Sunteți pe pagina 1din 447

I

NORA ROBERTS
STNCA PGN
NORA ROBERTS

STNCA PGN

Traducere: LIVID MATEESCTJ

Editura LIDER
Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
ROBERTS, NORA
Stnca Pgn / Nora Roberts ; trad.: Liviu
Mateescu. - Bucureti : Lider, 2009
ISBN 978-973-629-220-0

I. Mateescu, Liviu (trad.)

821.111(73)-31= 135.1

Redactare: GINA COPEL


Coperta: CLAUDIA COSTACHE
Tehnoredactare: MARCELA RADU
Bun de tipar: EMILIA LEANC

PAGAN STONE
Copyright 2008, Nora Roberts
Toate drepturile asupra acestei ediii n limba romn
aparin Editurii LIDER,
Editor CASANDRA ENESCU

Bd. Regina Maria, nr. 98, bloc 119, etaj 5, apt. 14,
O.P. 5 - C.P. 15, Sector 4, Bucureti
Tel.: 021.316.32.55; Fax: 031.410.86.48
e-mail: lider@e-xtreme.ro; site: www.edituralider.ro
Pentru prieteni vechi
Unde nu este viziune, poporul este fr fru.

PROVERBE 29:18

Nu v pot oferi dect snge, trud,


lacrimi i sudoare.11

WINSTON CHURCHILL
PROLOG
Mazatlan, Mexic
Aprilie 2001

oarele strlucea ca o perl roz pe cer,


S reflectat ntr-o mare albastr, albastr, ale
crei valuri se sprgeau pe o plaj cu nisip alb, pe
care se plimba Gage Tumer. Era descul - i nnodase
ireturile aproape zdrenuite ale vechilor pantofi Nike
i-i atrnase de umr. Tivul jeanilor era uzat, chiar
i materialul se albise pe anumite poriuni, n locurile
mai solicitate. Briza i rvea claia de pr care nu
mai vzuse un frizer de mai bine de trei luni.
n momentul acela, presupunea c nu arta mai
bine dect vagabonzii care sforiau nc, mprtiai
ici i colo pe plaj. Dormise i el pe plaj, o dat sau
de dou ori, cnd norocul nu fusese de partea lui, aa
c tia c nu peste mult vreme avea s vin cineva
s-i alunge de acolo, nainte ca turitii pltitori s se
trezeasc i s-i comande cafeaua n camer.
n momentul acela, n ciuda faptului c avea
nevoie de un du i trebuia s se i brbiereasc,
norocul i surdea. i mergea chiar foarte bine. Cu
ctigurile din noaptea aceasta n buzunar, se gndea

9
s-i schimbe camera cu vedere la ocean cu un
apartament.
Profit ct poi, se gndi el, pentru c ziua
de mine ar putea s te sece de tot.
Timpul trecea deja cu repeziciune: se scurgea
ca i nisipul alb, ars de soare, printre degetele
ncletate ale unui pumn. Cea de-a douzeci i patra
sa aniversare era peste mai puin de trei luni, iar visele
ncepuser s se strecoare n mintea lui. Snge i
moarte, foc i nebunie. Toate astea, ca i Hawkins
H ollow , preau desprinse din alt univers n
comparaie cu aceast diminea tropical linitit.
Dar triau nuntrul lui.
Descuie ua larg de sticl de la camera sa, intr
i-i arunc ntr-o parte pantofii. Dup ce aprinse
lumina i trase draperiile, i scoase ctigurile din
buzunar i rsfoi cu atenie teancul de bancnote. La
actualul curs de schimb, ctigase n ju r de ase mii
de dolari americani. Nu fusese o noapte rea, ba chiar
deloc. Merse n baie, desfcu fundul unui tub de
spum de ras i ndes bancnotele n cilindrul gol.
Avea grij de lucrurile sale. nvase s fac asta
nc din fraged copilrie, nvase s-i ascund
micile comori, pentru ca tatl su s nu le poat gsi
i distruge ntr-o criz provocat de beie. Poate c
n-avea nicio idee despre ce-ar fi nsemnat o educaie
de colegiu, se gndea Gage, dar tia destul de multe
la cei nici douzeci i patru de ani ai si.
Plecase din Hawkins Hollow n vara n care
terminase liceul. i mpachetase lucrurile care i
aparineau, i ridicase degetul mare n sus i plecase
cu autostopul.

10
Evadase, se gndi Gage n timp ce se dezbrca
pentru a face du. Muncise mult - era tnr, puternic,
sntos i nepretenios. Dar nvase o lecie preioas
ct timp spase anuri, crase buteni, dar mai ales
ct timp asudase pe o platform petrolier din largul
mrii - c putea s ctige mai muli bani la cri
dect cu crca.
Iar un juctor de cri nu avea nevoie de o cas.
N-avea nevoie dect de un joc.
Intr n du, ddu drumul la ap fierbinte.
Aceasta se prelinse pe pielea bronzat, pe muchii
zveli, prin prul negru i des, care avea nevoie urgent
de o tunsoare. Se gndi absent s-i comande o cafea
i ceva de mncare, apoi decise c-ar fi mai bine s
doarm cteva ore mai nti. Un alt avantaj al
profesiei sale, se gndi Gage. Venea i pleca atunci
cnd avea chef, mnca atunci cnd i era foame,
dormea cnd era obosit. Se conducea dup propriile
lui reguli, pe care le nclca ori de cte ori voia.
Nimeni n-avea nicio putere asupra lui.
Nu-i adevrat, recunoscu Gage n timp ce studia
cicatricea alb pe care o avea de-a lungul ncheieturii.
Nu-i tot adevrat. Prietenii unui om, prietenii lui
adevrai aveau ntotdeauna o putere asupra acelui
om. i nu existau prieteni mai adevrai dect Caleb
Hawkins i Fox ODell.
Frai de cruce.
Fuseser nscui n aceeai zi, n acelai an, ba
chiar n acelai moment, din cte se prea. Nu putea
s-i aminteasc vreun moment cnd ei nu fuseser...
un ntreg, presupuse el. Biatul din clasa de mijloc,

11
copilul hippie i fiul unui beiv agresiv. Probabil c
n-ar fi trebuit s aib nimic n comun, se gndi Gage
n timp ce un zmbet i curba buzele i-i nclzea
ochii verzi. Dar erau ca o familie, fuseser ca fraii
cu mult timp nainte de a le face Cal o tietur de-a
lungul ncheieturii i s pecetluiasc astfel pactul.
i asta schimbase totul. Oare? se ntreb Gage.
Oare nu deschisese doar drumul a ceea ce fusese tot
timpul acolo, ateptnd?
i amintea cu acuratee totul, fiecare pas, fiecare
detaliu. ncepuse ca o aventur - trei biei care
urmau s mplineasc zece ani plecau ntr-o drumeie
prin pdure. ncrcai cu reviste porcoase, bere, igri
- contribuia lui , cu dulciuri i coca-cola de la Fox
i cu un coule cu sandviciuri i limonad pregtite
de mama lui Cal. i Frannie Hawkins ar fi mpachetat
ceva mncare dac ar fi tiut c fiul ei avea de gnd
s-i petreac noaptea n pdurea Hawkins, la Stnca
Pgn.
Cldura aceea umed, i aminti Gage, muzica
ce se auzea din casetofon i completa inocen pe
care o crau n rucsacurile lor alturi de prjiturelele
Little Debbie i de ciocolatele Nutter Butter, inocen
pe care aveau s i-o piard pn a doua zi de
diminea.
Gage iei din du, i terse prul ud cu un
prosop. Spatele l durea de la btaia ncasat cu o
sear nainte de la tatl su. Vargile acelea i fceau
carnea s pulseze n timp ce stteau n jurul focului
de tabr, n lumini. i amintea foarte bine asta,
dup cum i amintea i lumina aceea care strlucea
i plutea pe suprafaa gri a Stncii Pgne.

12
i amintea cuvintele pe care le scriseser,
cuvintele pe care le rostiser n timp ce Cal i fcuse
frai de snge. i am intea durerea ascuit,
fulgertoare provocat de alunecarea lamei peste
piele, senzaia ncheieturii lui Cal i a lui Fox, lipite
de a lui n timp ce-i amestecau sngele.
i explozia, cldura i rceala, fora i groaza
pe care le simise cnd picturile de snge amestecat
czuser pe pmntul nspimnttor al luminiului.
i amintea ce ieise din pmnt, imensitatea
aceea neagr i lumina orbitoare care a urmat.
Rutatea pur a negrului, strlucirea uimitoare a
albului.
Cnd totul se terminase, urmele loviturilor de
pe spatele lui dispruser, nu-1 mai durea nimic, iar
n palm avea o treime de piatr sngerie. nc mai
avea piatra aceea, i din cte tia, i Cal i Fox le
pstrau pe ale lor. Trei pri ale unui ntreg.
Presupunea c toate erau la fel.
n sptmna aceea, Hollow-ul fusese cuprins
de o nebunie care se ntinsese ca o cium, infectnd
pe toat lumea, facndu-i pe oamenii buni i obinuii
s comit lucruri oribile. i nebunia se ntorcea, din
apte n apte ani, pentru apte zile.
La fel se ntorcea i el, se gndi Gage. Avea de
ales?
Gol, nc ud de la du, se ntinse pe pat. nc
mai avea timp de cteva jocuri, de plaje calde i de
palmieri care se cltinau n btaia vntului. Pdurile
verzi i munii albatri din Hawkins Hollow erau la
mii de kilometri deprtare, pn n iulie.

13
nchise ochii i, aa cum se antrenase, adormi
aproape imediat.
n somn i tcur apariia ipetele, plnsul i
focul care muca att de bucuros din pdure, din
haine, din came. Sngele i acoperea cald palmele n
timp ce el i cra pe rnii la adpost. Pentru ct timp?
se ntreba el. Unde erau n siguran? i cine putea
ti cnd i dac victima avea s se transforme n
atacator?
Nebunia domnea pe strzile din Hollow.
n vis, sttea mpreun cu prietenii si la captul
dinspre sud al strzii principale, vizavi de Qwik Mart
cu cele patru pompe de benzin. Antrenorul Moser,
care condusese echipa Hawkins Hollow Buck intr-un
sezon de campionat de fotbal n ultimul an de liceu
al lui Gage, hohotea n timp ce se stropea pe el,
pmntul din jur i cldirile cu ruri de benzin
dintr-una din pompe.
Fugir spre el toi trei, chiar n momentul n care
Moser i ridicase bricheta asemenea unui trofeu i
tropia n balta de benzin precum un puti ntr-o
bltoac de pe marginea drumului. nc mai fugeau
atunci cnd aprinse bricheta.
Uim o flam i o bubuitur care le arse ochii i
le sparse timpanele. Fora vipiei i curentul de aer l
aruncar n spate - ateriz cu o bufnitur i auzi cum
i se frng oasele. Foc, nori orbitori de foc nind n
sus, spre cer, buci de lemn i de ciment, cioburi de
sticl i fragmente contorsionate i arznde de metal
zburau n toate prile.

14
Gage i simi braul rupt ncercnd s-l lege,
genunchiul zdrobit ncercnd s se vindece cu o
durere care era mai rea dect cea provocat de ran.
Scrni din dini i se ntoarse, iar ceea ce vzu i
fcu inima s i se opreasc n piept.
Cal zcea n mijlocul strzii, arznd ca o tor.
Nu, nu, nu, nu! Se tr ipnd, gfind dup
oxigen n aerul rarefiat. Ddu de Fox, care zcea cu
faa n jos ntr-o balt de snge ce se mrea.
Apoi apru, o pat neagr n aerul arztor, care
se materializ ntr-un om. Demonul zmbi:
- Moartea nu se vindec, nu-i aa, biete?
Gage se trezi, scldat n sudoare i tremurnd.
Se trezi cu gtul plin de duhoarea benzinei arse.
A venit timpul, se gndi el.
Se ridic, se mbrc. Apoi, ncepu s-i fac
bagajele, s se pregteasc de drumul de ntoarcere
n Hawkins Hollovv.
1

Hawkins Hollow, Maryland


Mai 2008

isul l trezi n zori, chestie care-1 enerv la


V culme. Din experien, Gage tia c s-ar fi
chinuit degeaba s adoarm la loc ct timp imaginile
acelea cu snge arznd persistau nc n creierul su.
Cu ct se apropia mai mult luna iulie, cu ct se apropia
mai mult ziua de apte, cu att deveneau visele mai
vii i mai ngrozitoare. Prefera s stea treaz, s fac
ceva dect s se lupte cu comarurile.
Sau cu viziunile.
n acel iulie de demult ieise din pduri cu un
trup care se vindeca singur i cu darul viziunii. ns
Gage considera c nu se putea baza prea mult pe
previziune. Alegeri diferite, aciuni diferite, rezultate
diferite.
Cu apte ani n urm, n iulie, oprise pompele
de la Qwik Mart i luase precauia suplimentar de
a-1 ncuia pe antrenorul Moser ntr-o celul. Nu tia,
nu cu siguran, n orice caz, dac prin aceste aciuni
salvase viaa prietenilor si sau dac visul acela fusese
doar un vis.
Dar preferase s nu rite.

17
i acum continua s fac la fel, presupuse Gage
n timp ce-i trgea o pereche de boxeri pe el, n caz
c nu era singur n cas. Se ntorsese, aa cum fcea
la fiecare apte ani. i de data asta i unise puterile
i cu cele trei femei care transformaser trioul lor -
el, Cal i Fox - ntr-o echip de ase.
Cum Cal era logodit cu Quinn Black - o
superbitate blond care pe deasupra era i scriitoare
de paranormal ea i petrecea adesea nopile la
Cal. i de aici i grija lui de a nu cobor gol s-i
fac o cafea. Dar casa lui Cal, drgu, ascuns n
mijlocul pdurii, i se prea goal lui Gage - fr
oameni, fr fantome, fr Lump, cinele mare i
lene al lui Cal. Cu att mai bine, Gage prefera
singurtatea, cel puin pn-i bea cafeaua.
Presupuse c deja Cal i petrecuse noaptea n
casa pe care cele trei femei o nchiriaser n ora.
Cum Fox se ndrgostise de Layla Damell, o brunet
sexy, probabil c rmseser amndoi n casa aceea
sau n apartamentul lui Fox, care era situat deasupra
biroului su de avocatur. Oricum, erau aproape unul
de cellalt, iar cum Fox putea intra n gndurile cuiva,
aveau la dispoziie modaliti de comunicare ce nu
presupuneau existena unui telefon.
Gage puse de cafea, apoi iei pe verand,
ateptnd s se fac.
Numai Cal era n stare, se gndi el, s-i
construiasc o cas la marginea pdurii n care vieile
lor fuseser date peste cap. Dar sta era Cal - genul
de om cruia-i plcea s ia poziie, care rmnea pe
poziie. i adevrul era c locul era foarte frumos,

18
dac erai pasionat de natur. Pdurea verde, n care
se vedeau tufiuri de lemn-cinesc i de laur de munte
strlucind n razele oblice ale soarelui alctuia un
peisaj care inspira linite - cel puin n aparen. Panta
care cobora n terase succesive n faa casei explodase
parc ntr-o multitudine de culori provenind de la
tufiuri i de la arbutii ornamentali, iar n vale
erpuia un pria.
Locul i se potrivea lui Cal, dup cum i se potrivea
i iubita. Pe el, se gndea Gage, tipul acela de femeie
tcut, de la ar, l-ar fi fcut s-i ias din mini n
mai puin de o lun.
Se ntoarse, i puse cafeaua n can i o bu
neagr i tare. i mai umplu o can i o lu cu el. i
fcu du i se mbrc, apoi ncepu s simt nelinitea,
ncerc s se potoleasc cu ajutorul ctorva runde de
solitaire, dar casa era prea... linitit. i lu cheile
i iei. Avea s treac pe la prietenii lui, i, dac nu
se anuna nimic interesant, poate o tia spre Atlantic
City, pentru puin aciune.
Drumul cu maina fu linitit, dar oricum Hollow
era un ora linitit, un mic punct pe hart, pierdut
prin partea vestic a statului Maryland, care se
nsufleea n timpul paradei anuale de Ziua Vete
ranilor, n timpul spectacolului de artificii lansate din
parc de ziua naional, pe 4 Iulie, i de ocazionala
punere n scen a Rzboiului Civil. i, bineneles,
n timpul nebuniei care-1 nvluia o dat la apte ani.
Deasupra, copacii se arcuiau de-a curmeziul
drumului. Alturi susura un pru. Apoi privelitea
se deschise - dealuri vlurind, presrate de steiuri,

19
muni n zare, un cer de un albastru delicat, de pri
mvar. Nu era locul lui, nici privelitea asta idilic,
de ar, nici oraul cuibrit n ea. Avea mari anse s
moar aici, dar nici acest lucru nu fcea locul acela
mai mult al su. i totui, chiar i aa, avea s-i
joace ansa, aa slab cum era - poate c, mpreun
cu prietenii si i cu cele trei femei care-i nsoeau
nu numai c aveau s supravieuiasc, ci s i nving
chestia aceea ngrozitoare care chinuia Hollow-ul.
Poate c de data asta aveau s-i pun capt.
Trecu de Qwik Mart, unde reuise s nving cu
ajutorul norocului sau a previziunii, apoi de prima
dintre casele curele, cu magazine, de pe strada
principal. Vzu camioneta lui Fox parcat lng
cldirea care adpostea biroul de avocatur, dar i
locuina lui. Cafeneaua i bufetul lui Ma erau
deschise, se servea micul dejun. O femeie gravid,
cu abdomenul uria, iei din brutrie trgnd dup
ea un nc i avnd o pung mare, alb n mn.
Copilul vorbea cu o vitez fantastic n timp ce se
ndeprta, m preun cu m am a lui, pe strada
principal.
Layla lui Fox nchiriase un fost magazin de
suveniruri i deschisese acolo un magazin de haine,
un boutique. Ideea l fcu pe Gage s clatine din cap
n timp ce ntorcea n pia. Sperana apruse,
presupunea el, i dragostea i dduse un impuls
fantastic.
Arunc o privire rapid spre sala de bowling
Bowl-a-Rama, o adevrat instituie a oraului i
motenirea lui Cal. Apoi i lu privirea de la ea.

20
Odat ca niciodat locuise deasupra slii de bowling
mpreun cu tatl lui, trise cu mirosul permanent i
persistent de bere sttut i igri, cu ameninarea
permanent a curelei i a pumnilor tatlui lui.
Bill Tumer nc mai locuia acolo, nc lucra la
centrul respectiv. Acum toat lumea tia c de cinci
ani nu mai pusese nicio pictur de alcool n gur.
Lui Gage nu-i psa nici ct negru sub unghie, atta
vreme ct btrnul sttea la distan de el. Pentru c
gndul acesta i tcea mruntaiele s ard, l arunc
ct colo.
Ajunse la curb i parc n spatele unei Karmann
Ghia maina unei anume Cybil Kinski, cel de-al
aselea membru al echipei. iganca aceea fierbinte
i mprtea puterea previziunii, la fel cum Quinn
avea aceeai abilitate ca i Cal, aceea de a vedea
trecutul, aa cum i Layla putea, asemenea lui Fox,
s deslueasc ceea ce era scris n prezent.
Presupunea c asta-i tcea cumva parteneri, iar
presupunerea l tcea precaut.
Era, cu siguran, ceva special, se gndi el n
timp ce mergea spre cas. Inteligent, citit i
apetisant. Intr-o alt perioad, ntr-un alt loc, ar fi
jucat cu ea cteva mini, aa, de distracie, s vad
cine ctig. Dar ideea c o for din afar, puteri
strvechi i intrigi magice jucau toate un rol att de
mare l fcuse pe Gage s-i arunce repede crile.
Faptul c att Cal, ct i Fox se implicaser adnc
n relaiile cu femeile lor era altceva. El nu era fcut
pentru relaii pe termen lung. i instinctul i spunea
c o relaie, chiar i scurt, cu o femeie ca Cybil ar fi
fost prea complicat pentru gustul i stilul su.

21
Nu btu la u. Foloseau att casa nchiriat, ct
i pe cea a lui Cal ca pe un fel de baze, aa c nu
vedea de ce-ar fi trebuit s bat la u. Se auzea
muzic - ceva New Age, cu fluiere i gonguri. Se
ndrept spre sursa muzicii i ddu de Cybil. Purta o
pereche de pantaloni negri, largi i un maieu care
dezvluia un trup zvelt i neted i o pereche de brae
puternice, musculoase. Crlionii negri se revrsau
peste bentia cu care ncercase s-i stpneasc.
Avea unghiile de la picioare date cu o oj de un
roz strlucitor.
In timp ce o privea, ea i ls capul pe podea
i-i ridic trupul n aer. Desfcu picioarele, le inu
perpedinculare cu podeaua, apoi se rsuci, de parc
trunchiul ei ar fi avut balamale. Cu o micare fluid,
cobor un picior pn cnd acesta ajunse cu talpa pe
podea - acum forma un fel de pod erotic. Se rsuci,
cu micri care preau complet lipsite de efort,
strngndu-i un picior n timp ce cellalt rmsese
ridicat n spatele ei. Apoi i duse minile n spate,
i prinse glezna i o aduse la ceafa.
Din punctul lui de vedere, faptul c nu ncepuse
s saliveze abundent era o dovad vie a imensei lui
puteri de stpnire.
Ea se ndoia, se rsucea, se prelingea, fluid, se
aranja n nite poziii de-a dreptul imposibile. Puterea
lui de stpnire nu era att de mare nct s se poat
abine s-i imagineze c orice femeie att de flexibil
ar fi fost extraordinar n pat.
Se ls pe spate, cu piciorul nc la ceafa, cnd
o sclipire a ochilor acelora negri, adnci, i ddu de
veste c i simise prezena.

22
- N-a vrea s te ntrerup.
- N-o s-o faci. Aproape c am terminat. Du-te
de-aici!
Dei i prea cumva ru c n-avea s tie cum se
termina un astfel de exerciiu, merse n buctrie i-i
turn o can de cafea. Se sprijini cu spatele de tejghea
i observ c ziarul era mpturit pe msu, c vasul
pentru mncare pe care-1 lsase Cal acolo pentru
Lump era gol, iar vasul de ap de alturi era pe
jumtate gol. Celul, probabil, i luase deja micul
dejun, dar dac la fel fcuser i ceilali, nu lsaser
nicio urm, splaser vasele i le puseser la loc. Cum
nu-1 interesau deocamdat tirile, se aez i ncepu
un solitaire. Era la al patrulea joc cnd ea intr n
ncpere.
- Vd c te-ai trezit foarte devreme.
El puse un opt de rou peste un nouar de negru.
- Cal e nc n pat?
- Se pare c toat lumea s-a trezit deja. Quinn
l-a crat la sal. i puse i ea o cafea, apoi deschise
cutia de pine. Vrei un covrig?
- Sigur.
Tie atent unul n dou jumti, apoi le puse n
prjitor.
- Ai visat urt? i nclin uor capul cnd el o
privi. Eu da, m-a trezit cum s-a crpat de ziu. La fel
i Cal, i Quinn. nc n-am aflat nimic, dar presupun
c i Fox i Layla - ei au donnit la el - au fost trezii
cam la fel. Leacul lui Quinn const n lucrul cu
greuti i la aparate, al meu e yoga. Al tu... Fcu
un semn spre pachetul de cri.

23
- Fiecare are cte ceva.
- L-am lovit pe Marele Ticlos n boae acum
cteva zile. Trebuie s ne ateptm la o ripost.
- Aproape c-am ars de vii cu ocazia aia, i
reaminti Gage.
- Aproape pentru mine merge, e satisfctor. Am
pus la un loc cele trei buci ale pietrei sngerii, prin
magie. Am fcut un ritual de snge. Studie tietura
n curs de vindecare care-i traversa palma. i am
supravieuit s spunem povestea. Avem o arm.
- Pe care nu tim cum s-o folosim.
- Dar el tie? Scoase farfurii i brnz topit
pentru covrigi. Oare demonul nostru tie mai multe
dect noi? Giles Dent a dat puteri pietrei aceleia acum
trei sute de ani, n poian, i, teoretic, a folosit-o ca
parte din vraja care l-a nchis pe demon, sub forma
lui Lazarus Twisse, ntr-un fel de infern unde Dent l
putea ine timp de secole. Tie cu ndemnare un
mr n timp ce vorbea i-l aranj frumos pe farfurie.
Twisse nu tia, i n-a recunoscut puterea pietrei
sngerii atunci i nici se pare cteva sute de ani
mai trziu, cnd ritualul vostru de snge l-a eliberat
i piatra a fost spart n trei buci egale. Dac
mergem pe aceeai logic, nici acum nu tie mai multe
despre piatr, ceea ce ne confer nou un avantaj.
N-om ti noi - nc - cum funcioneaz, dar tim ce
poate s fac. Se ntoarse i-i ntinse farfuria, pe care
se odihnea un covrig. Am unit din nou cele trei buci
ale pietrei. Marele Ticlos nu e singurul puternic de
prin prile astea.

24
Fascinat un pic, Gage o urmri pe Cybil cum i
tia jumtatea de covrig n jumtate nainte de a
ntinde pe cele dou sferturi un strat foarte subire,
aproape o pelicul de brnz topit. In timp ce el i
ungea din belug jumtatea lui de covrig, ea se aez
i lu o muctur care nu avea cum s conin mai
mult de dousprezece firimituri.
- Poate c-ar trebui s te mulumeti s te uii la
o poz cu mncare, nu s te chinui att s o pregteti.
Ea zmbi doar i mai lu o muctur minuscul.
L-am vzut pe Twisse ucigndu-mi prietenii, continu
el. Am vzut asta de nenumrate ori, n nenumrate
feluri.
Ochii lui se ntlnir cu ai ei, negri i nelegtori.
- Asta-i problema cu previziunea noastr, putem
s vedem toate problemele poteniale, toate posi
bilitile, i nc n culori vii. mi era foarte team,
cnd ne-am dus n poian, pentru ritualul acela.
Nu-mi era doar team de moarte, dei nu vreau s
mor. De fapt, chiar mi displace foarte tare ideea
morii mele. mi era fric s triesc i s-i vd pe cei
dragi mie murind i, mai ru, cumva eu s fiu
responsabil pentru chestia asta.
- Dar ai mers nainte.
- Cu toii am mers nainte. Alese o feliu de
mr, muc puintel din ea. i n-am murit. Nu toate
visele noastre, nu toate viziunile noastre sunt...
dltuite n piatr. Tu te ntorci, la fiecare apte ani te
ntorci.
- Am fcut un jurmnt.

25
- Da, cnd aveai zece ani. Nu discut aici despre
valabilitatea jurmintelor fcute n copilrie, continu
ea, dar, oricum, te-ai fi ntors. Te-ai fi ntors pentru
ei, pentru Cal i pentru Fox. Eu am venit pentru
Quinn, aa c neleg puterea prieteniei. Noi nu
suntem ca ei, tu i cu mine.
-N u ?
- Nu. Ridic ceaca de cafea i sorbi uor din
ea. Oraul, oamenii din el, nu sunt ai notri. Pentru
Cal i pentru Fox - i acum ntr-o mare msur i
pentru Quinn i pentru Layla - aici este acas.
Oamenii sunt n stare s fac foarte multe pentru a-i
proteja casa. Pentru mine, Hawkins Hollow e doar
un loc n care se ntmpl s m aflu. Quinn e casa
mea, i acum i Layla. i, prin urmare, la fel sunt i
Cal i Fox. i, se pare, i tu. N-am s plec din casa
mea dect dup ce voi ti c este n siguran. Altfel,
dei toate chestiile astea mi se par foarte fascinante
i interesante, n-a vrsa snge pentru ele.
Razele soarelui ptrunser prin fereastra
buctriei i-i mngiar prul, facndu-i micii cercei
de argint s strluceasc, poleii.
- Cred c-ai putea.
- Zu?
- Da, pentru c toat chestia asta te nfurie la
culme. i faptul c vrei s-i tragi o mam de btaie
cntrete mult n decizia ta de a sta, de a participa
la toat trenia asta.
Ea mai lu o muctur minuscul din covrig
i-i zmbi.

26
- M-ai prins. Deci aici suntem, Tumer, dou
persoane cu dor de duc, blocate aici din cauza
dragostei i a furiei generale. Ei bine, eu vreau s fac
du, decise ea. Te superi dac rmi aici mcar pn
cnd se ntorc Quinn i Cal? De cnd Layla a gsit
erpi n baie nu prea m simt n apele mele cnd fac
du singur n cas.
- Nicio problem. Mai mnnci astea?
Cybil mpinse sfertul de covrig de care nu se
atinsese spre el. Cnd se ridic i se duse s-i spele
cana de cafea, el studie vntaia albstruie de pe
umrul ei. i amintea de btaia pe care o ncasaser
n noaptea cu lun plin la Stnca Pgn i c ea,
spre deosebire de Cal, de Fox i de el nsui, nu se
vindeca la doar cteva secunde dup prim irea
loviturii.
- Ai o vntaie foarte urt pe umr.
Ea ridic din umeri.
- Ar trebui s-mi vezi fundul.
- Bine.
Ea rse i-i arunc o privire.
- Vorbeam retoric. Am avut o ddac n copilrie
care spunea c o bti bun la fund i ntrete
caracterul. mi amintesc de ea de fiecare dat cnd
m aez.
- Ai avut ddac?
- Da. Dar lsnd la o parte btia la fund, cred
c mi-am construit singur caracterul. Cal i Quinn
ar trebui s se ntoarc peste puin timp. Poate mai
pui tu de o cafea.

27
n timp ce ea se ndeprta, el arunc fundului n
chestiune o privire apreciativ. De cea mai bun
calitate, decise el. Era interesant, i, dup mintea
lui, un amestec complicat ntr-un ambalaj foarte
atrgtor. Dar el, dei avea o slbiciune pentru
ambalajele atrgtoare, prefera coninuturile mult mai
simple atunci cnd venea vorba de jocuri i de
distracie. ns cnd se punea problema de via i
de moarte, se gndi el, Cybil Kinski era exact ceea
ce i-ar fi recomandat doctorul.
Adusese cu ea o arm n excursia pe care o
fcuser la Stnca Pgn. Un mic pistol de calibrul
22, cu patul perlat, un pistol pe care-1 folosise cu
calmul i ndemnarea unui mercenar veteran. Ea
fusese cea care cutase infonnaiile necesare despre
ritualurile de snge i tot ea fcuse i studiul ge
nealogic care dovedise c ea, Quinn i Layla erau
urmaele demonului cunoscut sub numele de Lazarus
Twisse i ale lui Hester Deale, fata pe care acesta o
violase cu mai bine de trei secole n urm.
i femeia tia s gteasc. Comenta cam mult n
privina asta, se gndi Gage amuzat n timp ce se
ridica pentru a-i mai turna o ceac de cafea, dar se
descurca de minune n buctrie. Respecta la ea faptul
c spunea ntotdeauna ce gndea i c-i pstra calmul
n momentele de criz. Nu era o femeie slab de nger,
care s aib nevoie s fie salvat.
Mirosea a secrete i avea gust de miere cald.
O srutase n noaptea aceea, n poian. Bine
neles, crezuse c aveau s moar cu toii n acea
explozie supranatural, i fusese deci un gest disperat,

28
de tipul ce-ar-mai-putea-s-mai-conteze-acum. Dar
i amintea exact ce gust avea.
Probabil c nu era cel mai nelept lucru s se
gndeasc la asta acum - sau s se gndeasc la faptul
c n clipa asta ea era sus, ud i goal. Dar orice om
trebuie s mai ia i el o pauz de distracie, nu s se
lupte tot timpul cu un ru strvechi. i, ciudat, acum
nu mai avea chef s mearg n Atlantic City.
Auzi ua din fa deschizndu-se i rsul
indecent al lui Quinn. Din punctul de vedere al lui
Gage, Cal dduse lovitura cu Quinn, mcar pentru
rsul ei. Dar dac la rs mai adugai i trupul plin de
forme apetisante, ochii mari, albatri, ca de copil,
mintea brici, simul umorului i curajul, devenea clar
c prietenul lui luase marele premiu.
Gage i umplu ceaca de cafea i, auzind paii
lui Cal apropiindu-se, mai scoase o can.
Cal lu cana pe care i-o ntindea Gage i spuse:
Salut, apoi deschise frigiderul s-i ia lapte.
Pentru cineva care se trezise cu noaptea-n cap,
se gndi Gage, Cal arta foarte proaspt. Probabil c
exerciiile fizice eliberau endorfme, dar dac ar fi
fost s pun un pariu - i lui Gage i plceau pari
urile - , i-ar fi pus toi banii pe femeia de lng
prietenul su; ea era cea responsabil pentru energia
debordant i vitalitatea acestuia.
Ochii gri ai lui Cal erau limpezi, faa i trupul
relaxate. Prul de un blond-nchis era umed i mirosea
a spun, semn c fcuse un du la sal. i prepar
cafeaua, apoi scoase o cutie de cereale dintr-un
dulpior.

29
- Vrei?
-N u .
Monnind, Cal i turn cereale ntr-un bol, apoi
adug lapte.
- Vis n echip?
- Aa se pare.
- Am vorbit cu Fox. Cal ncepu s-i mnnce
cerealele, rezemndu-se cu spatele de tejghea. El i
Layla au visat i ei. Al tu cum a fost?
- Tot oraul sngera, ncepu Gage. Cldirile,
strzile, toi cei care avuseser ghinionul s fie prini
pe-afar. Sngele bolborosea pe lng trotuare, se
scurgea pe cldiri. i n timp ce curgea, ardea.
- Da, sta e. E prima oar cnd toi ase avem
acelai comar, cel puin din cte tiu eu. Asta trebuie
s nsemne ceva.
- Piatra sngerie este din nou ntreag. Noi ase
am pus bucile la un loc. Cybil se bazeaz foarte
mult pe piatr, ca un ntreg, ca surs de putere.
- i tu?
- Presupun c-ar trebui s fiu de acord cu ea, cel
puin deocamdat. Ce tiu cu siguran este c avem
la dispoziie mai puin de dou luni s desluim
chestia asta. Cel mult.
Cal ddu din cap.
- Vine repede, vine mai puternic. Dar l-am rnit,
Gage, l-am rnit ru, de dou ori.
- Bine-ar fi ca a treia oar s fie i ultima.

Nu mai rmase prin zon. Dac lucrurile aveau


s se petreac aa cum se ntmpla de obicei, fetele

30
aveau s-i petreac o bun bucat din zi cutnd
rspunsuri n cii sau pe internet. Aveau s-i verifice
din nou graficele, hrile i diagramele, ncercnd s
gseasc o perspectiv nou. i ar fi rsucit aceast
perspectiv pe toate feele, pn la epuizare. Cal s-ar
fi dus la sala de bowling, iar Fox i-ar fi deschis biroul
pentru clieni. i el, se gndi Gage, era un parior
rmas fr jocuri la care s participe.
Deci avea zi liber.
S-ar fi putut ntoarce la casa lui Cal, ar fi putut
da cteva telefoane, ar fi putut scrie cteva e-mailuri.
Avea i el domeniul lui de cercetare. Studia de ani
buni demonologia i folclorul adiacent, din toate
colurile lumii. Cnd puseser fa n fa informaiile
lui cu cele strnse de Cybil, Quinn i Layla,
constataser c se potriveau destul de bine.
Zeii i demonii se rzboiau nc dinaintea
apariiei omului. i mpuinaser rndurile, astfel c
atunci cnd omul apruse n scen, trndu-se, reuise
rapid s-i ntreac numeric. Vremea omului. Aa-i
spusese Giles Dent, aa se consemnase n jurnalele
inute de iubita lui, Ann Hawkins. i n vremea
omului nu mai rmsese dect un demon i un gar
dian - nu c el ar fi nghiit o astfel de gogoa, se
gndi Gage. Dar doar unul i suscita interesul
personal. Rnit de moarte, gardianul i ncredinase
puterile i misiunea lui unui om tnr, i astfel linia
aceasta continuase de-a lungul veacurilor pn cnd
apruse Giles Dent.
Gage se gndea la toate astea n timp ce conducea
maina. l acceptase pe Dent, acceptase faptul c el

31
i prietenii lui erau descendenii lui Dent, pe ramura
lui Ann Hawkins. Credea, ca i ceilali, c Dent gsise
o cale, umblase un pic la regulile jocului pentru a
include i un mic sacrificiu uman, pentru a nchide
demonul i pe el. Pn cnd, cteva sute de ani mai
trziu, trei biei i dduser iari drumul.
Putea chiar s accepte i c actul acela fusese
destinul lor. Nu trebuia neaprat s-i i plac asta,
dar o putea nghii. Era soarta lor s-l nfrunte, s se
lupte cu el, s-l distrug sau s moar ncercnd s
fac asta. Pentru c stafia lui Ann Hawkins li se
artase de cteva ori pn acum i fcuse cteva
remarci critice din care neleseser c acest apte
era crucial.
Totul sau nimic. Viaa sau moartea.
i cum n cea mai mare parte din viziunile lui
moartea era omniprezent, n tot soiul de forme, care
de care mai neplcut, Gage n-ar fi pariat pe o victorie
clar a grupului din care fcea parte.
Bnuia c ajunsese cu maina pn la cimitir
pentru c se gndea la moarte. Cobor din main
i-i nfund minile n buzunare. Era o prostie din
partea lui s vin aici, se gndi el. N-avea niciun rost.
Dar ncepu s mearg pe iarb, printre pietre de
mormnt i monumente funerare.
Ar fi trebuit s aduc nite flori, se gndi el, apoi
cltin imediat din cap. Nici florile n-ar fi avut niciun
rost. Ce bine le pot face florile celor mori?
Mama lui i copilul pe care aceasta ncercase
s-l aduc pe lume erau amndoi mori de mult.

32
Soarele de mai nverzise iarba i copacii, iar
vntul unduia tot verdele acela. Terenul era vlurit,
cu pante i vi blnde, n care se vedeau pietre gri,
sumbre sau monumente albe, aruncndu-i umbra pe
pmnt. Mama i sora lui, care murise n ea, aveau o
piatr alb la cap. Dei trecuser ani, muli ani de
cnd parcursese drumul sta ultima oar, tia unde
s le gseasc.
P iatra era foarte sim pl, m ic, rotunjit,
incrustat doar cu numele lor i datele de natere i
deces.

CATHERTNE MARY TURNER


1 954- 1982

ROSE EL1ZABETH TURNER


1982

Abia mi mai aduc aminte de ea, se gndi el.


Trecerea timpului a ters pur i simplu imaginile,
sunetele, senzaia de ea, transformndu-le ntr-o cea
pal. Nu-i mai amintea dect o imagine tears, ea
inndu-i mna pe abdomenul ei umflat, ca s simt
cum bebeluul lovete. Avea o fotografie cu ea, aa
c tia c motenise trsturile ei, tenul, culoarea
ochilor, forma gurii. Nu vzuse niciodat bebeluul
i nimeni nu-i spusese cum artase. Dar i amintea
c fusese fericit, i am intea cum se juca cu
mainuele n pata alctuit de razele de soare ce
ptrundeau printr-o fereastr, i da, i amintea i cum

33
fugea spre u cnd tatl su ajungea acas de la lucru
i cum ipa de plcere cnd minile acelea l ridicau
n aer.
Existase o perioad, o perioad scurt, n care
minile tatlui su l ridicaser n aer n loc s-l
trnteasc la pmnt. Perioada petelor de soare,
presupuse el. Apoi ea murise, i odat cu ea i
bebeluul, i totul devenise ntunecat i rece.
Oare ea ipase vreodat la el, l pedepsise
vreodat, fusese vreodat nerbdtoare? Da, cu
siguran c fusese. Dar el nu-i amintea de niciun
astfel de moment sau poate c nu voia s-i aduc
aminte. Poate c o idealizase, dar ce ru era n asta?
Cnd un biat are parte de prezena mamei lui pentru
o perioad att de scurt de timp, are tot dreptul s
i-o ntruchipeze ca pe o fiin perfect.
- N-am adus flori, murmur el. Ar fi trebuit.
- Dar ai venit.
Se ntoarse i se uit n ochii de aceeai culoare
i de aceeai form cu ai lui. Cu inima strns, o
vzu pe mama lui zmbindu-i.

34
2
att de tnr, acesta fusese primul lui
E gnd. Mai tnr, realiz el, n timp ce se
studiau pe deasupra m orm ntului ei. Avea o
frumusee calm i linitit, genul de simplicitate
care, se gndea el, i-ar fi permis s-i pstreze
frumuseea i la btrnee. Dar ea nu apucase nici
mcar s mplineasc treizeci de ani.
i chiar i acum, matur fiind, simea ceva dureros
nuntrul lui, simea c-1 doare pierderea ei.
- De ce-ai venit? o ntreb el, iar pe faa ei nflori
din nou un zmbet.
Nu voiai s vin?
- N-ai mai venit niciodat pn acum.
- Poate c pn acum nu te-ai uitat tu bine. i
ddu pe spate prul negru i respir adnc. E o zi
att de frumoas, o zi de mai plin de soare. i iat-te
aici, prnd att de pierdut, att de furios. Att de
trist. Nu crezi c e un loc mai bun, Gage? C moartea
e nceputul a tot ce urmeaz?
- Pentru mine a fost sfritul a ceea ce fusese.
Asta, se gndi el, era adevrul adevrat, esenialul.
Cnd ai murit, a murit i binele.
- Bietul biat. M urti pentru c te-am prsit?
- Nu m-ai prsit. Ai murit.
- Tot aia e. n ochii ei era o urm de durere sau
poate era vorba de mil. N-am fost lng tine, i nu
doar c te-am lsat singur. Te-am lsat cu el. L-am
lsat s planteze moartea n mine. Aa c tu ai rmas

35
singur, lipsit de ajutor, cu un brbat care te-a btut i
te-a njurat.
- De ce te-ai cstorit cu el?
- Femeile sunt slabe, sigur ai aflat i tu asta pn
acum. Dac n-a fi fost slab, l-a fi prsit, te-a fi
luat i-am fi plecat din locul sta. Se ntoarse, doar
un pic, i privi n spate, spre Hollow. Acum n ochii
ei mai apruse ceva - reui s prind o sclipire - ,
ceva mai strlucitor dect mila. Ar fi trebuit s m
protejez, s te protejez i pe tine. Am fi avut o alt
via mpreun, departe de aici. Dar te pot proteja
acum.
Urmri felul n care se mica, felul n care i
cdea prul pe umeri, felul n care iarba se vlurea la
picioarele ei.
- Cum pot cei mori s-i protejeze pe cei vii?
- Vedem mai multe. tim mai multe. Se ntoarse
cu spatele la el i-i ntinse minile. M-ai ntrebat de
ce sunt aici. Sunt aici pentru asta. Pentru a te proteja,
aa cum n-am reuit s fac n timpul vieii. Pentru a
te salva. Pentru a-i spune s pleci de aici. Pleac din
locul sta. Aici nu vei gsi dect moarte i durere,
suferin i disperare. Du-te i triete. Rmi, i vei
muri, vei putrezi n pmnt, ca i mine.
- Vezi tu, pn acum i-a ieit destul de bine.
Furia dinuntrul lui era rece, puternic, dar vocea i
era calm, obinuit, ca o ridicare din umeri. M-ai fi
putut pcli dac ai fi insistat pe imaginea cu
mmica i cu mine. Dar te-ai grbit.
- Nu-i vreau dect binele.

36
- Vrei s m vezi mort. i dac nu mort, mcar
plecat de aici. Nu plec nicieri, i tu nu eti mama
mea. Aa c d-i rochia jos, jigodie.
- Mmica va trebui s te bat la fundule pentru
asta. Cu o fluturare a minii, demonul fcu aerul s
explodeze. Fora exploziei l drm pe Gage. Cnd
se ridica n picioare, l vzu schimbndu-se.
Ochii i devenir roii, din ei ncepur s curg
lacrimi, de asemenea roii. Izbucni n hohote de rs.
- Bieel ru! O s te pedepsesc cel mai ru,
mai ru dect pe ceilali bieei ri. O s te jupoi de
piele, o s-i beau sngele, o s-i roni oasele.
- Da, da, da. Gage i bg degetele mai adnc
n buzunarele din fa, afind indiferena.
Figura mamei lui se topi, transformndu-se n
ceva hidos, inuman. Trupul treslt, spatele se arcui,
minile i picioarele se curbar, transformndu-se
n gheare, apoi se ascuir n copite. Apoi totul se
rsuci ntr-un vrtej negru, fr form, care mpui
aerul cu duhoarea morii.
Vntul arunc duhoarea n faa lui Gage, dar el
i nfipse picioarele n pmnt i rmase nemicat.
Nu avea nicio arm la el i, dup un calcul scurt,
hotr s-i joace ansa. i strnse minile ntr-un
pumn i lovi n negreala aceea fetid.
Arsura fu extraordinar. i desfcu minile i
lovi din nou. Durerea i tie respiraia, aa c trase
adnc aer n piept i lovi i pentru a treia oar. Chestia
aceea ip. Furie, se gndi Gage. Recunoscu furia
pur chiar n timp ce zbura peste mormntul mamei
lui i se lovea puternic de pmnt.

37
Acum sttea deasupra lui, sttea pe piatra de
mormnt, n forma unui bieel, o form pe care o
prefera adesea.
- O s implori moartea, i spuse chestia aceea.
Mult vreme dup ce-i voi fi fcut buci pe ceilali,
tu o s implori, o s cereti moartea. O s m osptez
din tine ani n ir.
Gage scuip snge din gur i zmbi, dei se
simea cuprins de grea.
- Pui pariu?
Chestia aceea care arta ca un bieel i bg
minile n propriul piept i trase, destacndu-1.
Dispru, ntr-un hohot de rs nebunesc.
- Nebun blestemat. Ticlosul e nebun de legat.
Rmase aezat un moment, trgndu-i rsuflarea i
cercetndu-i minile. Erau carne vie, pline de bici
din care curgea lichid, cu guri negre din loc n loc,
guri care presupunea c se datorau colilor. O simea
cum se vindec, iar durerea era sublim. Se ridic n
picioare, protejndu-i pe ct se putea mna, i se
cltin, simind c pmntul i fuge de sub picioare.
Trebui s se aeze din nou, cu spatele sprijinit
de piatra de mormnt a mamei lui. Pn cnd avea
s-i treac rul, pn cnd pmntul n-avea s se mai
legene. n lumina minunat a soarelui de mai,
nconjurat doar de mori, i croi drum prin durerea
chinuitoare, concentrndu-se asupra vindecrii. Pe
msur ce senzaia de arsur se potolea, simea cum
i revine i el.
Se ridic, arunc o ultim privire mormntului,
apoi se ntoarse i plec.

38
*

Se opri la florrie i cumpr un buchet vesel de


flori de primvar, facnd-o pe Amy, fata care lucra
acolo, s nceap s speculeze despre norocoasa
creia i era destinat. Era prea greu s-i explice - i
oricum nu era treaba lui Amy - c mintea lui rmsese
blocat pe flori i pe mame.
Asta era una dintre problemele - milioanele de
probleme, dup mintea lui - cu oraele mici. Toat
lumea voia s tie totul despre toat lumea, sau mcar
pretindea asta. Cnd nu puteau afla destule, puteau
foarte bine s inventeze lucruri i s jure c-s
adevrate.
Erau destui n Hollow care opteau i murmurau
multe despre el. Bietul biat, biat ru, personaj-
problem, soi ru, vagabond. Poate c lucrurile astea
l deranjau din cnd n cnd, poate c-1 rniser mai
ru pe vremea cnd era mai tnr. Dar acum avea
ceva vindector, ca un balsam. Ii avea pe Cal i pe
Fox. Avea o familie.
Mama lui se dusese, se dusese cu mult timp n
urm. Astzi simise cu siguran lucrul sta, se gndi
el n timp ce conducea pe drumul ce ieea din ora.
Aa c avea s fac un gest cruia-i trecuse de mult
sorocul.
Bineneles, ar fi putut s nu fie acas. Frannie
Hawkins n-avea serviciu, mai exact n-avea un
serviciu n afara casei. Serviciul era chiar casa ei i
numeroasele comitete pe care le conducea. Dac
aprea un comitet, o societate sau o altfel de

39
organizaie n Hollow, puteai s pariezi c i mama
lui Cal era implicat acolo.
Opri n spatele unei maini cochete i curate, a
ei, pe aleea din faa casei ngrijite unde familia
Hawkins locuia dintotdeauna. i femeia ngrijit care
conducea casa i care acum era ngenuncheat pe un
ptrel de spum poliuretanic de un roz strident,
plantnd ceva, poate petunii, pe marginea grdinii -
deja impresionante - din faa casei.
Avea prul de un blond strlucitor, strns sub o
plrie de pai cu bomri largi. Minile i erau acoperite
de o pereche de mnui groase, maro. i nchipui c
ea considera pantalonii bleumarin i tricoul roz pe
care le purta ca fiind haine de lucru. i ntoarse capul
cnd auzi maina, apoi faa ei drgu se lumin cu
un zmbet atunci cnd l vzu pe Gage.
Pentru el sta era - i ntotdeauna fusese - un
mic motiv de mirare, de uluial. Faptul c zmbea,
i zmbea sincer, atunci cnd l vedea. i scoase
mnuile n timp ce se ridica.
Ce surpriz plcut! i uite-te la florile acelea!
Sunt aproape la fel de frumoase ca i tine.
ncerc s vnd castravei grdinarului.
l mngie pe obraz, apoi lu buchetul oferit.
Niciodat n-a putea s am prea multe flori.
Hai s intrm, s le pun n ap.
Te-am ntrerupt.
Grdinritul e o activitate continu. Mereu se
gsete ceva de fcut, aa c dac mi-a pune mintea,
n-ar trebui s m opresc niciodat.

40
l conduse n spate, intrar prin buctrie i
ajunser n spltorie, unde pentru c era vorba de
Frannie Hawkins - era instalat o chiuvet special
pentru flori.
- Le pun imediat ntr-o vaz, apoi pregtesc ceva
rece de but.
- Nu vreau s te rein.
- Gage. li ignor protestul cu un gest al minii,
apoi lu o vaz i o umplu cu ap. Du-te, aaz-te la
masa din curtea din spate. E prea frumos afar ca s
stm n cas. O s aduc nite ceai rece.
Fcu aa cum i se spusese, n mare msur pentru
c trebuia s-i dea seama mai exact ce venise s-i
spun i cum anume avea s-i spun. Se ocupase i
de grdina din spate, i de plantele pe care le avea n
ghivece. Toate culorile, formele i texturile acelea
preau a se mbina perfect i absolut natural. tia,
pentru c o vzuse, c ea i fcea planurile pentru
fiecare strat i fiecare ghiveci n fiecare an.
Spre deosebire de mama lui Fox, Frannie
Hawkins nu permitea niciodat ca o alt persoan s
se ocupe de grdina ei. N-avea ncredere n nimeni
care s o ajute la plivit, la smulsul buruienilor dintre
petunii sau la alte chestii de genul sta. Dar de-a
lungul anilor crase i el o grmad de ngrmnt
i de bolovani. Presupunea c, ntr-un fel, asta fcea
ca grdinile ei, ce meritau s apar pe coperta oricrei
reviste de profil, s fie i ale lui, ntr-o msur infim.
O vzu ieind. Aducea cu ea o stacan pnte
coas i verde de ceai, cu frunze de ment, dou
pahare nalte i un platou cu prjiturele. Se aezar

41
la o mas plasat la umbr, uitndu-se peste iarba
ngrijit i peste marea de flori.
- ntotdeauna mi-am amintit de grdina asta din
spate, i spuse el. Ferma lui Fox era ca Lumea
Aventurilor i aici era...
Ea rse.
- Ce? Obsesia mamei lui Cal?
- Nu. Ceva ntre lumea basmelor i un sanctuar.
Rsul i se topi ntr-un zmbet plin de cldur.
- Ce frumos din partea ta s spui asta.
Gage i ddu seama c tia ce voia s spun.
- ntotdeauna m-ai primit. M gndeam astzi
la asta. Tu i mama lui Fox... m-ai primit mereu.
Niciodat nu m-ai refuzat, nu m-ai alungat.
- Pentru Dumnezeu, de ce s fi fcut una ca asta?
O privi atunci n ochii ei albatri, frumoi.
- Tatl meu era un beiv i eu eram un
puti-problem.
- Gage.
- Dac Fox sau Cal fceau ceva ru, probabil c
eu eram la origine.
- Cred c i ei au iniiat o grmad de belele, i
te-au tras dup ei n ele.
- Tu i Jim ai avut grij ca eu s am un acoperi
deasupra capului - i mi-ai dat foarte clar de neles
c a putea sta aici ori de cte ori a avea nevoie.
L-ai pstrat pe tata la centru, chiar i atunci cnd ar
fi trebuit s-l dai afar, i ai fcut asta pentru mine.
Dar nu m-ai fcut niciodat s simt c ai fi fcut-o
din mil. Voi i prinii lui Fox ai avut grij ca eu s
am ce mbrca, ce ncla, s am de lucru, ca s am

42
bani de buzunar. i niciodat nu m-ai fcut s simt
c ai avut grij de mine doar pentru c v era mil
de bietul puti al familiei Tumer.
- Nu m-am gndit niciodat la tine ca la bietul
puti al familiei Tumer, i sunt sigur c nici Jo
Barry. Ai fost - i eti - fiul prietenei mele. Mama ta
mi-a fost prieten, Gage.
- tiu. i totui, l-ai fi putut influena pe Cal s
nu-i mai petreac timpul cu mine. O grmad de
ali oameni aa ar fi fcut. Eu sunt cel care-a avut
ideea s mergem n pdure n noaptea aceea.
Privirea pe care i-o arunc era a unei adevrate
mame.
- i niciunul dintre ei n-a avut nimic de-a face
cu toat trenia aceea?
- Ba da, dar a fost ideea mea, i probabil c tu
i-ai dat seama de asta nc de acum douzeci de ani.
i totui ai continuat s-mi lai ua deschis.
- Nimic din ceea ce s-a ntmplat nu e vina ta.
Nu tiu mare lucru despre ceea ce facei acum voi
ase, ce-ai descoperit, ce punei la cale. Cal mi
ascunde o grmad de lucruri. Presupun c-1 las eu
s-mi ascund. Dar tiu destule pentru a fi sigur c
nimic din ceea ce s-a petrecut cu voi trei n noaptea
aceea la Stnca Pgn nu a fost vina voastr. i tiu
c fr voi trei, fr tot ce-ai fcut, fr tot ce-ai
riscat, eu n-a mai fi stat acum aici, n grdina mea,
n aceast frumoas zi de mai. Fr voi n-armai exista
Hawkins Hollow, Gage. Fr tine, fr Cal i fr
Fox, oraul sta ar fi fost mort. i puse o mn peste
a lui i-l strnse uor. Sunt att de mndr de voi.

43
Cu ea, poate mai ales cu ea, n-avea cum s fie
altfel dect foarte sincer.
- N-am venit aici pentru ora.
- tiu. i din cine tie ce motiv ciudat chestia
asta m face i mai mndr pentru c te afli aici. Eti
un om bun, Gage. S tii c eti, spuse ea cu o
oarecare nflcrare n voce cnd i vzu expresia de
negare care-i apmse pe fa. Nu m-ai fcut niciodat
s cred altceva despre tine. Ai fost cel mai bun prieten
pe care l-ar fi putut avea fiul meu. Ua mea nu-i este
doar deschis. Aici e casa ta, oricnd ai nevoie.
El avu nevoie de cteva secunde pentru a se
liniti.
Te iubesc. O privi n ochi. Presupun c asta
am venit s-i spun. Nu mi-o mai amintesc foarte bine
pe mama, dar mi amintesc de tine i de Jo Barry.
Presupun c asta face diferena.
Oh. Cu asta m-ai dat gata. Plnse puin, se
ridic i-l mbri.
Gage merse apoi la pepiniera din afara oraului,
pentru a-i onora i cealalt obligaie. Se gndi c
Joanne Barry ar aprecia mai mult o plant dect un
buchet de flori i gsi un ghiveci cu o orhidee ce
tocmai nflorea, exact ceea ce cuta. Merse cu maina
pn la ferm i, cnd vzu c nu era nimeni acas,
ls orhideea pe veranda mare din fa, cu un bileel
fixat sub ghiveci.
Gesturile acestea i discuia cu Frannie i mai
atenuaser din ocul incidentului petrecut n cimitir.
Se gndi s mearg acas i s se apuce de nite
cercetri pe cont propriu, dar i aminti c era parte

44
dintr-o echip - la bine i la ru. ncerc mai nti la
Fox, dar cnd ajunse acolo vzu c maina acestuia
nu mai era parcat n fa. E la tribunal, presupuse
Gage, sau la vreo ntlnire cu un client. Cum Cal era
la sala de bowling, acolo unde lucra i tatl su, locul
respectiv nu reprezenta o opiune viabil.
Gage ntoarse m aina i o lu spre casa
nchiriat. Din cte se prea, avea s-i petreac ziua
n compania doamnelor.
Quinn i Cybil aveau mainile parcate n fa.
Intr n cas, aa cum fcuse i de diminea, fr s
bat la u. Voia cafea, aa c o lu spre buctrie.
Cybil i fcu apariia n capul scrilor.
- De dou ori n aceeai zi, spuse ea. Nu-mi
spune c-ai devenit sociabil.
- Vreau cafea. Tu i Quinn lucrai n biroul de
sus?
- Da, suntem dou albinue harnice, care facem
cercetri n demonologie.
- Urc i eu imediat.
Observ arcuirea sexy a sprncenei ei nainte s
i continue diurnul spre buctrie. narmat cu o can
de cafea, se ntoarse i o lu pe scri. Quinn sttea la
calculator, tastnd rapid. Continu s tasteze chiar i
cnd i ridic privirea i i dezvlui unul dintre
zmbetele ei largi i strlucitoare.
- Salut. Ia loc.
- Mulumesc. n loc s se aeze, se duse spre
harta oraului atrnat pe unul dintre perei i cercet
piunezele colorate nfipte n ea, piuneze care marcau
locurile n care se ntmplaser incidente ce implicau
activiti paranormale.

45
Cimitirul nu era unul dintre locurile cele mai
vizitate, observ el, dar i acolo avuseser loc cteva
evenimente. Trecu apoi la graficele i diagramele pe
care le concepuse Layla. Observ c nici n graficele
acelea cimitirul nu aprea ca fiind un loc bntuit, s
spunem. Poate c era o chestie prea comun pentru
gusturile Marelui Ticlos.
In spatele lui, Cybil studia ecranul laptopului
su.
Am gsit o surs care afirm c piatra sngerie
a fcut parte, la origini, din marea Alfa - sau Piatra
Vieii. Interesant.
Ne spune sursa aia i cum am putea s-l ucidem
pe ticlos?
Cybil i ridic ochii pentru o clip, apoi vorbi
spre spatele lui Gage:
Nu. In schimb ne povestete despre rzboaiele
dintre ntuneric i lumin - dintre Alfa i Omega,
dintre zei i demoni - n funcie de versiunea
mitologic. i n cursul acestor rzboaie, marea piatr
a explodat ntr-o grmad de fragmente, impreg-
nndu-se cu sngele i puterea zeilor. i aceste
fragmente au fost date Gardienilor.
Hei! Quinn se opri din tastat i se ntoarse spre
Cybil. Chestia asta pare c are legtur cu cazul
nostru. Dac lucrurile stau aa, nseamn c Dent a
primit piatra aceea n calitate de Gardian. i el, la
rndul lui, a dat-o mai departe bieilor notri
mprit n trei fragmente egale.
Am mai gsit i alte surse unde se menioneaz
c piatra sngerie era folosit n ritualuri magice i

46
se amintete de abilitatea acesteia de a stimula
puterile psihice i vindecarea.
nc o chestie care se potrivete, spuse Quinn.
Este de asemenea vestit pentru puterea ei de
a regla ciclul menstrual la femei.
Gage se ntoarse la auzul acestei remarci.
Hei, i-ar strica puin discreie?
-N u cred s am nevoie, spuse Cybil nepstoare.
Dar dac e s analizm toate astea prin prisma cazului
nostru, piatra sngerie este, mai presus de toate, o
piatr tmduitoare.
tim deja chestia asta. Cal, Fox i cu mine
ne-am fcut temele n ceea ce privete piatra, i asta
cu ani de zile n urm.
Totul pare a se rezuma la snge, continu Cybil.
tim i asta foarte bine. Ofrande de snge, legturi
de snge, piatr sngerie. i, de asemenea, are leg
tur cu focul. Focul a jucat pn acum un rol impor
tant n multe dintre incidentele care au avut loc i a
fost un factor major n noaptea aceea n care s-au
luptat Dent i Twisse, apoi n noaptea n care tu, Cal
i Fox v-ai fcut tabra pentru prima dat la Stnca
Pgn. i, cu siguran, n noaptea n care noi ase
am reunit fragmentele pietrei, transformnd-o din nou
ntr-un ntreg. Deci, ia gndii-v la asta - ce obii
atunci cnd loveti o piatr de alta? Scntei, i din
scntei ia natere focul. Descoperirea, crearea focului
a fost discutabil, firete - primul act magic al
omului. Piatra sngerie - foc i snge. Focul nu doar
arde, ci i purific. Poate c focul l va ucide.

47
- i ce, vrei s ne apucm s lovim pietrele una
de cealalt i s sperm c o scnteie magic o s
sar pe Twisse?
- Vd c eti foarte bine dispus.
- Dac focul l-ar putea ucide, ar fi fost mort deja.
L-am vzut clrind pale de foc de parc-ar fi fcut
surf pe coama unui val.
- Era vorba de focul lui, nu al nostru, sublinie
Cybil. Focul izvort din piatra Alfa, din fragmentul
acela de piatr Alfa care v-a fost lsat de zei, prin
intermediul lui Dent. Cnd am unit fragmentele n
noaptea aceea, am avut parte de o pllaie al dracului
de mare.
- i cum propui tu s aprindem focul magic cu
doar o singur piatr?
- nc mai lucrez la asta. Dar tu? contraatac
Cybil. Ai vreo idee mai bun?
Nu de asta era el aici, i reaminti Gage. Nu
venise aici s comenteze pe marginea pietrelor
magice i s invoce focul magic al zeilor. Nu tia
foarte sigur nici mcar de ce simea nevoia s o
contrazic. i dovedise preocuparea i devotamentul,
i reaminti el, nc din noaptea cnd uniser cele
trei pri ale pietrei ntr-un ntreg.
- Astzi am primit o vizit de la demonul nostru
rezident.
- De ce n-ai spus aa? Brusc preocupat, Quinn
ntinse mna dup reportofon. Unde, cnd, cum?
- n cimitir, puin dup ce am plecat de aici, de
diminea.

48
- Pe la ce or era asta? Quinn se uit la Cybil.
Da, cam pe la zece. Deci, ntre zece i zece i
jumtate? l ntreb ea pe Gage.
- Cam aa ceva. Nu m-am uitat la ceas.
- Ce form a luat?
- Forma mamei mele.
Tonul repezit al lui Quinn se nmuie imediat.
- Oh, Gage, mi pare ru.
- A mai fcut asta pn acum? ntreb Cybil.
Adic a mai aprut sub form a unei persoane
cunoscute?
- Nu, e un truc nou. Tocmai de aceea m-a pclit
pentru cteva momente. Oricum, arta ca ea, aa cum
mi-o amintesc eu. Sau, m rog, eu nu mi-o amintesc
foarte bine. Arta ca n fotografiile cu ea pe care le-am
vzut. Ca n fotografia pe care tatl lui o inea lng
pat, se gndi el, apoi continu: E ra... m rog, chestia
aceea... era tnr. Mai tnr dect mine i purta o
rochie subire, de var.
Se aez i, sorbind din cafea, le povesti ntregul
eveniment i conversaia pe care o purtase, aproape
cuvnt cu cuvnt.
- L-ai lovit? ntreb Quinn.
- n momentul acela mi s-a prut o idee destul
de bun.
Fr s spun nimic, Cybil se ridic, travers
camera spre el, ntinse mna i o lu pe a lui. O
examin - pe fa, pe dos i degetele.
- Vindecat complet. Chiar m ntrebam dac
te-ai putea vindeca complet n cazul n care te-ar rni
direct.

49
- N-ara spus c m-a rnit.
- Bineneles c te-a rnit. Ai lovit literalmente
bestia n pntec. Despre ce fel de rni a fost vorba?
- Arsuri, perforaii. Nenorocitul m-a mucat.
Lupt ca o fat.
Ea-i nl capul i se uit la el, la rnjetul care-i
apruse pe fa.
- i eu sunt fat, iar eu nu m uc... atunci cnd
m bat. Dup ct timp te-ai vindecat complet?
- A durat ceva. Cam o or, cu totul.
- Mai mult, cu mult mai mult dac ar fi fost
vorba de arsuri cauzate de o surs natural. Ceva
efecte secundare?
El ddu s ridice din umeri, apoi i aminti
detaliile importante.
- Un pic de grea, un pic de ameeal. Dar m-a
durut ngrozitor de tare, deci s zicem c numai asta
a contat.
i ridic din nou capul, privindu-1 ntrebtor.
- i dup aceea ce-ai fcut? Au trecut mai bine
de dou ore de la momentul n care te-ai vindecat.
- Am fcut nite chestii pe care trebuia s le
fac. Ce, acuma trebuie s semnm condica?
- Nu, eram doar curioas. O s facem o
transcriere a evenimentului, s-l nregistrm. M duc
s fac ceai. Vrei i tu, Quinn?
- A fi vrut un suc, dar... o s m mulumesc cu
asta, spuse Quinn i ridic sticla cu ap.
Dup ce Cybil iei, Gage btu darabana pe
coaps pentru cteva secunde, apoi se ridic n
picioare.

50
- M duc s-mi mai pun o cafea.
- Bine. Quinn continu s-l priveasc speculativ
pn cnd el iei din camer. Nu doar pietrele fac s
ias scntei atunci cnd sunt lovite una de cealalt,
se gndi ea.
Cybil puse ceainicul pe foc, scoase recipientul
cu ceai i msur cantitatea necesar. Cnd Gage intr
n buctrie, ea i lu un mr din castron i l tie
atent n patru, oferindu-i i lui un sfert.
- lat-ne deci din nou aici. Scoase o farfurie i
mai tie un mr n patru. Adug i civa ciorchini
de struguri. Cnd Quimi ncepe s vorbeasc despre
sucuri nseamn c simte nevoia de o gustare. Dac
tu vrei ceva mai substanial, mai sunt nite paste reci,
sau poi s-i faci un sandvici.
- Sunt bine. O urmri adugnd pe farfurie i
civa biscuii i o mn de cubulee de brnz. Nu-i
nevoie s te ambalezi.
Ridic o sprncean spre el:
- i de ce m-a ambala?
- Exact.
Lu o feliu de mr, se sprijini cu spatele de
bufet i muc o bucic minuscul.
- Nu m-ai citit bine. Am cobort pentru c voiam
s-mi fac un ceai, nu pentru c m-ai 11 enervat tu.
N-am simit niciun fel de enervare sau de suprare.
Probabil c nu i-ar conveni dac i-a spune ce-am
simit... ce simt.
- i anume?
- mi pare ru c s-a folosit de durerea ta, c a
folosit-o mpotriva ta.

51
- Nu cred c poate fi vorba de durere.
- Oh, mai taci. Mai muc o dat din felia de
mr, de data asta cu furie. Asta chiar c e o chestie
enervant. Erai n cimitir. i cum m ndoiesc c-ai
fost acolo ntr-o simpl plimbare, concluzia fireasc
este c te-ai dus s vizitezi mormntul mamei tale.
i Twisse a profanat - sau mcar a ncercat s
profaneze - amintirea ei. Nu-mi spune c nu te-a
afectat pierderea mamei tale. i eu mi-am pierdut
tatl cu ani n urm. i el a ales s m prseasc, a
ales s-i trag un glon n cap, i nc mai sunt
afectat. Tu n-ai vrut s vorbeti despre chestia asta,
am neles, am pstrat discreia, dar m-ai urmat n
buctrie s-mi spui c sunt nervoas, c m-am
ambalat.
- Ceea ce este, n mod evident, greit, spuse el
sec, pentru c se vede c nu eti deloc nervoas.
- Nu eram, murmur ea. Rsufl adnc, apoi se
apuc din nou s ronie din mr, n timp ce ceainicul
ncepu s bolboroseasc. Ai spus c arta foarte
tnr. Ct de tnr?
- Douzeci i ceva de ani, presupun. Imaginile
pe care mi le mai amintesc eu sunt cele din fotografii.
Eu... La dracu! La dracu i scoase portofelul i
trase o fotografie mic de sub permisul de conducere.
Uite, aa arta, exact aa, inclusiv rochia.
Cybil opri aragazul, apoi veni lng el i studie
fotografia din mna lui. Femeia avea prul lung i
negru, desfcut, era supl, purta o rochie subire,
galben. Copilaul avea cam un an, un an i jumtate,
aprecie Cybil. Se inea de piciorul ei, amndoi rznd
spre aparatul de fotografiat.

52
- Era minunat. Semeni cu ea.
- A scos imaginea asta din capul meu. Ai avut
dreptate n privina asta. Nu m-am mai uitat la poza
asta d e ... nu tiu, poate de civa ani. Dar asta-i cea
mai vie amintire pe care o am despre ea, pentru c...
- Pentru c e cea pe care o pori cu tine. Cybil i
puse o mn pe bra. Poi s fii suprat, dac astfel
poi trece mai uor peste asta, dar s tii c-mi pare
ru.
- Mi-am dat seama c nu e ea. Dup doar un
minut, mi-am dat seama c nu e ea.
i n minutul acela, se gndi ea, probabil c el a
simit o durere inimaginabil, amestecat cu bucurie.
Se ntoarse i turn ap n ceainic.
- Sper c i-ai nimerit nite organe vitale - dac
are aa ceva atunci cnd l-ai lovit.
- Asta-mi place mie la tine, nclinaia sntoas
ctre violen. Puse poza cu mama lui la loc n
portofel.
- Sunt un fan al micrii, al gesturilor fizice
ntr-o mulime de situaii. E interesant, nu-i aa, c
sub aceast deghizare a ncercat mai nti s te
conving s pleci. Nu te-a atacat, nici mcar n-a
ncercat s te sperie, ca pn acum, a folosit o form
n care tu aveai ncredere pentru a-i spune s pleci,
s te salvezi. Cred c l-am fcut s-i fac griji,
cumva.
- Da, aa prea cnd m-a rsturnat cu roatele n
sus.
- Dar te-ai ridicat, nu-i aa? Puse farfuria,
ceainicul i o ceac pe o tav. Cal ajunge i el ntr-o

53
or, iar Fox i Layla la puin vreme dup aceea.
Ce-ar fi s rmi la cin? Asta dac n-ai ceva mai
bun de fcut.
Gteti tu?
- In mod ciudat, se pare c sta este rolul meu n
strania via pe care o ducem n aceste momente.
Accept oferta.
Bine. Du tu asta sus i ntre timp o s te punem
la munc.
- Nu fac tabele i diagrame, s fie clar.
i arunc o privire condescendent peste umr
n timp ce urca scrile naintea lui.
- Astzi o s faci dac vrei s mnnci.

Ceva mai trziu, Gage sttea pe treptele din fa,


savurnd prima bere din seara aceea mpreun cu Fox
i Cal. Fox i dduse jos costumul de avocat i se
mbrcase cu o pereche de jeani i un tricou cu
mnec scurt. Prea c se simte foarte bine n pielea
lui, ca ntotdeauna.
Oare de cte ori fcuser asta? se ntreb Gage.
De cte ori sttuser aa, savurnd o bere? De
nenumrate ori. i adesea, cnd se afla ntr-o alt
parte a lumii, se ntmpla s fie aezat undeva,
savurnd o bere i gndindu-se la momentele cnd
erau cu toii n Hollow.
i fuseser momente cnd se ntorsese n Hollow,
n perioada dintre aniversrile de apte ani, pentru
c ei i lipseau aa cum i-ar fi lipsit picioarele. i
atunci puteau s stea ca acum, n amurgurile lungi,
fr greutatea ntregii lumi - sau mcar a acestui
colior de lume - pe umerii lor.

54
Dar acum greutatea le strivea umerii, aveau mai
puin de dou luni pn cnd aveau s fac ceea ce
trebuiau s fac, sau s moar.
- Am putea s mergem la cimitir toi trei, suger
Fox. S vedem dac mai vrea o rund.
- Nu cred. S-a distrat destul.
- Data viitoare cnd te mai duci pe coclauri, nu
uita s-i iei i o arm la tine. Nu m refer la pistolul
acela blestemat, adug Cal. Poi s-i iei un briceag
decent i legal de la Mullendores. N-are niciun rost
s-l lai s-i mute din mn.
Absent, Gage i flex mna n chestiune.
- M-am simit foarte bine cnd l-am pocnit pe
ticlos, dar ai dreptate. N-aveam nici mcar un
briceag cu mine. N-o s mai fac greeala asta.
- Poate s apar mprum utnd nfiarea
morilor... Scuze, adug Fox, punnd o mn pe
umrul lui Gage.
- Nu-i nimic. Quinn a adus vorba despre asta
mai devreme. Ar fi o chestie mult mai tare, o
demonstraie de for, dac-ar putea lua nfiarea
unor vii. i ntruchiparea unui mort e destul de greu.
Cybil crede c nu. Are ea o teorie foarte alambicat
i intelectual, pe care am ncetat s o ascult cnd ea
i Quinn au nceput s se contrazic. Dar nclin s-i
dau dreptate. Avea substan. Dar imaginea, forma
- aidoma unui nveli - iar nveliul sta era...
mprumutat. Asta era teoria lui Cybil, bazat pe
lecturi aprofundate i substaniale din domeniul
schimbrilor corporale i al modificrilor de form.
Nu poate mprumuta nveliul viilor pentru c acetia
nc l poart, ca s spun aa.

55
- M rog, zise Fox dup un moment. tim acum
c Twisse a nvat un truc nou. Dac vrea s joace
din nou jocul sta, o s fim pregtii.
Poate, se gndi Gage, dar ansele erau destul de
slabe. i n fiecare zi deveneau din ce n ce mai slabe.

3
/v

mbrcat cu o pereche de pantaloni largi de


bumbac i cu un tricou pe care l considera
potrivit doar pentru dormit, Cybil se lu dup mirosul
de cafea care venea dinspre buctrie. Era minunat
s tie c se trezise cineva naintea ei i pusese de
cafea. Corvoada asta cdea cel mai des, prea des, n
sarcina ei, pentru c ea se trezea de obicei naintea
celorlali.
Bineneles, niciunul dintre ceilali nu dormea
singur, se gndi ea, aa c aveau parte de cafea, dar
i de sex. Nu era cea mai corect chestie, decise ea,
dar aa era viaa. i totui, asta nsemna c nu era
obligat s fac conversaie cu nimeni nainte s i
ia poria de cafein i c putea s-i citeasc n linite
ziarul de diminea pn cnd iubreii se ddeau
jos din pat i se decideau s-i nceap ziua.
La jumtatea drumului dintre scri i buctrie
se opri i adulmec. Asta, realiz ea, e mai mult dect
cafea. Se simea arom de unc prjit, ceea ce
nsemna c e o zi special. Cineva gtea, n afar de
Cybil.

56
Din u o vzu pe Layla facndu-i de lucru pe
lng aragaz, fredonnd ceva n timp ce prjea i
ntorcea feliile de unc, avnd prul negru strns
ntr-un coc la baza gtului. Prea att de fericit, se
gndi Cybil, ntrebndu-se de ce simea aceast
afeciune freasc pentru Layla.
Pn la urm, aveau aceeai vrst, i chiar dac
Layla nu era att de umblat prin lume ca ea, locuise
n New York mai muli ani, i chiar aa cum era
mbrcat, n tricou i cu nite pantaloni mototolii,
avea o oarecare prestan. In privina lui Quinn,
simise o atracie instantanee, n momentul n care
se ntlniser la colegiu. i apoi apruse Layla.
Nu simise niciodat aceeai afinitate, aceeai
conexiune cu sora ei natural, se gndi Cybil. ns
pn la urm ea i Rissa nu se neleseser niciodat
pe deplin una pe cealalt, iar sora ei mai mic o cuta
doar cnd avea nevoie de ceva sau cnd intra ntr-o
ncurctur.
Cybil decise c se putea considera norocoas. O
avea pe Quinn, care era ca un fragment care-i lipsise
dintotdeauna, iar acum Layla i ocupase cu
naturalee locul, completndu-le, transformndu-le
ntr-un ntreg.
Dup ce puse feliile de unc la scurs, Layla se
ntoarse dup cartonul de ou i tresri cnd o vzu
pe Cybil.
- Dumnezeule! Rznd, i duse mna la inim.
M-ai speriat!
- mi pare ru. Vd c te-ai trezit devreme.

57
- i cu o poft grozav de ou prjite cu unc,
nainte ca Cybil s poat face vreo micare, Layia
scoase o can i-i turn cafea. Am fcut o grmad
de unc. M-am gndit c o s cobori, iar Fox
ntotdeauna este gata s nfulece ceva.
- Hmmm, spuse Cybil i-i turn lapte n cana
de cafea.
- Oricum, sper s-i fie foame, pentru c se pare
c-am prjit o jum tate de porc. i oule sunt
proaspete, de la ferma ODell. Am luat i ziarul. Layia
fcu un semn spre mas. Stai jos i bea-i cafeaua,
ct termin eu astea.
Cybil lu prima nghiitur de cafea, simind cum
mintea ncepe s i se limpezeasc.
- Trebuie s te ntreb. Ce urmreti, Damell?
- Sunt transparent ca o folie de plastic. Layia
sparse primul ou deasupra castronului i-i fcu cu
ochiul. E doar o mic favoare, i a fi mituit-o i pe
Quinn cu micul dejun dac ar fi fost aici i nu la Cal.
Sunt liber n dimineaa asta i am o grmad de
mostre de vopsea. Speram s te conving pe tine i pe
Quinn s mergei cu mine la magazin n dimineaa
asta, s m ajutai s m decid la culori.
Cybil i ddu prul pe spate i mai lu o
nghiitur de cafea.
- Uite o ntrebare. De ce crezi c vreuna dintre
noi te-am lsa s decizi singur asupra culorilor n
care vrei s-i decorezi magazinul, fr s te deranjm
cu prerile noastre?
- Pe bune?

58
- Nimeni nu scap de prerea mea, dar o s
mnnc i nite ou cu unc, oricum.
- Bine. Bine. Mi se pare o nebunie faptul c ne
facem attea probleme n legtur cu vopselurile,
atta vreme ct avem chestiuni de via i de moarte
de rezolvat.
- Culorile sunt chestiuni de via i de moarte.
Lalya rse, dar cltin din cap.
- Avem pe cap un demon care ne vrea mori, un
demon care va ajunge la deplintatea puterii lui n
cam ase sptmni, i eu m gndesc s-mi deschid
un magazin n oraul pe care respectivul demon l
vizeaz ca principal loc de distracie. In timpul sta,
Fox trebuie s-o intervieveze i s-o pregteasc - sau
eu va trebui s m ocup de pregtire - pe nlocuitoarea
mea n funcia de secretar, i toate astea n timp ce
trebuie s gsim o modalitate de a rmne n via i
de a distruge acest ru secular. i o s-l cer pe Fox
de brbat.
- Nu putem s ne oprim viaa doar pentru c...
Hopa! Cybil ridic o mn i atept s-i limpe
zeasc mintea. In jurnalistic asta se numete ascun
derea tirii principale. E de ru.
- i se pare o nebunie?
- B ineneles, niciodat nu ascunzi tirea
principal. Dac tot era acolo, Cybil pescui o bucat
de unc prjit. i da, bineneles, cstoria este o
nebunie tocmai de aceea e perfect omeneasc.
- Nu m refer la cstorie, ci la faptul c-1 cer
eu. Nu e deloc stilul meu.

59
- Sper. Nu m i-ar plcea deloc s te tiu
ducndu-te la fiecare brbat pe care-1 cunoti i
cerndu-1 de so.
- ntotdeauna mi-am nchipuit c atunci cnd
toate vor fi la locul lor, cnd va veni momentul
potrivit, o s-l atept pe brbatul visurilor mele s
pregteasc scena, s cumpere inelul i s m cear.
Oftnd, Layla se ntoarse la spartul oulor n castron.
sta e de fapt stilul meu, sau cel puin a fost. Dar
acum nu-mi mai pas dac toate sunt la locul lor, i
cum Dumnezeu ar mai putea cineva, mai ales cineva
n situaia noastr, s tie cnd e momentul potrivit?
i eu nu vreau s atept.
- Pune mna pe el, surioar.
- Tu a i... adic, vreau s spun, n situaia asta?
- Bineneles c-a face-o.
- Simt c... Uite-1 c vine, opti Layla. S nu
spui nimic.
- La naiba! i eu care voiam s dau totul pe fa
i apoi s arunc i vreo doi pumni de confetti.
- Neaa. Fox i arunc lui Cybil un zmbet
adormit, apoi unul ameit spre Layla. Gteti.
- eful mi-a dat liber n dimineaa asta, aa c
am timp s pregtesc micul dejun.
- eful tu ar trebui s-i dea ntotdeauna ceea
ce i trebuie. i lu din frigider obinuita sticl de
coca-cola. O deschise i i plimb privirea de la o
femeie la cealalt. Ce? Ce s-a ntmplat?
-N im ic. Apoi gndindu-se la abilitatea lui de a
citi gndurile i sentimentele, Layla adug: i s
nici nu tragi cu ochiul. Vorbeam despre magazin,

60
despre vopseluri, despre chestii de genul sta. Cte
ou vrei?
- Vreo dou. Trei.
Layla i arunc lui Cybil un zmbet satisfcut
cnd Fox se aplec s o srute pe gt, terpelind n
acelai timp o felie de unc din spatele ei.

Cldirea care avea s adposteasc magazinul


Laylei era spaioas, luminoas i situat ntr-o
locaie bun. Plusuri foarte importante, dup Cybil.
Layla avea ani buni de experien n comerul cu
haine i un ochi excelent atunci cnd venea vorba de
elegan - alte avantaje majore. La asta se mai aduga
i faptul c, asemeni lui Fox, putea citi gndurile, i
deci putea s-i dea seama ce-i dorete clientul, un
avantaj enorm.
Se plimb prin spaiul respectiv. Ii plceau pode
lele vechi de lemn, tonurile lor calde i limea lor.
- Fermector sau cochet? ntreb Cybil.
- Fermector, cu accente cochete. Stnd n faa
ferestrei, lng Quinn, Layla ridic o mostr de
vopsea n lumina natural. Vreau s respect spaiul
i s-l nveselesc puin cu cteva tue. Feminin,
confortabil, dar nu foarte intim. Accesibil, dar nu
foarte comun.
- Fr roz, trandafiriu, mov.
- Nimic de genul sta, spuse Layla decis.
- Vreo dou scaune bune n care s se aeze
clientele, suger Quinn, cnd probeaz pantofi sau
cnd i ateapt vreo prieten care probeaz haine,
dar fr tapiserii nflorate, fr brizbizuri.

61
- Dac ar fi s considerm magazinul sta o
galerie, produsele ar fi obiectele de art.
- Exact. Layla se uit radioas la Cybil. Tocmai
de aceea m gndesc la nite tonuri neutre pentru
perei. Culori-calde i neutre, din cauza lemnului. i
m gndesc c n loc de tejghea, a putea s gsesc
un birou antic sau o mas frumoas pentru zona casei
de marcat. i aici - i ddu lui Quinn mostrele de
vopsea i travers podeaua goal aici o s instalez
nite rafturi ntr-o aezare aleatorie, pentru pantofi
i geni mai mici. i apoi aici...
Cybil o urm ri pe Layla m icndu-se de
colo-colo, dintr-o parte n alta a m agazinului,
stabilind modul de aezare a mobilei. Imaginea
ncepea s se contureze destul de clar-rafturi, vitrine
cu sticl pentru accesorii...
- O s-l rog pe tatl lui Fox s-mi fac nite
cabine de prob aici, n spate.
- Trei, spuse Cybil. E mult mai practic, mai
interesant, d mai bine, i e i un numr magic.
- Bine, trei atunci, cu lumin bun i cu cte o
oglind tripl.
- Ursc chestiile alea, murmur Quinn.
- Toate le urm, dar sunt un ru necesar. i vezi,
aici e o mic buctrie. Fcndu-le semn s o urmeze,
Layla o lu nainte. Toi au pstrat partea asta, toate
magazinele care-au fost aici. M gndeam c a putea
s fac lunar cte un aranjament vesel. Cum ar fi, ah,
lumnri i o sticl de vin pe mas, ceva flori, un
furou sau o rochie de sear aruncat pe sptarul
scaunului. Sau o cutie de cereale pe tejghea, cteva

62
vase de la micul dejun n chiuvet - i o agend sau
o geant gen diplomat pe mas, cu o pereche de
pantofi dedesubt. tii ce vreau s spun?
- Distractiv. Iste. Da, neleg ce vrei s zici.
Arat-mi i mie mostrele alea de vopsea. Cybil le
lu de la Quinn i se ntoarse lng fereastr.
- Mai am, spuse Layla. Dar le-am ales pe
acestea.
- Deci i-ai ales culorile preferate, termin
Quinn.
- Da, le-am ales, dar vreau s aud preri. Preri
foarte serioase, pentru c sunt speriat i emoionat
n privina chestiei steia, i n-a vrea s stric totul
cu...
- Asta. Bule de ampanie. Cel mai pal auriu,
aproape o prere de culoare. Subtil, neutru, dar
puternic, un pic distractiv. i se potrivete cu orice
alt culoare ai folosi.
Cu buzele strnse, Quinn studie mostra de
vopsea peste umrul lui Cybil.
- Are dreptate. E minunat. Feminin, sofisticat,
cald.
- Asta a fost i alegerea mea. Layla nchise ochii.
Jur c asta a fost i alegerea mea.
- Ceea ce dovedete c toate trei avem gusturi
excelente, concluzion Cybil. O s faci cererea de
mprumut pentru investiii sptmna asta?
- Da. Layla respir adnc. Fox spune c-i ca i
asigurat. Am referine de la el, de la Jim Hawkins i
de la fostul meu ef de la magazinul din New York.
Situaia mea financiar este... h a... modest, dar n

63
ordine. i oraul vrea i are nevoie de afaceri noi. E
bine ca banii localnicilor s rmn aici n loc s se
duc la mall i aa mai departe.
- E o investiie bun. Aici ai o locaie a-ntia -
pe strada principal, la doar doi pai de pia. Ai
experien n domeniul sta, prinii ti au avut un
magazin de haine. Pricepere, ochi antrenat, simul
eleganei. O investiie foarte bun. Mi-ar plcea s
am i eu o parte.
Layla clipi din ochi spre Cybil.
- Poftim?
- Finanele mele sunt sntoase - nu att de
sntoase nct s pot lua un mprumut consistent de
la banc, dar ndeajuns de sntoase pentru a putea
investi ntr-o afacere deteapt. Ct ai preconizat c
vor fi costurile iniiale?
- Ei bine... Layla spuse o cifr, iar Cybil ddu
din cap. A putea s acopr o treime. Quinn?
- Da, pot pune i eu o treime.
- Glumii? Doar att reui Layla s articuleze.
Glumii?
- Ceea ce nseamn c tu trebuie s vii doar cu
ultima treime, pe care poi s-o acoperi din modestele
tale economii sau dintr-un mprumut la banc. Eu a
opta pentru ultima variant, nu doar pentru c i-ar
oferi mai mult libertate la nceput, ci i din
considerente legate de taxe i impozite. Cybil i ddu
prul pe spate. Asta dac-i doreti investitori.
- Vreau investitori, dac suntei voi aceia. Oh,
Dumnezeule, e... stai aa. Ar trebui s v gndii

64
bine. Serios. Trebuie s stai o vreme, s v gndii
la chestia asta. Nu vreau s...
- Ne-am gndit deja.
- i am i discutat despre asta, adug Quinn.
De cnd ai decis s i pui ideea n practic. Pentru
numele lui Dumnezeu, Layla, uit-te la ct am investit
deja una n cealalt i n oraul sta. Aici nu e vorba
dect de nite bani - i, dup cum probabil c ar spune
Gage, noi vrem s mrim miza.
- O s fac afacerea asta s mearg, promit. Layla
i terse o lacrim. Promit. tiu ce nsemnm una
pentru cealalt, dar dac vrei s investii, ar trebui
s facem totul ca la carte, legal. Fox... O s se ocupe
el de partea asta. tiu c pot s-o fac s mearg. Acum,
mai ales, tiu sigur c voi putea. O mbri pe
Quinn, apoi desfcu un bra pentru a o putea primi i
pe Cybil n mbriare. Mulumesc, mulumesc,
mulumesc...
- Nu-i nevoie. ine minte i o alt vorb a iui
Gage, i aminti Cybil.
- Care anume?
- Am putea fi cu toii mori nainte s vin luna
august. Rznd, Cybil i ddu Laylei o palm peste
fund, apoi se ddu un pas n spate. Te-ai gndit la
vreun eventual nume pentru locul sta?
- Iari i zic, glumeti? Vorbim de mine totui.
Am o list ntreag. De fapt, am trei liste i un dosar.
Dar am de gnd s le arunc pe toate, pentru c tocmai
m-am gndit la numele perfect. Layla i ntinse
braele n lturi, cu palmele n sus: Bine ai venit la
Surorile".

65
*

Plecar fiecare n alt parte. Layla la birou,


Quinn s ia masa cu mama lui Cal, s mai discute
planurile de nunt, i Cybil napoi acas. Voia s
continue cercetrile cu privire la poteniala folosire
a pietrei sngerii ca arm i s aprofundeze ideea
conform creia respectiva piatr ar fi putut fi un
fragment dintr-o surs mai mare de putere magic.
Ii plcea linitea i singurtatea. Erau foarte bune
pentru procesul de gndire, pentru analiz, pentru
examinarea ideilor asemenea unor piese de puzzle,
pn cnd se potriveau mai bine. Pentru c i dorea
o schimbare de peisaj, i adusese laptopul i teancul
de materiale printate pe care le gsise despre piatra
sngerie n buctrie. Deschise ua din spate i
ferestrele, pentru a lsa aerul de prim var s
ptrund nuntru, puse de ceai i-i fcu un mic bol
de salat. Dup ce lu prnzul, i trecu n revist
notiele.
7 iulie 1652. Giles Dent (Gardianul) purta
amuleta din piatr sngerie n noaptea n care Lazarus
Twisse (Demonul) condusese gloata pe care tot el o
infestase pn la Stnca Pgn, n Pdurea Hawkins,
unde Giles avea o caban. nainte de noaptea aceea,
Dent vorbise despre piatr i i-o artase lui Ann
Hawkins, iubita lui i mama celor trei copii gemeni
ai lor (nscui pe 7 iulie 1652). Ann scrisese despre
ea, scurt i criptic, n jurnalele pe care le inea dup
ce Dent o trimisese departe (la ceea ce mai trziu
avea s devin ferma ODell) pentru a-i nate n
siguran pe cei trei fii ai lor.

66
Urmtoarea meniune documentar despre piatr
arta c aceasta fusese mprit n trei pri egale -
inute strns n pumn de Cal Hawkins, Fox O Dell i
Gage Turner dup ce acetia trecuser prin ritualul
friei de snge la Stnca Pgn, la miezul nopii, la
data la care toi trei mplineau zece ani - 7 iulie 1987.
Ritualul - un ritual de snge - eliberase demonul
pentru o perioad de apte zile la fiecare apte ani,
perioad n care acesta infesta anumii oameni din
Hawkins Hollow, iar acest lucru i mpingea pe
respectivii oameni la acte de violen, ba chiar la
crim.
Totui, cnd demonul fusese eliberat, cei trei
biei fuseser hrzii cu anum ite capaciti
paranormale i puterea de a se vindeca. Arme.
Cybil ddu din cap citind cuvntul pe care-1
sublimase.
- Da, acestea sunt arme, sunt uneltele care i-au
ajutat s rmn n via, i-au meninut n lupt. i
acele arme au izvort din piatra sngerie, sau n mod
sigur au legtur cu ea.
i reciti notiele despre ceea ce era scris n
jurnalul lui Ann Hawkins n legtur cu reunirea celor
trei fragmente de piatr ntr-un singur ntreg i despre
conversaiile pe care le purtase cu Cal i cu Layla.
Din una n trei, din trei una din nou, se gndi Cybil,
simindu-se uor deranjat c Ann nu alesese s ia
legtura cu ea.
Se gndi c i-ar fi plcut s stea de vorb cu o
fantom.

67
ncepu s-i scrie ideile, folosind metoda de
concretizare a gndurilor care-i oferea cele mai bune
rezultate i prin care obinea un material pe care avea
s-l mbunteasc mai trziu. Din cnd n cnd se
oprea pentru a mai face o noti de mn n agend,
subliniind un subiect la care voia s se ntoarc mai
trziu sau o zon care trebuia aprofundat.
Continu s lucreze i dup ce auzi ua de la
intrare deschizndu-se - i trecu fulgertor prin cap
c Quinn se ntorsese mai devreme. Chiar i cnd
auzi din nou ua, de data asta trntindu-se o secund
mai trziu, nu se opri. Tensiuni provocate de
apropierea nunii, presupuse ea.
Dar cnd ua din spatele ei se trnti i zvorul
se trase singur, deveni atent. i salv materialul -
era un gest automat, reflex, pe care mintea ei aproape
c nu-1 mai nregistra. Deasupra chiuvetei, fereastra
ncepu s se nchid ncet, cu o micare cumva mai
amenintoare dect trntitul uii.
Putea s-l rneasc, i aminti ea n timp ce se
ridica pentru a putea ajunge la suportul de cuite de
pe bufet. l mai rniser i pn acum. Simea durerea.
Scoase cuitul cel mai mare din suport, promindu-i
c, dac era cu ea n cas, avea s-l fac s simt
ceva durere. Cu toate acestea, instinctele i spuneau
c ar fi fost mai bine s fie afar dect nuntru,
ntinse mna spre zvor.
ocul aproape c i zbur braul din umr i o
fcu s ipe n timp ce se prbuea pe spate. Brusc,
cu un zgomot tuntor, din robinet ncepu s neasc
snge. Se ndrept spre telefon - ajutoarele, n caz

68
c ar fi avut nevoie, erau la doar dou minute distan.
Dar cnd atinse receptorul, un al doilea oc, i mai
violent, o scutur zdravn.
ncearc s m sperie", i spuse ea, ndrep-
tndu-se spre ieirea din buctrie ncet, pe lng
perete. ncuie femeia singur n cas. i fa mult
zgomot", adug ea cnd bubuiturile ncepur s
scuture pereii, podeaua, tavanul.
l vzu pe bieel prin fereastra livingului. Avea
l'aa lipit de geam. Rnjea.
Nu pot s ies, dar nici el nu poate intra aici. Nu-i
aa c e interesant? Dar n timp ce-1 privea, demonul
ncepu s se trasc n sus i n jos pe geam, asemenea
unei insecte hidoase.
i sticla ncepu s sngereze, pn se acoperi
toat cu o pelicul roie, plin de mute mari i negre
care veniser s se adape.
Roul acela deveni din ce n ce mai gros pn ce
ntreaga ncpere, ntreaga cas se scufund ntr-o
bezn deplin. Ca i cum a fi oarb, se gndi ea,
simind cum inima ncepe s-i bat tare, mai s-i
sparg pieptul. Aa voia el s-o fac s se simt. Voia
s ajung la ea prin intermediul acelei temeri vechi,
ngropate adnc n sufletul ei. Printre bubuituri i
bzitul obsedant al mutelor, reui s ajung lng
un perete, puse mna pe el pentru a se ghida. Simi
ceva cald scurgndu-i-se pe mn i-i ddu seama
atunci c i pereii sngerau.
O s ies afar, i spuse ea. La lumin. O s suport
ocul, o s m descurc i o s ies afar. Peretele o
conduse pn la balustrada scrilor. Simi un fior de
uurare. Aproape c am ajuns.

69
Ceva zbur spre ea din ntuneric i o dobor.
Cuitul czu zngnind pe podea. Se tr n patra labe.
Cnd ua se deschise lumina aproape c o orbi. iei
ca din puc, asemeni unui atlet la start.
Intr n Gage cu toat puterea. Mai trziu, el avea
s se gndeasc la faptul c ea nise cu atta for,
nct ar fi putut trece prin el. O prinse, ateptndu-se
s aib n brae o femeie isteric, ipnd i mucnd,
n schimb, ea l privi n ochi calm, fr urm de
team.
l vezi? ntreb ea.
Da. Dar vecina ta care a ieit s mture aleea
nu-1 vede. Uite, i face cu mna.
Cybil se inu cu o mn de Gage i cu cealalt i
rspunse la salut vecinei. Pe fereastra din fa, bie
elul se ra ca un pianjen.
ine-o tot aa. Cybil vorbi rar, stpnit. Risi-
pete-i toat energia n matineul de astzi. i ddu
drumul lui Gage i se aez pe trepte. Deci, i spuse
ea lui Gage, ai ieit un pic cu maina?
Se uit la ea pentru un moment, apoi se aez
alturi, cltinnd din cap. Bieelul sri de pe geam
i ncepu s alerge n jurul gazonului. Pe-acolo pe
unde trecea n fug, sngele ncepea s curg asemeni
unui ru.
De fapt am trecut pe la Fox. In timp ce eram
acolo am simit un fel de bzial n creier. Ca un fel
de parazii, spuse el, ca un fel de recepie distorsionat
a unui canal radio. Cum Layla mi-a spus c tu erai
singur, am venit ncoace s arunc o privire.
mi pare foarte bine s te vd. Din rul de snge
izbucnir flcri. Nu eram foarte sigur c reuesc

70
s anun pe cineva cu semnalele mele paranormale.
Pentru a-i putea pstra echilibrul, l lu pe Gage de
mn.
Pe gazon, demonul ip de furie. Sri n sus i
plonj n rul de snge n flcri.
- Impresionant ieire din scen.
- Ai boae de oel, murmur Gage.
- Un juctor profesionist de cri ar trebui s-i
dea seama cnd o persoan blufeaz.
ncepu s tremure din toate ncheieturile, i Gage
i lu faa n mni i o ntoarse spre el.
- Ai nevoie de boae de oel pentru un asemenea
bluf.
- Chestia aceea se hrnete cu fric. n ruptul
capului n-aveam de gnd s i ofer prnzul. Dar nici
n casa aceea nu m mai ntorc singur, cel puin n
momentul acesta.
- Vrei s intrm n cas sau vrei s mergem n
alt parte?
Tonul lui era calm, obinuit, aproape lipsit de
griji, fr vreo inflexiune de genul gata, iubito, a
trecut, linitete-te Atunci simi i ea c i se topete
i ultimul nod din stomac i i ddu seama c nu era
un nod de fric, ci de mndrie.
- Vreau s fiu n Bimini, sorbind dintr-un
bellini*.
- Hai s mergem.
Ea ncepu s rd, iar el aciona instinctiv, fr
s gndeasc prea mult, i i acoperi gura cu a lui.

* Cocktail din o parte suc de piersici i trei pri


ampanie sau vin alb, uor acidulat (n. tr.).

71
Un gest prostesc, tia c e o prostie, dar ceva
mai detept n-ar fi fost nici pe departe la fel de
satisfctor. Gustul ei era pe msura nfirii -
exotic i misterios. Ea nu reacion cu suiprindere i
nici nu se mpotrivi, se ls n voia lui. Cnd i ddu
drumul, l privi n ochi.
- Ei bine, sta n-a fost chiar ca un bellini n
Bimini, dar a fost foarte drgu.
- Sunt n stare de mai mult dect drgu.
- Oh. Nu m ndoiesc. D ar... l btu prietenete
pe umr n timp ce se ridica. Cred c-ar trebui s
intrm, s ne asigurm c totul e la locul lui. Arunc
o privire spre gazonul des i verde, apoi spre fereastra
din fa, care acum strlucea n lumina soarelui de
dup-amiaz. Probabil c toate sunt n regul, dar
n-ar strica s aruncm o privire.
- Sigur. Se ridic i intr n cas, dup ea. Ar
trebui s suni la biroul lui Fox, s le spui c eti n
regul.
- Da. n buctrie. Acolo eram cnd a nceput
totul. Art spre scaunul din sufragerie, care acum
era czut pe o parte. Asta trebuie s fi fost obiectul
care-a zburat spre mine i m-a drmat. Nemernicul
acela mic a aruncat cu un scaun n mine.
Gage l aez la loc, apoi ridic i cuitul.
- E al tu?
- Da, pcat c n-am apucat s-l folosesc. Intr
n buctrie cu Gage i ddu drumul unui oftat. Ua
din spate e nchis i ncuiat, la fel i fereastra. El a
fcut asta. Asta a fost real. E cel mai bine s tim
ce-i real i ce nu. Clti cuitul i-l puse napoi n
suport, apoi ridic telefonul i-o sun pe Layla.

72
Gage presupuse c ea voia ca totul s fie ca
nainte de incident, aa c deschise ua i fereastra.
- O s gtesc, anun Cybil dup ce nchise
telefonul.
- Bine.
- Asta o s m ajute s-mi pstrez calmul i
concentrarea. O s am nevoie de cteva chestii, aa
c-ai putea s m duci cu maina pn la pia.
- A putea?
- Da, ai putea. Stai s-mi iau geanta. i cum
acum m gndesc numai la bellini, o s ne oprim i
la magazinul de buturi, s cumprm nite ampanie.
- Vrei ampanie, spuse el dup un moment.
- Cine nu vrea ampanie?
- Mai e ceva pe list?
Ea se mulumi s zmbeasc.
- Poi s pariezi c-o s-mi cumpr i o pereche
de mnui de cauciuc. O s-i explic pe drum despre
ce e vorba, spuse ea.

Se nvrti, studie, examin n amnunt oferta de


produse. Alegea roiile cu grija i atenia pe care el
i imagina c o femeie nu le-ar fi putut avea dect
atunci cnd i alege o bijuterie preioas. n piaa
foarte bine luminat, plin de afie care anunau
reduceri i inundat de o muzic idioat, care parc-i
topea creierii, ea prea o prines sau o zn bun.
Poate Titania, decise el. Nici pe Titania nu reueai
s-o impresionezi cu una, cu dou.
Se ateptase ca aceast corvoad casnic, mersul
la cumprturi, s-l irite sau mcar s-l agite, dar i se

73
prea fascinant s-o priveasc. Avea un mod de a se
mica foarte fluid i o privire care-i ddea de neles
c observa orice. Se ntreb oare ci oameni ar putea
fi terorizai de un demon i la scurt vreme dup aceea
s mearg linitii i calmi n spatele unui crucior
de cumprturi.
Nu putea s nu admire chestia asta.
Petrecu aproape cincisprezece minute la raionul
cu came de pui, examinnd i refuznd mai multe
psri, pn gsi una care ndeplinea standardele ei.
- Mncm pui? Toat btaia asta de cap pentru
nite pui?
- Nu doar pui. i ddu prul pe spate i-i arunc
unul dintre zmbetele ei piezie. Este pui la cuptor
cu vin, salvie,'usturoi, oet balsamic i aa mai
departe. O s plngi de bucurie la fiecare nghiitur.
- Nu prea cred.
- Cel puin papilele tale gustative aa vor face.
n cltoriile tale ai ajuns probabil i la New York de
cteva ori de-a lungul anilor.
- Sigur.
- Ai mncat vreodat la Piquant?
- E un restaurant pretenios, franuzesc. n Upper
West.
- Da, este unul din locurile faimoase ale New
Yorkului. Buctarul de acolo a fost primul meu iubit
serios. Era mai n vrst, francez, absolut perfect ca
prim iubit serios pentru o femeie de douzeci de ani.
Avu un zmbet de cunosctor, un pic pasional. M-a
nvat o grmad de chestii... despre gtit.
- Cu ct era mai n vrst dect tine?

74
- Cu destul de mult. Avea o fiic de vrsta mea.
Bineneles, fiica n chestiune m dispreuia. mpunse
cu degetul o baghet. Nu, pinea de aici nu-i pe placul
meu. Ne oprim la brutrie, n ora. i dac nu gsesc
nici acolo nimic, o s fac eu nite pine.
- O s coci pine, pur i simplu.
- Dac-i necesar. i dac sunt n dispoziia
necesar, poate fi o activitate terapeutic i o surs
de satisfacii.
- Ca sexul.
Zmbi rapid i uor.
- Exact. mpinse cruciorul mai n fa, la coada
de la cas, i se sprijini de mner. i cine zici c-a fost
prima ta iubit serioas?
Nu-i ddu seama sau cel puin nu pru s-i pese
c femeia din faa lor se uita peste umr, cu ochii
mari.
- nc n-am avut aa ceva.
- Ei bine, pcat. nseamn c n-ai avut parte de
pasiunea nebun, de certurile pline de amrciune,
de dorina slbatic. Sexul este oricum distractiv, dar
toate astea l fac mai intens. Cybil i zmbi femeii
din faa lor. Nu suntei de aceeai prere?
Femeia roi i ridic din umeri.
- , d a... Presupun. Sigur. i deveni brusc -
i artificial dup prerea lui Gage - interesat de
tabloidele expuse pe un stand, n faa casei de marcat.
- Cu toate acestea, femeile au tendina de a cuta
acele sentimente. Este o chestie genetic, hormonal,
continu Cybil pe un ton normal, de conversaie.
Suntem mult mai satisfcute sexual, ca femei, atunci

75
cnd ne implicm i emoional i credem - chiar dac
uneori aceast credin se dovedete a fi fals - c i
partenerul nostru simte la fel. Cnd banda naint
puin, ncepu s scoat produsele din co. Eu gtesc,
i spuse ea lui Gage, tu plteti.
- Lucrul sta n-a fost menionat pn acum.
Puse puiul pe band i-l btu uor cu palma.
- Dac nu-i place puiul, o s-i dau banii napoi.
O urmri descrcnd coul. Degete lungi, unghii
vopsite pal, cteva inele strlucitoare.
- A putea mini.
- N-o s mini. i place s ctigi, dar la fel cum
se ntmpl cu femeile, sexul i implicarea emo
ional, i la tine victoria nu este la fel de satisf
ctoare dac nu joci corect.
Urmri produsele trecnd de cas i citi bonul.
- Ar fi bine s fie un pui al dracului de bun,
spuse el n timp ce-i scotea portofelul.
4
vusese dreptate n privina puiului. Nu
A mncase niciodat ceva mai bun. i se
gndi c fcuse bine c nu adusese vorba despre
experiena ei din dup-amiaza aceea i nici despre
vreun alt subiect legat de demon n timpul mesei.
Era fascinant ct de multe alte subiecte puteau
ei ase s gseasc, i asta n condiiile n care de
luni de zile stteau unii n sufletul celorlali. Planuri
de nunt, noi planuri de afaceri, cri, filme,
scandaluri cu celebriti i subiecte de brfa din viaa
micuului orel sreau de colo-colo n jurul mesei,
asemenea unor mingi de tenis. Intr-un alt loc, ntr-un
alt moment, aceast ntlnire ar fi fost exact ceea ce
prea - un grup de prieteni i iubii care se bucurau
fiecare de compania i prezena celorlali, savurnd
o mas pregtit perfect.
i el unde se potrivea n angrenajul sta? Relaia
lui cu Cal i cu Fox se schimbase i evoluase de-a
lungul anilor, pe m sur ce ei crescuser, se
transformaser din biei n brbai, mai cu seam
dup momentul n care el i smulsese rdcinile i
plecase din Hollow. Dar la baz rmsese tot ceea ce
fusese dintotdeauna - o prietenie de-o via. Pur i
simplu erau prieteni.
i plceau femeile pe care tovarii lui i le
aleseser, de dragul lor i pentru felul n care se
cuplaser, se alturaser celor doi. Doar nite femei
unice puteau s fac fa situaiei pe care o nfruntau

77
cu toii i s rmn alturi de ei. Asta i ddea de
neles c, dac aveau s supravieuiasc, ei patru
aveau s fie fericii n aceast ciudat entitate care
este cstoria.
De fapt, credea c-aveau s-o duc foarte bine.
i dac aveau s supravieuiasc, el avea s plece
din nou. El era cel care pleca i care se ntorcea.
Cel puin aa mergea viaa lui. ntotdeauna era un
joc dejucat, o ans de provocat. sta era locul lui,
presupunea el. Era jokerul care aprea dup ce crile
erau tiate i amestecate.
Mai rmnea Cybil, cu creierul ei enciclopedic,
cu geniul ei culinar i cu nervii ei de oel. O singur
dat de cnd o cunoscuse o vzuse cednd. Twisse le
provocase cea mai mare i ascuns fric, i reaminti
Gage, i a lui Cybil era teama de orbire. Plnsese n
braele lui cnd totul se terminase. Dar nu fugise.
Nu, nu fugise. Avea s reziste, aa cum aveau s
reziste cu toii. Dup aceea, dac aveau s supra
vieuiasc, ea avea s plece. N-avea nicio prticic
dintr-o fat de la ar n trupul acela interesant. Era
adaptabil, se gndi el. Se instalase fr prea multe
probleme i fasoane n Hollow, n casa aceea micu,
dar era precum... precum vaza lui Frannie Hawkins.
Era ceva temporar, o simpl oprire nainte de a trece
la ceva ce se potrivea mai bine cu stilul ei.
Dar unde i spre ce avea s plece? Se ntreba i
asta, i punea prea multe ntrebri n privina ei, i
asta nu era deloc nelept.
Ea i prinse privirea i ridic o sprncean.
- Vrei s-i iei banii napoi?

78
-N u .
- Bine, atunci. M duc s fac o plimbare.
- Oh, dar, Cyb, ncepu Quinn.
- Gage poate s vin cu mine, n timp ce voi
patru v ocupai de splatul vaselor.
- Dar el cum de poate s scape de corvoad?
vru Fox s tie.
- El a mers cu mine la cumprturi i a i pltit.
Iar eu vreau s iau puin aer nainte s ncepem s
discutm despre Marele Ticlos. Ce zici, brbate?
Vii cu mine?
- Ia-i telefonul cu tine. Quinn o prinse pe Cybil
de mn. Aa, pentru orice eventualitate.
- O s iau telefonul cu mine i o s-mi pun i o
jachet. i n-o s accept bomboane de la strini. Stai
linitit, mmico.
Dup ce ea iei, Quinn se ntoarse spre Gage.
- S nu mergei departe, da? Stai prin apropiere.
- Suntem n Hawkins Hollow, totul e prin
apropiere.
i puse un jerseu subire i ncl o pereche de
pantofi de sport negri n picioarele care cel mai adesea
erau desculi. n secunda n care iei afar, respir
adnc.
- mi plac serile de primvar. Vara e i mai
bine. mi place cldura, dar innd seama de
circumstane, m mulumesc cu primvara.
- Unde vrei s mergem?
- Pe strada principal, bineneles. Unde
altundeva? mi place s-mi cunosc teritoriul, continu
ea n timp ce mergeau. Aa c merg pe jos prin ora
i cu maina prin mprejurimi.

79
- i probabil ai putea s faci o hait amnunit
a ntregii regiuni.
- Nu numai c a putea, dar am i facut-o. Chiar
rein detaliile. Trase din nou adnc aer n piept i
odat cu el i parfumul zambilelor care inundaser
cu roz grdina cuiva. Quinn va fi foarte fericit aici.
E un loc foarte potrivit pentru ea.
- De ce?
Vzu c ntrebarea lui o surprinsese sau, mai
precis, c era surprins de faptul c el o ntrebase.
- Vecini, cartier. Asta este Quinn. Ansambluri
rezideniale, suburbii, nu, nu aa de mult. Prea...
convenional. Dar cartierul, unde tie casiera de la
banc pe numele mic, la fel i pe vnztorii de la
supermarket? E fix Q. E o creatur social, care are
nevoie i de singurtate. Deci, oraul, care-i ofer
cartierul. i csua din afara oraului, care-i ofer
singurtatea, linitea. Are parte de toate, decise Cybil.
i, de asemenea, i de tip.
- ndemnaticul de Cal se potrivete perfect cu
imaginea asta.
- Perfect, ntr-adevr. Recunosc, prima oar cnd
mi-a vorbit despre Cal, m-am gndit: Tipul-de-
la-Sala-de-Bowling? Q a luat-o razna de tot. Rznd,
i ddu prul pe spate. S-mi fie ruine c m-am
gndit la un astfel de clieu. Bineneles, n secunda
n care l-am cunoscut, m-am gndit: Oh, Prea-Ar-
tosul-Tip-de-la-Sala-de-Bowling! Apoi, dup ce
i-am vzut mpreun, mi-am dat seama. Din punctul
meu de vedere, amndoi au parte de tot ce i-au dorit.
O s-mi fac plcere s m ntorc aici, s-i vizitez,
pe ei i pe Fox i Layla.

80
O cotir spre pia, apoi o luar pe strada
principal. O main se opri la semafor. Avea
geamurile deschise i dinuntru se auzea la maxim
Green Day. Dei brutriile lui Ma i Gino erau nc
deschise - civa puti lncezeau n faa pizzeriei -
magazinele erau nchise. La nou aveau s se sting
luminile i la Ma, iar la unsprezece se nchidea i
Ginos. Versiunea din Hollow, se gndi Gage, a
trasului obloanelor.
- Deci nu tnjeti s-i construieti o caban n
pdurea Hawkins? o ntreb el.
- O caban n pdure ar fi foarte potrivit pentru
petrecerea unui weekend, din cnd n cnd. Farmecul
oraelor mici, adug ea, tocmai n asta const - sunt
armante atunci cnd le vizitezi. mi place s vizitez.
Este una din activitile mele preferate. Dar n
adncul sufletului meu sunt o oreanc get-beget,
creia i place s cltoreasc. Am nevoie de o baz,
ca s am de unde pleca i unde s m ntorc. Am una
foarte frumoas n New York, mi-a lsat-o bunica
motenire. Dar tu? Ai o baz, un cartier general doar
al tu?
El cltin din cap.
- Mie-mi plac camerele de hotel.
- i mie. Sau, ca s fim mai exaci, o camer
dintr-un hotel bine condus. mi plac serviciile, faptul
c am o camer numai a mea ntr-un adevrat stup, o
camer unde pot s-mi comand orice i pot solicita
s nu fiu deranjat de nimeni.
- Douzeci i patru de ore pe zi, adug el. i
cineva vine i face curat ct timp tu eti n alt parte,
fcnd ceva mult mai interesant.

81
- Nici eu nu puteam s spun mai bine. Mie-mi
mai place s m uit la privelite, la o privelite care
tiu c nu-mi aparine. Dar mai sunt i altfel de
oameni n lume, asemeni multor oameni din oraul
sta pe care Twisse e hotrt s-l distrug. i ei caut
ceva familiar. Ei au nevoie de confortul familiarului,
i doresc asta i au tot dreptul la el.
i aa am ajuns napoi, de unde am plecat, se
gndi Gage.
- i ai fi gata s-i jertfeti sngele pentru asta?
- Oh, sper c nu va fi nevoie - mcar c nu va fi
vorba de prea mult snge. Dar acum oraul sta este
oraul lui Quinn. i al Laylei. Mi-a da sngele pentru
ele. i pentru Cal i pentru Fox. i ntoarse capul
i-l privi n ochi. i pentru tine.
El se simi strbtut de un fior la auzul acestor
cuvinte. Simi adevrul absolut al vorbelor ei. nainte
s-i poat rspunde, ei i sun telefonul.
- Salvat de sonerie, murmur Cybil. i scoase
telefonul i-i privi ecranul. Rahat! La naiba!
Bga-mi-a! Scuze, cred c-ar trebui s m ocup de
asta. Deschise telefonul. Bun, Rissa.
Se ndeprt civa pai, dar Gage n-avea nicio
problem, nici mcar una de contiin, s trag cu
urechea la ceea ce spunea ea. Auzi o grmad de
nu-uri ntre pauze lungi, n care ea asculta ce
spunea cealalt. Apoi cteva i-am spus deja i
de data asta nu, rostite pe un ton rece i urmate
de un mi pare ru, Marissa care suna mai degrab
a iritare dect a scuz. Dup ce nchise telefonul i
se ntoarse la el, vzu c iritarea se putea citi foarte
clar pe faa ei.

82
- mi cer scuze. Sora mea, care n-a neles pn
acum c lumea asta nu se nvrte de fapt njurai ei.
Sper c acum este ndeajuns de furioas pentru a nu
m mai suna cteva sptmni.
- E sora cu pana?
- Cum? Oh. Cnd ncepu s rd el i ddu
seama c ea i am intise de noaptea cnd se
ntlniser, cnd de fapt aproape se ciocniser pe un
drum lturalnic pustiu, amndoi ndreptndu-se spre
Haw kins Hollow. Da, aceeai sor care mi-a
mprumutat maina i mi-a lsat roata de rezerv pe
pan. Aceeai sor care are obiceiul s mprumute"
diverse lucruri, iar cnd i aduce aminte s le
napoieze sunt fie distruse, ori inutilizabile.
- Atunci de ce i-ai mprumutat maina?
- O ntrebare excelent. Am avut un moment de
slbiciune. Nu am des asfel de momente, cel puin
nu n ultima vreme. Iritarea i ntuneca acum ochii,
fcndu-i s par de oel.
- Pun pariu c aa e.
- E n New York, s-a ntors de pe unde o fi fost
plecat i nu nelege de ce ea i celelalte lipitori care
o nsoesc peste tot nu pot sta n apartamentul meu
cteva sptmni. Dar, surpriz, yala i codul de
siguran au fost schimbate - o chestie absolut
necesar pentru c ultima dat cnd a stat acolo
mpreun cu nite prieteni au reuit s distrug
apartamentul, au spart o vaz veche care aparinuse
str-strbunicii mele, au mprumutat cteva articole
din garderoba mea, inclusiv haina mea de camir, pe
care sunt sigur c n-o s-o mai vd vreodat, ba chiar
i-au silit pe vecini s cheme poliia.

83
- Pare o fat de gac, coment el cnd Cybil
rmase tar aer.
- Oh, s tii c aa e. Bine, vd c m-am agitat
cam mult, trebuia s m descarc. Ai posibilitatea s
m asculi sau s m ignori. Ea a fost cea mai mic,
aa c a fost foarte rsfat, aa cum sunt adesea
copiii cei mai mici, mai ales dac sunt frumoi i
fermectori. i ea este i frumoas i fermectoare,
n prima parte a copilriei noastre am dus-o foarte
bine. Aveam o grmad de bani. Aveam o cas mare,
superb, n Connecticut, i o grmad de alte refugii
n diverse locuri interesante. Mergeam la cele mai
bune coli, cltoream regulat n Europa, socializam
cu copiii oamenilor bogai i faimoi, i aa mai
departe. Apoi tatl meu a suferit un accident i a orbit.
Rmase tcut un moment, continund s mearg,
cu minile n buzunare, privind drept nainte. El n-a
putut suporta prea bine asta. Nu putea s vad, aa
c nu voia s vad. ntr-o bun zi s-a ncuiat n
biblioteca frumoasei noastre case din Connecticut.
Au ncercat s sparg ua cnd au auzit mpuc
tura - pe vremea aceea aveam nc servitori, care au
ncercat s sparg ua. Am fugit, am ocolit casa. Am
vzut pe fereastr, am vzut ce tcuse. Am spart
geamul, am intrat. Nu-mi amintesc foarte bine. Era
prea trziu, bineneles. Nu mai era nimic de tcut.
Mama a tcut o criz de isterie. Marissa era disperat,
dar nu mai era nimic de tcut.
Gage nu spuse nimic, dar ea tia c el era un
brbat care adesea rmnea tcut, nu spunea nimic.
Aa c i ddu nainte:

84
- Dup aceea am aflat c de la accidentul tatei
finanele noastre erau intr-un proces de regres consi
derabil", cum spuneau ei. i moartea lui neateptat
ne pusese n imposibilitatea inversrii acestui proces,
aa c trebuia s ne restrngem. Ca s treac peste
durere i peste oc - suferea foarte mult - , mama a
plecat n Europa, mpreun cu noi, unde a cheltuit o
grmad de bani. Dup un an s-a mritat cu un
operator care a cheltuit i mai mult din banii ei, a
pclit-o, i-a mncat cea mai mare parte din bani,
apoi a prsit-o pentru o alt femeie, mai tnr.
Amrciunea din vocea ei era att de pregnant nct
el aproape c-i simea gustul. Ar fi putut s ne fie
mai ru, mult mai ru. Am fi putut rmne pe strzi,
dar a trebuit doar s ne obinuim s trim cu mult
mai puini bani, i s muncim. Mama s-a recstorit
atunci cu un om foarte bun. De ncredere i foarte
drgu. S m opresc?
-N u .
-B ine. La douzeci i unu de ani, Marissa, ca i
mine, a motenit o avere care dup fostele noastre
standarde putea fi considerat foarte modest.
Pe-atunci se mritase deja, fcuse o nunt mare i
trecuse i printr-un divor dureros. i-a cheltuit banii
cu viteza unui uragan. Cocheteaz cu modelingul i
ctig destul de bine din edine foto pentru reviste
i afie, atunci cnd se obosete s fac aa ceva.
Dar ceea ce vrea ea cel mai mult e s fie o'celebritate,
de orice fel, i continu s duc stilul de via al unei
astfel de celebriti sau ceea ce crede ea c este
stilul de via al unei celebriti. Drept urmare, adesea

85
rmne fr bani i nu poate dect s-i foloseasc
frumuseea i farmecul ca moned de schimb. Cum
nici frumuseea i nici farmecul ei nu mai au de mult
niciun efect asupra mea, de obicei suntem certate.
- tie unde eti?
- Nu, slav Domnului. Nu i-am spus i nici n-o
s-i spun, n primul rnd c e sora mea, chiar dac e
o pacoste, rmne sora mea i nu vreau s sufere. i
n al doilea rnd - o abordare mai egosit-, n-o vreau
aici, pe capul meu. Seamn foarte tare cu mama,
mai precis e cum era mama pe vremuri, nainte ca
acest al treilea mariaj s o liniteasc i s o
mulumeasc. Lumea spune c eu semn cu tata.
- Deci i el era detept i sexy?
Ea i zmbi.
- Drgu din partea ta s spui asta, mai ales dup
ce i-am mpuiat capul. M-am tot gndit dac - cum
semn cu tata - o s fiu n stare s ndur toate mizeriile
vieii.
- Ai facut-o deja. Ai trecut de pragul sta.
Oft lung, ntr-un fel care-i ddu lui de neles
c lacrimile erau aproape. Dar i le stpni - fapt
pentru care crescu n ochii lui , se ntoarse i se uit
la el cu ochii aceia adnci i ntunecai.
- Bine, ai meritat asta pentru c m-ai ascultat,
iar eu o merit pentru c-am fost ndeajuns de deteapt
s m descarc n faa unui om care tie s asculte.
l apuc de piepii cmii, se ridic pe vrfuri.
Apoi i trecu minile peste umerii lui i le mpreun
n jurul gtului.

86
Gura ei era mtsoas, fierbinte i plin de
promisiuni. Alunec ncet peste a lui, invitandu-1 s
guste puin sau poate mai mult. Aromele ei l
nvluir, trecur prin el, mbttoare, invitndu-1
parc, ademenindu-1
Haide, mai ia, mai gust.
Cnd ea ncepu s se dezlipeasc de el, i puse
minile pe olduri i o trase napoi. i se mai nfrupt
puin din gura ei.
Ea nu regreta gestul. Cum ar fi putut? Ea se
oferise, el rspunsese. Cum s regrete c fusese
srutat ntr-o sear linitit de primvar de ctre
un brbat care tia exact cum voia ea s fie srutat?
Tare i adnc, cu un pic de mucturi.
Dac pulsul i-o luase razna, dac stomacul i se
strnse ghem, dac aceast mostr de srut o umpluse
de dorin, o fcuse s ard, alese s se lase prad
emoiei, nu se ddu la o parte, plin de regret. Aa c
atunci cnd se ddu n spate, n-o fcu cu regret, n-o
fcu cu grij, ci nelegnd foarte clar c un brbat
ca Gage Tumer respecta o provocare. i o astfel de
provocare putea s se dovedeasc plin de satisfacii
pentru amndoi.
- E posibil ca plata s fi fost cam mare, decise
ea. Dar poi s pstrezi restul.
El i zmbi.
- Asta chiar a fost restul tu.
Rse i ntinse mna dup a lui.
- Pot spune c plimbarea noastr de dup cin
ne-a fcut amndurora foarte bine. Ar fi cazul s ne
ntoarcem.

87
*

In living, Cybil sttea cu picioarele sub ea, cu o


can de ceai n mn i povestea celorlali incidentul
care avusese loc n dup-am iaza aceea. Quinn
nregistra totul cu reportofonul.
Nu se zgrcea deloc cu detaliile, observ Gage,
i nici nu se arta afectat de ele.
- A fost snge n cas, sublinie Quinn.
- Iluzia sngelui.
- i mutele, zgomotul. ntunericul. Ai vzut i
ai auzit i tu toate astea, nu? l ntreb ea pe Gage.
-D a .
- Uile i ferestrele erau ncuiate din interior.
- Ua de la intrare s-a deschis cnd am
ncercat-o, din afar, nuan Gage. Dar dup ce am
intrat, am vzut c ua de la buctrie era nc nchis,
la fel i fereastra de deasupra chiuvetei. .
- Dar e l... bieelul, spuse Layla ncet, era afar,
pe fereastr. N-a intrat deloc nuntru.
- Cred c n-a putut intra. Cybil sorbi gnditoare
din ceai. M-a fi simit mult mai ameninat, mult
mai speriat dac ar fi fost aici, ncuiat cu mine n
cas. Dac ar fi putut s intre n cas, sigur ar fi
facut-o. A reuit s m fac s vd i s aud, ba chiar
i s simt lucruri nereale nuntrul casei. A putut s
ncuie ua i fereastra din camera unde m aflam cnd
a nceput totul. Nu i ua de la intrare, spuse ea. Poate
c i-a folosit puterile pentru partea din spate a casei.
Poate c m-a fcut doar s cred c ua din fa e
ncuiat. O prostie din partea mea. Nu rn-am gndit
la asta n timp ce se ntmplau toate lucrurile acelea.

88
- Da. Cal cltin din cap spre ea. E o prostie din
partea ta s nu te gndeti la asta n timp ce toat
casa sngera i tremura din toate ncheieturile i tu
crai n bezn, cu un bieel-demon care se ra pe
fereastr.
- Acum, c am ajuns la concluzia c Cybil i
pierde complet capul n situaii de criz, ar trebui s
ne ntrebm de ce nu poate intra n cas. Fox sttea
pe podea, scrpinndu-1 pe Lump pe capul lui mare.
Poate e ca i cu vampirii. Trebuie s fie invitat.
- Sau, dac l lsm pe Dracula n romanele de
ficiune, acolo unde i e locul, poate c demonul
nostru nu a ajuns nc la maximul de putere. i nici
n-o s ajung, le reaminti Gage, dect peste cteva
sptmni.
- De fapt... Cybil se ncrunt. Dac lum n
considerare i legendele cu vampiri, nu este imposibil
ca acel mort-viu, butorul de snge i aa mai departe,
s aib legtur cumva cu acest demon. O parte dintre
acele legende vorbesc despre abilitatea vampirilor
de a-i hipnotiza victimele sau inamicii - control al
minii. Se hrnete cu snge de om. sta e mai
degrab domeniul tu, Quinn, dect al meu.
- Te descurci destul de bine.
- Bine atunci, s rmnem pe filonul sta. Se
spune adesea c vampirii au capacitatea de a se
transforma n lilieci, n lupi. Demonul acesta poate
cu siguran s-i schimbe forma - ceea ce adaug la
caracteristicile lui pe aceea de a lua alte nfiri. i
vrcolacii fac parte din categoria celor care-i
schimb forma, informaie care este prezent n mai

89
multe categorii de legende. Pn ntr-un anumit
punct, ar putea clarifica originea incert a acestui
demon. i lu agenda i scrise n ea n timp ce vorbea.
Mort-viu. Acum tim c poate lua i nfiarea i
forma cuiva care a murit. Dar dac asta nu este, dup
cum am stabilit, un nou truc al lui, ci o abilitate pe
care o avea deja, cnd Dent l-a nchis, i pe care abia
acum, cnd, dup cum ni s-a spus, se apropie ultimul
apte, poate s o foloseasc din nou?
- Deci l ucide pe unchiul Harry, presupuse Fox,
i apoi, doar pentru a se distra, revine sub forma
unchiului Harry i terorizeaz i ucide restul familiei.
- Are un sim al umorului foarte bolnav. Quinn
ddu din cap. Ar trebui oare s ncepem s ne ascuim
ruii?
- Nu. Dar ar fi bine s ne dm seama cum
funcioneaz arma pe care o avem deja. Totui, i
abordarea asta e interesant. Cybil btu gnditoare
cu pixul n agend. Dac nu poate intra n cas asta
ne confer un plus de securitate, de linite. L-a vzut
vreunul dintre voi nuntrul unei case? ntreb Cybil.
- i face pe cei dinuntru s-i omoare sau s-i
ucid pe alii, sau s dea foc respectivei case. Gage
ridic din umeri. Adesea toate la un loc.
- Poate c exist o modalitate de a-1 bloca sau
mcar de a-i slbi puterile. Layla se ls s alunece
de pe fotoliu i se aez pe podea, lng Fox. Energia
lui, nu? Energie care se pare c se hrnete din
sentimente negative, sau cel puin pe acelea le prefer.
Furie, fric, ur. i la fiecare apte sau n apropierea
fiecrui apte, i ia drept int psrile i animalele

90
mai nti - creiere mai mici, intelect mai mic dect
al omului. i se ncarc cu astea, apoi trece mai
departe, de obicei la oameni care sunt sub o anumit
influen. A lcool, droguri sau din nou acele
sentimente. Pn cnd devine mai puternic.
- De data asta o s fie i mai puternic, sublinie
Cal. A trecut deja de animale, a reuit s-l infesteze
pe Block Kholer pn intr-acolo nct aproape c l-a
omort n btaie pe Fox.
n timp ce Layla se uita la mna lui Fox, Cybil
spuse:
- Atunci a fost vorba de o int anume, n-a reuit
s-l infesteze i pe eful poliiei cnd acesta a ajuns
la faa locului i l-a imobilizat pe Block. Infestarea
unei inte anume poate fi i ea considerat un avantaj.
- Asta dac nu eti tu respectiva int, spuse Fox.
n cazul la e foarte nasol.
Cybil i zmbi.
- Adevrat. Nu numai c se hrnete cu ur,
urte. Mai ales pe noi. Din cte tim, tot ce-a fcut
sau ar fi putut s fac din februarie ncoace a avut ca
int pe unul dintre noi sau ntregul grup. i puse
agenda pe unul dintre braele canapelei i-i strnse
picioarele. Consum o grmad de energie pentru a
ne speria, pentru a ne face ru. La asta m-am gndit
astzi, cnd eram prins aici. M rog, asta nainte ca
totul s se scufunde n ntuneric, cnd nu mai eram
aa viteaz. Chestia aceea i consum energia. Poate
l-am putea face s consume mai mult. Este mai
puternic, da, i va fi i mai puternic, dar de fiecare
dat cnd d un astfel de spectacol grandios, dup

91
aceea urmeaz o perioad de linite. nc mai are
nevoie de rencrcare. i cum s-ar putea s nu gsim
o metod de a-1 bloca sau de a-1 slbi, poate putem
s deviern acea energie. Dac ne ia pe noi drept int,
capacitatea lui de a infesta ntregul Hollow ar putea
fi mai slab.
- Pot s spun cu destul de mult siguran c
i-a consumat o grmad de energie cu noi, reuind
n acelai timp s creeze un haos de comar n Hollow.
Cybil ddu din cap spre Fox.
- Pentru c voi ai fost m ereu n Hollow,
ncercnd s salvai viei, s v luptai cu el.
- i ce alternativ am fi avut? vru Cal s tie.
Nu putem s-i lsm pe oameni neprotejai.
- Eu ncerc s sugerez c poate oamenii n-ar
mai avea nevoie de atta protecie dac am putea s-l
atragem n alt parte.
- Cum? i unde?
- Cum ar putea fi cam greu, ncepu Cybil.
- Dar unde ar putea fi Stnca Pgn. Am
ncercat deja asta, continu Gage. Acum paisprezece
ani.
- Da. Am citit asta n notiele lui Quinn. D ar...
- ii minte ultima noastr excursie acolo? o
ntreb Gage. Ce s-a ntmplat atunci este floare la
ureche fa de ce-ar nsemna un drum prin pdurea
Hawkins n preajma zilei de apte.
- Am reuit atunci. Cu dou zile de apte n
urm. Aproape, adug Fox. Am crezut c-1 putem
opri dac repetm ritualul ia aceeai dat, n acelai
moment, n acelai loc. La miezul nopii, de ziua

92
noastr nceputul zilei de apte, ca s spunem aa.
N-a mers, evident. i cnd ne-am ntors n ora era
ru de tot. Una dintre cele mai rele nopi de pn
acum.
- Pentru c noi n-am fost aici s-i ajutm pe
oameni, ncheie Cal. Am lsat oraul fr aprare.
Cum am putea risca asta din nou?
Cybil ncepu s vorbeasc, apoi decise ca
deocamdat s lase balt subiectul.
- Bine, atunci s ne ntoarcem la piatra sngerie.
sta este unul dintre elementele noi care conta
bilizeaz puncte n partea noastr a tabelei. Explorez
deja cteva posibiliti. i astzi eram pe punctul de
a merge i mai departe cu cercetrile, cnd am fost
ntrerupt att de nepoliticos. O s m ntorc asupra
respectivei teorii mine. Mai voiam de asemenea s
sugerez, Gage, dac vrei s ncercm i noi doi ce au
deja Cal i Quinn, i Fox i Layla.
-V rei s facem sex? ntotdeauna sunt gata pentru
aa ceva.
- Foarte drgu din partea ta, dar eu m refeream
la combinarea capacitilor noastre. Avem trecutul.
Fcu un gest spre Cal i Quinn. Avem prezentul, cu
Fox i Layla. Noi doi putem vedea viitorul. Poate
c-a venit momentul s aflm dac, mpreun, am
putea s vedem mai departe sau mai clar.
- Eu sunt dispus, dac i tu eti.
- Ce-ai zice s-o facem mine? Vin eu cu maina
pn la Cal, poate pe la unu.
- Ah, apropo de asta. Cal i drese vocea. Dup
ce s-a ntmplat azi, cred c-ar trebui s limitm pe

93
ct se poate perioadele n care suntem singuri. n
primul rnd nimeni n-ar trebui s-i petreac singur
noaptea aici sau la mine. Putem s ne mprim, cte
doi, sau mai bine cte trei intr-un loc. i n timpul
zilei ar trebui s stm cte doi, pe ct posibil. N-ar
trebui s mergi singur cu maina pn la casa mea,
Cybil.
- N-am s te contrazic n ceea ce privete
sigurana i fora date de grup. Dar cine-o s mearg
cu Fox cnd va trebui s se duc la Hagerstown, la
tribunal? Sau cu Gage, cnd el circul de colo colo?
Fox cltin din cap cu tristee spre Cal.
- Te-am avertizat, nu-i aa?
- S se consemneze c nu m simt ctui de puin
insultat de faptul c vrei s m protejai, pe mine i
pe semenele mele. Cybil i zmbi lui Cal. i sunt de
acord c-ar trebui s stm mpreun pe ct posibil.
Dar nu e nici practic i nici posibil s evitm toate
situaiile n care trebuie s fim singuri n aceast
perioad. Mai avem ase sptmni. Cred c putem
cu toii s promitem c o s fim ateni i precaui. Eu
cel puin n mod sigur n-o s aprind vreo lumnare i
s cobor n pivni la miezul nopii, s vd de unde
se aud sunetele acelea ciudate.
- O s vin eu aici, i spuse Gage.
- Nu, pentru c acum e o chestie de principiu.
i cred c-o s avem mai mult succes cu chestia aceea
la Cal. Casa asta o simt nc...
- Mnjit, termin Quinn. ntinse mna i o frec
pe Cybil pe genunchi. O s treac.

94
- Da, o s treac. Ei bine, v las pe voi s v
gndii cine doarme unde n seara asta, eu m duc s
m bag n pat. Se ridic i-i arunc o privire lui Gage.
Ne vedem mine.
Voia s fac o baie lung i fierbinte, dar i se
pru c ideea asta semna prea mult cu cobortul
ntr-o pivni ntunecat. Ambele locuri ntruchipau
cliee din filmele de groaz, i nu degeaba, pn la
urm. Se decise s-i urmeze rutina de fiecare
sear - demachiant, revitalizant, crem. i cnd se
pregtea s intre n pat, n camer intr Quinn.
- Eu i Cal o s rmnem aici n seara asta.
- Bine, dar n-ar fi mai bine s v ducei acas,
s stai cu Gage?
- La Cal o s stea Fox i Layla. Eu am vrut s
stau aici n seara asta.
Pentru c nelegea, Cybil i simi ochii plini
de lacrimi. Se aez pe marginea patului, lu mna
lui Quinn i i-o lipi de obraz, n vreme ce Quinn se
aez lng ea.
- Eram foarte bine pn cnd s-a tcut bezn.
Eram mai degrab interesat, intrigat chiar, dect
speriat. Apoi s-a lsat ntunericul i eu n-am mai
putut s vd. Nimic nu e mai oribil dect asta.
- tiu. Pot s dorm aici, cu tine, n seara asta.
Cybil cltin din cap i i-l ls pe umrul lui
Quinn.
- Mi-ajunge s tiu c eti n camera de alturi.
Cu toii am simit-o, nu-i aa? Mnjeala asta, cum
i-ai spus tu, murdria rmas pe cas. Mi-era team
c era doar o senzaie de-a mea, c sunt paranoic.

95
- Cu toii am simit-o. O s treac, Cyb. N-o s
cedm.
- N-o s neleg niciodat cum suntem mpreun
sau ce suntem mpreun. N-am s neleg niciodat
cum de tu tii c eu o s dorm mai bine la noapte cu
tine n cas, sau cum i-ai dat seama c o s m simt
mai bine dac stai un pic de vorb cu mine ntre patru
ochi.
- sta e unul dintre modurile n care o s-l
nvingem.
- Cred asta. Oft. M-a sunat Marissa.
- La naiba.
- Da, i despre asta a i fost vorba - rahaturile
obinuite. Poi s faci asta pentru mine? Poi s-mi
dai asta? De ce eti att de rea? Mi-a stricat i mai
mult ziua, i aa urt, l-am mpuiat capul lui Gage
cu o bun bucat din istoria nefericit a familiei mele.
-Z u ?
- Da. tiu, nu e stilul meu. Am avut un moment
de slbiciune, dar el s-a descurcat foarte bine. N-a
spus prea multe, dar a spus exact ce trebuia. Apoi
l-am srutat de nu s-a vzut.
Quinn o nghionti prietenete.
- Ei bine, era i timpul.
- Poate c da. Nu tiu. Nu tiu dac asta ar
complica lucrurile, dac le-ar simplifica sau dac n-ar
conta absolut deloc. Dar dei sunt sigur c sexul ar
fi bun - de fapt, foarte bun - sunt la fel de sigur c
ar fi la fel de riscant ca i cobortul n pivni n
cutarea sursei zgomotelor.

96
- Ar putea fi, dar dac v cuplai n-ar mai trebui
s cobori n pivni singur.
- Adevrat. Strngndu-i buzele, Cybil i privi
degetele de la picioare. i ne-am simi mai bine cnd
am fi hcuii amndoi de ctre ucigaul cu topor.
- Cel puin ai avea parte de sex nainte.
- De sex foarte bun. O s m gndesc peste
noapte la asta. O strnse de mn pe Quinn. Haide,
du-te s te giugiuleti cu tipul tu adorabil. Eu o s
fac un pic de yoga ca s m relaxez nainte s m
culc.
- Strig-m dac ai nevoie de mine.
Cybil ddu din cap. Asta e chestia, se gndi ea
dup ce Quinn plec. Asta era constanta din viaa ei.
Dac avea nevoie de Quinn, nu trebuia dect s o
strige.
5
visa, i n visul lui ea venea n patul lui.
O n visul lui, buzele ei, moi i flmnde,
se lipeau de ale lui. Trupul ei, suplu i neted, arcuit,
cu brae lungi, cu picioare lungi, l ncolcea, l
nvluia cu cldur, cu parfum. De femeie.
Coama slbatic a prului ei, neagr, contrastnd
cu albul cearafurilor, i ncadra faa n timp ce ochii
aceia adnci, seductori, i urmreau.
Se ridic. Se deschise. l primi n ea.
n visul lui, sngele i pulsa ca o inim i inima
i btea cu pumnii n piept. nuntrul lui, bucuria i
disperarea se amestecau ntr-un cocktail nebunesc
de dorin. Prins, pierdut, i srut din nou buzele.
Gustul, gustul acela care trecea prin el, fierbinte ca o
febr n timp ce trupurile li se micau mpreun. Mai
repede. Mai repede.
n timp ce n jurul lor camera ncepea s
sngereze i s ard.
Ea ip, unghiile ei i sfie ca nite dini spatele
n timp ce marea de flcri nsngerate i nghite. i
cuvntul pe care ea l ip n timp ce ei ard este bestia.

Se trezi, din nou la prima gean de lumin. i


asta, se gndi Gage, trebuia s nceteze. Nu-i plceau
n mod deosebit dimineile, i acum se prea c era
blestemat s aib parte de ele. Nici n-avea cum s
mai adoarm, nu i dup filmul pe care i-1 regizase
subcontientul. Era pcat c un vis att de promitor

98
luase o asemenea turnur tocmai n - ha! - punctul
culminant.
Ar fi putut s lase deoparte simbolismul, se gndi
el n timp ce se holba la tavanul camerei de oaspei
din casa lui Cal. Ins era prea uor s identifice
punctul de plecare, inspiraia respectivei distracii.
Era brbat. Era excitat.
Mai mult, se potrivea mai bine cu fantezia lui ca
ea s vin la el, n loc s se in el dup ea. Fcuser
o nelegere pe tema asta, nu cu mult timp n urm.
Cum spusese ea oare? Tu n-o s ncerci s m seduci,
eu n-o s pretind c sunt sedus.
Amintirea acelor cuvinte l fcu s zmbeasc
n lumina slab a zorilor. Dar dac ea fcea prima
micare, regulile nu se mai aplicau, cel puin n ceea
ce-1 privea. Greu avea s fie s-o pcleasc s fac
ea acea prim micare n aa fel nct s cread c a
fost ideea ei nc de la nceput.
Cu toate astea, interludiul din vis se terminase
prost. Ar fi putut pune asta pe seama firii lui cinice,
pesimiste, sau putea s-o ia ca pe un semn. Sau, o a
treia variant, un avertisment. Dac se ncurca cu
ea pentru c n visul acela nu fusese vorba doar de
sex, aveau o relaie - , ar putea plti amndoi preul
suprem. Snge i foc, se gndi el - ca de obicei. i ea
nu strigase numele iubitului ei n focul pasiunii, ci
bestia.
Cuvntul latinesc. O limb moart, folosit de
zei mori i de gardieni.
Mai simplu spus, sexul le-ar fi distras atenia de
la elul lor i Marele Ticlos i-ar fi lovit n momentele

99
n care ar fi fost lipsii de aprare. Asta nseamn c
oricare din cele trei variante i-ar fi indicat c cel mai
bun lucru pe care l-ar putea face ar fi s-i in
pantalonii pe el, mai ales atunci cnd era vorba de
Cybil Kinski.
Se ddu jos din pat. Voia s fac un du, s se
descotoroseasc astfel de visul acela i de dorinele
pe care le ntea n el. Era al dracului de bun cnd se
punea problema stpnirii dorinelor. Dac era agitat
i excitat, nsemna c avea nevoie de o partid de
cri i de una de sex. Aa c n-avea dect s i le
gseasc. O excursie scurt n Atlantic City i-ar fi
rezolvat ambele probleme, eliminnd astfel compli
caiile sau consecinele.
Iar el i Cybil aveau s foloseasc acea tensiune
sexual care exista ntre ei ca pe o surs de energie
pus n slujba unui el mai nobil. Bineneles, dac
aveau s ctige, dac supravieuiau, avea s se
asigure c gsea o modalitate de a o dezbrca. Atunci
avea s afle dac pielea ei era la fel de catifelat
precum prea, dac trupul i era att de flexibil,
dac...
Genul sta de gnduri n-avea s-l ajute s-i
controleze dorinele.
Se usc, renun s se mai brbiereasc (de ce
dracului s-o fac?), apoi trase pe el o pereche de blugi
i-un tricou negru, pentru c aceste articole de
mbrcminte i erau la ndemn. ncepu s coboare
i auzi murmur de voci i un chicotit rapid i sexy
din spatele uii nchise a dormitorului. Deci iubieii
erau treji i deja se apucaser de prostii, se gndi el.

100
Avea anse s continue cu prostiile, ct s bea i el o
can de cafea n linite i solitudine.
Ajunse n buctrie, puse de cafea i n timp ce
aceasta se fcea iei din cas i se ndrept spre drum,
unde era i csua de pot, pentru ziarul de
diminea. Panta din faa casei lui Cal era plin de
flori. A zaleele, unele dintre puinele plante
ornam entale pe care Gage chiar le recunotea,
nfloriser deplin. Aveau un fel de glugi delicate,
arcuite i rozalii. Toate culorile acelea convergeau
cumva spre aleea pietruit, vesele ca nite copii, n
timp ce pdurea strjuia marginile, ascunznd n
spatele acelui verde des toate secretele sale. Toate
bucuriile i toat teroarea.
Psrelele ciripeau, prul erpuitor susura, paii
lui fceau pietriul s scrneasc. Unele dintre florile
lui Cal erau foarte parfumate, mirosul lor umplea
aerul, soarele i oglindea razele n apa prului.
Linititor, se gndi el. Sunetele astea, mirosurile,
ntreaga scen. i fr ndoial unui tip precum Cal
i-ar fi provocat o mare satisfacie. Pn i mie mi
place, admise el, dar nu pentru perioade lungi de timp.
Bg mna n cutia albastr i scoase ziarul de
diminea. i el avea nevoie din cnd n cnd de doze
de Cal i de Fox. Dar dac aceste vizite i expuneri
la natur se prelungeau prea mult, ncepea s
tnjeasc dup neoane, dup postavul verde, dup
claxoane i dup mulimi. Dup aciune, energie, i
anonimatul pe care i-1 d un cazinou sau un ora.
Dac-1 ucideau pe ticlos i supravieuiau
procesului, se gndi el, avea s se care undeva pentru

101
cteva sptmni. Avea s revin n septembrie,
pentru nunta lui Cal, dar ntre timp avea o lume
ntreag la dispoziie i o grmad de jocuri de cri
care-1 ateptau. Poate Amsterdam sau Luxemburg,
ca s mai schime aerul.
Sau, dac avea s aib chef de varianta cu Cybil
goal, ar fi putut s-i sugereze acesteia Parisul.
Dragoste, sex, jocuri de noroc i mod, toate la un
loc. Se gndi c ei i-ar fi plcut ideea. Pn la urm
i ei i plcea s cltoreasc, i plceau hotelurile
bune. O cltorie mpreun avea s fie un mod frumos
de a srbtori faptul c supravieuise celei de-a
treizeci i una aniversri.
Avea s-i schimbe soarta n bine sau n ru. O
femeie de asemenea calibru putea provoca micri
majore. Era gata s pun pariu c acele micri aveau
s fie n favoarea sa.
Vreo dou sptmni, pur distracie, fr
obligaii, apoi aveau s se ntoarc, s asiste la nunta
prietenilor lor i apoi s plece fiecare pe drumul su.
Era un plan bun, decise el, un plan care putea fi cu
uurin ajustat n funcie de circumstane.
Cu ziarul sub bra, o lu napoi spre cas.
Femeia sttea de partea cealalt a podeului de
lemn aruncat peste pru. Prul i cdea liber pe
umeri, strlucind auriu n btaia soarelui. Avea o
rochie lung, de un albastru-pal, cu guler nalt. Inima
i tresri cnd i ddu seama c era Ann Hawkins,
moart de sute de ani.
Dar pentru doar o secund, pre de-o btaie
rapid de inim, cnd i zmbi, o vzu pe mama lui
n ea.

102
- Eti ultimul dintre fiii fiilor fiilor mei. Eti
rodul meu i-al iubitului meu, rod al pasiunii noastre,
al sngelui rece i al sacrificiului amar. Credina i
sperana au venit naintea ta i aa i trebuie s
rmn. Tu eti viziunea. Tu i cea care a venit din
ntuneric. Sngele tu, sngele lui, sngele nostru.
Cu asta, piatra e din nou ntreag. Cu asta, suntei
binecuvntai.
- Bla-bla-bla, spuse el i se ntreb dac zeii te
pedepseau dac ngnai o fantom. De ce nu-mi spui
cum o putem folosi cum se cuvine, ca s putem i
noi s terminm cu chestia asta i s ne vedem de
viaa noastr?
Ann Hawkins nclin capul i, la naiba, chiar
recunoscu privirea aceea a mamei lui.
- i furia este o arm, dac o foloseti cum se
cuvine. A fcut tot ce-a putut, v-a dat tot ce aveai
nevoie. Nu trebuie dect s vedei, s credei n ceea
ce tii, s luai ce vi s-a dat. Am plns pentru tine,
bieelule.
- Mulumesc, dar lacrimile nu mi-au fcut cine
tie ce bine.
- Ale ei i vor face bine, atunci cnd vor veni.
Nu eti singur. N-ai fost niciodat singur. Din snge
i foc s-a ntrupat lumina i ntunericul. Cu snge i
foc una dintre ele va nvinge. Cheia viziunii voastre,
a rspunsurilor se afl n mna voastr. Folosii-o i
vei vedea.
Dup ce ea dispru, el rmase unde era. Tipic,
se gndi el, tipic feminin. Fiinele astea nu pot face
nimic simplu. Iritat, travers podul, urc panta i intr
n cas.

103
Iubieii erau n buctrie, asta nsemnnd c
pierduse ansa de a bea o cafea n linite i pace.
Erau unul n braele altuia, firete, cu buzele lipite,
n faa filtrului de cafea.
- Terminai! Gage l mpinse pe Fox cu umrul
pentru a-1 da la o parte din faa recipientului cu cafea.
- nc nu i-a but prima ceac. Fox o mai
strnse o dat pe Layla nainte de a-i da drumul, apoi
i lu sticla de coca-cola pe care i-o deschisese deja.
E cam nesuferit pn o bea.
- Vrei s-i fac ceva de mncare? se oferi Layla.
Mai avem ceva timp pn s trebuiasc s plecm
spre birou.
- Vd c eti ntr-o dispoziie grozav. n timp
ce fcea aceast remarc morocnoas, Gage scoase
o cutie de cereale din dulap i-i lu un pumn. M
descurc. Apoi miji ochii cnd Fox deschise ziarul.
Eu m-am dus dup el, eu l citesc primul.
- Vreau doar s m uit la scorurile de la box,
domnu Fericire. Avem vreo prjituric pe-aici?
- Doamne, eti patetic!
- Omule, tu mnnci cereale direct din cutie.
Ceainic, ibric.
ncruntndu-se, Gage se uit n jos. Aa era. i
cum cafeaua i mai alungase morocneala, se uit la
Layla i-i zmbi.
- Hei, bun dimineaa, Layla. Spuneai ceva
despre micul dejun?
- Bun dimineaa, Gage. Cred c-am spus ceva
despre asta, ntr-un moment de slbiciune. Dar cum
m simt destul de vesel, o s m in de cuvnt.

104
- Minunat. Mulumesc. i n timp ce tu prepari
micul dejun, o s v povestesc despre vizitatorul pe
care l-am ntlnit n plimbarea mea de diminea.
Layla nlemni cu mna pe mnerul frigiderului.
- S-a ntors?
- Nu, nu el. Ea. Dei la drept vorbind nu tiu
dac poi vorbi despre o fantom folosind un pronume
personal. Nu prea m-am gndit la chestia asta.
- Ann Hawkins. Fox arunc ziarul deoparte. Ce
i-a spus?
Gage i umplu cana de cafea i le spuse.
- Cu toii am vzut-o pn acum, ntr-un fel sau
altul, cu toii n afar de Cybii. Layla puse o farfurie
cu pine prjit pe bufet.
- Da. Pun pariu c asta o s-o cam enerveze. Pe
Cybii, vreau s spun, adug Gage n timp ce pescuia
cu furculia dou felii de pine.
- Snge i foc. Cu siguran am avut parte din
abunden de aa ceva, att n realitate, ct i n vise.
i tot asta a reunit piatra sngerie la loc. A fost teoria
lui Cybii, i aminti Fox. Poate c o s aib o idee i
despre chestia asta.
- O s-o pun la curent cnd vine ncoace, mai
trziu.
- Ar fi bine s-o faci mai repede. Fox i turn
sirop din belug peste teancul de felii de pine prjit.
Eu i Layla o s trecem pe acas n drum spre birou.
- O s vrea s-i povestesc torni, de la nceput,
cnd ajunge aici.

105
- Chiar i aa. Fox gust din pinea prjit i
rnji spre Layla. E foarte bun.
- Ei bine, nu sunt ca prjiturelele.
- E mai bun. Eti sigur c nu vrei s merg cu
tine la banc dup-amiaz? tiu c ai toate actele n
regul, eti ordonat din fire, dar...
- M descurc. Ai o grmad de treab azi. i
apoi, innd seama c am doi investitori, n-o s cer
un mprumut prea mare. Mai degrab unul mic i
eficient.
Deci, se gndi Gage, trecuser de la fantome la
dobnzi. Nu-i mai bg n seam, ncepu s treac n
revist titlurile ziarului pe care-1 furase napoi de la
Fox. Apoi prinse din zbor un amnunt.
- Cybil i Quinn investesc n magazinul tu?
- Da. Zmbetul Laylei strlucea ca soarele. E
minunat. Sper c i pentru ele e la fel de minunat - o
s fac eu s fie minunat. Este incredibil c au atta
ncredere n mine. tii cum e. Tu, Fox i Cal ai avut
ntotdeauna chestia asta.
Presupunea c aa era, dup cum presupunea c
sta era unul dintre aspectele palpabile ale modului
n care erau conectai, legai, toi ase. Ann i spusese
c nu era singur. Niciunul dintre ei nu era, i ddu el
seama. Poate c asta era, doar asta, ceea ce avea s
schimbe sorii n favoarea lor.
Dup ce rmase singur n cas, i petrecu o or
rspunznd la e-mailuri. Avea un contact n Europa,
un anume profesor Linz, specializat n demonologie
i n legendele legate de aceasta. Avea o grmad de

106
teorii i o retoric n care abundau cuvintele, dar Gage
l considera o surs de informaii pertinente.
i cu ct aduni mai multe informaii, cu att cresc
ansele s gseti printre ele biletul ctigtor. N-ar
fi stricat s-l pun i pe Linz la curent cu cea mai
recent teorie a lui Cybil. Era oare piatra sngerie -
piatra lor sngerie - un fragment dintr-un ntreg mai
mare, dintr-o surs de putere magic, mistic?
Cltin din cap chiar n timp ce scria mesajul.
Dac ar fi aflat cineva din afara cercului lor restrns
c el i pierdea o grmad de vreme cutnd
informaii despre demoni, s-ar fi prpdit de rs. i
totui, cei din afara cercului nu vedeau dect ceea ce
voia el s le arate. Niciunul dintre ei nu ajunsese la
acel nivel la care s-ar fi putut numi prieten.
Cunotine, juctori, tovare de pat. Uneori i
luau banii, alteori li-i lua el. Poate c le cumpra
cte ceva de but sau poate c l cinsteau ei cu un
rnd sau dou. i cu femeile n afara meselor de
joc - i petrecea cteva ore, poate rmneau m
preun cteva zile, dac le convenea amndurora.
Cum veneau, aa i plecau.
i de ce oare toate astea l fceau brusc mai
patetic dect un tip care mnca prjiturele la micul
dejun?
Iritat pe el nsui, i trecu minile prin pr i se
ls pe spate n scaun. Fcea ce-i plcea i tria cum
voia. Chiar i venitul aici, nfruntatul acestei chestii,
fusese alegerea lui. Dac n-avea s mai apuce a doua
sptmn din iulie, asta era. Dar nu se putea plnge.
Avusese parte de treizeci i unu de ani, vzuse lumea

107
aa cum voise el. Din cnd n cnd trise al dracului
de bine. Ar fi preferat s triasc i s mai ajung de
cteva ori acolo sus. nc vreo cteva aruncri de
zaruri, vreo cteva mini de pocher. Dac nu, asta
era, avea s-i accepte pierderile.
i atinsese deja cel mai important scop din via.
Plecase din Hollow. i de cincisprezece ani i mai
bine, cnd cineva ridica mna asupra lui, riposta mai
tare, mai dur.
Btrnul era beat n seara aceea, i aminti Gage.
Foarte beat, se apucase din nou de but dup ce
rezistase cu chiu, cu vai s stea treaz cteva luni.
Btrnul era ntotdeauna mai ru cnd se reapuca de
but dect atunci cnd bea constant.
Var, se gndi Gage. Genul acela de noapte de
august n care aerul e umed i lipicios, ca sudoarea.
Casa era curat pentru c btrnul se abinuse din
aprilie ncoace. Dar pentru c era la etajul al treilea,
deasupra slii de bowling, aerul acela fierbinte se
ridica din toat cldirea i se aciua acolo, rznd n
nas aerului condiionat. Chiar i dup miezul nopii
locul prea jilav, aa c n momentul n care intrase
i dorise s se fi dus s doarm la Cal sau la Fox.
Dar avusese un fel de ntlnire, genul de ntlnire
pentru care biatul trebuia s se rup de prietenii lui
dac voia s aib vreo ans s pun mna pe ceva.
i nchipuise c tatl lui era n pat, dormind sau
ncercnd s doarm, aa c i scosese pantofii ncet,
nainte s intre n buctrie. n buctrie era o carafa
plin pe jumtate cu ceai rece, o porcrie fcut cu
prafuri, care ieea ori prea rece, ori prea amar,

108
indiferent ct de mult te chinuiai s-o prepari. Dar
buse dou pahare nainte s nceap s caute ceva
de mncare, care s-i schimbe gustul din gur.
i-ar fi dorit nite pizza. Restaurantul i bufetul
erau nchise, aa c acolo n-avea nicio ans s
gseasc ceva. Gsise n schimb o jumtate de
sandvici cu chiftele, vechi de cel puin cteva zile.
Dar amnuntele de genul acesta nu-i prea interesau
pe adolesceni.
11 mncase rece, deasupra chiuvetei.
Apoi fcuse curenie. i amintea foarte bine
cum mirosea apartamentul cnd tatl lui bea prea
mult. A mncare proast, a gunoi vechi, a transpiraie,
whisky trezit i fum de igar. Era bine de data asta
c, n ciuda zpuelii, mirosea totui normal. Nu la
fel de bine ca n casa lui Cal sau a lui Fox. Unde erau
ntotdeauna flori i lumnri sau farfurioare din
acelea pentru fete, pline cu petale frumos mirositoare.
i mirosul de femeie, adic de piele dat cu crem
sau parfum.
Locul acela era o cocioab, n comparaie cu
celelalte, n orice caz nu era locul n care ar fi putut
s-i aduc prietena, se gndise el uitndu-se
mprejur. Dar pentru moment era destul de bun.
Mobila era veche i cam obosit, pereii aveau nevoie
de o zugrveal nou. Poate cnd avea s se mai
rcoreasc, mai spre toamn, avea s dea o spoial,
mpreun cu btrnul.
Poate aveau s fac rost i de un televizor nou,
cel pe care-1 aveau era vechi de peste zece ani. Le
mergea destul de bine acum, lucrau amndoi cu

109
norm ntreag pe perioada verii. El economisea o
parte din ctiguri pentru a-i cumpra o pereche de
cti, dar ar fi putut pune i el jumtate din bani. Mai
erau cteva sptmni pn cnd ncepea coala, deci
avea s mai ncaseze cteva cecuri. Un televizor nou
ar fi fost un lucru bun.
Pusese paharul la loc, nchisese bufetul. Auzise
paii tatlui lui pe scri. i atunci tiuse.
Optimismul se scursese din el de parc-ar fi fost
ap. Ce mai rmsese se ntrise ca piatra. O prostie,
se gndise el, fusese o prostie s cread c tatl lui
avea s rmn treaz. Fusese o prostie s cread c
aveau s aib vreodat ceva mai de Doamne-ajut n
hruba aceea.
Se gndise s traverseze camera, vrnd s intre
i s nchid ua. Apoi se hotrse s dea dracului
tot. Avea s vad ce-avea de spus ticlosul acela beiv.
Aa c rmsese n picioare, cu degetele mari
bgate n buzunarul jeanilor - un drapel rou
fluturnd trufa n faa taurului. Tatl su deschisese
ua.
Cltinndu-se, Bill Tumer se sprijinise de tocul
uii. Faa i era roie de la efortul pe care-1 fcuse
urcnd scrile, de la cldur i de la alcool. Chiar i
din cellalt capt al camerei, Gage putuse s simt
duhoarea de whisky care i ieea prin toi porii.
Tricoul i era ptat la subsuori i n jurul gtului. Cnd
dduse cu ochii de Gage, privirea i devenise ceoas
i rea.
La ce dracului te uii?
La un beiv.

110
- M but cteva beri cu nite pretenari, nu m
face beiv.
- Cred c-am greit, m uit la un beiv mincinos.
Rutatea din ochii lui se intensificase. Parc
vedea un arpe ncolcindu-se, gata de atac.
- Ai grij ce scoi pe blestemata aia de muzicu,
biete!
- Ar fi trebuit s-mi dau seama c nu eti n stare.
Dar reuise s rmn treaz, pentru aproape cinci luni.
Fusese treaz i de ziua lui Gage, i-atunci ncepuse
i el s cread. Pentru prima dat de cnd se apucase
de but, tatl lui fusese treaz de ziua lui Gage.
Dezamgirea, trdarea le simise mai dureroase
dect orice lovitur de curea pe care o ncasase de la
el. i uciseser i ultima pictur de speran.
Nu-i treaba ta, replicase Bill. Asta-i casa mea!
Nu-mi spui tu ce s fac atta vreme ct stai sub
acoperiul meu!
- sta-i acoperiul lui Jim Hawkins i pltesc
chirie, exact ca i tine. Iar i-ai but salariul?
- Nu-i dau ie socoteal! Tac-i fleanca,
altminteri...
- Altminteri ce? l provocase Gage. Eti att de
beat nct abia te ii pe picioare. Ce naiba ai putea s
faci? Dar, m rog, ce-mi pas, ncheiase el cu dezgust.
Se ntorsese i o luase spre camera lui. Mai bine ai
bea pn intri n com, ca s tii o treab.
Era beat, dar era rapid. Bill plonjase n cealalt
parte a camerei i-l lipise pe Gage de zid.
- Nu eti bun de nimic, niciodat n-ai fost bun
de ceva! N-ar fi trebuit s te nati! Dou lovituri

111
rapide, cu palma i cu dosul, iar urechile lui Gage
ncepuser s-i iuie, buza de jos s-i sngereze. E
timpul s nvei i tu ce-i respectul!
Gage i amintea prima lovitur, i amintea cum
i ngropase pumnul n faa tatlui su, i amintea
ocul din ochii tatlui su. Ceva se sprsese - vechea
lamp cu picior i cineva njura fr oprire. Oare
el?
Urm toarea imagine clar era cu el stnd
deasupra tatlui su, care era ntins pe podea, cu faa
plin de vnti i de snge. l dureau pumnii de la
attea lovituri, avea monturile umflate i nsngerate.
Respiraia i era uiertoare, aerul intra i ieea cu
repeziciune din plmni, sudoarea curgea iroaie.
Ct timp l btuse pe btrn cu pumnii? Nu-i
amintea dect o cea roie. Dar acum se limpezise,
iar n spatele ei era ghea.
- Dac m mai atingi vreodat, dac mai ridici
vreodat n viaa ta mna ta blestemat asupra mea,
te omor. Se lsase pe vine, s fie sigur c btrnul l
aude. Jur c-aa am s fac. Peste trei ani m car de-aici.
Nu-mi pas dac-i bei minile ntre timp i te duci
pe copc. Am trecut de momentul la n care-mi psa.
ntre timp, va trebui s stau aici n tia trei ani. O
s-mi pltesc partea de chirie, o s-i dau banii direct
domnului Hawkins. Tu nu vezi un bnu. O s-mi
cumpr singur haine i de mncare. Nu-mi trebuie
nimic de la tine. Dar, indiferent ct de beat eti, ai
face bine s ii minte un lucru. Dac mai dai n mine
o singur dat, nenorocitule, eti un om mort.

112
Se ridicase, mersese n camera lui i nchisese
ua. Avea s cumpere o yal a doua zi, se gndise el.
S-l in pe ticlos la distan.
Putea s plece. Epuizat, se aezase pe marginea
patului i-i luase capul n mini. i-ar f putut face
bagajul i dac ar fi aprut la ua lui Cal sau la ferma
lui Fox, acetia l-ar fi primit la ei.
Astfel de oameni erau.
Dar trebuise s reziste, trebuise s-i arate
btrnului i mai cu seam lui nsui c putea s
reziste. M ai erau trei ani pn cnd avea s
mplineasc optsprezece ani, se gndise el, apoi avea
s fie liber.
Lucrurile nu sttuser chiar aa, se gndi Gage
acum. Rezistase, tatl su nu mai ridicase niciodat
mna la el. i cnd cei trei ani se terminaser, plecase.
Dar libertatea? Asta era alt poveste.
Pori trecutul cu tine, se gndi el, l trti dup
tine ca pe un lan gros, indestructibil, indiferent ct
de departe poi s vezi n fa. Poi s-l ignori pentru
perioade lungi, dar nu poi scpa definitiv de el. Ar
fi putut s trag dup el lanul acela zeci de mii de
kilometri, dar Hollow, oamenii din el pe care-i iubea
i destinul lui blestemat l-ar fi tras napoi.
Se ridic de la calculator i cobor dup nc o
can de cafea. Se aez la mas i-i mpri crile
pentru un solitaire. Atingerea ciilor, sunetul lor,
culoarea i formele lor l calmau. Cnd auzi o btaie
n u, se uit la ceas. Cybil venise mai devreme,
dup cte se prea. Ls crile acolo unde erau,

113
recunosctor c jocul acela simplu l ajutase s nu se
mai gndeasc la trecut i nici ta femeia aceea.
Cnd deschise ua, o vzu pe Joanne Barry pe
verand.
- Bun.
Ea se uit la el un moment. Prul ei negru era
prins la spate, aa cum l purta adesea. Ochii erau
limpezi n mijlocul feei drgue, trupul zvelt, acoperit
cu o pereche de jeani i o cma de bumbac. Apoi
l mngie pe fa i-i lipi buzele de fruntea lui, de
obrajii lui i de buzele lui, salutul ei tradiional cnd
venea vorba de persoane pe care le ndrgea.
- Mulumesc pentru orhidee.
- Cu plcere. mi pare ru c nu te-am prins cnd
am trecut pe acolo. Nu vrei s intri? Ai timp?
- Da. A vrea s intru pentru cteva clipe.
- Cred c gsesc ceva de butpe-aici. O conduse
spre buctrie.
- Drgu loc mai are Cal aici. M surprinde
ntotdeauna.
- Serios?
- M surprinde faptul c el - c voi toi - suntei
maturi. C el s-a fcut mare, c are casa asta frumoas
numai a lui, cu grdinile ei superbe. Uneori, din cnd
n cnd, m trezesc dim ineaa i m gndesc:
Trebuie s-i trezesc pe copii i s-i pregtesc de
coal. Apoi mi amintesc, copiii s-au fcut mari i
au plecat. E o uurare i o greutate n suflet n acelai
timp. mi lipsesc micuii mei.
- N-o s scapi niciodat de noi. Cunoscnd-o
pe Jo, sri peste sucurile acidulate, tiind c prefera

114
ap sau suc natural. Pot s-i ofer nite ap sau ceva
ce cred c e suc de grepfrut.
- Stai linitit, Gage, nu-i nevoie.
- A putea face un ceai sau ai putea s-l faci tu.
Eu probabil c... Se ntrerupse cnd se ntoarse i
vzu c pe obraz i se prelingea o lacrim. Ce-i? Ce
s-a ntmpla?
- Biletul pe care mi l-ai lsat cu planta aceea.
- Speram s pot s-i vorbesc. M-am oprit pe la
mama lui Cal, dar...
- tiu. Mi-a spus Frannie. Mi-ai scris: Pentru
c ai fost ntotdeauna lng mine. Pentru c tiu c
vei fi ntotdeauna lng mine.
- Ai fost. i tiu c aa va fi.
Oftnd, ea-1 mbri i-i puse capul pe um
rul lui.
- Ca printe, te frmni i te ngrijorezi toat
viaa. Am fcut aia bine? Ar fi trebuit oare s fac
asta, s spun ailalt? Apoi, brusc, ct ai pocni din
degete parc, copiii s-au fcut mari. i n continuare
te frmni i te ngrijorezi. A fi putut s fac asta?
Am inut minte s-i spun ailalt? Dac eti foarte
norocos, ntr-o bun zi unul dintre copiii ti... Se
ddu n spate i-l privi n ochi. Pentru c tii c eti
i al meu, i al lui Frannie. Unul dintre copiii ti i
scrie un bilet care-i merge drept la inim. Toate grijile
dispar. Ii zmbi, cu ochii n lacrimi. Cel puin pentru
un moment. Mulumesc pentru momentul la, puiule.
- N-a fi reuit s rzbesc fr tine i fr
Frannie.

115
- Cred c aici greeti. Dar cu siguran c am
fost i noi de ajutor. Rse i-l strnse tare n brae.
Trebuie s plec. S mai treci pe la mine.
- Aa am s fac. Te conduc.
- Nu fi prostu, cunosc drumul. Plec, apoi se
ntoarse. M rog pentru tine. M tii, mi place s m
asigur din toate unghiurile. Dumnezeu, zeiele, Buda,
Alah i aa mai departe. M neleg cu aproape toi.
Vreau doar s tii c nu trece nicio zi n care s nu
m rog pentru tine. Bat la cap toate entitile
superioare de acolo, de sus. O s reuii s trecei i
peste asta cu toii. Nu accept s nu se ntmple aa.

6
r fi trebuit s-i dea seama c ea avea s
A vin exact la timp. Nu mai devreme, nu
mai trziu, ci exact la ora fixat. Cybil avea aceast
precizie. Purta un tricou de culoarea piersicilor
coapte, o pereche de pantaloni cafenii care se
terminau la civa centimetri deasupra gleznelor i
sandale legate cu barete subiri, care lsau s se vad
n toat splendoarea picioarele acelea ciudat de mici,
cu unghiile vopsite n aceeai culoare ca i bluza. i
pieptnase claia de pr negru i crlionat pe spate,
lsnd s se vad trei cercei rotunzi n urechea stng
i doi n cea dreapt.
Avea o geant maronie de mrimea unui bull
terrier.

116
- Am auzit c-ai avut un vizitator. Vreau s-mi
spui tot, exact aa cum s-a ntmplat.
i a trecut direct la subiect, se gndi el.
- Bine. Se ndrept spre buctrie. Dac urma
s-o ia din nou de la capt, era clar c avea nevoie de
cafea.
- Pot s iau i eu ceva rece?
- Simte-te ca acas.
Aa i fcu. O urmri scond sticla cu suc de
grepfrut i pe cea cu suc dietetic.
- Sunt un pic deranjat c n-a vorbit i cu mine
pn acum, spuse Cybil n timp ce punea ghea
ntr-un pahar. Turn apoi cte puin din fiecare suc
n pahar, umplndu-1. Dar ncerc s dau dovad de
mai mult maturitate n privina asta. i arunc o
privire i arcui o sprncean n timp ce ridica paharul.
Vrei i tu?
- Deloc.
- Dac vei continua s bei cafea aa cum faci
acum, o s te sui pe perei. Se uit la crile ntinse
pe mas. i-am ntrerupt jocul.
- Mai pierdeam i eu vremea.
- Hmmm. Studie aezarea crilor. Jocul sta e
adesea numit Reussite - sau Succes - n Frana, de
unde anumii istorici susin c-ar proveni. n Anglia
se numete pasien, de la patience rbdare - ,
bnuiesc c trebuie s ai nevoie de mult pentru a-1
putea juca. Cea mai interesant teorie pe care-am
citit-o este cea conform creia rezultatele jocului erau
la nceput o form de ghicit. Te deranjeaz? ntreb
ea btnd cu degetul n pachetul de cri, iar el ridic
din umeri: d-i drumul.

117
Ea ntoarse cartea i continu s joace.
- Computerul a fcut jocul foarte cunoscut n
ultimii douzeci de ani. Joci i pe internet?
- Foarte rar.
- Nici pocher?
- Pocher niciodat. mi place s fiu n aceeai
ncpere cu oponenii. N-are niciun farmec s ctigi
dac eti anonim.
- Eu am ncercat o dat. mi place s ncerc
aproape orice, mcar o dat.
Gndurile lui o luar razna, evalund dimen
siunile i sensurile expresiei aproape orice.
- i cum te-ai descurcat?
- Binior. Dar, ca i tine, mi-am dat seama c-i
lipsete ceva, c nu e la fel cu cel din viaa real. Ei
bine, unde vrei s-o facem? Puse paharul jos i scoase
din geanta imens o agend. Am putea s ncepem
cu trecerea n revist a detaliilor vizitei de astzi de
diminea, apoi...
- Te-am visat.
Ea-i nclin capul, doar puin.
- Oh?
- Avnd n vedere c-ar putea fi interzis minorilor,
ai opiunea de a-1 mprti i celorlali, dac tu crezi
c are vreo legtur cu lupta noastr, sau s-l pstrezi
doar pentru tine.
- Trebuie s-l aud mai nti. Zmbi. n cele mai
mici detalii.
- Ai venit la mine-n dormitor. Goal.
Ea-i deschise agenda i ncepu s scrie.
- S-mi fie ruine.

118
- Luna lumina un pic. Inunda camera cu o lumin
albstrie. Foarte sexy, parc eram intr-un film
alb-negru. Nu prea s se ntmple pentru prima oar.
Am avut o senzaie de familiaritate cnd te-am atins.
Genul acela de senzaie care-i spune poate c se
mic diferit, poate c-a schimbat ritmul, dar n mod
sigur am mai dansat mpreun pn acum.
- Am vorbit?
- Atunci nu. Observ un interes crescut n ochii
ei, interes amestecat cu amuzamentamndou erau
de bine. i niciun pic de jen, de stnjeneal. tiam
ce gust ai, tiam ce sunete ai s scoi cnd te ating,
tiam unde-i place s fii atins i cum. Cnd am intrat
n tine, cnd eram ... mbriai, unul ntr-altul,
camera a nceput s sngereze i s ard. Interesul
deveni i mai mare. Am uzamentul dispru. i
flcrile i sngele acela s-au rostogolit peste noi.
Atunci ai vorbit. Exact cnd ne nghieau, exact cnd
atingeai punctul culminant, ai spus: bestia.
- Sex i moarte. Mi se pare mai degrab un vis
erotic sau unul provocat de stres dect o mostr de
previziune, o viziune.
- Probabil. Dar m-am gndit c-ar fi bine s-i
povestesc. Btu cu degetul n agend. Pentru notiele
tale.
- Ar fi i greu s nu te gndeti la sex i la moarte,
avnd n vedere ce se petrece. D ar...
- Ai vreun tatuaj? i vzu ochii ngustndu-se i
atunci i ddu seama. Cam att de mare, continu el
i indic cu degetul mare i cel arttor civa
centimetri. n partea de jos a spatelui. Arat ca un

119
trei, cu o linie mic, ondulat ieind din bucla de jos
i cu un simbol separat deasupra - o linie curb cu
un punct n mijloc.
- Este varianta sanscrit a literei hinduse ohm.
Cele patru pri ale ei reprezint cele patru etape ale
concentrrii, care sunt starea de trezie, somnul, visul
i starea transcendental.
- i eu care am crezut c era doar o chestie sexy.
- Este. Cybil se ntoarse i-i ridic puin bluza,
dezvluind simbolurile pe care le avea tatuate n
partea de jos a spatelui. Dar are i un neles. i cum
e evident c l-ai vzut, trebuie s ne gndim c visul
tu ar putea avea un neles anume. i ls bluza n
jos i se ntoarse spre el. tim amndoi c ceea ce
vedem n viziunile noastre sunt situaii poteniale,
nu absolute. i adesea le vedem" ncrcate de
simboluri. Deci, dac ne lum dup visul tu, exist
posibilitatea s devenim amani.
- N-aveam nevoie de un vis pentru a-mi da
seama c exist aceast posibilitate.
- i, ca amani, exist posibilitatea s pltim un
pre foarte mare pentru distracia noastr. l privea
fix n ochi n timp ce vorbea. Am putea s mergem i
mai departe cu speculaiile i s spunem c tu m
doreti fizic, nu i la nivel emoional sau mental, kleea
de a ne cupla i se pare prea inspirat din comporta
mentul prietenilor ti, i nu vrei s le urmezi neaprat
exemplul. Nu te pot nvinovi de asta, nici eu nu-mi
doresc aa ceva. De asemenea e deranjant - o iritare
pe care i-o mprtesc - s te gndeti c aceast
cuplare ar putea fi parte dintr-un plan mai elaborat,

120
pus la cale cu sute de ani n urm. Cum m descurc
pn acum?
- Ai atins punctele eseniale.
- Atunci, pentru a ncheia, o s includ i faptul
c firea ta pesimist - pe care nu o mprtesc -
i-ar fi putut influena subcontientul sau abilitatea
pe care o ai n ideea c dac te implici, dac te bucuri,
vei muri.
El scoase un sunet ce semna oarecum cu un
hohot de rs.
- Bine.
- n ceea ce m privete, eu nu iau decizii
privitoare la eventualii mei amani n funcie de
posibilitatea ca un eventual orgasm s nsemne i
faptul c eti nghiit de fore malefice. Aa s-ar pierde
tot romantismul.
- Caui romantism, Cybil?
- Toat lumea caut romantismul. Doar definiia
pe care o d fiecare poate s varieze. Ce-ai zice s
vorbim de asta afar, pe verand? mi place
primvara, i nu dureaz mult. S apucm i noi un
pic, ct mai putem.
- Bine. i lu cafeaua i deschise ua spre
veranda din spate. i-e fric? o ntreb cnd trecu pe
lng el.
- n fiecare zi de cnd am ajuns aici. ie nu?
Ls ua deschis n spatele lor.
- Mi-a fost fric. O lung parte din viaa mea
mi-a fost fric, dei pretindeam c nu-mi era. Apoi,
la un moment dat, am trecut la faza de nepsare. Pur
i simplu nu-mi psa. Acum, n cea mai mare parte a

121
timpului, toat chestia asta m irit pur i simplu. Pe
tine nu te irit.
- Pe mine m fascineaz. i lu ochelarii de
soare din geant i i-i puse la ochi. Cred c e bine
c fiecare dintre noi reacioneaz diferit. Astfel,
putem s acoperim o plaj mai mare. Se aez la una
dintre mesele de pe veranda casei lui Cal, cu faa
spre grdinile din curtea din spate i spre pdurea
care le mrginea. Povestete-mi despre Ann Hawkins.
i povesti tot, iar ea i lu notie.
- Trei, ncepu ea. Trei biei, descendeni ai ei
i ai lui Dent. Credin, asta e zona lui Cal. Crede n
el, n voi, n ora i are puterea s accepte i ceea ce
nu vede cu ochii lui. Trecutul, ceea ce s-a ntmplat
nainte ca el s apar pe lume. Sperana i revine lui
Fox, optimismul lui caracteristic poate face diferena,
i chiar o s-o fac. nelegerea lucrurilor aa cum sunt
i ncrederea n ele. Ceea ce nseamn c ie i rmne
viziunea, ceea ce se poate ntmpla, bine sau ru. Un
al doilea trio - Q, Layla i cu mine - urmeaz acelai
tipar, formnd subgrupuri. Cal i Q, Fox i Layla, i
acum tu i cu mine. Trei ntr-unul - trei femei, trei
brbai, trei subgrupuri, ntr-un singur ntreg. Am
reuit asta ntr-un neles foarte real. Aa cum am
reuit i s re-unim cele trei fragmente ale pietrei
sngerii ntr-un ntreg.
- Pe care nu tim nc s-l folosim.
- Dar ea a lsat foarte clar s se neleag - cel
puin mie mi-e foarte c la r-c avem toate elementele
de care avem nevoie. Nu mai e nimic altceva, nimic
tangibil. Asta poate c nseamn ceva. Lacrimile.

122
ncruntndu-se, Cybil btu cu degetele n agend. A
plns pentru tine, i dac interpretez corect ce i-a
spus, se pare c i eu o s plng. A vrsa cu bucurie
cteva lacrimi dac aa am putea s-l trimitem pe
Marele Ticlos napoi n iad. Lacrimi, repet ea i
nchise ochii. Lacrimile sunt folosite adesea ca un
ingredient n artele magice. Cred c de obicei este
vorba de lacrimi de femeie. Pot fi lacrimi de virgin,
de femeie gravid, de mam, de strmoa, bla-bla-
bla, n funcie de mprejurri. Nu tiu att de multe
despre chestia asta.
- Exist ceva despre care s nu tii foarte multe?
Se strmb n loc de rspuns i-i cobor un pic
ochelarii de soare, privindu-1 pe deasupra lor.
- Sunt o grmad de lucruri despre care nu tiu
prea multe, dar aproape nimic despre care s nu pot
afla tot ce m intereseaz. Trebuie s vedem. Se pare
c a spus c dei celelalte subgrupuri vor mai fi
chemate s-i foloseasc abilitile, i-au cam tcut
cea mai mare parte din treab. A venit momentul s
privim nainte, iar asta cade n sarcina mea i-a ta,
colega.
- Nu pot s-mi declanez previziunea aa, la
comand.
- Ba bineneles c poi. Ai nevoie de antre
nament, de concentrare i de atenie. i eti capabil,
le poi face pe toate astea, altfel n-ai putea s-i ctigi
traiul de pe urma jocurilor de cri. S-ar putea s ne
fie ceva mai greu s ne declanm amndoi puterile
o dat, mpreun, i s ni le concentrm pe un
potenial eveniment viitor.

123
Scotoci din nou n geanta ei voluminoas i de
data asta scoase un pachet de cri de Tarot.
- Cred c glumeti.
- Unelte, spuse ea i ncepu s amestece cu destul
de mult ndemnare crile mari. Am de asemenea
rune, mai multe tipuri de globuri de cristal, o oglind
tot de cristal. ntr-o anume perioad din viaa mea,
am studiat vrjitoria foarte serios, cutnd s m
dumiresc de ce aveam eu darul premoniiei, de ce
pot s ghicesc viitorul. Dar, ca n orice religie sau
organizaie, i n domeniul sta sunt o grmad de
reguli. Regulile astea au nceput s m irite, mai
degrab mulimea lor, aa c dup o vreme am
acceptat pur i simplu c am un dar i studiile mele
s-au extins i n alte domenii adiacente.
- Cnd i-ai dat pentru prima dat seama?
- C pot s ghicesc viitorul? Nu sunt foarte
sigur. N-a fost ca n cazul tu, n-ant avut parte de o
strlucire orbitoare iniial. Dintotdeauna am avut
vise foarte anim ate, foarte vii. Le povesteam
prinilor mei, cnd eram doar o feti. Sau plngeam
din pricina lor, n toiul nopii, dac acele vise m
speriau. i asta se ntmpla destul de des. Sau aveam
cte un dej-vu, dac a fi tiut despre termenul sta
cnd eram copil. Bunica din partea tatei, care avea i
ceva snge ignesc, mi-a spus c am har. M-am
strduit din rsputeri s nv cum s-l dezvolt, cum
s-l controlez. Visele au continuat, unele bune, unele
rele. Adesea visam foc. Sau visam c merg prin foc,
c mor n foc, c dau foc. ntinse rapid crile pe
mas. Ilustraiile colorate l atraser mai aproape.

124
Cred c te-am visat i pe tine, spuse ea, cu mult nainte
s te ntlnesc.
- Crezi?
- Nu i-am vzut niciodat faa. Sau dac i-am
vzut-o, nu mi-o puteam aminti dup ce m trezeam.
Dar n visele sau n viziunile acelea tiam c m
ateapt cineva. Un iubit, sau cel puin aa prea.
Am avut primul meu orgasm pe la paisprezece ani n
timpul unui astfel de vis. M trezeam din visele acelea
excitat sau satisfcut. Sau ngrozit. Pentru c
uneori nu era un iubit - sau cel puin nu unul uman -
cel care m atepta. Nici faa aceluia n-am vzut-o,
nici mcar atunci cnd m-a ars de vie. Se uit la el.
Aa c am nvat tot ce-am putut i am nvat cum
s-mi pstrez calmul i concentrarea trupului i-a
minii cu yoga, meditaii, ierburi, transe am ncercat
totul ca s scap de bestia aceea din visele mele. De
cele mai multe ori merge. Sau cel puin mergea.
- E mai greu s-i pstrezi concentrarea aici, n
Hollow?
-D a .
Se aez i art cu degetul spre crile de pe
mas.
- Deci, ce ne rezerv viitorul?
- Te referi la asta? Sunt doar cteva ntrebri
personale. Ct despre restul... Adun crile i le
amestec din nou. Hai s vedem. Puse pachetul pe
mas i-i spuse: Taie-le, iar dup ce el fcu ceea ce i
se spusese, ea le mprtie pe mas cu faa n jos.
Hai s ncercm ceva simplu, s alegem cte o carte,
ncepe tu.

125
Cu dispoziie de joc, Gage alese o carte din
evantaiul de pe mas i, la semnul ei, o ntoarse. Pe
cartea respectiv era desenat un cuplu nlnuit, prul
negru i lung al femeii vlurind n jurul trupurilor
lor goale.
- ndrgostiii, spuse Cybil. Arat unde-i st
mintea.
- Sunt crile tale, scumpo.
- Mmm-hmmm. Alese i ea o carte. Roata
Destinului - e mai degrab n domeniul tu de
activitate, dac vorbim la obiect. Simbolizeaz ansa,
schimbarea, n bine sau n ru. Mai trage o carte.
El ntoarse Magicianul.
- Arcane Majore, trei din trei. Se ncrunt puin,
aproape invizibil. Asta este una dintre crile mele
favorite, nu doar pentru numele pe care l are, ci i
pentru c sem nific im aginaie, creativitate,
bineneles magie. i n cazul sta am putea s
spunem c-1 simbolizeaz pe Charles Dent, strmoul
tu. Trase i ea o carte i o ntoarse ncet. Iar a mea -
Diavolul. Lcomie, distrugere, obsesie, tiranie. nc
una.
Gage trase Marea Preoteas, iar Cybil, fr s
mai atepte, alese Spnzuratul.
- Strmoii notri materni, n ciuda figurii
masculine din cartea mea. nelegere i nelepciune
n a ta, martiriu n a mea. i astea sunt Arcane Majore,
absolut toate, i toate se potrivesc. nc una.
El trase i ntoarse Tumul, ea Moartea.
- Schimbare, potenial dezastru, dar mpreun
cu celelalte cri pe care le-ai ales, posibilitatea unei

126
schimbri pozitive i eventualitatea unei poteniale
recldiri. A mea nseamn evident un sfrit, iar
interpretat cu celelalte nu e deloc roz. Dei rareori
semnific literalmente viaa cuiva, simbolizeaz
totui un sfrit. Ridic paharul. Am nevoie de nc
o porie.
Gage se ridic naintea ei i i lu paharul.
i-aduc eu. Am vzut cum i l-ai preparat.
Astfel ea avea timp s se mai liniteasc, se gndi
el n timp ce intra n cas. Orict de fascinant i s-ar fi
prut respectivul experiment, rezultatele lui o cam
zdruncinaser. tia i el cte ceva despre Tarot - de-a
lungul anilor nu ocolise niciun domeniu care ar fi
putut s-i ofere rspunsuri. i dac ar fi fost la masa
de joc, n-ar fi pariat niciodat c dou persoane ar fi
putut s ntoarc opt Arcane Majore la rnd dintr-un
pachet de cri.
Ii prepar butura i pentru el i lu ap, n loc
de cafea. Cnd iei, o gsi lng balustrad, privind
spre pdure.
Am mai amestecat o dat crile, le-am tiat
din nou. i am tras opt cri la ntmplare. Doar dou
dintre ele erau Arcane Majore, dar - destul de ciudat -
am tras din nou Diavolul i Moartea. Cnd se ntoarse,
vzu c se mai linitise. Interesant, nu-i aa? mpreun
am tras cele mai mari i mai puternice opt cri. Pentru
c aa ne era scris sau pentru c, Iar s vrem, am
vzut unde erau acele cri n evantai i le-am ales
instinctiv.
Ce-ai zice s ncercm nc o unealt? Ai
cumva i-un glob de cristal n geanta aia prpdit?

127
- N u , i dac vrei s tii e de la Prada. Ai vrea s
ncercm s vedem n viitor, s ne unim capacitile,
s vedem ce se ntmpl?
- La ce te gndeti?
- S acceptm i s exploatm, sper eu, legtura
dintre noi. Reuesc s m concentrez mai bine n
timpul sau dup meditaii, dar...
- tiu i eu cum s meditez.
- Acum, cu toat cafeina pe care ai bgat-o n
tine?
El se mulumi s ncline sticla cu ap.
- Ar fi bine s intrm n cas.
- De fapt, m gndeam s-o facem afar, pe iarb.
Grdinile, pdurea, aerul. i scoase ochelarii de
soare, i puse pe balustrad, apoi cobor treptele. Ce
faci pentru a te relaxa, fizic i mental?
- Joc cri. Fac sex. Am putea s jucm o partid
de pocher pe dezbrcate, i, dup ce vei pierde, o s
m asigur c ne relaxm amndoi.
- Interesant, dar eu m gndeam mai degrab la
yoga. i scoase pantofii i lu poziia Rugciunii.
Cu o graie fluid, se mic ntr-un Semn al Soarelui.
- Eu nu fac asta, spuse Gage n timp ce venea
dup ea n grdin. Dar o s m uit la tine.
- O s dureze un minut. i apropo de sugestia
ta! Am fcut o nelegere. C nu vom face sex.
- nelegerea a fost c nu voi ncerca s te seduc,
nu c nu vom face sex.
- E vorba de semantic.
- E o diferen foarte clar.

128
Din poziia Cinelui eznd ea-i ntoarse capul
i-l privi.
- M rog, ai dreptate. Termin, apoi se ls pe
iarb, n poziia lotus.
- Nu fac nici asta. Dar se aez n faa ei.
n mod normal ea i-ar fi sprijinit dosul palmelor
de genunchi, dar acum ntinse minile i le prinse pe
ale lui.
- Poi s-i limpezeti mintea aa, n poziia asta?
- Dac tu poi, pot i eu.
Ea zmbi.
- Bine. F orice are efect la tine n afar de
cri sau sex.
El n-avea nimic mpotriva statului pe iarb ntr-o
dup-amiaz nsorit de mai, alturi de o femeie
frumoas. Nu se atepta s se ntmple ceva. Atepta
ca ea s nchid ochii i s pluteasc n cine tie ce
mantr (simbolul ohm din partea de jos a irei
spinrii, semnul acela ciudat pe pielea de culoarea
pulberii de aur, plasat exact n gropia aceea subtil
unde spatele neted se transforma n fund fenn).
Nu te gndi la asta, se atenion el. Aa n-avea
s se relaxeze.
Oricum, ea nu nchise ochii, aa c el privea n
strfundurile lor. Niciun brbat nu ar fi putut avea
parte de un punct de focalizare mai frumos dect acel
cafeniu catifelat. i regl respiraia dup a ei - sau
ea dup a lui, nu era sigur. Dar n cteva secunde
erau sincronizai, amndoi pe acelai ritm.
Vedea doar ochii ei. Ca dou lacuri n care puteai
s te neci. i simea vrfurile degetelor att de uoare

129
peste ale lui i n acelai timp se simea att de uor
nct parc i-ar fi putut lua zborul, dac nu erau acele
degete s-l in.
i, pentru un moment, se simi extraordinar de
bine, complet conectat cu ea.
Viziunea trecu n foi, ipnd aproape, prin el,
foarte rapid, imagine dup imagine, nghesuindu-se
unele peste altele. Fox zcnd lng drum, n ploaie.
Cal ntins pe podeaua biroului lui, cu bluza plin de
snge. Quinn ipnd ngrozit, btnd cu pumnii
ntr-o u ncuiat, cu un cuit care se ndrepta spre
gtul ei. Layla, legat fedele i cu un clu n gur,
cu ochii mari plini de spaim, flcri nghiind rapid
podeaua i croindu-i drum ctre ea.
Se vzu i pe el, la Stnca Pgn, cu Cybil
zcnd fr via n flcrile altarului. i se auzi
ipnd, urlnd de furie cu doar un moment nainte ca
demonul s sar din pdure i s-l duc n ntuneric.
Apoi totul se am estec, sunet i imagine,
nceondu-se, schimbndu-se. Piatra sngerie ardea
n mna lui, se auzeau din ce n ce mai tare voci care
murmurau cuvinte pe care el nu le putea nelege. i
era singur, singur n timp ce din mna lui se ridicau
flcri spre luna de pe cerul fierbinte de var. Singur
ieea dintre umbre, rnjind.
Nu tia cine ntrerupsese contactul, dar viziunea
pieri ntr-o cea roie, dureroas. O auzi pe Cybil
pronunndu-i numele, o dat, de dou ori, iar a treia
oar mai tare, mai agresiv, ca o palm care-1 fcu s
mrie.
- Ce-i?

130
- Fii atent. Fii atent la punctele n care aps.
Vreau s-mi faci i tu la fel dup ce termin. M auzi?
- Da, da, da. O auzea, ciclindu-1, n timp ce-i
simea capul explodnd. De parc dac-1 mpungea
cu degetele n ceafa ar fi....
Durerea sczu, cuitele ei fierbini i ascuite
devenir surde, slabe, iar cnd ea i lu mna i ncepu
s-l apese ntre degetul mare i arttor, se transform
mai degrab ntr-o jen chinuitoare.
ndrzni s-i deschid ochii i se uit direct
ntr-ai ei. Vzu c acea culoare bogat, catifelat,
era acum umbrit. Vzu c faa ei era alb ca hrtia,
vzu c respira ncet, rar.
- Bine, bine. i trase mna dintr-a ei i i-o puse
pe ceafa. Aa e bine?
- Mai spre... Da. Da. Mai tare, n-o s m doar.
N-avea cum s-i fac mai mult ru dect viziunea
pe care tocmai o avuseser, aa c aps tare pe
nodurile cauzate de durere i de tensiune, formate
sub piele, n timp ce ea se ocupa de punctele de
presopunctur de pe mna ei.
Se ocupase mai nti de el, i ddu Gage seama,
nefiind foarte sigur dac trebuia s se simt ruinat
sau recunosctor. Vzu cum norii adui de durere n
ochii ei se destram, apoi o vzu nchiznd uurat
ochii i nelese prefect.
- Bine, acum e mai bine. E suficient. Aveam
nevoie de... Se ls pe spate i se ntinse pe iarb, cu
faa spre soare, cu ochii nchii.
- Bun idee. Fcu i el exact acelai lucru.

131
- N-am putut s o controlm, spuse ea dup un
moment. Ne-a luat pe sus i ne-a trt ca pe nite
cini n les. N-am putut s-o opresc i nici s-o
ncetinesc. N-am putut s-mi blochez teama.
- Ceea ce dovedete c nu eti n stare de nimic.
O auzi rznd nbuit, tiu c buzele i se
curbaser ntr-un zmbet.
- Amndoi suntem la fel, durule. O s ne
descurcm mai bine data viitoare. Trebuie s-o facem.
Ce-ai vzut?
- Tu prima.
- Ne-am vzut pe toi mori sau pe moarte. Pe
Fox sngernd la marginea drumului, n ntuneric i
ploaie. Faruri. Cred c farurile camionetei lui. i
povesti de toi, cu vocea tremurndu-i puin.
- i eu la fel. Apoi s-a schimbat.
- Totul era foarte rapid, apoi i-a mrit i mai
mult viteza, totul aprea mai nceoat, imaginile se
suprapuneau una peste cealalt. Lucruri obinuite se
transformau n comaruri, att de rapid nct nu puteai
s le deosebeti pe una de cealalt. Totul era att de
fragmentat, de rupt. Dar la sfrit tu aveai piatra.
- Da, toat lumea e moart i eu am piatra. i
ticlosul m ucide n timp ce piatra mi arde n mn.
- Oare te-a omort sau e doar o interpretare? Ce
tiu eu e c piatra era acolo, pn la sfrit, c tu o
ineai i c avea puteri magice. Se rostogoli pe o parte,
ntorcndu-se spre el. i mai tiu c ceea ce am vzut
nu reprezint dect nite posibiliti. S prevezi
nseamn s fii pregtit. Aa c le vom povesti i

132
celorlali despre aceste posibiliti i o s ne narmm
cu toii.
- Cu ce s ne nannm?
- Cu ce va fi nevoie. Ce-i? ntreb ea cnd l
vzu c-i duce minile la ochi i c scutur din cap.
- Tocmai mi te-am imaginat cu pistolul acela
micu i perlat al tu, calibrul 22, prins de coaps.
Cred c m simt mai bine.
- Hmmm. i cu ce eram mbrcat?
El ls minile n jos i-i rnji.
- Cred c amndoi ne simim mai bine. Ce-ar fi
s...? De data asta se rostogoli el i ajunse peste ea.
- P otolete-te, cowboy. O nelegere e o
nelegere.
- N-am de gnd s te seduc.
Ea-i arunc un zmbet.
- Nici eu s fiu sedus.
- Te lai greu, Cybil. Vrnd s o testeze, i lu
ambele mini i i le duse deasupra capului. Energie
pozitiv, emana foarte mult energie pozitiv. i,
pentru Dumnezeu, chiar avea nevoie de aa ceva
acum.
Ea nu se opuse, continu s-l priveasc cu o
jumtate de zmbet zugrvit pe fa.
- M gndeam c am merita i noi doi un bonus,
i spuse el.
- Adic un pic de tvleal n pielea goal prin
grdina din spate a lui Cal?
- Mi-ai citit gndurile.
- Nici pomeneal.
- Bine. Spune-mi doar cnd s m opresc.

133
O srut, iar srutul lui nu avea nimic n comun
cu testarea sau cu joaca. Cuta fierbineala, iar ceea
ce gsi trecu prin el ca un val de febr. Degetele ei se
mpletir cu ale lui, buzele i se deschiser. Era mai
degrab o cerere dect o invitaie, mai mult o
provocare dect o predare. Sub el, trupul ei ncepu
s se frmnte - elibernd valuri de energie.
Foarte pozitiv.
Fr seducie, se gndi ea, fr cucerire, iar
trupul ei rspundea, se bucura n mbriarea aceea.
Sinceritatea acelei dorine pure i sincere nsemna
egalitate. Nevoia nchis n ea de-attea luni se
eliber. Voia mai mult, nc puin, nainte s o nchid
napoi n tumul ei de filde.
i ncolci un picior peste el, i arcui oldurile,
apsndu-i centrul de-al lui nainte s-l mping,
inversndu-i poziia. Acum gura ei prelu controlul
i se nfrupt n timp ce minile lui se ngropar n
prul ei. Cnd auzi mormitul, rse cu gura lipit de
a lui. Dar cnd l mai auzi o dat, simi fiori de ghea
pe ira spinrii.
ncet i dezlipi buzele de ale lui.
- Ai auzit?
-D a .
nl capul nc un centimetru i simi c fiorii
aceia de ghea i cuprind tot trupul.
- Avem spectatori.
Cinele era masiv, cu blana maronie murdar i
plin de pete. Balele i se scurgeau dintre flci n timp
ce se mpleticea pe drumul ce ieea din pdure.
- Nu e Twisse, opti Cybil.

134
-N u .
- Ceea ce nseamn c e real.
- Real i turbat. Ct de repede poi s fugi?
- Ct de repede trebuie.
- Du-te n cas. Arma mea este sus, pe masa de
lng pat. Ia-o, ntoarce-te i omoar cinele acela
blestemat. O s-l in departe de tine.
Cybil ignor valul de grea pe care-1 simea la
gndul c-avea s mpute un cine.
- Pistolul meu e n geanta de pe verand. Putem
s ajungem amndoi acolo.
- Du-te, intr n cas. Nu te opri.
O trase n sus i o mpinse tare spre cas. i
cinele se adun i atac.
El nu fugi cu ea, iar ea nu se opri, nici mcar
atunci cnd auzi sunete oribile n spatele ei. Cu inima
btndu-i s-i sparg pieptul, se repezi pe verand,
i bg mna n geant i-i strnse degetele pe patul
revolverului ei.
iptul care-i iei din gur cnd se ntoarse fu
plin de groaz, dar n acelai timp destinat s-i atrag
atenia cinelui asupra ei. Dar acesta continua s
atace, s-i nfig dinii n Gage ntr-o lupt oribil
pe iarba frumoas a lui Cal.
Se repezi napoi i eliber sigurana pistolului.
- mpuc-1! mpuc-1 pe nenorocit!
- Nu pot s intesc ca lumea!
Braele lui, minile lui erau sfiate i pline de
snge.
- La naiba, mpuc-1 odat! n timp ce striga,
el inu capul cinelui ridicat, privind int n flcile

135
acelea care clmpneau nebunete. Trupul cinelui
se smuci o dat, de dou ori, cnd gloanele l
strpunser din lateral, dar n continuare ncerca s
sar la beregat. La urmtoarea mpuctur, scoase
un chellit ascuit de durere, i ochii aceia ngrozitori
devenir sticloi. Gemnd, Gage i arunc trupul
ntr-o parte i se tr pe iarba plin de snge.
Prin perdeaua de cea provocat de durere auzi
cinele scheunnd. Prin perdeaua de cea provocat
de durere o vzu pe Cybil apropiindu-se de cine i
trgndu-i un glon n cap, lovitura de graie.
- Nu era mort. Suferea. Hai s te duc nuntru.
Dumnezeule, eti sfiat tot!
- O s m vindec. Dar i puse un bra n jurul
umerilor ei i se sprijini pe ea. Ajunse pn la trepte,
apoi picioarele i cedar. Las-m un minut. Am
nevoie de cteva momente.
II ls ghemuit pe trepte i intr n goan n cas.
Cteva minute mai trziu se ntoarse cu o sticl de
ap, un lighean plin i el cu ap i mai multe crpe.
- S-i sun pe Cal i pe Fox? Cnd Fox a fost
rnit, s-a vindecat mai repede dac ai fost amndoi
lng el.
- Nu. Nu-i aa de ru.
- Las-m s vd. Trebuie s vd! Repede i
eficient, i scoase resturile de tricou. Poate c
respiraia i se accelerase la vederea despicturilor i
zgrieturilor de pe trupul lui, dar i cur rnile cu o
mn sigur. Umrul e foarte ru.
- E o informaie inutil, atta vreme ct e vorba
de umrul meu. uier de durere cnd ea i puse

136
compresa cu ap rece peste ran. Oricum, ai tras
foarte bine, Tex.
Turn apa din sticl pe o crp curat i-i terse
uor faa.
- tiu c doare. tiu c vindecarea doare aproape
la fel de tare.
- Nu e deloc floare la ureche. F-mi un serviciu.
Adu-mi i mie un whisky.
- Bine.
Ajuns nuntru, se prinse cu minile de bufet
pentru cteva momente. Voia s vomite, simea
nevoia urgent s vomite. Dar se stpni i alung
greaa scuturndu-se. Scoase sticla de Jameson i
turn ntr-un pahar trei degete de lichid.
Cnd se ntoarse, vzu c majoritatea rnilor
superficiale se vindecaser deja, iar cele mai serioase
ncepuser s se nchid. Ddu pe gt dintr-odat
dou treimi din paharul oferit de ea, apoi se uit la
faa ei i-i ntinse napoi paharul.
- Bea tu restul, iubito. Ari de parc-ai avea
nevoie.
Ea ddu din cap i goli paharul. Apoi fcu ceea
ce evitase s fac pn atunci. Se ntoarse i se uit
la ce zcea pe iarba mprocat cu snge.
- N-am omort niciodat nimic pn acum.
Porumbei de lut, inte, ursulei la poligonul de tir.
Dar n-am bgat niciodat un glon ntr-o fiin vie.
- Dac nu l-ai fi ucis, a fi putut fi mort acum.
Cinele acela cntrete pe puin patruzeci de
kilograme, din care cea mai mare parte muchi, i
era de-a dreptul nebun.

137
- Are zgard i m edalion. Stpnindu-se,
travers gazonul i se ls pe vine. Un medalion cu
evidena vaccinurilor antirabice. Nu era turbat, Gage,
nu n sensul obinuit. Dar presupun c tiam amndoi
chestia asta. Gage se ridic i veni chioptnd lng
ea. Ce facem acum? l ntreb.
- l ngropm.
- D ar... Gage, sta a fost cinele cuiva. Nu era
un cine vagabond, aparinea cuiva. Probabil c-1
caut.
N-o s-i ajute cu nimic dac li-1 napoiem mort.
i nici dac ne-am apuca s le explicm de ce am
tras cu pistolul n cinele lor de cas, la care nu se va
descoperi nicio urm de turbare, indiferent cte teste
or s se fac. Gage o apuc de umeri, strnsoarea
degetelor subliniindu-i spusele. Suntem ntr-un
nenorocit de rzboi. O s moar i altceva dect cini,
Cybil, aa c-o s trebuiasc s te ntreti. N-avem
nici timp, nici cum s-i povestim vreunui copil c
Fido n-o s mai vin acas la cin pentru c a fost
infestat de un demon. l ngropm i trecem mai
departe.
- Cred c i-e de ajutor s n-ai sentimente,
vinovie sau remucri.
- Da, i-e mai bine aa. Du-te acas. Am terminat
pentru astzi.
- Unde te duci? ntreb ea cnd el se ntoarse.
- S iau o blestemat de lopat.
Scrnind din dini, o lu naintea lui spre
magazie i deschise ua, smucind-o.

138
- i-am spus s te duci acas.
- i eu i spun s te duci dracului, s vedem
cine ajunge primul la destinaie. Eu am omort
cinele, nu? Aa c o s te ajut s-l ngropi. Smulse
o lopat i i-o arunc cu putere lui Gage, apoi i lu
i ea una. i nc ceva, ticlosule, s tii c n-am
terminat pentru astzi. Ce s-a ntmplat aici trebuie
povestit i celorlali. C-i place sau nu, faci parte
dintr-o echip. Toat grozvia asta trebuie raportat,
documentat, cercetat. N-ajunge doar s-l ngropm.
Nu-i destul. Nu-i destul.
i lipi dosul palmei de gur, nghii un suspin i
pru gata s-i piard stpnirea. Cnd ncerc s
treac pe lng el, Gage o prinse i o trase spre el.
- Las-m!
- Taci. Pur i simplu taci! O inu cu fermitate,
tar s-i ia n seam zbaterile, iar cnd ea renun la
lupt i se ag de el, o strnse i mai tare. Ai fcut
ceea ce trebuia s faci, murmur el. Te-ai descurcat
bine. Ai rezistat. Acum du-te n cas, las-m s
termin asta. Poi s-i suni pe ceilali.
Ea rmase lipit de el nc un moment.
- O s terminm mpreun. O s-l ngropm
mpreun. Apoi o s mergem s-i sunm pe ceilali.

139
7
rugase pe Quinn s-i aduc haine curate
O de schimb. Dup toat grozvia, dup
ngroparea cinelui, Cybil se sim ea m urdar,
transpirat, ptat. In loc s stea prea mult s se
gndeasc la ceea ce-i ptase pantalonii i bluza, le
nghesui pe toate ntr-o pung de plastic i, dup ce
fcea du, avea de gnd s le arunce n pubela lui
Cal.
Cedase nervos, recunoscu ea n timp ce intra sub
jetul duului. Fcuse ce trebuia s fac, e-adevrat,
dar apoi stpnirea ei de sine cedase, se fcuse
buci-bucele.
i asfel se cam terminase cu Cybil Kinski cea
calm i raional.
Acum, dac nu mai putea s fie calm, mcar
putea s ncerce s fie raional.
Era oare mai bine sau mai ru c cedase n faa
lui Gage? Erau dou variante, se gndi ea: mai ru -
mult mai ru - pentru mndria ei, dar, per total, era
mai bine, pentru c acum i tiau amndoi limitele.
Pentru a reui s duc treaba la capt cu succes,
trebuiau s-i cunoasc bine unul altuia slbiciunile,
puterile i momentele n care aveau s cedeze.
Era furioas c cedase ea prima, dar o s accepte
chestia asta. Pn la urm.
Era un dumicat greu de nghiit, presupuse ea,
de vreme ce se vzuse ntotdeauna ca fiind cea
puternic. Cea care fcea alegerile - alegerile grele,

140
atunci cnd era necesar - i care se inea de ele, care
le punea n practic. Ali oameni cedau - mama ei,
sora ei - , dar ea rezista. Se chinuise ntotdeauna s
reziste.
Un alt lucru pe care trebuia s-l nghit, se gndi
ea, era recunoaterea faptului c Gage avea dreptate.
Moartea unui cine n-avea s fie cel mai ru lucru
care se putea ntmpla. Dac nu putea s neleag
asta, dac nu putea s accepte asta, n-avea cum s le
fie de folos celorlali. Aa c trebuia s se descurce.
S ngroape totul, aa cum spusese i el, i s
treac mai departe.
Cnd ua se deschise, odat cu pala de aer rece
simi i un val de enervare.
- ntoarce-te, mechere, i du-te de unde ai venit.
- Sunt eu, Q. Eti bine?
Sunetul vocii prietenei ei i umplu ochii de
lacrimi. Se stpni i de data asta.
- Sunt mai bine. Ai ajuns foarte repede.
- Am plecat imediat eu i Cal. Fox i Layla vin
i ei imediat ce pot s scape. Cu ce te pot ajuta?
Cybil nchise duul.
- D-mi un prosop. Trase perdeaua duului i
lu prosopul pe care i-1 ntindea Quinn.
- Dumnezeule, Cyb, pari epuizat.
- A fost prima mea zi de munc, ca gropar. Sunt
intr-o form destul de bun, dar, Q, pentru numele
lui Dumnezeu, e o munc groaznic! Pe toate
planurile.
n timp ce Cybil se nfur n primul prosop,
Quinn i ntinse un al doilea, pentru pr.

141
- Slav Domnului c n-ai fost rnit! I-ai salvat
viaa lui Gage.
- A zice c ne-am salvat vieile amndurora.
Se privi n oglinda aburit. Epuizarea fizic i psihic
dispru sub greutatea vanitii pure. Cine era oare
femeia aceea palid, tras la fa, cu ochii ncercnai
pe care o vedea n oglind? Oh, Doamne! Te rog
spune-mi c te-ai gndit s-mi aduci i trusa de
machiaj mpreun cu hainele!
Linitit de reacia ei, Quinn se rezem cu oldul
de tocul uii.
- De ct vreme suntem prietene?
- N-ar fi trebuit niciodat s m ndoiesc de tine.
- Am pus totul pe pat. O s m duc jos, s-i
pregtesc un pahar de vin, ct timp te schimbi tu.
Mai vrei i altceva?
- Cred c mi-ai rezolvat toate nevoile eseniale.
Rmas singur, Cybil se pieptn, se pudr i
se m achie, ndeprtnd i acoperind sem nele
epuizrii. Se schimb n haine curate, se mai verific
o dat, apoi strnse punga n care-i pusese rufele
murdare. Cobor, ndes punga n gleata de gunoi
din buctrie, apoi iei pe veranda din fa, unde
Quinn sttea cu Cal i cu Gage.
Nimeni, se gndi ea, n-ar vrea s stea pe veranda
din spate n momentul sta.
i lu paharul de vin, se aez, apoi i zmbi lui
Cal.
- Aa, i cum ai petrecut astzi?
Ii rspunse cu un surs cald, dei ochii lui gri i
calmi i cercetau faa.

142
- Ziua mea nu a fost la fel de animat ca a
voastr. Comitetul Zilei Veteranilor s-a ntrunit n
dimineaa aceasta pentru a trece n revist programul
final al evenimentelor ce vor avea loc n respectiva
zi. Wendy Krauss, care buse deja vreo dou pahare
de vin la petrecerea onomastic a unei colege, i-a
scpat o bil de bowling peste picior. i-a rupt degetul
mare. i civa adolesceni s-au luat la har i au
nceput s se mping din cauza unui meci de fotbal
de mas.
- E o dram continu n Hawkins Hollow.
- Oh, da.
Cybil sorbi din vin i se uit spre rpa din faa
casei, spre pmntul vlurit, spre prul erpuitor.
- E un loc foarte potrivit n care s stai dup o zi
ncrcat. Grdinile tale sunt minunate, Cal.
- M fac fericit.
- Un loc retras i n acelai timp conectat la
ntreg. tii pe aproape toat lumea de prin prile
astea.
- Cam aa ceva.
- tii al cui era cinele acela.
El ezit doar un moment.
- Al familiei Mullendores, care st pe Foxwood
Road. Cinele lor a disprut alaltieri. De parc ar
fi simit nevoia unui contact, Cal se aplec i-l
mgie pe Lump, n timp ce celul i sforia la
picioare. Casa lor e n ora. E cale lung pentru un
cine de acolo pn aici, dar dup cum mi l-a descris
Gage, cred c era vorba despre cinele familiei
Mullendores, Roscoe.

143
- Roscoe. Odihnete-te n pace, gndi ea.
Infestatul cinilor face parte din metodele obinuite.
i tiu sigur c-avem o list de atacuri ale animalelor
de companie i slbatice n dosarele noastre. Totui,
aa cum ai spus i voi, e drum lung din ora i pn
aici, chiar i dac ai patru picioare. Nimeni n-a vzut
vreun cine turbat, nimeni n-a fost atacat?
-N im ic.
- Asta nseamn, n mod logic, c i ceea ce s-a
petrecut astzi a fost un atac cu o int anume. Marele
Ticlos nu doar c l-a infestat pe bietul cine, ci l-a
i adus aici. Tu eti adesea singur aici n timpul zilei,
i spuse ea lui Gage. Twisse n-avea de unde s tie c
sunt i eu aici, cu siguran nu nainte s infesteze
cinele acela dac zici c lipsete de-acas de atta
timp. Deci tu ai fi ieit afar, poate chiar ai fi tras un
pui de somn n hamacul acela mbietor pe care Cal
l-a instalat ntre arari, sau poate ar fi ieit Cal s
tund iarba. Sau Quinn s se plimbe prin grdin.
- Oricare dintre noi ar fi putut s fie singur
pe-acolo, o aprob Cal. i acum am fi ngropat pe
altcineva, nu cinele.
- Un mod inteligent de a ataca, reflect Cybil,
sau mcar o ncercare care nu a presupus prea mult
risip de energie din partea lui.
- E bine s ai prin preajm o femeie cu o arm.
Gage bu ncet din paharul de vin.
- i nc una care ajunge pn la urm la
concluzia c nu ea a ucis cinele acela. Twisse a
facut-o. nc un lucru de adugat la lista aceea cu

144
lucruri care trebuie rzbunate. Se uit spre drum.
Uite-i pe Fox i pe Layla.
- i cina noastr. Quinn ntinse mna i i-o atinse
pe-a lui Cybil. Am comandat o salat mare i vreo
cteva pizza de la Ginos. M-am gndit c-ar fi bine
s ne rezumm la lucruri simple n seara asta.
- Te-ai gndit bine. Avem o grmad de treab.

n timpul mesei nu discutar, aa cum fceau


adesea, despre lucruri obinuite i uoare. Ziua fusese
prea plin, dispoziia era prea ntunecat.
- Va trebui s nregistrezi toat chestia asta, Q,
ncepu Cybil, apoi se ntoarse spre Gage. Gage a avut
un vis.
El o privi n ochi pentru alte cteva secunde,
apoi ncepu s povesteasc visul lui plin de pasiune
i moarte.
- Simbolism, decise Quinn rapid. Asta nu intr
n capitolul profeii. Evident, orict de bun ar fi fost
sexul, niciunul dintre voi n-ar fi continuat dac
ncperea n care v aflai ar fi fost cuprins de flcri.
- O observaie bun, murmur Cybil.
- Poate c era o partid de sex att de ncins
nct au luat foc amndoi. Fox ridic din umeri,
ncercam i eu s fiu amuzant.
- Da, foarte amuzant. Layla l nghionti n coaste.
Suntem toi foarte stresai aa c visele pline de
violen i de sex n-ar trebui s ne surprind. i dac
lum n considerare i c... m rog, dac ne gndim
i c tu, Gage, eti cumva...

145
- Frustrat sexual, interveni Quinn, i atras de
Cybil. Suntem cu toii biei i fete mari, aa c nu
cred c-i momentul s fim delicai. mi cer scuze.
Dar realitatea este c tu i Cybil suntei doi aduli
sntoi, ca s nu mai spun atrgtori, i mprtii
aceeai abilitate, ntr-o perioad de stres extrem. Ar
fi uimitor dac n-ar exista i ceva unde de tensiune
sexual ntre voi.
- i satisfaci o dorin i arzi n focurile iadului?
Cal i mestec gndul odat cu felia de pizza. Nu
cred c e att de simplu, chiar dac vorbim din punct
de vedere simbolic. Dac v unii la un nivel att de
intim, vor aprea consecinele. i dac v unii,
formai nc o legtur separat n lanul pe care l-am
creat deja noi ase, ntrii consecinele i puterea.
- Sunt ntru totul de acord cu tine. Dnd din cap
aprobator, Cybil i zmbi lui Cal. Pcat c ne-a stat
Quinn n cale, altfel ne-am fi putut cupla.
- i am de gnd s rmn n calea voastr.
- Eti att de egoist. M rog, visele profetice,
avnd n vedere experiena mea n domeniu, sunt
adesea pline de simbolism. i cred c visul sta ar
trebui trecut n coloana cu vise profetice, mcar cu
creionul.
- Am putea merge sus acum, suger Gage. S
testm teoria.
- E o ofert foarte generoas. De-a dreptul plin
de eroism. Cybil fcu o pauz i sorbi din vin.
Deocamdat o s-o refuz. Dei a putea s-mi sacrific
trupul pentru o partid de sex, spre binele cauzei
noastre, nu cred c aa ceva e necesar n momentul
sta.

146
- S-mi spui doar cnd se ajunge acolo.
- O s fii primul pe care-1 anun. Ce-i? o ntreb
ea pe Quinn, care plmuise aerul.
- Voiam s mai dau la o parte din blestematele
astea de unde de tensiune sexual.
- Vai, ce amuzant eti! Dar s mergem mai
departe, continu Cybil. Dup teoria enunat de
inteligentul i chipeul Caleb, este vorba despre
conexiuni, despre legturi. i sunt legturi la fel de
intime ca i sexul.
- ns nc prefer sexul, coment Fox. Zmbi
spre Cybil, care-i arunc o privire ngheat, i se
ntinse dup nc o felie de pizza. Dar, scuz-m,
te-am ntrerupt.
- Gage i cu mine am simit una dintre aceste
legturi cnd am ncercat s ne combinm abilitile.
A fost putere, au aprut i consecinele. nainte de
aceast experien pe care-am mprtit-o amndoi,
el a mai avut parte de una. Ann Hawkins. Cybil se
opri din nou, de data asta pentru a urmri zborul unei
psrele care plonj spre corola roie a unei flori,
nainte s plec ncoace, Quinn i cu mine am
nregistrat incidentul, l-am nscris n grafice i l-am
notat pe hart. Gage mi l-a mai povestit o dat i
mie, pentru notiele mele, n caz c s-ar fi pierdut
nite detalii pe parcurs. Am aflat c nu se pierduse
niciun astfel de detaliu.
- M-am gndit la asta mai tot timpul, astzi,
interveni i Layla. A spus c ar plnge pentru el,
pentru Gage, i c i tu vei plnge, Cybil. Cel puin
asta e interpretarea mea. Asta conteaz, cred.

147
- Lacrimile sunt importante. Cybil continu s
urmreasc pasrea n timp ce aceasta se repezea la
o alt floare.
- M ntreb dac referirea la lacrimi a fost una
literal, adic dac s-a referit efectiv la lacrimi, ca la
un ingredient magic de care o s avem nevoie, sau
dac este i aici vorba de un sim bol. Durere,
bucurie... emoii. Dac nu cumva legtura emo
ional este cea important aici.
- i din nou sunt ntru totul de acord, adug
Cybil.
- tim c sentimentele fac parte din toat lupta
asta. Twisse se hrnete cu cele negative - fric, ur,
furie. i se pare c cele pozitive reprezint unul dintre
lucrurile care ne-au ajutat s nu ne prjim de tot
ultima dat cnd am fost la Stnca Pgn.
- Cu alte cuvinte, ea nu ne-a spus nimic nou,
nimic din ce nu tiam deja.
- Subliniere pozitiv, i spuse Quinn lui Gage.
i a spus foarte clar c avem tot ce ne trebuie pentru
a ctiga lupta. Problema este cum o s ne dm seama
ce reprezint acest tot i cum s-l folosim.
- Slbiciuni versus puteri. Fox lu un gt de bere.
Twisse ne cunoate slbiciunile i profit de ele.
Trebuie s contracarm acest lucru i de fapt s l
negm cu ajutorul puterilor noastre. Strategie
elementar.
-B ine, spuse Layla. Trebuie s facem nite liste.
- Fata mea e nnebunit dup liste.
- Serios. Puterile i slbiciunile noastre ca grup
i ca indivizi. Este rzboi, nu-i aa? Puterile noastre

148
sunt armele noastre, iar slbiciunile noastre sunt
golurile din linia noastr defensiv. Ne stabilim o
linie defensiv, sau mcar recunoatem unde sunt
aceste goluri i ne construim o poziie ofensiv.
- Am nvat-o ah, le spuse Fox celorlali.
Prinde foarte repede.
- E cam trziu acum pentru liste, e deja sear,
spuse Gage.
Netulburat, Layla cltin din cap.
- Niciodat nu-i prea trziu pentru liste.
Cybil i ridic paharul de vin i pasrea dispru
cu vitez, asemenea unui glon argintiu.
- Urmtorul lucru pe lista mea sunt crile.
- Vrei s jucm cri? o ntreb Cal. Nu crezi c
suntem cam ocupai pentru aa ceva?
- Niciodat nu poi fi prea ocupat pentru o
partid de cri, l corect Gage. Ins cred c doamna
se refer la Tarot.
- L-am adus cu mine astzi i am fcut un
experiment mpreun cu Gage. Dei avea ncredere
n memoria ei, Cybil i scoase agenda pentru a le
relata celorlali rezultatele experimentului. Toate
Aracane Majore, cu nelesuri anume pentru amndoi,
concluzion ea. Pariorul nostru profesionist v va
confirma, ansele ca un astfel de lucru s fie pur
coinciden sunt de-a dreptul astronomice. Crile
pot fi interpretate n diverse feluri, n funcie de cel
care le citete, de ntrebare, de crile din jur i aa
mai departe. Dar am sim it c n cazul sta au
dezvluit o legtur fizic, emoional, para
normal. Apoi simbolurile fiecruia dintre strmoi

149
i eventualitatea unei schimbri dramatice, i urmrile
ei. Mi-ar plcea s mai fac o serie de astfel de
experimente. Cal i Quinn, Fox i Layla, toi trei
brbaii, toate trei femeile i n final toi ase
mpreun.
- ntotdeauna te-ai priceput la Tarot, spuse
Quinn.
- Motenirea mea igneasc. Dar astzi a fost
mai mult dect asta.
- Ai fcut mecheria cu crile nainte de
apariia cinelui, coment Fox. nainte de atac.
- Da. Cum amintirea evenimentului nc o fcea
s se simt ciudat, Cybil ntinse mna dup paharul
de vin. nainte.
- Poate c sta a fost unul dintre elementele
declanatoare. Asta, continu Fox, i legtura creat
ntre tine i Gage. Trebuie s trecem n revist toate
detaliile, bineneles, dar dac treaba cu crile n-a
fost coinciden i legtura dintre voi genereaz
putere i energie, faptul c atacul a venit imediat dup
aceea ar putea fi tot o coinciden.
- N u, spuse Cybil ncet. Nu, chiar nu e
coinciden.
-E rai afar, interveni Quinn. n curtea din spate.
- Da. Cybil se uit la Gage. Ce-ai zice s le
povesteti tu partea asta?
El nu se prea ddea n vnt dup rapoarte de
genul sta, dar presupuse c ei i venea greu s
povesteasc ntmplarea. O trecu el n revist, din
momentul n care se aezaser unul n faa celuilalt,

150
pe iarb, cu vrfurile degetelor unite i pn n
momentul n care Cybil trsese ultimul foc de arm.
- Oh, scumpo! Cu ngrijorarea ntiprit pe fa,
Layla o lu de mn pe Cybil.
- M scuzai! Gage ridic un deget. Dini, falei,
came despicat, snge vrsat. Nebunul de Roscoe a
mucat din umrul meu o bucat mai mare dect...
- Oh, scumpule! Layla se ridic, nconjur masa
i-l srat pe obraz, spre surprinderea i amuzamentul
lui.
- Aa mai merge. Oricum, cam aa au stat
lucrurile.
- Gage a uitat s v spun c am cedat total.
Dac tot facem liste, chestia asta ar trebui trecut la
punctele mele slabe. Dup aceea m-am nmuiat
serios. Nu pot s garantez c n-o s se mai ntmple
niciodat, dar nu cred c-o s se mai ntmple.
- Respectiva nmuiere a fost intens, dar scurt,
continu Gage. i a avut loc dup ce s-a terminat
toat trenia. Mie personal nu-mi pas nici ct
negru sub unghie dac cineva scrnete din dini
sau o ia razna dup ce se termin treaba.
- Bine spus, decise Cybil.
- A fcut o greeal. Quinn vorbea ncet, dar
ochii ei albatri ardeau. A fcut o greeal mare.
- Cum? o ntreb Cal.
- Pentru noi trei, cele de-aici, un element crucial
al acestei lupte n-a exista dect teoretic pn acum.
Am tot vorbit despre ce se ntmpl cu oamenii n
timpul zilei de apte, despre ce sunt capabili s fac
oamenii infestai. Dar doar tu, Fox i Gage ai avut

151
de-a face cu toate astea. Doar voi trei ai fost obligai
s v aprai pe voi sau s aprai pe altcineva de
atacul altei fiine. O fiin obinuit care s-a
transformat ntr-o ameninare. De unde s tim, cum
s fim sigure, cum s aflm cum vom putea reaciona,
dac vom putea face cu adevrat fa, dac vom putea
rezista cnd vom fi puse n faa faptelor? Acum tim.
Cinele acela de astzi n-a fost una dintre iluziile
urte create de Twisse. A fost real, n carne i oase.
nmuiere pe dracu, Cyb! N-ai intrat n panic, n-ai
fugit, nu te-ai blocat. Ai luat pistolul i l-ai eliminat.
Ai salvat o via. Deci ticlosul a fcut o greeal
mare dezvluindu-ne o prticic din spectacolul pe
care-1 pregtete. Pentru c acum patru dintre noi au
experiena nfruntrilor reale, i s fiu a naibii dac
eu sau Layla n-am putea s rezistm, aa cum a fcut
i Cybil. Votul meu? Eu cred c-ar trebui s trecem
asta cu litere mari n coloana de plusuri.
- Bravo, blondino, i-ai artat tu! Cal se aplec
i o srut.
- A i dreptate. Fox i ridic i el berea, toastnd.
A vrut s se dea mare i s-a ales cu o confruntare.
Literalmente. A fost nfruntat i nvins.
Cybil rmase cu ochii la Quinn pentru cteva
secunde, n timp ce simea c i se desface i ultimul
nod din stomac, un nod cauzat de oc i de suferin.
- ntotdeauna te-ai priceput s-i croieti dram
prin blrii, nu-i aa? Bine, atunci. Respir adnc,
uurat pentru prima dat dup ore bune. Atunci, s
facem o pauz scurt pentru a ne felicita... i pauza

152
a trecut. Cineva s nceap s curee masa ct timp
m duc eu s-mi aduc crile.
Cnd iei, Gage se ridic de la mas i o urm.
- Ascult, deja ai dovedit destule astzi.
i lu geanta i ncepu s caute pachetul de cri.
- N-are niciun rost s-i ntinzi crile tale magice
n seara asta. Eti obosit.
- Ai dreptate, sunt obosit. Dar o deranja s i se
spun asta, mai ales cnd se chinuise att de mult
s-i ascund oboseala. mi imaginez c n zilele de
dinainte de apte i apoi n timpul lor tu, Cal i Fox
funcionai ntr-o stare aflat cu mult dincolo de
oboseal.
- Cnd se ajunge acolo n-ai alte opiuni. Dar
nc nu s-a ajuns acolo.
- Dar se va ajunge. i, dei am nevoie i chiar
vreau s dovedesc ceva, nu e vorba de asta.
Mulumesc pentru grija pe care mi-o pori, dar...
Se ntrerupse cnd el o lu de bra.
- Nu-mi place s port cuiva de grij.
Expresia de pe faa lui mustea de frustrare abia
stpnit.
- Nu, pun pariu c nu-i place. N-am cum s te
ajut cu chestia asta, Gage.
- Ascult. Ascult. Frustrarea se ghici din nou
n vocea lui, de data asta i mai evident. Hai s dm
crile pe fa, nc de la nceput.
- D-i drumul.
- Modul n care s-au cuplat ceilali, asta nu e n
cri. Nu n acelea, spuse el artnd spre pachetul de
Tarot. Nici n ale mele, nici n altele. Nu-i vorba

153
despre cntece de dragoste i despre jucat de-a mama
i de-a tata.
Ea-i nclin capul i pstr un zmbet uor,
nelegtor pe fa.
- Ai cumva impresia c a vrea cumva s-mi
cni sau s ne jucm de-a mama i de-a tata?
-Term in, Cybil!
- Nu, tu s termini, nemernic arogant! Dac te
temi c o s te prind cumva n mrejele mele, c o s
te farmec pn cnd o s-ajungi s-mi cni serenade
sub balcon i-o s te gndeti la modele pentru
lenjeria de pat sau pentru farfurii, asta e problema
ta. l atenion cu un deget, iar zmbetul ei nu mai
era deloc unul nelegtor sau uor, transformndu-se
mai degrab ntr-un rictus. Dac i s-a ntiprit ideea
asta n creieraul tu minuscul, nseamn c eti prost!
Ceea ce e de-a dreptul redundant, innd seama c
am spus deja c ai un creiera minuscul, i chiar ursc
cnd sunt att de nervoas nct devin redundant!
- Ai de gnd s stai aici i s-mi spui c atunci
cnd ceilali cad ca mutele, ie nu i-a trecut prin
cap s pui mna pe mine, s m nhai?
- Ce imagine drgu, i chiar dovada vie a
modului n care vezi tu sentimentele pe care le au
prietenii notri unii pentru ceilali.
- E o imagine destul de realist, murmur el.
Dac mai pun la socoteal i teoria lui Quinn cu
undele de tensiune sexual, cred c-aveam tot dreptul
s-mi pun astfel problema.
- Atunci las-m s i spun i eu ce cred. Dac
i cnd voi decide eu c-mi doresc un brbat pentru

154
o relaie pe termen lung, n-o s-o fac pentru c Soarta
mi l-a ndesat pe gt. Dac i cnd, repet ea, i
contrar a ceea ce gndeti tu, n prostia ta misogin -
da, s tii c nu toate femeile i doresc relaii pe
termen lung - , nu va trebui s-l nha sau s pun mna
pe el. Dac s-ar ntmpla aa, nu l-a vrea pe
nenorocit. Eti n siguran, n-o s te prind n mrejele
i n farmecele mele, dobitoc narcisist. i dac nici
aa nu te-am linitit, poi s m pupi n fund.
l mpinse i trecu pe lng el, intr n sufragerie
i trnti pachetul de cii pe mas.
- Trebuie s m linitesc mai nti, spuse ea,
fr s se adreseze cuiva anume, apoi trecu n
buctrie i iei pe ua din spate.
Quinn i arunc o privire scurt lui Cal, apoi se
duse dup ea.
- E foarte nervoas, coment Quinn cnd Layla
iei i ea n urma ei.
-V d .
Dup ce parcurse rapid veranda de la un capt
la altul, Cybil se ntoarse spre ele.
- Nici chiar n starea n care sunt acum, orbit
de furie, n-o s spun c toi brbaii sunt arogani,
porci ignorani care merit un ut nprasnic n bilele
lor att de preioase.
- Doar un singur brbat anume, traduse Quinn.
- Unul anume, care tocmai a avut tupeul s m
avertizeze c toate visele pe care le-a avea n legtur
cu el sunt zadarnice.
- Oh, Dumnezeule! Minile pe care Quinn le
duse la fa camuflar un sunet situat ntre un mormit
i un hohot de rs.

155
- i c n-ar trebui s m gndesc c voi patru,
care, dac pot aduga i asta, cdei ca mutele, sun
tei precursorii viitoarei mele fericiri alturi de el.
- Nu sunt sigur c puterea lui de a se vindeca
are vreo ans mpotriva furiei lui Cyb. Vrei s sunm
deja la urgene?
- Dac se ntmpl ceva, ar trebui s-l lsm
mai nti s sufere puin, se gndi Layla. Ca mutele?
- Ca s fiu corect, dei Dumnezeu tie de ce-ar
trebui s fiu corect, a spune c remarca asta a fost
mai degrab cauzat de ngrijorarea lui pentru
propria-i situaie dect de prerea pe care o are despre
voi.
Quinn i drese vocea.
- Ah, ca s mai adaug i eu ceva nefolositor,
este de asemenea posibil ca aceast criz a lui s fie
provocat cumva i de proieciile sale cauzate de
sentimentele complicate pe care le are pentru i
despre tine.
Cybil ridic din umeri.
- Asta-i problema lui.
- Absolut. Dar n locul tu m-a simi flatat.
De faptul c el nu se teme c te vei ndrgosti tu de
el, ci c se va ndrgosti el de tine.
Acum Cybil strnse din buze. Furia btu n
retragere, raionamentul i lu locul.
- Hmmm. Eram prea furioas pentru a vedea
problema i din perspectiva asta. mi place. Ar trebui
s-i aplic Tratamentul.
- Pentru numele lui Dumnezeu, Cyb! Cu oroare
exagerat pe fa i n glas, Quinn i prinse prietena
de bra. Nu Tratamentul!

156
- Ce-i Tratamentul sta? ntreb Layla. Doare?
- Tratametul, creat i implementat de Cybil
Kinski, are multe faete i multe straturi, i spuse
Quinn. Niciun brbat nu-i poate rezista.
- Este abordare, atitudine, rspuns. Absent,
Cybil i trecu o mn prin pr. Cunoaterea intei i
ajustarea n consecin a modului de abordare, a
atitudinii i a rspunsului, n funcie de anumite
aspecte. Poi s adaugi i seducie, i chiar sex, dac
consideri c este acceptabil, dar este vorba mai
degrab despre atragerea lor exact n punctul n care
i-i doreti. Contact vizual, lim bajul trupului,
conversaia, garderoba - toate ajustate n funcie de
brbatul n chestiune. Rsufl adnc. Dar acum nu
este momentul pentru aa ceva. Orict de mult ar
merita s i-o fac. Dar dup ce se vor termina toate
astea...
- Bine, trebuie s tiu i eu, se hotr Layla. Cum
ai ajusta acest Tratament pentru Gage?
- Este foarte simplu, elementar chiar. Gage
prefer femeile sofisticate, cu stil. Dei probabil c
gndete altceva, este de fapt mai atras de femeile
puternice, pentru c le respect. Nu trebuie s fie
timid atunci cnd vine vorba de sex, dar dac este
sigur pe ea, de genul prietene, hai s ne-o punem,
dup aceea n-o s se mai gndeasc niciodat la ea.
Ii place inteligena, dublat de un sim al umorului.
- Ah, nu m lovi, spuse Layla, dar se pare c
pn acum te-ai descris pe tine.
Remarca fu n msur s o opreasc pe Cybil
pentru un moment, dar apoi continu:

157
- Spre deosebire de, s zicem, Fox, lui nu-i place
s creasc, s educe. Spre deosebire de Cal, el nu e
atras de rdcinile lui i nici nu vrea s se stabileasc
undeva. Joac uneori cii, i o femeie care se pricepe
la jocurile de cri va reui s-i atrag atenia. Una
care s tie s ctige, dar i s piard. Poate fi atras
fizic - i ce brbat n-ar putea fi inta unei astfel de
atracii - , dar numai pn la un punct. i pstreaz
foarte bine controlul n majoritatea situaiilor, deci
controlul va fi cheia pentru atragerea lui.
- Dac ar fi vrut s-o fac, i-ar fi fcut notie
despre toate lucrurile astea. Ca o mmic mndr,
Quinn se uit la Cybil. Apoi ar fi fcut un profil
detaliat.
- Bineneles, dar cum n cazul sta vorbim doar
ipotetic... Micndu-i umerii, Cybil continu: Are
nevoie de provocri, deci va trebui s mergi pe linia
dintre interes i dezinteres, oferindu-i cte puin din
amndou. Nici prea nfierbntat, nici prea rece -
nu tiu cum unii brbai nu pot s reziste unei femei
care-i trateaz cu rceal - , trebuie s gseti
tem peratura potrivit i apoi s-o variezi, pe
neateptate, pentru a-1 dezechilibra. i... Se opri,
cltin din cap. Nu conteaz, oricum n-am s-o fac.
Miza e prea mare pentru un astfel de joc.
- Cnd eram la facultate, a folosit Tratamentul
pentru un tip care m-a nelat i dup aceea a avut
tupeul s-mi propun o partid n trei cu el i cu tipa
cu care m nelase. Porc ordinar. Quinn i trecu
braul peste umerii lui Cybil i o strnse tare. Cyb l-a
ntors pe idiotul la ca pe un ceas i cnd credea c-o

158
s nceap s-i sune alarma, l-a aruncat jos de pe
noptier. A fost minunat. Dar, da, probabil c, avnd
n vedere circumstanele actuale, n-ar fi prea potrivit.
- M rog. Cybil ridic din umeri i-i ddu prul
pe spate. A fost distractiv s ne gndim mcar la asta.
i m-a mai calmat. Ar trebui s intrm i s ne apucm
de treab.
Layla o trase pe Quinn deoparte cnd Cybil intr
napoi n cas.
- Chiar sunt singura care a observat c se tot
descria pe ea ca fiind femeia de care Gage s-ar
ndrgosti?
- Nu. Dar nu-i aa c-i interesant c Cyb pare s
nu-i fi dat seama de asta? Quinn o lu pe Layla pe
dup umeri. Chiar dac, dup mine, analiza ei a fost
absolut corect. Ea este exact femeia de care s-ar
ndrgosti Gage. Nu-i aa c-o s fie foarte distractiv
s urmrim toat povestea?
- E vorba de Soart, Quinn, sau de alegere? n
cazul nostru, al tuturor.
- Eu zic c-i vorba de alegerea noastr, dar tii
ce? O btu uor pe umr. Nu-mi prea pas, de vreme
ce o s trim cu toii fericii pn la adnci btrnei.
Gndindu-se la asta, Layla se uit la Fox n timp
ce intra n buctrie. Tocmai desfcuse o sticl de
cola i rdea de ceva ce-i spusese Cal. Cnd ochii lui
cprui se oprir asupra ei, se nclzir ca nite sori.
- Eti gata pentru ghicit viitorul? ntinse mna
dup a ei.
-M a i nti vreau s-i pun o ntrebare. Era foarte
important s-l ntrebe acum, nainte s fie mprite
crile acelea.

159
- Sigur, ce-i trebuie?
- Vreau s tiu dac vrei s te cstoreti cu mine.
Discuiile din jurul lor se oprir dintr-odat.
Pentru cteva secunde, n ncpere domni o tcere
deplin, timp n care el o privi fix.
- Da. Acum?
- Fox.
- Pentru c m gndeam mai curnd la februarie.
tii i tu c februarie e o lun de tot rahatul. De ce s
nu fixm ceva frumos pentru atunci, ca s ateptm
cu nfrigurare luna februarie, cea mai de rahat lun?
Lu o nghiitur de cola, apoi puse sticla jos, n
vreme ce ea se uita int la el. n plus, n februarie
te-am ntlnit pentru prima dat. Dar nu de Sfntul
Valentin, pentru c, tii, e aa un clieu, i mult prea
tradiional.
- Te-ai gndit la asta?
- Da. M-am gndit, dac tot sunt ndrgostit pn
peste cap de tine. Dar m bucur c m-ai ntrebat tu
prima. Am scpat de stres. Rznd, o lu n brae. Ce
zici, i convine februarie?
- n februarie e perfect. i lu obrajii n palme
i-l srut. Apoi i nl capul i zmbi. Eu i Fox
ne cstorim n februarie.
Printre felicitri i mbriri, Cybil i prinse
privirea lui Gage.
- Stai linitit, spuse ea ncet. Eu n-o s te cer.
Puse ceainicul pe foc, ca s-i pstreze calmul
i concentrarea pentru momentul n care aveau s se
ntoarc la munc.

160
8
age dorini prost, iar insomnia lui nu avea
G nicio legtur cu visele sau cu viziunile.
Nu era obinuit s fac greeli grave, sau, mai ru -
cu siguran mai ngrozitor, mai terifiant pentru
el greeli de nceptor. Mai ales cu femeile. i
ctiga traiul nu doar cntrind crile i ansele, ci
i citind oamenii, ghicind ce le trecea prin cap, ce se
ascundea n spatele gesturilor i cuvintelor lor.
Se mai liniti puin cnd nelese, pe la trei
dimineaa, c nu o citise greit pe Cybil. Era la fel de
intrigat i atras ca i el, la fel de interesat - i
probabil la fel de precaut n a ncerca s se
abandoneze uneia dintre acele unde de tensiune
sexual.
Nu, nu greea deloc n ceea ce privete legtura
sexual dintre ei.
Greeala lui monumental fusese rbufnirea de
nelinite din interiorul lui i faptul c i-o aruncase ei
n fa. i al doilea aspect al gree+ii - Doamne, ce
njositor! - era faptul c o fcuse pentru c ar fi vrut
s fie sigur. i dorea ca ea s fie de acord cu el, s-i
spun c n-avea de ce s-i fac griji. C nici ea nu
voia s fie purtat n voia Sorii.
i dup ce i-ar fi clarificat toate aspectele astea,
ar fi putut s lucreze mpreun, s se culce unul cu
cellalt, s lupte mpreun i, la naiba! poate chiar
s moar mpreun, fr nicio problem.

161
Toate discuiile astea despre sentimente i despre
legturi emoionale l ntrtaser i mai mult. Oare
nu-i vzuse el pe amndoi cei mai buni prieteni ai
lui, pe fraii lui, ndrgostindu-se? i nu se ndreptau
acum amndoi spre altar? Orice brbat n toate minile
s-ar fi uitat bine la crile pe care le avea n mn i
s-ar fi aruncat nainte de terminarea minii.
innd seama de ceea ce se ntmplase deja cu
prietenii lui, ar ti trebuit s-i in gndurile i opiniile
pentru el, s nu fac micarea aceea. n schimb se
grbise, stricase totul, trecuse n defensiv. i, pe
scurt, o acuzase c-i ntinsese o curs. Avusese tot
dreptul s se nfurie pe el din cauza asta. Fr nicio
ndoial. Acum ntrebarea era cum avea el s
reueasc s repare lucrurile fr s trebuiasc s-i
cear scuze nainte. Ar fi putut s mearg pe varianta
iertrii pentru c luptau cu toii pentru o cauz nobil,
dar orict de adevrat ar fi fost, era un plan destul de
slab.
Pn la urm decise s cnte dup ureche, s
improvizeze ceva dac va fi nevoie i intr n casa
nchiriat. Quinn era la jumtatea scrilor. Se opri
cnd l vzu intrnd. Dup o ezitare scurt, cobor n
fug restul de trepte.
- Salut. Ai venit aici s lucrezi, nu-i aa?
-P i, s vezi...
l lu pur i simplu pe sus, cu un torent de cuvinte
i de micri.
- Pentru c chiar avem nevoie de cineva care s
ne ajute. Fox i Cal sunt amndoi n ntlniri, iar tatl
lui Fox are cteva ore libere, aa c Layla s-a dus cu

162
el la magazin, s se uite mpreun peste planuri. N-am
mai rmas dect eu i Cyb, iar eu trebuie s merg
undeva ca s iau ceva. Am cobort s-i pun lui Cyb
o cafea, e cafea proaspt fcut n buctrie. N-ai
vrea s i-o duci tu? M ntorc n douzeci de minute.
i iei n goan pe u nainte ca el s apuce s
rosteasc mcar un cuvnt. Cel puin jumtate din
ceea ce-i spusese erau minciuni fabricate pe moment.
Un brbat normal recunoate minciunile cnd e
ngropat pn la genunchi n ele. Dar cum i aceste
minciuni i serveau elului su, se mulumi s mearg
n buctrie, turn dou cni de cafea i le duse sus.
Claia de pr crlionat se nfoiase n toate
direciile fr ajutorul agrafelor cu care Cybil o inea
n siguran, pe cretetul capului. O coafur nou, se
gndi el, cel puin din cte vzuse el pn acum, i
nc una al dracului de sexy. Lucra cu spatele la el,
scriind ceva pe tabl. nc un tabel, observ el i
recunoscu numele crilor pe care le aleseser cu toii
n diferite runde n seara de dinainte. Presupuse c
muzica venea de la unul dintre laptopurile rspndite
prin camer. Melissa Etheridge se tnguia.
- N-ar fi mai simplu i mai rapid s introduci
datele alea ntr-un computer?
Ii vzu tresrirea i stpnirea rapid, chiar
nainte s se ntoarc spre el. Privirea pe care i-o
arunc era aproape bej. Absolut neutr.
- Sunt introduse, dar e mai simplu pentru ochi
aa, datele sunt mai accesibile pentru ntregul grup.
Una din alea e cafeaua mea, sau ai de gnd s le bei
pe amndou?

163
Se apropie i-i ntinse o can.
- Quinn a spus c trebuie s se duc pn ntr-un
loc ca s ia ceva i c o s se ntoarc n douzeci de
minute.
Prin ochii lui Cybil trecu o urm de iritare nainte
de a se ntoarce spre tabl.
- In cazul sta poate c-ar fi mai bine s te duci
jos sau afar pn cnd mai vine cineva, o persoan
care s te poat proteja de farmecele mele.
- M pot descurca cu tine.
Ea se uit la el. Bejul dispruse, observ Gage.
Acum ochii ei erau fumurii, cu o urm slab de
albastru fierbinte pe margini.
- i alii au crezut la fel. Greeala lor.
La naiba, se gndi el n timp ce ea continua s
scrie cu litere caligrafiate perfect. Cnd un brbat
i-a jucat att de prost crile din mn, trebuie s-i
accepte i pierderile.
- Am exagerat.
- Da, am stabilit demult asta.
- Atunci nu mai e nicio problem.
- Nici nu m-am gndit c ar putea fi vreuna.
Sorbi din cafea. O privi. ncerc s-i dea seama
de ce oare lipsa ei rece de interes l nfuria att de
tare. Aa c ls cafeaua jos i ncerc s-o ia de bra,
pentru a-i capta atenia.
- Ascult...
- Ai grij. Avertismentul se prelinse ca zahrul
topit. Ultima dat cnd ai nceput o fraz n felul
sta, i-ai dat ru cu stngul n dreptul. Presupun c
i ie i s-ar prea la fel de plictisitor ca i mie s mai
faci o dat aceeai greeal.

164
- N-am spus niciodat c am fcut o greeal.
Cnd vzu c ea nu-i rspunse dect cu o tcere lung
i cu o privire imperturbabil, se gndi c o astfel de
femeie ar fi fcut ravagii la masa de joc. Bine. In
regul. Toat ziua de ieri a fost criminal. Dar cum
eu nu te vd ca pe o amgitoare, e destul de clar c
pn la urm o s ajungem amndoi n pat.
Sunetul pe care-1 scoase ea era jumtate rs,
jumtate insult.
- Eu n-a paria deocamdat pe chestia asta.
- Mie-mi plac ansele aa cum se prezint ele.
Dar important e c am crezut c vrem amndoi ca
regulile jocului s fie foarte clare nc de la nceput,
ns am cam srit calul cnd am insinuat c tu ai
vrea mai mult de la mine.
- Atunci ai srit calul?
- Nu-mi dai niciun fel de ans, Cybil.
- De fapt, i-am dat deja una. Se gndi la
Tratament i zmbi. Doar c nu tii tu de ea. D-mi
voie s te ntreb ceva. Chiar crezi c eti att de
irezistibil, att de ispititor nct eu a putea s m
ndrgostesc de tine i-a ncepe s-mi fac planuri
despre cum s te nha?
- Nu, nu cred asta. Asta a fost partea a doua a
sritului calului. Vrei s fiu sincer?
- Oh, da, te rog.
- Toate legturile astea, toate conexiunile astea,
subcategoriile, subseturile n care ne-ai mprit,
spuse el artnd cu mna spre tabl, au nceput s
m fac s m simt aiurea. Dac mai adugm i
faptul c suntem implicai n chestia asta, precum i

165
faptul c mi-e cam poft de tine - chestie care tiu al
dracului de sigur c-i reciproc atunci e clar de ce
am exagerat.
i asta, decise Cybil, era cea mai grea variant
de scuz pe care o putea scoate de la el fr s-l bat
cu un par. i pn la unn, nu era rea deloc.
- Bine, spuse ea, maimurindu-1, n regul. O
s-i mai dau nc o ans, pe lng cea pe care i-am
dat-o deja. O s adaug i faptul c eu cred c suntem
amndoi ndeajuns de maturi i de inteligeni pentru
a rezista nevoilor i poftelor pe care le-am avea dac
ne facem griji c o eventual satisfacere a lor l-ar
face pe cellalt s se ndrgosteasc iremediabil i
pn peste cap. i convine varianta asta?
- Da, mi convine de minune.
- n cazul sta poi s mergi s-i vezi de drum,
s faci ceea ce aveai de gnd s faci, sau poi rmne
aici, s te implici.
- Ce nseamn de fapt aceast implicare?
- Adic s arunci o privire peste graficele,
tabelele i hrile pe care le-am fcut. Poate c tu o
s observi ceva ce nou ne scap, sau poate-i vine
vreo idee. Eu trebuie s-l termin i pe sta, trebuie
analizat. ncepu din nou s scrie. Dup aceea, dac
mai eti nc pe aici, cred c-ar fi o idee bun s mai
ncercm s ne conectm o dat - o conexiune
paranormal - , dar numai dac mai este cineva cu
noi. M-am gndit c dac mai ntrziam un pic ieri,
sau dac venea cinele acela mai devreme...
- Da, mi-a trecut i mie asta prin cap.

166
- Deci, eu a zice ca mcar pn vom reui s ne
stpnim mai bine aceste capaciti, n-ar trebui s
mai ncercm aa ceva ct vreme suntem singuri
sau n aer liber.
N-avea motive s-o contrazic.
- Mai nti povestete-mi despre asta, despre
cri.
- Bine. Urmrete-m. Am pus pe list toate
crile mele, n ordinea n care le-am tras, apoi pe
subcategoriile din care am fcut parte. Aici cele trase
cu tine, apoi cele trase mpreun cu Q i cu Layla,
apoi cele trase mpreun cu tot grupul, ca ntreg,
ntr-un pachet de Tarot sunt douzeci i dou de
Arcane Majore. Tu i cu mine am tras cte cinci cri
fiecare, toate zece au fost Arcane Majore.
El scan tabla i ddu din cap.
- Am vzut-o.
- Subcategoria femei am tras cte cinci cri
fiecare, n total cincisprezece Arcane Majore. Cnd
am tras mpreun cu tot grupul, primele trei cri au
fost tot Arcane Majore, iar ultimele trei - pentru c
eu am ales s trag ultima, i restul de cri erau deja
alese, au fost Regina de Spade, Zecele de Bate i
Patru de Cup. Acuma, dac te uii la cele trei runde
ale mele o s vezi c att n prima, ct i n ultima
am ales Diavolul i Moartea. Alte cri repetate,
Spnzuratul, n prima i n a doua rund, i Roata
Destinului n toate trei. A doua i a treia. Putere.
- Cu toii am tras anumite cri de mai multe ori.
- Aa e, astfel c aceste repetiii puncteaz pe
coloanele individuale. i, aa, ca fapt divers, toate

167
femeile au tras cte o regin, toi brbaii cte un
rege. A mea, Regina de Spade, reprezint pe cineva
n gard. O femeie inteligent care-i folosete mintea
pentru a-i croi drum. Sunt mndr s recunosc c
aa fac i eu. Aceast regin este vzut de obicei ca
fiind o persoan cu prul negru i cu ochii negri. Zece
de Bate o povar, hotrrea de a rzbi. Patru de
Cup - ajutor primit de la o surs pozitiv, noi
posibiliti i/sau relaii. Se ddu un pas n spate i
se ncrunt la tabl. Eu cred c acele cri care fac
parte din Arcanele Minore reprezint nu doar cine
suntem noi, ci i ce trebuie s facem fiecare dintre
noi pentru a ajuta grupul. Crile care se repet
reprezentnd ceea ce ne-a fost scris - de asemenea,
la fiecare n parte , ce-a fost sau e pe cale s se
ntmple, i rezultatul final.
Dar regele meu?
- Tot de Spade. Reprezint un brbat de aciune,
cu o minte analitic. i dei la prima vedere ar prea
c este vorba despre Fox - pentru c de obicei
persoana descris profeseaz n domeniul justiiei
reprezint un om drept, bun judector i independent.
Dup aceea ai tras ase de Bate - triumf dup o
btlie. i la sfrit Nou de Cup. Cineva cruia-i
place viaa bun i care se bucur de succes n plan
material. Deci... Rsufl adnc. Cum Q i cu mine
suntem mai familiarizate cu crile de Tarot i cu
interpretarea lor, o s ne ocupm noi de chestia asta.
O s-o analizm pe toate prile, din toate unghiurile,
o s lum pe rnd fiecare subcategorie, ordinea n

168
care fiecare dintre noi a tras crile, crile care s-au
repetat i aa mai departe.
- i aa o s aflm...?
- Punctele forte i slbiciunile - asta-i cheia,
nu-i aa? Pentru fiecare dintre noi, pentru fiecare
categorie i pentru ntreg grupul. i c tot vorbeam
de Q, continu Cybil cnd Quinn apru n cadrul uii.
Ai luat chestia aceea din locul acela? o ntreb ea cu
glas mieros.
- Ce? Aaa, chestia aceea de aco lo ... Se
terminaser. Deci, cu ce v ocupai?
- Noi dou o s ne ocupm de cri. Gage o s
i foloseasc mintea lui analitic i judecata n
studierea tabelelor, graficelor i hrilor.
- Foarte bine. Nu-i aa c-i drgu c eu i Cal
am ales Regina i Regele de Bate? Zmbi radios spre
Gage. Amndoi prefer viaa la ar, amndoi sunt
loiali, cu legturi puternice cu familia.
- Super. Acestea fiind spuse, Gage decise c
trebuia s-i focalizeze atenia asupra hrilor.
Se ntreb cte ore se chinuiser ele s pun la
punct toate astea - attea hrtii prinse n piuneze,
attea grafice i diagrame printate. nelegea i punea
mare pre pe munca de cercetare i de pregtire a
unui plan de btaie, dar, sincer, nu vedea cum aveau
s-i ajute tabelele i cartonaele colorate mpotriva
forelor rului.
n timp ce studia harta oraului, mintea lui punea
automat case, cldiri, monumente n locurile marcate
doar cu figuri geometrice. De cte ori nu strbtuse
strzile acelea - mai nti pe biciclet, apoi cu

169
maina? Acolo era locul unde cinele acela se necase
la nceputul celui de-al doilea apte. Dar n vara de
dinainte, el, Fox i Cal se strecurasem i se scldaser
goi n piscina aceea ntr-o noapte cald de var.
Banca ar trebui s fie acolo, la intersecia strzii
principale cu Antietam. i deschisese acolo un cont
cnd avea treisprezece ani, pentru a ascunde bani de
btrnul lui. i ticlosul acela de Derrick Napper
srise ntr-o sear la Fox, doar aa, de distracie, pe
cnd Fox se ntorcea de la antrenamentul de bowling.
Casa fam iliei Foster fusese cam pe-acolo, pe
Parkside, iar n livingul de la subsolul ei i pierduse
virginitatea mpreun cu frumuica Jenny Foster,
ntr-o noapte de neuitat, n timp ce prinii ei erau
plecai n ora, srbtorind aniversarea cstoriei lor.
Dup mai puin de optsprezece luni, la mult
vreme dup ce el se desprise de frumuica Jenny,
mama ei dduse foc patului conjugal, n timp ce
tatl ei dormea n el. Fusese unul dintre numeroasele
focuri din timpul acelui apte, iar domnul Foster
fusese unul dintre norocoi. Se trezise, stinsese
focul i reuise s-i stpneasc soia nainte s le
dea foc copiilor lor.
Acolo era barul unde el, Cal i Fox se mbtaser
groaznic cnd el se ntorsese s-i srbtoreasc cea
de-a douzeci i una aniversare. Cu civa ani nainte,
i aminti c din acelai bar Lisa Hodges ieise,
mpleticindu-se, i se apucase s trag n tot ce
mica - i chiar n unele chestii care nu se micau. l

170
mpucase n bra n timpul acelui apte, se gndi
Gage, apoi se oferise s-i fac un sex oral.
Vremuri ciudate.
Se uit peste grafice, dar din cte vedea el nici un
sector i nicio zon din Hollow nu ieeau n eviden
cu mai multe episoade de violen sau de activitate
paranormal. Strada principal, bineneles, dar
trebuia s iei n considerare i factorul c pe strada
principal este mai mult trafic, este cea mai aglo
merat i mai folosit strad din ora. Era principala
legtur cu zona central a pieei.
Vizualiz totul ca pe o roat, apoi ca pe o gril,
cu piaa n centru. Dar nu descoperi niciun model
anume. O pierdere de vreme, se gndi el. Se puteau
juca cu toate chestiile astea sptmni i luni n ir i
tot n-avea s se schimbe nimic. N-aveau s reueasc
s dovedeasc nimic altceva dect c la un anumit
moment, aproape fiecare loc din ora avusese parte
de un eveniment.
Parcul, terenul de fotbal, coala, vechea
bibliotec, sala de bowling, barurile, magazinele,
casele. Faptul c le trecuser pe toate n tabele n-avea
s le salveze de la alte evenimente similare cnd...
Se ddu napoi i se folosi de ambii ochi i de
memorie pentru a recldi ntregul ora Hawkins
Hollow pe hart. Poate c nu nsemna nimic, dar, la
naiba! porcriile acelea de piuneze erau chiar acolo.
Lu cutia cu piuneze i ncepu s nfig unele albastre
n hrtia hrii.
- Ce faci? l ntreb Cybil. De ce...

171
O ntrerupse printr-o singur ridicare de deget
n timp ce-i rscolea prin amintiri i aduga i mai
multe piuneze. Trebuie s fie mai multe, se gndi el.
Cum dracului ar fi putut cineva s-i aminteasc
fiecare incident susceptibil de a fi inclus ntr-o teorie
nebuneasc? i nu toate acele evenimente l implicau
pe el. El, Cal i Fox fuseser apropiai, dar nu fuseser
nedezlipii unul de cellalt.
- Locurile acelea sunt deja marcate, i atrase
Cybil atenia cnd el se opri.
- Da, asta-i i chestia. i acele locuri au fost
toate afectate de mai multe ori, unele n timpul
fiecrui apte. i unele dintre ele au fost deja scena
unor incidente i tura asta.
- E logic s fie locuri afectate de mai multe ori.
Quinn se apropie i ncepu s studieze i ea harta.
Un orel de mrimea lui Hawkins Hollow este
limitat. n afar de strada principal, locaiile sunt
destul de rspndite, dar i asta e logic, pentru c
acolo are loc mai mult activitate, acolo se gsesc
mai muli oameni pe metru ptrat.
- Da, da. Interesant, nu-i aa?
- Ar putea fi, dac-am ti ce reprezint piunezele
acelea albastre, spuse Cybil.
- Locuri, amintiri, locuri bune, locuri rele. Sala
de bowling. Noi trei am petrecut o grmad de timp
acolo cnd eram copii. Eu locuiam la etajul al treilea,
lucram acolo, la fel i Cal i Fox, pentru bani de
buzunar. Primul incident violent, cel puin primul de
care tim noi, s-a ntmplat n complexul acela, n
seara zilei n care am mplinit zece ani. Cel puin un

172
act de violen a avut loc acolo la fiecare apte. S-a
ntmplat deja ceva i de data asta - a fost scandalul
acela de Sfntul Valentin, Twisse m-a mpucat n
apartament - iluzie sau nu, eu am simit glonul la
al dracului de real. Mi-am luat-o ru de o grmad
de ori acolo.
- Violena atrage violen, murmur Cybil. Se
ntoarce n locurile unde tu sau unul dintre voi a avut
o experien violent.
- Nu doar asta. Vezi aici. Btu cu degetul n
hart. Aici am fcut sex prima oar n viaa mea, n
casa de acolo. Aveam cincisprezece ani.
- Precoce, coment Quinn.
- Am profitat de o ocazie. De urmtorul apte
stpna casei a ncercat s-i dea foc, mpreun cu
toi din ea. Din fericire nu i-a ieit. Pn la urmtorul
apte prima mea cucerire s-a mritat cu iubitul ei
din facultate i s-a mutat din ora. Dar tipul care a
cumprat casa aceea a spart toate oglinzile din ea -
asta se ntmpla n iulie 2001, i din cte povestete
soia lui, pe care a atacat-o, a nceput s ipe c n
oglind erau diavoli. coala... numai Dumnezeu tie
cte am ptimit acolo, de toate felurile - ne-am btut,
am pipit fete i le-am srutat dup ce am nceput
liceul.
Violen sau energie sexual. A voastr, adug
Cybil. A ta, a lui Cal, a lui Fox. Da, e interesant.
- Cu siguran sunt mai multe locuri. Mi se pare
interesant i faptul c pn luna trecut nu s-a
ntmplat niciun incident, de niciun fel, la ferma lui
Fox. i nici acela de luna trecut n-a fost real, dar

173
s-a ntmplat. i nici la casa prinilor lui Cal nu s-a
ntmplat nimic pn acum. Dar ar trebui s fim ateni
la eventualitatea c ar putea avea loc astfel de
evenimente i acolo.
- O s-l sun chiar acum. Quimi iei n fug din
camer.
- Ei bine, Rege de Spade, e posibil ca mintea ta
analitic i spiritul tu de observaie s fi descoperit
ceva. Cybil btu cu degetul pe hart. Aici e casa
noastr. Nu s-a nregistrat niciun incident nainte s
ne mutm noi aici.
- S-ar putea s se fi ntmplat ceva de care noi
s nu tim.
- Sigur nu incidente majore, pentru c dac s-ar
fi petrecut aa ceva, ai fi aflat. Dar dup ce ne-am
mutat, a nceput i aici. Ne-a luat n colimator, e foarte
probabil s se foloseasc de energia noastr ca de un
combustibil. Primul incident de care i aduci aminte
s-a petrecut la sala de bowling, cnd erai toi trei
acolo. De data aceasta, sala de bowling a fost scena
primului incident ireal, imaginar, cnd patru din
grupul nostru erau acolo. Quinn a vzut demonul aici,
cnd mergea cu maina spre casa lui Cal, unde avea
s-l ntlneasc pentru prima oar, ceea ce nseamn
c eram toi ase n aceeai zon - pentru prima dat.
- Ce caui?
- Un model n model. n timpul celui de-al doilea
apte unul dintre incidentele majore a avut ca
personaj principal o femeie care a ieit din barul
acesta i a nceput s trag cu arma. Ai fost rnit.
- Da, apoi s-a dat la mine.

174
- Erai toi trei acolo, i bineneles c femeia
era mai uor de manipulat din cauza consumului de
alcool. Dar cum voi n-aveai pe vremea aceea dect
aptesprezece ani, e puin probabil c apucaseri deja
s v petrecei destul timp acolo, sau s avei acolo
genul de experien care s ...
- Tatl meu petrecea o grmad de timp acolo,
nelegnd unde btea, Gage rezist tentaiei de a
trece amintirea aceea sub tcere. i o dat m-a dat n
uturi afar, literalmente, cnd m-am dus acolo s-l
caut. Aveam cam apte ani pe vremea aceea. A fost
prima oar cnd m-a altoit serios. Asta voiai s tii?
-D a .
Cnd vzu c nu ncearc s-l consoleze sau s-l
liniteasc, i simi muchii stomacului relaxndu-se
din nou.
- De ultimul apte, am ncercat s repetm
ritualul, aa c ne-am dus la Stnca Pgn la miezul
nopii. Nu tiu deci unde a avut loc primul incident
n ora, dar a fost cel mai urt apte de pn atunci.
i anul sta o s fie cel mai ru dintre toate.
- Bine, s ne ntoarcem acum. tiai c avea s
se ntmple. Erai pregtii. Au avut loc anumite
incidente, ca i acum, i nainte de miezul acelei nopi,
i aduci aminte ce s-a ntmplat prima dat?
- ntotdeauna au venit mai nti visele. n anul
acela m-am ntors pe la nceputul primverii. Pe
vremea aceea stteam toi n apartamentul pe care-1
avea Cal. L-am vzut pe micul ticlos aezat chiar
pe semnul de la intrarea n ora, cnd am ajuns n
Hawkins Hollow. i n prima noapte sau dimineaa

175
foarte devreme, n timp ce noi trei eram la Cal, au
aprut ciorile.
- Unde?
- Pe strada principal, acolo le place cel mai
mult. Dar cele mai multe au venit pe cldirea n care
stteam noi. Da, cldirea aceea a fost cel mai afectat.
i tiu c la coal au avut loc multe bti. Oamenii
le-au pus pe seama stresului i tensiunilor specifice
sfritului de an colar, dar totui au fost foarte multe
bti la coal.
- Cred c putem s lucrm cu informaiile astea,
rspunse Cybil. Se ntoarse la calculator i ncepu s
apese tastatura. Sunt o grmad de date de introdus,
trebuie selectate i analizate n funcie de muli
factori, i aa mai departe, dar putem s scoatem ceva
din asta pn la urm. i ridic scurt privirea cnd
Quinn se ntoarse. Vine?
- Imediat dup ce trece pe la ai lui.
- Cheam-i aici i pe Fox i pe Layla.
- A gsit ceva? l ntreb Quinn pe Gage.
- Aa se pare.
- Aprarea este parte integrant din orice rzboi
ofensiv.
- Parte integrant, repet Gage.
- Stabilim locaiile cu cel mai mare risc, apoi
lum msurile necesare de aprare.
- i care ar fi acele msuri?
- Evacuare, fortificare. i ndeprt ntrebarea
cu un gest al palmei, ca pe o musc enervant. S
lum lucrurile pe rnd.

176
Gage nu se baza prea tare pe evacuri sau
fortificri, dar urmri raionamentul lui Cybil. Vzu
modelul din model. Se trase mai n spate cnd aprur
i ceilali. Acum toi ase umpleau biroul micu.
- Am czut de acord c exist catalizatori, ncepu
Cybil. tim c trei brbai au eliberat entitatea pe
care o vom numi Twisse, pentru c sta este numele
dup care a fost cunoscut data trecut cnd a aprut,
n urma unui ritual de snge. tim c Quinn a avut
prima viziune n februarie - cel mai devreme dintre
toate perioadele supuse studiului cnd a venit.
Layla i Quinn stteau amndou la hotel, i au avut
prima viziune comun acolo. De-atunci lucrurile au
nceput s se precipite - din ce n ce mai des, din ce
n ce mai puternic. La sala de bowling, n timpul
Balului Iubiilor, cnd patru dintre noi se aflau acolo.
Atacul asupra lui Lump, la Cal acas, cnd stteam
toi ase acolo. De data asta am nregistrat i viziunile
individuale i pe cele comune. Din nou la sala de
bowling, n pia, la biroul lui Fox, la apartamentul
lui, n aceast cas. Cnd comparm cu ce s-a
ntmplat de aptele trecut, observm un model n
ceea ce privete locaiile.
- Sala de bowling este unul dintre locurile cele
mai importante. Quinn studie harta actualizat.
Liceul, barul, fosta cas a familiei Poster, zona din
jurul pieei. Sunt evidente motivele pentru care
locurile acelea au fost preferate. Dar e interesant c
nainte de anul sta, nici n cldirea lui Fox i nici n
casa asta nu s-au nregistrat incidente. Cred c-avem
ceva acum.

177
- De ce n-am vzut asta pn acum? se ntreb
Cal. Cum dracului de ne-a scpat?
- N-am fcut grafice, hri i tabele, explic Fox.
Sigur, ne-am notat anumite chestii, dar nu le-am pus
niciodat cap la cap n felul sta. Este o modalitate
logic, vizual.
- i voi le vedei n fiecare zi, adug Cybil.
Tu i Cal locuii aici. Vedei oraul n fiecare zi,
strzile, cldirile. Pe cnd Gage, nu. Aa c el, cnd
se uit la hart, vede lucrurile altfel. i cum el i
ctig traiul aa cum i-l ctig, e obinuit s vad
modele peste tot.
- i ce facem cu asta? ntreb Layla.
- Adugm ct mai multe date posibile, date pe
care le vom scoate de la biei, din amintirile lor,
ncepu Cybil. Introducem respectivele date, studiem
i analizm modelul rezultat i...
- Calculm unde va avea loc prima lovitur sau
primele lovituri, ncheie Gage cnd ea se uit la el.
Sala de bowling a fost lovit prima n primul an, barul
n cel de-al doilea. Nu tim unde a avut loc prima
lovitur n cel de-al treilea an, pentru c eram la
Stnca Pgn atunci.
- S-ar putea s tim. Incruntndu-se la hart, Cal
puse un deget pe un punct. Tatl meu a rmas n ora.
tia c noi urma s mergem n poian, aa c el a
rmas aici n caz c... N-am tiut. Abia dup ce s-a
terminat totul mi-a povestit. S-a dus n secia de
poliie. Doi ipi s-au luat la btaie n parcarea bncii,
au nceput s se loveasc ntre ei, i mainile,
bineneles, cu levierele.

178
- S-a ntmplat ceva semnificativ cu vreunul
dintre voi trei acolo?
- Da. Fox i bg degetele n buzunarele din
fa ale pantalonilor. Napper a srit odat pe mine
acolo, m-a snopit n btaie, asta nainte s-mi revin
eu i s-l calc n picioare.
- Exact la astfel de evenimente m refer, i spuse
Cybil. Tu unde i-ai pierdut virginitatea, Cal?
- Doamne, Dumnezeule!
- Nu fi sfios. Stpnindu-i un hohot de rs,
Quinn l mpinse cu umrul.
- Pe bancheta din spate a mainii mele, ca orice
licean respectabil dintr-a doupea.
- El a ajuns mai trziu la maturitate, sublinie
Gage.
Cal i trase umerii n jos, apoi i-i ndrept
intenionat.
- Intre timp am recuperat cu vrf i ndesat.
- Aa am auzit i eu, spuse Cybil, i Quinn rse
din nou. Unde era parcat maina?
- Pe Rock M ount Lane. Pe vremea aceea,
pe-acolo nu erau prea multe case. Zona era n plin
dezvoltare, aa c ... i ls capul ntr-o parte i puse
degetul pe un alt loc de pe hart. Uite, cam pe-aici.
i de ultimul apte, dou din casele de aici au ars
din temelii.
-F o x ?
- Undeva pe marginea prului. Dincolo de ora.
Acum sunt cteva case pitite pe-acolo, dar nu fac
parte din Hollow. Nu tiu unde s-ar putea ncadra.

179
- O s nregistrm i zona asta, pentru orice
eventualitate. Acum cu toii va trebui s spai adnc
n amintiri, s v gndii bine i s v notai tot ce v
amintii, orice ar putea avea o semnificaie. Un episod
violent, unul traumatic, unul sexual. Apoi o s le
punem cap la cap. Layla, tu te pricepi al dracului de
bine la corelri.
- Bine. Magazinul meu, sau, m rog, cldirea n
care urmeaz s fie magazinul meu, se corect Layla.
A fost lovit ru de fiecare apte, i deja a fost atins
i de data asta. S-a ntmplat ceva acolo?
- nainte era un magazin de vechituri.
Tonul vocii lui Gage, tcerea care se ls, modul
n care tceau Cal i Fox i spuneau lui Cybil c acolo
nu se ntmplase ceva semnificativ, ci de-a dreptul
monumental.
- Un fel de anticariat cu chirie mic. Mama mea
lucra din cnd n cnd acolo cu jumtate de norm.
Eram toi trei n magazin - cred c probabil mamele
noastre se ntlniser acolo s ia prnzul n ora sau
s mearg la cumprturi, nu-mi aduc aminte prea
bine. Dar eram toi hei acolo cnd... 1 s-a fcut ru,
a nceput s sngereze. Era nsrcinat, nu mai in
minte n cte luni. Dar eram toi trei acolo cnd
lucrurile au nceput s mearg din ru n mai ru.
- Au chemat o ambulan, spuse Cal, ca s-l
scuteasc pe Gage s continue. Mama lui Fox s-a
dus cu ea, iar mama mea ne-a luat pe toi trei cu ea
acas. N-au putut s-o salveze nici pe ea i nici copilul.
- Ultima dat cnd am vzut-o, zcea pe podeaua
acelui magazin de vechituri, sngernd. Presupun c

180
asta-i al dracului de semnificativ. Am nevoie de mai
mult cafea.
Ajuns jos, trecu pe lng filtru i iei direct pe
verand. Cteva momente mai trziu, Cybil apru n
spatele lui.
- mi pare ru c asta-i provoac atta durere.
- N-am putut s fac nimic atunci, nici acum nu
pot face nimic.
Se apropie i mai mult de el i puse o mn pe
braul lui.
- mi pare att de ru c te doare chestia asta.
tiu cum e s-i pierzi un printe, pe cineva pe care-1
iubeai i care te iubea. tiu ct de mult poate s-i
marcheze viaa, cum poate s-o mpart n dou,
nainte i dup. Orict de demult s-ar fi ntmplat
asta, oricare ar fi fost circumstanele, exist un loc
n interiorul copilului din tine unde durerea st
cuibrit.
- Mi-a spus c totul o s fie bine. Ultimul lucru
pe care mi l-a spus a fost Nu-i face griji, puiule, nu
te speria. Totul o s fie bine. N-a fost bine, dar sper
c ea credea ce spunea. Mai calm acum, se ntoarse
spre ea. Dac ai dreptate n privina chestiei steia,
i eu cred c ai, o s gsesc o metod de a-1 ucide. O
s-l ucid pentru c se folosete de sngele mamei
mele, de durerea ei, pentru c se hrnete cu frica ei.
Aici i acum, jur s fac asta.
- Bine. Cu ochii ntr-ai lui, i ntinse o mn.
Jur i eu mpreun cu tine.
-N ic i mcar n-ai cunoscut-o. Abia eu...

181
l ntrerupse, lundu-i faa n mini i trgndu-1
n jos, pn cnd buzele ei le ntlnir pe ale lui
ntr-un srut rapid i puternic care-i tcu mai mult
bine dect o duzin de cuvinte de ncurajare.
- Jur.
Chiar i dup ce se ddu n spate, continu s-i
in faa n mini. i din ochii ei izvor o singur
lacrim, care-i croi drum spre brbie. Micat, el i
lipi fruntea de a ei.
Recunosctor, accept linitea pe care i-o ddeau
lacrimile ei.

9
/v

nuntrul cldirii care avea s adposteasc


Surorile", Cybil studia drele de vopsea de
pe diferii perei. Culori proaspete, se gndi ea, care
s acopere rnile vechi i cicatricele. Layla, pentru
c era Layla, fcuse o schi mare pe unul dintre
pereii interiori - la scar - cu m odificrile i
adugirile pe care voia s le fac. Nu trebuia s faci
mult efort pentru a vizualiza ce avea s devin
cldirea aceea.
i Cybil trebui s fac i mai puin efort pentru
a vizualiza ce se ntmplase acolo. Bieelul acela,
speriat i confuz n timp ce mama lui sngera puternic
pe podeaua unui magazin de vechituri. Din momentul
acela viaa lui Gage s-a rupt, se gndi ea. Poate c el
a reuit s lipeasc toate piesele la loc, dar ntregul

182
avea s fie schimbat pentru totdeauna de momentele
petrecute n acest loc, de pierderea suferit.
tia, pentru c i linia vieii ei fusese schimbat
pentru totdeauna din momentul sinuciderii tatlui ei.
O alt ruptur n viaa lui Gage, se gndi ea,
fusese momentul n care tatl su ridicase mna la
el. O alt crpire, o alt schimbare de direcie. Apoi
o alt ruptur, n ziua n care mplinise zece ani.
O mulime de distrugeri i de reparaii pentru
un bieel att de tnr. Era nevoie de un om foarte
puternic i foarte hotrt pentru a accepta toate aceste
distrugeri i mai ales pentru a-i putea reconstrui viaa
din cioburile lor.
Pentru c vorbria din spatele ei se terminase,
se ntoarse i le vzu pe Quinn i pe Layla uitndu-se
la ea.
- E perfect, Layla.
- Te gndeai la ce s-a ntmplat aici, la mama
lui Gage. i eu m-am gndit la asta. Ochii Laylei se
ntunecar cnd se uit mprejur, la magazin. M-am
tot gndit la asta seara trecut. Am mai gsit ceva
cteva strzi mai ncolo, poate c-ar fi fost mai bine
s ncerc s nchiriez locul acela n loc s...
- Nu, nu, nu face asta. Locul sta e al tu. Cybil
puse mna pe planul de pe perete.
- El n-a spus niciodat nimic. Gage n-a spus
nimic, i eu am tot povestit despre planurile mele cu
locul sta. Nici Fox nu a ... i nici Cal. i cnd l-am
ntrebat pe Fox despre asta, mi-a spus c ideea este
s faci lucrurile s fie aa cum ar fi trebuit s fie sau
s pstrezi scopul lor iniial. tii cum face el.

183
- i are dreptate. Vopsea proaspt, se gndi
Cybil. Culoare i lumin. Dac nu pstrm ce e al
nostru nseamn c deja am pierdut. Niciunul dintre
noi nu poate schimba ceea ce s-a ntmplat cu mama
lui Gage i nici relele care-au avut loc de-atunci
ncoace. Dar putem readuce locul sta la via, iar eu
cred c asta echivaleaz cu o btaie bun aplicat lui
Twisse. Ct despre Gage, el spunea c mamei lui i
plcea s vin aici. Cred c i lui i-ar plcea s te
vad transformnd locul sta n ceva care i-ar fi plcut
i mamei lui.
- Simt de acord cu tine, i nu doar pentru c
locul sta o s fie grozav, adug Quinn. O s aduci
o grmad de energie pozitiv aici, i asta o s
ndeprteze cu un ut energia negativ. Este un simbol
foarte puternic. Mai mult, este fizic pur. ntr-o
mulime de aspecte, chestiunea cu care ne confruntm
se reduce la fizic elementar.
- Natura urte golurile, decise Cybil i ddu
din cap. Aa c nu-i oferi nc unul. Umple-1, Layla!
Layla oft.
- Cum o s fiu oficial omer, din nou, o s am
destul timp s fac asta. Dar acum trebuie s ajung la
birou. Este prima zi de pregtire a celei care o s m
nlocuiasc.
- Cum se descurc? o ntreb Quinn.
- Cred c-o s fie foarte bun. E istea, eficient,
organizat, frum oas i m ritat, cu doi copii
adolesceni. mi place de ea. Lui Fox i e cam fric
de ea. Deci e perfect. Pe drumul spre ieire, Layla
se uit la Cybil. Dac vorbeti azi cu Gage, ai putea

184
s-l ntrebi? Dac lsm deoparte fizica i btaia
dintre energii, dac lui i-ar veni prea greu s fac din
locul sta o parte din viaa lui - pentru c eu aa o
s-l consider, pentru c i Fox va face la fel a
putea s m gndesc mai serios i la cealalt
proprietate.
- Dac stau de vorb cu el, o s-l ntreb i despre
asta.
Dup ce Layla ncuie i se ndrept n cealalt
direcie, spre birou, Quinn o lu de bra pe Cybil.
- De ce nu te duci?
- Unde s m duc?
- S vorbeti cu Gage. O s lucrezi mai bine
dac n-o s stai s te ntrebi ce mai face.
- E biat mare, poate s...
- Cvb. Ne cunoatem de mult vreme. Mai nti,
eti implicat. i chiar dac te-ai gndi la tipul sta
doar ca la o parte din echip, tot s-ar putea spune c
eti implicat. Dar e mai mult dect att. Nu suntem
dect noi dou aici, spuse ea cnd Cybil rmase
tcut.
- Bine, da, e mai mult. Nu sunt sigur ct sau ce
nseamn acest mai mult, dar e mai mult.
- Bine, e acest nebulos mai mult. i te gndeti
la bieelul acela care i-a pierdut mama i al crui
tat s-a apucat de butur n loc s se apuce de
educaia fiului su. La bieelul care a ncasat mai
multe lovituri dect ar fi trebuit, la brbatul care n-a
ntors spatele atunci cnd ar fi putut s-o fac. Deci n
acest mai mult intr i un pic de mil, i un pic de
respect.

185
- Ai dreptate.
- E iste, loial, un picu dur i necioplit, exact
att ct trebuie s-l fac interesant. i, bineneles,
foarte chipe.
- Chiar c ne cunoatem de mult, recunoscu
Cybil.
- Atunci, du-te i stai de vorb cu el. Uureaz-i
sufletul Laylei, ncearc s afli mai n amnunt ce-i
cu acel mai mult, apoi te vei putea concentra pe
ce-avem de fcut pe mai departe. i sunt multe de
fcut.
- Tocmai de aceea ar trebui s stau de vorb cu
el mai trziu. Abia ce-am zgriat un pic suprafaa
teoriei cu locurile fierbini. i chiar trebuie s m
mai uit o dat peste rezultatele tragerilor pe care le-am
fcut la Tarot. i cel mai important, nu te las nici
moart singur n casa aceea. Pentru nimic n lume.
- Tocmai de aceea au fost inventate laptopurile.
Eu o s merg cu al meu la sala de bowling. Quinn
fcu semn napoi, spre pia. O dovad n plus c eu
am fcut alegerea corect n privina brbatului i a
casei n care m-am stabilit. O s m instalez n biroul
lui Cal sau prin apropierea lui, iar tu poi s treci s
m iei cnd termini de vorbit cu Gage.
- Poate c nu-i o idee prea rea.
- Prietena mea, spuse Quinn n timp ce intrau n
cas, aa poi s spui i de stocul meu de aciuni.

In buctria casei lui Cal, Gage ncerca s-i


treac amintirile n revist, cu cafeaua alturi,
scriindu-le n laptopul propriu. Se mai ntmpl s

186
ai i necazuri, se gndi el, i intr-o grmad de ocazii
fusese vorba de necazuri al dracului de mari. Dar
cnd le scrise, i ddu seama c o mare parte din
aceste necazuri se ntmplaser n cteva locuri, n
mod repetat.
Cu toate astea, nc nu avea sens totul. Avusese
parte de cele mai urte momente din via - durere,
fric, jale, furie - n apartamentul acela blestemat de
deasupra slii de bowling. Dei acolo aveau loc
evenimente la fiecare apte, nu-i putea aminti nici
mcar un astfel de eveniment care s fi fost de mare
amploare, care s fi fost grav. Nu se pierduse nicio
via, nu se dduse foc, nu se jefuise.
i asta era ciudat, nu-i aa? Unul din locurile
cele mai importante din ora, casa copilriei lui,
centrul familiei lui Cal, n cel mai pur sens, locul
preferat al lui Fox. i cu toate acestea, cnd infestarea
era la cote maxime, cnd oamenii ardeau, sprgeau,
se bteau ca orbii, btrna sal de bowling rmnea
aproape neatins.
i chestia asta ridica un mare semn de ntrebare,
dup prerea lui, un de c e urmat de un mai mic
cum am putea s ne folosim de asta? .
Apoi mai era vechea bibliotec. Toi trei i
petrecuser cu siguran o grmad de timp acolo.
Strbunica lui Cal condusese locul acela. Ann
Hawkins locuise acolo i murise acolo n perioada
n care lua natere oraul Hawkins Hollow. Fox
suferise acolo o tragedie major, n timpul ultimului
apte, cnd logodnica lui se aruncase n cap de pe
acoperi.

187
Dar... Dar, se gndi el, sorbind din cafea, era
singura tragedie de care-i amintea c se petrecuse
acolo. Nici acolo nu se dduse foc, nici acolo nu se
devastase. i asta n condiiile n care crile ar fi
constituit un excelent combustibil.
Cldirea gimnaziului i liceul fuseser lovite de
fiecare dat, iar coala elementar scpase aproape
neatins. Interesant.
Se rsuci ca s studieze desenele pe care le
fcuse pe harta oraului i ncepu s speculeze c-ar
putea exista nu doar locuri fierbini, ci i aa-numitele
locuri reci.
Iritarea pe care o simi cnd auzi btaia din ua
de la intrare ls locul unui altfel de speculaii cnd
de partea cealalt a uii ddu de Cybil.
- De ce n-ai intrat direct? o ntreb el. Nimeni
altcineva nu bate la u.
Eu am primit o educaie aleas. nchise singur
ua, apoi nclin capul n timp ce-1 msura de sus
pn jos. Ai avut o noapte grea?
- Dac-a fi tiut c-o s primesc vizita unei
persoane cu educaie superioar, m-a fi mbrcat la
costum i cravat.
- N-ar fi stricat s te i brbiereti. Am fost
nsrcinat s port o discuie cu tine. Stm de vorb
aici, n picioare?
- Dureaz mult?
Simi drept n suflet strlucirea amuzat care
apruse n ochii ei.
- Da vd c eti o gazd foarte de treab!

188
- Nu e casa mea, se apr el. Lucrez n buctrie.
Poi s vii i tu acolo.
- Vai, mulumesc, o s-i accept invitaia. O lu
naintea lui, cu mersul acela pe care el l gsea foarte
sexy. Te deranjeaz dac-mi fac un ceai?
El ridic din umeri.
- tii unde gseti de toate.
- Da. Lu ceainicul de pe aragaz i merse cu el
la chiuvet.
Nu-1 deranja prea tare c venise. Nu era cea mai
urt chestie din lume s aib o femeie frumoas n
buctrie, fcnd ceai. i asta nu era totul. Nu era
orice femeie frumoas, ci Cybil. i nu orice buctrie,
ci, printr-o conjunctur a tuturor elementelor pozitive
din lume, chiar buctria lui.
n seara trecut, ntre ei se consumase un moment
de intensitate rar, atunci cnd ea-1 srutase, cnd
vrsase lacrimi pentru el. Nu un moment sexual, nu
n esena lui. Se putea descurca cu ceva sexual, putea
s suporte. Dar tot ce era acum ntre ei era mult mai
periculos dect sexul.
Ea i arunc o privire peste umr i el simi
lovitura imediat, specific a atraciei fizice. i apoi
pmntul rmase ferm sub picioarele lui.
- La ce lucrezi? l ntreb ea.
- mi fac temele repartizate.
Veni mai aproape i privi harta, dnd aprobator
din cap.
- Frumos, foarte frumos fcut.
- Merit un 10?
Ochii ei i ntlnir pe-ai lui.

189
- tiu s apreciez o dispoziie proast. Le am i
eu pe-ale mele, destul de des. Ce-ai zice s srim
peste ceai i s trecem direct la obiect, ca apoi s te
pot lsa s-i savurezi n linite proasta dispoziie?
- Termin de fcut ceaiul, n-am nicio problem.
Dac tot eti acolo, ai putea s-mi umpli i mie cana
de cafea. i la ce obiect s trecem?
Nu-i aa c era fascinant s-o priveti, s vezi
faa ei alb, pe care se vedeau semnele btliei
interioare - s se enerveze i s plece, sau s-i
dovedeasc educaia superioar i s fac ceea ce
venise s fac?
Se ntoarse, scoase o ceac i o farfurioar i -
observ el - ignor complet solicitarea lui de a umple
din nou cana de cafea. Se sprijini de masa din partea
opus lui, atept ca apa s nceap s fiarb.
- Layla se gndea s-i gseasc i o alt locaie
pentru magazin.
El atept i restul frazei, iar cum acesta nu veni,
i ridic minile, ntrebtor:
- i chestia asta trebuia discutat cu mine pentru
c....?
- Se gndete i la o alt locaie pentru c e
ngrijorat n privina sentimentelor tale.
- Sentimentele mele n privina magazinelor de
fentei sunt ca i inexistente. Aa c de ce ar...
Dnd din cap, Cybil rsuci butonul aragazului,
stingnd flacra de sub ceainicul n care apa ncepuse
s bolboroseasc.
- Vd c i poi folosi creierul i atunci cnd
eti ntr-o dispoziie proast. E ngrijorat c dac-i

190
va deschide magazinul acolo, asta te va face s suferi.
Dup cum au indicat-o i crile trase de ea, printre
calitile ei se numr compasiunea i capacitatea
de a empatiza. Tu eti fratele lui Fox n cel mai
adevrat sens al cuvntului, deci ea te iubete. O s-i
schimbe planurile.
- Nu-i nevoie s fac aa ceva. Nu trebuie s...
Nu e ... Nu putea s-i adune cuvintele; pur i simplu
nu reuea s le scoat pe gur.
- O s-i spun.
- Nu, o s vorbesc eu cu ea. Dumnezeule! E
doar un loc unde s-a ntmplat ceva. Dac s-ar nchide
toate locurile unde s-a ntmplat ceva n Hollow, pur
i simplu ar disprea ntregul ora. Nu c mi-ar psa
mie, dar sunt oameni crora le-ar psa.
Iar loialitatea, se gndi Cybil, se numra printre
calitile lui.
- O s-l fac s strluceasc. Cred c asta e
menirea ei. Am vzut-o acolo. n dou viziuni diferite.
Dou posibiliti diferite. ntr-una, locul era ars, cu
geamurile sparte i cu pereii nnegrii. Ea sttea
singur printre ruine. Prin fereastra spart din fa
venea lumin, i cumva chestia asta fcea locul s
par i mai urt. Felul n care raza respectiv lumina
ruinele speranei ei. Se ntoarse i-i turn o ceac
de ceai. n cealalt, lumina se revrsa prin ferestrele
strlucitoare, pe podelele lustruite. Nu era singur,
nuntru mai erau i ali oameni, care se uitau n
vitrine, prin rafturi. Locul era plin de micare i
culoare. Nu tiu care dintre aceste dou scenarii ar
putea s devin realitate, nu tiu dac va deveni

191
vreunul realitate. Dar tiu c ea trebuie s ncerce s
transpun n realitate cea de-a doua variant. i va
putea s ncerce dac-i vei spune c pe tine nu te
deranjeaz locul acela.
- Bine.
- Ei bine, mi-am ndeplinit misiunea. O s plec
i-o s te las n pace.
- Termin-i blestemia de ceai!
Ea-i lu ceaca, veni spre el i se rezem de
mas. Acum erau fa n fa. n ochii aceia mari i
cprui i fcuse loc un pic de simpatie.
- Dragostea e o povar, nu-i aa? i tu deja eti
ncrcat cu Cal, cu Fox, cu locuitorii oraului i cu
familiile Barry i O Dell. i acum vine i Layla i
mai adaug o piatr mare peste grmada asta. Cred
c o ai i pe a lui Quinn, pentru c ea e genul de
persoan care - dac te-ai debarasa de piatra ei - ar
lua-o i i-ar pune-o iar n spate. Nici nu-i de mirare
c eti ntr-o dispoziie att de proast.
- Asta-i prerea ta. Mie mi se pare ceva normal.
- n cazul sta... Se apuc s studieze ecranul
laptopului, peste umrul lui. Mi s fie, chiar i faci
temele. Mirosea ca pdurea, se gndi el. Ca pdurea
toamna. Nimic fragil i pastelat, specific primverii,
ci bogat i viu, cu doar o umbr de mireasm de fum
ndeprtat. O grmad de locuri aici, coment ea.
Cred c ncep s-mi fac o idee despre gruprile astea,
dar cum explici . ..
Nu se gndi la micare, o fcu pur i simplu. De
obicei era o greeal, o tia, dar de data asta nu o
simi ca pe o greeal. Nu avea gustul unei greeli.

192
nainte ca vreunul dintre ei s-i dea seama ce se
ntmpl, buzele lui erau peste ale ei, prul ei n
pumnii lui.
O dezechilibrase - spera el n mai multe pri
vine - , aa c minile ei ajunser pe umerii lui. Nu
se feri, sfioas, i nici nu se retrase, i se drui. Nu era
o femeie care se preda, ci o femeie care alesese s se
simt bine.
- Fr seducie, spuse el cu buzele deprtate doar
la civa centim etri de ale ei. Nu m i ncalc
promisiunea, aa c i-o spun pe leau. Putem s
dansm n continuare n jurul problemei, sau putem
merge sus.
- Ai dreptate. Fr niciun fel de seducie.
- Tu ai pus condiiile, i reaminti el. Dac vrei
s le schimbi...
- Nu, nu. O nelegere e o nelegere. De data
asta gura ei se lipi de a lui, la fel de fierbinte, la fel
de flmnd. i dei mi place s dansez, chestia asta
este... Se ntrerupse cnd auzi btaia n u. M duc
eu s vd cine este. Probabil c tu ai nevoie de cteva
momente, ca s te ... liniteti.
i ei i trebuiau cteva momente, se gndi Cvbil
n timp ce ieea din buctrie. N-avea nimic mpotriv
s intre n piscin, la captul cu apa cea mai adnc.
Dar nu strica nici s rsufle adnc de cteva ori nainte
s se curee, i abia apoi s hotrasc dac voia s
sar n aceast piscin, n acest moment.
Rsufl adnc i deschise ua. i lu un moment
s recunoasc brbatul respectiv, l vzuse de cteva
ori la sala de bowiing. Se gndi din nou c Gage

193
semna mai mult cu mama lui, pentru c tatl nu
semna deloc cu fiul.
- Domnule Turner, eu sunt Cybil Kinski. El
rmase n u, artnd, se gndi Cybil, jenat i un
pic speriat. Prul i se cam rrise i ncrunise. Era
cam de nlimea lui Gage, dar mai slab. Ridurile i
vasele sparte de pe fa se datorau probabil anilor de
butur, presupuse ea. Ochii i erau de un albastru
apos, temtori parc s-i susin privirea.
- mi cer scuze. Credeam c Gage e aici. A fi
putut...
- Da, este. Intrai. E n buctrie. Luai loc i eu
o s...
- Tocmai pleca. Vocea lui Gage era neutr,
ntr-un stil aproape brutal. Intr n camer. Trebuie
s pleci.
- Dac-mi dai doar un m inut...
- Sunt ocupat i nu eti bine-venit aici.
- Eu l-am invitat pe domnul Turner nuntru.
Vorbele lui Cybil czur ca nite bolovani n puul
adnc al tcerii. Deci, o s v cer scuze amndurora.
i o s v las singuri s v rezolvai problemele. V
rog s m scuzai.
Se duse n buctrie, Iar ca Gage s se uite vreun
pic spre ea.
- Trebuie s pleci, repet el.
- Vreau doar s spun ceva.
- Nu e problema mea. Nu vreau s aud ce ai de
spus. Deocamdat locuiesc aici, i atta vreme ct
am s-o fac, s nu mai treci pe-aici.

194
Maxilarul lui Bill se strnse. Gura i deveni mai
fenn.
- Am amnat chestia asta de cnd ai venit n
ora. N-o mai pot amna. D-mi doar cinci minute,
pentru numele lui Dumnezeu! Cinci minute, i n-o
s te mai deranjez niciodat. tiu c vii la sala de
bowling doar atunci cnd tii c nu sunt acolo.
Ascult-m, i o s m fac nevzut ori de cte ori vei
vrea s treci pe acolo, pe la Cal. N-o s mai trec nici
pe aici, ai cuvntul meu.
- Asta pentru c acest cuvnt al tu a nsemnat
ntotdeauna foarte mult, nu?
Bill roi.
- E tot ce am. Cinci minute, i-ai scpat de mine.
- Oricum am scpat de tine. Dar Gage ridic
din umeri. Ai cinci minute.
- Bine, atunci. Bill i drese glasul. Sunt un
alcoolic. N-am mai pus alcool n gur de cinci ani,
ase luni i dousprezece zile. Am lsat butura s-mi
acapareze viaa. Am folosit-o ca pe o scuz pentru
a-i face ru. Ar fi trebuit s am grij de tine. Ar fi
trebuit s te cresc. N-aveai pe nimeni - pe nimeni
altcineva, i eu te-am lsat singur. Mrul lui Adam i
se mic, nghii n sec. Te-am btut cu minile, cu
pumnii, cu cureaua, i a fi continuat s te bat dac
nu te-ai fi fcut ndeajuns de mare ca s m opreti.
i-am fcut promisiuni i mi le-am nclcat. De
nenumrate ori. Nu i-am fost un adevrat tat, n-am
fost brbat adevrat. Vocea i tremur, i feri privirea.
Gage rmase tcut, iar Bill respir zgomotos de mai
multe ori, apoi i ridic ochii din nou spre fiul lui.

195
Nu m pot ntoarce n timp, nu pot schimba nimic
din toate astea. i-a putea spune c-mi pare ru n
fiecare zi a vieii mele, i tot n-ar fi de-ajuns. N-o
s-i promit c n-o s mai beau niciodat, dar n-o s
mai beau astzi. i cnd o s m trezesc mine, n-o
s beau. Aa am s fac, n fiecare zi. i n fiecare zi
n care sunt treaz mi aduc aminte de ceea ce i-am
fcut, de cum m-am fcut de ruine ca brbat, ca tat.
mi dau seama c mama ta, dac s-ar fi uitat n jos, ar
fi plns. Am dezamgit-o. Te-am dezamgit i pe tine.
Pentru asta o s-mi par ru pentru tot restul vieii
mele. Bill respir adnc. Cam asta am avut de spus.
A, i c ai ajuns bine. i ai reuit asta singur.
- De ce? Dac tot asta avea s fie ultima dat
cnd se mai aflau fa n fa, Gage voia s afle
rspunsul la singura ntrebare care-1 bntuise toat
viaa. De ce te-ai comportat aa cu mine? Butura nu
era dect o scuz. Asta-i adevrat. Aa c, de ce?
- Nu puteam s-l bat pe Dumnezeu cu cureaua,
n ochii lui Bill apru un fior de emoie. Continu,
cu o voce trem urnd: Nu puteam s-l bat pe
Dumnezeu cu pumnii. Dar tu erai acolo. Trebuia s
dau vina pe cineva, trebuia s pedepsesc pe cineva.
Bill i plec ochii, i privi minile. Eu n-am fost
vreun tip special. M pricepeam la reparat lucruri,
nu m ddeam napoi de la munca grea, dar nu eram
un tip special. Apoi ea s-a uitat la mine. Maic-ta, ea
m-a fcut un om mai bun. M-a iubit. M trezeam n
fiecare diminea, m culcam n fiecare sear uimit
c ea era acolo, lng mine, i c m iubea. Ea...
Mi-au mai rmas vreo dou minute, nu-i aa?

196
- Atunci termin ce-ai de spus.
- Ar trebui s tii... A fost - amndoi am fost -
foarte fericii cnd a rmas gravid cu tine. Tu
probabil c nu-i aminteti cum a fost... nainte. Dar
eram fericii. Gathy... Maic-ta a avut ceva probleme
cu sarcina, i apoi totul s-a ntmplat att de repede,
ai venit pe lume. Nici mcar n-am ajuns la spital. Ai
ieit din ea pe neateptate, n ambulan. Bill privi
ntr-o parte din nou, dar de data asta - chiar dac
Gage nu voia s vad - n ochii aceia de un albastru
ters se citea durerea. i au fost nite probleme, i
doctorul a spus c n-ar trebui s mai facem copii.
Era n regul, pe mine nu m deranja chestia asta. Te
aveam pe tine, i, Iisuse, artai exact ca ea. tiu c
nu-i aduci aminte, dar v-am iubit pe amndoi mai
mult dect orice pe lume.
- Nu, spuse Gage cnd Bill se opri. Nu-mi aduc
aminte.
- M gndeam eu. Dup o vreme, ea a mai vrut
un copil. i dorea foarte mult nc un copil. Spunea:
Uite, Bill, uit-te la Gage al nostru! Uite ce-am fcut.
Nu-i aa c-i frumos? Are nevoie de un frior sau o
surioar.14i, ei bine, am ncercat s mai facem unul,
i ea avea foarte mult grij. Avea foarte mult grij
de ea, a fcut tot ce-a spus doctorul s fac i nu s-a
plns de nimic. Dar a ieit ru. Au venit i m-au luat
de la munc, i... Scoase o crp i-i terse lacrimile,
fr nici cea mai mic urm de jen. Am pierdut-o,
pe ea i pe fetia pe care ncercam s-o facem. Jim i
Frannie, Jo i Brian m-au ajutat ct de mult au putut.
Mai mult dect ar fi ajutat oricine altcineva. M-am

197
apucat de but, cte puin, ici i colo, ca s rezist, ca
s supravieuiesc. Dar nu era destul, aa c am but
i mai mult, i dup aceea i mai mult. Ochii i se
uscaser, aa c i bg bucata de crp napoi n
buzunar. Am nceput s m gndesc c era vina mea
c murise. Ar fi trebuit s m duc undeva, s m
operez i s nu-i fi spus, atta tot. Ar fi rmas n
via dac-a fi fcut-o. Asta m durea i mai tare, aa
c am but mai mult. Apoi am nceput s m gndesc
c ar fi fost n via dac nu te-ar fi fcut pe tine.
Dac nu te-ar fi fcut pe tine, n-ar fi pit ce-a pit
nuntrul ei, i ea ar fi fost nc n via cnd m
trezeam dimineaa. Nu m durea att de tare s te
nvinovesc pe tine, aa c am nceput s cred c
era adevrul adevrat c tu erai de vin. Totul era
din vina ta. Mi-am pierdut slujba c eram beat, dar
eu am rstlmcit-o, mi-am pierdut slujba pentru c
trebuia s am grij de tine. Tot ce se ntmpla ru se
ntmpla din cauza ta, aa c puteam s beau mai
mult, m descrcm pe tine i nici nu trebuia s
recunosc realitatea. Nu a fost vina nimnui, Gage.
Oft adnc. N-a fost nimeni de vin. i cnd ea a
murit, n-am mai fost om. Am ncetat s mai fiu tatl
tu. Ea, maic-ta, nu s-ar fi uitat a doua oar la epava
care ajunsesem. Aa c uite de ce. i asta-i explicaia
lung a motivului. Nu-i cer s m ieri. Nu-i cer s
uii. Nu-i cer dect s m crezi cnd i spun c tiu
ce-am fcut i c-mi pare ru.
- Cred c tii ce-ai fcut i cred c-i pare ru.
i-au trecut de mult cele cinci minute.

198
Bill ddu din cap, i plec privirea i se ntoarse
spre u.
- N-o s-i stau n cale, spuse cu spatele la Gage.
Dac vrei s vii s-l vezi pe Cal sau s bei o bere la
restaurant, eu n-o s-i stau n cale.
Dup ce Bill nchise ua dup el, Gage rmase
unde era. Cum trebuia s se simt? Ar fi trebuit s
neleag motivele lui? Nici toate scuzele i prerile
de ru din lume n-ar fi putut terge nici mcar un
minut din anii pe care i-i petrecuse n fric, din anii
plini de furie amar. Explicaiile acelea nu tergeau
deloc ruinea sau durerea.
Deci, btrnul i-a uurat contiina, se gndi
Gage n timp ce se ndrepta spre buctrie. Era n
regul. sta fusese sfritul ntre ei doi.
O vzu pe Cybil prin geam. edea la mas, pe
veranda din spate a lui Cal, bndu-i ceaiul. Deschise
ua cu o lovitur.
- De ce dracului l-ai poftit nuntru? Datorit
educaiei tale superioare?
- Probabil. Mi-am cerut deja scuze pentru asta.
- E ziua blestematelor de scuze. Furia pe care
i-o reprimase n prezena tatlui su - btrnul n-o
merita, n-avea dreptul la ea se reaprinse acum. i
izbucni. Stai aici i te gndeti c-ar trebui s uit i s
iert. Bietul btrnel, acum e treaz, ncearc i el s se
mpace cu singurul su fiu, cel pe care-1 snopea n
btaie cu regularitate. Dar asta se ntmpla din cauza
buturii, i butura era rspunsul la durere i la
sentimentul de vinovie. Pe lng asta, alcoolismul
este o boal, i el s-a mbolnvit, ca de cancer. Acum

199
e spre vindecare, e-n convalescen, e n stadiul n
care ia fiecare zi pe rnd, deci totul trebuie s-i fie
iertat. Ar trebui s scot undiele i s-l ntreb dac nu
vrea s mergem pe balt, s dm la pete. Tatl tu
te-a pocnit vreodat peste fa nainte s-i zboare
creierii?
O auzi trgnd aer n piept, apoi eliberndu-1.
Dar vocea ei era foarte calm cnd i spuse:
- Nu, nu m-a pocnit.
- Te-a btut vreodat cu cureaua pe spate pn
i-a dat sngele?
- Nu, nu m-a btut.
- In cazul sta a zice c-i lipsete experiena
necesar pentru a sta aici, gndindu-te c-ar trebui s
uit totul i s m mpac cu btrnul, ca-ntr-o emisiune
de-a lui Oprah.
- Ai avea dreptate, absolut. Dar d-mi voie s-i
mai spun ceva. mi pui cuvinte-n gur, cuvinte pe
care eu nu le gndesc i pe care n-a fi avut de gnd
niciodat s le spun. i nu-mi place chestia asta. mi
imaginez c discuia pe care tocmai ai avut-o cu tatl
tu te-a cam descumpnit i te-a iritat, aa c-o s i
acord circumstane atenuante. De fapt, o s te las n
pace, s-i consumi singur durerea.
Ajunsese aproape la u, dar se ntoarse brusc.
- Nu, n-o s te las. Nici n ruptul capului nu te
las! Vrei s tii ce cred eu? Eti interesat s-mi asculi
opinia, n loc s presupui tu care ar fi aceea?
El flutur o mn, un gest n care sarcasmul
aproape pria.
- D-i drumul.

200
- Cred c n-ai niciun fel de obligaie s ieri sau
s uii ceva. Nu-i cere nimeni s uii anii de abuzuri
doar pentru c cel care te-a abuzat a decis acum s
nu mai bea i c momentul n care e treaz l face
s-i regrete faptele. i chiar dac asta m face s
par meschin sau neierttoare, nu cred c oamenii
pot face asta dintr-odat. Dac ei zic c pot, fie sunt
mincinoi, fie au nevoie urgent de terapie. Presupun
c l-ai ascultat, aa c din punctul meu de vedere
i-ai pltit cu vrf i ndesat orice datorie ai fi avut
fa de el. Poate e la mod opinia aceea conform
creia faptele teribile sunt ntr-adevr teribile, dar
persoana care le comite nu este responsabil din
cauza alcoolului, drogurilor, ADN-ului sau a bles
tematului de sindrom premenstrual. Bineneles c
el a fost responsabil, c este responsabil, i c dac
tu decizi s-l urti, s-l dispreuieti pentru asta
pentru tot restul vieii tale, nu te-a nvinovi. Cum
i se pare?
- Neateptat, spuse Gage dup un moment.
- Cred c cel puternic are obligaia de a-1 proteja
pe cel slab. Pentru asta sunt puternici. Cred c un
printe are obligaia s-i protejeze copilul. De aceea
sunt prini. Ct despre tatl m eu...
- mi pare ru. O zi a scuzelor, se gndi el. i
aceast ultim scuz ar fi putut fi cea mai sincer din
viaa lui de pn acum. Cybil, mi pare foarte ru c
i-am aruncat asta.
- Chiar i aa, n-a ridicat niciodat mna la mine.
Dac ar fi stat unde stai tu acum i i-ar cere scuze
de la mine pentru c s-a omort, nu tiu dac l-a
ierta. Mi-a sfiat viaa, mi-a rupt-o n dou cu acel

201
singur gest egoist, aa c m gndesc c-ar fi nevoie
de mai mult dect de o scuz. Ceea ce n-ar folosi la
nimic, pentru c el tot mort ar fi. Tatl tu e n via
i a fcut primul pas spre iertare. Bravo lui. Dar din
punctul meu de vedere nu poi ierta pe cineva n care
n-ai ncredere, i el nu i-a ctigat nc ncrederea
ta. Poate c n-o s-o fac niciodat, i asta nu depinde
de tine. Faptele au fost ale lui, responsabilitatea i
apartine. i cu asta, basta.
Spusese tot, se gndi el. Poate c spusese tot ce
spusese n focul furiei, la suprare. Dar tot ce spusese
avu darul de a-1 liniti.
- Pot s-o iau de la capt?
- Cu ce?
- A vrea s-i mulumesc c ai ieit afar i c
m-ai lsat s-mi rezolv singur problema.
- Cu plcere.
- i a vrea s-i mulumesc c n-ai plecat.
- Nicio problem.
- i n final a vrea s-i mulumesc pentru utul
n fund.
Pufni, aproape zmbi.
- Partea asta a fost plcerea mea.
- Pot s pariez.
Se apropie de ea i ntinse mna.
- Hai sus.
Se uit la mna lui, apoi l privi n ochi.
- Bine, spuse ea i i puse mna ntr-a lui.

202
10
M surprinzi.
Cybil i ls capul ntr-o parte i continu s se
uite fix la el n timp ce traversar casa.
- Ursc s fiu previzibil. Care-i surpriza de data
asta?
- mi nchipuiam c, dup ce-a intervenit pauza
asta care ne-a stricat amndurora dispoziia iniial,
aveam s fiu refuzat.
- A fi dat dovad de ngustime a minii i de
prea mult autoprotecie. mi place sexul, sunt destul
de sigur c o s fac sex cu tine. Ridic scurt din
umeri, nepstoare, fr ca zmbetul firav s-i dispar
de pe fa. De ce-a refuza s fac ceva ce-mi place?
- Nu m pot gndi la niciun motiv.
- Nici eu. Deci... Ajuni sus, n capul scrilor,
ea-1 mpinse, l lipi cu spatele de perete i-i strivi
buzele de ale lui. i valul de dorin se izbi puternic
de el, apoi l nvlui cu totul.
l muc uor de buza de jos, o dat, apoi spuse,
cu buzele lipite de ale lui, srutndu-1 dup fiecare
cuvnt:
- Hai s facem amndoi ceva care ne place.
Se ddu n spate i fcu semn spre ua unui
dormitor.
- Asta e al tu, nu-i aa? i arunc o privire peste
umr, o singur privire, care-1 tcu s simt c
respiraia i se oprete n piept, apoi merse pn la
u, o deschise i intr.

203
Chestia asta, se gndi Gage n timp ce se dezlipea
de perete, o s fie al dracului de interesant.
Cnd intr, o gsi aplecat peste pat, ndreptnd
atemuturile pe care el le lsase mototolite.
- Nu m gndeam c-o s am nevoie de patul
sta pn disear.
Ii arunc o privire viclean.
- Nu-i aa c-i frum os cnd planurile se
schimb? Mie-mi place s fac patul. mi place ca totul
s fie n ordine cnd m bag n el seara. Sau... Btu
pentru ultima dat cu palma peste aternuturi. n orice
alt moment al zilei.
- Pe mine nu m deranjeaz cteva cute. Se
apropie de ea, o prinse de olduri i o ridic pe vrfuri.
- Asta-i bine, pentru c o s fie mai mult de
cteva cute dup ce-o s terminm, iar eu n-o s-i
mai fac patul. i strecur braele n jurul gtului lui
i-i lipi gura de a lui ntr-un srut lung.
ntr-o alunecare lene, minile lui o luar n
sus, pe sub bluza ei, apoi pe lateral, mngind-o uor
cu degetele mari pe sni. Bluza i se adun sus, iar el
i ridic minile deasupra capului.
- Frumoas micare, spuse ea cnd bluza i fu
aruncat pe podea.
- Mai am i altele.
- i eu. Zmbind, ea-i descheie nasturele de la
jeani, cobor fermoarul doar civa centimetri.
Privindu-1, i trecu unghiile peste abdomenul lui,
apoi peste piept. Ai o definiie interesant, pentru un
juctor de cri, adug ea n timp ce-i scotea bluza
peste cap.

204
Era fenomenal, se gndi el.
- Mulumesc.
Amndoi, i ddu el seama, cunoteau paii
respectivului dans, amndoi i parcurseser variaiile
i schimbrile de ritm. Dar pentru acest dans, primul
lor dans mpreun, inteniona s preia el conducerea.
O srut din nou, o ntlnire jucu a buzelor
i a limbilor, desfcndu-i n acelai timp pantalonii.
Apoi o ridic cu totul n sus, brusc, ntr-o demon
straie de for, care-o fcu s i piard respiraia
chiar n timp ce lenjeria i aluneca pe podea. Te-am
prins, se gndi el i o ls un pic n jos, doar att ct
gurile s le ajung la acelai nivel. i cnd sunetele
plcerii ei i nclzir buzele, cnd minile de pe ume
rii lui se strnser i mai tare, i ddu drumul pe pat.
Ea se ntinse pe spate. Piele aurie i dantel
neagr.
-N -a i fcut muchii tia amestecnd crile.
- Ai fi surprins. Se ls uor peste ea, cu minile
de-o parte i de alta a capului ei. Repede sau ncet?
- Hai s ncercm cte puin din amndou. i
nclet minile n prul lui i-l trase spre ea. Srutul
se adnci, fu cuprins de valuri de satin alb, apoi
totul se ntunec i lu foc, odat cu primele mucturi
flmnde. Minile ei alunecar pe spatele lui, se
strecurarpe subjeanii desfcui, mngiar muchii
ncordai. i cu viteza fulgerului picioarele ei l
nlnuir, trupul i se arc ui spre el, zdruncinndu-i,
zglindu-i puternic i ultima urm de control pe
care o mai avea.
Fenomenal, se gndi el din nou i ncepu s-i
devoreze gtul.

205
El avea o gur fantastic, extraordinar. i ls
capul pe spate, pentru ca el s-o poat gusta de unde
voia. Pielea i fremta sub buzele lui, iar sub piele
sngele ncepu s-i pulseze. Trupul lui lung,
puternic, musculos - se apsa pe al ei, fcnd-o s
simt dorina strngndu-se n noduri, facndu-i
pulsul s-o ia la galop.
Cldur. Foame. Iueal.
i trase jeanii n jos, i mpinse la o parte, apoi
se rostogoli s-l ncalece. El se opuse ridicndu-se,
intuindu-i gura de a ei, n timp ce cu o mn i
desfcea copcile sutienului.
Chiar dac srutul lui rezona de vitez, de dorin
nestvilit, minile lui mngiau, dezmierdau - o
tortur lene care-i aprindea focuri n pntec. Cnd
gura lui cobor s guste i s posede ceea ce minile
aaser, ea se ls pe spate, oferindu-i mai mult.
Liniile trupului ei erau fluide, parc se prelingea,
agil i plin de dorin. Silueta extraordinar, curbele
frumoase, totul ntr-un auriu-pal, un osp exotic, gata
s fie devorat. i i savura plcerea, se lfia n ea.
Nimic n-ar fi putut fi mai provocator pentru el dect
Cybil pe valurile plcerii i pasiunii.
O dorise att de mult? Oare acest pumn ncletat
al dorinei fusese nuntrul lui dintotdeauna
ateptnd, pndind momentul n care avea s treac
peste toate msurile de precauie i s preia controlul?
Acum l simea btnd n el, zdrobind orice urm de
raiune, i dorea s-o vad trem urnd, contor-
sionndu-se. Voia s-o aud ipnd. O fix cu greutatea

206
lui i minile ncepur s exploreze, transformnd
acel fior lent ntr-o revrsare torid de dorin.
Ea ajunse la orgasm, vibrnd sub el. Pielea-i
strlucea n btaia razelor soarelui. Cnd se uitar
ntr-ai lui, ochii aceia ntunecai, ochii aceia de igan
preau s adposteasc o lume ntreag de secrete.
- Tot, spuse ea i l nlnui cu minile. Te vreau
tot, acum. l ncolci i cu picioarele i-l trase n ea.
O flam, o descrcare electric n snge. l ls
s ard n ea, strignd cnd aducea uurare, gemnd
cnd o umplea din nou de dorin, slbatic. Se ls
n voia lui cnd el i mpinse picioarele mai n spate,
pentru a intra mai adnc, iar unghiile ei se nfipser
n oldurile lui ca nite crlige, trgndu-1 i mai mult
n ea. i cnd plcerea, ntunecat i intens, o ls
fr suflare, se grbi spre urmtorul val care o inunda.
Erupse sub el i-l trase i pe el n vlvtaie.
Zceau ntini pe spate, unul lng cellalt, n
pat. El se simea de parc fusese mpins de pe o stnc
i se prbuise, rsucindu-se prin aer, ntr-un ru
fierbinte. Abia mai avusese fora - i voina - de a se
rostogoli de pe ea, pentru ca amndoi s-i poat
recpta suflul.
Asta nu fusese o partid de sex, se gndi el. Sex
putea fi numit orice altceva, de la o partid plcut,
de cteva minute, i pn la una furibund, epuizant,
ns asta fusese mai degrab o revelaie de proporii
aproape biblice.
- Ei bine, da, reui el s articuleze. Surprizele
continu s vin peste mine.

207
- Cred c L-am vzut pe Dum nezeu. Era
ncntat.
El izbucni n rs i nchise ochii.
- Eti mai flexibil dect Gumby, omul-de-
cauciuc. M rog, exceptnd culoarea verde.
Rmase tcut un moment.
- Cum am im presia c este vorba de un
compliment, o s-i mulumesc.
- Cu plcere.
- i dac tot suntem la capitolul complimente,
tu ... Se opri i l lu de mn. Gage.
El deschise ochii. Pereii sngerau. Ruri lungi
de snge se prelingeau pe perei, blteau pe podea.
- Dac-ar fi fost real, Cal s-ar enerva foarte tare.
Sngele lese al dracului de greu la curat.
- Vd c nu-i place ce s-a petrecut aici. Respir
adnc i se rostogoli pentru a-1 mpinge napoi n pat
cnd el ncerc s se ridice. Cu ochii duri i faa
palid, spuse cu glas msurat: Nu-mi plac perverii
care trag cu ochiul, sunt dezgusttori. Dar putem s-i
oferim un spectacol pe care s-l in minte. Spune-mi,
e adevrat ce-am auzit de la colegele mele de
apartament?
- i ce-ai auzit?
- C puterea voastr de a v vindeca v ajut s
v revenii foarte repede i n alte privine.
El rnji spre ea.
- Eti gata de o demonstraie?
- ntrebarea este dac tu eti gata. i arunc un
picior peste el i-l nclec. i ddu capul pe spate
i rsufl adnc. E bine s afli c poi avea ncredere

208
n prietenii ti. Oh, Dumnezeule! Ateapt. Minile
ei le strnser pe-ale lui n vreme ce senzaiile
ncepuser din nou s-i invadeze trupul.
- Nu te grbi.
- ine-te bine, l avertiz ea. O s fie o curs
de-a dreptul slbatic.
Mai trziu, dei nici podeaua i nici pereii nu
preau a fi afectate de vreo iluzie diavoleasc, o
posed din nou n baie, sub du. Apoi Cybil i trase
hainele pe ea, cu ochii somnoroi i cu prul ud.
- Ei bine, ce zi interesant! Acum trebuie s m
ntorc la lucru i s trec i pe la Q, pe la sala de
bovvling.
- Poate vin i eu cu tine.
-O h ?
- Vrei s lucrezi, i m-am gndit c, dac te ajut,
poate m aleg i eu cu un prnz din toat chestia
asta.
- Am putea aranja ceva n sensul sta. Trecu pe
lng el, ieind din camer. Gage o apuc de bra i
o ntoarse spre el.
- Cybil. N-am terminat nici pe departe cu tine.
- Ce drgu! II btu uor pe obraz. Aa zic cu
toii.
i continu dramul, iar el cltin din cap n urma
ei. Czuse singur n capcan, admise el. Cnd ajunse
i el jos, ea deja pescuise un ruj din geanta ei
pntecoas i i-l ntindea cu dexteritate pe buze.
- Cum reueti s faci asta tar s te uii n
oglind?

209
- n mod ciudat, buzele mele rmn n acelai
loc zi dup zi, an dup an. i iei i laptopul, nu?
- Da. Pn acum nu-i trecuse prin cap ct de
sexy putea s fie o femeie care se ddea cu ruj. Pn
acum. E prea iritant s lucrez cu tine i cu blonda la
un loc. O s m instalez n alt parte.
- Atunci adun-i lucrurile. Trenul st s plece,
n timp ce el i strngea lucrurile, ea i pudr un
pic obrajii. n cteva secunde, cu ajutorul unei
oglinjoare de buzunar i al unui creion, i refacuse
machiajul la ochi. n timp ce mergeau mpreun spre
u ea i pulveriz pe limb ceva dintr-un tub mic i
argintiu. i mirosul acela, aroma aceea de pdure,
toamna, pluti spre el i se prinse de el.
Aa c o prinse, o trase spre el i-i trecu buzele
peste ale ei.
- Am putea s renunm la munc pentru restul
zilei. i avu satisfacia s-i simt inima btnd mai
tare, lipit de pieptul lui.
- Tentant propunere. Chiar foarte tentant, dar
nu. Ar trebui s-o sun pe Quinn i s-i explic c nu
trec s-o iau pentru c m-am decis c e mai important
s stau goal cu tine n pat dect s caut o modalitate
de a distruge un demon care ne vrea mori pe toi.
Nu c n-ar nelege, dar totui.
Deschise ua i iei pe verand.
Bieelul sttea pe capota mainii ei, ca o statuie
rnjit. Cnd i art dinii, Gage o mpinse n spa
tele lui.
- Intr napoi n cas.
- Nici nu m gndesc.

210
Dintr-odat entuziast, biatul i ridic minile
i apoi le ls brusc n jos, asemeni unui dirijor nebun.
Se ls ntunericul; vntul ncepu s bat mai tare.
- Face doar spectacol, strig Cybil. Ca i cu
pereii.
- De data asta e mai mult dect att. Se simea
asta n muctura vntului. nuntru, i ne recu
noatem nvini, se gndi Gage, sau aici, afar, rezis
tnd atacului? Dac-ar fi fost singur, ntrebarea nu i-ar
mai fi avut rostul. Maina mea e mai rapid.
- Bine.
ncepur s mearg, nfruntnd vntul care-i
mpingea napoi. Gage rmase cu ochii pe biat, care
se rotea n cercuri pe deasupra pantei, pe deasupra
curbei pe care o fcea drumul. Prin aer ncepur s
zboare resturi, gunoi de grajd din grdin, rmurele
i pietricele. i folosi corpul cape un scut, ncercnd
s-o pun la adpost de ce era mai ru. Apoi biatul
sri jos.
- Tragei-o curvei steia ct mai poi. Cuvintele
preau i mai urte cnd erau strigate cu o voce
subire, de copil. Nu peste mult vreme o s te uii la
mine cum o fac s ipe de plcere i de durere. Vrei
s guti un pic din festinul sta, trtur?
ipnd, ocat, Cybil grbi pasul. Gage i
cntri rapid opiunile, o ls s cad n genunchi i
i scoase cuitul. Rznd hohotit, biatul sri napoi,
departe de lama scnteietoare. Gage o prinse pe Cybil
de bra i o ridic n picioare. Se uit la faa ei i
teroarea, groaza i neputina pe care le vzu acolo l
sfrtecar ca o lam de cuit.

211
- Intr n main! Intr n blestemata aia de
main! O mpinse nuntru, luptndu-se cu valurile
de furie care ameninau s-l nece, n timp ce bieelul
ddea obscen din olduri. Furia i pulsa n vene, i
ipa n urechi s se duc dup diavolul acela, s-l
hcuiasc, s-l fac buci. Dar ea era ghemuit n
main, tremurnd din toate ncheieturile.
Gage se adun, se lupt s nchid portiera contra
vntului puternic. O mpinse fr pic de mil pe Cybil
n spate, i puse centura. ocul i durerea o fcuser
s se albeasc la fa ca hrtia.
- ine-te! ine-te bine!
- E n mine! Trase aer n piept, trupul i tresri.
E n mine!
Gage pomi motorul, bg n mararier i trase
de volan. Maina se lupta cu fora vntului, naintnd
pe podul care ddea spre drum. Din cer ncepu s
curg snge, mnjind parbrizul, sfrind ca acidul
pe acoperi i pe capot. Capul biatului apru pe
parbriz, cu ochii oblici, ca ai unui arpe. i trecu
limba peste snge i Cybil gemu.
Rse cnd Gage ddu drumul tergtoarelor la
vitez maxim i stropi parbrizul cu ap. Rse de
parc totul era o glum foarte, foarte bun. Apoi ip,
fie de plcere, fie de surpriz, cnd Gage trase de
volan i fcu maina s se roteasc n loc. Pe parbriz
aprur flcri.
Reduse viteza, nu voia s rite vreo ciocnire, i
ignor totul. i concentr toat atenia asupra
volanului, pe care-1 manevra cu o mn sigur. ncet,
ntunericul ncepu s se destrame, focul se stinse.

212
Cnd soarele apru din nou, mpreun cu o boare
prim vratic, opri pe m arginea drumului. Ea
rmsese prbuit n scaun, cu privirea n gol.
Umerii i tremurau la fiecare respiraie.
- Cybil.
Ea se trase speriat napoi.
- Te rog, nu! Nu m atinge!
- Bine. Nu e nimic de spus, se gndi el. Nu e
nimic de fcut dect s-o duc acas. Fusese violat n
faa ochilor lui, i nu mai era nimic de spus, nimic de
fcut.
Cnd ajunser acas, el n-o ajut s intre. i
spusese s n-o ating, aa c i inu doar ua i o
nchise dup aceea.
- Du-te sus, ntinde-te sau... Eu o s-o sun pe
Quinn.
- Da, sun-o pe Quinn. Dar nu se duse sus. O lu
spre buctrie. Cnd intr i el n buctrie, cteva
minute mai trziu, o gsi cu un pahar de brandy n
minile-i tremurnde.
- E deja pe drum. Nu tiu de ce ai nevoie, Cybil.
- Nici eu. Bu zdravn din pahar, apoi respir
adnc. Dumnezeule, nici eu, dar mcar sta e un
nceput.
- Nu pot s te las singur. Dar dac vrei s te
duci sus i s te ntinzi, o s stau la ua dormitorului.
Cnd ea cltin din cap, pru c tot trupul i tremura.
La naiba, la naiba! ip, url, plngi, arunc ceva,
lovete-m!
Ea cltin din nou din cap i bu i restul de
brandy.

213
- N-a fost real, fizic. Dar l-am simit ca pe ceva
real, fizic, i n toate celelalte moduri n care a fi
putut simi. N-o s ncep s ip. S-ar putea s nu m
mai pot opri dup aceea. O vreau pe Quinn, att. O
vreau pe Quinn.
Cnd ua din fa se ddu de perete, Gage se
gndi c Quinn alergase tot drumul pn aici. nc
mai alerga atunci cnd ajunse n buctrie.
- Cyb.
Cybil scoase un sunet, un amestec de geamt i
plnset pe care el l simi ca pe un cuit n stomac.
Chiar dac se ndrept spre braele ei, Quinn i fcu
semn s mearg mai departe.
- Hai, fetio, hai s mergem sus. O s te duc sus.
Quinn i arunc lui Gage o privire ndurerat,
apoi plecar amndou. Gage lu paharul de pe mas
i-l sparse n chiuvet. Asta nu schimb nimic, se
gndi el, uitndu-se la cioburi. E doar un pahar spart,
i asta nu schimb nimic, nu repar nimic, nu ajut
cu nimic.
Cal intr i-l gsi lng chiuvet, uitndu-se
afar, la dup-amiaza nsorit.
- Ce s-a ntmplat? Dup ce Quinn a primit
telefonul tu mi-a spus s-o sun pe Layla, s-i spun s
vin aici, apoi a fugit. Cybil e n regul?
- Dumnezeu tie. i simea gtlejul arznd.
A rdea de parc nghiise flcri. A violat-o.
Blestematul acela de ticlos a violat-o, i eu n-am
tcut nimic s-l opresc.
Cal se apropie de el i-i puse o mn pe umr.
- Povestete-mi ce s-a ntmplat.

214
i Gage vorbi - rece, detaat, aproape clinic,
ncepu cu sngele de pe perei. Nu se opri cnd Fox
intr n camer, nici mcar nu-1 bg n seam, dar
lu sticla de bere deschis pe care acesta o puse n
faa lui.
- S-a oprit cnd am ajuns la un kilometru
jumtate, doi, de casa ta. A disprut totul. n afar de
Cybil. Nu tiu dac aa ceva va putea vreodat
disprea din mintea ei.
- Ai luat-o de acolo, sublinie Cal. Ai adus-o
napoi acas.
- D-mi o decoraie, fa-m i erou.
- tiu cum te simi. Fox nfrunt privirea amar
i fierbinte a lui Gage. I s-a ntmplat i Laylei, aa
c tiu cum te simi. Layla-i sus acum. Asta o s-o
ajute pe Cybil. i ea o s treac peste chestia asta,
pentru c aa sunt fcute ele. i o s trecem i noi,
pentru c e singurul lucru pe care-1 putem face. O s
trecem cu toii peste asta pentru c o s-l facem pe
ticlos s plteasc. Asta o s facem, la naiba! ntinse
o mn. Dup o clip Gage i-o strnse i Cal o puse
i el pe-a lui deasupra.
- O s-l facem pe ticlos s plteasc, repet
Gage. Asta o s facem, la naiba! Jur.
- Jurm, l aprobar Fox i Cal, apoi Cal rsufl
adnc i se ridic.
- O s fac un ceai. Ei i place ceaiul.
- Pune i nite whisky n el, suger Fox.
l preparar i dup o dezbatere scurt, puser i
o brdac de whisky alturi. Gage duse tava sus i se

215
opri n faa uii de la dormitor. nainte ca el s apuce
s ciocneasc, Layla deschise ua i tresri.
- Cal a fcut ceaiul sta, ncepu Gage.
- Perfect. Tocmai voiam s vin eu jos i s fac
ceai. la e whisky?
- Da. Contribuia lui Fox.
- Bine. Layla lu tava. Apoi l studie pe Gage,
cu o privire ngrijorat. O s fie bine, Gage.
Mulumesc c-ai adus asta sus, mai spuse ea i nchise
ua.
n baia care unea cele dou dormitoare, Cybil
zcea n cad. i trsese poria de plns, i asta o
obosise teribil. n mod ciudat, oboseala asta o ajuta.
Nu la fel de mult ca prietenele ei, se gndi ea, dar o
ajuta.
La fel i apa fierbinte, aromele i srurile pe care
le adugase Layla. Cnd Layla intr cu tava cu ceai,
Quinn se ridic de pe taburetul pe care sttea lng
cad.
- Te-ai micat foarte repede, extraordinar de
repede.
- Gage l-a adus sus. Cal l-a fcut, deci probabil
e foarte bun. Iubito, e i nite wkisky aici. Vrei s-l
pun n ceai?
- Oh, da. M ulum esc. Dumnezeule! Ridi-
cndu-se, Cybil strnse din ochii care o usturau i
ncerc s se lupte cu valul de lacrimi care amenina
s se reverse. Nu, nu, am terminat cu chestia asta!
- Poate c nu. Layla prepar ceaiul. Din cnd n
cnd, mai cedez i eu. E n regul. Avem voie, avem
dreptul.

216
Dnd din cap, Cybil accept ceaiul.
- N-a fost vorba de durere dei, oh, lisuse, nimic
nu m-a durut vreodat n halul sta. A fost senzaia,
mpinsul, nghiontitul, faptul c eu nu puteam s-l
opresc sau s m lupt cu el. Era bieaul acela. Oare
de ce asta face ca totul s par i mai ru? Faptul c
eu vedeam bieaul acela n timp ce... Se ntrerupse
i se for s bea din ceaiul cu wkisky.
- E ca un fel de tortur, nu-i aa? O tortur fizic
i psihologic, menit s ne fac s cedm. Quinn i
trecu o mn peste obrazul lui Cybil. Dar noi n-o s
cedm.
- Nu, n-o s cedm. ntinse o mn i, ntr-un
gest aidoma celui fcut de biei jos, n buctrie,
Quinn i-o strnse i Layla o puse pe-a ei deasupra.
N-o s cedm.
Se mbrc i se liniti n timp ce se aranja. N-am
s cedez, jur Cybil. N-avea s-arate ca o victim.
Cnd iei din dormitor, auzi munnur de voci venind
dinspre birou. nc nu, se gndi ea. Nu sunt pregtit
pentru asta. Trecu n linite de ua camerei respective
i cobor scrile. Poate dup nc un ocean sau dou
de ceai.
Ajunse n buctrie, lu ceainicul i merse cu el
la chiuvet. l vzu pe Gage afar, singur. Primul ei
impuls fu s se dea napoi, s se strecoare n vreun
col i s se ascund. Iar aceast dorin o surprinse
i o fcu s se simt ruinat n acelai timp. Pentru
a se apra, adopt tactica opus i iei afar.
El se ntoarse i o privi. n ochii lui se vedea
furie i disperare.

217
- Absolut nimic din tot ce-a putea spune in
momentul sta n-ar suna bine. M-am gndit c poate
ai vrea s plec, dar n-am vrut s plec pn ce nu eram
sigur c tu ... Ce? spuse el dezgustat. Habar n-am ce
puteai tu s faci sau s simi sau s...
Ea rmase tcut un moment, cntrindu-i
vorbele.
- Nu eti departe de adevr. Cred c o parte din
mine spera ca tu s fi plecat deja, pentru ca eu s nu
fiu obligat s vorbesc despre asta acum.
- Nu eti obligat.
- Nu-mi place acea parte din mine, continu ea.
Aa c hai s terminm chestia asta. M-a atacat, genul
acela de agresiune care este cel mai negru comar al
oricrei femei. Marea team. M-a fcut s simt violul
i faptul c eram neajutorat. Oroarea aceea care a
mpins-o pe Hester Deale la nebunie.
- Ar fi trebuit s m duc dup el.
- i s m fi lsat acolo? Ai fi vrut, ai fi putut s
m lai acolo, cnd eram complet lipsit de aprare,
absolut terorizat? Nu l-am putut opri, nu e vina mea.
Tu m-ai luat de acolo i astfel a ncetat tortura. M-ai
aprat atunci cnd eu nu eram n stare s m apr.
Mulumesc.
- Nu caut vreo...
- tiu c nu, l ntrerupse ea. i probabil c nu
i-a fi att de recunosctoare dac ai fi ateptat vreo
mulumire sau recunotin. Gage, dac vreunul
dintre noi se simte vinovat de ceea ce s-a ntmplat,
se poate spune c demonul a repurtat un fel de
victorie. Aa c hai s nu ne simim vinovai.

218
Bine.
Dar el avea s se nvinuiasc, cel puin pentru o
vreme, i ddu ea seama. Aa facea un brbat. Sau
cel puin acest brbat. Probabil c putea ea s fac
ceva care s-i liniteasc pe amndoi.
- Oare dac m-ai ine puin n brae, relaia
noastr matur s-ar complica peste msur?
O lu n brae cu atenia i delicateea unui brbat
care manevreaz un cristal fin i nepreuit. Dar cnd
ea oft i-i puse capul pe umrul lui, nu mai putu
rezista. O strnse mai tare:
-D oam ne, Cybil! Doamne, Dumnezeule!
Cnd o s-l distrugem vorbea cu o voce acum
clar i stpnit - , dac apare ntr-o form uman,
o s-l castrez cu mna mea.
O mbri din nou strns i-o srut pe pr.
Complicat, se gndi el, nu mai era demult cuvntul
potrivit pentru ceea ce ncepuse s se petreac
nuntrul lui. Dar n momentul acesta nu-i mai psa
nici ct negru sub unghie.

Pentru a evita ca toat lumea s mearg pe lng


ea n vrful picioarelor, Cybil alese s lucreze cot la
cot cu ceilali. Biroul micu de la etaj era cumva
nghesuit cnd toi ase erau acolo, dar trebuia s
recunoasc faptul c mcar aa se simea n siguran.
- Gage a descoperit ceva ce-ar putea fi un model,
un ablon n ceea ce privete locaiile, ncepu ea. Un
ablon care nu se potrivete neaprat cu cel despre
care am vorbit mai devreme. Le putem clasifica n

219
locuri fierbini i locuri reci. Sala de bowling. Dei
acolo s-a semnalat primul caz de infestare i prima
violen, dei acolo au avut loc i alte incidente, n-a
fost distrus niciodat. N-au fost incendii sau acte
de vandalism. Nu-i aa?
Cal ddu din cap.
- Nu prea. Cteva ncierri, dar cea mai mare
parte a incidentelor au avut loc afar.
- Casa asta, continu Cybil. Cteva incidente
de cnd ne-am mutat n ea, este posibil s mai fi avut
loc cteva dile trecute, dar nu a murit nimeni aici,
n-au fost nici incendii. Vechea bibliotec. Fcu o
pauz i se uit la Fox. tiu c ai pierdut pe cineva
important acolo, dar nainte de moartea lui Carly
acolo n-au avut loc incidente majore. i nici acea
cldire n-a fost atacat. Mai sunt i alte cteva locaii
care n-au fost niciodat atacate, inclusiv ferma
familiei lui Fox i casa familiei lui Cal, locaii care
s-au dovedit zone sigure. Fox, cldirea n care ai
biroul este i ea o astfel de locaie. Poate s intre i
acolo, dar nu fizic. Poate doar s creeze iluzii, deci
nimic din ceea ce se petrece acolo nu este real. i cel
mai important, dup mine, niciuna dintre acele locaii
nu a fost atacat de cei infestai pe timpul aptelui.
- Deci ntrebrile posibile ar fi de ce i cum
s ne folosim de ele. Fox arunc o privire hrtii.
Vechea bibliotec este fosta cas a lui Ann Hawkins,
iar ferma familiei mele este locul unde sttea ea i
locul unde i-a nscut pe cei trei fii ai ei. Dac ne
ntoarcem la energie, ar fi posibil ca urmele trecerii
ei pe acolo s fie ndeajuns de puternice pentru a
asigura un fel de scut.
- Aa. Quinn i puse minile pe coapse. Deci
facem cercetri i aflm ce legtur este ntre aceste
locaii, ba chiar i ntre locaiile care au avut parte
de cele mai puine acte violente.
- Pot s-i spun c pmntul pe care e construit
sala de bowling a fost cel pe care i-au construit casa
sora lui Ann Hawkins i soul ei. Cal pufni. Pot s
verific n cri i s discut i cu bunica, dar ce-mi
amintesc e c acolo era o cas, care ulterior a fost
transformat ntr-un magazin. A evoluat de-a lungul
anilor, pn cnd bunicul a deschis acolo sala de
bow ling original. ns pm ntul a aparinut
dintotdeauna familiei Hawkins.
- Cred c asta o s ne ofere rspunsul la de
ce, coment Layla. Dar trebuie s inem minte c
vechea bibliotec a fost, ca s zicem aa, spart n
timpul ultimului apte. Asta s-ar putea ntmpla i
cu oricare dintre aceste locaii de data asta.
- N-a fost niciun membru al familiei Hawkins
n bibliotec n timpul ultimului apte. Gage continu
s studieze harta i modelul respectiv. Essie ieise
deja la pensie atunci, nu-i aa?
- Da, aa e. Continua ns s mearg acolo
aproape n fiecare zi, dar... Nu mai era a ei. Cal se
apropie pentru a se putea uita mai bine. ncepuser
deja s construiasc noua bibliotec i fuseser apro
bate planurile de transformare a celei vechi ntr-un
centru administrativ. Deci aparinea deja primriei.
Tehnic, fusese dintotdeauna a primriei, dar...
- Dar din punct de vedere emoional, esenial
era a lui Essie. Cybil ddu din cap. De ct timp deine
familia ta casa asta, Cal?

221
- Nu tiu. O s aflu.
- Eu mi-am cumprat cldirea n care am i
biroul de la tata, i aminti Fox lui Cal. Da, cred c
sta e de ce-ul. Deci cum le putem folosi?
- Ca sanctuare, spuse Layla.
- Ca nchisori, o corect Gage. ntrebarea va fi
cum am putea s inem cteva mii de oameni infestai,
pui pe ucis i fcut scandal i haos ntr-o sal de
bowling, la o ferm i ntr-un birou de avocatur,
pentru nceput.
- Nu putem. i nu m refer la aspectul legal al
problemei sau la alte porcrii de genul sta.
- Hei, dac e cineva care-ar trebui s vorbeasc
despre porcrii legale, atunci eu sunt acela. Fox lu
un gt de bere. i eu n-o s spun c o eventual
ngrdire a libertilor civile pe timpul aptelui m-ar
deranja prea tare, dar e mai degrab o problem de
logistic.
- Pe ci i-am putea convinge s se refugieze la
ferm nainte s fie infestai? Cybil se ntoarse i l
privi pe Fox. i da, mi dau seama c va fi un risc
enorm, dar dac o sut de oameni vor fi convini s
mearg acolo nainte de apte, i dac vor sta acolo
pe perioada respectiv - sau mcar pn-1 omorm
pe nenorocit - , atunci e posibil ca i alii s fie
convini s plece pe acea perioad, sau s se refugieze
ntr-una din locaiile pe care le-am stabilit drept
sigure, sau mcar aproape sigure.
- Unii pleac oricum, spuse Cal. Dar majoritatea
nu-i amintesc, nu neleg, cel puin nu pn devine
prea trziu.

222
- De data asta o s fie diferit, adug Quinn. Ni
s-a artat, s-a dat mare. De data asta va fi totul sau
nimic, pentru ambele pri. Chiar i dac numai zece
procente din populaia oraului se mut sau rezist,
e un progres, nu?
- Orice pas facem n direcia pozitiv conteaz,
fu de acord Cybil.
- Dar nu-1 omoar.
Cybil se ntoarse spre Gage.
- Nu, dar el se folosete de tactici pentru a ne
slbi puterile. O s contraatacm astfel, slbindu-i la
rndul nostru puterile. Art spre tabla pe care erau
scrise rezultatele tragerilor de la Tarot. Avem i noi
punctele noastre forte. Identificarea lor reprezint
nc un pas pozitiv. Avem o arm, piatra sngerie,
nc un plus. tim multe, mai multe, i avem mai
mult de lucru dect ai avut voi trei pn acum.
- Dac o s-i mutm pe toi cei care vor fi de
acord s se mute, Fox trebuie s vorbeasc cu ai lui.
Dac vrei s renunm nc de la nceput la varianta
asta, continu Cal, nimeni nu va spune nimic.
- Da, a vrea s renun la ideea asta, dar eu am
crescut cu libertatea de a alege, cu dansuri i cntece
despre libertate. O s decid singuri dac vor s fac
acolo o blestemat de tabr de refugiai. Ceea ce i
vor face, pentru c aa sunt ei. La naiba!
- Va trebui s vorbesc i eu cu ai mei. Cal rsufl
adnc. n primul rnd pentru c oamenii din oraul
acesta au ncredere n tatl meu, cuvintele lui au o
anume greutate. n al doilea rnd, o s ne gndim
dac s rmn la ei acas, sau la sala de bowling,

223
unde s facem un fel de centru secundar de refugiai,
sau dac merg i ei la ferm, s-i ajute pe-ai lui Fox.
i va trebui s ne strduim, s ne strduim foarte
mult pentru a afla cum s folosim piatra. N-are niciun
rost s ai o arm atta vreme ct nu tii cum s-o
foloseti.
- n trecut am construit-o, ncepu Quinn, i acum
trebuie s-o folosim.
- Trebuie s ncepem s cutm din nou. Cybil
ddu din cap. ncepusem, dar...
- N-o s ajungem pn acolo n seara asta.
Declaraia lui Gage era ferm. N-are niciun rost s
insistm pe tema asta, spuse el nainte ca Cybil s
apuce s zic ceva. Nu e ceva de care s te apuci
atunci cnd eti epuizat. ntoarce-te la energia aia
pozitiv. A zice c-n seara asta i cam lipsete.
- Ai dreptate. Nepoliticos, ceea ce nu e o
surpriz, dar absolut corect. De fapt, cred c-ar fi mai
bine s m implic singur n nite cercetri n seara
asta. A ncerca s aflu mai multe despre piatr,
pentru c i Cal are dreptate.

224
11
u vis nimic, i asta o surprinse. Cybil se
N ateptase s fie invadat de comaruri,
prevestiri, imagini groaznice, dar n loc de asta
dormise nentoars toat noaptea.
Mcar am reuit ceva, se gndi ea, dac n ceea
ce privete cercetrile n-am ajuns niciunde. Spera ca
astzi, odihnit i concentrat, s reueasc ceva. Se
ridic i merse pn la oglind, s se examineze atent.
Art la fel, se gndi ea. Arta la fel. Ceea ce se
ntmplase cu ea nu era o rscruce n viaa ei. N-o
fcea mai puin femeie, n-o nfrnsese. Dac o
afectase n vreun fel, atacul acela i dduse mai mult
determinare, o fcuse s se simt mai implicat, mai
hotrt s ctige.
Poate c se hrnea cu oameni, se gndi ea. Dar
nu-i nelegea deloc. i asta, presupuse ea, ar fi putut
fi o alt arm din arsenalul pe care-1 aveau la
dispoziie.
Acum i dorea o edin n sal de for, ca s-i
ridice nivelul energiei. S scape de toxine, ca intr-un
ritual de curare. Cu puin noroc, Quinn avea s fie
de acord s-o nsoeasc. i puse o bustier, o pereche
de colani i ndes tot ce mai avea nevoie ntr-un
rucscel. Iei din camer i observ c dormitorul
lui Quinn era gol. Asta e, se gndi ea, o s-mi iau o
sticl cu ap din frigider, poate-i prind la sala de for,
n subsolul vechii biblioteci.

225
Intr n buctrie. Se opri brusc cnd l vzu pe
Gage la mas, cu o can de cafea i cu un pachet de
cri de joc n fa.
- Vd c-ai ieit devreme.
- Nici n-am plecat. Ii arunc o privire lung, ca
rspuns la a ei, i mai lung. Am dormit pe canapea.
- Oh. Simi ceva tresrindu-i n pntec. Nu
trebuia s faci asta.
- S fac ce? Nu-i lu ochii de la ea, ceea ce-i
mai provoc un fior. Nu trebuia s stau sau nu trebuia
s m culc pe canapea?
Ea deschise frigiderul i lu sticla de ap.
- Nici una, nici alta. Dar, mulumesc. M duc la
sal. Vreau s fac un pic de micare. Presupun c
Quinn e deja acolo.
- Am auzit nite zgomote. De ce nu te rezumi la
exerciiile tale de flexibilitate?
- Nu asta-mi doresc acum. Yoga m relaxeaz.
Vreau s m energizez.
- Rahat.
- Ce? ntreb ea n timp ce se ridica.
- Cal are jumtate din lucruri aici. Gsesc eu
ceva. Rmi aici, i ordon el i iei.
Dac tot trebuia s atepte, avea nevoie de cafea,
aa c lu cana lui Gage i termin cafeaua lui. Veni
i el, mbrcat cu o pereche de pantaloni gri de
trening, care cu siguran prinseser i zile mult mai
bune, i cu un tricou cu emblema echipei de baseball
Baltimore Orioles.
- Hai s mergem, o ndemn el.
- S presupun c-o s mergi cu mine la sal?

226
- Da, mic-te.
Ea deschise frigiderul, mai lu o sticl cu ap i
o bg n rucsac. Se ndoia c el ar fi putut face sau
spune altceva care s nsemne mai mult pentru ea.
- N-o s te contrazic, i nici n-o s-i spun c
pot s m duc i singur. Mai nti c, dup ce s-a
ntmplat ieri, ar fi o prostie. i n al doilea rnd,
vreau s vd de ce eti n stare.
- Ai vzut deja de ce sunt n stare.
Rse i se simi mai bine dect ar fi crezut c e
posibil s se simt.
- Ai dreptate.
Lucr o or ntreag i avu i plcerea s-l vad
pe Gage transpirnd serios n timp ce ridica greuti.
Era mai mult dect o privelite plcut, i ddu ea
seama. Urmrindu-1, ncepea s-l neleag mai bine.
Nu voia s fie acolo, dar dac tot era, mcar s-i
foloseasc timpul aa cum se cuvine. Concentrat,
meticulos, rbdtor, se gndi ea. Poate c era atenia
specific pndei mai degrab dect un alt fel de
atenie i concentrare, dar rezultatele erau aceleai.
Era capabil s atepte.
Relaxat i plin de energie, se ntoarse mpreun
cu el acas.
- Unde vrei s mergi dup ce se termin totul?
ntreb ea, apoi ridic din umeri cnd el rmase tcut.
sta e optimism, ceea ce nseamn energie pozitiv.
Ai vreo destinaie anume la care te gndeti?
- Cteva. Probabil n Europa, asta dac nu se
ntmpl ceva tare n State. O s m ntorc pentru
nunt lisuse, acum avem mai multe nuni! Tu?

227
- Eu o s m ntorc la New York, cel puin pentru
o vreme. mi e dor de oraul acela, jur, aa c o s fac
o infuzie de aglomeraie, zgomote i ritm alert. Plus,
c va trebui s m ntorc la munca pltit. Dar m
atept s-mi petrec o grmad de timp i aici. La o
nunt, la pregtiri - treaba pe care o au fetele de fcut
e mai solicitant i mai mult dect cea a bieilor.
Dac o s mai pot pleca dup nunta lui Quinn, m
gndeam s m duc cteva zile pe-o insul - palmieri
i cocktailuri, nopi tropicale, blnde i nmiresmate.
- E un plan bun.
- E un plan flexibil, genul meu favorit de plan.
n timp ce se ntorceau spre pia, ea art cu mna
spre sala de bowling. i admir pe oamenii de genul
sta. Cal i familia lui, care se lupt, construiesc i
las ceva n urm, marcheaz cumva locul n care
triesc. Sunt recunosctoare c exist i asemenea
oameni, sunt mulumit c faptul c ei exist i
construiesc mi perm ite mie s-mi fac planuri
flexibile i s vizitez o grmad de locuri frumoase.
- Nu simi deloc nevoia s lai i tu ceva n urm?
- mi place s cred c las i eu cte ceva n urm,
ns n felul meu. Eu aflu lucruri. Ai nevoie de
informaii pentru a scrie o carte, pentru a face un
film, pentru a renova o cas, pentru a construi un
centru comercial, iar eu pot s fac rost de informaiile
respective. Pot s-i fac rost de informaii de care
nici nu i-ai fi dat seama c ai nevoie, sau c le vrei.
Poate c toate acele proiecte s-ar fi putut realiza i
fr mine, dar pot s-i garantez c au ieit mai bine

228
cu contribuia mea. Eu zic c asta echivaleaz, ntr-o
oarecare msur, cu ceva lsat n urm. Dar tu?
- M ie-mi place s ctig. A putea s m
mulumesc doar cu faptul c-am jucat bine, dar
ntotdeauna e mai bine s ctigi.
- Fr ndoial, l aprob ea.
- Dar dac las ceva n urm, ceilali juctori ar
avea la dispoziie prea multe informaii, prea multe
lucruri pe care le-ar putea folosi mpotriva mea data
viitoare cnd ne ntlnim la masa cu postav verde.
Aa c mi doresc s nu las nimic la vedere, pe ct
posibil. E mai greu s te citeasc cineva dac nu tie
nimic despre tine.
- Da, spuse ea ncet. Da, ai absolut dreptate. i
ca s raportm asta la situaia noastr, m-am gndit
i eu la ceva similar n dimineaa asta. Nu ne nelege.
Nu poate s ne cunoasc cu adevrat. Poate s
anticipeze cte ceva. Ce mi-a fcut mie, ce i-a fcut
lui Fox acum civa ani, cnd a omort-o pe Carly n
faa lui. tie cum s ne rneasc, cum s se foloseasc
de anumite arme pentru a ne face ru, pentru a ne
destabiliza. Dar tot nu nelege. Se pare c nu e
capabil s priceap c opusul fricii este curajul. De
Fiecare dat cnd ne face s ne temem, ne foreaz s
fim i mai curajoi. Nu ne poate citi, nu cu acuratee,
n niciun caz.
- N-ar sesiza dac am merge la cacealma.
- Cacealma? Ce cacealma?
- nc nu tiu, dar cred c merit s ne gndim
mai serios la asta, pentru c ai dreptate. Vreau s fac

229
un du, s m mbrac n hainele mele, adug el
imediat dup ce intrar n cas, i se duse direct sus.
Cybil rm ase pe gnduri. A uzise voci n
buctrie. Quinn i Cal plecaser la sal cam cu
douzeci de minute naintea lor, deci probabil c
acum i tenninau micul dejun i stteau de vorb cu
Fox i cu Layla. Ar fi putut s se duc i ea acolo, s
bea o cafea nainte de a urca. Sau...
Cum Gage era deja n du, se dezbrc n
dormitor. Cu prul ud, el miji ochii cnd ea trase
perdeaua de la cad i intr alturi de el.
- Te deranjeaz?
O msur din cap pn-n picioare, apoi rmase
cu ochii ntr-ai ei.
- Probabil c e destul ap pentru amndoi.
- Aa m gndeam i eu. Nepstoare, i lu
tubul de gel de du i-i turn o cantitate generoas
n palm. Iar dac facem du mpreun, e mai eficient.
Ceea ce e un plus. Privindu-1, ncepu s-i spuneasc
snii, cu micri ncete, circulare. A putea s te
recompensez pentru noaptea petrecut pe canapea i
pentru chinul de la sal.
- Nu prea vd unde-ai putea s ii bani, n inuta
asta.
- M gndeam la o plat n natur. Plin de spun
i alunecoas, se lipi de el. Asta dac nu vrei s-i
rmn datoare.
i nfipse o mn n prul ei, o apuc bine i-i
trase faa spre el.
- Pltete, i ceru el i i nchise buzele peste
ale ei.

230
Asta era, se gndi ea, extraordinar de recu
nosctoare. sta era fiorul acela instantaneu, reacia,
nevoia. Demonul nu reuise s-i ia nimic. Trupul lui,
ud i dur, ncepu s freamete lipit de al ei, buzele se
lipir de ale ei i nu mai exista nimic, absolut nimic,
dect plcere.
- Atinge-m! I-o cerea, cu dinii, cu unghiile.
Nu era nimic fragil, nimic vtmat, nimic care s
necesite o atenie special. Atinge-m! se gndi ea.
Ia-m! F-m s m simt pe deplin uman.
Era pregtit s-i ofere mai mult timp, poate chiar
s-o lase n pace pentru o perioad. i poate c i lui
i-ar fi folosit. Dar dorina ei, i provocarea ei se potri
veau perfect cu ceea ce simea el. Aa c mngie,
atinse, i ls minile s-i alunece pe pielea aceea
neted, n timp ce apa curgea i ncperea se umplea
de aburi.
i lu ce i se cuvenea, lipind-o cu spatele de
plcile ude de faian, cu ochii fixai ntr-ai ei n timp
ce-o poseda. i n ei nu vzu nimic altceva dect
plcere ntunecat. O prinse de olduri pentru a o
putea ine mai bine i ajunser mpreun la orgasm.
Epuizat, ea-i ls capul pe umrul lui.
- Las-m un pic.
- La fel.
- Bine. In regul. Mulumesc c-ai intrat n joc
att de repede.
- La fel.
Rse i rmase unde era.
- Cred c este un moment foarte potrivit pentru
a-i spune c nu prea mi-a plcut de tine la nceput,
cnd ne-am ntlnit prima oar.

231
El nchise ochii, mbtat de mirosul ei.
- O s m repet. i eu la fel.
- Primele mele impresii sunt n general destul
de bune. Nu i de data asta. Chiar mi place de tine,
i asta nu doar pentru c eti foarte talentat n pat, i
n du.
Absent, fr s-i dea seama neaprat ce face,
urmri cu vrful unui deget tatuajul de pe spatele ei.
- N u eti aa de enervant precum credeam cnd
te-am cunoscut.
-U ite-te la n o i-u z i, goi i sentimentali. Oftnd,
se ddu n spate pentru a-1 studia prin perdeaua de
aburi. Am ncredere n tine. Pentru mine asta e foarte
important. Nu prea am ncredere sut la sut n
oameni, ceea ce face lucrurile un pic dificile. Pot s
fac sex cu cineva n care nu am ncredere complet.
Dar lucrul este mult mai productiv i sexul mult mai
bun atunci cnd le fac mpreun cu cineva n care
am ncredere.
- Vrei s ne strngem mna pe chestia asta?
Ea rse din nou.
- Un gest mai degrab superfluu, innd seama
de circumstane. Lu din nou tubul de gel, se ntoarse
i-i turn puin n palm. i se ntoarse din nou. Dar
ai putea s m speli pe spate.

O or mai trziu, Cybil i turn prima ceac


plin de cafea din ziua aceea i trebui s admit c i
fr ea se simea destul de energizat. Se duse sus, n
birou, unde Quinn i Layla lucrau deja, fiecare la
laptopul ei. Violul ei era documentat, nscris n tabele
i grafice.

232
Bine, se gndi Cybil. Era foarte bine s-l vad
acolo, la lumin, s tie c a supravieuit, c e intact.
- O s lucrez la mine n camer n dimineaa
asta, le spuse ea. Dar l-am rugat pe Gage s treac
pe-aici un pic mai trziu. E timpul s mai ncercm
mpreun o viziune. Sper ca una dintre voi sau
amndou s fii aici, s jucai rolul de ancor.
- O s fim aici, spuse Quinn.
- tiai c Gage a rmas aici peste noapte, a
dormit pe canapeaua de jos?
- I-am spus c ne putem ntoarce noi cu el, la
Cal. Layla se ntoarse de la calculatorul ei. Dar a
spus c rmne aici. Chestia e c niciunul dintre noi
n-ar fi vrut s plece, n caz c-aveai o noapte urt.
- Poate tocmai pentru c ai rmas cu toii aici
n-am avut o noapte att de rea. Mulumesc.
- i-am gsit ceva ce-ar putea s te bucure i
mai tare. Casa asta. Quinn i ntinse braele. Sau
mai degrab pmntul pe care a fost construit casa
asta - care la un moment dat fcea parte dintr-o bucat
mult mai mare. A aparinut lui Patrick Havvkins, fiul
lui Fletcher, nepotul lui Ann Hawkins. Fox verific
acum i cine a construit casa, dar cred c suntem pe
cale s demonstrm o alt teorie.
- Dac toate astea sunt corecte, chiar dac Gage
spune c ar fi vorba mai degrab de nchisori dect
de sanctuare, continu Layla, am putea avea o cale
de a proteja mai muli oameni. Cel puin o parte dintre
oameni.
- Cu ct vom putea proteja mai muli, sau cel
p uin vom ncerca, cu att vom putea s ne

233
concentrm mai bine asupra atacului. Cybil ddu din
cap. Sunt de acord. i o s atacm. Atacul va trebui
s aib loc la Stnca Pgn. tiu c n-am discutat
despre asta, nu n detaliu cel puin, pentru c bieii
se opun, dar orice-am putea face pentru a pune capt
acestei trenii va trebui s fie fcut acolo. Nu putem
fi i aici, n ora, stingnd focuri, ncercnd s-i
mpiedicm pe oameni s se rneasc singuri sau s
le fac ru celorlali. tim cu toii unde i cnd va
trebui s aib loc nfruntarea final.
La miezul nopii, spuse Quinn cu un oftat. La
nceputul zilei de 7 iulie. La nceputul aptelui. tiu
c ai dreptate. Cred c o tim cu toii, dar parc am
prsi cmpul de btaie, aa ne simim.
- Nu prsim cmpul de btlie. Ducem mingea
n terenul nostru. De data asta, n-o s dm gre. Cybil
se uit la tabel. Nu ne cunoate. Crede c ne nelege.
Dar nu vede dect slbiciune. Crede c suntem slabi,
fragili, vulnerabili. Are i motive s cread asta.
Apare i, de fiecare dat, nvinge, ntr-un fel foarte
real. i devine mai puternic, de fiecare dat.
Dent l-a dobort, i aminti Layla. L-a dobort
pentru veacuri ntregi.
- Dent a nclcat regulile, s-a sacrificat. i era
un gardian. Quinn i nclin capul, studiind faa lui
Cybil. i totui, a fost o chestie temporar. Povara i
o parte dintre puteri au fost transmise mai departe.
Diluate, frnte, mprite. A fost nevoie de toi ase
ce s refacem puterea aceea, i nc nu tim cum s-o
folosim. Dar...

234
- Da. Acum o avem, i avem i mijloacele
necesare pentru a nva. Cunoatem locul i
momentul, spuse Cybil din nou. Suntem n formaie
complet, toi ase. Imaginile acelea pe care le-am
vzut, n care fiecruia dintre noi i se ntmpla ceva,
cred c-au fost un fel de avertismente. El n mod sigur
va ncerca s ne despart din nou, s slbeasc puterea
echipei noastre. Nu putem s-l lsm s fac asta, i
n-o s-l lsm s-o fac.
- O s vorbesc cu Cal despre o confruntare final
la Stnca Pgn. O parte din el tie foarte bine c
aa trebuie s se termine totul.
- La fel e i cu Fox, spuse Layla. O s vorbesc i
eu cu el.
- Ceea ce nseamn c mie mi rmne Gage.
Cybil rsufl adnc.

Gage se plimba nervos prin biroul lui Cal.


- Vrea s mai ncercm o dat s avem o viziune
comun. Astzi.
- Nu ne-au prea rmas multe zile, fiule, nainte
de marele eveniment. N-are niciun rost s le irosim
aiurea.
- tii i tu cum e cu chestiile astea, chiar dac le
faci singur, pe cont propriu. E o lovitur primit din
plin. Ea a avut o experien groaznic nu mai departe
de ieri. Cea mai urt dintre experienele posibile.
- i te preocup situaia ei?
Gage se opri, mbufnat, deranjat cumva.
- Nu m preocup mai mult dect a altcuiva. In
plus, m preocup situaia mea. Dac ea nu va fi n
stare s suporte...

235
- E prea trziu, ai pus-o pe ea pe primul plan.
Nu te mai osteni s-mi torni gogoi. Ai o chestie
pentru ea. i de ce s n-ai o chestie pentru ea?
- Chestia aia se numete sex, insist Gage. i
sigur, o dependen reciproc, datorat circum
stanelor. Suntem mpreun n treaba asta, deci trebuie
s avem grij unul de cellalt. i asta i fac.
- Aha.
Gage se ntoarse cu o privire dur, care nu se
dovedi n stare s i tearg lui Cal zmbetul de pe
fa.
- Uite ce e, pentru tine e diferit.
- Sexul e diferit pentru mine?
- n primul rnd. Frustrat, Gage i ndes
minile n buzunare. i ntr-o grmad de alte feluri.
Tu eti mortal de normal.
- A prefera s nu foloseti cuvntul mortal n
condiiile astea.
Zngnindu-i mruniul n buzunar, Gage
examin problema pe toate prile.
- Eti biatul cu sala de bowling, Cal. Tipul cu
cas la ar, cu familia unit, aproape de el, cu un
cine mare i prost - nu fac vreun apropo, adug el
uitndu-se la Lump, care sforia n continuare cu
toate cele patru lbue n aer.
-N ic i n-am crezut c faci vreun apropo.
- Eti un Hawkins n Hollow, i aa o s rmi.
Ai pus mna pe blondina sexy care abia ateapt s-i
planteze fundul acela apetisant aici, mpreun cu tine
i cu cinele tu prost, n casa ta de la ar, i s-i
fac o cru de copii.

236
- mi place cum sun.
- Ct despre Fox, el e la fel de fericit ca i tine
aici. Copilul hippie care a ajuns avocatul oraului,
cu o familie numeroas i interesant, care apus mna
pe o brunet artoas cu o coloan vertebral de oel
- ndeajuns de tare nct s-i deschid un magazin
n oraul sta, i asta e bine pentru ei. La fel ca i
casa cu grdin pe care i-o vor face, i mulimea de
copii. Voi patru o s fii fericii la nebunie.
- Asta-i i ideea.
- Asta dac supravieuim, i eu tiu, tu tii, cu
toii tim c unii dintre noi s-ar putea s nu reueasc
s scape.
- Dac... s-ar putea... Cal ddu din cap. Ei bine,
viaa e un risc.
- Pentru mine, riscul este via. Dac supra
vieuiesc, trec la urmtorul risc. N-am o cas la ar,
n-am un program fix, nu sunt genul de om care s
vin acas i s ntrebe draga mea, ce-avem la
cin?.
- i te-ai gndit c Cybil caut un astfel de
brbat?
- Nu tiu ce caut ea. Nu e treaba mea s tiu,
asta-i problema. Stnjenit, i trecu degetele prin
prul negru. Apoi se opri, iritat, tiind c gestul acela
l ddea de gol. Facem sex, continu el. Avem un
scop comun, s-i rupem oasele ticlosului stuia i
s trim pentru a povesti despre asta. Att i nimic
mai mult.
- Bine. Cal ntinse minile n lturi. Atunci de
ce eti aa de agitat?

237
- E u... S fiu al naibii dac tiu, recunoscu Gage.
Poate c nu vreau s fiu responsabil, iar o astfel de
legtur m-ar face responsabil. Orict ar solicita ele
drepturi egale, tim amndoi cum st treaba de fapt.
- Da, tiu.
- Ce s-a ntm plat... Ce i-a fcut diavolul
acela... cum a putea eu s-mi scot asta din cap, Cal?
Cum a putea s dau asta deoparte?
- Nu poi i n-o vei face. Dar asta nu nseamn
c ne putem opri. tim cu toii asta, foarte bine.
- Poate c m atinge, c m afecteaz. Rsufl
adnc. Bine, sigur m atinge. Nu e o surpriz prea
mare, dac stai s te gndeti mai bine. Simea nevoia
s-i treac din nou minile prin pr, dar se abinu i
i le inu pe lng corp. E al dracului de intens.
-F aptul c-i pas de ea, c ii la ea nu nseamn
automat c o s stai ntr-o cas la ar i c o s ai un
cine mare i prost, fiule.
- Nu. Gage se relaxa. Nu, nu nseamn asta. A
putea s-i explic i ei. De data asta cu mai mult
diplomaie.
- Sigur, aa s faci. Eu o s aduc o tav, ca s i
pun capul pe ea dup ce Cybil o s i-1 smulg de pe
umeri.
- Ai dreptate, murmur Gage. Deci, lsm
lucrurile s curg, asta-i tot. Dar cnd o s mai
ncercm o viziune comun, vreau ca tu i Fox s fii
acolo.
- O s fim.

Gage nu se obinuise cu ideea nc, dar era


ndeajuns de realist pentru a ti c trebuia s fac

238
multe lucruri care nu-i plceau. ncerc s-i uureze
situaia alegnd terenul preferat i momentul. Terenul
avea s fie casa lui Cal - locul din Hollow unde se
simea cel mai acas, iar momentul avea s fie seara
trziu, ndeajuns de trziu ca fraii lui s ajung acas,
s fie lng el.
Dac se ntmpla ceva ru, ei aveau s-i fie
alturi.
- Chiar i cu riscul ca Roscoe cel Turbat s apar
din nou, mai degrab a face asta afar. Cybil se uit
prin camer, apoi reveni cu privirea la Gage.
Problema e c am putea fi nevoii s-o facem mai
trziu, n spaiu deschis, i asta nseamn c trebuie
s ne gndim i la modaliti de aprare, n cazul n
care acest lucru ar deveni necesar.
- Bine. Stai puin. Gage iei din camer i se
ntoarse cteva momente mai trziu cu Lugerul lui.
- Nici s nu te gndeti c-o s pun mna pe aa
ceva, i spuse Fox.
- Atunci tu poi s iei o sap, ca data trecut.
Gage se ntoarse spre Cal.
- Bine. La naiba! Cal lu pistolul, cu mult grij.
- Are sigurana pus.
Cybil i lu geanta, scoase pistolul ei calibrul 22
i i-1 ddu lui Quinn. Quinn i scoase ncrctorul,
examina mecanismul i apoi l introduse cu uurin
la loc.
- Bine, spuse ea n timp ce Cal o privea stupefiat.
- Cte poi s afli despre dragostea vieii tale...
Poate c-ar fi mai bine s-l iei pe sta mare.

239
- Stai linitit, drgu, o s te descurci de minune.
- Quinn trage foarte bine, coment Cybil. Deci,
suntem pregtii?
Ieir n grdina din spate, prin buctrie. Fox
lu dou cuite din suportul de pe bufetul lui Cal.
- Pentru orice eventualitate, spuse el i-i ddu
unul Laylei.
- Pentru orice eventualitate.
Se nnora, observ Gage, dar deocamdat era
destul lumin i vntul adia uor. Se aez pe iarb,
ca i Cybil, iar prietenii lor se aezar n cerc njurai
lor.
- Ce-ar fi s ne concentrm pe un loc anume?
suger ea.
- Cum ar fi?
- Locul sta. Casa lui Cal. E un loc de plecare
bun. Putem s mergem mai departe de-aici. De data
asta ncearc s intri mai cu blndee, s-ar putea ca
astfel s micorezi efectele secundare.
- Bine. li lu minile. O privi n ochi. Locul
acesta, se gndi el. Iarba asta, lemnul sta, sticla asta,
pmntul sta.
Vizualiz totul n minte, aa cum era - relieful,
pantele, dmburile. Culorile i formele. i apoi, ls
verdele primverii s se ofileasc, florile s se usuce,
pn ce totul deveni cafeniu. Albul acoperi uor
ntreaga suprafa, zpada mpodobea crengile i
pmntul. Fulgi mari i dei cdeau cu repeziciune
pe pmnt. Ii simea, uzi i reci, pe piele. In minile
lui, minile lui Cybil se rcir.

240
Din co ieea fum i un cardinal rou i croia
drum prin fulgii dei. Ateriz pe vasul cu mncare
pentru psri.
nuntru, se gndi el. Cine era nuntru? Cine
fcuse focul, cine umpluse vasul cu mncare?
Apucnd strns mna lui Cybil, trecu prin perei,
ajunse n buctrie. Pe bufet era un bol - l recunoscu
ca fiind opera mamei lui Fox - plin cu fructe. Se
auzea muzic, ceva clasic, ceea ce-i provoc o uoar
nelinite. Cal nu era genul care s asculte muzic
clasic, i nici de Quinn nu auzise c-ar fi preferat aa
ceva.
Cine asculta muzic? Cine cumprase merele i
portocalele din bol? Gndul c n casa lui Cal ar fi
putut locui nite strini l mn nainte, aprinznd i
o scnteie de furie n adncul fiinei lui. Minile lui
Cybil se strnser pe ale lui i-l traser napoi. O
simi, aproape c o auzi.
Fr furie. Fr fric. Ateapt i ai s vezi.
Stvilindu-i sentimentele, o urm.
Focul trosnea n emineu. Intr-o vaz de sticl
transparent, aflat pe polia de deasupra, era un
buchet de lalele. i, pe canapea, Quinn dormea sub
o ptur colorat. n timp ce el o privea, Cal se apropie
de ea, se aplec i o srut pe obraz. Chiar cnd Gage
simea c tensiunea ncepe s slbeasc, Quinn se
ntoarse.
Deschise ochi i zmbi.
- Salut.
Salut, blondino.

241
- Scuz-m. Poate c M ozart i face bine
copilului, dar pe mine m adoarme de fiecare dat.
Se mic i ptura alunec de pe ea. Gage vzu
c sarcina era avansat. i ncruci braele peste
abdomen i Cal i le cuprinse cu ale sale.
Apoi totul pieri, sunetele, imaginile, mirosurile.
Se trezi din nou uitndu-se n ochii lui Cybil.
- E bine s mai ai parte i de cte o alternativ
pozitiv, din cnd n cnd, reui ea s spun.
- Te doare capul? o ntreb Quinn imediat. i-e
grea?
- Nu prea. A fost mai uor, mai lin. i viziunea
a fost una linitit. Cred c i asta conteaz. A fost o
viziune fericit. Tu i cu Cal, n cas. Era iarn i
stteai n faa focului din emineu.
l strnse pe Gage de mn i-i arunc o privire.
El interpret ambele gesturi ca pe un avertisment i
ridic din umeri. Dac nu voia s aduc n discuie i
plodul, foarte bine.
- mi place mai mult viziunea asta dect cea pe
care ai avut-o ultima oar despre noi, hotr Quinn.
i, cum artam? Aveam vreo cicatrice urt, de la
lupta cu demonul?
- Dac vrei s tii, artai extraordinar. Amndoi
artai extraordinar. Hai s mai ncercm o dat. De
data asta s ncercm cu oameni, nu cu un loc anume.
Cybil se uit la Fox i la Layla. V deranjeaz?
- Nu. Layla l lu de mn pe Fox. E n regul.
- La fel. Cybil se uit n ochi lui Gage, i regl
respiraia. ncet.

242
i-i imagin, la fel cum i imaginase i casa lui
Cal forme, texturi, culori. i-i nchipui aa cum
stteau acum, de mn, n spatele lui. i din nou
prezentul se topi n ceea ce-ar fi putut reprezenta
viitorul.
Magazinul, decise el. Viitorul magazin al Laylei,
cu vitrine, tejghele, rafturi. Ea sttea la un birou
cochet, tastnd ceva la laptop. Cnd se deschise ua,
se uit n sus i se ridic. n magazin intr Fox.
- O zi bun? ntreb el.
- O zi bun. Septembrie pare s fie o lun foarte
bun, i am mai adus i alte produse de toamn n
dimineaa asta.
- Atunci, felicitri i la muli ani. Ddu la iveal,
de la spate, un buchet de trandafiri roz.
- Eti minunat! La muli ani!
- O lun de la deschiderea oficial.
Rse i, n timp ce lua florile, inelul cu diamant
prinse o raz de soare i strluci puternic.
- Hai s mergem acas i s srbtorim. O s
beau paharul sptmnal de vin.
- S-a fcut. O nconjur cu braul. Am reuit.
- Da, am reuit.
Cnd se ntoarser, Cybil l strnse din nou de
mini.
- Spune-le tu de data asta, suger ea.
- Magazinul tu arat foarte bine, i la fel i tu,
adug el cnd Layla ddu drumul unei respiraii
tremurtoare. Tipul la arta cam la fel ca-ntotdeauna.
Aa c, dac stai s examinezi posibilitile, cred c

243
mai ai nc timp s-i dai papucii. Se uit la cer. Nu
peste mult vreme o s nceap s plou.
- Mai avem timp de nc una, insist Cybil. Hai
s spargem casa. Stnca Pgn.
Se ateptase s vrea s se vad pe ea, sau pe
amndoi. Dup cum constatase i mai devreme, l
surprindea.
- O mai facem pe asta i dup aceea gata pentru
seara asta.
- Bine. Eu mai am i alte idei, despre eventuale
posibiliti pe care le-am putea explora. Alt dat.
Eti gata?
Veni prea repede. i ddu seama de asta n
momentul n care se deschisese n faa viziunii, n
faa ei. De data asta nu exist nicio plutire, ci mai
degrab senzaia c era o pietricic aruncat dintr-o
pratie. O pratie care-1 aruncase n m ijlocul
holocaustului. Ploua cu snge i foc pe pmntul
prjolit din poian. Piatra fierbea, plin de snge i
flcri.
O vzu pe Cybil, galben ca ceara. Mna i
sngera, la fel i a lui. Plmnii l nepau n timp ce
se lupta s respire n aerul plin de fum. Auzi ipete n
jurul lui i se pregti.
Pentru ce? Pentru ce? Ce tia?
Veni de peste tot, dintr-o dat. Din ntuneric, din
fum, din pmnt, din aer. ntinse mna dup pistol,
dar reveni cu ea goal. Cnd ntinse mna spre Cybil,
demonul lovi, rostogolind-o la pmnt, unde rmase
nemicat, ca moart.

244
Era singur cu frica i furia lui. Chestia aceea
care-1 nconjura mugea, un urlet de triumf lacom.
Arunc cu ceva n el, un lucru care i fcu o tietur
arznd de-a curmeziul pieptului. Durerea aproape
c-1 nghii cu totul.
Impleticindu-se, ncerc s-o trag pe Cybil
deoparte. Ochii ei se deschiser i se fixar ntr-ai
lui.
- F-o acum! Trebuie s-o faci acum! Nu mai e
alt scpare!
Sri pe Stnca Pgn, czu dureros pe ea. i
lu cu mna goal piatra sngerie care ardea deasupra.
O strnse n pumn, cu flcrile prelingndu-i-se
printre degete, i plonj n ntunericul absolut.
Nu era nimic... nimic... nimic... n afar de
durere. Apoi zcea ntins pe Stnca Pgn, mistuit
de focul ei.
i croi drum napoi, cu dinii i cu unghiile.
Capul i plesnea de durere, avea un nod n stomac,
i terse sngele care-i curgea din nas i o privi pe
Cybil n ochii-i ca de ghea.
- S-a ales praful de ncet i uor .

245
12
u fu nevoie de prea mult munc de
N convingere pentru a o face pe Cybil s se
ntoarc la munca de cercetare pentru urmtoarele
cteva zile. Aveau s o fac din nou, ea i Gage, aveau
s ncerce din nou o viziune, dar nu putea spune c
atepta cu nerbdare respectiva experien.
Vzuse moartea lui Gage? O simise pe-a ei?
ntrebarea i revenea n minte, iar i iar. Fusese vorba
de moarte, sau de un alt fel de sfrit, cnd ntunericul
se coborse asupra ei, orbind-o? Oare ipetele pe care
le auzise fuseser ale ei?
Se mai vzuse la Stnca Pgn i nainte, i de
fiecare dat moartea venea dup ea acolo. Nu viaa,
nu ca n cazul lui Quinn i al Laylei, se gndi ea.
Niciun motiv de bucurie. Doar snge i ntuneric.
Trebuia s se ntoarc, tia. n viziune i n
realitate. Nu doar pentru a cuta rspunsuri, ci i
pentru a le accepta. i cnd avea s-o fac, va trebui
s se duc acolo mai puternic. Dar nu astzi. Astzi
era srbtoare, totul era mpodobit cu rou, alb i
albastru, avea s fie o parad, cu fetie mbrcate n
costume sclipitoare. Parada de astzi, de Ziua
Veteranilor, era o bucat din viaa din Hawkins
Hollow, o m ostr de via care o ajuta s-i
aminteasc ntotdeauna de ce avea s se ntoarc aici.
i unul dintre cele mai bune locuri din care putea
fi urmrit acea parad erau treptele din faa biroului
lui Fox.

246
- mi plac la nebunie paradele, spuse Quinn care
era lng ea.
- Strada principal, Statele Unite ale Americii.
E greu s-i reziti.
- Oh, uite, acolo sunt nite puti din Liga de
Juniori. Se ridic pe vrfuri s-i vad mai bine pe
copiii care se apropiau. Aceia sunt din echipa Blazers,
sponsorizai de sala de bowling. Tatl lui Cal i i
antreneaz. Au deja trei victorii consecutive.
- Chiar te implici n toate astea. Vreau s spun
c te-ai adaptat extraordinar de bine la viaa asta de
ora mic.
- Cine-ar fi crezut? Rznd, Quinn nconjur
cu braul mijlocul lui Cybil. M gndesc chiar s m
nscriu ntr-un comitet, i s gzduiesc o discuie la
librrie, urmat de o sesiune de autografe. Mama lui
Cal s-a oferit s m nvee cum s fac plcint, dar
am reuit s m feresc pn acum de asta. Am i eu
nite limite.
- Eti ndrgostit de locul sta, observ Cybil.
Nu doar de Cal, ci de tot oraul.
- Da, sunt. Faptul c am scris cartea asta mi-a
schimbat viaa, cel puin aa bnuiesc. M-a adus aici,
mi-am dat seama c o parte din folclorul pe care-1
studiam m-a adus la Cal. Dar n timp ce o scriam -
dincolo de lucrurile dure, urte pe care le-am nfruntat
i pe care o s le nfruntm - m-a fermecat. Oamenii,
comunitatea, tradiiile, mndria. E exact ce-mi
doresc. Nu e stilul tu, tiu.
-N -am nimic mpotriv. De fapt, mi place foarte
mult.

247
Se uit la mulimea de oameni care mpnzea
trotuarele, taii cu copiii ridicai pe umeri, adoles
centele cu picioare lungi micndu-se de colo colo
n grupuri colorate, familii i prieteni adunai n
grupuri vesele, stnd n scaune pliante la curbe. Aerul
era plin de miresme de crenvurti i acadele, parfumat
i de florile din ghivecele pe care Fox le pusese pe
trepte. Totul era strlucitor i senin - cerul albastru,
soarele galben, steagurile i drapelele care fluturau
pe strzi, petuniile albe i roii care umpleau
ghivecele atrnate de stlpii de pe strada principal.
Tinere n costume mulate nvrteau bastoanele
din dotare, le roteau n drumul lor spre pia. Auzi
de la distan sunetul trom petelor i al tobelor
aparinnd fanfarei care se apropia.
n majoritatea timpului prefera agitaia New
Yorkului, stilul Parisului, iubirea care plutea n
Florena, dar ntr-o smbt dup-amiaz plin de
soare, cnd luna mai se transforma ncet n iunie,
Hawkins Hollow era locul perfect.
i ntoarse privirea cnd Fox ridic un pahar.
- Ceai fcut la soare, i spuse el. Dac vrei, e i
bere nuntru.
- sta e minunat. Se uit peste umrul lui i
ridic o sprncean spre Gage n timp ce sorbea din
ceai. Nu-i plac paradele?
- Am vzut o grmad.
- Acum vine i momentul culminant. Fanfara
Liceului Hawkins Hollow.
Animatoarele nvrteau bastoanele i baghetele
strlucitoare. Majoretele dansau i fluturau pam-

248
poanele. Favoriii mulimii, se gndi Cybil n timp
ce de peste tot se auzeau ovaii i aplauze. Toba mare
marc dou bti rapide i toat orchestra atac
Twist and Shout.
- E ca-n filmul acela, spuse Cai din spatele ei, i
Cybil izbucni n rs.
- E minunat, nu-i aa? Absolut minunat.
Simea c ochii ncep s o usture de la atta
drglenie, de la lacrimi. Toate acele fee tinere,
albastrul ndrzne i albul pur al uniformelor,
jo b en ele, bastoanele care se nvrteau, toate
micndu-se pe muzic, i voie bun. Oamenii de pe
trotuare ncepur s danseze, s strige versurile
melodiei, soarele se reflecta vesel n suprafaa
lustruit a almurilor.
Sngele izbucni din trompete, mnji acel albastra
ndrzne i acel alb pur al uniformelor, feele acelea
tinere i proaspete, jobenele. nea din flaute,
curgea din fluiere, srea de pe suprafaa tobei cnd
aceasta era lovit cu beele.
- Oh, Dumnezeule! rsufl Cybil.
Bieelul plan pe deasupra strzii, cobor apoi
s danseze i el. Simi nevoia s se fac mic, s se
ascund, s se acopere cnd ochii lui oribili se fixar
ntr-ai ei. Dar rmase unde era, nfruntndu-i greaa,
recunosctoare cnd simi mna lui Gage ferm pe
umr.
Deasupra lor, un steag ncepu s ard. i
orchestra continua s cnte, n uralele mulimii.
- Ateapt. Fox o prinse pe Layla de mn. Unii
dintre ei l vd sau l simt. Uite.

249
Cybil i lu ochii de la demon. Vzu oc i team
pe unele dintre feele oamenilor din mulime, paloare
sau uimire pe altele. Ici i colo, prinii i luau copiii
i i mpingeau printre cei care stteau i se uitau n
continuare, ncercnd s-i scoat din mulime, n timp
ce alii rmaser acolo unde erau i continuar s
aplaude pe ritmul muzicii.
- Biat ru! Biat ru! ip un nc de pe umerii
tatlui su i apoi ncepu s plng, hohotind prelung.
Bastoanele ncepur s ard n timp ce se roteau prin
aer. Strada se umplu de snge. O parte dintre membrii
fanfarei rupser rndurile i fugir.
Lng ea, calm, eficient, Quinn fcea poz
dup poz.
Cybil l privi pe bieelul-demon i, n timp ce-1
privea, capul lui se ntoarse, se ntoarse, se ntoarse
incredibil pn fcu o rotaie complet i privirea i
se fix din nou n ochii ei. Rnji nebunete,
artndu-i dinii strlucitori i ascuii.
- Pe tine o s te pstrez pentru la urm, o s te
fac animalul meu de companie. O s-mi plantez
smna n tine. i cnd va crete, cnd va ncoli, o
s te tai, pentru ca ea s se poat hrni cu sngele tu
ca i cu laptele de mam.
Apoi sri, se ridic sus n aer pe un disc de foc.
i, plutind pe discul acela, se repezi spre ea.
Poate c ar fi fugit, poate c-ar fi rmas acolo.
N-avea s-o tie niciodat. Gage o trase n spate cu
atta violen nct o trnti la pmnt. Cnd se ridic
n picioare, el era n faa ei. II vzu explodnd ntr-o

250
mas mare de ntuneric, plin de snge, i disprnd,
lsnd n urm doar ecoul rsului acela de bieel.
Sunetul acela i rmase n urechi, ameste-
cndu-se cu acordurile fanfarei care continua s na
inteze pe strada principal. Cnd l mpinse pe Gage
la o parte, pentru a putea vedea, steagurile redeve-
niser roii, albe i albastre. Soarele se reflecta vesel
n almuri.
Cybil se ddu din nou n spate.
- Cred c mi-a ajuns parada asta, cel puin pentru
astzi.

In biroul lui Fox, Quinn ncrc pe computer


fotografiile i le examina.
- N u apare nimic din ceea ce-am vzut. Btu cu
degetul n ecranul monitorului.
- Pentru c n-a fost real. Nu totul a fost real,
spuse Layla.
- Zone neclare i terse, observ Quinn. i pata
asta ca de abur n toate locurile unde a fost micul
ticlos. E acolo, i totui nu e acolo.
- Cei care studiaz paranormalul au preri
mprite n ceea ce privete astfel de fotografii. Mai
calm acum, c avea un obiect tangibil de studiu,
Cybil i ddu prul pe spate i se apropie de ecran.
Unii spun c aparatele de fotografiat digitale sunt
mai bune, c sunt capabile s capteze un spectru de
lumini mai mare dect cel vizibil cu ochiul liber. Alii
sunt mpotriva camerelor digitale, spun c este mult
mai probabil ca acestea s preia refracii i reflexii,
puncte de praf i aa mai departe, atunci cnd vine

251
vorba de apariia acestor zone ceoase. Deci, cel mai
bine ar fi s se foloseasc un aparat bun, de treizeci
i cinci de milimetri. Dar...
- Nu este lumin, ci ntuneric, ncheie Quinn,
urmrind logica. Am fi reuit mai bine cu o lentil
cu infrarou. Ar fi trebuit s-mi fi scos i reportofonul
din poet, adug ea, examinnd ncet pozele. S-a
ntmplat totul att de repede, i eu m gndeam
numai la poze, nu la sunete, pn cnd...
- Am auzit cu toii ce-a spus, zise Cybil.
- Da. Quinn puse o mn peste a ei. Dar a fi
vrut s vd dac vocea lui poate fi nregistrat, i
cum ar suna.
- Nu e mai important faptul c n afar de noi
l-au vzut i alii?
Quinn se uit la Gage.
- Ai dreptate. Ai dreptate. Oare asta nseamn
c a devenit ndeajuns de puternic pentru a fora
graniele realitii, sau c aceia care au vzut ceva,
sau mcar au simit ceva, sunt mai sensibili? Mai
conectai?
- Eu a zice cte puin din amndou. Fox o
mngia pe spate pe Layla n timp ce se uitau
mpreun la fotografiile de pe ecran. Layla a spus c
nu a fost totul real. i mie mi s-a prut la fel. Iar asta
nseamn c o parte chiar a fost real. Nu i-am vzut
pe toi cei care au reacionat, dar aceia pe care i-am
observat fac parte din familii care stau n Hollow de
generaii i generaii.
-E xact, confirm Cal. i eu am observat chestia
asta.

252
- Dac vom ncerca s i scoatem pe unii din
ora, eu zic s ncepem cu cei din familiile vechi,
spuse Fox.
- Tata a vorbit cu civa oameni, i-a ncercat, s
vad cum reacioneaz. Cal ddu din cap. O s
reuim. Se uit la ceas. Noi ar cam trebui s ne ducem
la prinii mei, nu peste mult vreme. Marea petrecere
din spatele casei, cu grtare i alte alea, sper c v
amintii. Dac vreunul dintre voi n-are chef, o s le
explic alor mei ce i cum.
- Ar trebui s mergem cu toii. ndreptndu-se,
Cybil i lu ochii de la fotografii. Ar trebui s ne
ducem cu toii, s bem bere, s mncm burgeri i
salat de cartofi. Am mai spus-o i nainte. Dac
trim, dac ne comportm normal, mai ales dup ceva
de genul sta, e ca i cum i-am spune Ba pe-a
m-tii!.
- Eu sunt de acord cu Cybil. Trebuie s dau o
fug pn acas, s arhivez crdul de memorie cu
pozele astea. Apoi vin i eu i Cal.
- Incuiem aici, i venim i noi cu voi. Fox se
uit la Gage. E n regul?
- Da, venim i noi n urma voastr.
- De ce n-o luai nainte? suger Cybil. O s
ncuiem noi pe-aici.
- Bine.
Gage atept pn ce el i Cybil rmaser singuri.
- Ce-ai vrut s-mi spui i n-ai putut s spui de
fa cu ceilali?
- Cred c e un avantaj, n profesia ta, faptul c
poi s citeti oam enii att de bine. n ciuda

253
posibilitilor optimiste pe care le-am vzut, am vzut
i opusul lor, celelalte variante. De fapt, sunt dou
lucruri. mi dau seama c data trecut cnd am
ncercat s ne luptm cu demonul sta la Stnca
Pgn lucrurile nu au mers att de bine. Au murit
oameni. D ar...
- Dar trebuie s terminm chestia asta la Stnca
Pgn, o ntrerupse el. tiu asta. Nu avem cum altfel.
Am vzut-o de prea multe ori, tu i cu mine, ca s
putem nelege chestia asta. Cal i Fox o tiu i ei.
Pentru ei e mai greu. Asta e oraul lor, tia sunt
oamenii lor.
- i ai ti. Cel puin la baz, Gage, spuse ea
nainte ca el s apuce s-o contrazic. De-aici te tragi
tu. Indiferent dac aici o s mori sau nu, aici ai
nceput. Deci e i al tu.
- Poate. Care e al doilea lucru?
- Trebuie s-i cer o favoare.
El ridic sprncenele, ntrebtor.
- Ce favoare?
Ea zmbi uor.
- tiam eu c nu eti genul de om care s zic
E de-ajuns s spui ce vrei. Dac lucrurile nu merg
aa cum sperm noi, i dac vei fi sigur c nu mai
avem cum s ctigm, i - mai mult - dac nu voi fi
n stare s-o fac singur, aa cum a prefera s se
ntmple...
- Ai de gnd s-mi ceri s te ucid.
- Chiar te pricepi s citeti oamenii. Te-am vzut
tcnd exact asta n alte vise, n alte viziuni. Cealalt
fa a monedei. i spun, Gage, cu mintea limpede i

254
cu sngele rece, c a prefera mai degrab s mor
dect s trec prin chinurile pe care tocmai mi le-a
promis chestia aia. Vreau ca tu s tii asta, i i cer
s nu-1 lai s m ia, indiferent ce va trebui s faci
pentru asta.
- N-o s-l las s te ia. Doar att pot s-i promit,
Cybil, adug el cnd ea ncepu s vorbeasc. N-o
s-l las s te ea.
Ea se uit n ochii lui - verzi i direci - pn
cnd vzu ceea ce avea nevoie s vad.
- Bine. Hai s mergem s mncm salat de
cartofi.

Pentru c avea nevoie s se gndeasc la altceva,


Gage dibui un joc de pocher undeva pe lng
Washington, D.C. Mizele nu erau prea mari, cel puin
nu att de mari pe ct ar fi vrut el, dar jocul n sine l
ajut s-i ating scopul. La fel de mult l ajut,
admise el, i faptul c pusese, mcar pentru un timp,
ceva distan ntre el i Hawkins Hollow, i ntre el
i Cybil. De primul nu putea scpa, se gndea el n
timp ce conducea napoi spre ora, ntr-o diminea
blnd de iunie. Dar se implicase prea mult deja n
relaia cu femeia aceea.
Venise vremea s fac un pas napoi.
Cnd o femeie i cerea s-o omori pentru a o salva
de chinuri, era vremea s faci un pas napoi. Prea
m ulte responsabiliti, se gndi el n timp ce
parcurgea drumul pe care-1 tia prea bine. Prea intens.
Prea al dracului de real. i de ce dracului i promisese
c avea s aib grij de ea - pentru c asta fcuse

255
pn la urm. Fusese ceva din privirea ei, din modul
n care se uitase la el, decise Gage. Calm, reinut,
aa cum fusese i cnd i ceruse s-i curme viaa. i
vorbise serios, foarte serios chiar. Mai mult, tia c
el nelesese foarte bine ct de serios vorbise.
A venit vremea s purtm o discuie, decise el.
Venise vremea s se asigure c amndoi nelegeau
exact ce era pe mas i ce nu. Voia ca nimeni s nu
depind de el.
Ar fi putut s se ntrebe: oare de ce nu rmsese
acolo dup joc, de ce nu folosise camera de hotel pe
care i-o rezervase? De ce nu reacionase la semnalele
pe care i le trimisese rocata aceea fain, care-i dduse
ceva bti de cap pn reuise s-o curee la masa de
joc? Dac lucrurile ar fi stat aa cum trebuie, acum
i-ar fi savurat micul dejun n camera de hotel,
mpreun cu rocata aceea, dup o noapte de sex. n
loc s fac asta, se ndrepta din nou spre Hollow.
N-avea de gnd s se ntrebe de ce. N-avea niciun
rost s-i pun ntrebri la care nu dorea s afle
rspunsul.
Auzi sirenele i se uit n oglinda retrovizoare,
apoi arunc o privire spre vitezometm. N-avea dect
vreo apte kilometri la or peste limita legal, observ
el, pentru c nu se grbea nicieri. Opri pe marginea
drumului. Nu fu deloc surprins cnd n oglinda
retrovizoare lateral l vzu pe Derrick Napper
dndu-se jos din maina lui.
Nenorocitul de Napper, care-1 ura din tot sufletul,
la fel ca pe Cal i pe Fox, nc de cnd erau cu toii
copii. i care-i fcuse un scop n via din a le face

256
necazuri, sau cel puin aa se prea. Mai ales lui Fox,
se gndi Gage. Dar niciunul dintre ei trei nu scpa.
Ticloilor le place s se umfle n pene, se gndi
Gage, privindu-1 pe Napper cum mergea ano i
legnat dinspre maina lui spre Ferrari-ul lui Gage.
Cum dracului reuise idiotul sta s intre n poliie,
cine i dduse pe mn o arm i-o legitimaie?
Cu o mn n old, Napper se aplec i-i arunc
lui Gage un zmbet mare i alb.
- Unii oameni cred c dac au o main scump
asta le d dreptul s ncalce legea.
- Unii ar putea s cread asta.
- Mergeai cu vitez, biete.
- Poate. Fr s i fi fost cerute, Gage i oferi
carnetul de conducere i talonul.
- Ct te-a costat chestia asta?
- Scrie-mi amenda, Napper.
Ochii lui Napper se ngustar pn cnd devenir
dou fante.
- Mergeai dintr-o bordur n alta.
- Nu, spuse Gage pe acelai ton calm. Nu
mergeam aa.
- Condus imprudent, depirea vitezei legale.
Ai but?
Gage btu cu degetul n paharul pe care-1 avea
n locaul special din bord.
- Cafea.
- Cred c respiraia i miroase a alcool. S tii
c nu-i de glum cu condusul sub influena buturilor
alcoolice, idiotule. Zmbi n timp ce spunea asta. Va
trebui s cobori din main, s-i fac un test.

257
-N u .
Mna lui Napper cobor pe patul armei pe care-o
avea la old.
- Am spus s cobori din main, cretinule.
Ai mucat momeala, se gndi Gage. Era genul
de atitudine care mergea ntotdeauna cu Fox. Dar el
l ls pe agentul lui Pete s-i fac numrul. ncet,
scoase cheile din contact. Iei din main i o ncuie,
arm alarma, nescpndu-1 nicio clip pe Napper din
ochi.
- N-o s fac testul cu alcoolmetrul, i e dreptul
meu s refuz.
- Poi s spui ce vrei. Prerile idioilor nu fac
doi bani n faa mea.
Napper l lipi pe Gage cu spatele de main. Dei
palmele i se strnser n pumni, continu s le in
pe lng corp.
- Eu zic c eti beat. Pentru a-i sublinia spusele,
Napper l lovi cu palma pe Gage n piept. Eu spun
c-ai opus rezisten la arestare. Eu spun c ai atacat
un agent. O s vedem ct de mult vor cntri astea
cnd o s fii n spatele gratiilor. l mpinse din nou
pe Gage, apoi rnji. Idiot cretin. l ntoarse cu foia.
Deprteaz picioarele!
Calm, Gage i puse minile pe capota mainii
n timp ce Napper l percheziiona.
- Te excii cnd faci asta? E unul din bonusurile
de care ai parte n meseria asta? Trase aer n piept,
icnind, cnd Napper l lovi cu pumnul.
- Taci dracului din gur! i suci minile la spate
i-i puse ctuele. Ce-ar fl s facem o mic plimbare,
doar noi doi, nainte s te duc la pucrie?

258
- O s fie foarte interesant s te ascult cum o s
explici chestia asta cnd o s-i chem pe cei ase
martori care au trecut pe aici n timp ce m loveai,
ct vrem e m inile mele erau pe lng corp.
Numerele de nmatriculare sunt n capul meu. Sunt
foarte priceput atunci cnd vine vorba de numere.
Nici nu clipi cnd Napper l mpinse din nou violent,
lovindu-1 de main. i uite, mai vine nc un martor.
Maina care se apropia de ei ncetini. Gage
recunoscu micul autoturism hibrid al lui Joanne
Barry. Aceasta opri maina, cobor geamul i spuse:
-O -o !
- Continuai-v drumul, doamn Barry. E treaba
poliiei ce se petrece aici.
Privirea dezgustat pe care ea i-o arunc lui
Napper spunea extrem de multe.
- Vd, vd. Ai nevoie de un avocat, Gage?
- Se pare c da. Spune-i lui Fox s m atepte la
secia de poliie.
- Am spus s v continuai dramul! Mna lui
Napper cobor din nou pe tocul armei. Sau vrei s te
arestez pentru mpiedicarea unui ofier s-i fac
datoria?
- ntotdeauna ai fost un nemernic rutcios. O
s-l sun pe Fox, Gage. Trase maina pe marginea
drumului i i scoase telefonul mobil.
njurnd, N apper l nghesui pe Gage pe
bancheta din spate a mainii de poliie. Gage i vzu
privirea n oglinda retrovizoare cnd se urc la volan.
i vzu furia din ea, pe tot parcursul dramului pn
n ora, apoi pn la secia de poliie. Joanne i
urmrise tot timpul, cu maina ei.

259
Primul fior de team Gage l simi cnd Napper
i Joanne coborr amndoi din maini la secia de
poliie, el fiind nc ncuiat pe bancheta din spate.
Nu, nu, se gndi el, i aici sunt martori. Napper n-ar
ndrzni s fac nimic, iar dac ndrznea...
Dar nu urm dect un scurt schimb de cuvinte,
apoi Napper descuie portiera din spate i-l trase afar.
Joanne intr n secie, trecu de biroul de la intrare cu
un Salut, Caria", aruncat femeii din spatele lui, i
se opri la biroul efului poliiei, Wayne Hawbaker.
- Vreau s depun o plngere mpotriva unuia
dintre subalternii ti, Wayne. i trebuie s iei cu
mine afar, acum.
Howbaker iei din birou i i plimb privirea
de la Joanne la Gage i la Napper.
- Care-i problema?
- L-am oprit pe acest individ pentru depirea
limitei de vitez i pentru conducere imprudent. Am
suspectat c i conducea maina sub influena
buturilor alcoolice. A refuzat s fac testul cu
alcoolmetrul, s-a opus i apoi a ncercat s m
loveasc.
- Rahat!
- Joanne, spuse Hawbaker ncet. Gage?
- Recunosc c aveam ceva vitez. Cam apte-
opt kilometri peste limita legal. Joanne v-a spus
restul. E un rahat!
Privirea dur a lui Hawbaker nu lsa s se
ntrevad nimic.
- Ai but?

260
- Am but o bere asear pe la zece. Adic acum
dousprezece ore.
- Conducea nebunete. Avea un recipient deschis
in main.
- Nu conduceam nebunete, iar respectivul
recipient deschis era o blestemat de cafea luat la
pachet de la Sheetz. Biatul dumneavoastr m-a
nhat, m-a bruscat, m-a lovit pe la spate, mi-a pus
ctuele i a sugerat c-am putea face o plimbare
nainte s m aduc aici.
Obrajii lui Napper se nroir de furie.
- Minte ca un nenorocit!
- M aina mea este pe marginea drumului,
continu Gage pe acelai ton calm, egal. Chiar nainte
de aleea Blue Mountain, n faa unei case cu etaj, din
crmid roie, cu storuri albe i cu grdin. n fa
era parcat o Toyota n cinci ui, cu numere de
Maryland, numere prefereniale JENNY4 . O
brunet drgu trebluia prin grdin, a vzut exact
cum s-a ntmplat totul. Ar trebui s verificai. Apoi
se uit la Napper i zmbi. Nu prea ai spirit de
observaie, pentru un poliist.
- E vorba de Jenny Mullendore. Hawbaker
studie faa lui Napper. Ce vzu acolo l fcu s strng
din dini. nainte de a mai apuca s spun ceva, Fox
mpinse ua de la intrare.
- Linite, spuse el, ndreptndu-i un deget spre
Gage. De ce este clientul meu nctuat? ntreb el.
- Derrick, scoate-i ctuele.
- l arestez pentru acuzaiile pe care le-am
enumerat anterior i...

261
- Am spus s-i scoi ctuele. O s ne aezm i
o s clarificm problema.
Napper se ntoarse spre eful su.
- Nu m susii?
- Vreau s vorbesc cu clientul meu, i ntrerupse
Fox. ntre patru ochi.
- Fox. Flawbaker i trecu minile prin prul
crunt, tuns scurt. Las-m un minut. Derrick, l-ai
lovit pe Gage?
- Nu, la dracu! A trebuit s-l imobilizez i el
s-a opus.
- Asta o s-mi spun i Jenny Mullendore cnd
o s o ntreb?
Ochii lui Napper se ngustar, plini de furie.
- Nu tiu ce-o s-i spun. N-am de unde s tiu
c nu i-o pune cu el, aa c-ar putea s-i spun absolut
orice.
- Eti un amant stranic, Gage, spuse Joanne,
zmbind. Din cele spuse de agentul Napper, i eu
mi-o pun cu tine.
Fox se repezi asupra lui Napper, i Gage, nc
nctuat, nu putu dect s-l opreasc cu trupul lui.
- Ce i-ai spus mamei mele?
- Nu-i face griji. Cunoscndu-i bine fiul,
Joanne fcu un pas nainte i-l prinse strns de bra.
O s depun o plngere. Mi-a spus s m duc dracului
cnd l-am urmrit pn aici, i eu l-am urmrit pentru
c l-am vzut lovindu-1 pe Gage, care era deja
nctuat. A sugerat c-i iau aprarea lui Gage pentru
c mi-o pun cu el i cu jumtate din brbaii din ora.
- Iisuse Hristoase, Derrick!

262
- Minte.
- Toat lumea minte, n afar de tine. Gage
cltin din cap. Cred c i-e foarte greu. Dac n
urmtoarele cinci secunde nu-mi vor fi scoase
ctuele, mi voi autoriza avocatul s-l dea n judecat
pe agent i tot departamentul de poliie din Hawkins
1lollow.
-Scoate-i ctuele! Acum, agent! Caria! eriful
I lawbaker se ntoarse spre femeia cu ochii mari de
la biroul de la intrare. Ia legtura cu Jenny
Mullendore.
- , de fapt, efule, e la telefon chiar acum. A
sunat pentru a raporta un... ... incident care a
avut loc n faa casei sale.
Fox era numai zmbet.
- Nu-i aa c-i frumos cnd cetenii i fac
datoria, dau dovad de spirit civic? O s-l acuzi de
ceva pe clientul meu, domnule erif?
De data asta, Hawbaker i trecu minile peste
fa.
- A aprecia dac mi-ai mai lsa puin timp n
privina asta. O s vorbesc cu Jenny din biroul meu.
Agent, vino cu mine. N-ai vrea s luai loc, cu toii?
Fox se aez i-i ntinse picioarele.
- Nu poi s stai deloc cuminte, nu-i aa? i spuse
c! lui Gage.
- Se pare c nu.
- Amantul meu i cu mine suntem nite duri.
- Cu asta a depit orice limit, spuse Fox ncet.
I lawbaker e un poliist bun, e un erif bun i n-o s
accepte aa ceva, n-o s tolereze aa ceva. Dac

263
declaraia lui Jenny se potrivete cu a ta, ai tot dreptul
s-l dai n judecat, i Hawbaker tie asta. Mai mult,
tie c Napper e foarte greu de stpnit.
- Dac n-ar fi venit prietena mea, poate c mi-ar
fi fcut mai mult ru. Se cam ncinsese. Gage se
aplec i o srut pe Joanne pe obraz. Mulumesc,
iubito.
- Tenninai, sau v spun lui tata. Fox se apropie
mai mult de Gage. Era doar ticlosul de Nap, sau
mai era i altcineva pe-acolo?
- N-a putea spune sigur, dar tim cu toii c
Napper n-are nevoie de ajutor de la niciun demon
pentru a fi un cretin violent. Cred c era doar el. S-a
cam ngrijorat cnd i-am spus c-am reinut numerele
de nmatriculare a vreo ase maini care au trecut pe
lng noi n timp ce m brusca.
Gage se uit spre ua nchis a biroului. Se auzi
vocea ridicat a lui Napper.
- Atunci du-te dracului! mi dau demisia! Iei
un moment mai trziu, cu ochii plini de furie. Gage
observ c nu mai avea arm. N-o s v putei ascunde
mereu n spatele vreunei trfe, nenorociilor! Trnti
ua de la intrarea n secie n urma lui.
- Cnd a spus trf, se referea la mine, sau la
Jenny Mullendore? se ntreb Joanne. Pentru c, zu
aa, nu vd cum ar mai avea timp i de curvsreal
cu cei doi copii mici pe cap. Pe cnd eu am o grmad
de timp liber la dispoziie.
- Gata, mam. Fox o btu uor pe bra, apoi se
ridic n momentul n care Hawbaker iei din birou.

264
- Vreau s-i cer scuze, Joanne, pentru felul
inacceptabil n care s-a purtat unul dintre agenii mei.
i-a fi recunosctor dac ai face o plngere. A vrea
s-m i cer scuze, Gage, din partea ntregului
departament, pentru agresiunea creia i-ai czut
victim. Declaraia doamnei Mullendore s-a potrivit
cu cele spuse de tine. mi dau seama c ai dreptul s
dai departamentul n judecat. i voi spune c, avnd
n vedere circumstanele, l-am suspendat pe agentul
Napper i am intenia de a face o anchet amnunit
pe tema asta. A ales s-i dea demisia din poliie.
-M ie-m i convine aa. Gage se ridic n picioare.
- Neoficial o s v spun, tuturor i putei s-i
transmitei i lui Cal pentru c mi se pare c Derrick
v privete pe toi ca pe unul. Fii ateni. Pzii-v
spatele. E... foarte volatil. Dac vrei, Gage, pot s
pun pe cineva s te duc pn la main.
- M ocup eu de asta, i spuse Fox lui Hawbaker.
S-i pzeti i tu spatele. Napper e rzbuntor.

Gage plnuia s se duc direct napoi la Cal, s


fac un du, s mnnce ceva, poate s i doarm
puin. Dar impulsul l mpinse spre casa nchiriat.
Cybil era n faa casei, mbrcat ntr-o pereche de
pantaloni scuri i un tricou, care-i scoteau n eviden
braele i picioarele lungi. Uda florile din ghivece i
din courile rspndite n jurul intrrii.
Ls jos stropitoarea mare, galvanizat i-i iei
n ntmpinare.
- Am auzit c-ai avut o diminea plin.
- Vd c-n Hollow nu exist secrete.

265
- Oh, doar cteva. Acum totul e n regul?
- Nu sunt n pucrie i Napper nu mai lucreaz
la poliia oraului.
- Dou veti bune. nclin capul. Ct de furios
eti? E greu de zis.
- Doar puin, n momentul sta. Dar n timpul
incidentului? Voiam s-l fac una cu drumul, s-l calc
pe fa. E greu s reziti unei astfel de plceri, dar...
- Cel care se controleaz are mult mai multe
anse s ctige.
- Ceva de genul sta.
- Ei bine, partida asta ai ctigat-o. Intri sau doar
erai n trecere?
F un pas n spate, du-te acas, i spuse Gage.
- Am vreo ans s capt ceva de mncare
pe-aici?
- Ai putea avea. Ai meritat-o.
Cnd se ntoarse, Gage o apuc de bra.
- N-aveam de gnd s vin astzi aici. Nu tiu de
ce-am venit.
- Ca s mnnci?
O trase spre el i o srut flmnd, cu o foame
care n-avea nimic n comun cu mncarea.
- Nu. Nu tiu ce-i asta, chestia asta cu noi doi.
Nu tiu dac-mi place.
- Cel puin suntem de acord, pentru c nici mie.
- Dac o s scpm cu via dup jumtatea lui
iulie, am plecat de-aici.
- i eu la fel.
- Atunci e bine.

266
- E bine. N-ai nicio obligaie, n-am nicio
obligaie. Dar i trecu minile prin prul lui i-l
srut, cu cldur, din nou. Gage, sunt multe lucruri
mai importante, de care s te ngrijorezi, dect ce-ar
putea s fie ntre noi.
- Nu mint niciodat femeile i nu-mi place nici
s le las o impresie greit. Atta tot.
- Am reinut. Nici mie nu-mi place s fiu minit,
dar am obiceiul s-mi aleg singur direcia. Acum
vrei s intri i s mnnci ceva?
- Da. Da, vreau.

use florile peste mormntul mamei lui, iar


P ea nl o mn subire prin pmnt i
iarb i le lu. Gage sttea scldat de razele soarelui,
n cimitirul tcut; i simea inima btndu-i parc n
gt. Ea se ridic nvemntat ntr-un alb inocent
drgu i palid din mormanul de pmnt, strngnd
n mn buchetul aa cum o mireas i strnge
trandafirii de nunt.
O ngropaser oare n alb? Nu tia.
- Pe vremuri, mi aduceai ppdii, viorele i
violete care creteau vara pe dealul de lng casa
noastr.
Gtul l durea, se chinuia s-i mpiedice inima
s neasc afar din piept.
- mi aduc aminte.

267
- Da? Mirosi trandafirii, roii ca sngele n
contrast cu rochia ei alb. E greu s-i dai seama ce
in minte bieeii i ce uit. Stteam de vorb n
pdure i pe cmp. Asta mai ii minte?
-D a .
- Acum sunt case pe cmpurile acelea, pe unde
ne plimbam noi. Dar putem s ne plimbm aici,
pentru o vreme.
Rochia i se nvolbur n momentul n care se
ntoarse. ncepu s mearg, cu florile n brae.
- A mai rmas att de puin timp, spuse ea. mi
era team c n-ai s te mai ntorci, nu i dup ce i
s-a ntmplat ultima oar cnd ai fost aici. Se uit n
ochii lui. N-am putut s-l opresc. Era foarte puternic,
i devine i mai puternic pe zi ce trece.
- tiu i asta.
- Sunt foarte mndr de tine c-ai rmas, c eti
curajos. Orice s-ar ntmpla, vreau s tii c sunt
mndr de tine. Dac... Dac dai gre, o s te atept.
Nu vreau s-i fie fric.
- Se hrnete cu frica.
Se uit din nou la el. O viespe neagr iei din
corola unui trandafir, dar ea nu-i lu ochii de la el.
- Cu multe lucruri. A avut la dispoziie o ntreag
eternitate pentru a-i forma poftele. Dac l-ai putea
opri...
- O s-l oprim.
- Cum? Nu au mai rmas dect cteva sptmni,
foarte puin timp. Ce altceva vei putea face de data
asta, ceva ce n-ai mai fcut pn acum? n afar de
curaj? Ce avei de gnd s facei?

268
- Orice va fi nevoie.
- nc mai cutai rspunsuri, cnd mai e att de
puin timp. Zmbi uor i ddu din cap, ncet, n timp
ce o a doua viespe iei din trandafir, apoi o a treia.
Negru pe rou. ntotdeauna ai fost un biat curajos i
ncpnat. Toi anii tia n care tatl tu a trebuit
s te pedepseasc...
- A trebuit?
- Pi, ce altceva putea s fac? Nu-i aduci
aminte ce-ai fcut?
- Ce-am fcut?
- M-ai omort, ai omort-o i pe sora ta. Nu-i
aminteti? Ne plimbam pe cmp, ca i acum, i tu ai
luat-o la fug. Chiar dac eu i-am spus s nu fugi, tu
ai fugit, i-ai czut. Plngeai att de tare, biet biea.
Zmbetul i se lrgise, devenise cumva luminos, n
timp ce din trandafiri continuau s ias viespi. i
viespile ncepur s bzie. Aveai genunchii julii.
Aa c a trebuit s te duc n brae, i greutatea ta a
fost prea mult pentru mine. nelegi? i ntinse braele
n lturi i pe rochie i aprur pete de snge. Viespile
se roteau n roiuri negre, trandafirii ncepur s
sngereze i ei. Doar cteva zile mai trziu, au venit
sngele i durerea. Din cauza ta, de la tine, Gage.
- E o minciun. Cybil era cea care vorbise, Cybil
care apruse brusc lng el. Eti o minciun. Gage,
nu e mama ta.
- tiu.
- Acum nu mai e frumoas, spuse demonul. Vrei
s vezi?

269
Rochia cea alb se transform n zdrene
mpuite, care acopereau o came putrezit. Demonul
rdea i rdea n timp ce viermi grai devorau carnea,
n timp ce carnea lsa locul oaselor dezgolite.
Dar tu? i spuse el lui Cybil. Vrei s-l vezi pe
tticu?
Oasele se reformar, luar chipul unui brbat
cu ochii orbi i cu zmbetul fermector.
Uite-o pe prinesa mea! Vino i d-i un pupic
lui tati!
i mai multe minciuni.
Oh, nu mai vd! Nu mai vd! Nu mai vd ce
rahat tar valoare am ajuns! Rse drcete. Am ales
moartea n defavoarea ta. Viespile se nghesuir n
colurile rnjetului lui. Moartea era mai bun dect
nevoia ta continu, iubirea ta fr sfrit, greoas.
N-a fost nevoie s m gndesc de dou ori nainte
s... Mim gestul ducerii unui pistol la cap i apsrii
pe trgaci. i o jumtate de cap i explod ntr-o
ploaie de snge, oase i creieri. E adevrat, nu-i aa?
i aminteti, cea? Singuml ochi care-i mai rmsese
se rsuci n orbit, apoi imaginea lu foc. Te atept,
v atept pe amndoi. O s ardei. Cu toii ard.
Se trezi cu mna strngnd-o pe cea a lui Cybil,
care se uita la el cu ochii mari.
Eti bine?
Ea ddu afirmativ din cap, dar rmase unde era
cnd el se ridic n capul oaselor. Zorii rspndeau o
lum in lptoas n cam er. R espiraia ei era
tremurtoare i rapid.

270
- N-au fost ei, reui ea s rosteasc intr-un final.
N-au fost ei, n-a fost adevrat ce-au spus.
-N u . i pentru c simi c amndoi aveau nevoie
de asta, i lu din nou mna intr-a lui. Cum ai reuit
sa faci asta? Cum ai intrat n visul meu?
- Nu tiu. Te puteam vedea, te puteam auzi, dar
la nceput nu eram acolo - nu fceam parte din vis.
lira ca i cum m-a fi uitat la un film, sau la o pies
do teatru, dar printr-o pelicul, printr-o cortin. Ca
printr-o plas. Apoi m-am trezit nuntru. Am
mpins... Nesatisfacut, cltin din cap. Nu, nu e
bine, nu chiar. N-a fost ceva deliberat, ci mai degrab
instinctiv. Am tras cortina la o parte, cu un gest
nervos, aa cum faci cnd i st ceva enervant n
fa. Eram foarte furioas pentru c am avut impresia
c tu crezi ce-i spunea.
- Nu credeam. Mi-am dat seama nc de la
nceput cu cine am de-a face. M-a pclit o dat,
murmur Gage.
- Te prefaceai. Cybil nchise ochii pentru un
moment. Eti bun.
- Vrea s ne vad crile, vrea s tie ce-avem n
mn. i ne-a spus mai multe dect i-am spus noi
lui.
- C mai e nc timp. Se ridic alturi de el.
Orict de puternic ar deveni, orict de multe ar putea
s fac, tot trebuie s-atepte data de 7 pentru a ncepe
spectacolul adevrat.
- Dai-i doamnei un trabuc. A venit momentul
s-i tragem noi o cacealma. A venit timpul s-l facem
pe ticlos s cread c avem mai mult dect avem de
fapt.

271
- i cum o s putem face asta?
Gage se ridic, merse la dulap, deschise un sertar.
- Momeal.
Cybil se uit la piatra sngerie pe care o inea el
n palm.
- Chestia aia ar trebui s fie undeva n siguran,
nu ntr-un sertar, unde... Stai aa. D-mi-o i mie s
m uit la ea.
Gage o arunc cu nonalan n aer de cteva
ori, apoi spre ea.
- Asta nu e piatra noastr sngerie.
- Nu, am gsit-o la un magazin acum cteva zile.
Dar pentru o clip te-a pclit i pe tine.
- Are cam aceeai mrime, nu chiar aceeai
form. Ar putea s aib i ea ceva puteri, Gage.
Studiul pe care l-am tcut arat c pietrele sngerii
fceau parte din Piatra Alfa.
- Nu e a noastr. Nu e cea de care-i face el
griji. Cred c-ar merita s vedem ct de ngrijorat este
el de fapt i de ce-ar fi n stare pentru a pune mna
pe ceea ce el crede c este piatra sngerie a lui Dent.
- i s vedem ct de furios o s fie cnd i va
da seama - dac i va da seama - c e de fapt o
copie.
- Cred c-ar fi nemaipomenit. Se folosete de
durerea noastr pentru a ne chinui, de tragediile
noastre. Hai s-i pltim cu aceeai moned. Piatra
sngerie l-a ajutat pe Dent s-l in nchis sub pmnt
timp de trei secole. .L-a nchis pentru mult vreme,
ct el a aranjat scena pe care noi jucm acum. Cred
c-o s fie una dintre pierderile lui cele mai mari.

272
- Bine. Cum pclim un demon?
- Am nite idei.
Avea i ea cteva, dar nu erau dect cteva
indicaii i sfaturi peste care dduse n studiile sale,
idei pe care nu voia s le pun n practic. Aa c
rmase tcut i le ascult pe ale lui.

Cteva ore mai trziu, Cybil iei aproape n


goan pe ua din spatele casei lui Cal, furioas
la culme. Se rsuci cnd Gage iei i el din cas,
dup ea.
- N-ai niciun drept, n-ai pur i simplu dreptul
de a face planurile astea, de a lua acele decizii de
capul tu.
- Pe dracu, cum s n-am dreptul! E viaa mea!
- E vorba de vieile noastre, ale tuturor! i replic
ca. Parc trebuia s lucrm ca o echip. Aa am fost
lcui, s lucrm n echip.
- Fcui? M-am sturat pn-n gt de toate
aiurelile astea pline de destin i de soart. Iau singur
deciziile i mi asum rezultatele. N-am s las un
gardian antic i de demult s decid el pentru mine.
- Oh, pentru numele lui Dumnezeu! Vocea,
trupul, minile, ochii, toate musteau de frustrare i
de furie. Cu toii lum decizii, alegem. Nu ne luptm
noi acum, nu ne riscm vieile doar pentru c Twisse
nu las loc niciunui fel de opiuni? Dar asta nu
nseamn c vreunul dintre noi poate pur i simplu
s uite de ce ne-am adunat astfel, de ce suntem
mpreun, i s o ia pe cont propriu, de capul lui.
- Sunt de capul meu. ntotdeauna am fost aa.

273
Oh, la naiba cu chestia asta! Te-ai sturat de
discuiile despre destin? Foarte bine. Eu m-ara sturat
de refrenul sta idiot al tu, Sunt un singuratic, i
nu m integrez nicieri. E al dracului de plictisitor.
Suntem legai de snge, cu toii.
- Asta crezi? Spre deosebire de tonul ei aprig,
al lui era rstit i rece. Crezi c sunt legat n vreun
fel de tine? N-am discutat despre asta acum ctva
vreme? Facem sex. sta e nceputul i sfritul
povetii steia. Dac vrei mai m ult...
- Eti un mgar ncrezut! Eu vorbesc de via i
de moarte i tu-i faci griji c eu vreau s pun mna
pe tine? Crede-m, n afara dormitorului meu, n-a
sta cu tine nici dac-a pierde un pariu.
Ceva fulger n ochii lui. Ceva strnit de insult,
sau de provocare. Poate c-1 duruse remarca.
- Eu fac pariu c nu-i aa, ppu. tiu eu cum
eti tu.
Nu tii ni...
- Vrei ca totul s fie aa cum vrei tu. Te-ai gndit
tu c eti foarte deteapt, aa c ar fi bine ca tu s
conduci spectacolul i pe toat lumea din el. i c
atunci cnd toate astea se vor termina, s m ii la
respect, n les. Eti frumoas, stilat, deteapt, ce
brbat i-ar putea rezista? Ei bine, te uii la un astfel
de brbat.
Nu mai spune, zise ea, pe un ton rece. Ceea
ce-ai fcut cu mine n pat asear se cheam rezisten?
Nu, ce-am fcut asear se cheam c i-am
tras-o unei femei doritoare i convenabile.
Culoarea i pieri din obraji, dar i nclin cu
graie capul.

274
- n cazul sta de-acum poi s m consideri
nedoritoare i neconvenabil i s te duci s i-o tragi
alteia. Oricum, partida a fost sub standardele mele.
- Chiar asta am s i fac. Oricum, o s plec pe
drumul meu, chestia asta a durat prea mult dup
gustul meu. Lupta asta, oraul sta, tu. Toate.
Minile ei se curbar pe lng corp.
- Nu-mi pas ct de egoist eti, ct de prost eti,
dup ce se termin toate astea. Dar pn atunci, n-o
s te las s pui n pericol toat munca noastr, toate
studiile i progresele pe care le-am fcut.
- Progrese, pe dracu! De cnd ai ajuns aici, tu
i cu prietenele tale, ne-ai ngropat n tabele, grafice,
hri, ne-ai pus s ne explorm amintirile cele mai
ncrcate emoional i alte rahaturi de-astea!
- nainte s ajungem noi aici, tu i cu cei doi
frai idioi ai ti ai dat trcoale chestiei steia timp
de douzeci de ani.
O mpinse pn cnd o lipi cu spatele de
balustrad.
- N-ai trecut prin niciun apte. Crezi c tii cum
c? Prin ce-ai trecut pn acum e nimic. Civa fiori,
cteva vrtejuri. Ateapt pn cnd o s vezi un tip
scondu-i mruntaiele sau ncearc s opreti o
adolescent s aprind chibritul dup ce a turnat
benzin pe ea i pe fratele ei mai mic. Apoi s vii i
s-mi spui ce pot s fac i ce nu. Crezi c dac l-ai
vzut pe btrnul tu trgndu-i un glon n ureche
asta te face expert n astfel de lucruri? Aia a fost o
chestie rapid i curat, ai scpat uor.
-Ticlosule!

275
- Ia mai taci! Vorbele lui czur ca nite palme,
repezi i fr mil. Dac Twisse nu e terminat nainte
de urmtorul apte, o s ai de-a face cu lucruri mai
rele dect un tat care a preferat s se sinucid dect
s i susin familia.
l lovi, cu destul for pentru a-i da capul pe
spate. Cu urechile iuind, o prinse de brae pentru a
mpiedica un nou atac.
- Vrei s vorbim despre tai, Gage? Chiar vrei
s deschidem discuia despre tai, vrei s vorbim i
despre al tu?
nainte ca el s poat rspunde, Quinn iei n
fug din cas.
- Stai aa, oprii-v, stai aa!
- Intr napoi nuntru, i ordon Cybil, asta nu
te privete pe tine.
- Pe dracu, nu m privete! Ce mama dracului
avei? Amndoi?
- D-te napoi, Gage. Cal iei i el, cu Fox i
Layla pe urmele lui. D-te napoi. Hai s intrm i s
discutm calmi.
- Las-m n pace, nu te bga!
- Hai, gata, s tii c aa nu vei reui s-i faci
prieteni, i nici s convingi oamenii. Fox se apropie
i-i puse o mn pe braul lui Gage. Flai s respirm
adnc i s...
Gage l mpinse, fcndu-1 s se dea un pas n
spate.
- Am spus s m lsai n pace. E valabil i pentru
tine, hipiotule.
- Vrei s ne batem? l provoc Fox.

276
- Iisuse! Layla i prinse prul. Oprii-v! Nu
trebuie s te pori i tu ca un idiot doar pentru c
Gage face pe nebunul.
- Acum eu sunt idiotul? Fox se ntoarse spre
Layla. O bruscheaz pe Cybil, mi spune s m car i
tot eu sunt idiotul?
- N-am spus c eti idiot, am spus c nu trebuie
s te pori ca un idiot. Dar se pare c am greit.
- Nu ncepe. N-am nceput eu cearta asta.
- Nu-mi pas cine a nceput. Cal l prinse de
mini. Dar se termin acum.
- Cine i-a dat ie steaua de erif i te-a pus n
frunte? vru Gage s tie. Nu-mi spui tu mie ce s
fac! N-am mai fi n situaia asta mpuit dac n-ai fi
venit tu cu ideea prostiei aceleia cu fraii de snge.
Tu i cu briceguul tu patetic.
Apoi cearta erupse i mai tare, strigtele,
acuzaiile nghesuindu-se una peste cealalt, ntr-o
mas mare de furie, reprouri i jigniri. Cuvintele
loveau asemeni pumnilor, i niciunul dintre ei nu bga
de seam c cerul se ntunecase, iar din deprtare
ncepuser s se aud tunete.
- Oh, ncetai! ncetai! Tcei dracului din gur!
Cybil i nl vocea peste haosul acela, reuind s
reduc totul la o tcere apstoare. Nu vedei c nu-i
pas nici ct negru sub unghie de ceea ce credei sau
simii voi? i pas doar de el, poate c ntotdeauna a
fost aa. Dac vrea s mearg pe drumul lui, aa o s
fac. Eu una am terminat. Se uit n ochii lui Gage.
Am terminat totul aici.
Fr s mai priveasc napoi, intr n cas.

277
- Cyb! La dracu! Quinn le arunc brbailor o
privire lung. Foarte frumos din partea voastr. Hai
s mergem, Layla.
Dup ce Quinn i Layla intrar i ele n cas
dup Cybil, trntind ua n urma lor, Cal ncepu din
nou s njure.
- Cine dracului eti tu s-mi arunci toate astea
n fa? n mod sigur nu eti cine credeam eu c eti.
Poate c Cybil are dreptate. Poate c a venit vremea
s ncheiem relaia cu tine.
- Ai face bine s te rcoreti, spuse Fox dup ce
Cal plec i el. Ai face bine s stai puin i s te
rcoreti, dac nu vrei s rmi singur.
Rmas singur, Gage i ls mintea s se umple
de ur, ls gndurile s-i rtceasc pe trmul
reprourilor i al nvinovirilor. Se ntorseser toi
mpotriva lui pentru c avusese curajul s fac un
pas nainte, pentru c se hotrse s nu mai stea cu
mna n fund, studiind hri i tabele i grafice. La
dracu cu ei! Cu toi!
Scoase piatra din buzunar i o studie. Nu nsemna
absolut nimic pentru el. Nimic nu nsemna nimic.
Riscurile, eforturile, munca, anii pierdui - totul n
van. Se ntorsese de fiecare dat, sngerase de fiecare
dat. i pentru ce?
Puse piatra pe marginea balustradei i se uit cu
amrciune la grdina plin de flori a lui Cal. Pentru
ce? Pentru ce? Ce-i dduse lui oraul Hollow? O
mam moart, un tat alcoolic. Priviri pline de mil
sau suspicioase din parte cetenilor de treab din
ora. i, ah, da, recent i dduse ocazia s fie nctuat
i bruscat de un idiot pe care oraul l crezuse
ndeajuns de bun pentru a-i da o insign de poliist.
Ea tenninase? se ntreb el, gndindu-se la Cybil.
Nu, el era cel care terminase. Hawkins Hollow i
toi locuitorii lui se puteau duce dracului.
Se ntoarse i intr n cas - trntind ua - pentru
a-i face bagajele.
Demonul iei din pdure, o miasm neagr. In
cas se auzir din nou voci nervoase, furioase, iar
demonul pru strbtut de un fior de plcere. n timp
ce plutea peste iarb i peste straturile de flori
frumoase ncepu s ia form. Membre, piept, trunchi,
cap. Degete, picioare, ochi de un verde nepmntean,
toate se formar n timp ce nainta spre casa aceea
frumoas, cu verand larg i flori vesele n ghivece
strlucitoare.
Urechi i barb, i o gur rnjit, cu dini
strlucitori. Plcerea pe care o simea era teribil.
Mnji cu snge iarba, petalele strlucitoare ale
fiorilor, doar pentru c putea s-o fac.
n curnd, totul va disprea n flcri, totul, i el
avea s danseze pe cenua nsngerat. Bieelul
ncepu acum s danseze, cu o plcere lacom, apoi
sri i se ghemui pe verand, lng piatr. Un lucru
att de mic, se gndi el. Un lucru att de mic n stare
s cauzeze attea necazuri, att de mult vreme.
nl capul. Oare ce secrete ascundea? Ce
puteri? i de ce acele secrete, de ce puterea aceea
era ascuns, blocat, astfel nct el nu putea s-o vad,
indiferent ce form ar fi luat? Dar nici ei nu puteau,

279
se gndi el. Da, da, gardianul le dduse cheia, dar nu
i ncuietoarea la care s-o foloseasc.
Voia s o ating, s simt verdele acela nchis,
roul ntunecat. S fure ce-1 atepta nuntru. ntinse
mna, apoi i-o retrase. Dar nu, mai bine s-o distrug,
ntotdeauna e mai bine s distrugi. i i ntinse
minile peste piatr.
- Hei, spuse Gage din u i l mpuc pe bieel
chiar n centrul frunii.
ncepu s ipe i din ran i curse ceva negru i
vscos, rspndind mirosul morii njur. Sri n sus,
chiar n timp ce Gage continua s trag. Ceilali ieir
i ei din cas. Demonul sri pe acoperi i ncepu s
mrie ca un cine turbat.
Vntul i ploaia se pornir dintr-odat, vjind
tenebros. Gage iei n curte, rencrc arma i se
pregti s trag din nou.
- ncearc s nu-mi gureti casa, i spuse Cal.
Demonul sri din nou, lovi cu pumnii n aer, iar
piatra sngerie explod ntr-un milion de particule,
ntr-un nor de praf. Bieelul scoase un ipt de triumf,
chiar dac nc mai sngera. Se rsuci, apoi sri i,
cu rapiditatea unui arpe, l muc pe Gage de umr.
Gage czu n genunchi, neajutorat, iar dihania
dispru.
Gage auzea slab nite voci, necate parc de un
ocean de durere. Vzu cerul, vzu cum acesta se
tcuse din nou albastru, dar feele celor care se
aplecaser deasupra lui erau nceoate i neclare.
Oare demonul acela l omorse? Dac era aa,
i dorea mai mult ca orice ca moartea s vin s-l ia

280
odat, s pun capt agoniei. l ardea, l frigea,
sngele i fierbea, oasele i se topeau. n mintea lui
ipa din toi rrunchii. Dar n-avea destul aer n pl
mni pentru a putea scoate vreun sunet, n-avea nici
mcar puterea de a se schimonosi de durere, durerea
aceia care-i pulsa, care-1 sfia cu dini de foc.
Aa c nchise ochii.
Destul, se gndi el. Gata. A venit vremea s m
duc.
Aa c, renunnd, ncepu s pluteasc, depr-
tndu-se de durere.
Palma pe care o primi peste fa l irit. A doua
l nfurie de-a binelea. Nu-1 puteau lsa s moar n
pace?
- ntoarce-te, ticlosule! M auzi? ntoarce-te!
Lupt, la nenorocit! Nu muri, nu-1 lsa pe ticlosul
sta s ctige.
Durerea - la naiba! - i reveni. Cnd deschise
ochii, pentru a se apra, faa lui Cybil i apru ca o
viziune nceoat. i auzea i vocea, hruindu-1,
tocndu-1. Ochii aceia ntunecai erau plini de furie
i de lacrimi.
Reui s ngaime, ntr-o oapt agonizant:
- Mi-a dori s taci.
- Cal, Fox!
-A ici suntem. Haide, Gage! Vocea lui Cal venea
parc de la distan - kilometri ntregi i parc era
necat de noroi. Concentreaz-te! Umrul drept. E
umrul tu drept. Suntem aici, mpreun cu tine.
Concentreaz-te pe durere.
- Cum mama dracului a putea face altceva?

281
- Parc spune ceva. Faa lui Fox apru i ea n
raza vizual a lui Gage. 11 auzi? ncearc s ne spun
ceva.
- Chiar spun ceva, idiotule!
- Pulsul i e foarte slab. i devine din ce n ce
mai slab.
Cine vorbea? se ntreb Gage. Layla? i vzu
cuvintele cu coada ochiului, ca pe un nor de un
albastru-deschis.
- Nu mai sngereaz. S-a oprit deja. Rnile
provocate de dini nu mai sunt att de adnci. Cred
c e vorba i de altceva, aici. De un fel de otrav.
Uite-o i pe Quinn, se gndi Gage. Toat trupa e
aici. Lsai-m s m duc, pentru num ele lui
Dumnezeu! Lsai-m s m duc.
- N-o s te lsm. Nu putem s te lsm. Cybil
se aplec mai aproape, dar de data asta pe obrazul
lui poposir buzele ei, nu palm a. Rcoroase,
binecuvntate. Te rog. Trebuie s rmi cu noi.
Trebuie s te ntorci. Nu putem s te pierdem.
Lacrimile ncepur s-i curg, czur uor pe
rana lui. i curar sngele, i intrar n ran i-i
alinar durerea.
- tiu c te doare. l mngia pe obraji, pe pr,
pe umrul rnit i plngea. tiu c te doare, dar va
trebui s rmi cu noi.
- S-a micat. I s-a micat mna. Fox i strnse
degetele peste ale lui Gage. Cal?
- Da. Da. Umrul drept, Gage. ncepe de acolo.
Suntem cu tine.

282
nchise ochii din nou, dar de data asta nu n
abandon. Strngnd din dini, se concentra asupra
sursei durerii i o urmri n timp ce se rspndea
dinspre umr spre bra, de-a latul pieptului. Simi
cum plmnii i se deschid din nou, eliberai parc
brusc din strnsoarea unor chingi.
- Pulsul i e mai puternic, strig Layla.
- i revine i culoarea n obraji. i revine, Cyb,
spuse Quinn.
Cybil, care sttea pe iarb, cu capul pe genunchi,
se aplec napoi i-i privi ochii.
- Aproape c s-a terminat, spuse ea cu o voce
rguit. nc puin.
- Bine. Bine. O vzu mai clar, simi iarba de sub
ci, simi minile prietenilor lui ntr-ale lui. Mi-am
revenit. M-ai fcut cumva idiot la?
i nbui un hohot de rs presrat cu lacrimi.
- A mers.
- Bine-ai venit napoi, omule, i spuse Fox. Rana
se nchide. Hai s te ducem nuntru.
- M descurc, repet Gage, dar i ddu seama
c nu putea s-i ridice nici capul. Bine, poate c nu
m descurc.
- Mai lsai-1 un minut, suger Quinn. Rana s-a
nchis acum, dar... a rmas o cicatrice.
- Hai s mergem nuntru. Cybil se uit la Quinn
sila Layla, apoi spuse cu o voce ce ncepea s semene
cu a ei: S-i facem lui Gage un ceai, s-i pregtim i
patul.
- Nu vreau ceai. Nu vreau s stau n pat.

283
- Dar o s ai parte de amndou. Cybil i lu
capul din poal, l btu uor pe obraz, apoi se ridic.
Cum cunotea cte ceva despre brbai - i mai ales
despre Gage - tia c ar fi preferat ca femeile s nu
fie de fa cnd prietenii lui aveau s-l care n cas.
- Vreau cafea, spuse Gage, dar fetele erau deja
n cas.
- Pun pariu c i-e poft de cafea. Quinn are
dreptate n privina cicatricei, adug Fox. Nimic n-a
mai fost n stare s ne lase o cicatrice de cnd am
devenit frai de snge.
- Dar niciunul n-a mai fost mucat de un demon,
interveni Cal. Pn acum nu ne-a putut face aa ceva.
Nici mcar n timpul aptelui.
- Vremurile se schimb. Ajut-m puin. Hai s
ncepem prin a ne aeza. Cu ajutorai prietenilor lui,
de-o parte i de alta, Gage reui s se ridice n ezut.
Capul ncepu s i se nvrt nebunete. Iisuse!
Rmase aezat, cu capul pe genunchii strni la piept.
N-am mai simit niciodat o astfel de durere, i am
avut parte de destul durere la viaa mea. Am ipat?
- Nu, te-ai albit la fa i-ai czut ca un bolovan.
Cal i terse sudoarea de pe fa.
- nuntrul meu ipam ca o feti. Unde rni-e
tricoul? ntreb el cnd i nl capul i i ddu
seama c era cu bustul gol.
- A trebuit s i-1 rupem de pe tine, pentru a
ajunge la ran, i spuse Fox. Nu te-ai micat deloc,
nici mcar n-ai clipit, Gage. Abia mai respirai. Jur
pe ce-am mai scump c-am crezut c-ai murit.

284
- Am murit. Sau aproape. Cu grij, Gage ntoarse
capul i-i pipi cicatricea de pe umr. Acum nu m
mai doare aproape deloc. M simt destul de slbit,
sunt cam zdruncinat, dar nu m mai doare.
- Trebuie s dormi. tii cum e, adug Cal. Te
seac de puteri, aa se ntmpl cnd te vindeci.
- Da, poate. Ajutai-m s m ridic.
Sprijinindu-se de prietenii lui, Gage reui s se
ridice pe picioare, simindu-le ca de cauciuc. Cei
cinci-ase pai pe care trebui s-i fac pn n cas l
extenuar de tot, i atunci i ddu seama c avea
nevoie de patul acela. Dar se simi foarte satisfcut
cnd se uit la veranda goal.
- Ticlosul a sfrmat piatra aceea n mii de
bucele.
- Da, aa a fcut. Poi s urci treptele?
- Da, pot. De fapt zmbea cu dinii ncletai
cnd Cal i Fox aproape c l duser pe sus n cas.
Cum era prea obosit pentru a se mpotrivi celor
trei femei, bu ceaiul pe care i-1 fcuse Cybil. i se
trnti pe patul cu aternuturi curate i cu perne moi.
- Ce-ai zice s te bagi i tu aici, iubire?
- Foarte drgu din partea ta, scumpule.
- Nu cu tine vorbeam. Gage l alung pe Fox cu
un gest al minii, apoi art spre Cybil. Cu fata aia cu
ochii mari i cpmi. De fapt, cred c toate femeile astea
frumoase ar trebui s se bage n pat. E destul loc.
- Ce dracu ai pus n ceaiul la? ntreb Cal.
- Un ingredient secret. Voi ducei-v. Cybil se
aez pe marginea patului. O s stau eu cu el pn
adoarme.

285
- Ia vino ncoace i mai spune asta o dat.
Zmbind, Cybil i alung pe ceilali cu un gest,
apoi nclin capul i-l studie pe Gage.
- Bun, frumoaso, murmur el.
- Bun, chipeule. Ai avut o diminea grea.
Culc-te.
- Te-am cam enervat.
- i eu te-am enervat pe tine. sta era i planul.
- Un plan al dracului de bun.
- Un plan riscant, care putea s se dovedeasc
foarte prost.
El se strmb.
- A mers.
- Aici ai dreptate.
- N-am vrut s-i spun rahaturile acelea despre
tatl tu.
- tiu. . Se aplec i-l srut pe obraz.
- Poate c-am vorbit serios n privina celorlalte
rahaturi. Nu-mi mai aduc prea bine aminte. Tu mai
tii?
- O s vorbim despre asta mai trziu.
- Ea - Ann Hawkins - a spus c o s plngi
pentru mine. i c asta va conta. i ai plns. i a
contat. M-ai adus napoi, Cybil.
- i-am oferit un punct de plecare. Tu singur ai
tcut restul, Gage. Se scutur i i lipi obrazul de-al
lui. Am crezut c-o s mori. C aveam s te pierdem.
C aveam s te pierd. Mureai n braele mele i pn
n momentul acela nu mi-am dat seama c... Se
ntrerupse cnd vzu c el adormise. Ei bine. Respir
adnc. Ei bine, cred c-i cel mai bun moment, pentru

286
amndoi. N-are niciun rost s m umilesc sau s te
pun ntr-o situaie jenant spunndu-i, ntr-un
moment de slbiciune al amndurora, c-am fost
ndeajuns de proast pentru a m ndrgosti de tine.
l lu de mn i mai rmase cu el o bucat de
vreme, veghindu-i somnul. i se ntreb dac era
ndeajuns de deteapt pentru a gsi o cale de a-1
uita, de a trece peste el.
- Crezi c-ar trebui?
ncet, Cybil i ridic ochii de la faa lui Gage i
se uit la Ann Hawkins.
- Ei bine, ultima, dar nu cea din urm. N-o
surprinse c era att de calm. Ateptase ntlnirea
asta i vzuse lucruri mult mai ocante dect o
fantom lng pat ntr-o diminea de iunie.
- Crezi c-ar trebui? repet Ann.
- Ce s trebuiasc?
- S-i nchizi inima n faa sentimentelor pe care
le ai pentru el. S-i interzici plcerea i durerea lor.
- Nu sunt un mare fan al durerii.
- Dar aa-i viaa. Doar cei mori nu mai simt
nimic.
- Dar tu?
Ann zmbi.
- Asta nu e moarte. Iubirea mea mi-a spus asta.
E mai mult dect lumin i ntuneric. Sunt att de
multe nuane de umbr ntre lumin i ntuneric...
nc mai simt, pentru c nu s-a terminat. Cnd se va
termina, un ciclu se va ncheia, un altul va ncepe.
Eti tnr i mai ai ani muli de trit n viaa asta, n

287
trupul sta, n timpurile astea. De ce vrei s-i trieti
cu o inim ferecat?
- ie-i vine uor s vorbeti. Dragostea i-a fost
mprtit. tiu cum e s trieti iubind pe cineva
care nu te poate iubi, sau cel puin nu destul.
- Tatl tu a fost nvins de disperare. i-a pierdut
vederea i n-a mai putut vedea dragostea.
Care-i diferena? se gndi Cybil, dar cltin din
cap.
- Ar fi o discuie fascinant dac-am purta-o la
un pahar de ceva, la un moment dat, doar noi, fetele,
dar n momentul sta trim o situaie de via i de
moarte. Poate c-ai observat deja chestia asta.
- Eti furioas.
- Bineneles c sunt. Gage aproape c a murit
astzi, aproape c mi-a murit n brae ncercnd s
gseasc o cale pentru a opri ceva ce i-a fost mpins
n brae, ce ne-a fost tuturor mpins n brae. i ar
putea s moar oricnd, el sau oricare dintre noi, sau
chiar noi toi. Am vzut ct de ru poate s fie.
- Nu le-ai spus tot ce-ai aflat, ce-ai vzut.
Cybil se uit din nou la Gage.
- Nu, nu le-am spus.
- O s vezi i mai multe nainte ca totul s se
termine. Copil...
- Nu sunt copila ta.
- Nu, dar nici ai lui nu suntei. Spui c-i vorba
de via i de moarte, i aa i este. Ori lumina, ori
ntunericul - una dintre ele va triumfa n acest apte,
cealalt se va sfri. Dragostea mea va fi fie eliberat,
fie condamnat.

288
- i a mea? vru Cybil s tie.
- O s hotrasc el, aa cum vei hotr cu toii.
Nu v am dect pe voi, sperana mea, credina mea,
curajul meu. Doar astzi v-ai folosit de toate acestea.
i el doarme, murmur Ann, uitndu-se la Gage. E
viu. E mai mult dect viu, a adus cu el nc un rspuns
din lumea umbrelor morii. nc o arm.
Cybil se ridic n picioare.
- Ce rspuns? Ce arm?
- Eti o femeie educat, cu o minte puternic i
curioas. Gsete-o. Folosete-o. Acum totul e n
minile voastre. Ale tale, ale lui i ale celorlali. i
s tii c se teme de voi. Sngele lui, sngele bestiei,
spuse ea, ncepnd s dispar, sngele nostru, sngele
vostru, sngele lor.
Rmas singur, Cybil se uit din nou la Gage.
- Sngele lui, spuse ea ncet, apoi iei repede
din camer.
14
nd se trezi Gage, dorea cu disperare o
C cafea. Mai nti se ridic n capul oaselor,
testndu-se, i cnd vzu c ncperea nu ncepe s
se nvrt cu el, se ridic n picioare. Nici slbiciune,
nici grea, nici ameeal. i nici vreo stare ciudat
de euforie, i ddu el seama, amintindu-i ce se
ntmplase.
Ce naiba pusese n ceaiul acela?
Orict de mult i dorea o cafea, avea mai mare
nevoie mai nti de un du, aa c merse n baie i se
dezbrc. Studie n oglind ridictura neregulat
care-i brzda pielea, o atinse cu degetele. Era ciudat
s aib o cicatrice dup atia ani, o amintire tangibil
a dinilor acelora ascuii, ca de metal, care se
nfruptaser din el. I se rupseser oasele, fusese
njunghiat, mpucat, ars, dar niciodat nu-i rmsese
vreo urm. i Twisse, n forma acelui bieel, reuete
s mute din el, mpodobindu-1 cu o cicatrice pe care
avea s-o poarte tot restul vieii.
Ct i mai rmsese de trit,
i fcu du, se mbrc i plec n cutarea
cafelei. Se opri n biroul casei lui Cal, unde Layla i
Quinn lucrau mpreun la un calculator. Amndou
se uitar la el, amndou l cercetar nc o dat din
cap pn n picioare.
Cum te simi? l ntreb Layla.
- Vreau cafea.

290
- nseamn c i-ai revenit la normal. Faa lui
Quinn se lumin cu un zmbet. Ar trebui s gseti
ceva cafea jos. E i Cyb acolo, poate reueti s-o
convingi s-i fac i ceva de mncare, dac vrei s
mnnci.
- Unde-i restul lumii?
- n ora. Aveau de fcut diverse drumuri. Quinn
se uit la computer, la ceasul din colul de jos. Trebuie
s se ntoarc dintr-un moment intr-altul. Cyb nu-i
ntr-o dispoziie extraordinar, aa c s-ar putea s
nu fie chiar aa de uor de convins s-i fac de
mncare.
- Vreau cafea, repet el i plec.
Nu pare prea suprat, se gndi Gage cnd o
vzu pe Cybil aezat la masa din buctria lui Cal.
Avea n fa laptopul i agenda, o sticl cu ap, sttea
cu spatele la u. i se opri din ce fcea n momentul
in care intr el.
- Ari mai bine.
- M simt mai bine. Nu puteam s m simt mai
ru. i turn restul de cafea ntr-o can, dorindu-i
ca cineva s fac nc un rnd. i n timp ce se gndea
la asta, se ntoarse spre ea. Ce-ai zice s faci o cafea
proaspt, dac tot era s mor?
-Probabil c dac-ai face cteva lucruri obinuite,
de fiecare zi, cum ar fi de exemplu o cafea, ai putea
astfel s apreciezi mai mult viaa.
Deci nu merge cu vorba dulce, se gndi el. Vzu
o pung de chipsuri pe mas i ncepu s se nfrupte.
- Ce-ai pus n ceaiul acela?
Ea zmbi.

291
- Se pare c vreo patru ore de somn. n timp ce
dormeai, a trecut cineva pe la noi.
- Cine?
- Ann Hawkins.
Gage czu pe gnduri, sorbi din cafea.
- Zu? mi pare ru c-am ratat-o.
- Am discutat despre una, despre alta, ct tu
sforiai dus.
- Simpatic! i despre ce-ai vorbit?
- Despre via, despre dragoste, despre cutarea
fericirii. Ridic sticla cu ap. Despre moarte, despre
demoni. tii i tu, chestii obinuite.
- i mai simpatic. Vd c eti foarte glumea.
i nervoas n acelai timp, se gndi el. Orict de
mult s-ar chinui s mascheze asta, i simea agitaia,
nelinitea.
- Lucrez la ceva, o idee ce mi-a venit n timp ce
vorbeam cu ea. O s v spun mai multe cnd o s
aflu i eu mai multe. Te iubete.
- Poftim?
- Te iubete. Am putut vedea asta n felul n
care te privea n timp ce donneai. i dup faa pe
care o ai acum, mi dau seama c genul sta de
discuie nu-i deloc confortabil pentru un brbat ca
tine. Dar asta am vzut pe faa ei, asta am auzit n
vocea ei. Dac te intereseaz. Acum du-te i gsete-i
ceva de fcut, n alt parte. Lucrez.
n loc s plece, travers ncperea, i ngrop
mna n prul ei, i ddu capul pe spate i-i lipi gura
de a ei. Momentul de tandree l strbtu ca un fulger,

292
l ncolci i rmase acolo. Se simi uor ameit, simi
un val de euforie nainte de a-i da drumul.
Ochii ei se deschiser, ncet, somnoroi.
- Asta pentru ce-a fost?
- Un lucru obinuit, de fiecare zi, care s m
ajute s apreciez mai mult viaa.
Rse.
- Vd c i tu poi fi simpatic. Oh, la naiba cu
toate, spuse ea i-l trase mai aproape, l lipi de ea, i
puse capul pe umrul lui, acolo unde avea urma
mucturii de demon. M-ai speriat. M-ai speriat
foarte, foarte ru.
- i eu m-am speriat. Plecam. Nu mi se prea
foarte ru, una peste alta. i ddu din nou capul pe
spate. Faa asta, se gndi el, ochii tia. i umpleau
viziunile, i umpleau mintea. l aduseser napoi. Apoi
le-am auzit certndu-m. M-ai i pocnit.
- Te-am plmuit, atunci. Te-am pocnit mai
devreme, n timpul magnificei noastre reprezentaii
de pe verand.
- Da. i apropo de chestia aceea, nu-mi amintesc
s fi discutat i despre eventualii pumni sau alte
lovituri.
- Ce-a putea s-i spun, m pricep de minune
la improvizaii. Plus de asta, lovitura mea te-a nfuriat
la culme, i n momentul acela aveam nevoie de mult
furie, pentru a-1 atrage pe Marele Ticlos. A fost
planul tu, i aminteti? i ai spus c pentru a-1 face
s mearg va trebui s fim toi ct mai reali, ct mai
furioi.

293
- Da. i lu mna i i-o studie. Loveti destul de
bine cu dreapta.
- Poate c da, dar cred c pe mine m-a durut
mna mai tare dect pe tine obrazul.
i strnse mna pumn i i-o srut. Pe deasupra
monturilor i observ ochii aceia superbi mrindu-se
de surpriz.
- Ce? N-am i eu dreptul s fac un gest romantic?
- Nu. Da. Da, spuse ea nc o dat. Doar c-a fost
neateptat.
- Mai am i altele, dar am fcut o nelegere zilele
trecute. Intrigat de reacia ei, i trecu degetul mare
peste mna ei pe care tocmai o srutase. Fr seducie.
Poate vrei s renunm la nelegerea noastr, poate
vrei s o consideri o chestie veche, terminat.
- A h ... Poate.
- Bine, atunci ce-ar fi s... Se ntrerupse cnd
auzi ua din fa deschizndu-se, apoi trntindu-se.
Continum mai trziu?
- Ce-ar fi?
Fox intr primul, ncrcat cu cteva pungi.
- Uite cine s-a ridicat din mori. Am luat
mncare, am luat chestii, am luat bere. Am cteva
baxuri n main. Ar trebui s iei, s-i dai o mn
de ajutor lui Cal cu restul de cumprturi.
- Ai luat cafea? ntreb Gage.
- Un kilogram de boabe.
- Macin i pune la fiert, ordon Gage i iei
s-l ajute pe Cal.
Cybil se uit la Fox, care deja i scotea o sticl
de cola din frigider.

294
- Presupun c o s bei cola aceea, apoi o s pleci
n alt parte i o s-i iei i pe ceilali cu tine pentru
cel puin o or.
- Nu pot. Sunt chestii perisabile aici. Scoase o
cutie de lapte dintr-o saco. n plus, mi-e foame.
- M rog. Cybil se ridic de la laptop. O s te
ajut s aranjezi astea. Apoi presupun c-o s mncm
i-o s stm de vorb.

Cybil avea impresia c n ultima vreme era cam


des obligat s gteasc, dar nu i de data asta. Dup
toate aparenele, Cal i Fox deciseser c venise
timpul s fac i ei un grtar n curtea din spate. i
existau i m oduri mai rele de a-i petrece o
dup-amiaz de iunie dect s stai s te uii la trei
brbai artoi care trebluiau n jurul unui grtar.
Uit-te la ei, se gndi ea n timp ce, mpreun cu
celelalte femei, aeza castroanele cu salat de cartofi,
de varz, murturi i alte condimente pe mas. La
fel de unii la distracie ca i la rzboi. Uit-te la noi
toi. Se opri pentru a face asta. Urmau s fac un
picnic n curtea n care cu doar cteva ore n urm
unul dintre ei sngerase i suferise. Aproape murise.
Acum, din boxele lui Cal se revrsa muzic, burgerii
sfriau pe grtar, berile se rceau n lada frigorific.
Twisse credea c-i poate nvinge, credea c poate
nvinge asta? Nu. Nici ntr-o sut de zile de apte.
N-avea s poat nvinge ce nu putea s neleag,
ceea ce subestima de fiecare dat.
- Eti bine? Quinn o mngie pe spate.

295
- Da. Povara stresului i a grijilor parc se
evapor. Poate c mai trziu avea s-o simt din nou,
dar deocamdat era doar o frumoas zi de iunie. Da,
sunt bine.
- Ce privelite avem, adug Quinn, dnd din
cap spre brbaii de lng grtar.
- E de tras n poz.
- O idee excelent. M ntorc imediat.
- Unde s-a dus? ntreb Layla.
- Habar n-am. Cum nu tiu nici de ce e nevoie
de trei brbai n toat firea pentru a frige nite
hamburgeri.
- Unul gtete, unul chibieaz i unul i insult
pe ceilali doi.
- Ah. nc un mister rezolvat. Cybil ridic o
sprncean cnd Quinn iei din cas cu aparatul de
fotografiat n mn.
- Nu s-au fcut nc burgerii i crenvurtii ia?
strig Quinn. Puse aparatul de fotografiat pe
balustrada verandei, se uit prin vizor i ajust poziia
obiectivului. Haidei, grbii-v. Trebuie s facem o
poz.
- Dac tot voiai s faci poze, trebuia s ne fi
spus i nou, s ne aranjm un pic, se plnse Cybil.
- Ari foarte bine, domnioara Mofturoas.
Dai-v mai ncolo. Cal! Haide odat!
- ine-i pixelii n fru, blondino.
- Fox, n-are nevoie i de tine. Stai acolo, ntre
Layla i Cyb.
- Pot s le iau eu pe amndou? Fox se apropie
de ele i le lu pe amndou de mijloc.

296
n urmtoarele cinci minute, Quinn i dirija, i
aranja, i aez pn cnd toi cinci stteau aa cum
voia ea.
- Perfect! Suntem gata. O s fac vreo dou poze
de la distan. Veni n fug lng ei i se aez ntre
Gage i Cal.
- O s se rceasc mncarea, se plnse Cal.
- Zmbete! Declan aparatul. Nu v micai,
nu v micai. Vreau s mai fac una.
- Mor de foame, strig Fox, apoi ncepu s rd
cnd Layla l mpunse cu degetele ntre coapse.
Mam! Layla se ia de mine!
- Nu m facei s vin la voi, i avertiz Quinn.
La trei! Unu, doi, trei! Acum stai linitii, nu v
micai pn ce nu verific dac a ieit vreuna.
Murmurele de protest se pare c n-o afectau
deloc. Merse pn la balustrad, se aplec i verific
ultimele dou fotografii.
- Au ieit perfect! Hai Echipa Oamenilor!
- Hai s mncm, spuse Cal.
Se aezar, m ncarea ncepu s dispar,
conversaia ncepu s curg, se desfcur berile. Cybil
i ddu seama de un lucru. i spuneau echip", i
asta i erau. Dar erau mai mult dect att. Erau o
familie.
O familie care avea s ucid bestia.
Mncar, dup-amiaza de iunie se transform
ncet ntr-o sear de iunie, cu flori n jurul lor, cu un
cine lene - stul pn-n gt de resturile primite -
sforind pe iarba verde i moale. i la marginea acelui
gazon verde i moale era pdurea, tcut, nemicat.

297
Cybil trgea de-o bere toat masa. Voia s aib mintea
limpede pentru discuia care avea s urmeze.
- Avem i tort, anun Fox.
- Ce? Tort? Quinn i puse berea jos. Nu pot s
mnnc tort dup ce-am mncat burgeri i salat de
cartofi. E mpotriva stilului meu de via. Pur i
simplu nu e ... La naiba! Ce fel de tort?
- Tort de cofetrie, cu glazur i cu floricele din
alea.
- Ticlosule. i propti brbia n pumn i se uit
trist la Fox. De ce-avem tort?
- E pentru Gage.
- Mi-ai luat tort?
- Da. Cal ddu din cap, sobru i serios. i-am
luat un tort pe care am scris Bine c n-ai murit.
Betts de la cofetrie a scris. A fost un pic confuz,
dar pn Ja urm a scris ce trebuia. Aveau i plcint
de ciree, care a fost prima mea opiune, dar O Dell
a zis c trebuie s-i lum tort.
- Le-am fi putut lua pe amndou, spuse Fox.
- Dac aduce cineva i tort i plcint n casa
asta, spuse Quinn amenintor, acel cineva va muri.
De mna mea.
- Am anticipat asta, spuse Cal, aa c-am luat
doar tort.
Gage rmase pe gnduri pentru un moment.
- Suntei nite idioi. Cadoul potrivit pentru o
astfel de ocazie, Bine c n-ai murit, e o curv i o
sticl de Jack.
-N -am avut de unde s lum o curv. Fox ridic
din umeri. N-am avut prea mult timp la dispoziie.

298
- Ai fi putut s-i luai un cupon, pe care s-l
foloseasc mai trziu, suger Layla.
Gage rnji spre ea.
- Toate cadourile sunt bine primite.
- Intre timp, cred c-ar fi bine s strngem pe-aici
puin, s facem curenie i s mai ateptm o vreme
pn s ne nfruptm din tortul acela, din care o s-mi
tai i eu o feliu foarte subire, spuse Quinn.
Cybil se ridic prima.
- Am tot lucrat la ceva, i trebuie s v explic
despre ce e vorba. Dup ce curm masa, vrei s
auzii despre ce e vorba, i s purtm inevitabila
discuie aici, sau nuntru?
Se ls tcerea. Dup cteva secunde, Gage
spuse:
- E o noapte frumoas.
- Bine, atunci aici. Ei bine, cum brbaii au
vnat, au cules i au gtit, presupun c noi trebuie s
facem curenie, doamnelor.
n timp ce femeile adunau i debarasau, Gage se
apropie de marginea pdurii mpreun cu prietenii
lui i-l urmri pe Lump adulmecnd i ridicndu-i
piciorul, apoi adulmecnd alt copac, ridicndu-i
piciorul din nou.
- Cinele sta are un control al dracului de bun
al vezicii, coment Fox.
- Da, se pricepe la asta. Are i instincte bune.
Mai mult de-att nu intr n pdure, nu fr mine.
M ntreb unde e acum Marele Ticlos, zise Cal.
- Cu loviturile pe care le-a ncasat astzi?
Zmbetul lui Fox era feroce. O s aib nevoie s stea

299
singur o perioad, poi s pariezi pe chestia asta.
lisuse, Gage, credeam c l-ai ucis pe nenorocit. L-ai
pocnit exact ntre ochi, l-ai fcut sit. M-am gndit.
Super, o s scpm de el aici i acum. Dac n-a fi
fost att de ncrezut, poate c nu s-ar fi repezit la noi
i nu te-ar fi mucat.
- N-am murit, bine? Aa scrie i pe tort. Nu e
vina ta, continu Gage. i nici a ta, adug el,
uitndu-se spre Cal. A niciunuia dintre noi. Am lsat
garda jos i ne-a lovit. Temporar. Dar am aflat ceva
ce nu tiam pn acum. Nu mai e doar o iluzie sau o
infecie. Poate lua forme corporale, cel puin forme
care pot provoca distrugeri. A evoluat. Dac e s
calculm cine a fcut mai multe ravagii n tabra
advers, cred c suntem chit pe ziua de astzi. Dar n
ceea ce privete strategia, l-am cam btut.
- A fost i distractiv. Am ipat unii la alii. Fox
i nfund minile n buzunare. A fost ca o edin
de terapie. M-am cam ngrijorat cnd am vzut c
Layla se pregtete s-o imite pe Cybil i s m
plesneasc. Biete, dar chiar i-a tras-o.
- Lovete ca o fat.
Fox pufni.
- Nu i din cte am vzut eu. Pentru cteva
secunde ai vzut stele verzi.
- Pe dracu!
- Da, i psrele care i se roteau n jurul capului,
adug Cal. Ne-ai fcut de rs, pe noi i tot neamul
brbtesc.
- Vrei s vezi i tu nite psrele?
Cal rnji, apoi redeveni serios.

300
- Cybil a fost cam tcut n timpul mesei. Se
uit peste umr. Cred c-ar trebui s ne ntoarcem, s
vedem ce-are pe suflet.
Cybil schimb berea cu ceai tcut la soare i
observ c i Gage optase pentru cafea. Dei i prea
ru s strice buna dispoziie, nchise ea nsi muzica.
Venise vremea ca ei s fie din nou Echipa Oamenilor,
aa cum spusese Quinn, s se ntoarc la treab.
- Presupun c n-ar strica s trecem rapid n
revist evenimentele de astzi, ncepu ea. Ideea lui
Gage, de a folosi o piatr fals i de a-1 atrage n
capcan pe Twisse folosindu-ne de energiile noastre
negative i violente, a mers.
- Puncte pentru noi, coment Quinn.
- Puncte pentru noi. De fapt, mai multe puncte
pentru noi, pentru c trebuie s presupunem c el
crede c-a distrus piatra sngerie. Crede c-a distrus
cea mai puternic arm pe care o aveam mpotriva
lui. Cu toate acestea, ambuscada noastr a avut
rezultate amestecate. L-am rnit. A fost capabil s-i
solidifice forma, cel puin temporar, dar ndeajuns
de mult timp pentru a-i nfige colii n umrul lui
Gage. Am vzut cu toii rana, arta ru, dar nu se
putea spune c era mortal. i tim cu toii c aproape
a murit din cauza ei. Ne-am gndit la venin, la otrav.
( age, nu tiu dac ai simit ce i se ntmpla.
- M ardea, spuse el. Am mai fost ars, toi trei
am fost ari. Dar n-am mai simit niciodat aa ceva.
lini simeam oasele prjindu-se. Simeam arsura
rspndindu-se, rpunndu-m. Puteam s gndesc,
puteam s simt, dar nu m puteam mica, nici nu

301
puteam vorbi. Aa c, da, a zice c-a fost vorba de
venin, un fel de substan paralizant.
Dnd absent din cap, Cybil not ceva n agend.
- Sunt mai multe creaturi, att n natur, ct i
n legende i folclor, care i otrvesc prada,
paraliznd-o. Mai multe specii de animale marine,
peti, pianjeni, reptile. n folclor, Dinul, o bestie
magic, asemntoare cu o pisic, are o falc n plus,
unde are un rezervor de venin paralizant. La fel i
vampirii, i aa mai departe.
- Am tiut dintotdeauna c poate s infesteze
minile oamenilor, interveni Cal. Acum am vzut c
le poate otrvi i trupurile.
- i este foarte posibil s fi ucis deja n felul
sta oameni i gardieni, fu de acord Cybil. Din toate
cercetrile i studiile noastre a rezultat c demonul
l-a lsat pe ultimul gardian pe moarte, dar gardianul
a mai trit destul pentru a da mai departe puterile i
povara sa unui bieel, unui pui de om. Deci e foarte
posibil ca gardianul s fi fost otrvit, ca rnile lui s
fi fost mai severe dect cea de azi a lui Gage, dup
cum se poate ca i otrava s fi fost mai puternic. i
tot vorbete despre devorarea noastr, de consumarea
noastr, ne amenin c ne mnnc. Poate c nu sunt
doar nite metafore colorate.
Quinn se strmb.
- Nu pot s spun dect: chhhh.
- Susin i eu acel chhh, i adaug i un
Dumnezeule!, spuse Layla.
- Dispariiile, continu Cybil. n evidenele
noastre, att cele documentate, ct i cele din folclor,

302
sc vorbete despre dispariii la fiecare trecere a
demonului. Am presupus c-ar fi vorba de oameni care
0 iau razna, nnebunesc sau mor, se ucid unul pe
cellalt - i asta poate s fie foarte adevrat n multe
cazuri, poate n cea mai mare parte a lor. Dar e foarte
posibil ca o parte dintre ei s fi fost folosii pe post
de...
- Gustri, complet Fox.
- Cumva, discuia asta nu m face deloc vesel i
optimist.
- mi pare ru. Cybil i zmbi lui Cal. Sper s
pot schimba asta. Ann Hawkins s-a decis n sfrit
s-mi fac o vizit, n camera lui Gage, n timp ce el
dormea. V-arn spus punctele eseniale ale conver
saiei noastre - discuia noastr nltoare, s-i
spunem. Dar nu v-am spus tot, pentru c voiam s
verific mai nti nite lucruri. Mi-a spus c Gage e
viu, mai mult dect viu. i c a adus ceva napoi.
1nc o arm.
- Am fost puin leinat, dar sunt destul de sigur
c m-am ntors cu mna goal.
- Nu n mn ai adus-o, i spuse Cybil. Sngele
lui, sngele nostru, sngele lor. i acum, Gage,
sngele tu.
- Ce-i cu sngele meu?
- Oh! Oh, da, la dracu! Zmbetul lui Quinn
deveni i mai larg.
- Nu-i de mirare c suntem prietene de atta
vreme. Cybil ddu din cap spre ea. Ai supravieuit, i
spuse ea lui Gage. Trupul tu a luptat cu otrava, cu
infecia i a nvins-o. Anticorpi, imunoglobuline.

303
Layla ridic mna.
- mi pare ru, tiina nu este punctul meu forte.
- Anticorpii sunt produi de sistemul imunitar,
ca rspuns la o antigen - bacterie, toxin, virus.
Practic, avem sute de mii de celule sangvine capabile
s produc un singur tip de anticorpi, i treaba lor e
s se lipeasc de celulele antigen i s trag un
semnal de alarm pentru corp, pentru ca acesta s
produc mai muli anticorpi. n final, efectul toxinei
este neutralizat.
- Sngele lui Gage a tbcit fundul veninului,
spuse Fox. Are un avantaj acum, ca i Cal i cu mine.
Ca i capacitatea noastr de a ne vindeca.
- Da. L-a ajutat s supravieuiasc, i pentru c
a supravieuit, sngele lui a produs nite anticorpi
care au distrus toxina respectiv, iar acum sngele
lui are potenialul imunitii. Te-a mai mucat o dat,
i aminti Cybil lui Gage. La cimitir.
- N-am reacionat ca astzi.
- Atunci abia dac te-a zgriat, i i-a rnit mna.
Te-a ars?
- Da, un pic. Da, foarte tare, de fapt, dar...
- i-a fost grea, te-ai simit ameit?
Iniial vru s nege, apoi se gndi.
- Poate, puin. i poate c vindecarea a durat
ceva mai mult dect de obicei.
- Ai supravieuit acestor dou mucturi - una
minor, una serioas i mai aproape de inim. E o
speculaie, se grbi ea s adauge. Nu e sut la sut
sigur. Dar anticorpii pot recunoate i neutraliza
toxinele. E un salt destul de mare de la tiin la ce

304
mi-a spus Ann, aa c doar v sugerez asta. Dar
n-avem nici timpul, nici mijloacele necesare i nici
capacitatea de a face teste cu sngele lui Gage.
N-avem cum s-l analizm. N-avem un eantion de
otrav, pentru comparaie.
- i nici nu cred c-o s faci rost de aa ceva, nu
cred c-ai putea gsi pe cineva care s se ofere s-i
aduc aa ceva, adug Fox.
- Ai putea fi imun, i spuse Cybil lui Gage. Aa
cum unii oameni devin imuni la anumite tipuri de
venin dup ce sunt mucai, sau la anumite boli dup
cc se fac bine. i sngele tu ar putea fi un fel de
anti venin.
- Sper c nu sugerezi c-ar trebui s-mi trimit o
mostr de snge la laborator, s le cer s fac un
vaccin din el.
- Nu, n primul rnd pentru c serologia e
complicat i n al doilea rnd pentru c nu prea avem
posibilitile i pregtirea necesare. Dar aici nu e
vorba doar de tiin. E de fapt paratiin. E magie.
( 'ybil i puse mna pe agend. Luna se ridica ncet
dintre copaci. Tu, Cal i Fox v-ai amestecat sngele
acum douzeci i unu de ani i ai deschis poarta
pentru Twisse, aa cum presupunem c Dent plnuise
de mult. Noi ase ne-am amestecat sngele, ntr-un
ritual, i am lipit la loc cele trei buci ale pietrei
sngerii ntr-una singur.
- i presupui c printr-un alt ritual de snge,
dac-mi voi amesteca sngele cu al vostru, v voi
transfera i imunitatea - dac am aa ceva.
- Da. Da, aa cred.

305
- Atunci s-o facem.
Aa, pur i simplu, se gndi ea, uurat. Pur i
simplu.
- A vrea s mai fac cteva cercetri n ceea ce
privete ritualul n sine - cnd, cum, unde ar trebui
fcut.
- Nu face prea multe presupuneri, drgu. S-a
ntmplat aici, aa c ar trebui s aib loc aici. S-a
ntmplat astzi, deci ar trebui s-l facem astzi.
Layla vorbi nainte ca Cybil s apuce s-o fac.
- Eu sunt de acord cu Gage, i nu doar din cauza
acelui chhhh, Dumnezeule!". Dei i sta a fost un
factor decisiv. Twisse e rnit, dar n-o s rmn prea
mult vreme aa. Nu tim ct timp avem la dispoziie
pn cnd se va ntoarce. Dac tu crezi c sta e un
m ijloc de aprare, atunci s ne activm acum
scuturile.
- Cyb, ai tot cercetat ritualurile de snge, nainte
de ultima noastr excursie la Stnca Pgn. tii c
putem face asta. Quinn se uit la cei din jurul mesei.
tim cu toii c-o putem face.
- Avem nevoie de anumite cuvinte i...
- M ocup eu de asta. Quinn se ridic n picioare.
Una dintre calitile mele este aceea c m pricep s
scriu sub presiune. Tu aranjeaz lucrurile i d-mi
cinci minute, adug ea i intr n cas.
- Bine. Cybil rsufl adnc. Presupun c-o s-o
facem aici i acum.
Cut anumite flori i buruieni n grdina lui Cal.
Continu s taie i s smulg chiar i cnd Gage

306
travers gazonul, apropiindu-se de ea. Stteau fa
n fa, scldai de razele lunii.
- Faci un buchet?
- Lumnri, ierburi, flori, cuvinte, micri.
Ilidic un umr. Poate c sunt doar nite decorai uni,
poate c sunt doar nite simboluri, dar eu cred n
simboluri. Reprezint un semn de respect, dac nu
mai mult. De fiecare dat cnd faci un sacrificiu de
snge, de fiecare dat cnd ceri o favoare zeilor, ar
trebui s-o faci cu respect.
- Eti o femeie deteapt, Cybil.
- Sunt.
O lu de bra i-o inu aa pn cnd se ntoarse
din nou spre el.
- Dac reuim cu chestia asta, o s reuim
pentru c tu ai fost ndeajuns de deteapt s pui
lotul cap la cap.
- i dac nu reuim?
- N-o s fie din cauza lipsei de inteligen.
- ncerci s m seduci complimentndu-mi
inteligena?
- Nu. Zmbi i-i trecu un deget peste obrazul
ci. O s te seduc nceondu-i mintea. i spun doar
c-o s mearg.
- Optimism? Din partea ta?
- Nu eti singura care a studiat ritualurile i
obiceiurile. Am pierdut i eu o grmad de vreme cu
studiul respectivelor domenii. Unele dintre ele sunt
(loar de spectacol, de faad. Dar altele? Sunt credin
i respect, i adevr. O s funcioneze pentru c noi
ase acoperim toate posibilitile. O s funcioneze

307
nu doar pentru c este vorba de sngele meu, nu doar
datorit anticorpilor i tiinei. Lacrimile tale sunt n
tine acum. Le-am simit. Deci orice-ar fi chestia asta
pe care am adus-o napoi, o parte din ea i aparine.
Haide, ia-i simbolurile i hai s facem chestia asta.
Rmase unde era dup ce el plec, rmase n
lumina lunii, cu florile n mn. nchise ochii. S-mi
nchid inima? se gndi ea. S trec peste el? Nu, nu,
nici dac-a tri o duzin de viei.
Aa era viaa, i spusese Ann Hawkins. Bucurie
i durere. Era timpul s accepte c avea s le simt
pe-amndou.
Aprinser lumnrile i presrar florile i
ierburile pe pmntul unde zcuse Gage. Deasupra
lor, n mijlocul cercului format de ei, Quinn puse
fotografiile pe care le fcuse. n poze apreau toi
ase nlnuii - inndu-se de mn sau de brae - ,
cu cinele mare sprijinindu-se adorabil de piciorul
lui Cal.
- Foarte drgu, coment Cybil i Quinn zmbi.
- Aa m gndeam i eu. Am folosit cuvinte
simple. mprii-le ntre voi, suger ea.
Cybil lu prima pagin i o citi.
- Ai fcut treab bun. I-o trecu mai departe lui
Gage, i astfel cuvintele trecur din mn n mn.
Are toat lumea cte un exemplar?
Gage lu briceagul lui Cal i i trecu lama peste
palm. Cal lu la rndul lui briceagul i-l imit. La
fel ca i foaia cu cuvintele, cuitul trecu din mn n
mn.

308
i ncepur s vorbeasc cu toii, cu minile
lipite, n timp ce sngele li se amesteca.
- De la frate la frate, de la frate la sor, de la
iubit la iubit. Via pentru via pentru atunci, pentru
acum, pentru ce va fi. Prin credin, prin speran,
spre adevr. Cu snge i lacrimi s aprm lumina
de ntuneric. De la frate la frate, de la frate la sor,
de la iubit la iubit.
Dei nu btea deloc vntul, flcrile lumnrilor
se legnar i se mrir. Cal se ls pe vine.
- De la prieten la prieten, spuse el. Lu laba lui
Lump i o crest superficial. Lump se uit la el, cu
ochii plini de ncredere, n timp ce Cal i trecu palma
peste tietur. mi pare ru, amice. Se ridic i nl
din umeri. Nu puteam s-l las pe dinafar.
- Face i el parte din echip. Quinn se aplec i
lu fotografiile. Nu m simt deloc diferit, dar cred
c-a mers.
- i eu la fel. Layla se ls pe vine i ncepu s
adune florile i ierburile. O s le pun n ap. Mi se
pare... cel mai nimerit lucru.
- A fost o zi bun. Fox o lu pe Layla de mn
i-i trecu buzele peste palma ei. Nu vreau s spun
dect un singur lucru. Cine vrea tort?

309
15
entru c era un loc linitit, n care s se
P poat ntlni toi trei, Gage i Fox i se
alturar lui Cal n biroul acestuia de la sala de
bowling. Timpul se scurgea cu repeziciune. Gage
aproape c simea fizic scurgerea zilelor. Niciunul
dintre ei nu-1 mai vzuse pe Twisse, n nicio form,
de cnd Gage l mpucase. Dar apruser semnele.
Atacurile asupra animalelor se nmuliser,
apruser mai multe hoituri umflate de animale la
m arginea drumurilor. Suprasarcini de tensiune
inexplicabile, incendii cauzate de scurtcircuite.
Certurile se nmuliser n fiecare zi. Crescuse i
numrul accidentelor.
i visele deveniser o plag a nopilor.
Bunica mea i var-mea se mut n casa
prinilor mei, astzi, le spuse Cal. Ieri, cineva a spart
un geam de la casa vecinilor bunicii. ncerc s-i
conving pe toi s se mute la ferm, Fox. Dac sunt
mai muli, o s fie mai n siguran. Problema e c,
avnd n vedere cum stau lucrurile, va trebui s-i
ducem pe cei ce vor acolo foarte curnd. tiu c e
mai devreme dect ne gndeam noi, dar...
- Sunt gata. Tata i mama, fratele meu i familia
lui, sor-mea i tipul ei. Fox i mas ceafa. M-am
certat cu Sage la telefon asear, adug el, refe-
rindu-se la sora lui mai mare. ncepuse s spun c
vrea s se ntoarc, s dea i ea o mn de ajutor.
Pn la urm rmne n Seattle, e ofticat ru pe mine

310
acum, dar rmne acolo. M-am folosit, ca argument
suprem, i de faptul c Paula este gravid.
- Asta-i bine. Sunt destui membri ai familiei tale
implicai n chestia asta. i surorile mele rmn acolo
unde sunt. Oamenii ncep s plece din ora, n fiecare
zi mai muli. Cte doi, cte trei.
- Ieri am trecut pe la florrie, le spuse Fox. Amy
mi-a zis c nchide i ea la sfritul sptmnii, pleac
dou sptmni n concediu, undeva n Mine. Trei
clieni de-ai mei i-au anulat ntlnirile pe care le
stabilisem pentru sptmna viitoare. M gndesc s
nchid i eu biroul pn se termin toat chestia asta.
- Vezi dac ai ti au nevoie de ajutor la ferm.
Provizii, corturi, chestii de genul sta.
- O s m duc acolo mai trziu, s le dau i eu o
mn de ajutor.
- Ai nevoie de ajutor? ntreb Gage.
- Nu, ne descurcm. S-ar putea s m ntorc
trziu la Cal, dac acolo vom dormi cu toii la noapte.
Unul dintre voi ar putea s aib grij ca Layla s nu
fie singur i s ajung n siguran acolo.
- Nicio problem. A dormit cineva? ntreb Cal,
iar Gage rse amar. Da. Nici eu. Cal ddu din cap
spre piatra sngerie de pe birou. Am scos-o din seif
cnd am ajuns aici de diminea. M gndeam c
dac o s stau aici i o s m holbez la ea, o s-mi
vin vreo idee.
- Am avansat foarte mult. Fox se ridic n
picioare i ncepu s se plimbe de colo colo. Simt
chestia asta. Voi o simii? Suntem chiar pe margine,
doar c nu putem trece dincolo. Mi se pare c e totul

311
acolo, toate piesele puzzle-ului. n afar de asta. Lu
piatra. n afar de asta. O avem, dar nu tim cum s-o
folosim.
- Poate c avem nevoie de un tun, nu de o piatr.
Zmbind pe jumtate, Fox se ntoarse spre Gage.
- n momentul sta, tunul nu mi se pare o idee
rea. Dar chestia asta o s-i vin de hac ticlosului. n
perioada asta, fetele i petrec toate orele pe care nu
le dorm, adic aproape toat ziua i noaptea,
ncercnd s gseasc un rspuns n legtur cu
bucata asta de bolovan. D ar...
- Nu putem vedea dincolo de m argine, l
complet Cal.
- Cybil i cu mine am ncercat s ne inter
conectm, dar nu ne-am ales dect cu viziuni de tot
rahatul, i asta n cazurile bune. Interferene, bruiaj,
alte chestii cu care ticlosul ne poate bloca. Lucreaz
peste program, ncercnd s ne blocheze toate
aciunile.
- Da, i Quinn muncete pe brnci pentru a gsi
o cale. Chestiile astea paranormale sunt domeniul ei
preferat, spuse Cal ridicnd din umeri. Pn atunci,
o s continum s facem tot ce ne st n putin pentru
a ne apra, pentru a apra oraul i pentru a gsi o
modalitate de a folosi armele pe care le avem.
- Dac nu-1 vom putea dobor..., ncepu Gage.
Fox i ddu ochii peste cap.
- Iar ncepe optimistul sta feroce.
- Dac nu-l vom putea dobor, repet Gage, dac
vom ti c se va duce totul de rp, avem vreo cale

312
s salvm femeile? Putem s le scoatem cumva? tiu
c i voi v gndii la asta.
Fox se aez ntr-un fotoliu.
-D a .
- Am ntors i eu problema pe toate prile,
admise Cal. Chiar dac le-am convinge, ceea ce nu
cred c s-ar putea ntmpla, nu prea vd cum ar putea
scpa, mai ales dac nfruntarea va avea loc la Stnca
Pgn.
- Nu-mi place deloc, spuse Fox strngnd din
dini. Dar acolo va trebui s mergem. n mijlocul
pdurii Hawkins, n ntuneric. mi doresc s nu fi
simit n mruntaie c acolo trebuie s fie i c i ele
trebuie s vin cu noi. Dar o tiu. Aa c nu putem
lsa lucrurile s se duc de rp, atta tot.

Fusese mai uor, admise Gage, cnd erau doar


ci trei. i iubea prietenii, iar dac ei ar fi murit, ar fi
murit i o parte din el. Dar fuseser mpreun din
prima zi. Din primul minut, se corect el n timp ce
cobora scrile.
Fusese mai uor i atunci cnd se implicaser i
fetele prima dat. nainte ca vreuna dintre ele s
conteze pentru el. Fusese mai uor nainte s vad
ct de bine se potrivea Quinn cu Cal, sau felul n
care faa lui Fox se lumina cnd n camer era Layla.
Fusese mai uor nainte, atunci cnd nu simea
nimic pentru Cybil, pentru c, la naiba, acum chiar
simea ceva pentru ea. Avea pentru Cybil sentimente
care-i provocau iritare, ncurcturi - sentimente
imposibile. Genul acela de sentimente care-1 fceau

313
s se gndeasc la anumite lucruri. Lucruri iritante,
ncurcate, imposibile.
Nu voia o relaie. Era foarte sigur c nu-i dorea
o relaie de lung durat. i, pentru numele lui
Dumnezeu, nu voia o relaie pe termen lung care s
implice planuri i promisiuni. Voia s vin i s plece
cnd poftea, i aa i fcea. In afar de fiecare al
aptelea an. i pn acum fusese bine.
Iar cnd lucrurile merg bine, nu le strici.
Aa c gndurile i sentimentele trebuiau s-i
gseasc un alt fraier pe care s-l... infesteze, ho
tr el.
- Gage.
Se opri. l vzu pe tatl su la baza scrilor.
Perfect, se gndi Gage, nc un lucru care s-i fac
ziua mai frumoas.
- tiu c i-am spus c n-o s-i mai stau n cale
cnd vii s-l vezi pe Cal. i aa o s fac.
- mi stai n cale acum.
Bill se ddu n spate, i frec m inile de
pantaloni.
- Voiam s te rog... N-am vrut s te ncurc
cumva, aa c voiam s te rog...
-C e ?
- Jim Hawkins mi-a spus c o parte din locuitorii
oraului vor merge la ferma O Dell, s-i instaleze
acolo corturile. M gndeam c poate le dau i eu o
mn de ajutor. Pot s i ajut la cratul bagajelor, al
proviziilor, s fac drumuri cu maina de cte ori e
nevoie.

314
Din cte i amintea Gage, de fiecare apte tatl
su sttuse beat mort n apartamentul de deasupra
slii de bowling.
- Asta depinde de ce zic Brian i Joanne.
- Da. Bine.
- De ce? ntreb Gage n tim p ce Bill se
ndeprta. De ce nu pleci, pur i simplu?
- E i oraul meu. Pn acum n-am ajutat cu
nimic. Nu mi-a psat prea mult nici de el, nici de ce
iaceai tu. Dar am tiut. Nimeni nu se poate mbta
att de ru nct s nu tie ce se petrece.
- Cred c-ar avea nevoie de o mn de ajutor n
plus la ferm.
- Bine. Gage. Bill se strmb, i trecu o mn
peste fa. Ar trebui s-i spun. Am tot visat. n
ultimele cteva nopi am tot visat. Parc m trezesc,
dar eu dorm, ns m visez treaz, visez cum o aud pe
maic-ta n buctrie. E chiar acolo, foarte real. E
lng aragaz, gtete. Friptur de porc, piure de
cartofi i mazre din aia mic, din care-mi plcea
mie cum i ieea. i ea...
- Continu.
- Vorbete cu mine, mi zmbete. i ce zmbet
mai are Cathy a mea. mi spune: Salut, Bill, cina e
aproape gata. i eu m duc la ea, aa cum fceam
de fiecare dat, i-o iau n brae, n timp ce ea continu
s trebluiasc pe lng aragaz, i-o srut pe gt pn
ncepe s rd i s se desprinde din braele mele.
Pot s-i simt mirosul n vis, i pot s simt i gustul...
i scoase bandana i-i terse lacrimile cu ea. mi
spune, aa cum fcea ntotdeauna, s termin cu

315
prostiile, c se arde mncarea. Apoi mi spune: De
ce nu bei ceva, Bill? Bea i tu un phrel nainte de
cin. Iar pe mas este o sticl de whisky, i ea-mi.
toarn un pahar i mi-1 ntinde. Ea n-a fcut niciodat
asta, mama ta n-a fcut niciodat n viaa ei aa ceva.
i nu m-a privit niciodat aa cum m privete n
visele acelea. Cu ochi duri i ri. Trebuie s m aez
un pic. Bill se aez pe trepte i-i terse transpiraia
de pe frunte. i m trezesc, scldat n sudoare, i
parc simt mirosul whisky-ului din paharul pe care
mi-1 ntindea ea. Asear, dup ce m-am trezit, m-am
dus la buctrie s beau ceva rece, c-aveam gtul
uscat. Pe mas era o sticl de whisky. Era chiar acolo.
Jur pe Dumnezeu c era acolo. Eu n-am cumprat
nicio sticl. Minile i tremurau, pe buza superioar
i apruse o pelicul de transpiraie. M-am dus s o
iau de acolo, s o tom n chiuvet. M rugam lui
Dumnezeu s nu fac altceva cu ea dect s o vrs n
chiuvet, dar pe mas nu mai era nimic. Cred c
nnebunesc. Sunt sigur c-a nnebuni dac a lua sticla
aceea i-a face altceva dect s o vrs n chiuvet.
- Nu nnebuneti. nc un fel de tortur, se gndi
Gage. Ticlosul acela tia toate mecheriile. Ai mai
avut vreodat astfel de vise?
- Poate, de cteva ori de-a lungul anilor. E greu
de spus, pentru c atunci nu aruncam coninutul
sticlelor n chiuvet. Bill oft. Dar poate de cteva
ori, cam pe vremea asta din an. Cam n perioada pe
care Jim spune c voi, bieii, o numii apte.
- Se joac cu nunile noastre. Se joac cu tine.
Du-te la ferm, d o mn de ajutor acolo.

316
- Asta pot s fac. Bill se ridic n picioare.
Orice-ar ii, oricine-ar fi, n-are dreptul s se foloseasc
aa de mama ta.
- Nu, n-are dreptul.
Cnd Bill ncepu s se ndeprteze, Gage njur
n gnd.
- Stai. Nu pot s uit, i nu tiu dac-a putea
vreodat s iert. Dar tiu c-ai iubit-o. tiu c sta e
adevrul, aa c-mi pare ru c-ai pierdut-o.
n ochii lui Bill apru ceva, ceva ce Gage
recunoscu ntr-un final ca fiind recunotin.
- i tu ai pierdut-o. Nu m-am gndit la asta, cel
puin nu pe parcursul anilor ce-au trecut. i tu ai
pierdut-o, i tot atunci m-ai pierdut i pe mine. O s
port povara asta tot restul vieii. Dar astzi n-o s
beau.
Gage se duse direct la casa nchiriat. Intr i
urc scrile. Cnd ajunse sus, Quinn tocmai ieea
din dormitorul ei, nfurat ntr-un prosop.
- Oh. Ia te uit! Salut, Gage.
- Unde-i Cybil?
Quinn i ridic prosopul i mai sus.
- Probabil c la du, sau la ea n dormitor, se
mbrac. Am fost la sal. Eu voiam s... M rog, nu
conteaz.
O studie cu atenie. Parc era puin prea roie n
obraji, parc ochii i strluceau un pic prea tare.
- S-a ntmplat ceva?
- Ce? Ce s se ntmple? Totul e minunat.
Grozav. Excelent. , cred c-ar trebui s m mbrac.
- i s te apuci s mpachetezi?

317
-C e ?
- F-i bagajul, mpacheteaz tot ce-i trebuie, i
spuse el n timp ce ea-1 privea ncruntat, cu apa
picurndu-i din pr. innd seama c suntei trei
femei, e mai mult dect probabil c va fi nevoie s
facem mai multe drumuri. Cal i Fox pot veni i ei la
un moment dat, s v ajute cu cratul, dac e nevoie.
N-are niciun rost s stai aici toate trei - i, apropo,
voi nu ncuiai niciodat ua de la intrare? Oraul a
devenit periculos. Toat lumea o s stea la Cal pn
cnd se termin cu trenia asta.
- Acum iei decizii pentru toi cei implicai?
ntreb Cybil din spatele lui.
Se ntoarse. Era mbrcat, se sprijinea de
balustrad.
-D a .
- Eti cam ncrezut, asta ca s fiu politicoas.
Dar se ntmpl s fiu de acord cu tine. Se uit la
Quinn. Pur i simplu nu mai e practic s avem trei
baze - aici, la Cal i la Fox. E mai bine s ne grupm,
s ne consolidm poziia. Chiar i dac presupunem
c aceast cas este unul din locurile reci, sigure,
suntem oricum prea rspndii.
- Dar cine s-a mpotrivit? Quinn i aranj din
nou prosopul. Layla e la magazin, cu tatl lui Fox,
dar Cyb i cu mine putem s-i punem cteva lucruri
ntr-o valiz.
Cybil continu s se uite la Quinn.
- Poate c-ar trebui s treci tu pe-acolo, Gage,
s-o anuni. mpachetatul echipamentelor necesare
pentru cercetri o s ia ceva vreme. Apoi ai putea s

318
mprumui camioneta lui Cal, s ducem primul
transport.
Era de ajuns de inteligent s se prind atunci
cnd prezena lui nu mai era dorit. Deocamdat,
Cybil l dorea plecat.
- Atunci apucai-v de mpachetat. i de ndat
ce ajungem cu toii la Cal, va trebui s mai ncercm
o viziune.
- Da, aa o s facem.
- M ntorc n douzeci de minute, aa c
apucai-v de treab.
Cybil nu-1 bg n seam. Rmase n cadrul uii
camerei ei, iar Quinn n pragul uii dormitorului ei,
uitndu-se una la alta, pn cnd se auzi ua de la
intrare nchizndu-se.
- Ce s-a ntmplat, Q?
- Sunt gravid! Doamne, Dumnezeule, Cybil,
sunt gravid! Ochii i se umplur de lacrimi, n timp
ce picioarele i oldurile ncepur s i se mite ntr-un
fel de dans al bucuriei. Sunt cu burta la gur, clocesc,
sunt gravid. Doamne, Dumnezeule!
Cybil travers coridorul, cu braele ntinse.
Rmaser acolo, una n braele alteia.
- Nu m ateptam s rmn gravid. Adic,
vreau s spun c nu plnuiam un copil. Mai ales cu
toat chestia asta, i cu planurile pentru nunt. Ne-am
gndit c dup aceea, poate.
- n cte luni eti?
- Asta-i chestia. Quinn se trase n camer, i
ddu jos prosopul, se terse pe fa i se apuc, goal,
s-i caute haine. Nici mcar nu mi-a ntrziat ciclul,

319
dar n ultimele cteva zile m-am simit... cumva
diferit. i aveam sentimentul sta... M-am gndit c
nuuuu, cum s fie posibil aa ceva, dar nu puteam
scpa de sentimentul sta. Aa c am cumprat un...
m rog, cinci, am cumprat cinci teste de sarcin,
pentru c nnebunisem. De la farmacia din oraul
vecin, spuse ea rznd, pentru c tii cum e cu oraele
astea mici.
- Da, tiu.
- N-am folosit dect trei - am evoluat de la
stadiul de nebun, la cel de obsedat. Le-am folosit,
pur i simplu. Trei. Cel roz, cel cu semnul plus i cel
obinuit, toate trei au reacionat pozitiv. Probabil c
sunt n primele dou sptmni, cel mult, dar... Se
uit la burta ei. Uau, e cineva acolo, nuntru!
- N u i-ai spus lui Cal.
- N-am vrut s spun nimnui pn ce nu eram
sigur. O s fie foarte fericit, dar o s-i fac i griji,
i puse o pereche de pantaloni albatri, mulai,
ngrijorat din pricina a ceea ce se va ntmpla, ce va
trebui s facem, iar eu sunt ngrijorat la modul
familist.
- i ce prere ai n privina asta?
- Sunt speriat i m simt datoare s ofer
protecie copilului meu. i tiu c nimic nu va fi bine
pentru noi, pentru niciunul dintre noi, i nici pentru
copilul sta, dac nu punem acum capt acestei
nenorociri. Dac nu reuim - iar eu fac parte din
echipa care trebuie s reueasc. Bnuiesc c trebuie
s cred c sta - Quinn i puse o mn pe abdomen
- este un semn al speranei.

320
- Te iubesc, Q.
- Oh, Dumnezeule, Cyb. Cele dou femei se
mbriar din nou. Sunt att de bucuroas c eti
aici. tiu c-ar fi trebui s-i spun mai nti lui Cal,
d ar...
- O s neleag. Are i el frai, tie cum e. ncet,
Cybil i ddu prul ud pe spate. O s trecem noi i
peste asta, Q, i tu i cu Cal o s fii nite prini
extraordinari.
- O s trecem. i suntem. Quinn oft. Of! tii,
poate c o s-i fac o criz Marelui Ticlos. S-ar putea
s-i vin de hac astfel.
Cybil rse.
- S tii c s-ar putea.

Dup ce Gage se ntoarse, ncrcar mpreun


camioneta lui Cal.
- Va trebui s-mi iau maina, o s am nevoie de
ca, spuse Quinn, aa c mai pot pune i acolo nite
lucruri, i pot s trec s-o iau pe Layla. Trebuie s
Irec pe la Cal mai nti. Se uit la Cybil. Deci, s-ar
putea s dureze.
- Stai linitit. O s descrcm bagajele astea, o
s le aranjm. Ei bine... Ne vedem mai trziu.
O mbria pe Cybil, apoi i pe Gage, uimindu-1.
- Pa.
Gage se urc n camionet i pomi motoml. Apoi
ncepu s bat cu degetele n volan, gnditor.
- Ce e cu Quinn?
- Quinn e n regul.
- Pare un pic cam agitat.

321
- Cu toii suntem un pic cam agitai, tocmai de
aceea am fost de acord cu tine n ceea ce privete
mutatul tuturor n acelai loc.
- Nu e genul acela de agitaie. Se ntoarse spre
ea, o privi n ochi. E nsrcinat?
- Ei bine, vd c eti foarte priceput la astfel de
chestii. Da, este nsrcinat, i-i spun asta doar pentru
c tiu c ea acum i spune lui Cal.
El i trecu minile peste fa.
- Iisuse Hristoase!
- Poi s vezi jumtatea goal a paharului, aa
cum i faci, e evident. Sau jumtatea plin. Personal,
mie mi se pare c paharul st s dea pe-afar. Sunt
veti bune, pozitive, puternice, Gage.
- Poate pentru nite oameni normali, n condiii
normale. Dar ncearc s studiezi problema din
punctul de vedere al lui Cal. Tu ai vrea ca femeia pe
care o iubeti, care-i poart copilul, s-i rite viaa
ei i pe cea a copilului? Sau ai vrea ca ea s fie la
sute de kilometri deprtare de locul sta?
- A vrea s fie la mii de kilometri de locul sta.
Crezi c nu neleg cum s-ar putea simi Cal? i eu o
iubesc, enorm. Dar tiu c nu poate fi la mii de
kilometri deprtare. Aa c o s consider aceast
sarcin ca pe un semn al speranei, aa cum o
consider i Quinn. tiam c urma s se ntmple
asta - cel puin tiam c exist aceast posibilitate,
Gage. Am vzut-o. Am vzut-o pe ea mpreun cu
Cal, vii i mpreun, iar Quinn era gravid. Eu una o
s cred c aa vor sta lucrurile. Trebuie s cred asta.
- Am vzut de asemenea i o alt variant, n
care ea era ucis.

322
- Te rog, nu ncepe cu asta. Cybil nchise ochii
i-i simi mruntaiele ntorcndu-i-se pe dos. tiu
c trebuie s ne pregtim pentru ce e mai ru, dar, te
rog, nu-mi aduce aminte de asta. Nu astzi.
El pomi maina i o ls s stea n linite timp
de cteva minute.
- Oricum, peste cteva zile Fox o s-i nchid
biroul. Dac Layla vrea s continue cu reame-
najarea...
- O s continue. Un alt aspect pozitiv.
- Poate s mearg el cu ea, pn acolo i napoi,
i s lucreze alturi de tatl lui. Ei doi, plus Cal i
tatl lui o s spun ce se mai petrece n ora, aa c
un e niciun motiv pentru care tu sau Quinn s v mai
ntoarcei n Hollow pn ce se va termina totul.
- Poate c nu. Un compromis rezonabil, se gndi
ca. Surpriz.
- Taic-meu a nceput s viseze, spuse Gage,
i-i povesti discuia pe care o avusese cu Bill.
- Se hrnete cu team, durere, slbiciuni. Cybil
i puse mna peste a lui pentru un moment. E bine
c i-a spus. E nc un aspect pozitiv, Gage, indiferent
ce prere ai tu despre el. Simi i tu ce se ntmpl n
ora, nu? Parc toat lumea e cu nervii ntini la
maximum.
- O s fie i mai ru. Oamenii care aveau de
gnd s vin n Hollow cu afaceri sau cu cine tie ce
alte treburi se vor rzgndi brusc. Cei care urmau s
Ireac pe-aici vor face un ocol. Unii dintre localnici
i vor face bagajele i vor pleca pentru cteva
sptmni. Unii dintre cei care vor rmne se vor

323
baricada n cas, pregtindu-se parc de un uragan.
Se uita atent la drum, gata s observe orice semn. Un
cine negru, un bieel. Oamenii care se vor hotr
s plece dup data de 7 iulie nu vor mai putea s
gseasc drumul care iese din ora. O s se nvrt
n cerc, speriai, confuzi. Dac vor ncerca s sune
dup ajutor, m ajoritatea telefo an elo r nu vor
funciona. ntoarse maina i intr pe aleea casei lui
Cal. Parc aerul a nceput deja s ard, dei focurile
n-au izbucnit nc. Dup ce vor ncepe, nimeni nu va
mai fi n siguran.
- De data asta vor fi oameni n siguran. Unii
vor fi n afara oraului, la ferma familiei lui Fox. i
cnd i vom pune capt, aerul nu va mai arde. i
focurile se vor stinge, Gage.
Deschise ua camionetei, apoi se ntoarse i o
privi.
- O s ducem lucrurile astea nuntru. Apoi...
O prinse de mn i o trase napoi cnd ea vru s
deschid portiera. Rmi n main.
- Ce-i? Ce s-a ntmplat? Oh, Dumnezeule!
Urmri direcia privirii lui i vzu ce se ra i
ssia pe veranda casei lui Cal.
- Vipere, i spuse Gage. n jur de o duzin de
buci.
- Veninoase. i multe. Da, e mai sigur s
rmnem n camionet. i scoase pistolul din poet,
apoi cltin din cap. Dar nu cred c putem s le
mpucm de aici, mai ales cu pistolul sta.
El bg mna sub scaun i-i lu Lugerul.

324
- sta poate rezolva problema, dar nu de aici.
i, la naiba, Cal o s-mi tbceasc fundul dac-i
guresc casa. Am o idee mai bun. Rmi n main.
I)ac m muc, o s m enerveze i-att. Dar dac
Ic muc pe tine, s-ar putea s fie mult mai grav.
- Ai dreptate. Care e ideea ta mai bun?
- Mai nti, hai s facem schimb. i ntinse
1.ugerul i lu pistolul de calibrul 22. Dac mai sunt
i alte surprize, folosete-1.
Ea cntri arma n mn n timp ce el cobora.
( mm n-avea dect s se ncread n el, urmri erpii,
ncercnd s-i aminteasc mai multe despre specia
respectiv.
Da, erau veninoase, dar muctura lor era foarte
rar mortal. Cu toate acestea, dac erai mucat de
dousprezece ori, aveai anse foarte mari s nu te
mai trezeti niciodat. Preferau pantele stncoase ale
dealurilor i nu erau foarte agresive. Bineneles, de
obicei nu erau agitate i conduse de un demon.
Viperele astea aveau s atace. N-avea nicio
ndoial n privina asta.
Ca la un semnal, civa dintre erpi i ridicar
capetele triunghiulare cnd Gage apru de dup cas
cu o lopat n mn.
O lopat? se gndi Cybil. Tipul avea un pistol i
decisese s-l schimbe cu o nenorocit de lopat, cnd
licbuia s lupte cu un cuib de erpi turbai. ncepu s
coboare geamul i i strig prerea ei despre strategia
aleas de el, dar Gage urca deja scrile, intrnd direct
n cuibul ssitor.

325
Episodul fu destul de urt. ntotdeauna consi
derase c are un stomac suficient de rezistent, dar
acum simi cum i se ntoarce pe dos, cnd l vzu
cum strivete, terciuiete, taie, despic. Se repeziser
de nenumrate ori la el, i ea tia c, n ciuda puterii
lui de vindecare, tot simea durerea cnd colii i
perforau pielea.
Cnd totul se termin, ea nghii cu greutate n
sec i se ddu jos din main. Se uit la ea, cu faa
lucind de transpiraie.
- Asta a fost. Acum o s fac curenie i o s-i
ngrop.
- Te ajut i eu.
- M descurc i singur. Eti cam verde la fa.
i trecu o mn peste frunte.
- Sunt jenat s admit c, ntr-adevr, m simt
cam ru. A fost... Eti bine?
- M-au mucat de cteva ori, dar nu-i mare lucru.
- Slav Domnului c-am ajuns noi aici naintea
Laylei. Pot s te ajut i eu. M duc s mai iau o lopat.
- Cybil. Chiar a bea o cafea.
Ea se frmnt cteva clipe, apoi accept ieirea
ce i se oferea.
- Bine.
Presupuse c nu se fcea de ruine dac i ferea
privirea de la mizeria aceea. De ce s se uite dac nu
era obligat? Odat ajuns n buctrie, bu un pahar
de ap rece, se stropi pe fa pn cnd ncepu s-i
revin. Fcu cafeaua i iei cu ea afar. El tocmai
spa o groap lng marginea pdurii.

326
Zona asta ncepe s semene cu un cimitir de
animale, coment ea. Roscoe cel Turbat, i acum un
balalion de erpi, la o pauz. Pot s sap i eu. Pe
bune.
li ddu lopata i lu n schimb cana de cafea.
~ A fost mai mult o glum, o fars.
-C e ?
Chestia asta. N-a fost un spectacol prea mare.
Mai degrab un ghiont ntre coaste.
- Eu nc mai rd. Dar da, neleg ce vrei s spui.
Ai dreptate. E o chestie aproape obinuit.
- n timpul aptelui erpii ies de peste tot.
( >amenii i gsesc n case, n beciuri, n dulapuri,
minri i debarale. Chiar i n maini, dac fac prostia
Nii lase geamurile deschise cnd parcheaz. obolani
i erpi.
- Minunat. Da, mi-am notat toate astea. Cldura
verii i efortul i acoperise pielea cu o pelicul de
hanspiraie. E ndeajuns de adnc?
- Da, e destul de mare. ntoarce-te n cas.
Se uit la cele dou glei i se gndi la ce pusese
el n ele.
- O s vd lucruri i mai rele de att. Nu mai
proteja femeia delicat.
- Tu ai vrut-o.
Cnd l vzu rsturnnd coninutul celor dou
glei n groap i simi c i se face ru, nu putu dect
s spere c n-avea s vad i lucruri mai rele.
- M duc s spl astea. Lu cele dou glei
goale. i o s cur i veranda pn termini tu aici.
- Cybil, spuse el n timp ce ea se ndeprta. Nu
m gndesc la tine ca la o femeie delicat.

327
Puternic, se gndi el n timp ce punea prima
lopat de pmnt. Stabil. Tipul de femeie n care
puteai s ai ncredere c va rmne lng tine la bine
i la ru.
Dup ce termin, ocoli casa i se opri brusc cnd
o vzu n genunchi, splnd veranda.
- Da, bine, nici aa nu m-am gndit la tine pn
acum.
Ea-i sufl firele de pr care-i intraser n ochi
i se uit la el.
- Aa cum?
- Ca o femeie cu o perie de curat n mn.
- Dei prefer s pltesc pe cineva s fac asta
pentru mine, nu e prima dat cnd spl i cur o
podea. A putea spune c e prima oar cnd cur
mae de arpe de pe o podea. Nu e o sarcin prea
drgu, nici casnic.
Urc treptele i se sprijini de balustrad, n afara
razei de aciune a apei i a spunului.
- i ce sarcin crezi tu c-ar fi drgu i casnic?
- Gtitul unei mese plcute, atunci cnd ai chef,
aranjatul florilor, aranjatul artistic al unei mese. Cam
att, e o list scurt. Se ridic, aezndu-se pe clcie,
cu transpiraia iroindu-i pe spate. Ah, da, i mi mai
place s fac rezervri.
- Pentru cin?
- Pentru orice. Se ridic i ncerc s ridice i
gleata, dar el i puse minile peste ale ei. Trebuie
s arunc asta, apoi s spl totul cu furtunul.
- M ocup eu.
Zmbi i-i nclin capul.

328
- O sarcin masculin, nu foarte neplcut?
- Poi s-i spui i aa.
- Atunci poi s o arunci tu. Eu o s cur aici i
apoi putem s ncepem s descrcm bagajele.
Lucrau repede mpreun. Asta era nc o chestie,
sc gndi el. Nu-i aducea aminte cnd mai lucrase
vreodat mpreun cu o femeie. i nu se putea gndi
nici mcar la un singur motiv serios, temeinic, demn
de luat n seam, pentru care curenia fcut
mpreun cu ea, dup ce trebuise s se lupte cu erpii
aceia, putea s-i strneasc asemenea gnduri i
sentimente.
- Ce vrei s faci dup ce toate astea se vor
Ici mina? ntreb el n timp ce se spla n chiuvet.
- Ce vreau s fac dup ce se termin toate astea?
Ucpct ntrebarea gnditoare, n timp ce-i turna nc
o can de cafea. Pi, a vrea un somn de cel puin
dousprezece ore ntr-un pat mare, cu aternuturi
scumpe, urmat de un mic dejun n pat, i un ceainic
plin.
- Nite alegeri foarte bune, dar eu te ntrebam
ce-i doreti.
- Ah, n sensul filozofic, general. i turn suc
dc grepfrut i de ierburi peste ghea, amestec i
bu. Mai nti mi-a dori o pauz. De la munc, de la
slres, de la oraul sta - nu c-a avea ceva mpotriva
lui. A vrea ns s iau o pauz aa, de bucurie, de
srbtoare. Apoi vreau s m ntorc i s le ajut pe
Uuinn i pe Layla s-i planifice i aranjeze nunile,
i s-o ajut i pe Q cu pregtirile pentru copil. Vreau
si mai vd oraul sta. Vreau s am satisfacia

329
revederii, vreau s-l revd fr ca deasupra lui s
pluteasc o ameninare i s tiu c i eu am un merit
n chestia asta. Vreau s m ntorc la New York pentru
o vreme, apoi s m reapuc de lucru, oriunde s-ar
ntmpla chestia asta. Vreau s te mai vd i pe tine.
Te surprinde?
Totul l surprindea la ea, i ddu el seama.
- M gndeam c somnul la de dousprezece
ore i micul dejun n pat le-am putea face mpreun.
Undeva, oriunde n afar de aici.
- E o ofert?
- Sun ca o ofert.
- O accept.
- Aa, pur i simplu?
- Viaa e scurt sau e lung, Gage. Cine mama
dracului tie? Deci, da, chiar aa, pur i simplu.
ntinse mna i o atinse pe obraz.
- Unde vrei s mergem?
- Surprinde-m. Ridic i ea mna i o acoperi
pe a lui.
- Ce-ai zice d e... Se ntrerupse cnd auzi ua de
la intrare deschizndu-se. Las, spuse el. O s te
surprind.

330
16
ayla intr n sufragerie, care era n plin
L proces de transformare n principalul
centru de cercetare. Laptopuri, teancuri de dosare,
labele, hri acopereau masa. Tabla sttea nghesuit
ntr-un col, iar Cal era ghemuit pe podea, chinu-
indu-se s conecteze o imprimant.
Fox spune c el a mncat la ferm i c-ar trebui
s ncepem cina fr el. Adic Gage i Cybil ar trebui
s nceap fr el. Cred c-o s mai ntrzie cteva
ore. Nu i-am spus vetile. Se uit la Quinn. A trebuit
s-mi muc limba de cteva ori, dar m-am gndit c
lu i Cal ar trebui s-i spunei personal c vei avea
un copil.
- Cred c-ar trebui s mai mi spun i mie cineva
tic cteva ori.
- Ce-ai zice s te strig de-acum tticule11?
suger Quinn.
El scoase un hohot de rs ciudat, specific unui
om prins ntre ncntare i groaz.
- Uau! Apoi se ntoarse spre locul unde Quinn
sorta dosarele. Uau! O lu de mn i rmaser
uitndu-se unul la cellalt. Layla iei ncet din
camer.
- Radiaz de fericire, le spuse ea lui Gage i lui
Cybil n buctrie.
- Au tot dreptul. Cybil nchise ua unui dulap,
i puse minile n olduri i se uit de jur mprejur.
Cred c e bine. Toate chestiile care se puteau strica
la noi sunt depozitate, la fel i toate alimentele uscate.

331
- O s mai iau cteva chestii mine, de la
apartamentul lui Fox, spuse Layla. Mai pot face ceva?
- Hai s dm cu banul pentru camera de oaspei.
Gage scoase o moned din buzunar. Cel care pierde
doarme pe canapeaua extensibil din birou.
- Oh. Layla se ncrunt la moned. A vrea s
fiu amabil, i s spun c dac v-ai instalat deja n
camera de oaspei putei dormi voi acolo, dar am mai
dormit pe canapeaua aceea extensibil, aa c... Cap.
N u... Pajur.
- Alege una, drgu.
i strnse minile pumn, le lipi de tmple, i
undui oldurile i strnse ochii. Gage vzuse i
ritualuri mai stranii la viaa lui. Oamenii erau n stare
s inventeze cele mai trsnite chestii cnd era vorba
de chemat norocul.
- Pajur.
Gage arunc moneda, o prinse i o lipi pe dosul
palmei.
- Ar fi trebuit s te iei dup primul tu instinct.
Oft cnd vzu vulturul.
- Oh, bine. Fox o s mai ntrzie, aa c...
- O s ncercm o viziune imediat dup ce
aranjm n sufragerie. Cybil se uit pe fereastr.
Bnuiesc c-ar fi mai bine s rmnem nuntru,
ncepe s plou.
- n plus, ar putea fi erpi. Aa, eu zic c-au radiat
destul de fericire. Layla se ntoarse n sufragerie, s
dea i ea o mn de ajutor la aranjatul lucrurilor.

332
*

- Te-ai nhmat la cam mult. Fox sttea lng


lli lui, pe veranda din spatele fermei, uitndu-se la
ploaia care cdea n rafale.
- Am fost la W oodstock, copile. O s ne
descurcm de minune.
Pe cmp, n deprtare, se vedeau cteva corturi,
ridicate deja. El i tatl lui, mpreun cu fratele lui,
Kirige, i cu Bill Tumer ridicaser o platform de
lemn, acoperit cu o prelat ntins pe stlpi,
platform care putea servi drept buctrie comun.
Nu era o chestie foarte ciudat, se gndi Fox,
dar irul de toalete portabile de un albastru strlucitor,
postate pe marginea din spate a cmpului... Aceea
era o privelite neobinuit.
Prinii si aveau s se descurce, tia asta. Aa
tceau de fiecare dat.
- Bill o s instaleze cteva duuri, continu
IIrian, aranjndu-i cozorocul epcii. n picioare avea
o pereche de bocanci vechi i jeanii lui Levis, mai
btrni ca pmntul. E un tip foarte priceput.
-D a .
- O s fie foarte rudimentare, dar o s funcio
neze destul de bine cel puin o sptmn sau dou,
i aa vom reui s suplimentm orarul pe care mama
la i Sparrow o s-l pun la punct pentru bile din
cas.
- S nu-i lsai pe oameni s vi se urce n cap.
Fox se uit n ochii calmi ai tatlui su. Haide, tat,
v cunosc foarte bine. Nu toi oamenii sunt cinstii i
demni de ncredere.

333
- Vrei s spui c n lume mai exist oameni
necinstii care nu sunt n politic deja? Brian nl
sprncenele. Mai ai puin i-o s-mi spui c nu exist
nici iepuraul de Pati.
- Mcar ncuiai ua peste noapte. Mcar n
perioada asta.
Brian scoase un sunet care putea nsemna orice.
- Jim spunea c se ateapt ca oamenii s nceap
s se ndrepte ncoace n urmtoarele cteva zile.
Fox renun. Prinii lui aveau s se descurce
cumva.
- i-a spus i la cam ci se ateapt?
- Cteva sute. Oamenii l ascult pe Jim. Poate
vin i mai muli dac reuete s-i conving.
- O s v ajut i eu ct voi putea.
- Nu-i face griji n privina asta. O s avem noi
grij. Tu fa ce trebuie s faci, i, pentru numele lui
Dumnezeu, ai grij de tine. Eti singurul cel mai mare
fiu pe care-! am.
- Asta-i adevrat. Se ntoarse i l mbri pe
Brian. Ne vedem mai trziu.
Alerg pn la camionet, prin ploaia de var.
Un du fierbinte, haine uscate, bere, se gndi el. n
ordinea asta. Sau, mai bine, poate o conving pe Layla
s fac du cu mine. Pomi motorul, ddu cu spatele,
ocoli camioneta fratelui su i iei pe drum.
Spera ca Gage i Cybil s fi avut puin noroc cu
viziunea. Lucrurile ncepuser s... pulseze, decise
el. Putea s simt asta. Oraul se scufunda n umbre,
se gndi el, care n-aveau legtur nici cu ploile de
var i nici cu nopile umede. nc doar cteva

334
rspunsuri, se gndi el. nc doar cteva piese ale
puzzle-ului. Doar de att aveau nevoie.
Observ o pereche de faruri n oglinda retro
vizoare. Erau mult n spatele lui. Lu urmtoarea
curb. tergtoarele fiau pe parbriz, de la radio
se auzea formaia rock Stone Sour. Mai conduse
civa kilometri, btnd tactul cu minile pe volan i
gndindu-se la duul acela fierbinte. Apoi motorul
pocni i ncepu s tueasc.
- Oh, haide! Tocmai te-am reparat! Chiar n timp
ce vorbea, camioneta ncepu s tremure din toate
ncheieturile, asemeni unui cine bolnav. Minunat!
i peste toate astea, mai i plou! Se uit n oglinda
retrovizoare i i scoase telefonul. i njur cnd
vzu c nu avea semnal. Da, da, acum m auzi?
n spatele lui oseaua era ntunecat, vizibilitatea
era redus din pricina ploii. i strnse degetele n
jurul mnerului uii i cobor.

Gage i Cybil stteau aezai pe podeaua


sufrageriei, fa n fa. i prinser minile.
- Cred c-ar trebui s ncercm s ne concentrm
pe voi trei, i spuse ea lui Gage, i asupra pietrei
sngerii. A venit la voi trei. Deci am putea ncepe de
acolo. Voi trei, apoi piatra.
- Merit s ncercm. Eti gata?
Ddu din cap, i regl respiraia. El i apru
primul n minte. Brbatul, potenialul. Se concentr
asupra a ceea ce vedea n el, dar i la faa lui, la ochii
lui, la minile lui. Apoi trecu la Cal, punndu-1 alturi
de Gage n mintea ei. Mai nti l construi fizic, apoi
i spiritual, apoi l adug i pe Fox celor doi.

335
Frai, se gndi ea. Frai de snge. Brbai care
se sprijineau unul pe cellalt, care credeau unul n
cellalt, care se iubeau.
Rpitul ploii crescu n intensitate. Aproape c
mugea n urechile ei. Un drum ntunecos, ploaia
cznd n rafale. Un fascicul de lumin care fcu
asfaltul ud s strluceasc asemeni gheii. Doi brbai
stteau n ploaie, pe sticla neagr a drumului. O
secund, reui s disting cu claritate faa lui Fox i
pistolul strlucitor care era ndreptat spre el.
Apoi simi c se prbuete, se desprinse, i
pierdu respiraia i ncerc s se agae de viziunea
care se ndeprta. Auzi, slab, vocea lui Gage.
- E Fox. Are necazuri. S mergem.
Ameit, Cybil se ridic n genunchi n timp ce
Layla fugi spre Gage i-l apuc de bra.
- Unde? Ce se ntmpl? Vin i eu cu voi!
- Nu, nu vii. Hai, s mergem!
- Are dreptate. Las-i pe ei s mearg. Las-i s
se duc. Cybil ntinse mna i o apuc pe Layla. Nu
tiu ct de mult timp mai au la dispoziie.
- Pot s-l gsesc! Pot s-l gsesc! Layla prinse
mna lui Cybil, apoi pe cea a lui Quinn i se concentr
din toate puterile asupra lui Fox. Ochii ei se
ntunecar, devenir de-un verde sticlos. E aproape.
La doar civa kilometri... Se concentreaz i el,
ncearc s ne contacteze. La prima curb, la prima
curb de pe White Rock Road, venea ncoace de la
ferm. Grbii-v! Grbii-v! E Napper! Are o arm!

Fox se aplec, ferindu-se de ploaie, i ridic


capota motorului. Se pricepea la o mulime de lucruri.

336
I'une-l s fac o mas, s tencuiasc un perete, nicio
problem. Dar la motoare? Nu prea. Sigur, tia
('bestiile de baz - schimbat uleiul, ncrcat bateria,
eventual o nebunie de genul nlocuirii curelei de la
ventilator.
Cum sttea aa, n ploaie, privind farurile care
se apropiau, ceea ce tia i darul pe care-1 avea de la
natur i fur suficiente pentru evaluarea situaiei.
Iiar s scape ntreg? Asta era posibil s nu fie att de
simplu.
Ar fi putut fugi, presupuse el. Dar nu era stilul
lui. Fox se ntoarse, se nclin i l privi pe Derrick
Napper naintnd legnat, prin ploaie, spre el.
- Ai necazuri, nu-i aa?
- Aa se pare. Fox nu vzu, ci mai degrab simi
pistolul pe care Napper l avea n mn. De ct zahr
a fost nevoie?
- Nu eti att de prost pe ct pari. Napper ridic
arma. Acum o s facem o excursie mic n pdurea
de acolo, ODell. O s stm puin de vorb despre
cum ai tcut tu s m dai afar.
Fox nu se uit la arm, continu s-l priveasc
pe Napper n ochi.
- Eu te-am dat afar? Credeam c-ai reuit de
unul singur s faci asta.
- Acum n-o mai ai alturi pe trfa de maic-ta
'.au pe poponarii aceia de prieteni ai ti ca s te apere,
nu-i aa? Acum o s afli ce li se ntmpl oamenilor
care se iau de viaa mea, aa cum te-ai luat tu tot
l impui.
- Chiar aa vezi tu lucrurile? Fox i pstr un
ion calm, aproape obinuit. i schimb uor poziia,

337
nepenindu-se pe picioare. Eu m-am luat de viaa
ta? Tu erai acela care obinuiai s m iei la btaie pe
terenul de joac, pe vremea cnd eram copii. Tot tu
ai srit pe mine i atunci, n parcarea bncii. E chiar
ciudat. Dar presupun c poi s spui c m-am luat de
viaa ta, pentru c de cte ori ncercai s m bai,
ddeai gre.
- Cnd o s termin cu tine, i vei fi dorit s fi
scpat doar cu o btaie bun.
- Las pistolul jos i pleac, Napper. A spune
c nu vreau s-i fac ru, dar chiar n-are niciun rost
s mint. Pune pistolul jos i car-te ct nc mai poi.
- Ct nc mai pot? Napper lipi eava pistolului
de pieptul lui Fox i l mpinse un pas n spate. Chiar
c eti prost ca noaptea. Chiar crezi c-ai putea s-mi
faci ru? ncepuse deja s strige cuvintele. Cine are
pistolul, dobitocule?
Fr s-i ia ochii dintr-ai lui Napper, Fox ridic
bta de baseball pe care o avea la spate. Simi osul
trosnind sub lovitur, la fel cum simi i impactul
glonului n bra. Apoi pistolul se rostogoli n
ntuneric.
-N im eni, dobitocule. Fox l mai lovi o dat, ca
s se asigure, de data asta n abdomen. i lund
poziia unui juctor care se pregtea s trimit mingea
peste tribun, l privi pe brbatul care acum zcea
ntins la picioarele sale. Sunt destul de sigur c i-am
rupt mna. Pun pariu c doare al dracului. Ridic
ochii pentru o secund i vzu o alt pereche de faruri
apropiindu-se prin ploaie. i-am spus s te cari. Se
ls pe vine, l apuc de pr i-i nl capul. Se uit

338
spre faa alb ca varul. A meritat? ntreb Fox. Iisuse,
a meritat vreodat s faci asta?
Ii ddu drumul i se ridic, ateptndu-i
prietenii.
Veniser cu maina lui Gage - foarte repede, ca
gndul, se gndi Fox.
- Mulumesc c-ai venit. Unul dintre voi ar trebui
s-l sune pe Hawbaker. Eu nu am semnal aici.
Cal evalu situaia i respir adnc.
- M ocup eu de asta. i scoase telefonul i fcu
civa pai spre drum.
- Sngerezi, coment Gage.
- Da. Pistolul s-a declanat cnd i-am rupt braul.
( ilonul mi-a trecut prin carne. M doare al dracului
de tare. Se uit la Napper, care se smiorcia pe asfaltul
ud. Dar braul lui o s-l doar mai tare. Nu atinge
chestia aia, adug el cnd Gage se aplec s ia
pistolul de pe jos. Hai s nu stricm probele, s nu-i
lai amprentele pe arm. Fox i scoase bandana i
i-o ntinse. nfaoar-1 n asta- i, pentru numele lui
Dumnezeu, ai grij!
- Ia fa tu civa pai cu Cal.
Tonul rece i plat al lui Gage l fcu pe Fox s-i
ridice privirea, iar cnd i vzu ochi, cltin din cap.
- Nu. N-are niciun rost s faci asta, Gage.
- Te-a mpucat. i tii al dracului de bine c a
vrut s te omoare.
- A vrut. A avut de gnd. tii, port bta asta cu
mine de cnd tu i Cybil mi-ai povestit despre
viziunea pe care ai avut-o, cu mine zcnd pe
marginea drumului. Sunt un tip norocos. i puse

339
mna pe braul rnit i se strmb la vederea sngelui
care-i mnjea palma. n mare msur. O s facem
chestia asta aa cum trebuie, dup lege.
- Lui nu-i pas nici ct negru sub unghie de lege.
- Noi nu suntem ca el.
Cal se ntoarse lng ei.
- eriful e pe drum. Am sunat i acas. Layla
tie c eti bine.
- Mulumesc. Fox i obloji braul rnit. Aa,
ai prins vreunul dintre voi ceva din meci? Orioles n
New York?
Stteau n ploaie, ateptnd poliia, discutnd
despre baseball.

Layla ni din cas i veni int la Fox, care


tocmai cobora din maina n care se nghesuise
mpreun cu Cal i cu Gage. Cybil i Quinn stteau
pe verand. Gage merse la ele.
- E n regul.
- Dar ce s-a ntmplat? Ce... Suntei toi uzi
leoarc. Quinn trase aer n piept. S mergem nuntru,
s v schimbai n nite haine uscate. Pn atunci ne
putem abine.
- Cu excepia unui singur lucru, o ntrerupse
Cybil. Unde e? Unde e nenorocitul la?
- n arestul poliiei. Cu braul n jurul umerilor
Laylei, Fox urc cele cteva trepte ale verandei. i
oblojete braul rupt i tocmai e acuzat de o mulime
de lucruri. Dumnezeule, ce bine mi-ar prinde o bere!
La puin timp dup aceea, uscat, cu o bere n
mn, Fox i puse la curent.

340
- La nceput eram doar iritat, voiam s cobor
din main, s ridic capota. Apoi mi-am amintit ce-au
vzut Gage i cu Cybil, i tocmai pentru asta aveam
i bta de baseball sub scaunul din fa.
- Slav Domnului, murmur Layla, apoi ntoarse
capul i-i lipi buzele de braul lui, vindecat acum.
- Aveam rezervorul aproape plin, tocmai
fcusem o revizie la camionet n urm cu vreo dou
sptmni, aa c m-am concentrat asupra motorului.
- Nu tii nimic despre motoare, spuse Gage.
Fox i fcu un semn, cu degetul din mijloc ridicat.
- Zahr n rezervor. M otorul merge civa
kilometri, apoi ncepe s tueasc i moare. Acum
camioneta mea e moart.
- sta e un mit urban, spuse Cal, cu berea n
mn. Dup cte se pare zahrul a trecut din rezervor,
li a nfundat filtrul de benzin sau injectoarele, i de
aceea a murit motorul. E nevoie de un mecanic care
sa -i schimbe filtrele de cteva ori i s-i dea jos
uv.ervorul, s-l curee. Cred c te cost cteva sute.
- Pe bune? Doar att? Dar credeam c...
- Te pui cu MacGyver? l ntreb Gage.
- Mi-am pierdut capul pentru cteva secunde.
M rog, am fost sabotat, i n-a fost greu s-mi dau
scama cine mi-o fcuse. i cnd a aprut Napper am
ieit i eu, cu bta la spate.
- Cnd Napper a aprut cu un pistol, adug
I ayla.
Fox o strnse de mn.
- Gloanele nu m ating. M rog, aproape. i eu
ic s ne gndim aa: Napper o s fie la pucrie i

341
n-o s ne mai ncurce. Am fost pregtit pentru c
Gage i Cybil m-au atenionat, aa c n loc s zac la
marginea drumului, sunt aici cu voi. Totul e foarte
bine.
- Pozitiv, spuse Cybil. Un rezultat pozitiv, nc
un lucru de adugat n coloana cu realizri. Asta e
important. Faptul c pn la urm Fox e aici cu noi
i c a reuit s ntoarc o situaie cu potenial negativ
i s obin un rezultat pozitiv. Destinul are mai multe
ci, nu doar una.
- Sunt foarte fericit c nu sunt pe calea aceea,
acum. n alt ordine de idei... Fox le povesti despre
progresele care erau fcute la ferm. O vzu pe Quinn
cscnd i-i zmbi. Te plictisesc?
- Nu. mi cer scuze. Cred c e o chestie legat
de copil.
- Ce copil?
- Oh, Dumnezeule, nu i-a spus! Am uitat, cu
attea gloane care ricoeaz din tine, i cu toaletele
portabile... Sunt nsrcinat.
- Ce? Serios? Eu mi ocup timpul lsndu-m
mpucat i spnd latrine ca dup aceea s aflu c o
s ai un copil. Se ridic, travers camera i o srut,
apoi l lovi pe Cal n umr. Du femeia n pat. Dup
cte se pare te pricepi la asta.
- Se pricepe, dar pot s ajung singur n pat. i
cred c o s i m duc. Quinn se ridic i-i prinse lui
Fox faa n palme. Bine-ai venit acas!
- Vin i eu imediat. Cal se ridic i el n picioare.
Cred c toi avem nevoie de un pic de somn. N-am
prea reuit cu viziunea aceea, am fost ntrerupi
ntr-un mod nepoliticos. Mine?

342
- Mine, fu de acord Gage.
- Cred c o s m duc i eu sus. Cybil se apropie
de Fox i-l srut la rndul ei. Bravo, drguule.
O auzi pe Quinn rznd cnd trecu pe lng
dormitorul lui Cal i zmbi. Energie poziti v, se gndi
ca. Q a avut ntotdeauna aa ceva din abunden.
Acum probabil c o rspndea din abunden, aa
cum un bec rspndea lumin. i de lumin aveau
nevoie acum.
Era destul de obosit i ea, admise Cybil.
Presupunea c toi erau destul de obosii, innd
scama de visele cu care erau bombardai i de nopile
agitate pe care le aveau. Poate avea s ncerce s
Iac un pic de yoga, sau o baie fierbinte, ceva care
s o relaxeze.
Gage veni n spatele ei, i chiar cnd ncepu s-i
ntoarc capul, o apuc de olduri i o ntoarse cu
tulul spre el. O lipi de u pentru a o nchide i o
intui acolo.
- Bun seara.
Minile lui urcar de pe olduri pn pe nche
ieturile minilor ei. i ridic braele deasupra capului.
Sistemul pe care voia s i-l relaxeze intr n alert
maxim. Se pregti, anticipnd dorina pe care o
vedea n ochii lui. Oft cnd gura lui o cut pe a ei.
Apoi se nfior cnd n loc de dorin gsi doar
tandree n srutul lui.
Uor, ncet, srutul o calm i o ncinse n acelai
timp. Minile lui o ineau prizonier, inima i-o luase
la trap, gura lui o explora ncet pe-a ei. Se ls prad
plcerii, gemu uor, aproape toarse cnd el i intui

343
ncheieturile cu o mn i ncepu s-o mngie cu
cealalt.
Atingerea lui uoar, aproape delicat i trezi
dorina n mruntaie, i slbi genunchii. i n tot
timpul sta buzele lui alunecau i se prindeau de ale
ei. Ii descheie primul nasture de la fust, o atinse cu
degetele dedesubt i o muc uor, foarte uor, de
maxilar.
Ea i imagin c se prelinge n minile lui, ca
frica.
Apoi el i duse mna la gulerul bluzei i o rupse
n dou, exact pe mijloc.
Vzu ocul din ochii ei, o auzi trgndu-i
rsuflarea. i din nou degetele lui i dansau uor pe
piele.
- Seducia n-ar trebui s fie predictibil. Crezi
c tii. Gura lui se nchise din nou peste a ei, ntr-un
srut lung, ameitor. Dar nu tii. i nici n-o s tii.
Mna lui se strnse pe ncheieturile ei, ca un fel
de avertisment n timp ce srutul lui unduia ca
mtasea. O simi topindu-se n acel srut, puin cte
puin, trupul acela frumos oferindu-i-se, membrele
acelea frumoase amorind. i bg mna ntre
picioarele ei i o duse ntr-un ritm rapid, aproape
brutal, pn pe culmile plcerii, astupndu-i ipetele
cu srutri.
- Te vreau n feluri pe care nu i le poi imagina.
Rsufl ncet, dnd drumul aerului din plmni.
Ochii i rmaser ntr-ai lui.
- Ba da, pot.
i el zmbi.

344
- Hai s vedem.
O ntoarse brusc, fornd-o s se sprijine cu
minile de u, apoi i le prinse n pumni acolo, n
timp ce-i fcea trupului i minii ei lucruri care o
mpinser dincolo de disperare, n abandon total, apoi
o smulser napoi. Apoi el ncetini ritmul, i din nou
o liniti, o lu n brae. n pat s-ar fi topit n braele
lui, s-ar fi cuibrit la pieptul lui ntr-o plcere
absolut, dar el o intui sub el.
- N-am terminat.
- Dumnezeule! Se nfior cnd el i nclin
capul i-i trecu limba peste un sfrc. Avem prin
preajm vreo trus de prim ajutor?
Buzele lui se curbar ntr-un zmbet, lipite de
snii ei.
- Te aduc eu napoi. i se npusti flmnd
asupra ei.
Se nfior sub atacul lui i ced. I se drui, se
pred total sub el. Trupul ei se ridic, rmase cabrat,
tremurnd, nainte s cad din nou. i mereu, ntot
deauna, tia c era cu el, legat de el, dorin sudat
de dorin. Era putere i frumusee, mai mult dect
el s-ar fi gndit vreodat s posede, i era cu el.
Cnd intr din nou n ea, dur pe moale, tiu c
sngele ei fierbea, ca i al lui. tiu, atunci cnd i
msti numele, c erau pierdui. Pierdui mpreun.
Plutea, ce altceva ar fi putut s fac dect s
pluteasc pe un ocean cald de plcere? Fr stres,
Iar oboseal, fr frica zilei de mine. Epuizarea
era fericire, se gndi ea. Alunecnd pe toboganul ei,
deschise ochii i-l vzu privind-o.

345
Mai avea destul energie pentru un zmbet.
- Dac te gndeti s mai facem o tur, cred c-ai
suferit leziuni ale creierului adineaori.
- A fost mortal. Cum ar fi putut explica ce se
petrecuse nuntru lui cnd terminaser amndoi? Nu
tia cuvintele necesare. n loc de asta, i aplec capul
i i lipi buzele de ale ei. Credeam c doimi.
- E mult mai bine dect somnul. E ntre, e
minunat. O lu de mn i vzu ce era n ochii lui.
Oh. Dar...
- Ce moment ar fi mai potrivit? o ntreb el. Ce
e mai relaxant dect sexul? Ce te relaxeaz mai mult
dect energia pozitiv, atunci cnd e bine fcut? i,
draga mea, am fcut-o bine. Dar amndoi trebuie s
vrem s ncercm.
Respir. Avea dreptate. Dac se conectau acum,
cnd erau foarte apropiai emoional i fizic, ar fi
putut s treac dincolo de blocajul acela care-i
umpluse de frustrare ultimele di.
- Bine. Se mic, fcndu-i i lui loc n pat.
Stteau acum fa n fa, inim lng inim. La fel
cum voiam s ncercm mai devreme. Ne concen
trm asupra ta, asupra lui Cal i a lui Fox, apoi asupra
pietrei.
Ochii ei. Se putea vedea n ei. Se putea simi n
ei. Se scufund ncet, apoi se ls s pluteasc pn
cnd ajunse n poiana n care era Stnca Pgn.
Singur.
Se gndi c aerul avea mirosul ei - secret,
seductor. Apusul de soare aurea totul mprejur.
Copacii erau plini de un verde intens. Cal veni lng

346
el, cu ochii lui gri tcui i serioi. i cu un topor n
mn. Fox veni pe partea cealalt, ncadrndu-1, cu
faa mpietrit. n mini avea o coas strlucitoare.
Rmaser nemicai pentru cteva secunde, doar
ci trei, privind piatra de pe piatr.
Apoi se dezlnui iadul.
ntunericul, vntul, ploaia de snge se npustir
asupra lor asemeni unor animale. Focul urla n
vlvti nalte, nvluind pietrele ca o piele
strlucitoare. tiu, n momentul acela, c rzboiul
pc care crezuser ei c-1 purtaser timp de douzeci
i unu de ani fusese doar ceva uor, o serie de
ncierri, eschive i retrageri.
Asta era adevratul rzboi.
Ude de sudoare i snge, femeile luptau alturi
de ei. Lame, pumni i gloane uiernd printr-un
ocean de ipete. Aerul rece ca gheaa se umplu de
fum. Cdeau, se ridicau, ripostau. Ceva l tie de-a
curmeziul pieptului, ceva asemeni unor dini,
desfcndu-i carnea, facndu-1 s sngereze i mai
mult. Sngele lui czu pe pmnt, sfrind.
Miezul nopii. Se auzi gndind asta. Aproape
miezul nopii. i trecu minile peste ran i apoi se
ntinse dup Cybil. Cu lacrimi n ochi, ea-1 lu de
mn i se ntinse dup Cal.
Pe rnd, unul cte unul, se luar de mini pn
cnd minile lor, sngele lor, minile lor i voinele
lor devenir una singur. Pn cnd toi ase devenir
una. Pmntul se despic, focul se apropie. Se uit
din nou n ochii lui Cybil, vzu ce era acolo i iei
din nlnuire.

347
Se ntinse prin flcri i lu piatra arznd, cu
mna goal. O strnse n pumn i sri, singur, n
ntuneric.
n pntecul bestiei.
- Stop, stop, stop. Cybil ngenunche lng el pe
pat, btndu-i cu pumnii n piept. Intoarce-te!
ntoarce-te! Oh, Dumnezeule, Gage, ntoarce-te!
Oare putea? Putea oare cineva s se ntoarc de
acolo? Din frigul acela, din focul acela, din durerea
aceea, din groaza aceea? Cnd deschise ochii trecur
toate prin el, i se strnser n cap, asemenea unui roi
de viespi.
- Ii curge snge din nas, reui el s articuleze.
Ea spuse ceva - ceva ntre suspin i njurtur,
se ddu jos din pat i se mpletici spre baie. Se
ntoarse cu cte o crp pentru fiecare dintre ei i o
pres pe a sa pe faa-i alb ca hrtia.
- Unde... Unde e locul acela? Cut cu stngcie
punctele de presopunctur din zona cefei.
- Mai conteaz?
- Da, conteaz, dac i simi capul aa cum mi-1
simt eu pe-al meu. Cred c-o s-mi fie ru. Rmase
nemicat, nchise ochii. Nu-mi place deloc s vomit.
Hai s stm un moment.
Tremurnd, tremurnd, se ntinse lng el,
nfurat.
- Am crezut... Mi se prea c nu mai respirai.
Ce-ai vzut?
- Am vzut c-o s fie mai ru dect orice am
vzut sau am trit pn acum, mai ru dect orice
ne-am imaginat c am avea vreodat de nfruntat. Ai
vzut i tu. Te-am simit acolo, alturi de mine.

348
- Te-am vzut murind. Ai vzut i asta?
Amrciunea, tristeea tonului ei l surprinse
ndeajuns de mult pentru a ncerca s se ridice.
- Nu. Am luat piatra. Asta am mai vzut i pn
acum. Sngele, focul, piatra. Am luat-o i m-am dus
peste ticlos. Apoi... Nu putea descrie ce vzuse, ce
simise. Nu voia s-o fac. Att. Apoi m loveai i
mi spuneai s m ntorc.
- Te-am vzut murind, repet ea. Ai intrat n el
i dus ai fost. Totul a luat-o razna. Totul o luase deja
razna, dar lucrurile s-au nrutit i mai tare. i
chestia aceea, form dup form, dup form,
incolcindu-se, ipnd, arznd. Nu tiu pentru ct
vreme. Apoi lumina a devenit orbitoare. Nu puteam
vedea nimic. Lumin i cldur i sunet. Apoi linite,
fotul a disprut, i tu erai lungit pe pmnt, plin de
snge. Mort.
- Cum adic totul a disprut?
- Ai auzit ce-am spus? Erai mort. Nu pe moarte,
nu incontient, nu plutind ntr-un loc dintre lumi.
<'and am ajuns la tine, erai mort.
- Cnd ai ajuns? Cu toii?
- Da, da, da. i acoperi faa cu minile.
- Termin! I le trase napoi jos. L-am omort?
l privi cu ochii n lacrimi.
- Te-am omort pe tine.
- Rahat! L-am distrus, Cybil? l-am bgat piatra
in el, l-am distrus?
- Nu pot fi sigur... Dar cnd el o lu de umeri
i o strnse, ea nchise ochii, cutnd nuntrul ei
piliere. Da. Nu mai rmsese nimic din el. L-ai dus
napoi n iad.

349
Lumina de pe faa lui ardea la fel ca focurile
iadului.
- Acum tim cum trebuie fcut.
- Sper c nu vorbeti serios. Te-a omort.
- L-am vzut pe Fox mort pe marginea drumului.
Acum doarme ca un prunc pe canapeaua extensibil,
asta dac nu i-o trage Laylei. Potenial, eventualiti,
amintete-i. Este una dintre expresiile tale favorite.
- Niciunul dintre noi n-o s te lase s faci aa
ceva.
- Niciunul dintre voi nu ia decizii n numele meu.
- De ce trebuie s fii tu?
- E un joc, un risc. Ridic din umeri. E ceea ce
fac, ceea ce tiu mai bine. Relaxeaz-te, scumpa mea.
O mngie absent pe bra. Am ajuns pn aici. O s
ntoarcem problema pe toate prile, o s-o evalum
din toate unghiurile, din toate punctele de vedere.
Acum hai s dormim puin.
- Gage.
- O s dormim acum. Mine o ntoarcem pe toate
prile.
Dar cnd se ntinse n ntuneric, tiind c ea se
va ntinde alturi de el, treaz, Gage hotrse deja ce
avea s fac.

350
17
e spuse de diminea i le spuse direct, fr
L ocoliuri. Apoi i bu cafeaua, n timp ce
n jurul lui ncepur s roiasc discuiile n co
dictoriu i alternativele. Probabil c i el ar fi fcut
la fel, se gndi Gage, dac vreunul dintre ceilali ar
fi propus s sar n gura iadului fr paraut. Dar
nu era vorba de unul dintre ceilali, era vorba de el,
i exista i un motiv foarte bun pentru asta.
- O s tragem la sori. Fox sttea n picioare,
strmbndu-se, cu minile nfipte adnc n buzunare.
Noi trei. i cine trage paiul mai scurt, se duce.
- Scuz-m! Quinn l ateniona cu degetul.
Suntem ase n total. O s tragem cu toii la sori.
- ase i un pic. Cal cltin din cap. Eti gravid,
Iu n-o s participi la tragere ct vreme eti
nsrcinat.
- Dac tatl copilului particip, atunci i mama
poate s participe.
- Tatl nu este gravid n momentul sta, replic
Cal.
- nainte s ne apucm s vorbim despre paie
mai lungi sau mai scurte, sau despre alte prostii de
genul sta, trebuie s ne gndim. La captul rbdrii,
( ybil se ntoarse de la fereastra buctriei, unde
sttuse privind n gol. Nu pot s cred c-o s stm aici
i-o s discutm despre cine va fi acela dintre noi
care o s moar. Vai, cine s fie, cine s fie? Niciunul
dintre noi nu e de acord ca unul singur s se sacrifice
pentru ntreaga echip.

351
- Sunt de acord cu Cybil. O s gsim o alt cale.
Layla l mngie pe Fox pe bra, calmndu-1. Piatra
sngerie este o arm, se pare c este arma, cea de
care avem nevoie. Trebuie s ajung n interiorul lui
Twisse. Cum o facem s ajung acolo?
- Un proiectil. Cal czu pe gnduri. Am putea
s construim ceva.
- Ce, o pratie? O catapult? ntreb Gage. Un
blestemat de tun? Asta-i calea. Nu e vorba doar de
faptul c piatra trebuie s ajung n Twisse, ea trebuie
dus acolo. Trebuie s-i fie bgat ticlosului pe gt.
Este vorba de snge - despre sngele nostru.
- Dac asta-i adevrat, i nu avem i alte
argumente, ne ntoarcem la paie. Cal i ddu cafeaua
deoparte i se aplec spre Gage. Am fost trei nc
din prima zi. N-ai dreptul s decizi singur cine se
duce.
- N-am decis singur. Pur i simplu aa stau
lucrurile.
- Atunci de ce tu? D-mi un motiv.
- E rndul meu. E att de simplu. Tu ai bgat
cuitul n ticlosul sta iama trecut, ne-ai artat c
putem s-i facem ru. Cteva luni mai trziu, Fox
ne-a artat c putem s-l lovim i noi, i s scpm i
cu via din asta. N-am mai fi aici, att de aproape
de a ncheia toat trenia asta, dac voi doi n-ai fi
fcut chestiile acelea. i dac femeile astea trei n-ar
fi venit aici, n-ar fi stat aici, n-ar fi riscat ct au riscat
ele. Deci, e rndul meu.
- i ce urmeaz acum? se rsti Cybil la el. Ce-o
s faci, o s ceri o pauz?

352
Se uit la ea, calm.
- tim amndoi ce-am vzut, ce-am simit. i
dac ne uitm napoi, la paii pe care i-am fcut, ne
dm seama c-ar fi trebuit s ne fi gndit deja la asta.
Mi s-a oferit viitorul cu un scop anume.
- Ca s nu mai ai unul dup aceea?
- Pentru ca voi, indiferent de mine, s avei unul.
i ntoarse privirea de la Cybil la Cal. Pentru ca
oraul s aib un viitor. Pentru ca locurile unde
plnuiete s mearg Tvvisse dup ce-i termin treaba
aici s aib i ele un viitor. Joc crile care mi-au fost
mprite. Nu m arunc.
Cal i mas ceafa.
- Nu spun c nu sunt de acord cu asta, ci spun
c am, c avem, timp s ne gndim la o soluie pentru
a face asta fr ca unul dintre noi s moar.
- Sunt cu totul de acord.
- Te scoatem de acolo, suger Fox. Poate gsim
o cale s te scoatem de acolo. Te legm cu o frnghie,
i facem un fel de ham? Se uit la Cal. Am putea
s-l smulgem de acolo.
- Putem s ne gndim la ceva de genul sta.
- Dac-am putea s-l facem pe Twisse s ia o
form real, interveni Layla. Biatul, cinele, un
brbat.
- i s-l form s rmn n forma aceea
ndeajuns de mult pentru ca eu s reuesc s-i nfig
piatra n fund?
- Parc ziceai c trebuie s i-o bagi pe gt.
Gage rnji la Layla pe deasupra cnii de cafea.

353
- Vorbeam metaforic. O s mai vorbesc cu
prietenul meu demonolog, doctorul Linz. Credei-m
pe cuvnt, nu plec la drumul sta nepregtit. Una
peste alta, a prefera s scap viu. i mut din nou
privirea la Cybil. Am cteva planuri pentru dup
aceea.
- Atunci o s ne mai gndim, o s mai lucrm, o
s mai studiem. Eu trebuie s ajung la birou, spuse
Fox, dar o s-mi anulez sau o s-mi amn toate
ntlnirile i termenele de judecat pe care le am
pentru perioada urmtoare.
- Te duc eu cu maina.
- De ce? Ah, la naiba, da! Napper, camioneta.
Ceea ce nseamn c trebuie s trec i pe la Hawbaker
n dimineaa asta i s vorbesc i cu mecanicul pentru
camionet.
- Vreau s merg i eu la poliie, spuse Gage.
Vin i eu dup tine. Pot s te duc la mecanic dup
aceea, dac vrei s mergi.
Cal se ridic n picioare.
- O s descurcm noi toat chestia asta, spuse
el, adresndu-se tuturor. Va trebui s gsim o cale.
Dup ce cei trei brbai plecar, femeile rmaser
n buctrie.
- E o prostie absolut. Quinn btu de cteva ori
cu podul palmei n mas. S tragem la sorti? Pentru
numele lui Dumnezeu! Deparc-am spune, da, sigur,
unul dintre noi se arunc pe grenad i noi toi ceilali
stm cu minile n sn.
- Nu stm cu minile n sn, spuse Cybil ncet.
Crede-m. A fost oribil, Q, n viziunea aceea totul a

354
fost oribil. Zgomotul, fumul, duhoarea. i frigul.
Chestia aceea, demonul, era totul. Era un mamut. Nu
un bieel demonic, nu un cine mare i ru.
- Dar ne-am luptat cu el. L-am rnit. Layla o
strnse pe Cybil de bra. Dac-i vom face ndeajuns
de mult ru, o s-l slbim. Dac-1 vom putea slbi
ndeajuns de mult, nu-1 va putea ucide pe Gage.
- N u tiu. Se gndi la ceea ce vzuse i la studiile
pc care le fcuse. A vrea s pot ti cu siguran.
-Posibiliti, Cyb. ine minte asta. Ceea ce vezi
poate fi schimbat, i a fost deja schimbat tocmai
pentru c ai vzut chestia respectiv.
- O parte. Trebuie s mergem sus. Avem nevoie
de unul din testele de sarcin care i-au mai rmas.
- Oh, dar am folosit deja trei. ncurcat, Quinn
i puse o mn pe abdomen. i azi de diminea chiar
mi-a fost un pic grea i...
- Nu e pentru tine. E pentru Layla.
- Eu? Cum? De ce? Nu sunt nsrcinat. Nu
trebuie s-mi vin ciclul dect abia...
- tiu cnd trebuie s-i vin, o ntrerupse Cybil.
Suntem trei femei care trim n aceeai cas de luni
hune. Ne vine ciclul cam n acelai timp.
- Dar folosesc mijloace contraceptive.
- i eu foloseam, spuse Quinn gnditoare. Dar
asta nu explic de ce crezi Ui c Layla e gravid.
- Atunci f pipi pe un beior. Cybil se ridic i
Ic fcu semn s-o urmeze. Nu-i greu deloc.
- Bine, bine, dac asta te face s te simi mai
bine. Dar nu sunt gravid. A ti. A simi, nu-i aa?

355
- E ntotdeauna mai greu s ne vedem pe noi
nine. Cybil o lu nainte pe scri, intr n camera
lui Quinn i se aez pe pat. Quinn deschise sertarul.
- Alege. Avea dou cutiue n mn.
- N-are importan, pentru c n-are importan.
Layla lu una la ntmplare.
- Du-te i fa pipi, i spuse Cybil. Te ateptm
aici.
Dup ce Layla intr n baie, Quinn se ntoarse
spre Cybil.
- Vrei s-mi spui i mie de ce e Layla n baie, de
ce face pipi pe un beior?
- Hai s ateptm.
Cteva momente mai trziu, Layla se ntoarse
cu testul.
- Uite, gata! i n-a aprut niciun semn de plus.
- N-au trecut nici treizeci de secunde de cnd ai
tras apa, spuse Quinn.
- Treizeci de secunde, treizeci de minute. N-am
cum s fiu gravid. M mrit n februarie. Nici mcar
n-am primit inelul, nc. i dup februarie, i dac
vom cumpra casa pe care am pus ochii, dup ce o
s-o decorez, dup ce voi da drumul la afacere, dup
ce voi constata c merge bine, abia dup aceea a
putea s fiu gravid. Anul urmtor, n februarie, cnd
o s aniversm un an de la cstorie, atunci va fi un
moment foarte bun pentru concepie. Pn atunci
totul va fi la locul lui.
- Chiar c eti o persoan organizat i nepat,
coment Cybil.

356
- Absolut. i mi cunosc foarte bine trupul, ciclul
menstrual... Se ntrerupse cnd ochii i czur pe
(est. Oh!
- Las-m s vd i eu. Quinn i-1 smulse din
mn. Avem aici un plus mare i clar pentru
domnioara Eu nu pot s fiu gravid".
- Oh! Oh! Uau!
- Eu am spus la naiba! de mai multe ori. Quinn
i ddu beiorul lui Cybil. Stai linitit cteva
momente. Vezi cum te simi dup ce-i trece ocul.
- S-ar putea s am nevoie de mai multe momente.
Am... Aveam un program schiat, plnuisem cam
cnd s facem i un copil. Ne dorim copii. Am vorbit
despre asta. Doar c... Ia mai arat-mi-1 o dat. 1-1
lu lui Cybil din mn i rmase uitndu-se la el. La
naiba!
- E de bine, sau de ru? ntreb Quinn.
- Mai las-m un pic, s m aez. Layla se ls
pe pat i respir adnc. Apoi rse. De bine, de foarte,
Ibarte bine. Cu aproape un an i jumtate nainte de
termen, dar pot s fac fa. Fox o s fie n al noulea
cer! Sunt nsrcinat! De unde ai tiut? Se ntoarse
spre Cybil. De unde ai tiut?
- Te-am vzut. Micat de zmbetul ei radios,
( ybil o mngie pe Layla pe pr. i pe tine, i pe
Quinn. M ateptam la asta. Te-am vzut pe tine,
Quinn, eu i Gage te-am vzut. Era iarn - iama
viitoare. Adormisei pe canapea, cnd a venit Cal.
i cnd te-ai ntors, ei bine, ne-am dat amndoi seama
c erai foarte gravid.
- Cum artam?

357
- Enorm. i frumoas, i foarte fericit, minunat
de fericit. Amndoi erai fericii. i am vzut-o i
pe Layla. Erai n magazinul tu, care - apropo - arta
foarte bine. Fox i adusese flori. Erau pentru
aniversarea primei luni de funcionare a magazinului.
Se ntmpla prin septembrie.
- Ne gndim s l deschidem pe la jumtatea lui
august dac... O s-l deschid la jumtatea lui august,
se corect ea.
- Sarcina ta nu se vedea nc, nu prea, dar ai
spus tu ceva... Nu cred c Gage s-a prins. Niciun
brbat probabil c nu s-ar fi prins. i voi erai foarte
fericii. Amintindu-i ce altceva mai vzuse, cu doar
o noapte nainte, Cybil i strnse buzele. Aa ar
trebui s fie. Acum cred c aa va fi.
- Scumpa mea. Quinn se aez lng ea i-i
trecu un bra peste umerii ei. Chiar crezi c Gage
trebuie s moar pentru ca toate astea s se ntmple
pentru noi, ceilali.
- Am vzut chestia asta ntmplndu-se. Am
vzut tot. i el a vzut. Ct de mult e destin, ct
opiune personal? Nu mai tiu nici eu. O lu pe Layla
de mn, apoi i ls capul pe umrul lui Quinn.
Unele dintre studiile pe care le-am fcut vorbesc
despre nevoia unui sacrificiu, despre echilibru -
pentru a distruge ntunericul, lumina trebuie s moar
i ea. Piatra - sursa de putere - trebuie dus n
ntuneric, de ctre lumin. Nu v-am spus asta. Cybil
i ridic minile i-i prinse faa cu ele. Nu v-am
spus nimic din toate astea pentru c nu voiam nici eu
s cred aa ceva. Nu voiam s nfrunt aa ceva. Nu

358
tiu de ce a trebuit s m ndrgostesc de el, i acum
s-l pierd. Nu vreau s-l pierd aa.
Quinn o strnse mai tare n brae.
- O s gsim o alt cale.
- Am ncercat.
- O s ncercm cu toii acum, i aminti Layla.
0 s gsim o alt cale.
- Nu renunm, insist Quinn. N-o s renunm
niciodat.
- Ai dreptate. Ai dreptate. Sperana nu trebuia
uitat sau dat la o parte, i aminti Cybil. i acum
nu e momentul pentru jale i durere. Hai s ieim din
casa asta. Hai s ieim din cas, pur i simplu, mcar
pentru cteva ore.
- Eu vreau s-i spun lui Fox. Am putea merge
cu maina n ora, i s-i spun n fa. S-i fac ziua
mai frumoas.
- Perfect.

Cnd noua secretar - fnea - a lui Fox le


spuse c acesta era cu client, Layla decise s nu
atepte degeaba, s mai fac i altceva.
- O s m duc pn sus, s mai iau nite haine,
s iau din buctrie tot ce s-ar putea strica. i dac
nici dup aceea nu termin, o s ateptm.
- O s-i spun c suntei aici imediat ce se
elibereaz, spuse noua secretar n timp ce cele trei
femei urcau deja scrile.
- Eu ncep cu buctria, spuse Cybil.
- Te ajut i eu. Imediat dup ce fac pipi. Quinn
i muta greutatea de pe un picior pe cellalt. Probabil

359
c e pe fond psihic, pentru c tiu c sunt gravid.
Dar vezica mea zice altceva. Uau, continu ea cnd
Layla deschise ua apartamentului lui Fox i intr n
sufragerie. Locul sta e ...
- Cuvntul pe care-1 caui e locuibil11. Rznd,
Layla nchise ua dup ele. E uimitor ce poate s
fac o femeie de serviciu angajat permanent.
Se separar. Cybil n buctrie, Quinn la baie.
Layla intr n dormitor i nghe cnd vzu lama
unui cuit ndreptat spre gtul ei.
- Nu ipa. Privirea ei alunec pe pat - i pe
frnghia i pe banda adeziv care erau pe el. Pe
canistra cu benzin. Viziunea lui Cybil, se gndi ea.
Cybil i Gage o vzuser legat, cu clu n gur, pe
podea, cu focul venind spre ea.
- Nu trebuie s faci asta. Zu. Nu eti tu acum.
El nchise ua ncet.
- Trebuie s ard. Totul trebuie s ard. S se
purifice.
Se uit la faa lui. Cunotea figura aceea. Kaz.
Lucra la pizzeria lui Gino. Nu avea dect apte
sprezece ani. Dar n ochii lui strlucea o nebunie care
ei i prea veche de secole. i rnjea slbatic n timp
ce o mpingea spre pat.
- Dezbrac-te, spuse el.
n buctrie, Cybil scoase oule, laptele i
fructele din frigider i le puse pe mas. Cnd se
ntoarse spre debara, cutnd o plas sau o cutie n
care s le pun, vzu ua din spate forat. n secunda
urmtoare i scoase pistolul din geant i ntinse
mna spre suportul de cuite.

360
Lipsea unul, observ ea, simind c-o cuprinde
panica. Un cuit lipsea din suport. 11 strnse pe al ei
i o lu napoi spre living, chiar cnd Quinn deschise
ua de la baie. Cybil i puse un deget pe buze i-i
strecur cuitul n mn. Fcu un gest spre ua
dormitorului.
- Du-te dup ajutor, opti Cybil.
- Nu te las aici. Nu v las pe niciuna din voi
aici. n loc s plece, Quinn i scoase telefonul.
n camer, Layla se uita la biatul care aducea
pizza, la biatul cruia i plcea s stea de vorb cu
Fox despre sport. Uit-te n ochii lui, i spuse ea, n
timp ce-i simea inima btnd cu putere. Vorbete.
Vorbete cu el.
- Kaz, i s-a ntmplat ceva. Nu e vina ta.
- Snge i foc, spuse el, continund s rnjeasc.
Mai fcu un pas n spate, el agit cuitul i-i
crest braul. i, ntr-un final, mna cu care cotrobia
n poeta din spatele ei gsi ce cuta. ncepu s ipe,
i la fel fcu i el cnd ea i ddu cu spray lacrimogen
n ochi.
La auzul ipetelor, Cybil i Quinn intrar n
camer. O vzur pe Layla ntinzndu-se dup cuitul
czut pe podea i pe biat - pe care-1 recunoscur
am ndou- scncind cu minile la ochi. Din instinct,
panic sau pur i simplu de furie, Cybil fcu un pas
n fa. l lovi pe biat n vintre, iar cnd acesta se
aplec i cnd minile i prsir ochii i se aezar
peste locul lovit, l mpinse n dresing.
- Repede, repede, ajutai-m s mping dulapul
n faa uii, le ordon ea dup ce trnti ua dresingului.

361
Biatul ncepu s ipe, s plng i s bat cu
pumnii n u.
Cu mna tremurnd, Quinn apuc telefonul.
n mai puin de cincisprezece minute, eriful
Hawbaker l scotea din dresing pe biatul care
plngea de mama focului.
- Ce s-a ntmplat? ntreb Kaz. Ochii mei! Nu
vd! Unde sunt? Ce s-a ntmplat?
- Nu tie, spuse Cybil strngnd-o de mn pe
Quinn. Acum nu mai e dect un adolescent rnit i
confuz. L-a lsat n pace.
Dup ce-i puse ctuele lui Kaz, Hawbaker ddu
din cap spre tubul de pe podea.
- Cu sta i-ai dat?
- Spray cu piper. Layla sttea pe marginea
patului, agat practic de Fox. Cybil nu era sigur
dac nu cumva de fapt ea-1 inea s nu se repead la
bietul biat, sau pur i simplu avea doar nevoie de
sprijin. Am locuit n New York.
- O s-l duc la secie, s m ocup de ochii lui.
Trebuie s venii i voi, toi, s dai cte o declaraie.
- Venim i noi mai trziu. Fox se uit la Kaz.
Vreau s fie nchis pn cnd ajung eu acolo i
lmuresc lucrurile.
Hawbaker se uit la frnghie, la cuite, la canistra
de benzin.
- O s fie nchis.
- mi ard ochii, nu neleg! plnse Kaz n timp
ce Hawbaker l conducea afar. Fox, hei, Fox, ce-i
cu toate astea?

362
- N-a fost el. Layla i lipi faa de umrul lui
Fox. Chiar n-a fost el.
- M duc s-mi iau nite ap. Cybil o lu spre
u i se opri brusc cnd Cal i Gage se npustir n
apartament. Suntem bine. Toat lumea e bine.
-N u atingei nimic, i avertiz Fox. Haide, Layla,
hai s ieim de-aici.
- N-a fost el, repet ea, i-i lu n mini faa.
N-a fost vina lui.
- Da, tiu. Asta nu nseamn c n-a vrea s-l
snopesc n btaie n momentul sta, dar tiu.
- Ne spune cineva i nou ce s-a ntmplat?
ntreb Cal.
- Voia s-o ucid pe Layla, spuse Gage gtuit.
Putiul. E ce-am vzut eu i Cybil. Voia s-o dezbrace,
s-o lege i s dea foc casei.
- Dar l-am oprit. Aa cum Fox l-a oprit pe
Napper. Nu s-a ntmplat. Asta e a doua oar. Layla
rsufl adnc. De dou ori am reuit s schimbm
lucrurile.
- De trei. Cybil art spre ua de la intrare. Asta
c, nu? Se ntoarse spre Gage. Asta-i ua pe care voia
s-o deschid Quinn n viziunea noastr, apoi a aprut
cuitul acela care a njunghiat-o. Cuitul pe care-1 avea
Kaz. Cel care lipsea din suportul din buctrie.
Niciunul dintre aceste lucruri nu s-a ntmplat pentru
c am fost pregtii. Am schimbat potenialul,
eventualitile.
- Se adun puncte de partea noastr. Cal o trase
pc Quinn spre el.

363
- Trebuie s mergem la secia de poliie, i s
rezolvm chestia asta. S depunem plngere.
- Fox.
- Asta dac nu pleac din ora, continu el peste
protestele Laylei. La ferm sau oriunde altundeva,
atta vreme ct pleac pn dup apte. O s vorbim
cu el i cu prinii lui. Nu poate rmne n FIollow.
Nu putem risca asta.
Layla mai rsufl o dat adnc.
- Putei s-o luai voi nainte? Eu vreau s mai
rmn puin cu Fox.

Mai trziu, pentru c i se pru cel mai potrivit


lucru, Cybil l aduse din nou pe Gage la apartamentul
lui Fox, pentru a lua de acolo mncarea.
- Ce dracu faci atta caz pentru o cutie de lapte
i nite ou?
- E mai mult dect att, i, pe lng asta, nu
sunt de acord cu risipa. i aa nu-i mai lsm Laylei
niciun motiv s se ntoarc aici nainte de a se mai
liniti. De ce eti att de sensibil, de iritat?
- Oh, nu tiu, poate c are legtur cu faptul c
o femeie pe care o plac foarte mult tocmai a fost
ameninat cu cuitul de ctre un biea infestat.
- Poi s priveti lucrurile i din alt perspectiv
i s te bucuri c Layla avea la ea un spray
lacrimogen, c are reflexe bune i c, oricum, eu i
Quinn eram acolo, i am fi rezolvat pn la urm
problema. Tensiunea i ncordarea i ddeau dureri
de cap i i transformau tendoanele gtului i muchii
umerilor n noduri dureroase, ca de beton. Cu toate

364
acestea, Cybil puse laptele n pung. Iar bieaul
acela, care a fost folosit, urmeaz s plece la bunici,
n Virginia, m preun cu restul fam iliei. Asta
nseamn c mai scoatem cinci oameni din calea
nenorocirii.
- A putea s privesc lucrurile i aa.
Tonul lui o fcu s strng din buze.
- Dar preferi s fii iritabil.
- Poate. i am putea aduga la cauzele iritrii i
faptul c acum trebuie s ne facem griji n privina a
dou femei gravide, nu doar a uneia.
- Amndou s-au dovedit a fi absolut capabile
s aib grij de ele, mai ales astzi. Layla cea gravid
a reuit s-i pstreze calmul i raiunea, s bage mna
n geanta ei simandicoas i s scoat de acolo un
recipient cu spray lacrimogen. Apoi l-a pulverizat n
ochii bietului puti. S-a salvat pe ea, a salvat-o -
ipotetic - i pe Quinn, ba chiar i pe mine. Cu
siguran l-a salvat pe biea. Eu l-a fi mpucat,
( iage. Oft n timp ce mpacheta mncarea. i ddu
scama c tensiunea aceea nu se datora doar celor
ntmplate cu puin vreme n urm, ci i celor care
s-ar fi putut ntmpla. L-a fi mpucat pe bieaul
la fr nici cea mai mic ezitare. tiu asta. M-a salvat
I ,ayla, altfel ar fi trebuit s triesc cu asta pe contiin
toat viaa.
- Cu jucrioara aia pe care o pori cu tine n-ai fi
reuit dect s-l enervezi mai tare.
Se strmb din nou i se ntoarse spre el.
- Dac aa vrei s m faci s m simt mai bine,
s tii c nu-i ru. Dar, pentru numele lui Dumnezeu,
a avea nevoie i de nite aspirine.

365
Gage plec dup aspirine, iar ea continu s
mpacheteze mncarea. El se ntoarse cu un flacon
de medicamente i-i umplu un pahar cu ap.
- Dulpiorul de medicamente din baie, i
spuse el.
Ea nghii hapurile.
- Ca s ne ntoarcem puin la ultima noastr
aventur, att Layla, ct i Quinn au scpat fr nicio
zgrietur, aproape - spre deosebire de rezultatul
potenial vzut de noi. E o diferen foarte mare.
- Ai dreptate. Veni n spatele ei, i puse minile
pe umeri i ncepu s-i maseze nodurile acelea.
- Oh, Dumnezeule! Ochii i se nceoar de
uurare. Mulumesc.
- Deci nu tot ceea ce vedem se i ntmpl, iar
unele lucruri pe care nu le vedem se ntmpl. De
exemplu, n-am vzut-o pe Layla gravid. .
- Ba da, am vzut-o. Durerea de cap i se mai
calm, i puse acest lucru mai degrab pe seama
minilor lui dect a aspirinei. I-am vzut pe ea i pe
Fox n m agazinul ei, n luna septem brie. Era
nsrcinat.
- Cum de... M rog, las. O chestie muiereasc,
decise Gage. De ce nu mi-ai spus la momentul
respectiv?
- Nu sunt foarte sigur. Dar ceva din toate astea
m face s cred c unele lucruri sunt sortite s se
ntmple, altele pot fi schimbate. Se ntoarse cu faa
spre el i-l privi n ochi. Nu trebuie s mori, Gage.
- Una peste alta, a prefera s nu mor. Dar n-o
s m dau napoi de la nimic.

366
- neleg asta. Dar lucrurile pe care le-am vzut
i-au ajutat pe prietenii notri s rmn n via.
Trebuie s cred c i ei vor face acelai lucru pentru
tine. Nu vreau s te pierd. De fric s nu se lase
cuprins de slbiciune, i puse n brae o prim pung
cu alimente. Eti bun la casa omului.
- Ca asin de povar.
I-o ddu i pe a doua.
- Printre altele. Pentru c el era cu braele
ocupate, se ridic pe vrfuri i-l srut uor pe buze.
Ar cam trebui s mergem. Trebuie s ne oprim i la
cofetrie.
- Pentru ce?
- Pentru nc un tort cu Bine c n-ai murit. E
o tradiie frumoas. Deschise ua, l ls s treac
naintea ei. tii ceva, de ziua ta - cnd o s vezi c o
s fii n via - o s-i fac eu un tort.
- O s-mi faci un tort dac supravieuiesc?
- Un tort spectaculos. nchise ua casei lui Fox
i se uit la bucata de placaj pe care Gage o pusese
in locul panoului spart. Cu ase straturi, cte unul
pentru fiecare dintre noi. Simi c - inexplicabil -
ochii ncep s o nepe i se umplu de lacrimi, aa
c i scoase ochelarii de soare din geant i i-i
puse la ochi.
- apte, o corect Gage. apte e numrul magic,
im-i aa? Ar trebui s fie apte straturi.
- Pe 7 iulie, un tort cu apte etaje. l atept pn
cnd puse pungile n portbagaj. S-a fcut.
- Ziua ta cnd e?

367
- n noiembrie. Intr n main. Pe doi no
iembrie.
- S-i spun eu cum facem. Dac apuc s mnnc
o felie din faimosul tu tort, o s te duc unde vrei de
ziua ta.
n ciuda nodului pe care-1 simea n burt, reui
s-i zmbeasc uor.
- Ai grij. Sunt o grmad de locuri n care vreau
s merg.
- Bine. i eu.

sta era unul din lucrurile despre ea la care se


tot gndea, admise Gage. Erau o grmad de locuri
n care ar fi vrut s mearg. Cnd ncetase s mai fie
vorba doar de el i de ea n mintea lui, cnd deveniser
ei? Nu-i putea da seama cnd anume apruse
aceast schimbare, dar tia c voia s mearg n
locurile acelea mpreun cu ea.
Ar fi vrut s-i arate locurile lui preferate, era
curios s le vad pe-ale ei. i voia s mearg mpreun
n locuri pe care nu le mai vzuse niciunul dintre ei,
s le experimenteze pentru prima dat mpreun.
Nu voia s mai mearg doar acolo unde erau
partide interesante de pocher. Nu voia s mai mearg
oricum i oriunde i oricnd, aa cum facea cnd era
singur. Voia s mearg, voia s vad, pentru numele
lui Dumnezeu, voia s joace, dar ideea de singur nu-1
mai atrgea la fel de mult ca nainte.
i spusese c era iritabil. Poate c sta era unul
dintre motivele pentru care era iritabil. Era, dup
prerea lui, un motiv al dracului de bun pentru a fi

368
iritabil. Era ridicol, de tot rsul, decise el ntr-un final
i ncepu s se plimbe de colo colo prin camera de
oaspei n loc s-i verifice e-mailurile, aa cum
intenionase iniial. Era ceva de-a dreptul nebunesc
s nceap s se gndeasc la chestii pe termen lung,
la relaii, la el ca fcnd parte dintr-un cuplu.
Dar chiar se gndea la astfel de lucruri. Asta
era enervant. i i imagina - parc putea vedea cum
avea s fie - el alturi de Cybil. Se putea imagina
mpreun cu ea, explornd mpreun lumea, fr gre
utatea asta imens pe umeri. Putea chiar s-i ima
gineze c-ar fi putut avea undeva o baz mpreun cu
ea, un loc n care s se ntoarc periodic. New York,
Vegas, Paris - oriunde.
O cas, un cmin mpreun cu ea, un loc n care
s se ntoarc.
Singurul loc n care se ntorsese vreodat era
llawkins Hollow. i nu pentru c aa voia el, nu
fusese chiar alegerea lui.
Dar de data asta ar fi putut s fie, dac inea
pariul acela.
Ar fi distractiv s ncerce s o conving.
Mai rmsese timp, se gndi el, ndeajuns de
mult timp pentru a pune la punct un plan. Va trebui
s fie discret, se gndi el n timp ce deschidea
laptopul. Va trebui s gseasc cea mai bun cale
pentru a o prinde n mrejele acelea pe care amndoi
czuser de acord c nu le vor. Apoi, dup ce se hotra
asupra acelei ci, n-avea dect s fac din cnd n
cnd cte un nod, pe ici, pe colo. Era ea deteapt,
dar i el era. Era dispus s parieze c ea nu i-ar fi

369
dat seama c el a schimbat regulile, ba chiar i jocul,
dect mult prea trziu.
ncntat de aceast idee, deschise e-mailul pe
care-1 primise de la profesorul Linz. i n timp ce-1
citea i simi stomacul strngndu-i-se. Ochii i
de venir mai reci.
i cu asta, se gndi el fatalist, gata cu planurile
de viitor. Avea viitorul deja aranjat, i n-avea s fie
unul prea lung, maximum dou sptmni.

age convoc din nou o ntlnire, n biroul


G lui Cal. Doar el i fraii lui. Se ridicase
din pat i plecase din cas mai nainte ca Cybil s se
fi micat mcar de pe-o parte pe alta. Avea nevoie de
puin timp singur, la fel cum avea nevoie s stea puin
i cu cei doi prieteni ai si.
Le spuse ce aflase de la Linz, cu calm, fr prea
mult pasiune.
- La naiba cu asta! fu opinia lui Fox. La naiba
cu asta, Gage!
- Aa se termin.
- Pentru c aa zice un cercettor n domeniul
demonologiei, un tip pe care nu-1 cunoatem, care
n-a fost niciodat aici, care n-a avut niciodat de-a
face cu toate astea?
- Pentru c aa se termin, repet Gage. Tot ce
tim, tot ce-am aflat, tot ce-am avut de nfruntat pn
acum, totul ne conduce aici.

370
- Va trebui s apelez la terminologia folosit de
ctre avocatul aici de fa, spuse Cal dup un moment.
La naiba cu asta!
Ochii lui Gage erau verzi i limpezi; el se
mpcase deja cu ce avea s vin.
Apreciez sentimentele voastre, dar ar trebui
s tii c lucrurile nu stau chiar aa. Niciunul dintre
noi n-ar fi trebuit s ajung pn aici. Singurul motiv
pentru care am reuit este c Dent a nclcat regulile
i ne-a dat anumite capaciti, abiliti, ne-a dat o
surs de putere. A venit vremea s pltim pentru toate
astea. Nu-mi spune de ce tu?. Gage ridic un deget
la Fox. Se vede pe faa ta ce vrei s ntrebi, am mai
trecut o dat prin asta. Este rndul meu, este destinul
meu afurisit. De data asta se termin. Aici i aa.
Partea bun e c nu va mai trebui s vin napoi aici la
fiecare apte ani ca s v salvez pe voi.
- La naiba i cu asta, spuse Fox, dar fr prea
mult convingere, i se ridic n picioare. Trebuie s
existe i o alt cale. Te uii la problema asta cu
ochelari de cal. Cred c-ar trebui s o examinm din
mai multe perspective.
Frate, eu cu asta m ocup, cu perspectivele.
I)e data asta fie l distrugem, fie se materializeaz,
devine, la o form complet, material. i rectig
loate puterile pe care le-a avut vreodat. Dup cum
am vzut, ncepe deja s se ntmple. Absent, Gage
i scrpina umrul pe care avea cicatricea. Eu am
rmas cu o amintire. Pentru a-1 distruge, pentru a-1
elimina de tot i definitiv e nevoie s sacrificm o
via din rndul nostru. Un sacrificiu de snge, un

371
pre care trebuie pltit pentru ca balana s se
echilibreze. Lumin pentru ntuneric, bla, bla, bla, i
aa mai departe. O s fac chestia asta, ntr-un fel sau
altul. Mi-ar fi mult mai uor dac m-ai susine i
voi.
- N-o s ne vezi stnd cu minile n sn i
lsndu-te s ncasezi tu toate loviturile, i spuse Cal.
O s cutm o alt cale de a rezolva toat trenia
asta.
- i dac n-o s gsim o astfel de cale? Fr
vrjeal, Cal, adug Gage. Am trecut prin prea multe
pentru a mai ncerca s ne pclim unul pe cellalt.
- Dac nu gsim, i tu te sacrifici, mi lai mie
maina ta?
Gage se uit la Fox i simi cum de pe umeri i se
ridic o greutate imens. Aveau s fac ceea ce trebuia
tcut. Aveau s-l susin, aa cum fcuser ntot
deauna.
- La cum conduci tu? Nici gnd. Maina i
rmne lui Cybil. Femeia asta tie cum s conduc o
astfel de main. i-a avea nevoie de tine s pun la
punct toat hrograia asta avoceasc, cu
testamente i tot restul.
- Bine, nicio problem. Ignor njurtura pe care
i-o arunc Cal. i onorariul meu va fi un pariu. Pun
pariu cu tine pe o mie de dolari c nu numai c-1
vom distruge pe Marele Ticlos, dar dup aceea vom
pleca cu toii, inclusiv tu, mpreun, de la Stnca
Pgn.
- in i eu pariul, spuse Cal.
- Atunci aa rmne.

372
Cal cltin din cap i-l mngie absent pe cap
pe Lump, care dormea sub biroul lui.
- Doar un nebun pariaz mii de dolari pe
moartea lui.
Gage zmbi.
- Viu sau mort, mi place s ctig.
- Va trebui s le spunem despre asta i fetelor,
interveni Fox, apoi i ngust ochii spre Gage. Ai
vreo problem?
- Depinde. Dac o s le spunem fetelor...
- Nu dac, l ntrerupse Cal. Suntem toi ase
bgai n chestia asta.
- Cnd o s le spunem fetelor, nuan Gage, va
trebui s-o facem mpreun, unii. Nu pot s m cert
i cu ele, i cu voi. Lucrurile stau aa - o s cutm o
alt cale ct timp mai avem la dispoziie. i dac nu
gsim nimic pn la sfrit, o facem aa cum zic eu.
Nimeni nu d napoi, nimeni nu trieaz.
Cal se ridic, pregtindu-se s ocoleasc biroul,
s vin la Gage i s pecetluiasc nelegerea cu o
strngere de mn. Ua biroului se deschise brusc.
Cy Hudson, unul dintre obinuiii slii de bowling,
se npusti n ncpere, cu dinii dezgolii, trgnd
nebunete cu un pistol calibrul 38. Unul dintre
gloane l nimeri pe Cal n piept, doborndu-1 la
pmnt chiar n secunda n care Fox i Gage sreau
pe Cy.
Trupul solid al acestuia aproape c nu se mic.
Reui s se descotoroseasc foarte uor de ei, nebunia
ilndu-i puteri nebnuite. ndrept pistolul din nou
spre Cal, apoi spre Gage, cnd acesta ip, iar Lump

373
sri la atac. Gage se pregti s primeasc glonul
respectiv cnd l vzu cu coada ochiului pe Fox srind
ca din puc.
Bill Tumer se npusti pe u ca o furtun. Sri
n spatele lui Cy, lovindu-1 cu pumnii, n timp ce Fox
atac partea de jos i cinele se repezi i el,
clmpnind din falei. Se prbuir toi patru pe podea.
Se auzi nc o mpuctur chiar cnd Gage reui s
se ridice de jos i s apuce un scaun cu care l lovi de
dou ori n cap pe Cy.
- Eti bine? l ntreb el pe Fox dup ce trupul
lui Cy deveni inert.
- Da, da. Bravo, biete, bun cine! Fox l lu pe
Lump pe dup gtul lui gros. Cal?
Gage se ridic i se duse la prietenul su. Cal
era alb ca hrtia la fa, cu ochii sticloi i respira n
reprize scurte. Dar cnd Gage i sfie cmaa, vzu
c glonul ncepuse s se ridice la suprafaa rnii,
ntins ntr-o parte, Lump i lingea faa, scheunnd.
- E bine, eti bine. l dai afar. l strnse de mn,
i trimise tot ce putea. Flaide, d-mi un semn!
- Cred c m i-a rupt o coast, reui Cal s
ngaime. i mi-a rupt totul nuntru. Se strdui s-i
regleze respiraia n timp ce Lump l mpungea cu
botul n umr. N-a putea s spun exact ce.
- Te ajutm noi. Fox, pentru num ele lui
Dumnezeu, ajut-m.
- Gage.
- Ce? Nu vezi c e... Furios, Gage se rsuci
brusc. l vzu pe Fox ngenuncheat pe podea, apsnd
pe pieptul lui Bill resturile cmii sale pline de
snge.

374
- Cheam o ambulan. Eu trebuie s in apsat
aici.
- Du-te! Dumnezeule! Cal rsufl adnc, trase
i mai mult aer n piept. i nclet pumnul n blana
lui Lump. M descurc. M descurc. Du-te!
Dar Gage continu s-l in strns de mn. i
scoase telefonul mobil i, cu ochii int la figura
palid a tatlui su, sun dup ajutor.

Cybil se trezi ameit, cu o durere surd de cap.


Ameeala nu era chiar o suipriz. Dimineile nu era
n cea mai bun form, mai ales cnd avea parte de
nopi agitate, iar n ultima vreme visele deveniser o
adevrat pasote. Mai mult, Gage fusese destul de
retras n seara dinainte. Abia vorbise, se gndi n timp
ce-i punea un halat pe ea, pentru eventualitatea n
care n cas mai erau brbai.
Ei bine, dispoziiile lui nu erau responsabilitatea
ei, decise ea i se simi destul de mpcat. Avea s-i
toarne o can de cafea, s ias cu ea pe veranda din
spate i s stea linitit, singur, s-i plng de mil.
Ideea o mai nvior puin, sau mcar ar fi
nviorat-o dac nu le-ar fi gsit pe Quinn i pe Layla
n buctrie, discutnd n oapt.
- Plecai din faa mea. S nu vorbeasc nimeni
cu mine pn cnd nu-mi iau doza dubl de cafein.
- mi pare ru. Quinn o opri din drumul spre
aragaz. Va trebui s mai amni puin momentul.
n ochii ei aprur fulgere amenintoare.

375
-N im eni nu-mi spune mie s-mi amn cafeaua
de diminea. Mic-te, Q, sau vei suporta con
secinele.
- Nu bei nicio cafea nainte de asta. Lu testul
de sarcin de pe mas i i-1 flutur lui Cybil n fa.
A venit rndul tu, Cyb.
- Rndul s ce? Mic-te!
- E rndul tu s faci pipi pe un beior.
Nevoia de cafein fu ntrecut pentru scurt
vreme de uimire.
- Ce? Eti nebun? Doar pentru c sperma
tozoidul s-a ntlnit cu ovulul n cazul vostru asta nu
nseamn c...
- Nu-i aa c-i amuzant, cum se ntmpl s am
eu la ndemn testul sta, aa cum am avut unul i
pentru Layla?
- Ha, ha.
- i e interesant, continu Layla, cum ai observat
tu ieri c la toate trei ne vine ciclul n acelai timp.
- N u sunt gravid.
Layla se uit la Quinn.
- Nu asta am spus i eu?
Dorindu-i cu disperare o gur de cafea, Cybil
i ddu ochii peste cap.
- Te-am vzut gravid. Pe amndou v-am vzut.
Pe mine, nu.
- ntotdeauna e mai greu s ne vedem pe noi
nine, replic Quinn. Mi-ai spus asta de mai multe
ori. Hai s simplificm lucrurile. Vrei cafea? Atunci
du-te i fa pipi pe beior. N-o s poi trece de noi
dou, Cyb.

376
Furioasa, Cybil nh cutia cu testul.
- Sarcina v-a fcut pe am ndou rele i
obraznice. Dispru n toaleta de la parter.
- Chestia asta trebuie s nsemne ceva. Layla
i frec braele cu palmele, nervoas. Dac avem
dreptate, dac greim, n orice caz trebuie s nsemne
ceva. A vrea totui s tiu ce anume.
- Eu am cteva idei, dar... ngrijorat, Quinn
ncepu s se plimbe prin buctrie, cu pai repezi. O
s ne gndim la asta mai trziu. Dup aceea. i oricum
ar fi, va trebui s fim alturi de ea.
- Bineneles. De ce ... Oh. Te gndeti la cazul
n care ar fi nsrcinat, fr s-i doreasc lucrul
sta. Dnd din cap, Layla se apropie i ea de tocul
uii, lng Quinn. Nici nu se pune problema. Orice
s-ar ntmpla, oricare ar fi dorina ei.
Mai ateptar cteva minute, apoi Quinn i trecu
minile prin pr.
- Gata! Nu mai suport!
Merse pn la ua bii, btu, doar de form, apoi
o deschise.
- Cyb, ct timp i trebuie s... Oh, Cybil!
ngenunche imediat lng prietena ei, care sttea n
fund pe podeaua bii.
- Ce-o s m fac acum? ngim Cybil. Ce-o s
m fac?
- Pentru nceput ai putea s te ridici de jos. Layla
se aplec rapid i o ajut s se ridice. M duc s fac
un ceai. Ne descurcm noi.
- Sunt att de proast! Foarte proast! Cybil i
aps palmele peste ochi n timp ce Quinn o ajut s

377
ajung napoi n buctrie i o aez pe un scaun. Ar
fi trebuit s-mi dau seama. Toate trei. Se potrivete
perfect. i era chiar n faa noastr.
- Nici eu nu mi-am dat seama, i spuse Quinn.
Nu m-am gndit la aceast posibilitate, pn
ast-noapte. O s fie bine, Cybil. Orice vrei, orice ai
nevoie, orice ai decide, Layla i cu mine o s-i fim
alturi.
- La mine nu e acelai lucru ca la voi dou. Gage
i cu m ine... N-avem niciun fel de planuri. Nu
suntem... Reui s zmbeasc uor. Nu suntem legai
aa cum suntei voi legate de Cal i de Fox.
- Eti ndrgostit de el.
- Da, sunt. Cybil o privi pe Quinn n ochi. Dar
asta nu nseamn c suntem mpreun. El nu vrea o ...
- Las ce vrea i ce nu vrea el. Tonul Laylei era
att de categoric nct Cybil clipi. Dar tu, tu ce vrei?
- Ei bine, n mod sigur nu voiam asta. Voiam s
termin ce-am nceput aici i s petrec ceva timp
mpreun cu el departe de toate astea. i asta dac
gndesc dincolo de apte, i nu sunt ndeajuns de
puternic i de raional nct s nu m fi gndit i s
nu fi sperat c am putea avea o ans mpreun. Dar
nici att de optimist nct s m i atept s avem o
astfel de ans.
- tii c nu trebuie s te decizi imediat. Quinn o
mngie pe Cybil pe pr. Chestia asta o s rmn
ntre noi trei, i lucrurile o s stea aa ct vrei tu.
- tii c nu putem face asta, replic Cybil. Toate
astea ar putea avea un scop anume, i acel scop poate
s reprezinte diferena ntre via i moarte.

378
Zei, demoni, soart... izbucni Layla. Nimeni
n-are dreptul s ia decizia asta n locul tu.
Layla puse ceaiul pe mas, Cybil i lu mna i
i-o strnse tare.
- Mulumesc. Dumnezeule! Mulumesc. Noi
trei, ei trei. Ann Hawkins a avut trei fii, iar ei erau
sperana ei, credina ei i curajul ei. Acum mai suntem
nc trei, i potenialul altor trei nuntrul nostru.
Exist o simetrie aici, o simetrie care nu poate fi
ignorat. n multe culturi i n multe legende femeile
gravide au anumite puteri. i noi o s folosim acele
puteri. Respir adnc i ntinse mna dup cana de
ceai. A putea, cnd toate astea se vor termina, s
aleg s suprim aceast posibilitate. Este alegerea mea,
la naiba cu zeii i cu demonii. Alegerea mea. i eu
nu voi alege s suprim aceast posibilitate. Nu sunt
un copil, nu sunt lipsit de resurse. l iubesc pe tat.
Orice s-ar ntmpla ntre mine i Gage, cred cu trie
c aa a fost scris s se ntmple. Trase din nou aer
n piept. tiu c asta e cel mai potrivit lucru pentru
mine. i mai tiu c sunt - oficial - speriat de moarte.
O s trecem mpreun prin toate astea. Quinn
i lu mna lui Cybil i i-o strnse cu fermitate. Asta
o s ne fie de ajutor.
- Da, o s ne ajute. nc nu le spunei nimic.
Trebuie s m gndesc la cea mai bun modalitate
de a-i spune lui Gage. Cel mai bun moment, cel mai
bun mod. ntre timp, noi trebuie s ne gndim care e
cea mai bun modalitate de a ne folosi de aceast
surprinztoare revrsare de fertilitate pe care am
mprtit-o toate trei. A putea s iau legtura c u ...

379
- Stai puin, ine-i ideea, spuse Quinn cnd
telefonul ncepu s sune. Se uit la ecran i zmbi.
Bun, iubitule. Tu... Zmbetul i pieri, la fel i
culoarea din obraji. Venim. Eu... Arunc priviri
alarmate ctre Cybil i Layla. Bine. Da, bine. Cte
de grav? Ne vedem acolo. nchise telefonul. Bill
Tum er... tatl lui Gage... a fost mpucat.

Pe mama lui o luaser cu ambulana, se gndi


Gage. Luminile acelea, sirenele, graba cu care se
micau toi. El nu mersese cu ea, bineneles. Frannie
Haw kins l inuse departe, i dduse lapte i
prjiturele. l inuse lng ea.
Acum era vorba de tatl lui - sirenele, luminile,
graba. Nu era foarte sigur cum de ajunsese el s
goneasc n urma ambulanei, nghesuit ntre Cal i
Fox n cabina camionetei lui Fox. Simea mirosul de
snge. Sngele lui Cal, sngele tatlui su.
Cursese o grmad de snge.
Cal era nc palid, nc nu se vindecase de tot.
Gage l simea tremurnd din cnd n cnd - frisoane
scurte, repezi - pe msur ce trupul lui continua
procesul de vindecare. Dar Cal nu era mort, nu zcea
ntr-o balt de snge, aa cum i apruse lui n
viziunea aceea. Schimbaser acest... potenial, aa
cum i-ar fi spus Cybil.
nc un punct pentru echip.
Dar pe btrn nu reuise s-l vad. Tatl lui -
viu sau mort - nu-i apruse n nicio viziune. Nu
prevzuse c btrnul o s se npusteasc pe ua
aceea i c o s sar n spatele lui Cy Hudson. Nu

380
prevzuse nici privirea aceea hotrt i aprig pe
care tatl lui o avea. i mai cu seam nu avusese
nicio viziune cu tatl lui zcnd pe podea, sngernd
prin rmiele cmii lui Fox.
Prea distrus, terminat, i ddu seama Gage.
Distrus i fragil, i btrn, atunci cnd l bgaser n
ambulan. Nu era bine, nu era imaginea potrivit.
Nu se potrivea cu imaginea lui Bill Tumer pe care o
purta Gage n minte, aa cum purta poza mamei lui
n portofel.
In fotografia aceea ea era tnr i zmbitoare
pentru totdeauna.
In mintea lui Gage, Bill Tumer era un tip masiv,
cu o burt mare, umflat de bere. Avea ochii duri,
gura dur, minile dure. Acela era Bill Tumer. Dac
le uitai urt la el, te pocnea de nu te vedeai.
Cine dracului era tipul acela distms, sngernd,
din ambulana din fa? i de ce dracului mergea el
dup acea ambulan?
Totul se scufund ntr-o cea - drum ul,
mainile, cldirile n timp ce Fox o coti spre spital.
Nu mai reuea s se concentreze, nu mai reuea s
disting clar nimic. Trupul lui se mic - se ddu jos
cnd Fox parc maina la intrarea seciei Urgene,
urc scrile, intr n secia respectiv. O parte din
creierul lui nregistra detalii ciudate. Schimbarea de
temperatur - de la canicula de sfrit de iunie de
afar la rcoarea aerului condiionat din secie -,
diferitele sunete, vocile, graba cu care doctorii i
asistentele se nghesuir n juml brbatului distrus,
sngernd. Auzi telefoane sunnd - un sunet iritant,
enervant.

381
Rspunde la telefon, se gndi el. Rspunde la
blestematul acela de telefon!
Cineva i vorbea, i punea o grmad de ntrebri.
Domnule Turner, domnule Turner, i el se ntreba cum
dracului i nchipuiau ei c btrnul avea s le
rspund, cnd deja l duseser de acolo. Apoi i
ddu seama c el era de fapt domnul Turner.
-C e ?
Ce grup de snge avea tat lui?
Avea alergii?
Vrsta?
Era sub vreun tratament medicamentos? Lua
vreun fel de drog?
- Nu tiu. Doar att reui Gage s spun. Nu
tiu.
- M ocup eu de asta. Cal l lu de bra i l
scutur uor. Stai jos, bea o cafea. Fox?
- Se face.
Avea un pahar de cafea n mn. Cum se
ntmplase asta? Cafea surprinztor de bun. Sttea
mpreun cu Cal i cu Fox ntr-o sal de ateptare.
Canapele gri cu albastru, fotolii. Un televizor dat pe
un program de diminea, unde o femeie i un brbat
rdeau din spatele unui pupitru.
Sala de ateptare din secia de chirurgie, i
aminti el, parc revenindu-i dintr-un vis. Tatl lui
era n operaie. PPI - aa-i spuneau. Plag prin
mpucare. Tatl lui era operat acum pentru c avea
un glon n el. Ar fi trebuit s fie n mine, i spuse
Gage n timp ce i amintea scena n care pistolul

382
fusese brusc ndreptat spre el. Glonul acela de
calibrul 38 ar fi trebuit s fie n mine.
Trebuie s fac civa pai. Fox se ridic, s
mearg cu el, dar Gage cltin din cap. Nu, am doar
nevoie de puin aer. Vreau s... trebuie s-mi fac
ordine n gnduri.
Cobor cu liftul, mpreun cu o femeie cu ochi
triti i cu rdcinile prului gri i cu un brbat cu un
pulover sintetic ncheiat peste o burt proeminent
ca o minge de fotbal.
Se ntreb dac i ei aveau pe cineva la etajul de
sus, pe cineva distrus, care sngera puternic.
Ajunse la parter, trecu pe lng magazinul de
cadouri, plin de baloane (nsntoire grabnic! E
biat!), pe lng o vitrin rece plin de flori foarte
scumpe, pe lng rafturi ntregi de reviste lucioase i
de romane ieftine. O lu spre uile de la intrare, apoi
se ntoarse la stnga i ncepu s mearg fr o direcie
anume.
Ce loc agitat, se gndi el absent. M aini,
camionete i SUV-uri umpleau parcrile, alte maini
lceau ture n cutarea unui loc liber. Unii dintre
oamenii aceia aveau s se opreasc la magazinul de
cadouri sau aveau s-i cumpere o revist lucioas i
nite baloane. Sunt o grmad de bolnavi, se gndi
i-l, apoi se ntreb ci dintre ei aveau PPI. Oare
existau baloane pentru aa ceva?
O auzi pe Cybil strigndu-i numele. Dei sunetul
acesta i se prea absurd, nelalocul lui, se ntoarse.
La travers trotuarul spre el, aproape n fug. Prul
acela negru i crlionat al ei era desfcut i lucea n

383
btaia soarelui, fluturnd n jurul feei aceleia
magnifice.
Gage se gndi, n mod ciudat, c un brbat, dac
ar fi fost pe moarte, ar fi putut prsi mai fericit lumea
asta tiind c - odat, demult - Cybil Kinski a fugit
spre el.
Ajunse lng el i-l lu de ambele mini.
- Tatl tu?
- n operaie. Cum ai ajuns aici?
- A sunat Cal. Quinn i Layla s-au dus nuntru.
Eu te-arn vzut aici, aa c... Poi s-mi spui i mie
ce s-a ntmplat?
- Cy a intrat cu un pistol calibrul 38 n mn n
biroul lui Cal i a nceput s mpute tot ce-i ieea n
cale. Inclusiv pe Cal.
- C a l...
- E bine. tii cum stau lucrurile astea cu noi.
nc o ambulan trecu n goan prin parcare, cu
sirena i girofarurile pornite. Altcineva care are
necazuri, se gndi Gage. nc un balon.
- Gage. Hai s mergem undeva i s stm jos.
Se strdui s se ntoarc la ea, la Cybil cea cu
ochi de igan.
- Nu, vreau s m ... plimb puin. S-a ntmpla!
att de repede. Ct ai clipi din ochi. Cam aa. Poc,
poc, Cal e jos. Cy intete din nou spre el, eu strig.
N u ... Nu chiar aa au stat lucrurile, se gndi el.
- Nu conteaz. i puse o mn n jurul taliei.
Dac-ar fi putut s-i ia ea povara, ar fi facut-o. Dar
povara lui nu era una fizic.
- Ba conteaz. Toat chestia asta conteaz.

384
- Ai dreptate. ncet, l ntoarse, ndreptndu-se
mpreun spre spital. Povestete-mi ce s-a ntmplat.
- Prima dat ne-am repezit la el, la Cy, dar tipul
e ct un munte, i dac la statura i puterea lui mai
adaugi i faptul c era infestat... Ne-a scuturat ca pe
nite purici. Apoi, eu am strigat. i-a ntors arma spre
mine. Derul n minte ntreaga scen cu ncetinitorul,
fiecare gest, fiecare micare. Cinele doimea, ca de
obicei, sub birou. S-a repezit la Cy ca o rachet. Dac
nu l-a fi vzut cu ochii mei n-a fi crezut. Fox era
pe punctul de a sri din nou pe Cy, poate c-ar mai fi
avut timp. N-o s tim niciodat. Apoi btrnul meu
s-a npustit pe u ca o tornad, a srit pe Cy i s-au
prbuit toi trei la podea, cu cine cu tot. S-a mai
tras un foc de pistol. Fox era n regul, aa c m-am
dus la Cal. Nici nu m-am gndit la tata. Fox era n
regul. Cal sngera i se chinuia s dea glonul afar.
Nu m-am gndit deloc la btrn.
Cybil se opri i se ntoarse spre el. Nu spuse
nimic, i privi doar faa i-l inu de mini.
- M-am uitat spre ei. Fox probabil i-a dat la un
moment dat cmaa jos. O folosea pe post de bandaj,
apsa cu ea pe ran. O ran la piept. PPL Dar btrnul
nu poate s elimine glonul, aa, ca noi.
i ddu drumul minilor i-l lu n brae.
- Nu tiu cum ar trebui s m simt.
- Nu trebuie s hotrti asta acum.
- A fi putut s ncasez eu glonul acela. ansele
'.unt de partea mea, n-a fi murit doar dintr-att.
- n acelai timp, Cal ar fi putut s mai ncaseze
umil. Dar tu l-ai oprit. Asta fac oamenii, Gage.
ncearc s-l opreasc.

385
- Asta n-am vzut-o, Cybil.
- Nu, n-am vzut-o.
- Am schimbat potenialul vzut. Am stabilit o
ntlnire cu Cal i cu Fox, aa c eram i noi doi
acolo. Aa c atunci cnd Cy a intrat n birou, Cal nu
era singur, eram i noi acolo.
- Gage, ascult-m. Aduse minile mpreunate
ntre ei i-l privi pe deasupra lor, drept n ochi. Te
ntrebi dac nu cumva toate astea s-au ntmplat din
cauz c tu ai fost acolo. tii, n adncul sufletului
tu, i n mintea ta, tii rspunsul. Dup douzeci i
unu de ani de lupt, tii foarte bine cine sau ce este
de vin pentru toate astea.
- Cal triete. tiu c asta conteaz mai m ult...
- Nu se pune problema de mai mult sau mai
puin.
- El... btrnul... E prima dat n viaa mea cnd
mi ia aprarea. mi vine destul de greu s m gndesc
c ar putea s fie i ultima.
n soarele blnd de iunie, n timp ce sunetul unei
alte ambulane spinteca aerul, simi c i se frnge
inima pentru el.
- Am putea s ne uitm acum, s ne uitm dup
tatl tu, dac asta te ajut cumva.
- Nu. i lipi obrazul de cretetul ei. O s
ateptm.

Se gndise c-aveau s treac ore ntregi. Cu


ateptarea, tensiunea i ntrebrile i presupunerile
de rigoare. Dar abia ce ajunse n sala de ateptare
cnd vzu un doctor ieind din sala de operaii. Gage

386
tiu imediat ce-i ntlni privirea. Vzu moartea n
ochii lui. Simi ceva zvrcolindu-i-se n mruntaie,
asemeni unui pumn ncletat care zvcni o singur
dat, puternic. Apoi senzaia aceea dispru lsnd n
urm o amoreal total.
- Domnule Tumer.
Gage se ridic i le fcu semn prietenilor lui s
rmn n spate. Veni spre doctor i-l ascult pe acesta
cum i spune c tatl lui a murit.

Avea s-l ngroape pe btrn lng soia i fiica


lui. Asta putea s fac. Nu avu loc niciun priveghi,
cum n-avea s se in vreo cerem onie dup
nmormntare. Scurt, simplu, gata. l lsase pe Cal
s se ocupe de angajarea unei firme de servicii
funerare, insistnd doar ca totul s fie scurt.
Dumnezeu tia c i Cal l cunoscuse pe Bill Tumer
mai bine dect el. Mai ales pe acel Bill Tumer care
murise pe masa de operaie.
Recuperase singurul costum bun al tatlui su
din apartam ent i-l dusese la salonul funerar.
Comandase piatra de mormnt, pltise pentm ea i
pentru celelalte cheltuieli cu bani ghea.
La un moment dat, se gndi el, trebuia s curee
i apartamentul, s doneze totul la vreo organizaie
caritabil, la Armata Salvrii. Ceva de genul sta.
Sau, cum erau mari anse ca Fox i Cal s se ocupe
i de aranjamentele necesare pentru ngroparea lui
nu peste mult vreme, Gage se gndi c-ar fi mai bine
s lase i aceast sarcin pe umerii lor.

387
Minir n declaraiile date la poliie, chestie care
pentru Gage nu nsemna mare lucru. Cu ajutorul lui
Jim Hawkins msluiser i probele. Cy nu-i amintea
oricum nimic, iar Gage se gndi c dac btrnul su
trebuise s moar, n-ar trebui s fi murit degeaba.
Iei din salonul funerar gndindu-se c fcuse
tot ce putea face. i o vzu pe Frannie Hawkins stnd
lng main.
- Cybil mi-a spus c te gsesc aici. N-am vrut
s intru, nu voiam s deranjez.
- Tu nu deranjezi niciodat.
II lu dup umeri - o mbriare sntoas.
- mi pare ru. tiu cum stteau lucrurile ntre
tine i Bill, dar mi pare ru.
- i mie. Doar c nu sunt sigur c asta rezolv
lucrurile.
- Oricum ar fi stat lucrurile, oricum ar fi fost el
ca om, n trecut, la sfrit a fcut tot ce i-a stat n
putin pentru a te apra - pe tine, pe fiul meu i pe
Fox. i la sfrit tu ai fcut exact ce trebuia pentru
ei, pentru Hollow i pentru Bill.
- Am minit n declaraiile de la poliie privitoare
la moartea lui.
- Ai salvat viaa unui om bun, ai salvat un om
nevinovat de la a fi acuzat de crim i de nchisoare.
Faa lui Frannie radia compasiune. Nu Cy i-a
mpucat pe Cal i pe Bill, i noi tim asta. Nu Cy ar
trebui s-i petreac - eventual - restul zilelor n
spatele gratiilor, nu el ar trebui s-i lase soia singur,
sau copiii, sau nepoii.

388
- Nu. Am vorbit despre asta. Bietul btrn nu
poate s pun lucrurile cap la cap, aa c ...
- Aa c trebuie s te gndeti i c Bill l
considera pe Cy un prieten, i viceversa. Dup ce
Bill s-a lsat de but, Cy era unul dintre aceia care a
stat alturi de el, bnd cafea i cola. Vreau s tii c
sunt absolut sigur c asta e ceea ce Bill ar fi vrut s
faci. Restul lumii o s tie c Bill a intrat n birou cu
arma n mn, Dumnezeu tie de ce, pentru c noi,
restul, habar nu avem, i cnd Cy i restul celor
de-acolo au ncercat s-l opreasc a avut loc un
accident. Bill n-ar fi vrut ca Cy s fie pedepsit pentru
ceva ce-a fost forat s fac. i pe Bill nu-1 mai poate
afecta nimic acum. Tu tii ce s-a ntmplat, ce-a fcut
Bill la sfrit. Nu conteaz ce tie restul lumii.
11 ajuta s aud asta, l ajuta faptul c muchiile
sentimentului de vinovie erau astfel mblnzite,
tocite.
- Nu simt nimic. Durere, furie - nu simt deloc
ceva de genul sta.
- Dac vei avea nevoie s simi aa ceva, vei
simi. i trebuie s tii c ai fcut ce trebuia fcut. i
asta e destul.
- Vrei s faci ceva pentru mine?
- Orice.
- Cnd eu n-o s mai fiu, te rog s le pui flori la
morminte, din cnd n cnd. La toi trei.
- Da. Aa am s fac.
Se apropie de main i deschise portiera
pentru ea.
- i acum a vrea s te ntreb ceva.

389
- D-i drumul.
- Dac ai ti c mai ai doar o sptmn sau
dou de trit, ce-ai face?
Ea ncepu s vorbeasc, apoi se opri, iar Gage
nelese c nu-i dduse primul rspuns care-i venise
n minte. De dragul lui. n loc de asta zmbi.
- i cum m-a simi? A fi sntoas?
- Te-ai simi bine.
- n cazul sta a face exact ce mi-ar plcea,
mai ales dac ar fi vorba de ceva pe care pn acum
m-am cam codit s fac. A pune mna pe tot ce mi-am
dorit, m-a asigura c persoanele care m-au enervat
afl exact ceea ce cred despre ele. i, mai important,
toate persoanele pe care le-am iubit vor afla ct de
mult au nsemnat pentru mine.
- Nu i-ai mrturisi pcatele, n-ai ncerca s te
mntuieti?
- Dac nu mi le-am mrturisit i dac nu m-am
mntuit pn acum, la naiba cu ele. Acum numai eu
contez.
Rznd, se aplec i o srut.
- Chiar te iubesc.
- tiu.

Ca de obicei, dup prerea lui Gage, Frannie


pusese degetul pe ran. Dar lucrurile trebuiau fcute
n ordinea prioritilor. tia foarte bine c moartea -
moartea oricui n-avea s opreasc apropierea
aptelui. Subiectele discutate n biroul lui Cal
trebuiau acum aduse n faa ntregului grup de ase.

390
- nelegerea este destul de simpl, ncepu el.
Stteau, cu toii, n livingul lui Cal, n seara de
dinaintea nmormntrii tatlui su. Unele dintre
cri, ca i folclorul indicat de Linz au o exprimare
ciudat sau nflorit, dar totul se rezum la asta: piatra
sngerie piatra noastr este cheia. Parte din Piatra
AI fa, aa cum a presupus i Cybil. O surs de putere.
i orict vi s-ar prea de ciudat, ntr-unele din studiile
lui Linz acest fragment se numete Stnca Pgn.
Nu cred c asta e o coinciden.
- Care-i ncuietoarea? ntreb Quinn.
- Inima lui. Inima neagr, putrezit a Marelui
nostru Ticlos. Cheia trebuie introdus, rsucit,
ncuietoarea se deschide i Marele Ticlos se ntoarce
napoi n iad. E att de simplu.
- Nu, spuse Cybil ncet. Nu e simplu deloc.
- Ba s tii c e. Doar c trebuie s ridicm miza
nainte.
- i tu spui c aceast ridicare a mizei este de
lapt sacrificiul tu?
- Miza asta e prea mare pentru mine, adug
I ,ayla. De ce s jucm jocul lui? O s gsim altul, al
nostru, cu regulile noastre.
- Nu e jocul lui, o corect Gage. Este singurul
joc pe care-1 avem. Un joc pe care el ncearc s-l
ntrzie i s-l distrug de secole. Piatra sngerie l
distruge, de aceea a ajuns la noi trei, dar noi trei n-am
putut s o ntregim dect acum. Acum, cnd suntem
ndeajuns de mari, cnd putem participa la acest joc.
A fost nevoie de toi ase. i pentru restul va fi nevoie
lot de toi. Dar doar unul dintre noi poate s ntoarc
aceast cheie. i asta voi face eu.

391
- Cum? ntreb Cybil. Intrnd n el? Murind i
ducndu-te n iad odat cu el?
- In ntuneric. tii deja chestia asta, spuse el,
privind-o n fa. Tu gsisei deja ceea ce-a descoperit
Linz.
- Dup unele surse, piatra sngerie - sau Stnca
Pgn, acest fragment din Piatra Alfa - va distruge
ntunericul, negrul, demonul, dac i va strpunge
inima. Poate face asta, adug ea repede, ar putea
face asta dac este impregnat cu sngele celui ales,
dac este nfipt exact n momentul potrivit. Dac,
poate, ar putea.
- i nu ne-ai spus i nou asta?
- nc mai verific datele. nc mai evaluez
sursele. Nu, adug ea dup un moment de tcere.
Nu v-am spus i vou.
- n ntuneric", repet Gage. Toate legendele
folosesc aceast fraz sau ceva apropiat. ntuneric,
negru. Inima bestiei, i doar atunci cnd ia forma ei
adevrat. Bestia. i toate lucrurile vii din jurul ei,
dac nu sunt protejate, vor muri odat cu ea. Moartea
ei cere un sacrificiu egal. Un sacrificiu de snge.
Lumin pentru a sufoca ntunericul. i ai gsit i
chestia asta, adug el, spre Cybil.
- Am gsit cteva surse care vorbesc despre
sacrificiu, despre echilibru. Vru s nceap s fac
distincii, s se contrazicorice - , dar se opri. Aveau
tot dreptul s afle. Majoritatea surselor gsite de mine
susin c demonul trebuie s fie n forma lui real,
adevrat, pentru ca inima lui s poate fi strpuns,
iar piatra trebuie nfipt acolo de ctre gardian, de

392
ctre lumin. i c acea lumin trebuie s intre acolo
tiind foarte bine c, dac-1 va distruge, va fi la rndul
su distrus. Sacrificiul trebuie fcut contient.
Gage ddu din cap.
- Asta se potrivete cu cele spuse de Linz.
- Nu-i aa c asta i vine ca turnat? Parc-i
pregtit exact pentru tine.
Pentru o clip Gage i Cybil se uitar unul la
cellalt, fr ca niciunul dintre ei s vorbeasc. Apoi
Quinn i drese vocea.
- Bine. ntrebare. Quinn ridic un deget. Dac
piatra sngerie i acest ritual de sacrificiu rezolv
problema, de ce nu l-a ucis Dent?
Cu ochii nc la Cybil, Gage i rspunse:
- Mai nti c a venit sub nfiarea lui Twisse,
i nu n forma lui adevrat.
- Cred c e vorba de mai mult, spuse Cal. M-am
lot gndit la asta de cnd ne-a spus Gage despre ce e
vorba. Dent a nclcat regulile, i a intenionat s
ncalce i mai multe. Nu putea s-l distrug. Nu putea
s-o fac cu mna lui. Aa c ne-a deschis nou
drumul. L-a slbit, s-a asigurat c nu poate s&devin,
aa cum spune Linz. C nu se materializeaz ntr-o
form deplin corporal, sau n deplintatea puterilor
sale. Ne-a fcut rost de timp i a transmis tot ce putea
s transmit motenitorilor si - adic nou - pentru
n-l termina.
- Sunt i eu de acord cu varianta asta. Dar nu
cred c asta-i tot. Quinn se uit la Cybil, cu durere i
scuze n ochi. Distrugerea demonului este a fost -
misiunea lui Dent. Menirea lui pe pmntul sta.

393
Sacrificiul lui viaa lui - n-avea cum s fie de ajuns.
Adevratul sacrificiul trebuie s implice i voina,
libertatea de a alege. Cu toii avem de ales n
chestiunea asta. Dent nu este, nu a fost, n totalitate
uman. n ciuda motenirii noastre, noi toi suntem.
Acesta este preul, alegerea de a sacrifica o via
pentru tot restul. Cyb...
Cybil ridic o mn.
- ntotdeauna este un pre de pltit. Vorbea
calm. Din cele mai vechi timpuri zeii au cerut s fie
pltii. Sau, n termeni mai populari, nimic nu-i pe
gratis. Asta nu nseamn c trebuie s acceptm c
preul este moartea, fr s ncercm s gsim o alt
modalitate de plat.
- i eu sunt pentru gsirea unei alte modaliti
de plat. Dar, adug Gage, trebuie s cdem de acord
cu toii, aici i acum, ca s trecem odat peste chestia
asta, c, dac nu vom gsi o astfel de modalitate, eu
voi fi acela care va face acest sacrificiu. Fie c suntei
de acord, fie c nu, aa o s se ntmple. Mie mi-ar fi
mai uor dac am fi cu toii de acord.
Nimeni nu vorbi, cu toii neleseser c Cybil
trebuia s fie prima.
- Suntem o echip, ncepu ea. Niciunul dintre
noi nu va pune la ndoial faptul sta. n interiorul
acestei echipe am format mai multe uniti. Toate
aceste uniti lucreaz n dinamica echipei. Dar n
aceste uniti toi rmnem individualiti. Suntem
ceea ce suntem, i exact asta este ceea ce ne face s
fim ceea ce suntem mpreun. Niciunul dintre noi nu
poate lua hotrri pentru ceilali. Dac asta e alegerea

394
ta, eu nu vreau s i-o ngreunez i mai mult, nu vreau
s te fac s te simi mai stresat, nu vreau s risc s i
abat atenia, ie sau oricruia dintre noi, pentru c
astfel am putea face o greeal. O s fiu de acord,
creznd c o s gsim o cale s scpm toi ntregi.
Dar, mai important, o s fiu de acord pentru c eu
cred n tine. Cred n tine, Gage. Att am avut de spus.
Sunt obosit. M duc sus.

ls s stea linitit o vreme. i el avea


nevoie de ceva timp singur. Apoi, cnd
ajunse lng ua dormitorului pe care-1 mpreau,
Gage se gndi c tia exact ce trebuia s spun i
cum inteniona s spun respectivele lucruri.
Apoi deschise ua, o vzu, i totul i se terse din
minte.
Sttea lng fereastr, mbrcat cu un halat alb,
scurt, cu picioarele dezgolite i cu prul descut.
Stinsese lumina i aprinsese lumnri. Strlucirea lor,
umbrele schimbtoare pe care le creau pe perei i se
potriveau de minune. Modul cum arta, ce simea
pentru ea erau tot attea sgei care-i strpunser
inima.
nchise ncet ua. Ea nu se ntoarse.
- Am greit atunci cnd nu am mprtit cu
ceilali rezultatele cercetrilor mele.
- Da, ai greit.

395
- A putea inventa scuze, i-a putea spune c-am
simit nevoia s aprofundez respectivele cercetri,
s adun mai multe date, s le analizez, s le verific i
aa mai departe. Nu e o minciun, dar nici adevrul
adevrat nu este.
- tii c asta este calea. tii asta n adncul
sufletului tu, Cybil, la fel cum tiu i eu. Dac eu
n-o s fac chestia asta, dac n-o s-o fac aa cum se
cuvine, ne va nghii pe toi, i ntregul Hollow.
Ea rm ase tcut pentru cteva secunde,
nemicat n lumina lumnrilor, privind dealurile
din deprtare.
- Mai e o gean de lumin, razele soarelui se
mai vd pe vrfurile munilor, spuse ea. O idee, o
rmi a ceva care moare. Mai avem geana asta de
lumin, frumuseea ei. Mai avem cteva zile din
aceast lumin. Aa c e important s fim ateni la
ea, s o preuim cum se cuvine.
- Eu am fost foarte atent la ceea ce ai spus tu
jos. Eu preuiesc asta.
- Atunci cred c-ar fi bine s auzi i ceea ce n-am
spus. Dac o s-o faci pe eroul i o s mori n pdurea
aceea, doar dup foarte mult vreme o s ncetez s
mai fiu furioas pe tine. Pn la urm n-o s mai fiu,
dar o s treac o grmad de timp. i dup ce n-o s
mai fiu furioas pe tine, dup asta... Trase adnc aer
n piept. O s-mi ia i mai mult vreme s te uit.
- Nu vrei s te uii la mine?
Ea oft.
Acum a disprut, munnur ea cnd geana aceea
de lumin se topi n ntuneric. Apoi se ntoarse. Avea

396
ochii limpezi i att de adnci nct el avu impresia
c ar fi putut adposti acolo lumi ntregi.
- Vreau s-i spun i eu nite lucruri, ncepu el.
- Sunt sigur. Dar mai nti eu trebuie s-i spun
ceva. M-am tot ntrebat dac ar fi mai bine s nu-i
spun, dar...
- Poi s hotrti dac-mi spui sau nu dup ce
auzi ce am eu de spus. Am primit astzi un rspuns
de la cineva a crui opinie o respect foarte mult. Aa
c... i nfund minile n buzunare. Dac un brbat
avea curajul necesar s se duc la moarte, se gndi
( lage, ar trebui s aib i curajul de a-i spune unei
Icmei ce simte pentru ea. Nu-i spun asta pentru c -
sau doar pentru c - a putea s nu m mai ntorc viu
din pdure. sta-i doar motivul pentru care o fac
acum i nu mai trziu. A fi ajuns oricum la asta.
N-am cum s m feresc.
- S te fereti de ce?
- Pentru mine, o nelegere este o nelegere.
Dar... La naiba cu chestia asta. Pe faa lui i fcu
loc iritarea, care-i transform ochii n dou globuri
verzi, fierbini. Nu mai in niciun pariu. mi place
viaa mea. mi convine foarte mult cum triesc. Ce
rost ar avea s-o schimb? Asta-i una.
Intrigat, nclin capul.
- Da, cred c e una.
- Nu m ntrerupe.
Ridic sprncenele.
- Scuz-m, am crezut c asta e o conversaie,
nu un monolog. Ar trebui s m aez?

397
- ine-i gura pentru cteva minute. Frustrarea
i sporea iritarea. Soarta asta e o chestie ciudat. N-are
niciun rost s neg c destinul m-a cluzit aici, altfel
a fi la sute i mii de kilometri deprtare. i nu-mi
place cnd destinul m mpinge acolo unde nu vreau
s merg.
- Doar c acum eti aici, i nu n alt parte.
Scuze. Flutur din mn cnd ochii lui se ngustar
amenintor. Scuze.
- Hotrsc singur, i atept de la ceilali oameni
s fac la fel. Asta vreau s spun. i dintr-odat tiu
exact ce voia s spun. Nu sunt aici pentru c mi-a
impus asta un destin cldit nainte ca vreunul dintre
noi s se fi nscut. Nu simt ceea ce simt pentru c
cineva ori ceva a decis c-ar fi mai bine pentru toi ca
eu s simt asta. Ceea ce e nuntrul meu mi aparine,
Cybil, este acolo datorit felului tu de a fi, felului
n care vorbeti, felului n care miroi, ari, gndeti.
Nu asta cutam, nu asta caut, dar asta este.
Ea rmase nemicat, n timp ce lumnrile
aruncau valuri de lumin aurie peste catifeaua
ntunecat a ochilor ei.
- ncerci s-mi spui c eti ndrgostit de mine?
Se apropie de el. Hai s facem aa. Ce-ai zice s-i
pui crile pe mas?
Avusese i cri mai proaste, se gndi el, i tot
ctigase mna respectiv.
- Sunt ndrgostit de tine i aproape c nu m
mai enerveaz deloc chestia asta.
Pe faa ei nflori un zmbet minunat.

398
- Interesant. i eu sunt ndrgostit de tine, i
aproape c nu m mai surprinde chestia asta.
- Interesant. Ii lu faa n mini i-i pronun
numele, o singur dat. Buzele lui se lipir de ale ei,
la nceput uor, ca o dorin, ca o prere. Apoi srutul
se adnci. Braele ei l nlnuir i apru senzaia
aceea de bine, de cldur. Cldura ei. Cldura lor.
Acas, se gndi el, nu nsemna ntotdeauna un loc
anume. Uneori, acas putea s nsemne o femeie.
- Dac lucrurile ar fi stat altfel, ncepu el, apoi
o strnse i mai tare n brae cnd ea cltin din cap.
Ascult-m. Dac lucrurile ar fi stat altfel, sau dac
voi avea noroc, ai s stai lng mine?
- S stau lng tine? i ddu capul pe spate i-l
studie. Nu prea te descurci cu cuvintele n seara asta.
mi cer s m cstoresc cu tine?
n mod evident ocat, se ddu un pic mai n spate.
- Nu, nu-i cer asta. M gndeam la ceva mai
puin... formal. S fim mpreun. S cltorim,
pentru c asta facem amndoi. Poate s ne gsim i o
baz. Tu ai deja una n New York, i mie mi-ar
conveni acolo. Sau n alt parte. Nu cred c-avem
nevoie d e... Voia s fie mpreun cu ea, voia nu doar
ca ea s fie n viaa lui, ci s fie nsi viaa lui. Nu
era mariajul un pariu, pn la urm? Pe de alt parte,
gndi el cu voce tare, la naiba, probabil c nici n-o
s fie o problem. Dac o s fiu foarte norocos, vrei
s te cstoreti cu mine?
- Da, vreau. Chestie care probabil c m
surprinde la fel de mult ca i pe tine. Dar da, vreau.
i a vrea s cltoresc cu tine, i tu s cltoreti cu

399
mine. A vrea s avem o baz, mpreun, poate chiar
mai multe. Cred c-am fi foarte buni la chestia asta.
Am duce-o bine mpreun. Foarte bine.
- Atunci rmne stabilit.
- Nu nc. nchise ochii. Mai nti trebuie s-i
spun ceva. i nici n-o s te fac s te ii de promisiunea
ta ipotetic, dac vrei s te rzgndeti. Se ddu
napoi, pn ce trupurile lor nu se mai atinser. Gage.
Sunt nsrcinat. El nu spuse nimic, absolut nimic.
Cteodat destinul te trage, alteori te mpinge. Uneori
i trage uturi n fund. Am avut dou zile s m
gndesc la chestia asta, i...
Gndurile i se rostogoleau, dezarticulate, n
minte. Sentimentele se mpleticeau ca bete n inima
lui.
- Dou zile.
- Am aflat n dimineaa zilei n care tatl tu a
fost mpucat. Pur i simplu... n-am putut s-i spun.
Se mai deprt un pas de el. Am ales s nu-i spun n
momentele acelea, cnd aveai attea pe cap.
- Bine. Trase aer n piept, apoi merse la fereastra
lng care sttuse ea. Ai avut dou zile la dispoziie
s te gndeti la asta. Deci ce prere ai?
- S ncepem la un nivel mai general, asta mi se
pare c e mai uor. Exist un motiv pentru care noi
trei am rmas nsrcinate n aceeai perioad, poate
chiar n aceeai noapte. Tu, Cal i Fox v-ai nscut n
aceeai zi. Ann Hawkins a avut triplei.
Tonul ei era limpede i cursiv. i-o imagin la o
catedr, prednd cu eficien unei clase pline. Ce
mama dracului era asta?

400
- Q, Layla i cu mine provenim din acelai
arbore genealogic. Cred c asta s-a ntmplat cu un
motiv anume, ne-a fost dat nc o surs de putere
care ne este necesar pentm a-1 ucide pe Twisse. Cnd
vzu c el nu spune nimic, ea continu: Sngele
vostru, sngele nostru. Ceea ce crete acum nuntrul
meu, al Laylei i al lui Q combin aceste elemente.
0 parte din noi, o parte din voi trei. Cred c asta ne-a
fost scris.
El se ntoarse, cu faa imobil, indescifrabil.
- Deteapt logic, poate un pic prea rece.
- La fel cum erai i tu, replic ea, atunci cnd
vorbeai despre moartea ta.
Ridic din umeri.
- Hai s renunm la privirea de ansamblu, la
nivelul general, doamn profesor. Ce crezi tu despre
cum vor sta lucrurile peste dou sptmni, sau peste
dou luni? Dup ce toate astea se vor termina?
- N u m atept s...
- Nu-mi spune ce te atepi i ce nu te atepi tu
s se ntm ple. Pe sub m asca autocontrolului
ncepeau s apar scnteile furiei. Spune-mi ce vrei.
1 .a naiba, Cybil, las leciile deoparte i spune-mi ce
dracului vrei tu!
Nici nu clipi la auzul vorbelor lui, nici la tonul
cu care fuseser rostite - cel puin nu exterior. Dar el
o simi tresrind, o simi trgndu-se napoi, mai
departe de el.
Las-o aa cum a picat, i spuse el. S vedem ce
sc ntmpl mai departe.

401
- Bine, o s-i spun ce dracului vreau. Dei se
trsese mai n spate, fora loviturilor ei rmsese
aceeai. Mai nti o s-i spun ce nu voiam. Nu voiam
s m trezesc gravid, s am pe cap ceva aa de
personal i de important n toat nebunia asta. Dar
asta s-a ntmplat. Aa c... nl capul pn ce ochii
le ajunser la acelai nivel. Vreau s duc la capt
aceeast sarcin. Vreau s fac acest copil. Vreau s-i
ofer cea mai bun via posibil. Vreau s fiu o mam
bun, sper s fiu o mam interesant i creativ. Vreau
s-i art copilului stuia lumea. Vreau s-l aduc aici
pe biatul meu, sau pe fetia mea, pentru a-i cunoate
pe copiii Laylei i ai lui Quinn, s vad colul sta de
lume la a crui salvare am contribuit i noi. n ochi
strluceau acum lacrimile i furia. Vreau ca tu s
trieti, idiotule, ca s iei i tu parte la toate astea. i
dac tu eti prea prost sau prea egoist pentru a-i dori
s iei parte la asta, atunci nu numai c voi atepta, ci
i voi cere s mi trimii o parte din ctigurile tale
n fiecare lun, pentru ca astfel s contribui i tu la
creterea puiului de om la concepia cruia ai
participat. Pentru c acum am n mine o parte din
tine, i tu eti la fel de responsabil ca i mine pentru
chestia asta. Nu doar mi doresc o familie, ci o s-mi
i fac una. Cu sau fr tine.
- Deci o s faci copilul indiferent dac eu triesc
sau mor.
- Exact.
- O s faci copilul i dac eu triesc, dar nu vreau
s ndeplinesc rolul de tat, ci doar s-i trimit cte
un cec n fiecare lun.

402
-D a .
Ddu din cap.
- i te-ai gndit la toate astea n doar dou zile.
'le-ai gndit la foarte multe chestii intr-un interval
att de scurt.
- tiu ce vreau.
- Nu mai spune! Acum vrei s auzi i punctul
meu de vedere?
- Abia atept.
Buzele lui se curbar ntr-un zmbet. Dac
vorbele ei ar fi fost pumni, de mult ar fi fost culcat la
podea.
- A vrea s te trimit undeva departe, n seara
asta. n secunda asta. S te duc - pe tine i ceea ce
crete n tine - ct mai departe de toate astea. Nu
m-am gndit niciodat s am copii. Am avut i motive
s-o fac. i dac la asta adaugi i faptul c aproape c
nu m mai enerveaz c m-am trezit ndrgostit de
line i c am nceput s fac cereri ipotetice de
cstorie, n-ai cum s nu nelegi de ce m-am blocat.
- Tantpis. Ridic din umeri, cu o privire goal.
Pcat.
- Bine. Dar i eu pot s m gndesc la multe
chestii ntr-un interval scurt de timp. E una dintre
calitile mele. Acum? n momentul sta? Nu-mi pas
nici ct negru sub unghie de cadrul general, de binele
mai mare, de destin. De nimic. E vorba de tine i de
mine, Cybil, aa c ascult-m cu atenie.
- Era mai uor s te ascult cu atenie pe vremea
cnd nu vorbeai att de mult.

403
- Din cte se pare acum am mai multe de spus
dect atunci. Copilul acela - sau cum se numete el
n stadiul sta - este n aceeai msur al meu ct
este i al tu. Dac se ntmpl s triesc i dup
miezul nopii de 7 iulie, amndoi vei avea de-a face
cu mine. N-o s fii doar tu, o s fim amndoi. Adic
amndoi o s-i artm lumea, amndoi o s-l aducem
aici. Amndoi o s-i oferim cea mai bun via
posibil. Suntem o familile. Aa o s stea lucrurile.
- Aa? Vocea i tremura puin, dar ochii ei nu-i
prsiser nicio clip pe-ai lui. In cazul sta va trebui
s te prezini cu ceva mai consistent dect cu o cerere
ipotetic n cstorie.
- O s vorbim despre asta dup miezul nopii de
7 iulie. Se apropie de ea, o mngie pe obraz, apoi
i aez cu grij palma pe abdomenul ei. Cred c
pe-asta n-am vzut-o venind.
- Se pare c nu ne-am uitat unde trebuia.
O aps un pic mai tare cu palma.
- Sunt ndrgostit de tine.
Ea nelese c se referea att la ea, ct i la ceea
ce ncepuser, i-i puse mna peste a lui.
- Sunt ndrgostit de tine.
Cnd el o ridic n brae, ea rse i se simi
uurat. i cnd o aez uor pe pat, se ghemui la
pieptul lui i l mbri. i rmaser amndoi
mbriai.

A doua zi de diminea, Gage sttea lng


mormntul tatlui su. Constatase cu surprindere c
veniser muli oameni. Nu doar prietenii apropiai,

404
ci i ali localnici, oameni pe care-i cunotea dup
nume, dup fee, alii pe care nu-i cunotea. Muli
venir s-i vorbeasc, aa c intr i el n joc, trecu
pe pilot automat.
Apoi Cy Hudson veni s-i strng mna i-l btu
pe umr - o versiune brbteasc a unei mbriri.
- Nu tiu ce s-i spun. Cy se uita la el, cu faa
tumefiat. Am vorbit cu Bill cu dou zile nainte s...
Nu tiu ce s-a ntmplat. Nu-mi amintesc exact.
- Nu conteaz, Cy.
- Doctorul spune c probabil e din cauza unei
lovituri la cap, din cauza ocului suferit, am creierii
zdruncinai, sau cam aa ceva. Poate c i Bill a avut
o tumoare pe creier sau ceva de genu sta, tii? tii
cum uneori oamenii fac lucruri pe care altfel nu le-ar
face, sau...
- tiu.
- Oricum, Jim spunea c-ar trebui s-mi iau
familia i s m mut la ferma ODell. Mie mi s-a
prut o chestie cam aiurea, dar acum se pare c trecem
printr-o perioad cam aiurea. Cred c-o s m duc
acolo, pn la urm. Dac ai nevoie de ceva, sau...
-Mulumesc. Stnd alturi de mormntul tatlui
su, Gage l privi pe ucigaul tatlui su nde-
prtndu-se.
Jim Hawkins se apropie de el i-i puse o mn
n jurul umerilor lui.
- tiu c-ai suportat multe, mult timp. Mai multe
i mai mult timp dect a fi putut eu suporta. Nu pot
s-i spun dect c acum ai fcut ceea ce trebuia. Ai
fcut ceea ce trebuia, pentru toat lumea.

405
- Tu mi-ai fost mai tat dect mi-a fost el.
- Bill tia chestia asta.
Oamenii plecau, cei pe care-i tia dup nume,
dup fa, cei pe care nu tia de unde s-i ia. Aveau
afaceri de condus, ntlniri la care trebuiau s ajung,
trebuiau s se ntoarc la vieile lor. Brian i Joanne
rmaser lng el ceva mai mult.
- Bill ne-a ajutat la ferm n ultimele dou
sptmni, spuse Brian. Au rmas acolo o parte dintre
sculele lui i nite lucruri care-i aparineau, dac le
vrei.
- Nu. Cred c-ar fi bine s le pstrai voi.
-N e -a ajutat mult cu ce aveam de fcut, i spuse
Joanne lui Gage. Cu ceea ce avei voi de fcut. Pn
la urm, a fcut tot ce-a putut. Asta conteaz. l srut.
Ai grij de tine.
Apoi rmaser doar ei ase, i cinele, care sttea
cuminte lng piciorul lui Cal.
- Nu l-am cunoscut. L-am cunoscut, puin, pe
cel care era nainte ca ea s moar. tiu, prea bine
poate, cine a fost el dup aceea. Dar nu l-am cunoscut
pe brbatul pe care tocmai l-am ngropat. i nu tiu
dac-a fi vrut s-l cunosc, chiar dac a fi avut ansa
s-o fac. A murit pentru mine - pentru noi, cred.
Presupun c asta echilibreaz cumva balana.
Simi ceva. Poate c era umbra unei dureri, sau
poate era doar acceptarea. Dar era destul. Lu o mn
de rn i o arunc peste sicriu.
- Aa. Asta-i tot.

Cybil atept pn cnd se ntoarser cu toii la


Cal.

406
- Trebuie s discutm despre ceva. i avem ceva
de clarificat.
- Avei toate trei triplei. Fox se arunc ntr-un
fotoliu. Asta ar pune capac la toate.
- Din cte tiu eu, nu. Am fcut cteva cercetri
pe tema asta, dar am ezitat s v spun ce-am gsit.
Avem prea puin timp la dispoziie pentru a mai ezita.
Avem nevoie de sngele lui Gage.
- Dar am i eu nevoie de el. n momentul sta l
folosesc.
- Va trebui s renuni la o mic parte. Trebuie
s facem i cu familiile lui Cal i Fox ceea ce-am
lcut cu noi. ntr-un fel, o s se afle i ei n linia
nti. Anticorpii ti, explic ea. Tu ai supravieuit
mucturii demonului, aa c exist mari anse s fii
imun la otrava lui.
- i vrei s pregteti o doz de antivenin n
buctrie?
- Sunt destul de bun, ns nu att de bun. O s
folosim ritualul pe care l-am folosit i nainte -
ritualul frailor de snge. Protecie, i aminti ea lui
Gage. Profesorul tu, Linz, a spus ceva de protecie.
Dac Twisse trece de noi, dac va putea ajunge n
ora, sau mai ru, la ferm, protecia asta e singurul
lucru pe care 1-i-l putem oferi.
- Mai sunt o grmad de ali oameni n afara
familiilor noastre, spuse Cal. i nu-i vd aezndu-se
la coad pentru a-i amesteca sngele cu cel al lui
Gage.
- Nu, dar mai e o cale. Dac e administrat intern.
Gage se ridic i se aplec nainte.

407
- Vrei ca populaia din Hawkins Hollow s mi
bea sngele? Oh, da, sunt sigur c primarul i
consiliul local vor sri n sus de bucurie.
- N-or s tie. Exist un motiv pentru care am
amnat discuia despre acest subiect. Se aez pe
braul canapelei. Ascultai-m. Oraul are un rezervor
de ap. i ferma de asemenea. Oamenii beau ap. La
sala de bowling se vinde foarte bine berea la halb.
N-o s ajungem s protejm pe toat lumea, dar aa
putem avea o ans la o eventual imunizare n mas.
Cred c merit s ncercm.
- Nu mai avem dect cteva zile, spuse Fox
gnditor. Cnd vom merge n pdure, vom lsa n
urm oraul, ferma, tot. Ultima oar cnd am fcut
asta a fost un adevrat masacru. M-a simi mai uurat
dac-a ti c familia mea rmne cu ceva, c are mcar
o ans. Dac sngele lui Gage reprezint aceast
ans, atunci s-ncepem s pompm.
- ie i-e uor s vorbeti. Gage i frec ceafa.
Toat chestia asta cu imunitatea nu-i dect o teorie.
- O teorie solid, spuse Cybil, una bazat pe
tiin i magie. Am studiat ambele elemente, am
examinat problema din toate unghiurile. Ar putea s
mearg. i dac nu merge, asta e, nu ne afecteaz cu
nimic.
- Doar pe mine, murmur Gage. Ct de mult
snge?
Cybil zmbi.
- Dac tot folosim numere magice, eu zic c trei
litre ar fi de ajuns.

408
- Trei litre? apte sute cincizeci de mililitri? i
cum o s scoi atta snge din mine?
- Am rezolvat deja problema asta. M ntorc
imediat.
- Tata doneaz snge la Crucea Roie de cteva
ori pe an, coment Fox. Spune c nu-i cine tie ce,
mai ales c dup aceea prim ete un suc i-o
prjituric.
- Ce fel de prjituric? vru Gage s tie, apoi se
uit ciudat la Cybil cnd aceasta intr n camer cu o
cutie mare n mn. Ce-ai acolo?
- Tot ce ne trebuie. Ace sterile, tuburi, pungi cu
anticoagulant, i aa mai departe.
- Ce? Numai gndul la ceea ce era n cutia aceea
l fcea s-i simt stomacul ntorcndu-i-se ncet pe
dos. Ai intrat cumva pe un site pentru vampiri?
- Am sursele mele. Uite aici. i ddu lui Gage o
sticl cu ap pe care o lu de deasupra cutiei. E bine
s bei mult ap cnd donezi snge, mai ales c o s
recoltm o cantitate cam de trei ori mai mare dect
cea care se ia n mod obinuit la o donare.
Lu sticla, se uit n cutie i se strmb.
- Dac tot trebuie s m tai din nou ca pentru
ritual, de ce s nu-1 lum de acolo?
- Aa e mai eficient i mai curat. i zmbi. Eti
gata s gureti demonul acela i s mori i te temi
de un ac mititel?
- Team e un cuvnt cam tare. Presupun c n-ai
mai nepat pe cineva cu astfel de ace pn acum.
- Nu, dar am fost nepat eu, i am studiat
procedura.

409
- Oh! Oh! Las-m pe mine s-o fac! Fox ridic
o mn.
-N ici gnd! O s-o fac ea! Gage art spre Layla,
a crei gur rmase cscat.
- Eu? De ce? De ce?
- Pentru c dintre toi cei de-aici tu o s ai grij
s m rneti cel mai puin. i zmbi subire lui Cybil.
Te cunosc eu, iubito. ie-i place mai dur.
- D ar... Eu nu vreau s-o fac.
- Exact. Gage ddu din cap spre Layla. Nici eu
nu vreau. i asta ne face s fim o echip perfect.
- O s-i spun eu cum s procedezi, i spuse Cybil
Laylei i ridic o pereche de mnui de unic
folosin.
- Oh! M rog. La naiba! M duc s m spl pe
mini mai nti.
Toat treaba merse surprinztor de simplu, dei
Layla, pe care o vzuse literalmente trndu-se prin
foc, gemuse, rmas fr respiraie, cnd i nfipsese
acul n mn. Roni fursecuri cu nuc i bu suc de
portocale - dei el ceruse bere, n timp ce Cybil se
ocupa cu profesionalism de cele trei pungi cu snge.
- Mulumit puterilor tale de recuperare vom
putea s trecem imediat la fapte. O s te mai lsm
puin, apoi o s-i dm drumul cu ritualurile.
- Cred c ar trebui s ncepem cu ferma. Am
putea trece pe acolo, calcul Fox, i s rezolvm
problema.
- Merge. A vrea s-l duc pe Lump acolo. Cal i
arunc o privire cinelui tolnit sub msua de cafea.
De data asta el nu va merge cu noi.

410
- l ducem acolo, apoi trecem pe la familia
Hawkins, spuse Fox, apoi n ora. i de-acolo
mergem la rezervorul de ap. ntinse mna s ia un
fursec, dar Gage l plesni peste ea.
- Nu vd vreo pung cu sngele tu, frioare.
- E bun, proclam Fox. Cine conduce?

Poate c era o pierdere de vreme, o risip de


efort din partea lor i de snge din partea lui Gage.
Cybil se gndi la asta n zilele - i nopile - care
urmar. Tot ce prea logic, tot ce reuise s
docum enteze, s verifice, s studieze sau s
interpreteze acum prea lipsit de orice utilitate. Ceea
ce ncepuse n urm cu cteva luni ca un proiect
fascinant se transformase acum n cel mai important
lucru din lume, singurul care conta cu adevrat. La
ce mai folosea inteligena, se ntreb frecndu-i ochii
obosii, cnd Soarta rsucea totul pe dos, transforma
tot ce-ar fi putut fi n situaii imposibile?
Cum trecuse timpul? Cum se ntmplase una ca
asta? Rmseser doar ore, acum putea numra n
ore timpul pe care-1 mai aveau la dispoziie. Tot ce
nvase, tot ce aflase, tot ce vzuse, absolut totul i
ddea de neles c la sfritul acelor cteva ore avea
s-l piard pe brbatul pe care-1 iubea, pe tatl
copilului ei. i ea avea s piard viaa pe care-ar fi
avut-o mpreun cu el.
Unde erau acele rspunsuri pe care se pricepeau
att de bine s le gseasc? De ce nu gseau nimic
folositor?

411
i ridic privirea cnd Gage intr n sufragerie,
apoi i reaez degetele pe tastatur, dei nu mai
tia ce trebuia s scrie.
- E ora trei dimineaa, i spuse el.
- Da, tiu. E un ceas mic n colul de jos al
ecranului, foarte practic.
- Ai nevoie de somn.
- tiu destul de bine de ce am nevoie. Cnd el
se aez i-i ntinse picioarele, i arunc o singur
privire intens. i mai tiu i de ce nu am nevoie. Nu
am nevoie s stai aici i s te uii la mine n timp ce
ncerc s lucrez.
- n ultimele cteva zile ai cam lucrat tot timpul,
Cybil. Avem rspunsurile pe care le avem. Altele nu
mai sunt.
- ntotdeauna exist i alte rspunsuri.
- Unul din lucrurile care m-a frapat la tine cnd
te-am ntlnit a fost creierul tu. Ai un creier
clasa-nti. Nici restul ambalajului nu e deloc de
neglijat, dar creierul m-a cucerit mai nti. Ciudat,
nainte s te ntlnesc pe tine nu-mi psa nici ct negru
sub unghie dac femeia cu care eram avea IQ-ul lui
Mrie Curie sau al unui cartof de Idaho.
- Msurarea inteligenei cu scala 1Q este pus
la ndoial de muli. Se susine chiar c-ar fi tcut
dup tiparul rasei albe i al clasei de mijloc.
- Vezi? Ridic un deget n aer. Asta e. Informaii
i teorii puse pe tapet ct ai clipi. M omori cu zile.
Indiferent de scala folosit, tu eti o femeie foarte
inteligent, Cybil. i tii foarte bine c avem
rspunsurile pe care le avem.

412
- Mai tiu i c opera nu se termin pn nu
cnt i grsana. ncerc s gsesc mai multe informaii
despre un trib din America de Sud, care ar putea s
fie descendeni ai...
- Cybil. ntinse mna i o puse peste a ei.
Oprete-te.
- Cum a putea s m opresc? Cum poi s-mi
ceri s m opresc? Este 4 Iulie, pentru numele lui
Dumnezeu. De trei ore i dousprezece minute e
4 Iulie. Nu mai avem timp. n noaptea asta, mine,
mine-noapte. Apoi va trebui s ne ducem n locul
acela blestemat, unde tu ...
- Te iubesc. Ea-i acoperi faa cu mna liber i
ncepu s suspine, dar el nu se opri. Continu s
vorbeasc, clar i cu calm. i asta nseamn al
dracului de mult pentru mine. N-am cutat iubirea i
nici nu m-am ateptat s m loveasc peste fa,
asemeni unei bte. Dar te iubesc. Btrnul mi-a spus
c mama l fcea s fie un om mai bun. i spun asta
pentru c i tu m faci un om mai bun. Nu m ntorc
la Stnca Pgn pentru ora. Nu o fac doar pentru
Cal i pentru Fox, ori pentru Quinn i pentru Layla.
N-o fac doar pentru tine. O fac i pentru mine. Vreau
s nelegi chestia asta. Vreau s tii chestia asta.
- tiu. Problema e acceptarea acestui sacrificiu.
Iot s merg n poiana aceea cu tine. Nu tiu cum o s
m pot ntoarce de acolo fr tine.
- A putea s-i spun vreo dulcegrie de genul
c voi fi ntotdeauna alturi de tine, dar niciunul dintre
noi n-ar crede aa ceva. Trebuie s vedem ce cri ne
vin, i apoi s jucm cu ele. Asta-i tot.

413
- Eram att de sigur c o s gsesc o cale, c o
s gsesc ceva. Se uit n gol, spre ecranul
computerului. O salvare.
- Se pare c asta o s fie treaba mea. Haide. Hai
s mergem n pat.
Se ridic i se ntoarse spre el.
- E att de linite, murmur ea. E 4 Iulie i n-au
fost artificii.
- Atunci s mergem sus, s scoatem noi nite
scntei, i apoi s dormim puin.

Adormir i ncepur s viseze. In visul lor


Stnca Pgn ardea ca un furnal, iar din cer cdea
snge n flcri. n visul lor entitatea aceea neagr i
furioas prjolea pmntul i aprindea copacii.
n visul lor el muri. Dei ea-1 inu n brae i
plnse peste el, nu se mai ntoarse la ea. i chiar i n
vis durerea i transform inima n cenu.

Nu mai plnse. Cybil nu mai vrs nicio lacrim


ct timp fcur bagajele i pregtirile necesare pe
parcursul zilei de 5 iulie. Ochii i rmaser uscai
atunci cnd Cal le spuse c n ora apruser deja
cteva incendii, cteva jafuri i alte acte de violen
i c tatl lui, eriful Hawbaker i nc vreo civa
ncercau din rsputeri s menin ordinea.
Tot ceea ce putea fi fcut fusese fcut. Se spusese
tot ce se putea spune.
Aa c n dimineaa zilei de 6 iulie se narma,
i puse rucsacul n spate, asemeni celorlali. i plec,
mpreun cu ceilali, din csua frumoas de la

414
marginea pdurii Hawkins, pe crarea ce ducea la
Stnca Pgn.
Acum totul i se prea fam iliar sunetele,
mirosurile, drumul. Poate c acum era mai mult
umbr dect n urm cu cteva sptmni, se gndi
Cybil. Mai multe flori slbatice i mai multe psri
care ciripeau, dar n rest totul era la fel. Probabil c
la fel sau aproape la fel era i pe vremea lui Ann
Hawkins. Iar sentimentele cuibrite n inima lui Ann
cnd prsise aceast pdure, cnd l prsise pe omul
pe care-1 iubea, pe cel care avea s se sacrifice, nu
erau cu mult mai diferite, i imagin Cybil, de cele
pe care le avea ea acum, cnd pea n aceast pdure.
Dar mcar ea avea s fie acolo, mpreun cu el,
pn la sfrit.
- Cuitul meu e mai mare dect al tu. Quimi
btu uor cu degetul n baioneta pe care Cybil i-o
atrnase la bru.
- Ce ai tu acolo nu e cuit, e o macet.
- Oricum, e mai mare. E mai mare i dect al
tu, i spuse Quinn Laylei.
- Eu am rmas fidel cosorului meu, ca i data
trecut. E cosoml meu norocos. Ci oameni ar putea
spune asta?
ncercau s o fac s nu se mai gndeasc la ce
avea s fie. Cybil tia asta.
- Cybil. Cuvntul, optit pe ton conspirativ, veni
din adncurile verzi i umbroase ale pdurii.
Se uit, vzu i simi c pur i simplu i se frnge
inima.
- Tai.

415
- Nu e tatl tu. Gage veni lng ea i o prinse
de bra. tii bine c nu e.
Duse mna la pistol, dar Cybil l opri.
- tiu. tiu c nu e tata, dar nu-1 mpuca.
- Nu vrei s vii n brae la tata? ntinse braele
n lturi. Haide, prineso! Hai i d-i lui tati un pupic
mare, mare! i dezgoli dinii ascuii, ca de rechin,
i rse. i rse. Apoi i muc singur faa i trupul i
dispru ntr-o cascad de snge negru.
- Ce mai spectacol, spuse Fox cu voce sczut.
- Cam prost pus n scen, i jocul mi s-a prut
un pic forat. Cybil ridic din umeri i l apuc pe
Gage de mn. Nimic, i promise ea, nu m va mica.
O lum noi nainte, pentru o vreme, spuse ea i
merser mpreun n faa grupului.

lnuiser s fac un popas la Lacul lui


P Hester, unde tnra i nebuna Hester Dale
se necase singur ia cteva sptmni dup ce dduse
natere copilului pe care Twisse l sdise n ea. Dar
apa din acel lac era roie i parc fierbea. La suprafaa
lacului pluteau trupuri de animale i psri moarte.
- Nu e cea mai potrivita ambian pentru un
picnic, decise Cal. Cu o mn pe umrul lui Quinn,
se aplec i o srut uor pe tmpl. Crezi c mai
poi merge nc zece minute, fr s ne oprim?
Hei, eu fac cinci kilometri pe jos n fiecare zi.

416
- Eti gravid. Una dintre gravide.
- Suntem n regul, spuse Layla, apoi l strnse
tare pe Fox de bra. Fox!
Ceva iei din apa agitat. Cap, gt, umeri.
Noroiul rou al lacului se prelingea pe ele. Trunchi,
olduri, picioare - pn cnd tot corpul sttea pe
suprafaa agitat a lacului de parc-ar fi stat pe o
platform de piatr.
Hester Dale, cea care purtase smna demonul ui
n ea, blestemat de nebunie, moart de secole, de
propria-i mn, se uita la ei cu ochi slbatici i
devastai.
- O s-i natei n chinuri, toi demoni. Suntei
blestemate, iar smna lui e rece. Att de rece.
Fiicele mele. i deschise braele. Haidei, venii cu
mine. Salvai-v. V-am ateptat. Luai-m de mn.
ntinse un os plesnit, ptat cu rou.
- Hai s mergem. Fox i puse cu fermitate un
bra Laylei n jurul taliei i o ndeprt. Nebunia trece
dincolo de moarte.
- Nu m lsai aici! Nu m lsai aici, singur!
Quinn arunc o privire n urm, plin de mil.
- Era ea, sau o alt masc de-a lui Twisse?
- Ea este. Hester. Layla nu se uit napoi. Nu
putea. Nu cred c Twisse poate s-i ia forma nici a
ci, nici a lui Ann. Ele sunt nc prezene, nu sunt
moarte de tot, aa c nu le poate fura nfiarea. Crezi
c dup ce vom termina toat chestia asta o s se
poat odihni?
- Cred c da. Cybil se uit napoi i o vzu pe
I Icster care plngea acum - scufundndu-se ncet

417
napoi n lac, E parte din noi. Ceea ce facem, facem
i pentru ea.
Nu se oprir deloc. Poate din cauza agitaiei, a
adrenalinei sau a dulciurilor mprite cu drnicie de
Fox, continuar s mearg pn cnd ajunser n
poian. Acolo, Stnca Pgn i atepta, tcut.
- N-a prea ncercat s ne opreasc, observ Cal.
Abia dac s-a jucat cu noi.
- N-a vrut s-i risipeasc energia. Cybil i
scoase rucsacul. i-o conserv. i crede c ne-a
distrus singura arm pe care o aveam. Ticlosul se
simte superior, face pe arogantul.
- Sau, ca i data trecut cnd am venit aici,
nainte de apte, e n ora. Cal i scoase telefonul
mobil i form numrul tatlui su. Ochii i se
ntunecar, la fel i faa, cnd l nchise. Nimic. Doar
parazii.
- Jim Hawkins i va tbci demonului fundul.
Quinn l lu pe dup umeri pe Cal. Achia nu sare
departe de trunchi.
- Fox i cu mine am putea ncerca s-l vedem,
ncepu Layla, dar Cal cltin din cap.
- Nu, nu putem face nimic. Nici acolo i nici la
ferm. i oricum trebuie s ne conservm i noi
energia. Hai s ne aezm.
Nu dup mult vreme, Gage aez un bra de
lemne lng Cybil, n tim p ce ea despacheta
proviziile.
- Pare fr rost. Dac mai ateptm cteva ore o
s avem parte din plin de foc.

418
- sta e focul nostru. E o diferen foarte
important. Cybil ridic termosul. Vrei cafea?
- De data asta, nu. O s beau o bere. i deschise
una i arunc o privire n jur. Ciudat, dar cred c
m-a fi simit mult mai bine dac-ar fi venit el dup
noi, ca data trecut. Ploaie de snge, vnt puternic,
frig nprasnic. Numrul acela cu tatl tu...
- Da, tiu. N-a fost dect ca un salut prietenesc.
Cum ar fi drum bun, ne vedem mai trziu". Arogana
e o slbiciune, o slbiciune pe care n mod sigur o
s-l facem s-o regrete.
O lu de mn.
- Vino un pic ncoace.
- Trebuie s facem focul, ncepu ea n timp ce
el o trgea spre marginea poienii.
- Cal a fost ef la cercetai. O s-l fac el. Nu
ne-a mai rmas mult timp. i puse minile pe umerii
ei, o mngie pe brae n jos, apoi din nou n sus.
Trebuie s-i cer o favoare.
- E un moment foarte bun pentru a-mi cere aa
ceva. Dar va trebui s trieti, s vezi dac i-am fcut
acea favoare sau nu.
- O s mi dau eu seama cumva. Dac e fat...
Vzu cum ochii ei se umplu de lacrimi n timp ce-1
privea. Vreau s-i pui numele mijlociu Catherine,
dup mama mea. ntotdeauna am fost de prere c
primul nume trebuie s-i aparin copilului, dar cel
din mijloc...
- Catherine, dup mama ta. E o favoare pe care
pot s i-o ndeplinesc foarte uor.

419
- Dac e biat, nu vreau s-i pui numele dup
mine. Nici s-i zici junior, sau vreo alt porcrie de
genul sta. Alege tu un nume i pentru cel din mijloc
pune-1 pe cel al tatlui tu. Att. i ai grij c el -
sau ea nu e fraier. Adic s nu atepte la chint
spart, s nu parieze ce nu-i poate permite s piard
i...
- N-ar fi mai bine s-mi iau notie?
O mngie uor pe pr.
- Las, c ii minte. D-i astea. Gage scoase un
pachet de cri de joc din buzunar. Ultima dat cnd
am jucat cu astea mi-au intrat patru ai. Aa c sunt
crile mele norocoase.
- O s i le in pn dup aceea. Trebuie s cred
i tu trebuie s m lai s cred - c vei putea s i le
dai chiar tu.
- Mi se pare corect. i lu faa n palme, i trecu
degetele prin prul ei, o trase spre el i-i lipi buzele
de ale ei. Eti cel mai bun lucru care mi s-a ntmplat
vreodat. i srut minile, apoi o privi n ochi. Hai
s terminm chestia asta.
Pas cu pas, i spuse Cybil. Focul, piatra,
lumnrile, cuvintele. Cercul de sare. Fox adusese i
un casetofon micu, aa c aveau i muzic. i sta
era, n opinia lui Cybil, un pas care trebuia fcut.
Fluierm n timp ce lucrm, ticlosule.
- Spune-mi ce vrei s fac. Quinn vorbi ncet n
timp ce o ajuta pe Cybil s mai pun nite lumnri
pe masa de piatr.
- S crezi c vom termina chestia asta - c el o
s-l omoare. i o s scape cu via.

420
- Asta o s fac. Zu aa. Uit-te la mine, Cybil.
Nimeni, nici mcar Cal nu m cunoate aa de bine
cum m cunoti tu. Chiar cred.
- i eu. Layla se apropie i ea i-i puse mna
peste cea a lui Cybil. i eu cred.
- Uite, vezi? Quinn i puse i ea mna peste
celelalte dou. Trei femei gravide nu pot s... Uau,
ce-a fost asta?
- S-a... micat. Layla i ridic ochii spre ele.
Nu-i aa?
- . Ateapt. Cybil i rsfir degetele sub
palma lui Quinn i a Laylei i se strdui s simt
piatra. A nceput s se nclzeasc, i vibreaz. Parc
ar respira.
- Prima dat cnd Cal i cu mine am atins-o
mpreun s-a nclzit, spuse Quinn. i apoi am fost
aruncai napoi cteva sute de ani. Dac am putea s
ne concentrm, poate c am putea vedea ceva.
Fr niciun fel de avertisment, vntul ncepu s
bat, tare, foarte tare, i le trnti pe toate trei la
pmnt.
- ncepe spectacolul, strig Fox. Nori negri se
ngrmdeau pe cer, pulsnd parc, acoperind soarele
ce ncepuse s apun.

n ora, Jim Hawkins l ajuta pe eriful Hawbaker


s trasc un brbat care ipa n sala de bowling. Faa
lui Jim era nsngerat, cmaa sfiat. i pierduse
i un pantof n ncierarea de pe strada principal.
P istele de bow ling rsunau deja de ipetele,
vicrelile i chicotelile celor peste o duzin de

421
persoane pe care le adunaser de pe strad i le
legaser.
- O s rmnem fr frnghie. Frecndu-i braul
unde un domn care-1 nvase istorie pe fiul su i
nfipsese dinii, Hawbaker l leg pe profesorul - care
acum chicotea - de locul unde se ntorceau bilele.
Iisuse Hristoase, Jim!
- nc vreo cteva ore. Jim respira greu,
n tretiat. Se aez i-i terse faa ncins,
nchiseser jumtate de duzin de oameni n vechea
bibliotec, i pe ali civa rspndii n cldirile
despre care Cal i spusese c sunt zone sigure. Trebuie
s mai avem grij de toate astea nc vreo cteva
ore.
- n ora au rmas sute de oameni. i doar civa
ca noi, sntoi, n toate minile nc. Restul s-au
ascuns pe undeva. Un incendiu la coal, altul n
florrie, nc dou n case particulare.
- Le-au stins.
- De data asta. Undeva, afar, se auzi un trosnet
puternic. Hawbaker se ridic i-i scoase revolverul
de serviciu.
Jim simi c inima - i aa agitat - ncepe s-i
bat i mai tare n piept. Apoi Hawbaker ntoarse
pistolul i i-1 ntinse lui Jim, cu patul nainte.
- Cred c-ar trebui s iei tu sta.
- La naiba, Wayne! De ce?
- M doare capul ngrozitor. De parc m-ar bate
cineva peste el, ncercnd s intre nuntru. n timp
ce vorbea, Hawbaker i terse faa, care-i lucea de

422
transpiraie. i dac intr, vreau ca anna s fie la
tine. Vreau s i vii de hac. i dac e cazul, s-mi vii
i mie de hac.
Jim se ridic ncet n picioare i lu pistolul cu
foarte mult grij.
- tii ce cred eu? Cred c oricine ar face ce-am
fcut noi n ultimele cteva ore ar avea sigur o
superdurere de cap. Am nite aspirine foarte puternice
n spatele grtarului.
Hawbaker se uit fix la Jim, apoi izbucni n rs,
i rse pn simi c-1 dor maxilarele.
- Sigur, la naiba, aspirine. Rse pn cnd i
ddur lacrimile. Pn ncepu s se simt uman. Asta
o s-i vin de hac. Se uit spre u cnd se auzi nc
un trosnet. Cred c-ar trebui s aduci tot flaconul.

- A adus noaptea cu el, strig Cal n timp ce


vntul i biciuia cu rafale ngheate. In afara cercului
colciau erpi, mucndu-se, devorndu-se unul pe
cellalt, apoi arser pn cnd nu mai rmase dect
cenua din ei.
- Nu numai noaptea. Quinn ridic maceta, gata
s taie orice s-ar fi ncumetat s intre n cerc.
- Nu putem s-l atacm nc. Gage urmrea un
cine cu trei capete care se plimba prin poian
mucnd i mrind. ncearc s ne scoat afar, s
ne pcleasc, s ne atrag.
- Nu e aici cu adevrat. Fox i schimb poziia,
ncercnd s-o apere pe Layla de rafalele puternice
de vnt, dar acestea veneau parc de peste tot. Astea
nu sunt dect nite... ecouri.

423
- Nite ecouri foarte puternice. Layla i strnse
mna pe mnem! cosorului.
- E mai puternic pe ntuneric. ntotdeauna e mai
puternic pe ntuneric. Gage urmri cinele negru i
imens care se plimba de colo colo, ntrebndu-se dac
ar merita s ncerce s-l mpute. i e mai puternic
n timpul aptelui. Aproape c suntem acolo.
- Acum e mai puternic ca oricnd. Dar noi nu
riscm aiurea. Cybil rnji, dezgolindu-i dinii. O s-l
atragem noi aici.
- Dac acum e n ora, dac e att de puternic i
e n ora...
- O s aib ei grij. Cybil urmri cu privirea un
obolan, gras ct un cotoi, care sri pe spatele
cinelui. i noi o s-l aducem aici.
Telefonul lui Fox ncepu s sune.
- Nu pot vedea ecranul. E negru. nainte s-l
deschid, din telefon ncepu s se reverse un cor de
ipete, plnsete, voci care-i strigau numele. Vocea
mamei lui, a tatlui lui, zeci de alte voci.
- E o minciun! strig Layla. Fox, e o minciun!
- Nu tiu, nu pot s-mi dau seama. i ridic
privirea disperat spre ea. Nu pot s-mi dau seama!
- Este o minciun! nainte ca el s-o poat opri,
i nh telefonul i i-1 arunc departe n pdure.
Fluiernd lung, apreciativ, Bill Tumer iei din
pdure.
- nscri-o n echip! Trtura are un bra super!
Hei, nenorocitule, rahatule, am ceva pentru tine!
Pocni cureaua pe care o avea n mn. la iei i
lupt-te ca un brbat!

424
- Hei, ticloiile! Cybil l nghionti pe Gage,
mpingndu-1 ntr-o parte. El a murit ca un brbat.
Tu n-o s mori aa! Tu o s mori ipnd!
- Nu provoca demonul, iubito, i spuse Gage.
Sentimente pozitive, omeneti, i aduci aminte?
- La naiba! Ai dreptate. i art eu un sentiment
omenesc i pozitiv. Se ntoarse n vntul turbat, l
trase pe Gage mai aproape i l srut prelung, apsat.
- Pe tine te pstrez pentru desert! Demonul care-i
furase nfiarea lui Bill se transform, se meta
morfoz. Auzi vocea tatlui ei. i ceea ce o s sdesc
n tine o s ias afar cu gheare i dini!
l ignor i se concentr asupra iubirii pe care
i-o purta lui Gage - att de puternic, att de nou.
- Nu tie, opti ea cu buzele lipite de ale lui.
Vntul muri brusc. Se aternu tcerea. Ochiul
furtunii, se gndi ea i respir adnc.
- Nu tie, repet ea i i atinse uor abdomenul
cu degetele. Este unul dintre rspunsurile pe care nu
le-am gsit. Trebuie s fie. Poate gsim o alt cale,
dac tim cum s-l folosim.
- M ai avem mai puin de-o or pn la
unsprezece i jumtate - ora aceea de lumin de
dinainte de miezul nopii. Cal se uit la cerul
ntunecat, negru ca tuul. Trebuie s ne apucm de
treab.
- Ai dreptate. Hai s aprindem lumnrile, ct
mai putem. i se rug ca rspunsul s vin la timp.
nc o dat lumnrile fur aprinse. nc o dat
cuitul care-i unise pe biei ca frai de snge i tie
i nc o dat palmele se unir. Dar de data asta, se

425
gndi Cybil, nu erau trei, nu erau ase, ci nou,
potenial.
Pe Stnca Pgn ardeau ase lumnri, cte una
pentru fiecare, i o a aptea care simboliza scopul
lor comun. nuntrul acelui cerc de foc ardeau trei
lumnri mici, albe.
- Vine. Gage se uit n ochii lui Cybil.
- De unde tii?
- Are dreptate. Cal se uit la Fox, care-ddu i
el din cap, apoi se aplec i o srut pe Quinn.
Indiferent ce s-ar ntmpla, rmnei n cerc.
- O s stau n cerc atta vreme ct vei sta i tu.
- Hai s nu ne certm, copii, spuse Fox nainte
s nceap Cal o discuie n contradictoriu. Pierdem
vremea de poman. Se aplec la rndul lui i o srut
lung pe Layla. Layla, eti aleasa mea. Quinn, Cybil,
voi facei parte din cercul mic i exclusivist al celor
mai bune femei pe care le-am cunoscut n viaa mea.
Voi, biei? N-a schimba niciun minuel din ultimii
treizeci i unu de ani. Aa c atunci cnd vom trece
de asta v prom it cte o strngere de m n
brbteasc la fiecare, i cte un mozol umed fetelor,
iar aleasa mea va avea parte de ceva special.
- Asta-i pledoaria ta de nchidere? ntreb Gage.
Simea c piatra din buzunar ncepe s atrne greu,
ca plumbul. Eu o s mozolesc pe toat lumea. i un
mozol n avans. O trase pe Cybil spre el. Dac nu
mai avea de trit dect cteva minute, voia s plece
n bezn cu gustul ei pe buze. i simi mna
ncletndu-i-se pe cma - cu putere, posesiv. Apoi
i ddu drumul.

426
- E doar avansul, i spuse ea. Cu faa palid i
calm, i scoase ambele arme. 11 simt i eu acum. E
aproape.
De undeva din mruntaiele pdurii ntunecate l
auzir mugind. Copacii tremurar, apoi se ciocnir
unul de altul, de parc erau dumani. La marginea
poienii, focul ncepu s scnteieze, apoi izbucni mai
cu putere.
- Cioc, cioc la ua mea, iubito, murmur Quinn,
facndu-1 pe Cal s se holbeze la ea.
- Love Shack?
- Nu tiu de ce mi-a venit cntecul sta n minte,
ncepu ea, dar Fox ncepu i el s cnte, ca un nebun.
- Perfect! Ciocne mai tare, scumpo, cnt el.
- Oh, Dumnezeule! Cioc, cioc la ua mea, iubito,
repet Layla i-i scoase cosorul.
- Haide, spuse Fox, mai cu via! Nu te aud!
Focul crescu n intensitate, duhoarea mpui
aerul, dar ei continuar s cnte. Poate c era o
tmpenie, se gndi Gage. Dar era att de sfidtor,
att de uman, de trufa. N-avea ce ru s le fac,
decise el. Ba chiar era un cntec de lupt destul de
bun.
Cerul prea s aib hemoragie. Cdea o ploaie
sngerie, ai crei stropi sfriau cnd ajungeau pe
pmnt, fcnd s ias un fum fetid. Veni prin fumul
acela, n timp ce n pdure copacii trosneau, n timp
ce vntul urla ca un cor de oameni torturai.
Bieelul sttea n mijlocul poienii.
Ar fi trebuit s fie comic. Ar fi trebuit, se gndi
Gage, s fie hilar. Dar era oribil. i cnd bieelul

427
zmbitor deschise gura, sunetul care iei de acolo
pru s umple lumea.
Dar ei continuar s cnte.
Gage trase, vzu cum glonul intr n came, vzu
sngele negru curgnd. Urletul demonului prjoli
pmntul. Apoi ncepu s zboare, nvrtindu-se n
cercuri neclare, care adunar praful i fumul ntr-un
nor neccios. Se schimba, se transforma. Din biat
n cine, din cine n arpe, din arpe n om,
nvrtindu-se, ncolcindu-se, ipnd. Nu era fonna
lui adevrat. Nu putea folosi piatra pn cnd nu
lua forma lui adevrat.
Cioc, cioc, cioc, ip Cal i sri din cerc,
ncepnd s taie, s njunghie i s taie din nou cu
cuitul lui.
Demonul ncepu s urle, i orict de inuman ar
fi fost urletul lui, se simeau n el furia i durerea.
Gage ddu din cap, scoase piatra din buzunar i o
puse n mijlocul cercului de lumnri.
Toi, ca unul, ieir din cerc, intrar n iad.
Snge i foc. Unul cdea, unul se ridica. Frigul
teribil muca parc cu dini de oel, fumul neccios
le ardea beregata. n spatele lor, n centrul cercului,
piatra sngerie ncepu s lumineze i s strluceasc,
apoi ncepu s ard.
Vzu ceva desprinzndu-se din fumul acela i
tindu-1 pe Cal de-a curmeziul pieptului. Chiar n
momentul n care prietenul lui se cltin, Fox se
repezi cu cuitul n fomia aceea, care deja nu mai era
acolo. Fox o strig pe Layla, o arunc la pmnt. De
data asta Gage chiar vzu o pereche de falei ieind

428
din fum i clmpnind n gol chiar n locul unde se
aflase Layla cu o fraciune de secund nainte.
- Se joac cu noi, strig Gage. Simi cum ceva
i sare n spate i-i nfige dinii n el. ncerc s scape
de chestia aceea, ncerc s se rostogoleasc. Apoi
greutatea aceea dispru. Cybil sttea lng el, cu lama
cuitului mnjit cu snge negru.
- Las-1 s se joace, spuse ea cu rceal. Nu tii
c mie-mi place mai dur?
Cltin din cap.
- napoi! Toat lumea, napoi n cerc! Se ridic
i aproape c o duse pe sus napoi n cerc, unde Stnca
Pgn ardea.
- L-am rnit. Layla czu n genunchi i-i trase
rsuflarea. Aproape c-1 simt suferind.
- Nu destul. Erau toi plini de snge, se gndi
Gage. Toi aveau stropi i pete de snge - al lor i al
demonului. i timpul trecea. Nu putem s-l omorm
aa. Nu exist dect o singur cale. i puse mna
peste cea a lui Cybil pn cnd aceasta i ls jos
cuitul. Cnd i va lua adevrata form.
- Te va ucide nainte s ai vreo ans de a-1
omor! Dar dac ne mai luptm cu el, mcar am putea
s-l slbim, s-l facem s sufere.
- Nu, nu-1 slbim. Fox se frec la ochii care-1
usturau. Nu facem dect s-l distrm. Poate c-i
abatem un pic atenia. mi pare ru.
- D ar... S-i distragem atenia. Cybil se uit n
spate, la Stnca Pgn. Asta era a lor. Credea asta.
Trebuia s-o cread. Reacionase cnd ea, Layla i
Quinn i puseser mpreun minile pe ea. Ls

429
cuitul s cad - la ce le mai folosea acum? - i se
ntoarse spre Stnca Pgn. i inu respiraia i bg
mna prin flcri, lipind-o de altarul care ardea.
Quinn! Layla!
- Ce mama dracului faci? ntreb Gage.
- i distrag atenia. i sincer sper s-l nfurii la
maxim. Focul era fierbinte, dar n-o ardea. Asta, se
gndi ea, animat de o speran slbatic, era un
rspuns. Nu tie. i puse mna liber pe abdomen n
timp ce focul acela neptor i lumina faa. Asta este
putere. Este lumin. Este noi. Q, te rog!
Fr s mai ezite niciun moment, Quinn i trecu
mna prin foc i-i puse palma peste a lui Cybil.
- Se mic! strig Quinn. Layla!
Dar Layla era deja acolo. Mna ei se nchise
peste ale lor.
Cnta, se gndi Cybil. Auzi n cap piatra cntnd
pe o mie de voci pure. Flacra care se ridica din
centrul ei era de un alb orbitor. Sub ele, pmntul
ncepu s tremure, o micare brusc i violent.
- Nu-i dai drumul, strig Cybil. Ce-am fcut?
se ntreb ea, cu ochii plini de lacrim i. Oh,
Dumnezeule, ce fcuse?
Prin coloana de lumin se uit n ochii lui Gage.
- Eti o ip al dracului de deteapt, spuse el.
n poian, prin fum, n fum, din fum, ntunericul
ncepu s prind form - iar ura lui fa de lumin,
fa de strlucirea ei, umplu aerul. Mini, picioare,
cap - era imposibil de distins - totul era umflat. Ochi,
de un verde nepmntean, cu marginile roii, clipeau
cu sutele. Cretea, rostogolindu-se, nlndu-se, pn

430
cnd acoperi tot cerul i pmntul. Crescu pn cnd
totul deveni ntuneric, mrginit de ziduri roii de foc.
Iar ura lui era mistuitoare.
Cybil i auzi n cap urletul de furie, i tiu c i
ceilali l auziser.
O s i-l smulg din pntec i o s-l beau ca pe
vin.
Acum, gndi Cybil. Acum tie.
- E timpul. S nu cedezi. Piatra tremur sub
mna ei, dar nu-i lu privirea de la Gage. S nu
cedezi!
- Nici n-am de gnd. Bg mna n foc i lu
piatra arznd. Se ntoarse cu spatele la ea. Dar chipul
ei i rmase n minte. Rmase pre de o clip nlnuit
cu Cal i cu Fox. Frailor, s ncepem s terminm.
Acum ori niciodat, spuse el. S avei grij de ce-i al
meii.
i cu piatra sngerie strns n pumn sri n
ntuneric.
- Nu! Nu, nu, nu! Lacrimile lui Cybil czur
prin flcri, adunndu-se pe suprafaa pietrei.
- Rezist! Quinn i nclet palma peste a ei i
cu cealalt mn o cuprinse, sprijinind-o. Layla tcu
la fel, pe partea cealalt.
- Nu-1 vd, strig Layla. Nu-1 mai vd! Fox!
El veni lng ea i cum nu le mai rmsese dect
instinctul i suferina, i puse i el palma pe piatr,
iar Cal fcu i el la fel. ntunericul mugi, iar n ochii
lui apru ceva ce semna cu plcerea.
-N u pot s-l las s-l ia aa, strig Cal, ncercnd
s acopere furtuna de zgomote. M duc dup el.

431
- Nu poi. Cybil i nghii un suspin. De asta
are nevoie pentru a-1 ucide. Asta e rspunsul. Nu-i
lua mna de pe piatr, nu v dai drumul unul altuia.
i nici lui Gage. Nu-i dai drumul.
Un fulger de lumin strbtu ploaia. i lumea
ntreag se cutremur.

n Hollow, Jim Hawkins se prbui pe strad.


Lng el, Hawbakeri feri ochii de izbucnirea brusc
de lumin.
- A i auzit? ntreb Jim, dar vocea lui fu acoperit
de tunetul teribil. Ai auzit?
Czur n genunchi n mijlocul strzii principale,
scldai n strlucirea de lumin, inndu-se unul de
cellalt, asemenea a doi oameni bei.
La ferm, Brian i lu soia de mn, n timp ce
sutele de oameni strni pe cmpurile lui se uitau la
cer.
-lisu se , Jo! lisuse! Arde pdurea, arde pdurea
Hawkins!
- Nu e foc. Nu e doar foc, spuse ea cu un glas
tremurat. E ... altceva.
La Stnca Pgn ploaia se transform n foc,
iar focul se transform n lumin. i picturile de
lumin cdeau fumegnd pe ntuneric, fumegnd.
Ochii lui ncepur s se roteasc, nu de plcere sau
de poft, ci de durere, de oc, de furie.
- O face, murmur Cybil. l omoar! Chiar dac
durerea o orbea, se simi inundat de mndrie.
inei-v de el. Trebuie s ne inem de el. Putem s-l
aducem napoi.

432
*

Nu mai era dect o senzaie. Durere, ceva att


de departe, de dincolo de agonie nct nici mcar nu
avea un nume. Frig feroce mpletit cu o fierbineal
de nesuportat. Mii de falei, mii de dini l sfrtecau,
i rupeau carnea de pe oase - fiecare ran mustea de
durere agonizant. Sngele i fierbea sub piele,
sngele demonului l acoperea asemenea unui ulei.
In junii lui nu mai era dect ntuneric, bezna l
mpresura ca-ntr-o mbriare feroce, se atepta s-i
simt coastele plesnindu-i, strivite. Sunete preau s-i
fiarb n urechi - scrituri, ipete, rsete, voci care
implorau.
Oare m mnnc de viu? se ntreb Gage.
Se tr, mpingndu-se prin masa aceea umed
i tremurnd. Duhoarea l neca. Se lupta pentru
fiecare gur de aer fetid. n fierbineala aceea resturile
cmii ncepur s-i fumege. Degetele i amorir
din cauza frigului nucitor.
sta, se gndi el, e iadul.
i acolo, acolo sus, masa aceea neagr, inform,
cu ochi roii i arztori, era inima iadului.
Simea c l prsesc puterile, simea c vlaga i
se scurge din trup ca apa dintr-o eav spart. Se
chinui s mai nainteze civa centimetri, apoi nc
vreo civa. In minte ncepur s i se ngrmdeasc
zeci de imagini. Mama lui, inndu-1 de mn n timp
ce traversau un cmp verde, n mijlocul verii. Cal i
Fox jucndu-se cu mainue de jucrie ntr-o cutie
cu nisip pe care le-o construise Brian la ferm. Toi
trei mergnd cu bicicletele pe strada principal.

433
Lipindu-i ncheieturile nsngerate lng focul de
tabr. Cybil, privindu-1 pasional peste umr.
Micndu-se spre el. Micndu-se sub el. Plngnd
dup el.
Aproape c s-a sfrit, se gndi el. mi trece viaa
prin faa ochilor. Sunt att de obosi t. Amoresc. Gata.
Aproape c am terminat. i lumina, se gndi el, ameit
deja. Tunelul acela de lumin. Ce clieu de rahat!
Crile sunt acum pe mas. Simi - crezu c simte
- cum piatra ncepe s-i vibreze n mn. n timp ce
ddea napoi, printre degete ncepur s-i ias flcri.
Lumina era alb, aproape c-1 orbea. n minte i
apru o figur. Brbatul i nchise mna peste a lui.
Ochii, clari i gri, se fixar ntr-ai lui.
Nn e moartea. Sngele mea, sngele ei, sngele
nostru. Sfritul lui n foc.
Minile lor mpreunate nfipser piatra n inima
bestiei.
In poian, explozia o arunc pe Cybil la pmnt.
Fierbineala trecu peste ea, purtnd-o ca pe o
pietricic ntr-un val furios. Lumina strlucea ca
soarele, arzndu-i ochii. Pentru o secund pdurea,
cerul, piatra devenir o singur pal de foc, iar n
clipa urmtoare totul rmase nemicat, asemeni
negativului unei fotografii.
La marginea poienii aprur dou siluete - un
brbat i o femeie se nlnuir ntr-o mbriare
disperat. Disprur dup o fraciune de secund, iar
lumea ncepu din nou s se mite.
O pal de vnt, o ultim flacr, fumul care se
ra pe pmnt, apoi pmntul se umfl i-l nghii.

434
Vntul sczu, devenind o adiere, focul pieri. l vzu
pe Gage zcnd inert pe pmntul prjolit.
Se ridic i fugi spre el, se ls pe vine lng el
i-i puse degetele pe gtul lui.
-N u -i simt pulsul! Att de mult snge. Faa lui,
trupul lui artau de parc ar fi fost rupte n buci.
- Haide, la naiba! Cal ngenunche, l apuc pe
Gage de-o m n. Fox i-o prinse pe cealalt,
ntoarce-te!
- Primul ajutor, spuse Layla. Quinn era deja
aplecat deasupra lui Gage, cu palmele ncruciate
peste pieptul lui, gata s nceap s pompeze.
Cybil ncepu s-i ntoarc capul, pentru a-i face
respiraie gur la gur. Atunci vzu c Stnca Pgn
ardea nc, cu flcri albe i pure. Acolo. l vzuse
acolo.
-Punei-1 pe piatr. Pe altar. Grbii-v! Repede!
Cal i Fox i duser trupul - nsngerat i
nensufleit - pe piatr, lng flcrile albe.
- Snge i foc, repet Cybil, srutndu-i mna,
apoi buzele. Am avut un vis. L-am interpretat greit,
atta tot. Erai toi pe piatr, de parc v-a fi omort,
iar Gage ieea din ntuneric, venea s m omoare.
Orgoliu, atta tot. Te rog, Gage, te rog! Doar orgoliul
meu. Nu eu, nu era doar despre mine. Era despre
noi, eram noi n jurul pietrei, iar Gage ieea din
pdure dup ce omorse demonul. Te rog, ntoarce-te!
Te rog!
i lipi buzele de ale lui, forndu-1 s respire.
Lacrimile i czur pe faa lui.
- Moartea nu e rspunsul. Viaa e rspunsul!

435
i puse din nou buzele peste ale lui i-l simi
micndu-le.
-G age! Respir! E...
- L-am simit. Cal i strnse mna peste a lui
Gage. Te-am simit.
Ochii i se deschiser i-i ntlnir pe ai lui Cybil.
A m ... Am avut noroc.
Strbtut de un fior, Cybil i puse capul pe
pieptul lui, ascultndu-i inima.
- Cu toii am avut noroc.
Hei, Tumer. Cu un rnjet imens pe fa, Fox
se aplec pentru ca Gage s-i vad faa. mi datorezi
o mie de dolari. La muli ani!
EPILOG
e trezi singur n pat, ceea ce, n opinia lui,
S era pcat, pentru c se simea aproape
normal din nou. Soarele nvlea prin ferestre.
Probabil c am dormit cteva ore bune, se gndi Gage.
i nici nu era de mirare. Moartea era destul de
epuizant.
Nu-i aducea aminte prea multe din drumul de
ntoarcere. Nu fcuse dect s pun un picior naintea
celuilalt, adesea sprijinit de Cal i de Fox. Dar voia
s se ntoarc odat acas - cu toii voiau asta.
Se simise slbit ca un copil, asta-i amintea. Att
de slbit nct dup ce ajunseser acas Cal i cu
Fox trebuiser s-l ajute s se spele, s se curee de
snge i de noroi, i de ce altceva mai adusese cu el
din iadul acela.
Dar acum nu-1 mai durea tot corpul la fiecare
respiraie. i cnd se ridic n fund, lumea nu ncepu
s se nvrt cu el. Cnd se ridic n picioare podeaua
rmase stabil i nimic dinuntrul lui nu ip de
durere. Rmase nemicat pre de o secund, s fie
sigur c poate s se in pe picioare, se uit spre
cicatricea de la ncheietura minii, apoi i-o pipi pe
cea de pe umr cu vrfurile degetelor.

437
Lumina i ntunericul. Le purta pe amndou
n el.
Se mbrc cu un tricou i cu o pereche de jeani
i cobor.
Ua din fa era deschis, lsnd s intre n cas
i mai mult soare i o adiere de var. i vzu pe Cal i
pe Fox pe verand, cu Lurnp tolnit ntre scaunele
lor. Cnd iei, amndoi zmbir, iar Fox slt capacul
rcitorului de lng el, scoase o bere i i-o oferi.
- Mi-ai citit gndurile.
- M pricep la asta. Fox se ridic, la fel i Cal.
Ciocnir sticlele, bur.
- I-am tbcit fundul, spuse Fox.
- Cam aa ceva.
- Bine c n-ai murit, adug Cal.
- Ai mai spus chestia asta de vreo cteva zeci
de ori pe drum, cnd ne ntorceam.
- Nu eram sigur c-i aduci aminte. Din cnd n
cnd mai i leinai.
- Acum nu sunt leinat. Cum e oraul?
- Tata, Hawbaker i ali civa au avut grij de
el n perioada cea mai grea. A fost ru, adug Cal,
uitndu-se la grdinile lui. Incendii, jafuri...
- Obinuitele violene, continu Fox. Sunt civa
n spital, alii vor trebui s se hotrasc dac vor s-i
reconstruiasc casele. Dar Jim Hawkins a fost un
adevrat erou.
- Are o mn rupt, cteva tieturi i o grmad
de vnti, dar a supravieuit. i ferma la fel, i spuse
Cal. Am trecut pe-acolo s vedem ce s-a ntmplat,
s-l lum pe Lump, i-ant dat o rait i prin ora ct
i fceai tu somnul de frumusee. La naiba, alt dat

438
a fost mai ru. N-au fost victime noi. Nici mcar una.
Hollow i e dator, frioare.
- La naiba, ne e dator tuturor. Gage nclin berea
spre el. Dar da, mai ales mie.
- Apropo, dac tot vorbim de datorii, i aminti
Fox. Ai s ne dai cte o mie, la fiecare.
Gage ls berea jos i rnji.
- Uite un pariu pe care l-am pierdut cu plcere.
Se mpletici napoi cnd Fox l lu dup gt i-l pup
pe gur.
- M-am rzgndit n privina strngerii de mn.
- lisuse, ODell! Chiar cnd Gage ridic mna,
Cal veni mai aproape i-l imit pe Fox. Rznd, Gage
se terse cu dosul palmei la gur. Bine c n-a vzut
nimeni chestia asta, altfel ar fi trebuit s v pocnesc
pe amndoi.
- De douzeci i unu de ani tot spunem asta i
acum chiar se potrivete. Cal ridic din nou berea.
S trim, la muli ani!
- Aa! Fox i ridic i el sticla.
Exact cnd ciocneau sticlele aprur Quinn i
Layla.
- Uite-1! Ia vino ncoace, frumosule!
Quinn l prinse i-l srut cu foc.
- Aa mai vii de-acas, spuse Gage, dnd din
cap.
- Acum e rndul meu. Layla o mpinse pe Quinn
la o parte i-i lipi buzele de ale lui Gage. Ce-ai zice
de-o petrecere?
- Pi, a zice numai de bine.
- Familia lui Fox i cea a lui.Cal ateapt un
rspuns. O s le spun c eti gata de petrecere.

439
O petrecere aniversar, se gndi el. Da, de o
grmad de timp n-am mai avut parte de aa ceva.
- O idee foarte bun.
- ntre timp, s tii c te ateapt cineva n
buctrie.
Nu era n buctrie, ci pe veranda din spate,
singur. l auzi venind i se ntoarse. Iar pe faa ei
nflori tot ce-i trebuia lui. Apoi i sri n brae,
strngndu-1 cu putere, iar el o ridic, nvrtind-o.
-N e-am descurcat destul de bine, spuse el.
- Ne-am descurcat de minune.
O ls jos i-i srut vntaia de pe tmpl.
- Ct de lovit eti?
- Nu foarte, i asta e un mic miracol, dintr-un
ir mai lung de mici miracole. Am devenit din nou
un fan al Sorii.
- Dent. Dent a fost acolo cu mine.
Ea i ddu prul pe spate i-i trecu vrfurile
degetelor peste faa lui, peste umeri.
- Ne-ai spus cte ceva despre asta. Erai foarte
slbit, din cnd n cnd delirai.
- Eram gata s-o fac - s-l termin. Am simit asta.
Am tiut asta. Dar asta avea s fie tot, tot ce mai
puteam s fac. Apoi a aprut o lumin, un tunel de
lumin. Apoi, Iisuse, o explozie de lumin! O
adevrat nov.
- Am vzut-o i noi.
- L-am vzut pe Dent - n cap. Sau aa cred, c
n cap. Aveam piatra n mn. Ardea, flcrile mi
neau printre degete. A nceput s... Pare o nebunie.
- Cnte, termin ea. Cnta. Ambele pietre
cntau.

440
- Da, cnta. Pe o mie de voci. Am simit mna
lui Dent ncletndu-se peste a mea. A mea peste
piatr, a lui peste a mea. Am sim it... o legtur. tii
ce vreau s spun.
- Da, tiu exact ce vrei s spui.
- Nu este moarte." Asta mi-a spus, apoi i-am
nfipt piatra n inim. L-am auzit ipnd, Cybil. L-am
auzit ipnd i l-am sim it... fcnd implozie,
ncepnd cu inima. Apoi asta a fost tot, pn cnd
m-am ntors. Nu a fost ca data trecut, cnd m-a
mucat ticlosul. De data asta am plutit ca i cnd a
fi luat un drog bun.
- Lumina l-a strpuns, l-a distrus, i spuse ea.
A spune c l-a vaporizat. E cea mai apropiat
expresie. Gage, i-am vzut, doar pentru un moment
- poate c mai puin de un moment. I-am vzut pe
Giles Dent i pe Ann Hawkins. l-am vzut mpreun,
i-am simit mpreun. i am neles.
- Ce?
- El trebuia s se sacrifice. El avea nevoie de
noi, avea nevoie ca tu s te oferi spre sacrificiu. Avea
nevoie de tine pentru ca tu s duci piatra acolo, tiind
c aveai s plteti cu viaa. Pentru c am fcut ceea
ce am fcut, pentru c tu ai fost gata s-i jertfeti
viaa, el a putut s o dea pe-a lui n schimb. Nu e
moarte, i-a spus el lui Ann, i nou, i ie. El a
continuat s existe, toi aceti ani. i noaptea trecut,
prin intermediul nostru, cu ajutorul tu, el a fcut
sacrificiul necesar pentru a ncheia toate socotelile.
A putut s plece, n sfrit. Acum este cu Ann, i
amndoi sunt tiu c pare un clieu mpcai. Cu
toii suntem mpcai.

441
- mi va trebui ceva timp s m obinuiesc. Dar
sunt gata s ncerc. O lu de mn. M-am gndit aa.
Mai rmnem aici vreo dou-trei zile, pn se lini
tesc apele. Apoi plecm vreo dou sptmni. La ct
de norocos am fost n ultima vreme, cred c voi
ctiga ndeajuns pentru a-i cumpra un inel cu un
diamant ct roata carului, dac-i place ideea.
- mi place, dac asta este o cerere n cstorie
real, nu doar una ipotetic.
- Ce-ai zice de cererea asta real? Hai s ne
cstorim n Vegas. Putem s convingem pe toat
lumea la care inem s vin cu noi acolo.
- n Vegas. nl capul, apoi rse. Nu tiu de
ce, dar mi se pare o idee perfect. S-a fcut. i lu
faa n mini i-l srut. La muli ani!
- Mi se tot spune chestia asta.
- i o s i se tot spun. i-am fcut un tort.
- Serios?
- Un tort cu apte etaje, aa cum i-am promis.
Te iubesc, Gage. l lu n brae. Iubesc totul la tine.
- i eu te iubesc. Mi-am tras o femeie care e
gata s se mrite n Las Vegas, care face torturi i
mai e i foarte deteapt. Sunt un tip tare norocos.
i lipi obrazul de cretetul ei i rmase aa
privind spre pdurea n care exista o potec ce ducea
la Stnca Pgn.
i la captul acelei poteci, dincolo de Lacul lui
Hester, unde apa curgea rece i limpede, pmntul
prjolit nverzi din nou. Pe pmntul nou, Stnca
Pgn sttea, tcut, n btaia razelor soarelui.

Sfrit

442
EDITURA L ID E R - CLUBUL CRII
Bd. Regina Maria, nr. 98, bloc 119, etaj 5,
apt. 14, Sector 4, Bucureti
Telefon: 021.316.32.55; 0744.530.970; 0723.335.197;
Fax: 0314.108.648
email: lider@ e-xtreme.ro; depoxit@edituralider.ro; site: www.edituralider.ro

Not: M em brii CLUBULUI C RII LIDER


beneficiaz de urm toarele avantaje:
1. Editura suport cheltuielile de expediere a crilor comandate. In termen de o sptmn de la
data comenzii, solicitantul va primi prin pot, la domiciliul su, crile dorite n limita stocului
disponibil cu plata ramtars.
2. Reducerea preului de vnzare este de 25% pentru fiecare comand.
3. Com enzile se pot face: prin pot la O.P. 5-C.P. 15, telefonic i on-line la adresa
ww w.oditunilider.ro
4. Taxele potale sunt suportate de ctre editur.

Oferta de curte

CO LEC IA CULTUR GENERAL

Daniel S. Buri 100 CEI MAI MARI SCRIITORI Al LUMII 36,00


John Simmons 100 CEI MAI MARI SAVANI AI LUMII 35,00
Jean Preposiet ISTORIA ANARHISMULUI 34,90
Anthony Blond O ISTORIE SCANDALOAS
A MPRAILOR ROMANI 29.90
Dominique Venner ISTORIE I TRADIIE LA EUROPENI 24.90
Roa Agizza MITURI I LEGENDE ALE ROMEI ANTICE 32.90
John Maione VERDICTUL TIMPULUI 29,90
Michel Faucheux 0 ISTORIE A RULUI 29,90
Martin Seymour Smith 100 CELE MAI IMPORTANTE
CRI DIN ISTORIA OMENIRII 39,90
Brian Mooney 100 MARI LIDERI DIN
ANTICHITATE PN N PREZENT 34,90
Nigei Cawthome 0 ISTORIE A PIRAILOR 35,00
Ion Manta TERRA SE DESTINUIE 29,00
Harold C. Schonberg VIEILE MARILOR COMPOZITORI 37,00

LAUREAI AI PREM IULUI NOBEL PENTRU LITERATUR

Sinclair Lewis DR. ARROWSMITH 34,90


Toni M orm on CNTECUL LUISOLOMON 32,90

BELETRISTIC

Amanda Quick LOVITUR DE TEATRU 34,90


Barbara Taylor Bradford BLESTEMUL UNEI DINASTII 35,90
CLANUL EMME1 HARE 34,00
LIN VIS MPLINIT 22,00
VIAA MERGE NAINTE 23,00
MOTENITORUL 38,50
Barbara Delinsky CAPRICIILE DESTINULUI 24,00
0 TAIN DIN TRECUT 21,00
SFIDEAZ-1 SOARTA 22,00
0 LECIE DE VIA 33,00
MNA DESTINULUI 33,00
SECRETUL DINTRE NOI 32,00
Celeste Bradey CLUBUL MINCINOILOR 29,90
Danielle Steel CLTORIA 23,00
CARUSELUL NTLNIRILOR 24,00
PROVOCAREA DESTINULUI 34,90
SRUTUL 25,00
Julia Grice BNUIALA 22.00
Elizabeth Adler LADOLCE VITA 21,00
Gayle Lynds CONSPIRAIA SPIRAL 30,00
MAREA SCHIMBARE 30,00
Harlan Coben UN MESAJ OCANT 21,00
DISPRUT FR URM 29.90
Irwing Wallace FR SCRUPULE 28,00
Johanna Lindsey RIVALITATE 29,90
CSTORIE SCANDALOAS 32,00
Joseph Finder ORA ZERO 28,00
James Patterson BUFONUL 34.90
ALERT DE GRADUL ZERO 32,90
MAREA RATARE 25,00
TRANDAFIRII SUNT ROII 22,00
VIOLETELE SUNT ALBASTRE 24,00
NSCENAREA 33,90
Jennifer Blake DUELUL INIMILOR 39,00
BLESTEMUL 34,00
Jude Deveraux TENTAIE 22,00
Kenneth Royce FIUL AMBASADORULUI 20.00
PE URMELE LUI IUDA 22.00
Lisa Jackson 0 MINTE DIABOLIC 29,90
Madeleine Brent PIATRA CAPRICORNULUI 24,00
Mary Higgins Clark MESAJE MISTERIOASE 33,90
Michael Crichton PRIZONIERII TIMPULUI 34,00
Michael Hartland A TREIA TRDARE 23,00
Sreve Martini PROCESUL 29,90
Nora Roberts TRANDAFIRUL NEGRU 34,90
CRINUL ROU 34,90
MISTERUL TABLOULUI 34.90
MARTORUL 29,90
PRIN LABIRINTUL RAIUNII 34,90
INOCEN I CRIM 40,00
AMENINAREA DIN UMBR 46,00
CRUCEA LUI MORRIGAN 33,00
VALEA TCERII 32,00
DANSUL ZEILOR 34,00
ULTIMA IMAGINE 33,90
AFACERI MURDARE 34,90
N ARIA NOPII 33,90
MISTERUL TABLOULUI 34,90
VIZIT NEATEPTAT 34,90
Robert Ludlum PROTOCOLUL SIGMA 34.00
OPERAIUNEA LAZARUS 39,90
DOCUMENTUL MATLOCK 35,00
Sandra Brown JURMNTUL UITAT 24,90
Takashi Matsuoka CASTELUL SAMURAIULUI 42,00
Tamara McKinley SECRETE DE FAMILIE 29,90
Kristin Hannah CDEREA NGERULUI 34,00
DINCOLO DE TCERE 35,00
Jayne Ann Krentz MINCIUNI NEVINOVATE 32.50
Karin Slaughter FURIE OARB 24,00
Vera Cowie CLTORIE N TRECUT 35,00
Luanns Rice UN NGER PENTRU FIECARE 37,00
CASTELE DE NISIP 35,00

BIOGRAFII CELEBRE

Michael White NFRUNTND INCHIZIIA. PROCESUL


I SFRITUL LUI GIORDANO BRUNO 24,90
Andre Maurois UN DON JUAN - VIAA LUT BYRON 32,00
VIAA LUI CHATEAUBRIAND 24,00
Evelyne Lever PE EAFOD - MAREA ANTOANETA 25,00
Carolly Erickson ELISABETA 1 - REGINA VIRGIN 28.00
VIAA LUI HENRIC AL VIII-LEA 22,00
Michael White,
John Gribbin ALBERT EINSTEIN 29,90
D. Volkogonov TROKI 22,00
Henri Troyat TERIBILELE ARINE 33,00
Irving Stone TURNUL NEBUNILOR 49,50
PARIA 42,00
AGONIE I EXTAZ 43,00
Stanley Wells SHAKESPEARE PENTRU ETERNITATE 46,00

CARTE DIVERS

Sanda Marin CARTE DE BUCATE 27,00


Georgeta Nichifor DICIONAR ROMN-ENGLEZ 2006 16,90
J. F. Dortier TIINELE UMANISTE 32,90
Traian Tandin PARANORMALUL N CRIMINALISTIC VOL. 1 32,90
PARANORMALUL N CRIMINALISTIC VOL. II 34,40
Cristian Ionescu INSTITUII POLITICE
l DREPT CONSTITUIONAL 34,90

CARTE MEDICAL

Colectiv DIAGNOSTIC I TRATAMENT


N PRACTICA MEDICAL 129,90
Stanley L. W eber DIAGNOSTIC DIFERENIAL
N DUREREA ACUT 76,00
irina Holdevici PSIHOTERAPIA COGNITIV-COMPORTAMENTAL 29,90
Patrick Holford SPUNEI NU BOLILOR DE INIM 19,90
Christine Magro SPECIALITII RSPUND NTREBRILOR DVS. 14,90
Colectiv ZOONOZE 85,00
Pavel Abraham DICIONAR DE DROGURI 59,00
Jacques Wallach INTERPRETAREA TESTELOR DE DIAGNOSTIC 90,00
Pat Thomas METEOSENSIB1LITATEA 27,90
Valentin Iftenie MEDICINA LEGAL 39,00
Bernard Lown ARTA PIERDUT A VINDECRII 33,90

ULTIM ELE APARIII

Barbara Delinsky NVA S IUBETI 34,00


Robert Ludlum TESTAMENTUL LUI HOLCROFT 39,00
Colette Amould ISTORIA VRJITORIEI N OCCIDENT 36,00
Lilian Harry CNTEC N AMURG 35,00
Sarah Addison Ailcn GRDINA FERMECAT 36,00
Mircea Handoca MIRCEA ELIADE. PAGINI REGSITE 39.50
John Baldock FEMEILE DIN BIBLIE 37,50
Karen Rose NU TE POI ASCUNDE 39,00
Lurlene McDaniel DARUL DE CRCIUN 20,00
Steven Pressfield ALEXANDRU CEL MARE 33,00
Robert Ludlum IDENTITATEA LUI BOURNE 39,90
Nora Roberts FRAI DE CRUCE 36,00
Luanne Rice MAI PRESUS DE TOATE 34,00
Colleen McCoulogh DESCHIS. NCHIS 30,00
Fiona Kidman LUPTA CU DESTINUL 29,00
Greg Cox HOUDINI, ULTIMUL MAGICIAN 25,00
Sandra Brown PARAVANUL DE FUM 31,00
Amanda Quick AL TREILEA CERC 27,00
Hunter Morgan NU PRIVI NAPOI 28,00
Sholera Aseh APOSTOLUL 35,00
Rom anul de fa ncheie trilogia
Semnul celor apte i totodat povestea celor
ase eroi n nfruntarea cu forele rului.
Ultim a btlie este ntotdeauna cea
mai grea. O lupt pe via i pe m oarte
urm eaz s aib loc, iar de data aceasta
dem onul este mai puternic ca oricnd.
N um ai legturile de prietenie, ideea de
familie i elul lor com un l p o t nvinge.
O carte fascinant, o m pletire de
iubire, aventur, logic i paranorm al, ce i
va ine n suspans pe cititori pn la final.

EDITURA LIDER
www.edituralider.ro