Sunteți pe pagina 1din 426

PETER V.

BRETT

Seria DEMON
Volumul 1

OMUL PICTAT
Original: Painted Man (2008)

Traducere din limba englez:


ANA-VERONICA MIRCEA

virtual-project.eu

2014

2
Peter V. Brett s-a nscut pe 8 februarie 1973 i a crescut, dup cum el nsui
povestete, cu o diet nentrerupt de romane fantasy i benzi desenate. A
scris povestiri fantasy de cnd se tie. n 1995 a primit de la Buffalo University
o diplom de liceniat n literatur englez i istoria artei, apoi i-a petrecut
un deceniu activnd n domeniul literaturii farmaceutice, nainte de a se
ntoarce la pasiunea lui. Locuiete n Brooklyn, mpreun cu soia, fiica i dou
pisici. n 2008 a publicat The Painted Man (Omu pictat, Nemira, 2014), primul
volum din seria The Demon Cycle, care cuprinde cinci volume.

3
MULUMIRI

Mulumiri speciale pentru toi cei care i-au spus prerea despre
manuscrisul acestei cri: Dani, Myke, Amelia, Neil, Matt, Joshua, Steve, mama,
tata, Trisha, Netta i Cobie. Sfaturile i ncurajrile voastre m-au ajutat s-mi
transform un hobby n mai mult dect att. i pentru editorii mei, Liz i Emma,
care au riscat publicnd un autor necunoscut i m-au provocat s-mi depesc
cele mai nalte standarde personale. Fr voi n-a fi reuit niciodat.

4
Partea I

Prul lui Tibbet

318-319 D (Dup ntoarcere)

1.

Dup atac

319 D

Marele corn sun.


Arlen i ntrerupse munca, ridicndu-i privirea ctre cerul zorilor,
decolorat pn la culoarea levnicii. Ceaa continua s atrne n aer, aducnd
cu sine un mult prea familiar gust acru, deprimant. n mruntaie i crescu o
spaim tcut n timp ce atepta n linitea dimineii, spernd c nu fusese
dect nchipuirea lui. Avea unsprezece ani.
Urm o pauz, apoi cornul sun de dou ori, ntr-o succesiune rapid. O
dat lung i de dou ori scurt nsemna sud i est. Plcul de lng Pdure. Tatl
lui avea prieteni printre oamenii din Plc. n spatele lui Arlen, ua casei se
deschise, i tiu c mama lui era acolo, acoperindu-i gura cu minile.
Se ntoarse la munc, neavnd nevoie s i se spun s se grbeasc. O parte
dintre treburile grele puteau s-atepte o zi, dar toate vitele trebuiau hrnite
i vacile trebuiau mulse. Ls animalele n grajduri i deschise urile cu fn,
le ddu zoaie porcilor i alerg s-aduc un ciubr de lemn pentru lapte. Mama
lui se ghemuia deja sub primul ir de vaci. El nh scunelul de rezerv i-i
gsir o caden a muncii, cu laptele lovind lemnul n ritmul unui mar
funerar.
Cnd treceau la urmtoarea pereche din ir, Arlen i vzu tatl nhmnd
la cru cel mai puternic dintre animalele lor de povar, o iap roaib de cinci
ani, pe nume Missy. i vedea de treab cu faa nnegurat.
Ce-aveau s gseasc de data asta?
n scurt timp, erau cu toii n cru, n drum spre micul plc de case de
lng pdure. Era periculos acolo, la o distan de peste o or de mers de cea

5
mai apropiat cldire glifat, ns le trebuia lemn de construcie. nfurat
n alul ei ponosit, mama lui l strngea cu putere n brae.
Sunt biat mare, mam, se plnse Arlen. Nu trebuie s m ii ca pe un
nc. Nu mi-e fric.
Nu era ntrutotul adevrat, dar nu se fcea s-l vad ceilali copii agndu-
se de mama lui pe drum. -aa i bteau destul de mult joc de el.
Mie mi-e fric, zise mama lui. Dac sunt eu aceea care are nevoie s fie
inut n brae?
Simindu-se dintr-odat mndru, Arlen se trase mai aproape de ea n
vreme ce-i continuar cltoria. Mama lui nu reuea niciodat s-l
pcleasc, dar tia ntotdeauna ce s spun, cu acelai efect.
Un stlp de fum unsuros le dezvlui, cu mult nainte de a ajunge la
destinaie, tot ce voiau s tie. Ardeau morii. i nsemna c aveau foarte
muli, dac aprinseser rugurile att de devreme, fr s-atepte s vin
ceilali i s se roage. Prea muli ca s te rogi asupra fiecruia, dac voiau s
termine nainte de lsarea serii.
De la ferma tatlui lui Arlen pn la Plcul de lng Pdure erau mai mult
de opt kilometri. Cnd sosir, focurile care mistuiau cele cteva colibe rmase
fuseser stinse, dar nici nu mai era mare lucru de ars. Cincisprezece locuine
din care nu mai rmseser dect moloz i cenu.
Au ars i stivele de lemne, spuse tatl lui Arlen, scuipnd peste marginea
cruei.
Art cu brbia ctre rmiele nnegrite a tot ce se tiase ntr-un ntreg
anotimp. Arlen se strmb, gndindu-se c arcul ubred al vitelor trebuia s
mai reziste nc un an, ns, o clip mai trziu, se simi vinovat. La urma-
urmelor, nu era dect lemn.
Cnd i oprir crua, de ei se apropie Vorbitoarea satului. Selia, creia
mama lui Arlen i zicea uneori Stearpa, era o femeie dur, nalt i slab, cu
pielea parc tbcit. i adunase prul lung, ncrunit, ntr-un coc i i purta
alul ca pe un nsemn al funciei. Nu suporta plvrgelile fr noim, aa cum
aflase Arlen dup ce se ntlnise, nu numai o singur dat, cu captul
toiagului, dar, n ziua aceea, prezena Vorbitoarei l linitea. Ca i tatl lui, Selia
avea ceva care-l fcea s se simt n siguran. Dei nu adusese pe lume
propriii ei copii, era ca un printe pentru toat lumea din Prul lui Tibbet.
Puini o egalau cnd era vorba de nelepciune, i nc i mai puini n privina
ncpnrii. Cnd i intrai n voie, aveai impresia c eti n cel mai sigur loc
din lume.
M bucur c-ai venit, Jeph, i spuse Selia tatlui lui Arlen. i fiindc-au venit
Silvy i tnrul Arlen, adug, salutndu-i cu o nclinare a capului. Avem
nevoie de orice mn de lucru disponibil. Chiar i biatul ne poate ajuta.
6
Tatl lui Arlen cobor din cru cu un mormit.
Mi-am adus uneltele, zise. Spune-ne doar unde s trecem la treab.
Arlen lu preioasele obiecte ajuttoare din partea din spate a cruei.
Metalul era o raritate n Pru, i tatl lui se mndrea cu cele dou lopei ale
sale, cu trncopul i cu fierstrul. Toate aveau s fie ntrebuinate din plin
n acea zi.
Ci au pierit? ntreb Jeph, dei nu prea cu adevrat dornic s afle.
Douzeci i apte, rspunse Selia.
Lui Silvy i se tie atunci rsuflarea i-i acoperi gura, ochii umplndu-i-se
de lacrimi. Jeph scuip iari.
Sunt supravieuitori? ntreb el.
Civa. Manie, rspunse Selia, artnd cu toiagul ctre un biat care fixa
cu privirea rugul funerar, a alergat tocmai pn la mine acas, pe ntuneric.
Silvy icni. Nimeni nu mai alergase vreodat pe o distan att de mare
scpnd cu via.
Glifele de pe casa lui Brine Cutter au rezistat aproape toat noaptea,
continu Selia. El i familia lui au vzut totul. Ali civa au fugit de miezingi
i s-au refugiat acolo, pn cnd s-au rspndit flcrile i le-a luat foc
acoperiul. Au rmas n casa care ardea pn cnd au nceput s crape
grinzile, apoi i-au ncercat norocul afar, cu cteva minute nainte de-a rsri
soarele. Miezingii i-au ucis pe Meena, soia lui Brine, i pe fiul lor Poul, dar
ceilali au scpat. Arsurile se vor vindeca, iar copiii se vor reface cu timpul,
dar restul
Nu era nevoie s-i ncheie fraza. Supravieuitorii unui atac al demonilor
aveau un fel al lor de a muri la scurt timp dup aceea. Nu toi, i nici cei mai
muli, dar destul de muli. Unii i luau singuri viaa, iar ceilali priveau pur i
simplu n gol i refuzau s mnnce i s bea pn cnd se prpdeau. Se
spunea c unui atac al demonilor nu-i supravieuiai cu adevrat dect dup
ce trecea un an i-o zi.
Au mai rmas o duzin despre care nu tim nimic, adug Selia, cu foarte
puin speran n glas.
O s-i scoatem dintre drmturi, ncuviin Jeph cu voce ndrjit i cu
ochii la casele prbuite, dintre care unele nc mai ardeau mocnit.
Tietorii de lemne i construiau locuinele n special din piatr, ca s se
apere de incendii, dar pn i piatra ardea dac glifele ddeau gre i dac n
acelai loc se adunau destul de muli demoni ai focului.
Jeph li se altur celorlali brbai i ctorva femei mai puternice, care
ndeprtau molozul i crau morii cu roabele pn la rug. Leurile trebuiau
arse, firete. Nimeni nu-i dorea s fie ngropat n acelai pmnt din care
ieeau demonii n fiecare noapte. Cu mnecile robei suflecate, dezgolindu-i
7
braele vnjoase, Veghetorul Harral i ridica el nsui pe toi, rnd pe rnd, i
i aeza pe rug murmurnd rugciuni i trasnd glife n vzduh n vreme ce
flcrile ncepeau s-i mistuie.
Silvy li se altur celorlalte femei, care adunau laolalt copiii mai mici i
ngrijeau rniii sub privirile atente ale Culegtoarei de Ierburi a Prului,
Coline Trigg. Dar niciun fel de iarb nu putea domoli durerea
supravieuitorilor. Brine Cutter, cruia i se mai spunea i Brine Spete Late, era
un brbat ct un urs, care rdea de obicei zgomotos i care obinuia s-l
arunce pe Arlen n sus ori de cte ori veneau s cumpere lemn. Acum sttea
n cenua de lng ruinele casei sale, lovindu-i cu ncetineal capul de
peretele nnegrit. Murmura ceva pentru sine nsui i i inea braele strns
nfurate n jurul corpului, de parc i-ar fi fost frig.
Alturi de ceilali copii pui la treab, Arlen cra apa i cuta prin
mormanele de lemne buci care ar mai fi putut fi folosite. Mai aveau n fa
cteva luni de cldur, dar nu mai era destul timp ca s taie lemn suficient
pentru ntreaga iarn. Aveau s ard din nou baleg, umplnd casa de
duhoare.
Arlen simi un nou val de vinovie. Nu se afla pe rug, nici nu-i legna
capul, ocat fiindc pierduse totul. Soarta putea s-i rezerve lucruri mult mai
rele dect o cas puind a baleg.
Pe msur ce ziua nainta ctre amiaz, soseau tot mai muli steni.
Aducndu-i cu ei familiile i toate proviziile de care se puteau lipsi, veneau
din Copca de Pescuit i din Piaa Satului; veneau din Dealul lui Boggin i din
Mlatina Cleioas. Iar alii tocmai din Straja de Vest. i Selia i ntmpina rnd
pe rnd, dndu-le vetile triste i punndu-i apoi la munc.
Cu peste o sut de mini de lucru, oamenii i dublar eforturile, jumtate
din ei continund s sape, pe cnd ceilali se ocupau de singura construcie
din Plc care mai putea fi salvat: casa lui Brine Cutter. Selia l lu pe acesta
de acolo, susinndu-i cumva trupul uria n timp ce se mpleticea, n vreme
ce brbaii ndeprtar molozul i ncepur s aduc alte pietre. Civa i
luar instrumentele de care aveau nevoie i ncepur s picteze glife noi, iar
copiii cldeau un acoperi din paie. Casa avea s fie refcut pn la cderea
nopii.
Arlen fusese pus s care lemn mpreun cu Cobie Fisher. Copiii adunaser
o grmad impresionant de mare, dei nu reprezenta dect o mic parte din
ceea ce se pierduse. Cobie era un biat nalt, robust, cu bucle negre i brae
proase. Se bucura de popularitate printre ceilali putani, dar i-o ctigase
pe seama altora. Puini cutezau s in piept insultelor lui, iar numrul celor
care nu se temeau de loviturile lui era nc i mai mic.

8
Cobie l torturase pe Arlen ani de-a rndul, iar restul copiilor i cntaser
n strun. Ferma lui Jeph se afla n cel mai dinspre miaznoapte punct al
Prului, departe de Piaa Satului, unde erau tentai cu toii s se adune, astfel
nct Arlen i petrecea timpul cutreiernd de-a lungul apei de unul singur.
Celorlali li se pruse corect s-l sacrifice, lsndu-l prad furiei lui Cobie.
Ori de cte ori se ducea Arlen la pescuit sau ori de cte ori trecea prin Copca
de Pescuit n drumul su ctre Piaa Satului, Cobie i prietenii lui preau s
afle i-l ateptau la ntoarcerea acas, mereu n acelai loc. Uneori se
mulumeau doar s-l insulte sau s-l mbrnceasc, dar alteori ajungea la ai
lui plin de snge i de vnti, iar Silvy l certa fiindc se btuse.
Pn la urm, Arlen se sturase. Ascunsese n locul acela un b gros i,
cnd se ntmplase s fie din nou atacat de Cobie i de leahta lui, se prefcuse
c o rupe la fug, pentru a-i scoate arma la iveal ca din pmnt i a se
ntoarce rotind-o.
Cobie fusese pocnit primul, lovitura puternic lsndu-l plngnd n
rn, cu snge nindu-i dintr-o ureche. Willum se alesese cu un deget rupt,
iar Gart chioptase mai bine de o sptmn. ntmplarea nu-l fcuse pe
Arlen mai popular printre ceilali copii i tatl su i trsese o btaie, dar
bieii nu-l mai sciser niciodat. Chiar i acum, Cobie se inea departe de
el i tresrea ori de cte ori Arlen fcea cte o micare brusc, dei era mult
mai voinic dect el.
Supravieuitori! strig pe neateptate Bil Baker de lng una dintre
casele drmate de la marginea Plcului. i aud, sunt blocai n pivnia cu
rdcinoase!
Toat lumea i ls imediat treburile balt i se grbi ntr-acolo.
ndeprtarea molozului ar fi durat prea mult, aa c brbaii ncepur s sape,
aplecndu-i spinrile cu un zel tcut. Izbutir n curnd s sparg peretele
pivniei i traser supravieuitorii afar. Erau murdari i ngrozii, dar ct se
putea de vii. Trei femei, ase copii i un brbat.
Unchiule Cholie! strig Arlen, iar mama lui alerg ntr-acolo ct ai clipi
i-i lu n brae fratele, care se-mpleticea ca un beiv.
Arlen li se altur n fug i se strecur sub cellalt bra al brbatului,
ajutndu-l s-i in echilibrul.
Frate, ce caui aici? ntreb Silvy.
Cholie i prsea rareori atelierul din Piaa Satului. Arlen i auzise mama
povestind de o mie de ori cum conduseser mpreun atelierul acela,
motenit de la tatl ei, nainte de a ncepe Jeph s-i strice nadins potcoavele
cailor ca s-ajung la ea, s-i poat face curte.

9
Am venit s-o curtez pe Ana Cutter, mormi brbatul. Se trase de pr, din
care-i smulsese deja cteva smocuri. Tocmai deschiseserm adpostul cnd
au trecut peste glife
I se muiar genunchii i greutatea lui i trase pe Silvy i pe Arlen n jos.
ngenuncheat n rn, ncepu s plng.
Arlen se uit la ceilali supravieuitori. Ana Cutter nu era printre ei. Privi
copiii trecnd i i se puse un nod n gt. i cunotea pe toi, le cunotea
familiile, tia cum artau casele lor pe dinuntru i ce nume aveau animalele
lor. n treact, le ntlni pentru o clip privirile i tri atacul, desluit prin ochii
lor. Se vzu pe sine nsui nghesuit ntr-o gaur ngust din pmnt, n vreme
ce aceia care nu puteau s-ncap nuntru se ntorceau s-nfrunte miezingii
i focul. ncepu brusc s suspine, nereuind s se opreasc dect dup ce-l
plesni Josesp peste spate, fcndu-l s-i vin n fire.

La jumtatea zilei, tocmai terminau de mncat o mas rece, cnd auzir un
corn sunnd n cellalt capt al Prului.
Nu de dou ori n aceeai zi! suspin Silvy, cu rsuflarea tiat,
acoperindu-i gura.
Pfui, mormi Selia. Ziua-n amiaza mare? Folosete-i capul, femeie!
Atunci ce?
Selia nu-i mai ddu atenie, ci se ridic s caute un cornist care s rspund.
Keven Marsh avea cornul pregtit, aa cum sttea n obiceiul oamenilor din
Mlatina Cleioas. Acolo era uor s te pierzi de ceilali, i nimeni nu voia s
rtceasc, dezorientat, pn cnd se trezeau demonii smrcurilor. Keven
inton cteva note, suflnd cu obrajii umflai ca o gu de broasc.
E cornul unui Mesager, o lmuri Coran Marsh pe Silvy. Avea barba
crunt i era Vorbitorul Mlatinii Cleioase i tatl lui Keven. Probabil c-a
vzut fumul. Keven i spune ce s-a-ntmplat i unde e toat lumea.
Un Mesager primvara? se mir Arlen. Credeam c vin toamna, dup
recolt. Abia am ncheiat semnatul luna trecut!
Toamna trecut n-a venit niciunul, spuse Coran, scuipnd, prin golul
lsat de un dinte lips, un suc spumos, maroniu, din rdcina pe care o
mesteca. Ne temeam s nu se fi-ntmplat ceva. i ne gndeam c la toamn s-
ar putea s nu soseasc niciun Mesager care s ne-aduc sare. Sau c miezingii
au luat n stpnire Oraele Libere i-am rmas izolai.
Miezingii n-au izbutit niciodat s ptrund-n Oraele Libere, zise
biatul.
Arlen, ine-i gura! uier Silvy. E mai vrstnic dect tine.
Las-l s vorbeasc, zise Coran. Ai fost vreodat-ntr-un ora liber,
biete?
10
Nu, recunoscu Arlen.
Cunoti pe cineva care-a fost?
Nu.
Atunci de ce crezi c le tii att de bine pe toate? ntreb Coran. Nimeni
n-a fost acolo, n afar de Mesageri. Ei sunt singurii care cuteaz s-nfrunte
noaptea, mergnd att de departe. Cine poate spune c Oraele Libere sunt
nite locuri altfel dect Prul? Dac miezingii pot ajunge la noi, pot ajunge i
la ei.
Btrnul Porcu e din Oraele Libere, zise Arlen.
Rusco Porcu era cel mai bogat dintre oamenii locului. Prvlia satului,
inima negoului din Prul lui Tibbet, i aparinea.
Aa e, rspunse Coran, i btrnul Porcu mi-a mrturisit, cu ani n urm,
c o singur cltorie i-a fost de-ajuns. Avusese de gnd s se-ntoarc dup
civa ani, dar a zis c nu merita s rite. Aa c-ntreab-l dac Oraele Libere
sunt un loc mai sigur dect oricare altul.
Arlen refuza s-i dea crezare. n lume trebuiau s existe i locuri sigure.
Dar imaginea lui nsui, azvrlit n pivni, i trecu din nou prin minte i tiu
c noaptea nu erai nicieri cu adevrat ferit de pericol.
Mesagerul sosi peste o or. Era un brbat nalt, ntre treizeci i treizeci i
cinci de ani, cu prul castaniu, tuns scurt i o cu barb scurt, stufoas. Pe
umerii lui lai se drapa o cma de zale metalice, i purta o mantie lung,
neagr, pantaloni bufani din piele groas i cizme. Iapa lui murg, cu prul
lucios, era un cal de lupt. De a era agat o mpletitur de curele care
susinea mai multe sulie de lungimi diferite. Cnd se apropie, vzur c avea
faa nnegurat, dar i inea spatele drept, cu mndrie. Cercet din priviri
mulimea i o descoperi cu uurin pe Vorbitoarea care sttea n picioare
mprind porunci. i ntoarse calul spre ea.
La civa pai n urma lui, ntr-o cru plin cu poveri grele, tras de doi
catri de un cafeniu-nchis, venea Saltimbancul. Purta haine din petice de
culori diferite, toate foarte vii, iar pe banchet, lng el, se odihnea o scripc.
Avea prul de o culoare splcit, de morcov, aa cum Arlen nu mai vzuse
pn atunci, pielea i era att de alb, nct s-ar fi zis c nu fusese nicicnd
atins de vreo raz de soare. Sttea cu umerii czui, prnd de-a dreptul
extenuat.
Mesagerul venea o dat pe an, ntotdeauna nsoit de un Saltimbanc. Iar
copiii i o parte dintre aduli l considerau pe acesta din urm cel mai
important dintre cei doi. i, de cnd inea Arlen minte, fusese mereu unul i
acelai, un brbat crunt, dar sprinten i plin de voioie. Cel nou era mai tnr
i prea ursuz. Copiii alergar imediat la el, i atunci i nl privirea,
nfrngerea care i se citise pe chip disprnd cu atta iueal, nct Arlen
11
ncepu s nu mai fie sigur c-o desluise vreodat. Saltimbancul sri din cru
ct ai clipi i mingile lui colorate ncepur s se roteasc n aer, primite de
copii cu urale.
Ceilali, printre care i Arlen, i lsar balt treburile, ndreptndu-se spre
nou-venii. Selia se rsuci spre ei, nenduplecat.
Ziua nu se lungete fiindc-a venit Mesagerul, se rsti ea. napoi, la lucru.
Unii bodognir, dar toat lumea se ntoarse la munc.
Tu, nu, Arlen, zise Selia, tu vino-ncoace.
Biatul i lu ochii de la Saltimbanc i se ndrept spre ea, la fel ca i
Mesagerul.
Selia Stearpa? ntreb acesta.
Numai Selia e de-ajuns, rspunse ea, strmbnd din nas.
Brbatul fcu ochii mari i se mpurpur la fa, obrajii palizi nroindu-i-
se puternic deasupra brbii. Sri din a i se nclin adnc.
mi cer scuze. Am vorbit fr s gndesc. Graig, Mesagerul vostru
obinuit, mi-a spus c aa te numeti.
Sunt ncntat s aflu ce gndete Graig despre mine, dup atia ani,
zise ea, fr s par ctui de puin ncntat.
Ce gndea, o corect Mesagerul. A murit, doamna mea.
A murit? ntreb Selia brusc ntristat. A fost?
Mesagerul cltin din cap.
O rceal l-a dobort, nu miezingii. Eu sunt Ragen, Mesagerul vostru din
acest an, ca o favoare pentru vduva lui. Ghilda o s v-aleag un alt Mesager
ncepnd din toamna urmtoare.
Un an i jumtate pn la noul mesager? ntreb Selia, prnd gata s
fac scandal. Fr sarea din toamn, abia am izbutit s trecem de iarna
trecut, adug. tiu c voi, n Miln, nu v facei griji pentru asta, dar jumtate
din proviziile noastre de carne i de pete se stric dac nu sunt conservate
aa cum trebuie. i cum rmne cu scrisorile noastre?
mi pare ru, doamna mea, zise Ragen. Ctunele voastre sunt la o mare
distan de drumurile principale, i e costisitor s plteti an de an un
Mesager pentru o cltorie de o lun i ceva. n ghilda Mesagerilor au rmas
prea puini oameni, fiindc Graig s-a ales cu rceala aia.
Chicoti i cltin din cap, dar observ c Selia se ntunecase la fa.
Nu mi-o lua n nume de ru, doamn, adug el. A fost i prietenul meu.
Numai c nu prea muli dintre noi, Mesagerii, mor avnd un acoperi
deasupra capului, un pat sub ei i o soie tnr alturi. Noaptea ne vine de
obicei de hac nainte de asta, nelegi?
Da, zise Selia. Ai o soie, Ragen? ntreb apoi.

12
Da, dei, spre ncntarea ei i spre durerea mea, mi vd mai des iapa
dect mireasa.
Rse, nedumerindu-l pe Arlen, cci biatului nu i se prea amuzant s ai o
soie creia nu-i psa de tine.
Selia nu pru s observe asta.
Dar dac n-ai putea s-o vezi deloc? ntreb. Dac de ea nu te-ar lega
dect scrisorile primite o dat pe an? Cum te-ai simi aflnd c misivele
voastre vor mai ntrzia nc ase luni? n satul nostru sunt civa oameni cu
rude n Oraele Libere. Plecate cu un Mesager sau altul, unele chiar cu dou
generaii n urm. Oamenii tia nu se vor ntoarce acas, Ragen. Scrisorile
sunt tot ce-avem de la ei i tot ce au ei de la noi.
Sunt ntru totul de acord, doamna mea, dar nu hotrsc eu. Ducele
Dar la ntoarcere vei vorbi cu ducele, da?
Voi vorbi, fgdui el.
S scriu mesajul? ntreb Selia.
Ragen zmbi.
Cred c-l pot ine minte, doamna mea.
Ai grij s-o faci.
Ragen se nclin din nou, nc i mai adnc.
mi cer iertare fiindc-am venit ntr-o astfel de zi, de neagr ntristare,
spuse, cu o scurt privire ctre rugul funerar.
Nu poi stabili cnd s vin ploaia, sau vntul, sau frigul, zise Selia. Sau
miezingii. Viaa trebuie s mearg nainte, n ciuda tuturor acestora.
Viaa merge nainte, ncuviin Ragen, dar, dac eu sau Saltimbancul
meu putem ajuta ntr-un fel sau altul am spatele puternic i am bandajat de
multe ori rni fcute de miezingi.
Saltimbancul tu ne-ajut deja, spuse Selia, artnd cu o micare a
capului ctre tnrul care cnta i-i fcea scamatoriile, ine copiii ocupai n
timp ce rudele lor i vd de treab. Ct despre tine, n urmtoarele cteva
zile, eu voi avea foarte multe de fcut, dac vrem s ne revenim dup
pierderea suferit. N-o s am timp s-mpart scrisorile i s le citesc pe ale
acelora care n-au nvat s-o fac.
Le pot citi eu celor care nu se descurc, doamna mea, se oferi Ragen, dar
nu v cunosc satul destul de bine ca s le pot duce fiecruia.
N-o s fie nevoie, rspunse ea, trgndu-l pe Arlen mai n fa. El, Arlen,
o s te conduc la prvlia din Piaa Satului. D-i scrisorile i pachetele lui
Rusco Porcu, odat cu sarea. Odat ce vor afla c e acolo, cei mai muli vor
veni degrab, i Rusco e unul dintre puinii oameni din ora care cunosc
literele i cifrele. Btrnul arlatan o s se plng i-o s insiste s fie pltit,
dar s-i spui c, la vreme de restrite, tot oraul trebuie s pun umrul. S-i
13
zici s dea scrisorile i s le fie citite celor care nu le pot citi singuri, altminteri,
data viitoare cnd o s vrea tot satul s-i arunce o funie n jurul gtului, eu
una n-o s mai mic nici mcar un deget.
Ragen o privi cu atenie, poate ncercnd s-i dea seama dac glumea, dar
faa ei mpietrit nu trda nimic.
Grbii-v, adug Selia. Punei-v picioarele n micare i-o s izbutii
s v-ntoarcei cnd o s se pregteasc toat lumea s plece la adpost pe
timpul nopii. Dac tu i Saltimbancul nu vrei s-i pltii lui Rusco pentru o
camer, oricare om de-aici v va gzdui bucuros n casa lui.
Le fcu celor doi semn s plece, apoi le ntoarse spatele ca s-i dojeneasc
pe stenii care-i ntrerupseser lucrul ca s cate gura la nou-venii.

ntotdeauna e att de aprig? l ntreb Ragen pe Arlen cnd se
ndreptau spre locul unde Saltimbancul i distra pe cei mai mici dintre copii
cu spectacolul lui de pantomim.
Ar trebui s-o auzi cum vorbete cu btrnii, pufni Arlen. Eti norocos c
nu te-a jupuit de viu dup ce i-ai spus Stearpa.
Graig mi-a povestit c aa-i zice toat lumea, i explic Ragen.
E adevrat, ncuviin biatul, dar nimeni nu i-o spune-n fa, dac nu
cumva vrea s ia un miezing de coarne. i toat lumea e numai urechi cnd
vorbete ea.
Ragen chicoti.
i, pe deasupra, mai e i Fiic btrn, cuget el. Acolo de unde vin eu,
numai Mamele se-ateapt s sar oricine s le-ndeplineasc poruncile.
i cu ce schimb asta lucrurile? ntreb Arlen.
Mesagerul ridic din umeri.
Cred c habar n-am, recunoscu. Pur i simplu aa stau lucrurile n
Miln. Lumea merge nainte datorit oamenilor, iar oamenii sunt adui pe lume
de Mame, aa c toi danseaz dup muzica lor.
Aici nu-i aa, zise Arlen.
n oraele mici nu-i niciodat aa, rspunse Ragen. Au prea puini
oameni ca s-i permit s renune la cineva. Dar Oraele Libere sunt altfel.
n afar de Miln, n toate celelalte, vocilor femeilor nu li se prea ngduie s se
fac auzite.
i asta mi se pare tot o prostie, mormi Arlen.
Este, ncuviin Ragen.
Apoi se opri i-i ntinse biatului frul calului su.
Ateapt-m aici, i spuse, i se apropie de Saltimbanc.
Cei doi brbai se retraser ca s vorbeasc nestingherii, i Arlen l vzu
pe Saltimbanc schimbndu-se iari la fa, mai nti nfuriindu-se, apoi
14
bosumflndu-se i n final resemnndu-se, totul n timp ce se strduia s i se
opun lui Ragen, al crui chip rmase tot timpul ca de piatr.
Fr s-i desprind privirea crunt de Saltimbanc, Mesagerul i fcu semn
cu mna lui Arlen, care aduse calul lng ei.
nu-mi pas ct de obosit eti, spunea Ragen, i vocea lui era o oapt
aspr, oamenii tia au de terminat o munc groaznic i, dac e nevoie s
dansezi i s jonglezi toat dup-amiaza ca s le ii copiii ocupai pn cnd
i-o ncheie, atunci f-o ct mai bine, fir-ar s fie! Acum pune-i mutra vesel
la loc i treci la treab!
nfc hurile din mna lui Arlen i i le ntinse celuilalt brbat.
nainte de a fi observat de tnrul Saltimbanc, Arlen avu timp s-i vad ct
se putea de bine faa plin de indignare i de spaim. n secunda cnd i ddu
seama c era privit, chipul i se vluri i, o clip mai trziu, redeveni omul
radiind de veselie care dansa pentru copii.
Ragen l conduse pe Arlen la cru i se urcar. Mesagerul lu hurile i
intrar pe crarea colbuit, ndreptndu-se spre drumul principal.
De ce v-ai certat? ntreb biatul n crua care nainta hurducndu-se.
Mesagerul l privi o clip, apoi ridic din umeri.
Keerin se afl pentru prima oar att de departe de ora. Ct am mers
n grup i a putut s doarm ntr-o cru acoperit, a fost destul de curajos,
dar, dup ce am lsat restul caravanei n urm, la Angiers, nu s-a mai
descurcat la fel de bine. E agitat i n timpul zilei din cauza miezingilor, aa c
nu poate fi o companie plcut.
Nu s-ar zice, coment Arlen, uitndu-se n urm, la brbatul care fcea
roata.
Saltimbancii au trucurile lor de mimi, i explic Ragen. tiu s se prefac
att de bine c sunt altceva dect n realitate, nct, pentru o vreme, se
conving chiar i pe ei nii. Keerin s-a prefcut c e curajos. Ghilda l-a pus la
ncercare i el a trecut testul, dar nu tii niciodat cum rezist cineva dup
dou sptmni pe drum pn cnd nu face asta cu adevrat.
Cum putei sta pe drum noaptea? ntreb Arlen. Tata spune c s
desenezi glife n rn nseamn s caui necazurile cu lumnarea.
Are dreptate, ncuviin Ragen. Uit-te n despritura de la picioarele
tale.
Biatul se conform i scoase o pung mare, din piele moale, nuntru se
gsea o funie nnodat, pe care fuseser nirate plcue de lemn lcuit, mai
mari dect palma lui. Fcu ochii mari cnd zri glifele pictate sau scrijelite n
lemn.
i nelese imediat ce era: un cerc aprtor portabil, destul de mare ca s
nconjoare crua, i o bucat de teren din preajma ei.
15
N-am mai vzut niciodat aa ceva, spuse el.
Nu se face cu uurin. Cei mai muli Mesageri i petrec ntregul timp al
uceniciei strduindu-se s stpneasc meteugul sta. Nici vntul, nici
ploaia nu pot mzgli astfel de glife. Dar, chiar i aa, nu e totuna cu nite
perei glifai i o u. Ai stat vreodat fa-n fa cu un miezing, biete? adug
Ragen, ntorcndu-se ctre Arlen cu o privire sfredelitoare. L-ai privit
ncercnd s te loveasc, cnd n-ai unde s fugi i singura ta aprare e o magie
pe care n-o poi vedea? Cltin din cap. Poate-l tratez pe Keerin cu prea mult
asprime. A trecut testul cu bine. A ipat puin, dar era de ateptat. Cnd se
repet noapte de noapte, e cu totul altceva. Unii pltesc scump, ajungnd s
se team continuu c o frunz rtcit ar putea s cad peste o glif i apoi
uiernd pe neateptate, ntinse spre Arlen mna curbat ca o ghear i
rse cnd l vzu srind n sus, speriat.
Biatul i trecu pe rnd degetul mare peste glifele netede, lcuite,
simindu-le puterea. Pe fiecare poriune de treizeci de centimetri de funie se
afla cte o plcu, respectnd distana lsat de obicei ntre semnele magice.
Numr mai bine de patruzeci.
Demonii vntului nu pot zbura ntr-un cerc att de mare? ntreb el.
Tata pune stlpi ca s nu coboare cumva pe ogoarele noastre.
Brbatul l privi cu o oarecare surprindere.
Probabil c tatl tu i pierde timpul de poman. Demonii vntului sunt
zburtori puternici, dar ca s se-nale au nevoie de un loc liber unde s-alerge
sau de ceva pe care s se caere i s sar. ntr-un lan de grne nu prea gsesc
niciuna, nici alta, aa c nu-i trage inima s coboare dect dac zresc ceva din
cale-afar de ispititor, cum ar fi un bieel care se ncumet s doarm acolo.
Se uit la Arlen asemenea lui Jeph, cnd voia s-l avertizeze c miezingii nu
erau o glum. De parc el n-ar fi tiut.
Demonii vntului nu pot nici s-i schimbe direcia fr s descrie arce
largi, continu Ragen, i cei mai muli au deschiderea aripilor mai mare dect
cercul. E posibil ca unul s ptrund nuntru, ns eu n-am vzut niciodat
aa ceva. Dar, dac se-ntmpl
Art ctre sulia lung i groas pe care i-o inea alturi.
Poi ucide un miezing cu asta? ntreb biatul.
Probabil c nu, rspunse Ragen, dar am auzit c-i poi pironi locului
intuindu-i de glife. Chicoti. Sper c n-o s am niciodat ocazia s verific.
Arlen l privi cu ochi mari.
Mesagerul i ntoarse privirea, redevenind serios.
Mesagerii au o via periculoas, biete.
Arlen rmase cu ochii la el vreme ndelungat.

16
Cred c merit s-nfruni primejdia ca s vezi Oraele Libere, zise apoi.
Spune-mi, sincer, cum arat Fort Miln?
E cel mai bogat i cel mai frumos ora din lume, rspunse Ragen,
ridicndu-i o mnec a cmii de zale i artndu-i oraul cuibrit ntre doi
muni tatuat pe antebraul su. Minele ducelui sunt bogate n sare, metale i
crbune. Pe zidurile i pe culmile acoperiurilor sunt glife att de bune, nct
cele de pe pereii caselor trebuie verificate foarte rar. Cnd i strlucesc
zidurile n btaia soarelui, face munii de ruine.
N-am vzut niciodat un munte, spuse Arlen, minunndu-se n timp ce-
i plimba degetele pe liniile tatuajului. Tata zice c nu sunt dect nite dealuri
mai mari.
Vezi dealul la? l ntreb Ragen, artnd ctre miaznoapte.
Arlen ddu din cap.
Dealul lui Boggin. De-acolo, de sus, poi vedea tot Prul.
Ragen i nclin fruntea, n semn de aprobare. Apoi ntreb:
tii ce-nseamn o sut, Arlen?
Biatul ddu din nou din cap.
Zece perechi de mini.
Ei bine, pn i un munte mic e mai mare dect o sut de dealuri ale lui
Boggin puse unul peste altul, iar munii Milnului nu sunt mici.
Arlen fcu din nou ochii mari, strduindu-se s-i imagineze o asemenea
nlime.
Probabil c-ating cerul, spuse.
Unii ajung deasupra lui, se lud Ragen. De pe vrfurile lor te uii n jos,
ctre nori.
Vreau s vd asta ntr-o bun zi, zise Arlen.
Ai putea intra n Ghilda Mesagerilor cnd o s fii destul de mare.
Biatul cltin din cap.
Tata zice c oamenii care pleac sunt dezertori. i scuip cnd o spune.
Tatl tu nu tie despre ce vorbete, replic Ragen. i nimic nu devine
demn de dispre doar fiindc-l scuipi. Fr Mesageri, s-ar alege praful pn i
de Oraele Libere.
Credeam c oraele astea sunt locuri sigure.
Nicieri nu eti n siguran, Arlen. Nu cu adevrat. n Miln sunt mai
muli oameni i poate suporta pierderile mai uor dect un sat ca Prul lui
Tibbet, dar miezingii i iau totui tributul n fiecare an.
Ci locuitori are Milnul? Noi avem nou sute n Prul lui Tibbet, iar
despre Punea nsorit, care se afl n susul drumului, se crede c e tot att
de mare.
n Miln avem treizeci de mii, rspunse Ragen cu mndrie.
17
Arlen l privi nedumerit.
O mie nseamn zece sute, i lmuri Mesagerul.
Biatul se gndi o clip, apoi cltin din cap.
n toat lumea nu exist att de muli oameni.
Sunt toi tia i muli alii, zise Ragen. Lumea e mare pentru cei dispui
s-nfrunte noaptea.
Arlen nu rspunse, i-i continuar o vreme drumul n tcere.

Crua avu nevoie cam de o or i jumtate ca s-ajung n Piaa Satului.
Fiind centrul Prului, adpostea cele cteva zeci de case glifate, construite
din lemn, ale celor care puteau tri fr s lucreze la cmp sau n culturile de
orez i fr s pescuiasc sau s taie copaci. Acolo veneai la croitor, la brutar,
la frizer, la potcovar, la dogar i aa mai departe.
Chiar n mijloc se aflau piaa, unde se adunau oamenii, i cea mai mare
cldire din Pru, prvlia. Avea n partea din fa o ncpere imens,
deschis tuturor, care adpostea mai multe mese i o tejghea, una nc i mai
mare, folosit ca magazie, n spate i o pivni dedesubt, ultimele dou fiind
pline cu aproape toate lucrurile de valoare din Pru.
Buctria era condus de fiicele lui Rusco, Dasy i Catrin. Cu dou credite
puteai s mnnci pe sturate, dar Silvy zicea c btrnul Porcu era un escroc,
de vreme ce cu acele dou credite puteai s cumperi grne pentru o
sptmn. Cu toate acestea, o mulime de brbai nensurai plteau preul,
i nu numai pentru mncare. Dasy era urt, iar Catrin era gras, dar unchiul
Cholie spunea c, nsurndu-se cu una dintre ele, un brbat s-ar fi cptuit pe
via.
Toat lumea din Pru i aducea lui Porcu ceea ce avea, fie c era vorba de
porumb, de carne sau de blnuri, de vase de lut sau de pnzeturi, de mobil
sau de unelte. El lua obiectele, le evalua i le ddea clienilor credite cu care
s cumpere alte lucruri din prvlie.
ns toate preau, ntotdeauna, s coste mult mai mult dect pltea Porcu
pentru ele. Arlen cunotea cifrele destul de bine ca s-i dea seama de asta.
Cnd oamenii veneau s vnd, izbucneau certuri crora li se ducea vestea,
dar btrnul era cel care stabilea preurile i, de obicei, lucrurile mergeau
dup placul lui. Toat lumea l ura, dar, n acelai timp, toat lumea avea
nevoie de el i mai degrab i peria hainele i-i deschidea uile dect s scuipe
n urma lui.
Toi ceilali locuitori din Pru munceau din zori i pn-n noapte i abia
dac izbuteau s dobndeasc tot ce le era necesar, ns Porcu i fetele lui
aveau ntotdeauna obrajii buclai, pntecele rotunjite i haine noi, curate.
Arlen se-nfura ntr-o ptur ori de cte ori i lua mama lui salopeta la splat.
18
Ragen i Arlen legar catrii n faa prvliei i intrar. Sala mare era
pustie. De obicei, slnina ngroa aerul din tavern, dar n ziua aceea din
buctrie nu venea niciun fel de miros de mncare.
Arlen se repezi ctre tejghea naintea Mesagerului. Rusco inea acolo un
clopoel de bronz, adus din Oraele Libere. Biatului i plcea tare mult
clopoelul. l plesni coborndu-i palma asupra lui i clinchetul limpede i
arcui buzele ntr-un zmbet pn la urechi.
Din fundul ncperii se auzi o bufnitur i Rusco i fcu apariia de dup
draperiile din spatele tejghelei. Era un brbat masiv, nc puternic i ctui de
puin grbovit la cei aizeci de ani ai si, dar n josul mijlocului i atrna un
pntece flasc, iar prul de culoarea cenuie a fierului i se retrgea tot mai
departe de fruntea ridat. Purta pantaloni largi, pantofi de piele i o cma
curat, de bumbac alb, cu mnecile suflecate pn la jumtatea antebraelor
groase. orul lui alb era, ca de obicei, imaculat.
Arlen Bales, spuse cu un zmbet ngduitor la vederea biatului. Ai venit
doar s te joci cu clopoelul sau ai vreo treab?
Treab am eu, zise Ragen naintnd. Eti Rusco Porcu?
Numai Rusco e de-ajuns, rspunse negustorul. Stenii mi trntesc
Porcu n urma numelui, dei nu cnd sunt de fa. Nu suport bunstarea
altora.
Asta-i a doua oar, fcu Ragen meditativ.
Vrei s repei?
E a doua oar cnd jurnalul lui Graig m duce pe ci greite, rspunse
Mesagerul. n dimineaa asta i-am spus Seliei n fa Stearpa.
Ha! rse Rusco. Aa ai fcut? Ei, asta merit oricum o bere din partea
casei. Cum spuneai c te cheam?
Ragen, rspunse Mesagerul, lsndu-i sacul greu s cad pe podea i
aezndu-se pe un scaun de lng tejghea.
Rusco ddu cep unui butoia i desprinse dintr-un crlig o can de lemn.
Berea era groas, de culoarea mierii, i-i nl un guler de spum alb
ctre partea de sus a cnii. Rusco umplu una pentru Ragen i alta pentru sine.
Pe urm se uit la Arlen i turn bere ntr-o can mai mic.
Du-te cu ea la o mas i las-i pe vrstnici s stea de vorb la tejghea. i,
dac-i cunoti interesul, nu-i povesti mamei tale c i-am dat s bei.
Radiind de ncntare, Arlen se grbi s plece cu trofeul nainte de a se
rzgndi Rusco. Gustase pe furi cte-un strop din berea tatlui su n zilele
de srbtoare, dar nu primise niciodat o can numai pentru el.
ncepusem s m tem c n-o s mai vin nimeni, l auzi pe Rusco
spunndu-i lui Ragen.

19
Graig a rcit ast-toamn, chiar nainte de plecare, rspunse Mesagerul,
sorbind cu sete. Culegtoarea lui de Ierburi l-a sftuit s amne cltoria pn
dup nsntoire, dar pe urm s-a mpmntenit iarna, iar lui i-a fost tot mai
ru i mai ru. n cele din urm, mi-a cerut mie s-i preiau traseul, pn cnd
Ghilda va gsi pe altcineva. A trebuit oricum s merg cu caravana de sare pn
la Angiers, aa c am adugat o cru i am venit ncoace nainte de a m
ntoarce n nord.
Rusco i umplu din nou cana.
Pentru Graig, spuse, un Mesager excelent i-un negociator periculos.
Ragen ddu din cap i cei doi brbai i ciocnir cnile nainte de a bea.
nc una? ntreb Rusco cnd Ragen i trnti cana pe tejghea.
Graig a scris n jurnal c i tu eti un negociator periculos, zise Ragen, i
c-o s-ncerci mai nti s m-mbei.
Rusco chicoti i reumplu cana.
Dup negociere, n-o s mai am motiv s te servesc cu bere din partea
casei, spuse, ntinzndu-i Mesagerului cana cu un guler de spum proaspt.
O s-o faci, dac-o s vrei s-i ajung scrisorile la Miln, rspunse Ragen cu
un rnjet, primind cana.
Vd c-o s fii la fel de dur cum a fost Graig ntotdeauna, mormi Rusco,
umplnd acum cana lui. Uite, spuse cnd vzu spuma deasupra, putem s fim
amndoi bei cnd vom negocia.
Rser i i ciocnir iari cnile.
Ce mai e nou n Oraele Libere? ntreb Rusco. Krasianii sunt n
continuare hotri s se autodistrug?
Ragen ridic din umeri.
Din cte se tie. Eu unul n-am mai fost n Krasia de civa ani, de cnd
m-am nsurat. E prea departe, prea periculos.
Adic nu din cauz c-i in femeile ascunse sub mantii? ntreb Rusco.
Ragen rse.
Nici asta nu m-ncnt, rspunse, dar nu-mi place mai ales c ne cred
pe noi toi, nordicii, chiar i pe Mesageri, nite lai, numai fiindc nu ne
petrecem nopile dndu-ne silina s fim sfrtecai de miezingi.
Poate c, dac s-ar uita mai mult la femeile lor, n-ar mai avea atta chef
de lupt, cuget Rusco. Dar prin Angiers i Miln ce mai e? Ducii se mai ceart?
Ca ntotdeauna, rspunse Ragen. Euchor are nevoie de lemnul din
Angiers ca s-l ard-n rafinriile lui i de grne ca s-i hrneasc oamenii.
Rhinebeck are nevoie de metalele din Miln i de sare. Trebuie s fac nego ca
s poat supravieui, dar, n loc s se ajute reciproc, i petrec timpul
strduindu-se s se-nele, mai ales atunci cnd se pierde vreun transport pe
drum din cauza miezingilor. Vara trecut, demonii au atacat o caravan care
20
transporta oel i sare. I-au ucis pe vizitii, dar au lsat cea mai mare parte a
mrfii intact. Rhinebeck a recuperat-o, dar a refuzat s plteasc, invocnd
drepturile salvatorului.
Probabil c ducele Euchor s-a nfuriat, zise Rusco.
S-a-nvineit de furie, confirm Ragen. Eu am fost cel care i-a dus vestea.
S-a-nroit la fa i-a jurat c Angiersul nu mai vede nicio uncie de sare pn
cnd nu pltete Rhinebeck.
i a pltit? ntreb Rusco, aplecndu-se nerbdtor ctre cellalt.
Ragen cltin din cap.
Vreme de cteva luni, au fcut tot ce le-a stat n puteri ca s se-
nfometeze unul pe altul, i apoi a pltit Ghilda Negustorilor, ca s-i poat
transporta marfa nainte de a putrezi n magazii pe timpul iernii. Rhinebeck e
acum suprat pe ei fiindc-au cedat n faa lui Euchor, dar l-au scos basma
curat i caravanele s-au pus din nou n micare, i asta e tot ce conteaz
pentru oricine altcineva n afar de cinii tia doi.
Ar fi nelept s-ai grij cum vorbeti despre duci, chiar i la o asemenea
deprtare de ei, l preveni Rusco.
Cine-o s le spun? ntreb Ragen. Tu? Biatul?
Art ctre Arlen. i rser amndoi.
Iar acum trebuie s-i dau lui Euchor veti despre Podul Peste Fluviu,
ceea ce o s-nruteasc lucrurile, zise Ragen.
Satul de la grania Milnului, spuse Rusco, aflat la nici mcar o zi distan
de Angiers. Am legturi acolo.
Nu, nu mai ai, rosti apsat cellalt, i amndoi amuir o vreme.
Ajunge cu vetile proaste, vorbi apoi Ragen, trgndu-i sacul pe
tejghea.
Rusco l studie cu nencredere.
Asta nu pare s fie sare, spuse, i m-ndoiesc c am o coresponden
att de bogat.
Ai ase scrisori, i chiar i o duzin de pachete, rspunse Mesagerul,
ntinzndu-i un teanc de hrtii ndoite. E totul trecut aici, alturi de celelalte
scrisori din sac i de pachetele din cru, care trebuie mprite. I-am dat i
Seliei o copie a listei, l avertiz apoi.
De ce mi-a dori eu lista asta sau sacul tu cu coresponden? ntreb
Rusco.
Vorbitoarea e ocupat, aa c n-o s poat nici s duc scrisorile, nici s
li le citeasc tuturor celor care nu cunosc literele. Te-a nsrcinat pe tine.
i ce-o s primesc n schimbul orelor petrecute citind pentru steni n
loc s-mi vd de treburile mele?
Satisfacia de a fi fcut o fapt bun ajutndu-i vecinii?
21
N-am venit n Prul lui Tibbet ca s-mi fac prieteni, pufni Rusco. Sunt
negustor, i-i sunt de mare folos acestei aezri.
Serios? ntreb Ragen.
Al naibii de serios, rspunse Rusco. nainte de-a veni eu aici, nu fceau
nimic altceva dect troc. Rosti cuvntul ca pe o njurtur i scuip pe podea.
i adunau roadele muncii i se strngeau n pia n fiecare zi apte, certndu-
se ca s decid ct fasole s dea pentru un tiulete de porumb sau ct orez
trebuie s primeasc dogarul pentru un butoi n care pui orez. i, dac nu
primeai ceea ce-i trebuia n acea zi apte, trebuia s-atepi pn sptmna
urmtoare, sau s umbli din u-n u. Acum vine toat lumea aici, n orice zi,
de cnd rsare soarele i pn apune, i negociaz ca s primeasc-n schimb
credite, cu care-i poate cumpra orice altceva.
Salvatorul localitii, spuse sardonic Ragen. i nu ceri nimic n schimb.
Nimic altceva dect un profit bunior, rnji Rusco.
i de cte ori au vrut stenii s te-atrne treang pentru cte-o
neltorie?
Ochii negustorului se ngustar.
Mult prea des, avnd n vedere c jumtate dintre ei nu sunt n stare s
numere mai mult dect le-ajung degetele de la mini, iar cealalt jumtate nu-
i pot aduga dect degetele de la picioare.
Selia zice c, data viitoare cnd o s se-ntmple, o s fii pe cont propriu,
l anun Ragen, cu vocea prietenoas nsprindu-i-se brusc, dac nu-i
ndeplineti acum rolul. n partea cealalt a satului sunt o mulime de oameni
care-ndur lucruri mai cumplite dect citirea unor scrisori.
Rusco se ncrunt, dar lu lista i duse sacul greu n magazie.
De fapt, ct de ru e? ntreb la ntoarcere.
Ru, rspunse Ragen. Douzeci i apte de mori pn acum. i ali
civa despre care nu se tie nimic.
Ziditorule! exclam Rusco, trasnd o glif n aerul din faa lui. Credeam
c-i vorba de-o singur familie, n cel mai ru caz.
Mcar de-ar fi fost aa, spuse Ragen.
Pstrar amndoi tcerea pentru o clip, dup cum se cuvenea, apoi i
ridicar n acelai timp privirea unul ctre cellalt.
Ai sarea pentru anul sta? ntreb Rusco.
Ai orezul ducelui? ntreb Ragen.
L-am pstrat toat iarna, fiindc-ai ntrziat att de mult.
Ochii Mesagerului se ngustar.
Oh, e nc bun! l asigur Rusco, ridicndu-i brusc minile, ca ntr-o
implorare. L-am pstrat astupat bine i uscat, i-n pivnia mea nu-s niciun fel
de gngnii!
22
Trebuie s m conving, i dai seama, zise Ragen.
Firete, firete, ncuviin Rusco. Arlen, adu lampa aia! porunci apoi,
fcndu-i semn biatului s se uite ctre colul tejghelei.
Arlen se grbi s ia felinarul i-i slt partea de deasupra fitilului. l aprinse
i cobor la loc, cu veneraie, capacul de sticl. Pn atunci nu-i mai acordase
nimeni atta ncredere nct s i-l ncredineze. Sticla era mai rece dect i
imaginase, dar se nclzi repede, lins de flacr.
Vino s ne luminezi pivnia! porunci din nou Rusco.
Biatul se strdui s-i in entuziasmul n fru. i dorise ntotdeauna s
vad ce se afla n spatele tejghelei. Se spunea c, dac toat suflarea din Pru
i-ar fi adunat tot ce-avea ntr-un morman, n-ar fi fost pe msura minuniilor
din pivnia lui Porcu.
l privi pe Rusco trgnd de un inel din podea i deschiznd o trap imens.
Se grbi s se apropie, temndu-se c btrnul Porcu s-ar fi putut rzgndi.
Cobor pe treptele care scriau, innd felinarul ct mai sus, ca s le
lumineze drumul. Pe msur ce nainta, lumina atinse stivele de lzi i de
butoaie ce se nlau din podea pn-n tavan, n iruri uniforme, care treceau
dincolo de marginile zonei luminate. Podeaua era din lemn, ca s-i mpiedice
pe miezingi s se ridice din Miezul Pmntului direct n pivni, dar pe
rafturile fixate de-a lungul pereilor fuseser totui cioplite glife. Btrnul
Porcu avea mare grij de comorile sale.
Stpnul prvliei i cluzi printre stive, aducndu-i lng butoaiele
sigilate din spatele pivniei.
Par neatinse, zise Ragen, inspectnd lemnul. Sttu o clip pe gnduri,
apoi alese la ntmplare. la, spuse, artnd un butoi.
Cu un mrit, Rusco l scoase din rnd. Unii susineau c munca lui era
uoar, dar avea brae la fel de groase ca un brbat care mnuia securea sau
coasa. Rupse sigiliul i slt capacul butoiului, apoi scoase orez n pumni i-l
puse ntr-un castron puin adnc, ca s-l cerceteze Ragen.
Orez bun, din Mlatin, i spuse Mesagerului, i nu se vede nici urm de
grgri, niciun semn de putreziciune. O s se vnd la un pre foarte bun n
Miln, mai ales dup atta timp.
Ragen mormi i ddu din cap, aa c butoiul fu resigilat i se ntoarser
sus.
Se certar o vreme, nainte de a cdea de acord asupra numrului de
butoaie care valorau ct sacii grei de sare din cru. n cele din urm, niciunul
nu pru ncntat. Dar i strnser minile, pecetluind nelegerea.
Rusco i strig fetele, apoi ieir afar, unde se afla crua, i ncepur s
descarce sarea. Arlen ncerc s ridice un sac, dar era mult prea greu, aa c
se cltin pe picioare i czu, scpndu-l.
23
Vezi ce faci! l ocr Dasy, plesnindu-l peste ceaf.
Dac nu-i poi slta, du-te la u! se rsti Catrin.
Ea inea un sac pe umr i altul sub braul crnos. Arlen se grbi s se ridice
i alerg s-i deschid ua.
Du-te s-l chemi pe Ferd Miller i spune-i c-i pltim cinci ba nu, patru
credite pentru fiecare sac pe care-l macin, i spuse Rusco lui Arlen.
Aproape toat lumea din Pru lucra, ntr-un fel sau altul, pentru Porcu,
dar cei din Pia o fceau ntr-o msur mult mai mare dect oricare alii.
Cinci dac-o pune n butoaie cu orez, ca s se pstreze uscat.
Ferd e plecat n Plc, zise Arlen. Aproape toat lumea e acolo.
Rusco mri, dar nu rspunse. n scurt timp, n cru nu mai rmaser
dect cteva lzi i civa saci n care nu se afla sare. Fetele lui Rusco le
aruncau priviri lacome, dar pstrau tcerea.
O s scoatem orezul din pivni n noaptea asta i-o s-l pstrm n
camera din spate pn cnd o s fii gata s pleci napoi, ctre Miln, spuse
Rusco, n timp ce ultimul sac era dus nuntru.
Mulumesc, zise Ragen.
Atunci negoul ducelui s-a ncheiat? rnji Rusco, cu privirea
ndreptndu-i-se brusc, plin de subnelesuri, ctre obiectele rmase n
cru.
Al ducelui, da, rspunse Ragen, tot cu un rnjet.
Arlen sper c aveau s-i mai toarne o bere n timp ce se tocmeau. i dduse
o uoar ameeal, ca atunci cnd era rcit, dar fr tuse, strnuturi i dureri.
i plcea senzaia i-i dorea s-o mai ncerce.
i ajut s care n crcium tot ce mai rmsese, i Catrin aduse o farfurie
de sendviuri cu felii groase de carne. Lui Arlen i se ddu o a doua can cu
bere ca s le-ajute s se duc la vale, iar btrnul Porcu i spuse c, pentru
munca lui, primea dou credite, trecute n catastif.
N-o s le spun prinilor ti, adug, dar, dac le cheltuieti pe bere i te
prind, te pun la treab ca s-mi plteti necazurile pe care-o s mi le fac
mama ta.
Arlen ddu din cap cu nflcrare. Nu mai avusese niciodat credite de
cheltuit n prvlie.
Dup prnz, Rusco i Ragen se ntoarser la tejghea i deschiser celelalte
lzi aduse de Mesager. Ochii lui Arlen sticleau la vederea fiecrei comori
scoase la lumin. Erau cupoane de esturi mai fine dect vzuse vreodat,
unelte i ace de metal, obiecte din ceramic i mirodenii exotice. Ba chiar
cteva pahare dintr-o sticl strlucitoare, care scnteia.
Porcu nu prea chiar att de impresionat.

24
Graig a avut marf mai bun anul trecut, spuse el. i dau o sut de
credite pentru toate.
Arlen rmase cu gura cscat. O sut de credite! Ragen putea s cumpere
cu ele o jumtate din Pru!
ns Mesagerul nu se dovedi interesat de ofert. Privirea i se aspri iari i
lovi cu palma n mas. La auzul zgomotului, Dasy i Catrin, care fceau curat,
i ridicar privirile.
n Miez cu creditele tale! zbier Ragen. Nu-s un oprlan de-al tu i,
dac nu vrei s afle Ghilda c eti un arlatan, ai grij s nu m mai iei de-acum
nainte drept unul dintre ei.
Fr suprare! rse Rusco, lovind aerul cu palmele, ntr-un gest
mpciuitor, aa cum i sttea n obicei. Trebuia s-ncerc nelegi. Aurul mai
e i acum pe placul celor din Miln? ntreb apoi, cu un zmbet viclean.
Aa cum e pe placul tuturor, rspunse Ragen.
Era tot ncruntat, dar furia din glas i dispruse.
Nu i al celor de pe-aici, zise Rusco.
Se duse n spatele draperiei i l auzir scotocind, n timp ce-i ridica vocea,
ca s ajung pn la ei.
Aici, tot ceea ce nu se poate mnca, nu poate fi mbrcat sau folosit ca s
trasezi cu el o glif sau ca s-i lucrezi pmntul nu valoreaz nimic.
Se ntoarse o clip mai trziu cu o pung mare, de pnz, i o puse pe
tejghea cu un zornit.
Oamenii par s fi uitat c aurul pune lumea n micare, continu el,
strecurndu-i mna n pung i scond dou monede galbene masive, pe
care le flutur sub nasul lui Ragen. Copiii morarului foloseau astea drept piese
de joc. Piese de joc! Cnd le-am spus c le dau n schimbul aurului un joc
ntreg, cioplit n lemn, din magazia mea din spate, au crezut c le fac o favoare!
Ferd chiar a trecut pe la mine a doua zi, ca s-mi mulumeasc!
Rse din toat inima. Arlen avu senzaia c ar fi trebuit s se simt jignit de
rsul acela, dar nu tia exact de ce. Se jucase de multe ori cu jocul Millerilor i
i se prea c valoreaz mult mai mult dect dou discuri de metal, orict de
strlucitoare ar fi fost.
Marfa adus face mai mult de doi sori, zise Ragen, artnd cu capul ctre
monede i apoi ctre pung.
Rusco zmbi.
Nu-i face griji, spuse, dezlegnd punga pe de-a-ntregul.
Cnd pnza se pleoti pe tejghea, n jur se revrsar mai multe monede
strlucitoare, alturi de lnioare, inele i iraguri de pietre scnteietoare.
Totul era foarte frumos, presupuse Arlen, dar fu surprins cnd vzu ochii lui
Ragen bulbucndu-se i cptnd un luciu plin de jind.
25
Se tocmir din nou, Mesagerul ridicnd pietrele n lumin i mucnd
monedele, n timp ce Rusco pipia esturile i gusta mirodeniile. Pentru
Arlen, cruia i se-nvrtea capul din cauza berii, totul era ntr-o cea. Catrin le
punea brbailor pe tejghea can dup can, dar nu ddeau semne c-ar fi fost
la fel de ameii ca el.
Dou sute douzeci de sori de aur, dou luni de argint, colierul i cele
trei inele de argint, spuse n cele din urm Rusco. i nicio stea de-aram mai
mult.
Nu e de mirare c-ai ajuns s trieti n locul sta rupt de lume, zise
Ragen. Probabil c te-au izgonit din ora pentru neltorie.
Insultele nu te vor mbogi, ripost Porcu, convins c-l domina pe
cellalt.
De data asta, bogiile nu sunt pentru mine, spuse Mesagerul. Dup ce-
mi acopr costurile cltoriei, fiecare stea rmas merge la vduva lui Graig.
Ah, Jenya! exclam Rusco meditativ. Ea scria de obicei pentru
necunosctorii slovelor din Miln, adic i pentru nepotul meu idiot. Ce-o s
se-aleag de ea?
Ragen cltin din cap.
Ghilda nu i-a pltit niciun pre al morii, pentru c Graig s-a prpdit
acas. i, pentru c nu e o Mam, i vor fi refuzate multe slujbe.
mi pare ru s-aud asta, zise Rusco.
Graig i-a lsat nite bani, continu Ragen, dei n-a avut niciodat foarte
muli, iar Ghilda o va plti n continuare s scrie. Cu banii din cltoria asta ar
trebui s aib de-ajuns s se descurce o vreme. ns e tnr, pn la urm se
vor termina, dac nu se mrit iari sau dac nu gsete o slujb mai bine
pltit.
i apoi? ntreb Rusco.
Ragen ridic din umeri.
O s-i fie greu s-i gseasc un alt so, fiindc-a fost deja mritat i n-a
izbutit s dea natere niciunui copil, dar n-o s-ajung Miloag. Eu i fraii mei
din Ghild am jurat asta. Unul dintre noi o va lua ca Servitoare nainte de a se-
ntmpla aa ceva.
Rusco cltin din cap.
Totui, s decazi din clasa Negustorilor ntr-a Servitorilor i strecur
mna ntr-o pung mult mai uoar i scoase un inel cu mai multe pietre
scnteietoare. Ai grij s-l primeasc, spuse, ntinzndu-i-l.
ns, cnd i ndrept Ragen mna spre el, l retrase brusc.
Vreau un mesaj de rspuns de la ea, nelegi, adug. Recunosc forma
dat de ea literelor.
Ragen l privi o clip, aa c se grbi s continue:
26
N-am spus-o ca pe o insult.
Mesagerul zmbi.
Generozitatea ta e mai presus dect insultele, zise, lund inelul. Asta o
s-i in de foame cteva luni.
Da, sigur, rspunse Rusco cu glas aspru, scond n pumn ce mai
rmsese n pung, dar ai grij s nu afle stenii, ca s nu-mi pierd reputaia
de arlatan.
Din partea mea, secretul tu e n siguran, rse Ragen.
Ar fi cu putin s ctigi mai mult pentru ea, continu Rusco.
Poftim?
Scrisorile pe care le-avem ar fi trebuit s-ajung la Miln acum ase luni.
O s mai stai pe-aici cteva zile, pn cnd scriem i pn cnd adunm mai
multe, i poate ne-ajui s scriem cteva, iar eu o s te despgubesc pentru
asta. N-o s mai fie aur, adug, ca s fie totul limpede, dar sunt sigur c Jenyei
i-ar prinde bine un butoi cu orez sau nite pete afumat, sau nite carne, tot
afumat.
Bineneles c i-ar prinde bine, ncuviin Ragen.
A putea gsi de lucru i pentru Saltimbancul tu, adug Rusco. O s
atrag mai muli spectatori aici, n pia, dect umblnd din ferm-n ferm.
De acord, zise Ragen. i Keerin o s aib nevoie de aur.
Rusco i arunc o privire piezi, i el rse.
Trebuia s-ncerc nelegi! Atunci argint.
Btrnul ddu din cap.
O s cer o lun pentru fiecare spectacol, i din fiecare lun o s pstrez
cte o stea i-o s i le dau lui pe celelalte trei.
Parc spuneai c stenii n-au bani, remarc Ragen.
Cei mai muli n-au, ncuviin Rusco. O s le vnd luni s zicem, pentru
cinci credite.
Prin urmare, Rusco Porcu ctig de la ambele pri? ntreb Mesagerul.
Btrnul zmbi.

La ntoarcere, Arlen era entuziasmat. Btrnul Porcu i promisese c-l las
s-l vad pe Saltimbanc gratis dac rspndete vestea despre spectacolul pe
care urma s-l dea a doua zi la amiaz, n Pia, pentru cinci credite sau pentru
o lun de argint milnez de persoan. Nu-i rmnea prea mult timp; prinii
si aveau s fie gata de plecare la ora ntoarcerii lui i a lui Ragen, dar nu se-
ndoia c putea rspndi vestea nainte de a-l urca ei n cru.
Povestete-mi despre Oraele Libere, l rug pe Mesager. Cte-ai vzut?

27
Cinci, rspunse Ragen. Miln, Angiers, Lakton, Rizon i Krasia. S-ar putea
s mai fie i altele de cealalt parte a munilor sau a deertului, dar nu cunosc
pe nimeni care s le fi vzut.
Cum arat? ntreb biatul.
Fortul Angiers, fortreaa pdurii, se afl la sud de Miln, dincolo de
Fluviul Despritor. Angiers trimite lemn n toate celelalte orae. Tot la sud,
nc i mai departe, e marele lac, iar pe suprafaa lui se-ntinde Laktonul.
Lacul e ca un iaz? ntreb Arlen.
Pe lng un iaz, lacul e ceea ce e muntele pe lng un deal, rspunse
Ragen, i tcu o clip, lsndu-l s rumege ideea. Acolo, pe ap, laktonienii
sunt la adpost de demonii focului, ai pietrei i ai lemnului. Reeaua lor de
glife i ferete de demonii vntului i nimeni nu tie mai bine dect ei cum s
se apere de demonii apei. Sunt pescari, i miile de oameni din satele din sud
depind de ceea ce prind ei cnd e vorba de hran. La vest de Lakton e Fortul
Rizon, care nu e cu adevrat un fort, de vreme ce peste zidurile lui poi pi,
dar adpostete cele mai mari ferme pe care le-ai vzut vreodat. Fr Rizon,
toate celelalte Orae Libere ar rbda de foame.
i Krasia? ntreb Arlen.
N-am fost n Fortul Krasia dect o singur dat, i rspunse Ragen.
Krasianii nu-i primesc pe strini cu braele deschise, i ca s-ajungi acolo
trebuie s traversezi deertul vreme de cteva sptmni.
Deertul?
Nisipul, i explic Mesagerul. Nimic altceva dect nisip, n toate
direciile, pe o ntindere de muli kilometri. Fr ap i fr mncare n afar
de ce ai la tine, i fr nimic care s te apere de soarele dogoritor.
i acolo triesc oameni?
Oh, da. Krasianii erau cndva chiar mai muli dect milnezii, dar mor pe
capete.
De ce? ntreb Arlen.
Pentru c se lupt cu miezingii, rspunse Ragen.
Biatul fcu ochii mari.
E cu putin s te lupi cu miezingii? se mir el.
Te poi lupta cu orice, Arlen, zise Mesagerul. Cnd te lupi cu demonii,
problema e c, de cele mai multe ori, eti nfrnt. Krasianii ucid o parte, dar
miezingii se descurc mai bine dect ei. De la un an la altul, krasianii sunt tot
mai puini.
Tata zice c, atunci cnd te iau, miezingii i mnnc sufletul.
Vai! scuip Ragen peste marginea cruei. Astea sunt superstiii
prosteti.

28
Trecuser de un cot al drumului, aflat nu departe de Plc, cnd Arlen vzu
ceva care atrna de copacul din faa lor.
Ce-i aia? ntreb, artnd cu degetul.
Noaptea m-sii, njur Ragen i lovi catrii cu hurile, fcndu-i s-o
porneasc la galop.
Arlen fu azvrlit n sptarul banchetei i avu nevoie de o clip ca s-i
ndrepte spatele. Apoi se uit la copacul de care se apropiau n vitez.
Unchiule Cholie! strig, vzndu-l pe brbatul care ddea din picioare i
trgea cu degetele de frnghia din jurul gtului su. Ajutor! Ajutor!
Biatul sri din crua n micare, lovind pmntul cu putere, dar se ridic
dintr-un salt i se repezi spre Cholie. Ajunse la brbatul care se zvrcolea, dar
unul dintre picioarele acestuia l izbi peste gur, trntindu-l. Simi gustul
sngelui, ns, n mod bizar, nu i durerea. Se ridic din nou i-l nfc pe
Cholie de pulpe, strduindu-se s-l mping n sus, ca s slbeasc funia, dar
el era prea mic de statur, iar unchiul su prea greu i, n plus, continua s se
sufoce i s se zbat.
Ajut-l! strig biatul ctre Ragen. Se nbu! S-l ajute cineva!
i ridic privirea i-l vzu pe Mesager nfcnd o suli din partea din
spate a cruei. O duse peste umr i o azvrli apoi, pierznd mai puin de o
clip ca s inteasc, dar nimeri cu precizie, reteznd frnghia i trntindu-l
pe srmanul Cholie peste Arlen. Czur amndoi n rn.
O clip mai trziu, Ragen era lng ei, trgnd funia din jurul gtului lui
Cholie. Ceea ce nu schimb mare lucru, pentru c brbatul continua s se
sufoce i s-i nfig degetele n gt. Ochii i se bulbucaser att de tare, nct
ameninau s-i ias din orbite, iar faa i era att de roie, nct prea de
purpur. O zvrcolire cumplit i smulse lui Arlen un ipt, apoi Cholie
ncremeni.
Ragen l lovi peste piept i-i sufl n gur nghiituri mari de aer, totul fr
niciun efect. n cele din urm, Mesagerul se ddu btut, se ls s cad la
pmnt i njur.
Moartea nu-i era strin lui Arlen. Spectrul ei era un vizitator obinuit al
Prului lui Tibbet. Dar s mori din pricina miezingilor sau a unei rceli era
una. Asta era cu totul altceva.
De ce? l ntreb pe Ragen. De ce s-a luptat din greu s supravieuiasc
azi-noapte, numai ca s-i ia viaa acum?
S-a luptat? ntreb Mesagerul. S-a luptat vreunul dintre ei cu adevrat?
Sau au fugit i s-au ascuns?
Eu nu, ncepu biatul.

29
S te-ascunzi nu e ntotdeauna de-ajuns, Arlen, spuse Ragen. Uneori,
cnd te ascunzi, e ucis ceva din tine i, chiar dac supravieuieti atacului
demonilor, nu scapi cu via.
Ce altceva ar fi putut face? Cu un demon nu te poi lupta.
Eu unul a prefera mai degrab s m bat cu un urs, n petera lui, dar
lupta cu demonii e posibil.
Dar spuneai c i ucide pe krasiani, protest Arlen.
Aa e, recunoscu Ragen. Dar ei i ascult inimile. Arlen, tiu c pare o
nebunie, dar, n adncul lor, brbaii i doresc s lupte, ca n povetile din
vechime. Vor s-i apere femeile i copiii, aa cum ar trebui. Dar nu pot,
fiindc marile glife s-au pierdut, aa c se ghemuiesc ca iepurii din cuc,
ascunzndu-se ngrozii n noapte. Iar uneori, mai ales cnd i vezi pe cei dragi
murind, ncordarea te frnge i pur i simplu faci poc. Puse o mn pe umrul
lui Arlen.
mi pare ru c-a trebuit s vezi aa ceva, biete. tiu c-n clipa de fa nu
prea are sens
Ba da, zise Arlen, are.
i era adevrat, realiz el. nelegea nevoia de a lupta. n ziua n care i
atacase pe Cobie i pe prietenii lui, nu se ateptase s ctige. Dac se
ateptase s se ntmple ceva, atunci crezuse c-avea s fie btut mai ru dect
oricnd. Dar, n clipa n care nfcase bul, nu-i mai psase. Nu tiuse dect
c se sturase s le suporte rutile i-i dorise s le pun capt ntr-un fel
sau altul.
Se simea alinat tiind c nu era singur.
i privi unchiul, care zcea n rn, cu ochii mrii de spaim.
ngenunche i, ntinznd mna, i-i nchise trecndu-i vrfurile degetelor
peste pleoapele lui. Cholie nu mai avea de ce s se team.
Ai ucis vreodat un miezing? l ntreb pe Mesager.
Nu, rspunse Ragen, cltinnd din cap. Dar m-am luptat cu civa. Am
cicatrice care-o dovedesc. Dar am fost ntotdeauna mai interesat s fug sau
s-i in departe de altcineva, dect s omor vreunul.
Arlen se gndi la asta n vreme ce-l nfurau pe Cholie ntr-o prelat i-l
puneau n spatele cruei, pentru a se grbi apoi s se-ntoarc n Plc. Jeph i
Silvy i adunaser deja uneltele i ateptau nerbdtori s plece, dar, la
vederea cadavrului, furia strnit de ntrzierea lui Arlen li se spulber.
Silvy izbucni n plns i se arunc peste fratele ei, dar n-aveau timp de
pierdut, dac voiau s-ajung napoi, la ferm, nainte de cderea nopii. Jeph
fu nevoit s-o in n timp ce Veghetorul Harral desena o glif pe prelat i
rostea o rugciune nainte de a-l arunca pe Cholie pe rug.

30
Supravieuitorii care nu aveau s rmn n casa lui Brine Cutter erau
mprii n grupuri i luai acas de alii. Jeph i Silvy se oferiser s ajute
dou femei. Norine Cutter avea peste cincizeci de veri. i murise brbatul cu
ceva ani n urm i i pierduse fiica i ginerele n timpul atacului. i Marea
Bales era btrn, avea aproape patruzeci de ani. Soul ei rmsese afar cnd
trseser la sori, hotrnd astfel cine s intre n pivni. Ca i Silvy, stteau
amndou n partea din spate a cruei, grbovite, privindu-i genunchii.
Arlen i flutur mna ctre Ragen, n semn de rmas-bun, n timp ce tatl lui
pocnea din bici.
Plcul de lng Pdure disprea din vedere cnd biatul i ddu seama c
nu-i spusese nimnui s mearg s-l vad pe Saltimbanc.

2.

Dac ai fi fost tu

319 D

nainte de venirea miezingilor, avur timp numai pentru adpostirea


cruei i pentru verificarea glifelor. Silvy nu mai avea destul putere ca s
gteasc, aa c luar o mas rece, mestecnd cu prea puin entuziasm pine,
brnz i crnai. Ivii la scurt timp dup apusul soarelui, demonii puser la
ncercare glifele i Norine ip de fiecare dat cnd izbucni magia,
respingndu-i. Marea nu se atinsese de mncare. Sttea pe patul ei, cu braele
strns nfurate n jurul genunchilor, legnndu-se nainte i napoi i
scncind ori de cte ori rbufnea vraja. Silvy spl farfuriile, dar nu mai iei
din buctrie, i Arlen o auzi plngnd.
ncerc s se duc la ea, dar Jeph l prinse de bra.
Vino s stm de vorb, Arlen, i spuse.
Se duser n mica ncpere care adpostea patul biatului, colecia lui de
pietre netede adunate din pru i toate penele i oasele lui. Jeph alese una
dintre acestea, o pan n culori strlucitoare, lung de vreo douzeci i cinci
de centimetri, i i plimb degetele peste ea n timp ce vorbea, fr s-l
priveasc pe Arlen n ochi.
Biatul tia ce nsemna asta. Cnd nu se uita la el, tatl lui era stnjenit de
subiectul despre care discutau.
Ceea ce ai vzut pe drum, cnd te ntorceai cu Mesagerul, ncepu el.

31
Ragen mi-a explicat, l ntrerupse Arlen. Unchiul Cholie era deja mort,
numai c n-a tiut-o imediat. Uneori oamenii supravieuiesc n timpul
atacului, dar mor pe urm oricum.
Jeph se ncrunt.
Nu sunt cuvintele pe care le-a fi folosit eu, zise. Dar cred e destul de
adevrat. Cholie
A fost la, ncheie Arlen.
Jeph l privi cu surprindere.
Ce te face s spui asta?
S-a ascuns n pivni fiindc i-a fost fric de moarte i i-a luat zilele
fiindc i-a fost fric de via, rspunse biatul. Mai bine-ar fi luat o secure i-
ar fi murit luptnd.
Nu vreau s-aud astfel de vorbe, zise Jeph. Cu demonii nu te poi lupta,
Arlen. Nimeni nu poate. Nu ctigi nimic dac te lai ucis.
Biatul cltin din cap.
Sunt ca nite btui, spuse. Ne atac fiindc suntem prea speriai ca s
ripostm. Dup ce i-am pocnit pe Cobie i pe ceilali cu bul la, nu m-au mai
scit niciodat.
Cobie nu e un demon al pietrei, zise Jeph. Pe tia nu-i sperie niciun b.
Trebuie s existe o cale, insist Arlen. Oamenii o fceau pe vremuri. O
spun toate povetile de demult.
Povetile spun c existau glife magice, cu care s lupi. Glifele de lupt
s-au pierdut.
Ragen susine c, n unele locuri, oamenii nc se mai lupt cu demonii.
Spune c e posibil.
Va trebui s stau de vorb cu Mesagerul sta, bodogni Jeph. Nu se cade
s-i bage astfel de idei n cap.
De ce nu? Poate c nopii trecute i-ar fi supravieuit mai muli oameni
dac toi brbaii ar fi luat securi i sulie
Ar fi fost la fel de mori, ncheie Jeph. Exist alte moduri n care te poi
apra i-i poi apra familia, Arlen. Cu nelepciune. Cu pruden. Cu umilin.
S pori o lupt pe care n-o poi ctiga nu e o dovad de curaj. Cine-ar mai
avea grij de femei i de copii dac toi brbaii s-ar lsa omori ncercnd s
ucid ce nu poate fi ucis? continu el. Cine-ar mai tia lemnul, pentru a
construi case? Cine-ar mai vna, cine-ar mai duce turmele la pscut, cine-ar
mai ara, cine-ar mai tia vitele? Cine-ar mai nsmna femeile cu copii? Dac
mor toi brbaii, miezingii nving.
Demonii au nvins deja, murmur el. Tu spui mereu c satul e tot mai
mic n fiecare an. Btuii se-ntorc mereu cnd nu ripostezi. i ridic privirea
spre tatl su. Nu simi niciodat asta? Nu vrei niciodat s lupi?
32
Bineneles c vreau, Arlen, rspunse Jeph. Dar nu fr motiv. Cnd
conteaz, cnd conteaz cu adevrat, toi brbaii vor s lupte. Animalele fug
cnd pot i lupt cnd trebuie, iar oamenii sunt asemenea lor. Dar aceast
stare de spirit nu trebuie s se manifeste dect atunci cnd e necesar. Dar,
adug el, dac acolo, afar, printre miezingi, ai fi fost tu, sau mama ta, m-a
fi luptat ca un nebun nainte de a-i lsa s se-apropie de voi. nelegi care e
diferena?
Arlen ddu din cap.
Cred c da.
Bun biat, zise Jeph, strngndu-l de umr.

n noaptea aceea, visele lui Arlen se umplur de imaginile unor muni att
de nali nct atingeau cerul i ale unor iazuri att de ntinse nct pe
suprafaa lor puteai aeza un ora ntreg. Vzu nisip galben ntinzndu-se
pn unde ajungea cu privirea i fortree aprate de ziduri ascunse printre
copaci.
Dar privi totul prin dou picioare care i se legnau ncet n faa ochilor. Se
uit n sus i-i vzu propria fa nvineindu-se n la.
Se trezi cu o tresrire, n patul umed de sudoare. Era nc ntuneric, dar o
lumin firav se nfiripa la orizont, acolo unde cerul indigo cpta o nuan
de rou. i aprinse mucul de lumnare i-i puse salopeta, apoi intr,
mpleticindu-se, n camera comun. Gsi o coaj de pine pe care s-o mestece
n timp ce ducea lng u coul de ou i cofele pentru lapte.
Te-ai trezit devreme, spuse o voce n spatele lui.
Se ntoarse tresrind i o vzu pe Norine fixndu-l cu privirea. Marea era
nc n patul ei, dar se zvrcolea n somn.
Zilele nu se lungesc n vreme ce dormi, rspunse el.
Norine ddu din cap.
Aa spunea i brbatul meu, ncuviin ea. Lucrtorii pmntului i
tietorii de lemne nu pot munci la lumina lumnrii, ca pieenii, zicea el.
Am multe de fcut, i explic Arlen, trgnd cu ochiul prin crpturile
oblonului ca s vad ct mai avea de ateptat nainte de a putea s treac
dincolo de glife. Saltimbancul ar trebui s dea un spectacol cnd soarele
ajunge sus.
Firete, l aprob Norine. Cnd eram de vrsta ta, Saltimbancul era, i
pentru mine, cel mai important lucru din lume. O s te-ajut s-i faci treburile.
Nu e nevoie. Tata zice c-ar trebui s te odihneti.
Femeia cltin din cap.
Odihna mi-aduce n minte lucruri spre care e mai bine s nu-mi ndrept
gndurile, zise ea. Dac-o s stau la voi, ar trebui s-mi ctig traiul. Dup ce-
33
am tiat lemne n Plc, ct de greu o s-mi fie s dau zoaie porcilor i s
plantez porumb?
Arlen ridic din umeri i-i ntinse coul pentru ou.
Cu ajutorul ei, treaba mergea repede. Norine nva cu iueal, iar munca
trudnic i ridicatul poverilor grele nu-i erau strine. Cnd din cas se
rspndi mirosul de ou i de unc, hrniser toate animalele, adunaser
toate oule i mulseser toate vacile.
Nu te mai foi pe banchet, i spuse Silvy lui Arlen n timpul mesei.
Tnrul Arlen e nerbdtor s-l vad pe Saltimbanc, i ntiin Norine.
Poate mine, zise Jeph, i biatului i czu falca.
Ce?! strig el. Dar
Fr niciun dar, l ntrerupse Jeph. Ieri au rmas o mulime de treburi
nefcute i i-am promis Seliei c-n dup-amiaza asta m duc n Plc, s dau o
mn de ajutor.
Arlen i mpinse farfuria ntr-o parte i o porni cu pai apsai spre camera
sa.
Las biatul s se duc, spuse Norine dup plecarea lui. Aici o s v-
ajutm eu i Marea.
Auzindu-i numele, cealalt femeie i ridic privirea, dar rencepu imediat
s se joace cu mncarea din faa ei.
Arlen a avut ieri o zi grea, zise Silvy. i muc buza. Cu toi am avut. Las
Saltimbancul s-i pun un zmbet pe fa. Cu siguran n-are de fcut nimic
care s nu poat atepta.
Jeph ddu din cap o clip mai trziu, ncuviinnd.
Arlen! strig el. i ntreb, dup ce biatul i art faa posomort: Ct
cere btrnul Porcu ca s-l vezi pe Saltimbanc?
Nimic, se grbi biatul s rspund, nevrnd s-i dea tatlui su vreun
motiv s refuze. M primete n contul ajutorului pe care i l-am dat la
descrcarea cruei Mesagerului.
Nu spunea adevrul adevrat, i erau mari anse ca Porcu s fie suprat
fiindc el uitase s-anune oamenii, dar, poate, dac rspndea vestea pe drum,
reuea s adune destul lume ca s fie de-ajuns pentru cele dou credite ale
lui.
Imediat dup sosirea Mesagerului, btrnul Porcu e ntotdeauna
generos, coment Norine.
Aa i trebuie, dup ct ne jumulete n timpul iernii, rspunse Silvy.
Bine, Arlen, poi s te duci, zise Jeph. Ne-ntlnim apoi n Plc.

n Piaa Satului ajungeai cam n dou ore, dac mergeai pe potec, nimic
mai mult dect o fie de pmnt bttorit de crue, pstrat curat de Jeph
34
i de ali civa localnici, i se ntindea pn la podul de peste cea mai puin
adnc parte a Prului. Agil i iute n micri, Arlen putea njumti timpul
srind din piatr n piatr alunecoas, ieit deasupra apei.
n ziua aceea avea mai mult ca niciodat nevoie s ctige timp, ca s se
poat opri din loc n loc. Alerg de-a lungul malului noroios cu o vitez
periculoas, ocolind rdcinile i tufele neltoare cu paii siguri ai cuiva
care btuse acelai drum de nenumrate ori.
Iei din pdure ori de cte ori ajunse n preajma vreunei ferme, dar nu gsi
pe nimeni. Toat lumea era fie la cmp, fie napoi, n Plc, oferindu-i ajutorul.
Cnd se vzu la Copca de Pescuit, soarele era aproape sus. O parte dintre
pescari ieiser cu brcile pe micul iaz, dar Arlen se gndi c n-avea rost s
strige la ei. n rest, i Copca era pustie.
Cnd ajunse n Piaa Satului, biatul era posomort. Poate c Porcu o fi
prut mai cumsecade dect de obicei cu o zi nainte, dar Arlen tia cum se
purta cnd l fcea cineva s-i piard din profituri. Era imposibil s-l lase s-
l vad pe Saltimbanc numai pentru dou credite. Avea s fie norocos dac
negustorul nu punea bul pe spinarea lui.
Dar, cnd ajunse n pia, gsi acolo peste trei sute de oameni, adunai din
toate prile Prului. Erau pescari, i mltinari, i mogginari, i culegtori.
Fr s-i mai pun la socoteal i pe locuitorii din sat, pieeni, croitori, morari,
brutari i tot restul. Din Straja de Vest nu venise nimeni, firete. Acolo oamenii
se fereau de Saltimbanci.
Arlen, biatul meu! strig Porcu cnd l vzu apropiindu-se. i-am
pstrat un loc n fa, iar desear o s pleci acas c-un sac de sare. Bine lucrat!
Arlen l privi nencreztor, pn cnd l zri, alturi de el, pe Mesager, care-
i fcu cu ochiul.
Mulumesc, i spuse acestuia cnd Porcu se ndeprt ca s treac n
catastif sosirea unui nou spectator.
Dasy i Catrin vindeau mncare i bere pentru spectacol.
Oamenii merit s se distreze, spuse Ragen cu o ridicare din umeri. Dar
s-ar prea c nu fr a lmuri mai nti lucrurile cu Veghetorul vostru.
Art ctre Keerin, adncit ntr-o conversaie cu Harral.
S nu-i bagi n cap turmei mele niciuna dintre prostiile alea despre
Npast, spuse Harral, mpungndu-l zdravn pe Keerin cu degetul n piept.
Cntrea de dou ori ct Saltimbancul i n-avea pic de grsime pe trup.
Prostii? ntreb Keerin plind. n Miln, Veghetorii pun n treang orice
Saltimbanc care nu pomenete despre Npast!
Nu-mi pas ce fac ei n Oraele Libere, zise Harral. Aici sunt oameni
cumsecade, i-o duc destul de greu i fr s le spui tu c sufer fiindc nu-s
destul de credincioi!
35
Ce? ncepu Arlen, dar Keerin ntrerupse discuia plecnd spre centrul
Pieei.
Ai face bine s-i gseti repede un loc, l sftui Ragen.

Aa cum promisese Porcu, Arlen primi un loc n fa, n partea rezervat de
obicei copiilor mici. Ceilali l priveau cu invidie i se simi cu mult deasupra
tuturor. I se ntmpla foarte rar s-l invidieze cineva.
nalt ca orice milnez, Saltimbancul era mbrcat ntr-o amestectur de
petice n culori strlucitoare care preau furate din lada cu resturi a unui
vopsitor. Avea un cioc subire, de aceeai culoare a morcovului ca i prul su,
dar mustaa nu i se ntlnea nicidecum cu adevrat cu barba i ansamblul lsa
impresia c o splare bun l-ar fi putut ndeprta. Toi cei de fa, dar mai ales
femeile, se minunau de culoarea strlucitoare a prului lui i de ochii lui verzi.
n timp ce oamenii continuau s-i ocupe locurile, Keerin umbla ncoace i
ncolo, jonglnd cu bilele lui de lemn colorat, spunnd glume, nclzind
atmosfera. Cnd Porcu ddu semnalul, i lu scripca i ncepu s cnte,
acompaniindu-i vocea puternic, nalt. Oamenii btur din palme n ritmul
cntecelor pe care nu le tiau, dar, ori de cte ori cnt cte unul cunoscut n
Pru, i nlar cu toii glasurile, acoperindu-l pe al lui, i el nu pru s se
sinchiseasc. Nici lui Arlen nu-i ps; cnta la fel de tare ca toi ceilali.
Dup muzic urmar acrobaiile i trucurile magice. n timpul
spectacolului, Keerin fcu cteva glume despre brbaii nsurai, strnind
rsetele stridente ale femeilor n timp ce brbaii se ncruntau, i alte cteva
despre neveste, la care brbaii hohotir lovindu-se cu palmele peste coapse,
pe cnd femeile aruncau priviri suprate.
n cele din urm, Saltimbancul se opri i-i ridic minile, cerndu-le
tuturor s tac. Din mulime se nl un murmur, i prinii i nghiontir
copiii mai mici ca s se duc mai n fa, fiindc voiau ca acetia s nu scape
nimic din tot ce-avea s urmeze. Micua Jessi Boggin, de numai cinci ani, se sui
chiar n poala lui Arlen, ca s vad mai bine. Cu cteva sptmni n urm,
biatul i dduse familiei ei nite celui de la una dintre celele lui Jeph, i
de-atunci fetia se aga de el ori de cte ori se afla prin apropiere. Biatul o
lu n brae n timp ce Keerin ncepea Povestea ntoarcerii, cu vocea lui nalt
scznd pn la o invocare pe ton profund, tuntor, care ptrunse n mulime
pn departe.
Lumea n-a fost ntotdeauna aa cum o vedei, le spuse Saltimbancul
copiilor. Oh, nu. A existat o vreme n care oamenii triau n echilibru cu
demonii. Acei ani timpurii sunt numii Epoca Ignoranei. tie cineva de ce?
i roti privirea, cuprinzndu-i pe copiii din primele rnduri, i civa
ridicar minile.
36
Pentru c nu existau glifele? ntreb o feti, dup ce artase Keerin cu
degetul ctre ea.
ntocmai! rspunse Saltimbancul, fcnd o tumb care le smulse
copiilor strigte de ncntare, Epoca Ignoranei a fost un timp nspimnttor
pentru noi, dar atunci nu existau att de muli demoni i nu puteau s ucid
pe toat lumea. ntr-un mod foarte asemntor cu ceea ce se ntmpl astzi,
oamenii construiau ce puteau n timpul zilei, iar demonii le distrugeau munca
n fiecare noapte.
Pe cnd luptam ca s supravieuim, continu Keerin, ne-am adaptat,
nvnd cum s ascundem de demoni hrana i animalele, i cum s ne ferim
de ei. Se uit n jur ca i cum ar fi fost ngrozit, apoi alerg s se ascund n
spatele unui copil. Triam n gropi din pmnt, ca s nu ne poat gsi.
Ca iepuraii? ntreb Jessi rznd.
Chiar aa! strig Keerin, ducndu-i cte un deget zvcnitor n spatele
fiecrei urechi, i ncepu s opie de colo-colo, ncreind din nas. Am trit n
orice fel am putut, pn cnd am descoperit scrisul. Pe urm n-a mai durat
mult pn cnd am aflat c unele scrieri i ineau pe miezingi la distan. Ce
scrieri erau acelea? ntreb, cu mna plnie la ureche.
Glifele! strig toat lumea ntr-un glas.
Corect! Saltimbancul i felicit mimnd un bobrnac. Cu glifele, ne
puteam feri de demoni, i am exersat, mbuntindu-le continuu. Au fost
descoperite tot mai multe, pn cnd cineva i-a dat seama c puteau face mai
mult dect s in demonii la distan. i puteau vtma.
Copiii scoaser un ipt nbuit i, cu toate c vzuse acelai spectacol an
de an, de cnd i aducea aminte, Arlen se pomeni inndu-i rsuflarea. Ce n-
ar fi dat pentru o astfel de glif!
Asta nu le-a picat bine demonilor, continu Keerin cu un rnjet. Erau
obinuii s ne vad fugind i ascunzndu-ne i, cnd ne-am ntors ctre ei i
i-am atacat, au ripostat. Cu for. Aa a nceput Primul Rzboi cu Demonii i,
odat cu el, a doua epoc, Epoca Izbvirii. Izbvitorul era un brbat
mputernicit de Ziditor s ne conduc armatele i, cu el n frunte, ctigam!
i avnt braele n aer, cu pumnii strni, i copiii ovaionar. Era
molipsitor, iar Arlen o gdil vesel pe Jessi.
Pe msur ce ne-am mbuntit magia i tactica, adug Keerin,
oamenii au nceput s triasc mai mult, i numrul nostru a crescut. Ni s-au
mrit armatele, cu toate c demonii se mpuinau. Exista sperana c miezingii
aveau s fie nimicii, o dat pentru totdeauna.
Aici, Saltimbancul fcu o pauz i faa lui cpt o expresie serioas.
Apoi, continu el, fr niciun avertisment, demonii i-au ncetat
apariiile. n toat istoria omenirii nu mai trecuse niciodat vreo noapte n
37
care s nu vin miezingii. Iar acum nopile se scurgeau una dup alta, fr
niciun semn din partea lor, i noi eram nedumerii. Se scrpin n cretet,
prefcndu-se derutat. Muli credeau c demonii nregistraser pierderi prea
mari n rzboi i c de aceea renunaser la lupt, ghemuindu-se
nspimntai n Miezul Pmntului.
Se ndeprt de public i se strnse ghem, ssind ca o pisic i tremurnd
ca i cum ar fi fost ngrozit. O parte dintre copii intrar n joc, mrind
amenintori ctre el. Pe urm, Keerin i relu povestea.
Izbvitorul, care vzuse demonii luptndu-se nenfricai n fiecare
noapte, se ndoia de asta, dar, dup ce au trecut luni de-a rndul fr niciun
semn de via din partea creaturilor, armatele au nceput s se mprtie.
Oamenii s-au bucurat de victoria lor asupra miezingilor vreme de mai muli
ani, continu Saltimbancul, lundu-i scripca, la care cnt un cntec sprinar,
dansnd n ritmul lui. Dar, pe msur ce anii acetia se duceau unul dup altul,
fr apariia dumanului comun, fria oamenilor a slbit, apoi a disprut. Am
ajuns, pentru ntia oar, s luptm unii mpotriva altora. Vocea
Saltimbancului deveni amenintoare. A izbucnit rzboiul, i ambele pri l-
au chemat pe Izbvitor s le conduc, dar el s-a rstit la toi: N-o s lupt
mpotriva oamenilor atta vreme ct n Miez mai rmne fie i numai un
singur demon! i le-a-ntors spatele i a prsit inutul, n vreme ce armatele
mrluiau una mpotriva alteia i pmntul cdea prad haosului.
n urma acelor rzboaie violente au luat fiin naiuni puternice, zise
Keerin, i cntecul lui deveni nltor, i oamenii s-au rspndit pretutindeni,
ocupnd ntreaga lume. Epoca Izbvirii a ajuns la sfrit i a nceput Epoca
tiinei.
Aceasta a fost cea mai mrea dintre toate, dar n mreia ei s-a adpostit
cea mai cumplit dintre greelile noastre. mi poate spune cineva care-a fost?
Copiii mai mari tiau, dar Kevin le fcu semn s tac i s-i lase pe cei mai
mici s rspund.
Am uitat magia, zise Gim Cutter, tergndu-i nasul cu dosul minii.
Ai dreptate! trmbi Saltimbancul, pocnind din degete. Au nvat o
grmad de lucruri despre mersul lumii, despre medicin i despre maini,
dar am dat uitrii magia i, cu att mai ru, am uitat de miezingi. Dup trei mii
de ani, nimeni nu mai credea c existaser vreodat.
De aceea, continu el cu un aer sinistru, am fost luai prin surprindere cnd
s-au ntors.
Demonii se nmuliser de-a lungul veacurilor, n vreme ce lumea i uitase.
i apoi, acum trei sute de ani, s-au nlat ntr-o noapte din Miez, ntr-un
numr extraordinar de mare, dornici s-o cucereasc.

38
n acea prim noapte au fost nimicite orae ntregi, n timp ce demonii
i celebrau rentoarcerea. Oamenii au ripostat, dar grandioasele lor arme din
Epoca tiinei erau o aprare mult prea slab n faa miezingilor. Epoca
tiinei s-a ncheiat, fiind nlocuit de Epoca Distrugerii.
ncepuse al Doilea Rzboi cu Demonii.
Arlen vzu noaptea aceea cu ochii minii, vzu oraele arznd n timp ce
oamenii fugeau ngrozii, numai ca s fie atacai cu ferocitate de miezingii la
pnd. Vzu brbai sacrificndu-se ca s le dea timp familiilor lor s scape cu
fuga, vzu mame primind lovitura ghearelor ndreptate ctre copiii lor. i, mai
presus de toate, i vzu pe miezingi dansnd, opind cu o bucurie slbatic,
cu snge picurndu-le de pe dini i de pe gheare.
Keerin naint, n timp ce copiii se retrgeau, speriai.
Rzboiul a durat mai muli ani, i oamenii au fost mcelrii clip de
clip. Fr Izbvitor, care s-i conduc, nu se puteau msura cu miezingii. De
marile naiuni s-a ales praful peste noapte, iar cunotinele adunate n Epoca
tiinei au ars n timpul petrecerilor demonilor focului.
Erudiii au cutat cu disperare rspunsuri n ruinele bibliotecilor. Vechea
tiin nu le-a fost de niciun folos, dar au gsit n sfrit salvarea n povetile
considerate cndva fantezii i superstiii. Oamenii au nceput s deseneze n
rn simboluri stngace, mpiedicnd miezingii s se apropie. Glifele
strvechi nc mai aveau putere, dar minile tremurtoare care le trasau
fceau adesea greeli, pe care le plteau scump.
Cei care reueau s supravieuiasc adunau n jurul lor oameni pe care-i
aprau n timpul nopilor lungi. Aceti oameni au devenit primii Glifari, cum
se numesc cei care ne apr i-n ziua de azi. Saltimbancul ntinse un deget
spre mulime. Aa c, data viitoare cnd vedei un Glifar, mulumii-i, fiindc
i datorai viaa.
Arlen nu mai auzise niciodat aceast versiune a povetii. Glifari? n Prul
lui Tibbet, toat lumea nva s traseze glife imediat ce ajungea la vrsta cnd
poi desena cu un b. Muli nu aveau talent pentru aa ceva, dar Arlen nu
putea s-i imagineze c exista cineva care s nu-nvee pe-ndelete semnele
eseniale pentru respingerea demonilor focului, ai pietrei, ai smrcurilor, ai
apei, ai vntului i ai lemnului.
Aa c acum stm, n siguran, nconjurai de glifele noastre, zise
Keerin, lsndu-i pe demoni s se distreze n afara lor. Mesagerii, i aici art
ctre Ragen, cei mai curajoi dintre oameni, merg din ora n ora n folosul
nostru, aducnd veti, escortnd cltori i transportnd mrfuri.
Se ndrept ntr-o parte i ntr-alta, privind cu hotrre n ochii nfricoai
ai copiilor.
Dar noi suntem puternici, spuse. Nu-i aa?
39
Copiii ddur din cap, cu ochii nc mrii de spaim.
Ce-ai spus? ntreb el, ducndu-i mna plnie la ureche.
Aa e! strig mulimea.
Cnd va reveni Izbvitorul, vom fi pregtii? Demonii vor nva s ne
tie din nou de fric?
Da! tun mulimea.
Ei nu v pot auzi! strig Saltimbancul.
Da! urlar oamenii, lovind cu pumnii n aer.
Arlen lovea mai tare dect toi, iar Jessi l imita pocnind vzduhul i
zbiernd de parc ar fi fost ea nsi un demon. Saltimbancul fcu o plecciune
i, dup ce amui mulimea, i lu scripca i le ddu tonul unui alt cntec.

Aa cum i se promisese, Arlen plec din Piaa Satului cu un sac cu sare.
ndeajuns pentru dou sptmni, chiar i avndu-le de hrnit pe Norine i
pe Marea. nc nu fusese mcinat, dar biatul tia c prinii lui aveau s se
bucure s-o macine ei nii n loc s-i plteasc lui Porcu n plus pentru acest
serviciu. Mai toat lumea ar fi preferat ntr-adevr aa ceva, dar negustorul
nu le ddea de ales, fiindc mcina sarea imediat ce-o primea i ncasa plata
suplimentar.
Arlen mergea ctre Plc cu pai vioi. i pierdu buna dispoziie abia dup
ce trecu de copacul de care se spnzurase Cholie. Se gndi din nou la tot ce
spusese Ragen despre lupta mpotriva miezingilor, dar i la tot ce zisese tatl
lui despre pruden.
i ajunse la concluzia c Jeph avea probabil dreptate. Ascunde-te cnd poi
i lupt cnd trebuie. Pn i Ragen prea s fie de acord cu o asemenea
filosofie. Dar Arlen nu putea scpa de senzaia c oamenii erau vtmai i
cnd se ascundeau, n moduri pe care nu puteau s le vad.
i ntlni tatl n Plc i se alese c-o palm aprobatoare pe spate cnd i
art ce ctigase. i petrecu restul dup-amiezii alergnd ncoace i ncolo,
ca s ajute la reconstruire. nc o cas fusese deja reparat i urma s-i
primeasc glifele pn la cderea nopii. Peste cteva sptmni, Plcul avea
s fie pe deplin recldit, ceea ce era n interesul tuturor, dac voiau destul
lemn ca s le-ajung toat iarna.
I-am promis Seliei c-o s vin aici n urmtoarele zile, spuse Jeph n dup-
amiaza aceea, cnd i adunau lucrurile n cru. n lipsa mea, tu o s fii
brbatul de la ferm. Va trebui s verifici stlpii glifai i s preti ogoarele.
Am vzut c-n dimineaa asta i-ai artat Norinei care sunt treburile tale. Ea se
poate ocupa de tot ce e de fcut n curte, iar Marea o poate ajuta pe mama ta
n cas.
Bine, zise Arlen.
40
Pritul ogoarelor i verificarea stlpilor erau treburi grele, dar se simea
mndru de ncrederea acordat.
Contez pe tine, Arlen, zise Jeph.
N-o s te dezamgesc, fgdui biatul.

Urmtoarele zile se scurser fr s se-ntmple mare lucru. Silvy mai
plngea din cnd n cnd, dar avea multe de fcut i nu se vicrea niciodat
fiindc trebuia s hrneasc dou guri n plus. Norine lu animalele n grij
ct se putea de firesc, i pn i Marea ncepu s ias puin cte puin din
carapace, dnd ajutor la mturat i la gtit i lucrnd dup cin la rzboiul de
esut. Ajunse curnd s munceasc i n curte, ea i Norine fcnd cu
schimbul. Cele dou femei preau hotrte s duc la bun sfrit treburile
care le reveneau, cu toate c i feele lor se umpleau de durere i de nostalgie
ori de cte ori fceau cte o pauz.
Pritul umplu minile lui Arlen de bici, iar spatele i umerii l dureau la
sfritul fiecrei zile, dar nu se plngea. Dintre noile sale responsabiliti,
singura care-i plcea era lucrul la stlpii glifai. Biatului i plcuse
ntotdeauna s deseneze glife i, la vrsta cnd ali copii abia ncepeau s
deprind arta trasrii simbolurilor elementare, el o stpnea deja, iar pe cele
mult mai complicate le nvase la scurt timp dup aceea. Jeph nici mcar nu
i le mai verifica. Arlen avea mna mai sigur dect a tatlui su. Trasarea
glifelor nu era totuna cu atacarea demonilor cu o suli, dar lupta mpotriva
lor n felul ei.
Jeph se ntorcea n fiecare zi la apusul soarelui i se spla cu apa scoas de
Silvy pentru el din fntn. Arlen le ajuta pe Norine i pe Marea s-nchid
animalele i se aezau cu toii la mas.
n cea de a cincea zi, ctre sfritul dup-amiezii se strni un vnt care
nl n curte fuioare jucue de praf i deschise ua grajdului, legnnd-o n
ni. Arlen simi mirosul ploii care se apropia i, ca o confirmare, cerul
prinse s se ntunece. Sper c i Jeph vzuse semnele i c avea fie s se-
ntoarc mai devreme, fie s rmn n Plc. Norii negri anunau c ntunericul
avea s coboare mai devreme, iar asta nsemna uneori o apariie mai grabnic
a miezingilor, nainte de a apune soarele pe de-a-ntregul.
Arlen i ntrerupse munca la cmp i veni s le-ajute pe femei s mne
animalele speriate napoi, n grajd. i Silvy ieise din cas, s-nchid uile
pivniei i s se-asigure c stlpii glifai din jurul arcurilor folosite n timpul
zilei erau bine fixai. Cnd apru crua lui Jeph, nu le mai rmsese mult timp.
Cerul se nnegura cu repeziciune i lumina soarelui deja nu mai cdea direct
asupra lor. Miezingii i puteau face apariia n orice clip.

41
N-avem timp pentru deshmat, zise Jeph, pocnind din bici ca s-o mne
pe Missy mai repede ctre grajd. O deshmm diminea. Intrai cu toii n
cas, imediat!
Silvy i celelalte femei se supuser, ndreptndu-se spre u.
Avem timp, dac ne grbim, strig Arlen, ca s-acopere mugetul vntului,
alergnd n urma tatlui su.
Missy avea s fie n toane rele zile la rnd dac-o lsau nhmat toat
noaptea.
Jeph cltin din cap.
E deja prea ntuneric. O noapte n ham n-o s-o ucid.
Atunci nchide-m pe mine n grajd, zise biatul. O s-o desham i-o s-
atept s treac furtuna lng animale.
F ce i se spune, Arlen, ip Jeph.
Sri din cru i-i nfc fiul de bra, pe jumtate trndu-l afar din
grajd.
nchiser amndoi uile i traser zvorul n timp ce un fulger spinteca
bolta cerului. Glifele pictate pe ui se lfir o clip n lumin, aducndu-le
aminte de ceea ce urma. Un iz promitor de ploaie impregna aerul.
O luar la fug spre cas, privind cu mare atenie pmntul din faa lor n
cutarea pclei care vestea nlarea. Pentru moment, drumul era liber.
Marea le inea ua deschis, i se repezir nuntru chiar n clipa n care
primele picturi mari de ploaie rscoleau praful din curte.
Marea tocmai nchidea ua cnd de afar se auzi un urlet. Toat lumea
nlemni.
Cinele! ip ea, ducndu-i minile la gur. L-am lsat legat de gard!
Las-l acolo, zise Jeph. nchide ua.
Ce? strig Arlen, nevenindu-i s cread.
Se rsuci s-i nfrunte tatl.
Drumul e nc liber! exclam Marea, i se npusti afar.
Marea, nu! url Silvy, alergnd dup ea.
i biatul fugi pe urmele lor, dar nu ajunse nainte de a-l prinde Jeph de
bretelele salopetei, smucindu-l spre el.
Rmi nuntru, i porunci, ndreptndu-se ctre u.
Arlen ddu o clip napoi, mpleticindu-se, apoi se repezi din nou nainte.
Jeph i Norine erau pe verand, dar stteau n interiorul liniei glifelor
exterioare. Cnd li se altur Arlen, cinele intr n cas gonind pe lng el, cu
sfoara nc atrnndu-i de gt.
n curte, vntul urla, preschimbnd picturile de ploaie n insecte
neptoare. Le vzu pe Marea i pe mama lui fugind napoi, ctre cas, tocmai
cnd demonii ncepeau s se nale. Ca ntotdeauna, aprur mai nti cei ai
42
focului, cu formele lor pcloase prelingndu-se din pmnt. Fiind cei mai mici
dintre miezingi, i adunau trupurile ghemuii n patru labe, abia atingnd o
nlime de patruzeci i cinci de centimetri n dreptul umerilor. Ochii, nrile
i gurile lor aveau o strlucire fumegtoare.
Fugi, Silvy! strig Jeph. Fugi!
Se prea c-aveau s-ajung cu bine la adpost, dar Marea se mpiedic i
czu. Silvy se ntoarse s-o ajute, i n clipa aceea se solidific primul miezing.
Arlen ddu s fug ctre mama lui, dar mna Norinei i se nclet cu putere
de bra, intuindu-l locului.
Nu fi idiot, uier femeia.
Ridic-te! porunci Silvy, smucind-o pe Marea de bra.
Glezna mea! ip femeia. Nu pot. Pleac fr mine!
S fiu a nopii dac plec! mri Silvy. Jeph! strig apoi. Ajut-ne!
ntre timp, miezingii prindeau form n ntreaga curte. Jeph rmase
ncremenit n vreme ce demonii observau femeile i ipau de ncntare,
repezindu-se spre ele.
D-mi drumul! mri Arlen, clcnd cu toat puterea pe piciorul
Norinei.
Ea url, iar el i eliber braul. nfc imediat cea mai apropiat arm pe
care-o gsi, o gleat de lemn pentru mulsul vacilor, i fugi n curte.
Arlen, nu! strig Jeph, dar biatul nu se mai socotea dator s-i dea
ascultare.
Un demon al focului, nu mai mare dect un motan voinic, sri n spatele lui
Silvy, i ea ip cnd ghearele i lsar dre adnci n carne, preschimbndu-i
acea parte a rochiei ntr-o zdrean nsngerat. De unde se cocoase,
miezingul scuip foc pe faa celeilalte femei. Marea scoase un urlet strident
cnd i se topi pielea i i se aprinse prul.
Arlen ajunse la ele o clip mai trziu i-i roti braul cu toat puterea.
Lovitura sparse gleata, dar trnti i demonul din spinarea mamei sale. Ea se
mpletici, dar biatul era acolo, pregtit s-o susin. Mai muli demoni ai
focului se apropiar, chiar n timp ce demonii vntului ncepeau s-i ntind
aripile, iar la vreo zece metri distan cpta form un demon al pietrei.
Silvy gemu, dar se ridic n picioare. Arlen o trase, ndeprtnd-o de Marea
i de urletele ei agonizante, dar demonii focului le tiau calea ctre cas. i
vzu i demonul pietrei i se avnt spre ei. Civa demoni ai vntului, care se
pregteau s-i ia zborul, nimerir n calea creaturii masive, i ghearele ei l
mturar cu uurina cu care taie secera tulpini de porumb. Se rostogolir
zdrobii prin aer, i demonii focului se repezir la ei i-i sfiar.
Era o distragere a ateniei de numai o clip, dar Arlen profit de ea,
ndeprtndu-i mama de cas. i drumul ctre grajd era blocat, dar cel ctre
43
arcul folosit pe timpul zilei era nc liber i puteau ajunge acolo naintea
miezingilor. Silvy ipa, dar Arlen nu tia dac de durere sau de fric, dar
nainta mpleticindu-se, innd pasul chiar i n fustele ei largi.
Cnd Arlen o rupse la fug, demonii focului din jurul lor fcur acelai
lucru. Ploaia se nteea, vntul continua s urle. Un fulger sfie cerul,
luminndu-i att pe urmritorii lor, ct i arcul, aflat att de aproape i totui
prea departe.
Din ce n ce mai ud, praful din curte era alunecos, dar spaima i fcea mai
sprinteni, i ajuta s se in pe picioare. Demonul pietrei alerga cu pai tot att
de sonori ca tunetul, apropiindu-se, cutremurnd pmntul.
Arlen se opri n faa arcului patinnd i ncepu s descuie lactul pe
bjbite. n aceeai fraciune de secund, demonii focului ajunser la o
distan de la care-i puteau folosi cea mai letal arm. Scuipar foc,
nimerindu-i pe Arlen i pe mama lui. Deprtarea micorase fora loviturii, dar
el i simi totui hainele aprinzndu-se, simi miros de pr ars. Durerea l
cuprinse ca o vlvtaie, dar n-o lu n seam i izbuti n sfrit s deschid
poarta arcului. ncepuse s-i trasc mama nuntru cnd un alt demon al
focului sri asupra ei, nfigndu-i ghearele adnc n piept. Biatul o trase n
arc dintr-o smucitur. Traversar linia glifelor, de care Silvy trecu cu
uurin, dar magia se aprinse i miezingul fu azvrlit napoi. Adnc nfipte,
ghearele lui se smulser cu un jet de snge i carne.
Hainele continuau s le ard. Arlen o cuprinse pe Silvy n brae i se arunc
la pmnt cu ea cu tot, suportnd aproape numai el fora izbiturii, apoi se
rostogolir mpreun prin noroi, stingnd flcrile.
N-avea cum s-nchid poarta. Demonii nconjuraser acum arcul, lovindu-
se de cercul de glife i trimind de-a lungul lui vlvtaia magiei. Dar poarta
n-avea, de fapt, nicio importan. Aa cum n-avea nici gardul. Atta vreme ct
stlpii glifai rmneau intaci, erau ferii de miezingi.
Dar nu i de stihii. Ploaia se transformase ntr-o revrsare de ap rece,
biciuindu-i n rafale. Dup cdere, Silvy nu mai reui s se ridice. O acoperea
o crust de snge i de noroi, i Arlen nu tia dac putea s supravieuiasc i
rnilor, i ploii.
mpleticindu-se, se ndrept ctre troaca plin cu zoaie i o rsturn,
vrsnd rmiele cinei porcilor i lsndu-le s putrezeasc n noroi. l vzu
pe demonul pietrei izbind n niruirea de glife, dar magia rezist, i miezingul
nu putu s treac. n lumina scnteietoare a fulgerelor i cea a jeturilor de
flcri scuipate de demonii focului, o zri pe Marea ngropat sub viermuirea
lor, din care se desprindeau cu cte o bucat, i, parc dnuind, plecau s se
ospteze.

44
Demonul pietrei se ddu btut o clip mai trziu, se ndeprt lund-o
ctre Marea i o prinse de un picior cu gheara lui imens, aa cum nfac un
om crud o pisic. Demonii focului se mprtiar cnd o nl n vzduh.
Femeia scoase un icnet rguit i Arlen nelese, ngrozit, c era nc vie. ip
la rndul lui i se ntreb dac s ias n afara glifelor, repezindu-se ctre ea.
Dar demonul o izbi apoi de pmnt, cu un soi de scrnet ngreotor.
Cu lacrimile splate de ploaie, biatul se ntoarse cu spatele nainte de a
ncepe creatura s mnnce. Tr troaca lng Silvy, apoi i rupse cptueala
fustei i o mbib cu ap de ploaie. i cur nmolul de pe rni ct de bine
putu i le tampon cu alte buci de cptueal. Nu se putea spune c era
curat, dar era mai curat dect nmolul porcilor.
Silvy tremura, aa c se ntinse alturi de ea, ca s-o nclzeasc. Trase apoi
troaca urt mirositoare deasupra lor, ca s-i apere de ploaie i ca s nu mai
vad demonii cu priviri lacome.
n timp ce cobora acopermntul de lemn, scnteie nc un fulger. i
ultimul lucru pe care-l zri fu tatl su, nc ncremenit pe verand.
Dac acolo, afar, ai fi fost tu sau mama ta
Arlen i-l aminti spunnd asta. Dar, n ciuda fgduielilor sale, se prea c
nimic nu-l putea face pe Jeph Bales s lupte.

Noaptea se scurgea cu o ncetineal aparent fr sfrit; nu putea spera s
adoarm. Ploaia rpia pe troac fr ncetare, mprocndu-i cu resturile de
zoaie rmase pe fundul ei. Nmolul n care stteau ntini era rece i duhnea
a excremente de porc. Silvy tremura, delirnd, iar Arlen o strngea n brae cu
putere, dornic s-i dea puina lui cldur. El nsui avea minile i picioarele
amorite.
l cuprinse disperarea i plnse cu faa ngropat n umrul mamei lui. Dar
ea gemu i l btu pe dosul minii, i acest gest simplu, instinctiv, l eliber de
spaim, de dezamgire i de durere.
Se luptase cu un demon i supravieuise. Sttuse ntr-o curte plin de
demoni i supravieuise. Miezingii or fi fost nemuritori, dar li se puteau dejuca
planurile. Puteai s fii mai iute dect ei.
i, aa cum o dovedise demonul pietrei cnd i mturase pe ceilali miezingi
din calea lui, puteau fi rnii.
Dar ce schimba asta ntr-o lume n care brbai ca Jeph n-aveau s li se
opun, nici mcar ca s-i salveze familiile? Ce putea s spere oricare dintre
ei?
Se uit ore la rndul n ntunericul din jur, dar cu ochii minii nu vzu nimic
altceva dect chipul tatlui su privindu-i din locul ferit de primejdii de
dincolo de glife.
45

nainte de ivirea zorilor, ploaia se domoli. Arlen vzu n asta o ans de a
slta troaca, ns i regret imediat gestul, cci toat cldura adunat sub
lemnul ei se risipi. O ls din nou n jos, dar continu s priveasc pn cnd
observ c ncepea s se lumineze cerul.
Cnd se lumin destul ca s poat vedea ce se petrecea n jur, cea mai mare
parte a miezingilor dispruser, dar civa rzleii erau nc acolo cnd
culoarea lavandei prinse s ia n stpnire cerul pn atunci indigo. Arlen
ndeprt troaca i se slt cu greu n picioare, ncercnd zadarnic s-
ndeprteze noroiul i murdria de pe el.
i nepenise braul, i l duru cnd i-l ndoi. Se uit n jos i-i vzu pielea,
lucioas i roie n locul unde-l atinsese scuipatul de foc. Noaptea petrecut
n nmol a fcut i un lucru bun, se gndi, tiind c arsurile lui i ale mamei
sale ar fi fost ntr-o stare mult mai grav dac n-ar fi stat att timp mpachetai
n noroi rece.
Cnd demonii focului din curte ncepur s-i piard consistena, biatul
iei din arc i o porni cu pai mari ctre grajd.
Arlen, nu! veni un strigt dinspre verand.
i ridic privirea i l vzu pe Jeph acolo, nfurat ntr-o ptur, urmrind
totul din sigurana oferit de glife.
nc nu s-a luminat ca lumea! Ateapt!
Ignorndu-l, biatul i continu drumul ctre grajd i deschise uile. nc
nhmat la cru, Missy prea pe de-a-ntregul nefericit, dar avea s-ajung
n Piaa Satului.
O mn l prinse de bra cnd o scotea afar.
Te strduieti s te lai ucis? ntreb Jeph. Ascult ce-i spun, biete!
El i smulse braul, refuznd s-i priveasc tatl n ochi.
Mama trebuie s-ajung la Coline Trigg.
Triete? ntreb Jeph, nevenindu-i s cread, i capul i zvcni ctre
femeia ntins n noroi.
Nu datorit ie, rspunse Arlen. O duc n Piaa Satului.
O ducem, l corect Jeph, grbindu-se s-i ridice soia n brae i s-o
aeze n cru.
i se ndreptar spre drumul ctre sat, lsnd-o pe Norine s le poarte de
grij animalelor i s caute rmiele srmanei Marea.
Silvy era scldat n sudoare i, chiar dac arsurile nu preau s fie mai
grave dect ale lui Arlen, brazdele adnci spate n carnea ei de ghearele
demonilor de foc nc mai musteau de snge, iar carnea inflamat era de un
rou urt.

46
Arlen, eu ncepu Jeph pe drum, ntinznd ctre fiul su o mn
tremurtoare.
Biatul se feri i i feri privirea, iar el se retrase ca ars.
Arlen tia c tatlui lui i era ruine. ntocmai aa cum spusese Ragen. Poate
c Jeph chiar se ura pe sine nsui, aa cum se urse Cholie. ns el unul nu
putea s-l comptimeasc. Mama lui pltise preul laitii brbatului ei.
Fcur restul drumului n tcere.
Casa cu un etaj a Colinei Trigg, aflat n Piaa Satului, era una dintre cele
mai mari din Pru i era plin cu paturi. Pe lng familia ei de sus, Coline
avea ntotdeauna cel puin o persoan n paturile de la parter.
Ea era o femeie scund, cu nas mare i brbie teit. N-avea nc treizeci
de ani, dar ase copii i ngroaser mijlocul. Hainele i miroseau ntotdeauna
a ierburi arse i dintre leacurile ei fcea de obicei parte un soi de ceai scrbos
la gust. Oamenii din Pru rdeau de licoarea aia, dar o beau cu toii cu
recunotin ori de cte ori rceau.
Culegtoarea de Ierburi arunc o singur privire ctre Silvy i le ceru lui
Arlen i tatlui su s-o aduc nuntru. Nu puse nicio ntrebare, ceea ce le czu
foarte bine, fiindc niciunul dintre ei n-ar fi tiut ce s-i rspund. Pe msur
ce tie fiecare ran, storcnd un puroi cafeniu cleios, aerul se umplu de o
duhoare de putreziciune. Cur apoi rnile uscate cu ap i cu ierburi uscate
i pisate, nainte de a le coase. Jeph se fcu verde la fa i-i duse brusc mna
la gur.
Iei imediat afar! se rsti Coline, artndu-i ua cu degetul.
Apoi, n timp ce Jeph se grbea s plece, se ntoarse spre Arlen.
i tu? l ntreb.
Biatul neg cu un gest. Coline l fix o clip cu privirea, apoi ddu
aprobator din cap.
Eti mai curajos dect tatl tu, spuse. Adu-mi piulia i pislogul. O s
te-nv s faci o pomad pentru arsuri.
Continund s-i vad de treaba ei, i vorbi biatului, cluzindu-l printre
numeroasele borcane pe care le avea n farmacie pn cnd gsi toate
ingredientele, apoi i explic cum trebuia s le amestece. Nu-i ntrerupse
munca nspimnttoare n timp ce ntindea Arlen pomada peste arsurile
mamei sale.
n cele din urm, dup ce termin cu toate rnile lui Silvy, Coline se ntoarse
s le inspecteze pe ale biatului. El protest la nceput, dar pomada i
ndeplini misiunea i abia dup ce i rspndi rcoarea de-a lungul braelor
lui i ddu seama ct de tare l usturaser arsurile.
O s se fac bine? ntreb, privindu-i mama.

47
Silvy prea s respire normal, dar carnea din jurul rnilor avea o culoare
urt, iar duhoarea de putreziciune continua s ngroae aerul.
Nu tiu, rspunse Coline. Nu-i sttea n fire s-i ndulceasc vorbele. N-
am mai vzut niciodat pe cineva cu rni att de grave. De obicei, cnd
miezingii ajung att de aproape
Te ucid, zise Jeph din u. Dac n-ar fi fost Arlen, ar fi omort-o i pe
Silvy. Intr n camer cu ochii plecai. El m-a nvat ceva azi-noapte, Coline.
M-a nvat c frica e dumanul nostru, ntr-o mult mai mare msur dect
miezingii. i puse minile pe umerii fiului su i l privi n ochi. N-o s te
dezamgesc din nou, i fgdui.
Arlen ddu din cap i i feri privirea. Voia s cread c aa era, dar
gndurile i se ntorceau ntruna la imaginea tatlui su, pe verand, paralizat
de groaz.
Jeph se apropie de Silvy i i lu mna rece i umed ntr-a lui. Ea continua
s transpire i se zvrcolea cnd i cnd n somnul indus de ierburi.
O s moar? ntreb Jeph.
Culegtoarea de Ierburi rsufl prelung.
Am mn bun cnd e vorba s pun oasele la loc i s ajut la nateri,
spuse ea. Pot s alung febra i s nfrng o rceal. Pot chiar i s cur o ran
fcut de demoni, dac e proaspt. Cltin din cap. Dar asta e febra
demonului. I-am dat ierburi care-i micoreaz durerea i-o ajut s doarm,
dar, pentru un leac, avei nevoie de o Culegtoare mai bun dect mine.
Cine altcineva mai e aici? ntreb Jeph. Tu eti tot ce are Prul.
Mai e femeia de la care-am nvat, rspunse Coline. Btrna Mey
Friman. Locuiete la marginea Punii nsorite, la dou zile distan de aici.
Dac poate s-o vindece cineva, atunci ea e aceea, dar trebuie s v grbii.
Febra se va rspndi repede i, dac v ia prea mult timp, nici mcar btrna
Mey n-o s v mai poat ajuta.
Cum o gsim? ntreb Jeph.
N-avei cum s v rtcii, zise Coline. Nu exist dect un singur drum.
Dar, la rspntie, n-o luai prin pdure, dac nu vrei s v petrecei cteva
sptmni pe drumul spre Miln. Mesagerul a plecat ctre Pune acum cteva
ore, dar a trebuit s se-opreasc mai nti n mai multe locuri din Pru. Dac
v grbii, s-ar putea s-l prindei din urm. Mesagerii i car glifele cu ei.
Dac-l gsii, o s putei merge chiar pn la apusul soarelui, n loc s v oprii
ca s cerei cuiva adpost. Cu ajutorul lui, ai putea ajunge de dou ori mai
repede.
O s-l gsim cu orice pre, zise Jeph.
Vocea i cpt un ton hotrt, iar Arlen ncepu s spere.

48
n vreme ce sttea n spatele cruei, privind cum se pierdea Prul lui
Tibbet n deprtare, pe Arlen l cuprinse o nostalgie stranie. Pleca pentru
prima oar la o distan mai mare de o zi de cas. Avea s vad un alt sat! Cu
o sptmn n urm, o asemenea aventur ar fi fost cel mai mre dintre
visurile sale. ns acum nu visa dect c lucrurile ar fi putut redeveni aa cum
fuseser nainte.
nainte, cnd ferma era un loc sigur.
nainte, cnd mama lui era sntoas.
nainte, cnd nu tia c tatl lui e la.
Coline le fgduise s-l trimit pe unul dintre bieii ei la ferm, s-o anune
pe Norine c urmau s fie plecai o sptmn sau chiar mai mult, s-o ajute s
aib grij de animale i s verifice glifele n lipsa lor. Vecinii aveau s stea cu
ea, fiindc pierderea ei era prea proaspt ca s-i poat petrece nopile
singur.
Culegtoarea de Ierburi le dduse i o hart rudimentar, rulat cu grij i
inut ntr-un tub protector. Hrtia era o raritate n Pru i nimeni nu se
desprea de ea cu uurin. Pe Arlen l fascina harta i o studie ore ntregi,
dei nu putea citi cele cteva cuvinte care etichetau locurile. Nici el, nici tatl
lui nu cunoteau literele.
Pe hart era marcat drumul ctre Punea nsorit, cu tot ce se afla de-a
lungul lui, dar distanele erau incerte. Erau trecute fermele la care ar fi putut
gsi un adpost, dar n-aveai cum s-i dai seama ct de departe se aflau.
Silvy avea un somn agitat i era scldat n sudoare. Uneori vorbea sau
striga, dar cuvintele ei erau greu de neles. Arlen o tampona cu o crp umed
i o fcea s bea ceaiul cu gust neptor, aa cum l nvase Culegtoarea, dar
asta prea s-o ajute mult prea puin.
Dup-amiaz, trziu, se apropiar de casa lui Harl Tanner, un fermier care
locuia la marginea Prului. Ferma lui se afla la numai dou ore distan de
Plcul de lng Pdure, dar, cnd Arlen i tatl lui ajunser n dreptul ei, i
dup-amiaza se scursese pe jumtate.
Arlen i aduse aminte c l vzuse pe Harl, mpreun cu cele trei fiice ale
lui, la festivalul solstiiului de var din fiecare an, dei lipsiser de cnd i
luaser miezingii soia, cu dou veri n urm. Harl devenise un singuratic, ca
i fetele lui. Nici mcar tragedia din Plc nu-i scosese n lume.
Trei sferturi din ogoarele lui erau nnegrite i prjolite de soare, numai cele
mai apropiate de cas fiind nconjurate de glife i nsmnate. O vac de lapte
numai piele i os rumega n curtea noroioas, iar caprei legate de coteul
ginilor i puteai numra cu uurin coastele.
Casa familiei Tanner, cu un singur nivel, era construit din pietre puse una
peste alta, lipite ntre ele cu nmol bttorit i cu lut. Pe cele mai mari erau
49
pictate glife splcite. Arlen le consider stngace, dar se prea c rezistaser
pn atunci. Acoperiul era neuniform, cu stlpi glifai scuri i turtii ieind
prin paiele putrede. O parte a casei era legat de un grajd mic, cu ferestrele
btute n scnduri i cu ua pe jumtate desprins din balamale. n cealalt
parte a curii se afla grajdul mare, care arta i mai ru. Poate c glifele aveau
s reziste, dar construcia prea gata s se prbueasc fr niciun ajutor.
E prima oar cnd vd proprietatea lui Harl, spuse Jeph.
i eu la fel, mini Arlen.
n afar de Mesageri, puini oameni aveau motive s-o porneasc pe drumul
de dincolo de Plcul de lng Pdure, iar cei care locuiau n partea aceea erau
n Piaa Satului subiectele a numeroase speculaii. Arlen se dusese de mai
multe ori, pe furi, s vad ferma lui Tanner Nebunu. Era cel mai ndeprtat
loc de cas n care ajunsese vreodat. Ca s se-ntoarc nainte de apusul
soarelui trebuia s alerge cteva ore, ct de repede l ineau puterile.
Odat, cu cteva luni n urm, aproape c reuise. ncercase s-o vad pe cea
mai mare dintre fiicele lui Harl, Ilain. Ceilali biei spuneau c avea cele mai
mari e din Pru, i voise s se conving cu ochii lui. Sttuse la pnd ntr-
o zi i o zrise ieind din cas n fug, cu ochii n lacrimi. Era frumoas n
amrciunea ei, i Arlen i dorise s i-o aline, dei era cu opt veri mai
vrstnic dect el. Nu avusese att de mult curaj, dar rmsese s-o priveasc
mai mult dect ar fi trebuit, i pentru asta fusese ct pe ce s plteasc scump
cnd ncepuse s apun soarele.
Cnd se apropiar de ferm, un cine rios ncepu s latre i o fat iei pe
verand, privindu-i cu ochi triti.
Am putea s cerem adpost aici, propuse Jeph.
Pn se ntunec mai sunt cteva ore, spuse Arlen, cltinnd din cap.
Dac nu-l ajungem din urm pe Ragen pn atunci, harta spune c mai e o
ferm n locul de unde pornete drumul ctre Oraele Libere.
Jeph se uit la hart peste umrul lui.
E departe, zise el.
Mama nu poate atepta, protest Arlen. N-o s izbutim s facem tot
drumul azi, dar fiecare or ctigat o aduce mai aproape de vindecare.
Jeph ntoarse capul s se uite la Silvy, nclit de sudoare, apoi i ridic
privirea n direcia soarelui i ddu din cap. i fcur cu mna fetei de pe
verand, dar nu se oprir.
n urmtoarele cteva ore acoperir o distan mare, dar nu ddur de
nicio urm a Mesagerului i nici de vreo alt ferm. Jeph i nl ochii ctre
cerul portocaliu.

50
Peste mai puin de dou ore o s fie noapte neagr, spuse. Trebuie s
facem cale-ntoars. Dac ne grbim, putem ajunge la Harl nainte de-a fi prea
trziu.
Ferma ar putea fi dincolo de urmtorul cot al drumului, ncerc Arlen
s-l conving. O s-o gsim.
N-avem de unde s tim asta, zise Jeph, scuipnd peste marginea
cruei. Harta nu-i clar. Ne-ntoarcem ct mai putem, i nu vreau s mai aud
nimic.
Arlen fcu ochii mari, nevenindu-i s cread.
n felul sta pierdem o jumtate de zi, ca s nu mai spun c mama poate
muri ntre timp! strig el.
Jeph i privi peste umr soia, care transpira nfurat n pturi,
respirnd scurt, intermitent. Se uit apoi cu tristee n jur, la umbrele din ce
n ce mai lungi, i-i opri un tremur.
Dac suntem prini afar dup lsarea ntunericului, rspunse cu voce
sczut, murim cu toii.
Arlen ncepu s clatine din cap nainte de a nceta el s vorbeasc, nevrnd
s accepte ce auzea.
Am putea, ncepu i se poticni. Am putea s trasm glife n rn,
spuse n cele din urm. n jurul cruei.
i dac le spulber o pal de vnt? ntreb tatl lui. Atunci ce facem?
Ferma ar putea fi dincolo de dealul urmtor! insist biatul.
Sau la treizeci de kilometri de-aici, ripost brbatul, sau poate c-a ars
acum un an. Cine poate ti ce s-a mai ntmplat de cnd a fost trasat harta?
Vrei s spui c mama nu merit s riscm? l acuz Arlen.
Nu-mi spune tu mie ce merit mama ta! strig tatl lui, fiind ct pe ce s-
l arunce din cru. Am iubit-o toat viaa! tiu asta mai bine dect tine! Dar
n-o s risc vieile noastre! Poate s reziste o noapte! Trebuie s reziste!
Cu asta, trase de huri, oprind crua i ntorcnd-o. O pocni pe Missy cu
putere cu biciul n lateral, fcnd-o s porneasc n salturi n direcia de unde
veniser. Speriat de apropierea ntunericului, animalul rspunse alergnd cu
frenezie.
Arlen se ntoarse spre Silvy, nghiindu-i furia amar. i privi mama
aruncat ntr-o parte i ntr-alta cnd roile treceau peste pietre i peste
adncituri, fr s reacioneze n niciun fel la zglielile prin hrtoape.
Indiferent ce-ar fi crezut tatl lui, biatul tia c ansele ei de supravieuire
fuseser reduse la jumtate.
Cnd ajunser la ferma singuratic, soarele aproape c apusese. Jeph i
Missy preau s-mprteasc o spaim agonizant, iar graba urla n ei la
unison. Arlen srise n spatele cruei i ncerca s-i mpiedice mama s fie
51
azvrlit ncoace i ncolo n timpul goanei prin hrtoape. O strngea n brae
cu putere, alegndu-se cu majoritatea loviturilor i vntilor de care
altminteri ar fi avut parte ea.
Dar asta nu era tot; simea cum cedau custurile fcute n mare grab de
Coline, cum se redeschideau rnile n care mustea snge. Dac n-o ucidea
febra demonului, erau mari anse s-o ucid cltoria.
Jeph mn crua drept ctre verand, urlnd.
Harl! Avem nevoie de adpost!
Ua se deschise aproape imediat, chiar nainte de a apuca ei s coboare. Un
brbat ntr-o salopet ponosit iei din cas cu o furc lung n mn. Harl era
subire i vnos, precum carnea uscat. l urm Ilain, tnra femeie robust,
cu o lopat solid, de metal. Cnd o vzuse Arlen ultima oar, plngea i era
speriat, dar acum frica i lipsea din ochi cu desvrire. Se apropie de cru
fr s-i pese de umbrele care se alungeau pe pmnt.
Harl ddu din cap cnd Jeph o ridic pe Silvy din cru.
Du-o nuntru, porunci, i Jeph se grbi s se supun, rsuflnd prelung,
cu uurare, cnd trecu de linia glifelor. Deschide ua grajdului mare, i ceru el
lui Ilain. Crua n-o s-ncap-n l mic.
Fata i strnse fustele i o lu la fug. Fermierul se ntoarse spre Arlen.
Du crua-n grajd, biete! Repede!
Arlen se conform.
Nu e timp s-o deshami, adug fermierul. Va trebui s se descurce aa.
Era a doua noapte la rnd. Arlen se ntreb dac Missy avea s mai fie
deshmat vreodat.
Harl i Ilain se grbir s-nchid grajdul i s verifice glifele.
Ce mai atepi? se rsti brbatul la Arlen. Fugi n cas! Vor fi aici din
clip-n clip!
Abia rostise cuvintele, c demonii i ncepur s se ridice. El i Arlen o luar
la fug spre cas n vreme ce din pmnt preau s rsar brae fusiforme, cu
gheare, i capete cu coarne.
Ocolir, cnd prin dreapta, cnd prin stnga, moartea ce se nla cu
agilitatea i iueala date de adrenalin i de spaim. Primii miezingi, un grup
de demoni supli ai focului, se materializar i pornir n urmrirea lor,
ctignd teren. n timp ce Arlen i Ilain fugeau, Harl se ntoarse i-i azvrli
furca n mijlocul lor.
Arma l lovi pe demonul din frunte n plin, chiar n mijlocul pieptului,
aruncndu-l peste semenii lui, dar pn i pielea unui minuscul demon al
focului era prea noduroas ca s-o strpung unealta. Creatura prinse furca n
gheare i scuip asupra ei o pictur de foc, aprinzndu-i coada de lemn, apoi
o azvrli ntr-o parte.
52
ns, dei niciun miezing nu fusese rnit, lovitura i fcuse s piard timp.
Se avntar nainte, dar, pe cnd Harl sri pe verand, ei se oprir brusc,
izbindu-se de irul de glife ce i mpiedicau s treac, tot att de puternic ca
un zid de crmid. n timp ce magia se aprinse, strlucitoare, gonindu-i
napoi, n curte, brbatul se grbi s intre n cas. Trnti ua i o zvor,
proptindu-se apoi cu spatele n ea.
Ziditorul fie ludat, spuse cu voce slab, palid i gfind.

Aerul din casa lui Harl era dens i ncins i mirosea a mucegai i a gunoi.
Stuful plin de insecte de pe podea absorbea o parte din apa ptruns prin
paiele acoperiului, dar nu fusese schimbat de curnd. Oamenii i mpreau
adpostul cu doi cini i mai multe pisici, ceea ce silea pe toat lumea s se
uite cu atenie pe unde clca. Deasupra vetrei atrna un vas din piatr,
adugnd la talme-balmeul de mirosuri izul suprtor de tocan n
permanent fierbere, cci era reumplut ori de cte ori i se mpuina
coninutul. Perdeaua din petice dintr-un col i ddea oalei de noapte o tent
de intimitate.
Arlen se strdui s-i refac bandajele lui Silvy, pe care Ilain i sora ei Beni
o duser apoi n camera lor, n timp ce Renna, mezina lui Harl, punea pe mas
nc dou castroane crpate, de lemn, pentru cei doi oaspei.
Nu existau dect trei camere, una pe care-o mpreau fetele, o alta pentru
Harl i cea comun, n care gteau, mncau i lucrau. O draperie zdrenuit o
mprea n dou, separnd zona pentru gtit i mncat. O u plin de glife
ddea din ncperea comun n grajdul mic.
Renna, ia-l pe Arlen i verificai glifele ct stau brbaii de vorb, iar eu
i Beni o s pregtim cina, zise Ilain.
Fetia ddu din cap, l lu pe Arlen de mn i-l trase dup ea. Avea aproape
zece ani, fiind cu un an mai mic dect el, i, sub petele de murdrie de pe fa,
era frumoas. Purta o rochie simpl, fr mneci, ponosit, dar crpit cu
grij, i avea prul castaniu legat la spate cu o fie de material zdrenuit, dar
multe bucle scpaser din strnsoare i-i ncadrau faa rotund.
Asta e rcit, constat, artnd glifa de pe un pervaz. Probabil a clcat
vreo m pe ea.
Scoase o bucat de crbune pentru desen dintr-o cutie i tras cu atenie
linia care fusese ntrerupt.
Nu e bine, spuse Arlen. Liniile nu mai sunt continue i asta slbete glifa.
Ar trebui s-o desenezi din nou.
N-am voie s fac alta, opti Renna. Dac dau peste una pe care n-o pot
repara, trebuie s-i spun tatei sau lui Ilain.

53
Pot s-o fac eu, zise Arlen, lund crbunele. terse cu grij glifa veche i
desen una nou, cu braul micndu-i-se cu iueal i siguran de sine.
Cnd termin, se retrase un pas i se uit n jurul ferestrei, apoi le nlocui
i pe altele, cu repeziciune.
n timp ce lucra, Harl i vzu pe cei doi copii i ncepu s se ridice, nervos,
dar un gest de-al lui Jeph i cteva cuvinte pline de ncredere l readuser la
loc pe scaun.
Arlen i oferi o clip n care s-i admire munca.
Nici mcar un demon al pietrei n-ar trece de asta, spuse cu mndrie. Se
rsuci i o vzu pe Renna holbndu-se la el. Ce e? o ntreb.
Eti mai nalt dect mi aduceam aminte, rspunse ea, cu ochii n jos i
zmbind cu sfial.
Pi, au trecut doi ani, zise Arlen, netiind ce altceva ar fi putut spune.
Cnd i terminar rondul, Harl i chem fiica. Discutar cu voci sczute,
i Arlen o zri pe Renna uitndu-se ctre el o dat sau de dou ori, dar nu reui
s-aud ce-i spuneau.
Cina era o tocan greu de mestecat, din pstrnac i porumb, cu o carne pe
care Arlen nu reui s-o identifice, dar destul de sioas. n timp ce mncau,
i spuser povestea.
Pcat c n-ai trecut mai nti pe la noi, coment Harl cnd ncheiar.
Am fos de multe ori la Mey Friman. E mai aproape dect s bai to drumu
pn-n Piaa Satului, la Trigg. Ca s-ajungei aci, v-au trebuit dou ore, dnd
zdravn bice, da la ferma lui Mack Pasture ajungeai mai iute, dac v
grbeai. De-acolo pn la btrna Mey nu mai aveai dect fo or. Ei nu i-a
plcut niciodat s locuiasc n sat. Dac biciuiai serios iapa aia, ajungeai la
ea-n seara asta.
Arlen i trnti lingura pe mas. Toi ochii se ntoarser spre el, dar el i
fixa cu atta concentrare tatl, nct nici mcar nu observ.
Jeph nu-i suport prea mult timp privirea aspr. i ls capul n jos.
N-aveam de unde s tiu, spuse cu mare amrciune.
Ilain i atinse umrul.
Nu te nvinovi fiindc-ai fost prudent. Se ntoarse spre Arlen cu ochi
dojenitori. O s-nelegi cnd o s creti mai mare, i spuse.
Biatul se ridic brusc i se-ndeprt de mas cu pai apsai. Trecu
dincolo de draperie i se ghemui lng o fereastr, uitndu-se la demoni prin
sprtura unei ipci din oblon. ncercau iari i iari s strpung glifele, dar
el nu se simea protejat de magie. Avea senzaia c-l ntemnia.

54
Luai-l pe Arlen n grajd i jucai-v, le porunci Harl fetelor lui mai mici
dup ce terminar ceilali de mncat. Ilain o s strng masa. Lsai-i pe
vrstnici s stea de vorb.
Beni i Renna se ridicar ca una i se repezir dincolo de draperie. Arlen n-
avea chef de joac, dar fetele nu-i lsar rgaz s scoat niciun cuvnt, l
ridicar dintr-o smucitur i-l scoaser pe ua care ddea n grajd.
Beni aprinse un felinar crpat, scldnd ncperea ntr-o lumin slab. Harl
avea dou vaci btrne, patru capre, o scroaf cu opt purcei de lapte i ase
gini. Toate animalele erau prost hrnite, numai piele i os. Pn i scroafei i
se vedeau coastele. Toate laolalt de-abia dac preau de-ajuns ca s asigure
mncarea lui Harl i a fetelor.
Nici grajdul n-arta mai bine. Jumtate dintre obloane erau sparte, iar
paiele de pe jos putreziser. Caprele roseser o parte din pereii boxelor lor
i trgeau acum de fnul vacilor. n arcul porcilor, noroiul, zoaiele i fecalele
se amestecaser.
Renna l tr pe Arlen, pe rnd, pe la toate boxele.
Tatei nu-i place s le dm nume animalelor, i mrturisi ea, aa c-o facem
n secret. Asta e Copit, spuse ea artndu-i o vac. D lapte acru, dar tata zice
c-i bun. Cea de-alturi e Morocnoasa. D cu piciorul, dar numai dac-o apei
prea tare la muls sau dac n-o mulgi la timp. Caprele sunt
Pe Arlen nu-l intereseaz animalele, zise Beni.
l prinse de bra i-l ndeprt de boxe. Mai nalt dect Renna, Beni i era
sor mai mare, dar Arlen o gsea pe Renna mai frumoas. Se urcar n pod i
se trntir n fnul curat.
S jucm adpost, propuse Beni.
Scoase din buzunar o pungu de piele i ls s cad din ea patru zaruri
care se rostogolir pe podeaua podului. Pe feele zarurilor erau desenate
simboluri: foc, piatr, ap, vnt, lemn i adpost. Cu ele te puteai juca n mai
multe feluri, dar n majoritatea variantelor regula era s nimereti trei
adposturi naintea unei aruncri de oricare alte patru semne.
Jucar o vreme zaruri. Renna i Beni aveau regulile lor, i Arlen bnui c
mai toate fuseser fcute ca s le permit s ctige.
Dou adposturi de trei ori la rnd e totuna cu trei adposturi, anun
Beni dup o asemenea aruncare. Noi am ctigat.
Arlen nu era de acord, dar nu i se pru c-avea sens s le contrazic.
Fiindc-am ctigat, trebuie s faci ce spunem noi, declar Beni.
Ba nu, se opuse el.
Ba da, insist Beni.
Arlen simi din nou c n-ar fi ajuns nicieri contrazicnd-o.
Ce-ar trebui s fac? ntreb suspicios.
55
Renna btu din palme.
Pune-l s joace oc-oc!
Beni o pocni peste ceaf.
tiu, proasto!
Cum se joac oc-oc? ntreb din nou Arlen, temndu-se c tia deja
rspunsul.
Oh, o s vezi, rspunse Beni, i amndou fetele izbucnir n rs. E un
joc pentru oameni mari. Tata-l joac uneori cu Ilain. Exersezi ce-o s faci cnd
te cstoreti.
Adic e ca atunci cnd i spui legmintele? zise el cu pruden.
Nu, prostule, e aa, spuse Beni.
i nconjur umerii cu braele i i lipi buzele de ale lui.
Arlen nu mai srutase niciodat o fat. Ea i deschise gura, i el fcu acelai
lucru. Dinii li se ciocnir, i se retraser brusc amndoi.
Au! exclam el.
O faci prea apsat, Beni, coment Renna. Acum e rndul meu.
Srutarea Rennei era, ntr-adevr, mult mai uoar. Lui Arlen aproape c i
plcu. Era ca atunci cnd stteai lng foc pe vreme friguroas.
Aa, spuse Renna, dup ce li se desprir buzele. Aa se face.
La noapte trebuie s dormim n acelai pat, zise Beni. Putem exersa mai
trziu.
mi pare ru c-a trebuit s renuni la patul tu pentru mama, se scuz
Arlen.
E-n ordine, l liniti Renna. nainte de a muri mama, dormeam n acelai
pat n fiecare noapte. Dar acum Ilain doarme cu tata.
De ce? se mir Arlen.
N-ar trebui s vorbim despre asta, uier Beni ctre sora ei.
Renna n-o lu n seam, dar continu cu voce nceat.
Ilain zice c, acum, cnd mama nu mai e, tata i-a spus c e datoria ei s-
l in fericit, aa cum trebuie s fac o nevast.
Adic gtind, cosnd i toate celelalte? ntreb Arlen.
Nu, e un joc ca srutrile, l lmuri Beni. Dar, ca s-l poi juca, ai nevoie
de un biat. l trase de salopet. Dac ne-ari chestia ta, te-nvm.
Nu v-o art, se opuse el retrgndu-se.
De ce nu? se mir Renna. Beni l-a-nvat pe Lucik Boggin, i-acum el
vrea s se joace tot timpul.
Tata i tatl lui Lucik spun c suntem promii unul altuia, se lud Beni.
De-aia e-n ordine. Fiindc i tu o s-i fii promis Rennei, ar trebui s i-o ari
pe-a ta.

56
Renna i muc degetul i i feri privirea, dar continu s-l urmreasc
pe Arlen cu coada ochiului.
Nu-i adevrat! protest el. Nu-i sunt promis nimnui!
Despre ce crezi c vorbesc oamenii mari dincolo, prostule? ntreb Beni.
Nu despre asta!
Du-te s vezi! l provoc ea.
Arlen se uit la cele dou fete, apoi cobor din pod i se strecur n cas
fcnd ct mai puin zgomot cu putin. Auzea vocile de dincolo de draperie
i se apropie de ea pe furi.
L-am vrut pe Lucik imediat, spunea Harl, dar Fenan vrea s-i mai fac
borceagu pentru nc-un an. Fr nc o spinare la ferm, e greu s ne pstrm
burile pline, mai ales de cnd nu mai ou ginile i unei vaci i s-a acrit laptele.
O s-o lum pe Renna cnd ne-ntoarcem de la Mey, spuse Jeph.
O s-i zici biatului c-s promii? ntreb Harl.
Lui Arlen i se tie rsuflarea.
Nu vd de ce nu i-a spune, se mir Jeph.
Harl mri.
s de prere c-ar trebui s-atepi pn diminea. Cnd o s fii singuri
pe drum. Uneori bieii fac cte-o scen cnd li se zice prima oar. Ar putea
rni sentimentele unei fete.
Probabil c-ai dreptate, zise Jeph.
Lui Arlen i veni s urle.
tiu c am, spuse Harl. Ai ncredere ntr-un brbat cu fete; se supr
pen orice trsnaie, nu-i aa, Lainie? Se auzi un plesnet de palm, i Ilain ip.
Da, continu Harl, nu le poi face nimic care nu se rezolv dup fo cteva ore
de plns.
Se ls o tcere ndelungat, i Arlen ddu s se retrag-n grajd.
M duc la culcare, mormi Harl. Arlen nlemni. Lainie, Silvy doarme-n
noaptea asta-n patul tu, adug el, aa c poi veni s dormi cu mine dup ce
curei vasele i culci fetele.
Arlen se ghemui n spatele unui banc de lucru i rmase acolo, n timp ce
Harl se uur la privat i se duse n camera lui, nchiznd ua. Biatul se
pregtea s se furieze napoi, n grajd, cnd o auzi pe Ilain vorbind.
Vreau s plec i eu, izbucni ea, imediat ce se-nchise ua.
Ce? fcu Jeph.
Din locul unde se ghemuise, Arlen le vedea picioarele pe sub draperie. Fata
ocoli masa, ca s se-aeze lng tatl lui.
Ia-m cu tine, repet ea. Lui Beni o s-i mearg foarte bine dup ce vine
Lucik. Eu trebuie s plec.
De ce? ntreb Jeph. Avei cu siguran destul mncare pentru trei guri.
57
Nu din pricina asta. N-are importan de ce. Cnd vii dup Renna, pot
s-i spun tatei c merg la cmp. O s-alerg n josul drumului i-o s ne-ntlnim
acolo. Pn s-i dea tata seama c am plecat, ntre noi o s fie noaptea. N-o
s m urmreasc niciodat.
Eu n-a fi att de sigur, zise Jeph.
Ferma ta e departe de-aici, insist ea. Arlen o vzu punndu-i mna pe
genunchiul tatlui su. Pot s muncesc, promise. O s-mi ctig pinea.
Nu te pot fura pur i simplu de la Harl, zise Jeph. Nu sunt certat cu el i
n-am de gnd s-ncep acum cearta.
Ilain scuip.
Nemernicul btrn vrea s crezi c dorm n patul lui din cauza lui Silvy,
spuse ea cu voce sczut. Adevrul e c m lovete dac nu vin lng el n
fiecare noapte, dup ce se culc Beni i Renna.
Jeph rmase tcut mult timp.
neleg, spuse apoi.
Strnse pumnii i ddu s se ridice.
Nu, te rog, zise Ilain. Nu-l cunoti. O s te-omoare.
Trebuie s stau cu minile-n sn? ntreb Jeph.
Arlen nu pricepea de ce se agitau. i ce dac dormea Ilain n camera lui
Harl?
Pe urm o vzu trgndu-se mai aproape de tatl lui.
O s ai nevoie de cineva care s se-ocupe de Silvy, opti ea. i dac ea o
s se prpdeasc se aplec, apropiindu-se i mai mult, i mna i ajunse n
poala lui Jeph, aa cum voise s fac Beni cu Arlen i-a putea fi nevast. i-
a umple ferma de copii, fgdui.
Jeph gemu.
Pe Arlen l cuprinse greaa i i simi faa arznd. nghii n sec i simi gust
de fiere. Voia s strige-n gura mare ce plnuiau cei doi, ca s-aud Harl. Omul
nfruntase un miezing ca s-i salveze fiica, un lucru pe care Jeph n-avea s-l
fac niciodat. i imagin c Harl avea s-i trag un pumn tatlui su.
Imaginea nu-i displcu.
Jeph ezit, apoi o mpinse pe Ilain.
Nu, spuse. Mine-o ducem pe Silvy le Culegtoarea de Ierburi i-o s se
fac bine.
Atunci ia-m oricum, l implor Ilain cznd n genunchi.
O s m gndesc, rspunse tatl lui.
n clipa aceea, din grajd ddur buzna Beni i Renna. Arlen se ridic
imediat, prefcndu-se c tocmai intrase mpreun cu ele, n timp ce Ilain se
grbi la rndul ei s se ridice-n picioare. Biatul simi c momentul
confruntrii trecuse.
58
Dup ce culc fetele i scoase ca prin farmec dou pturi murdare, pentru
ca Arlen i Jeph s poat dormi n ncperea comun, Ilain rsufl adnc i
intr n camera tatlui ei. Aproape imediat, Arlen l auzi pe Harl mrind n
surdin i, din cnd n cnd, pe Ilain ipnd nbuit. Se prefcu c n-auzea
nimic i, cnd se uit la Jeph, vzu c-i muca pumnul.

n dimineaa urmtoare, Arlen se trezi nainte de a se lumina de ziu, cnd
tot restul casei dormea. Cu cteva clipe nainte de zori, deschise ua i se uit
lung i nerbdtor la miezingii rmai, care uierau spre el i loveau aerul cu
ghearele de cealalt parte a glifelor. Cnd ultimul demon din curte se
transform n cea, iei din cas i se duse n grajdul mare, unde aduse ap
pentru Missy i pentru caii lui Harl. Iapa era n toane proaste i ddu s-l
mute.
nc o zi, att, i spuse Arlen, agndu-i traista cu mncare de gt.
Tatl lui nc mai sforia cnd se ntoarse n cas i btu n tocul uii
camerei pe care-o mpreau Beni i Renna. Cea dinti trase draperia ntr-o
parte i biatul vzu imediat ngrijorarea din privirile celor dou surori.
Nu se trezete. ngenuncheat lng mama lui Arlen, Renna i nbui
un suspin. tiam c vrei s plecai imediat ce rsare soarele, dar, cnd am
zglit-o Art ctre pat, cu ochii umezi. E att de palid
Arlen se grbi s se apropie i s ia mna mamei sale. Avea degetele reci i
umede, dar fruntea i ardea. Respira scurt, icnind, i mirosul de putreziciune
al bolii demonului plutea, gros, n jurul ei. Bandajele i erau mbibate de un
puroi galben-maroniu.
Tat! strig Arlen.
O clip mai trziu, Jeph i fcu apariia, urmat de Ilain i de Harl.
N-avem timp de pierdut, spuse.
Ia i unul dintre caii mei pe lng iapa ta, zise Harl. Schimb-i cnd
obosesc. Trage tare i-o s-ajungei la Mey dup prnz.
i rmnem ndatorai, spuse Jeph, dar Harl i flutur mna,
respingnd ideea.
Grbii-v, i ndemn. Ilain o s v-mpacheteze ceva de mncare pentru
drum.
Renna l prinse pe Arlen de bra cnd se-ntorcea s plece.
Acum suntem promii unul altuia, opti. O s te-atept pe verand n
fiecare sear, pn cnd o s te-ntorci.
l srut pe obraz. Avea buzele moi i el continu s i le simt nc mult
timp dup ce se ndeprt.

59
Gonir pe drumul prfos, plin de hrtoape, cu crua izbindu-se de ele i
hurducndu-se, i nu se oprir dect o dat, ca s schimbe caii. Arlen se uit
la mncarea mpachetat de Ilain de parc ar fi fost otrav. Jeph ncepu s-o
nfulece cu lcomie.
Ciugulind din pinea cu cocoloae i din brnza tare i iute, Arlen se gndi
c, poate, totul nu era dect o nenelegere. Poate, trgnd cu urechea, nu
auzise ceea ce crezuse c auzea. Poate c Jeph nu ezitase s-o resping pe Ilain.
Iluzia era tentant, dar tatl su i-o spulber o clip mai trziu.
Ce prere ai de mezina lui Harl? l ntreb. Ai petrecut ceva timp
mpreun cu ea.
Biatul avu senzaia c-i trsese un pumn n stomac.
Renna? zise, prefcndu-se c nu tia nimic. E-n regul, cred. De ce?
M-am neles cu Harl. Cnd ajungem napoi la ei, o s vin s locuiasc
mpreun cu noi.
De ce? ntreb Arlen.
Ca s-o-ngrijeasc pe mama ta, ca s ne-ajute la ferm i din alte motive.
Ce alte motive? insist el.
Eu i Harl vrem ca voi doi s fii mpreun, rspunse Jeph.
i dac noi nu vrem? Dac nu vreau s se in o fat toat ziua dup
mine, cerndu-mi s joc oc-oc cu ea?
S-ar putea ca, ntr-o bun zi, jocul sta s nu te mai deranjeze chiar att
de mult.
Atunci s vin, spuse biatul, ridicnd din umeri i prefcndu-se c nu
tia despre ce vorbea tatl lui. De ce e Harl att de nerbdtor s scape de ea?
Ai vzut n ce stare e ferma lor; abia dac mai au cu ce se hrni, i explic
Jeph. Harl i iubete fetele foarte mult i vrea s fie cum e mai bine pentru
ele. Iar cel mai bine e s le mrite ct sunt nc tinere, ca s-aib el fii care s-l
ajute i nepoi nainte s moar. Ilain e deja mai vrstnic dect fetele de
mritat. Din toamn, Lucik Boggin o s vin s-i dea o mn de ajutor la ferm.
Prinii sper c el i Beni vor rmne mpreun.
Atunci presupun c nici Lucik n-are de-ales, bombni Arlen.
E ncntat s vin, i asta-nseamn c-are noroc! se rsti tatl lui,
pierzndu-i rbdarea. Va trebui s-nvei nite lecii dure despre lume, Arlen.
n Pru sunt mult mai muli biei dect fete i nu ne putem irosi pur i
simplu vieile. n fiecare an, pierdem o mulime de oameni din cauza
ramolelii, a bolilor i a miezingilor. Dac n-avem grij s facem copii, Prul
lui Tibbet o s dispar, ca alte sute de sate! Nu putem ngdui s se-ntmple
una ca asta!
Vzndu-i tatl de obicei placid spumegnd, Arlen hotr c era mai
nelept s nu mai spun nimic.
60
O or mai trziu, Silvy ncepu s ipe. Se ntoarser i o vzur ncercnd
s se ridice n picioare, acolo, n cru, cu minile ncletate de piept i
respirnd cu icnete zgomotoase, nfiortoare. Arlen sri n partea din spate a
atelajului i ea l prinse strns cu brae neomeneti de puternice, tuind i
azvrlindu-i pe cma o flegm vscoas. Ochii ei bulbucai i injectai se
uitau ntr-ai lui cu slbticie, dar nu preau s-l recunoasc. Biatul ip cnd
mama lui ncepu s se zbat, strduindu-se s-o-mpiedice s-i piard
echilibrul.
Jeph opri crua i-ncercar mpreun s-o foreze s se culce din nou. Ea se
zvrcoli, ipnd cu icnete rguite. Apoi, cum se ntmplase i cu Cholie, trupul
i mai zvcni pentru o ultim oar i ncremeni.
Jeph i privi soia, apoi i ls capul pe spate i url. Arlen aproape c-i
strpunse buza cu dinii ncercnd s-i rein lacrimile, dar tot nu izbuti.
Plnser amndoi deasupra femeii.
Cnd li se domolir suspinele, Arlen se uit n jur cu ochi fr via. ncerc
s-i limpezeasc privirea, dar lumea prea ceoas, de parc n-ar fi fost real.
Ce facem acum? ntreb n cele din urm.
Ne-ntoarcem, rspunse tatl su, i el simi cuvintele njunghiindu-l ca
un cuit. O ducem acas i o ardem. ncercm s mergem mai departe. nc
mai avem ferma i animale pe care s le-ngrijim i, chiar cu Renna i Norine
ca ajutoare, ne-ateapt ceva vremuri grele.
Renna? ntreb Arlen, nevenindu-i s cread. O mai lum cu noi? Chiar
i-acum?
Viaa merge nainte, Arlen. Eti aproape brbat, i un brbat are nevoie
de o nevast.
Ai gsit cte una pentru fiecare dintre noi? izbucni biatul.
Ce? se minun Jeph.
V-am auzit pe tine i pe Ilain asear! strig Arlen. i-ai pregtit deja alt
soie! Ce-i pas ie de mama? i-ai gsit deja pe cineva care s se ocupe de
chestia ta! Cel puin pn cnd moare i ea, fiindc eti prea fricos ca s-o aperi!
Tatl su l plesni; o palm puternic peste fa, nlnd un trosnet n
vzduhul dimineii. Furia brbatului se domoli imediat i ntinse mna ctre
fiul lui.
Arlen, mi pare ru! spuse cu voce sugrumat, dar biatul l mpinse i
sri din cru. Arlen! ip Jeph, ns fiul su nu-l lu n seam i alerg din
toate puterile ctre pdurea de pe marginea drumului.

61
3.

O noapte singur

319 D

Arlen alerg printre copaci ct de repede putea, cu ntoarceri brute,


strnse, alegndu-i direcia la ntmplare. Voia s fie sigur c tatl lui n-avea
cum s-i ia urma, dar, cnd strigtele acestuia se pierdur n deprtare, i
ddu seama c, de fapt, nici mcar nu-l urmrea.
De ce s-ar osteni? i spuse. tie c trebuie s m-ntorc pn la cderea
nopii. Unde altundeva m-a putea duce?
Oriunde. Rspunsul veni nepoftit, dar, n inima lui, tiu c era un adevr.
Nu se putea ntoarce la ferm, prefcndu-se c totul era n ordine. Nu
putea s-o vad pe Ilain revendicnd patul mamei lui. Chiar i frumoasa Renna,
al crei srut era att de dulce, n-ar fi fcut altceva dect s-i aduc aminte ce
pierduse i de ce.
Dar unde-ar fi putut s plece? Tatl lui avea dreptate ntr-o singur
privin. Nu putea alerga la nesfrit. Trebuia s-i gseasc un refugiu
nainte de lsarea ntunericului, altminteri noaptea urmtoare ar fi fost
ultima din viaa lui.
S se-ntoarc n Prul lui Tibbet nu era o opiune. Indiferent unde i-ar fi
gsit adpost, a doua zi avea s fie luat de urechi i trt acas, urmnd s se-
aleag cu nite nuiele pe spinare pentru isprava lui, cu care nu se putea
mndri.
Nu-i mai rmnea dect Punea nsorit. Aproape nimeni din Prul lui
Tibbet nu se ducea vreodat acolo, dect dac era pltit de Porcu ca s
transporte ceva sau dac era Mesager.
Coline spusese c Ragen mergea la Punea nsorit nainte de a se
ntoarce n Oraele Libere. Lui Arlen i plcea Ragen, singurul adult din ci
cunotea care nu-i vorbise de sus. Mesagerul i Keerin aveau un avans de o zi
i mai bine fa de el i mergeau clare, dar, dac se grbea, poate reuea s-i
ajung la timp i s-i implore s-l ia cu ei n Oraele Libere.
nc mai avea harta lui Coline agat de gt. i arta drumul ctre Punea
nsorit i fermele de pe margine. Chiar i n mijlocul pdurii, tia cu precizie
n ce direcie era nordul.
La amiaz gsi drumul, sau mai degrab drumul l gsi pe el, cci tia n
linie dreapt pdurea, chiar n faa lui. Probabil c, printre copaci, se rtcise.
62
Merse tot mai departe vreme de alte cteva ore, dar nu vzu nicio ferm i
nici casa btrnei Culegtoare de Ierburi. Cnd se uit la soare, se ngrijor i
mai mult. Dac mergea spre nord, ar fi trebuit s-l vad n stnga, dar nu era
acolo, ci chiar n faa lui.
Se opri s se uite la hart i temerile i se confirmar. Nu mergea ctre
Punea nsorit, ci ctre Oraele Libere. Mai ru dect att, dup rscrucea
la care se desprindea din cel ctre Punea nsorit, drumul se ndrepta spre
marginea hrii.
Ideea ntoarcerii pe propriile urme era descurajant, mai ales fiindc n-
avea de unde s tie dac putea gsi la timp un adpost. Fcu un pas napoi pe
drumul pe care venise.
Nu, se hotr. Dac m-ntorc, fac ce-ar face tata. Merg mai departe,
indiferent ce s-ar ntmpla.
O porni din nou la drum, lsnd n urm Prul lui Tibbet i Punea
nsorit. Fiecare pas era mai simplu dect cel dinaintea lui i l fcea cu inima
tot mai uoar.
Mai merse cteva ore, ndeprtndu-se n cele din urm de copaci i
intrnd pe o pajite: o cmpie ntins, cu iarb bogat, neatins nici de plug,
nici de animale ieite la pscut. Ajunse pe o culme de deal i trase adnc n
piept aerul proaspt, curat. Un bolovan imens se nla deasupra pmntului.
Arlen se cr pe el, apoi i roti privirea asupra lumii largi, n care nu putuse
s-ajung niciodat. Nimic nu ddea de-neles c zona ar fi fost locuit, nu se
zrea niciun loc n care-ar fi putut s cear adpost. Se temea de noaptea care
urma, dar spaima era un sentiment ndeprtat, ca acela trezit de gndul c-
avea s-mbtrneasc i s moar ntr-o zi.
Pe msur ce dup-amiaza devenea sear, ncepu s caute locuri unde ar fi
putut s reziste peste noapte. Un plc de copaci i se pru promitor; n jurul
lor era puin iarb, i-ar fi putut desena glifele n rn, dar un demon al
lemnului putea s se urce ntr-unul dintre arbori ca s sar apoi de sus n
interiorul inelului aprtor.
Vzu un dmb mic, stncos, pe care nu cretea iarb, dar, cnd se urc pe
el, observ c vntul era puternic i se temu c i-ar fi putut strica glifele, care
ar fi devenit inutile.
n cele din urm, ajunse ntr-un loc n care demonii focului dezlnuiser
de curnd o pllaie. Stratul de cenu nu fusese nc strpuns de muguri noi
i, rcind cu piciorul, descoperi dedesubt pmnt tare. Cur cenua de pe
o poriune ntins i ncepu s-i deseneze cercul de aprare. Avea puin timp,
aa c l fcu ngust, fiindc nu-i dorea s devin neatent din cauza grabei.
Desen semnele magice n rn cu un b ascuit, suflnd cu delicatee ca
s-ndeprteze orice zgrietur rzlea. Lucr mai bine de o or, trasnd rnd
63
pe rnd glifele i retrgndu-se adesea cu cte un pas ca s se asigure c erau
corect aliniate. Minile i se micau, ca ntotdeauna, cu siguran i agerime.
Cnd termin, avea un cerc cu diametrul de aproape doi metri. Verific
glifele de trei ori i nu gsi nicio greeal. i puse bul n buzunar i se aez
n centrul cercului, uitndu-se cum se lungeau umbrele i cum cobora soarele,
vduvind cerul de culoare.
Poate urma s moar n noaptea aceea. Poate c nu. i spuse c n-avea
nicio importan. Dar, pe msur ce se mpuina lumina, i se mpuina i
curajul. i simea inima btnd cu putere i toate instinctele i spuneau s se
ridice dintr-un salt i s fug. Numai c n-avea unde s fug. Se afla la muli
kilometri distan de orice loc n care s-ar fi putut refugia. ncepu s tremure,
dei nu era frig.
A fost o idee proast, i opti, n minte, o voce pierit. Mri la ea, dar faada
de curaj l ajut prea puin s-i destind muchii ncordai cnd ultimele raze
de soare se stinser i asupra lui se revrs ntunericul.
Iat-i, vin, l vesti vocea speriat din minte n vreme ce din pmnt
ncepeau s se nale fuioare de cea.
Se nlau i se contopeau ncetul cu ncetul, i trupurile demonilor cptau
substan cnd se prelingeau deasupra solului. Arlen se ridic odat cu ele,
ncletndu-i pumnii mici. Ca de obicei, demonii focului aprur primii,
alergnd ncntai n toate prile i lsnd n urm flcri plpitoare. i
urmar cei ai vntului, care prinser s alerge i-i desfcur aripile pieloase,
avntndu-se n aer cu o sritur. Ultimii se ivir demonii pietrei, trgndu-
i cu trud din Miez corpurile grele.
i pe urm miezingii l vzur pe Arlen i urlar de plcere, repezindu-se
spre biatul neajutorat.
Un demon al vntului se npusti primul, brzdnd aerul cu ghearele
curbate ale aripilor, gata s sfie gtul przii. Arlen ip, dar ghearele
mprtiar scntei cnd se izbir de glifele care-i deviar atacul. Avntul pe
care i-l luase continu s-l poarte i se izbi cu tot trupul de scut, numai ca s
fie azvrlit napoi, ntr-o rbufnire de for plpitoare. Creatura url cnd se
lovi de pmnt, dar se ridic n picioare, convulsionndu-se n timp ce energia
i dansa peste solzi.
Pe urm venir demonii agili ai focului, dintre care cel mai voinic nu era
mai mare dect un cine. Se apropiar n goan, cu ipete stridente, i
ncepur s loveasc scutul cu ghearele. Arlen tresrea ori de cte ori se
aprindeau glifele, dar magia rezist. Cnd vzur c-i esuse o plas de
protecie puternic, scuipar foc ctre el.
Biatul cunotea trucul, firete. Trasa glife nc de cnd se fcuse destul de
mare ca s poat ine n mn o bucat de crbune pentru desen, i cele care
64
te aprau de focul scuipat i erau cunoscute. Flcrile ricoar, aa cum se
ntmplase i cu ghearele. Nici mcar nu le simi cldura.
Miezingii se adunar la spectacol, i fiecare rbufnire de lumin care
nsoea activarea glifelor i dezvluia lui Arlen tot mai muli: o hoard
cumplit, nerbdtoare s-i smulg carnea de pe oase.
Mai muli demoni ai vntului se npustir ctre el, dar glifele i respinser.
i demonii focului ncepur s se-azvrle frustrai n direcia lui, primind
arsura usturtoare a magiei cu sperana c-i puteau strpunge bariera cu
fora. Se trezir azvrlii napoi, iari i iari. Arlen ncet s mai tresar. i
ls spaima deoparte i se apuc s ipe la ei, njurndu-i.
Sfidarea nu fcu altceva dect s-nfurie mai tare demonii. Neobinuii s
fie batjocorii de prada lor, i dublar strdaniile de a trece de linia glifelor,
n vreme ce biatul i agita pumnii i fcea gesturile necuviincioase pe care
le vzuse uneori schiate de adulii din Prul lui Tibbet n spatele lui Porcu.
De asta se temea el? Asta teroriza omenirea? Fiarele astea jalnice,
frustrate? Era ridicol. Scuip, i saliva i sfri pe solzii unui demon al focului,
ntreind furia creaturii.
Pe urm, urletele miezingilor se stinser. n lumina plpitoare a
demonilor focului, vzu hoarda desprindu-se n dou i lsnd cale liber
unui demon al pietrei care venea spre el clcnd apsat, cu pai ce zguduiau
pmntul ca un cutremur.
Toat viaa lui, Arlen privise miezingii de departe, din spatele uilor i al
ferestrelor. nainte de ntmplrile cumplite din ultimele zile, nu se aflase
niciodat afar, n aer liber, n preajma unui demon pe deplin format, i firete
c nu i se ntmplase niciodat s stea neclintit, ateptndu-l. i tia c erau
de mai multe mrimi, dar nu-i dduse niciodat seama ct de diferite puteau
fi.
Demonul pietrei avea patru metri i jumtate.
Era enorm.
n timp ce monstrul se apropia, biatul i lungi gtul privindu-l. Chiar i de
la distan, era copleitor, o mas mthloas de tendoane i de muchii
ascuite. Mai multe umflturi osoase preau tot attea noduri presrate pe
carapacea lui neagr, groas, i coada epoas i aluneca ntr-o parte i ntr-
alta, fcndu-i umerii masivi s se legene. Se sprijinea, ncovoiat, pe dou
picioare cu gheare ce spau anuri adnci n pmnt la fiecare dintre paii
lui bubuitori. Celelalte gheare, cu care i se terminau braele lungi, noduroase,
erau ct cuitele de mcelrie, iar gura bloas i se deschisese larg, artnd
iruri dup iruri de dini ca nite lame. O limb neagr i alunec n afar,
gustnd spaima lui Arlen.

65
Unul dintre demonii focului nu izbuti s i se fereasc destul de repede din
cale, i demonul pietrei l mtur cu nepsare, sfrtecndu-l adnc cu
ghearele cnd lovitura l azvrli n aer.
Pe msur ce miezingul uria se apropia, Arlen se retrase, ngrozit, cu un
pas, apoi cu nc unul. i veni n fire abia n ultima clip i se opri nainte de
a iei din cercul protector.
Amintindu-i de existena acestuia, se liniti doar pentru scurt vreme. Se
ndoia c glifele lui puteau face fa unei asemenea ncercri. Se ndoia c
exista vreo glif care-i putea face fa.
Demonul l privi pre de o clip ndelungat, savurndu-i groaza. Demonii
pietrei se grbeau rareori, ns, atunci cnd o fceau, erau n stare s se mite
cu viteze ameitoare.
Cnd lovi, nervii lui Arlen cedar. ip i czu la pmnt, ncovrigndu-se
strns i acoperindu-i capul cu minile.
Explozia care se declan l asurzi. Chiar i cu ochii acoperii, vzu flacra
strlucitoare a magiei, de parc noaptea ar fi devenit zi. Auzi iptul de
frustrare al demonului i trase cu ochiul n timp ce acesta se rsucea, lovind
bariera glifei cu coada grea, cu o mulime de creste.
Magia rbufni din nou, respingnd nc o dat creatura.
Arlen i impuse s nu-i mai in rsuflarea. Se uit la demonul care
continua s se izbeasc, iari i iari, de glifele lui, urlnd de furie. Pe coapse
simi o umezeal cald.
Ruinndu-se de sine nsui, de laitatea lui, Arlen se ridic n picioare i
ntlni ochii demonului. ip, un urlet primordial, desprins din adncul fiinei
sale, care respingea tot ce era i tot ce reprezenta miezingul.
Lu o piatr i o azvrli n el.
ntoarce-te n Miez, unde-i este locul! strig. Du-te-napoi i mori!
Demonul pru aproape s nici nu simt piatra care-i rico de carapace,
dar furia i se multiplic i se repezi s sfie bariera de glife, fr s poat
trece de ea. Arlen l insult atribuindu-i toate numele creaturilor scrboase i
patetice din vocabularul lui oarecum srac, scurmnd cu degetele ca s poat
gsi ceva cu care s-arunce n el. Cnd termin pietrele, ncepu s opie,
fluturndu-i braele i urlndu-i sfidrile.
Pe urm alunec i clc pe o glif.
Timpul pru s-ncremeneasc pre de o lung clip de tcere mprtit
de biat i de demonul uria, care pricepeau, ncetul cu ncetul, colosalele
proporii ale faptului abia petrecut. Cnd se puser n micare, o fcur ca
unul, Arlen scondu-i bul pentru trasat i aruncndu-se spre glife chiar n
momentul n care demonul i avnta ctre el mna masiv, cu gheare.

66
Cu mintea alergndu-i nebunete, Arlen evalu stricciunea ntr-o
fraciune de secund: o linie a peceii ntrerupt. Cnd o refcea cu o singur
crestare a pmntului cu unealta, tiu c era prea trziu. Ghearele ncepuser
s-i sfie carnea.
Dar magia i fcu apoi nc o dat efectul i miezingul fu azvrlit napoi,
urlnd ca-n chinurile morii. i biatul url de durere, rostogolindu-se i
smulgndu-i ghearele din spate; le arunc nainte de a-i da seama ce se
ntmplase.
Pe urm l vzu, trntit n cerc, rsucindu-se i fumegnd.
Era braul demonului. Retezat.
Arlen l privi ocat, ntorcndu-se apoi i dnd cu ochii de miezingul care
rcnea i se zvrcolea, atacnd orice alt demon destul de prost ca s se-
apropie prea mult. l lovea cu un singur bra.
Biatul se uit la bra, i vzu captul frumos retezat i cauterizat, din care
se nla lent un fum urt mirositor. Cu mai mult curaj dect simea c i
rmsese, apuc membrul masiv i ncerc s-l azvrle n afara cercului, dar
glifele erau o barier din ambele sensuri. Nicio parte a trupului miezingilor
nu putea s ias, aa cum nu putea nici s intre. Braul rico de semnele
magice i i reczu la picioare.
Durerea l lu n stpnire. Pipi rnile care-i brzdau spatele i i retrase
minile pline de snge. ngreoat i pierzndu-i puterile, czu n genunchi,
plngnd de durere i de team c, micndu-se, ar fi putut strica o alt glif
i, mai ales, plngndu-i mama. Acum tia ce dureri ndurase ea n noaptea
aceea.
Arlen i petrecu restul nopii ghemuit i nspimntat. i auzea pe demoni
nvrtindu-i-se n jur, ateptnd, spernd c o greeal avea s le permit s
intre. Chiar dac ar fi fost cu putin s doarm, n-ar fi ndrznit s-ncerce, ca
nu cumva s fac, n somn, vreo micare ce ar fi ndeplinit dorina miezingilor.
Zorile prur s aib nevoie de mai muli ani ca s se arate. Biatul i ridic
des privirea spre cer n noaptea aceea, dar nu-l vzu dect pe uriaul i
schiloditul demon al pietrei, cu mna teafr ncletat de rana ars, din care
se scurgea ceva asemntor sngelui, n timp ce umbla pe lng cerc cu pai
mari i cu ochii plini de ur.
Dup o eternitate, orizontul cpt o tent roie, urmat de portocaliu i
de galben, apoi de un alb triumftor. Ceilali demoni se prelinser napoi, n
Miezul Pmntului, nainte de a cpta cerul nuane glbui, dar uriaul
rmase pn n ultima clip, uiernd ctre Arlen cu irurile de dini dezgolite.
Dar nici mcar ura miezingului ciung nu era mai puternic dect frica lui
de soare. Cnd ultimele pete de negur disprur n grab, imensul cap cu
coarne se scufund sub pmnt. Biatul se ntinse i iei din cerc, strngnd
67
din ochi de durere. Spatele i ardea. Rnile i ncetaser sngerarea n timpul
nopii, dar, cnd se ntindea, le simi redeschizndu-se.
i ntoarse capul ctre braul cu gheare ce zcea alturi de el. Arta ca un
trunchi de copac, acoperit cu solzi tari i reci. Biatul l ridic i i-l inu n faa
ochilor.
Am n sfrit un trofeu, se gndi, strduindu-se s fie curajos, dei la
vederea propriului su snge pe ghearele negre l strbtu un tremur.
n clipa aceea l atinse o raz a soarelui ajuns n cele din urm ntr-o mai
mare parte deasupra orizontului dect sub el. Braul miezingului ncepu s
sfrie i s fumege, pocnind ca un butean lung aruncat n foc. O clip mai
trziu, izbucni n flcri, i Arlen l arunc nspimntat. l privi cu fascinaie
n timp ce era mistuit de o vlvtaie tot mai strlucitoare, cu lumina soarelui
revrsndu-i-se asupra pn deveni o rmi firav, carbonizat. Biatul se
apropie de ea i o atinse uor cu vrful piciorului, preschimbnd-o n praf.

Arlen gsi un b n care s se sprijine i i continu drumul trindu-i
picioarele. i ddu seama ct de norocos fusese. i ct de prost. Nu te puteai
baza pe glifele din rn. Pn i Ragen o spusese. Ce s-ar fi fcut dac i le
strica vntul, aa cum se temuse tatl lui?
Ziditorule, dac ar fi-nceput s plou?
Ct de multe nopi putea s supravieuiasc? N-avea nici cea mai mic idee
despre ceea ce se gsea dincolo de urmtorul deal i niciun motiv s cread
c se mai afla cineva ntre locul acela i Oraele Libere, de care-l despreau,
din cte tia, cteva sptmni de drum.
i simi lacrimile izvornd din ochi. Le terse cu brutalitate, mrind
sfidtor. Renunarea n faa spaimei era soluia aleas de tatl su pentru
rezolvarea problemelor i biatul tia deja c nu ddea rezultate.
Nu mi-e fric, i spuse. Nu-mi este.
i se strdui s mearg mai departe, tiind c se minea singur.
Pe la amiaz, ajunse la un pru cu albia stncoas. Apa era rece i limpede,
i el se aplec s bea. Micarea i trimise o durere sgettoare de-a lungul
spatelui.
Nu-i ngrijise ctui de puin rnile. N-avea cum s le nchid cosndu-le,
aa cum ar fi putut face Coline. Se gndi la mama lui i i aduse aminte c, ori
de cte ori se ntorcea acas cu zgrieturi sau tieturi, nainte de orice altceva,
ea i le spla.
i scoase cmaa i descoperi c avea spatele sfiat i mbibat de snge,
deja nchegat, ntrit. O vr n ap i privi murdria i sngele scurgndu-se
n josul prului. i ntinse hainele pe pietre, la uscat, i se afund el nsui n
undele reci.
68
Frigul l fcu s strng din ochi, dar i amori durerea din spate. Se spl
ct de bine putu, curndu-i rnile usturtoare cu atingeri delicate, pn
cnd nu mai putu suporta. Iei din pru tremurnd i se culc pe pietre, lng
haine.
Se trezi dup un oarecare timp cu o tresrire. njur vznd c soarele
naintase prea mult pe bolt i c ziua era pe sfrite. Putea s mai fac o
scurt bucat de drum, dar tia c ar fi riscat prostete. Era mai bine s-i
petreac mai mult vreme ca s se apere.
Nu departe de pru se afla o poriune ntins de pmnt umed, de pe care
iarba se putea smulge cu uurin, eliberndu-l. Bttori solul afnat, l netezi
i ncepu s traseze glifele. De data asta desen un cerc mai larg, apoi, dup ce
l verific de dou ori, fcu, n interiorul lui, un altul, concentric, pentru mai
mult siguran. Pmntul umed avea s reziste dac btea vntul, iar pe cer
nu se vedea niciun semn de ploaie.
Mulumit, Arlen sp o groap, adun crengi uscate i fcu un foc mic. Cnd
soarele prinse s coboare sub orizont, se aez n mijlocul cercului interior i
ncerc s-i ignore foamea. Cnd cerul cpt culoarea levnicii, pentru a
deveni apoi purpuriu, stinse focul i respir adnc, ca s-i domoleasc btile
inimii. n cele din urm, lumina dispru i miezingii ncepur s se ridice.
Biatul i inu rsuflarea, ateptnd. ntr-un trziu, un demon al focului i
simi mirosul i se repezi spre el cu un urlet ascuit. n clipa aceea, fu aprins
de groaza din noaptea trecut, i-i simi sngele nghend n vene.
Miezingii nu-i descoperir glifele dect dup ce ajunser la ele. Odat cu
prima plpire a magiei, Arlen rsufl uurat. Creaturile loveau bariera cu
ghearele, dar nu reueau s treac.
Zburnd foarte sus, unde puterea glifelor era firav, un demon al vntului
trecu de primul inel, dar, cnd se npusti n jos, ctre Arlen, se izbi de al doilea
i ateriz n spaiul dintre ele, izbindu-se cu putere de pmnt. Biatul se
strdui s-i pstreze calmul cnd l vzu ridicndu-se n picioare.
Era biped, cu trupul lung i subire i cu membre fusiforme, avnd n capt
gheare curbate, lungi de vreo cincisprezece centimetri. Partea de sub brae i
exteriorul picioarelor erau palmate, din ele pornind o membran subire,
pieloas, susinut de oasele flexibile ieite n afara prilor laterale ale
trupului. Depea cu foarte puin nlimea unui brbat adult, dar
deschiderea aripilor era de dou ori ct lungimea trupului, ceea ce l fcea s
par imens cnd se profila pe cer. Din cretet i pornea un corn curbat ctre
spate i palmat asemenea membrelor, formnd o creast de-a lungul irei
spinrii. Botul prelung adpostea mai multe iruri de dini de vreo trei
centimetri, galbeni n lumina lunii.

69
n ciuda miestriei graioase cu care plutea n vzduh, miezingul se mica
cu stngcie pe pmnt. Privii de aproape, demonii vntului nu erau la fel de
impresionani ca verii lor. Demonii lemnului i ai pietrei aveau carapace de
nestrpuns i o putere nelumeasc ddea for ghearelor lor groase. Demonii
focului erau mai iui dect orice om i flcrile pe care le scuipau puteau
aprinde orice. Pe cnd demonii vntului Arlen se gndi c Ragen ar fi putut
strpunge una dintre aripile lor subiri cu lovitura puternic a unei sulie,
schilodindu-i.
Noaptea, se gndi, sunt aproape sigur c a putea s-o fac pn i eu.
Dar n-avea nicio suli i, impresionant sau nu, miezingul era n stare s-l
ucid dac glifele din cercul interior nu rezistau. Se ncord cnd vzu
creatura apropiindu-se.
Demonul i repezi ctre el gheara curbat din vrful aripii i biatul
nchise ochii, dar vraja scnteie de-a lungul irului de glife, respingnd atacul.
Dup mai multe ncercri zadarnice, miezingul se hotr s se-nale din nou
n vzduh. O lu la fug i-i ntinse aripile, ca s prind un curent de aer, dar
se izbi de glifele din exterior nainte de a-i lua elanul de care-avea nevoie.
Magia l azvrli napoi, n nmol.
Arlen rse fr s vrea cnd l vzu ncercnd s se ridice n vzduh. Aripile
lui imense or fi fost nspimnttoare n zbor, dar pe pmnt se trau,
dezechilibrndu-l. N-avea palme n care s se mping i braele fusiforme i
se arcuiau sub greutatea trupului. Se zvrcoli o clip cu disperare nainte de
a izbuti s se ridice.
Prins n curs, ncerc iari i iari s-i ia zborul, dar spaiul dintre
cercuri nu era destul de larg, aa c ddea gre de fiecare dat. Demonii
focului simir suferina vrului lor i scoaser ipete ascuite de ncntare,
opind n jurul cercului ca s se in pe urmele creaturii i btndu-i joc de
ghinionul ei.
Arlen simi un val de mndrie. Cu o noapte nainte fcuse greeli, dar n-
avea s le mai repete. ncepu s spere c, la urma-urmelor, ar fi putut tri ca
s vad Oraele Libere.
Demonii focului se plictisir n curnd s-l tot batjocoreasc pe demonul
vntului i se ndeprtar n cutarea unor przi mai uoare, speriind animale
mici i scondu-le din ascunziuri cu stropi de foc. Un iepure mrunt,
nspimntat, sri n cercul exterior trasat de Arlen i glifele oprir miezingul
care-l urmrea. Demonul focului ddu s-l prind cu o micare stngace, dar
animalul se feri cu uurin, alergnd prin cerc i ieind prin partea opus,
numai ca s gseasc acolo ali miezingi. Se ntoarse i ddu buzna din nou n
cerc, alergnd iari prea departe.

70
Arlen i dori s fi avut cum s comunice cu srmanul animal, s-i spun c
n inelul interior era n siguran, dar nu putea dect s-l urmreasc n timp
ce se tot repezea nuntrul i n afara glifelor.
Apoi se ntmpl inimaginabilul. Fugind napoi, n cerc, iepurele stric o
glif. Urlnd, demonii focului se scurser prin sprtur, pe urmele lui.
Demonul vntului scp, se ridic n aer i se ndeprt n zbor.
Arlen njur iepurele, iar njurturile i se nteir cnd l vzu repezindu-se
drept spre el. Dac strica i glifele interioare, erau amndoi sortii pieirii.
Cu repeziciunea unui copil crescut la ferm, biatul ntinse mna n afara
cercului i nfc iepurele de urechi. Animalul se zvrcoli nebunete, gata s
se rup-n buci ca s scape, dar Arlen umblase destul de des cu iepuri pe
ogoarele tatlui su. l lu n brae, culcndu-l pe spate i legnndu-l, cu
partea din spate a corpului mai sus dect capul. O clip mai trziu, iepurele se
holba la el, nedumerit, i nu se mai zbtea.
Arlen se simi tentat s li-l azvrle demonilor. Ar fi fost mai sigur dect s
rite s scape i s mai strice i alt glif. i de ce nu? se ntreb. Dac l-a fi
gsit pe lumin, l-a fi mncat eu.
ns i ddu seama c nu putea s-o fac. Demonii i luaser prea mult lumii,
luaser prea mult de la el. Jur c n-avea s le dea nimic de bunvoie, nici
atunci, nici altdat.
Nici mcar iepurele.
n timp ce se scurgea noaptea, inu cu putere n brae fptura ngrozit,
gngurind pentru el i mngindu-i blana moale. Jur-mprejurul lor demonii
urlau, dar, concentrndu-se asupra animalului, reui s nu-i mai aud.
Meditaia avu efect o vreme, pn cnd l readuse la realitate un rget. i
ridic privirea i-l descoperi pe masivul demon ciung al pietrei, dominndu-l
cu nlimea lui i cu saliva sfrindu-i cnd se izbea de glife. Rana i se
vindecase, lsndu-l cu un ciot noduros sub cot. Prea i mai furios dect cu o
noapte nainte.
Lovea n barier, fr s-i pese de flacra usturtoare a vrjii. O izbea iari
i iari, cu urlete asurzitoare, strduindu-se s-o strbat cu fora ca s se
rzbune. Arlen l privea cu ochi mari, strngnd iepurele cu putere. tia c
glifele nu slbeau din cauza loviturilor repetate, dar asta-l ajuta prea puin s-
i alunge teama c demonul era destul de nverunat ca s reueasc oricum.

Cnd lumina dimineii izgoni demonii pentru o alt zi, Arlen eliber n
sfrit iepurele, care plec imediat, alergnd n salturi. Stomacul biatului
chioria n vreme ce-l privea ndeprtndu-se, dar, dup tot ce nduraser
mpreun, nu se putea convinge s vad n micul animal ceva cu care s-ar fi
putut hrni.
71
Cnd se ridic n picioare, se mpletici i fu ct pe ce s cad cnd l invad
un val de grea. Tieturile care-i brzdau spatele erau sgei de foc. ntinse
mna, pipi pielea plpnd, umflat, i i-o retrase ud de puroiul maroniu,
urt mirositor, pe care-l storsese Coline din rnile lui Silvy. Tieturile l
ardeau i i simea sngele mpurpurndu-i obrajii. Se scld din nou n
pru, dar apa rece i potoli prea puin fierbineala interioar a trupului.
Atunci tiu c-avea s moar. Dac exista ntr-adevr, btrna Mey Friman
se afla la mai bine de dou zile distan. Dar, dac el avea cu adevrat febra
demonului, oricum nu mai conta. Era imposibil s mai reziste dou zile.
Cu toate acestea, nu se putea convinge s renune. mpleticindu-se, i
continu drumul pe fgaele de crue, mergnd ctre locul de unde veniser,
oricare ar fi fost.
Dac avea s moar, mcar s-i gseasc sfritul mai aproape de Oraele
Libere dect de nchisoarea pe care-o lsase n urm.

4.

Leesha

319 D

Leesha i petrecea noaptea plngnd.


Ceea ce, n sine, nu era ieit din comun, numai c, n noaptea aceea, nu
plngea din cauza mamei ei. ipetele o fceau s plng. Glifele cuiva nu
rezistaser, i era imposibil s-i dai seama ale cui, dar urletele de groaz i
de durere umpleau ntunericul de ecouri, iar fumul tlzuia ctre cer
deformnd contururile focului dezlnuit de miezingi i scldnd ntregul sat
ntr-o strlucire ceoas, portocalie.
Oamenii din Viuga Tietorului de Lemne nu puteau s caute
supravieuitorii. Nu cutezau nici mcar s lupte cu flcrile. Nu erau n stare
s fac nimic mai mult dect s se roage Ziditorului ca vntul s nu aduc
tciuni, rspndind vlvtaia. Casele lor erau construite la o distan mare
una de alta, tocmai din acest motiv, dar un vnt puternic putea duce scnteile
la mare deprtare.
Chiar dac focul nu se rspndea, cenua i fumul din aer puteau acoperi
alte glife sub pete de murdrie, oferindu-le miezingilor cile de intrare pe care
le cutau cu disperare.

72
n clipa aceea ncercau glifele din jurul casei ei. Era semn ru, nsemna c
demonii gsiser przi mai uoare n ntuneric.
Neajutorat i nspimntat, Leesha fcu singurul lucru pe care-l putea
face. Plnse. Plnse pentru mori, plnse pentru rnii i plnse pentru ea
nsi. ntr-un sat cu mai puin de patru sute de oameni, nu exista niciunul a
crui moarte s n-o rneasc.
Leesha, o fat de nici treisprezece primveri, era foarte frumoas, cu pr
negru lung i ondulat i ochi ptrunztori, de un albastru palid. nc nu
nflorise, i de aceea nu se putea mrita, dar i era promis lui Gared Cutter,
cel mai chipe biat din sat. Gared avea cu dou veri mai mult dect ea i era
nalt, cu muchi puternici. Celelalte fete ipau cnd trecea pe lng ele, dar era
al Leeshei, toat lumea tia asta. Avea s-i fac muli copii puternici.
Dac-i supravieuia acelei nopi.
Ua camerei se deschise. Mama ei nu se obosea niciodat s ciocneasc.
Ca figur i siluet, Elona i semna foarte mult fiicei sale. nc frumoas la
treizeci de ani, avea prul lung revrsat, bogat i negru, pe umerii maiestuoi.
Silueta plin, feminin, trezea invidia tuturor; doar att i dorea Leesha s
moteneasc de la ea. Snii si abia nmugurii mai aveau mult pn s se
poat compara cu ai Elonei.
Ajunge cu smiorciala, neisprvito, se rsti Elona, aruncndu-i o crp
ca s-i tearg ochii. Cnd plngi de una singur n-ai ce ctiga. Plngi n faa
unui brbat, dac vrei s obii ceva, dar udndu-i perna n-o s-nvii pe nimeni.
nchise ua i o ls din nou singur n malefica lumin portocalie care-i
strecura licrul printre ipcile obloanelor.
Tu simi vreodat ceva? o ntreb Leesha n gnd.
Mama ei avea dreptate cnd spunea c plnsul nu-nvie pe nimeni, dar se
nela creznd c nu folosea la nimic. Ori de cte ori trecea prin clipe grele,
plnsul era salvarea Leeshei. Celelalte fete credeau c viaa ei era perfect,
dar asta fiindc niciuna dintre ele nu vzuse faa pe care i-o arta Elona, ntre
patru ochi, unicului ei copil. Nu era un secret c-i dorise biei, iar Leesha i
tatl i suportau batjocura fiindc nu izbutiser s-i ofere ceea ce dorea.
Dar fata i terse ochii cu furie. Abia atepta s-nfloreasc i s-o ia Gared
la el. Ca dar de nunt, stenii aveau s le construiasc o cas i Gared avea s-
o duc n brae dincolo de glife i s-o fac femeie, n ovaiile tuturor celor de
afar. Avea s-i creasc propriii copii i n-avea s se poarte cu ei aa cum se
purta Elona cu ea.

Cnd btu mama ei la u, Leesha era mbrcat. Nu dormise deloc.

73
Vreau s fii afar cnd bate clopotul n zori, zise Elona. i s nu te-aud
bombnind c eti obosit. N-o s las pe nimeni s cread c familia noastr-
ntrzie cnd trebuie s dea ajutor.
Leesha i cunotea mama destul de bine ca s tie c s cread erau
cuvintele-cheie. Elona nu voia s-ajute pe nimeni altcineva n afar de ea nsi.
Tatl lui Leesha, Erny, atepta lng u, sub privirea ncruntat a nevestei
sale. Nu era masiv, iar numindu-l vnos ai fi vorbit despre o for care nu
exista. i n-avea o voin mai puternic dect trupul, glasul lui de brbat timid
ridicndu-se niciodat. Cu doisprezece ani mai vrstnic dect Elona, i
pierduse din cretet prul castaniu i purta ochelari cu rame subiri,
cumprai cu ani n urm de la un Mesager, fiind singurul om din ntreaga
aezare care avea aa ceva.
Pe scurt, nu era brbatul care i-ar fi plcut Elonei s fie, dar hrtia fin pe
care-o fabrica avea mare cutare n Oraele Libere, i banii lui i plceau
suficient de mult.
Spre deosebire de mama sa, Leesha dorea cu adevrat s-i ajute vecinii.
Iei din cas i alerg ctre incendiu chiar n clipa n care disprur miezingii,
nainte de a se auzi clopotul.
Leesha! Stai cu noi! strig Elona, dar fata nu-i ddu atenie.
Fumul era gros, nbuitor, ns ea i ridic orul ca s-i acopere gura i
nu-i ncetini paii.
Cnd ajunse n locul de unde se nla, acolo se adunaser deja civa
steni. Trei case arseser din temelii i alte dou erau nc n flcri,
ameninnd s le aprind i pe cele nvecinate. Leesha scoase un ipt ascuit
cnd vzu c una dintre ele era a lui Gared.
Smitt, proprietarul hanului i al prvliei din sat, era de fa i ddea
porunci pe un ton rstit. Era Vorbitorul aezrii lor de cnd i aducea Leesha
aminte. Nu era niciodat nerbdtor s porunceasc, prefernd s lase
oamenii s-i rezolve singuri problemele, dar toat lumea era de acord c se
pricepea s-o fac.
n-o s reuim niciodat s scoatem ap din fntn destul de repede,
spunea el cnd se apropie Leesha. O s formm un lan de glei pn la pru
i-o s udm celelalte case, altminteri pn la cderea nopii din tot satul n-o
s mai rmn dect cenu!
n clipa aceea, Gared i Steave ieir n fug, suprai i plini de funingine,
dar teferi. La numai cincisprezece ani, Gared era mai nalt dect majoritatea
adulilor din sat. Steave, tatl su, era un uria, dominnd pe oricine cu
nlimea lui. La vederea lor, Leesha simi cum i se slbea nodul din stomac.
Dar, nainte de a apuca s-alerge spre Gared, Smitt art cu degetul ctre el.

74
Gared, trage crua cu glei lng pru! i roti privirea asupra
celorlali. Leesha! adug apoi. Du-te dup el i-ncepei s le umplei cu ap!
Ea alerg ct o ineau picioarele, dar, chiar i trgnd crua grea, Gared
ajunse naintea ei la prul care se desprindea din rul Angiers la o distan
de civa kilometri ctre nord. n clipa n care el se opri, scurt, Leesha i czu
n brae. Crezuse c imaginile oribile din mintea ei aveau s se mprtie
fiindc-l vedea viu, dar, n loc de asta, cptaser mai mult for. Nu tia ce
s-ar fi fcut dac l-ar fi pierdut pe Gared.
Mi-a fost team c-ai murit, suspin, plngnd la pieptul lui.
Sunt n siguran, opti el, strngnd-o cu putere n brae. Sunt n
siguran.
Descrcar repede crua i umplur gleile ca s le poat da din mn-n
mn imediat ce soseau ceilali. n curnd, peste o sut de steni alctuir un
ir ordonat de la pru pn la foc, ctre care trimiteau glei pline, ce fceau
apoi cale-ntoars goale. Gared fu chemat napoi, cu tot cu cru, fiindc era
nevoie de braele lui puternice ca s-arunce apa.
Aproape imediat, crua se ntoarse, de data asta tras de Veghetorul
Michel i ncrcat cu rnii. Apariia lor trezi sentimente amestecate. Erau
oameni din acelai sat, cu toii prieteni cu toat lumea, ari i sfiai cu
slbticie, dar o ptrundere a demonilor care lsa supravieuitori era o
raritate, aa c fiecare dintre ele era un dar pentru care se cuvenea s-i
mulumeti Ziditorului.
Omul Sfnt i acolitul su, Putiul Jona, i ntinser pe toi lng pru.
Michel l ls pe tnr s-i aline i lu crua ca s-aduc alii.
Leesha evit s-i priveasc i se concentr asupra gleilor. Picioarele i
amorir n apa rece i ncepu s-i simt braele ca de plumb, dar se ls
absorbit de munc pn ce i atrase atenia o oapt.
Vine baba Bruna, spuse cineva, i Leesha i slt capul cu o zvcnire.
Btrna Culegtoare de Ierburi venea ntr-adevr pe crare, cluzit de
ucenica ei, Darsy.
Nimeni nu tia, cu exactitate, ct de btrn era Bruna. Se spunea c tot
btrn fusese i n tinereea btrnilor satului. Ea-i adusese pe lume pe cei
mai muli dintre ei. Le supravieuise brbatului, copiilor i nepoilor ei i nu
mai avea pe lume nicio rud.
n prezent, nu mai era cu mult mai mult dect o piele zbrcit, translucid,
ntins peste oase ascuite. Pe jumtate oarb, nu mai putea s mearg dect
trindu-i ncet picioarele, dar nc mai era n stare s strige ca s se fac
auzit dintr-un capt n altul al satului i, cnd se nfuria, i arunca toiagul
noduros cu care se-ajuta la mers c-o for uimitoare.
Pe Leesha o ngrozea, ca aproape pe toi ceilali steni.
75
Ucenica Brunei era o femeie de douzeci de veri, lipsit de frumusee, cu
membre groase i faa lat. Dup ce btrna i supravieuise ultimei sale
ucenice, la ea fuseser trimise mai multe fete ca s-i nvee meteugul. Dup
un ir nentrerupt de abuzuri din partea Culegtoarei de Ierburi, fuseser
puse pe fug toate, n afar de Darsy.
E urt ca un bivol i tot att de puternic, spusese la un moment dat
Elona despre Darsy, rznd pe nfundate. De ce s-ar putea teme din partea
cotoroanei ncrite? Nu se poate zice c Bruna o s-i goneasc peitorii.
Btrna ngenunche lng rnii, cercetndu-i cu mini ferme, n vreme ce
Darsy desfura un sul de pnz groas, acoperit de buzunare marcate cu
simboluri i coninnd cte un instrument, cte-un flacon sau cte o pung.
Rniii gemeau sau ipau cnd i ngrijea, dar Bruna nu le ddea atenie,
strngea rnile ntre degete, pe care apoi i le mirosea i lucra folosindu-se
mai mult de pipit i de miros dect de vedere. Fr s se uite, i ducea cu
micri iui minile ctre buzunarele de pnz, amestecnd ierburi cu
ajutorul unei piulie i al unui pislog.
Darsy se apuc s fac un foc mic i-i ridic privirea ctre locul unde sttea
Leesha, cu ochii la pru.
Leesha! Adu ap, ct mai repede! se rsti.
i fata se grbi s-i dea ascultare. Bruna se opri i adulmec ierburile pe
care le mcina.
Toanto! ip cu glas ascuit.
Leesha tresri, creznd c vorbea cu ea, dar Bruna azvrli piulia i
pislogul n Darsy, lovind-o cu putere n umr i umplnd-o de ierburi pisate.
Btrna cut pe bjbite prin buzunarele pnzei, nfcnd coninutul
fiecruia i adulmecndu-l ca un animal.
Ai pus pungulia unde-ar fi trebuit s fie rdcina porcului i ai
amestecat toat duranta cu cnep! Cotoroana i ridic bul noduros i o
pocni pe Darsy peste umeri. Ai de gnd s-i omori pe oamenii tia sau eti
nc att de proast nct nu poi s citeti?
Leesha avusese ocazia s-i vad mama la fel de furioas i, dac Elona era
tot att de-nspimnttoare ca un miezing, baba Bruna era mama tuturor
demonilor. ncepu s se ndeprteze pas cu pas de cele dou, temndu-se s
n-atrag cumva atenia asupra ei.
N-o s-i ndur btile la nesfrit, hoac nemernic! strig Darsy.
Atunci car-te! spuse Bruna. Mai degrab mzglesc toate glifele din
satul sta dect s-i las ie punga mea cu ierburi cnd oi muri! Oamenilor n-
o s le fie mai ru fr ele dect cu tine!
Darsy rse.

76
S m car? i ie cine-o s-i mai duc sticlele i trepiedele, babo? Cine-
o s-i fac focul, cine-o s-i gteasc, cine-o s-i tearg faa de saliv cnd
te-apuc tusea? Cine-o s-i mute oasele btrne dintr-o parte-ntr-alta cnd
te las fr vlag frigul i umezeala? Ai nevoie de mine mai mult dect eu de
tine!
Btrna i legn toiagul i Darsy i se feri cu nelepciune din cale, dnd,
n graba ei, peste Leesha, care se strduise din rsputeri s treac
neobservat. Czur amndou la pmnt.
Bruna profit de ocazie ca s-i legene din nou bul. Leesha se rostogoli
prin rn ca s se fereasc de lovituri, dar Bruna avea o int bun. Darsy
ip de durere, acoperindu-i capul cu braele.
Car-te! strig din nou Bruna. Am rnii de-ngrijit!
Darsy mri i se ridic n picioare. Leesha se temu c-avea s-o loveasc pe
btrn, ns ea o lu la fug. Bruna i trimise pe urme un uvoi de blesteme.
Leesha i inu rsuflarea i rmase n genunchi, ndeprtndu-se, puin
cte puin. Tocmai cnd se gndea c era cu putin s scape, Bruna o
remarc.
Ei, tu, odrasla Elonei! strig btrna, artnd ctre ea cu toiagul
noduros. Aprinde-mi focul i pune-mi trepiedele peste el!
Btrna se ntoarse la rnii, iar Leesha, neavnd de ales, fcu ce i ceruse.
n urmtoarele cteva ore, Bruna i adres un ir fr sfrit de porunci
rstite, blestemndu-i ncetineala n timp ce ea se grbea s-i ndeplineasc
toate cererile. Cr i fierse ap, pis ierburi, puse la foc tincturi i amestec
pomezi. Se prea c n-apuca niciodat s termine mai mult de jumtate dintr-
o treab nainte ca btrna Culegtoare de Ierburi s-i porunceasc s-nceap
alta, fiind obligat s munceasc din ce n ce mai repede ca s fac fa.
Dinspre focuri se scurgeau ntruna oameni proaspt rnii, cu arsuri profunde
sau cu oase rupte din cauza czturilor. Leesha se temea c jumtate de sat
era n flcri.
Bruna pregti ceaiuri cu care s amoreasc durerea unora i leacuri care
s-i adnceasc pe alii ntr-un somn fr vise n timp ce-i tia cu instrumente
ascuite. Prea neobosit: cosea, punea cataplasme, bandaja.
Era dup-amiaza trziu cnd i ddu Leesha seama nu numai c nu mai
erau rni de pansat, ci i c lanul de oameni pentru cratul gleilor
dispruse. Era singur cu Bruna i cu rniii, dintre care cei mai muli se uitau
nucii n gol din pricina leacurilor btrnei.
Un val de oboseal ignorat pn atunci o coplei, i czu n genunchi,
respirnd adnc. O durea fiecare centimetru al trupului, dar simea, n acelai
timp, i o mare satisfacie. Poate c unii n-ar fi supravieuit, dar acum aveau
s triasc, n parte, mulumit trudei sale.
77
Dar, recunoscu n sinea ei, adevrata eroin era Bruna. Realiz c btrna
nu-i mai dduse, de vreo cteva minute, nicio porunc. Se uit spre ea i o
vzu czut la pmnt, gfind.
Ajutor! Ajutor! strig. Brunei i e ru!
Prinse din nou putere i alerg la Culegtoarea de Ierburi, o slt i o aez
n ezut. Baba Bruna era ocant de uoar i, sub alurile ei de ln i sub
materialul gros al fustelor, Leesha nu simi dect nite oase.
Btrna era cuprins de spasme i dintre buze i se prelingea un fir subire
de saliv, captiv n nesfritele adncituri ale pielii ei zbrcite. Ochii,
ntunecai n spatele unei pelicule lptoase, i fixau nnebunii minile, care
nu se puteau opri din tremurat.
Leesha se uit n jur cu disperare, dar n apropiere nu era nimeni care s-o
ajute. nc innd-o pe Bruna ridicat, o prinse de una dintre minile chinuite
de spasme i i mas muchii ncordai.
Oh, Bruna! o implor. Ce s fac? Te rog! Nu tiu cum s te-ajut! Trebuie
s-mi spui ce s fac!
Simindu-i neajutorarea ca pe-o lovitur de cuit, ncepu s plng.
Braul btrnei zvcni din strnsoarea ei, i Leesha ip, temndu-se de un
nou val de convulsii. Dar ngrijirile ei i dduser Culegtoarei de Ierburi
puterea de a-i controla mna att ct era nevoie ca s i-o strecoare n al, de
unde scoase o pung pe care-o ntinse spre Leesha. O criz de tuse i frnse
trupul firav i, smuls astfel din braele fetei, se izbi de pmnt, unde continu
s tueasc, zbtndu-se ca petele pe uscat. Leesha rmase locului, ngrozit,
cu punga de pnz n mn.
i cobor privirea spre ea, o strnse temtoare i simi trosnetul ierburilor
din interior. O mirosi, i nrile i se umplur de aroma unui amestec de plante.
i mulumi Ziditorului. Dac n-ar fi fost dect o singur plant, n-ar fi ghicit
niciodat cum trebuia s-o dozeze, dar n ziua aceea pregtise, pentru Bruna,
destule tincturi i destule ceaiuri ca s-i dea seama ce i se dduse.
Alerg la cazanul care fierbea pe trepied, unde aez o bucat de pnz
deasupra unei cni i o acoperi cu un strat gros de ierburi din pung. Turn
ncet ap fiart peste ele, extrgndu-le tria, apoi le leg cu ndemnare n
pnza pe care o afund n aceeai can.
Se ntoarse n grab la Bruna, suflnd n lichid. Avea s-o ard, dar nu era
timp s-l lase s se rceasc. O slt pe btrn cu un bra, apsndu-i cana
pe buzele cu urme de saliv.
Culegtoarea de Ierburi se zvrcoli, vrsnd o parte din leac, dar Leesha o
sili s bea, lichidul galben prelingndu-i-se prin colurile gurii. Spasmele i
tusea continuau s-o chinuie, dar ncepeau totui s-i piard puterea. Cnd i
se domolir zvcnirile, fata rsufl uurat.
78
Leesha! se auzi un strigt.
i desprinse privirile de Bruna i-i vzu mama venind n fug, n fruntea
unui grup de steni.
Ce-ai fcut, neisprvito? exclam Elona. Ajunse lng ea nainte de a se
apropia ceilali i uier: E destul de ru c am o fat nefolositoare n locul
unui fiu care s lupte cu focul, dar acum ai ajuns s-o omori pe vrjitoarea
satului?
i duse mna n spate, gata s-i plesneasc fiica, dar Bruna ntinse braul
i-i prinse ncheietura n strnsoarea ei scheletic.
Vrjitoarea triete datorit ei, idioato! bombni.
Elona se albi la fa i se retrase de parc Bruna s-ar fi transformat ntr-un
miezing.
Privind scena, Leesha se simi inundat de-un val de plcere.
ntre timp, n jurul lor se adunar ceilali steni, ntrebnd ce se
ntmplase.
Fiica mea i-a salvat viaa Brunei! strig Elona, nainte de-a apuca Leesha
sau btrna s spun ceva.

Veghetorul Michel i inea Canonul cu glife pe coperte la nlime, pentru
ca toat lumea s poat vedea cartea sfnt n timp ce azvrleau morii peste
ruinele ultimei case rmase n flcri. Stenii stteau cu plriile n mini i
cu capetele plecate. Jona arunca tmie n foc, parfumnd aerul mbibat de o
duhoare acr.
Pn cnd va veni Izbvitorul s ne scape de npasta demonic, inei
bine minte c pcatele omului au adus-o asupr-ne! strig Michel. Adulterii i
curvarii! Mincinoii, hoii i cmtarii!
i cei care strng prea tare din fund, murmur Elona.
Cineva chicoti.
Cei care prsesc lumea vor fi judecai, continu Michel, iar aceia care i-
au slujit Ziditorului i se vor altura n Ceruri, n timp ce toi cei care, pngrii
de vina ngduinei fa de propriile slbiciuni i de pcatele crnii, i-au
nelat ncrederea, vor arde pe veci n Miez!
nchise cartea, iar stenii adunai i plecar capetele n tcere.
Dar, adug el, dei n asemenea clipe suntem ndreptii s jelim i se
cuvine s-o facem, s nu-i uitm pe cei crora le-a hrzit Ziditorul s triasc.
S dm cep butoaielor i s bem n amintirea morilor. S povestim despre
aceia pe care i-am iubit cel mai mult i s rdem, pentru c viaa e preioas
i nu trebuie irosit. S ne pstrm lacrimile pentru la noapte, cnd vom sta
dincolo de glifele noastre.

79
sta e Veghetorul nostru, bombni Elona. Orice scuz e bun ca s dai
cep unui butoi.
Ei, draga mea, spune Erny, btnd-o pe dosul minii, are intenii bune.
Laul ia aprarea beivului, firete, zise ea, smulgndu-i mna. Steave
se repede n casele n flcri, iar brbatul meu se ascunde printre femei.
Am fost n lanul care-a crat gleile, protest Erny.
El i Steave fuseser rivali, i gurile rele spuneau c alegerea fcut de
Elona se datora mai degrab pungii lui dect inimii ei.
Ca o femeie, ncuviin nevasta lui, cu ochii la musculosul Steave, aflat
n cellalt capt al mulimii.
Aa era ntotdeauna. Leesha i dori s-i fi putut astupa urechile, s nu-i
mai aud. i dori s-o fi luat miezingii pe mama ei, n locul celor apte oameni
cumsecade. i dori ca tatl ei s-o nfrunte mcar o singur dat; de dragul lui
nsui, dac nu de al fiicei sale. i dori s fi nflorit deja, ca s poat pleca
mpreun cu Gared i s-i lase pe amndoi n urm.
Cei prea btrni sau prea tineri ca s lupte cu focul pregtiser o mas
bogat pentru ntreg satul, i aduser mncarea, n vreme ce toi ceilali, prea
istovii ca s mai fac vreo micare, stteau cu privirile pironite n cenua
fumegnd.
Dar focurile erau stinse, rniii fuseser bandajai i ncepeau s-i revin,
iar pn la apusul soarelui mai erau multe ore. Cuvintele Veghetorului i
scpaser de vinovie pe cei care se simeau uurai fiindc triau, iar berea
tare a lui Smitt fcuse restul. Se spunea c berea lui putea s vindece orice
suferin, i era mult de vindecat. n curnd, n jurul meselor lungi rsunau
rsetele strnite de povetile despre cei care plecaser din lume.
Gared sttea la cteva mese distan, cu prietenii lui Ren i Flinn, cu
nevestele lor i cu un alt amic al su, Evin. Ceilali biei, cu toii tietori de
lemne, aveau cu civa ani mai mult dect Gared, dar mai voinic dect el era
numai Ren, pe care, fiind nc n cretere, avea anse s-l ntreac n curnd.
Din tot grupul, doar Evin nu era promis, i multe fete puseser ochii pe el, dei
l tiau iute la mnie.
Prietenii l tachinau pe Gared fr ncetare, mai ales n privina lui Leesha.
Fata nu se simea ncntat fiindc era obligat s stea cu prinii ei, dar ar fi
fost nc i mai ru lng Gared, n timp ce Ren i Flinn fceau aluzii obscene,
iar Evin avea chef de ceart.
Dup ce-i mncar poriile, Veghetorul Michel i Putiul Jona se ridicar
de la mas, plecnd cu o tav mare ctre Casa Sfnt, unde Darsy i ngrijea pe
Bruna i pe rnii. Leesha se scuz i ddu s se ndrepte spre ei, s-i ajute.
Gared o observ i se ridic s i se alture, dar abia apucase s se salte n

80
picioare cnd Brianne, Saira i Mairy, cele mai bune prietene ale Leeshei, o
abtur din drum.
E adevrat ce-am auzit? o ntreb Saira, trgnd-o de braul stng.
Ai trntit-o pe Darsy la pmnt cu un pumn i-ai salvat viaa babei
Bruna? zise Mairy, trgnd-o de dreptul.
Leesha se uit neajutorat la Gared, apoi se ls trt de prietenele ei.
Ursul grizzly poate atepta pn-i vine rndul, i spuse Brianne.
Gared, dup ce te-nsori, o s fii pe locul doi, dup fete! strig Ren,
fcndu-i prietenii s hohoteasc zgomotos i s bat n mas.
Fetele nu-i luar n seam, i rsfirar fustele i se aezar pe iarb,
departe de glgia tot mai puternic, n timp ce vrstnicii goleau un butoia
dup altul.
Gared o s mai aud asta o vreme. Ren a pariat pe cinci klai c n-o s-
apuce s te srute, i cu att mai puin s te pipie n voie nainte de apusul
soarelui, rse Brianne.
La aisprezece ani, era deja de doi vduv, dar nu ducea lips de peitori.
Asta, spunea ea, fiindc-nvase toate mecheriile tiute de o nevast. Locuia
cu tatl ei i cu doi frai mai mari, tietori de lemne, i le era mam tuturor.
Spre deosebire de altele, eu nu invit toi bieii n trecere s m pipie,
ripost Leesha, cptnd drept rspuns o privire plin de prefcut indignare
a Briannei.
Dac i-a fi promis, eu l-a lsa pe Gared s m pipie, coment Saira.
Avea cincisprezece ani, prul castaniu tuns scurt i pistrui pe obrajii ca de
veveri flcoas. Cu un an n urm, i fusese promis unui biat, dar miezingii
i luaser i pe el, i pe tatl ei, n aceeai noapte.
Eu a vrea s fiu promis, se plnse Mairy.
La paisprezece ani, era numai piele i os, cu faa supt i nas proeminent.
nflorise, dar, n ciuda strdaniilor prinilor ei, nc nu era promis. Elona i
spunea sperietoare de ciori.
Niciun brbat n-o s vrea s-i pun smna ntre oldurile alea numai
os, de team ca nu cumva s crape sperietoarea n dou cnd o iei copilul,
zisese la un moment dat, cu un rnjet dispreuitor.
O s i se-ntmple n curnd, o asigur Leesha.
Avnd numai treisprezece ani, era cea mai tnr din grup, dar celelalte
preau s roiasc n jurul ei. Elona punea asta pe seama faptului c era cea
mai frumoas i cea mai bogat, dar Leesha nu putea nicidecum s le cread
pe prietenele ei att de mrginite la minte.
Chiar ai pocnit-o pe Darsy c-un b? ntreb Mairy.

81
N-a fost aa, zise ea. Darsy a greit ceva, i Bruna a lovit-o cu toiagul.
Darsy a-ncercat s se retrag i a dat drept peste mine. Am czut amndou,
i Bruna a tot pocnit-o pn cnd a fugit.
Dac-ar fi dat n mine cu bul, a fi dat i eu c-un b n ea, coment
Brianne. Tata spune c Bruna e vrjitoare i c noaptea, n coliba ei, se bate
pe burt cu demonii.
Ce prostie dezgusttoare! se rsti Leesha.
Atunci de ce locuiete att de departe de sat? ntreb Saira. i cum de
mai e nc n via, dup ce nepoii i-au murit de btrnee?
Pentru c e Culegtoare de Ierburi, spuse Leesha, i ierburile nu cresc
n mijlocul satului. Am ajutat-o azi, i-a fost uimitoare. Cred c toi oamenii
adui la ea erau prea grav rnii ca s mai triasc, dar i-a salvat pe toi.
Ai vzut-o aruncnd vrji asupra lor? ntreb Mairy entuziasmat.
Nu e vrjitoare! exclam Leesha. A fcut totul cu ierburi, cu cuite i cu
a.
Taie oamenii? fcu Mairy dezgustat.
Vrjitoare, spuse Brianne.
Saira ddu din cap.
Leesha le arunc o privire acr, i toate tcur.
Nu se foiete pur i simplu n toate prile, tind oameni, zise ea. I-a
vindecat. A fost nu pot s explic. Btrn cum e, nu i-a-ntrerupt munca nici
mcar o clip nainte de a se-ngriji de toi. Ca i cum n-ar fi susinut-o dect
voina. S-a prbuit imediat ce l-a oblojit pe ultimul.
i-atunci ai salvat-o? ntreb Mairy.
Leesha ncuviin cu o nclinare a capului.
Mi-a dat leacul chiar nainte s-o apuce tusea. De fapt, eu n-am fcut
nimic altceva dect s-l pun la fiert. Am sprijinit-o pn cnd n-a mai tuit, i
atunci ne-a gsit lumea.
Ai atins-o? Brianne se strmb. Pun prinsoare c duhnete a lapte acru
i-a buruieni.
Ziditorule! strig Leesha. Bruna a salvat azi o duzin de viei, i voi nu
tii dect s v batei joc de ea!
Cerule, exclam Brianne cu sarcasm, Leesha o salveaz pe bab i, dintr-
odat, nu-i mai ncap sfrcurile-n corsaj!
Leesha se ncrunt. Dintre toate prietenele ei, rmsese singura nc
nenflorit, iar snii ei, sau mai degrab lipsa lor, reprezentau, pentru ea, un
punct dureros.
Leesha, i tu spuneai aceleai lucruri despre ea, se amestec Saira.
Poate, dar nu le mai spun. O fi fiind o bab afurisit, dar merit mai mult
dect att.
82
Chiar n clipa aceea se apropie de ele Putiul Jona. Avea aptesprezece ani,
dar era prea scund i prea firav ca s poat roti securea sau ca s poat trage
de-un fierstru. i petrecea aproape tot timpul scriind i citind scrisori
pentru cei care nu cunoteau literele, adic pentru aproape toat lumea.
Leesha, unul dintre puinii copii n stare s citeasc, se ducea adesea la el ca
s-mprumute cri din colecia Veghetorului Michel.
Am un mesaj de la Bruna, i spuse el. Vrea s
Amui cnd se pomeni tras napoi dintr-o smucitur. Era cu doi ani mai
mare dect Gared, dar acesta l rsuci ca pe-o ppu de crp, nfcndu-l
de haine i trgndu-l att de aproape, nct li se atingeau nasurile.
i-am mai zis s nu mai vorbeti cu fete care nu i-s promise, mri
Gared.
Nu vorbeam! protest Jona, dnd din picioare la doi centimetri
deasupra pmntului. Doar
Gared! se rsti Leesha. Las-l imediat jos!
Biatul o privi, apoi se uit din nou la Jona. Ochii i se ndreptar pentru o
clip ctre prietenii si, apoi ctre Leesha. i ddu drumul lui Jona, care se izbi
de pmnt. Se grbi s se ridice i s plece. Brianne i Saira chicotir, dar
Leesha le amui cu o privire aspr nainte de a se ntoarce spre Gared.
Ce Miezului e cu tine? ntreb ea.
Gared i ls ochii n jos.
mi pare ru, spuse. Doar c ei, io n-am izbutit s schimb nicio vorb
cu tine azi, i cre c mi-am ieit din fire cnd te-am vzut vorbind cu el.
Leesha l mngie pe obraz.
Oh, Gared, n-ai de ce s fii gelos. n afar de tine, pentru mine nu exist
nimeni.
Serios? ntreb el.
O s-i ceri scuze lui Jona? ntreb ea.
Da, fgdui Gared.
Atunci da, serios, zise ea. Acum du-te-napoi la mas. Vin i eu ntr-o
clip.
l srut, i lui Gared i se despic faa ntr-un zmbet larg nainte de a pleca
n fug.
Cred c e ca i cum ai dresa un urs, cuget Brianne.
Unul care tocmai s-a aezat ntr-un strat de trandafiri, zise Saira.
Lsai-l n pace, le ceru Leesha. N-a avut niciun gnd ru. E doar prea
puternic pentru ca asta s fie bine pentru el, i e puin cam
Din topor? suger Brianne.
ncet la minte? adug Saira.
Greu de cap? propuse Mairy.
83
Leesha le plesni, i toate izbucnir n rs.

Gared sttea, protector, alturi de Leesha, dup ce el i Steave veniser s
se aeze lng familia ei. Fata tnjea s se simt cuprins n braele lui, dar nu
se cuvenea, chiar i aa promii unul altuia cum erau, nainte de a ajunge ea
la maturitate i de a le anuna Veghetorul logodna. Chiar i dup aceea,
trebuiau s se limiteze, pn n noaptea nunii, la atingeri i srutri caste.
Cu toate acestea, Leesha i Gared se srutau cnd erau singuri, dar,
indiferent ce-ar fi crezut Brianne, ea avea grij s nu mearg mai departe. Voia
s respecte tradiia, pentru ca noaptea nunii lor s fie ceva deosebit, de care
s-i aduc aminte pn la sfritul zilelor.
i, firete, mai era i Klarissa, creia i plcuse s danseze i s flirteze. Ea
le nvase pe Leesha i pe prietenele ei dansuri vioaie i le mpletise flori n
pr. Extraordinar de frumoas, Klarissa avusese foarte muli peitori.
Biatul ei trebuia s aib acum vreo trei ani, dar niciun brbat din Viuga
Tietorului de Lemne nc nu-l recunoscuse drept fiul su. Aproape toat
lumea i imagina c era vorba de un brbat nsurat i, n toate lunile n care-
i crescuse pntecul, Veghetorul Michel nu inuse nicio predic n care s nu
aduc aminte c pcatul ei, precum i alte altora de felul ei, pstra puterea
Npastei Ziditorului.
Demonii de-afar sunt ecoul demonilor dinuntru, spunea el.
Klarissa fusese foarte iubit, dar, dup asta, satul i schimbase rapid
prerea despre ea. Femeile o ocoleau, vorbind n oapt n urma ei dup ce se
ndeprta, iar brbaii se temeau s-i ntlneasc privirea cnd erau nevestele
lor prin preajm, iar cnd nu erau, fceau comentarii obscene.
La scurt timp dup ce-i nrcase biatul, plecase cu un Mesager care
mergea spre Fortul Rizon i nu se mai ntorsese niciodat. Leesha i simea
lipsa.
M-ntreb ce-o fi vrut Bruna cnd l-a trimis pe Jona, spuse ea.
l ursc pe pipernicitu la, mri Gared. De cte ori se uit la tine, mi
dau seama c-i imagineaz c-i eti nevast.
i ce-i pas ie, ntreb Leesha, dac nu e dect imaginaie?
Nu vreau s te-mpart cu alii, nici mcar n visele lor, rspunse Gared,
punndu-i, sub mas, mna uria peste a ei.
Leesha oft i se sprijini de el. Bruna putea s-atepte.
Chiar n clipa aceea, Smitt se ridic, nesigur pe picioare din cauza berii, i
btu cu halba n mas.
Toat lumea! Atenie, v rog!

84
Soia lui, Stefny, l ajut s se urce pe banchet, sprijinindu-l cnd se cltina.
Mulimea amui, i el i drese glasul. Poate c nu-i plcea s dea porunci, dar
era ncntat atunci cnd i se ivea ocazia s in un discurs.
Cele mai cumplite vremuri sunt acelea care scot la lumin tot ce e mai
bun n noi, ncepu el. Iar asemenea vremuri i arat Ziditorului temeritatea
noastr. i arat c ne-am ntors pe calea cea dreapt i c merit s trimit
Izbvitorul i s pun capt Npastei. i arat c rul din noapte nu poate
distruge spiritul familiei.
Pentru c asta este Viuga Tietorului de Lemne, continu el. O familie. Oh,
ne certm, ne lum la btaie i suntem prtinitori, dar, cnd vin miezingii,
vedem n legturile de familie iele unui rzboi de esut, care ne in pe toi
laolalt. Indiferent ce nenelegeri am avea, le dm pe toate la o parte.
n timpul nopii, patru case i-au pierdut glifele, le spuse celorlali, lsnd
douzeci de oameni la mila demonilor, care lipsete cu desvrire. Dar,
mulumit eroismului dovedit sub cerul nopii, n-au fost luai dect apte.
Niklas! strig apoi, artnd ctre un brbat cu prul de culoarea
nisipului, aezat de cealalt parte a mesei. S-a repezit ntr-o cas cuprins de
flcri i i-a scos mama afar!
Jow! Art ctre un alt brbat, care tresri auzindu-i numele. Acum nici
dou zile, el i Dav stteau n faa mea, certndu-se cu atta nverunare nct
au ajuns s se loveasc. ns azi-noapte, Jow a lovit cu securea un demon al
lemnului, un demon al lemnului, ca s-l in pe loc n vreme ce Dav i ai si
treceau la adpostul glifelor lui!
Cu trupul lui stpnit de beie, mprumutnd agilitate de la propria sa
nflcrare, Smitt sri pe mas. i se plimb de-a lungul ei, strignd oamenii
pe nume i spunnd ce fcuse fiecare cu o noapte n urm.
Am avut eroi i-n timpul zilei, adug apoi. Gared i Steave! strig,
artnd ctre cei doi. i-au lsat casa s ard ca s-arunce ap peste cele care-
aveau mai multe anse s fie stinse! Datorit lor i altora, n-au ars dect opt
case cnd, altminteri, pn seara s-ar fi fcut scrum tot satul!
Smitt se rsuci i, pe neateptate, se uit drept la Leesha. Degetul lui ntins
o izbi ca un pumn.
Leesha! strig. N-are dect treisprezece ani, dar a salvat viaa
Culegtoarei Bruna! n pieptul fiecrui om din Viuga Tietorului de Lemne
bate o inim de erou! continu el, rotindu-i braul ntr-un gest care-i includea
pe toi. Miezingii ne pun la ncercare, dar nenorocirile ne clesc i, asemenea
oelului milnez, Viuga Tietorului de Lemne nu se frnge!
Mulimea i url aprobarea. Cei care pierduser pe cineva drag strigau cel
mai tare, cu obrajii umezi de lacrimi.

85
Smitt rmase n picioare n mijlocul larmei, sorbindu-i fora. Dup o vreme,
btu din palme, i stenii tcur.
Veghetorul Michel, spuse artndu-l, a deschis Casa Sfnt pentru rnii,
iar Stefny i Darsy s-au oferit s-i petreac noaptea ngrijindu-i. Michel le
ofer glifele Ziditorului i tuturor acelora care n-au unde s se adposteasc.
i nl pumnul. Dar stanele tari nu sunt locul pe care-ar trebui s-i
odihneasc capetele eroii! Nu i cnd se afl n mijlocul familiei. Taverna mea
poate gzdui confortabil zece oameni i, dac va fi nevoie, chiar mai muli.
Cine altcineva dintre noi vrea s-i mpart glifele i paturile cu eroii?
Toat lumea strig din nou, i pe chipul lui Smitt se aternu un zmbet larg.
Btu din nou din palme.
Ziditorul v surde tuturor, spuse, dar s-a fcut trziu. O s hotrsc
eu
Elona se ridic n picioare. Buse i ea cteva halbe i cuvintele nu-i erau
prea clare.
Eu i Erny o s-i lum pe Gared i pe Steave, spuse, fcndu-i brbatul
s-i arunce o privire tioas. Avem loc berechet, iar Gared i Leesha i sunt
promii, aa c, de fapt, suntem deja rude.
E foarte generos din partea ta, Elona, zise Smitt, neizbutind s-i
ascund surprinderea.
Ea ddea rareori dovad de altruism, i chiar i atunci exista un pre
ascuns.
Suntei siguri c se cade? ntreb Stefny, cu glas sonor, i ochii tuturor
se ntoarser spre ea.
Cnd n-avea treab n taverna brbatului ei, Stefny fcea munc voluntar
n Casa Sfnt, sau studia Canonul. O ura pe Elona un punct n favoarea ei n
mintea lui Leesha dar tot ea fusese i prima care se-ntorsese mpotriva
Klarissei cnd starea fetei devenise vizibil.
Doi copii promii sub acelai acoperi? continu ea, dar privirea i
zvcni ctre Steave, nu ctre Gared. Cine tie ce fapte indecente s-ar putea
petrece? Poate c-ar fi mai bine s-i adpostii pe alii, iar Gared i Steave s
rmn n tavern.
Ochii Elonei se ngustar.
Stefny, cred c trei prini sunt de-ajuns ca s supravegheze doi copii,
spuse cu rceal. Se-ntoarse spre Gared i-l strnse de umerii lai. Viitorul
meu ginere a muncit azi ct cinci brbai. Iar Steave, adug ea, ntinznd
braul ca s-l mpung, cu un gest de beiv, n pieptul voinic, a muncit ct zece.
Se ntoarse din nou ctre Leesha, dar se mpletici puin. Rznd, Steave o
prinse de talie nainte de a cdea. Pe mijlocul ei subire, mna lui prea
imens.
86
Pn i fiica mea, continu ea, nghiind cuvntul neisprvit, pe care
Leesha l auzi oricum, a svrit azi fapte mree. Nu-i las pe eroii mei s
doarm-n casa altcuiva.
Stefny se ncrunt, dar ceilali steni considerar discuia ncheiat i
ncepur s-i ofere propriile case celor care aveau nevoie de adpost.
Elona se-mpletici din nou, czndu-i lui Steave-n poal cu un hohot de rs.
Poi s dormi n camera lui Leesha, i spuse ea. E chiar lng a mea.
Rosti ultimele cuvinte coborndu-i vocea, dar era beat i-o auzi toat
lumea. Gared roi, Steave rse, iar Erny i ls capul n jos. Leesha simi un
val de mil pentru tatl ei.
A vrea s-o fi luat pe ea miezingii azi-noapte, murmur.
Tatl su i nl fruntea i o privi.
S nu mai spui niciodat asta. Despre nimeni.
O fix cu asprime, pn cnd Leesha ddu din cap.
n plus, adug el, cu tristee, probabil c n-ar fi fcut altceva dect s
ne-o dea napoi.

Toate aranjamentele se ncheiaser i lumea se pregtea s plece cnd se
auzi un murmur i mulimea se despic. Prin golul creat naint, fr vlag,
baba Bruna.
Putiul Jona o sprijinea, innd-o de un bra. Leesha sri de pe scaun, ca s-
o prind pe cellalt.
Bruna, n-ar trebui s fii n picioare, o mustr ea. Ar trebui s te-
odihneti!
Vina e a ta, fetico, se rsti Bruna. Unii sunt mai bolnavi dect mine, i am
nevoie de ierburi din coliba mea ca s-i ngrijesc. Dac garda ta de corp,
arunc ea o privire aspr ctre Gared, care se retrase speriat, l-ar fi lsat pe
Jona s-i aduc mesajul meu, te-a fi trimis acolo cu o list. Dar acum e trziu,
i va trebui s merg cu tine. Poi rmne n spatele glifelor mele n noaptea
asta, i-o s te-ntorci acas diminea.
De ce eu? ntreb Leesha.
Pentru c niciuna dintre celelalte fete fr minte din satul sta nu tie
s citeasc, strig Bruna cu glas subire. Mi-ar amesteca etichetele de pe
sticlue mai ru dect vaca de Darsy!
Jona tie s citeasc, zise Leesha.
M-am oferit s merg eu, ncepu acolitul, dar Bruna l pocni cu toiagul
peste picior, fcndu-l s-i ntrerup vorbele cu un scncet.
Adunatul ierburilor e treab de femeie, fetico, rspunse btrna.
Brbaii Sfini nu sunt acolo dect ca s se roage n timp ce le culegem.

87
Pi ncepu Leesha uitndu-se la prinii ei n ateptarea unor cuvinte
salvatoare.
Cred c e o idee excelent, zise Elona, izbutind n sfrit s se ridice din
poala lui Steave. O mpinse pe Leesha nainte. Fiica mea e ncntat s te-ajute,
adug cu un zmbet larg
Poate tre s mearg i Gared? suger Steave, mboldindu-i fiul de cu
piciorul.
O s ai nevoie de un spate puternic ca s-i care ierburile i poiunile
mine diminea, ncuviin Elona, trgnd de Gared ca s se ridice.
Btrna Culegtoare de Ierburi se uit urt la Elona, apoi la Steave, dar n
final ddu din cap ncuviinnd.

Strbtur drumul pn la coliba Brunei foarte ncet, n ritmul mersului
trit impus de btrn. Ajunser chiar nainte de apusul soarelui.
Verific glifele, biete, i ceru ea lui Gared.
n timp ce el se supuse, Leesha o duse pe ea nuntru, unde o aez pe un
scaun cptuit cu perne i o nveli c-o plapum. Bruna rsufla greu, i Leesha
se temu c putea rencepe s tueasc din clip-n clip. Umplu cazanul i puse
lemne i iasc pe vatr, cutnd din ochi cremenea i amnarul.
Cutia de pe polia de deasupra focului, zise Bruna, i Leesha vzu o cutie
mic, de lemn.
O deschise, dar nuntru nu era nici cremene, nici amnar, ci doar nite
beioare de lemn cu un soi de argil la capete. Lu dou i-ncerc s le frece
unul de altul.
Nu aa, fetico! se rsti Bruna. N-ai mai vzut niciodat un beior cu
flacr?
Leesha cltin din cap.
Tata ine cteva n atelier, unde amestec el chimicale, dar eu n-am voie
s intru acolo.
Btrna oft i-i fcu semn s se apropie. Lu unul dintre bee i-l sprijini
de unghia noduroas i uscat a degetului ei mare. Apoi i ddu un bobrnac,
i captul beiorului izbucni n flcri. Fata fcu ochii mari.
Culegtoarele de Ierburi nu se mulumesc doar s-adune buruieni, fetico,
spune Bruna, atingnd flacra de o lumnare cu vrful ascuit.
Aprinse o lamp, apoi i ntinse Leeshei lumnarea. nl lampa, scldnd
n lumina ei plpitoare un raft prfuit, plin cu cri.
Dulce zi! exclam Leesha. Ai mai multe cri dect Veghetorul Michel!
Astea nu sunt poveti neghioabe, cenzurate de Brbaii Sfini, fetico.
Culegtoarele pstreaz o parte dintre cunotinele lumii vechi, din vremuri
cu mult dinaintea ntoarcerii, cnd au ars demonii marile biblioteci.
88
tiin? ntreb Leesha. Nu e asta sfidarea care-a adus Npasta?
Vorbeti ca Michel, zise Bruna. Dac-a fi tiut c biatul sta o s-ajung
att de-nfumurat, l-a fi lsat ntre picioarele mamei lui. tiina i magia au
fost cele care-au pus, n aceeai msur, demonii pe fug prima oar.
Legendele vorbesc despre Marile Culegtoare de Ierburi care lecuiau rni
mortale i amestecau plante i minerale care-au ucis demoni cu zecile, prin
foc i otrav.
Leesha era pe punctul s mai ntrebe ceva cnd se ntoarse Gared. Bruna i
fcu semn s se duc la vatr, iar ea aprinse focul i puse cazanul la fiert. Apa
ncepu n curnd s clocoteasc i btrna se cut n numeroasele buzunare
ale vemntului, de unde scoase amestecul ei special de ierburi pentru
propria-i can i ceai pentru cnile celor doi tineri. Minile i se micau cu
iueal, dar Leesha observ totui c btrna mai arunc i altceva n cana lui
Gared.
Ea turn apa, i bur ntr-o tcere stnjenitoare. Biatul i sorbi repede
poria i ncepu n curnd s se frece la ochi. O clip mai trziu, se prbui i
adormi butean.
I-ai pus ceva n ceai, o acuz Leesha pe btrn.
Aceasta chicoti.
Rin de cnep i polen de duranta, rspunse. Fiecare n parte are o
mulime de ntrebuinri, dar, cnd le-amesteci, ct prinzi ntre dou degete
e de-ajuns ca s-adormi un taur.
Dar de ce? ntreb Leesha.
Bruna zmbi, dar zmbetul ei era nfricotor.
S zicem c aa v supraveghez eu, spuse. Fie c-i sunt promii sau nu,
nu poi avea ncredere ntr-un biat de cincisprezece veri lsat singur,
noaptea, cu o fat tnr.
Atunci de ce l-ai lsat s vin cu noi?
Bruna cltin din cap.
I-am spus tatlui tu s nu se-nsoare cu scorpia aia, dar ea i-a legnat
ugerele sub nasul lui i l-a ameit, oft ea. Bei cum sunt, Steave i mama ta o
vor face n noaptea asta, indiferent cine-ar fi n cas. Dar asta nu-nseamn c
Gared ar trebui s-aud. Bieii sunt i-aa destul de ri la vrsta lui.
Leesha fcu ochii mari.
Mama n-ar face nicidecum
Ai grij cum termini fraza, fetico, o ntrerupse Bruna. Ziditorul nu poate
suferi mincinoii.
Leesha se dezumfl. O cunotea bine pe Elona.
ns Gared nu e aa, zise.
Bruna pufni.
89
O s mai vorbim despre asta dup ce-o s moeti un sat ntreg.
Dac a fi nflorit deja, n-ar avea importan, spuse Leesha. Atunci eu i
Gared ne-am putea cstori i a putea s fac pentru el ceea ce face o nevast.
Abia atepi, nu? rnji btrna cu un aer obscen. Recunosc c nu e o
treab ntristtoare. Brbaii au mai multe ntrebuinri, nu-s buni doar s
mnuiasc securea i s care lucruri grele.
De ce dureaz att de mult? ntreb Leesha. Saira i Mairy i-au nroit
aternuturile nc din a dousprezecea lor var, iar pentru mine asta va fi a
treisprezecea! Ce-ar putea s fie ru?
Nimic nu e ru, rspunse Bruna. Fiecare fat sngereaz la timpul
potrivit pentru ea. Tu ai mai putea avea de ateptat un an sau chiar mai mult.
Un an! exclam Leesha.
Nu te grbi att de tare s-i lai copilria n urm, fetico. Cnd o s se
termine, o s descoperi c-i lipsete. Pe lume sunt mai multe dect culcatul
sub un brbat i naterea copiilor lui.
Dar ce altceva s-ar putea compara cu ele?
Bruna art ctre raft.
Alege o carte, spuse. Orice carte. Adu-o ncoace, i-o s-i art ce-i mai
poate oferi lumea.

5.

Casa prea plin

319 D

Leesha se trezi cu o tresrire cnd cnt cocoul btrn al Brunei anunnd


zorile. Se frec la ochi i simi pe obraz urma crii. Gared i tmduitoarea
nc mai dormeau. Culegtoarea de Ierburi adormise devreme, dar Leesha
continuase s citeasc pn trziu, dei era obosit. i nchipuise c o
Culegtoare de Ierburi nu fcea altceva dect s repare oasele rupte i s-
aduc pe lume copii, ns era vorba de mult mai multe. Tmduitoarele
studiau ntreaga natur, descoperind moduri n care s combine numeroasele
daruri ale Ziditorului, spre folosul copiilor Lui.
Leesha desprinse panglica de care se folosea ca s-i lege la spate prul
negru i o ntinse de-a lungul paginii, apoi nchise cartea cu acelai respect cu
care-nchidea Canonul. Se ridic i se ntinse, puse lemne pe foc i rscoli

90
tciunii ca s le-aprind. Aez cazanul deasupra, apoi se duse s-l zglie pe
Gared.
Trezete-te, trntorule, spuse, fr s ridice glasul.
Biatul nu-i rspunse dect cu un geamt. Indiferent ce-i dduse Bruna,
efectul fusese puternic. l zgli mai tare, i el o plesni, cu ochii nc nchii.
Trezete-te, sau nu primeti micul dejun, rse ea, lovindu-l cu piciorul.
Gared gemu din nou, i ochii i se ntredeschiser. Cnd Leesha i retrase
piciorul dup ce-l nghiontise a doua oar, ntinse mna i i-l nfc, trgnd-
o peste el cu un scncet.
Se rostogoli deasupra ei, o cuprinse cu braele lui voinice, i Leesha chicoti
sub srutrile lui.
nceteaz, i ceru, plesnindu-l fr tragere de inim, o s-o trezeti pe
Bruna.
i ce dac? ntreb el. Cotoroana btrn are-o sut de ani i e oarb ca
un liliac.
Auzul cotoroanei e nc ascuit, zise Bruna, ntredeschiznd unul dintre
ochii ei de un alb lptos.
Gared ip i se ridic de parc i-ar fi crescut aripi, ndeprtndu-se att de
Leesha, ct i de Bruna.
Ai grij ce faci cu minile ct eti n casa mea, biete, sau pun la fiert o
poiune care-o s-i lase brbia fr vlag un an ncheiat, zise btrna.
Leesha vzu culoarea pierind din obrajii lui Gared i-i muc buza ca s
nu rd. Dintr-un anumit motiv, Bruna n-o mai speria, dar i plcea s-o vad
intimidndu-i pe ceilali.
Ne-am neles? ntreb Bruna.
Da, rspunse imediat Gared.
Bun, zise btrna. Acum pune-i umerii ia voinici la munc i sparge
nite lemne pentru foc.
Gared ajunse n prag nainte de a-i termina ea spusele. Leesha izbucni n
rs cnd se trnti ua.
i-a plcut, nu-i aa? ntreb Bruna.
N-am mai vzut niciodat pe cineva fcndu-l pe Gared s se mite att
de repede, rspunse Leesha.
Vino mai aproape, s te pot vedea, i ceru Bruna. i, dup ce fata se
supuse, continu: S fii vindectoarea satului nseamn mai mult dect s
fierbi nite licori. O doz zdravn de fric e bun pentru cel mai voinic biat
din mprejurimi. l poate ndemna s se gndeasc de dou ori nainte de a
vtma pe cineva.
Gared n-ar face niciodat vreun ru cuiva.
Aa o fi, zise Bruna, fr s par ctui de puin convins.
91
Chiar ai putea face o poiune care s ia brbia cuiva? ntreb Leesha.
Btrna chicoti.
Nu pentru un an. Oricum, nu cu o singur doz. Dar pentru cteva zile,
sau pentru o sptmn? La fel de uor cum i-am pus buruienile din ceai.
Leesha czu pe gnduri.
Ce e, fetico? ntreb Bruna. Te temi c biatul tu o s-i ia fecioria
nainte de nunt?
M gndesc mai degrab la Steave.
Bruna ddu din cap.
i bine faci, dar ai grij, o sftui btrna. Mama ta cunoate mecheria.
Cnd era tnr, venea des pe la mine, cci avea nevoie de iretlicurile
Culegtoarei ca s-i mpiedice scurgerea de snge i astfel s nu rmn grea
cnd se distra. Atunci n-am vzut-o drept ceea ce este i mrturisesc cu
amrciune c-am nvat-o mai multe dect ar fi trebuit.
Mama nu era fecioar cnd a trecut-o tata peste glifele lui? ntreb
Leesha ocat.
Btrna pufni.
S-a tvlit cu jumtate din sat nainte de a-i pune Steave pe fug pe
ceilali.
Fetei i czu falca.
Mama a condamnat-o pe Klarissa cnd a rmas grea, spuse.
Bruna scuip pe podea.
Toat lumea s-a-ntors mpotriva srmanei fete. Nite ipocrii, cu toii!
Smitt vorbete despre familie, dar n-a micat un deget cnd nevast-sa a
condus tot satul ca s-o hituiasc pe fata aia ca o hoard de demoni ai focului.
Jumtate dintre femeile care-o artau cu degetul, zbiernd Pcat!, se fceau
vinovate de aceeai fapt, numai c fuseser suficient de norocoase ca s se
mrite repede, sau destul de istee ca s se protejeze.
S se protejeze? ntreb Leesha.
Bruna cltin din cap.
Elona e att de nerbdtoare s aib un nepot, nct te-a inut n
ntuneric n toate privinele, nu-i aa? Spune-mi, fetico, cum se fac copiii?
Leesha roi.
Brbatul, adic soul El
Zi-o pe leau, fetico, se rsti Bruna. Sunt prea btrn ca s-atept s-i
piar roeaa din obraji.
i rspndete smna n tine, continu Leesha, mbujorndu-se i mai
tare.
Bruna rse pe nfundate.

92
Poi s-oblojeti arsuri i rni fcute de demoni, dar roeti cnd spui
cum se nate viaa?
Fata deschise gura, gata s rspund, ns btrna i-o lu nainte.
F-i iubitul s-i reverse smna deasupra pntecului tu, i te poi
culca alturi de el cu inima mpcat. Dar nu poi avea ncredere n biei cnd
e vorba s se retrag din tine la timp, dup cum a aflat Klarissa. Cele istee vin
la mine dup ceai.
Ceai? ntreb Leesha, dnd importan fiecrui cuvnt.
Din frunze de rodiu, din care extragi doza potrivit i o amesteci cu alte
ierburi, iese un ceai care-mpiedic smna brbatului s prind rdcin.
Dar Veghetorul Michel spune c, ncepu Leesha.
Scutete-m de recitrile din Canon, o ntrerupse Bruna. E o carte scris
de brbai, care nu s-au gndit niciodat la greutile femeilor.
Gura fetei se nchise cu zgomot.
Mama ta m vizita adesea, zise Bruna, punea ntrebri, m ajuta la
treburile din colib, mi pisa ierburi. M gndisem s mi-o fac ucenic, dar ea
nu voia dect secretul ceaiului. Odat ce i-am spus cum se face, a plecat i nu
s-a mai ntors.
Se potrivete cu firea ei, zise Leesha.
Ceaiul de rodiu e aproape inofensiv n doze mici, continu btrna, dar
Steave e un desfrnat, iar mama ta a but prea mult. Cei doi trebuie s-i fi
plesnit burile una de alta de o mie de ori nainte de-a ncepe negoul tatlui
tu s prospere i ochii ei s fie atrai de punga lui. Pn atunci, pntecul
mamei tale s-a sectuit.
Leesha o privi curioas.
Dup ce s-a mritat cu tatl tu, Elona s-a strduit doi ani, zadarnic, s-
aduc pe lume un copil, povesti Bruna. Steave s-a-nsurat cu o fat tnr,
care-a rmas grea peste noapte, i asta a sporit disperarea mamei tale. n cele
din urm, a venit la mine i m-a implorat s-o ajut.
Leesha se aplec spre btrn, tiind c existena ei atrnase de ceea ce
avea s-i istoriseasc n continuare.
Ceaiul de rodiu trebuie but n doze mici, repet Bruna, i, o dat pe
lun, e bine s nu-l mai bei i s lai sngele s i se scurg. Dac n-o faci, e
posibil s-ajungi stearp. Am prevenit-o pe Elona, dar era roaba poftelor
trupului, i nu m-a ascultat. Luni de-a rndul i-am dat ierburi i i-am controlat
scurgerea de snge, plus alte ierburi pe care i le-am pregtit ca s le strecoare-
n mncarea tatlui tu. n cele din urm, a prins rod.
Rodul am fost eu, zise Leesha. Pe mine m-a zmislit.
Bruna ddu din cap.

93
M-am temut pentru tine, fetico. Mitra mamei tale era ubred, i
amndou tiam c aceea era singura ei ans. Venea n fiecare zi la mine, ca
s vd n ce stare e fiul ei.
Fiul? se mir Leesha.
Am prevenit-o c se putea s nu fie biat, dar Elona era ncpnat.
Ziditorul nu poate fi att de crud, spunea, uitnd c acelai Ziditor i-a fcut
pe miezingi.
Aadar, eu nu sunt dect o glum plin de cruzime a Ziditorului? ntreb
Leesha.
Bruna o prinse de brbie cu degetele ei osoase i o aduse mai aproape. n
timp ce asculta vorbele babei, fata i vzu peri cruni, lungi, ca nite musti
de pisic, de pe buzele zbrcite.
Suntem ceea ce alegem s fim, fetico. Las-i pe alii s-i hotrasc
valoarea, i eti deja pierdut, fiindc nimeni nu vrea s-i tie pe alii mai
valoroi dect e el nsui. Elona nu se poate nvinui dect pe sine pentru
alegerile ei greite, dar e prea nfumurat ca s-o recunoasc. E mai simplu s-
i verse oful pe tine i pe bietul Erny.
A vrea s fi fost artat cu degetul i s fi fugit din sat, zise Leesha.
Ai da de gol o alt femeie numai de ciud?
Nu-neleg ce vrei s spui.
Leesha, nu-i o ruine c o femeie vrea un brbat ntre picioarele ei, o
lmuri Bruna. Iar o Culegtoare de Ierburi nu poate judeca oamenii pentru c
fac ceea ce le-a menit natura s fac atta vreme ct sunt tineri i fr obligaii.
Pe cei care-i ncalc jurmintele nu pot s-i suport. Odat ce le rosteti, fetico,
e bine s-i pui n gnd s le respeci.
Leesha ddu din cap.
Gared se rentoarse chiar n clipa aceea.
Darsy a venit s te duc n sat, o anun el pe Bruna.
Jur c-am izgonit-o pe scroafa aia cu minte slab, bodogni btrna.
Consiliul satului s-a adunat ieri i m-a repus n slujba ta, zise Darsy,
mpingndu-se n colib.
Nu era la fel de nalt ca Gared, dar nu-i lipsea mult, i-l ntrecea n greutate.
Vina e numai a ta. Nimeni altcineva n-a vrut s primeasc slujba asta.
N-au dreptul s fac aa ceva! se roi btrna.
O, ba da, zise Darsy. Nici mie nu-mi place mai mult dect ie, dar ai putea
s te curei n orice clip, i satul are nevoie de cineva care s lecuiasc
bolnavii.
Le-am supravieuit unora mai buni dect tine, rnji cu dispre Bruna. Eu
aleg pe cine-nv.

94
Ei bine, pn-atunci rmn aici, zise Darsy, uitndu-se la Leesha i
dezgolindu-i dinii.
Dac-i aa, f ceva cu folos, pune terciul de ovz la fiert, zise btrna.
Gared e un biat n cretere i trebuie s-i pstreze puterile.
Darsy se ncrunt, dar i suflec mnecile i se-ndrept totui spre cazanul
cu ap n clocot.
Cnd ajung n sat, eu i Smitt o s-avem o mic discuie, bombni Bruna.
Darsy e chiar att de rea? ntreb Leesha.
Ochii umezi ai btrnei se-ntoarser ctre Gared.
tiu c eti mai voinic dect un bou, biete, dar mi imaginez c-afar au
mai rmas cteva stive de lemne de spart.
Biatul n-avu nevoie s i se spun de dou ori. Iei pe u ct ai clipi i-l
auzir punndu-i securea din nou la treab.
Darsy e destul de folositoare la treburile din curte, recunoscu Bruna.
Sparge lemne aproape la fel de repede ca iubitul tu, i terciul ei de ovz n-
are cusur. Dar minile alea crnoase sunt prea stngace ca s vindece i are
prea puin talent cnd e vorba de arta unei Culegtoare. O s fie o moa
acceptabil orice prost poate s trag un copil din maic-sa i la reparatul
oaselor frnte e mai bun dect nimic, dar munca de mare finee o depete.
Plng cnd m gndesc la satul sta cu ea drept Culegtoare de Ierburi.

N-o s-i fii cine tie ce nevast lui Gared dac nu eti n stare s
pregteti nici mcar o cin simpl! strig Elona.
Leesha se ncrunt. Din cte tia, de cnd fcea umbr pmntului, mama
ei nu pregtise niciodat vreo mas. Trecuser mai multe zile de cnd nu mai
avusese timp s doarm ca lumea, dar Ziditorul i interzicea mamei ei s ridice
vreun deget ca s-o ajute.
i petrecuse ziua ngrijind bolnavi mpreun cu Bruna i cu Darsy.
Cptase repede deprinderile necesare, i tmduitoarea i-o tot ddea
exemplu lui Darsy. Care nu se sinchisea.
Leesha tia c Bruna voia s-o ia n ucenicie. Btrna nu insista, dar avusese
grij s-i dezvluie cu claritate inteniile. ns trebuia s se gndeasc i la
hrtia fabricat de tatl ei. Lucra n atelier, o parte a casei lor aflat n legtur
cu restul, nc de cnd era doar o feti, scriind mesaje pentru steni i
fabricnd coli. Erny spunea c era talentat. Fcea borduri mai frumoase
dect ale lui i i plcea s-ntipreasc petale de flori pe colile ei, pentru care
doamnele din Lakton i din Fortul Rizon plteau mai mult dect brbaii lor
pentru colile simple.
Erny spera s se retrag, lsnd-o pe Leesha s conduc atelierul i pe
Gared s fac pasta de lemn i s ia asupra lui muncile grele. Dar fabricarea
95
hrtiei n-o interesase pe Leesha niciodat foarte mult. Se ocupa de asta numai
ca s-i poat petrece timpul cu tatl ei i ca s scape de limba tioas a
mamei.
Acesteia i plceau banii pe care-i aducea, dar detesta atelierul, se plngea
de mirosul de leie al czilor cu pulp de lemn, precum i de zgomotul
mcintoarei care toca lemnul. Atelierul era un refugiu, de care Leesha i Erny
se foloseau des ca s scape de Elona, i un loc al rsetelor, aa cum locuina
lor propriu-zis n-avea s fie niciodat.
Hohotul rsuntor al lui Steave o fcu pe Leesha s-i desprind privirea
de legumele pe care le pregtea pentru tocan. El era n camera comun,
instalat pe fotoliul tatlui ei i bnd berea lui. Elona sttea pe braul fotoliului,
rznd i aplecndu-se spre Steave, cu mna pe umrul lui.
Leesha i dori s fie un demon al focului, s poat arunca flcri asupra
lor. Nu se simise niciodat fericit blocat n cas, alturi de Elona, iar acum
nu se putea gndi dect la povetile Brunei.
Mama ei nu-i iubea tatl i probabil c nu-l iubise niciodat. Vedea n
propria sa fiic o glum crud a Ziditorului. i nu fusese fecioar cnd o
trecuse Erny peste glifele lui.
Dintr-un anumit motiv, asta o rnea cel mai tare. Bruna spunea c nu era
niciun pcat dac o femeie gsea plcere la un brbat, ns ipocrizia mamei ei
o ustura oricum. Ca s-i ascund propriile fapte necugetate, fusese de partea
celor care-o siliser pe Klarissa s plece din sat.
Eu n-o s fiu ca tine, jur ea.
Avea s-i atepte ziua nunii aa cum dorea Ziditorul, ca s devin femeie
ntr-un pat nupial cuviincios.
Elona scoase un ipt strident, drept rspuns la ceva spus de Steave, i
Leesha ncepu s-i cnte siei, ca s nu-i mai aud. Avea voce bogat,
limpede; Veghetorul Michel o ruga ntotdeauna s cnte n timpul slujbelor.
Leesha! strig mama ei o clip mai trziu. Termin cu trilurile. Abia dac
ne mai putem auzi gndurile!
Nu s-ar prea c v omori gndindu-v, murmur Leesha.
Ce-a fost asta? ntreb Elona.
Nimic! rspunse ea, pe cel mai nevinovat ton.
Mncar imediat dup apusul soarelui i Leesha l privi cu mndrie pe
Gared n timp ce cura cu pine fcut de ea al treilea castron de tocan gtit
tot de ea.
Nu e cine tie ce buctreas, Gared, se scuz Elona, dar, dac te ii de
nas, reueti s te saturi.
Steave, care tocmai nghiea n clipa aceea, izbucni n rs i mbuctura i
ni prin nri. Gared rse de tatl lui, iar Elona smulse ervetul din poala lui
96
Erny ca s tearg faa lui Steave. Leesha se ntoarse spre tatl ei, spernd s-
o susin, dar el se uita n castron. De cnd ieise din atelier, nu scosese nicio
vorb.
Pentru Leesha era prea mult. Strnse masa i se retrase n camera sa, dar
acolo nu se mai putea refugia. Uitase c mama ei i dduse camera lui Steave
pe toat durata nedefinit a gzduirii lui i a lui Gared. Uriaul tietor de
lemne lsase urme de noroi pe podeaua fr pat i pusese cizmele murdare
pe cartea ei preferat, aflat lng pat.
Scoase un strigt i alerg s-i salveze comoara, dar nmolul de pe copert
nu se mai putea cura. Aternuturile ei din ln rizonan pur erau mnjite
de numai Ziditorul tia ce i duhoarea lor era un amestec respingtor de
sudoare cu iz de mosc i parfum scump, angierian, preferatul mamei ei.
Leesha simi un val de grea. i strnse la piept cartea ndrgit i fugi n
atelierul tatlui su, unde plnse n timp ce se strduia zadarnic s scoat
petele de pe copert. Acolo o gsi Gared.
Vaszic aci ai fugit, spuse, apropiindu-se ca s-o cuprind cu braele lui
voinice.
Leesha l mpinse, tergndu-i ochii i ncercnd s se liniteasc.
Aveam nevoie doar de-o clip de singurtate.
Biatul o prinse de bra.
E din cauza glumei fcute de mama ta? ntreb el.
Leesha cltin din cap, ncercnd s-i ntoarc spatele, dar el o inea strns.
Io n-am rs dect de tata. Tocana ta mi-a plcut.
Serios? se smiorci ea.
Serios, i garant el, trgnd-o mai aproape i srutnd-o apsat. Cu
astfel de mncare am putea hrni o armat de fii, opti el cu voce rguit.
Leesha chicoti.
S-ar putea s nu-mi fie prea uor s-mping afar din mine o armat de
Garezi mititei.
Biatul o strnse mai tare i-i lipi buzele de urechea ei.
n clipa asta, nu m intereseaz dect s lai unul mpins n tine.
Leesha gemu, dar l respinse cu blndee.
O s ne cununm destul de curnd, i spuse.
Nici ieri nu e destul de curnd, rspunse el, dar i ddu drumul.

Leesha sttea ncovrigat sub pturi, n ncperea comun. Steave primise
camera ei, iar Gared dormea n atelier, pe un pat ngust. Podeaua era rece
noaptea i se simea curentul din ncpere, iar covorul de ln era tare i
aspru cnd l aveai drept saltea. Tnjea dup patul ei, cu toate c, n afar de

97
arderea aternuturilor de ln, nimic nu putea terge duhoarea pcatului lui
Steave i al mamei sale.
Nici mcar nu era sigur de ce se mai obosea Elona cu iretlicuri. Oricum
nu prostea pe nimeni. Ar fi putut la fel de bine s-l culce pe Erny n camera
comun i s-l ia pe Steave n patul ei.
Leesha abia atepta s poat pleca mpreun cu Gared.
Sttea ntins, treaz, ascultnd demonii care puneau la ncercare glifele i
se imagina conducnd atelierul de fabricat hrtie mpreun cu Gared, tatl ei
fiind retras din activitate, iar mama ei i Steave jelii, fiindc se prpdiser.
Pntecul ei era rotunjit, plin, i se ocupa de registre, n vreme ce Gared intra
cu spatele ncovoiat i asudat dup ce lucrase la mcintoare. El o sruta, iar
copiii alergau prin atelier.
Imaginea o nclzi, dar i aminti cuvintele Brunei i se ntreb dac
pierdea ceva dedicndu-i viaa copiilor i fabricrii hrtiei. nchise din nou
ochii i i imagin c era Culegtoarea de Ierburi din Viuga Tietorului de
Lemne i toi stenii depindeau de ea ca s le trateze bolile, s le aduc pe
lume pruncii i s le vindece rnile. Era o imagine plin de for, dar n care i
era mai greu s ncadreze copiii i pe Gared. O Culegtoare de Ierburi trebuia
s viziteze bolnavii, i nu-l vedea pe Gared nici crndu-i ierburile i
instrumentele dintr-un loc n altul, nici stnd cu un ochi pe copii n timp ce
muncea ea.
Bruna reuise, nu conta cu cte zeci de ani n urm, se mritase, crescuse
copii, i totui ngrijise i oamenii, dar Leesha nu nelegea cum. Trebuia s-o
ntrebe pe btrn.
Auzi un pocnet i, cnd i ridic privirea, l vzu pe Gared ieind tiptil din
atelier. Se prefcu adormit pn cnd ajunse el mai aproape, apoi se rsuci
brusc.
Ce caui aici? opti.
Biatul tresri i-i duse mna la gur ca s-i nbue un strigt. Leesha
i muc buza ca s nu izbucneasc ntr-un rs zgomotos.
Am venit la privat, opti Gared, apropiindu-se i ngenunchind lng
ea.
E o privat i-n atelier, i aminti Leesha.
Atunci am venit pentru un srut de noapte bun, zise el, aplecndu-se
cu buzele uguiate.
Ai primit trei cnd ne-am dus la culcare, rspunse ea, i l lovi n joac,
prefcndu-se c voia s-l ndeprteze.
E att de ru dac mai vreau unul? ntreb Gared.
Cred c nu, zise Leesha, punndu-i minile pe umeri.

98
Ceva mai trziu, se auzi pocnetul unei alte ui. Gared ncremeni, cutnd
un loc unde s se-ascund. Leesha i art unul dintre scaune. Biatul era mult
prea mare, n-avea cum s-l acopere n ntregime, dar, fr nicio alt lumin
dect strlucirea portocalie a focului din cmin, ar fi putut fi suficient.
O clip mai trziu, sperana i se spulber la apariia unei lumini palide.
Fasciculul mtur ncperea dup ce Leesha abia avusese timp s se-ntind
din nou i s nchid ochii.
Pe sub pleoapele uor ntredeschise, i zri mama cercetnd locul din
priviri. Felinarul pe care-l inea n mn era ntr-o foarte mare msur
acoperit, aa c arunca umbre prelungi, oferindu-i lui Gared suficient loc n
care s se-ascund dac ea nu se uita cu prea mult atenie.
N-aveau de ce s-i fac griji. Dup ce se convinse c fiica ei dormea, Elona
deschise ua camerei lui Steave i dispru nuntru.
Leesha se uit n urma ei mult vreme. Faptul c mama ei i nela soul
nu era o mare revelaie, dar, pn n clipa aceea, Leesha i permisese luxul
de a se-ndoi c era att de dornic s-i ncalce legmintele.
Simi mna lui Gared pe umr.
Leesha, mi pare ru, spuse biatul, i ea i ngrop faa la pieptul lui i
plnse.
El o strnse cu putere, nbuindu-i suspinele i legnnd-o. Un demon url
undeva, n deprtare, i Leesha i dori s urle ntr-un glas cu el. Se stpni, cu
vaga speran c tatl ei dormea, neavnd habar de gemetele Elonei, dar aa
ceva prea puin probabil, dac ea nu-i dduse cumva vreunul dintre ceaiurile
adormitoare ale Brunei.
O s te duc departe de toate astea, spuse Gared. N-o s pierdem timpu
fcnd planuri, i-o s-avem o cas a noastr nainte de ceremonie, chiar dac
va trebui s car i s tai io singur toi butenii.
Oh, Gared, spuse ea, srutndu-l.
El i rspunse cu o mbriare i o ntinse din nou. Bufniturile nfundate
din camera lui Steave i zgomotele demonilor plir, acoperite de zvcnirile
sngelui din urechile ei.
Minile lui Gared cutreierar pe trupul ei nestingherite i ea l ls s
ajung n locuri pe care nu trebuia s le ating dect un so. Gfi i i arcui
spatele de plcere, i biatul profit de ocazie ca s se strecoare ntre
picioarele ei. l simi eliberndu-se din pantaloni, i tiu ce fcea. tiu c ar fi
trebuit s-l resping, dar n ea era un gol imens, iar Gared prea singurul om
din lume care ar fi putut s-l umple.
El era pe punctul s mearg mai departe, cnd Leesha i auzi mama ipnd
de plcere i ncremeni. Cu ce era ea mai bun dect Elona, dac renuna att
de uor la propriile legminte? Jurase s treac dincolo de glifele casei ei de
99
femeie mritat fiind fecioar. Jurase c n-avea s-i semene nicidecum Elonei.
Dar iat-o acolo, lepdndu-se de toate ca s se-mperecheze, la numai doi
metri distan de locul unde pctuia mama ei.
Pe cei care-i ncalc jurmintele nu pot s-i suport, auzi ea din nou
cuvintele Brunei, i-i aps cu toat puterea palmele n pieptul biatului.
Gared, nu, te rog, opti.
El nepeni pre de o clip ndelungat. n cele din urm, se rostogoli
ndeprtndu-se de ea i-i leg la loc pantalonii.
mi pare ru, opti Leesha cu voce slab.
Nu, mie-mi pare ru, rspunse Gared. O srut pe tmpl. Pot s-atept.
Leesha l strnse la piept, i el se ridic s plece. Ea ar fi vrut s rmn, s
doarm unul lng altul, dar i aa i foraser norocul. Dac erau prini
mpreun, Elona avea s-o pedepseasc aspru, n ciuda propriului ei pcat.
Poate chiar din cauza lui.
Cnd auzi ua atelierului nchizndu-se, Leesha se ntinse pe spate, plin
de cldura gndurilor la Gared. Att timp ct l avea, putea s suporte orice
durere pricinuit de mama ei.

Micul dejun se dovedi o treab stnjenitoare, mestecatul i nghiitul fiind
zgomote tuntoare sub giulgiul mueniei ce atrna peste mas. Se prea c nu
se putea spune nimic care s nu fi fost mai bine s rmn nerostit. Leesha
strnse vasele fr niciun cuvnt, n vreme ce Steave i Gared i aduser
securile.
Azi o s fii n atelier? o ntreb biatul, rupnd n sfrit tcerea.
Erny i ridic privirea pentru prima oar n dimineaa aceea, interesat de
rspunsul ei.
I-am promis Brunei c-o ajut i azi s-ngrijeasc rniii, spuse ea,
adresndu-i tatlui su o privire care cerea iertare.
El ddu nelegtor din cap, cu un zmbet firav.
i ct o s continue povestea asta? ntreb Elona.
Leesha ridic din umeri.
Presupun c pn se vor simi mai bine.
Petreci prea mult timp cu vrjitoarea aia btrn, i repro mama ei.
La cererea ta, i aminti Leesha.
Elona se ncrunt.
N-o face pe deteapta cu mine, fetio.
n Leesha se aprinse furia, dar i puse pe chip cel mai triumftor zmbet
n vreme ce-i arunca mantia pe umeri.
Nu-i face griji, mam, spuse, n-o s beau prea mult ceai de-al ei.

100
Steave pufni, iar Elonei aproape c-i ieir ochii din orbite, dar Leesha se
strecur dincolo de ua de la intrare nainte de-a apuca s-i revin att ct
era nevoie ca s poat rspunde.
Gared merse alturi de ea o vreme, dar ajunser n curnd n locul unde se
ntlneau n fiecare diminea tietorii de lemne, i prietenii lui ateptau deja.
Ai ntrziat, Gar, mormi Evin.
Acu are-o femeie care gtete pentru el, spuse Flinn. Asta-l face pe orice
brbat s-ntrzie.
Dac-o fi dormit, rse zgomotos Ren. Io unu cred c-a pus-o s-i mai
gteasc -altceva, i asta chiar sub nasu tatlui ei.
Ren are dreptate, Gar? ntreb Flinn. Azi-noapte ai gsit un loc nou
pentru securea ta?
Leesha se zbrli i deschise gura s riposteze, dar Gared i puse o mn pe
umr.
Nu le da atenie, zise el. Nu-ncearc dect s te scoat din srite.
Ai putea s-mi aperi onoarea, spuse Leesha.
Ziditorul tia c bieii erau gata s se ia la btaie din orice alt motiv.
Oh, o s-o fac, i fgdui Gared. Da nu vreau s vezi asta. Vreau s continui
s m crezi blnd.
Eti blnd, zise ea, ridicndu-se pe vrfuri ca s-l srute pe obraz.
Bieii ncepur s fluiere, i Leesha scoase limba la ei nainte de a se
ndeprta.

Copil idioat, bombni Bruna, cnd Leesha i povesti ce-i spusese
Elonei. Numai un prost i arat crile la-nceputul jocului.
Nu e un joc, e viaa mea, rspunse fata.
Btrna i prinse faa n mini, apsndu-i obrajii att de tare, nct buzele
i se uguiar, deschizndu-se.
Ai cu att mai multe motive s dai dovad de-un strop de judecat
sntoas.
Leesha i simi furia aprinzndu-i-se, ncingnd-o. Cine era femeia aia, ca
s-i vorbeasc ei astfel? Bruna prea s-i bat joc de ntregul sat, brfind,
lovind i ameninnd pe oricine avea ea chef. Era cu adevrat mai bun dect
Elona? Pusese suflet n ceea ce era mai bine pentru ea cnd i povestise
lucrurile alea oribile despre mama ei, sau o manipulase doar, ca s-i devin
ucenic, aa cum o presa Elona ca s se mrite devreme cu Gared i s-i poarte
copiii? Leesha i dorea i una, i alta, dar se sturase s tot fie mpins de la
spate.
Ei, ei, ia te uit cine s-a-ntors, se auzi o voce din u, tnra ta genial.

101
Leesha i ridic privirea i o vzu pe Darsy n pragul Casei Sfinte, cu un
bra de lemne de foc. Nu fcea niciun efort ca s-ascund c nu-i plcea Leesha
i, cnd voia, putea s fie tot att de intimidant ca Bruna. Fata ncercase s-o
asigure c nu reprezenta o ameninare, dar avansurile ei nu reuiser dect
s-nruteasc lucrurile. Darsy se hotrse c n-o putea suferi.
N-o-nvinovi pe Leesha fiindc-a-nvat n dou zile mai mult dect tine
n primul an, zise Bruna, n timp ce femeia mai tnr trntea lemnele pe
podea i lua un vtrai greu, de fier, ca s-nteeasc focul.
Leesha era sigur c n-avea s se-neleag niciodat cu Darsy atta vreme
ct Bruna continua s zgndre rana, dar i fcu de lucru pisnd ierburi
pentru prinie. Dintre cei care se aleseser cu arsuri n timpul atacului, mai
muli aveau infecii ale pielii i era nevoie s li se poarte de grij cu
regularitate. Alii erau ntr-o stare i mai grav. n timpul nopii, Bruna fusese
trezit de dou ori ca s-i ngrijeasc, dar, pn n momentul acela, nici
ierburile, nici priceperea ei nu o fcuser de ruine.
Culegtoarea de Ierburi luase pe deplin n stpnire Casa Sfnt, dndu-le
porunci Veghetorului Michel i tuturor celor din jurul ei ca unor servitori
milnezi. O inea pe Leesha lng ea, vorbind fr ncetare cu glas rguit i
calm, explicndu-i natura rnilor i descriindu-i proprietile ierburilor pe
care le folosea ca s le trateze. Fata o privea tind i cosnd carne i
descoperea c stomacul ei suporta cu tot mai mult trie vederea unor astfel
de lucruri.
Dimineaa se preschimb n dup-amiaz i Leesha se vzu nevoit s-o
sileasc pe Bruna s se opreasc i s mnnce. Poate c alii nu observaser
cu cte eforturi respira btrna sau cum i tremurau minile, dar ei nu-i
scpase asta.
Gata, i spuse n cele din urm, lundu-i din mini piulia i pislogul.
Bruna i arunc o privire tioas.
Du-te s te-odihneti, zise Leesha.
Cine eti tu, fetico, ca s, ncepu btrna, ntinzndu-i mna dup
toiag.
Leesha i ddu seama ce-avea de gnd s fac i se mic mai repede,
nfcnd bastonul i ntinzndu-l drept spre nasul coroiat al Culegtoarei de
Ierburi.
Dac nu te-odihneti, o s ai alt atac, o mustr ea. Te duc la aer, i nu
vreau s-aud nimic. Stefny i Darsy se pot descurca singuri o or.
Cu greu, bombni Bruna, dar o ls pe Leesha s-o ajute s se ridice i s-
o conduc afar.
Pe cer, soarele ajunsese sus, iar iarba de lng Casa Sfnt era bogat i
verde, n afara ctorva petice nnegrite de demonii focului. Leesha ntinse o
102
ptur pe care-o aez cu grij pe Bruna, pentru a-i aduce apoi un ceai special
i pine moale, care n-avea s foreze puinii dini rmai n gura btrnei.
Sttur o vreme ntr-o linite confortabil, bucurndu-se de ziua cald, de
primvar. Leesha se gndi c fusese nedreapt cnd o comparase pe Bruna
cu mama ei. Cnd i se-ntmplase ultima oar s-mpart cu Elona o tcere
plcut sub razele soarelui? I se ntmplase de fapt vreodat?
Auzi un zgomot ciudat i, rsucindu-se, descoperi c Bruna sforia. Zmbi,
i desfur alul i o nveli cu el. i ntinse picioarele, apoi le zri, la mic
distan, pe Saira i pe Mairy, cosnd pe iarb. Ele i fluturar minile i o
chemar cu micri ale capului, apoi, cnd veni s se aeze, i fcur loc pe
ptur.
Cum merge Culesul Ierburilor? ntreb Mairy.
E obositor, rspunse Leesha. Unde e Brianne?
Fetele se uitar una la alta i chicotir.
n pdure, cu Evin, spuse Saira.
Leesha scoase un sunet dezaprobator.
Fata asta o s-o sfreasc precum Klarissa.
Saira ridic din umeri.
Brianne zice c nu poi dispreui un lucru pe care nu l-ai ncercat.
Tu ai de gnd s-ncerci? ntreb Leesha.
Tu crezi c n-ai de ce s n-atepi, zise Saira. i eu am crezut la fel nainte
de a fi luat Jak. Acum a da orice ca s-l fi avut mcar o singur dat nainte
de-a muri. Chiar i ca s-mi fi rmas copilul lui.
mi pare ru, spuse Leesha.
E-n ordine, rspunse Saira cu tristee.
Leesha o strnse n brae i Mairy li se altur.
Oh, ce minunat! se auzi din spatele lor un strigt. Vreau i eu o-
mbriare!
i ridicar privirile exact cnd Brianne se prbui peste ele, trntindu-le
n iarb i izbucnind n rs.
Eti n toane bune astzi, coment Leesha.
O zbenguial prin pdure te-nveselete, zise Brianne, fcnd cu ochiul
i nghiontind-o cu cotul n coaste. n plus, inton ea, Evin mi-a spus un secret!
Povestete-ne! strigar celelalte trei ntr-un glas.
Brianne rse i ochii i se ndreptar brusc spre Leesha.
Poate mai trziu. Cum se simte azi noua ucenic a cotoroanei?
Nu sunt ucenica ei, indiferent ce-ar crede Bruna. Am n continuare de
gnd s conduc atelierul tatei dup ce-o s m mrit cu Gared. Nu fac nimic
altceva dect s-o ajut s-ngrijeasc rniii.

103
Mai bine tu dect mine, spuse Brianne. Culegerea Ierburilor pare o
treab grea. Pari rvit. Ai dormit destul azi-noapte?
Leesha cltin din cap.
Podeaua de lng cmin nu e la fel de moale ca patul.
Pe mine nu m-ar deranja s dorm pe podea dac l-a avea pe Gared
drept saltea, coment Brianne.
Asta ce vrea s-nsemne? se mir Leesha.
N-o face pe proasta, Lesh, zise Brianne, cu un nceput de iritare. Suntem
prietenele tale.
Dac insinuezi! pufni Leesha.
Coboar de pe piedestal, i spuse Brianne. tiu c Gared te-a avut azi-
noapte. Speram c-o s fii sincer cu noi n privina asta.
Saira i Mairy icnir, iar lui Leesha i se bulbucar ochii i i se nroi faa.
N-am fcut aa ceva! strig. Cine i-a spus una ca asta?
Evin, zmbi Brianne. A zis c Gared s-a ludat toat ziua.
Atunci Gared e-un mincinos nemaipomenit! se roi Leesha. Nu-s o
vagaboand, ca s m culc
Brianne se nnegur la fa, i ea icni i-i acoperi gura.
Oh, Brianne, exclam. mi pare ru! N-am vrut s
Ba da, cred c-ai vrut, ripost prietena ei. Cred c e singurul lucru
adevrat pe care l-ai spus azi.
Se ridic i-i netezi fustele, fr obinuita ei bun dispoziie.
Hai, fetelor, spuse. S mergem undeva unde gsim un aer mai curat.
Saira i Mairy se uitar una la cealalt, apoi la Leesha, dar Brianne se
ndeprta deja, aa c se grbir s-o urmeze. Leesha deschise gura, dar nu
scoase nicio vorb, fiindc nu tia ce s spun.
Apoi auzi strigtul Brunei.
Leesha!
Se rsuci i-o vzu pe btrn proptindu-se n toiag i strduindu-se s se
ridice. Se grbi s-o ajute, aruncnd o privire ndurerat dup prietenele ei.

Leesha atepta cnd Gared i Steave aprur pe poteca din faa casei tatlui
su, mergnd agale. Vorbeau i rdeau, i jovialitatea lor i ddu ei curajul de
care-avea nevoie. i strnse fustele n pumni cu ncheieturile degetelor albite,
ndreptndu-se spre ei cu pai mari.
Leesha! Steave o ntmpin cu un zmbet batjocoritor. Cum se simte azi
viitoarea mea nor?
i desfcu larg braele, de parc ar fi vrut s-o salte ntr-o mbriare.
Ea nu-i ddu atenie, se duse drept la Gared i-l plesni cu putere peste fa.
Hei! strig biatul.
104
Oho! rse Steave.
Leesha l fix cu cea mai reuit dintre privirile aspre ale mamei ei, i el i
nl mpciuitor palmele.
Vd c-avei ceva de vorbit, spuse, aa c v las. Se uit la Gared i-i fcu
cu ochiul. Plcerea are preu ei, l ntiin, ndeprtndu-se.
Leesha se rsuci ctre Gared, rotindu-i din nou braul. El o prinse de
ncheietura minii i o strnse cu putere.
Leesha, nceteaz! i ceru.
Fata ignor durerea din ncheietur i-i repezi genunchiul, cu toat fora,
ntre picioarele lui. Fustele ei groase atenuar fora loviturii, care izbuti totui
s desfac strnsoarea lui i s-l trnteasc la pmnt, cu minile ncletate
ntre coapse. Leesha l lovi cu piciorul, dar el avea muchi tari, compaci, i
minile i aprar singurul loc vulnerabil n faa puterii ei.
Leesha, ce Miezului s-a-ntmplat cu tine? icni, dar ea-l pocni cu piciorul
n gur, ntrerupndu-l.
Gared mri i, cnd ea i slt din nou talpa, i-o nfc i smuci zdravn,
azvrlind-o n aer, cu spatele nainte. Ei i se tie rsuflarea cnd izbi pmntul
i, nainte de a-i reveni, Gared sri asupra ei, o prinse de brae i o intui n
rn.
Ai nnebunit? strig el, n timp ce ea continua s se zvrcoleasc sub el.
Faa lui se mpurpurase i lcrima.
Cum ai putut? ip Leesha, cu glas subire. Fiu de miezing, cum ai putut
fi att de crud?
Noaptea m-sii, Leesha, ce tot spui? bombni Gared, lsndu-se cu mai
mult putere peste ea.
Cum ai putut? repet ea. Cum ai putut s mini i s le spui tuturor c m-
ai ptruns azi-noapte?
El pru sincer surprins.
Cine-a zis asta? ntreb, i Leesha ndrzni s spere c minciuna nu era
a lui.
Evin i-a povestit Briannei, zise ea.
l ucid pe fiul la al Miezului, mri Gared, sltndu-se puin de
deasupra ei. A fgduit c-i ine gura.
Aadar, e adevrat? strig ea.
i ridic genunchiul cu toat puterea i Gared url i se rostogoli de pe ea.
Leesha se ridic i, nainte de a-i reveni el i s-o nface iar, se ndeprt
destul de mult ca s n-o mai poat atinge.
De ce? ntreb ea. De ce-ai spus minciuna asta?
N-a fost dect trncneal de-a tietorilor de lemne, gemu Gared. N-a-
nsemnat nimic.
105
n toat viaa ei, Leesha nu mai scuipase niciodat, dar acum l scuip pe el.
N-a nsemnat nimic? url ea. Mi-ai distrus viaa pentru ceva care n-a-
nsemnat nimic?
Biatul se ridic, i ea se retrase. El i nl palmele i pstr distana.
Viaa ta nu e distrus, spuse.
Brianne tie! ripost ea, ipnd. Ca i Saira, i Mairy! Pn mine-o s
tie tot satul!
Leesha, ncepu Gared.
Ci alii? l ntrerupse ea.
Ce?
Ceilali, cei crora le-ai mai spus, ci sunt, idiotule? zbier ea atunci.
El i ndes minile n buzunare i se uit n jos.
Doar ceilali tietori de lemne.
Pe noapte! Toi?
Leesha se repezi la el, gata s-i nfig unghiile n obraji, dar Gared i prinse
minile.
Potolete-te! strig.
Mari ct dou jamboane, minile lui o strnser, i o durere vibrant i
strbtu braele, fcnd-o s-i vin n fire.
M doare, spuse cu tot calmul de care era n stare.
Aa-i mai bine, zise el, slbind strnsoarea fr s-i dea drumul. M-
ndoiesc c orice alt durere se-apropie vreun pic de-a unei lovituri n ou.
Ai meritat-o, zise ea.
Presupun c da, zise Gared. Acum putem vorbi civilizat?
Dac-mi dai drumul.
El se ncrunt, apoi o eliber cu o micare grbit i se retrase cu iueal
din raza loviturilor de genunchi.
O s le spui tuturor c-ai minit? ntreb ea.
Biatul cltin din cap.
Nu pot, Leesh. O s par un prost.
i e mai bine s par eu o curv? ripost ea.
Nu eti curv, Leesh, ne suntem promii. Nu eti ca Brianne a ta.
Perfect, zise Leesha. Poate-o s spun i eu cteva minciuni. Dac
prietenii ti te-au tachinat mai nainte, ce crezi c vor spune cnd o s le
povestesc c n-ai fost destul de tare ca s se-ntmple ceva?
Gared strnse unul dintre pumnii lui uriai i-l ridic ncet.
Nu vrei aa ceva, Leesha. Am fost rbdtor cu tine, da dac rspndeti
astfel de minciuni, jur c
Dar e perfect s mini tu despre mine?
Odat ce-o s ne cununm, n-o s mai conteze. Toat lumea o s uite.
106
Nu m mrit cu tine, decret Leesha i simi brusc cum i se ridica o
greutate imens de pe suflet.
Gared se ncrunt.
Nu se poate zice c-ai de-ales. Chiar dac-o s mai vrea cineva s te ia
acum, hrogarul la de Jona sau vreun alt neisprvit, o s-l bat mr. Nimeni
din Viuga Tietorului de Lemne n-o s aib ce-i al meu.
Bucur-te de roadele minciunii tale! spuse Leesha, ntorcndu-i spatele
nainte de a avea timp s-i vad lacrimile, fiindc-o s m dau nopii nainte de-
a te lsa s le preschimbi n realitate.
n seara aceea, Leesha avu nevoie de toat puterea voinei sale ca s nu
izbucneasc n plns n vreme ce pregtea cina. Orice sunet scos de Gared i
de Steave prea un cuit nfipt n inima ei. Cu o noapte nainte, Gared o ispitise.
Aproape c-l lsase s fac tot ce voia, tiind foarte bine ce nsemna asta. O
duruse s-l refuze, dar crezuse c depindea de ea dac i pstra sau nu
virtutea. Niciodat nu-i imaginase c el i-o putea lua cu un simplu cuvnt, i
cu att mai puin c avea s-o i fac.
E bine c-i petreci att de mult timp cu Bruna, auzi optindu-i-se la
ureche.
Se rsuci i o vzu pe Elona privind-o cu un zmbet batjocoritor.
N-am vrea s ai pntecele rotund n ziua nunii tale, adug mama ei.
Regretnd ce spusese despre ceai n dimineaa aceea, Leesha deschise gura
s rspund, dar Elona chicoti, se rsuci pe clcie i se ndeprt nainte ca
ea s-i gseasc vorbele.
Leesha scuip n castronul mamei ei. i ntr-al lui Gared, i ntr-al lui
Steave. Simi o satisfacie gunoas cnd mncar.
Cina fu groaznic, cu Steave optind la urechea Elonei i cu ea chicotind ca
rspuns la vorbele lui. Gared o fix pe Leesha tot timpul cu privirea, dar ea
refuz s se uite la el. Rmase cu ochii la propriul castron, amestecnd n el
apatic, aa cum fcea, alturi, tatl ei.
Erny prea s fie singurul care nu auzise nimic. Leesha se simea
recunosctoare pentru asta, dar, n sufletul ei, tia c nu putea s dureze. Prea
muli preau hotri s-o distrug folosind minciuna lui Gared.
Se ridic de la mas imediat ce putu s-o fac. Gared rmase pe loc, dar i
simi privirile urmrind-o. Cnd se retrase el n atelier, l zvor nuntru,
simindu-se oarecum mai n siguran.
Ca n multe alte nopi de mai nainte, se duse la culcare plngnd.

Leesha se ridic din aternut ndoindu-se c dormise cu adevrat. Mama ei
i fcuse lui Steave o alt vizit n miez de noapte, dar ea nu simise dect o
amoreal ascultndu-le gemetele care acopereau urletele demonilor.
107
n toiul nopii, se auzise o bufnitur nfundat i cnd descoperise Gared
c ua casei era ncuiat, Leesha zmbise, ndrjit, n timp ce el mai ncercase
de alte cteva ori s foreze zvorul, lsndu-se n cele din urm pguba.
Erny veni s-o srute pe cretet cnd punea terciul de ovz pe foc. Dup mai
multe zile, erau pentru prima oar singuri. Se ntreb ce putea s se-ntmple
cu tatl su deja zdrobit cnd avea s-i ajung la urechi minciuna lui Gared.
Cndva ar fi fost cu putin s-i dea crezare ei, dar, cu trdarea soiei lui nc
att de proaspt, Leesha se ndoia c mai era capabil s-acorde cuiva prea
mult ncredere.
Azi vindeci din nou bolnavii? ntreb Erny. Cnd Leesha ddu din cap, el
zmbi i spuse: E bine.
mi pare ru c n-am avut mai mult timp pentru atelier, zise fata.
Erny o prinse de brae i, aplecndu-se, o privi n ochi.
Leesha, oamenii sunt ntotdeauna mai importani dect hrtia.
Chiar i cei ri? ntreb ea.
Chiar i cei ri, confirm el. Avea un zmbet ndurerat, dar n rspunsul
lui nu se simea nici urm de ezitare sau de ndoial. Ia cea mai rea fiin
uman pe care-o poi gsi, i tot vei da de ceva mai cumplit dac te uii
noaptea pe fereastr.
Leesha ncepu s plng, i tatl ei o trase mai aproape, o legn i i
mngie prul.
Sunt mndru de tine, Lesh, opti. Fabricarea hrtiei a fost visul meu.
Glifele nu vor da gre dac-alegi tu o alt cale.
Ea l mbri strns, mbibndu-i cmaa cu lacrimi.
Te iubesc, tati, i spuse. Indiferent ce s-ar ntmpla, s nu te-ndoieti
niciodat de asta.
Nici n-a putea, raz de soare. i eu te voi iubi ntotdeauna.
Leesha rmase n mbriarea lui vreme ndelungat; era singurul prieten
care-i mai rmsese n lume.
Pe urm se grbi s ias pe u cnd Gared i tatl lui nc-i mai trgeau
cizmele. Spera s nu-ntlneasc pe nimeni n drum spre Casa Sfnt, dar
prietenii lui Gared erau deja acolo. O ntmpinar cu un potop de fluierturi
i huiduieli.
Am venit ca s fim siguri c tu i maic-ta nu-i inei pe Gared i Steave
n pat, cnd tre s mearg la munc! strig Ren.
Obrajii Leeshei devenir de un rou strlucitor, dar nu spuse nimic cnd se
mpinse, fcndu-i loc printre ei, i se grbi s-o porneasc n josul drumului.
Rsetele lor o izbeau n spate.
Nu se gndi c privirile cu care-o fixau oamenii i oaptele revrsate de pe
buzele lor la trecerea ei erau doar un rod al imaginaiei. Se grbi ctre
108
adpostul Casei Sfinte, dar, cnd ajunse acolo, Stefny bloca intrarea, cu nrile
umflndu-i-se de parc Leesha ar fi duhnit a leia ntrebuinat de tatl su la
fabricarea hrtiei.
Ce faci? o ntreb ea. Las-m s trec. Am venit s-o ajut pe Bruna.
Stefny cltin din cap.
N-o s pngreti acest loc sfnt cu pcatul tu, spuse, cu dispre.
Leesha i ndrept spatele, artndu-i ntreaga nlime, care-o depea
pe a lui Stefny cu civa centimetri, dar continu s se simt ca un oarece n
faa pisicii.
N-am fptuit niciun pcat, spuse.
Hah! rse Stefny. Tot satul tie ce facei tu i Gared noaptea. mi
pusesem sperane n tine, fetio, dar se pare c, la urma-urmelor, eti fiica
mamei tale.
Ce se-ntmpl aici? se auzi scrnetul aspru al vocii Brunei, nainte de-
a apuca Leesha s rspund.
Stefny se ntoarse cu trufie i se uit n jos, la Culegtoarea de Ierburi.
Fata asta e o trf, i nu vreau s-o am n Casa Ziditorului.
Tu nu vrei s-o ai? ntreb Bruna. Acum tu eti Ziditorul?
Nu blasfemia n locul sta, babo, rspunse Stefny. Cuvintele Lui sunt
scrise ca s le vad toi. Ridic exemplarul legat n piele al Canonului, pe care-
l purta asupra ei pretutindeni. Desfrnaii i adulterii in Npasta asupra
noastr, i dintre ei fac parte i trtura asta, i maic-sa.
i unde e dovada pcatului ei? ntreb Bruna.
Stefny zmbi.
Gared s-a ludat cu pcatul lor n faa oricui a vrut s-l asculte.
Bruna mri i lovi brusc cu toat puterea, pocnind-o pe Stefny n cap cu
toiagul i trntind-o la podea.
Condamni o fat fr nicio alt dovad dect laudele unui biat? strig,
cu voce ascuit. Laudele bieilor nu valoreaz nici mcar ct rsuflarea care
le poart, i tu o tii foarte bine!
Toat lumea tie c mama ei e curva satului, rnji Stefny. n josul tmplei
i se prelingea un firicel de snge. De ce-ar fi celua altfel dect ceaua?
Bruna i nfipse toiagul n umrul ei, smulgndu-i un strigt de durere.
Hei, voi, de-acolo! zbier Smitt, apropiindu-se n goan, ncetai!
Veghetorul Michel apru imediat n urma lui.
Asta e o Cas Sfnt, nu o tavern angiersian
Sunt treburi femeieti, aa c nu v-amestecai, dac tii ce-i bine pentru
voi! se rsti Bruna, lundu-le-o tuturor nainte. Se uit din nou la Stefny. Le
spui asta, sau trebuie s dezvlui i pcatul tu? uier.
N-am niciun pcat, cotoroano!
109
Eu am adus pe lume toi copiii din satul sta, rspunse Bruna cu voce
prea nceat ca s-o aud brbaii, i, n ciuda zvonurilor, vd destul de bine
orice e tot att de aproape ca un nou-nscut pe care-l in n mini.
Stefny se albi la fa i se-ntoarse ctre brbatul ei i ctre Veghetor.
Nu v-amestecai! le strig.
S fiu al Miezului dac nu m-amestec! strig Smitt. nfc toiagul
Brunei i-l ndeprt de soia lui. Ai grij, femeie, i spuse btrnei,
Culegtoare de Ierburi sau nu, nu te poi foi pe-aici pocnind pe-oricine ai chef!
Oh, dar nevast-ta se poate foi pe-aici condamnnd pe-oricine are ea
chef? se rsti Bruna.
i smulse toiagul din minile lui i-i trase una n cap.
Smitt se retrase cltinndu-se i frecndu-i easta.
Bine, spuse, eu am ncercat s m port frumos.
De obicei, spunea asta nainte de a-i sufleca mnecile ca s-azvrle el nsui
pe cineva afar din tavern. Nu era nalt, dar trupul lui scund era puternic i,
n decursul anilor, cptase experien din belug, tot avnd de-a face cu
tietori de lemne bei.
Bruna nu era un brbat cu muchi masivi, dar nu prea ctui de puin
intimidat. Rmase pe loc cnd Smitt se repezi spre ea.
Perfect! strig. Arunc-m afar! Amestec singur ierburi! Vindecai-i tu
i Stefny pe toi cei care vomit snge i capt febra demonului! i, ntre
timp, aducei pe lume i copiii! Fierbei-v singuri leacurile! Facei-v singuri
beioare cu flacr! De ce trebuie s supori o cotoroan?
Chiar aa, de ce? ntreb Darsy.
Toat lumea se holb la ea cnd se ndrept spre Smitt cu pai mari.
Pot s-amestec ierburi i s-aduc copii pe lume la fel de bine ca ea, adug
Darsy.
Hah, fcu Bruna.
Pn i Smitt o privea cu ndoial.
Ucenica nu-i ddu atenie Culegtoarei de Ierburi.
A venit vremea s facem o schimbare, spuse. Poate c n-oi fi avnd o
sut de ani de experien, ca Bruna, dar nici nu bag n speriei pe toat lumea
care-mi iese-n cale.
Smitt i scrpin brbia i arunc o privire spre btrn, care chicoti.
D-i nainte, l provoc ea. Mie o s-mi prind bine odihna. Dar s nu vii
la coliba mea cu rugmini cnd scroafa o s coas ce-ar trebui s taie i-o s
taie ce-ar trebui s coas.
Poate c Darsy merit o ans, zise Smitt.

110
Atunci s-a fcut, zise Bruna, lovind cu toiagul n pmnt. Ai grij s le
spui celorlali steni la cine s se duc pentru leacuri. n coliba mea, eu o s-
i mulumesc pentru linite.
Se-ntoarse spre Leesha.
Haide, fetico, ajut-o pe btrna cotoroan s-ajung acas.
Se prinse de braul fetei i amndou se ndreptar spre u.
ns, cnd trecur pe lng Stefny, Bruna se opri, artnd cu toiagul spre
ea i vorbind n oapt, ca s-aud numai ele trei.
Mai rostete nc un singur cuvnt mpotriva fetei steia, sau ngduie-
le altora s-o fac, i tot satul o s-i cunoasc ruinea.
Privirea ngrozit a lui Stefny rmase cu Leesha pe tot drumul pn la
coliba Brunei.
Odat ce intrar, btrna se ntoarse spre ea.
Ei, fetico? E-adevrat? ntreb.
Nu! strig Leesha. Adic, noi aproape c am dar i-am spus s se-
opreasc i s-a oprit!
Suna neconvingtor, prea greu de crezut, i ea o tia. O cuprinse spaima.
Bruna era singura care-i luase aprarea. Se gndi c avea s moar dac
ajungea i ea s-o cread mincinoas.
Poi poi s m controlezi, dac vrei, spuse, cu obrajii mpurpurndu-
i-se.
Se uit la podea i strnse din ochi ca s-i opreasc lacrimile.
Btrna mormi i cltin din cap.
Te cred, fetico.
De ce? ntreb Leesha, aproape implornd. De ce-a spus Gared minciuna
asta?
Pentru c bieii primesc laude pentru aceleai lucruri care duc la
izgonirea fetelor din sat, rspunse Bruna. Pentru c brbaii sunt condui de
ceea ce cred alii despre viermii atrnai ntre picioarele lor. Pentru c Gared
e un rhel nensemnat i duntor, cu creieri de lemn, care n-are idee ce-a
fcut.
Leesha ncepu din nou s plng. Avea impresia c plngea de-o venicie.
Cu siguran c-ntr-un singur trup nu puteau s-ncap attea lacrimi.
Bruna i deschise braele, i ea i czu la piept.
Aa, aa, fetico, spuse btrna. Vars tot, i pe urm o s ne gndim ce e
de fcut.

n coliba Brunei domnea tcerea, n timp ce Leesha pregtea ceaiul. Nu se
scursese dect o mic parte a zilei, dar ea se simea pe deplin sectuit. Cum
putea spera s-i duc tot restul vieii n Viuga Tietorului de Lemne?
111
Fortul Rizon e numai la o sptmn distan, se gndi. Cu mii de oameni.
Acolo n-o s-aud nimeni minciunile lui Gared. A putea s-o caut pe Klarissa
i
i ce? tia c totul nu era dect o fantezie. Chiar dac gsea un Mesager
care s-o ia cu el, gndul la cel puin o sptmn petrecut pe drum, sub cerul
liber, i nghea sngele n vene, iar rizonienii erau fermieri, n-aveau mare
nevoie nici de scrisori, nici de fabricani de hrtie. Poate c izbutea s-i
gseasc un nou so, dar ideea c avea s-i lege soarta de un alt brbat i
oferea prea puin alinare.
i duse Brunei ceaiul, n sperana c btrna avea un rspuns, dar
Culegtoarea de Ierburi nu scoase nicio vorb, mulumindu-se s soarb din
ceai n tcere, n vreme ce Leesha se ls n genunchi lng scaunul ei.
Ce-o s m fac? ntreb. Nu m pot ascunde aici la nesfrit.
Ba ai putea, rspunse Bruna. Orict de mult s-ar luda Darsy, n cap nu
i-a intrat dect o parte din tot ce-am nvat-o, i n-am nvat-o dect o parte
din tot ce tiu. Oamenii se vor ntoarce la mine destul de curnd, implorndu-
m s-i ajut. Rmi i, peste un an, stenii din Viuga Tietorului de Lemne se
vor ntreba cum s-ar fi putut descurca fr tine.
Mama n-o s-mi ngduie niciodat s fac asta, zise Leesha. E nc foarte
hotrt s m mrite cu Gared.
Bruna ddu din cap.
E firesc. Nu s-a iertat niciodat fiindc n-a purtat fiii lui Steave. E
hotrt s te pun s-i ndrepi greelile.
N-o s-o fac. M dau nopii nainte de-a m atinge Gared, zise Leesha.
i nelese, ocat, c voia ntr-adevr s se in de cuvnt.
E un gest foarte curajos, draga mea, spuse Bruna, dar n tonul ei se
simea dispreul. Dai dovad de foarte mult curaj lepdndu-te de via din
cauza minciunii unui bietan i a fricii de mama ta.
Nu mi-e fric de ea! exclam Leesha.
i-e fric doar s-i spui c nu vrei s te mrii cu biatul care i-a distrus
reputaia?
Leesha pstr mult timp tcerea nainte de a da din cap.
Ai dreptate, recunoscu ea.
Bruna mormi.
Fata se ridic n picioare.
Cred c cel mai bine e s termin cu toat povestea asta.
Btrna nu scoase niciun cuvnt.
n pragul uii, Leesha se opri i se uit napoi.
Bruna? ntreb ea.
Tmduitoarea mormi iari.
112
Cu ce-a pctuit Stefny?
Bruna sorbi din ceai.
Smitt are trei copii frumoi, rspunse apoi.
Patru, o corect Leesha.
Culegtoarea de Ierburi cltin din cap.
Stefny are patru, zise ea. Smitt n-are dect trei.
Fata fcu ochii mari.
Dar cum e cu putin? se mir. Stefny nu pleac niciodat din tavern
dect ca s mearg la Casa Sfn
Icni.
Pn i Brbaii Sfini sunt tot brbai, zise Bruna.

Leesha merse spre cas agale, ncercnd s-i aleag cuvintele, dar, n cele
din urm, tiu c n-aveau nicio importan. Nu conta dect c n-avea s se
mrite cu Gared, i mai conta i cum avea s primeasc mama ei vestea.
Cnd intr n cas, ziua se apropia de sfrit. Gared i Steave urmau s se-
ntoarc de la pdure n curnd. Voia s-ncheie nfruntarea nainte de sosirea
celor doi.
Ei, acum ai ncurcat ntr-adevr lucrurile, spuse mama ei cu acreal cnd
o vzu intrnd. Fiica mea, vagaboanda satului.
Nu sunt vagaboand, protest Leesha. Gared a rspndit minciuni.
S nu-ndrzneti s dai vina pe el fiindc tu n-ai fost n stare s-i ii
picioarele strnse! strig Elona.
Nu m-am culcat cu el.
Hah! Elona se rsti la ea. Nu m lua drept proast, Leesha. Am fost i eu
cndva tnr.
Tu ai fost tnr n toate nopile din sptmna asta, i Gared tot
mincinos e, ripost Leesha.
Elona o plmui, trntind-o la podea.
S nu-ndrzneti s-mi vorbeti mie aa, curv mic! strig.
Leesha rmase neclintit, tiind c, dac se mica, mama ei avea s-o
loveasc iari. Avea impresia c obrazul i era n flcri.
Vzndu-i fiica umilit, Elona respir adnc i pru s se calmeze.
N-are importan, spuse. Am fost ntotdeauna de prere c trebuie s fii
dat jos pe de piedestalul pe care te-a cocoat taic-tu. O s te mrii cu Gared
destul de curnd, iar lumea se va stura pn la urm de toate oaptele astea.
Leesha i oeli voina.
Nu m mrit cu el, spuse. E-un mincinos, i n-o s-l iau de brbat.
Oh, ba da.

113
Ba nu, zise Leesha, i propriile ei vorbe i ddur destul curaj ca s se
ridice n picioare. N-o s rostesc cuvintele, i n-ai cum s m sileti s-o fac.
Asta rmne de vzut, zise Elona, scondu-i cingtoarea.
Era o fie groas de piele, cu cataram de metal, pe care-o purta
ntotdeauna lsnd-o s-i atrne lejer n jurul taliei. Leesha se gndea c i-o
punea numai ca s-i fie la-ndemn cnd voia s-o bat.
Elona se apropie de ea, i fata scoase un ipt i se retrase n buctrie
nainte de a-i da seama c era ultimul loc n care-ar fi trebuit s se duc. N-
avea dect o singur u.
Url cnd catarama i sfie rochia i spatele. Elona i roti din nou braul,
i Leesha, disperat, se arunc asupra ei. Cnd se rostogoleau amndou pe
podea, auzi ua deschizndu-se, apoi glasul lui Steave. n acelai timp, dinspre
atelier veni un strigt ntrebtor.
Elona profit de distragerea ateniei, trgndu-i fiicei ei un pumn n plin
fa. Apoi sri ct ai clipi n picioare, i cureaua czu din nou ca un bici asupra
lui Leesha, smulgndu-i de pe buze alt ipt.
Ce Miezului se petrece? strig cineva din pragul uii.
Leesha i ridic privirea i-i vzu tatl, care se strduia s intre n
buctrie, fiind blocat de braul puternic al lui Steave.
D-te la o parte! url Erny.
E ntre ele dou, rnji Steave.
Asta e casa mea i tu eti oaspete aici! strig Erny. D-te la o parte!
Fiindc Steave nu se clinti, i trase un pumn.
Toat lumea nlemni. Nu era clar dac Steave simise sau nu lovitura.
Sparse tcerea lsat brusc cu un hohot de rs, mpingndu-l pe Erny cu
nepsare i fcndu-l s zboare n camera comun.
Rezolvai-v nenelegerile n intimitate, doamnelor, spuse Steave,
fcnd cu ochiul i nchiznd ua buctriei n timp ce mama lui Leesha o
lovea din nou.

n camera din spate a atelierului tatlui ei, Leesha plngea fr zgomot,
tamponndu-i cu delicatee tieturile i vntile. Dac ar fi avut ierburile
potrivite, ar fi putut face mai mult, dar n-avea dect ap cald i o crp.
Fugise n atelier imediat ce i se ncheiase chinul, ncuind uile din interior
i nelund n seam nici mcar ciocniturile uoare ale tatlui ei. Dup ce-i
cur rnile i-i pans cele mai adnci tieturi, se ncovrig pe podea,
tremurnd de durere i de ruine.
O s te mrii cu Gared n ziua-n care-ncepi s sngerezi, i promisese
Elona, sau o s fac asta zi de zi, pn la nunt.

114
Leesha tia c vorbea serios i mai tia i c, din pricina vorbelor
rspndite de Gared, mult lume avea s fie de partea mamei ei, insistnd n
favoarea mritiului i nelundu-i n seam vntile, aa cum se ntmplase
de multe alte ori.
N-o s-o fac, i fgdui. O s m dau nopii mai nti.
Exact n clipa aceea, o cramp i sfie mruntaiele. Gemu i-i simi
coapsele umezindu-se. nspimntat, se tampon cu o crp curat,
rugndu-se cu ardoare, dar pe crp, ca o glum crud a Ziditorului, era snge.
Leesha ip. Din cas se auzi un ipt de rspuns.
Cineva btu n u.
Leesha, te simi bine? strig tatl ei.
Ea rmase tcut, continund s priveasc ngrozit sngele. Trecuser
doar dou zile de cnd se ruga s-l vad aprnd? Acum se uita la el de parc-
ar fi venit din Miez.
Leesha, deschide imediat ua, sau o s plteti pentru asta toat
noaptea! zbier Elona.
Ea n-o lu n seam.
Leesha, dac nu-i asculi mama i nu descui ua ct numr pn la zece,
jur c-o sparg! tun Steave.
Cnd ncepu s numere, pe Leesha o cuprinse spaima. Nu se ndoia c putea
s spintece ua de lemn masiv dintr-o singur lovitur i c avea s-o fac.
Alerg la cealalt u i o deschise dintr-o smucitur.
Era aproape ntuneric. Cerul era de un violet intens i, ca s msori timpul
rmas pn cnd avea s se scufunde sub orizont ultima felie de soare, nu mai
era nevoie dect de cteva minute.
Cinci! strig Steave. Patru! Trei!
Leesha i inu rsuflarea i iei n fug din cas.

6.

Secretele focului

319 D

Leesha i slt fustele ct mai mult i alerg din toate puterile, dar de
coliba Brunei o desprea mai bine de un kilometru i jumtate i, n adncul
inimii ei, tia c n-avea s-ajung nicidecum la timp. Strigtele familiei sale i

115
rsunau n urm, acoperite de btile propriei inimi i de bufniturile
propriilor pai.
Simea un junghi ascuit n coaste, iar spatele i coapsele i erau n flcri
dup loviturile de centur primite de la Elona. Se mpletici i-i zgrie minile
proptindu-se n ele. Se sili s se ridice, ignorndu-i durerea i alergnd mai
departe purtat doar de voin.
La jumtatea drumului ctre Culegtoarea de Ierburi, lumina pli i noua
noapte chem demonii din Miez. Fuioare de cea ntunecat prinser s se
nale, ntreptrunzndu-se n forme coluroase, nepmntene.
Leesha nu voia s moar. Acum o tia; dar aflase prea trziu. i, chiar dac
ar fi vrut s se-ntoarc, n momentul acela casa ei era mult mai departe dect
coliba Brunei, iar ntre ele nu se afla nimic. Erny i construise nadins locuina
la mare distan de celelalte, dup ce se plnsese lumea de mirosul
chimicalelor sale. Singura ei ans era s-i continue drumul ctre coliba
Brunei de la marginea pdurii, unde se adunau n for demonii lemnului.
Civa miezingi o lovir n trecere, dar erau nc lipsii de substan i nu
izbutir s-i fac niciun ru. Cnd i trecur ghearele lor prin sni simi o
rceal, de parc-ar fi fost atins de o fantom, dar nici urm de durere, aa c
nu-i ncetini goana.
Att de aproape de pdure nu erau demoni ai focului. Demonii lemnului i
ucideau imediat ce le apreau n faa ochilor. Flcrile pe care le scuipau
puteau aprinde un demon al lemnului, dei focul obinuit nu reuea. Un
demon al vntului se materializ chiar n faa ei, dar Leesha l ocoli, i
picioarele lui, de forma unor fuse, nu puteau s-o urmreasc alergnd. Url la
ea cnd i trecu n fug pe alturi.
ntrezri, drept n faa ei, o lumin; felinarul agat la ua din fa a Brunei.
Cu ultimele puteri, se avnt din nou, att de repede ct era n stare, strignd:
Bruna! Bruna, te rog, deschide-i ua!
Nu primi niciun rspuns, i ua rmase nchis, dar drumul era liber, i
ndrzni s spere c putea s reueasc.
n clipa aceea i se puse n cale un demon al lemnului, nalt de doi metri i
jumtate.
i sperana pieri.

Demonul slobozi un rget, artndu-i irurile de dini ca nite cuite de
buctrie. Steave prea pipernicit pe lng creatura toat numai muchi
groi, rsucii, acoperii de o carapace noduroas, ca scoara de copac.
Leesha tras o glif n aerul din faa ei, rugndu-se n tcere s-i dea
Ziditorul o moarte rapid. Se spunea c demonii nu-i devorau doar trupul, ci
i sufletul. Presupuse c urma s afle dac era sau nu adevrat.
116
Demonul se apropie de ea maiestuos, micornd continuu distana care-i
desprea i ateptnd s vad ncotro avea s-ncerce s fug. Leesha tia c
asta ar fi trebuit s fac, dar, chiar dac n-ar fi fost ncremenit de spaim, n-
avea unde fugi. Miezingul sttea ntre ea i singura speran de a-i gsi un
adpost.
Ua din fa a colibei Brunei se deschise scrind, revrsnd mai mult
lumin n curte. Btrna apru trindu-i picioarele, i demonul se-ntoarse
spre ea.
Bruna! strig Leesha. Rmi dincolo de glife! n curte e un demon!
Scumpo, ochii mei nu mai sunt ce erau, rspunse Bruna, dar nu pot s
ratez o fiar att de urt.
Fcu nc un pas, trecnd peste glife. Leesha ip cnd demonul se npusti
urlnd spre btrn.
Bruna rmase pe loc n timp ce demonul alerga, n patru labe, cu o vitez
nspimnttoare. i duse mna n al, scoase un obiect mic i-l atinse de
flacra felinarului de la u. Leesha l vzu aprinzndu-se.
Miezingul aproape c srise asupra ei cnd Bruna i trase mna ctre
spate i arunc. Obiectul se despic rbufnind i acoperind demonul cu foc
lichid. Vlvtaia lumin noaptea i, chiar de la civa metri distan, fata simi
un val de cldur izbindu-i faa.
Demonul url cu tot avntul pierdut cnd se prvli la pmnt,
rostogolindu-se prin rn n ncercarea disperat de a se stinge. Focul se
inea de el cu ncpnare, fcndu-l s se zvrcoleasc zbiernd.
Ar fi mai bine s vii nuntru, Leesha, o sftui Bruna, ca s nu rceti
cumva.

nfurat ntr-un al de-al btrnei, Leesha sttea fixnd cu privirea
aburul nlat din ceaiul pe care n-avea niciun chef s-l bea. Urletele
demonului lemnului i pierduser de mult puterea, devenind scncete
nainte de a se stinge cu desvrire. i imagin resturile lui arznd mocnit
n curte i gndul o ngreo.
Bruna se aezase n balansoarul ei, fredonnd ncetior i mnuind cu
ndemnare o pereche de andrele. Leesha nu nelegea cum putea fi att de
calm. Avea impresia c ea nsi n-avea s se mai liniteasc niciodat.
Btrna Culegtoare de Ierburi o examinase n tcere, mormind din cnd
n cnd n vreme ce-i ungea i-i bandaja rnile, printre care cteva cu care se
alesese n timpul fugii. i artase i cum s fac, din pnz curat, un tampon
i cum s i-l pun ca s-i absoarb scurgerea de snge dintre picioare, i o
prevenise c trebuia s-l schimbe foarte des.

117
Dar acum Bruna sttea ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic neobinuit,
pcnitul andrelelor ei i trosnetul focului fiind singurele zgomote din
ncpere.
Cu ce-ai aruncat n miezing? ntreb Leesha cnd nu mai putu suporta
tcerea.
Cu foc demonic lichid, rspunse btrna. Greu de fcut. i foarte
periculos. Dar, din tot ce tiu, e singurul lucru care poate opri un demon al
lemnului. Flcrile obinuite nu atac lemnoii, dar focul demonic lichid i
arde tot att de mistuitor ca focul scuipat.
Nu tiam c exist ceva care poate ucide un miezing, zise Leesha.
i-am mai spus, fetico, c noi, Culegtoarele de Ierburi, suntem
pstrtoarele tiinei lumii vechi. Bruna mormi i scuip pe podea. Sau,
oricum, foarte puine dintre noi. S-ar putea s fiu ultima care cunoate reeta
asta infernal.
De ce nu le-o dezvluii i altora? ntreb Leesha. Am putea scpa de
demoni pentru totdeauna.
Bruna chicoti.
S scpm? Am putea s scpm totul de sub control i s ardem satul
din temelii, asta ar fi cu putin. Sau am da foc pdurii. Nicio dogoare
cunoscut de noi nu poate face mai mult dect s gdile un demon al focului,
sau dect s-opreasc pentru scurt vreme un demon al pietrei. Nicio flacr
nu se poate nla mai mult dect zboar un demon al vntului, i nici nu poate
aprinde un lac sau un iaz, ajungnd la un demon al apei.
Totui, insist Leesha, ceea ce ai fcut n noaptea asta arat ct de util
poate fi. Mi-ai salvat viaa.
Btrna ddu din cap.
Pstrm cunotinele lumii vechi pentru ziua cnd va fi din nou nevoie
de ele, dar acestea sunt primite odat cu o mare responsabilitate. Dac istoria
vechilor rzboaie ale omenirii ne spune ceva, atunci ne-nva c brbailor nu
li se pot ncredina secretele focului. De aceea li se ncredineaz Culegerea
Ierburilor ntotdeauna numai femeilor, continu ea. Brbaii nu pot stpni o
asemenea putere fr s-o foloseasc. Eu, draga mea, i vnd lui Smitt artificii
i pocnitori pentru festivaluri, dar nu-i spun cum se fac.
Darsy e femeie, zise Leesha, dar nici pe ea n-ai nvat-o niciodat.
Bruna rse zgomotos.
Chiar dac vaca ar fi destul de deteapt ca s-amestece chimicalele fr
s-i dea foc, gndirea ei tot nu s-ar deosebi, practic, de a unui brbat. Nu m
trage inima s-o-nv pe ea s pregteasc foc demonic sau pulbere de foc mai
mult dect m trage s-l nv pe Steave.
Mine vor veni s m caute, spuse Leesha.
118
Tmduitoarea art ctre ceaiul ei, care se rcea.
Bea-l, i porunci. De ziua de mine o s ne ocupm mine.
Leesha o ascult, simind acreala cnepii i amreala durantei n timp ce
ameeala se revrsa asupra ei ca un val. i ddu vag seama c scpa cana din
mn.

Dimineaa aduse cu ea durerea. Bruna puse n ceaiul Leeshei suntoare, ca
s-i fac mai puin dureroase vntile i crampele abdominale, dar licoarea
i rvi simurile. Avea senzaia c plutea deasupra patului pe care era
ntins, ns braele i picioarele preau s-i fie grele, ca de plumb.
Erny sosi la scurt timp dup ivirea zorilor. Izbucni n plns cnd i vzu
fiica, apoi ngenunche lng pat i o strnse n brae cu putere.
Credeam c te-am pierdut, suspin el.
Leesha ntinse o mn fr vlag, trecndu-i degetele prin prul lui rrit.
Nu e vina ta, opti.
Ar fi trebuit s-o-nfrunt pe mama ta cu mult vreme n urm, spuse el.
Asta se-nelege de la sine, mormi Bruna, ridicndu-i ochii de la
mpletitura ei. Niciun brbat n-ar trebui s-i lase nevasta s-l calce astfel n
picioare.
Neavnd alt rspuns, Erny ddu din cap. Faa i se schimonosi i n spatele
ochelarilor i aprur lacrimi.
Se auzi o btaie n u. Bruna se uit la Erny, care se duse s deschid.
E aici? auzi Leesha vocea mamei sale, i crampele devenir mai
puternice.
Se simea prea slbit ca s mai lupte. Nu gsi nici mcar destul putere ca
s se ridice n picioare.
Elona apru o clip mai trziu, urmat de Gared i de Steave, ca o pereche
de ogari.
Aici erai, neisprvito! strig ea. tii n ce hal m-ai speriat cnd ai fugit
aa, n noapte? Am pus jumtate de sat s te caute! Ar trebui s-i trag o btaie
sor cu moartea!
Nimeni nu bate pe nimeni, Elona, spuse Erny. Dac are cineva vreo vin,
atunci vina aia i aparine.
Taci, Erny, l repezi Elona. Din cauza ta e att de ncpnat, ai
rsfat-o tot timpul.
N-o s tac, zise el, postndu-se n faa soiei sale.
Ba da, dac tii ce e bine pentru tine, l preveni Steave, strngndu-i
pumnul.
Erny se uit la el i nghii n sec, cu greutate.
Nu mi-e fric de tine, spuse, dar cuvintele sale sunar ca un chiit.
119
Gared chicoti.
Steave l nfc pe Erny de pieptul cmii, sltndu-l cu mult deasupra
podelei cu o singur mn n timp ce-i trgea spre spate pumnul ct un
jambon.
Nu te mai purta ca un prost, i spuse Elona, iar tu, adug, ntorcndu-
se spre Leesha, vii cu noi acas n clipa asta.
Ea nu pleac nicieri, spuse Bruna, lsndu-i jos mpletitura i
proptindu-se n toiag ca s se ridice n picioare. Singurii care pleac de-aici
suntei voi trei.
Taci, vrjitoare btrn, spuse Elona. Nu te las s distrugi viaa fiicei
mele cum ai distrus-o pe-a mea.
Bruna pufni.
i-am turnat eu ceai de rodiu pe gt i te-am silit s-i desfaci picioarele
prin tot satul? Nenorocirea ta e urmarea faptelor tale. Acum iei din coliba
mea.
Elona se rsti la ea.
i dac nu ies, ce faci? o provoc.
Bruna o privi cu un zmbet fr dini i-i trnti piciorul peste laba
piciorului ei, smulgndu-i un ipt. Apoi i trase un toiag peste pntec, fcnd-
o s se ndoaie de mijloc i ntrerupndu-i brusc rbufnirea.
Ei, alta acum! strig Steave.
l arunc pe srmanul Erny ntr-o parte i se repezi la btrn, mpreun
cu Gared.
Bruna nu pru mai ngrijorat dect n clipa atacului demonului. i duse
mna n al i scoase un pumn plin de pulbere pe care-o le-o sufl celor doi n
fa.
Gared i Steave czur la podea, acoperindu-i feele cu minile i urlnd.
Acolo de unde l-am luat pe sta, mai e i altul, Elona, zise Bruna. V
orbesc pe toi nainte de a mai primi alte porunci n casa mea.
Elona o porni n grab ctre u, n patru labe, acoperindu-i faa cu braul.
Bruna izbucni n rs i o ajut s treac pragul cu o lovitur puternic peste
fund.
Afar cu voi! strig ctre Gared i Steave. Afar, pn cnd nu v dau foc!
Cei doi brbai se urnir orbecind i gemnd de durere, cu feele roii
scldate n lacrimi. Bruna i pocni cu toiagul, ndrumndu-i ctre u ca pe un
cine care-a fcut pipi pe podea.
Dac v-ntoarcei, e pe barba voastr! strig btrna n urma lor, rznd
nebunete cnd ieeau n fug din curte.

120
Ceva mai trziu, se auzi o alt btaie n u. Leesha se ridicase ntre timp
din pat, dar era nc slbit.
Ce mai e acum? se rsti Bruna. N-am mai avut atia oaspei ntr-o
singur zi de cnd mi s-au pleotit snii!
Se duse la u cu pai apsai i o deschise ca s dea cu ochii de Smitt,
frngndu-i nervos minile. Ea l privi mijindu-i ochii.
Eu m-am retras, spuse. Du-te dup Darsy.
Ddu s-nchid ua.
Ateapt, te rog, o implor brbatul, ntinznd mna ca s in ua
deschis.
Bruna se ncrunt, i el i retrase braul ca i cum s-ar fi ars.
Atept, zise ea morocnoas.
E vorba de Ande, spuse Smitt, vorbind despre unul dintre oamenii rnii
n timpul atacului din sptmna aceea. Rana din pntecul lui s-a infectat, aa
c Darsy l-a tiat, i acum pierde snge pe la ambele capete.
Bruna scuip pe cizmele lui.
i-am spus c-aa o s se-ntmple.
tiu, recunoscu Smitt. Ai avut dreptate. Ar fi trebuit s te-ascult. Te rog
s te-ntorci. O s fac orice-mi ceri.
Bruna mri.
N-o s-l pun pe Ande s plteasc pentru prostia ta, zise. Dar o s te pun
s te ii de cuvnt, s nu crezi nicio clip c n-o s-o fac!
Orice doreti, fgdui din nou Smitt.
Erny! se rsti Bruna. Adu-mi pnza cu ierburi. O s-o care Smitt. Tu o s-
i ajui fiica. Mergem n sat.
Leesha fcu drumul sprijinindu-se de braul tatlui ei. Se temea s nu-i
ntrzie pe ceilali, dar, chiar i aa slbit cum era, putea s in pasul cu
mersul trit al Brunei.
Ar trebui s te pun s m duci n spate, i spuse Culegtoarea de Ierburi
lui Smitt, fnoas. Picioarele mele btrne nu mai sunt att de iui cum erau
cndva.
Te duc, dac vrei, accept el.
Nu fi idiot, l repezi tmduitoarea.
n faa Casei Sfinte se adunase jumtate din sat. La apariia Brunei, se auzi
un oftat general de uurare, iar la vederea Leeshei, cu rochia sfiat i cu
vnti, se desluir o mulime de oapte.
Btrna nu ddu nimnui nicio atenie, mpingnd oamenii din calea ei cu
toiagul i intrnd direct n cldire. Leesha i vzu pe Gared i pe Steave zcnd
pe paturi, cu crpe umede pe ochi, i i nghii un zmbet batjocoritor. Bruna
i explicase c piperul i pungulia cu care-i mprocase n-aveau s le
121
provoace o vtmare permanent, dar spera c Darsy nu tia destul de multe
ca s le-o spun. De lng cei doi, Elona o sgeta din priviri.
Bruna se duse direct la patul lui Ande. Brbatul era scldat n sudoare i
puea. Pielea i se nglbenise i crpa nfurat n jurul alelor lui era ptat
de snge, de urin i de fecale. Bruna se uit la el i scuip. Darsy sttea n
apropiere. Se vedea limpede c plnsese.
Leesha, desfoar ierburile, porunci Bruna. Avem treab.
Darsy se apropie n grab, ntinznd mna s ia pnza de la Leesha.
Pot s fac eu asta, spuse. Tu pari gata s leini.
Leesha trase sulul, ferindu-l de ea, apoi l ls jos i-l derul, dnd la iveal
numeroasele buzunare cu plante.
sta e locul meu, spuse.
Leesha e acum ucenica mea! strig Bruna, ca s-o aud toi cei de fa. i
continu, uitndu-se n ochii Elonei. Promisiunea ei pentru Gared se anuleaz,
i o s-mi slujeasc apte ani i-o zi! Oricine are de spus vreo vorb rea despre
asta, sau despre ea, s caute-nti bubele din capul lui!
Elona deschise gura, dar Erny ntinse un deget spre ea.
Taci! se rsti.
Ei i se bulbucar ochii i tui, nghiindu-i cuvintele. Erny ddu din cap,
apoi se apropie de Smitt. Cei doi se retraser s stea de vorb ntr-un col, cu
voci sczute.
Muncind lng Bruna, Leesha pierdu irul timpului. Cnd ncercase s-
nlture puroiul din rana fcut de demon, Darsy ciupise din greeal
intestinul lui Ande, otrvindu-l cu propriile lui necurenii. Bruna njura fr
ntrerupere n vreme ce se strduia s repare vtmarea, i o trimitea pe
Leesha, n mare grab, s curee instrumentele, s aduc ierburi i s prepare
poiuni. n timp ce-i vedea de treab, o nva, explicndu-i ce greise Darsy
i cum i corecta ea greelile, iar fata o asculta cu atenie.
n cele din urm, dup ce fcuser tot ce puteau face, cusur rana i o
nfurar n bandaje curate. Drogat, Ande rmase adncit ntr-un somn
adnc, dar prea s respire cu mai mult uurin, iar pielea lui avea o culoare
mai apropiat de cea normal.
O s-i revin? ntreb Smitt, n timp ce Leesha o ajuta pe Bruna s se
ridice n picioare.
Nu mulumit ie sau lui Darsy, se rsti btrna. Dar, dac nu rmne
aici i face ce i se spune, n-o s moar din asta.
n drum spre u, Bruna se apropie de paturile pe care zceau Gared i
Steave.
Luai-v bandajele alea prosteti de pe ochi i nu v mai vicrii.
Gared se supuse primul i lumina l fcu s strng din ochi.
122
Pot s vd! strig.
Normal c poi, idiot cu creieri de lemn, zise Bruna. Satul are nevoie de
cineva care s mute lucrurile grele dintr-un loc n altul, i nu poi face asta
cnd eti orb. i agit bul ctre el. Dar, dac-mi mai traversezi glifele,
orbirea o s fie cea mai mic dintre grijile tale!
Gared pli i ddu din cap.
Bun, zise Bruna. Acum spune adevrul: Ai luat floarea lui Leesha?
Gared se uit n jur, nspimntat. n cele din urm, i ls ochii n jos.
Nu, spuse. A fost o minciun.
Vorbete mai tare, biete, se rsti Bruna. Sunt femeie btrn i urechile
mele nu mai sunt ce-au fost cndva.
Apoi, vrnd s-o aud toat lumea, l ntreb din nou, cu voce mai puternic.
Ai luat floarea lui Leesha?
Nu! strig Gared, cu faa nroindu-i-se chiar mai tare dect i-o nroise
pulberea orbitoare.
i oaptele se rspndir apoi prim mulime ca focul.
Steave, care-i scosese ntre timp propriul bandaj, i pocni fiul cu putere
peste ceaf.
Pentru asta o s plteti ca-n Miez cnd ajungem acas, mri el.
Dar nu n casa mea, zise tatl Leeshei.
Elona i arunc o privire tioas, dar Erny o ignor i art cu degetul mare
spre Smitt.
E loc pentru voi doi la han, adug.
Vei munci ca s vi-l pltii, sublinie Smitt, i vei pleca peste-o lun,
chiar dac ntre timp nu vei izbuti s v construii dect un opron.
E ridicol, spuse Elona. Nu pot s munceasc pentru camera lor i s-i
mai construiasc i cas ntr-o lun!
Cred c tu ai propriile tale griji, zise Smitt.
Ce vrei s spui? ntreb ea.
Vrea s spun c ai de luat o hotrre, zise Erny. Fie-nvei s respeci
legmintele cstoriei, fie-i cer Veghetorului s-o anuleze i pleci cu Steave i
cu Gared n opronul lor.
Glumeti, spuse ea.
Niciodat n-am vorbit mai serios, rspunse Erny.
D-l Miezului, zise Steave. Vino cu mine.
Elona l privi piezi.
Ca s triesc ntr-un opron? exclam ea. Vezi s nu.
Atunci ai face bine s te-ndrepi spre cas, o sftui Erny. O s ai nevoie
de ceva timp ca s-nvei s te descurci n buctrie.

123
Elona se ncrunt, i Leesha tiu c lupta tatlui ei abia ncepea, ns mama
ei plec, aa cum fusese ndemnat, i asta spunea mult despre ansele lui.
Erny i srut fiica.
Sunt mndru de tine. i sper c, ntr-o bun zi, te voi face i eu mndr
de mine.
Oh, tati, rspunse ea. Sunt deja.
Atunci o s vii acas? ntreb el, plin de speran.
Leesha se uit din nou la Bruna, apoi din nou la el, i neg cu un gest.
El ddu din cap, apoi o mbri iari.
neleg.

7.

Rojer

318 D

Mama lui Rojer mtura n han, cu el pe urme, imitndu-i micrile ample


cu mica lui mtur care fonea la trecerea dintr-o parte ntr-alta. Ea i zmbi,
ciufulindu-i prul de un rou strlucitor, iar biatul i rspunse cu o privire
radioas. Avea trei ani.
Mtur n spatele vetrei, Rojer, spuse ea, i copilul se grbi s-i dea
ascultare, lovind cu paiele mturii n crpturile dintre vatr i perete, de
unde trimise n zbor rumegu i buci de scoar de copac.
Cu mtura ei, mama lui adun cu grij totul ntr-un morman.
Ua se deschise brusc, i tatl lui Rojer intr cu o grmad de lemne.
Travers ncperea lsnd n urm alte frme de lemn i de rn.
Jessum! strig mama lui Rojer. Abia am mturat aici!
Eu am ajutat-o! anun zgomotos copilul.
Aa e, ncuviin femeia, iar tatl tu face mizerie.
Vrei s rmnem fr lemne n toiul nopii, cu ducele i suita lui la etaj?
ntreb Jessum.
nlimea Sa n-o s-ajung aici mai devreme de-o sptmn, protest
mama biatului.
E mai bine s ne facem treburile acum, ct e linite n han, Kally, zise
brbatul. Nu-i mai spun ct de muli curtenii va aduce ducele, cum vor alerga

124
ncoace i ncolo, de parc Podul Peste Fluviu n-ar fi un sat mic, ci nsui
Angiersul.
Dac vrei s faci ceva util, i rspunse Kally, vezi c glifele de-afar au
nceput s se scorojeasc.
Jessum ddu din cap.
Am vzut, spuse. Lemnul s-a deformat n timpul ultimului val de frig.
Maestrul Piter trebuia s le deseneze din nou acum o sptmn, zise
Kally.
Am vorbit cu el ieri. Pune pe toat lumea la lucru la pod, dar spune c
vor termina nainte de sosirea ducelui.
Nu pentru duce-mi fac eu griji, ripost Kally. Poate c pe Piter nu l-o fi
interesnd dect s-l impresioneze, n sperana vreunui comision regesc, dar
eu m gndesc la lucruri mai simple, adic m tem s nu-mi vd familia
sfiat de miezingi peste noapte.
Bine, bine, zise Jessum, nlndu-i palmele. O s vorbesc din nou cu el.
Se prea c Piter are mai mult minte, continu Kally. Rhinebeck nici
mcar nu e ducele nostru.
E singurul aflat destul de aproape ca s ne sar n ajutor cnd nu e timp
de pierdut, rspunse Jessum. Euchor nu se sinchisete de Podul Peste Fluviu
atta vreme ct Mesagerii pot trece pe-aici i drile sunt pltite la timp.
Las-i ochii s vad lumina, zise Kally. Rhinebeck vine tot fiindc-a
adulmecat mirosul unor dri noi. O s pltim n dou pri nainte de-a vedea
Rojer nc o var.
Ce-ai vrea s facem? S-nfuriem un duce aflat la numai o zi distan de
dragul unuia de care ne despart dou sptmni de drum ctre nord?
N-am spus c-ar trebui s-l scuipm n ochi, protest Kally. Dar nu-neleg
de ce-i mai important s-l impresionm dect s ne glifm casele.
Am spus c m duc, zise Jessum.
Atunci du-te. E deja trecut de amiaz. i ia-l i pe Rojer cu tine. Poate c
asta o s-i aduc aminte ce e cu-adevrat important.
Jessum izbuti s nu se-ncrunte i se ghemui n faa fiului su.
Vrei s vii s vezi podul, Rojer?
Pescuim? ntreb biatul.
l plcea s pescuiasc de pe marginea podului, mpreun cu tatl lui.
Jessum rse i-l lu n brae.
Nu azi, i rspunse. Mama ta vrea s stm de vorb cu Piter.
i-l urc pe biat pe umeri.
Acum ine-te bine, i spuse, i copilul se prinse de capul tatlui su, n
timp ce acesta ieea n goan pe u. Firele epoase ale brbii mijite pe obrajii
lui zgriau.
125
Pn la pod n-aveau mult de mers. Podul Peste Fluviu era mic i pentru un
ctun, doar o mn de case i de prvlii, barci pentru otenii care ncasau
vama i hanul prinilor lui. Biatul i flutur degetele cnd trecur pe lng
casa vmii, i paznicii i rspunser cu acelai gest. Podul trecea peste Fluviul
Despritor n locul unde albia se ngusta cel mai mult. Construit de
generaiile trecute, avea dou arce, acoperind o distan de peste nouzeci de
metri, era destul de lat pentru o cru mare, cu cte un cal de fiecare parte.
O echip de ingineri milnezi se ocupa n fiecare zi de ntreinerea frnghiilor
i a proptelelor. Drumul Mesagerilor singurul drum se ntindea, ct vedeai
cu ochii, ntr-o parte i-ntr-alta.
Maestrul Piter era n captul opus, strigndu-i instruciunile peste
marginea podului. Rojer i urmri privirea i-i vzu ucenicii agai de funii
trasnd glife pe partea de dedesubt.
Piter! strig Jessum cnd ajunser la jumtatea podului.
Da, Jessum! rspunse Glifarul.
Jessum l ls pe Rojer jos cnd el i Piter i strnser minile.
Podul arat bine, observ cel dinti.
Piter nlocuise cele mai multe dintre simbolurile simple, trasate cu vopsea,
cu o caligrafie complicat, gravat, lcuit i lustruit.
Piter zmbi.
Ducele o s se scape-n pantaloni cnd o s-mi vad glifele, declar el.
Jessum rse.
Kally face curat n han chiar acum, n timp ce vorbim, spuse el.
Facei-l pe duce fericit i avei viitorul asigurat, zise Piter. O vorb de
laud rostit la urechile potrivite i ne putem face meseria n Angiers, nu-n
cotlonul sta uitat de lume.
Cotlonul sta uitat de lume e casa mea, se ncrunt Jessum. Bunicul
meu s-a nscut n Podul Peste Fluviu i, dac va fi dup voia mea, i nepoii
mei tot aici vor veni pe lume.
Piter ddu din cap.
N-am vrut s te jignesc. Pur i simplu mi-e dor de Angiers.
Atunci ntoarce-te acolo. Drumul e deschis, i o singur noapte
petrecut afar n-ar trebui s-l sperie pe un Glifar. Pentru asta n-ai nevoie de
duce.
Piter cltin din cap.
Angiersul e nesat de Glifari. N-a fi dect o alt frunz din pdure. ns,
dac a intra n graiile ducelui, la ua mea ar fi coad.
Ei, ceea ce m-ngrijoreaz pe mine azi e ua mea, spuse Jessum. Glifele
se scorojesc i Kally nu crede c vor rezista peste noapte. Poi veni s-arunci o
privire?
126
Piter rsufl zgomotos.
i-am spus ieri, ncepu el, dar Jessum l ntrerupse.
tiu ce mi-ai spus, Piter, dar eu i spun c nu-i de-ajuns. N-o s-mi las
biatul s doarm la adpostul unor glife ubrezite, ca s le poi tu face pe cele
de pe pod puin mai artistice. Nu poi mcar s le peticeti pentru noaptea
asta?
Meterul scuip.
Asta o poi face i tu, Jessum. Urmreti pur i simplu liniile. i dau
vopsea.
Rojer traseaz glife mai bune dect ale mele, i asta nu e tot. Mai ru o
s le stric i, chiar dac-o s scap de miezingi, o s m-omoare Kally.
Piter se ncrunt, nemulumit. Era pe punctul s rspund cnd de pe drum
se auzi un strigt.
Hei, Podul Peste Fluviu!
Geral! exclam Jessum.
Rojer i ridic privirea, brusc interesat cnd recunoscu silueta
mthloas a Mesagerului. La vederea lui, i ls gura ap. Geral i aducea
ntotdeauna cte ceva dulce.
Alturi de el clrea un alt om, un strin, dar vemintele lui pestrie, de
saltimbanc, l linitir pe biat. i aduse aminte cum cntase i cum dansase
ultimul Saltimbanc, i cum mersese n mini, cu capul n jos, i opi cu
entuziasm. Lui Rojer i plceau Saltimbancii mai mult dect orice altceva.
Micul Rojer, care-a crescut cu cincisprezece centimetri! strig Geral,
oprindu-i calul i srind din a ca s-l salte pe biat n brae.
Era nalt, cu trupul ca un butoi pentru apa de ploaie, cu faa rotund i
barba crunt. Biatul se temuse cndva de el, cu cmaa lui din metal i cu
buza de jos purtnd cicatricea lsat de un demon i prnd tot timpul
uguiat ntr-o expresie a furiei, dar frica aceea nu mai exista. Geral l gdil,
i el rse.
Care buzunar? l ntreb Mesagerul, inndu-l la o lungime de bra
distan.
Rojer l art imediat cu degetul. Geral inea ntotdeauna dulciurile n
acelai loc.
Mesagerul voinic rse, scond o bucat de zahr rizonian nfurat ntr-
o foaie de porumb rsucit.
Copilul scoase un strigt strident i se trnti n iarb ca s-o desfoare.
Ce te-aduce de data asta la Podul Peste Fluviu? l ntreb Jessum pe
Mesager.
Saltimbancul fcu un pas nainte, mturndu-i mantia ctre spate cnd
fcu o plecciune. Era nalt, cu prul lung, decolorat de soare pn ce devenise
127
auriu i cu barba castanie. Avea flcile perfect ptrate i tenul bronzat. Peste
hainele pestrie, purta o tunic de zale fine, avnd ca blazon un mnunchi de
frunze verzi pe fond cafeniu.
Arrick Viers Dulce, se prezent el. Maestru Saltimbanc i herald al
nlimii Sale, Ducele Rhinebeck al Treilea, pzitor al fortreei pdurii,
purttor al coroanei de lemn i Stpn al ntregului Angiers. Am venit s
inspectez satul nainte de vizita nlimii Sale de sptmna viitoare.
Heraldul ducelui e un Saltimbanc? l ntreb Piter pe Geral, nlnd
dintr-o sprncean.
Pentru ctune nu exist nimic mai bun, rspunse Geral, fcnd cu ochiul.
E mai puin probabil ca stenii s-njunghie un om care i anun c s-au mrit
drile dac face giumbulucuri pentru copiii lor.
Arrick i arunc o privire ncruntat, dar Geral se mulumi s rd.
Fii bun i adu-l ncoace pe hangiu, s ne ia caii, i spuse Arrick lui Jessum.
Eu sunt hangiul, rspunse tatl lui Rojer, ntinzndu-i mna. Hanul
Jessum. Apoi art ctre copil cu o micare a capului. El e biatul meu, Rojer.
Arrick ignor mna ntins i copilul, scond n schimb ca prin farmec o
lun de argint i aruncnd-o spre el cu un bobrnac. Jessum prinse moneda i
o privi curios.
Caii, spuse apsat Arrick.
Jessum se ncrunt, dar puse banul n buzunar i se ndrept spre animale.
Geral lu hurile calului su i-i fcu semn s se-ndeprteze.
Tot mai trebuie s te uii la glifele mele, Piter, zise Jessum. O s-i par
ru dac voi fi nevoit s-o trimit pe Kally s ipe la tine pentru asta.
S-ar prea c la pod mai e nc nevoie de mult munc pn la sosirea
nlimii Sale, observ Arrick.
La asta, Piter i ndrept uor spatele i-i arunc lui Jessum o privire acr.
Maestre Saltimbanc, vrei s dormi la noapte dincolo de glifele mele
scorojite?
Pielea bronzat a lui Arrick pli.
M uit eu la ele, dac vrei, zise Geral. Pot s le peticesc dac nu sunt prea
stricate, iar dac sunt, o s-l aduc eu nsumi pe Piter.
Izbi cu sulia n pmnt i-i arunc Glifarului o privire aspr. Piter fcu
ochii mari i ddu din cap, n semn c nelesese.
Geral l lu pe Rojer n brae i-l urc pe uriaul su cal de lupt.
ine-te bine, biete, spuse, o s facem o plimbare.
Copilul rse i se inu de coama bidiviului, n timp ce tatl lui i Geral
duceau caii ctre han. Arrick mergea naintea lor cu pai mari, ca un brbat
urmat de servitori.
Kally atepta n u.
128
Geral! strig ea. Ce surpriz plcut!
i ea cine e? ntreb Arrick, cu minile zburndu-i ct ai clipi ca s-i
netezeasc prul i hainele.
E Kally, rspunse Jessum. Soia mea, adug apoi, vznd c sclipirea
din ochii Saltimbancului nu se stinsese.
Arrick pru s nu-l aud, se ndrept spre ea cu pai mari i-i arunc
mantia multicolor spre spate cnd fcu o plecciune.
E o plcere, doamna mea, spuse, srutndu-i mna. Sunt Arrick Viers
Dulce, Maestru Saltimbanc i herald al nlimii Sale, Ducele Rhinebeck al
Treilea, pzitor al fortreei pdurilor, purttor al coroanei de lemn i Stpn
al ntregului Angiers. nlimea Sa va fi ncntat s vad o asemenea
frumusee cnd va vizita acest han excelent.
Kally i acoperi gura i obrajii palizi i se colorar ca s fie pe potriva
prului ei rou. i rspunse cu o reveren stngace.
Trebuie s fii obosit, ca i Geral, spuse. Venii nuntru, v servesc c-o
sup cald pn e gata cina.
Am fi ncntai, bun doamn, zise Arrick, nclinndu-se iari.
Kal, Geral a fgduit c se uit la glifele noastre nainte de lsarea
ntunericului, spuse Jessum.
Ce? ntreb ea, dezlipindu-i ochii de frumosul zmbet al
Saltimbancului. Oh, bine, priponii voi doi caii i ocupai-v de asta ct timp i
art eu Maestrului Arrick o camer i-ncep s pregtesc cina.
Minunat idee, spuse Arrick, oferindu-i braul cnd intrar n han.
Nu-l scpa din ochi cnd e lng soia ta, murmur Geral. I se spune
Viers Dulce fiindc glasul lui pune picuri de dulcea ntre picioarele
oricrei femei, i n-am auzit s-l fi oprit vreodat vreun legmnt de cununie.
Jessum se ncrunt.
Rojer, spuse, cobornd biatul de pe cal, fugi nuntru i stai cu mami.
Copilul ddu din cap i o lu la fug imediat ce atinse pmntul.

Ultimul Saltimbanc mnca foc, zise Rojer. Tu poi s mnnci foc?
Pot, rspunse Arrick, i-l scuip napoi, asupra ta, ca un demon.
Biatul btu din palme i el se-ntoarse s se uite la Kally, care se aplecase
n spatele tejghelei i umplea pentru el o can cu bere. i lsase prul liber pe
umeri.
Rojer l trase din nou de mantie. Saltimbancul ncerc s i-o strng, ca s
nu mai ajung la ea, dar biatul tocmai l smucea, n schimb, de un crac al
pantalonului.
Ce e? ntreb Arrick, rsucindu-se spre el cu privirea ncruntat.
tii i s cni? ntreb Rojer. mi plac cntecele.
129
Poate c-o s-i cnt ceva mai trziu, rspunse Arrick, ntorcndu-i din
nou spatele.
Oh, numai un cntecel, l rug Kally, punnd o halb nspumat pe
tejghea, n faa Saltimbancului. L-ai face att de fericit.
i surse, dar ochii brbatului coborser deja ctre nasturele de sus al
rochiei ei, care se descheiase n mod misterios n timp ce-i aducea berea.
Firete, spuse el cu un zmbet strlucitor. Dup ce beau berea ta
minunat, ca s-mi spele praful din gtlej.
Goli halba dintr-o sorbitur, fr s-i ia ochii de la decolteul ei, i ntinse
mna ctre sacul mare, multicolor, de pe podea. Kally i reumplu halba ct i
scoase scripca.
Vocea lui bogat, de altist, umplu ncperea, limpede i frumoas, n timp
ce ciupea cu delicatee corzile. Cnt despre o femeie dintr-un ctun, care-i
pierduse unica ans de a face dragoste cu un brbat nainte de plecarea lui
spre Oraele Libere i regretase asta toat viaa. Kally i Rojer l priveau uluii,
vrjii de sunet. Cnd termin, l aplaudar zgomotos.
Mai vreau! strig Rojer.
Nu acum, biatule, spuse Saltimbancul, ciufulindu-i prul. Poate dup
cin. Uite, adug, ducndu-i mna n sacul multicolor, ce-ar fi s-i cni
singur? Scoase la iveal un xilofon, alctuit din mai multe fii de palisandru
lustruit de lungimi diferite, prinse ntr-o ram din lemn lcuit. Un nur solid
l lega de baghet, un b de cincisprezece centimetri, cu o bil de lemn la un
capt.
Ia asta i joac-te puin, ct stau eu de vorb cu ncnttoarea ta mmic.
Rojer ip de ncntare, lu jucria i alerg s se trnteasc pe podeaua de
scnduri, unde ncepu s loveasc fiile n diverse moduri, ncntat de
sunetele limpezi scoase de fiecare dintre ele.
Kally rse, cu ochii la el.
ntr-o bun zi o s fie Saltimbanc, spuse ea.
Ducei lips de muterii? ntreb Arrick, artnd, cu o rotire a minii,
mesele goale din camera comun.
Oh, la ora prnzului a fost destul de mult lume, rspunse Kally, dar, la
vremea asta a anului, nu gzduim prea muli oameni, afar de cte un Mesager
sosit din cnd n cnd.
Probabil c te simi singur cnd pori de grij unui han gol.
Uneori, dar l am pe Rojer, care-mi d mereu de lucru. E dificil chiar i
cnd e linite, dar devine o teroare n sezonul caravanelor, cnd vizitiii se
mbat i cnt toat noaptea, inndu-l treaz cu petrecerile lor.
mi imaginez c i ie trebuie s-i fie greu s dormi atunci, zise Arrick.

130
Da, mie-mi este, recunoscu ea. Dar Jessum poate s doarm indiferent
ce s-ar ntmpla.
Adevrat? ntreb Arrick, lsndu-i mna s alunece peste a ei.
Ea fcu ochii mari i i se tie rsuflarea, dar nu i-o retrase.
Ua de la intrare se deschise brusc.
Glifele sunt peticite! strig Jessum.
Kally icni, smulgndu-i mna de sub a lui Arrick att de repede, nct i
vrs berea pe tejghea. nfc o crp i ncepu s-o tearg.
Doar o peticire? ntreb, cu ochii n jos, ca s-i ascund roeaa din
obraji.
N-am lucrat de mntuial, o asigur Geral. La drept vorbind, suntei
norocoi c v-au rezistat glifele pn acum. Le-am peticit pe cele mai stricate,
i diminea o s stau de vorb cu Piter. O s-l pun s le-nlocuiasc pe toate
nainte de apusul soarelui, chiar dac-o s fie nevoie s-l in tot timpul cu sulia
la gt.
Mulumesc, Geral, zise Kally, aruncndu-i lui Jessum o privire
nimicitoare.
nc n-am terminat de scos gunoiul din grajd, spuse acesta, aa c am
priponit caii n curte, n cercul portabil al lui Geral.
Perfect, zise Kally. Splai-v cu toii. Cina va fi gata n curnd.

Delicios, declar Arrick, bnd bere din belug la cin.
Kally fripsese un picior de miel cu crust de legume i-l servise pe heraldul
ducelui cu cea mai bun bucat.
Presupun c n-ai o sor la fel de frumoas ca tine, spuse Saltimbancul
ntre dou mbucturi. nlimea Sa e-n cutarea unei noi mirese.
Credeam c ducele are deja o soie, zise Kally, roind cnd se aplec s-
i umple halba.
Are una, mormi Geral. Pe a patra.
Arrick pufni.
M tem c nu e nicidecum mai fertil dect celelalte, dac brfele de
palat au un smbure de adevr. Rhinebeck o s tot caute neveste pn cnd
una o s-i druiasc un fiu.
n privina asta s-ar putea s ai dreptate, admise Mesagerul.
De cte ori i vor permite Veghetorii s stea naintea Ziditorului i s
jure c e pentru totdeauna? ntreb Jessum.
Ori de cte ori va avea nevoie, i asigur Arrick. Lordul Janson i ine pe
Brbaii Sfini la respect.
Geral scuip.

131
Nu e corect ca brbaii din slujba Ziditorului s fie nevoii s se
njoseasc pentru asta
Se spune c pn i copacii au urechi pentru aceia care rostesc vorbe
mpotriva prim-ministrului, l preveni Arrick, ridicnd un deget.
Mesagerul se ncrunt, dar i inu limba-n fru.
Ei bine, e puin probabil s-i gseasc mireas n Podul Peste Fluviu,
zise Jessum. Nu-s destule femei nici mcar pentru noi, cei de-aici. Eu am fost
nevoit s m duc tocmai la Calea Greierului ca s-o gsesc pe Kally.
Eti angiersian, draga mea? ntreb Arrick.
Prin natere, da, rspunse ea, dar, la nunt, Veghetorul m-a pus s fac
un legmnt de credin fa de Miln. Tuturor locuitorilor din Podul Peste
Fluviu li se cere s-i jure credin lui Euchor.
Deocamdat, spuse Arrick.
Aadar zvonurile sunt adevrate, coment Jessum. Rhinebeck vine s
revendice Podul Peste Fluviu.
Nu, nimic att de dramatic, zise Arrick. nlimea Sa simte, pur i simplu,
c, jumtate dintre oamenii votri fiind de origine angiersian i cu podul
construit din lemn angersian i reparat cu acelai lemn, ar trebui s-avem o,
i se uit la Kally, lsndu-se pe sptarul scaunului, relaie mai strns.
M-ndoiesc c Euchor se va grbi s-mpart Podul Peste Fluviu,
coment Jessum. Despritorul le separ pmnturile de o mie de ani. E tot
att dornic s cedeze ctunul sta de grani cum e s-i cedeze tronul.
Arrick ridic din umeri i zmbi iari.
Asta e problema ducilor i a minitrilor, spuse, nlndu-i halba.
Oamenii nensemnai, ca noi, nu trebuie s-i fac griji pentru aa ceva.
Soarele apuse n curnd i de afar se auzir sunete stridente i prituri,
punctate de strfulgerri de lumin ptrunse printre ipcile obloanelor cnd
se aprindeau glifele. Rojer nu suporta toate aceste zgomote suprtoare i
ipetele ascuite care le nsoeau. Sttea pe podea, lovindu-i din ce n ce mai
tare jucria zgomotoas, strduindu-se s le acopere.
Miezingii sunt flmnzi n seara asta, coment tatl lui.
l tulbur pe Rojer, spuse Kally ridicndu-se ca s se duc lng el.
Nu v temei! replic Arrick tergndu-se la gur.
Se duse la sacul lui multicolor i scoase cutia zvelt a unei scripci.
O s-i gonim pe demonii tia.
Puse arcuul pe strune, i ncperea se umplu imediat de muzic. Rojer
rse i btu din palme, iar frica i dispru. Mama lui i urm exemplul i
mpreun gsir un ritm potrivit cu melodia lui Arrick. Pn i Geral i Jessum
li se alturar, lovindu-i i ei palmele.

132
Danseaz cu mine, Rojer, rse Kally, lund copilul de mn i ridicndu-
l n picioare.
Biatul se strdui s in pasul n timp ce ea se mica n ritm, dar se
mpleticea, aa c femeia l lu n brae, srutndu-l i nvrtindu-se cu el prin
camer. Rojer rse, ncntat.
Pe neateptate, se auzi un trosnet. Arcuul lui Arrick alunec de pe strune
i toat lumea se ntoarse i vzu cum vibra ua grea, de lemn, n rama ei.
Desprins de izbitur, praful plutea alene ctre podea.
Geral reacion primul; brbatul masiv se repezi, cu o iueal
surprinztoare, ctre sulia i scutul lui, lsate lng u. Pentru o lung clip,
ceilali se holbar la el, nenelegnd. Urm un alt trosnet i prin lemn
ptrunser brusc gheare groase, negre.
Jessum ajunse dintr-o sritur lng cmin, de unde nh un vtrai gros
de fier.
Du-l pe Rojer n adpostul de sub buctrie! strig, cu rgetele de
dincolo de u presrndu-i-se printre cuvinte.
Geral, care apucase ntre timp sulia, i arunc scutul lui Arrick.
Scoate-i de-aici pe Kally i pe biat! strig el, n vreme ce ua era fcut
buci i nuntru ddea buzna un demon al pietrei, nalt de peste doi metri i
zece.
Geral i Jessum se ntoarser s-l nfrunte. Creatura i ls capul pe spate
i ip, iar pe lng i printre picioarele lui groase nvlir n camer demoni
ai focului, mici i iui.
Arrick prinse scutul, dar, cnd Kally alerg ctre protecia pe care-o oferea,
strngndu-l pe Rojer n brae, o mbrnci ntr-o parte, i nfc sacul
multicolor i o rupse la fug ctre buctrie.
Kally! ip Jessum cnd ea se izbi de podea, rsucindu-se ca s-i
fereasc fiul de lovitur.
S fii al Miezului, Arrick! l blestem Geral pe Saltimbanc. S se-aleag
praful i pulberea de toate visurile tale!
Demonul pietrei l pocni cu dosul palmei, azvrlindu-l de-a lungul
ncperii.
Un demon al focului sri la Kally, care se strduia s se ridice n picioare,
dar Jessum l lovi din toate puterile cu vtraiul, azvrlindu-l ntr-o parte.
Miezingul czu tuind foc i aprinse podeaua.
Fugi! strig Jessum, n vreme ce Kally i aduna picioarele sub ea.
Cnd ieir n goan din camer, Rojer vzu, peste umrul ei, cum scuipa
demonul foc asupra tatlui su. Jessum ip cnd i se aprinser hainele.
Mama lui l strnse la piept, gemnd cnd alerga pe coridor, n urma lor, n
camera comun, Geral url de durere.
133
Ddur buzna n buctrie exact n clipa n care Arrick ridica trapa dintr-o
smucitur, cobornd apoi nuntru. Mna lui se ntinse napoi, pipind n
cutarea inelului masiv, de oel, ca s-nchid trapa pe care erau pictate glife.
Maestre Arrick! strig Kally. Ateapt-ne!
Miezing! ip Rojer cnd un demon al focului intr n fug n ncpere,
dar avertismentul lui veni prea trziu.
Creatura i izbi, i fora loviturii i tie mamei lui rsuflarea, dar continu
s-l in n brae chiar i cnd ghearele demonului se nfipser adnc n ea.
Zbier cnd i brzdar spatele, urcnd, iar dinii lui tioi ca briciul i
prinser umrul i trecur prin mna dreapt a lui Rojer. Copilul url.
Rojer, strig mama lui, mpleticindu-se ctre albie nainte de a cdea n
genunchi.
ipnd de durere, i duse o mn la spate i i-o nclet de un corn al
miezingului.
Nu-l poi avea pe fiul meu! strig, i se arunc n fa, trgnd
de corn din toate puterile.
Smuls din locul unde se cocoase, demonul lu cu sine buci de carne cnd
Kally l fcu s zboare n albie.
Vasele lsate la muiat se sparser la impact, iar demonul bolborosi i se
zbtu, iar aerul se umplu de abur cnd apa fierse instantaneu. Kally ip cnd
i arse braele, dar inu creatura dedesubt pn cnd ncetar zvrcolelile.
Mami! ip Rojer, i ea se-ntoarse, vznd de ali doi miezingi care
nvleau n buctrie.
l nfc pe Rojer i alerg spre trapa grea, pe care-o slt cu o singur
mn. Arrick i ridic ochii larg cscai ctre ea.
Kally czu cnd un demon al focului i se nclet de picior, mucndu-i o
bucat din coaps.
Ia-l! Te rog! implor ea, aruncndu-l pe biat n braele lui Arrick. Te
iubesc! i strig apoi lui Rojer, nchiznd trapa i lsndu-i n ntuneric.

Att de aproape de Fluviul Despritor, casele erau construite pe blocuri
mari, pictate cu glife, ca s fac fa inundaiilor. Ateptar n ntuneric, la
adpost de demoni, atta vreme ct rezista fundaia, dar era fum
pretutindeni.
Ucis de demoni sau ucis de fum, bombni Arrick.
ncepu s se ndeprteze de trap, dar Rojer i se nclet de picior.
D-mi drumul, biete, spuse Saltimbancul, izbind cu piciorul n pmnt,
ncercnd s-l ndeprteze pe copil.
Nu m lsa aici! strig Rojer plngnd fr s se poat opri.
Arrick se ncrunt. Se uit n jur, la fum, i scuip.
134
ine-te bine, biete, spuse, punndu-i-l pe Rojer n spate.
i slt marginile mantiei i-i leg colurile de talie, ca s-l aeze pe un soi
de bandulier improvizat. Lu scutul lui Geral i-i cut drumul prin
temelie, ghemuindu-se apoi ca s se trasc afar, n noapte.
Ziditorule din ceruri, opti cnd vzu c ntregul sat era n flcri.
Demonii dansau n ntuneric, trnd afar, pentru osp, trupuri care urlau.
Se pare c prinii ti n-au fost singurii pe care i-a neglijat Piter, zise
Arrick. Sper c-l vor tr pe ticlos n Miez.
Ghemuit sub scut, Arrick i croi drum n jurul hanului, i rmaser ascuni
de fum i de agitaia din jur pn ce ajunser n curtea principal. Acolo, n
siguran n cercul portabil al lui Geral, se aflau cei doi cai; o insul ce oferea
adpost n mijlocul ororii.
Un demon al focului l zri pe Arrick cnd o rupse la fug ctre ea, dar
scutul lui Geral i preschimb focul scuipat ntr-o flacr a magiei. n interiorul
cercului, Arrick l ls jos pe Rojer i czu n genunchi, gfind. Cnd i reveni,
ncepu s caute cu disperare prin coburi.
Trebuie s fie aici, murmur. tiu c l-am lsat Ah!
Desprinse un burduf cu vin i-i smulse dopul, apoi bu cu lcomie.
Rojer scnci, inndu-i dreapta nsngerat n cealalt mn.
Eh? ntreb Arrick. Eti rnit, biatule?
Se apropie s-l examineze i icni cnd i vzu mna. O muctur l lsase
fr degetul mijlociu i fr arttor; celelalte degete continuau s strng o
bucl din prul rou al mamei lui, retezat n acelai timp.
Nu! strig copilul, cnd Arrick ncerc s-i ia bucla. Este a mea!
Nu i-o iau, biete, zise Saltimbancul, dar trebuie s vd ce-i aici.
i puse bucla n palma cealalt, i copilul o strnse cu putere.
Parial cauterizat de saliva demonului de foc, rana nu sngera prea tare,
dar supura i mirosea ngrozitor.
Nu sunt Culegtor de Ierburi, spuse brbatul, ridicnd din umeri, i
stropi locul cu vin din burduf.
Rojer ip, iar Saltimbancul rupse o bucat din minunata lui mantie ca s-l
bandajeze.
Cnd termin, copilul plngea n voie, iar el l nfur strns n mantie.
Ei, haide, haide, biete, spuse strngndu-l n brae i mngind-l pe
spate. Am rmas n via ca s istorisim povestea. Asta e ceva, nu?
Rojer continu s plng, i Saltimbancul ncepu un cntec de leagn. Cnt
n timp ce Podul Peste Fluviu ardea. Cnt n timp ce demonii dansau i se
osptau. Sunetul era ca un scut n jurul lor i, la adpostul lui, biatul se ls
nvins de oboseal i adormi.

135
8.

Ctre Oraele Libere

319 D

Pe msur ce febra cretea n el, Arlen i lsa tot mai mult greutatea pe
toiag. Se ncovoie i vrs, dar stomacul su gol nu putea s dea afar dect
fiere. Ameit, cut un punct asupra cruia s-i focalizeze privirea.
Zri o dr de fum.
Departe, n faa lui, pe marginea drumului se vedea o construcie. Un zid
de piatr, att de acoperit de lujeri de vi, nct devenise aproape invizibil.
Fumul venea de acolo.
Sperana gsirii unui adpost ddu putere picioarelor lui moi, i-i
continu drumul mpleticindu-se. Izbuti s-ajung la zid, se sprijini de el i se
trase de-a lungul lui, cutnd o intrare. Piatra era ciupit i crpat; lujerii se
crau ptrunznd n fiecare ungher i n fiecare crptur. Dac n-ar fi
existat ei, ca s-l susin, zidul vechi s-ar fi putut prbui pur i simplu, aa
cum s-ar fi prbuit i Arlen fr zidul care-l susinea.
n cele din urm, ajunse la o arcad. Dou pori de metal, desprinse din
balamale de rugin, zceau n faa ei, n buruieni. Timpul le mistuise,
nemailsnd aproape nimic. Arcada se deschidea ntr-o curte larg, npdit
de ali lujeri i de buruieni. nuntru ddu de o fntn drmat, plin cu ap
de ploaie tulbure, i de o cldire scund, att de acoperit de ieder, nct era
posibil s n-o observi de la prima privire.
Arlen strbtu curtea nfiorndu-se. Sub buruieni erau dale de piatr, pline
de crpturi. Copacii de-acum btrni le strpunseser, rsturnnd blocuri
imense, pe care le acoperise muchiul. Pe piatra neted deslui urme adnci
de gheare.
Nici urm de glife, i ddu el seama, uluit. Locul sta e dinainte de
ntoarcere. Dac aa stteau lucrurile, atunci fusese prsit de peste trei sute
de ani.
Ua casei czuse, ca i porile, mcinat de rugin. Un hol mic, cu podeaua
de piatr, ducea ntr-o camer spaioas. De perei atrna o nclceal de
cabluri, iar tablourile pe care le susinuser se dezintegraser de mult
vreme. Stratul de nmol de pe podea era tot ce mai rmsese dintr-un covor
gros. Pe perei i pe mobil se adnceau urme vechi de gheare, vestigii ale
cderii.
136
Hei! strig Arlen. E cineva aici?
Nu primi niciun rspuns.
i ardea faa, dar el tremura, chiar i n aerul cald. Nu se credea n stare s-
i continue cutrile, dar acolo fusese fum, i fumul nsemna via. Gndul i
ddu putere i, cnd gsi o scar drpnat, urc la etaj, uitndu-se cu mare
atenie unde punea piciorul.
Cea mai mare parte a nivelului superior al casei primea, deschis, lumina
soarelui. Acoperiul era crpat i se surpase, din piatra frmiat ieind
stlpi de metal ruginit.
E cineva aici? strig Arlen.
Cercet tot etajul, dar nu gsi dect putreziciune i rugin.
Cnd ncepuse s-i piard sperana, vzu fumul printr-o fereastr din
cellalt capt al coridorului. Alerg ntr-acolo, dar nu gsi dect o creang
rupt dintr-un copac, czut n curtea din spate. Era plin de urme de gheare
i nnegrit, cu cte-o flcruie nc prind ici i colo i nlnd o dr de
fum nentrerupt.
Descurajarea i schimonosi faa, dar refuz s plng. Se gndi s se aeze
pur i simplu i s-atepte venirea demonilor, n sperana c urmau s-i ofere
o moarte mai rapid dect boala, dar jurase s nu le dea nimic i, n plus,
Marea c nu avusese parte de o moarte rapid. Se uit pe fereastr n jos, ctre
curtea cu dale de piatr.
O cdere de aici ar ucide pe oricine, se gndi. l strbtu un val de ameeal
i i se pru uor i mulumitor s se lase s cad.
Precum Cholie? ntreb n capul lui un glas.
Laul i reveni fulgertor n minte i se trezi brusc la realitate, venindu-i
n fire i retrgndu-se de lng fereastr.
Nu, i spuse. Calea aleas de Cholie nu e cu nimic mai bun dect a tatei.
Cnd o s mor, o s fie fiindc m-a ucis ceva, nu fiindc m-am dat btut.
De la fereastra nalt putea s vad pn departe, peste zid i n lungul
drumului. Observ, la mare distan, ceva care se mica venind ctre el.
Ragen.
Folosindu-se de rezerve de for de a cror existen nici n-avusese habar,
cobor treptele alergnd n salturi, cu ceva care se apropia de vioiciunea lui
obinuit, i travers toat curtea n fug.
Dar cnd ajunse pe drum i se tie rsuflarea i czu n praf, gfind i
inndu-se cu minile de locul unde simea un junghi chinuindu-i coastele. Era
ca i cum n piept i-ar fi ptruns o mie de achii.
i ridic privirea i vzu oameni pe drum, nc departe, dar nu att de
departe nct s nu-l vad i ei. Auzi un strigt n vreme ce lumea se nnegrea.

137
Arlen se trezi ntins pe burt i scldat n lumina zilei. Cnd respir, simi
bandajele care-l nfurau strns. Spatele continua s-l doar, dar nu-l mai
ardea i, pentru prima oar dup mai multe zile, faa lui prea rece. i duse
minile sub el, vrnd s se ridice, dar l sget durerea.
Eu nu m-a grbi s fac asta, l sftui Ragen. Ai noroc c-ai scpat cu via.
Ce s-a-ntmplat? ntreb Arlen, ridicndu-i privirea ctre brbatul
aezat alturi.
Te-am gsit leinat pe drum, rspunse acesta. Rnile de pe spatele tu
erau pline de putreziciunea demonului. A trebuit s te tai ca s storc otrava
nainte s i le cos.
Unde e Keerin? ntreb biatul.
Ragen rse.
nuntru. St de dou zile la distan. N-a putut s suporte vederea
sngelui nchegat, a vrsat cnd te-am gsit.
Zile? se mir Arlen.
Se uit n jur i vzu c se afla din nou n curtea veche. Ragen i instalase
tabra acolo, cu aternuturile oamenilor i cu animalele strjuite de cercurile
lui portabile.
Te-am gsit n treiazi, cnd soarele era sus. Azi e cinciazi. Ai delirat tot
timpul, zvrcolindu-te ct ai asudat, scond din tine boala.
M-ai vindecat de febra demonului? ntreb biatul uluit.
Aa o numii n Pru? zise Ragen. Apoi ridic din umeri. Un nume la fel
de bun ca oricare altul, presupun, dar nu e o boal magic, biete, ci doar o
infecie. Am gsit nite rdcina porcului nu departe de aici, pe marginea
drumului, aa c-am putut s-i pun cataplasme pe rni. Mai trziu o s-i fac
din ea nite ceai. Dac-l bei n urmtoarele cteva zile, trebuie s te faci bine.
Rdcina porcului?
Ragen i art o buruian care cretea aproape peste tot.
Unul dintre cele mai importante lucruri din traista unui Mesager, dei
proaspt culeas e mai bun. i d o uoar ameeal, dar, dintr-un motiv
necunoscut, putreziciunea demonului nu o suport.
Arlen ncepu s plng. Mama lui ar fi putut fi vindecat cu o buruian pe
care-o smulgeau cu regularitate de pe ogorul lui Jeph? Era, pur i simplu, prea
mult.
Ragen atept n tcere, lsndu-l pe biat n pace n vreme ce lacrimile i
urmau cursul. Dup ceea ce pru o venicie, uvoiul lor ncepu s-i piard
puterea i suspinele care-i cutremurau pieptul se domolir. Fr niciun
cuvnt, Ragen i ntinse o crp, i biatul i usc obrajii.
Arlen, l ntreb Mesagerul n cele din urm, ce caui tocmai aici?

138
Biatul se uit la el vreme ndelungat, ncercnd s-aleag ce s-i spun.
Cnd vorbi n sfrit, povestea se revrs n grab. Istorisi totul, ncepnd cu
noaptea n care i fusese rnit mama i ncheind cu fuga de lng tatl lui.
Ragen pstr tcerea pn cnd i ntipri n minte tot ce aflase.
mi pare ru pentru mama ta, spuse ntr-un trziu.
Arlen se smiorci i ddu din cap.
Keerin se ntoarse, mergnd agale, cnd biatul ncepea s-i povesteasc
Mesagerului cum ncercase s ajung la Punea nsorit, dar, la rscruce, o
luase din greeal ctre Oraele Libere. l ascult cu atenie, absorbit cu
desvrire, cnd descrise prima noapte petrecut singur, uriaul demon al
pietrei i modul n care scrijelise glifa. Cnd biatul istorisi cum alergase s-o
repare ca s-i salveze viaa, Saltimbancului i pieri culoarea din obraji.
Tu eti cel care-a tiat braul demonului luia? ntreb Ragen,
nevenindu-i s cread, o clip mai trziu.
Keerin prea gata s verse din nou.
Nu e o mecherie pe care am de gnd s-o mai ncerc, rspunse Arlen.
Nu, nici nu-mi imaginam asta, chicoti Ragen. Totui, ologirea unui
demon al pietrei de mai bine de patru metri i jumtate e o fapt care merit
un cntec sau dou, nu-i aa, Keerin?
l nghionti cu cotul, dar asta pru mai mult dect putea ndura
Saltimbancul. i duse mna la gur i fugi. Ragen cltin din cap i oft.
Un demon al pietrei, uria i ciung, bntuie prin jurul nostru de cnd te-
am gsit, explic el. Izbete-n glife mai tare dect orice alt miezing pe care l-
am vzut vreodat.
O s-i revin? ntreb Arlen, uitndu-se la Keerin, care se ndoise de
mijloc.
O s-i treac, mormi Ragen. Hai s-i dm ceva de mncare.
l ajut pe biat s se aeze n capul oaselor, sprijinit de aua calului.
Micarea strni o durere care-i njunghie tot trupul, i Mesagerul l vzu
strngnd din ochi.
Mestec asta, l sftui, ntinzndu-i o rdcin noduroas. O s-i dea o
uoar ameeal, dar ar trebui s-i aline durerea.
Eti Culegtor de Ierburi? l ntreb Arlen.
Ragen rse.
Nu, dar, dac vrea s supravieuiasc, un Mesager trebuie s tie cte
ceva din toate meteugurile.
Bg mna n coburi, de unde scoase o oal de metal i nite ustensile.
A vrea s-i fi spus lui Coline despre rdcina porcului, se plnse Arlen.

139
I-a fi spus, dac mi-a fi imaginat c nu tie. Ragen umplu oala i o
atrn deasupra gropii fcute pentru foc, de pirostrii. E uimitor ct de multe
lucruri au uitat oamenii.
Zgndrea flcrile cnd se ntoarse Keerin, palid, dar prnd s se fi
linitit.
O s am grij s-i vorbesc despre asta cnd te ducem napoi.
napoi? ntreb Arlen.
napoi? zise i Saltimbancul, ca un ecou.
Firete c napoi, rspunse Ragen. Tatl tu o s te caute, Arlen.
Dar nu vreau s m-ntorc. Vreau s merg cu voi n Oraele Libere.
Nu poi fugi pur i simplu de problemele tale, Arlen, spuse Ragen.
Nu m-ntorc. Poi s m trti pn acolo, dar o s fug din nou n clipa
n care o s-mi dai drumul.
Mesagerul l fix cu privirea vreme ndelungat. n cele din urm, se uit la
Keerin.
tii care e prerea mea, zise acesta. Nu vreau s lungesc cltoria
noastr ctre cas cu cel puin cinci nopi.
Ragen se ncrunt la biat.
O s-i scriu tatlui tu cnd ajungem la Miln, l preveni.
O s-i iroseti timpul, spuse Arlen. N-o s vin dup mine niciodat.

Dalele de piatr ale curii i zidul nalt i ascunser bine n noaptea aceea.
Un cerc portabil larg ocrotea crua, iar animalele erau n altul, priponite i
cu piedici la picioare. Ei stteau n interiorul a dou cercuri concentrice, cu
focul n mijloc.
Keerin era n aternutul lui, ghemuit i cu o ptur peste cap. Tremura, cu
toate c nu era frig, i se crispa ori de cte ori se-ntmpla s-ncerce vreun
miezing glifele.
De ce atac ntruna, dei nu pot trece? ntreb Arlen.
Caut o hib a reelei de glife, l lmuri Ragen. N-o s vezi niciodat un
miezing atacnd de dou ori n acelai loc. Se btu cu degetul n tmpl. Au
inere de minte. Nu sunt destul de inteligeni ca s studieze glifele i s deduc
unde se afl punctele slabe, aa c le caut atacnd bariera. Reuesc rareori
s treac, dar se ntmpl totui de destul de multe ori ca s merite
strdaniile.
Un demon al vntului cobor npustindu-se peste zid, dar glifele l
respinser. La auzul sunetului, Keerin scnci sub ptur.
Ragen se uit la aternutul Saltimbancului i cltin din cap.
E ca i cum i-ar imagina c, dac nu-i vede pe miezingi, nu-l vd nici ei
pe el, mormi.
140
ntotdeauna face aa? ntreb Arlen.
Demonul ciung l-a speriat mai tare dect de obicei, dar nu se poate
spune c nainte sttea plin de curaj lng glife. Ragen ridic din umeri. O s
am nevoie de-un Saltimbanc ct de curnd. Pe Keerin mi l-a dat Ghilda. n mod
normal, nu lucrez cu oameni att de fricoi.
Dar de ce e nevoie s-aduci un Saltimbanc?
Oh, trebuie s ai unul cu tine cnd mergi n ctune. Oamenii sunt n stare
s te-alunge cu pietre dac vii fr el.
Ctune?
Sate mici, cum e Prul lui Tibbet, explic Ragen. Locuri prea
ndeprtate ca s se poat afla sub controlul ducilor i unde cei mai muli
oameni nu tiu s citeasc.
Cu ce schimb asta lucrurile? ntreb biatul.
Oamenii care nu tiu s citeasc n-au prea mult nevoie de Mesageri.
Oh, sunt destul de dornici s-i primeasc sarea, sau orice alte lucruri de care
duc lips, dar cei mai muli nu-i ntrerup treburile ca s vin s te vad i s-
i spun nouti, iar aflarea noutilor e cea mai important nsrcinare a unui
Mesager. Dar adu un Saltimbanc cu tine, i oamenii las totul balt ca s vad
spectacolul. N-am rspndit vestea despre cel dat de Keerin numai i numai
de dragul tu.
Exist oameni, continu Ragen, care pot fi, n acelai timp, Negustori,
Saltimbanci, Culegtori de Ierburi i Mesageri, dar este ceva tot att de
obinuit ca un miezing prietenos. Cei mai muli Mesageri care umbl prin
ctune trebuie s-angajeze un Saltimbanc.
Iar tu nu mergi de obicei n astfel de sate mici, i aminti Arlen.
Ragen i fcu cu ochiul.
Un Saltimbanc i poate impresiona pe steni, dar la curtea unui duce nu
face altceva dect s-i stea n cale. Ducii i prinii negutori au propriii lor
Saltimbanci. Nu-i intereseaz dect negoul i vetile i pltesc cu mult mai
mult dect i poate ngdui btrnul Porcu.

n dimineaa urmtoare, Ragen se trezi nainte de rsritul soarelui. Arlen
era deja treaz, i brbatul l privi dnd aprobator din cap.
Mesagerii nu-i permit luxul de a dormi pn trziu, spuse, zngnindu-
i zgomotos ustensilele pentru gtit, ca s-l trezeasc pe Keerin. Fiecare clip
de lumin le e necesar.
Arlen ncepuse s se simt destul de bine ca s poat sta n cru, alturi
de Saltimbanc, n timp ce roile i purtau ctre movilele minuscule de la
orizont, numite de Ragen muni. Ca s treac mai uor timpul, Mesagerul i
povesti biatului despre cltoriile sale i i art ierburile de pe marginea
141
drumului, spunndu-i pe care putea s le mnnce i de care nu trebuia s se-
ating, care erau bune pentru cataplasmele vindectoare de rni i care
agravau suferina. i art care locuri erau cel mai uor de aprat pentru
petrecerea nopii, explicndu-i i de ce, i i vorbi despre animalele de prad.
Miezingii ucid cele mai ncete i cele mai neputincioase animale, zise el.
Aa c nu supravieuiesc dect fiarele mari i puternice, sau jivinele care tiu
s se-ascund cel mai bine. Pe drum, demonii nu sunt singurele creaturi care
vd n tine o prad.
Keerin se uit n jur, agitat.
Ce e locul la n care-am stat n ultimele cteva nopi? ntreb Arlen.
Ragen ridic din umeri.
Fortreaa unui nobil de mic importan. De aici pn la Miln sunt cu
sutele, ruine vechi, din care nenumrai Mesageri au adunat totul.
Mesageri? se mir biatul.
Bineneles. Unii petrec sptmni ntregi n cutarea ruinelor. Cei
destul de norocoi ca s dea peste unele nedescoperite de nimeni naintea lor
se pot ntoarce de-acolo cu tot felul de przi. Aur, giuvaiere, gravuri, uneori
chiar i glife vechi. Dar adevratul trofeu dup care umbl toat lumea sunt
glifele din vremuri de demult, cele de lupt, dac au existat vreodat.
Tu crezi c-au existat? ntreb Arlen.
Ragen ddu din cap.
Dar n-am de gnd s-mi risc gtul prsind drumul n cutarea lor.
Dup vreo dou ore, Mesagerul i conduse alturi de drum, ctre o peter
mic.
Ori de cte ori poi, e ntotdeauna mai bine s glifezi un adpost, i spuse
lui Arlen. Grota asta e una dintre puinele trecute n jurnalul lui Graig.
Ragen i Keerin instalar tabra, ducndu-i toate proviziile n peter i
hrnind i adpnd animalele. Lsar crua de la care le deshmaser ntr-
un cerc, chiar lng intrare. n timp ce munceau, Arlen studie glifele portabile.
Aici sunt unele pe care nu le cunosc, observ el, artndu-le cu degetul.
i eu am vzut, n Prul lui Tibbet, cteva noi pentru mine, recunoscu
Ragen. Mi le-am copiat n jurnal. Ce-ar fi s-mi explici n seara asta ce fac?
Biatul zmbi, ncntat c putea oferi ceva n schimbul generozitii
Mesagerului.
Keerin ncepu s se foiasc nelinitit n timpul mesei, uitndu-se des la
cerul care se-ntuneca, dar Ragen nu prea s se grbeasc fiindc se lungeau
umbrele.
Acum ar fi mai bine s-aducem catrii n grot, spuse n cele din urm.
Keerin se grbi s se ridice i s-i dea ascultare.

142
Animalelor de povar nu le plac peterile, i explic Ragen lui Arlen, aa
c trebuie s-atepi ct mai mult cu putin nainte de a le duce nuntru. Calul
intr ntotdeauna ultimul.
N-are un nume? ntreb Arlen.
Ragen cltin din cap.
Caii mei trebuie s-i ctige numele, rspunse. Ghilda i dreseaz ntr-
un mod aparte, dar foarte muli se sperie totui cnd sunt priponii noaptea
afar, ntr-un cerc portabil. Cei despre care tiu c nu fug i nu intr n panic
primesc nume. Am cumprat iapa asta din Angiers, dup ce poneiul meu a
fugit i-a fost ucis de miezingi. Dac-ajunge la Miln, o s-i dau un nume.
O s-ajung, zise Arlen, mngind gtul animalului.
Dup ce Keerin aduse catrii nuntru, l prinse de fru i l conduse n
grot.
n vreme ce se instalau ceilali, el studie gura peterii. n stnc erau
cioplite glife, dar de pe solul de la intrare lipseau.
Glifele sunt incomplete, spuse, artnd cu degetul.
Bineneles, i rspunse Ragen. Nu putem strjui rna, nu-i aa? Se uit
la el cu mult curiozitate. Cum ai completa tu cercul? l ntreb.
Arlen studie problema. Gura peterii nu era un cerc complet, semnnd
mai degrab cu un U inversat. Mai greu de glifat, dar nu foarte greu, iar
simbolurile magice cioplite n piatr erau unele destul de comune. Lu un b
i desen glife n rn, legndu-le cu linii line de cele care existau deja. Le
verific de trei ori, apoi se retrase i atept aprobarea lui Ragen.
Mesagerul i studie munca n tcere, pre de o clip, apoi ddu din cap, n
semn de apreciere.
Bine lucrat, spuse, i Arlen radie de ncntare. Ai trasat unghiurile cu
mn de maestru. Nici eu n-a fi putut face o reea mai strns, i ai rezolvat
pur i simplu toate ecuaiile n gnd.
, mulumesc, rspunse Arlen, care n-avea habar despre ce vorbea
cellalt.
Ragen i observ oviala.
Tu ai fcut ecuaiile, nu-i aa? l ntreb.
Ce e o ecuaie? i trd biatul nedumerirea. Linia aia, art el ctre cea
mai apropiat glif, merge la cea de-acolo. i art ctre perete. Intersecteaz
liniile astea, adug, indicnd alte glife, care le traverseaz pe cele de dincolo,
ncheie, artnd acum altele. Asta-i tot.
Ragen prea ocat.
Vrei s spui c-ai fcut totul la ochi?
Arlen ridic din umeri n timp ce Mesagerul i ntorcea spatele.

143
Mult lume folosete un lineal ca s verifice liniile, recunoscu el, dar eu
nu m-am ostenit niciodat.
N-am idee cum de nu-nghite noaptea Prul lui Tibbet, spuse Ragen.
Scoase o pung din coburi i ngenunche la gura peterii, unde terse glifele
lui Arlen.
Astea din rn sunt totui o nesbuin, orict de bine ar fi desenate.
Alese din pung o mn de glife trasate pe plcue de lemn lcuit.
Folosindu-se de un lineal cu mai multe marcaje, le plas pe toate cu
repeziciune, renchiznd bariera protectoare.

Nu se-ntunecase de mai mult de o or cnd n lumini ddu buzna uriaul
demon ciung al pietrei. Scoase un urlet puternic i se apropie de gura peterii
cu pai apsai, mturnd demonii mai mici care-i stteau n cale i rcnind
provocator. Keerin gemu i se retrase n fundul grotei.
sta i tie mirosul, l preveni Ragen. O s te urmreasc la nesfrit,
ateptnd s lai garda jos.
Biatul se uit ndelung la monstru, cntrind vorbele Mesagerului.
Demonul mri, artndu-i dinii, i izbi bariera cu putere, dar glifele se-
aprinser i l azvrlir ct colo. Keerin scnci, dar Arlen se ridic i se apropie
de intrare. ntlni ochii miezingului i i nl ncet minile, pentru a-i uni
apoi brusc palmele, cu un pocnet sonor, lundu-l astfel n rs pe demon cu
cele dou brae ale sale.
S-l lsm s-i piard timpul, spuse, pe cnd miezingul urla
neputincios. N-o s-ajung la mine.

i continuar drumul pentru aproape nc o sptmn. Ragen o lu spre
nord, trecnd de dealurile de la baza lanului muntos i urcnd i mai mult.
Din cnd n cnd se oprea s vneze, nimerind animalele mici de la mare
distan cu suliele lui subiri.
i petrecur majoritatea nopilor n adposturile notate n jurnalul lui
Graig, ns de dou ori i fcur pur i simplu tabra n mijlocul drumului. Ca
orice alt animal, iapa lui Ragen era nspimntat de demonii care stteau la
pnd, dar nu-ncerca s se desprind de pripon.
Merit un nume, spuse Arlen pentru a suta oar, artnd ctre animalul
neclintit.
Bine, bine, consimi n sfrit Mesagerul, ciufulind prul biatului. Poi
s-i alegi unul.
Arlen zmbi.
Ochiul Nopii, zise apoi.
Ragen se uit la cal i ddu din cap.
144
E un nume potrivit, ncuviin.

9.

Fortul Miln

319 D

Pe msur ce movilele mrunte de la orizont de nlau tot mai mult,


terenul devenea din ce n ce mai stncos. Ragen nu exagerase spunnd c o
sut de Dealuri ale lui Boggin ar fi ncput ntr-un singur munte, iar lanul se
ntindea ct vedea Arlen cu ochii. Aerul devenea cu att mai rece cu ct urcau;
printre culmi fichiuiau rafale puternice de vnt. Biatul se uit n urm i
vzu ntreaga lume ntinzndu-i-se n fa, ca pe o hart. Se imagin
strbtnd acele inuturi doar cu o suli i cu un sac de Mesager.
Cnd zrir n sfrit Fortul Miln, biatului nu-i veni s-i cread ochilor.
n ciuda povetilor lui Ragen, el unul continuase s-i nchipuie c arta ca
Prul lui Tibbet, fiind doar ceva mai mare. Fu ct pe ce s cad din cru
cnd oraul-fortrea se nl n faa lor, conturndu-se deasupra drumului.
Fortul Miln era construit la poalele muntelui, de unde domina o vale larg.
De dincolo de ea privea ctre ora un al doilea munte, un frate geamn al celui
care-i era vecin. Un zid circular, de aproape zece metri nlime, nconjura
fortul, ns multe cldiri din interior se nlau nc i mai mult ctre cer. Cu
ct se apropiau, cu att mai tare prea s se rsfire oraul, cu zidul ntinzndu-
i-se pe mai muli kilometri n ambele pri.
Pe zid erau pictate cele mai mari glife pe care Arlen le vzuse vreodat.
Ochii lui urmrir traseul liniilor invizibile care le uneau, alctuind o reea
care ar fi trebuit s-l fac de netrecut pentru miezingi.
Dar, n ciuda triumfului adus de o asemenea realizare, zidul l dezamgi pe
Arlen. Oraele libere nu erau nicidecum astfel. Zidul i inea pe miezingi
afar, dar i inea, totodat, i pe oameni nuntru. n Prul lui Tibbet, cel
puin pereii nchisorii nu erau vizibili.
Ce-i mpiedic pe demonii vntului s zboare peste zid? ntreb el.
Pe culmea lui sunt stlpi cu glife care formeaz o bolt deasupra
oraului, l lmuri Ragen.

145
Arlen i ddu seama c ar fi trebuit s-i imagineze asta fr ajutorul lui.
Mai avea i alte ntrebri, dar le pstr pentru sine, punndu-i deja mintea
ager s caute rspunsuri.

Cnd ajunser n sfrit la intrarea n ora, ora amiezii trecuse de o bun
bucat de vreme. Ragen i art un stlp de fum aflat departe, pe munte,
deasupra oraului, la mai muli kilometri distan.
Minele Ducelui, i spuse. Formeaz ele nsele un sat, mai mare dect
Prul lui Tibbet al vostru. Nu e autonom, dar aa i place ducelui. Caravanele
vin i pleac aproape n fiecare sptmn. Hrana urc, iar sarea, metalul i
crbunele coboar.
Din zidul principal pornea un altul, mai scund, nconjurnd valea cu o
centur larg. Arlen zri stlpii cu glife deasupra unor iruri verzi, ordonate.
Marile grdini i Livada Ducelui, i explic pe scurt Mesagerul.
Poarta era larg deschis i muncitorii intrau i ieeau, iar paznicii le fcur
cu mna cnd se apropiar. Erau nali, ca Ragen, i purtau coifuri de metal
zimate i armuri din piele fiart peste hainele de ln groas. Aveau amndoi
sulie, dar le ineau mai degrab ca pe nite obiecte de pre etalate dect ca
pe nite arme.
Salut, Mesagerule, strig unul dintre ei. Bine-ai revenit!
Gaims. Woron.
Ragen i salut cu cte o nclinare a capului.
Ducele te-atepta de acum cteva zile, spuse Gaims. Am fost ngrijorai
cnd am vzut c n-ai sosit.
Ai crezut c m-a luat demonii? Ragen rse. Nicio ans. Un ctun pe care
l-am vizitat la ntoarcerea de la Angiers fusese atacat de miezingi, aa c am
rmas puin acolo, s-i ajut.
i ai cules de-acolo un copil vagabond? ntreb Woron cu un zmbet. Un
mic dar adus soiei tale pentru timpul n care-ateapt s faci din ea o Mam?
Ragen se ncrunt i paznicul se trase napoi.
N-am vrut s te jignesc, se grbi s-l asigure.
Atunci te sftuiesc s nu mai spui lucruri care-i pot ofensa pe alii,
Servitorule, ripost Mesagerul cu voce ncordat.
Woron pli i ddu imediat din cap.
Adevrul e c l-am gsit pe drum, adug Ragen, ciufulind prul lui
Arlen i zmbind larg, ca i cum, cu doar cteva clipe nainte, nu s-ar fi
petrecut nimic iritant.
Lui Arlen i plcea asta la Ragen. Izbucnea ntotdeauna n rs fr s stea
pe gnduri i nu pstra ranchiun, dar cerea respect i te punea la punct,
artndu-i care i-e locul. Biatul i dorea s-ajung ca el ntr-o bun zi.
146
Pe drum? ntreb nencreztor Gaims.
La mai multe zile distan de orice aezare! exclam Ragen. Biatul
deseneaz glife mai bine dect muli Mesageri pe care-i cunosc.
La auzul complimentului, Arlen se umfl n pene de mndrie.
i tu, Saltimbancule? l ntreb Woron pe Keerin. i-a plcut gustul
primei nopi sub cerul liber?
Keerin se ncrunt, i paznicii rser.
A fost bun, nu?
Lumina scade, zise Ragen. Trimite-i vorb Mamei Jone c vom veni la
palat dup ce predau orezul i trec pe-acas pentru o baie i pentru o mas ca
lumea.
Cei doi brbai i salutar i-i lsar s intre n ora.
n ciuda dezamgirii sale din primele clipe, splendoarea Milnului l coplei
pe Arlen n curnd. Cldirile se avntau n vzduh, fcnd toate construciile
pe care le mai vzuse vreodat s par pitice, iar strzile erau pavate cu
bolovani n locul pmntului bttorit. Miezingii nu se puteau nla prin
piatra prelucrat, dar lui i venea greu s-i imagineze efortul depus pentru
tierea i mbinarea sutelor de mii de lespezi.
n Prul lui Tibbet, aproape toate casele erau din lemn, cu temelii din
pietre stivuite i gravate cu glife i cu acoperiuri din paie, cu plcue pentru
glife. Aici, totul era cioplit n piatr i avea iz de vechime. n ciuda zidului
exterior glifat, toate cldirile i aveau propriile glife, unele alctuind lucrri
de art fantastice, iar altele doar cu simplul lor rol de aprare.
Aerul din ora era mbcsit, ngroat de duhoarea gunoaielor, a focurilor
fcute cu baleg i a transpiraiei. Arlen ncerc s-i in rsuflarea, dar
renun n scurt timp i ncepu s respire pe gur. Keerin, pe de alt parte,
prea s rsufle n voie pentru prima oar.
Ragen i conduse ntr-o pia unde Arlen vzu mai muli oameni dect
ntlnise n toat viaa lui. Sute de Rusco Porcu strigau la el din toate prile.
Cumpr asta!
ncerc-o p-asta!
Pre special, numai pentru tine!
Erau nali cu toii. Uriai, prin comparaie cu oamenii din Pru.
Trecur pe lng crue cu fructe i legume din soiuri pe care nu le mai
vzuse niciodat, iar vnztorii de haine erau att de muli, nct i imagin
c vemintele reprezentau singurul lucru la care se gndeau milnezii. Erau i
picturi, i sculpturi, att de complicate nct se ntreb cnd i gsea cineva
timp s le fac.
Ragen i duse la un negustor din captul opus al pieei, care avea pe cort
simbolul unui scut.
147
E omul Ducelui, i preveni Mesagerul cnd oprir crua.
Ragen! exclam negustorul. Ce-ai azi pentru mine?
Orez de mlatin. Taxele pltite de Pru pentru sarea Ducelui.
Ai fost la Rusco Porcu? spuse negustorul, mai degrab ca o afirmaie
dect ca o ntrebare. arlatanul la nc-i mai jefuiete pe stenii creduli?
l cunoti pe Porcu? ntreb Ragen.
Cellalt rse.
Acum zece ani, am depus mrturie n faa Consiliului Mamelor ca s i se
retrag brevetul, dup ce a-ncercat s strecoare un transport de grne pline
de obolani, povesti el. A plecat din ora la scurt timp dup aceea i a reaprut
la captul lumii. Am auzit c-n Angiers s-a-ntmplat acelai lucru, de-aia a
ajuns n Miln.
Bine c-am verificat orezul, murmur Ragen.
Se tocmir o vreme n privina preurilor orezului i srii, n cele din urn,
negustorul ced, recunoscnd c Ragen luase tot ce era mai bun de la Porcu.
i ntinse o pung zornind de monede, ca s compenseze diferena.
De-aici poate s duc Arlen crua? ntreb Keerin.
Ragen se uit la el i ncuviin cu un gest. i arunc o pung cu monede, pe
care Saltimbancul o prinse cu ndemnare nainte de a sri din cru.
Privind cum se pierdea n mulime, Ragen cltin din cap.
Nu e cel mai ru Saltimbanc, spuse, dar n-are destul curaj pentru
cltorii.
nclec din nou i l conduse pe Arlen pe strzile aglomerate. n timp ce
mergeau pe una ticsit de lume, biatul simi c nghesuiala l sufoca. Observ
civa oameni mbrcai numai n zdrene, n ciuda aerului rece de munte.
Ce fac? ntreb, vznd c ntindeau ctre trectori castroane goale.
Ceresc, l lmuri Ragen. n Miln, nu-i poate permite toat lumea s
cumpere mncare.
Nu le putem da o parte dintr-a noastr?
Mesagerul oft.
Nu e chiar att de simplu, Arlen. Solul nu e destul de fertil ca s
hrneasc mcar jumtate din oameni. Avem nevoie de grne din Fortul
Rizon, de pete din Lakton, de fructe i de vite din Angiers. Celelalte orae pur
i simplu nu dau altora toate astea. Hrana merge la cei care se ocup cu vreun
nego i au bani s-o plteasc. Acetia, adic Negustorii, angajeaz Servitori
care s munceasc pentru ei i i hrnesc, i mbrac i-i adpostesc pltind
totul din punga lor.
Art ctre un om nfurat ntr-o bucat de pnz grosolan i murdar,
care ntindea ctre trectori un castron crpat, de lemn, i care se ndeprt,
ferindu-se de el i refuznd s-l priveasc n ochi.
148
Aa c, dac nu eti nici de snge regesc, niciun Brbat Sfnt, i dac nu
munceti, sfreti ajungnd astfel.
Biatul ddu din cap ca i cum ar fi neles, dar, n realitate, nu putea s
priceap. La prvlia din Prul lui Tibbet, oamenii rmneau mereu fr
credite, dar nici mcar Porcu nu-i lsa s moar de foame.
Ajunser n faa unei case, i Ragen i fcu semn biatului, care opri crua.
Prin comparaie cu altele pe care le vzuse acolo, n Miln, nu era o cldire
mare, dar, judecnd-o dup cele din Pru, era totui impresionant,
construit n ntregime din piatr i cu dou caturi complete.
Aici locuieti? ntreb Arlen.
Ragen cltin din cap. Desclec i se duse la u, unde ciocni cu putere.
O clip mai trziu, i deschise o femeie tnr, cu prul lung i castaniu,
mpletit strns ntr-o coad. Era nalt i robust, ca toat lumea din Miln, i
purta o rochie cu guler nalt, care-i ajungea pn la glezne i i se mula pe piept.
Arlen nu reuea s-i dea seama dac era frumoas. Tocmai cnd era gata s-
i spun c nu, ea zmbi i toat faa i se schimb.
Ragen! strig, aruncndu-i braele n jurul gtului lui. Ai venit! Slav
Ziditorului!
Bineneles c-am venit, Jenya, rspunse el. Noi, Mesagerii, le purtm de
grij alor notri.
Eu nu sunt Mesager, zise ea.
Ai fost mritat cu unul, i asta-i acelai lucru. Graig a murit ca Mesager,
fir-ar afurisii mai-marii Ghildei.
Jenya pru s se-ntristeze, i el se grbi s schimbe vorba, se apropie cu
pai mari de cru i descrc mrfurile rmase.
i-am adus orez bun, de mlatin, sare, carne i pete, spuse, crndu-
le pe toate i lsndu-le imediat dincolo de u.
Arlen se repezi s-l ajute.
i asta, adug brbatul, desprinzndu-i de la centur punga cu aur i
argint pe care-o primise de la Porcu.
i arunc apoi i punga mic, de la negustorul Ducelui.
Cnd o deschise, Jenya fcu ochii mari.
Oh, Ragen, e prea mult. Nu pot
Poi i o s-o pstrezi, i porunci el, ntrerupnd-o. Mcar att pot face.
Ochii femeii se umplur de lacrimi.
N-am cum s-i mulumesc, spuse. Am fost att de speriat. Scrisul
pentru Ghild n-acoper toate cheltuielile i, fr Graig Am crezut c-o s fiu
nevoit s ceresc din nou.

149
Haide, haide, spuse Ragen btnd-o pe umr. Eu i fraii mei nu vom
ngdui niciodat s se-ntmple una ca asta. O s te iau n gospodria mea, n-
o s te las s cazi att de jos, i fgdui.
Oh, Ragen, ai face asta? exclam ea.
Mai e ceva. Un dar de la Rusco Porcu. i Ragen ridic inelul. Vrea s-i
scrii, s-i dai de tire c l-ai primit.
Uitndu-se la frumoasa bijuterie, ea ncepu din nou s plng.
Graig a fost iubit, continu Ragen, punndu-i inelul pe deget. Pstreaz-
l ca pe-un simbol al memoriei lui. Mncarea i banii ar trebui s fie de-ajuns
pentru familia ta vreme ndelungat. Poate c, ntre timp, i gseti alt so i
devii mam. Dar, dac lucrurile se vor nruti vreodat att de mult nct s
fie nevoie s vinzi inelul, s vii mai nti la mine, ai neles?
Jenya ncuviin, cu ochii plecai, nc lcrimnd i mngind bijuteria
primit.
Fgduiete-mi, i ceru Ragen.
i fgduiesc.
El ddu din cap i o mbri pentru o ultim oar.
O s vin s vd ce faci, ori de cte ori o s am timp, spuse.
Femeia nc mai plngea cnd plecar. Arlen se uit lung la ea, peste umr,
n vreme ce se ndeprtau.
Pari nedumerit, zise Ragen.
Cred c i sunt, ncuviin biatul.
Prinii Jenyei erau Milogi, l lmuri Mesagerul. Tatl ei e orb, iar mama
e bolnvicioas. Au avut ns norocul de a aduce pe lume o fat sntoas i
atrgtoare. Cnd s-a mritat cu Graig, s-a ridicat pe ea i pe prinii ei cu
dou clase mai sus. Graig i-a luat pe toi trei n casa lui i, cu toate c nu
cltorea pe cele mai profitabile trasee, ctiga destul ca s triasc toi patru
i s fie fericii. Cltin din cap. ns acum ea are de pltit chirie i de hrnit
trei guri. i nici nu poate pleca prea departe de cas, fiindc prinii ei nu sunt
n stare s-i poarte singuri de grij.
E frumos din partea ta c-o ajui, zise biatul, simindu-se ceva mai bine.
Nu poi s-ajui pe toat lumea, Arlen, dar trebuie s faci toate eforturile
ca s-i ajui pe cei pe care ai cum s-i ajui.
Biatul ddu din cap.
erpuir n susul unui deal pn cnd ajunser n faa unei vile mari.
Proprietatea ntins era nconjurat de un zid de aproape doi metri, iar casa
imens avea trei etaje i zeci de ferestre, a cror sticl reflecta lumina. Era mai
ntins dect marea sal de pe Dealul lui Boggin, n care ncpea toat suflarea
din Prul lui Tibbet la srbtoarea solstiiului. Pe vil i pe zidul nconjurtor

150
erau pictate glife n culori vii. Un loc att de minunat trebuie s fie locuina
Ducelui, hotr Arlen.
Mama avea un pahar din sticl glifat, tare ca oelul, spuse, cu ochii la
ferestre, n timp ce un brbat slab venea n grab din curte ca s deschid
poarta. l inea ascuns, dar l scotea totui cteodat, cnd aveam oaspei, ca
s le-arate cum scnteia.
Trecur pe lng o grdin neatins de rutatea demonilor, unde mai muli
oameni plantau legume.
E una dintre puinele vile din Miln cu toate ferestrele de sticl, spuse
Ragen, cu mndrie. A fi dispus s pltesc foarte mult ca s fie glifate i s nu
se sparg.
tiu care-i mecheria, zise Arlen, dar e nevoie s-ating un miezing sticla,
ca s-o ncarce magic.
Ragen chicoti i cltin din cap.
Atunci poate c n-o s-o fac.
n curte erau i cldiri mai mici, colibe din piatr, cu couri pe care ieea
fum, iar oamenii se foiau n toate prile, ca ntr-un sat mic. Copii murdari
alergau de colo-colo, iar femeile stteau cu un ochi pe ei n timp ce-i vedeau
de treab. Se ndreptar spre grajduri, i un rnda apru ct ai clipi ca s ia
frul Ochiului Nopii. Fcu o plecciune n faa lui Ragen, de parc Mesagerul
ar fi fost un rege dintr-o poveste.
Credeam c ne oprim la tine acas nainte de a merge la Duce, zise
biatul.
Ragen rse.
Asta e casa mea, Arlen. Credeai c-mi primejduiesc degeaba viaa pe
drumuri?
Biatul privi din nou cldirea, cu ochii ct pe ce s-i ias din orbite.
Tot ce se vede aici e al tu?
Absolut totul. Ducii sunt generoi cu banii lor cnd e vorba de oameni
care privesc miezingii n fa.
Dar casa lui Graig era att de mic, obiect biatul.
Graig era un om cumsecade, zise Ragen, dar n-a fost niciodat cu nimic
mai mult dect un Mesager acceptabil. Se mulumea s fac-n fiecare an cte
un drum pn la Prul lui Tibbet i naveta ntre ctunele din apropiere. Un
astfel de brbat i poate ntreine familia, i nimic mai mult. Jenya s-a ales cu
un ctig att de bun numai i numai fiindc tot ce i-am vndut n plus lui
Porcu era luat cu bani din punga mea. Graig obinuia s-mprumute de la
Ghild, care cere camt grea.
Un brbat nalt deschise ua casei cu o plecciune. Avea chipul ca de piatr
i purta o hain de un albastru decolorat, din ln vopsit. Faa i hainele i
151
erau curate, ntr-un contrast izbitor cu ale oamenilor din curte. Imediat ce
intrar, un biat nu cu mult mai mare dect Arlen sri n picioare. Alerg la
nurul unui clopoel de la baza unei scri late, de marmur. Clinchetul umplu
casa.
Vd c norocul tu a mai fcut fa nc o dat, strig o femeie o clip
mai trziu.
Avea prul negru i ochi albatri, sfredelitori. Purta o rochie de un albastru
intens, dintr-un material mai fin dect orice vzuse Arlen vreodat, iar
ncheieturile minilor i gtul i scnteiau de giuvaiere. i privea, de sus, din
balconul de marmur de deasupra holului de la intrare, cu un zmbet rece.
Arlen nu mai ntlnise niciodat o femeie att de frumoas sau att de
graioas.
Soia mea, Elissa, l lmuri Ragen cu voce sczut. Un motiv ca s m-
ntorc i unul ca s plec.
Arlen nu era sigur dac glumea sau nu. Femeia nu prea ncntat s-i
vad.
ntr-una dintre aceste di, miezingii i vor veni de hac, spuse Elissa,
cobornd scrile, iar eu voi fi n sfrit liber s m cunun cu tnrul meu
iubit.
N-o s se-ntmple niciodat, rspunse Ragen, trgnd-o mai aproape,
pentru un srut. Apoi se-ntoarse spre Arlen, ca s-i ofere explicaii: Elissa
viseaz la ziua n care mi va moteni averea. M feresc de miezingi nu numai
ca s m protejez, ci i, n aceeai msur, ca s-i fac ei n ciud.
Elissa rse, iar Arlen se destinse.
El cine e? ntreb femeia. Un vagabond care s te scape de truda de a-mi
umple pntecul cu propriul tu copil?
Singura trud e topirea fustelor tale ngheate, draga mea, ripost
Ragen. ngduie-mi s i-l prezint pe Arlen, din Prul lui Tibbet. L-am ntlnit
pe drum.
Pe drum? se mir Elissa. Nu e dect un copil!
Nu sunt copil! strig Arlen, i se simi imediat ca un prost.
Ragen l privi piezi i el i ls ochii n jos.
Elissa nu ddu niciun semn c i-ar fi auzit rbufnirea.
Scoate-i armura i descoper baia, i porunci soului ei, miroi a
sudoare i a rugin. Eu o s am grij de oaspetele nostru.
n timp ce Ragen pleca, Elissa chem o slug ca s pregteasc o gustare
pentru Arlen. Numrul servitorilor lui Ragen prea s-l depeasc pe al
oamenilor din Prul lui Tibbet. i tiar felii de unc rece i coaj groas de
pine, adugnd smntn, groas i ea, i lapte ca s-ajute totul s-i alunece

152
pe gt. Elissa l privi mncnd, dar el nu gsi nimic de spus i atenia i se
ndrept fr ntrerupere asupra farfuriei.
Cnd lua ultimele nghiituri de smntn, o servitoare cu rochia de un
albastru identic cu al hainelor brbailor intr n ncpere i se nclin n faa
Elissei.
Stpnul Ragen te-ateapt sus, zise ea.
Mulumesc, Mam, rspunse Elissa.
Pentru o clip, cnd i plimb absent degetele peste stomac, faa ei cpt
o expresie stranie. Pe urm zmbi i se uit la Arlen.
Du-l pe oaspetele nostru la baie, porunci, i nu-l lsa s ias din ap pn
nu poi spune ce culoare are pielea lui.
Rse i iei din camer cu un aer regesc.
Obinuit s stea ntr-o albie i s toarne peste el ap rece, Arlen se tulbur
la vederea czii adnci, de piatr, a lui Ragen. Atept pn cnd Margrit,
servitoarea, turn nuntru o oal de ap fierbinte, ca s-i scoat frigul din
oase. Era nalt, ca toat lumea din Miln, avea ochi blnzi, iar de sub bonet i
se furia prul de culoarea mierii, cu doar cteva fire care ddeau de neles
c ncepuse s ncruneasc. Se ntoarse cu spatele n timp ce Arlen se
dezbrc i intr n cad. Femeia icni cnd i vzu rnile cusute de pe spate i
se grbi s le cerceteze.
Au! ip biatul cnd ea atinse cu degetele rana de sus.
Nu te purta ca un nc, l dojeni ea, frecndu-i degetul mare de arttor
i mirosindu-le.
Arlen strnse din dini n timp ce Margrit i repet micrile, cobornd n
josul spatelui lui.
Eti mai norocos dect crezi, zise ea n cele din urm. Cnd mi-a spus
Ragen c eti rnit, am crezut c nu sunt dect nite zgrieturi, dar astea Vai,
vai, vai! Mama ta nu te-a-nvat s nu iei noaptea din cas?
Rspunsul lui Arlen se stinse ntr-un fornit. i muc buza, hotrt s nu
plng. Ea observ i-i ndulci imediat tonul.
Se vindec bine, coment, vorbind despre rnile lui.
Lu o bucat de spun i ncepu s le spele cu delicatee. Biatul scrni
din dini.
Cnd termini cu baia, o s-i pregtesc o cataplasm i nite bandaje
curate.
Arlen ddu din cap.
Eti mama Elissei? o ntreb.
Femeia rse.
Ziditorule, biete, de unde i-a venit ideea asta?
Ea i-a spus mam.
153
Pentru c sunt, zise Margrit, cu mndrie. Doi fii i trei fiice, dintre care
una va deveni n curnd ea nsi Mam. Cltin din cap cu tristee. Biata
Elissa, cu toat bogia ei, i totui nc Fiic, dei are aproape treizeci i unu
de ani. i frnge inima.
E att de important s fii mam?
Femeia l privi ca i cum ar fi ntrebat dac aerul avea vreo importan.
Ce poate fi mai important dect maternitatea? exclam ea. Datoria
fiecrei femei e zmislirea copiilor, ca s pstreze oraul tnr. De aceea
primesc mamele cele mai bune raii i aleg primele, dimineaa, de pe tarabele
din pia. De aceea toi consilierii ducelui sunt Mame. Brbaii sunt buni cnd
trebuie s distrug sau s construiasc, dar e mai bine s lai politica i
hrtiile pe seama femeilor care-au fost la coala Mamelor. Zu aa, femeile
sunt acelea care voteaz pentru alegerea unui nou duce cnd se stinge cel
btrn.
i Elissa de ce nu e mam?
Nu fiindc n-ar fi ncercat, recunoscu Margrit. A pune prinsoare c se
strduiete chiar n clipa asta. ase sptmni petrecute pe drum transform
orice brbat ntr-un taur, iar eu i-am fiert un ceai pentru fertilitate i i l-am
lsat pe noptier. Poate-o s-o ajute, dei, dup cum o tie orice neghiob, cel
mai propice timp pentru facerea copiilor e nainte de zori.
i ei de ce n-au fcut niciunul? ntreb Arlen.
tia c facerea copiilor avea ceva n comun cu jocurile care le atrgeau pe
Renna i pe Beni, iar ceea ce se petrecea de fapt era, pentru el, nc neclar.
Numai Ziditorul tie, rspunse Margrit. Elissa ar putea fi stearp, sau
poate c sterp e Ragen, dei asta ar fi o ruine. Ducem lips de brbai buni,
ca el. Milnul are nevoie de fiii lui.
Oft.
Elissa are noroc c n-a prsit-o sau c n-a fcut un copil cu vreo
servitoare. Ziditorul tie c ele ar vrea.
i-ar prsi soia?
Arlen era uluit.
Nu fi att de surprins, biete. Brbaii au nevoie de motenitori, i-i fac
rost de ei n orice mod e cu putin. Ducele Euchor e la a treia soie, i nc nu
se poate luda dect cu fete! Cltin din cap. Dar Ragen nu e aa. Uneori se-
nfrunt ca nite miezingi, dar el o iubete pe Elissa aa cum iubete soarele.
N-o s plece niciodat. i nici ea, n ciuda celor la care a renunat.
A renunat la ceva? ntreb Arlen.
tii, a fost Nobil, l lmuri Margrit. Mama ei e n Consiliul Ducelui. i
Elissa ar fi putut s intre n serviciul lui dac s-ar fi mritat cu un alt nobil i
ar fi fcut un copil. Dar, ca s fie cu Ragen, a preferat o mezalian, mpotriva
154
voinei mamei ei. De-atunci nu-i mai vorbesc. Elissa face acum parte din clasa
negustorilor, chiar dac are muli bani. Nu poate intra la coala Mamelor i n-
o s ocupe niciodat o poziie n ora i, cu att mai puin, n slujba Ducelui.
Arlen rmase tcut, n vreme ce Margrit i spl rnile i-i adun hainele de
pe podeaua de mozaic.
Of, of, fcu ea, inspectndu-le rupturile i petele. O s le crpesc ct pot
de bine n timp ce te speli, i fgdui, i-l ls s-i termine baia.
n lipsa ei, biatul ncerc s dea un sens tuturor spuselor femeii, dar erau
prea multe lucruri pe care nu le nelegea.
Margrit i amintea, ntr-o oarecare msur, de Catrin Porcu, fiica lui Rusco.
E gata s-i dezvluie toate secretele din lume dac astfel i poate auzi
propria voce o clip n plus, obinuia s spun Silvy.
Femeia se ntoarse ceva mai trziu, cu haine curate, dar nu pe msura lui.
i bandaj rnile i, n ciuda protestelor biatului, l ajut s se-mbrace. El se
vzu nevoit s-i ruleze n sus mnecile tunicii ca s-i descopere palmele i
s-i ndoaie partea de jos a pantalonilor, n chip de manete, ca s nu se-
mpiedice, dar, dup mai multe sptmni, se simi curat pentru prima oar.
Cin devreme, mpreun cu Ragen i cu Elissa. Brbatul i scurtase barba,
i legase prul la spate i purta o cma fin, alb, o hain din piele de
cprioar, de un albastru intens, i pantaloni bufani din acelai material i de
aceeai culoare.
n cinstea ntoarcerii lui Ragen fusese tiat un porc i masa se umplu n
curnd cu cotlete i coaste, cu felioare de slnin i cu crnai suculeni. Li se
aduser carafe cu bere de la ghea i cu ap rece, limpede. Cnd Ragen i fcu
semn unui servitor s-i toarne bere lui Arlen, Elissa se ncrunt, dar nu spuse
nimic. Ea sorbea vin dintr-un pahar att de delicat, nct biatul se temea c
degetele ei subiri l-ar fi putut sparge.
Plimbndu-i privirea pe deasupra mncrii, cu gura lsndu-i ap, Arlen
nu se putu mpiedica s-i aduc aminte de trenroii din ora care cereau
de-ale gurii. ns foamea nvinse n curnd vinovia, i gust din toate,
umplndu-i farfuria iari i iari.
Ziditorule, unde pui totul? ntreb Elissa, btnd uluit din palme n
timp ce-l privea golind o alt farfurie. Ai un hu n burt?
N-o lua n seam, Arlen, l sftui Ragen. Femeile se foiesc toat ziua prin
buctrie, ns ciugulesc doar cte puin, de team s nu par lipsite de
delicatee. Brbaii tiu mai bine cum s-aprecieze o mas.
Are dreptate, s tii, spuse Elissa, dndu-i ochii peste cap. Femeile nu
sunt aproape niciodat n stare s aprecieze subtilitile vieii, aa cum o fac
brbaii.

155
Ragen tresri i-i vrs berea, iar Arlen i ddu seama c ea l lovise cu
piciorul pe sub mas. i hotr c o gsea pe placul lui.
Dup cin, i fcu apariia un paj n livrea cenuie, cu blazonul Ducelui pe
piept. i reaminti lui Ragen de ntrevederea stabilit, i Mesagerul oft, dar l
asigur c aveau s soseasc imediat.
mbrcmintea lui Arlen nu e nicidecum potrivit pentru ntlnirea cu
Ducele, protest Elissa. Nimeni nu i se nfieaz nlimii Sale artnd ca un
Milog.
Nu e nimic de fcut, iubito, rspunse Ragen. Nu ne-au mai rmas dect
vreo cteva ore pn la apusul soarelui. Nu putem aduce la timp un croitor.
Ea refuz s accepte aa ceva. Se uit ndelung la biat, apoi pocni din
degete i iei din camer cu pai mari. Se ntoarse curnd, cu o hain albastr
i cu o pereche de cizme de piele, bine lustruite.
Unul dintre pajii notri e cam de vrsta ta, i spuse lui Arlen, ajutndu-l
s se mbrace.
Mnecile hainei erau scurte, iar cizmele l strngeau, dar doamna Elissa
pru mulumit. i trecu un pieptene prin pr i fcu un pas n spate.
E destul de bine, spuse, zmbind. Ai grij cum te pori n faa Ducelui,
Arlen, l sftui.
Simindu-se stngaci n hainele care nu-i erau pe msur, biatul zmbi i
ddu din cap.

Castelul Ducelui era o fortrea glifat n interiorul fortreei glifate care
era Milnul. Zidul exterior fusese construit din piatr cioplit, avea peste ase
metri nlime, era ticsit de glife i patrulat de suliai n armur. Trecur de
poart i ptrunser ntr-o curte larg, care nconjura palatul. Fcnd vila lui
Ragen s par pitic, acesta avea trei etaje i turnuri de dou ori mai nalte
dect ele. Pe fiecare piatr erau glife mari, bine conturate. La toate ferestrele
scnteia sticla.
Prin curte patrulau brbai n armur, iar paji purtnd culorile Ducelui
alergau n toate prile. Acolo, afar, trudeau o sut de oameni: dulgheri,
zidari, fierari i mcelari. Arlen vzu magazii cu grne i vite, ba chiar i
grdini ntinse, mai mari dect a lui Ragen. Se gndi c, dac ar fi zvort
poarta, ducele ar fi putut s reziste n fortreaa lui o venicie.
Zgomotele i mirosurile din curte disprur dup ce n urma celor doi se
nchiser uile grele ale palatului. n holul de la intrare era un covor lat, iar pe
pereii de piatr rece se ntindeau tapiserii. n afar de civa strjeri, nu se
zrea niciun brbat. n schimb, zeci de femei se foiau ncoace i ncolo, cu
fustele lor largi fonind n timp ce-i vedeau de treburi. Unele fceau socoteli
pe plcue de ardezie, altele treceau rezultatele n catastife groase. Cteva, cu
156
mbrcmintea mai bogat, umblau autoritare printre celelalte, verificndu-
le munca.
Ducele e n sala audienelor, anun una dintre ele. Te ateapt de ceva
timp.
n faa ncperii unde se ineau audienele se afla un ir lung de oameni.
Erau mai ales femei, cu condeie i teancuri de hrtii n mini, dar i civa
brbai foarte bine mbrcai.
Petiionari de rang nensemnat, explic Ragen; sper, cu toii, s li se
acorde un minut din timpul Ducelui nainte de a fi condui afar din palat,
cnd o s bat Clopotul de Sear.
Petiionarii de rang nensemnat preau s tie foarte bine c se apropia ora
lsrii ntunericului i se certau fr fereal ca s decid cine s intre primul.
Dar zarva se domoli cnd l zrir pe Ragen. n vreme ce Mesagerul trecea pe
lng ei, ocolind ntreg irul, amuir cu toii, lundu-se dup el ca nite cini
nerbdtori s-i primeasc mncarea. l urmrir pn n faa uii, unde i
opri o privire aspr a strjilor. Se bulucir n jur, ca s trag cu urechea n
timp ce intrau Ragen i Arlen.
Biatul simi c n sala de audiene a Ducelui Euchor din Miln prea pitic.
Tavanul se boltea la o nlime ct a mai multor etaje, iar torele erau aezate
la loc sigur, pe coloane imense din jurul tronului ducal. Pe marmura fiecrei
coloane erau gravate glife.
Petiionari de rang mai nalt, spuse Ragen, cu voce sczut, artnd
ctre brbaii i femeile care se foiau prin ncpere. Sunt nclinai s se-adune
n grupuri.
Ddu din cap n direcia unui astfel de grup, alctuit dintr-un numr mare
de brbai aflai n apropierea uii.
Prinii Negutorilor, spuse. mpart aur n toate prile pentru dreptul
de a se afla n preajma palatului, adulmecnd n cutarea noutilor, sau a
unui nobil cu care s-i mrite fiicele. Iar acolo, art el apoi un grup de femei
aflate n faa Negustorilor, e Consiliul Mamelor, care ateapt s-i dea lui
Euchor raportul zilnic.
Mai aproape de tron se vedea un grup de brbai cu sandale i robe simple,
cafenii, care stteau n picioare, cu o demnitate tcut. Doar civa vorbeau n
oapt, iar ceilali le notau toate cuvintele.
Orice curte are nevoie de Brbaii si Sfini, explic Ragen.
n cele din urm, i art biatului un roi de oameni n haine bogate care
plvrgeau entuziasmai despre ultimele nouti, nsoii de o armat de
servitori mpovrai de tvi cu mncare i butur.
Sunt nobili cu snge regal, spuse el. Nepoii i verii Ducelui, i verii de-
ai doilea, care mai de care mai glgios, cu sperana c-i vor ajunge vorbele la
157
urechile Ducelui i visnd la ceea ce s-ar ntmpla dac el ar lsa tronul liber
fr a avea urmai. Euchor i urte.
De ce nu-i alung de-aici? ntreb Arlen.
Fiindc sunt de snge regesc, rspunse Mesagerul, ca i cum asta ar fi
explicat totul.
Ajunseser la jumtatea distanei fa de tron cnd o femeie nalt se puse
n micare, vrnd s le taie calea. Avea prul strns la spate, ntr-o nvelitoare
de pnz, iar faa i era ciupit i brzdat de riduri att de adnci, nct arta
ca i cum i s-ar fi gravat glife pe obraji. Mergea grbovit, dar cu micri pline
de demnitate, ns o mic gu crnoas de sub brbie i se legna dup bunul
plac. Avea aerul Seliei, o femeie obinuit s porunceasc i s i se dea
ascultare fr crtire. Se uit n jos, la Arlen, i adulmec de parc ar fi simit
mirosul unui morman de baleg. Privirea i zvcni apoi ctre Ragen.
ambelana lui Euchor, Jone, opti acesta ct erau nc destul de departe
ca s nu-i poat auzi. Nu te opreti dect dac m opresc eu, altminteri o s te
trimit s-atepi la grajduri ct stau de vorb cu Ducele.
Pajul tu trebuie s-atepte n hol, Mesagerule, zise Jone, venind n faa
lor.
Nu e pajul meu, rspunse Ragen, continund s nainteze.
Arlen inu pasul cu el, i ambelana se vzu nevoit s-i sacrifice
demnitatea, grbindu-se s se dea la o parte din calea lor.
nlimea Sa n-are timp pentru toi copiii rtcii pe strzi, Ragen!
uier ea, strduindu-se s-l ajung din urm. Cine e?
Ragen se opri, i Arlen se opri odat cu el. Mesagerul se ntoarse i-i arunc
femeii o privire aspr, aplecndu-se spre ea. Jone o fi fost nalt, dar Ragen
era totui mai nalt i o depea de trei ori n greutate. Simpla ameninare a
prezenei lui o fcu s se chirceasc involuntar.
E cel pe care-am ales s-l aduc, rspunse el printre dini.
i-i ddu lui Jone un scule cu scrisori, pe care ea-l lu din reflex. n clipa
aceea, Negustorii i Consiliul Mamelor se ngrmdir n jurul ei, alturi de
acoliii Veghetorilor.
Nobilii de snge regal remarcar micarea i ncepur s comenteze i s
gesticuleze ctre cei din preajm. Anturajul lor se risipi brusc, i Arlen i ddu
seama c nu era alctuit dect din servitori bine mbrcai. Rudele Ducelui se
purtau ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic important, dar slugile lor se
nghesuiau la fel de tare ca toi ceilali, strduindu-se s-ajung ct mai
aproape de scule.
Jone i ntinse scrisorile uneia dintre propriile ei servitoare i se ndrept
grbit spre tron, ca s-l anune pe Ragen, dei nu era nevoie s se osteneasc.

158
Intrarea Mesagerului strnise destul agitaie ca s poat fi trecut cu
vederea. Euchor i privea pe cei doi apropiindu-se.
Ducele era un brbat ndesat, de aproximativ aizeci de ani, cu prul crunt
i barba deas. Purta o tunic verde, cu pete proaspete de grsime de pe
degetele sale, dar cu broderii bogate, cu fir de aur, i o mantie cptuit cu
blan. Degetele i scnteiau de inele, iar deasupra frunii purta o diadem de
aur.
Binevoieti n sfrit s ne onorezi cu prezena ta! strig Ducele, prnd
s se li adreseze mai degrab tuturor celorlali oameni din ncpere dect lui
Ragen.
Remarca i fcu ntr-adevr pe nobilii de vi regal s dea aprobator din
cap i s-i vorbeasc pe optite i, dintre cei ngrmdii n jurul scrisorilor,
mai muli i ridicar privirile.
Treburile mele nu sunt destul de presante? adug Euchor.
Ragen naint ctre dais, susinnd privirea Ducelui cu privirea lui rece.
Patruzeci i cinci de zile de aici pn la Angiers i napoi, trecnd prin
Prul lui Tibbet! spuse el cu voce sonor. Treizeci i apte de nopi n care-
am dormit sub cerul liber, cu miezingii biciuindu-mi glifele!
Nu-i lu nicio clip ochii de la Duce, dar Arlen tiu c, la rndul su, i el le
vorbea tuturor celor de fa. Dintre care muli i pierdur culoarea din obraji
i se cutremurar la auzul vorbelor lui.
ase sptmni petrecute departe de cas, nlimea Ta, continu
Ragen, sczndu-i la jumtate vocea, care continu totui s-ajung la toate
urechile. mi pori pic fiindc-am fcut o baie i-am luat o mas mpreun cu
soia mea?
Ducele ovi, cu ochii ndreptndu-i-se brusc ctre curtenii si. n cele din
urm, izbucni ntr-un hohot de rs tuntor.
Sigur c nu! strig. Un Duce ofensat i poate face unui om viaa grea, dar
nici pe jumtate att de grea cum i-o poate face o nevast ofensat!
ncordarea se risipi cnd ntreaga curte ncepu s rd.
Vreau s vorbesc cu Mesagerul meu ntre patru ochi! porunci Ducele,
dup ce se domolir hohotele de rs.
Din rndurile celor nsetai de nouti se nlar murmure de protest, dar
Jone i fcu semn servitoarei ei s ias din sal cu scrisorile, ceea ce atrase pe
urmele ei aproape toat curtea. Nobilii de snge regal mai ntrziar, dar Jone
i lovi palmele cu zgomot. Reacia ei le smulse tresriri violente i plecar n
ir, att de repede ct le-o permitea demnitatea.
Nu pleca, i opti Ragen lui Arlen, oprindu-se la o distan respectuoas
de tron.

159
Jone le fcu semn strjerilor, care nchiser uile grele, rmnnd nuntru.
Spre deosebire de cei de la poarta oraului, preau vigileni i experi. Jone
veni s se-aeze lng suveranul ei.
S nu mai faci niciodat asta n faa curii! mri Euchor dup plecarea
celorlali.
n semn c avea s in cont de porunc, Mesagerul fcu o plecciune
uoar, care pru ns nesincer pn i-n ochii lui Arlen. Biatul era cuprins
de veneraie. Ragen n-avea absolut nicio team.
Am veti din Pru, nlimea Ta, ncepu Ragen.
Din Pru? izbucni Euchor. Ce-mi pas mie de Pru? Ce-a spus
Rhinebeck?
Au avut o iarn foarte grea fr sare, continu Mesagerul, ca i cum
Ducele n-ar fi scos nicio vorb. i a fost un atac
Pe Noapte, Ragen! se rsti Euchor. Rspunsul lui Rhinebeck poate afecta
Milnul muli ani de-acum nainte, aa c scutete-m de listele de nateri i de
evidena recoltelor dintr-un prpdit de ctun uitat de lume!
Arlen icni i, cutnd adpost, se trase n spatele lui Ragen, care-l strnse
de bra, linitindu-l.
Euchor trecu la atac, cu insisten.
Au descoperit aur n Prul lui Tibbet? ntreb.
Nu, lordul meu, rspunse Ragen, dar
Au deschis o min de crbune n Punea nsorit? l ntrerupse Ducele.
Nu, lordul meu.
Au descoperit glifele de lupt pierdute?
Mesagerul cltin din cap.
Bineneles c nu
Ai adus mcar destul orez ca s m-aleg cu un ctig acoperitor pentru
costul serviciilor tale pentru cltoria asta, dus-ntors?
Nu, se ncrunt Ragen.
Bun, zise Euchor, frecndu-i minile ca i cum ar fi vrut s le scuture
de praf. Atunci n-o s ne mai facem griji pentru Prul lui Tibbet pentru nc
un an i jumtate.
Un an i jumtate e prea mult, ndrzni Ragen s insiste. Oamenii au
nevoie
Atunci du-te acolo fr s ceri plat, l ntrerupse Ducele, ca s-mi pot
permite s te trimit.
Fiindc Ragen nu rspunse imediat, cellalt zmbi larg, tiind c ncheia
nvingtor acel schimb de cuvinte.
Ce veti aduci din Angiers? ntreb.

160
Am o scrisoare de la Ducele Rhinebeck, oft Mesagerul, ducndu-i
mna sub hain.
Scoase un tub subire, sigilat cu cear, dar Euchor l refuz cu o fluturare
nerbdtoare a minii.
D-mi doar rspunsul, Ragen! Da sau nu?
Ochii lui Ragen se ngustar.
Nu, lordul meu. Rspunsul e nu. Ultimele dou transporturi s-au
pierdut, mpreun cu aproape toi oamenii. Ducele Rhinebeck nu-i poate
permite s trimit alii. ntr-un timp att de scurt, oamenii lui nu pot face mai
mult dect s taie buteni, i are mai mult nevoie de lemn dect de sare.
Ducele se nroi la fa i Arlen se temu c-avea s rbufneasc.
Fir-ar s fie, Ragen, strig, repezindu-i pumnul n jos. Am nevoie de
lemnul la!
nlimea Sa a decis c-i este mult mai necesar pentru reconstruirea
Podului Peste Fluviu, spuse calm Ragen, pe malul de sud al Fluviului
Despritor.
Ducele Euchor uier i ochii lui cptar o strlucire uciga.
Asta e opera prim-ministrului lui Rhinebeck, l ntiin Jone. ncearc
de muli ani s-i aduc stpnului su o parte din ctigul de la vam.
i de ce s se mulumeasc numai c-o parte, cnd poate avea totul? zise
Euchor. Ce-ai spus c-o s rspund eu cnd o s-mi dai vestea asta?
Ragen ridic din umeri.
Un Mesager nu e-n msur s fac presupuneri. Ce-ar fi vrut nlimea
Ta s spun?
C oamenii din fortreele de lemn n-ar trebui s-aprind focuri n curile
altora, mri Ducele. Ragen, nu-i nevoie s-i aduc aminte ct de important e
lemnul pentru Miln. Rezerva noastr de crbuni se micoreaz i, fr
combustibil, tot minereul din mine nu ne e de niciun folos, iar jumtate din
ora o s-nghee! nainte de a se-ajunge la asta, o s dau foc cu mna mea
noului lui Pod Peste Fluviu!
Ragen se nclin, n semn c nelesese cum stteau lucrurile.
Ducele Rhinebeck tie asta, zise el. De aceea m-a mputernicit s fac o
contraofert.
Euchor nl dintr-o sprncean.
Care anume?
Materiale pentru reconstruirea Podului Peste Fluviu i jumtate din
ctigul de la vam, ghici Jone, nainte de-a apuca Ragen s deschid gura.
Apoi se uit la Mesager cu ochi mijii. Iar Podul Peste Fluviu rmne pe malul
angiersian al Despritorului.
Ragen ddu din cap.
161
Pe Noapte! njur Euchor. Ziditorule, de partea cui eti tu, Ragen?
Sunt Mesager, rspunse acesta cu mndrie. Nu iau partea nimnui, doar
raportez ce mi s-a spus.
Ducele se ridic brusc n picioare.
Atunci spune-mi pentru ce bezna nopii te pltesc? ntreb.
Ragen i ls capul pe-o parte.
nlimea Ta prefer s mearg acolo n persoan? zise el cu blndee.
La asta, Ducele pli i nu rspunse. Arlen simi fora replicii simple a lui
Ragen. Dac aa ceva era cu putin, dorina lui de a ajunge Mesager deveni
nc i mai puternic.
Ducele ddu n sfrit din cap, cu resemnare.
O s m gndesc la asta, spuse, n cele din urm. Se face trziu. Poi s
pleci.
Ar mai fi ceva, lordul meu, adug Ragen, ndemnndu-l cu un gest pe
Arlen s nainteze, dar Jone le fcuse deja semn strjilor s deschid uile, i
petiionarii de rang nalt nvlir napoi n sal.
Ducele deja nu-i mai acorda atenie Mesagerului.
Acesta i inu calea lui Jone, care se ndeprta de Euchor.
Mam, zise el, n privina biatului
Sunt foarte ocupat, Mesagerule, pufni ea. Poate-ar trebui s alegi s-
l aduci cnd am mai puine treburi.
Se ndeprt de ei, azvrlindu-i capul pe spate.
Unul dintre Negustori veni ctre cei doi. Era un brbat ct un urs, cu un
singur ochi i cu un ciot de carne cicatrizat n cealalt orbit. Pe piept purta
un simbol, un brbat clare, cu o suli i cu un mic sac.
M bucur c te vd teafr, Ragen, spuse el. Treci mine diminea pe la
Ghild, s dai raportul.
Mare Maestru Malcum, rspunse Mesagerul cu o plecciune. M bucur
s te vd. L-am ntlnit pe acest biat, Arlen, pe drum
ntre dou sate? ntreb, surprins, Marele Maestru. Ar fi trebuit s fii
mai prudent, biete!
La mai multe zile distan de orice aezare omeneasc, lmuri Ragen
lucrurile. Biatul deseneaz glife mai bine dect muli Mesageri.
La asta, Malcum i arcui o sprncean.
Vrea s fie Mesager, insist Ragen.
Nici n-ai putea s-i doreti o carier mai onorabil, i spuse Malcum lui
Arlen.
N-are pe nimeni n Miln, continu Ragen, i m gndeam c poate ar
putea deveni ucenic n Ghild

162
Ei, Ragen, zise Malcum, tii la fel de bine ca oricine altcineva c nu
primim ca ucenici dect Glifari nregistrai. ncearc la Marele Maestru Vincin.
Dar biatul tie deja s deseneze glife, protest Ragen, dei tonul lui era
mult mai respectuos dect cel pe care-i vorbise Ducelui Euchor.
Marele Maestru Malcum era mai voinic dect Ragen, i nu arta a om care
putea fi intimidat vorbindu-i-se despre nopile petrecute afar.
Atunci n-ar trebui s-i fie greu s-l conving pe Glifarul Ghildei s-l
nregistreze, spuse Malcum, ntorcndu-se s plece. Ne vedem diminea,
strig, peste umr.
Ragen se uit n jur i descoperi n grupul Negustorilor un alt brbat.
Mic-i picioarele, Arlen, mormi, traversnd ncperea cu pai mari.
Mare Maestru Vincin! zise apoi, din mers.
Cel strigat i ridic privirea la apropierea lor i plec de lng colegii si
de breasl ca s le ias n ntmpinare. Se nclin n faa lui Ragen, dar gestul
era lipsit de respect, un simplu semn c-i acorda atenie. Vincin avea un cioc
negru, unsuros, i prul lins, dat peste cap. Pe degetele dolofane i scnteiau
inele. Simbolul de pe pieptul lui era o glif cheie, care servea drept baz
pentru toate celelalte dintr-o reea.
Cu ce te pot ajuta, Ragen? ntreb Marele Maestru.
Acest biat, Arlen, e din Prul lui Tibbet, spuse Ragen, artnd ctre
copil. Rmas orfan dup un atac al miezingilor, n-are pe nimeni n Miln, dar
dorete s intre n ucenicie, ca Mesager.
Foarte bine, Ragen, dar ce legtur are asta cu mine? ntreb Vincin,
mulumindu-se s-i arunce lui Arlen o singur privire.
Malcum nu vrea s-l primeasc nainte de-a fi nregistrat ca Glifar.
Ei, asta-i o problem, ncuviin Vincin.
Biatul tie deja s deseneze glife, zise Ragen. Dac ai putea gsi o cale
Cellalt cltina deja din cap.
mi pare ru, Ragen, dar n-o s m convingi c un rnoi dintr-un ctun
uitat de lume poate desena glife destul de bine ca s-l nregistrez.
Glifele biatului au retezat braul unui demon al pietrei, spuse Ragen.
Vincin rse.
Ragen, dac n-ai cumva braul la la tine, pstreaz povestea pentru
Saltimbanci.
Atunci i poi gsi un loc unde s intre n ucenicie?
Poate plti taxa?
E un orfan pe care l-am gsit pe drum, protest Ragen.
Poate gsesc un Glifar care vrea s-l ia ca Servitor, suger Maestrul
Ghildei.
Ragen se ncrunt.
163
Mulumesc, oricum, spuse, conducndu-l pe Arlen afar.
Soarele cobora cu iueal ctre apus, i se grbir ctre vila Mesagerului.
Arlen vzu strzile aglomerate din Miln golindu-se, oamenii verificndu-i cu
atenie glifele i zvorndu-i uile. Chiar i cu pavajul de piatr i cu zidurile
groase, pline de glife, toat lumea continua s se ncuie n timpul nopii.
Nu-mi vine s cred c i-ai vorbit astfel Ducelui, spuse Arlen, pe drumul
de ntoarcere.
Ragen chicoti.
E prima regul pe care trebuie s-o respeci ca s poi fi Mesager, Arlen,
rspunse el. Negustorii i Nobilii cu snge regal i pltesc serviciile, dar, dac
i lai, te calc n picioare. n prezena lor trebuie s te pori ntotdeauna ca un
rege i s nu-i lai s uite cine-i risc viaa.
A mers cu Euchor, ncuviin Arlen.
Ragen se ncrunt la auzul numelui.
Un porc egoist, scuip el. Nu-i pas dect de buzunarele lui.
E-n ordine, spuse Arlen. Prul a supravieuit toamna trecut fr sare.
O poate face din nou.
Probabil, recunoscu Ragen, dar oamenii n-ar trebui s fie nevoii s se
descurce astfel. i tu! Un Duce bun ar fi-ntrebat de ce-am dus un biat cu mine
n palatul lui. Un Duce bun te-ar fi numit printre Glifarii tronului, ca s nu fii
nevoit s cereti pe strzi. i nici Malcum n-a fost mai presus! L-ar fi ucis
vreun miezing dac te-ar fi pus la ncercare? i Vincin! Dac-ai fi avut cu ce s
plteti taxa, care e jaf n toat legea, nemernicul la lacom ar fi gsit pn la
apusul soarelui un maestru care s te ia ucenic! Servitor, auzi la el!
Un ucenic nu-i Servitor? ntreb Arlen.
Nicidecum. Ucenicii fac parte din clasa Negustorilor. Deprind un anume
nego, apoi l fac n folosul lor, sau mpreun cu un alt maestru. Servitorii n-
ajung niciodat nimic altceva, dect dac se cunun cu cineva dintr-o clas
superioar, i s fiu blestemat dac-i las s te transforme n slug.
Apoi se cufund n tcere i Arlen, dei nc nedumerit, se gndi c cel mai
bine era s nu insiste.

La scurt timp dup ce traversar glifele lui Ragen, se ntunec de-a binelea,
i Margrit l conduse pe Arlen ntr-o camer de oaspei ct jumtate din
ntreaga cas a lui Jeph. n mijloc se afla un pat att de nalt nct biatul trebui
s se salte ca s ajung n el i, fiindc nu dormise niciodat altfel dect pe
pmnt sau pe o saltea tare, de paie, avu un oc cnd se afund n moliciunea
celei pe care se ntinsese acum.
Somnul l fur repede, dar se trezi curnd, n zgomotul unor voci ridicate.
Se ls s alunece din pat i iei din camer, urmrind sunetul. Coridoarele
164
imensei vile erau pustii, toi servitorii se retrseser s-i petreac noaptea
n camerele lor. Arlen ajunse n capul scrilor i glasurile devenir mai clare.
Erau al lui Ragen i al Elissei.
i oferim adpost aici, i gata, o auzi pe Elissa spunnd. Meseria de
Mesager oricum nu e potrivit pentru un biat!
Asta-i dorete el, insist Ragen.
Dndu-l pe Arlen pe mna altcuiva, pufni Elissa, n-o s fii mai puin
vinovat fiindc l-ai luat cu tine la Miln l loc s-l duci acas.
Baleg de demon! se rsti Ragen. Vrei pur i simplu s ai pe cine ddci
zi i noapte.
S nu-ndrzneti s-ntorci toat povestea asta mpotriva mea! uier
Elissa. Cnd ai hotrt s nu-l duci pe biat napoi, la Prul lui Tibbet, ai luat
grija lui asupra ta! E timpul s-o recunoti i s nu mai caui pe altcineva care
s se-ocupe de el.
Arlen i ncord auzul, dar, pentru o vreme, Ragen nu zise nimic. Voia s
coboare i s se-amestece-n vorb. tia c Elissa i voia binele, dar se sturase
ca adulii s tot fac planuri pentru viaa lui.
Bine, spuse ntr-un trziu Ragen. Ce-ar fi s-l trimit la Cob? El n-o s-l
ncurajeze s-ajung Mesager. O s-i pltesc taxa n ntregime i-o s putem
merge cu regularitate la atelier, ca s stm cu ochii pe el.
Cred c-i o idee excelent, ncuviin Elissa cu toat furia disprut din
glas. Dar nu exist niciun motiv pentru ca Arlen s nu locuiasc aici, n loc s
doarm pe-o banc tare dintr-un atelier plin cu ce vrei i ce nu vrei.
Uceniciile nu sunt menite s ofere confort, zise Ragen. Dac vrea s
stpneasc trasarea glifelor ca un maestru, trebuie s fie acolo din zori pn
la asfinit i, dac nu renun la planul lui de a deveni Mesager, o s-i prind
bine tot ce-l poate pregti pentru asta.
Bine, rspunse Elissa, rsuflnd zgomotos, dar, o clip mai trziu, vocea
i se ndulci. Acum vino s pui un prunc n pntecul meu, adug ea.
Biatul se grbi s se-ntoarc n camera lui.

Arlen se trezi, ca ntotdeauna, nainte de rsritul soarelui, dar, pentru o
clip, crezu c nc mai dormea, plutind pe un nor. Pe urm i aminti unde se
afla, simi moliciunea delicioas a penelor care umpleau salteaua i perna i
cldura plpumii groase. Focul din cmin arsese, lsnd n urm doar tciuni.
Ispita de a rmne n pat era puternic, dar bica udului i ddu o mn
de ajutor, silindu-l s se desprind din mbriarea pufoas. Se ls s
alunece pe podeaua rece i scoase oalele de noapte de sub pat, aa cum l
instruise Margrit. i ls udul ntr-una i necureniile din mae n cealalt,

165
apoi le puse la u, ca s fie luate i folosite n grdini. Solul din Miln era
stncos, iar oamenii nu iroseau nimic.
Arlen se duse la fereastr. n seara dinainte, se tot uitase la geamuri pn i
se nchiseser ochii, dar sticla continua s-l fascineze. Prea s nu existe, dar
era tare i rigid la atingere, ca o reea de glife. i plimb un deget de-a lungul
ei, trasnd o linie pe geamul aburit. Apoi i aduse aminte de glifele de pe
cercul portabil al lui Ragen i transform linia ntr-unul dintre acele
simboluri. Mai tras i altele, suflnd de fiecare dat asupra sticlei, ca s
tearg ce fcuse i s-o ia de la nceput.
Cnd termin, se mbrc i cobor la catul de jos, unde-l gsi pe Ragen
sorbind dintr-o can cu ceai lng fereastr, cu ochii la soarele care se nla
deasupra munilor.
Te-ai trezit devreme, constat acesta cu un zmbet. Ca i cum ai fi deja
Mesager, adug, i Arlen se umfl n pene de mndrie. Azi o s-i fac
cunotin cu un prieten de-ai mei, continu Ragen. Cu un Glifar. De la el am
luat lecii cnd eram de vrsta ta, i are nevoie de un ucenic.
N-a putea fi ucenicul tu? ntreb Arlen plin de speran. O s-mi dau
toat silina.
Ragen chicoti.
Nu m-ndoiesc, spuse, dar nu sunt un profesor bun i-mi petrec mai
mult timp n afara oraului dect ntre zidurile lui. De la Cob poi nva foarte
multe. A fost Mesager cnd eu nc nici nu m nscusem.
La asta, faa lui Arlen se lumin.
Cnd l pot ntlni? ntreb el.
Soarele e pe bolt, rspunse Ragen. Nimic nu ne oprete s plecm
imediat dup micul dejun.
Curnd dup aceea, Elissa li se altur n sufragerie. Servitorii lui Ragen le
aduser o mas bogat, cu slnin, cu unc, cu pine uns cu miere, cu ou,
cartofi i cu mere mari, coapte. Arlen mnc n grab, nerbdtor s plece n
ora. Cnd termin, rmase cu ochii la Ragen, uitndu-se cum mnca.
Mesagerul nu-l lu n seam i continu s mestece cu o ncetineal
nnebunitoare, n timp ce el se foia pe scaun.
n cele din urm, brbatul i ls furculia jos i se terse la gur.
Oh, foarte bine, spuse, ridicndu-se. Putem pleca.
Arlen deveni radios i sri de pe scaun.
Nu att de repede, strig Elissa, oprindu-i pe amndoi.
La auzul cuvintelor ei, n Arlen vibr o coard care-l lu prin surprindere,
un ecou al mamei sale, i-i stvili cu greu nvala sentimentelor.
Nu v ducei nicieri pn nu vine croitorul s-i ia msurile lui Arlen,
continu ea.
166
Pentru ce? ntreb biatul. Margrit mi-a splat i mi-a crpit hainele.
i apreciez inteniile, iubirea mea, sri Ragen n ajutorul lui Arlen, dar
acum, dup ntrevederea cu Ducele, cu hainele noi nu mai avem nicio grab.
Nu e o intenie supus dezbaterilor, i aduse la cunotin Elissa,
ridicndu-se. Nu vreau s-avem un oaspete care umbl prin ora mbrcat ca
un srntoc.
Mesagerul se uit la hotrrea ntiprit pe fruntea ncruntat a soiei sale
i oft.
S nu mai vorbim despre asta, Arlen, l sftui pe biat cu voce nceat.
Nu putem pleca nicieri pn cnd nu se simte ea mulumit.
n scurt timp sosi croitorul, un brbat mrunel, cu degete vioaie, care
inspect fiecare centimetru din trupul lui Arlen cu sforile lui cu noduri,
notnd totul, cu creta, pe o tbli de ardezie. Cnd termin, purt o
conversaie destul de nsufleit cu doamna Elissa, fcu o plecciune i se
retrase.
Ea se apropie de Arlen cu mers lin i se aplec apoi, ca s-l priveasc n fa.
N-a fost chiar att de ru, nu-i aa? l ntreb, aranjndu-i cmaa i
ndeprtndu-i prul de pe fa. Acum poi da fuga, mpreun cu Ragen, s-l
ntlneti pe Maestrul Cob.
l mngie pe obraz, i mna ei era rece i catifelat i, pentru o clip, se
nclin ctre atingerea familiar, ns apoi se retrase brusc, cu ochii mari.
Ragen i surprinse privirea i vzu expresia rnit de pe faa soiei sale
cnd Arlen se trase ncet napoi, ndeprtndu-se de ea ca de un demon.
Cred c ai rnit sentimentele Elissei, Arlen, spuse, cnd ieeau din
curtea lui.
Nu e mama mea, rspunse biatul, alungndu-i sentimentul de
vinovie.
i simi lipsa? ntreb Ragen. Adic lipsa mamei tale.
Da, zise biatul ncet.
Ragen ddu din cap i nu mai spuse nimic, i pentru asta Arlen i fu
recunosctor. i continuar drumul n tcere, i stranietatea Milnului i
ndeprt n curnd mintea de la incident. Mirosul cruelor cu excremente
se rspndea pretutindeni, pe msur ce colectorii mergeau de la o cldire la
alta, adunnd dejeciile din timpul nopii.
Puah! exclam biatul, inndu-se de nas. Tot oraul miroase mai urt
dect o box dintr-un grajd! Cum putei suporta?
Se-ntmpl mai ales dimineaa, cnd trec colectorii, rspunse Ragen. O
s te-obinuieti. Cndva am avut canale de scurgere, nite tunele care
treceau pe sub toate casele, ducnd excrementele afar din cetate, dar au fost
astupate cnd au nceput miezingii s ptrund prin ele n ora.
167
Nu putei spa gropi pentru private? ntreb Arlen.
Solul milnez e pietros, rspunse Ragen. Celor care n-au grdini
personale de fertilizat li se cere s-i scoat dejeciile afar, ca s fie adunate
pentru Grdinile Ducelui.
E o lege mpuit, coment Arlen.
Mesagerul rse.
Poate, spuse el. Dar ne hrnete i ne pune economia n micare. Pe
lng vila Marelui Maestru al colectorilor, a mea pare o colib.
Sunt sigur c a ta miroase mai bine, zise Arlen, i Ragen rse iari.
n cele din urm, dincolo de un col, ajunser n faa unui atelier dintr-o
cldire solid, cu glife gravate cu finee n jurul ferestrelor, dar i pe pragul i
pe cadrul uii. Arlen le aprecie detaliile. Cel care le fcuse avea o mn
iscusit.
Intrar strnind clinchetul unor clopoei i biatul fcu ochii mari cnd
vzu ce coninea atelierul. Era plin de glife de toate formele i mrimile,
trasate pe toate materialele posibile.
Ateapt-m aici, i ceru Ragen, i travers ncperea ca s stea de vorb
cu brbatul aezat la un banc de lucru.
Arlen, care ncepuse s cutreiere atelierul, abia dac observ c plecase. i
plimb cu veneraie degetele peste glife esute n tapiserii, gravate pe pietre
de ru netede i turnate din metal. Erau i stlpi gravai, pentru ogoarele
fermierilor, i cercuri portabile, ca al lui Ragen. ncerc s memoreze glifele
pe care le vedea, dar erau pur i simplu prea multe.
Arlen, vino-ncoace! l strig Ragen peste cteva minute.
El tresri i se grbi s-i dea ascultare.
Iat-l pe Maestrul Cob, fcu Ragen prezentrile, gesticulnd ca s-i arate
un brbat de aproximativ aizeci de ani. Scund pentru un milnez, avea
nfiarea unui om puternic care se ngrase. O barb deas, crunt,
mpestriat cu urme ale fostei sale culori negre, i acoperea faa, iar prul,
tuns scurt, i se rrise. Pielea i era ridat, tbcit, i strnsoarea minii lui
nghii mna biatului.
Ragen spune c vrei s fii Glifar, zise Cob, reaezndu-se, greoi, la bancul
lui de lucru.
Nu, domnule, rspunse Arlen. Vreau s fiu Mesager.
Asta vor toi bieii de vrsta ta, spuse Cob. Cei inteligeni ajung mai
nelepi nainte de a fi ucii.
Tu n-ai fost cndva Mesager? ntreb Arlen, derutat de purtarea
brbatului.
Am fost, ncuviin Cob, ridicndu-i mneca i artndu-i un tatuaj
identic cu al lui Ragen. Am mers n cele cinci Orae Libere i ntr-o duzin de
168
ctune i am ctigat mai muli bani dect credeam c-o s cheltuiesc vreodat.
Tcu, lsnd nedumerirea lui Arlen s devin mai puternic. Am mai ctigat
i asta, adug apoi, sltndu-i cmaa ca s-i arate cicatricele late care-i
traversau abdomenul, i asta.
i scoase piciorul din pantof. O semilun de carne cicatrizat, vindecat de
mult vreme, arta locul unde fuseser patru dintre degetele lui.
Pn-n ziua de azi, continu Cob, nu pot s dorm mai mult de o or fr
s m trezesc tresrind i ntinznd mna dup suli. Da, am fost Mesager.
Unul foarte bun i mai norocos dect alii, i totui nu-i doresc asta nimnui.
ndeletnicirea Mesagerilor poate prea aductoare de glorie, dar pentru
fiecare brbat care locuiete-ntr-o vil i atrage respectul oamenilor, avem
dou duzini care putrezesc pe drum.
Nu-mi pas, zise Arlen. Eu asta vreau.
Atunci o s facem o-nelegere, oft Cob. Un Mesager trebuie s fie, mai
presus de orice, i Glifar, aa c-o s te iau ucenic i asta o s te-nv s fii. Cnd
o s-avem timp, o s te-nv i tot ce tiu despre supravieuirea pe drum.
Ucenicia dureaz apte ani. Pe urm, dac tot o s mai vrei s intri n rndurile
Mesagerilor ei bine, eti propriul tu stpn.
Arlen rmase cu gura cscat.
apte ani?
Cob rse zgomotos.
Glifarea nu e ceva care se-nva ntr-o zi, biete.
Pot deja s glifez, spuse Arlen sfidtor.
Aa mi-a spus i Ragen. Dar mi-a mai spus i c nu tii nimic despre
geometrie i nu cunoti teoria glifelor. Trasarea glifelor la ochi s-ar putea s
nu te ucid nici mine, nici sptmna viitoare, dar tot din cauza ei o s fii
omort.
Arlen lovi cu piciorul n podea. apte ani preau o venicie, dar, n
strfundul fiinei sale, tia c Maestrul avea dreptate. Durerea din spate i
reamintea continuu c nu era pregtit s-i nfrunte din nou pe miezingi. Avea
nevoie de deprinderi pe care le putea nva de la brbatul din faa lui. Nu se
ndoia c existau zeci de Mesageri care le cdeau prad demonilor i i jur
s nu le ngroae rndurile pentru c era prea ncpnat ca s-nvee din
propriile greeli.
Bine, se nvoi n cele din urm. apte ani.

169
Partea a II-a

Miln

320-325 D

10.

Ucenicul

320 D

Iat-l din nou pe prietenul nostru, spuse Gaims, de la postul lor de veghe
de pe zid, artnd ctre ceva din bezn.
Exact la timp, ncuviin Woron, venind lng el. Ce crezi c-o fi vrnd?
Caut-m peste tot i n-o s gseti niciun rspuns.
Cei doi brbai se sprijinir de balustrada plin de glife a turnului de veghe,
uitndu-se cum se materializa demonul ciung n faa porii. Era mare, chiar i
dup prerea unui paznic milnez, care vedea mai muli demoni ai pietrei
dect de alt soi.
n timp ce ali miezingi nc se mai dezmeticeau, ciungul se puse n micare
cu hotrre i adulmec n jurul porii, cutnd. Pe urm i ndrept spatele
i o lovi, punndu-i la ncercare glifele. Magia se aprinse i-l azvrli napoi, dar
demonul era de nedomolit. naint ncet de-a lungul zidului, lovind iari i
iari, n cutarea unui punct slab, pn cnd dispru din vedere.
Cteva ore mai trziu, trosnetul unei descrcri energetice vesti c se
ntorcea, venind din partea opus. Paznicii din celelalte posturi povesteau c
ocolea oraul n fiecare noapte, atacnd fiecare glif. Cnd se vzu din nou n
faa porii, se ls pe vine i se mulumi s priveasc fix i rbdtor oraul.
Pentru Gaims i Woron scena devenise o obinuin, pentru c n ultimul
an i fuseser martori noapte de noapte. ncepuser s-o atepte cu nerbdare
i-i petreceau timpul de veghe pariind n ct timp avea s termine Ciungul
ocolul cetii, sau dac avea s-l nceap lund-o spre est sau spre vest.
M simt pe jumtate ispitit s-l las s intre, ca s vd ce urmrete, spuse
Woron cu un aer meditativ.

170
Nici mcar s nu glumeti cu-aa ceva, l preveni Gaims. Dac te-aude
comandantul grzii, ajungem amndoi la lanuri, la scos piatr din carier,
pentru un an ntreg.
Colegul lui mri.
Totui, spuse, nu poi s nu te-ntrebi

Primul an petrecut n Miln i cel de al doisprezecelea al vieii sale se scurse
repede pentru Arlen, care intra tot mai mult n rolul ucenicului de Glifar.
Prima nsrcinare pe care i-o stabilise Cob fusese s-l nvee s citeasc.
Arlen cunotea glife care nu mai fuseser ntlnite niciodat n Miln, i Cob
voia s le vad aternute pe hrtie ct mai curnd cu putin.
Arlen nva cu lcomie, ntrebndu-se cum se descurcase pn atunci fr
s cunoasc literele. Disprea printre cri ore de-a rndul, cu buzele
micndu-i-se la nceput cu ncetineal, pentru a ajunge n curnd s-ntoarc
iute paginile, cu ochii alergndu-i pe fiecare dintre ele.
Cob n-avea de ce s se plng: biatul lucra cu mai mult srguin dect
orice alt ucenic pe care-l ntlnise vreodat, stnd pn noaptea trziu ca s
graveze glife. Cob se ducea adesea la culcare cu gndul la munca de o zi
ntreag care-l atepta i o gsea terminat n clipa n care n atelier se
revrsau primele raze de soare.
Dup ce nv alfabetul, lui Arlen i se ceru s-i catalogheze repertoriul
personal de glife, completndu-le cu descrieri, ntr-un catastif cumprat de
maestru special pentru el. Hrtia era scump n prile Milnului, un inut cu
pduri puine, i un catastif ntreg era ceva vzut rareori de oamenii de rnd,
dar Cob i lu preul n btaie de joc.
Pn i cel mai prost manual face de o sut de ori mai mult dect hrtia
pe care e scris.
Manual? ntreb Arlen.
O carte cu glife, l lmuri btrnul. Toi Glifarii le au pe ale lor, i i
pzesc cu grij secretele.
Arlen preui darul valoros, umplndu-i paginile cu mn nceat, dar
sigur.
Cnd ncheie, tot ce avea n memorie fiind trecut pe hrtie, Cob studie ocat
cartea care luase natere.
Ziditorule, biete, ai idee cnd valoreaz asta? ntreb el.
Arlen i lu privirea de la glifa pe care-o dltuia pe un stlp de piatr i
ridic din umeri.
Orice om care-a ncrunit n Prul lui Tibbet te poate-nva glifele
astea.

171
Aa o fi, rspunse Cob, dar ceea ce tie toat lumea din Prul lui Tibbet
e, n Miln, o comoar ngropat. Glifa asta, de aici, art el cu degetul pe o
pagin. Poate ntr-adevr preschimba o flacr scuipat ntr-o adiere
rcoroas?
Arlen rse.
Mamei i plcea grozav. Voia ca demonii focului s vin-n nopile
fierbini de var deasupra ferestrelor i s rcoreasc toat casa cu rsuflarea
lor.
Uimitor, coment Cob, cltinnd din cap. Vreau s mai copiezi asta de
cteva ori, Arlen. O s te-mbogeasc.
Cum adic?
Oamenii ar plti o avere pentru un exemplar din aa ceva. Poate c nici
n-ar trebui s-o vindem. Dac-i pstrm secretul, am putea deveni cei mai
cutai Glifari din ora.
Biatul se ncrunt.
Nu-i corect s-o pstrm secret. Tata spunea mereu c Glifele sunt
pentru toat lumea.
Fiecare Glifar are secretele lui, Arlen. Aa ne ctigm traiul.
Ne ctigm traiul gravnd stlpi de paz i pictnd cadre de u, nu
punnd deoparte secrete care pot salva viei, l contrazise biatul. Ar trebui
s nu le dm dreptul la un adpost celor prea sraci ca s plteasc?
Sigur c nu, dar asta e altceva.
Cum? Noi n-aveam Glifari n Prul lui Tibbet. Ne glifam cu toii singuri
casele, i cei care erau mai pricepui i ajutau pe ceilali fr s cear nimic n
schimb. De ce s cerem noi? Nu suntem noi mpotriva altora, ci noi mpotriva
demonilor!
Fortul Miln nu e Prul lui Tibbet, biete, se ncrunt Cob. Aici lucrurile
cost bani. Dac n-ai niciun ban, ajungi Milog. Noi tim s facem ceva, ca un
brutar, sau ca un zidar. De ce n-am cere plat pentru asta?
Arlen pstr o vreme tcerea.
Cob, tu de ce nu eti bogat? ntreb ntr-un trziu.
Ce?
Cum e Ragen, l lmuri biatul. Ai spus c-ai fost Mesager n slujba
Ducelui. De ce nu locuieti ntr-o vil i n-ai servitori care s fac totul n locul
tu? De ce e nevoie s munceti astfel?
Cob slobozi o rsuflare prelung.
Banii sunt nestatornici, Arlen. Acum ai att de muli, nct nu tii ce s
faci cu ei, iar n clipa urmtoare te poi pomeni cerind mncare pe strzi.

172
Biatul se gndi la Milogii pe care-i vzuse n prima lui zi n Miln. De atunci
mai ntlnise muli alii, furnd baleg pe care s-o ard ca s se-nclzeasc,
dormind n adposturi glifate publice i cerind mncare.
Ce s-a-ntmplat cu banii ti, Cob? ntreb.
Am cunoscut un brbat care spunea c poate construi un drum, i
povesti btrnul. Un drum glifat, de aici pn la Angiers.
Arlen veni lng el i se aez pe un taburet, ascultndu-l fascinat.
Au mai ncercat i alii nainte s construiasc drumuri, continu Cob,
ctre minele din muni ale Ducelui, sau ctre sud, spre Dumbrava
mpietritului. Pe distane scurte, mai mici de-o zi ntreag, dar de-ajuns de
lungi ca s-l mbogeasc pe constructor. Au dat ntotdeauna gre. Dac n
reeaua de glife exist o gaur, indiferent ct de mic, miezingii o gsesc. i,
odat ce-au ptruns cltin din cap. I-am spus acelui om, dar a inut-o pe-a
lui. i fcuse un plan. Avea s mearg. Nu-i mai trebuiau dect bani. Cob se
uit la Arlen. Fiecare ora duce lips de cte ceva, spuse, i are prea mult din
altceva. Milnul are metal i piatr, dar n-are lemn. La Angiers e invers. Ambele
duc lips de grne i de vite, pe cnd la Rizon astea prisosesc, dar nu se gsesc
nici lemn bun, nici metal pentru unelte. Laktonul are pete din belug, dar
foarte puin din toate celelalte.
tiu c s-ar putea s m crezi un prost, continu, cltinnd din cap, fiindc
am luat n considerare ceva pe care toat lumea, de la Duce n jos, l consider
imposibil, dar ideea s-a lipit de mine. M tot gndeam: i dac el e n stare?
Nu merit toate riscurile?
Nu cred c eti prost, zise Arlen.
De-aia in n pstrare cea mai mare parte a plii care i se cuvine, chicoti
Cob. Ai pierde banii, aa cum am fcut eu.
Ce s-a-ntmplat cu drumul? insist biatul.
Au ptruns miezingii, asta s-a-ntmplat. I-au mcelrit pe omul la i pe
toi lucrtorii pe care-i angajasem pentru el, au ars stlpii glifai i planurile
au distrus totul. Eu investisem totul n drumul la, Arlen. Nici lipsindu-m de
toi servitorii n-am scos destui bani ca s-mi pltesc datoriile. Mi-am vndut
vila i abia am reuit s-adun ct trebuia ca s-mi achit mprumutul i s-mi
cumpr atelierul sta, i sunt aici de atunci.
Rmaser o clip aa, imaginndu-i amndoi cum fusese noaptea aceea,
vznd, cu ochii minii, miezingii care dansau printre flcri i mcelul.
Mai crezi i acum c-a meritat s riti pentru visul sta? ntreb Arlen.
Pentru ca oraele s-i poat mpri totul?
O cred i-n ziua de azi, rspunse Cob. Dei m doare spatele crnd
stlpi glifai i nu-mi place mncarea pe care mi-o gtesc singur.

173
Asta nu difer cu nimic, spuse Arlen, btnd cu palma n cartea cu glife.
Dac toi Glifarii i-ar mprti cunotinele, cu ct mai mult ne-ar fi mai bine
tuturor? Nu merit s renuni la o parte din ctig pentru un ora mai sigur?
Cob l fix cu privirea vreme ndelungat. Pe urm veni s-i pun o mn
pe umr.
Ai dreptate, Arlen. mi cer scuze. O s copiem cartea i-o s le-o vindem
celorlali Glifari.
Pe chipul biatului se contur ncet un zmbet.
Ce e? ntreb Cob bnuitor.
Ce-ar fi s le oferim secretele noastre n schimbul secretelor lor?

n clinchetul clopoeilor, Elissa intr n atelierul Glifarului cu un zmbet
larg. l salut pe Cob cu o nclinare a capului, ndreptndu-se, cu un co mare,
ctre Arlen, pe care-l srut pe obraz. Biatul se strmb, jenat, i-i terse
locul atins de buzele ei, dar Elissa nu observ.
Biei, v-am adus nite fructe, pine proaspt i brnz, spuse ea,
scondu-le pe toate din co. Presupun c, de la ultima mea vizit ncoace, n-
ai mncat nimic mai bun.
Carnea uscat i pinea veche sunt principala hran a Mesagerilor,
doamna mea, rspunse Cob cu un zmbet, fr s-i ia ochii de la cheia de
bolt pe care-o dltuia.
Aiureli, l dojeni Elissa. Tu te-ai lsat de meseria asta, Cob, iar Arlen nc
nu e Mesager. Nu-ncerca s glorifici lenea care te-mpiedic s mergi la pia.
Arlen e n cretere, are nevoie de mncare mai bun.
Ciufuli prul biatului n timp ce vorbea i zmbi chiar i cnd el se retrase.
Vino desear la cin, Arlen, adug. Ragen e plecat i vila e pustie fr
el. O s te hrnesc cu ceva care s-i mai pun carne pe oase i-o s poi dormi
n camera ta.
Pi cred c nu pot, rspunse el, ferindu-se s-i ntlneasc ochii. Cob
are nevoie de mine ca s terminm stlpii tia glifai pentru Grdinile
Ducelui
Nicidecum, zise Cob, cu o fluturare a minii. Stlpii pot s-atepte, Arlen.
Trebuie s fie gata abia peste nc o sptmn. Se uit la Elissa cu un zmbet,
nelund n seam stnjeneala biatului. O s-l trimit cnd sun Clopotul de
Sear, doamna mea.
Ea i surse.
Atunci rmne stabilit. Ne vedem desear, Arlen.
l srut i prsi atelierul cu pai uori, parc plutind.
Se poart ca i cum ar fi mama mea, se plnse biatul, dar nu e.

174
Aa este, nu e, ncuviin Cob. Dar e limpede c i-o dorete. Ar fi chiar
att de ru dac-ai lsa-o s fie?
Arlen nu rspunse i, vzndu-i privirea trist, Cob nu mai insist.
Stai prea mult timp n cas, cu nasul n cri, spuse Cob, smulgnd din
minile lui Arlen volumul pe care-l citea. Cnd ai simit ultima oar soarele pe
piele?
Biatul fcu ochii mari. n Prul lui Tibbet, ori de cte ori avea de ales, nu
rmnea, niciodat, nici mcar un singur minut ntre patru perei, dar, dup
mai bine de un an petrecut n Miln, abia dac-i aducea aminte de ultima lui
zi din afara casei.
Du-te s caui vreun trengar! i porunci Cob. N-o s mori dac-o s-i faci
un prieten de vrsta ta!
Arlen iei din ora pentru prima oar dup un an, i soarele l mngie ca
un prieten vechi. Departe de cruele cu excremente, de gunoiul putred i de
mulimea asudat, aerul avea o prospeime pe care-o uitase. Gsi o culme de
deal nlat deasupra unei pajiti plin de copii care se jucau, i scoase o carte
din traist i se aez s citeasc.
Hei, oarece de bibliotec! strig un glas.
i ridic privirea i vzu un grup de biei care se apropiau, aducnd o
minge.
Haide! l invit unul dintre ei. Mai avem nevoie de cineva ca s ne-
mprim n dou grupuri egale!
Nu tiu jocul, rspunse Arlen.
Cob i poruncise s se joace cu ali copii, dar lui cartea i se prea mai
interesant.
Ce mare lucru e de tiut? ntreb un alt biat. i ajui pe-ai ti s bage
mingea n poart i-ncerci s-i mpiedici pe ceilali s fac acelai lucru.
Arlen se ncrunt.
Bine, spuse, i veni lng biatul care vorbise.
Eu sunt Jaik, zise acesta.
Era slab, cu pr negru ciufulit i nas subire. Prea de treisprezece ani, ca
i Arlen.
Pe tine cum te cheam?
Arlen.
Lucrezi pentru Glifarul Cob, nu-i aa? ntreb Jaik. Eti biatul gsit pe
drum de Mesagerul Ragen?
Cnd Arlen ncuviin cu o nclinare a capului, cellalt fcu pentru o clip
ochii mari, ca i cum nu i-ar fi venit s cread. O lu nainte, ndreptndu-se
spre pajite, i-i art pietrele vopsite n alb care marcau locul porilor.

175
Arlen prinse repede regulile jocului. Dup o vreme, uit de carte i-i
concentr atenia asupra echipei adversarilor. i imagin c el era Mesager,
iar ei miezingi, i c-ncercau s-l mpiedice s-ajung la cercul lui de glife. Orele
se scurser repede i sunetul Clopotului de Sear se auzi pe neateptate.
Ceilali se grbir s-i adune lucrurile, speriai de cerul care se-ntuneca.
Arlen se duse ncet s-i ia cartea. Jaik alerg la el.
Ai face bine s te grbeti, i spuse.
El ridic din umeri.
Avem timp berechet.
Jaik se uit la cerul din ce n ce mai neguros i se cutremur.
Joci destul de bine, i spuse. Vino i mine. Noi ne jucm cu mingea n
majoritatea dup-amiezilor, iar n aseazi ne ducem n pia, s-l vedem pe
Saltimbanc.
Arlen ddu din cap, fr s promit nimic, iar Jaik zmbi i mri pasul.
Arlen fcu cale-ntoars, intrnd pe poart, i duhoarea de-acum familiar
a oraului l nvlui. O lu ctre dealul cu vila lui Ragen. Mesagerul era din nou
plecat, de data asta tocmai n ndeprtatul Lakton, i Arlen i petrecea
ntreaga lun stnd la Elissa. Ea avea s-l scie cu ntrebri i s se-agite n
privina hainelor lui, dar i promisese lui Ragen c-avea s-i in pe iubiii ei
tineri la distan.
Margrit l asigurase pe Arlen c Elissa n-avea iubii. De fapt, ct lipsea
Ragen, se foia pe coridoarele vilei, ca o stafie, sau petrecea ore la rndul
plngnd n dormitorul ei.
Dar, dup cum spunea servitoarea, cnd era Arlen acolo, Elissa se schimba.
Margrit l implorase, i nu numai o singur dat, s locuiasc tot timpul n vil.
Biatul refuzase, dar recunoscuse, dei numai n faa ei, c-ncepea s se simt
ncntat fiindc Elissa se agita att ca s-i poarte de grij.

Uite-l c vine, spuse Gaims n seara aceea, privind cum se nla din
pmnt uriaul demon al pietrei.
Woron i se altur i, stnd n turnul de paz, se uitar amndoi cum
mirosea miezingul pmntul de lng poart. Creatura scoase un urlet i se-
ndeprt dintr-un salt, repezindu-se ctre o culme de deal. Acolo dansau
demoni ai focului, dar el i ndeprt cu lovituri violente de picior i se aplec,
prnd s caute ceva.
Btrnul nostru Ciung e-n toane proaste-n seara asta, constat Gaims,
cnd demonul url din nou i se npusti n josul dealului, pe o mic pajite,
unde alerg n toate prile, aplecndu-se ctre pmnt.
Ce crezi c l-o fi apucat? ntreb Woron.
Camaradul lui ridic din umeri.
176
Demonul prsi pajitea, repezindu-se din nou pe deal. Urletele lui
stridente aproape c se umplur de durere i, odat ntors la poart, lovi
glifele nebunete, cu jeturi de scntei izvorndu-i din gheare cnd i le respinse
puterea magiei.
Nu vedem asta-n fiecare noapte, coment Woron. Oare-ar trebui s
raportm?
De ce ne-am osteni? se mir Gaims. Nimeni n-o s se sinchiseasc de
ciudeniile unui demon icnit i, chiar dac s-ar sinchisi cineva, ce-ar putea
face?
mpotriva acestei creaturi? ntreb Woron. Nimic, dar ar face-n
pantalonii lor.

Arlen se ndeprt de bancul de lucru, se ntinse i se ridic n picioare.
Soarele apusese demult, iar stomacul i chioria, enervant, dar brutarul pltea
dublu dac i se reparau glifele ntr-o singur noapte, dei numai Ziditorul tia
de cnd nu mai fusese vzut vreun demon pe strzi. Spera s gseasc, n oala
de gtit, ceva lsat de Cob pentru el.
Deschise ua din spate a atelierului i se aplec n afar, fiind nc n
siguran n semicercul de glife din afara uii. Se uit i-ntr-o parte, i-ntr-alta,
se convinse c drumul era liber i iei pe alee, avnd grij s nu acopere glifele
cu piciorul. Aleea dintre atelierul lui Cob i mica lui cas, un loc mai sigur
dect majoritatea locuinelor din Miln, era o niruire de ptrate din piatr
turnat, glifate fiecare n parte. Fabricarea acelui soi de piatr Cob o numea
ciment era o tiin pstrat din lumea veche, o minune despre care nu se
auzise n Prul lui Tibbet, dar cunoscut de toi locuitorii din Miln.
Amestecnd pulbere de silicat i de calcar cu ap i cu pietri, lua natere o
substan noroioas care putea fi turnat i lsat s se ntreasc n orice
form doreai.
Era cu putin s torni cimentul i, cnd ncepea s se-ntreasc, s trasezi
cu mare grij glife pe suprafaa sa moale, care se solidifica apoi, oferind o
protecie aproape permanent. Cob fcuse asta, ptrat cu ptrat, pn cnd
alctuise o crare care-i unea casa cu atelierul. Chiar dac glifele uneia dintre
ele se stricau ntr-un fel sau altul, puteai s treci pur i simplu n ptratul din
fa sau n cel din spate, rmnnd astfel la adpost de miezingi.
Dac-am putea face un astfel de drum, se gndi Arlen, lumea ni s-ar aterne
la picioare.
n cas, l gsi pe Cob aplecat asupra mesei lui de lucru i studiind tblie
de ardezie pe care se scrisese cu cret.
Oala e pe foc, mormi maestrul, fr s-i ridice privirea.

177
Arlen se apropie de vatra din singura ncpere a casei i-i umplu un
castron cu tocana groas a lui Cob.
Ziditorule, biete, ai strnit o harababur cu asta, bombni btrnul,
ndreptndu-i spatele i artnd tbliele. Jumtate dintre Glifarii din Miln
sunt mulumii dac-i pstreaz secretele, chiar dac astfel le pierd pe ale
noastre, iar jumtate dintre ceilali insist s ne dea bani, dar sfertul rmas
mi-a inundat masa cu liste de glife oferite la schimb. Sortarea o s-mi ia cteva
sptmni!
Treaba o s mearg foarte bine, spuse Arlen, folosind o coaj de pine
uscat drept lingur ca s mnnce cu lcomie, aezat pe podea.
Porumbul i fasolea erau nc tari, iar cartofii fieri prea mult se terciuiser,
dar el nu se plngea. Se obinuise deja cu legumele tari i pipernicite din Miln,
iar Cob nu se ostenea niciodat s le fiarb separat.
M-ncumet s spun c ai dreptate, recunoscu maestrul, dar, pe noapte!
Cine-ar fi crezut c exist attea glife diferite chiar aici, n oraul nostru? Pe
jumtate dintre ele nu le-am vzut n viaa mea, i te-asigur c am studiat toi
stlpii glifai i toate portalurile din Miln! Ridic o tbli scris cu cret. sta
e dispus s ne dea n schimb glife care fac demonii s se rsuceasc pe clcie
i s uite cu ce se ndeletniceau n schimbul celei cu care fcea mama ta sticla
tare ca oelul. Cltin din cap. i toi vor glifele tale de respingere, biete. Sunt
uor de desenat fr lineal i semicerc.
Crje pentru oameni care nu-s n stare s trag o linie dreapt, spuse
batjocoritor Arlen.
Nu toat lumea e att de talentat ca tine, mormi Cob.
Talentat? se mir Arlen.
Nu lsa asta s i se urce la cap, biete, dar n-am mai vzut pe nimeni
care s-nvee glifarea la fel de repede ca tine. Eti ucenic de optsprezece luni
i te pricepi la glife la fel de bine ca o calf care lucreaz de cinci ani.
M-am gndit la nelegerea noastr, spuse Arlen.
Cob nl spre el o privire plin de curiozitate.
Ai promis c, dac-mi dau silina, o s m-nvei cum s supravieuiesc
pe drum.
Se uitar ndelung unul la altul.
Eu mi-am ndeplinit partea mea din nelegere, i reaminti biatul
maestrului.
Cob oft.
Cred c da, zise. Ai mai fcut exerciii de clrie?
Arlen ddu din cap.
Grjdarul lui Ragen m las s-l ajut s antreneze caii.

178
Dubleaz-i eforturile, l sftui Cob. Calul unui Mesager e viaa lui.
Fiecare noapte cu care-i scurteaz drumul e una n care nu se afl n pericol.
Btrnul Glifar se ridic n picioare, deschise un dulap i scoase o bucat de
pnz groas, rulat. n fiecare apteazi, cnd nchidem atelierul, o s te
antrenez la clrie i-o s te-nv s foloseti astea.
Puse sulul de pnz pe podea i l desfur, scond la iveal cteva sulie
bine unse. Arlen le privi cu nerbdare.

Cob i ridic privirea la auzul clopoeilor cnd n atelier intr un biat.
Avea n jur de treisprezece ani, pr negru ciufulit i, deasupra buzei, un puf
de musta care prea mai negru dect prul.
Jaik, nu-i aa? ntreb Glifarul. Familia ta lucreaz la moar, lng Zidul
de Est, nu? V-am spus cndva un pre pentru glifele noi, dar morarul s-a dus
la altcineva.
Aa e, ncuviin biatul dnd din cap.
Cu ce te pot ajuta? Stpnul tu vrea s-i mai stabilesc un pre?
Jaik cltin din cap.
Am venit doar s-l ntreb pe Arlen dac vrea s-l vad azi pe Saltimbanc.
Lui Cob nu-i veni s-i cread urechilor. Nu-l vzuse niciodat pe Arlen
stnd de vorb cu cineva de vrsta lui, fiindc prefera s-i petreac timpul
lucrnd i citind sau scindu-i pe Mesagerii i pe Glifarii care veneau n
atelier cu ntrebri interminabile. Ceea ce se petrecea era o surpriz, una care
trebuia ncurajat.
Arlen! strig el.
Biatul iei din ncperea din spate a atelierului cu o carte n mn. nainte
de a-l observa pe Jaik, ddu pur i simplu peste el i se opri brusc.
Jaik a venit s te ia la spectacolul Saltimbancului, l ntiin Cob.
Mi-ar plcea s merg, i spuse Arlen celuilalt biat, pe tonul unei scuze,
dar nc mai am de fcut
N-ai nicio treab care nu poate atepta, l ntrerupse Cob. Ducei-v s
v distrai.
i arunc lui Arlen o pung mic, plin cu monede, i-i mpinse pe cei doi
biei ctre u.

Curnd dup aceea, cei doi biei hoinreau prin nghesuiala dintre
tarabele care nconjurau piaa mare din Miln. Arlen cheltui o stea de argint ca
s cumpere plcinte cu carne i apoi, murdari de grsime pe fa, ddur
cteva monede de aram pentru un buzunar plin de dulciuri.
ntr-o bun zi, o s fiu Saltimbanc, spuse Jaik, sugnd o bomboan, cnd
se ndreptau spre locul unde se adunau deja copiii.
179
Pe cuvnt de onoare? ntreb Arlen.
Jaik ddu din cap.
Fii atent, zise, scondu-i din buzunare trei bile mici de lemn i
aruncndu-le n aer.
Arlen izbucni n rs o clip mai trziu, cnd una dintre bile l pocni pe Jaik
n cap i, n toat zpceala, celelalte se rostogolir pe jos.
nc mai am grsime pe degete, zise Jaik cnd alergau dup bile.
Probabil, ncuviin Arlen. Eu o s m-nscriu n Ghilda Mesagerilor dup
ce-mi termin ucenicia la Cob.
A putea fi Saltimbancul tu! strig Jaik. Am putea da testul pentru drum
mpreun!
Arlen se uit la el.
Ai vzut vreodat un demon? l ntreb.
Ce, crezi c n-am destul curaj pentru asta? ntreb Jaik, mbrncindu-l.
Sau destul minte, zise Arlen, mbrncindu-l la rndul lui.
n clipa urmtoare, se ncierau, czui n praf. Arlen era prea scund pentru
vrsta lui, i Jaik l intui la pmnt.
Bine, bine, rse Arlen. Te las s fii Saltimbancul meu!
Saltimbancul tu? ntreb cellalt, fr s-l elibereze. Mai degrab o s
fii tu Mesagerul meu!
Ce-ai zice s fim parteneri? propuse Arlen.
Jaik zmbi i-i ntinse mna s se ridice.
Nu peste mult timp, stteau pe blocurile de piatr din piaa oraului, cu
ochii la acrobaiile i la pantomima ucenicilor din Ghilda Saltimbancilor,
menite s sporeasc nerbdarea cu care era ateptat cel mai important actor
din spectacol.
Arlen se dezumfl cnd l vzu pe Keerin intrnd n pia. nalt i subire
ca un stlp de felinar rou n vrf, era inconfundabil. Mulimea izbucni n
strigte rsuntoare.
E Keerin! exclam Jaik, prinzndu-l pe Arlen de umr i scuturndu-l cu
entuziasm. E favoritul meu!
Serios? fcu Arlen surprins.
Pi, ie care-i place? ntreb noul lui prieten. Marley? Koy? Ei nu sunt
eroi aa cum e Keerin!
Eu n-am vzut nimic eroic cnd l-am ntlnit, spuse Arlen nencreztor.
L-ai ntlnit pe Keerin? se mir Jaik, fcnd ochii mari.
A venit o dat la Prul lui Tibbet, rspunse Arlen. El i Ragen m-au gsit
pe drum i m-au adus la Miln.
Keerin te-a salvat?
Ragen m-a salvat, l corect Arlen. Keerin se speria i de umbra lui.
180
Se speria de Miez, zise Jaik. Crezi c-o s-i aduc aminte de tine? ntreb
apoi. Poi s-mi faci cunotin cu el dup spectacol?
Arlen ridic din umeri.
Cred c da.
Spectacolul lui Keerin ncepu aproape la fel ca n Prul lui Tibbet. Jongl
i dans, nclzind mulimea nainte de a istorisi povestea ntoarcerii,
punctnd-o cu pantomim, tumbe i salturi mortale.
Cnt-ne cntecul! strig Jaik.
Alte glasuri din mulime i repetar strigtul, implorndu-l pe Keerin s
cnte. El pru s nu le aud o vreme, pn cnd devenir asurzitoare, nsoite
de zgomotul ritmic al tlpilor lovite de pmnt. ntr-un trziu rse, se nclin
i-i aduse scripca, n timp ce mulimea izbucnea n aplauze.
Saltimbancul schi un gest, i Arlen i vzu pe ucenici aducnd plrii i
pornind-o printre spectatori, ateptndu-le banii. Toat lumea i-i oferi cu
generozitate, nerbdtoare s-l aud pe Keerin cntnd. n cele din urm,
Saltimbancul i ncepu cntecul.

Neagr noapte pe pmnt!


De-orice adpost departe,
Noi stteam pe glia tare,

Pn la os ptruni de vnt,
De miezingi fiind desprii
De glifele unui cerc mare.

Ajutai-m! a strigat
Ctre noi, atunci, cu groaz,
Un glas de copil, subire.

Fugi spre noi! l-am ndemnat,


Cercul nostru este larg
i n-ai alt izbvire!

Nu pot, fiindc am czut!


A venit rspunsul lui,
Dureros ecou n noapte.

M-am gndit s l ajut,


ns Mesagerul meu
Mi-a spus, trist, c nu se poate.
181
Ce bine o s fptuieti
Dac-ai s fii i tu ucis?
Nu eti de moarte mai presus,

Nicicnd nu o s izbndeti
Luptnd cu gheare de miezing!
Vei fi mncat, carne n plus.

Lovindu-l, fr vreun cuvnt


Din mn sulia i-am smuls.
i spre biat am alergat

Purtat de-un vijelios avnt,


Trgnd putere chiar din spaima
C-avea s fie sfiat.

Fii curajos, auzi ce-i spun?


Strigat-am, ctre el fugind.
Sper, cci teama n-are rost!

De nu poi tu s mergi acum


Spre-un loc de demoni ocrotit,
Aduc la tine-un adpost!

Ajuns-am iute lng el,


Dar nu destul de repede,
Miezingi erau deja n jur!

La lucru am trecut cu zel


Un cerc de glife grosolane
Zgriind n rna dimprejur.

i-atunci un urlet tuntor


A rsunat, cumplit, n noapte.
Vreo ase metri, att avea

Un demon nspimnttor!
Spre noi privea, i-n faa lui,
Sulia-mi b firav prea.
182
Coarnele lui lnci de colos!
Gheare ct braul meu de mari!
Din neagr piatr carapacea!

Ne-amenina, crunt, fioros!


i-asupr-ne s-a npustit
Atac ce chinuri promitea!

Zgriat, biatul a urlat


Cnd linia ultim-o trgeam,
i m-a prins de picior.

i vraja-apoi a fulgerat,
For ce demonii ursc,
Dar de la bunul Ziditor!

Doar soarele, spun unii, poate


S vatme-un demon al pietrei,
S-l chinuie cu adevrat.

Dar am aflat, n acea noapte,


C-i cu putin i-altminteri
S-i fie braul retezat!

Keerin ncheie cu o nfloritur, i Arlen rmase ncremenit, ocat, n timp


ce toat lumea izbucnea n aplauze. Saltimbancul rspunse cu o plecciune,
iar n plriile ucenicilor se revrs un fluviu de monede.
N-a fost mre? ntreb Jaik.
Nu aa s-a ntmplat! exclam Arlen.
Paznicii i-au povestit tatei c un demon al pietrei ciung atac glifele n
fiecare noapte, zise Jaik. l caut pe Keerin.
Keerin nici mcar nu era acolo! strig Arlen. Eu am tiat braul
demonului!
Pe noapte, Arlen! pufni Jaik. Nu-i poi imagina cu-adevrat c-o s
cread cineva una ca asta!
Biatul se ncrunt, se ridic n picioare i ncepu s strige.
Mincinosule! arlatanule!

183
Toat lumea se ntoarse n direcia vocii lui, timp n care el sri de pe piatr
i o porni cu pai mari spre Keerin. Saltimbancul i ridic fruntea i fcu ochii
mari cnd l recunoscu.
Arlen? ntreb, pierzndu-i dintr-odat culoarea din obraji.
Jaik, care alerga pe urmele lui Arlen, se opri brusc.
Chiar l cunoti, opti el.
Keerin arunc o privire nervoas ctre mulime.
Arlen, dragul meu, spuse, deschizndu-i larg braele, vino, hai s
vorbim despre asta ntre patru ochi.
Biatul nu-l lu n seam.
N-ai tiat tu braul demonului! strig, ca s-l aud toat lumea. Nici
mcar nu erai de fa cnd s-a-ntmplat!
Din mulime se nl un murmur de furie. Keerin se uit speriat n jur,
pn cnd auzi pe cineva strignd.
Scoatei-l pe biatul la din pia!
i toat lumea ovaion.
Faa lui Keerin se despic ntr-un zmbet larg.
Dintre noi doi, nimeni n-o s te cread pe tine! rnji cu dispre.
Am fost acolo! strig Arlen. Am cicatrice care-o dovedesc!
Ddu s-i salte cmaa, dar Saltimbancul pocni din degete i cei doi biei
se pomenir brusc nconjurai de ucenicii lui.
ncolii, l privir neputincioi pe Keerin ndeprtndu-se i atrgnd
asupra sa atenia mulimii cnd i lu scripca i ncepu un alt cntec.
De ce nu-i ii gura, ai? mri o huidum de ucenic.
Era o dat i jumtate ct Arlen, i toi ceilali biei erau mai mari dect el
i dect Jaik.
Keerin e-un mincinos, spuse Arlen.
i, pe deasupra, ticlos ca un demon, ncuviin ucenicul, artndu-i
plria cu monede. Crezi c-mi pas?
Jaik se aez ntre ei.
N-ai de ce s te superi, zise el. N-a avut nicidecum de gnd s
Dar, nainte de a-i ncheia spusele, Arlen se npusti i-i afund pumnul n
burta biatului mai voinic. Cnd acesta se ndoi de mijloc, se rsuci s-i
nfrunte pe ceilali. Umplu de snge un nas sau dou, dar se pomeni n curnd
trntit la pmnt i luat la pumni. Ca prin vis, i ddu seama c Jaik se btea
alturi de el, i asta pn cnd aprur doi strjeri i puser cap ncierrii.
tii, spuse Jaik cnd se ndreptau spre cas chioptnd, plini de snge
i de vnti, pentru un oarece de bibliotec, eti foarte priceput cnd e
vorba de btaie. Numai dac i-ai alege mai bine dumanii

184
Am i dumani mai periculoi, rspunse Arlen, cu gndul la demonul
ciung care continua s-l urmreasc.

Nici mcar n-a fost un cntec demn de crezare, spuse Arlen. Cum ar fi
putut s deseneze glife pe ntuneric?
Destul de demn de crezare ca s te iei la btaie din cauza lui, remarc
btrnul Cob, tergndu-i sngele de pe fa.
A minit, ripost biatul, strngnd din ochi din pricina usturimii.
Cob ridic din umeri.
A fcut ceea ce fac de obicei Saltimbancii, a nscocit o poveste
captivant.
n Prul lui Tibbet, cnd vine un Saltimbanc, s-adun tot satul. Selia
zice c sunt pstrtorii povetilor lumii vechi, le transmit din generaie n
generaie.
Chiar aa e, ncuviin meterul. Dar pn i cei mai buni exagereaz,
Arlen. Sau ai crezut vreodat cu adevrat c primul Izbvitor a ucis o sut de
demoni ai pietrei dintr-o singur lovitur?
Aa credeam, oft biatul. Acum nu mai tiu ce s cred.
Bun venit n lumea adulilor. Pentru fiecare copil vine o zi n care
descoper c oamenii mari pot fi neputincioi i pot grei, ca oricine altcineva.
i, ncepnd din ziua aia, eti i tu adult, indiferent dac-i place sau nu.
Nu m-am gndit niciodat astfel la asta, zise Arlen, dndu-i seama c,
pentru el, ziua aceea venise cu mult timp n urm.
Cu ochii minii, i vzu tatl ascunzndu-se n spatele glifelor de pe
veranda lor, n timp ce miezingii i atacau mama.
Minciuna lui Keerin a fost un lucru chiar att de ru? l ntreb Cob. I-a
fcut pe oameni fericii. Le-a dat speran. n ziua de azi, ducem lips i de
speran, i de fericire, i de amndou e mare nevoie.
Ar fi putut s-o fac i spunnd adevrul, insist Arlen. n schimb, s-a flit
cu fapte care sunt ale mele, ca s ctige mai muli bani.
Pe tine te intereseaz adevrul sau fala? ntreb Cob. Ar trebuie s
conteze? Nu mesajul este cel care are importan?
Oamenii au nevoie de mai mult dect un cntec. Le trebuie dovada c
miezingii pot fi rnii.
Vorbeti ca un martir Krasian, gata s se lepede de via, plecnd n
cutarea paradisului de pe lumea cealalt.
Am citit c viaa lor de apoi e plin de femei goale i de fluvii de vin,
zmbi batjocoritor Arlen.
i ca s-ajungi acolo nu trebuie dect s iei un demon cu tine nainte de a
fi sfiat de alii, ncuviin Cob. Dar eu vreau s-mi ncerc norocul i-n viaa
185
asta. Cealalt te gsete indiferent unde te-ai ascunde. N-are rost s-alergi
dup ea.

11.

Brea

321 D

Fac prinsoare pe trei luni de-argint c-o ia spre est, zise Gaims,
zornindu-i monedele n timp ce se nla Ciungul.
Accept, rspunse Woron. A luat-o spre est trei nopi la rnd. E pregtit
pentru o schimbare.
Ca ntotdeauna, demonul pietrei adulmec nainte de a pune la ncercare
glifele porii. Se puse n micare metodic, fr s scape nimic. Dup ce se
convinse c poarta rezista, o porni ctre est.
Noaptea m-sii! njur Woron. Eram sigur c, de data asta, o s fac
altceva.
Se cut n buzunar, pescuind cteva monede i, n clipa aceea, urletele
demonului i trosnetele glifelor ncetar.
Uitnd de pariu, cei doi paznici aruncar o privire peste balustrad, i-l
vzur pe Ciung holbndu-se curios la zid. Ceilali miezingi se adunar n jurul
uriaului, rmnnd ns la o distan respectuoas.
Demonul fand brusc, cu numai dou gheare ntinse. Glifele nu se
aprinser, i paznicii auzir clar cum crpa zidul. Le nghe sngele n vene.
Cu un urlet de triumf, miezingul lovi iari, de data asta cu toat mna.
Chiar i numai n lumina stelelor, cei doi brbai vzur clar, n ghearele lui, o
bucat de piatr desprins.
Cornul, spuse Gaims, strngnd balustrada cu mini tremurtoare. i
simi piciorul nclzindu-se i avu nevoie de o clip ca s priceap c se
scpase pe el. Sun din corn.
Lng el nu se simi nicio micare. Se uit la Woron i-l vzu holbndu-se
la demon cu gura cscat, cu o singur lacrim prelingndu-i-se pe obraz.
Sun din blestematul la de corn! url Gaims, i Woron se smulse din
nuceal i aleg spre instrumentul fixat n perete.

186
ncerc de mai multe ori pn cnd izbuti s scoat un sunet. ntre timp,
Ciungul se rsucise i lovea zidul cu coada lui epoas, desprinznd, de fiecare
dat, tot mai multe buci de piatr.

Cob l trezi pe Arlen zglindu-l.
Cine ceheee? ntreb biatul, frecndu-se la ochi. E deja diminea?
Nu, rspunse Cob. Sun cornul. A aprut o bre.
Arlen se ridic brusc, simind cum i se rceau obrajii.
Bre? Sunt miezingi n ora?
Sunt, sau vor fi n curnd. D-te jos din pat!
Se grbir amndoi s-aprind lmpi i s-i adune uneltele, apoi i puser
mantii groase i mnui fr degete, ca s se apere de frig fr s-i
stinghereasc munca.
Cornul sun iari.
Dou sunete, zise Cob, unul scurt i unul prelung. Sprtura e ntre
primul i al doilea post de paz, la est de poarta principal.
Pe pietrele pavajului de lng cas rsun tropot de copite, urmat de o
btaie n u. Deschiser i ddur cu ochii de Ragen, n armur complet i
innd n mn o suli lung i groas. Scutul cu glife i atrna de oblncul
eii unui armsar de lupt masiv. Nu era iute, lucios i afectuos ca Ochiul
Nopii, dar avea pieptul lat i era uor iritabil, un cal de lupt hrzit unor
vremuri demult apuse.
Elissa e nnebunit, i lmuri el. M-a trimis s am grij s scpai
amndoi cu via.
Arlen se ncrunt, dar o parte din spaima care-l cuprinsese n clipa trezirii
dispru dup sosirea lui Ragen. nhm poneiul lor voinic la crua aprat
de glife i plecar, lsndu-se condui ctre bre de urlete, de bufnituri i de
strfulgerrile de lumin.
Strzile erau pustii, cu uile i obloanele bine zvorte, dar Arlen vedea
lumina strecurat prin crpturi i tia c oamenii din Miln se treziser, c i
rodeau unghiile i se rugau s le reziste glifele. Auzi plnsete i se gndi ct
de dependeni de zidul lor erau milnezii.
Sosir n mijlocul unui adevrat haos. Pe caldarmul de piatr zceau
strjeri i Glifari mori sau n agonie, suliele erau frnte i ardeau. Trei oteni
plini de snge se luptau cu un demon al focului, strduindu-se s-l intuiasc
locului att ct era nevoie pentru ca doi ucenici de Glifar s-l prind ntr-un
cerc portabil. Alii fugeau n toate prile cu glei de ap, ncercnd s sting
incendiile mrunte, n timp ce nite demoni ai focului alergau n culmea
extazului, dnd foc oricui le ieea n cale.

187
Arlen privi sprtura, nevenindu-i s cread c un miezing putea s
sfredeleasc ase metri de piatr masiv. Demonii se ngrmdeau n gaur,
fiecare nfigndu-i ghearele n ceilali ca s poat fi urmtorul intrat n ora.
Un demon al vntului reui s se strecoare i ncepu s-alerge, ntinzndu-
i aripile. Un paznic i azvrli sulia ctre el, dar arma i rat inta i
miezingul se avnt nestingherit n zbor prin ora. O clip mai trziu, un
demon al focului se npusti asupra paznicului acum nenarmat i-i sfie
gtul.
Grbete-te, biete, strig Cob. Paznicii ctig timp pentru noi, dar nu
vor rezista prea mult n faa unei sprturi att de mari. Trebuie s-o nchidem
ct mai repede. Sri din cru cu o agilitate surprinztoare, desprinse din
spatele ei dou cercuri portabile i i ntinse unul lui Arlen.
Cu Ragen clrind protector alturi de ei, alergar ctre steagul cu o glif
cheie, blazonul ghildei lor, folosit ca s marcheze cercul protector n care i
stabilise cartierul general. Acolo, Culegtoare de Ierburi nenarmate ngrijeau
iruri de rnii, repezindu-se fr fric n afara cercului ca s-ajute brbaii
care se ndreptau mpleticindu-se spre adpost. Erau prea puine ca s se
ocupe de att de muli oameni.
Mama Jone, sftuitoarea ducelui, i Maestrul Vincin, Marele Maestru al
Ghildei Glifarilor, le ieir n ntmpinare.
Maestre Cob, e bine c te-avem, ncepu Jone.
Unde e nevoie de noi? l ntreb Cob pe Vincin, ignornd-o pe Jone.
La sprtura principal, rspunse Vincin. Luai stlpi pentru poziiile de
la cincisprezece i douzeci de grade, adug, artndu-le un morman de
stlpi glifai. i, pentru numele Ziditorului, fii prudeni! Acolo e un afurisit de
demon al pietrei cel care-a spart zidul. I-au pus stavil, ca s nu mai
nainteze n ora, dar va trebui s traversai glifele ca s-ajungei la poziiile
voastre. Creatura a ucis deja trei Glifari i numai Ziditorul tie ci paznici.
Cob ddu din cap i se ndrept mpreun cu Arlen spre morman.
Cine-a fost de serviciu la apusul soarelui? ntreb apoi, n timp ce-i luau
ncrctura.
Glifarul Macks i ucenicii lui, rspunse Jone. Ducele o s-i spnzure
pentru asta.
Atunci Ducele e un prost, coment Vincin. Nu se tie ce s-a petrecut de
fapt acolo, iar Milnul are nevoie de toi Glifarii lui, i de alii pe deasupra.
Rsufl prelung. Dup cum stau lucrurile, pn diminea vor rmne foarte
puini.

Aaz-i mai nti cercul, l sftui Cob pentru a treia oar. Dup ce te vezi
n el, la loc sigur, pune stlpul n suportul lui i ateapt magneziul. O s dea
188
o lumin strlucitoare ca a soarelui, aa c umbrete-i ochii pn ajunge la
tine. Pe urm fixeaz-i stlpul, ca s corespund cu cadranul stlpului
principal. Nu-ncerca s faci legtura cu ceilali stlpi. Ai ncredere n Glifarii
lor, o vor face bine. Dup ce termini, pune bee ntre pietre ca s-l in pe loc.
i apoi? ntreb Arlen.
Rmi n afurisitul la de cerc pn i se spune s iei, se rsti Cob,
indiferent ce-ai vedea, chiar dac-o s stai acolo toat noaptea. E clar?
Biatul ddu din cap.
Bun, zise btrnul. Privi cu toat atenia ntreg haosul, ateptnd i iar
ateptnd, apoi strig: Acum!
i pornir, se ndreptar ctre poziiile lor ocolind focurile, leurile,
molozul. n cteva secunde, trecur de un ir de cldiri i-l vzur pe demonul
ciung al pietrei dominnd cu nlimea sa un grup de paznici i o duzin de
cadavre. Sngele de pe gheare i de pe flci lucea n lumina felinarelor.
Lui Arlen i nghe sngele n vene. Se opri brusc i se uit la Ragen, iar
Mesagerul i ntlni pentru o clip privirea.
Probabil e pe urmele lui Keerin, spuse el n glum. Atenie! strig apoi,
nainte de a avea Arlen, care tocmai deschisese gura, timp s-i rspund, i-i
ntinse sulia n calea acestuia.
Biatul czu i scp stlpul, lovindu-se zdravn cu genunchiul de pietrele
caldarmului. Auzi pocnetul cnd coada suliei lui Ragen nimeri un demon al
vntului n plin fa i se rostogoli la timp ca s-l vad pe miezing ricond
de scutul Mesagerului i izbindu-se de pmnt.
Ragen o porni la galop, trecnd peste creatur cu copitele calului su de
lupt, l nfc pe Arlen chiar n clipa n care lua stlpul i, pe jumtate pe sus
i pe jumtate trndu-l, l duse pe poziia lui.
Cob i instalase deja cercul i-i pregtea suportul stlpului glifat.
Arlen nu pierdu timpul i intr n cercul lui, dar privirea i tot zbura ctre
Ciung. Demonul izbea cu ghearele n irul de glife puse n grab n faa lui,
ncercnd s treac de ele cu fora. Arlen vedea slbiciunile reelei de fiecare
dat cnd se aprindea i tia c n-avea s reziste la nesfrit.
Demonul pietrei adulmec i-i ridic brusc ochii, ntlnindu-i pe ai
biatului, i cei doi i msurar o clip puterile voinei, pn cnd nfruntarea
deveni prea greu de suportat, i Arlen i cobor privirea. Ciungul scoase un
urlet strident i-i dubl strdaniile, nverunndu-se s treac dincolo de
glifele din ce n ce mai ubrezite.
Arlen, nu te mai holba i f-i afurisita aia de treab, biete! strig Cob,
smulgndu-l din nuceal.
Fcnd tot ce-i sttea n puteri ca s nu mai dea atenie urletelor
miezingilor i strigtelor paznicilor, instal suportul pliant din fier i puse
189
stlpul n el. l aez n unghiul necesar, att de bine pe ct o putea face n
lumina plpitoare, apoi i umbri ochii cu mna i rmase n ateptarea
magneziului.
Flacra izbucni o clip mai trziu, transformnd noaptea n zi. Glifarii se
grbir s-i orienteze corect stlpii i i fixar. Apoi fluturar buci de pnz
alb, dnd de tire c terminaser.
Munca sa fiind ncheiat, Arlen se uit n jur. Mai muli Glifari i ucenici
nc se mai strduiau s-i aeze stlpii. Unul dintre acetia fusese
transformat ntr-o tor de focul demonilor. Miezingii ipau i se retrgeau
din faa magneziului, creznd, cuprini de groaz, c, ntr-un fel sau altul,
rsrise detestatul soare. Paznicii se npusteau ctre ei cu sulie, ncercnd
s-i mping dincolo de stlpii glifai nainte de intrarea acestora n aciune.
Ragen fcea acelai lucru, mnndu-i ctre ei calul n galop, cu scutul su
lustruit reflectnd lumina i fcnd miezingii s-o rup la fug nfricoai.
Dar strlucirea artificial nu le putea face cu adevrat ru demonilor.
Ciungul nu se retrase cnd un grup de paznici ncurajai de spulberarea
ntunericului i lansar ctre el suliele. Multe dintre vrfurile acestora se
zdrobir de carapacea lui sau alunecar pe suprafaa ei, iar creatura le nfc
pe celelalte, smuci cu putere i trase oamenii dincolo de glife, cu uurina cu
care-nvrtete un copil o ppu.
Arlen privea ngrozit masacrul. Miezingul retez capul unui brbat dintr-o
muctur i-i arunc trupul ctre ceilali, trntindu-i pe civa. Strivi un alt
om sub picior, iar pe alt treilea l trimise n zbor cu o lovitur a cozii lui
epoase. Nefericitul izbi pmntul cu putere i nu se mai ridic.
Glifele protectoare fiind acoperite de leuri i de snge, Ciungul se npusti
dincolo de ele, omornd pe oricine ntlnea n cale. Paznicii btur n
retragere, i unii o rupser chiar la fug, dar, imediat ce disprur din calea
lui, uriaul se repezi ctre cercul portabil al lui Arlen.
Arlen! ip Ragen, ndreptndu-i calul spre biat.
Cuprins de panic la vederea demonului pornit la atac, prea s fi uitat c
biatul se afla ntr-un cerc de glife. i cobor sulia i i mn calul la galop,
intind spatele Ciungului.
Demonul pietrei l auzi apropiindu-se i se ntoarse spre el n ultima clip,
proptindu-se bine pe picioare i primind lovitura suliei n piept. Arma se fcu
ndri i, cu o lovitur dispreuitoare, dar plin de for a ghearelor,
demonul zdrobi easta calului.
Cu capul rsucindu-i-se ntr-o parte, animalul ptrunse cu spatele n cercul
lui Cob, mpingndu-l n stlpul care se strmb. Ragen n-avu timp s se
desprind din a i armsarul se prbui trgndu-l dup el, strivindu-i
piciorul i intuindu-l la pmnt. Ciungul nainta, pregtit s ucid.
190
Arlen ip i se uit dup ajutor, dar nu zri pe nimeni. Cob era cu minile
ncletate de stlp, strduindu-se s-l ndrepte. Toi ceilali Glifari din jurul
breei semnalizau. nlocuiser stlpul ars, i al lui Cob era acum singurul care
nu se afla pe poziie, dar n-avea cine s-i dea o mn de ajutor; paznicii
oraului fuseser decimai de ultimul atac al Ciungului. Arlen tia c Ragen nu
avea scpare, chiar dac meterul Cob reuea s-i reaeze repede stlpul pe
poziie. Demonul trecuse de partea dinspre ora a barierei.
Hei, strig el, ieind din propriul cerc i fluturndu-i braele. Hei,
pocitanie!
Arlen, treci napoi, n afurisitul la de cerc! strig Cob.
Dar era prea trziu. Demonul pietrei se ntorsese brusc la auzul vocii
biatului.
Oh, da, m-ai auzit, murmur Arlen, cu obrajii nfierbntndu-i-se pentru
ca s i se rceasc n clipa urmtoare.
Arunc o privire dincolo de linia stlpilor glifai. Miezingii cptau curaj pe
msur ce plea strlucirea magneziului. Trecerea de cealalt parte ar fi
nsemnat curat sinucidere.
ns biatul i aduse aminte de restul ntlnirilor sale cu demonul pietrei,
i aminti de gelozia cu care prea s-l considere proprietatea lui. Avnd asta
n minte, se ntoarse i se repezi dincolo de stlpi, atrgnd atenia unui
demon uiertor al focului. Miezingul se npusti, cu ochii arznd, dar Ciungul
fcu acelai lucru, avntndu-se dintr-un salt ca s-l fac frme pe demonul
mai mic.
Exact n clipa n care se ntorcea din nou spre el, Arlen se arunc n spatele
stlpilor. Ciungul i repezi braul spre el cu toat puterea, dar lumina vrjii
se aprinse, oprindu-l. Cob i readusese stlpul pe poziie, refcnd reeaua.
Demonul url cu furie, lovind bariera, care era ns de netrecut.
Arlen alerg spre Ragen. Cob l prinse ntr-o mbriare, apoi l plesni
peste ureche.
Mai f nc-o mecherie din asta, i-i frng gtul la sfrijit cu mna mea,
l preveni maestrul.
Eu ar fi trebuit s te apr pe tine ncuviin Ragen cu voce slab, dar
cu buzele arcuindu-i-se ntr-un zmbet.

Cnd Vincin i Jone le ngduir Glifarilor s plece, n ora nc mai erau
miezingi care-l cutreierau nestingherii. Paznicii rmai n via le ajutau pe
Culegtoarele de Ierburi s duc rniii n spitale.
N-ar trebui s-i vneze cineva pe cei care-au scpat? ntreb Arlen n
timp ce-l aezau pe Ragen, cu grij, n partea din spate a cruei.

191
Avea piciorul n atele, i Culegtoarele de Ierburi i dduser un ceai care
potolea durerea, aa c era somnoros i apatic.
La ce bun? zise Cob. Vntorii ar fi ucii, i diminea lucrurile ar sta
exact la fel. E mai bine s mergem nuntru. Soarele o s ucid toi miezingii
rmai n Miln.
Pn la rsritul soarelui mai sunt cteva ore, protest biatul, urcndu-
se n cru.
i ce propui? ntreb Cob, uitndu-se cu pruden n jur n vreme ce
conducea atelajul. n noaptea asta ai vzut la lucru ntreaga Gard a Ducelui,
sute de oameni cu sulie i scuturi. i Glifari cu experien. Dar ai vzut mcar
un singur demon ucis? Bineneles c nu. Sunt nemuritori.
Arlen cltin din cap.
Se ucid unii pe alii. Asta am vzut.
Sunt creaturi magice, Arlen. i pot face ru unul altuia, ceea ce nu
izbutete nicio arm de-a muritorilor.
Soarele i ucide, insist Arlen.
Soarele e o for mai presus de tine sau de mine. Noi suntem nite simpli
Glifari.
Trecur dincolo de un col i icnir speriai. Un cadavru cu mruntaiele
scoase era lit pe strad, n faa lor, iar sngele lui nroise caldarmul. Pe
alocuri nc mai ardea mocnit i duhoarea usturtoare de carne ars ngroa
aerul.
Un Milog, spuse Arlen, vzndu-i hainele zdrenuite. Ce cuta noaptea
afar?
Doi Milogi, l corect Cob, astupndu-i nasul i gura cu o bucat de
pnz i artndu-i un alt trup sfrtecat, aflat la mic distan. Probabil c-au
fost dai afar din adpost.
E cu putin? se mir Arlen. Credeam c adposturile publice au
obligaia s primeasc pe toat lumea.
Numai pn cnd se umplu. Oricum, locurile alea nu ofer foarte mult
protecie. Odat ce-i ncuie paznicii nuntru, brbaii se ncaier pentru
mncare i pentru haine, iar femeilor le fac lucruri mai rele. Muli prefer s
rite, rmnnd pe strzi.
De ce nu face nimeni nimic n privina asta?
Toat lumea e de acord c reprezint o problem, spuse Cob. Dar
cetenii zic c e problema Ducelui, iar Ducele simte prea puin nevoia s-i
apere pe cei care nu contribuie cu nimic n folosul oraului su.
Atunci mai bine s trimit paznicii acas noaptea i s lase miezingii s
rezolve problema, mormi Arlen.
n loc de rspuns, Cob pocni din huri, nerbdtor s plece de pe strzi.
192

Dou zile mai trziu, n piaa mare a oraului se adunaser toi locuitorii.
Fusese nlat o spnzurtoare i pe platforma ei sttea Warder Macks, omul
care fusese de serviciu n noaptea spargerii zidului.
Euchor nu era de fa, dar Jone ddu citire hotrrii lui.
n numele Ducelui Euchor, lumin a munilor i stpn al Milnului, ai
fost gsit vinovat de nendeplinirea ndatoririlor i de ngduirea ivirii unei
sprturi n zidul de glife. Opt Glifari, doi Mesageri, trei Culegtoare de Ierburi,
treizeci i apte de oteni din Gard i optsprezece ceteni au pltit preul
nepriceperii tale.
De parc urcarea numrul Glifarilor mori la nou ar ajuta la ceva,
bombni Cob.
Din mulime se auzir huiduieli i fluierturi i spre Warder, care sttea cu
capul plecat, zburar gunoaie.
Sentina e moartea, spuse Jone, i un brbat cu glug l prinse pe Macks
de brae i-l conduse ctre funie, apoi i puse laul n jurul gtului.
Un Veghetor nalt i lat n spate, cu o barb neagr, stufoas, i cu o rob
bogat se apropie de el i i desen o glif pe frunte.
Fie ca bunul Ziditor s-i ierte greeala, inton Brbatul Sfnt, i s ne
dea nou, tuturor, curenia sufletului i cutezana trebuitoare pentru a pune
capt Npastei Sale i a fi Izbvii.
Se retrase, iar trapa se deschise. Mulimea ovaion cnd funia se ncord.
Nite neghiobi, scuip Cob. Un om mai puin n lupta pentru nchiderea
urmtoarei bree.
Ce-a vrut s spun? ntreb Arlen. Despre Npast i despre Izbvire?
Prostii, nimic mai mult, ca s in mulimea-n fru, rspunse Cob. E mai
bine s nu-i umpli capul cu aa ceva.

12.

Biblioteca

321 D

Cei doi se apropiau de cldirea de piatr, Arlen mergnd entuziasmat n


urma lui Cob. Era apteazi, i n mod normal biatul ar fi fost suprat fiindc
trebuia s renune la antrenamentul pentru lupta cu sulia i la lecia de

193
clrie, dar de data asta i se oferea o ocazie pe care nu voia s-o scape: prima
lui vizit la Biblioteca Ducelui.
De cnd ncepuser el i Cob s fac troc cu glife, atelierul maestrului su
luase avnt, umplnd o ni de care era mare nevoie n ora. Biblioteca lor de
manuale devenise cea mai mare din Miln, sau poate chiar din lume. n acelai
timp, se dusese vestea despre rolul lor n nchiderea breei, iar nobilii cu
snge regal, crora nu le scpa niciodat ceva la mod, luaser not.
Cu ei era ntotdeauna enervant s lucrezi, fiindc aveau pretenii ridicole
i voiau glife plasate acolo unde nu le era locul. Cob i dublase i apoi i
triplase preurile, dar asta nu schimbase nimic. Vila protejat de Maestrul
Glifar Cob devenise un simbol al poziiei sociale.
Dar acum, cnd erau chemai s-i pun glifele pe cea mai valoroas cldire
din ora, Arlen tia c nicio clip din cele petrecute pn atunci nu fusese
irosit n zadar. Puini ceteni vzuser interiorul bibliotecii. Euchor i
pzea colecia cu gelozie, ngduindu-le s intre numai petiionarilor de rang
nalt i sftuitorilor lor.
Construit de Veghetorii din slujba Ziditorului nainte de a fi preluat de
deintorul tronului, biblioteca era ntotdeauna condus de unul dintre ei, sub
a crui oblduire nu se afla de obicei nicio turm, n afara crilor sale. Era
ntr-adevr o funcie cu mai mult greutate dect cea din fruntea unei Case
Sfinte, cu excepia Marii Case Sfinte sau a altarului personal al Ducelui.
i ntmpin un acolit, care-i conduse n biroul bibliotecarului-ef,
Veghetorul Ronnell. n drum spre acesta, Arlen i arunc ochii n toate
prile, memornd imaginea rafturilor prfuite i a crturarilor tcui care
cutreierau printre vrafurile de cri. Nepunnd la socoteal manualele,
colecia lui Cob coninea peste treizeci de cri i Arlen o considerase o
comoar. n Biblioteca Ducelui erau mii, mai multe dect putea citi el ntr-o
via. Nu-i plcea c Euchor le inea ncuiate.
Pentru att de rvnita sa poziie de conductor al bibliotecii, Veghetorul
Ronnell era tnr, i nc avea mai mult pr castaniu dect crunt. i
ntmpin cu mult cldur i i invit s se-aeze, apoi trimise un servitor
dup buturi rcoritoare.
Oriunde ai merge, maestre Cob, faima te precede, spuse Ronnell,
scondu-i ochelarii cu ram de srm i tergndu-i-i cu roba cafenie. Sper
c vei accepta aceast nsrcinare.
Toate glifele pe care le-am vzut sunt nc bine conturate, remarc
maestrul.
Ronnell i puse din nou ochelarii i i drese glasul, stnjenit.
Dup ultima bre, Ducele se teme pentru colecia lui. nlimea Sa
dorete msuri speciale.
194
Ce fel de msuri speciale? ntreb Cob bnuitor.
Ronnell se foi, i Arlen i ddu seama c i venea greu s formuleze cererea
pe care-ar fi trebuit s-o ndeplineasc ei.
n cele din urm, Veghetorul oft.
Pe toate mesele, bncile i rafturile trebuie s existe glife mpotriva
focului scuipat de demoni, spuse cu voce plat.
Ochii lui Cob se bulbucar.
Asta ar dura luni la rndul! bolborosi el. i la ce bun? Chiar dac un
demon al focului ar ptrunde att de adnc n inima oraului, n-ar izbuti
niciodat s treac de glifele acestei cldiri, iar dac ar face-o, nu pentru
rafturile cu cri mi-a face griji n primul rnd.
La auzul cuvintelor sale, privirea lui Ronnell se nspri.
Nu exist nimic pentru care s ne facem mai multe griji, Maestre Cob,
ripost el. n privina asta, eu i Ducele suntem de aceeai prere. Nu-i poi
imagina ct am pierdut cnd miezingii au dat foc bibliotecilor din lumea
veche. Veghem asupra acestor ultime frme ale unor cunotine adunate
vreme de milenii.
mi cer scuze, zise Cob. N-am vrut s fiu lipsit de respect.
Bibliotecarul ddu din cap.
neleg. i ai mare dreptate, riscul e minim. Oricum, nlimea Sa vrea
ceea ce vrea. Pot plti o mie de sori de aur.
Arlen fcu un calcul n gnd. O mie de sori nsemnau o grmad de bani,
mai mult dect primiser vreodat pentru o singur nsrcinare, dar, dac
puneai la socoteal lunile de munc de care-ar fi fost nevoie, plus pierderea
lucrrilor de care se ocupau n mod curent
M tem c nu te pot ajuta, rspunse Cob n cele din urm. A lsa prea
mult deoparte treburile mele obinuite.
Prin asta ai ctiga favorurile Ducelui, adug Ronnell.
Cob ridic din umeri.
Am fost Mesager, n folosul tatlui su. Asta mi-a adus destul de multe
favoruri. Am prea puin nevoie de mai multe. ncearc s te-nelegi cu un
Glifar mai tnr, suger. Cu unul care are ceva de dovedit.
Ducele a pomenit numele tu, nu altul, insist Ronnell.
Cob i desfcu braele ntr-un gest de neputin.
O s le fac eu, izbucni Arlen.
Cei doi brbai se ntoarser spre el, uluii c ddea dovad de o asemenea
ndrzneal.
Nu cred c Ducele va accepta serviciile unui ucenic, zise Ronnell.
Biatul ridic din umeri.

195
Nu e nevoie s i se spun. Maestrul meu poate s-aleag glifele pentru
rafturi i pentru mese, iar eu o s le gravez. n timp ce vorbea, se uit la Cob.
Dac ai fi acceptat lucrarea asta, eu a fi gravat jumtate din glife sau chiar
mai multe.
Un compromis interesant, spuse Ronnell meditativ. Ce zici, Maestre
Cob?
Btrnul se uit bnuitor la Arlen.
A zice c-i una dintre nsrcinrile plictisitoare, care nu-i plac. Ce
ctigi tu din asta, flcule? ntreb.
Arlen zmbi.
Ducele poate spune sus i tare c Maestrul Cob i-a glifat biblioteca,
ncepu el. Tu primeti o mie de sori, iar eu adug, ntorcndu-se spre
Ronnell, pot intra n bibliotec oricnd vreau.
Veghetorul rse.
Un biat pe gustul meu! exclam. Facem trgul? l ntreb apoi pe Cob.
Maestrul zmbi, i cei doi brbai i strnser minile.

Veghetorul Ronnell i conduse pe Cob i pe Arlen ntr-un tur al bibliotecii.
Pe msur ce naintau, biatul ncepu s-i dea seama ce sarcin colosal i
asumase. Chiar dac lsa deoparte calculele matematice i trasa glifele din
ochi, l atepta o lucrare care avea s-i ia aproape un an.
Totui, cnd se rsuci n loc, cuprinznd cu privirea toate crile, tiu c
merita. Ronnell i fgduise c putea intra n ntreaga bibliotec, la orice or
din zi i din noapte, n tot restul vieii sale.
Vzndu-i expresia plin de entuziasm, Ronnell zmbi. i veni brusc o idee
i l lu pe Cob deoparte, n timp ce Arlen era prea preocupat de propriile sale
gnduri ca s observe.
Biatul e ucenic sau Servitor? l ntreb pe maestrul Glifar.
E Negustor, dac asta ntrebi, zise Cob.
Ronnell ddu din cap.
Cine sunt prinii lui?
Cob cltin din cap.
N-are, cel puin nu n Miln.
Atunci tu vorbeti pentru el? ntreb Veghetorul.
A zice c, pentru el, biatul vorbete singur.
E promis?
Asta era.
Nu eti primul care m-ntreab de cnd a-nceput s-mi mearg bine
atelierul. Pn i o parte dintre nobilii de snge regal i-au trimis fetele
frumoase s-i arunce cte-o privire. Dar eu unul nu cred c bunul Ziditor a
196
fcut vreo fat n stare s-i scoat nasul din cri destul de mult ca s-o
remarce.
Cunosc senzaia asta, zise Ronnell, artndu-i o fat care sttea la una
dintre numeroasele mese, cu o jumtate de duzin de cri deschise rsfirate
n faa ei.
Mery, vino-ncoace! strig.
Ea i ridic privirea, apoi puse cu abilitate semne i-i adun crile teanc
nainte de a se supune. Prea apropiat ca vrst de cele paisprezece veri ale
lui Arlen i avea ochi mari, cprui, i un pr castaniu lung, bogat. Faa ei
rotund era delicat, iar zmbetul strlucitor. Purta o rochie foarte practic,
prfuit dup statul printre cri, i i-o adun, schind grbit o plecciune.
Maestre Glifar Cob, ea e fiica mea, Mery.
Fata i nl fruntea, brusc interesat.
Acel Maestru Glifar Cob? ntreb.
Ah, mi cunoti lucrrile? ntreb btrnul.
Ea cltin din cap.
Nu, dar am auzit c ai o colecie de manuale fr egal.
Cob rse.
S-ar putea s-avem ceva aici, Veghetorule, spuse.
Ronnell se aplec spre fiica lui i i-l art pe Arlen.
Tnrul Arlen, ce-l de-acolo, e ucenicul Maestrului Cob. O s ne fac glife
n bibliotec. Ce-ar fi s-l conduci, s-i ari locul?
Fata l studie pe Arlen, care se uita lung n jur, fr s-i simt privirea. Prul
lui de un blond murdar nu fusese tuns, aa c era destul de lung, iar hainele
lui scumpe erau ifonate i ptate, dar n ochi i se citea inteligena. Avea
trsturi uniforme, simetrice, nicidecum neplcute. Cob l auzi pe Ronnell
murmurnd o rugciune n timp ce fata i netezi fustele i se ndrept spre
ucenic cu mers lin.
Arlen nu pru s observe c se apropiase.
Salut, spuse ea.
Salut, rspunse biatul, mijindu-i ochii ca s citeasc titlul de pe cotorul
unei cri de pe un raft de sus.
Fata se ncrunt.
M numesc Mery, se prezent ea. Veghetorul Ronnell e tatl meu.
Arlen, rspunse el, trgnd o carte i ncepnd s-o rsfoiasc pe
ndelete.
Tata mi-a cerut s te cluzesc prin bibliotec, l lmuri ea.
Mulumesc, spuse el, punnd cartea la loc pentru a o porni ctre
rafturile dintr-o parte a bibliotecii desprit de restul slii printr-un cordon.
Mery se vzu silit s-l urmeze, prnd iritat.
197
E obinuit s ignore, nu s fie ignorat, remarc Ronnell amuzat.
, citi Arlen, pe arcada de deasupra cordonului despritor. Ce-nseamn
? mormi.
nainte de ntoarcere, rspunse Mery. Sunt exemplare originale ale
crilor din lumea veche.
Biatul se ntoarse spre ea de parc abia atunci i-ar fi descoperit existena.
Pe cuvnt de onoare? o ntreb.
E interzis s intri acolo fr permisiunea Ducelui, zise Mery, uitndu-se
cum i cdea falca. Dar mie mi se ngduie, firete, datorit tatei, adug ea
zmbind.
Tatlui tu?
Sunt fiica Veghetorului Ronnell, i reaminti fata, ncruntndu-se.
El fcu ochii mari i se nclin cu stngcie.
Arlen, din Prul lui Tibbet, spuse.
n cellalt capt al ncperii, Cob chicoti.
Biatului nu i s-a oferit niciodat o ans.

Lunile se contopir, n timp ce Arlen se lsa n voia unei rutine familiare.
Vila lui Ragen se afla mai aproape de bibliotec, aa c dormea acolo n
majoritatea nopilor. Piciorul Mesagerului se vindecase repede, aa c plecase
n curnd din nou la drum. Elissa l ncuraja pe Arlen s se poarte ca i cum
camera i-ar fi aparinut i prea deosebit de ncntat s-o vad n dezordine,
plin de crile i uneltele lui. i servitorii i ndrgeau prezena, spunnd c,
ori de cte ori se gsea el n cas, doamna Elissa nu mai era o pacoste.
Arlen se trezea cu o or nainte de rsritul soarelui i exersa mnuirea
suliei la lumina lmpii din holul cu tavan nalt al vilei. Cnd soarele
ntrerupea linia orizontului, se strecura n curte pentru o or de aruncat la
int i de clrie. Dup care urma un mic dejun luat n grab, mpreun cu
Elissa i cu Ragen, cnd acesta era acas, nainte de a pleca spre bibliotec.
Cnd sosea, era nc devreme i nuntru nu se aflau dect acoliii lui
Ronnell, care dormeau n chilii, sub imensa cldire. Acetia se ineau la
distan, intimidai de ucenicul Glifar, care nu sttea pe gnduri nainte de a
se apropia de maestrul lor i de a-i vorbi fr s fi primit din partea lui vreo
invitaie sau vreo permisiune.
O ncpere mic, izolat, i fusese oferit drept atelier. nuntru nu era loc
dect pentru dou stelaje, pentru masa lui de lucru i pentru piesa de mobilier
de care se ocupa. Unul dintre cele dou stelaje era plin cu vopsele, pensule i
unelte pentru gravat. Pe cellalt l umpleau crile mprumutate. Podeaua era
plin de achii de lemn subiri, rsucite, ptate de vopsea i de lac.

198
n fiecare diminea, Arlen i oferea o or pentru lectur, apoi lsa cu
prere de ru cartea deoparte i trecea la lucru. Sptmni de-a rndul, nu
fcuse glife dect pe scaune. Pe urm trecuse la banchete. Munca i lua mai
mult timp dect se ateptase, dar lui nu-i psa.
n timpul acelor luni, Mery deveni o prezen plcut, strecurndu-i des
capul n atelierul lui ca s schimbe un zmbet sau s-i mprteasc unul
altuia o brf nainte de a se ntoarce la treburile ei. Arlen crezuse c toate
acele ntreruperi ale muncii i ale studiilor sale aveau s sfreasc prin a-l
plictisi, ns curnd se dovedir a fi contrariul. Atepta cu nerbdare s-o vad,
i descoperi chiar c, n zilele n care vizitele ei erau mai rare dect de obicei,
nu izbutea s se concentreze. Prnzeau mpreun, pe acoperiul larg al
bibliotecii, de unde se vedeau ntregul ora i munii de dincolo de el.
Mery nu semna cu niciuna dintre fetele pe care le cunoscuse. Fiic a
bibliotecarului i istoricului-ef al Ducelui, era, probabil, cea mai instruit fat
din ora i Arlen i ddu seama c, stnd de vorb cu ea, putea afla tot att de
multe lucruri ca din paginile unei cri. Dar poziia pe care-o ocupa fcea din
ea o singuratic. Pe acolii i intimida chiar mai mult dect Arlen, iar n
bibliotec nu intra nimeni altcineva de vrsta ei. Mery se simea n largul su
discutnd n contradictoriu cu crturari ncrunii, ns n prezena lui Arlen
prea timid i ovielnic.
Aproape la fel cum se simea i el alturi de ea.

Ziditorule, Jaik, parc n-ai fi exersat niciun pic, spuse Arlen, astupndu-
i urechile.
Nu fi ru, Arlen, l dojeni Mery. Cntecul tu a fost minunat, Jaik.
Aceasta se ncrunt.
Atunci de ce-i astupi i tu urechile?
Pi, rspunse ea, ndeprtndu-i minile cu un zmbet strlucitor, tata
zice c muzica i dansul conduc ctre pcat, aa c n-am putut s te-ascult, dar
sunt sigur c-a fost foarte frumos.
Arlen rse, iar Jaik se ncrunt din nou, punndu-i deoparte scripca.
ncearc o jonglerie, i suger Mery.
Eti sigur c nu-i pcat s te uii la jonglerii? ntreb el.
Nu e, dac sunt reuite, murmur ea, i Arlen izbucni din nou n rs.
Scripca lui Jaik era veche, uzat, prnd s nu aib niciodat toate corzile
n acelai timp. O ls jos i scoase nite bile de lemn colorat din sculeul n
care inea tot ce-i trebuia unui Saltimbanc. Vopseaua era scorojit i lemnul
crpat. Trimise o bil n aer, apoi pe a doua, i apoi pe a treia. Izbuti s-i fac
numrul vreme de cteva secunde, i Mery aplaud.
Mult mai bine! exclam ea.
199
Jaik zmbi.
Ia s vedei acum! spuse, scond a patra bil.
Arlen i Mery i mijir ochii cnd toate bilele zngnir pe pavaj.
Faa lui Jaik se mpurpur.
Poate-ar trebui s exersez mai mult cu trei.
Da, ar trebui s exersezi mai mult, ncuviin Arlen.
Tatei nu-i place, spuse Jaik. Biete, mi zice, dac n-ai de fcut dect
jonglerii, i gsesc eu nite treburi!
Aa zice i tata cnd m prinde dansnd, mrturisi Mery.
i se uitar amndoi la Arlen, ateptnd.
i tata fcea acelai lucru, spuse el.
Dar nu i Maestrul Cob? ntreb Jaik.
Arlen cltin din cap.
Ce motiv ar avea? Fac tot ce-mi cere.
Atunci cnd ai timp s exersezi ca s poi deveni Mesager? ntreb din
nou Jaik.
mi fac timp.
Cum? se mir cellalt biat.
El ridic din umeri.
M trezesc mai devreme. M culc mai trziu. Plec pe furi dup mese.
Oricum e necesar. Sau tu preferi s rmi morar toat viaa?
Nu-i nimic ru n a fi morar, Arlen, spuse Mery.
Jaik cltin din cap.
Ba da, are dreptate. Dac asta-mi doresc, trebuie s m strduiesc mai
mult. Se uit la Arlen. O s exersez mai mult, fgdui.
Nu-i face griji, zise Arlen. Dac n-o s-i poi distra pe stenii din ctune,
o s-i poi ctiga traiul cntnd ca s pui pe fug demonii de pe drum.
Ochii lui Jaik se ngustar. Mery rse cnd ncepu s-arunce cu bilele lui de
jongler n Arlen.
Un Saltimbanc bun m-ar nimeri! rse acesta, ferindu-se cu uurin de
toate loviturile.

ntinzi prea mult braul, strig Cob.
Ca s-i dovedeasc spusele, Ragen i lu o mn de pe scut i prinse sulia
lui Arlen chiar de sub vrf, nainte de a avea timp s i-o retrag. Smuci, i
biatul dezechilibrat czu n zpad.
Ragen, ai grij, l dojeni Elissa, strngndu-i mai tare alul n jurul
trupului ca s se apere de aerul rece al dimineii. O s-l rneti.
Se poart cu mult mai mult blndee dect un miezing, doamna mea,
spuse Cob destul de tare ca s-l aud i Arlen. Sulia lung e menit s in
200
demonii la distan cnd te retragi. E o arm de aprare. Mesagerii care-o
folosesc cu prea mult agresivitate, ca tnrul nostru Arlen, sfresc prin a-i
gsi moartea. Am vzut aa ceva. O dat, pe drumul ctre Lakton
Arlen se ncrunt. Cob era un profesor bun, dar nclinat s-i puncteze
leciile cu istorisiri nfiortoare despre morile altor Mesageri. ncerca s-l
descurajeze, ns cuvintele lui aveau efectul contrar, ntrind hotrrea
biatului de a izbndi acolo unde alii dduser gre. Se ridic i, de data asta,
se propti mai bine pe picioare, lsndu-i greutatea pe clcie.
Suficient cu suliele lungi, zise Cob. S-ncercm cu cele scurte.
Elissa se ncrunt cnd biatul puse sulia de doi metri i jumtate n
suport, pentru ca el i Ragen s-aleag apoi unele mai scurte, de nici mcar un
metru, cu vrfurile ct o treime din ntreaga lungime. Acestea erau fcute
pentru lupta de aproape, menite s njunghie mai degrab dect s mpung.
Alese i un scut, i cei doi se nfruntar din nou n zpad. Arlen era acum mai
nalt, mai lat n spate, un biat subire, dar vnjos, de cincisprezece ani. Purta
vechea armur de piele a lui Ragen, prea mare pentru el, dar cretea repede,
umplnd-o tot mai mult.
Ce rost are asta? ntreb Elissa exasperat. Dac-o s-ajung vreodat att
de aproape de un demon, n-o s scape cu via, ca s poat povesti.
Am vzut ntmplndu-se i aa ceva, o contrazise Cob, n timp ce-i
privea pe Arlen i pe Ragen luptndu-se. Dar, doamna mea, n afar de
demoni, ntre orae mai sunt i alte creaturi. Animale slbatice, i chiar
bandii.
i ar ataca un Mesager? ntreb Elissa ocat.
Ragen i arunc lui Cob o privire furioas, dar btrnul n-o lu n seam.
Mesagerii sunt oameni bogai, rspunse el, i transport lucruri
valoroase i mesaje care pot hotr soarta Negustorilor i, deopotriv, pe a
Nobilimii de snge regesc. Muli nu ndrznesc s-i fac vreun ru unuia
dintre ei, dar se poate ntmpla. Iar animalele fiindc miezingii le aleg pe
cele mai slabe, cei mai puternici prdtori rmn n via. Arlen! strig apoi
Glifarul. Ce faci dac te-atac un urs?
Biatul i rspunse fr s se opreasc i fr s-i ia ochii de la Ragen.
i nfig sulia lung n gt, o retrag cnd sngereaz i-l lovesc ntr-un
organ vital cnd las garda jos.
Ce altceva mai poi face? ntreb Cob.
M-ntind i stau nemicat, spuse dezgustat biatul. Urii atac rareori
morii.
Dar dac e un leu? continu Cob.
Sulia medie, strig Arlen, parnd cu scutul o lovitur de-a lui Ragen i
contraatacnd. I-o mplnt n ncheietura umrului i m proptesc bine pe
201
picioare cnd se-nfige n ea, apoi l njunghii cu sulia scurt n piept sau n
coaste, dup cum mi vine mai bine.
Dac e lup?
Nu mai pot asculta aa ceva, spuse Elissa, plecnd valvrtej ctre vil.
Arlen nu-i ddu atenie.
O lovitur zdravn peste bot cu sulia medie pune de obicei pe fug un
lup singuratic, rspunse el. Dac nu merge, aplic tactica din cazul leului.
i dac e o hait de lupi? ntreb Cob.
Lupii se tem de foc.
Dar dac-ntlneti un mistre? vru s tie meterul.
Arlen rse.
Fug de parc m-ar alerga toi demonii din Miez, i cit el instructorii.

Arlen se trezi pe un morman de cri. Pentru o clip, se ntreb unde se afla,
i i ddu n cele din urm seama c adormise din nou n bibliotec. Se uit
pe fereastr i vzu c se ntunecase de ceva vreme. i ls capul pe spate i
deslui forma fantomatic a unui demon al vntului, care zbura la foarte mare
nlime. Elissa avea s se supere.
Istorisirile pe care le citea erau vechi, din Epoca tiinei. Vorbeau despre
regatele din lumea veche, numite Albinon, Thesa, Marele Linm i Rusk, i
despre mri, nite lacuri imense, ce se ntindeau pe distane incredibile, cu i
mai multe regate pe malul cellalt. Era uluitor, dac li se putea da crezare
crilor, atunci lumea era mult mai mare dect i imaginase vreodat.
Rsfoi cartea peste care czuse cnd l furase somnul i descoperi cu
surprindere o hart. Trecu cu privirea peste numele locurilor i fcu ochii
mari. Acolo, ct se putea de limpede, era nfiat Ducatul Miln. Se uit cu mai
mult atenie i vzu i rul din care-i lua Fortul Miln cea mai mare parte a
apei de but, i munii din spatele oraului. Chiar acolo era o stelu, marcnd
locul capitalei.
Ddu cteva pagini, citind despre Milnul antic. i pe vremea aceea era un
ora care tria de pe urma minelor i a carierelor de piatr i a crui
suzeranitate se ntindea pe zeci de kilometri. Teritoriul Ducatului Miln
cuprindea o mulime de orae i de sate i se sfrea la Fluviul Despritor,
grania cu inuturile stpnite de Ducele din Angiers.
Arlen i aduse aminte de cltoria lui i se uit ctre vest, n cutarea
ruinelor la care ajunsese i despre care afl acum c-i aparinuser contelui
de Newkirk. Aproape tremurnd de entuziasm, se uit mai departe i gsi
ceea ce cuta, un mic curs de ap care se vrsa ntr-un iaz mare.
Baronia de Tibbet.

202
Tibbetul, Newkirkul i toate celelalte aezri plteau tribut Milnului, care,
ca i Ducatul Angiers, l avea la rndul su ca suzeran pe regele Thesei.
Thesani, opti biatul, rostind cuvntul ca s vad cum suna. Toi
suntem thesani.
Lu un creion i ncepu s copieze harta.

Niciunul dintre voi nu trebuie s mai rosteasc vreodat numele sta, i
dojeni Ronnell pe fiica sa i pe Arlen.
Dar, ncepu biatul.
Crezi c asta nu se tia? l ntrerupse bibliotecarul. nlimea Sa a
poruncit s fie arestat oricine mai spune vreodat cuvntul Thesa. Vrei s
petrecei civa ani sprgnd piatr n minele lui?
De ce? ntreb Arlen. Ce nenorocire poate aduce cuvntul sta?
nainte de a nchide Ducele biblioteca, i povesti Ronnell, mai mult
lume era obsedat de Thesa i cerea ntruna bani pentru plata unor Mesageri
trimii s ia legtura cu acele puncte de pe hart despre care nu mai tim
nimic.
i ce e ru n asta? se mir biatul.
Regele e mort de trei sute de ani, Arlen, iar ducii ar strni un rzboi
nainte de a-i pleca genunchiul n faa oricui altcuiva. Vorbele despre
unificare le amintesc oamenilor lucruri pe care n-ar trebui s i le aduc
aminte.
E mai bine s pretindem c zidurile Milnului sunt ntreaga lume? ntreb
Arlen.
Pn cnd ne iart Ziditorul i-i trimite Izbvitorul, s pun capt
Npastei.
Pentru ce s ne ierte? se mir Arlen. Ce npast?
Ronnell l privi cu un amestec de oc i indignare. Pentru o clip, biatul
crezu c avea s-l plesneasc. i adun curajul, n ateptarea loviturii.
ns Veghetorul se ntoarse spre fiica lui.
Chiar e cu putin s nu tie? ntreb nencreztor.
Mery ncuviin cu un gest.
Veghetorul din Prul lui Tibbet nu respect tipicul, rspunse ea.
Ronnell ddu din cap.
Mi-aduc aminte. Cnd era acolit, maestrul i-a fost ucis de miezingi, aa
c nu i-a ncheiat instruirea. Am vrut ntotdeauna s trimitem pe altcineva
Se apropie de masa lui de lucru i ncepu s scrie o scrisoare.
Lucrurile nu pot rmne aa, zise. ntr-adevr, ce npast!
Continu s bodogneasc i Arlen lu asta drept un semn c trebuia s se-
ndrepte spre u.
203
Voi nu plecai att de repede, zise Ronnell. Sunt foarte dezamgit de voi
amndoi. Despre Cob tiu c nu e un om religios, Arlen, dar un asemenea nivel
al neglijenei e aproape de neiertat. Se uit la Mery. i tu, domnioar? se rsti
el. Ai tiut asta i n-ai fcut nimic?
Ea i privi picioarele.
mi cer iertare, tat.
Aa i trebuie, spuse Veghetorul. Lu de pe mas un tom gros i i-l
ntinse fiicei sale. nva-l pe Arlen, i porunci, dndu-i canonul. Dac peste-o
lun nu tie tot ce scrie aici, din scoar-n scoar, pun cureaua pe amndoi!
Mery lu cartea i plec alturi de ucenicul Glifar, ct de repede putur.

Am scpat destul de uor, coment Arlen.
Prea uor, ncuviin Mery. Tata are dreptate, ar fi trebuit s-i spun mai
demult.
Nu-i face griji pentru asta. Nu e dect o carte. Pn mine diminea o
citesc.
Nu-i doar o carte! se rsti Mery.
Arlen o privi curios.
E cuvntul Ziditorului, aa cum a fost scris de primul Izbvitor, spuse ea.
Biatul nl dintr-o sprncean.
Pe cuvntul tu de onoare?
Ea ddu din cap.
Nu e de-ajuns s-o citeti. Trebuie s-o trieti. n fiecare zi. E o cluz
menit s-ndeprteze omenirea de pcatul care-a adus Npasta.
Ce npast? ntreb Arlen, pentru ceea ce prea a fi a dousprezecea
oar.
Demonii, firete. Miezingii.

Cteva zile mai trziu, Arlen sttea pe acoperiul bibliotecii, recitnd, cu
ochii nchii.

i omul iari devenit-a trufa i fr de ruine,


mpotriva Ziditorului i a Izbvitorului ntorcndu-se.
Ales-a s nu-L cinsteasc pe Cel care i-a dat viaa,
Moralitii ntorcndu-i spatele.

tiina devenit-a noua lui credin,


nlocuit-a rugciunea cu maini i chimicale,
I-a vindecat pe cei ursii s moar,
Crezndu-se egal cu Ziditorul su.
204
Luptatu-s-au frate cu frate, ntru folosul nimnui.
Rul care lipsea crescut-a nuntru,
n inimile oamenilor i-ntr-ale lor inimi prins-a rdcin.
nnegrit tot ce fost-a cndva neprihnit i alb.

i-atuncea Ziditorul, ntr-a Sa nelepciune,


Pogort-a o npast asupra copiilor si rtcii,
Deschiznd nc o dat Miezul,
Ca s-i arate omului ct de greit-i era calea.

i astfel fi-va
Pn n ziua cnd El trimite-va din nou Izbvitorul.
Cci, dup ce acesta cura-va omul,
Miezingii n-avea-vor cu ce s se hrneasc.

i iat, recunoscut de voi fi-va Izbvitorul,


Cci pe-a sa piele goal fi-vor semne
A cror vedere niciun demon nu poate s-o ndure,
i toi din faa lui fugi-vor ngrozii.

Foarte bine! l felicit Mery zmbind.


Arlen se ncrunt.
Pot s te-ntreb ceva? spuse el.
Firete.
Tu chiar crezi toate astea? Veghetorul Harral spunea ntotdeauna c
Izbvitorul a fost un simplu om. Un mare general, dar un simplu muritor. i
Cob, i Ragen tot aa zic.
Mery fcu ochii mari.
Ai grij s nu te-aud tata rostind astfel de vorbe, l preveni.
Tu crezi c miezingii au aprut din vina noastr? o ntreb Arlen. C i
meritm?
Sigur c da, rspunse ea. Aici sunt cuvintele Ziditorului.
Nu. Nu e dect o carte. Crile sunt scrise de oameni. Dac Ziditorul a
vrut s ne spun ceva, ce nevoie a avut de-o carte, de ce n-a scris pe cer, cu
foc?
Uneori e greu de crezut c acolo, sus, exist un Ziditor care ne privete,
spuse Mery, cu ochii la cer, dar cum altcumva ar putea fi? Lumea nu s-a zidit
singur. Ce putere ar avea glifele fr nicio voin n spatele creaiei?
i Npasta? ntreb Arlen.
205
Fata ridic din umeri.
Istorisirile vorbesc despre rzboaie cumplite. Poate c-am meritat-o.
Am meritat-o? fcu Arlen. Mama mea n-a meritat s moar fiindc acum
cteva sute de ani s-au purtat nite rzboaie idioate!
Mama ta a fost luat? ntreb Mery, punndu-i mna pe bra. Arlen, n-
am tiut
El i smuci braul.
Asta nu schimb nimic, spuse, repezindu-se spre u. Am glife de gravat,
dei mi-e greu s pricep la ce bun, dac meritm cu toii demoni n paturi.

13.

Trebuie s mai fie i altceva

326 D

n grdin, Leesha sttea aplecat, alegnd ierburile de care era nevoie n


ziua aceea. Pe unele le smulgea din pmnt cu tot cu rdcin. Altora nu le
rupea dect frunzele sau, cu degetul mare, desprindea cte un mugur de
tulpin.
Era mndr de grdina din spatele colibei Brunei. Btrna era prea
naintat n vrst ca s-i ngrijeasc micul petic de pmnt, iar Darsy nu
izbutise s fac solul tare s dea rod, ns Leesha avea har. Multe dintre
ierburile pe care ea i Bruna le cutau cndva ore de-a rndul pe cmp le
creteau acum chiar dincolo de u, la adpostul stlpilor glifai.
Ai mintea ascuit i te pricepi la grdinrit, spusese Bruna, cnd din
pmnt se iviser primii lstari. n scurt timp, o s fii o Culegtoare de Ierburi
mai priceput dect mine.
Mndria trezit n Leesha de aceste cuvinte era un sentiment cu totul nou.
Poate c n-avea s-ajung niciodat pe msura btrnei, dar Bruna nu obinuia
s-mpart amabiliti i complimente seci. Vzuse n Leesha ceva pe care nu-
l descoperiser ceilali, i fata nu voia s-o dezamgeasc.
Odat ce-i umplu coul, Leesha se scutur de rn, se ridic i se
ndrept spre colib care nu mai putea fi numit astfel. Erny nu voise s-i
vad fiica trind n mizerie, aa c trimisese dulgheri i oameni care tiau s
fac acoperiuri ca s-ntreasc pereii ubrezi i s-nlocuiasc paiele vechi.

206
n curnd, nu mai rmsese mare lucru care s nu fie nou, iar adaosurile
aproape c dublaser mrimea locuinei.
n timp ce se fcuser reparaiile, Bruna bombnise, enervat de zgomot,
dar acum, cnd frigul i umezeala nu mai ptrundeau nuntru, respira cu mai
mult uurin. Cu Leesha purtndu-i de grij, btrna prea s capete puteri
noi odat cu scurgerea vremii, n loc s i le piard.
i Leesha se bucura fiindc i restabilise reputaia. Ctre sfrit, brbaii
ncepuser s-o priveasc altfel.
Cu timpul, cptase silueta ispititoare a mamei sale. i-o dorise
ntotdeauna, dar acum nu i se mai prea un avantaj. Brbaii din sat o priveau
cu lcomie i, n ciuda trecerii anilor, zvonurile despre desftrile ei n braele
lui Gared rmseser n adncul multor mini, fcnd nu numai un singur
brbat s cread c ofertele neruinate optite la urechea ei ar fi fost bine
primite. Dintre acetia, cei mai muli i schimbau prerea dup o simpl
ncruntare i doar civa dup o palm. Evin avusese nevoie de un norior de
piper i punguli ca s-i aduc aminte de mireasa lui nsrcinat. Un pumn
din pulberea orbitoare devenise unul dintre numeroasele lucruri pe care le
inea Leesha n numeroasele buzunare ale orului i ale fustelor sale.
Chiar dac ar fi interesat-o vreunul dintre brbaii din sat, Gared ar fi avut,
firete, grij s nu se apropie nimeni de ea. n afar de Erny, oricrui brbat
surprins cnd vorbea cu Leesha despre orice altceva n afar de culegerea
ierburilor i se reamintea cu asprime c, n mintea masivului tietor de lemne,
ea era nc promis. Pn i pe Putiul Jona l treceau toate sudorile ori de
cte ori l saluta ea.
Ucenicia Leeshei avea s se ncheie n curnd. apte ani i o zi pruser o
venicie cnd i pomenise Bruna, dar anii zburaser i sfritul era la o
deprtare de numai cteva zile. Leesha se ducea deja zi de zi de una singur
n toate locurile din sat unde era nevoie de o Culegtoare de Ierburi i nu mai
cerea sfatul Brunei dect foarte rar, cnd era neaprat necesar. Btrna avea
nevoie de odihn.
Ducele msoar priceperea unei Culegtoare de Ierburi dup diferena
dintre numrul copiilor adui pe lume i cel al morilor din fiecare an, i
spusese Bruna n prima zi, dar tu d mai mult atenie celor ce li se ntmpl
ntre natere i moarte i, n curnd, oamenii din Viuga Tietorului de Lemne
se vor ntreba cum de-au putut vreodat s se descurce fr tine.
i vorbele ei i dovediser adevrul ntr-o msur mulumitoare.
ncepnd din clipa aceea, btrna o luase cu ea pretutindeni, fr s-i pese de
cei care voiau s fie ngrijii fr martori. Fiindc avea n grij copiii nc
nenscui ai celor mai multe femei din sat, iar pentru jumtate din celelalte
pregtea ceai de rodiu, toate ajunseser n curnd s-i fac toate favorurile
207
posibile i s-i dezvluie, fr s stea pe gnduri, orice slbiciune a trupurilor
lor.
Dar, cu toate acestea, nc nu era una de-ale lor. Femeile vorbeau ca i cum
n-ar fi vzut-o, dezvluiau orice secret din sat ferindu-se tot att de puin cum
ar fi fcut-o dac ea ar fi fost perna pe care se odihneau noaptea.
Pi, asta i eti, spusese Bruna, cnd cutezase s i se plng. Nu ai
dreptul s-i spui prerea despre viaa pe care-o duc, ci despre sntatea lor.
Cnd i pui orul sta cu buzunare, juri s-i pstrezi linitea, indiferent ce-
ai auzi. Ca s-i poat face munca, o Culegtoare de Ierburi are nevoie de
ncredere, iar ncrederea trebuie ctigat. Niciun secret nu trebuie s treac
de buzele tale, dect dac pstrndu-l mpiedici vindecarea altcuiva.
Aa c Leesha i inea limba-n fru i femeile ajunseser s aib ncredere
n ea. i, femeile odat ctigate, brbaii le urmar n curnd, adesea cu ele
mboldindu-i din spate. Dar orul i inea n acelai timp la distan. tia cum
artau, fr haine, aproape toi brbaii din sat, dar nu se druise niciodat
vreunuia dintre ei; i, cu toate c femeile o ridicau n slvi i i trimiteau
daruri, nu exista niciuna n faa creia s-i poat dezvlui i ea secretele.
Cu toate acestea, n ultimii apte ani, Leesha fusese mult mai fericit dect
n primii treisprezece ani ai vieii ei. Lumea Brunei era cu mult mai larg dect
cea pentru care o pregtise Elona. Exista i durere, cnd era nevoit s-nchid
ochii cuiva, dar exista i bucuria scoaterii unui copil din mama lui i a
slobozirii primului su ipt cnd l lovea cu fermitate.
Ucenicia ei avea s se ncheie n curnd, iar Bruna avea atunci s se retrag.
Dup cum vorbea ea nsi despre asta, btrnei nu-i mai rmnea pe urm
prea mult de trit. Iar gndul la moartea ei o ngrozea pe Leesha nu doar ntr-
o singur privin.
Bruna i fusese scut i suli, fusese glifa de netrecut dintre ea i restul
satului. Cum avea s se descurce fr glifa aceea? Firea ei nu era dominatoare
ca a Brunei, nu mprea porunci n dreapta i-n stnga i nu pocnea oamenii.
i, fr Bruna, cine avea s-i mai vorbeasc aa cum vorbeti cu un om, nu cu
o Culegtoare de Ierburi? Cine avea s-i tearg lacrimile, cine avea s-i
asculte ndoielile? Pentru c i ndoielile spulberau ncrederea. Oamenii
depindeau de sigurana de sine a Culegtoarei lor de Ierburi.
n cele mai ascunse dintre gndurile Leeshei mai era i altceva. Viuga
Tietorului de Lemne ajunsese s par, pentru ea, un loc prea strmt. Uile
deschise de leciile Brunei nu erau uor de nchis i aduceau tot timpul
aminte nu de ceea ce tia, ci de ct de multe nu tia. Fr Bruna, cltoria
aceea s-ar fi sfrit.
Intr i o vzu pe btrn aezat la mas.

208
Bun dimineaa, i spuse. Nu m-ateptam s te trezeti att de devreme.
A fi fcut ceaiul nainte s ies n grdin.
i ls coul jos i arunc o privire ctre foc, unde lichidul din oala
aburind era gata s dea n clocot.
Sunt bab, bombni Bruna, dar nu una att de oarb i de oloag nct
s nu-i poat face singur un ceai.
Aa e, spuse Leesha, srutnd obrazul btrnei, eti numai bun i ca s
roteti securea, alturi de tietorii de lemne.
Rse de strmbtura Brunei i puse pe mas terciul de fulgi de ovz.
Anii nu ndulciser asprimea tonului Brunei, dar lui Leesha i se ntmpla
acum rareori s-o mai simt, nu mai auzea dect dragostea din spatele
bombnelilor btrnei i tot cu dragoste i rspundea i ea.
Azi ai ieit devreme la cules, coment Bruna n timp ce mncau. Aerul
nc mai duhnete a demoni.
Numai tu poi s fii nconjurat de flori proaspete i s te plngi de
duhoare, rspunse Leesha.
Avea ntr-adevr grij s in coliba plin de flori, care umpleau aerul cu
mireasma lor dulce.
Nu schimba vorba, zise Bruna.
Azi-noapte a venit un Mesager, zise Leesha. Am auzit cornul.
Chiar n clipa n care a apus soarele, mormi btrna. Nesbuin.
Scuip pe podea.
Bruna, o dojeni Leesha, ce i-am spus despre scuipatul n cas?
Baba o privi mijindu-i ochii urduroi.
Mi-ai zis c asta-i afurisita mea de cas i c pot scuipa oriunde-mi place.
Leesha se ncrunt.
Eram sigur c-am spus altceva, zise cu un aer meditativ.
Nu i dac eti mai deteapt dect te cred oamenii cnd i privesc
pieptul, ripost Bruna, sorbind din ceai.
Leesha i ls falca s cad, prefcndu-se indignat, dar era obinuit s-
aud din gura btrnei lucruri mult mai rele. Bruna fcea i spunea numai ce-
i era pe plac, i nimeni n-o putea convinge s se poarte altfel.
Prin urmare, Mesagerul te-a fcut s te dai jos din pat att de devreme,
continu ea. Speri c e cel chipe? Cum l cheam? la care te privete cu ochi
de celu?
Leesha i rspunse cu un zmbet strmb.
Seamn mai degrab a ochi de lup.
i asta poate fi bine, chicoti btrna, plesnind-o peste genunchi.
Leesha cltin din cap i se ridic s strng masa.
Cum l cheam? insist Bruna.
209
Nu e ce crezi tu, zise Leesha.
Sunt prea btrn pentru jocul sta, fetico. Numele.
Marick, rspunse Leesha, dndu-i ochii peste cap.
S pun la fiert o oal cu ceai de rodiu pentru vizita tnrului Marick?
Numai la asta se gndete toat lumea? mi place s stau de vorb cu el.
Atta tot.
Nu sunt att de oarb nct s nu vd c biatul mai are-n minte i
altceva pe lng asta.
Oh? fcu Leesha, ncrucindu-i braele. Cte degete in n sus?
Nici mcar unul, pufni Bruna, fr s se-osteneasc s se-ntoarc spre
ea. Fac umbr pmntului de destul de mult vreme ca s tiu mecheria asta,
aa cum tiu i c, n timpul tuturor plvrgelilor voastre, Mesagerul
Maverick nu te-a privit n ochi nici mcar o singur dat.
l cheam Marick, repet Leesha i m i privete n ochi.
Numai cnd nu-i poate vedea clar decolteul.
Eti imposibil, se supr Leesha.
N-ai de ce s te ruinezi, zise btrna. Dac-a fi avut sni ca ai ti, mi i-
a fi vrt i eu sub nasul brbailor.
Nu-i vr sub nasul nimnui! strig Leesha, ns Bruna se mulumi s
chicoteasc din nou.
Se auzi sunetul cornului, nu de prea departe.
sta trebuie s fie tnrul Maestru Marick, coment Bruna. Ai face bine
s te grbeti i s te dichiseti.
Nu e ce crezi tu, repet Leesha, dar btrna i flutur mna,
ndemnnd-o s plece.
O s pun ceaiul la la fiert, pentru orice eventualitate, spuse.
Leesha arunc n ea cu o crp i-i scoase limba n timp ce se ndrepta spre
u.
Afar, pe verand, n ateptarea Mesagerului, zmbi fr voie. Bruna o
btea la cap s-i gseasc un brbat aproape tot la fel ca mama ei, numai c
o fcea din dragoste. Nu voia dect s-o tie fericit, i Leesha o adora pentru
asta. Dar, n ciuda tachinrilor btrnei, scrisorile aduse de Marick o interesau
mai mult dect ochii lui de lup.
Zilele n care soseau Mesageri i plceau nc din copilrie. Viuga
Tietorului de Lemne era un sat mic, dar se afla pe drumul dintre trei orae
importante i vreo duzin de ctune i, cu lemnul din viug, plus hrtia lui
Erny, reprezenta o parte nsemnat a economiei din regiune.
Mesagerii soseau n ctun de cel puin dou ori pe lun i, dei lsau cele
mai multe scrisori la Smitt, pe ale lui Erny i pe ale Brunei le aduceau
personal, ateptnd adesea i rspunsul. Bruna coresponda cu Culegtoare de
210
Ierburi din Fortul Rizon i Angiers, din Lakton i din mai multe ctune. i, pe
msur ce vederea o lsa tot mai mult, sarcina citirii misivelor i a scrierii
rspunsurilor i revenea lui Leesha.
Btrna impunea respect chiar i de la mare distan. Mai mult dect att,
cele mai multe Culegtoare de Ierburi din mprejurimi i fuseser eleve ntr-
un moment sau altul. I se cerea adesea sfatul pentru vindecarea unor boli mai
presus de experiena altora i propunerile de noi ucenice soseau cu fiecare
Mesager. Nimeni nu voia s lase lumea vduvit de cunotinele ei.
Sunt prea btrn ca s mai dau pe brazd alt novice! bombnea ea de
obicei, nlturnd ideea cu o fluturare de mn, iar Leesha, deja obinuit cu
asta, scria un refuz politicos.
i toate acestea i ofereau numeroase ocazii de a sta de vorb cu Mesagerii.
Era adevrat c foarte muli i aruncau priviri pofticioase sau ncercau s-o
impresioneze cu poveti despre Oraele Libere. i Marick se numra printre
ei.
ns povetile Mesagerilor atingeau n ea o coard sensibil. Intenia lor
era s-o ncnte ca s-i ajung sub fuste, ns cuvintele lor zugrveau imagini
care o urmreau n vise. Tnjea s se plimbe pe docurile din Lakton, s vad
ntinsele cmpuri nconjurate de glife din Fortul Rizon, sau s arunce o privire
asupra Angiersului, fortreaa pdurii, s le citeasc toate crile i s le
ntlneasc toate Culegtoarele de Ierburi. Mai existau i alte pstrtoare ale
tainelor lumii vechi i le putea gsi dac se ncumeta s le caute.
Zmbi cnd l zri pe Marick. Chiar i de la mare distan, i recunotea
mersul, cu picioarele uor arcuite dup o via petrecut n a. Era angiersian,
nalt de un metru aptezeci i doi, adic aproape ct ea, dar trupul lui subire
avea vigoare i ea nu exagerase asemnndu-i ochii cu ai unui lup. Priveau n
toate prile cu calmul unui animal slbatic, strduindu-se s descopere orice
ameninare i orice prad.
Salutare, Leesha, strig, fluturndu-i sulia ctre ea.
Ea i rspunse cu o ridicare a minii.
Chiar trebuie s umbli cu obiectul sta dup tine n toiul zilei? i strig,
artnd ctre suli.
i dac apare vreun lup? rspunse el cu un zmbet larg. Cum altfel te-a
putea apra?
n Viuga Tietorului de Lemne nu vedem prea muli lupi, replic ea, n
timp ce Mesagerul se apropia.
Avea prul castaniu, destul de lung, i ochii de culoarea scoarei de copac.
Leesha nu putea s nege c era chipe.
Atunci, un urs, spuse Marick cnd ajunse lng colib. Sau vreun leu. Pe
lumea asta sunt multe soiuri de prdtori, adug, cu ochii la decolteul ei.
211
O, asta o tiu foarte bine, recunoscu ea, aranjndu-i alul ca s-i
acopere pielea aflat la vedere.
Marick rse, lsndu-i sacul de Mesager pe verand.
alurile nu mai sunt la mod, i atrase atenia. Nicio femeie din Angiers
i din Rizon nu le mai poart.
Atunci a pune prinsoare c au rochii cu gulere mai nalte sau c brbaii
lor sunt mai subtili, rspunse Leesha.
Gulere mai nalte, confirm el, rznd, cu o plecciune adnc. i-a
putea aduce o astfel de rochie angiersian, opti, apropiindu-se mai mult.
i unde a putea s-o port? ntreb ea, ndeprtndu-se nainte de a
apuca el s-o ncoleasc.
Vino la Angiers, i propuse brbatul. Poart-o acolo.
Leesha oft.
Asta mi-ar plcea, spuse cu regret.
Poate c-o s ai ocazia, zise el cu viclenie, nclinndu-se i legnndu-i
braul ca s-i dea de neles c ar fi trebuit s intre n colib naintea lui.
Ea zmbi i pi nuntru, simind tot timpul privirea lui lipit de spate.
Cnd intrar, Bruna era din nou aezat pe scaunul ei. Marick se apropie i
se nclin adnc.
Tnrul Maestru Marick! exclam ea cu ncntare. Ce surpriz plcut!
i aduc salutri de la Maestra Jizell din Angiers, spuse el. Te implor s-
o ajui, are un caz dificil.
Scoase din sac un sul de hrtie legat cu un nur rezistent.
Bruna i fcu semn Leeshei s ia scrisoarea, se ls pe sptarul scaunului i
nchise ochii cnd fata ncepu s citeasc.
Onorat Bruna, salutri din Fortul Angiers, n anul 326 D, ncepu
Leesha.
Jizell ltra ca o cea cnd mi-era ucenic, iar acum scrie tot aa, o
ntrerupse btrna. N-o s triesc o venicie. Treci la caz.
Leesha i plimb privirea pe deasupra foii, apoi o ntoarse i se uit i pe
partea cealalt. Trecu la a doua pagin nainte de a gsi ceea ce cuta.
Un biat, citi ea. Adus la spital de mama lui, fiindc se plngea de
oboseal i de slbiciune. Fr alte simptome i fr vreun istoric al bolii. I-
am dat rdcin amar, ap i i-am prescris odihn la pat. Simptomele s-au
agravat dup trei zile i, n plus, i-a aprut o spuzeal pe brae, pe picioare i
pe piept. n urmtoarele cteva zile, am mrit doza de rdcin amar pn
la trei uncii.
S-a simit mai ru, a fcut fierbineal i urticaria s-a transformat n bube
tari, albe. Alifiile n-au avut niciun efect. A-nceput s vomite. I-am dat ghimbir

212
slbatic i mac ca s-i uureze durerea i lapte ndoit cu ap pentru stomac.
N-are poft de mncare. Boala nu pare molipsitoare.
Bruna pstr tcerea vreme ndelungat, cntrind toate cuvintele. Pe
urm se uit la Marick.
L-ai vzut pe biat? l ntreb.
Mesagerul ddu din cap.
Transpira? ntreb btrna.
Da, i confirm Marick bnuiala, dar i tremura n acelai timp, de parc
i-ar fi fost i frig, i cald.
Bruna mri.
Ce culoare aveau unghiile lui?
Culoarea unghiilor, rspunse Mesagerul cu un zmbet larg.
F-o pe deteptul cu mine i-o s-i par ru, l preveni btrna.
Marick se albi la fa i ddu din cap. Btrna i mai puse ntrebri timp de
cteva minute, mrind dup cte un rspuns. Mesagerii erau vestii pentru
acuitatea memoriei i pentru spiritul de observaie foarte fin, aa c ea nu
pru s-i pun la ndoial spusele. n cele din urm, i fcu semn s tac.
n scrisoare mai e ceva important? ntreb apoi.
Vrea s-i mai trimit o ucenic, spuse Leesha.
Bruna se ncrunt.
Am o ucenic, Vika, care aproape i-a terminat instruirea, citi fata, aa
cum spui, n scrisorile tale, c stau lucrurile i cu ucenica ta. Dac nu vrei s
primeti o novice, te rog s te gndeti la un schimb de fete deja pricepute.
Surprinderea tie rsuflarea Leeshei, iar zmbetul lui Marick ddu de
neles c nu aflase o noutate.
Nu i-am spus s te opreti din citit, se rsti Bruna.
Leesha i drese glasul.
Vika promite mult, continu ea, e bine instruit, se poate ocupa de tot
ce e nevoie n Viuga Tietorului de Lemne i e nerbdtoare s-nvee de la
neleapta Bruna. Iar Leesha va avea cu siguran multe de nvat tratnd
bolnavii din spitalul meu. Te rog, te implor, nainte de a pleca din aceast
lume, las mcar nc o ucenic s profite de cunotinele neleptei Bruna.
Btrna pstr tcerea un timp ndelungat.
Trebuie s m gndesc o vreme la asta nainte de a da un rspuns, zise
n cele din urm. Du-te s-i vezi de treburile tale din sat. O s vorbim ct te-
ntorci. Apoi i se adres lui Marick: O s ai un rspuns mine. De plata ta o s
se ocupe Leesha.
Mesagerul se nclin i iei din cas mergnd cu spatele, n timp ce btrna
se ls pe sptar i nchise ochii. Leesha i simea inima btnd nebunete,
dar tia c nu trebuia s-o ntrerup pe Bruna cnd cernea tot ce adunase n
213
memorie timp de mai multe decenii, n cutarea unui leac pentru copil. i lu
coul i plec s-i vad de treburile ei.

Cnd iei, l gsi pe Marick ateptnd-o.
Ai tiut tot timpul ce era n scrisoarea aia, l acuz ea.
Bineneles, recunoscu brbatul. Am fost de fa cnd a scris-o.
Dar n-ai scos o vorb.
El zmbi cu gura pn la urechi.
i-am oferit o rochie cu guler nalt, i oferta e nc valabil.
Vom vedea, zmbi Leesha, ntinzndu-i o pung cu monede. Plata ta.
A prefera s m plteti c-o srutare.
M flatezi cnd spui c srutrile mele preuiesc mai mult dect aurul,
rspunse Leesha. M tem s nu te dezamgesc.
Marick rse.
Draga mea, dac a nfrunta noapte de noapte demonii, pe tot drumul
de la Angiers pn aici i napoi, ntorcndu-m cu nimic altceva dect cu una
dintre srutrile tale, a fi invidiat de toi Mesagerii care-au trecut vreodat
prin Viuga Tietorului de Lemne.
Pi, n cazul sta, rspunse ea cu un hohot de rs, o s-mi mai pstrez o
vreme srutrile, n sperana unui pre mai bun.
M rneti pn-n adncul sufletului, zise Marick, ducndu-i o mn
ncletat n dreptul inimii.
Leesha i arunc punga, iar el o prinse cu ndemnare.
A putea avea mcar onoarea s-o conduc pe Culegtoarea de Ierburi
pn n sat? ntreb apoi cu un zmbet.
Fcu o plecciune i ntinse braul, oferindu-i-l. Leesha zmbi fr s-o fi
vrut.
n Viug, lucrurile nu merg att de repede, dar mi poi cra coul,
rspunse, cu ochii la braul lui, de care l i ag.
i o porni ctre sat, lsndu-l s se uite lung n urma ei.

La ora cnd ajunser n centru, prvlia lui Smitt fremta de lume. Lui
Leesha i plcea s vin devreme, s aleag nainte de a se termina cele mai
bune mrfuri i s-i dea comanda ei brutarului Dug, plecnd abia apoi s-i
fac rondul.
Neaa, Leesha, spuse Yon cel Crunt, cel mai btrn brbat din Viug.
Barba lui ncrunit, cu care se mndrea, depea n lungime prul
majoritii femeilor. Cndva un tietor de lemne vnjos, Yon i pierduse n
ultimii ani mai toat masivitatea trupului i se sprijinea greoi ntr-un toiag.
Neaa, Yon, rspunse ea. Ce-i mai fac ncheieturile?
214
nc m mai dor. Mai ales minile. Sunt zile cnd abia izbutesc s-mi in
toiagul.
i totui gseti n tine destul putere ca s m ciupeti ori de cte ori
m-ntorc cu spatele, remarc Leesha.
Yon chicoti.
Pentr-un moneag ca mine, fetico, asta merit orice durere.
Leesha scoase din coul ei un vas mic.
Atunci e bine c i-am mai fcut nite alifie. M-ai scpat de un drum,
altminteri trebuia s i-o aduc.
Btrnul rnji.
Eti oricnd binevenit dac treci pe la mine s m-ajui s m ung, spuse,
fcndu-i cu ochiul.
Ea ncerc s nu rd, ns n zadar. Yon era un desfrnat, dar ei i plcea
destul de mult. Traiul alturi de Bruna o nvase c suportarea ciudeniilor
btrneii era un pre mic pentru prilejul de a profita de experiena unei viei
ntregi.
M tem c va trebui s te descurci singur, i rspunse.
Pfui! Yon i flutur toiagul cu o iritare prefcut. Ei, mai gndete-te,
spuse.
nainte de a-i lua rmas-bun, se uit la Marick i ddu din cap cu respect.
Mesagerule.
Marick i rspunse cu acelai gest, i btrnul plec.
Toat lumea din prvlie o ntmpina pe Leesha cu cte o vorb bun, i ea
se oprea s-ntrebe fiecare om n parte de sntate, lucrnd fr ncetare, chiar
i atunci cnd i fcea piaa.
Cu toate c vnzarea beioarelor cu flacr i a altor lucruri de acelai soi
le aducea ei i Brunei o grmad de bani, nimeni nu-i lua mai mult de un klat
pentru mrfurile alese. Btrna nu cerea nimnui bani pentru vindecare, i
nimeni nu-i cerea ei bani pentru nimic altceva.
n timp ce Leesha ncerca fructele i legumele cu o mn ndelung exersat,
Marick sttea destul de aproape ca s lase impresia c-o proteja. Atrgea
privirile, iar ea punea asta mai ales pe seama faptului c o nsoea, nu pe a
prezenei unui strin n sat. n Viuga Tietorului de Lemne, Mesagerii erau
ceva destul de obinuit.
Prinse privirea lui Keet fiul lui Stefny, dac nu i al lui Smitt. Biatul avea
aproape unsprezece ani i, pe zi ce trecea, semna din ce n ce mai mult cu
Veghetorul Michel. De-a lungul timpului, Stefny respectase partea ei de
nelegere, n-o mai vorbise pe Leesha de ru de cnd intrase n ucenicie.
Dinspre partea Brunei, secretul ei era n siguran, dar Leesha nu pricepea

215
nici n ruptul capului cum de nu vedea Smitt adevrul care-i sttea n fa
sear de sear, la masa de cin.
Fcu un semn, i Keet veni la ea alergnd.
Du-i punga asta Brunei, cnd ai timp, spuse, ntinzndu-i mrfurile
alese.
i surse, ndesndu-i pe furi un klat n palm.
Darul aduse pe faa biatului un zmbet larg. Adulii nu primeau niciodat
bani de la o Culegtoare de Ierburi, dar Leesha le strecura ntotdeauna cte
ceva copiilor n schimbul serviciilor suplimentare. Moneda de lemn lcuit din
Angiers era principalul mijloc de plat al oamenilor din Viuga Tietorului de
Lemne i, la sosirea urmtorului Mesager, avea s fie schimbat pe dulciuri
rizoniene pentru Keet i fraii lui.
Leesha era gata de plecare cnd o zri pe Mairy, i se duse s-o salute.
Prietena ei nu sttuse degeaba ntre timp, aa c de fuste i se agau trei copii.
Un sticlar tnr, pe nume Benn, plecase din Angiers s-i caute norocul n
Lakton sau n Fortul Rizon. Se oprise n Viug s-i practice meseria i s mai
ctige civa klai nainte de urmtoarea parte a cltoriei, dar o cunoscuse
pe Mairy i toate planurile i se topiser ca zahrul n ceai.
Acum Benn sufla sticl n grajdul tatlui ei, i treaba mergea din plin.
Cumpra saci cu nisip de la Mesagerii din Fortul Krasia i-i transforma n
obiecte deopotriv utile i frumoase. n Viuga nu mai locuise niciodat vreun
sticlar i toat lumea voia s aib cel puin cte un obiect din sticl.
i Leesha era ncntat de mersul lucrurilor, i Benn ajunsese n curnd s
fabrice complicatele vase pentru distilare desenate n crile Brunei,
ngduindu-i s extrag puterea ierburilor pentru leacuri mult mai puternice
dect se pomenise vreodat n satul lor.
Benn i Mairy se cununaser curnd i, nu la mult timp dup aceea, Leesha
trgea primul lor copil dintre picioarele prietenei sale. Ali doi i urmaser
fr zbav, i Leesha i iubea pe toi ca i cum ar fi fost ai ei. Se simise
onorat pn la lacrimi cnd i dduser mezinei numele su.
Bun dimineaa, pungailor, spuse ea, lsndu-se pe vine i ngduindu-
le copiilor lui Mairy s i se arunce n brae.
i mbri strns i i srut, strecurndu-le n palme, nainte de a se
ridica, dulciuri nvelite n hrtie.
Bun dimineaa, Leesha, zise Mairy cu o mic reveren.
Leesha se strdui s nu se-ncrunte. Rmseser prietene apropiate n
decursul anilor, dar acum, cnd purta orul cu buzunare, Mairy o privea
altfel, i nimic nu putea s schimbe asta. Reverena prea un obicei bine
nrdcinat.

216
ns Leesha i preuia totui prietenia. Saira venea pe furi la coliba Brunei,
cerind ceai de rodiu, dar relaia lor se ncheia aici. Din cte spuneau femeile,
Saira se distra foarte bine. Se presupunea c jumtate dintre brbaii din sat
bteau la ua ei ntr-un moment sau altul, i avea ntotdeauna mai muli bani
dect ar fi putut ctiga ea i mama ei cosnd.
Cu Brianne lucrurile stteau, ntr-un anumit fel, chiar mai ru. n ultimii
apte ani nu mai schimbase nicio vorb cu Leesha, dar avusese multe vorbe
de spus despre ea oricui altcuiva. Prefera s mearg la Darsy cnd avea nevoie
de leacuri, iar hrjonelile cu Evin i rotunjiser repede pntecul. Cnd intrase
n gura Veghetorului Michel, recunoscuse c Evin era tatl, n loc s-nfrunte
satul de una singur.
Evin se cununase cu Brianne avnd furca tatlui lui n spate i pe fraii ei
de-o parte i de alta i, de atunci, se dedicase otrvirii zilelor ei i ale fiului lor,
Callen.
Ea se dovedise a fi o mam i o soie bun, dar nu mai scpase niciodat de
plusul de greutate dobndit n timpul sarcinii, i Leesha tia, din proprie
experien, cum le plcea ochilor i minilor lui Evin s hoinreasc.
Brfele spuneau c btea des la ua Sairei.
Bun dimineaa, Mairy, rspunse ea. L-ai cunoscut pe Mesagerul
Marick?
Se ntoarse, vrnd s-i prezinte nsoitorul, numai ca s vad c nu mai era
n spatele ei.
Oh, nu! exclam, zrindu-l fa-n fa cu Gared n partea opus a
prvliei.
La cincisprezece ani, Gared fusese mai voinic dect orice alt brbat din sat,
n afar de tatl lui. Acum, la douzeci i doi, era uria, aproape doi metri i
cincisprezece de muchi ndesai, ntrii de zilele lungi n care mnuia
securea. Se spunea c trebuia s aib snge milnez, fiindc niciun angiersian
nu era att de voinic.
Despre minciuna lui se auzise n tot satul, i de atunci toate fetele se ineau
la distan, temndu-se s rmn singure cu el. Poate c de aceea continua
s-o doreasc pe Leesha; sau poate c ar fi continuat oricum. Dar nu nvase
din greelile trecutului. Orgoliul i crescuse odat cu muchii i ajunsese un
btu, aa cum se temuse toat lumea c avea s se-ntmple. Bieii care-l
tachinaser cndva tresreau acum, speriai, la fiecare cuvnt al lui, iar el i
trata cu cruzime, fiind o adevrat teroare pentru oricine era att de lipsit de
chibzuin nct s-i arunce lui Leesha vreo privire.
Gared continua s-o atepte, purtndu-se ca i cum ea urma s-i vin
cndva n fire i s-i dea seama c i aparinea. Orice ncercare de a-l

217
convinge c lucrurile stteau altfel se lovea de ncpnarea unui cap de
lemn.
Nu eti din partea locului, l auzi Leesha spunnd, n timp ce-l nghiontea
zdravn pe Marick n umr, aa c poa n-ai aflat c Leesha-i promis.
l domina pe cellalt cu nlimea lui, aa cum domin un brbat un
bieandru.
ns nu-l fcu s bat n retragere, i nici ghiontul nu-l clintise din loc.
Mesagerul sttea perfect nemicat, fr s-i desprind ochii de lup de ai
tietorului de lemne. Leesha se rug s aib destul minte ca s nu se lase
provocat.
Nu i dac judeci dup vorbele ei, rspunse Marick, i speranele lui
Leesha se spulberar.
O porni ctre cei doi, dar lumea se strnsese deja n jurul lor, stndu-i n
cale.
i-a spus ie cuvintele promisiunii, Mesagerule? ntreb Gared. Mie mi
le-a spus.
Aa am auzit, ripost Marick. Am mai auzit i c eti singurul prost din
sat care-i nchipuie c, dup ce-ai trdat-o, toate cuvintele alea mai valoreaz
mcar ct piatul unui demon.
Gared url i se repezi la Mesager, care, dovedindu-se mai iute n micri,
pi cu uurin n lateral, i nfc sulia i lovi cu coada ei exact ntre ochii
tietorului de lemne. Pe urm, n timp ce acesta fcea un pas mpleticit napoi,
o roti cu o micare lin i-l pocni n spatele genunchilor, trntindu-l astfel pe
spate.
Apoi i nfipse sulia din nou n pmnt i rmase deasupra lui, cu o
ncredere n sine plin de rceal n ochii de lup.
A fi putut folosi vrful, i inform adversarul. Ai face bine s nu uii
asta. Leesha vorbete pentru ea nsi.
n mulimea adunat, toi cscau gura, dar Leesha continu s nainteze,
mpingndu-se printre ei, fiindc-l cunotea bine pe Gared i tia c nu se
terminase.
ncetai cu tmpenia asta! strig.
Marick i arunc o privire i Gared se folosi de clipa aceea ca s-i nface
captul suliei. Mesagerul i rendrept atenia spre el i prinse coada armei
cu amndou minile, vrnd s-o elibereze.
N-ar fi putut avea o idee mai proast. Gared avea puterea unui demon al
lemnului i, chiar trntit la pmnt, nu avea pe nimeni pe msur. Muchii ca
nite funii ai braelor i se ncordar, i Marick se pomeni zburnd prin aer.
Gared se ridic i rupse sulia de aproape doi metri n dou, ca pe o nuia.

218
S vedem cum tii s te bai cnd nu te-ascunzi dup-o suli, spuse,
aruncnd cele dou buci n rn.
Gared, nu! ip Leesha, mpingndu-se printre ultimii privitori care-o
mai despreau de el i prinzndu-l de bra.
El o mpinse, fr s-i ia ochii de la Marick. Acea singur micare o trimise
napoi n mulime i, mpleticindu-se, se izbi de Dug i de Niklas i se prbui
ntr-o nclceal de trupuri.
ncetai! strig neajutorat, strduindu-se s se ridice.
Niciun alt brbat n-o s te aib, zise Gared. O s m ai pe mine sau o s-o
sfreti zbrcit i singur, ca Bruna!
Se ndrept ano spre Marick, care abia-i aduna picioarele sub el.
i repezi pumnul crnos n direcia lui, dar Mesagerul fu i de data asta
mai iute. Se feri cu uurin i-i continu micarea cu o lovitur, trgnd doi
pumni n trupul lui Gared i retrgndu-se nainte de a-l nimeri riposta lui
slbatic.
Tietorul de lemne nu ddu niciun semn c ar fi simit loviturile. Repetar
schimbul de pumni, i de data asta Marick l nimeri pe Gared n nas. Sngele
ni, i el rse, scuipndu-i-l din gur.
Asta-i tot ce poi? ntreb.
Mesagerul mri i se repezi, bumbcindu-l cu o grmad de pumni. Gared
nu reui s riposteze cu aceeai vitez, orict de mult se strdui, scrnind din
dini i suportnd rafala de baraj, cu faa roie de furie.
Marick se retrase dup cteva clipe, rmnnd, ferm i tcut, n poziie de
lupt, cu pumnii strni, gata s loveasc. Avea ncheieturile degetelor
zdrelite i respira greu. Gared nu prea s fie prea afectat. Pentru prima oar,
n ochii de lup ai Mesagerului se citea spaima.
Asta-i tot ce tii? ntreb tietorul de lemne, apropiindu-se seme de el.
Marick l atac din nou, dar nu mai reui s fie la fel de iute. Lovi o dat, de
dou ori, apoi degetele groase ale lui Gared se ncletar de umrul lui,
strngnd cu putere. Mesagerul ncerc s se desprind, retrgndu-se la mai
mult de o lungime de bra distan, dar era intuit locului.
Gared i nfund pumnul n stomacul lui, lsndu-l brusc fr aer. Lovi din
nou, de data asta n cap, i Marick se prbui ca un sac cu cartofi.
Acu nu mai eti att de ngmfat, aa-i? zbier Gared.
Marick se slt n patru labe, strduindu-se s se ridice n picioare, dar el
i trase un ut n burt, rsturnndu-l pe spate.
Cnd ngenunche deasupra lui, lovindu-l iari i iari, cu putere, Leesha
alerga deja spre ei.
Leesha e a mea! rcni tietorul de lemne. i-oricine zice altceva o s!

219
Amui cnd ea i arunc n fa un pumn ntreg din pulberea orbitoare a
Brunei. Avea gura deja deschis, i-l inhal fr s vrea, urlnd cnd i arse
ochii i gtul, cu sinusurile blocate i cu pielea parc oprit cu ap n clocot.
Czu de pe Marick i se rostogoli pe pmnt sufocndu-se i zgriindu-se pe
obraji.
Leesha tia c folosise prea mult pulbere. Ct iei ntre dou degete ar fi
fost de-ajuns ca s-opreasc brusc orice brbat, iar un pumn ntreg l-ar fi putut
ucide, fcndu-l s se-nece cu propria vom.
Se ncrunt, i fcu loc prin mulimea de gur-casc i nfc una dintre
gleile cu ap n care-i splase Stefny cartofii. O goli peste Gared, i
convulsiile lui se domolir. Avea s fie orb cteva ore, dar n-avea s moar de
mna ei.
Legmintele noastre sunt dezlegate, i spuse, acum i-n vecii vecilor. N-
o s fiu niciodat soia ta, chiar dac asta-nseamn s mor zbrcit i singur!
M-a mrita mai degrab c-un miezing!
Gared gemu, fr s dea vreun semn c-o auzise.
Ea se ndrept spre Marick, ngenunche i-l ajut s se salte n capul
oaselor. Lu o crp curat i-i terse sngele de pe fa. ncepea deja s i se
umfle i s i se nvineeasc.
Cred c noi doi i-am dat o lecie, nu-i aa? spuse Mesagerul, chicotind
fr vlag i strngnd din ochi de durere la atingerile ei.
Leesha turn pe crp civa stropi din alcoolul tare fcut de Smitt n
pivnia lui.
Aahhh! icni Marick cnd l simi pe fa.
i face bine, zise Leesha. Puteai s evii lupta asta, i aa ar fi trebuit,
indiferent dac puteai s-o ctigi sau nu. N-aveam nevoie de protecia ta i nu
m simt tentat s-i ofer dragostea mea unui brbat care-i nchipuie c poate
ctiga favorurile unei Culegtoare de Ierburi ncierndu-se cu alii, nu mai
mult dect m tenteaz s i-o dau btuului satului.
El a-nceput! protest Marick.
M-ai dezamgit, Maestre Marick, rspunse ea. Credeam c Mesagerii au
mai mult minte.
Brbatul ls ochii n jos.
Ducei-l n camera lui de la Smitt, le ceru Leesha unor brbai din
apropiere, i ei se grbir s se supun.
Majoritatea oamenilor din Viuga Tietorului de Lemne o fceau.
Dac te dai jos din pat mai devreme de mine diminea, i spuse ea
Mesagerului, o s aflu i-o s m superi nc i mai ru.
Marick schi un zmbet n timp ce era ajutat s ias.

220
A fost uimitor! exclam Mairy cu rsuflarea tiat de uimire, cnd se-
ntoarse Leesha s-i ia coul cu ierburi.
A, o nimica toat, o prostie care trebuia oprit, rspunse Leesha pe un
ton rstit.
Nimica toat? se mir cealalt. Doi brbai ncletai ca nite tauri, i tu
i-ai oprit c-o mn de ierburi!
S faci ru cu ierburile e uor, zise Leesha, surprins s-aud vorbele
Brunei pe propriile ei buze, greu e s lecuieti cu ele!

Trecuse de amiaz cnd Leesha i ncheie toate vizitele i se ntoarse la
coliba Brunei.
Ce fac copiii? ntreb btrna, n timp ce ea i punea coul jos.
Leesha zmbi. n ochii Brunei, toi stenii din Viuga Tietorului de Lemne
erau nite copii.
Destul de bine, rspunse, aezndu-se pe taburetul de lng scaunul
btrnei Culegtoare de Ierburi, pentru ca aceasta s-o poat vedea mai bine.
Pe Yon cel Crunt tot l mai dor ncheieturile, dar are mintea la fel de tnr
ca ntotdeauna. I-am dus alifie proaspt. Smitt rmne n pat, dar tuete din
ce n ce mai puin. Cred c-a trecut ce-a fost mai ru.
Continu s descrie tot ce fcuse n timpul vizitelor i btrna o ascult
dnd din cap fr s spun nimic. De obicei o ntrerupea cnd voia s fac
vreun comentariu, ceea ce se-ntmpla tot mai rar.
Asta-i tot? ntreb Bruna. Dar agitaia strnit n pia-n dimineaa asta,
despre care mi-a vorbit micul Keet?
A fost mai degrab o tmpenie, zise Leesha.
Btrna i respinse vorbele cu o fluturare a minii.
Bieii rmn ntotdeauna biei. Chiar i cnd sunt brbai. S-ar prea
c te-ai descurcat destul de bine.
Bruna, s-ar fi putut ucide unul pe altul! exclam Leesha.
Oh, haide! Nu eti prima fat frumoas pentru care se bat brbaii. S-ar
putea s nu-i vin s crezi, dar, cnd eram de vrsta ta, i din pricina mea s-
au rupt cteva oase.
Tu n-ai fost niciodat de vrsta mea, o tachin Leesha. Yon cel Crunt
zice c i se spunea bab cnd a-nvat el s mearg.
Bruna chicoti.
Chiar aa, chiar aa. Dar, nainte de asta, a fost o vreme n care snii mei
erau la fel de plini i de netezi ca ai ti, iar brbaii se bteau ntre ei ca nite
miezingi ca s mi-i srute.
Leesha o privi lung, strduindu-se s dea deoparte anii care-o mpovrau
i s-o vad pe femeia care fusese, dar ncercarea se dovedi zadarnic. Chiar
221
trecnd peste toate exagerrile i peste toate povetile halucinante, Bruna
trise cel puin un veac. Ea nu spunea niciodat ct, iar dac insista cineva, se
mulumea s rspund, simplu.
Dup ce am ajuns la sut, n-am mai numrat.
Oricum, zise Leesha, Marick o s aib faa tumefiat, dar nimic n-o s-l
mpiedice s plece mine la drum.
Asta-i bine.
nseamn c ai un leac pentru copilul ngrijit de Maestra Jizell? ntreb
Leesha.
Tu ce i-ai spune c-i de fcut cu biatul?
Sunt sigur c nu tiu.
Chiar aa? Eu nu sunt. Haide, ce i-ai spune lui Jizell dac-ai fi n locul meu?
Nu te preface c nu te-ai gndit la asta.
Leesha respir adnc.
S-ar prea c nu i-a priit rdcina amar, spuse ea. Nu trebuie s i se mai
dea, iar bubele trebuie nepate i stoarse. Dar mai rmne, firete, boala de
la nceput. Judecnd dup febr i grea, ar putea fi o simpl rceal, ns
pupilele dilatate i voma spun c trebuie s mai fie i altceva. Eu a ncerca cu
frunza pustnicului, broa doamnei i scoar de copacul arpelui, luat de
lng pmnt, dozate cu mare atenie, timp de cel puin o sptmn.
Bruna se uit la ea ndelung, apoi ddu din cap.
mpacheteaz-i lucrurile i ia-i rmas-bun, zise. O s-i dai personal
sfatul sta lui Jizell.

14.

Drumul ctre Angiers

326 D

n absolut fiecare dup-amiaz, fr gre, Erny o pornea pe crarea ctre


coliba Brunei. n Viug erau ase Glifari, fiecare cu cte un ucenic, dar el nu
lsa paza fiicei sale pe mna nimnui altcuiva. Mrunelul fabricant de hrtie
era cel mai bun Glifar din sat, i toat lumea o tia.
De multe ori, venea cu daruri aduse cu bine de Mesageri sosii la el din
locuri ndeprtate: cri i ierburi, i dantele lucrate de mn. Dar cadourile
nu erau singurul motiv pentru care-i atepta ea vizitele cu nerbdare. Dormea

222
mai bine n spatele glifelor puternice ale tatlui ei, iar faptul c n acei apte
ani l vzuse fericit era mai important dect orice dar. Elona l mai ndurera,
firete, dar nu n msura n care-o fcuse cndva.
Dar, n ziua aceea, privind cum strbtea soarele cerul, descoperi c se
temea de vizita tatlui ei. Vestea avea s-l rneasc adnc.
O rnea i pe ea. Erny era un izvor de susinere i de dragoste ori de cte
ori viaa ei devenea grea. Cum avea s se descurce fr el n Angiers? i fr
Bruna? Avea s priveasc vreodat cineva dincolo de orul ei cu buzunare?
Dar, indiferent ce temeri i trezea gndul la singurtatea din Angiers, toate
pleau n faa celei mai mari spaime: dac, odat ce ddea de gustul unei lumi
mai largi, n-avea s-i mai doreasc niciodat s se-ntoarc n Viuga
Tietorului de Lemne?
Abia cnd i zri tatl apropiindu-se pe potec i ddu seama c plnsese.
i terse ochii i-i puse pe chip, pentru el, cel mai frumos dintre zmbete,
netezindu-i nervoas fustele.
Leesha! strig Erny, ntinznd braele.
Ea se ls s-i cad la piept cu recunotin, tiind c ar fi putut fi ultima
oar cnd svreau acel mic ritual.
E totul n ordine? ntreb el. Am auzit c-au fost nite probleme n pia.
ntr-un sat att de mic ca Viuga Tietorului de Lemne erau puine secrete.
E perfect. Am avut grij de asta.
Tu ai grij de toat lumea din satul sta, Leesha, spuse Erny, strngnd-
o mai tare n brae. Nu tiu ce ne-am fi fcut fr tine.
Ea ncepu s plng.
Ei, ei, termin cu asta, spuse Erny, culegndu-i cu vrful degetului
arttor o lacrim de pe obraz i azvrlind-o cu un bobrnac. Usuc-i ochii i
condu-m nuntru. O s v verific glifele i s vorbim despre ceea ce te
supr cu cte un castron din tocana ta delicioas n fa.
Ea zmbi.
Mama tot mai arde mncarea?
Dac n-o arde, e i mai ru: nc mai mic, recunoscu Erny.
Leesha rse i-l ls s inspecteze glifele n timp ce ea punea masa.
Plec la Angiers, spuse Leesha, dup ce se goliser castroanele, s studiez
sub ndrumarea uneia dintre fostele ucenice ale Brunei.
Tatl ei pstr tcerea vreme ndelungat.
neleg, spuse n cele din urm. Cnd?
Cnd pleac Marick. Mine.
Erny cltin din cap.
Nicio fiic de-a mea nu petrece o sptmn sub cerul liber, singur cu
un Mesager. O s-angajez o caravan. E mai sigur.
223
O s am grij s m feresc de demoni, tat.
Nu numai din cauza lor mi fac eu griji, spuse apsat Erny.
Pot s m descurc cu Mesagerul Marick, l asigur Leesha.
S ii un brbat la distan n bezna nopii nu-i totuna cu a pune capt
unei ncierri n pia. Nu poi orbi un Mesager dac vrei s faci drumul
scpnd cu via. Amn cu numai cteva sptmni, te implor.
De data asta, cltin ea din cap.
Acolo e un copil pe care trebuie s-l tratez imediat.
Atunci vin cu tine.
N-o s faci aa ceva, Ernal, se amestec Bruna. Leesha trebuie s se
descurce singur.
Brbatul se uit la btrn i privirile li se ncruciar. Dar n Viuga
Tietorului de Lemne nu exista nicio voin mai puternic dect a Brunei, aa
c el i ntoarse ochii n alt parte.
Leesha i conduse tatl la scurt timp dup aceea. El n-ar fi vrut s plece, i
nici ea n-o dorea, dar cerul se umpluse de culoare i deja trebuia s mearg
foarte repede ca s-ajung cu bine acas.
Ct o s lipseti? ntreb el, strngnd cu putere balustrada verandei, cu
ochii n direcia Angiersului.
Ea ridic din umeri.
Depinde ct de multe are s m-nvee Maestra Jizell, i de ct de mult
are de-nvat Vika, ucenica pe care-o va trimite ea aici. Cel puin vreo doi ani.
Presupun c, dac Bruna se poate descurca fr tine un timp att de
ndelungat, atunci pot i eu.
Fgduiete-mi c-o s-i verifici glifele ct lipsesc, spuse Leesha,
punndu-i mna pe bra.
Firete, rspunse Erny, rsucindu-se ca s-o mbrieze.
Te iubesc, tat, spuse ea.
i eu pe tine, ppuo, zise Erny, strivind-o n mbriarea lui. Ne vedem
diminea, promise, pornind-o pe drumul din ce n ce mai ntunecat.
Tatl tu are dreptate, spuse Bruna, cnd Leesha se ntoarse n cas.
Poftim?
Mesagerii sunt brbai ca oricare alii, o preveni btrna.
Oh, nu m-ndoiesc, rspunse Leesha, amintindu-i de ncierarea din
pia.
Tnrul Maestru Marick o fi fiind acum numai farmec i zmbete, dar,
odat ce-o s-ajungei pe drum, va face ce-o s vrea el, indiferent de dorinele
tale, iar cnd vei ajunge n fortreaa pdurii, puini vor pune mai mult pre
pe vorbele unei feticane, fie ea Culegtoare de Ierburi sau nu, dect pe ale
unui Mesager.
224
Leesha cltin din cap.
Va primi ce-i voi da eu, att i nimic mai mult.
Ochii Brunei se ngustar, dar mormi, mulumit c ucenica ei nelesese
pericolul.

Cineva btu la u imediat ce se lumin de ziu. Leesha deschise i se
pomeni fa-n fa cu mama ei, care nu mai dduse pe la colib de cnd fusese
scoas afar cu coada mturii Brunei. Faa i era un nor de furtun cnd se
mpinse, fcndu-i loc pe lng Leesha.
Neavnd nc patruzeci de ani, Elona ar fi putut rmne n continuare cea
mai frumoas femeie din sat, dac n-ar fi existat fiica ei. Dar nu se simea
umilit fiindc era toamna verii n care intrase Leesha. Se pleca n faa lui
Erny, strngnd din dini, dar fa de toi ceilali se purta ca o duces.
N-ajunge c mi-ai furat fiica, vrei s-o mai i trimii printre strini? se
rsti ea.
Bun s-i fie dimineaa i ie, mam, spuse Leesha, nchiznd ua.
Tu nu te-amesteca n asta! o repezi Elona. Vrjitoarea i-a tulburat
minile!
Cu gura plin de terci de ovz, Bruna rse pe nfundate. Leesha se aez
ntre cele dou femei, chiar n timp ce btrna i mpingea castronul pe
jumtate gol deoparte i-i tergea gura cu mneca, pregtindu-se s
rspund.
Termin-i micul dejun, i porunci Leesha, punndu-i din nou castronul
n fa i ntorcndu-se apoi ctre Elona. Plec pentru c-aa vreau eu, mam.
Iar cnd o s m-ntorc o s-aduc leacuri cum nu s-au mai pomenit n satul sta
din tinereea Brunei.
i ct o s dureze de data asta? i-ai irosit deja cei mai buni ani ai
rodniciei stnd cu nasu-n prafu crilor vechi.
Cei mai buni, bolborosi Leesha. Mam, abia am mplinit douzeci!
ntocmai! strig Elona. Pn-acum ar fi trebuit s ai trei copii, ca prietena
ta, sperietoarea de ciori. n schimb, m uit cum scoi prunci din toate
pntecele din sat, n afar de-al tu.
Cel puin ea a fost destul de deteapt ca s nu i-l preschimbe ntr-o
zbrcitur cu ceaiul de rodiu, bombni Bruna.
Leesha se rsuci spre ea.
i-am spus s-i termini terciul!
Btrna fcu ochii mari. Pru gata s riposteze, dar se mulumi s mormie
i-i rendrept atenia ctre castron.
Nu-s iap de prsil, mam, spuse Leesha. Pentru mine, n via exist
mai mult dect att.
225
Ce-ar mai putea exista? insist Elona. Ce-ar putea fi mai important?
Nu tiu, rspunse Leesha cu sinceritate. Dar o s tiu cnd voi gsi acel
ceva.
i, ntre timp, lai Viuga Tietorului de Lemne n grija unei fete pe care
n-ai vzut-o niciodat i a nendemnaticei de Darsy, care aproape c i-a
omort pe Ande i pe ali o jumtate de duzin.
E vorba numai de civa ani, zise Leesha. Toat viaa mea mi-ai spus c-
s o neisprvit, i-acum ar trebui s cred c Viuga nu se poate descurca n
timpul sta fr mine?
i dac peti ceva? Dac te ucid miezingii pe drum? Ce-o s m fac?
Ce-o s te faci tu? Vreme de apte ani, abia dac mi-ai adresat dou
vorbe, n afar de alea cu care m-ai pisat s-l iert pe Gared. Nu mai tii nimic
despre mine, mam. Nu i-a psat. Aa c nu pretinde acum c moartea mea
ar fi pentru tine o mare pierdere. Dac doreti cu-atta ardoare s ii un copil
de-al lui Gared pe genunchi, n-ai dect s-i faci tu unul.
Elona fcu ochii mari i, ca n vremurile n care Leesha era un copil
ncpnat, rspunsul ei veni imediat.
Nu-i permit aa ceva! strig, repezindu-i palma deschis ctre obrazul
fiicei sale.
Care ns nu mai era copil. Ajunsese de nlimea mamei ei, mai iute n
micri i mai puternic. O prinse pe aceasta de ncheietura minii, oprind-o
cu fermitate.
Zilele n care cuvintele tale aveau greutate pentru mine au trecut
demult, mam.
Elona ddu s se elibereze, dar Leesha i mai reinu puin mna, doar ca s-
i arate c putea. Cnd scp n sfrit, mama ei i frec ncheietura, iar la ea
se uit cu dispre.
O s te-ntorci ntr-o bun zi, Leesha, rosti cu un aer solemn. ine minte
cuvintele mele! Atunci o s-i fie mult mai ru!
Cred c e bine s pleci, mam, zise Leesha, deschiznd ua exact cnd se
pregtea Marick s ciocneasc.
Elona mri, se mpinse pe lng el i o porni cu pai apsai pe potec.
Scuzele mele dac v stnjenesc, spuse Marick. Am venit dup
rspunsul Maestrei Bruna. Plec spre Angiers la jumtatea dimineii.
Leesha l privi. Avea falca nvineit, dar bronzul lui gros ascundea asta
destul de bine, iar ierburile pe care i le pusese pe buza crpat i pe ochi le
mpiedicaser s se umfle.
Pari s-i fi revenit destul de bine, coment ea.
n meseria mea, cei care se vindec repede ajung departe.

226
Atunci ia-i calul i-ntoarce-te peste o or. O s duc eu nsmi rspunsul
Brunei.
Marick rspunse cu un zmbet larg.

E bine c pleci, spuse Bruna cnd rmaser n sfrit singure. Viuga
Tietorului de Lemne nu mai are cum s te pun la ncercare i eti mult prea
tnr ca s te-opreti aici.
Dac-ai fi crezut c asta n-a fost o ncercare, zise Leesha, nu i-ai fi dat
nicio atenie.
Da, poate c-a fost o ncercare, dar rezultatul n-a stat niciodat sub
semnul ntrebrii. Ai devenit prea puternic pentru oameni de teapa Elonei.
Puternic, se gndi ea. Aa am devenit? n cea mai mare parte a timpului
nu se simea astfel, dar era adevrat c niciunul dintre locuitorii satului ei n-
o mai speria.
i adun bagajele, mici i prnd nepotrivite; cteva rochii i cteva cri,
nite bani, punga cu ierburi, un aternut i mncare. Ls n urm lucruri
care-i plceau, darurile primite de la tatl ei i alte obiecte apropiate de suflet.
Mesagerii cltoreau cu bagaje puine, iar lui Marick nu i-ar fi plcut s-i
mpovreze calul prea tare. Bruna i spusese c Jizell avea s-i asigure traiul
pe durata instruirii, dar, i aa, prea mult prea puin pentru a ncepe o via
nou.
O via nou. Orict de apstoare ar fi fost ideea, o entuziasma n aceeai
msur. Citise toate crile din colecia Brunei, ns Jizell avea cu mult mai
multe, i cu att mai multe aveau toate celelalte Culegtoare de Ierburi din
Angiers, dac puteau fi convinse s i le mprumute.
Totui, pe msur ce ora se apropia de sfrit, avea din ce n ce mai mult
senzaia c nu putea s respire. Unde era tatl ei? Nu venea s-o conduc?
Aproape c e timpul, spuse Bruna.
Leesha i ridic privirea i i ddu seama c avea ochii umezi.
Am face bine s ne lum rmas-bun, continu btrna. E foarte posibil
s nu mai avem vreo alt ocazie.
Bruna, ce tot spui?
N-o face pe proasta cu mine, fetico. tii foarte bine despre ce vorbesc.
Am trit de dou ori ct mi se cuvenea, dar n-o s rezist la nesfrit.
Bruna, zise Leesha, nu e neaprat nevoie s plec
Vai! fcu btrna cu o fluturare a minii. Stpneti foarte bine tot ce te
pot nva eu, fetico, aa c las aceti ani s fie ultimul meu dar pentru tine.
Du-te, o ndemn, i ai grij s-nvei ct de mult poi.
ntinse braele, i Leesha i czu la piept.

227
Fgduiete-mi doar c-o s ai grij de copiii mei cnd nu voi mai fi. Or fi
fiind proti i ncpnai, dar, cnd noaptea e neagr, n ei slluiete
binele.
O s am, promise Leesha. i-o s te fac mndr de mine.
Altminteri nici nu s-ar putea, zise btrna.
Leesha suspin, cu faa n alul ei aspru.
Mi-e fric, Bruna.
Ai fi o proast dac nu i-ar fi, dar am vzut eu nsmi o bun parte a
lumii i n-am ntlnit niciodat nimic cruia s nu-i poi face fa.
La puin timp dup aceea, Marick i conducea calul ctre ele, pe potec.
inea n mn o suli nou, iar scutul plin de glife i atrna de oblncul eii.
Dac simea vreo durere de pe urma pumnilor primii cu o zi nainte, nu lsa
s se vad.
Salutare, Leesha! strig la vederea ei. Eti gata s-i ncepi aventura?
Aventur. Cuvntul ptrunse dincolo de tristee i de fric, strnind un fior
de plcere.
Marick lu bagajele lui Leesha i le arunc n spinarea calului su
angiersian, suplu i iute, n timp ce ea se ntoarse spre Bruna pentru ultima
oar.
Sunt prea btrn pentru un rmas-bun de-o jumtate de zi, spuse
Culegtoarea de Ierburi. Ai grij de tine, fetico.
i ndes o pung n mini, i Leesha simi zornitul monedelor milneze,
care n Angiers valorau o avere. Bruna i ntoarse spatele i intr n colib
nainte de-a apuca ea s protesteze.
Se grbi s-ascund punga ntr-un buzunar. La o distan att de mare de
Miln, vederea monedelor de metal ar fi putut tenta pe oricine, chiar i pe un
Mesager. Mergnd fiecare de o parte a calului, o pornir spre sat, de unde
drumul principal ducea ctre Angiers. Leesha i strig tatl cnd ajunser n
dreptul casei lui, dar nu primi niciun rspuns. Elona i vzu trecnd i se duse
nuntru, trntind ua n urma ei.
Leesha i ls capul n jos. Contase pe o ultim ntlnire cu tatl ei. Se gndi
la toi stenii pe care-i vedea n fiecare zi, se gndi c n-avusese timp s-i ia
rmas-bun de la toi aa cum s-ar fi cuvenit. Scrisorile pe care le lsase la
Bruna preau jalnic de nepotrivite.
ns, cnd ajunser n centrul satului, uimirea i tie rsuflarea. Tatl ei era
acolo i, n spatele lui, de-a lungul drumului, atepta tot satul. Pe msur ce
nainta, venir la ea rnd pe rnd, unii ca s-o srute, iar alii ca s-i strecoare
cte un dar n palm.

228
S-i aminteti cu drag de noi i s te-ntorci, spuse Erny, i Leesha l
mbri strns, apsndu-i pleoapele cu putere peste ochi ca s pun
stavil lacrimilor.

Oamenii din satul tu te iubesc, coment Marick n timp ce clreau prin
pduri.
Viuga Tietorului de Lemne rmsese la mai multe ore de mers n urma
lor i umbrele se lungeau. Leesha sttea n faa lui, pe aua lat a calului,
animalul prnd s suporte cu uurin greutatea lor i a bagajelor.
Sunt momente, spuse Leesha, n care cred asta pn i eu.
De ce s nu crezi? se mir Marick. O fat frumoas ca zorile, care poate
vindeca orice boal? M-ndoiesc c ar putea cineva s nu te iubeasc.
Leesha rse.
Frumoas ca zorile? Gsete-l pe srmanul Saltimbanc de la care-i furat
versul sta i spune-i s nu-l mai foloseasc niciodat.
Marick rse la rndul lui, i braele i se strnser n jurul ei.
tii, i spuse, la ureche, n-am discutat nimic despre plata care mi se
cuvine fiindc te escortez.
Am bani, zise Leesha, ntrebndu-se pentru ct timp aveau s-i ajung
monedele ei n Angiers.
i eu am, rse Marick. Banii nu m intereseaz.
Atunci la ce soi de plat te gndeti, Maestre Marick? sta e un alt joc
pentru un srut?
El chicoti, i ochii lui de lup scnteiar.
Un srut era preul pentru c i-am adus o scrisoare. Ca s-ajungi tu cu
bine la Angiers, o s coste mult mai scump.
i mic oldurile n spatele ei, i nelesul vorbelor deveni ct se putea de
limpede.
ntotdeauna te grbeti, rspunse Leesha. n stilul sta, o s fii norocos
dac primeti un srut.
Vom vedea, zise Marick.
i fcur tabra la scurt timp dup aceea. Leesha pregti cina n timp ce el
aeza glifele. Cnd fu gata tocana, frmi cteva ierburi n plus n castronul
lui nainte de a i-l oferi.
Mnnc repede, o sftui el, lund castronul i ducndu-i la gur o
lingur mare, plin. O s vrei s intri n cort nainte de a se nla miezingii.
S-i vezi att de aproape poate fi nspimnttor.
Leesha arunc o privire spre cortul ntins de el, abia destul de mare pentru
o singur persoan.

229
E mic, i fcu el cu ochiul, dar o s ne putem nclzi unul pe altul,
aprndu-ne de frigul nopii.
E var, i reaminti ea.
Cu toate astea, simt o adiere rece ori de cte ori vorbeti, chicoti
Mesagerul. Poate gsim o cale de a topi rceala asta. n plus, art el apoi
dincolo de cerc, unde ncepuser deja s se nale formele ceoase ale
miezingilor, nu s-ar zice c poi pleca prea departe.

Era mai puternic dect ea, i zbaterile ei n braele lui o ajutau la fel de puin
ca refuzurile. Cu urletele miezingilor ca fundal, i suporta srutrile i minile
care o pipiau, stngace i grosolane. Iar cnd brbia lui ddea gre, l alina
cu vorbe dulci, oferindu-i drept leac ierburi i rdcini care-i fceau ru n loc
s-i fac bine.
El se nfuria uneori, i ea se temea c-avea s-o loveasc. Iar alteori plngea,
cci ce fel de brbat eti dac nu-i poi rspndi smna? Leesha ndura
totul, fiindc ncercarea aceea nu era un pre prea mare pentru cltoria ei
ctre Angiers.
l salvez de el nsui, i spunea de fiecare dat cnd i punea ierburile n
mncare, cci ce brbat i dorea s fie un violator? ns adevrul era c
simea o uoar remucare. Nu-i fcea plcere s-i foloseasc priceperea ca
s-i frng arma, dar undeva, n adncul fiinei ei, exista o satisfacie rece, ca
i cum toate strbunele sale din nenumrate ere, ncepnd din clipa n care
primul brbat culcase o femeie cu fora pe pmnt, ar fi dat din cap, ca o
nendurtoare aprobare a faptului c ea i lua lui brbia nainte de a-i lua el
ei fecioria.
Zilele se scurgeau lent, cu Marick trecnd de la amrciune la disperare pe
msur ce se stivuiau asupra lui eecurile nopilor. n ultima, sorbi ndelung
din butoiul cu vin i pru gata s sar din cerc i s se lase n voia demonilor.
Leesha simi o uurare palpabil cnd zri fortreaa pdurii ntinzndu-se n
faa lor, n mijlocul codrului. Uimirea i tie rsuflarea la vederea zidurilor
nalte, cu glifele lor lcuite, compacte i puternice, destul de ntinse ca s
nconjoare de mai multe ori Viuga Tietorului de Lemne.
Strzile Angiersului erau acoperite cu lemn, ca s-mpiedice demonii s se-
nale n interiorul zidurilor. ntregul ora era o podin imens. Marick o duse
adnc n interiorul lui i o cobor de pe cal n faa spitalului lui Jizell. Cnd ea
se-ntoarse s plece, o prinse de brae i o strnse att de tare, nct o duru.
Ce s-a-ntmplat n afara zidurilor rmne acolo, zise el.
N-o s spun nimnui, i fgdui ea.
Ai grij s n-o faci. Fiindc altminteri te omor.
Jur. mi dau cuvntul de Culegtoare de Ierburi.
230
Marick mormi i o eliber, apoi smuci cu putere de frul calului i se
ndeprt n galop.
Zmbind n colul buzelor, Leesha i adun lucrurile i se ndrept spre
intrarea spitalului.

15.

Cnt ca s faci avere

325 D

Era fum, i foc, i strigtul unei femei, acoperindu-le pe cele ale miezingilor.
Te iubesc!
Rojer se trezi brusc, tresrind, cu inima btndu-i nebunete. Lumina
blnd a zorilor trecuse peste zidurile nalte ale Angiersului i se strecura
prin crpturile obloanelor. n timp ce devenea tot mai puternic, biatul i
strnse cu putere talismanul n mna teafr i atept s i se domoleasc
btile inimii. Ppua minuscul, furit de un copil din lemn i sfoar, cu
bucla ei de pr rou n cretet, era tot ce-i rmsese de la mama lui.
Nu-i amintea chipul ei, pierdut n fum, i nici prea multe altele din noaptea
aceea, dar inea minte ultimele cuvinte rostite de ea pentru el. Le auzea iari
i iari n vise.
Te iubesc!
Frec prul cu mna schilodit, ntre degetul mare i inelar, n locul unde
fuseser primele dou degete nu-i rmsese dect o cicatrice zimat, dar,
datorit mamei lui, nu-i mai pierduse nimic altceva.
Te iubesc!
Talismanul era glifa tainic a lui Rojer, ceva despre care nu-i vorbea nici
mcar lui Arrick, care-i fusese ca un tat. l ajuta n nopile lungi, cnd
ntunericul se nchidea greu n jurul lui i ipetele miezingilor l fceau s
tremure de spaim.
Dar venise ziua, i lumina l fcea s se simt din nou n siguran. Srut
mica ppu i i-o puse n buzunarul secret pe care i-l cususe n betelia
pantalonilor pestrii. Era de-ajuns s-o tie acolo ca s fie plin de curaj. Avea
zece ani.
Se ridic de pe salteaua de paie, se ntinse i iei din cmrua lui
mpleticindu-se i cscnd. Avu o strngere de inim cnd l vzu pe Arrick

231
dormind cu capul pe mas. Maestrul lui se prvlise peste o sticl goal, cu
mna strns n jurul gtului ei, de parc ar fi avut de gnd s-o sugrume ca s-
i stoarc ultimele picturi de alcool.
Amndoi aveau talismane.
Se apropie i smulse sticla dintre degetele brbatului.
Cine? Cehee? ntreb acesta, ridicndu-i pe jumtate capul.
Iar ai adormit la mas, rspunse copilul.
Oh, tu eti, biete, mormi Arrick. Credeam c-a venit din nou
blestematu la de proprietar.
Am ntrziat cu chiria, spuse Rojer. n dimineaa asta avem spectacol n
Piaa Mic.
Chiria, bodogni Arrick. ntotdeauna chiria.
Jupnul Keven ne-a ameninat c ne d afar dac nu pltim azi, i
reaminti biatul.
Aa c-o s dm spectacolul, zise Arrick ridicndu-se.
i pierdu echilibrul i ncerc s se in de un scaun, care ns nu-l ajut
dect rsturnndu-se peste el cnd ajunse pe podea.
Rojer veni s-l ajute s se ridice, dar Arrick l mpinse, ndeprtndu-l.
M simt perfect! strig, ca i cum Rojer ar fi cutezat s fie de alt prere,
i se ridic pe picioarele nesigure. A putea face o tumb! exclam, uitndu-
se n spate, s vad dac era loc.
Ochii si mrturisir, ns, c regreta fiindc se ludase n van.
Pstreaz-o pentru spectacol, se grbi Rojer s spun.
Arrick se uit din nou la el.
Probabil c ai dreptate, ncuviin, i amndoi se simir uurai. Am
gtul uscat, adug apoi. Trebuie s beau nainte de a cnta.
Biatul ddu din cap i alerg s umple o can de lemn cu ap din urcior.
Nu ap, zise Arrick. Adu-mi vin. Am nevoie de-o ghear a demonului
care m-a rnit.
Nu mai avem vin.
Atunci du-te s cumperi, porunci brbatul.
Se duse s-i ia punga, mpleticindu-se, mpiedicndu-se i abia reuind s
nu cad. Rojer se repezi s-l sprijine.
Arrick trase o clip de nururi, pe bjbite, apoi ridic punga cu totul i o
izbi de lemn. Pnza nu fcu niciun zgomot, i el mri.
Nici mcar un singur klat! strig dezamgit, aruncnd punga ct colo.
Gestul l dezechilibr i, ntr-o ncercare de regsire a poziiei verticale, se
nvrti, descriind un cerc complet nainte de a cdea pe podea cu o bufnitur.
Pn s-ajung Rojer la el, izbuti s se salte n patru labe, dar vrs,
mprtiind vin i fiere pe toat duumeaua. i strnse pumnii i-l strbtu
232
un spasm, i biatul crezu c-avea s verse din nou, dar, o clip mai trziu, i
ddu seama c maestrul lui plngea.
Cnd lucram pentru Duce, n-a fost niciodat aa, suspin Arrick. Atunci
banii mi se revrsau din buzunare.
Numai pentru c-i pltea Ducele vinul, i spuse Rojer, dar era destul de
inteligent ca s-i pstreze gndul pentru sine. Spunndu-i lui Arrick c bea
prea mult, i provocai, cu siguran, o criz de furie.
Biatul l spl i apoi l ajut pe brbatul greu s-ajung n culcuul lui.
Imediat ce adormi pe salteaua de paie, el lu o crp i cur podeaua. n ziua
aceea n-avea s fie niciun spectacol.
Se ntreb dac jupnul Keven avea s-i dea cu adevrat afar, i unde s-ar
fi putut duce dac o fcea. Zidul cu glife al Angiersului era puternic, dar n
reeaua de deasupra existau guri, i asta nu le scpa demonilor vntului.
Gndul la o noapte pe strzi l ngrozea. Arrick vnduse calul lui Geral i scutul
cu glife cnd vremurile deveniser grele, dar cercul portabil al Mesagerului le
rmsese. Pe el s-ar fi putut obine un pre bun, dar Rojer nu se-ndura s-l
vnd. Arrick ar fi but i ar fi jucat banii, i n-ar mai fi rmas nimic care s-i
apere dac ntr-o noapte ar fi fost dai cu-adevrat afar.
i biatul ducea dorul zilelor n care Arrick lucra pentru Duce.
Saltimbancul era iubit de curtezanele lui Rhinebeck, care se purtau cu Rojer
ca i cum ar fi fost copilul lor. Strns la o duzin de piepturi parfumate ntr-o
singur zi, primea dulciuri i era nvat s le-ajute s se fardeze i s-i
aranjeze prul. Pe-atunci nu-i vedea prea des maestrul; Arrick l lsa adesea
n casa de plceri cnd cltorea prin ctune i vocea lui dulce fcea cunoscute
n lung i-n lat edictele ducale.
Dar lui Rhinebeck nu-i plcuse s gseasc un bieel ncovrigat n pat
cnd, ntr-o noapte, intrase mpleticindu-se, beat i excitat, n odile
curtezanei sale preferate. Ceruse ca Rojer s plece, i Arrick odat cu el.
Copilul tia c din vina lui ajunseser s triasc n srcie. Ca i prinii lui,
Saltimbancul sacrificase totul ca s-i poarte de grij.
Dar, dac pentru prinii lui n-o putea face, lui Arrick biatul i putea oferi
ceva n schimb.

Rojer alerga din toate puterile, spernd c mulimea era nc acolo. Muli
nc mai continuau s vin ori de cte ori se anuna vreun spectacol al lui Viers
Dulce, dar n-aveau s-atepte la nesfrit.
Ducea pe umr sacul cu minunii al maestrului su. Ca i hainele lor i
ale tuturor Saltimbancilor, era pestri, o amestectur de petice care se
decoloraser i se jerpeliser. nuntru se aflau instrumentele necesare

233
pentru arta lor. Rojer le folosea cu miestrie pe toate, cu excepia bilelor
colorate pentru jonglerii.
Picioarele lui goale, cu tlpi bttorite, plesneau podina. Avea cizme i
mnui care se potriveau cu hainele blate, dar le lsase acas. Prefera
fermitatea cu care i se lipeau de scnduri degetele goale n locul tocurilor
tocite ale cizmelor blate, cu clopoei n vrf, i nu-i putea suferi mnuile.
Arrick umpluse dou dintre degetele celei pentru mna dreapt cu
bumbac, ca s-ascund lipsa degetelor biatului. i cele false erau prinse de
cele reale cu fire subiri, fcndu-le s se ndoaie toate n acelai timp. Un truc
foarte ingenios, dar lui Rojer i era ruine ori de cte ori punea pe mna
schilodit acel obiect care i-o ncorseta. Arrick insista s poarte i cizmele, i
mnuile, dar n-avea cum s-l bat pentru ceva de care nu tia.
La sosirea lui, prin Piaa Mic se foia bombnind un grup de oameni; vreo
douzeci cu totul, printre care i copii. Rojer i aducea aminte de vremea n
care vestea apariiei lui Arrick Viers Dulce aduna sute de oameni din toate
colurile oraului, ba chiar i din ctunele din apropiere. Atunci cnta n
templul Ziditorului sau n amfiteatrul Ducelui. Acum Piaa Mic era cel mai
bun loc pe care-l putea primi de la Ghild, i nici mcar pe acela nu era n stare
s-l umple.
Dar civa bani erau mai buni dect nimic. i, chiar dac numai o duzin de
oameni i ddeau cte-o moned de un klat, asta ar fi putut cumpra de la
jupnul Keven nc o noapte, att timp ct nu-l prindea Ghilda Saltimbancilor
dnd spectacolul fr un maestru. Iar dac era prins, chiria ntrziat ar fi
devenit cea mai mrunt dintre grijile lor.
Cu un strigt, ptrunse n mulime dansnd i aruncnd n aer pumni de
puf de scaiei vopsit. Puful se rsucea i plutea n urma lui, aternndu-se
apoi, formnd o dr strlucitor colorat.
Ucenicul lui Arrick! strig cineva. Viers Dulce o s vin pn la urm.
Se auzir aplauze, i Rojer i simi stomacul strngndu-se. Ar fi vrut s
spun adevrul, dar, pentru Arrick, prima lege a Saltimbancului era s nu spui
niciodat ceva care s strice cheful mulimii.
Scena din Piaa Mic avea trei niveluri. Partea din spate era o carapace de
lemn, menit s amplifice sunetele i s adposteasc saltimbancii pe vreme
rea. n lemn fuseser inscripionate glife, dar erau vechi i se decoloraser.
Rojer se ntreb dac i-ar fi putut proteja pe el i pe maestrul lui, n caz c
ajungeau pe strzi n noaptea aceea.
Alerg n susul treptelor fcnd tumbe i aruncnd plria pentru colect
exact n faa mulimii, cu o rsucire dibace din ncheietura minii.
Rojer nclzea ntotdeauna mulimea naintea apariiei maestrului su i,
pentru cteva minute, se ls prins de rutin, spunnd glume i fcnd roata
234
i diverse trucuri magice, sau mimnd metehnele unora dintre mai-marii
oraului, bine-cunoscui tuturor. Rsete. Aplauze. Mulimea ncepu, ncet-
ncet, s se ngroae. Treizeci. Cincizeci. Dar tot mai muli murmurau,
nerbdtori s-l vad pe Arrick Viers Dulce. Rojer simi o ghear n stomac i-
i atinse talismanul din buzunarul secret, ca s-i dea putere.
ntrzie inevitabilul ct de mult se putea, chemnd copiii n fa ca s le
spun povestea ntoarcerii. Mim foarte bine totul i unii l aprobar dnd din
cap, dar pe multe fee se citea dezamgirea. Nu cnta Arrick de obicei
povestea? Nu ca s-l asculte pe el veniser?
Unde e Viers Dulce? strig cineva din spate.
Cei din jur i cerur s tac, dar cuvintele i rmaser atrnate n aer. Cnd
termin Rojer cu copiii, aproape toat lumea mormia, nemulumit.
Eu am venit s-ascult un cntec! strig acelai brbat, i de data asta
gesturile celor din jur l aprobar.
Rojer tia c nu putea s-i fac pe plac. Vocea lui nu fusese niciodat
puternic i i se frngea dac lungea o not pe mai mult de cteva respiraii.
Dac ar fi cntat, lucrurile ar fi putut lua o ntorstur urt.
Se ntoarse ctre sacul cu minunii, cutnd n schimb altceva, i ocoli,
ruinat, bilele pentru jonglerii. Cu mna schilodit putea s le prind i s le
arunce destul de bine, dar, neavnd degetul arttor, cu care le ddea avntul
corect pentru rotire i prinzndu-le doar cu o jumtate de mn, efectul
combinat complex creat de cele dou mini l depea.
Ce fel de Saltimbanc nu e n stare s cnte i s jongleze? ntreba uneori
Arrick.
Unul nu prea grozav, Rojer o tia.
Cu cuitele din sac se descurca mai bine, dar, ca s chemi oameni din public
i s-i pui s stea lng perete cnd le aruncai, aveai nevoie de un brevet
special, dat de Ghild. Arrick i alegea ntotdeauna, ca ajutor pentru aa ceva,
cte o fat rumen i durdulie care, de cele mai multe ori, i ajungea n pat
dup spectacol.
Nu cred c vine, l auzi Rojer spunnd pe acelai brbat; i l njur n
gnd.
Muli alii ncepuser s plece. Din mil, civa aruncar klai n plrie, dar
el tia c, dac nu fcea ceva ct de curnd, n-aveau s fie destui ca s-l
mulumeasc pe jupnul Keven. Ochii i czur pe cutia scripcii i, vznd c
nu mai rmseser dect civa privitori, o nh n grab. Lu arcuul i, ca
ntotdeauna, l prinse corect n mna schilodit. Pentru asta n-avea nevoie de
degetele lips.
Imediat ce l atinse de strune, muzica umplu piaa. Civa dintre cei care se
ntorseser s plece se oprir s asculte, dar biatul nu le ddu atenie.
235
Despre tatl su, Jessum, nu-i aducea aminte prea multe, dar avea n
memorie, clar, imaginea lui btnd din palme i rznd, n timp ce trecea
Arrick arcuul peste strunele scripcii. Cnd cnta, Rojer simea dragostea
tatlui su, aa cum o simea pe a mamei cnd i strngea n mn talismanul.
Ocrotit de acea dragoste, ls frica deoparte i se pierdu n mngierea
vibrant a strunelor.
De obicei, acompania vocea lui Arrick, ns de data asta trecu dincolo de
acompaniament, lsnd scripca s umple spaiul pe care l-ar fi ocupat Viers
Dulce. Degetele minii sale stngi, cea teafr, treceau att de repede de pe o
coard pe alta, nct micarea lor prea o dr, i mulimea ncepu curnd s
bat din palme ritmul n jurul cruia se mpletea muzica. Melodia deveni tot
mai alert i btile care subliniau ritmul, din ce n ce mai sonore, dansnd n
jurul scenei la unison cu melodia. Iar cnd i puse piciorul pe una dintre
trepte i se lans ntr-o tumb, fr s piard nicio not, dintre spectatori se
nl un strigt tuntor.
Sunetul i ntrerupse transa, i vzu c piaa era plin, c oamenii se
ngrmdeau chiar i n afara ei, dornici s asculte. Trecuse ceva timp de cnd
nici mcar Arrick nu mai aduna atta lume! ocat, Rojer fu ct pe ce s
greeasc struna i scrni din dini ca s stpneasc muzica, pn cnd
aceasta redeveni lumea lui.

A fost un spectacol bun, l felicit o voce, n timp ce-i numra monedele
de lemn lcuit din plrie.
Aproape trei sute de klai! Aveau s scape de pislogeala lui Keven o lun-
ncheiat.
Mulumesc, ncepu el, dar cuvintele i rmaser n gt cnd i ridic
privirea.
n faa lui stteau Maetrii Jasin i Edum. Reprezentani ai Ghildei.
Unde e maestrul tu, Rojer? l ntreb Edum cu asprime.
Era un maestru al actoriei i un mim la ale crui spectacole se spunea c
veneau oameni tocmai din Fortul Rizon.
Rojer nghii n sec, cu greutate, cu obrajii arzndu-i, mpurpurai. Se uit
n jos, spernd c aveau s-i ia spaima i vinovia drept ruine.
Nu nu tiu, rspunse. Ar fi trebuit s fie aici.
Pun prinsoare c s-a-mbtat din nou, pufni Jasin.
Cunoscut i drept Sunet Aurit, nume pe care se spunea c i-l dduse
singur, era un cntre de un oarecare prestigiu, dar, mult mai important, era
nepotul Lordului Janson, prim-ministrul Ducelui Rhinebeck, i avea grij s-o
afle toat lumea.
Btrnul Viers Dulce s-a acrit de la o vreme.
236
E de mirare c i-a pstrat brevetul pn acum, spuse Edum. Am auzit
c luna trecut s-a scpat pe el n timpul spectacolului.
Nu-i adevrat! exclam Rojer.
n locul tu, biete, eu mi-a face griji pentru mine nsumi, spuse Jasin,
artnd ctre faa lui cu un deget lung. tii care e pedeapsa cnd aduni bani
pentru un spectacol dat de cineva fr brevet?
Rojer pli. Pentru asta, Arrick i-ar fi putut pierde brevetul, iar dac Ghilda
prezenta cazul i n faa unui magistrat, ar fi putut s-o sfreasc amndoi
tind lemne cu gleznele nlnuite.
Edum rse.
Nu te speria, biete. Att timp ct Ghilda i primete partea ei, spuse,
servindu-se cu o mare parte din monedele de lemn adunate de Rojer, nu cred
c e nevoie s mai afle i altcineva de acest incident.
Copilul tia c nu era bine s protesteze n vreme ce brbaii i mpreau
i vrau n buzunare mai bine de jumtate din ctigul lui. Din care n sipetele
Ghildei avea s-ajung o foarte mic parte, sau chiar nimic.
Ai talent, biete, spuse Jasin cnd se ntorceau s plece, ncearc s caui
un maestru cu un viitor mai bun. Treci pe la mine cnd o s te saturi s tot
curei n urma btrnului Viers Dulce.
Dezamgirea lui Rojer dur numai pn cnd scutur plria pentru
colect. Chiar i jumtate era mai mult dect sperase s ctige. Se grbi s se-
ntoarc la han, oprindu-se numai ntr-un singur loc. Se duse la jupnul Keven,
a crui fa deveni, la apropierea lui, un nor de furtun.
Ar fi bine s nu fi venit ncoace ca s cereti pentru maestrul tu, biete.
Rojer cltin din cap i-i ntinse o pung.
Maestrul meu zice c e de-ajuns pentru zece zile, spuse el.
Keven cntri n mn punga i ascult pcnitul mulumitor al monedelor
de lemn cu o evident surprindere. ovi o clip, apoi mormi i bg punga
n buzunar cu o ridicare din umeri.
La ntoarcerea lui Rojer, Arrick nc mai dormea. Biatul tia c maestrul
lui n-avea s-i dea niciodat seama c hangiul i primise chiria. Urma s-l
evite cu struin, felicitndu-se fiindc izbutise s-o scoat la capt trei zile
fr s plteasc.
Puse monedele rmase n punga lui Arrick. Avea s-i spun c le gsise
rtcite prin sacul cu minunii. Aa ceva se ntmpla rareori de cnd duceau
lips de bani, dar Arrick n-avea s-i pun la ndoial norocul dup ce avea s
vad ce mai cumprase biatul.
Rojer aez sticla cu vin lng Saltimbancul adormit.

237
n dimineaa urmtoare, Arrick se trezi naintea lui Rojer i-i inspect
machiajul ntr-o oglind de mn crpat. Nu mai era tnr, dar nici att de
btrn nct ustensilele din trusa cu sulimanuri a unui Saltimbanc s nu-i
poat reda nfiarea tinereasc. Prul lui lung, decolorat de soare, nc era
mai degrab auriu dect crunt, iar barba castanie, ntunecat la culoare cu
vopsea, i ascundea gua tot mai proeminent de sub brbie. Vopseaua se
potrivea att de bine cu nuana pielii lui bronzate, nct ridurile din jurul
ochilor albatri deveneau aproape invizibile.
Am avut noroc azi-noapte, biatul meu, spuse, schimonosindu-i faa ca
s vad ct de bine rezista vopseaua, dar n-o s ne putem feri de Keven la
nesfrit. Pislogul sta pros o s ne prind mai devreme sau mai trziu i,
cnd o s-o fac, mi-ar plcea s-avem mai mult de ntinse mna spre pung,
scoase monedele i le arunc n sus cu cte-un bobrnacase klai ai notri.
Minile i se micau prea repede ca s i le poi urmri, smulgnd monede
din aer i aruncndu-i-le din nou deasupra capului, ntr-un ritm lejer.
Ai mai exersat jongleria, biete? ntreb.
nainte de-a apuca Rojer s deschid gura ca s rspund, Arrick trimise
una dintre monede ctre el. Biatul cunotea mecheria, dar, pregtit sau nu
pentru ceea ce urma, se simi oricum sgetat de spaim cnd prinse banul n
mna stng i-l rearunc n aer. Urmar i alii, sosind cu mare iueal unul
dup altul, i el se strdui s-i controleze pe msur ce-i prindea cu mna
schilodit i i-i azvrlea n cealalt, ca s fie aruncai iari.
Cnd ajunse s jongleze cu patru monede, era ngrozit. Iar cnd Arrick o
adug pe a cincea, se vzu nevoit s danseze nebunete ca s le poat
menine pe toate n micare. Saltimbancul se gndi c era mai bine s nu i-o
arunce i pe a asea, vrnd s vad ce se va ntmpla. Aa cum era de ateptat,
Rojer czu pe podea, n zngnit de monede, o clip mai trziu.
Biatul se fcu mic, creznd c va urma tirada maestrului su, dar acesta
se mulumi s ofteze adnc.
Ia mnuile, spuse. Trebuie s mergem s ne umplem punga.
Oftatul i ndurer urechea mai mult dect un zbieret i o palm. Furia
nsemna c Arrick se ateptase s ias mai bine. Oftatul spunea c renunase.
Nu, rspunse Rojer.
Cuvntul i alunec dintre buze nainte de a-l putea opri, dar, odat ce
ajunse s atrne n aerul dintre ei, simi c fusese corect s-l rosteasc, tot
att de corect cum i sttea arcuul n mna schilodit.
Arrick pufni n musta, ocat de obrznicia copilului.
Vorbesc despre mnui, lmuri biatul lucrurile, i vzu furia de pe
chipul Saltimbancului preschimbndu-se n curiozitate. Nu mai vreau s le
port. Nu pot s le sufr.
238
Arrick oft, scoase dopul noii sticle de vin i-i umplu un pocal.
N-am czut noi de acord, ntreb, artnd ctre Rojer cu sticla, c, dac-
i vor cunoate beteugul, oamenii vor fi mai puin dornici s te-angajeze?
N-am czut niciodat de acord, l contrazise biatul. ntr-o bun zi, mi-
ai spus pur i simplu s-ncep s port mnuile.
Arrick chicoti.
mi pare ru c-i spulber iluziile, biete, dar aa stau lucrurile ntre
maetri i ucenici. Nimeni nu vrea un Saltimbanc schilod.
Deci asta sunt? ntreb Rojer. Un schilod?
Bineneles c nu. Nu te-a schimba cu niciun alt ucenic din Angiers. Dar
nu toat lumea o s se uite dincolo de cicatricele lsate de demon, ca s vad
omul. i vor da o porecl, n btaie de joc, i vei descoperi c rd de tine i nu
mpreun cu tine.
Puin mi pas, zise copilul. Mnuile m fac s m simt ca un arlatan,
iar mna m necjete ndeajuns i fr s-o fac degetele false nc i mai
nendemnatic. Ce conteaz c rd, dac vin s m vad i pltesc pentru
asta?
Arrick l privi ndelung, sorbind din vin.
Ia s vd mnuile, zise ntr-un trziu.
Erau negre i i ajungeau pn la jumtatea antebraelor. La capete le
fuseser cusute triunghiuri de pnz de culori strlucitoare, i aveau clopoei.
Biatul i le arunc maestrului su ncruntndu-se.
Arrick le prinse, le studie o jumtate de secund i le azvrli pe fereastr,
privindu-i apoi minile, de parc mnuile i le-ar fi murdrit.
Pune-i cizmele i s mergem, spuse, dnd peste cap ce mai rmsese n
pocal.
De fapt, nu-mi plac nici cizmele, ndrzni Rojer.
Arrick i zmbi.
Nu-i fora norocul, l preveni, fcndu-i cu ochiul.

Legile Ghildei le ngduiau Saltimbancilor cu brevet s dea reprezentaii la
orice col de strad, atta vreme ct nu stteau n calea trectorilor i nu
stnjeneau negoul. O parte dintre negustori chiar i plteau ca s-atrag
atenia ctre tarabele lor sau n slile comune ale tavernelor.
Avnd pcatul beiei, Arrick i-i nstrinase pe cei care-i ofereau astfel de
ocazii, astfel nct acum ddeau spectacole pe strad. Maestrul lui Rojer se
trezea trziu i descoperea c cele mai bune locuri fuseser luate de mult n
stpnire de alii. Cel pe care-l gsir liber nu era grozav: un col aflat la mare
distan de strzile principale.

239
O s fie bine aici, mormi Arrick. D de tire i-adun nite spectatori,
biete, ct fac eu pregtirile.
Rojer ddu din cap i-o lu la fug. Oriunde gsea cte un grup de oameni,
fcea roata n faa lor, sau mergea n mini, cu clopoeii cusui de costumul lui
pestri sunnd ademenitor.
Spectacol cu Saltimbanc! striga. Venii s-l vedei de Arrick Viers Dulce!
Datorit acrobaiilor lui i a greutii pe care nc-o mai avea numele
maestrului su, atrase atenia ntr-o destul de mare msur. Unii chiar se
inur tot timpul dup el, btnd din palme i rznd de bufoneriile lui.
Un brbat i nghionti nevasta cu cotul.
Uite, e biatul schilod din Piaa Mic!
Eti sigur? ntreb femeia.
Pi, uit-te la mna lui!
Rojer se prefcu c nu auzise i-i vzu de drum, n cutarea mai multor
clieni. Aduse n curnd mica lui ceat la maestrul su, pe care-l gsi spunnd
glume n faa unei alte mulimi n cretere i jonglnd, n ritm lent, cu un cuit
de buctrie, un satr, o secure, un taburet mic i o sgeat.
Iat-l pe asistentul meu, Rojer Juma-de-mn! strig Saltimbancul.
Biatul alerga deja spre el cnd auzi i nelese numele. Ce fcea Arrick?
ns era prea trziu ca s-ncetineasc, aa c-i ntinse braele i se avnt,
lansndu-se din roat ntr-o tumb tripl i oprindu-se, n picioare, la civa
metri de maestrul lui. Arrick smulse cuitul de buctrie din colecia letal
care dansa n aerul din faa lui i-l azvrli spre Rojer.
tiind foarte bine c micarea aceea trebuia s urmeze, biatul se rsuci n
loc i prinse cu uurin n mna stng, teafr, cuitul bont i echilibrat
anume pentru aa ceva. ncheindu-i rotaia, o relu n sens invers i,
azvrlind i el, trimise cuitul nvrtindu-se napoi, chiar spre capul lui Arrick.
Acesta se rsuci la rndul su i reveni n poziia de la nceput, cu lama
strns puternic ntre dini. Mulimea ovaion i, cnd cuitul reintr n
cadena dansului aerian al celorlalte obiecte, n plrie zngni un val de
monede.
Rojer Juma-de-mn! strig Arrick. La numai zece ani i cu numai opt
degete, cnd are un cuit, e la fel de periculos ca un brbat n toat firea!
Mulimea aplaud. Rojer i ridic mna schilodit n vzul tuturor i primi
drept rspuns un cor de ooh-uri i aah-uri. Arrick le sugerase, i cei mai muli
credeau deja, c biatul prinsese i aruncase cuitul cu mna vtmat. Aveau
s le povesteasc altora, cu nflorituri. n loc s lase gloata s-l porecleasc, i
gsise el nsui o porecl.
Rojer Juma-de-mn, murmur, simind gustul numelui pe limb.

240
Hop! strig Arrick, i biatul se ntoarse n timp ce azvrlea spre el
sgeata.
i uni palmele, prinznd proiectilul ntre ele chiar nainte de a-l izbi n fa.
Se rsuci iari, ntorcndu-se cu spatele ctre mulime. Cu mna teafr,
arunc printre picioare sgeata ctre maestrul su, dar, cnd ncheie
micarea i se ntoarse din nou cu faa, avea ntins mna beteag.
Hop! strig la rndul ru.
Arrick se prefcu speriat, scp obiectele tioase cu care jongla, dar
taburetul i czu n mini exact la timp pentru ca s i se-nfig sgeata exact n
centru. El l studie de parc ar fi fost uimit de propriul su noroc. Smulse
sgeata cu o zvcnire din ncheietura minii, i aceasta se preschimb ntr-un
buchet de flori, pe care i-l ntinse celei mai frumoase femei din mulime. n
plrie zngnir alte monede.
Vznd c maestrul su trecuse la magie, Rojer se repezi la sacul cu
minunii, dup instrumentele de care avea s fie nevoie pentru trucuri. n
clipa aceea, din mulime se auzi un glas.
Cnt la scripc! strig un brbat.
Cuvintele strnir un zumzet aprobator. Copilul i ridic privirea i-l
recunoscu pe brbatul care ceruse att de zgomotos, cu o zi nainte, s-l aud
pe Viers Dulce.
Avem chef de muzic, aa e? ntreb Arrick mulimea, fr s piard
nicio clip.
Fiindc i se rspunse cu urale, se duse la sac s ia scripca, i-o potrivi sub
brbie i se ntoarse spre spectatori. Dar, nainte de a atinge strunele cu
arcuul, auzi un alt strigt al aceluiai brbat.
Nu tu, biatul! Las-l pe Juma-de-mn s cnte!
Arrick se uit la Rojer, cu faa o masc de iritare, n timp ce toat lumea
ncepu s scandeze.
Juma-de-mn! Juma-de-mn!
n cele din urm, ridic din umeri i-i ntinse instrumentul ucenicului. S
nu-i pui niciodat n umbr maestrul era una dintre primele reguli pe care
le-nvau ucenicii. Dar toat lumea i cerea s cnte, i arcuul i se potrivi din
nou perfect n mna schilodit, eliberat de blestemata de mnu. nchise
ochii i simi nemicarea strunelor sub degetele sale, apoi le fcu s murmure
uor. Mulimea amui n timp ce, pentru cteva clipe, cnt ncet, alintnd
corzile ca i cum ar fi fost spinarea unei pisici ce torcea sub mngiere.
Scripca prinse via n minile sale, i el o conduse apoi ca pe o partener
ntr-un dans vioi, rotind-o ntr-un vrtej al notelor. Uit de spectatori. Uit de
Arrick. Singur cu muzica lui, explor armonii noi chiar i atunci cnd nu se

241
abtea de la o aceeai melodie, improviznd n ritmul btilor din palme, care
preau s rsune dintr-o lume ndeprtat.
Continu astfel fr s tie ct timp. Ar fi putut rmne o venicie n lumea
aceea, dar se auzi un zbrnit subire i ceva i urzic mna. Cltin din cap,
limpezindu-i mintea, i-i ridic privirea ctre mulimea tcut, care-l fixa cu
ochi mari.
S-a rupt o strun, spuse cu sfial.
Se uit la maestrul lui, care prea la fel de ocat ca toi ceilali privitori.
Arrick i ridic ncet minile i ncepu s aplaude.
Mulimea i se altur imediat, ntr-un ropot tuntor.

Cntnd aa la scripc, o s ne-mbogeti, biete, spuse Arrick,
numrnd monedele adunate. O s fim bogai!
Destul de bogai ca s pltii ce-i datorai Ghildei? ntreb o voce.
Se ntoarser i ddur cu ochii de Maestrul Jasin, sprijinit de perete. Cei
doi ucenici ai si, Sali i Abrum, stteau lng el. Sali avea glas de sopran,
limpede i tot att de frumos pe ct era ea de urt. Arrick glumea uneori
spunnd c, dac ar fi purtat un coif cu coarne, spectatorii ar fi luat-o drept
un demon al pietrei. Abrum era bas, vocea lui, un zngnit profund, fcea s
vibreze strzile pavate cu scnduri. nalt i subire, avea palmele i labele
picioarelor imense. Dac Sali era un demon al pietrei, atunci el era unul al
lemnului.
Ca i Arrick, Maestrul Jasin era altist, cu vocea bogat, pur. Purta haine
scumpe, din ln fin, albastr, i fire de aur, respingnd cu dispre straiele
pestrie ale majoritii colegilor si de breasl. i uleia i-i dichisea cu mare
grij prul negru, lung, i mustaa.
Era un brbat de nlime medie, dar asta nu-l fcea mai puin periculos.
Cndva njunghiase un Saltimbanc n ochi, n timpul unei certe pentru un
anume col de strad. Magistratul hotrse c nu fcuse altceva dect s se
apere, dar n sala ucenicilor din casa Ghildei se povestea cu totul altceva.
Datoriile mele fa de Ghilda nu-s treaba ta, Jasin, rspunse Arrick,
grbindu-se s-arunce monedele n sacul cu minunii.
Poate c ucenicul tu te-o fi salvat fiindc-ai lipsit de la reprezentaia de
ieri, Viers Acru, dar n-o s te-ascunzi la nesfrit n spatele scripcii lui.
n timp ce el vorbea, Abrum smulse scripca din minile lui Rojer i o frnse
pe genunchi.
Mai devreme sau mai trziu, Ghilda o s-i ia brevetul.
Ghilda n-o s renune niciodat la Arrick Viers Dulce, spuse maestrul lui
Rojer, dar, chiar dac-o va face, ie tot Glasul al doilea o s i se zic.

242
Jasin se ncrunt, fiindc n Ghilda erau deja destui care-i ddeau acest
nume i se tia c, la auzul lui, maestrul fcea crize de furie. El i Sali se
ndreptar spre Arrick, care-i inea bine sacul, protejndu-l. Abrum l lipi pe
Rojer cu spatele de perete, mpiedicndu-l s sar n ajutorul maestrului su.
Dar celor doi nu li se ntmpla pentru prima oar s fie nevoii s se bat
ca s-i apere ctigul. Rojer se ls s cad pe spate, se ncolci ca un arc i
se ridic brusc, drept n sus, izbind cu putere. Abrum ip, cu vocea lui de
obicei joas ridicndu-se la o alt nlime.
Credeam c ucenicul tu e bas, nu sopran, zise Arrick.
Cnd Jasin i Sali aruncar o privire ctre nsoitorul lor, minile lui iui se
afundar n sacul cu minunii i trimiser n aerul din faa lor un pumn de
puf de scaiei.
Jasin se ntinse prin nor, dar Arrick pi ntr-o parte i-i puse cu uurin
piedic, rotindu-i cu toat puterea sacul spre Sali i pocnind-o n piept.
Femeia masiv i-ar fi putut menine echilibrul, dar Rojer era pe poziie,
ngenuncheat n spatele ei. Se alese cu o cztur zdravn i, nainte de a-i
reveni cei trei, Arrick i Rojer se ndeprtaser, alergnd pe strada pavat cu
scnduri.

16.

Ataamente

323-325 D

Acoperiul Bibliotecii Ducelui din Miln era, pentru Arlen, un loc magic. n
zilele cu vzduhul limpede, sub el se rsfira lumea, o lume nengrdit de
ziduri i de glife, ntinzndu-se la infinit. i mai era i locul unde se uitase el
pentru prima oar la Mery, vznd-o cu adevrat.
Aproape c-i ncheiase munca n bibliotec i urma s se-ntoarc n
curnd n atelierul lui Cob. Privea soarele jucndu-se deasupra cretetelor
nzpezite ale munilor i cobornd n valea de dedesubt i se strduia s-i
ntipreasc imaginea aceea pentru totdeauna n minte, iar cnd se ntorcea
spre Mery, i dorea acelai lucru i n privina ei. Avea cincisprezece ani i
era mult mai frumoas dect munii i dect zpada.
Mai bine de un an, fata i fusese cea mai apropiat prieten i el nu vzuse
niciodat n ea mai mult dect att. Dar, n clipa aceea, privind-o conturat de

243
lumina soarelui, cu vntul rece de munte ndeprtndu-i de pe obraji prul
lung, castaniu, n timp ce-i nconjura cu braele rotunjimea snilor ca s se
apere de frig, descoperi dintr-odat c era o femeie tnr, c el era un brbat
tnr. Btile inimii i se accelerar cnd vzu cum flutura fusta ei n vnt,
dezvluind margini dantelate ce trdau juponul de dedesubt.
naint cu un pas, fr s scoat nicio vorb, dar ea i surprinse privirea i
zmbi.
Era i timpul, spuse.
Arlen ntinse mna, ovind, i i trecu peste obrazul ei dosul palmei. Ea
se nclin spre atingere, i el, srutnd-o, i gust rsuflarea dulce. O srutare
la nceput uoar, ezitant, dar devenind tot mai apsat pe msur ce ea i
rspunse, cptnd o via proprie, ceva flmnd i plin de pasiune, ceva care
crescuse n el vreme de un an, fr s-o fi tiut.
Ceva mai trziu, buzele li se desprir cu un zgomot uor, i schimbar un
zmbet nervos. Fiecare cu braele n jurul celuilalt, cuprinser cu privirea
Milnul, mprind dogoarea iubirii tinere.
Te uii ntotdeauna ndelung ctre vale, zise Mery. i trecu degetele prin
prul lui i i srut tmpla. Spune-mi la ce visezi cnd stai cu privirea
pierdut.
Arlen pstr o vreme tcerea.
Visez s eliberez lumea de miezingi, spuse apoi.
Gndurile ei se ndreptaser n alt parte, aa c Mery rse auzind
rspunsul neateptat. Nu voise s fie crud, dar pe el sunetul l fichiui ca un
bici.
Atunci te crezi Izbvitorul? l ntreb. Cum o s faci asta?
Arlen se ndeprt uor de ea, simindu-se dintr-odat vulnerabil.
Nu tiu, recunoscu. O s-ncep devenind Mesager. Am pus deja deoparte
suficieni bani pentru cal i pentru armur.
Mery cltin din cap.
Asta n-o s se-ntmple niciodat, dac o s ne cununm.
O s ne cununm? ntreb Arlen, surprins de nodul pe care-l simea n
gt.
Ea se retrase, prnd indignat.
Ce, nu sunt destul de bun pentru tine?
Ba da! N-am spus niciodat, se blbi Arlen.
Bine, atunci, zise ea. Meseria Mesagerilor o fi aducnd bani i onoruri,
dar e prea periculoas, mai ales odat ce-o s avem copii.
Acum avem copii? exclam el cu voce ascuit.
Mery se uit la el ca la un idiot.

244
Nu, aa n-o s mearg niciodat, continu, nelundu-l n seam i
urmrindu-i gndurile. Trebuie s fii Glifar, cum e Cob. i aa o s lupi
mpotriva demonilor, dar o s fii n siguran, lng mine, n loc s clreti
pe drumuri bntuite de miezingi.
Nu vreau s fiu Glifar. Munca asta n-a fost niciodat dect un mijloc
pentru atingerea unui scop.
Ce scop? S zaci mort pe-un drum?
Nu. Mie n-o s mi se-ntmple aa ceva.
Ce-o s ctigi ca Mesager i nu poi ctiga ca Glifar?
Scparea, rspunse Arlen fr s se gndeasc.
Mery amui. ntoarse capul, ferindu-se s-i ntlneasc privirea i, dup
cteva clipe, i ls i braul s alunece de pe al lui. Rmase tcut, i biatul
descoperi c tcerea o fcea nc i mai frumoas.
De ce vrei s scapi? ntreb ea n cele din urm. De mine?
Arlen o privi, atras de ea ntr-un mod pe care ncepuse s-l neleag, i i se
puse un nod n gt. Ar fi fost chiar att de ru s rmn? Cte anse de a mai
gsi o alt fat ca Mery avea?
Dar asta era oare de-ajuns? Nu-i dorise niciodat o familie. Familia
nsemna ataamente de care n-avea nevoie. Dac i-ar fi dorit nevast i copii,
ar fi putut s rmn n Prul lui Tibbet, cu Renna. Crezuse c Mery era
altfel
i aduse n minte imaginea care-l susinuse n ultimii trei ani, se vzu
clrind pe un drum, liber s hoinreasc. Aa cum se ntmpla ntotdeauna,
ideea l umplu de ncntare, pn cnd se ntoarse i o privi din nou pe Mery.
nchipuirea zbur, i nu mai izbuti s se gndeasc dect s-o srute din nou.
Nu de tine, rspunse prinznd-o de mini. Niciodat de tine.
Buzele li se ntlnir din nou i, pentru o vreme, gndurile lui nu se mai
atinser de nimic altceva.

Sunt trimis la Dumbrava mpietritului, spuse Ragen, vorbind despre un
mic ctun de fermieri, aflat la o zi de mers clare distan de Fortul Miln. Ai
vrea s vii cu mine, Arlen?
Ragen, nu! strig Elissa.
Biatul o privi suprat, dar Mesagerul l prinse de bra nainte de a scoate
vreo vorb.
Arlen, pot s rmn o clip singur cu soia mea? l ntreb cu blndee.
El se terse la gur, se scuz i se retrase.
Ragen nchise ua n urma lui, dar, refuznd s lase s i se hotrasc soarta
fr tirea sa, Arlen ocoli prin buctrie i se opri s-asculte la intrarea

245
servitorilor. Buctarul i arunc o privire, dar el i-o ntoarse imediat, aa c
omul i vzu de treaba lui.
E prea tnr! spunea Elissa.
Lissa, pentru tine o s fie ntotdeauna prea tnr. Are aisprezece ani i
e destul de mare pentru o cltorie simpl, de o singur zi.
l ncurajezi!
tii foarte bine c Arlen n-are nevoie de nicio ncurajare din partea mea.
Atunci i oferi ocazii, se rsti ea. Aici e mai n siguran!
Cu mine-o s fie ndeajuns de n siguran. Nu e mai bine s fac primele
drumuri mpreun cu cineva care s-l supravegheze?
A prefera s nu fac deloc primele drumuri, spuse Elissa cu acreal.
Dac ai ine la el, ai simi i tu acelai lucru.
Ce noaptea m-sii, Elissa, nici mcar n-o s vedem vreun demon. O s-
ajungem n Dumbrav nainte de apusul soarelui i-o s plecm dup ce
rsare. Oamenii obinuii fac drumul sta mereu.
Nu-mi pas, rspunse ea. Nu vreau s plece.
Nu hotrti tu, i reaminti Ragen.
O interzic! ip Elissa.
Ragen ip la rndul lui.
Nu poi!
Arlen nu-l mai auzise niciodat ridicnd vocea cnd vorbea cu ea.
Ateapt i-o s vezi, mri Elissa. O s v droghez caii! O s tai toate
suliele n dou! O s-i arunc armura-n fntn, s rugineasc!
Poi s ne iei tot ce vrei, ripost Mesagerul printre dinii strni, dar eu
i Arlen o s plecm totui mine spre Dumbrava mpietritului, pe jos, dac-o
s fie nevoie.
Te prsesc, spuse ea cu voce sczut.
Ce?
M-ai auzit. Ia-l pe Arlen de-aici, i-o s plec nainte de ntoarcerea
voastr.
Nu vorbeti serios, zise Ragen.
N-am vorbit mai serios n toat viaa mea. Ia-l cu tine i plec.
Mesagerul rmase tcut vreme ndelungat.
Ascult, Lissa, vorbi ntr-un trziu. tiu ct de suprat eti fiindc n-ai
rmas grea
S nu-ndrzneti s-amesteci astfel lucrurile! mri Elissa.
Arlen nu e fiul tu! strig Ragen. Orict l-ai sufoca tu cu dragostea, n-o
s schimbi asta! E oaspetele nostru, nu copilul nostru!

246
Bineneles c nu e copilul nostru! ip ea. Cum ar putea fi, cnd tu umbli
pe drumuri, ducnd nite nenorocite de scrisori ori de cte ori e vremea
potrivit s prind rod?
tiai ce sunt cnd te-ai mritat cu mine, i reaminti el.
Aa e, rspunse Elissa, i-mi dau seama c-ar fi trebuit s-o ascult pe
mama.
Asta ce vrea s-nsemne?
C nu mai pot, zise ea, i ncepu s plng. Nu mai pot suporta ateptarea
nentrerupt, ntrebndu-m dac-o s te mai ntorci vreodat, cicatricele
despre care pretinzi c nu-nseamn nimic. Rugciunile prin care cer s fie
zmislit un copil n puinele di cnd facem dragoste, ct nu sunt nc prea
btrn. i acum asta! Am tiut ce eti cnd ne-am cununat, suspin ea, i
credeam c-am nvat s fac fa. Dar asta Ragen, nu pot suporta gndul c-o
s v pierd pe amndoi. Nu pot!
Pe umrul lui Arlen se ls o mn, fcndu-l s tresar. Margrit era acolo,
c-o privire aspr pe chip.
N-ar trebui s-asculi asta, spuse, i el se ruin fiindc spiona.
Era gata s plece, cnd auzi cuvintele Mesagerului.
Bine. O s-i spun lui Arlen c nu poate veni i n-o s-l mai ncurajez.
Serios? forni Elissa.
Fgduiesc, zise Ragen. Iar dup ce m-ntorc de la Dumbrava
mpietritului, o s-mi iau cteva luni libere i o s pun n tine attea semine
nct o s fie imposibil s nu rodeasc vreuna.
Oh, Ragen! rse Elissa, i Arlen o auzi cznd n braele Mesagerului.
Ai dreptate, i spuse lui Margrit. N-aveam dreptul s-ascult asta. i nghii
nodul de furie din gt. Dar, n primul rnd, ei n-aveau dreptul s vorbeasc
despre asta.
Urc n camera lui i-ncepu s-i mpacheteze lucrurile. Mai bine s
doarm pe o saltea tare, de paie, din atelierul lui Cob, dect ntr-un pat moale,
dac trebuia s-l plteasc renunnd la dreptul de a-i lua propriile hotrri.

Luni de-a rndul, Arlen se feri s dea ochii cu Ragen i cu Elissa. Ei treceau
adesea pe la atelierul lui Cob, vrnd s-l vad, dar biatul nu era de gsit.
Trimiteau servitori s-i fac tot felul de propuneri, dar cu acelai rezultat.
Nemaiputnd s foloseasc grajdurile lui Ragen, Arlen i cumpr un cal
i ncepu s fac exerciii de clrie pe cmpurile din afara oraului. Mery i
Jaik l nsoeau adesea, i deveneau, toi trei, din ce n ce mai apropiai. Mery
se ncrunta, nemulumit de antrenamentele lui, dar erau nc foarte tineri i
simpla bucurie a unui galop clare pe cmpuri alunga alte sentimente.

247
Arlen lucra n atelierul lui Cob, bucurndu-se de tot mai mult autonomie,
primea comenzi i clieni noi fr s mai fie supravegheat. Numele lui deveni
cunoscut n cercurile Glifarilor i ctigurile lui Cob crescur. i angaj
slujitori i-i mai lu ucenici, lsnd grosul instruirii lor pe seama lui Arlen.
n cele mai multe seri, Arlen i Mary se plimbau mpreun, savurnd
culorile cerului. Srutrile lor erau tot mai flmnde, amndoi vrnd mai
mult, dar ea l respingea ntotdeauna nainte de a merge prea departe.
O s-i termini ucenicia peste nc un an, i spunea ntruna. Ne putem
cununa a doua zi, dac-o s vrei, iar pe urm vei fi liber s m ai n fiecare
noapte.
ntr-o diminea, cnd Cob lipsea din atelier, Elissa veni n vizit. Ocupat
s discute cu un client, biatul nu o observ dect prea trziu.
Bun, Arlen, spuse ea dup plecarea omului.
Bun, doamn Elissa, rspunse el.
Nu e nevoie de asemenea formaliti.
Cred c, n lipsa lor, natura relaiei noastre a devenit confuz. Nu vreau
s repet greeala.
Mi-am cerut scuze n repetate rnduri, Arlen, zise Elissa. Ce trebuie s
fac ca s m ieri?
S crezi ce spui cnd i le ceri, rspunse el.
Cei doi ucenici de la bancul de lucru se uitar unul la altul, apoi se ridicar
n acelai timp i ieir din ncpere.
Elissa nici mcar nu-i observ.
Cred, spuse ea.
Ba nu, ripost el, adunnd cteva cri de pe tejghea i ndeprtndu-se
ca s le pun n alt parte. i pare ru c v-am auzit, c m-am suprat. i pare
ru c-am plecat. Singurul lucru pentru care nu-i pare ru e ceea ce-ai fcut,
nu-i pare ru c l-ai convins pe Ragen s nu m mai ia cu el.
E o cltorie periculoas, spuse ea cu pruden.
Arlen trnti crile i se uit n ochii ei pentru prima oar.
n ultimele ase luni, am fcut cltoria asta de-o duzin de ori.
Arlen! exclam ea cu rsuflarea tiat.
Am fost i la minele Ducelui, continu el. i la carierele de piatr din sud.
n toate locurile aflate la o distan mai mic de-o zi de ora. Am cercurile
mele de cunotine i, de cnd mi-am depus cererea, Ghilda Mesagerilor m
curteaz, sunt luat oriunde vreau s merg. N-ai obinut nimic. N-o s fiu inut
n cuc, Elissa, nici de tine, nici de altcineva.
N-am vrut niciodat s te in n cuc, Arlen, n-am vrut dect s te
protejez, spuse ea ncet, cu dragoste n glas.
Rolul sta nu-i aparine, ripost el, ntorcndu-se la lucru.
248
Poate c nu, oft Elissa, dar am fcut-o numai fiindc-mi pas ce se-
ntmpl cu tine. Pentru c-mi eti drag.
Tnrul ovi, refuznd s-o priveasc n ochi.
Ar fi chiar att de ru, Arlen? Cob nu mai e tnr i te iubete ca pe un
fiu. Ar fi o att de mare nenorocire dac i-ai prelua atelierul i te-ai nsura cu
fata aia frumoas mpreun cu care te-am vzut?
El cltin din cap.
N-o s fiu Glifar, absolut niciodat.
Dar cnd o s te retragi, cum a fcut-o Cob?
O s fiu mort nainte de asta.
Arlen! E groaznic s spui aa ceva!
De ce? se mir el. E adevrul. Niciun Mesager care continu s lucreze
nu izbutete s moar de btrnee.
Dac tii c asta o s te ucid, de ce vrei s-o faci? ntreb Elissa.
Fiindc prefer s triesc civa ani tiindu-m liber n loc s-mi petrec
mai multe decenii ntr-o nchisoare.
Milnul nu e o nchisoare, Arlen.
Ba este, insist el. Ne convingem c asta e-ntreaga lume, dar nu-i
adevrat. Ne spunem c acolo, afar, nu exist nimic pe care s nu-l avem aici,
dar exist. De ce crezi c nu renun Ragen la slujba de Mesager? Are toi banii
pe care i-ar putea cheltui vreodat.
Ragen e n slujba Ducelui. E datoria lui s-i fac meseria, fiindc nimeni
altcineva nu e n stare.
Mai sunt i ali Mesageri, Elissa, pufni Arlen, i Ragen se uit la Duce ca
la un gndac. N-o face din loialitate, nici fiindc ine la onoare. O face fiindc
tie adevrul.
Care adevr?
C acolo, afar, se afl mai multe dect aici, nuntru.
Sunt grea, Arlen, zise Elissa. Crezi c Ragen o s vad n asta altceva?
El ovi.
Felicitri, zise, n cele din urm. tiu ct de mult i-ai dorit-o.
Asta e tot ce-ai de spus?
Presupun c te-atepi ca Ragen s se retrag. Un tat nu-i poate risca
viaa, nu-i aa?
Mai sunt i alte moduri de a te lupta cu demonii, Arlen. Fiecare natere
e o victorie mpotriva lor.
Vorbeti ca tatl meu.
Ea fcu ochii mari. De cnd l cunotea pe Arlen, nu-l mai auzise niciodat
pomenind despre prinii lui.
Pare s fie un brbat nelept, zise ea ncet.
249
Dar tiu imediat c spusese ce nu trebuia. Elissa o tiu imediat. Faa lui se
aspri, devenind ceva ce nu mai vzuse niciodat, ceva nspimnttor.
N-a fost nelept! strig Arlen, aruncnd pe podea o can cu pensule.
Cana se fcu praf, mprocnd stropi de cerneal. A fost un la! A lsat-o pe
mama s moar! A lsat-o s moar
Faa i se schimonosi ntr-o expresie plin de suferin i se mpletici,
strngnd pumnii. Elissa se grbi spre el, netiind ce s spun, ci doar c voia
s-l sprijine.
A lsat-o s moar fiindc lui i era fric de noapte, opti Arlen.
ncerc s li se mpotriveasc braelor care-l cuprindeau, dar ea l inu
strns n timp ce plngea.
Rmase aa mult vreme, mngindu-l pe pr. ntr-un trziu, i opti.
Vino acas, Arlen.
Arlen i petrecu ultimul an de ucenicie locuind cu Ragen i cu Elissa, ns
natura relaiei lor se schimbase. Acum era propriul lui stpn, i nici mcar
Elissa nu mai ncerca s i se mpotriveasc. Spre surprinderea ei, aceast
capitulare i apropie mai mult. Arlen ajunse s-o adore n timp ce-i cretea
pntecul, i el, i Ragen i programau cltoriile astfel nct s n-o lase
niciodat singur.
Arlen i petrecea foarte mult timp i cu moaa Culegtoare de Ierburi a
Elissei. Ragen spunea c un Mesager trebuia s deprind o parte dintre
cunotinele Culegtoarelor, aa c tnrul cuta pentru moa plante i
rdcini ce creteau n afara zidurilor oraului, iar femeia l nva cte ceva
din meteugul ei.
Ragen nu se ndeprt prea tare de Miln n toate acele luni i, cnd i se
nscu fiica, Marya, i ls sulia deoparte pentru totdeauna. El i Cob i
petrecur toat noaptea bnd i toastnd.
Arlen sttu mpreun cu ei, dar i fix tot timpul paharul cu privirea,
pierdut n gnduri.

Ar trebui s facem planuri, spuse Mery ntr-o sear, cnd mergea
mpreun cu Arlen spre casa tatlui ei.
Planuri? ntreb el.
Pentru nunt, prostule, rse Mery. Tata nu m-ar lsa niciodat s m
mrit cu un ucenic, dar n-o s mai vorbeasc despre nimic altceva odat ce-o
s fii Glifar.
Mesager, o corect el.
Mery l privi ndelung.
E timpul s lai cltoriile deoparte, Arlen. O s fii tat n curnd.
Ce legtur are? se mir el. O mulime de Mesageri sunt tai.
250
N-o s m mrit c-un Mesager, spuse ea cu voce plat. tii asta. Ai tiut-
o mereu.
Aa cum ai tiut i tu ntotdeauna ce sunt eu, ripost el. i totui, eti aici.
Am crezut c te poi schimba. Am crezut c poi scpa de iluzia c eti
cumva prins n curs, c trebuie s-i riti viaa ca s te eliberezi. Am crezut
c m iubeti!
Te iubesc, zise el.
Dar nu destul de mult ca s renuni la ideea asta, ripost ea atunci.
Arlen rmase tcut.
Cum e cu putin s m iubeti i totui s faci aa ceva? ntreb ea.
Ragen o iubete pe Elissa. E posibil s le faci pe amndou.
Ea detest meseria lui, contraatac Mery. Chiar tu ai spus-o.
i totui sunt cununai de cincisprezece ani.
La asta vrei s m condamni? Nopi fr somn, de una singur, netiind
dac-o s te mai ntorci vreodat? ntrebndu-m dac nu eti cumva mort sau
dac n-ai ntlnit vreo curtezan n alt ora?
Asta nu se va ntmpla, zise Arlen.
Ai dreptate, odrasl a Miezului, cnd spui c nu, zise Mary, cu obrajii
umplndu-i-se de lacrimi. N-o s ngdui aa ceva. S-a terminat.
Mery, te rog, insist Arlen, ntinzndu-i minile spre ea, ns fata se
trase napoi, scpnd din strnsoarea lui.
Nu mai avem ce s ne spunem.
i ntoarse spatele i alerg spre casa tatlui su.
Arlen rmase locului vreme ndelungat, uitndu-se n urma ei. Umbrele
se lungir i soarele cobor sub orizont, ns el nu se clinti nici mcar la
ultimul sunet de clopot. i tri nclrile pe strzile pavate, dorindu-i ca
miezingii s se poat nla prin piatra prelucrat i s-l devoreze.
Arlen! Ziditorule, ce faci aici? strig Elissa, alergnd spre el cnd intr n
vil. Cnd a asfinit soarele, noi am crezut c rmi la Cob!
Am avut pur i simplu nevoie de ceva timp n care s m gndesc,
murmur el.
Afar, n ntuneric?
Arlen ridic din umeri.
Oraul e glifat. Nu-i niciun miezing pe-aici.
Elissa deschise gura, gata s vorbeasc, dar i vzu privirea i mustrrile i
se stinser pe buze.
Arlen, ce s-a ntmplat? l ntreb, cu voce blnd.
I-am spus lui Mery ce i-am spus i ie, rspunse el rznd, amorit. Nu
mi-a primit vorbele la fel de bine.
Din cte-mi amintesc, nici mie nu mi-au picat foarte bine, zise ea.
251
Din asta poi nelege ce-am vrut s spun, rspunse tnrul,
recunoscnd adevrul din vorbele ei, i se ndrept ctre scri.
Se duse n camera lui i deschise fereastra, trase n piept aerul rece al nopii
i rmase cu privirea pierdut n ntuneric.
n dimineaa urmtoare, se duse la Marele Maestru Malcum.

n dimineaa urmtoare, Marya plnse nainte de ivirea zorilor, dar sunetul
se dovedi mai degrab o uurare dect o iritare. Elissa auzise poveti despre
copii care mureau n timpul nopii i gndul o umpluse de o asemenea groaz
nct fetia trebuia s-i fie smuls din brae la ora de culcare, iar ngrijorarea
i umplea visele, nucind-o.
Cobor din pat srind drept n picioare, i puse papucii i i eliber snul,
pentru alptat. Marya i strnse cu putere sfrcul, dar pn i durerea era
binevenit, un semn de putere al mult-iubitei ei copile.
Da, lumina mea, gnguri ea, bea, s creti voinic.
Umbl prin camer ct i alpt fetia, deja temndu-se de momentul
despririi de ea. Ragen sforia mulumit n patul lor. La numai cteva
sptmni dup ce-i abandonase meseria, dormea mai bine, comarurile i se
rriser, iar ea i Marya i umpleau zilele, aa c era posibil s nu se mai simt
ispitit de cltorii.
Cnd ls n sfrit snul, Marya rgi mulumit i adormi. Elissa o srut
i o aez la loc, n leagnul ei, apoi se ndrept spre u. Margrit atepta acolo,
ca de obicei.
Neaa, Mam Elissa, spuse ea.
Att titlul, ct i dragostea sincer cu care fusese rostit o umplur pe Elissa
de bucurie. Dei Margrit era servitoarea ei, pn atunci nu fuseser niciodat
egale n acel mod care conta cel mai mult n Miln.
Am auzit ipetele iubitei copile, adug Margrit. E puternic.
Trebuie s ies n ora, zise Elissa. Te rog s-mi pregteti baia i s spui
s mi se aduc rochia albastr i mantia de hermin.
Femeia ddu din cap, iar Elissa se ntoarse lng fetia ei. Dup ce se mbie
i se mbrc, i ncredin fr tragere de inim bebeluul lui Margrit i plec
n ora nainte de a i se trezi brbatul. Ragen ar fi dojenit-o pentru c se
amesteca, dar ea tia c Arlen sttea pe muchie de cuit, i n-ar fi vrut s cad
fiindc ea alesese s stea cu minile n sn.
Se uit n jur, temndu-se s n-o vad cumva Arlen intrnd n bibliotec. N-
o gsi pe Mary n niciun separeu i dup niciun teanc de cri, dar asta nu o
surprinse. Arlen nu vorbea prea des despre Mary, aa cum nu vorbea despre
nimic personal, dar, atunci cnd o fcea, Elissa l asculta cu atenie. tia c

252
exista un loc special pentru ei doi i tia c fata se simise probabil ndemnat
s mearg acolo.
O gsi pe acoperiul bibliotecii plngnd.
Mam Elissa! icni Mary surprins, grbindu-se s-i tearg lacrimile.
M-ai speriat!
mi pare ru, draga mea, spuse Elissa, venind alturi de ea. Dac vrei s
plec, o s plec, dar m-am gndit c ai poate nevoie de cineva cu care s stai de
vorb.
Te-a trimis Arlen? ntreb Mary.
Nu, dar am vzut ct de suprat era i am tiut c i pentru tine trebuie
s fie la fel de greu.
Era suprat? ngim Mary.
A cutreierat strzile, pe ntuneric, ore ntregi. M-am mbolnvit
ducndu-i grija.
Mary cltin din cap.
E hotrt s se lase ucis, murmur ea.
Eu cred c lucrurile stau exact invers. Cred c-ncearc, disperat, s se
simt viu.
Mary o privi curioas, i Elissa se aez lng ea.
Ani de-a rndul, ncepu ea, n-am neles de ce simea brbatul meu
nevoia s cutreiere drumurile departe de cas, s se uite n ochii miezingilor
i s-i rite viaa pentru cteva pachete i pentru cteva hrtii. Adunase
destui bani ca s trim n lux dou viei. De ce continua s-o fac? Lumea i
descrie pe Mesageri vorbind despre datorie, onoare i spirit de sacrificiu. Toi
se conving pe ei nii c de aceea fac Mesagerii ceea ce fac.
i nu e adevrat? ntreb Mery.
O vreme am crezut c e, rspunse Elissa, ns acum vd lucrurile mult
mai limpede. n via, avem cu toii momente n care ne simim att de vii
nct, dup ce trec, avem impresia c ne-au sczut puterile. Cnd se
ntmpl aa ceva, am fi n stare de orice ca s ne simim iari vii.
Eu nu simt niciodat c mi-au sczut puterile, spuse Mery.
Nici mie nu mi s-a ntmplat, rspunse Elissa. Nu nainte de a rmne
grea. Atunci m-am simit dintr-odat responsabil pentru copilul din mine.
Tot ce mncam, tot ce fceam conta pentru el. Ateptasem att de mult nct
m ngrozea gndul c-o s-l pierd, aa cum li se ntmpl multor femei de
vrsta mea.
Nu eti att de btrn, protest Mery.
Elissa se mulumi s zmbeasc.
Simeam viaa lui Mery pulsnd n mine, continu ea, i pe a mea
pulsnd n armonie. Nu mai simisem niciodat aa ceva. Iar acum, dup ce s-
253
a nscut copilul, m tem c nici n-o s mai simt vreodat. M ag de el cu
disperare, dar legtura nu va mai fi niciodat aceeai.
Ce-are a face asta cu Arlen? ntreb Mery.
i spun cum cred c se simt Mesagerii cnd cltoresc, rspunse Elissa.
Cred c, riscnd s-i piard viaa, Ragen aprecia ct de preioas e, i astfel
se aprindea n el un instinct care nu i-ar fi ngduit niciodat s moar.
Pentru Arlen e altfel. Miezingii i-au luat att de multe, Mery, i se
nvinovete pentru asta. Cred c, n adncul lui, chiar se urte pe sine
nsui. D vina pe demoni fiindc l-au fcut s se simt astfel i nu-i poate
rectiga linitea dect sfidndu-i.
Oh, Arlen, opti Mery, i lacrimile i conturar din nou ochii.
Elissa ntinse mna i i atinse obrazul.
Dar te iubete, spuse ea. O aud cnd vorbete despre tine. Uneori cred
c e att de ocupat s te iubeasc, nct uit s se mai urasc.
Tu cum ai reuit, Mam? ntreb Mery. Cum ai suportat, n toi aceti ani,
s fii mritat cu un Mesager?
Elissa oft.
Pentru c Ragen e deopotriv bun la suflet i puternic, i tiu ct de rar
ntlneti un astfel de om. Pentru c nu m-am ndoit niciodat c m iubete
i c o s se-ntoarc. Dar, mai presus de orice, fiindc, pentru clipele petrecute
alturi de el, merita s le ndur pe cele ale despririi.
O lu pe Mery n brae i-o strnse cu putere.
Ofer-i ceva la care s se-ntoarc, Mery, i cred c Arlen o s-nvee c,
la urma-urmelor, viaa lui valoreaz ceva.
Nu vreau s plece deloc, spuse ncet Mery,
tiu, zise Elissa. Nici eu nu vreau. Dar nu cred c, dac pleac, o s-l pot
iubi mai puin.
Mery oft.
Nici eu nu pot.

n dimineaa aceea, cnd plec spre moar, Jaik l gsi pe Arlen ateptndu-
l. Avea cu el i calul, un murg iute, cu coama neagr, pe nume Vestitorul
Zorilor, i i purta armura.
Ce-i asta? ntreb Jaik. Pleci spre Dumbrava mpietritului?
i dincolo de ea, rspunse Arlen. Ghilda m-a nsrcinat s duc un mesaj
la Lakton.
La Lakton? Jaik rmase cu gura cscat. Pn acolo ai de mers cteva
sptmni!
Ai putea s m nsoeti, i propuse Arlen.
Ce?
254
Fiind Saltimbancul meu.
Arlen, nu sunt pregtit s, ncepu Jaik.
Cob spune c nvei cel mai bine ceva atunci cnd l faci, l ntrerupse
Arlen. Vino cu mine, i-o s nvm mpreun! Vrei s lucrezi la moar toat
viaa?
Jaik i cobor privirea ctre strada pavat.
Nu-i chiar att de ru s fii morar, spuse el, mutndu-i greutatea de pe
un picior pe altul.
Arlen l privi o clip, apoi ddu din cap.
S ai grij de tine, Jaik, spuse, nclecnd pe Vestitorul Zorilor.
Cnd te-ntorci? ntreb prietenul lui.
El ridic din umeri.
Nu tiu, spuse, uitndu-se ctre porile oraului. Poate niciodat.

n aceeai diminea, ceva mai trziu, Elissa i Mery se-ntoarser la vil,
vrnd s-l atepte acolo pe Arlen.
Nu ceda prea uor, o sftui Elissa, pe drum, pe fata ndrgostit. Nu-i
doreti s renuni la toat puterea ta. F-l s lupte pentru tine, altminteri n-o
s priceap niciodat ct de mult l preuieti.
Crezi c-o va face? ntreb Mery.
Oh, zmbi Elissa, tiu c-o va face.
L-ai vzut pe Arlen? o ntreb ea pe Margrit cnd sosir.
Da, Mam, rspunse femeia. Acum cteva ore. A stat puin cu Marya,
apoi a plecat cu un sac.
Cu un sac? ntreb Elissa.
Margrit ridic din umeri.
Probabil s-a dus la Dumbrava mpietritului, sau altundeva, prin
apropiere.
Elissa ddu din cap, ctui de puin surprins c Arlen preferase s plece
pentru o zi sau dou.
Probabil c va lipsi cel puin pn mine, i spuse lui Mery. Vino s vezi
bebeluul nainte de plecare.
Urcar la etaj. Elissa gnguri cnd se apropie de leagnul lui Mary,
nerbdtoare s-o in n brae, dar se opri brusc cnd vzu o hrtie
mpturit, pe jumtate ascuns sub bebelu.
Lu bucata de pergament cu minile tremurndu-i i citi cu glas tare.

Dragii mei Elissa i Ragen,

255
Am acceptat s merg la Lakton, trimis de Ghilda Mesagerilor.
Cnd vei citi aceste rnduri, eu voi fi pe drum. mi pare ru c n-
am putut fi ceea ce voia toat lumea.
V mulumesc pentru toate. N-o s v uit niciodat.

Arlen

Nu! strig Mery.


Se ntoarse cu spatele i se npusti afar din camer, apoi prsi casa n
fug.
Ragen! ip Elissa. Ragen!
Brbatul ei i se altur n grab i cltin din cap cu tristee cnd citi biletul.
ntotdeauna fuge de problemele lui, murmur.
Ei? ntreb Elissa.
Ei, ce? zise Ragen.
Du-te s-l caui! strig ea. Adu-l napoi!
El o fix cu o privire aspr i se contraziser fr vorbe. Elissa tia de la
bun nceput c avea s piard lupta i i ls n curnd ochii n jos.
Prea curnd, opti ea. De ce n-a putut s-atepte nc o zi?
Ragen o cuprinse cu braele, i ea ncepu s plng.

Arlen! strig Mery alergnd.
O prsise tot calmul prefcut, nu se mai simea interesat s par
puternic, s-l fac pe Arlen s lupte. Tot ce-i dorea era s-l gseasc nainte
de a pleca, s-i spun c-l iubea, c avea s continue s-l iubeasc, indiferent
ce meserie i-ar fi ales.
Ajunse la poarta oraului n cel mai scurt timp cu putin, gfind de
oboseal, dar era prea trziu. Paznicii i spuser c prsise Milnul de cteva
ore.
n inima ei, Mary tia c n-avea s se mai ntoarc. Dac l voia, trebuia s
plece dup el. tia s clreasc. Ar fi putut lua un cal de la Ragen, ca s-alerge
pe urmele lui. n prima noapte ar fi gsit cu siguran adpost n Dumbrava
mpietritului. Dac se grbea, putea ajunge acolo la timp.
Se ntoarse n fug napoi, la vil. Teama c avea s-l piard i ddea fore
noi.
A plecat! strig ctre Elissa i Ragen. Trebuie s-mprumut un cal!
Mesagerul cltin din cap.
A trecut de amiaz. N-o s-ajungi la timp. O s te prind noaptea i
miezingii te vor face buci, zise el.
Nu-mi pas! url Mery. Trebuie s-ncerc!
256
Se repezi spre grajduri, dar Ragen o prinse imediat. Ea ip i l lovi, dar el
era ca de piatr, i nimic din tot ce putea face ea nu-i slbi strnsoarea.
Brusc, nelese ce voia s spun Arlen cnd susinea c Milnul era o
nchisoare. i nelese cum era s simi c i-a sczut puterea.

Se fcu trziu nainte de a gsi Cob o scrisoare simpl, ascuns n registrul
de pe tejgheaua lui. n ea, Arlen i cerea iertare fiindc plecase mai devreme,
nainte de ncheierea celor apte ani. Spera c el, Cob, va nelege.
Btrnul citi de mai multe ori, memornd fiecare cuvnt, plus tot ce se
nelegea printre rnduri.
Ziditorule, Arlen, spuse. Sigur c neleg.
Apoi plnse.

257
Partea a III-a

Krasia

328 D

17.

Ruinele

328 D

Ce faci, Arlen? se ntreb, n timp ce propria tor l mbia, trimindu-i


lumina plpitoare pe treptele care coborau n bezn. Soarele se lsa tot mai
jos i ca s se-ntoarc n tabra lui avea nevoie de cteva minute, dar treptele
l atrgeau ntr-un mod pe care nu i-l putea explica.
Cob i Ragen l preveniser n privina asta. Gndul la comorile pe care le-
ar fi putut gsi n ruine i copleea pe unii Mesageri, care riscau. Riscau
prostete. Arlen tia c se numra printre ei, dar nu se putea niciodat
mpiedica s cerceteze punctele pierdute de pe hart, aa cum le numise
Veghetorul Ronnell. Banii pe care-i ctiga ca Mesager i plteau astfel de
excursii, n care ajungea uneori la mai multe zile distan de drumul principal.
Dar, n ciuda tuturor eforturilor, nu gsise dect rmie.
Gndul i se ntoarse la mormanul de cri din lumea veche care se
transformaser n praf cnd ncercase s le ridice. La lama ruginit care-i
tiase adnc mna, infectndu-i-o att de ru nct avusese impresia c-i
luase foc tot braul. La pivnia cu vinuri care se surpase, inndu-l captiv
nuntru vreme de trei zile, pn cnd reuise s se dezgroape i s ias fr
nici mcar o singur sticl cu care s se poat mndri. Cutarea prin ruine nu-
i oferise niciodat nimic i tia c, ntr-o zi, avea s-i aduc moartea.
ntoarce-te, i spuse atunci. Mnnc. Verific-i glifele. Odihnete-te.
Lua-te-ar noaptea! se njur singur, i cobor scrile.
Dar, n ciuda urii pe care-o simea fa de sine nsui, entuziasmul i nteea
btile inimii. Se simea desctuat i viu, mai presus de tot ce-i puteau oferi
Oraele Libere. De-asta devenise Mesager.

258
Ajunse la baza scrilor i i trecu mna peste fruntea asudat, apoi sorbi
din burduful cu ap. Pe o asemenea ari, era greu s-i imaginezi c, dup
apusul soarelui, n deertul de deasupra lui era cu putin s se fac att de
frig, nct apa aproape s-nghee.
naint pe pietriul dintr-un culoar din piatr cioplit, cu lumina torei
dansnd pe perei ca demonii umbrei. Exist demoni ai umbrei? se ntreb. Ar
fi ghinionul meu. Oft. Rmseser nc att de multe lucruri pe care nu le
tia.
nvase multe n ultimii trei ani, absorbind ca un burete cunotinele altor
culturi i modul lor de lupt mpotriva miezingilor. Petrecuse sptmni
ntregi n pdurile angiersiene, studiind demonii lemnului. n Lakton,
nvase c mai existau i alt fel de brci n afar de micile canoe pentru dou
persoane ntrebuinate n Prul lui Tibbet i i pltise curiozitatea cu o
cicatrice ncreit pe bra. Avusese noroc, reuise s se propteasc bine pe
picioare i s trag de tentacul, scond miezingul din ap. Neputnd s
suporte aerul, creatura de comar l eliberase i se strecurase din nou sub
suprafaa lacului. Arlen rmsese acolo cteva luni, nvnd glifele apei.
Fortul Rizon semna mai mult cu locul lui de batin, era n mai mic
msur un ora i mai degrab o aglomerare de comuniti de fermieri, care
se ajutau reciproc ca s suporte mai uor pierderile provocate de miezingii
strecurai printre stlpii plini de glife.
ns Fortul Krasia, Sulia Deertului, era favoritul lui Arlen. Krasia vntului
muctor, unde zilele erau fierbini, iar nopile reci scoteau dintre dune
demonii nisipului.
Krasia, unde oamenii nc mai continuau s lupte.
Brbaii din Fort Krasia nu-i ngduiau s se lase prad disperrii. Purtau
un rzboi nocturn mpotriva miezingilor, baricadndu-i la loc ferit nevestele
i copiii i lundu-i fiecare sulia i plasa. Armele lor, ca i acelea pe care le
purta Arlen, nu izbuteau aproape deloc s ptrund prin pielea groas a
demonilor, dar i picau i erau de-ajuns ca s-i hruiasc, mnndu-i n
capcane nconjurate de glife, unde se preschimbau n cenu cnd se nla
soarele deertului. Hotrrea lor era inspiratoare.
Dar, dup tot ce nvase, Arlen nu era dect nsetat s afle mai mult.
Fiecare ora i dezvluise ceva necunoscut de celelalte. Undeva trebuiau s
existe i rspunsurile pe care le cuta.
Aa ajunsese la ruinele acelea. Pe jumtate ngropat n nisip i cu
desvrire uitat dac n-ar fi existat harta krasian sfrmicioas pe care-o
descoperise, oraul Soarele Anoch rmsese neatins vreme de sute de ani. O
mare parte a construciilor de la suprafa se prbuiser sau fuseser

259
mcinate de vnt i de nisip, dar nivelurile de jos, spate la mare adncime,
erau intacte.
Arlen trecu de un col i i se tie rsuflarea. Deasupra capului su deslui,
n lumina slab, plpitoare, simboluri ciupite, dltuite n stlpii de piatr de
pe ambele pri ale coridorului. Glife.
Apropie tora i le studie. Erau vechi. Antice. Greutatea veacurilor mbiba
pn i aerul sttut din preajma lor. Le copie prin frecarea crbunelui din
punga sa de hrtie scoas din acelai loc i ntins peste ele, apoi, nghiind n
sec, cu greutate, i continu drumul, agitnd uor praful depus de-a lungul
epocilor.
Ajunse la ua de piatr din captul culoarului. Era plin de glife pictate i
cioplite, dintre care recunoscu cteva. i scoase carnetul i le copie pe acelea
suficient de intacte ca s le priceap, apoi cercet ua.
Era mai degrab o lespede, i Arlen nelese repede c sttea acolo numai
datorit propriei greuti. i lu sulia i, vrnd s-o foloseasc drept prghie,
i nepeni vrful n adncitura dintre u i perete, apoi trase. Vrful armei
plesni.
Noaptea m-sii! njur el.
La o deprtare att de mare de Miln, metalul era rar i scump. Refuznd s
se lase descurajat, i scoase ciocanul i dalta din rani i ncepu s ciopleasc
peretele. Gresia se tia cu uurin, aa c n curnd fcu o cresttur destul
de mare ca s-i strecoare coada suliei n cealalt ncpere. Arma era groas
i rezistent i, de data asta, cnd i ls toat greutatea pe prghie, simi c
lespedea imens se clintise puin. ns lemnul s-ar fi rupt, totui, nainte de-a
o mica.
Arlen lu dalta i smulse cteva dintre dalele podelei de la baza uii, spnd
un an adnc n care s-o ncline. Dac o aducea pn acolo, propria ei inerie
avea s-o menin n micare.
Se ntoarse la suli i trase din nou. Piatra rezist, dar el nu se ddu btut,
continu s munceasc, scrnind din dini. n cele din urm, lespedea se
rsturn i se izbi de pmnt cu un zgomot asurzitor, nlnd un praf
sufocant n golul rmas n zid.
Arlen ptrunse n ceea ce prea o camer mortuar. Aerul sttut duhnea a
vechime, dar cel proaspt, de pe coridor, inunda deja ncperea. nlndu-i
tora, vzu c pe perei erau pictate, n culori strlucitoare, siluete minuscule,
n nenumrate scene de lupt dintre oameni i demoni.
Lupte pe care oamenii preau s le ctige.
n centrul camerei trona un sarcofag din obsidian, sculptat grosolan n
forma unui om cu o suli. Arlen se apropie i vzu glifele care-l acopereau pe

260
toat lungimea. ntinse braul s le ating i i ddu seama c-i tremurau
minile.
tia c pn la apusul soarelui mai rmsese puin timp, dar n clipa aceea
n-ar fi fcut cale-ntoars nici dac mpotriva lui s-ar fi npustit toi demonii
din Miez. Inspirnd adnc, se apropie de capul sarcofagului i aps cu putere,
silind capacul s se lase n jos, nclinndu-se ctre podea fr s se sparg.
tia c, nainte de o asemenea ncercare, ar fi trebuit s copieze glifele, dar,
dac pierdea timpul cu asta, ar fi trebuit s revin n dimineaa urmtoare, iar
el pur i simplu nu se simea n stare s-atepte.
Piatra grea se mica ncet, i ncordarea cu care mpingea mpurpur faa
lui Arlen, iar muchii i se umflar, mpletindu-se. Peretele din spatele lui era
la mic distan, aa c-i propti piciorul n el, fcnd din sine nsui o prghie.
Cu un strigt care reverber pe coridor, mpinse cu toat puterea i capacul
se slt, prbuindu-se apoi alturi.
Arlen nu-i ddu nicio atenie, ci rmase cu ochii la coninutul imensului
sarcofag. Trupul nfurat n fii de material era remarcabil de intact, dar nu
reui s-i rein atenia. Nu era n stare s vad dect obiectul de care se
ncletau minile bandajate. O suli de metal.
O trase cu veneraie din strnsoarea nverunat a cadavrului. i se minun
vznd ct era de uoar. Avea peste doi metri lungime de la un capt la altul,
iar diametrul cozii se apropia de trei centimetri. Dup att de muli ani, vrful
era nc destul de ascuit ca s verse snge. Metalul nu-i era cunoscut, dar asta
i dispru din minte cnd observ altceva.
Sulia era glifat. Semnele gravate se ntindeau pe toat suprafaa ei
argintie, executate cu o miestrie necunoscut n timpurile moderne. Glifele
nu semnau cu nimic din tot ce mai vzuse pn atunci.
Cnd deveni contient de proporiile colosale ale descoperirii abia fcute,
Arlen i ddu seama i n ce pericol se afla. Deasupra lui, soarele asfinea.
Toate cele gsite i pierdeau cu desvrire importana dac el murea nainte
de a le reda lumii civilizate.
i nfc tora, se npusti afar din camera mortuar, alerg pe coridor i
urc treptele cte trei odat. Strbtu n goan labirintul de tunele, bazndu-
se pe instinct i rugndu-se ca toate schimbrile de direcie s fi fost corecte.
n cele din urm, vzu ieirea ctre strzile prfuite, pe jumtate ngropate,
i, prin deschiderea aceea, nu zri nicio gean de lumin. Cnd ajunse n prag,
observ c bolta cerului nc mai avea pete de culoare. Soarele abia apusese.
Din punctul n care se afla, tabra lui era vizibil, iar miezingii tocmai
ncepeau s se ridice.

261
Fr s piard timpul gndindu-se la ce avea de fcut, arunc tora i iei
n fug din cldire, spulbernd nisipul n goana lui n zigzag printre demonii
nisipului care se nlau.
Veri cu demonii pietrei, cei ai nisipului erau mai mici i mai sprinteni, dar
se numrau totui printre cele mai puternice i mai bine ocrotite de carapace
soiuri de miezingi. Aveau solzi mici i ascuii, de un galben murdar, greu de
detectat pe nisip, n locul plcilor mari, de culoarea crbunelui, care-i
ocroteau pe demonii pietrei i, spre deosebire de acetia din urm, care
stteau ncovoiai, sprijinindu-se doar pe picioarele din spate, ei alergau n
patru labe.
ns feele le erau identice; iruri de dini articulai le ieeau n afara
flcilor care formau un fel de bot, n timp ce nrile se aflau cu mult mai
aproape de east, chiar sub ochii mari, lipsii de pleoape. Oasele groase ale
frunii li se curbau n sus i ctre spate, ieind printre solzi sub forma unor
coarne ascuite. Sprncenele le zvcneau fr ntrerupere, apsndu-se n jos
i ndeprtnd nisipul suflat fr ntrerupere de vnt.
i, fiind astfel i mai nspimnttori dect verii lor mai masivi, demonii
pietrei, cei ai nisipului vnau n haite. Aveau s-i uneasc eforturile ca s-l
ucid.
Cu inima btndu-i nebunete i cu descoperirea sa uitat, Arlen nainta
printre ruine cu o repeziciune tot att de incredibil ca agerimea de care
ddea dovad, srind peste coloane nruite i peste bolovani rsturnai n
vreme ce ocolea prin dreapta sau prin stnga miezingii ce se solidificau.
Demonii aveau nevoie de un moment n care s se orienteze la suprafa i
Arlen profit din plin de acest avantaj cnd alerga ctre cerc. l pocni pe unul
cu piciorul n spatele genunchilor, trntindu-l la pmnt, exact ct avea nevoie
ca s treac de el. Ctre altul se repezi de-a dreptul, numai ca s se rsuceasc,
ferindu-i-se din fa n ultima clip, i ghearele miezingului nu crestar dect
aerul.
Prinse tot mai mult vitez pe msur ce se apropia de cerc, dar un demon
i sttea n cale i n-avea cum s-l ocoleasc. Creatura de aproape un metru i
un sfert nlime ieise din starea confuz de la nceput. Se ghemui, gata de
salt, chiar n drumul lui, uiernd cu ur.
Arlen era att de aproape la numai civa pai de nepreuitul lui cerc. Nu
putea spera dect s treac n goan peste miezingul mai scund dect el i s
se rostogoleasc ntre glife nainte de-a fi ucis.
Fugi drept ctre demon, mpungnd din instinct cu noua sa suli cnd
ddu peste el i rsturnndu-l. O strfulgerare de lumin nsoi ciocnirea, i
Arlen izbi pmntul cu putere, se ridic ntr-un nor de nisip i continu s
alerge, nendrznind s se uite napoi. Sri n cerc i se vzu n siguran.
262
Gfind, istovit, i ridic privirea ctre demonii de nisip din jur, conturai
pe fundalul crepusculului din deert. uierau i-i zgriau glifele, magia
scnteind sub ghearele lor.
n lumina plpitoare, l zri pe demonul peste care dduse. Se tra,
ndeprtndu-se ncet de Arlen i de semenii lui, lsnd n urm, pe nisip, o
dr neagr ca smoala.
Tnrul fcu ochii mari. ncet, i cobor privirea ctre sulia pe care nc o
mai strngea n mini.
Vrful era acoperit de snge de demon.
nbuindu-i dorina de a izbucni ntr-un rs sntos, se uit din nou la
miezingul rnit. Unul cte unul, semenii lui i ncetar asaltul asupra glifelor,
adulmecnd aerul. Se ntoarser cu spatele, aruncnd priviri ctre urma de
snge i apoi ctre demonul rnit.
Cu un urlet strident, haita se npusti asupra creaturii i o fcu buci.

Frigul nopii din deert l sili n cele din urm pe Arlen s-i ia ochii de la
sulia metalic. Ceva mai devreme, cnd i instalase tabra, pregtise lemne
de foc, aa c scpr amnarul i ddu via flcrilor, ca s se-nclzeasc i
s-i ncropeasc o cin. Priponit i acoperit i cu o ptur n cercul lui,
Vestitorul Zorilor fusese periat i hrnit n dup-amiaza aceea, nainte de a
pleca Arlen s exploreze ruinele.
Aa cum se ntmplase n fiecare noapte din ultimii trei ani, Ciungul i fcu
apariia la scurt timp dup ce rsrise luna, alergnd n salturi peste dune i
mprtiind demonii mai mici ca s ajung n faa cercului lui Arlen. Tnrul
l ntmpin, ca de obicei, unindu-i cele dou mini ntr-o btaie din palme.
Ciungul i rspunse urlndu-i ura.
Cnd plecase din Miln, Arlen se ntrebase dac avea s reueasc vreodat
s doarm, n ciuda zgomotului pe care-l fcea Ciungul lovind n glife, dar asta
se transformase ntre timp ntr-o a doua natur. Cercul lui de glife fusese pus
la ncercare n nenumrate rnduri, i el l ntreinea cu religiozitate, avnd
grij ca plcuele s fie ntotdeauna proaspt lcuite i frnghia n stare bun.
Dar l ura pe demon. Scurgerea anilor nu-l fcuse s-i devin familiar, cum
le fusese strjerilor de pe zidurile Milnului. Aa cum inea Ciungul minte cine
l schilodise, i amintea i Arlen cui i se datorau ncreiturile pielii cicatrizate
de pe spatele lui, care aproape c-l costaser viaa. i mai aducea aminte i
de cei nou Glifari, treizeci i apte de paznici, doi Mesageri, trei Culegtoare
de Ierburi i optsprezece ceteni din Miln care-i pierduser vieile din cauza
creaturii. Se uit lung la demon, plimbndu-i absent mna pe noua suli. Ce
s-ar fi ntmplat dac-l lovea? Arma rnise un demon al nisipului. Oare glifele
puteau vtma i un demon al pietrei?
263
Avu nevoie de toat puterea voinei sale ca s reziste imboldului de a iei
din cerc ca s afle.

Nu izbuti s doarm prea mult pn cnd soarele alung demonii napoi,
n Miez, dar se ridic din culcuul su binedispus. Dup micul dejun, i lu
carnetul i examin sulia, copiind cu minuiozitate toate glifele i studiind
tiparele pe care le alctuiau de-a lungul cozii i pe vrf.
Cnd termin, soarele era sus pe cer. Lu o alt tor i cobor din nou n
catacombe, unde copie glifele spate n piatr. Mai erau i alte morminte i se
simea tentat s nesocoteasc orice urm de sim practic i s le cerceteze pe
toate. Dar, dac mai sttea chiar i numai o zi, mncarea avea s i se termine
nainte de a ajunge la Oaza Zorilor. Mizase pe existena unei fntni n ruinele
Soarelui Anoch, i chiar o gsise, dar vegetaia era srccioas i n niciun
caz bun de mncat.
Oft. Ruinele rezistaser mai multe veacuri, aa c aveau s fie tot acolo i
la ntoarcerea lui, urmat, dup cum spera, de un grup de Glifari Krasiani.
Cnd iei din nou sub cerul liber, ziua era pe sfrite. i ls timp s-l
antreneze i s-l hrneasc pe Vestitorul Zorilor, apoi pregti mncare pentru
el nsui, cufundat n gnduri.
Krasianii aveau s-i cear o dovad. O dovad c sulia putea ucide. Erau
lupttori, nu vntori de ruine i, fr un motiv ntemeiat, n-aveau s-i dea
nici mcar un singur brbat n putere pentru explorri.
Dovad, se gndi. Era corect s le-o ofere.
Cu mai puin de o or nainte de apusul soarelui, ncepu s-i pregteasc
tabra.
i priponi din nou calul i verific apoi cercul din jurul lui. i pregti, ca
de obicei, cercul cu diametrul de trei metri, apoi scoase din sac plcue glifate
i le aranj n jurul lui, alctuind un cerc mai larg, de vreo doisprezece metri
n diametru. Le aez lsnd ntre ele distane puin mai mari dect de obicei,
avnd mare grij s le alinieze unele fa de altele. n coburii lui era i un al
treilea cerc portabil avea ntotdeauna unul de rezerv i l aez i pe acela
n tabr, n afara cercului mare i alturi de acesta.
Cnd termin, ngenunche n cercul din centru, cu sulia alturi, i ncepu
s respire adnc, alungndu-i din minte tot ce i-ar fi putut distrage atenia.
Nu privi nici soarele cobornd i disprnd, nici nisipul care strlucea la
orizont nainte de lsarea ntunericului.
Demonii agili ai nisipului se nlar primii, i el i auzi glifele de pe cercul
exterior aruncnd scntei i prind cnd i respingeau. O clip mai trziu,
rsun urletul Ciungului, care se apropia de acelai cerc exterior mprtiind
demonii mai mruni, pui pe fug fiindc i stteau n cale. Fr s-i dea vreo
264
atenie, Arlen continu s respire n acelai ritm, cu ochii nchii, cu mintea
linitit. Nepsarea lui nu fcu altceva dect s nfurie i mai tare miezingul,
care lovi n glife cu toat puterea.
Magia se aprinse, o lumin vizibil chiar i prin pleoapele lui nchise, dar
demonul nu-i continu imediat atacul. Arlen deschise ochii, l vzu lsndu-
i curios capul pe-o parte i-i ngdui un zmbet lipsit de veselie.
Ciungul lovi iari n glife i se opri din nou. De data asta, scoase un strigt
ascuit, se propti bine pe picioare i ntinse ctre cerc unicul su bra, cu
ghearele rsfirate. Apoi se aplec n fa, de parc s-ar fi sprijinit ntr-un
perete de sticl, i, urlnd de durere, dubl i apoi tripl fora cu care apsa
glifele. n jurul locului unde ntlnir ghearele sale bariera, magia se rsfir
cu furie ntr-o pnz de pianjen i, sub apsarea creaturii, se curb vizibil n
aer.
Cu un zgomot care umplu de fiori reci pn i mintea calm a lui Arlen,
demonul pietrei i ndoi picioarele acoperite de o carapace groas i sparse
reeaua de glife, rostogolindu-se n interior. Vestitorul Zorilor nechez i se
smuci, trgnd de pripon.
Arlen se ridic odat cu miezingul, i ochii li se ntlnir. Cu puterile lor mai
slabe, demonii nisipului ncercar s repete isprava Ciungului, dar distana
dintre plcuele glifate era calculat cu precizie, i niciunul dintre ei nu izbuti
s gseasc n sine nsui destul for ca s traverseze reeaua. i urlar
neputina n faa barierei, fiind ntre timp martori la nfruntarea din cerc.
Dei mai crescuse de la ultima lor ntlnire, pe lng Ciung, Arlen se simea
la fel de pitic ca n acea prim noapte cumplit. De la ghearele picioarelor sale
i pn n vrful coarnelor, demonul pietrei avea peste patru metri i
jumtate, mai mult dect de dou ori nlimea unui brbat. Arlen se vzu
nevoit s-i ntind gtul i s-i lase capul pe spate ca s-i ntlneasc ochii,
care-i intuiau pe ai lui cu nverunare.
Botul Ciungului se deschise larg, lsnd s i se vad irurile de dini ascuii
ca briciul de pe care i picura saliva, i-i ncord batjocoritor ghearele ca nite
pumnale. Sttea cu pieptul scos n afar, la adpostul carapacei negre de
nestrpuns pentru armele obinuite, iar coada lui epoas lovea pmntul
ntr-o parte i-ntr-alta, destul de grea ca s striveasc un cal dintr-o singur
lovitur. Trupul i fumega, prlit cnd traversase reeaua, dar rnirea lui
evident l fcea s par i mai periculos, ca un titan nnebunit de durere.
Degetele lui Arlen se ncordar pe sulia de metal cnd iei din cercul
interior.

265
18.

Ritual de iniiere

328 D

Avnd n sfrit prilejul s se rzbune, Ciungul url n noapte. Arlen i


impuse s respire adnc, strduindu-se s nu-i lase inima s bat att de tare
nct s-i sparg pieptul. Chiar dac putea vtma demonul i nimic n afara
speranelor sale nu-i spunea c ar fi fost cu putin magia suliei nu-i era de-
ajuns ca s ctige lupta. Avea nevoie de toat inteligena i de tot
antrenamentul lui.
Picioarele i se deprtar ncet, adoptnd o poziie de lupt. Nisipul avea s-
l ncetineasc, dar Ciungului avea s i se-ntmple acelai lucru. Continu s-l
priveasc n ochi i nu fcu nicio micare brusc n vreme ce demonul savura
clipa. Braul i ajungea mult mai departe dect al lui Arlen, chiar i ajutat de
suli. Omul atept atacul creaturii.
Arlen simea c ntreaga lui via l purtase n goan ctre momentul acela,
fr ca el s-o fi tiut vreodat. Nu avea certitudinea c era pregtit pentru
ncercare, dar, dup cei peste zece ani n care-l urmrise miezingul, nu mai
suporta nicio amnare. Un singur pas l-ar fi putut aduce napoi, n cercul
protector, la adpost de atacurile demonului pietrei. Dar se ndeprt nadins,
obligndu-se s-l nfrunte.
Ciungul privi cercul, cu botul arcuindu-i-se ntr-un mrit. Din gt i
rsun, ca un ecou, un hrit gros. Coada ncepu s i se agite mai repede, i
Arlen tiu c era gata s loveasc.
Demonul se avnt urlnd, cu ghearele ntinzndu-i-se n timp ce tiau
aerul. Arlen se repezi drept nainte, ferindu-se de lovitur i ajungndu-i sub
braul ntins. Continu s nainteze, trecnd printre picioarele miezingului i
njunghiindu-l cu sulia n coad n timp ce se rostogolea ntr-o parte. Lovitura
lui strni o rbufnire satisfctoare a magiei i demonul scoase un ipt cnd
arma trecu prin carapace i-i strpunse carnea.
Arlen se atepta la o lovitur de rspuns, care veni ns mai repede dect
anticipase. Se arunc la pmnt cnd coada uier pe lng el, cu epii
trecndu-i la numai civa centimetri de cap. O clip mai trziu, era din nou
n picioare, dar demonul se rsucea deja, cu o rapiditate sporit de avntul pe
care i-l dduse micarea cozii. Pentru dimensiunile lui, era agil i iute.

266
Lovi din nou, i Arlen nu reui s se fereasc la timp. i aduse coada suliei
perpendicular pe direcia loviturii, vrnd s-o pareze, dar tia c demonul era
mult prea puternic ca s-l poat opri. Se lsase condus de sentimente; intrase
n lupt prea curnd. Se njur singur fiindc fusese att de prost.
Dar, cnd izbir ghearele creaturii metalul suliei, glifele gravate de toat
lungimea ei fulgerar. Arlen abia dac simi lovitura, dar Ciungul rico de
parc ar fi dat peste cercul de glife. Fu azvrlit napoi, ca i cum propria lui
for i s-ar fi ntors mpotriv, dar i reveni repede, nevtmat.
Arlen se sili s depeasc ocul i s se mite, nelegnd ce nsemna o
asemenea binecuvntare i hotrndu-se s-o foloseasc n totalitate. Ciungul
l atac nnebunit de furie, vrnd s treac tot cu fora i peste noul obstacol.
Spulbernd nisipul n fug, Arlen sri peste rmiele unei coloane de
marmur nruite, adpostindu-se n spatele lor i pregtindu-se s se
fereasc fugind spre dreapta sau spre stnga, n funcie de direcia din care
avea s atace demonul.
Acesta lovi cu putere coloana de aproape un metru i-un sfert n diametru,
sprgnd-o n dou i aruncndu-i din cale una dintre cele dou jumti cu
o simpl dezdoire a braului su musculos. Demonstraia de for brut era
nspimnttoare i Arlen fcu un salt ctre cercul su, simind nevoia unui
moment n care s-i revin.
ns miezingul i ghici intenia i picioarele i zvcnir, aruncndu-l n aer.
Ateriz ntre el i refugiul lui.
Tnrul se opri brusc, i Ciungul scoase un nou strigt de triumf. Pusese la
ncercare curajul lui Arlen i descoperise c nu era la nlime. Respecta
muctura suliei, dar naint fr nicio urm de team n privire. Omul se
retrase intenionat cu ncetineal, fiindc nu voia s provoace creatura cu o
micare brusc. Ddu napoi att de mult ct o putea face fr s-i traverseze
glifele din exterior i s-ajung la-ndemna demonilor nisipului strni
grmad ca s urmreasc lupta.
Ciungul l vzu la strmtoare i url nainte de a oferi cumplita privelite a
atacului su furtunos. Arlen se propti bine n nisip, cu picioarele ndoite. Nu
se obosi s ridice sulia ca s pareze lovitura. O nclin n schimb ctre spate,
gata s-njunghie.
Demonul pietrei lovi cu atta putere nct ar fi putut zdrobi easta unui leu,
dar nu-i atinse niciodat inta. Arlen l lsase s-l mping napoi, ctre cercul
lui de rezerv, nevzut n nisip. Glifele prinser via cu o strfulgerare,
ntorcnd atacul miezingului mpotriva lui, iar Arlen, care tia la ce s se-
atepte, fcu un salt nainte i-i nfipse sulia glifat n burta creaturii, ca pe
o frigare.

267
Urletul demonului sfie noaptea, un sunet oribil, asurzitor. Lui Arlen i se
pru ca o muzic. Trase de suli, dar se nepenise n carapacea neagr i
groas a miezingului, i nu reui s-o smulg. Smuci din nou, i de data asta fu
ct pe ce s-i plteasc ncercarea cu viaa cnd Ciungul l plesni fulgertor,
adncindu-i ghearele n umrul i n pieptul lui.
Lovitura l azvrli nvrtindu-l, dar izbuti s se arunce ctre cercul de
rezerv i se prbui n spaiul lui protector. Cu mna ncletat de propria
ran, l privi pe uriaul demon al pietrei mpleticindu-se. Ciungul se strdui,
iari i iari, s-nface sulia i s i-o smulg din trup, dar glifele de pe
coada ei l mpiedicau. i, n tot acest timp, magia continua s lucreze,
mprtiind scntei n ran i trimindu-i n tot corpul lui undele ucigtoare.
Arlen ls un zmbet uor s-i fluture pe buze cnd miezingul se prbui
la pmnt, zbtndu-se. Dar, pe cnd privea cum zvrcolirile i pierdeau
fora, devenind numai nite spasme, n el nsui crescu un gol. Visase de
nenumrate ori momentul acela, i imaginase ce-avea s simt, ce-avea s
spun, dar nimic nu era aa cum i nchipuise. n loc de ncntare, avea
senzaia deprimant a unei pierderi.
Asta a fost pentru tine, mam, opti cnd uriaul demon rmase
nemicat.
ncerc s i-o imagineze, dorindu-i cu disperare s-o simt aprobndu-l,
dar era att de ocat i de ruinat, nct nu reuea s-i aduc n minte chipul
ei. ip, simindu-se nenorocit i nensemnat sub stele.
Ocoli demonul pe departe i se ntoarse la bagajele lui, unde i pans
rnile. Fcu custuri strmbe, dar care i le ineau nchise, i cataplasma cu
rdcina porcului l arse, o durere care spunea c leacul era necesar. Rana
ncepea deja s se infecteze.
n noaptea aceea nu reui s doarm. Chiar dac durerea de cap i cea
provocat de rni n-ar fi fost de-ajuns ca s-i alunge somnul, un capitol din
viaa lui tocmai se ncheiase i era hotrt s-i pun ntr-adevr capt.
Odat ajuns pe crestele dunelor, soarele inund tabra lui Arlen cu o
iueal pe care n-o ntlneai dect n deert. Demonii nisipului dispruser
deja, fiindc fugeau nainte de prima gean de lumin. Arlen se ridic
strngnd din ochi de durere i iei din cerc ca s se-ndrepte spre Ciung i s-
i recupereze sulia.
Oriunde o atingea lumina soarelui, carapacea neagr ncepea s fumege,
apoi scotea scntei i lua foc. Trupul demonului se preschimb n scurt timp
ntr-un rug funerar, i Arlen l privi fascinat. n timp ce miezingul devenea
cenu spulberat n curnd de vntul dimineii, el vzu nscndu-se
sperana pentru specia uman.

268
19.

Primul Rzboinic din Krasia

328 D

Drumul prin deert nu era cu adevrat un drum, ci o simpl niruire de


stlpi indicatori foarte vechi, unii purtnd urme de gheare i plini de
crestturi, iar alii pe jumtate ngropai n nisip, dar cu toii ajutau cltorii
s nu se rtceasc. Nisipul nu se gsea pretutindeni, aa cum i povestise
cndva Ragen, dar era destul de mult ca s mergi zile de-a rndul fr s vezi
altceva. Pe margini se ntindeau sute de kilometri de teren plat, cu pmnt
tare, sufocat de praf, cu petice rare de vegetaie agat de solul crpat, prea
uscat ca s putrezeasc. n afar de umbrele aruncate de dune peste marea
de nisip, nu aveai unde s te adposteti de soarele necrutor, att de
fierbinte nct Arlen nu-i putea imagina c era acelai astru care-i revrsa
peste Fortul Miln lumina rece. Vntul btea fr ncetare, aa c trebuia s-i
acopere faa ca s nu inhaleze nisip, iar gtlejul lui uscat prea carne vie.
Nopile erau i mai rele: cldura prsea pmntul la cteva clipe dup ce
disprea soarele sub orizont i demonii erau primii ntr-un loc rece, dezolant.
Dar pn i acolo exista via. erpi i oprle vnau roztoare mici.
Psrile amatoare de strvuri cutau trupurile vietilor ucise de miezingi
sau pe ale celor care ajungeau s cutreiere deertul nemaigsind drumul
napoi, ctre inuturile din afara lui. Existau cel puin dou oaze mari, unde n
jurul unei ntinderi considerabile de ap cretea o vegetaie deas, oferind
hran, i altele, unde un firicel de ap prelins dintre pietre sau o balt a crei
ntindere nu depea lungimea unui pas lung susineau o otire de plante
pipernicite i de vieti mici. Arlen vzuse astfel de locuitori ai deertului
ngropndu-se noaptea n nisip, unde se fereau de frig conservndu-i energia
i se ascundeau n acelai timp de demonii care pndeau printre dune.
n deert nu apreau demoni ai pietrei, fiindc prada nu le era suficient.
i nici demoni ai focului, fiindc n-aveau mare lucru de ars. Demonii lemnului
nu gseau copaci printre care s se amestece, nici crengi pe care s se caere.
Demonii apei nu puteau nota n nisip, iar cei ai vntului nu gseau nimic
destul de nalt. Dunele i esurile deertului le aparineau numai i numai
demonilor nisipului. Iar n mijlocul pustiului pn i ei erau puini, prefernd
s se adune n special n apropierea oazelor, dar, la vederea unui foc, veneau
de la distane de mai muli kilometri.
269
Cinci sptmni de drum, din care mai mult de jumtate prin deert, de la
Fortul Rizon pn la Krasia, nsemnau mai mult dect i propunea s strbat
chiar i cel mai dur dintre Mesageri. Dei negustorii din nord ofereau sume
fabuloase pentru mtsurile i mirodeniile krasiane, puini erau destul de
disperai sau de nesbuii nct s mearg pn acolo.
ns, dup prerea lui Arlen, era o cltorie linitit. Dormea n a n timpul
celei mai fierbini pri a zilei, nfurat cu grij, dar lejer, n pnz alb. i
adpa calul des, iar noaptea ntindea prelate sub cercurile portabile, ca s nu
i se afunde glifele n nisip. Era tentat s se repead la demonii nisipului care-
i ddeau trcoale, dar, din cauza rnii, nu putea strnge sulia cu destul
putere i tia c, dac ar fi scpat-o din mini, o rafal obinuit de vnt ar fi
fcut-o s dispar n nisip, devenind mai greu de gsit dect dup sutele de
ani petrecute n mormntul subteran.
Obinuit cu urletele puternice ale Ciungului, nopile i se preau tcute, n
ciuda ipetelor demonilor nisipului. Dormea mai linitit dect n orice alt
noapte pe care-o mai petrecuse vreodat sub cerul liber.
Pentru prima oar de cnd inea minte, i vedea calea vieii ducndu-l
ctre ceva mai presus de destinul unui curier ajuns pe culmile gloriei. tiuse
dintotdeauna c nu-i era menit s rmn doar un Mesager, c era destinat
luptei. Dar abia acum nelegea c era vorba de mai mult dect att. Era ursit
s-i duc pe alii la lupt.
Era sigur c putea face cpii ale suliei glifate i chibzuia deja cum ar fi
putut s-i adapteze glifele la alte arme: sgei, bte, pratii; posibilitile erau
numeroase.
Dintre toate locurile pe care le vzuse, numai n Krasia oamenii refuzau s
triasc tremurnd de frica miezingilor, i de aceea i respecta mai mult dect
pe oricine altcineva. Nu existau ali oameni care s merite darul lui ntr-o mai
mare msur. Avea s le arate sulia, iar ei aveau s-i dea toate cele necesare
pentru construirea unor arme care puteau schimba mersul rzboiului din
nopile lor.
Gndurile i se spulberar cnd zri oaza. Nisipul putea s reflecte albastrul
cerului, nelnd oamenii i fcndu-i s se abat din drum mergnd ctre un
lac care nu exista, dar, cnd calul su mri pasul, tiu c totul era real.
Vestitorul Zorilor recunotea mirosul apei.
Rezervele i se terminaser cu o zi n urm i, cnd ajunser la micul lac,
att el, ct i calul erau mori de sete. i nclinar la unison capetele ctre apa
rece i bur cu lcomie.
Dup ce se sturar, Arlen umplu burdufurile i le puse la umbr, sub unul
dintre monoliii de gresie care nconjurau oaza, ca nite strjeri tcui. Studie
glifele cioplite n piatr i vzu c erau intacte, dei pe alocuri se tociser.
270
Nisipul suflat fr ncetare de vnt le rzuia puin cte puin, distrugndu-le
cu timpul muchiile. i scoase instrumentele de gravat, cu care le adnci i le
accentu contururile, ca s pstreze reeaua.
n timp ce Vestitorul Zorilor ptea iarba pitic i mnca frunzele tufelor
pipernicite, el culese curmale, smochine i alte fructe din copacii oazei. Mnc
pe sturate i puse restul ntr-un loc potrivit ca s se usuce la soare.
Oaza era alimentat de un ru subteran i, n vremuri att de ndeprtate
nct nimeni nu i le mai aducea aminte, oamenii spaser, ndeprtnd
nisipul i tind piatra de sub el, pentru a ajunge, n cele din urm, la apa
curgtoare. Arlen cobor pe treptele de piatr ctre o ncpere subteran
rcoroas, lu nvoadele depozitate acolo i le arunc n ap. Cnd plec,
ducea cu el o cantitate mulumitoare de pete. Alese civa i-i puse de-o-
parte pentru sine, iar pe ceilali i cur, i sr i i ls s se usuce la soare,
alturi de fructe.
Scoase din depozitul oazei o unealt bifurcat, apoi cut n jurul pietrelor
i observ, n cele din urm, nite urme trdtoare pe nisip. Nu dup mult
timp, avea un arpe intuit sub crcana din vrful bului su; l prinse de
coad i l ucise lovind cu el de parc ar fi fost un bici. n apropiere era i o
ascunztoare plin cu ou, dar Arlen le ls la locul lor. Nu era onorabil s
lipseti oaza de mai mult dect strictul necesar. Pstr pentru el nsui i o
bucat de arpe i puse restul la uscat.
ntr-o ni spat ntr-unul dintre monoliii de gresie, nsemnat cu
peceile mai multor Mesageri, gsi o provizie de fructe, pete i carne, toate
tari, uscate, lsate de Mesagerul dinaintea lui, i i reumplu coburii. Dup ce
se usca tot ce adunase, trebuia s reumple nia pentru urmtorul Mesager
care avea s-i gseasc adpost n oaz.
Era imposibil s traversezi deertul fr s te opreti n Oaza Zorilor. Fiind
singura surs de ap pe o distan de peste o sut cincizeci de kilometri, era
destinaia tuturor cltorilor care traversau deertul din ambele direcii.
Dintre acetia, cei mai muli erau Mesageri, adic i Glifari, i, n decursul
anilor, membrii acestei grupri exclusiviste i marcaser trecerile pe
blocurile de gresie care se gseau din abunden. n piatr erau spate zeci de
nume; unele conturate prin nite simple zgrieturi, n timp ce altele erau
adevrate capodopere ale caligrafiei. Muli nu se mulumeau s-i
inscripioneze doar numele, ci adugau i lista oraelor pe care le vizitaser
sau de cte ori se adpostiser n Oaza Zorilor.
Fiind la a unsprezecea sa trecere prin oaz, Arlen terminase demult
nscrierea numelui su i a oraelor n care ajunsese, numai c nu-i nceta
niciodat explorrile, aa c avea ntotdeauna cte ceva de adugat. ncet, cu
litere frumoase, cu nflorituri, scrise, cu veneraie, Soarele Anoch pe lista
271
ruinelor pe care le vzuse. Niciunul dintre Mesagerii care-i marcaser
trecerea prin oaz nu se mai putuse luda cu aa ceva, i asta l umplu de
mndrie.
A doua zi, continu s nmuleasc proviziile din depozitele oazei. Pentru
Mesageri, era o chestiune de onoare s lase oaza cu mai multe rezerve dect
o gseau, pentru cazul c, ntr-o zi, unul dintre ei avea s-ajung acolo
mpleticindu-se, prea slbit sau prea toropit de soare ca s poat aduna cte
ceva pentru el nsui.
n noaptea aceea, compuse o scrisoare pentru Cob. i mai scrisese multe
altele; i toate se aflau n coburii lui, netrimise. Cuvintele nu preau niciodat
destul de potrivite ca s rscumpere renunarea la ndatoririle sale, dar
vestea asta era prea important ca s n-o mprteasc. Copie cu precizie
glifele de pe vrful suliei, tiind c toi Glifarii din Miln aveau s le primeasc
de la Cob n scurt timp.
Prsi Oaza Zorilor n primul ceas al urmtoarei diminei, mergnd ctre
sud-vest. Vreme de cinci zile, nu vzu mare lucru n afar de dunele galbene
i de demonii nisipului, dar n cea de a asea, foarte devreme, n faa ochilor i
apru Fortul Krasia, Sulia Deertului, ncadrat de munii de dincolo de el.
De departe, oraul prea s nu fie dect o alt dun, cu zidurile sale de
gresie pierzndu-se n peisajul din jur. Era construit n jurul unei oaze mult
mai mari dect a Zorilor, alimentat, dup cum spuneau hrile antice, de
acelai mare fluviu subteran. Zidurile sale acoperite de glife, majoritatea
dltuite i foarte puine pictate, se nlau mndre sub soare. Cu mult
deasupra cetii flfia steagul Krasiei, cu dou sulie ncruciate peste un
soare care rsrea.
Paznicii porii purtau robele negre ale dalSharum, casta rzboinicilor
krasiani, i feele le erau acoperite de vluri care-i aprau de nisipul
necrutor. Dei nu tot att de nali ca milnezii, krasianii i depeau cu un
cap pe angiersieni sau pe laktonieni i erau robuti, cu muchi viguroi. Arlen
i salut din mers, cu o nclinare a capului.
Paznicii i rspunser nlndu-i suliele. Printre brbaii krasiani, acesta
era cel mai nensemnat gest de curtoazie, dar Arlen se strduise din greu ca
s-i ctige dreptul la un astfel de salut. n Krasia, un brbat era apreciat
dup numrul cicatricelor sale i al alagai al miezingilor pe care-i omorse.
Strinii, chin, aa cum i numeau krasianii, fie ei chiar i Mesageri, erau
considerai lai care renunaser la lupt i nu meritau s fie tratai cu politee
de dalSharum. Cuvntul chin era o insult.
Dar Arlen i ocase cu cererea lui de a lupta alturi de ei i, dup ce-i
nvase pe rzboinicii lor glife noi i ajutase la uciderea multor miezingi, era
acum numit Parchin, ceea ce nsemna strinul curajos. N-aveau s vad
272
niciodat n el un egal, ns dalSharum nu mai scuipau la picioarele lui i-i
fcuse chiar i civa prieteni sinceri.
Trecnd dincolo de poart, intr n Labirint, o curte interioar larg din
faa zidului oraului propriu-zis, plin de ziduri, anuri i gropi. n fiecare
noapte, avndu-i familiile zvorte, n siguran, n spatele zidurilor
interioare, brbaii din dalSharum se angajau n alagaisharak, Rzboiul Sfnt
mpotriva demonilor. Momeau miezingi n Labirint, i atrgeau n ambuscade
i-i hruiau pn reueau s-i arunce n gropi glifate, unde rmneau s-
atepte zorile. Pierderile erau mari, dar krasianii credeau c moartea n
alagaisharak le garanta un loc alturi de Everam, Ziditorul, i se duceau
bucuroi acolo unde puteau fi ucii.
n curnd, aici nu vor mai muri dect miezingi, se gndi Arlen.
Imediat lng poarta principal se afla Marele Bazar, unde negustorii
vindeau marfa din sute de crue mpovrate, aromele mirodeniilor krasiane,
mirosul de tmie i de parfumuri exotice impregnnd aerul. Covoare, rulouri
de pnz fin i vase de ceramic frumos pictate stteau printre grmezi de
fructe i printre vite glgioase. Era un loc zgomotos i aglomerat, unde toat
lumea se tocmea strignd ct putea de tare.
Toate celelalte piee pe care le mai vzuse Arlen pn atunci miunau de
brbai, ns Marele Bazar din Krasia era animat aproape numai de femei,
acoperite, din cap pn-n picioare, de straie negre, groase. Ele se agitau,
vnznd i cumprnd, strignd una la alta cu putere, renunnd cu greu la
monedele lor uzate de aur.
n Bazar se vindeau foarte multe bijuterii i haine n culori strlucitoare,
dar Arlen nu vzuse niciodat pe nimeni mbrcat cu aa ceva. Brbaii i
spuseser c le purtau femeile, pe sub cele negre, ns numai soii lor o tiau
cu certitudine.
Aproape toi brbaii krasiani care mpliniser aisprezece ani erau
rzboinici. Foarte puini erau dama, Brbaii Sfini, care, totodat, conduceau
Krasia de mai multe secole. Nicio alt ocupaie nu era considerat onorabil.
Meteugarii erau numii khaffit i dispreuii, situndu-se cu foarte puin
deasupra femeilor n societatea krasian. Femeile fceau toat munca de zi cu
zi n ora, construiau i reparau case, dresau i tiau animale i se tocmeau n
piee. Pe scurt, fceau totul, n afar de a merge la lupt.
i, n ciuda muncii lor fr sfrit, le erau pe deplin supuse brbailor.
Soiile i fiicele nemritate ale unui brbat erau proprietatea lui, i el putea
face cu ele orice dorea, fiindu-i permis chiar i s le omoare. Un brbat i
putea lua mai multe soii, dar o femeie care-i ngduia unui brbat ce nu-i era
so fie i numai s-o vad fr vl putea s fie dat morii lucru ce se ntmpla

273
adesea. Femeile krasiane erau considerate bunuri de consum. Spre deosebire
de brbai.
Arlen tia c, fr femeile lor, brbaii krasiani ar fi fost pierdui, ns ele i
tratau n general cu respect i aproape c-i venerau soii. Veneau n fiecare
diminea s adune morii dup alagaisharak-ul din noaptea abia ncheiat i
plngeau asupra brbailor lor, adunndu-i lacrimile preioase n sticle
minuscule. Apa era moned de schimb n Krasia, i poziia social a unui
rzboinic din timpul vieii putea fi msurat dup numrul de sticlue
umplute la moartea lui.
Dac un brbat i gsea sfritul, fraii sau prietenii si trebuiau s-i ia
soiile, pentru ca orice femeie s se afle ntotdeauna n slujba unui brbat.
Odat, n Labirint, n braele lui Arlen murise un brbat care-i oferise cele trei
neveste ale sale.
Sunt frumoase, Parchin, l asigurase muribundul, i fertile. i vor drui
muli fii. Fgduiete-mi c-o s le iei!
Arlen i fgduise c-avea s li se poarte de grij, apoi gsise un alt brbat
dornic s le ia. Era curios s afle ce se afla sub robele femeilor krasiane, dar
nu att de mult nct s-i schimbe cercul portabil cu o cas de lut i libertatea
cu o familie.
Aproape fiecare femeie era urmat de mai muli copii n haine cafenii:
prul fetelor era acoperit, iar bieii purtau bonete de pnz. nc de la
unsprezece ani, fetele ncepeau s se mrite i mbrcau vemintele negre ale
femeilor, n timp ce bieii erau luai i nvai s lupte de la vrste nc i
mai fragede. Cei mai muli aveau s-mbrace robele negre ale dalSharum.
Civa aveau s le poarte pe cele albe, de dama, dedicndu-i vieile slujirii lui
Everam. Cei care ddeau gre n ambele profesii aveau s fie khaffit i s
poarte haine cafenii, ducnd un trai ruinos pn la moarte.
Femeile l vzur pe Arlen trecnd clare prin pia i ncepur s-i
vorbeasc n oapt, excitate. El se uita la ele amuzat, fiindc niciuna n-avea
s-l priveasc n ochi i niciuna n-avea s se ndrepte spre el. Tnjeau dup
tot ce-aducea n coburi esturi de ln rizonian fin, bijuterii milneze,
hrtie angersian i alte comori din nord dar era brbat i, mai ru dect
att, un chin, iar ele nu cutezau s se apropie. Pretutindeni pndeau ochii cte
unui dama.
Parchin! strig o voce cunoscut, i Arlen se ntoarse i-l vzu
apropiindu-se pe prietenul su Abban, un negustor gras, care chiopta,
sprijinindu-se greoi ntr-o crj.
Olog din copilrie, Abban era khaffit, fiindc nu putea s lupte i nu era
demn s intre n rndurile Brbailor Sfini. ns se descurcase bine fcnd
nego cu Mesagerii din nord. Era proaspt brbierit i purta o bonet cafenie
274
i o cma de khaffit, dar peste ele avea un acopermnt bogat al capului, o
vest i pantaloni din mtase strlucitoare, cu custuri multicolore. Pretindea
c nevestele lui erau la fel de frumoase ca ale oricrui dalSharum.
Pe Everam, m bucur s te vd, fiu al lui Jeph! strig Abban, ntr-o
thesan fr cusur, btndu-l pe Arlen pe umr. Soarele e-ntotdeauna mai
strlucitor cnd ne onorezi oraul cu prezena ta!
Arlen i dorea s nu-i fi spus niciodat negustorului cum se numea tatl
su. n Krasia, numele tatlui unui brbat era mai important dect numele lui.
Se ntreba ce-ar fi zis krasianii dac ar fi tiut c tatl lui era un la.
Dar i rspunse lui Abban btndu-l la rndul su pe umr, cu un zmbet
sincer.
Aa cum l onorezi i tu, prieten al meu, spuse.
Fr ajutorul negustorului olog n-ar fi nvat niciodat nici limba
krasian, nici s se descurce n lumea lor cu obiceiuri stranii i adesea
periculoase.
Vino, vino! spuse Abban. Odihnete-i picioarele n umbra mea i spal-
i praful din gtlej cu apa mea!
l conduse pe Arlen ntr-un cort strlucitor, n culori bogate, instalat n
spatele cruelor lui din Bazar. Btu din palme, i soiile i fiicele sale Arlen
nu izbutea niciodat s le deosebeasc ntre ele se grbir s ridice clapele
i s se ocupe de Vestitorul Zorilor. Cnd luar coburii grei i-i crar n cort,
Arlen i impuse cu mare efort s nu le ajute, tiind c, n ochii krasianilor,
pentru un brbat era o ruine s munceasc. Una dintre femei ntinse mna
ctre sulia glifat, nfurat n pnz i atrnat de oblncul eii, dar Arlen
o nfc nainte de-a apuca ea s-o ating. Femeia se nclin adnc, temndu-
se c-l insultase ntr-un fel sau altul.
Cortul era plin de perne mbrcate n mtase colorat i de covoare esute
cu modele complicate. Tnrul i ls cizmele prfuite lng clap i respir
adnc aerul rcoros i nmiresmat. Se aez pe pernele de pe podea n timp
ce femeile lui Abban i puneau n fa ap i fructe.
Dup ce se rcori, negustorul btu din palme i femeile le aduser ceai i
prjituri cu miere.
Cltoria ta prin deert s-a desfurat cu bine?
Oh, da, zmbi Arlen. Chiar foarte bine.
Pe urm vorbir o vreme despre lucruri fr importan. Abban respecta
ntotdeauna aceast formalitate, dar ochii i tot zburau ctre coburii
Mesagerului i i freca absent minile.
Trecem aadar la nego? ntreb Arlen, imediat ce consider c era
politicos s-o fac.

275
Firete, Parchin e un om ocupat, ncuviin negustorul pocnind din
degete.
Femeile se grbir s-aduc o grmad de mirodenii, de parfumuri, de
bijuterii, de covoare i de alte obiecte furite de meteugarii krasiani.
Abban studie mrfurile trimise de clienii lui Arlen din nord, n timp ce
tnrul inspecta cu atenie obiectele oferite n schimb. Negustorul gsi cte
un cusur la toate, ncruntndu-se.
Ai traversat deertul doar ca s-aduci astea? ntreb, cu dezgust, dup ce
termin. Nu s-ar zice c-a meritat s bai atta cale.
Arlen i ascunse zmbetul cnd se aezar i li se oferi ceai proaspt.
Tocmeala ncepea ntotdeauna aa.
Prostii, rspunse. Pn i-un orb poate s-i dea seama c-am adus
cteva dintre cele mai rafinate comori pe care le ofer Thesa. Cu mult mai
bune dect obiectele jalnice puse n faa mea de femeile tale. Sper c mai ai i
altele, ascunse, fiindc, adug el, pipind un covor, o capodoper a
esturilor, am vzut covoare mai bune ca sta putrezind n ruine.
M jigneti! strig Abban, pe mine, care i-am oferit ap i umbr! Vai
mie, dac un oaspete din cortul meu m trateaz astfel! se tngui. Nevestele
mele au trudit la rzboi zi i noapte ca s-l eas, din cea mai bun ln! N-o
s vezi niciodat un covor mai bun!
Apoi urm o tocmeal ca oricare altele, dar Arlen nu uitase lecia primit
de la Ragen i de la Porcu cu aproape o via nainte. Ca ntotdeauna, ncheiar
purtndu-se amndoi de parc tocmai ar fi fost jefuii, fiecare fiind convins,
ns, n sinea lui, c obinuse de la cellalt tot ce era mai bun.
Fiicele mele i vor mpacheta marfa i i-o vor pune la pstrare pn
cnd vei pleca, spuse Abban n final. Cinezi cu noi desear? Soiile mele
pregtesc o mas cu care nu se poate msura nimic din ce avei n nord.
Arlen cltin din cap cu prere de ru.
Desear m duc la lupt.
Negustorul i imit gestul.
M tem c ai deprins mult prea bine obiceiurile noastre, Parchin. Caui
aceeai moarte.
Arlen l contrazise mai nti cu un gest.
N-am de gnd s mor, i nu m-atept s gsesc vreun paradis n viaa
viitoare.
Ah, prietene, nimeni n-are de gnd s-ajung la Everam n floarea
tinereii, dar asta e soarta celor care merg la alagaisharak. Mi-aduc aminte de
o vreme n care eram tot att de muli ca firele de nisip din deert, ns acum
Abban cltin din cap cu amrciune. Oraul e practic pustiu. Umplem ntruna
pntecele femeilor noastre cu copii, dar tot mor mai muli noaptea dect se
276
nasc ziua. Dac nu ne schimbm obiceiurile, peste zece ani Krasia va fi
nghiit de pustiu.
i dac i-a spune c-am venit s schimb lucrurile? ntreb Arlen.
Inima fiului lui Jeph e sincer, dar Damaji n-or s te-asculte. Ei spun c
Everam cere rzboi, i niciun chin n-o s le schimbe prerile.
Damaji erau membrii consiliului care conducea oraul, n care fiecare
dintre cele dousprezece triburi krasiane i trimitea cel mai nalt n rang
dama. Cu toii erau n slujba Andrahului, un dama considerat favoritul lui
Everam i al crui cuvnt avea putere de lege.
Arlen zmbi.
Nu-i pot mpiedica s poarte alagaisharak, ncuviin el, dar i pot ajuta
s-l ctige.
i scoase sulia din nvelitoare i-o ntinse celuilalt.
Abban fcu ochii mari la vederea armei magnifice, dar i nl palma i
cltin din cap.
Eu sunt khaffit, Parchin. Nu mi-e ngduit s-ntinez sulia atingnd-o.
Tnrul retrase arma i se nclin, n semn de scuz.
N-am vrut s-aduc nicio ofens.
Ha! rse Abban. S-ar putea s fii singurul brbat care s-a-nclinat
vreodat n faa mea! Nici mcar Parchin nu trebuie s se team c-a ofensat
un khaffit.
Arlen se ncrunt.
Eti un brbat ca oricare altul, spuse.
Cu astfel de preri, o s fii ntotdeauna chin, coment negustorul, dar
zmbi. Nu eti primul brbat care glifeaz o suli, spuse. Fr glifele de lupt
ale celor vechi nu se schimb nimic.
Astea sunt glifele celor vechi, ripost Arlen. Am gsit sulia n ruinele
Soarelui Anoch.
Abban se albi la fa.
Ai gsit oraul pierdut? se mir. Harta a fost corect?
De ce eti att de surprins? ntreb Arlen. Parc spuneai c e garantat!
Negustorul tui.
Da, sigur, o aveam de la cineva de ncredere, dar nimeni n-a mai ajuns
acolo de trei sute de ani. Cine-ar fi putut spune ct de corect era? Zmbi. n
plus, era imposibil s te-ntorci pentru despgubiri dac m-a fi-nelat.
Rser amndoi.
Pe Everam, e o poveste minunat, Parchin, spuse Abban, dup ce-l
ascult pe Arlen istorisindu-i aventurile din oraul pierdut, dar, dac-i
preuieti viaa, nu spune n faa Damaji c ai jefuit oraul sfnt al Soarelui
Anoch.
277
Nu o s-o fac, fgdui Arlen, dar i vor da cu siguran seama ct de mult
valoreaz sulia.
Cellalt cltin din cap.
Chiar dac vor accepta s te asculte, Parchin, dei m ndoiesc c-o vor
face, vor refuza s vad vreo valoare n indiferent ce le-ar aduce un chin.
Poate c ai dreptate, dar pot cel puin s-ncerc. Am oricum de dus
mesaje la palatul Andrahului. Vino cu mine.
Abban i slt crja.
Pn la palat e mult de mers, Parchin.
O s merg ncet, promise Arlen, tiind c, de fapt, crja n-avea nicio
legtur cu refuzul.
Nu-i dori s fii vzut mpreun cu mine n afara pieei, prietene, l
preveni ologul. Asta te-ar putea costa tot respectul pe care l-ai dobndit n
Labirint.
Pot ctiga altul, rspunse Arlen. La ce e bun respectul, dac nu m pot
plimba mpreun cu prietenul meu?
Abban se nclin adnc.
ntr-o bun zi, spuse el, voi dori s vd inutul unde vin pe lume brbai
nobili, ca fiul lui Jeph.
Arlen zmbi.
Cnd va veni ziua aceea, Abban, te voi nsoi eu nsumi prin deert.

Abban l prinse pe Arlen de bra.
Oprete-te! i porunci el.
Tnrul se supuse, ncrezndu-se n prietenul su, dei nu vedea nimic
nelalocul lui. Femeile mergeau pe strad crnd poveri grele, iar un grup de
dalSharum venea ctre ei. Un alt grup se apropia din alt direcie. Ambele
erau conduse de cte un dama n rob alb.
Tribul Kaji, l lmuri Abban, artnd cu brbia ctre rzboinicii din faa
lor. Ceilali sunt Majah. Pentru noi e mai bine s-ateptm puin aici.
Arlen studie cu ochi mijii cele dou grupuri. Ambele erau alctuite din
brbai n aceleai straie negre, cu sulie simple, fr niciun ornament.
Cum i poi deosebi? ntreb.
Negustorul ridic din umeri.
Cum de nu-i poi tu deosebi?
n timp ce-i priveau, un dama strig ceva ctre cellalt. Ajunser fa n fa
i ncepur s se certe.
Despre ce crezi c discut? ntreb Arlen.
ntotdeauna despre acelai lucru. Dama kaji crede c demonii nisipului
slluiesc pe al treilea nivel al Iadului, iar ai vntului pe al patrulea. Cel majah
278
susine c e invers. n privina asta, Evejah nu spune nimic clar, adug Abban,
vorbind despre canonul sfnt krasian.
Ce importan are? se mir Arlen.
Cei de pe nivelurile inferioare sunt mai departe de ochii lui Everam i ar
trebui ucii primii.
Cei doi dama ipau acum unul la altul, iar dalSharum din ambele tabere i
ncletau furioi minile pe sulie, gata s-i apere conductorul.
Se vor lua la btaie fiindc nu se pot pune de acord ce demoni trebuie
ucii mai nti? ntreb Arlen, nevenindu-i s cread.
Abban scuip n praf.
Kaji se iau la btaie cu majah i pentru mai puin de-att, Parchin.
Dar vor avea de luptat cu dumani adevrai imediat ce va apune
soarele! se scandaliz tnrul.
Negustorul ddu din cap.
Da, i atunci vor fi unii. Aa cum se spune la noi: Noaptea, dumanul
meu devine fratele meu. Dar pn la apusul soarelui mai sunt multe ore.
Un dalSharum kaji pocni un lupttor majah cu coada suliei peste fa,
trntindu-l la pmnt. Cteva secunde mai trziu, rzboinicii din cele dou
tabere erau ncletai n lupt. Cei doi dama stteau deoparte, fr s se
sinchiseasc de violena dezlnuit i fr s se amestece n ea, i continuau
s ipe unul la altul.
De ce e ngduit o asemenea purtare? ntreb Arlen. Andrahul n-o
poate interzice?
Abban cltin din cap.
Andrahul trebuie s fac parte din toate triburile i din niciunul, dar
adevrul e c va favoriza ntotdeauna tribul din care provine. i, chiar dac n-
ar fi aa, nici mcar el nu poate pune capt tuturor dumniilor vechi i
sngeroase din Krasia. Nu le poi interzice brbailor s fie brbai.
Se poart mai degrab ca nite copii, zise Arlen.
Pentru dalSharum exist numai sulia, iar pentru dama numai Evejah,
ncuviin Abban cu amrciune.
Brbaii nu-i foloseau vrfurile armelor nu nc, dar ncierarea
devenea tot mai violent. Dac nu intervenea nimeni, cineva avea s-i
gseasc pn la urm moartea.
Nici s nu te gndeti, spuse negustorul, nfcndu-l de bra pe Arlen,
care se pregtea s nainteze.
Tnrul se ntoarse s-l contrazic, dar, privind peste umrul su,
prietenul lui scoase un icnet i czu ntr-un genunchi. i l smuci de bra, ca
s-i urmeze exemplul.
ngenuncheaz, dac ii la pielea ta, uier.
279
Arlen se uit n jur i vzu ce-l speriase pe Abban. Se apropia o femeie,
nvemntat n albul sfnt.
Damating, murmur el.
Misterioasele Culegtoare de Ierburi din Krasia erau vzute foarte rar.
i ls ochii n jos la trecerea ei, dar nu ngenunche. Ceea ce n-avu nicio
importan; femeia trecu fr s se sinchiseasc de niciunul dintre ei,
ndreptndu-se senin ctre ncierare, neobservat dect n clipa cnd
aproape ddu peste brbai. Cei doi dama se albir la fa la vederea ei i
strigar ceva ctre oamenii lor. Lupta ncet imediat i rzboinicii se strduir
din rsputeri s se dea la o parte, fcndu-i loc s treac. n urma damating,
i ei, i dama se mprtiar repede, i toat lumea de pe strad i continu
drumul, ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic ieit din comun.
Parchin, eti curajos sau nebun? ntreb Abban, dup ce Culegtoarea
de Ierburi dispru din vedere.
De cnd ngenuncheaz brbaii n faa femeilor? zise Arlen, uluit.
Brbaii nu ngenuncheaz n faa unei damating, dar khaffit i chin o
fac, dac sunt nelepi, rspunse negustorul. Pn i dama i dalSharum se
tem de ele. Se spune c pot s vad viitorul, tiu ce brbai i vor supravieui
nopii i cine sunt cei care vor muri.
Arlen ridic din umeri.
i ce dac? ntreb, evident nencreztor.
n prima noapte cnd mersese n Labirint, o astfel de femeie i ghicise
norocul i nimic nu-l fcuse s cread c putea ntr-adevr s vad viitorul.
O ofens adus unei damating e o ofens adus sorii, i explic
negustorul, ca i cum i-ar fi vorbit unui prost.
El cltin din cap.
Soarta ne-o facem singuri, spuse, chiar dac damating o pot vedea
dinainte, n oasele lor.
Ei bine, nu invidiez soarta pe care-o s i-o faci dac-o ofensezi pe una
dintre ele.
i continuar drumul i ajunser n curnd la palatul Andrahului, o
construcie boltit, enorm, din piatr alb, prnd tot att de veche ca oraul
nsui. Glifele erau trasate cu aur i strluceau sub soarele strlucitor, care-i
sclda n lumin turlele mree.
Dar nu apucar s pun piciorul pe treptele palatului nainte ca un dama
s coboare spre ei n goan.
Dispari, khaffit! strig.
mi pare-att de ru, se scuz Abban, cu o plecciune adnc, dnd
napoi.
Arlen nu se clinti.
280
Sunt Arlen, fiul lui Jeph, Mesager din nord, cunoscut drept Parchin,
spuse n krasian. i propti n pmnt sulia, care, chiar i nfurat, nu
putea fi luat drept altceva. Aduc scrisori i daruri pentru Andrah i pentru
minitrii si, adug, sltndu-i tolba n mn.
Pentru unul care ne vorbete limba, i-ai ales un nsoitor nevrednic,
nordicule, zise dama, continund s se ncrunte la Abban, care se prosternase
n praf.
Pe buzele lui Arlen veni o replic tioas, dar i-o nghii.
Parchin avea nevoie de o cluz, i spuse Abban rnei. Am vrut doar
s-i art drumul
Nu i-am cerut s vorbeti, khaffit! zbier dama, lovindu-l pe negustor
cu piciorul n coaste. Muchii lui Arlen se ncordar, dar privirea aspr cu
care-l avertiz prietenul su l inu pe loc.
Dama se ntoarse spre el ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic.
O s iau eu mesajele tale, spuse.
Ducele de Rizon mi-a cerut s nmnez darul su ctre Damaji personal,
ndrzni Arlen s insiste.
Nu voi lsa un chin i un khaffit s intre n palat, niciodat, n toat viaa
mea, se ncrunt dama.
Rspunsul era dezamgitor, dar nu neateptat. Arlen nu reuise niciodat
s vad un Damaji. i ncredin brbatului n alb scrisorile i pachetele i se
uit, ncruntat, cum se ndeprta n susul treptelor.
Nu-mi face plcere s-i amintesc c eu te-am prevenit, prietene, zise
Abban. Prezena mea nu i-a fost de folos, i nu mint cnd spun c Damaji nu
o suport pe a unui strin, nu l-ar primi nici mcar pe ducele tu de Rizon. L-
ar ruga politicos s-atepte i l-ar uita pe-o pern de mtase, umilindu-l.
Arlen scrni din dini. Se ntreb ce fcuse Ragen cnd ajunsese ntre
zidurile Suliei Deertului. Oare mentorul lui se lsase tratat astfel?
Acum o s iei cina cu mine? ntreb Abban. Am o fiic de numai
cincisprezece ani i e foarte frumoas. i-ar fi o nevast bun n nord, ar avea
grij de casa ta n timp ce cltoreti.
Care cas? se ntreb Arlen, cu gndul la micul lui apartament plin de cri
din Fortul Angiers, n care nu mai ajunsese de mai bine de un an. Se uit la
Abban, tiind c prietenul lui viclean era, oricum, mult mai interesat de
legturile folositoare negoului pe care i le-ar fi putut face avnd o fiic n
nord, dect de fericirea ei sau de bunstarea casei unui Mesager.
M onorezi, prietene, rspunse, dar nc nu sunt pregtit s m retrag
la casa mea.
Nu, m gndeam eu c mai degrab nu, oft Abban. S presupun c-acum
te duci la el?
281
Da, rspunse Arlen.
Nu-mi suport prezena mai mult dect dama, l preveni negustorul.
i cunoate valoarea, l contrazise tnrul.
Cellalt cltin din cap.
mi tolereaz existena datorit ie. Sharum Ka a vrut s-nvee limba
nordicilor nc de cnd i s-a ngduit prima oar s intri n Labirint.
Da, zise Arlen, iar Abban e singurul om din Krasia care-o cunoate, de
aceea l consider Primul Rzboinic valoros, dei e khaffit.
Negustorul se nclin, dar nu pru convins.
O pornir ctre terenul de antrenament, care se gsea destul de aproape
de palat. Centrul oraului era un teritoriu neutru, al tuturor triburilor, locul
unde se adunau s se roage i s se pregteasc pentru alagaisharak.
Era dup-amiaza, trziu, i tabra forfotea de activitate. Arlen i Abban
trecur mai nti printre atelierele furitorilor de arme i ale Glifarilor, ale
cror meserii erau singurele considerate valoroase de dalSharum. Dincolo de
acestea se afla un cmp deschis, pe care zbierau instructorii i se antrenau
lupttorii.
De cealalt parte se afla palatul locuit de Sharum Ka i de locotenenii si,
numii kaiSharum. Nentrecut ca mrime dect de palatul Andrahului, acel
dom imens i gzduia pe cei mai onorai dintre toi brbaii, care i
dovediser n repetate rnduri valoarea pe cmpul de lupt. Se spunea c sub
palat se afla un harem imens, unde-i puteau trimite sngele de viteji ctre
venele generaiilor viitoare.
Muli se holbar uimii la Abban, care chiopta, sprijinindu-se n crj, i
muli l njurar pe optite, dar nimeni nu cutez s le stea n cale. Ologul se
afla sub protecia Sharum Ka-ului.
Trecur de iruri de brbai, care intrau din mers n diverse formaii de
lupt cu sulia i de alii, care exersau micrile brutale, dar eficiente de
sharusahk, stilul krasian de lupt corp la corp. Rzboinicii exersau i trasul la
int, sau aruncau plase unor biei n alergare, narmai cu sulie, lefuindu-
i deprinderile de lupt necesare n noaptea care se apropia. n mijlocul
tuturor acestora se gsea un cort mare, unde l gsir pe Jardir studiind
planurile de lupt mpreun cu unul dintre oamenii si.
Ahmann asu Hoshkamin amJardir era Sharum Ka n Krasia, un titlu care
se traducea n thesan prin Primul Rzboinic. nalt de peste un metru
optzeci i cinci, purta veminte de pnz neagr i un turban alb. ntr-un mod
pe care Arlen nu-l nelegea pe deplin, titlul de Sharum Ka avea i o
semnificaie religioas, simbolizat de culoarea turbanului.
Pielea lui era de un armiu nchis i avea ochii tot att de negri ca prul su
uleiat i dat peste cap ca s-i atrne apoi n josul gtului. Barba neagr, n
282
furculi, era tuns fr cusur i n nfiarea lui nu exista nimic blnd.
Micrile erau ale unei psri de prad, iui i precise, iar mnecile largi,
suflecate, i dezvluiau braele puternice, musculoase i pline de cicatrice
ncruciate. Nu avea cu mult peste treizeci de ani.
Unul dintre strjerii din jurul cortului i vzu pe Arlen i pe Abban
apropiindu-se i se aplec s-i vorbeasc lui Jardir n oapt, la ureche. Primul
Rzboinic se ntoarse cu spatele la tblia de ardezie scris cu cret pe care-o
studia.
Parchin! strig el, desfcndu-i braele cu un zmbet i ridicndu-se
s-i ntmpine pe cei doi. Bine-ai revenit n Sulia Deertului!
Vorbea n thesan, cu vocabularul i accentul mult mbuntite n timpul
scurs de la ultima vizit a lui Arlen. l cuprinse ntr-o mbriare ferm i-l
srut pe obraji.
N-am tiut c te-ai ntors. n noaptea asta, alagai vor tremura de spaim!
La prima sa vizit n ora, Primul Rzboinic se artase interesat de Arlen,
considerndu-l o ciudenie, dar sngeraser unul pentru salvarea altuia n
Labirint i, n Krasia, asta nsemna totul.
Jardir se ntoarse spre Abban.
Ce te-aduce printre brbai, khaffit? l ntreb cu dezgust. Nu te-am
chemat.
E cu mine, zise Arlen.
A fost cu tine, spuse Jardir cu subneles.
Abban se nclin adnc i se grbi s plece, att de repede pe ct i-o
ngduia piciorul olog.
Nu tiu de ce-i pierzi timpul cu acest khaffit, Parchin, spuse Jardir
dispreuitor.
Acolo de unde vin eu nu termini de cntrit un brbat dup ce l-ai vzut
ridicnd sulia.
Jardir rse.
Acolo de unde vii tu, Parchin, brbaii nu ridic deloc sulia!
Thesana ta e mult mai bun, observ Arlen.
Jardir mormi.
Limba voastr chin nu e uoar i pare de dou ori mai grea fiindc, n
lipsa ta, am nevoie de un khaffit ca s-o exersez.
Se uit la Abban, care se ndeprta chioptnd, i hainele lui din mtase
sclipitoare i aduser pe buze un zmbet batjocoritor.
Uit-te la la. Se-mbrac de parc-ar fi femeie.
Arlen se uit n partea opus a terenului, unde o femeie nvemntat n
negru cra ap.
Eu n-am vzut niciodat o femeie nvemntat astfel, spuse.
283
Numai fiindc nu m lai s-i gsesc o nevast creia s-i poi ridica
vlurile, zmbi Jardir.
M-ndoiesc c dama i vor ngdui uneia dintre femeile voastre s se
mrite cu un chin care nu face parte din niciun trib.
Krasianul i flutur mna.
Prostii. Am vrsat snge mpreun n Labirint, frate. Dac te iau n tribul
meu, nici mcar Andrahul nu va ndrzni s se opun!
Arlen nu era sigur de asta, dar tia c nu era cazul s-l contrazic. Krasianii
aveau un mod al lor de a deveni violeni dac le puneai laudele sub semnul
ntrebrii. i chiar s-ar fi putut s aib dreptate. Jardir prea cel puin la fel de
puternic ca un Damaji. Rzboinicii i se supuneau fr crtire, chiar dac astfel
nesocoteau cuvintele acelui dama care le conducea tribul.
ns tnrul Mesager nu dorea nicidecum s se alture tribului lui Jardir
sau oricrui altuia. i stnjenea pe krasiani; un chin care practica
alagaisharak i-i petrecea timpul cu un khaffit. Alturndu-se tribului, ar fi
devenit mai puin stnjenitor, dar, ncepnd din momentul cnd ar fi fcut-o,
ar fi ngroat rndurile supuilor Damaji-ului respectivului trib, s-ar fi
implicat n toate rfuielile sngeroase ale acestora i nu i s-ar mai fi ngduit
niciodat s prseasc oraul.
Cred c nc nu sunt pregtit s-mi iau o nevast, rspunse.
Ei bine, nu atepta prea mult, sau brbaii i vor nchipui c eti
pushting, spuse Jardir rznd i nghiontindu-l n umr.
El nu tia prea bine ce nsemna cuvntul, dar ddu oricum din cap.
Eti de mult timp n ora, prietene? l ntreb Primul Rzboinic.
Doar de cteva ore. Tocmai mi-am lsat mesajele la palat.
i ai venit deja s-i oferi sulia! Pe Everam, le strig Jardir oamenilor
si, Parchin trebuie s aib ceva snge krasian!
Ceilali rser alturi de el.
Hai s facem civa pai mpreun, spuse Jardir, punndu-i un bra pe
umrul lui Arlen i ndeprtndu-l de ceilali.
Mesagerul tia c nsoitorul su ncerca deja s-i dea seama cum l-ar fi
putut ncadra ce-l mai bine n lupta din noaptea care urma.
Tribul Bajin a pierdut azi-noapte un Glifar Capturator. Ai putea s-l
nlocuieti.
Glifarii Capturatori erau unii dintre cei mai importani soldai krasiani,
fiind cei care nconjurau gropile spate pentru capturarea miezingilor cu glife
i care aveau grij s le activeze dup cderea unui demon n capcan. Era o
munc riscant, fiindc, dac prelatele ntrebuinate pentru mascarea
gropilor nu cdeau nuntru i nu descopereau complet toate glifele, nu se
mai putea face mare lucru ca s-mpiedici un demon al nisipului s se caere
284
i s scape, omorndu-l pe Glifar n vreme ce se strduia s le descopere. Nu
puteai ocupa dect o singur alt poziie mai riscant, n care mureau mai
muli oameni.
A prefera un loc n Garda mpingtorilor.
Jardir cltin din cap zmbind.
Vrei ntotdeauna cea mai periculoas nsrcinare, l mustr el. Cine-o s-
i duc scrisorile dac eti ucis?
n ciuda accentului puternic, Mesagerul i nelese sarcasmul. Scrisorile nu
nsemnau mare lucru pentru Jardir. Puini dalSharum tiau s citeasc.
n noaptea asta n-o s fie chiar att de periculoas, rspunse Arlen.
Nereuind s-i ascund entuziasmul, despachet noua suli, ridicnd-o
cu mndrie n faa Primului Rzboinic.
O arm regeasc, ncuviin Jardir, dar noaptea cel care nvinge e
lupttorul, Parchin, nu sulia lui. i puse o mn pe umrul lui Arlen i-l privi
n ochi. Nu te ncrede prea mult n arma ta. Am vzut muli rzboinici mai
clii n lupt dect tine, care i-au pictat suliele i au avut parte de un sfrit
cumplit.
N-am fcut-o eu, zise Arlen. Am gsit-o n ruinele din Soarele Anoch.
n locul de batin al Izbvitorului? Jardir rse. Sulia lui Kaji nu e dect
o legend, Parchin, iar oraul pierdut a fost cucerit de nisipuri.
Arlen cltin din cap.
Am fost acolo. Te pot duce acolo.
Sunt Sharum Ka al Suliei Deertului, Parchin. Nu pot s-mi ncarc pur
i simplu bagajele pe-o cmil i s plec prin pustiu n cutarea unui ora care
nu exist dect n textele strvechi.
Cred c te voi convinge dup lsarea ntunericului, spuse Arlen.
Jardir i zmbi cu rbdare.
Fgduiete-mi c nu faci ceva nesbuit, zise el. Cu sulia glifat sau nu,
nu eti Izbvitorul. M-ar ntrista s te-ngrop.
Fgduiesc.
Atunci e bine! Jardir l btu pe umr. Vino, prietene, se face trziu. n
seara asta vom cina n palatul meu, nainte de-a ne aduna la Sharik Hora!

Mncar carne condimentat cu mirodenii, mazre pisat i pine subire
ca hrtia, pe care femeile krasiane o fceau ntinznd fin umed pe pietre
fierbini, bine lustruite. Arlen sttea pe locul de onoare, alturi de Jardir,
nconjurat de kaiSharum i servit chiar de soiile Primului Rzboinic. Nu
nelesese niciodat de ce i arta Jardir att respect, dar, dup primirea de la
palatul Andrahului, era mai mult dect binevenit.

285
Brbaii l implorar s le istoriseasc poveti, cernd-o pe cea a schilodirii
Ciungului, dei o auziser de multe ori. l rugau ntotdeauna s le povesteasc
despre Ciung, Alagai Ka, cum l numeau ei. Demonii pietrei erau o raritate n
Krasia i, cnd Arlen le fcu pe plac, l ascultar cu toii fascinai.
Dup ultima ta vizit, am construit un scorpion nou, Parchin, i spuse
un kaiSharum dup cin, n timp ce-i sorbeau nectarul. Poate trece o suli
printr-un zid de gresie. O s gsim n curnd i o cale de strpungere a pielii
lui Alagai Ka.
Arlen chicoti i cltin din cap.
M tem c pe Ciung n-o s-l mai vedei nici n noaptea asta, nici n vreo
alta. L-a vzut soarele.
Ochii kaiSharum-ului prur gata s ias din orbite.
Alagai Ka e mort? ntreb altcineva. Cum ai izbutit?
Arlen zmbi.
O s v spun povestea dup victoria din noaptea asta, le fgdui.
i mngie n treact sulia de lng el, un gest care nu-i scp Primului
Rzboinic.

20.

Alagaisharak

328 D

Mrite Kaji, Suli a lui Everam, pune putere n braele rzboinicilor ti


i curaj n inimile lor n noaptea aceasta, cnd pleac s-nfptuiasc lucrarea
ta sfnt.
Ctui de puin n largul lui, Arlen se foi, mutndu-i greutatea trupului de
pe un picior pe altul, n vreme ce un Damaji rostea binecuvntrile lui Kaji,
primul Izbvitor, asupra mulimii de dalSharum. n nord, dac spuneai c
Izbvitorul nu fusese dect un simplu muritor, te puteai trezi nevoit s faci
fa unei bti cu pumnii, dar nimeni nu vedea n asta o crim. n Krasia, o
asemenea erezie se pedepsea cu moartea. Kaji era Mesagerul lui Everam, sosit
s uneasc ntreaga omenire n lupta mpotriva alagai-ilor. l numeau
SharDama Ka, Primul Rzboinic-Preot, i susineau c avea s se-ntoarc
pentru a uni din nou toi oamenii, ntr-o bun zi, cnd aveau s fie demni de

286
Sharak Ka, Primul Rzboi. Oricine sugera altceva avea parte de o moarte
rapid, brutal.
Arlen nu era att de neghiob nct s dea glas ndoielilor sale n privina
divinitii lui Kali, dar Brbaii Sfini l descumpneau. Preau s caute
ntotdeauna un pretext ca s se-arate ofensai de prezena lui, a strinului, iar
n Krasia o ofens nsemna de obicei moartea celui care o adusese.
Dar, indiferent ce l-ar fi deranjat n apropierea unui Damaji, se simea
ntotdeauna bine cnd privea Sharik Hora, imensul templu boltit al lui
Everam. nsemnnd de fapt Osemintele Eroilor, Sharik Hora, menit s aduc
aminte ce poate face omul, era o cldire care, pe lng oricare alta vzut
vreodat de Arlen, prea scund. Prin comparaie, Biblioteca Ducelui din Miln
era minuscul.
Dar Sharik Hora nu impresiona numai prin dimensiuni. Era simbolul
curajului mai presus de moarte, pentru c fusese mpodobit cu oasele albite
ale tuturor lupttorilor mori n alagaisharak. Se nlau pn la grinzile
acoperiului i ncadrau ferestrele. Marele altar era construit n ntregime din
cranii, iar stranele erau fcute din oase ale picioarelor. Potirul din care
sorbeau ap credincioii era o tigv scobit, sprijinit pe dou mini
scheletice, antebraele fiind piciorul su, i avea ca baz o pereche de tlpi.
Toate candelabrele uriae erau fcute din zeci de cranii i sute de coaste, iar
imensul plafon boltit, aflat la o nlime de peste ase metri, era acoperit de
estele strmoilor rzboinicilor krasiani, care priveau n jos i judecau totul,
cernd s fie venerai.
Arlen ncercase cndva s calculeze ci lupttori mpodobeau sala, dar
sarcina se dovedise peste puterile lui. Toate oraele i ctunele din Thesa,
probabil adpostind cu totul vreo dou sute cincizeci de mii de suflete, n-ar fi
fost de-ajuns ca s decoreze nici mcar o parte din Sharik Hora. Krasianii
fuseser cndva nenumrat de muli.
Acum, toi lupttorii din ora, probabil vreo patru mii, ncpeau n Sharik
Hora i n jurul lor rmnea loc. Se adunau de dou ori n fiecare zi, o dat n
zori i a doua oar n amurg, s-l slveasc pe Everam; i mulumeau pentru
miezingii ucii n noaptea abia ncheiat i-l implorau s le dea puterea Lui ca
s poat ucide alii n noaptea care urma. ns, mai presus de toate, se rugau
s se ntoarc SharDama Ka i s nceap Sharak Ka. L-ar fi urmat ca unul,
chiar i pn n Miez.

ipetele aduse de vnt din deert ajungeau pn la Arlen, ntr-un buzunar
de ambuscad, unde atepta sosirea miezingilor. Rzboinicii din jurul lui i
tot mutau greutatea trupului de pe un picior pe altul, nlnd rugi ctre
Everam. n fiecare col al Labirintului ncepuse alagaisharak.
287
Primiser vestea c tribul Mehnding, aflat pe zidurile oraului, rotise
manivelele armelor, azvrlind ctre miezingi pietroaie grele i sulie imense.
Unele i loviser pe demonii nisipului, ucignd sau rnind destul de muli
pentru ca semenii lor s li se ntoarc mpotriv, dar adevratul scop al
atacului era nfurierea creaturilor, aducerea lor ntr-o stare de nebunie.
Demonii se inflamau repede i, odat ce o fceau, i puteai mna ca pe oi dac
le artai prada.
Cnd clocoteau de furie, porile exterioare ale oraului se deschideau,
ntrerupnd reeaua exterioar de glife. Demonii nisipului i ai focului se
npusteau nuntru, cei ai vntului plannd deasupra lor. De obicei, oamenii
lsau s intre cteva zeci, dup care nchideau poarta, refcnd bariera de
glife.
n interior, chiar lng pori, se afla un grup de brbai care loveau cu
suliele n scuturi. Numii Ademenitori, erau, n marea lor majoritate, btrni
i lipsii de for, oameni de care oraul se putea lipsi, dar onoarea pe care-o
dobndeau n-avea limite. Cu strigte i chiote, mprtiau demonii atacatori,
rsfirndu-se ntr-un mod dinainte stabilit, pentru a mpri miezingii n
grupuri i a-i momi n adncul Labirintului.
Observatorii de pe zidurile Labirintului doborau demonii vntului cu
lasouri i plase de care erau prinse greuti. Imediat ce cdeau, din nie
minuscule, glifate, ieeau Priponitorii, care-i intuiau de pmnt nainte de-a
se putea elibera, nlnuindu-le membrele de pari glifai i mpiedicndu-i
astfel s fug n Miez la ivirea zorilor.
ntre timp, Ademenitorii continuau s alerge, conducndu-i pe demonii
nisipului i pe cei ai focului aflai din cnd n cnd printre cei dinti ctre
locurile unde aveau s-i gseasc sfritul. Miezingii alergau mai repede, dar
nu puteau vira strns prin Labirint cu uurina rzboinicilor care-i cunoteau
fiecare col. Cnd demonii se apropiau prea mult, Observatori ncercau s-i
ncetineasc aruncndu-i plasele. Multe dintre ncercrile lor erau
ncununate de succes. Multe nu erau.
Arlen i ceilali lupttori din Garda mpingtorilor se ncordar, auzind c
se apropiau strigtele Ademenitorilor lor.
Avei grij! le strig de sus un Observator. Am numrat nou!
Nou demoni ai nisipului nsemna cu mult mai mult dect obinuitul
numr de doi sau trei care ajungeau de obicei ntr-o ambuscad. Cnd se
rsfirau, Ademenitorii ncercau s le micoreze numrul, aa c ntr-o
ambuscad erau rareori de nfruntat mai mult de cinci. Arlen strnse mai tare
sulia glifat, iar n ochii fiecrui dalSharum se umplur un entuziasm
dezlnuit. Murind n alagaisharak i asigurai intrarea n paradis.
Luminile! se auzi un strigt de deasupra.
288
n timp ce Ademenitorii conduceau demonii ctre locul ambuscadei,
Observatorii aprindeau ulei, nlnd focuri puternice n faa unor oglinzi
nclinate dinainte sub anumite unghiuri, inundnd locul cu lumin.
Luai prin surprindere, miezingii ipar i se traser napoi. Lumina nu le
putea face niciun ru, dar le oferea Ademenitorilor obosii ocazia s scape cu
via. tiind ce avea s se ntmple, se scurser cu o precizie ndelung exersat
n jurul gropii-capcan i se aruncar n anuri puin adnci, aprate de glife.
Demonii nisipului i revenir repede i reluar urmrirea, netiind unde
dispruser Ademenitorii. Trei dintre ei nimerir chiar deasupra prelatelor
de culoarea nisipului care acopereau dou gropi largi, ipnd cnd se
prbuir de la ase metri.
Trapele se deschiser, i Garda mpingtorilor izbucni n strigte i iei din
buzunare, cu suliele aplecate printre scuturi rotunde, pline de glife, gata s-
mping n gropi miezingii rmai.
Arlen i uit toate spaimele i atac urlnd, alturi de ceilali, prins de
superba nebunie din Krasia. Aa i-i imagina pe lupttorii din vechime,
alungndu-i cu strigte pornirile instinctive, care-i ndemnau s fug i s se-
ascund, i intrnd n lupt dintr-un salt. Pentru o clip, uit cine era i unde
se afla.
ns sulia lui lovi apoi un demon al nisipului, i glifele prinser via
aprinzndu-se i trimind fulgere argintii n trupul creaturii. Miezingul url,
n agonie, dar fu mturat de suliele mai lungi din dreapta i din stnga lui
Arlen. Orbii de rbufnirile glifelor de aprare, brbaii din jur nici mcar nu
observar ce se ntmplase.
Grupul lui Arlen mpinse cei doi demoni rmai ctre groapa deschis din
acea jumtate a locului ambuscadei n care se aflau. Glifele pe de margine erau
de tipul cu blocare pe o singur parte, cunoscut numai n Krasia. Miezingii
puteau s intre, trecnd de inelul format, dar nu mai puteau iei. Sub
pmntul bttorit de pe fundul gropii era piatr scoas dintr-o carier, care
le tia calea ctre Miez i-i inea captivi pn cnd avea s-i ucid lumina
soarelui.
Ridicndu-i privirea, Arlen vzu c brbaii din partea opus nu se
descurcau la fel de bine. n loc s cad n fundul gropii, prelata se agase,
continund s acopere o parte din glife. nainte de a apuca s dezveleasc
bariera, Glifarul Capturator fusese ucis de doi dintre miezingii czui n
interior, care se craser prin deschiztur.
Garda mpingtorilor din cealalt jumtate a locului ambuscadei se trezise
n plin haos, avnd de nfruntat cinci demoni ai nisipului n lipsa unei gropi cu
glife complete n care s-i arunce. Din grup fceau parte doar zece oameni, iar
demonii se aflau n mijlocul lor, cioprind cu ghearele i mucnd.
289
Retragei-v n buzunar! strig kaiSharum-ul din jumtatea lui Arlen.
S fiu al Miezului dac o s-o fac! url tnrul Mesager, alergnd n
ajutorul celuilalt grup.
Vznd c un strin ddea dovad de atta curaj, ceilali dalSharum l
urmar, lsndu-i comandantul s zbiere n spatele lor.
Arlen se opri numai att ct era nevoie ca s-ndeprteze prelata cu o
lovitur de picior, activnd bariera circular. Fr s piard nicio clip, sri n
mijlocul ncierrii, cu sulia glifat prinzndu-i via n mini.
njunghie primul miezing n coaste, i de aceast dat niciunuia dintre
ceilali brbai nu-i scp aprinderea magiei din clipa n care arma i atinse
inta. Demonul nisipului se prbui, rnit de moarte, iar Arlen se simi
strbtut de un val de energie dezlnuit.
Surprinse o micare cu coada ochiului i se rsuci, cu sulia paralel cu
trupul, blocnd muctura dinilor ascuii ca briciul ai unui alt miezing.
Glifele de aprare de pe coada armei se activar nainte de a-i uni demonul
dinii, lsndu-l cu gura deschis. Arlen rsuci brusc sulia i magia fulger,
pocnind creatura peste falc.
Al treilea demon l atac, dar braele i picioarele lui Arlen erau inundate
de energie. Biciui aerul cu coada suliei, lovind de-a latul, i glifele din captul
ei retezar jumtate din faa miezingului. n timp ce acesta se prbuea, el i
cobor scutul i rsuci sulia n mini, aplecnd-o ca s-i strpung inima.
Mesagerul scoase un urlet i se uit n toate prile, cutnd alt demon cu
care s se lupte, dar ceilali fuseser mpini n groap. Jur-mprejur, brbaii
l fixau cu priviri pline de uimire i de admiraie.
Ce ateptai? strig el, repezindu-se n labirint. Avem alagai de vnat!
Parchin! Parchin! strigar dalSharum, urmndu-l.
ntlnir mai nti un demon al vntului, care se npusti asupra lor,
sfiind gtul unuia dintre lupttorii care-l urmau pe Arlen. Nelsndu-i
creaturii timp s se avnte din nou ctre cer, el i arunc sulia, care
strpunse capul miezingului, strnind o ploaie de scntei i doborndu-l la
pmnt.
Arlen i recuper arma i continu s alerge, magia ei dezlnuit
cuprinzndu-l ca pe un erou de legend. n vreme ce curau labirintul, grupul
lui se mri i, pe msur ce mcelrea un demon dup altul, cretea i
numrul brbailor care scandau:
Parchin! Parchin!
Buzunarele de ambuscad glifate i gropile de salvare fuseser uitate.
Teama i respectul fa de noapte dispruser. Cu sulia lui de metal, Arlen
era de nenvins, iar ncrederea n sine pe care o radia era ca un drog pentru
krasiani.
290

Inundat de emoia izbnzii, Arlen avea impresia c tocmai i sprsese
crisalida, preschimbat de arma antic ntr-o cu totul alt fiin. Nu se simea
deloc obosit, dei alerga i lupta de mai multe ore. Nu simea nicio durere,
dei se alesese cu multe zgrieturi i tieturi. Gndurile i se ndreptau numai
ctre urmtoarea nfruntare, ctre urmtorul demon pe care trebuia s-l
ucid. De fiecare dat cnd simea valul de magie strpungnd carapacea unui
miezing, n minte i rsuna aceeai idee:
Fiecare brbat trebuie s aib o astfel de arm.
n fa i apru Jardir, i Arlen, plin de snge negru de demon, i nl
sulia n aer, salutndu-l astfel pe Primul Rzboinic.
Sharum Ka! strig. n noaptea asta, niciun demon nu va scpa viu din
Labirintul tu!
Jardir rse, avntndu-i i el sulia ctre nlimi. Se apropie i-l mbri
pe Arlen ca pe un frate.
Te-am subestimat, Parchin. N-o s se mai repete.
Arlen zmbi.
Aa spui de fiecare dat, ripost el.
Jardir art cu o micare a capului cei doi demoni de nisip abia mcelrii
de Arlen.
De data asta n-a mai rmas nicio ndoial, fgdui, rspunznd
zmbetului cu un altul. Apoi se ntoarse ctre brbaii care-l urmau pe Arlen.
DalSharum! strig, ntinzndu-i braul ctre miezingii mori. Adunai aceste
creaturi murdare i aruncai-le peste zidul exterior! Grupurile noastre de
prtiai au nevoie s exerseze trasul la int! S le-artm miezingilor de
dincolo de ziduri c atacarea Fortului Krasia e o neghiobie!
Din rndurile brbailor se nlar urale i se grbir cu toii s-i
ndeplineasc porunca. Iar el se ntoarse ctre Arlen.
Observatorii spun c, ntr-unul dintre punctele de ambuscad din est,
lupta nc n-a ncetat. Mai ai putere s te bai, Parchin?
Pe faa lui Arlen se aternu un zmbet aproape slbatic.
Arat-mi drumul, rspunse, i plec n fug, mpreun cu Jardir,
lsndu-i pe ceilali s-i vad de munca lor.
Alergar o vreme, ndreptndu-se ctre unul din cele mai ndeprtate
coluri ale Labirintului.
Chiar n fa, strig Jardir, n timp ce treceau de un col ascuit, intrnd
ntr-un punct de ambuscad.
Cu capul plin de zgomotul propriilor pai i de zvcnirile propriului snge,
Arlen nu lu n seam linitea din jur.

291
Dar n clipa n care trecu de col, un picior ntins din lateral l ag pe al lui
ca un crlig i-l trnti, cu braele i picioarele rsfirate. Se rostogoli cnd
atinse pmntul, fr s dea drumul nepreuitei sale arme, dar, cnd se ridic
din nou n picioare, singura intrare n punctul de ambuscad era blocat de
mai muli brbai.
Se uit nedumerit n jur, dar nu zri nici urm de demon sau de lupt.
Intrase ntr-o ambuscad, ns nu una pregtit pentru miezingi.

21.

Doar un chin

328 D

Sharum se puser n micare, ncercuindu-l pe Arlen: elita oamenilor lui


Jardir. i cunotea pe toi, erau brbaii mpreun cu care cinase i rsese chiar
n seara aceea i alturi de care luptase mai nainte, n mai multe rnduri.
Ce-nseamn asta? ntreb, dei n inima lui o tia foarte bine.
Sulia lui Kaji i are locul n minile lui SharDama Ka, rspunse Jardir,
apropiindu-se. Tu nu eti el.
Arlen strnse sulia de parc s-ar fi temut s nu-i ia zborul. Brbaii care-
l nconjurau erau aceeai rzboinici cu care sttuse la mas cu doar cteva ore
mai devreme, dar acum n ochii lor nu mai era niciun strop de prietenie. Jardir
izbutise s-l despart de cei care-l susineau.
Nu e nevoie s fie aa, zise Arlen, dnd napoi pn cnd ajunse cu
clciele la marginea gropii-capcan pentru demoni.
Auzi, absent, uierul unui demon de nisip captiv nuntru.
Pot s fac mai multe sulie ca asta, continu el. Cte una pentru fiecare
dalSharum. De aceea am venit.
Putem s facem asta noi nine, ripost Jardir, cu chipul brbos despicat
de un zmbet rece. Dinii i scnteiar n lumina lunii. Nu poi fi salvatorul
nostru. Eti doar un chin.
Nu vreau s m lupt cu voi, zise Arlen.
Atunci nu te lupta, prietene, spuse Jardir cu blndee. D-mi arma, ia-i
calul, pleac n zori i nu te mai ntoarce niciodat.
Arlen ovi. Nu se ndoia c Glifarii krasiani puteau copia sulia la fel de
bine cum ar fi fcut-o el. Puteau schimba ntr-o clip cursul Rzboiului lor

292
Sfnt. Mii de viei salvate, mii de demoni ucii. Avea vreo importan cine-i
asuma meritele?
Dar n joc nu era doar meritul. Sulia era un dar, ns nu numai pentru
Krasia, ci pentru ntreaga omenire. Oare krasianii le-ar fi mprtit i altora
cunotinele lor? Dac nu greea judecnd lucrurile dup ceea ce tocmai i se
ntmpla, Arlen credea c nu.
Nu, rspunse, cred c-o s-o mai pstrez o vreme. Las-m s fac una
pentru tine, i-o s plec. N-o s m mai vedei niciodat i vei avea ceea ce v
dorii.
Jardir pocni din degete, i oamenii lui i strnser cercul n jurul lui Arlen.
V rog, i implor el. Nu vreau s-l rnesc pe niciunul dintre voi.
La asta, rzboinicii de elit ai lui Jardir rser. i dedicaser viaa luptei cu
sulia.
Dar Arlen fcuse acelai lucru.
Miezingii sunt dumanul! strig el cnd l atacar. Nu eu!
Dar, chiar n timp ce protesta, se roti, deviind dou vrfuri de suli cu o
rsucire a armei sale i-l lovi cu putere n coaste pe unul dintre brbai,
azvrlindu-l peste altul. Se arunc n nvlmeal, n mijlocul lor, rsucindu-
i sulia ca pe un baston i refuznd s-i foloseasc vrful.
Izbi cu captul ei faa unui lupttor i i simi falca rupndu-se, apoi se
ghemui, lsnd arma de metal s-i continue micarea i lovind cu ea, ca i
cum ar fi fost o mciuc, n genunchiul altui brbat. O alt suli despic aerul
chiar pe deasupra lui n timp ce omul se prbuea la pmnt urlnd.
Dar, spre deosebire de lupta cu miezingii, acum i simea arma grea n
mini i energia care-l purtase prin tot labirintul se risipea. Cnd nfrunta
oameni, arma lui era o suli ca oricare alta. O propti n pmnt i se avnt
n aer, lovind cu picioarele n gtul unui krasian. Coada suliei l pocni pe un
altul n stomac, fcndu-l s se ndoaie de durere. Vrful i spintec unui al
treilea coapsa, i omul i scp arma, ncletndu-i minile de ran. Arlen se
retrase din faa contraatacului lor, plasndu-se cu spatele la groapa
demonului, ca s nu poat fi nconjurat.
Te-am subestimat iari, dei am fgduit c n-o s-o mai fac, spuse
Jardir.
i flutur mna, i mai muli brbai se apropiar, alturndu-se atacului.
Arlen i nfrunt din toate puterile, dar rezultatul luptei nu putea fi pus la
ndoial nici mcar pentru o singur clip. Coada unei sulie l izbi n tmpl,
trntindu-l la pmnt, i rzboinicii se npustir asupra lui cu slbticie,
lovindu-l pn cnd ddu drumul armei ca s-i acopere capul cu braele.
n clipa acea, lupta ncet. Arlen fu ridicat n picioare, cu braele intuite la
spate de doi lupttori cu muchi puternici, i l vzu pe Jardir aplecndu-se i
293
ridicndu-i sulia. Primul Rzboinic i strnse trofeul n mn i-l privi pe
Arlen n ochi.
mi pare sincer ru, prietene, spuse. A fi vrut s existe o alt cale.
Arlen l scuip n fa.
Everam e martorul trdrii tale! strig.
Jardir se mulumi s zmbeasc, tergndu-se de scuipat.
Nu-mi vorbi tu mie despre Everam, chin. Eu i sunt Sharum Ka, nu tu.
Fr mine, Krasia se va prbui. ie cine-o s-i simt lipsa, Parchin? Moartea
ta n-o s umple cu lacrimi nici mcar o singur sticlu. Se uit la brbaii care-
l ineau pe Arlen. Azvrlii-l n groap.

Arlen nc nu-i revenise din ocul cderii cnd sulia lui Jardir, o arm de
bun calitate, se nfipse vibrnd n rna din faa lui. Privind n susul
pereilor verticali ai gropii, nali de ase metri, vzu c Primul Rzboinic se
uita n jos, ctre el.
Ai trit cu demnitate, Parchin, spuse Jardir, aa c i-o poi pstra i n
moarte. Mori luptnd, i te vei trezi n paradis.
Arlen mri, cu ochii la demonul nisipului din partea opus a gropii, care
se slta n poziia de atac. Un mormit gros iei din botul creaturii cnd i
dezgoli irurile de dini ascuii ca briciul.
Arlen se ridic n picioare, ignornd durerea din muchii nvineii. ntinse
ncet mna ctre suli, cu ochii ntr-ai miezingului. Poziia lui, nici
amenintoare, nici trdnd spaim, nedumeri creatura, care ncepu s se
foiasc ncoace i ncolo, n patru labe, nesigur.
Un demon al nisipului putea fi ucis cu o suli fr glife. Ochii lui mici, fr
pleoape, de obicei protejai de marginile osoase ale frunii, se deschideau larg
n timpul salturilor. O lovitur dat cu precizie n acel unic loc vulnerabil l
ucidea pe loc dac era att de puternic nct s-i ajung pn-n creier. ns
demonii se vindecau cu o repeziciune magic, aa c o lovitur imprecis, sau
una care nu-l strpungea pe de-a-ntregul, n-ar fi fcut altceva dect s-l
nfurie i mai tare. Fr scut i n lumina slab a lunii i a lmpilor cu ulei de
deasupra, reuita era aproape imposibil.
n timp ce demonul continua s fie uluit de purtarea lui, Arlen ncepu s
trasc ncet vrful suliei prin rn, trgnd liniile glifelor chiar n faa lui,
fiindc din fa era cel mai probabil s fie atacat. Creatura avea s gseasc
repede o cale de ocolire, dar el ar fi putut ctiga timp. Linie cu linie, tras
simbolurile n rn.
Demonul nisipului se retrase ctre peretele gropii, unde lampa arunca
umbrele cele mai lungi. Solzii cafenii se confundau cu lutul, fcndu-l aproape
invizibil. Numai ochii mari i negri ieeau n eviden, reflectnd lumina slab.
294
Arlen vzu atacul nainte de a ncepe. Muchii ca nite funii ai miezingului
se ncordar i se rsucir cnd se ls pe picioarele din spate. Mesagerul se
aez n spatele glifelor pe care apucase s le traseze n ntregime i i
desprinse ochii de ai demonului, ca i cum s-ar fi dat btut.
Cu un mrit care se transform n urlet, miezingul i arunc spre el cele
aproape cincizeci de kilograme de gheare, coli i muchi aprai de carapace.
Arlen atept pn cnd se izbi de glife i, imediat ce le vzu prinznd via
cu o strfulgerare, lovi cu toat puterea n ochii expui, avntul pe care i-l
luase demonul amplificnd fora loviturii.
Sus, krasianii ovaionar.
Arlen simi vrful suliei afundndu-se, dar nu destul de adnc, nainte ca
lovitura i rbufnirea magiei s azvrle de-a lungul gropii creatura care urla
de durere. Se uit la suli i vzu c vrful i se rupsese. i l zri scnteind sub
lumina lunii n ochiul miezingului care scpase de durere i-i trgea
picioarele sub el. i duse ghearele la fa, i vrful iei. Sngerarea ncetase
deja.
Cu un mrit gros, demonul ncepu s alunece ctre Arlen, trndu-se cu
burta pe fundul gropii. El l ls s pndeasc i se grbi s-i completeze
semicercul. Demonul l atac pentru a doua oar, i glifele improvizate se
aprinser iari, oprindu-l brusc. Arlen l lovi din nou, de data asta ncercnd
s-l nimereasc n gur i s-i nfig vrful rupt al suliei n carnea mai
vulnerabil a gtlejului. Dar miezingul era prea iute n micri, aa c prinse
arma ntre flci i, cnd fu azvrlit napoi, i-o smulse din mn.
Noaptea m-sii, njur Arlen.
Cercul lui nc nu era complet i, fr suli, n-avea nicio ans s-l termine.
nc revenindu-i de pe urma loviturii, demonul nisipului era cu totul
nepregtit cnd omul sri peste glife i se arunc asupra lui. Sus, spectatorii
urlar entuziasmai.
Miezingul ncerc s zgrie i s mute, dar Arlen se dovedi mai iute n
micri i izbuti s-i ajung n spate, s-i treac antebraele pe sub subiorile
creaturii i s-i ncleteze degetele la ceafa ei. Apoi se ridic n picioare,
sltnd-o de la pmnt.
Dei mai mare i mai greu dect demonul nisipului, puterea lui Arlen nu
era pe msura forei acestuia, cnd ncepu s se zbat. Muchii lui preau s
fie cablurile ntrebuinate n carierele de piatr din Miln, iar ghearele din
spate ameninau s transforme picioarele tnrului n fii. Arlen l roti i-l
izbi de peretele gropii. nainte de-a apuca s-i revin, l trase napoi i-l izbi
din nou. Strnsoarea i slbea, nereuind s fac fa mpotrivirii viguroase a
miezingului, aa c se avnt nc o dat din toate puterile i-l azvrli n glife.
Magia dezlnuit umplu groapa de o lumin strlucitoare, zdruncinnd
295
demonul n clipa izbiturii i, pn s se dezmeticeasc, Arlen i nfc sulia
i se repezi napoi, n spatele glifelor.
Demonul nfuriat se arunc de mai multe ori asupra acestora, dar Arlen i
complet cu mare iueal semicercul improvizat, avnd n spate peretele
gropii. n reea existau goluri, dar spera c erau prea mici ca s le poat gsi
miezingul i ca s reueasc s se strecoare prin ele.
ns sperana i se nrui o clip mai trziu, cnd demonul sri pe peretele
gropii, spnd cu ghearele n lut. ncepu s nainteze astfel ctre Arlen, cu
colii dezgolii i iroind de saliv.
Glifele desenate n grab erau slabe, ntinzndu-i reeaua de aprare pn
la o nlime prea mic, nedepind-o cu prea mult pe aceea pn la care
putea sri demonul. Creatura avea s-i dea n curnd seama c se putea
cra deasupra lor.
Adunndu-i tot curajul, Arlen i puse piciorul peste cea mai apropiat de
perete dintre glife, ntrerupndu-le fora magic. i inea talpa cu vreo doi
centimetri deasupra solului, ca s nu strice desenul. Atept pn n clipa n
care sri demonul, i se retrase imediat cu un pas, descoperind glifa.
Creatura nu traversase dect pe jumtate reeaua n momentul n care
redeveni activ, azvrlind carnea de miezing care-o atingea. O jumtate din
demon czu n cerc, alturi de Arlen. Cealalt se prbui n afar, cu o
bufnitur.
Chiar i cu partea dinapoi retezat, miezingul ncerc s-l zgrie i s-l
mute pe Arlen, care se grbi s se ndeprteze, inndu-l la distan cu sulia.
Trecu peste glife, lsnd jumtatea de sus a demonului de nisip captiv
dincolo de ele, nc zvrcolindu-se n timp ce i se scurgea sngele negru n
rn.
Se uit n sus i-i vzu pe krasiani privindu-l cu gura cscat. Se ncrunt i
rupse sulia n dou pe genunchi. Urmnd exemplul miezingului, i nfipse
captul frnt ct mai sus n pmntul moale al peretelui. Se slt cu toat
puterea, cu bicepsul reliefndu-i-se, i, cnd ncepu s se nale, i avnt
cellalt bra deasupra capului i nfipse i capul suliei n perete, mai sus dect
coada.
Mn deasupra minii, Arlen se cr pe peretele de ase metri. Nu se
gndea nici la ce zcea n urma lui, nici la ce l atepta deasupra. Se concentr
numai asupra a ceea ce fcea, fr s se sinchiseasc nici de arsura din
muchii lui ncordai, nici de senzaia de sfiere a crnii.
Cnd se slt peste marginea gropii, krasianii se traser napoi, fcnd
ochii mari. Muli l invocar pe Everam i-i atinser frunile i inimile, iar alii
desenar glife n aer, ca s-i apere, de parc Arlen ar fi fost el nsui un demon.

296
Simindu-i braele i picioarele ca de gelatin, tnrul se strdui s se
ridice. Se uit la Primul Rzboinic cu ochii nceoai.
Dac m vrei mort, mri el, trebuie s m ucizi tu nsui, n Labirint n-
au mai rmas miezingi care s-o fac n locul tu.
Jardir se apropie cu un pas, dar dinspre o parte din oamenii si s nl un
murmur dezaprobator. Arlen dovedise c era un rzboinic. Uciderea lui n-ar
fi fost o fapt onorabil.
Tnrul conta pe asta, dar, fr s le lase celorlali timp s se gndeasc
bine la ceea ce se petrecea, Jardir i lu avnt i-l lovi cu coada suliei glifate
n tmpl.
Arlen czu, cu capul rsunndu-i i cu lumea nvrtindu-se, dar scuip i-
i propti minile sub el, mpingnd cu putere n pmnt ca s se poat slta
din nou n picioare. i ridic privirea, numai ca s-l vad pe Jardir punndu-
se iari n micare. Simi sulia de metal pocnindu-l peste fa, apoi nu mai
tiu nimic.

22.

Spectacole n ctune

329 D

Rojer dansa n timp ce-i vedeau de drum, cu patru bile de lemn strlucitor
colorate orbitnd n jurul capului su. nc nu putea s jongleze stnd pe loc,
dar Rojer Juma-de-mn avea o reputaie de aprat, aa c-nvase s-i
depeasc limitele, micndu-se cu o graie fluid ca s-i pstreze mna
schilodit n cea mai bun poziie pentru prindere i aruncare.
Chiar i la paisprezece ani era scund, abia trecnd de un metru cincizeci,
cu prul rou ca morcovul, ochi verzi i faa rotund, cu piele alb, pistruiat.
Se apleca, se ntindea i se nvrtea n cercuri complete, cu picioarele
micndu-i-se n ritmul bilelor. Cizmele lui din piele moale, crpate la vrfuri,
erau acoperite de un strat de colb de pe drum, iar norul de praf pe care-l
nlau atrna n jur, dnd fiecrei rsuflri gust de rn.
Merit s te-agii att, dac nu eti n stare s stai locului? ntreb Arrick
iritat. Ai aerul unui amator, iar spectatorilor n-o s le plac mai mult dect
mie s respire colb.
N-o s dau spectacole pe drum, zise Rojer.

297
n ctune s-ar putea s-o faci, l contrazise Arrick, acolo nu sunt pavaje
de scnduri.
Biatul pierdu ritmul, i Arrick se opri n timp ce el se strduia cu frenezie
s-i recupereze ntrzierea de o secund. n cele din urm, i recapt
controlul, dar de pe buzele maestrului se desprinse totui un t.
Fr pavaj de lemn, cum mpiedic demonii s se-nale n interiorul
zidurilor? se mir Rojer.
N-au nici ziduri. Ca s menii o reea, chiar i n jurul unui ctun, ai
nevoie de o duzin de Glifari. Dac-ntr-un sat au doi i un ucenic, se pot
considera norocoi.
Rojer i nghii saliva cu gust de fiere, simindu-se n pragul leinului.
ipete stinse de mai bine de zece ani i rsunar n east i se mpletici i
czu pe spate, cu bilele plound peste el. Lovi furios rna cu mna schilodit.
Mai bine las jongleria pe seama mea i concentreaz-te asupra altor
deprinderi, l sftui Arrick. Dac i-ai petrece jumtate din timpul n care
jonglezi ca s-nvei s cni, ai fi n stare s scoi trei note nainte s i se
frng vocea.
Tu ai spus ntotdeauna c un Saltimbanc care nu poate jongla nu e
Saltimbanc, protest biatul.
Nu conteaz ce-am spus! se rsti Arrick. Crezi c blestematul de Jasin
Sunet Aurit tie s jongleze? Tu ai talent. Odat ce-o s-i faci un nume, o s ai
i ucenici care s jongleze-n locul tu.
De ce-ar vrea cineva s fac scamatorii n locul meu? ntreb Rojer,
adunnd bilele i strecurndu-i-le n punga prins la centur.
i, n acelai timp, mngie umfltura linititoare a talismanului din
buzunarul secret, sorbind putere.
Pentru c scamatoriile mrunte i banii nu stau n acelai loc, biete,
rspunse Arrick, trgnd o duc din omniprezentul su burduf cu vin.
Jongleriile aduc klai. F-i un nume i-o s ctigi cu uurin aur milnez, aa
cum ctigam eu pe vremuri. Sorbi din nou, de data asta mai prelung. Dar, ca
s-i faci un nume, trebuie s joci prin ctunele din jur.
Sunet Aurit n-a jucat niciodat prin ctune, zise Rojer.
Tocmai asta e! strig Arrick cu un gest larg. Unchiul la al lui o fi putnd
s trag sforile n Angiers, dar n ctune n-are nicio putere. Cnd o s ne facem
un nume, o s-l ngropm!
Nimeni nu se poate msura cu Viers Dulce i cu Juma-de-mn, se grbi
biatul s zic, punnd pe primul loc numele maestrului su, cu toate c, n
ultima vreme, n zumzetul de pe strzile Angiersului se auzeau n ordine
invers.
Aa e! strig Arrick, pocnind din clcie i tresltnd ntr-un dans vioi.
298
Rojer nvase, cu timpul, s se fereasc de nervii Saltimbancului. n ultimii
ani, maestrul lui fcea crize de furie din ce n ce mai dese i bea din ce n ce
mai mult pe msur ce se nla steaua lui Rojer i apunea a lui. Viersul nu-i
mai era la fel de dulce, i el o tia.
Ct de departe e Calea Greierului? ntreb Rojer.
Ar trebui s-ajungem acolo mine la prnz, rspunse Arrick.
Credeam c niciun ctun nu e la o distan mai mare de-o zi.
Saltimbancul mri.
Porunca Ducelui spune c satele nu trebuie s se afle la o distan mai
mare dect poate s strbat ntr-o zi un brbat clare pe un cal bun, zise el.
Adic sunt ceva mai departe dect poi ajunge mergnd pe jos.
Speranele lui Rojer se nruir. Arrick chiar voia s petreac o noapte pe
drum, fr nimic altceva ntre ei i miezingi dect vechiul cerc portabil al lui
Geral, care nu mai fusese ntrebuinat de zece ani.
Dar, pentru ei, Angiersul nu mai era un loc ntrutotul sigur. Pe msur ce
le crescuse popularitatea, maestrul Jasin cptase un interes deosebit pentru
tot ce le putea pune bee-n roate. Cu un an n urm, ucenicii lui rupseser
braul lui Arrick i de cteva ori le furaser ctigul dup un spectacol bun.
Din cauza asta, a beiilor lui Arrick i a trfelor pe la care umbla, el i Rojer
aveau rareori doi klai care s zornie laolalt. Poate c satele le puteau ntr-
adevr oferi o soart mai bun.
S-i faci un nume n ctunele din mprejurimi era un ritual de iniiere
pentru Saltimbanci i, ct timp se aflaser n siguran n Angiers, pruse o
aventur glorioas. Dar, n clipa aceea, biatul se uit la cer i nghii cu
greutate n sec.

Rojer sttea pe o piatr, crpindu-i mantia cu un petic strlucitor colorat.
Aa cum se ntmplase i cu celelalte haine ale sale, materialul din care
fuseser croite se rupsese de mult, fiind nlocuit, bucat cu bucat, pn cnd
ajunseser s fie numai petice.
ntinde cercu cnd termini, biete, zise Arrick, cltinndu-se uor.
Burduful era aproape gol. Rojer se uit la soarele care apunea i sri ca ars,
grbindu-se s se supun.
Cercul era mic, de numai trei metri n diametru. Doar suficient de larg
pentru ca doi brbai s se ntind n el, de o parte i de alta a unui foc. Rojer
puse un par n centrul taberei lor i se folosi de o frnghie de un metru i
jumtate, legat de el, ca s deseneze un cerc fr cusur n rn. ntinse
peste el cercul portabil, ntrebuinnd un lineal ca s verifice dac aliniase
corect glifele, dar nu era Glifar, aa c nu putea fi sigur c totul era n regul.
Cnd termin, Arrick se apropie, mpleticindu-se, s inspecteze ce fcuse.
299
Aratl bline, spuse, cu voce cleioas, abia aruncnd o privire ctre cerc.
Rojer simi un fior rece pe ira spinrii i verific totul nc o dat, ca s fie
sigur, i apoi o a treia oar, ca s-i alunge toate ndoielile. Cu toate acestea,
nu se simea n largul lui ct aprinse focul i pregti cina, timp n care soarele
cobora tot mai mult.
Rojer nu vzuse niciodat un demon. Sau, cel puin, n-avea nicio amintire
clar. Mna cu gheare care ptrunsese prin ua prinilor si i rmsese
ntiprit n memorie pentru totdeauna, dar restul, pn i miezingul care-l
schilodise, nu era dect un amestec ceos de fum, dini i coarne.
Cnd copacii ncepur s-arunce umbre lungi de-a latul drumului, i simi
sngele nghend n vene. Nu mai trecu mult pn cnd o siluet fantomatic
se nl din pmnt, nu departe de focul lor. Demonul lemnului nu era mai
mare dect un om de nlime medie, cu pielea noduroas, ca scoara de
copac, bine ntins peste tendoanele puternice. Creatura vzu focul i scoase
un urlet, aruncndu-i pe spate capul cu coarne i artndu-i irurile de dini
ascuii. i ncord ghearele, pregtindu-se s ucid. Alte siluete se grbir s
se apropie de marginea cercului de lumin, nconjurndu-i ncetul cu ncetul.
Rojer i ntoarse privirea spre Arrick, care sorbea prelung din burduful cu
vin. Sperase c maestrul lui, care mai dormise n cercuri portabile, avea s fie
calm, dar spaima din ochii Saltimbancului arta cu totul altceva. Biatul i
duse mna tremurtoare n buzunarul secret, i scoase talismanul i-l
strnse cu putere n pumn.
Demonul lemnului i ls coarnele n jos i atac i n mintea lui Rojer iei
la suprafa ceva, o amintire ndelung reprimat. Dintr-odat avea din nou
trei ani i privea peste umrul mamei sale cum se apropia moartea.
Totul i reveni n minte ntr-o clip. Tatl su lund vtraiul i stvilind
atacul, mpreun cu Geral, ca s ctige timp n care mama lui i Arrick s fug
cu el. Arrick mpingndu-i ntr-o parte i fugind spre pivni. Muctura care-
l lsase fr degete. Sacrificiul mamei lui.
Te iubesc!
Rojer strnse talismanul i simi spiritul mamei sale n jur ca pe o prezen
fizic. i avu convingerea c l apra cu mult mai bine dect glifele asupra
crora se npusteau miezingii.
Demonul izbi glifele cu putere. i Rojer, i Arrick srir n sus, speriai, cnd
strfulger magia. Pentru o scurt clip, reeaua lui Geral se contur n aer,
gravat cu foc argintiu, i miezingul uluit fu azvrlit napoi.
Uurarea nu dur mult. Zgomotul i lumina atraser atenia altor lemnoi,
care atacar cu toii, pe rnd, punnd la ncercare bariera din toate prile.

300
Dar glifele lcuite ale lui Geral rezistar. Unul cte unul sau n grupuri,
demonii lemnului erau aruncai napoi, silii s dea trcoale furioi, cutnd
zadarnic un punct slab.
Dar, chiar i n timp ce miezingii continuau s se npusteasc spre el,
gndurile lui Rojer erau n alt parte. i vedea iari i iari prinii murind,
tatl ars i mama necnd demonul focului nainte de a-l arunca pe el n
pivni. i, iari i iari, l vzu pe Saltimbanc mpingndu-i ntr-o parte.
Arrick i ucisese mama. Ca i cum i-ar fi luat viaa el nsui. Biatul i duse
talismanul la buze i srut prul ei rou.
Ce-i chestia aia din mna ta? ntreb ncet Arrick, cnd se convinser c
demonii nu puteau trece de glife.
n orice alt mprejurare, Rojer ar fi simit mpunstura panicii la
descoperirea talismanului, dar n clipa aceea se afla ntr-un alt loc, retrind
un comar i strduindu-se cu disperare s-i dea un sens. Arrick i fusese ca
un tat mai bine de zece ani. Era posibil ca acele amintiri s fie de fapt
adevrate?
i deschise pumnul, lsndu-l pe Saltimbanc s vad mica ppu de lemn,
cu prul ei rou.
Mama mea, rspunse.
Arrick privi ppua cu tristee i ceva din expresia lui i spuse lui Rojer tot
ce simea nevoia s tie. Amintirea lui era un adevr. Pe buzele biatului
venir cuvinte pline de furie, i se ncord, gata s-i atace maestrul, s-l
azvrle din cerc, s-l dea pe mna miezingilor.
Arrick i ls ochii n jos i-i drese glasul, apoi ncepu s cnte. ncrit
de anii de beie, vocea lui i recpt ceva din vechea dulcea cnd inton
un cntec blajin de leagn, unul care trezi amintirile lui Rojer, la fel cum o
fcuse i vederea demonului lemnului. i aminti brusc cum l inuse Arrick n
brae, n acelai cerc n care stteau acum, cntndu-i acelai cntec de leagn
n vreme ce Podul Peste Fluviu ardea.
Aidoma talismanului, cntecul se nfur n jurul lui Rojer, amintindu-i
cum l fcuse s se simt n siguran n noaptea aceea de demult. Arrick
fusese un la, era adevrat, dar ndeplinise rugmintea lui Kally i avusese
grij de el, dei astfel rmsese fr nsrcinrile primite din partea Ducelui
i i distrusese cariera.
i ndes din nou talismanul n buzunarul secret i rmase cu privirea
pierdut n ntuneric n timp ce prin minte i fulgerau imagini vechi de zece
ani, ncercnd s le gseasc nelesul.
n cele din urm, cntecul lui Arrick se stinse i Rojer se smulse din reverie
i aduse ustensilele lor pentru gtit. Prjir crnai i roii ntr-o tigaie mic
i mncar totul cu pine tare, uscat. Dup cin, exersar. Rojer i lu
301
scripca i Arrick i umezi buzele cu ultimii stropi din burduful lui cu vin. Se
aezar fa n fa, fcnd tot ce le sttea n puteri ca s ignore miezingii care
pndeau n jurul cercului.
Rojer ncepu s cnte, i toate ndoielile i temerile i disprur cnd
vibraia strunelor deveni lumea lui. Le mngie, ncropind melodia, i ddu
din cap cnd simi c era gata. Arrick i se altur, fredonnd uor, i atept
un alt semn nainte de a ncepe s cnte. Cntar astfel o vreme, ntr-o
armonie deplin, lefuit n ani de repetiii i de spectacole.
Mult mai trziu, Arrick se opri brusc i se uit n jur.
Ce e? ntreb Rojer.
Cred c, de cnd am nceput, niciun demon n-a mai izbit n glife.
Biatul se opri la rndul su i privi n noapte. Era adevrat, i ddu el
seama, ntrebndu-se cum de nu observase pn atunci. Demonii lemnului
stteau ghemuii lng cerc, nemicai, dar, cnd ntlni ochii unuia, miezingul
se repezi spre el.
Rojer ip i czu pe spate n timp ce demonul se izbi de glifele care-l
azvrlir napoi. Jur-mprejurul lor, vraja se spulber cnd se dezmeticir i
celelalte creaturi i atacar.
A fost muzica! strig Arrick. Muzica i-a fcut s dea napoi!
Vznd nedumerirea de pe faa biatului, i drese glasul i ncepu s cnte.
Puternic, vocea lui rsun pn departe, n lungul drumului, acoperind cu
un sunet minunat urletele demonilor, dar nu reui s-i in la distan.
Dimpotriv, miezingii ncepur s ipe ascuit, din toate puterile, lovind cu
ghearele n barier, ca i cum s-ar fi strduit cu disperare s-l amueasc.
Arrick i ncrunt sprncenele groase i schimb melodia cu ultima pe
care-o cntase mpreun cu Rojer, dar demonii continuar s loveasc n glife.
Biatul simi mpunstura spaimei. Dac gseau un punct slab, aa cum se
ntmplase
Scripca, biete! strig Arrick.
Rojer se uit, nedumerit, la scripca i la arcuul pe care nc le mai inea n
mini.
Cnt, neghiobule! porunci Saltimbancul.
Dar mna schilodit a biatului tremur i arcuul atinse o strun cu un
scrit ptrunztor, ca de plcu de ardezie zgriat cu unghia. Miezingii
ipar i se retraser cu un pas. ncurajat, Rojer scoase mai multe note
discordante, suprtoare, mpingndu-i din ce n ce mai departe. Urlau i-i
luau capetele n minile cu gheare, ca i cum i-ar fi durut.
Dar nu fugir. Se ndeprtar ncetul cu ncetul, pn la o distan de la care
puteau suporta sunetele. i rmaser acolo, n ateptare, cu ochii reflectnd
lumina focului.
302
Privindu-i, Rojer simi o mpunstur n inim. tia c nu putea s cnte la
nesfrit.

Arrick nu exagerase spunnd c n ctune aveau s fie tratai ca nite eroi.
Oamenii din Calea Greierului nu aveau niciun Saltimbanc printre ei i muli
i aduceau aminte de Arrick de pe cnd fusese, cu zece ani n urm, heraldul
Ducelui.
n sat era un han mic, unde trgeau localnicii care-i mnau vitele ctre i
dinspre Captul Pdurii i Valea Ciobanului, ca i fermierii care bteau
aceleai drumuri, i unde nou-sosiii, ntmpinai cu bucurie, primir gratis o
camer i mncare. ntregul sat veni s le vad spectacolul, bnd mai mult
bere dect era nevoie pentru ca hangiul s se simt rspltit. De fapt, ntreaga
sear se dovedi fr cusur, pn cnd veni momentul s treac prin mulime
cu plria.

Un tiulete de porumb, strig Arrick, legnndu-l n faa ochilor lui
Rojer. Ce s flacem cuh el?
l putem mnca, suger biatul.
Maestrul lui i arunc o privire aspr i continu s msoare locul cu pasul.
Lui Rojer i plcuse la Calea Greierului. Oamenii erau simpli i prietenoi i
tiau s se bucure de via. n Angiers, spectatorii se ngrmdeau ct mai
aproape ca s-l aud cntnd, ddeau din cap i bteau din palme, dar nu mai
vzuse niciodat oameni att de grbii s-nceap dansul ca aceia din Calea.
nainte de-a ajunge scripca la jumtatea distanei dintre el i cutie, se i
trgeau napoi, fcnd loc. i, nu dup mult timp, se legnau, se nvrteau i
rdeau zgomotos, absorbind ntru totul muzica i mergnd oriunde i purta.
Plngeau fr jen ascultnd baladele triste ale lui Arrick i rdeau isteric
la glumele i la pantomima fr perdea. Dup prerea lui Rojer, erau tot ce-i
puteai dori de la public.
La sfritul reprezentaiilor, strigtele Viers Dulce i Juma-de-mn!
erau asurzitoare. i potopeau ofertele de gzduire, iar vinul i mncarea erau
din belug. Dou fete din ctun, cu ochi negri ca pana corbului, l trgeau pe
Rojer n spatele unei cli de fn i se srutau pn cnd lui i se-nvrtea capul.
Arrick nu se simea la fel de ncntat.
Cum de-am putut s uit cum era? se vicri.
Vorbea, firete, despre plria pentru colect. n ctune nu gseai nici
urm de monede, sau doar foarte puine. Toate se cheltuiau pe lucruri strict
necesare: semine, unelte, glife. n fundul plriei stteau doi klai de lemn,
care n-ajungeau nici mcar pentru plata vinului but de Arrick pe drumul

303
dinspre Angiers. Stenii plteau mai ales cu grne, printre care n plrie mai
era aruncat, cnd i cnd, cte o pung cu sare sau cu mirodenii.
Troc! Arrick scuip cuvntul ca pe-o njurtur. Niciun crciumar din
Angiers n-ar primi drept plat saci cu orz!
Stenii din Calea Greierului nu le dduser doar grne. Unii le oferiser
carne srat i pine proaspt, un corn plin cu smntn groas i un co cu
fructe. Pturi clduroase. Petice noi pentru cizme. Toate obiectele de care se
puteau lipsi i toate serviciile pe care li le puteau face le fuseser oferite cu
recunotin. Rojer nu mai mncase att de bine din vremurile n care era
primit n palatul Ducelui i nu nelegea nefericirea maestrului su. La ce erau
bune monedele, dac nu tocmai ca s cumperi ceea ce le dduser stenii din
belug?
Mchar au avut vin, mormi Arrick.
Biatul arunc o privire nelinitit ctre burduful din care sorbea
Saltimbancul, tiind c butura n-avea s fac altceva dect s-i sporeasc
nemulumirea, dar nu scoase nicio vorb. Nicio cantitate de vin nu putea s-i
provoace lui Arrick o nemulumire mai mare dect cuvintele care ddeau de
neles c bea prea mult.
Mie mi-a plcut acolo, cutez s spun. A vrea s mai fi rmas.
Ce tii tu? se rsti Arrick. Nu eti dect un biat prost. Gemu de parc l-
ar fi chinuit o durere. Captul Pdurii n-o s fie cu nimic mai bun, se vicri,
uitndu-se n lungul drumului, iar Valea Ciobanului Prost o s fie mai rhea
dect toate! Ce-ah fosht n capu meu cnd am pstrat cercu sta idiot?
Lovi cu piciorul n nepreuitele plcue ale cercului portabil, strmbnd
glifele, dar nu pru s se sinchiseasc i nici mcar s observe, mulumindu-
se s se apropie de foc cu mers mpleticit, de beiv.
Lui Rojer i se tie rsuflarea. Pn la apusul soarelui nu mai erau dect
cteva minute, dar nu spuse nimic, ci se repezi s repare stricciunea,
aruncnd priviri temtoare ctre orizont.
Nu termin cu nicio clip prea devreme. Miezingii ncepur s se nale
cnd nc ntindea frnghia. Czu pe spate cnd primul sri la el i scoase un
strigt cnd glifele se trezir la via cu o strfulgerare.
Blestematule! ip Arrick la un demon care-l ataca.
i mpinse sfidtor brbia n afar i rse pe nfundate cnd miezingul se
izbi de bariera de glife.
Maestre, te rog, l implor Rojer, prinzndu-l de bra i trgndu-l ctre
mijlocul cercului.
Oh, Juma-de-mn! tieh acum cel mai bhine ce-i de fcuth? rse el,
dispreuitor, fiind ct pe ce s cad cnd i eliber braul dintr-o smucitur.
Viers Dulce, bietu beiv, nu tieh s sthea departe de ghearele meizingilor?
304
Nu-i vorba de asta! protest Rojer.
Da de ce-i vorhba? ntreb Arrick. Fiidc i strig oamhenii numele, crez
c-ai fi fost cevah frh mine?
Nu, rspunse biatul.
Chiar aa, bombni Arrick, apoi sorbi din nou din burduf i se ndeprt
mpleticindu-se.
Rojer i simi gtlejul ngustndu-se i-i duse mna n buzunarul secret,
dup talisman. Frec lemnul neted i prul mtsos cu degetul mare,
ncercnd s invoce puterea i s se lase nvluit de ea.
Foar bine, cheam-i mmica! strig Arrick, ntorcndu-se din nou spre
el i artnd cu degetul mica ppu. Uit cin te-a crescut, cin te-a-nvat to
ce tii! Am renunat la viaa mea pen tine!
Biatul strnse talismanul mai tare i simi imediat prezena mamei sale, i
auzi ultimele cuvinte. i aminti din nou cum o mpinsese Arrick, trntind-o,
i n gt i se adun un nod de furie.
Nu, spuse. Ai fost singurul care n-a fcut-o.
Arrick se ncrunt i se ndrept spre el. Rojer se grbovi i se retrase, dar
cercul era prea strmt, i n-avea unde altundeva s se duc. Dincolo de glife,
demonii se foiau flmnzi.
D-mi aia! url furios Arrick, prinzndu-l de mini.
E-a mea! strig biatul.
Se luptar o clip, dar maestrul lui era mai nalt i mai puternic i avea dou
mini ntregi. n cele din urm, i smulse talismanul i i-l azvrli n foc.
Nu! ip Rojer, repezindu-se ctre flcri, dar era prea trziu.
Prul rou se aprinse imediat i, pn s gseasc o crengu cu care s-l
scoat din vlvtaie, ncepu s ard i lemnul. Rojer ngenunche n rn i,
mpietrit, l privi mistuindu-se. Minile ncepur s-i tremure.
Fr s-i mai dea vreo atenie, Arrick se mpletici ctre un demon al
lemnului care se ghemuise lng cerc i lovea cu ghearele n glife.
Tu et de vin pen ceh mi s-a-ntmplat! zbier. E vina ta c mi-a czt
pe cap un biat neecunosctor i mi-am pierdut slujbah! A tha!
Miezingul url la el, artndu-i irurile de dini ascuii ca briciul.
Saltimbancul i rspunse cu un alt urlet i-l pocni n cap cu burduful. Acesta
se sparse, mprocndu-i pe amndoi cu vin rou ca sngele i cu buci de
piele tbcit.
Vinul meu! strig Arrick, dndu-i brusc seama ce fcuse.
Se repezi, dnd s treac peste glife, ca i cum ar fi putut repara cumva
stricciunea.
Maestre, nu! ip Rojer.

305
Se avnt spre el fcnd o tumb i-i ntinse mna teafr s-l prind de
coada de cal n timp ce-l pocnea cu piciorul n spatele genunchilor. Smucit de
lng glife, Arrick czu pe spate, peste ucenicul su.
Ia-i minle de p mine! zbier, nepricepnd c tocmai i se salvase viaa.
Se ridic nfcndu-l pe biat de cma i-l arunc afar din cerc.
n clipa aceea, miezingii i oamenii ncremenir. Arrick nelese brusc ce
fcuse i asta i se citi pe chip chiar n clipa n care demonul scotea un urlet de
triumf i se ghemuia, lundu-i avnt ca s se-arunce asupra biatului.
Rojer se trase napoi ipnd i czu, fr nicio speran de-a ajunge la timp,
la adpostul glifelor. i ridic minile, ntr-o ncercare firav de respingere a
creaturii, dar nainte de a fi atacat, se auzi un strigt i Arrick se arunc asupra
miezingului, trntindu-l.
ntoarce-te n cerc! strig Saltimbancul.
Demonul url i-l pocni la rndul su, azvrlindu-l n aer. Arrick se izbi de
pmnt ricond i o mn-n micare necontrolat i se ag de frnghia
cercului, stricnd alinierea plcuelor.
n tot luminiul, ceilali miezingi se repezir ctre bre. Rojer nelese c
aveau s moar amndoi. Primul demon vru din nou s se repead asupra
biatului, dar Arrick se ag din nou de el, rsucindu-l.
Scripca! strig el. i poi face s dea napoi!
ns, chiar n timp ce i se desprindeau cuvintele de pe buze, ghearele
demonului i se nfipser adnc n piept, i scuip snge.
Maestre! ip Rojer.
i i privi cu ndoial scripca.
Salveaz-te! icni Arrick, chiar nainte ca demonul s-i sfie gtul.

Cnd zorile exilar demonii napoi, n Miez, degetele minii tefere a lui
Rojer erau pline de tieturi i sngerau. Abia dup un mare efort reui s i le
ndrepte i s i le desprind de scripc.
Cntase pe toat durata nopii lungi, ghemuindu-se n ntuneric dup ce se
stinsese focul i trimind n vzduh note discordante ca s in la distan
demonii despre care tia c ateptau n bezn.
Nu scosese niciun sunet plcut, nicio melodie care s-l vrjeasc n timp
ce-i trecea arcuul peste strune, nimic care s-i abat gndurile de la oroarea
din jur. Iar acum, uitndu-se la bucile de carne i la peticele de pnz
nsngerat care erau tot ce mai rmsese din maestrul lui, l coplei o alt
oroare, i czu n genunchi, vomnd.
Dup o vreme, greaa ncepu s-i dispar i i privi minile crispate i pline
de snge, dorind s i le opreasc din tremurat. i simea obrajii mpurpurai
i nfierbntai, dar, n aerul dimineii, faa lui era rece, golit de snge.
306
Stomacul continua s i se agite, dar nu mai avea ce s verse. i terse gura cu
mneca pestri i se sili s se ridice n picioare.
ncerc s adune destul de mult din Arrick ca s-l ngroape, dar nu era mare
lucru de adunat. Un smoc de pr. O cizm, sfiat ca s fie scoas carnea
dinuntru. Snge. Miezingii nu dispreuiau nici oasele, nici mruntaiele, i se
ndopaser cu frenezie.
Observatorii spuneau c demonii devorau, deopotriv, trupurile i
sufletele victimelor, dar Arrick zicea ntotdeauna c Brbaii Sfini erau
mincinoi mai mari dect Saltimbancii, i maestrul lui putea s scorneasc
minciuni gogonate. Rojer se gndi la talismanul su, la senzaia de prezen a
spiritului mamei sale pe care i-o druia. Cum ar fi putut s-o simt astfel dac
miezingii i-ar fi devorat sufletul?
Se uit la cenua rece a focului. Ppua minuscul era acolo, nnegrit i
crpat, dar se spulber cnd o lu n mn. Nu prea departe, zcnd n
rn, erau rmiele cozii de cal a lui Arrick. Rojer lu prul, acum mai
degrab crunt dect auriu, i i-l puse n buzunar.
Avea s-i fac un talisman nou.

Spre marea lui uurare, Rojer zri Captul Pdurii cu mult nainte de
asfinit. Nu se credea n stare s reziste nc o noapte afar.
Se gndise s se-ntoarc n Calea Greierului i s implore un Mesager s-l
duc napoi, la Angiers, dar asta ar fi nsemnat s povesteasc tot ce se
ntmplase, i nu se simea pregtit s-o fac. n plus, ce-l atepta la Angiers?
Fr brevet nu putea s dea reprezentaii i Arrick i-i fcuse dumani pe toi
cei alturi de care i-ar fi putut ncheia ucenicia. Mai bine s rmn la
marginile lumii, unde nu-l cunotea nimeni i unde braul Ghildei nu-l putea
ajunge.
Ca i Calea Greierului, Captul Pdurii era plin cu oameni robuti i
cumsecade, care-l primir cu braele deschise, prea ncntai ca s pun sub
semnul ntrebrii norocul care le aduse n sat un Saltimbanc.
Rojer le accept ospitalitatea cu recunotin. Se simea ca un arlatan
fiindc se ddea drept Saltimbanc, cnd de fapt nu era dect un ucenic fr
brevet, dar se ndoia c mrginenii s-ar fi sinchisit prea mult dac ar fi aflat.
Ar fi refuzat s danseze dup scripca lui, sau ar fi rs mai puin cnd se uitau
la pantomima lui?
ns nu cuteza s se ating de bilele colorate din sacul cu minunii i
refuza cnd era rugat s cnte din gur. n schimb, fcea tot soiul de tumbe i
mergea n mini, folosindu-se de tot ce avea n repertoriu ca s-i ascund
lipsurile.
Iar mrginenii nu insistau i, pe moment, att era de-ajuns.
307
23.

Renaterea

328 D

Soarele strlucitor l readuse pe Arlen n simiri. Nisipul i izbi faa cnd i


slt capul i scuip alt nisip. Se strdui s se ridice n genunchi i se uit n
jur, dar nu vzu dect nisip.
l scoseser afar, ntre dune, i l lsaser s moar.
Lailor! strig. Nu suntei absolvii de vin dac lsai deertul s v fac
treaba!
Se cltin pe genunchi, ncercnd s gseasc puterea de a se ridica n
picioare, cnd tot trupul lui urla, dornic s se-ntind la loc i s moar. Capul
i se nvrtea.
Venise s-i ajute pe krasiani. Cum de putuser s-l trdeze astfel?
Nu te mini, spuse o voce din capul su. Ai svrit i tu trdrile tale. Ai
fugit de la tatl tu cnd avea cea mai mare nevoie de tine. L-ai abandonat pe
Cob nainte de a-i ncheia ucenicia. I-ai prsit pe Ragen i pe Elissa i nici
mcar nu i-ai mbriat nainte de plecare. i pe Mery
ie cine-o s-i simt lipsa. Parchin? l ntrebase Jardir. Moartea ta n-o
s umple cu lacrimi nici mcar o singur sticlu.
i avusese dreptate.
tia c, dac avea s moar acolo, singurii care aveau s-i dea probabil
seama c dispruse erau negustorii, mai preocupai de ctigurile lor dect
de viaa lui. Poate c asta merita, fiindc prsise pe toat lumea care-l iubise
vreodat. Poate c trebuia s se-ntind i s moar.
i simi genunchii ndoindu-se. Nisipul prea s trag de el, s-l cheme n
mbriarea lui. Era gata s cedeze, cnd ceva i atrase privirea.
La o deprtare de civa pai, pe nisip sttea un burduf cu ap. Oare
mustrrile de contiin scoseser la lumin partea bun a lui Jardir, sau
vreunul dintre oamenii lui i adusese aminte de trecut i i se fcuse mil de
Mesagerul trdat?
Se tr ctre burduf i se ag de el ca de un pai salvator. La urma-urmelor,
poate c l-ar fi jelit totui cineva.
Dar asta nu schimba prea mult lucrurile. Chiar dac se ntorcea n Krasia,
nimeni n-avea s dea crezare unui chin mai degrab dect lui Sharum Ka.

308
Jardir nu trebuia s rosteasc mai mult de un cuvnt pentru ca oamenii lui s-
l ucid pe Arlen fr s stea pe gnduri.
Aa c ar trebui s-i lai s pstreze sulia pentru care i-ai riscat viaa? se
ntreb. S-i lai s-l pstreze pe Vestitorul Zorilor, s pstreze cercurile tale
portabile i toate celelalte lucruri care-i aparin?
Cu acest gnd n minte, Arlen i duse mna la talie i descoperi, cu uurare,
c nu pierduse totul. Acolo, nc n siguran, se afla o pung simpl, de piele,
pe care-o avusese asupra lui cnd plecase s lupte n Labirint. nuntru inea
o mic trus de glifograf, punga lui cu ierburi i carnetul cu notie.
Iar acesta din urm schimba totul. i pierduse toate crile, dar toate
laolalt nu valorau ct carneelul acela. De cnd plecase din Miln, copiase n
el toate glifele noi pe care le ntlnise.
Inclusiv pe cele de pe suli.
N-au dect s pstreze obiectul la blestemat, dac in att de mult la el, se
gndi. Pot face altul.
Cu o sforare, reui s se ridice. Slt burduful cu ap ncins de soare i i
ngdui s ia o mic nghiitur, apoi i-l puse pe umr i se urc pe creasta
celei mai apropiate dune.
i umbri ochii i zri Krasia n deprtare, ca pe un miraj, ceea ce-l ajut s
se orienteze ca s-o porneasc spre Oaza Zorilor. Fr cal, drumul avea s
dureze aproape o sptmn, n care trebuia s doarm n nisip, fr glife n
jur. Apa avea s i se termine cu mult nainte de a ajunge la destinaie, dar se
ndoia c asta avea vreo importan. Demonii nisipului aveau s-i vin de hac
cu mult nainte de a muri de sete.

Arlen mergea mestecnd rdcina porcului. Era amar i-i ntorcea
stomacul pe dos, dar era plin de zgrieturi de demon, i planta l ajuta s nu
se infecteze. n plus, n lipsa mncrii, pn i greaa era mai bun dect
junghiurile pe care i le ddea foamea.
Bea cu zgrcenie, cu toate c gtul i era uscat i umflat. i legase cmaa
n jurul capului, ca s-l apere de soare, aa c spatele i rmsese n btaia
razelor. Avea pielea plin de umflturi galbene i vinete dup btaia pe care-
o ncasase i, n plus, roie, ars. Fiecare pas era un chin.
Merse pn aproape de apusul soarelui. Avea impresia c nu naintase
deloc, dar lungul ir de urme aternute n spatele lui arta c strbtuse o
distan surprinztor de mare.
Veni noaptea, aducnd miezingi i un frig cumplit. i unii, i cellalt l-ar fi
putut ucide, aa c se ascunse i de unii, i de cellalt ngropndu-se n nisip
ca s-i pstreze cldura trupului i ca s nu-l vad demonii. Rupse o foaie din
carnet i o rul, fcnd un tub subire, prin care s poat respira, dar tot avea
309
impresia c se sufoc aa cum sttea ntins, gndindu-se cu groaz c l-ar fi
putut gsi miezingii. Cnd se ridic soarele i nclzi solul, sp ca s ias din
mormntul su de nisip i i continu drumul mpleticindu-se i avnd
senzaia c nu se odihnise deloc.
i continu aa, zi dup zi i noapte dup noapte. Pe msur ce se scurgea
timpul, fr mncare, fr odihn i cu nu mai mult dect un strop de ap, se
simea tot mai slbit. Pielea i crpase i i sngera, dar i ignora vtmrile
i mergea mai departe. Soarele l dogorea din ce n ce mai tare i orizontul
plat rmnea la fel de ndeprtat.
La un moment dat, i pierdu cizmele. Nu tia sigur cum i cnd. Labele
picioarelor i erau carne vie, rzuit de nisipul fierbinte, i sngerau i se
umpluser de bici. i rupse mnecile cmii ca s le bandajeze.
Cdea din ce n ce mai des i uneori se ridica imediat n picioare, dar alteori
leina i se ridica dup cteva minute sau dup cteva ore. n alte di, cdea
i se rostogolea pn la baza cte unei dune. Istovit, vedea n asta o
binecuvntare, fiindc-l scpa de civa pai dureroi.
Cnd i se termin apa, pierduse irul zilelor. Era tot pe drumul din deert,
dar habar n-avea ct de mult mai avea de mers. Buzele i erau crpate i
uscate, i nici mcar tieturile i bicile nu-i mai supurau, de parc i se
evaporase tot ce era lichid din trup.
Czu din nou i se strdui s gseasc un motiv ca s se ridice.

Arlen se trezi cu o tresrire, avnd faa ud. Era noapte, i asta ar fi trebuit
s-l umple de groaz, dar nu mai avea destul putere ca s-i fie fric.
Se uit n jos i vzu c faa i se odihnise pe marginea lacului din Oaza
Zorilor i c avea mna n ap.
Se ntreb cum ajunsese acolo. Ultima lui amintire n-avea idee care era
ultima lui amintire. Cltoria prin deert se pierdea n cea, dar lui puin i
psa. Important era c reuise. Asta contase ntotdeauna. ntre obeliscurile
glifate ale oazei se afla n siguran.
Bu din lac cu lcomie. O clip mai trziu, vom totul, apoi se sili s nghit
mult mai ncet. Dup ce-i potoli setea, nchise din nou ochii i dormi butean
pentru prima oar, dup mai bine de o sptmn.
Cnd se trezi, fcu o incursiune prin depozitele oazei. Pe lng mncare,
gsi i alte rezerve: pturi, ierburi, o trus de Glifar. Prea slbit ca s caute
altceva, i petrecu cteva zile pur i simplu mncnd hrana uscat, bnd ap
i curndu-i rnile. Pe urm se simi n stare s culeag fructe proaspete.
Dup o sptmn, gsi n el destul putere ca s pescuiasc. Dup dou,
putea s stea n picioare i s se-ntind fr s mai simt vreo durere.

310
n oaz erau provizii destule ca s-i ajung pn la ieirea din deert. Poate
c ar fi prsit esul cu pmnt prjolit tr, fiind pe jumtate mort, dar ar fi
fost i pe jumtate viu.
n depozitele oazei era un mnunchi de sulie, dar, prin comparaie cu
arma metalic magnific pe care-o pierduse, lemnul ascuit prea jalnic de
nepotrivit. Fr lac care s le-ntreasc, glifele dltuite aveau s se strice la
prima strpungere a solzilor duri ai unui miezing.
i-atunci ce era de fcut? Avea glife care puteau mistui viaa demonilor, dar
la ce-i foloseau fr o arm pe care s le imprime?
Se gndi s picteze glife de atac pe pietre. Ar fi putut s le-arunce sau chiar
s le apese pe trupurile miezingilor cu minile
Izbucni n rs. Dac avea s-ajung att de aproape de un demon, ar fi putut
la fel de bine s-i deseneze glifele pe propriile mini.
Rsul i se stinse pe msur ce ncolea ideea. Ar fi putut s mearg? Dac
era cu putin, ar fi dobndit o arm pe care n-ar fi avut cum s i-o fure cineva
i niciun miezing nu i-ar fi putut scpa din strnsoare, nici nu l-ar fi prins
dezarmat.
i scoase carnetul i studie glifele de pe vrful suliei, apoi pe cele de pe
coad. Cele dinti erau pentru atac; celelalte, pentru aprare. Observ c
acelea de pe coad nu se uneau, dnd natere unei linii, aa cum se-ntmpla
pe muchiile vrfului. Fiecare era de sine stttoare, un acelai simbol repetat
pe circumferina suliei i pe partea plat din capt. Poate c diferena era cea
dintre a tia i a ciomgi.
n timp ce soarele cobora tot mai mult, Arlen copie glifa pentru ciomgit n
rn, iari i iari, pn cnd cpt ncredere n sine. Pe urm lu o
pensul i un bol cu vopsea din trusa lui de Glifar i-i pict simbolul, cu mare
grij, n palma minii stngi. Sufl uor asupra ei, pn cnd se usc.
S-i picteze palma dreapt era mai greu, dar tia, din experien, c, dac
se concentra, putea s traseze glifele la fel de corect i cu mna stng, numai
c avea nevoie de mai mult timp.
Cnd ncepu s se lase ntunericul, Arlen i ndoi uor minile,
convingndu-se c, n urma micrii, vopseaua nu crpa i nu se cojea.
Mulumit, se ndrept spre obeliscurile de piatr care strjuiau oaza i se uit
la demonii care ddeau trcoale barierei, adulmecnd o prad imposibil de
atins.
Primul miezing care-l zri n-avea nimic ieit din comun: un demon al
nisipului de vreun metru i un sfert n lungime, cu brae lungi i picioare
puternice, cu muchi ieii n relief. Coada epoas i se rostogoli dintr-o parte
ntr-alta cnd ntlni ochii lui Arlen.

311
O clip mai trziu, se npusti ctre reeaua de glife. n clipa n care srea,
Arlen pi n lateral i ntinse minile n afar, acoperind parial dou glife.
Bariera se ntrerupse i demonul se rostogoli pe lng el, derutat fiindc nu i
se opusese rezisten. Arlen se grbi s-i retrag minile, refcnd reeaua.
Indiferent ce s-ar fi ntmplat, demonul n-avea s supravieuiasc. Avea s
piar fie luptndu-se cu el, fie ucis de soare, fiindc nu mai putea iei din oaza
nconjurat de glife puternice.
Miezingul se ridic, drept, i se ntoarse, uiernd cnd i dezgoli irurile
de dini. Se nvrti n jurul lui Arlen, cu muchii ca funiile ncordndu-i-se i
pocnind pmntul cu zvcniri brute ale cozii. Apoi sri iari, cu un urlet de
felin.
Arlen l ntmpin privindu-l n fa i inndu-i braele mai lungi dect
ale lui ntinse, cu palmele ntoarse n afar. Pieptul acoperit de solzi al
miezingului izbi glifele i fu azvrlit napoi, cu o rbufnire de lumin nsoit
de un strigt agonic. Lovi pmntul cu putere i Arlen zri uvie firave de fum
nlndu-se din locul unde-l atinsese. Zmbi.
Demonul se ridic i rencepu s se-nvrt n jurul lui, de data asta cu mai
mult pruden. Nu era nvat cu przi care ripostau, dar i recpt curnd
curajul i atac iari.
Arlen l prinse de ncheieturile minilor i se ls pe spate, lovindu-l cu
picioarele n burt i aruncndu-l peste el. Cnd l atinse, glifele fulgerar
iari i el simi magia trezindu-se. Nu-l arse, dei, sub palmele lui, pielea
miezingului sfri, dar simi energia furnicndu-i minile, ca atunci cnd se
repune sngele n micare, nlocuind amoreala cu nepturi. Senzaia i urc
n susul braelor ca un tremur.
Se ridicar amndoi cu iueal, i omul rspunse la mritul demonului cu
unul de-al su. Miezingul i linse ncheieturile prlite, ncercnd s-i aline
durerea, i tnrul deslui n ochii lui un respect plin de ranchiun. Respect i
team. De data asta, el, Arlen, era prdtorul.
ncrederea n sine fu ct pe ce s-l coste viaa. Demonul scoase un strigt
ascuit i sri i, de data asta, el se mic prea ncet. Ghearele negre i brzdar
pieptul cnd ncerc s se rsuceasc, ferindu-se.
Lovi disperat cu pumnii, uitnd c glifele erau n palme. ncheieturile
degetelor i se rzuir de solzii grunoi ai miezingului i pielea se jupui, iar
lovitura nu avu aproape niciun efect. Creatura l plesni cu dosul minii,
trimindu-l la pmnt, cu braele i picioarele rsfirate.
Disperarea umplu urmtoarele clipe, cnd Arlen se tr i se rostogoli ca s
nu fie atins de ghearele pregtite s-l sfrtece, de dinii ascuii i de coada
epoas, biciuitoare. Ddu s se ridice, dar demonul se rsuci i-l pocni,
trntindu-l iari. Arlen izbuti s-i aduc genunchii ntre el i creatur,
312
innd-o la distan, dar rsuflarea ei fierbinte i fetid i trecu peste obraji i
colii i se nchiser la nici doi centimetri de faa lui.
Tnrul i dezgoli la rndul su dinii, lovind demonul peste urechi. Acesta
ip de durere cnd fulgerar glifele, dar Arlen continu s-l in strns. De
sub palmele lui ncepu s ias fum, n timp ce lumina devenea mai
strlucitoare. Demonul se zbtu nebunete, sfiindu-l cu ghearele cnd
ncerca disperat s scape.
ns Arlen l prinsese i n-avea de gnd s-i dea drumul. Furnicturile din
palmele lui deveneau tot mai puternice cu fiecare clip care trecea, ca i cum
i s-ar fi dat tot mai mult avnt. Aps, ncercnd s i le apropie, i fu uimit
cnd simi c reuea, de parc easta demonului s-ar fi nmuiat, lichefiindu-
se.
Atacul miezingului ncepu s-i piard puterea i Arlen se rostogoli n
lateral, schimbnd direcia din care apsa. Ghearele creaturii se nchiser fr
vlag n jurul braelor lui, ncercnd zadarnic s-l resping.
Cu o ultim ncordare a muchilor, Arlen i lipi minile, zdrobind capul
demonului ntr-o explozie de snge.

24.

Ace i cerneal

328 D

Arlen nu izbuti s-adoarm n noaptea aceea, dar nu din cauza zvcnirilor


dureroase ale rnilor. Toat viaa lui visase la eroii din povetile
Saltimbancilor, care-i mbrcau armurile i nfruntau miezingii cu arme
pline de glife. Cnd gsise sulia, crezuse c nu trebuia dect s-ntind mna
ca s-i ia visul mplinit n stpnire, numai c totul i alunecase printre
degete i se mpiedicase de ceva cu totul nou.
Nimic, nici mcar acea noapte din Labirint n care se simise invincibil, nu
se putea compara cu senzaia dat de lupta cu un miezing n termenii si i de
furnicturile din carnea sa cnd propria lui magie i mistuia viaa. Tnjea dup
senzaia aceea, i asta i punea toate dorinele mai vechi ntr-o lumin nou.
Privind n urm, la vizita lui n Krasia, nelese c nu fusese att de inspirat
de mrinimie cum o crezuse. Indiferent ce-i spusese lui nsui, i dorise s
devin mai mult dect un furar de arme, mai mult dect un lupttor printre

313
atia alii. i dorise gloria. Dorise s devin un erou legendar, cel care i
dduse omenirii puterea luptei.
Sau poate Izbvitorul?
Ideea l descumpni. Pentru ca salvarea omenirii s nsemne ceva, pentru
ca s dinuie, trebuia s vin din partea tuturor, nu a unuia singur.
Dar omenirea chiar i dorea s fie salvat? Merita s fie salvat? Arlen nu
mai tia. Brbaii asemenea tatlui su erau mulumii ascunzndu-se n
spatele glifelor, i pierduser dorina de a lupta, iar ceea ce vzuse n Krasia
i ceea ce descoperise n el nsui l fcea s-i pun ntrebri despre cei care
i-o pstraser.
ntre Arlen i miezingi nu putea fi niciodat pace. n inima lui, tia c, acum,
cnd avea de ales, nu mai putea sta niciodat n locul sigur din spatele glifelor
sale, lsndu-i s danseze linitii. Dar cine avea s-i fie alturi, s lupte
mpreun cu el? Jeph l lovise cnd pomenise despre asta. Elissa l dojenise cu
asprime. Mery fugise de el. Krasianii ncercaser s-l omoare.
Arlen tiuse, nc din noaptea n care l vzuse pe Jeph rmnnd n
siguran, n spatele glifelor verandei, n timp ce-i vedea soia sfiat de
miezingi, c arma cea mai puternic a acestora era frica pe care o inspirau.
ns nu nelesese c frica putea lua mai multe forme. Fiindc, n ciuda
ncercrilor de a dovedi contrariul, pe el l ngrozea gndul c era singur. Avea
nevoie de cineva, de oricine, care s cread n ceea ce fcea el. De cineva
mpreun cu care s lupte i pentru care s lupte.
ns nu exista nimeni. Acum i ddea seama. Dac dorea companie, trebuia
s se strecoare napoi, n orae, i s-o accepte aa cum i-o ofereau orenii.
Dac voia s lupte, trebuia s-o fac de unul singur.
Senzaia de putere i de exaltare, att de proaspt n mintea lui, ncepea
s pleasc. Se ghemui ncet, mbrindu-i genunchii, i intui cu privirea
deertul, cutnd o cale acolo unde nu exista niciuna.

Arlen se ridic odat cu soarele i se ndrept spre lac, s-i spele rnile. Le
cususe i i pusese cataplasme nainte de a se duce la culcare, dar n privina
rnilor fcute de un miezing nu puteai fi niciodat suficient de prudent. Cnd
i mproc faa cu ap rece, tatuajul su i atrase privirea.
Toi Mesagerii aveau tatuaje, ca un nsemn al oraului lor de batin. Era
un simbol al deprtrii pn la care cltoriser. Arlen i aduse aminte de
acea prim zi n care i-l artase Ragen pe al lui, cu oraul din muni mpodobit
cu flamura Milnului. i propusese s-i fac acelai tatuaj dup ntoarcerea
din prima sa misiune. Se dusese la un artist al tatuajelor, gata s poarte pentru
totdeauna nsemnul Mesagerilor, dar n final ovise. Fortul Miln i era cas
n multe feluri, ns nu era locul de unde venea. Prul lui Tibbet n-avea niciun
314
steag, dar Arlen adoptase chiar blazonul Contelui Tibbet, o cmpie mnoas,
tiat n dou de un pru care-i vrsa apele ntr-un lac. Specialistul i luase
acele i imprimase acea amintire a casei lui Arlen pe umrul lui pentru
totdeauna.
Pentru totdeauna. Ideea l obseda. l urmrise cu atenie pe brbatul care-
i fcuse tatuajul. Meteugul lui nu diferea prea mult de al unui Glifar: linii
trasate cu precizie, plasate cu migal la locurile lor, fr nicio greeal. Arlen
avea ace n punga cu ierburi i cerneal n trusa lui de Glifar.
Aprinse un mic foc i-i aminti fiecare clip petrecut lng cel care-l
tatuase. Trecu acele prin flcri i turn ntr-un vas mic un strop de cerneal
groas, vscoas. nfur a n jurul acelor, ca s nu le lase s ptrund prea
adnc n carne i studie cu atenie contururile minii sale stngi, observnd
toate ncreiturile i toate modificrile aprute cnd o ndoia. Dup ce
termin, alese un ac, l nmuie n cerneal i trecu la lucru.
Mergea greu. Se vedea silit s se opreasc des ca s-i curee palma de
snge i de surplusul de cerneal. Dar timpul era tot ce avea, aa c i
ngduia s lucreze cu mare atenie, cu mn ferm. Pe la jumtatea dimineii,
se simi mulumit de glifa lui. i puse o cataplasm peste mn i o nfur
cu grij, apoi ncepu s refac rezervele oazei. Munci din greu tot restul zilei,
precum i n ziua urmtoare, tiind c, la plecare, i trebuiau att de multe
provizii cte putea cra.

Arlen rmase n oaz nc o sptmn, tatundu-i glife pe piele
dimineaa i adunnd hran dup-amiaza. Tatuajele din palme i se vindecar
repede, dar nu se opri aici. i aduse aminte cum i jupuise ncheieturile
degetelor cnd lovise demonul nisipului cu pumnul, i le glif pe ale minii
sale stngi i apoi, imediat ce i czur cojile de pe rni, pe ale minii drepte.
Niciun miezing n-avea s mai ignore vreodat loviturile lui de pumn.
n timp ce lucra, derul de mai multe ori n gnd lupta cu demonul
nisipului, reamintindu-i toate micrile creaturii, fora i rapiditatea ei,
modurile n care l atacase i tot ce-i anunase atacurile. i not cu grij tot ce
inea minte i-i studie notiele, gndindu-se cum i-ar fi putut mbunti
reaciile. Nu-i putea ngdui s se mai poticneasc.
Krasianii transformaser micrile brutale, dar precise ale sharusahk ntr-
o form de art. El ncepu s le adapteze, alegndu-i i poziiile tatuajelor
astfel nct s poat aciona la unison.
Cnd prsi n cele din urm Oaza Zorilor, ddu cu totul uitrii drumul i o
porni drept ctre Soarele Anoch, oraul pierdut. Lu toat hrana uscat pe
care o putea cra. n Soarele lui Anoch era o fntn, dar nici urm de
mncare, i el avea de gnd s rmn acolo o vreme.
315
nc de la plecare, tiu c apa n-avea s-i ajung pn la destinaie. n oaz
erau puine burdufuri de rezerv i drumul pe jos pn-n ora ar fi putut dura
dou sptmni. Apa avea s i se termine dup numai una.
Dar nu se uit nici mcar o singur dat napoi. n urma mea nu e nimic, i
spuse, nu pot merge dect nainte.
Cnd amurgul i aternu ntunericul peste nisip, Arlen respir adnc i
continu s nainteze, fr s se oboseasc s-i fac o tabr. Pe cerul lipsit
de nori al deertului, stelele se vedeau clar i era uor s se orienteze, de fapt
chiar mai uor dect n timpul zilei.
Att de adnc n inima deertului, miezingii erau puini. Erau nclinai s
se adune acolo unde exista prad i, pe ntinderea pustie de nisip, prada era
o raritate. Arlen merse ore ntregi n lumina rece a lunii nainte de a-i simi un
demon mirosul. ipetele creaturii se auzir cu mult nainte de apariia ei, ns
Arlen nu fugi, fiindc tia c i putea lua urma, nici nu ncerc s se-ascund,
fiindc n noaptea aceea avea de gnd s mai fac o bun bucat de drum.
Rmase locului n vreme ce demonul se apropia alergnd n salturi peste
dune.
Cnd Arlen i ntlni calm privirea, miezingul se opri, nedumerit. Mri la
el, zgriind nisipul, dar tnrul se mulumi s zmbeasc. Creatura scoase un
urlet provocator, la care el nu reacion n niciun fel. Se concentr n schimb
asupra mprejurimilor: asupra unor micri fulgertoare surprinse cu coada
ochiului; asupra uierului vntului i a scnetelor nisipului; asupra
mirosurilor din aerul rece al nopii.
Demonii nisipului vnau n hait. Arlen nu mai vzuse niciodat vreunul
singur i se ndoia c acela n-avea nsoitori. Aa cum era de ateptat, n timp
ce atenia i fusese atras de creatura care mria i ipa n faa lui, ali doi
demoni, tcui ca moartea, l ocoliser fiecare prin cte-o parte, aproape
invizibili n ntuneric. Prefcndu-se c nu-i observase, Arlen continu s se
uite n ochii miezingului din faa lui, care se apropia tot mai mult.
Aa cum anticipase, atacul nu veni din partea demonului postat n faa lui,
ci de la cei doi din lateral. iretenia de care ddeau dovad l impresion. i
nchipui c acolo, n pustiul nisipos, unde puteai vedea pn departe n toate
prile i unde vntul putea purta cel mai firav sunet pe o distan de civa
kilometri, mai mult ca sigur c dezvoltaser instincte de abatere a ateniei.
Dar, dei nc nu devenise vntor, Arlen nu era nicio prad uoar. Cnd
cei doi demoni ai nisipului srir la el din ambele pri, cu ghearele din fa
pregtite, el se repezi nainte, ctre cel care avuse rolul amgitorului.
Cei doi atacatori i schimbar brusc direcia, abia izbutind s nu se
ciocneasc, n timp ce al treilea se retrgea, surprins. Era iute n micri, dar
nu la fel de iute ca lovitura pumnului stng al lui Arlen. Glifele de pe
316
ncheieturile degetelor sale fulgerar, i lovitura nsoit de un sfrit l fcu
pe demon s se clatine pe clcie, dar Arlen nu se mulumi cu att. i repezi
mna dreapt ctre faa lui, apsndu-i peste ochi palma tatuat. Glifa se
activ, arznd creatura, care ip i lovi orbete.
Fiindc se ateptase la asta, Arlen se arunc pe spate. Izbi nisipul
rostogolindu-se i se ridic n picioare la civa pai distan de miezingul
orbit, ntorcndu-se spre ceilali doi, care tocmai se npusteau spre el.
i se simi din nou impresionat. Ca s nu fie pclii a doua oar, nu se mai
npustir amndoi odat, ci i decalar atacurile, ca s nu-i mai poat face s
sar unul la altul.
ns noua tactic se ntoarse mpotriva lor, fiindc i ngdui lui Arlen s se
concentreze pe rnd asupra fiecruia. Cnd primul se ntinse spre el, naint
cu un pas, apropiindu-se att de mult, nct ghearele nu-l mai putur atinge,
i-l plesni peste urechi. Explozia magiei trnti demonul n nisip, unde ncepu
s ipe i s se zvrcoleasc de durere, inndu-se de cap.
Al doilea miezing era imediat n spatele primului, i Arlen nu mai avu timp
nici s se fereasc, nici s-l atace. Aducndu-i n schimb aminte de un alt truc
din timpul ultimei sale ntlniri cu un demon, prinse creatura de ncheieturile
minilor i se arunc pe spate, lovind n sus cu picioarele. Solzii ascuii de pe
abdomenul miezingului trecur prin pnza care i nfur tlpile i-i
ptrunser n carne, dar asta nu-l mpiedic s profite chiar de avntul pe care
i-l luase creatura i s-o azvrle ct colo. Miezingul orbit continua s loveasc
la ntmplare n toate prile, dar devenise o ameninare lipsit de
importan.
nainte de a-i reveni demonul pe care-l aruncase, Arlen se repezi la cel
care se zvrcolea n nisip i-i propti genunchii n spatele lui, ignornd
durerea care-l sget cnd se tie n solzi. Prinse creatura cu o mn de gt i
i-o aps pe cealalt n ceafa ei, cu toat puterea. Simi magia ncepnd s
lucreze, dar se vzu n curnd nevoit s se retrag, rostogolindu-se din calea
celui de-al treilea miezing, care se npustea asupra lui cu fore noi.
Se ridic n picioare i el i demonul nisipului i se rotir unul n jurul altuia
cu pruden. Miezingul se repezi, i el i ndoi genunchii, gata s peasc n
lateral, ferindu-se de ghearele pregtite s-l ciopreasc, dar atacatorul se
opri brusc, cu trupul puternic, masiv, zvcnindu-i ca un bici. Coada groas l
pocni pe Arlen din lateral, doborndu-l.
Cnd atinse pmntul, tnrul se rostogoli ntr-o parte, exact la timp, cci
vrful cu muchii ascuite al cozii izbi nisipul chiar n locul unde fusese capul
lui. Se rostogoli napoi, evitnd cu greu urmtoarea lovitur. Apoi, cnd
demonul i retrase coada, pregtindu-se s atace iari, reui s i-o prind.
Strnse, simind furnicturi n glifa din palm, care ncepu s se nfierbnte
317
pe msur ce se concentra magia. Demonul url i se zvrcoli, dar Arlen l inu
cu hotrre, punndu-i a doua mn sub cea dinti. Ca s nu-l ajung
ghearele, se retrase n grab cu un pas, n timp ce magia cpta tot mai mult
for, pentru a trece n final prin coad, tindu-i prin ardere vrful cu multe
creste, care czu cu o rbufnire de snge.
Arlen fu azvrlit n clipa retezrii, i miezingul, din nou liber, se rsuci spre
el, atacndu-l. El l prinse de o ncheietur cu mna stng i i nfipse cotul
drept n gt, dar lovitura neajutat de glife nu avu aproape niciun efect.
Demonul i ncord braul musculos i Arlen se trezi din nou zburnd prin
aer.
Cnd creatura sri ctre el, i adun toate puterile i o atept privind-o
n fa, apoi i nclet minile n jurul gtului ei i-i trase capul pe spate.
Ghearele miezingului i sfiar braele, dar Arlen avea membre mai lungi, aa
c nu-i putea atinge trupul. Czur amndoi la pmnt cu putere, i tnrul i
puse genunchii peste ncheieturile braelor demonului, intuindu-i-le cu
greutatea sa, n vreme ce continua s-l sufoce, simind cum cretea puterea
magiei cu fiecare secund.
Miezingul se zvrcoli, dar el se mulumi s-l strng mai tare, trimind
arsura, prin solzi, ctre carnea vulnerabil de sub ei. Oasele se frnser i
pumnii lui se nchiser.
Se ridic de pe demonul acum fr cap i se uit dup ceilali.
Cel plesnit peste urechi se ndeprta trndu-se fr vlag, cu toat pofta
de lupt disprut. Cel orbit nu mai era acolo, dar asta nu-l tulbur pe Arlen.
Nu invidia creatura ologit, n drum ctre Miez. Probabil c semenii si aveau
s-o fac buci.
Ucise demonul care chiopta jalnic prin nisip, i bandaj rnile, apoi,
dup ce se odihni puin, i lu pachetul cu provizii i i continu drumul ctre
Soarele Anoch.

Arlen cltori i ziua, i noaptea, dormind la umbra dunelor la amiaz. Nu
se mai vzu silit s lupte dect n alte dou nopi; o dat cu o alt hait de
demoni ai nisipului, iar alt dat cu un demon singuratic al vntului. Pe lng
alii trecu nevtmat.
Fr soarele dogoritor deasupra capului, strbtu noaptea distane mai
mari dect ziua. n a aptea zi dup plecarea din oaz, era ars de vnt, cu pielea
jupuit, cu picioarele pline de bici i sngernde i rmsese fr ap, dar,
cnd n faa ochilor i apru Soarele Anoch, se simi inundat de o nou putere.
i umplu burdufurile de la una dintre puinele fntni nc utilizabile, bu
cu sete, apoi ncepu s traseze glife pe cldirea din care se putea ptrunde n
catacombele unde gsise sulia. ntr-una dintre construciile nruite din
318
apropiere se vedeau grinzile de susinere i, n aerul uscat al deertului,
lemnul lor rmsese intact. Le strnse, alturi de crengile puinelor tufe
pitice, ca lemne de foc. Cele trei tore de rezerv din oaz i mnunchiul de
lumnri din trusa lui de Glifar n-aveau s-i ajung prea mult timp, iar jos nu
ptrundea lumina zilei.
i porion mncarea din ce n ce mai puin cu mare grij. Pn la
marginea deertului, care nsemna i cea mai apropiat speran de a gsi mai
mult hran, avea de mers pe jos cel puin cinci zile; dac mergea i noaptea,
poate c-ar fi reuit s-ajung n trei. Asta nu-i oferea cine tie ce timp, i erau
foarte multe de fcut.
n prima sptmn explor catacombele, copiind cu grij toate glifele noi,
oricnd le gsea. Mai descoperi i alte sarcofage de piatr, dar niciunul nu mai
coninea arme ca sulia gsit prima oar. ns pe ele i pe coloane erau
gravate numeroase glife, iar altele erau pictate n istorisirile de pe perei.
Arlen nu putea s descifreze pictogramele, dar nelegea destul de multe din
limbajul trupurilor i din expresiile feelor din niruirea de imagini. Picturile
erau att de minuioase, nct putea distinge o parte dintre glifele de pe
armele lupttorilor.
n picturi erau i alte feluri de miezingi. O serie de imagini nfiau brbai
ucii de demoni care, dac fceai abstracie de dini i de gheare, preau fiine
omeneti. ntr-una dintre imaginile centrale, un miezing zvelt, cu membre
fusiforme i pieptul costeliv, se afla n fruntea unei otiri de demoni.
Miezingul sttea fa-n fa cu un brbat n rob, din fruntea unui numr egal
de rzboinici umani. Feele celor doi erau schimonosite, ca i cum fiecare ar fi
vrut s-i impun celuilalt voina lui, dar stteau la o bun distan unul de
altul. i nconjura o aur luminoas, pe care o contemplau armatele lor.
Poate cel mai izbitor amnunt al imaginii era faptul c brbatul nu purta
nicio arm. Lumina pe care o emana prea s vin dintr-o glif pictat
tatuat? pe fruntea lui. Arlen se uit la imaginea urmtoare i vzu c
demonul i oastea lui fugeau, n timp ce oamenii i nlau triumftori
suliele.
Arlen copie glifa de pe fruntea brbatului n carnetul su cu mare atenie.
Zilele treceau i mncarea se mpuina. Dac mai rmnea la Soarele
Anoch, avea s moar de foame nainte de a mai descoperi altceva. Se hotr
s plece spre Fortul Rizon imediat ce se ivea prima gean de lumin. Odat
ajuns n ora, putea s-i fac rost de un bilet de banc din contul lui, cu care
s acopere costul unui cal i al proviziilor necesare, i s se ntoarc.
Dar gndul c trebuia s plece dup ce abia zgriase suprafaa ruinelor din
Soarele Anoch l mcina. Multe tunele se surpaser, i mai erau destule alte
cldiri n care s-ar fi putut afla intrrile unor ncperi subterane. Ruinele
319
deineau cheia distrugerii neamului demonilor, i aceea era a doua oar cnd
propriul su stomac l silea s le abandoneze.
Miezingii se nlar n timp ce era pierdut n gnduri. La Soarele Anoch
veneau muli, dei nu gseau nicio prad. Poate se gndeau c, ntr-o bun zi,
cldirile aveau s-atrag oameni, sau poate c le fcea plcere s ia n stpnire
un loc care-i sfidase cndva pe semenii lor.
Arlen se ridic, se apropie de linia glifelor sale i rmase cu ochii la demonii
care dansau n lumina lunii. Stomacul i chiori i el i puse, nu pentru prima
oar, ntrebri despre natura demonilor. Erau creaturi magice, nemuritoare
i neomeneti. Distrugeau, dar nu creau. Pn i leurile le ardeau, n loc s
putrezeasc, hrnind solul. Dar i vzuse mncnd, i vzuse slobozindu-i
udul i necureniile din mae. Oare natura lor era cu desvrire n afara
ordinii fireti a lucrurilor?
Un demon al nisipului uier la el.
Ce eti tu? l ntreb Arlen, dar creatura nu fcu altceva dect s loveasc
n glife, mrind frustrat i lund-o la fug cnd se aprinser.
Cufundat n gnduri negre, Arlen o privi ndeprtndu-se.
Duc-se Miezului, murmur, srind peste glifele protectoare.
Miezingul se rsuci exact la timp ca s primeasc lovitura ncheieturilor
glifate ale degetelor omului. Pumnii acestuia czur asupra lui ca trsnetele.
Demonul muri nainte de a pricepe ce l lovise.
Zgomotul atrase ali miezingi, dar se apropiau cu pruden i Arlen reui
s se repead napoi, ctre cldire, i s-acopere glifele att ct era nevoie ca
s-i trag victima nuntru.
S vedem dac, la urma-urmelor, poi da cte ceva napoi, i spuse
creaturii moarte.
Folosindu-se de glifele de tiere pictate pe o bucat ascuit de obsidian, i
despic apoi trupul, descoperind cu surprindere, sub carapacea dur, carne
la fel de vulnerabil ca a lui. Muchii i tendoanele erau tari, dar nu mai tari
dect ale oricrei altei slbticiuni.
Duhoarea miezingului era cumplit. Negreala care-i servise drept snge
puea att de tare, nct lui Arlen ncepur s-i lcrimeze ochii i simi c se
sufoc. inndu-i rsuflarea, tie o bucat din creatur i o scutur cu putere
ca s scape de lichidul de prisos nainte de a o aeza deasupra micului su foc.
Sngele negru ncepu s fumege i n cele din urm arse cu totul, iar mirosul
crnii care se frigea deveni suportabil.
Dup ce o ptrunse bine focul, Arlen lu bucata respingtoare de carne
neagr i anii se evaporar, ducndu-l napoi, n Prul lui Tibbet, unde auzi
cuvintele lui Coline Trigg. n ziua aceea prinsese un pete, unul ai crui solzi
cafenii aveau ceva nesntos, i ea l pusese s-l arunce napoi.
320
Nu mnca niciodat ceva care pare bolnav, l sftuise. Tot ce pui n gur
devine o parte din tine.
Va deveni i asta o parte din mine? se ntreb Arlen.
Se uit la carne i, adunndu-i tot curajul, i-o bg n gur.

321
Partea a IV-a

Viuga Tietorului de Lemne

331-332 D

25.

O schimbare de decor

331 D

Stropii rzlei se ndesir, transformndu-se ntr-o ploaie torenial, i


Rojer grbi pasul, blestemndu-i norocul. Se gndise mai demult s plece din
Valea Ciobanului, dar nu se ateptase s-o fac ntr-o asemenea grab i n
mprejurri att de neplcute.
Nu putea s dea vina pe cioban. Era adevrat c-i petrecea mai mult timp
purtnd de grija turmei dect mpreun cu soaa i c ea fusese aceea care i
fcuse avansuri, dar, cnd veneai acas mai devreme ca s nu te prind ploaia
i gseai un bietan n pat cu nevasta ta, nu erai nclinat s priveti lucrurile
raional.
ntr-un fel, se simea recunosctor pentru ploaie. Altminteri, ciobanul ar fi
putut foarte bine s-adune o jumtate din stenii din Vale ca s-l urmreasc.
Brbaii din sat erau geloi de felul lor, poate din cauz c-i lsau adesea
femeile singure ca s duc la pscut preioasele lor turme. i nu glumeau, nu
i cnd era vorba de oi sau de neveste. Atinge-te de oricare dintre ele, i
Dup o fugrire frenetic n jurul camerei, nevasta ciobanului i srise
brbatului ei n spate, ncurcndu-l destul de mult vreme pentru ca Rojer s-
i poat nfca bagajele i s-o zbugheasc pe u afar. Bagajele lui erau
ntotdeauna fcute. nvase asta de la Arrick.
Noaptea m-sii, bombni cnd i alunec o cizm ntr-o balt de noroi
gros.
Frigul i umezeala i ptrunser prin pielea moale, dar nc nu ndrzni s
se opreasc i s fac focul.

322
i strnse mantia pestri mai tare n jurul trupului, ntrebndu-se de ce
prea s fie ntotdeauna nevoit s fug de cte ceva. n ultimii doi ani, se
mutase aproape n fiecare anotimp i locuise de cte trei ori n Calea Melcului,
Captul Pdurii i Valea Ciobanului, dar continua s se simt strin. Aproape
toi stenii i duseser ntreaga via fr s plece din ctunul lor i se
strduiau fr ncetare s-l conving s fac acelai lucru.
nsoar-te cu mine. nsoar-te cu fata mea. Rmi la hanul meu, i-o s-i
scriu numele deasupra uii, ca s-atrag muterii. nclzete-m cnd mi-e
brbatul plecat la cmp. Ajut-ne la cules i rmi peste iarn.
O spuneau ntr-o sut de feluri, dar toi voiau s zic acelai lucru.
Nu mai umbla de colo-colo, prinde rdcini aici.
Ori de cte ori i-o spunea cineva, Rojer se trezea pe drum. Era plcut s fii
dorit, dar drept ce? Ca so? Ca tat? Ca argat? Rojer era Saltimbanc i nu se
putea imagina fiind nimic altceva. tia c, prima oar cnd avea s ridice un
deget ca s-ajute la strngerea recoltei sau la gsirea unei oi rtcite, avea s-o
porneasc pe un drum care urma s-l transforme repede n altceva.
i atinse talismanul din buzunarul secret i simi spiritul lui Arrick
veghind asupra lui. tia c, dac i-ar fi lsat vreodat mantia pestri
deoparte, ar fi simit adnca dezamgire a maestrului su. Arrick murise fiind
Saltimbanc, i aa avea s moar i el.
Dnd dreptate cuvintelor lui Arrick, ctunele cizelaser talentele lui Rojer.
Doi ani de reprezentaii nentrerupte fcuser din el mai mult dect un
scripcar i un acrobat. Fr un maestru care s-l ghideze, fusese silit s-i
mbogeasc i s-i mbunteasc repertoriul, venind mereu cu cte ceva
nou ca s-i distreze publicul de unul singur. Perfeciona tot timpul cte-un
nou truc magic sau cte o melodie, dar, pe lng scamatoriile i cntecele lui
din scripc, devenise cunoscut i pentru poveti.
n ctune, oricui i plcea o poveste frumoas, mai ales dac vorbea despre
trmuri ndeprtate, Rojer le fcea plcerea, istorisindu-le despre locuri pe
care le vzuse i despre locuri pe care nu le vzuse, despre sate aflate dincolo
de urmtorul deal sau despre unele care nu existau dect n imaginaia lui.
Povetile deveneau mai stufoase de fiecare dat cnd le istorisea i
personajele lui prindeau via n minile oamenilor pe msur ce i
continuau aventurile. Jak Limb Solzoas, care putea s le vorbeasc
miezingilor i pclea ntotdeauna bestiile proaste cu fgduieli mincinoase.
Rtcitorul Marko, care traversase munii milnezi i gsise de partea cealalt
un inut bogat, unde demonii erau venerai ca nite zei. i, firete, Glifatul.
Saltimbancii Ducelui treceau prin ctune n fiecare primvar, fcnd
cunoscute edictele stpnului lor, i ultimul povestise despre un brbat
slbatic care cutreiera prin pustieti, omornd demoni i osptndu-se cu
323
carnea lor. Pretindea c povestea era adevrat, c-o aflase de la omul care
tatuase glife pe spatele acelui brbat i c i-o confirmaser i alii. Stenii
fuseser fascinai i, ntr-o alt sear, cnd l rugaser pe Rojer s repete
povestea, tnrul le fcuse pe plac, adugnd cte ceva de la el ca s-o
nfrumuseeze.
Asculttorilor le plcea grozav s pun ntrebri i s-ncerce s-l prind
contrazicndu-se, da