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El materialismo histrico-cultural frente

al arte moderno y contemporneo


Una teora fundada sobre los medios

Renato Barilli

Traduccin de Carlos Arturo Fernndez


Resumen Abstract
A partir de las ideas de Marshall McLuhan, es Based on Marshall McLuhan s ideas, it is
posible analizar la actividad cultural teniendo possible to analyze cultural activity setting out
como punto de partida la utilizacin de unos from the use of certain instruments or media
determinados instrumentos o medios para for the transformation and exploitation of the
transformar el ambiente y aprovecharnos de l. milieu. The text analyzes the implications of
El texto analiza las implicaciones de esta this methodology a cultural, technological
metodologa un materialismo cultural, and media materialism , not from the
meditico y tecnolgico , no a partir de starting point of causal relations among
relaciones causales entre los medios materiales material media and symbolic-ideals but
y los ideales-simblicos sino con base en el based on the concept of homology. Beginning
concepto de homologa. A partir de esta hiptesis with this work hypothesis, the resonance on
de trabajo se discute la resonancia sobre la artistic creation of media such as the highway
creacin artstica de medios como los sistemas system in the Roman Empire, the printing
de carreteras en el Imperio Romano, la imprenta press from the XV Century on and the electrical
a partir del siglo XV y los medios elctricos y and electronic media of the present world is
electrnicos en el mundo actual. discussed.

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La imprenta de Gutenberg

Desde hace por lo menos treinta aos sigo con- tipogrfica y, por tanto, ligados a una poca ya
vencido del pensamiento expresado por el escritor, alejada de nosotros. Sin embargo, debo confesar que
ensayista y filsofo canadiense Marshall McLuhan sobreviven en m algunos residuos de fidelidad a
en dos obras fundamentales, aparecidas a comienzos modalidades de exposicin de carcter analtico y
de los aos sesenta del siglo pasado, The Gutenberg bien ordenado, por lo cual, desde las primeras pocas
Galaxy y Understanding Media. Quien conoce es- de mi adhesin al pensamiento de McLuhan me de-
tos dos libros sabe que estn redactados con un tono diqu a la tarea de presentarlo con un cierto orden,
discursivo, en captulos breves, apoyados en eslganes, por ejemplo, comenzando a plantearme el problema
con una estrategia en la cual ya aparece el plantea- de cmo denominarlo, cosa de la cual el autor cana-
miento mismo del pensamiento de McLuhan y su diense jams se preocup demasiado. Podramos dar-
crtica a los mtodos de razonamiento analtico for- le el rtulo de materialismo histrico cultural,
malizado, que considera fruto tpico de una cultura siempre y cuando precisemos, justamente, que en

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vano se buscara una definicin semejante en las aplicacin se renen felizmente: el latn, es decir, la
pginas escritas por el mismo McLuhan, mientras coin expresiva usada por los pueblos occidentales en
que s es posible encontrar una expresin de ese tipo el curso de un milenio largo, que acu esta palabra,
en algunos antroplogos culturales estadouniden- la cual a su vez fue adoptada por el ingls, la lengua
ses, como Marvin Harris, por ejemplo. Pero evidente- que reemplaz al latn en esa tarea de comunicacin
mente lo que cuenta es la sustancia de un universal. En sntesis, digamos que el de McLuhan es
pensamiento, y no el trmino preciso con el cual se un materialismo meditico . Con ello, nos encon-
lo denomine. Hablar de materialismo cultural quiere tramos a un paso de la formulacin capital del
decir tambin reforzar de entrada el acento sobre la mcluhanismo, tan elemental que aparece como un
llamada cultura material, lo que despus, bien mi- fcil eslogan, y que incluso abre el espacio a una
rado, es casi una tautologa, puesto que el trmino sospecha de simplicidad, de falta de rigor intelec-
mismo de cultura, si consideramos su origen a par- tual: el medio es el mensaje. Pero, por el contrario,
tir de la lengua latina, contiene ya en s un en esta frmula se puede ver una sabidura especula-
insuprimible enganche con una dimensin mate- tiva que permite remontarse hasta el pensamiento de
rial. En efecto, la raz verbal latina cult se identifica Kant. El medio (medium), o mejor, los medios (me-
plenamente con la actividad del colere, es decir, cul- dia) ado que no tiene sentido hablar en singular,
tivar la tierra, y por tanto invoca una de las activida- puesto que poseen la vocacin profunda de enlazarse
des fsicas ms pesadas del ser humano, que se realiza entre s para constituir un sistema no son cuerpos
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con las manos, los pies y todo el conjunto muscular extraos o inanimados sino que se ajustan fcilmente
del aparato somtico. Por lo dems, los seguidores a nuestros rganos naturales, prolongndolos y
de la antropologa cultural nos dicen que el inicio enriquecindolos. En sntesis, funcionan como for-
de la actividad cultural se encuentra en la toma de mas kantianas, a la manera del espacio y del tiem-
un instrumento que utilizamos para incidir sobre el po, para plasmar los datos provenientes del mundo
ambiente, con la finalidad de transformarlo y sacar externo. No hay ningn mensaje o contenido que
de l los recursos para vivir. Pasando a definir uno de pueda prescindir del modo como lo consigue y lo
aquellos postulados de los cuales McLuhan se ha pre- trata el sujeto humano, exactamente de la misma
ocupado tan poco, se puede aseverar, precisamente, manera como el espacio y el tiempo kantianos, que
que la cultura se encuentra en la capacidad, que es son nuestros , pertenecen a la condicin humana
propia del hombre y solamente suya, de aadir a la (por ejemplo, Kant dice expresamente que no pode-
dotacin somtica, fisiolgica, recibida de la madre mos saber con cules formas plasman sus respectivos
naturaleza, algn instrumento capaz de potenciar mundos un perro o un gato). Con ello, se supera defi-
su intervencin en ella. El hombre arma la mano nitivamente, tal como lo quiso el kantismo, el dete-
con la hoz y el martillo, los pies con las ruedas que riorado y desagradable conflicto entre un momento
resultan tan adecuadas para la locomocin, los ojos individual y subjetivo, y otro colectivo, general. Los
y las orejas con diferentes prtesis que agudizan sus medios (media) usados en un determinado perodo
poderes, etc. Naturalmente, es oportuno regresar de histrico pertenecen al sector humano completo que
inmediato al mcluhanismo y denominar estos ins- los usa, y, por tanto, adoptan un carcter que podra-
trumentos o prtesis o utensilios con un trmino mos calificar de trascendental , con el trmino eru-
extremadamente indefinido pero tambin tan am- dito querido por el filsofo de Koenigberg.
plio y popular como el de medium, en plural me- Si bien es justo y oportuno relacionar el
dia, vocablo en el cual dos lenguas de vastsima mcluhanismo con una lnea de reflexin refinada,

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como es la del pensamiento trascendental kantiano, dispensable bosquejar algunas distinciones: ha habi-
es importante hacer notar de inmediato los avances do pueblos o perodos histricos bastante lentos para
que implica, lo que por lo dems es inevitable, si se practicar la innovacin tecnolgica, dispuestos a ser-
tienen en cuenta los dos siglos que separan entre s a virse de los mismos medios (media) durante siglos;
los dos filsofos. El gran entuerto del kantismo fue mientras que, en cambio, aparecen otros pueblos u
haber dado a las formas trascendentales de la esttica otras fases histricas en los cuales la innovacin tec-
(de la sensorialidad) y a las categoras del conoci- nolgica ha experimentado un incremento incluso
miento una disposicin esttica, que no marc en angustioso. Y, sin embargo, al respecto ser oportuno
este aspecto ningn avance con respecto a las posi- aplicar cierto freno en ambas direcciones; dado que
ciones tradicionales del pensamiento antiguo, tal la condicin humana es tal, en todas partes donde se
como se expresaron en la geometra euclidiana y en haya presentado, en el tiempo de la historia y en el
el Organon aristotlico. Los medios, por el contra- espacio de la geografa, siempre ha aplicado algn
rio, arrastran consigo un irrefrenable empuje hacia coeficiente de innovacin tecnolgica, aunque sea
la variacin, hacia el pluralismo: pero no solamente poco notoria, casi imperceptible: en el fondo, es como
y no tanto porque, como ya se ha observado, tiendan hablar de una corriente de agua que a veces se desliza
a enlazarse entre s en un sistema armnico en lugar lentamente y resulta casi inmvil ante nuestros ojos,
de presentarse cada uno a la vez , separadamente, mientras que otras, por el contrario, desciende
8 sino sobre todo por el hecho de que van y vienen: hoy tumultuosa, con cataratas y rpidos; pero luego, bien
se presentan algunos listos para enviar a jubilacin a vistas las cosas, tambin en este caso se pueden fijar
otros que se han usados hasta ahora, pero, adems, ya unos ciclos de permanencia, y no todo cambia conti-
estn tocando a la puerta otros medios (media) ms nuamente. Algo similar es vlido tambin para los
agresivos y funcionales, que se ofrecen con la asevera- operadores individuales, la mayora de los cuales,
cin de que son capaces de sustituir a sus predecesores evidentemente, se adaptan a la perezosa aplicacin
con el argumento de la eficacia. En otras palabras, de los medios (media) que recibieron a travs de una
una filosofa meditica lleva en s implcito el con- educacin normal, mientras que otros, ms ingenio-
cepto de la innovacin, del cambio incesante. sos, estudian la manera de mejorarlos, de incremen-
Pronunciamos ahora un trmino que hasta aqu tar su eficacia. Con ello, si se quiere, volvemos a
no haba aparecido, por la acostumbrada razn de encontrar el canon principal del estructuralismo:
que McLuhan no hizo uso explcito de l: el trmino todos estamos llamados a hablar una especie de len-
de tcnica. La prctica de los medios (media) no es gua comn, en la acepcin propuesta por Saussure,
ms que la dimensin tcnica connatural al hom- lo que corresponde al orden meditico que nos fue
bre, la tecnologa. Por tanto, nuestro materialismo transmitido; pero cada uno de nosotros, en el mbito
cultural, adems de ser denominado como de la propia actividad, puede introducir algunas va-
meditico, podr ser tambin adecuadamente defi- riaciones, que, por lo tanto, son como actos de pala-
nido como tecnolgico. bras, capaces luego de confluir y de organizarse entre
Con ello, el kantismo se pone en movimiento, s hasta constituir una nueva lengua meditica, es
fluye en la historia; el sujeto trascendental, el hom- decir, una tecnologa fundada sobre criterios com-
bre, no est inmovilizado en un crculo de medios pletamente modificados.
(media) fijos y rutinarios, sino que, por el contrario, Todo ello permite tambin atenuar la brutali-
nos aparece como dirigido a cambiarlos de manera dad de la afirmacin inicial de materialismo como
continua. Naturalmente, sobre el particular ser in- rtulo de este estilo de pensamiento: es justo y es

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Escriba sentado, Egipto cuarta dinasta.

oportuno partir desde la base, desde cuando el ser hu- se lo sustituyera con otros de diferente naturaleza? De
mano enfrenta la tarea de buscar alimento, refugio y este modo, el operador bruto a escala material es ca-
defensa contra las agresiones externas; es decir, cuan- paz de hacer surgir de s al experimentador, a aquel
do est llamado a trabajar, a hincar los propios ins- que se imagina escenarios diferentes a los presentes e
trumentos en la dura corteza del mundo; pero, al inminentes, es decir, que est dispuesto a no servirse
mismo tiempo, el ser humano se abre a la dimensin ms de instrumentos materiales de trabajo sino de
del proyecto, de la carrera hacia adelante, de la instrumentos ideales, inmateriales, que podramos
ideacin de procedimientos mediticos diferentes de definir con otro trmino tomado de la utilera filos-
aquellos de los cuales se sirve en el presente: qu ocu- fica, y que como tal, por lo tanto, es tambin en este
rrira si en lugar de usar ese determinado instrumento caso extrao al pensamiento de McLuhan, orgulloso
de aquella manera se lo utilizara de forma distinta, o de su simplicidad a prueba de bombas: el smbolo. En

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sntesis, la actividad cultural se articula en dos estra- diciona, no determina los aportes proporcionados
tos, uno de los cuales es el de los instrumentos del por las actividades aun ms sofisticadas de las cien-
trabajo material y el otro el de aquellos instrumen- cias y de las artes. En particular, el mcluhanismo
tos ms sofisticados con los cuales se manipula lo posibilita rechazar y cancelar esa fastidiosa subordi-
que no est todava presente, aqu y ahora, pero que nacin que, en un materialismo histrico como el
podr estarlo en el futuro. Los medios (media) se marxismo deben soportar los mbitos artsticos y li-
articulan en utensilios pesados, materiales, y en sm- terarios con respecto a las estructuras econmicas, a
bolos refinados, areos, impalpables. Adems de los las que se les adjudicaba una precedencia no slo
operadores de la praxis cotidiana, existen aquellos cronolgica sino tambin en la lnea del derecho.
que se interesan por las ciencias y las artes, a travs de Seguramente al establecer esta pesada jerarqua, Marx
su recurso sistemtico al smbolo; y, ms an, tam- estaba impulsado por el laudable intento de derrotar
bin en este mbito es necesario convertir la nocin todava ms definitivamente el primado que hasta
al plural, por cuanto los smbolos tienden a organi- su tiempo se acostumbraba atribuir a las actividades
zarse entre s, dando lugar a sistemas coherentes e culturales entendidas en un sentido alto y noble; por
integrados. eso desplaza con fuerza el acento sobre lo bajo, sobre
No hay necesidad de establecer una onerosa je- los pies, como antes de l lo hiciera el materialismo
rarqua, un orden prioritario, entre instrumentos ma- de Feuerbach. Pero hoy en da ya no existe la necesi-
10 teriales y smbolos ideales, dada su comn dad de adoptar esta precaucin metodolgica y se
pertenencia a la naturaleza de los medios: ningn puede muy bien confirmar la igual dignidad de
instrumento de trabajo material que se quiera men- cualquier innovacin tecnolgica; es decir, cada
cionar deja jams de revelar su origen cultural, nin- mbito de la actividad cultural puede aportar su con-
guno deja de ser fruto de una invencin acontecida tribucin original a la causa de lo nuevo.
en un cierto momento de la historia; y por su parte, a En la tradicin del pensamiento marxista ms o
los medios (media) pertenecientes a la exquisita y menos ortodoxo se encuentra un pensador, el francs
sofisticada dimensin simblica les espera la prueba Lucien Goldmann, quien ms que ningn otro se ha
de fuego: deben retornar para adecuarse a las necesi- preocupado por rectificarlo del infortunio del
dades prcticas con alguna utilidad evidente, pues de determinismo, poniendo fin a la dependencia de las
lo contrario seran rechazados por la sociedad que los superestructuras artsticas y literarias con respecto al
juzgara como intiles y gratuitos. plano base de pesadas estructuras econmicas. Con
En otras palabras, no se da una relacin de deri- tal finalidad, Goldmann introdujo la nocin insus-
vacin causal desde los medios (media) materiales tituible de homologa, entendindola como la iden-
hacia los ideales simblicos; tanto los unos como tidad de funcionamiento entre sectores de actividades
los otros gozan de un estatuto parittico, de una que, sin embargo, en apariencia pareceran bastante
igual dignidad , como se dira, por ejemplo, en trmi- distantes entre s. He aqu, precisamente, uno de esos
nos polticos o tnicos, cuando se pretende garanti- valiosos aportes especulativos que vale la pena adap-
zar tambin a las minoras los mismos derechos que tar al mcluhanismo, precisamente para mejorar sus
poseen los grupos mayoritarios. En el fondo, es lcito condiciones de ejercicio. Digamos, en sntesis, que,
decir que el mbito meditico dominante ms ex- al interior de un sistema meditico asumido como
tendido, ms incisivo y vistoso est constituido por el forma trascendental adoptada por una poca histri-
complejo de los instrumentos de trabajo material, es ca completa, es decir, en el tiempo de la prctica de
decir, la tecnologa; pero sta no viene antes, no con- una tecnologa general, se puede descubrir una

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El poeta Tao Yanming meditando, Chen HungShou, 1650.

Modernidad y Contemporaneidad
Hasta este momento he definido el paquete de
homologa, una identidad entre parte y parte; los hiptesis de trabajo que tomo del mcluhanismo,
diferentes operadores aparecen comprometidos a avan- aunque con los ajustes indicados en cada uno de los
zar en la lnea de la innovacin, en la constitucin casos. Es hora de comenzar a aplicarlo a algunas
de la nueva lengua , cada uno de ellos ponindola grandes pocas histricas. En general, en mi trabajo
en acto en el propio sector de pertenencia. Nos co- como investigador intervengo sobre pocas que, se-
rresponder a nosotros, que intervenimos para exa- gn una cierta tradicin de estudios occidentales, y
minar estos fenmenos desde una distancia de tiempo, en especial de mi pas, se denominan respectivamen-
revelar cmo los recorridos particulares, inclusive te como moderna y contempornea, con rtulos ver-
aunque se ignoren entre s, marchan hacia metas daderamente insulsos y descoloridos, que, en efecto,
comunes, corroborndose unos a otros. Los diferentes dan lugar a debates sin trmino. Comencemos por
operadores colaboran solidariamente, quiz sin sa- una indicacin neutra y puramente cronolgica: la
berlo, y sus aportes particulares se adaptan a un ni- modernidad sera la empresa cultural que se inicia
co mosaico bien entrelazado. hacia mediados o fines del siglo XV y se prolonga

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hasta el final del siglo XVIII a continuacin de ella gutenberguiano, mucho mejor que como
seguira una todava ms vaga contemporaneidad , perspectivo , puesto que el vaso conductor de un
para la cual no han sido todava definidos unos l- procedimiento material como la imprenta aporta
mites terminales. Para determinar estos dos extensos mucha ms agua a una determinada causa que el
bloques, la tradicin escolar de los estudios seleccio- tubo ms limitado que practican los artistas y sus
na, en general, acontecimientos histricos superfi- tericos. No es del caso repetir aqu las magistrales
ciales (fechas de nacimiento o de muerte de grandes observaciones con las cuales McLuhan demostr la
hombres, descubrimientos geogrficos, batallas, acon- homologa (aunque sin usar este trmino) entre las
tecimientos dinsticos o poltico diplomticos). As, dos grandes innovaciones, ubicadas sobre los dos pla-
como es sabido, la edad moderna arrancara desde nos esenciales de toda cultura: el uno, el material
1492 (con la muerte de Lorenzo el Magnfico, o el instrumental, y el otro, por el contrario, el de las
descubrimiento de Amrica por parte de Cristbal formaciones simblicas virtuales. Con frecuencia,
Coln) y avanzara hasta 1789, fecha de inicio de la resulta ms til proceder a la defensa del trazado
Revolucin Francesa. Segn el mtodo de McLuhan, mcluhaniano contra posibles acusaciones, como se-
es conveniente, en cambio, investigar sobre factores ra, por ejemplo, la que podra plantearse bajo la
fuertes que se encuentran en la innovacin tecno- bandera de mucho ruido y pocas nueces . En otras
lgica, a la cual corresponderan, por homologa, palabras, el giro gutenberguiano podra aparecer ms
12 hechos nuevos en el nivel simblico, en las ciencias y de orden cuantitativo que cualitativo. En el fondo,
las artes, precisamente con aquella relacin de pa- para el ao de 1450 haca ya ms de dos milenios que
ridad , que no implica sumisin jerrquica de unos Occidente haba escogido un sistema de escritura fo-
a otros, como Goldmann nos ha aclarado tan acerta- ntica, fundada sobre un procedimiento de izquierda
damente. En este punto encontramos el aporte hist- a derecha y de arriba hacia abajo, para trazar las
rico crtico ms significativo planteado por letras (bien sea que ese ejercicio se desarrolle con el
McLuhan, segn el cual la modernidad se soportara cincel sobre los mrmoles epigrficos, con el estilete
sobre dos pilares: la invencin por Gutenberg de la sobre tabletas cubiertas de cera, o con la pluma sobre
imprenta de tipos mviles, la tipografa, ocurrida en las pginas membranosos de los cdices), teniendo
1450, y su correspondencia homolgica, que puede precaucin de que lneas y columnas permanezcan
verificarse entre este procedimiento tcnico y la teo- cuidadosamente reunidas en bloques rectangulares.
ra de la perspectiva en las artes visuales (pintura, En efecto, a primera vista no se revela una diferencia
escultura y arquitectura) desarrollada por Leon notable entre una pgina impresa realizada con el
Battista Alberti en el tratado De pictura, de 1435. Es nuevo procedimiento de Gutenberg, y otra trazada en
digno de notar el hecho de que un operador del mbi- los mismos aos por un paciente amanuense, dedi-
to simblico ( superestructural , se habra dicho en cado a copiar los textos a mano. Se podra objetar
la vieja terminologa marxista ortodoxa) haya lle- que en esta modalidad de escritura, la introduccin
gado a la gran coyuntura algunos aos antes que un de la mquina seala una aceleracin del procedi-
operador tecnolgico como era Gutenberg; ello sirve miento, es decir, una mejora de orden cuantitativo,
para cancelar definitivamente cualquier posible sos- ms que una verdadera y propia ruptura con el pasa-
pecha de determinismo, en nombre de un post hoc do, pero que en el nivel de las formas virtuales, de
ergo propter hoc, inclusive si resulta plenamente mallas compositivas, no se percibira el cambio. Y,
comprensible y adecuado que este nuevo hombre por lo dems, de la misma manera, a primera vista,
moderno deba definirse como tipogrfico , tampoco la perspectiva albertiana constituira una

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innovacin decisiva; tanto es as que Alberti y luego (pero que ya haba sido anunciado por los preceden-
mucho ms Vasari, introducen la nocin de renaci- tes renacimientos en miniatura planteados por el
miento ; por tanto, quien segua aquellas reglas no Romnico y el Gtico), para no detenerse sino hasta
crea que fuese l mismo un innovador sino ms bien el final del XVIII e incluso ms adelante. Sin duda, es
el protagonista de un acto de restitucin de una ca- justo hablar de una relacin de continuidad, de
pacidad que ya antes haba sido poseda por las eda- reafirmacin; pero tambin asume un peso decisivo
des que, no en balde, eran definidas como clsicas , el coeficiente de la cantidad, capaz a su vez de intro-
y que luego se haba perdido por la decadencia que se ducir grandes modificaciones de orden cualitativo.
present en los siglos oscuros de la edad intermedia, Ciertamente, la tipografa confirma el planteamiento
cuando las invasiones de los brbaros, de los godos , de la pgina de escritura adoptada desde haca si-
barrieron con las modalidades correctas para repre- glos por Occidente; pero, al mismo tiempo, la tipo-
sentar la realidad. En efecto, la visin naturalista, grafa determina un enorme incremento
mimtica, determinada por el afn de presentar los cuantitativo, lo mismo que en el plano de la exacti-
cuerpos, de ubicarlos en el espacio con una ilusin de tud: aquella pgina pierde los temblores marginales
profundidad ms o menos acentuada, no nace por e imperfecciones manuales que de todas maneras
cierto con el siglo XV sino que existe ya, efectivamen- subsistan, incluso en el ejercicio ms precavido y
te, en el mundo clsico greco romano. Pero, enton- profesional de cada amanuense; y, sobre todo, permi-
ces, si las dos pocas, la greco romana y la llamada te multiplicar el proceso de la copia: ahora los ejem- 13
renacentista realizan aquella eleccin comn a plares salen por millares, todos iguales entre s, todos
favor de un arte mimtico, querr decir que ambas dotados de la misma perfeccin que slo la mquina
tenan en comn alguna cosa tambin en el mbito puede conferir. De la misma manera, la perspectiva
de la cultura material. En efecto, las dos fueron po- de Alberti se convierte en una mquina representati-
cas preocupadas por crear un sistema de comunica- va, basada en reglas muchos ms ciertas y fijas que
ciones complejas y bien ramificadas entre las diversas todo lo que haba en la vaga prctica de los pintores
partes de un todo entendido como centralizado y je- de la romanidad; baste pensar en la introduccin del
rarquizado: se deba partir de un centro ( todos los punto de fuga, sobre el cual, a su vez, se sostiene el
caminos conducen a Roma ) y desde all se deban modelo de la pirmide invertida. Los annimos pin-
establecer trmites seguros, medibles, para alcanzar tores murales de Pompeya saban seguramente que,
cualquier punto de la periferia. En sntesis, la si se quiere sugerir un sentido de profundidad espa-
homologa de fondo parece ser la que relaciona un cial, es necesario servirse de lneas oblicuas que pare-
sistema de comunicaciones viales, dirigidas a asegu- cen huir frente a nosotros y hundirse en la lejana;
rar la posibilidad de recorrer un vasto territorio, y pero esas oblicuas se dejaban a la consideracin del
una retcula virtual de relaciones extendidas sobre recto juicio del pintor, privado de indicaciones obli-
una superficie cualquiera, como mapas para salir a gatorias, lo que le permita amplios mrgenes de
la conquista del mundo exterior, de los pases repre- maniobra en el mbito creativo pero disminua el
sentados (conquista militar y comercial al mismo valor cognoscitivo de la representacin. Los moder-
tiempo). Y todo ello explica, justamente, la seme- nos son modernos porque introducen criterios fi-
janza exterior, indudable, o inclusive el sentido de jos y ciertos de representacin, quiz a costa de
continuidad, de reanudacin a distancia de siglos, sacrificar notablemente la libertad imaginativa del
que existe entre los dos naturalismos, el greco ro- artista y de imponerle una especie de camisa de fuer-
mano y el renacentista , que arranca en el siglo XV za; pero, por otra parte, aquellos criterios fijos hacen

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de l un operador de condicin similar a otros, con- capacidad de intervencin en tiempos y espacios ms
vocado como ellos a una enorme empresa cartogrfica, prximos para buscar la forma de tapar los agujeros
al desarrollo de mapas necesarios para conocer el que se estaban creando en la gran tela estatal.
mundo exterior y para encaminarse a su conquista, No nos extraar constatar que con la misma
aquella conquista que Occidente alcanza en una di- velocidad se derrumba la retcula de la perspectiva;
mensin sin precedentes en toda la historia de la ya los cuerpos no se gradan entre s de acuerdo a
humanidad y con respecto a otras culturas, quiz, relaciones numricas bien ritmadas sino que flotan
precisamente, porque estas otras no tuvieron a su dis- en un espacio aplanado; e igualmente decae la pre-
posicin la sinergia entre la imprenta y la perspecti- tensin de definirlos puntualmente en su individua-
va piramidal. Con esta luz, es posible poner en juego, lidad, puesto que cesa la capacidad de dominarlos,
otra vez, incluso el papel de Cristbal Coln, a quien de extender sobre ellos una posesin plena; ahora es
una cierta tradicin escolar reserva, no injustamen- suficiente conformarse con una identificacin su-
te, el honor de haber inaugurado la modernidad : maria; inclusive, es todava mejor dejar de lado las
en efecto, su mrito excepcional consisti en dirigir individualidades bien definidas y quedar satisfecho
la proa de las carabelas en el sentido de la longitud, con iconos despersonalizados, genricos, o en otras
hacia la profundidad del ocano, en lugar de limi- palabras, abstractos , para utilizar aqu la expre-
tarse, como se haba hecho durante siglos y hasta sin tcnica. En procesos lentos, seculares, el
14 entonces, a bordearlo a lo largo de las costas. Y cierta- naturalismo clsico cede el puesto a formas de estili-
mente se puede decir que un gesto como ese es hom- zacin abstraccin, en la misma medida en la cual
logo a la atrevida conquista perspectiva de las la construccin volumtrica de las distancias hace
distancias que los artistas italianos y flamencos esta- implosin, se relaja sobre s misma. Ahora los cami-
ban practicando en los mismos aos. nos ya no conducen a Roma, que ms bien aparece
Si en sentido positivo es vlida esta estrecha rela- como un objetivo lejano y quimrico, prcticamente
cin homolgica entre un sistema centralizado de inalcanzable. Ahora el centro est en todas partes o,
comunicaciones viales, terrestres y martimas, y su mejor, sobreviene una sustancial indistincin entre
correspondiente virtual que es dado tanto por la ma- centro y periferia.
lla tipogrfica como por la pirmide perspectiva, es De esta manera se delinean dos grandes ciclos
decir, si tal relacin homolgica conoce etapas co- pluriseculares: el primero, presente entre el siglo VI
munes en el proceso de ascenso hasta llegar a impo- despus de Cristo y los siglos XIII y XIV , en el cual Occi-
ner en ambos frentes las propias leyes obligatorias, es dente extrava la capacidad de asegurar un sistema
vlida tambin en los momentos de signo contrario, vial bien construido, continuo y que pueda recorrerse,
de derrumbe, de disolucin. Es bien conocida la lar- del mismo modo que el mimetismo clsico es reem-
ga fase del otoo de la romanidad que, en un pro- plazado por fenmenos de abstraccin, que pueden
ceso secular que se extiende del siglo iii al v despus relacionarse con el llamado arte bizantino y sus
de Cristo, ve cmo decae la centralidad de Roma, muchas caras y fases, todas planteadas bajo el signo
hasta el punto de que, a comienzos del siglo IV, a de la abstraccin y del aplastamiento de los espacios.
Diocleciano le parece aconsejable la adopcin de un Ms tarde, del siglo XIII o XIV en adelante toma fuerza
modelo cuatripartito, la llamada tetrarqua, que ya el gran proceso de reconquista del mundo exterior, es
no se plantea sobre una capital nica sino sobre cua- decir, el intento de restaurar una gran red vial, posi-
tro, convenientemente distribuidas en la enorme ex- blemente hacindola ms segura, ms regular, ms
tensin del imperio, en el intento de posibilitar una rigurosa que todo lo que haban logrado hacer los

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San Marcos representado en un evangelario, escuela palatina, Alquisgrn siglo XI

antiguos. En sntesis, se inicia el ciclo renacentista , tabla de correspondencias hacia arriba y hacia abajo:
como lo comprendi muy bien Vasari, quien se con- las etapas a travs de las cuales el arte romano tardo
vierte en el cantor pico de la reconquista de la terce- pierde progresivamente las indicaciones perspectivas
ra dimensin, de la ilusin de profundidad, de la y las capacidades de definicin con respecto a los
descripcin particularizada y precisa de las imge- objetos individuales, son recorridas en sentido inver-
nes, condenando las aberraciones del arte griego , so por el arte europeo a medida que, del Romnico al
aquel para el cual usamos hoy el trmino ms limi- Gtico y al Renacimiento propiamente dicho, se
tado de bizantino . Se podra construir una gran reintroducen los distintos recursos ilusorios para vol-

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ver a dar profundidad perspectiva a las imgenes. Y repiti una invasin de brbaros, de Godos; el hecho
llegamos as a la Galaxia Gutenberg, que McLuhan es que, hacia finales del siglo XVII, Occidente descu-
examina con tanta confianza, donde la tarea de re- bri que a la naturaleza la gobierna, la mantiene
gularizar la malla comunicativa, en un nivel que ya unida y la cimienta la presencia de dos energas es-
de por s es en buena medida virtual como es el de la trechamente conectadas entre s, que son la electrici-
escritura, y su equivalente en lo que corresponde a las dad y el magnetismo. Y el carcter de estas energas es
imgenes, que es la perspectiva, son ambos confiados difusivo, de tal manera que se rechaza la nocin
a mquinas con un fortsimo salto cuantitativo, misma de centro: ciertamente se puede identificar
que a su vez es productor de efectos cualitativos. En un centro, un punto en el cual encuentra su lugar
sntesis, nace la modernidad, es decir, una difusin una carga electromagntica, pero sta se encuentra
sin precedentes de la informacin, y la capacidad de lista para emanar a su alrededor un campo , un
proporcionar un arte especularmente mimtico, como rea indeterminada de influjos que se extienden por
no se haba visto jams en el pasado clsico. Pero
todas partes y con un efecto prcticamente instant-
entonces, ms que un Renacimiento, esta es una in-
neo. Habr necesidad de algn tiempo, desde los pri-
novacin estruendosa, la institucin de una nueva
meros descubrimientos de los estudiosos de
edad, la inauguracin de tiempos que pueden lla-
electrologa hasta la aparicin del genio de Einstein,
marse modernos, en la acepcin ms preante de la
16 para llegar a establecer dos postulados decisivos: uno,
palabra.
que la luz es un fenmeno de ondas electromagnti-
cas, y otro, que stas se desplazan a la altsima velo-
Arriba la edad electromagntica cidad de unos trescientos mil kilmetros por segundo.
Pero ya desde los comienzos, para todos los cientfi-
Luego, de nuevo, desde finales del siglo XVIII, con cos involucrados en la empresa de la electrologa
una pausa producida por razones que ya veremos, y (Volta, Galvani, Franklin, Ampre, etctera) es claro
una aceleracin a partir de finales del XIX, aquel sis- que estas nuevas energas queman las distancias y
tema comunicativo centralizado y frreamente en-
vuelven intil e irrisorio el establecimiento de una
lazado entra en crisis. La historia no se repite, a
jerarqua de los cuerpos para determinar cul entre
diferencia de los movimientos naturales, como las
ellos est en primer plano o cul est en el fondo, y a
mareas y los eclipses, que conocen periodicidades cier-
qu distancia se encuentran unos de otros: todos son
tas, retornos siempre iguales. Y, por lo tanto, para
alcanzados en una fraccin de segundo, envueltos en
entender esta nueva prdida del centro habr que
un abrazo de contexto, atrapados en los lazos de una
ir a la bsqueda de factores de otra naturaleza, con-
servando sin embargo la conviccin metodolgica de misma unidad estructural: la perspectiva se convier-
que esos nuevos factores debern manifestarse tanto te en un procedimiento intilmente fatigoso, que ha
en el mbito de la cultura material, de la tecnolo- sido despojado de su utilidad y credibilidad. Y as,
ga, como en el de las formas simblicas. Y aqu una vuelve a asomarse la abstraccin, es decir, la tenden-
vez ms McLuhan nos auxilia con una intuicin pro- cia a extraer de los objetos del mundo exterior slo
funda, segura, tenazmente reivindicada: nuestra edad, siluetas generales, trazadas por amplias lneas y, so-
que l personalmente se cuida mucho de definir con bre todo, apoyadas sobre un plano unidimensional.
el vaco trmino de contemporaneidad, est asenta- De alguna manera, regresan los iconos bizantinos.
da sobre el electromagnetismo y sus diversas mani- Lo que se puede definir en un sentido preante como
festaciones, espritus, etapas de desarrollo. No se arte contemporneo, se inicia, exactamente, en el

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salto y, por tanto, ya no constituyen un
problema atormentador. Adems, no pue-
de dejar de recordarse que, siempre en la
edad contempornea, sobrevive una mo-
dalidad tcnica muy eficaz en el caso de
que se quiera alcanzar una representacin
fiel y mensurable del mundo exterior, que
es la fotografa. Se produce entonces una
especie de intercambio de los encargos: el
instrumento fotogrfico es el indicado
para continuar desempeando la funcin
de representar la realidad fsica, segn
cnones no demasiado diferentes a los se-
guidos en el curso de largos siglos dedica-
dos a un mimetismo servil y perspectivo.
En el fondo, desde el comienzo los siste-
mas representativos mimticos prefigura-
17
ban y anticipaban el advenimiento de la
fotografa; y durante algunas dcadas, en
La informacin digital
efecto, los pintores obedientes al viejo y
tradicional naturalismo de la moderni-
momento en el cual se da una inversin de tendencia desde la dad entraron en competencia con los re-
representacin mimtica y perspectiva de la realidad, hacia su sultados que era posible obtener a travs
tratamiento esquemtico y aplanado. de la mquina fotogrfica, en una cola-
Al llegar a este punto, conviene precisar que entre las dos boracin que tambin ha dado buenos fru-
grandes fases de arte abstracto, la que se produjo en la tarda tos. Pero luego los artistas comprendieron
antigedad, en el momento de la ruina del mimetismo clsico y que aquella disputa ya no tena sentido,
del advenimiento de los iconos bizantinos, y la otra, que se pre- que era mejor dejar que el medio fotogr-
senta ms de un milenio despus, cuando el Impresionismo y su fico perpetuase la modalidad de visin fiel
meticulosa imagen de la naturaleza exterior fueron sustituidos y mimtica, mientras que a ellos corres-
por las primeras abstracciones del Simbolismo, se da slo un ponda mejor razonar sobre el metro de
lejano parecido. En este caso, no se puede hablar de homologa, las nuevas energas implcitas en el
es decir, de una identidad de funcionamiento; bien vistas, las electromagnetismo, es decir, plantearse en
motivaciones que llevaron en ambos casos a los procesos relacin de homologa, de estrecha corres-
abstraccionistas son inclusive de signo opuesto: en la antigedad pondencia formal con las indicaciones que
tarda, el cmputo de las distancias se haba convertido en un emanaban de l.
problema insoluble; por tanto, era mejor renunciar a solucionar- Con respecto a ello vale la pena desa-
lo, limitndose a alinear las siluetas de las cosas unas junto a rrollar una reflexin de notable peso: sera
otras y era intil preocuparse por relacionarlas entre s. En senti- equivocado creer que las diferentes fases
do contrario, la abstraccin contempornea nace cuando se intuye tecnolgicas se suceden unas a otras de
que las distancias ya se pueden recorrer fcilmente de un solo manera mecnica y lineal, de tal forma

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que cuando se produce la llegada de una nueva tec- presenta gracias a los primeros pasos del estudio de la
nologa, la otra, ya superada, desaparece casi auto- electricidad, desarrollados por los pioneros de la in-
mticamente de la escena. Por el contrario, la historia vestigacin cientfica que se recordaron antes (baste
de las culturas nos muestra largos perodos de presen- pensar en la pila de Volta), e inmediatamente se tie-
cias simultneas, de paralelismos, inclusive con la nen algunas referencias homolgicas significativas
posibilidad de que una de estas grandes familias en la praxis de aquellos artistas que eran entonces
mediticas contine su desarrollo y que inclusive al- ms avanzados. Dediqu un libro completo (titula-
cance su punto culminante cuando ya la competen- do El alba del contemporneo) para demostrar que
cia, la rival, ha aparecido en escena. He dicho, artistas geniales como Fssli, Blake, Goya, David,
siguiendo a McLuhan en uno de sus aportes ms tpi- Canova, Flaxman, etctera, comienzan en ese mo-
cos, que la modernidad es el fruto de la accin con- mento a desmontar la mquina perspectiva y a vol-
junta de dos mquinas, la mquina tipogrfica y la ver a introducir la abstraccin y las soluciones planas,
de la perspectiva. Y sabemos que los manuales esco- de superficie. Pero la modernidad no estaba agotada
lares fijaban un trmino para esa poca moderna, de ninguna manera; y, mucho menos si se enfrenta
ubicndolo hacia finales del siglo XVIII; pero se sabe desde el nivel fuerte y primario del estrato material y
tambin, por otra parte, que de ninguna manera en de la tecnologa; ello es tan cierto que la revolucin
esa fecha dejaba el maquinismo de hacer sentir sus industrial mecnica estaba todava por producirse
18 efectos sino que, por el contrario, la revolucin me- en ese entonces; y sta no habra podido dejar de re-
cnico industrial apenas estaba despegando alrede- plantear las viejas soluciones mimtico natura-
dor de aquellos aos. Los telares mecnicos, con los listas. De esta manera se explica por qu los artistas
cuales las mquinas sustituan el trabajo muscular que nacen alrededor de 1800 y en las dos generacio-
de los obreros a escala productiva, y las locomotoras, nes siguientes, dan lugar a una empresa de realis-
es decir, las mquinas a vapor que sustituyen la trac- mo naturalismo como no se haba visto jams en
cin animal como medio de comunicacin, ven la las pocas precedentes. En definitiva, los estilos que
luz en Inglaterra al final del siglo XVIII y en los dece- normalmente son definidos como realistas natura-
nios sucesivos del XIX . Pero, entonces, es ste un em- listas, inclusive hasta el episodio extremo y culmi-
brollo de indicaciones, un desmentido con respecto a nante del Impresionismo, constituyen un enorme
aquello que podemos concluir a partir de los postu- enclave de la modernidad en territorio contempor-
lados de la cultura material? Termina la moderni- neo. O si se prefiere, por el contrario, se podr decir
dad, segn quieren los manuales escolares, al final que fueron los varios Fssli y Blake y Canova quienes
del siglo XVIII, al mismo tiempo que se presentan los insertaron un tmido anuncio de contemporaneidad
primeros vagidos del electromagnetismo o, por el con- en toda la mitad del pleno y soberbio recorrido del
trario, conoce una fase posterior de plena potencia? arte moderno. En otras palabras, para el arte con-
Pues bien, si se recuerda que, como precisamente se temporneo debemos reconocer dos puntos de parti-
ha observado ms arriba, algunas veces las familias da: uno tmido y dbil hacia finales del siglo XVIII,
mediticas, las tecnologas, se amparan unas a otras cuando, por lo dems, el estudio mismo de la electri-
y coexisten, podemos dar una respuesta a estos dile- cidad apenas caminaba en las puntas de los pies, con
mas aparentemente insolubles o contradictorios. Es muy escasas comprobaciones de orden tecnolgico, y
verdad que, hacia el final del siglo XVIII se anuncia la se desarrollaba sobre todo en el terreno de doctas
nueva era contempornea seguimos llamndo- disquisiciones entre cientficos, pero con el riesgo de
la as por falta de algo mejor ; y ese anuncio se no incidir en la vida cotidiana. Por el contrario, cuan-

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do se asoman en el horizonte los casos de Czanne, y obligado, tal como se haba producido en la moder-
junto a l los de los Simbolistas, con Gauguin y de nidad a partir de los ejes cartesianos. O, por el contra-
los Divisionistas, con Seurat, los tiempos estn ma- rio, la revolucin einsteniana hace sentir sus efectos,
duros para hacer que efectivamente las fronteras del y los cubos o, en general, las formas de observancia
electromagnetismo obtengan evidentes comprobacio- rgida, en ngulo recto, an cuando la contempora-
nes homolgicas en el mbito estilstico. Exactamen- neidad escoge servirse de ellos, se plantean con una
te en la dcada de 1860 a 1870, el electromagnetismo propia legitimacin autnoma, apoyndose los unos
da pasos de gigante tanto a nivel terico (las en los otros, y ya no existe un espacio exterior que los
ecuaciones del campo electromagntico establecidas regule y condicione. Pero, definitivamente, quiz
por el matemtico ingls Maxwell), cuanto en el aparecen como ms correspondientes con el espritu
mbito tecnolgico (por ejemplo, con la invencin de la edad electrnica aquellas soluciones estilsticas
del anillo de Pacinotti, un poderoso instrumento para mrbidas, dbiles, fluidas, alejadas del uso del ngu-
transformar la energa elctrica en trabajo mecni- lo recto y ms bien inspiradas en el predominio de
co, o los avances en el recorrido del telgrafo, proge- esquemas ondulados.
nitor rudimentario de la electrnica). Y se podra Por lo dems, al razonar as he permanecido to-
demostrar que las diferentes soluciones dava demasiado ligado a los parmetros del viejo
antinaturalistas y antiimpresionistas imaginadas universo moderno, consagrado al culto de la repre-
entonces por Czanne y los Simbolistas proceden al sentacin: como si todava fuera tarea del artista la
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unsono con estos pasos decisivos que se pueden regis- de representar sobre una superficie todo lo que se le
trar sobre el frente tecnolgico. ofrece en el mundo exterior.
Pero la lengua del maquinismo y, por tanto, Pero este es un rito de observancia
de la modernidad, es dura para morir; y, por lo de- gutenbergiana, como McLuhan nos lo demostr
ms, constatamos cada da que todava en estos pri- muy bien. Es precisamente el concepto de represen-
meros aos de un nuevo milenio las mquinas siguen tacin lo que la contemporaneidad tiende a borrar.
estando presentes entre nosotros, comenzando por los Ya no tiene sentido proceder en trminos dualistas,
automviles. La sustitucin que una tecnologa hace segn los cuales de la parte de all estara una rea-
de otra, de la lengua electrnica en lugar de la lidad, y de esta parte una hoja u otro aparato de
moderna maquinista no est para nada completa y superficie para recoger la imagen de aquella. Hoy,
quiz las dos estn obligadas a convivir todava du- el artista puede merodear entre las cosas, asumir-
rante largo tiempo. Ello explica la razn por la cual las, manipularlas, segn la tcnica del ready made
el arte contemporneo, incluso con una vocacin duchampiano, de igual manera como la difusiva
global antinaturalista, y, por tanto, a favor de la abs- energa electromagntica circula libremente, sin
traccin, ha dado lugar a dos grandes sub familias, estar contenida dentro de diques fijos.
una de las cuales toma todava su inspiracin del
universo de las mquinas y que, por tanto, puede ser
llamada mecanomorfa. Baste pensar en el Cubismo
y en sus mltiples derivados que no han dejado de
aparecer a lo largo de todo el siglo XX. Pero tambin
en este caso las unidades rgidas inferidas a partir del
cuadrado y de sus derivados se consideran ya comple-
tamente desvinculadas de un sistema de referencia

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