Sunteți pe pagina 1din 429

NORA ROBERTS

Ziua ci aofetea
NORA ROBERS

ZIUA
A APTEA
*

Traducere:
ROXANA BUZOIANU

EDITURA LIDER
Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
ROBERTS, NORA
Ziua a aptea / trad.: Buzoianu Roxana. -
Bucureti : Lider, 2009
ISBN 978-973-629-206-4

I. Buzoinu, Roxana (trad.)

821. lll(7 3 )-3 1=135.1

Redactare: E ugenia I onescu


Coperta: C laudia C ostache
Tehnoredactor: A driana F leancu
Bun de tipar: E milia L eanc

THE HOLLOW
Copyright 2008, by Nora Roberts
Toate drepturile asupra acestei ediii n limba
romn aparin Editurii LIDER,
Editor Casandra Enescu
OP 5 - CP 15, Sector 4, Bucureti
Tel.: 021 316.32.55, Fax: 031 410.86.48
e-mail: lider@e-xtreme.ro; site: www.edituralider.ro
Prolog

Hawkins Hollow
Iunie 1994
A

*Tntr-o diminea senin de var, un pudel s-a


4 ^ necat n piscina din spatele casei familiei
Bestler. La nceput, Lynne Bestler, care ieise s
noate, nainte s se trezeasc copiii, a crezut c
era o veveri moart. Dar cnd s-a ncumetat s
adune ghemul de blan cu plasa, l-a recunoscut pe
mult iubitul cel al vecinilor ei, Marceli.
Veveriele de obicei nu poart zgrzi cu strasuri.
ipetele ei i plescitul cnd Lynne l-a aruncat
pe nefericitul cine, cu tot cu plas, napoi n
piscin, l-au fcut pe soul ei s ias n grab din
cas, doar n boxeri. Suspinele m am ei i
njurturile tatlui, care a srit s apuce bul i s
aduc leul la mal, le-au trezit pe gemenele Bestler,
care purtau pijamale imprimate cu personaje din
Micul meu ponei. n cteva minute, isteria din
curtea din spatele casei i-a fcut pe vecini s se
grbeasc spre garduri, n timp ce domnul Bestler

5
ieea din ap m preun cu povara sa. Ca
m ajoritatea brbailor, B estler m anifesta un
ataam ent aparte pentru lenjeria veche, iar
greutatea apei s-a dovedit prea mare pentru
elasticul uzat.
Deci domnul Bestler a ieit din piscin cu un
cine mort i fr boxeri.
Dimineaa senin de var debutase n orelul
Hawkins Hollow ocant, trist i dramatic.
Fox afl despre moartea prematur a lui Marceli
imediat ce intr la Mas Pantry pentru a cumpra
o sticl mic de cola i cteva Slim Jims.
i luase o scurt pauz de la renovarea unei
buctrii pe care o executa mpreun cu tatl su
ntr-o cas de pe Main Street. Doamna Larson voia
alte b laturi i ui la dulapuri, podele i o
zugrveal, toate noi. Ea spunea c era vorba
despre o nnoire a lucrurilor, iar Fox vedea n asta
o cale de a ctiga destui bani ca s o scoat pe
Allyson Brendon la o pizza i la un film smbt
seara. Spera s se poat folosi de aceast ieire ca
s ajung cu ea pe bancheta din spate a anticului
VWBug.
Nu-1 deranja s lucreze cu tatl su. Spera al
naibii de tare c nu-i va petrece restul vieii dnd
cu ciocanul sau folosind un ferstru electric, dar
deocamdat nu-1 deranja. Compania tatlui su era
relaxant, iar slujba asta l scutea pe Fox de
grdinrit sau de ngrijirea animalelor de la micua
lor ferm. i mai oferea i un acces uor la cola i
la Slim Jims - dou produse pe care nu le-ar fi

6
gsit n vecii vecilor n gospodria familiei O Dell-
Barry, unde mama lui fcea regulile.
Auzi despre cine de la Susan Keefaffer, care
i scana produsele n timp ce civa oameni, care
nu aveau nimic mai bun de fcut ntr-o diminea
de iunie, stteau la tejghea, beau cafea i brfeau.
Nu-1 cunotea pe M arceli, dar Fox iubea
animalele, aa c l ntrist soarta nefericitului
pudel. Dar aceast stare fu aproape anulat de
vestea c domnul Bestler, pe care nu-1 cunotea,
sttea gol puc , dup cum spusese Susan
Keefaffer, lng piscina din spatele casei.
n timp ce l mhnea imaginea unui biet cel
necndu-se ntr-o piscin, el nu fcu legtura -
cel puin nu atunci - cu acele clipe de comar pe
care el i ali doi prieteni apropiai le triser cu
apte ani n urm.
Avusese un vis noaptea trecut, despre snge
i foc, despre nite voci care fceau incantaii
ntr-o limb pe care nu o nelegea. Se mai i uitase
la dou filme de mna a doua -N oaptea Zombilor
i Masacrul din Texas cu ferstrul electric -
mpreun cu prietenii si, Cal i Gage.
Nu fcuse legtura dintre un pudel francez i
visul su, i nici cu incendiile care avuseser loc
n Hawkins Hollow la doar o sptmn dup ce
m plinise zece ani. Dup noaptea petrecut
mpreun cu Cal i Gage la Stnca Pgn din
pdurea Hawkins, totul se schimbase pentru ei i
pentru Hollow.
Peste cteva sptmni, el, Cal i Gage vor

7
mplini aptesprezece ani. Baltimore avea ansa
s intre n campionatul de baseball n acest an. Se
va ntoarce la liceu unde va fi n ultimul an, ceea
ce nsemna c n cele din urm se va afla n fruntea
lanului trofic i i va face planuri pentru facultate.
Ceea ce-1 preocupa pe un adolescent de
aptesprezece ani diferea foarte mult de ceea ce-1
preocupa pe un puti de zece ani. Inclusiv s ajung
la al treilea nivel cu A llyson Brendon i s
marcheze punctul ctigtor.
Aa c atunci cnd se ntoarse pe strad, pentru
biatul slab, care nu trecuse de adolescen, cu
prul aten strns la spate ntr-o coad scurt, cu
ochii cprui aurii ascuni de ochelarii de soare
Oakleys, nu era dect o zi obinuit.
Oraul arta ca de obicei. Curat, un pic cam
demodat, cu case i magazine vechi, din piatr, cu
verande vopsite i cu borduri nalte. Arunc o
privire peste umr spre Bowl-a-Rama din piaa
public. Era cea mai mare cldire din ora i acolo
lucrau Cal i Gage.
Cnd el i tatl su vor ncheia lucrul, se va
abate un pic din drum ca s vad ce mai e nou.
Se ndrept spre locuina familiei Larson, intr
n casa a crei u nu era ncuiat i auzi dinspre
buctrie acordurile unui blues cntat de Bonnie
Raitt. Tatl lui cnta mpreun cu interpreta, cu o
voce clar i relaxat, n timp ce verifica nlimea
rafturilor pe care doamna Larson dorea s le
monteze n debara. Dei ferestrele i ua din spate
erau deschise larg, ncperea mirosea a rumegu,

8
sudoare i adeziv folosit n acea diminea pentru
a instala noua Formica.
Tatl su lucra mbrcat cu o pereche de blugi
vechi i cu un tricou care avea inscripionat:
A cordai p c ii o ans. Prul lui era cu
doisprezece centimetri mai lung dect cel al lui
fox i-l purta strns n coad cu un batic albastru,
i rsese barba i mustaa pe care le avusese de
cnd se tia. Fox nu se obinuise nc s vad
faa tatlui su att de clar, mai bine zis, s vad
ct de mult semna cu el.
- S-a necat un cine n piscina familiei Bestler,
pe strada Laurel, spuse Fox. Brian se opri din lucru
i se ntoarse spre el.
- Mare pcat. tie cineva cum s-a ntmplat?
- Nu chiar. Era un pudel dintr-aceia mici,
probabil c a czut n bazin i nu a mai putut iei.
- Te-ai gndit c cineva l-a auzit ltrnd. Este
o modalitate foarte urt de a muri. Brian i ls
uneltele jos i i zmbi fiului su. D-mi i mie un
Slim Jims.
- Ce Slim Jims?
- Din acelea pe care le ai n buzunarul de la
spate. Nu ai o pung i nu ai fost plecat destul de
m ult timp ca s devorezi vreo plcint sau
bomboane. Pot s pun pariu c i-ai umplut
buzunarele de la blugi cu Jims. D-mi i mie una,
iar mama ta nu va afla c mnnci produse din
chimicale i came. Asta se numete antaj, fiule.
Fox pufni i le scoase. De fapt, n acest scop
cumprase dou. Tatl i fiul desfacur ambalajul
i ncepur s mestece ntr-o sincronizare perfect!

9
- Blatul de la dulap arat bine, tat.
- Da, aa este. Tatl su trecu uor cu mna
peste suprafaa neted. Doamnei Larson nu-i prea
place culoarea, dar este bine executat. Nu tiu cine
va fi celuul meu cnd tu vei pleca la facultate.
- Ridge i ateapt rndul, spuse Fox gndindu-se
la fratele lui mai mic.
- Ridge nu va putea ine minte calculele nici
mcar dou minute i cel mai probabil i va tia
un deget visnd cu ochii deschii n timp ce
folosete ferstrul. Nu. Brian zmbi, dnd din
umeri. Genul aceasta de munc nu este nici pentru
Ridge, nici pentru tine sau pentru vreuna dintre
surorile tale. Cred c va trebui s angajez un puti,
dar s gsesc unul care s vrea s lucreze n lemn.
- Nu am spus niciodat c nu vreau.
Cel puin nu o spusese cu voce tare.
Tatl su l privi aa cum o fcea uneori, ca i
cum ar fi zrit mai mult dect lsa el s se
ntrevad.
-A i un ochi bun i mini bune. Te vei descurca
cu treburile gospodreti cnd vei fi la casa ta. Dar
nu i vei ctiga existena cu o curea pentru unelte
legat n jurul mijlocului. Pn cnd i vei da
seama ce anume vrei s faci, poi cra resturile
astea afar, la pubel.
- Desigur.
Fox adun resturile, adic gunoiul, i ncepu s
le care n spatele casei, prin curtea strmt, spre
pubela pe care familia Larson o nchinase pe durata
renovrii.

10
Arunc o privire spre curtea nvecinat de unde
se auzeau copii jucndu-se. n acel moment,
grmada pe care o inea n brae s-a dezechilibrat
i a czut pe jos n timp ce el parc paralizase.
Putii se jucau cu camioane, lopele i glei
ntr-o cutie de nisip de un albastru viu. Dar cutia
nu era umplut cu nisip. Braele lor erau acoperite
cu snge n timp ce ei i mpingeau camioanele
Tonka i mai adnc n interiorul cutiei. Se ntoarse
mpleticindu-se, n timp ce bieii imitau sunetele
motoarelor, iar valuri roii lipiau peste marginile
de un albastru viu i se scurgeau pe iarba verde.
Pe gardul dintre curi, unde hortensiile se
nlau aproape nflorite, sttea ghemuit un biat
care, de fapt, nu era biat. i art dinii rnjind
n timp ce Fox mergea cu spatele spre cas.
- Tat! Tat!
Tonul i teama puternic l-au fcut pe Brian s
ias repede.
- Ce este? Ce este?
- Tu nu - nu poi vedea?
Dar chiar n timp ce spunea asta i arta cu
degetul, ceva din interiorul lui Fox tia c nu este
adevrat.
- Ce anume?
Brian i cuprinse de umeri fiul cu fermitate.
- Ce anume vezi?
Biatul care nu era biat dansa n vrful gardului
n timp ce flcri apreau sub el, transformnd
hortensiile n cenu.

11
- Trebuie s plec. Trebuie s m duc s vorbesc
cu Cal i Gage. Chiar acum, tat. Trebuie...
- Du-te. Brian i ddu drumul lui Fox i fcu
civa pai napoi. Nu i puse ntrebri. Pleac.
Aproape c zbur prin cas i apoi afar, pe
trotuarul dinspre scuar. Oraul nu i se mai prea la
fel de obinuit. Cu ochii minii, Fox l vedea aa
cum fusese n acea sptmn oribil din iulie, cu
apte ani n urm. Foc i snge, i aminti el,
gndindu-se la vis. Intr valvrtej n Bowl-a-Rama,
unde liga de dup-amiaz era n plin proces de
antrenament. Zgomotul puternic, fcut de bilele
care se rostogoleau i de prbuirea popicelor, i
pulsa n tmple n timp ce alerga direct spre
recepie, unde lucra Cal.
- Unde este Gage? ntreb Fox.
- Iisuse! Ce s-a ntmplat cu tine?
- Unde este Gage? repet Fox i privirea
amuzat a lui Cal dispru.
- Lucreaz n sala cu jocuri mecanice. El... el
iese chiar acum.
La semnalul rapid al lui Cal, Gage se ntoarse.
- Bun ziua, doamnelor. Ce... Sursul i dispru
de pe buze cnd arunc o privire spre Fox. Ce s-a
ntmplat?
- S-a ntors, spuse Fox. S-a ntors.

12
1

Hawkins Hollow
Martie 2008

ox i amintea multe detalii legate de acea


F zi lung din iunie. Ruptura de pe cracul
stng al blugilor Levis ai tatlui su, mirosul
cafelei i al cepei de la M as Pantry, fitului
ambalajului rupt cnd, mpreun cu tatl su
desfcuser Slim Jims-urile n buctria doamnei
Larson.
Dar mai ales i amintea, dincolo de ocul i de
frica provocate de ceea ce vzuse n curte, faptul
c tatl su avusese ncredere n el.
Avusese ncredere n el i n dimineaa zilei
cnd Fox mplinise zece ani i venise acas
mpreun cu Gage, amndoi murdari, epuizai i
nspimntai spunnd o poveste pe care niciun
adult nu ar fi crezut-o vreodat.
Fusese vorba i de ngrijorare, reflect Fox. nc
mai putea vedea clar cum se priviser prinii lui
n timp ce le istorisea despre ceva negru, puternic

13
i ru care apruse n luminiul unde se afla Stnca
Pgn.
Ei nu puseser totul pe seama imaginaiei
debordante, nici nu-1 mustraser pentru c a minit
c va dormi acas la Cal, cnd, de fapt, se dusese
cu prietenii lui s-i petreac noaptea, n care
mplineau zece ani, n pdurea din vestul oraului.
In loc s-i certe, i ascultar. i prinii lui Cal
i-au ascultat atunci cnd au venit.
Fox se uit la cicatricea subire de la ncheietura
minii, semnul fcut atunci cnd Cal folosise cuitul
lui de cerceta, ca s se fac, n urm cu douzeci i
unu de ani, frai de snge. Era singura cicatrice de
pe trupul su. Mai avusese i altele nainte de acel
ritual - care biat de zece ani nu avea? Toate se
vindecaser frumos n afar de asta. Aa i se vindeca
orice ran de atunci ncoace - fr s lase urme.
Rmsese acel semn, acel amestec de snge,
care hrnise creatura prins n curs cu secole n
urm. Timp de apte nopi fusese furtun n
Hawkins Hollow.
Au crezut c i-au venit de hac, trei puti de zece
ani mpotriva nelegiuitului care infestase oraul, dar
acesta se ntorsese, apte ani mai trziu, pentru nc
alte apte nopi de infern. Apoi s-a ntors iari, n
sptmna n care mplineau douzeci i patru de
ani.
Se va ntoarce din nou n aceast var. Deja i
fcea simit prezena.
Dar lucrurile erau diferite acum. Erau mai bine
pregtii i aveau mai multe cunotine. Numai c

14
nu era vorba doar de el, de Cal i de Gage de
aceast dat. Acum erau ase, mpreun cu cele
trei femei care veniser n Hollow, care aveau o
legtur ancestral cu demonul, aa cum el, Cal i
Gage erau conectai cu fora care-1 inuse prizonier.
Nu mai erau copii, se gndi Fox n timp ce se
oprea lng parcul din faa primriei, de pe Main
Street, unde se afla biroul i apartamentul lui. i
dac ceea ce au reuit s realizeze acum cteva
sptmni la Stnca Pgn era un semn, demonul,
care cndva i spunea Lazarus Twisse, va avea
parte de cteva surprize.
i lu servieta i travers trotuarul. Fusese
nevoie de mult efort i de jonglerii financiare
pentru ca Fox s poat intra n posesia vechii
cldiri a primriei. Primii ani fuseser inundai i-l
storseser de puteri. Dar meritaser efortul, mesele
nesfrite de la PB i J, pentru c fiecare prticic
i aparinea lui i Bncii Flawkins FIollow &Trust.
Pe plcua de pe u se putea citi: fox b . o dell,
avocat. nc l mai surprindea faptul c a decis s
urmeze dreptul, dar i mai mult acela c-i practic
profesia ntr-un orel.
Considera c asta nu ar fi trebuit s-l surprind,
n domeniul dreptului nu era vorba doar de bine i
de ru, ci i despre toate nuanele dintre ele. i
plcea s-i dea seama care nuan se potrivea cel
mai bine fiecrei situaii.
Intr n cldire i fu surprins s o vad pe Layla
Damell, una dintre componentele grupului celor
ase, stnd n spatele biroului de la recepie.

15
- Hm...
- Bun. Zmbetul ei era prudent. Te-ai ntors
mai repede dect era planificat.
Oare? Nu-i mai aducea aminte. Cum s se
poat concentra cnd acea brunet superb l privea
cu ochii ei verzi, de siren, aezat n spatele
biroului doamnei Hawbaker care avea o privire
de bunicu.
-A m ... noi... am ctigat. Juriul a deliberat mai
puin de o or.
- Minunat. Zmbetul ei crescu n intensitate.
Felicitri! Era cazul cu rnirea de persoane?
A ccidentul de m ain. D om nul i doam na
Pul Iman?
7 a.
i mut servieta n cealalt mn.
- Unde este doamna H?
- Are programare la dentist. Este trecut n
agenda ta.
- Desigur. Voi fi n biroul meu.
- A sunat Shelley Kholer. De dou ori. S-a
hotrt s-i dea sora n judecat pentru lips de
afeciune i pentru... Stai.
Layla ridic un clipboard.
- Pentru c este o c... ordinar, chiar a spus
acel cuvnt, i nu-i bun de nimic. Al doilea apel
telefonic a fost de la ea. Vrea s tie dac se poate
ine cont la nelegerea de divor pe care o va obine
de la soul ei care a nelat-o i care are un fund de
maimu, de faptul c el a participat la un concurs
NASCAR online, iar ea a fcut rost de dispozitivele
pentru rom ale nenorocitului. Sincer, nu tiu ce

16
vrea s nsem ne ultim a parte, n afar de
nenorocit44.
- Hmm. Interesant. O s o sun.
- Apoi a nceput s plng.
- La naiba!
Animalele mai erau nc punctul lui slab, iar
femeile nefericite reprezentau ceva asemntor.
- O sun chiar acum.
- Nu face asta. Cred c ai vrea s mai atepi o
or, spuse Layla uitndu-se la ceas. Chiar acum
i vopsete prul. Se face rocat. Nu-i aa c
nu-i poate da n judecat sora pe care o consider
o c... ordinar pentru lips de afeciune?
- Acum poi da n judecat pe oricine pentru
orice, dar o voi determina s se rzgndeasc.
Poate mi aduci aminte s o sun peste o or. Te
descurci? adug el. Ai nevoie de ceva?
- M descurc. Alice - doamna Hawbaker- este
0 profesoar bun i deosebit de protectoare cnd
vine vorba de tine. Dac nu ar fi crezut c sunt
gata s zbor singur, nu a fi aici. n afar de asta,
pregtindu-m s devin office manager, ar trebui
s te ntreb dac ai nevoie de ceva.
Un office manager care s nu-i strneasc
1ibidoul ar fi fost un nceput bun, dar era deja prea
trziu pentru asta.
- i eu m descurc. Voi fi... art cu mna spre
biroul lui, n timp ce se ndeprt.
Era tentat s nchid uile, dar simi c ar fi
nepoliticos. Nu i nchidea niciodat uile de la
birou, dect atunci cnd un client avea nevoie de
intimitate.

17
Pentru c nu se simea foarte confortabil
purtnd costum, Fox i scoase sacoul i l ag
de unul dintre porcii zmbitori care servea drept
cuier. Uurat, i scoase cravata i o atrn pe o
vac fericit. Mai rmnea un pui, o capr i o
ra, toate sculptate de tatl su, care credea c
biroul unui avocat nu putea fi anost dac gzduia
o serie de animale de ferm uor stilizate.
Pn acum, Fox credea c aa este.
Era exact ceea ce-i dorea s aib n biroul su,
ceva care s fac parte dintr-o cas, nu dintr-o
cldire, o privelite a cartierului i nu a strzilor
urbane. Rafturile susineau crile de drept i
obiecte de care adesea avea nevoie, ns printre
ele se gseau i obiecte care-1 reprezentau: o minge
de baseball semnat de nimeni altul dect unicul
Cal Ripken, caleidoscopul din sticl colorat pe
care i-1 confecionase mama sa, fotografii
nrmate, un model la scar mic a navei spaiale
Millennium Falcon pe care o construise cu mult
precizie pe cnd avea doisprezece ani.
La loc de cinste se afla un borcan mare plin cu
dolari. Unul pentru fiecare dat cnd a uitat i a
spus fuck n birou. Era hotrrea lui Alice
Hawbaker.
i scoase o cola din m inifrigiderul bine
aprovizionat i se ntreb ce va face cnd
domnioara Hawbaker l va prsi plecnd la
Minneapolis, i el va trebui s aib de-a face cu
ncnttoarea Layla nu doar n cadrul echipei
pentru nfrngerea demonului, ci i timp de cinci
zile pe sptmn la birou.

18
- Fox?
- Poftim? Se ntoarse de la fereastr i o privi.
Ce este? Este ceva n neregul?
- Nu. Ei bine, nimic altceva n afara Marelui
Malefic. Nu ai nicio ntlnire n urmtoarele dou
ore, iar din moment ce Alice nu este aici, m-am
gndit c putem discuta despre asta. tiu c mai ai
i alte treburi de rezolvat, dar...
- Este n regul.
Marele Malefic l va face s-i concentreze
alenia i asupra altui lucru n afara minunailor ei
ochi verzi, blnzi, i a buzelor roz, lucioase.
- Vrei o cola?
- Nu, mulumesc. Ai idee cte calorii sunt n
cutia aia?
- Dar merit. Ia loc.
- Sunt prea nervoas. Ca i cum ar fi vrut s-i
demonstreze, Layla i freca minile n timp ce se
p Iimba prin birou. Devin din ce n ce mai nervoas
cu fiecare zi ce trece i nu se ntmpl nimic, ceea
ce este stupid, pentru c ar trebui s m simt
uurat. Dar nu s-a ntmplat nimic, nimic de cnd
am fost cu toii la Stnca Pgn.
- Arunc cu bee, pietre i cuvinte destul de
jignitoare la adresa demonului din iad.
- i Gage care trgea n el. Sau Cal... Ea se
opri i se ntoarse cu faa spre Fox. nc tremur
cnd mi amintesc cum Cal a ptruns n masa aceea
neagr care se zvrcolea i a vrt un cuit n ea.
Iar acum nu se mai ntmpl nimic, de aproape
dou sptmni. nainte l vedeam n fiecare zi, l
simeam sau visam despre el.

19
- L-am rnit, i reaminti Fox. S-a dus acolo unde
se duc demonii de obicei ca s-i ling rnile.
- Cybil crede c este doar un moment de
acalmie i c el se va ntoarce i mai puternic. Ea
st i cerceteaz ore n ir, n fiecare zi, iar Quinn,
ei bine, ea scrie. Asta fac ele i au mai fcut acest
gen de lucruri, chiar dac nu exact la fel. Este prima
dat cnd mi dau seama c ele nu ajung la niciun
rezultat. i trecu mna prin prul nchis la culoare,
apoi ddu din cap i pletele ei fluturar ntr-un fel
foarte sexy. Vreau s spun c... Acum cteva
sptmni, Cybil a crezut c avea nite piste sigure
despre locul unde Ann Hawkins a plecat ca s
nasc.
Urmaii lui, se gndi Fox. Giles Dent, Ann
Flawkins i copiii pe care-i fcuser mpreun.
- D ar aceste piste nu s-au dovedit a fi
ncununate de succes. tiu. Am discutat cu toi
despre asta.
- Eu cred, de fapt, simt, c asta este una dintre
cheile misterului. Sunt urmaii ti, ai ti, ai lui Cal
i ai lui Gage. Poate conta unde s-au nscut. Mai
sunt i cteva dintre jurnalele lui Ann i am fost cu
toii de acord c mai trebuie s existe i altele, care
ar putea spune mai multe despre tatl fiilor ei.
Despre Giles Dent. Ce a fost el, Fox? Un om, un
vrjitor, un demon bun? Cum l-a prins n curs pe
cel care se numea Lazarus Twisse n acea noapte a
anului 1652 pn n noaptea n care voi trei...
- L-am eliberat, termin Fox propoziia, iar
Layla ncuviin dnd din cap.

20
-A a a fost scris, cel puin suntem de acord cu
asta. Fcea parte din planul lui Dent sau din vraj.
Dar se pare c nu tim mai multe dect tiam acum
dou sptmni. Ne-am mpotmolit.
- Poate Twisse nu este singurul care are nevoie
s-i refac puterile. L-am rnit, repet el. Nu am
mai putut face asta nainte. L-am speriat.
A mintindu-i, ochii lui cprui strlucir de
satisfacie. O dat la apte ani tot ceea ce am reuit
s facem a fost s-i ndeprtm pe oameni din calea
lui i s ndreptm stricciunile pe care le lsa n
urma lui. Acum tim c-1 putem rni.
- Nu este suficient s-l rnim.
- Nu. Nu este. Se aflau ntr-un punct mort, i
avea i el o parte de vin. i trsese napoi. Gsise
scuze s nu o stimuleze pe Layla s-i perfecioneze
talentul - unul asemntor cu al lui - care i fusese
transferat ei.
- La ce m gndesc acum?
Ea clipi uimit.
- Poftim?
- La ce m gndesc? repet el i ncepu s spun
alfabetul n gnd.
- i-am mai spus c nu pot citi gndurile cuiva
i nu vreau...
- i i-am spus c nu este chiar aa.
i propti oldul de colul vechiului su birou.
Cmaa lui era descheiat la gt, iar prul aten-
nchis i se ondula pe lng faa cu trsturi aspre
i i atingea la spate gulerul.
- Poi s ai impresii, s simi ceva, chiar s vezi
o imagine n mintea ta. ncearc din nou.

21
- S ai instincte bune nu este acelai lucru cu...
-A sta e o mare tmpenie! i-e fric de ceea ce
este n interiorul tu pentru c nu-i place de unde
provine i pentru c te face s te simi altceva
dect...
- Uman?
- Nu. Te face s fii altfel.
El n elegea pe deplin com plexitatea
sentimentelor ei n legtur cu acest subiect. i n
interiorul lui exista ceva diferit, care uneori se
dovedea mai dificil de suportat dect un costum
nou sau o minciun. Dar n concepia lui Fox,
dificultile fceau parte din cotidian.
- Nu conteaz de unde provine, Layla. Ai ceea
ce ai i eti ceea ce eti pentru un motiv anume.
- Este uor s spui asta cnd tii c-i poi privi
strmoii ntr-o lumin favorabil, n timp ce ai
mei provin dintr-un demon care a violat o biat
fat de aisprezece ani.
- Dac gndeti aa l faci pe el s marcheze i
mai multe puncte. Mai ncearc, insist Fox, i o
prinse de mn nainte s fug de el.
- Eu nu... nu m mai fora, izbucni ea i i
pres tmpla cu mna liber.
S-i apar ceva brusc n minte cnd nu eti
pregtit era ceva ce te zdruncin, iar el tia prea
bine asta. Dar nu avea ce face.
- La ce m gndesc?
- Nu tiu. Vd doar o mulime de litere.
- Exact, spuse el zmbind. Pentru c eu m
gndeam la o mulime de litere. Nu mai poi da

22
napoi. i nici nu ai face-o, chiar dac ai putea.
Nu ai putea s mpachetezi, s te ntorci la New
York i s-l rogi pe eful tu de la magazin s-i
dea slujba napoi.
I .ayla i retrase mna i roi uor.
Nu vreau s fii indiscret n ceea ce privete
gndurile i sentimentele mele.
Nu, ai dreptate. i nu obinuiesc s fac aa
ceva. Dar, Layla, dac nu poi sau nu vrei s ai
ncredere n mine noi doi vom fi mai mult dect
nefolositori. Cal i Quinn vd lucruri din trecut,
iar (age i Cybil vd imagini sau doar posibiliti
despre ceea ce s-ar putea ntmpla. Noi suntem
Ia czentul, tu i cu mine. Iar prezentul este al naibii
de important. Ai spus c ne aflm ntr-un punct
mort. Atunci hai s ne micm.
ie i este uor, i este uor s accepi pentru
eA ai chestia asta... Ea i duse degetul la tmpl...
Ai parte de asta de douzeci de ani.
Tu nu? Este foarte posibil s o ai de cnd
le-ai nscut.
Din cauza demonului care atrn n arborele
genealogic al familiei mele?
Da. sta este un fapt deja stabilit. Ce faci n
aceast privin depinde numai de tine. Ai folosit
ceea ce aveai acum cteva sptmni la Stnca
Pgn. Tu ai fcut acea alegere. i-am mai spus
o dat, Layla, trebuie s te implici.
M-am implicat. Mi-am pierdut slujba din
aceast cauz. Mi-am subnchiriat apartamentul
pentru c nu mai am de gnd s m ntorc la New

23
York pn nu se termin totul. Lucrez ca s-mi
pot plti chiria, i-mi petrec majoritatea timpului
liber lucrnd cu Cybil i Quinn, cutnd soluii n
trecut.
- i eti frustrat pentru c nu ai gsit soluia.
Implicarea presupune mult mai mult dect timpul
acordat acestui fapt. i nu trebuie s-i citesc
gndurile ca s-mi dau seama c asta te enerveaz
la culme.
- i eu am fost n lumini, Fox. i eu am
nfruntat creatura aia.
- Aa este. i de ce i-a fost mai uor dect s
nfruni ceea ce se afl n interiorul tu? Este o
unealt, Layla. Dac lai uneltele s se toceasc
sau s rugineasc, nu mai funcioneaz. Dac nu
le iei i nu le foloseti, uii cum s o faci.
- D ac acea unealt este ascuit i
strlucitoare, i nu tii ce s faci cu ea, poi cauza
multe stricciuni.
- Te voi ajuta. El ntinse mna.
Ea ezit. Cnd telefonul din afara biroului
ncepu s sune, ea se ddu civa pai napoi.
- Ignor-1, spuse el. O s sune din nou.
Dar ea neg dnd din cap i iei n grab din
birou.
- Nu uita s o suni pe Shelley.
A mers de minune, se gndi el dezgustat.
D eschizndu-i servieta, scoase dosarul cu
procesul de vtmare personal pe care tocmai l
ctigase. Fox i zise c uneori ctigi ceva i
pierzi altceva.

24
i ddu seama c ea voia s stea ct mai departe
de el, aa c nu-i iei n cale toat dup-amiaza.
Era destul de simplu s i dea instruciuni prin
e -m a ilu l serviciului, n vederea redactrii
documentelor legalizate solicitate de clienii si,
folosind termeni specifici, s-i cear s trimit sau
s achite o not de plat. Telefon ns direct cnd
a avut nevoie, evitnd s o roage pe Layla s-i fac
legtura.
Astfel de lucruri, oricum, i se preau stupide,
doar tia s foloseasc un telefon.
Reui s o calmeze pe Shelley, s-i pun n
ordine actele i s ctige online o partid de ah.
Dar cnd intenion s-i trim it lui Layla un
e-m ail n care s-i spun c poate pleca mai
devreme, i ddu seama c ceea ce fcea se numea
evitare, nu armistiiu.
Cnd ajunse la recepie, domnioara Hawbaker
se afla la birou.
- Nu am tiut c te-ai ntors, ncepu el
conversaia.
- M-am ntors de ceva vreme. Tocmai am
terminat de verificat actele de care s-a ocupat
Layla. Am nevoie de semntura ta pe aceste
scrisori.
- Bine.
El lu stiloul pe care i-1 nmnase ea i semn.
- Unde este ea? Unde este Layla?
- A terminat lucrul pe ziua de azi. S-a descurcat
bine singur?
Fox ncuviin dnd din cap.

25
- Da, s-a descurcat bine.
Domnioara Hawbaker mpturi scrisorile pe
care Fox le semnase.
- Nu ai nevoie ca amndou s stm aici cu
norm ntreag i nici nu-i permii s plteti
dublu.
- Domnioar H...
- Voi veni cu jumtate de norm n restul
sptmnii, spuse ea repede, bgnd scrisorile n
plicuri i lipindu-le. Dac apare orice fel de
problem, cheam-m, dar nu voi mai veni de
vinerea viitoare. Avem o groaz de mpachetat i
de triat. S trimitem lucrurile la Minneapolis, s
punem casa n vnzare...
- La naiba!
Ea i fcu amenintor cu degetul i-i miji
ochii.
- Cnd voi fi plecat poi s faci ce vrei, dar
pn atunci, vorbete frumos.
- Da, doamn. Domnioar H...
- i nu m privi pe mine cu ochiorii ia de
celu, Fox O Dell. Am mai trecut prin asta.
Aa era, iar el i sesiza regretul i frica. Dac
i-ar fi manifestat i el propriile temeri nu ar fi
ajutat la nimic.
- Voi pstra n birou borcanul n care voi pune
1 dolar de cte ori voi folosi cuvntul care ncepe
cu F, n memoria dumneavoastr.
Asta o fcu s zmbeasc.
- La ct de des l foloseti vei putea s te retragi
din activitate un om bogat numai cu banii din

26
borcan. Oricum, eti un biat de treab i un bun
avocat, Fox. Acum pleac. Eti liber restul zilei,
att ct a mai rmas din ea. Eu voi mai pune la
punct nite lucruri pe aici, i apoi voi nchide.
- Bine, zise el, dar se opri la u i o privi.
Prul ei crunt era perfect pieptnat, iar costumul
albastru, impecabil.
- Domnioar FI, deja mi lipseti.
nchise ua n urma lui i-i vr minile n
buzunare n timp ce mergea pe trotuarul de
crmid. La sunetul unui claxon, se uit i i fcu
cu mna lui Denny Moser n timp ce acesta trecea
mai departe. Denny Moser, a crui familie deinea
magazinul local de feronerie. Denny, care fusese
un adevrat juctor al bazei a treia cnd juca
baseball n liceu, pentru echipa Hawkins Hollow
Bucks.
Denny Moser, care n ultimul apte l urmrise
innd n mn o cheie francez, iar n minte,
gnduri criminale.
Fox se gndi c asta se va ntmpla din nou. Se
va ntmpla peste cteva luni dac ei nu vor putea
s-o mpiedice. Denny avea acum o soie i un copil
i s-ar putea ca de aceast dat, n acea sptmn
din iulie, s-i atace soia sau fiica cu o cheie
francez. Sau soiei sale, fost majoret, s-i taie
beregata n timp ce aceasta doarme.
Aa ceva se ntmplase i nainte - nebunia n
mas a oamenilor obinuii i de bun-sim. i se
va ntmpla din nou dac nu...
nainta pe trotuarul lat, din crmid, ntr-o

27
sear de martie, contient c nu putea permite ca
aa ceva s se repete.
Cal probabil c nc mai era la bowling. Se va
duce acolo, va lua o bere i poate va cina mai
devreme. i cine tie, mpreun i vor da seama
ncotro s o apuce n continuare.
n timp ce se apropia de piaa public, o vzu
pe Layla ieind de la Mas Pantry, cu o pung de
plastic n mn. Ea ezit cnd l vzu i asta l irit
un pic. Dup ce ea i flutur mna ntr-un salut
obinuit, se ndreptar pe trotuare opuse spre piaa
luminat.
Poate c era de vin iritarea sau frustrarea de a
ncerca s se decid dac s fac ceea ce pentru el
era ceva normal - s atepte pe partea sa, n col,
ca ea s traverseze i s-i vorbeasc. Sau s fac
ceea ce simea el, chiar i de la o asemenea distan,
c ar prefera ea: ca el s continue s mearg pe
Main Street fr s se intersecteze. Oricum ar fi
fost, abia ajunsese la col cnd simi teama foarte
vie i aprut din senin, care l fcu s se opreasc
i s se uite n sus.
Acolo, pe firele care traversau Main Street i
Locust, se aflau ciorile.
O mulime de ciori erau nghesuite ntr-o tcere
absolut pe srma subire. Stteau acolo greoaie,
cu aripile strnse i el tia c priveau. Cnd se uit
vizavi, observ c Layla le vzuse, fie pentru c le
simise, fie pentru c-i urmrise privirea.
El nu fugi, dei simea o nevoie stringent s-o
fac. n loc de asta, continu s mearg, travers

28
vioi strada spre locul unde se afla ea strngnd n
mn punga alb de plastic.
- Sunt adevrate, opti ea. La nceput, am crezut
c sunt doar un alt... dar sunt reale.
- Da. El o lu de bra. Mergem nuntru. Ne
ntoarcem i intrm. Apoi...
Se ntrerupse cnd auzi prima micare n spatele
lui, un flfit prin aer. n ochii ei, larg deschii,
vzu c era prea trziu.
Iureul de aripi era ca o tornad.
Fox o mpinse cu spatele spre cldire i o
cuprinse n brae, ocrotind-o cu trupul lui.
Sticla spart se mprtie lng i n spatele lui.
Scrit de frne, bufnitura i zgomotul surd al
metalului. Auzi ipete, oameni alergnd i simi
fora impactului n timp ce psrile se loveau de
spatele su, ciocurile lor lovindu-1. Cunotea
sunetele dure, cnd acele zburtoare se zdrobeau
de perei i de ferestre, cznd fr via pe strad
i pe trotuar.
Totul se termin repede, nu dur mai mult de
un minut. Un copil ip iar i iar, din ce n ce mai
ascuit.
- Rmi aici.
Rsuflnd greu, se aplec astfel ca Layla s-i
poat zri faa.
- Rmi aici, repet el.
- Sngerezi. Fox...
- Rmi aici.
El se ridic n picioare. n intersecie trei maini
se ciocniser. Parbrizele sparte artau ca nite

29
pnze de pianjen n locul unde psrile se loviser
de ea. Observ, n timp ce se ndrepta spre locul
accidentului, bare de protecie ndoite, nervi
zdruncinai i aprtoare lovite.
Ar fi putut fi mai grav.
- Toat lumea este n regul?
El nu lu n seam cuvintele: Ai vzut asta? Au
zburat direct spre maina mea, ci i ascult
simurile. Cucuie i vnti, nervi distrui, tieturi
minore, nimic grav. i ls pe ceilali s rezolve
lucrurile i se ntoarse la Layla.
Aceasta se afl ntr-un grup de oameni care
ieise de la Mas Pantry i din celelalte locaii aflate
vizavi.
- Afurisit treab, spuse Meg, buctarul care
servea la M as Pantry n timp ce se holba la
geamurile fcute ndri ale micului restaurant. A
naibii treab!
Pentru c mai vzuse aa ceva, chiar i mai grav,
Fox o lu pe Layla de mn.
- S mergem.
- Nu ar trebui s facem ceva?
- Nu avem ce face. Te duc acas i apoi i sunm
pe Cal i pe Gage.
- Mna ta. Vocea ei exprima team. Mna ta a
nceput deja s se vindece.
- E unul dintre atuurile mele, spuse el posac, o
trase napoi i traversar Main Street.
- Eu nu am un asemenea atu. Ea vorbi ncet i
alerg ca s poat ine pasul cu el. Dac nu m
aprai, acum a fi fost rnit. Ea ridic mna spre

30
tietura de pe faa lui care ncepuse deja s se
vindece. Totui te doare. Cnd se ntmpl i apoi
cnd se vindec. Layla se uit n jos, la minile lor
mpreunate. Pot simi asta.
Cnd el vru s-i dea drumul la mn, ea i-o
strnse mai tare.
- Nu. Vreau s simt asta. Ai avut dreptate mai
devreme. Se uit napoi la leurile ciorilor
mprtiate peste tot n piaa public, la fetia care
plngea nnebunit n braele mamei sale care era
ocat. Ursc faptul c ai avut dreptate i voi avea
de furc cu asta. Dar ai avut dreptate. Nu sunt de
niciun folos dac nu accept calitatea pe care o
posed n fiina meu i nu nv cum s-o folosesc.
- Ceea ce s-a ntmplat este doar nceputul,
spuse Fox.

31
2

erea lui era aezat pe msu. Scaune


B elegante din fier forjat fceau ca buctria
din casa nchiriat s aib un aer feminin. Cel
aa percepea Fox. El se gndi c i minighivecele
n culori strlucitoare care adposteau diferite
ierburi, aranjate frumos pe pervazul ferestrei,
contribuiau i ele, iar vaza subire, decorat cu
margarete albe, obiect pe care numai o femeie
putea s-l cumpere de la florria din ora,
desvrea stilul ncperii.
Femeile, Quinn, Cybil i Layla, reuiser s fac
din acest loc un adevrat cm in n cteva
sptmni, folosindu-se de mobila cumprat din
piaa de vechituri, de diverse materiale ntr-o gam
larg de culori.
Reuiser asta dei i petrecuser majoritatea
tim pului fcnd cercetri i cutnd sursa
comarului care contamina oraul Flollow timp de
apte zile, o dat la apte ani.
Un comar care ncepuse cu douzeci i unu de
ani n urm, odat cu ziua de natere pe care el o

32
mprea cu Gage i Cal. Acea noapte i-a schimbat
i pe el i pe prietenii lui, fraii lui de snge.
I ncrurile s-au schimbat din nou cnd Quinn a venit
m ora ca s se documenteze pentru cartea sa
despre Hollow i legenda lui.
Acum era vorba de mult mai mult dect o carte
scris pentru blonda cu forme apetisante pe care o
ncnta aspectul mai supranatural al vieii i care
se ndrgostise de Cal. Era mai mult dect un
simplu proiect pentru amica lui Quinn, Cybil
Kinski, cercettoarea exotic, iar pentru Layla
I hirnell nsemna mai mult o problem.
El, Cal i Gage se cunoteau din copilrie, ba,
cliiar i mai dinainte, deoarece mamele lor
m inaser acelai curs pentru femei nsrcinate.
Quinn i Cybil fuseser colege de camer n
facultate i, de atunci, rmseser prietene. Layla
venise n Hollow, se bgase n aceast situaie,
singur. i amintea asta de fiecare dat cnd
rbdarea lui disprea. Indiferent de strnsa legtur
de prietenie care se formase ntre ea i celelalte
dou femei, orict de mult ar fi fost legat de toat
Ircaba asta, ea intrase n aceast situaie singur.
Cybil intr aducnd cu ea un caiet cu foi liniate
pe care-1 arunc pe mas. Apoi se duse i lu o
sticl de vin. Prul ei lung i ondulat era strns la
spate cu agrafe care strluceau argintiu n prul ei
negru. Purta pantaloni subiri, negri, i o cma
roz bombon. Era descul, i unghiile le avea date
cu oj de aceeai nuan cu cmaa.
Fox gsea mereu fascinante astfel de detalii.

33
El abia dac i amintea s potriveasc o pereche
de osete.
- D eci... O chii ei cprui i profunzi se
ndreptar spre ai lui. Sunt aici ca s-i iau o
declaraie.
- Nu ai de gnd s-m i citeti mai nti
drepturile?
Cnd ea zmbi, el ridic din umeri.
- i-am spus cum au stat lucrurile cnd am
venit.
- D etalii, dom nule avocat. Vocea ei era
catifelat ca frica de pe o prjitur. Lui Quinn i
place n mod deosebit s aib detalii n notiele
pentru cri i noi toi avem nevoie de ele ca s
putem continua s ntregim tabloul evenimentelor.
Quinn e sus i-i pune ntrebri lui Layla ct timp
aceasta se schimb. Avea snge pe cma.
Presupun c este al tu, pentru c ea nu avea nicio
zgrietur.
- Nici eu nu mai am acum.
- Da, puterea ta superfenomenal de vindecare.
Este bine c dispui de ea. Mai spune-mi o dat tot,
vrei, frumosule? tiu c este o corvoad, pentru
c atunci cnd ceilali vor veni vor vrea s le spui
i lor. Dar aa cum vezi n serialele poliiste,
continu s analizezi cele ntmplate i poate i
vei aminti mai multe amnunte.
Pentru c ea avea dreptate, el ncepu s-i
povesteasc din momentul n care se uitase n sus
i vzuse ciorile.
- Ce fceai chiar nainte s te uii n sus?

34
- Mergeam pe Main Street. Aveam de gnd s
lrec pe la Cal. S cumpr o bere. Zmbi cu jumtate
de gur i ridic sticla. Am venit aici i am primit
una gratis.
- Tu le-ai cumprat, din cte mi aduc eu
;iminte. Se pare c, dac mergeai spre piaa
public, iar aceste psri i fceau numrul lor
ea n filmul Psrile11al lui Hitchcock deasupra
interseciei, le-ai fi remarcat mai repede dect
spui c ai fcut-o.
- Eram un pic distrat. M gndeam la... munc
i la alte lucruri.
i trecu minile prin prul care mai era nc
ud dup ce i bgase capul sub robinet ca s curee
murdria fcut de psri.
- Cred c m uitam mai degrab vizavi, dect
n sus. Layla ieise de la Ma.
- Se dusese s ia pentru Quinn revolttorul lapte
cu dou procente de grsime. A fost o ans - bun
sau rea - c amndoi erai acolo, exact n acel loc?
Ka i ls capul ntr-o parte i ridic din
sprncean. Sau tocmai sta era scopul?
i plcea. Era ager i avea o minte ascuit.
- nclin s cred c sta era scopul. Dac
Bastardul Marelui Ru voia s anune c s-a ntors
i este gata s intre n hor, avea un impact mult
mai mare dac mcar unul dintre noi ar fi fost la
faa locului. Nu ar mai fi fost la fel de amuzant
dac doar auzeam despre asta.
- i eu nclin s cred asta. Am fost de acord i
mai nainte c el poate influena animalele sau

35
oamenii determinndu-i s se autodistrug rapid.
Ct despre ciori, aa ceva s-a mai ntmplat.
- Da. Ciori sau alte psri care zburau direct n
geamuri, spre oameni, spre cldiri. Cnd se
ntmpl asta, chiar i cei care au mai fost de fa
la asemenea ntmplri sunt surprini. Ca i cum
ar vedea pentru prima dat aa ceva. Acesta este
unul dintre simptome, cum i spunem noi.
- Mai erau i ali oameni afar - trectori,
oferi?
- Desigur.
- i nimeni nu s-a oprit s spun: La naiba,
uit-te la ciorile alea de sus.
- Aa-i. El ncuviin dnd din cap, i o urm.
Nimeni nu le-a vzut sau nimnui nu i s-a prut c
ar fi ceva ieit din comun. S-a mai ntmplat i
altdat. Unii vd lucruri care nu exist, iar alii
nu vd lucruri reale. Numai c aa ceva nu a mai
avut loc la o distan aa mare de apte.
- Ce ai fcut dup ce ai vzut-o pe Layla?
- Am continuat s merg.
Curios, el ncerc s-i ncline capul, astfel nct
s poat vedea notiele ei cu susu-n jos. Vzu nite
litere i semne rsucite i se ntreb cum poate
cineva descifra aa ceva.
- Cred c m-am oprit o clip, aa cum se face,
apoi am continuat s merg. i atunci am... am
simit-o mai nti, aa mi se ntmpl. Este ceva
ciudat. Ca i cum i s-ar ridica prul pe ceafa sau
ai simi acea furnictur ntre umeri. Le-am vzut
n mintea mea i apoi cu propriii mei ochi. i Layla
le-a vzut.

36
- i totui nimeni altcineva nu le-a vzut?
- Nu. i trecu din nou mna prin pr. Nu cred.
Am vrut s o duc nuntru, dar n-am mai avut timp.
Nu l ntrerupse i nici nu-i puse ntrebri n
li mp ce el relata restul ntmplrii. Cnd termin,
puse jos creionul i i zmbi.
- Eti o scumpete, Fox.
- Adevrat. De ce?
Ea continu s zmbeasc n timp ce se ridica.
Apoi i lu faa n palme i l srut uor pe buze.
- i-am vzut jacheta. Este sfiat i plin de
sngele psrilor. Putea s i se ntmple asta lui
Layla.
- mi pot lua o alt jachet.
- Cum am mai spus-o, eti o scumpete. l srut
din nou.
- mi cer scuze c ntrerup acest moment
emoionant, spuse Gage intrnd n camer. Prul
lui ntunecat era ciufulit de vnt, iar n ochii verzi
se citea ironia. Puse n frigider cele ase doze de
bere pe care le adusese, apoi scoase una.
- Momentul a luat sfrit, anun Cybil. Pcat
c ai pierdut partea emoionant.
El trase o duc nainte de a vorbi.
- Vor mai fi multe astfel de momente pn se
va termina totul. Eti bine? l ntreb el pe Fox.
- Da. Nu vreau s mai vd prea curnd DVD-ul
cu Psrile, dar n afar de asta...
- Cal a spus c Layla nu a fost rnit.
- Aa-i. Este sus, se schimb. Flainele s-au cam
murdrit puin.

37
Cnd Fox i ndrept privirea spre ea, Cybil
ridic din umeri.
- Asta este un fel de apropo ca eu s m duc
sus s vd ce mai face i s v las pe voi, brbaii,
s discutai.
n timp ce ieea, Gage o urmri cu privirea.
- Arat bine i cnd vine i cnd pleac. Trase
o duc zdravn din sticla de bere i se aez n
faa lui Fox. Te uii i tu n aceeai direcie?
- Ce? Oh, Cybil? Nu.
Fox i simi parfumul misterios i atrgtor.
Dar...
- Nu. Tu da?
- S te uii e gratis. Ct de ru a fost astzi?
- Am vzut noi i situaii mai rele. n mare
parte au fost distruse bunuri. Au existat i cteva
tieturi i vnti. Fox se crisp brusc. Ar fi fcut-o
praf, Gage, dac nu a fi fost acolo. Nu ar fi
avut timp suficient s se adposteasc nuntru.
Nu zburau doar spre m aini i cldiri. Se
ndreptau direct spre ea.
- Putea s fie oricare dintre noi.
Gage reflect o clip apoi spuse:
- Luna trecut au atacat-o pe Quinn cnd era
singur n sala de gimnastic.
- Le are ca int pe femei, spuse Fox dnd din
cap, mai ales cnd una dintre ele rmne singur.
Din cauza ideii - o idee greit - cum c o femeie
singur este mai vulnerabil.
- Nu este pe deplin greit. Noi ne vindecm,
ele nu. Gage lovi scaunul cu piciorul. Nu putem

38
(ine trei femei ascunse n timp ce noi ncercm s
gsim o modalitate de-a ucide un demon vechi de
un secol i al naibii de enervant. Pe lng asta,
avem nevoie de ele.
Auzi cum ua de la intrare se deschide i se
include i i schimb poziia pe scaun ca s-l vad
pe Cal cum intr ncrcat de pungi cu mncare.
- Hamburgeri, trup, anun Cal, trntind
pungile pe bufet n timp ce-1 studia pe Fox. Eti
bine? Layla e bine?
- Singura victim a fost geaca mea de piele.
( le mai este pe afar?
Scondu-i i el o bere, Cal se aez alturi de
prietenii si. Ochii lui gri erau reci i exprimau
Furie.
-V reo duzin de ferestre sparte pe Main Street,
iar n piaa public trei maini aruncate una peste
alta. De data asta nu au fost rniri grave. Primarul,
mpreun cu tatl meu, au strns nite oameni ca
s fac ordine. eriful Larson ia declaraii.
- i dac totul se va desfura ca de obicei, n
cteva zile nimeni nu se va mai gndi la asta. Poate
este mai bine aa. Dac astfel de lucruri rmn n
amintirea oamenilor, Hollow ar deveni un ora
fantom.
- Poate c aa ar i trebui s fie. Nu-mi vorbi
mie despre oraul natal, i spuse Gage lui Cal. Este
doar un loc. Doar un pimct pe hart.
- Sunt oameni, l corect Cal. Este vorba de
familii, afaceri i cmine. i este oraul nostru,

39
la naiba! Twisse sau cum l-o chema nu va reui
s ni-1 ia.
- Nu i-a dat niciodat prin cap c ne-ar fi mult
mai uor s-l distrugem dac nu ar trebui s ne
facem griji i din cauza celor trei mii de oameni
din Hollow? Ce reuim s facem n timpul
perioadei apte, Cal? ncercm s-i mpiedicm
pe oameni s se ucid ntre ei i s le oferim ajutor
medical. Cum s luptm mpotriva lui dac trebuie
s luptm cu ceea ce face el?
- Aici are dreptate Gage, zise Fox. tiu c
ne-am dorit de multe ori s putem s-i evacum
pe toi de-aici i s avem o confruntare decisiv.
S terminm naibii cu asta. Dar nu poi pune trei
mii de oameni s-i prseasc casele i afacerile
timp de o sptmn. Nu poi goli un ora ntreg.
- Anasazi a fcut asta, spuse Quinn din prag.
Se duse, mai nti, la Cal, se aplec peste scaunul
lui i-l srut. Bun.
Cnd se ndrept, rmase cu minile pe umerii
lui. Fox se ntreb dac acest gest era doar pur
afeciune sau ncerca s-l calmeze. Afl rspunsul
n momentul n care mna lui Cal o acoperi pe a
ei, ceea ce nsemna c erau unii.
- Orae i sate au mai fost evacuate i nainte,
din motive inexplicabile, continu ea. Strvechii
Anasazi, care au construit comuniti complexe
n canioanele din Arizona i New Mexico, satul
colonial din Roanoke. Motivele se prea poate s fi
inut de rzboaie, boli sau altceva. M ntrebam
dac unul dintre aceste cazuri este acel altceva cu
care avem noi de-a face.

40
- Crezi c Lazarus Twisse i-a distrus pe
Anasazi, pe colonitii din Roanoke? ntreb Cal.
- Se prea poate, n cazul lui Anasazi, nainte
s-i ia vreun nume pe care-1 tim. Roanoke s-a
mlmplat dup 1652, deci nu putem pune asta pe
seama Bastardului Marelui Ru. Este doar o teorie
pe care o nvrt pe toate prile. Se ntoarse pentru
a cerceta coninutul pungilor de pe blatul bufetului.
( )ricum, ar trebui s mncm.
in timp ce mncarea i farfuriile erau mutate n
sufragerie, Fox reui s o trag pe Layla deoparte.
- Eti bine?
- Da. Ea i lu mna i o ntoarse pentru a-i
examina tietura. Cred c i tu eti bine.
- Ascult, dac vrei s-i iei liber cteva zile,
m refer la birou, este n regul.
Ea i eliber mna i l studie cu atenie.
- Chiar crezi c sunt att de... fricoas.
- Nu. Am vrut s spun...
- Ba da, crezi asta. Crezi c, dac nu sunt att
de ncntat n legtur cu noiunea asta de Zeu al
Focului care i poate topi mintea, sunt o la?
- Nu cred asta. M-am gndit c vei fi un pic
tulburat - oricine ar fi. Primeti puncte pentru
aluzia la Spock, dei a fost inexact.
- Chiar aa? Ea trecu pe lng el ca s-i ocupe
locul la mas.
- Bine. Quinn arunc o privire pofticioas spre
hamburgerul lui Cal nainte de a ncepe s mnnce
din puiul ei la grtar. Suntem toi la curent cu tot
ce s-a ntmplat n piaa public. Au fost nite

41
psri rele. Vom trece asta n jurnal, o vom
cataloga, iar mine voi discuta cu martorii oculari.
M ntrebam dac nu ne-ar fi de ajutor s lum
leul uneia dintre psri i s-l trimitem la analiz.
Poate c are ceva schimbat fizic, o infecie, ceva
n neregul care s-ar putea detecta la autopsie.
- Vom lsa asta n seama ta. Cybil se strmb
n timp ce muca din felia de substitut de curcan
pe care o tiase n sferturi. Hai s nu discutm
despre autopsii la cin. Iat ce am aflat eu
interesant n legtur cu incidentul de astzi. Att
Layla, ct i Fox au simit i au vzut psrile, din
cte mi pot da eu seama, n acelai timp sau pe
aproape. Asta are oare legtur cu faptul c noi
ase avem o relaie cu partea ntunecat i cea
luminoas a ceea ce s-a ntmplat i continu s
se ntmple n Hawkins Hollow? Sau se datoreaz
aptitudinii speciale pe care o au n comun?
- Eu a spune c ambele. Dar a paria mai mult
pe chestia cu aptitudinea special pe care o au, zise
Cal.
- i eu tind s fiu de acord cu asta. Deci,
continu Cybil, cum ne folosim de ea?
- Nu ne folosim. Fox lu nite cartofi prjii.
Nu atta timp ct Layla refuz s nvee s
foloseasc ceea ce posed. Asta este, continu el
cnd Layla se uit fix la el. Nu trebuie s-i plac,
dar aa stau lucrurile. Ceea ce ai nu este de niciun
ajutor, nici ie, nici echipei, dac nu-1 foloseti sau
nu nvei s-l foloseti.
- Nu am spus c nu vreau, dar nu am de gnd

42
nA Ic las s-mi bagi asta cu fora pe gt. i dac
mccrci s m faci s-mi fie ruine s tii c nu va
liinciona.
Dar ce va funciona? Sunt deschis pentru
sugestii, zise Fox.
Cybil ridic mna.
Din moment ce eu am fost cea care am deschis
aceast cutie a Pandorei, voi ncerca ceva. Ai multe
i cineri n legtur cu asta, Layla. De ce nu ne spui
cure sunt acelea?
- Am impresia c mi-a pierde identitatea, c
nu mai tiu cine sunt.
- Poate c este adevrat, spuse Gage. Dar
probabil c, oricum, nu vei supravieui lunii iulie.
- Desigur. Rznd cu jumtate de gur, Layla
ii ridic paharul cu vin. Ar trebui s privesc partea
plin a paharului.
- Flai s ncercm asta. Cal ddu din cap spre
( iage. Exist posibilitatea ca azi s fii rnit dac
ceva nu s-ar fi ntmplat ntre tine i Fox. i s-a
ntmplat fr ca niciunul dintre voi s vrei asta.
( e anume? ntreb el. Quinn vru s intervin, dar
se opri.
- Nu. Nimic. Ea schimb o privire rapid cu
Cybil. S zicem doar c neleg ce vrea s spun
loat lumea. i avei dreptate. Ceea ce vreau s
nelegi, Layla, este c, probabil, ai putea privi
aceast problem dintr-un alt unghi. Nu ca i cum
ai pierde ceva, ci ca i cum ai putea s ctigi,
ntre timp, vom citi n continuare jurnalele lui Ann
I lawkins i celelalte cri pe care ni le-a dat

43
strbunica lui Cal. Cybil lucreaz ca s afle unde
s-ar fi putut duce Ann n noaptea n care Giles Dent
l-a nfruntat pe Lazarus Twisse la Stnca Pgn,
unde i-a nscut fiii, unde a locuit pn cnd s-a
ntors aici cnd ei aveau aproximativ doi ani. nc
mai sperm c, dac vom depista acest loc, vom
gsi mai multe jurnale ale ei. Cybil verific i
ramificaiile arborelui ei genealogic.
- Este o ramificaie mult mai recent, din cte
mi pot da eu seama, zise Cybil. Unul dintre
strmoii mei, Nadia Sytarskyi, a venit aici
mpreun cu familia ei i cu alte persoane pe la
mijlocul secolului al XlX-lea. S-a cstorit cu
jonah Adams, un descendent al lui Hester Deale.
Exist dou ram ificaii care au aprut cam
cincizeci de ani mai trziu, unul dintre ceilali
strmoi - din partea Kinski, a venit i s-a combinat
cu nepotul Nadiei i al lui Jonah. Deci, ca i Quinn
i Layla, eu sunt urmaul lui Hester Deale i al
demonului care a violat-o i a lsat-o nsrcinat.
- Transformndu-ne ntr-o mare familie fericit,
adug Gage.
- Transformndu-ne n ceva anume. Mie nu
prea mi cade bine, adug Cybil, adresndu-i-se
lui Layla, s tiu c o parte din ceea ce posed, o
parte din ceea ce sunt, provine de la ceva diabolic,
ceva ce nu este omenesc. De fapt, m enerveaz
destul de mult nct s folosesc tot ceea ce am, tot
ceea ce sunt ca s-i btucesc fundul.
- Nu te ngrijoreaz c el s-ar putea folosi de
ceea ce avem sau de ceea ce suntem noi?

44
Cybil ridic paharul. Ochii ei ntunecai
exprimau calm n timp ce lu o nghiitur.
- Poate s ncerce.
- Pe mine m ngrijoreaz. Layla se uit atent
la toi cei aflai la mas, la care ajunsese s in.
M nelinitete faptul c am ceva n interiorul meu
pc care nu-1 pot nelege sau controla n totalitate.
Iia ddu din cap nainte ca Quinn s poate spune
ceva. Nici mcar acum nu tiu dac eu am ales s
vin aici sau am fost mpins n aceast direcie.
( e m deranjeaz i mai mult este faptul c nu
mai sunt sigur c tot ce am fcut a fost alegerea
mea, i nu o parte a unui plan mre creat de aceste
fore - ntunecate i luminoase. Asta este substratul
povetii pentru mine. Asta este chestiunea presant.
- Nu te ine nimeni legat cu lanuri de scaun,
zise Gage.
- Calmeaz-te, interveni Fox. Gage ridic din
umeri.
- Ai o problem, noi toi avem probleme. Aa
c hai s le nfruntm. De ce nu-i faci, pur i
simplu, bagajele i s pleci la New York, s-i reiei
slujba de vnztoare, s vinzi pantofi la preuri
exorbitante femeilor plictisite care au prea muli
bani?
- nceteaz, Gage.
- Nu. Layla puse mna pe braul lui Fox cnd
acesta se ridic. Nu am nevoie s fiu salvat sau
protejat. De ce nu plec? Pentru c a fi o la, iar
pn acum nu am dat dovad de laitate. Nu plec,
pentru c acea creatur care a violat-o pe Hester

45
Deale, i a pus un bastard pe jumtate demon n
acea fat, a facut-o s nnebuneasc, a mpins-o la
sinucidere. Acelei creaturi i-ar plcea la nebunie
ca eu s-mi iau tlpia i s plec. tiu mai bine
dect oricare dintre voi ce i-a fcut, pentru c i
eu am trecut printr-o astfel de experien. Poate
c asta m face s-mi fie mai fric dect v este
vou. Nu plec nicieri, dar nu mi este ruine s
recunosc c mi-e fric de ceea ce se ntmpl afar
i de ceea ce se ntmpl n interiorul meu. n
interiorul tuturor.
- Dac nu i-ar fi fric ai fi o proast. Gage i
ridic paharul ntr-un fel de toast. Cei detepi i
contieni de sine sunt mult mai greu de manipulat
dect cei proti.
- O dat la apte ani oamenii din acest ora,
oameni obinuii, detepi, continei de sine i
rnesc pe alii i pe ei nii. Fac lucruri la care nu
s-ar fi gndit niciodat.
- Crezi c ai putea fi infectat? o ntreb Fox.
C te-ai putea transforma, c ai putea rni pe
cineva? Pe unul dintre noi?
- Cum putem fi siguri c sunt imun? C Cybil
i Quinn sunt i ei? Nu ar trebui s lum n
considerare c din cauza strmoilor notri am
putea fi i mai vulnerabili?
- Asta este o ntrebare bun. Tulburtoare,
adug Quinn, dar totui bun.
- Nu st n picioare. Fox i schimb poziia,
astfel ca Layla s-l poat privi n ochi. Lucrurile
nu au mers aa cum plnuise sau se ateptase

46
Iwisse, pentru c Giles Dent era pregtit s-l
nfrunte. L-a mpiedicat s fie prin preajm atunci
cnd Hester a nscut, l-a oprit de la a mai crea
poteniali urmai, aa c linia a fost subiat. Nu
pc voi v urmrete. Lund n calcul ceea ce tim
deja i ceea ce putem specula, voi suntei capabili
s ne oferii de aceast dat un avantaj. Mie, lui
( 'al i lui Gage. V este team de el, de ceea ce
este n interiorul vostru? Luai n considerare c
Iwisse se teme de voi. Din ce alt motiv ar ncerca
s v sperie?
- Este un rspuns bun. Quinn i lovi palma de
cea a lui Cal.
- Partea a doua, continu Fox, nu este doar o
chestiune de imunitate fa de puterea pe care o
are el i care-i determin pe oameni s comit acte
anormale de violen. Este necesar de a avea o
parte din acea putere, chiar dac diluat, care atunci
cnd va fi folosit n comun i va provoca sfritul,
odat pentru totdeauna.
Layla studie faa lui Fox.
- Crezi asta?
El ncepu s rspund, apoi i lu mna i o
strnse mai tare cnd ea ncerc s se elibereze.
- Spune-mi tu.
Ea se lupt - el putea vedea asta i o putea simi
la nceput, instinctiv, fiind rezervat n a accepta
legtura dintre ei. El rezist tentaiei de a fora nota
.i de a se deschide complet. Chiar i atunci cnd
simi c ea se conectase la el, atept.
- Crezi asta, spuse Layla ncet. Tu... ne vezi ca
lind trei uvie mpletite ntr-o frnghie.

47
- Cu care-1 vom spnzura pe Twisse.
- i iubeti att de mult. Este...
- Ah... Fox fu cel care se retrase, tulburat i
ruinat, pentru c ea vzuse m ult mai mult,
ptrunsese mai adnc dect se ateptase el. Deci,
acum c am stabilit i asta, vreau o alt bere.
Se ndrept spre buctrie, iar cnd se ntoarse
de la frigider cu o sticl n mn, Layla spuse:
- mi pare ru. Nu am vrut s...
- Nu e nimic. Nu te agita.
- Ba este. Eu doar... Parc eram n mintea ta
sau n sufletul tu i am vzut, am simit acest val
de dragoste, acea legtur pe care o ai cu Gage i
Cal. Nu era ceea ce mi-ai spus s fac i mi-am
bgat nasul unde nu-mi fierbe oala.
- Bine, uite ce e. Este un proces complicat.
M-am deschis mai mult dect ar fi trebuit s o fac,
pentru c m-am gndit c aveai nevoie de asta.
Ideea este c nu ai nevoie chiar de att ajutor cum
credeam eu. i tu.
- Nu, aici greeti. Am nevoie de ajutor, am
nevoie s m nvei.
Ea se duse la fereastr i privi afar, n ntuneric.
- Gage avea dreptate. Dac continui s priveti
nsuirea asta ca pe o problem aceasta va deveni
i pentru noi toi. far dac am de gnd s folosesc
aceast nsuire, trebuie s o pot controla, ca s nu
intru alandala n mintea oamenilor.
- Vom ncepe s lucrm la asta de mine.
Ea ncuviin, dnd din cap.
- Voi fi pregtit. Se ntoarse. Vrei s le spui

48
celorlali c m-am dus sus? A fost o zi tare ciudat.
Desigur.
Pentru o clip ea rmase locului uitndu-se
Im el.
- Vreau s-i spun ceva i-mi pare ru dac te
va stingheri, dar gsesc c este ceva excepional
ca un brbat s aib o asemenea capacitate de a
mhi, att de profund. Cal i Gage sunt norocoi
ari aib un asemenea prieten. Oricine ar fi norocos.
- Sunt i prietenul tu, Layla.
- Sper s fie aa. Noapte bun.
El rmase locului, reamintindu-i c trebuie
sii-i rmn prieten. S stea acolo unde avea nevoie
de el, cnd avea nevoie de el.

49
3
A

n vis era var, cldura pusese stpnire peste


3 toate cu mini asudate, storcnd orice urm
de energie. n pdurea Hawkins, frunzel
ngemnau deasupra capului, groase i verzi, dar
soarele i fcea drum cu fora printre ele sub forma
unor raze de laser. Murele erau coapte n rugii cu
epi, iar crinii slbatici erau de un portocaliu
nepmntesc.
Cunotea drumul. El gsea mereu drumul
printre aceti copaci, cunotea toate crrile. i
zise c mama sa ar fi denumit asta memorie
senzorial sau crmpeie de amintiri dintr-o via
anterioar.
Lui Fox i plcea linitea oferit de pdure,
zumzitul slab al insectelor, fitul fcut de
veverie sau de iepuri, corul psrilor care nu prea
aveau ce face ntr-o zi torid de var dect s cnte
i s strbat cerul n zbor.
Da, cunotea drumul pe aici, cunotea sunetele
de aici, cunotea chiar i cum se simea aerul n
fiecare anotimp: verile n care te topeai de cldur,

50
primverile nmugurite, toamnele nviortoare i
iernile brutale. Aa c recunoscu rceala din aer
care se tr pe ira spinrii i schimbarea brusc
ile lumin, nuana de gri care nu provenea de la un
simplu nor rtcit care trecea prin faa soarelui.
Recunoscu mritul uor care venea din spatele
lui, i trilurile nbuite ale cintezoilor i ale
gaielor.
El continu s mearg pe crarea care ducea
spre lacul Hester.
Teama i era tovar de drum. I se prelingea pe
piele asemenea transpiraiei, ndemnndu-1 s o
ia la fug. Nu avea nicio arm, iar n vis nu se
ntreba de ce venise aici singur i nenarmat. Cnd
copacii, acum desfrunzii, ncepur s sngereze,
cl continu s mearg. Sngele era o minciun,
sngele era teama.
Se opri doar cnd o vzu pe femeia care sttea
lng micul lac ntunecat, cu spatele la el. Ea se
aplec, strnse pietre i i umplu buzunarele cu
ele.
Era Hester, Hester Deale. O strig n vis, dei
tia prea bine c ea i urmase deja soarta. Nu putea
da timpul napoi cu sute de ani i nici s o opreasc
s se nece. i totui ncerca s o fac.
O strig naintnd grbit, n timp ce mritul
se transforma ntr-un chicotit amuzant.
Nu face asta. Nu face asta. Nu a fost vina ta.
Nimic din tot ce s-a ntmplat nu a fost din vina ta.
Cnd ea se ntoarse spre el i l privi n ochi,
observ c nu era Hester, ci Layla. Lacrimi i
brzdau faa alb ca varul.

51
Nu m pot opri. Nu vreau s mor. Ajut-m!
M poi ajuta?
De aceast dat, el o lu la fug spre ea, dar
crarea devenea din ce n ce mai lung, iar
chicotitul din ce n ce mai puternic. Ea i ntinse
minile spre el, ca o ultim rugminte nainte s
cad n ap i s dispar.
El sri n lac. Apa era ngrozitor de rece. Se
scufund, cutnd, pn ce plmnii nfierbntai
l trimiser sus s ia o gur de aer. Furtuna se
dezlnuise n pdure, cu fulgere roii, cu tunete
asurzitoare, cu flcri care nghieau copaci ntregi.
El se scufund din nou, strignd-o pe Layla cu
puterea minii.
Cnd o zri, se scufund i mai adnc.
nc o dat privirile lor se ntlnir, nc o dat
se ntinse spre el. l mbri. Gura ei o cuprinse
pe a lui ntr-un srut care era la fel de rece ca apa
i-l trase n jos ca s se nece.

Se trezi ncercnd s respire, gtul o ustura i i


ardea. Simi o durere n piept cnd bjbi dup
lumin. Se ridic i se aez pe marginea patului
ca s-i recapete rsuflarea.
Nu era n pdure, nu se afla n lac, ci n propriul
pat, n propriul apartament. n timp ce-i presa
ochii cu podul palmelor i zise c ar trebui s se
fi obinuit deja cu comarurile. El, Cal i Gage
erau copleii de ele o dat la apte ani, ncepnd
de la vrsta de zece ani. Ar fi trebuit s se
obinuiasc i cu faptul c unele aspecte din vis
persistau i dup ce se trezea.

52
nc mai era nfrigurat, i muchii i tremurau
spasmodic deasupra oaselor ngheate. nc mai
simea n gt gustul coclit al apei din lac. El i
irnininti c nu era nimic real, nici acei copaci care
sngerau sau focurile care ardeau. Era vorba doar
de o alt lovitur ticloas a unui demon venit din
ind.
Se ridic, iei din dormitor, travers sufrageria
i sc duse n buctrie. Scoase din frigider o sticl
ni ap rece i bu jumtate din ea dintr-o suflare.
Cnd telefonul sun, simi cum o nou senzaie
tic team l ncearc brusc. Numrul lui Layla era
nfiat pe ecranul telefonului.
- Ce s-a ntmplat?
- Eti bine. Respiraia ei era ca un uierat lung
i ntretiat. Eti bine.
- De ce nu a fi?
- Eu... Dumnezeule! Este trei dimineaa. mi
pare ru. A fost un atac de panic. Te-am trezit,
lini cer scuze.
- Nu m-ai trezit. De ce nu a fi bine, Layla?
- A fost doar un vis. Nu ar fi trebuit s te sun.
- Eram la lacul Hester.
Urm o clip de tcere.
- Te-am omort.
- Ca avocat al aprrii trebuie s te sftuiesc
c va fi un caz greu de demonstrat pe cale judiciar
din moment ce victima este n via, bine mersi i
in prezent st n propria lui buctrie.
- Fox...
- A fost doar un vis. Unul destul de urt, dar

53
totui un vis. Se joac cu slbiciunile tale, Layla.
El realiz c se juca i cu ale lui din moment ce
intenionase s salveze fata.
- Pot veni la tine. Vom...
- Nu, nu. M simt destul de stupid c te-am
sunat. Numai c prea a fl att de real, tii tu.
- Da, tiu.
- Nu am mai stat pe gnduri. Am pus mna pe
telefon i te-am sunat. Ei bine, acum sunt mai
calm. Va trebui s discutm despre asta mine.
- Aa vom face. ncearc s dormi.
- i tu. i, Fox, m bucur c nu te-am necat n
lacul Hester.
- i eu sunt destul de ncntat de asta. Noapte
bun.
Fox lu sticla cu ap n dormitor i se opri s
priveasc pe fereastra care ddea spre strad.
O raul H ollow era lin itit i neclintit ca o
fotografie. Nu se agita nimic. Oamenii pe care-i
iubea, oamenii pe care-i cunotea erau n siguran
n paturile lor.
Iar el sttea acolo, scrutnd atent ntunericul i
gndindu-se la un srut rece ca gheaa i totui
seductor.

- i mai poi aminti i alte detalii? Cybil lua


notie despre visul lui Layla, n timp ce aceasta i
termina cafeaua.
- Cred c i-am spus tot.
- Bine.
Cybil se ls pe sptarul scaunului din buctrie

54
i ncepu s loveasc uor carnetul de notie cu
creionul.
- Se pare c tu i Fox ai avut acelai vis. Va fi
interesant de vzut dac au fost exact la fel sau
dac detaliile difer.
- Interesant.
- i instructiv. Puteai s m trezeti, Layla. tim
cai toii cum e s ai asemenea comaruri.
- M-am simit mai linitit dup ce am vorbit
cai Fox i m-am convins c nu era mort. Reui s
zmbeasc. i, apoi, nu e nevoie s fiu psihiatru
ca s-mi dau seama c o parte a visului are legtur
cu ceea ce am discutat noi asear. Teama mea de a
nu face ru unuia dintre voi.
- Mai ales lui Fox.
- Poate c n mod special lui. Acum lucrez
pentru el. Noi i Quinn, ei bine, suntem bgate n
aceeai oal. Nu-mi fac griji n legtur cu voi
dou. i vei spune tu lui Quinn despre vis.
- Imediat ce se va ntoarce de la antrenament.
Presupun c l-a convins pe Cal s o nsoeasc la
sal i probabil c-1 va convinge s vin aici la o
cafea. Le pot spune amndurora, iar altcineva i
va spune i lui Gage. El a fost cam dur cu tine
asear.
-A a este.
-A veai nevoie de asta.
- Poate c este adevrat. Nu avea rost s se
lamenteze din aceast cauz. Vreau s te ntreb
ceva. Tu i cu Gage va trebui s lucrai mpreun
la un moment dat. Cum va funciona asta?

55
- M voi gndi la asta cnd va fi cazul, i cred
c vom gsi o cale fr s srim unul la gtul
celuilalt.
- Dac spui tu. M duc s m schimb ca s
plec la munc.
- Vrei s te duc eu cu maina?
- Nu, mulumesc. Mersul pe jos mi va face
bine.
Layla nu se grbi. Alice Hawbaker va avea grij
de treaba de la birou cci nu avea cine tie ce de
rezolvat. Cu Alice acolo, Layla nu credea c ar fi
un lucru nelept s stea la taclale cu Fox despre
un vis pe care l-au mprit. Nu ar fi fost tocmai
timpul potrivit pentru a primi o lecie despre
ascuirea simurilor, i mai important pentru ea,
despre controlarea puterii ei.
Timp de cteva ore i va face de lucru cu nite
hrtii i va ndeplini diverse comisioane pe care
Alice le avea de rezolvat. i luase doar cteva zile
ca s neleag ritmul de la birou. Dac ar fi fost
interesat sau ar fi aspirat s conduc un birou de
avocatur, firma lui Fox ar fi fost numai bun
pentru aa ceva.
Aa cum era, s-ar fi p lic tisit n cteva
sptmni.
Dar Layla i reaminti, n timp ce se ndrepta
n mod intenionat spre piaa public, c nu acesta
era scopul. Ideea era s-l ajute pe Fox s-i ncaseze
salariul i s i ocupe timpul.
Se opri n piaa public, iar asta avea legtur
cu altceva. Se gndi c putea sta aici s se uite

56
direct spre ferestrele sparte sau acoperite cu
placaje. i spuse c va putea nfrunta ceea ce i
s-a ntmplat cu o sear nainte i i promise c
va face tot ce-i st n puteri ca s-i pun capt.
Se ntoarse i ncepu s mearg pe Main Street,
trecnd pe lng cele cteva blocuri care o
despreau de biroul lui Fox.
Era un ora plcut, dac treceai cu vederea
evenimentele care aveau loc o dat la apte ani.
De-a lungul Main Street erau nirate case vechi,
frumoase i m agazine m ici i drgue. Era
aglomerat, dar calm, n felul specific al unui orel.
Chipuri familiare fceau diverse cumprturi i
ateptau la casa de marcat. Ea presupuse c asta
oferea un oarecare confort.
i plceau verandele largi, marchizele, curile
frumos aranjate i trotuarele pavate cu crmid.
Era un loc plcut i linitit, cel puin aparent i nu
era genul acela de ilustrat care s-l fac neplcut.
Ritmul oraului era un alt lucru la care se
adaptase rapid. Oamenii mergeau pe jos, se opreau
s stea de vorb cu un vecin sau cu vreun prieten.
Dac ar traversa strada spre Mas Pantry, ar fi
salutat i ntrebat ce mai face.
La ju m tatea drum ului, se opri n faa
magazinului de cadouri de unde cumprase cteva
lucruri pentru cas. Proprietara sttea n faa
magazinului i privea la geamurile sparte. Cnd
se ntoarse cu faa spre ea, Layla vzu lacrimile
din ochii femeii.
- mi pare ru. Layla se ndrept spre ea. Pot
face ceva...

57
Femeia neg dnd din cap.
- E doar sticl, nu-i aa? Doar sticl i lucruri.
Multe lucruri sparte. Cteva dintre psrile alea
afurisite au ptruns prin geam i mi-a distrus
jumtate din stoc. Era ca i cum ar f fcut-o
intenionat, ca i cum erau bete dup vreo
petrecere.
- mi pare att de ru.
- mi tot spun c am asigurare i c domnul
Hawkins va nlocui geamurile. Este un proprietar
bun, iar acele geamuri vor fi nlocuite imediat. Dar
se pare c nu-i suficient.
- i pe mine m-ar durea sufletul, spuse Layla,
punnd mna pe braul femeii ca s o consoleze.
Aveai lucruri foarte drgue.
- Care au fost distruse. Cu apte ani n urm,
nite puti - cel puin aa credem noi - au intrat i
au distrus totul. Au spart tot ce au gsit i au scris
obsceniti pe perei. A fost greu s-mi revin dup
aa ceva, dar am reuit. Nu tiu dac voi mai avea
curajul s mai trec nc o dat prin asta. Nu tiu
dac voi avea curaj.
Femeia intr n magazin.
Layla se gndi, n timp ce i continua drumul,
c nu era vorba doar de ferestre sparte i lucruri
distruse. Era vorba i de vise sfrmate.
i ea avea sufletul greu cnd intr n zona unde
se afla recepia. Doamna Hawbaker sttea la birou.
Degetele i zburau pe tastatur.
- Neaa! Se opri din tastat i zmbi spre Layla.
Ce bine ari.

58
- Mulumesc. Layla i scoase jacheta i o ag
in dulapul pentru haine. Un prieten de-al meu din
New York mi-a mpachetat hainele i mi le-a
li imis. S-i aduc o cafea sau vrei s m apuc de
ceva anume?
- Fox a spus s te duci la el cnd vii. Mai are
vreo treizeci de minute pn la urm toarea
ntlnire, aa c du-te.
- Bine.
- Azi voi pleca la ora unu. Fii atent s-i
reaminteti lui Fox c trebuie s se prezinte la
iribunal mine-diminea. Este trecut n agenda
lui i i-am trimis i un memoriu, dar cel mai bine
ar fi s-i aduci i tu aminte la sfritul zilei.
- Nicio problem.
Din cte observase ea, se gndi Layla n timp
ce traversa holul, Fox nu era aa de uituc i nici
nu-i zbura mintea hai hui cum tindeau s cread i
cl i Alice. Din moment ce uile biroului erau
deschise, ea ciocni pe tocul uii cnd intr. Apoi
se opri i l privi.
Sttea n spatele biroului aezat n faa ferestrei,
purtnd blugii lui speciali pentru ziua n care nu
mergea la tribunal i o cma descheiat la gt.
Sttea cu picioarele deprtate i jongla cu trei bile
roii: trsturile i erau relaxate, iar ochii aceia de
tigru urmreau micarea de rotaie n timp ce mna
lui prindea i arunca, prindea i arunca.
- Poi jongla?
Ea i stric ritmul, dar el reui s prind dou
bile ntr-o mn, i pe a treia n cealalt.

59
- Da. M ajut s gndesc.
Pentru c o vedea foarte rar zmbind n acest
fel, el ncepu s arunce din nou bilele.
- Totul ine de sincronizare.
Cnd ea rse, el le arunc i mai sus i ncepu
s peasc i s se ntoarc n timp ce jongla.
-T rei obiecte, chiar i patru, de aceeai mrime
i greutate, nu sunt chiar o provocare. Dac vreau
o provocare le amestec. Asta este doar o jonglare
pentru limpezirea gndirii.
- Jonglare pentru gndire, repet ea n timp ce
el prindea din nou bilele.
- Da. El deschise sertarul biroului i le puse
nuntru. M ajut s-mi limpezesc gndurile cnd
sunt... Se uit atent la ea. Uau! Ari... extraordinar.
- Mulumesc.
Purta o fust i o jachet scurt i strmt, i se
ntreb dac nu era prea ndrzne pentru actuala
ei funcie.
-A m primit restul lucrurilor i m-am gndit c
din moment ce le am... n fine, voiai s vorbeti
cu mine.
- Chiar voiam? Da, voiam, i aminti el.
Ateapt. Se ndrept spre u i o nchise. Vrei
ceva?
-N u .
- Bine.
M intea lui care rm sese lucid datorit
jonglrii bilelor era din nou n cea din cauza
p icio arelo r ei, aa c el se ndrept spre
minifrigider i-i lu o cola.

60
M-am gndit c din moment ce am ceva timp
liber n aceast diminea ar trebui s comparm
mii iele despre vis. Hai s ne aezm.
Ea se aez pe unul dintre fotoliile pentru
vizitatori, iar Fox l ocup pe cellalt.
- ncepe tu primul, spuse ea.
Cnd el termin, se ridic, deschise mini-
li igiderul i scoase o sticl de pepsi light. Cnd i
innn sticla, ea o fix cu privirea i se aez din
nou.
- Asta bei, nu-i aa? Ai rezerve de aa ceva n
frigiderul de acas.
- Da. Mulumesc.
- Vrei un pahar?
Ea neg dnd din cap. Consideraia de care el
dduse dovad nu ar fi trebuit s o mire i totui o
lcca.
- Ai acolo i sprite light pentru Alice?
- Desigur. De ce nu? murmur ea. Apoi lu o
nghiitur. i eu m aflam n pdure, ncepu ea.
I )ar nu eram doar eu. Ea era n mintea mea sau eu
m aflam n a ei. Este greu de spus exact. I-am
simit disperarea, frica, ca i cum erau ale mele.
Eu... eu nu am fost niciodat nsrcinat, nu am
avut copii, dar mi simeam trupul cu totul diferit.
Ea ezit, apoi i spuse c, dac a reuit s-i
dea lui Cybil astfel de detalii, i le putea oferi i lui
I'ox.
- Snii mei erau grei i am neles, de fapt, am
liut c am alptat. n acelai fel cum am trit i
violul. tiam ncotro m ndrept.

61
Ea tcu din nou i-i schimb poziia ca s-l
poat privi n fa. Avea un fel anume de a asculta,
se gndi ea, nu asculta doar fiecare cuvnt, ci chiar
nelegea sensul lor profund.
- Nu mi sunt cunoscute acele pduri, am fost
acolo o singur dat, dar tiam unde m aflu i c
m ndrept spre lac. tiam i de ce. Nu voiam s
merg. Nu voiam s merg acolo, dar nu m puteam
opri. Nu o puteam opri. ipam n interiorul meu,
pentru c nu voiam s mor, dar ea voia. Nu mai
putea suporta.
- Ce anume nu mai putea suporta?
- i-a reamintit. i-a reamintit violul, cum se
simise atunci, ce era n ea. i-a amintit, Fox,
noaptea din lumini. El - creatura aia - a controlat-o
astfel nct s-l acuze pe Giles Dent c a violat-o,
s-l denune pe el i pe Ann Hawkins ca fiind
vrjitori. Ea a presupus c erau mori. Nu mai putea
tri din cauza vinoviei. El i-a spus s fug.
- Cine?^
- Dent. n lumini, chiar nainte s izbucneasc
focul, s-a uitat la ea, i-a fost mil de ea i a iertat-o.
El i-a spus s fug, iar ea a fugit pentru c avea
doar aisprezece ani. Toat lumea a crezut c Dent
era tatl copilului i a comptimit-o pentru asta.
Ei i-a fost fric s nege, i-a fost fric s vorbeasc.
O afecta cnd vorbea despre asta, despre acea
fiic, oroare i disperare.
- Fox, ea se temea tot timpul, i pn a nscut
a nnebunit din cauza fricii, a vinoviei i a acelor
amintiri. Am simit toate astea, toate colciau n

62
mleriorul ei i al meu. Voia s le pun capt. Voia
sfi ia i copilul cu ea, s termine i cu asta, dar n-a
Iai lut-o face.
Ochii lui Layla trdau fric, dar i compasiune.
- S-a gndit s omoare bebeluul?
n timp ce ncuviina dnd din cap, Layla respir
adnc.
- Se temea de creatur, o ura i totui o i iubea,
li spunea creatur, nu ea. Vreau s spun...
- Hester se gndea la copil ca fiind o creatur
mi o ea.
- Da. Da. i totui nu a putut-o ucide. Dac ar
Ii lcut asta, m-am gndit eu, cnd am neles mai
bine, nu a mai fi aici. Mi-a oferit viaa crund-o
pe cea a copilului, iar acum voia s m omoare
pentru c eram ataat de ea. Am vorbit i dac
II i-a auzit a crezut probabil c sunt una dintre vocile
care o nnebuneau. Nu am putut s o fac s m
asculte, nu am putut s o fac s neleag. Apoi
le-am vzut.
Fcu o pauz ca s mai ia o nghiitur din
butur i s se mai calmeze.
- Te-am vzut i m-am gndit: Mulumesc lui
I)umnezeu c este aici. Puteam simi pietrele n
palm cnd le ridica, simeam cum atrn greu n
buzunarele rochiei pe care o purta. Nu puteam face
nimic, dar am crezut...
- Ai crezut c eu o voi opri. i el crezuse asta.
- O strigai i-i spuneai c nu era vina ei. Ai
fugit spre ea, spre mine. i cred c te-a auzit, pre
dc o clip. Cred, am simit c voia s te cread.

63
Apoi m-am trezit c ne adnceam tot mai mult n
ap. Nu pot spune dac a czut sau a srit, dar
eram sub ap. Mi-am spus s nu intru n panic,
pentru c sunt o bun nottoare.
- Cpitanul echipei de not.
- i-am spus asta? Reui s rd ncet i mai
lu o gur de vin. Mi-am spus c pot iei la
suprafa chiar i cu greutile din buzunare, pentru
c sunt o nottoare puternic. Dar nu am reuit.
i mai ru, nici mcar nu am putut s ncerc. Nu
doar pietrele m trgeau n jos.
- Ci Hester.
-D a. Te-am vzut n ap, cum coborai i apoi...
Ea nchise ochii i i strnse puternic buzele.
-E ste n regul. ntinzndu-se spre ea, i aez
palma peste a ei. Suntem bine.
- Fox, nu tiu dac era ea sau dac eu... Nu
tiu. Ne-am agat de tine.
- M-ai srutat.
- Te-am omort.
- Toi am avut un sfrit tragic, dar nu s-a
ntmplat cu adevrat. Orict de adevrat prea,
nu a fost real. A fost un fel destul de dur de a
ptrunde n mintea lui Hester Deale, dar acum tim
mai multe despre ea.
- Tu de ce erai acolo?
- Vrei s auzi ce presupun eu? ntre noi exist
aceast legtur. Am mai mprit vise cu Gage i
Cal. Cam acelai lucru. Dar de aceast dat a mai
fost ceva, am fost conectai la un alt nivel. Layla,
te-am vzut pe tine n vis, nu pe Hester. Te-am

64
nuzii i asta este interesant. Este ceva la care ar
Irclnii s ne mai gndim.
Atunci cnd jonglezi.
Iii rnji.
Nu ar fi ru. Trebuie s...
Interfonul sun.
Domnul Edwards este aici.
Fox se ridic i aps pe butonul de pe birou.
- Bine. Ateapt un minut. Se ntoarse spre
I ayla n timp ce aceasta se ridica. Avem nevoie
de mai mult timp ca s discutm despre asta.
Ultima mea ntlnire de astzi este la...
- Ora patru. Doamna Halliday.
Aa este. Eti bun. Am putea merge sus dup
ultima mea ntlnire, ca s ne ocupm mai mult
de aceast chestiune.
Layla se gndi c era timpul s se pregteasc
Ic atac.
- Bine.
O conduse pn la u, unde i propuse:
- Am putea servi cina.
- Nu vreau s deranjez.
- tiu fiecare local aflat pe o raz de cinci mile,
care livreaz m ncare la apelarea rapid a
telefonului.
Ea zmbi uor.
- Bine gndit.
Fax o nsoi pn n locul unde un Edwards de
() sut de kilograme umplea un scaun de la recepie.
Ihirta lui, acoperit de un tricou alb, se revrsa.
Farul gri i stufos era acoperit de o apc cu John
I )eere. El se ridic n picioare i ntinse mna
pentru a o strnge pe cea pe care Fox i-o oferise.

65
- Ce mai faci? ntreb Fox.
- Tu s-mi spui.
- Poftete nuntru, domnule Edwards. Vom
discuta despre asta.
Layla se gndi, n timp ce Fox i conducea
clientul n birou, c brbatul lucra n aer liber. Poate
c era un fermier, un constructor sau un peisagist.
Prea trecut de aizeci de ani i descurajat.
- Care e povestea lui, Alice? mi poi spune?
ntreb ea.
- Este vorba despre o proprietate, spuse Alice
n timp ce strngea nite plicuri. Tim Edwards are
o ferm la cteva mile sud de ora. Nite investitori
au cumprat o parte din pmnt care se nvecineaz
cu ea. Msurtorile spun c opt acri din pmntul
lui Tom depesc grania. Investitorii doresc acel
teren, dar i Tom l vrea. Dau o fug pn la pot.
- M pot duce eu.
Alice flutur din degete a negare.
- Nu m-a mai putea plimba i nici brfi. Am
cteva notie aici despre un trust pe care-1 pune
Fox la punct. De ce nu faci tu o schi despre asta
ct timp sunt eu plecat?
Rmas singur, Layla se aez i se apuc de
lucru. Peste zece minute se ntreba de ce oamenii
au nevoie de un limbaj att de complicat ca s
spun lucrurilor pe nume. Rspunse la telefon i
stabili unele ntlniri. Cnd Alice se ntoarse, avea
ntrebri de pus. Ea observase c atunci cnd
Edwards plecase arta mult mai puin descurajat.
Pe la ora unu, era singur i mulumit c putea

66
aonte la imprimant datele despre trust pe care
AI ice le corectase pentru ea. Cnd ajunse la a doua
pagin, imprimanta i indic cum c n cartu nu
urni era cerneal. Se duse la cmrua pentru
depozitare, aflat n biblioteca micu cu cri de
11rept, spernd c Fox avea vreunul de rezerv. Zri
t ul ia pe ultimul raft.
I)c ce trebuia s fie mereu pe ultimul raft? se
ml rob ea. De ce oare exist rafturi att de nalte
rnd nimeni din lumea asta nu depete e metri?
Se ridic pe vrfuri, se ntinse i reui s loveasc
t ol (ui cartonului aflat pe marginea raftului. Cu o
man inndu-se de raftul de jos, l mai mic trei
renii metri.
M duc s iau prnzul, spuse Fox din spatele
ei Dac vrei ceva... Poftim, las-m pe mine s
inii asta.
Aproape c am ajuns la afurisitul sta.
Da, i-i va cdea n cap.
Iii se ntinse, exact cnd ea se ntorcea.
Trupurile lor se frecaser unul de cellalt.
<1ii pul ei ocupa tot cmpul lui vizual, n timp ce
parfumul ei l nvluia ca nite panglici de satin.
( )ehii aceia de siren l fceau s se simt un pic
ameit i foarte dornic. El i zise: D-te napoi,
o I)ell. Apoi fcu greeala s-i contemple buzele
i nu mai avu nicio scpare.
Se nclin vreo civa centimetri i o auzi cum
inspir. Buzele ei se deprtar, iar el elimin i
puinul spaiu care-i mai desprea. Urm o
degustare moale, de scurt durat, apoi alta,

67
ambele ca atingerea unui fulg. Apoi genele ei se
lsar acoperind acei ochi seductori, iar gura ei
se atinse uor de a lui.
Srutul deveni mai profund, o uoar alunecare
spre cldura care-i nvlui sim urile lui.
Acaparndu-le ea dorea s se afunde din ce n ce
mai mult i s se nece.
Scoase un sunet, dac era de plcere sau de
suprare, el nu-i putea da seama pentru c sngele
i vuia n urechi, ns i reaminti unde se aflau. El
puse capt srutului, realiznd c practic o
mpingea n cmrua pentru depozitare.
- Scuze. mi pare ru. Ea lucra pentru el,
Dumnezeule. Nu ar fi trebuit s... Este nepotrivit.
A fost... Uimitor, se gndi el. A fost...
- Fox?
El sri surprins un pas napoi cnd auzi vocea
din spatele lui. Cnd privi n jur, simi cum i
cedeaz genunchii.
- Mam!
- Scuze c te ntrerup.
Zmbi spre Fox, apoi se ntoarse spre Layla.
- Bun. Eu sunt Joanne Barry, mama lui Fox.
De ce oare nu exista niciodat o gaur n podea
cnd ai nevoie de ea? se gndi Layla.
- mi pare bine de cunotin, doamn Barry.
Eu sunt Layla Damell.
- i-am spus c Layla m ajut la birou. Noi
tocmai eram...
- Da... erai, se mulumi ea s zmbeasc.
nc zmbind, se rezum s spun doar att.

68
Layla se gndi c era tipul de femeie la care
I>iobabil c te uitai fix chiar dac nu erai un ntng
uimit. Prul ei des i aten cdea n valuri,
ncadrnd o fa cu trsturi ferme, cu o gur plin,
ncrujat, i nite ochi de culoarea alunelor care
reueau s arate amuzai, curioi i rbdtori n
iicelai timp. Joanne era nalt, supl, purta nite
1)1ugi largi, cizme i un pulover subire care o fcea
Mfi arate perfect.
Deoarece Fox prea mut, Layla se strdui s-i
dreag glasul.
- Eu, ah, aveam nevoie de un cartu nou. Pentru
imprimant. Este pe raftul de sus.
-A a este. Aa este. Tocmai voiam s-l iau.
Fox se ntoarse i reui s se loveasc din nou
de Layla.
- Scuze.
Abia ddu cutia jos, c Layla i-o smulse din
mn i se ddu ntr-o parte.
- Mulumesc! zise ea i se grbi s plece.
- Ai puin timp i pentru mine? ntreb Joanne
eu o voce suav. Sau trebuie s continui ceea ce
fceai cnd am intrat?
- Termin. Fox o conduse spre birou.
- Este foarte drgu. Cine poate s te
nvinoveasc c te-ai jucat un pic de-a eful i
dc-a secretara?
- Mam! El i trecu degetele prin pr. Nu e
ceea ce crezi tu. A fost... Nu conteaz. El se aez
pc scaun. Ce s-a ntmplat?
- Aveam cte ceva de rezolvat n ora. Printre

69
altele s iau prnzul cu sora ta. Sparrow mi-a spus
c nu te-a mai vzut de dou sptmni.
- Intenionam s trec.
Jo se sprijini cu spatele de biroul lui.
- S mnnci ceva, o dat pe sptmn, ceva
care nu este prjit, procesat i plin de chimicale
nu te va ucide, Fox. i ar trebui s-i sprijini sora.
- Bine. M voi duce astzi.
- E bine. A doua chestiune: i-am dus nite vase
lui Lorrie. Probabil c ai vzut ce s-a ntmplat cu
magazinul ei.
- Nu chiar. El se gndi la ferestrele sparte i la
leurile ciorilor de pe Main Street. Cnd de mari
sunt pagubele?
- Este ru. Jo i duse mna la cele trei cristale
care atrnau de un lan la gtul ei. Fox, ea vorbete
despre nchiderea magazinului, despre mutare. mi
rupe sufletul i m sperie. M tem pentru tine.
El se ridic, o lu n brae i i frec obrazul
de al ei.
- Totul va fi bine. Lucrm la asta.
- Vreau s fac i eu ceva. Tatl tu i cu mine,
noi toi, vrem s facem ceva.
- Ai fcut cte ceva n fiecare zi de cnd m
tiu. O strnse n brae. Ai fost mama mea.
Ea se ddu napoi pentru a-i cuprinde faa n
palme.
- Ai motenit farmecul tatlui tu. Uit-te n
ochii mei i reasigur-m c totul va fi bine.
Fr s ezite i fr iretlicuri, el o privi drepl
n ochi.

70
Totul va fi bine, ai ncredere n mine...
Am ncredere n tine. l srut pe frunte, pe
obraz, i apoi uor i repede pe buze. Dar eti nc
puiul meu i m atept s ai mult grij de tine.
Anim du-te i ia prnzul la sora ta. Salata ei de
vinete este azi pe lista de specialiti.
Delicios.
ngduitoare, l nghionti uor n burt.
Ar trebui s nchizi biroul pentru o or i s o
scoi i pe fata aceea drgu la mas.
Fata drgu lucreaz pentru mine.
Cum am reuit s cresc o persoan care
urmeaz toate regulile? Este deprimant. l mai
nghionti o dat nainte s se ndrepte spre u. Te
iubesc, Fox.
- i eu te iubesc, mam. Voi iei i eu cu tine,
ui lung el repede, realiznd c mama lui nu ar fi avut
nicio remucare s se opreasc la biroul lui Layla i
s;i o stoarc de informaii pe fata cea drgu.
- Voi mai avea ocazia s o gsesc singur i s
o iau la bani mruni, spuse Joanne pe un ton
degajat.
- Da, dar nu astzi.

Salata nu a fost rea, iar din moment ce mncase


stnd la tejghea a avut i ceva timp s stea de vorb
ni sora ui mai mic. Deoarece reuea s-l
111 veseleasc, reveni la birou bucurndu-se de ziua
nsorit i tumultuoas. S-ar fi bucurat i mai mult
dac nu s-ar fi ntlnit cu Derrick Napper, idolul
lui din copilrie, acum ajutorul de erif Napper,
pc cnd acesta ieea de la frizerie.

71
- S vezi i s nu crezi, e O Dell. Napper i
ls ochelarii de soare n jos i se uit n susul i n
josul strzii. Ciudat, nu vd nicio ambulan de
urmrit.
- Ti-ai fcut tunsoarea asta zbrlit la ofert?
9

Zmbetul lui Napper se ntinse pe toat faa lui


dur, ptroas.
- Am auzit c te aflai la locul faptei ieri, cnd
au fost necazuri n piaa public. Nu ai rmas s
dai o declaraie i nici nu ai venit s completezi
un raport. Fiind avocatul oraului ar fi trebuit s
tii mai bine ce i cum.
-A ic i greeti i asta nu e nicio noutate. M-am
oprit de diminea i am discutat cu eriful. Cred
c nu le spune trepduilor chiar totul.
- Ar trebui s-i aminteti de cte ori ai primit
uturi n fund de la mine, ODell.
- mi amintesc multe lucruri.
Fox plec mai departe. Odat ajuns huligan, se
gndi el, rmi un netrebnic. nainte ca perioada
apte s ia sfrit, i zise c el i Napper se vor
mai ntlni. Dar pentru moment i-l scoase din
minte.
Avea treburi de rezolvat, iar n tim p ce
deschidea ua biroului su, recunoscu c mai avea
i o cale de netezit, aa c mai bine termina mai
nti cu asta.
Cnd intr, Layla se ndrepta spre recepie
innd n mn una dintre vazele cu flori pe care
Alice Hawbaker le punea n birouri. Layla se opri
paralizat.

72
- Tocmai le puneam ap proaspt. Nu a sunat
nimeni ct ai fost plecat, aa c am terminat dosarul
despre consoriu i l-am scos la imprimant. Este
pe biroul tu.
- Bine. Ascult, Layla...
- Nu eram sigur dac trebuie s dactilografiez
ceva n legtur cu domnul Edwards sau...
- Bine, bine, pune aia jos.
El rezolv aceast chestiune, lund vaza din
minile ei i aeznd-o pe mas.
- De fapt, locul lor este...
- Oprete-te. Am depit msura i mi cer
scuze.
- Deja ai facut-o.
- mi cer iari scuze. Nu vreau s te simi
ciudat pentru c a putea s-i fac avansuri. Nu am
intenionat... Gura ta s-a ntmplat s fie acolo.
- Gura mea s-a ntmplat s fie acolo? Tonul ei
se schimb din agitat n periculos de dulce. Adic
pe faa mea, sub nas i deasupra brbiei?
- Nu. i frec fruntea cu degetele. Da, dar nu.
( iura ta era... Am uitat c nu trebuia s fac ce am
fcut, ceea ce a fost total nelalocul lui avnd n
vedere circumstanele. Voi ncepe s invoc al
cincilea amendament ntr-o clipit sau poate doar
o nebunie temporar.
- Poi invoca ce vrei, dar poate c vei lua n
considerare faptul c gura mea, care se ntmpla
s fie acolo, nu rostea cuvinte ca: nu, sau stop, sau
l>leac naibii de lng mine. Cuvinte pe care este
foarte capabil s le rosteasc.

73
- Bine. Totui este foarte penibil.
- n ain te sau dup ce o adugm i pe
mama ta?
- Asta s-ar transforma din penibil n fars. El
i bg minile n buzunare. S presupun c nu
vei angaja un avocat ca s m dai n judecat pentru
hruire sexual?
Ea i nclin capul.
- S presupun c nu ai de gnd s m
concediezi?
- Votez cu da pentru ambele ntrebri. Deci
suntem n regul?
- Foarte bine.
Ea lu vaza i o aez cum trebuie pe mas.
- Apropo, am comandat un alt cartu pentru
imprimant.
Ea i arunc o privire zmbind uor.
- Te-ai gndit bine. Eu voi fi... El art spre
biroul su.
- Bine. El se uit n spate. Bine, repet el, apoi
privi spre cm rua pentru depozitare. Oh,
Doamne!

74
4

a patru patruzeci i cinci, Fox i conduse


L spre ieire ultimul client din acea zi. Afar,
vintul mprtia frunze subiri, maro, de-a lung
trotuarului, iar civa puti cu glugile trase pe cap
peau direct prin mica vijelie. Probabil c se
duceau la sala de popice, se gndi el. S mai joace
cteva partide nainte de cin.
Era o zi n care ar fi nfruntat vntul pentru
clevajocuri la Galaxia. De fapt, se gndi el, fcuse
nsla sptmna trecut. Dac asta l fcea s par
un puti de doisprezece ani, nu-1 deranja. Unele
lucruri nu ar trebui s se schimbe.
O auzi pe Layla vorbind la telefon, spunnd c
domnul O Dell va fi mine la tribunal, dar c putea
stabili o ntrevedere n cursul sptmnii.
Cnd el se ntoarse, ea tasta ceva la calculator,
in stilul ei eficient, presupuse el. De unde sttea i
pi 11ea vedea picioarele, felul n care btea din picior
m timp ce lucra. Cerceii din argint scnteiar cnd
ca se nvrti pentru a rspunde la telefon, apoi i
ntlni privirea i simi cum i se strnge stomacul.

75
n aceast privin cu siguran nu mai avea
doisprezece ani. Mulumi Cerului c unele lucruri
se mai i schimb.
Probabil c zmbetul bleg care i se ntiprise
pe fa o determin s-i ridice capul spre el.
- Ce este?
- Nimic, doar un pic de filozofie interioar
Ultimul apel telefonic a fost important?
- Nu ceva urgent. Era n legtur cu o nelegere
pentru un parteneriat - cteva femei care scriu o
serie de cri de bucate despre care ele cred c se
vor vinde foarte bine. Mi s-a spus c Rachel Ray
s-a retras i ele vor s legalizeze colaborarea
nainte de a da lovitura cea mare. Ai un program
ncrcat sptmna asta.
-A tunci cred c-mi voi permite nite mncare
chinezeasc la cin, dac i tu mai vrei.
- Tocmai voiam s nchei ce aveam de fcut pe
azi.
- Termin-i treaba. i eu voi face la fel. Putem
urca prin buctrie.
Ajuns n biroul su, Fox nchise computerul,
i lu servieta i ncerc s-i aminteasc n ce
hal se afla apartamentul lui.
O, ohooo! Realiz c tocmai descoperise o nou
zon n care nc mai avea doisprezece ani. Mai
bine s nu se gndeasc, decise el, din moment ce
era prea trziu ca s fac ceva n legtur cu asta.
Oricum, ct de ru putea s arate?
Intr n buctria unde doamna Hawbaker inea
cafetiera, cuptorul cu microunde i vesela destinat

76
servirii clienilor. El tia c mai pstra i nite
dulciuri pe acolo pentru c ddea frecvent iama
pi in ele, plus vaze i cutii cu ceaiuri exotice.
Cine va mai reface stocul de dulciuri cnd
doamna H l va prsi? Melancolic, se ntoarse
i'And Layla intr n buctrie.
Ea cumpr proviziile din sumele adunate n
I(orcanul din biroul meu. Am grij s-l in burduit,
cred c deja i-a spus asta.
Un dolar pentru fiecare cuvnt care ncepe
cu F este un sistem onorabil. Avnd n vedere c
ii m vzut borcanul, pot spune c tu cam arunci n
danga i-n dreapta cu acel cuvnt cu F, aa c este
echitabil.
El prea att de trist, nct i venea s-l strng
la piept i s-i dezmierde prul ciufulit i ondulat.
- tiu c-i vei simi lipsa, spuse ea.
Poate se va ntoarce. Oricum ar fi, viaa merge
nainte. Fox deschise ua care ddea spre scri. Ar
liebui s-i spun c, din moment ce doamna H nu
sc ocup i de apartamentul meu, de fapt, chiar
refuz din cauza unui incident nefericit care a
implicat faptul c dormisem prea mult i fr
anumite lenjerii. Ca atare, probabil c este
dezordine.
- Am mai vzut n viaa mea dezordine.
Cnd trecu de la buctria ordonat a biroului
de avocatur n cea a lui Fox, Layla nelese c
subestimase definiia dezordinii. Erau vase n
chiuvet, pe blat i pe msua acoperit cu nie
ziare vechi de cteva zile. Cteva cutii de cereale

77
(oare oamenii mari chiar mncau cocoa puffs?),
pungi de chipsuri, o sticl de vin rou, cteva cutii
cu condimente i un borcan gol de Gatorade sc
luptau s-i gseasc locul pe blatul de lng un
frigider tapetat cu poze i bileele. Pe podea se
aflau trei perechi de pantofi, o jachet veche era
atrnat pe unul dintre scaunele de buctrie i o
stiv de reviste trona pe cellalt scaun.
- Poate c vrei s pleci o or sau poate o
sptmn, n timp ce eu rezolv aici problema.
- Nu, nu. Restul este la fel de ru?
- Nu-mi aduc aminte. Pot s m duc s verific
nainte s...
Dar ea deja srea peste pantofi i intra n
sufragerie. Nu era chiar att de ru, se gndi el.
Nu chiar. Decise s fie prevztor, aa c trecu pe
lng ea i ncepu s strng resturile.
- Triesc ca un porc, tiu, tiu. Am auzit asta
mai demult.
El ngrmdi un bra de haine aruncate pe jos
n dulapul nefolosit de pe hol.
Faa ei reflecta o surprindere veritabil care-i
nvlui i vocea.
- De ce nu angajezi o menajer, pe cineva care
s vin aici o dat pe sptmn i s se ocupe de
cas?
- Pentru c toate fug i nu se mai ntorc. Uite
ce e, ieim s cinm.
Nu c i-ar fi fost ruine, doar era casa lui, ns
nu voia s i se fac moral, lucru ce-1 fcu s
smulg practic de pe msua de cafea o sticl goal
de bere i un castron cu popcom aproape gol.

78
Vom gsi un restaurant drgu i curat.
Am avut dou colege de camer la facultate.
A Irebuit s chem trupele care se ocup cu sigurana
mi|ional, la sfritul semestrului.
Iia ridic o pereche de osete de pe un scaun i
i Ic ddu nainte ca el s poat ajunge la ele.
Dac exist vreun pahar curat mi-ar prinde
In ne un pic de vin.
Voi pune unul n usctorul de vase.
Iii mai strnse diverse lucruri nainte de a se
mioarce n buctrie. Curioas, Layla se uit prin
ncpere, ncercnd s vad dincolo de dezordine.
I'creii aveau o frumoas nuan de verde, o nuan
cmc punea n eviden rama oval din stejar din
imul ferestrelor. Un superb covor esut manual,
cm c fusese aspirat cndva, n ultimul deceniu, se
mlindea peste o podea din scndur lat, nchis
In culoare. Obiectele de art etalate pe perei erau
ncnttoare: picturi, acuarele, schie n tu i
lolografii. Dei ncperea era dominat de un
idcvizor uria, cu ecran plat, i de o serie de
componente, mai erau i cteva vase frumoase din
Iul, care, i imagina ea, proveneau de la fraii lui
sau de la mama sa. i artase cndva magazinul
fratelui su care vindea obiecte din lut. Ea se
mloarse cnd simi c Fox revenise n ncpere.
- mi plac foarte mult obiectele de art i vasele
din lut. Aceast pies, ea art cu degetul spre o
slicl lung, delicat, n nuane de un albastru-
vioriu, pare fluid.
- Este opera mamei mele. Fratele meu, Ridge,
n lcut acel castron de pe masa de sub geam.

79
Ea se ndrept spre el.
- Este minunat, zise ea i tras cu degetul curbii
fin a buzei vasului. Apoi se ntoarse pentru a lua
paharul cu vin.
- Ce-mi poi spune despre operele de art?
- Mama, fratele i cumnata mea le-au fcut.
Fotografiile sunt ale lui Sparrow, sora mea mai
mic.
- Ct talent ntr-o singur familie.
- i mai sunt i avocaii, sora mea cea mai mare
i cu mine.
- Cnd practici avocatura nu ai nevoie de
talent?
-A colo, un pic.
Ea sorbi din vin.
- Tatl tu este tmplar, nu-i aa?
- Tmplar, face i scrinuri. El a confecionat
masa pe care se afl cupa de la Ridge.
- El a fcut masa? Ea se ghemui c s se poat
uita mai bine. Ca s vezi.
- Nu are nici cuie, nici uruburi. El are nite
mini magice.
Ea trecu un deget pe suprafaa mesei acoperite
de praf.
- Finisajul este ca satinul. Sunt nite lucruri
frumoase.
Ridicnd din sprncene, ea i terse degetul
de cmaa lui Fox.
- Sunt forat s-i spun c ar trebui s ai mai
mult grij de ele i de mediul n care se afl.
- Nu ai fi prima care ar spune asta. E cazul

80
ml i distrag atenia cu ceva de mncare, spuse el
i scoase un meniu.
Buctria chinezeasc a lui Han Lee.
Este cam devreme pentru cin.
Voi suna i le voi spune s aduc mncarea la
suple. Aa vom putea s facem i ceva treab.
Came de porc dulce i marinat, hotr ea
dup ce arunc o privire pe meniu.
Atta tot? Deci, carne de porc dulce i
marinat. De restul o s am eu grij.
Plec s dea telefon. Peste cteva minute auzi
pa curgnd i clinchetul vaselor. Dndu-i ochii
peste cap, ea se duse n buctrie unde el atacase
nite vase.
- Bine. Layla i ddu jos jacheta.
- Nu. Chiar nu e nevoie.
- Ba da. i suflec mnecile. Chiar e nevoie,
dar doar de data asta, pentm c faci tu cinste cu
cina.
- S-mi cer din nou scuze?
- Nu-i nevoie. Ea ridic din sprncene. De ce
n-ai main de splat vase?
- Vezi tu, este o problem. M tot gndesc s
scot partea aia de jos de la dulap, s-mi instalez
una, dar apoi mi zic: hei, sunt numai eu i folosesc
destul de des farfurii din carton.
-N u destul de des. Exist pe undeva vreo crp
curat de vase?
- Oh! Ei bine, el se ncrunt confuz. M ntorc
imediat.
Dnd din cap, Layla se duse la chiuveta pe care

81
el o prsise i prelu conducerea. Nu o deranja
s fac asta. Era o treab mrunt, ciudat de
relaxant. n plus, de la fereastra aflat deasupra
chiuvetei se vedea o privelite frumoas, care se
ntindea pn spre muni unde lumina soarelui
sclipea deasupra vrfurilor ascuite. Vntul nc
mai legna copacii i agita cearafurile albe
atrnate pe frnghie n curtea vecin. Ea i imagin
c rufele miroseau a vnt i a muni cnd le
ntindeau pe pat. Un bieel i un cine mare i
negru alergau pe lng gardul unei curi cu o
asemenea bucurie i energie, nct ea putea simi
atingerea vntului pe obraji, n pr. Cnd biatul,
mbrcat ntr-o hain de un albastru-deschis,
ncepu s se dea n leagn, emoia nlimii i a
vitezei fcur ca stomacul lui Layla s se contracte.
Oare mama lui este n buctrie pregtindu-i
cina? se ntreb ea vistoare. Sau poate c este
rndul tatlui s gteasc. Ori, ei gtesc mpreun,
vorbind despre ziua lor, n timp ce bieelul i
ridica faa spre vnt i-i lua zborul.
- Cine tia c splatul vaselor poate fi att de
sexy?
Ea rse i-i arunc lui Fox o privire peste umr.
- S nu crezi c asta m va convinge s repet
operaiunea.
Fox inea n mn o crp foarte ifonat.
- Ce spui?
- S speli vase este sexy doar atunci cnd nu
eti tu cel care-i nmoaie minile n apa cu
detergent de vase.

82
El nainta i i puse mna pe braul ei.
- Nu am spus asta cu voce tare.
Te-am auzit.
Aa se pare, dar eu gndeam, nu vorbeam. M-a
distras felul n care artai, felul n care lumina se
n-decta n prul tu, curbele braelor tale. Eram
tulburat, repet el. i deschis. Nu te gndi, nu
nnaliza. Spune-mi doar ce simeai cnd m-ai
iiuzit".
Eram relaxat. M uitam la bieelul din
leagnul din curte.
- Acum nu mai eti. El lu o farfurie i ncepu
sa o tearg. Aa c vom atepta pn cnd vei fi.
- Poi face asta? S auzi ce gndesc?
- Emoiile ies mai repede la iveal dect
cuvintele. Dar nu a face asta dect dac mi-ai da
voie.
- O poi face cu oricine.
Ea l privi direct n ochi.
- Dar nu a face-o.
- Pentru c eti genul de brbat care pune un
11o Iar ntr-un borcan, chiar dac nu este nimeni prin
preajm care s-l aud c njur.
- Dac mi dau cuvntul, mi-1 i in.
Ea mai spl un vas; farmecul cearafurilor care
fluturau n vnt, al bieelului i al cinelui su
mare disprur.
- M ereu controlezi gndurile oamenilor?
Reziti tentaiei?
- Nu. Aveam zece ani cnd am nceput s
Intonez terenul. n timpul primei perioade de apte

83
ani a fost nspimnttor i abia puteam s ml
stpnesc, dar am fost ajutat. Cnd l-am nvins,
prima dat, m-am gndit c va disprea.
- Dar nu a fost aa.
- Nu. Era nemaipomenit s ai zece ani i s-|l
dai seama ce gndeau sau ce simeau oamenii. Era
o chestie important i nu doar pentru c era
uimitor, pentru c aveam un fel de superputerc,
Era important fiindc voiam s fiu primul la un
test de istorie, iar putiul care tia totul despre
aceast materie sttea pe rndul alturat. De ce sil
nu aflu rspunsurile?
Din moment ce tot tergea vasele, el hotr sil
fac pasul urmtor i s le pun la loc. Ea va fi
mai calm dac i vedeau de treab i aveau
minile ocupate.
- Dup o serie de ncercri i cteva note dc
zece, am nceput s m simt vinovat i n acelai
timp ciudat, pentru c puteam oricnd s arunc o
privire n mintea oricrui profesor ca s vd ce
aveau de gnd s ne dea. i, astfel, aflam lucruri
despre care nu ar fi trebuit s tiu: problemele lor
de acas, precum i alte asemenea lucruri. Am fost
crescut s respect intimitatea celorlali, iar eu o
invadam de-a dreptul. Aa c m-am oprit. El zmbi
uor. Aproape complet.
- M ajut s tiu c nu eti perfect.
- Mi-a luat ceva timp ca s-mi dau seama cum
s m descurc cu asta. Dac nu eram atent, unele
lucruri o luau razna, iar alteori o luau razna dac
eram prea atent. U neori, o fceam n mod

84
Intenionat. Au fost cteva episoade cu un cretin
ni u ia i plcea s-i bat joc de mine. Apoi, cnd
mii mai crescut un pic, a fost i chestia cu fetele,
i Vrcetam rapid terenul ca s vd dac am vreo
itiis s-o dezbrac pe vreuna.
i a funcionat?
HI se mulumi s zmbeasc i strecur o
Im furie n dulap.
Cu cteva sptmni nainte de a mplini
liiplesprezece ani, au nceput iar s se ntmple
ni uimite lucruri. tiam - ne-am dat seama - c
lotui nu se terminase. Aa c mi-a venit mintea la
uip i am realizat c puterea pe care o posedam
mi era ceva cu care s te joci, i m-am oprit.
- Definitiv?
Aproape. Este ns acolo, Layla, face parte
11m noi. Nu pot controla faptul c primesc anumite
semnale de la cineva, dar pot s nu fiu indiscret i
s nu ncerc s aflu mai mult.
- Asta va trebui s nv i eu.
- Poate c tu va trebui s nvei cum s forezi
un pic. Dac este vorba de intimitatea sau despre
viaa cuiva sau a celorlali, trebuie s forezi nota.
- Dar cum tii cnd s faci asta - cnd, dac i
eu cine?
- Vei nva.
- Dar majoritatea timpului nu m simt relaxat
n preajma ta.
- Am observat. De ce?
Ea se ntoarse pentru a mai lua nite vase, apoi
puse un castron n chiuvet. Bieelul intrase n

85
cas, observ ea, probabil, s cineze. Cinele lui
se cuibrise pe verand i dormea linitit.
- Pentru c sunt contient c poi sau c ai
putea s afli ce gndesc i ce simt. Sau m
ngrijoreaz faptul c poi face asta i devin
nervoas. Dar tu nu faci asta pentru c te abii sau
pentru c sunt destul de nervoas nct s te opresc,
Poate ambele. Nu tii ce gndeam sau ce simeam
astzi, un pic mai devreme, cnd m-ai srutat.
- Circuitele mele erau cam ncruciate n acel
moment.
- Suntem atrai unul de cellalt. Asta ar fi o
citire corect?
- n ceea ce m privete, da.
- i ast m face s fiu nervoas. Mai este i o
chestiune confuz pentru c nu tiu exact ct
prelum unul de la cellalt i ct este doar chimie
pur. Layla clti castronul i i-1 ddu lui Fox. Nu
tiu dac ar trebui s mai avem i asta pe cap, avnd
n vedere celelalte lucruri care ar trebui s ne
preocupe.
- Stai un pic. Eti nervoas pentru c sunt atras
de tine sau pentru c suntem atrai unul de cellalt?
- Cea de a doua variant. i nu trebuie s i
citesc gndurile cnd pot vedea pe faa ta c te
ncnt ideea asta.
- E cea mai bun idee pe care am auzit-o n
ultimele sptmni, probabil, n ultimii ani.
Layla i aez mna ud i plin de detergent
pe pieptul lui n timp ce el se apleca spre ea.
- Nu m pot relaxa dac m gndesc s m
culc cu tine. n general, ideea de sex m incit.

86
-N e putem relaxa mai trziu. Pot s-i garantez
c vom fi mult mai relaxai dac termini, mai nti,
pii rtea cu incitatul.
Ea nu-i retrase mna, ci l nghionti facndu-1
Nfi se dea un pas n spate.
- Nu m ndoiesc de asta, dar eu mpart lucrurile
pe com partim ente. A a sunt eu fcut, aa
funcionez. Chestia asta dintre noi va trebui s o
pun ntr-un alt compartiment pentru un timp.
Trebuie s m gndesc, s-mi fac griji i s-mi
pun ntrebri n legtur cu asta. Dac va fi s nv
ile la tine, dac voi putea contribui la exterminarea
creaturii care vrea s termine cu noi, trebuie s
m concentrez asupra acestui aspect.
El ncuviin dnd din cap.
- mi place s jonglez.
- tiu.
- i-mi mai place i s negociez i... el i terse
mna, i apoi i-o srut. tiu cnd s las partea
opus s analizeze toate opiunile. Te vreau goal,
in1r-un pat, ntr-o camer plin de umbre i muzic
m surdin. Vreau s-i simt inima cum bate n
palma mea n timp ce-i fac diverse lucruri. Aa
ca pune asta n compartimentul la al tu, Layla.
Arunc deoparte crpa de ters vasele.
- M duc s-i aduc nite vin. Te va ajuta s te
relaxezi un pic nainte s trecem la treab.
Dup ce el plec, Layla i puse palma n dreptul
inimii i simi cum aceasta bate cu putere.
Evident, mai avea multe de nvat dac el
poseda acea putere, iar ea nu simise.

87
Deocamdat va fi nevoie de mult mai mult deeill
un pahar de vin ca s se relaxeze.

Fox eliber masa din buctrie i i turn vin it


pahar. Ea nu spuse nimic, iar el i ls timp sil
gndeasc pn cnd se aez.
- Bine, tii s meditezi?
- Cunosc conceptul.
Fox sesiz o urm de iritare n tonul ei, dar
nu-i ddu atenie.
- Trebuie s te aezi ca s putem ncepe,
Problema cu meditaia, ncepu el dup ce ea i se
altur, const n aceea c majoritatea oamenilor
nu reuesc s-i nchid mintea i s nu se mai
gndeasc la munc, la programarea la dentist sau
la durerea de ale. Dar ne putem apropia. Sh
respirm n stil yoga, s ne folosim de respiraie,
nchide ochii i imagineaz-i un perete alb...
- i s cnt hmmmmmm. i cum m va ajuta
s neleg mai bine chestia asta? Nu pot umbla de
colo pn colo ntr-o stare meditativ.
- O s te ajute s te distanezi dup aceea, s-i
purifici mintea, aura, s-i balansezi chi-ul.
- Te rog.
- Este un ntreg proces, Layla. Pn acum ai
atins doar superficial suprafaa sau doar ai ncercat
marea cu degetul. Cu ct intri mai profund, cu att
te vei consuma mai mult.
- Cum ar fi?
- Prea adnc pentru prea mult timp? Dureri de
cap, grea i-i va curge snge din nas. Se ntmpl
s i doar. Te poate seca de puteri.

88
Fa se ncrunt, apoi i plimb degetul pe
marginea paharului.
- Cnd ne aflam n podul vechii biblioteci,
Ouinn a avut o viziune cu Ann Hawkins i dup
iiccca a fost destul de epuizat. Avea o durere de
rup sever, i era grea i era moale. Layla i
umil obrajii. Bine. Dar eu nu m pricep deloc la
meditaie. Cnd vom termina cu poziia corpului
In cursul de yoga, voi fi relaxat, dar m voi gndi
ce am de fcut apoi sau dac s cumpr jacheta
iiia de piele pe care tocmai au adus-o. Voi exersa.
Pot exersa cu Cybil.
Pentru c te simi cu ea mai n siguran dect
eu mine, se gndi Fox i ced.
- In regul, pentru moment, hai s lucrm la
suprafa. Relaxeaz-te, ndeprteaz agitaia din
mintea ta, aa cum ai fcut cnd splai vasele.
- Este mai greu cnd o faci deliberat. Lucrurile
vor s ias la suprafa.
- Este adevrat, aa c aaz-le n
compartimente, i suger el zmbind. Pune-le la
locul lor. Bag-le undeva. Uit-te la mine. Mna
Ini se aez peste a ei. U it-te la mine.
( 'oncentreaz-te asupra mea. M cunoti.
Ea se simi ca i cum vinul i se urcase direct la
cap.
- Nu te neleg.
-V om ajunge i acolo. Uit-te la mine. Este ca
i cum ai deschide o u. Apas clana, Layla. Pune
mna pe clan, apas-o i ntredeschide ua doar
civa centimetri. Uit-te la mine. La ce m
gndesc?

89
- Speri c nu voi mnca toate glutele cu came
de porc.
Ea i simi umorul.
- Tu ai fcut asta, spuse ea.
- Noi am fcut asta. Stai lng u. Rmi
concentrat. Deschide-o un pic mai mult i
spune-mi ce simt.
- Eu... calm. Eti att de calm. Nu tiu cum
reueti. Nu cred c am fost vreodat att de calm,
iar acum, avnd n vedere ce s-a ntmplat, ce se
ntmpl, nu tiu dac voi mai fi cndva cu
adevrat calm. i... i este un pic foame
- M-am prefcut c mnnc o salat de vinete
la prnz. Tocmai de aceea am comandat...
- Came de vit Kung Pao, mazre, tieei reci,
o duzin de rulouri cu ou i gluti cu came de
porc. O duzin de rulouri cu ou?
- Dac mai rmne ceva este numai bun pentru
micul dejun.
- Este dezgusttor. Iar acum te gndeti c i
eu a fi numai bun la micul dejun, adug ea i-i
trase mna de sub a lui.
- Scuze, asta mi-a scpat. Eti bine?
- Un pic cam ameit, foarte aiurit, dar suni
bine. Cu tine va fi mai uor, nu-i aa? Pentru c tu
tii cum funcioneaz. Lucreaz i cu mine.
Lundu-i berea pe care o neglijase, el se ls
pe spate n fotoliu.
- O femeie intr n magazinul pe care l-ai
condus la New York. Doar se uit. Cum tii ncotro
s o ndrumi, cum s lucrezi cu ea?

90
- S o mulumesc, l corect Layla, nu s o
lucrez. O parte va fi n funcie de felul n care arat
vrsta, cum este mbrcat, ce fel de geant sau
cc fel de pantofi are. Astea sunt lucrurile de
suprafa i te pot duce ntr-o direcie greit, dar
reprezint un nceput. Am crescut n aceast
meserie, aa c posed un sim pentru diferitele
lipuri de clieni.
- Dar pot s pun pariu c n nou cazuri din
zece ai tiut cnd s scoi din depozit geanta la
mod din piele sau s o ndrepi spre cea neagr i
conservatoare. Dac ea i spunea c vrea un
costum de afaceri cnd, de fapt, ochise o rochi
sexy i nite pantofi superbi, reueti s-i dai
seama.
-A m o vast experien n a citi oamenii... Aa
este. Ea respir uiertor, suprarea mbrcnd un
aspect personal. A desea sim t o conexiune.
Patroana mea spunea c este un fel de atingere
magic. Cred c nu era prea departe de adevr.
- Cum procedai?
- Dac ajutam un client, ei bine, m concentram
asupra a ceea ce-i dorea, i evident asupra a ceea
ce i puteam vinde. Trebuie s asculi ce au de spus.
Mai este vorba i de limbajul trupului i, de
asemenea, de propriul meu gust n legtur cu ce
li s-ar potrivi de minune. Am crezut c era vorba
de instinct. m i aprea o im agine n minte
icl'eritoare la rochie sau la pantofi. Credeam c
citesc printre rnduri ceea ce spuneau cnd stteam
de vorb, dar este posibil s fi auzit acea voce

91
interioar. Poate c erau propriile lor gnduri. Nu
sunt sigur.
Ea ncepe s-i croiasc drum, se gndi el, sil
accepte ceea ce posed n interiorul ei.
- Aveai ncredere n ce fceai, erai sigur do
terenul pe care clci, ceea ce este un alt fel do
relaxare. i i psa. Voiai s le oferi ceea ce i
doreau cu adevrat sau ce li se potrivea, ca s-l
faci fericii i s vinzi ceva. Nu-i aa?
- Cred c da.
-A celai program, numai canalul este diferii,
El cut ceva n buzunar i scoase nite
mruni. inu mna cup ca ea s nu poat vedea,
i i numr.
- Ci bani am n mn?
- Eu...
- Suma este n mintea mea. Deschide ua.
- Bine. Ateapt.
Lu o nghiitur de vin. i treceau multe, prea
multe lucruri prin minte. D-le la o parte, i
zise ea.
- S nu m ajui! izbucni Layla cnd el sc
ntinse spre mna ei. Numai....nu o face.
D-le deoparte, i repet ea. F curenie.
Relaxeaz-te. Concentreaz-te. De ce credea el c
ea poate face aa ceva? De ce era oare pe jumtate
sigur? De ce oare muli brbai aveau gene att de
minunate? Oooops. Fr devieri de la subiect,
nchise ochii, vizualiznd ua.
- Un dolar i treizeci i opt de ceni. Ochii ei se
mrir. Uimitor!

92
Ai fcut o treab bun.
Iia tresri auzind btaia n u.
E biatul cu mncarea. ncearc pe el.
Ce?
Ct timp discut cu el, pn i pltesc, citete-1.
Dar asta este...
N epoliticos i inoportun, desigur. Vom
Niicrifica amabilitatea n numele progresului.
( ilcte-1, i ordon Fox n timp ce se ridica pentru
ii mergea spre u. Bun, Kaz, ce mai faci?
Putiul avea cam aisprezece ani, estim Layla.
Purta blugi, o bluz de trening, pantofi de sport
rin e artau destul de noi. Prul aten i era zburlit
ii avea un cercel mic de argint la o ureche. Ochii
lui cprui o cercetar cteva clipe n timp ce
pungile i banii schimbau proprietarii.
Ea respir adnc i ddu un ghiont uii.
Fox o auzi cum scoate un sunet ciudat n spatele
lui, ceva ntre suspin i fornit. El continua s
vorbeasc n timp ce-i ddea biatului baciul i
lcu un comentariu despre baschet.
Dup ce nchise ua, Fox aez pungile pe mas.
- Ei bine?
- Crede c eti rece.
-A a i sunt.
- Crede c sunt bun.
- i eti.
- Se ntreba dac vei primi ceva n noaptea asta
i nu l deranja dac ar fi primit i el ceva. Nu se
referea la rulourile cu ou.
Fox deschise pungile.

93
- Kaz are aisprezece ani. Un puti la vrsta
asta se gndete mereu cum s fac s primeascil
acel ceva. Ai vreo durere de cap?
- Nu. A fost uor de citit, mai uor dect n
cazul tu.
El i zmbi.
- i tipii de vrsta mea se gndesc cum s
primeasc acel ceva, dar tiu cnd e vorba doar
despre rulouri cu ou. Hai s mncm.

Nu mai ncerc s o srute, nici mcar atunci


cnd o conduse acas. Layla nu-i ddea seama
dac el se gndise la asta i decise c era mai bine,
Propriile ei gnduri i sentimente erau un adevrat
amalgam, ceea ce-i spunea c ar trebui s urmeze
sfatul lui Fox i s nceap s mediteze.
O gsi pe Cybil ntins pe canapeaua din
sufragerie cu o carte i o ceac de cafea.
- Bun. Cum a mers?
- A mers destul de bine. Layla se ls s cad
pe un fotoliu. Surprinztor de bine. De fapt, m
simt un pic ameit.
- Vrei nite ceai? Mai este n ceainic.
- Poate.
- Ii aduc o ceac, spuse Cybil cnd Layla ddu
s se ridice. Ari frnt.
- Mulumesc.
nchiznd ochii, Layla ncerc s respire n stil
yoga i s vizualizeze relaxarea pornind de la
degetele de la picioare pn sus. Tocmai ajunsese
la glezne cnd renun.

94
Fox spune c ar trebui s meditez, i spuse ea
Im ( ybil cnd aceasta se ntoarse cu ceaca de ceai.
Meditaia m plictisete.
Atunci nseamn c nu o faci cum trebuie,
ncearc, mai nti, ceaiul, spuse ea n timp ce l
Hu na n ceac i spune-mi ce-i trece prin cap.
I sic cea mai bun metod s-i scoi ceva din minte
eu s poi medita.
- M-a srutat.
- Sunt uimit.
Cybil i ddu lui Layla ceaca i se ntoarse pe
canapea. Ea rse cu nepsare cnd Layla i arunc
o privire mustrtoare.
- Scumpo, tipul nu-i ia ochii ia irei de pe
111 ic mai deloc. Te urmrete cu privirea cnd pleci
ilin ncpere i cnd te ntorci. Frate, e prins ru.
- A spus c... Unde este Quinn?
- Cu Cal. Maverick a descoperit un joc de cri,
aa nct casa lui Cal este liber de aceast dat,
iar ei profit de ocazie.
- Oh! Bine fac. Sunt minunai mpreun, nu-i
aa?
- Fr ndoial c el este brbatul ideal pentru
ca. Ceilali pe care i-a ncercat nu au fost potrivii.
- Potrivii?
- Cal este alesul. i-e mai uor s discutm
despre ei dect despre tine?
Layla oft.
- Este confuz ceea ce simt. S simt c el are
aceleai sentimente i s ncerc s nu simt asta,
pentru c devine i mai confuz. Mai adaug i

95
faptul c lucrm mpreun pe mai multe planuri i
c asta creeaz un fel de intimitate, iar aceasll)
intimitate trebuie s fie respectat, chiar protejaii,
deoarece miza este al naibii de mare. Dac se
amestec cu intimitatea fizic i emoional a unei
relaii personale i sexuale, cum mai poi menine
ordinea ca s faci ceea ce trebuie aici?
- Uimitor. Cu buzele uguiate, Cybil sorbi un
pic din ceai. Asta presupune mult raiune.
- tiu.
- ncearc asta. Simplu i direct. i s-au aprins
clciele dup el?
- Oh, Dumnezeule, da. Dar...
-N u , fr calificative. Nu analiza. Dorina este
un lucru primar, potent i energizant. Bucur-te
de ea. i pune sngele n micare. Vei aduga i
restul n cele din urm. Vei fi nevoit s faci asta,
Eti om i femeie. Noi trebuie s atam emoiilor
i nelinitilor consecine. Dar profit de ansa de
a te bucura de clip. Ochii lui Cybil, nchii la
culoare, exprimau umor. Bucur-te de dorin.
Layla czu pe gnduri n timp ce-i amesteca
ceaiul.
- Cnd i termini ceaiul, vom folosi dorina ta
ca punct de plecare la un exerciiu de meditaie.
Cybil zmbi. Nu cred c te vei plictisi.

96
5

deea lui Cybil de a-i folosi dorina ca pist


3 de lansare spre meditaie se prea poate
A- i fi oferit iniial lui Layla motiv de amuzame
dur apoi i zise c s-a descurcat chiar bine. Cu
siguran, mai bine dect folosind metoda de a
nc preface de la cursul de yoga. Respirase dorina,
ua cum fusese instruit - din cap pn n picioare
i expirase tensiunea i stresul. Se concentrase
asupra fluturailor din stomac, cum i numise
( 'ybil.
Undeva, printre rsete, respiraie i fluturai,
ca se relaxase total, aa nct i putea auzi btile
pulsului. Ea dormi adnc i fr vise i se trezi
odihnit i plin de energie. Se pare c meditaia
nu era obligatoriu s o plictiseasc de moarte. Fox
fiind la tribunal, iar Alice la crm, nu avea niciun
motiv s se duc la birou pn dup-amiaz. Era
limpui, se gndi ea n timp ce fcea du, s se
afunde n cercetri mpreun cu Cybil i Quinn.
S-i foloseasc energia pentru a gsi mai multe
rspunsuri. nc nu adugase incidentul din piaa

97
public diagramei ei i nici nu catalogase visul pc
care-1 mprise cu Fox.
Se mbrc n blugi i o bluz de trening. Avea
s se schimbe n inuta secretarei Layla dup-
amiaz. i asta, recunotea, era amuzant. Se simea
bine s se mbrace pentru lucru, s plnuiasc i
s se gndeasc la inut i la accesorii. Dup ce
plecase din New York i ncepuse s lucreze la
biroul lui Fox, fusese nevoit s-i ajusteze multe
lucruri i s fac fa unor obstacole deosebite.
Dar i lipsise munca, i lipsise ca vreo persoan s
se atepte ca ea s fie ntr-un anume loc, la o or
anume i s se ocupe de anumite treburi.
In timp ce se ndrepta spre ieire, intenionnd
s treac prin buctrie pentru o cafea, auzi sunetul
tastaturii venind din biroul pe care-1 amenajaser
n cel de-al patrulea dormitor.
Quinn sttea pe scaun picior peste picior i tasta.
Prul ei lung i blond era mpletit ntr-o coad. n
timp ce lucra ddea din cap pe ritmul unei muzici
interioare.
- N-am tiut c te-ai ntors.
- M-am ntors.
Quinn mai ngn cteva note, apoi se opri i-i
arunc o privire.
- Am trecut pe la sal, am ars cteva sute de
calorii, dar le-am pus la loc cu o brio enorm cu
afine de la brutrie, dar m-am gndit c, oricum, o
pot face innd seama de sexul uimitor i energizant
de care am avut parte noaptea trecut. Am but
cafea, am fcut du, iar acum tastez notele lui Cybil
legate de visul tu.

98
Quinn i ntinse braele.
- i nc m simt de parc a putea concura la
maratonul din Boston.
- Trebuie c a fost o partid de sex pe cinste.
- Doamne, Doamne! Agitndu-i fundul n
scaun, Quinn ncepu s rd tare i cu neruinare.
Mereu am crezut c romanele de dragoste au
nscocit faptul c sexul este mai bun atunci cnd
eti ndrgostit. Acum simt acest adevr pe propria
mea piele i este extraordinar. Dar destul despre
mine. Tu ce mai faci?
Dac nu s-ar fi trezit simindu-se energizat,
inedit Layla, dou minute petrecute n preajma
Ini Quinn ar fi sleit-o de puteri.
- Dei nu sunt extraordinar de satisfcut i eu
m simt destul de n form. Cybil s-a trezit?
- Este n buctrie. i bea cafeaua de diminea
i citete ziarele. Am discutat puin i a mormit
ceva printre dini cum c ai fcut progrese ieri cu
l'ox.
- i-a menionat i c buzele noastre s-au
ntlnit din ntmplare n debaraua depozit cnd
mama lui i-a fcut apariia?
Ochii de un albastru strlucitor ai lui Quinn se
mrir.
- Nu era destul de coerent. Spune-mi tu.
- Tocmai i-am spus.
- Vreau detalii.
- Eu vreau o cafea. M ntorc.
n buctrie, Cybil ciugulea dintr-o jumtate
de covrig n timp ce citea ziarul de diminea ntins
pe mas.

99
- Nu se menioneaz nimic despre ciori n ziarul
de astzi, anun ea cnd Layla intr. Chiar este
extraordinar. Ieri a fost un articol scurt, zgrcit n
detalii, iar astzi nu are continuare.
- Este ceva obinuit, nu-i aa? Gnditoare Layla
i turn cafea. Nimeni nu d prea mult atenie la
ceea ce se ntmpl aici. Iar cnd se fac reportaje
i se pun ntrebri, interesul nu dureaz prea mult,
- Chiar i oamenii care au trit aceste experiene,
care locuiesc aici, muamalizeaz evenimentul sau
evenimentul i muamalizeaz pe ei.
- Aceia care-i aduc prea bine aminte de celo
petrecute pleac.
Layla se decise s mnnce iaurt, aa c scoase
unul.
- Ca, de exemplu, Alice Hawbaker.
- Este fascinant. Totui nu mai sunt alte rapoarte
despre atacuri ale animalelor sau despre ntmplri
inexplicabile. Cel puin nu astzi. Ridicnd alene
din umeri, Cybil ncepu s mptureasc ziarul.
M duc s mai cercetez cteva piste foarte vagi ca
s ncerc s aflu unde a locuit Ann Hawkins n cei
doi ani n care a disprut. Este al naibii de agasant,
adug ea n timp ce se ridica.

Pn la ora prnzului, L ayla trebluise


mpreun cu prietenele cu care mprea casa. Se
schimb n nite pantaloni gri i cizme cu toc
pentru dup-amiaza pe care urma s-o petreac la
birou.
n timp ce mergea pe jos spre birou, observ c

100
geamurile de la magazinul de cadouri fuseser
in locuite. Tatl lui Cal era un proprietar
contiincios, o persoan foarte stimat n oraul
niI u. Mai observ i cartonul mare care atrna n
vitrin i pe care scria: nchis. Vnzri sistate.
Era mare pcat c se ntmplase acel dezastru,
i zise i i vzu de drum. Vieile pe care oamenii
i Ic construiser sau ncercaser s-o fac se nruiau
in jurul lor, fr ca ei s aib vreo vin. Unii lsau
lotul n paragin, pentru c nu gseau fora i voina
tic a recldi, iar alii i suflecau mnecile i o luam
ilc la nceput.
i Mas Pantry avea ferestre noi, ca i celelalte
magazine i case. Jachetele erau nchise cu nasturi
niiu fermoare din cauza frigului, oamenii veneau
i plecau, intrau i ieeau. Acetia rmneau, nu
fugeau.
Vzu un brbat cu o ja ch e t de denim
decolorat, ncins cu o curea pentru unelte la bru,
care nlocuia yala de la librrie. Ieri, acea u era
zgriat i avea geamul spart. Astzi, urma s fie
ca nou.
Oamenii rmneau, nu fugeau, se gndi ea din
nou.
Cnd brbatul se ntoarse spre ea i i surprinse
privirea, i zmbi. Inima Laylei tresri att de
plcere, ct i de surpriz. Era zmbetul lui Fox.
Icntru o clip crezu c are halucinaii, apoi i
aminti c tatl lui era tmplar. Tatl lui Fox era cel
care nlocuia ua de la librrie i i zmbea de pe
partea opus a Main Street.

101
l salut fluturnd mna i continu s mearg
Nu-i aa c era interesant s arunci o privire s
vezi cum va arta peste douzeci de ani Fox B,
O Dell?
Va arta al naibii de bine.
nc mai zmbea n sinea ei cnd intr n biroul
lui Fox i i lu locul lui Alice.
Din moment ce avea ntreg biroul numai pentru
ea, bg un CD i ncepu s lucreze ce-i lsase
Alice de fcut, ascultnd-o pe Michaelle Grant n
surdin, rspunznd de fiecare dat cnd suna
telefonul.
ntr-o or ea eliberase biroul i adusese la zi
agenda de lucru a lui Fox. D in m om ent ce
considera nc biroul ca fiind domeniul lui Alice,
rezist im pulsului de a m ai petrece o or
reorganiznd pe gustul ei camera de depozitare i
de a pune ordine n sertare.
Scoase din sculeul ei o carte despre una dintre
versiunile care circulau pe seama Stncii Pgne.
O putea vedea cu ochii m inii cum domina
luminiul din pdurea Hawkins. Ridicndu-se ca
un altar din pmntul uscat, sumbr, gri i solid,
se gndi ea n timp ce frunzrea cartea. Robust i
antic. Era un mic mister, pentru c nu se tia de
unde-i provenea numele, dei ea bnuia c era ceva
furit de zei pentru un scop anume, pentru cineva
anume, care trebuia venerat.
Reprezint un centru al puterii, presupuse ea,
i nu era aezat pe un vrf de munte nalt, ci n
pdurea tcut i adormit.

102
Nu era nimic nou n cartea pe care o frunzrise
mica aezare puritan fusese exonerat de
acuzaiile de vrjitorie un foc tragic i o furtun
iscat din senin. i dori s fi adus unul dintre
imnalele lui Ann Hawkins, dar nu-i venea s le
scoat din cas.
Puse cartea deoparte i ncerc s caute pe
internet. Dar i aici erau informaii vechi. Citi i
cut i iar citi i-i ddu seama c, fr ndoial,
Ouinn i Cybil se pricepeau mult mai bine dect
ca la aa ceva. Fora ei consta n organizarea i
unirea p unctelor ntr-o m anier logic.
Deocamdat, nu existau puncte noi de luat n
scam.
Agitat, Layla se ridic pentru a se ndrepta spre
ferestrele din fa. Simea nevoia s fac ceva care
s-i in minile i mintea ocupate. Avea nevoie
s gseasc ceva de fcut i asta imediat.
Se ntoarse intenionnd s o sune pe Quinn
i s o roage s-i dea o nsrcinare, ceva,
indiferent ce.
Femeia pe care o vzu n faa biroului purta o
rochie gri, lung, cu mneci lungi i cu un guler
nalt. Prul ei blond-deschis era strns ntr-o coad
simpl la ceaf.
- tiu cum este s fii nerbdtoare, s nu ai
stare, spuse ea. Nu puteam s stau niciodat prea
mult timp fr s fac ceva. El mi tot spunea c i
odihna are rolul ei, dar mie mi se prea foarte lung
ateptarea.
Fantome, se gndi Layla. De ce s se agite din

103
cauza unei fantome cnd acum cteva minute sc
gndea la zei?
- Tu eti Ann?
- Tu tii. nc mai nvei s ai ncredere n tine
i n ceea ce i-a fost oferit. Dar tii.
- Spune-mi ce anume tiu, spune-ne ce s facem
ca s-l oprim, s-l distrugem.
- Asta depete puterile mele. Este chiar i
peste puterile lui, ale iubitului meu. Tu trebuie sil
descoperi, tu care eti parte din asta, tu care eti
parte din mine i eti a mea.
- Am i ceva demonic n mine? ntreb ea
simind un nod n gt. mi poi spune?
- Exist ceea ce faci tu s existe. tii care e
partea frumoas? Cnd ai aa ceva? Att mhnirea,
ct i bucuria i luminau lui Ann faa i vocea. Cu
fiecare clip care trece, se mic i se schimb.
Aa trebuie s faci i tu. Dac poi vedea n sufletul
i n mintea celorlali, dac poi afla ce este real i
ce este fals, oare nu te poi uita i n interiorul tu
ca s gseti rspunsuri?
- Asta se ntmpl acum, dar tu mi oferi mai
degrab ntrebri. Spune-mi unde te-ai dus nainte
de noaptea focului de la Stnca Pgn.
- Am plecat, aa cum mi-a cerut el, s nasc
acea via preioas. Ei erau soarta mea, sperana
mea, adevrul meu i dragostea a fost cea care i-a
convins. Acum tu eti sperana mea. Nu trebuie s
i-o pierzi niciodat pe a ta. El nu i-a pierdut-o
niciodat.
- Cine? Giles Dent? Fox? Layla i ddu seama.
Te referi la Fox, nu-i aa?

104
- El crede n dreptate, n corectitudine. Ann
/uinbea exprimnd o dragoste total. Asta este
puterea lui cea mai mare, dar i punctul lui
vulnerabil. ine minte, el caut slbiciunile.
- Ce pot eu... La naiba!
Ann dispruse, iar telefonul suna.
Va nota tot pe o foaie, hotr Layla n timp ce
se grbea spre birou. Fiecare cuvnt, fiecare
detaliu. La naiba, acum avea ceva de fcut.
Se ntinse spre telefon i ridic un arpe care
ssia.
ip n timp ce azvrli ct colo chestia aia
neagr care se zvrcolea. Retrgndu-se, vrnd s
|ipe iar i iar, l privi cum se ncolcete ca o cobr
privind-o cu ochii lui alunecoi i piezii. Rugciuni
i rugmini i se nghesuiau n minte n timp ce se
indrepta cu spatele spre u. Ochii lui erau de un
rou incandescent cnd se repezi ca fulgerul pentru
n se ncolci ntre ea i ieire.
i auzi respiraia sacadat, transformat n
pfieli rapide care apoi i se oprir n gt. Voia s
o ia la fug, dar teama de a-i ntoarce spatele
creaturii era prea mare. ncepuse s se ntind,
centimetru cu centimetru, sinuos, aluneca spre ea.
Oare devenise mai lung? Dumnezeule! Pielea
lui neagr lucea i el se ondula n timp ce se ra
pe podea. uieratul se intensific cnd ea se lovi
de perete, cu spatele, nemaiavnd unde s fug.
-N u eti real, zise Layla contient de ndoiala
din vocea ei. El continua s se apropie.
-N u eti real, repet ea, luptndu-se s respire.

105
Uit-te la el! i ordon. Uit-te la el i vezi, fii
deosebirea dintre real i imaginar.
- Nu eti real. Nu nc, bastardule!
Strngnd din dini ea se ndrept.
- D-i drumul. Trte-te, atac, nu eti real.
Cnd spuse ultimul cuvnt strivi cu tocul cizmei
corpul negru ca smoala. Pentru o clip simi dl
are substan, vzu cum nete snge din ran i
era att oripilat, ct i revoltat. n timp ce so
lsa cu toat greutatea i simi furia i, spre
satisfacia ei, durerea.
- Da, aa este, aa este. Te-am rnit i nainte
i te vom mai rni. Du-te n iad, tu...
El atac. Pentru o clip, durerea deveni a ei. l
simi cum atac, dar nainte ca ea s se poat aduna
s se lupte cu el, s se apere, arpele dispru.
Agitat, i ridic cracul pantalonului cutnd
rana. Pielea i era neatins, nevtmat. Durerea,
se gndi ea n timp ce se ducea spre geant, a fost
o iluzie. O fcuse s simt durere, de asta era
capabil, dar nu fusese n stare s o i rneasc.
Minile i tremurau n timp ce scotea din geant
telefonul. La tribunal, i aminti ea, Fox era la
tribunal. Nu putea veni i nu o putea ajuta. Ea aps
pe tasta de apelare rapid pentru Quinn.
-V ino, reui ea s spun cnd Quinn rspunse.
Trebuie s vii. Repede!

- Tocmai ieeam pe u cnd ai sunat, i spuse


Quinn. Nu ai rspuns la telefon, nici pe celular i
nici pe fix.

106
A sunat.
Layla edea pe canapeaua de la recepie. i
ird'iptase respiraia i aproape c nu mai tremura.
A sunat, dar cnd am ridicat telefonul... Ea
lu sticla cu ap pe care o adusese Cybil din
buctrie... L-am aruncat acolo.
Cybil se duse la birou.
Mai este nc aici.
La ridic telefonul din ncrctor.
Pentru c, de fapt, nu l-am ridicat, spuse Layla
iucct. Nu am ridicat nimic. Doar m-a determinat
ifi cred c am facut-o.
- Dar l-ai simit.
- Nu mai tiu. L-am auzit, l-am vzut i am
crezut c-1 simt.
Se uit n jos la mna ei i nu se putu abine s
mii tremure.
- Cal este aici, spuse Cybil uitndu-se pe
fereastr.
- Noi l-am chemat. Quinn i frec braul lui
I,;iyla. Ne-am gndit c ar fi mai bine s aducem
luat cavaleria.
- Fox este la tribunal.
- Bine.
Quinn se ridic de pe canapea cnd Cal intr.
- Toat lumea este bine? Nu este nimeni rnit?
-N u este nimeni rnit. Uitndu-se la Cal, Quinn
puse m na pe um rul lui Layla. Doar
nspimntai.
- Ce s-a ntmplat?
- Tocmai urma s aflm. Fox este la tribunal.

107
- Am ncercat s-l sun, dar am dat de csua
vocal. Nu am lsat niciun mesaj, m-am gndit c
dac este plecat, nu e cazul s aud ceva neplcut
n timp ce conduce. Gage este pe drum.
Cal trecu mai departe, atingnd n trecere braul
lui Quinn nainte s se aeze lng Layla.
- Ce s-a ntmplat aici? Ce s-a ntmplat cu
tine?
-A m avut vizitatori din ambele echipe.
Le spuse despre Ann Hawkins, oprindu-se cnd
Quinn i scoase reportofonul, apoi din nou cnd
Gage intr.
- Ai spus c ai auzit-o vorbind? ntreb Cal.
-A m purtat o conversaie chiar aici. Doar eu i
o femeie care este moart de mai bine de trei sute
de ani.
- Dar ea chiar a vorbit?
-Tocm ai am spus c... Oh! Oh! Ct de proast
sunt!
Layla puse sticla cu ap deoparte i-i aps
ochii cu degetele.
- Trebuia s pstrez clipa, s m concentrez
asupra momentului, iar eu nu am fcut asta. Chiar
nu am fcut-o.
- Probabil c a fost o surpriz destul de mare
s te ntorci i s vezi o femeie moart stnd la
biroul tu, remarc Cybil.
- mi doream s am ceva de fcut, ceva care s
m in ocupat. Ei bine, fii atent la ce-i doreti.
Stai s m gndesc.
nchise ochii i ncerc s-i imagineze scena.

108
- n mintea mea, murmur ea. Am auzit-o n
mintea mea, sunt aproape sigur. Se pare c am
avut o conversaie telepatic cu o femeie moart.
Devine din ce n ce mai bine.
- Pare a fi mai mult o discuie de ncurajare
clin partea ei, remarc Gage. Fr informaii reale,
doar un ndemn s dai tot ce poi pentru echip.
- Poate c aveam nevoie s aud asta. Pentru
c-i pot spune c discuia de ncurajare i-a
schimbat conotaia cnd a aprut cel de-al doilea
vizitator. Telefonul a sunat, probabil c erai tu, i
spuse ea lui Quinn. Apoi...
Se ntrerupse cnd ua se deschise i Fox intr
n ncpere.
- Cineva d o petrecere i eu nu... Layla.
Travers att de repede ncperea, nct Quinn
Iii nevoit s se retrag pentru a nu fi drmat.
- Ce s-a ntmplat? i apuc ntre palme ambele
mini. Un arpe? La dracu! Eti rnit? El i ridic
cracul pantalonului nainte ca ea s poat rspunde.
- Oprete-te! Nu face asta. Nu sunt rnit.
Las-m s-i spun ce i cum.
- mi cer scuze, nu mi s-a prut c era momentul
s in seama de protocol. Erai singur. Ai fi putut
s...
- Oprete-te! i ordon ea i i retrase minile,
slrduindu-se s-i blocheze accesul la mintea ei.
()prete-te! Nu pot avea ncredere n tine dac intri
cu fora n mintea mea. Nu voi mai avea ncredere
n tine.
El renun.

109
- Bine, bine. S auzim.
- Ann Hawkins a aprut prima, ncepu Quinn.
Tocmai vorbeam despre asta.
- Atunci continu.
- A sunat telefonul, spuse Layla din nou i le
povesti despre arpe.
- L-ai rnit, spuse Quinn. L-ai rnit de una
singur. Asta este o veste bun i mi plac cizmele.
- De curnd, a devenit nclmintea mea
favorit.
- Dar ai simit durerea. Cal art spre gamba
ei. Iar asta nu este bine.
- S-a ntmplat pre de o secund i nu tiu,
sincer, chiar nu tiu ct a fost panic sau ct s-a
datorat faptului c m ateptam la durere. Eram
att de speriat. La nceput, nu m-am putut calma.
Cred c a fi leinat dac nu mi-ar fi fost team c
un arpe ar fi alunecat pe mine ct timp eram
incontient. Am o chestie...
Cybil i ridic privirea.
- O chestie cu erpii? Ai ofidiofobie? Team
morbid de erpi, i explic cnd Layla o privi
nedumerit.
- tie o mulime de lucruri, spuse Quinn cu
mndrie.
- Nu tiu dac este chiar o fobie, numai c
nu-mi plac... Bine, recunosc: mi este team de
erpi, de lucrurile care se trsc.
Cybil se uit la Quinn.
- Mai tii melcul fr cas, gigantic, pe care tu
i Layla l-ai vzut n sala de mese a hotelului n
ziua cnd v-ati cazat.
s

110
Se folosete de temerile ei. Ai gndit bine,
( yb.
- Cnd voi patru ai fost la dans, au aprut
pianjeni. Cybil ridic din sprncean. Iar tu ai o
i bestie cu pianjenii, Quinn.
- Da, dar este mai degrab neplcere dect
Inim .
- De aceea, nici nu am spus c suferi de
mahnofobie.
- De asta sufer Fox, spuse Cal.
- Nu este aa. Nu-mi plac pianjenii, ns...
- Cine nu a vrut s m earg s vad
Irahnofobia? Filmul? Cine a ipat ca o muiere
cnd un pianjen-lup se ra pe sacul lui de dormit
cnd noi...
- Aveam doisprezece ani, pentru numele lui
Dumnezeu!
Artnd stingherit, dar i nerbdtor, Fox i
vr minile n buzunare.
- Nu-mi plac pianjenii, ceea ce nu nseamn
a avea o fobie. Au prea multe picioare, spre
deosebire de erpi, care nu au deloc i pe care-i
gsesc destul de agreabili. mi este oarecum fric
dc pianjenii care sunt mai mari dect palma mea.
-A a i erau, aprob Layla.
Fox respir uurat.
- Da, cred c erau aa.
- Ea a spus, Ann a spus c entitatea aia ne caut
punctele slabe.
- Pianjeni i erpi, spuse Cal.
- Dar asta nu este suficient, punct Gage i
primi un zmbet ters din partea lui Cybil.

111
- Pe tine ce te sperie? l ntreb ea.
- Fiscul i femeile care pot pronuna cuvinte
ca ofidiofobie.
- Toat lumea are temeri, puncte slabe. Obosit,
Layla i mas ceafa. Le va folosi mpotriva
noastr.
-A r trebui s lum o pauz i s te ducem acas.
Fox studie atent faa lui Layla. Te doare capul, o
vd n ochii ti. Voi nchide biroul pe ziua de azi.
- O idee bun, spuse Quinn nainte ca Layla s
poat protesta. Ne ntoarcem acas la noi. Layla
poate s ia o aspirin, s fac o baie fierbinte, iar
Cybil s gteasc.
- Chiar aa? spuse Cybil sec, apoi i ddu ochii
peste cap n timp ce Quinn zmbea. Bine, bine,
voi gti.
Dup ce femeile plecar, Fox se opri n mijlocul
ncperii, privind cu atenie njur.
- Nu este nimic aici, fiule, remarc Gage.
- Dar a fost. L-am simit cu toii. Fox se uit la
Cal i acesta ncuviin dnd din cap.
- Da, dar niciunul dintre noi nu s-a gndit c
ea i l-a imaginat.
- Nu i l-a imaginat, fu Gage de acord, i i-a
fcut fa. Niciuna nu reprezint o verig slab.
Asta este un avantaj.
- Era singur. Fox se ntoarse. A fost nevoit
s-i fac fa singur.
- Suntem ase, Fox. Vocea lui Cal era calm.
Nu putem sta mpreun douzeci i patru de ore
din douzeci i patru. Trebuie s muncim, s

112
dormim, s ne trim viaa. Aa stau lucrurile. Aa
este de cnd m tiu.
tie care sunt riscurile. Gage i ntinse
minile. La fel cum tim i noi.
Aici nu este vorba de un afurisit de meci de
hochei.
Iar ea nu este Carly.
La auzul declaraiei lui Cal, n ncpere se ls
linitea.
- Ea nu este Carly, repet el ncet. Ceea ce s-a
nlmplat astzi aici nu a fost din vina ta, cum nu
a Ibst nici ceea ce s-a ntmplat acum apte ani.
I >ac duci o asemenea povar cu tine, nu i faci
nici ie, nici lui Layla vreo favoare.
- Niciunul dintre voi nu a pierdut pe cineva
drag n chestia asta, replic Fox. Aa c nu tii
nun e.
-A m fost acolo, l corect Gage, aa c tim al
naibii de bine cum este. i suflec mnecile i-i
art ncheietura minii pe care se vedea o cicatrice
subire i alb. Pentru c am fost cu toii acolo.
Pentru c sta era adevrul, Fox respir i ls
Curia deoparte.
- Trebuie s gsim un sistem, un sistem de
contact, astfel nct dac unul dintre noi este
ameninat s primim cu toii un semnal. Trebuie
s gsim ceva, adug Fox.
- Dar acum trebuie s nchid pe aici i s scap
dc costumul sta. Apoi vreau o bere.

Cnd ajunser la casa n ch iriat, deja


ncepuser pregtirile pentru cin. Quinn fcea pe
ajutorul de buctar, ajutnd-o pe Cybil.

113
- Ce gtii?
Cal se aplec, o prinse de brbie pe Quinn i o
srut pe gur.
- Tot ce tiu este c mi s-a ordonat s curj
aceti morcovi i cartofi.
- A fost ideea ta s lum cina toi ase, i
reaminti Cybil zmbindu-i lui Cal. Ceea ce gtesc
este delicios. O s-i plac. Acum, ntinde-o de aici.
- Poate s curee i el morcovi, obiect Quinn.
- Fox poate cura morcovii, zise Cal. Sc
descurc bine cu legumele pentru c numai din
astea se mnnc acas la el.
-A r trebui s exersezi i tu, i arunc Fox. Vreau
s vorbesc cu Layla. Unde este?
- Sus. Ea... hmm. Quinn se opri cnd Fox, pur
i simplu, se ntoarse i plec. Cred c va fi
interesant. mi pare ru c ratez aa ceva, spuse cl
privind n urma lui Fox.
Fox cunotea planul celui de-al doilea etaj
pentru c fusese solicitat s care piese de mobilier
cnd fem eile se instalau. El intr direct n
dormitorul Laylei, care sttea doar n sutien i u
pereche de chiloei cu talie joas.
- Trebuie s vorbesc cu tine.
- Iei! Iei afar, Dumnezeule! Ea apuc un
tricou de pe pat i-l lovi peste cap.
- Nu-mi va lua mult.
- Nu-mi pas ct de mult va dura, nu sunt
mbrcat.
- Pentru numele lui Dumnezeu! Am mai vzul
femei n lenjerie intim.

114
Cum ea doar i ridic braul artndu-i ua, el
Iacii un compromis i se ntoarse cu spatele.
- Dac ai probleme de pudoare, ar trebui s-i
mcui ua.
- Aici locuiesc numai femei i eu... nu mai
conteaz.
Fox auzi fonetul hainelor i zgomotul fcut de
sertarele trntite.
- Ce-i mai face durerea de cap?
- Este n regul... vreau s spun c a disprut.
Sunt bine, aa c dac asta este tot...
- A i putea foarte bine s descaleci.
- Poftim?
- De pe calul tu cel nalt i s renuni la
plcerea ca eu s-mi cer scuze pentru c te-am citit
mai nainte. Emanai fric i am simit-o n mine.
<'o s-a ntmplat dup aceea a fost ceva instinctiv
i nu m face s cred c sunt un medium care-i
hng nasul unde nu-i fierbe oala.
- Poi s-i controlezi instinctele, faci asta tot
Iimpui. Tu mi-ai spus.
- Este un pic mai greu cnd cineva la care in
nc afl n dificultate. Aa c obinuiete-te cu asta.
Intre timp, ar trebui s te gndeti la alt slujb.
- M concediezi?
Considernd c ea avusese destul timp s se
mbrace, Fox se ntoarse. nc mai avea n minte
imaginea ei foarte clar, purtnd numai sutien i
chiloei, dar fu nevoit s recunoasc c ea arta la
Ici de bine purtnd blugi, un tricou i fiind furioas.
- i sugerez s-i gseti o alt slujb unde s

115
lucrezi printre oameni, ca s nu mai rmi singur.
Eu vin i plec de la birou, iar odat ce doamna H...
- Sugerezi cumva c am nevoie de o bon?
- Nu, iar acum cred c reacionezi exagerat i
nu vrei s dai napoi. Vreau s tii c nu ar trebui
s te simi obligat s te ntorci la birou, n cazul
n care asta te face s te simi nelinitit. Te neleg
i voi face alte aranjamente.
- Triesc i lucrez ntr-un ora unde un demon
apare ca s se joace o dat la apte ani. Am multe
altele care s m n eliniteasc dect s-i
completez ie afurisitele de acte.
- Mai exist i alte slujbe unde nu eti obligat
s completezi rapoarte, ntr-un birou, de obicei,
singur. Singur ntr-un birou unde ai fost rupt
de ceilali i atacat.
- ntr-un birou unde am ripostat atacului i am
cauzat unele daune.
- Nu neg asta, Layla.
- Mie aa mi se pare.
- Nu vreau s m simt responsabil dac i s-ar
ntmpla ceva. Nu o spune. El ridic o mn. Biroul
meu, programul meu, sentimentele mele.
Ea i nclin capul, gestul sugernd att
nelegere, ct i provocare.
- Bine, atunci va trebui s m concediezi sau
s dai uitrii propriul tu sfat.
-A tunci aa voi face. Vom ncerca s gsim un
fel de alarm sau un semnal care poate ajunge la
toi n acelai timp. Gata cu telefoanele.
- Ce anume? Un fel de semnal ca acela al lui
Batman?

116
El zmbi.
- A r fi foarte bine. Vom discuta despre asta.
Cnd ieir mpreun din camer, el o ntreb:
- Eti mai calm acum?
- Destul de calm.
n ciuda decretului dat de Cybil, se adunar cu
Iuii n buctrie. Orice ar fi fost n meniu, mirosul
lui plutea deja n aer. Cinele lui Cal, Rostogol, se
tolnise sub msua de cafea i sforia.
- Avem o sufragerie n cas, le atrase Cybil
ntenia. Este numai bun pentru brbai i cini,
nvnd n vedere decorul actual.
- C ybil nc mai obiecteaz m potriva
iimbianei care implic purici. Quinn zmbi larg
i roni o bucat de elin. Te simi mai bine,
1,ayla?
- Mult mai bine. mi voi lua un pahar cu vin i
m voi duce sus s trec n baza de date ultima
ntmplare. Apropo, de ce m sunai? Ai spus c ai
ncercat s dai de mine pe telefonul de la birou i
pe celular.
- Dumnezeule! Cu toate emoiile astea am uitat.
Quinn se uit spre Cybil. Cercettoarea noastr
numrul unu a mai gsit o pist spre locul unde
este posibil s fi locuit Ann Hawkins, dup ce a
disprut de la Stnca Pgn, n acea noapte.
- O familie numit Ellsworth locuia la cteva
mile n afara coloniei, n anul 1652. Au sosit la
scurt timp dup familia Hawkins, cam la trei luni,
clin cte am aflat eu.
- Exist vreo legtur? ntreb Cal.

117
- Ambele familii au venit din Anglia, iar pe el
l chema Fletcher Ellsworth. Ann i-a botezat unul
dintre fii Fletcher. Iar soia lui Ellsworth, Honor,
este var de gradul trei cu soia lui Hawkins.
- Pot spune c asta este o legtur, declar,1
Quinn.
- Ai aflat locaia exact?
- Lucrez la asta, i spuse Cybil lui Cal. Am gsit
aceste informaii pentru c unul dintre motenitorii
lui Ellsworth a fost n Valley Forge cu George, iar
unul dintre strmoii acestuia a scris o carte despre
familia sa. Am luat legtura cu el i este un tip
foarte vorbre.
- Lumea mereu vorbete cu Cyb. Quinn muc
din nou din elin.
-A a este. El a putut verifica faptul c familia
Ellsworth era interesat s-i cumpere o ferm n
partea de vest a oraului, ntr-un loc numit Golful
Hollow.
- Aa c trebuie s... Cybil se ntrerupse
observnd expresia lui Cal. Ce este? Pentru c
acesta se uita fix la Fox, ea se ntoarse i repet:
Ce este?
- Unii dintre localnici nc i mai spun aa, i
explic Fox. Sau cel puin o fceau cnd prinii
mei au cumprat terenul acum treizeci i trei de
ani. Acolo se afl ferma familiei mele.

118
6

e ntunecase de-a binelea cnd Fox parc


n spatele camionului tatlui su. Ora trzie
i(-prezenta motivul pentru care prinii lui nu
lost invadai de ase persoane pornite la un fel de
vntoare prin resturile istoriei.
Le-ar fi fcut fa, o tia prea bine. Casa fusese
mereu deschis oricui i oricnd. Rude, vechi
prieteni, noi prieteni, un strin ocazional puteau
conta pe un pat, o mas, un refugiu la familia
I(arry-ODell. Ospitalitatea se pltea prin hrnirea
pinilor, mulsul caprelor, strngerea buruienilor
din grdin sau spartul lemnelor.
n timpul copilriei lui, casa fusese plin i
zgomotoas i uneori continua s fie aa. Era o
cas unde cei care locuiau erau ncurajai s-i
caute i s-i urmeze propriile drumuri, unde
icgulile erau flexibile i individualizate i unde se
atepta ca toat lumea s contribuie la toate.
nc mai era casa lui, se gndi el. Fusese
construit fr un proiect anume, din piatr i lemn.
Avea o verand larg, elemente de arhitectur

119
interesante i obloane vopsite (n prezent, erau dc
un rou provocator). El se gndi c, dac va avea
vreodat ocazia s-i ntemeieze o familie, aceast
ferm, aceast cas, acest loc va reprezenta pentru
el cminul.
Fox auzi muzic cnd intr n sufrageria mare,
plin cu obiecte de art excentrice, cu o combinaie
ndrznea de culori i materiale. Fiecare pies
de mobilier era lucrat de mn, n cea mai mare
parte de tatl su. Lmpi, tablouri, vaze, vase,
cuverturi, perne, lumnri, toate erau originale,
fcute de membrii familiei sau de prieteni. Oare
apreciase asta pe vremea cnd era copil? se ntreb
el. Probabil c nu.
Doi cini aprur alergnd din spatele casei ca
s-l ntmpine cu ltrturi de bun venit, vntu-
rndu-i cozile. Mereu existau cini acolo, Mick
i Dylan erau nite javre salvate de la ecarisaj. Fox
se ls pe vine ca s-i mngie pe amndoi cnd,
n urma lor, apru i tatl su.
- Hei! Zmbetul lui Brian se lrgi, semn al
plcerii. Ce mai faci? Ai mncat?
-D a .
- Hai, intr. Noi nc mai suntem la mas i
exist un zvon despre o oarecare plcint cu mere.
Brian i puse braul pe umerii lui Fox n timp
ce intrau n buctrie.
- Aveam de gnd s trec azi pe la tine, cci am
lucrat n ora, continu Brian, dar am fost reinut.
Uite cine a venit, i se adres el lui Jo. Probabil c
a auzit despre plcint.

120
- Tot oraul vorbete.
Fox ocoli masa mare i butucnoas pentru
ti i sruta mama. Buctria mirosea a ierburi i
nc desluea aroma supei dense de pe aragaz.
- nainte s m ntrebi, da, am luat cina, zise
Fox, aezndu-se pe un scaun la confecionarea
cruia ajutase cnd avea treisprezece ani. Am venit
sa discut cu voi despre cas, despre ferm.
- Te mui napoi? ntreb Brian i-i ridic
lingura ca s o bage n ceea ce Fox recunoscu a fi
supa de linte i orez brun a mamei sale.
- Nu. Dei tia prea bine c ua i va fi mereu
deschis. Mare parte din cas a fost construit
naintea rzboiului civil, nu-i aa?
- Prin 1815, i confirm Jo. Doar tii asta.
- Da, dar m ntrebam dac nu cumva a fost
construit deasupra unei alte structuri.
- Este posibil, rspunse tatl su. Grajdul de
piatr din spate este mai de dinainte, aa c,
probabil au mai fost i alte cldiri aici.
-A a este. Ai cercetat istoria terenului. mi aduc
nminte.
- Exact. Jo l privi cu atenie. Au mai existat
oameni aici care se ocupau cu agricultura nainte
s apar omul alb i s-i alunge.
-N u m refeream la indigeni sau la exploatarea
lor de ctre invadatori. Nu voia s discute pe
aceast tem. M intereseaz mai mult ce tii
despre ce s-a ntmplat dup ce au venit colonitii
aici.
- Cnd Hollow a fost ntemeiat. Cnd a aprut
Lazams Twisse.

121
- Da.
- tiu c pe atunci aceste terenuri fceau parte
dintr-o ferm i c zona era cunoscut ca Prul
Hollow. Am nite hrtii n legtur cu asta. De ce,
Fox? Nu suntem aproape de Stnca Pgn,
suntem n afara oraului.
- Credem c este posibil ca Ann Hawkins s fi
locuit i s-i fi nscut fii aici.
- La aceast ferm? Brian era uluit. Cum aa?
- Ea a scris nite jurnale, v-am mai spus despre
asta i despre faptul c exist perioade care lipsesc
din ele. Nu am gsit niciunul din perioada n care
a plecat - sau se presupune c a plecat - din Hollow
pn cnd s-a ntors civa ani mai trziu. Dac
le-am putea gsi...
- Asta s-a ntmplat acum trei sute de ani,
sublinie Jo.
- tiu, dar trebuie s ncercm. Dac am putea
s trecem mine diminea, la prima or, nainte
s nceap s vin clienii...
- tii foarte bine c nu mai trebuie s ntrebi,
spuse Brian. Vom fi aici.
O clip Jo tcu pentru ca apoi s spun:
- M duc s aduc plcinta aia faimoas.
Se ridic i i trecu palma peste umerii fiului
su, n drum spre dulap.

Ar fi vrut s in totul ct mai departe de familia


i de cm inul su. n timp ce conducea pe
drumurile familiare, napoi spre ferm, Fox hotr
c aceast cutare nu-i va implica i mai mult

122
familia n toat aceast chestiune. Chiar dac
dovedeau c Ann locuise aici, pe pmntul lor,
chiar dac-i gseau jurnalele, asta nu schimba cu
nimic faptul c ferma era una dintre zonele sigure.
Niciun membru al familiilor lor nu fusese
contaminat, niciunul, ameninat, iar asta nu avea
s se schimbe. Pur i simplu, nu va permite vreo
schimbare. Ameninarea venea mai devreme i era
mai puternic, dar familia lui se afla n siguran.
Parc maina n faa casei chiar nainte s apar
Cal i Gage.
-A m dou ore la dispoziie, le spuse n timp ce
ieeau din main. Dac avem nevoie de mai mult
limp pot aranja lucrurile.
- Las c ne descurcm noi. Cal se ddu la o
parte astfel ca Rostogol i cei doi cini ai gazdelor
s se poat mirosi i recunoate.
- Uite c vine i estrogenul. Gage fcu un semn
cu capul spre drum. Doamna ta este pregtit
s-i joace miza, Hawkins?
- Ea susine c da, deci este.
Cal se ndrept spre main i o trase pe Quinn
deoparte cnd femeile se adunar.
- Nu tiu dac te voi putea ajuta n aceast
ncercare.
-C a l...
- tiu c am mai discutat asta i noaptea trecut,
dar am voie s fiu ngrijorat n legtur cu femeia
pe care o iubesc.
-A bsolut. i puse minile n jurul gtului lui.
Ochii ei albatri, strlucitori, se reflectau zmbitori
n privirea lui. Obsedeaz-m.

123
El i lu gura pe care i-o oferea i se delect cu
dulceaa ei.
- Voi face tot ce-mi st n putere, tii asta.
Adevrul este c eu vin aici de cnd m tiu, am
dormit n aceast cas, am mncat, m-am jucat,
am alergat pe aceste cmpuri i am muncit. A fost
cea de-a doua cas a mea i nu am avut nici mcar
o singur viziune din trecut, cu Ann sau despre
orice altceva.
- Giles Dent nu a fost aici, nici ceilali,
gardienii, care au venit naintea lui, din cte tim
noi. Dac Ann a stat aici, a venit fr el i a rmas
cnd deja Dent plecase. De data asta, depinde de
mine, Cal.
- tiu. i atinse din nou buzele cu ale sale.
Numai ia-o mai uor, blondino.
- Este o cas minunat, i spuse Layla lui Fox.
i un loc minunat. Nu-i aa, Cybil?
- Ca un tablou de Pissarro. Ce fel de ferm este,
Fox?
- Poi spune c e vorba de o agricultur organic
practicat n familie. Dimineaa, pe la ora asta, ei
sunt prezeni aici i se ocup de animale.
- Vaci? Layla ajunse n spatele lui.
- Nu. Capre pentru lapte. Gini pentru ou.
Albine pentru miere. Legume, ierburi aromate i
flori. Totul se folosete, iar surplusul se vinde sau
se d la schimb.
Mirosul animalelor se simi n aerul dimineii,
un miros exotic pentru simurile ei de fat de la
ora. Observ un leagn fcut dintr-un cauciuc care

124
itlrna de ramura groas i noduroas a unui copac
co prea a fi un sicomor.
- Cred c a fost minunat s creti aici.
- A fost. Probabil c nu credeam asta cnd
strngeam ginaul de la psri sau pliveam
buruienile, dar a fost frumos.
Dup ce au ocolit casa, Fox i vzu mama care
hrnea ginile. Purta blugi, vechii ei blugi, o
cma ecosez pe deasupra i un pulover clduros.
Prul i era strns ntr-o coad lung i groas.
Fu rndul lui Fox s aib o viziune din trecut.
i-o aminti fcnd aceleai treburi ntr-o diminea
luminoas de var, mbrcat cu o rochie lung,
oIbastr, i cu un fel de earf legat astfel nct s
o poarte pe sora lui mai mic.
i mai aminti c ea cnta. De fapt, cnta adesea
n timp ce muncea. O auzea acum, aa cum o auzise
i atunci: Voi zbura, slav ie, voi zbura departe...
dimineaa.
n padocul alturat, tatl lui mulgea una dintre
capre i o acompania pe soia sa. Pe Fox l cuprinse
un val de duioie.
Mama lui i zmbi.
- Ai venit la timp ca s nu mai faci treab.
- M-am priceput mereu la asta.
Ea arunc restul seminelor nainte de a pune
gleata jos i veni spre el. l srut pe frunte, pe
obraji i pe buze.
- Neaa.
Apoi se ntoarse spre Cal i l srut i pe el.
- Caleb, am auzit c ai veti.

125
- Chiar am. Uite-o. Quinn, aceasta este Joanne
Barry, iubita mea din copilrie.
- Se pare c am un adevrat exemplu de urmat,
mi pare bine de cunotin.
- i mie mi pare bine s te cunosc.
O btu uor pe Quinn pe bra, apoi se ntoarse
spre Gage.
- Pe unde ai umblat i de ce nu ai mai venit s
m vezi?
l srut, apoi l nlnui cu braele ntr-o
mbriare puternic.
Cybil observ c acesta o mbria la rndul
su strngnd-o n brae i nchiznd ochii.
- Mi-ai lipsit, murmur el.
- Ei nu stau att de mult timp departe. Ea fcu
un pas n spate. Bun Layla, mi pare bine s te
revd. Iar aceasta trebuie s fie Cybil.
- A r cam trebui. Avei o ferm foarte frumoas,
doamn Barry.
- Mulumesc. Uite c vine i brbatul meu.
- Capre LaMancha? coment Cybil, fcnd-o
pe Jo s-i arunce o privire lung.
- Aa este. Nu ari ca un cresctor de capre,
cum de-ai ghicit?
- Am vzut cteva acum vreo doi ani, n
Oregon. Felul n care li se ridic vrfurile urechilor
este un semn distinctiv. Au un coninut ridicat de
grsimi n lapte, nu-i aa?
-A a este. Vrei s guti?
- Am ncercat. Este excelent i fabulos pentru
gtit.

126
- Cu siguran c aa este. Bri, Cybil, Quinn i
I ayla, fcu ea prezentrile.
- mi pare bine... Hei! Noi ne-am cunoscut, i
zmbi el lui Layla. ntr-un fel. Te-am vzut ieri
mergnd pe Main Street.
- Tu nlocuiai o u la librrie. M gndeam
ct de reconfortant este c mai exist i oameni
care tiu s repare ceea ce s-a stricat.
- Este specialitatea noastr. Ai fcut o treab
bun cu blonda, Cal, adug el, strngndu-i braul
i facndu-i cu ochiul. Era i timpul s apari, i
spuse apoi el lui Gage i-l mbri.
- Vrei s luai micul dejun?
- Nu avem prea mult timp la dispoziie, spuse
Fox. mi pare ru.
- N icio problem . Voi duce laptele n
untru, Jo.
- O s iau eu oule. Du-te i pregtete ceaiul,
Bri. Este rece n dimineaa asta.
Apoi se ntoarse spre Fox.
- S ne spui dac ai nevoie de ceva sau dac v
putem ajuta.
- Mulumesc. Fox gesticul spre grupul aflat
afar, n timp ce mama lui ncepu s strng oule
intr-un co. De unde vrei s ncepem? Dinuntru?
- tim c aceast cas nu era aici pe atunci.
Quinn se uit la Fox ateptnd confirmarea.
- A aprut cam dup o sut de ani, dar s-ar putea
s fi fost cldit pe alt fundaie. Acel opron? Ei
bine, ce a mai rmas din el, cel acoperit cu vi-
de-vie? Acesta exista pe atunci aici.

127
Layla studie pereii rmai.
- Chiar i pentru acea perioad, tot este prea
mic ca s serveasc drept cas. Dac vorbim despre
o familie care a primit o femeie i pe cei trei copii
ai ei, atunci nu ar fi fost destul de mare pentru ei,
- Poate era o afumtoare, spuse pe un ton
meditativ Cybil. Sau un adpost pentru animale,
Mi se pare interesant c mare parte din el se afl
nc aici. Ar putea exista un motiv pentru asta.
- Hai s ncerc mai nti n cas. Quinn studie
opronul, terenul i casa mare din piatr. Poate
dac m plimb un pic n jurul casei s-ar putea s
recepionez ceva. Dac nu, vom face o plimbare,
din moment ce nu-i deranjeaz pe prinii lui Fox,
In cazul n care nu gsesc nimic... mai exist i
terenul, crngul, cmpurile i, cu siguran, ruinele
de aici. inei-mi pumnii, bine?
- Luminiul din pdure este un loc sacru, magic.
Piatra a emis acele sclipiri chiar n mijlocul lui. i
podul din bibliotec, unde am putut intra n contact.
Nu a fost nevoie s fac nimic. Nu tiu sigur ce ar
trebui s fac.
- Gndete-te la Ann, i spuse Cal. Ai vzut-o,
ai auzit-o. Gndete-te la ea.
Quinn i-o imagin pe Ann Hawkins aa cum o
vzuse prima dat, cu prul desfcut, crnd glei
cu ap de la ru, cu faa luminat de dragoste pentru
brbatul care o atepta. i-o imagin aa cum o
vzuse a doua oar, slab, mbrcat modest, mai
matur, mai trist. Mergea pe pietriul gros i peste
stncile care i stteau n cale. Aerul rece i nepa

128
ultraj ii i purta cu el mirosul animalelor i al
pflmntului. Strnse mna lui Cal, tiind, simind
t i oferea tot ce avea, astfel nct talentele lor s
ni uneasc precum degetele lor.
Nu pot intra n contact. Am viziuni despre
line, i spuse ea lui Cal rznd scurt. Te vd bieel,
rnd nc mai aveai nevoie de ochelari. De-a
dreptul adorabil. V pot vedea pe voi trei alergnd
tic colo, colo mpreun cu un bieel mai mic i cu
n lat. Un nc - alt fat. Este att de drgu.
- Trebuie s ptrunzi mai profund. Cal i strnse
mna. Sunt aici, cu tine.
- Poate c asta este problema. Cred c prind
ceea ce-i aminteti, imaginile tale. Ea i strnse
mna, apoi se eliber. Cred c va trebui s ncerc
singur. D-mi un pic de spaiu. Bine, toat lumea?
1In pic de spaiu.
Se ntoarse, ajunse la colul casei, apoi pomi
pe lng perete. Casa era att de robust, se gndi
ea, i, aa cum spusese Cybil, att de frumoas.
Piatra, lemnul i sticla. Erau straturi n care florile
dormeau, iar n altele se vedeau nite mldie pline
de sperane care se prea poate s fi fost narcise
sau lalele, zambile sau crini de var, care urmau
s nfloreasc n primvar.
Copacii puternici ofereau umbr, cel puin aa
i imagina ea - sau poate c i vedea - florile
care se ascundeau de lumina soarelui i care
nmugureau acolo.
i ddu seama c simte un miros de fum.
Probabil c era un cmin cu lemne nuntru.

129
Desigur c era. Care ferm veche i frumoas nu
avea un cmin? Un loc n care s te cuibreti n
serile reci. Flcri care trimiteau umbre, care
dansau i luminau, i cldura era att de mbietoare.
Sttea ntr-o ncpere luminat de foc i de
strlucirea unei singure lumnri din seu. Dei nu
plngea, inima ei era plin de lacrimi. Folosind o
pan i cerneal, Ann completa, cu scrisul ei
ngrijit, paginile unui jurnal.

Fiii notri au opt luni. Suntfrumoi i sntoi.


Te vd n ei, iubitul meu. Te vd n privirea lor, iar
asta m alin, dar m i mhnete. Eu sunt bine.
Buntatea verioarei mele i a soului ei nu are
margini. Desigur, reprezentm o povar pentru ei,
dar nu suntem niciodat tratai ca atare. n
sptmnile de dinainte i de dup naterea fiilor
notri nu am putut face mare lucru ca s-mi ajut
verioara i cu toate astea ea nu s-a plns
niciodat. Iar acum, cnd trebuie s am grij de
biei, nu pot face att de multe lucruri pe ct
mi-a dori pentru a o rsplti pe ea i pe vrul
Fletcher.
M ocup de crpit. Eu i Honor am fcut spun
ilumnri, destul de multe ca Fletcher s le poat
da la schimb.
Nu asta voiam s scriu, dar mi estefoarte greu
s pun p e hrtie astfel de cuvinte. Verioara mea
mi-a spus c tnra Hester Deale s-a necat n
lacul din pdurea Hawkins i i-a lsat fiica
orfan. Te-a condamnat n acea noapte, iar tu ai

130
prezis asta. M-a condamnat i pe mine. tim c nu
a fcut asta din proprie voin, aa cum nu a fost
i copilul pe care l-a conceput.
Bestia se afl n copil, Giles. Mi-ai spus iar i
iar c ceea ce faci va schimba ordinea lucrurilor,
va terge sngele. Acest sacrificiu pe care l-am
fcut tu, eu i copiii notri era necesar. n nopi ca
aceasta, cnd sunt att de singur, cnd mi simt
mima plin de tristee din cauza unei fete pe care
am cunoscut-o i care acum nu mai este, m tem
de ceea ce am fcut, de ceea ce se va ntmpla,
att de mult, nct aceast noapte nu vafi de ajuns.
Deplng faptul c te-ai sacrificat degeaba, iar
copiii notri nu vor vedea niciodat faa tatlui
lor i nu-i vor simi srutarea.
M voi ruga s-mi dea fora i curajul despre
care tu credeai c exist n interiorul meu. M voi
ruga s le gsesc din nou cnd soarele va rsri,
in aceast noapte, avnd ntunericul att de
aproape, nu p o tfi dect ofemeie creia i este dor
de dragostea ei.

nchise jurnalul. Unul dintre bebelui ncepu


s plng, iar fraii lui se trezir pentru a i se
altura. Ridicndu-se, se duse la salteaua aflat
lng a ei pentru a-i calma, pentru a le cnta i a le
oferi snul.
Voi suntei sperana mea, opti ea, oferindu-i
unuia dintre ei o tetin dulce, n timp ce fraii lui
sugeau.

131
*

Cnd Quinn i reveni, Cal o ridic n brae.


- Trebuie s o ducem nuntru.
Cu pai mari ncepu s urce treptele care duceau
spre verand. Fox o lu nainte, deschiznd ua.
- O s-i aduc nite ap.
- Va avea nevoie de mai multe. Cybil porni
grbit dup el. Unde este buctria?
El i art i o pomi n direcia opus.
Pentru c Quinn tremura, Layla lu o cuverturii
de pe o canapea, n timp ce Cal o aeza jos pc
Quinn.
- C apul meu, reui s spun Quinn.
Dumnezeule! Capul meu. S-ar putea s-mi fie ru.
Am nevoie s... i ddu picioarele jos i se aplec
cu capul ntre genunchi.
- Bine. Respir, respir zise Cal n timp ce i
masa umerii. Bine.
- Poftim, ia nite ap. Fox i-a adus ap.
Layla lu paharul pe care el l adusese i
ngenunche ca s i-1 poat da lui Quinn.
- ncet, Quinn. Nu te ridica pn ce nu eti
pregtit. Respir ncet, spuse Cal.
- Crede-m.
Ea vzu gleata de alam pe care Gage o
aezase alturi de ea, apoi i mut privirea spre
surcelele acum mprtiate din cmin.
- Te-ai gndit bine, dar sunt destul de sigur c
nu voi avea nevoie de ea.
Se mai calm pn i putu odihni capul care-i
bubuia pe umml lui Cal.
- A fost intens.

132
- tiu. El i aps uor buzele pe tmpla ei.
-A m spus ceva? Era Ann. Scria n jurnal.
- Ai spus destule, zise Cal.
- De ce oare nu m-am gndit s dau drumul la
reportofon?
- M-am ocupat eu de asta. Gage inea n mn
minireportofonul. L-am luat eu din geanta ta cnd
n nceput spectacolul.
Quinn lu o gur de ap i se uit la Fox cu
nite ochii nc nceoai.
- Prinii ti nu au cumva nite morfin pe aici?
- mi pare ru.
- Va trece. Cal o srut din nou i i mas uor
ceafa. i promit.
- Ct timp am fost n trans?
- Aproape douzeci de minute.
Cal se uit la Cybil care intr n camer aducnd
eu ea o can de lut nalt.
- Poftim. Cybil i atinse obrazul lui Quinn. Asta
le va ajuta.
- Ce este?
- Ceai. Asta este tot ce trebuie s tii. Haide, fii
lat asculttoare. i duse lui Quinn cana la buze.
fox, mama ta are o colecie uimitoare de ceaiuri
lacute n cas.
- Poate, dar asta are gust de... Quinn se
ntrerupse cnd Joanne intr. Doamn Barry!
-A cel amestec are un gust destul de ru, dar te
va ajuta. Las-m s o ajut eu, Cal.
Dndu-1 pe Cal la o parte, Joanne i lu locul,
apoi aps i mas dou puncte aflate la baza
gtului lui Quinn.

133
- ncearc s te relaxezi. Aa este mai bine.
Respir, inspir oxigen, expir tensiunea i
disconfortul. Aa e bine. Eti nsrcinat?
- Poftim?!? Nu.
- Aici se afl un punct. i lu lui Quinn mna
stng i aps pe despritura dintre degetul mare
i arttor. Este eficient, dar nu se practic n cazul
femeilor nsrcinate.
- Valea nvecinat, spuse Cybil.
- tii ceva despre presopunctur?
- Ea tie totul, spuse Quinn calm i respir
uor pentru prima dat. Este mai bine. Este mult
mai bine. i mulumesc.
- A r trebui s te odihneti un pic. Cal te poate
duce sus dac vrei.
- Mulumesc, dar...
- Cal, ar trebui s o duci acas. Layla naint
i-i mngie braul lui Cal. Eu pot pleca cu maina
spre birou mpreun cu Fox. Cybil, tu poi s-l duci
pe Gage napoi la Cal, nu-i aa?
- A putea face asta.
- Nu am terminat, obiect Quinn. Trebuie s
mergem mai departe la a doua etap i s aflm
unde a pus jurnalul.
- Nu astzi.
-A re dreptate, blondino. Nu mai reziti nc o
rund. Ca s calmeze discuia, Cal o ridic de pe
canapea.
- Ei bine, nu prea am contraargumente. Cred
c voi merge. Mulumesc, doamn Barry.
- Jo, spuse doamna Barry.

134
- Mulumesc, Jo, pentru c mi-ai permis s v
distrug dimineaa, zise Quinn.
- Oricnd, rspunse Jo. Fox l ajut pe Cal
ileschizndu-i ua. Gage, de ce nu o duci pe Cybil
napoi? i spune-i lui Brian c totul este n regul,
I ,ayla. Jo puse mna pe braul Laylei pentru a o
reine n timp ce restul grupului prsea camera.
A fost foarte subtil.
- Poftim?
- Ai manevrat lucrurile, astfel nct Quinn i
( 'al s rmn un timp singuri. Exact de asta aveau
nevoie. Vreau s-i cer o favoare.
- Desigur.
- Dac este ceva ce putem face sau ar trebui s
facem, mi vei spune? Fox s-ar putea s nu o fac.
Iiste protector cu oamenii pe care-i iubete. Uneori,
prea protector.
- Voi face tot posibilul.
- Nu pot cere mai mult de att.
Fox atept ca Layla s i se alture afar.
- Nu trebuie s mergi la birou.
- Cal i Quinn au nevoie de puin intimitate,
iar eu a prefera s fiu ocupat.
- mprumut maina lui Quinn sau pe cea a lui
Cybil. Du-te la cumprturi. F ceva normal.
- Munca este ceva normal. ncerci s scapi de
mine?
- ncerc s-i dau o pauz.
- Nu am nevoie de o pauz. Quinn are nevoie.
Cybil i Gage ieir din cas. M voi duce la birou
astzi, dac nu cumva ai nevoie de mine acas.

135
- Nu prea mai este nimic de fcut pn nu gsim
jurnalul, zise Cybil.
- N e punem cam multe sperane ntr-un jurnal,
coment Gage.
- Este urmtorul pas. Cybil ridic din umeri.
- Nu pot s-l gsesc. Fox i ntinse minile.
Poate c le-a scris aici - acum pare clar c aa a
fcut. Dar am trit n aceast cas i niciodat nu
am vzut niciun semn. Am cutat iar noaptea
trecut cu simurile larg deschise. M-am plimbat
prin interior, pe afar, prin vechiul opron, prin
pduri. Nu am simit nimic.
- Poate ai nevoie de mine.
Ochii lui se fixar pe Layla.
- Poate c este ceva ce ar trebui s facem
mpreun. Am putea ncerca. Mai avem puin timp
i am putea...
- Nu acum ct sunt prinii mei aici. Amndoi
vor fi plecai mine, toat dimineaa.
Nu vor mai fi n calea primejdiei, dac va exista
vreuna.
- Vor fi plecai la magazinul cu obiecte de
artizanat, la stand. Noi ne vom ntoarce mine.
- Nu am nimic mpotriv. Ei bine, biete. Cybil
fcu semn spre maina lui Quinn. S pornim la
drum.
Nu mai spuse nimic pn ce ea i Gage ajunser
n main. Scoaser maina naintea camionetei
lui Fox.
- Oare ce crede el c s-ar putea ntmpla de nu
vrea s-i expun prinii?

136
- Nu se ntmpl mai nimic pe aici sau n casa
prinilor lui Cal. Din cte tim, nu au mai trecut
prin asemenea experiene.
Ea se gndi n timp ce conducea.
- Sunt oameni drgui.
- Sunt cei mai buni.
-A i petrecut mult timp pe aici cnd erai bieel.
- Da.
- Dumnezeule! Tu taci vreodat? l ntreb ea
glumind. Vorbeti, vorbeti ntruna.
- mi place sunetul vocii mele.
i mai oferi nc zece secunde de tcere.
- Hai s ncercm altfel. Cum procedezi la un
joc de pocher?
- M descurc destul de bine. Tu joci?
- Obinuiam.
- Eti bun?
- Am o tactic a mea ca s devin bun sau s
nv s fiu bun indiferent ce a face. De fapt...
n timp ce lua curba, vzu cinele negru, imens,
ncolcit n mijlocul drumului, la civa metri
distan. ntlnindu-i privirea, Cybil rezist
reflexului de a apsa pe frn.
- Mai bine te-ai ine de ceva, spuse i aps pe
acceleraie.
Cinele sri. O mas mare, neagr, cu coli i
gheare care luceau. Maina se zgudui din cauza
impactului, iar ea se lupt pentru a o ine sub
control. Parbrizul explod, iar capota lu foc. Din
nou lupt mpotriva reflexului de a apsa frna i
ntoarse din scurt maina. Se pregti s loveasc
din nou cinele, dar acesta dispruse.

137
Parbrizul era intact, ca i capota.
-Nenorocitul! Nenorocitul! strig ea, iar i iar,
- ntoarce i continu s conduci, Cybil. Gagc
puse o mn peste mna ei care strngea cu putere
volanul. Era rece, remarc el, dar prea stpnii
pe situaie. ntoarce maina i condu.
- Da, bine.
Se nfior un pic, dar ntoarse maina
- Deci... Ce spuneam nainte de a fi ntrerupi?
O admiraie profund pentru sngele ei rece l
fcu s izbucneasc n rs.
- A i snge rece, soro. Ai nite nervi de oel.
- Nu tiu. Voiam s-l omor. i, ei bine, nu este
maina mea, aa c, dac o avariez cnd trec peste
un afurisit de cine diabolic, este problema lui Q.
Probabil c a fost un lucru prostesc. Nu am vzut
nimic pre de un minut, cnd parbrizul... Am fi
putut s ne lovim de un copac sau s ieim de pe
drum i s cdem n vreo prpastie.
- Oamenii crora le este fric s ncerce ceva
prostesc nu ajung niciodat nicieri.
-A m vrut s i-o pltesc pentru ce i-a fcut ieri
Laylei, dar astfel de lucruri nu au cum s
funcioneze.
- Nu a fost chiar att de nasol, spuse Gage dup
un minut.
Ea rse scurt, apoi i arunc o privire i izbucni
n rs.
- Nu, acum c ai menionat asta, chiar c nu a
fost nasol.

138
7

rogramul de vineri nu-i prea ls lui Fox


P timp s se gndeasc sau s mediteze. Trecu
de la programri la edine, apoi alte programri
i o teleconferin. Pe la jumtatea dup-amiezii,
constat c are o or liber i decise s o foloseasc
pentru a face o plimbare prin ora ca s-i mai
tulihneasc mintea sau, i mai bine, se va duce pn
hi Bowi-a-Rama i va petrece cteva minute cu
Cal.
Cnd ajunse la recepie ca s o informeze i pe
l.ayla, o gsi discutnd cu strbunica lui Cal,
l.stelle Hawkins.
- Am crezut c te voi vedea la rendez vo u s - vl\
nostru obinuit i clandestin.
Se duse spre ea i i srut obrazul moale i
ridat.
- Cum voi mai putea acum s in ascuns relaia
noastr secret?
- Tot oraul vorbete despre ea. Ochii lui Essie
licrir prin lentilele groase ale ochelarilor. Am
putea ncepe s trim n pcat n mod public.

139
- M duc sus i-mi fac bagajele.
Ea rse, i-l privi n ochi.
- nainte de a face asta, speram s-mi poi
acorda cteva minute. Profesional vorbind.
- Pentru tine am mereu timp. Vino cu mine.
Layla mi va nota apelurile. El i fcu semn cu
ochiul n timp ce-i lua braul lui Essie. Asta n cazul
c pasiunea ne copleete.
- S nchid ua din fa? ntreb Layla n timp
ce el o conducea pe Essie.
- Este o minune c te poi concentra asupra
lucrului, i spuse Essie n timp ce se ndreptau spre
birou, cnd ai o fat att de drgu prin preajm
-A m o voin de fier. Vrei o cola?
- tii ce, cred c a vrea una.
- Dou secunde.
Scoase un pahar, puse ghea i turn butura,
Essie era una dintre persoanele preferate ale lui
Fox. Se asigur c ea sttea confortabil nainte s
se aeze i el alturi n zona din birou rezervat
edinelor.
- Unde este Ginger? ntreb el, referindu-se la
verioara lui Cal care locuia cu Essie.
- S-a dus la banc. Se va ntoarce dup mine,
Nu va dura mult.
- Cu ce te pot ajuta? Vrei s dai n judecat pe
cineva?
Ea i zmbi.
- Este ultimul lucru pe care a vrea s-l fac.
M ntreb de ce se tot judec oamenii.
- D vina pe avocai. Totui, este o alternativ
mult mai bun dect s se bat ntre ei ca chiorii.

140
- Oamenii fac i asta. Dar eu nu sunt aici din
iiccst motiv. Este vroba despre testamentul meu.
l ui Fox i se strnse inima. Ea avea nouzeci i
trei de ani, iar el nelegea i aprecia dorina ei de
u-i pune n ordine lucrurile. Asta nu-1 mpiedica
s se gndeasc cum ar fi lumea lui fr ea.
- i-am actualizat testamentul i fondurile n
urm cu cteva zile spuse el. Vrei s schimbm
ceva?
- Nimic important. Am cteva bijuterii pe care
vreau s i le las lui Quinn. Pentru moment, perlele
i cerceii mei le las lui Frannie. Ea a neles c
vreau s i le dau viitoarei ei nurori. Am i vorbit
cu ea despre asta. tiu c i le pot lsa, pur i simplu,
pentru c am ncredere c i le va da lui Quinn.
I)ar, din cte mi amintesc eu, mi-ai spus c este
mai uor pentru cei care rmn n urma ta dac
lucrurile sunt clare.
- n general, aa este. M pot ocupa de asta
pentru tine.
Dei avea ncredere n memoria sa cnd era
vorba de afacerile lui Essie, Fox se ridic s ia un
caiet i s noteze totul.
- Nu-mi va lua mult s fac schimbarea. i-1
pot aduce ca s-l semnezi luni, dac i convine.
- Este perfect, dar nu m deranjeaz s vin eu.
Fox tia c ea continua s mearg la bibliotec
aproape n fiecare zi, dar ar fi preferat s o
scuteasc de un drum.
- i spun cum facem. Cnd va fi gata, te sun.
Atunci vom vedea cum este mai bine s procedm.
Vrei s mai modifici ceva, s adaugi, s scoi?

141
- Nu, doar acele dou piese. Ai stipulat totul
att de clar, nct m simt linitit.
- Iar dac vreunul dintre nepoii mei se va face
cumva avocat, se va ocupa de afacerile tale.
Ea surse la gluma lui, dar l privi cu seriozitate
cnd l btu pe mn.
-A vrea s triesc ca s-l vd pe Cal cstorindu-se
toamna viitoare. A vrea s trec peste acest apte i
s dansez cu biatul meu la nunta lui.
- Domnioar Essie...
- Nu m-ar deranja s dansez cu tine la nunta ta.
Pot f i mai lacom i s spun c mi-ar plcea
s-l in n brae pe primul nscut al lui Cal. Dar
tiu c aa ceva s-ar putea s nu se ntmple. Ceea
ce va veni de data asta este mai ru dect altdat.
- Nu vom permite s i se ntmple nimic ru,
Ea suspin plin de afeciune.
- Ai avut grij de acest ora de cnd aveai
zece ani. Tu, Cal i Gage. A vrea s triesc ca s
apuc ziua n care s nu mai fii nevoii s avei
grij de el. Triesc pentru clipa aceea. II mai btu
o dat uor peste mn. M atept ca Ginger s
apar s m ia.
Fox se ridic s o ajute s se ridice.
- Te conduc afar s o ateptm.
- Tu vezi-i de treburi. Sper c ai ceva distractiv
n plan pentru sfritul de sptmn.
- A avea dac ai vrea s ieim mpreun.
Ea rse, sprijinindu-se de braul lui n timp ce
o conducea.
- Asta a fost cndva.

142
Fox rmase la geam, uitndu-se cum Ginger o
njiita pe Essie s urce n main.
- Este o femeie remarcabil, coment Layla.
- Da, este nemaipomenit. Am nevoie de
dosarul ei. Vrea s fac cteva schimbri.
- n regul.
- Te-ai gndit vreodat c vom pierde asta? C
vom pierde oraul, pe noi nine, totul?
Ea ezit.
- Tu nu?
- Nu. Fox o privi. ns tiu c vom nvinge.
I)ar nu vom reui s rezistm cu toii. Nu toat
li unea care i vede linitit astzi de treab va
supravieui.
n loc s se plimbe, Fox se ntoarse n birou i
scoase din sertar o copie a propriului testament
pentru a-1 revizui.

Puin dup ora cinci i conduse ultimul client,


upoi se ntoarse spre Layla.
- Gata. Plecm de aici. Mergem s jucm
popice.
- Nu prea cred, dei este o idee bun. Vreau s
vd ce mai face Quinn.
- Ne ntlnim cu ea acolo. Toat trupa se
ntlnete la Bowl-a-Rama. Este vineri seara.
Iizza, bere i popice.
Ea se gndi la castronul cu sup pe care plnuise
s-l mnnce linitit, la paharul de vin i la carte.
- i place s joci popice, l ntreb ea?
- Ursc asta, i este o problem, deoarece unul

143
dintre cei mai buni prieteni ai mei are o popicrie
El i lu haina n timp ce vorbea. Dar pizza este
bun, continu el, i mai sunt i jocuri mecanice
cu pinball. Mi-ar plcea nite pinball. Oricum,
meritm o pauz.
- Cred c ai dreptate.
El i inu haina.
- Vineri seara n Hollow? Bowl-a-Rama este
cel mai bun loc.
Ea zmbi.
-A tunci mai bine mergem acolo. Putem merge
pe jos?
- Mi-ai citit gndurile. Am fost nervos toat
ziua.
Ieir din cldire n tcere.
Apoi Layla spuse:
- Sunt panselue n ghiveciul mare din faa
magazinului Flower Pot i vezi acolo? Acela este
Eric Moore, proaspt brbierit. i rade barba pe
care i-o las iama. Vine primvara.
El o lu de mn cnd ajunser pe trotuar.
- tii ce-mi place la fel de mult ca pinballul i
pizza?
- Ce anume?
- S m plimb cu o fat frumoas.
Ea l privi.
- Starea ta de spirit s-a mbuntit.
- Aa mi se ntmpl cnd anticipez apariia
unei pizza.
- Nu, vorbesc serios.
El salut pe cineva aflat pe trotuarul de vizavi.

144
M-am trt un timp prin noroi, am nevoie de
rtija ceva din cnd n cnd. Apoi mi revin.
- Cum?
- Amintindu-mi c facem cu toii ceea ce avem
iIc fcut. Amintindu-mi c, n cele mai multe
cazuri, binele nvinge pe termen lung. Uneori, acea
perioad lung de timp este grea, dar binele nvinge
de obicei:
- M nveseleti.
- Asta am intenionat.
- Eu nu m blceam n noroi. Cred c am fost
prins cu munca. Panseluele din jgheab sunt un
semn bun, dar ursc faptul c este umbrit de lucruri
de acest gen. Ea art cu mna spre magazinul de
cadouri. i eu vreau s cred c binele ctig mai
mereu, dar mi este greu pentru c tiu c trebuie
pltit un pre scump, c unii oameni au de pierdut.
- Poate c nu este vorba de o pierdere. Poate se
vor muta n Iowa i vor ctiga la loto sau i vor
dubla cifra de afaceri. Sau, pur i simplu, vor fi
mai fericii acolo, dintr-un motiv oarecare. Roata
Irebuie s se nvrt.
- Asta o spune un om care practic dreptul
intr-un ora unde a fost luat n coame.
- Eu am ntors roata. Traversar spre piaa
public. i asta m-a adus napoi i te-a adus i pe
line aici.
i deschise ua i o conduse n glgia de la
Bowl-a-Rama.
- Spre pizza i pinball.
- Joac-i crile cu grij.

145
O ntoarse cu faa spre el i dnd fru liber strii
lui sufleteti o srut pe nepregtite.
- Ar mai putea fi vorba i de sex i satisfacie,
- nc nu joc aceste cri.
-A tunci ne mulumim cu prietenie i frivoliti,
Frate, eu am terminat cu asta.
O conduse la culoarul numrul ase, unde Cal,
Quinn i Cybil i schimbau pantofii.
- Unde este Tumer?
- Ne-a prsit pentru automate, spuse Cybil,
- Iar rivalitatea cu pinballul continu. Ne vedem
mai trziu.
- Nicio problem. Voi avea trei femei frumoase
numai pentru mine. Cal ridic o pereche de pantof:
de bowling. Numrul apte?
- tia sunt pentru mine. Layla se strecur r
cabin n timp ce Fox l lu pe Cal deoparte.
- Cum ai reuit s-l convingi pe Gage s vin'i
- Este seara liber a tatlui su. Bill nu este
prin preajm, aa c...
- Am neles. M duc s-l fac praf la Tomcat
Va plti berea.
- Tomcat? Sprncenele lui Cybil se ridicar
ntr-un mod dramatic. Nu este cumva numele unui
joc de rzboi?
- Poate. Fox se uit cu atenie la ea. Cine eti
tu, mama? i nu e nevoie s-i spui c-1 fac praf pc
Gage la un joc de rzboi, dac te ntlneti cu ea
din ntmplare.
O or petrecut printre luminie, clopoei,
rpitul navelor aeriene fcu s dispar i cea mai

146
mic urm de melancolie din starea lui Fox. Nu
n n ru nici s se uite la un trio de femei atrgtoare
cure se aplecau i se ntindeau n timp ce el bea o
lcre a victoriei. Gage nu reuea niciodat s-l bat
In Tomcat.
- Cea mai bun privelite, coment Gage n
limp ce stteau relaxai, studiind posteriorul lui
(.hiinn n timp ce aceasta se apropia de linie.
- Greu de btut. Echipele de lig de vineri-sear
i fac apariia.
Fox se uit cum un grup de brbai i femei,
imitnd tricouri de bowling, trecea pe lng
recepie.
- Cal va avea plin n aceast sear.
- Uite-1 i pe Napper. Gage lu o nghiitur de
hore n timp ce-1 studia pe brbatul cu tricou maro.
Mai este nc...
- Da. Am avut un schimb de preri acum cteva
/.i le. Este doar un dobitoc mai matur acum, cu
insign.
- Cincizeci i opt. Layla se aplec brusc ca s-
i schimbe pantofii dup ultima aruncare. Nu cred
c mi-am descoperit vreo nou pasiune.
- mi place, spuse Cybil n timp ce se aez
lng ea. A vota pentru o nclminte mai
atractiv, dar mi place jocul, distrugerea i
reconstruirea sa.
- Adic?
- S arunci bila, s distrugi popicele. i dac le
loveti corect, le poi face s se distrug ntre ele.
Apoi atepi un minut i ele se ntorc, ca zece

147
soldei. i arunc un zmbet lui Fox. Apoi i ls
capul pe spate i se uit la Gage. Cum a decurs
btlia?
- M descurc mai bine cu crile de joc i cu
femeile.
- L-am fcut praf, aa cum am promis. Gagc
face cinste cu bere.
Nu discutar despre ceea ce s-a ntmplat de
diminea cnd se aezar la masa pe care se afla
pizza i bere. Nu discutar nici despre planurile
lor pentru ziua urmtoare. Pentru moment, erau
doar un grup obinuit de prieteni care se bucurau
unul de compania celuilalt i de distracia oferit
de un orel de provincie.
- Data viitoare eu aleg jocul, anun Gage. Un
joc amical de pocher. Rnji spre Fox. Vom vedea
atunci cine va cumpra berea.
- Oricnd i oriunde. Fox zmbi n timp ce-i
lua o felie de pizza. Am mai exersat.
- Pocherul pe dezbrcate nu se pune.
- Se pune dac ctigi, spuse Fox cu gura plin.
- Uite cine s-a ntors! Shelley Kholer se
ndrepta spre ei n nite blugi mulai i cu un tricou
pe msura unei putoaice de doisprezece ani care
nu avea nc forme. Ea cuprinse faa lui Gage cu
ambele mini i l srut cu patim.
- Bun, Shell, spuse el cnd i recpt limba.
- Am auzit c te-ai ntors, dar ai stat pitit.
Nu-i aa c eti la fel de apetisant ca ntotdeauna?
De ce nu am...
- Ce mai este nou? o ntrerupse el i lu o sticl
de bere ca s-i protejeze gura de un alt atac.

148
- Divorez.
- mi pare ru s aud una ca asta.
- Mie nu-mi pare ru. Block este un nemernic,
rare nu valoreaz nimic, i un infidel cu un penis
(le mrimea unei murturi. Unul dintre acelea mici,
lii?
- Nu tiam asta.
-A r fi trebuit s fug cu tine, spuse ea i le zmbi
vag tuturor celor aflai la mas. Bun, tuturor!
Bun, Fox! Vreau s discut cu tine despre divor.
Fox se gndi c ea ar fi vrut s vorbeasc despre
divor douzeci de ore din douzeci i patru.
( Celelalte patru erau rezervate pentru discuii despre
sora ei care devenise un pic cam prea prietenoas
cu soul lui Shelley.
- De ce nu treci pe la birou sptmna viitoare?
- Pot vorbi deschis i aici, nu am secrete. Nu
am niciun secret n tot oraul sta. Orice tmpit
tie c mi-am prins soul cu mna pe a surorii
mele. Vreau s adaug asta n reclamaie.
-V om discuta despre asta. De ce nu-i cumperi
o ceac de cafea de la bar i apoi putem s...
- Nu vreau cafea. M-am ameit bine ca s
srbtoresc divorul meu care se apropie. Mai
vreau o bere i vreau s m giugiulesc cu Gage.
Ca n vremurile de demult.
- Ce ar fi s iei totui o cafea?
-A putea s m giugiulesc cu tine, i spuse ea
lui Fox n timp ce el se ridica ca s o conduc.
Ne-am giugiulit vreodat?
-Aveam cincisprezece ani pe atunci, zise Gage

149
n vreme ce Fox o ndrepta pe Shelley spre tejghea,
Vreau s se noteze asta.
- Este att de nefericit. mi pare ru, murmuril
Layla. Nu pot s n-o comptimesc. Este att dc
nefericit.
- Fox o va ajuta s treac peste asta. Cu asta se
ocup el. Cal ncuviin dnd din cap spre
tejgheaua unde sttea Shelley ascultndu-1 pe Fox,
cu capul sprijinit de umrul lui. El este genul dc
avocat care i ia foarte n serios rolul de consilier.
- Dac sora mea s-ar ju ca de-a strnsul
pepenilor cu soul meu i eu a vrea s-l jupoi la
divor. Cybil rupse o bucic dintr-un nacho. Asta
dac a fi fost cstorit. Iar dup aceea l-a fi btut
de i-ar fi srit capacele.
La tejghea, Shelley asculta discuia.
- A r fi mult mai bine dac nu l-ai vorbi de ru
pe Block n public. Mie poi s-mi spui orice vrei
despre el, bine? Dar nu este bine pentru tine s
vorbeti despre el, mai ales despre mrimea
penisului lui, n public.
- De fapt, el nu are un penis mic ct o murtur,
mormi Shelley. De fapt, nu ar fi trebuit s aib
deloc penis.
- A i venit singur?
- Nu, oft ea. Am venit cu prietenele mele.
Suntem n sala cu jocuri mecanice. Avem o sear
de f... brbaii, n cel mai ru sens.
- Este bine. Nu vei conduce, aa-i, Shelley?
- Nu, am mers pe jos de la Ariene. Dup aceea,
ne vom ntoarce la ea. Este suprat pe prietenul ei.

150
- Dac eti gata de plecare ct sunt i eu pe aici
(i clac ai nevoie de cineva care s te conduc cu
maina sau cu care s mergi pe jos, spune-mi.
- Eti cel mai dulce lucru din toat lumea asta
afurisit.
- Vrei s te ntorci n sala cu jocuri mecanice?
- Da. Oricum, vom pleca n curnd acas ca s
bem martini i s ne uitm la Thelma i Louise.
- Sun minunat. O lu de bra i o conduse
departe de Gage i de masa lui, spre sala cu jocuri
mecanice.
Hotrnd c mai merita o bere, el se ntoarse la
bar i mai ceru una n contul lui Gage.
- Deci, eti lipit de Shelley n mai multe feluri.
Fox nu se ntoarse la auzul vocii lui Napper.
- Este o noapte cam plictisitoare pentru crime,
olier Trage-Un-Pui-de-Somn?
- Oamenii cu slujbe adevrate mai au i nopi
libere. Tu ce scuz ai?
- mi place s m uit la oamenii fr bilue cum
arunc ditamai bilele.
- M ntreb ce se va ntmpla cu ale tale cnd
Block va afla c-i regulezi nevasta.
- Poftim, Fox. Holly i aez lui Fox butura
pe tejghea i i arunc o privire rapid i
nelegtoare. Lucra la bar de destui ani ca s tie
cnd apreau necazurile.
- S-i aduc ceva, domnule ofier?
- O carafa de Bud. Pot s pun pariu c Block
i va tbci fundul sptmna viitoare.
- Cred c vei vrea s stai deoparte. Fox se

151
ntoarse cu faa spre Napper. Block i Shelley au
destule probleme fr ca s-i mai bagi i tu coada,
- mi spui tu mie ce s fac? Napper l mpunse
pe Fox cu degetul n piept i-i dezgoli dinii
ntr-un rnjet de genul te provoc s o faci.
- i spun doar c Block i Shelley trec printr-o
perioad grea i nu au nevoie ca tu s o faci i mai
dificil doar pentru c vrei s te iei de mine. Fox
i lu berea. Trebuie s te miti.
- Nu trebuie s fac nimic. Este noaptea mea
liber.
- Da? i a mea.
Fox, care nu putea refuza niciodat o provocare,
scurse berea pe cmaa lui Napper.
- Hait! Ct de nendemnatic sunt.
- Cretinul naibii.
Napper l mbrnci, iar fora cu care o fcu l-ar
fi pus pe Fox drept n fund dac nu ar fi anticipat
atacul.
El se mic uor ntr-o parte, evitndu-1 pe
Napper care din cauza elanului se nclin spre unul
dintre scaunele de la bar. Cnd se ndrept, ntors
la realitate, nu l nfrunta doar pe Fox, ci i pe Gage
i Cal.
- Mare pcat, spuse Gage afectat. S-a pierdut
atta bere. Totui arat bine pe tine, Napper.
-A cum i alungm din ora pe cei de teapa ta,
Tumer.
Gage i deschise braele a invitaie.
- Alung-m.
- Nimeni nu vrea necazuri aici, Derrick, Cal
naint un pas, privindu-1 dur pe Napper. Acesta

152
este un local pentru familii. Sunt muli copii aici
,.i o mulime de martori. Te voi duce la magazinul
nostru de suveniruri i-i voi da un tricou nou.
( iratis.
- Nu vreau nimic de la tine. Napper rnji spre
Fox. Prietenii ti nu vor fi mereu prin preajm s
le protejeze, O Dell.
- Uii regulile. Gage pi de aceast dat
nainte, blocndu-1 pe Fox nainte ca acesta s
mute momeala. Dac te iei de unul dintre noi,
nlunci te iei de toi. Eu i Cal am fi foarte fericii
s-i inem haina lui Fox pn ce te snopete n
btaie. Nu ar fi prima dat.
- Timpurile se mai schimb. Napper i croi
ilrum trecnd pe lng ei.
- Nu se schimb chiar att de mult, murmur
(age. Este acelai cretin dintotdeauna.
- i-am spus eu. Cu un calm aparent, Fox se
ntoarse la bar. Voi mai avea nevoie de o alt bere,
I lolly.
Cnd reveni la mas, Quinn i oferi un zmbet
strlucitor.
- Cin i spectacol. Acest loc are de toate.
- Spectacolul sta se repet de vreo douzeci
i cinci de ani.
- Te urte, spuse Layla ncet. i nici mcar nu
tie de ce.
- Anumite persoane nu au nevoie de un de
ce. Fox puse palma peste mna ei. Uit de el. Ce
zici de o rund de pinball. i primeti o mie de
puncte handicap.

153
- Cred c asta este un fel de insult, dar... Nu!
Nu bea aia. Dumnezeule! Uit-te!
n paharul cu bere din mna lui Fox spuma
devenise snge. El l aez jos ncet.
- Dou beri risipite ntr-o singur noapte. Cred
c petrecerea a luat sfrit.

Cum Quinn alesese s stea la popicrie alturi


de Cal pn la nchidere, Fox le conduse pe Layla
i pe Cybil acas. Stteau la o distan de cteva
blocuri, iar el tia prea bine c numai neajutorate
nu erau, dar nu-i plcea ca ele s umble singure
noaptea prin ora.
- Care este treaba cu nesimitul la? ntreb
Cybil.
- E un derbedeu care se ia de mine de cnd
eram copii. Acum este subalternul erifului Bully.
- Nu are niciun motiv anume?
- Eram un slbnog, mai mic dect el i mai
detept.
- Mai mult dect suficient. Ei bine... Degetele
ei i testar bicepii. Acum nu mai eti un slbnog.
i nc eti cu mult mai detept dect el. Surse
afectat spre Fox. i mult mai rapid.
- Vrea s te rneasc. Este pe lista lui cu primele
zece lucruri pe care vrea s le realizeze.
Layla i studie profilul lui Fox n timp ce
traversau strada.
- Nu se va opri. Cei din aceast categorie nu
fac asta.
- Lista lui Napper cu primele zece prioriti nu

154
tcprezint cea mai mare grij a mea. Trebuie s
ilea la coad.
Ah, din nou acas! Cybil urc prima treapt,
ne ntoarse i se uit n ju r la strada linitit. Am
icuit s jucm popice, s cinm i s ne certm,
ti abia este unsprezece. Distracia nu se termin
niciodat n Hawkins Hollow. Ea i puse minile
pe umerii lui Fox: mulumesc c ne-ai nsoit pn
acas, scum pete. l srut uor. Ne vedem
diminea, Layla. Ce ar f s pui la cale logistica -
.incronizarea, transportul - cu Fox i s m anuni
i pe mine. Voi fi sus.
- Prinii mei ar trebui s fi plecat de acas n
pir de ora opt, i spuse lui Layla cnd Cybil i lu
tlpi. Pot veni s v iau dac avei nevoie.
- Este n regul. mi imaginez c vom lua
maina lui Quinn. Cine te va conduce pe tine
acas?
- mi amintesc drumul.
- tii ce vreau s spun. Ar trebui s rmi aici.
El zmbi i se apropie un pic mai mult.
- Aici unde?
- Pentru moment pe canapea.
Ea i puse vrful unui deget pe pieptul lui i-l
mpinse napoi.
- Canapeaua ta are glme i avei numai
programul de baz la cablu. Ar trebui s mai lucrezi
la strategia ta. Dac mi-ai fi cerut s rmn pentru
c i e team s rmi doar cu Cybil n cas, a f
ncercat s dorm pe canapeaua ta, uitndu-m la o
reluare din Lege i ordine n timp ce m-a fi gndit

155
la tine, cum stai sus, n pat. Srut-m de noaplc
bun, Layla.
- Poate c sunt ngrijorat pentru c sunt doar
cu Cybil n cas.
- Nu, nu este aa. Srut-m de noapte bun.
Ea oft. Cu siguran c va trebui s mai lucreze
la strategia ei. l srut uor i prietenete aa cum
fcuse i Cybil.
- Noapte bun. S fii atent.
- Dac eti prea atent nu-i reuete treaba. i
ca s exemplific...
i lu faa n mini i o srut.
Dei srutul a fost blnd, ea l simi din cap
pn n picioare. Alunecarea limbii lui, atingerea
uoar a degetelor lui mari pe tmple i cldura
trucului su o fcur s i se moaie genunchii.
i inu faa ntre palme chiar i atunci cnd
ridicndu-i capul o privi n ochi.
- Acesta a fost un srut de noapte bun.
- Chiar a fost. Nu ncape ndoial.
O srut din nou cu aceeai blndee insinuant
pn cnd ea fu nevoit s se prind de braele lui
pentru a-i menine echilibrul.
- Acum niciunul dintre noi nu va dormi. Fox
se retrase. Misiunea mea aici a luat sfrit. Din
nefericire. Ne vedem mine.
-A m o fire foarte precaut, mai ales cnd este
vorba de ceva important. i eu cred c sexul este
important sau ar trebui s fie.
- Se afl printre prim ele zece prioriti
personale.

156
Ea rse i deschise ua.
- Noapte bun, Fox.
Odat ajuns nuntru, Layla se duse direct sus.
( 'ybil apru din birou i o privi ridicnd din
sprncean.
- Singur?
- Da.
- Pot s te ntreb de ce nu vrei s guti o bucic
ilin adorabilul avocat?
- Cred c nseamn mai mult.
- Ah! Dnd din cap a nelegere, Cybil se
sprijini de tocul uii. Asta ncurc mereu lucrurile.
Vi ei s mai scpm de frustrarea sexual cu ceva
cercetare i jurnale?
- Nu sunt sigur c hrile i graficele au o
asemenea putere asupra mea, dar voi ncerca.
i ddu jos jacheta n timp ce intra n birou.
- Ce faci cnd s-ar putea s nsemne prea mult?
- n general, fug - sau spre ei sau ct mai
departe de ei.
Cybil se duse s studieze harta oraului fcut
dc Layla i prins de perete cu piuneze.
- Am tendina de a m nvrti n cerc, de a
cntri lucrurile sau de a gndi mult prea mult.
Acum m ntreb dac nu cumva o fi din cauz c
m-am conectat la asta. i lovi ncet capul. Fr s
tiu c, de fapt, m-am conectat.
- Posibil.
Cybil lu o piunez roie i o nfipse n
popicria de pe hart ca s nsemne un alt incident.
- Dar Fox i-ar da mult de gndit chiar i n

157
circumstane normale. Adaug i anormalul i ai
multe de luat n calcul. D-i tipului timp, dac dc
timp ai nevoie.
- n circumstane normale asta ar fi rezonabil.
Stnd la birou, Layla alese un caiet rou pe care
scrise: Bere nsngerat, Fox, Bowl-a-Rama, ora
i data.
- Dar timpul este una dintre probleme, nu-i aa?
Ct timp mai avem, de fapt.
- Parc ai fi Gage. Este bine c voi doi nu v-ai
combinat, altfel nu ai mai fi privit dincolo de partea
ntunecat a lucrurilor.
- Poate c aa ar fi fost, dar... ncruntndu-se,
Layla studie harta. Mai este o piunez, una neagr,
pe drumul dintre casa lui Fox i cea a lui Cal.
- Aia e pentru a marca cinele mare i negru.
Nu i-am spus? Nu, aa este, te-ai dus direct de la
munc n centru. Scuze, zise Layla.
- Spune-mi acum.
Odat ce termin de povestit, Layla alese un
crd negru, culoare pentru care opta de fiecare dat
cnd un demon lua forma unui animal, i-l
complet.
- Ursc s spun asta, dar n timp ce mintea i
minile mi sunt ocupate, m simt frustrat sexual.
-A a, aa. Cybil o btu uor pe Layla pe umr.
M duc s fac ceai. Vom aduga i nite ciocolat.
Asta ajut ntotdeauna.
Layla se ndoia c dulciurile i vor satisface
apetitul pentru adorabilul avocat, dar se mulumea
cu ce primea.

158
8

icturi reci de ploaie umezeau atmosfera


P dimineii. Fox tia prea bine c era genul
de ploaie care avea tendina s in toat ziua,
durere de cap deprimant. Nu puteai face nimic
dect s ncerci s o supori.
Cut n coul cu rufe o jachet de trening cu
glug pe care reuise s o spele, dar nu i s o
;ieze la locul ei. Cel puin era aproape sigur c o
splase. ansa era de aptezeci i cinci, aa c o
mirosi i apoi mri procentul la sut la sut.
Gsi blugii, lenjeria intim i osetele - care-i
luar mai mult pentru c inea neaprat s fie
pereche. n timp ce se mbrca, arunc o privire
prin dormitorul su i i jur c va gsi timpul i
voina necesare pentru a pune rufele alea tmpite
la locul lor. Va face i patul cndva, n deceniul
sta i va arunca restul de porcrii.
Poate c va gsi o menajer care s aib destul
rbdare. Poate un tip care s-i fac curenie, se
gndi el n timp ce bea prima cola din acea zi.
Probabil c un tip s-ar descurca mai bine. Se va
gndi mai trziu la asta.

159
i leg ireturile de la vechile cizme de luau
i, pentru c-1 preocupa ngrijirea casei, arum fi
pantofii n dulap i vr acolo i coul cu rufe.
i lu cheile, nc o cola i un Devii Dog (Cini'
Malefic) pe post de mic dejun consumat n timp
ce conducea. Cnd ajunse la jumtatea trepteloi,
o vzu pe Layla stnd la baza scrii.
- Bun.
- Tocmai voiam s urc. i-am vzut camionelii
i i-am spus lui Quinn s m lase aici. M-am gndii
s merg cu tine cu maina.
- Minunat. El ridic prjitura. Devii Dog.
- De fapt, am avut parte de destui cini malefici,
- Oh, da! El rupse ambalajul i ncepu sfi
mnnce. Ciudat, dar asta nu mi-a stricat plcerea
unui Devii Dog.
- Sper c sta nu este micul tu dejun, spuse ca.
- Stomacul meu a ncetat s se mai maturizeze
pe cnd aveam doisprezece ani. Deschise portiera
pasagerului de la camioneta sa. Cum ai dormit?
Ea i arunc o privire peste umr n timp ce se
urca n main.
- Destul de bine.
Ea atept pn cnd el ocoli maina i se
strecur n spatele volanului.
- Chiar i dup ce Cybil mi-a spus despre
coliziunea ei i a lui Gage - n cel mai strict sens
al cuvntului - cu un cine malefic. S-a ntmplat
n drum spre casa lui Cal, dup ce au plecat de la
ferm.

160
Da, Gage mi-a spus asta n timp ce-1
jumuleam la pinball.
HI i aez cola n suportul pentru pahare i
mm muc o dat din prjitur. Dup o verificare
ilipid, cobor de pe bordur.
Am vrut s merg cu tine pentru c am nite
Idei despre cum s abordm astzi aceast
i licstiune.
i eu care m gndeam c o faci pentru c nu
pn|i sta departe de mine.
ncerc s nu reacionez cu hormonii.
Mare pcat.
Posibil, dar... Quinn s-a consumat foarte mult
ieri. Sper c putem ncerca, noi doi, i s o scoteam
din ecuaie. Scopul este s gsim jurnalele, dac
eliiar se afl acolo. Dac exist, ele sunt acolo. Dac
nu, va trebui s apelm din nou la Quinn. Dar...
- Ai vrea s o scuteti de migrene. Putem
11 ccrca. Presupun c nu i-ai pomenit despre aceast
idee i ei.
- M-am gndit c, dac tu eti de acord, putem
nduce vorba despre asta ca despre ceva la care
ne-am gndit n timp ce conduceai. Ea i zmbi.
Vezi, lucrez la strategia mea. Ai visat azi-noapte?
- Numai despre tine. Eram n biroul meu, iar
Iu purtai o rochie roie foarte, foarte scurt i
pantofii aceia cu toc nalt i cu o curelu pe glezn.
Aia m nnebunesc. Te-ai aezat pe birou, cu faa
spre mine. Eu stteam n scaun. Ai spus, dup ce
(i-ai lins buzele: Sunt gata s iau notie, domnule
()Dell.

161
- Tocmai ai inventat asta, nu-i aa?
El i arunc un zmbet fermector.
- Poate c aa este, dar i garantez c voi avea
acest vis la noapte. Poate c ar trebui s ieim. tii
barul de lng ru? Este unul drgu. Au muzicii
live n serile de smbt i aduc nite interprei
destul de buni.
- Sun att de normal. ncerc s in strns cu o
mn normalul, n timp ce cu cealalt sap n
imposibil. Este...
- Supranaturalul, uitasem de asta - intervalul
de apte ani, pot uita de el sptmni la rnd, uneori
chiar luni de zile. Apoi ceva mi reamintete de
apte. i asta este supranatural. Continui s-i vezi
de treburi, te duci la lucru, te distrezi, faci orice i
culmea, i apare din nou n minte. Cu ct se
apropie mai mult apte, cu att mai des mi apare
n minte. Degetele lui dansau pe volan pe ritmul
celor de la Snow Patrol. Aa c un bar drgu, cu
muzic bun, este un fel de a-mi reaminti c asta
nu este totul.
- Este un fel detept de a privi lucrurile. Nu
sunt sigur c voi putea proceda la fel, dar mi-ar
plcea s ascult muzic lng ru. La ce or?
-A h!... La nou? Nou e bine pentru tine?
- n regul.
Ea respir adnc cnd Fox intr pe poteca care
ducea spre ferm. i ddea ntlnire cu un brbat
cu care era pe punctul de a se conecta psihic.
Supranaturalul nu prea includea i aa ceva.
Ea descoperi c i se prea o impolitee s intre
n cas fr s fie invitat. Este adevrat c era

162
nisa copilriei lui Fox, dar el nu mai locuia acolo.
(Mat se gndise s intre n apartamentul prinilor
t'i cnd acetia nu erau acolo, dar, pur i simplu,
nu putuse s-o fac.
Nu-mi place asta, spuse ea n timp ce stteau
in sufragerie. Simt c este greit i c ne bgm
unsul unde nu ne fierbe oala. neleg de ce trebuie
fi facem asta ct ei nu sunt acas, dar m simt...
Iiind n n curctur se m ulum i s spun:
nepoliticoas.
- Pe prinii mei nu-i deranjeaz oamenii care
vin aici. Altfel, ar ncuia uile.
- i totui...
- Trebuie s ne cunoatem prioritile, Layla.
Motivul pentru care ne aflm aici este mult mai
important dect regulile standard de politee. Am
iccepionat attea ieri, n afara casei. Precis c voi
pai mai mult nuntru.
- n legtur cu asta. M i-a venit o idee,
discutnd cu Layla n timp ce veneam ncoace.
I)ac nu te superi, Quinn, a vrea s ncerc, mai
nti, ceva mpreun cu Layla. S-ar putea s reuim
nfi vizualizm unde sunt jurnalele, dac ele se afl
ii ici. Sau cel puin s le percepem.
- V-ai gndit bine. i nu doar pentru c a
prefera ca tu s nu mai treci prin aa ceva din nou,
adug Cal cnd Quinn i miji ochii uitndu-se la
<1. Ar putea funciona, chiar mai bine. Cu Fox i
I ayla conectai, efectele secundare sunt reduse.
- i dac nu va funciona, adug Fox, ne
ntoarcem la tine.

163
- n regul. Ceea ce spunei voi este logic,
Credei-m c nu muream de nerbdare s-mi simt
capul explodnd.
- Bine, atunci este rndul nostru. Asta este ce#
mai veche parte a casei. De fapt, aceast ncpere
i cele care se afl deasupra ei au fcut parte din
cas de cnd lumea. Aa c, logic, dac a existai
vreo caban sau vreo cas aici, nainte ca aceasta
s fie construit, s-ar putea s fi fost n acelai loc,
Poate c lund n considerare incursiunea de ieri a
lui Quinn, au folosit acelai tip de materiale.
- Cum ar fi emineul.
Quinn se ndrept spre el, pi peste Rostogol,
care deja se ntinsese n faa focului mocnit, i i
trecu palma pe deasupra pietrelor.
- mi place ideea de a ascunde diverse lucruri
n spatele pietrelor i al crmizilor.
- Dac spargem mortarul i ncepem s scoatem
pietre fr a fi sut la sut siguri, tata m va ucide,
Eti gata? o ntreb Fox pe Layla.
- Mai mult de att nu se poate.
- Uit-te la mine. El i lu minile. Uit-te la
mine. Nu gndi. Imagineaz-i. O carte mic, cu
ceva scris nuntru. Cerneala este decolorat.
Imagineaz-i scrisul ei de mn. L-ai mai vzul
n celelalte jurnale.
Ochii lui erau ptrunztori, iar culoarea lor
aurie, fascinant. Minile lui nu erau moi ca ale
unui avocat. Nu erau minile unei brbat care duce
o serviet i care lucreaz la birou. Era mult
munc i putere n ele. El mirosea un pic a ploaie.

164
i i dorea. i imagina cum ar fi s o ating, s-i
plimbe minile pe trupul ei gol, s le coboare pe
linii ei, s-i aeze buzele acolo, s guste
fierbineala, carnea...
In pat, cnd vom f i numai noi.
ba respir precipitat i se retrase. Auzi clar
vocea lui n mintea ei.
Ce ai vzut? ntreb Cal. L-ai vzut?
Cu privirea nc aintit spre Layla, Fox neg
illind din cap.
- Trebuia s dm, mai nti, ceva la o parte din
drum. Mai ncercm o dat? i se adres el lui Layla.
I olosete-i compartimentele.
i simea pielea fierbinte, att pe dinafar, ct
i pe dinuntru, dar ncuviin dnd din cap i
ncerc din rsputeri s nlture dorinele ei i ale
lui.
Totul se strnse devenind un punct. Auzi
panduri le amestecate ale nsoitorilor ei, ca o
discuie de fond la o petrecere. Exista ngrijorare,
ndoial i anticipare, un amestec de sentimente.
I,e ddu i pe acestea deoparte.
Cartea se afla n mintea ei. Cu coperi maro
din piele, scorojite de trecerea timpului. Cu pagini
nglbenite i cerneal decolorat.
Cu ntunericul de afar care se tot apropie,
tnjesc dup iubirea mea.
- Nu este aici. Fox vorbi primul n timp ce lsa,
grijuliu, ca legtura dintre el i Layla s se
estompeze. Nu este n aceast ncpere.
- Atunci va trebui s ncerc din nou. Quinn i

165
ndrept umerii. M-a putea focaliza pe ea, po
jurnal. S vd cnd l leag la loc, poate ca s-l
duc napoi n casa tatlui ei din ora. Vechen
bibliotec.
- Nu, nu sunt n vechea bibliotec, spuse Layla
ncet. Nu sunt n aceast ncpere...
- Dar sunt pe undeva pe aici, termin fraza Fox,
A fost foarte clar. Trebuie s fie aici.
Gage lovi podeaua cu piciorul.
-A r putea fi dedesubt. Ar fi putut s le ascund
sub scndurile de sub podea, dac existau scnduri
pe atunci.
- Sau s le ngroape, continu Cybil.
- Dac se afl sub cas am cam dat-o n bar,
remarc Gage.
- Dac Brian s-ar supra c scoatem cteva
pietre din emineu, ar fi destul de nervos dac
i-am propune s distrugem casa ca s putem ajunge
dedesubt n cutarea unor jurnale.
- Nu ai destul respect pentru jurnale, coment
Cybil. Dar ai dreptate n legtur cu prima parte.
- Trebuie s mai ncercm o dat. Putem merge
din camer n camer, suger Layla. Subsolul?
Exist un subsol? Dac le-a ngropat, putem primi
un semnal mai bun acolo. Nu pot s cred c sunt
inaccesibile. Giles i-a spus ce se va ntmpla, i-a
spus despre noi - despre tine.
- Poate c le-a ascuns ca s nu se piard sau s
fie distruse. Cal ncepu s se plimbe n timp ce
ncerca s gseasc o soluie. S nu fie gsite prea
devreme sau de persoane nepotrivite. Dar vrea ca

166
noi s le gsim, i-ar dori asta. Chiar i numai din
punct de vedere sentimental.
- Sunt de acord cu asta. tiu ce am simit din
pnrtea ei. l iubete pe Giles. i-a iubit fiii i spera
din tot sufletul c oamenii ce vor veni dup ei i
vor iubi. Noi suntem ansa ei de a putea fi din nou
cu Giles, de a-1 elibera.
- Hai s ncercm afar. Exist un subsol, i
puse Fox lui Layla, dar ne putem concentra din
:i Iar asupra ntregii case i asupra opronului. Cel
mai probabil, opronul exista cnd Ann locuia aici.
Ar trebui s ncercm n opron.
Aa cum se ateptase i Fox, ploaia continua
s cad ncet i mrunt. Duse cinii priniilor si
in cas mpreun cu Rostogol, pentru a nu le sta n
drum, apoi, mpreun cu ceilali, iei n burnia
struitoare.
- nainte s facem asta, am o idee - care mi-a
venit nuntru - despre semnalul gen Batman?
- Ce fel de semnal? l ntrerupse Quinn.
- Sistemul de alarm, i explic Fox. l pot primi
la fel cum am putut capta toate discuiile mentale
dinuntru. E ca i cum ai da drumul la radio. Dac
apei spre mine, ar trebui s-l recepionez. Dac
aps spre oricare dintre voi, efectul e acelai. Va
trebui s facem cteva exerciii, dar ar trebui s
funcioneze mai repede dect un telefon.
- Alertarea psihic a echipei. Cybil i aranj
plria neagr stil gleat. Cu minute nelimitate
i cteva apeluri nepreluate. mi place.
- Dar ce se ntmpl dac tu eti cel care are

167
problem e? Layla avea o glug de culoaren
orhideelor. Ea i ridic gluga n timp ce traversim
curtea.
-A tunci voi apela la Cal i Gage. Am mai fcui
asta n timpul Perioadei apte i nainte. Sau Iii
tine, adug el, odat ce o s ncepi s te descurci
mai bine. Obinuiam s ne jucm acolo. VII
amintii? i ntreb Fox pe Cal i Gage. Am folosii
hambarul drept fort o perioad, numai c nu-l
spunea fort - era prea rzboinic pentru cineva din
familia Barry-ODell - aa c l consideram clubul
nostru.
- Am omort mii dinuntru. Gage se opri cu
minile vrte n buzunare. Am murit de milioane
de ori.
- Ne-am fcut planuri ca acelea pentru ziua do
natere petrecut la Stnca Pgn n timp ce
stteam acolo. Cal se opri. V mai amintii?
Uitasem asta. Ideea ne-a venit cu cteva sptmni
nainte de ziua noastr de natere.
- A fost ideea lui Gage.
- Da. Dai vina pe mine.
- Eram - la naiba, ia stai s m gndesc. coala
se terminase, tocmai se terminase. Era prima zi dc
libertate absolut, i mama m-a lsat s vin aici i
s stau toat ziua.
- Fr treburi, continu Fox. mi amintesc
acum. Am fost scutit de treburi pentru o zi. Prima
zi dup ce s-a terminat coala. Ne jucam acolo,
nuntru.
- Poliitii antidrog contra lorzilor drogurilor,
complet Gage.

168
O schimbare fa de indieni i cowboy,
i oment Cybil.
Un biat hippy nu s-ar fi jucat de-a invadatorii
i ci lacomi mpotriva indigenilor. Iar dac ai fi
ascultat vreuna dintre predicile lui Joanne Barry
despre acest subiect, nici tu nu ai fi fcut-o.
Amintirea acestui fapt produse un zm bet
liiiitomatic n colul gurii lui Gage. Eram att de
ameii. Septembrie era departe. Totul era fierbinte
i strlucitor, albastru i verde. mi mai amintesc
cil nu voiam ca asta s ia sfrit. Da, a fost ideea
mea. O aventur, libertate absolut.
- Toi am fost ncntai de ea, i reaminti Cal.
Am plnuit totul chiar acolo, nuntru. El art
spre pietrele nvluite de planta agtoare. S fiu
id naibii dac asta este o coinciden.
Stteau acolo, unul lng cellalt, aducndu-i
aminte, presupuse Layla. Trei brbai de aceeai
vrst, care veneau din acelai loc. Gage cu jacheta
lui neagr din piele, Cal cu flanela i cu apca lui
dc ln i Fox n hanoracul lui cu glug. Ciudat,
sc gndi ea, cum ceva att de elementar ca alegerea
lor n materie de mbrcminte vorbea despre
personalitatea lor, chiar i atunci cnd atitudinea
lor denota o unitate absolut.
- Layla.
Fox o atinse. Minile ei erau umede i reci.
Picturile de ploaie preau scntei pe genele ei.
Chiar i fr legtura psihic, anxietatea i dorina
ci vie se revrsau spre el.
- Las-te n voia lui, i spuse el. Nu fora, nici

169
mcar nu te duce spre el. Relaxeaz-te, uit-te Iu
mine;
- mi este cam greu s fac aceste dou lucruri
n acelai timp.
Zmbetul lui reflecta o pur plcere masculin
- Vom vedea ce putem face n legtur cu asin
un pic mai trziu. Pentru moment, adu cartea n
mintea ta. Doar cartea. ncepem.
El era att pod, ct i ancor. Va realiza mai
trziu c avea talentul^ dar i perspicacitatea de a i
le oferi pe amndou. n timp ce ea traversa podul,
el era cu ea. Simi ploaia pe fa i solul de sub
picioare. Mirosi pmntul, iarba ud, chiar i
pietrele ude. Se auzea un zumzet sczut i constant,
Copleit, nelese c era vorba de creterea ierbii,
a frunzelor, a florilor. Toate zum ziau spre
primvar i spre soare. Spre verde.
Auzi uieratul slab produs de o pasre care
zbura prin apropiere i un scrit provocat de o
veveri care alerga pe o ramur.
Era uimitor, se gndi ea, s neleag c fcea
parte din acest univers. Aa fusese mereu. i aa
va fi. Ceea ce cretea, respira, dormea, tria i
murea.
Mai era i mirosul pmntului, al fumului. Auzi
suspinul ploii n timp ce prsea norii i murmurul
norilor care mergeau mai departe.
i continu drumul peste pod.
Durerea apru brusc i violent n interiorul ei.
i cuprinse capul, stomacul i inima. i cnd ip,
vzu cartea, pre de o secund. Apoi strfulgerarea
dispru i rmase durerea. Se simea i ameit.

170
mi pare ru, am pierdut-o.
Minile lui Gage o cuprinser de subsuori n
iimp ce ea se prbuea.
Uurel, iubito. Cybil!
Da, am prins-o. Sprijin-te de mine un minut.
Ai avut o curs pe cinste.
- Poi s auzi cum se mic norii i cum crete
vegetaia. Zumzie. Florile zumzie sub pmnt.
Dumnezeule, m simt...
- Drogat? suger Quinn. Ari ca i cum ai fi
drogat.
- Cam aa ceva. U im itor! Fox, tu... Se
ntrerupse cnd reui s se concentreze i l vzu
stnd n genunchi pe pietriul umed. Prietenii se
'hcmuiscr de o parte i de alta a lui. Avea snge
pe cma.
- Dumnezeule! Ce s-a ntmplat? Ea pi
folosind instinctiv fora minii, dar se mpiedic i
se ls n jos, sprijinindu-se n mini i n genunchi,
n faa lui. Eti rnit. i sngereaz nasul.
- Nu ar fi pentru prima dat. La naiba! Tocmai
splasem hanoracul sta imbecil. Lsai-mi spaiu.
Scoase o basma din buzunar i i-o aps pe nas
n timp ce se lsa pe spate.
- S-l ducem nuntru, spuse Quinn, dar Fox
neg dnd din cap, apoi i duse mna liber la
cap, ca i cum acea micare amenina s i-1 disloce
de pe umeri. Am nevoie de un minut.
- Cal, du-te i adu-i nite ap. S ncercm
trucul mamei tale, Fox. Cybil se mut n spatele

171
lui. Respir. Ea gsi punctele i aps. S te ntreb
dac eti nsrcinat?
- Nu este un moment tocmai bun s m faci s
rd. Sunt un pic bolnav.
- De ce este mai ru pentru el dect a fost pentru
Quinn? ntreb Layla. Ar fi trebuit s fie mai uor
pentru c eram conectai. i uite c este mai grav,
i arunc lui Gage o privire fioroas. De ce?
- Pentru c este un O Dell. A pit n faa ta i
a ncasat el lovitura. Aa cred eu. i din cauza
legturii a fost o lovitur al naibii de dur.
- Asta este? Furioas, Layla se ntoarse spre
Fox. Eu ascult norii i tu eti lovit drept n fa?
- Faa ta este mult mai frumoas dect a mea,
Linite un minut, bine? Avei puin mil de cei
rnii.
- S nu mai faci asta niciodat. Uit-te la mine,
ascult-m. S nu mai faci asta niciodat. mi
promii sau renun.
- Nu-mi plac ultimatumurile. Chiar i prin ceaa
durerii privirea lui scnteia de furie. De fapt, m
enerveaz la culme.
- tii ce m enerveaz pe mine la culme? C
nu ai avut ncredere c voi face fa prii destinate
mie.
- Nu are nimic de-a face cu ncrederea sau cu
prile. Mulumesc, Cybil, mi-e mai bine.
Se ridic cu grij n picioare, lu cana cu apa
pe care i-o oferi Cal i o bu dintr-o nghiitur.
- Jurnalele sunt nvelite n muama i se afl n
spatele zidului sudic. Nu pot spune cte anume

172
unit. Dou, poate trei. Cal, tii unde sunt uneltele.
M voi ntoarce s v ajut ntr-un minut.
Ileui s intre n cas, n baia de lng buctrie,
iiininte de a vomita ca un om care buse dou zile
tu rnd. Cu stomacul fcut praf i durerea de cap
chinuitoare, reui s-i clteasc faa i gura. Apoi
hc sprijini de chiuvet pn ce-i recpt
respiraia.
Cnd iei, Layla era n buctrie.
- Nu am terminat, zise ea.
- Vrei s ne lum la btaie? Ne vom bate mai
liirziu. Acum aveam o treab de terminat.
- Nu fac nimic pn nu-mi dai cuvntul c nu
vei mai fi pe post de scut pentru mine.
- Nu pot face asta. Nu-mi dau cuvntul dect
alunei cnd sunt sigur c mi-1 pot ine. Se ntoarse
i ncepu s caute prin dulapuri. Numai chestii
holistice n casa asta. De ce oare nu au i ei un
afurisit de Excedrin?
- Nu ai niciun drept...
- D-m n judecat. tiu nite avocai buni.
facem ceea ce facem, Layla. Aa stau lucrurile.
Am primit o lovitur. tiam c va fi una zdravn.
Am ajuns acolo datorit ie, datorit nou. Nu
;iveam de gnd s permit s fii rnit dac puteam
opri asta i nu-i pot promite c nu voi face tot
cc-mi st n putere ca tu s nu fii rnit pe parcurs.
- Dac tu crezi c femeie fiind sunt mai slab,
mai puin capabil, mai puin...
Faa lui era alb ca varul cnd se ntoarse spre
ca. Nici mcar furia nu-i putea readuce culoarea
n obraji.

173
- Iisuse! Nu ncepe s-mi fluturi pe la na
steagul feminist. Nu ai cunoscut-o pe mama mea?
Sexul tu nu are nimic de-a face cu asta. E adevral
ns c mi s-au aprins clciele dup tine, ceea cc,
ca s fiu sincer, nu s-ar fi ntmplat dac erai brbat,
Am supravieuit. Am o durere de cap, mi
sngereaz nasul i am pierdut micul dejun, cina
i probabil cteva organe interne. Dar, n afara
faptului c-mi doresc cu disperare s fie vreo
aspirin i o cutie de cola prin cas, sunt bine. Dacii
vrei s fii furioas, n-ai dect. Dar fii furioas n
mod corect.
n timp ce el i mpungea fruntea cu degetele,
ea i deschise geanta pe care o lsase pe masa din
buctrie i scoase din ea o cutie micu, cu o
semilun pe capac.
- Poftim. i ddu dou pilule. Este Advil.
- Slav Domnului! Nu fi zgrcit. Mai d-mi
douv
- nc mai sunt furioas. i mai ddu dou
pastile, fiind ngrijorat cnd el le nghiii pe toate
fr ap. Dar voi merge afar s-i ajut s termine
treaba, pentru c fac parte din aceast echip. ns,
mai nti, i spun asta: dac i s-au aprins clciele
dup mine, gndete-te cum m simt eu s te vd
pe jos, sngernd i avnd dureri. Exist multe
feluri de a fi rnit. Gndete-te la asta.
Ea pi cu demnitate afar, iar el rmase locului.
Poate c ea avea dreptate, dar era prea epuizat ca
s se gndeasc la asta. n schimb, scoase din
frigider carafa cu ceai rece a mamei sale i turn
un pahar ca s spele rmiele senzaiei de grea.

174
Pentru c se simea nc slbit, ls lucrul cu
dalia pe seama lui Gage i a lui Cal. n cele din
iii m, va trebui s le spun prinilor si, se gndi
. I. Mai ales dac nu vor putea nlocui piatra, astfel
nct ndeprtarea ei s nu se observe.
Nu, se gndi el, va trebui s le spun, altfel se
vii simi vinovat.
Oricine ar fi el ar nelege - mult mai bine dect
o anumit brunet - de ce a ncercat cnd ei erau
plecai de acas. Poate c nu le va plcea, dar nu
vor ncepe s-l bombardeze cu tmpenii de genul
Iu nu ai ncredere n mine. Nu le sttea n fire.
- ncearc s nu o sfrmi.
- Este doar o nenorocit de piatr, ODell. Gage
lovi cu ciocanul mnerul dlii. Nu este un afurisit
de diamant.
- Spune-le asta prinilor mei, mormi el, apoi
i vr minile n buzunare.
- Ar fi bine s fii sigur c aici este, altfel vom
face mult mai mult dect s sfrmm o piatr,
zise Cal.
- Aici este. Peretele are patru centimetri
grosime, acesta fiind unul dintre motivele pentru
care mai st n picioare. Probabil c acea piatr
era slbit sau a slbit-o ea. Trecutului nu-i pas
de mediu.
- Mediu, pe dracu!
Ud, cu ncheieturile degetelor zgriate, Cal lovi
din nou. Pn la urmtoarea lovitur, ncheieturile
se vindecaser deja, dar el nc mai era ud pn la
piele.

175
- Hai c iese!
Cal i Gage lucrar la slbirea ei eu minile, n
timp ce Fox se lupta cu imaginea ntregului zid
prbuindu-se ca un joc de Jenga.
- Nenorocitul, cntrete o ton, se plnse
Gage. Ditamai bolovanul. Fii atent la degete! njur
n timp ce i prinse degetele ntre pietre. Apoi ddu
drumul bolovanului pe pmnt. Stnd pe spate, el
i supse degetele care sngerau n timp ce Cal
cuta n deschiztur.
- Afurisitul, l-am gsit. Cal scoase un colet
mpachetat n muama.
- Scorul este de un punct n favoarea lui ODell,
Cu grij, aplecndu-se peste el pentru a proteja
coninutul de ploaie, el desfcu materialul.
- Nu-1 deschide, l avertiz Quinn din spatele
lor. Este prea umed aici i cerneala s-ar putea
terge. Am gsit jurnalele lui Ann Hawkins.
- Le vom duce acas la mine, vom scpa de
hainele astea ude i apoi...
Suflul exploziei zgudui pmntul. l dobor pe
Fox, care se lovi de peretele de piatr cu oldul.
Umrul prelu ocul. Cu capul vjindu-i, se
ntoarse i vzu casa arznd. Flcrile ieeau prin
acoperi, se strecurau ca nite gheare prin ferestrele
sparte mpreun cu fumul negricios. Fugi spre cas,
strecurndu-se prin fumul usturtor.
Cnd Gage l nh, el se lovi cu putere de
pmnt i se ntoarse plin de o furie oarb.
- La naiba! Cinii sunt nuntru.
- Revino-i, Fox! Este real?

176
Putea simi cum ardea. Putea jura c o simte,
nr lumul i nepa ochii, zgriindu-i gtul n timp
re cl se sufoca. Fu nevoit s se mpotriveasc
Imaginii propriei lui case arznd din temelii, a celor
Irei cei neajutorai prini acolo i speriai. El
N l r n s e umrul lui Gage ca pe o ancor, apoi
milcbraul lui Cal, n timp ce prietenii lui l ridicau
m picioare. Au stat conectai pentru o clip i doar
ilc o clip avea el nevoie.
- Este o minciun. La naiba! Doar o alt
minciun. Auzi respiraia accelerat a lui Cal.
Rostogol este bine. Cinii sunt bine. Este doar o
alt porcrie.
Focul plpi, ni i se stinse. Vechea cas de
piatr sttea ntreag sub ploaia m runt i
constant.
Fox respir uurat.
- Scuze pentru pumnul dat n fa, i spuse el
lui Gage.
- Loveti ca o fat.
- i sngereaz buza.
Gage se terse repede i apoi rnji.
- Nu pentru mult timp.
Cal o pomi spre cas, deschise larg ua ca s
lase cinii afar, dup care se aez pe verand cu
Rostogol n brae.
- Se presupune c nu trebuia s ajung aici.
fox naint i puse mna pe balustrada verandei
Ia constmirea creia ajutase. Nu a putut niciodat
s vin aici. Nu la familiile noastre.
- Acum lucmrile s-au schimbat. Cybil se ls

177
pe vine i-i mngie pe ceilali doi cini caro
ncepur s dea din coad. Cinii nu sunt speriai,
pentru ei nu s-a ntmplat nimic. Doar pentru noi,
- i dac prinii mei ar fi fost nuntru?
- Nici n ceea ce-i privete nu s-ar fi ntmpla!
nimic. Quinn se aez lng Cal. De cte ori voi
trei ai vzut lucruri pe care nimeni altcineva nu
le putea zri?
- Uneori, sunt adevrate, remarc Fox.
- Asta nu a fost. A vrut doar s ne zguduie, s
ne sperie. Asta... Dumnezeule! Jurnalele!
- Sunt la mine.
Fox se ntoarse i o vzu pe Layla stnd n
ploaie, strngnd la piept coletul mpachetat.
- Voia s te rneasc. Nu ai simit? Pentru c
le-ai gsit. Nu ai simit ura?
Fox i ddu seama c nu simise nimic, doar
panic, iar asta era o mare greeal.
- Deci i el a marcat un punct. Se ndrept spre
Layla i-i trase gluga care czuse. Dar tot noi
suntem n avantaj.

178
9

afeaua era pregtit pentru cei ce doreau


C s bea, iar focul ardea cu putere n cminul
din sufrageria lui Cal. Erau destule haine usc
pentru toi. Layla se ntreba care era stilul de mod
pe care-1 promova, mbrcat n pantalonii scuri
de jogging ai lui Cal, care-i ajungeau pn la
genunchi i ntr-un tricou cu cteva numere mai
mare. Cybil se alesese cu perechea de blugi pe care
Quinn o lsase la Cal.
In timp ce maina de splat i de uscat lucra de
zor, ea i prepara cafeaua.
- Frumoas costumaie, i spuse Fox din pragul
uii.
- A putea lansa o nou mod. Se ntoarse
pentru a se uita la el. Hainele lui Cal i se potriveau
inult mai bine lui Fox dect ei. Eti bine acum?
- Da. Scoase o cola din frigider. Vreau s te
rog s lai deoparte orice urm de furie pe care
nc o mai ai. Ne vom ocupa de ea mai trziu,
dac va fi necesar.
- Asta e problema, nu-i aa? Sentimentele

179
personale, reaciile, relaiile stau n drum i ncurci!
lucrurile.
- Posibil. Nu pot face mare lucru n legtur cu
asta. In orice caz, nu putem nceta s fim oameni,
altfel el ar ctiga.
- Ce s-ar fi ntmplat dac Gage nu te-ar fi oprit,
dac ai fi intrat n cas?
- Nu tiu.
- Ba tii sau cel puin poi face speculaii. Uite
ce cred eu. Pe moment, focul era real pentru tine.
Aa ai crezut, deci era real. Ai simit cldura,
fumul. i dac ai fi intrat, orict de repede te-ai li
vindecat, ai fi putut muri, pentru c tu ai crezut c
e real.
- L-am lsat pe nenorocit s m pcleasc.
Este greeala mea.
- Nu asta e ideea. Putea s te omoare. Nu
m-am gndit la asta pn acum. i-ar putea folosi
mintea ca s-i curme viaa.
- Deci va trebui s fim mai istei ca el. Fox
ridic din umeri, dar gestul fii o tresrire de iritare
care-i spuse Laylei c mnia nc mai mocnea n
interiorul lui. A reuit s m nele astzi pentm
c niciodat nu s-a ntmplat nimic la ferm sau
n casa prinilor lui Cal. Au fost mereu n afara
granielor. Erau zone sigure. Aa c nu m-am
gndit, doar am reacionat, iar asta nu este
niciodat ceva inteligent.
- Dac ar fi fost real, ai fi intrat. i-ai fi riscat
viaa ca s salvezi trei cini. Nu tiu ce s cred
despre tine, spuse ea dup o clip. Nu tiu ce s

180
simt. Deci cred c va trebui s las asta deoparte,
ua cum procedez i cu furia mea, i s m ocup
mai trziu.
- Scuze. Quinn sttea n pragul uii sufrageriei.
Noi suntem gata.
- Tocmai veneam.
Layla iei. Peste cteva secunde, Fox o urm.
- Cred c ar trebui s trecem direct la treab.
Quinn se aez la mas lng Cal i arunc o privire
spre locul unde sttea Cybil cu un carneel, gata
s noteze gndurile i impresiile. Deci, cine vrea
s fac onorurile?
ase oameni studiar coletul mpachetat de pe
mas. ase oameni nu spuser nimic.
- La naiba, asta este o prostie. Quinn ridic
coletul i-l despachet cu grij. Jurnalele s-au
pstrat extrem de bine.
- Putem presupune, avnd n vedere
circumstanele, c ea avea oarecare putere, cteva
cunotine de magie, remarc Cybil. Alege unul i
citete cu voce tare.
- Bine, s-i dm drumul. Erau trei, aa c Quinn
scoase unul i-l deschise la prima relatare. Cerneala
era decolorat, dar se putea citi, scrisul - de acum
familiar - era ngrijit i clar.

Ar trebui s existe o nregistrare, aa cred, a


ceea ce a fost, a ceea ce este, a ceea ce va fi. Eu
sunt Ann. Tatl meu, Jonathan Hawkins, a adus-o
pe mama, pe sora mea, pe fratele meu i pe mine
in acest loc numit Hollow. Este o lume nou unde

181
el credea c vom fi fericii. i am fost. Este un loc
plin de verdea, slbatic i linitit. Eu i unchiul
meu am curat terenul pentru a face un adpost
pentru recolte. Apa de izvor este rece i curat.
Au mai venit i alii, iar Hollow a devenit Hawkirn
Hollow. Tata a construit o cas mic i drgu
din piatr i am locuit confortabil acolo.
Avem multe treburi de rezolvat, pentru a ine
mintea i minile ocupate ca s facem provizii i
s construim. Cei care s-au stabilit aici au
construit o capel din piatr pentru a merge la
biseric. Am mers i eu la slujbe, aa cum era de
ateptat. Dar nu-l gsesc pe Dumnezeu acolo.
L-am gsit n pdure, pentru c acolo m simt
mpcat. Acolo l-am ntlnit pe Giles pentru
prima dat.
Poate c dragostea nu apare ntr-o secund, ci
i trebuie o via de om. Oare aa am tiut, n acel
moment, c este o astfel de dragoste? Oare aa
am vzut cu ochii minii viaa mpreun cu acest
om care locuia singur ntr-o cbnu din piatr,
n umbra verde a pdurii care adpostea altarul
din piatr?
M atepta. i eu tiam asta. M atepta s m
duc la el, s-l vd, s-l cunosc. Cnd ne-am
ntlnit, am vorbit despre lucruri banale, aa cum
este decent. Am vorbit despre soare i despre
murele p e care le-am cules, despre tatl meu,
despre pielea de animal pe care Giles o tbcea.
Atunci nu am vorbit despre zei i demoni, despre
magie i destin. Asta avea s fie.

182
Mergeam prin pdure i mi rtceam drumul
spre cbnua din piatr i spre altar cu fiecare
ocazie. Mereu m atepta. Aa c dragostea de-o
via nflori din nou, n pdurea verde, n secret.
Eram din nou a lui, aa cum fusesem mereu, aa
i/m voi f i mereu.

Quinn se opri i oft.


- Asta este prima relatare. Absolut ferme
ctoare.
- Cuvintele frumoase nu prea pot fi folosite ca
;irm, coment Gage, nu ne ofer rspunsuri.
- N u sunt de acord cu asta, spuse Cybil. i cred
c merit s-i fie citite gndurile aa cum le-a scris.
() via ntreag, continu ea, lovind uor notiele.
A.sta nseamn c a neles c ea i Dent erau
rencarnrile gardianului i a perechii lui, iar i
iar. Iar el a ateptat ca ea s accepta asta. Nu a
luat-o repede. Hei, ghicete! Noi doi o s fim mai
intimi. Te vei pricopsi cu triplei, ne vom ciondni
cu Marele Bastard Malefic, iar peste cteva sute
de ani, urmaii notri se vor lupta iar i iar.
- Mam! Dac un tip mi vine cu o astfel de
replic, m dezbrac ntr-o clip. Quinn trase o linie
cu degetul n josul paginii. n aceast privin sunt
de acord cu Cyb. Fiecare cuvnt este valoros pentru
c l-a scris ea. Este greu s nu fii nerbdtor i s
nu vrei s citeti superficial ca s gseti o formul
magic pentru distrus demoni.
Layla neg dnd din cap.
- Oricum, nu va fi ceva de genul sta.

183
- Nu va fi. Nici eu nu cred asta. S citesc mai
departe, le iau n ordine?
- Cred c ar trebui s vedem cum va evolua
situaia, privit prin ochii ei. Fox se uit la Gage
i la Cal. Continu, Quinn.
Citi despre dragoste, schimbarea anotimpurilor,
munc i momente linitite. Ea scrisese despre
moarte, via, despre fee noi. Scria despre oamenii
care veneau la cbnua din piatr ca s fie
vindecai. Scria despre primul ei srut lng un
pru unde apa strlucea sub lumina soarelui.
Povestea despre cum sttea cu Giles n cbnua
de piatr, n faa focului cu flcri roii i aurii n
timp ce el i povestea despre ceea ce se petrecuse
nainte.

El mi-a spus c lumea este veche, mai veche


dect tiu muli oameni. Nu este aa cum am fost
nvai, nici aa cum ni s-a spus s respectm
credina tatlui i a mamei mele. Sau cel puin
asta nu este totul. Pentru c, spunea el, n
vremurile vechi, nainte ca omul s apar, existau
alii. Alii erau ntunericul i lumina. Era alegerea
lor, pentru c mereu a existat libertatea de-a alege.
Cei care alegeau lumina erau numii zei, iar
ceilali, demoni.
Exista moarte i snge, btlii i rzboaie.
Muli dintre demoni au disprut n timp ce omul
i fcea apariia. Omul este cel care a cucerii
lumea, o va conduce i va f i condus de ea. Avea s
vin, a spus el, i timpul omului, aa cum era drept.

184
Demonii i urau pe oameni, chiar mai mult dect
ii urau pe zei. i dispreuiau i-i invidiau pentru
mintea i inima lor, pentru trupurile vulnerabile,
pentru nevoile i slbiciunile lor. Oamenii au
devenit prad pentru demonii care au supravieuit,
tar zeii care au supravieuit au devenit gardieni.
Lumina urmrea ntunericul prin toat lumea, dar
demonii erau istei i vicleni. In ultima btlie,
gardianul a fo st rnit mortal i lsat s moar.
Un bieel inocent i cu inima pur l-a gsit pe
zeul muribund i acesta, zeul, i-a transferat
puterea i povara asupra biatului. Astfel c
biatul, un muritor cu puterea zeilor, a devenit
gardian. Biatul a devenit un om care vna
ntunericul. Biatul a devenit un brbat care s-a
ndrgostit de ofemeie cu puteri magice i au avut
un fiu. La moartea lui, gardianul i-a transferat
puterea i povara fiu lu i su i tot aa s-a
ntmplat de-a lungul anilor. Via cu via, pn
acum, pn n acest loc. Acum, spunea el, este
rndul nostru.
tiam c spune adevrul, pentru c l-am vzut
reflectat n fo c n timp ce vorbea. Am neles
visurile pe care le aveam de-o via i despre care
nu am ndrznit s spun nimnui. Acolo, n lumina
focului, am jurat s fiu a lui. Acolo, n lumina
focului, m-am oferit lui. Nu m voi mai ntoarce
la casa tatlui meu, ci voi locui cu iubitul meu n
pdure, n cbnua de piatr de lng altarul pe
care Giles l denumete Stnca Pgn.

185
Quinn se ls pe spate, n fotoliu.
- Scuze, dar ncep s vd neclar.
- Este de ajuns pentru azi. Cal turn un pahar
cu ap i i-1 ddu.
- Este sarcastic n legtur cu unele versiuni
despre nvtura care i-a fost impus. Schimbndu-i
poziia, Cybil i studie notiele. Btliile,
transferarea puterii. Aa cum reiese nu a mai rmas
dect un singur demon. Nu sunt sigur c aa este.
Poate c sunt un pic prea superstiioas. Dar sc
poate nelege c acesta este singurul demon despre
care se tie c se poate plimba liber, cel puin o
dat la apte ani. De ce nu s-a mperecheat nainte
de Hester Deale? Asta este curios, nu-i aa?
- Poate c n-a avut erecie. Gage zmbi uor.
- Nu cred c eti foarte departe de adevr. S-ar
putea s fie aa. Cybil ridic un deget. Poate c nu
se puteau mperechea cu oameni, poate el nu putea
asta. Dar aa cum Giles a descoperit o modalitate
de a ntemnia chestia asta, cel puin pentru o
perioad de timp, creatura a descoperit un mod de
a procrea. Fiecare parte evolueaz, ca s spunem
aa. Fiecare creatur evolueaz.
- Bine gndit, zise Fox. Sau s-ar putea ca pn
la Hester s trag cu gloane oarbe, ca s zic aa.
Sau femeile pe care le-a violat nu au nscut
dintr-un motiv sau altul. Ar trebui s lum o pauz.
Quinn face asta de cteva ore bune i nu tiu cum
sunt ceilali, dar m i-ar prinde bine nite
combustibil.
- Nu v uitai la mine, spuse Cybil. Eu am gtit
data trecut.

186
- Gtesc eu. Layla se ridic n picioare. Pot
NA-mi bag nasul prin buctrie, Cal, poate mi vine
vreo idee?
- Servete-te.
Layla se uita n frigider cnd Fox intr. Cnd
un brbat se gndete ct de bine arat fundul unei
lemei n nite pantaloni scuri, decise el, acel brbat
e aprins ru.
- M-am gndit s te ajut.
Ea se ndrept i se ntoarse innd n mini
nite brnz, o bucat de costi i cteva roii de
ser.
- M-am gndit la sandviciuri cu brnz, costi
i roii. Poate i o salat de paste ca garnitur, dac
exist ceva din care pot s-o prepar. M descurc.
- Pentru c vrei ca eu s ies de aici.
- Nu. Ea ls alimentele pe tejghea. Nu sunt
furioas. Este prea complicat s fii furioas. Poi
s te duci s vezi dac s-au uscat lucrurile ca s
scap de pantalonii tia i s-mi iau propriile haine.
- Desigur, dar ari nostim.
- Nu, nu art.
- Nu tu te uii la tine. Pot felia roiile. De fapt,
este una dintre aptitudinile m ele cele mai
uimitoare. In plus, el continu s se apropie pn
cnd ea se lovi cu spatele de tejghea, tiu unde
ine Cal pastele.
- i asta te face de nepreuit n buctrie?
- Sper c nu, Layla. El i studie faa. Nu i voi
spune ce gndesc sau ce simt, i nici cnd s-i
scoi acele gnduri i sentimente din cutia n care

187
le ii. Dar m gndesc la tine. Simt ceva pentru
tine. Spre deosebire de feliatul roilor, masacrarcn
gndurilor i a sentimentelor nu este una dintre
aptitudinile mele excepionale.
- Mi-e fric de tine.
Fox o privi surprins.
- Ce? De mine? Nimnui nu-i este fric de
mine.
- Asta nu este adevrat. Ajutorul de erif
Napper se teme de tine. Este unul dintre motivele
pentru care se ia de tine, dar asta-i cu totul alt
chestie. Mi-e fric pentru c m faci s simt
anumite lucruri pe care nu am certitudinea c sunt
pregtit s le simt, s vreau lucruri pe care nn
sunt sigur c le doresc. Probabil c ar fi mai uor
dac m-ai grbi, dac i-ai face numrul i m-ai da
pe spate pentru c atunci nu ar trebui s m mai
simt responsabil pentru propriile mele alegeri.
- A putea ncerca asta.
- Nu. Ea neg dnd din cap. Nu o vei face. Tu
nu eti aa. Relaiile sunt parteneriate, sexul este
un act de comun acord. Aa eti tu. i asta m
atrage n parte la tine i face ca totul s fie mai
dificil n acelai timp.
Ea i puse mna pe pieptul lui i-l nghionti
uor. Cnd el se retrase, ea zmbi pentru c simpla
aciune i reacie i susineau punctul de vedere.
- Mi-e team de tine, continu ea, pentru c ai
intra ntr-o cldire n flcri ca s salvezi un cine.
Pentru c tu i-ai asumat partea mea de durere i
de traum. Ai avut dreptate mai nainte. Asta este

188
lirea ta. Nu ai fcut-o doar pentru c era vorba de
mine. Ai fi procedat la fel dac ar fi fost Cal sau
(lage, Quinn sau Cybil. Chiar i o persoan
complet strin. M tem de ceea ce eti, pentru c
iui am cunoscut niciodat pe cineva ca tine. i
mi-e team c voi profita de ocazie, c o voi prinde
ii o voi ine strns, iar apoi te voi pierde din cauza
n ceea ce eti.
- Niciodat nu am tiut c sunt un tip de temut.
Ea se ntoarse cu spatele, lu un cuit din stativ
i-l aez pe toctor.
- Feliaz roiile, Fox.
Layla deschise un dulap i gsi pastele. n timp
ce cuta o tigaie, telefonul lui sun. Ea-i arunc o
privire n timp ce el citea numele celui care-1 suna.
- Buna! Da. Chiar aa? Fox ls cuitul i se
sprijini de tejghea. Cnd? Pe bune? Desigur,
desigur. El ndeprt telefonul i-i opti lui Layla:
sora mea i partenerul ei vin aici cu avionul. Ce?
spuse el n telefon. Nu, nu-i nicio problem. Ah,
ascult, dac tot v-am prins... Am fost la ferm
astzi, eu i ceilali. n dimineaa asta, devreme.
Chestia e c... Fox se duse n spltoria alturat.
Layla zmbi n timp ce auzea murmurul vocii
lui. Da, i sttea n fire, se gndi ea, n timp ce
punea apa pentru paste la fiert. S salveze cei i
s fie cinstit. i s-i explice mamei sau tatlui de
ce scosese o piatr din vechiul opron.
Nu trebuia s se mire c era pe jum tate
ndrgostit de el.
Ploaia contiua s cad n dup-amiaza umed

189
i mohort. Mncar nainte de a se muta In
sufragerie, iar printr-o nelegere mutual, Quimi
continu s citeasc stnd lng foc.
Parc era o atmosfer de vis, se gndi Laylu,
rpiala ploii, zgomotul focului, sunetul vocii lui
Quinn rednd cuvintele lui Ann. Se ghemui n
fotoliul ei, mbrcat din nou n hainele ei calde,
bnd ceai n timp ce Fox i Rostogol se ntinser
pe podea, n apropiere.
Dac ar fi fcut o poz, ar fi artat ca un grup
de prieteni, adunai la un loc ntr-o zi ploioas i
rcoroas dintre iarn i primvar. Quinn cu
cartea ei, Cal alturi de ea pe canapea, Cybil
ghemuit ca o pisic lene n cellalt capt i
Gage tolnit ntr-un fotoliu, bnd cafea.
Era ns suficient s asculte cuvintele pentru
ca ntreaga imagine s se schimbe. Trebuia doai
s asculte pentru a vedea o tnr fcnd focul n
cmin, cu prul lucios lsat pe spate. i simea
suferina din inima care ncetase de mult s mai
bat.
Sunt nsrcinat. Sunt att de fericit i att
de ndurerat.
Bucuroas pentru viaa pe care o purta n
pntec, se gndi Layla. ndurerat pentru acele viei
care semnalau nceputul sfritului timpului lui
Ann i Giles. i-o imagin pe Ann pregtind masa,
aducnd ap de la izvor, scriind n jurnalele ale
cror coperi le fcuse Giles din pielea pe care o
tbcea chiar el. Scrisese despre lucruri banale,
despre zile banale. Pagini ntregi despre simplu i
uman.

190
Sunt frnt, spuse Quinn. Poate prelua
nllcineva. Adevrul este c am mintea foarte
obosit. Nu cred c mai pot asimila ceva acum
1 1ii ar dac ar citi altcineva.
Cal o ntoarse pentru a-i putea masa umerii, iar
(,)uinn se relaxa evident uurat.
- Dac ncercm s acumulm prea multe
ilintr-odat, probabil c ne va scpa ceva.
- Sunt o mulime de amnunte inutile n aceast
parte a jurnalului, zice Cybil. O pregtete, i arat
simple trucuri magice. Pare evident c nu voia s
0 lase fr mijloace de aprare.
- Zilele deschiztorilor de drumuri, coment
box. Via grea.
- Cred c viaa este o parte a problemei, adug
1.ayla. Viaa banal. Am simit cu toii asta. Banalul
conteaz, este n mare msur lucrul pentru care
luptm. Cred c a scris despre el adesea, pentru c
a neles asta. Sau pentru c avea nevoie s-i
aminteasc de el ca s poat nfrunta orice avea s
apar.
- Am cam trecut de mult de jumtatea primului
jurnal. Quinn nsemn pagina nainte de a lsa jos
cartea. nc nu a menionat nimic despre ceea ce
urma s vin. Ori el nu i-a spus, exact ce i cum,
ori nu a vurt s scrie despre asta. Propun s plecm
de aici pentru un timp sau s tragem un pui de
somn.
- Ei pot pleca de aici. Cal i aplec capul pentru
a o muca de gt. Noi vom trage un pui de somn.
- sta este un eufemism jalnic pentru o partid

191
de sex ntr-o zi ploioas, iar voi deja ai fcut sex,
Cybil i ddu un ut uor lui Cal. A doua opiune,
o alt form de divertisment, i nu m refer In
pocher, adug ea nainte ca Gage s poat spune
ceva.
- Sexul i pocherul sunt primele pe lista mon
care cuprinde diferite forme de divertisment, i
spuse el.
- Dei nu am nicio obiecie mpotriva lor, ar
trebui s fie ceva ce poate face un grup de tineri
atrgtori pe aici. Nu vreau s jignesc Bowl-a-
Rama, Cal, dar mai trebuie s existe un loc unde
s putem primi butur pentru aduli, zgomol,
poate muzic, i mncare proast de la bar.
- De fapt... Au! Layla se uit n jos la Fox cnd
el o ciupi de talp. De fapt, rencepu ea, Fox a
pomenit de un loc care s-ar potrivi cu aceastl
descriere. Un bar dincolo de ru cu muzic live n
nopile de smbt.
- Mergem acolo. Cybil se ridic n picioare.
Cine va fi oferul? Eu o nominalizez pe Quinn din
partea noastr.
- Te susin, strig Layla.
- Tu vei face sex, i reaminti Cybil. Aa c nu
se va lua n calcul nicio reclamaie.
- Gage. Fox mim un pistol cu degetul mare i
arttor.
- Tot eu? spuse Gage.
Chiar dac se puseser de acord avur nevoie
de treizeci de minute pentru probleme vitale, cum
ar fi refacerea machiajului i aranjarea prului.

192
Apoi au dezbtut cine merge cu cine n main,
Iiktu complicat, deoarece Cal era hotrt s nu-1
Inse pe Rostogol singur.
Chestia aia a venit o dat dup cinele meu i ar
puica veni din nou. Unde merg eu, acolo merge i
K(istogol. i, apoi, eu merg cu maina cu femeia mea.
Ceea ce fcea ca Fox s fie nevoit s se
nghesuie n camioneta lui Cal, cu Gage la volan
i Rostogol clare pe puc.
- De ce nu poate sta n mijloc? ntreb Fox.
- Pentru c-i vor curge balele pe mine, va vrsa
pe mine i apoi voi mirosi ca un cine ud.
- i eu merg.
- Treaba ta, fiule. Gage arunc o privire. S-ar
putea ca frumoasa brunet s refuze s fie umplut
de bale de ctre tine cnd miroi a Rostogol.
- nc nu s-a plns. Fox se ntinse pentru a
deschide geamul civa centimetri, astfel ca
Rostogol s-i scoat nasul pe geam.
- Nu te pot nvinui c te-ai ndreptat n acea
direcie. Este fcut dintr-un material de prim
calitate, are minte i mai are i acel sim al valorii
dup care te dai tu n vnt.
- Dup asta m dau eu n vnt? Amuzat, Fox se
sprijini de Rostogol pentru a studia profilul lui
Gage.
- Este exact ce-i place ie, cu un plus neateptat
de rafinament urban. Numai s nu o lai s te
distrug.
- De ce ar face-o?
Gage nu rspunse. Fox i schimb poziia.

193
-A sta s-a ntmplat acum apte ani i Carly nu
m-a distrus. Ceea ce s-a ntmplat m-a distrus
pentru un timp. Layla face parte din asta, Carly
nu. Sau nu ar fi trebuit s fac parte.
- Faptul c face parte din asta te ngrijoreazl
vreun pic? Voi doi avei o legtur, precum Cal i
Quinn. Acum Cal alege modele de vesel de
porelan.
- Pe bune?
- Metaforic vorbind. Tu te dai la Layla i ai
privirea aia de cocker spaniol cnd ea se afl prin
apropiere i o poi mirosi.
- Dac tot trebuie s fiu cine vreau s fiu
Marele Danez. Ei au demnitate. i nu, nu mii
ngrijoreaz. Simt ceea ce simt.
El surprinse un semnal. Nu se putea s nu-l
observe. i l fcu s zmbeasc aa cum numai
un frate i poate zmbi celuilalt frate.
- Dar se pare c pe tine te ngrijoreaz. Cal i
Quinn, eu i Layla. Mai rmnei tu i Cybil. i
este team c soarta i va vr coada? C destinul
este pe cale s-i dea una-n fund? S comand
prosoapele cu monograme?
- Nu sunt ngrijorat. Iau n calcul toate
posibilitile cnd particip la orice joc pe care l
practic juctorii.
- A treia fem eie ju cto r este extrem de
atrgtoare.
- Am avut i mai atrgtoare.
Fox pufni i se ntoarse spre Rostogol.
-A u zi c a avut i mai atrgtoare.

194
- n plus, nu este genul meu.
- Nu tiam c exist vreo femeie care s nu fie
fenul tu.
- Femeile complicate nu sunt genul meu. Dac
le joci prin aternut cu o femeie complicat, va
11ebui s plteti un pre pentru asta dimineaa. mi
plac cele simple. Rnji spre Fox. i ct mai multe.
- Cu o femeie complicat te-ai putea juca mai
mult. Iar ie i place s te joci.
- Nu acest gen. Cel simplu te face s reueti.
Iar mai multe femei simple te fac s reueti de
mai m ulte ori. M-am gndit s m axez pe
cantitate, pentru c s-ar putea s nu mai apucm
urmtoarea aniversare a zilei de natere.
ntinzndu-se, Fox i ddu lui Gage un pumn
amical.
- Mereu m nveseleti cu optimismul tu.
- Despre ce vorbeti? Tu mergi s mnnci, s
bei i, probabil, s i-o tragi lui Layla, n timp ce eu
m mulumesc cu un pahar cu sifon i muzic
proast ntr-un bar aglomerat din West Virginia.
- Poate vei fi norocos. Pariez c acolo exist
cel puin o femeie simpl.
Gage se gndi la asta n timp ce parca pe
bordura de lng bar.

Nu este ceea ce am plnuit, i zise Fox.


Se gndise c va sta cu Layla la o mas din col,
ct mai n spate, unde muzica nu se auzea att de
lare, nct s mpiedice conversaia. Un fel de
interludiu pentru a se cunoate mai bine ca oameni

195
obinuii, urmat, eventual, de mngieri ntr-o luminii
difuz. Ceea ce, dac o fcea corect, putea duce la
giugiuleli n camioneta lui, ncheiate cu ea n patul
lui.
Considerase c este un plan al naibii de bun,
dar sfrise prin a sta nghesuit alturi de alte cinci
persoane la o mas pentru patru persoane, bnd
bere i mncnd nachos, n timp ce tonomatul
emitea muzic country.
Muzica live nu a fost prea rea cnd a ncepui,
Cei cinci ipi nghesuii pe colul scenei au reuit
s se descurce destul de bine. i cunotea i,
simindu-se generos, le cumpr un rnd n pauz
- A cui a fost ideea asta? vru s tie Quinn. A
fost extraordinar. i nici mcar nu sunt beat nc,
- A mea, din punct de vedere tehnic. Fox i
ciocni berea de paharul ei cu ceva dietetic nuntru,
De obicei, am idei mree.
- A fost conceptul tu general, l corect Layla.
Eu l-am executat. Dar ai dreptate. Este un bai
drgu.
- Mi-a plcut n mod special ceasul Bettie Page
de pe perete, arta Cybil spre el.
- tii despre Bettie Page? se interes Gage.
- Dac tiu? Desigur. Posterele cu ea fceau
senzaie n anii cincizeci. A devenit celebr n parte
din cauz c a fost inta investigaiei Senatului - o
vntoare de vrjitoare, dup prerea mea - n
legtur cu pornografia.
- Cybil a cunoscut-o. Quinn i ridic paharul
cu suc i sorbi.

196
Gage o scrut cu privirea pe deasupra paharului.
- Du-te de aici!
- Am ajutat-o s fac cercetri pentru scenariul
de la filmul biografic care a aprut acum civa
uni. A fost drgu att pe dinuntru, ct i pe
dinafar. Suntei un fan, domnule Tumer?
- Da, de fapt, chiar sunt. Lu o nghiitur de
suc n timp ce o studia pe Cybil. Ai fcut o groaz
dc cltorii neobinuite.
Ea i zmbi uor, un zmbet de felin.
-A d o r s cltoresc.
Cnd trupa reveni, doi dintre membrii ei se
oprir la masa lor.
-V re i s cni i tu, O Dell?
- Biei, v descurcai bine i fr mine.
- Cni? Cybil l nghionti n umr.
- Cerine familiale.
-A tunci du-te i cnt-ne una, O Dell. De data
asta l mpinse. Insistm.
- Beau aici.
- Nu ne face s provocm o scen. Suntem
capabile. Q?
- Oh, da, Fox! spuse ea. Fox. Fox. Fox. Vocea
ci crescu n intensitate cu fiecare repetiie.
- Bine, bine.
Cnd se ridic, Quinn fluier golnete.
- Controleaz-i femeia, zise Fox.
- Nu pot. Cal rnji. mi place slbatic.
Dnd din cap, Fox ridic chitara din suport i
inu o scurt edin cu trupa n timp ce-i punea
cureaua pe umr.

197
Cybil se aplec spre Layla.
- De ce sunt cntreii la chitar att de sexy?
- Cred c ine de mini.
Minile lui se pare c tiau prea bine ce au do
fcut. Btu ritmul, apoi lans o fraz muzicalii
complex.
- Se d n spectacol, mormi Gage, ceea ce o
fcu pe Cybil s rd.
ncepu cu Lay Down Sally, o melodie care
era evident c plcea mulimii. Layla fu nevoita
s recunoasc c simea furnicturi cnd el, aplecat
spre microfon, ncepu s cnte.
Arta fantastic, nu-i aa? se gndi ea. Blugi
decolorai, olduri nguste, n picioare cu ghete de
lucru i un pr zburlit n jurul unei fee atrgtoare.
Iar cnd acei ochi de tigru, plini de amuzament, i
ntlnir pe ai ei, furnicturile crescur n
intensitate.
Cybil se aplec pn cnd buzele ei se aflau
doar la civa centimetri de urechea lui Layla.
- Este foarte bun.
- Da, la naiba. Cred c am dat de bucluc.
- n acest moment? Mi-a dori s fi fost eu n
locul tu. Rznd, se ls pe spate, n timp cc
cntecul se termina i n bar izbucnir aplauzele.
Fox mulumi i se pregti s lase chitara.
- Flaide, strig Cybil. Bis!
El continu s dea din cap n semn de mulumire
i se ntoarse la mas.
- Dac mai cnt o melodie vor fi nevoii s ia
chitara cu fora din minile mele lacome.

198
De ce nu eti o vedet rock n loc s fii avocat?
ii ntreb Layla.
S fii star rock presupune prea mult de munc.
Muzica se auzi din nou n timp ce el se apleca mai
itpioape de ea. Ci ipi i-au cntat Layla de-a
lungul anilor?
- Cam toi.
-A a mi-am nchipuit i eu. De aceea nu i-am
cntat-o. Niciodat nu fac ceea ce este evident.
Oh, da! se gndi ea cnd el i zmbi larg. Cu
siguran dduse de bucluc.

199
10

loaia continua s cad n mod agasant, n


P acea diminea mohort, nsoit de rafale
de vnt. Somnul era obligatoriu pe o astfel dc
vreme. Sau aa ar fl trebuit, se gndi Fox n timp
ce nchidea ua apartamentului n urma sa, dac
nu ar fi avut trecut n program cercetri n legtur
cu un demon ntr-o diminea de duminic.
n ciuda umezelii, alese s mearg pe jos pini
la Layla. Ca i jonglatul, mersul pe jos i oferea
timp de gndire. Se pare c ceilali locuitori ai
oraului Flollow nu mprteau punctul lui de
vedere sau nu prea aveau la ce s se gndeasc
Mainile erau ngrmdite pe trotuarul din faa lui
M as Pantry i Coffee Talk, cu tergtoarele n
funciune i cu barele de protecie picurnd. So
gndi c n interior oamenii nfulecau micul dejun
special, lundu-i cafeaua pentru drum i
plngndu-se de vreme.
De cealalt parte a strzii, vzu ua nou a
librriei i se gndi: ai fcut o treab bun, tat.
Aa cum fcuse i Layla. Studie semnul cu ieit

200
ilm afaceri de la magazinul cu suveniruri. Nu se
pnlea face nimic n aceast privin. Alt afacere
li va lua locul. Jim Hawkins va gsi un alt chiria
nu c va vopsi pereii i va umple locul cu fel de fel
de lucruri. Ya aprea un semn cu M area
i!cschidere, iar clienii vor intra s vad ce i cum.
1111re timp, oamenii vor continua s mnnce micul
dejun special, vor dormi ntr-o duminic diminea
ploioas sau i vor cicli copiii s se mbrace
pentru a merge la biseric.
Dar lucrurile se vor schimba. De data asta, cnd
perioada apte se va apropia, vor fi mai mult dect
pregtii pentru Marele Bastard Malefic. Vor face
mult mai mult dect s tearg sngele, s sting
focurile, s-i nchid pe cei alienai mintal pn
ee nebunia lor va trece.
Trebuiau s fac mai multe.
ntre timp, i vor vedea de treab i vor cuta
rspunsuri. Seara trecut se distraser, se gndi el.
Ieiser i lsaser ca muzica i conversaia s
lcarg cu buretele o zi lung i grea. Se fcuser
progrese n acea zi. Putea simi cum fceau cu toii
un pas nainte spre ceva anume.
Aa c, dei nu dormea i nici nu lua micul
dejun de la M as, i va petrece ziua alturi de
prieteni i de o femeie pe care o voia drept iubit,
lucrnd la ceva care s le permit locuitorilor din
I lollow s-i continue treburile zilnice, chiar i n
limpui sptmnii n care cdea apte iulie, o dat
la apte ani.
O coti spre piaa public, cu m inile n

201
buzunarele hanoracului cu glug i cu capul plecat
din cauza ploii.
Se uit cu nepsare cnd auzi scritul frnelor
pe caldarmul ud. Apoi recunoscu camioneta lui
Block Kholer i se gndi c a dat de naiba, nainte
chiar ca Block s ias trntind portiera.
- Nenorocitule!
Cum Block nainta, cu minile enorme fcute
pumn i cu ghetele numrul paisprezece lovind
caldarmul, Fox i zise: La naiba!
- D-te napoi, Block, i calmeaz-te!
Se cunoteau din liceu aa c speranele lui Fox
ca Block s fac ceva din cele sugerate erau foarte
slabe. n ceea ce privete temperamentul, Block
era destul de blnd, dar odat ce se enerva, cineva
urma s fie snopit n btaie.
Din moment ce chiar nu voia ca el s fie acela,
Fox se concentr i reui s evite primul pumn.
- Termin, Block. Sunt avocatul lui Shelley,
acesta este adevrul. Dar, dac nu a fi eu, ar fi
altcineva.
-A m auzit c nu eti numai att. El i lu avnt,
dar rat, din nou cnd Fox se ls n jos. De cnd
mi regulezi nevasta, sugtorule de penisuri?
- Nu am avut niciodat treab cu Shelley. M
cunoti, la naiba. Dac ai auzit aria asta de la
Napper, gndete-te cine a fluierat-o.
-A m fost dat afar din propria mea cas. Ochii
albatri ai lui Block strluceau de furie pe faa lat
i roie. Din cauza ta trebuie s merg la Mas ca s
pot mnca o mas ca lumea.

202
- Nu eu am fost cel care avea mna n bluza
cumnatei.
Vorbitul era ocupaia lui, i ream inti el.
Vorbete-i i fa-1 s renune. i pstr tonul
indiferent, chiar i atunci cnd se ddu napoi din
calea unui alt pumn.
- Nu da vina pe mine pentru asta, Block, i nu
face acum ceva pentru care va trebui s plteti.
- Tu vei plti, blestematule!
Fox fu rapid, dar B lock nu-i pierduse
ndemnarea pe care o ctigase cndva pe terenul
de fotbal. Nu-1 lovi cu pumnul pe Fox, ci l fcu s
sc dezechilibreze i s alunece pe pietrele de sub
iedera ud. Czu pe trotuar cu fostul nainta n
aprare, furios, peste el.
Block era mult mai greu dect el i foarte
musculos. Prins dedesubt, Fox nu putea evita
pumnul rapid dat n fa, cu ncheieturile degetelor,
i nici loviturile date n rinichi. Cu ochii nceoai
dc durere deslui un soi de nebunie pe chipul lui
lllock care avea i o urm de panic n ea.
Gndurile lui, dup fiecare lovitur, erau att
nebuneti, ct i criminale.
Fox fcu singurul lucru care-i mai rmsese de
lacut: lupt murdar. i nfipse degetele n ochii
aceia de om nebun. Cnd Block url, l lovi cu
pumnul n gtul expus. Block tcu, se sufoc, iar
Fox avu loc s-i vre genunchiul ntre picioarele
lui Block. Expedie civa pumni, intind spre fa
i spre gt.
Fugi. Acest gnd strfulgera mintea lui Fox,

203
dar cnd ncerc s se rostogoleasc, s su
strecoare, s-i elibereze drumul i s se ridice n
picioare, Block l trnti cu capul de trotuar. Simi
cum ceva n interiorul lui se rupe n timp ce gheata
cu vrf de oel l lovi cu putere n coaste. Apoi sc
lupt s respire n timp ce minile acelea crnoase
se ncletau n jurul gtului su.
Mori aici.
Nu tia dac erau gndurile lui Block sau
propriile lui gnduri, dar tia c ncepe s cedeze.
Plmnii i ardeau, nu mai avea aer, iar privirea i
era neclar. Se lupt s-i adune forele s scape
de acest brbat pe care-1 cunotea, un brbat care
iubea echipa Redskins i NASCAR, care era un
adevrat geniu al motoarelor. Un brbat destul de
ntng, nct s-i nele nevasta cu sora acesteia.
Dar Fox nu gsi fora necesar. Nu se puten
regsi pe sine sau pe brbatul care-1 ataca pe
trotuarul aflat la civa pai de piaa oraului
ntr-o diminea ploioas de duminic.
Tot ceea ce putea vedea era rou, ca un cmp
de snge. Tot ceea ce putea vedea era propria sa
moarte.
Presiunea de pe gtul lui dispru, iar greutatea
de pe pieptul lui fu ridicat. In timp ce sc
rostogolea, vomitnd, crezu c aude ipete, dar
urechile i sunau precum claxoanele, i el scuip
snge.
- Fox! Fox! ODell!
Un chip apru n faa lui n timp ce zcea pe
trotuar, iar ploaia binecuvntat i rcorea faa

204
lovit. Vzu o imagine neclar i tripl a efului
poliiei, Wayne Hawbaker.
- Mai bine nu te mica, i spuse Wayne. Voi
chema o ambulan.
Nu sunt mort, gndi Fox, dei acea culoare roie
nc mai aprea pe marginile viziunii lui.
- Nu. Ateapt! Reui s se ridice. Fr
ambulan.
- Eti rnit destul de grav.
tia c unul dintre ochi era nchis din cauza
umflturii, dar reui s-l priveasc cu cellalt pe
Wayne.
- Voi fi bine. Unde naiba este Block?
- nctuat pe bancheta din spate a mainii
mele. Iisuse, Fox! Am fost nevoit s-l lovesc ca
s-l las incontient pentru a-1 lua de pe tine. Ce
naiba se petrece aici?
Fox i terse sngele de la gur.
- ntreab-1 pe Napper.
- Ce legtur are el cu asta?
- El l-a montat pe Block m potriva mea,
lcndu-1 s cread c m culc cu Shelley. Fox
respir din nou i simi ca i cum ar fi avut cioburi
n gt. Nu mai conteaz. Nu exist vreo lege care
s interzic s mini un idiot, nu-i aa?
Wayne nu spuse nimic pre de cteva secunde.
-V oi suna la pompieri i voi chema paramedicii
aici cel puin s se uite la tine.
- Nu am nevoie de ei. Fox i ntinse o mn
sngernd pe trotuar. Nu-i vreau.
- l duc pe Block n arest. Vreau s vii i tu

205
cnd poi i s completezi formularele pentru
acuzaia de atac.
Fox ncuviin dnd din cap. Tentativ de omor
mai exact, i zise el.
- Las-m s te ajut s intri n main. Te duc
oriunde vrei s mergi.
- Vezi-i de drum. Pot ajunge i singur.
Wayne i trecu mna prin prul umed i
ncrunit.
- Pentru numele lui Dumnezeu, Fox! Vrei s te
las sngernd aici pe trotuar? Las-m s te vd
c te ridici n picioare. Nu plec pn ce nu tiu c
poi sta n picioare i poi merge.
Fox reui s se ridice, dei fiecare prticic din
el gemea de durere. Trei coaste rupte, se gndi Fox.
Le putea deja simi cum ncearc s se vindece.
Durerea era ngrozitoare.
- Uite, m-am ridicat. Voi trece pe la poliie cnd
voi putea.
O pomi chioptnd i nu se opri pn cnd nu
auzi cum Flawbaker demareaz. Apoi se ntoarse
i se uit la biatul care sttea pe partea cealalt a
strzii i rnjea.
- M voi vindeca, nenorocitule, i cnd va veni
vremea, i voi face mult mai mult ru.
Demonul, care luase forma unui copil, rse.
Apoi i deschise gura, larg ct o peter, i sc
nghii.
Pn cnd Fox ajunse la casa nchiriat, una
dintre coastele lui se vindecase, iar cea de-a doua
lucra la asta. Dinii lui slbii erau din nou solizi,
iar tieturile i zgrieturile se nchiseser deja.

206
Ar fi trebuit s se duc acas ca s termine cu
nsla, dar btaia ncasat i agonia vindecrii l
epuizaser i-i ntunecaser gndirea. Femeile vor
trebui s se obinuiasc cu asta, i spuse. Probabil
cil vor trebui s se obinuiasc cu mult mai ru
nainte ca asta s se sfreasc.
- Suntem sus! strig Quinn cnd auzi ua
(leschizndu-se i nchizndu-se la loc. Coborm
intr-o clip. Cafeaua este pe aragaz, cola, n
frigider. Depinde care eti.
Traheea strivit nu-i revenise, ori nu avu fora
de a rspunde, aa c-i croi un drum dureros pn
n buctrie.
ncerc s ajung la frigider i se ncrunt
privindu-i ncheietura rupt.
- Haide, nenorocitule, termin treaba. n timp
ce oasele se sudau, el folosi mna stng pentru a
scoate o cola, dup care lupt s desfac cutia.
- Vom ncepe mai trziu. Cred c suntem...
Dumnezeule! L ayla naint grbit. Fox,
I)umnezeule! Quinn, Cybil! Cobori imediat! Fox
este rnit!
ncerc s-l cuprind cu braul ca s-l susin.
- Deschide asta, vrei? Deschide cutia asta
tmpit!
- Stai jos. Trebuie s stai jos. Faa ta. Biata ta
fa. Aici, stai jos aici.
- Deschide odat afurisita asta de cutie. I-o vr
n fa, dar ea trase un fotoliu. Faptul c-1 putu
aeza fr prea mare efort i spuse lui Fox c nc
se mai afla ntr-o stare proast.

207
Ea deschise apoi cutia. Vocea ei era slab, dar
sigur cnd vorbi:
- ncheietura ta este rupt.
- Nu pentru mult timp.
Sorbi prima nghiitur de cola cu disperare, n
timp ce Cal intr alergnd. O singur privire i
Cal ncepu s njure.
- Layla, adu nite ap i nite prosoape ca s-I
curm puin. Se ls pe vine i puse mna pc
coapsa lui Fox. Ct este de grav?
- Cel mai ru din ultimii ani.
- Napper?
- Indirect.
- Quinn, spuse Cal uitndu-se nc la Fox.
Sun-1 pe Gage. Dac nu este deja pe drum, spune-
i s vin.
- Aduc ghea. Ea scoase tvia cu ghea din
congelator.
- Cybil.
- l sun. Se aplec i srut uor obrazul
nsngerat al lui Fox. Vom avea grij de tine,
scumpete.
Layla aduse un lighean i o crp.
- l doare. i putem da ceva pentru durere?
- Trebuie s treci prin asta, chiar s te foloseti
de ea. Ajut dac suntem toi trei mpreun.
Privirea lui Cal nu prsea nici mcar o secund
faa lui Fox. D-mi ceva.
- Coaste, pe partea stng. Mi-a aranjat vreo
trei, una este gata, iar la una se lucreaz.
- Bine.

208
- Ele ar trebui s plece. Fox uier cnd l
coplei din nou durerea. Spune-le s plece.
- Nu plecm nicieri. Cu blndee i
ndemnare, Layla ncepu s treac crpa umed
peste faa lui Fox.
- Poftim, scumpule. Quinn inea punga cu
ghea pe ochiul umflat al lui Fox.
- L-am prins pe celular, zise Cybil grbit. Era
deja n ora. Va sosi din clip-n clip. Se opri i n
ciuda groazei provocat de starea n care se afla
fox, privi fascinat cum vntile de pe gtul lui
ncep s dispar.
- M-a fcut praf pe dinuntru, reui s spun
I ox. Nu m-am putut concentra, nu l-am putut gsi,
dar ceva sngereaz. Comoie. Nu pot gndi
limpede.
Cal continua s priveasc faa lui Fox.
- Concentreaz-te, mai nti, asupra contuziei.
Trebuie s dai restul la o parte.
- ncerc.
- Las-m pe mine. Layla i ddu crpa
m bibat cu snge lui C ybil nainte s
ngenuncheze la picioarele lui Fox. Pot vedea dac
m lai s intru. Las-m s vd durerea, Fox, ca
s te pot ajuta s te concentrezi asupra ei i s te
vindeci. Suntem conectai. Te pot ajuta.
- Nu m poi ajuta dac te sperii. Amintete-i
asta. El nchise ochii i se deschise pentru ea. Doar
capul. Pot rezolva restul odat ce am clarificat asta.
i simi ocul, oroarea, apoi compasiunea. Cald
i moale. l ndrum unde avea nevoie s mearg

209
aa cum l condusese la fotoliu. Durerea era
cumplit i deplin, un monstru cu dini i gheare
ascuite. l muca i-l rnea grav. l sfia. Pre de
o clip l evit i ncepu s riposteze. Dar ea l
nghionti.
O mn i cuprinse pumnul transpirat. tiu c
era Gage i se deschise spre sine, spre ei, nconjurai
de durere, aa cum tia c trebuie s fac. Cnd i
reveni destul de mult, nct s poat vorbi, era ud
de transpiraie.
- Calmeaz-te, spuse Layla. Uurel. Este un pic
cam prea mult, un pic cam prea repede.
El continua s stpneasc durerea. Oase,
muchi, organe. Se ineau fr a-i fi ruine de mna
lui Gage i de cea a lui Cal. Cnd tot ce a fost mai
ru a trecut, iar el reui s respire, se opri. Propriul
lui organism urma s fac restul.
- n regul. Este n regul, opti el.
- Nu ari n regul.
Fox se uit la Cybil i vzu cum lacrimile i se
rostogoleau pe obraji.
- Restul este doar de suprafa. O s m ocup
singur de restul.
Cnd ea ncuviin dnd din cap, se ntoarse i
se uit la Layla. Ochii ei notau n lacrimi, dar,
spre uurarea lui, nu cursese niciuna.
- Mulumesc.
- Cine i-a fcut asta?
-A sta e ntrebarea. Gage se ndrept spre aragaz
ca s-i ia cafea. A doua ar fi: cnd ai de gnd s tc
duci s-l snopeti n btaie?

210
- A vrea s ajut i eu la asta. Cybil scoase o
can pentru Gage, apoi i aez mna peste a lui
i i-o strnse cu putere.
-A fost Block. Fox le povesti n timp ce Quinn
ml use ap proaspt ca s curee urmele tieturilor
de pe faa sa, care se vindecaser.
- Block Kholer? Gage i mut privirea de la
mna lui, care mai era cald nc datorit lui Cybil,
dei acum ea sttea la doi metri distan. De ce
naiba?
- Napper l-a convins c-i regulez nevasta.
Cal ddu din cap.
- Block poate fi destul de prost, nct s-l cread
pc cretinul la. i dac l-a crezut, l i vd cutnd
un sac de box ca s se rzbune. Dar, frate, aproape
c te-a omort. Asta nu este...
Fox reui s ia o nghiitur mic de cola. Brusc,
( lai i ddu seama.
- A fost acolo. Nenorocitul! Pe partea cealalt
a strzii. Eram concentrat asupra lui Block.
Simisem c vrea s m fac una cu pmntul, aa
c l-am ratat pe nenorocit. L-am vzut totui
reflectat pe faa i n p riv irea lui Block.
Contaminarea. Dac nu ar fi aprut Wayne
llawbaker, eram aproape mort. Eram mort de-a
binelea.
- Este puternic. Quinn i puse mna pe umrul
lui Cal. El l-a fcut i mai puternic.
- Trebuia s ne gndim c aa va face. De data
asta totul se accelereaz. Ai spus c Wayne a trecut
pe acolo. Ce a fcut?

211
- Mai nti, m-a scpat de el. Cnd mi-am
revenit, Block era nctuat i ncuiat n main.
Mi-a spus c a fost nevoit s-l loveasc ru ca
s-l poate duce acolo. Era bine - Wayne - era bine.
Era el nsui. ngrijorat, un pic enervat i foarte
confuz. Dar era el, nu l-a folosit.
- Poate c nu a putut. Layla se ridic n picioare.
Lu apa sngerie s o arunce pentru c atta vreme
ct minile ei se aflau n chiuvet nu le putea vedea
nimeni cum tremur.
- Cred c, dac ar fi putut-o face, ar fi fcut-o.
Ai spus c Block inteniona s te omoare. Nu ar fi
vrut ca poliia sau oricine altcineva s mpiedice
asta.
- Cte una pe rnd. Calm din nou, Cybil i
uguie buzele. Nu sunt veti bune, dar nu sunt nici
rele n totalitate. Atinse uor prul umed i nclcit
al lui Fox. Ochiul i se vindec. Aproape c eti la
fel de artos ca nainte.
- Ce ai de gnd s faci cu Block? ntreb Quinn.
- M voi duce s vorbesc cu el i cu Wayne
mai trziu. Acum, mi-ar prinde bine un du, dac
doamnele nu se supr.
- Te duc sus. Layla i ntinse mna.
- A i nevoie de somn, spuse Cal.
- Un du va fi probabil suficient.
-A cest fel de vindecare te epuizeaz. tii asta.
- Voi ncepe cu un du. Iei mpreun cu Layla.
Durerea nc mai pic, dar dinii ei erau tocii i
ghearele rupte.

212
- O s-i spl hainele ct timp eti la du, i
spuse ea. Sunt cteva lucruri de-a lui Cal pe aici
pc care le poi folosi. Oricum, blugii tia sunt
numai buni de aruncat.
El se uit la blugii sfiai i plini de snge.
- Buni de aruncat? Sunt doar un pic rupi.
Ea ncerc s zmbeasc n timp ce urcau
scrile, dar nu-i prea reui.
- nc te mai doare?
- n cea mai mare parte este dureros.
- Atunci... Se ntoarse i l cuprinse n brae.
Acum este n regul.
- Desigur c nu este n regul acum. Nimic din
asta nu este n regul. Aa c m voi sprijini de
line pn ce m voi putea descurca singur.
- Te descurci foarte bine. El ridic o mn i o
mngie pe pr. Pentru a-i pstra calmul, Layla
se ndrept un pic i i cuprinse faa n palme.
()chiul lui stng era rou i dureros, dar umfltura
nproape c dispruse. l srut pe ochi, apoi pe
obraji, dup care pe tmple.
- Am fost speriat de moarte, zise ea.
- tiu. Nu sta este eroismul, nu-i aa? S faci
ceea ce trebuie fcut cnd eti speriat de moarte.
- Fox. De data asta i srut buzele cu blndee.
Scoate-i hainele.
- Atept s aud asta de sptmni ntregi.
Reui s zmbeasc.
- i treci la du.
- Din ce n ce mai bine.
- Dac ai nevoie de cineva s te spele pe spate,
l chem pe Cal.

213
- i visele mele se destram.
n cele din urm, i scoase pantofii, n timp ce
el sttea pe marginea czii. Apoi l ajut s-i dea
jos cmaa i blugii cu afeciunea deprimant a
unei surori. Cnd rmase n boxeri i ea spuse Oh,
Fox!, el tiu, dup tonul pe care-1 folosise, c nu
era o exclamaie de plcere la vederea trupului su,
ci se referea la vntile cu care era acoperit.
- Cnd sunt attea contuzii interne, i ia mai
mult exteriorului s se vindece.
Ea doar ddu din cap i-i lu hainele,
lsndu-1 s fac du.
Era minunat biciuirea apei fierbini. Rmase
sub jetul de ap, sprijinit cu minile de peretele
duului, pn cnd se calm, pn cnd durerea se
roti n jurul scurgerii i se scurse, asemenea apei.
O pereche de blugi i un tricou l ateptau cnd
iei din du. Reui s se mbrace, fcnd cteva
pauze ca s se odihneasc, iar micile atacuri do
ameeal s treac. Cnd terse de aburi oglinda
de deasupra chiuvetei i i vzu vntile vizibile
i tieturile nevindecate, fu nevoit s-i dea dreptate
lui Cal.
Avea nevoie de somn.
Merse - parc plutind - spre dormitorul Laylei.
Se tr spre pat i adormi nvluit de mirosul ei
reconfortant.
Cnd se trezi, era nvelit cu o cuvertur.
Storurile erau trase i ua nchis. Se ridic cu grij,
pregtit de un nou oc, dar constat c durerea
dispruse, iar oboseala scitoare nu-i mai apsa
umerii. i era, n schimb, o foame de lup.

214
Iei i o gsi pe Layla n birou mpreun cu
Quinn.
- Am dormit i eu un pic, zise el.
- Cinci ore. Layla se ndrept imediat spre el,
sludiindu-i faa. Ari perfect. Somnul i-a priit.
- Cinci ore?
- i un pic, adug Quinn. E plcut s te avem
din nou printre noi.
- Cineva trebuia s m dea jos din pat. Trebuia
s parcurgem mcar ce mai rmsese din primul
jurnal.
- Am fcut asta. Acum comparm notiele.
I .ayla arat spre laptopul lui Quinn. Vom avea
rezumatul pregtit pentru tine ceva mai trziu. Este
destul pentru astzi, Fox.
- Cred c ar cam trebui s fie.
- Ia o pauz. Nu asta-mi spui mereu? Cybil a
pregtit un praz delicios.
- Spune-mi, te rog, c a mai rmas ceva.
- Destul, chiar i pentru tine. Haide, i voi pune
un castron de sup.
Gage sttea lng fereastra din sufragerie i
privea afar.
- Ploaia s-a oprit. Vd c ai redevenit acelai
urt dintotdeauna.
- nc art mai bine dect tine. Unde este Cal?
- S-a dus la popicrie acum cteva minute. Vrea
s-i dm de tire cnd vei reveni printre cei vii.
- M duc s aduc supa, zise Layla.
Gage atept pn cnd rmase singur cu Fox.
- Hrnete-te, apoi l vom suna pe Cal. Se va

215
ntlni cu noi la secia de poliie. Quinn face
rezumatul sesiunii de lectur de astzi.
- Ceva important?
- Mie nu mi-a rspuns la nicio ntrebare, dar
trebuie s citeti singur.
Fox nfulec dou castroane de sup i o felie
mare de pine. Cnd termin, Quinn veni cu un
dosar i cu jurnalul.
- Cred c vei prinde esenialul din rezumat, dar
din moment ce toi ceilali l-au citit, ar trebuie
s-l iei tu n noaptea asta. n caz c vrei s verifici
ceva.
- Mulumesc pentru notie, pentru sup i
pentru ngrijirea plin de tandree. i cuprinse
brbia lui Layla i-i aps buzele cu fermitate de
ale ei. Mulumesc pentru pat. Ne vedem mine.
Cnd brbaii plecar, Cybil i fcu apariia.
-A re nite buze foarte frumoase.
- Aa este, ncuviin Layla.
- i cred c ceea ce am vzut n buctrie, cnd
se lupta s se vindece, suferind... Cred c este cel
mai curajos lucru la care am fost vreodat martor.
Eti o femeie foarte norocoas i... Scoase o bucat
de hrtie din buzunar. i mai eti i norocoasa
ctigtoare a loteriei: este rndul tu s faci astzi
piaa.
Layla lu lista i oft.

eriful Hawbaker se uit la faa complet


vindecat a lui Fox cnd cei trei intrar n secia
de poliie. Wayne mai vzuse aa ceva, se gndi

216
l ux, ns nu era ceva cu care s se poat obinui
majoritatea oamenilor. Adevrul era c n Hollow,
m ajoritatea oam enilor nu rem arcau sau se
prefceau c nu observ.
- Bnuiesc c eti bine. Am trecut pe la casa pe
care doamna Black a nchiriat-o. O anume
domnioar Kinski a rspuns la u i mi-a spus
vreo dou. Dar m-a informat c eti bine ngrijit.
- Corect. n ce stare este Block?
- Am adus paramedicii s-l curee. Wayne i
scarpin falca. Chiar i aa arat mult mai ru dect
line. De fapt, dac nu a fi vzut ce s-a petrecut, a
li fost tentat s cred c tu te-ai dat la el i nu invers.
Mi se pare c s-a lovit la cap.
Hawbaker pstr tonul neutru dndu-i de neles
lui Fox c-1 va lsa s decid cum va proceda.
- Nu-i prea aduce aminte clar. Nu recunoate
c te-a atacat i este un pic confuz n legtur cu
motivul.
- A vrea s vorbesc cu el.
- Pot aranja asta. Ar trebui s vorbesc cu
Derrick?
- Este subalternul tu. Dar te sftuiesc s-l ii
la distan de mine. S-l ii ct mai departe.
Wayne nu coment. Lu cheile i-l conduse pe
Fox printre birouri, n zona de detenie.
- Nu a cerut avocat i nici s dea telefon. Block?
Fox vrea s stea de vorb cu tine.
Block edea pe patul de campanie ntr-una
dintre cele trei celule, cu capul sprijinit n mini.
El se ridic repede n picioare. n timp ce Block

217
pea spre gratii, Fox vzu tieturile urte. Nu
consider c era meschin s simt satisfacie pentru
ochii nvineii ai lui Block i pentru buza spart
- Iisuse, Fox! Ochii nvineii i albatri ai lui
Block erau larg deschii ca ai unui copil surprins,
Vreau s spun, Iisuse Hristoase!
- Ne poi lsa singuri un minut, erifule?
- Eti de acord, Block?
- Desigur. Da, desigur. Iisuse Hristoase, Fox!
Am crezut c te-am btut groaznic. Nu eti rnii
deloc.
- M-ai rnit, Block. Aproape c m-ai omort,
Asta intenionai?
- Dar...
- Ii aminteti cnd jucam la baza a doua n
liga de juniori i mingea a ricoat. M-a lovit exacl
n fa. Baza a treia, dou afar, alergtorul la prima
baz. Au crezut c probabil m i-a fracturat
pometele. i aminteti cum m-am ntors la a doua
n captul celei de-a patra?
Att fric, ct i nedumerire se vedeau pe faa
lui Block.
- Cred c-mi amintesc. Jur pe Dumnezeu
Atotputernicul, Fox, nu tiu ce m-a apucat. Nu am
mai lovit pe nimeni n aa hal.
- Napper i-a spus c am fost cu Shelley?
- Da. Evident dezgustat, Block lovi uor
gratiile. Nemernicul. Nu l-am crezut. Te urte
foarte tare, mereu te-a urt. n plus, tiam c
Shelley nu se culc cu cine se nimerete. Dar...
- Dar aceast idee te-a ros.

218
- Aa este. Vreau s spun, la naiba, Fox. M-a
dat afar, mi-a tot trimis hrtii i nu vrea s
vorbeasc cu mine. Degetele lui se strnser n
jurul gratiilor. Te are pe tine de partea ei. Poate de
asta.
- i nu pentru c te-a prins cu snul lui Sami n
mn?
- Am facut-o lat. Am facut-o lat ru de tot.
Fu i Shelley ne certm de ceva vreme i Sami...
Se ntrerupse, ridicnd din umeri. Se ddea la mine
de ceva timp, iar n ziua aia, mi-a spus c ar trebui
s vin n spatele casei i s o ajut la nu tiu ce.
Apoi s-a frecat de mine i are destule cu care s se
frece de un brbat. i-a desfcut cmaa. La naiba,
Fox! Snul ei era acolo. Am facut-o lat ru de
tot.
- Da, aa este.
- Nu vreau s divorez. Vreau s m duc acas,
Fox. Shelley nici mcar nu vrea s stea de vorb
eu mine. Vreau s-mi repar greeala, iar ea vorbete
prin tot oraul cum mi vei bttori fundul pentru
ca la tribunal i alte tmpenii de genul sta.
-A sta te-a enervat, suger Fox, n timp ce Block
i privea ncruntat ghetele.
- Iisuse, Fox! M-a fcut s-mi ies din fire,
desigur, iar gunoiul aruncat de Napper a fost
cireaa de pe tort. Niciodat nu m-am npustit
asupra cuiva n halul sta. Nu am lovit nicicnd
un om care se afla la pmnt. Block l privi.
Confuzia i se putea citi pe fa. Era ca i cum a fi
nnebunit sau ceva de genul sta. Nu m puteam opri.

219
Am crezut cte-am omort. Nu tiu dac a fi putui
suporta asta.
- Norocul nostru este c nu vei fi nevoit s
supori aa ceva.
- La naiba, Fox! Vreau s spun la naiba. mi
eti prieten. Ne cunoatem de mult vreme. Nu
tiu ce... Cred c am nnebunit.
Fox se gndi la biatul care rsese i se nghiise
singur.
- Nu voi face plngere, Block. Noi doi nu am
avut niciodat probleme.
- Ne nelegem bine.
- n ceea ce m privete, nu avem nimic de
mprit. Ct despre Shelley, sunt avocatul ei i
asta este. Nu-i pot spune ce s faci n legtur cu
starea cstoriei tale. Dac mi spui c vrei s
ncerci o consiliere matrimonial, i-a putea
transmite asta clientei mele. A putea s-i spun i
prerea mea, ca avocat i prieten, s ncerce aceast
cale nainte s mearg mai departe cu procedurile
de divor.
- Voi face orice vrea. Block nghii cu greu. i
rmn dator, Fox.
- Nu, nu-mi rmi dator. Sunt avocatul lui
Shelley, nu al tu. Vreau s-mi promii c atunci
cnd eriful Hawbaker i d drumul, te duci acas
i te uii la nite NASCAR. Trebuie s fie vreo
curs astzi.
- Stau la mama. Da. M voi duce acas. i dau
cuvntul meu.
Fox i se adres lui Wayne:

220
- Nu depun nicio plngere, zise el, ignornd
njurtura mormit a lui Gage. Este evident c
nu sunt rnit. Am avut o altercaie care prea mai
serioas dect a fost, iar acum s-a rezolvat
satisfctor pentru ambele pri.
- Dac aa vrei, Fox.
- Aa este. Sunt recunosctor c ai aprut la
momentul potrivit. Fox i ntinse mna.
Odat afar, Gage njur din nou.
- Pentru un avocat, ai o inim prea slab.
- i tu ai fi fcut la fel. Exact la fel, spuse el
nainte ca Gage s poat obiecta. Nu el a fost
responsabil de asta.
-A i dreptate. De ce nu vii n centru s ne uitm
la meci?
- Tentant, dar te voi refuza. Am o groaz de
citit.
- Te conduc acas cu maina, spuse Gage.

221
11

ox i petrecu mult timp citind, fcndu-i


F propriile nsemnri, verificnd anumite
pasaje pe care Quinn le marcase n jurnal.
Medita o vreme i apoi citi:
N iciun gardian nu a reuit s distrug
ntunericul. Unii i-au pierdut viaa ncercnd.
Giles este pregtit s i-o ofere pe a sa, aa cum
niciunul dintre ei nu a fost.
Fox se gndi c nu exista precedent pentru
hocus-pocusul pe care Dent l folosise n acea
noapte n pdure. Ceea ce nsemna c nu putea fi
sigur c va funciona. Totui era dispus s-i rite
viaa, propria existen. Era un joc de noroc dat
naibii, chiar dac luai n calcul c el o trimisese
pe Ann i pe copiii pe care-i purta n pntec, acolo
unde erau n siguran.
El a trecut dincolo de tot ce s-a fcut pn
acum, ceea ce se crede c s-a fcut. Sngele
inocentului este i va f i vrsat, iubirea mea crede
ntr-o lupt a ntunericului mpotriva ntunericului.
Iubirea mea va f i cel care va plti preul pentru

222
acest pcat. Vafii snge i foc, va mai f i sacrificiu
i pierdere. Moarte peste moarte nainte ca viaa
s apar, nainte ca sperana s renasc.
Ritual magic, hotr Fox. Snge magic. Se uit
la cicatricea de la ncheietur. Snge care a fost
vrsat atunci i acum trei sute de ani. Snge i foc
lng Stnca Pgn pe vremea lui Dent. Snge,
in timpul ritualului din copilria lor. Un foc de
labr, cuvintele pe care el, Cal i Gage le
scriseser pentru a le rosti mpreun cnd Cal fcea
lieturile.
Erau tineri, iar sngele lor era sngele unui
inocent.
Jongl o vreme cu diferite idei i strategii. Se
duse trziu la culcare. Ideea i apru diminea, n
li mp ce se brbierea. Ura s se brbiereasc, aa
c n multe diminei se gndise serios s-i lase
barb, dar de fiecare dat cnd ncercase, aceasta
i provoca mncrime i n plus arta stupid. C
era vorba despre ritualuri pgne, medit el n timp
ce trecea lama peste obraz. In fiecare diminea
afurisit, un brbat, care nu voia o fa proas,
trebuia s frece un instrument ascuit pe deasupra
gtului su pn cnd... La naiba!
Se tiase, aa cum fcea mai tot timpul. i aps
degetul pe ran tiind c aceasta se va nchide
nainte s apuce s sngereze cu adevrat. Tietura
dispru, dar el nc se ncrunta dezgustat la sngele
lui ntins pe vrful degetului. Apoi se uit fix la
deget.
Via i moarte, se gndi el. Snge i via,
snge i moarte.

223
O oroare nedesluit i se fix n minte i n
suflet. Mai mult ca sigur c se nela, i spuse. i
totui era formidabil de logic. Era o strategic
infernal, dac eti dispus s veri sngele unui
inocent.
Oare ce nsemna asta? se ntreb. Ce ar deveni
Dent dac acesta a fost sacrificiul lui?
n ce s-ar transforma cu toi?
ntoarse ideea pe toate prile n timp ce termini!
cu brbieritul, se mbrc i se pregti pentru ziua
de lucru. Avea ntlnire la micul dejun cu membrii
Consiliului Oraului, iar el fiind avocatul oraului
nu putea lipsi. Probabil c era mai bine aa, decise
el cnd i lu sacoul i servieta. Probabil c era
mai bine s mai lase ideea s se coac. Probabil ci
era mai bine s atepte, s se gndeasc, nainte de
a le-o face cunoscut celorlali. Chiar i lui Cal i
Gae.
i impuse s fie atent la edin i cu toate c
zugrvirea primriei i noile rsaduri n piaa
public nu erau prioriti pe lista sa, se descurc
bine.
Cal apru imediat ce Fox iei de la M as.
- Ce se petrece?
- Cred c primria are nevoie de un nou strat
de vopsea, la naiba cu cheltuielile.
- Termin cu prostiile. i-ai lsat jumtate din
m icul dejun pe farfurie. Cnd nu mnnci
nseamn c s-a ntmplat ceva.
- Lucrez la ceva, dar trebuie s-l pun la punct,
s-l mai studiez un pic nainte s v spun i vou.

224
[n plus, Sage este n ora. M ntlnesc cu ea i cu
iestul familiei la prnz, la Sparrow, prin urmare,
npditul meu este deja distrus.
- Mergi cu mine spre centru i spune-mi despre
ulcea ta.
- Nu acum. Oricum, am treburi de rezolvat.
Trebuie s diger asta, ceea ce cred c va fi mai
uor dect cu lintea de care voi avea parte la prnz.
Vom discuta despre asta disear.
- Bine. tii unde sunt dac vrei s discui mai
devreme
Se desprir. Fox i scoase celularul pentru a
o contacta pe Shelley. In timp ce discuta cu ea i i
asculta ultimele idei despre cum s-l fac pe Block
s plteasc, Derrick Napper trecu pe lng el n
cruiserul lui. Napper ncetini, rnji i-i ridic
degetul mijlociu.
Fox i zise c tipul era un cretin i-i vzu de
drum. nchise telefonul cnd ajunse la ua biroului.
- Neaa, doamn H.
- Bun dimineaa. Cum a fost ntlnirea?
-A m sugerat ca o imagine a lui Jessica Simpson
goal s fie simbolul oraului nostru. n prezent,
se analizeaz propunerea.
- Asta ar trebui s-i aduc oraului Hollow un
pic de atenie. n dimineaa asta nu voi sta dect o
or. Am chemat-o pe Layla i ea nu are nimic
mpotriv s vin mai devreme.
-O h !
- Am o ntlnire cu agentul nostru imobiliar.
Am vndut casa.

225
- Tu... cnd?
- Smbt. Sunt multe de fcut, spuse ea
grbit. Te vei ocupa de ncheierea afacerii pentru
noi, nu-i aa?
- Desigur. Era prea repede, se gndi el. Asta se
ntmpla prea repede.
- Fox, nu voi mai veni ncepnd de astzi. Layla
poate rezolva toate chestiunile.
- Dar... Dar ce, se gndi el. tia c asta va urma.
- Am decis s mergem cu maina pn n
Minneapolis. Aproape toate sunt deja mpachetate,
gata s fie expediate. Fata noastr a gsit un
apartament care crede c ne va plcea, doar la
cteva m ile distan de ea. i-am fcut o
mputernicire ca s te poi ocupa de ncheierea
afacerii. Noi nu vom mai fi aici pentru asta.
- O s m uit peste ea. Trebuie s dau o fug
pn sus. M ntorc imediat.
- Urmtoarea ta ntlnire va fi peste un sfert dc
or, strig ea.
- M ntorc ntr-un minut.
Fox se inu de cuvnt, iar cnd se ntoarse se
duse direct la biroul ei i i puse n fa o cutiu
frumos mpachetat.
- Nu este un cadou pentru c pleci. Sunt prea
furios pe tine pentru c m prseti ca s-i mai
fac i cadouri. Este pentru tot ce ai fcut pentru
mine.
- Ei bine. O privi n timp ce despacheta cutiua
i zmbi cnd ea pstr hrtia intact i o mpturi
cu grij nainte s deschid capacul.

226
Erau perle, la fel de solemne i de tradiionale
ca ea. ncuietoarea era lucrat sub forma unui
buchet de trandafiri din pietre preioase.
- tiu care este prerea ta despre flori, ncepu
el vznd c ea nu spune nimic. Aa c asta mi-a
iiIras privirea.
- Sunt absolut superbe. Absolut... Vocea ei se
stinse. Sunt prea scumpe.
- nc mai sunt ef pe aici. El le scoase din
cutie i i le prinse la gt. Iar tu eti o parte a
motivului pentru care mi le pot permite.
Cartea lui de credit scosese un ipt scurt pentru
c era luat cu asalt, dar expresia de pe faa ei
merita osteneala.
- i stau bine, doamn H.
Ea mngie iragul de perle cu degetele.
- Sunt att de mndr de tine. Ridicndu-se, l
mbri. Eti un biat att de bun. M voi gndi
la tine. M voi ruga pentru tine. i-mi vei lipsi.
Mulumesc, Fox.
- D-i drumul. tiu c vrei.
Ea rse printre lacrimi i se grbi spre oglinda
de pe perete.
- Oh, Dumnezeule! M simt ca o regin.
Privirile lor se ntlnir n oglind. i mulumesc,
Fox, pentru tot.
Cnd ua se deschise, ea se grbi napoi spre
biroul ei ca s treac n agend prima lui ntlnire.
Apoi plec nainte ca el s-i conduc clientul la
u.
-A lice mi-a spus c v-ai luat deja la revedere.

227
nelegerea se reflecta n privirea lui Layla. i s-a
mndrit cu perlele ei. Ai fcut o treab bun.
- Mai stai civa ani pe aici, poate c primeti
i tu un colier. Trebuie s trec peste asta, tiu.
A scult, Shelley va trece pe aici pentru o
ntrevedere rapid.
- i vei spune ce s-a ntmplat cu Block?
- De ce a face asta?
- De ce ai face asta? murmur Layla. O s-i
scot dosarul.
- Nu, sper c nu vom avea nevoie de el. Vreau
s te ntreb ceva. Dac ai iubi un tip destul de mult,
nct s te cstoreti cu el i el ar da-o n bar la
greu, l-ai prsi? S spunem c nc l mai iubeti.
Unul dintre motivele pentru care te-ai ndrgostit
de el e acela c, dei nu-i chiar genial, este destul
de amabil i te iubete. I-ai mai acorda o ans?
- Vrei ca Shelley s-i mai acorde o ans.
- Sunt avocatul lui Shelley, aa c vreau ceea
ce vrea ea, n limitele raiunii. Poate c ceea ce
vrea este consultan matrimonial.
- I-ai cerut s vin ca s-i poi sugera c s-ar
putea s vrea s ncerce o consiliere. Studiindu-1,
Layla ddu ncet din cap. Dup ce te-a btut de
te-a lsat lat?
- Are circumstane atenuante. Ea nu vrea s
divoreze, Layla. Vrea doar ca el s se simt
mizerabil, aa cum se simte ea. Eu i voi oferi o
alt alternativ. Restul depinde de ea. Deci, i-ai
mai da o ans?
- Cred n a doua ans, dar depinde. Ct de

228
mult l-a iubi i ct de mult l-a face s plteasc
nainte de a-i mai oferi o ans.
-A a m-am gndit i eu. Trimite-o la mine cnd
ajunge.
Layla czu pe gnduri. Se gndi la ochii umezi
ai lui Alice i la frumoasele ei perle. Se gndi la
l 'ox sngernd n buctrie i la durerea care-i
storcea i ultima pictur de culoare din obraji. Se
gndi la el cntnd la chitar ntr-un bar zgomotos
i fugind spre o cas n flcri pentru a salva cinii.
Cnd Shelley intr, cu ochii strlucind de furie
i nefericire, Layla o trimise n birou. Se gndi i
mai mult n timp ce rspunse la telefon i termina
treburile de luni diminea pe care Alice le
ncepuse.
Cnd Shelley iei, plngea uor, dar mai era
ceva n privirea ei, ceva ce nu fusese cnd venise.
Iar acel ceva era sperana.
- Vreau s te rog ceva.
Iar ncepe, se gndi Layla.
- Ce este?
- A fi super proast dac a suna la acest
numr? inea n mn o carte de vizit. Dac a
stabili o ntlnire cu acest consilier matrimonial
despre care Fox a spus c este foarte bun? Dac i
mai ofer idiotului la de Block nc o ans i dac
ncerc s vd dac lucrurile dintre noi se mai pot
ndrepta?
- Cred c ai fi super proast dac nu ai face tot
posibilul s obii ceea ce vrei mai mult i mai mult.
- Nu tiu de ce l vreau pe brbatul sta. Shelley

229
se uit la cartea de vizit. Dar poate c asta m va
ajuta s aflu. Mulumesc, Layla.
- Mult noroc, Shelley.
Ce rost avea s fii un prost desvrit? se ntreba
Layla. nainte s se afunde n prea muli de dac
i de poate, se ridic de la birou i se duse direct
spre biroul lui Fox.
El tasta concentrat i abia dac mormi ceva
cnd ea pi spre birou.
- Bine, spuse ea. M voi culca cu tine.
Degetele lui se oprir. i ridic capul i o fix
cu privirea.
-A sta este o veste excelent. Se ntoarse pentru
a o putea privi mai bine. Acum?
- ie i este att de uor, nu-i aa?
- De fapt...
- Doar: Hai, s-i dm drumul!
- Simt c, avnd n vedere circumstanele date,
trebuie s scot n eviden faptul c sunt brbat.
- Nu este vorba doar despre asta. Pot s pun
pariu c ai fost crescut s te gndeti la sex ca la
un act natural, ca la o form de baz a exprimrii
umane, un fel de srbtorire fizic ntre doi aduli
care consimt.
El tcu o clip nainte de a o ntreba:
- i nu este aa?
Oprindu-se, Layla l privi i fcu un gest de
neputin cu minile.
- Eu am fost crescut s cred c este un pas
enorm i im portant. U nul care implic
responsabilitate i care are repercusiuni. Asta

230
pentru c sexul i intimitatea sunt sinonime. Nu
umbli din pat n pat pentru c vrei s te scarpini
unde te mnnc.
- Dar tu, oricum, te vei culca cu mine.
- Am spus c o voi face, nu-i aa?
- De ce?
- Pentru c Shelley sun un consilier
matrimonial. De data asta, Layla oft. Pentru c
Iu cni la afurisita ta de chitar i pentru c tiu
Iar s numr c ai mai pus un dolar n borcanul
la stupid, pentru c am auzit cnd Cal i-a spus lui
Quinn c nu vei depune plngere mpotriva lui
Block.
- Toate astea sun a motive ntemeiate ca s
lim amici, aprecie Fox i nu pentru a face sex.
- Pot avea orice fel de motiv. Vreau s fac sex
cu tine, spuse ea, att de afectat, nct el se lupt
s nu zmbeasc. Inclusiv faptul c ai un fund
superb, i c privindu-m m faci s m simt de
parc deja i plimbi minile pe mine. i doar
pentru c aa vreau eu. Aa c voi face sex cu tine.
- Dup cum spuneam , asta este o veste
excelent. Hei, Sage, cum i mai merge?
- Foarte bine. Scuze pentru c v ntrerup.
Crispat, Layla se ntoarse. Femeia care sttea
n pragul uii avea un zmbet mare a la ODell pe
Fa. Prul ei scurt, de un rou arztor ncadra faa
frumoas i irezistibil datorit ochilor cprui-aurii.
- Layla, aceasta este sora mea Sage. Sage,
Layla.
- mi pare bine de cunotin. mbrcat n nite
blugi confortabili, Sage naint pentru a da mna.

231
- Da. Ei bine, m duc la recepie i m voi du
cu capul de perete cteva minute. Scuzai-m, zise
Layla.
Sage o privi cum pleac, apoi se ntoarse spre
fratele ei.
- Un ambalaj foarte frumos.
- Termin cu prostiile. Este ciudat s te uii lu
aceeai femeie la care m uit i eu. Pe lng asta,
eti mritat.
- Cstoria nu te orbete. Hei! i desfcu
braele.
El se ridic, o strnse n brae sltnd-o i
nvrtind-o.
- Credeam c ne ntlnim la Sparrow.
-A a este, dar am vrut s trec pe aici.
- Unde este Paula?
- Este la ntlnirea care ne-a oferit o scuz ca
s venim n est. n D.C. Ea va veni mai trziu.
Las-m s m uit la tine, Foxy Loxy.
- Uit-te la tine, Parsley Sage.
- nc te mai ncnt practicarea avocaturii
ntr-un orel?
- nc mai eti lesbian?
Ea rse.
- Bine, destul cu asta. Cred c ar fi trebuit s<i
vin mai trziu, cnd nu fceai sex cu asistenta ta.
- Cred c asta s-a amnat datorit unei crize
acute de stinghereal.
- Sper c nu am fcut-o lat.
- O s-o repar eu. Mama zicea c nu i-ai spus
clar ct vei sta.

232
- Cred c asta este. Depinde. Ea expir prelung.
I ii'pinde oarecum de tine.
- Tu i cu Paula vrei s practicai dreptul
Icsbienelor ntr-un orel i s fii parteneri cu mine
m Hollow? Fox scoase dou cola.
- Nu e asta. Parteneriatul este unul dintre
factori, depinde cum l defineti tu.
El i ddu o cola.
- Despre ce este vorba, Sage?
- Dac eti ocupat, putem discuta disear. Poate
mergem s bem ceva.
Era nervoas, observ Fox, iar Sage era rareori
nervoas.
- Am timp.
- Ei bine, chestia e, Fox... Chestia este c Paula
i cu mine am decis s avem un copil.
- Asta este minunat. i nspimnttor. Cum
facei voi asta? Suni la nchiriaz un penis?
Sperm pentru noi?
- Nu fi mgar.
- Scuze, dar sunt glume care abia ateapt s
lc rostite.
- Ha, ha. Ne-am gndit mult i am discutat
despre asta. De fapt, am vrea doi copii. i ne-am
decis c pe primul l va nate Paula. Eu voi lua
runda a doua.
- Vei fi nite prini minunai. ntinzndu-se,
o trase uor de pr. Copiii vor fi norocoi s v
aib ca prini.
-A m vrea s fim prini buni. Suntem al naibii
de sigure c vom ncerca s fim. Primul pas ar fi

233
acela c avem nevoie de un donator. Se ntoarse
cu faa spre el. Vrem ca tu s fii acela.
- Poftim, ce? Ce? Cola, nedeschis nc, i
scp din mini.
- tiu c este o chestie major i ciudat. ncet,
Fox se aplec pentru a ridica cutia de cola, n timp
ce el se holba, pur i simplu, la ea. i nu vom ine
ranchiun dac ne vei refuza.
- De ce? Adic, lsnd glumele proaste la o
parte, exist bnci pentru astfel de lucruri. Putei
face o ncercare.
- i mai exist unele locuri unde donatorii suni
bine verificai i poi selecta anumite caliti. Asta
este o opiune, dar nici pe departe prima. Noi doi
suntem de acelai snge, Fox, avem aceleai gene,
Copilul ar fi cu att mai mult al nostru.
- Hm, Ridge? El deja i-a dovedit calitile n
acest domeniu.
- Acesta este unul dintre motivele pentru care
nu m simt n stare s-l rog. i chiar dac l iubesc
la nebunie, att Paula, ct i eu ne-am decis asupra
ta. Ridge este un vistor, un artist, un suflet frumos,
Tu eti un om de aciune, Fox. Mereu vei ncerca
s faci ceea ce este corect, dar i s duci lucrurile
la bun sfrit. i apoi, noi doi suntem apropiai ca
personalitate i ca fizic. Aceeai coloratur. De
data asta, se trase singur de pr. Vreau s fie
rocat, prul meu are aceeai culoare ca al tu.
El realiz c aa era, dar nc l preocupa
termenul de donator.
- Sunt un pic surprins, Sage, zise Fox.

234
- Cred i eu. O s te rog s te mai gndeti la
nsla. Nu spune nc da sau nu, pentru c trebuie s
le gndeti bine. Dup aceea, dac rspunsul este
mi, vom nelege. Nu am spus nc nimic nimnui
din familie, aa c nu exist nicio presiune.
- Apreciez asta. Ascult, sunt ciudat de flatat
c tu i Paula ai, ah...vrei s fiu substitut. M voi
gndi la asta.
- Mulumesc. i aps obrazul de al lui. Ne
vedem la prnz.
Fox se uit fix la cutia de cola din mna lui,
apoi travers ncperea i o puse la loc n micul
frigider. Nu considera c are nevoie de ali
slimuleni. Se duse la Layla.
- Hei, spuse el.
- Sora ta a fost foarte prietenoas, chiar voioas.
S-a purtat de parc nu m-a auzit cum anunam c
voi face sex cu fratele ei.
- Probabil, din cauza acelui act natural de
celebrare a expresiei umane. i apoi avea destule
pe cap.
- Sunt o femeie matur. Sunt un adult singur i
sntos. ntr-un gest de sfidare, i ddu prul pe
spate. Aa c-mi tot spun c nu exist niciun motiv
s fiu ruinat, pentru c... S-a ntmplat ceva?
- Nu. Nu tiu. A fost o diminea foarte ciudat.
Se pare c... i-am spus c sora mea este lesbian?
- Mi-ai menionat ceva.
- Ea i Paula sunt mpreun de civa ani buni.
Se potrivesc, chiar se potrivesc. i... acum vor un
copil.

235
- Asta este drgu.
- Vor ca eu s le ofer cromozomul Y.
- Oh! Oh! Layla i uguie buzele. Cred c al
avut o diminea ciudat. Ce i-ai spus?
- Nu-mi amintesc exact, pentru c orbisem l
surzisem. Se pare c trebuie s m mai gndesc In
asta. Ceea ce, desigur, va fi greu s nu fac.
- Probabil c amndou au o prere foarte bunii
despre tine, iar din moment ce nu le-ai spus direct
nu, nseamn c i tu ai o prere foarte bun despre
ele.
- n acest moment, nu pot gndi deloc. Putem
nchide biroul i s mergem s facem sex?
-N u .
- M temeam c asta vei spune.
- Ultima ta programare este la patru jumtate,
Putem face sex dup aceea.
El o privi perplex.
- Continu s fie o zi tare ciudat.
- Programul tu n aceast zi ciudat spune cil
trebuie s stabilesc o conferin telefonic pentru
tine n legtur cu cazul Benedict. Poftim dosarul,
- Ocup-te de asta. Vrei s vii la prnz cu mine
i cu restul familiei la Sparrow?
- Nici pentru un milion de dolari.
Nu o putea nvinovi, lund n considerare
situaia. Totui a fost o or suportabil pentru el
petrecut mpreun cu fratele su i cu soia i
bieelul lui Ridge, cu surorile i prinii lui care
umpleau micul restaurant al lui Sparrow.
Layla se duse s mnnce cnd el reveni la
birou, iar asta i oferi timp de gndire. ncerc s

236
iui sc uite la ceas n timp ce lucra, dar niciodat n
ntreaga sa existen nu-i dorise att de mult ca
timpul s zboare.
Iivident c ultimul client din ziua aceea avea
t licf de vorb i nu prea a fi deloc ngrijorat de
melc facturate sau de faptul c era cinci i zece.
Asta era preul pltit de lege ntr-un orel, se gndi
fox, n timp ce se lupta cu imboldul de a-i verifica
din nou ceasul. Oamenii voiau s plvrgeasc
nainte, n timpul i dup ce terminau de rezolvat
treaba pentru care veniser. Cu orice alt ocazie,
iii fi fost fericit s stea i s vorbeasc despre
sezonul anterior de baseball, despre ansele din
acest an i despre nceptorul care arta atta
potenial.
Dar l atepta o femeie, iar propriul lui motor
accelera.
Nu-i ddu clientul pe u afar i nici nu-i ddu
un picior n fund, ns nici nu o trgn.
- Credeam c nu mai tace odat, spuse Fox n
timp ce ncuia ua n urma lui. Am nchis. Nu
rspunde la telefon i vino cu mine.
- De fapt, m gndeam c poate ar trebui s
mai analizm.
- Nu, fr gndire, fr analize. Nu m face s
Ic implor. Rezolv problema prinznd-o de mn
i trgnd-o spre scri. Consiliere matrimonial,
cldiri n flcri, fund apetisant - n orice ordine
vrei tu - doar ca s-i remprosptez memoria.
- Nu am uitat, doar c... Spune-mi cnd ai fcut
curat? ntreb ea cnd Fox o trase n apartament.

237
- Ieri. A fost o treab urt, dar necesar.
- Am aflat numele unei menajere, Marcia
Biggons.
- Am fost la aceeai coal cu sora ei.
-A a mi s-a spus. i va acorda o ans. Sun-o.
- Va fi primul lucru pe care-1 voi face mine.
Acum...
Se aplec i i acapar gura n timp ce o mngia
uor de la umeri spre ncheietura minilor.
- Vom bea nite vin.
Ochii ei clipir.
-V in ?
- Voi pune nite muzic i vom bea un pic de
vin. Vom sta n sufrageria mea curat i ne vom
relaxa.
Ea rse emoionat.
- Tocmai ai mai adugat nc ceva la lista cu
de ce m aflu aici . Mi-ar plcea nite vin,
mulumesc.
El deschise o sticl de Shiraz pe care un clienl
i-o oferise de Crciun, puse Clapton - pentru c
prea potrivit - i turn vin n dou pahare.
- Obiectele tale de art se vd mult mai bine
acum. Mmm, este bun, spuse ea dup prima
nghiitur, cnd el se aez lng ea pe canapea.
Nu eram sigur de ce mi vei turna, avnd n vedere
c tu eti un tip cruia i place mai mult berea.
- Am rdcini adnci.
- Da, aa este. Avea un pr aten superb i des
i nite ochi ca de tigru, minunai. Nu am apucat
s te ntreb dac ai citit notiele noastre sau pasajele

238
marca... nghii restul cuvintelor cnd gura lui o
ntlni din nou pe a ei.
- Uite despre ce nu vom discuta: despre munca
de la birou i despre misiunile date de zeiti.
Spune-mi ce fceai n New York ca s te distrezi.
Bine, subiectele mrunte sunt bine venite. Putea
vorbi vrute i nevrute cu cei mai buni n materie.
- Mergeam n cluburi, pentru c-mi place
muzica i la galeriile de art, pentru c ador arta.
Dar i slujba mea era distractiv. Cred c este
ntotdeauna distractiv s faci ceva la care te pricepi.
- Prinii ti avea un magazin cu mbrcminte.
- i acolo mi-a plcut s lucrez. Ei bine, s m
joc pe acolo cnd eram copil. Attea culori i
materiale. mi plcea s asortez diverse lucruri.
Aceast jachet, cu acea cma, aceast hain,
cu acea poet. Ne gndeam c ntr-o zi voi prelua
cu afacerea, atunci cnd le va fi lor prea greu.
- Aa c te-ai dus la New York i ai lsat
Philadelphia n urm.
- M-am gndit s m duc acolo unde moda este
la putere, cel puin n aceast parte a Atlanticului.
Vinul era minunat i-i dezlega limba. M-am gndit
c voi deveni mai rafinat, voi cpta mai mult
experien n domenii mai precise i mi voi
deschide propriul magazin.
- n New York?
- Am flirtat cu aceast idee cam cinci minute.
Nu puteam s-mi permit niciodat s pltesc chiria
u ora. M gndeam c poate n suburbii, ntr-o
zi. Apoi ntr-o zi a devenit ziua urmtoare i tot

239
aa. n plus, mi plcea s conduc buticul i nu
existau riscuri. M-am oprit din a-mi asuma riscuri.
- Pn de curnd.
Ea i ntlni privirea.
- Se pare c da.
El zmbi i-i mai turn vin.
- n Hollow nu exist un magazin de rochii sau
un butic de mod sau ceva de genul sta, oricum
s-ar numi el.
- Momentan sunt angajat avantajos i nu m
mai gndesc s deschid un butic. Cota mea de risc
tocmai a fost atins.
- Ce fel de muzic i place s asculi? adug
el cnd ea se ncrunt.
- Oh, la capitolul acesta sunt destul de deschis.
El se aplec i-i scoase pantofii, apoi i ridic
picioarele n poala sa.
- Dar arta?
- i acolo. Cred... Tot corpul ei suspin cnd el
ncepu s-i maseze tlpile. Orice fel de art sau dc
muzic care-i ofer plcere sau te face s stai pc
gnduri, ori i mai bine, te face s te minunezi c
este ceea ce ne face pe noi umani. Nevoia de a
crea, de a avea.
-A m crescut scufundat n art pn la gt, sub
diferite forme. Nimic nu era interzis. Degetul lui
mare, destul de dur, nct s o fac s se nfioare,
se plimb pe coapsa ei. Exista ceva interzis pentru
tine?
De data asta el nu se referea la art sau la
muzic. Stomacul ei deveni neastmprat din
cauza dorinei, a fricii i a anticiprii.

240
- Nu tiu.
- Poi s-mi spui dac am nclcat vreo grani.
Mna lui ncepu s-i maseze muchii gambei.
Spune-mi ce-i place.
Tulburat, ea-1 privea fix.
- Este n regul, voi descoperi i singur. mi
|dace configuraia ta. Arcuirea tlpii, muchii
gambelor. mi atrag privirea mai ales atunci cnd
pori tocuri nalte.
-A cesta este scopul tocurilor. Gtul i era uscat,
iar pulsul sltre.
- mi place linia gtului tu i umerii. Plnuiesc
s-mi petrec ceva timp cu ele mai trziu. mi plac
genunchii i coapsele tale.
Mna lui se strecur ncet n sus, abia atingnd-o,
apoi un pic mai sus, pn ce gsi marginea din
dantel a ciorapilor ei.
- mi place asta, murmur el, aceast mic
surpriz ascuns sub o fust neagr.
Bg un deget sub marginea ciorapului i-l trase
n jos.
- Oh, Dumnezeule!
-A m de gnd s o iau ncet. O privi n timp ce
cobora ciorapul pe picior. Dar dac vrei s m
opresc - dei sper c nu vrei - e de ajuns s-mi
spui.
Degetele lui atinser uor spatele genunchiului
ei, apoi coborr pe gamb, pe glezn, pn
piciorul i fu dezgolit. O auzi murmurnd uor:
- Nu vreau s te opreti.
- Atunci mai servete-te cu nite vin, suger
el. Asta va dura o vreme.

241
12

'S j e j a ameit de la butur i cu toate c sc


Jt^considera destul de abil, Layla nu conta
pe faptul c va bea linitit vin n timp ce el o
dezbrca. Cnd el i scoase i cel de-a doilea ciorap,
tot ce putu ea face fu s pun paharul deoparte
fr s-l verse.
El zmbi i-i aps buzele pe talpa ei. Emoia
ni direct spre stomacul ei i puls acolo ca o a
doua inim agitat. El nu se grbi, agitnd-o i
seducnd-o, strnindu-i mici focuri sub piele,
exploatndu-i puncte de plcere ciudate i
minunate. Cnd i cuprinse gleznele i o trase spre
el printr-o micare lin, ea scoase un sunet de
surpriz i de recunotin.
Acum feele lor erau apropiate, att de
apropiate, nct iriii cprui-aurii o hipnotizau.
Degetele lui alunecau pe picioarele ei, sub fusta
mototolit. ncet, ncet. Apoi din nou n jos n timp
ce gura lui se juca cu urechile ei. O atingere uoar,
o degustare, un contact ca o oapt chinuitoare
chiar i atunci cnd braele ei se ncolcir n jurul

242
palului lui, chiar i atunci cnd trupul ei plin de
dorin se aps de al lui. Din nou, atingerea
uoar, degustarea uoar o sec i o amei.
Minile lui i cuprinser oldurile i o ridicar.
Iocul rapid o fcu s suspine convulsiv, i
instinctiv i ncolci picioarele n jurul taliei lui n
li mp ce el se ridica mpreun cu ea. De aceast
dat, srutul fu profund i cercettor n timp ce el
sltea n picioare cu ea nflcrat i nfurat n
jurul lui.
- Capul meu chiar se nvrte, reui ea s spun
iii timp ce el ncepu s mearg.
- Mi-am planificat s-l menin n starea asta o
vreme. n dormitor, el se aez pe marginea patului
cu ea n brae. M-am gndit la lumina lumnrilor
pentru prima dat, dar va trebui s pstrm asta
pentru alt dat.
i plimb degetele pe umerii ei, peste lna
moale a frumosului pulover albastru, de-a lungul
nasturilor micui n form de perle, aezai n fa.
- Mereu ai artat impecabil. 1-1 trase n jos, pn
la coate i-l ls acolo. Ai talent pentru asta.
Fox i pres buzele, folosindu-i doar o idee
dinii, pe o parte a gtului i n jos pe piele pn la
marginea bluzei pe care o purta pe dedesubt.
i plcu la nebunie fiorul uor care o strbtu,
sunetul respiraiei ei accelerate i felul n care arta
cu obrajii nflcrai i un pic nerbdtoare. El i
plimb minile n jos pe braele ei pn ce att
degetele sale, ct i cam irul i strngeau
ncheieturile minilor. Apoi i cuprinse gura,

243
devornd-o, nfruptndu-se din gustul ei, stopnd
sunetele rapide i neajutorate pe care ea le scotea
n timp ce pulsul ei tuna sub minile lui.
El se retrase, la o distan de o oapt i zmbi,
uitndu-se n ochii ei uluii.
- Vom amna i asta pentru mai trziu, spuse
el i-i eliber minile.
i privi faa n timp ce-i scotea puloverul; i privi
faa n timp ce se juca cu vrfurile degetelor pe
pielea ei cald i dezgolit. Apoi i fcu pe plac i
se uit n jos la snii acoperii de o dantel albastr,
la mod.
- Da, mereu ai artat impecabil.
Ajungnd cu minile pe mijlocul ei, i desfcu
fermoarul fustei.
Ea se simea ca i cum s-ar fi micat printr-o
ap cald i nmiresmat. Inima i btea, rar, dar i
cu putere n timp ce-i descheia cmaa lui Fox
i-i descoperea muchii puternici ai umerilor,
pieptul i spatele. Cnd o srut din nou, cnd o
ls jos, pe spate, ea era apa. Cald, moale i fluid.
Minile lui, buzele lui se jucau cu ea neobosite i
nendurtoare. Nu avea nimic, nicio aprare contra
lor, contra propriei dorine i nici nu voia s aib.
Cnd i eliber snii, ea se arcui spre el, nfiorat
de pofta constant a buzelor i a limbii lui.
Cobor, nvluind-o n fiori de plcere pn
cnd scoase dantelele.
Apoi urm vrtejul. Era n mijlocul lui, o rotire
nebun care o trgea spre locul unde apa se nvrtea
fierbinte i rapid. Ea ip, ocat, minile ei

244
strngnd cearaful pentru a se ridica n timp ce
orgasmul o fulger. Chiar i atunci cnd i rosti
numele printre suspine, el nu se opri. Cnd
orgasmul veni din nou, era ca i cum ar fi luat-o
razna.
Trupul ei tremura i se zvrcolea sub el, innd
cu dinii de ceea ce mai rmsese din controlul
lui. Ea se rostogoli peste atemuturile ncurcate,
predndu-se cu totul n timp ce lumina slab a
nserrii se revrsa asupra ei i o fcea s sclipeasc
in nuane aurii. Ii mai cuprinse oldurile nc o
dat i i le ridic. nc o dat ochii lor se ntlnir,
iar el i susinu privirea n timp ce o ptrundea, n
timp ce se afla prins ca ntr-o curs n interiorul
ei. El i privi ochii n timp ce se afunda i mai
adnc. i privi cnd o posed i ea se ncolci strns
pentru a-1 primi.
i privi pn se nchiser odat cu apogeul
plcerii i pn ce propriile lui plceri l nghiir
cu totul.

Layla nu era sigur c se poate mica sau c


oasele ei se vor solidifica vreodat i o vor mai
susine.
i nu era sigur c-i psa de asta.
El se ntinse deasupra ei, al naibii de greu i
nici asta nu prea s conteze. i plcea greutatea,
cldura lui i faptul c-i simea btile rapide ale
inimii care-i spuneau c ea nu fusese singura care
zburase.
tia c el va fi blnd i c va fi amuzant, dar nu
avusese de unde s tie c va fi... uimitor.

245
- Vrei s m dau la o parte? Vocea lui era groas,
era un pic adormit.
- Nu n mod special.
- Bine, pentru c-mi place aici. M duc s aduc
vinul i poate voi comanda ceva pentru cin la un
moment dat.
- Nu e nicio grab.
-A m o ntrebare. El i frec buzele de obrajii
ei n timp ce-i ridic capul. Mereu i asortezi
lenjeria cu hainele?
- Nu mereu. Dar adesea. Sunt un pic obsedat.
- M ie-m i convine. Se juc cu lniorul
strlucitor pe care ea-1 purta la gt. Ca i sta, sau
faptul c sta i cerceii sunt tot ce ai pe tine.
i cobor din nou capul pentru a o sruta, iar n
timp ce struia, ddu drumul lanului pentru a-i
freca degetele mari de sfrcurile ei. Buzele lui
accentuar srutul cnd ea gemu.
- Speram s spui asta, murmur el i se strecur
din nou n interiorul ei, tare ca oelul.
Ochii ei se deschiser larg.
- Cum de poi - nu ai nevoie s... Oh,
Dumnezeule! Oh, Dumnezeule!
-A cum eti toat moale, ud i moale i chiar
mai sensibil dect la nceput. Se mic n ea,
intrnd lu ng, lung i ncet, facnd-o s tremure la
fiecare dezmierdare. De data aceasta voi intra mai
profund. nchide ochii, Layla. Ia ceea ce-i ofer.
Ea nu avea de ales; era mai presus de voina ei.
Corpul i era greu, n timp ce n interiorul su
izbucnir mii de mici erupii. O atinse, minile lui
trezir dorine pe care le credea potolite.

246
Ea ptrunse mai adnc n tainele plcerii intense
i noi.
- Nu te opri. Nu te opri.
- Nu pn ce nu ajungi acolo.
Cnd ajunse, era ca i cum ar fi aterizat din cer,
o cdere liber care o ls fr suflare.

Layla nc mai era lipsit de energie cnd el i


aduse un pahar cu vin.
- Am comandat pizza. Este n regul?
Ea reui s dea din cap.
- Cum de ai... Mereu i revii att de repede?
- Este unul dintre avantaje. Stnd pe pat, cu
picioarele ncruciate, cu un pahar de vin n mn,
o privi cu atenie. Quinn nu a menionat nimic
despre asta? Haide, tiu c specia voastr vorbete
despre sex.
- A menionat... Ei bine, ea a spus c sunt cele
mai bune partide de sex din viaa ei, dac la asta
le referi. i c el are... Ea se simea foarte ciudat
s vorbeasc despre prietenii lor n acest fel. Ei
bine, are o putere uimitoare de a i-o ine ridicat.
- tii cum ne vindecm noi att de rapid? Cam
acelai lucru se ntmpl i n cazul sta.
- Oh! Spuse acest cuvnt, apoi i potoli setea
cu vin. sta este un mare avantaj.
- Este unul dintre preferatele mele. El se ridic
i aprinse cteva lumnri.
Da, da, se gndi ea, are un fund foarte apetisant.
Prul ciufulit i ncadra faa cu trsturi aspre, iar
ochi aurii artau satisfcui i un pic somnoroi.

247
- Care este recordul tu? ntreb ea.
El se uit napoi i rnji.
- n ce interval de timp? O sear, o noapte,
ntr-un weekend?
Peste buza paharului ochii ei l provocau.
- Vom ncepe cu o sear i pot s pun pariu
c-1 putem dobor.
Au mncat pizza n pat. Plcinta se rcise pn
au ajuns la ea, dar ambii erau prea flmnzi ca s
le mai pese. Muzica s-a schimbat n B. B. King,
iar lumnrile emanau o lumin i o mireasm
plcute.
- Mama le face, i spuse el cnd ea coment.
- Mama ta face lumnri - lumnri minunate,
cu miros plcut - , se ocup de olrit i picteaz n
acuarel.
- i ese. Mai i croeteaz cnd are chef. El
linse sosul de pe degetul mare. Dac ar i gti
mncare adevrat, ar fi perfect.
- Tu eti singurul carnivor din familie?
- Tata mai strecoar cte un Big Mac din cnd
n cnd, iar Sage a czut i ea din crua cu
vegetarieni. El contempl o alt felie de pizza.
M-am decis s o fac.
- Ce anume?
- S, ah, s-i dau lui Sage - dei cred c mai
degrab i dau lui Paula - elixirul magic.
- Te referi la... Oh! Ea i nclin capul. Ce te-
a fcut s te hotrti?
- M-am gndit c eu, oricum, nu fac nimic cu
ea n acest moment. Iar ele sunt din familie. Dac

248
Ic pot face fericite, ajutndu-le s-i ntemeieze o
familie, de ce nu a face-o?
- De ce nu ai face-o? repet ea n oapt, apoi
ii cuprinse faa cu palmele i-l srut. Eti unul la
un milion.
- S sperm c mai sunt unu, doi ntr-un milion
care s fac treab bun. tiu c este un subiect
ciudat de abordat avnd n vedere situaia, dar
m-am gndit c ar trebui s tii. Unele femei s-ar
putea gndi c este ceva ciudat sau deranjant. Nu
iun impresia c tu eti de aceeai prere.
- Cred c este un gest de dragoste drgu. l
srut din nou, chiar nainte ca telefonul s sune.
- Nu uita ce-ai vrut s spui. Se ls pe spate
pentru a rspunde la telefonul de lng pat. Hei!
()h, da! El acoperi telefonul pentru a i se adresa lui
Layla. Este Cal. Nu, vom vorbi despre asta mine.
Poate atepta pn mine. Pentru c sunt cu Layla,
spuse el. nchise telefonul i se uit la ea. Sunt cu
Layla.

Ea nu intenionase s rmn peste noapte i


fu uor vag surprins de soarele care se strecura
prin ferestre.
- Oh, Dumnezeule! Ct este ceasul?
ncepu s se rostogoleasc pentru a se da jos
din pat cnd fu rostogolit napoi, sub Fox.
- Este diminea i este devreme. Unde te
grbeti?
- Trebuie s ajung acas s m schimb, Fox!
Amuzament, trezire i o veritabil frustrare se

249
trezir n interiorul ei n timp ce minile lui lucrau
pe sub cuvertur. Oprete-te!
- Nu asta spuneai azi-noapte. De cte ori am
facut-o? El rse n timp ce gura lui o acoperea pe
a ei. Relaxeaz-te. i ce dac vei ntrzia un pic.
Pot s-i garantez c eful tu nu se va supra.
Mai trziu, mult mai trziu, n timp ce-i cuta
al doilea ciorap, i oferi o cutie de cola.
- mi pare ru, este singura surs de cofein
din zon.
Ea se strmb, apoi ridic din umeri.
- M voi mulumi cu asta. Este bine c nu ai
nicio ntlnire pn la zece jumtate, pentru c abia
voi avea timp s ajung la birou pe la zece.
O privi cum i trage ciorapul pe picior.
- Poate c ar trebui s te ajut cu asta.
- Stai departe de mine, rse ea ameninndu-1
cu degetul. Vorbesc serios. Este aproape ora la care
ncep afacerile. i trase ciorapul i se ncl. Voi
veni la birou ct de repede pot.
- Te conduc cu maina pn acas.
- Mulumesc, dar voi merge pe jos. Cred c am
nevoie de aer. Se ridic i-i ndrept iar degetul
spre el. Minile jos. Cnd el rnji i-i ridic
minile, ea se aplec i-l srut. Apoi fugi nainte
s-i schimbe prerea.
Speranele ei de a se duce direct sus cnd ajunge
acas fur spulberate pentru c Cybil sttea n
captul palierului, aplecat peste balustrad.
-A h! Uite cine face pe spsita. Hei, Q, surioara
noastr s-a ntors acas.

250
- Trebuie s m schimb i s plec la munc.
Vorbim mai ncolo.
ncerc s se eschiveze, dar Cybil era chiar n
spatele ei.
- Oh, nu! Nu vei face asta! Vorbete n timp ce
te schimbi.
Din moment ce Quinn ieise repede din birou
.i intrase n dormitorul ei mpreun cu Cybil, Layla
renun.
- Evident, mi-am petrecut noaptea cu Fox.
-A i jucat ah? Quinn rnji n timp ce Layla se
dezbrca n drum spre du. Nu este acesta jocul
lui preferat?
- Nu am ajuns pn acolo. Poate data viitoare.
- Dac ne lum dup zmbetul de pe faa ta,
este evident c se mai pricepe i la altfel de jocuri,
coment Cybil.
- M simt - intr n du - folosit i plin de
energie, uimit i amorit. Trase un pic perdeaua.
De ce nu mi-ai spus despre avantaj? vru ea s tie.
Despre cum i revin, din punct de vedere sexual,
la fel cum se vindec?
- Nu am menionat asta?
- Nu. Cybil fu cea care rspunse, dndu-i lui
Quinn un ghiont puternic.
- C vorbeam de energie, Iepuraul Energizer
este depit. Comparativ cu Fox este un iepure
lene. Quinn o mbri pe Cybil artndu-i
simpatia. Nu voiam s te simi trist i dat la o
parte, Cyb.
Cybil ntreb ngustndu-i ochii:

251
- De cte ori? i nu ncerca s-mi spui c nu ai
numrat, adug ea dnd perdeaua de la du la o
parte.
Layla trase perdeaua la loc, apoi i scoase o
mn cu degetele deprate.
- De cinci ori?
Layla puse vrfurile nc a dou degete i a
degetului mare la un loc pentru a mai aduga trei.
- De opt ori? Sfnt Precist!
Layla nchise duul i lu un prosop.
- Ca s nu mai punem la socoteal cele dou
din dimineaa asta. Trebuie s recunosc, sunt un
pic obosit i mor de foame. Sunt n stare s fac
moarte de om pentru o cafea.
- tii ceva? spuse Cybil dup o clip. M duc
jos s-i fac o omlet i s-i tom o ceac uria
de cafea, pentm c n acest moment eti eroul meu.
Quinn rmase n urm n timp ce Layla,
nfurat ntr-un prosop, se masa pe brae i pc
picioare cu crem.
- Este un drgu.
- tiu c este.
- Vei putea lucra, dormi i lupta mpotriva
forelor rului mpreun?
- Tu reueti s faci asta cu Cal.
- De aceea te i ntreb, pentru c aceast
combinaie poate avea inconvenientele ei. Voiam
s-i spun c, dac cumva dai peste vreunul, poi
sta de vorb cu mine.
- Am putut sta de vorb cu tine nc de la
nceput. Cred c sta este unul dintre avantajele

252
noastre. Pentru c era adevrat, Layla medit ct
i puse halatul. Sentimentele mele pentru el, de
l'apt, n legtur cu toate cele, momentan, sunt
nclcite i confuze. Pentru prima dat n viaa mea,
zpceala nu este un lucru chiar att de ru.
- Destul de bine. Fie, ncearc s nu lucrezi
prea mult astzi, pentru c vom avea o ntlnire
disear. Cal vrea s tie la ce s-a gndit Fox.
- n legtur cu ce?
- Nu tiu. Quinn i uguie buzele. Nu i-a spus
nimic? O teorie.
- Nu, nu mi-a spus.
- Poate c nc mai lucreaz la ea. Oricum ar
li, vom discuta despre ceea ce e de discutat disear.
Cnd Layla ajunse la birou, Fox vorbea la
lelefon. Cum urmtorul lui client trebuia s apar
curnd, nu avea timp, dup prerea ei, s-l ia la
hani mruni n legtur cu cealalt colaborare a
lor i cu teoriile lui.
i verific agenda, cutnd o perioad de timp
rezonabil de lung, apoi fierse n suc propriu n
!imp ce i fcea griji de ce el nu-i pomenise nimic
despre asta.
Cnd Sage intr exact cnd se pregtea s
profite de un moment de linite, Layla decise c
este copleit numeric n timpul programului de
lucru.
- M-a sunat Fox i m-a rugat s trec pe aici.
liste liber acum?
- Ca pasrea cerului.
- M duc direct.

253
Trecur treizeci de minute nainte ca Sage sil
apar din nou. Era evident c plnsese dei l
arunc lui Layla un zmbet strlucitor.
- n caz c nu tii, lucrezi pentru cel mai uimitor,
cel mai frumos, cel mai incredibil om din tot
universul. Asta n caz c nu tiai, adug ea i o
lu la fug.
Oftnd, Layla ncerc s-i ngroape propriile
ntrebri - i suprarea pentru c se tot gndise la
ele - i se duse s vad cum rezistase Fox la ceea
ce prea a fi fost o jumtate de or emoional.
Fox sttea la birou, avnd privirea unui om
preocupat n mod serios de cele petrecute.
-A plns, spuse el imediat. Sage nu prea plnge,
dar cu siguran tie s se elibereze. Apoi a sunat-o
pe Paula i a plns i Paula. M simt un pic copleit,
aa c, dac ai plnsul trecut n agend, las-1 pe
alt dat.
Fr s spun nimic, Layla se duse la frigider
i-i aduse o cola.
- Mulumesc. Am o ntlnire cu... Din moment
ce mi-am fcut un control medical acum cteva
luni, mi vor trimite dosarul acolo unde vor recolta,
Sage are un prieten n Hagerstown care este i
doctorul ei. Aa c eu am - noi avem - o
programare poimine i rspoimine, din moment
ce Paula va fi...
- La ovulaie?
El se strmb.
- Chiar i cu educaia mea, nu sunt complet
linitit n legtur cu asta. Deci, poimine. La opt.

254
M duc nti la tribunal. Se ridic i puse un dolar
in borcan. E al dracului de ciudat. Aa, parc este
mai bine. Deci, ce urmeaz?
- Eu. Quinn mi-a spus c trebuia s te ntlneti
cu Cal i Gage asear s le spui ceva despre o teorie
de-a ta.
- Da, aa este, apoi am primit o ofert mult
mai bun, aa c... El se opri. Cunotea expresia
de pe faa ei. Asta te enerveaz pe tine?
- Nu tiu, depinde. Dar cu siguran m
debusoleaz faptul c ai o idee despre care crezi
c merit s discui cu prietenii ti masculi i nu
cu mine.
-A fi discutat asta cu tine, dar eram ocupat s
m bucur de multiplele noastre orgasme.
Era adevrat, fu ea nevoit s recunoasc. Dar
nu asta era ideea.
- Am fost toat ziua cu tine la birou, toat
noaptea n pat, cred c aveai destul timp ca s aduci
subiectul n discuie.
- Desigur. Dar nu am vrut s discut despre asta.
- Pentru c voiai s discui mai nti cu Gage i
Cal.
- n parte, pentru c mereu am discutat mai
nti cu Gage i Cal. Un obicei vechi de treizeci
de ani nu se schimb peste noapte. Primul indiciu
al enervrii se fcu simit n vocea lui. i n mare
parte, pentru c nu m gndeam la nimic altceva
dect la tine. Nu am vrut s m gndesc la altceva
dect la tine. i am tot dreptul s-mi acord timp
pentru asta. Nu m-am gndit c ideea mea despre

255
Giles Dent ar fi bun de preludiu i sunt al naibii
de sigur c nu mi-a trecut prin minte s discul
despre sacrificiul uman n timpul postludiu lui,
Spnzur-m!
- A r fi trebuit s... Sacrificiu uman? Despre ce
vorbeti? Ce vrei s spui?
Telefonul sun, iar Layla, njurnd, se ntinse
peste biroul lui pentru a rspunde.
- Bun ziua, biroul lui Fox B. O Dell. mi pare
ru, domnul O Dell este cu un client. Vrei sl-i
lsai un mesaj? Ea scrise un nume i un numr de
telefon pe carneelul lui Fox. Da, desigur, m voi
asigura c-1 primete. V mulumesc. nchise. Poi
s-l suni cnd terminm aici. Trebuie s tiu la ce
te referi.
- La o posibilitate. Ann a scris c Dent
inteniona s fac ceva ce niciun alt gardian nu
fcuse i c va trebui s plteasc un pre pentru
asta. Gardienii sunt biei buni, nu-i aa? Mereu
i-am privit n aceast lumin. i pe Dent. Ei erau
cei cu plrii albe. Dar pn i plriile albe pol
deveni gri sau mai mult dect gri. Vd asta mereu
n profesiunea mea. Vd ce pot face oamenii dac
sunt destul de disperai, dac se simt ndreptii,
dac sunt convini c nu mai au alt soluie.
Sacrificiul sngelui. Asta inea de competena
celeilalte pri. De obicei.
- Cprioara, cea pe care a vzut-o Quinn n
visul ei iama trecut, stnd ntins pe poteca din
pdure cu gtul tiat. Sngele unui inocent, este
trecut i n notie. Am presupus c Dent a fcui
asta, c a sacrificat iedul. Dar tu ai spus uman.

256
- Crezi c dac l sacrifica pe Bambi i oferea
destul putere ca s-l in nchis pe Twisse timp
de trei sute de ani? Puterea ca s-i transfere ceea
re mi-a transferat mie, lui Cal i lui Gage cnd a
sosit timpul? Asta m-am tot ntrebat, Layla, i am
njuns la concluzia c n-ar fi fost de ajuns.
Se opri, deoarece chiar i acum i fcea un pic
ifiu cnd se gndea la asta.
- I-a spus lui Hester s fug. n noaptea de apte
iulie, o mie ase sute cincizeci i doi, dup ce ea
ha condamnat ca fiind vrjitor, el i-a spus s fug.
Asta mi-ai spus tu.
- Da, el i-a spus s fug.
- El tia ce urma s se ntmple. Nu doar c l-a
trimis pe Twisse n alt dimensiune vreme de
cteva secole, ci tia i ct l va costa s fac asta.
Ea i duse mna n dreptul inimii i se mas n
timp ce-1 privea fix pe Fox.
- Oamenii care se aflau la Stnca Pgn.
- Cam o duzin, din cte tim noi. Este o groaz
de snge. Este un sacrificiu imens.
- Crezi c s-a folosit de ei. ncet, cu atenie, se
ls s alunece ntr-un fotoliu. Crezi c minciuna
i-a omort. Nu Twisse, ci Dent.
- Cred c i-a lsat s moar, iar eu ca avocat a
putea s argumentez c dup lege nu este acelai
lucru. Am putea-o denum i indiferen
condamnabil, doar c mai rmne mica problem
cu intenia. S-a folosit de faptul c au murit. Fox
rosti apsat aceste cuvinte. Cred c a folosit focul
- torele pe care ei le crau i focul fcut de el,

257
pentru a-i nghii, pentru a usca pmntul, pentru
a extrage din acest gest - un gest pe care niciun a 11
gardian nu l-a comis vreodat - puterea de a face
ceea ce era decis s fac.
Culoarea i se scurse din obraji, i ochii Laylei
devenir de un verde straniu.
- Dac este adevrat, ce devine el? Ce devenim
noi?
- Nu tiu. Poate blestemai, dac ai subscris la
blestem. Cred c eu am subscris la asta de aproape
douzeci i unu de ani.
- Noi am crezut, am presupus c Twisse a
provocat moartea tuturor acelor oameni.
- Poate aa a fost. In parte, chiar dac ideca
mea este o porcrie, aa a fost. Ci dintre ei s-ar
fi dus la Stnca Pgn, vrnd s-l omoare pe Gilcs
i pe Ann Hawkins dac nu ar fi fost sub influena
lui Twisse? Dar, dac dm asta la o parte i privim
nuanele de gri, nu este posibil ca Dent s se li
folosit de Twisse? tia ce urma s vin, conform
jurnalelor, tia. A trimis-o pe Ann ct mai departe
ca s o protejeze pe ea i pe fiii si. i-a dat viaa
- momentul plriei albe. Dar, dac a luat-o pe a
celorlali, asta face ca plria lui s fie ptat de
snge.
- Este logic intr-un mod groaznic i dezgusttor,
- Trebuie s analizm asta i poate c atunci
cnd o vom face, vom afla ce avem de fcut. i
studie faa i expresia ocat. Strnge-i lucrurile,
du-te acas.
- Dar este abia dou. Am treab.

258
- M descurc cu telefoanele pentru cteva ore.
Ilimb-te, ia aer. Trage un pui de somn, fa o baie
ni spum, orice.
Sprijinindu-se cu o mn pe braul fotoliului
I,ayla se ridic ncet n picioare.
-A sta crezi tu despre mine? C m fac ndri
la prima ncercare mai grea? C nu pot sau nu voi
rezista? Mi-a luat ceva s m pun pe picioare cnd
am venit n Hollow - spnzur-m pentru asta -,
dar acum am reuit. Nu am nevoie de o afurisit
ilc baie cu spum ca s-mi calmeze sensibilitatea.
- Greeala mea.
- Nu m subestima, Fox. Chiar dac este diluat,
am n vene sngele bastardului i s-ar putea ca pe
distane lungi s m descurc mult mai bine cu
iniunericul dect tine.
- Posibil. Dar nu te atepta ca eu s vreau una
ca asta de la tine, pentru c atunci m
supraapreciezi. Acum cred c i-ai fcut o idee de
ce nu am adus vorba despre asta ieri sau poate
vi ei s fii n continuare nervoas din cauza asta.
Layla nchise ochii i se calm.
- Nu, nu vreau s fiu furioas din aceast cauz,
am o idee mai bun.
Acum i ddea seama mult mai bine ce a vrut
Ouinn s spun cnd a avertizat-o. S lucrezi, s
Ic culci i s lupi mpreun, cere foarte mult de la
o relaie.
- Este dificil s separm ceea ce nsemnm unul
pentru cellalt, spuse ea cu grij. Iar cnd grania
devine neclar, este i mai greu. Ai spus, cnd am

259
intrat, c te simi copleit. Tu m copleeti pe
mine, Fox, pe mai multe niveluri, astfel c-mi lot
pierd echilibrul.
- Eu nu-1 mai am pe al meu de cnd te-a iii
cunoscut. Voi ncerca s te prind cnd te voi
mpiedica, dac i tu vei face la fel n ce mit
privete.
Asta spunea totul. Ea arunc o privire la ceas,
- Oh! Ia uite! Era s-mi pierd pauza de prnz,
Mai sunt doar cteva minute. Ar trebui s Io
folosesc ct mai bine.
nconjur biroul i se aplec.
- i tu ai pauz, apropo, aa c acest birou este
nchis pentru urmtoarele treizeci de secunde. II
srut, atingndu-i faa cu vrfurile degetelor, l
apoi prul.
Iar acolo, constat ea, orict de ciudat prea,
i regsi din nou echilibrul.
Se ndrept, i prinse mna ntre palmele ei
pentru cteva secunde, apoi i ddu drumul i se
retrase.
- Doamna Mullendore ar dori s vorbeasc eu
tine. Numrul ei se afl pe birou.
- Layla, spuse el cnd ea ajunse n pragul uii.
Va trebui s-i dau pauze mai lungi.
Ea i zmbi peste umr i iei. Singur, Fox sttu
linitit la biroul su nc o clip i se gndi la ce ar
face un om bun, chiar i cel mai bun dintre oameni
dac tot ceea ce ar iubi ar fi ameninat.

Seara se ntlnir toi ase n sufrageria parial


mobilat a casei nchiriate, Fox citi pasajul din

260
(in naiul lui Ann care-i aprinsese beculeul i i
r spuse teoria.
lisuse, Fox, Gardianul! mpotrivirea lui Cal
de aceast idee era palpabil. Asta nseamn
ni el protejeaz. i-a dedicat viaa acestui scop.
Am simit o parte din ceea ce a simit el, am vzut
n parte din ceea ce a vzut el.
Dar nu tot. Gage se duse n faa ferestrei aa
nun fcea adesea n timpul discuiilor. Fragmente
i bucele, Cal, atta tot. Dac ar fi s o apuc pe
iiccst drum, a spune c acele fragmente i bucele
sunt cele pe care Dent ar face tot posibilul s le
pstreze ascunse, ct mai mult posibil.
-Atunci de ce a lsat-o pe Hester s plece? spuse
( l poruncitor. Oare ea nu era cea mai inocent de
ncolo i cea mai periculoas pentru el?
- Pentru c noi trebuia s existm. Cybil se uit
In Quinn i la Layla. Noi trei trebuia s ne natem,
inr copii lui Hester s supravieuiasc celor ce
urmau s se ntmple. Este o chestiune de putere.
( iardianul, via dup via, a jucat conform unor
reguli - din cte tim noi - i nu a ctigat
niciodat. Nu a putut niciodat s-i opreasc
dumanul definitiv.
- Iar el devenea din ce n ce mai uman, adug
I,ayla. M-am gndit astzi la asta. Cu fiecare
generaie, el a devenit mai uman, cu multe puncte
slabe. n schimb, Twisse a rmas la fel ca
ntotdeauna. Ct s-ar mai fi putut lupta Dent? Cte
viei mai avea?

261
-A a c a ales, ncuviin Fox dnd din cap. i
a folosit arma pe care Twisse deja o folosise.
- i a omort oameni nevinovai ca s poala
face rost de mai mult timp? Ca s ne atepte pc
noi?
- Este oribil. Quinn atinse mna lui Cal. Este
groaznic s te gndeti la asta, s o iei n
considerare. Dar cred c va trebui s o facem.
-D eci, dac suntem de acord cu asta, voi suntei
urm aele unei demon, iar noi urm aii unui
criminal. Cal ddu din cap. Asta da combinaie.
- Suntem ceea ce suntem noi nine. n vocen
lui Cybil se simea o und de ardoare. Folosim
ceea ce avem i decidem ce suntem. Oare cc
fcut el a fost bine, a fost justificat? Nu tiu. Nu
am de gnd s-l judec.
Gage se ntoarse de la fereastr.
- Atunci ce avem?
- Avem cuvinte scrise pe o foaie de hrtie, o
piatr spart n trei pri egale i un loc al puterii
n pdure. Avem inteligen i curaj, coninu;!
Cybil. i avem al naibii de mult munc de tacul,
spun eu, nainte de a pune piesele cap la cap ca
s-l omorm pe nenorocit.

262
13

xist vremuri, cel puin aa gndea Fox,


E cnd un brbat are nevoie s fie aproape de
uii brbai. Lucrurile se calmaser de cnd Bl
il luase la pumni pe trotuar, iar asta i oferea timp
ile gndire. Desigur, unul dintre gndurile lui era
acela c Giles Dent a omort o duzin de oameni
arzndu-i, iar asta nu cdea bine nimnui.
Acum se aflau n plin proces de citire a celui
de-a doilea ju rn a l. Dei nu existase nicio
descoperire uluitoare pn acum, el i lua propriile
notie. tia c nu e ntotdeauna aa cum spune sau
scrie o persoan, ci cum gndete cnd spune sau
scrie acel ceva.
Lui i sugera c n timp ce scria despre buntatea
vcrioarei ei, despre micrile din pntece, chiar
i despre vreme sau treburile zilnice, Ann Hawkins
nu nota nimic despre Giles sau despre noaptea de
la Stnca Pgn, sptm ni la rnd dup
eveniment. Asta nsemna c-i petrecuse ceva timp
ntorcnd pe toate prile, n minte, ceea ce nu
scrisese. Fox sttea cu picioarele sprijinite pe

263
msua de cafea a lui Cal, cu o cola n mn i cu
nite chipsuri alturi. La TV era un meci do
baseball, dar nu se putea concentra asupra lui.
Mine era o zi mare, i avea multe pe cap. Vizita
la cabinetul doctorului nu va dura mult. Un brbal
de treizeci de ani tia cum s rezolve problema.
Era pregtit pentru tribunal. Registrul do
procese i oferise dou zile, dar el i zise c va
termina ntr-una. Dup asta, se vor ntlni cu toii,
Vor citi, vor discuta i vor atepta.
Ar trebui s se duc acas, s scoat notiele
lui Cybil, pe ale lui i transcrierile lui Quinn i sil
arunce o privire mai atent pe hrile i graficele
lui Layla. Undeva pe acolo era o pies care lipsea.
Trebuia scoas la iveal i studiat.
n loc s fac asta, el rmase unde era, mai luil
o nghiitur de cola i spuse ce-1 preocupa:
- Mine m duc la doctor cu Sage i cu Paula
pentru a dona sperm ca ele s poat avea un copi I,
Urm o perioad lung de tcere, dup care Cal
spuse:
- Cum?
- Sage m-a rugat, iar eu m-am gndit i am zis,
de ce nu? Le merge bine mpreun. Este doar ciuda I
s tiu c voi ncerca s las nsrcinat o femeie
de la distan.
- i oferi surorii tale ansa de a avea o familie,
zise Cal. Nu este chiar att de ciudat.
Spusele lui Cal l fcur pe Fox s se simt mu ll
mai bine.
- O s rmn aici n noaptea asta. Dac m duc

264
acas voi fi tentat s merg s o vd pe Layla, iar
dac o vd o s vreau s o dezbrac.
- Iar tu vrei ca mine dimineaa s te duci
complet ncrcat, concluzion Gage.
-A a este. Probabil c pare stupid, dar aa este.
- Ai canapeaua, i spuse Cal, pentru c tiu c
nu o s ejaculezi pe ea.
Da, se gndi Fox, simt momente cnd un brbat
are nevoie s fie n preajma altor ipi.

Furtuna de zpad trzie, de m artie, era


enervant. Ar fi fost mai puin suprtoare dac el
ar fi catadicsit s asculte buletinul meteo nainte
de a pleca de acas n acea diminea. i-ar fi luat
0 hain groas, din moment ce iama hotrse s
se ntoarc ntr-o mic excursie. O mantie subire,
rece i alb acoperea florile de forsiia. Nu le va
face ru, se gndi Fox n timp ce conducea spre
1lollow. Acele flori primvratice erau rezistente
i obinuite cu capriciile vremii, chiar i cu rutatea
naturii.
Se sturase de iarn. Dei aceasta era poarta
care ddea spre var, iar vara, poarta spre apte,
cl i dori ca ua s loveasc iama n fund pe drumul
ci spre ieire. Problema era c fuseser cteva zile
frumoase nainte ca aceast furtun s apar n
afara sezonului.
Zpada se va topi. Era mai bine s-i aduc
aminte c a avut o zi destul de bun. i fcuse
datoria fa de sora lui i fa de client. Acum se
ducea acas s-i scoat costumul i s-i ia o

265
bere rece. Se va vedea cu Layla i va face toi
posibilul s o conving s-l lase n patul ei sau sil
vin n al lui.
n timp ce cotea pe Main Street, Fox l vzu pe
Jim Hawkins n faa magazinului de suveniruri,
Sttea, cu minile n olduri, studiind cldirea. Fox
trase lng trotuar i aps pe buton pentru a cobor
geamul.
-H ei!
Jim se ntoarse, se ndrept spre camionet i
se aplec spre geamul deschis.
- Ce mai faci, Fox?
- Fac bine. Este frig afar. Vrei s te duc
undeva?
- Nu, m plimbam i eu pe aici. Se uit napoi
spre magazin. mi pare ru c Lorrie i John nchid
i prsesc oraul. Cnd se uit din nou la Fox,
privirea lui era sumbr, iar cnd vorbi vocea i trda
ngrijorarea. mi pare ru c oraul trebuie s piard
mereu pe cineva.
- tiu. Au primit o lovitur destul de dur.
- Dar i tu ai primit una. Am auzit ce ai pit cu
Block.
- Sunt bine.
- n vremuri ca acestea, Fox, mi-a dori s pot
face mai mult dect s-l chem pe tatl tu i s-l
rog s-mi repare ferestrele sparte.
- De data asta vom face mult mai multe nu doar
pentru a depi aceast perioad, domnule
Hawkins. De data asta l vom opri.
- i Cal crede asta. ncerc s cred i eu.

266
I lawkins suspin. l voi suna n curnd pe tatl tu
s-l rog s arunce o privire pe aici i s repare ct
de ct. Apoi voi cuta pe cineva care vrea s
nceap o nou afacere pe Main Street.
Fox se ncrunt uitndu-se la cldire.
- Poate c am o idee n legtur cu asta.
-O h ?
- Va trebui s m mai gndesc, s vd dac...
Vom vedea. Poate m anuni i pe mine nainte s
ncepi s caui pe cineva sau s te decizi asupra
unui nou chiria.
- Fac bucuros asta. FIollow are nevoie de idei
i de afaceri pe Main Street.
- i de oameni crora s le pese destul de mult
nct s repare ceea ce se stric, spuse Fox,
gndindu-se la cuvintele lui Layla. O s te
contactez eu n legtur cu asta.
Fox plec mai departe. Avea altceva nou n
minte la care s se gndeasc, ceva interesant. Ceva
care pentru el simboliza sperana.
Parc n faa biroului, iei n frig i n zpada
umed i observ c luminile din birou scnteiau
reflectate n ferestre. Cnd intr, Layla i ridic
privirea de pe tastatur.
- i-am spus c nu trebuie s vii astzi.
- Aveam treburi de rezolvat. Layla se opri din
tastat pentru a se ntoarce spre el. Am rearanjat
dulapul de depozitare ca s-mi fie mai uor. i
buctria. i cteva dintre dosare. Apoi... nc mai
ninge?
- Da. El ridic din umeri. Este trecut de cinci,

267
Layla. Pe Fox tiu-1 ncnta ideea ca ea s fie singur
n cldire ore n ir.
- M-am luat cu treaba. Am fost att do
concentrai cu pasajele din jurnal, nct am neglijai
alte zone. Cybil a cutat toate reportajele din ziare
despre orice chestie legat de apte, anchete despre
un studiu de caz, observaii pe care le-am spicuiI
de la voi, bieii, pasaje care coincid n crile
despre Hollow. Le-am aezat n dosare diferite.
Cronologic, geografic, tipul incidentului etc.
-A sta ine de douzeci de ani. Va lua ceva timp.
- M voi descurca mai bine cnd voi avea un
sistem, o ordine. n plus, innd cont de ct timp a
trecut, de numrul daunelor, c rapoartele actuale
sunt insuficiente. i ddu prul pe spate i-l privi.
Cum i-a mers la tribunal?
- Bine.
- S ntreb cum au mers treburile nainte de
tribunal?
- Mi-am fcut datoria. Au spus c a putea, ah,
s-i dau... a doua rund lui Sage ca s o aduc dc
diminea. Apoi cred c vom atepta i vom vedea
dac vreunul dintre soldai reuete s aterizeze.
- Nu trebuie s atepi prea mult n zilele
noastre.
El ridic din umeri i-i bg m inile n
buzunare.
- Nu m-am gndit la tine.
- Poftim?
- Adic, tii tu, cnd... am donat. Nu m-am
gndit la tine pentru c mi s-a prut nepoliticos.

268
Buzele lui Layla se strnser.
- neleg. La cine te-ai gndit?
- Ofer stimulare vizual sub forma unor reviste
cu femei despuiate. Nu i-am reinut numele.
- Brbaii!
- Acum m gndesc la tine.
Ea ridic din sprncene cnd el se ntoarse i
ncuie ua.
- Chiar aa?
- i cred c am nevoie s vii n biroul meu. Se
duse spre ea i o lu de mn. i s faci nite ore
suplimentare.
El rnji n timp ce o scotea din ncpere i o
conducea pe hol.
i ls mna pentru a-i descheia cmaa alb,
ncreit.
- S vedem ce se afl astzi sub asta.
- Credeam c vrei s-mi dictezi o scrisoare.
- Ctre cei interesai, un sutien alb cu volnae
- oh, da! - nchiztoare n fa - model standard
pentru birou.
- Nu cred c i s-ar potrivi, spuse ea. Apoi l
surprinse trgndu-1 de cravat. Hai s vedem ce
se ascunde sub asta. i i eu m-am gndit la
dumneavoastr, domnule O Dell. i scoase cravata
i o arunc ct colo. La minile tale, lamura ta, la
felurile n care ai folosit-o pe mine. Ii desfcu
cureaua n timp ce-1 mpingea cu spatele spre birou.
Despre alte moduri n care ai putea-o folosi din
nou.
i trase cureaua i o ls s cad. i scoase
jacheta i o puse deoparte.

269
- E timpul s ncepi.
- Eti cam autoritar pentru o secretar.
- Office manager.
- Oricum ar fi. El i muc buza de jos. mi
place.
-Atunci te va ncnta asta. l mpinse n scaunul
lui de la birou i ndrept un deget spre el pentru
a-1 ine pe loc. Apoi, uitndu-se la el i scoase
chiloii.
- Oh, Doamne!
Dup ce-i arunc ct colo, se aez pe el.
Fox se gndise la canapea, poate la podea, dar
n clipa aceea, cu gura ei fierbinte peste a lui,
scaunul prea perfect. El i ddu jos cmaa i-i
lipi gura deasupra snului ei acoperit de dantel.
Aceasta nu era o femeie care voia s fie sedus
ncet, ci cuta pasiune i vitez, aa c-i folosi
minile, gura i o ls pe ea s stabileasc ritmul.
- Imediat ce ai intrat, am dorit asta. Ea i
strecur mna ntre ei i-i deschise fermoarul
pantalonilor. Imediat ce ai intrat, Fox.
Se strnse n jurul lui, imediat el o ptrunse. Se
ncord n timp ce-i lsa capul pe spate i gemea.
Apoi buzele ei i atinser gtul, faa, n timp ce
oldurile i se micau ntr-un ritm ameitor.
l coplei cu pofta ei urgent, neateptat i
ptima. Se ls manevrat, condus. Incapabil s
reziste se ls umplut i apoi golit. Cnd mintea
lui era nc ameit de cursa pe care o efectuase
trupul su, ea i prinse faa n palme i-l clri fr
mil spre propriul ei final.

270
Fox era nucit, chiar i dup ce-i recptar
respiraia, i ea se ridic pentru a-i pune chiloii.
- Ateapt. Cred c ia sunt ai mei acum.
Cnd ea rse, el se ridic i i-i lu din mn.
- D-i ncoace! Nu pot umbla fr...
- Tu i cu mine vom fi singurii care tim asta.
I )eja m nnebunete ideea. Trebuie s m duc sus,
s ies din costumul sta. Vino cu mine, apoi o s
Ic duc acas.
- Voi atepta aici, pentru c dac merg sus, m
vei duce n pat. Fox, am nevoie de chiloii ia. Se
nsorteaz cu sutienul.
El zmbi n timp ce iei, cci inteniona s i ia
i sutienul. Inteniona s le pstreze ntr-un plastic
transparent, mpreun cu scaunul de la birou.

Toate lucrurile bune au un sfrit, se gndi Fox,


n timp ce-i petrecur urmtoarele ore citind cel
de-al doilea jurnal, ntorcnd pe toate prile
cuvintele scrise de Ann, cutnd nelesuri ascunse.
Inc o dat, cererea lui Gage de a trece mai departe
a fost respins de voturile contra.
- Mai sunt nc valabile aceleai motive de
respingere, sublinie Cybil, profitnd de pauz ca
s-i mai detensioneze gtul i umerii. Trebuie s
inem cont de faptul c l-a pierdut pe brbatul pe
care-1 iubea, un eveniment traumatizant i c este
pe cale s nasc triplei. Iar dac nici sta nu este
un eveniment traumatizant nu tiu care altul ar putea
li. Acum este momentul ei de linite. Are nevoie
s-i recapete forele i s se pun n micare n
acelai timp. Cred c ar trebui s inem cont de asta.

271
- Cred c este vorba de mult mai mult. Layln
se ntinse pentru a atinge cartea pe care Quinn o
lsase jos. Cred c scrie despre cusut, despre gtii,
despre cldur, pentru c are nevoie s sc
distaneze. Nu scrie despre Giles, despre moarte
sau despre ceea ce s-a ntmplat. Nu scrie despre
ceea ce crede sau i este fric de ce se va ntmpla,
Totul ine de momentul respectiv.
Se uit la Fox, iar acesta ncuviin dnd din
cap.
- i eu nclin s cred asta. Este vorba despre ce
nu scrie. Fiecare zi care trece presupune un efori.
Umple paginile cu chestii de rutin. Dar nu pot s
cred c nu se gndete la nainte i apoi. C nu
simte toate astea. Nu este o perioad de linite ct
este... Voia ca noi s gsim jurnalele, chiar i pe
acesta care pare plin cu nimicuri zilnice. Mie mi
spune - ea mi spune - c dup o mare pierdere,
dup un sacrificiu personal, groaza i-a pus
amprenta. Dup asta, nainte i dup un nou
nceput, dup ce a nscut, mai exist via. C este
nc important s trieti, s-i vezi de treburi. Nu
asta facem i noi, o dat la apte ani? Trim i asta
este important.
- i ce naiba ne spune asta? vru Gage s tie.
- C o parte a procesului este, pur i simplu, s
trieti. S-i ari lui Twisse degetul mijlociu n
fiecare zi. Oare el tie? In ce gaur demonic
l-a dus Dent, oare tie? Cred c tie i cred c-1
roade c noi ne trezim n fiecare diminea i facem
ceea ce facem.

272
- mi place cum sun. Quinn i lovi uor buzele
cu degetul. Poate c asta i mai ia i din putere.
I )evine mai puternic de pe urma emoiilor violente
i actelor de violen. Cnd poate, se hrnete din
ele, le creeaz i se hrnete. Oare opusul nu ar fi
valabil? Emoiile banale sau gesturile de dragoste
il nfometeaz?
- Dansul iubirii. Layla se ndrept n scaun.
()binuit, amuzant, fericit. El a aprut s distrug
loate astea.
- Iar mai nainte, n sala de mese a hotelului, a
vrut s ne sperie, i spuse Quinn lui Layla. Dar
alegerea momentului i a locului poate fi unul
dintre factori. Era un cuplu care srbtorea i flirta
la lumina lumnrilor, bnd vin.
- Ce faci atunci cnd te neap o albin? ntreb
Cybil. O loveti. Poate c-i provocm cteva
nepturi. Vom cerceta mai atent incidentele i
locaiile pe care le tim deja. Iar aceast idee se
mpletete cu alta. Atunci cnd scrii ceva legat de
cl i ofer putere, mai ales numele. Probabil c ea
a vrut s atepte sau avea nevoie s mai lase timpul
s treac, pn cnd se simea n siguran.
- Noi am scris cuvintele, murmur Cal. Am
scris cuvintele pe care le-am rostit la stnc, pentru
ritualul de frai de snge.
- i le-ai dat putere, zise Quinn. Scrisul este
unul dintre rspunsuri. Noi scriem tot. i asta s-ar
putea s-i confere i mai mult putere - s-l fac
s apar mai devreme.
- Cnd tim ce trebuie s facem, cnd credem

273
c tim ce avem de fcut, continu Fox, trebuie sn
trecem pe hrtie. Aa cum a fcut Ann, cum ani
fcut n acea noapte.
- Semnat cu snge, la lumina lunii.
Amuzat, Cybil se uit la Gage.
- Nu a face rabat de la asta.
Gage se ridic i se duse la buctrie. Mai voia
cafea. Voia mai mult dect cafea, voia cteva
minute fr trncneal. n acest moment i dup
cte i putea da el seama i n momentele caic
aveau s urmeze, se vorbea prea mult i nu se
aciona deloc. Era un om rbdtor, trebuia s fie,
dar ncepea s-i doreasc puin aciune.
Cnd Cybil intr, el o ignor. Au nevoie de ceva
voin s fac asta. Ea nu era tipul de femeie pe
care s o ignori.
- Dac eti iritabil i negativist nu te ajut prea
mult.
El se sprijini de tejghea innd cafeaua n mnii,
- De aceea, am i plecat.
Dup ce se gndi o clip, opt pentru vin n
locul ceaiului.
- i tu eti un pic plictisit. Dar felul tu de-a fi
nu a rezolvat treaba. Zile noi, modaliti noi. Ea i
copie poziia, sprijinindu-se de cealalt tejghea cu
vinul n mn. Este mai greu pentru oameni
asemenea nou.
- Oameni ca noi?
- Suntem infestai cu viziuni despre ceea ce ar
putea urma, iar uneori chiar urmeaz. Cum s tim
ce s facem sau dac ar trebui s facem ceva ca s

274
oprim asta sau s o schimbm. i dac o vom face,
oare va fi mai ru?
- Totul este riscant. Asta nu m ngrijoreaz.
- ns te deranjeaz. Ea sorbi din vin. Acum te
enerveaz c s-a schimbat situaia.
- i cum s-a schimbat situaia?
- Micul nostru grup a nceput s se aeze pe
perechi. Q i Cal, Layla i Fox. Mai rmnem noi
doi, uriaule. Aa c eti enervat i nu te pot
nvinovi pentru asta. Dar ca s tii i tu, nici eu
nu sunt prea ncntat de ideea c mna sorii ne-ar
putea aduce mpreun, ca pe nite piese de ah.
- ahul este jocul lui Fox.
Ea inspir lung.
- Atunci s ne mpart n aceeai mn.
Sprncenele lui se ridicar a nelegere.
- De aceea exist crile de schimb. Nu vreau
s te ofensez.
- Nu m simt ofensat.
- Nu eti genul meu.
Cnd ea zmbea n felul acela, un brbat auzea
cntecele unei sirene.
- Crede-m, dac m-a da la tine, nu ai mai
avea niciun alt gen. Dar nu asta este problema
acum. Am venit s-i propun un fel de alian, o
nelegere, o afacere. Cum vrei tu s-i spui.
- Ce afacere?
- Ca noi doi s lucrm mpreun. S luptm
mpreun dac se ajunge la asta. Ne vom uni
(alentele speciale cnd va fi necesar. i nu te voi
seduce i nici nu m voi preface c m-ai sedus.

275
- Nu te-ai preface.
- Poftim, fiecare am marcat cte un punct,
Srmtem la egalitate. Eti aici pentru c-i iubeti
prietenii, indiferent ce ai simi pentru locul acesta,
pentru unii dintre locuitori, i iubeti, n primul
rnd, prietenii i le eti total loial. Respect asta,
Gage, i o i neleg. i eu mi iubesc prietenele i
le sunt loial. De aceea m aflu aici.
Uitndu-se spre u, sorbi din vin.
- Acesta nu este oraul meu, dar oamenii din
acea camer sunt prietenii mei. Voi face tot ceea
ce este necesar pentru ei. i tu la fel.
- Deci avem o nelegere?
El se ndeprt de tejghea i se opri n faa ei.
Mirosea, se gndi el, a mistere exclusiv feminine,
- Spune-mi ceva. Crezi c vom reui s trecem
i de asta, s aruncm confetti i s bem ampanie?
- Ei aa cred. Iar asta mi este de ajuns. Restul
ine de posibilitate.
- Mie mi plac mai mult probabilitile, dar...
El ntinse mna i i-o prinse pe a ei. S-a fcut.
- Bine. Atunci... ea ncepu s se ndeprteze,
dar el nc i mai inea mna strns ntr-a lui.
- i dac spuneam nu?
- Atunci, presupun c eram forat s te seduc
i s te transform n celuul meu adorabil ca s
te in n fru.
Zmbetul lui deveni mai larg.
- Celu adorabil, pe dracu.
- Ai fi surprins sau ai fi fost surprins dac nu
am fi avut o nelegere.

276
Ls jos paharul cu vin i i btu uor mna
nainte de a i-o elibera pe a ei. Lundu-i din nou
vinul, o pomi spre ieire, dar se opri i se ntoarse.
Amuzamentul de pe faa ei dispmse.
- El e ndrgostit de ea.
Era vorba de Fox, realiz Gage, din moment ce
Cal era deja dat.
- Da, tiu.
- Nu tiu dac el tie i cu siguran c Layla
liabar n-are. Asta i face s fie mai puternici i n
acelai timp s le fie i mai greu.
- Mai ales lui Fox. Asta este povestea vieii
lui, spuse Gage, ca o ncheiere, cnd ochii ei l
ntrebar n ce fel.
- Bine. Vor avea nevoie de noi n curnd. Nu-i
vei mai permite luxul de a mai fi plictisit mult
timp.
- A i vzut ceva?
-A m visat c erau toi mori, unul peste cellalt
ca ofrande aduse la Stnca Pgn. Iar minile
mele erau roii de la sngele lor. Focul se ra pe
stnc, pe deasupra ei i-i devora n timp ce eu
priveam. n timp ce eu nu fceam nimic. Cnd a
apmt din ntuneric, mi-a zmbit. Mi-a spus fiic
i m-a mbriat. Apoi tu ai apmt din umbr i
ne-ai omort pe amndoi.
- sta este un comar, nu o viziune.
- M rog la Dumnezeu s ai dreptate. Noi doi
trebuie s ncepem s lucrm mpreun ct mai
repede. Nu voi avea sngele lor pe minile mele.
Degetele ei se ncletar pe piciorul paharului. Fac
orice este necesar. Nu voi accepta asta.

277
Cnd ea plec, el rmase i se ntreb ct va 11
dispus s fac pentru a-i salva pe oamenii pe care-i
iubeau amndoi.

Nu mai rmsese nici urm de zpad, cnd


Fox plec de la birou n acea diminea. Soarele
strlucea pe un cer complet senin.
n copaci, apruser muguri care vesteau
venirea primverii. Panseluele se zbenguiau n
jgheabul din faa florriei.
Fox i ddu jos haina - chiar trebuia s nceap
s asculte buletinul meteo - i ncepu s se plimbe,
aa cum fceau i ceilali, de-a lungul trotuarului
larg din crmid. Mirosi primvara, prospeimea
ei, o simi n balsamul aerului pe faa sa. Era o zi
prea frumoas ca s stai nchis ntr-un birou. Era o
zi prielnic pentru o plimbare n parc sau de lenevii
pe o verand.
Ar trebui s o duc pe Layla n parc, s o in
de mn, s traverseze podul, s o conving s-l
lase s-i dea vnt ntr-unul dintre leagne. S o
mping ct mai sus, s o aud rznd.
Ar trebi s-i cumpere flori. Ceva simplu i
primvratic. Ideea l fcu s se ntoarc, s verifice
traficul, apoi s traverseze repede strada. Narcise
galbene, se gndi el n timp ce deschise ua
magazinului.
- Bun, Fox.
Amy l salut voioas venind din spatele
magazinului. Conducea Floarea din Ghiveci11de
ani de zile, iar Fox i zise c ea nu se plictisea de
flori.

278
- O zi minunat, nu-i aa?
- i nc cum. Cam asta a dori, zise el artnd
spre narcisele strlucitoare aflate n vitrin.
- Sunt frumoase ca o pictur.
Ea se ntoarse, iar n geam, reflecia slab a feei
ei rnji spre el cu dini ascuii, pe o fa pe care
curgea snge. Chiar cnd se ddea un pas napoi,
ea se ntoarse, zmbindu-i familiar i plcut.
- Cui nu-i plac narcisele? spuse ea vesel n
timp ce le mpacheta. Sunt pentru vreo fat?
- Da. Sunt nervos, gndi el. Doar nervos. Am
prea multe pe cap. n timp ce-i scotea portofelul
ea s plteasc, el simi un miros nvluit de
mireasma dulce a florilor. Un miros de mlatin,
ea i cum unele flori ar fi putrezit n ap.
- Poftim! i vor plcea la nebunie.
- Mulumesc, Amy. i plti i lu florile.
- N e vedem mai trziu. S o salui pe Carly din
partea mea.
Se opri mpietrit i se ntoarse.
- Poftim? Ce ai spus?
-A m spus s o salui pe Layla din partea mea.
Ochii ei reflectau o ngrijorare deconcertat. Eti
bine, Fox?
- Da, da.
mpinse ua, recunosctor c era din nou afar.
Pentru c nu era cine tie ce trafic, el travers
strada, pe la mijlocul blocului. Lumina se schimb
n timp ce un nor acoperi soarele, iar el simi cum
frigul i neap pielea - rsuflarea iernii aprut
pe un cer de primvar. Mna lui se strnse pe

279
cozile florilor n timp ce se rotea, ateptndu-se
s-l vad, n orice form va alege s ia. Dar nu era
nimic, niciun biat, niciun cine, niciun brbal
nicio umbr ntunecat.
Apoi o auzi cum l strig pe nume. De aceasl
dat, frigul trecu pe deasupra lui, prin el, prin oase,
auzind frica din vocea ei. Ea l strig din nou n
timp ce el fugea, n timp ce el i urma spaima spre
vechea bibliotec. Intr grbit prin ua deschis
care se trnti cu un sunet sinistru n urma sa.
Acolo unde ar fi trebuit s fie spaii goale, nite
mese, scaune strnse pentru ceea ce era acum
centrul comunitii, ncperea era aa cum fusese
cu ani n urm. Cri pe rafturi, mirosul lor, birouri
i crucioare.
i ordon s se calmeze. Nu era real. l fcea
s vad ceea nu exista. Dar ea ip i Fox fugi spre
scri, urcndu-le cte dou deodat. Alerga cu nite
picioare care-i tremurau, care-i aduceau aminte
cnd alergase n acest fel ultima dat. La captul
scrilor, trecu pe lng pod i urc spre ua care
ducea pe acoperi. Cnd trupul su se strecur
afar, dim ineaa de prim var m urise i se
transformase ntr-o noapte fierbinte de var.
Transpiraia i curgea pe piele, iar frica era ca
nite gheare care-i sfiau stomacul.
Ea sttea pe cornia turlei de deasupra capului
su. Chiar i n ntuneric putea vedea sngele de
pe minile ei, de pe pietrele pe care le sfrmase
cnd se urcase.
Carly. Numele ei i rsuna n urechi. Carly, nu.
Nu te mica. Vin sus s te iau.

280
Dar cea care se uita n jos la el era Layla.
Lacrimile se revrsau pe obrajii ei palizi. Era Layla
cea care-i rosti cu disperare numele, care l privi
n ochi i-i spuse:
- Ajut-m! Te rog, ajut-m!
i Layla fir cea care se arunc de pe corni ca
s moar pe pavajul de dedesubt.

281
14

e trezi transpirat i nfrigurat, auzind-o pe


Layla repetndu-i num ele iar i iar.
Struina din vocea ei, felul n care-i strnge
putere umerii, l fcu s ias din starea de vis i s
se ntoarc la realitate.
Dar spaima veni odat cu el, se ncolci njurai
Laylei, lu forma trupului ei, avea parfumul ei. Era
n via. Nu ajunsese prea trziu. Ea era n via.
Era aici.
- ine-m strns. Un fior l strbtu, un ecou
al acelei frici copleitoare. ine-m strns, i
ceru el.
-A sta fac. Aa voi face. Ai avut un comar. n
timp ce ea murmura, minile ei i mngiau
muchii ncordai ai spatelui. Acum eti treaz. Este
n regul.
Oare aa era? se ntreb el. Va fi vreodat aa?
- Eti att de rece, Fox, eti att de rece.
Las-m s iau ptura. Sunt chiar aici, dar las-m
s iau ptura. Tremuri.
Ea se retrase, prinse ptura, apoi se aez n

282
ua fel, nct s poat s-i readuc cldura n brae,
l'recndu-i-le. In lumina slab, privirea ei nu-i
prsi nicio secund faa.
- Mai bine? Este mai bine? M duc s-i aduc
nite ap.
- Da, bine. Da, mulumesc.
Ea se ddu jos din pat i iei repede din camer.
Fox i prinse capul ntre mini... avea nevoie de
un minut ca s-i revin, ca s dea restul la o parte.
Visul l tulburase, amestecndu-i amintirile,
profitnd de spaimele lui, de pierderile suferite.
Ajunsese prea trziu n acea noapte oribil de
var pentru c fusese prea ocupat s fac pe eroul.
O fcuse lat, iar Carly murise. Ar fi trebuit s o
protejeze, ar fi trebuit s se asigure de asta, s o
protejeze mai presus de toate. Fusese a lui, iar el
nu o ajutase.
Layla se ntoarse repede i ngenunche pe pat
n timp ce-i ddea de but.
- i este destul de cald? Mai vrei o ptur?
- Nu. Nu, sunt bine. Scuz-m.
- Erai rece ca gheaa i strigai. Cu blndee, i
ndeprt prul de pe fa. Nu te-am putut trezi
imediat. Ce a fost, Fox? Ce ai visat?
- Eu nu... ncepu s-i spun c nu-i mai
amintea, dar minciuna avea un gust amar. O
minise pe Carly, iar Carly era moart. Nu pot vorbi
despre asta. De fapt, nu vreau s vorbesc despre
asta.
i simi ezitarea, nevoia ei de a insista i o
ignor.

283
Fr s spun nimic, Layla i lu paharul gol
i-l aez pe noptier. Apoi se ntinse i i aezi!
capul pe pieptul ei.
-A cum este bine. oapta ei era la fel de moale
ca i mna care-i mngia prul. Totul va fi bine,
Mai dormi puin.
Mngierea ei i alung demonii i el reui sil
doarm.

Dimineaa, Layla se strecur afar din pat ca o


hoa. Arta extenuat, se gndi ea, i nc era foarte
palid. Tot ceea ce putea spera era ca mcar o parte
din tristeea pe care o simise venind dinspre el n
timpul nopii, s se fi atenuat. Dac ar fi tiut care
era sursa acelei tristei l-ar fi putut ajuta s-i
vindece sufletul.
El i strigase numele n timpul comarului, l
strigase cu groaz i disperare n voce. Dar nu doai
pe al ei, i aminti Layla, mai strigase i Carly.
Nu, nu se va uita n mintea i n sufletul lui cl
timp dormea. Chiar dac motivul era altruist sau
egoist, reprezenta o infraciune de cea mai joas
spe. O nclcare a ncrederii i a intimitii.
II ls s doarm i hotr c, dac va trebui s
ncalce ceva, aceea va fi buctria. Va gsi ea ceva
din care s-i prepare un mic dejun. i puse cmaa
lui care fusese aruncat pe jos i iei din camer.
n buctrie, o atepta o mare surpriz. Nu era
vorba de stiva de vase murdare i ziare rspndite
peste tot. ncperea era curat n stilul caracteristic
al unui brbat. Cteva vase n chiuvet, cteva

284
scrisori nedeschise pe mas, i hiaturile dulapurilor
terse n grab n jurul aparatelor.
Surpriza era un nou aparat strlucitor pentru
preparat cafeaua. Ea simi c se topete i devine
o plngcioas. El nu bea cafea niciodat, dar se
dusese i cumprase un aparat pentru preparat
cafeaua doar pentru ea - unul care avea i o main
de mcinat. Cnd deschise dulapul de deasupra,
gsi o pung cu boabe de cafea.
Oare el putea fi i mai dulce de att?
inea n mn punga maro, zmbind spre
aparat, cnd Fox intr n buctrie.
- Ai cum prat un aparat pentru preparat
cafeaua.
- Da. M-am gndit c trebuie s-i iei doza de
diminea.
Cnd se ntoarse spre el, Fox era deja cu capul
bgat n frigider.
- Mulumesc. Iar pentru asta i voi prepara
micul dejun. Trebuie s ai ceva pe aici pe care
s-l transform n mncare adevrat.
Ea ocoli ua frigiderului pentru a arunca o
privire nuntru. Cnd el se ndrept i se ddu un
pas n spate, ea i vzu faa.
- Oh, Fox! Instinctiv i ridic o mn spre
obrazul lui. Nu ari prea bine. Ar trebui s te
ntorci n pat. Oricum, azi ai o agend uoar. Pot
anula...
- Sunt bine. N oi nu ne m bolnvim , i
aminteti?
Nu trupete, se gndi ea, ns sufletul i mintea
erau cu totul altceva.

285
- Oboseti i tu. Acum eti obosit i ai nevoie
de o zi liber.
- Am nevoie de un du. Uite ce e, apreciez
oferta cu micul dejun, dar nu am cine tie ce apclil
n dimineaa asta. D-i drumul i prepar-i cafeauit
dac i poi da seama cum funcioneaz drcovenii)
asta.
A cui era oare vocea asta? se ntreb Layla u
timp ce el se ndeprta? Acea voce rece i distanii?
Cu micri atente, puse boabele de cafea la loc i
nchise ncet ua dulapului. Intorcndu-se n
dormitor, ncepu s se mbrace n timp ce sunetul
apei, care lovea faiana din baie, i bubuia n urechi,
O femeie tie cnd un brbat vrea s o vatlil
plecat, iar dac are ct de ct mndrie i face pc
plac. Va face du, se va mbrca pentru serviciu
i-i va prepara cafeaua acas. Dac omul voia
spaiu, ei bine, i va oferi spaiu.
Cnd sun telefonul, Layla l ignor. Apoi,
njurnd, ced. Putea s fie important, se gndi
ea, o urgen. Apoi se crisp cnd mama lui Fox i
spuse un vesel bun dimineaa i i se adres pc
nume.
La du, Fox ls apa cald s-l biciuiasc, n
timp ce el ddea pe gt poria lui rece de cafein,
Aceast combinaie i mai atenu din epii ascuii,
dar mai rmaser destui acolo de unde veniser i
acetia. Se simea mahmur, avea migren i i era
grea.
Vor trece. Mereu treceau. Dar un comar i
putea distruge dimineaa mai ceva ca o beie.

286
Probabil c o alungase pe Layla, srind aa la
ca. Ceea ce, recunoscu el, fusese i scopul su. Nu
voia ca ea s-l dezmierde i s-l liniteasc,
uilndu-se la el cu acea privire ngrijorat. Voia s
Iie singur, s sta tolnit i s mediteze.
La naiba! Avea tot dreptul!
nchise duul i-i nfur un propos n jurul
laliei. Cnd intr n dormitor, lsnd n urma sa
picturi, Layla era acolo.
- Tocmai plecam, spuse ea pe un ton glacial
care-i confirm lui c-i fcuse treaba foarte bine.
A sunat mama ta.
- Oh! Bine, o s o sun eu.
- De fapt, trebuie s-i spun c din moment ce
Sage i Paula trebuie s fie n D.C. luni, iar de
acolo s-ar putea s fie nevoite s se duc n Seattle,
vrea ca toat lumea s vin la cin mine.
El i aps ochii cu degetele. Probabil c de
data asta nu avea cum s se fofileze.
- Bine.
- Se ateapt s vin i eu. Eu - noi toi. Se
presupune c trebuie s te ajut s le dai de veste.
Probabil c deja tii c este imposibil s-i spui nu,
dar poi gsi scuze pentru mine mine.
- De ce a face asta? De ce nu ai merge? De ce
s scapi i s nu mnnci anghinare umplut? Ea
nu zmbi i el i trecu mna prin prul ud. Uite ce
c. Sunt un pic ursuz n aceast diminea. Poate
mi poi acorda o pauz foarte scurt.
- Crede-m c deja am fcut-o. ncerc s-i ofer
chiar una mai lung, convingndu-m c eti prost

287
dispus i secretos pentru c eti un mgar, nu pentru
c nu ai ncredere n mine. Dar este destul de
complicat pentru c, dei eti un mgar, nu eti
unul destul de mare, nct s ascunzi detaliile unei
spaime att de nsemnate ca aceea prin care ai
trecut azi-noapte, doar pentru c eti un prost. Aa
c m ntorc din nou la chestiunea cu ncrederea,
Te-am lsat s intri n mine. Te-am primit n mine
n acel pat, dar tu nu m lai n tine. Nu vrei s-mi
spui ce te-a rnit i te-a speriat.
- Potolete-te, Layla. Nu este momentul.
- Tu alegi cnd este momentul? Ei bine, atunci
este n regul. Anun-m cnd este convenabil
pentru tine i m voi trece n agend.
Ea se ndrept spre u, iar el nu scoase o vorb,
Apoi, Layla se opri i-l privi cu nite ochi
inexpresivi.
- Cine este Carly?
Cum el tcu, ea plec i-l ls singur.

Nu se ateptase ca ea s vin la birou, de fapt,


sperase c nu va veni. Dar n timp ce era n
biblioteca lui cu cri de drept, ncercnd s sc
concentreze asupra cercetrilor, o auzi intrnd. Nu
o putea confunda cu altcineva. Fox tia felul n
care ea se mica, i tia chiar i obiceiurile
matinale: deschide ua dulapului din foaier, i
aga haina, nchide ua, traverseaz ncperea spre
birou, deschide sertarul de jos, din dreapta, i-i
bag geanta, d drumul la calculator. El auzi toate
acele mici sunete grbite care l fceau s se simt

288
vinovat, iar vina l enerva. Se vor ignora reciproc
cteva ore, hotr el, pn ce ea se va calma.
Apoi vor trece mai departe.
Ignorarea i evitarea funcionar destul de bine
mai toat dimineaa. De fiecare dat cnd suna
Iclefonul, el se pregtea s-i aud vocea tioas
prin interfon. Dar ea nu-1 apel niciodat.
i tot spunea c nu se furiase din bibliotec,
ci doar mersese foarte, foarte ncet.
Cnd o auzi c iese s-i ia prnzul, ddu o rait
pe la recepie i-i arunc ntmpltor privirea spre
biroul ei. Observ grmjoara de bilete, de genul
ct timp ai lipsit, care-i erau destinate. Deci ea
nu-i transm itea apelurile telefonice. N icio
problem, funciona. Va suna mai trziu, decise
el. Dac ar fi luat mesajele n biroul su, ar fi
devenit evident faptul c fusese acolo i-i bgase
nasul n biroul ei.
Acum se simea stupid. Stupid, obosit, asediat
i un pic enervat. Bgndu-i minile n buzunare,
se ndrept napoi spre biroul su i tresri cnd se
deschise ua. Fu uurat cnd o vzu intrnd pe
Shelley i nu pe Layla.
- Bun. Speram s pot discuta cu tine un minut.
Tocmai m-am ntlnit cu Layla afar i mi-a spus
c eti nuntru, probabil, nu prea ocupat.
- Desigur. Vrei s vii n birou?
- Nu. Se apropie de el i l m bri.
Mulumesc. Voiam doar s-i mulumesc.
- Cu plcere. Pentru ce?
- Eu i Block am avut prim a edin de

289
consiliere seara trecut. Ea oft i se ddu napoi,
A fost destul de intens i de emoional. Nu tiu
cum se va termina totul, dar cred c ne-a ajutai,
Cred c este mai bine s ncerci s discui, chiar
dac ipm , dect s spui du-te dracului,
nenorocitule. Dac ajung s spun asta, cel puin
tiu c, mai nti, mi-am oferit nc o ans. Nu
tiu dac a fi avut-o, dac nu mi-ai fl purtat tu do
grij.
- Vreau s primeti ceea ce-i doreti, orice ar
fi asta. i s fii fericit atunci cnd vei primi acel
ceva.
Ea ddu din cap i-i tampon ochii cu un
erveel.
- tiu c Block te-a atacat i c nu ai depus
plngere. Se simte, cred c cuvntul corect ar li
aspru, pedepsit. Voiam s-i mulumesc i pentru
asta, pentru c nu ai depus plngere.
- Nu a fost n totalitate vina lui.
- Oh, ba a fost. Rse ncetior. Trebuie s sc
fardeze un pic, dar s-a nvat minte. Are un ochi
nvineit. Nu-mi pas nici ct negrul sub unghie
dac este un lucru meschin din partea mea, dar
mi pare bine.
- Nu pot s te condamn.
- Cum i spuneam, vom continua, s vedem
ce se va ntmpla. Data viitoare trebuie s m duc
singur ca s m descarc. Zmbi larg. Deja m
simt mult mai bine. Trebuie s m ntorc la lucru,
Fox se duse n biroul su, lucr i medit. ()
auzi pe Layla ntorcndu-se. Dulap, hain, birou,

290
sertar, geant. El iei pe ua de la buctrie, fcnd
destul zgomot ca s-i dea de tire c ieise.
Soarele strlucea pe cerul albastru. Dei aerul
era destul de cald pentru a-1 face s se simt bine
n jacheta lui subire, frisoane i alunecar pe
spinare.
Acea dup-amiaz era imaginea n oglind a
visului su.
Se for s ocoleasc cldirea, spre a ajunge pe
Main Street. Panseluele se zbenguiau n ghiveciul
mare din faa florriei. Oamenii se plimbau, unii
purtnd cmi cu mneci lungi, ca i cum ar fi
absorbit acest gust al primverii dup ce luaser o
ultim porie din iarn. Strnse pumnii i continu
s mearg.
Atept o pauz n trafic, apoi travers strada.
Amy apru din spatele florriei.
- Hei, Fox. Ce mai faci? Este o zi minunat,
nu-i aa? Era i timpul.
Destul de aproape, se gndi el, uitndu-se la
faa ei.
- Da. Ce mai faci?
- Nu m plng. Caui ceva pentru birou?
Itoamna Hawbaker lua cte un set n fiecare luni.
Nu vrei s cumperi flori pentru birou vinerea, Fox.
- Nu. Cteva dintre nodurile din stomacul lui
disprur, dar se strnser la loc cnd arunc o
privire i vzu narcisele. Este ceva personal. Pe
acelea le cutam.
- Nu-i aa c sunt drgue? Foarte vesele i
pline de speran.

291
Ea se ntoarse, iar el se uit fix la imaginau
neclar a feei ei reflectat n geam. Ea zmbi, din
era zmbetul lui Amy, la fel de vesel ca o floare,
Trncni ct timp le mpachet, dar cuvintele ci
i treceau pe lng ureche n timp ce el cerceta aerul
cutnd acel miros de putrefacie. Nu descoperi
nimic, dect un miros de proaspt de flori.
- Sunt pentru iubita ta?
i arunc o privire rapid i ptrunztoare.
- Da. Da, sunt pentru iubita mea.
Zmbetul ei deveni i mai strlucitor n timp
ce primea banii pentru flori.
- i vor plcea la nebunie. Dac vrei ceva pentru
birou, voi pregti luni un aranjament frumos pentru
tine.
- Bine, mulumesc. Se ntoarse pentru a pleca.
- Salut-o pe Layla din partea mea.
El nchise ochii. U urarea, vinovia i
gratitudinea se mpleteau.
-A a voi face. Ne vedem mai ncolo.
Probabil c era un pic ameit cnd iei afara,
genunchii i tremurau puin, dar cnd reui s sc
uite, ua vechii biblioteci era nchis. Ridici!
privirea, dar nimeni dintre cei pe care-i iubea nu
sttea n echilibru pe cornia ngust a turlei.
Travers din nou strada. Layla sttea la birou
cnd el intr pe ua din fa. Ea i arunc o privire,
apoi se uit ostentativ n alt parte.
- A i mesaje pe birou. Cel care trebuia s vin
la dou a sunat ca s se reprogrameze pentru
sptmna viitoare.

292
Se ndrept spre ea i i oferi florile.
- mi pare ru.
- Sunt foarte frumoase. M duc s le pun n
ap.
- mi pare ru, repet Fox cnd ea se ridic i
Irecu n grab pe lng el.
Ea se opri, pre de dou secunde.
- n regul. Apoi lu florile i se ndeprt.
Fox voia s o lase balt. Ce rost mai avea s
mai scormoneasc totul? Ce rost ar mai avea? Nu
era vorba de ncredere, era vorba de durere. Oare
el nu avea dreptul s aib propria lui suferin?
Suferind, se ndrept spre buctrie unde ea umplea
o vaz cu ap.
-Ascult, trebuie s ne disecm unul pe cellalt,
s ne artm mruntaiele? De asta este nevoie?
-N u .
- Nu trebuie s tim fiecare afurisit de detaliu
unul despre cellalt.
- Nu, nu trebuie. Ea ncepu s pun, una cte
una, florile n ap.
- Am avut un comar. Am comaruri de cnd
m tiu. Le avem cu toii acum.
- tiu.
- Aa vrei tu s scoi adevrul de la mine? S
Iii de acord cu tot ce spun?
- Este felul n care m controlez ca s nu-i
dau una la fund, nainte de a pleca, cnd ies.
- Nu vreau s ne certm.
- Ba da, vrei. Exact asta vrei i nu am de gnd
s-i ofer ceea ce vrei. Nu merii.

293
- Iisuse Hristoase! ncepu s se agite prin mica
ncpere, ntr-o manifestare rar a violenei. Lovi
unul dintre dulapuri. Ea a murit. Carly a murit.
Nu am salvat-o i a murit.
Layla i ntoarse privirea de la florile din vaza
albastru-deschis.
- mi pare att de ru, Fox.
- S nu-i par. i aps degetele pe ochi. S
nu-i par.
- S nu-mi par ru c ai pierdut pe cineva care
a nsemnat foarte mult pentru tine? S nu-mi par
ru c suferi? Ce vrei de la mine?
- Acum nu am nici cea mai vag idee. Ne-am
ntlnit n primvara nainte ca eu s mplinesc
douzeci i trei de ani, cnd eram la New York, la
Facultatea de drept. Ea era student la medicin.
Ne-am ntlnit la o petrecere. Apoi am nceput s
ne ntlnim. Eram amndoi foarte ocupai cu
nvatul. Ea a rmas la New York n timpul
vacanei de var, iar eu m-am ntors acas. Dar
m-am mai dus de cteva ori acolo pentru c
lucrurile ncepeau s devin serioase.
Cnd se aez la masa din buctrie, Layla
deschise frigiderul. n loc s-i dea o cola, i aduse
o sticl cu ap i-i lu i ea una.
- Ne-am mutat mpreun n acea toamn. Un
loc mizerabil, genul de loc pe care te atepi s
i-l permit un cuplu de studeni n New York. Ne
plcea. Ei i plcea, se corect el. Eu m simeam
mereu depit n New York, un pic agitat. Dar ea
l iubea, aa c am fcut i eu la fel pentru c o
iubeam, Layla.

294
- tiu. Pot deslui asta n vocea ta.
- Ne-am fcut planuri de viitor, planuri pline
de culoare, aa cum se ntmpl. Nu i-am spus
niciodat despre Hollow i nici despre ce se afl
sub el. Am crezut c l-am oprit n timpul ultimului
apte, c am terminat cu asta i c nu mai era
nevoie s-i spun. tiam c mint. Am fost sigur c
era o minciun cnd au reaprut visele. Cal a sunat.
Eu mai aveam cteva sptmni din semestru,
slujba, dar trebuia s m ntorc. Aa c am minit-o,
am gsit scuze care erau, de fapt, minciuni. O
urgen n familie.
Nu era chiar o minciun, i spuse el acum, aa
cum i spusese i atunci. Hollow era familia lui.
- n acele sptmni, am tot fcut naveta ntre
New York i Hollow i am adugat minciun peste
minciun. Mi-am folosit nsuirea pe care o am
pentru a o citi, ca s pot s-i spun genul de
minciun care ar fi funcionat mai bine.
- De ce nu i-ai spus, Fox?
- Nu m-ar fi crezut niciodat. Nu credea deloc
n fantastic. Carly era legat mult de tiin. Poate
c asta a fost o parte a atraciei. Mi-am spus c
nimic din toate astea n-ar fi fost reale pentru ea.
Dar asta era doar o parte a motivului, poate c i
asta era o alt minciun.
Se opri, masndu-i rdcina nasului pentru a
se detensiona.
- Voiam ceva ce nu fcea parte din asta. Voiam
realitatea ei, ceea ce aveam departe de aici. Atunci
cnd a venit vara i tiam c va trebui s fiu aici,

295
am inventat alte scuze, am spus alte minciuni. Mii
certam cu ea, pentru c era mai bine s fie supnilft
pe mine dect s-o ating ceva de aici. I-am spini
c am nevoie de o pauz, c m voi duce acasfl
pentru cteva sptmni. C am nevoie de spaiu. Am
rnit-o i mi-am spus c o fac pentru sigurana el,
Se opri i bu ndelung din sticla cu ap.
- Lucrurile s-au nrutit nainte de cea clo n
aptea zi a lunii a aptea. Lupte i vandalism. Eram
ocupai, eu, Cal i Gage. Am sunat-o. Nu ar li
trebuit s o sun, dar am fcut-o ca s-i spun c-mi
lipsete, c m voi ntoarce peste cteva sptmni,
Dac nu a fi vrut s-i aud vocea...
- A venit, spuse Layla. A venit n Hawkiiw
Hollow.
- Cu o zi naintea zilei noastre de natere. A
venit cu maina de la New York. A gsit drumul
spre ferm i a aprut n prag. Eu nu eram acolo,
Pe atunci, Cal avea un apartament n ora, iar noi
stteam acolo. Carly a sunat din buctria fermei,
Doar nu credeam c va rata ziua mea de natere,
nu-i aa? Eram ngrozit. Nu avea ce cuta aici, nu
trebuia s vin. Cnd am ajuns la ferm, nimic din
ce i-am spus n-a clintit-o. Vom discuta despre ce
nu este n regul, aa susinea ea. Indiferent despre
ce era vorba. Ce puteam s-i spun?
- Ce i-ai spus?
- Prea multe i totui nu destule. Nu m-a crezul.
De ce ar fi fcut-o? Considera c sunt prea stresat.
Voia s m ntorc la New York s-mi fac analize.
M-am dus, am dat drumul la cuptor i mi-am bgat

296
mima nuntru. El fcu acelai lucru n micua
Imictrie a biroului, dar renun i-i lu mna de
I - a rztor. Ce rost ar mai avea acum? A avut reacia
h

Iti care te atepi din punct de vedere uman i


medical, adug el, n timp ce nchidea arztorul.
Apoi a vzut cum mi se vindeca mna. Atunci
iii i-a pus o m ulim e de ntrebri, m ult mai
insistente dect testele voastre. Am fost de acord
cu lot, cu condiia ca ea s se ntoarc la New York.
I >;ir a refuzat. Voia s plecm mpreun, aa c am
IAcut un compromis. Mi-a promis c va sta la ferm
i nu va iei, pn cnd voi putea merge cu ea. A
rmas n acea noapte, ziua urmtoare, ns n a
doua noapte...
Fox se ndrept spre chiuvet, se sprijini de ea
i privi prin fereastr la casa i la peluza vecinului
su. Apoi continu:
- Lucrurile o luaser razna n ora, iar n
mijlocul agitaiei a sunat mama. Se trezise cnd a
mizit afar o main demarnd i a ieit alergnd.
( 'arly plecase. Plecase cu o main pe care o
mprumutase de la un prieten ca s vin de la New
York. Eram nnebunit i am luat-o razna i mai
(are cnd mama mi-a spus c plecase de douzeci
dc minute, poate chiar mai mult. ncercase s dea
dc mine, dar erau parazii pe linie.
Se ntrerupse i se ntoarse s se aeze. Layla
sc ntinse peste mas pentru a-1 prinde de mn.
- Era o cas n flcri pe Mill, continu el. Cal
a fost ars destul de grav cnd a scos copiii afar.
Trei copii. Jack Proctor, care conducea magazinul

297
de feronerie, avea o puc. Mergea, pur i simplu,
i mpuca orice mica. Un glon, al doilea glon
i ncrca. Civa adolesceni violau o femeie chiar
pe Main Street, n faa bisericii metodiste. Mai se
ntmplau i altele. Nu are rost s le enumr
acum. Nu o puteam gsi. Am ncercat s-i gsesc
gndurile, dar erau prea multe interferene. Cu
i p a ra z iii de pe lin ie. A poi am auzit-o
strigndu-m.
Acum nu mai vedea casele i peluzele. Vedea
focul i sngele.
- Am alergat. N apper era acolo i bloca
trotuarul. i pusese maina de-a latul. Avea o bt
de baseball i venea cu ea nspre mine, agitnd-o.
Nu a fi putut trece de el, dac Gage nu l-ar li
dobort. Cal se afla n urma sa. nc i se mai
vindecau rnile provocate de foc. Am continuat s
alerg, pentru c o auzeam cum m strig. Ua dc
la bibliotec, de la vechea bibliotec era deschis.
Acum puteam simi ct de nspimntat era. Am
urcat scrile, strignd-o, ca s tie c vin.
Crucioare veneau spre mine, iar crile zburau.
Fox retria cele petrecute. El nchise ochii i-i
trecu minile peste fa.
-A m fost dobort de vreo dou ori, poate chiar
de mai multe ori. Nu tiu, totul era n cea. Am
ieit pe acoperi, iar acolo parc se dezlnuise un
uragan. Carly era pe corni i se inea de o
crmid. Minile i sngerau, iar crmida era
ptat cu snge. I-am spus s nu se mite. Nu te
mica. Oh, Dumnezeule! Nu te mica. Vin sus

298
s te iau. S-a uitat la mine, dar nu era acolo. Pentru
o clip a lsat-o s ias la suprafa ca s se poat
uita la mine cu toat groaza ntiprit pe fa. Ea a
spus: Ajut-m. Te rog. Pentru numele lui
Dumnezeu, ajut-m!. Apoi a czut.
Layla i mut scaunul mai aproape de el i,
aa cum fcuse i noaptea trecut, i sprijini capul
tle pieptul ei.
- Nu am ajuns la timp.
- Nu este vina ta.
- Fiecare decizie pe care am luat-o, n ceea ce
o privete, a fost greit. Iar aceste decizii greite
au omort-o.
- Nu. Chestia aia a omort-o.
- Ea nu fcea parte din asta. Niciodat nu ar fi
Ibst implicat n asta dac nu eram eu.
El se retrase, se ndeprt pentru a putea termina
ce avea de spus.
- Noaptea trecut am visat... i ncepu s-i
povesteasc.
- Nu tiu ce s-i spun, zise Layla. Nu tiu ce ar
trebui s-i spun. l lu de mn i i-o aps de
pieptul ei. Inima mea sufer. Nu-mi pot imagina
ce ai simit dac inima mea sufer. Alii care tiu
ce s-a ntmplat, care te cunosc, i-au spus deja c
nu a fost vina ta. Dac ea te-a iubit, ar vrea ca tu s
accepi asta. Nu tiu dac ai greit c ai minit-o.
i nu tiu dac a fi putut accepta ca fiind adevrat
tot ceea ce tiu, dac nu a fi vzut cu ochii mei i
nu a fi simit-o pe propria mea piele. Ai vrut s o
ii la distan de asta, s pstrezi ceea ce aveai,

299
ceea ce eti, ceea ce era ea, departe de ceea ce
aveai, de ceea ce eti aici. tiu cum este s vrei sA
le ii pe toate la locul lor. Dar lumile tale s-au
ciocnit, Fox, i tu nu mai puteai controla asta.
- Dac a fi fcut alte alegeri...
- Poate c situaia s-ar fi schimbat, ncuviinA
ea. Sau totul ar fi urmat o alt cale spre acelai
sfrit. Cum poi ti? Eu nu sunt Carly, Fox. i |i
place sau nu, mprim ceea ce se petrece n
Hollow. Acum nu este vorba doar de deciziile talc,
- Am vzut prea muli mori, Layla. Prea mult
snge i durere. tiu c vor urma i mai multe i
mai tiu c vom face cu toii ceea ce trebuie sA
facem. Dar nu tiu dac a supravieui dac te-a
pierde.
Tristeea lui i nvlui inima.
- Vom gsi noi o modalitate. Mereu ai crezut
asta. M-ai fcut i pe mine s-o cred. Haide! Te vei
duce sus i te vei ntinde un pic. Fr discuii.
l lingui, l teroriz i-l mpinse n sus pe scri,
pn n pat. El era prea epuizat ca s se certe sau
s fac glume cnd ea-1 dezbrc i-l nveli. Cnd
se convinse c el doarme, fugi jos s nchid biroul.
Apoi se ntoarse sus ca s-l sune pe Cal i s-l
roage s vin. Layla i duse degetul la buze cnd
acesta intr pe ua din spate.
- Doarme. A avut o noapte agitat i o zi la fel
de agitat. Un comar, adug ea, facndu-i semn
spre buctrie. Unul n care m-a confundat cu
Carly.
- Oh, la naiba!

300
Ea-i turn cafea, fr s-l mai ntrebe dac vrea.
- Mi-a povestit despre ea, nu fr lupt i
durere. Acum este epuizat.
- Totui este mai bine c i-a spus. Fox nu se
prea pricepe s in n el. ncepu s bea, dar ls
cana jos i se ncrunt. Cum a ajuns cafeaua aici?
- Mi-a cumprat un aparat de preparat cafeaua.
Cal rse cu jumtate de gur.
- Va fi bine, Layla. Cteodat l lovete, nu prea
des, dar cnd se ntmpl, l lovete cu putere.
- Se nvinovete, iar asta este stupid, spuse
ca cu atta ardoare, nct Cal ridic din sprncene.
Dar a iubit-o i nu poate face altceva. Mi-a spus
c a ncercat s o gseasc imediat ce a aflat c
plecase de la ferm. Tu erai rnit i scoteai oameni
dintr-o cas, nite copii, un tip trgea cu arma prin
ora, cretinul de Napper l-a atacat cu bta de
baseball. Este distrus pentru c nu a putut-o
mpiedica s se arunce.
-A ici mai este ceva ce probabil c nu i-a spus.
Poi s m opreti dac greesc. i el era ars, nu la
fel de ru ca mine, dar destul de ru. Cnd a primit
telefonul, a luat-o naintea mea i a lui Gage. n
drumul su l-a lovit pe Proctor - tipul cu puca -
exact n bilue, i-a aruncat arma lui Gage i a
continuat s mearg. L-a pocnit pe unul dintre tipii
care violau o femeie pe trotuar. Eu m-am ocupat
de cellalt, dar asta m-a ncetinit. i mai era i
Napper. A balansat bta aia foarte bine i i-a rupt
braul lui Fox.
- Dumnezeule!

301
- Gage a pornit spre el ca un taur, iar Fox a
luat-o din nou din loc. A fost nevoie de amndoi
ca s-l doborm pe Napper. Fox deja alerga n sus,
pe scri, cnd noi am ajuns n vechea bibliotec.
Iar acolo era iadul. Am ajuns prea trziu. Ea srise,
la naiba, tocmai i lua zborul de pe corni cnd
am ajuns pe acoperi. Am crezut c va sri dup
ea. Era plin de snge pentru c fusese lovit de
crile care zburau ca nite proiectile. Nu putea
face nimic. O tie prea bine. Dar, din cnd n cnd,
i amintete.
- Dac l-ar fi crezut, dac ar fi crezut n el i ar
fi fcut ce i-a cerut, ce i-a promis, ea ar fi n via.
Cal o privi cu ochii lui gri, care exprimau calm.
- Exact. Ai dreptate.
- Dar el nu o va nvinovi pe ea.
- Este mai greu s dai vina pe mori.
- Nu i pentru mine, nu acum. Dac l-ar fi iubit
destul de mult, dac ar fi crezut n el i i-ar fi
inut promisiunea - att trebuia s fac, s-i in
promisiunea - el nu ar fi fost nevoit s-i rite
propria via ca s o salveze. Nu i-am spus lui asta
i voi ncerca din rsputeri s nu o fac. Oricum,
m simt mai bine acum c am spus-o cu voce tare.
- Eu am spus-o cu voce tare i n fa. i eu
m-am simit mai bine, dar se pare c asupra lui nu
a avut acelai efect.
Layla ddu din cap.
- Mai este ceva. De ce Carly? Nu fcea parte
din ora, i totui a fost contaminat n cteva
minute. Suficient de puternic, nct s se sinucid.

302
- S-a mai ntmplat i nainte. Majoritatea sunt
oameni care locuiesc n Hollow, dar au fost
implicate i persoane din afara oraului.
- Pot s pun pariu c majoritatea au fost
implicai pe post de victime ale cuiva contaminat.
Dar ea era femeia pe care o iubea unul dintre voi.
i a fost imediat prins n mreje. Eu mi pun
ntrebri n legtur cu asta. Cal, m mai ntreb
cum de a auzit-o strignd, cum de a putut ea s-l
strige, cum de a putut ea s atepte ca el s vin
fugind pe acoperi ca s o vad cum se arunc.
- Unde vrei s ajungi cu toate astea?
- Nu sunt sigur. Dar cred c ar merita s o rog
pe Cybil s verifice arborele ei genealogic. Dac
ca are vreo legtur? Dac fcea parte din ramurile
contorsionate ale arborelui nostru genealogic?
- i s-a ntmplat ca Fox s se ndrgosteasc
de ea?
- Asta este ideea. Nu cred c lucrurile s-au
ntmplat pur i simplu. Cal, ai fost vreodat
ndrgostit - cu adevrat ndrgostit - de altcineva
dect de Quinn?
- Nu. El rspunse fr s ezite i sorbi gnditor
din cafea. Ii pot spune c nici lui Gage nu i s-a
ntmplat.
- Se folosete de emoii, conchise Layla. Ce
alt modalitate mai bun de a cauza durere exist
dect s foloseasc dragostea mpotriva unui dintre
voi? Nu cred c ea a fost, pur i sim plu,
contaminat, Cal. Cred c a fost aleas.

303
15
A

n acea noapte au citit. Pentru prima dat


3 dup attea pagini, prima dat dup multe
luni care trecuser pentru Ann, ea scrisese des
Giles i Twisse.

ncepe un nou an. Ceea ce a fost a trecut i a


devenit ceea ce este i ceea ce poate va fi. Giles
mi-a cerut s atept noul an pentru a scrie ceea
ce s-a petrecut n cel care a trecut. Oare aceste rotiri
ale timpului form eaz scuturi care blocheaz
ntunericul?
M -a trim is departe nainte de a ncepe
contraciile naterii. Nu putea face ceea ce era
hotrt s fac avndu-m pe mine alturi. M
ruinez c am plns, chiar l-am implorat, c l-a
f i putut rni cu lacrimile i rugminile mele. Nu
putea f i convins, dar nici nu m-a lsat s plec
plngnd de lng el. Mi-a ters lacrimile cu
degetele i mi-a fgduit c, dac zeii vor vrea,
ne vom rentlni.
n acel moment, nu-mi psa de zei i de

304
dorinele lor, defirea lor nestatornic i de inimile
lor reci. i totui, iubitul meu le jurase credin
naintea s-mijure mie, aa c nu m puteam pune
cu zeii. Mi-a spus c el are munca lui, rzboiul lui
i eu - i-a pus minile pe burta mea i pe vieile
care creteau acolo - le aveam pe ale mele. Fr
mine, munca lui nu ar nsemna nimic i ar pierde
rzboiul.
Nu am plecat plngnd, ci srutndu-l. Am
p leca t cu soul verioarei mele, departe de
dragostea mea, de cbnu, de stnc. Am plecat
ntr-o noapte cldu de iunie, iar n timp ce m
ndeprtam el mi-a spus: Nu este moarte.
In casa verioarei mele am gsit buntate,
despre aceast buntate am scris n paginile
anterioare. M-au luat la ei i m-au inut ascuns
chiar i cnd a venit el. Bestia, ntunericul -
Twisse. Stteam ntins, nfricoat, copleit de
dureri p e patul din micul pod al csuei lor. A
aprut sub forma unui om, n timp ce fiii mei se
luptau s vad lumina zilei.
l-am simit greutatea care mi apsa pe inim.
I-am simit degetele alunecndprin aer, cutndu-m,
aa cum caut un uliu iepurele. Dar nu m-a gsit.
Cnd soul verioarei mele nu a vrut s plece cu
el, nu i s-a alturat cu tora i cu ura n drumul
su spre dragostea mea, spre cbnu, spre stnc,
i-am simit furia. Cred c i-am simit i starea de
confuzie, pentru c el nu avea nicio putere aici.
Iar Fletcher, dragul de Fletcher, va f i cruat de
ceea ce se va ntmpla la Stnca Pgn.

305
Voi nate n seara asta. Am tiut-o de la prima
durere. Un sfrit care nu avea s fie sfrit, ci
acest nceput. Acestea sunt legate aa cum i
dorise Giles. Las-l pe demon s cread c asta
este opera lui, voina lui, dar erau ale lui Giles
care a ntors cheia, Giles care va plti pentru c a
deschis lactul.
Scumpa mea verioar mi-a rcorit faa. Nu
puteam chema moaa i nici pe mama, de care mi
era dor. Nu iubitul meu era cel care pea n
camera de desubt, ci Fletcher, att de calm, att
de real. In timp ce durerea cretea pn cnd nu
mi-am mai putut reine ipetele, l-am vzut pe
iubitul meu stnd lng stnc. Am vzut torele
luminnd ntunericul. Am vzut tot ce s-a ntmplat
acolo.
Oare acesta era delirul facerii sau mica mea
putere? Cred c erau amndou, prima ntrind-o
pe cea de-a doua. El tia c sunt acolo. M-am rugat
ca asta s nu fie doar dorina unei inimi chinuite,
ci adevrul. tia c sunt cu el, pentru c am auzit
cum gndurile lui ajungeau la mine i s-au
ntlnit pentru o clip binecuvntat: Dragostea
mea, ai grij, fii puternic .
Purta amuleta din piatra nsngerat, iar acele
picturi roii strluceau n lumina torelor pe care
le aduceau spre el.
mi amintesc cuvintele pe care mi le-a spus cnd
a vrjit piatra.
Sngele nostru, al lui i al lor. Unul pentru
trei. Trei ntr-unul.

306
Acum mpingeam, mpingeam, prin durere i
stinge, ducnd propriul meu rzboi pentru via.
Am vzutfeele celor care veniser dup mine. i
am jelit ceea ce li s-a ntmplat lor, ceea ce li se
va face. Am auzit-o de tnra Hester Deale
acuzndu-lpe el i pe mine. Iar eu tot mpingeam
i mpingeam. Transpiraie, snge i pe jumtate
nnebunit din cauza a ceea ce se ntmpla. Am
privit-o cum fuge n timp ce Giles o elibera, am
vzut dem onul n ochii unui brbat i ura
brbailor i a femeilor care-i purtau blestemul
cape o ran.
Puterea, iubitul meu, a venit odat cu focul. S-a
sacrificat n foc, n lumin i n sngele care
/ierbea njurul stncii. Primul nostrufim s-a nscut
n timp ce lumina m orbea. In timp ce ipetele
mele se amestecau cu cele ale celor blestemai.
In timp ce focul ardea cu vlvti ce prjoleau
pmntul, fiu l meu a scos primul su ipt. n el i
n ipetelefrailor si, care mi prseau pntecul,
am auzit sperana. Am auzit dragostea.

-A sta confirm multe dintre cele tiute de noi,


spuse Cal cnd Quinn nchise jurnalul. i mai
adaug: nu poate fi o coinciden c Ann a nscut
n timp ce Dent se confrunta cu Twisse.
- Puterea vieii. A vieii inocente. Cybil puncta
artnd pe degete. Viaa mistic. Durere i snge
- a lui Ann, a lui Dent, a demonului - a oamenilor
pe care Twisse i-a adus cu el. Este interesant i
faptul c Twisse a venit la casa unde se ascundea

307
Arm i nu a simit nimic. Chiar i atunci, nu au
putut contamina pe oamenii din acea cas sau tio
pe acel pmnt.
- Dent s-ar fi asigurat de asta, nu-i aa? sugera
Layla. Nu ar fi trimis-o pe Ann de acolo tar sil
tie c va fi n siguran. Ann i fiii lor. Se uit la
Fox. i aceia care vor mai veni.
- Ea tia ce va urma. Pentru c nu avea chef do
bere sau de vin, nici mcar de cola, Fox bu ap,
tia c toi cei de acolo vor muri cnd Dent va
aciona. i va sacrifica.
- Cine este vinovatul? spuse Gage hotrt. Nu
ar fi fost acolo dac Twisse nu i-ar fi adus. Iar,
dac Dent nu aciona, l-ar fi ars cu torele.
- Erau oameni, inoceni. Dar, Cybil continu
ca el s poat argumenta, simt de acord cu tine, n
mare parte. Putem spune c, dac Giles nu ar fi
fcut nimic sau dac ceea ce ar fi fcut nu ar fi
funcionat, contaminarea s-ar fi mprtiat pn cc
s-ar fi omort ntre ei i ar fi hrnit astfel bestia.
Se pare c Ann, ca i mine, a acceptat asta.
- A menionat piatra sngerie. Quinn ridic
paharul cu vin pe care-1 neglijase. Trei n unul,
unul n trei, asta este foarte uor de fcut. Trei
buci de piatr pentru fiecare dintre voi. Trucul
const n a face din nou o singur bucat din cele
trei.
- Snge. Cybil cercet feele celor trei brbai.
El i-a spus despre snge. Ai ncercat s v folosii
sngele? Sngele amestecat?
- Nu suntem proti. Gage se adnci n fotoliu.
Am ncercat asta de mai multe ori.

308
- Dar noi nu. Layla ridic din umeri. Al lui, al
nostru, al lor. Noi - Quinn, Cybil i eu - avem
sngele lui. Fox, Cal, Gage, asta este partea cu
sngele nostru. Se pare c, dac le amestecm
|)c toate, l vom avea pe al lor.
- Logic, inteligent i un pic dezgusttor, decise
Quinn. Hai s ncercm!
- Nu n seara asta. Cybil o trimise cu un gest
|ie Quinn napoi pe scaunul ei. Nu te apuci aa,
deodat, s dai snge. Chiar i la zece ani, acetia
trei au tiut c astfel de lucruri necesit un ritual.
I .as-m s fac mai nti cercetri. Dac va fi s
sngerez, nu vreau s se piard sau, i mai ru, s
invoc partea greit.
- Bine spus. Quinn se aez la loc. O observaie
;il naibii de bun. i totui este greu s nu faci
nimic. Au trecut cinci zile de cnd Marele Bastard
Malefic a ieit s se joace.
- Nu nseamn foarte mult, spuse Gage sec,
cnd atepi apte ani.
- A folosit mult combustibil - focul de la ferm,
contaminarea lui Block. Cal privi fereastra din fa
i ntunericul din spatele ei. Acum se reface. Cu
ct i ia mai mult, cu atta va fi mai nemilos cnd
va veni dup noi.
- Pe aceast not optimist, eu plec. Gage se
ridic n picioare. S-mi dea cineva de tire cnd
va trebui s-mi tai din nou ncheietura minii.
- i voi trimite un memoriu. Cybil se ridic i
ea. Este timpul s fac cercetri. Voi, artoilor, ne
vom vedea mine la familia ODell. Abia atept,

309
adug ea, iar Fox o mngie pe umr cnd trecu
pe lng el.
- Cal, am nevoie s te uii la prjitorul de pine
Sprncenele lui Cal se apropiar cnd se uilfl
la Quinn.
- La prjitor? De ce?
- Are o chestie.
Ea se ntreba cum de un brbat att de inteligent
putea fi att de mrginit. Nu-i ddea seama cil
era timpul s evacueze camerali s le lase lui Lay In
i lui Fox un pic de spaiu? II lu de mn i l
trase dup ea, dndu-i ochii peste cap.
- Vino s arunci o privire.
- Cred c ar fi bine s plec i eu, spuse Fox
cnd rmase doar cu Layla.
- De ce nu rmi? Nu trebuie s... Putem doar
s dormim.
- Art att de ru?
- nc mai ari un pic obosit.
- i prea mult somn te poate obosi.
i trist, se gndi ea. Chiar i atunci cnd
zmbea, ea putea vedea umbra din ochii lui.
- Ce-ar fi s ieim. tiu un bar drgu, dincolo
de ru.
i lu faa n palme i o srut uor.
- Nu sunt o companie plcut n noaptea asta,
Layla. M voi duce acas i voi face unele
cercetri. O s trec mine pe aici s te iau.
- Dac te rzgndeti, sun-m.
Fox nu sun, iar ea avu o noapte agitat facndu-i
griji pentru el. Dac mai avea un alt comar, iar ea
nu era acolo s-l ajut s treac peste el?

310
Totui, reuise s treac n ultimii douzeci de
mii peste lucruri i mai grave dect comarurile,
litr ca ea s-i fie alturi.
Fox nu era n apele lui. Layla sttea n pat cu
ochii n tavan. Visul, amintirile, faptul c-i spusese
ilcspre Carly - toate astea aprinseser focul din el.
( 'onsolarea, mnia, nelegerea, odihna. Niciuna
dintre astea nu-i redaser linitea. Cnd va reveni,
Itentru c ea credea c aa se va ntmpla, va ncerca
sfi-1 liniteasc din nou spunndu-i ce credea despre
legtura lui Carly. Dac gndurile ei se dovedeau
adevrate, oare va fi mai ru pentru el?
Pentru c gndurile i grijile nu ncetau s-i dea
lrcoale, Layla cobor din pat. Cobor, i turn o
ceac din ceaiul lui Cybil i-l lu cu ea n birou.
Iu timp ce restul casei dorm ea, ea i not
cuvintele-cheie i frazele pe care i le amintea din
lectura jurnalului. Studie diagramele, graficele i
hrile, spernd c i va sri n ochi ceva nou.
Se ncrunt citind notiele lui Cybil. Chiar i
dup ce lucraser mpreun sptmni la rnd,
nu-i putea descifra scrisul ciudat, pe care Quinn
adesea l numea Cybil-iute. Dei le spusese
ambelor prietene detaliile, acum sttea i tasta un
raport despre visul lui Fox i altul, mai lung, despre
moartea lui Carly. Apoi se uit pe fereastr.
Noaptea era linitit. Se ntoarse n pat i adormi
n cele din urm.

Fox se pricepea s arate altceva dect ceea ce


simea. Profesia lui nu era att de diferit de cea a

311
lui Gage. Avocatura i jocurile de noroc aveau
multe n comun. De multe ori, trebuise s-i arate
judectorului, juriului, unui client sau celuilalt
avocat o anumit expresie a feei care s nu reflecte
ceea ce avea n suflet i n minte.
Cnd ajunse la ferm, Layla, fratele su, Ridge,
mpreun cu familia sa se aflau deja acolo, aa
cum erau i Sparrow i prietenul ei. Fiind atia
oameni n cas, i-a fost uor s abat atenia
celorlali de la el.
O prezent pe Layla, i gdil nepotul i-i
m ngie uor burta cum natei lui care era
nsrcinat. O ican pe Sparrow glumind pe
seama faptului c era vegetarian convins, c i
plcea s cnte la concertin i c era pasionalA
de baseball.
Pentru c Layla prea ocupat, dei putea s o
simt cum ncearc s-i afle starea de spirit, Fox
se retrase n buctrie.
- Hmmm, ce miros are acel tofu, zise el,
mbrind-o pe mama sa care sttea lng maina
de gtit. Ce altceva mai avem n meniu?
- Toate mncrurile tale preferate.
- Nu face pe deteapt cu mine.
- Dac nu a fx aa, cum a fi putut s-i transfer
aceast calitate? Ea se ntoarse i-i ncepu ritualul
celor patru pupturi, dup care se ncrunt
privindu-1 n ochi. Ce s-a ntmplat?
- Nimic. Am muncit pn trziu, atta tot.
Cineva o convinse pe Sparrow s ia arcuul,
aa c Fox folosi muzica drept scuz ca s danseze

312
mpreun cu mama sa prin ncpere. tia c nu o
pclete, dar ea l ls n pace.
- Unde este tata?
- n pivnia cu vinuri. Era un nume pompos
pentru spaiul din pivni unde inea vinul fcut n
cas. Am pregtit i ou umplute.
- Deci nu este totul pierdut.
Tocmai i nvrtea mama cnd Layla intr n
buctrie.
- Voiam s vd dac pot s te ajut cu ceva.
- Desigur. Jo se opri i-l btu uor pe Fox pe
obraz. Ce tii despre anghinare? o ntreb ea pe
I,ayla.
- Este o legum.
Jo zmbi i i fcu semn s-o urmeze n salon.
Layla se simi ca acas cnd Brian O Dell i
ddu un pahar cu vin de mere i o srut pe obraz.
Oamenii intrau i ieeau din ncpere. Cybil sosi
cu un trifoi n miniatur, iar Cal cu ase cutii din
berea lui preferat. n buctrie se conversa mult,
iar n afara ei se auzea muzic. O vzu pe Sparrow,
care se comporta asemenea numelui ei, plutind ca
o vrabie n timp ce-i plimba nepoelul pe afar ca
el s poat fugri ginile. i mai era i Ridge, cu
ochii si vistori i cu minile mari, care arunca
copilul n aer.
Era o cas fericit, se gndi Layla cnd auzi
rsetele i ipetele biatului prin fereastr. Chiar
i Ann gsise un pic de fericire aici.
- tii ce este n neregul cu Fox? Jo vorbi ncet
n timp ce trebluia alturi de Layla.

313
-D .
- mi poi spune?
Layla arunc o privire n jur. Fox ieise din
nou. Nu putea sta locului, se gndi ea. Nu se puica
liniti, nc.
- Mi-a spus despre Carly. S-a ntmplat ceva
care i-a adus aminte i l-a suprat, aa c mi-a
povestit.
Jo se mulumi s dea din cap i continu sil
prepare legumele.
- A iubit-o foarte mult.
- Da, tiu.
- Este bine c tii i nelegi asta. Este bine cil
i-a spus, c a putut s-i spun. Ea l-a fcut fericii,
apoi i-a frnt inima. Dac ar fi trit i-ar fi frnt
inima n alt fel.
- Nu neleg ce vrei s spui.
Jo o privi pe Layla.
- n vecii vecilor, ea nu l-ar fi vzut pc
de-a-ntregul, cu tot ceea ce reprezint el. Nu l-ar
fi acceptat niciodat aa cum este. Tu poi?
nainte ca Layla s apuce s rspund, Fox
mpinse ua de la buctrie. Nepoelul era crat
pe spatele lui ca o maimu.
- Cineva s dea chestia asta jos de pe mine!
Mai multe persoane aprur n buctrie, i alte
buturi se turnar. Toi se serveau din aperitivele
nirate pe^ paltourile de pe masa robust din
buctrie. n mijlocul hrmlaiei, Sage i fcu
apariia, innd de mn o brunet frumoas cu
ochii de culoarea alunelor, care nu putea fi dect
Paula.

314
- Vreau i eu din asta. Sage ridic sticla de vin
i-i turn un pahar mare. Paula nu va bea. Sage
rse provocator. Voxn avea un copil.
nc mai rdea cnd se ntoarse spre Paula. Se
srutar n buctria vechii ferme n timp ce n
jurul lor se auzeau strigte de felicitare.
- Vom avea un copil, spuse Sage din nou, apoi
se ntoarse spre Fox. Bun treab, zise ea i i se
munc n brae.
Se repezi apoi spre mama, tatl i fraii ei n
timp ce Fox o privea uluit.
Layla o vzu pe Paula entuziasmat, i aa cum
lacuse cu Sage, i atinse faa lui Fox.
- i mulumesc. Apoi i aps obrazul de al
lui. i mulumesc, Fox.
Layla vzu cum lumina i se ntoarce lui Fox n
privire. Vzu cum tristeea dispare i cum reapare
bucuria. Propriii ei ochi se umezir n timp ce l
privea cum o srut pe Paula i-i mbrieaz
sora, cei trei formnd un ntreg.
Apoi o vzu pe Jo, care se opri n faa ei. O
srut pe Layla pe frunte, pe obraz, apoi pe cellalt,
i uor pe buze.
- Tocmai mi-ai rspuns la ntrebare.

Sfritul de sptmn se preschimb n zile


lucrtoare. Hollow era nc linitit. Ploaia nu
contenea, meninnd temperatura mai sczut
dect sperau toi c va fi n aprilie. Dar fermierii
i arau ogoarele, iar mugurii ddeau n floare.
Cupe roz acopereau magnolia din spatele birourilor

315
lui Fox, iar tijele care vor deveni lalele de un
galben-untos i de un rou-aprins se legnau n
adierea vntului. De-a lungul strzii High, perii
Bradford erau plini cu muguri i flori. Cnd ploile
trecur, oraul pe care Fox l iubea strlucea ca o
bijuterie la poalele munilor.
Fox o ridic pe Layla de la birou.
- Ieim.
- Eu tocmai...
- Poi face tocmai cnd ne ntoarcem. Am
verificat agenda i suntem liberi. Vezi ce este afar?
Lumina ciudat i nefamiliar? Se numete soare,
Haide s lum un pic.
Rezolv problema trgnd-o spre u.
- Ce te-a apucat?
- Sex i baseball. A sta viseaz un tnr
primvara.
Prul ei flutura n adierea vntului n timp
ce-i mijea ochii pentru a-1 privi.
- Nu vom face sex i nu vom juca baseball la
prnz, ntr-o zi de miercuri.
-A tunci cred c va trebui s m mulumesc cu
o plimbare. Vom putea s ne ocupm cu adevrat
de grdinrit peste cteva sptmni.
- Tu te ocupi cu grdinritul?
- M ocup de cteva ghivece din faa biroului.
Eu le plantam i doamna H m chibia.
- Sunt sigur c pot s chibiez i eu.
- Contez pe asta. Voi fetele putei pune un
jgheab cu legume mici i ierburi n spatele casei
voastre, iar pe marginea strzii nite straturi de
flori.

316
- Putem?
O lu de mn i i-o legn ncet n timp ce
mergeau.
- Nu-i place s-i murdreti minile?
- S-ar putea. Nu prea am experien la
grdinrit. Mama i-a pierdut vremea cu asta, iar
ca avea cteva plante n apartament.
- Te-ai descurca de minune. Culoare, forme,
lonuri, texturi. Ii place s faci ceea ce te pricepi
cel mai bine. O lu pe trotuar spre cldirea care
adpostise magazinul de suveniruri. Vitrina era
goal acum. Deprimant de goal.
-A ratjalnic, constat Layla.
- A i dreptate. Dar nu trebuie s rmn aa.
Ochii ei se mrir de uimire cnd el scoase nite
chei i deschise ua din fa.
- Ce faci?
- i art potenialul. Intr i aprinse lumina.
Ca m ajoritatea prvliilor de pe M ain i
aceasta fusese, mai nti, o locuin. Intrarea era
larg, vechile podele de lemn erau curate i
goale. Pe o parte, o scar curb cu o balustrad
lucioas din cauza generaiilor de mini care
alunecaser pe ea ducea la etaj. n spate, un
portal ddea spre nc trei ncperi, aezate una
lng cealalt. n cea din m ijloc se afla i
intrarea din spate. Tot ea avea o verand
acoperit care ddea spre fia de curte ngust,
unde liliacul atepta s nfloreasc.
- Abia dac i dai seama ce a fost aici. Layla
i trecu vrfurile degetelor peste balustrada scrii.

317
M refer la magazinul de suveniruri. Nu a mul
rmas nimic din el dect nite rafturi i ctevu
semne pe perete unde au fost atrnate diverse
lucruri.
- mi plac cldirile goale, pentru potenialul
lor. Aceasta are din plin. Fundaie solid, instala) ie
bun - ambele, inclusiv partea electric puse In
punct - locaie, lum in i un proprietar
contiincios. Este i spaioas. Magazinul de
suveniruri folosea cel de-al doilea etaj pentru
depozitare i ca spaiu pentru birouri. Probabil cit
era o alegere bun. Dac ai clieni care trebuie s
urce i s coboare pe scri, se poate ntmpla ca
unul dintre ei s se mpiedice i s te dea n
judecat.
- Aa glsui avocatul.
-A re nevoie de o nou zugrveal. Tmplria
este frumoas. i trecu mna peste un ornament,
Original. Cineva a tcut asta n urm cu vreo dou
sute de ani. Adaug caracter i respect istoria. Cc
crezi despre asta?
- Despre tmplrie? Este superb.
- Despre ntreg locul.
- Ei bine. Ea ncepu s se plimbe, privind n
jur. Este luminos, spaios, bine ntreinut, cu destule
crpturi n podea ca s adauge caracterul despre
care vorbeai tu.
- Poi face multe n acest loc.
Ea se ntoarse spre el.
- A putea?
- Chiria este rezonabil. Locaia este de prim

318
mn. Spaiu suficient nct s pui nite perdele i
s faci cteva cabine de prob. Vei avea nevoie de
rafturi, vitrine, cred c i de umerae pentru a aga
haine. n timp ce se uita de jur mprejur, i vr
degetele mari n buzunarele pantalonilor. Se
ntmpl s cunosc nite ipi care se descurc foarte
bine cu uneltele.
- Tu-mi sugerezi s deschid un magazin aici?
- S faci ceea ce-i place. Nu mai exist aa
ceva n ora. Nimic de acest gen pe o distan de
mile ntregi. Ai putea realiza ceva aici, Layla.
- Fox, asta... nici nu se pune problema.
- De ce?
- Pentru c eu... Nu mi-a putea permite
niciodat, chiar dac...
- De aceea exist mprumuturi pentru afaceri.
- Nu m-am gndit serios s-mi deschid propriul
meu magazin de ani de zile. Serios. Nu tiu de
unde s ncep chiar dac a fi sigur c-mi doresc
propriul m eu m agazin. Pentru num ele lui
Dumnezeu, Fox, nu tiu ce se va ntmpla mine,
darmite peste o lun de acum ncolo.
- Dar ce ai vrea astzi? El se ndrept spre ea.
Eu tiu ce vreau. Te vreau pe tine. Vreau ca tu s
fii fericit. Vreau ca tu s fii fericit, cu mine. Jim
Hawkins i-1 va nchiria i nu vei avea nicio
problem s faci un mprumut. Am vorbit cu Joe
de la banc...
- Ai vorbit cu ei despre asta? Despre mine?
- Nimic precis. Doar informaii generale -
spaiu de parcare, de ce ai nevoie ca s ncepi, ca

319
s te califici, ct costa licena. Am un dosar. Ijl
plac dosarele, aa c am alctuit unul.
- Fr s m consuli.
- Am fcut dosarul ca s te pot consulta i cn
s ai ceva tangibil peste care s te uii cnd te vei
mai gndi.
Se ndeprt de el.
- Nu ar fi trebuit s faci asta.
- Este genul de lucruri pe care le fac eu. Asta
i roti mna prin aer - reprezint genul de lucruri
pe care tu le faci. Doar nu ai de gnd s-mi spui cfl
vei fi fericit s faci munc de birou tot restul viei i,
- Nu, nu-i voi spune asta. Ea se ntoarse. Dar
nici nu am de gnd s-i spun c m voi arunca cu
capul nainte ntr-o afacere pe care nu sunt sigurii
c o vreau, ntr-un ora care s-ar putea s nu mai
existe peste cteva luni. Dac voiam propria mea
afacere, nu m-a fi gndit s o ncep aici, innd
cont de toate problemele pe care le implic nebunia
care are loc aici.
El tcu o clip. Tcerea era att de adnc, nct
ea putea jura c aude vechea cas respirnd.
- Mie mi se pare c este foarte important s
urmreti ceea ce-i doreti cnd se ntmpl
lucruri nebuneti n jur. i cer doar s te gndeti
la asta. Mai mult chiar, i cer s te gndeti la
ceva la care nu te-ai mai gndit pn acum: s
rmi, s deschizi magazinul, s te ocupi de biroul
meu sau s te apuci s faci macrameuri. Orice vrei
atta timp ct te face fericit. Doresc s te gndeti
s rmi, Layla, nu doar ca s-l distrugi pe

320
nenorocitul acela malefic i antic, ci s i trieti
iiici. S ai o via alturi de mine.
Fox pi mai aproape.
- Pune asta ntr-unul dintre compartimentele
minii tale. Sunt ndrgostit de tine. Sunt complet,
absolut, fr anse de scpare, ndrgostit de tine.
Iutern cldi mpreun ceva bun, solid i real. Ceva
ce ar face ca fiecare zi s conteze. Asta vreau. Aa
c mai gndete-te, iar cnd vei ti, spune-mi ce
doreti.
Se duse din nou spre u, o deschise i o atept.
- Fox...
- Nu vreau s aud c nu vrei. Deja am neles
asta. D-mi de tire cnd vei vrea. Eti suprat i
un pic furioas, am neles i asta, spuse el n timp
ce ncuia. Ia-i liber restul zilei.
- Atunci ne vedem mai trziu.
- Cldirea nu este singura care are potenial,
mai spuse el, dup care se ntoarse i pomi pe
trotuarul de crmid n lumina soarelui de aprilie.

321
16

ox era tentat s se mbete. L-ar fi putut suna


F pe Gage care ar fi but cafea i un suc,
ascultndu-1 numai de form n vreun bar. Ar li
venit i Cal, trebuia numai s-l invite. Pentru asta
exist prietenii, s fie colegi de suferin.
Sau putea s-i ia o bere sau o sticl de Jack ca
s mai schimbe scenariul - s se duc la Cal i s
se mbete acolo.
Fox tia c nu va pune n aplicare niciuna dintre
variante. S plnuiasc cum s se mbete. Prefera
ca asta s fie un accident fericit. Munca, decise
Fox, era o opiune mai bun ca s te faci varz n
mod deliberat.
Avu destule de fcut pentru a fi ocupat tot restul
zilei, n ritmul linitit n care-i plcea s lucreze.
Ocupndu-se de birou de unul singur pentru o
dup-amiaz, beneficia de avantajul de a avea timp
i spaiu pentru a medita. Fox considera meditaia
un drept uman inalienabil, cu condiia s nu
depeasc trei ore, pentru c atunci devenea
copilros de indulgent.

322
Oare ea chiar credea c el ntrecuse msura i
lcuse ceva fr tirea ei? C a ncercat s o
manipuleze, s o intimideze sau s o constrng?
Manipularea i sttea n caracter, recunoscu el, dar
nu i n acest caz. Cunoscnd-o, crezuse c ea va
aprecia c deine faptele, paii, etapele mbinate
intr-un mod ordonat. Pentru el asta era egal cu a-i
drui un buchet de narcise.
Era doar ceva ce a pus la un loc pentru c se
gndise la ea. Sttea n mijlocul biroului su,
jonglnd cu trei bile n timp ce mergea, analiza
amnunit totul n mintea sa. A vrut s-i arate
cldirea, interiorul acesteia, posibilitile. i da, a
vrut s-i vad ochii strlucind n timp ce le vedea
i le descoperea. A sta fusese strategie, nu
manipulare. Iisuse! Doar nu semnase contractul
de nchiriere n locul ei, i nici nu aplicase pentru
un mprumut sau o licen de afaceri. El doar se
ocupase s afle de ce va avea ea nevoie ca s poat
face toate aceste lucruri.
Dar lipsise un singur lucru n strategia sa. El
niciodat nu luase n considerare c ea nu s-a gndit
s rmn n Hollow. S rmn cu el.
Scp una dintre bile i reui s o prind n timp
ce srea. Aezndu-se, rencepu s jongleze.
Dac fcuse vreo greeal, aceasta fusese
impresia c l iubete, c ea inteniona s rmn.
Niciodat nu se ndoise, nu n mod serios -
convingerea ei se potrivea cu a lui - c va exista
ceva pentru care merita s rmn, ceva pe care
s cldeasc o fundaie, dup sptmna n care

323
cdea ziua de apte iulie. Crezuse c simise aceste
lucruri din partea ei, dar acum trebuia s accepte
c erau doar o reflecie a propriilor sentimente i
nevoi. Asta nu era doar o pastil amar pe care
trebuia s o nghit, ci una ca aceea care-i rmne
n gt i te face s te neci pentru un timp nainte
s reueti s o nghii. Dar fie c-i plcea sau nu,
trebuia s-i ia medicamentul.
Nu-i ceruse s simt ceea ce simea el, s-i
doreasc ceea ce-i dorea i el. Numai Dumnezeu
tia c fusese crescut s respecte, chiar s solicite,
individualitatea. Era mai bine s afle dac nu-i
mprtea sentimentele, dorinele, i s aib de-a
face cu realitatea nu cu fantezia. Asta era o alt
p astil am ar, tocm ai pentru c pruse
promitoare.
Magazinul ei elegant, la mod, aflat la cteva
blocuri distan de biroul su, se gndi Fox, n
timp ce bga mingile la loc n sertar. Puteau s ia
prnzul mpreun de cteva ori pe sptmn. S-
i caute o cas n ora, precum cea veche de la
colul Main Street cu Redbud. Sau una n afara
oraului, dac ei i-ar fi plcut mai mult aa ceva.
Una cu o curte pentru copii, cini i grdin, ntr-
un ora care era sigur, care nici nu mai era
ameninat. i cu un balansoar pe verand care-i
plcea lui att de mult.
Tocmai asta era problem a, recunoscu el,
mergnd spre fereastr ca s priveasc creasta
ndeprtat a munilor. Toate acestea erau ceea ce
voia el, ceea ce sperase el. ns ele nu puteau exista

324
dac nu coincideau cu dorinele, speranele i
visele ei.
Deci va nghii i asta. Vor trebui s treac peste
ziua de azi i peste celelalte zile pn ce Hawkins
Hollow va fi curat. Viitorul nsemna: ziua de
mine. Poate c fundaia lor nu trebuia cldit
cnd terenul era nc instabil.
Prioritile? ODell, i reaminti el i se aez
la birou. i scoase propriile dosare referitoare la
jurnale pentru a se uita prin notie.
Primul pianjen se strecur afar din tastatur.
l ciupi de dosul palmei, atacnd rapid, nainte
ca el s poat riposta. Durerea fu instantanee, i
acum se ntindea, ca un foc pe sub piele. Pianjenii
ncepur s curg asemenea unei ape negre, din
broate, din sertare, devenind din ce n ce mai mari.

Layla intr n cas cu precauie fiind nc dat


peste cap. Fugise, asta fcuse. Fox i artase ua,
iar ea o luase la sntoasa. Pleac, nu te ocupa
acum de asta."
O iubea. Oare ea tiuse asta? Oare notase asta
ntr-un dosar ordonat i l ascunsese pn cnd va
fi mult mai convenabil s-l examineze?
O iubea. El voia ca ea s rmn. Mai mult
chiar, voia ca ea s-i ia un angajament fa de el,
de ora i chiar fa de ea, recunoscu Layla. n
felul lui specific, Fox i le prezentase pe toate
ntr-o manier pe care el crezuse c ea o va aprecia,
ns reuise s o sperie de moarte.
Propriul ei magazin? Acesta era doar unul dintre
visurile cu care-i fcuse plcere s se joace cu ani

325
n urm. Unul la care aproape c renunase.
Hawkins Hollow? i luase angajamentul s-l
salveze i - chiar dac suna pompos - s-i
mplineasc destinul. Orice se afla dincolo de asta
era prea greu de sesizat. i Fox? Era cel mai frumos
om pe care-1 cunoscuse vreodat. Nu-i de mirare
c sunt ntoars pe dos.
Intr n birou unde Quinn i Cybil tastau.
- Fox este ndrgostit de mine, zise ea.
Cu degetele nc fugind pe tastatur, Quinn nu
catadicsi s o priveasc i spuse:
- Ce mai veste!
- Dac tu tiai asta, eu de ce nu tiam? vru s
tie Layla.
- Pentru c erai prea ngrijorat c eti
ndrgostit de el. Degetele lui Cybil se oprir dup
ce mai aps o dat pe mouse. Dar noi ceilali am
urmrit cum inimioarele se nvrteau deasupra
capetelor voastre de sptmni ntregi. Nu ai venii
cam devreme acas?
- Da, da. Cred c ne-am certat. Layla se sprijini
de tocul uii i-i frec umrul, ca i cum o durea,
O durea ceva, realiz ea, dar mult prea profund
ca s ajung acolo.
- Prea a fi o ceart, de fapt, eu eram nervoas,
printre altele. M-a dus la cldirea unde a fosl
magazinul cu suveniruri. Acum este liber. Apoi a
nceput s vorbeasc despre potenialul ei, cum ar
trebui s deschid un magazin de galanterie acolo i..,
- Ce idee minunat. De aceast dat Quinn se
opri entuziasmat. Voi fi cea mai bun client a

326
ta. Moda urban ntr-un orel din America. Sunt
deja acolo.
- Nu pot deschide un magazin.
- De ce nu?
- Pentru c... Ai idee ce implic s ncepi o
afacere, s deschizi un magazin cu amnuntul,
chiar i unul mic?
- Nu, replic Quinn. Dar tu cred c tii i mi
imaginez c i Fox tie tot ce ine de partea legal.
Voi ajuta i eu. mi plac la nebunie proiectele. Vei
face i drumuri la cumprturi? Mie poi s-mi
dai la pre de angro?
- Q, mai i respir, o sftui Cybil. Dificultatea
ce mai mare nu ine de logistic, nu-i aa, Layla?
- Ba este i asta o dificultate i nc una mare.
Dar... Dumnezeule! Am putea fi un pic realiste,
doar noi trei, acum? S-ar putea ca dup luna iulie
s nu mai existe niciun ora. Sau s-ar putea s
existe un ora care, dup o sptmn de violene,
distrugeri i moarte, s se liniteasc pentru
urmtorii apte ani. Chiar dac m-a gndi s-mi
deschid propria mea afacere, dat fiind situaia ar
trebui s fiu nebun s ncep una aici, la Demonul
Central.
- Cal are una i nu este nebun.
- mi pare ru, Quinn, nu am vrut s spun...
- Nu, este n regul. Vreau s subliniez faptul
c oamenii au afaceri i case aici. Altfel, nu ar
exista niciun motiv real s facem ceea ce facem.
I)ar dac pentru tine nu este potrivit, atunci asta
este.

327
Layla i desfcu braele.
- Cura a putea ti? Oh! Se pare c el crede t (!
tie. Deja a discutat cu Jim Hawkins s ml
nchirieze cldirea i a vorbit la banc despic un
mprumut.
- Hait! murmur Cybil.
-A re un dosar pentru mine cu asta. i ca s lui
cinstit, nu s-a dus la domnul Hawkins i la banc A
s discute n numele meu. A cerut doar informaiil
de baz i cifre. Proiecte.
- mi retrag exclamaia. mi pare ru, scumpo,
asta sun mai degrab a brbat care voia doar s |i
dea rspunsurile la ntrebrile pe care le-ai fi avui
dac te-ar fi ncntat ideea. Gnditoare, Cybil sc
aez n poziie de lotus. Reiau exclamaia de mul
nainte, chiar adaug i un s-l ia naiba, dac mi
spui c a vrut s-i bage asta pe gt i s-a enervai
-N u . Prins n curs de argumentul logic, Layla
oft profund. Cred c eu am fost cea care s-a
enervat, dar toate astea m-au afectat. Mi-a spus c
este ndrgostit de mine i c dorete s fiu fericit,
s am ceea ce vreau. Credea c eu mi doream un
loc al meu. C el este acela, c mi doream o via
alturi de el.
- Dac nu este el, trebuie s i-o spui n fa,
zise Quinn dup un moment de linite. Sau voi fi
nevoit s m adresez ie cu s te ia naiba. El nu
merit s fie inut n suspans.
- Cum i pot spune ceea ce nu tiu? Layla iei,
se duse n camera sa i nchise ua.
- Ei i este mai greu dect ie, coment Cybil.
Tu mereu ai tiut ce vrea sufletul tu, Q, sau

328
in|iunea ta. Uneori, ambele erau de acord. Dac
mi, atunci sreai. Acesta este felul tu. Cu tine
i Cal totul s-a legat. Ideea de a te cstori cu el,
de a rmne aici, este pentru tine o coborre lin.
- II iubesc pe tipul sta. Unde locuim nu este
important pentru mine, atta timp ct locuim
mpreun.
- Iar tastatura ta ncape oriunde. Dac trebuie
sa pleci pe undeva pentru un material, Cal va fi de
ucord cu asta. Cea mai mare schimbare pe care tu
li cbuie s o faci aici este s te aezi la casa ta, cci
eti ndrgostit. n cazul lui Layla, acestea nu sunt
singurele schimbri majore.
- Da, da, da. Mi-ar plcea. Mi-ar plcea ca ei
doi s-i rezolve problemele. i din motive pur
egoiste, a vrea ca Layla s rmn aici. Dar, dac
ca decide s plece, nu o voi condamna. Ar trebui
s m duc s aduc nite ngheat.
- Bineneles c ar trebui.
- Nu, serios. Este rvit. Are nevoie de
prietene i de ngheat. Imediat ce termin cu asta,
m duc s cumpr nite ngheat. Nu, m duc
acum i voi face cteva ture de bloc, mai nti, ca
s pot mnca poria mea fr s m simt vinovat.
- Ia de fistic, strig Cybil n timp ce Quinn ieea
din ncpere.
Quinn se opri lng camera Laylei, ciocni la
u i o ntredeschise.
- Scuze dac am fost dur.
- Nu ai fost. Mi-ai dat mai multe subiecte la
care s m gndesc.

329
- Ct gndeti, ies s alerg puin. Cnd mfl
ntorc, iau nite ngheat. Cybil vrea de fistic. Care
este otrava ta?
- Cea cu prjiturele.
- S-a notat.
Cnd ua se nchise, Layla i desfcu prul
Un pic de plcere caloric era exact ce-i trebuia
ngheat i prieteni... ar trebui s completeze
plcerea cu un du i cu nite haine comode.
Se dezbrc, alese nite pantaloni din bumbac
i cel mai moale hanorac al ei. Apoi decise s-i
fac un tratament facial nainte de du.
Cte femei din ora i-ar face cumprturile
ntr-un loc bine aprovizionat aa cum ar fi vrut ca
s-i doteze buticul? Cte, se gndi ea n timp
ce-i cura faa, ar cumpra de la ea, n loc s se
duc direct la mall? Oare i putea permite sfl
investeasc timp, bani, emoie, speran - n ceva
ce logica ei i spunea c va da faliment peste doi
ani?
Aplicndu-i masca, se juc cu ideea culorilor,
a proiectului. Camere de prob cu perdele? Desigur
c nu. Era tipic masculin ca un brbat s sugereze
c fem eile s-ar p u tea sim i confortabil
schimbndu-se n spatele unei buci de material,
ntr-un loc public.
Pereii i uile trebuiau s fie asigurate i sa
aib ceva cu care clientul s se poat ncuia pe
dinuntru.
La naiba cu Fox. O fcea s se gndeasc la
cabinele de prob.

330
Sunt ndrgostit de tine iremediabil.
Layla nchise ochii. Chiar i acum, auzind n
minte aceste cuvinte, inima ei batea mai tare.
Ea ns nu a putut s-i spun acelai lucru, nu
ii putuse rspunde. i asta pentru c nu se aflau
intr-o cldire veche dintr-un orel normal, ci
intr-una care fusese lovit i zdrobit, intr-un ora
blestemat. Nu era acesta cuvntul potrivit? Ca s
nu mai spunem c n orice clip totul putea lua
foc.
Mai bine s peasc cu atenie, puin cte
puin, s-i spun c ar fi mai bine pentru amndoi
pentru toi - s rmn aa cum erau acum.
Intr sub du i ls apa s o calmeze. Se va
revana fa de el. Poate c nu era sigur ce voia
sau ceea ce ndrznea s viseze, dar tia c-1
iubete. Poate asta va fi destul ca s-l fac s treac
peste situaia n care se aflau.
In timp ce-i ridica faa spre jetul de ap, arpele
ncepu s alunece n tcere, ieind din scurgere.
Quinn ncepu cu o plimbare n for. Nu era
greu de fcut setul de exerciii - nu cnd la captul
lui se afla ngheata, i primvara i intrase n
drepturi. N arcise i zam bile, se gndi ea,
balansndu-i braele pentru a mri ritmul inimii.
Copacii nfloreau, iar iarba ncepea s nverzeasc.
Era un ora al naibii de frumos, iar Cybil avea
dreptate. Ei i fusese uor s accepte ideea de a
locui aici. i plceau casele vechi, verandele
acoperite, peluzele n pant. i plcea, fiind
sociabil, s cunoasc atia oameni dup nume.

331
Ddu colul i meninu ritmul alergrii conslmil
Fistic i prjiturele, se gndi ea. Probabil c ea st*
va orienta spre ceva cu ciocolat i alune, la nai Im
cu cina sntoas i echilibrat. Prietenele ei aveau
nevoie de ngheat. Cine era ea s numere
caloriile?
Se opri pentru o clip i se ncrunt uitndu-se
la casele de pe col. Nu tocmai dduse colul? Putea
s ju re... scuturnd din cap, i relu alergarea, se
ntoarse i n cteva momente se afla din nou n
acelai loc.
Un fior de fric i alunec pe coloan. Se
ntoarse n direcia opus i i relu alergalul
Acelai col, aceleai case. Alerg drept nainte,
doar ca s ajung n acelai loc, ca i cum nsei
strada i muta poziia ca s o ia peste picior. Chim
i atunci cnd ncerc s fug spre una dintre case,
s cear ajutor, picioarele o aduceau napoi, n
acelai col.
Cnd ntunericul se ls deasupra ei, o lu In
fug, urmrit de propria ei panic.

La centrul de popice, Cal sttea lng tatl su,


urmrind montarea noilor sisteme automate de
marcaj.
- Va fi foarte bine.
- Sper s ai dreptate, zise Jim. Au costat ceva,
- Trebuie s cheltui, ca s faci bani.
Fuseser nevoii s nchid culoarele n acea
zi, dar sala cu jocuri automate i restaurantul erau
deschise. Cal avusese ideea s-i lase pe ceilali s
intre ca s remarce mbuntirile.

332
- Computerele conduc totul. tiu cum sun,
mormi Jim, nainte ca fiul lui s poat spune ceva.
Iarc semn cu tatl meu care caut nod n papur
rnd abia reuisem s-l conving s trecem la
manjatoarele de popice automate, n loc s avem
nite ipi n spate care s le pun la loc cu mna.
- Aveai dreptate.
- Da, aveam dreptate. Nu puteam s m abin
s nu am dreptate. Jim i vr m inile n
buzunarele tradiionalului su sacou kaki. Cred
c i tu simi la fel.
- Va aduce afacerea pe linia de plutire i o va
dezvolta. Se va amortiza investiia pe termen lung.
- Ei bine, am facut-o, aa c vom vedea cum
va merge. La naiba, i asta sun de parc a fi tatl
meu.
Rznd, Cal l btu pe Jim pe umr.
- Trebuie s-l scot pe Rostogol la plimbare. Vrei
s vii cu noi?
- Nu. Voi sta aici, s m mai ncrunt un pic i
s m lamentez n legtur cu capriciile modei.
- M ntorc n cinci minute.
Amuzat, Cal se duse sus s-l ia pe Rostogol.
Cinelui i plcea s ias la plimbare cnd erau n
ora, dar devenea trist cnd vedea lesa. I se putea
citi asta n priviri n timp ce Cal i-o lega de zgard.
- Nu fi copil. Aa este legea, prietene. Tu i cu
mine tim c nu ai de gnd s faci nicio prostie,
dar legea este lege. Sau vrei s vin la arc ca s te
scot pe cauiune?
R ostogol mergea cu capul plecat, ca un

333
prizonier de rzboi, n timp ce coborau scrile din
spate. Cunoscndu-i cinele, Cal tia c i va ine
din nou capul n sus, dup cteva minute.
l privi pe Rostogol ateptnd momentul de
acceptare, n timp ce ocoleau cldirea. Rostogol
prefera s-i dezmoreasc picioarele mergnd
de-a lungul strzii principale, unde Larry de In
frizerie ieea cnd treceau pe acolo, i da un biscuil
i-l mngia.
Cal atept rbdtor pn ce Rostogol i ridicft
piciorul i fcu pipi din belug pe trunchiul marelui
stejar dintre cldiri, apoi l ls pe el s-l conduc
spre trotuarul de pe Main Street.
Ajuns acolo, Cal simi c se sufoc. Asfaltul
distrus i crmizile sparte ieeau din trotuar,
Restul oraului dispruse, rmnnd doar molozul,
Ruinele nc mai fumegau. Copaci nnegrii i
spintecai erau nconjurai de cioburi zimate dc
sticl i de pietre ptate cu snge. Dei prjolii!
pn n temelii, din iarba din piaa public i din
plantele vesele i primvratice ieeau aburi,
Trupuri sau rmie ale acestora erau mprtiate
pe pmnt sau atrnau ntr-un mod obscen de
copacii distrui.
Lng el, Rostogol ncepu s tremure. Apoi se
aez n fund, i ridic capul i ncepu s urle.
nc inndu-1 de les, Cal alerg spre intrarea dc
la popicrie i trase de u, dar aceasta refuza s
se clinteasc. Nu se auzea nimic, nuntru sau
afar, doar pumnul su care lovea i strigtele lui
frenetice.
Cnd minile ncepur s sngereze de la atta

334
btut, fugi, cu cinele galopnd lng el. Trebuia
sa ajung la Quinn.

Gage nu era sigur de ce venise. Fusese nervos


iicas - ei bine, acas la Cal. Acas era oriunde
sttea destul de mult nct s se oboseasc s
despacheteze. Ciocni, apoi ridic din umeri i
deschise ua casei nchiriate.
- Este cineva acas?
Auzi paii i tiu c erau ai lui Cybil nainte ca
ea s apar n capul scrilor.
- Eu sunt cineva. ncepu s coboare. Ce te aduce
pe aici nainte de ora vesel?
Cybil avea prul strns la ceafa - un pr negru
des, cu crlioni - aa cum obinuia s fac atunci
cnd lucra i era descul. Chiar i n acei blugi
decolorai i n pulover, reuea s arate elegant
ca o membr a familiei regale.
- Am avut o conversaie cu profesorul Litz,
expertul n demoni din Europa. I-am spus despre
ideea noastr cu ritualul de snge. Este mpotriva
lui.
- Pare a fi un om cu bun-sim. Ea i nclin
capul. Vino n spate. Poi s bei, probabil, a zecea
ceac cu cafea pe ziua de azi, iar eu voi lua un
ceai n timp ce-mi vei spune despre motivul lui de
bun-sim.
- Primul i cel mai semnificativ este ca un ecou
a ceea ce ai spus i tu. Gage o urm n buctrie.
Putem elibera ceva pentru care nu suntem pregtii.
Ceva mult mai ru sau mai puternic, ca urmare a
acestui ritual.

335
- Sunt de acord. Ea puse ibricul pe foc, peni
a prepara o nou porie de cafea. Deci, esenjitit
este s nu ne grbim cu asta. S adunm, mai ulfll,
toate informaiile posibile i s procedm cu grijii
- Deci tu eti pentru a o face.
- Sunt sau nclin n acea direcie, odat ce vum
fi protejai att ct este posibil. Tu nu eti de acord''
-M -am gndit c ansele suntjuma-juma, ecou
ce nu e ru.
- Poate c da, dar eu sper c vor cntri imti
m ult n favoarea noastr. i aps ochii cu
degetele.
-A m fost...
- Ce este?
- Poate c am stat prea mult astzi n fan
monitorului. Am ochii obosii. Se ntinse pentru u
deschide dulapul de ceti i rat mnerul cu ci vtt
centimetri. Ochii mei simt... Oh, Dumnezeule! Nu
vd! Nu vd!
- Stai aa! Las-m s m uit!
Cnd o cuprinse de umeri ca s o ntoardl,
ea-i strnse braul.
- Nu vd nimic. Este gri. Totul este gri.
O ntoarse i oft. Ochii ei, ochii aceia exotici
de igncu, erau acoperii cu o pelicul alb.
- Hai s ne aezm. Este un truc. Este doar un
alt truc. Nu este real, Cybil.
n timp ce ea se aga de el, tremurnd, simi
cum el lein.
Acum se afla n apartamentul posomort i
murdar pe care-1 mprise cndva cu tatl su.

336
n plasat deasupra popicriei. Mirosurile l lovir
iii

lir/.indu-i amintiri neplcute - whisky, tutun,


iianspiraie, aternuturi murdare i vase nesplate.
Canapeaua cu braele uzate i scaunul rupt i
lipit cu scotch, n form de X, se aflau acolo.
I ampa cu picior de lng canapea era aprins. Dar
m easta era stricat, i zise Gage. Se stricase cu
uni n urm cnd l lovise cu ea pe tatl su. Cnd
Insese destul de mare, destul de puternic ca s-i
foloseasc pumnii.
Nu, se gndi Gage. Nu, nu voi fi din nou aici.
Se duse spre u, apuc mnerul, dar acesta nu se
mic n ciuda eforturilor sale. ocat, se uit la
mna de pe clan i vzu c era mna unui copil.
Voi iei pe fereastr, i spuse n timp ce
transpiraia i se scurgea pe spate. Nu ar fi pentru
prima dat cnd scpa n acest fel. Luptndu-se
cu dorina de a fugi, intr n vechea sa camer -
un pat nefcut, cteva cri pen tru coal
mprtiate pe jos, o mas de toalet, o lamp.
Nimic la vedere. Benzi desenate, dulciuri, jucrii,
loate erau ascunse.
Fereastra refuz s se deschid. Cnd fu destul
de disperat ca s ncerce, geamul nu a vrut s se
sparg. Invrtindu-se, cut o cale de ieire i se
vzu n oglinda de deasupra mesei de toalet. Mic,
slab ca un r i nspimntat.
Este o minciun. Doar o alt minciun. Acum
nu mai era bieelul acela, i spuse el. Nu mai era
acel biat neajutorat de apte, opt ani. Era un brbat
matur.

337
Totui, cnd auzi ua lovindu-se de perete, l
paii mpleticii ai beivului su tat, biatul fu cel
care tremur.

Fox lovi cu piciorul n pianjeni. Acum 11


acopereau biroul, se scurgeau n cascade de pc
margini pe podea. Sreau pe el i mucau cu
lcomie. Veninul lor ardea, iar carnea se umfla i
se sprgea ca un fruct putrezit.
Mintea lui nu se putea relaxa, nu se putea calma,
nu n timp ce o duzin dintre ei se trau pc
picioarele lui, i pe sub cma. i ddu jos pc
podea, pe covor, n timp ce respiraia lui uiera
printre dinii strni. Uile rabatabile pe care Ic
lsase deschise se trntir nchizndu-se. n timp
ce mergea cu spatele spre ele, ferestrele devenirii
negre din cauza pianjenilor.
Se scutura ca un om cuprins de febr, dar
nchise ochii, ordonndu-i s-i controleze
respiraia. n timp ce se trau i mucau, n timp
ce-1 acopereau, i venea s cedeze i s ipe.
Am vzut chestii i mai rele, i spuse el. Inima
lui btea frenetic, n timp ce se lupta ca s se
calmeze un pic. Desigur. Am vzut lucruri i mai
rele, am avut parte de chestii i m ai rele,
imbecilule, nu doar civa pianjeni. Voi chema
exterminatorul mine, dei tiu c nu sunt reali,
idiotule. Pot atepta pn termini. Pot atepta pn
nu vei mai avea combustibil.
Furia veritabil din interiorul lui ctig teren
n dauna fricii i a dezgustului i reui s-i
controleze din nou btile inimii.

338
- Poi juca ce jocuri vrei tu, nenorocitule. Noi
nu ne vom juca atunci cnd vom veni dup tine.
I)e data asta, te vom distruge.
Vei muri urlnd.
Nu conta pe asta, gndi Fox, adunndu-se. S
nu contezi pe asta, blestematule. Prinse unul dintre
pianjenii de pe braul su i-l strivi n pumn. Ls
sngele s-i alerge ca focul prin degete.
ncepur s cad de pe el, unul dup altul. Ei
erau cei care ipau n timp ce mureau. Cu minile
umflate, el deschise uile i fugi. Nu pentru el, ci
pentru Layla. Unul dintre ipetele din mintea lui
era al ei.
n timp ce fugea, sngera; n timp ce sngera,
se vindeca.
O lu printre cldiri, sri peste garduri i alerg
de-a lungul curilor. O vzu pe Quinn stnd n
mijlocul strzii, tremurnd.
- M-am pierdut. M-am pierdut. Nu tiu ce s
fac. Nu pot ajunge acas.
O lu de mn i o trase spre el.
- Este acelai loc. Mereu a fost acelai loc. Nu
pot...
- nchide-1, strig Fox la ea. nchide totul.
- Nu tiu pentru ct timp. Nu tiu nici mcar
ct timp... Cal!
Se ndeprt n fug de Fox i alerg spre locul
unde Cal sttea cu cinele lui care urla.
- A disprut. Totul a disprut. O prinse pe Quinn
n brae i-i aps faa de gtul ei. Am crezut c
nu mai eti. Nu te puteam gsi.

339
- Este o minciun. Fox l btu pe Cal pe spaliv
Este o minciun. Dumnezeule! Nu o auzi cum ipfl?
ni de-a lungul strzii, apoi intr ca o furtunii
n casa nchiriat. Repezindu-se n sus pe scAii
simi cum frica l sfie, aa cum i sfiascifl
pianjenii carnea. iptul Laylei se opri, dar ecoul
lui l conduse spre ea, l fcu s deschid larg uii
de la baie unde zcea goal i incontient pe
podea.
n buctrie, Cybil ip cnd auzi ua de In
intrate trntindu-se. ntinse minile nainte i pti
fr s vad nimic. Griul tremur, se disip i-i
recpt vederea. l vzu pe Gage, doar pe Gago,
palid, uitndu-se napoi spre ea. Cnd se aruncrt
n braele lui, el o prinse i o strnse mai mult
pentru el, dect pentru ea.

340
17

jf ayla era ud i rece, aa c Fox o aez pe


Jtmpat i o nveli cu ptura. O zgrietur i
iirea tmpla i cu siguran c avea s-o doar
cnd i va reveni. Nu sngera i nu avea nimic
rupt din cte i putea da seama. S o nclzeasc
i s o usuce erau prioritile, se gndi el. Dup ce
se asigur de asta, se uit mai ndeaproape. Abia
avu timp s-i verifice pulsul nainte ca Quinn i
Cal s intre grbii.
- Este Layla. Slav Domnului!
- Cred c a leinat. Cred c doar a leinat, i
spuse Fox lui Quimi cnd aceasta se ls pe vine
alturi de el. Poate c s-a lovit la cap. S-a ntmplat
ceva ct timp a fost la du. Nu cred c vom mai
gsi ceva, dar, C al...
- Verific.
- A i spus... Scuze. Quinn i terse propriile
lacrimi. A fost o zi foarte proast. Ai spus c ai
auzit-o ipnd.
- Da, am auzit-o.

341
Se speriase teribil, se gndi el, n timp ce I
ndeprta prul ud de pe fa. V-am auzit pe toi,
- Poftim?
- Cred c semnalul a la Batman a funcional, A
fost bruiat, dar v-am auzit pe toi. Am nevoie di*
un prosop. Are prul ud.
- Poftim. Cal i ddu unul. Baia este n regn In
- Cybil, Gage?
Cal strnse mna pe care Quinn i-o ntinsese.
- M duc s vd ce fac. Rmi aici.
- Ce s-a ntmplat cu tine?
Fox scutur din cap.
- Mai trziu, spuse el i puse prosopul sub capul
Laylei. i revine. Uurarea ni din el cnd
pleoapele ei fluturar. Revino-i, Layla. Este n
regul. S-a terminat.
Layla i reveni respirnd convulsiv, dnd
frenetic din mini, cu ochii largi deschii, plini de
oroare.
- Oprete-te! Oprete-te! El fcu tot ceea ce
credea c poate face. Se concentr i mpinse
calmul n mintea ei. S-a terminat. Eti cu mine.
- La du, opti ea.
-A u plecat. Nu mai sunt. Putea vedea n mintea
ei cum ieeau erpii din scurgere i se trau pc
gresie.
- Nu am putut s ies. Ua nu se deschidea. Erau
peste tot, erau pe mine. Tremurnd din ce n ce
mai tare, se refugie n braele lui. Au disprut?
Eti sigur?

342
Sunt sigur. Eti rnit? Las-m s vd.
Nu, nu cred c... Un pic la cap. i... Se
t oncentr asupra lui. Faa ta! Oh, Doamne, mna
In este umflat!
- Se vindec. Este bine. Durerea vindecrii era
estompat de uurarea care-1 copleea. Se pare c
l'wisse a tras n toi deodat.
Quinn ncuviin dnd din cap.
- M-a lovit pe mine i pe Cal. O lovitur
puternic.
- Mai degrab a fcut curenie, spuse Cybil
din pragul uii. M-a lovit i pe mine i pe Gage.
ase din ase. Fox, de ce nu te duci tu jos? Prietenii
lai sunt nc destul de zguduii. O vom ajuta pe
I ,ayla s se mbrace, apoi vom cobor i noi.
Era palid ca varul, observ el. Era prima dat
cnd o vedea pe Cybil att de zguduit. Pentru c
ncperea devenise n ntregime feminin, Fox
decise c era mai bine s se retrag.
- Voi fi jos, i spuse el Laylei srutnd-o cu
duioie.

Asemenea momente, se gndi Fox, cereau un


whisky. Gsi singura sticl nedeschis de Jameson
printre cele cu vin i se gndi c era contribuia lui
Cal la proviziile de buturi alcoolice. Lu pahare,
ghea i turn dou degete n fiecare dintre ele.
- Bine gndit. Cal bu jum tate dintr-o
nghiitur, dar ochii lui continuar s fie bntuii.
Te-ai vindecat. Artai groaznic cnd te-am vzut
afar.

343
- Pianjeni. Muli i mari, nenorociii, spun#
Fox.
- Unde?
- n biroul meu.
- Pentru mine oraul dispruse. Cal i slutii
whisky-ul, agitndu-1. Am ajuns n centru cil
Rostogol i oraul nu mai era. Ca i cum ar fi czut
o bomb. Cldirile erau una cu pmntul. Foc i
fum. Trupuri. Iisuse! Pri din ele peste tot. Mut
sorbi o dat ncet. Va trebui s scriem asta. S aflm
ce i s-a ntmplat fiecruia.
- Oh, da. Asta va fi de mare folos. Gage lu o
singur nghiitur. Ne-a facut-o ru de tot. Acum
vom lua notie despre ntlnire.
-A i o soluie mai bun? ripost Cal. Una final,
frate? i, dac ai, nu o ine numai pentru tine.
- tiu c nu-i vom vorbi pn va muri. Iar dac
stm i lum notie, nu este mare scofal, dect
dac intenionezi s scrii o carte. Asta este treaba
Doamnei Tale, nu a mea.
- Atunci ce ai de gnd s faci? S te duci s tc
plimbi? Te pricepi la aa ceva. Sau vei lua un avion
s te duci la dracu-n praznic i s revii pentru
marele final? Ori vrei s sari peste partea asta n
acest an?
- M-am ntors n gura asta de iad pentru c am
jurat c-o voi face. Furia i ddea trcoale lui Gagc
cnd se ndrept spre Cal. Dac nu fceam asta
putea s se duc totul dracului n ceea ce m
privete. Pentru mine nu nseamn nimic.
- Mai nimic nu e important pentru tine.

344
Oprii-v! Vocea lui Fox era poruncitoare n
timp ce se aeza ntre ei. Nu ne este deloc de folos
iIac ncepem s ne lovim unul pe cellalt.
- Poate c ar trebui s fumm pipa pcii sau s
lacem coronie de margarete.
- Uite ce e, Gage! Dac vrei s iei, acolo e
afurisita de u. Iar dac tot ceea ce poi face este
Nfi-1 loveti atunci cnd este la pmnt, adug Fox,
mtorcndu-se spre Cal, nu lsa aceeai u afurisit
sa te loveasc n fund cnd iei.
- Eu nu lovesc pe nimeni i cine naiba te-a
ntrebat pe tine?
Vocile ridicate o fcur pe C ybil s se
grbeasc, n jos, pe scri. Evalu repede scena
din buctrie i interveni nainte ca vreunul dintre
ci s apuce s dea vreun pumn:
- Ei bine, asta este foarte productiv.
Intr direct n mijlocul celor trei brbai furioi,
i smulse paharul lui Gage din mn i bu.
- Cel puin cineva a avut bunul-sim s scoat
whisky-ul nainte ca testosteronul s atace. Dac
voi bieii vrei s v batei, ducei-v afar. V
vei vindeca destul de repede, dar mobila de aici
nu o va repara nimeni.
Fox se potoli primul. Ls jos pahaml cu whisky
i ridic spsit din umeri.
- Ei au nceput.
Evalundu-1, Cybil ridic din sprncean.
- Iar tu faci ceea ce fac ei? Sari de pe poduri, te
joci cu chibriturile? Hai s ncercm altfel. Voi
pune mncarea i butura la un loc ca s m pot

345
adresa acestei nevoi umane de baz. Confortul pe
care-1 aduce ar trebui s ne ajute s spunem fiecui#
dintre noi ce s-a ntmplat.
- Gage nu vrea s vorbeasc, spuse Cal.
-N ic i eu. Se uit la Gage cnd vorbi. Dar o voi
face. Este o alt nevoie uman de baz i ne amin
c am reuit s-i dm peste nas Marelui Bastard
Malefic. Zmbind, cu buzele rujate, ntr-o nuan|(t
de un coral provocator, i ddu prul pe spate. De
ce nu comand careva pizza?

Lipsea eficiena, dar exista ceva reconfortant


n faptul c se strnseser n sufragerie, la mas;t,
ca nite aduli responsabili. Cybil prepar un platou
cu aperitive ct timp ateptau s vin pizza.
Fox sttea pe podea, la picioarele Laylei.
- Mai nti doamnele, suger el. Quinn?
- Eu am plecat s cumpr ngheat, iar din
moment ce aveam de gnd s o i mnnc, am
fcut mai nti un tur de for. Degetele ei se
strnser n jurul lanului scurt de argint pe care-l
avea la gt. Dar ajungeam mereu n acelai loc, n
acelai col, indiferent n ce direcie o apucam. Nu
am gsit drumul, nu puteam ajunge acas. Strnse
mna lui Cal i-i aps fruntea de umrul lui. Nu
te puteam gsi. Se fcuse ntuneric. Nu era nimeni,
iar eu nu m puteam ntoarce.
- Pentru mine totul dispruse. Trecndu-i un
bra dup umerii ei, Cal o trase mai aproape. Oraul
era distrus, toi erau mori, fcui bucele. Am
fugit aici, dar nu mai era nimic. Doar o gaur

346
I'umegnd n pmnt. Nu tiam ncotro s m
ndrept, cutndu-te. Nu puteam s cred c... Apoi
Ic-am vzut pe tine, Fox.
- Eu te-am vzut primul, i spuse Quinn lui Fox.
lira ca i cum veneai printr-un zid de ap. Mai
nti, te-am vzut neclar, apoi i-am auzit paii -
alergai - dar sunetul era mai nbuit. Dup
aceea, totul s-a vzut clar. M-ai luat de mn i
lotul a devenit clar. Asta trebuie s nsemne ceva,
nu crezi? Se uit n jur cnd ntreb. ncepeam s
devin isteric. Apoi l-am vzut pe Fox i cnd
m-a luat de mn totul a devenit aa cum trebuia
s fie. Dup aceea, a aprut Cal.
- Nu erai acolo, niciunul dintre voi. Nimic nu
mai era. Apoi ai aprut. Cal scutur din cap. Era
ca i cum a fi schimbat un post. Ca un clic.
Sngerai, i spuse el lui Fox.
- Pianjeni, preciz acesta i ncepu s le
povesteasc. Nu am observat nimic n neregul cu
oraul cnd am ieit. Te-am vzut pe tine n col,
Quinn, artai pierdut. Te-am auzit, te-am simit
la fel ca i pe ceilali. Ca o conexiune slab, cu
parazii. Dar o puteam auzi pe Layla cum ip. Am
auzit asta foarte clar.
- Erai la dou blocuri distan, sublinie Quinn.
- O puteam auzi ipnd, repet Fox, pn cnd
am intrat n cas. Apoi s-a oprit. Probabil, atunci
ai leinat.
- S-a ntmplat dup ce a plecat Quinn. A ieit
s ia ngheat pentru c eu eram suprat. i arunc
o privire lui Fox. Am decis s fac un du ct era ea

347
plecat. Mai nti, i-am simit trndu-se pe lngii
piciorul meu. Ieeau din scurgere. erpi. In ce hal
am ipat, m mir c nu s-a auzit pn n cellall
stat.
- Eu nu te-am auzit, i spuse Cybil. Eram jos i
nu am auzit nimic.
- Tot veneau. Cnd respiraia ncepu s o
stnjeneasc, Layla fcu un efort i se calm. Am
ieit de la du, dar erau i pe podea. Ieeau din
chiuvet. Nu este real, asta tot ncercam s-mi
spun, dar n-am reuit s m stpnesc. Cnd ua
nu a vrut s se deschid, am luat-o un pic razna,
am dat n ei cu un prosop, cu minile. Fereastra
era prea mic i, oricum, nu s-ar fi deschis. Prohabi I
c am leinat, pentru c nu-mi mai amintesc nimic
pn cnd Fox a venit. Eram n pat, iar Fox i Quinu
se aflau acolo.
- Faptul c ai leinat poate fi unul dintre
motivele pentru care a renunat, specul Cybil. Nu
avea rost s m enin o iluzie cnd tu erai
incontient.
- Cu tine ce s-a ntmplat? o ntreb Layla.
- Nu mai vedeam. Eu i Gage eram n buctrie.
Am simit c m ustur ochii, apoi vederea mi-a
devenit neclar. Totul era gri. Am orbit.
- Oh, Cyb.
Ea i zmbi lui Quinn.
- Q tie c m obsedeaz chestia asta cu ochii.
Tatl meu i-a pierdut vederea ntr-un accident.
Nu a putut niciodat s se adapteze, s accepte,
Doi ani mai trziu s-a sinucis. Aa c orbirea mii

348
terorizeaz. Tu erai acolo, i spuse ea lui Gage,
apoi ai disprut. Nu te mai auzeam i te-am rugat
s m ajui, dar n-ai fcut-o. Presupun c nu puteai.
Ea tcu, dar Gage nu coment.
- Am auzit cum se trntete ua de la intrare.
L-am auzit pe Fox. Privirea mea a nceput s
devin clar i atunci... erai din nou acolo. O inuse
n brae, se gndi ea. Se inuser unul pe cellalt.
Unde ai plecat, Gage? Trebuie s tim ce s-a
ntmplat fiecruia dintre noi.
- N u am plecat prea departe. napoi n
apartamentul unde obinuiam s locuiesc. Cel de
deasupra popicriei.
Se auzi un ciocnit n u, Cal se ridic, dar
continu s se uite la Gage.
- M duc eu.
- Cu tine era o chestie fizic, continu Gage.
Iriii, pupilele erau acoperite, ochii ti erau
complet albi. i nu te puteam ajuta. M-am ndreptat
spre tine i am ajuns direct n apartament.
Cal reveni de la u i aez cutiile cu pizza pe
mas.
- Erai singur?
- La nceput. Nu puteam deschide ua i nici
ferestrele. Se pare c sta este laitmotivul.
- Prini n curs, murmur Layla. Oricui i este
fric s nu fie prins, s nu rmn ncuiat.
- L-am auzit venind. tiam - cunosc sunetul
pailor lui pe scri i cnd este beat i cnd nu.
Acum era i se apropia. Apoi m aflam din nou n
buctrie.

349
- Mai este ceva. De ce nu vrei s spui? vru s
tie Cybil. Cu toii am trecut prin ceva ngrozitor.
- Cnd am atins clana, nu era mna mea. Nu
aceast mn. Gage o ridic i o ntoarse, studiind-o,
Eu eram cel care se reflecta n oglind. Aveam vreo
apte, opt ani. nainte de noaptea de la Stnca
Pgn, chiar mai tnr. nainte ca lucrurile s sc
schimbe, nainte ca noi s ne schimbm. Iar el era
beat i venea. Este destul de clar?
n tcerea care se aternu, Quinn se ntinse dup
reportofonul ei, scoase caseta i puse una nou.
- Asta nu s-a mai ntmplat, am dreptate? S
fim cu toii afectai n acelai timp.
- Visele, spuse Cal. Noi trei am avut vise, de
obicei, n aceeai noapte, dar nu mereu despre
acelai lucru. Asta se putea ntmpla cu sptmni,
chiar i luni nainte de apte. Dar aa ceva, nu. Nu
n afara acelei perioade de apte zile.
- S-a strduit destul de mult ca s ajung la
noi, coment Fox, ca s se foloseasc de temerile
noastre particulare.
- De ce doar tu ai fost rnit? ntreb Layla.
I-am simit cum m muc, dar nu aveam urme
de mucturi cnd totul s-a terminat. Tu, ns aveai.
Acum s-au vindecat, dar aveai rni.
- Poate c i-am permis s ptrund mai mult,
iar propria mea abilitate a lucrat mpotriva mea.
Mi-a fcut temerile mai reale, mai tangibile. Nu
tiu.
- Este posibil, zise Quinn. Oare a nceput cu
tine? Avnd n vedere timpul, este posibil s fi

350
nceput cu tine. A folosit mai mult, ei bine,
combustibil. Iar cu restul ne-a hrnit pe noi. Nu
doar temerile, ci i durerea. S-a folosit de legturi.
De la tine la Cal sau la mine. Layla, apoi Cybil i
n final cu Gage.
- Ca un curent. Energia. Layla ncuviin dnd
din cap. Trecnd de la unul la cellalt. Fox a slbit
curentul pentru c s-a eliberat i a fcut linia s
cad. Dac aa s-a ntmplat, poate fi vorba de un
fel de aprare, nu-i aa? Ceva de care ne-am putea
folosi.
- Propria noastr energie mpotriva energiei lui.
Quinn ced i deschise cutia cu pizza. Pozitivul
mpotriva negativului.
- Cred c va trebui s facem mult mai mult
dect s ne gndim la rou de pe trandafiri. Cybil
scoase o felie. i la mustile pisoilor.
- Dei m ndoiesc c-i voi auzi pe biei
cntnd n cor do-re-mi, chiar dac vieile lor ar
depinde de asta, trandafirii i pisoii simt un punct
de pornire. Avnd n vedere trauma destul de mare
prin care trecuse, Quinn se servi cu nc o felie de
pizza. Dac fiecare dintre noi are propriile sale
temeri, nu avem cu toii i propriile bucurii? De
exemplu, hocheiul, dar nu este chiar primul pe
list. Oh, Doamne, ce bun e. Vedei? Bucurii
personale. Pizza cu ardei.
- Nu aa a rupt Fox legtura, sublinie Layla.
Nu cred c a menionat c s-a concentrat asupra
pizzei sau a curcubeielor.
- Nu este ntru totul adevrat. Pentru c ochii

351
lui Rostogol erau plini de dragoste, Fox culese nite
ardei de pe felia sa i i-o ddu cinelui. M-am
gndit c ceea ce se ntmpla era o porcrie. Nn
este uor s faci asta cnd pianjeni mutani,
nfometai se trsc pe tine.
- Se mnnc aici, i reaminti Cal.
- M-am gndit ns intens cum l vom cotonogi
pe Marele Bastard Malefic. Cum l vom extermina.
Am continuat s m gndesc la asta, de parc i-a
fi spus-o lui. Am vorbit urt, am folosit multe
cuvinte murdare. Asta este o plcere personal,
ct se poate de real. Iar cnd acele chestii au
nceput s cad de pe mine, m-am simit destul de
relaxat dndu-mi seama de realitate.
- Asta a funcionat mereu pentru tine. Odat
ce-i dai seama ce i cum, adug Cal. A funcionat
i la mine i la Gage. Am putut destrma iluzia -
asta cnd au fost iluzii. Am ncercat, data de asta
nu am reuit.
- Deci ai luat-o drept bun.
- Eu...
- A i luat-o drept bun cel puin cteva minute.
Pentru c era prea mult, Cal. Tot ceea ce contase
pentru tine dispruse. Quinn, familia ta, noi, oraul.
i rmsesei doar tu. Nu l-ai oprit, aa c toi i
toate dispruser, ucise sau distruse, n afar de
tine. A fost al naibii de mult, repet Fox. Pianjenii
ia nu erau reali, nu pe de-a-ntregul reali. Dar
mi-am vzut mna dup ce s-au dat la mine. Era
umflat i sngera. Rnile erau reale. Aa c Twisse
s-a strduit foarte mult de data asta.

352
- A trecut aproape o sptmn de la ultimul
incident i a nceput cu tine, Fox. Cybil aez o
felie pe o farfurie i i-o duse lui Gage. S-a folosit
de gelozia lui Block, de furia lui, poate i de
vinovie, s-a hrnit cu asta, s-a folosit de asta
pentru a-1 contamina i a-1 determina s te atace.
-A tunci de unde a tcut rost de celelalte droguri
necesare pentru asta? Gage ridic din umeri. Dac
asta este ntrebarea, atunci v spun eu c sunt
destule emoii negative care strbat acest ora, ca
n oricare alt loc.
- Este ceva special, se mpotrivi Cal. A fost
special pentru Block. Asta a fost special pentru
noi.
Cybil i arunc o privire lui Layla, dar nu spuse
nimic.
- Eram suprat i furioas. i tu erai, i spuse
Layla lui Fox. Am avut... o nenelegere.
- Dac poate provoca aa ceva de fiecare dat
cnd unul dintre noi se enerveaz, atunci ne-am
ars, zise Gage.
- Erau suprai unul pe cellalt. Quinn se gndi
cum putea s formuleze mai bine ideea. Asta ar
putea fi un factor. i s-ar putea ca atunci cnd
emoiile implicate sunt n mod special mai intense,
cnd este implicat i sexualitatea lor, acel factor
s fie puternic.
Gage i ridic berea.
-N oroc!
- Din ntmplare eu cred c o emoie uman
intens, emoie datorat unei afeciuni deosebite,

353
adug Cybil, i unui sex sntos, este mult mai
puternic dect orice ar putea arunca asupra
noastr nenorocitul acela. Asta nu nseamn c nul
nvrt n cerc pe muntele naivitii, ci se datoreaz
faptului c am studiat relaiile umane, puterea lor,
dar i aceast situaie, n mod special, i modul n
care ne-am procopsit cu ea. De cte ori voi trei ai
avut o scen ca cea din buctrie?
- Ce scen? vru s tie Quinn.
- O nimica toat, mormi Cal.
- Stteai fa n fa, spunndu-v obsceni tai
i erai pe punctul de a v lua la pumni. Zmbetul
lui C ybil era m echeresc. Stim ulator. Dc
nenumrate ori. Pot s pun pariu - accepi pariul?
l ntreb ea pe Gage, c de multe ori ai ajuns s
v tragei pumni n nas. Cu toate acestea suntei
aici. Suntei aici pentru c n adncul sufletului v
iubii. Asta este fundamental i nimic nu o va
schimba. Nu poi zdruncina aceast fundaie. Vom
avea nevoie de aceast fundaie i de acele emoii
umane intense, mai ales dac vrem s facem
incredibila nechibzuin i s ncercm ritualul
sngelui.
- Ai gsit ceva, spuse Quinn.
- Cred c da. Vreau nti s primesc un rspuns
de la mai multe surse. Dar da, cred c am gsit.
- Spune tot!
- Una dintre chestii este c suntem toi ase
implicai i va trebui s ne ntoarcem la surs.
- La Stnca Pgn, spuse Fox.
- Unde altundeva?

354
*

Mai trziu, Cal profit de un moment cnd


rmase singur cu Quinn. O trase n dormitor i o
imbri, doar ca s-i simt mireasma trupului.
- A fost mai ru, spuse el ncet, mai ru dect
oricnd, deoarece pentru o clip am crezut c
te-am pierdut.
- A fost mai ru, pentru c nu te puteam gsi.
Ba i ls capul pe spate i se pierdu n srutul
lui. Este mai greu atunci cnd iubeti. Mai bine i
inai greu, ns asta este cam tot ce conteaz.
- Vreau s-i cer o favoare. Vreau s pleci, doar
pentru cteva zile, continu el, vorbind repede. O
sptmn, poate dou. tiu c mai ai i alte
proiecte de scris pe care le-ai amnat. Ia-i o pauz
i du-te acas s...
- Aceasta este casa mea acum.
- tii ce vreau s spun, Quinn.
- Desigur. Nicio problem. Zmbetul ei era
nsorit ca o zi de iunie. Atta timp ct vii i tu cu
mine. Vom avea o mic vacan. Ce spui de asta?
- Vorbesc serios.
- i eu. Voi merge dac mergi i tu. Nici s nu
te gndeti s ncepi o discuie, l avertiz ea.
Aproape c vd cum ncerci asta n mintea ta,
calculnd c, dac m-ai enerva destul de tare, a
pleca. Nu o poi face. Nu o voi face. i lu faa n
palme. Eti speriat pentru mine. i eu sunt speriat
pentru tine. Acum asta face parte din pachet.
- Te-ai putea duce s-i cumperi o rochie de
mireas.

355
-A cum lupi murdar, rse ea i-l srut apsat
Deja am nite informaii n legtur cu aslit,
mulumesc foarte mult. Mama ta i a mea parc ie
lipesc cu Super Glue n legtur cu planurile d#
nunt. Totul este sub control. Am avut o zi proast,
Cal, putem trece peste asta.
- Am nevoie s fac o plimbare prin ora. Am
nevoie... Am nevoie s vd.
- Bine.
-A m nevoie s fac o plimbare cu Gage i Fox,
-A m neles. Du-te, dar ntoarce-te la mine,
- n fiecare zi, spuse el.

Dup ce i scoase din cas, Cal i plimb mal


nti prin cartier. Lumina blnd, scdea n
intensitate odat cu lsarea serii. Casele, curile,
trotuarele toate erau la locul lor. Trecu pe lng
casa strbunicii lui, unde, pe alee, se afla maina
vrului su. Florile nmugureau i nfloreau dc-ii
lungul drumului.
Mai era i casa fetei de care fusese ndrgostii
nebunete cnd avea aisprezece ani. Unde era ea
acum? Columbus? Cleveland? Nu-i putea aminti
cu exactitate unde plecase, ci doar c se mutase
mpreun cu familia n toamna anului n care ol
mplinise aptesprezece ani.
Plecaser dup acel apte, dup ce tatl ei
ncercase s se spnzure de nucul din curtea din
spatele casei. Cal i aminti cum i tiase chiar cl
frnghia cnd l dduse jos i neavnd prea mult
timp la dispoziie, l legase de copac cu aceeai

356
frnghie cu care ncercase s se spnzure, ca s-l
in pn ce furia trecea.
- Nu ai marcat niciodat cu Melissa Eggart,
mi-i aa, armsarule?
Ct de specific i era lui Gage s-i aminteasc
i s transforme acea amintire n ceva normal.
- Am dublat i mi croiam drum spre a treia
mnd. Apoi lucrurile au nceput s se agite.
- Da. Gage i vr m inile n buzunare.
I .ucrurile au nceput s se agite.
- mi pare ru pentru ce a fost nainte. i aveai
dreptate, i spuse lui Fox. Este o prostie s srim
unul la gtul celuilalt.
- Uit, i spuse Gage. M-am gndit de multe
ori s-mi iau tlpia.
- S te gndeti i s o faci sunt dou lucruri
toarte diferite. Se ntoarser i se ndreptar spre
Main Street. Voiam s pocnesc pe cineva i tu erai
la ndemn.
- ODell era mai aproape i este obinuit s-o ia.
Cum din partea lui Fox nu urm nicio replic
sarcastic, Gage se uit la el. Se gndi la felurile
n care putea trata dispoziia lui Fox i opt pentru
ceea ce fcea el mai bine. S-l enerveze.
- Ai nite emoii umane puternice?
- Oh, du-te naibii.
- i-a revenit. Gage l apuc pe Fox de dup
umeri.
- S tii c nc mai pot s-i trag una.
- Dac era suprat pe tine, spuse Cal ncercnd
s fie folositor, acum nu mai este.

357
- Nu este vorba despre asta. Despre faptul ifl
sunt suprat, despre faptul c am salvat fata. li,sie
vorba despre faptul c vrem i avem nevoie do
lucruri diferite. Uite ce e, eu m duc acas. Nu am
nchis nimic, nu am ncuiat nimic.
- Vom merge cu tine s verificm.
- Nu, m descurc. Trebuie s rezolv nilo
chestii. Dac mai trebuie s verificm ceva n senni
asta, voi copia notiele voastre. Ne vedem mai
trziu.
- L-a prins ru de tot, coment Gage n timp
ce-1 urmreau pe Fox mergnd n jos pe Maili
Street. Chiar foarte ru.
- Poate c ar fi trebuit s mergem cu el.
-N u . Nu suntem ceea ce-i dorete el acum,
Se ntoarser i o pornir n direcia opus i n
timp ce noaptea se furia.

358
S

azndu-se pe faptul c hroagele l vor ine


B ocupat i i vor distrage atenia, Fox se
instala n biroul de acas. Setnd CD-player
;i mestece melodiile pentru a avea factorul de
varietate i surpriz, se pregti s compenseze ziua
de lucru ntrerupt cu cteva ore la biroul su.
Schi cteva petiii pentru tribunal n cazul
unei proprieti pe care spera s-l poat finaliza n
urmtoarele nouzeci de zile, stiliz o scrisoare
de rspuns ctre avocatul prii adverse, ntr-un
caz de daune personale, apoi trecu s ajusteze
limbajul dintr-un contract de parteneriat.
Iubea avocatura, sinuozitile i punctele sale
de vedere, liniile sale cu nflorituri. Dar pe
moment, fu nevoit s recunoasc c munca nu-1
atrgea deloc. Mai bine s-ar fi uitat la ESPN.
Dosarul pe care l pregtise pentru Layla nc
mai zcea pe biroul su. Pentru c-1 enerva, Fox l
munc ntr-un sertar. Era un prost, se gndi el. Era
un prost gndindu-se c o nelegea doar pentru c
de obicei nelegea oamenii. Era un prost dac

359
credea c tia ce-i dorea doar pentru c asta cm
ceea ce-i dorea el.
Dragostea, el tia asta prea bine, nu rezol vii
ntotdeauna lucrurile.
Mai bine s triasc clipa. Se pricepea la asin,
mereu fusese bun la aa ceva. Mai bine s se
gndeasc la prezent dect s o mping pe Layln
i pe el spre un mine neclar i nebulos. Ea aven
dreptate spunnd c nu exist un viitor sigur peni m
ora. Cine naiba i-ar dori s deschid un magazin
ntr-un loc care s-ar putea s nu mai existe n ctcvn
luni? De ce i-ar investi cineva timpul i energin,
de ce ar prinde rdcini, de ce ar trudi i ar spern
c bieii buni vor ctiga n cele din urm?
Primiser cu toii astzi oribilul semnal cum c
ncepuse s ticie ceasul pentru Hollow i pentru
ei ase.
Asta era o porcrie. Enervat, se ndeprt dc
birou. Dac oamenii gndeau aa, de ce se mai
deranjau s se dea jos din pat dimineaa? De ce
cei mai muli ncercau cel puin s fac ceea cc
este bine sau ceea ce credeau ei c este bine? De
ce s cumperi o cas i s faci copii sau s cumperi
bilete pentru sezonul urmtor, dac ziua de mine
era att de incert?
Poate c fusese un prost fcnd presupuneri n
ceea ce o privea pe Layla - putea tri cu asta. Dar
la fel de stupid era s renune la ceea ce ar putea
realiza mpreun, pentru c mine nu era frumos
aliniat n rnduri ordonate. El realiz c avea
nevoie de o abordare diferit. Pentru numele lui

360
Dumnezeu, era avocat, tia cum s schimbe
punctele de vedere, s ocoleasc obstacolele i s
se ren to arc la scopul su. tia despre
compromisuri i negociere i despre gsirea acelui
teren de mijloc. Deci care era scopul? se ntreb
el n timp ce se ndrepta spre fereastr.
S salveze oraul i pe locuitorii lui, s distrug
rul care voia s-l sece de puteri. Astea erau
chestiunile importante, dar, dac ddea la o parte
chestiunile acestea de via i de moarte, care era
scopul lui Fox ODell?
Layla. O via cu Layla. Restul erau doar detalii.
Rtcise n drumul su spre int pentru c se
mpiedicase de detalii. Primul lucru pe care trebuia
s-l fac era s le disece i s le ndeprteze. Odat
fcute acestea, tot ceea ce rmnea era un brbat
i o femeie. Era la fel de simplu pe ct era de
complex.
Se ntoarse la biroul su. n timp ce se ntindea
spre sertar s scoat dosarul, un ciocnit n u l
fcu s se ncrunte. Trebuia s fie Gage sau Cal,
se gndi el n timp ce ieea din birou ca s
rspund. Nu avea timp s stea la taclale. Trebuia
s lucreze la abordarea simplificat i disecat
pentru a o cuceri pe femeia pe care o iubea.
Cnd deschise ua, femeia pe care o iubea se
afla n prag.
- Ce crezi c faci, plimbndu-te singur noaptea
prin ora?
- Nu m lua cu dintr-astea. Twisse se va da la
fund dup o astfel de zi i nu m plimbam. Am
venit direct aici pentru c nu te-ai mai ntors.

361
- Nu tim de ce poate fi capabil Twisse dup o
astfel de zi. i nu m-am mai ntors pentru eA
ni-am gndit c vrei s dormi. In plus, nainte tio
reprezentaia lui Twisse de dup-amiaz, nu crai
prea ncntat de mine.
- Chiar din acest motiv m-am gndit c te vei
ntoarce, ca s putem discuta despre asta. II
nghionti cu degetul n piept. Nu ai niciun drept sA
fii suprat pe mine din aceast cauz.
- Poftim?
- M-ai auzit. Nu ai niciun drept s fii furios
pentru c nu am srit cu capul nainte n nile
planuri pe care le-ai fcut fr s m consuli.
-A teapt un afurisit de minut.
- Nu, nu voi atepta niciun afurisit de minut.
Ai decis ce voi face pentru tot restul vieii mele,
unde ar trebui s locuiesc, cum ar trebui s-mi
ctig existena. Ai fcut un dosar. Indignarea se
simea n privirea i n vocea ei. Nu a fi surprinsA
dac ar include mostre de vopsea i posibile nume
pentru buticul imaginar.
- M gndeam la rou-maroniu, o culoare
neleapt. Nu cred c roul maroniu se folosete
pe ct de mult merit. Ct despre nume, n topul
listei mele acum se afl prinde odat, mama ei
de idee, dar probabil c mai trebuie lucrat la el.
- Nu njura i nici nu ncerca s faci o glumA
din asta.
- Dac acestea sunt cele dou dorine, atunci
eti n locul greit i cu brbatul greit. Te voi
conduce acas cu maina.

362
- Nu vei face aa ceva. Ea i ncrucia braele.
Voi pleca cnd voi fi gata de plecare, iar acum nu
sunt gata. Nici s nu te gndeti s m dai afar
sau voi...
- Ce anume? Cum putea el s fac o glum din
asta? Era ridicol. i ridic pumnii lund poziie
de box. Crezi c m poi dobor?
Starea ei de spirit era att de ncins, nct putea
fierbe aerul.
- Nu m tenta. Mi-ai aruncat asta n fa din
senin, apoi cnd nu am dansat de bucurie i nu
m-am aruncat cu capul nainte n program, ai
plecat. mi spui c m iubeti i pleci.
- mi pare ru, dar cred c aveam nevoie s
gndesc un pic singur dup ce am realizat c femeia
de care sunt ndrgostit nu este interesat de a-i
cldi o via alturi de mine.
- Nu am spus - nu am vrut s spun... La naiba!
Layla i acoperi faa cu minile i respir de
cteva ori. Furia se evapora n timp ce-i lsa
minile jos.
- i-am spus cndva c m sperii. Nu vrei s
nelegi asta. Tu nu eti uor de speriat.
- Nu este adevrat.
- Oh, ba da, ba da, este. Tu ai trit cu aceast
ameninare prea mult ca s mai fiu uor de speriat.
Tu faci fa lucrurilor. O parte ine de mprejurri,
o parte face parte din firea ta, dar poi face fa la
ceea ce va veni. Eu nu am fost nevoit s fac asta.
Lucrurile erau destul de banale pentru mine, pn
n februarie. Drumul meu nu prea avea hrtoape,

363
nu existau momente deosebit de importante. n
mare, cred c m descurc destul de bine. n marc,
repet ea oftnd i ncepu s se plimbe prin
ncpere.
- Te descurci bine.
- Mi-e fric de ceea ce este aici, de ceea ce va
urma, de ce s-ar putea ntmpla. Nu am energia
lui Quinn i nici... isteimea lui Cybil, hotr Layla.
Sunt perseverent. Odat ce promit c voi face
ceva, fac tot ceea ce pot ca s m in de cuvnt i
am un fel de a aeza ntreaga im agine pe
compartimente cu care pot raiona. Nu este ns la
fel de copleitor, nici la fel de nspimnttor ca
atunci cnd trebuie s lucrezi cu bucele. Dar se
pare c nu pot raiona cnd vine vorba de tine i
de mine, Fox, iar asta m sperie. Se ntoarse spre
el. M sperie faptul c nu am mai simit pentru
nimeni ceea ce simt acum pentru tine. i mi-am
spus c este bine, c este n regul s am toate
aceste sentimente care s se mbulzeasc i s m
copleeasc. Pentru c totul este o nebunie. De
fapt, i toate sunt o nebunie n acelai timp sunt
reale. Ceea ce se ntmpl n jurul nostru, ceea ce
se petrece n interiorul meu, toate sunt reale. Numai
c nu tiu ce s fac cu asta.
- Iar eu am adugat la acest amestec i ideea
de a ncepe o afacere aici fcnd totul i mai
complicat i mai nspimnttor. Am neles. O
vom scoate din ecuaie. Nu am vrut s profit de
asta ca s te forez. Am avut deja cu toii parte de
necazuri.

364
- Voiam s fiu furioas, pentru c este mai uor
s fii furioas dect speriat. Nu vreau s fiu la
cuite cu tine, Fox. Tot ceea ce s-a ntmplat
astzi... ai fost acolo. M-am trezit dintr-un comar,
iar tu erai acolo. Apoi nu te-ai mai ntors. Ea
nchise ochii i repet: nu te-ai mai ntors.
- Nu am plecat prea departe.
Emoia se citea n ochii ei cnd i deschise.
- Am crezut c poate ai fcut-o, iar asta m-a
speriat mai mult dect orice altceva.
- Te iubesc, spuse el simplu. Unde s plec?
Layla se arunc n braele lui.
- Nu pleca departe. Gura ei o gsi pe a lui. Nu
m ndeprta. Las-m s fiu cu tine.
- Layla. Ii lu faa n mini, aplecnd-o uor
pe spate pn ce privirile lor se ntlnir. Sunt aici.
Este sfritul zilei, iar eu sunt aici. Aici este locul
unde vreau s fiu.
Buzele ei erau att de moi, att de darnice.
Geamtul ei, n timp ce trupul se mula pe al lui,
era ca o muzic. Minile ei i mngiau faa, apoi
prul, n timp ce el o ducea spre dormitor. n
ntuneric, se lsar pe pat. n timp ce se aau
unul pe cellalt cu sruturi lungi i lente, el i putea
vedea sclipirea din privire, curba obrazului, i putea
simi forma buzelor i btaia inimii ei alturi de a
lui.
Ea, ngenunche pentru a-i desface cmaa. Apoi
se aplec i i aps buzele pe pieptul lui. Uor,
degetele ei l atinser coastele. n timp ce-1 atingea
cu buzele, limba ei i mngia pielea. i simi

365
muchii fremtnd n timp ce continua s-l srii Ic
ncet cu gura deschis, deasupra pntecului, n timp
ce-i desfcea nasturele blugilor.
Voia ca el s tremure.
i trase fermoarul n jos, i apoi blugii de pe
oldurile nguste. El gemu de plcere sub
mngierile ei.
Ea-i domina trupul. Gura i minile ei l ghidar
ncet, nenduplecat n marea zguduit de ardoare.
Cnd sngele ncepu s-i fiarb sub piele, ea i
schimb din nou poziia. El auzi fonetul uor al
hainelor n timp ce ea se dezbrca.
-V reau s te rog ceva. Veni spre el, de-a lungul
patului, iar gura lui deveni uscat.
- Dac vrei o favoare, probabil c acesta este
un moment numai bun pentru a o cere.
Tachinndu-1, ea-i lipi buzele de ale lui, apoi
se retrase. Cnd o prinse de ceafa pentru a-i readuce
gura spre a lui, ea i-o ndrum spre snul ei.
- Cnd m atingi, cnd faci dragoste cu mine,
cnd eti nuntrul meu, poi simi ceea ce simt?
Eu pot simi ceea ce simi? Vreau s fac asta cu
tine. Vreau s tiu cum este s fim mpreun n
acest fel.
Un dar, se gndi el, o ncredere deplin, de
ambele pri. Se ridic i o privi n ochi.
- Deschis, murmur el i-i frec buzele de ale
ei. Totul este deschis.
i simi fiorii, dorinele i gndurile care-i
veneau i-i dispreau din minte ca nite licriri
blnde. S fie dorit, s fie atins. De el. Cnd

366
minile ei alergar pe spatele lui, i cunoscu att
plcerea, ct i aprobarea. Cunoscu apsarea
trupurilor, btile inimilor.
Apoi, el intensific srutul i i se deschise. L-a
ncepu a fost ca un suspin care i-a strbtut trupul
i mintea. Ea se gndi: Minunat. Este minunat.
Anticiparea este construit. i ntoarse capul
pentru a-i oferi pulsul de pe gtul ei cnd i simi
dorina de a-1 gusta.
Respiraia ei se opri uor ocat cnd gura lui
i cuprinse snul. Att de multe de simit, de aflat.
Ea tremura cu fiecare senzaie nou care aluneca
i se strecura n interiorul ei, n jurul ei. Minile,
pielea, buzele, oldurile i gustul lui. Dorinele ei
se legar, se mpletir cu ale lui ntr-o cdere liber.
Lcomia - oare era a ei sau a lui - care o fcu
s se rostogoleasc pe pat cu el, dorind cu disperare
mai mult, acel mai mult elibernd noi pofte
slbatice. Minile lui le folosir pe ale ei, mai aspru
ca nainte, rspunzndu-i nevoilor ei nerostite. Ia,
ia, ia. Plcerea crescu, apoi izbucni cutremur
toare.
Unghiile ei nepar, dinii lui o mucar, iar
cnd el o penetr, crezu c o va lua razna.
- Stai cu mine, stai cu mine. D isperat,
delirant, ea i ncolci picioarele n jurul lui ca
nite lanuri cnd simi c el ncepe s se nchid.
Plcerea, o sabie cu dou tiuri, era brutal de
ptrunztoare. O strnse mpreun cu el.
Ea i inea trupul, gndurile, inima, pn cnd
niciunul dintre ei nu se mai putu abine.

367
El se rostogoli cu faa-n jos pe pat, cu capul
nvrtindu-i-se, cu plmnii epuizai. Nu avea nc
puterea s o ntrebe dac era n regul, cu att mai
puin s ncerce s se conecteze ca s se asigure
singur.
II dezmembrase i nu prea era capabil s se
adune la loc. Niciunul dintre gndurile lui nu voiau
s fuzioneze. Nu era nc sigur dac gndurile ci
mai aveau nc ecou n mintea lui.
Linitindu-se dup cteva minute, el i zise c
va muri de sete dac nu se va tr s-i ia nite
ap.
- Ap. Ceru el.
- Dumnezeule! Chiar te rog.
El se rostogoli i se lovi de ea care sttea ntins
de-a lungul patului.
- Scuze.
El doar mormi cnd i puse picioarele pe
podea, apoi se mpletici n drum spre buctrie.
Lumina din frigider l orbi ca strlucirea soarelui.
Cu o mna apsat pe el, Fox pipi pe rafturi dup
o sticl cu ap.
Bu jumtate din ea exact acolo unde sttea,
gol n faa frigiderului, ochii nchizndu-i-se
mpotriva oricrei surse de lumin. Uurel, el i
miji ochii, mai lu o sticl de ap i o duse n
dormitor.
Ea nu se micase.
- Eti bine? E u...
- Ap! Mna ei flutur n aer. Ap!
El deschise sticla, apoi i trecu un bra pe sub

368
ea pentru a o ridica. Sprijinindu-se de braul lui,
ea bu cu aceeai plcere.
- i iuie urechile? l ntreb ea. Urechile mele
iuie. i cred c am orbit.
O ridic pentru a putea sta sprijinit de perne,
apoi aprinse lumina de lng pat.
Ea ip i-i duse repede o mn la ochi.
- Bine, nu orbisem, probabil c acum am orbit.
Cu grij, ea trase cu ochiul printre dou degete.
Tu, vreodat...
- Nu. Asta a fost prima dat.
Pentru c nc i mai simea picioarele un pic
cam moi, se aez lng ea. i plcea toat
privelitea.
- A fost intens.
- Intens este un cuvnt blnd. Nu exist unul
care s exprime asta. Trebuie s se inventeze unul.
Cred c nu este ceva ce putem face de fiecare dat.
- O s ne pstrm pentru ocazii speciale.
Ea zmbi i-i adun energia pentru a se ridica
n ezut i i sprijini capul de umrul lui.
- Vine Ziua Arborelui. Cred. Asta este destul
de special.
El rse i i ntoarse capul pentru a-i freca
obrazul de prul ei. Te iubesc, se gndi el, dar nu
spuse cuvintele cu voce tare.

Pentru c Fox avea ntlniri n afara biroului,


Layla profit de dup-amiaza linitit pentru a citi
din nou pri din cel de-al treilea jurnal al lui Ann
Hawkins. Nu exista, aa cum speraser ei, nicio

369
vraj, nicio formul i nici indicaii precise despre
cum s omori un demon btrn de un secol. Asta o
determin pe Layla s cread c Giles Dent nu-i
spusese iubitei sale rspunsurile. Versiunea lui
Cybil era mult mai mistic, presupuse Layla. Dac
Ann tia, i ddea seama i de faptul c orice
trebuia fcut pentru a-1 distruge pe Twisse ar li
fost atenuat, chiar i anulat dac rspunsurile erau
oferite pur i simplu.
Asta prea a fi prea criptic i prea agasant peni ni
Layla, aa c-i petrecu o bun bucat de vreme
ncercnd s citeasc printre rnduri, iar cnd
termin era frustrat i o durea capul. De cc
oamenii nu puteau spune direct ce i cum. i
plceau indicaiile pas cu pas. i era al naibii dc
sigur c ei le vor nregistra, dac le vor descoperi
vreodat, le vor folosi i vor avea succes, n czu I
n care vreuna dintre generaiile viitoare ar fi avui
o problem similar.
- De ce nu revii aici? mormi Layla. Vino i
vorbete cu mine, Ann. Spune-o pe-a dreapt.
Atunci ne vom putea ntoarce cu toii la vieile
noastre obinuite.
Chiar cnd rostea aceste cuvinte Layla auzi cum
se deschide ua din fa i sri n picioare. Brian
ODell se strecur nuntru.
- Hei, Layla! Scuze, te-am speriat?
- Nu. Puin. Nu ateptam pe nimeni. Fox nu
este la birou n dup-amiaza asta.
- Oh! Ei bine, Brian i vr minile n buzunare
i se legn pe clcie, eram n ora i m-am gndit
s trec pe aici.

370
- Probabil c nu se va ntoarce dect dup ase.
Dac vrei s-i lasai un mesaj...
- Nu. Nu e grab. tii tu, dac tot sunt aici,
poate m duc pn n spate. Fox spunea ceva
despre o podea nou n buctrie i alte chestii.
M duc doar s msor. Vrei cafea sau orice altceva?
Layla i nclin capul.
- Cum vei msura fr un metru?
- Aa este, aa este. M duc s iau unul din
camionet.
- Domnule O Dell, Fox v-a rugat s trecei pe
aici n dup-amiaza asta?
-A h ! El nu este aici.
- Exact. La fel ca fiul su, se gndi Layla, tatl
era un mincinos penibil. Deci v-a rugat s trecei
pe aici, s m verificai. Poate nu m-a fi prins de
asta dac soia dumitale nu ar fi trecut pe aici cam
acum o or. Dac pun astea cap la cap, mi miroase
a ddceal.
Brian zmbi larg, scrpinndu-se n cap.
- M-ai prins. Nu-i place s te tie singur aici.
Nu pot spune c-1 nvinovesc. Se aez ntr-unul
dintre scaunele pentru vizitatori. Sper c nu-i vei
face zile fripte pe chestia asta.
- Nu. Ea oft i se aez. Cred, c ntr-un fel
sau altul, toi ne facem griji pentru ceilali. Dar
am celularul n buzunar i pe toi cei pe care-i
cunosc pe tasta de apelare rapid. Domnule
ODell...
- Brian.
- Brian. Tu cum te descurci cu asta? tiind ce s-a
ntmplat, ceea ce i s-ar putea ntmpla lui Fox?

371
- tii, aveam nousprezece ani cnd s-a nscul
Sage. n limbajul brbatului era ceva care spunea
c se pregtea pentru o destinuire. Jo avea
optsprezece ani. Nite puti care cred c le tiu pe
toate. Apoi, ai un copii al tu i toat lumea ta se
schimb. O parte din mine este ngrijorat de
treizeci i trei de ani. Zmbi cnd spuse asta. Cred
c atunci cnd vine vorba de Fox mai multe pri
din mine sunt ngrijorate. Vrei s tii adevrul?
M enerveaz la culme c i-au fost furate copilria
i inocena. A venit n acea zi acas i nu a mai
fost niciodat un puti, nu n acelai fel.
- V-a spus ce s-a ntmplat? n dimineaa cnd
s-a ntors de la Stnca Pgn?
- mi place s cred c am reuit s facem multe
lucruri bune cu copiii notri, dar de unul sunt sigur.
tiu c nou ne pot spune orice. Ne-a nirat
povestea cu dormitul afar n curtea casei lui Cal,
dar eu i Jo am tiut c nu este aa.
- tiai c-i va petrece noaptea n pdure?
- tiam c va avea o aventur i i-am oferit
spaiu. Dac nu am fi fcut-o, ar fi gsit o alt
modalitate de a se duce. Psrile trebuie s-i ia
zborul. Nu-i poi opri, orict de mult ai vrea s-i
ii n siguran, n cuib.
Tcu o cip, iar Layla l putea vedea cum
privete n urm, ntrebndu-se cum este s
urmreti cursul vieii altcuiva, al unei persoane
iubite.
- Cnd s-a ntors acas l-a adus pe Gage cu el,
continu Brian. Se vedea clar c era ceva schimbat

372
la amndoi. Apoi ne-au spus i totul s-a schimbat.
Am discutat despre plecare. Jo i cu mine ne-am
gndit s vindem ferma i s mergem mai departe,
dar el avea nevoie s fie acolo. Dup ce a trecut
sptmna, am crezut cu toii c s-a sfrit. ns
mai mult dect att, tiam c Fox are nevoie s fie
aici cu Gage i Cal.
- L-ai vzut nfruntndu-1 de trei ori pn
acum, iar acum l nfrunt din nou. Cred c este
nevoie de un curaj extraordinar ca s accepi ceea
ce face i s nu ncerci s-l opreti.
- Nu este vorba de curaj, ci despre ncredere.
Am ncredere deplin n Fox. Este cel mai bun
om pe care-1 cunosc.
Brian rmase pn cnd Layla nchise biroul,
i insist s o conduc cu maina pn acas. Cel
mai bun om pe care-1 cunosc, se gndi ea cnd
intr n cas. Exista oare un omagiu mai mare adus
de un tat fiului su? Se duse sus ca s pun jurnalul
napoi n biroul de acas.
Quinn se afla la biroul ei, ncruntndu-se la
monitor.
- Cum merge treaba?
- Mizerabil. Am ajuns la termenul-limit cu
articolul i nu m pot concentra.
- mi pare ru. M duc jos ca s ai mai mult
spaiu.
- Nu. La naiba! Se ndeprt. Nu ar fi trebuit
s spun c voi scrie porcria asta de articol doar
c, tii, banii. Dar continum cu ideea asta cu
ritualul sngelui, ncercnd s gsim cuvinte

373
inteligente care s mearg cu el, iar Cybil a devenii
irascibil.
- Unde este?
- Lucreaz n camera ei pentru c i se pare c
eu gndesc prea tare. Quinn ndeprt ideea dnd
din mn. Aa ajungem s ne comportm una cu
alta dac lucrm la un proiect mai mult timp.
Numai c ea este aa mai mult timp. A vrea s
am un fursec.
Quinn i sprijini brbia n pumn.
- A vrea s am o pung cu Milano. La naiba!
Scoase mrul din birou i muc din el. De cc
zmbeti, tu care pori mrimea doi?
- Patru, i zmbesc pentru c este reconfortant
s vin acas i s te gsesc n aceast stare jalnic
poftind la un fursec, iar pe Cybil nchis n camera
ei. Este att de normal.
Scond un sunet ntre mormit i pufnit, Quinn
mai muc o dat din mr.
- Mama mi-a trimis o mostr de material pentru
rochiile domnioarelor de onoare. Este pestri. Ct
de normal i se pare asta, Sunny Jane?
- Pot purta ceva pestri dac este nevoie, dar te
rog nu m obliga.
Ochii albatri licrir amuzai. Quinn mesteca
i zmbea.
- Cyb ar arta oribil n ceva pestri. Dac
continu s fie acr cu mine, o voi face s poarte
aa ceva. tii ce? Avem nevoie s ieim de aici
pentru un timp. Numai munc, fr distracie?
Mine ne lum liber i mergem s-mi caut rochie
de mireas.

374
- Vorbeti serios?
- Serios.
- Credeam c nu m vei ruga niciodat. Mor
de nerbdare s fac asta. Unde...
Layla se ntoarse cnd Cybil deschise ua.
- Mergem la cumprturi. Pentru rochia de
mireas a lui Quinn.
- Bine, asta-i bine. Stnd n prag, Cybil se
sprijini de tocul uii, studiindu-i prietenele.
-A m putea numi asta un ritual - unul alb, unul
feminin. Numai dac nu vrem s ne uitm mai de
aproape la simbolistic. Albul semnific virginalul,
vlul simbolizeaz supunerea...
- N oi nu vrem, o ntrerupse Quinn. Voi
abandona fr pic de ruine principiile mele
feministe pentru o rochie perfect de mireas. Voi
putea tri cu asta.
- Corect. Ei bine, oricum... Absent, Cybil i
ddu pe spate coama de pr. Tot este un ritual
feminin. Poate c va balansa ceea ce vom face
peste dou sptmni. Snge magic.

Fox se duse direct spre Layla dup ce se


terminar ntlnirile. Ea deschise ua cnd el
ncepu s mearg, cu prul fluturnd, i cu un surs
de bun venit pe buze. Se putea el abine dac asta
era exact ce sperase c va gsi cnd se va ntoarce
acas n fiecare sear?
- Buna! El se aplec s o srute, apoi i ridic
privirea sesiznd absena rspunsului. De ce mai
ncercm o dat?

375
- Scuze. Sunt un pic aiurit. l prinse de reverele
jachetei i se abandon srutului.
- Despre asta vorbeam. Dar acum vzu c
zmbetul de bun venit nu i se reflecta i n privire.
Ce s-a ntmplat?
- Nu ai primit mesajul meu?
- Ne ntlnim aici ct de repede reuesc s vin.
Am reuit.
- Suntem n sufragerie. Este... Cybil crede c
a descoperit ce i cum despre ritualul de snge.
- Distracie i jocuri pentru toi. ngrijorat, el i
mngie obrazul cu degetul mare. Care este
problema?
- E a... Ea ateapt pn ce ajungi i tu acolo
ca s v explice i vou.
- Orice i-ar fi explicat ie nu i-a adus bujori
n obraji.
- Unele dintre variabilele legate de potenialele
consecine nu sunt tocmai roz. l lu de mn. Dar
nainte... Trebuie s-i spun altceva.
- Bine.
- Fox... Degetele ei le strnser pe ale lui, ca o
mngiere. Putem sta aici un minut?
Se aezar pe treptele verandei. Ea i puse
minile pe genunchi, unul dintre semne - Gagc
i-ar fi spus semn - c era nervoas.
- Ct de grav este? o ntreb Fox.
- Nu tiu. Nu tiu ce vei simi n legtur cu
asta. Ea strnse tare din buze. O s-i spun direct,
apoi poi s te gndeti ct vrei i s ncerci s
accepi ce-i spun. Carly a avut legtur cu ceea
ce s-a ntmplat. Era o urma a lui Hester Deale.

376
tirea l lovi cu putere, ca un pumn rapid direct
n plex. Gndurile i se nvlmeau n cap, aa c
i puse prima ntrebare care-i veni n minte:
- De unde tii?
-A m rugat-o pe Cybil s... Layla se ntrerupse,
se ntoarse cu faa spre el i continu: Prea c
exist un motiv pentru ceea ce s-a ntmplat, Fox.
Un motiv pentru care ea a fost contaminat att de
repede, att d e... fatal. Aa c am rugat-o pe Cybil
s verifice, iar ea a fcut-o.
- De ce nu mi-ai spus nimic?
- N u eram sigur, iar dac greeam, te supram
pentru nimic. i... ar fi trebuit s-i spun, ai
dreptate. mi pare ru.
- Nu. Agitaia din mintea lui se opri, durerea
se diminu. Layla voise s-l protejeze pn ce
supoziia devenea realitate. i el ar fi fcut la fel
pentru ea. Nu, neleg. Cybil a verificat arborele
genealogic al lui Carly?
- Da. n seara asta mi-a spus c a gsit legtura.
Are detaliile genealogice dac vrei s le vezi.
El doar ddu din cap, i ea continu:
- Nu tiu dac aflnd asta este mai bine pentru
tine sau mai ru. Sau dac asta schimb ceva. Dar
m-am gndit c trebuie s tii.
- Ea a fcut parte din asta, spuse el ncet. Tot
timpul.
- Twisse s-a folosit de tine i de ea. mi pare
ru. mi pare att de ru, dar nimic din ce ai fcut
i din ceea ce nu ai fcut nu ar fi putut schimba
asta.

377
- Nu tiu dac asta este adevrat, dar nu pol
face nimic pentru a schimba situaia. Poate c
ne-am gsit unul pe cellalt, eu i Carly, tocmai
din cauza asta. Apoi am fcut alegeri care ne-au
ndreptat spre acest sfrit. Poate alte alegeri ar li
avut un alt rezultat. Nu avem cum s tim asta.
Fox i aez mna peste minile ei. Mereu va
exista sentimentul de vinovie i de mhnire, cni
m voi gndi la ea. Dar acum tiu cel puin o parte
din de ce. Niciodat nu nelesesem de ce, Layla,
iar asta m ddea peste cap.
- Twisse a luat-o pe ea pentru a te rni. i a
putut s o ia, n felul n care a fcut-o, pentru c ea
i el aveau acelai snge. i pentru c...
- Continu, i spuse el cnd ea se poticni.
- Pentru c ea nu a crezut cu adevrat. Nu a
crezut suficient de mult, nct s-i fie fric sau s
se lupte, ori s fug. Astea sunt doar speculaii i
este posibil s ntrec msura, dar...
- Nu, spuse el ncet. Nu, ai perfect dreptate.
Ea nu a crezut, chiar i atunci cnd a vzut ce sc
petrece cu propriii ei ochi. Mi-a spus ceea ce credea
c vreau s aud, a promis c va sta la ferm n
acea noapte fr nici cea mai mic intenie de a-i
ine promisiunea. Era sceptic din fire, nu se putea
abine.
Pentru prima dat n ultimii apte ani, Fox se
simi eliberat.
- Nu m-am gndit niciodat c ar putea exista
o legtur. A fost o chestie deteapt. i ai fcut
bine c mi-ai spus. i strecur degetele printre ale

378
ei. Faptul c suntem sinceri unul cu cellalt, chiar
i atunci cnd este greu, reprezint cea mai bun
alegere pentru noi.
- Vreau s-i mai spun ceva nainte s intrm.
Dac i promit ceva, dac m rogi s fac ceva sau
s nu fac, iar eu i dau cuvntul meu, s tii c
rni-1 voi ine.
Fox i srut minile.
- Iar eu voi crede ceea ce-mi spui. Hai s
mergem nuntru.
Nu putea schimba trecutul, se gndi Fox, dar
se putea pregti pentru viitor. Putea preui i ine
la prezent. Layla era prezentul su. Oamenii din
aceast cas erau i ei ai lui. Aveau nevoie de el,
iar el avea nevoie de ei. i asta era de ajuns pentru
orice om.
Se aez pe podea, alturi de Rostogol. n
atmosfer exista, ceva ntre nervi i team. Asta
venea din partea femeilor. Dinspre Cal i Gage
simi interes i nerbdare.
- Ce se ntmpl? Orice ar fi, s-i dm odat
drumul.
Cybil lu cuvntul:
- Am discutat cu cteva persoane pe care le
cunosc i, n cea mai mare parte, am ncredere,
despre executarea unui ritual de snge, scopul fiind
acela de a reuni cele trei buci a lui Dent din piatra
sngelui, ntr-una singur. Este ceva ce ar trebui
s facem. Sunt o mulime de presupuneri care se
bazeaz pe informaii incomplete, pe speculaii.
- Cele trei buci separate nu prea ne-au ajutat
pn acum, sublinie Gage.

379
- Ei bine, nu poi ti asta, nu-i aa? i arunc
Cybil. Este foarte posibil ca aceste buci separate
s v ofere vou talentele voastre - viziunile,
puterea de vindecare. Odat ce vor fi unite, s-ar
putea s pierdei aceste caliti. Iar fr aceste
daruri n arsenalul vostru, vei fi i mai vulnerabili
n faa lui Twisse.
- Dac nu le unim, zise Cal, rmn trei buci
de piatr pe care nu le nelegem. Am fost de acord
c vom ncerca. Am ncercat. Dac ai descoperit o
alt cale, o vom urma.
- Ritualurile de snge sunt puternice i in de o
magie foarte periculoas. Deja avem de-a face cu
o for puternic i periculoas. Trebuie s
cunoatei toate consecinele posibile. Cu toii
avem nevoie s tim. Este necesar s fim cu toii
de acord, deoarece fiecare trebuie s fac parte
din ritual pentru ca acesta s aib sori de izbnd.
Eu nu mi voi da acordul pn cnd nu va nelege
toat lumea cum stau lucrurile.
-A m neles. Gage ridic din umeri. Probabil,
Cal va fi nevoit s-i caute ochelarii, iar toi trei
vom fi din nou sensibili n faa unei simple rceli.
- Nu face ca totul s par uor. Cybil se ntoarse
spre el. Putei pierde ceea ce avei i chiar mai
mult. S-ar putea ca totul s v explodeze n fa.
Ai mai avut de-a face cu aa ceva. Amestecul de
snge i de foc, vieti distruse. Sngele vostru a
fost acela care l-a eliberat pe demon. Trebuie s
lum n considerare c, dac executm acest ritual,
putem desctua ceva i mai ru.

380
- Trebuie s riti ca s ctigi.
- Are dreptate. Fox ddu din cap spre Gage.
Riscm sau nu facem nimic. O credem pe Ann
Hawkins sau nu. Acum este momentul, aa i-a spus
ea lui Cal. De acest apte poate depinde totul sau
nimic, iar piatra - ntreag - este o potenial arm.
Eu o cred. i-a sacrificat viaa ei cu Dent, iar acest
sacrificiu a condus la noi. Unul n trei, trei ntr-unul.
Dac exist o cale, vom merge pe ea.
- Mai exist un trei. Q, Layla i eu. Sngele
nostru este ptat, s spunem aa, cu acela al
demonului.
- i l poart pe cel al unui inocent. Layla sttea
cu minile ncruciate, ca i cum ar fi inut ceva
delicat. Hester Deale nu a fost malefic. Ai spus
snge inocent, Cybil, iar sngele inocent este un
element puternic n cadrul unui ritual.
- Aa mi s-a spus. Cybil oft. Am mai fost
avertizat c inocentul poate fi folosit ca s-i dea
mai mult putere demonului. C un asemenea
ritual pe care-1 sugerm noi ar putea fi considerat
ca o invitaie. Trei tineri au fost schimbai de un
ritual al sngelui n acel loc. Se poate ntmpla
din nou, de data asta cu noi. Se uit la Layla i la
Quinn. Iar ceea ce este diluat sau adormit n noi,
de ceea ce suntem, s-ar putea ridica la suprafa.
- Asta nu se va ntmpla, spuse Quinn iute. Nu
pentru c nu consider coamele i copitele ca fiind
la mod - ignor njurtura enervat a lui Cybil -,
ci pentru c nu vom permite aa ceva. Cyb, tu ai o

381
inim mult prea bun ca s-i permii puinului ADN
de demon s fac fie. i nu eti responsabil pentru
asta. Nici s nu te gndeti, i ordon Quinn lui Cybi I
cnd aceasta ncepu s vorbeasc. Nimeni nu le
cunoate mai bine ca mine. Dac vom vota s o
facem, vom fi cu toii implicai n asta, cu toii vom
alege. i orice s-ar ntmpla, fie c reuim, fie nu,
nu va fi vina ta. Tu eti doar mesagerul.
- nelegei c, dac va merge prost, s-ar putea
solda cu violen.
- Dar, dac merge cum trebuie, i reaminti Fox
lui Cybil, este un pas nainte pentru a salva viei
omeneti. Este un pas spre a-i pune capt rului.
- Cel mai probabil vom pierde nite snge i
nu se va schimba nimic. Oricum ai privi, lucrurile
au puine anse de reuit, adug Gage. Mie mi
plac astfel de aciuni. Eu sunt pentru.
- Este cineva m potriv? Quinn cercet
ncperea. Este un pas mare.
- S ne apucm de treab!
- Nu att de repede, uriaule, i spuse Cybil lui
Gage. Ritualul este foarte clar, dar mai exist
detalii i proceduri de urmat. Este nevoie de toi
ase - biat-fat, biat-fat - ca la orice dineu
reuit, n cercul standard al unui ritual, pe terenul
de la Stnca Pgn. Cal, presupun c nu mai ai
cuitul pe care l-am folosit nainte?
- Cuitul meu de cerceta? Desigur c-1 mai am.
- Desigur c-1 mai are. ncntat, Quinn sc
aplec i-l srut pe obraz.

382
- Vom avea nevoie de el. Am o list care
cuprinde ceea ce avem nevoie. i vom lucra la
cuvintele pentru incantaie. Trebuie s ateptm o
noapte cu lun plin, s ncepem cu o jumtate de
or nainte de miezul nopii i s terminm n
urmtoarea jumtate de or.
- Oh, pentru numele lui Dumnezeu!
- Ritualul are nevoie de un ritual, l repezi ea
pe Gage. i de respect i de mult ncredere. Luna
plin ne ofer lumin, efectiv, dar i din punct de
vedere magic. Jumtatea de or nainte de miezul
nopii este perioada binelui, iar jumtatea de or
de dup, a rului. Avem timpul, locul i este cea
mai bun ans a noastr. Gndii-v la asta, ca i
cum am nclina balana n favoarea noastr. Avem
dou sptmni s-l punem la punct, s lucrm
la nuane - sau s renunm la tot i s mergem
la St. Barts. ntre timp, ea se uit la paharul gol.
Nu mai am vin.
Cum discuiile ncepur imediat, Gage se fofil
i o urm pe Cybil n buctrie.
- Ce te-a speriat?
- Oh! Nu tiu. i turn un pahar de cabemet.
Trebuie s fie chestia cu moartea i blestemul.
- Tu nu te sperii att de uor, aa c spune tot.
Ea lu o nghiitur mic n timp ce se ntorcea
spre el.
- Nu eti singurul care primete informaii n
avans despre ce va urma.
- Ce ai vzut de data asta?
- Mi-am vzut cea mai bun prieten murind

383
i am privit cum moare femeia pe care am ajuns
s o iubesc i s o respect. I-am vzut pe brbaji i
care le iubesc ncercnd s le salveze. Am vzul
cum mori n snge i foc. Iar eu am supravieui!.
Ce este att de ru? V-am vzut pe toi murind, iar
eu am supravieuit.
- Sun mai mult a stres i a vinovie, dect a
premoniie.
- Eu, de regul, nu prea m ncurc cu vinovia.
Am vzut piatra nsngerat ntreag, stnd pe
Stnca Pgn sub lumina lunii pline. Iar pentru o
clip, a fost mai strlucitoare dect soarele. Ea
expir prelung.
- Nu vreau s plec singur din lumini, aa c
fa-mi o favoare. Nu muri.
- O s vd ce pot face.

384
19

Y y fr, sub lumina slab a lunii de cear,


JlLayla l srut pe Fox de noapte bun. Acea
atingere a buzelor conduse la alta, moale i
seductoare ca aerul nopii.
- Cred c ar trebui s rmn aici n seara asta,
zise el.
Ea se topi n braele lui gata pentru un alt srut.
- Cybil este nervoas, Quinn este aiurit i
s-au tot mpuns una pe cealalt. Au nevoie de un
arbitru.
- A putea rmne. Cu blndee, o muc de
buza de sus. Ca s te susin.
- Atunci a fi tulburat. Deja sunt tulburat.
Gemnd slab, se ndeprt. Pe lng asta, presimt
c vei merge la Cal. Voi trei vei vrea s discutai
totul mai pe larg.
- Este destul de mult de discutat. i plimb
minile pe braele ei. Tu eti pregtit pentru asta.
-A sta nu era o ntrebare.
- Nu. Pot vedea asta. mi dau seama acum.

385
Foarte puine lucruri i-ar fi putut face mai mult A
plcere dect acest vot de ncredere aproape bana I,
- Este timpul s fac pasul urmtor. i apropo,
am nevoie de o zi liber mine.
- Bine.
- Doar bine? Ea scutur din cap. Nu pentru ce,
sau nici cine naiba va avea grij de birou?
- De trei sau de patru ori pe an - asta era limita
- puteam lipsi o zi de la coal. Spuneam doar
Nu vreau s merg mine la coal i era n regul,
Nu a trebuit s m prefac bolnav sau s m furiez.
M-am gndit c acelai lucru se aplic i n ceea
ce privete munca.
Se sprijini de el i l cuprinse cu braele de
mijloc.
-A m un ef minunat. i trimite pn i prinii
s m verifice cnd el nu este la birou.
Fox tresri.
- Poate c le-am spus ceva n treact...
- Este n regul. De fapt, este mai bine dect n
regul. Am avut o discuie interesant cu mama
ta, apoi cu tatl tu. Semeni att de mult cu el cnd
zmbeti.
- Este instrumentul numrul unul al farmecului
O Dell. Nu d niciodat gre.
Ea rse i se ls pe spate.
- A r trebui s-i mai spun ceva nainte s pleci.
Deja m frmnt asta de ceva timp, iar astzi,
cnd am vorbit cu tatl tu, mi-am dat seama de
ceva. De ce am stat atta s analizeze asta? De ce
nu o lsam s fie? Pentru c, ei bine, este.

386
- Ce este?
- Sunt ndrgostit de tine. Rse cu jumtate
de gur. Te iubesc, Fox. Eti cel mai bun om pe
care-1 cunosc.
Fox nu-i putea gsi cuvintele, dei i zburau
prin minte. Te iubesc, spusese ea, cu un zmbet pe
buze care fcea cuvintele s licreasc n ntuneric.
Fox se aplec spre ea, nchise ochii i se ls prad
momentului. Ea era aici, se gndi el. Restul
reprezentau doar detalii.
Apoi, ridicndu-i capul, o srut pe sprncean
i pe obraji, nainte de a-i pecetlui buzele.
- mi spui asta i apoi m trimii acas?
Ea rse din nou.
- M tem c da.
- Poate ai timp s treci pe la mine vreo or. Dou.
O srut din nou i mai ptima. Hai s zicem trei.
- Vreau, dar...
Chiar cnd ncepea s accepte - ce mai conta o
or, dou cnd erai ndrgostit - Gage iei pe ua
din fa.
- Scuze. Fox l privi i ncuviin dnd din cap.
- Cum de reuii voi doi s purtai o conversaie
fr s vorbii? ntreb Layla n timp ce Gage se
ndrepta spre maina lui.
- Probabil are de-a face cu faptul c ne
cunoatem din fraged pruncie. Voi merge cu el
cu maina. Fox i prinse faa n mini. Mine-sear.
- Da. Mine sear.
- Te iubesc. O srut din nou. La naiba, trebuie
s plec. Pe mine.

387
Cnd se ndrept spre main, mintea lui era
prea plin de ea ca s observe norul negru care
acoperea luna.

Ls n seama lui Quinn s gseasc buticul


perfect cu rochii de mireas. Fiecare minut din
drumul de dou ore i jumtate se justifica odat
ce ajunser la fermectoarea cas n stil victorian,
cu trei etaje i grdini uimitoare. Ochiul format al
Laylei remarc detaliile - combinaiile de culori,
decorul, zonele amenajate pentru odihn.
Erau expuse rochii, pantofi, plrii de dam,
lenjerie intim. Toate acestea, aranjate cu gust o
fcur pe Layla s se simt ca i cum s-ar fi aflat
n faa unui tort de nunt, cu mult fric i frumos
ornamentat.
- Prea multe opiuni. Prea multe. O s m sufoc.
Quinn strnse braul lui Cybil.
- Nu o vei face. Avem toat ziua la dispoziie.
Doamne, ai vzut vreodat atta alb? Este ca o
furtun de tul.
- Dar pe lng alb exist crem, culoarea
ampaniei i ecru.
- Eu a merge pe alb, avnd n vedere coloratura
ta, Quinn, zise Layla.
- Alege tu una. Quinn i mas uor gtul. De
ce sunt att de nervoas?
- Pentru c nu te mrii dect o dat pentru
prima oar.
Quinn o mpinse pe Cybil i rse.
- Mai taci din gur, bine. Respir adnc. Natalie

388
pregtete cabina de prob, spuse ea, referindu-se
la proprietara magazinului. Voi proba ce a ales ea,
dar fiecare va alege cel puin o rochie. i trebuie
s jurm c vom fi sincere. Dac rochia arat ca
naiba pe m ine, s-m i spunei asta. Acum,
mprtiai-v. Ne ntlnim la cabina de prob n
douzeci de minute.
- Vei ti care este a ta cnd te vei vedea
mbrcat cu ea. Aa se ntmpl.
Layla ncepu s se plimbe prin magazin.
Se uit la dantel, mtase, satin i mrgele.
Studie liniile, trenele i decolteurile. n timp ce
privea o rochie, imaginndu-i-o pe Quinn n ea,
Natalie se apropie grbit de ea!
Prul uor grizonat se potrivea cu faa delicat.
Purta un costum pe care Layla i imagin c-1
alesese pentru a contrasta cu rochile de mireas.
- Quinn este gata, dar nu vrea s nceap fr
tine. Avem ase rochii pentru nceput.
- M ntrebam dac o putem aduga i pe asta.
- Desigur, voi avea eu grij.
- Cnd ai deschis afacerea?
- Am deschis-o acum patru ani, mpreun cu
partenera mea. M-am ocupat de un magazin nupial
n New York civa ani, nainte s m mut aici.
- Adevrat? Unde?
- I Do, Upper East Side.
- Un loc minunat. O prieten de-a mea i-a
cumprat rochia de acolo acum civa ani. Eu
locuiesc - locuiam... Unde anume? se ntreb
Layla. Hm, n New York. Am condus un butic n
cartierul comercial al oraului, se numea Urbania.

389
- tiu magazinul. Natalie zmbi. Ce mic e
lumea.
- Aa este. Pot s te ntreb ce te-a determinat
s pleci de la I Do i din New York i s deschizi
un magazin aici?
- Oh, Julie i cu mine am discutat despre asta
de-a lungul anilor. Suntem prietene nc din
facultate. Ea a gsit acest loc, m-a sunat i mi-a
spus: Nat, sta este. Am crezut c a luat-o razna,
dar avea dreptate. Natalie i nclin capul. tii
cum este atunci cnd i gseti clientei exact ceea
ce-i dorete, ce i se potrivete. Expresia feei,
tonul ei?
- Da, tiu.
- Asta se tripleaz atunci cnd magazinul este
al tu. S te conduc la cabina de prob?
- Da, mulumesc.
ntr-o ncpere spaioas, cu o oglind nalt,
tripl i scaune cu pernue lucrate manual te
ateptau cecue de porelan cu ceai i prjiturele
subiri ca hrtia. Crini, de un roz-aprins i albi,
nmiresmau aerul.
Layla se aez i bu din ceai, n timp ce Quinn
examina rochiile alese.
- Nu arat ru. Cybil i uguie buzele n timp
ce Quinn se ntorcea n faa oglinzii, ns este prea
ncrcat pentru tine. Prea efeminat, decise ea.
- mi plac mrgelele. Este, pur i simplu,
strlucitoare.
- Nu, spuse Layla, i Quinn oft.
- Urmtoarea.

390
- Mai bine, decise Cybil. i nu spun asta pentru
c urmeaz cea pe care am ales-o eu. Dar, dac
stai s te gndeti c este cea mai important rochie
din viaa ta, trebuie s i se potriveasc. Cred c
este prea impuntoare i deloc amuzant.
- Dar art att de elegant. Quinn se ntoarse.
Ochii i strluceau n timp ce se privea n oglinda
tripl. Aproape, nu tiu cum s spun, regal. Layla?
- Se potrivete cu nlimea i construcia ta,
iar liniile sunt clasice. Totui, nu.
- D ar... Quinn oft.
Dup alte dou ncercri i respingeri, Quinn
lu o pauz de ceai.
- Poate c ar trebui s fugim i s ne cstorim
n Vegas, s ne cunune o copie a lui Elvis. Ar putea
fi amuzant.
- Mama ta te-ar ucide, i reaminti Cybil, n timp
ce rupea n dou una dintre prjiturile delicate,
oferindu-i-o jumtate lui Quinn. La fel ar face i
Frannie adug ea, referindu-se la mama lui Cal.
- Poate c nu sunt fcut pentru chestia asta cu
rochia de mireas. Poate o rochie de coktail ar fi o
idee mai bun. Nu trebuie s fim att de oficiali i
mpopoonai, spuse ea i alese o alt rochie, la
ntmplare. Fusta acesteia probabil c-mi va face
fundul s arate de zece ori mai mare. Privirea pe
care i-o arunc lui Layla era spsit. Scuze, pe asta
ai ales-o tu.
- Alegerea ta conteaz. Este mpodobit cu
dantel, zise Layla.
- Sau ne putem mbrca foarte lejer, pentru o

391
nunt n curtea din spatele casei i o recepie. Toate
astea sunt doar ornamente, i spuse Quinn lui Cybil,
n timp ce Layla o ajuta s mbrace rochia. l iubesc
pe Cal. Vreau ca acea zi s fie o celebrare a acestui
fapt, a ceea ce nsemnm unul pentru cellalt i a
ceea ce am realizat noi ase. Vreau ca petrecerea
s simbolizeze legmntul nostru i fericirea
noastr. Vreau s spun, pentru num ele lui
Dumnezeu, cu tot ce am avut de nfruntat i vom
mai avea, c o rochie stupid nu nseamn nimic.
n timp ce Layla se ddea napoi, ea se ntoarse.
- Dumnezeule!
Emoionat, se holba la propria-i imagine.
Corsajul n form de inim al rochiei fr bretele
era impresionant, i scotea n eviden umerii i
braele i strlucea datorit mrgelelor din sticl
presrate pe material. Fusta cdea n volane moi
de tafta, punctate cu perle.
Cu vrfurile degetelor, Quinn atinse fusta foarte
uor.
- Cyb?
- Ei bine, Dumnezeule! Cybil i terse o
lacrim. Nu m ateptam s reacionez aa. Iisuse,
este perfect. Tu eti perfect.
- Te rog spune-mi c nu-mi face fundul ct o
bani. Mini dac e necesar.
- Fundul tu arat nemaipomenit. La naiba, am
nevoie de un erveel.
- i mai aminteti tot ce am spus despre rochie
i despre ornamentele care nu sunt importante?
Acum uit tot, Layla. Ce crezi? ntreb Quinn.

392
- Nu trebuie s-i spun eu. tii foarte bine c
asta este.

Primvara aduse culoare n Hollow. Slciile


verzi se reflectau n heleteul din parc, copacii cu
flori roz i cornii slbatici nfloriser de-a lungul
drumurilor. Ziua se mrise i se nclzise, anunnd
vara ce urma s vin.
Verandele strluceau, proaspt vopsite, iar
grdinile erau pline de tot felul de flori. Mainile
de tuns bziau i mirosul ierbii proaspt tiate
nmiresma aerul. Copiii jucau baseball, iar brbaii
curau grtarele pentru fripturi.
Odat cu primvara, visele apreau mai des.
Fox se trezi lac de transpiraie. nc mai putea
simi mirosul de snge, fumul iadului, trupurile
carbonizate ale condamnailor i ale blestemailor.
Gtul l jena din cauza ipetelor pe care le scosese
n vis. Fugise. Plmnii nc i mai ardeau din
cauza efortului, iar inima i btea cu putere.
Alergase pe strzile pustii din Hollow, cu cldiri
n flcri, n timp ce ncerca s ajung la Layla
nainte ca ea...
Ajunse acolo i descoperi c nu mai era.
Fox sri din pat, mpiedicndu-se de o pereche
de boxeri n timp ce alerga. O strig, dar tiu -
nainte de a vedea ua larg deschis - unde o
atrsese propriul ei vis.
Iei, n noaptea rece de primvar, alergnd,
aa cum alergase i n vis. Un fum fetid nceoa

393
strzile pustii, nepndu-i ochii, uscndu-i gtul.
De jur mprejurul su, cldirile vuiau din cauza
flcrilor. Nu este nimic real, i spuse el. Focurile
erau minciuni, dar pericolul era real. Chiar i atunci
cnd cldura i ardea pielea, n timp ce prea c
focul se ncinsese prin crmizile care-i rneau
tlpile, el continua s fug.
i o vzu mergnd prin flcrile false. Plutea
prin fum, ca o vedenie, luminile furioase ale
focurilor i alunecau pe trup. O strig, dar ea nu se
opri. Cnd o prinse i o ntoarse cu faa spre el,
ochii ei erau nceoai, ca i cum ar fi fost oarb.
- Layla! Fox o scutur. Trezete-te! Ce faci?
- Sunt blestem at. Aproape cnt aceste
cuvinte, iar zmbetul ei era strmb. Suntem cu toii
blestemai.
- Haide, vino acas!
- Nu. Nu. Eu sunt Mama Morii.
- Layla. Tu eti Layla.
ncerc s intre cu fora n ceaa care-i nvluia
mintea i acolo gsi doar nebunia lui Hester.
- Revino-i. nfrngndu-i propria panic, el
strnse i mai tare legtura. Layla, revino-i.
Cum ea ncerca s se elibereze, Fox o lu, pur
i simplu, n brae.
- Te iubesc, Layla, te iubesc.
n braele sale, ea deveni moale, apoi ncepu s
tremure.
-F o x .
- Este n regul. Nu este real. Te-am prins. Eu
sunt real. nelegi?

394
- Da. Nu pot gndi. Vism?
- Nu mai vism. Ne vom ntoarce. Vom intra
nuntru. i nconjur talia cu braul, conducnd-o
spre cas.
Biatul pluti deasupra focului, ncntat, n timp
ce prul lui negru se unduia n btaia vntului.
Furia se strecura n sufletul lui Fox, i el vru s
sar.
- Nu o face. Vocea i era slab din cauza
epuizrii, cnd Layla se sprijini de el. Te vrea i
pe tine, vrea s ne separe. Cred c suntem mai
puternici mpreun, inndu-ne imul de cellalt.
Moarte pentru unul, via pentru cellalt. i
voi bea sngele, biete, apoi mi voi planta urmaii
n curva ta uman.
- Nu o face! De data asta, Layla fu nevoit
s-i strng minile n jurul gtului lui Fox pentru
a-1 mpiedica s nu se npusteasc nainte. Ea i
proiect gndurile n mintea lui. Nu putem ctiga
aici. Rmi cu mine. Trebuie s rmi cu mine.
Nu m prsi, spuse ea cu voce tare.
Au continuat s mearg i s ignore murdriile
pe care creatura le azvrlea spre ei. Biatul se
mica repede n jurul lor, n cercuri, batjocoritor,
urlnd, n timp ce zbura pe patina lui de foc. Dar
pe msur ce mergeau, focul slbea. Cnd urcar
treptele spre apartamentul lui, noaptea era din nou
clar i rcoroas i se simea doar un miros slab
de pucioas.
- Eti rece. Hai napoi n pat, zise Fox.
- Trebuie s m aez. Se ls pe un scaun i
continu s tremure. Cum m-ai gsit?

395
-A m visat. Alergam prin ora, focul, totul.
Ca s o nclzeasc, lu cuvertura pe care mama
sa o fcuse pentru canapea i o puse peste
picioarele goale ale Laylei.
- Prin parc, spre lac. Dar n visul meu am ajuns
prea trziu. Erai moart cnd te-am scos din ap.
Ea i lu minile i descoperi c erau la fel de
ngheate ca ale ei.
- Trebuie s-i spun ceva. A fost ca atunci, la
New York, cnd am visat c m-a violat. Cnd am
visat c eram Elester. Voiam s se opreasc, s se
termine. Aveam de gnd s m sinucid, s m nec.
Ea avea de gnd. Nu o puteam opri. Avea putere
asupra minii mele.
-A cum nu mai are, zise Fox.
- Este mai puternic, ai simit i tu asta. Aproape
c m-a fcut s m sinucid. Dac este destul de
puternic s fac asta, dac nu suntem imuni -
Quinn, Cybil i eu - ne-ar putea determina s v
rnim. M poate face s te omor.
-N u .
- La naiba! Dac m-ar fi fcut s intru n
buctrie, s iau un cuit i s i-1 nfig n inim?
Dac ne poate controla atunci cnd dormim,
nseamn...
- Dac ar fi putut s te contamineze n acest
fel, nct s m omori, ar fi fcut-o. S ne dea la o
parte pe mine, pe Cal sau pe Gage este prioritatea
lui numrul unu. Tu ai fost creat din el i Hester,
aa c s-a folosit de Elester mpotriva ta. Altfel, a
fi fost mort cu un cuit nfipt n inim, iar tu te-ai

396
fi scufundat pentru a treia oar n heleteu. Tu
gndeti logic, Layla. Asta este logic.
Ea ncuviin dnd din cap i n ciuda efortului
ei ncepu s plng.
- M-a violat. tiu c nu eram eu, tiu c nu era
real, dar l-am simit, prinzndu-m n ghearele lui.
Impingndu-se n mine, Fox.
Nu este dracul chiar att de negru, se gndi el,
innd-o n poal i legnnd-o n timp ce ea
plngea n hohote.
- Nu puteam s ip, reui ea s spun i-i aps
faa de umrul lui. Nu-1 puteam opri. Apoi nu
mi-a mai psat sau nu am mai putut. Era Hester.
Voia doar s termine odat cu asta.
- Vrei s o suni pe Quinn sau pe Cybil? Ai
prefera...
-N u . Nu.
- S-a folosit de asta. De oc, de traum, ca
s-i nfrng voina. Nu vom permite s se mai
ntmple aa ceva. Nu-1 voi mai lsa s se ating
de tine. i ridic brbia i i terse lacrimile cu
degetele. i jur, Layla, voi face tot ce trebuie ca el
s nu se ating din nou de tine.
- M-ai gsit, nainte ca eu s m regsesc.
- Peste cteva zile vom face urmtorul pas. Nu
vom trece prin aa ceva ca s pierdem, iar cnd
vom distruge creatura asta, tu vei participa. Vei
participa la ce-i va aduce pieirea.
-Vreau s sufere. Vreau s ipe, la fel cum ipam
i eu n mintea mea. Cnd Layla redeschise ochii,
acetia erau limpezi. mi doresc s existe o

397
modalitate s-l putem ine la distan de mintea
noastr. Cum este usturoiul pentru vampiri. tiu,
sun stupid.
- Mie mi sun bine. Poate asul nostru n ale
cercetrilor va descoperi ceva.
- Posibil. Am nevoie de un du. i asta sun
stupid, dar...
- Nu, nu este.
- Vorbete cu mine ct timp fac du. Am nevoie
s te aud.
- Desigur.
Ea ls ua bii deschis, iar Fox se sprijini de
cadrul acesteia.
-Aproape c se crap de ziu, zise el. Am nite
ou proaspete de ferm, prin bunvoina mamei
mele. ntoarce-te la normal, i spuse el. De asta
avem nevoie amndoi. Pot face o omlet. Nu am
gtit nc pentru tine.
- Cred c ai deschis cteva cutii cu sup n
timpul viscolului, cnd am stat la Cal.
- Oh! Ei bine, nseamn c am gtit. Totui mai
pot prepara nite ou jumri. Aa, ca bonus.
- Cnd am fost la Stnca Pgn, mai nainte,
nu era la fel de puternic ca acum.
-N u .
- Va deveni i mai puternic.
- i noi la fel.
Sub jetul de ap, ea nchise ochii. Nu spunul
i apa erau cele care o fceau s se simt curat, ci
Fox.
- Nimeni nu m-a iubit att de mult, nct s-mi
fac ou jumri. mi place.

398
- Dac i joci cum trebuie crile, se prea poate
ca asta s conduc spre sandviciul meu cu bacon,
cu salat i roii, faimos prin aceste pri.
Ea opri apa i iei s-i ia un prosop.
- Nu sunt sigur c merit aa ceva.
- Oh! Fox zmbi privind-o. Crede-m. Pot prji
i o chifl dac am stimulentul necesar.
Ea se opri n prag.
- Ai o chifl?
- Pe moment nu, dar brutria se va deschide
peste vreo or.
Ea rse - Dumnezeule, ce uurare era s poi
rde - i trecu pe lng el ca s-i ia halatul din
dulap.
- Sunt multe brutrii excelente n New York,
coment el. Oraul chiflelor. M gndeam c din
moment ce-mi place o brutrie bun i o chifl la
fel de bun, dup ce va trece vara asta, s dau acolo
examenul pentru barou.
Ea se ntoarse cu spatele n timp ce-i lega
halatul.
- Baroul?
- Majoritatea firmelor de avocatur devin destul
de agitate cnd vine vorba s angajeze un asociat,
n afar de cazul n care acesta ia examenul specific
de barou. Subnchirierea apartamentului tu se
termin n august. Poate c vei vrea s mai stai pe
aici pn ce Cal i Quinn se vor cstori n
septembrie. Sau poate vrei s-i gseti un nou loc
acolo. Ai destul timp s te decizi.
Ea rmsese locului i-l privi cu atenie.

399
- Vorbeti despre mutarea ta la New York?
-Vorbesc despre a fi cu tine. Nu conteaz unde.
-A sta este casa ta. Cabinetul tu de avocatur
se afl aici.
- Te iubesc. Am stabilit deja asta, nu-i aa? Se
ndrept spre ea. Am mai stabilit c i tu m iubeti,
aa este?
-D a.
- ndrgostiii, n general, vor s fie mpreun.
Tu vrei s fii cu mine, Layla?
- Da. Da, vreau s fiu cu tine.
- Bine atunci. O srut uor. M duc s sparg
nite ou.

Ceva mai trziu, n aceeai zi, Fox sttea n


biroul lui Cal, frecndu-1 cu piciorul pe Rostogol.
Gage se plimba. Nu-i plcea s fie aici, Fox tia
asta, dar nu avea ce face. Era un spaiu privat i
era convenabil. Fox i jurase solemn s stea la o
arunctur de b distan de Layla, pn cnd va
fi lun plin.
- Trebuie s existe un motiv pentru care o tot
atac pe ea. Violator nenorocit.
- Iar, dac am ti motivul, l-am putea elimina.
Cal ddu din cap. S-ar putea s o considere veriga
ce mai slab. Vreau s spun, noi trei ne cunoatem
de mici. Quinn i Cybil se cunosc din facultate.
Niciunul dintre noi nu a cunoscut-o pe Layla pn
n februarie.
- Sau poate c nenorocitul a dat cu zarul. Gage
se opri lng fereastr. Cum nu vzu nimic

400
interesant i relu plimbarea. Niciunul dintre noi
nu a artat vreun semn de contaminare.
- Este diferit. Nu este precum se ntmpl cu
oamenii n timpul lui apte. Se ntmpl, m refer
la viol, doar atunci cnd doarme. Apoi a urmat un
fel de mers de somnambul ca n cazul lui Hester
Deale. Exist multe modaliti de-a te sinucide,
dar n cazul ei urma s fie prin nec, ntr-un loc cu
ap din natur. La fel ca Hester.
- Unul dintre noi va sta n casa lor pn ce totul
va lua sfrit, hotr Cal. Chiar dac Layla este la
tine acas, Fox, nu le vom lsa pe niciuna dintre
ele singure noaptea.
-A sta voiam s spun i eu. Odat ce vom face
dansul lunii pline, ar trebui s privim mai mult
din aceast perspectiv. Trebuie s gsim o cale
s-l oprim, s le protejm.
- Poimine, mormi Gage. Mulumesc, Iisuse!
Vreunul dintre voi a mai putut stoarce vreo
informaie de la Madame Voltar?
Cal strmb din buze.
- Nu chiar. Dac Quinn tie, nu spune dect c
Cybil lucreaz la detalii. Apoi mi distrage atenia
cu trupul ei, ceea ce nu este greu de fcut.
- Ea scrie scenariul. Fox ridic mna cnd l
auzi pe Gage pufnind. Uite ce e, am ncercat n
felul nostru, i n-am reuit. Las-o pe doamn s
ncerce i ea.
- Doamna este ngrijorat c vom muri cu toii.
Sau c vor muri cinci dintre noi.
- Mai bine s se ngrijoreze dect s

401
supraevalueze, zise Fox. Va pune punctul pe i. Este
o puicu al naibii de deteapt, o iubete pe Quinn
i pe Layla, iar ea i Quinn sunt foarte apropiate.
Fox se ridic n picioare.
- Trebuie s m ntorc la birou. C tot veni
vorba, m gndeam s m mut la New York dup
ce te cstoreti cu Quinn.
- Bine, altul care s-a lsat prins. Gage ddu din
cap. Sau poate c are un belciug n nas.
- S m pupi undeva. Nu am spus nc nimic
familiei. Voi aborda asta treptat. Fox studie faa
lui Cal n timp ce vorbea. M-am gndit s v spun
vou mai nti. Cred c voi atepta s treac apte
ca s scot cldirea la vnzare. Piaa este destul de
stabil, aa c...
- Optimistul etern. Frate, din cte tii locul
acela poate deveni o ruin pn pe paisprezece
iulie.
De aceast dat Fox i art degetul mijlociu.
- Oricum, m-am gndit c tu sau tatl tu vei
fi interesai de cldire. Dac suntei, vom stabili o
sum la un moment dat.
- Este un pas important, Fox, spuse Cal ncet.
Te-ai stabilit aici i nu doar cu casa, ci i cu
cabinetul tu.
- Nu toat lumea poate rmne. Tu nu o vei
face, i spuse Fox lui Gage.
- Nu, nu o voi face.
- Dar te vei ntoarce. Vei continua s-o faci. i
eu voi proceda la fel. Fox ntinse braul cu
ncheietura minii n sus, astfel nct s se vad

402
cicatricea. Nimic nu terge asta. La naiba, New
Yorkul este doar la cteva ore distan. Am fcut
drumul dus-ntors pe autostrada nouzeci i ase
tot timpul ct am fost la Facultatea de Drept.
Este...
- Cnd erai cu Carly.
- Da. Fox ddu din cap spre Cal. Acum este
diferit. Mai am cteva legturi pe acolo, aa c
voi da de veste, s vedem ce se va ntmpla. Dar
acum am ceva treab, ca avocat al oraului. Pot
face eu de gard n seara asta n cas, adug el n
timp ce se ndrepta spre u. Dar tot mai susin c
femeile astea trebuie s-i pun ESPN.
Gage edea pe colul biroului lui Cal cnd Fox
plec.
- Nu-i va plcea deloc acolo.
- Da, aa este, zise Cal.
- Dar, oricum, o va face. Va gsi el o modalitate
s o fac s mearg, s nu uitm c este un O Dell.
- Amai ncercat asta cu Carly. Dar are dreptate.
Este diferit relaia cu Layla. O va face s mearg,
iar eu voi fi cel care va regreta c nu-i voi mai
vedea faa aia stupid n fiecare zi.
- Inveselete-te. Cinci dintre noi s-ar putea s
moar n urmtoarele zile.
- Mulumesc. Asta m ajut enorm.
- Fac i eu ce pot. Gage se ridic. Am i eu
nite treburi de rezolvat. Ne vedem mai trziu.
Aproape c ajunsese la u cnd tatl lui intr.
Amndoi se oprir, ca i cum s-ar fi izbit de un
zid. Neputincios, Cal se ridic n picioare.

403
-A h !... Bill, de ce nu verifici ventilatorul de
evacuare de pe grilaj? Voi veni i eu jos ntr-un
minut. Aproape c am terminat pe aici.
Culoarea roz pe care o avea n obraji pli, n
timp ce se uita la fiul su.
-G a g e...
- Nu. Noi am terminat-o, zise Gage n timp ce
ieea. Cal i mas ceafa, n timp ce Bill se uita
jenat la el.
- Hm!... Ce voiai s verific?
- Grilajul de evacuare. Funcioneaz un pic cam
greu. Nu te grbi.
Singur. Cal se ls n scaunul su i-i aps
ochii cu degetele. Prietenii lui, fraii lui aleseser
drumuri nesigure. Nu putea face nimic dect s le
fie alturi, oricare va fi drumul.

404
20

T T n ii oameni ar putea crede c este un pic


VJLeam ciudat s te trezeti de diminea, s
te duci la lucru ca de obicei, atunci cnd planurile
pentru sear includ ritualuri de snge. Dar Fox se
gndi c era o procedur standard pentru el i
prietenii si.
Layla, care n domeniul managerial o putea face
pe iubita de Alice s arate ca o pierde-var, i
nghesuise i-i manipulase agenda de lucru pentru
a se asigura c biroul se va nchide exact la ora
trei n ziua cea mare. El deja i fcuse rucsacul.
Poate c muli nu tiau ce s-i ia ntr-o excursie
seara prin pdure, trecnd pe lng un lac bntuit,
spre un lumini mistic, dominat de un altar
strvechi din piatr, dar nu i Fox. De data asta, el
verificase i prognoza meteo.
Cer senin - acesta era un plus - cu temperaturi
care vor scdea de la linititorul aptesprezece, la
agreabilul cincisprezece i jumtate.
Straturile erau cheia confortului.

405
n buzunar era a treia bucat din piatra sngerie.
Spera c se va dovedi a fi o alt cheie.
n timp ce Layla se schimba, el mai adug
cteva lucruri eseniale n rcitorul su.
- Parc eti coperta revistei Excursie cu stil,
dac exist aa ceva, i spuse el Laylei cnd aceasta
veni.
- De fapt, m-am certat cu mine nsmi n
legtur cu cerceii. Examin rcitorul i rucsacul
deschis. Cola. Prjiturele Little Debbies i biscuii
cu unt de arahide.
- Aceste provizii speciale fac parte dintr-o
tradiie care trebuie onorat.
- Cel puin dependena de zahr este garantat.
Doamne, Fox, eti nebun?
- Vremurile sunt nebune. Noi suntem prini n
ele.
-A cela este un cuit? Se uita cu gura cscat la
cureaua lui. Iei un cuit? Nu tiam c ai aa ceva.
- De fapt, este un ferstru de grdinrit. Un
cuit japonez stil secer. Este frumos.
- i ce? i duse o mn la tmpl de parc
presiunea pe care o exercita o putea ajuta s
neleag mai bine. Plnuieti s te ocupi de
curarea copacilor ct suntem acolo?
- Nu se tie niciodat, nu-i aa?
Ea i puse o mn pe braul lui n timp ce el i
nchidea rucsacul.
- Fox.
- ansele sunt ca Twisse s fie interesat de ceea
ce vom face n noaptea asta. Poate fi rnit. Cal a

406
produs nite pagube folosind cuitul lui de cerceta,
ultima oar cnd am fost acolo. Pot s pun pariu
c Gage i va aduce afurisita lui de puc. Nu am
de gnd s m duc acolo doar cu biscuiii mei cu
unt de arahide.
Ea inteniona s se certe - putea vedea asta n
privirea ei. Apoi apru altceva n ochii ei.
- Mai ai vreunul de rezerv?
Fr s spun nimic, el se duse la dulap i
cotrobi nuntru.
- Se numete satr. Este bun la despicarea
lemnului n tmplrie. Sau s tai o bucic
din tr-u n demon. ine-1 n teac, adug el,
introducndu-1 n bucata de piele. Este ascuit.
- Bine.
- Nu nelege greit. El i puse minile pe umeri.
Adu-i aminte c eu susin egalitatea i drepturile
femeilor. Te voi proteja, Layla.
- Nu nelege greit. Dar i eu te voi proteja.
El o srut cu blndee.
- Cred c acum sunt gata de plecare.

S-au ntlnit la Cal pentru a-i ncepe excursia


lund-o pe poteca de lng casa acestuia. Pdurea
se schimbase, se gndi Layla, de la ultima ei
excursie. Atunci fusese zpad, bltoace n zonele
ferite, iar drumul alunecos din cauza noroiului, i
copacii dezgolii. Acum, pdurea nfrunzise.
Acum, avea la old un cuit ntr-o teac de piele.
Mai mersese pe aici spre necunoscut, mpreun
cu ali cinci oameni i cu Rostogol. De data asta

407
tia la ce putea s se atepte i mergea contient
c face parte din echip. Mergea spre el alturi de
brbatul pe care-1 iubea. i tocmai de aceea, de
data asta, avea mai multe de pierdut.
Quinn art spre teac.
-A cela este un cuit?
- De fapt, este un fel de satr.
- Cum adic un satr?
- Este o unealt. Cybil se ntinse din spatele
lui Layla pentru a verifica greutatea satrului. Se
folosete la tierea lemnului. Dup mrime i
form, probabil c este o m acet folosit la
despicarea bambusului n tmplria japonez.
- Are dreptate spuse Layla.
- Ei bine, vreau i eu o macet sau ceva
asemntor. Poate un stilet. Nu. Quinn se decise.
Vreau o sabie. Una cu mner frumos i lung, cu o
lam curbat periculos. Trebuie s-mi cumpr o sabie.
- Data viitoare o poi folosi pe a mea, i spuse
Cal.
- Ai o sabie? Doamne, brbatul meu este plin
de secrete. De ce ai o sabie?
- Ca s tai buruienile i tufiurile. Poate c este
mai mult o coas.
- Care este diferena? Nu! Quinn ridic mna
nainte ca Cybil s poat vorbi. Nu mai conteaz.
-A tunci voi spune doar c preferi coasa pentru
c, n m od tradiional, are un m ner lung.
Oricum... Cybil se poticni. Copacii sngereaz.
- Se mai ntmpl, i spuse Gage. Mai sperie
turitii.

408
Ploaia roie se scurgea n rulee pentru a se
prelinge apoi pe frunze. Aerul miroasea a cupru
ncins n timp ce mergeau spre Lacul lui Hester.
Se oprir lng apa maronie, iar aceasta ncepu s
bolboroseasc i s se nroeasc.
- tie c suntem aici? spuse Layla ncet. Sau
asta este versiunea demonic a unui sistem de
securitate? Oare mai crede c astfel de lucruri ne
sperie sau este ceea ce a spus Gage? Un spectacol
pentru turiti?
- Poate c este un pic din amndou. Fox i
oferi o cola, dar ea refuz dnd din cap.
- Sistemele de securitate dau alarma. Dac
Marele Bastard Malefic nu tie cnd vom lovi, tie,
n schimb, cnd ajungem n anumite locuri.
- Iar acesta este un loc rece - n termeni
paranormali, preciz Quinn. Un loc important i
puternic. Cnd noi... Oh, Iisuse!
Ceva ieea la suprafaa lacului.
- Un iepure mort. Cal puse o mn pe umrul
ei, apoi ntri strnsoarea cnd alte leuri ncepur
s ias, bolborosind, la suprafa.
Psri, veverie, vulpi. Quinn i ridic camera
de filmat i ncepu s nregistreze. Duhoarea morii
se simea n aer.
- A cam lucrat pe aici, mormi Gage.
n timp ce vorbea, trupul um flat al unei
cprioare iei la suprafa.
- Suficient, Quinn, murmur Cal.
- Nu este. Totui i cobor camera de filmat.
Vocea ei era rece, iar privirea nverunat. Nu este

409
ndeajuns. Nu fceau ru nimnui, iar acesta era
trmul lor. tiu, tiu c este o prostie s m supr
din cauza... faunei, cnd viei umane sunt n joc,
dar...
- Haide, Q. Cybil o lu de talie i o ntoarse.
Nu putem face nimic.
- Va trebui s le scoatem de acolo, zise Fox.
Nu acum, dar va trebui s ne ntoarcem i s le
scoatem. S incinerm leurile. Nu este doar lumea
lor, este i a noastr. Este aici. Vocea i era calm.
Ne urmrete. i ateapt, se gndi el, n timp ce
se ndrepta spre poteca care ducea la Stnca
Pgn.
Frigul se fcu simit. Nu conta faptul c acel
frig era o minciun, important era c-1 simeau.
Fox i trase pn sus fermoarul jachetei cu glug
i continu s mearg. O lu pe Layla de mn
pentru a i-o nclzi.
- Vrea doar s ne ntristeze.
- tiu.
Mintea lu i urm ri fonetele i m riturile. ine
pasul cu noi, se gndi el. tie unde mergem, dar
nu tie ce plnuim s facem odat ajuni acolo.
Tunetul se rostogoli deasupra unui cer senin,
iar ploaia ncepu s cad perfornd pielea ca nite
ace. Fo x i rid ic gluga. L a y la proced la fel.
V ntul mugi mturnd n rafale care ndoiau
arborii i rupeau frunzele abia aprute pe ram uri.
E l o cuprinse cu braul de talie pentru a o susine,
i ncovoindu-i um erii spintec v ije lia , meni-
nndu-i calm ul.

410
- Suntei n reg ul acolo n spate? D e ja
controlase mental, dar fu reasigurat de strigtele
afirm ative. Vom forma un lan, i spuse el lui Layla.
Treci n spatele meu i ine-te bine de cureaua mea.
C al va ti ce s fac. Se va aga de tine i ceilali
la fel, de cel din fa.
- Cnt ceva, strig ea.
- Ce?
- Cnt ceva la care s tim cu toii versurile.
F zgomot ca i cum am fi bucuroi.
E l rnji printre dini la furtun.
- Sunt ndrgostit de o femeie genial. Cntece
pe care le cunoteau cu toii, se gndi el n timp ce
La y la trecea n spatele lu i, apucndu-1 de curea.
Era uor.
ncepu cu N irvana, gndindu-se c niciunul
dintre ei nu trecuse prin liceu fr s cunoasc
versurile de la Sm ells Lke Teen Spirit (M iroase a
spirit adolescentin). Corul de H e lo ! se auzi
sfidtor n timp ce ploaia tioas ca diamantul i
lovea. M ai arunc nite Smasfaing Pum pkins, un
pic de Springsteen i trecu la Pearl Jam.
Urm toarele douzeci de minute i trir
p icio a re le p rin furtuna b iciu ito a re , cntnd
versiunea lu i Fox din Demon Rock.
V n tu l m ai sczu n intensitate pn cnd
deveni o adiere rece ce agita o burni slab. Ca
unul, se lsar pe pmnt pentru a-i recpta suflul
i a-i odihni m uchii care-1 dureau.
- Doar atta poate? M inile lui Quinn. tremurau,
n timp ce scoase un termos cu cafea. Pentru c ...

411
- Nu, o ntrerupse Fox, doar se joac cu noi.
Dar afurisit s fiu dac nu ne vom juca i noi cu el.
Pdurea este umed. Poate va avea ceva probleme
s provoace un incendiu. ntlni privirea lui Cal,
n timp ce acesta desfcea lesa lui Rostogol de pe
cureaua lui.
- M-am ocupat de asta. Mai bine ne-am mica.
Voi prelua eu conducerea un timp, zise Cal.
Cinele galopa pe potec. Imens i negru, cu
colii sclipind, mria amenintor. Cybil se ridic
n picioare, scoase un revolver de sub jachet i
trase cu snge rece ase focuri.
Cinele url de durere i de furie; sngele lui
scotea fum i afuma pmntul. Fcu un salt i
dispru.
-A sta a fost pentru c mi-ai distrus prul.
Cybil i scutur prul crlionat, n timp ce
desfcea fermoarul unui buzunar de la jachet
pentru a scoate o cutie cu muniie.
- Frumos. Gage ntinse mna i lu revolverul,
un 22 decorat pe mner cu perle lefuite. n mod
obinuit, s-ar fi strmbat vznd acest gen de arme,
dar ea-1 mnuise ca o profesionist.
- Este ceva ce am cumprat i eu pe ci legale.
Ea i lu arma napoi.
- Uimitor! Fox ura armele, dar trebuia s
adm ire... stilul. Asta i-a dat Marelui Bastard
Malefic ceva la care s se gndeasc, zise el.
Gage vr arma n tocul de sub jachet.
- Ei bine, nu este un satr, dar are meritele lui,
zise ea.

412
Aerul se nclzi din nou, iar soarele strluci pe
frunzele tinere n timp ce ei parcurgeau restul
drumului spre Stnca Pgn. Aceasta se ridica
din pmntul ars, ntr-un lumini care forma un
cerc aproape perfect. Piatra obinuit de calcar se
desluea sub forma unui altar n lumina calm a
serii de primvar.
- Mai nti, focul, hotr Cal, scondu-i
rucsacul. nainte s se ntunece. Deschiznd
rucsacul scoase dou de bee de Dura-Logs.
Dup cltoria nenorocit pn acolo, rsul lui
Fox fu ca un balsam.
- Numai tu puteai face asta, Hawkins.
- Trebuie s fii pregtit. Dac aprindem una
dintre bucile astea, flcrile ar trebui s usuce
celelalte lemne ude. Ar trebui s funcioneze.
- Nu-i aa c este adorabil? spuse Quinn,
mbrindu-1 pe Cal. Vorbesc serios.
Au adunat pietre i ramuri, i-au dat jos
jachetele ude pentru a le atrna pe stlpii pe care
Fox i fixase n sperana c focul le va usca. Au
prjit pulpe de curcan aduse de Quinn, au dat din
mn n mn brnza luat de Cybil i merele tiate
felii de Layla, mncnd ca nite nfometai.
n timp ce ntunericul se lsa, Fox scoase
prjiturelele Little Debbies, iar Cal verific
lanternele.
- Servete-te, i spuse el lui Quinn cnd ea se
uit cu pofta la prjiturele. F-i o plcere.
- Mi se vor pune d irect pe fund. D ac
supravieuim , trebuie s ncap n absolut

413
spectaculoasa mea rochie de mireas. Lu una i
o rupse n dou. Cred c vom supravieui, iar
jumtate de Little Debbie nu se pune.
- Vei arta uluitor, i zise Layla zmbind. Dar
pantofii pe care i-am gsit? Sunt perfeci. n plus,
eu i Cybil nu vom prea jerpelite. mi plac la
nebunie rochiile pe care le-am gsit. Ideea cu
orhideele este pur i simplu...
- Simt o nevoie irezistibil s vorbesc despre
baseball, spuse Fox i primi un cot de la Layla.
Conversaia lncezi auzindu-se doar lemnul
trosnind i iptul unei bufnie. Toi tceau, iar luna
plin strlucea pe un cer plin de stele. Fox se ridic
pentru a strnge gunoiul. Mini grbite mpachetau
mncarea sau puneau lemne pe foc.
La un semnal al lui Cybil, femeile despachetar
ceea ce Layla considera a fi rucsacul pentru ritual.
O mic cup din cupru, un sac cu sare de mare,
ierburi proaspete, lumnri i ap de izvor.
Aa cum fusese instruit, Fox presr sarea sub
forma unui cerc larg n jurul Stncii Pgne.
- E bine. Cybil se ddu napoi i studie
aranjamentul de provizii de pe stnc. Nu tiu ct
din asta ne va ajuta vizual, dar toate cercetrile
mele au recomandat aceste elemente. Sarea este
pentru protecia mpotriva rului, un fel de barier.
Trebuie s stm n interiorul cercului fcut de Fox.
Sunt ase lumnri albe. Pe rnd, fiecare va aprinde
una. Dar, mai nti, apa de izvor trebuie pus n
cup, apoi ierburile i cele trei buci de piatr -
pe rnd. Quinn.

414
-A m scos la imprimant ase cnpii cu ceea ce
trebuie s spunem. Quinn scoase dosarul din
rucsac. Facem asta pe rnd, n jurul cercului, n
timp ce flecare i provoac sngerarea cu ajutorul
cuitului adus de Cal.
- Deasupra cupei, le reaminti Cybil.
- Da, deasupra cupei. Cnd ultimul va face asta,
ne unim minile i repetm cuvintele mpreun
de ase ori.
- A r trebui s fie de apte ori, spuse Layla. tiu
c suntem ase, dar apte este numrul-cheie. Poate
c al aptelea este pentru gardian sau simbolizeaz
inocentul, sacrificiul. Nu tiu, dar ar trebui s fie
de apte ori.
- i apte lumnri, zise Fox. Vom aprinde cu
toii cea de-a aptea lumnare. Oare de ce nu
ne-am gndit la asta?
- Prea trziu. Gage ridic din umeri. Avem ase,
aa c mergem cu ase.
- Putem merge pe apte. Cal ntinse o mn
spre Layla. Poi s-mi mprumui satrul?
-A teapt. i dau eu. Fox scoase cuitul. Asta
va merge mai bine. Hai s vedem. Ridic unul
dintre beele groase, albe. Cear de albine - bun.
Mi-am petrecut mult timp n copilrie lucrnd cu
cear de albine i cu fitiluri.
Dup ce o aez pe o parte, se uit la Cybil.
- Dimensiunile au vreo importan? Greutatea?
- Nu, dar sursele mele au spus ase. Se uit la
Layla i ddu din cap. La naiba cu sursele. Mai
fa-ne o alt lumnare.

415
Cal se puse pe treab. Ceara va cam mzgli
lama, se gndi el, o va putea cura i ascui cnd
va ajunge acas. i lu ceva timp, destul de mult,
nct s se ntrebe de ce Cybil nu a adus o jumtate
de duzin de lumnri. Lu cuitul de la Layla ca
s fac un an pentru fitil.
- Nu este cea mai reuit pies a mea, decise
el, dar va arde.
- O vom aprinde ultima. Layla se uit la feele
celorlali. O vom aprinde mpreun. Fu nevoit s
respire uor ca s-i menin vocea calm. Mai
este un pic.
- Avem nevoie de pietre, spuse Cybil, i de
cuitul de cerceta folosit la ritual, adug ea
zmbind uor.
Biatul iei din pdure, fcnd tumbe voioase.
Ghearele de la mini i de la picioare lsau
scobituri n pmnt, iar acestea se umpleau cu
snge.
- Ar trebui s tii c am folosit sare i nainte.
Gage i scoase puca din rucsac. Nu a fcut doi
bani.
Sprncenele lui se ridicar cnd mna biatului
atinse sarea. Acesta ip de durere i se ddu napoi.
- Probabil c este o marc diferit. n clipa cnd
Gage inti, biatul ssi i dispru.
- Trebuie s ncepem.
Cu o mn ferm, Cybil turn apa n cup, apoi
presr ierburile.
-A cum pietrele. Cal, Fox, Gage.
Tunetul bubui, iar fulgerul lumin cerul, n timp

416
ce o ploaie de snge cdea din cer. Pmntul ars o
absorbea i scotea aburi.
- Rezist, zise Layla. Nu intr n cerc.
Fox inea piatra n pumn. O crase cu el ca pe o
speran aproape douzeci i unu de ani. i cu
aceeai speran o strecur n ap, dup cea a lui
Cal. n afara cercului, lumea o luase razna.
Pmntul se zguduia, iar sngele ardea la bariera
de sare.
O devoreaz, se gndi Fox, arde i devoreaz
bariera. i aprinse lumnarea i-i ddu bricheta
lui Layla.
n lumina celor ase lumnri, o aprinser pe
cea de-a aptea.
- Grbii-v, le ordon Fox. Se ntoarce i este
furios la culme.
Cal i aez mna deasupra cupei i trase
cuitul de-a lungul palm ei n timp ce citea
cuvintele. La fel fcur Quinn, apoi Fox.
- Sngele meu, sngele lor. Sngele nostru,
sngele lui. Unul n trei, trei ntr-unul. ntuneric i
lumin. Facem acest sacrificiu, facem acest
jurmnt.
ipete, vaiete nici umane, nici animalice, se
rostogolir prin ntuneric. Priponit la baza stncii,
Rostogol cu capul ridicat ncepu s urle.
Layla lu cuitul i i crest pielea n timp ce
citea cuvintele. Apoi mintea ei se ndrept spre
Fox. Frigul! Aproape c a trecut!
n timp ce pmntul li se zguduia sub picioare,
el i uni mna nsngerat cu a ei. Vntul izbucni.

417
Nu-i putea auzi pe ceilali, nu cu urechile, n ici cu
mintea, dar ip cuvintele, rugndu-se ca ei s fie
cu el. Pe Stnca Pgn, cele apte lumnri ardeau
cu fl c ri n e c lin tite , ia r n cup, apa roie
bolborosea. Pmntul se ridic, trntindu-1 de masa
de piatr cu destul for, nct s-i taie rsuflarea.
Ceva asemntor cu nite gheare i prinseser
spatele ca o grebl. Sim i cum se nvrte intr-un
mod im posibil. Disperat, mintea lu i o cut pe
La yla . Apoi explozia de lumin i cldur l arunc
n ntuneric.
Se tr pe pmnt spre ecoul ei slab. i scoase
cuitul i se ridic peste pmntul sfrmat.
E a se t r spre el, ia r cea m ai mare dintre
tem erile lu i dispru cnd i gsi mna. Cnd
degetele lor se atinser, lumina izbucni din nou cu
un sunet terib il, ca un ipt. Focul nghiea Stnca
Pgn, acoperind-o. Intr-un muget asurzitor,
flcrile nir ca un gheizer spre luna rece care
privea, ncercuind lum iniul cu o cortin de foc
care se zvrcolea. n lumina lu i slbatic, Fox i
vzu pe c e ila l i m ergnd de-a b u ile a ,
ngenunchind pe pmnt. Toi, toi erau prini n
interiorul cercului de foc, n timp ce n centru
Stnca Pgn scotea i mai mult foc.
m preun, se gndi el n timp ce cldura i
acoperea pielea cu transpiraie. Dac vor tri sau
vor m uri, o vor face mpreun. innd-o strns de
mn pe La y la , o trase de-a lungul lum iniului.
Apoi braul ei l cuprinse i se trgeau unul pe
cellalt. C al l prinse de antebra i se trase n fa.

418
i ntlni privirea lui Gage. Cu aerul arznd n ju ru l
lor, i unir din nou m inile.
mpreun, se gndi Fo x, n timp ce zidurile de
foc se apropiau tot mai mult.
- Pentru in o cen t, suspin F o x m p o triva
fum ului care-i cuprinsese gtul.
F o cu l, care strlucea cu putere, mnca din
pmnt. Nu aveau unde s se duc, iar el tia c
nu mai rmseser dect cteva clipe. i aps
obrazul de cel al lu i La yla .
- Ceea ce am fcut, am fcut pentru inocent,
pentru fiecare dintre noi i, la naiba, o vom face
din nou.
C al reui s rd i duse mna lu i Quinn la buze.
- L a naiba!
- L a naiba! fu Gage de acord. O trase pe C yb il
spre el i o srut.
- Ia te uit, ia te uit, am putea ncerca s trecem
prin el. Fox clip i. O chii l usturau. Nu are rost s
stm aici s ne prjim , cnd putem ... Se retrage.
- Suntem cam ocupai a ic i. Gage i rid ic
privirea i se uit la lum ini. Zmbetul lu i fu att
ironic, ct i satisfcut. Srat al naibii de bine.
- Id io tu le. C y b il l m pinse i se rid ic n
genunchi.
Flcrile se retraser spre stnc i ncepur s
alunece.
- Nu ne-a omort.
- P ro b ab il, am fcut ceva b ine. Cu o ch ii
m pienjenii, Layla se uita la focul care se retrgea
napoi n cup, licrind auriu. Cred c ceea ce am

419
fcut aici, n mod special, a fost faptul c ne-am
gsit unul pe cellalt i am rmas mpreun.
- Nu am fugit. Quinn i frec obrazul murdar
de umrul lui Cal. Orice persoan n toate minile
ar fi fcut-o, dar nu i noi.
- Te-am auzit, i spuse Layla lui Fox. Dac vor
tri sau vor muri, o vor face mpreun.
-A m fcut un jurmnt, eu, Cal i Gage, cnd
aveam zece ani. La fel am fcut i noi n aceast
noapte. Tot un jurmnt. Focul s-a stins. Cnd se
ntoarse spre stnc, rmase fr grai.
Lumnrile dispruser, la fel i cupa. Stnca
Pgn se profila n lumina lunii, nevtmat. n
centrul ei se afla piatra sngerie, ntreag.
- Iisuse Hristoase! Cybil nu-i gsea cuvintele.
A funcionat. Nu pot s cred c a funcionat.
- Ochii ti. Fox se mic repede pe lng Cal
i flutur o mn n faa lui. Cum e cu vederea ta?
- Termin cu tmpeniile. Cal i ddu una peste
mn. Este bun. Este numai bun ca s pot vedea
trei napoi ntr-unul. Ai fcut o treab bun, Cybil.
Se ndreptar spre ea i la fel ca n timpul
ritualului, formar un cerc n jurul pietrei de pe
stnc.
- Ei bine. Quinn i umezi buzele. Cineva
trebuie s o ia de acolo - asta nsemnnd unul
dintre biei, pentru c este a lor.
nainte ca s poat ridica mna s arate spre
Cal, att Cal, ct i Gage, l indicar pe Fox.
- La naiba!
Fox i frec mna de blugi, i roti umerii i se
ntinse spre ea.

420
Capul i czu ntr-o parte, corpul i se crispa. n
timp ce Layla l prindea, spuse rznd:
- Glumeam.
- Pentru numele lui Dumnezeu, Fox!
- Un pic de frivolitate, doar att. Lu piatra n
mn. Este cald. Poate de la focul magic
n sp im nttor sau poate c aa este ea.
Strlucete? Oare petele acelea mici strlucesc?
- Acum da, murmur Layla.
- E l... nu nelege asta. Nu cunoate asta. Nu
pot vedea... Fox se cltin, lumea se nvrtea n
jurul su. Layla l prinse de mn i el i reveni.
in n mna moartea lui.
mpins cu cotul de ctre Gage, Cybil se apropie
un pic mai mult.
- Cum aa, Fox? Cum de nseamn aceast
piatr moartea lui?
- Nu tiu. Acum are o prticic din noi toi.
tii tu, din cauz a ceea ce am fcut. Sngele nostru
a fost cel care a rentregit-o. Iar asta face parte din
ce putem, din ce vom face ca s-l distrugem. Am
avut puterea de a face asta. Mereu am avut-o.
- Dar era fcut buci, spuse Layla. Pn acum.
Pn la noi - pn la noi toi.
- Am fcut ceea ce am venit s facem,
ntinzndu-se, Quinn i trecu vrfurile degetelor
peste piatr. i a supravieuit. Acum avem o nou
arm.
- Pe care nu tim s o folosim, sublinie Gage.
- Hai s-o duceam acas i s gsim cel mai
sigur loc pentru a o pstra. Cal se uit de jur

421
mprejurul luminiului. Sper c niciunul dintre voi
nu avea nimic important n rucsac, pentru c au
ars. Inclusiv rcitoarele.
- i aa s-au dus biscuiii mei cu unt de arahide.
Fox o lu pe Layla de mn i-i srut palma rnit.
Vrei s facem o plimbare la lumina lunii?
- Mi-ar plcea.
S atepte un moment mai prielnic, se gndi
ea. Dar exista oare unul mai potrivit?
- Bine c mi-am lsat geanta la Cal. Ceea
ce-mi amintete... Cal, am cheile n ea, dar a vrea
s le mai in un pic dac este n totul regul cu tine
i cu tatl tu.
- N icio problem.
- Ce chei? ntreb Fo x n tim p ce tergea
funinginea de pe faa ei.
- De la magazinul de pe M ain Street. Am nevoie
de ele. Vreau ca Quinn i C yb il s se poat uita la
el, mpreun cu mine. Este n regul c tu s priveti
spaiul prin ochii unui tmplar sau ai unui avocat,
dar, dac am de gnd s deschid un butic pentru
femei, am nevoie de prerea unor femei.
- T u .. . ce?
- Dar voi avea nevoie de tine i s sperm c i
de tatl tu, pentru a-I putea pune la punct. i-l
voi vr ji pe tatl tu s-mi fac o reducere de genul:
sunt ndrgostit de fiu l dumneavoastr. S sperm
c va fi o reducere consistent. Agitat, scutur
murdria de pe cmaa lu i. i apoi, chiar lund
un mprumut - i contez pe tine s-mi pui o vorb
foarte bun la banc - tot voi depinde de un buget
restrns.

422
- A i spus c nu-1 vrei.
- Am spus c nu tiu ce vreau. Acum tiu.
Limpezi, verzi, amuzani, ochii ei i ntlnir pe ai
lui. Am uitat s menionez asta?
- Cam aa ceva. A spune cu desvrire.
- Ei bine. l nghionti uor n umr. Am avut
multe pe cap n ultima vreme.
- Layla.
- Vreau ceva al meu. i ls capul pe umrul
lu i n timp ce mergeau. Sunt gata s merg spre
ceea ce vreau. L a urma urmelor, dac nu acum
atunci cnd? Apropo, consider c asta este
preavizul meu de dou sptmni.
E l se opri i i lu faa n palme, n timp ce
ceilali se riau chioptnd pe lng ei.
- E ti sigur de asta?
- V o i f i prea ocupat cu supravegherea
m odificrilor, va trebui s m duc dup marfa i
s m lupt cu demonii aa c nu voi avea timp s
conduc i biroul tu. Va trebui s te descurci.
Fo x o srat pe frunte, pe obraji, pe gur, dup
care i zmbi i zise:
- Bine.
Epuizat, dar m ulumit, merse alturi de ea, n
urma celorlali, pe poteca inundat de lumina lunii,
n aceast noapte fcuser ceva m agic, se gndi
el. i aleseser calea i-i gsiser drumul.
Restul erau simple detalii.

- Sfrit

423
EDITURA LIDER - CLUBUL CRII
Bd. Regina Maria, nr. 98, bloc 119, etaj 5,
apt. 14, Sector 4, Bucureti
Telefon: 021.316.32.55; 0744.530.970; 0723.335.197;
Fax: 0314.108.648
email: lider@e-xtreme.ro; depozit@edituralider.ro; site: www.edituralider.ro

Not: Membrii CLUBULUI CRII LIDER


beneficiaz de urmtoarele avantaje:
1. Editura suport cheltuielile de expediere a crilor comandate. n termen de o sptmn
de la data comenzii, solicitantul va primi prin pot, la domiciliul su, crile dorite n
limita stocului disponibil cu plata ramburs.
2. Reducerea preului de vnzare este de 30% pentru fiecare comand.
3. Comenzile se pot face: prin pot la O.P. 5-C.P. 15, telefonic i on-line la adresa
www.edituralider.ro
4. Taxele potale sunt suportate de ctre editur.

Oferta de carte

COLECIA CULTUR GENERAL

Daniel S. Burt 100 CEI MAI MARI SCRIITORI AI LUMII 36,00


John Simmons 100 CEI MAI MARI SAVANI AI LUMII 35,00
Jean Prcposiet ISTORIA ANARHISMULUI 34,90
Jean B. Duroselle EFORIA RELAIILOR INTERNAIONALE VOL.I 43,00
Anthony Blond O ISTORIE SCANDALOAS
A MPRAILOR ROMANI 29,90
Dominique Venner ISTORIE I TRADIIE LA EUROPENI 24,90
Roa Agizza MITURI I LEGENDE ALE ROMEI ANTICE 32,90
John Malone VERDICTUL TIMPULUI 29,90
Michel Faucheux O ISTORIE A RULUI 29,90
Martin Seymour Smith 100 CELE MAI IMPORTANTE
CRI DIN ISTORIA OMENIRII 39,90
Brian Mooney 100 MARI LIDERI DIN
ANTICHITATE PN N PREZENT 34,90
Nigel Cawthome O ISTORIE A PIRAILOR 35,00
Ion Manta TERRA SE DESTINUIE 29.00
Harold C. Schonbeig VIEILE MARILOR COMPOZITORI 37.00

LAUREAI AI PREMIULUI NOBEL PENTRU LITERATUR


Sinclair Lewis DR. ARROWSMITH 34,90
Toni Morrison CNTECUL LUI SOLOMON 32,90

BELETRISTIC
Amanda Quick LOVITUR DE TEATRU 34,90
Barbara Taylor Bradford BLESTEMUL UNEI DINASTII 35,90
CLANUL EMMEI HARE 34,00
UN VIS MPLINIT 22,00
VIATA MERGE NAINTE 23,00
MOTENITORUL 38,50
Barbara Delinsky CAPRICIILE DESTINULUI 24,00
0 TAIN DIN TRECUT 21,00
SFIDEAZ-I SOARTA 22,00
0 LECIE DE VIA 33,00
MNA DESTINULUI 33,00
SECRETUL DINTRE NOI 32,00
Carly Phillips BURLACUL 29,90
Celeste Bradley CLUBUL MINCINOILOR 29,90
Danielle Steel VULTURUL SINGURATIC 25,00
CLTORIA 23,00
CARUSELUL NTLNIRILOR 24,00
PROVOCAREA DESTINULUI 34,90
SRUTUL 25,00
Dean Koontz NIMIC NU E NTMPLTOR 37,00
Julia Grice BNUIALA 22,00
Elizabeth Adler LA DOLCE VITA 21,00
Gayle Lynds CONSPIRAIA SPIRAL 30,00
MAREA SCHIMBARE 30,00
Harlan Coben UN MESAJ OCANT 21,00
DISPRUT FAR URM 29,90
Irwing Wallace FR SCRUPULE 28,00
Johanna Lindsey RIVALITATE 29,90
CSTORIE SCANDALOAS 32,00
Joseph Finder ORA ZERO 28,00
James Patterson BUFONUL 34,90
ALERT DE GRADUL ZERO 32,90
LISTA NEAGR 34,90
MAREA RATARE 25,00
TRANDAFIRII SUNT ROII 22,00
VIOLETELE SUNT ALBASTRE 24,00
NSCENAREA 33,90
Jennifer Blake DUELUL INIMILOR 39,00
BLESTEMUL 34,00
Jude Deveraux TENTAIE 22,00
Kenneth Royce FIUL AMBASADORULUI 20,00
PE URMELE LUI IUDA 22,00
Lisa Jackson 0 MINTE DIABOLIC 29,90
Madeleine Brent PIATRA CAPRICORNULUI 24,00
Mary Higgins Clark MESAJE MISTERIOASE 33,90
Mary McBride CU ORICE PRE 28,90
Max Seydlitz NOAPTEA CEA MAI LUNG 32,90
Michael Crichton PRIZONIERII TIMPULUI 34,00
Michael Hartland A TREIA TRDARE 23,00
Sreve Martini PROCESUL 29,90
Nora Roberts TRANDAFIRUL NEGRU 34,90
CRINUL ROU 34,90
MISTERUL TABLOULUI 34,90
MARTORUL 29,90
PRIN LABIRINTUL RAIUNII 34,90
INOCEN I CRIM 40,00
AMENINAREA DIN UMBR 46,00
CRUCEA LUI MORRIGAN 33,00
VALEA TCERII 32,00
DANSUL ZEILOR 34,00
ULTIMA IMAGINE 33,90
AFACERI MURDARE 34,90
N ARIA NOPII 33,90
MISTERUL TABLOULUI 34,90
VIZIT NEATEPTAT 34,90
Robert Ludlum PROTOCOLUL SIGMA 34,00
OPERAIUNEA LAZARUS 39,90
DOCUMENTUL MATLOCK 35,00
Sandra Brown JURMNTUL UITAT 24,90
Takashi Matsuoka CASTELUL SAMURAIULUI 42,00
Tamara McKinley SECRETE DE FAMILIE 29,90
Kristin Hamali CDEREA NGERULUI 34,00
DINCOLO DE TCERE 35,00
Jayne A m Kientz MINCIUNI NEVINOVATE 32,50
Karin Slaughter FURIE OARB 24,90
Vera Cowie CLTORIE N TRECUT 35,00
Luame Rice UN NGER PENTRU FIECARE 37,00
CASTELE DE NISIP 35,00

BIOGRAFII CELEBRE
Michael White NFRUNTND INCHIZIIA. PROCESUL
I SFRITUL LUI GIORDANO BRUNO 24,90
Andrc Maurois UN D O N JU A N -V IA A LUI BYRON 32,00
VIAA LUI CHATEAUBRIAND 24,00
Evelyne Lever PE EAFOD - MARIA ANTOANETA 25,00
Carolly Erickson ELISA B ETA I-REG IN A VIRGIN 28,00
VIAA LUI HENRIC AL VIII-LEA 22,00
Michael White,
John Gribbin ALBERT EINSTEIN 29,90
D. Volkogonov TROKI 22,00
Henri Troyat TERIBILELE ARINE 33,00
Irving Stone TURNUL NEBUNILOR 49,50
PARIA 42,00
AGONIE I EXTAZ 43,00
Stanley Wells SHAKESPEARE PENTRU ETERNITATE 46,00

CARTE DIVERS
Sanda Marin CARTE DE BUCATE 27,00
Georgeta Nichifor DICIONAR ROMN-ENGLEZ 2006 16,90
J. F. Dortier TIINELE UMANISTE 32,90
Traian Tandin PARANORMALUL N CRIMINALISTIC VOL. 1 32,90
PARANORMALUL N CRIMINALISTIC VOL. 1134,40
Cristian Ionescu INSTITUII POLITICE
I DREPT CONSTITUIONAL 34,90

CARTE MEDICAL
Colectiv DIAGNOSTIC I TRATAMENT
N PRACTICA MEDICAL 129,90
Stanley L. Weiner DIAGNOSTIC DIFERENIAL
N DUREREA ACUT 76,00
Colectiv DICIONAR MEDICAL ILUSTRAT
HARPER COLLINS 88,00
Colectiv EXAMINAREA CLINIC 80,00
KnaHoldevid PSIHOTERAPIA COGNIIW-COMPORTAMENTAL 29,90
Patrick Holford SPUNEI NU BOLILOR DE INIM 19,90
Christine Magro SPECIALITII RSPUND NTREBRILOR DVS. 14,90
Colectiv ZOONOZE 85,00
Pavel Abraham DICIONAR DE DROGURI 59,00
Jacques Wallach INTERPRETAREA TESTELOR DE DIAGNOSTIC 90,00
Pat Thomas METEOSENSIBILITATEA 27,90
Valentin Iftenie MEDICINA LEGAL 39,00
Bemard Lown ARTA PIERDUT A VINDECRII 33,90

ULTIMELE APARIII
Barbara Delinsky NVA S IUBETI 34,00
Robert Ludlum TESTAMENTUL LUI HOLCROFT 39,00
Colette Amould ISTORIA VRJITORIEI N OCCIDENT 36,00
Lilian Harry CNTEC N AMURG 35,00
Sarah Addison Allen GRDINA FERMECAT 36,00
Mircea Handoca MIRCEA ELIADE. PAGINI REGSITE 39,50
John Baldock FEMEILE DIN BIBLIE 37,50
Karen Rose NU TE POI ASCUNDE 39,00
Lurlene McDaniel DARUL DE CRCIUN 20,00
Steven Pressfield ALEXANDRU CEL MARE 33,00
Robert Ludlum IDENTITATEA LUI BOURNE 39,90
Nora Roberts FRAI DE CRUCE 36,00
Luanne Rice MAI PRESUS DE TOATE 34,00
Colleen McCullough DESCHIS.NCHIS 30,00
R om anul de fa continu aven
turile celor trei brbai din volum ul
F ra i de cmce.
T otul a nceput cnd cei trei
biei Fox, Cal i G age au eliberat
u n d em o n ncarcerat de secole i
astfel, o dat la apte ani, forele rului
se abat asupra orelului 1Iawkins
Hollow. m p o triv a lui a nceput o
lupt pe via i pe m oarte n care sunt
im plicate ase personaje, alturi de
ntreaga com unitate a oraului.
Intriga aciunii i cavalcada eve
n im en telor creeaz o poveste plin de
suspans i m ister, la care cititorul
particip em oional.