Sunteți pe pagina 1din 147
Tibi. ELIZABETH HOYT Tif L licert Vis vate fi muljumese lui Anny Pierpont, un editor extraordinar, sl lui Carrie Andrews, un redactor receptiv! Capitolul 1 SESEBD A fost adata ca niciodata, intr-un tarim din cealalta par- te a lumii, o regina pe cat de frumoasd, pe atat de desteapta. Se numea Ravenhair. din Regina Ravenhair Londra, Anglia octombrie 1737 Flic unui duce invaté de timpuriu eticheta corect pentru roape orice, In ce vas se serveste ciocarlie fripta. Cand sa salu- te discret 0 contesa vaduva cam deocheata si cand s-o abordeze t. Ce sa poarte in timpul unei calatorii cu barca pe Tamisa sl cum sa find la distant, la picnicul de dupa aceea, avansurile tndnate de alcool ale unui conte cu o avere prea mica. De fapt rice, reflect cu ironie Lady Hero Batten, mai putin cum s& se poarte in prezenta unui gentleman care se impereches cu vigoare 10 doamna maritata - dar nu cu el. Tham, ficu ea o tentativa, uiténdu-se fix la perele modelate in tencuiala din tavanul de deasupra capului Cei doi de pe canapea pareau si n-o fi auzit. Intr-adevar, doam- scoase o serie de sunete stridente animalice pe dupa poalele ici sale in dungi rosii-maronii, care fusese ridicatd ca si-i aco- pere fata. Hero ofta. Se aflau in salonul slab luminat al bibliotecii din ynacul Mandeville, iar ea regreta cd alesese acea incapere ca s8-si aranjeze ciorapii, Daca ar fi ales camera albastra, orientala, ciora- (ar fi fost aranjati pana acum, gi s-ar fi intors deja in sala de ~ departe de acea situatie stanjenitoare. ‘ Elizabeth Hoyt Ii cobort cu grijé privirea. Barbatul, cu o perucé alba obignu- ita, igi daduse jos haina din satin cu broderii gi stétea deasupra doamnei, imbricat in cimaga cu maneci lungi si o vesta frumoasi de culoarea smaraldului. Pantalonii lui si accesoriile vestimenta- re erau largite ca si-i ugureze stradaniile, i din cand in cand se vedea cate o frantura din fesele musculoase. Cu parere de rau, ea descoperi ci privelistea i se prea hipnotizanta. Oricine era gentlemanul, calitafile lui fizice erau chiar... uimitoare. Hero igi intoarse privirea ca s se uite prelung la usa. Putini ar i condamnat-o daca s-ar fi intors gi ar fi iesit pe varfuri din incapere. $i exact asta ar fi facut in clipa in care intrase in salon daca nu ar fi trecut pe lang’ Lord Pimbroke cu nici doua minute ‘inainte, pe coridor. Pentru ca intamplarea facea ca Hero sa fi ob- servat rochia rogie-maronie mai devreme in acea seara ~ pe Lady Pimbroke, Oricat de mult ura Hero s4 se puna intr-o situatie je- nant, pana la urma sentimentele ei nu erau la fel de importante ca posibilitatea unui duel gi ranirea sau moartea a doi gentlemeni. data ajunsa la aceasta concluzie, Hero incuviinga din cap o data, igi scoase unul dintre cerceii cu diamant gi fl azvarli in spatele barbatului. Intotdeauna se mandrise in sinea ei de cat de bine tin- tea — nu ca se folosea de asta prea des in viata de 2i cu zi -, gi se bucura sa auda un icnet din partea lui, El injura gi se rasuci sa o priveasca peste umar, cu cei mai fru- mogi ochi pe care fi vizuse ea vreodata, Nu era un barbat chipes - fata lui era prea lat in zona pometilor, nasul prea incovoiat, iar gura prea subtire gi cu o expresie prea cinica pentru a intru- chipa frumusetea masculina -, dar ochii lui ar fi atras orice fe- meie, tandra sau in varsta, aflata in cealalté parte a incaperii, Si, odata atrasa, privirea oricui ar fi zabovit asupra expresiei de virilitate masculina aroganta pe care o afiga la fel de natural pe cat respira. Sau poate ca, 444, circumstanfele erau cele care fi dideau acea expresi ~Te superi, iubire? zise el taraganat, iar furia din privirea lui se schimba intr-un amuzament ugor cand o observa. Vocea lui era ragugita gi cat se poate de molcoma. Sunt ocupat a Ea simtifierbinfeala care ii inunda obrajii- chiar era o situatie imposibila -, dar intalni privirea lui, convinsa ca nu avea s8 se Placeri vinovate Da. Am observat, dar am crezut ci poate vrofi sd stti Doar daca nu cumva esti gemul careia fi place sa se uite. ata ei lua foc, dar nu avea de gand si-lase pe acel...acel tic los sa 0 faca din vorbe sa igi piarda controlul. [si lisa privirea 54 coboare dispretuitoare inspre vesta si cimaga botite - din fericite poalele camagii ti ascundeau pantalonii descheiati ~ gi inapoi SU imbi frumos. Prefer distractiile fn care nu sunt in pericol s& ador™ d& plictiseala. im agtepta ca insulta ei sd-1 enerveze, insa ticilosul nu fact ‘Ti se intampla des, nu-i aga, scumpete? Vocea lui era nelinigtita, dar in coltul buzelor mari apat¥ © gropita gireata. Sa adormi exact cand incepe distractia? Bi, nu te invinOvat De cele mai multe ori e vina domnului, nua ta, Doamne, nimeni nu-i mai vorbise vreodata astfel! Incet tert bil, Hero ridicd din spranceana stangé. $tia cA era un gest cet #i teribil pentru ca exersase mipcarea in fata oglinzii ore 1 . pe cind avea doisprezece ani. Rezultatul le facuse pe matr@ane'® experimentate sa tremure in pantofii cu toc. Ticalosul rimase impasibil. 5 Din intamplare, spuse el tardgdnat gi enervant, doasnnele mele nu au aceasta problema. Ramai gi uité-te... se va dovedi #™ structiy, iti garantez. $i, daca imi ramane ceva putere dupa 2Ce@* poate iti si demonstrez... i Lord Pimbroke este pe coridor! izbucni ea inainte cae 3 $4! termine gandul migelesc. Mormanul de dungi rosii-maronii se cutremura. Bustace e aici? . Aproape. $i vine incoace, o informa Hero pe Lady Pir broke (0 usoara satisfactie in glas. Gentlemanul actiona rapid. Se ridica de pe doamna gi ii SAS in jos fustele ca sa-i ascunda coapsele palide si moi inainte c= H ¢r° WA clipeasca. El igi lua haina, aruncé o privire rapida, evalu >t? in incdpere gi se intoarse spre Hero cu vocea inca domoala. ‘a Lady Pimbroke si-a rupt o funda, sau o dantela, sau c# €V4 © jenul asta gi ai fost draguta sa te oferi s-o ajutt. —— Elizabeth Hoyt —— ~Dar.. El fgi puse degetul aratator pe buzele ei ~ cald, mare gi go- cant de nepotrivit. In acelagi timp, 0 voce de barbat se auzi de pe coridor. ~Bellal Lady Pimbroke ~ sau Bella ~ ieni de frica. ~Ce fata buna, opti ticalosul spre Hero. Se intoarse cu fata la Lady Pimbroke, 0 siruta pe obraz gi murmura: ~Curaj, draga. Apoi dispiru sub canapea, Hero avu doar o dlipa ca s8 vada cum fata driguta gi insipida a lui Lady Pimbroke deveni livida in timp ce ea incepea sa inteleaga pericolul in care se afla, apoi uga incaperii se deschise brusc. ~Bellal Lord Pimbroke era mare, rogu la fata si destul de evident surescitat. Arunca nervos o privire in camera, cu mana pe sabie, dar ingheta uimit cand 0 vazu pe Hero. —Milady, c ~Lord Pimbroke. Hero pasi calma in fata canapelei gi masca un toc mare, mas- culin, cu rochia ei larga. isi puse in actiune spranceana stan- 4. Lord Pimbroke facu un pas inapoi ~ destul de satisfacator dupa reactia pe care o stamnise spranceana ei din partea ticalosu- lui ~ gise balbat: ~Eu...eu.. Hero se intoarse spre Lady Pimbroke gi atinse ugor broderia galbend hidoasa de pe maneca rochiei. ~E aranjata cred, nu? Lady Pimbroke tresari, Oh! Oh, da, multumese, milady. ~Pentru putin, murmur Hero, ~Daci ai terminat aici, dragi, zise Lord Pimbroke, atunci cred A te poti intoarce la bal? Replica lui suna intrebator, dar tonul vocii in mod cert nu era. Lady Pimbroke il Ind de mana usor imbufnata, —Da, Eustace. 10 ‘Placeri vinovate~——— Iuandu-gi un rimas-bun de complezenti, cei doiiiesira din in- cipere. Aproape imediat, Hero simti ca era trasa de rochie. Heil Abia pot respira aici, S-ar putea intoarce, zise ea calma. Cred cd pot vedea sub rochia ta. Ba se dadu repede inapoi. Ticalosul se rostogoli de sub canapea pi se ridica langa ea. Ba fi arunca o cAutatura urata. Sper ca nu... Hai, hai, Daca o faceam, crezi cA ti-ag fi spus? Ba pufni, semandnd atat de mult cu verigoara Bethilda in cele mai snoabe momente ale ei. ri Indoiala te-ai fi laudat cu asta. El se apleca deasupra ei si ranji. Gandul te infierbanta gi te jeneaza? Nu te strange peruca? intreba ea politicos. Ce? Cred ca fi se mareste capul cand te umfli in pene si devine destul de incomoda. ‘Zambetul lui se transforma intr-un rénjet trivial ‘Capul meu nu e singurul lucru disproportiorat, te asigur. Poate de-asta ai venit aici? S4 aruncio privire? Ea igi didu ochii peste cap. Nu ai nici un pic de jen, nu-i asa? Majoritatea barbatilor se prefac micar stingheriti cand sunt pringi asupra faptului, dar tu... tu te dai mare ca un cocosel. Bl se opri in timp ce igi imbraca haina, cu o mand pe juma- tate in manecé, gi o privi cu ochii lui verzi gi frumosi dintr-odata, mariti A, desigur. Moralizatoare, Normal c& mi te crezi superioaré pentru ca... Te-am vazut comitand un adulter! M-ai vazut in timp ce mi-o trageam cu plicere, spuse el cu emfaza Ba tresiri la acele vorbe directe, dar ramase ferma pe poziti Bia fiica unui duce gi nu avea de gand sa fuga de un barbat ca el. Lady Pimbroke e maritata. Lady Pimbroke a avut multi amanfi inaintea mea si va avea multi amanti dupa mine, u ‘Elizabeth Hoye ~Asta nu scuza pacatele tale, Else uit’ la ea gi rase ~ chiar rdse ~ incet si profund, lar tu esti o femeie fara pacate, nu-i aga? Nici nu fu nevoita sa se gandeascé la acest lucru, -Normal. Bl facu o grimasa rauticioasa. = Cita siguranta. Ba se incrunta, afectata, ~Te indoiesti de mine? ~O, nu, nicidecum. Sunt absolut si ia trecut niciodata prin mintea ta mica gi perfecta. Ea igi ridica barbia oi simi un val de incdntare ~ nu se mai cer- tase niciodata cu un gentleman, cu atat mai putin cu unul ciudat. ~lar eu incep s& ma intreb daca fie ti-a trecut vreodat vreun gand legat de moralitate in mintea ta mica gi neruginata, Elo privi un moment, iar un muschi tresari in zona maxilaru- lui, Apoi se apleca brusc. ti mulfumesc din suflet cd fi-ai incalcat inclinatiile gi m-ai scutit de sarcina neplacuta de a-l omori pe Lord Pimbroke. Ea incuviina din cap feapana, ‘$i sper foarte tare cA nu ni se vor mai intersecta niciodata cardrile, Lady Perfectiune. ~xplicabil, Hero simti un junghi de durere la cuvinte- le lui dispretuitoare, dar avu grija sa nu igi trideze slabiciunea, ~In mod cert ma voi asigura ca n-am sa mai fiu nevoita s4 in- dur prezenta ta, Lord Neruginat. ~Atunci ne-am infeles, -Da. -Bine. Pret de o clipa, ea se uita lung la el, timp in care sanii impin- geau in lenjerie la fiecare respiratie prea rapida, iar obrajii fi erau apringi de emotie. Se apropiasera unul de altul in timpul schim- bului de replici, iar pieptul lui mai c& se freca de dantela corsaju- lui ei, Elo privi la randul lui fix, cu ochii lui foarte verzi ce iegeau in evidenta pe chipul dezgustator. Privirea ii cizu asupra gurii ei Buzele ei se despartira, si pentru o secunda nesfargitd ea uit s& respire. El se intoarse, se indrepta spre usa si disparu in holul intu- necat de dincolo de aceasta. 12 ca gandul pacatului nu Placert vinovate » clipi, trase aer in piept gi se cutremurd in timp ce privea ‘onfuzi prin incapere. Zari o oglinda agatatA pe perete gi se in- \Iropt spre ea ca sa se uite la imaginea sa reflectata. Parul rogcat continuare elegant coafat, iar frumoasa rochie cu argintiu gi staitea cum trebuia, Obrajii erau rozalii, dar culoazea fi ve- fies bine. Ciudat, nu parea prea schimbata. Mda, asta nuera rau. Ip indrepta umerii gi iegi din incipere, cu pas gratios, dar ra- pid. In noaptea aia mai mult decat oricdnd era important si aiba 0 Wnfijigare calma, placuta si perfectd, pentru ca urma sa se anunte Jngodna ei cu marchizul de Mandeville, ridica barbia la amintirea ranjetului strainului cind vantul perfect. Pana la urma ce putea avea el impotriva porfectiunii? La naiba cu toate femeile pline de ele insele gi perfecte - si Jal ales la naiba cu fatuca rogcata din sufrageriel" Lord Griffin wling, se indrepta spre sala de bala fratelui sdu intr-o dispozitie wt, Fetigcana blestematal Statuse acolo, dezaprobatoare $i snoabi gi indraznise s& priveasca de sus, de deasupra nasului ei Angust, La el. Probabil nu simtise niciodata nici un imbold uman J toata viata ei prea cocologita. Singurul semn de jena fusesera le vozalii care urcasera pe gatul ei delicat gi palid in timp ce il privea fix. Griffin mormai, La acea expresie critica mandria orica- 1) birbat s-ar f ofilit. Doar ca el avusese o reactie total opus - yi nu pentru c& nu-si terminase treaba cu Bella. Nu, perspectiva ‘lea fidescoperit de un sof irascibil, urmata de un duel singeros la Fishrit, ti linigtise destul de mult dorinta. Cand se rostogolise de ub canapea, igi recapatase calmul, atat fizic, cat gi mental. Pand Jn dlipa acelui schimb de replici fierbinti cu acea cucoan prea- nti, Madularul lui paruse sa fi interpretat disputa lor drept un el de preambul bizar la o activitate in pat, in ciuda respectabili- {fil evidente a domnigoarei, in ciuda ostilitati ei fata de el gi a iypreyului sau instantaneu fata de ea. Griffin se opri intr-un colt intunecat gi incerca sa se linigteas- «4 In timp ce pipaia cu degetul cercelul cu diamant din buzunar. e sub canapea gi intentionase s& i imapoieze lui Lady 13, Elienberh Hoye Perfectiune inainte ca limba ei spurcata s&-1fi facut s& uite com- plet de bijuterie, Bi, aga gi merita, s4-si piarda cercelul frumos daca aga vorbea ea cu un gentleman. Ridicd dintr-un uma. Cand intrase in sala de bal, cu o jumata- te de ora in urma, nu apucase nici si-gi salute mama si surorile, 4 Bella il gi atrasese in cursé cu sugestia ei obscend. Daca ar fi stiut ca soful ei era gi el prezent la bal, nu s-ar fi lsat atras intr-o asemenea intrevedere periculoasa. Griffin oft. Dar era prea tarziu pentru remugcari. Era mai bine si claseze episodul jenant la capitolul ,Lucruri de uitat cat mai curand posibil" si si meargi mai departe. Lui Megs gi Ini Caroline probabil nu le pasa ca el disparuse, dar mama lui era, fara indo- iald, cu ochii de soim in cdutarea lui. N-avea sens si se eschiveze. Griffin mai trase o data de lavaliera ca sa se asigure ci era dreapta siintra in sala de bal. Candelabrele de cristal de deasupra luminau o adunare destul de mare. Acesta avea si fie evenimentul sezonului monden, si nici un membru al inaltei societati londoneze nu voia si-Irateze. Grif- croiasc§ drum prin multimea in haine multicolo- feu din cauza c4 era nevoit sa-si salute la tot pasul i cunostinte curioase. Ce frumos din partea ta c& ai venit, drags, se auzi o voce seaca din dreptul cotului siu. Griffin se intoarse din fafa a doua matroane care rénjeau spre ¢l si ti blocau calea si se apleca sa-si sarute mama pe obraz. ~Doamné, ma bucur sa te vad. Cuvintele erau rostite din obignuinga, dar ascundeau o doz de emotie, Nu mai fusese in Londra de aproape un an, gi trecu- sera mai bine de opt luni de cand mama lui il vizitase la mosia familiei din Lancashire. fsi malta capul si o studie. in parul ei frumos, strans intr-un coc elegant sub o beret din dantel, avea ceva mai multe fire albe, dar altfel fata ei frumoasa era neschim- bata. Ochi ei céprui, cu riduri de expresie la colfuri, ii tridau in- teligenta ascutitd, gura usor unduita era strénsé ca sa ascunda un zambet afectuos, iar sprancenele drepte erau putin arcuite intr-o expresie de amuzament continuu care se potrivea cu a lui ~ Esti bronzat ca o nuca, murmuri ea gi ridica un deget pentru ari atinge obrazul. Presupun ca ai iesit la cilarit pe mosie. 4 ~ Plaicert vinovate ~ Nu ti-ai pierdut simtul de observatie, dragé mama, zise el si Wi oferi bratul {ia igi petrecu braful pe dupa al lui. gi cume recolta? Un junghi dureros ii strapunse tampla, dar Griffin rispunse vowel: Destul de buna. nti privirea ef ingrijorats. “ A fost 0 vara secetoasa, aga cA recolta a fost mai mica decat ticipat O escrieveFrumoasd.aceea ce fuses, de fapt, orecoltédezas- yas, Pamantul lor nu era deosebit de fertil, fapt pe care mama | tia deja, dar n-avea sens s8-i provoace griji, Ne vom descurca bine cu granele, nu-tifie teama, Pusese intentionat evaziv in legaturd cu ce facuse, de fapt, cu Jprinele. Bra crucea lui, pe care trebuia s-o ducé pentru mama lui pl pentru restul famnliei, Raspunsul lui paru s-o fi linistit. Bine. Lord Bollinger se arata interesat de Margaret, si ea va avea nevoie de rochii noi in sezonul acesta, Nu vreau si abuzez de fondurile noastre. Nue nici o problema, raspunse el in timp ce facea rapid cal- in minte. AAvea si fie la limita, ca de obicei, dar ar trebui s2 poata face fost de bani... inand cont ca nu suferise alte pierderi. Durerea din Wmpla se intensifica. ‘Cumpari-i lui Megs toate zorzoanele pe care le yrea. Punga familiei poate face fata. Incruntatura de pe fruntea ei se mai imblanzi. i, desigur, mai e Thomas. Bl eva pregitit pentru o discutie despre fratele lui, dar tot nu si 88 preintampine o usoara incordare a muschilor. Bineinteles eh mama lui sesiza acest Iucru. Ma bucur c4 ai venit, Griffin, E timpul ca voi doi sa lasati le dispute in urma. iffin pufni. fi venea greu s& creada ca fratele lui considera doar ,mici dispute”, Thomas se purta mereu cu decent gi 1 fi certat niciodata cu Griffin pentru ucruri marunte. Daca 15 Elicaberh Hoyt ar fi facut acest lucru ar fi insemnat sa lase emotiile sil conduca, cea ce pentru cineva aga calculat ca Thomas era o népasta. Pentru o clipa, mintea ii zbura la ochii cenusii ai lui Lady Per- fectiune, Para indoiala, ea s-ar fi inteles de minune cu fratele lui de o corectitudine dus’ pana la snobism. Griffin facu o tentativa dea parea incantat la gindul revederii lui Thomas. Sigur cd da. Va fi minunat sa discut cu Thomas. Mama lui se incrunta. Era evident ca el trebuia sa mai lucreze la expresia de incantare. ~lie dor de tine, sa stii. Elii arunc’ o privire plina de netncredere. ~Serios, insista ea, degi el observa doua puncte de culoare care aparusera pe obrajii ei, Chiar i mama lui avea indoieli cu privire Ja felul in care Thomas urma si-l primeasca. Aceast’ instrainare trebuie sa se sfargeasca. Nu e bund pentru familie, nu e bund pen- tra voi doi gi nu e buna pentru mine, De ce-a durat atat, asta n-o si inteleg niciodata, Griffin observa cu coada ochiului o frantura de verde de culoa- rea mugchiului gi se intoarse cu pulsul accelerat. Dar femeia care purta acea rochie disparuse deja in mulfime ~ Griffin, fi atent, suiera mama lui, zambi in jos inspre ea. ~Tmi pare ru, am crezut cA vad o persoand pe care voiam s-ocvit, Ba pufni. Sunt convinsi ci sunt multe femei cu proasta reputafie pe care vrei si le eviti, ~De fapt, aceasta are, mai degraba, o reputatie prea buna, spu- se el relaxat. {si duse mana la buzunarul vestei gi pipai micugul cercel cu diamant. Se gandi cA ar trebui sa il dea totusi inapoi =Chiar aga? Pentru o clip, el crezu ca mama lui avea 4 per- mit’ abaterea de la discutie. Dar ea clatina din cap. Nu incerca s& schimbi subiectul. Au trecut trei ani de cand tu si Thomas ati in- ceput cearta asta nenorocit, iar nervii mei sunt teribil de intingi Nu cred cé mai suport inc4 o scrisoare de gheata intre voi sau fncd o cind la care sa fiu atenta la fiecare cuvant pe care-I rostesc, de teama si nu ating un subiect de discutie nepotrivit. 16 —~ Pliceri vinovate — [iniptopte-te, mama, spuse Griffin chicotind si aplecandu-se Aiuto pe obrazul ce-i trida revolta, Bu si Thomas ne vom da «yi ne Vom impaca in curand, ca doi baiefei cumini, iar tu vel it timp eu sunt la Londra, Prowniti Hie onoarea mea, zise el gi ipt duse palma la piept. O sa fiu atat \ de dragut, incat Thomas n-o s& se poatd abjine sa-gi devenie asuypra mea dragostea frafeascd. Ha, flew ea. Sper sa fie aga Mimic pe lume, o asigurd el vesel, nu ma poate tmpiedica. Vovicita? Novo ve Intoarse cand auzi vocea masculina, grava si fl zari pe festele ef mai mare, Maximus Batten, duce de Wakefield, Pentru lips, rimase fara replica la acea intrebare, In cele doua luni SAL Hi fuseser’ necesare ca s& aranjeze logodna cu marchizul de Haviloville, Maximus o intrebase de mai multe ori daca era mul- {unuith de perechea aleasa, dar niciodat’ nu o mai intrebase daca fi fericiea. Hero? Aprincenele drepte gi negre ale lui Maximus se apropiara una ‘de alts deasupra nasului su destul de arogant. Ba ffi spusese de Jwulte ori ci infatigarea lui Maximus se potrivea perfect titlului. Hack cineva inchidea ochii gi incerca sé-l picteze in minte pe du- ile perfect, Maximus avea s& apara. Bra inalt, cu umerii lati, dar ‘iu solid, chipul prelung si putin prea rece ca s& poata fi numit sy ailoyivat chipes. Avea parul castaniu-inchis ~ desi il tundea sett, pentru ci obignuia sa poarte peruci albe, imaculate — si ochii ‘Aji Ochii ciprui erau considerati de regula calzi, dar o singura {jrivire neingiduitoare din partea lui Maximus era de-ajuns pen- fru scontrazice acea convingere, Caldura era ultimul lucru cu care Jule fi asociat ducele de Wakefield. Dar, in ciuda tuturor Iucrurt- Jag, ora fratele ei. Hero ti zambi. Dj, sunt fericita, Ore sa fi fost usurare ceea ce vazuse in privirea aceea seve- +AF Pentru un moment, ea simfi o unda perfida de nervozitate. Maximus nu mai daduse pana in acel moment de inteles ca feri- s\joa oi era un factor important in joc. Asigurarea proprietatilor W ‘Elizabeth Hoyt sia averii, consolidarea aliantei sale parlamentare cu Mandeville, acelea erau aspectele importante. Sentimentele ei, dupa cum prea bine tia, nu jucau nici un rol in negocieri. lar i fi convenea. Era fiica unui duce, gi stiuse inca din leagin care era scopul gi pozitia elin viata. Maximus igi tuguie buzele si se uita roatd prin sala de bal. ~Voiam sa stii cA mai timp sa te rizgandesti. Da? Privi si ea imprejur. Conacul Mandeville era aranjat cu gust. Decoratiuni albastre si argintii ~ culorile familiei Batten - se in- tercalau cu stacojiul si negrul familiei Reading, Pe fiecare mas erau vaze cu lori, iar marchiza angajase gi echipase un adevarat pluton de valeti Hero se uita inapoi spre fratele ei. ~Contractele sunt aranjate si sunt deja semnate, Maximus se incrunta, afisand un dispret ducal. ~Daca vrei cu adevarat sa scapi de aceasta logodna, ag putea sorup. ~E foarte generos din partea ta, Hero era impresionata de cuvintele dure ale lui Maximus, Dar sunt destul de mulyumita de logodna mea ~Atunci cred ca e timpul sa ne aléturam alesului tau, -Desigur, Vocea ei era calma, dar degetele fi tremurau putin cand gi le use pe maneca albastra a fratelui ei, Din fericire, Maximus nu paru sé observe. Elo conduse in partea laterala a salii de bal mis- candu-se fara graba, dar cu hotirarea care-| caracteriza. Uneori Hero se intreba daca fratele ei igi dadea seama ca inainta cu ugu- rinfi pentru ca toticei care fi stateau in cale se grabeau sa se dea la oparte, Un barbat stitea lang ringul de dans, cu spatele la ei. Bra im- bricat intr-o finuta sumbri, cu peruca de un alb ca zapada. El se {ntoarse in timp ce ei se apropiau, si pentru o clips inima lui Hero se opri in loc, nevenindu-i sa creada. Ceva din aspectul umerilor lui si din profilul barbiei proeminente fi aminti de ticSlosul cu care se certase cu céteva minute mai devreme. Apoi barbatul se rasuci 18 —— Placert vinovate ——— \ {af ypre ea, iar ea ficu o reverent spre marchizul de Mande- ile 9 ue dojeni pentru imaginatia et prosteasca. Jira grou 8a se gandeasca la cineva care s& semene mai putin \s wel Lord Nerusinat decat logodnicul ef. Mandeville era inalt +) lestul de chipes. Daci Mandeville ar fi zambit mai des, aspec- ful lul oar fi apropiat periculos de mult de frumuseje. Dar s-ar f, pulut crede ca frumusetea la un marchiz ar fio slabiciune, iar lespre marchizul de Mandeville sigur nu se putea spune ca avea soo slabiciune. Inilyimea ta. Lady Hero, 2ise Mandeville si facu o plecaciune Sunteti gi mai frumoasa in seara asta decat de obicei, ilfumesc, milord. Hovo Ambi in sus spre el si fu incantata s& observe o schimba- 46 your’ a aspectului buzelor lui fata de expresia sumbra obignu- 1 Apol privirea lui se indrepta intr-o parte a capului ei Dyaga mea, porti un singur cercel. Da? Hero igi duse mainile la lobii urechilor intr-un gest ulomat, far fata i se inrogi cand igi aminti ce se intamplase cu sli lips’. Doarnne, probabil am pierdut unul. Ip scoase repede cercelul cu diamant gi i dadu fratelui ei, ca fo) |puna in buzunar, Bilal bine aga, epuse Mandeville gf meuviing din cap. Mer- o intreba el, dar se uita spre Maximus, ‘Acosta aproba din cap. Mandeville fi facu un semn servitoru- \caperea se cufundase deja in ticere in timp ce oas- Mbapth pi rlanata, apa cum fusese tnvajatd inca de la gradiniy. 1 sloanna cu titlul ei nu se foia niciodata. Nu fi plicea sa se afle atentiei, dar acest lucru facea parte din statutul de fiica A swnuil duce fio uita la Mandeville, O marchiza avea s& atraga si mai multe iviri, Normal, Hero igi reprima un oftat, inspira gi expird ugor gi Wi linagina ca era o statuie, Bra un truc vechi care o ajuta s& treaca Jjoite evenimente ca acela, Bra o fatada golits, perfects, a fiicei | duce, In realitate, ea ~ femeia dinauntru - nu trebuia s8 se deloc acolo, Prieteni, rosti Mandeville tare, Elizabeth Hoyt Bra celebru pentru calitatea de orator din parlament, pentru vocea lui profunda. Lui Hero i se prea si usor teatrala, dar sigur Anu i-ar fi spus niciodata acest lucru. ~Bine ati venit in seara aceasta la o sirbatoare foarte impor- tanta: logodna mea cu Lady Hero Batten, Else intoarse, o lua de mana, se apleca gi fi sdruta incheieturile degetelor cu delicatete. Hero 2imbi gi facu o reverent spre el in timp ce oaspetii aplaudau. Se indreptara si fara imediat inconju- zafi cand oaspetii inaintara ca sii felicite. Hero ii mulfumea unel contese destul de surde, cind Mandeville o striga din spate. ~A, Wakefield, Lady Hero, a5 vrea sa va prezint pe cineva. Ea se intoarse si intalni ochii lui verzi si expresia amuzata, uusor smechereasca. Hero nu fu in stare decat sa se holbeze, muta, in timp ce Lord Neruginat se apleca, ii lud mana gi ti atinse pielea cu buzele calde. De undeva din departare il auzi pe Mandeville care ii spuse: ~Draga mea, acesta e fratele meu, Lord Griffin Reading Capitolul 2 Regina Ravenhair tpi condusese regatul intr-un mod frumos i pagnic de la moartea sofului ei, fostul rege, Dar nu e lucru ‘ujor pentru o femeie sa detind puterea intr-o lume a barbati- lor. Pentru ca, desi avea sfatuitori, minigtri si oameni de litere, nu se putea increde in nici unul dintre ei, motiv pentru care in fiecare noapte regina Ravenhair igi soptea secretele gi ingrijo- rarile pasérit, si apoi, deschiznd palma, o lasa sa zboare liber in moapte duciind cu ea mangdieril e. din Regina Ravenhair Hero trase adanc aer in piept, igi controla respiratia gi afiga un zimbet adecvat ~ nici prea larg, nici prea firav. Era 0 expresie ce nu trida sub nici o forma socul descoperirii faptului ca Lord Nerusinat avea sii fie in curand cumnat. ~Sunt foarte incantata sa va cunosc, Lord Griffin, 20 —— Pliceri vinovate wtotl? Hi ta inch aplecat pe jumatate deasupra mainii ei, astfel WAL urna ea 98-i auds murmurul, Hynbetul ei adecvat deveni putin cam rigid in timp ce guier&: 1 is indriznesti sa faci o scenal O weona? Bu? Hee tnerunta, in timp ce ea igi dédea seama cé era posibil sa fi fate A tactica, Hero incerca si-si retragi mana, dar omul Hels Inyrositor igi intensifica strangerea in timp ce igi indrepta Hatele fara graba Gp incine itor si-mi cunose, in sfargit, noua sora. Nu va de- WA daci va spun sora", nu-i aga, milady? Ma sime de parca H)s He cunoagtem. in curand vom da unul peste altul la toate WiiAiile de familie... la cind, la micul dejun, la ceai gi la cate 0 #ifite din cdnd in cand. Gandul nu face decat si-mi taie rasufla- HA susloard. Ce familie vesela o sa fim, HM Finji pmechereste spre ea. illetul lui Hero se revolts fata de acel ticalos care folosea un le familiar, Nu era deloc fratern cu ea. red ca pare atit de rau sa aud asta, murmura el. ini din dinti gi igi smuci brusc mana. Strinsoarea lui ae titoti Loud Griffin, eu, Dir, te rog, vrei si dansezi cu mine, deaguta viitoare surioara? Hilieha el cu o inocenta uluitoare. Hu nu Wi ridiea din sprancene la auzul vorbelor ei, iar in ochit lui verzi Halil o unda de veselie vicleana Cred, spuse ea printre dinti, c& ar fio idee... Desigur High plecd ugor capul gi igi lisa ochii in pamant. De ce ar vrea o lady sa danseze cu un pierde-vard ca mine? Iiipare rau ca am intrebat. Hiwele lui tremurau. Hero simi cd rogeste. El reugise s-o faca 1 04 94 pata personajul negativ din acea scena. 21 ~ elizabeth: Hoyt —— facu ea gi ii musca buza. ~Eo oferta draguta, Hero, Ce spui? tuna Maximus de lang’ ea. Ea tresiri, doar putin, dar Reading o stranse de degete ca s-o avertizeze. Doamne! Aproape uitase cA erau in mijlocul unet sali de bal aglomerate. Asa ceva nu i se mai intamplase niciodata. Ori- unde se afla, Hero era mereu pe deplin constienta de faptul c& era fiica unui duce gi de felul in care era de asteptat sa se poarte. Se uit’ consternata la Reading i vazu ca lui ti disparuse zambetul batjocoritor. De fapt, chipul lui era lipsit de expresie cand se in- toarse spre fratele sau. ~Cu permisiunea ta, desigur, Thomas. Vazandu-i acum unul lang’ altul, putu observa asemanarile dintre frati. Aveau aceeasi inaltime, dar, dincolo de acest lucru, amindoi igi ridicau barbiile intr-un anume fel, de parca provocatt fiecare barbat din incapere. Studiindwi pe cet doi frati, Hero igi spuse ca, dupa chip, Reading parea cel mai in varsta dintre cet doi, degi ea stia cA era mai tandr cu cafiva ani. Ochii lui Lord Reading erau mai proeminenti gi mult mai cinici. Parea ca igi trai- se viata mai mult decat Mandeville. Mandeville nu-i raspunsese fratelui ei, iar pauza devenea jenitoare, Marchiza vaduva mostenitoare statea intre cei doi barbati gi se uita nelinistita la ful ei mai mare. Probabil ti comu- nica acestuia ceva in tacere. Mandeville incuviints dintr-odata din cap spre fratele lui gi zimbi, degi numai buzele sale se migcara. Reading se intoarse imediat si incepu s-o conduca spre ringul de dans. El nu parea sa se grabeasca, dar Hero se trezi purtat pand la jumatatea incdpe- vii fara sa-gi dea seama. ~Ce pui la cale? guiera ea. ~Cred c.un menuet. Ea ii arunca o privire graitoare la remarca puerila ~Bi, hai, surioara... ~Nu-mi mai spune aga! ~Cum, sora? Brau pe ringul de dans, iar el se intoarse cu fafa spre ea in timp ce alte cupluri igi ocupau pozitiile in jurul lor. Hero se incrunta -Dal 22 Placeri vinovate ——— Dar in curand vei fi sora mea, spuse el incet grabdator, de pared arf vorbit cu un fanc nu foarte destept. Sotiafatelui meu tai mare, aflat deasupra mea din punct de vedere alrargului daca ‘au gi al varstei, trebuie tratatd mereu cu respect. Cum fi-ag putea gpune altfel? El facu ochii mari cu atata naivitate, incat ea fu cit pe ce s4 inbucneasca in ras. Din fericire, reugi si se stapineasca. Numai Dumnezeu putea sti ce ar crede Mandeville ~ gi fratde oi ~ daca ar \\si-o chicotind ca o gcolétita la balul de logodna. De ce m-ai invitat la dans? 1 ficu pe ranitul. 5 Pai, m-am gandit 64 sarbtorim minunata ta logednd cu fra- tole meu, desigur. ee a ridica spranceana stangd, intr-un gest pe careil stia deja \neficient. El se apleca spre ea gi i gopti ragusit: ; Sau poate vrei sa discutam despre detalile intlaiit de mai dovreme in fata familiilor noastre? Muzica incepu, iar Hero facu o reverent. De ce m-ar deranja? Mi se pare cd tu ai mai multe de pier jut decit mine daca circumstantele intalnirii noastresunt facute publice. pan hsas-ar zice, ispunse elin timp ce si dadeau ocd. Dar aceas~ 1 presupunere nu ia in calcul felul de a fi, increditil de demodat, al fratelui meu. Hero se incrunta. Ce vrei sa insinuezi? Sustin, murmura Reading, c& fratele meu esteur idiot ingust la minte, care, daca te-ar fi gasit in camera aceea cu Belle gi cu ar fi tras imediat nigte concluzii nefericite si gresite. Migcarile dansului fi desparti pentru un moment, iar Hero Jncorca s&-si imagineze ce fel de barbat avea sufltulatat de intu- hhocat incat sa-si imagineze cel mai rau lucru in privinga fratelui iu. Cand se intalnira din nou, ea intreba goptit: De ce-mi spui lucrurile astea? El ridica din umeri. Nu fac decat s& spun adevarul. latina din cap. Elizabeth Hoyt Nu cred. Cred ca incerci si diminuezi afectiunea mea pentru fratele tau, o tentativa cu adevirat margava, El zambi, desi un muschi tresari sub ochiul sau drept. ~Lady Perfectiune, ne intalnim din nou, -Nu-mi mai spune aga, suierd ea, Bu nu cred ci Mandeville este atat de rau pe cat pari sa crezi. ~Evit sa contrazic o lady, desigur, dar nu ai nici cea mai vaga idee despre ce vorbesti. Base incrunta. —Ne insulj, atat pe fratele tau, cat gi pe mine. Nu-mi pot ima- gina ce fi-a facut ca sa merite un astfel de tratament infam. Else apleca inspre ea, atat de aproape, incat ea simi parfumul lui de lamaie gi lemn de santal. ascunda un temur ugor la ameninfarea lui. Nu era o femeie scunda ~ de fapt, era mai inalta decat multe dintre cunostintele ei de sex feminin -, dar Reading era barbat gi cu cel putin treizeci de centimetri mai inalt decat ea. [gi folosea acest avantajfizic pentru a o intimida, Ei bine, ea nu era deloc usor de intimidat. Pufni gi igi intoarse capul ca sa-l priveasca drept in ochi Nu. Nu-mi pot imagina un rau asa de teribil incat sa fi dispus sa denigrezi caracterul fratelui tau in fata mea, ~Atunci poate ci nu prea ai imaginatie, replica el fara a o priv direct. ~Sau poate c& tu esti cel cAruia ii lipseste ceva. ~In ochii tai aga o fi. in definitiv, eu nu am perfectiunea fra- telui meu. Nu sunt membru marcant al parlamentului gi nu am nici frumusetea, nici eleganta lui. $i... Se aplecd din nou mai aproape de ea, Nu am nici titlul hui mae Pentru o clipa, ea se holba la el, nevenindu-i sa creada, apoi ase usor, discret. Esti aga gelos pe el, incat si crezi ci ma marit cu fratele tau pentru titlul lui? Fu foarte muljumita cand vazu ciel igi didu capul pe spate, incruntat. Nu sunt gelos. 2 ~ Pliceri vinovate Nu? il intrerupse ea cu o voce mieroasa. Atunci probabil esti vr un neghiob. Mandeville este un barbat onorabil. Un om bun. | wn om respectat de apropiati gi de toti cei cu care vine in con- (et, dar gi prietenul gi aliatul fratelui meu, Sunt mandra sé fiu Jogodnica tui Dansul ii facu s& se desparta, iar cand reveniré unul langa altul sl incuviinga din cap teapan. S-ar putea sa ai dreptate. Poate nu sunt decat un neghiob. {ia clipi, luata prin surprindere. Cel pe care fl vedea drept un Jorbant n-ar fi recunoscut aga repede o slabiciune. El se uitd la ea pi pimbi usor, de parca i-ar fi citit gandurile, ivi spui lui Thomas despre intalnirea noastr2 Nu Nu fu nevoita sa se gandeasca prea mult, Bun lucra ingelept. Dupa cum am zis, fratele meu nu ar fi jefntat ca te-ai amestecat. [ mnintea ei incolfi incertitudinea, Oricat de mult refuza Hero #4 je gindeasca la 0 asemenea reactie din partea lui Mandeville, Inicul ar fi putut trage 0 concluzie gregita. Indeparta acel yin il privi pe Reading direct in ocki. Reputatia ta este cea pe care incerc sa o pastrea nepatata. Uilip did capul pe spate sixAse, iar sunetul putemic gi mascu- {ii atrase privirile celorlalti dansator Nu tii? N-am nici o reputatie de pastrat, draga mea Lady orfectiune, Lasa jos scutul gi sabia, arunci armura straluci- joave, Nue nici un dragon pe care s&-] ucizi pentru mine. Nu ai Alunle de protejat. Nu? intreba ea, iar curiozitatea o facu s& vorbeasca fard si se wscl inainte, Auzise cAteva gusoteli despre fratele misterios Jnicului ei, dar acestea fusesera innebunitor de vagi. Esti ‘hilar apa de fra de speranta? nt un escroc veritabil, Eli didu ocol, pagind ugor pe rit mul ii, pl gopti incet, doar pentru urechile ei: Un seducator, un {vinat, un risipitor de cea mai joasa teapa. Sunt celebru pen- pldcerile mele... beau prea mult, sunt un afemeiat incurabil gi ‘yl In cole mai nepotrivite momente. Nu stiu ce- aia discretie, ‘is 01m principii morale gi nici nu doresc aceste lucruri. Pe scurt, 25 - Elizabeth Boyt sunt diavolul in persoani, iar tu, draga mea Lady Perfectiune, al face bine si eviti compania mea, Hohotul unui barbat il fcu pe Thomas Reading, marchiz de Mandeville, si arunce o privire spre xingul de dans. Griffin igh lasase capul pe spate in timp ce radea cu o lejeritate deplasata de ceva ce ii spusese Lady Hero. Din fericire, ea nu parea la fel de amu: zat. Totugi, Thomas nu se putu abtine sa-si incordeze umerii. pba dracu’ cu Griffin” ~Fratele tau pare s& se distreze dansand cu sora mea, spuse Wakefield. ‘Thomas se uitd la duce si intalni ochii caprui ai acestuia. Ine totdeauna era dificil de ghicit la ce se gindea Wakefield, dar fn acea clipa el putea fi luat drept un sfinx in forma de barbat, ‘Thomas mormai si igi intoarse privirea inapoi spre Griffin, care dansa cu viitoarea lui sotie, ~ Aga se pat Wakefield igi incrucisa bratele la piept. Hero a fost protejata toata viata ~ aga cum se cuvine in ipos- taza ei -, dar principiile ei morale sunt dintre cele mai solide, $tiu ‘ca mule va incalca, oricat de tentata ar fi. ‘Thomas incuviinta din cap gi simti un fior de groaza ce i se ridica pe ceafa. Simfi nevoia s& traga de lavaliera drept reactie Ja mustrarea ascunsa din vorbele ducelui. ~"Te cred, Inaltimea Ta. Lady Hero are parte de toata increde- rea mea, iar eu n-o voi trata altfel decat cu respect. ~Bine, Wakefield igi duse mainile la spate gi rimase tcut 0 vreme, in timp ce se uitau la dansatori, Apoi rosti incet: Clauza este ineficie ‘Thomas fi arunca o privire severa, Intr-un efort de a actio- na impotriva nenorocirilor cauzate de consumul de gin printre saracii Londrei, ei atagasera o clauzd a ginului in actul legat de dulciuri din luna iunie, Clauza permitea acordarea unei recom pense tuturor celor care aduceau informatii despre vanzatorii ilegali de gin. ~Din ce in ce mai multi vanzatori de gin sunt adugi in fafa ma~ gistratilor, spuse Thomas incet. Cum sa fie ineficient? 26 Placeri vinovate—— {i vidies din umeri, Vocea lui era joasa si controlata, 4 04 vinibila irmanele femei care vand bautura aceeaa diavo- fac doar cativa penny pe zi. Misiunea noastra Wn inad pe cei care fabrica ginul. Pe cei puternici In Intuneric gi se imbogatesc pe seama sarma- hay Fuso Wowie ipl (uguie buzele. Pe ringul de dans, Lady Hero se Witte opve Griffin, iar aceasta priveliste i facu s& se simta rm aw irindem indeajuns de multi vanzatori, vom vedea gi Wels soupea producatorilor, te asigur. Clauza nu exist’ decat OMe hh Tries acerdam sex, prieene Hi 4 am timp, raspunse Wakefield. Londra se duce de FAA lis Cauea acestet molime, Mai multi cameni mor din prici- Wa Hi sleet ne nase in oragul nostru. Cadavrele impanzesc strazile Waseanlele din Bast End. Sotiile sunt parasite de sofii lor dis- Wisi ste lauturi, bebelusii sunt omorati de mamele lor betive, co- i sist shonidonati gi lasafi si moara ori sa se prostitueze. Cum ie juonpora Anglia daca muncitorii igi distrug mintea gi cor- Wile! He vom ofili gi vom decadea ca natiune daca ginul nu este li At din oragul nostru. HWouias gia ci Wakefield era ingrijorat de problema ginului, Fas os {pone ait de mult de aceasta clauzd? O asemenea pasiune Wiles ftsiven cu omul pe care-t gtia el. 1) falgeare in cealalta parte a ringului de dans ii atrase aten- J i( alunpi numaidecat gandurile, O femete pasi la marginea shit Nochia ei era cao flacara portocalie deasupra juponului Siluaron floril de ciubotica-cucului, Parul ef era de un rogcat Aisul (nposibil, iar buzele gi obrajii,inrositi artificial. Fiecare iat sis cea parte a ringului de dans o urmari cum lovi ugor sila Intr-un gest provocator, de bratul celui care o insotea. W , lar ea igi arcu gatul alb gi rase, facand ca bustul 4 dach nu cumva un om important e acuzat de fabri- Wes inl, zise Wakefield. Hvis clipi gi igi didu seama c& pierduse cea mai mare par- Jy 4 Warbelor tovarasului sau. Igi intoarse capul spre duce, dar 7 ‘Elicabeth Hoyt cu coada ochiului o vedea inca pe femeia care igi trecea degetele jucduge peste curbele sanilor, ~Ce depravatal —Cine? La naiba, vorbise cu voce tare, iar acum Wakefield astepta un Naspuns. Thomas ficu o grimasa, Doatnna Tate. Arata cu barbia spre femeia din cealalta parte a incaperii. De fiecare data cand o vid, are un alt insofitor, care da care mai tanar decat ea, Femeia asta ar trebui acuzata de indecens $4. Oricine poate observa ca are peste treizeci gi cinci de ani, ~Treizeci si opt, murmurs Wakefield. ‘Thomas se intoarse gi se uita la el suspicios, -O cunosti? Wakefield ridica din sprancene, ~Cred ca cea mai mare parte a inaltei societati londoneze @ cunoaste, ‘Thomas se uit’ din nou la doamna Tate, Oare Wakefield se referea la faptul ci 0 cunostea din punct de vedere biblic? Oare ducele se culcase cu femeia aceea? ~Este isteata gi dezinvolta, spuse Wakefield relaxat. In plus, a fost maritata cu un barbat de trei ori mai in varsta decat ea, Nuo condamn pentru ca se distreaza putin, acum c& e vaduva, ~Se da in spectacol,zise Thomas printre ding Putea simti privirea lui Wakefield, ~Poate, dar numai cu barbati neinsurafi, Are griji si nu se {incurce cu un birbat logodit, Ca si cum ar fi auzit cuvantul ,logodit", Lavinia Tate se uit dintr-odata in sus, iar privirea ei o intdlni pe a lui de-a lungul dise tantei care fi separa, Desi acum nu putea vedea, el stia cd ea avea ochii caprui, Acest lucru, igi spuse el satisfacut, era ceva ce ea nil Putea schimba. Ochii ei erau si aveau si fie intotdeauna ca= rui-deschis, oricat de mult fard folosea, Ea ii sustinu privirea gi {siridica barbia intr-un gest provocator care ar fi atras atentia orie carui birbat, Bra un gen de ocheada vechi de cand lumea, de pe vremea Evei sia lui Adam, cu o tenta de fruct cam prea copt, ‘Thomas igi lua intentionat ochii de la privirea ei mandra. Gus« tase 0 data din acel fruct siti fusese greu si scape de dulceata ll 28 ‘Placeri vinovate——— WH toate Hemeta aceea era pur gi simplu un jad. $i, daca exista 7) 1 oe pe piturase la viata lui, acest ceva erau jadurile. ‘Hpul lol Lady Hero trada linigte gi seriozitate gi era aproape > tar en nu parea deloc impresionata de ingiruirea dra- 1 4te Ae Griffin a propriilor lui pacate. BW iss dja concuiectegt un scale, rise ox cid ol e Hy faye ”" Mad Oreverent’ gratioass, {is pentru ci sunteti viitorul meu cumnat, Lord Reading, +44 v evita compania poate fi un lucru destul de dificil. Js ncooa gtia cum sa 2drobeasca iluziile unui barbat de- AV inipi, Incit o data el fu lovit de ironia cumplita c& acea J litre toate cele prezente la bal era cea pe care Thomas 0 ++ rept notie. O femete care nu igi ascundea repulsia fafa de 4 fomole care il vazuse in cea mai urata ipostzza - si nu fi uitat acea priveligte, O femeie care era man- Wy silletul ef imaculat. Lady Perfectiune - 0 doamna perfect perfect. Be privire dczaprobatoare gl urmiel cum ea igi rie joeita aia de spranceand intr-o expresie intrebitoa- Hii ors chiar 0 frumusete aceasta logodnica a fretelui sau. PHiiwh avon un soi de eleganta care era uneori irtalnita in 4 socleti{il engleze ~ piele alba ca laptele, un chip usor lt, eniturl regulate gi parul rogcat, dar nu intr-atat incat He loplanat de nenumarate ori, gi totugi... Lady Hero uuranta diferit. In primul rand, majorita- plata Domnului in incépe- ‘ee4 Totupi, ea igi incalcase principiile morale rigide ca sii ti pe Bella, Oare fusese un gest de compasiune fata ? Sau pur si simplu un cod etic imperturbabil, ce de- i dergustul ei pentru ceea ce gasise in salon? Hilf se wits in jur. Muzica se oprise, dansul se terminase, ‘A Hebiiin #-0 escorteze inapoi la plictisitorul Thomas. Ceea ce gur ~ doar c& nu inca. Se inclina siti oferi cotul |, prefacut. ? Elizabeth Hoyt ——— Ea se uita la bratul lui cu o unda subité de scepticism, dar fu forfata de manierele sale rigide si-1 accepte. Griffin isi ascunsd sentimentul triumfator care il cuprinse. ~Ce anume? intreba ea cu voce ingrijorata. , cao femeie aga pioasa ca tine trebuie sa suporte compania, ‘unui ticilos ca mine din cauza unei conventii legate de politete, ~Pff, pufni ea gi igi ridica barbia in timp ce el o conducea ugor prin multime. Sper cé ma voi descurca. El gi dadu ochii peste cap, ~Inveseleste-te, Faptul ca trebuie sa suporti prezenta mea iff va da ocazia sa acumulezi mai multe puncte catre sanctitate, Daca nu gi-ar fi intors tocmai atunci privirea spre ea, nu ar fi observat usoara avacnire a buzelor roz gi moi. O, Doamne! Lady Perfectiune avea simul umoruluil O vazuse zambind, dar expres sia ei fusese inerta si imobila. Cum ar arata un zambet adevirat pe fata ei? Ce s-ar intampla daca ea ar rade cu adevarat? Intrigat, igi pleca incet capul spre ea si inspira parfumul floral. ~Daca nu te mariti cu fratele meu pentru titlul lui, atunci de ceo faci? Ochii mari si cenugii privird uimiti in sus, direct in ai lui. Bra atat de aproape, incat nu trebuia decat si se aplece cativa centie metri, iar buzele lui le-ar fi atins pe ale ei, Ar fi putut afla ce gust avea, daca buzele ei s-ar fi despartit in calea limbii lui, moale gl dulce ca mierea, Doane!" Griffin isi didu capul pe spate. Din fericire, ea paru sii fi interpretat gresit starea de confuzie. ~Ce vrei sa spui? El trase aer in piept gi se uita in alta parte. Traversaserd aproape intreaga incipere gi se indreptau in directia opusa fata de Thomas, insa ea nu parea si observe acest lucru. El se juca eu focul, dar intotdeauna gasise pericolul teribil de incitant. De ce te mariti cu Thomas? ~Bl gi fratele meu sunt prieteni, Maximus m-a indemnat sf fac acest lucru, ~Asta-itot? ~Nu, sigur cd nu, Fratele meu nu s-ar fi gindit ci Mandeville ¢ un sof potrivit pentru mine daca marchizul n-ar fi fost un bar= bat bine privit, bun gi inteligent. 30 —— Placeri vinovate ~ 1) owners calitatile fratelui lui Griffin de parca ingira atuu- WH hut borbec bun de prasila, Hl lubepti? intrebs el cu o curiozitate since {see inerunta de parcd el iar fi vorbit in suedeza. Hii; Wh indoiesc de faptul cA 0 sa am, cu timpul, simpaminte Her ulew fa4A de el, normal, Mita taser ol i sil din nou ace impuls idiot de Wiel Ch tapi de cockerul preferat? Hs hnpotr, gi, daca bunele maniere nu ar fi facut-o s8-si find Ail, ol avu sentimentul c& gi-ar fi pus mainile fn solduri H Hevanla de pescar nervoasa. Harvleyille nu e un cocker! ‘vine un exemplar din rasa... marele danez? ont Griffin, Hi ‘sane mai departe si o conduse spre marginea balconului. vat eA mereu am zis c& a fi frumos. ter Hii indeagostit de sogia ta... sau, in cazul tau, de sof, Tijpul el ue imblinzi o clips, ochii cenusii devenird puyin ipl lar buzele dulci se depirtara. Griffin se simi fascinat . Bra oare o frantura de imagine | Lady Hero? Apoi ea redeveni Lady Perfectiune, cu ferme gio privire ce nu lisa si se vada nimic Hilerlor,Sichimbarea era fascinant’. Ce o facuse si fie aseme- Wil cameleon? “Far ie yomantic, rosti ea téraginat, cu o voce plictisita gi Hilk cave il faicu 8a scragneasca din ding, s& crezi ci dragos- His lepiturd cu casmicia slieror Th situatia noastra, 0 casitorie este un contract intre fa- hypa cu “Hiss sw poate fi mai mule de atat? “Viel intentionat pe obtuzul, zise ea, pierzéndu-si rabdarea. Aiiwevole wii explic eu regulile din inalta societate. “Wis WH faci intentionat pe cépoasa. fn cazul parintilor mei ~ Elizabeth Hoye ~Dragoste, spuse el gi incerca s& permit vocii si-i tradeze iri- tarea. S-au iubit. $tiu ca e ceva rar, dar e posibil, chiar dac& nu afi vazut niciodatA aga ceva. ~$i parintii mei Fu randul lui sa se arate confuz, Ce? Ea fi tinea capul intr-o parte, astfel c4 el mui vizu decat buzele curbate in jos, in semn de tristete. =Paringii mei, Am amintiri cu... cu.o mare afectiune intre ei, El ipi aduse aminte ~ cu groaza ~ cA parintii ei fusesera omo- afi, Fusese un caz celebru cu peste cincisprezece ani in urma ~ ducele gi ducesa de Wakefield fusesera ucigi in faa unui teatru, de niste talhari, ~Imi pare rau. Ea trase adadnc aer in piept, iar chipul ei deveni pentru o clipa insuportabil de vulneral -Nu trebuie si-{i para. Aproape nimeni nu mai amintegste ni- mic de ei in fata mea. De parca nici n-ar fi existat. Eram la scoala cand au murit, dar am cateva amintiri dragi cu ei de dinainte... sa se fi intamplat. Bl incuviinga din cap gi simi compasiune fata de acea femeie mandra gi infepata. Se plimbard o vreme tacuti, in timp ce mul- simea vuia in jurul lor, fara a se atinge. Pareau distanti intr-un ‘mod ciudat. Griffin incliné capul spre unul sau doi oameni pe care ii intalnira, dar continua s& mearga, incercand sa intretina conversatia, ~ Probabil ai dreptate, zise ea dupa putin timp. Césatoria baza- 4 pe dragoste intre parteneri este, in mod clar, ideal. ~Atunci de ce sa te mulfumesti cu mai putin? Dragostea se poate infiripa cu timpul intre un sot si sotie, dupa cisitorie. ~La fel de bine s-ar putea si mu se infiripe. Ea ridica din umeri si paru ginditoare, ~Toate casniciile sunt un soi de joc de noroc. $i fiecare femeie {si incearca norocul alegdnd intelept - un birbat care este bine privit, care vine dintr-o familie potrivita gi are suflet bun. 32 ‘Placeri vinovate~—_——— lar in familia Reading nu sunt cazuri de nebunie, lucru ce ‘ste oarecum linigtitor in ceea ce priveste ridacinile aristocrate, murmura el. Ea stramba din nas gi se vita la el. Ai prefera sa ma marit cu cineva dintr-o familie in care au fost cazuri de nebunie? Nu, sigur c& nu, se incrunta gi incerca s4 explice de ce il deranja decizia ei calculata de a se marita cu fratele lui. Dumnezeu ii era martor cA fu era preocupat de inima lui Thomas. Chiar tu ai spus ¢ 0 cisnicie bazatA pe dragoste este ideal. De ce nu agtepti sa ai parte de aga ceva? ‘Am asteptat. Mi-m facut debutul in societate acum gase ani. In tot acest timp ai cdutat dragostea adevarata? Poate, spuse ea gi ridica din umeri, evident iritata. Sau ceva \wemandtor cu dragostea adevarat. in plus, cat s4 astept? Luni? Ani? Am douszeci gi patru de ani, Am o obligatie de ama marita ~ i nu oricum, Nu pot astepta o vegnicie. O obligatie. buzele lui, cuvintele aveau gust acru, desi ideea nu era ceva (hou, Doar toate femeile de rangul ei aveau ,obligatia’ de a face { partid buna. Ea clatina din cap. Daca intalnesc dragostea adevarata la gaizeci de ani? Daca nu jplvesc niciodata. Nu e nici o garantie cA aga se va intampla. Vrei # riman fata batrand din cauza unei sperante degarte? iii arunca o privire curioasa Crezi cA, in ceea ce te priveste, exista o dragoste adevarata? Poate ca nu o dragoste adevarata, dar o persoana exist, in gu. Aga cred... da, c& fiecare dintre noi poate si se indra- Jjosteasca... poate sa se indragosteasca nebuneste... sic undeva ‘colo e o persoana care poate impartisi acea dragoste. Za stramba dln nas gi deveni dintr-odata sfioasa. Probabil tie yi se pare o pros- lip discutia despre dragostea adevarata. Deloc. $tiu c& dragostea romantica este reala. Doar am va- yito crezi cA un berbant ca tine s-ar putea indrgosti nebuneste dhe o femeie? 33 — Elizabeth Hoyt Cuvintele ei se voiau ironice, dar tonul era serios. El ridica di umeri. ~Poate, desi nu pare o situatie confortabila, in care sa vreall ma trezesc. ~Atunci inseamna c& n-ai fost niciodata indragostit? ~Niciodata. Ea incuviinga din cap. -Nicieu —Pacat, raspunse el gi igi tuguie buzele. Ma intreb cum 0 Si fii luat pe sus de o mare pasiune. S& dai totul din lume pent o singura persoan: Ea zambi ironic, ~Cat idealism din partea unui ticilos! Serios, imi strici com plet perceptia despre acest cuvant. ~Aceasta este latura mea din societate, spuse el relaxat. NW confunda cu animalul de dincolo de ea, Ea il privi intrebator, apoi dadu aprobator din cap, ca si cum fi ajuns la 0 concluzi -Nu prea am ganse sa fac asta tinand cont de modul in aa ne-am intalnit El zambi ca s& mascheze un junghi de dezamagire. Dar, milord, daca esti aga idealist cu privire la casatorie, de nu ai o casnicie fericita, plus unul sau mai multi urmagi? ~Sunt idealist cand vine vorba despre dragoste, milady, despre cisitorie. Sa fiu legat de 0 femeie pentru tot restul viel inconjurat de dricusori dezgustatori? intreba el si se cutrem oripilat. Nu, fi cedez bucuros fratelui meu statutul matrimonial) toate indatoririle ce vin odata cu acesta. ~ $idaca vei gisi intr-o buna zi dragostea adevarata? intreba incet. Ce faci atunci, milord? ~Ei, atunci voi fi pierdut, milady. O viata de berbant tram format’ in ruind, un specimen splendid de burlac ingenunche, de legiturile casitoriei si de o mana delicata. Dar.... spuse el ridica un deget dojenitor, acest lucru este, aga cum ai sublinlal si tu, putin probabil. Singura mea dragoste adevirata poate trdieste in Indepartata China. Poate fi o hoagca de nouazeci ani ori un copil de doi ani, Poate n-am s-o intalnesc niciodall 34 ‘Placeri vinovate 1) Vlafd, pi ti muljumese lui Dumnezeu pentru acest Iu- HHA i wvtierpar 76) WH Miimbet slab pe buzele acelea moi, iar inima incepu 1111s thal tepede la acea priveliste. Un 2ambet - un zimbet “91 din: partea acelei femei era precum muditatea alteia piel tye poate de ciudat era acestal Hie 69, pnllove? 1/114, spuse el si se apleca atat de aproape, incat rasufla- Wipe 6 puvita rogcata de Langa urechea ei, desi sunt depar- “sf perfect in ochii tai, te asigur c& viaga meae perfect asa ii#) Mi bucur de preocuparile mele de crai, de libertate, Ss \ialea de a. flirea cu cat de multe femei vreau. Pentru "Hgonten adevirata ar fio catastrofa totala, profunda, #4 Wil in sus, In ochii ticalosi, de un verde-deschis, ai lui ie un eufemism in locul cruzimii de care daduse cuvintele nu erau mai putin gocante, Ba in- yp ce igi imagina o legiune de femei imprastiate peteriorul lui musculos migcdndu-se in acel ritm ne, ar fi trebuit 88 se simta ofensata de acea # slay In schimb, nu voia decat s’-gi lipeasca palmele pe Phi A Hicori dogoarea pe care o simfea dintr-odata. HH/ 14m pleoapele lui Reading se lasara in jes, iar gura lui Hy tess hine pentru a rosti ceva ce fara indoiala avea s-o scan- si al mult, Din fericire, furd intrerupti. Hil primesc inapoi logodnica? intreba Mandeville pe Pillls prea thios casa fie considerat jovial. J |uiehup din ochit lui Reading disparu gi lua cu ea orice Witnleye de pe chipul lui, lasénd in urma doar 0 mas- He expresie gi destul de intimidanta. Fara umorul su putea fi genul de barbat urmat de soldati intr-o #41) liv sori de izbanda: un conducator, un om de stat, # ind ciudat despre un libertin autoproclamat! J {iu o reverenta catre Reading, apoi accept bratul Wil el, Reading facu o plecaciune atat de extravagant, fi considerata o batjocura, Elizabeth Hoye ~Felicitarile mele, Thomas, pentru logodna. Lady Hero, Isiinclina capul mai curtenitor spre ea, apoi se intoarse gi aru in multime, Hero expiri zgomotos i abia atunci itd seama ca igi finuse rdsuflarea, ~Sper c nu fica facut avansuri, sopti Mandeville in timp 4 conducea spre ringul de dans. ~Deloc, zise ea gi saluta din cap o femeie in varsta care ti pe ling’ ei. Nu era nevoie sa se uite la el ca si-si dea seama c& o fint cu privirea, ~ Unele femei il considera foarte ispititor. Tonul lui era aga distant, incat putea fi foarte bine luat d un strigat de avertizare. Sunt sigura ca aga e, spuse ea cu blandefe, Fara indoiala iminenfa pericolului si ranjetul acela viclean le fac pe multe fe ‘84 se emotioneze. Dar eu am considerat intotdeauna ca un bart care igi stie responsabilitatile gi se ingrijeste de ele este cu mi mai atrigitor decat unul care igi petrece viata jucindu-se, Bratul de sub mana ei se relaxa treptat. ~Multumese, draga mea. ~Pentru ce? ~ Pentru ca vezi aga clar ceea ce alti nu observa, zise el. A vrei si dansezi cu logodnicul tau? Ea 2ambi spre el si admira ridurile care aparura in dreptul ed turilor ochilor céprui cand o priv. ~As fi incantata, Dansara un menuet gi un dans faranesc, apoi Hero igi expel dorinta de a se odihni. Mandeville o conduse spre cateva scauth aliniate intr-o parte a incaperii gi ii gisi un loc inainte de a se dk aducé punci. Hero il urmari cu privirea cum igi croi drum p multime i ii admira umerii largi gi mersul hotarat. Asa cum intampla mereu, el era oprit la fiecare cativa pagi de cei care di eau sé-lfelicite, dar gi de cei care nu urmareau decat sa fie vaaul vorbind cu marchizul de Mandeville. Ea ofta multumita, Maximus chiar alesese soul perfect pk truea, ~Aici erai! 36 Placeri vinovate ——— F114) Picklewood ~ sau verigoara Bathilda, cum era cunos- TF Hine tn gospodaria Batten - igi agezd corpul destul de vet sun de Langa Hero, Ruda indepartata din partea +) ) veriponra Bathilda le crescuse pe Hero gi pe sora ei mai 1) ) Hehe: de ln moartea paringilor lor, Prul alb al verigoa- PVs om prins in bucle mici in jurul fruntii gi era acoperit 7) (elunghiulara. Bra imbracata intr-o rochie movulie, + + polerata, iar pieptul generos era incadrat de dantela. Hi Fiisle nogre, Din dreptul subsuorii se ivea o fata micusa, 4) ‘sleniu gialb. Mignon, micuta citea cocker a verigoarei joa oriunde mergea. oara Bathilda vorbea mai tot timpul cu ju ficu decat 88 ridice ugor din sprancene, {mai dansezi vreodata cu Lord Griffin Reading! Siijpnts Bathilda cu atata gravitate, de parca tocmai trans- ati, ca gi cum ar fi vrut si sublinieze cuvintele Hii (4 lpi Lord Mandeville se urase, {wuirmura Hero gio scérpina absent pe Mignon Werlille mitisoase, Am observat o anumita incordare intre Ws ‘rod cli ag merge aga departe incat si o numesc urd HAVEN Hune Hijull, mult mai rau decat aversiune, draga meal Nu inte- Wijoara Bathilda isi cobori vocea si gopti: Lord Griffin Je prima sotie a lui Mandeville! Capitolul 3 EESED Ps su balcomat reginei, se aftau grajdurile regale, Acol, Wis punire cafenie ii gasea culcugul noaptea, obositd dupa In fiecare dimineata, devreme, stapanul grajdului 37 ~ lieaberh Hoye fesdlaiapa preferata a reginei. in timp ce avea grija de parulea Tului de culoarea castanei, micuta pasdre cinta deasupra luly pe capriori. $i uneori, daca stapénul grajdului asculta cu aten fie, pasdrea parea sa cante aceste cuvinte: »Sus, dincolo de peretii castelului O scumpa domnita plange singura in noapte. Ah, oare nue nimeni s-o aline?..." din Regina Ravenhal Jn astfel de momente faptul cd era o femeie nemaritata d nea cuadevarat deranjant, medita Hero mai tarziu in acea nod {in timp ce se indrepta spre cas cu trisura, alaturi de veriy) Bathilda ~ De ce nu mi-a spus nimeni despre scandalul legat de pr sofie a lui Mandeville? intrebi ea. Nu era un subiect potrivit pentru o domnigoara, rasp verisoara Bathilda, care facu un gest amplu, aproape lovind i lui Mignon, care se ivea din poala ei. Seductie, relatii amora silucruri din astea. In plus, de unde si fi stiut cd el are 94 te Iq dans imediat ce-i esti prezentata? ~M-ainvitat la dans de fata cu Maximus, spuse Hero pent treia sau chiar a patra oara. Mandeville gi-a dat acceptul! ~N-ar fi putut face altfel, nu-i aga? raspunse verigoara Ball da cu o logica enervanta. Bi, ce-a fost a fost. Doar ca trebuie si mai multd grija pe viitor, =Dar de ce? intreba Hero pe un ton rizvratit. Doar nu crea ‘mi las sedusa de un libertin, nu? ~Sigur ca nu! Verigoara Bathilda paru scandalizata de aceasta idee. ~Dar toata lumea va fi cu ochii pe tine ori de cate ori un bath {ti va da tarcoale. -Nu e corect. Eu n-am facut nimic rau, zise Hero i igi cruciga brafele la piept. $i, pana la urma, de unde stim ca Griffin a sedus-o pe sofia lui Mandeville? Poate nu-i decat zvon rautacios ~Pai, dace un zvon, Mandeville il crede, spuse verigo Bathilda. 38 Placeri vinovate———— Paha diy nas. A yuylt acum patru ani, nu-t aga? J uj Oricum, tu nu te Invarteai in cercul ei de cunog- fopida pentru o tanaré matroana, der pina la tise verigoara Bathilda pe un ton sumbru, cei din familia Trentlock, desi destul de 1 Vrobabil cd asta i-a sucit mintile lui Mandeville, Anne fost o fomeie frumoasa, nu incape indoiala, iar familia # si foarte bine situats. Toata lumea a considerat cA ef Wij aleyore buna cand au decis s& formeze o pereche. Ji pil ble pl stapdneasca un fior. Toata lumea era de pa- Wy faves acumn o partida buna. Htamplat? : latina din cap. Omul acela e un s&lbatic, gi a fost ‘oarien tatalui sau, Batranul marchiz a murit cand #4 Js Cambridge. Reading a plecat imediat in Londra Wii duici 0 viata de desfranat. S-a intovaragit cu cei Hi vanoni, a sedus femei csatorite si cat pe ce 94 fie Wi; lowi ducluri $i, in ciuda tuturor acestor scandalur ile 4 font de o loialitate fara seaman. Nu voia si auda 414i doypre fratele lui nici macar atunci cand Reading I 14 velune invitatiil. insurat cu Anne Trentlock. A fost pere- {ulul monden, si, normal, Reading a fost invitat, spuse J Haihilda pi ofta. S-a intamplat cu un an fnainte ca tu sa w Anaya mea, dar euam fost acolo. Anne nu-si putea lua Js Healing. toatd lumea a remarcat acest lucru. Au fost dish ea bar fi ales pe Reading in locul lui Mandeville dac& Jo4 (i joc titul lui Mandeville, 4 fhiwt Reading? \ 44 juirtat altfel decat in mod obignuit, dar probabil fe jsliniea lui Anne fata de el. avileville? ; ae {nce? rispunse verisoara Bathilda gi ridic& din umeri. oh Incorcat s8-i desparta, dar Reading e fratele lui. 39 lizabech Hoye Era inevitabil ca Reading si gaseasca o oportunitate de a@) duce pe sofia fratelui sau. Era inevitabil numai daca era un nemernic, bombani fh Intreaga poveste o deprima teribil. $tia c4 Reading era unl tin, dar sa-i facd aga ceva fratelui sau era pur gi simplu revol ~Fi, da, dar atunci deja stiam cu totii ce-i putea pielea, Mignon scanci si didu din labuta. Verigoara Bathilda 0 ‘na absenta pe barbie. ~Cand Anne a murit in timp ce nastea, frafii nici macar mai vorbeau. $i au fost si numeroase zvonuri legate de « Obinecuvantare ca n-a trait, asta e adevarul, ~Celucru infiorator spui, gopti Hero. ~Poate ca da... Frumos din partea ta s& arati compash replica verigoara Bathilda gi igi tuguie buzele cirnoase. Daty pacate, trebuie s8 gandim practic. Daca acel copil ar fi sup fuit, si ar fi avut un tata incert, ar fi fost 0 povara teribila, pentru Mandeville, cat si pentru copil. ~Cred c& ai dreptate, murmura Hero gi stramba din nas, Ura ins& acest gen de pragmatism, care ajungea sa vada b ci moartea unui copil inocent. Verigoara Bathilda se apleca in {n trasura care se legina gi o batu ugor pe Hero pe genunchi ~E de domeniul trecutului. Stai departe de Reading, si trea va fi uitat. Hero aproba din cap. Dadu la o parte perdelele trisuril ea se uite afara, dar noaptea era intunecat, aga cA nu putu decat reflexia ei in geam. A muri in chinurile facerii era gi aga lucru rau, dar cat de teribil era si mori stiind ca ti-ai ingelat soft Lasa perdelele s& cada la loc. Era un destin pe care n-avea nicl mai mica intenfie si-] urmeze. Cilatoria spre casa mai dura inca douazeci de minute, timp care verigoara Bathilda moti, in vreme ce micuta Mignon sfot in bratele ei ~Doamne! spuse verigoara Bathilda gi ciscA in timp ce cobo din trasurd, Balul a fost minunat, dar ma duc numaidecat la care, Nu sunt ca voi, tinerii, care puteti sé stati treji atatea ord Urcara treptele din marmura alba ale frumoasei case de pe care Maximus 0 cumpérase pentru Hero, sora ei mai Phoebe, si verigoara Bathilda, Pana atunci locuisera impra 40 Placert vinovate Peal Wakefield, aflat intr-una dintre cele maila moda | | vile, dar Maximus spusese ci nu se cadea ca trei ‘ipile prin casa unui burlac. Hero banuise ca aces- T | Uil i care Maximus igi asigurase intimitatea, dar mu |. Hest eina lor din orag nu era la fel de impunatoare pre- | si Walofield, eva destul de eleganta si confortabila. | wajordomul, deschise uga din fafa gi se aplecd peste iled pi votunda seats, snilady. Doamni ‘Meyiabs buna dimineata, Panders, zise verigoara Bathil- alul gi manugile. Aintre valegi s-o duca pe Mignon la plimbarea de | apoi s-o aduca la mine in camera. lvarninn P Jus sleuyul cocker in brate $i reugi sa-gi pastreze mina “iiss yl ind Mignon il linse pe barba, a INiiiere, Panders, zise Hero gi zambi spre valet, apoi igi J palul Inainte de a o.urma pe femeia mai in varsta la etaj. ‘Aste muindrra de tine pentru partida aceasta, spuse ve- Haihilla cin ajunsera in fafa camerei ei. Casca din nou gi \v mana cu un gest delicat. O, draga, sunt termi- jie bun “4 \iiwh, popti Hero gi se intoarse pe hol spre camera ei. Mesut dle miezul nopfi, insa in mod ciudat nui era de- Hieochive uga gi nu fu prea surprinsa 4 vada capul lui je ierit-cuo bonet’, iegind de sub agternut. ol copiii din familia Batten si Wi deloe nici cu Hero, nici ca Maximus. Atat Hero, cat Jia e1a\Inalti, ins Phoebe era scunda — cativa centimetri jets cincizeci ~ si putin mai plinuta, cam de conforma- iri Hathilda, Un nor frumos de par castaniu-deschis, 4 ile wub boneta de noapte, ii incadra fata, iar in spa- Jvilor nici gi rotunzi se zareau ochii de culoarea alunei. dle noupte lunga arita de doisprezece ani, desi implini- ¢ cu gase luni in urma. licabeth Hoyt Hero inchise usa in spatele ei, apoi igi arunci papucll Picioare. Patru candelabre luminau camera gi o invaluiau inh na gi cdldura. ~Sice-ai facut cu Wesley? Phoebe sari din pat. ~T-am zis sa plece, O sa fiu eu servitoarea, iar tu o s4-mi totul despre bal. Phoebe nu igi facuse debutul in societate gi nu avusese, a vole sa participe la balul de logodna ~ spre dezamagirea ei mata cu voce tare. ~Hmm... Pai, nu stiu ce-ar fi de spus, incepu Hero, ~O, nu ma necijil replica Phoebe care se chinuia deja cu a toarele corsajului lui Hero. Doamna Tate a fost acolo? ~Da, gi n-o sa-ti vina sd crezi ce rochie avea, rispunse tragind de timp. —Ce? Ce? ~Stacojie. Aproape in aceeasi nuanta ca parul ra aproape indecent de decoltat. Pot jura ca l-am vazut pe di nul Grimshaw impiedicandu-se din senin in timp ce-gi lu ‘gatul ca sa-i soarba din priviri sanii, Phoebe chicoti ~Cine a mai fost acolo? —O, toata lumea. Hero o ajuta sa-i scoat corsajul, apoi incepurd impreund Se ocupe de benzile care ii fixau rochia. igi ginu ochii atintifh degete in timp ce zise pe un ton obignuit ~L-am cunoscut pe fratele lui Mandeville, ~Credeam ca traieste in nordul Angliei, A venit pentru bal. ~Seamana cu marchizul? ~Doar putin. Amandoi sunt inalti si bruneti, dar, dincolo asta, sunt complet diferiti. Lord Griffin Reading are ochii de verde foarte deschis, de-a dreptul surprinzitori. Fata lui este ascutita decat a lui Mandeville, iar el e mai slab. Pare vesel, rade glumeste tot timpul, dar cred ca e mai putin fericit decat Mang ville. $i felul in care se mica... 42 Pliceri vinovate 1\/4 privitea si tpi dadu seama ca, in ciuda tonului « diduse cumya de gol. Phoebe se uita la ea J iil htm eildura ise ridicd in obraj. Incerca sa traga de Ai foricin rochie, o scuturd giapoi o atérna pe sca- ¥ ho curete gi sa o puna deoparte a doua zi. Hil de clusdat, Pare sa faca totul cu incetinitorul, si to- +1 Wil roa, ¢ mai rapid decat ceilalti barbati HA, FoMmarcd Phoebe. 1h HwlveptA spatele gi se uita la ea cu sprancenele ri- ‘Hilnioytl pe acel cotot de culoarea marmeladei care sta live le Ia conacul Wakefield? intreba Phoebe in timp ©) pireturile corsetului lui Hero. intotdeauna doarme Whit dav, cind vede un gobolan... bangl... porneste ca 1 #1 tn dloor citeva secunde are sobolanul in falc. Lord Wi ‘4 dh, Vispunse Hero, amintindu-si cat de repede se #/ nainte ca Lord Pimbroke s4 intre in salon. Ca 0 pisica ninwnat 4 ei risund mai tare decat ar fi fost firesc, iar #1, Imi pare rau, draga mea. Doar c& pe tot drumul ‘Yetigoara Bathilda m-a avertizat cu privire la reputatia ii, Tvebiuie wa stai departe de el We imbutna As) ham avut voie s& cunosc oameni cu adevarat inte- P40, Hero simtea mai multa compasiune fata de pro- Hebe decit ar fi trebuit. Desi ea igi facuse debutul in WW Wu avea vote sa se amestece decat cu crema inaltei Hwebiila si stea departe de oricine avea chiar gi cea mai Wir eu vroun soi de scandal. 14 multi alti oameni perfect respectabili care sunt la fel ie ea lui Phoebe cu mai multa convingere decat 43 —— Elizabeth Hoyt Placert vinovate———— Phoebe o privea cu indoiala, Hero stramba din nas gi se 1 foe Gum a fost decorata sala de bal? intreba Hero. ~Cel putin ai voie s& te uifi la oameni scandalogi tn ce conversezi cu persoane respectabile, Hh \yvepu 08-4 povesteasca in amanunt despre deco- ~Nu pare la fel de interesant ca atunci cénd le intalnegth \il Mandeville, despre tratatii si despre fiecare ~Nu, dar te asigur cd ao urmari pe doamna Tate in | jjarte in timp ce Phoebe o peria, Treptat, ex: ce pageste intr-o incépere plind cu barbati prostuti este d |\inind, dar ingrijorarea persista in sufletul lui de fascinant. \ © il la eflexia din oglinda a luminii ce venea de ~O, miar fi placut sé fiu acolo, oft& Phoebe. W) sivlelabre, Luminau camera ca ziua. ~In sezonul urmator o sa ai optsprezece ani, si vom da mare pentru tine, spuse Hero in timp ce se ageza la mag #5 in ailevarat iad, mai ales dupa frumusetea bu- toaleta. Hiistul Lancashire, cugeta Griffin devreme - foarte Phoebe fi desfacu agrafele din par, Wi we ¢ pa. Il struni pe Rambler, murgul sau, ~Dar tu o sa fii deja maritata gi o si te ocupi de lucrul 41 91 spol de-a lungul canalului imputit din mijlocul femeie maritata, Eu n-o s-o am decat pe verigoara Bathilda ¢ Wy (utes apuca pe cea mai scurta ruta spre destinatie, Sofitoare, si stii cA o iubese, chiar foarte mult, dar e atat de Wuele dintee potecite pana acolo erau prea inguste pen- nd gi. Ab! SAlivy Gu voia sub nici o forma sa-l abandoneze pe Hero arunca o privire in oglinds la timp ca sa vada capull Jivloya, Calul ar fi fost furat inainte ca stapanul siu Phoebe lisindu-se in jos in spatele ei, iat tere ~Fir-ar, am scépat o agrafi. Wi jlee4 uyor capul cand trecu pe sub o placuta ce se —Nu-fi face griji, draga, Ba teen. recams magazin wal aesitor, i -Dar e una dintre Jy sbirna Linga usa pravaliei, aga cum se obignuia tn pierita. = dite cele de smarald, pace Phodtialy June ale Londrei. De fapt, singura lumina pe lings Hero intoarse scaunul si o vazu pe sora ei cum statea fn 44 fu palida a lunii, Mulgumi in génd lui Dumnezeu nunchi si pipaia covorul, Hero simti un gol in stomac. Agral Bema piioapte senina. % smarald eta chiar in fafa li Phoebe, lanl trezeci de cent Ne a an de a ei, Hero igi drese glasul gi simgi brusc un nod in gat BU bagara in seams. Deal menial Tate. a E apleca gi 44 4h verve mayele in canal, se indepartara de el. — pln pera, BMpiMlAupurat gi ti duse mana dela mAnerulpistolukul ‘ ‘Aiawubler, batandu-l ugor cu palma. Wal « rult, baete Wis dleparte, apoi coti pe o stréduta putin mai larga, ‘Aiuiri din caramida gi tencuialé, unele dintre ele cu H e WW nite. O uga cu aspect obignuit dintr-un perete mai pare Pan ce agrafa in farfuria de sticla de pe masufs lh sncundea curtea de dincolo. Griffin trase de haturi Pre i llainbler 88 se opreasca. Scoase pistolul din tocul din ~Eintuneric in partea asta a camerei, cu o singura luman wo| le yninerul lui ca s& bata in poarta de lemn. Aproape =O, sigur, spuse Phoebe, dar incruntatura se adanci, Majin 0 voce ragusita de barbat. “4 __ Phoebe se ridia gigi impinse ochelarii in sus pe nas, Fe i draguta era incruntata. ~Ce prostuta sunt, Nu stiu de ce n-am vazut-o. -Nu conteaza. 45 Elizabeeh Hoye -Cine-i acolo? ~Reading. Lasd-ma sa intru. ~De unde stiu c& suntefi ‘mneavoastra, domme? Griffin ridica din sprancene in fata usii. =Pentru cA sunt singurul care stie despre noaptea aceea dl Lame Black Cockerel, cand ai baut o duzina de halbe de bere ‘Usa se deschise gi scoase la iveala ochii vicleni si negri de cea mai urata fata pe care o vazuse vreodata Griffin, in Lond fn afara, Nasul era 2drobit gi plat, incat gura fara buze era mi deschis4, ca omul s& poata respira, Barba tepoasa puncta ob barbia ca nigte pete de mucegai, intrerupte de vechi semne i fn urma de varsat de vant gi de cicatrici mult mai putin beni Barbatul avea inaltime medic, dar bratele gi umerii lui erat proportionat de mari gi se terminau cu palme late care atan nigte halei de carne de-o parte gi de alta. Majoritatea celor vedeau presupuneau ci era fie un boxer profesionist, fie un a nal platit. Aveau dreptate in ambele privinte. Ma bucur foarte mult sa va vad, dom'le, spuse Nick B Bu si baietii am stat cu ochii pe loc, dar am avea nevoie de aj rul’mneavoastra. ~Au mai avut loc atacuri? Griffin siri jos de pe Rambler, dar tinu pistolul in mana gl cu grija in jur in timp ce conduse calul dincolo de poarta. ‘untru, curtea mic& era pavat cu piatra cubic. Cladirile se ‘cau pe toate cele trei laterale. Griffin le cumparase in urma a an, ca masura de precautie. Acum se simtea recunoscator c& se grijuliu, =Unii au incercat sd intre acu’ doua nopti, dar i-am batut zise Nick si bloca poarta cu o scandura grea de stejar. Griffin il conduse pe Rambler spre un jgheab vechi din pl gil lisd sa bea apa. —Crezi ca s-a dat batut? ~Vicarul nu se va da batut decat mort, e clay, dom'le, zise solemn. Griffin mormai, Nu-si facuse sperante prea mari c& Chi Grady, cunoscut gi sub numele blasfemator de Vicarul de chapel, avea s& renunte aga ugor. Vicarul era varat in co 46 Placeri vinovate———— Wb le Bishopsgate, dar incepuse recent si-gi extind’ | (> so, ingpre Seven Dials din tinutul St. Giles, lar acest Sy vln\a alacerile lui Griffin, Wy sai atu incd o data usor cu mana murgul ise intoarse wh Iii L al face bine sa-mi arati ii; Vashot incuviinta din cap gi il conduse in cladirea de Hee line o upd solida intarita cu fier si striga: | Willist fu pl 'Tim ‘aideti aci sé paziti curtea. dha opin din clidire gigi dusera mainile la palarii cand Jini Griffin, Unul avea 0 maciucd, iar celalalt un cutit gpect de mult cu o sabie. Nick i urmari cand ‘supard pozitiile lings poarta curtii, apoi dadu din cap J) lidivi era o sala mare cavernoasé, intrerupta din loc Siilp\ mnasivi din ciramizi ce sustineau etajele superi 14; poinineuri mari mocnea focul sub oale din cupru, sjpvorpe la fel de mari cat un om. Diverse fevi din cupra J nnypre oale pand la recipiente mai mici, tot ‘ale la butoaie de stejar. Mirosul de fum, fermentatie, Jnjyipar gi terebentina imbacseau aerul umed. O duzina {9 aflaw in depozit ~unii dintre ei se ingrijeau de focuri ‘Jo\iwutul oalelor, dar majoritatea stateau deoparte, fiind {i sheeial pentru mugchii lor, solu toate echipamentele, zise Nick si facu un gest spre aietii Vicarului au distrus-o Jneuvlinga din cap. Ai hine, Nick, Un singur loc e mai uger de pazit decat Auniph pe jos. Hr ddar mai avem o problema cand or veni grauntele inn ! 444 capul spre curte, ‘Wo slari, E prea mica s8 vardm c&ruta plind cu grane. Tre’ dv, jue peste zid, gi, in timp ce facem asta, céruciorul, 47 Flicabeeh Hoye bait pinenorocitele de graunte vor sta ca gaimugele care a a fie jumulite pentru cina de duminica, Griffin facu o grimasa, dar nu se deranja s8 réspunda a succinte facute de Nick. Se uitd la barbatii care alimentau fy de sub oalele uriae din cupru. Cea mai mate parte a cap Atal lor - era bagat in acea operatiune, iar nenorocitul era hotarat sa distruga totul. Pentru ca Vicarul declarase 84 zdrobeasca toate celelalte distilerii de gin gi sa devina el regele ginului din Londra. {nsi Griffin era specialistul din St. Giles in fabricarea i Silence Hollingbrook se trezi cu degetelele bebelupul Pungind in pleoapele ei. Gemu gi deschise ochii, Ochil Abrus Incadrayi de o extravaganta de gene o prveau, May Silence rispunse rinjind spre micuta ei partenera de chiar iiera imposibil sa n-o faci, De cite ori t-am spus sa nu o mai impungi pe mam tn dracusor mic? Mary Darling chicoti, Avea putin peste un an, gi vocab ei continea doar trei cuvinte, ,Mami", emfatic de la numele motanului Soot, care nu era la fel de atagat de Darling cum era ea fat ~O, nu! Trebuia si ma dormit prea mult. Se grabi si se spele, simtind in tot acest ‘rastimp un sent Yag cd uita ceva important. Schimba scutecul lui Mary Darl Se imbricard ~ la fanc. Se auzi o bataie ferma in usa, Silence chise cu rasuflarea intretaiata gi se uit la chipul obosit al fi i mai mare, Winter. bund dimineata, surioars, zise Winter pe un ton grav, Rareori zambea, dar in ochi lui aparu o sclpire in timp 9 virea ii cazu asupra bebelugului din bratele lui Silence 48 Placeri vinovate BPA domnipoars Mary Darling +) hot pl apuc palaria neagra a lui Winter, 8 Aya 1A, lence incercand sé-si traga sufletul . Pb pets cu blandeye degetele lui Mary Darling de pe #//|o) Winter: Am vrut s8 cobor mai devreme, dar, ei Wim BW ini, cur fel lipea critic o facupe Silence fal vinovata Be utte a caminal pentru orfani gi copii aban- WHA pave luni, dar inca se simtea ca o incepatoare. ‘hl contra care adapostea douszeci gi noua de copii Hii ee4 lneru upor, in ciuda ajutorului pe care Winter il hihi Hi tre! servitori. Indoielile de sine erau accentu- IPA predeceso. a sa fusese sora ei mai mare, Tempe- #4» Jublve foarte mult pe Temperance, dar uneori se # aceasta trebuise si fie un adevarat model Hiyil suilor, cind Silence vizitase caminul in timp ce +o all la conducerea lui, o gasise mereu pe sora ei Hobjorata pi uncori mult prea obosita, dar Temperance (yolul, In ultima vreme, Silence incepuse sa se 4 9004 0h reujeasca vreodata sa fie pe deplin stapana - J propria viata sau pe orice altceva, {li copili jos, la micul dejun, spuse Winter. 1h hombini Silence gio trecu pe Mary Darling pe cela W tinny ee incerca sa scoatao funda din gura bebelugului. Hes, nila nu se manancd. Ma duc s& ajut, da? zise ea ie ui, murmurs Winter. Ne vedem la pranz, Inj buza cand ii aduse amintec& sirmansil Win- Hevoll 0A manance numai paine si branza cu o 2i in Wi) en uitase s& puna de supa la timp. ish lu ci de data asta o fac, te asigur, ls quril cu aspect sever al lui Winter se ridica, {fer yriji, nu m-am suparat pe tine. $i, in plus, imi pla- | shu ol pl ipl trecu un deget peste obrazul ei. Am plecat 49 Elizabeth Hoye ~ la munca. Daca nu ajung la scoala inaintea baietilor, Dut stie ce nazdravanie vor face in absenfa mea. Winter se intoarse, gi pagii lui rasunara in jos pe scar, {ntreba de unde gisea el atata energie, pentru c nu ajuta la bunul mers al casei, ci mai si preda la scoala de baiefi, ofta si cobori gi ea, mai incet, pe treptele subrede. Caminul pentru orfani gi copii abandonati fusese pe gazduit de o cladire veche, dar solida, ins acest lucru plase inainte sa arda, la inceputul anului, Acum, multumitiy proprietireselor, Lady Hero gi batrana Lady Cal construia o casa noua si frumoasi. Aceasta urma sa aibil camere, o bucatarie mare gio gradina in care copiii si poatdl aer curat. Din pacate, noul adapost nu era inca gata, Intre timp, Winter, Silence, cei trei servitori, motamt si tofi copiii - mai putin cei doi bebelugi care locuiatt una cu doicile lor ~ traiau intr-o cladire subreda, mult pre din St. Giles. Silence ar fi putut sta in camerele pe care lel cu soul ei, William, dar acesta era cpitanul corabiei de tr Finch si era mai tot timpul pe mare. Ar fi fost o prostie din i 94 traiasca in camerele din Wapping gi sa bata in fiecare! mul spre casa din St. Giles. $i mai era $i Mary Darling. Silence 0 saruta pe micuta pe obrajii moi in timp e@ treptele. Mary Darling fusese lasata pe treptele de la int urmé cu sapte luni. Fusese o perioada dificila pentru $I William era plecat pe mare, iar despartirea lor fusese Mary Darling fusese precum prima raza de soare intr-o. Incalzise viata lui Silence, asa cd refuza si se desparti de pentru o scurta perioada, cum ar fi fost o noapte petrecut i Silence auzi vocile copiilor inainte ca ea si Mary Da ajunga la parter. Un coridor intunecat gi intortocheat dl bucataria casei - 0 incapere mare cu cipriori innegriti i Doua mese Iungi cu postamente ocupau mijlocul camel pentru baieti, una pentru fete. Mary Darling incepu af cand ti vazu pe ceilalti copii. ~Gata, dulceata, Silence lua un castron cu terci gio lingura gi se stree loc de la masa fetelor, cu Mary Darling in poald. Bund dimineata tuturor. 50 Placeri vinovate ~ = yamna Hollingbrook! rispansera in cor Wao 11 dict privitea din farfuria de langa semineu, PW hei pe bivbie. Mary Evening, fata care statea lan- HA WHAl aproape. HiieA\s, Mary Darling, Hy) yuu plina de terci, vantura Lingura in semn 1 9p “lovl pe Mary Evening peste nas. | Mity livening, zise Nell Jones in timp ce ageza o Mipiials tui Silence. Pfeiivie blond, cu chip vesel, cea mai in varsta din- #0) setripd intr-un teatru ambulant. Avea putin ile 4H), dar avea o mana de fier, iar Silence ajunsese Jf fete sinstoass de cand prehase conduc i Be Well, spuse Silence MW shjun cu un bebelus in brate putea fi o treaba HHH Hult mnizerie ~aga cum descoperise in ultimele nn lar tu, zise Nell gi se apleca prefécan- fafa bebelusului, ai grja cu lingura aia mare. In fata lui Nell $i improgca terci pe cAmaga ei. utsese gi lua si ea o gura de mancare, Micul |, daca nu manca in acel moment, nu mai PPA pnd la pranz, Imbuca in graba terciul dens gi Hi Revbinte pe care Nel il pusese in fata ei. Printre #10 linguri cu terci lui Mary Darling, avand grija HANA le coagca gi de castronul tentante. Hii #4 Indeajuns de mare cat sa se poata hrani #04 lor in urma ei ramanea mereu un adevarat Wii lor, copiti mancau veseli, ajutati de Nell gi de #HViloare. In cadrul adapostului mai era angajat un Ay (ae ajuta la sarcinile mai grele gi ficea diverse i atu dintr-odata din palme Hi five curatenie, copii Ne agteapta o zi aglome- 1 avem un vizitator foarte important. 51 Elizabeth Hoye Silence aproape se ineca cu ultima lingura de tercl, OD Uitase complet. Lady Hero urma s4 facd un tur al cil zziua aceea — iar ea nu era numai patroana lor, ci gi fica Silence dadu la o parte castronul gi simti dintr-odati face rau, Oare avea sa reugeasca vreodata sa se simta « fn postura de administrator al caminului? Hero cobori cu delicatete din trasurd fn dupa-amiaza cu delicatefe deoarece invatase foarte repede sa aibi punea piciorul pe strazile din St. Giles. Intr-o parte, zacea intr-un canal, Hero facu un ocol larg in jurul lui gl din nas cand simfi mirosul de gin, Inca 0 victima a a turi ingrozitoare, si, din pacate, nu era o priveliste neol De cate lucruri mizerabile ar scapa Londra daca consul ar fieradicat Dupa ce trecu de betiv, Hero papi pe o alee micu spre locul in care era gazduit temporar Caminul pentrit copii abandonati, intr-o cladire destul de gubreda. Hert) tacere, Ca stapana a adapostului, se simtea vinovata orl ori vedea starea jalnica a locuintei in care traiau copii Doamna Hollingbrook, administratoarea adapostil emotionata o reverent in timp ce ea se apropi ~Bund ziua, Lady Hero. Hero o salut din cap si zambi - spera ea - cu gratie, era cd ea devenise patroana adapostului cand Temperand acum tandra Lady Caire, se afla la conducere. Hero sim| diat un sentiment de prietenie fata de cea care era atunel Dews gi se bucurase de interactiunea cu aceasta. Nu la fel Iucrurile in ceea ce o privea pe doamna Hollingbrook = ruined, Doamna Hollingbrook era mai tana gi mai putin st ea in comparatie cu sora ei mai mare, Fata ei ~ paliday solemn - ii amintea lui Hero de o sfinti medievala gl, una dintre acele martire pictate, pirea si fie predispust lancolie resemnata. ~Doriti s& intrati si serviti ceaiul? intreba pe un toll doamna Hollingbrook, asa cum faicea mereu, 52 Plicert vinovate ——— Hite pio bint pe Hero sa o ia inainte spre casa, | og phe stridui sd nu tresara cand vazu tencuia~ J) sil ilel intrare, O incapere inghesuita se afla in oss loculnel, iar Hero patrunse inauntru, familia- \ye le tot facuse la ciminul de copii. In in- Jind joasa gi un birou fusesers inghesuite J {eve oe ager’ pe unul dintre scaune gi igi scoase {© louinna Hollingbrook se agita indeletnicin- faves coalulul lis fonyole se apuca sa toarne ceaiul wnilady? linguritele? | Ninplywok finea intr-o mana ceagca pling, iar lichi- \ periculos de margine in timp ce ea bajbaia aylowverat i js, servifi cu zahar, probabil nu veti avea nevoie de View lui ceagca inainte ca doamna Hollingbrook on zambi nesigura gi sorbi din ceai. Hero Sages oa, Oamenii se simteau de multe ori stan- Jails prowonta ei, stia asta, Titlul ef fi speria. Bra o HHiiih cum ii fact pe ceilalti s se simta in largul Hi plop pl ipt nalts privirea. A wlapostul are locatari noi. Hi ilinphrook igi indrepta spatele gi igi puse cu grija {4 juni, Batu cu palmele in poala, ca gi cum ar fi sie un poem pe care-l invatase pe de rost. ‘ye ayy veut ultima oara, luna trecutd, milady, am Jol. un biiat gio fata... gi un baietel de patru ani, Ay Putian, este. Hellinglirook se intrerupse, pentru cd Hero tusise. Wine, dar credeam ca tofi baietii sunt botezafi 53 ~ Blizaberh Hoye —— =P&i, da, de obicei aga e, dar din moment ce Henry avea deja un nume... de care intamplarea face sa fie fo dru... ne-am gandit ca e mai bine sé-i permitem si-l pat ~Ah, facu Hero gi incuviinta din cap. Va rog sa contin Doamna Hollingbrook se apleca in fata. —Niciodata n-am inteles de ce Winter si Temperance 88 boteze toti baietii Joseph gi toate fetele Mary. Uneor te derutant. ~Asa cred si eu, raspunse Hero pe un ton grav. Doamna Hollingbrook zambi repede si brusc, fapt ce ii fata palida gio facu s& para chiar frumoasa. Plicers vinovate ——— | th senna exact despre ce era vorba, nici dupa (4 vowwurl, byl mentina zambetul cu fermitate Ds al entuniasta fata canta fals pe o nota joast, iar F(t altuia un cot in coaste gi fl facu s& sune Ie ePHMINA pe o nota destul de stridenta, iar Hero se ecard tu entuziasta din palme, iar baietelul care Jyoal tinil spre ea gi scoase Ta ivealA golul unde ii hi ow oe op Jno Hero. Multumese pentru cantec. $i le ~Aham... De asemenea, am trimis doua dintre fetele ucenicie luna aceasta. $i, cu banii pe care dumneavoastrai Hunajt vpre ward Spottt na Lady Caire ni-i oferiti, am reusit si le dim amandurg dues: pontru ci afi venit, milady, zise ea in timp ce noi, pantofi, lenjerie, o carte de rugiciuni, un pieptan gio jes de la ntrare, Copiti asteapta cu nerabdare vizita groasa de iarna, i s noczta kings sige Hero fl tacaviinta Gin cae “A doanynis Hollingbrook obignuia s& o flateze pen- In sfargit, o parte din ajutorul ei didea roade, a ‘nd daduré mana, simfi cd femeia ~Vreti sa-mi aratati casa acum? ariiate ~Sigur, milady, spuse doamna Hollingbrook si sarl J {ave plicere sa va vizitez, spuse Hero, | cioare, Poftiti pe aici, copiii au exersat toata siptamana {i uA pont zice mai multe, Sa poatd promite c& mi- dumneavoastra, iw curind de acea casa gubreda. Sa-i poaté spune Doamna Hollingbrook o conduse pe coridorul micu Is Hyook cA cei miciaveau sa se bucurein scurt timp necat gi apoi in sus, pe treptele subrede. Trecura de pri J lew nous sala de dlasé gi de o gridina imensa in care, din cate stia Hero din vizitele precedente, adapostea| Su prinwivara ce se apropia. In schimb, zambipentru toarele orfanilor. La al doilea etaj erau o camera pentru Se eernae bun. si copii mici io incapere ce servea drept sala de clasa, 1 Moonee sina grea, Avea senzatia cA urmatoarea vi- Hollingbrook o conduse spre aceasta gi deschise uga cu Henne ein acea zi nia o #8 fie nici pe departe exagerat. fn interior, o duzina de copii mai mari stateat wirnia wa 0 fac pe doua randuri, cu fetele curatate i cu parul inca ud dela m Maiden Lane, il instrui ea pe vizitiu Cand intrara, ei spuser la unison: ee. ‘ < Buna ziua, Lady Her kM D pbaents pe fereastra in timp ce trasura ina- Ea igi permise si zambeascd ugor. phn ita al Raters f iil depindea de ea. Acum cA... é Bund ziua, copii. » barbat ~ 0 voce familiar de baxbat - din Raspunsul ei provoca un chicot inabugit din partea un iis yore de barbat tre baieti. O privire patrunzatoare a lui Nell Jones redusella apleca in fat. Doar nu chicotul, Doamna Hollingbrook incuviinta discret din cap, ue diMtina gi se opri, Hero se aplecd in fata izbuenira intr-un céntec baiguit ~ un imn, fara indol fuatmarilor vostri. Bain yogi frumos chiar giin vreme ce ¢ inso- 55. ~ Elizabeth Hoyt — Usa se deschise gi o siluet masculina, inalta, urca fn si se ageza pe perna rosie de vizavi de ea, de parca el ab proprietarul vehiculului. Trésura se puse din nou in ml timp ce Hero se uita la el cu gura ciscata. ~Ne intalnim din nou, Lady Perfectiune, zise Lord Gil un ton taraganat, Capitolul 4 SED Inevitabil, veni o vreme tn care regina Ravenhair se hi cd era timpul sa se mérite din nou. Doar 0 regina trebuli aia un rege, un regat si un mostenitor. Aga ca regina se s x sfetnici, cu miniseri si cu invatagi sai in incercarea de decide cine avea sa fie aristocratul cu care urma sa se ml Si astfel se trezi m fata unei dileme, Sfetnicti sai erau de pa a Printul de la Soare-Apune era perechea perfecta pentru 7nd, in timp ce ministri fl respingeau pe Prinful de la Soave ne siil preferau pe Pringul de la Rasdrit. $i, mai rau, fav i dispretuiau si pe Pringul de la Soare-Apune, si pe Prinfull la Rasdrit si credeau ca numai Prinful de la Miazdnoapte consortul perfect pentru regina... in cea mai rau famathl din St. Giles. Oprise trasura, ii spusese vizitiului cine @ legase repede pe Rambler in spate inainte si sara int Acum Griffin o privea pe Lady Hero care se uita urat la el, ei aceia cenusi ~Lord Reading, Ce incantare si te vad din now, El igi lésa capul intr-o parte gi ti zambi ~Detectez o urma de sarcasm in cuvintele tale, milady? Privirea ei se lasa in jos, timida. =O lady nu recurge niciodata la sarcasm in companla gentleman, 56 Placer vinovate ~ | tobieb ol gi se aplecd in fafa in timp ce trasura | cind e provocata de un gentleman care Hi oa ih AAA... gentleman? : Dy Hie rhspunse ea gi igi mugcd buzele. O lady gi J) oi call ip alege cuvintele cu atentie sie intot- By) att ple foloseasca cu grija. Niciodata nuia peste Bliss, chiar daca e provocats. ily je eare le tocise intr-o manier& atat de serioas’, Je 9h i bage de seama ironia blanda din ton. Dar BO Gyh auolo, Nu avea nici o indotala c& ea aplicase Ws Hive, dar nu gicu el, Era interesant. $i pugin hui oh mA striduiese mai mult sa provoc, murmu- Be yAvidoascs x lips, (ovele ei se ridicard, gi ea fl fixa cu ochii mari Hii 1a) vneatitatea de pe chipul sau, constienta sau nu, Pawinind pentru orice barbat. El ii finu rasuflarea. J lis Hou privirea in poala Wil Liles, milord? a {1/4008 t, riopunse el gilgi intinse picioarele in spa- Wisiie hanchete, Doar e trasura ta, nu-i aga? ieh we wubiiara Woe toe ol velaxat, Nu mi-ar plicea sal trag la raspun- svtru ca tia imprumutat trasura lui ca si te We sanalele din St. Giles. Doar dacd nu cumva ~ el igi We (ive tocrnai ti venise o idee ~ chiar Wakefield ti-a sii WA Wirbla cu aroganta. il\, Lord Griffin, Nu am nevoie de permisiunea {A eh cllitoresc unde gi cand poftesc. \.ci Wakefield nu se va mira cand 0 sa-i spun WiAlvit, rispunse el incet. Pilvivea de la el, ceea ce fi confirma suspiciunile lui se lui sdoven mai profunda, semanand cu un marait, Wi dal le mnie rapid gi ferbinte. Pu luat prin surprin- Jeitaten emotiei primitive. Ce important avea pentra 57 — hieabeeh Hoye el daca logodnica perfecta gi dichisita a lui Thomas isi pum in pericol plimbandu-se prin St. Giles? Judecata fi spuna era treaba lui, Din pacate, judecata nu avea nici o influen| praemotiilor. Prezenta lui Lady Hero acolo era atat de nepotrivitiy se vizu nevoit si se abtina si n-o ia gi s-o duca departe Jo protestand in acest timp impotriva fetigcanelor incap sia fratilor nechibauiti gi nepasatori gi enumerand milia sorti groaznice pe care le putea avea o doamna bine cre mahalalele Londrei. Griffin trase adanc aer in piept gi jf ‘ochii, Doamne, avea nevoie de somn. ~St. Giles nu are o faima prea buna in ceea ce priveste tatea, milady, zise el pe cat de bland putu, Orice te-a adus poate fila fel de. ~Te rog si nu ma iei de sus. ~Foarte bine. Bl simti cum i se inclesteaza maxilarul, obignuit 64 fie intrerupt cu atta trufie de nimeni, cu al putin de o femeie. Spune-mi de ce te afl aic. Ba igi mugca buza gi se uita in alta parte. El se forfa al beasca. ~Eu sau Wakefield. Alege. —Daci insisti, spuse ea gi pi indrepta rochia cu Ma duc 4 inspectez locul pe care va fi construita o cladire o casa de copii, Els-ar fi putut agtepta la orice, mai putin la aga ceva ~Dece? Pe fata ei aparu o grimasa de exasperare care disparu aga incat el abia 0 zari. ~Pentru ca sunt una dintre patroanele adapostului, Blridica din sprancene. —Destul de laudabil, De ce tii secret asta fata de fratele -Nu e un secret. Ba fi observa privirea sceptica gi c01 Cel putin nu faptul c4 eu sunt patroand, Maximus stie c& luat angajamentul si ajut adapostul, Problema este locafla tuia. Nu vrea sa ma duc in St. Giles. ~Sustin judecata lui, zise Griffin pe un ton sec. Atund te furigezi? ~Pentru ca sunt patroanal 58 Placert vinovate jniuntl spre el precum o regina ofensata, o pri- 1/1} Aupl le pistruii imprastiagi pe nasul ei. oh tn asigur ci noua locuinta este construita Hyebite shiva? Dy (atvound... Lady Caire. Dar este la fara acum, zise Wives, Ap apela la Lord Caire, ful ei, sau la sofia Ini, Tale on 6 sora administratoarei adapostului si 0 Spat en singura -, dar ei s-au césitorit recent gi sau Is de {a Yard a lui Lord Caire timp de cAteva luni. 1h 4, nevenindu-i sa creada, 0 lngrijepti singura de locafia pentru cimin? shies 04 cu barbia inalfata cu mindrie, dar gure ef Wis Hirincoand gi agtepta. ; Jee prea bine, recunoscu ea dupa o dlipa de ezitare. Jiiele aproape pe nerisuflate si isi framénta mainile Japs serge groaznic. Arhitectul pe care lam angajat enn de incredere. Aga c& ma duc azi s& vizitez lo- Se 4 {het in ultima saptamana. 1| cA micuta ei dovada de ineredere in el ii Wh ploptul si se umple de caldura. Ea inclina capul. sHatind din cap. Whi opul lui Wakefield despre problema ta. Bl sau ‘ jwate ocupa de asta in numele tau, jv {lin now blestemata de barbie. { aliouna, nu Maximus, Datoria este a mea. In plus, Wai yiin despotic, Maximus probabil mi-ar interzice s& Juan dct ti spun despre problemele mele. A reactio- ihe esyorat cand a auzit despre decizia mea de a ajuta i iu { place ca altcineva sa-i cheltuiasca Danii, aA din nas, i sani ei, te asigur de asta, Lord Griffin. O mostenire Js, separata de zestre, Dispun de ea fara nici o in- iy javtea lui Maximus ~ sau a oricui alteuiva, daci tot 39 Elizabech Hoye veni vorba. Pot face ce vreau cu ei, si imi place 4 ajut 4 traiesc in acest adapost. Plcert vinovate——— 1) + With po fereastea gi observa absent ca acel car- s/t, dact aga ceva era posibil, ~Imi cer scuze pentru presupunerile mele gresite, predare. De ce nu-i pladd j fan oA ezite i ol plipi trecu palmele peste obraji. J) yolwele, Probabil arata ca o fiara. Doamne, nu Hii he chnd o femete fusese atacat gi satd si } 64 We pot lisa si umbli singurd pe strazile din bancheta din fata lui, buzele i se depar- 14 Wnilolala, 68 riposteze. Bl se apleca in fats, cu , vi in ochi, jel plo privi iba ltt covsoe., sirens de movnee asa ci am ramas acas. ‘ 5 4. Elnu Else incrunta, interesat fird sa vrea, #4, I ntoarse capul gi se uita pe poeta a ~ Ce céutau in St. Giles? Nu sunt teatre acolo, #) /iijeasel ~ avea aga un aer de regi ~Nustiu, réspunse ea gi clitina { lisjuie wh clidem la o intelegere. spus niciodata ~ dacé o sti. imi a HA sixpicioasa dimineata in plansete, Dadaca noastra tinea foarte mult a) Hijelogore? ees Toti servitorii erau extrem de afectati. Wi Hirt lui Wakefield, eee re F ~La fel ca tine, nu ma indoiesc, spuse el incet. See ee ae sd deua Ea ridicd dintr-un umar, 0 migcare ciudata, ce nu | ficu decat sa se holbeze la el. Apot gesturile ei obignuite, gratioase, ~ Maximus era la el in camera ~ n-a vrut 6 vorbeatch sinuavea cine si se ocupe de lucruri, Imi adue 4m acea dimineata am mancat terci rece in camera pent in timp ce adultii se adunasera ca sa discute la etajul dem Nimeni nu mi-a dat atentie. Dupa o vreme, au sosit avers ti si distanti. Abia cdnd a veni imintesc ca m-am trezit on Griffin, nu indraznesc sa fiu vazuta in com- pine stirnindu-i tanarului un fior de gheata pe Matcha edus-o pe prima sotie a fratelui tau. a -eptibila fn rasul lui care o Ficu pe Parfum ingrozitor shee) aproape imperceptbila i supe agra era batoasa gi aspra, dar Bonene instincts: Deven dintod ts cogs Pentru care nu m-am agatat de oj dol cilitoreau intr-un spatiu stramt , fiat ‘toa bine pe Reading, lar ceea ce stia despre el au fost singurele mot cuma facut Phoebe. Ea zambi aproape scuzandu-se. Ima, serioasa, cu pistrui, care igi ficea grij lume care sa aiba grija de ea 60 iginea cu acea fetifa ji cA nu mai era ni at cum rsul lui pieri. El se gterse la ochi cu ~ caruia si-i pese de ea — era aj aer in piept. Cand ea igi ridica din now 6 hizabeth Hoyt ochii, furia pe care o observa in privirea lui o facu s8 se simai mult ~Pleci urechea la barfe, Lady Perfectiune? Ea sustinu cu fermitate privirea lui salbatica, ~Negi acuzatiile? —De ce m-as obosi? intreba el gi facu o grimasa, ‘TM ceilalti barfitori neghiobi ati hotarat deja care e adevi mi-ag sustine nevinovatia fara si pot argumenta, n-ay 88 par nesabuit. Hero isi muscé buza cand auzi raspunsul lui sfasietor gh absenta la mainile ei. Le tinea una peste alta si fu vag I 8 observe ca acestea nu tridau abuciumul ei interior, Ca tana avea pentru ea daca barbatul acela o considera yb sau ,neghioaba"? ‘Trasura se clitind gi se opri. Ajunsesera la capatul dri Maiden Lane. Ea se uit inspre Reading i vazu ca o prives cu ochii lui verzui umbriti, ~Oricum n-are important, zise el, Ce anume? unui berbant si a unui educator de inocenta fratelui meu, spuse el si flutura din si cum toat acea chestiune era prea putin important, sa te las sa-ti pui in pericol gatul tau frumos in St. Gi lagi sa te insofesc si sa te protejez, ori ma duc la Wael ‘Thomas. B alegerea ta, El igi trase palaria triunghiulara pe ochi si isi incrucljh tele pe piept de parca se pregatea si traga un pui de sont arunca o privire neincrezatoare, dar el nu se migca. Bra A zisese tot ce avea de zis, Usa trasurii se deschise, iar George, unul dintre cel Jeti musculosi pe care ea fi alesese s-0 insoteasca, se ulti induntru, ~Milady? ~Da, rispunse ea distrasa, Se intoarse spre Reading iff glasul. Ma duc sa inspectez locul. Reading nu se migcd. Ei bine, chiar dacé el se incapaal trateze nepoliticos, ea n-avea de gand sa incerce si-l fac punda. Hero se scula de pe canapea gi cobort din trasurd torul lui George. Igi ridica rochia gi incepu sa pageasca pe 62 Pliceri vinovate ——— ynstruia CAminul pentru orfani i copii 1 fe tinyp ce ve apropia, cele mai mari temeriale et |) Heiieral pirea parasit. Hero didu drumul rochiei Jue ip muta greutatea pe celalale picior. Ml dacd e cineva aici, milady? «Horo recuoscatoare iil urmari pe George Hin fajta constructie’. : , Jad \inunata ~ daca avea sa fie termi- f ) preajma rimasitelor fostei case incen- iy Afi domolate, Acurn, fundatia i fatada a ceea SH Hilive frumoasa din cAramizi ocupau o buna par- sirnda ‘Alesie pi arunca o privire spre cealalta parte Fivlinile de acolo erau construite atat de aproape, \jine una de alta. Structuri din lemn peste sui/ioqie ce sustineau etajele superioare care atar~ soyprsalell, Bra de mirare cum de toata acea mizerie Jue trig cind se intoarse urmat de un perso- \nic, Asta-i singural pe care lam gasit pe-aici, Auth spre individ. Zice ca sta de paz Bibb viii la barbat. Tinea to mana o bucata de ie Jummitate gi purta o haina albastra murdard, cu J ual quare, Cind ea se uita la el, acesta igi scoase Weith gie apleca periculos de mult, astfel incat p&- iy pt la umeri aproape cA atinse pamantul. shoamnae s i Hoje ol yl stranse la piept palaria gi bucata de paine ‘siyolled, La dispozitia dumneavoastra, m'lady. Wi Huneltorii, domnule Pratt? i at Julliviehl, ca pi cum s-ae fi gandit profund, gigi ridica ils, 1n'lady. Da’s sigur ca se-ntore repejor. Wil Thompson? avut de ceva vreme. Pacers vinovate ——— ——— Blzabeth Hoye 0: ea, Pratt ridica din umeri gi mugcé din paine. Hero al 1 Wrba, Oare fasese plecat toata noap: buze gi se uita in alta parte. Domnul Thompson era ahi ladiri, responsabil de constructia ei. Se descurcase pet pele proiectarii, realizase un desen frumos al casei gl toate cerintele. Atat ea, cat si Lady Caire fusesera inciltil Dar, cénd incepuse constructia, domnul Thompson da cei ce mai putin demn de incredere. Materialele care ap 4 fie deja comandate lipsisera initial, apoi acestea fu ceea ce ficuse ca echipa de muncitori angajati si-gi call de lucru. Lady Caire igi amanase turul continentului pana turnat fundatia. In acel moment, toate problemele constructie pareau sa fi Iuat sfargit. Aveau material angajata o noua echipa, iar scuzele gi asigura ues le. Athi- ‘Thompson cursesera din belgug. Dar la nic o luna dup ispunse ca tf mg biele lui Lady Caire, lucrurile incepusera din nou sa mearga pi SA pl a hunt talpagita. strucfia avansa incet, rapoartele cheltuielilor pe care I Heloc eurprins. domnul Thompson nu aveau nici un sens pentru Herg, a pusese, politicos, anumite intrebari, el fie fi dadu i vagi, fie o ignorase in totalitate, lar acum, in mijlocul sila z Ia on nt e ginici cand vehiculul se puse- || 4 sue pforditul firav ce iegea printre buzele lui Hiviqoa ti chzu pe acele buze. Cea de jos era mai ‘heeahh pl mai senzuala, contrastand puternic cu hs 4 hiubil din jurul gurii, Hero se ita repede in WAL lntvebi el pio facu sa tresara. : W plept Se prefacuse adormit in tot acest timp? Si aiele pte intinse lenes, apoi se uita pe fereastr int nimeni pe gantie Jay nu ma rizgandesc. Ori mergi cu mine, ~Multumesc, domnule Pratt, zise Hero, Apoi se int pee ee trasura. Se descurca s& pizeasc singur o zona atat dé Js WiAinile pe care gile tinea tn poala. Dege 4 cd el vorbea serios, c&avea feiwbat Guo pa Gage {sav neo indoial eel vrben Ba George paru surprins cdi se cerea parerea. Ip carpi ces an scores =Nu, milady, nu cred. Bren fle de acord, dar ib Here incuvilnga din cap. George nu facea decat si Bap vistese =dipostal— oe temerile. Trebuia s& angajeze mai multi paznici, nut BPaHTpANA acestuia. Tl asculta gi cae dee aga ceva. Se asteptase ca Reading si fi disparut, dar, cand intrd fn Bileld; dar nu gi cand veten wok sera vaau ca el sttea tolanit pe perne in acceasi posite cut f I eur chipureframease ale cep aproape o ord in urmd. Se ageza gi se uita la el in timp HsisiniimulpecareTinvsarerpentrace, culul se legina mai departe. eee oe ee El era imbracat cu o hain maro destul de uzata, 0 a 22 22 ik DD culoarea sticlei verzi, pantaloni maro-inchis gi cizme, Bi Jui lung ocupau cea mai mare parte a spatiului dintre bi jar cizmele tocite aproape ajungeau sub bancheta ei, P neagta era inca lisata pe ochi, iar ea observ pentru pt 64 Most yf petra mine? De ce vei se islet ~——— Elizabeth Hoyt Se astepta la ménie din partea lui, dar, in schimb, un buzelor se ridica gi, chiar daca parea imposibil, el se tolani gl mult pe banchets, ~Esti o femeie suspicioasa, Lady Perfectiune. Poate cd i ‘mea buna ma indeamna sa vin in ajutorul fecioarelor nesab ~Pff, facu ea si il privi incruntata. N-am incredere in tine, Un lucru intelept, zise el gi raise batjocoritor. Ea se uité pe fereastra. Ce optiuni avea cu adevarat daca viziteze in continuare adapostul? ~Bine, rispunse ea gi il tintui cu privirea, Poti s& ma ins data ae cand merg in vizita in St. Giles. =Bine, Poti trimite un bilet la mine acasé ori de cate ori vrei s&: Golden Square numarul treizeci si patra, Pentru o clipa, atentia ei fu distrasa de acea noutate. ~Nustaila conacul Mandeville? El facu o grimasa. Ease apleca in fata, ~Dar nu am de gind si ma duc la adapost aga curand! ~Da, dar cred ca te pot ajuta cu problemele legate de arhit spuse el incet gi rabdator. Noua fix. De acord? O tintui cu verzi, iar ea nu reusi decat s8 incuviinfeze din cap, amutita. Bi zise el din nou. Sari din trasura si tranti usa. Intr-o dlipa, vehiculul se Snainte. Hero rasufla, se relaxa gi se intreba pentru prima »Ce cata Reading in St. Giles?” ireptul treptelor din fafa casei in dimin uurmatoare, Nowa dimineata era o ora prea matinalA pentri verigoara Bathilda ~ sau orice alta doamna la moda ~ sa fie p Preajma, insa'n-ar fi mirat-o daca ar fi avut ghinionul sa fie coperita tn compania celebrului barbat care avea si-i fie cumt Dar, cand se uit& pe strada, nu vazu pe nimeni. Absolut pe ni Pentru o clips, umerii ei se lasara intr-un gest care aducea p 66 ——~ Placeri vinovate doramagirea, Bra nevoita s& trimita inapoi trisura oo) in fad, Pana la urma, era doar um berbant. La ce |) ple Incl? Probabil na era genul lis iasa la plimbare J oo ork diminetii cu femet respectabile, De fept... \ mine? a. \ gi masculind se auzise atat de aproape in spatele sii gi scoase un fipat ugor. Hero se intoarse gi se in- Reading, care arata ingrozitor gigifonat. toata noaptea? intreba ea fara s4 se gandeas- sip didu seama de gregeala pe care o facuse cind sim- Salle cildura care i se ridica pe gat. Hue tn imp ceo ajutas& urcein trasurd si) ch da, Noi, berbantii, nu dormim niciodata noaptea. Ihr mat sn, 353, inzresance de actin orele nop hn pe perme, Bra ciudat c&, desi cuvintele lui o fritau se simnjea totugi ugor entuziasmata pentru ca el ajunsese Ti, jie de alta parte, continud Reading in timp ce se age- fy de ca, arati proaspata i odihnita. Ca un crin frumos, , 1 suspicioasa. Ceea ce trebuia si fie un compli- “sinaie ciudat, ca o insult din gura lui, El zambi inocent, iar Wile buigelor formara linii adanci in obrajii lui, Barba neagra spt cu peruca alba. ; “Ayiji de parca ai putea poza pentru o gravurd intitulata *, spuse ea cu inocenta, uurprins gi aise rastit: “Fyiqul meu pare sa aiba ghimpi. : Finii nu au ghimpi, si, oricum, nu sunt crinul tau. | {ji doar viitoarea mea surioar’. fe {li daca s8-4 spuna ~ din now ~ s8.n-0 mainumeasca ,su- tip did seama ed orice protest al el nu avea fac 4 sil impinga spre un comportament si mai enervant, aga 4 pagubaga. Apule mergem? : Hi intinse picioarcle intr ei, iar izmele atinserd matasea lol de culoarea primulet, ~ Elizabeth Hoyt —— ~Am un prieten vechi pe care ag veea sa ti-l pregint —De ce? ~Este arhitect. ~ Da? Hero il privi curioasa. Unde lai cunoscut? El fi arunca o privire sarcastica. ~Imi petrec o parte din timp gi printre oameni reqph -Eunu.. El intrerupse scuza ei cu o fluturare a mainii, ~L-am intalnit pe Jonathan Templeton la Cambri ~Am auzit ca ai plecat dupa numai un an, spuse ea ~M.ai facut inept, fi reaminti el, dar nu toti cei pt ‘cunoscut la universitate erau la fel de izesponsabili ca lui Jonathan era un vicar cu un venit foarte mic. Sing pentru care el a ajuns la Cambridge a fost ca un prieten a facut un gest frumos si platit studiile lui Jonathan, tit bunatatea prietenului studiind zi gi noapte. Ba igi las capul intr-o parte gi se uita la el. ce anume ai studiat la Cambridge? Bl pufni ~Pe langa femei si béutura, vrei sa zici? De data’ ‘mai mugcé momeala. Dupa un moment, eligi cobori pl mainile ei si zambi cu jumatate de gurd. Istorie clasll vine sa crezi. ~Tica placut? El ridica din umeri agitat. ~Nu indeajuns de mult cat #4 raman acolo, evident, ~Eul-am citit pe Herodot in greac§, ii scapa el, Else uita la ea. ~Da? Nu stiam ca greaca este, mai nou, in programa la moda. ~ Sigur cd nu e, De ce ti spusese asta? Nu conteaza, Se uita la mainile pe care gi le tinea in poala gi fgl d oat controla mai bine cuvintele in preajma h ~Ce pirere ai despre felul in care descrie Egiptul? of aii aruncé o privire, cas se asigure ci nu fi vorbea parea serios. Bzita, apoi se apleca in fata. ~Practicile lor de inmormantare mi s-au parut ingrodl 68. Placer vinovate + hood olin colturile ochilor aparurd riduri fine wil aya? Toate acele mizerii despre mir gi adevirat? Multe dintre lucrurile des- Wi aga fantezist J hvil Arion care calarea pe spatele delfinulai? Py ailpl care pazesc copacii de tamaie din Arabia. We giyastice care fugaresc c&mile? hie care fugiiesc c&mile? intrebi ea.i ridica din il anlitese de partea asta, sh wl ch a uitat asta, zise el gi rani, In India?... Ausiello care sap’ dupa aur! fipa ea. oe ol clitins din cap. Batranului Herodot sigur Jos javeyt dar gti sunt unele lucruri foarte ciu- Fis yoate gti daca nu curva egiptenii chiar igi in- Sijiaii? Hau cA nu exist furnict gigantice cu bland Hi je (ugh cArnilele? Be ecnogt cic putin probabil : {pscova, milady, spuse el gi zambi in continuare, he, punse ea gi igi cobori din nou privi- yyul care m-a invafat greaca a trebuit s& Saves shnitatit sale subrede. Cei care Lau inlocui vo ea ou 8a invaf greacd. Franceza e mult mai saiyne, In plus, am fost apoi ocupata cu lectile We canto gicu cele de pictura. Sunt foarte multe lu- “hives (webuie 9 le invete inainte sa igi faca debutul isd ol 1yi place sa pictezi? : [sesh plop give uit la el cu o privire plina de since- Aalin cap, a Heeeinplor din Tucidide, Vrei sa fil imprumut? Eliaberh Hoyt Se opri gi se uita la el. Ar §trebuit sacl refuze. A se imy si mai mult in relatia cu Readixg era o cale sigura spre deaa El ii anticipa gandurile ~ chinl lui devenise serios, pre du-se pentru un refuz, 4 ~Da. Te rog, zise ea fnainte se razgandeasca, Un zambet larg lumina chip lu, ~Bine. Trasura se opri, i Reading oe 1g se uitd pe fered O ajuta sa coboare, iar Heroobserva c& erat 1 in fata unel) de oragfrumoase gi fardindoahscumpe. Reading bata lag ~B foarte devreme pentru ovzité, spuse Hero in goapt&, ~Nu+ti face probleme, Neageapta, $i, intr-adevar, usa se deschie, si in prag aparu un tande peruca sobra, castanie, si ockelu rotunci ~Milord! striga el cu un rint moli ait lipsitor. Ma bucur aga ~$i eu ma bucur, Jonathan, ise Lord Griffin gi stra barbatului. Lady Hero, acesta ¢} enul meu, domnul Te ton, Jonathan, Lady Hero. . ~Doamne! exclama domnul Templet ii ti ! pleton, gi zambetul fi N-am stiut c4 Lord Griffin inteioneaza sé aducd cu el o do na de talia dumneavoastra, lady. Adicd, e o placere sf cunosc, milady. Hero inclina din cap spre émnul Templeton, constienta poritia ei in inalta societate ti pmea din nou bete in roate. {in tacere, Domnul Templeton stita in jur uimit, apoi ii invita intre. ~Va rog si intra Ea ii zambi, incercind séllinteasca, ~Multumesc pee Fura introdugi intr-un salonicut c1 bi ot t cu mobilA puting, dar fo ~Am comandat nite ceai, it domnul Te esas: snul Templeton. Sper ~Suna minunat. Alese un scaun cu spatar dretin ti ing se i ; irgtin timp ce Reading se in {8 spre singurul dulap cu citi as8 studieze rafturile. Do ‘Templeton se uitd nesigur la pritenul sau, i 70 Placert vinovate ~ 1 1 illfin mia spus 4 doriti sa va consultati cu mine in Hin proiect. mi 1) i puse mainile una peste alta in poala si il povesti to- © CAminul pentru orfani gi copii abandonati, despre ‘ie de a construi un nou orfelinat gi despre dificultafile Jy ayo, Pana cand termina povestea, ceaiul fusese adus, Hiny o intorsese de la rafturile cu carti. i Jonathan? intreba el in timp ce accept 0 ceas- Salle la Hero, Arhitectul pe care Lau angajat pare unul lew jul Templeton igi sAlta ochelarii pe frunte gi igi frecd Wie de mult urasc 64 calomniez un frate arhitect, adevarul Wh suit de el, spuse el gi se uita apologetic spre Hero, Circula ‘4 fugit din fara din cauza datoritlor pe care le are. 4; (yl \inu rasuflarea, Daca arhitectul lor fugise intr-adevar, plerdusera bani pe care ea gi Lady Caire fi platisera deja {i sya cea nou’. Mai avea bani din mostenire, dar acestia fi Jiu fub forma unui venit anual din care scosese deja suma 4) wel an, De unde mai putea face rost de bani? Hifi face ceva pentru Lady Hero, Jonathan? intreba Reading. “fis, ita, sigue c& pot, zise domnul Templeton si igi puse jos Ma pot uita pe planurile pe care le-a desenat arhitec- Wisnieavoastra, ca sA vad ce trebuie facut la cladire. De fapt, {o4, 1 acordul dumneavoastra, sa preiau proiectul ‘Ay fiininunat, domnule Templeton, spuse Hero, Dar trebuie ii slicer, Partenera meae plecata din fara, iar fondurile mele Ayitate, Va pot plati chiar acum o suma, dar restul vii pot | lireiu, cind mai gasesc fonduri. iw \| Templeton incuviinta din cap. "Vi inulyumesc pentru sinceritate, milady. Apreciez. O sa in- Kieaba numaidecat gi, cand voi mai avea nevoie de fonduri, Hil informa. i, este un plan foarte bun. Avea sa-i ofere timpul necesar Wii a face rost de ,mai multe fonduri", Hero se ridica. O s& ( planurile aici, acas& la dumneavoastra, impreuna cu datele Je cimnin necesare, Va mulfumesc, domnule Templeton. n Elizabeth Hoyt Else ridica repede gi se inclina, ~Cu placere, milady. El fi conduse la ug, unde Lord Griffin igi lui rAih domnul Templeton inainte de a o ajuta pe Hort trasura, ~De unde o sa iei banii pentru cimin? intreba Real Nu stiu in acest moment. ~ledin calcul un mic imprumut? Ease uita la el uimita, ~$tii cd nu pot accepta bani de la tine, ~De ce nu? intreba el cu blandete. N-ag spune nit micd tranzactie tinuta in secret intre noi doi. Imi dal cand poti. Ba deschise gura, dar rimase tacutd, El afl mana daca i-ar fi imprumutat bani... dar nu acest Inert De ce-mi faci aceasta oferta? El clip. ~Ai ceva de obiectat cu privire la banii mei? Nu ma cunosti deloc. $i cred ca nici nu ma plac, desfacu palmele pe care le tinea in poala. Ce urmareytt aceasta oferta? Nu infeleg. Eligi lisa capul pe spate gi se uita la ea. ~Cred c4 e foarte evident. Eu am bani, iar tu ai net ~Faci astfel de oferte fiecarei doamne care are nevolé Rogi in clipa in care acele cuvinte ii iepira din guray isi dadu seama ca aveau un dublu inteles, dar contin veasca sfidatoare. Oare el avea sa aleaga varianta ugoatll transforme replica ef intr-o gluma? fsa nu se intampll nervos, dar ii raspunse totusi: Nu, sigur ca nu, Ea nu igi lua ochii de la el. fl privi cum se apleca bn cu coatele pe genunchi, ~Banii sunt singurul lucru la care ma pricep, Pofl dere deplina in mine in aceasta privinta. Nu ingel, Nu €vorba despre finante, te pofi baza pe mine. Suna aproape ca o confesiune, iar ea fu nefirese de | nati, de parca el fi impartagise ceva foarte personal, $i cunostea de mai putin de patruzeci si opt de ore, Simul care gi-] exersase atatia ani igi spuse cuvantul, 72 Plicert vinovate vin amabila, zise cu grija, dar cred c& tre- vii moment nyo Dis cap ca pi cum s-ar fi asteptat la raspunsul ei Jie volabila in caz c te raegindesti Jaci upurata, degi ii refuzase bani. Bl era yiicea singura Hea ayiliuinit, nui aga? Wi ap, phn edmbet ii juca pe buze. Ba trase aer Wis lik oh pl etipaneasca propriul zambet prostesc. Fs ii uuilfumesc. Dornnul Templeton pare un ar! J) poate mai important decat asta, cinstit, Nul-ag Pillai fi prezentat. BA {i fi do foto: \ytiebare pentru tine \ori-dimineata? #41 yall confuz sau negind cA ar fi ficut ceva Jip aya, Reading ranji gi batu in plafonul tra- Wiislone viritiulut sa opreasea. ; WY files afacer, rispunse el m timp ce vehiculul Jo ips pl we uita inapoi peste umar. Afaceri tare, fh ip) Hive nina la palarie. 21 buna, Lady Perfectiune. Weta, lar brisura porni mai departe. Hero se rezema “ Wie dhagul meu Lord Nerusinat Capitolul 5 MELE problema serioasa, dupa cum va puteti ima iy tagina Ravenhair avea incredere — si totodata Solere in sfotnici, minigtrit si invagagii sat. Cum uve dintre printi avea sa fie sopul perfect? Dupa ~ Elizabeth Hoy €@ se gandi la problema timp de cateva zile, regina pe iapa ei $i anunta in fata unei adundri ca luase W Avea saci invite pe cei trei barbati la castel, iar aculy organizeze 0 serie de incercari pentru a afla care iy nerul perfect si barbatul cu care avea sa se marite, Ii aclama. Dar stapanal grajdurior, care statea ling ramase tacut... din Regina Ri Primul lucru pe care il observ Griffin cdnd intya Mandeville in seara aceea fu mulfimea de lumandti, A Sask dot valet si majordomul se grabirs sii fa plea dlidu de tnfeles ci mama lui se hotdrase s8 transfor cina intr-un eveniment. Griffin ofta Cina cu familia era destul de epuizant’ $i fa inplus, ~Doamna s-a agezat deja, zise majordomul pe un i triva servil si dezaprobator. ~ Sigur ca da, bombani Griffin, Nu era de-ajuns ca se vedea nevoit si indure o cing asd cu Thomas gi cu logodnica lui perfecta ~ mai gl inl 4hi inabusi un cdscat in timp ce il urma pe majondan frepte, spre sala de mese, Cele cateva ore de somn da case si se bucure de cind parasise trisura lui Lady Ij cand se dusese repede sa se imbrace pentru cina nu fost de ajuns, [Lord Griffin Reading, anunt majordomul, de pated iin incapere nu-l cunosteau deja. Al intarziat, zise Caroline, cea mai mare dintee suroriale sale, Lui Caro ii placuse intotdeauna sa spuna lucruri evi considerata o frumusete, dar Griffin era de pirere eh Proasta calitate stergea orice stralucire din buclele bru ochii mari i capri, ~Unde-ai fost? 4 Miicert vinovate 1 Chillin scurt, in timp ce se indrepta spre 1/)) Mine obrazul surorii lui mai mici, Margaret. Fo Mba fost dor de tine 1) | lor obrajii ise imbujorara. Megs era cea mai Bi ai doutzec gi dot de ant si era preferata lui ontinu 54 mearga spre capatul mesei. Brau jn) Thomas la un capatcu Lady Heroin dreap- Avis) mama era la celalalt capat, cu Wakefield arte. Megs Si fonl Hut, sopul lui Caro, in cealalts part Bey Waketcra aunul liber era intre Lord Huff Jiiita In seara aceea o rochie de un verde ince- [Fis Wh evident parul rogcat gi il facea s4 semene Winiins lamanarilor, iruté pe mama lui pe obraz, li mare cu dezmaturile tale, pufni Caro. Aili yprancenc Wie oar daca ti-ag spune cine a fost in pat cu die (o, upre binele tuturor, riposta Caro. i {riven mamei lor, care era partial amuzata, Hai a Wi 9 (wthinezi pe sora ta, murmurd ea. Ji), opti el ca raspuns inainte sé-gi indrepte spa- ue Hu Hier un birbat scund si robust. Caro mostenise Heilitiea familiei Mandeville gi era cu cativa centi- HA tes At potul ei ~ un lucru ce o ingrozea, dar pe care ve. De fapt, Huff nu observa mai nimic , inea la Caro, intr-un fel absent, iar INiiiits dle partida pe care o facuse, pentru ci Huff ti barbati din Anglia. While ceva? bombani Griffin ca raspuns, # Hull cumva obscur. hizabeeh Hoye Griffin lua o inghitituré din vinul rogu care tocmai ti fi servit. Dupa dulcegariile sociale cu cumnatul lui, nu avu i si se vazu nevoit sa se intoarca spre Lady Hero, ~Sper c& sunteti bine, milady. O vizuse cu numai cateva ore in urmé, dar limpezimea och i cenusii il gocd, Igi aminti de insistent ei incdpatanatd ef 84 ajute adapostul de copii orfani, chiar daca fratele ei nu era acord cu aceasta initiativa. Apoi urmase momentul acela, ce il vizitasera pe Jonathan, cand paruserd s& ajunga la un ciudat. [i facuse oferta de imprumut din impuls; nu mai f niciodata asa ceva in viafa lui. $i ti placuse. Voia s-o ajute, 68 f arta povara cu ea, Nu-i pasa de cdminul pentru copii, ci de eat Care era treaba cu ea? Se trezi privind fix in ochii aceia ca diamantul gi urmarind felul in care pupilele negre din mij lor se faiceau din ce in ce mai mari in timp ce ea se uita la el El apleca mai aproape, ca gi cum ar fi veut sa prinda in nari ra flarea ei. O, nuera de bine, In spatele ei, Thomas igi drese glasul. Lady Hero dlipi ~Sunt bine, mulfumese, milord. Griffin incuviinta din cap si ~$i tu, Thomas? ~Bine, rdspunse Thomas taios. Sunt bine. -O, bine. Griffin zambi scurt si mai lua o inghititura de vin. Poate ca, da« Aavea sa bea destul de mult, cina avea sa i se para suportabilA, ~Am auzit o poveste groaznica ieri, spuse Caro gi ua o inghiti- turd mica de vin, O familie intreagi a fost gasitd moarta de foame: intr-una dintre cocioabele din East End. ~Cat de ingrozitor, murmura Megan, s& mori de foame fara @ bucatica de paine. Caro uni. si indrepta privirea dincolo de eal ~Painea nu i-ar fi ajutat cu nimic. Se pare c& toata familia, inclusiv un sugar, au baut gin pana s-au uscat. Griffin observa ci Lady Hero lasase jos furculita, Ducele de Wakefield se foi 76 _— Piceri vinovate ——— i fel de tra- prinde... desi ag fi vrut, Auzim despre astfel de t Foire ee iima tem ca vor continua pana cand My Mdicato data pentru tovdeauna din Londra, Pom penteu asta, spuse Thomas si ridica pabarul. > grimass. aoe nee propueti si facet ata, Inakimea Voaste, dact M ir ie A Tatreb? ‘Daca oamenii vor s& bea gin, aaa Br ., Tterca oi yprestieca gi cum ai incerca s& golesti oceant terca 02 oj anny eld se inerunta. : Poeet a om deter unde se prepara aceast Beste: bac inch ese pepart acta blest vi we poate spune cf am cAgtigat1up 2 Poeni it dor ehutacurand altelucruri pe care sSlebea. , ta, maurmurd Griffin in timp ce sorkea din p: : Se PY case ducele vreodata grit cu privire la banil familie hu i facuse dv dea asta. cad ecieideate ala Ponerinae cu vita fiarta fu agezat in fafa lui Grifin chiar can fh platou ca vita | vide cealalta parte a meses Hg ca eres despeo fant Aspe cre ae sce ch bantuie cafeneaua la care merge el Prostii! ibani Caro. aah «frost oma spranceana epre cumnatul sau, de obicel parte serios. fantom’, Hutt? poe kon Mae Vert ridiea din umeriin timp ce ta cu indarjire din vita de p am incetat din toba noap- sont ot so 4 bate neincetat din to 4 sau spirit. Se zice ca bat z di ey Cuackerng. Am abet dela cneva de inredere, e PF csfcoes? murmura Lady Hero. Dar e cineva acolo dupé intunericului? “ seanrvvee ch ext, spuse Huff Altfel cine a fi me if sc privire spre Lady Hero, ¢ ar fi putut jura Grin ara ee nada, Ix Intarse Sate prvitea varuse cum se chin i caeo fantoma sau o stafie in St. Giles, spuse Caro ul de surprinaator. : Bate gi ea la toba? intreba Griffin serios. 7 Elizabeth Hoyt Caro stramba din nas, ~Nu, sigur c& nu, prostufule. Omoara oameni, Griffin facu ochii mari spre sora lui, ~Cu sabia, zise Caro, ca gi cum asta ar fi Amurit lucrurile, ~De unde ai auzit aga ceva? o intreba mama lor, =O, nu stiu. Caro privi o vreme in gol gi o incruntaturd find) tulbura pielea cremoasa a fruntii, apoi scuturd agitata din Toata lumea a auzit de ea. ~Eunu, zise Megs. ~Nici eu, spuse Griffin, Ma intreb dacd nu cumva Caro a in ventat asta, Caro trase aer in piept, iar chipul ei deveni periculos de ro Inainte sa apuce si spuna ceva, Lady Hero isi drese glasul. ~Adevarul e ca eu am vazut-o. Toate capetele se intoarsera spre ea. ~Serios? intreba Megs cu interes. Cum aratA? ~Poarta o haina arlechin pestrita ~ neagra cu triunghiuri rogif si diamante ~ gio palarie mare cu pana rogie. O, gi fata fie acopy rita de o jumatate de masca de pantomima, Lady Hero se uita la cei adunati la masa gi incuviinga din cap, ~I'se spune Fantoma din St. Giles, dar eu nu cred deloc c& e0 fantoma, Mie mi s-a parut a fi un barbat in carne gi oase. Urma un moment de tacere, timp in care toata lumea se gine dea la cele spuse de ea. Apoi mama lor o intreba: ~ Dar ce cautai in St. Giles, draga mea? Griffin igi puse paharul pe masa gi incerca s& caute o scuza, un motiv pentru care Lady Hero se plimbase prin St. Giles. Dar ea nu ii impartagea ingrijorarea. ~M-am dus sa vad Caminul pentru orfani si copii abandonati impreuna cu mai multi membri ai inaltei societati. Iti amintesti, Maximus, la inceputul primaverii trecute? Casa arsese din teme- Iii... Atunci am vazut Fantoma din St. Giles. A trebuit s4 cazim copii in casa ta din oras. Erai plecat timp de o luna, Wakefield facu 0 grimasa, ~A, da. Cand am venit acasi, it i ii ae a, am gisit o droaie de copii in sala Lady Hero se imbujora. Da, ei, i-am mutat destul de repede. 78 Placeri vinovate obobil ai fost destul de inspaimantata, zise Megs incet. 1) eendiu gio fantom... : ‘\ foot foarte interesant, rosti Lady Hero taraginat, dar nu A ain avut destul timp ca s& ma sperii, Oamenii se agitau de U \i-colo incercand s& stinga focul gi sa salveze copii de flécari Goioma a disparut rapid in multime. Nu pirea un criminal... Ba sjar : Hoate omoara doar noaptea, spuse Griffin relaxat. poate n-o face cand e aglomeratie, adauga Megs. Sau lunea, zise Huff. in se uita la el (ee cu hunea? Poate omoara numai lunea, rispunse Huff intr-un acces de obivie. igi ia liber in restul saptamanii. : r Huff, ta ‘un geniu, zise Griffin, care se uita la cumnatul lui ‘4 wdmiratie. Un criminal care omoara Tuneal_ Ei, inseamna cA ori- sino se poate simti in sigurant4 de marfea pana duminica, Half vidica modest din umer Doar c& or mai fi gi alti criminal pe Asta era prea mult pentru Caro. Ba pufni ca 0 vaca infuriata. Prostiil Ce-ar putea face o fantoma prin St. Giles imbracata sivo haina de arlechin daca nu s& omoare oameni? Griffin ridicd paharul cu vin intr-un gest solemn. : {Inca o data ne-ai intrecut pe toti, Caro, Ma inclin de pe cim- elocintei, insangerat si infrant. Piero seipa'un ‘hunet strident langa el, ca gl cum se stapanea ‘gh nu izbucneasca in ras. Me 3riffin, il atentiona mama lui. Oricum,eu fa ‘a fantoma sa se limiteze la St. Giles, remar- ¢ Megs, Nu mi-ar plicea si ma intalnesc cu ea maine-seard. Ce e maine-seara? intreba Griffin absent. In fata lui fusese agezat un nou fel eal ce parea si con- {na jeleu cu nigte bucatele neidentificabile in el. ' Merger ta Harte’s Folly, spuse Megs. Caro si Huff, Lady Hero yi Thomas, eu si Lord Bollinger si Lady Phoebe cu Inalfimea Sa. Wakefield se foi pe scaun la celalalt capat al mesei. imi cer scuze, dar am aflat c& am o alt intalnire maine-seara. N-o sa pot participa. 79 Elizabeth Hoyt =O, da, Maximus? Nie lui Lady Hero parea ugor dezamagits, ~Cine 0 s-0 insoteasca pe Phoebe atunci? $tii mare nerabdare aceasta iesire, ee Ducele se incrunta, parand derutat. Fara indoi : . Fara indoial inta pla foarte rar si fie certat, Teg ~Are nevoie de escort? intreba Griff i 2 in. Adica, « sunteti toti acolo... doe Lady Hero si Wakefield schimbara cateva priviri 1 iteva priviri atat de rapide, Incat Griffin aproape crezu cA igi imaginase. ma Pa poate cs nu trebuie s& vind, murmuri Lady Hero, ~ 0, dar Griffin poate s-o ins: i es ‘ofeasca, igi dadu cu parerea Megs, Acesta clipi, ~Eu... ~ Sigur cd nu vrem si te obli i Sigu igim, rosti Lady H. ivi atin in faruria din fata The ‘apresia ei era senina, dar intr-un fell stia cd in privirea ei ° as de nelinigte Thomasilprivea absent. Pe Tere ~ Griffin, spuse mama lui, iar el putea jura cA nu stia daca fi Tostisenumele cao incurjare sau ca unavertsment, nN 5%, oricum, prea putin conta, Inca o dati el ceda tentatiei ~Ap i incantat sa va insotesc pe tot la Harte's Folly. Fafa il manca, Charlie Grady se rezema intr dn nc er ome imran a fi ridicaturile sub buricele degetelor. Freddy, unul dintre cei mai bani cament al, se olan fagasa. : 4] ‘reddy era un barbat ca un urs, complet chel, cuo cicatrice urd {ce se Intindea sub buza de jos. COmordse patra cance, acl hi trecuta, si totusi nu-si putea face curaj sa se uite in ochii lui Charlie. in schimb, ii lisa privirea in podea, oridica spre tavan gi © aducea numai pana la urechea stangi a lui Charlie, Daca Freddy ar fi fost o musca, Charlie Lar fi strvit, : " Poate avea s-o faca oricum, ~Doua femei in varsta au fost luate saptamai a ogg fame in iptmana trecuta de in- formato cet de Wakefield, spunea Freddy. Asta le face pe 80 ——— Placeri vinovate ——— Au renuntat vreunele dintre ele la cirucioare? intreba Char- lie cu blindete. Vreddy ridicd din umeri, cu ochii fixati la umarul lui Charlie. Inca nu, Mai vand gin cat timp le-aduce bani, dar, cat sunt {nlormatorii prin preajma, tre’ sa aiba grija, s& se mute mai des. Ne costa bani. Freddy ridica din nou din umeri. Charlie aduna de pe masa ‘ pereche de zaruri sculptate in os gi le plimba printre degete. Atunci trebuie s& ne ocupam de informatori, nu-i asa? ‘eddy incuviinta din cap gi se uita in alta parte. Cum ramane cu planurile noastre pentru St. Giles? MacKay a plecat din Londra. Freddy igi indrepta putin spate- Jo, ca gi cum se bucura c4 avea gi vesti bune. $i-am auzit dimineata (Smith era induntru cénd i-am dat foc. B viu, dar arsurile sunt rave. Zic c& n-o sa traiasca mai mult de-o zi sau dowd. Bine, spuse Charlie, care deschise palma gi se uit la zaruri, fiidomnul meu Reading? Si-a pus toata afacerea intr-o cladire, zise Freddy gise incrun- (i, Are un perete exterior gi paznici inarmafi inauntru. Va fi al dracu’ de greu s& atacim. $i totugi o vom face. Charlie dadu drumul zarurilor printre degete. Unu gi gase. Sapte era mereu o cifrd norocoasi. Mormai multumit: La noapte, cred. Unde e Lord Griffin? intrebi Phoebe in timp ce Mandeville ‘0 ajuta s8 coboare din trasura. Hero se intoarse putin ca s se uite spre Tamisa in timp ce 0 astepta pe Phoebe. ,Chiar aga, unde e Lord Griffin?" Ea, Mandeville si Phoebe calatorisera impreuna spre una din- tue scale care duceau in jos spre Tamisa. Harte's Folly era la sud de rau, gi erau nevoifi sa ia barcile ca si ajunga acolo. Lady Mar- garet, Lord Bollinger, Lady Caroline si Lord Huff ajunsesera cu trisuri separate si coboraserd deja treptele, astfel ca fara indoiala urcau deja in barca. Felinarele de la trisura aruncau raze de lumina ce se reflec- tau pe pietrele ude din pavaj. Plouase mai devreme in acea zi, dar cerul se limpezise gi cAteva stele luminau deja noaptea. Era al Elzabech Hoyt neobignuit de cald pentru octombrie — o vreme perfect& pentru © seara in aer liber. Hero igi lisa capul pe spate ca si se uite la luna care flirta cu un manunchi de nori, 7A zis cd se va intalni cu noi lang trepte, Cred ca va ajunge curand. ~Fratele meu are mereu treburrle ui, spuse Mandeville pe un ton neutru, Te rog sa nu fii dezamagita, Lady Phoebe, daca nu ni se alatura, = OF, facu Phoebe, in ciuda vorbelor lui Mandeville. Hero simfi un val de manie, Cum indrdznea Reading s-o deza- ‘mageasca pe Phoebe? Prd indoiala ci era in patul vreunei femel in timp ce ei il asteptau, ~Haide, draga mea, spuse Hero repede, Hai si coboram la rau, O sane ia cateva minute si pregatim barca, iar Reading poate sosi fntre timp, ~Un plan bun, spuse Mandeville si ambi aprobator. Treptele sunt alunecoase. Vrei sa ma iei de brat, Lady Hero? i oferi braful, dar ea facu un pas in spate gi se incrunts, ~Iz-o, te rog, pe Phoebe. Vin gi eu imediat. Elo privi intrebator, —Cum doresti. Hi oferi bratul lui Phoebe, iar aceasta il accepta siti adresa lui Hero un 2imbet. Hero rasufld ugurata, Mandeville ii facu semn unui valet cu felinar s-o ia fnainte gi incepura si coboare. Hero tsi ridicé rochia ca sa vada treptele pe care incepuse, la randu-i, si le coboare, Acestea erau medievale, inguste si ame- najate direct in malul raului, complet expuse in cealalta par- te, Vantul fgi schimba traiectoria gi aduse cu el mirosul raului: Peste in descompunere, mal gi izul apei care curgea necontenit catre mare, Atat ea, cat si Phoebe purtau masti cu pene, pe jumatate de fafa, si rochii colorate. A lui Phoebe avea nuanta delicioasa a unei orhidee cu frigca, iar a lui Hero era mai indrazneatd, cu osu aprins, cu jupon de culoarea rubinului si funde decorative. Mandeville contrasta cu ea, imbracat cu pelerina neagea gi pur. tand o masca pe jumatate de fata, 82 Placeri vinovate Se auzira copite pe pietrele din pavaj de deasupra lor. Hero se \ntoarse ca s8 se uite peste umar, tinandu-se cu mana de peretele slunecos. Se clatina cand calcaiul atinse marginea treptei, piciorul |e risuci sip pierdu echilibrul. Inima fiajunse in gat. Ai grija! Doua maini mari, de barbat, o prinser’, 0 trasera gi o lipird de un piept tare, E drum lung pani jos. 3 Multumese, spuse Hero cu inima batandu-i in continuare hebuneste, Sunt bine acum. Esti sigura? is Vocea ui Reading era profunda si curva intima ir aerul linig- {it al noptii, Nu slabise stransoarea. Mai jos de ei, Mandeville si Phoebe se oprisera pe o mica platforma unde treptele faiceau un ‘col. Mandeville se uita in sus. vii? Chipul lui era invaluit in intuneric, dar Hero observa tonul ta- los, Se trase, iar mainile lui Reading alunecara ugor. Da, venim imediat. Mandeville incuviinta din cap, se intoarse gi continua in jos pe scara. tN intériat, murmurs Hero cand agin jos cu guia. De ce toata lumea imi spune asta? Pentru c4 se pare ca intarzii mereu? -Nu crezi cd gtiu cat e ceasul gi ca intarzii? Nu, rosti ea clar gi ferm, ca gi cum i-ar fi vorbit unui copil Incet la minte, pentru c&, daca ai gti cat e ceasul, nu ai intérzia mereu In spatele ei, Reading pufni in ras. ~ Touché, micuta mea Lady Perfectiune. -Nu-mi mai spune aga. - De ce nu? inteeb ear respiratia lui ti produse lui Hero un fior pe ceafa. Nu esti perfectiunea intruchipata? Ea igi reprima un tremur. Fie ca sunt, fie c4 nu, in mod clar nu sunt ata, =Din pacate, sopti el. ‘ Ajunsera in dreptul ocolului facut de trepte, iar ea se opri bruse. ~Ceai spus? Elizabeth Hoyt -Minunate, zise el gi ridicd inocent din sprancene, Tu $i soi ta suntefi minunate in seara asta. Ea se uit tint la el si nu stia ce sA creada. Ochii lui de verde-deschis erau ascungi in spatele unei magti negre gi a ut pelerine gi observa din expresia lui cd era relaxat ~ dar mana ex strans4 pumn pe lang corp. Dintr-odata, ea rimase fara aer, i senzatia ca era gata 64 cada o facu sa se legene, Ai grija, sopti el cu gingasie. Privirea fi cau pe buzele lui, largi gi senzuale, incadrate de ‘masca neagrd ce fi acoperea jumatat i, si sei masca nena ce acer} tea de sus a fetei, si se intreba -Grabeste-te, Griffin! strigi Lady Caro de la baza treptelor. Hero se intoarse brusc, bucuroasa cé intunericul fi ascundea fata de cei de jos. Cobor! restul treptelor pe deplin constienta in tot acest timp de barbatul care o urma, Ma bucur ca ai putut veni cu noi, Griffin, zise Mandeville taraganat cind ajunsera gi ei jos. Brau adunati cu totii lang’ docul din piatra unde erau trase doua barci joase. Lady Caroline purta o rochie de culoarea safi- rului gi o jumatate de masci asortata cu pelerina de un albas- tru-inchis purtata de Lord Huff. Lady Margaret era imbricata intr-o rochie galbena cu broderie roz. si cu funde. Insotitorul ei Lord Bollinger, un tanar slab, purta o pelerina neagra. 1 ~Phoebe, acesta este Lord Griffin Reading, spuse Hero cu ra- suflarea intretaiat’. Lord Griffin, sora mea, Lady Phoebe. Imi pare ru cA v-am facut sa asteptati, zise Reading in timp ce se inclina galant deasupra mainii lui Phoebe. Va rog s ma scuzati ~Nu-inimic, spuse Phoebe gi arunca o privire surescitata s Hero. Nu e cazul de scuze. aa eaie la ao yaaa ~Atunci si mergem mai departe, zise Mandeville. Huff, vrei salle iei pe surorile mele gi pe Lord Bollinger in barca aceea? Noi o luam pe aceasta. Lord Huff incuviinga din cap o data. Bun plan. ~Draga mea? zise Mandeville gi intinse mana spre Hero. et ———- Plitceri vinovate fia il lua de mana gi pagi cu delicatete in barca. Felinarele furd ‘ate pe stalpi inalyiin cele doua capete ale batcii, iar bancile lang nu acoperite cu perne mol. Stai confortabil? o intreba Mandeville, Da, mulyumesc, rispunse Hero gi ti zambi. Blera foarte preocupat de starea ei. Aveti grijé, spuse Reading in timp ce 0 ajuta pe Phoebe 58 ce, Nu vrem sa fiti nevoits sa inotati. Phoebe chicoti cand se ageza lang Hero. 0, e minunat! Raul e ca un regat fermecat noaptea. Hero privi spre suprafata apei. Luminile de la felinarele altor ivei ca ale lor licdreau ici-acolo oglindindu-se in apa. Vaslele scirtaiau gi pleoscdau, iar sunetul unor rasete indeparcate, asctr {ite si pline de veselie, plutea pe apa. in ciuda mirosului puternic jl riului, parea un taram magic. Credefi cA 0 88 fie artifici? intreba Phoebe. Mai mult ca sigur, zise Reading. i Mandeville se agezara vizavi de ele. Pelerinele lor negre \\ faceau s& arate la fel in lumina slabs. Dar, in timp ce Mande- ville statea drept, cu mainile pe genunchi, Reading se tolanise, cu picioarele desfacute larg si cu brafele imcrucigate la piept: Hero ist Jus repede privirea de a el, desi ii era imposibil sal ignore intr-un spatiu aga stramt. Se gandi la momentul acela de pe trepte cand i se thiase risu- flarea in timp ce ochii lor se intalnisera. La faptul c& in urma cu doar ozielo ajutase cu adapostul gi discutasera despre Herodot, lar cu o zi inainte de aceasta ea fusese de acord ca el s-o inso- sc& ori de cate ori se ducea in St. Giles. Simti o nesiguranta periculoasd, de parca s-ar fi aflat inca pe trepte, riscand sa cad. fu coplesita de o senzatie de ameteala starnits deopotriva de speranta gi de vind. ~ Am servit in dupd-amiaza aceasta ceaiul cu mama ta, fi spuse ea lui Mandeville. Mi-a aratat meniul la care s-a gandit pentru ‘micul dejun de dinaintea nuntii. Da? 2ise el gi zambi binevoitor in timp ce Reading igi muta privirea spre apa. Sper cd ai fost de acord cu el. -Eu.. Bhieabeth Hoyt __ Din nu se stie ce motiy, se uita la Reading. Ca gi cum 1 simgit privirea, el isi intoarse capul spre ea gio privi eu ochii Incarcati de ironie. Hero trase aer in piept, sperand ci n ii ascundea oyeata din obra. ~Da, aplanuit o petrecere frumoasa pentru m Reading gidadu ochiipestecap. ‘Bine, spuse Mandeville, Ma bucur foarte mult cd t gi v-afiimprietenit ~Ar fi greu sa n-o facem, zise Hero gi zambi cu caldura sinet Mama tae minunata. Reading zambi amuzat gi se uita in alta parte. ~ Aproape am ajuns, spuse Phoebe, care in tot acest timp pri se dincolo de intinderea de apa. Acolo e docul, nuvi aga? Se uit la Hero pentru confirmare. Aceasta observa ca Read Je urmarea cu o privire curioas’, nines iA Wen, rispunse x s.o lua pe Phoebe de mind. Dar denumicea de ,doc nu era indreptatits. Era o platform suspendati pe ry, luminata de felinare ingrate pe stalpt. Cand apropiara, Hero observa valeti in livrele fantastice care i aj pe ceilalti din grupul lor s& coboare din bare. Tot! valetii pur costume mov cu galben, dar fiecare dintre acestea ers diferit uunul avea o haina in dungi cu ciorapi in carouri, altul avea o p ruca de culoarea sofranului gio haina mov eu funde galbene, 4 altul era imbracat cu o haina de un galben aprins peste o vest ‘mov cu picafele. Toate erau variatiunt pe aceeayi tema, Trasera barca la doc, gi un batbat cu peruca pudtata de culo rea levanticii se aplecd 5-0 ajute sa coboare, ~Bine ati venit la Harte's Folly, milady, ~Mulfumesc, raspunse Hero in timp ce restul grupulul Phoebe veni ling’ ea, ~Ai observat primula din peruca lui? Hero se intoarse gi vazu cA, intr-adevar, val , intr-adevar, valetul frumoasa la ureche. pene ~ Sper si nu ajunga sa fie la moda, murmura Readin; é i, ™m ez , apoi se uit la Phoebe. Ag ardta prosteste cu lalele dupa urechi, Phoebe igi duse mana la gura ca si-gi inabuse un chicot. 86 Placeri vinovate Al wwita foarte caraghios, comenta Huff. Mulumese, Huff, c-ti dai cu parerea, spuse Reading sobru, {wil pufni. Mandeville igi drese glasul. Mergen? 1) \\ oferi bragul lui Hero, iar ea il accepta, pasind apoi pe 4 dlin lemn, Din copacii de pe margine atarnau felinare cu Juni ca de basm, Hero igi miji ochii gi observa ci fiecare | le fopt, un glob din sticla suflata, nu mai mare decit palma Muvica se auzea pana la ei printre crengile gi tufele de gard {s\snos tunse si devenea din ce in ce mai puternica pe masu- ss avansau. Poteca se deschise brusc, iar ei iesira dintre copaci ) teatru minunat, ‘6 yond pavata se intindea in fata lor ca gi cum ar fi risarit din want, In fundal se aflau niste ruine descompuse in mod artis- Nica cineva se uita cu atentie, putea observa orchestra care ais dintre stalpii sfixamati. De-o parte gi de alta, se ridicau boxe save, cu patra etaje, unele deschise, altele mascate de perdele, {iiru a le oferi ocupantilor intimitate. O servitoare draguti cu sule de culoarea levanticii gi a primulei prinse in par i conduse spatele boxelor gi in sus pe treptele acoperite cu mochet4, cAtre Plies aflata chiar pe scena. Uau, este excelent! exclama Lord Bollinger lin un tanar destul de tacut, care parea putin cam timorat de {iil lui Mandeville. Lady Margaret il stranse de brat. {i pur si simplu minunat, Thomas. Mandeville ranji gi afisa dintr-odata o expresie copiléroas’. Ma bucur ca-ti place, Megs. Mero zambi spre el cand el ii tinu scaunul ca si se ageze. {yi multumese pentru ca ne oferi seara aceasta. Cu placere. Hi se apleca gi, cAnd se indrepta, ochii lui alunecard in spatele ui Hero, si paru sa se incordeze. Perdelele se despartirain spatele joxei lor, si mai multi servitor! intrara cu cina, Mandeville se age- #4 pe scaunul de lang’ Hero, in timp ce platourile cu gunca taiata subtire, vin, branza gi prajituri glazurate erau agezate in fata lor. Un toast, mormai Huff gi isi ridicd paharul, Pentru framoa- sole doamne prezente aici, in seara aceasta. - hzabeth Hoye din bautura. Hero z4mbi si sorbi din vin, dar nu se putu abtine si nu se uit peste umar in timp ce ceilalti glumeau. In boxa de vizavi se afla@ femeie cu parul rogu aprins, Trei barbati tineri gi chipesi stateat in jurul ei, dar ochii ei erau atintiti asupra boxei lor. Hero ti mari privirea, Doamna Tate se uita la Mandeville, roscata de vizavi. Ce dracului punea la cale Thomas? fsi stabil © intalnire cu o femeie cand logodnica lui era de fata? Lady Hero se intoarse cu naturalete spre masd, iar pri ei trecu pe Langa a lui, Nu lisa sa se vada nimic, dar cumva el i dadu seama - era supirata »Blestematul de Thomas! Din fericire, distractia incepu in acel moment cu o trupa de fete imbracate in costume stralucitoare care dansau pe scen4, Griffin urmati cu o expresie solemn si framanta intre degete cer. celul cu diamant din buzunarul vestei. Ce ti pisa lui ci Thomas nu era perfect, asa cum il credea Lady Hero? Relatia lor nu era treaba Ii, Atunci de ce simfea o doringa acuta de a-l tari pe fratele lui Intr-un colt retras si de a avea o vorba cu el - sau poate dous -, a s&-i atragi atentia c4 0 apucase pe cai gresite? Sunt aga gratioase, zise Lady Phoebe. Ea statea lings el, vizavi de Thomas gi de Lady Hero, ~ Aga este, admise Griffin gi ii zambi. Lady Phoebe era aga diferita de sora ei, incat se putea crede cA fusese schimbata la nastere cu alt copil. In timp ce Lady Hero era © femeie inalta pentru o femeie, zvelta gi elegant, Lady Phoebe avea 0 inaltime medie, o silueta plinuté, umeri rotunjiti si maint durdulii. Lady Hero igi supraveghea cu atentie expresia gi migca~ rile ca un avar care are mana plind cu monede, Lady Phoebe ins& dadea frau liber emotiilor, care i se oglindeau pe chip, iar buzele 4 se desparteau ca urmare a uimirii sau se curbau larg datorita amuzamentului starnit de aparitia clovnului pe scena, ~Dar unde s-a dus? murmurd ea pentru sine. Maimutica... Griffin arunca o privire spre scena, Clovnul se jucase cu o mai- muti, dar animalul statea acum in dreptul gleznelor lui gi agtepta 88 Placeri vinovate———— winijcata, find bine dresata. Se uita inapot la Lady Phoebe. ‘Acgnsta se aplecase in fafa gi igi mijea ochii, Dintr-odata, ea iz~ Hjyeni in ras S-a intors. : fin se uit’ la scend. Clovnul o punea pe maimuya sa faca situri pe spate printr-un cerc. Griffin isi duse paharul cu vin la Iiwue gi se incrunta ganditor. Dansatori si clovnul furd urmati de {piesa de teatru, Drageste pentru dragoste, care fu jucata admira- ul, desi Griffin abia bag de seama acest lucru. Era prea ocupat ‘yo urmareasca pe Lady Hero cu coltul ochiuli nd actorii se inclinara, Thomas se ridica. Mergem sane plimbam in gradina? soind Sugestia fa evident iar Thomas nu prvi mci o clip la bona i, Gri wins cand femeia rogcata se ile vizavi. Totusi, Griffin nu fu surprins ¢ . Fidica gi ea, Incruntat, el fi oferi braful lui Lady Phoebe. Gradina Inveeconceputicuvclnie.Tufgurile de gard iu tunse informa \inor animale fantastice margineau aleile si ascundeau potec Jinguste care porneau dinspre acestea, la fel ca ungherele gi grote- Je amenajate cu pricepere pentru distractii sofisticate. In timp ce conducea pe Lady Phoebe, Griffin se intreba cu cinism cate din- tre celelalte doamne pe langa care treceau erau acolo in scopuri profesionale. ness io, uitati Lady Phocbe_ltrase e mand cin ajunserain drep- tul uneia dintre acele piese, Cum e facut? : : in fata lor se afla o formatiune realizata din piatra si decorata avo cascada. Dar nu era o cascada obignuitd, ci una ce se revarsa mii de culori. rn efnteigent, murmur& Megs. Nu-mi dau seama cum efécuta, Poate unul dintre domni ne poate limuri? = N-am idee, recunoscu imediat Bollinger amuzat. Megs rase. ~Huff? a ~Trebuie si fie ceva mecanic, spuse acesta. ee Ei, normal ca e mecanic, zise Caro, Dar cum funcfioneaza? ‘Thomas se incrunta. ma ~Pun pariu cd e un fel de sistem cu scrij BA at ey Pentri o clips, rimaserd ca totil cu chit afintiti la luminile migcatoare ce pareau s& curga pe piatra. Griffin se foi. 89 —— Elizabeth Hoyt ‘Pliceri vinovate ~Cred ci pierdem din vedere cea mai evident explicatie. | comentarii ca 4 menfina o aparenté normalitate, pentru ca =Care este aceea, milord? intreba Lady Hero gi ridicé ‘joni s& nu Inceapa sa se uite ciudat lael sau sil traga deoparte sprinceana stinga. irl intrebe ce-l apucase de firta cu viitoarea hui cummnata, ~Zanele, raspunse el serios, [Dar el stia. O, da, el stia ~ se bagase deja prea mult in treaba 0, pentru Dumnezeu! bombani Caro i il trase imediat p sola pl se scufunda rapid. S-o fi simtit el enervat de calmul cu care soful ei, in ciuda protestelor lui Huff, | uly Hero igi accepta propria perfectiune, de felul in care il con- ~Zane, repet Lady Hero. “Iuvnna fra sa fi existat macar un proces, ba chiar gi de faptul c& Buzele ei tresirira evident, {ina la Thomas, dar aceste lucruri nu schimbau cu nimicceea ce-i ~Zane. ‘uinea corpul, Era atras de acea femeie ~ gi, mai rau de-atat, ea Griffin igi introduse mana libera intre nasturii vestei si adopt ‘ip atrasa de el, Bra exact ceea ce jurase c& nu avea si se intample © postura studiata, cu capul dat pe spate, fruntea incruntata so= sveodata. Nu putea continua aga. Trebuia sa-si impuna cu fermi- em gi cu un picior in fata. {ale sa stea departe de acea femeie, ~In opinia mea ~ care, apropo, e considerata o autoritate in {ii totusi, acolo, in acea sear, nu se putea abfine sa nu cerce- domeniul cascadelor cu curcubeie de lumina -, fiecare lumina {ovo cu privirea aleile gi grotele, sperand sa intrezareascd rochia din aceasta cascada este, de fapt, 0 24nd care se migca repede siacojie cu rubiniu, capul rogcat si modul elegant in care igi intor- pepietre, toa gatul. Unde o dusese Thomas? Megs ranjea, iar Lady Phoebe chicotea, dar Lady Hero incuvi- Lia dracu’! Oare se imbratigau chiar in acea clip’? inta din cap de parca acea absurditate era perfect posibila. Picusera aproape un ocol complet al gradinii, cand explodi ~Dar, daca sunt zane, aga cum spui, de ce o iau in jos in loc $8 jjrimul poc! deasupra capetelor lor. mearga in sus? Artificiile! exclama Lady Phoebe. ~Draga mea, raspunse Griffin cu amardciune, nu stii cd toate O stea stralucitoare, rosie, se inalta in noapte, se desfacu dea cascadele curg in jos, nu in sus? pra lor si imprastie o ploaie de scantei verzi i albastre. Grupul Gura ei se lirgi, iar buzele ei delicate, de un roz-deschis, tre- Jor se oprise intr-un mic luminig, iar o multime de alti oaspeti murard de ras, iar inima Iui incepu dintr-odat4 s& cante. Pur gi Incopurd 8 se adune in jur. Caro si Huff li se alaturari curand, simplu, Fara nici o introducere sau avertisment, fara motiv sau (Griffin se wits imprejur, dar nu-i vizu nici pe Lady Hero, nici scop, era fericit. $i, uiténdu-se in ochii ei cenusi gi limpezi, igi peThomas. dadu seama ca si ea era fericita, Cat de ciudat era cA un astfel de Iauite, e o testoasa? intreba Huff langa el. lucru, un astfel de moment, luase o asemenea amploare, incat Nu, se auai vocea exasperata a lui Caro. E un paianjen. ea se bucura cil facuse pe el cel mai fericit om din lume. Mie mi se pare cd arata ca o testoasd, spuse Huff, nebagand Pentru clips, Jn seam faptul c& partenera lui il corectase. Apoi Thomas, care ar fi trebuit si-si dea seama de jocul lor, Un crampei stacojiu fi atrase atentia lui Griffin, Se intoarse gi 0 spuse absent: visu pe Lady Hero cum disparea pe o alee, Doamne, era singura? =Vrei sa o huam pe aici, draga mea? Nu stia c& nu era bine s& umble singura, in miezul noptii, pe 0 $io trase mai departe. alee intunecata? ~Hai, zise Lady Phoebe, iar ei, impreund cu Megs si cu Bollin- Se scuza fafa de micul grup, se asigura c4 Lady Phoebe rama- ger, alesesera o alt carare. ‘cu Megs si cu Caro, apoi pasi rapid spre locul in care 0 vi- Griffin pasi mai departe, dar asculta numai cu o ureche dis- nse pe Lady Hero, Exploziile continuara deasupra capetelor, si cutiile gi exclamatiile lor. Fu nevoit sa scoata destule interjectii dintr-odata poteca din fata lui fu luminata intr-un portocaliu 90 1 Elieabeeh Hoye aprins, La capitul ei se afla Lady Hero, priv Sanchtimadseaioi se ae ~Thomas? Elo lua de mana ridicol de ner vos ca s-0 mai n Gracia fatale lui? 0 trase dar ease sa pease cl 9 incre nmin baste gabe expodaradeasupr lo 1 oa De cete aest milo? Igiridica fata spre el, iar in ochil se cea ona scsi spatele map ca pene pe cae o fl ae pare romantic? 7 intr-odata, explozile se mutara i i -odati, expl fn capul lu, Griffin se ul och aceia inocenti si seducatori sisi didu seama cA| ura 7 ‘nu mai putea rezista. uo O saruta. Capitolul 6 SESD 3 Cespecacal fusese cénd cei trei pretendenti sosiserd in regat! ring de a Soare-Ape venice nt tsa fcata din aur si diamante, trasa de doisprezece cai albi ca 2apada, Prinful de Ta Rasarit’ nese in cetate intr-o lecticd incrustata cu rubine gi senela galperadte matase. lar Printul de la Miazanoapte > corabie poleita, mare, cu panze de un rosu aprins gi Se pon ml pet ete Chip, Dar mum micga pase cafeneg staparal grade 3 stiau cd regina se retrdsese in odaia sa cu inima grea. din Regina Ravenhair Era prostesc gi irational din i, nal din partea lui, dar Thomas d ar se putea abtine si nu o caute pe Lavinia Tate, Nic ae tatea de ao gisi in intuneric intr-un labirint de cirari gi alet in momentul in care dadu pina ental} pana la urmé de Lavinia - si i adulatori ai ei -, era periculos de iritat. aeons 92 Placert vinovate-———— ite-i de aici, zise el taios, cu ochii la barbati. oi dintre ei nu aveau nici macar varsta la care sa se barbie~ ‘lar al treilea era un barbat mare, cu umeri largi. Thomas 1 indinile, La ce dispocitie avea, era in stare s& se puna cu Milord, zise Lavinia taraganat. Purtao alta rochie de culoarea flacarilor, care ar fi trebuit s& nu se potriveascé nicicum cu parul extravagant de rogu, dar totug 0 ina. De fapt,pieptul alb ca frigca lasat la vedere de decolteul ge- uros era indeajuns ca s&- facd pe un barbat si saliveze, Thomas ge incrunta. Spune-le sa plece, Lavinia. faridica din sprancene cand eli se adres pe numele mic, st jontru o clips Taomas crezu c& avea si fie nevott s& aleags inva ive retrage gia se lupta. Apoi ea gopti ceva spre barbatul solid, coi trei se retrasera uitandu-se urat. {Ei bine, zise ea gi tpi incrucis& bratele la piept ca gi cum s-ar {ipregitit penta o confruntare neplacutd cu un colector de taxe, we, Thomas? ‘Trei, Lavinia? intreba el cu mainile stranse pumni pe langa torp. $i tofi aproape baietandri. Fa isi ddu capul pe spate si rése. Tntamplator, milord, doi dintre baiegandri sunt nepotit mei. i ma indoiesc ca lui Samuel i-ar plicea s&-1 numest baletandru Deci barbatul solid era jubitul ei. Thomas simti nevoia sa traga un pumn in ceva. ~B mai tanar decat tine “La fel gi tu, raspunse ea incet. $i totugi, asta mu te-a finut departe de patul meu. Pentru o clipa, el nu facu decat sa se holbeze la ea infometat, sinintindt patal ei si ce facusera acolo, Apoi ea intoarse capul. ~Ce vrei? Ce vreau? Inainta citre ea, derutat de nevoia de a 0 simti aproape. Tu egti cea care ma urmareste. Eu te urmaresc? El nu gtia precis ce reactie agtepta sa starneascd acuzatia Tul ~ poate cd proteste sau chiar lacrimi -, dar realitatea era diferit&: 93, Plicabeth Hoye reactia ei semana periculos de mult cu mila. Se uita lal in iar buzele voluptuoase erau curbate in jos, ~Thomas, nu te urmarese, ~Atunci explicd-mi cum de s-a intamplat sA fii ai in prim ea {in care particip cu logodnica mea? . “oe ridica din umeri ~ chiar ridicd din umeri! - la euvis oa umeril -la cuvintele ~Coincidenta, cred. ~$iSamuel? intrebi el. Ajunsese atat de aproa : . 3, inca o putes atinge, dar nu indrézni sa faca asta, Neagi, ‘aca ail cal-atad aici intr-un efort patetic de a ma face gelos. * Elvorbea cu dispret, dar ea se uti la el mirata. 1 Bit los, Thomas? Nu ineleg de ce in moment ce tu et n : a gel.ne a rupli nostra nd teal hott 6 eso Eligi lua privirea de la chipul ei mult prea graitor. ~N-am zis niciodata cd vreau sd incheiem relatia, doar 98 age ‘eptim si react o peioada decent dela manta mea, Cel mult. an, Puteam si-ti cumpar o cas mai i an Pa mare daca voiai,O trasurd ~Banii n-au avut nici o legatura cu asta. ~Atunci ce? Ea ofta. = Oricat de pueril iti suna, nu vreau si am o relati , a fie cu un bar- bat insurat. E dezgustator, nu ti se pare? In plus, am vazut-o pe Lady Hero, i pare o fata de treaba. Nu miar placea s-o ranese. Bl sertgt din ding gi simpi ch incepea sil doara capa rei 8A spui ci iti past mai mult ica mea decat ats de logodnica mea ae il fixa cu privirea ~ din nou acea cautaturd in care se citea mila, =Vrei si spui cd tie mu? ~Ce vrei de la mine? intreba el. Nu ma pot insura cu tine.. gut ast Lavina, Char doch am f partener pov hie dach nu ai fi trecut de varsta la care poti face un copil, pur $i si Pot sa ma insor cu cineva ca oe Serene sau lerese din parta a si-mireaminteyti de varsta mea inaintata... din nou, zise ea taraginat. Dar intamplarea face cd nu 94 Pliceri vinovate———— ‘ de atata drama, $tiu cA nu ne putem casatori gi refuz “4 no relatie cu tine cénd esti promis alteia. Nu mai am nimic siveve de spus. il simti ceva ce semana a disperare. Credeam cd tila mine. Deasupra lor explodara artificiile. Am tinut. Chiar fin. Ea oft, apoi igi lisa capul pe spate gi it la darele de foc. Dar sentimentele mele pentru tine nu au nil o legaturd cu aceasta discutie Anne ti-a ingelat increderea ulnte ca eu s& apar in peisaj. Nu cred cd 0 sa mai ai vreodata in- ‘sjodere in nici o femeie, cu att mai putin in una care are un trecut ‘sal meu. Ai dovedit asta foarte clar. Ma mir sincer c& ai fost in ‘sare sa ceri mana unei virgine ca Lady Hero. Un val negra si dens fi invada pieptul la auzul cuvintelor ei, pentru ca avea dreptate, blestemata, Nu avusese niciodaté cu ‘ulevirat incredere in ea, Dupa cum ai spus deja, e imposibil, zise ea gi se uit pes- Je windr, Sunt agteptata - am lasat desertul pentru momentul ‘wtificiilor, Ul se uita la ea amutit, incapabil sa géseasca vorbele care ar om indrepta situatia. Cuvintele care o puteau face si ramana, la xambi cu o vaga plictiseala. Adio, Thomas. Sper sa ai o casnicie fericita. lr el nu putu face nimic altceva decat s& o urmareasca inde~ pirtindu-se, Hero igi dorise sa afle ce gust avea Reading, iar acum stia: avea ut de vin, de barbat gi de dorinta. O dorinta pura, fierbinte, car {i curgea prin vene precum mercurul, fi punea oasele pe jar $i ficea muschii sa se cutremure pind cind pur gi simplu 0 apucd {yemuratul in bratele lui, El nu o sarutase ca pe fiica unui duce, reverentios gi incet. Nu, o sirutase ca pe o femeie, Buzele lui erau ferme, o doreau gi mu ‘voau rabdare si afle daca ea avea experienta necesara ca sd tind Jpasul. O atinse pe buze cu limba dornica si mearga mai departe. Nis igi deschise cu pofta gura. El patrunse fara ezitare, de parca era ‘lui de drept. 95 eae Hoye ~Griffin, murmura cu mainile prinse de pelerina lui ne: nestiind ce sa faca mai departe. Blo trase mai aproape ~ atat de aproape, incat ii simi mug picioarelor prin rochie, Degetele lui se afundara in parul ef, a coborara pe gat si i atinsera ugor sénii, Ar fi trebuit sa-] impi Ins nu-gi dorea decat sa apuce acea mand gi si introduca deget acelea lung in corset. Sal ghideze pana cand ajungea si-i mi gaie mugurii tari ai sanilor dezgoliti. [gi zise ca gi-ar fi putut sufletul din cauza extazului pur daca el ar fi atins-o acolo. Un poc! puternic o ficu sa tresara gis intrerupa sarul Cerul noptii se aprinse pentru moment, devenind la fel de lt minos ca ziua, si scoase la iveala fata lui mascata gi gura, umet si ademenitoare. El se trase inapoi, cu mainile in continuare pe umerii ei, privi parca uluit. Numai Dumnezeu stia ce expresia avea ¢a acel moment. Din spatele lor, se auzira ovatiile spectatorilo Hero incerca s& spuna ceva, dar constata c& era nevoita s in fn sec fnainte ca gura ei sa poata forma cuvintele. ~Trebuie si ne intoarcem. El nu raspunse, ci doar o lua de mana gi psi inainte pe Ease impletici in spatele lui, cu picioarele nesigure si mintea ri sit’. O noua explozie deasupra capetelor lor, i scantei verzi, 5i rosii plutira in jos spre pamant. Poteca se largea; erat aproay de luminigul in care stateau spectatorii. Reading o trase brusc intr-un ungher intunecat dintr-o gine a aleii. Se intoarse cu fafa spre ea gi o lua in brate. intre ei fiinta fremata in timp ce el injurd in soapta gi apoi o sarul din nou. O devord de parca ar fi fost o bucatd suculenta de carm iar el, un om care fusese prea mult timp infometat. [gi trecu li ba peste buzele ei, o musca gi gemu din strafundurile pieptul De data aceasta, ea igi deschise gura nerabdatoare pentru ca gti deja ce igi dorea el ~ sau ea. Se auzira din nou urale. El igi indeparta capul de langa al ei bombani: ~Tuai gust de ambrozie, iar eu sunt un nebun, Pentru o clipa, se uitara unul la altul, apoi ea avu sentiment ciudat ca gi el era la fel de confuz ca ea. El clipi, injura, apoi o din nou de mana gi o conduse spre luminig. 96 ‘Placert vinovate Ji(i coi adunati acolo aveau privirile indreptate in sus gi ur- 1 gpectacolul de deasupra lor. Hero fl urma pe Reading hs) ole gindeasca la nimic, simfindu-se oarecum zdruncinata |) (inp ce igi crofau drum printre trupuri pana cand didura de sii lor. i Miiuitel exclama Phoebe cand Hero ajunse lings ea. Ba batea Ain palin gi tipa cand cercurile rotitoare apareau deasupra Se aple- » Hero gi striga: Dar ce s-a intamplat cu Lord Mandeville? {ovo clatina din cap in timp ce mintea i se trezea la viata. Stri- Pla rindul ei: ; dus dupa bautusi, $i ne-am ritacit. vee Ni auzi pe Reading mormaind. fi vazu expresia sumbra gi se uit& Pojiede in alta parte, , nite! fipa Phoebe. ‘ ue Nombele explodara gi se desfacura fn forma unui garpe cu aripi, ‘eile cu auriu, Creatura in flacari se risuci gi apoi se topi intr-o pale luminoasa de scantei albe. Ii fantastic, spuse Lady Margaret pe nerisuflate. Ayn era. Bra cel mai frumos spectacol de artificii pe care ea il ‘Vine vreodata - gi totugi, se simtea curios de nepasatoare. Hero ‘yu wo gindea decat la trupul lui Reading aflat de cealalta parte A |i Phoebe. Paea sa fie o linie invizibila intre ei, o vigilenta star- {ih de senzualitate gi pacat, Doamne, ce ficuse? si duse degetele tremurande la gura, Comisese un act de groaz~ ics tridare, Stia asta. Era constienta de implicatii si coplesita de Japrot, De posibilitatea unui pacat gi mai mare gi de vind. De fap- ul ek insugi sufletul ei era in pericol, Dar nu ii pasa, Aimtea o fierbinfeala gi nu igi dorea decat s4 guste din now siya lui, s8-i simt corpul tare langa al ei. 8 descopere daca pielea (ora la fel de fierbinte gi fara haine. Sa-i vada pieptul dezgolit. i ptoa ling’ el, amandoi dezbracati. , De ie awe gafai, dar nu reusi sé-i traga risuflarea, Nu se sonuiderase niciodata o fiinta dominata de pofte trupesti. Nu mai \ijlie vreodata acea dorinta pentru nici un alt barbat. Se simfea ‘a yicum eaar fi fost praful de pugca, negru gi inert, iar el flacara ‘40 0 aprinsese, Dintr-odata, totul era viu, clar, arzator. Cerul Juptil se trezi la viafd ca gi cum ar fi sirbatorit depteptarea sa. 7 Elizaberh Hoyt ‘Placeri vinovate fhrte rar i spusese pe nume, far tithu, Hero igi simi din- Jy\ ochii scdldati im lacrimi. El era un barbat atat de bun, potrivit, iar ea era o proasta pentru cA lasa dorinta pura, Fatada ei se cripase. Isi ddu seama gocat ci era la fel de Hitoare ca oricine altcineva, la fel de supusa greselilor ca “ ritatea femeilor. Dar nu conta, Daca el ar fi ficut un gest cat wn a eeidal anaer sche mic, s-ar fi intors sil-ar fi urmat pe aleile acelea intunecate. § Apivitoare, 88 puna in pericol fericirea ei alat flagitat de el si i-ar fi apropiat fata de a lui ca s-o sérute din ng Hye de mar aa . Hero tremura $i igi cuprinse corpul cu mainile. ‘\ twecut si nu s-a intamplat nimic rau. Te rog, hai si nu mai ~Ti-e frig? Wihimdespreasta, oe ‘Vocea lui era profundi si mult prea aproape. Ea clatina din Hi studie cu atentie chipul pentru o clipa chiar tn siomental Pufin prea tare, si faicu un pas in spate, incercand si puna intre We luminile mov gi rosi se prelinser& pe deasupra lo. a un spatiu prudent. El se incrunta si deschise gura. Hine, spuse el in oe din urma. Se pare ca ma voi insu: ~A, aici erati, se auzi vocea lui Mandeville din cealalta parte, Wilwwnnd cu adevirat sclipitoare, Taney Ea se intoarse si zambi spre el cu o ugurare aproape vecina Ujyle et tremurara im timp ce se uita n sus i chad na Panica. Mandeville era normalitatea. Mandeville era ratiun 1) inerita lauda lui, Acesta era barbatul cu care alesese at et © parte din simtaminte i se citeau, probabil, pe chip, Mand Wile, Decizia era luata, contractele erau facute si senate. a A i pe feluri comun ville se apleca spre ea astfel incat ea si-1 auda peste pocnel Hie o cisnicie bund, una bazata pe respect gi pe f une. Setar ae J jotuyi, nu se puta abtine si nu-gi intoarcd ugor capul si sa : ‘jsp cu ochiul la Reading, Acesta stitea deoparte, cu fata in sus potions ce ener: 58 tan al she cor, iar flacavile stralucitoare i se reflectau tn ochi. Ba latina din cap inca zambind prosteste si incapabila articuleze vreun cuvant. Treziti-va, milord, fuge! : fie ~Ce-a fost in capul tau? marai Reading in apropiere. Griffin gemu, se rostogoli de pe burt’ pe spate gi igi duse man: lla inceput, ea crezu ca acuzatia fi era adresata ei, Apoi igh ™ ica ochii gi observa privirea criminal pe care el i Pleacal ~Nue un loc in care o doamna singura sa fie in sigurant. Baer valet secretaral ioral ui bun la cote, Mia spusst Mandeville igi dadu capul pe spate. Vi lreiesc daca ea pleaca gi s4 nu va las pana nu va ridicati, gi ~Cum indraznesti? Hi yoam trezit. Reading facu aeons © grimas, se intoarse pe calcaie gi Griffin ofta si igi ridica o pleoapa. Privelistea pe care ae indrepta spre marginea luminigului, Mandeville se uita nesigur ‘#4 ina prea frumoasa. Deedle avea putin peste doudzed re 7 la Hero, Ppt dus sposee bs, dar sp pierdae deja dt ding din fa ~Imi pare rau... Tis acest lucru nu parea 4-1 deranjeze judecand dupa zimnl : Doamne, fix 0 scuza din partea lui era tot ce-i lipsea in acel nig pe care- afiga. Purta o peruca ~ una pe care Griffin o arunc 4 - care avea mare nevoie sa fie pieptanata si pudrata. Ochii lui, shun cAprui murdar, mici si prea apropiati il priveau de deasupra Win nas ascusit care ocupa o mare parte din fata, astfel incat gura Ji mica si barbia gi mai mica pareau sa se fi retras infrante spre moment. Hero igi puse mana pe maneca lui, ~Te rog, nu-ti face probleme. ~Dar aga ar trebui, spuse Mandeville incet. Fratele meu are Greptate, nar fi trebuit si te pierd in labirintul de ali, N-am prom cedat bine. Te rog si ma ierti, Hero, pul ui 98 99 ~ Elizabeth Hoyt Deedle ranji cind Griffin deschise ochii gi igi scoase limba pu gaura dintre dini - un obicei cam neplicut al lui. ~Veeti nigte cafea, milord? =Doamne, da, Griffin igi miji ochii spre fereastra. Acum, soarele parea si fi sus pe cer, dar era trecut bine de miezul nopfii cind revenise. sa, Ii aminti de sirutul acela dulce pe care-] impartasise cu Hero - gi de faptul ca ea nu se mai uitase la el dupa aceea, Tresétl ~Esti sigur ci a plecat? ~Baiatul pe care |-am pus de paza a venit in fuga si mi-a al acu’ nici zece minute, raspunse Deedle. Doamnei ii cam place di mineata, ei? ~Dar nu-gi fine promisiunile. Se ridica, lasand cearceaful s4 cada de pe pieptul lui gol, gi scérpina in barba in timp ce se gandea la frumoasa Lady Hi Incerca s4-l evite, Oare sarutul o speriase in asemenea masura? —Bgti sigur cd se duce in St. Giles? ~L-a luat pe valetul acela mare gi au plecat cu trisura. devreme pentru vizite de politete, zise Deedle uitandu-se chior siridicand din umeri, Pare destul de limpede unde se duce, nu? Griffin ofta, Da, era destul de evident. Se dadu jos din pat, p ‘ocupat, si incepu sa se spele in ligheanul cu apa, ~Avem vreo stire de la Nick Barnes? Deedle ageza briciul, cureaua pentru ascutit gi prosoapele. -Nu. -Ladracu’! Griffin se incrunt&. De obicei, Nick trimitea vorba la prima o a diminepii. Griffin trebuia sa verifice daca Nick dormea sau dacs se intamplase ceva mult mai periculos, Dar mai intai trebuia rezolve problema legata de Lady Hero ~ gi de consecintele imp sului din seara trecuta, Cincisprezece minute mai tarziu, Griffin cobort in fuga trep! le casei din orag pe care o inchiriase, Nu se afla in cea mai la mod zond din cartierul londonez West End, dar ajunsese cu mult timp in urmé la concluzia ca locuintele aflate la distanta de Tho erau esentiale pentru pacea familiala, Rambler astepta la baza treptelor, lang’ un ingrijitor tana care il finea de cap. Griffin batu ugor cu palma pe grumazul lu 100 —__—— Pliceri vinovate ———— ‘J svilisarulut mainte de a sari in ga gi ari arunca balatului un ‘lig, Ziva era insorita, iar Rambler se descurca minunat prin sieul din Londra. PD onitin gist trésura lui Lady Hero douazeci de minute mai tar- ‘9 opriti in spatele unei turme de porci. Vizitiul tl saluta din cap Giffin cand acesta ii facu semn gi urcd in trasura, dimineata, zise el in timp ce se ageza, eac’, raspunse ea. Mil igi duse mana la inima. Cita cruzime din partea unei domnite atat de frumoase! Jig nu voia nici macar si se uite la el. Privea fix pe fereastrd, iar ‘esprosia ci era distanta gi rezervata. Numai punctele rozalii din ‘yi ti tridau bucuria. Near trebui sa fii aici, Ui ipl intinse picioarele gi le incruciga in dreptul gleznelor, lup- WWiulu-se cu o senzatie nefamiliara de vina. Afar, un cor de sune- Au aycutite se ridica alarmant. ‘Ar trebui sa fiu in pat gi s& visez in continuare, dar nu ‘in mea ca te-ai hotarat s& te trezesti devreme gi sa te furigezi aye St. Giles fara mine. Ha igi puguie buzele, iritata. Nueun lucru intelept. Wl observa ci ea nu nega faptul cd aceea era destinatia ei. [Lai spus fratelui tau sau lui Thomas despre escapadele tale WAL Giles? ‘No, dar... Atunci vin cu tine, a iyi inchise ochii de parca si-i simtea durerosi. {tii cd nu putem face asta, . site Cre o ranise in asemenea masura? gi drese glasul si se simti siuidat de rusinat. In legaturd cu seara trecuta... fia igi ridica palma gi igi feri fata. Nu. Hil deschise gura, dar ea ramase neclintita ca o gravura. Parea ‘#\ te fi retras undeva in adancul ei. 101 —_—— Pliceri vinovate —— lzabeth Hoye Dupa cum puteti vedea. Acum suntem ingrijorati de faptul »La dracu''" Inchise gura, Se intoarse si se uite e fereastra| i eal : i “+ wlcutii vor fi nevoiti sa stea in casa cea gubreda pe timpul ier timp ce trasura incepea si inainteze. Reugise si distrug’ totul 2 Daca ar fi putut s-o ia de la capat, ar fi... ce? Sigur ca nu ar fi Hii Ne puteti oferi vreo speranta, domnule tennis oa unfatla acel sirut, {is trase aer in piept, iar Griffin profita de pauza gi Griffin ofta si igi rezema capul de perne. Sarutul acela fu: ina prictenulut sau. i ani el apa una dimineata, Jonathan. Ce fac ae eee ee ; mlord fst bie, rispunse arhitectul 2ambind, apoi Pe pieptul lui gi bataia puternicd a propriel inimi, Fusese exc va ABE. nota darn mod cat, sak ar zabovea in minte nue been eel eet tel eecerarcteaet is aril i yi deci, legat EC crotismul tmbratigarit sale, ci dulceata, Paruse... extrem de pot oe am nae Dn hiePabu Feet fundatia. Am avut vit oricat de gresit era totul. $i, oricat de prosteste fusese fa 3 ae cio sarutase ml Togodnica fae su, a facut din nou dd asia s8 inspectez zona, si ma tem cA am descoperit mai mi Lady Hero i-ar fi oferit si cel mai mic semn de consimtire, iypecte cu probleme. Lady Hero se incrunta, Griffin ridica o pleoapa si pufni in surdina. Ea nu dadea nicl aA lun semn in acest sens in dimineata aceasta, Stitea pe canapea F Ee incuviinf& din cap gi ip ridicd ochelarii pe frante, dreapti ca o vergea ~ in mod sigur o pozitie incomoda in timp ce. 'y* ae mare parte din fundatie e solids, dar in unele zone trésura se legina ~, iar fata ei era in continuare ferit, Toate seme a lisat, 5 va fi nevole 54 spin, #4 ridicaim un ma gi si o refa- nele sugerau ci-1 dispretuia. Bi, aga era mai bine, nu? Griffin oft4, ~ De ce te-ai hotarat sé te intorci in St. Giles aga curand? ati furnizat reiese cA au n. Mai mult, din planurile pe care mi le-afi furniz ost aduse gi depozitate aici piatra speciala, lemn gi altele aseme ~Domnul Templeton a fost de acord si ne intalnim pe santie- fiea, dar ma tem cA nu le-am gasit. nul viitorului adapost, zse ea, ‘Au fost furate? intreba Griffin, i El ridica din spranceana gi astepta mai multe explicatii, dar Da, milord. Sau poate nici n-au fost aduse, zise Jonathan acestea nu venira. Bine, putea juca gi el acelagi joc. si lisa palaria pirdnd ingrijorat. Oricum, materialele ar trebui cumparate pen- Pe ochi si se tolani ca si recupereze o parte din somnul pe care OY a se pura coitinns Yaesu * Pierduse trezindu-se aga devreme. Griffin ii arunca o privire lui Lady Hero si observa cA ea ‘Trasura se zdruncina gi se opr, iar Griffin se trezi, Urmari ale- Biya buza, ne cum Lady Hero se ridica si coboara fird si-i adreseze vreun Eu. va trebui si vad de unde fac ost de bani necesari pen- cuvant. Facu o grimasa. Asa fi trebuia. Putea sta in trasurd ca 64 tru cumpararea materialelor. Data trecuta a durat cateva sapté- astepte intoarcerea ei, dar curiozitatea ti dadea ghes. mani pana a fost livrata piatra. aoe Griffin o urma afard din trasura gi se uita in jur. Se aflau in ‘A, facu domnul Templeton gi se legina pe calcaie, Inseamn: St. Giles, mu departe de alambicurile lui. Trisura fusese oprité la 4 legat de asta, am vesti une. Cunosc un furnizor de granit bun capatul unei alei prea inguste ca sa poata trece. Griffin o vizu pe care ae deja 0 parte din marfa in deporitul de aii dn Lond Nu ma indoiesc de faptul c& vom gsi ce avem nevoie. Nu e m: Lady Hero cum inainta hotarata impreuna cu valetul ei, George. Ae cee ae aie Griffin alergi ca s8-i prinda din urma. Pana cand o ajunse, ‘uta italiana necesara conform planurilor originale, oe ean ¢a vorbea deja cu Jonathan. Arhitectul era imbricat complet in e destul de solid, $i mai ieftin, Cred ca-1 pot convinge egru gi finea un sul imens de hartii la subrat. Se intoarse ca si-] un credit pentru piatra. salute pe Griffin, dar Lady Hero continua sa vorbeasca. Lady Hero parea sa se relaxeze. 102 Elizabeth Hoye ~Minunat, domnule Templeton! Ma bazez pe dum 8 aranjati ca granitul sa fie cumparat si mutat aici. Acum, 4 imi puteti arata problemele despre care mi-ati spus. Griffin ramase pe piatra fundatiei adapostului lui Lady Hero} astepta ca ea sd incheie turul cu Jonathan. [gi lisa capul pe sp si simi soarele pe chi 8a se intoarca in St. Giles ca s& se consulte cu Nick despre aveau sa procedeze cu Vicarul. Griffin igi freca obosit ceafa. Nu putea ramane la nesfargit i Londra ca sa pazeasca alambicurile. Poate ca Vicarul putea fi parat cumva. Doar ca lui Griffin nuvi plicea ideea de a-i da ace bani, Singura modalitate de al elimina pe lordul faradelegilor er sa apeleze la un asasinat. Griffin chicoti dezgustat. Nu se cobd rise inca atat de jos. =Milord! Igi ridica privirea si vazu un valet care alerga spre el. Griffin findrepta spatele. ~Ce este? ~E un baiat la trasurd care intreaba de dumneavoastri, sv spun ca La trimis Nick. Lady Hero se intorsese cu Jonathan. Ba se uita la Griffin tru prima oara in ziua aceea. ~Ce este? -O chestiune de afaceri, raspunse el gi se uit la Jonathan. A terminat aici? ~Da, dar. ~Atunci hai s4 mergem! O apuca de mana gi se indreptard i graba spre trasura. fi displicea ideea de a o lua cu el, dar nu op tea lisa s& se plimbe singura prin St. Giles. La dracu'! Ea se uita la el si ridica din spranceana, dar continua 8 me: ga in ritmul lui, Tanarul care agtepta langa trasurd era un dintre baietiilui Nick. fi scoase paliria cand o vazu pe Lady H si facu ochii mati, Probabil ca nu mai vazuse in viata lui o fem aristocrat. Ce s-a intamplat? intreba Griffin, iatul tresari gi igi desprinse privirea de la Lady Hero. =Nick vrea sa vorbeasca cu'mneavoastra, milord. Repejor, dae putefi, 108 Placert vinovate ‘Griffin incuviinta din cap. Hai sus in spatele trasurii. 1\ di vizitiului indicatiile necesare gi o ajuta pe Lady Hero \ urce inainte s& bata in plafon, Ea il urmari cu privirea cand. ‘ss ayo pe perne. ‘Cum te-a gasit mesagerul? {Am trimis vorba unde o sa fiu, spuse el absent. Din fericire, ea nu mai puse alte intrebari. Trasura oprea deja Ww dreptul zidului distilerie. ‘tai aici, fi ordond el inainte si sara afara din vehicul. Griffin se indrepta cu pasi mari spre poarta. Nick erain curte. ‘Nic, zise Nick gi arta cu capul spre distilerie, apoi o lua Wai ’ Injuntru, focurile luminau cladirea cavernoasa ce arita ca oiprinsa din taramul lui Hades. Cativa dintre oamenii lui erau ‘wlunati asupra a ceva ce se afla pe podeaua depozitului. Cand (iin se apropie, observa cA era un om. Sau ceea ce ramisese Aintr-un om, Corpul era risucit, iar membrele erau intoarse in ‘jnphiuri in care articulatiile nu s-ar i putut rasuci natural. Griffin jal arunca o privire la fata acestuia, apoi se uita in alta parte. ‘Tommy Reese, zise Nick gi scuipa in paie. A iegit la o bere Jor dupi-amiaza gi a fost aruncat peste zid acum juma’ de or’, Whalu’ asta. Griffin igi stranse mainile pumn. $i-1 amintea pe Tommy; {yi putea sa fi avut mai mult de douazeci de ani. ‘A zis ceva? Nick clatina din cap. i ra deja mort, spuse el gi se uita sever la barbajii tacuti, ‘spol li cu semn Iui Griffin s4 vind intr-o parte. Torturat, cred, lord. " Fira indoiala, replica Griffin gi facu o grimasa. Reese cunog- {oa vreun secret legat de afacerea noastra? Nu, abia incepuse. Atunci Vicarul a facut asta ca sa ne avertizeze. $i sa sperie oamenii, spuse Nick gi igi cobori vocea. Doi au {pit deja. N-am avut ce le face, degi le-am spus ticdlosilor c& vor Win siguranga aici. »La dracu’t ——— Elizabeth Hoyt Griffin isi roti capul ca sa-gi intinda gatul, apoi se adrestl ‘oamenilor: ~Asta a fost prima incercare. De acum inainte, nimeni nu iese sinu intré noaptea, iar in timpul zilei stati cate doi. Clar? Barbatii incuviintara din cap, dar nici unul nv-l privi in ochi, Griffin 2mbi larg, desi fi venea mai degraba sa urle. =lar plata voastra s-a dublat, da? Oricine mai e aici pana maine primegte un pumn de monede. lesiti la noapte si primifi asta, 2ise el gi aratd cu barbia spre cadavru. Se uita rand pe rand la fiecare pana cand fl privird toti in ochi siincuviingara din cap. Griffin le fcu semn cu capul. =Continuati treaba! Barbatii se intoarsera la munca, Nimeni nu zambea si nu parea vesel, dar cel putin nu-si mai sugoteau cuvinte de revolta. Nick if trase deoparte pe doi dintre ei gi le dadu instructiuni in soaptd, O clipa mai tarziu, cei doi ridicara trupul lui Reese gi il scoasera in curte. Griffin se intoarse gi urmari incruntat cum alambicurile, erau umplute. ~Doamne, s€ atzi o voce feminina din spatele lui. Se intoarse i intalni privirea acuzatoare a lui Lady Hero. ~Aicie 0 distilerie! Capitolul 7 SESEDD ‘A doua zi devreme, regina tsi intampina pretendensii in incdperea tronului. Purta 0 rochie facuta din argint si aur, iar parul ei negru ca noaptea era réisuct si tors sub o coroand de ‘aur, iar fiecare barbat din acea camerd fu uimit de frumusefea side infagigarea sa. Regina se tita la pretendentit si si le puse aceasta intrebare: ~Care este fundatia regatul ui meu? Avei timp pana la mie- aul nopii sa-mi oferiti raspunsul, Ei bine, Printul de la Rasdrit se witd la Printul de la Soa- re-Apune, iar acesta se uitd la Printul de la Miazanoapte, apot 106 Placeri vinovate———— ot cei trei pring iesira grabiti din tncdpere. Dar, dnd staparul najdurilor auzi intrebarea, 2ambi in sinea lui din Regina Ravenhair ui Hero nu-i venea s& creada, dar dovada se affa chiar in fata chilor oi ~ gi a nasului sau, Depozitul mare adapostea butoaie \wwense de cupru agezate pe focuti ce mocneau, iar in aer era tuivos de alcool si de boabe de ienupar. Era o distilerie de gin el mai probabil, una ilegala. Iar Reading nu era deloc perturbat ‘A fusese descoperit. Ce se intampla? Cel pe care I-am vazut in curte era un wm mort? ita Ia el gi agtepta o explicatie, dar el fi intoarse spatele. WWirbatul cel mare, matahalos, care statea langa el, parea cel hal jenat. Milord, doamnna... Doamna poate astepta, spuse Reading foarte clar. Hero simfi cd fata it ia foc, Niciodat nu mai fusese expediata Jw acest mod. Igi aduse aminte cu uimire c& il lasase pe acel bada- jun aio sirute cu o seara in urma. Se intoarse ca s& plece din locul cela ingrozitor, dar el ajunse numaidecat langé ea, iar mainile juiternice ii stransera bratele, Diemi drumul, guiera ea printre dinfi, Pe chipul lui nu se citea nici urma de compasiune, ‘Am treaba aici, Cand termin, te Insofesc acasa.. Ba se eliberd gi se intoarse. Hero, spuse el incet. Apoi rosti mai tare spre cineva: Aveti yl) ca trasura s nu plece fara mine. Da, milord. Doi barbati fasmira pe Tanga ea si iesird pe usa fara indoiala 4 prizoniera in timp ce Reading se ocupa de ,treaba" Iui ile proasta reputatie, Ba continua sa inainteze ca sedata spre tré- uri ~ nu voia s&- lase s-o vada intr-o izbucnire de isterie. Cand fvecu de zid gi ajunse la trisurd, ignora paznicii lui Reading si urc Yn vehicul. jteptarea nu dura mult, dar, chiar gi aga, mu era intro star ye buna de spirit cind trsura se clitind gi Reading urca in ea, 107 Ehzaberh Hoye Placert vinovate El ciocani in plafon, apoi se ageza gi se uitd pe fereastra. Me aga cateva minute, pana cind Hero nu mai putu suporta, - Nat ae giind si-mi spui despre ce a fost vorba? ~Nu intentionam si-fi zic, raspunse el taraganat, ia co facea intentionat, ca'-o encrveze. eT -Erao distilerie, Mulyumesc, Asta inseamna c4 mi-am facut bine treaba. Aplica-mil {jl ca tatal meu a murit acum aproape zece ani. Dn His ipi aminti de conversatia pe care o avusese cu verigoara | ona epee Hhilda in seara logodnei ei. ~Pentru gin, A\ plecat imediat la Cambridge ca sa iti faci de cap prin oras. Caaeg Hhnbetul lui era sincer de aceasta dati. 1a, na rog, povestea asta era mai savuroasa decat adevarul, Care era acesta? Huzunarele noastre erau goale. Da, zise el si incuviinta din $4) é4 rispuns la expresia neincrezatoare, tata a reugit sé piarda ‘#ev0a familiei intr-o serie de investitii care, in cel mai bun caz, ‘fost determinate de sfaturi proaste. Habar nu aveam de finan- fol familiei mele, Eram al doilea fi, iar tata gi Thomas conside- 44\) CA acestea nu erau treaba mea. Aga ca ifi imaginezi socul meu “siinel cind mama mi-a dezvaluit la inmormantare cat de stram- atl cram. ai abandonat scoala ca s& te ocupi de finantele familiei? Jntyebi Hero sceptica. Ui ntinse mainile gi ipi inclina capul. Dar de ce tu? Nu era treaba lui Thomas 68 caute un adminis- Witor al afacerilor? In primul rand, zise el si atinse varful unui deget lung, nu ue permiteam un administrator al afacerlor gi, in al doilea rand, Jicoperea lui Thomas la bani seamana cu cea a dragului gi ré- | ponatului nostru tata, A cheltuit tot ce mai aveam in prima sipta- Win dupa moartea tatel, i Jar banit sunt singurul lucru la care te pricepi spuse Hero Wot, Asta mi-ai spus cand mi-ai oferit un imprumut. Ca, atunci Ea se incrunta la el si i a . si simti cum mania ii pulsa in piept, | Periculos Ge aproape 8 i plarda stspanitea de sine vain lero se stradui si-gi controleze vocea, dar, chi areau si-i 2garie gatul. ne ~Ai habar cita nenorocire provoaca gi i trdiesc in St. Giles? y oe, ea, enienl El ramase tdcut. Ea se apleca A si r ut. Ea se apleca in fata gi il lovi peste genunchi, ~Ai habar? E un fel de distractie pentru tine? Elofta si se intoarse in sfarsit spre ea, iar ea fu socata s& obs ve extenuarea de pe chipul lui. Fi nue o distractie, acrimile amenintau s8-i curgé, i i oripl trols ‘84, iar ea descoperi oripilata ca ~N-ai vizut bebelusii care mor de foam st v © we in timp ce mamel lor beau gin? Nu te-al impiedicat de trupurile oamenilor distr ajungi doar niste schelete din cauza bauturii? Doamne, n-ai pl din cauza pripadului pe care il provoaca aceasta bautura? ~Ba da, zise el cu ochii inchisi. Ea igi mugca buza gi se chinui s4- stapaneasca, Reading nu era prost, pentru nebunia lui. si controleze emotiile, si se ‘Trebuia sa existe un moti imuutday? ‘And vine vorba despre chestiuni financiare, se poate contape tine. | ea : are el chiar credea c& acela era singurul lucru pe care era in i Pee murdar" a salvat averea Mandeville, L. ‘Ware sa-l faca aga cum trebuia? | Griffin incuviinta din cap. lava Domnului, mama a aflat ce facea Thomas. Ea avea o Ihle mostenie pe care o tinuse secreta fata de tata. In primul an fi triit cu acea suma mic’, pana cand distileria mea a inceput Whaduca bani. Ea clatina hotarata din cap, ~Nu infeleg. N-am auzit niciodata cd averea nevoie si fie salvata. ct El facu o grimasa. 108 ee Se ek 109 e Elizabeth Hoye Acest lucru ii readuse ei aminte de ingrijorarea de la « pornise, ~Dar. lucrurile? Else apleca in fata gi isi sprijini coatele pe genunchi. ~Trebuie si intelegi. Am venit acasé de la universitate lam: care era aproape distrusi de durere gi de grij, jumatate din mobi Ja familiei era vandut ca 4 poata fi achitate datoriile tatalui met creditorii treceau la orice ora pe acolo, iar Thomas trancanea des- pre cat de frumoasa ar fi fost o trasurd suflata cu aur, Era toam si tot ce aveam era o recoltd de grau mucegiit, cea mai mare part din ea degradata de umezeala. As fi putut s-o vand unui agent bursa care ar fi dat-o mai departe unei distilerii de gin, dar m- gindit cA n-avea sens si pierd cea mai mare parte din profit. ‘Am cumpérat instalatia de alambicuri la mana a doua gi -am pl tit in plus pe cel care mi-a vandut-o ca si-mi arate cum se foloseg- te. El se 14s pe spatar gi ridicd din umeri. Doi ani mai tarziu, am reusit 8 ne permitem sezonul monden al lui Caro. i Mandeville? intreba ea incet. $tie ce faci ca sA intretii familia? -Nu-ti face griji, zise el cu un cinism profund gi devastator, Majnile logodnicului tau sunt curate. Thomas igi face griji pent lucruri mult mai nobile decat provenienta banilor pentru hainele cu care se imbraca. El e interesat de parlament si alte astfel de_ Iucruri, nu de colectorii de taxe. ~Dar, spuse ea gi se incrunta in incercarea dea intelege, trebu- ie s& aiba micar o idee despre provenienta banilor. N-a intrebat niciodata? Nu, rispunse Reading gi ridica din umeri, Probabil se intrea- ba, dar daca e aga, nua zis niciodata nimic. i incercat 94 discuti despre asta cu el? distilerie de gin? De ce ai ales asta, dintre toat Nedumerita, ea igi cobori privirea la propriile maini. Cea ce facea Reading pentru a cAstiga bani era condamnabil, dar ce fel de om se putea bucura de avere fara sa intrebe nici macar o data de unde provenea aceasta? Nu era, intr-un fel, Mandeville la fel de vinovat ca Reading? Poate chiar mai mult ~ el profita cel mai 110 Placeri vinovate — ull fara sa sufere vreuna dintre consecinfele afacerii cu gi iq avtfel de om avea o denumire, stia asta prea bine. ,Las", ‘jopll o voce de undeva din strafundurile inimii, Indeparta acel pind pl se uita la Reading, Daca fratele meu afld cu ce te ocupi, n-o sa ezite s4 puna si ‘i dlus in fata unui magistrat. Maximus nu mai gandeste rational “Ayul vine vorba despre subiectul ginului. Chiar si cu riscul de a o tart pe surioara lui draga intr-un ‘si ndal? intreba el gi ridica dintr-o spranceana. Nu cred. {ip clitina din cap $i igi intoarse privirea spre fereastra, Lisa soy) St, Giles in urma gi mergeau printr-o zona mult mai decenta. Nu-l cunosti. Este obsedat de gin si de efectele acestora Jypra sarmanilor din Londra... A fost aga de cand au murit pa- ‘infil nostri, Considera ca ginul este de vind pentru moartea lor. iu ered ca ar putea inchide ochii, chiar ‘daca vei fiin curand cum- ‘Hatul meu. Ulridicd din umeri, hi pe care trebuie si mi-l sum. ia igi musca buzele. Ce discutai cu barbatul acela de la distilerie? Hl ofa. ‘Am un concurent ~ degi acest cuvant e un pic prea rafinat Jontru ceea ce este el - care e hotarat si ma scoata din afacer. Jia ti aruncé o privire alarmata. Ce gen de concurent? Genul céruia fi place s& distruga alambicuri si s4 arunce cor- Jul mutilat al unuia dintre oamenit mei peste zidul curti, spuse | Hate motival pentru care am venit in Londra... Ma rog, asta gi Jogodna ta cu Thomas. Doamne! Ea clatina din cap. Cum de putea glumi despre fap- JuileA avea de-a face cu asemenea criminal? Inseamna ca barbatul aiela era... Ichema Reese, iar singura lui greseali pare si fi fost cdaiesit Jeri wi bea ceva. fa se cutremura. Sarmanul. je un ri hieabeeh Hoye ~Nutrebuie si-tifaci grfi,zise el. Dupa cum am spus, The ‘nue implicat in lucrurile astea, Ea se uit la el uimita, Chiar credea despre ea cA era aga superficiala? ~Ingeleg cA ai fost disperat s4 pui ordine in finantele famili spuse Hero incet. Dar acestea nu mai sunt in pericol, nu? Fr meu ar fi aflat daca existau probleme financiare cand a aranj contractul cisatoriei mele, ~Fratele tau e un om perspicace, zise Reading, Ai drept Averea Mandeville este in siguranta acum, El n-a gisit nit in neregul: ~Daci-i aga, atunci de ce continui sa distilezi gin? Nu infelegi... incepu el. ~lar ma iei de sus, se rastiea. El se witd la ea, iar privirea din ochii lui verzui deveni dit trodata sumbra, ~Trebuie s4 am grija de familia mea, Lady Perfectiune. Ca si-a gisit un partener bun, dar Megs este inca nemaritata. Pent a.avea parte de cineva corespunzator, trebuie si fie bine imbr ‘4... dup cum sunt sigur cd intelegi. Nu pot renunta pana ca nu o stiu maritata gi in siguranta - pana cand voi fi gi eu stabil punct de vedere financiar. Avem nevoie de banii de la distilerie 88-{ sustinem debutul in inalta societate. Ea inchise ochii gi vorbi din adancul sufletului: -Am avut neintelegerile noastre, Lord Nerusinat. Au fot momente in ultimele zile cand am crezut c te displac profund, Bl pufni, dar ea continua, Trebuia si sublinieze ce avea de | Snainte si-gi piarda curajul. Dar cred cé amandoi am invatat ca ceva despre celalalt. Imi place sa cred ca suntem, intr-un fel, pri teni, Tacerea fu atat de depling, incat el i se piru pentru o cli ca eligi tinea rasuflarea. Deschise ochii gil vazu uitandu-se la ea, cu coatele rezemate pe genunchi, cu ochii verzi calmi, dar cu o ex= presie in adancimea lor care ii taie respiratia. isi stranse palme una intralta, incercind si-si adune curajul. Da, prieteni, spuse {ncet, mai mult pentru ea decat pentru el. $i, ca prietend, te im= plor: te rog, renunta la modul acesta de a face bani, ~ Megs... Ba dlatina puternic din cap si il intrerupse: ng Placeri vinovate ——— Ja, Lady Margaret are nevoie de rochii ca s& atraga un sof, Beiccise alte modalitaji de aface bani, Am vazut cum yi distruge vieti in zonele sarace ale Londrei, Poate ca mu itt Jad acum, poate ci nu vezi decat familia ta gi banii de care af Jevolo, dar intr-o buna zi o s4 ridict capul gi o s& te uifi in jur, Pl vlua aceea va veni, 0 s8 vezi mizeria pe care tu si ginul tau agi loswato. Si, cand acel lucru se va intampla, ginul o s& te distruga day trebuie pe tine 4 se icteni El se rezema de spitar gl ignora avertismentul ei Jobwl tot ce reprezint eu pentru tine? Un prieten? Jia clipi. Nu se agteptase la aceasta intrebare. Da, de ce mu? Ii ridicd din umeri cu tristete. : Chiar aga, de ce nu? Prieton e un cuvant atat de.~ benign. {\joirusi toti prietenii aga cum m-ai sarutat pe mine asears? si ioeu ochit mati ~se aptepta la acea loviturd. Totugi, mu-si ui stipani un usor tremur, Gura lui ferbinte..." aa Ji-am spus cA nu vreau sa discut despre seata trecuts. B de | trecutului. fidata uitarii? Da 4 igi mangaie barbia. Mie imi este greu sa Amuzant, spuse el si igi mangaie barbi : it, Buzele tale au fost atat de moi si de dulci cand s-au deschis uh ale mele. ; siecorpul ei se incl la auaul acelor cuvinte, Nu se putea abt ‘yo, pi sim aceeasi lacara de dorinta. El o putea aprinde al naibit , vise incet. Ce crezi c& faci? ira randul lui s& priveasca in alta parte Sincer, chiar nu stu. ae ae Ma marit cu Thomas, spuse ea. Peste cinci saptamani. Daca ei ai ne putem comporta ca dou persoane inrudite, trebuie si jot da uitarii ce s-a intamplat. bi ficu o grimasa, ca gi cum ea ar fi spus ceva obscen. Tu poti? i ridica barbia, fara s& fi rispunda. anuiam eu, murmura el. Dragut. Foarte dragut.