la viteza asta n-avem cum ne ciocni de stea! exclam Compton cu
ochii mijii. Ridic privirea: Greesc cu ceva?
Nu neleg ce vrei s spui.
Steaua din fa are un diametru de vreo dou milioane de kilometri.

151
Dac ar fi un atru complet gazos, l-am traversa att de rapid nct
temperatura interioar nu ne-ar putea afecta.
Gunther spunea c-i mai rece dect Soarele nostru. Asta ar nsemna i
o densitate mai mare...
Atunci..., relu inginerul de-a dreptul ncntat... cu viteza noastr i
blindajul extradur al navei, am putea traversa chiar i un perete de oel gros
de trei milioane de kilometri. Nite ex-militari ar rezuma totul la o problem
de balistic.
O las pentru la btrnee, zise Harcourt. Atitudinea ta sugereaz c nu
ntrevezi o soluie imediat.
Compton l privi cu seriozitate.
Bine, efule, o s termin cu glumele. Ai dreptate n legtur cu steaua.
A durat cincizeci de ore ca s ajungem la trei sute optzeci de mii de kilometri
pe secund. Dup aceea am depit un prag invizibil i de cteva ore
accelerm, aa cum spui, cu cincizeci de kilometri pe secund.
S pornim deci de la ipoteza c am fcut pn aici cincizeci i trei de
ore. Chiar dac eliminm ideea c ai exagerat n privina unei frnri care s
dureze cteva mii de ani, rmne posibilitatea dublat, desigur, de ans
ca o simpl inversare a condiiilor ce ne-au adus aici s produc oprirea dup
cincizeci i trei de ore.
Gndete-te! Putem foarte bine s facem un joc de zaruri.

***

l chemar pe Gunther i ODay.


Aducei i ceva de but! tun Compton prin interfon.
Stai! l opri Harcourt. Tu eti, Gunther?
Da, ncuviin navigatorul.
Steaua e-n aceeai poziie?
Exact!
Comandantul ezit; era cea mai dificil decizie pe care trebuia s-o ia n
cei zece ani de cnd era comandant. Strnse din maxilare, apoi uier:
Bine, vino aici, dar nu mai spune nimnui ce se-ntmpl. Ar putea
s... dei ce rost are? Vino-n biroul lui Compton.
Vzu c inginerul l privea ciudat.
Deci abandonm? ntreb Compton.
Nu uita c eu sunt doar coordonatorul, rosti cu rceal Harcourt. Se
presupune c ar trebui s tiu cte puin din toate ns experii mi spun c

152
nu-i nici o speran, exceptnd miracolele, evident c refuz s alerg lovin-
du-m de perei aidoma unui animal mnat doar de instinctul supravieuirii.
Oamenii ti ncearc disperai s porneasc motorul cu aburi; un
kilogram de U-235 poate nclzi perfect cazanul... Cnd va fi gata, vom face
tot ce putem. E clar?
Compton rnji i tcur pn la venirea celorlali. ODay i salut
posac:
Am vreo doi prieteni pe Pmnt, pe care mi-ar place s-i am acum
lng mine. Dar ce dracu! Las-i s moar-n pace, zice Harcourt; i are
perfect dreptate.
Gunther turn lichidul ntunecat, i comandantul i privi ridicnd
paharele; n cele din urm l nl i el. Se ntreba dac i ceilali gseau
butura la fel de lipsit de gust cum i se prea lui.
Energia atomic! exclam el. Deci aa ia sfrit primul zbor inter-
stelar al omului. Vor fi i altele, bineneles, iar legea mediei i va mpiedica
ca s nimereasc n stele; i vor pune n funciune motoarele cu abur i vor
inversa aciunea propulsiei. Iar dac procesul se poate inversa, atunci se vor
opri i se vor gsi acolo unde credem noi s ne aflm: n faa problemei de-a
regsi drumul spre Pmnt. Am senzaia c omul este copleit pur i simplu
de intensitatea universului.
Nu mai fi aa al dracului de pesimist! interveni Compton, mbujorat la
fa dup al doilea pahar. Fac pariu c n a treia nav ce trece de pragul
luminii, propulsia va fi inversat n mai puin de zece minute. Asta nseamn
c se vor afla doar la cteva mii de ani-lumin de Pmnt. Deplasndu-se n
asemenea salturi mici, n-o s se rtceasc niciodat.
Harcourt l vzu pe ODay ridicnd privirea din pahar; buzele
fizicianului se deschiser... i comandantul i nghii cuvintele. ODay rosti
sobru:
Cred c dm prea mult vina doar pe vitez, n cazul sta. Viteza
luminii n-are nimic magic n ea. Pn acum nu-mi trecuse prin cap, dar acum
totul e foarte clar. Viteza luminii depinde de proprietile luminii, ceea ce
este variabil pentru electricitate, i radio, i oricare alte unde similare.
S nu uitm chestia asta! Toate acioneaz asupra spaiului, i nu sunt
frnate dect de propriile lor limitri. i-n afar de viteza luminii exist un
singur lucru care ne-ar fi putut aduce aici; i la-i...
Energia atomic! Fusese vocea lui Compton, acum surprinztor de
cobort. ODay eti un geniu! Luminii i lipsesc atributele energetice

153
necesare pentru a sfrma legturile ce o in nlnuit. ns energia
atomic... efectele energiei atomice asupra structurii spaiului...
Gunther interveni hotrt:
Trebuie s existe nite legi! Decenii ntregi, oamenii au visat la
energia atomic, iar cnd a aprut, nu era deloc aa cum se ateptau. La
cteva secole dup primul zbor ctre Lun, a existat visul propulsiei lipsite
de inerie; iar aici, cumva diferit de ceea ce ne nchipuisem, este transfor-
marea acelui vis n realitate.
Urm o tcere. Apoi, nainte ca Harcourt s poat vorbi, ua se deschise
brusc i un biat i strecur capul nuntru.
Motorul e gata! l pornim?
Cu toii ieir cu excepia lui Harcourt. Comandantul sri n picioare,
nainte ca masivul Compton s-i poat mcar ndoi genunchii.
Stai jos, Compton! se rsti el.
Cu intensitatea unei flcri, privirea lui cenuie trecu de la un chip la
altul.
Nu, rosti el, nu pornim motorul! i privi scurt ceasul: Dup calculele
lui Gunther, mai avem douzeci de minute pn la ciocnirea de stea. n
aptesprezece din acele minute, vom rmne aici i vom pregti un plan
logic de utilizare a forelor disponibile.
Rsucindu-se ctre mecanic, ncheie cu blndee:
Spune-le bieilor s ia o pauz, Blake.
Oamenii se holbau la el; observ c n mod ciudat, toi trei deveniser
anormal de rigizi, cu ochii mijii pn la dimensiunile unor puncte, minile
ncletate, obrajii palizi. Acum un minut nu fuseser aa...
Prin comparaie, atunci pruser c nu manifestau dect o resemnare
indiferent.
Pentru un lung moment, tcerea fu absolut n cabina cea elegant. n
cele din urm, Compton izbucni n rs, un hohot scurt, ncordat i lipsit de
veselie, trdnd tensiunea enorm sub care se gsea. Pn i Harcourt tresri
auzindu-l.
Fals alarm! rnji inginerul. Zi aa, renuni la nav, da?
Problema mea, rosti calm Harcourt, a fost c aveam nevoie de idei
originale. Dar ideile noi nu pot aprea n momente de stress. n ultimele
douzeci de minute, cnd se prea c am abandonat totul, minile voastre
s-au putut relaxa.
i a aprut ideea! Poate c nu are nici o valoare, dar trebuie analizat.
Altceva n-avem timp s examinm.

154
Cu ideea lui ODay ne-am ntors la speran. Nu trebuie s v spun:
cnd exist o idee, nite oameni pregtii corespunztor o pot dezvolta mult
mai rapid n condiii de presiune.
i privi din nou, pe rnd. Culoarea le revenise n obraji; i reveneau din
ocul iniial. ncheie grbit:
nc ceva: poate v-ai ntrebat de ce nu i-am adunat pe toi. Motivul:
douzeci de oameni dau totul peste cap n douzeci de minute! Acum
suntem numai noi patru aici, i alternativa este moartea pentru toi. Gunther,
indiferent ct ar dura, trebuie s facem o recapitulare, o clarificare rapid!
Bun! Deci, am depit viteza luminii. S-au petrecut cteva lucruri:
viteza noastr a crescut brusc de peste un miliard de ori. Sistemul electric a
ncetat s mai funcioneze aici ar putea exista o explicaie.
Spune! l ndemn Harcourt. Mai avem dousprezece minute!
Actuala noastr vitez se datoreaz reaciei dintre energia atomic i
structura spaiului. Reacia aceasta n-a nceput pn n-am depit pragul
vitezei luminii, indicnd o legtur, poate o influen natural i restrictiv a
lumii materiale i energetice, aa cum o cunoatem noi, asupra acestei fore
mult mai vaste i potenial catastrofice.
Unsprezece minute! zise Harcourt cu rceal.
Chipul brunet al lui Gunther era brobonit de transpiraie. Termin
aproape sufocat:
Se pare c acceleraia noastr continu cu valoarea doi ge. Proble-
mele sunt dou: oprirea imediat a navei i gsirea drumului de ntoarcere pe
Pmnt.
Se ls pe spate n scaun, epuizat.
Compton! se rsti Harcourt. Ce s-a ntmplat cu electricitatea?
Acumulatoarele s-au descrcat n vreo trei minute! vorbi rguit
uriaul. Corespunde aproximativ cu timpul teoretic minim, atunci cnd nu
exist alte rezistene dect cele ale cablurilor conductoare. Probabil c, pe
undeva s-a untat pe un astfel de fir dar unde anume, nu m-ntreba!
Eu m gndesc, vorbi ODay cu un glas ciudat de monoton, c s-a dus
acas.
Stop! Silaba seac i dur l amui att pe comandant ct i pe
Compton. Gata cu vorbria, Harcourt, acum ascult ce am de spus!
Spune! ncuviin Harcourt. i simea trupul ca un sloi, iar creierul
era un vtrai nroit n foc.
Fii atent, inginerule! se ntoarse ODay Spre Compton. nchide

155
nouzeci i cinci la sut din motoare! Un singur milimetru n plus i-i sparg
capul!
Cum dracu am s tiu care-i procentajul? uier Compton. Alea-s
motoare, nu instrumente de laborator. De ce s nu le-nchid complet?
Idiotule! rcni fizicianul. Atunci chiar c-o s fim pierdui pe vecie.
D-i drumul!
O roea violent sui pe chipul lui Compton. Cei doi brbai se privir
precum dou animale scpate dintr-o cuc unde au fost chinuite, i sunt
gata s se distrug reciproc.
Compton! vorbi Harcourt i fu uluit de modul cum i tremura glasul.
apte minute!
Fr un cuvnt, inginerul-ef sri n picioare, deschise ua cu violen i
dispru. Rcni ceva de neneles ctre oamenii si.
O s existe un punct, murmura ODay napoia comandantului, o s
existe un punct unde reacia va fi minim... dei n-o s dispar... i-o s-avem
totul... dar haidei n sala motoarelor, nainte ca ticlosul la de Compton...
Cuvintele i se oprir pe buze. Ar fi rmas locului privind n gol, dac
Harcourt nu l-ar fi apucat cu blndee de umeri, mpingndu-l pe u.

***

Motorul cu aburi pufia ncetior. Sub ochii lui Harcourt, Compton


cupl ambreajul. Biela strlucitoare se mic ncet, vibr cnd nvinse ineria
uria, apoi roata cea mare porni s se nvrt.
Ore ntregi, oamenii asudaser i se ncordaser n schimburi, pentru a o
nvrti. Fiecare rotaie, lrgea cu o sutime de milimetru spaiul ce separa
blocurile energetice din fiecare jet propulsor, acolo unde lua natere furia
energiei atomice. Fiecare distanare micora furia aceea cu o ctime
infinitezimal.
Roata se nvrti lent, cte zece rotaii pe minut, douzeci, treizeci... o
sut... Aceea era viteza de rotaie maxim pentru puterea cu care era
alimentat.
Secundele zburar precum fulgii n viscol. Motorul pufi i icni,
zngnind la ncheieturile insuficient asigurate n graba cu care fusese
montat. Erau singurele sunete din uriaa sal boltit.
Harcourt i privi ceasul. nc patru minute. Bineneles, aprecierea lui
Gunther putea fi greit cu multe minute. De fapt, orice secund putea aduce
cu ea moartea instantanee, n flcri.

156
Nu ncerc s spun nimnui despre problema timpului. Deja i
mpinsese pe brbaii aceia la limita nebuniei. Violena cu care se
manifestaser, cu numai cteva minute nainte, era o alarm clipind rou a
unor huri mentale anormale. Acum nu mai putea dect s atepte.
Compton..., uier ODay, te-avertizez!
Bine, bine, mri morocnos inginerul.
Aproape n sil, decupl ambreiajul... i roata se opri. Brusc, fr nici o
inerie.
Cupleaz i decupleaz scurt! ordon fizicianul. Opreti cnd i spun
eu. Punctul de reacie e pe-aproape.
Pornit, oprit; motorul era suprasolicitat. Funciona vibrnd, zgomotos.
Oamenii ncremenir ncordai, aidoma unor statui. Harcourt i privi ceasul
pe furi.
Dou minute!
Pornit, oprit, pornit... ambreiajul lucra ritmic.
Undeva exista un punct unde energia atomic avea s nceteze s creeze
o tensiune complet n spaiu, dei o legtur rmnea. ODay fusese foarte
clar. i...
Pe neateptate, nava se cutremur, de parc fusese lovit. Nu fusese un
impact fizic, deoarece nu se cltinar. ns Harcourt, care cunotea efectul
energiilor titanice, atept s fie prjolit de primul val al unei flcri
incomensurabile.
n loc de aa ceva...
Acum! auzi iptul fizicianului.
Cuplajul reveni la ritmul lui sacadant. Uriaa nav ncremeni pentru o
fraciune de secund...
Dumnezeule, se gndi comandantul, nu ne-am putut opri complet!
Trebuie s existe o inerie!
Ambreiajul cupl. Nava se cltin, i Compton se ntoarse. Ochii i erau
sticloi, iar chipul crispat de o durere brusc.
Cum?! fcu el. Ce-ai zis, ODay? Mi-am prins degetul, i...
Idiotul dracului! opti fizicianul. Fir-ai...
Cuvintele i se transformaser straniu n sunete lipsite de neles. Lui
Hracourt i se pru c o pcl ciudat deforma scena. Avu impresia fantastic
a revenirii inginerului-ef la ambreiaj; i o nebunie! roata i motorul i
inversaser sensul rotaiei.
Urm o perioad de-a dreptul confuz; apoi, incredibil, merse cu
spatele n biroul lui Compton, conducnd un ODay nesigur pe picioare,

157
care se deplasa n acelai fel. Compton, Gunther, ODay i cu el se aflau
acum n jurul mesei; i de pe buzele lor rsunau cuvinte neinteligibile.
Ridicar paharele, iar butura le curse dintre buze, umplnd paharele.
Merse din nou cu spatele; iar pe podeaua slii mainilor Compton zcea
ntins frecndu-i degetul zdrobit apoi, era iari n cabina de navigaie
ntunecat, privind pe ocular spre o stea ndeprtat.
Vacarmul de glasuri nenelese rsun, mereu i mereu, prin vrtej... i
n cele din urm rmase adormit n pat.
Adormit? O prticic a creierului era treaz, neatins de incredibila
inversare a aciunilor fizice i mentale. Pe cnd zcea acolo, gnduri lente se
formar n ungherul acela izolat, dar atent.
Bineneles, electricitatea mersese acas. Absolut literal. De aceea i el
mergea acas. Doar timpul putea s spun ct avea s continue nebunia, sau
dac urma s ia sfrit la pragul vitezei luminii. i, evident, cnd astfel de
zboruri reprezentau o rutin zilnic, pasagerii i echipajul aveau s petreac
drumul n pat.
Totul se inversase. Energia atomic crease o tensiune iniial asupra
spaiului, iar acesta solicitase o recompens inimaginabil. Aciunea i
reaciunea erau egale i de sensuri opuse. Se transmitea ceva, apoi se realiza
un echilibru perfect. Evident, ODay gndise c, n acel punct de schimbare
se putea crea o stabilitate artificial, permind navei s rmn orict la
ndeprtata ei destinaie i...
ntunericul i se revrs peste minte. Deschise ochii, tresrind. Undeva
n strfundul creierului exista convingerea c ceva era n neregul. Nu putea
identifica factorul discordant, ns vibra acolo, la limita contiinei, o form
strin care amenina securitatea navei.
Cut s strpung bezna cu simurile sale i, brusc, i ddu seama de
intensitatea ntunericului. Asta era! Bezna! Probabil c lampa de veghe se
stinsese.
Ciudat c sistemul de iluminat se defectase n chiar prima noapte a
cltoriei acestei prime nave spaiale dotat cu noul motor atomic.
Nite pai fonir ovitori pe coridor. Urm un ciocnit i se auzi
glasul lui Gunther, nbuit i ncordat. Brbatul intr i rsuflarea lui grea
deveni un sunet clar, real, ndeprtnd nesigurana tcerii apstoare.
Harcourt, s-a ntmplat ceva tare ciudat. Au czut toate sistemele
electrice. Compton zice c accelerm de dou ore, fr s tim la ce vitez
am ajuns...
Pentru a multi-miliarda oar, aa cum se ntmpla de nenumrai ani,
inevitabila fars cosmic pornise s se deruleze... de la nceput!
158
MPLINIREA

Stau pe un deal. Mi se pare c m aflu de o eternitate n locul acesta.


Uneori mi dau seama c ar trebui s existe o explicaie pentru existena mea.
De fiecare dat cnd gndesc aa, examinez diversele probabiliti, ncercnd
s determin ce motivaie pot avea ca s fiu pe deal. Singur pe deal. De-a
pururi pe un deal, deasupra unei vi adnci i prelungi.
Primul motiv al prezenei mele mi se pare evident: pot gndi. Dai-mi
orice problem. Rdcina ptrat a unui numr foarte mare? Rdcina
cubic? Cerei-mi s nmulesc un numr prim din optsprezece cifre cu el
nsui de un cvadrilion de ori. Punei-mi o problem de funcii variabile,
ntrebai-m unde se va gsi un anumit obiect ntr-un anumit moment din
viitor i lsai-m doar puin s analizez.
N-am nevoie dect de o secund.
ns nimeni nu-mi cere aa ceva niciodat. Stau singur pe un deal.
Uneori calculez traiectoria unei stele cltoare. Alteori privesc o planet
ndeprtat, urmrind-o ani ntregi n mersul ei pe orbit, folosindu-m de
toate mijloacele de control spaiale i temporale pentru a m asigura c n-o
scap din ochi. Totui, aceste activiti mi se par complet inutile. Ce scop
poate avea faptul c dein aceste informaii?
n asemenea momente, m simt incomplet. Am senzaia c exist ceva
pentru care toate au un neles.
Zilnic, soarele se nal deasupra orizontului lipsit de atmosfer al
Pmntului. Este un orizont negru, scnteind de stele, o mic parte a vastelor
ceruri ntunecate.
Nu a fost dintotdeauna negru. Mi-aduc aminte de o vreme cnd cerul
era albastru. Ba chiar am prezis c se va petrece aceast schimbare. Am
oferit informaia cuiva. M ntreb ns, nesigur, cui anume?
Este una dintre amintirile mele cele mai uluitoare, aceast senzaie clar
c cineva a dorit informaia respectiv. i c i-am dat-o, dei nu-mi pot
reaminti persoana. Cnd mi apar asemenea gnduri, m ntreb dac nu
cumva mi lipsesc pri din memorie. Este ciudat intensitatea acestui
sentiment.
159
Periodic, am convingerea c ar trebui s caut rspunsul. Mi-ar fi destul
de uor s-o fac. Pe timpuri, nu ezitam s trimit uniti din mine spre cele mai
ndeprtate coluri ale planetei. Am ajuns chiar s-mi extind unele pri pn
la stele. Da, ar fi uor!
Dar de ce s m deranjez? Ce s caut? Stau singur pe un deal, singur pe
o planet care a mbtrnit i este inutil.

***

O alt zi. Ca de obicei, soarele urc spre cerul venic negru i nstelat al
amiezii.
Brusc, de cealalt parte a vii, pe versantul opus, scldat n soare se
vede o scnteiere argintie. Un cmp de for se materializeaz, aprnd din
alt timp, i se sincronizeaz cu micarea temporal a planetei.
mi este foarte uor s-mi dau seama c vine din trecut. Identific energia
utilizat, i definesc limitele, i localizez sursa. Estimez c vine din urm cu
mii de ani.
Momentul exact e lipsit de importan. Iat-o: o proiecie energetic,
deja contient de prezena mea. mi trimite un mesaj interspaial, i
descopr cu interes c-l pot descifra pe baza cunotinelor mele mai vechi.
Cine eti? m ntreab.
Sunt Cel Incomplet, i rspund. Te rog, ntoarce-te acolo de unde ai
venit. Acum m-am reglat i te pot urmri. Doresc s m completez.
Este o soluie la care am ajuns ntr-o fraciune de secund. Eu nsumi nu
m pot deplasa prin timp. Demult, soluionasem teoretic aceast problem,
dar aproape instantaneu am fost mpiedicat s construiesc un aparat care
s-mi permit asemenea incursiuni. Nu-mi amintesc detaliile.
ns cmpul energetic aflat de cealalt parte a vii deine un astfel de
aparat. Corelndu-m cu el ntr-o relaie non-spaial pot merge oriunde o va
face.
Corelarea e stabilit nainte de a-mi putea mcar bnui intenia.
Entitatea nu pare ncntat de rspunsul meu. ncepe s transmit un alt
mesaj, apoi dispare brusc. M ntreb dac nu cumva spera s m prind pe
picior greit.
Evident, sosim mpreun n timpul lui de origine.
Deasupra mea, cerul este albastru. Vizavi pe cellalt versant al vii,
acum mpdurit se zresc cteva structuri scunde nconjurnd o alta de

160
dimensiuni mari. Le examinez ct pot mai bine, i m grbesc s fac
reglajele necesare, pentru a m camufla n mediu.
M aez pe deal i atept.
Cnd soarele apune, ncepe o adiere uoar i apar primele stele. Vzute
prin pcla atmosferei, par cumva diferite.
Pe msur ce ntunericul nainteaz peste vale, structurile de vizavi
ncep s se transforme. Strlucesc luminoase. Ferestrele scnteiaz. Cldirea
central devine sclipitoare, apoi cu ct noaptea sporete orbitoare,
datorit luminii ce se revars prin pereii transpareni.
Noaptea trece netulburat. i ziua urmtoare, apoi nc o zi. Douzeci
de zile i nopi.
n a douzeci i una zi, trimit un mesaj spre maina de pe versantul
opus:
Noi doi putem mpri controlul asupra acestei epoci.
Rspunsul sosete rapid:
Sunt de acord, dac-mi dezvlui toate mecanismele prin care operezi.
Nimic nu mi-ar fi plcut mai mult dect s-i pot folosi aparatul de
cltorit prin timp. Dar este mai bine s nu dezvlui c eu nsumi nu tiu s
construiesc aa ceva. Transmit:
Voi fi ncntat s-i ofer informaii complete. Dar ce asigurare am, c
cu cunotinele tale net superioare asupra acestei epoci nu le vei utiliza
mpotriva mea?
i ce asigurare am eu, sosete replica, c-mi vei da toate informaiile?
Este un impas. n mod evident, nici unul dintre noi nu se poate ncrede
n cellalt.
Nu m ateptam la alt rezultat. Am aflat, totui, cte ceva din ce m
interesa. Oponentul meu crede c-i sunt superior lui. Convingerea lui plus
cunotinele mele despre propria-mi capacitate m conving c are dreptate.

***

Cu toate acestea, nu m grbesc. Continui s atept rbdtor.


Am remarcat mai demult c spaiul din jurul meu este nesat de unde
o varietate de radiaie artificial. Unele pot fi transformate n sunete; altele
n lumin. Ascult muzica i vocile. Vd spectacole dramatice, precum i
scena de la ar i din orae.

161
Studiez imaginile fiinelor omeneti, analizndu-le aciunile, ncercnd,
din gesturile i cuvintele lor, s le evaluez inteligena i potenialul.
Concluzia final nu-i prea grozav, totui aceste fiine au construit
maina care, acum, e principalul meu oponent. ntrebarea ce m nedume-
rete este: cum poate cineva crea o main care s-i fie superioar?
ncep s-mi imaginez cam cum arat aceast epoc. Dezvoltarea
mecanic, indiferent de tipul ei, este de-abia la nceputuri. Bnuiesc c
ordinatorul de pe versantul opus exist numai de civa ani.
Dac a fi capabil s m ntorc n timp nainte de momentul construciei
lui, atunci a putea instala un circuit care s-mi permit s-l controlez acum.
Calculez parametrii circuitului pe care l-a instala. Activez controlul
din structura mea.
Nu se ntmpl nimic.
Se pare c nu voi putea obine accesul la un aparat de deplasat prin timp
n asemenea scopuri. Evident, metoda prin care mi voi nvinge oponentul v
fi o invitaie a viitorului, nu a trecutului.
Rsar zorii celei de-a patruzecea zile, i orele se scurg implacabile spre
amiaz.
La pseudo-u se aude o btaie. Deschid i-l privesc pe brbatul de
afar.
Trebuie s-i mui bordeiul, mi zice. L-ai instalat ilegal pe proprie-
tatea domnioarei Anne Stewart.
Este prima fptur omeneasc cu care am intrat n contact la venirea
mea aici. Sunt sigur c e un agent al oponentului meu, aa nct hotrsc s
nu-i penetrez mintea. O penetrare ntmpinat de rezisten prezint unele
neajunsuri, i deocamdat nu inteionez s-mi asum vreun risc.
Continui s-l privesc, ncercnd s pricep nelesul cuvintelor sale.
Considerasem c, n aceast epoc, nu voi atrage atenia, construind o
versiune redus a tipului de structur observat dincolo de vale.
Acum, rostesc ncetior:
Proprietate?
Ce-i cu tine? se rstete el cu asprime. Nu-nelegi engleza?
Este un individ mai nalt dect acea parte a trupului meu pe care am
fcut-o s semneze cu formele de via inteligent ale acestei perioade.
Chipul lui i-a modificat culoarea. Sunt strfulgerat de o idee. Unele
implicaii mai obscure ale dramatizrilor vizionate capt brusc neles.
Proprietate... Deinere individual! Sigur c da!
Cu toate acestea, i rspund:

162
Nu-i nimic n neregul cu mine. Operez n aisprezece categorii. i
da, neleg engleza.
Acest simplu rspuns produce un efect neobinuit asupra brbatului.
Braele i se ntind ctre pseudo-umerii mei. i apuc cu putere i trage de ei...
de parc ar inteniona s m zglie. Deoarece cntresc peste nou sute de
mii de tone, efortul lui fizic nu are absolut nici un efect.
mi d drumul i se retrage civa pai. Faa lui i-a schimbat iari
aspectul exterior. Acum e lipsit de culoarea roiatic dinainte. Reacia sa
pare s indice c a venit aici ca emisar, nu n calitate de principal. Atunci
cnd vorbete, tremurul glasului confirm c nu-i d seama de pericolul
aciunilor sale.
Ca avocat al domnioarei Stewart, mi spune, i poruncesc ca pn
la sfritul sptmnii, bordeiul s dispar de pe aceast proprietate!
Altfel...
nainte de a-i putea cere s-mi explice nelesul obscur al ultimului
cuvnt se ntoarce, i pornete grbit spre un animal cu patru picioare, pe
care l-a legat de un copac, la vreo treizeci de metri deprtare. Se suie pe
animal i acesta pornete pe malul unui pru.
Atept pn dispare din raza vizual, apoi construiesc o categorie de
non-spaiu ntre trupul principal i unitatea cu form uman cu care mi-am
ntmpinat vizitatorul. Datorit dimensiunilor ei reduse, energia pe care i-o
pot transmite este minim.
Procesul este destul de simplu. Celulele centrilor percepiei sunt
conectate printr-un contur energetic care este chiar imaginea unui umanoid.
Teoretic, imaginea rmne n reeaua de for care alctuiete centrul
percepiilor i, tot teoretic, de-abia pare c se deprteaz de centrul unde se
creeaz non-spaiul.
Totui, n ciuda acestei ipoteze hilostatice, universul material prezint o
realitate funcional. Eu pot stabili non-spaiul deoarece teoria reflect
structura lucrurilor nu exist materie. De fapt, iluzia c materia exist e
att de puternic nct eu funcionez ca materie, i chiar am fost alctuit s
funcionez.
De aceea, atunci cnd are loc o separare sub forma unitii umanoide
traversez valea. Milioane de procese automate pot continua, dar exterceptorii
merg cu mine, lsnd n urm o cochilie care nu-i dect trupul. Contiina
sunt eu, strbtnd o alee pavat spre destinaie.
Cnd m apropii de aezare, pot ntrezri acoperiuri printre coroanele
copacilor. Deasupra celor mai nali arbori se ridic o cldire lung cea pe

163
care am remarcat-o deja. Aici am venit s cercetez, i o examinez cu
precauie, chiar dac sunt nc departe.
Pare construit din piatr i sticl. Deasupra ei se nal o cupol cu
instrumente astronomice. Totul e mai degrab primitiv i ncep s simt c, la
actualele mele dimensiuni, voi scpa unei observaii imediate.
Aezarea e nconjurat de un gard nalt de srm din oel. Simt prezena
tensiunii electrice; atingnd srma cea mai de sus, o estimez la 220 voli.
ocul este destul de mare pentru corpul meu de dimensiuni reduse, i-l
transfer unei celule de depozitare energetic de pe versantul opus.
Dup ce trec gardul, m ascund n tufiuri i privesc.
Un brbat merge pe o potec din apropiere. Anterior, nu-l examinasem
prea atent pe cel care venise la mine. Dar acum fac o conexiune cu trupul
acestuia.
Aa cum bnuisem, mergem laolalt pe potec. Nu ncerc s-i preiau
comanda micrilor. Este doar o aciune de exploatare. Sunt pe faz cu
sistemul lui nervos i-mi parvin toate gndurile sale.
E un funcionar care lucreaz la bibliotec, o poziie ierarhic nesatis-
fctoare din punctul meu de vedere. ntrerup contactul.
Dup alte ase tentative, gsesc ceea ce doream. M-au hotrt gndurile
celei de-a aptea persoan:
... nemulumit cum lucreaz Creierul. Echipamentele analogice
instalate acum cinci luni n-au produs mbuntiri sperate...
Se numete William Grannitt. Este eful cercettorilor care lucreaz cu
Creierul. El a determinat o serie de modificri ale structurii ce i-au permis s
se poat autocontrola, dar i s acioneze asupra mediului nconjurtor; o
persoan tcut, cu o nelegere profund a naturii umane. Va trebui s fiu
atent cu el. i cunoate elurile, i va fi surprins dac ncerc s i le modific.
Poate ar fi mai bine s-l urmresc acionnd.
Dup cteva minute de contact cu mintea lui, dein un tablou parial al
evenimentelor, aa cum s-au petrecut ele aici, cu cinci luni n urm. Un
calculator Creierul a fost dotat cu echipamente auxiliare, incluznd
circuite analogice pentru a desfura o activitate similar cu a sistemului
nervos omenesc. Din punct de vedere tehnic, procesul urma s fie contro-
labil, utiliznd comenzi verbale, mesaje tiprite sau unde radio.
Din nefericire, Grannitt nu a neles unele din capacitile sistemului
nervos pe care el ncerca s-l imite. Creierul ns le-a utilizat imediat.
Grannitt habar n-avea de toate acestea. Iar Creierul, absorbit de propria
sa dezvoltare, nu i-a utilizat noile aptitudini prin canalele special create.

164
Drept urmare, Grannitt era pe punctul de a-l demonta, ca s ncerce din nou.
Deocamdat nu bnuia c ordinatorul s-ar fi mpotrivit oricrei aciuni de
acest fel. Desigur, mpreun cu mine dup ce a fi avut mai mult rgaz s-i
explorez cunotinele despre funcionarea Creierului o putea face.
Dup care puteam prelua controlul asupra ntregii epoci temporale, fr
s m tem de ntlnirea cu cineva de aceeai putere ca mine. Nu tiu cum se
va realiza, dar simt c n curnd voi fi complet.
Satisfcut acum, dup ce am fcut conexiunile corecte, i permit unitii
din tufi s-i disipeze energia. ntr-o clip, nceteaz s mai existe ca
entitate.
Aproape m confund cu Grannitt. Suntem n cabinetul lui.
Pereii i plafonul sunt din sticl, podeaua din gresie. Prin perei pot zri
ingineri i proiectani lucrnd la planete i o fat care st lng u. E
secretara mea.
Pe birou se afl un plic. l deschid i scot hrtia dinuntru.
Pe plic scrie:
Ctre: William Grannitt. De la: Anne Stewart, Director Mesajul e
urmtorul:
Este de datoria mea s v informez c serviciile dumneavoastr nu mai
sunt necesare, i nceteaz ncepnd cu data de astzi. Datorit msurilor de
securitate, suntei rugat s semnai de ieire, la Punctul de paz, cel trziu la
ora ase dup-amiaz. Vei primi salariul pe dou sptmni, n loc de
preaviz.
Anne Stewart

Pn atunci Grannitt nu se prea gndise la Anne Stewart. Acum sunt


uluit. Cine se crede ea? Proprietar, da; ns cine a creat, cine a proiectat
Creierul? Eu, William Grannitt!
Cine i-a imaginat ce poate nsemna pentru om o adevrat civilizaie a
mainilor? Doar eu, William Grannitt!
n pielea lui Grannitt, sunt furios. Trebuie s rezolv problema con-
cedierii. Trebuie s vorbesc cu Anne i s ncerc s-o conving s-i schimbe
decizia, pn nu se ntmpl ceva mai ru.
Privesc din nou mesajul. n colul din dreapta sus este ora cnd a fost
emis: unu patruzeci P. M. M uit la ceas; e patru i apte minte. Au trecut
mai mult de dou ore. Probabil c mesajul a fost deja distribuit tuturor
compartimentelor implicate...
Este ns prea important ca s nu verific. Blestemnd n gnd, telefonez

165
la financiar. Acesta ar fi fost pasul. Unu din irul de aciuni care se ncheie
printr-o concediere.
Financiarul, se aude n recepie.
Sunt Bill Grannitt.
Ah, da, domnule Grannitt, avem un cec pentru dumneavoastr. Ne
pare ru c ne prsii...
nchid i n vreme ce formez numrul Punctului de Paz ncep deja s
accept nfrngerea. Simt c m ag de o speran prea mic.
mi pare ru c plecai, domnule Grannitt, spune individul de la Paz.
nchid ngndurat. N-are nici un rost s mai telefonez Ageniei Guver-
namentale. Probabil c tocmai ei au anunat Paza.
Dimensiunile dezastrului mi dau de gndit. Pentru a fi reprimat, va
trebui s nfrunt lunga birocraie a solicitrii unui post, interviurile perso-
nale, investigaiile i examinarea complet a motivelor pentru care am fost
concediat... Suspin i renun. Meticulozitatea Ageniei Guvernamentale este
binecunoscut de cei care lucreaz aici.
Voi cpta o funcie ntr-un centru de calculatoare, unde directorul nu-i
o femeie care s dea afar pe singurul om care tie cum funcioneaz
mainriile.
M scol n picioare. Ies din birou i din cldire. M ndrept spre
apartamentul meu.
Nu pentru prima dat, linitea dinuntru mi amintete c soia mea a
murit acum treisprezece luni. M crispez involuntar, apoi ridic din umeri.
Moartea nu m mai afecteaz n aceeai msur ca mai nainte. Pentru ntia
dat, vd n aceast plecare neateptat, o posibil relansare a vieii mele
emoionale.
Trec n cabinetul de lucru i m aez la tastatura cuplat la nou instalata
seciune analogic a Creierului. Ca inventator sunt dezamgit c nu voi mai
avea ocazia s demontez i s remontez calculatorul, ca s funcioneze aa
cum intenionam. ns pot deja s intrevd anumite modificri de esen pe
care le voi introduce ntr-un nou Creier.
Acum doresc s verific dac echipamentele noi nu afecteaz precizia de
calcul. Circuitele vechi continu s aib sarcina de-a rspunde la ntrebrile
savanilor, inginerilor sau a oricrui operator autorizat.
Pe sistemul de comand permanent, testez:
Segment 471 A 33l0l0 la 3 x minus.
Segmentul 471 A este un circuit analogic de forma unei roi uriae.
Cnd se cupleaz cu un tranzistor (cod 33), un servo-mecanism (10)

166
determin un reflex care va fi activat cnd se cer calculele din 3 X (codul
noii seciuni a Creierului). Simbolul minus arat c circuitele vechi trebuie
s examineze orice date care deriv din seciunea nou.
Ultimul 10 este acelai circuit, pe alt rut.
Protejnd organizaia cel puin aa mi se pare (n pielea lui Grannitt)
de operatori care pot s nu-i dea seama c noile seciuni nu s-au comportat
satisfctor, decuplez legtura.
Sun la o firm de transport din cel mai apropiat orel, Lederton, i le
solicit o camionet pentru obiectele personale.
La ase fr un sfert, trec pe lng Punctul de Paz.

***

ntre amplasamentul Creierului i Lederton, oseaua cotete, apro-


piindu-se la cteva sute de metri de csua pe care o utilizez drept
camuflaj.
nainte ca maina lui Grannitt s ajung acolo, iau o decizie.
Nu mprtesc prerea lui, c a decuplat n mod efectiv noua poriune a
Creierului. Bnuiesc c ordinatorul i-a stabilit circuite proprii, care s
previn orice intervenie nedorit.
De asemenea sunt convins c dac reuesc s-l fac pe Grannitt s
neleag ce s-a petrecut cu Creierul el i va da seama ce trebuie fcut i va
ncerca s-o fac. Este singurul care deine toate cunotinele ce-i permit s
hotrasc exact care anume interceptori pot reui imixtiunea.
Pentru cazul cnd nu-i suficient implantarea unor bnuieli, i las n
minte i o und de curiozitate fa de propria lui concediere.
Acest ultim aspect se dovedete decisiv. Se simte extrem de tulburat.
Hotrte s discute cu Anne Stewart.
n felul sta, mi ating scopul. Grannitt va rmne n preajma calcula-
torului.
ntrerup contactul.
Sunt napoi pe deal, redevenit eu nsumi. Studiez cele aflate pn
acum.
Creierul nu controleaz Pmntul-aa cum crezusem iniial. Abilitatea
lui de-a se comporta ca individ este de dat att de recent nct n-a avut
timp s dezvolte mecanisme efectoare.
Se joac cu puterile lui, deplasndu-se n viitor i, probabil, i n alte
timpuri, utilizndu-i capacitile ca pe nite jucrii.

167
Nici unul dintre indivizii n care am ptruns nu cunotea noile
posibiliti ale Creierului. Nici chiar avocatul, care mi-a ordonat s prsesc
dealul nu era contient de existena Creierului ca entitate auto-determina-
toare.
Timp de patruzeci de zile, calculatorul nu a ntreprins nici o aciune
serioas mpotriva mea. n mod evident ateapt s fac eu prima micare.
O voi face, dar cu precauie n anumite limite pentru a nu-i arta
cum s-i sporeasc puterea asupra celor din jur. Primul meu pas: controlul
unei fiine umane.

***

Este iari noapte. Un avion trece mult deasupra mea. Am vzut multe
avioane, dar pn acum le ignorasem. Acum ns, stabilesc cu el o legtur
non-spaial. Peste o clip, eu sunt pilotul.
La nceput, adopt acelai rol pasiv ca i cu Grannitt. Pilotul eu
privete bezna de dedesubt. n deprtare se zresc luminie, gmlii
scnteietoare ntr-o lume ntunecat. Ht departe se vede o insul sclipitoare
oraul Lederton, destinaia noastr. Ne ntoarceam dintr-o cltorie de
afaceri, ntr-un avion particular.
Dup ce am obinut cteva cunotine superficiale despre pilot, m
deconspir i-l informez c de acum nainte eu i voi controla aciunile.
Primete vetile tulburat, ncordat i nspimntat. Apoi cu oroare. Apoi...
Demen... spaime necontrolate. Avionul coboar vertiginos ctre sol i
n ciuda eforturilor mele de-a controla muchii brbatului, mi dau seama c
nu pot face nimic.
M retrag din avion. Peste o clip, se lovete de partea unei coline.
Izbucnete un incendiu violent, care n scurt timp arde tot.
Surprins, decid c n om exist ceva care nu permite un control exterior
direct. n acest caz, cum oare m voi putea completa? n final, decid c m-a
putea baza pe un control indirect.
Trebuie s nving Creierul, s obin putere asupra mainilor de
pretutindeni, s-i conving pe oameni prin ndoieli, temeri i calcule aparent
produse de minile lor, dar care, de fapt, provin de la mine. Va fi o munc
foarte grea, ns am timp destul. Totui, ncepnd de acum, trebuie s m
folosesc de fiecare moment pentru a o preschimba n realitate.
Prima ocazie apare la puin vreme dup miezul nopii, cnd detectez
prezena altei maini pe cer. O examinez prin receptorii cu infraroii.

168
nregistrez un flux continuu de unde radio, care indic faptul c este
teleghidat.
Utiliznd non-spaiul, cercetez instrumentele simple ce ndeplinesc
funciile de rutin. Dup aceea anexez o unitate ce i va nregistra n mod
automat toate micrile n bncile mele de date pentru eventuale viitoare
referine. n felul acesta, le pot prelua oricnd a dori.
Este un pas mic, totui un nceput.
Dimineaa...
Sub forma unei uniti umanoide, m duc nspre cldirile Creierului, sar
gardul i ptrund n apartamentul Annei Stewart, proprietar i director al
centrului de cercetri. Tocmai i termin micul dejun.
n timp ce m acordez la fluxul energetic din sistemul ei nervos, femeia
se pregtete s ias.
Acum sunt contopit cu Anne Stewart i merg pe o alee. Simt soarele
cald pe chipul ei. Inspir adnc i simt senzaia vieii strbtnd-o.
Este o senzaie care m-a excitat i n trecut. A vrea s fie mereu aa,
mereu i mereu, parte dintr-un trup omenesc, savurndu-i viaa, absorbit de
carnea lui, n elurile, dorinele, speranele i visele lui.
M roade o singur ndoial. Dac aceasta e completarea rvnit, atunci
cum m va conduce la singurtate ntr-o lume lipsit de atmosfer, peste
numai cteva mii de ani?

***

Anne Stewart!
Cuvintele par a veni dinapoia ei. Dei a recunoscut vocea, femeia
tresare. Au trecut aproape dou sptmni de cnd Creierul i s-a adresat n
mod direct.
Ceea ce o tulbur este c totul s-a petrecut att de repede dup
concedierea lui Grannitt. Este oare posibil ca ordinatorul s-i fi dat seama
c aciunea ei a fost deliberat, spernd ca brbatul s priceap c ceva e-n
neregul?
Se ntoarce ncet. Aa cum se atepta, nu zrete pe nimeni. n jurul ei
se ntinde pajitea pustie. n apropiere, cldirile care adpostesc Creierul
scnteiaz sub soarele amiezii. Dincolo de ferestre, poate zri siluete vagi,
oamenii de la unitile de legtur locurile unde se introduc ntrebri i se
primesc rspunsuri. Pn acum, uriaul calculator funcioneaz normal.

169
Nimeni din exterior nu bnuiete c, de luni de zile, el controleaz n mod
complet aezarea construit n jurul lui.
Anne Stewart... Am nevoie de ajutorul tu!
Femeia se relaxeaz, cu un oftat. Creierul i-a cerut, n calitate de
proprietar i director s continue s se poarte firesc. n dou rnduri, cnd a
refuzat s semneze nite hrtii, cteva ocuri electrice violente au fulgerat-o
din senin. Teama durerii este permanent prezent.
Ajutorul meu..., repet ea.
Am fcut o eroare teribil i trebuie s acionm mpreun.
Anne ncerc o senzaie de nesiguran, totui nici o grab. n schimb,
parc simte o und de aare. Oare asta s nsemne libertate?
Surprins, se gndete: Eroare?
Ce s-a ntmplat? rostete cu glas tare.
Dup cum poate ai bnuit, m pot deplasa prin timp...
Anne habar n-avea, ns interesul sporete. La nceput, nsoit i de o
vag uimire despre fenomenul respectiv. Luni de zile a fost ocat, incapabil
de-a gndi clar, ntrebndu-se cu disperare cum poate scpa de ameninarea
Creierului, cum s anune lumea c un monstru Frankenstein ntrupat ntr-o
main a obinut o viclean dominare asupra a cinci sute de oameni.
Dar dac a rezolvat deja secretul cltoriei temporale, atunci... se simte
nspimntat, deoarece aa ceva pare mai presus de puterea oamenilor.
Glasul lipsit de trup al Creierului continu:
Am fcut greeala de-a explora destul de profund viitorul...
Ct de profund?
Cuvintele au pornit nainte de-a se gndi la ele.
E greu de descris cu exactitate. Deocamdat, nu apreciez corect
distanele temporale. Poate zece mii de ani...
Timpul implicat i se pare lipsit de neles. Nu-i poate imagina viitorul
peste o sut de ani, dar peste o mie... sau zece mii... Iar tulburarea crete n ea
precum o presiune.
i ce s-a ntmplat? ntreb disperat.
O tcere prelung, apoi:
Am contactat sau am deranjat ceva. M-a urmrit napoi, n
prezent. Acum se afl pe cellalt versant al vii, cam la trei kilometri de
aici... Anne Stewart, trebuie s m ajui! Trebuie s mergi acolo i s
investighezi. mi trebuie informaii despre el.
Femeia nu reacioneaz imediat. Frumuseea zilei pare, n sine, liniti-

170
toare. Parc n-ar fi ianuarie, cnd nainte ca ordinatorul s rezolve
problema controlului meteo viscolele rveau regiunea.
Adic, vorbete ea ncet, s merg acolo, n vale, unde zici c ateapt?
Simte un fior urcndu-i lent pe spinare.
Nu exist altcineva. Numai tu o poi face.
E ridicol, uier rguit. Sunt atia brbai... inginerii...
Nu nelegi, spune Creierul. n afar de tine, nu tie nimeni. Fiind
proprietar, mi se pare c tu trebuie s fii contactul meu cu lumea exterioar.
Ea tace i glasul continu:
Nu exist altcineva, Anne Stewart. Tu, singur, trebuie s te duci.
Dar ce-i? optete Anne. Cum adic, l-ai deranjat? Cum arat? Ce
te-a speriat?
N-avem timp de pierdut cu explicaii, o ntrerupe Creierul, brusc
nerbdtor. i-a construit o csu. n mod evident, deocamdat dorete s
nu atrag atenia. Casa e situat ntr-un col ndeprtat al proprietii tale
ceea ce-i d dreptul s-i pui prezena sub semnul ntrebrii. L-am trimis deja
acolo pe avocatul tu, cu somaia de a-l alunga. Acum doresc s vd care
faet a lui i-o va arta. Am nevoie de date.
Tonul i se schimb:
N-am de ales; te trimit s-mi ndeplineti ordinele sub ameninarea
pedepsei cu durerea. Vei pleca, chiar acum!

***

Casa este micu. n jurul ei cresc flori i tufiuri, iar un grdule


sclipete alb n soarele dup-amiezii. Csua este singur n slbticie. Nici
un drumeag nu duce pn la ea. Cnd am instalat-o, nu m-am gndit la acest
detaliu.
(Sunt hotrt s-l corijeze).
Anne caut o poart, nu vede nici una i, stnjenit, escaladeaz cu
dificultate gardul. De multe ori n via, s-a privit pe ea i aciunile ei, cu
obiectivitate detaat. ns niciodat n-a fost att de exteriorizat ca acum.
Are aproape senzaia fizic c privete din deprtare o femeie zvelt care
trece cu greu peste gardul ascuit i se apropie nesigur de u. i ciocnete.
Ciocnitura este ns real. O dor ncheieturile degetelor.
Surprins se gndete: Ua... e din metal.
Trece un minut, apoi cinci i nu rspunde nimeni. Are timp s priveasc
njur, s constate c de aici nu se pot vedea cldirile Creierului. De
171
asemenea, plcuri de copaci mascheaz oseaua. Nu-i poate zri nici mcar
automobilul, pe care l-a lsat la vreo cinci sute de metri, de cealalt parte a
prului.
Nesigur acum, ocolete casa pn la cea mai apropiat fereastr. Pe
jumtate, se ateapt s fie doar o imitaie de fereastr, i s nu poat privi
nuntru. Pare totui real i transparent. Zrete pereii goi, podeaua i o
u ntredeschis spre alt odaie. Din nefericire, din poziia aceea, nu poate
vedea n a doua ncpere.
Deci, i spune, casa e pustie.
Se simte uurat, o senzaie anormal. Chiar n momentul cnd
tulburarea o mai prsete, se nfurie pe sine deoarece a putut crede c
primejdia este mai mic. Cu toate acestea, revine la u i ncearc clana.
Ua se deschide uor, fr zgomot. O deschide larg, brusc, se retrage un
pas... i ateapt.
Tcere; nici o micare, nici un semn de via. Ezitnd, trece pragul.
Se afl ntr-o camer mai mare dect crezuse. Dei dup cum a
observat mai devreme e nemobilat. Se ndreapt ctre ua dinuntru. i se
oprete brusc.
Cnd o privise de afar, pruse ntredeschis. Dar e nchis. Se apropie
de ea i ascult atent. Dinapoia uii tot din metal nu se aude nimic. Se
ntreab dac n-ar fi mai bine s ias din cas i s se uite prin cealalt
fereastr.
n cele din urm, i se pare o prostie. Apuc clana i mpinge. Ua nu se
clintete. O trage uor. Vine spre ea, fr cel mai mic efort i, nainte de-a o
putea opri, este aproape complet deschis.
Dincolo de prag e ntuneric.
Are impresia c privete ntr-un abis. Se scurg cteva secunde nainte
de-a distinge puncte strlucitoare n bezn. Puncte extrem de intense,
ici-colo nconjurate de pete vag luminoase.
Pare oarecum familiar, i are impresia c ar trebui s recunoasc locul.
Recunoaterea vine chiar n momentul cnd ncep senzaiile.
Sunt stele!
Privete un fragment de univers, aa cum s-ar vedea din spaiu.
Un ipt i se oprete n gt. Se retrage i ncearc s nchid ua. Nu
poate. Se ntoarce spre ieirea din cas.
Este nchis. Dei o lsase deschis. Alearg ntr-acolo aproape orbit
de spaim. n acest moment de teroare, i preiau controlul. mi dau seama c
reprezint un pericol pentru mine. ns vizita ei devenise, treptat, nemulu-

172
mitoare. Contiina mea fiind una cu a Annei Stewart nu poate exista,
simultan, n propriul-meu centru de percepii. Aa nct, ea vede... trupul
meu aa cum l-am lsat pentru ocazionalii vizitatori, rspunznd anumitor
relee automate, ui deschizndu-se i nchizndu-se... diferite manifestri de
categorii.
Calculez c, n spaima ei, nu va fi contient de aciunea mea interioar.
ntr-adevr, am dreptate. Izbutesc s-o scot afar... s-i redau controlul
personal.
Faptul c este n exterior o ocheaz. Nu-i amintete cum a ieit,
ncepe s alerge. Escaladeaz gardul i, dup cteva minute, sare peste
pru, cu respiraia ntretiat acum, dar ncepnd s simt c va scpa.
Mai trziu, n main, gonind pe osea, mintea i se deschide i mai mult.
Are primul gnd limpede i coerent: Aici exist ceva... mai straniu i mai
periculos pentru c e diferit dect Creierul.
Observnd reaciile ei la cele ntmplate, ntrerup contactul. Principala
mea problem rmne: Cum s scap de Creier, care prin capacitatea lui de
calcul este fie complet, fie aproape egalul meu?
nglobarea n mine ar fi cea mai bun soluie? i expediez un mesaj
interspaial, sugerndu-i s-i plaseze unitile la dispoziia mea, permi-
ndu-i s-i distrug centrul percepiei.
Rspunsul sosete prompt: De ce nu m lai s te controlez eu, i s
distrug centrul tu?
Refuz s rspund unor soluii att de egoiste. E limpede c nu va
accepta o soluie raional.
Nu-mi rmne dect s-mi urmez planul ale crei etape preliminare au
fost deja parcurse.
Pe la amiaz, m trezesc gndindu-m la William Grannitt. Doresc s
m asigur c va rmne n preajma Creierului cel puin pn obin de la el
informaiile despre structura acestuia.
Spre uurarea mea, aflu c a nchiriat o locuin la marginea
Ledertonului. Ca i nainte, nu-i d seama cnd i ptrund n contiin.
Cineaz devreme i, spre sear simindu-se agitat pornete spre un
deal ce se ridic deasupra laboratoarelor Creierului. Parcnd lng osea,
poate privi circulaia din i spre aezare, fr a fi vzut.
Nu are un scop anume. Dorete s capete o imagine de ansamblu a ceea
ce se petrece. Ciudat, s fi lucrat acolo unsprezece ani i s nu cunoasc
dect cteva detalii.
n dreapta se ntinde o slbticie aproape neatins. Un pru erpuiete

173
printr-o vale mpdurit care se ntinde ct vezi cu ochii. A auzit c ar fi
proprietatea Annei Stewart, ns acest lucru nu-l impresionase pn acum.
ntinderea pmnturilor motenite de la tatl ei l surprinde, i-i
amintete prima lor ntlnire. El era deja eful cercetrii, n timp ce Anne era
o fat slbu, cu privire nesigur, venit acas n vacan. Cumva, dup
aceea, s-a gndit mereu la ea aa cum fusese atunci, de abia remarcndu-i
transformarea n femeie.
ncepe s-i dea seama ct de uria a fost transformarea aceea. Se
ntreab, cu glas tare:
De ce dracu nu s-o fi mritat? Trebuie s aib aproape treizeci de ani!
i amintete mici episoade ciudate cu ea... dup moartea soiei lui.
Cutndu-l pe la recepii. Ciocnindu-se pe coridoare i cerndu-i scuze
cu un rset... Intrnd n biroul lui ca s discute despre Creier, dei, dac se
gndete bine, n-o mai fcuse de cteva luni. O considera drept o pacoste, i
se ntreba ce voiau s spun ali efi, numind-o istea.
Ajuns aici, se oprete.
Fir-a... vorbete el cu glas tare, uluit. Ce orb am fost!
Rde amar, amintindu-i scrisoarea de concediere. O femeie dispre-
uit... aproape de necrezut. i totui... ce altceva?
ncepe s ntrevad posibilitatea de-a reveni n echipa de cercetare,
ncearc o senzaie de excitare la imaginea Annei Stewart ca femeie. Pentru
el, lumea rencepe s funcioneze. Exist speran. Mintea i revine la
planurile legate de Creier.
Observ cu interes c ideile pe care i le-am infiltrat anterior i-au
direcionat gndirea ascuit i analitic spre noi canale. Acum vizualizeaz
contactul direct ntre un om i un creier electronic, acesta din urm
suplimentnd sistemul nervos uman.
Doar pn aici ajunge. Noiunea unui Creier electronic autodeterminant
pare s nu fi rodit.
n decursul speculaiilor sale legate de modificrile pe care dorete s le
aduc ordinatorului, obin imaginea funcionrii acestuia, exact aa cum o
dorisem:
Nu mai pierd timpul. l las n automobil, visnd. M ndrept spre
laboratoare. Trecnd dincolo de gardul electrificat, ptrund n cldirea
principal i ntr-una din cele optsprezece uniti de control i comand.
Rostesc n microfon:
3 x minus 11 l0 9 0.
mi imaginez deruta, pe msur ce comanda este transmis la efectori.

174
Poate c Grannitt nu tia cum s domine Creierul. Dar intrnd n mintea lui
vznd exact cum anume l-a construit eu tiu.
Urmeaz o pauz. Apoi primesc un mesaj tiprit pe band: Operaiune
executat. 3 x interceptat de servomecanismele 11,10,9 i 0, conform
instruciunilor.
Comand:
Interferen exteroceptori KT 1 2 3 pn la 8.
Rspunsul: Operaiune executat. 3 x lipsit de comunicaii cu
exteriorul.
Comand ferm:
En 3x.
Atept nerbdtor. Pauza este lung. Apoi, imprimanta cne
ovitoare: Comanda este autodistructiv. Repetai instruciunile.
Le repet i atept. Ordinul respectiv comand seciunii vechi a
Creierului s trimit o suprasarcin de curent electric prin circuitele lui 3 x.
Imprimanta ncepu s cne Comanda a fost transmis lui 3x, care v
rspunde urmtoarele...
Din fericire, ncepusem deja s dizolv unitatea cu form omeneasc.
Fulgerul electric care m izbete este parial rsfrnt n suprafeele camerei.
Pe podeaua metalic curge un ru de foc. Reuesc s transmit lovitura spre o
celul de depozitare din propriul meu trup. Apoi... zguduit, dar ntreg, revin
pe versantul meu.

***

Nu m simt teribil de ncntat de faptul c am scpat att de uor. La


urma urmei, am reacionat n clipa cnd am vzut c se comunicase cu 3 x.
N-a fi avut nevoie de un mesaj care s-mi spun prerea lui 3 x despre
ceea ce fcusem.
Era interesant c prile mai vechi ale Creierului fuseser deja
ndoctrinate mpotriva sinuciderii. Le considerasem simple ordinatoare,
gigantice maini de calculat i integrat informaii. n mod evident, deineau
un deosebit sens al ntregului.
Dac le-a putea include n mine, cu puterea de a se deplasa prin timp
dup dorin! Aceasta e miza cea mare, care m oprete s recurg la aciunile
violente, att de uor de realizat. Ct timp mai exist ansa de-a o obine, nu
pot ncerca dect atacuri minore mpotriva Creierului... tindu-i cile de

175
comunicaie. Arzndu-i legturile... M simt din nou furios pe limitrile care
m opresc pentru vecie s-mi adaug noi circuite prin dezvoltare direct.
Sperana mea e c pot utiliza ceva deja existent... s controlez Creierul...
prin intermediul Annei Stewart...
Ptrunderea n aezarea tiinific, n dimineaa urmtoare, nu consti-
tuie o problem. Dup ce intru, pornesc pe o potec ce suie pe o stnc de
deasupra bungalow-ului Annei Stewart. Intenionez s-i controlez aciunile,
introducndu-mi n minte calculele mele sub form de gnduri personale.
Vreau s semneze documente i s dea ordine, care vor trimite echipe s
demonteze Creierul.
De pe potec, privesc gardul alb ce-i nconjoar csua. Se afl la
marginea vii, aproape imediat sub mine. Peste tot se zresc flori, tufiuri i
copaci. Pe verand, Anne Stewart i William Grannitt dejuneaz.
Brbatul a acionat rapid.
i privesc, mulumit. Prezena lui va uura lucrurile mai mult dect
anticipasem. Atunci cnd n Anna nu sunt sigur de anumite funcii ale
Creierului, femeia l poate ntreba pe Grannitt.
Fr s mai pierd vremea, intru n faz cu sistemul ei nervos.
n chiar momentul respectiv, impulsurile nervoase i se modific puin.
Surprins, m retrag i ncerc din nou. O nou alterare infim n structura
dezordonat. Nu reuesc nici acum s ptrund.
Anne se apleac nainte i-i spune ceva brbatului. Amndoi se ntorc i
privesc spre locul unde m aflu. Grannitt i mic braul, chemndu-m la
ei.
ncerc imediat s intru n faz cu sistemul lui nervos. Iari, acea
minuscul modificare i eec.
Asta nseamn c amndoi se afl sub controlul Creierului. Sunt derutat
i uluit. n ciuda superioritii mele de ansamblu, creatorii mi-au plasat
limitri destul de severe n privina capacitii de a controla mai mult de o
fiin omeneasc n acelai timp. Teoretic, cu multele servomecanisme de
care dispun, ar trebui s pot domina cteva milioane simultan. n realitate,
asemenea comenzi multiple pot fi folosite numai asupra mainilor.
Mai mult ca niciodat, neleg ct de important este s supun Creierul.
El n-are asemenea limitri. n ignorana lui, Grannitt a permis practic o
autodeterminare complet.
Aceasta decide urmtoarea mea aciune. M ntrebasem dac n-ar fi
fost mai bine s m retrag dup scen. Acum nu mai ndrznesc. Miza e prea
mare.

176
M simt totui frustrat, cnd cobor spre verand. Cei doi par detaai i
perfect calmi, i trebuie s admir talentul Creierului. Se pare c a preluat
controlul a dou fiine omeneti fr s le arunce n braele nebuniei. Ba
chiar sesizez o mbuntire distinct a aspectului lor.
Ochii femeii sunt mai strlucitori dect mi-i amintesc i dinspre ea se
revars un fel de fericire demn. Pare lipsit de fric.
Grannitt m urmrete cu atenia estimativ a unui inginer. Cunosc
privirea aceasta. ncearc s determine cum funcioneaz un umanoid.
Vorbete:
Greeala ta a fost meninerea controlului n Anne... domnioara
Stewart, atunci cnd a vizitat csua. n mod corect, Creierul a dedus c o
controlai, deoarece i-ai rezolvat momentul de panic temporar. A procedat
corespunztor i acum dorim s discutm cu tine modul cel mai satisfctor
pentru a te preda.
Purtarea lui este ncreztoare i arogant. Nu pentru prima dat, m
gndesc c ar trebui s renun la planul de-a prelua circuitele speciale ale
Creierului. Trimit o comand spre corpul meu. Pot aciona un servomeca-
nism conectat la o rachet teleghidat, aflat ntr-o baz aerian secret, la
peste o mie cinci sute de kilometri deprtare... l-am descoperit din primele
zile petrecute n aceast epoc. Sub direcionarea mea, racheta alunec pe o
ramp de lansare. Acolo rmne aintit, gata pentru urmtorul ordin de-a o
trimite spre ceruri.
Bnuiesc c va trebui s distrug Creierul.
Grannitt continu:
n acelai mod logic, Creierul i-a dat seama c nu i se poate opune,
de aceea mi s-a alturat mie i domnioarei Stewart, acceptnd condiiile
noastre. Aceasta nseamn instalarea de circuite de control permanent n
noile seciuni. De acum nainte putem utiliza puterile lui de calcul i
integrare, ca i cum ar fi ale noastre.
Nu m ndoiesc de afirmaiile lui deoarece, dac n-ar exista nici o
rezisten i eu a putea avea astfel de asocieri. Probabil c a fi chiar capabil
s intru ntr-o asemenea relaie de servitudine.
Este clar c nu mai pot spera s ctig ceva de la Creier.
Activez mecanismul de lansare de pe aeroportul cel ndeprtat. Racheta
uier n susul rampei i nete pe cer, urmat de o coad de foc. Camera
video i senzorii audio i nregistreaz parcursul. Va ajunge aici n mai puin
de douzeci de minute.
N-am nici o ndoial, urmeaz Grannitt, c ntreprinzi aciuni

177
mpotriva noastr. Totui, naintea deznodmntului, nu vrei s ne rspunzi
la cteva ntrebri?
Sunt curios s tiu care sunt ntrebrile.
Poate.
Brbatul nu insist pentru un rspuns mai clar.
Ce se va ntmpla peste cteva mii de ani pentru ca Pmntul s-i
piard atmosfera?
Nu tiu, i rspund n mod cinstit.
i poi aminti! i-o spune o fiin uman. i poi aminti!
i rspund indiferent:
Fiinele umane nu nseamn ni...
M opresc, pentru c centrele mele de informaii mi comunic date
exacte inaccesibile mie de milenii.
Atmosfera Pmntului sufer un proces natural; are loc o modificare a
atraciei gravitaionale a planetei, ce determin reducerea la jumtate a
vitezei de desprindere. Atmosfera se pierde n spaiu n mai puin de o mie
de ani. Pmntul devine tot att de mort ca i satelitul lui, ntr-o perioad
anterioar de reglare energetic.
Le explic c factorul important este, desigur, inexistena materiei, i de
aceea pseudo-masa sufer transformri n energia fundamental Ylem.
Evident, adaug, toat viaa organic inteligent e transportat pe
planetele locuibile ale altor stele.
Alte stele! exclam Grannitt tremurnd de aare. Dumnezeule!
Izbutete s-i regseasc controlul.
Tu de ce ai fost abandonat?
Cine s m fi putut obliga s plec... ? ncep eu.
i amuesc. Rspunsul a fost recepionat n contul percepiei.
Pi... trebuie s observ i s nregistrez tot...
M opresc iari, de data aceasta uluit. Mi se pare incredibil c aceast
informaie mi este accesibil acum, dup ce a fost tinuit atta vreme.
De ce nu i-ai ndeplinit instruciunile? ntreb brbatul.
Instruciuni?!
i poi aminti!
Chiar n clipa cnd rostete aceste cuvinte aparent magice, rspunsul
mi apare: Ploaia de meteorii! Mi-o amintesc, imediat i perfect. Miliarde
de meteori, la nceput de-abia depindu-mi capacitatea de a-i ntmpina,
apoi distrugndu-mi aprrile. nregistrez trei lovituri vitale.
Nu le explic lui Grannitt i Annei Stewart. Brusc, neleg c, cndva,

178
eram un simplu servitor al fiinelor omeneti, dar am fost eliberat de
meteoriii ce au lovit anumii centri de control.
Important este actuala autodeterminare, nu fosta servitudine. ntm-
pltor, observ c racheta mai are trei minute pn la int. Este momentul s
plec.
nc o ntrebare, spune Grannitt. Cnd ai fost mutat dincolo de vale?
Cam peste o sut de ani de acum, i rspund. S-a considerat c
fundamentul stncos de acolo este...
Da, m privete el sardonic. Da. Interesant, nu-i aa? Adevrul a fost
deja verificat de interceptorii mai integrani. Creierul i cu mine suntem una
ns la o deprtare de mii de ani. Dac Creierul este distrus n secolul
douzeci, atunci eu nu voi exista n secolul treizeci. Sau nu-i adevrat?
Nu pot atepta pn ce calculatoarele vor gsi rspunsul complex la
aceast ntrebare. Printr-o singur aciune sincronizat, acionez dispoziti-
vele de siguran ale focoaselor atomice din racheta teleghidat i o trimit
spre nite coline sterpe din nordul aezrii. Se nfige inofensiv n sol.
Descoperirea voastr nseamn, rostesc eu, c acum voi privi Creierul
ca pe un aliat care trebuie salvat.
Vorbind, m ndrept spre Anne, ntind mna s-o ating i, n acel
moment, direcionez energie electric spre ea. ntr-o clip se va destrma
ntr-un nor de cenu.
Nu se ntmpl nimic. Nu apare nici un curent electric. Rmn locului,
ncordat i nencreztor, ateptnd calculul erorii.
Nu sosete nici un calcul.
l privesc pe Grannitt. Mai exact, privesc locul unde era cu o clip
nainte. Nu mai este acolo.
Anne pare c-mi ghicete dilema.
Asta-i capacitatea Creierului de-a se deplasa prin timp, spunea ea. La
urma urmei, este singurul avantaj evident pe care-l are fa de tine. Creierul
l-a deplasat pe Bi... pe domnul Grannitt n trecut, aa nct a avut timp nu
numai s-i observe sosirea, ci s mearg la ... casa ta i, urmrind
instruciunile Creierului, s preia complet controlul situaiei.
Deja a dat comanda de subordonare a tuturor circuitelor tale.
N-o cunoate, spun eu.
Ba da, rostete cu siguran Anne. i-a petrecut toat noaptea,
instalnd circuite de comand permanente n Creier, i astfel, n mod
automat, circuitele respective te vor controla.
Nu pe mine.

179
n acelai timp, pornesc la fug n susul treptelor de piatr, spre potec,
apoi mai departe, ctre poart. Tipul de la Punctul de Paz strig dup mine.
Alerg, fr s privesc napoi.
Primul gnd coerent mi vine dup ce parcurg aproape un kilometru
gndul c este prima dat n ntreaga mea existen c am fost izolat de
bncile mele de informaii i dispozitivele de calcul de ctre o for
exterioar. n trecut, m-am deconectat i m-am ndeprtat cu ncrederea
unuia care poate restabili instantaneu legtura.
Acum, nu mai e posibil.
A rmas doar aceast unitate. Dac e distrus, atunci... nimic.
M gndesc: Acum, un om s-ar simi ncordat, ar simi team.
ncerc s-mi imaginez ce form ar lua o asemenea reacie, i pentru o
clip mi se pare c simt o umbr de tulburare exclusiv fizic.
E o reacie nemulumitoare, i continui s alerg. Pentru prima dat, m
trezesc explornd potenialurile interne ale uitrii. Desigur, sunt un fenomen
foarte complex. Cnd m-am stabilit ca umanoid, m-am modelat n mod
automat dup o fiin omeneasc, att n interior ct i pe dinafar.
Pseudo-nervi, organe, muchi i oase toate sunt acolo, pentru c era mai
uor de urmat un tipar deja existent dect s-i imaginezi unul nou.
Unitatea poate gndi. A avut suficiente contacte cu bncile de memorie
i cu calculatoarele pentru a-i face tipare n structur tipare de memorie,
de calculare, de funcionari fiziologic, de obiceiuri, cum de pild e mersul,
aa nct exist ceva ce seamn cu viaa.
Dup patruzeci de minute de alergare continu, ajung la csu. M
pitesc n tufiuri, la vreo treizeci de metri de gard i privesc. Grannitt ade
ntr-un scaun, n grdin. Pe braul scaunului, st rezemat un pistol automat.
M ntreb cum ar fi s simt un glonte prin mine, fr posibilitatea de-a
repara rana. Ideea nu-i ncnttoare... Din punct de vedere fizic, e lipsit de
sens, totui m prefac nspimntat. Strig de la adpostul unui copac:
Grannitt, ce-ai de gnd?
Se scoal i se apropie de gard.
Poi s te-ari, vorbete el. N-o s te-mpuc.
Rememorez ce am aflat despre integritatea lui, din contactele mentale
avute. Decid c-i pot accepta promisiunea.
Cnd ies din ascunztoare, i introduce pistolul n buzunarul hainei.
Vd c este relaxat, cu privirea ncreztoare.
Am transmis deja instruciunile la servomecanisme, mi spune. i vei
continua veghea n viitor, dar vei fi sub controlul meu.

180
Nimeni nu m va controla, i rspund.
N-ai de ales.
Pot continua aa cum sunt acum.
Bine, ridic din umeri Grannitt, totui de ce nu ncerci i-n felul sta,
pentru o vreme? S vezi dac poi fi o fiin uman. ntoarce-te peste treizeci
de zile, i mai discutm.
Probabil c a simit gndul care mi-a ncolit n minte, deoarece
continu tios:
Dar s nu apari mai devreme. Paznicii de-aici au ordin s trag.
M ntorsesem s plec, dar acum revin cu faa la el:
Acesta e un nveli uman, i spun, ns n-are nevoi omeneti. Ce
trebuie s fac?
E problema ta, nu a mea.
Primele zile le petrec n Lederton. n prima zi, lucrez ca muncitor
necalificat, spnd un subsol. Seara, simt ns c nu-i satisfctor. n drum
spre hotel zresc un anun n vitrina unui magazin: Angajm personal.
Devin vnztor. n prima or, m obinuiesc cu mrfurile i, deoarece
dein metode perfecionate de memorizare, le nv preul i calitatea. Dup
trei zile, proprietarul m numete ajutorul lui.
Mi-am petrecut pauzele de prnz la filiala local a unei firme de ageni
de burs. Obin o audien la director i, datorit priceperii mele n domeniul
financiar, capt un post de contabil. Prin mini mi trec foarte muli bani.
Timp de o zi studiez mecanismul, apoi ncep s folosesc o parte din ei,
pariind la agenia de peste drum. Deoarece pariurile simt o problem de
probabiliti, factorul decisiv fiind viteza de calcul, n trei zile ctig zece
mii de dolari.
Iau autobuzul pn la cel mai apropiat aeroport, i urc ntr-un avion spre
New York. Merg la sediul unei importante companii electrice. Discut cu un
adjunct i acesta m prezint inginerului-ef. Le art un aparat care aprinde
i stinge lumina electric prin comenzi mentale. Mai exact, printr-o simpl
adaptare a unui encefalograf.
Compania mi pltete un milion de dolari pentru patentul inveniei.
Au trecut aisprezece zile de cnd m-am desprit de Grannitt. Sunt
plictisit. mi cumpr un automobil i un avion. Conduc rapid, i zbor sus. mi
asum riscuri calculate pentru a-mi stimula teama. Dup cteva zile, pierd i
aceast modalitate de aare.
Prin intermediul unor agenii tiinifice, localizez toate ordinatoarele
din ar. Desigur, cel mai bun este Creierul perfecionat de Grannitt. Cumpr

181
un altul i ncep s construiesc circuite analogice, ca s-l mbuntesc. M
gndesc: i dac obin alt calculator? Voi avea nevoie de mii de ani pentru
a-i umple bncile de memorie cu toate datele existente deja n viitorul
Creier.
Soluia pare ilogic, i am trit prea mult timp cu un bun sim automat
pentru ca s-mi schimb acum obiceiurile.
Totui dup treizeci de zile cnd m apropiu de csu, mi-am luat deja
anumite precauii. Prin tufiuri, civa pistolari ateapt semnalul meu ca s
deschid focul asupra lui Grannitt.
Brbatul m ateapt.
Creierul mi-a spus c eti narmat, mi zice.
nal din umeri.
Care-i planul tu? l ntreb.
Acesta!
Instantaneu, m imobilizeaz o for nevzut.
i nclci fgduiala, i amintesc, i oamenii mei au ordin s trag
dac, la intervale regulate nu-i anun c totul e n regul.
Vreau mai nti s-i art ceva. mi spune. Nu dureaz dect o clip.
Bine, continu.
Imediat sunt integrat n sistemul lui nervos, asupra cruia deine
controlul. Scoate un carneel i-l rsfoiete. Privirea i se oprete asupra unui
numr: 71 8 23.
apte-unu-opt-doi-trei.
Simisem deja c prin intermediul memoriei lui intru n contact cu
marile bnci de memorie i calcul din ceea ce, nainte, a fost trupul meu.
Folosindu-m de ele, ridic numrul la ptrat, i aflu rdcina ptrat,
rdcina cubic, l divid la 182, la 7, l nmulesc cu o sut optzeci i doi, l
mpart la 71, l nmulesc de 8. 823 de ori, cu rdcina ptrat a lui 3 i
punnd cele cinci cifre ntr-o serie repetat de 23 de ori le ridic la ptrat, i
transmit rezultatele lui Grannitt. I se pare c el nsui face calculele, ntr-att
de complet este uniunea minii umane i a creierului electronic.
Brbatul rde excitat i, n aceeai clip, m elibereaz din fora
complex cu care m inuse.
Suntem un fel de entitate superuman, mi spune. Visul meu poate
deveni realitate. Laolalt, omul i maina pot rezolva probleme la care nici
mcar nu ne-am gndit. Acum planetele chiar i stelele pot fi cucerite, i
probabil c putem obine i nemurirea fizic.

182
Vorbele lui m stimuleaz. Aceasta e genul de senzaie pe care am
cutat-o zadarnic treizeci de zile. Rostesc ncet:
Ce limitri mi vor fi impuse, dac voi fi de acord s intru ntr-un
asemenea program de cooperare?
Bncile de memorie care tiu tot ceea ce s-a ntmplat aici, vor fi
golite sau dezactivate. Vei uita ntreaga experien.
i altceva?
n nici-un caz nu vei mai putea controla o fiin omeneasc!
M gndesc i oftez. ntr-adevr, trebuie s-i ia o msur de siguran.
Grannitt continu:
Trebuie s fii de acord s permii i altor oameni s-i utilizeze
capacitile. Bnuiesc c n cele din urm va fi vorba de o mare parte a rasei
umane.
Stnd acolo, fcnd nc parte din el, i simt sngele pulsndu-i prin
vene. Grannitt rsufl, i senzaia aceea constituie un extaz fizic aparte. Din
propria experien, tiu c nici o fiin artificial nu poate simi vreodat aa
ceva. Iar n curnd, voi fi n contact nu doar cu o singur minte i trup, ci cu
multe. Gndurile i sentimentele unei rase ntregi vor curge prin mine. Fizic,
mental i emoional voi fi o parte a singurei forme de via inteligent de pe
aceast planet.
Teama m prsete.
Perfect, rostesc, atunci, pas cu pas, i prin acord reciproc, s facem ce
este necesar.
Nu voi mai fi un servitor, ci un partener al Omului.

183
NAVA NTUNECAT

Era cu totul altceva, i ddu seama DOrmand, s hotrti un lucru pe


Pmnt, i apoi s-l faci n spaiul cosmic. Pornise din sistemul solar de ase
luni, ndeprtndu-se de gigantica spiral care era galaxia principal. Iar
acum, venise clipa plonjonului temporal.
Puin ncordat, regl cadranele mainii timpului pentru anul 3.000.000.
ntinse mna spre activator i ovi. Dup spusele lui Hollay, legile rigide ce
controlau scurgerea timpului pe planete aveau s fie elastice, uor de evitat,
aici n bezna neatins de soare. n primul rnd, i spusese Hollay,
accelereaz la maxim, i astfel tensioneaz structura spaiului. Apoi,
acioneaz.
Acum! se gndi DOrmand, asudat. Aps cu putere maneta. Se auzi un
scrit oribil i un scrnet metalic prelung. Dup aceea, senzaia de zbor
reveni.
Imaginile jucau n faa ochilor brbatului. Scutur din cap, pentru a-i
alunga ameeala, tiind c, peste cteva clipe, avea s vad din nou. Rnji, cu
satisfacia omului care i-a riscat viaa cu succes.
Vzul i reveni brusc. Se aplec deasupra cadranelor mainii temporale.
Se retrase ocat. Dispruser!
Privi n jur, uluit. Nu era o nav mare, care s necesite o examinare
amnunit. O singur cabin, camera motoarelor, un pat, rezervoarele de
combustibil i o buctrioar. Nimic nu putea fi ascuns. Maina timpului
dispruse.
Smulgndu-se din timp, lsase nava n urm. Dduse gre! nc
blestema n barb, cnd zri o micare, cu coada ochiului. Se rsuci
ntr-acolo. Sus, pe ecran, vzu nava ntunecat.
O singur privire i DOrmand tiu c, indiferent din ce motiv dispruse
maina timpului, nu dduse gre.
Nava strin era aproape de el. La nceput, crezu c tocmai apropierea o
fcea vizibil dar apoi i ddu seama de realitatea fantastic a absenei
oricrei lumini. Privi, i n creier i detun nelegerea faptului c acela era
un vehicul din anul 3.000.000.

184
Fascinaia se destrm naintea unui fior de nencredere, ce se
transformase n suspiciune. Nu doar faptul c putea s vad nava era ideal.
Ci i nava nsi.
Apruse parc dintr-un comar. Lung de peste trei kilometri, lat de
aproape un kilometru i nalt de o jumtate de metru, prea o plut pe un
ocean tot att de negru ct i spaiul cosmic. O platform plutind n noaptea
pustiului interstelar.
Iar pe puntea aceea lat se aflau brbai i femei. Erau goi i absolut
nimic, nici o barier orict de fragil, nu le proteja trupurile de gerul vidului.
Nu puteau respira deoarece nu exista aer. Cu toate acestea, triau.
Triau i stteau n picioare pe puntea lat i ntunecat. l privir i-i
fcur semn s se apropie. l chemar. Cea mai ciudat chemare adresat
vreodat vreunui muritor. Nu era un gnd, ci altceva mai profund, mai
puternic, mai mictor. O brusc materializare a setei, sau foamei. Sporea
precum nevoia de drog a unui dependent.
Trebuie s-i coboare nava pe platform. Trebuia s devin unul dintre
ei. Trebuia... o dorin primitiv, nestvilit, teribil...
Nava lunec lin ntr-acolo. n clipa cnd atinse platforma, DOrmand
ncerc nevoia imperioas de a dormi.
Avu timp pentru un ultim i disperat gnd.
Trebuie s lupt, sosi un fulger de avertizare. Trebuie s plec, s plec.
Imediat! Somnul l cuprinse n plin teroare.

***

Linite! Zcea, cu ochii nchii, ntr-o lume tot att de nemicat ct i...
D Ormand nu putea gsi un termen de comparaie. Nu exista aa ceva.
n toat existena lui nu gsea nimic comparabil cu nemicarea absolut, cu
absena complet a sunetelor, care-l apsa precum... Din nou, nu avea
termen de comparaie. Doar tcerea.
Ciudat i spuse; i primul lui impuls ndeprtat fu s deschid ochii.
Impulsul pieri; n minte i rmase doar convingerea c, fr doar i poate, el,
care petrecuse attea luni singur pe nav, trebuia s cunoasc adevratul
neles al linitii.
Numai c n trecut existaser sunetele de-abia auzite ale propriei
rsuflri, micile plescituri ale buzelor pe un tub de aspirare a supei, i toate
foielile trupului. Acum, era... ce?!

185
Creierul su nu voia s-i ofere o definiie. DOrmand deschise ochii. La
nceput, vederea nu-i oferi cine tie ce revelaii. Zcea pe spate puin ntors
pe o parte. n apropiere, acoperind stelele, se zrea o form aerodinamic,
lung de zece metri, i nalt de vreo patru. n rest, ct vedea cu ochii, doar
stele i negrul spaiului.
Destul de firesc. Nu se temea absolut deloc. Mintea i viaa i se preau
ndeprtate. Memoria constituia un ajutor chiar i mai distant. ns, dup
cteva clipe, la suprafaa voinei sale, se nfirip dorina de a-i schimba
poziia.
i amintea, cu greutate, de apariiaunei nave ntunecate. Apoi somnul.
Acum, stelele i noaptea cosmosului. Probabil c se afla tot n scaunul de
pilotaj, privind ecranul i peisajul interstelar.
Totui... nu sttea n capul oaselor... Zcea pe spate i privea n sus...
spre un cer i o siluet neagr, asemntoare altei nave.
Cu o neateptat detaare, creierul su ncerca s-l conving de
contrariu. Nava lui era singurul vehicul terestru din acea parte a universului.
Nu putea exista nc una. Imediat, brbatul fu n picioare. Nu-i amintea
cnd se sculase. Cu cteva clipe n urm, zcea pe spate. Acum, se cltina, n
picioare...
Se afla pe o punte larg, lng nav. Puntea de fapt, totul era perfect
vizibil. De jur mprejur, ct vedea cu ochii, brbai i femei goi, n picioare,
aezai, sau ntini, fr s-l bage ctui de puin n seam.
Se npusti i, cu disperare, folosind doar degetele i unghiile, ncerc s
deschid ua de la ecluza navei.
Dup o vreme, n care parc-i pierduse minile, reflexele de cosmonaut
ncepur s-i dicteze micrile automate, disperate ale corpului. i ddu
seama c studia mecanismul ecluzei, pipindu-l, ncercndu-l cu blndee.
Se retrase civa pai, studiind atent nava.
De undeva, dintr-o ascuns rezerv de calm, D Ormand i lu, n cele
din urm, voina i capacitatea de-a ocoli nava, pentru a privi nuntru prin
hublouri. Interiorul era cel familiar, slab iluminat, cu mecanisme i forme
metalice, a cror vedere i readuse un fior de revenire a fanteziei, de data
aceasta mai uor de stpnit.
Rmsese complet nemicat, golindu-i mintea de orice idei auxiliare,
concentrndu-se asupra unui unic gnd un gnd att de uria nct avea
nevoie de ntreaga capacitate cerebral pentru a-l conine, a-l cumpni i a-i
nelege imensa realitate.
i venea tot mai greu, nu mai uor, s accepte c se afla pe nava-platform.

186
Mintea lui ncepuse s se frmnte, s divagheze n direcii de ndoial,
team i ncredere. Revenea ns totdeauna napoi. Trebuia s-o fac! Nu
exista un alt loc sigur unde s se duc. i nu putea face nimic dect s atepte
aici pn cnd temnicerii lui i artau ce soart viitoare i destinaser.
Se aez i atept.
Trecu cel puin o or, o or care nu semna cu nici una din istoria lumii
sale; un om din anul 2.975, privind o nav cosmic dintr-un viitor aflat la
peste treizeci de mii de secole deprtare.
Din nefericire, i-i trebui aproape toat ora ca s priceap asta, nu avea
la ce privi, cu excepia incredibilei scene n sine. Aparent, nimeni n-avea
nici mcar habar de existena lui pe nav. La rstimpuri, prin penumbre se
deplasa cte cineva, o siluet micndu-se pe fundalul nstelat, vizibil ca i
ntreaga punte neagr i ncrctura ei de superfiine.
Nu venea nimeni ns pentru a-i satisface curiozitatea tot mai mare,
nevoia de informaie. nfiorat. DOrmand nelese n sfrit c trebuia s ia el
iniiativa, s foreze printr-o aciune personal.
Brusc, se simi surprins c zcuse acolo n vreme ce minutele preioase
se scurseser. Probabil c fusese complet buimcit, ceea ce nu era de mirare.
ntr-un acces de hotrre, sri n picioare. Dar apoi, tremurnd, ovi.
Chiar inteniona s se apropie de unul dintre pasagerii acestei nave a nopii,
i s ntrebe prin telepatie?
Cel mai mult l nspimnta ct de deosebii de el puteau fi. Nu erau
oameni. Legtura dintre el i urmaii lui de peste trei milioane de ani era tot
att de ndeprtat ct i cea cu maimua din care i se trgeau strmoii.

***

Trei milioane de ani, 16 x 1010 minute; i la fiecare cteva secunde din


intervalul acela inimaginabil de timp, cineva se nscuse, altcineva murise,
viaa continuase n felul ei, copleitor, nspimnttor pn ce aici, dup
eoni fr numr, ajunsese ultimul om. Aici evoluia fusese mpins pn la
asemenea limite nct cosmosul nsui fusese cucerit printr-o necunoscut i
stupefiant descoperire a adaptabilitii biologice stupefiant, totui att de
simpl nct ntr-o singur perioad de somn, el, un strin, fusese transfor-
mat n mod miraculos, cptnd aceleai nsuiri.
Gndurile lui D Ormand se oprir aici. Simi o tulburare, o neateptat
i acut contientizare a faptului c habar n-avea ct timp dormise. Putea fi
vorba de ani, sau de veacuri. Timpul nu exista pentru un om adormit.

187
Acum i se pru mai important ca oricnd s descopere ce nseamn
toate astea. Privirea i poposi asupra unui brbat care mergea ncet, la vreo
treizeci de metri deprtare.
Ajuns lng el, ntinse braul; apoi, n ultima clip, i-l trase ndrt.
Prea trziu! Degetele l atinseser pe necunoscut.
Acesta se ntoarse i-l privi. Cu un gest stngaci, DOrmand cobor
mna. Se nfior, vznd ochii care l fulgerau precum flcri punctiforme,
mpingndu-l printre pleoapele mijite.
n mod ciudat, nu calitatea aceea demonic a privirii n sine expedie
fiori de spaim de-a lungul nervilor lui DOrmand. Mai degrab, sufletul
care-l examina dinapoia ochilor arztori un spirit, straniu i diferit,
fxndu-l cu o intensitate impenetrabil.
Dup aceea, brbatul se ntoarse i porni mai departe.
D Ormand tremura. Dup cteva clipe, tiu c nu se mai putea reine.
Nu-i permise s se mai gndeasc la aa ceva i porni alturi de individul
cel nalt i enigmatic. Trecur pe lng grupuri de femei i brbai. Mergnd
printre ei, DOrmand, observ un amnunt ce-i scpase pn atunci. Femeile
erau de cel puin trei ori mai multe dect brbaii.
Fr s reflecteze asupra constatrii, continu plimbarea aceea ciudat.
Ajunser la marginea navei-platform. Strduindu-se s par ct mai
nepstor, DOrmand privi n abisul ce se ntindea pe un miliard de
ani-lumin.
ncepuse s se simt mai bine. i frmnt mintea, cutnd o cale de a
traversa hul mental dintre el i strin. Probabil c prin intermediul telepatiei
l convinseser s-i coboare nava aici. Dac acum s-ar fi concentrat asupra
unei idei, exista posibilitatea de-a primi un rspuns.
irul gndurilor se ntrerupse deoarece n clipa aceea sesiz, nu pentru
prima oar, c rmsese mbrcat. Privi ns amnuntul din alt unghi: ei l
lsaser mbrcat. Care era justificarea psihologic?
Pi mai departe, cuminea golit de gnduri i capul aplecat, privin-
du-i picioarele nclate, alturi de cele descule ale brbatului slab.
Primele impresii sosir att de gradat, nct DOrmand fu doar vag
contient de apariia lor. Ceva despre o btlie a crei or se apropia; i c
pn atunci el trebuia s-i dovedeasc puterile, trind astfel venic pe nav.
Dac nu, urma s sufere exilul.
Prea o alt treapt. Cu o clip n urm, nu era dect vag contient de
nebulozitatea de idei strine. Apoi, mintea i efectuase un salt brusc la o
nou nelegere a poziiei sale.

188
Avertismentul se repet, cu alt intensitate. nspimntat, DOrmand
porni ctre nava lui. Trgea de ecluza neclintit, nainte ca s neleag
pentru totdeauna c nu-i oferea un mijloc de scpare. Epuizat, se trnti pe
punte. Era uluit de dimensiunile fricii sale. Asupra motivului ns nu putea
exista nici o ndoial. Primise informaii, i un avertisment. Dur i tios, ca o
lam; trebuia s se adapteze condiiilor de pe nava-platform nainte de
nceperea unei btlii i, dac avea s-i dovedeasc meritele, urma s
triasc venic aici.
... Venic! Cuvntul fcea parte din informaiile care, de minute bune, i
nuciser raiunea. Starea lui emotiv urmrea ndeaproape scurgerea
minutelor. Brusc i se pru imposibil s fi neles n mod corect micul firicel
de idei direcionate spre el. Apropierea unei btlii... Era o prostie!
Dovedete-i meritele, sau vei suferi exilul! Cum s-l sufere! i stoarse
creierii, totui nelesul revenea mereu acelai: exil! Putea nsemna moartea,
hotr n cele din urm, izbutind s se detaeze.
Rmase intins, cu chipul ntunecat i ncruntat. Se simea furios pe sine
nsui. Ce imbecil fusese, c-i pierduse cumptul n mijlocul unei discuii
fructuoase...
Fusese cu adevrat fructuoas. Ceruse, i primise, informaii. Ar fi
trebuit s continue, pstrndu-i poziia, concentrndu-se asupra urm-
toarelor ntrebri: Cine erau ei? Unde mergea nava? Ce propulsie utiliza? De
ce femeile erau de trei ori mai numeroase?
Gndurile i pieriser. Absorbit, se ridicase parial n capul oaselor i...
la nici doi metri deprtare, se afla o femeie.
DOrmand se ntinse ncet napoi. Vzu c ochii necunoscutei l priveau
strlucitori, fr s clipeasc. Dup un minut, stnjenit, brbatul se ls
complet pe spate. Rmase ncordat, privind cercul strlucitor al galaxiei pe
care o prsise cu atta vreme n urm. Punctele de lumin ce alctuiau
spectacolul vrtej scnteietor, preau mai ndeprtate ca oricnd.
Viaa pe care o cunoscuse pn atunci cu lungi i rapide cltorii spre
planete ndeprtate, cu sptmni plcute prin colurile spaiului, era acum
ireal. Ba chiar mai mult n privina spiritului dect n timp i spaiu.
Cu un efort DOrmand se ridic. Nu era momentul nostalgiilor. Trebuia
s neleag c se confrunta cu o criz. Femeia nu se apropiase doar pentru
a-l privi. Se forau probleme i el era nevoit s le nfrunte. Decis, se ntoarse
ctre necunoscut. Pentru ntia dat, o privi mai atent.
Era destul de drgu. Avea chipul tnr i cu trsturi regulate. Prul

189
negru nu era pieptnat, dar modul cum era rvit i conferea un efect
interesant. Trupul...
Pilotul se scul. Pn n clipa aceea, nu observase diferena dintre ea i
ceilali. Era mbrcat. Purta un vemnt lung ntunecat i mulat pe corp.
mbrcat! Acum nu mai putea fi nici o ndoial. Problema i se adresa
lui. Dar ce ar fi trebuit s fac?
O privi disperat. Ochii femeii erau nestemate care-l fixau nepstoare.
Simi o brusc fascinaie: oare ce gnduri incredibile se derulau napoia
acelor ferestre scnteietoare ale minii? Preau nite ui nchise ndrtul
crora existau imagini mentale ale unei lumi cu trei milioane de ani mai
btrn dect a lui.
Ideea era tulburtoare. Mici fiori i furnicau pielea. Se gndi: femeia era
nodal, brbatul anodal. Toat puterea deriva din relaia lor, mai ales pentru
c anodalul se putea conecta cu trei sau mai multe nodale.
i sili mintea s se opreasc acolo. El se gndise la aa ceva?
Imposibil!
Se cutremur, nelegnd. Din nou, strania metod de comunicare a
acestor fiine l prinsese pe nepregtite. Iar acum tia c una sau mai multe
femei puteau forma o relaie cu un brbat. Ceea ce prea s explice numrul
mare al femeilor. Aarea ncepu s i se micoreze. i ce dac? Nu se
explica ns ce cuta femeia aici, att de aproape de el. Doar dac nu
reprezenta o fantastic ofert de cstorie. O examin din nou. Dup luni de
zile, ncerc prima senzaie de ironie a sorii. Timp de doisprezece ani,
evadase din mrejele unor tinere atrgtoare, iar acum era n sfrit prins. Nu
avea cum verifica dac aceast femeie venise cu gndul mritiului.
Avertismentele primite anterior subliniaser faptul c era o problem de
contratimp. naint, o lu n brae i o srut. n momente de criz, se gndi,
aciunea trebuie s fie rapid, direct i fr remucri.
Dup un moment, uit de aceste gnduri. Buzele fetei erau moi i
pasive. Nu-i ofereau nici o rezisten, dar pe de alt parte, prea c nu
cunoate nelesul srutrilor. Lipindu-i buzele de ale ei, avea impresia c
dezmiard un copil; deinea aceeai inocen profund.
Ochii necunoscutei, vzui acum din apropiere, erau lacuri luminoase
de non-rezisten de o pasivitate ce prea anormal. Era clar c habar
n-avusese de srutat. Pupilele i sclipeau cu o indiferen strin... care lu
sfrit.
O fcu n mod brusc i surprinztor. Mai nti ochii se dilatar, vizibil
surprini. Apoi ea se retrase, cu o micare scurt i graioas care o purt,

190
aparent fr efort, n picioare. Dup aceea se ntoarse i dispru n
penumbr, fr s ntoarc privirea.
DOrmand se uit nesigur dup ea. O prticic a minii sale ar fi vrut s
riposteze fa de cele ntmplate cu o satisfacie ironic. ns convingerea c
fusese nfrnt cretea cu fiecare moment. Era angajat ntr-o lupt contra
cronometru. Iar prima lui ncercare de-a se adapta la viaa navei strine
reprezentase un eec.
Tulburarea i se mai domoli, fr s fi disprut complet.
Nu ncerc s foreze lucrurile. Nu trebuia s uite c primise un
avertisment. Despre care, dei nu tia ce nsemna, ar fi fost o nebunie s-l
considere lipsit de sens.
Se ls pe spate i nchise ochii. Nu reaciona corespunztor. O ntreag
perioad fusese n interiorul vieii pure din Iir, i tot nu se obinuia.
Cum!? tresri DOrmand. Nu fuseser gndurile lui. Deschise ochii i
nghe. Era nconjurat de brbai cu ochi nvpiai. Nu avu timp s se
ntrebe cum se strnseser att de repede.
Brbaii acionar. Unul dintre ei ntinse braul. Ca prin farmec, n mn
i sclipi un cuit cu lama lung, scnteietoare. Simultan, ceilali srir
nainte, l nhar pe DOrmand i-l inur pe loc. n aceeai clip, cuitul
cel viu se repezi ctre pieptul su.
DOrmand ncerc s ipe. Gura, corzile vocale i muchii gtului se
ncordar n pantomima convulsiv a vorbirii, dar nu se auzi nici un sunet.
Noaptea lipsit de atmosfer a spaiului i btea joc de spaima lui
omeneasc.
Se chirci, anticipnd agonia, iar lama i ptrunse n carne i ncepu s
taie. Nu exista nici o durere, nici mcar cea mai uoar senzaie. Parc murea
n vis, exceptnd realismul spasmelor sale i, n acelai timp, privea fascinat
naintarea cuitului.
i scoaser inima; i DOrmand i-o privi, cu ochi nnebunii, inut n
palm de unul dintre demonii aceia, care prea c-o examineaz.
n mod incredibil, inima continuia s bat, lent, dar regulat.
DOrmand ncet s se mai zbat. Aidoma unei psri hipnotizate de
ochii rotunzi ca mrgelele ai unui arpe, asista la vivisecia propriului trup.
n cele din urm, regsindu-i parial controlul, vzu c dup ce i
examinau organele, le puneau la loc. Pe unele le studiau mai amnunit... i,
n final, nelese c le mbuntiser.
Din trupul su radia tiin. Chiar n acel prim moment, nelese n mod
vag c acum singurul neajuns al unei recepii perfecte a cunotinelor, era
faptul c trebuia s le traduc n gnduri. Informaia era numai emoie. i
191
vibra de-a lungul nervilor furnicnd cu inflexiuni subtile, promind un
milion de bucurii netiute ale existenei.
Treptat, DOrmand transform fluxul acela minunat n forme mentale.
El nsui se modifica n timp ce o fcea. Scnteierea parc disprea din el.
Aducea oarecum cu senzaia ncercat de curmarea vieii unui animal,
urmat de examinarea plin de regrete a cadavrului.
ns faptele, eseniale i despuiate de orice frumusee, i ptrundeau n
creier: ei erau Iir. Platforma nu era o nav, ci un cmp de for. Se deplasa
acolo unde doreau ei. Contopirea cu energie vital era bucuria suprem a
existenei, rezervat de Natur nsi pentru oameni. Puterea nodal a
femeilor era necesar pentru stabilirea cmpului, ns brbatul, puterea
anodal, era unicul centru al energiei.
Calitatea acesteia depindea de unitatea de scop a fiecrui membru al
navei; i deoarece btlia cu alt nav-platform era inevitabil, trebuia ca
Iir s ajung la maxim posibil de unitate i puritate a existenei; numai aa
s-ar fi putut strnge sporul energetic necesar viitorului.
El, DOrmand era factorul disturbator. Deja scosese din uz, temporar, o
femeie. Trebuia s se adapteze... rapid.
Cuitul ciudat i se retrase din trup i dispru n neantul din care se
materializase; iar brbaii se retraser precum nite spectre n penumbr.
DOrmand nu ncerc s-i urmeze. Se simea epuizat, cu creierul
copleit de violena aciunii ntreprins mpotriva lui.
Nu-i fcea iluzii. Vreme de cteva minute, mintea lui buimcit fusese
att de aproape de nebunie nct, chiar acum, se simea pe muchie. Niciodat
nu se simise att de deprimat, ceea ce era un semn sigur.
ncetior gndurile ncepur s-i revin; cu siguran, capacitatea de-a
tri n spaiu reprezenta produsul unei evoluii radicale de-a lungul unei
perioade uriae de timp. Cu toate acestea, Iir l adaptaser i pe el, care nu
strbtuse evoluia respectiv. Ciudat...
Nu mai conta. Aici se gsea n iad, i raiunea inexistenei acestui loc
n-avea nici o utilitate. Trebuia s se adapteze mental. Ct mai rapid!
Sri n picioare. Aciunea, determinat de hotrrea precis, l fcu s
simt ceva ce neglijase pn atunci: atracia gravitaional!
Estima c era aproximativ egal cu cea terestr. i nu prezenta nimic
neobinuit, fizic vorbind. Gravitaia artificial reprezenta ceva comun nc
din epoca lui. Dei poate c Iir nu-i ddeau seama de asta, tocmai existena
ei le dovedea originea pmntean. De ce altfel ar fi avut nevoie de ea nite
fiine care triau n regiunile cele mai ntunecate ale spaiului? De fapt, dac
se gndea mai bine, nava le era chiar necesar?
192
DOrmand i permise un surs amar; se dovedea c, dup trei milioane
de ani, fiinele omeneti continuau s rmn ilogice. Se simea parc mai
bine dispus i nu se mai gndi la acest paradox.
Se ndrept direct spre racheta lui. Nu avea mari sperane. ns acum,
cnd era hotrt s analizeze n amnunt toate aspectele, s exploreze fiecare
posibilitate, racheta nu putea fi ignorat.
Totui, dezamgirea apru, ba chiar teribil. Trase i mpinse cu
ncpnare, ns mecanismul rmase inert. n cele din urm, privi nuntru
printr-un hublou; i creierul i bubui, cnd zri ceva ce nu observase anterior,
poate i pentru c instrumentele respective nu se zreau prea bine. Se vedea
o strlucire; cadranele energetice luminau slab.
Nava era alimentat cu energie. Pilotul strnse cu atta putere marginile
hubloului, ns avu nevoie de toat stpnirea de sine ca s le dea drumul
nainte ca mintea s-i poat nelege pe deplin lucrul la care era martor. Cine
tie cum, cobornd pe plaforma-nav, poate n aceea ultim i disperat
ncercare de a fugi, nu oprise alimentarea cu energie. Dar atunci, de ce oare
racheta nu se clintise de la locul asolizrii? Continua nc s aib o vitez
latent teribil.
nsemna deci c gravitaia de pe platform nu avea absolut nici o
legtur cu ideea lui iniial. Pentru el, era egal cu cea terestr. Dar pentru o
mainrie ce i se putea opune, crea probabil fora necesar reinerii.
Iir nu erau de vin c el nu putea ptrunde n rachet. Pur i simplu din
motive de securitate, ecluza nu se deschidea atta vreme ct sistemul
energetic era cuplat. Atunci cnd, consumndu-se, energia scdea sub un
anumit nivel, ua putea fi operat i manual.
Nu trebuia dect s supraveuiasc pn ce se redeschidea, apoi s
cupleze propulsoarele la nivel maxim i s prseasc platforma.
Cu siguran, aceasta n-avea s-l mai poat ine captiv n faa teribilei
fore a motoarelor atomice.
Sperana era prea mare ca s mai lase ndoielile s-o desfiineze. Trebuia
s fie convins c putea scpa, i c, ntre timp, o putea gsi pe tnr pentru a
cerceta problema energiei anodale.
Trebuia s supravieuiasc btliei.

***

Timpul trecu. DOrmand era o siluet nvemntat n noapte, n lumea


aceea de bezn, rtcind, cutnd femeia pe care o srutase, n timp ce,
deasupra lui, galaxia strlucitoare i modifica vizibil poziia.
193
Eecul l azvrlise n braele disperrii. n dou rnduri, se aezase
lng grupuri compuse dintr-un brbat i cteva femei. Rmsese acolo,
ateptnd. Nimeni ns nu comunic. Iar femeile nici mcar nu privir ctre
el.
DOrmand i putea imagina o singur explicaie pentru totala lor
indiferen: probabil tiau c, acum, el dorea s se adapteze, iar asta i
mulumea.
Reveni la rachet. Trase de mecanismul ecluzei, ncercndu-l. Cnd
nimic nu se ntmpl nici de data aceasta, se aez pe puntea tare pentru ca,
n aceeai clip, platforma s se ncline brusc.
Nu simi nici o durere, totui ocul fizic trebuie s fi fost gigantic.
Lunec zece, douzeci... treizeci de metri. Totul era foarte neclar i rapid; iar
el continua s zac ntins, adunndu-i mintea rvit ntr-un tot coerent,
cnd vzu a doua nav.
Aceasta era tot o platform, aproximativ egal cu cea pe care se gsea
el.
Cobora oarecum piezi dinspre dreapta i probabil de aceea nava Iir
reacionase att de violent pentru a o ntmpina frontal.
Mintea lui DOrmand bubuia ca un motor, iar nervii i tremurau. Era o
nebunie, un comar! Nu putea fi adevrat. Aat, se ridic puin, pentru a
vedea mai bine spectacolul.
Sub el, platfroma Iir vira din nou. De aceast dat simi i un oc uor.
Fu trntit pe jos, dar avu timp s ntind braele i s amortizeze cderea. Se
scul imediat, privind.
Giganticele platforme fuseser aduse la acelai nivel, una lng
cealalt. Pe puntea imens a celeilalte se vedeau brbai i femei, goi, perfect
asemntori lui Iir; acum scopul tactic al manevrelor i deveni clar lui
DOrmand.
Avea s urmeze o abordare de tip antic, ca a corsarilor, i extrem de
sngeroas.
... Strduiete-te, i repet pilotul. n nici un caz, nu trebuia s
constituie un factor perturbator n evenimentele ce urmau s explodeze n
cerurile panice.
Dei tremura de aare, se aez. Gestul parc reprezenta un indiciu.
De undeva din nopate, tnra aceea ni spre el. Era mbrcat tot n straiul
ntunecat. O stnjenea, totui prea c nu-l bag n seam. Se azvrli pe
punte, n faa lui. Ochii i strluceau ca nite ovale mari de chihlimbar,
sclipitori i DOrmand simi un oc amenintor.

194
n clipa urmtoare, nervii si vibrar i iuir sub povara i intensitatea
formelor emoionale proiectate dinspre necunoscut. Femeii i se oferise nc
o ans. Dac pilotul avea s-o foloseasc acum cu succes, transformndu-se
pe sine ntr-un centru anodal, urma s contribuie la obinerea mreei
victorii; iar femeia n-avea s fie exilat. Ea diminuase forele puritii,
deoarece i plcuse srutarea lui DOrmand.
Existau i alte lucruri, dar, n acest punct, mintea lui nceta s mai
traduc. Se ridic uluit. Abia acum i amintise c brbaii care-l
adoptaser i spuseser c incapcitase temporar o femeie.
Cu un singur srut!
Deci vechea, strvechea relaie brbat-femeie nu-i pierduse puterea.
Se imagin, gonind prin beznele din jur ca un ho n noapte, furnd srutri
de la fiecare femeie pe care o putea gsi, dezorganiznd nava.
Printr-un gigantic efort mental, i alunga ideea. Prost i imbecil? se
mustr. La ce-i mergeau gndurile, cnd fiecare element al trupului su ar fi
trebuit s se concentreze asupra sarcinii de a coopera cu aceti indivizi
pentru a supravieui. Avea s se strduiasc s se comporte conform
normelor navei.
Tnra l mpinse, violent. DOrmand reveni n realitate. Pentru o clip,
rezist. Apoi i pricepu dorina: s stea cu picioarele ncruciate, s-i in
minile, i s-i goleasc mintea...
Se nvoi. O privi pe fat ngenunchind naintea lui. Dup aceea, i lu
minile i nchise ochii. Prea c se roag.
Peste tot, brbaii i femeile formau grupuri, brbaii stnd cu picioarele
ncruciate, iar femeile ngenuncheate. La nceput, datorit penumbrei, nu
nelese cum se descurcau n cazul cnd femeile erau mai multe. ns
aproape imediat zri un astfel de grup n stnga lui. Cei patru formau pur i
simplu un cerc: un lan continuu de mini.
Mintea i privirea pilotului se ntoarser ctre a doua nav. i acolo,
femeile i brbaii se ineau de mini.
Stelele asistau acum, cel puin aa i se prea simurilor ncordate ale lui
DOrmand, la un spectacol inimaginabil invocaiile preliminare ale
btliei. Cu un cinism mohort, atept sfritul edinelor purificatoare,
atept ca tiurile sclipitoare s apar din neant i s nvie n minile care,
probabil chiar acum, ardeau de nerbdare.
Cinism... faptul absolut deprimant c dup trei milioane de ani...
rzboiul continua s existe. Un rzboi complet schimbat, dar totui rzboi!
n acel moment ntunecat, deveni un centru anodal. Simi un freamt

195
prin trup, ceva pulsnd. Era un oc electric, lipsit de agonia prjolului. Era o
flacr ce cnta, sporind, n intensitate. Cretea! i cretea! Deveni o
bucurie, care mprumuta un caleidoscop de forme fizice.
Spaiul se lumina tot mai mult. Galaxia strlucea. Stele, care fuseser
punctulee neclare n cerul imens, se dilatau la dimensiuni uriae, n clipa
cnd privirea lui le atingea, apoi se micorau, cnd trecea mai departe.
Distanele dispreau. ntregul spaiu se comprima mulndu-se dup
tiina sa, ajuns acum divin. Un miliard de galaxii, cvadrilioane de planete
i dezvluiau tainele de sub privirea lui teribil.
Vzu lucruri fr de nume, nainte ca mintea-i colosal s revin din
acel plonjon incredibil n infinit. ntors pe nava ntunecat, zri, n modali-
tatea cea nou, lipsit de limite, elul btliei aflat n plin desfurare. Era
o lupt a minilor, nu a trupurilor; iar nvingtoare urma s fie nava ai crei
membri reueau s utilizeze i energia adversarei, pentru a se contopi cu
fora universal.
Sacrificiul de sine era elul suprem al fiecrui echipaj. Contopirea pe
vecie cu elul Suprem, pentru ca spiritul s fie venic scldat n eterna
energie, pentru ca...
Ce?
Fiorul de repulsie se strni undeva adnc n DOrmand, i extazul lu
sfrit. Brusc i deplin. nelese iute i exact c, n oroarea lui fa de modul
n care Iir privea victoria, dduse drumul minilor fetei, ntrerupnd
contactul cu energia universal, i revenind n penumbrele navei.
nchise ochii, luptndu-se cu ocul hidos. Ce soart diabolic, al crei
cel mai teribil aspect era reducerea cilor sale de evadare!
Deoarece Iir nvinseser. Destinul dezagregrii la care tnjeau urma s
fie dup dorina lor... D Ormand czu pe gnduri: Relaia anodal nu era rea
n sine. Totui el nu era pregtit spiritual s se contopeasc cu mreele fore
ale ntunericului.
ntuneric? Mintea lui cumpni. Pentru prima dat, deveni contient de
ceva ce nu remarcase pn atunci, datorit intensitii propriilor sentimente.
Nu se mai afla pe puntea navei Iir. Nu mai exista nici o punte.
i era ngrozitor de ntuneric.
Strduindu-se, DOrmand se rsuci i vzu a doua nav ntunecat.
Era sus n ceruri, ndeprtndu-se. Dispru chiar n timp ce o privea.
Deci btlia luase sfrit. i atunci?
Bezn! de jur mprejur! Instantaneu, nelese i de ce se afla aici:
datorit victoriei Iir. Ei erau acum n culmea gloriei, pri exotice ale

196
energiei universale nsei. Dup dispariia creatorilor ei, platforma revenise
la o stare energetic elementar, practic desfiinndu-se. Dar ce se ntm-
plase cu racheta lui?
Panica se npusti ca un talaz asupra lui. Pentru o clip, se strdui,
disperat, s priveasc simultan n toate direciile, ncordndu-i ochii n
noaptea atotstpnitoare. Zadarnic! nelegerea celor petrecute sosi n timpul
cercetrii. Racheta pornise probabil chiar n momentul dizolvrii platformei.
Cu uriaa ei vitez latent, cu motoarele deja ambalate, nise imediat cu o
sut cincizeci de milioane de kilometri pe secund.
El rmase singur n noaptea cea vast, plutind prin spaiul intergalactic.
Acesta era exilul.
Prima explozie a temerilor sale se strnse, precum un arc n trupul su.
Gndurile nsoitoare i derular coninutul, i trecur fr tragere de inim
ntr-o magazie de lucruri uitate, undeva n creier.
Aveau s fie destule acolo, reflect DOrmand. Din viitorul lui sigur i
sntos rmsese un ir nesfrit de sentimente i gnduri, fiecare la rndul
lui dizolvndu-se n timp. Aveau s devin imagini mentale ale femeii...
Ideile pilotului se amestecar. Se ncrunt, parc cednd naintea lor,
i-i rsuci capul ntr-o parte i-n alta. Zri n cele din urm silueta ei, vag
conturat de fundalul ceos i ndeprtat al galaxiei.
Era destul de aproape, estim el dup o clip de paralizie derutat, la cel
mult patru metri. Treptat, aveau s pluteasc unul spre cellalt i s se
roteasc, aidoma unei planete cu un satelit, ns cu o orbit foarte strns.
Apropierea urma s fie suficient pentru ei ca s stabileasc un circuit
nodal-anodal. Deinnd puterea aceea divin, i putea localiza nava i intra
n ea fr probleme.
Aa luar sfrit noaptea i singurtatea.

***

nuntrul rachetei, DOrmand ncepu determinarea poziiei. O simea


pe femeie plutind n jurul lui, ns calculele i solicitau toat atenia. Mai
nti, trebuia s localizeze prin rbdtoare ncercri, noua longitudine i
latitudine galactic a marelui far ceresc, Antares. De acolo ar fi fost simplu
de determinat poziia glorioasei Mira n anul 3. 000. 000.
Mira nu se afla n locul calculat!

197
Pilotul i trosni degetele, derutat, apoi nl din umeri. Putea calcula
cu ajutorul lui Betelgeuse.
Nici Betelgeuse nu era ns la locul ei. O stea roie de aceleai
dimensiuni se afla mai aproape cu 103 ani-lumin dect ar fi trebuit s se
gseasc super-gigantul. Era ns ridicol! Aa ceva ar fi necesitat o inversare
a calculelor.
DOrmand ncepu s tremure. Cu degete ovitoare, calcul poziia
Soarelui, conform teribilei ipoteze care tocmai i fulgerase prin minte.
Nu fusese n viitor, ci n trecut! Iar maina timpului se dereglase
probabil destul de puternic, deoarece l trimisese n anul 37. 000. . e. n.
Gndurile normale ale lui DOrmand ncetar brusc. Pe atunci existau
oameni?
Cu un efort de voin, se rsuci ctre femeie. Se aez pe podea, cu
picioarele ncruciate, i-i fcu semn s ngenuncheze i s-l apuce de mini.
O clip de energie anodal urma s duc nava pe Pmnt, i s dovedeasc
totul.
Surprins, constat c ea nu se clintise.
Ochii cprui l priveau reci.
Se prea c nu nelege DOrmand se scul, se apropie, i prinse braul
i-i fcu semn s ngenuncheze.
Femeia se smuci, eliberndu-se. D Ormand o privi ocat. Tocmai cnd
ajunse la concluzia c ea nu mai dorea s reprezinte un auxiliar nodal,
necunoscuta se apropie, l mbri i-l srut.
Pilotul o mpinse, apoi surprins de propria lui brutalitate, o btu uor cu
palma pe bra. Cu pai ncei, reveni n fotoliul de comand. ncepu s
calculeze orbite, energii de frnare ale stelelor cele mai apropiate, precum i
energia rmas pentru motoarele rachetei. Aprecie c urma s dureze vreo
apte luni, timp ndeajuns pentru a nva pe fat fundamentele vorbirii...
Primul ei cuvnt articulat a fost versiunea personal a numelui
DOrmand. i spuse Adom, o stlcire care-l zgudui mental pe brbat. l
decise i asupra numelui cu care s-o boteze pe ea.
Pn aterizar pe planeta mare i virgin, acoperit de pduri verzi,
sonoritatea glasului femeii anula multe din stranietile lui. Pentru
DOrmand era deja mult mai uor s se gndeasc la ea ca la Eva, mama
tuturor oamenilor.

198
OMUL ULTRA

Anunul de pe u sclipea tcut:


Dr. RICHARD CARR
Psiholog
Staia Luna

nuntru, Carr un tnr buclat sttea n faa uneia din cele dou
ferestre, privind prin binoclu n jos, spre nivelul patru. n jurul gtului, i
atrna un microfon suspendat de un nur negru. Vorbea ntr-una:
... Acum, tipul se gndete la nite chestii tehnice. Vrea s-ajung la
ele. Dar nu-i zice dect Mai repede! Curios, pentru c, nu tiu de ce, i ea
vrea s scape. Totui nu-l poate lsa att de uor. Ea zice: Hai s ne
plimbm puin i s discutm despre viitor. El zice: Nu prea vd ce viitor e
la...
Carr se ntrerupse:
Colonele, discuia a devenit destul de intim. S trecem la altcineva.
Ai idee n ce limb vorbesc? ntreb de la cealalt fereastr, colonelul
Wentworth.
Nu prea... Ceva slavic... Din Europa de est... mi amintete de... exact,
de polonez.
Wentworth se ntinse i opri magnetofonul care, printr-un microfon
direcional, nregistrase conversaia celor dou persoane de jos.
Colonelul era un brbat nalt de peste un metru optzeci, n vrst de
treizeci i opt de ani, foarte zvelt, cu ochi cenuii al cror calm ascundea,
parial, o inteligen alert. Lucra de opt ani n sistemul de securitate al
Lunii, ns nu-i pierduse inuta britanic rigid. Psihologul american Carr
era nou venit pe Lun i aceasta era prima lor ntlnire.
Wentworth apuc binoclul i privi n jos. Cunotea unele amnunte,
probabil necunoscute lui Carr: ceea ce fceau ei era oarecum ilegal aici, n
oraul lunar, unde attea naionaliti triau laolalt prin acorduri inter-
199
naionale ce nu includeau ns i dreptul de a spiona gndurile cuiva,
dezvluite de expresiile chipului. Ferindu-i faa purta expresii despre care
nu dorea ca, deocamdat, Carr s afle Wentworth rosti:
S mai ncercm o dat. O vezi pe rocata nsoit de un tip micu?
Carr nu-i rspunse imediat. Prea extrem de concentrat. Brusc, vorbi pe
un ton surprins:
Colonele, individul acela...! Cel nalt i slab, cu un fel de turban...
Nu-i o fiin uman!
Ce tot spui? fcu surprins Wentworth.
i nh binoclul, n timp ce Carr continu cu glas ascuit:
Dumnezeule, m-a simit! O s m omoare! Atenie!
Instinctiv, colonelul se retrase, aplecndu-se. n urmtoarea clip, odaia
fu scldat ntr-o lumin cu mult mai puternic dect cea a zilei de afar.
Geamul se fcu ndri. Apoi tencuiala ncepu s curg din tavan. Se fcu
linite.
Wentworth zrise cu coada ochiului c i Carr se azvrlise pe podea.
Bnui c nu pise nimic. Nu mai pierdu timpul, ci se tr pn la mas, trase
telefonul jos i dup cteva secunde, alarma ria.

II

Boris Denovici, doctor psihiatru, eful seciei de psihiatrie ascult uor


ncruntat translatorul electronic prin care i parvenea o istorie incredibil, i
potrivi casca minuscul, apoi rosti n greoiul dialect rusesc:
ncercai s-mi spunei c acest tnr american pretinde c poate citi
gndurile din expresiile chipurilor? V referii cumva la telepatie, domnule
colonel?
Wentworth l privi gnditor pe brbatul ntre dou vrste din faa lui.
Cunotea anumite lucruri de care n-aveau habar nici Carr, nici Denovici. Se
ateptase la reacia rusului, dar dorise o confirmare.
Ai verificat? continu Denovici. Pe graiuri diferite?
Colonelul petrecuse deja douzeci de minute n departamentul
translatorilor.
Limbile celor nregistrai au fost: poloneza, germana, greaca i
japoneza.
i spusele lui Carr coincid cu traducerile?
Nu cuvnt cu cuvnt. Oricum, sensul era identic.
Chipul ascuit al psihiatrului pru c se lungete i mai mult. Era
200
convins c ofierul de securitate fusese victima unei nscenri a lui Carr.
Cum se ntmplase sau n ce scop, era lipsit de importan acum.
Ar fi mai bine s auzii sfritul benzii, adug colonelul.
Nu-i nevoie, rspunse rbdtor Denovici. Presupun c-a fost convin-
gtor. Se ncrunt: Domnule colonel, sper c acest american nu-i un simplu
lingvist, care poate citi pe buzele interlocutorilor.
Wentworth i fcu semn asistentului su:
Deruleaz-o pn la semnul alb, i spuse, apoi se adres psihiatrului:
Trebuie s ascultai, domnule doctor!
Banda porni i se auzi vocea colonelului. Atrgea atenia lui Carr
asupra altui cuplu. Urm o pauz. Dup aceea, glasul lui Carr rosti cuvintele
care, anterior, l fcuser pe Wentworth s reacioneze att de prompt.
Denovici se ndrept rigid n scaun, cnd auzi geamul sprgndu-se,
urmat de explozie. Ca prin vis, l vzu pe asistent oprind magnetofonul.
Dup aceea, fu contient de propria-i voce:
Ce-a fost asta? Ce s-a ntmplat?
Pn cnd colonelul i terminase de explicat, Denovici i revenise.
A fost probabil o fars, coment el. Se opri, apoi continu: V-ai uitat
pe fereastr? Ce-ai vzut?
M-a luat prin surprindere, mrturisi colonelul. M azvrlisem pe
podea. M-am ridicat dup dou-trei minute.
Deci n-ai vzut nici urm de individ nalt, slab i non-uman?
coment ironic Denovici.
Wentworth recunoscu c atunci cnd revenise la fereastr, dedesubt nu
se gsea nici o persoan care s se potriveasc acelei descrieri.
Psihiatrul se ls pe spate n scaun, cutndu-i calmul. i ddea seama
c era tulburat ntr-o manier nedorit cea mai violent senzaie pe care o
ncerca de mult vreme. Sentimentele sale negative erau direcionate
exclusiv mpotriva doctorului Richard D. Carr, psihologul american.
Cu toate acestea, i pstr cumptul i vorbi:
De ce nu-l lsm pur i simplu s experimenteze cu acest aa-zis
talent? i pot oferi condiii optime. n felul acesta, am i eu ocazia s-l
studiez, s-i ofer ansa de a-i dovedi capacitile iar dup aceea vom avea
o baz de plecare. Buzele subiri se deprtar ntr-un rnjet: Mi-ar place s-i
dau ocazia de a citi gndurile mele pe faa mea.
Prea satisfcut de propunere, i aparent indiferent la faptul c
problema era mult mai urgent pentru Wentworth. Colonelul i muc buza,
apoi ncuviin:

201
l aduc pe doctorul Carr, s discutm.
Se ndrept ctre lift, pentru a se ntlni cu Carr. Cnd psihologul iei
din cabin, Wentworth sttea cu spatele la el. l privi scurt peste umr, drept
rspuns la salut, apoi indic:
Pe-aici!
Pe tot dmpul drumului pn la psihiatrul rus, nu numai c rmase
permanent n faa lui Carr, ci i inu chipul n aa fel nct s nu fie observat.
Carr intr primul, urmat de colonel, i Denovici se grbi s le ias n
ntmpinare. Purta mini-ctile, iar microfonul-translator i era prins la
rever.
Pe Pmnt pusese la punct o tehnic de primire a persoanelor cu care nu
voia s devin intim: le inea n picioare, i n cel mai scurt timp posibil i
lua rmas bun n mod formal.
Primele impresii despre americanul grsu, cu aspect sedentar, precum
i moliciunea minii dolofane pe care i-o ntinsese acesta nu-i schimbar
inteniile. Arta spre coridor:
Pe aici, spuse el.
Carr nu se clinti. Rmase locului, cu un surs vag i tolerant pe faa lui
rotofeie. Denovici, care deschisese deja ua, ntoarse capul.
Va trebui s ne nelegem ceva mai bine, doctore, rosti ncet ame-
ricanul.
Am uitat! replic cinic Denovici. Citeti feele oamenilor i deci ai
citit-o i pe a mea. Ce-ai vzut?
Continund s surd, Carr rosti:
Chiar vrei s spun cu glas tare?
Psihiatrul se simea complet stpn pe situaie.
A fi ncntat s-nltur orice bnuieli, zise el.
n momentul acela, Wentworth care ateptase nerbdtor cel mai mic
semn de confruntare hotr c aceasta avusese loc. De aceea, explic cu
fermitate c talentul lui Carr putea fi testat att teoretic ct i practic,
ncheie:
De aceea, v-a ruga pe amndoi s m nsoii la Portul de Intrare...
Vorbise, ferindu-se n continuare de Carr. l simi pe psiholog ntor-
cndu-se i privindu-l:
Pn acum, rosti apsat americanul, am respectat dorinele personale
de intimitate. Am aruncat totui una sau dou priviri prin rigiditatea aceasta
britanic i, n ciuda ncercrilor de evitare, detectez nite gnduri ce se
refer la mine. Cunoti ceva despre talentul meu; ceva... Se opri, ncruntn-

202
du-se, apoi urm sfidtor: Ceea ce fac eu nu-i nou pentru tine! A mai fcut-o
cineva, nainte!
Eti pe aproape, rspunse diplomatic Wentworth, continund s-i
fereasc chipul. De ndat ce va fi posibil, v voi povesti totul. Deocamdat,
avem multe de fcut. Aa-i?
Ieind primul din odaie, colonelul continua s cread c talentul lui Carr
putea fi utilizat n depistarea intrusului non-uman. ns, dac spera s obin
ceva, bizuindu-se pe puterile americanului, timpul rmnea dumanul
numrul unu.
Nici Carr i nici Denovici nu tiau c, nc de la nceputurile staiei
lunare, cteva persoane dovediser o brusc i remarcabil cretere a
capacitilor ESP sau PSI. Talentele nu erau niciodat asemntoare. Acum
apruse pentru ntia oar capacitatea de citire a trsturilor feii. Fiecare
abilitate nou-aprut pruse s reflecteze o preocupare anterioar a pose-
sorului ei, ns acum era intensificat la maxim. Adesea ns pruse att de
normal pentru titular, nct n-o anunase imediat, sau nici mcar n-o
considerase neobinuit.
Primul stadiu dura cam dou zile.
Dup aceea, talentul se destrma rapid i disprea complet pentru
cteva ore. Persoanele respective uitau pn i faptul c-l deinuser
cndva.
Capacitatea ESP reaprea brusc, ns modificat.
n noua form era absolut fantastic, o vresiune extrem de puternic,
ns diferit, a talentului iniial.
Cndva, Wentworth o descrisese astfel: Aidoma unei fiare n
convulsiile morii, dobndind pentru scurt timp o for incredibil, poate cea
mai intens din toat viaa ei, aceast modificare reprezint un aspect al
talentului ESP la puterea n-a. Poate c, timp de cteva ore, ntrezrim
cteva extraordinare nsuiri pe care le va dobndi n viitorul evoluiei sale.
Finalul sosea rapid dup aceea. n puine ore, noua versiune disprea i
ea. Talentul nu mai reaprea niciodat.
Ceea ce-l nelinitea pe Wentworth era tiina faptului c americanul se
afla pe Lun de aproximativ patruzeci i opt de ore. Bnuia c n tot acest
interval, psihologul putuse descifra trsturile. Prima faz se putea ncheia
oricnd.
... N-avea vreme de pierdut! Nu trebuia s se opreasc pentru nici un
minut, acum cnd se ncheiaser preliminarii obligatorii! Nu trebuia s-i

203
permit lui Carr s se lase derutat i distras de aflarea adevrului, i de aceea
i ferea chipul ca s nu i se poat citi gndurile!

III

Pornir ctre staia-nod de transport, de unde au fost rapid purtai pn


la portul subteran de sub rachetodrom. Cnd ieir din micul vehicul
monorail, de ei se apropie un brbat n uniform de ofier.
Wentworth l recunoscu era unul dintre veteranii Lunii i-l salut
scurt, din cap. Ofierul i rspunse, i merse mai departe. Colonelul le fcu
semn celor doi nsoitori ai si s porneasc n direcia din care apruse
individul. Denovici i ascult fr ovire. Dup civa pai, Carr se ntoarse
i privi ndrt.
Colonele, rosti el, pot vorbi cu ofierul acela?
Cu cine? ntreb Wentworth, care uitase deja ntlnirea ntmpltoare.
Cu ofierul portuar care a trecut pe lng noi.
Peterson? Sigur c da. Hei, Pete!
Carr pornise de acum pe coridor. Pn cnd Denovici observ c se
ntmplase ceva i se ntoarse, Carr i Peterson discutau. Ofierul ncuviin
de dou ori, apoi izbucni ntr-un rs isteric.
Hohotele se auzir neateptat de sonor. Cteva persoane, ieite de la
magazia de bagaje, se oprir, s se uite.
Pe cnd Denovici privi uluit, Peterson izbucni n lacrimi. Simindu-i
trupul ncordat la maxim, psihologul rus se apropie de cei doi brbai. l
percepu vag pe Wentworth, urmrindu-l.
Adjunctul portuar btea cmpii cu glas tare, fr s reueasc s se
controleze:
Ce-ai zis? N-am auzit bine... Auzi, ce se-ntmpl cu mine? Niciodat
n-am mai pit aa ceva...
nghii un nod, fcu un efort teribil... i se lans cu furie:
Blestematule! uier el. Ce mi-ai fcut?
Ieri dup-amiaz, rosti Carr, cineva i-a pus stpnire pe minte.
Cu-u-u-m?! Peterson pru c-i uit iritarea: Ah, te referi la negrii
ia? Erau trei. Unul arta mai ciudat slbnog, tii... i i-am cerut s-i
scoat turbanul.
Se opri i clipi, cu falca atrnnd i chipul privind derutat, aproape
stupid.

204
Ce i-a fcut? insist Carr.
Pi-i-i! Holb ochii. A trimis o raz de lumin nspre mine... din
chestia aia de pe vrful... se opri din nou, cu ochii goi. Apoi continu:
Ce tot vorbesc aici? Cred c visez!
Denovici avans. n mintea lui nu mai exista nici urm de ndoial
referitor la posibilitile lui Carr. Fusese martor cel puin aa se pruse la
cea mai rapid hipnotizare la care asistase vreodat.
Doctore, vorbi el pe un ton reinut dar mnios, las omul acesta n
pace!
Carr se ntoarse pe jumtate, surprins. Denovici aproape i simi ochii
examinndu-i chipul...
Ah! rosti Carr. Dar o clip...
Reveni spre ofierul portuar:
Du-te n cabina ta i ntinde-te. Dac peste o or nu te simi ceva mai
bine, vino la mine. i ntinse o carte de vizit.
Se rsuci ctre Wentworth:
Cred c ar fi bine s discutm cu eful Portului de Intrare.

***

eful Portului de Intrare era cu mult mai masiv dect Carr. Era italian,
jovial i eficient. Se numea Carlo Pontine. Ignor translatorul lui Denovici i
vorbi n propriul su microfon:
Africanii au sosit din Basutoland. Ridic braele ntr-un gest de
neajutorare: M tem c de-acum e problema dumneavoastr, domnilor.
Wentworth, care anunase deja contingentul de culoare al Securitii,
tia la ce se refer. Extraterestrul fusese fie foarte inteligent, fie foarte
norocos, sosind deghizat ca negru, deoarece, n mod normal, aceasta i
asigura protecia tensiunii rasiale. Principala lor speran era ca talentul lui
Carr s poat depi asemenea barier.
Pontine avea fotografiile celor trei basutolanderi; i printre ele se
distingea limpede individul cel slab, supt la fa i purtnd un acopermnt
de cap. Acesta prea un turban combinat cu o feregea, de un stil neobinuit.
estura cobora mult pe frunte, iar chipul asta se vedea limpede era doar
vag uman.
Mrind-o pe un ecran special n camera de proiecie, distinser clar
pigmenii negri. Dedesubt exista o piele solzoas.
Peste cteva minute, un Wentworth stnjenit transmitea fotografia pe
205
frecvena securitii a intercomului TV. Dup ce fcu scurta prezentare,
comut cheia lui TV special pe poziia secundar. Una cte una, luminiele
receptoare se stinser, pn rmaser plpind numai dou. Era suficient.
Wentworth i imagin scena de acolo. n zeci de sectoare ale uriaei
staii, oamenii si ieeau pe coridoare, cercetndu-i teritoriile. Mai impor-
tant, dac unul dintre ei observase anterior persoana cutat, acum verifica
dac se afla n acelai loc.
Chiar n timp ce se gndea la toate acestea, o sonerie bzi slab i se
aprinse o lumini. Carr aps un buton i pe ecran apru chipul unui tnr,
Ledoux, din sectorul francez.
Domnule colonel Wentworth?
Da.
Persoana a primit un apartament n acest sector, ieri dup-amiaz. L-a
prsit acum o or, i de atunci nu l-am mai vzut.
O alt lumini ncepuse deja s clipeasc. Mesajul fu mult mai scurt.
Individul reperat acum treizeci i cinci de minute, ptrunznd n R-l.
Wentworth oft n gnd. R-l era principalul complex rezidenial pentru
vizitatori. Se compunea din o mie cinci sute patruzeci i patru de aparta-
mente, majoritatea neocupate. Un designer cu imaginaie i conferise un
aspect futurist, iar un comitet lipsit de grijile asigurrii securitii autorizase
construcia. Cu nenumratele sale coridoare, scri i terase, cu cele treizeci
de restaurante, patru sli de spectacole, grdini subterane, separeuri pentru
ndrgostii i vehicule de transport la suprafaa Lunii, era un veritabil
labirint cu sute de intrri.
n mod clar, R-l era cea mai sigur ascunztoare din oraul Lunar; iar
spre ghinionul lor, extraterestrul o descoperise i se refugiase acolo. Posac,
Wentworth rsuci cheia TV pentru prima poziie i declan alarma gene-
ral H.
Imediat dup aceea, se rsuci, nh braul lui Carr, i fcu semn lui
Denovici s-i urmeze i continund s-i fereasc faa uier:
Haidei!
Pornir spre ascensor.
Prima lui speran, i cea mai important, era o cutare rapid, utiliznd
toate mijloacele. Talentul lui Carr deja dovedit era unul din acele
mijloace. Ceea ce conferea credibilitate speranei era faptul c, deoarece
regiunea lunar unde se aflau nu era luminat de soare doar treizeci i opt de
apartamente din R-l erau ocupate.

206
Personal, Wentworth prefera perioada de noapte a Lunii, cu magnificul
peisaj al Pmntului. Din fericire, n acest moment decisiv, turitii nu-i
mprteau opinia.
Colonelul explic rapid ce avea de gnd. Cnd ua se deschidea, n
vreme ce el punea ntrebri, Carr urma s descifreze chipul persoanei
respective.
Dup cum se dovedi, americanul spunea Nu, chiar nainte ca
individul s aib timp s rspund. n clipa urmtoare, cazul era preluat de
un asistent de securitate; iar Carr, Denovici, Wentworth i restul echipei
goneau spre urmtorul apartament.
Ideea c cineva l vzuse pe extraterestru.
La cel de-al aptelea apartament, ua fu deschis de o femeie scund,
care-i privi ntrebtoare. Purta haine negre, de doliu, i colonelul se ntreb
n gnd cum de fusese convins s fac voiajul pe Lun. Adesea era uluit de
tipurile de indivizi care veneau aici.
Vzu c americanul ezita. Dup o clip, Carr rosti:
E nuntru!
Cineva o nfc pe femeie i o smulse din prag, astupndu-i gura
dintr-aceeai micare. Dup cteva secunde, la semnalul lui Wentworth,
unitatea mobil de intervenii apru pe rotile silenioase din cauciuc. Fr
nici o clip de ezitare, ptrunse direct n apartament.
Ateptnd ghemuit lng u, Wentworth ncerc o senzaie de ndoial
asupra ordinului pe care-l dduse: atac n for. Se gndi c nuntru se afla
reprezentantul unei alte rase, primul aprut vreodat n sistemul solar.
Trebuia oare ucis fr ntrziere?
Dup cteva momente, i alung orice ndoieli. Extraterestrul ncer-
case s-l ucid pe Carr, atunci cnd fusese descoperit; i, culpabil n aceeai
msur, intrase ilegal n staia lunar. Fusese ostil i trebuia tratat n acelai
mod.
Gndurile se ncheiar cnd simi brusc acea senzaie aparte de
furnictur cauzat de vibraiile electrice ale unitii mobile. Fusese o
descrcare de valoare maxim.
Pe cnd se felicita n gnd, coridorul se lumin de o strlucire orbitoare.
Cadrul uii sclipea aproape ca soarele.
Lumina dispru la fel de neateptat cum se ivise. Trecu un minut.
Dinuntru nu se auzi nici o micare, doar sunetele bucilor de tencuial
cznd din plafon. Palid, ngrijorat, ncordat, Wentworth ateapt.

207
IV

Cu cteva minute mai devreme, Xilmer i dduse seama c momentul


confruntrii putea urma imediat dac o dorea. De aceea, expedie un mesaj
spre giynul nava de lupt aflat undeva pe o orbit ndeprtat. Solicitnd
instruciuni, raporta:
Un singur lucru m nelinitete n aceast misiune de cercetare. Acum
o or, am fost detectat de la un nivel superior. Abilitatea respectiv
sugereaz c n staia lunar exist dou tipuri de fiine. Primul tip alctuit
din majoritatea locuitorilor este lipsit de importan. Al doilea ns poate
reprezenta o form mult mai puternic am fost reperat de la mare distan.
Consider de aceea c ar trebui s evadez printr-un perete al apartamentului i
s ncerc, prin toate mijloacele posibile, s ajung n camera de unde am fost
reperat de tipul superior de fiine: consider c ar trebui aflate mai multe
informaii nainte de a lua o decizie ireparabil.
Rspunsul fusese sec: Peste douzeci i patru de ore, flota va risca un
minut de comunicaie sub-spaial. Trebuie s fim pregtii s le spunem s
vin aici, sau s plece altundeva.
Xilmer protestase: Intenionez s procedez cu precauie, traversnd
pereii, pentru a evita coridoarele. nainte de plecare, voi ncerca s terg
amintirea prezenei mele din creierele de aici. n cel mai ru caz, n-ar trebui
s dureze mai mult de cteva ore.
Totui, de ce nu le testezi armele, mcar pentru cteva secunde? S
vezi cu ce sunt dotai?
Perfect.

***

Wentworth plivi drmturile cu o senzaie de disperare. Se ntoarse


apoi ctre cei doi brbai buimcii care se mpleticiser afar din unitatea
mobil.
Ce s-a-ntmplat? ntreb el.
n mod surprinztor, nu erau prea siguri. Cnd ptrunseser n aparta-
ment, vzuser o siluet cu aspect omenesc.
Sergentul Gojinski scutur din cap, parc pentru a-i alunga o cea de
pe minte, apoi rosti cu glas tremurtor n propriul su microfon-translator:
Era cam pe-acolo... L-am vzut c ne privete i nu era speriat. Am
ndreptat paratrznetul spre el... ... adic, tii...
208
Era denumirea argotic pentru dispozitivul de intit uniti mobile.
Wentworth ncuviin din cap.
Am comandat: Foc!, urm sergentul. Am vzut c proiectilul
vibrant ajunge pn la el. i dup aceea... ne-a izbit ceva strlucitor. Cred
c m-a ameit. Cnd mi-am revenit, peretele era drmat, iar silueta
dispruse.
Cellalt militar, un sud-american, avusese aceeai experien.
Ascultndu-i, colonelul simi un fior. Era vorba de o superioritate net
de armament. Nehotrt, se apropie de gaura din perete. Structura de
rezisten intern, din oel, fusese pur i simplu decupat. ntinse ntr-acolo
detectorul de radiaii, ns acul rmase inert.
Avea naintea lui dovada unei energii uriae, lipsite de radiaie.
ncetior, i adun gndurile. Staia lunar avea dousprezece uniti
mobile, prevzute pentru situaii excepionale, ns trebuiau ncrcate; iar
asta dura mai mult de o or.
i explic planul celor din jur.
O s folosim cteva uniti mobile cu fiecare echip de investigare.
Introduse cheia TV n cel mai apropiat comunicator i transmise:
Toi observatorii la posturi. Imediat cum sunt gata unitile mobile
suplimentare, cutai-m la...
ovi, apoi rosti adresa lui Denovici.
l simi pe Carr napoia lui. Fr s ntoarc privirea, i se adres:
Doctore, doresc s rmi n planul doi. Nu uita c atunci cnd creatura
i-a dat seama c ai descoperit-o, a ncercat imediat s te omoare. Se pare c
a considerat c nu merit s-i ndrepte atenia asupra altcuiva. Cred c-i un
amnunt semnificativ.
Nu crezi c m-a atacat tocmai pentru c a fost luat prin surprindere?
ntreb Carr.
Era bineneles posibil. ns Wentworth n-avea de gnd s rite.
Carr continua nesigur:
Mai este ceva... Cnd am privit chipul femeii care ne-a deschis ua,
pentru o secund mi s-a prut c n-o pot citi. Crezi c extraterestrul are vreo
modalitate de a bruia gndurile, astfel nct s nu se poat citi pe chipurile
altora?
Wentworth simi prere de ru pentru american, deoarece era evident c
semieecul nsemna c talentul ESP se apropia de sfritul primei faze.
Printr-o ironie a soartei, venise momentul s-i explice totul lui Carr.
n mod deliberat se rsuci spre psiholog i-l ntreb cu blndee:

209
De ce nu m citeti, doctore?
Carr l privi scurt. Apoi se ncrunt, i pli. n cele din urm, vorbi fr
tragere de inim:
Am greuti, i mi se pare ceva destul de complicat. Gndeti c
talentul meu de-a citi chipurile este... este...
Scutur din cap, uluit:
Nu... nu-neleg... un stereotip comun? Nu mi se pare corect.
Lui Wentworth i se confirm c teribila capacitate ncepea s dispar.
Rosti cu glas tare:
S mergem n cabinetul doctorului Denovici. Sunt sigur c am timp s
v spun totul.

***

Dup o or, unitile mobile auxiliare nu erau nc gata, iar el terminase


de povestit.
Pe chipul lui Carr apruser pete roiatice, iar buzele i zvcneau. Avea
aspectul unui om confruntat cu un adevr neplcut.
Prea att de firesc... bolborosi el. Ani de zile m gndisem la expre-
siile faciale ale oamenilor.
Cnd s-a manifestat propriu-zis aptitudinea asta? ntreb Wentworth.
Pi, acum dou zile, n drum spre Lun, studiam chipurile pasagerilor
i deodat piesele mozaicului au nceput s se potriveasc. Cnd am asele-
nizat, pusesem la punct ntregul sistem pe o baz de aplicaii practice.
M-ai cutat, deci, cu numai cteva ore nainte de ncheierea celor
dou zile. Talentul este acum n faza de reducere, iar transformarea se va
manifesta peste alte cteva ore.
Carr pli i mai tare.
Ce form ar putea avea o asemenea intensificare a citirii trsturilor
facile? rosti el nbuit. Nu-mi pot imagina ceva mai complet dect ceea ce
reuisem eu.
Cu chipul crispat i ncordat, Denovici se aplec nainte i-l ntrerupse
tios:
M simt revoltat de toate aceste tinuiri! De ce n-am fost informaf la
sosire? De ce n-a fost dat publicitii adevrul?
Colonelul i explic sec c staia lunar exista de numai opt ani.
Zborurile spaiale continuau s reprezinte ceva inedit. Oamenii se
alarmau uor. Asemenea incidente puteau constitui reculuri importante.
210
Acum ns urma s fie fcut public. Fusese redactat o declaraie comun
care urma s fie difuzat mass mediei mondiale, dup aprobarea Consiliului
de Securitate ONU.
Iar n privina informrii voastre, continu Wentworth, intenionam
s-o fac dup ce ai fi ghicit c unul dintre voi va fi... o victim a efectului.
n condiiile acelea, pruse credibil c putea fi un sistem real, conceput
de un expert.
Wentworth surse n stilul su vag:
Sper, domnule Carr, c i notezi cazurile.
Am observaii complete, replic americanul posac.
Asta-i povestea... deschise braele aproape neajutorat colonelul.
Se scul n picioare:
Cred c-ar fi mai bine s merg i s vd ce progres s-a fcut n privina
unitilor mobile. Se ntoarse ctre Denovici: Fii cu ochii pe colegul
dumneavoastr, domnule.
Psihiatrul ncuviin scurt.
Cnd cei doi rmaser singuri. Denovici l privi pe american cu un aer
preocupat.
Se pare c ai suferit un oc, domnule Carr. N-ai dori un sedativ, ca s
te relaxeze pe durata de reducere a talentului?
Carr l privi, mijindu-i ochii.
Poate c talentul meu se reduce, spuse el, dar ar trebui s-i fie ruine
pentru ceea ce bnuiesc eu c gndeti.
Sunt convins c m-ai citit greit, protest Denovici.
Intenionezi s-mi citeti nsemnrile n timp ce dorm, l acuz psi-
hologul.
M-am gndit la nsemnrile tale, recunoscu rusul, i ct de importante
sunt ele. Nu m gndisem ns c nu vrei s le mprteti i altora.
Scuz-m! mormi Carr! Uite ce-i: amndoi suntem cu nervii ntini.
Hai s analizm situaia.
Erau doi experi confruntai de fenomene inedite. De ce nu se aezau i
nregistrau clip cu clip pierderea talentului?
Poate c, ncheie Carr, discutnd permanent i redefinind lucrurile,
putem opri regresul memoriei mele.
Prea o idee excelent i cei doi luar loc. Vreme de dou ore i
jumtate, planul pru c reuete: nu se observa o degradare suplimentar a
memoriei.
Sun telefonul.

211
Era Wentworth, anunndu-i c unitile mobile erau gata.
M ntrebam dac nu vrei s venii i voi...
Denovici i explic c fceau ceva prea important pentru a fi ntrerupi.
Cnd veni de la telefon, constat cu surprindere c psihologul sttea
rezemat de sptarul scaunului, cu ochii nchii. Trupul i prea moale.
Denovici se aplec deasupra lui, l scutur, ns nu obinu nici un rezultat. O
examinare rapid constat pulsul i rsuflarea adnc i regulat de om
adormit.
Denovici nu mai pierdu timpul. Pregti o sering i nject un sedativ n
braul americanului. Apoi i trimise secretara dup o serie de lucrri ce
aveau s-o in ocupat pentru tot restul zilei. l scotoci rapid pe Carr prin
buzunare, i gsi cheile i, lund un aparat de copiat, porni ctre biroul
psihiatrului, aflat n sectorul american.
Nu simea absolut nici o remucare.
Nu-i momentul crizelor de contiin, i spuse. Interesele naionale
primeaz.
Gsi nsemnrile aproape imediat. Erau neateptat de multe pagini. Se
apuc imediat de treab. Dup o jumtate de or, auzi napoia lui un zgomot
slab.
Denovici nu era un tip sperios. Se rsuci ncet. i n clipa aceea fu
strbtut de un fior de team.
Acolo se afla o fptur.
Cum putuse fi confundat cu un om, rusul nu putea pricepe. Corpul era
anormal de slab, doar chipul, nnegrit, avea n el ceva uman. ns picioarele
care se vedeau sub vemntul lung erau... altfel dup cum le dezvluia
estura mulat pe ele. Ochiul su de medic nregistr detaliile dintr-o
singur privire.
n urmtoarea clip, auzi n casc un glas vorbind n rusete:
Unde-i..., urm o ezitare... doctorul Carr?
n toat viaa lui, Denovici n-avusese nici cea mai mic intenie de-a fi
un martir, i n-o avea nici acum. Dar, ca ntotdeauna, avea de nfruntat
dilema comunist. Doctrina partidului cerea ca n orice situaie s acioneze
spre binele poporului, indiferent de pericolul personal. Eecul nsemna
automat participarea la o edin unde s-i explice autocritic comportarea.
Denovici rezolvase de mult aceast problem printr-o analiz simpl i
rapid a situaiei dup un singur criteriu: ansele de a fi descoperit.
Aici nu putea fi vorba de aa ceva. Decise ns c singura cale de sal-

212
vare din faa amenintoarei creaturi era colaborarea fr rezerve. N-avea
dect o unic speran: Poate c n-o s m-omoare.
Unsprezece nivele mai jos... sectorul rusesc... biroul meu... 422 N,
rosti el rguit.
Fiina l privi sumbru, apoi vorbi cu dispre:
Nu-i face griji. Nu vnm oameni. innd seama de calculele secrete
pe care le-ai fcut, i las amintirile.
Un fulger orbitor ni din casca extraterestrului i izbi fruntea psihia-
trului.
Bezn total!

Dur destul pn ce Xilmer ajunse la 422N. Oprindu-se deasupra


brbatului ntins pe canapea, expedie un mesaj n care descria starea lui
Carr.
Dup cte mi dau seama, l-a putea distruge fr ca s pot fi oprit, de
el sau de altcineva.
Ateapt!
Urm o tcere de cteva minute, apoi:
Spune-ne exact cum s-a declanat actuala lui stare de incontien.
Xilmer raport contiincios cele citite n mintea psihiatrului despre
talentul ESP i modul prin care Denovici l injectase cu sedativ.
Pare complet neajutorat, ncheie el i sunt de prere c n-ar trebui s-i
permitem s se trezeasc. Cine tie ce poate fi aceast modificare
ESP?
Ateapt!
Din nou receptorul su amui o perioad, apoi:
Conform calculelor noastre; fiina aceasta a avut timp s intre n
stadiul avansat de ESP, care constituie o parte integrant a ciclului. nainte
de-a ntreprinde orice aciune, examineaz ce se ntmpl n creierul mic.
Am fcut-o deja.
Care sunt rezultatele?
n ciuda aspectului de incontine, o parte a creierului su m observ
i, a zice, nregistreaz aceast conversaie.
... Nu existau ns conexiuni energetice ndeajuns de puternice ca s
controleze fluxurile de putere. De aceea, Carr nu putea replica prin lupt.

213
Indiferent care ar fi fost transformarea, nu reprezenta n sine o arm capabil
de a ucide.
Xilmer concluzion:
Cred c dac nu-i permitem acestui om s se trezeasc, locuitorii
sistemului planetar nu se pot apra singuri.
Ghinionul lor! sosi rspunsul laconic i nemilos.
i zmbir reciproc, mental, bucurndu-se de senzaia totalei
superioriti.
Care-i recomandarea? puse Xilmer ntrebarea de rutin.
Ucide-l!

***

Cnd i reveni, Denovici zcea pe duumea.


Se scul i privea n jur. Fu extrem de uurat cnd nu vzu nici urm de
extraterestru. Tremurnd, se apropie de u i se uit afara. Culoarul era
pustiu.
nvingndu-i panica, i lu echipamentul, dar ezit cnd i aminti c
nu terminase de copiat nsemnrile. Dup o clip, lu toate notiele
psihologului, inclusiv pe cele deja copiate.
Ajuns pe hol, privi pentru prima dat ceasul. Trecuser dou ore de
cnd i pierduse cunotina. Era destul de ru, Creatura a avut timp
suficient s-l gseasc pe Carr, se gndi tulburat.
Se atepta s-i gseasc odaia distrus. Dar la prima vedere, totul era n
ordine. ncuie grbit nsemnrile, apoi trecu n sala de tratamente, acolo
unde l lsase pe Carr.
Pe canapea nu era nimeni.
Denovici fu gata s se ntoarc, cnd zri obiectul din captul canapelei.
Se apropie i vzu turbanul lui Xilmer. Era sfiat i cu pete albastre, iar prin
estura cu aspect de mtase se vedea o reea metalic.
Dup alte cteva clipe, vzu c i covorul era ptat cu albastru.
Pe cnd sttea nehotrt, auzi glasuri n anticamer. Recunoscu
baritonul colonelului, urmat de vocea moale a lui Carr. Se rsuci cu faa spre
u. Cei doi intrar.
Psihiatrul zri napoia lor i alte persoane care se oprir ns n prag.
Recunoscu doar pe un rus, membru al forelor de securitate. Privirile lor se
ntlnir i avu loc un contact semnificativ.
Ah, aici erai, domnule doctor, vorbi Wentworth.
214
Denovici nu spuse nimic. Privea ncordat chipul rotofei al america-
nului, gndindu-se: n momentul sta, e n super-stare.
i, dac pn atunci putuse descifra feele, probabil c actualele lui
posibiliti erau att de avansate nct aciunile lui Denovici din ultimele ore
i erau tot att de limpezi precum imaginile unui ecran.
Psihiatrul se ncord. Negaiile i ateptau pe vrful limbii, gata s fie
pronunate.
Wentworth continu:
Doctorul Carr este derutat. Cnd i-a revenit, zcea ntins pe canapea,
i n-avea habar cum ajunsese acolo. A vzut ns chestia asta, art el spre
turban. Cnd a ieit, v-a citit numele pe u. sta-i motivul pentru care v
cunoate, pentru c, bineneles, nu mai are nici o amintire despre etapa
anterioar de ESP. Ce s-a ntmplat?
n timp ce-l asculta pe colonel, mintea lui Denovici ncepuse s
goneasc, cutnd o explicaie plauzibil pentru propriile sale aciuni. Era
suficient de versat ca s nu se grbeasc cu rspunsul. Cnd englezul
termin, Denovici i se adres lui Carr:
Cum v simii, domnule doctor?
Carr l privi poate cam prelung, dar rspunse scurt:
Perfect.
N-ai suferit nici o ran?
Nu. Trebuia s fi fost rnit?
Ochii i erau n permanent micare, nelinitii, derutai.
Cei cu... -... schimbarea? ntreb Denovici.
Ce anume?
Psihiatrul rmase uluit. Nu tia la ce anume se ateptase. Dar nu la aa
ceva! Nu la un individ obinuit, cu rspunsuri obinuite, ba chiar banale. i
lipsit de amintiri!
Vrei s spunei c nu v amintii nimic mai ciudat?
Nu, domnule doctor, cltin din cap, Carr. Realmente, cred c deinei
mai multe informaii dect mine asupra acestui subiect. Cum am ajuns n
cabinetul dumneavoastr? Am fost bolnav?
Denovici se ntoarse i-l privi neajutorat pe Wentworth. i pregtise de
acum o versiune personal, dar se simea prea derutat ca s-o relateze.
Colonele, spuse el, dac m punei la curent cu cele ntmplate ntre
timp, voi face i eu acelai lucru.
Wentworth i fcu un rezumat rapid. Dup discuia telefonic, nsoea
una din echipele care-l cutau pe Xilmer. Cu cteva minute n urm, Carr

215
fusese vzut rtcind pe un coridor; deoarece exista o dispoziie ce
interzicea prsirea apartamentelor, colonelul fusese solicitat s rezolve
situaia. Venise imediat.
Evident, tiind unde fusese ultima dat, l-am ntrebat ce se ntmplase
i, bineneles, am aflat doar c se trezise i vzuse turbanul.
Se aplec, atinse pata albastr cu vrful unui deget i, deoarece nu se
ntmpl nimic, l ridic la nas i-l mirosi. Se strmb.
Probabil e sngele rasei lor, coment. Are un iz destul de puternic.
Ce ras? ntreb Carr. Domnilor, ce...
Nu apuc s spun mai multe. n clipa aceea, din turbanul lui Xilmer se
auzi un glas, vorbind n englez:
Am urmrit aceast conversaie i se pare c agentul nostru a suferit
un accident.
M putei auzi? ntreb colonelul, apropiindu-se.
Glasul continu:
Descriei-ne ct mai exact starea agentului nostru.
Suntem de acord, replic sigur pe el Wentworth. Dar n schimb,
dorim s ne oferii unele informaii.
Ne aflm doar la cinci sute de mii de kilometri deprtare. Ne vei
vedea n mai puin de o or, i dac nu ne putei oferi nite explicaii
mulumitoare, v vom distruge staia. Descrierea, repede!
Ameninarea era nspimnttoare i convingtoare.
Dumnezeule! opti cineva.
Dup un moment prelungit i ncordat, Wentworth descrise pe un ton
sec ceea ce mai gsiser din Xilmer.
Cnd termin, glasul rosti:
Ateapt!
Trecur cel puin trei minute, apoi se auzi din nou:
Trebuie s tim exact ce anume s-a ntmplat. ntrebai-l pe doctorul
Carr.
Pe mine? murmur americanul.
Wentworth duse degetul la buze, fcu semn celor din u s plece, apoi
ncuviin spre Denovici i Carr.
Interogai-l, rcni spre Denovici, apoi iei din camer n vrful
picioarelor i porni spre telefon.
Cnd rusul se ntoarse ctre Carr, auzi glasul ndeprtat al colonelului,
decretnd starea de alarm.
Domnule doctor, vorbi el tare spre Carr, care-i ultima dumneavoastr
amintire?
216
Psihologul nghii un nod i se strmb.
De ct timp sunt n staia lunar? ntreb el.
Fulgere orbitoare de nelegere strbteau mintea psihiatrului.
Bineneles, i spuse, nu-i amintete absolut nimic din cele ntmplate
dup ce i-a aprut ESP-ul n decursul cltoriei spre Lun.
i aminti ntrebarea lui Carr, dac fusese bolnav. Crede c e bolnav
mental!
Rmase gndindu-se i ncercnd s-i nchipuie ce ar fi simit el n
locul americanului.
Brusc, pricepe care era dilema acestuia. Un psiholog american
mrturisindu-i colegului su rus c se credea nebun!
Domnule doctor, ntreb el cu blndee, n ce fel v considerai
nebun?
Carr ovi i Denovici insist:
E vorba de viaa noastr. Nu trebuie s ascundei adevrul.
Am simptome paranoice, opti Carr.
Detalii! Grbii-v!
E ceva foarte vag, surse slab Carr. Cnd m-am trezit, am nceput s
simt semnale.
Semnale?
Totul nseamn ceva.
Aha! fcu Denovici. De pild?
Pi, v privesc i suntei o aglomerare de... cum s le zic... semnale.
Pn i inuta corpului e un mesaj.
Denovici era surprins. Descrierea americanului prea o variaiune pe un
stereotip paranoic clasic.
Acela era faimosul stadiu secundar al ciclului ESP, care trebuie s-o
recunoasc fusese att de convingtor n prima sa etap?
Spunei mai departe, l ndemn.
Pi..., ncepu neajutorat Carr. De pild, pulsaiile!
Explic, oprindu-se des, c trupul lui Denovici era aidoma unui imens
circuit energetic care emitea semnale.
Carr l privea, i zrea semnalele de suprafa, de pe partea expus a
trupului. Iar prin piele, vedea structura atomic dinuntru: sfere mititele,
aurii, miliarde n fiecare milimetru cubic, pulsnd i semnaliznd...
interconectate...
Legate prin cvadrilioane de linii de for de stele ndeprtate, pn la

217
universul apropiat, deja extinzndu-se, scnteind fragile spre ceilali oameni
de pe staia lunar.
Totui majoritatea covritoare a liniilor se curbau prin perei i spre
Pmnt. O mas solid de conexiuni cu ali oameni i cu toate locurile unde
fusese vreodat Denovici.
Semnalele ce pulsau de-a lungul unora dintre linii erau intense: Carr
urmri unul dintre cele mai puternice i complexe, spre un an anterior din
viaa lui Denovici, confruntat cu o tnr cu lacrimi brzdndu-i obrajii.
Gndurile ce-i soseau prin intermediul liniilor de for reprezentau un
dialog:
M-am ncrezut n tine i m-ai nelat!
Nataa...
Vedei, ncepu Carr, apoi se opri. Ce s-a ntmplat?
Ce? C-ce? icni psihiatrul rus, alb la fa.
Era buimcit. Nataa fusese o prieten pe care o lsase nsrcinat i
care murise la natere. Cu un efort, reui s se controleze.
Putei face ceva cu chestia asta?
Pi, da... aa cred.
n timp ce vorbea, Carr retez legturile cu fata i privi cum acestea l
izbir pe Denovici precum un elastic.
Psihiatrul emise un rget; un urlet gros i rguit, care-l adusese imediat
pe Wentworth din camera alturat.
Denovici se strduia s ajung la canapea. Genunchii ns nu-l mai
ascultau. Czu pe podea i rmase acolo, la nceput zvrcolindu-se i
gemnd. Dup cteva clipe, ncepu s rcneasc, nebunete.
Agentul rus apru napoia lui Wentworth i nlemni cu ochii holbai.
Dup o clip, colonelul se ntoarse la telefon i sun Urgena Medical.
Cei doi infirmieri care venir, injectar un sedativ n brbatul care
continua s zbiere. ipetele se transformar treptat n suspine apoi amuir,
l purtar dup aceea la unitatea mobil de tip ambulan i disprur cu el.
Mainria din turbanul lui Xilmer vorbi:
Cerem ca doctorul Carr s explice imediat ce i-a fcut doctorului
Denovici.
Carr l privi neajutorat pe Wentworth:
N-am fcut altceva dect s tai legturile. Bnuiesc c, instantaneu,
au czut toate barierele pe care le ntrepusese ntre el i fat. Cred c ceea :e
am vzut a fost efectul totalei vinovii percutnd n mod neateptat.
Ateapt! se auzi glasul necunoscut.

218
Wentworth, care nu uitase c turbanul coninea i armament energetic,
fcu semn ca toi s prseasc odaia. Dup aceea trecu i el napoia uii.
Un minut... Dou... Glasul se auzi:
Nendoios, n doctorul Carr exist o puternic fora mental. Anali-
zarea morii lui Xilmer duce la concluzia c nivelul subcontient al minii
doctorului Carr i-a protejat existena, reteznd liniile energetice care
implicau intenia de execuie a lui Xilmer. De aceea s-a indus o reversiune n
momentul cnd i-a folosit mirt-ul arma din turban i aceasta l-a mpins la
sinucidere. Starea trupului su indic o dizolvare cvasitotal.
Ai ceva de zis? opti Wentworth ctre Carr.
Psihologul cltin din cap.
Nici o amintire?
O nou negaie.
Glasul continu, sarcastic:
Evident, vom atepta pn ce aceast remarcabil putere mental i
va ncheia ciclul, nc cteva ore. Atunci, vei mai auzi de noi.
Tcere.

VI

Dou ore; poate mai puin.


Venir i ali oameni. Avur loc discuii ncordate. Carr sttea de o
parte. Cnd vocile se nteir n argumentri, se strecur n camera cu
turbanul lui Xilmer i rmase cu ochii nchii, privind un univers de
nenumrate... semnale.
Miliarde de pulsaii continuau s existe n jurul mainriei din turban.
Venind de undeva din spaiu, asupra lui se focalizau cvadrilioane de linii.
Carr le examin cu o uurin natural. Acum, cnd nu mai era surprins
de fenomenul mental n sine, era contient c n mintea lui exista o
capacitate ce putea percepe nelesul a milioane de legturi simultan.
Cu o limpezime de cristal, vzu c semnalele i pulsaiile erau
activitatea de suprafa a structurii fundamentale a universului.
Dedesubt se afla... adevrul.
ntre semnale i ceea ce reprezentau ele se desfura un feedback
complex, un schimb ntre sensurile existente i faptele teribile de dedesubt.
l simi pe Wentworth apropiindu-se.
Doctore Carr, opti colonelul, discuiile noastre ne-au condus la
lansarea de rachete nucleare din Staia Spaial ONU de deasupra Atlanti-

219
cului. Ele vor ajunge n poziie favorabil cam peste cinci ore, ns n cele
din urm, adevrata noastr speran o reprezini dumneata i ceea ce poi
face. Ce poi face?
Pot... experimenta cu semnale, rspunse Carr.
Wentworth se simi extrem de dezamgit. Considera c semnalele
fceau parte din sistemul de comunicare, nu din armament. Iar asta, i ddu
seama cu amrciune, era evident logic. ncepnd cu cititul gndurilor pe
chipuri, psihologul american ajunsese acum, n urma transformrii la
capacitatea final de nelegere i manipulare a comunicaiilor.
Era un talent impresionant, totui nu ceea ce le trebuia n acest moment
de pericol maxim.
Cum adic? ntreb Wentworth.
Aa! rosti Carr.
i dispru.
Colonelul rmase locului, ncordat. Apoi, contient de turban i de
importana faptului ca dumanul s nu afle ce se ntmplase, iei n vrful
picioarelor din odaie. Grbindu-se ctre cel mai apropiat comunicator de pe
hol, le ceru agenilor s-l caute pe Carr.
n zece minute, avu confirmarea c psihologul nu se afla n staia
lunar. Pe msur ce rapoartele primite i confirmau acest fapt incredibil,
Wentworth i convoc pe cei mai importani savani din staie. n curnd, era
nconjurat de brbai i femei de diferite naionaliti, vorbind n microfoa-
nele-translator, i oferindu-i ipotezele lor.
Totui, suma speculaiilor tiinifice se constituia ntr-o ntrebare. Ce
putea reui un singur individ mpotriva ctorva mii?
Iar mai departe, conform capacitilor lui Carr: Care era numrul minim
de legturi ce trebuiau retezate pentru a nfrnge invadatorul?
Privind de la un chip la altul, Wentworth i ddu seama c nici unul
dintre savani habar n-avea care putea fi rspunsul.

***

Pentru Carr, dup ce ajunse pe giyn, urm o perioad de nu confuzie,


deoarece era perfect contient de problem ci de teribil... violen.
Alesese pentru sosire o ncpere goal, i ajunsese ntr-un fel de labo-
rator. Instrumente... Mese... Mainrii... Toate, tcute n jurul lui, nefolosite
i panice.
Problema lui se datora faptului c giyn-ul era programat s reacioneze
220
la prezena unor forme de via necunoscute. Sistemul de aprare fiind
implicit, nu avea nici o linie vizibil, pn ce apariia lui nu declan
mecanismul.
Rezultatul declanrii cre violena.
n clipa apariiei sale n ncpere, pereii, plafonul i podeaua i aintir
armele asupra lui. Linii de for nir din toate direciile, esnd n jurul
su o reea energetic i ncercnd s-l rein.
Acesta nu a fost dect primul dintre cele patru sisteme distructive, care
sporeau treptat n intensitate. Capcana energetic fu urmat de o descrcare
elementar de mirt, avnd rolul de a amei; apoi continu cu un mirt
fundamental, constituit din energii de impact uriae; i, n cele din urm, o
reacie nuclear, ct de puternic o putea permite spaiul nchis.
Pentru talentul lui Carr, toate acestea nu erau dect semnale, observate,
corelate i nvinse chiar la surs. Fiecare atac reprezenta un ciclu ce i
efectua programul stabilit. Ciclurile se ncheiar. Se ls linitea.
Tcere.
Undeva la bord, fu ntiinat un creier viu. O voce uluit rsun n
mintea lui Carr:
Cine eti?
Psihologul nu rspunse.
Numrul uria de semnale care se revrsau asupra sa, de la alte nivele, l
anunar c se gsea n interiorul unei nave, lung de treizeci de kilometri,
lat de opt i nalt de ase. La bord se aflau optzeci de mii de gizdani, cu
toii conectai la alarma ce alertase ntreaga nav.
Pentru cteva clipe, cu toii avur acelai gnd; acelai rspuns
condiionat, aceeai atenie concentrat asupra intrusului. Aidoma piliturii
de fier brusc magnetizate, pulsaiile formau o structur, un tipar ce le fcea
operante.
Dintr-o singur privire de ansamblu, Carr izol mnunchiul micu de
linii principale i-l retez.
Apoi, la fel de priceput, select un numr de linii care se ntreptrun-
deau i interacionau cu Adevrul Fundamental, interfer cu ele i trecnd
printr-un vid energetic ajunse n odaia din staia lunar, unde Denovici
dormea sub influena sedativului. Simea c-i mai rmsese puin timp la
dispoziie.
Grbit, repar liniile tiate anterior i observ cum masiva armur
intern a psihiatrului se refcu. Apoi iei din camer, prsi sectorul medical
i-l sun pe Wentworth de la cea mai apropiat cabin telefonic.

221
La cellalt capt al firului, se auzi glasul colonelului:
Ce s-a ntmplat, domnule doctor?
Au plecat, rspunse simplu Carr.
D-dar..., se nl nedumerit glasul lui Wentworth. Apoi, contro-
lndu-se, rosti mult mai calm: Domnule doctor, noi, cei de-aici, conside-
rasem c probabil exist un mic grup de linii importante care, tiate...
Exact aa am i procedat.
Totui, care putea fi? Care poate fi cel mai mare divizor comun al
attor persoane?
Carr i spuse.
S m ia..., fcu admirativ colonelul. Sigur c da! Felicitri, domnule
doctor!

***

Peste cteva ore, cnd talentul ESP dispruse aproape complet, giyn-ul
se apropie de ieirea din sistemul solar. Continund s accelereze, fcu
contactul subspaial cu uriaa for gisdan ce cutreiera o alt parte a
spaiului.
Avei ceva pentru noi? ntreb comandantul flotei.
Nu! rspunse cpitanul giyn-ului.
Parc trebuia s ptrundei ntr-un sistem planetar locuit, destul de
uor...
Habar n-am de unde ai scos-o i pe-asta. Nu exist aa ceva.
Bine. ntrerupem contactul.
n clipa cnd cpitanul giyn-ului ndeplini ordinul, pentru un moment,
avu impresia trectoare, aidoma unui vis, c ntr-adevr ar fi trebuit s tie
ceva despre sistemul planetar pe care l traversaser.
Dac ar fi putut s fie contient de asemenea lucruri, ar fi sesizat c
toate liniile ce se legau de Pmnt i Lun erau tiate i fcute colac ntr-un
colior al creierului su.
Senzaia de cunoatere i nelegere... sczu n intensitate. i dispru.
Pentru totdeauna.

222
Tehnoredactare computerizat
Adrian Petrescu
EDITURA UNIVERSAL DALSI

Tiparul executat sub comanda 30 686


Regia Autonom a Imprimeriilor
Imprimeria CORESI
Piaa Presei Libere, 1, Bucureti
ROMNIA

223
224