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L'APPROCHE BIOGRAPHIQUE : SA VALIDIT MTHODOLOGIQUE, SES POTENTIALITS

Author(s): Daniel Bertaux


Source: Cahiers Internationaux de Sociologie, NOUVELLE SRIE, Vol. 69, HISTOIRES DE VIE ET
VIE SOCIALE (Juillet-Dcembre 1980), pp. 197-225
Published by: Presses Universitaires de France
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40689912 .
Accessed: 28/07/2013 13:54

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L'APPROCHE BIOGRAPHIQUE :
SA VALIDIT MTHODOLOGIQUE,
SES POTENTIALITS
par Daniel Bertaux

RSUM

En sociologie comme dans (Vautres disciplines, la conjonctureactuelle est


au pluralisme des thorieset des mthodes.Aussi les rcitsde vie, enfinred-
couverts,sont-ilsutilissde multiplesfaons. Mais en mmetemps,parce qu'ils
conduisent se placer au point d'articulationdes treshumains et des places
sociales, de la cultureet de la praxis, des rapportssociostructurelset de la dyna-
mique historique,il se pourrait que de la diversitde leurs utilisationsmerge
peu peu une approcheunifiantedpassant les frontires de la sociologiecomme
telle.

SUMMARY

In sociology,as in othersocial sciences,the fieldis at presentcharacterized


by a pluralism of theoriesand methods.As a result,life-histories - at long last
rediscovered- are being used in a wide varietyof ways. But at thesame time,
because theyare leading research to focus on the points of convergenceand
merging betweenman and social position, cultureand praxis, sociostructural
relationships and historical dynamics, this very diversityin the use of life-
histories may ultimatelygenerate a unifying approach sufficiently large in
scope to transcendtheactual boundaries of sociology.

Des travauxfranaisrcentsont ramen la surfacedeux


pansde l'histoire
de la sociologieempirique qui avaienttpres-
que totalement oublis: il s'agitdes recherches base de rcits
de vie (lifestories)et d'histoiresde vie (lifehistories)menes
dans l'entre-deux-guerres par des sociologuesde Chicago(Ber-
taux,1976),et de cellesconduites la mmepoqueen Pologne
partirde mmoires (pamietniki) recueillis
parconcours publics
auprsdepaysans,d'ouvriers, de chmeurs (Markiewicz-Lagneau,
Cahiersinternationaux
de Sociologie,vol. LXIX, 1980

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1976, 1981 ; titre d'exemple paradigmatique, voir Chala-


sinski,1981). Loin d'tre des travaux marginaux,ces recherches
constituaient l'poque l'un des principauxcourantsde la socio-
logie empirique,tant aux Etats-Unis qu'en Pologne. Et cepen-
dant,aprsla secondeguerremondiale,cetteformed'observation
des processussociaux devait disparatrede la panoplie mtho-
dologique internationale.
Ceci pour la sociologie.En anthropologie, l'utilisationdes his-
toiresde vie est la foisplus ancienneet plus diversifie; Lewis
L. Langness en recensaiten 1965 plus de quatre cents exemples
(Langness, 1965). L aussi cependant,malgr quelques chefs-
d'uvre mondialementconnus - dont ceux d'Oscar Lewis - ,
cetteformede recherchedevait s'effilocher au coursdes annes 50
et 60 (Morin,1980, dans ce numro).
Dans chacunede ces deux disciplines,il s'est trouvdes cher-
cheurspour tenterde porterun jugementsur la validit de la
mthode,et de comprendreles raisonsde son chec. Citons,pour
l'anthropologie,les essais de Kluckhohn (1945), de Dampierre
(1957), Langness (1965), Mandelbaum (1973) ; et pour la socio-
logie, ceux de Blumer (1939), Angell (1945), Becker (1966),
Denzin (1970)1.
Les troisessais de bilan critiqued'Angeli,Becker et Denzin
portent, plus de vingtans de distance,sur un corpuspratique-
mentinchangd'une vingtained'tudes effectues par l'cole de
Chicago. Leurs conclusions aussi se :
rptent malgr,disent-elles,
des difficults mthodologiquesdans le recueil et l'analyse, les
rcitsde vie constituentun outil incomparabled'accs au vcu
subjectif; et la richessede leurs contenusest une sourced'hypo-
thses inpuisable. Malheureusement,les sociologues,obnubils
par la recherched'une apparence de scientificit, se tournentde
en
plus plus vers le quantitatifet dlaissentles rcits de vie...
Ce jugementn'est pas faux ; mais il a ses limites,qui sont
celles du point de vue d'o il est nonc. Ce point de vue, c'est
celui de l'interactionnisme symbolique.L'inconvnientest qu'il
ne se donnepas commetel, mais commele point de vue sociolo-
gique.C'est ainsi par exempleque ces bilans critiquesn'abordent
mme pas la question de savoir si les rcits de vie pourraient
apporterdes connaissancessur les rapportssociostructurels (par
exemple sur les rapportsde production,sur le droit coutumier,

1. Une placeparticuliredoit trerserveau travailde SigridPaul, qui


cite, rsumeet value avec une grandesretde jugement,sans a priori
thorique, quasi-totalit recherchesutilisantdes documentspersonnels
la des
(essentiellementdes rcitsde vie) en ethnologie,en sociologieet en psycho-
logiedepuisl'originede ces troisdisciplines: uneprouesseadmirable(Paul,
1979,en allemand).

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L'approchebiographique 199

surla ralitsociologique d'institutions formellesdiverses); sur


des faitsde culture; sur des processussocio-historiques parti-
culiers; voire des donnesquantifiables(ainsi des budgets-
temps l'chellede la vie). Ce typede connaissances n'intressait
pas l'interactionnisme symbolique2. En ralit,les essaisd'ana-
lysedes raisonsde la dsaffection l'garddes rcitsde vie sont,
de faonsous-jacente, des tentatives pourcomprendre le relatif
chec de l'interactionnisme symbolique.Mais parce qu'Angell,
Becker,Denzinne poussentpas jusqu'au bout l'analysede leur
chec,ils ne peuventaboutirqu' l'checde leuranalyse3.
En ralit,ce sontsurtoutdescausesextrinsques, et nondes
faiblessesintrinsquesde la mthode,qui ont entranson
abandon.La secondeguerremondialea acclret parachevle
dplacement du centredu monded'unerive l'autrede l'Atlan-
tique. Dans le mmetemps,aux Etats-Unismmes,le passage
de la forme concurrentielle la formeoligopolistiquedel'conomie
induisaitun dplacement desproblmes sociauxcentraux, lequel
engendrait sontourau seinde la sociologie nord-amricaine les
montesparalllesdu surveyresearch et du fonctionnalisme par-
sonien,qui tablirent ainsileurhgmonie sur (respectivement)
la sociologieempirique et la thoriegnrale, rduisant toutesles
autresformesd'observation et de thorisation une existence
marginale, prcaire,ou la disparition.
Il en futainsitantque duracettedoublehgmonie. Ce qui
y mitfince n'estpas,on le sait,lescritiques pertinentesetrenou-
velesd'intellectuelstelsqueC.Wright Mills,Sorokin,Gurvitch ou
Lefebvre, maislessoulvements sociauxde la findesannes60qui
seuls,parleurimpactidologique massif,russirent en branler
la base. Dans son lan, la critiqueradicalede ces deux para-
digmesest d'ailleursalle troploin; car l'objet dconstruire
taitbienmoinsle surveyresearch ou le fonctionnalisme (et son
quivalent en France: le structuralisme), toutesformes utiles
la dmarchesociologique,que le monopolede scientificit
qu'elless'taientindment attribu.
Quoi qu'il en soit, la situationgnralea profondment
chang. Nous traversonsmaintenantune priode pluraliste
2. A cet gard,l'tude rcentede Denzin (1981) qui porte sur une
branche de production marque notreavis un tournanthistoriqueet ouvrede
nouvellesperspectivesde communication entrediversescoles de pense
(interactionnisme symbolique,structuralisme, marxisme,etc.).
3.Ce qui ne signifie pas, bien entendu,qu on puisseignorerleursessais,
en particulierl'tude trstravaillede Denzin (1970) ; ni qu'on puissese
passerde connatrela problmatique de l'interactionnismesymbolique,qui
constituel'effort de loinle plus intressantpourpenserun niveauspcifique
de la vie sociale,celuide l'interactionen face face; voiren particulier
les
travauxremarquablesd'ErvingGoffman.

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200 Daniel Beraux

(Wiley,1979)danslaquelleaucunenation,aucunethorie, aucune
mthodene peuventprtendre ; et cettesituation
l'hgmonie
estextrmement favorable l'essordel'imaginationsociologique4.
Jamaisla sociologiemondiale,jamais la sociologienord-amri-
caine elle-mme n'avaientt aussi diversifies qu'au coursde
ces dernires annes; et cettediversit, cetterichesseindique
assez que la crisede la sociologie donton a beaucoupparl
n'taiten faitque la crisede sesparadigmes hgmoniques.
Parmiles nouvelles formes de recherches sociologiques qui se
dveloppentde par le monde,celle qui nous intresseici est
constituepar le recoursaux rcilsde vie. Prcisonsd'abordle
vocabulaire.La langueanglaisedisposede deux mots,sloryet
history,pourtraduirele franais histoire. Aprsune longue
priodede flottement terminologique, le sociologuenord-am-
ricainNormanK. Denzin(1970)a proposune distinction, qui
me paratdevoirtrereprise, entrelifehistory et lifestory.Par
ce derniertermeil dsignel'histoired'une vie telleque la per-
sonnequi l'a vcuela raconte: si denombreux chercheurs franais
emploient encorele termed'histoire de vie ceteffet, il semble
prfrable d'utiliserceluide rcitde vie,qui estplusprcis.Quant
au termelifehistory, Denzinproposede le rserver aux tudes
de cas portant surunepersonne donne,et comprenant nonseule-
mentson proprercitde vie mais aussi toutessortesd'autres
documents: par exemple,dossiermdical,dossierjudiciaire,
testspsychologiques, tmoignages des proches,etc. De son ct
LewisL. Langness,auteurd'unetudefortcompltesurl'utili-
sationdes histoiresde vie en anthropologie (Langness,1965),
confirme que lespremiers anthropologues qui utilisrentle terme
lifehistory entendaient par l dsigner toutce qu'ils avaientpu
apprendre d'unepersonne, soitparelledirectement, soiteninter-
rogeant les autres membres de la communaut.
Par ailleurs,la distinctionentrelifestoryet lifehistory, rcit
de vie et tudede cas clinique,me paratrenvoyer bienautre
chose qu'une distinctionterminologique. Denzin considrait
en 1970que l'tudede cas (lifehistory) taitbiensuprieure au
simplercitde vie qu'elleenglobait.Inversement, ce qui retient
mon attention,c'est l'orientation implicitement technocra-
tique (ou, selonle cas, psychocratique, sociocratique ou stato-
cratique)destudesde cas o s'panouitpleinement unevolont

4. Il ne s'agitici que de l'aspectintellectuel


de la sociologie.On sait par
ailleurs que cette disciplineest trs menacedans de vastes rgionsdu
monde, la suite de l'avance de no-totalitarismes.Car la pensesociolo-
gique authentiqueest par vocationantitotalitaire ; elle s'panouitou dis-
parat en mmetempsque la dmocratiepolitique(Touraine, 1974).

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L'approchebiographique 201

de savoirincontrle.La questionde la fiabilit


desdonnespeut
se rsoudreautrement que parla convergence de sourcessurune
personne qui, de toutefaon,ne sauraiten aucuncas constituer
en tantque telleun objetsociologique (Bertaux,1981,Introduc-
tion).
Mais pourquoiparler d'approchebiographique et non de
mthodedes rcitsde vie ? L'expressiond'approche biogra-
phiqueconstitue un parisurl'avenir.Elle exprimeen effetune
hypothse, savoirque le chercheur qui commence recueillir
des rcitsde vie, croyantpeut-treutiliserainsi une nouvelle
techniqued'observation au seinde cadresconceptuels et pist-
mologiques inchangs, se trouverapeu peu amen remettre
en questionces cadresl'un aprsl'autre5.Ce qui seraiten jeu,
ce ne serait donc pas seulementl'adoption d'une nouvelle
technique,mais la construction de procheen proched'une
nouvelledmarche ; unenouvelleapproche
sociologique qui,entre
autrescaractristiques, permettraitpour une foisde rconcilier
l'observation et la rflexion(Bertaux,1977, 1981b). D'o le
termed'approchebiographique.
C'estpeut-trele faitde mettrece termeau singulier qui est
le pluscontestable.En effet,alorsqu'il existaitautrefois
un lien
trstroitentrel'utilisationdes rcitsde vie et une orientation
versl'aspect psychologique des phnomnes sociaux,ce lien
s'estaujourd'huirompu; et les nombreuses recherches qui utili-
sentmaintenant les rcitsde vie relventd'une grandevarit
5. C'est l trsexactementce qui s'est produitpour le surveyresearch.
Son principalpromoteur, Samuel StoufTer, n'avait initialementque des
objectifsfortpragmatiques. Form Chicago,puis auprsdes psychologues
Thurstoneet Pearson,il montraitdans sa thse de Ph.D. qu'on pouvait
obtenirau moyende questionnaires standardissles mmesinformations
spcifiquesqu'au moyende rcitsde vie, mais un bien moindrecot
(Stouffer,1930).En 1939,lorsd'uneclbretable ronde,il apportala preuve
selonlui dcisivede la supriorit des questionnairessur les rcitsde vie :
c'est la premiretechniqueet non la seconde qu'utilisaient...les grandes
ou
banques, plus exactement leurs actuaires,pour valuerle risquespci-
fiquede non-remboursement d'un prtconsenti tel ou tel particulier (voir
Blumer,1939; et la traductionde l'intervention de Stouffer dans Bertaux,
1976). Trsrapidement, grceau travailde Paul Lazarsfeld,cettenouvelle
techniqued'observation du social devait produirenon seulementsa propre
mthodologie d'analyse,maisune faonde concevoirla thoriesociologique
elle-mme(commesystmed'hypothsesportantsur des relationsentre
variables).Enfin,pourcouronner l'difice,des philosophesno-positivistes
vinrentconfrer cette nouvelleapprocheses lettresde noblessepist-
mologiques en tablissantun parallle- vrai dire totalementsuper-
ficiel- entresciencesphysiqueset sciences sociales, lois de la matire
commerelationsentredes grandeursphysiqueset lois de la socitcomme
relationsentrevariablessociologiques.
Paralllement, la prdiction de Stouffer selon laquelle d'autres grandes
industries que les banquess'empareraient de l'enqutepar questionnaires,
se ralisaitau-delde toutesles esprances...On ne peut que regretter que
cettehistoirefascinante n'ait pas encorefaitl'objet d'unetudede sociologie
de la science,ou plusexactement : de sociologiede la sociologie.

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202 Daniel Berlaiix

d'orientations Dans la suitede cetarticleje voudrais


thoriques.
d'abordfaireressortirles axes qui sous-tendentet organisent
cettevarit,avant d'en venir quelquespointsde mthodo-
logie et de conclureen dgageantce qui, dans les nouvelles
recherches,me paratporteurd'avenir.

LE CHAMP ACTUEL DE L'APPROCHE BIOGRAPHIQUE

De Vunit la diversit. - Lorsque,aprstrenteansd'abandon,


des tudessociologiques base de rcitsde vie ontcommenc
reparatre, c'est en discontinuit presquetotaleavec la tradition
de l'interactionnisme symbolique.Peut-trela meilleurefaon
de prendrela mesurede cettesolutionde continuit, et de la
diversitexceptionnelle des nouvellesorientations, est-ellede
passeren revueles quelquevingtrecherches qui ont t pr-
sentes au IXe Congrsmondial de Sociologie (Uppsala,
aot 1978) dans le cadredu groupead hocsur l'approchebio-
graphique.
Vingttudes,cela quivautpresque la production bio-
graphique de l'cole de Chicago; du moins en quantit(maisla
qualitsuit). Il ne saurait tre de
question prsenter icicesvingt
recherches ; la plupartdes communications prsentes Uppsala
ontt ou vonttrepublies,et on voudrabiens'y reporter. Ce
qui nous intresse, c'estde les considrercomme autant d'indica-
teursspcifiques d'un champnouveaudontellesrvleraient la
structure, de la mmefaonqu'enexaminant leslocalisations des
diffrentes espcesde fleursqui poussentspontanment dans un
pr,on peuten infrer la cartepdologique du sol.
Orce qui frappeau premier coupd'ilc'estunegrandevarit,
qui persiste selon que l'on rpartitces recherches selonl'colede
pense,le typed'objetsociologique ou la populationinterroge.
Ainsi,lescolesde pensevontdumarxisme sartrien(Ferrarotti),
no-matrialiste (Wallerstein), structuraliste(BertauxetBertaux-
Wiame)ou simplement empirique (Kemeny,Lefebvre-Girouard,
Karpati,Lomant) la thoriedes rles (Luchterhand) et
l'hermneutique (Kohli) en passantbien entendupar l'interac-
tionnismesymbolique(Denzin) et plusieursautres courants
thoriquess'inspirantdes travauxde Max Weber(Camargo),
Louis Dumont(Catani),FernandDumont(Gagnon).Mais cette
diversit s'enrichit encorede la participation de chercheurs uti-
lisantles rcitsde vie dansle contexted'autresdisciplines telles
que l'anthropologie (Elegot),l'histoiresociale(Thompson, Synge,
Bertaux- Wiame), la psychologie sociale (Hankiss),la psycho-
histoire(Elder).

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L'approchebiographique 203

Les milieuxsociauxenqutessonteux aussimultiples ; on y


trouvedes paysans,des travailleurssaisonniers, des ouvriers,
des employes, des artisans,des industriels et des lites; ainsi
que desjeunes dlinquants, des hronomanes, et l'vocation d'un
camp de concentration. Au sein de ces milieux,le nombrede
personnes interroges va de un plusde cent.
Enfin,lesobjetsthoriques tudissonttrsdivers,puisqu'ils
vontdu vcu (Gagnon),de l'imagede soi (Hankiss),des valeurs
(Gatani),des conflitsde rles (Luchterhand)et de l'histoire
psychologique(Eider et Rockwell) aux trajectoiresde vie
(Camargo,Martiny,Lefebvre-Girouard, Lomant, Bertaux-
Wiame),aux modesde vie (Kemeny,Karpati)et aux structures
de production (Bertauxet Bertaux-Wiame, Denzin).
Par contraste avec cettegrandevaritde recherches, enri-
chieencorede publicationsplus rcentes(ainsiHareven,1978,
1979; Rosenmayr, 1978; Chalasinski, 1981; Szczepanski, 1981;
Faraday et Plummer, 1979, ou les articlescontenus dans le
prsentnumro),l'ensembledes travauxde l'cole de Chicago
apparatsoudainsingulirement monochrome et polaris.Mono-
chromeen effet, car ces travauxrelventtous d'un mmecou-
rantde penseissude l'enseignement de GeorgeH. Mead,l'inter-
actionnisme symbolique(le termeest venuplus tard).Polaris,
carsi cestravauxportentsurdespopulations diverses : nouveaux
immigrants, jeunesdlinquants,jeunesprostitues, vagabonds,
toxicomanes, cambrioleurs professionnels,c'est encoreet tou-
joursla mmequestion,le mmeobjet sociologique qui oriente
la rflexion : la dviance.
Le pointestessentiel, car il conduit souponner que ce que
l'on prendparfoiscommeun caractreconstitutif des rcitsde
vie, savoirque leurvaleurparticulire rsidedansleuraptitude
comprendre de l'intrieur les processusde dviance,n'est
qu'unede leursmultiples facettesqu'unecoleparticulire, celle
de Chicago,a su mettreparticulirement en valeur.
Essai de substruction.- Peut-onclasserces diversestudes
selon une ou plusieursdimensions, qui ainsi dgagescontri-
bueraient faireapparatrela structure
sous-jacente du champ?
L'une des dimensions structurantesme parattreconstitue
par le typed1objetsociologiquetudi.On aura remarqu en effet
que certainschercheurs ontchoiside se concentrer surdes struc-
tureset des processus objectifs, tandisque d'autresontpris
pourobjetdes structures et des processus subjectifs
.
Structures de production, formationde classessociales,modes
de vie de milieuxsociauxdonnsconstituent autantd'objetsde
typesociostructurel. De mme,les recherches menesactuelle-

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mentsurle cyclede vie et le cyclede la vie familiale (voir


par exemple,Guisenier, 1977 ; Hareven, 1978 ; ou Balan et
Jelin,1980,dansce numro)relventde ce premier type; ainsi
que l'colebritannique d'histoire orale (Thompson,1980, dans
ce numro); et les travauxd'anthropologues cherchant dcrire
les aspectsmatrielsde la cultured'un groupesocial (Elegot,
1980).J'yajouterailes recherches surles modesde vie menes
l'heureactuelleen Francepar desmarxistes (Bleitrach et Chenu,
1979). C'est dans les formes particulires de la vie matrielle,
production et reproduction, travailet consommation, que tous
ces chercheurs orientsversle sociostructurel cherchent le sou-
bassementdes multiplesrgularits de comportement et rcur-
rencesde processus que rvlentles rcitsde vie.
En oppositionapparente cette orientation se situe celle
qui concentre l'attentionsur des phnomnes symboliques, et
tend dgagerles formes et structures particulires du niveau
sociosymbolique. A travers lesrcitsdevie etlesautobiographies,
travers leursformes aussibienque leurscontenus (Burgos,1979,
1980; Kohli,1981; Catani,1981),les chercheurs s'attachent ici
dgager descomplexes devaleursetdereprsentations quiexistent
d'abordau niveaucollectif avantdes'emparer plusoumoinstota-
lementdessubjectivits. Cestravauxse rattachent unelongue
tradition qui parcourt la sociologie etl'anthropologie, etquiva de
l'tudedes religions et des mythes cellede l'idologiemoderne
(LouisDumont,1976); la mthode, par contre,estnouvelle.
Il estcertainque l'tudedu sociostructurel et celledu socio-
symbolique ne procdent pas de la mmefaon; et c'estla raison
pour laquelleleur distinction est ici pertinente. Cependantil
convientde la nuancer.Toutd'abord,la plupartdes objetstu-
disconstituent des formes dgrades, du pointde vue tho-
rique, du sociostructurel (ainsi les modesde vie) ou du socio-
symbolique(ainsi le vcu; les attitudes,reprsentations et
valeursindividuelles) : dans ces formesdgrades, les particula-
ritsidiosyncratiques occupentencoreune place importante.
Surtout,ces deux niveaux du sociostructurel et du socio-
symbolique ne sontque deux facesd'un mmerel,le social;
c'estpourquoitoutetudeapprofondie d'unensemble de rapports
sociauxse trouveamene les considrer simultanment. Ainsi
Denzin,ayant commenc tudierla consommation d'alcool
dans les barssous l'anglede l'interaction symbolique, a-t-ilt
amen s'interroger surlesstructures de production desalcools;
tandisqueje passais l'inversed'uneenqutesurlesrapports de
production du pain uneinterrogation surlesvaleurset projets
de vie de ceuxqui le fabriquent.
Enfin,le socialn'estpas en bton; il est politiqueet tra-

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L'approchebiographique 205

vaille sous la pressionde forcescontraires et changeantes. S'il


structure le champde la praxis,il esten retourl'objet,l'enjeude
la praxis.Unesociologie qui nese bornerait pas analyserl'ordre
institu,maischercherait saisirlescontradictions qu'ilengendre
et les transformationsstructurelles qui en rsultentdevraitdonc
s'efforcerde runifier
la pensedu structurel et celledu symbo-
lique,et de les dpasserpourparvenir unepensede la praxis.
Quelquesuvresexceptionnelles, danslesquelles- ce n'estpas
un hasard- prolifrent les descriptions biographiques de per-
sonnages, nous montrent ici la voie8.
Par comparaisonavec cette premiredimensionallant du
structurelau symboliqueet la praxis,la secondedimension
sous-tendant la diversit
des formes actuellesde l'approchebio-
graphiqueparatradrisoire: c'est en effetcelle du nombre de
rcitsde vie surlequelse fondeune recherche donne.Elle me
semblecependantsignificative.
Certainesrecherchesreposent surun seulrcitde vie (Catani,
1980,1981; Houle,1979; Luchterhand, 1981; ou par exemple
Sutherland, 1937).D'autres en comportent plusieurs, maisisols
lesunsdesautres.C'estle cas de la premire recherche qubcoise
dirigepar NicoleGagnon,qui est plus la juxtaposition de cent
cinquantemicro-enqutes portant chacune sur une personne
qu'uneenqutesurcentcinquantepersonnes. Cettemmeforme
atomisese retrouve dansla recherche de Paul Thompson etThea
Vigne(Thompson,1977).
A l'oppos on trouvedes enqutesportantsur plusieurs
dizainesde rcitsde vie prlevs au sein d'un milieuhomogne,
un milieuorganispar le mmeensemble
c'est--dire de rapports
socioslruclurels.
Ouvrierset artisansde la boulangerie (Bertaux),
paysans et paysannesd'un mmevillage (Elegot),ouvriers-
paysansdes environsde la mmeville (Karpati),membresde
l'lited'un mmepays (Camargo)ou jeunes d'origineouvrire
de la banlieueparisienne (Maugeret Foss-Poliak,1979),autant
d'exemplesde recherches dontla conception initialepermetla
totalisationdes lmentsde connaissancedes rapportssocio-
structurelsapportspar chaquercitde vie, et l'apparitiondu
phnomnede saturation qui me semblefonderla validitde
l'approchebiographique7.
6. Par exemple- titreindicatif - Shirer (1962),
ettout faitpersonnel
Hinton (1971),Brou (1971)ou,dansunautreregistre, Sartre (1971-1972).
7. La saturationest le phnomnepar lequel, pass un certainnombre
d'entretiens(biographiquesou non, d'ailleurs),le chercheurou l'quipe
a l'impressionde ne plus rien apprendrede nouveau,du moinsen ce qui
concernel'objet sociologique de l'enqute (Bertaux, 1976). Nous y
reviendrons.

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206 Daniel Berlaux

Entreces deuxextrmes on trouverades enqutesbasessur


quelquesrcitsde vie seulement(Lewis,1963; Sayad, 1979;
Hankiss,1981).
Si ce qui prcdeestexact,alorsla coupuresignificative selon
cette dimensiondu nombrede cas observsne se situe pas
quelquepartentredix et onze,ou entretrenteet trenteet un
rcits,maisbienau pointde saturation, qu'il fautbienentendu
largement dpasserpourtreassurde la validitdesconclusions.
En de de ce point,il estdifficile de se prononcer surla validit
des reprsentations du relque proposechaquercit,et c'esten
particulier le cas lorsqu'onne disposeque d'un seul rcit.La
tentation alorsest de s'orienter versl'analysehermneutique de
l'autobiographie, le dchiffrementdessenscachsqu'ellecontient ;
ce quipeutdboucher, dansle meilleur descas,surdeshypothses
relativesau niveausociosymbolique8.
Les deux dimensions qui noussemblent structurerl'espace
desnouvellesrecherches (le typed'objetsociologique, le nombre
de rcitsrecueillis) sontrelativement indpendantes. Cependant,
si l'on s'essaie dessinerle tableaureprsentant cet espace,on
constateune tendance l'associationentredes objets de type
symboliqueet un trspetitnombrede rcitsapprofondis ; et
inversement, entredesobjetsdutypesociostructurel etunnombre
levde rcitsassez sommaires.
Cependant, il existe cettetendancede nombreuses excep-
tions; et l'intrtd'un tel tableau est surtoutde fairesaisir,
au-delde la diversit patente(etheureuse)destravauxutilisant
les rcitsde vie, quelques-unsdes principesqui sontau fonde-
mentde cettediversit.

CONSIDRATIONS MTHODOLOGIQUES

Pour l'heurece sontsurtoutdes questionsmthodologiques


qui proccupentles chercheurs dsireuxd'exprimenter
l'ap-
prochebiographique puisque rponse ces questionsne se
; et la
8. La richessedescriptiveet analytiquedes grandesautobiographies
indignes,qui traversl'histoired'unevie donnent voirtouteuneculture,
un milieusocial, parat contredire ce qui prcde.De mme,s'il s'avrait
exact que le peu que nous savons en Occidentdu fonctionnement reldes
rapportssociaux sovitiques nousest parvenupar le truchement d'auto-
biographies(Kravchenko, 1947; Guinzburg,1967; Soljnitsyne, 1963;
Pliouchtch, 1977; Lyssenko,1980),il faudraitchercher expliciterce qui
fait la valeur de ces tmoignagesindividuels.On s'y emploieraci-aprs.
Par contre,retenonsque L'archipeldu goulagrdigpar Soljnitsyne se
fondesur quelque deux cents tmoignages.Rappelonsgalementque la
richesseinformative des tmoignagesest la mesurede notreignorance
pralable.

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L'approchebiographique 207

trouveguredansla littrature, il meparatutilede les aborder,


ne serait-ce que pourraffirmer l'inanitd'une mthodologie
laboresans rfrence aux contenussociologiques.
Sept questionsau moinsreviennent constamment dans les
discussions9. Cesquestions, numres dansl'ordrede leurappa-
ritionsur le terrain(mais dontbien entendules rponsessont
liesentreelles),sontles suivantes:
- qui interroger ?
- combien(taillede l'chantillon) ?
- faut-iltredirectif ou non-directif ?
- faut-il chercher recueillir
desrcitscomplets ou incomplets ?
- comment lestranscrire ?
- comment les analyser?
- comment les publier?
Il seraitfacile,et peu compromettant, de rpondre que tout
dpendde l'objetque l'on cherche comprendre ; etnousvenons
d'entrevoir la grandediversitdes objetssociologiques suscep-
tiblesd'tretudisde cettefaon...Il n'estpas sansintrt non
plusde noterque la plupartdes questionsformules ci-dessusle
sont partird'un pointde vue donton peut aismentdceler
l'origine: c'est cellede l'epistemologie no-positiviste,qui n'en
finitpas d'imprgner nos esprits,alorsque le sensprofondde
l'approchebiographiqueest prcismentde la remettreen
question.Mais qu'y faire? La constanceavec laquelle ces
questionsresurgissent montreassez qu'elles sont pour l'heure
incontournables.
Qui interroger ei combien ? - A tortou raison,quiconque
entendparlerd'uneenqutemeneau moyende rcitsde vie ne
tardepas poserla questionde leurnombre.Combien? De la
rponsedpendunjugement implicite surla validitde l'enqute.
La cl de ce problme du nombreme paratrsiderau moins
en partiedans le conceptde saturation. Le principeen a t
exposplus haut,et je n'y ajouteraiici qu'uneprcision essen-
tielle: le chercheur ne peuttreassurd'avoiratteintla satura-
tionque dans la mesureo il a consciemment cherch diver-
sifierau maximum ses informateurs.
9. Depuis 1976,le Grouped'tude de l'approchebiographiqueen socio-
logie,affili la Maisondes Sciencesde l'Homme,organisepresquechaque
anne un atelierde travaild'une semaine. Chaque atelierest centrsur
l'apportdes rcitsde vie l'tuded'une questionsociologiqueparticulire.
Les ateliersprcdentsont eu lieu Paris (msh,mars1976),Qubec (octo-
bre 1977,sur l'identit),Varsovie(aot 1978,sur la traditionpolonaise),
Rennes(juillet1980,surles socitspaysanneset la dpaysannisation ; voir
Bertaux et Elegot, 1980). Les atelierssontgalementl'occasionde faire
le pointsurla mthodologie.

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208 Daniel Bertaux

La saturation estunprocessus qui s'oprenonpas dansle plan


de l'observation, maisdansceluide la reprsentation que l'quipe
de recherche construit peu peu de son objetd'enqute: cul-
ture d'un groupeau sens anthropologique, sous-ensemble de
rapportssociostructurels, de rapportssociosymboliques, etc.
Oronnepeutse contenter d'unepremire laboration de cette
reprsentation ; elle reposeen effetsur les reprsentations par-
tiellesde la premire sriede sujetsrencontrs ; c'estpourquoi
elledemeure susceptible d'tredtruitepar d'autressujetssitus
dansle mmesous-ensemble de rapportssociostructurels, mais
des placesdiffrentes. Par exemple,la premire reprsentation
des rapportssociostructurels sous-tendant l'existenceet le fonc-
tionnement quotidiende quarantemilleboulangeries artisanales
nous venaitde deux annesd'enquteauprsd'ouvriers bou-
langers.Quandnousavonscommenc rencontrer des artisans
et des patronsboulangers,cette reprsentation ne s'est pas
seulementenrichiede la dimensioncommerciale affrente au
statutd'artisan; caren dcouvrant que beaucoupde boulangers
taientd'anciensouvriersqui s'taientmis leurcompte,nous
avons t conduits transformer profondment nos premires
hypothses.
Un autreexemplefutvoqu Uppsalapar Lena Inowlocki
et CharlesKaplan (1978).La trsgrandemajoritdes travaux
contemporains surla toxicomanie se fondesurl'tuded'hrono-
manesqui sont tombs ; oril en existeautantqui mnent une
vie normale,sans contactaucun avec les diversesinstitutions
rpressives ou de dsintoxication. Ils constituent autantde cas
ngatifs remettant en les
question hypothses tires de l'obser-
vationdes toxicomanes officiellement reconnus commetels10.
Aussila saturation est-elleplus difficile atteindre qu'il n'y
parat premire vue. Mais l'inverse,lorsqu'elleest atteinte,
elleconfre unebasetrssolide la gnralisation : cetgardelle
remplitpourl'approchebiographique trsexactement la mme
fonction que la reprsentativit de l'chantillon pourl'enqute
par questionnaires.
Directif, ? - C'est sans doute l'autobiographie
non-directif
critequi constitue
la formeoptimalede rcitdevie,carl'criture
conduit la constitution d'une consciencereflexive chez le
narrateur.
Les rcitsde vie orauxn'en serontjamais qu'une approxi-
10. Le principede la recherche
systmatiquedu cas ngatif qui remet-
traiten questionles hypothsesantrieuresa t formul par Lindesmith
(1947) proposde sa remarquableenqute sur la toxicomanie,meneau
moyende rcitsde vie.

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L'approchebiographique 209

mation; ceci dit, ils sont en pratiquebeaucoupplus aiss


susciter11.
Commelesrcitsdevieorauxse recueillent dansdessituations
d'entretien,on peuttretentde se reporter l'immenselitt-
raturerelative la conduitedes entretiens. Cependantil faut
treconscientde la diffrence profonde qui existeentrel'orien-
tationgnralede cettelittrature, issuedu champde la psycho-
logie sociale, et l'orientation prconiseici, qui s'apparente
beaucoup plus la dmarcheethnographique. Les psycho-
sociologues s'intressent aux attitudes, aux idologiesincar-
nes,et ont conul'entretien danscet esprit.Si par contreon
considreson interlocuteur commeun informateur, si l'on
s'intressenon ce qu'il croitmais ce qu'il sait (pourl'avoir
vcu directement), la perspective change.Ainsi,l'unedes condi-
tionspourqu'un rcitde vie se dveloppepleinement, c'est que
l'interlocuteur soit saisi par le dsirde se raconteret qu'il
s'emparelui-mmede la conduitede l'entretien ; donc qu'il
arrivece que le psychosociologue le moinsdirectifcherche
prcisment viter.
Alors,faut-iltrenon-directif ? Si l'on s'intresse un objet
du typerapportssociosymboliques , c'estpeut-tre l'attitude
la plusrecommandable ; maisje n'ai pas l'exprience de ce type
d'enqute (voir Catani, 1980). Si par contrel'on cherche
connatredes rapportssociostructurels, c'est une combinaison
d'coute attentiveet de questionnement qui convient.Mais
laquelle?
En ralit,la signification mmede l'attitudenon-directive
changeau coursde l'enqute; et de mmepourl'attitudedirec-
tive.Au dbutde la recherche, la priorit revient l'acquisition
de connaissances sur les cadressociaux(par exemple: rapports
de production, divisiondu travail,mcanismes de distribution

11. A ce propos,uneconsigneinitialetelleque : Bon,alors,je vais vous


demanderde me racontervotrevie risquebienvidemment de clorel'entre-
tien avant mmequ'il ait commenc.On s'efforcera donc de trouverune
entreen matireun peu moinsbrutale,touten jouantcartessur table.
Dans notrerecherche surla boulangerieartisanale,nousavonsutilisune
consignedu type: Nousvoudrionssavoircommenton devientboulanger*
(ou, ouvrier
boulanger); Vous, par exemple,est-ceque vous pouvez nous
raconter... Cetteconsignea fortbienfonctionn dans le cadrede situations
d'entretienpatiemment c'est--direlorsquenous venions de la
construites,
part d'une personneprcise.Elle orientaitd'emblel'entretienvers la vie
, ce qui fait que nous n'avonsgurede matriauxsur la vie
professionnelle
prive,les opinionspolitiques,etc. Mais commecette consigneexprimait
notreproblmatique,elle nous a permisd'apprendrece que nous voulions
savoir.
Elle ne pouvait s'appliquertelle quelle aux boulangres.Mais en leur
demandantde nousdire ce que c'est concrtement que la vie d'une boulan-
gre,nousavonsobtenuce que nouscherchions. VoirBERTAUxetBERTAux-
Wiame (1980, 1981), et Bertaux-Wiame (1980).

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210 Daniel Berlaux

des gens dans ces rapports ; normesprofessionnelles, normes


culturelles,etc.).Le chercheur seradoncconduit bombarder de
questionsses premiers informateurs. Encorefaut-ilque les ques-
tionsne se dtruisent pas les unesles autres,que l'on ne casse
pas prmaturment, par unenouvellequestion,l'effort du sujet
pourrpondre la questionprcdente.
L'attitudedirective correspond ici la recherche d'informa-
tionsgnrales ; ellenuit l'panouissement des rcits,maiscela
estpratiquement invitable.Pourtant, mesureque l'onavance,
les cadressociauxse dgagentpeu peu ; on le pressentaux
rptitions,d'un entretien l'autre,de l'vocationdes mmes
contraintes extrieures. Le chercheur commence savoirde quoi
il retourne, et modifieen consquenceson questionnement. De
nombreusesquestionsd'ordregnralpeuventtre limines
(car on en connatmaintenant les rponses)et il devientplus
intressant de dplacerl'attention vers,d'unepart,le niveaudu
symbolique (valeurs,reprsentations et motions) ; d'autrepart,
et surtout,le niveaudu concret particulier (l'histoire personnelle,
commeagencement spcifique desituations, deprojetsetd'actes);
car c'est ainsi seulementque l'on peut saisirle niveau de la
praxis,synthsedes niveauxprcdentso les hommeset les
femmes, maisaussilesfamilles, les groupessociauxrels,en tant
qu'acteurs, fontquelquechosede ce qu'on a faitd'eux, pour
paraphraser Sartre(1960).
Ici unecouteattentive estindispensable ; attentivemaisnon
passive,car l'exploration des logiquescontradictoires qui ont
pessurle coursd'unevie se feramieux deux.Le rled'infor-
mateurdu sujet se modifie, il s'y ajoute un rle d'expression
d'une idologieparticulire, ainsi qu'un rle de recherche : car
lesujetnercitepassa vie,il rflchit surelletoutenla racontant.
Au fil de l'enqute,le sociologuesera donc amen tre
tanttdirectif, tanttnondirectif ; et c'estessentiellement dans
la mesureo il aura une claireconsciencede ce qu'il sait dj
et de ce qu'il chercheencorequ'il parviendra poserles bonnes
questions, relancer ou se taire bon escient.

Remarquessur la transcription. - Les enregistrements sont


trspeu maniables,et il fautde toutevidenceles transcrire.
Mais cela pose de nouveauxproblmes.
Jene reviendraipas ici surles dcalagesentrele rcitoralet
critebrute(quant la misesousforme
sa transcription publiable,
c'est encoreune tout autreaffaire)12. Je voudraissimplement

12. On consulterapar exempleJuneau (1978) ou Formeorale,forme


crite,p. 373-378,in Bertaux et Bertaux-Wiame (1980).

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L'approchebiographique 211

signalerici une erreurque nousavonsfaite,et qui nousa cot


du tempset de l'nergie.
Nousavonseu tendanceen effet effectuer les entretienspar
grappesentires ; soitparcequ'un terrain, la suitede longues
dmarches, nousdevenaitenfinaccessible; soitparceque nous
tionsen missionloin de chez nous et dsirionsengranger un
maximumd'entretiens. Nous remettionsla transcription, et
doncl'tudeattentivedes rcits, plus tard.Par la suitenous
nous sommesaperusque nous avionspos plusieursfois,dans
des entretienssuccessifs,desquestionsdontla rponsenousavait
t donnesousforme indirectedans les premiers entretiens; et
que nous avionsomispar contrede porterattention des pro-
cessusvoqusdansles premiers entretiens,maisde faontrop
tangentielle pourque nousen prenions conscience surle moment.
Si nous avionsmende front, plus encoreque nousne l'avons
et leurtude,nousaurionsfinalement
fait,le recueild'entretiens
gagnsur tousles plans.
C'estpourquoila transcription immdiate des entretiens,leur
examen chaud,et la totalisation du savoirsociologique au fur
et mesurequ'il s'accumule,paraissentla voie idale. Elle
amliorebeaucouple questionnement et permetsans doutede
faireapparatreplus tt la saturation13.
Caractreincompletdes rcilsde vie. - Sous l'influencedes
rcitsde vie publis,qui se prsentent presquetoujourscomme
des rcitsautobiographiques completscouvrant tous les aspects
de l'existence ettoutesa dure,denombreux chercheursdplorent
le caractreincompletdes rcitsqu'ils recueillent eux-mmes.
Cela provientselonnous d'une confusion entrel'effortsociolo-
gique et l'effort qui n'est jamais absentquand une
littraire,
publicationest en jeu.
Si l'objet sociologiqueexplorest du type rapportssocio-
structurels , le segmentde la vie qui intresse le sociologueest
celuiqui a t vcu au seinde ces rapports.Si un ouvrierbou-
langerquittesonmtierpourdevenircrs (le cas s'estprsent),
il sortdu champ. Seule la dcisionde quitterle mtierest
pertinente pourqui tudiela boulangerie ; pourle resteil s'agit
d'unautreunivers. Loinde ftichiser
la biographie entire comme
histoireunique d'un individuunique porteurde l'ineffable
conditionhumaine,l'approche biographiquedoit critiquer
I' idologiebiographique et reconnatre au contraire que de
13. La rdactionde noies immdiatement aprsl'entretien,ainsi que la
tenued'un journalde terrain,ne peuventsupplerqu'en partie l'absence
de transcriptions
permettant la totalisationdu savoir; ces deux pratiques
sont nanmoinsfortement recommandes.

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212 Daniel Berlaux

plus en plus,dans les socitsqu'animel'incessantmouvement


du capital,les hommeset les femmestendent tredplacs
commedespions,ballottsd'unergion l'autredesrapportsde
production, du territoire, du milieusocioculturel, etc. (Bertaux,
1976).
Maissi la segmentation qui est l'uvredansle rellui-mme
doittrereconnuecommetelleet incluseau principemmedu
recueildes rcitsde vie, un autreprocessus(orthogonal la
segmentation) est lui aussi l'uvre : il du
s'agit processuspar
lequel, la suitede la sparationdomicile/travail conscutive
au dveloppement du salariat,un nombrede plus en plus lev
de personnes sontamenes vivredes vies parallles,l'une au
travail,l'autreen famille,et parfoisune troisimedans une
activitcorrespondant un investissement personnel. Ainsides
millionsd'existencesonten quelquesortesciesen longpar la
destruction des communauts locales et la spcialisationdes
champssociauxau sein des mtropoles14.
Le rappeldes effetsdes processusde segmentation et de
sciageen long ne signifie pas que cesprocessus soienttoujours
et partoutvictorieux. On peutpostuleren effet que ceuxqui en
sont l'objet y rsistent.Guy Barbichonet ses collaborateurs
(1972,1974)ontmontrque les sphresdu travail,de la famille
et de la rsidence (au sensde la mobilitgographique) se condi-
tionnentmutuellement. On peut par exempledmnager pour
unmeilleur travail,ou changerde travailpour revenir au pays.
Il n'enrestepas moinsvraique les diffrentes formes de mobilit
(gographique, professionnelle, mobilit du modede vie) s'accen-
tuent.A moinsde les prendreelles-mmes pour objet,ce qui
amne la recherche de trajectoires,signesde fluxcollectifs, et
de rcitsdeviepermettant de saisirlesraisonsdesdiffrents types
de dplacements (gographiques mais galementprofessionnels,
familiaux, culturels, sociaux)et l'mergence de la praxisindi-
viduelleet surtoutfamiliale(Balan et Jelin,1980; Thompson,
1980),il n'estpas ncessairede chercher embrasser la totalit
des existences.
Si par contrec'est tel ou tel typede rapportssociosymbo-
liquesqui faitl'objetde la recherche, il peutdeveniressentielde
connatrela totalitde l'existence(c'est le pointde vue de

14. A ce sujet, Jean Peneff (1979) indiquefortbien que les ouvriers


militantsqui lui ont racontleurvie n'ontpratiquement pas parlde leur
vie de famille.Il ne s'agit pas seulementd'un rflexede pudeur,ni mme
sans doutede 1' effetde canal que nousavonssignalailleurs(Bertaux
et Bertaux-Wiame,1980) et qui veut qu'avant mmeque la rencontre ait
lieu, le canal par lequel l'informateur a t contact(le syndicatcgt, dans
le cas de Peneff)orienteprofondment le rcitde vie. Au-delde ces deux
phnomnes, il y a la sparationrellequi prendplacedansl'existencemme.

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L'approchebiographique 213

Catani,1980).Mais prcisment, ce qui intressele sociologue


dansce cas, ce n'estpas la vie commetotalitconcrte, mais la
significationqui lui est donneaprscoup.
Cette totalit d'ailleursn'enestpas une,toutefragmente
et divisequ'elle est par le jeu des circonstances, des forces
socialesincontrlables, d'vnements collectifsenvahissantla
vie sans qu'on en puissemais (guerreou paix, croissanceou
crise).Par contre,il est du plushautintrtde savoircomment
chacunet chacunes'efforce de raconter d'unesriede
l'histoire
contingences comme celle d'un dveloppement unitaire; de
dcrireunelignebrisepar des forcesextrieures commeun iti-
nraire vouluet choiside l'intrieur; de comprendre comment les
treshumainsfontpourconstruire une unitde sensdontleur
vie rellea t dpourvue.On saitque fairele rcitde sa vie ce
n'est pas dviderune chroniquedes vnements vcus, mais
s'efforcerde donnerun sensau passet,parl mme, la situa-
tionprsente, voire ce qu'ellecontientde projets.Les mca-
nismessubtilsde cette smantification sontfortpeu explors;
sans doutes'agit-ilen rglegnralede bricolagespersonnels
utilisantcommematriaux de basedeslments de sensou smes
prlevsdans l'universsociosymbolique environnant15.
L'explorationde cet univers, peineesquisse- voir en
particulier Dumont(1976),Catani (1980) - pourraittirerun
grandprofit du recueilde rcitsde vie conuscommeoprations
de smantification.

Le problme de l'analyse.- Tout ce qui a t dit prcdem-


mentconverge versle rejetde la conception no-positiviste de
l'analysecommedata analysis,phase postrieure la collecte.
La dmarchequi se metprogressivement en place s'apparente
beaucoupplus celle des anthropologues de terrainqu' celle
dessociologues utilisantdesenqutesparquestionnaires. L' ana-
lyse se poursuit tout au long de la recherche, elle consiste
construire progressivement une reprsenlalion de l'objet socio-
logique.Il s'y investitun maximum de rflexionsociologiqueet
un minimum de procdures techniques. C'est dans le choixdes
informateurs, la transformation du questionnement d'un infor-
mateur l'autre(au contraire du questionnaire standard), l'habi-
let dcelerlesindicesmettant surla voiedeprocessus jusque-l
inaperus et organiser leslments d'information en unerepr-

15. Parexemple,il paratdifficile


aujourd'huide construirela signification
de touteune existenceautourdu sensde Vhonneur qui a pourtantjou un si
grand rle l'poque fodale; car cette
valeur, distinguerdu sens de
l'honntet, ne faitplus partiede l'universsociosymbolique contemporain.

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214 Daniel Berlaux

sentationcohrente, que se joue la qualitde l'analyse.Lorsque


la reprsentation est stabilise,l'analyseest acheve.
Cetteconception semblese situer l'opposde la tradition
hermneutique, o l'ons'attacheau contraire retrouver, parde
multipleslecturesd'un mme texte, des significations sous-
jacentes(Kohli,1978,1981). Mais la contradiction n'est qu'appa-
rente.Il est clairque l'tudedu sociosymbolique peut difficile-
mentse passerde la dmarchehermneutique ; clairgalement
que lorsqu'onessaie,commel'ont fait MauriceCatani (1980,
1981)ou MartineBurgos(1979,1980),de retrouver le sensnon
pas au niveaudes contenusmanifestes ou latents,mais celui
de la formemmedes rcits,l'analyseapprofondie de chaque
rcitestindispensable. S'il s'avrepar exempleexactque beau-
coup de femmes n'emploient pas le je (au sensde sujetd'un
acte consciemment pos) pourraconterleurvie, ainsique l'ont
signalNolleBisseret(1974)et IsabelleBertaux-Wiame (1979),
les consquences potentielles en sontconsidrables.
Concluons-en donc que les problmesd'analysedu socio-
structurelet du sociosymbolique ne sontpas les mmes,et qu'ils
requirent des dmarches diffrentes. Mais ne rifionspas cette
divisiondu symbolique et du structurel, qui ne sontque deux
aspectsdu mme phnomne social total,lequelest aussitotale-
menthistorique.

Recueilvs. publication1*. - Parmiles centainesd'autobio-


graphiesou d'histoires de vie indignes susciteset recueillies
par des anthropologues ou des sociologues depuisprsd'unsicle,
certainessontdes chefs-d'uvre. Le textecoulecommeeau de
source,le transfert du lecteursur le narrateurne tardepas
s'oprer; et le voiciplongdansun univers la foisinconnuet
proche,qu'il dcouvreen mmetempsque le narrateur. L'on
sortde ces longsrcitsenrichid'unenouvelleexprience.
Le chercheur peutdonctretentd'imiterses illustrespr-
dcesseurs. C'estici que se trouvele pige.
Les grandesautobiographies indignes se donnent la lecture
commedes rcitsspontans, tenuspar un hommeou unefemme
sanscaractristiques particulires,qui racontel'histoirede sa vie.
Et l'ons'tonnealors,et l'onse dsespre de nejamaisrencontrer
surleterrain quelquehomme ouquelquefemme possdant cetalent
deconteur quiparatsinaturel. C'estqu'ilen esticicommeenlitt-
rature: pouratteindre au naturel, il fautun artconsidrable.

16. Le termevs., abrviationdu latin versus,est empruntau langage


critde la presseanglo-amricaine. Il dnoteune relationd'oppositiondia-
lectique.Je ne lui ai pas trouvd'quivalentfranais.

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L'approchebiographique 215

Remarquonsd'abord,avec MauriceCatani (1975),que la


plupartdes rcitsde vie qui accdentau stadede la publication
n'ontpas un auteur,maisdeux: le narrateur, maisgalement le
chercheur.Leo Simmonsa rduit au quart l'autobiographie
(critecontrertribution) de Don Talasyeva. Oscar Lewis a
critlui-mme Les enfants de Sanchez, partirdes transcrip-
tions...A l'inverse, lorsqu'untextebrutest publitel quel, ou
pire,lorsqu'ilest rcritpar un journalistesans grandtalent,
l'alchimielittrairechoue; que le narrateur initialsoitun Indien
ou un paysanbeauceron.
Le rledu chercheur estdoncessentiel; souventc'estlui qui
imposela formeautobiographique ce qui n'est initialement
qu'une srie d'vocations de scnes.On pourraitavancerl'hypo-
thseextrmeque l'autobiographie est une formed'expression
qui n'appartient qu' la cultureoccidentale, seuleculturedans
l'histoire avoirdgagle Moi,l'Individu,du tissusocialcom-
munautaire ; avoirrigl'Hommeen mesurede toutechose;
l'avoirpos en sujetde sa propreexistence.Cettehypothse
me paratpersonnellement tropschmatique, et je lui prfre
un examenattentif de ce qu'Althusser appelle les formes histo-
riquesde l'individuation ; maiselleconstitue unexcellent point
de dpartpourrompreavec l'idologiebiographique.
Plusieursanthropologues franais,Claude Karnoohpourla
Transylvanie, PhilippeSagant pour les Limbu du Npal,ont
mentionn que la plupartdes paysans qui ils avaientsuggr
de raconter leurvierpondaient en d'autrestermes; endcrivant,
par exemple,la vie du villageautrefois ; ou en multipliant les
anecdotes,dans le rcitdesquellesils mettaientd'ailleurstout
leur talentde conteur.Certainsde ces rcitsatteignent une
grandequalitd'expression : ce ne sontpas des rcitsde vie,
parceque cetteforme d'expression n'a la limitepas de sensdans
les culturesen question; par contre,raconterdes histoires,
mettreen scnedes caractres(avec leursparticularits, leurs
ridicules),produiredes effetsdramatiques, cela oui, on sait et
on aimele faire(Sagant,1980).Pourquoidoncimposer la forme
autobiographique ? N'est-cepas une hrsie?
On peutallerplusloinencore: de nombreux indicessemblent
montrer que dansles socitspaysanneseuropennes, voirechez
les ouvriers,les employset la majoritdes femmes, l'auto-
biographie ne va pas de soi. LorsqueArmelHuetinterroge un
vieuxpaysanbretonde sa familleet lui demandede raconter sa
vie,l'hommedcritavec un extrmesoucide prcision l'histoire
des diffrentes maisonsdu village.On peut raconterla guerre
de 14-18tellequ'on l'a vcue; mais pour le reste,ce sontles
travauxet lesjours(Elegot,1978).JeanPenef(1979)remarque

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216 Daniel Bcrlaux

trsjuste titreque la plupartdes autobiographies ouvrires


publies ce jour ontpourauteurun individualiste, souventun
anarchiste, qui a finipar sortirde la condition ouvrire, et qui
n'estdoncplus ouvrierau momento il crit.On peut en dire
autant,pourla conditionpaysanne,des trsbellesautobiogra-
phiesde Pierre-Jakez Helias (1975)ou de GavinoLedda (1977).
L'autobiographie ne serait-elle pas, finalement, une formenon
seulementoccidentalemais bourgeoise , ou tout au moins
uneforme qui n'a pas de sensen dehorsde la culturede l'huma-
nisme classique?
Nouslaisserons cettequestionen suspens.Ce qu'il fautnan-
moinssavoir,c'est que pour avoir du style(adquationde la
formeau contenu)une histoiredoit avoir t plusieursfois
raconte(Sagant,1980).Or c'estla culturelocalequi dtermine
le genred'histoires que l'on se raconte...Pourque le rcitde vie
puisse s'amorcer et plusencorepourqu'il s'panouisse, il fautque
la postureautobiographique ait t intriorise ; que l'on se
prennepourobjet,que l'on se regarde distance,que se forme
une consciencereflexivequi travaillesur le souvenir,que la
mmoire elle-mme devienneaction.Alors,en effet, toutdevient
possible.
Pour crercette consciencereflexive, rien ne vaut l'acte
d'crire, et le dialogueintimequ'il meten route.D'aprsce que
je sais des mmoires recueillisen grandnombrepar des
concourspublicsauprsde paysansou d'ouvrierspolonais,je
crois comprendre que c'est finalement la qualit de cette
conscience reflexive (etnon la qualitde la langue,ou au carac-
treexceptionnel de l'exprience vcue)que les jugesvaluaient
la qualitd'uneautobiographie. Or, cetgard,l'entretien deux
ne peut remplacerl'effort d'criture; car il ne laisse pas la
consciencereflexive le tempsde se former. C'est l, selonmoi,
la raisonprofondepour laquelle les rcitsde vie oraux sont
soumispar les chercheurs rcriture avantpublication, rcri-
ture que l'on justifiegnralement par la suppressiondes
redites et autrestrivialits.
Si notretche tait de susciterde grandesautobiographies
indignes tout en restantfidlesau document recueilli, la situa-
tionseraitdoncpresquedsespre. Maisl n'estpas notreobjet.
Si les rcitsde vie (et, bienentendu,les autobiographies) nous
intressent, ce n'est pas commehistoires personnelles (ce dont
nous n'avons que faire)mais dans la mesureo ces histoires
personnelles ne sont, que le prtexte dcrire un universsocial
mconnu.Cela signifie doncqu'unefoisacquise,la postureauto-
biographique doitse transformer ; que le regardauto-graphique
doitse transformer en regardethnographique. Ici, paradoxale-

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L'approchebiographique 217

ment,l'intriorisation de la cultureoccidentale et de sonexpres-


sion bourgeoise constitueun lourdhandicap.Il n'y a riende
plus ennuyeuxet vide que ces Mmoiresde personnages qui
ne parlentque d'eux-mmes (sauf la rigueur s'ilsy mettent un
art consomm). A traversles yeuxdu narrateur ce n'estpas lui
que nousvoulonsregarder, maisle monde; ou,plusprcisment,
sonmonde. Nousvoulonsnousservirde luicommed'unpriscope,
et qui soitle plus transparent possible.Maisla mtaphore n'est
qu' moitijuste; car ce n'estpas seulement en regardant, mais
d'abord en multipliantdes expriences,qu'un tre humain
apprend comprendre le mondequi l'entoure. Pourle sociologue,
le narrateuridal est celui qui fonctionne commepriscope
cnsthsique.
C'est finalement parcequ'ils sontdes rcitsd'exprience que
les rcitsde vie portentunechargesignifiante susceptible d'int-
resser la foisles chercheurs et les simpleslecteurs.Parce que
l'exprience est interaction entrele moiet le monde,elle rvle
la foisl'un et l'autre,et l'un par l'autre.
Les chercheurs s'intressent nonau moi, telmoiparticulier,
mais au monde(lequel comprendnon seulementdes rapports
sociostructurels, maisgalement, au niveausociosymbolique, une
formed'individuation spcifique ce monde,qui se rvle tra-
versla formation d'un moiparticulier). Le simplelecteur,quant
lui,y comprisle chercheur lit
qui poursonplaisir,s'engagera
d'autantplus dans la dcouverte d'un autremondeque le sien
qu'il y seraconduitpar un guideconcret, le narrateur. Que cela
tienne notreformede culturedans laquelletoutromanpr-
supposeun hros; ou que cela corresponde unencessitbeau-
coup plus profonde, celle d'un changesymbolique entrefrres
humains,il est indniableque la lisibilitd'uneautobiographie
est beaucoupplus grande,et surtoutqualitativement diffrente,
de celled'untraitd'ethnologie ou de sociologie surtelleou telle
formation sociale.
Ortoutreposesurunediffrence de forme ; rienne prouveque
les contenusdu traitet de la grandeautobiographie indigne
soientfoncirement diffrents. Leur diffrence de contenun'est
en toutcas pas une diffrence du particulier l'universel; car
c'est,on l'a souventdit, traversle particulier que se trouvela
voie versl'universel.
Mais la dchargedes traitssavants,il convientd'ajouter
que derrire chaque grandeautobiographie indigneon trouve
un anthropologue ; et que c'est de lui que provientsans doute
(carles preuvesen sonteffaces avantpublication) la qualitdu
regard ethnographique dont nous parlionsplus haut. Leo
Simmonsconnaissaitla culturehopi et se trouvaiten contact

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218 Daniel Bcrlaiix

constantavec Don Talasyeva.OscarLewisdit avoirpos des


centainesde questions aux enfantsSanchez.P.-J. Helias
travaillait dcrireles multiplesformes de la culturepaysanne
bretonne bienavantde songer rdiger sonautobiographie, qui
s'en est d'autantenrichie.Ce travailsouterrain des chercheurs,
qui se trouveenfouiet dissimulpar la spontanit apparente
des grandesautobiographies publies,estpourtant ce qui enfait
la valeurethnologique et sociologique.
Ainsi dmystifis, ces textes magnifiquespeuvent nous
cultiveret nousinspirer. Mais ils ne doiventpas nousservirde
modle; ne serait-ceque parce qu'ils vhiculent peu ou prou
l'idologiebiographique. Les formesde publications correspon-
dant l'approchebiographique restentencoretrslargement
inventer.

VALEUR SOCIOLOGIQUE DE L'EXPRIENCE HUMAINE

A l'poquedu doubleimprialisme du structuro-fonctionna-


lismeet du surveyresearch, les rcitsde vie taientconsidrs
commednusd'intrtsociologique.On leur concdaitune
certaineaptitude saisirle vcu , la faon psychologique
dontlesphnomnes sociaux,produitsde structures rigidesdont
la comprhension chappaittotalement l'hommeordinaire,
pouvaienttreparlui ressentis. Ce n'taitl que menuemonnaie
du social,sansintrtpourune sociologie scientifique.
Comment ne pas apercevoir, mesureque l'on s'en dgage,
la formidable cohrence de ce doubleimprialisme - cohrence
profonde masquepar des luttes constantes entre thoriciens
et empiristes, structuralistes et positivistes ? D'un ct, les
matresdu questionnaire, ne jurantque par les relationsstatis-
tiques. De l'autre, les matres de la thorie,affirmant qu'on ne
saurait demanderaux gens de faire leur propresociologie
(Bourdieuei al., 1968).Thoriciens et empiristes, par-delleurs
divisions,taientunissurle pointessentiel, savoirque la socio-
logieavait vocation devenirune scienceexacte.Pour que ce
projetaboutisseil fallait l'videnceviderl'hommeordinaire
de toute capacit d'initiativeimprvisible, et donc de toute
capacitde consciencecritiqueet de volontd'actionsur le
sociostructurel. Il fallait aussi vider l'ordresocial de toute
contradiction profonde,le pensercommeun organisme,un
systme,une structure.D'o la penseunidimensionnelle du
fonctionnalisme et du structuralisme, investissanttoutesa libido
dans une rechercheperduede cohrenceet de scientificit.
D'o galementcette trangepratiquedes empiristes, qui se

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L'approchebiographique 219

mirent singerles physiciens de l'poquegalilenneet newto-


nienne : puisque pour les savants l'observationconsistait
mesurerquelquesgrandeurs physiquesd'un mmeobjet (poids,
vitesse,trajectoire; ou longueur et temprature), et en analyser
les relations,on feraitde mme: on relveraitsur les objets
humainsles valeursprisespar quelques grandeursvariables
(emploi,revenu,ge,opinions)et l'on s'efforcerait d'en dduire
des relationsde causalit.De cettepratiquele behaviorisme vint
fournir pointnommla philosophie adquate.Les treshumains
taientrduits l'tat d'objets pour permettreaux sciences
humainesde devenirobjectives.
C'estpar rapport cettedoubleposture(et imposture) pis-
tmologique que l'onpeutcomprendre le bouleversement fonda-
mentalqu'impliquela dcisionde reconnatre aux savoirsindi-
gnesunevaleursociologique. Traiterl'hommeordinaire nonplus
commeun objet observer, mesurer, maiscommeun informa-
teur,et par dfinition commeun informateur mieuxinform que
le sociologuequi l'interroge, c'est remettre en questionnotre
monopoleinstitutionnel surle savoirsociologique, et c'estaban-
donnerla prtention de la sociologie devenirune science
exacte; monopoleet prtention surlesquelsreposela lgitimit
de la sociologiecommeinstitution.
D'o les ractionsspontanesde la cit savantedes socio-
logues,danssa grandepoquescientiste, aux rcitsde vie et plus
gnralement touteapprochequi risquerait de rvlerla qualit
de
sociologique l'exprience humaine, et finalement la qualit
humainede l'expriencesocio-historique. Outre le rejet dans
l'oubliquasi completdes rcitsde vie,d'autresindicesviennent
appuyercetteinterprtation ; ainsil'isolement de C. Wright Mills
la
aprs parution de L' imagination sociologique(1960), admirable
uvredemiseenperspective critiqueduscientisme ensociologie ;
ainsi,a contrario,le scientisme qui sourd chaquepagede ce trs
remarquablebrviairedu sociologueprofessionnel, Le mtier de
sociologue(Bourdieuetal., 1968),synthse russiedu structura-
lismeet du positivisme, qui d'ailleursn'a pas peu contribu ma
propreformation.
Et pourtantsi la sociologie, l'exemplede l'anthropologie,
reconnaissait enfin l'exprience humaine- dontles rcitsde
vienesontquel'unedesformes possibles d'expression - unevaleur
elle
cognitive, y gagnerait beaucoup. Mais cela demanderait une
rvisiondchirante.
Tout d'abord,la sociologiese rapprocherait de l'ethnologie,
qui a depuis longtempsadmis qu'elle tiraitl'essentielde ses
savoirsconcrets, voireunelargepartiede ses interprtations, des
informateurs rencontrs sur le terrain.Si l'ethnologiepeut

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220 Daniel Berlaux

l'admettre sans mettreen dangerson statutscientifique, c'est


parceque la distance entreunediscipline et sonobjet,qui semble
tredans l'idologieoccidentaleune dimension constitutive du
statutscientifique, luiestdonnepar desmillnaires de dvelop-
pementsdivergents, et accessoirement par des milliersde kilo-
mtres.Cettedistanceque l'histoiretrouvedans l'loignement
temporel(voirles suspicions l'gardde l'histoire immdiate) ;
que la psychologie a d'abordcherche dansl'exprimentation sur
les animaux,puis a trouvedansle conceptd'inconscient ; cette
distanceque l'conomieex-politique trouvetoutedonnedans
l'appropriation parquelques-uns des moyensde production col-
lectifs,la sparationentrele travailqui est le lot communet
l'accumulation-investissement qu'elle tudie,sparationqu'elle
estconduite rifier pourperptuer sa propreexistence cette
distance,la sociologiea eu le plus grandmal la construire.
Maisc'esten la construisant qu'elles'est donnses fondements.
On comprend qu'ellehsite les remettre en question.
Or,d'oviennent cesfondements, d'oviennent lesintuitions
les plusjustesde nos grandsthoriciens, sinond'abordde leur
exprience personnelle, trslargement enrichiede l'exprience
de leursproches? D'o viennent initialement les clairsde gnie
d'unTocqueville, d'unSaint-Simon, d'un Proudhon, d'un Marx,
d'un Durkheim, d'un Gurvitch, sinondes voyagesde l'un, des
frquentations et de l'engagement du secondet du troisime ; de
l'amitide Marxpourun industriel, Engels; de l'ducationreli-
gieusede Durkheim ; de la participation la rvolution russe
de Gurvitch... Certes, il fallaitdes cerveauxagileset forms pour
absorberla quintessence de l'exprience vcue,pourla mettre
distanceaussipar un retourcritique; et surtoutpourlui donner
une formed'expression crite.Mais je feraisvolontiers le pari,
en attendantque la dmonstration soit tente,qu' la source
des principaux conceptsqui ontfaitla forcede la pensesocio-
logiquedepuiscentcinquanteansil y a une exprience humaine;
d'abordvcue,puisrflchie ; soitpersonnelle, soittouteproche.
Mais ceci n'estque l'un des aspectsde la question.L'autre,
c'est que, s'il est vrai que l'exprience humaineestporteusede
savoirsociologique(et sinon,il y auraitbienpeu de sagesseen
ce bas monde),alorsnousvivonsau milieud'unocande savoirs
indignesdont cependantnous ne voulonsriensavoir.Je ne
prtends pas qu'il s'agissede connaissance pureet parfaite(mais
chez quel sociologuel'est-elle?) ; ni qu'elle soit galement
rpartie, car elleest,prcisment, fonction de l'exprience. Mais
sans doutesommes-nous assis sur d'immenses gisements socio-
logiquesd'une richesseinoue,que des foragesmultiplessuffi-
raient faireremonter la surface.Non qu'ils puissenttre

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L'approchebiographique 221

utilisstelsquels,saufexception: le ptrolebrutdemandeaussi
treraffin.
Si tel taitle cas, les tchesde la sociologieen seraienttran-
formes.A celle de captationpar l'enqute,de totalisationet
d'expression concentre dessavoirsprexistants, s'ajouteraitcelle
de rinsrer les processussociauxlocauxainsiexplicitsau sein
de l'ensembleglobal social-historique. Il est rareen effetque
l'expriencehumainedpasse les limiteslocales.Son domaine
privilgi, c'estceluides mdialions (Sartre,1960),de toutesces
chanesenchevtres de processusmso-sociologiques qui consti-
tuentla chairdu social-historique. Maisc'estaussi,ou ce devrait
tre,le domained'une sociologiehistoricise et concrte.La
diffrence provientdes voies d'approche: l o l'exprience
humaines'efforce de s'leverdu particulier au gnral, la thorie
sociologiquepart du gnral(historicis) pour en analyserles
formesconcrteset toujoursrenouvelesd'actualisation.Mais
le but est le mme: c'est l'lucidationdu mouvement social-
historique.
Enfin,parce que l'expriencehumaineest concrte,parce
qu'elle est expriencedes contradictions, des incertitudes de la
lutte,de la praxis,de l'Histoire,la prendreau srieuxc'est se
mettreen positionde saisirnon seulement les rapportssociaux
et mais
(sociostructurelssociosymboliques) galement leurdyna-
mique,ou mieuxleurdialectique.Ici je ne peuxmieuxfaireque
renvoyer GeorgesGurvitch, qui avaitvcu,compris et exprim
cela mieuxque personne(Gurvitch, 1953, 1962 ; Balandier,1968,
1972; galementVerhaegen,1974). On sait que sa pense si
intensment dialectiquea t oubliependantl're de l'hg-
moniestructuraliste ; le momentestvenude la redcouvrir.
Tout ceci demanderaitd'amples dveloppements ; car ce
n'est pas une minceaffaireque de dpasserdes habitudesde
pense profondment intriorisespour construire une elhno-
sociologiedialectique,historiqueet concrte,
fondesur la richesse
humaine.Maisl'objetde cet articletaitbienplus
de Vexprience
modeste,puisqu'il visait simplement en faireentrevoirla
possibilit.
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