Sunteți pe pagina 1din 251

DEAN KOONTZ

Seria FRANKENSTEIN
Volumul 2

ORAUL NOPII
Original: City of Night (2005)

Traducere din limba englez:


LIVIU RADU

virtual-project.eu

2012

2
ntr-un soi de simplificare nfiortoare, nlturm
organul i avem pretenia s existe funcia. Facem
oameni fr aptitudini i ateptm din partea lor
virtui i iniiativ. Rdem de onoare i suntem ocai
s descoperim trdtori n mijlocul nostru. Castrm i
ne ateptm ca cei castrai s fie rodnici.

C.S. Lewis, Abolirea omului

3
CAPITOLUL 1

Deucalion, care cptase via n timpul unei furtuni, fiind atins de un


fulger bizar ce animase, n loc s incinereze, se nscuse ntr-o noapte a
violenei.
Simfonia dement a strigtelor sale pline de chin, rcnetul triumftor al
creatorului su, zumzitul, bzitul i trosnetele mainriei misterioase
rsunaser reflectate de zidurile reci de piatr ale laboratorului din vechea
moar de vnt.
Gnd se trezise n lume, Deucalion descoperise c era prins cu ctue de o
mas. Acesta fusese primul semn al faptului c fusese creat pentru a fi sclav.
Spre deosebire de Dumnezeu, Victor Frankenstein nu vzuse niciun rost
s-i nzestreze creaia cu liber-arbitru. Ca toi adepii utopiilor, prefera
supunerea n locul gndirii independente.
n noaptea aceea, cu mai bine de dou sute de ani n urm, Frankenstein
ncepuse o tem muzical compus din nebunie i violen, care
caracterizase viaa lui Deucalion n anii care urmaser. Disperarea
produsese furie. n furia sa, Deucalion ucisese cu slbticie.
Dup multe decenii, nvase s se stpneasc. Durerea i singurtatea l
nvaser ce-i mila, apoi aflase ce-i compasiunea. i gsise calea spre
speran.
ns, n anumite nopi, l copleea mnia, fr s existe o cauz imediat.
Fr un motiv raional, mnia se transforma ntr-un val de furie care
amenina s-l copleeasc fr s mai in seama de pruden, de discreie.
n noaptea aceea, n New Orleans, Deucalion mergea pe aleea de la
marginea French Quarter, ntr-o stare de spirit propice crimei. Nuanele de
cenuiu, de albastru i de negru erau animate doar de stacojiul gndurilor
sale.
Aerul era cald, umed i viu din cauza jazzului n surdin pe care zidurile
celebrelor cluburi nu puteau s-l absoarb n totalitate.
n public, Deucalion rmnea n umbr i mergea pe strzi lturalnice,
pentru c mrimea lui formidabil atrgea atenia. Ca i figura sa.
Un brbat plin de riduri ca o stafid muiat n rom apru din ntunericul
de lng o lad de gunoi:
Pace ntru Isus, frate.

4
Dei salutul nu-i sugera un tlhar n cutare de prad, Deucalion se
ntoarse ctre voce, spernd c strinul avea un cuit sau un pistol. Cu toat
furia sa, avea nevoie de o justificare pentru violen.
Dar ceretorul nu ntinse nimic periculos ctre cel acostat, doar palma
jegoas i o rsuflare mpuit.
Un dolar mi e de-ajuns.
Nu poi s cumperi nimic cu un dolar, i zise Deucalion.
S te binecuvnteze Dumnezeu, dac eti generos din fire, dar tot ce i
cer e un dolar.
Deucalion rezist tentaiei de a apuca mna ntins i de a o rupe de la
ncheietur, ca pe un vreasc uscat.
n loc s fac asta, se ntoarse i nu se mai uit n urma sa, chiar i atunci
cnd ceretorul l njur.
n timp ce trecea pe lng intrarea n buctria unui restaurant, ua se
deschise. Doi brbai hispanici, cu pantaloni i tricouri albe ieir, unul
ntinznd spre cellalt un pachet deschis de igri.
Deucalion era luminat de lampa de siguran de deasupra uii i de o alta,
aflat vizavi de prima, n cealalt parte a aleii.
Ambii brbai nlemnir cnd l vzur. Doar jumtate din figura sa prea
normal chiar frumoas , dar cealalt jumtate era decorat cu un tatuaj
complicat.
Modelul fusese imaginat de un clugr tibetan i tatuat meticulos, cu nite
ace speciale. i-i ddea lui Deucalion un aspect fioros, aproape demonic.
Tatuajul era, de fapt, o masc menit s distrag atenia de la structura
distrus aflat sub el, vtmare care fusese fcut de creatorul su ntr-un
trecut ndeprtat.
Prins n lumina neoanelor, Deucalion fusese vzut destul de bine de cei
doi brbai ca acetia s observe, dac nu i s neleag, geometria ieit din
comun de sub tatuaj. Se uitar la el nu att cu team, ct mai ales cu un
respect solemn, ca i cum ar fi asistat la apariia unui spirit.
Deucalion schimb lumina cu umbra, prima alee cu alt alee, n timp ce
mnia lui se transforma n furie.
Minile sale imense tremurau, contractndu-se de parc ar fi simit
nevoia s strng de gt pe cineva. Le strnse n pumni i le vr n
buzunarele hainei.
Cu toate c era o noapte de var, cu aer extrem de umed, purta o hain
lung, neagr. Nici cldura, nici frigul muctor nu aveau efect asupra sa.
Nici durerea, nici teama.

5
Cnd iui pasul, haina cea larg se vluri, ca i cum ar fi fost o pelerin.
Dac ar fi avut i o glug, Deucalion ar fi putut fi confundat cu nsi
Moartea.
Poate c instinctul uciga era ascuns chiar n strfundul structurii sale.
Carnea sa era carnea a numeroi criminali, iar trupurile acestora fuseser
furate din cimitirul unei nchisori, imediat dup nmormntarea lor.
Dintre cele dou inimi ale sale, una provenea de la un incendiator nebun,
care ddea foc la biserici. Cealalt i aparinuse unui individ care molesta
copii.
Chiar i la un om fcut de Dumnezeu, inima poate fi neltoare i rea.
Uneori, inima se revolt mpotriva a tot ce cunoate i crede mintea.
Dac minile unui preot pot face lucruri pctoase, atunci la ce te poi
atepta din partea minilor unui strangulator condamnat? Minile lui
Deucalion proveneau de la un astfel de delincvent.
Ochii si cenuii proveneau de la trupul unui asasin executat, unul care
ucidea folosind o secure. Uneori, prin ei trecea un impuls uor luminos, ca i
cum furtuna fr precedent care-l nscuse i lsase n urm fulgerele.
Creierul su umpluse cndva craniul unui rufctor necunoscut.
Moartea tersese toate amintirile despre viaa aceea, dar era posibil ca nite
circuite cerebrale s fi rmas defecte
Furia crescnd l purt pe strzi mai sordide, dincolo de ru, n Algiers.
Uliele acelea ntunecate erau pline de activiti ilegale.
O cldire prginit gzduia un bordel deghizat fr mult precauie n
clinic de masaj i acupunctur; un atelier pentru tatuaje; un magazin de
casete video pornografice; i un bar zgomotos cu specific cajun1. Rsuna
muzic zydeco2.
n mainile parcate pe alea din spatele acestor aezri, petii stteau de
vorb n timp ce ateptau s strng banii de la fetele pe care le trimiseser
la bordel.
Doi mecheri n cmi hawaiiene i pantaloni albi de mtase, care
alunecau pe patine cu rotile, vindeau cocain amestecat cu praf de Viagra
clientelei bordelului. Aveau o ofert special pentru Ecstasy i methedrin.
Patru motociclete Harley stteau aliniate n spatele magazinului cu
produse porno. Se prea c motociclitii cei duri se ocupau de securitatea
bordelului sau a barului. Sau a traficanilor de droguri. Sau poate a tuturor.

1 Cajun - grup etnic din sudul Louisianei, descendent al colonitilor francezi din Acadia. (n.tr.).
2 Zydeco - muzic specific cajunilor. (n.tr.).
6
Deucalion trecu printre ei, remarcat de unii i ignorat de alii. Pentru el, o
hain neagr i o umbr i mai neagr puteau s reprezinte o ascunztoare
la fel de bun ca o pelerin a invizibilitii.
Fulgerul misterios care-l adusese la via i furnizase i o nelegere a
structurii cuantice a universului i, poate, i ceva n plus. Dup ce
petrecuse dou secole explornd i aplicnd treptat aceast cunoatere,
putea s se mite prin lume, atunci cnd voia, cu o uurin, cu o graie i cu
o iueal pe care ceilali o gseau uimitoare.
O ceart ntre un motociclist i o tnr subiric, lng ua din spate a
bordelului, i atrase atenia lui Deucalion aa cum sngele din ap atrage un
rechin.
Dei era mbrcat provocator, fata arta proaspt i vulnerabil. Prea
s aib vreo aisprezece ani.
Las-m s plec, Wayne, se ruga ea. Vreau s plec.
Wayne, motociclistul, o prinse cu ambele mini i o propti de ua verde.
Odat ce ai intrat n afacerea asta, nu mai exist ieire.
N-am dect cincisprezece ani.
Nu-i face griji. O s mbtrneti repede.
N-am tiut c o s fie aa, spuse ea printre lacrimi.
i cum credeai c o s fie, curv proast ce eti? Ca Richard Gere i
Frumuica?
E urt i pute.
Joyce, drguo, toi sunt uri i put. Dup cincizeci de clieni, n-o s te
mai supere nimic.
Fata fu prima care l vzu pe Deucalion, iar ochii ei holbai l fcur pe
Wayne s se ntoarc.
D-i drumul, i ceru Deucalion.
Motociclistul masiv i cu o figur plin de cruzime nu fu impresionat.
S pleci iute de aici, Cercetaule Singuratic3, altfel o s rmi fr
boae.
Deucalion apuc braul drept al adversarului su i i-l ndoi la spate att
de brusc i cu o asemenea violen, nct umrul i se rupse cu un trosnet
puternic. Apoi l arunc pe individul solid departe de el.
Dup o plonjare scurt, Wayne ateriz cu faa n jos, iptul lui fiind oprit
de o gur de asfalt.
O lovitur puternic n ceafa motociclistului i-ar fi rupt ira spinrii.
Amintindu-i de mulimea cu tore i furci, din alt veac, Deucalion se stpni.

3 Lone Ranger, justiiar din filme i teatru radiofonic, care acioneaz n Vestul slbatic, mpreun cu
indianul Tonto. (n.tr.).
7
Se ntoarse ctre uieratul unui lan ce spinteca aerul.
Alt pasionat de motociclism, o fptur grotesc plin de inele n
sprncene, n nas, n limb i cu o barb roie zburlit, se arunc plin de
curaj n ncierare.
n loc s se fereasc de biciuirea lanului, Deucalion pi ctre atacator.
Lanul se nfur n jurul braului su stng. Deucalion l prinse i-l
dezechilibr pe Barb-Roie.
Motociclistul avea prul prins ntr-o coad de cal. O folosi ca mner.
Deucalion l ridic pe individ, l lovi cu pumnul i l arunc ct colo.
Aflat acum n posesia lanului, se ntoarse spre al treilea bandit i-l lovi
peste genunchi.
Omul lovit ip i czu. Deucalion l ajut s se ridice, inndu-l de gt i
de zona dintre picioare, apoi l arunc n cel de-al patrulea atacator.
i fcu s se izbeasc puternic cu estele de un zid n ritmul muzicii care
se auzea din bar, provocnd mult mizerie i, poate, i ceva remucri.
Clienii, care colindau ntre magazin, bordel i bar, umpluser deja aleea.
Traficanii cu patine fugiser cu marf cu tot.
ntr-o succesiune rapid, automobilele petilor pornir motoarele.
Niciunul nu se ndrept spre Deucalion. Ieir de pe alee, n mararier.
Un Cadillac elegant i imens se izbi de un Mercedes galben.
Niciunul dintre oferi nu se opri ca s-i ofere celuilalt numele agentului
su de asigurri.
ntr-o clip, Deucalion i fata Joyce rmaser singuri cu motociclitii
ontorogi, dei mai erau privii i de ali ochi din pragul uilor i de la
ferestre.
n bar, formaia de zydeco cnta fr ncetare. Aerul dens, umed prea s
plpie, plin de muzic.
Deucalion conduse fata pn la col, acolo unde aleea se intersecta cu
strada. Nu spuse nimic, dar Joyce nu avu nevoie de nicio ncurajare ca s
rmn alturi de el.
Dei mergea pe lng el, se vedea c fata era speriat. i avea toate
motivele.
Ceea ce se ntmplase pe alee nu-i risipise furia lui Deucalion. Cnd se
controla pe deplin, mintea sa era ca un conac vechi de secole, plin cu
experiene bogate, gnduri elegante i meditaii filosofice. Dar acum era ca
un mausoleu cu multe ncperi, negru de snge i ngheat, mnat de nevoia
de a ucide.
n timp ce treceau pe lng un felinar, mergnd prin umbrele flfitoare
aruncate de moliile de deasupra lor, fata se uit la el. Deucalion fu contient
de faptul c fata se cutremur.
8
Prea dezorientat, dar i extrem de speriat, ca i cum s-ar fi trezit dintr-
un vis urt i nu putea distinge nc ntre realitate i rmiele comarului.
n bezna dintre felinarele de pe strad, atunci cnd Deucalion puse o
mn pe umrul ei, pe cnd schimbau umbre cu alte umbre i muzica zydeco
ce se auzea tot mai slab devenea un jazz mai zgomotos, dezorientarea ei
crescu, ca i teama sa.
Ce ce s-a ntmplat? Aici suntem n Quarter.
La ora asta, o avertiz el n timp ce o conducea prin Jackson Square, pe
lng statuia generalului, Quarter nu-i mai sigur pentru tine dect era aleea
aia. Ai unde s te duci?
Ghemuindu-se, de parc aerul umed ar fi fost cuprins de-un ger arctic,
fata rspunse:
Acas.
Aici, n ora?
Nu. Tocmai n Baton Rouge, mrturisi ea, gata s izbucneasc n
lacrimi. Acum acas nu mi se mai pare plictisitor.
Invidia condiment furia feroce a lui Deucalion, pentru c el nu avusese
niciodat o cas. Avusese locuri n care sttuse, dar niciunul dintre ele nu
fusese cu adevrat acas.
O dorin criminal slbatic de a lovi fata zgudui barele cutii din mintea
sa, n care se strduia s in nchise impulsurile sale bestiale s-o loveasc
pentru c ea putea s se duc acas i el n-avea s fac acelai lucru
niciodat.
Ai un telefon? o ntreb el.
Fata ddu din cap i desprinse un telefon celular de la cureaua ei
mpletit.
S le spui mamei i tatlui tu c o s-i atepi n catedrala de acolo,
zise Deucalion.
O conduse pn n biseric, se opri n strad, o ncuraj s mearg mai
departe i se asigur c o s dispar nainte ca ea s se ntoarc pentru a se
uita la el.

9
CAPITOLUL 2

Victor Helios, fost Frankenstein, i ncepu acea diminea frumoas de


var n conacul su din Garden District, fcnd dragoste cu noua sa soie,
Erika.
Prima sa nevast, Elizabeth, fusese asasinat cu dou sute de ani n urm,
n munii Austriei, n ziua nunii lor. Victor Helios nu se mai gndea la ea
dect rareori.
ntotdeauna privise spre viitor. Trecutul l plictisea. n plus, o mare parte
din el nu merita s fie de fapt contemplat.
Punnd-o la socoteal i pe Elizabeth, Victor se bucurase de sau, n
unele cazuri doar tolerase ase soii. De la numrul doi la numrul ase se
numiser Erika.
Toate nevestele Erika fuser identice ca nfiare, pentru c fuseser
produse n laboratorul su din New Orleans i crescuser n containerele
sale de donare. Asta l scutea de cheltuielile cu o nou garderob de fiecare
dat cnd una dintre ele trebuia lichidat.
Dei era extrem de bogat, Victor detesta s iroseasc bani. Mama sa, altfel
o femeie nefolositoare, l nvase despre necesitatea de a economisi.
La moartea mamei sale, nu-i permisese s cheltuiasc pentru serviciul
funerar, nici mcar pentru un sicriu din scnduri de pin. Nu se ndoia c ea
ar fi fost de acord cu groapa simpl din pmnt, spat pn la adncimea
de un metru i douzeci de centimetri, nu pn la un metru optzeci, pentru
ca onorariul datorat groparilor s fie mai mic.
Dei Erikile artau identic, cele de la numrul unu la numrul patru
avuseser diferite defecte. Victor se strduise s le corecteze i s le
mbunteasc.
Chiar n seara precedent o ucisese pe Erika Patru. Trimisese rmiele
la o groap de gunoi administrat de una dintre companiile sale, unde
fuseser ngropate, sub o mare de gunoaie, primele trei Eriki i alte eecuri
ale sale.
Pasiunea ei pentru cri avusese ca rezultat prea mult introspecie i
ncurajase apariia unui spirit independent pe care Victor refuzase s-l
tolereze. n plus, femeia i sorbea zgomotos supa!
Cu puin timp n urm, solicitase scoaterea unei noi Erika din laboratorul
su, n al crei creier (care absorbea totul, ca un burete) fuseser descrcate
nvturi digitalizate ct s ajung pentru mai multe universiti.

10
Optimist ca ntotdeauna, Victor credea c Erika Cinci se va dovedi a fi o
creatur perfect, demn s-l slujeasc mult timp. Va fi frumoas, rafinat,
erudit i supus.
Un lucru era cert: era mai lasciv dect celelalte femei Erika. Cu ct o
rnea mai mult, cu att aceasta i rspundea mai supus i mai dornic s-i
plac creatorului ei.
Din cauz c fcea parte din Noua Ras, Erika putea s-i anuleze durerea
dup bunul plac, dar el nu-i permitea s fac asta n dormitor. Victor tria
pentru putere. Sexul era satisfctor, pentru el, doar n msura n care putea
s-i chinuie i s-i supun partenerul.
Erika ncasa loviturile sale cu o supunere erotic magnific. Numeroasele
ei vnti i zgrieturi reprezentau, pentru Victor, dovezi ale virilitii sale.
Era un armsar.
Ca toate creaiile lui, femeia avea fiziologia unui semizeu.
Rnile ei aveau s se vindece, iar perfeciunea ei fizic avea s se refac
ntr-o or, dou.
Epuizat, Victor o ls pe pat, suspinnd. Erika plngea nu numai din cauza
durerii, ci i de ruine.
Soia lui era singurul membru al Noii Rase proiectat s aib capacitatea
de a-i fi ruine. Umilina ei l completa pe el.
Fcu un du cu ap fierbinte i cu spun cu parfum de verbin, produs la
Paris. Fiind econom n privina nmormntrii mamei i soiilor moarte, i
putea permite cte un lux

11
CAPITOLUL 3

Deoarece abia nchisese cu obinuitele fugreli, srituri i mpucturi


cazul unui criminal n serie care se dovedise a fi un detectiv din propria sa
divizie de poliie, Carson OConnor se dusese s se culce abia pe la apte
dimineaa.
Patru ore n care era moart pentru toat lumea i un du rapid: sta era
timpul liber maxim la care se putea atepta pentru o vreme. Din fericire,
fusese prea obosit ca s viseze.
Ca detectiv, era obinuit s lucreze peste program atunci cnd o
investigaie se apropia de punctul culminant, dar cazul pe care l primise
pentru moment nu era unul tipic de omucidere. Era poate sfritul lumii.
Nu se gndise la sfritul lumii nainte de treaba asta. Deci nu tia la ce s
se atepte.
Michael Maddison, partenerul ei, o atepta pe trotuar atunci cnd, la
amiaz, i parc sedanul chiar lng rigola din faa blocului n care locuia
acesta.
Michael avea un apartament banal ntr-o cldire obinuit dintr-un
cvartal ce nu se remarca prin nimic, chiar lng Bulevardul Veteranilor.
Zicea c locul e foarte zen i pretindea c are nevoie de un loc de odihn
minimalist dup o zi petrecut n carnavalul perpetuu din New Orleans.
Se mbrcase pentru Apocalips aa cum o fcea n fiecare zi: cma
hawaiian, pantaloni de doc, hain sport.
Numai n privina nclmintei fcuse o concesie zilei Judecii de Apoi.
n loc de obinuiii pantofi negri sport, marca Rockport, purta unii albi. Erau
att de albi, nct preau c radiaz.
Ochii si somnoroi l fceau mai chipe dect de obicei. Carson se strdui
s treac peste remarca asta.
Erau parteneri, nu iubii. Dac ar fi ncercat ambele ipostaze, ar fi murit
mai devreme sau mai trziu. n munca de poliie, nu amesteci uturile n
fund cu apucatul de buci.
Dup ce urcase n main i nchisese portiera, Michael zise:
Ai vzut vreun monstru n ultimul timp?
n oglinda din baie, i rspunse ea, demarnd n vitez de lng trotuar.
Ari minunat. Sincer. Nu ari nici pe jumtate att de ru pe ct m
simt eu.
tii ct timp a trecut de cnd mi-am coafat prul?

12
Ai avut vreodat timp s te duci la coafor? Credeam c-l tapezi i-l arzi
din cnd n cnd
Frumoi pantofi.
Pe cutie scria c-s fcui n China sau n Thailanda Totul e fcut
altundeva, n zilele astea
Nu chiar totul. Unde crezi c a fost fcut Harker?
Detectivul Jonathan Harker, cel care se dovedise a fi criminalul n serie pe
care ziarele l porecliser Chirurgul, se dovedise totodat a nu fi uman. O
arm de calibrul 12 sau o cdere de la etajul patru nu-i veniser de hac.
Nu mi-l nchipui pe Helios fabricndu-i Noua Ras n salonul
conacului su din Garden District, zise Michael. Poate c Biovision e o faad
pentru treaba asta.
Biovision, o firm de biotehnologie de ultim or, nfiinat de Helios
cnd venise n New Orleans, cu mai bine de douzeci de ani n urm, era
deintoarea multor patente care-l fceau tot mai bogat cu fiecare an care
trecea.
Are o mulime de angajai, preciz Carson, i o grmad de
colaboratori externi, care vin acolo n fiecare zi nu poi s conduci un
laborator secret n care sunt creai oameni n mijlocul unei asemenea
vnzoleli.
Mda. Oricum, fiind un cocoat cu ochii bulbucai i cu o pelerin cu
glug, Igor ar fi fost remarcat cnd s-ar fi dus s-i ia o cafea de la automat.
Nu mai merge att de iute!
Carson acceler i-i rspunse:
Deci are o alt ntreprindere undeva, n ora, probabil deinut de o
firm fantom cu sediul n Insulele Cayman sau n alt parte
Ursc soiul sta de activiti ale poliiei.
Se referea la genul de activiti care implicau cercetarea a mii de firme
din New Orleans, pentru a face o list a acelora cu proprietari din alte ri
(sau care erau suspectai din alte motive).
Cu toate c nici lui Carson nu-i plcea activitatea de birou mai mult dect
lui Michael, ea avea totui rbdarea necesar. Bnuia ns c nu dispunea de
timpul necesar pentru o cercetare minuioas.
Unde mergem? ntreb Michael, n timp ce oraul zbura pe lng ei.
Dac mergem la sediu ca s stm toat ziua n faa calculatoarelor, atunci
las-m chiar aici.
Da? i ce-o s faci?
Nu tiu. O s gsesc pe cineva pe care s-l mpuc.
n curnd o s avem o grmad de oameni de mpucat. Oameni fcui
de Victor. Rasa Nou.
13
E deprimant s faci parte din Rasa Veche. E ca i cum ai fi prjitorul de
pine, modelul de anul trecut, de dinainte de a-i fi fost adugat microcipul
care-l face s cnte melodiile lui Randy Newman4.
Cine ar vrea un prjitor de pine care s cnte melodiile lui Randy
Newman?
Cine n-ar vrea?
Carson ar fi trecut pe rou dac n intersecie n-ar fi fost chiar atunci un
camion frigorific cu optsprezece roi. Judecnd dup avertismentul pictat pe
una dintre laturile camionului, acesta era plin cu turtie din carne tocat
pentru restaurantele McDonalds. Poliista n-avusese chef s fie fcut
hamburgeri.
Erau n centru. Strzile gemeau de lume.
Privind furnicarul de pietoni, Michael se ntreb:
Ci oameni din oraul sta nu sunt cu adevrat oameni? Ci sunt
creaiile lui Victor?
O mie, rspunse Carson, zece mii, cincizeci de mii sau poate doar o
sut.
Mai mult de o sut.
Mda
Pn la urm, Helios o s-i de seama c suntem pe urmele lui.
tie deja, presupuse Carson.
i tii n ce ne transform asta?
n nite inte care trebuie eliminate, i rspunse ea.
Exact. Iar tipul pare a fi un individ cruia i place s elimine ceea ce l
scie.
Am impresia c mai avem de trit vreo douzeci i patru de ore,
ncheie Carson.

4 Randall Newman, nscut n 1943, este compozitor i interpret american, autor de muzic de film.
(n.tr.).
14
CAPITOLUL 4

Fecioara Maria, sculptat n marmur i tocit de decenii de vnt i


ploaie, sttea ntr-o ni, privind de sus treptele din faa Porilor Milei.
Spitalul fusese nchis de mult vreme. Ferestrele erau zidite. Pe poarta
din gardul de fier forjat fusese agat o tbli care i anuna pe trectori c
acea cldire era o proprietate privat, iar accesul publicului era interzis.
Victor trecu cu maina de spital i ptrunse n parcarea unei cldiri cu
cinci etaje care gzduia contabilitatea i personalul administrativ al
companiei Biovision, pe care o nfiinase chiar el. Strecur Mercedesul n
locul de parcare rezervat pentru el.
Numai el avea cheie pentru ua de oel vopsit, din apropiere. n spatele ei
se afla o ncpere goal, de civa metri ptrai, cu podeaua i pereii din
ciment.
n faa uii de la intrare se gsea o alt u, controlat de o tastatur
montat n perete. Victor tast un cod, descuind broasca electronic.
Dincolo de prag, un coridor lung de vreo cincizeci de metri ptrundea sub
temelia spitalului, legnd cldirile adiacente. Era lat de doi metri i nalt de
aproape trei, cu perei din piatr i lemn. Podeaua era din ciment.
Culoarul fusese excavat i construit de membrii Noii Rase, fr a face
planurile publice, fr aprobarea departamentului pentru construcii i fr
pli sindicale. Victor putea s vin i s plece din spital n mare secret.
Ajuns la captul coridorului, tast codul su la o alt ncuietoare i
deschise ua unei ncperi cu fiiere din nivelul cel mai de jos al spitalului.
iruri de fiete metalice conineau copii pe hard-diskuri cu nregistrri pe
calculator ale multiplelor sale proiecte.
De obicei, lui Victor i plceau uile ascunse, coridoarele secrete i
clandestinitatea care fcea parte n mod obligatoriu din orice plan pentru
distrugerea civilizaiei i pentru stpnirea lumii. Nu pierduse n totalitate
legtura cu copilul existent n sufletul su.
ns, de data asta, l plictisea faptul c putea s ajung n laboratorul su
numai pe ruta aceasta ocolitoare. l atepta o zi plin i cel puin o criz
necesita atenia sa imediat.
Din camera fiierelor, ptrunse n subsolul spitalului, unde era linite i
plin de umbre, n ciuda luminilor de pe coridor. Aici efectuase cndva cele
mai revoluionare experimente ale sale.

15
Fusese fascinat de posibilitatea de a folosi celulele canceroase care se
reproduc pe scar larg pentru a facilita dezvoltarea rapid a clonelor ntr-
un pntec artificial. Sperase s creasc forat un embrion, nct acesta s
ajung la maturitate n doar cteva sptmni, n loc de civa ani.
Aa cum se ntmpl uneori cnd cineva lucreaz la limitele extreme ale
tiinei cunoscute, lucrurile o luaser razna. Ceea ce obinuse nu fusese un
Om Nou, ci o tumoare ambulant, extrem de agresiv i care se modifica
iute, fiind a naibii de inteligent.
Pentru c-i druise via creaturii, se ateptase la puin recunotin din
partea ei. Dar nu primise niciun pic.
Patruzeci dintre oamenii lui Victor pieriser aici, ncercnd s
stpneasc aceast rutate puternic. Iar oamenii si nu erau uor de ucis.
i tocmai atunci cnd totul prea a fi pierdut, atrocitatea fusese supus i
apoi distrus.
Duhoarea ei fusese teribil. Dup atia ani, Victor avea impresia c-i
simea nc dezgusttorul miros.
O poriune de apte metri din zidul coridorului fusese drmat n timpul
ncierrii. Dincolo de gaura aceea neregulat se afla camera de incubare,
ntunecat i plin de diverse resturi.
Dincolo de ascensor, jumtate din limea coridorului coninea grmezi
de rmie sortate i aranjate: ciment spart, fier beton ndoit, rame de oel
nnodate de parc ar fi fost din sfoar.
Victor fcuse ordine, dar nu nlturase rmiele, lsndu-le acolo ca s-i
aminteasc de cele ntmplate pn i un geniu de calibrul su poate
uneori s fie prea detept ca s-i fie bine. Fusese prea aproape de moarte n
noaptea aceea.
Acum lu ascensorul i urc pn la parter, unde mutase laboratorul
principal dup ce tumoarea nerecunosctoare fusese distrus.
Holurile erau tcute. Optzeci de persoane din Rasa Nou lucrau n acest
laborator, i toate erau ocupate cu treburile ce le fuseser repartizate. Nu
pierdeau vremea plvrgind n jurul rcitorului de ap.
Imensul su laborator fusese echipat cu mainrii fantastice, care ar fi
putut s nele nu numai un om de rnd, ci i pe oricare membru al unei
faculti din orice domeniu de tiin de la Harvard sau MIT. Stilul era Art
Deco operaional, ambiana, hitlerist.
Victor l admira pe Hitler. Fhrerul recunotea talentul atunci cnd se afla
n preajma sa.
n anii 1930 i 1940, Victor lucrase cu Mengele i alte persoane din echipa
tiinific privilegiat a lui Hitler. Fcuse progrese considerabile n munca
sa, nainte de regretabila victorie a aliailor.
16
Ca om, Hitler fusese ncnttor i un povestitor uluitor. Igiena sa era
exemplar; prea ntotdeauna impecabil splat i mirosea a spun.
Hitler, vegetarian i mare iubitor de animale, avea o latur blajin. Nu
tolera capcanele pentru oareci. Insista ca roztoarele s fie capturate n
mod uman i s fie eliberate n pdure.
Problema cu Fhrerul era c acesta i avea rdcinile n art i politic.
Viitorul nu aparinea nici artitilor, nici politicienilor.
Lumea cea nou nu avea s fie construit avnd la baz nazism-
comunism-socialismul. Nici capitalismul.
Civilizaia nu avea s fie refcut sau susinut de cretinism sau islam.
Nici de scientologi sau de adepii cu ochi strlucitori ai noilor religii savuros
de paranoice i de solipsistice5, a cror apariie fusese ncurajat de Codul
lui Da Vinci6.
Ziua de mine aparinea tiinei. Preoii tiinei nu vor fi doar clerici
mbrcai n robe ce vor practica nite ritualuri; vor fi zei, cu puteri divine.
Victor nsui era Mesia lor.
n timp ce traversa imensul laborator, mainile cu aspect ciudat scoteau
zumzete oscilante i zvcnete ncete. Ticiau i uierau.
Victor se simea acas n locul acela.
Senzorii i detectar apropierea de biroul su i ecranul calculatorului su
se lumin. Pe monitor apru figura Annunciatei, secretara de la Porile Milei.
Bun dimineaa, domnule Helios!
Annunciata era frumoas, dar nu era real. Era o personalitate digital
tridimensional cu o voce artificial, dar minunat de rguit, pe care Victor
o proiectase pentru a umaniza ambiana locului su de munc, altfel sobru.
Bun dimineaa, Annunciata!
Corpul detectivului Jonathan Harker a fost dus de oamenii
dumneavoastr la morg. V ateapt n sala de disecii.
Pe biroul lui Victor se afla un termos cu cafea fierbinte i o farfurie cu
prjituri cu nuci pecan i ciocolat. Victor lu o prjitur.
Continu.
Randal ase a disprut.
Victor se ncrunt.
Explic-mi despre ce-i vorba.
Controlul de la miezul nopii i-a gsit camera goal.

5 Solipsism - concepie conform creia numai propria persoan exist, restul lumii fiind imaginat de
aceasta. (n.tr.).
6 Codul lui Da Vinci - roman de Dan Brown, care conine, sub forma unor aventuri palpitante, idei

mpotriva cretinismului. (n.tr.).


17
Randal ase era unul dintre numeroasele experimente care locuia n
spital. Ca i cei cinci predecesori ai si, el fusese creat ca autist cu tendine
obsesiv-compulsive.
Intenia lui Victor fusese, atunci cnd proiectase aceast fptur profund
tulburat, de a descoperi dac o asemenea dizabilitate constructiv putea
avea totui i un scop practic. Dac reueai s controlezi un autist prin
folosirea unei tulburri obsesiv-compulsive proiectate cu grij, reueai s-l
faci s se concentreze asupra unei serii reduse de funcii, repartizate de
obicei, n fabricile contemporane, mainilor. Un asemenea muncitor ar fi
putut s efectueze o sarcin repetitiv ore n ir, sptmni n ir, fr
eroare, fr s se plictiseasc.
nzestrat chirurgical cu un tub pentru hrnire i cu un cateter pentru
eliminarea nevoii de a merge la baie, un asemenea individ s-ar fi dovedit o
alternativ economic a unor roboi industriali aflai n mod curent pe liniile
de asamblare. Hrana sa putea consta n terci nutritiv de cereale, la pre de
un dolar pe zi. Individul nu ar fi primit salariu, nu ar fi beneficiat de
concediu, nici de asigurare medical. Nu avea s fie afectat de variaiile de
curent.
Cnd se uza, avea s fie lichidat. Un nou lucrtor avea s fie instalat pe
linia de asamblare.
Victor rmsese convins c asemenea maini din carne aveau s se
dovedeasc mai trziu superioare echipamentului folosit n mod curent n
fabrici. Roboii de pe liniile de asamblare sunt compleci, iar producia lor e
costisitoare. Carnea e ieftin.
Randal ase suferea de o form grav de agorafobie i nu putea s-i
prseasc de bunvoie locuina. Era ngrozit s treac peste prag.
Cnd Victor avea nevoie de Randal pentru un experiment, asistenii l
aduceau n laborator pe o targ pe rotile.
Nu-i posibil s fi plecat de capul lui, zise Victor. i n-ar fi putut s ias
din cldire fr s declaneze alarma. E pe aici, pe undeva. Ordon
personalului de securitate s revad nregistrrile video de ieri din camera
lui i de pe holurile principale.
Da, domnule Helios, spuse Annunciata.
Dac ineai seama de nivelul nalt de relaionare verbal avut cu Victor,
Annunciata ar fi putut s par unui privitor din afar drept manifestarea
unei inteligene artificiale mecanice. Dei aciona prin intermediul unui
calculator, funciile ei cognitive apreau, de fapt, ntr-un creier organic tip
Noua Ras, care era meninut ntr-un rezervor nchis ermetic, plin cu soluie
nutritiv, aflat n ncperea serverelor, unde fusese conectat la sistemele de
prelucrare a datelor.
18
Victor prevedea o zi n care lumea avea s fie locuit numai de cei din
Noua Ras, care ar fi trit n mii de internate, fiecare dintre acestea fiind
supravegheat i deservit de creiere fr trup, ca i Annunciata.
ntre timp, spuse Victor, o s examinez cadavrul lui Harker.
Localizeaz-l pe Ripley i spune-i c o s am nevoie de ajutorul lui n sala de
disecie.
Da, domnule Helios. Helios.
Victor, care era pe cale s mute din nou din prjitur, ezit.
Annunciata, de ce ai fcut asta?
Ce-am fcut, domnule?
Mi-ai repetat numele fr s fie nevoie.
Pe monitor, fruntea ei neted se ncrunt de uimire:
Am fcut aa ceva, domnule?
Da, ai fcut.
N-am fost contient c am fcut un asemenea lucru, domnule Helios.
Helios.
Ai fcut-o din nou.
Domnule, suntei sigur?
Annunciata, asta-i o ntrebare impertinent.
Secretara prea suficient de ruinat.
mi pare ru, domnule.
Analizeaz-i sistemele, i ordon Victor. Poate exist un dezechilibru
n aprovizionarea cu nutrieni.

19
CAPITOLUL 5

Jack Rogers, medicul legist, avea un birou n care o avalan de cri,


dosare i suvenire macabre puteau ngropa n orice moment un vizitator
neatent.
ns holul recepiei era mai apropiat de felul n care trebuia s arate o
morg, conform standardelor generale. Decor minimalist. Suprafee sterile.
Aparatul de aer condiionat fusese reglat pe FRIG.
Secretara lui Jack, Winona Harmony, i conducea domeniul cu o eficien
detaat. Cnd intrar Carson i Michael, biroul Winonei era gol fr
fotografii, fr suvenire cu excepia unui dosar cu notiele lui Jack, dup
care Winona dactilografia rapoartele de autopsie.
Winona o femeie de culoare, dolofan, cu suflet bun, de vreo cincizeci i
cinci de ani, prea s nu-i gseasc locul n spaiul acela steril.
Carson bnuia c n sertarele biroului Winonei puteau gsi fotografii de
familie, ppui Beanie Babies, sculee legate cu panglici, pernue cu mesaje
pozitive, complicat croetate, precum i alte obiecte care i fceau plcere,
dar care nu s-ar fi potrivit deloc cu atmosfera unui hol de recepie la morg.
Ia te uit! exclam Winona, cnd cei doi intrar pe u. Nu-i mndria
Omuciderilor?
Sunt i eu de fa, zise Michael.
Oh, tu eti calm, i spuse Winona.
Sunt doar realist. Ea e detectiv. Eu sunt cel care detensioneaz
atmosfera.
Carson, fato, cum de-i permii s fie att de calm toat ziua? ntreb
Winona.
Din cnd n cnd l mai pocnesc cu pistolul.
Probabil c nu folosete la nimic, i ddu cu prerea Winona.
Mcar m ajut s m menin n form, recunoscu Carson.
Am venit pentru un cadavru, spuse Michael.
Avem o grmad, l inform Winona. Unele au nume, altele n-au.
Jonathan Harker.
Unul dintre ai notri, remarc Winona.
Da i nu, i explic Michael. Avea o insign, ca i noi, i dou urechi, dar
n afar de asta nu prea aveam multe n comun.
Cine s-ar fi gndit c un criminal psihopat precum Chirurgul se va
dovedi a fi poliist? se minun Winona. Unde o s ajung lumea asta?

20
Cnd o s fac Jack autopsia preliminar? ntreb Carson.
A fcut-o, spuse Winona, btnd cu palma n dosarul cu note scrise de
mn, de lng calculatorul ei. Tocmai o dactilografiam.
Acest lucru o oc pe Carson. Jack Rogers tia, la fel cum tia i ea i
Michael, c se ntmpla ceva extraordinar n New Orleans i c unii dintre
cetenii oraului erau altceva, ceva mai mult dect oameni.
Fcuse autopsia unui individ care avea dou inimi, un craniu tare ca o
armur, doi ficai i multe alte mbuntiri.
Carson i Michael i ceruser s rein raportul pn cnd aveau s
neleag mai bine situaia cu care se confruntau iar n cteva ore, cadavrul
i toate documentele autopsiei dispruser, spre dezamgirea lui Jack.
Acum trebuise s ia msuri speciale de securitate n ceea ce privete
cadavrul lui Jonathan Harker, care era un alt individ din Rasa Nou a lui
Victor. Carson nu nelegea de ce doctorul i dezvluise Winonei natura
neuman a lui Harker.
i mai de neneles era calmul Winonei, zmbetul ei linitit. Femeia prea
s nu fie contient c dactilografia un raport despre autopsia unui monstru.
La fel de uimit ca i Carson, Michael ntreb:
Abia ai nceput s-l dactilografiezi?
Nu, i rspunse Winona, sunt aproape gata.
i?
i ce?
Carson i Michael schimbar o privire. Apoi detectiva:
Trebuie s-l vedem pe Jack.
E n sala de autopsii numrul doi, preciz Winona. Gata s deschid un
pensionar a crui soie pare s-i fi dat s mnnce nite sup stricat de raci.
Probabil c femeia e dat peste cap, zise Carson.
Winona cltin din cap.
E arestat. Cnd i-au spus, la spital, c soul ei a murit, nu s-a mai putut
opri din rs.

21
CAPITOLUL 6

Deucalion avea rareori nevoie de somn. ns, pentru c petrecuse


anumite perioade din lunga sa via n mnstiri i n meditaie, cunotea
importana repaosului, cu toate c starea sa natural prea a fi nvrtirea
neobosit n cerc, precum cea a unui rechin.
Fusese n micare continu de cnd o salvase pe fata din aleea din Algiers.
Furia i trecuse, dar neastmprul nu.
n vidul lsat de dispariia furiei se nscuse o nou form de pruden.
Aceasta nu era, de felul ei, temtoare, ci mai degrab o nelinite aprut din
sentimentul c ignorase ceva de mare importan.
Intuiia i optea de zor, dar pentru moment glasul ei era un susur fr
cuvinte, care l alarmase, dar nu-l lmurise n niciun fel.
n zori se ntorsese la teatrul Luxe. Cinematograful i fusese lsat recent
motenire de ctre un vechi prieten de pe vremea anilor n care fcuse parte
din galeria montrilor dintr-un blci.
Aceast motenire, dar i descoperirea c Victor, cel care l crease, nu
murise cu dou sute de ani n urm, ci era n via, l aduseser din Tibet n
Louisiana.
Simise deseori c destinul acionase n viaa sa. Iar evenimentele din
New Orleans preau a fi o dovad convingtoare.
Luxe, un palat stil Art Deco, ridicat prin anii 1920, ajuns acum un
cinematograf n care se difuzau filme vechi, era n declin. i deschidea uile
doar trei nopi pe sptmn.
Apartamentul su din cinematograf era umil. ns orice ncpere mai
mare dect chilia unui clugr reprezenta ceva extravagant pentru el, n
ciuda dimensiunilor sale.
n timp ce colinda coridoarele pustii ale cldirii vechi, sala de spectacol,
mezaninul, balconul, holul, gndurile nu numai c goneau, dar i ricoau ca
bilele dintr-un joc mecanic.
n neastmprul su, se strduia s-i imagineze o cale prin care s
ajung la Victor Helios, zis i Frankenstein. i s-l distrug.
Deucalion, ca i membrii Rasei Noi pe care Victor i crease n acest ora,
fusese creat astfel nct avea n el nsui interdicia deicidului. Nu-i putea
ucide creatorul.

22
Cu dou secole n urm, ridicase mna asupra lui Victor i fusese
aproape de pieire cnd descoperise c nu era n stare s loveasc. Jumtate
din faa sa, cea ascuns de un tatuaj, fusese distrus de stpnul su.
Celelalte rni ale lui Deucalion se vindecau ntotdeauna n cteva minute,
probabil nu din cauz c Victor ar fi fost n stare pe atunci s proiecteze o
asemenea rezisten n trupul lui, ci din pricina nemuririi ce-i fusese
transmis de fulger, deopotriv cu alte daruri. Singura ran care nu se
vindecase printr-o refacere perfect a crnii i a osului fusese cea pe care i-o
provocase stpnul lui.
Victor credea c primul su creat era mort de mult vreme, aa cum
Deucalion presupusese c acela care i dduse via murise n secolul al
optsprezecelea. Dac ar aprea n faa lui Victor, atunci va fi dobort
imediat, i spunea Deucalion. i de data asta n-ar mai putea supravieui.
Datorit faptului c metodele de creaie ale lui Victor se mbuntiser
considerabil fa de cele de la nceputuri fr profanare de morminte i
croitorie din membrele cadavrelor cei din Rasa Nou aveau, probabil,
celulele cenuii setate astfel nct s moar aprndu-i creatorul.
Pn la urm, dac Michael i Carson nu aveau s reueasc s-l demate
pe Victor, ar fi putut s-l opreasc doar omorndu-l. i pentru a ajunge pn
la el, ar fi trebuit s treac printr-o armat de Brbai Noi i de Femei Noi,
care ar fi fost aproape la fel de greu de ucis ca nite roboi.
Deucalion simea un regret imens, avea chiar remucri pentru c le
dezvluise celor doi detectivi adevrul despre Helios. i expusese unui
pericol enorm.
Regretul su era diminuat ntr-o oarecare msur de faptul c acetia
fuseser oricum n diferite pericole de moarte, ca oricare alt locuitor uman
din New Orleans, orict de muli ar fi fost acetia.
Tulburat de aceste gnduri i bntuit de sentimentul implacabil c-i
scpa un adevr important, un adevr pe care trebuia s-l descopere de
urgen , Deucalion ajunse n cele din urm n camera de proiecie.
Jelly Biggs, cndva prezentat la blci drept cel mai gras om din lume, era
acum mai mic, dar tot gras. Scotocea prin teancurile de volume stivuite
lng el, cutnd o carte bun.
Dincolo de camera de proiecie se gsea apartamentul cu dou camere al
lui Jelly. Deucalion l primise pe Jelly la pachet cu cinematograful o afacere
aflat ntr-un echilibru precar, pe care el reuea s-l menin mai mult sau
mai puin.
Vreau un roman poliist n care toi fumeaz ca nite turci, beau trii i
n-au auzit niciodat de vegetarianism, spuse Jelly.

23
Exist un moment n fiecare roman poliist nu-i aa? n care
detectivul simte c n faa sa se afl o revelaie, dar c nu poate s-o vad, zise
Deucalion.
Jelly i rspunse, n timp ce ddea la o parte carte dup carte.
Nu vreau un detectiv indian sau unul paraplegic, sau un detectiv care
sufer de tulburri obsesiv-compulsive, sau un detectiv care-i buctar
Deucalion examin alt teanc de cri dect cele la care se uita Jelly, ca i
cum ilustraia unei coperte sau un titlu ostentativ ar fi putut s-i transforme
instinctul nceoat ntr-un gnd limpede i plin de neles.
Nu am nimic mpotriva indienilor, paraplegicilor, obsesiv-
compulsivilor sau a buctarilor, spuse Jelly, dar vreau un tip care s nu fi
auzit de Freud, s nu fi fost educat, s fie sensibil i care s te pocneasc n
nas dac te uii urt la el. Cer prea mult?
ntrebarea grsanului era retoric. Aa c nu atept un rspuns.
D-mi un erou care nu gndete prea mult, continu Jelly, cruia i
pas de o mulime de lucruri, dar care tie c-i un mort umbltor i cruia
nu-i pas niciun pic de asta. Moartea bate la u i tipul nostru deschide ua
i o ntreab Ce te-a fcut s ntrzii?
Inspirat probabil de ceva ce spusese Jelly sau de copertele crilor, pline
de mceluri n culori, Deucalion nelese brusc ceea ce ncercase s-i
transmit instinctul su. Sfritul era aici.
Cu mai puin de o jumtate de zi n urm, n casa lui Carson OConnor,
Deucalion i cei doi detectivi se neleseser s-i uneasc forele ca s se
opun i, n cele din urm, s-l distrug pe Victor Helios. Recunoscuser c
misiunea aceea va presupune rbdare, hotrre, viclenie i curaj i c va
necesita mult timp.
Dar acum mai degrab prin intuiie dect prin raionament deductiv ,
Deucalion tia c nu dispuneau de prea mult timp.
Detectivul Harker, un membru al Rasei Noi a lui Victor, se cufundase n
nebunia uciga. Existau motive s crezi c i alii de acelai fel erau
disperai i fragili din punct de vedere psihic.
Mai mult: ceva fundamental din biologia lui Harker o luase razna.
mpucturile nu-l afectaser. Ceva ce se nscuse n interiorul lui, o creatur
stranie i pitic ce crescuse din el, i distrusese trupul n chinurile naterii
sale.
Doar aceste fapte nu reprezentau suficiente dovezi pentru a justifica o
concluzie de tipul: imperiul lui Victor, al celor fr suflet, ar putea s fie n
pragul unui colaps violent. Dar Deucalion tia c este. tia.
i d-mi un personaj negativ care s nu m fac s-mi fie mil de el,
adug Jelly Biggs, continund nc s scotoceasc printre cri.
24
Deucalion nu avea puteri parapsihologice. ns uneori cunoaterea
aprea n mintea sa. Era vorba de nelegeri i percepii profunde pe care el
le recunotea ca adevruri i nu se ndoia de ele, nici nu se ntreba de unde
proveneau. tia pur i simplu.
Nu-mi pas c omoar i mnnc oameni din cauz c a avut o
copilrie dificil, se plnse Jelly. Dac omoar oameni cumsecade, a vrea ca
nite oameni cumsecade s se adune i s-l fac praf. Nu vreau ca acetia s
aib grij s fac terapie.
Deucalion ls crile. Nu se temea de nimic din ceea ce ar fi putut s i se
ntmple. Dar era cuprins de groaza sorii celorlali, a oraului.
Atacul lui Victor mpotriva naturii i omenirii se transformase ntr-o
furtun perfect. Iar acum urma potopul.

25
CAPITOLUL 7

Scurgerea mesei de disecie din oel inoxidabil nu mai era ud, iar
podeaua din plci de ceramic alb, neted din sala de autopsie numrul doi
rmsese imaculat.
Btrnul otrvit cu mncare atepta dezbrcat bisturiul medicului legist.
Afia o figur surprins.
Jack Rogers i tnrul su asistent, Luke, i puseser halatele i mnuile
i erau gata s nceap disecia.
Fiecare btrn mort i gol te nfioar sau dup un timp par toi la fel?
ntreb Michael.
De fapt, spuse legistul, fiecare dintre ei are mai mult personalitate
dect un poliist obinuit de la Omucideri.
Vai de mine! Credeam c tai numai cadavre
De fapt, zise Luke, autopsia asta o s fie destul de interesant din cauz
c analiza coninutului stomacului e mai important dect de obicei.
Lui Carson OConnor i se prea uneori c lui Luke i plcea prea mult
munca sa.
Credeam c o s-l avei pe mas pe Harker, spuse ea.
A fost, am terminat, spuse Luke. Am nceput devreme i am trecut
chiar acum la altul.
Jack Rogers un om care fusese zguduit profund de autopsia pe care o
fcuse cu mai puin de o zi n urm unui individ aparinnd Rasei Noi
prea remarcabil de calm n legtur cu a doua ntlnire cu un astfel de
individ.
Jack i puse instrumentul tios pe masa de disecie i zise:
i-am trimis un mesaj cu rezultatele preliminare. Profilul enzimelor i
alte analize chimice vor fi trimise atunci cnd o s le primesc de la laborator.
Preliminare? Profil? Vorbeti de parc ar fi vorba de o procedur
standard.
i de ce n-ar fi? ntreb Jack, cu atenia concentrat asupra lamelor
lucitoare, pe menghine i forcepsuri.
Cu ochi de bufni i cu trsturi ascetice, Luke aducea de obicei cu un
oarece de bibliotec oarecum ciudat. Se uita la Carson atent ca un oim.
i-am spus noaptea trecut c e unul dintre ei, i zise aceasta lui Jack.
Unul dintre ei, ntri Luke, dnd din cap cu gravitate.

26
Din Harker a ieit ceva, un soi de creatur. I-a sfiat trupul pentru a
iei din torsul lui. Asta l-a ucis.
L-a omort faptul c a czut de pe acoperiul magaziei, explic Jack
Rogers.
Jack, pentru numele lui Dumnezeu, l-ai vzut noaptea trecut pe
Harker zcnd pe alee! l contrazise nerbdtoare Carson. Avea abdomenul
i pieptul deschise.
O consecin a prbuirii.
Jack, tot ce fusese n interiorul lui Harker dispruse, spuse Michael.
O iluzie provocat de lumin i de umbr, l contrazise medicul,
uitndu-se la ei.
Carson, care era nscut n sudul Louisianei, nu cunoscuse niciodat o
iarn aspr. Dar un vnt canadian de ianuarie n-ar fi fost mai rece dect
fiorul ce-i trecu subit prin snge i prin mduva oaselor.
Vreau s vd cadavrul, ceru ea.
L-am dat familiei, zise Jack.
Ce familie? ntreb Michael. A fost probabil donat ntr-un recipient
special sau n alt chestie afurisit. Nu avea familie.
Luke spuse cu o solemnitate care nu-i era caracteristic i cu ochii
ngustai:
Ne are pe noi.
Creurile i cutele figurii ca de cine a lui Jack erau ca i cu o zi n urm,
iar gua i flcile erau cele cunoscute. Dar cel din faa lor nu era Jack.
Ne are pe noi, confirm i Jack.
n timp ce Michael se ntinse, ncercnd s pun mna dreapt pe patul
pistolului aflat sub hain, n tocul de la umr, Carson fcu un pas n spate i
apoi nc unul, spre u.
Medicul legist i asistentul su nu se apropiar, ci se mulumir s-i
priveasc n tcere.
Carson se atepta s gseasc ua ncuiat. Ua se deschise.
Dincolo de prag, pe hol, nimeni nu le bloca drumul.
Carson iei cu spatele din camera de autopsie numrul doi. Michael o
urm.

27
CAPITOLUL 8

Erika Helios, ieit nici de-o zi din bazinul creaiei, gsea c lumea este un
loc minunat.
i neplcut. Datorit fiziologiei ei excepionale, durerea de durat
provocat de loviturile cu care o pedepsise Victor se scurgea din ea n timpul
duului prelung i fierbinte, dar ruinea nu-i dispru la fel de iute.
Totul o uimea i multe lucruri o ncntau de exemplu, apa. Aceasta
curgea din du n jeturi sclipitoare, din cauza reflectrii luminii de deasupra.
Adevrate bijuterii lichide.
Eriki i plcea felul n care se scurgea apa de-a lungul podelei din
marmur aurie ctre canalizare. Transparent, dar vizibil.
i plcea aroma subtil a apei i prospeimea ei. Inspir adnc mirosul de
spun aromat i norii de aburi ai parfumului linititor. i, dup spun,
mirosul pielii ei curate era cel mai plcut.
Instruit prin descrcare de date direct n creier, Erika se trezise cu o
deplin cunoatere a lumii. Dar faptele nu nsemnau experien. Miliardele
de bii de date scurse n creierul ei configuraser o lume fantomatic n
comparaie cu profunzimea i strlucirea celei reale. Tot ce nvase n bazin
fusese doar o singur not cntat la chitar sau cel mult un acord, n timp
ce lumea real era o simfonie de-o complexitate i de-o frumusee uluitoare.
Singurul lucru care se dovedise a fi urt fusese trupul lui Victor.
Acesta, nscut din brbat i femeie, motenind toate relele crnii
muritoare, luase n decursul anilor msuri excepionale de a-i prelungi
viaa i de a-i menine vigoarea. Trupul lui era ncreit i acoperit de
cicatrice, incrustat cu excrescene noduroase.
Repulsia ei fusese nerecunosctoare i neelegant, i-i fusese ruine de
reacia ei. Victor i dduse via, iar n schimb i ceruse dragoste sau ceva de
genul acesta.
Dei i ascunsese dezgustul, brbatul trebuie s-l fi simit, pentru c se
nfuriase pe ea n timp ce fceau sex. O lovise deseori, o insultase n diferite
feluri i, n general, fusese grosolan cu ea.
Erika tia chiar i din descrcarea de date direct n creier c ceea ce
mprtiser nu fusese o relaie sexual ideal sau mcar una obinuit.
n ciuda faptului c ea dduse gre n prima lor sesiune de fcut dragoste,
Victor nutrea nc nite sentimente de tandree pentru ea. Cnd totul se

28
terminase, o lovise peste fund cu afeciune un gest opus furiei cu care o
lovise cu pumnii mai devreme i-i spusese:
A fost bine.
Erika tia c ncercase s fie amabil. Nu fusese bine. Trebuia s nvee s
vad arta din trupul su urt, aa cum oamenii nvau s vad arta n
picturile urte ale lui Jackson Pollock.
Pentru c Victor se atepta s fie pregtit pentru conversaii intelectuale
la dineurile sale periodice cu elita oraului, n creierul ei fuseser descrcate
volume de critic de art, atunci cnd fusese finalizat crearea ei n bazin.
Multe informaii din volumele acelea i se preau lipsite de sens iar ea
atribuia acest lucru naivitii sale. IQ-ul ei era mare; de aceea nu se ndoia
c, avnd un pic de experien n plus, avea s neleag cum puteau
urenia, mediocritatea i reprezentarea srccioas s fie, de fapt,
ncnttor de atrgtoare. Trebuia s capete perspectiva potrivit.
Se va strdui s vad frumuseea din carnea torturat a lui Victor. Avea s
fie o soie bun, iar ei aveau s fie fericii precum Romeo i Julieta.
Mii de aluzii literare fceau parte din instruirea descrcat, nu i textele
crilor, pieselor i poemelor din care proveneau. Nu citise niciodat Romeo
i Julieta. tia doar c fuseser nite iubii celebri dintr-o pies de
Shakespeare.
Poate c i-ar fi fcut plcere s citeasc operele acelea la care fcea
referire cu o asemenea uurin, dar Victor i interzisese. Era clar c Erika
Patru fusese o cititoare avid, iar modul acela de a petrece timpul o vrse
ntr-o belea teribil, aa c Victor nu avusese de ales i fusese silit s-o
termine.
Crile erau periculoase, aveau o influen negativ. O soie bun trebuia
s se fereasc de cri.
Dup ce fcuse du, simindu-se frumoas ntr-o rochie de var din
mtase galben, Erika prsi apartamentul principal ca s exploreze casa. Se
simea precum povestitoarea fr nume, care era i eroina din Rebecca, cnd
fcuse pentru prima oar turul camerelor ncnttoare din Manderley.
n holul de la etaj l gsi pe William, majordomul, stnd n genunchi ntr-
un col i mucndu-i degetele, unul cte unul.

29
CAPITOLUL 9

Carson, aflat ntr-un sedan fr nsemne, conducea cu vitez i cuta


ceea ce-i trebuia ei n vremuri de criz mncare cajun bun. Spuse:
Chiar dac ai fi mama lui Jack, chiar dac ai fi nevasta lui, nu i-ai da
seama c a fost nlocuit.
Dac treaba asta ar fi fost un roman gotic sudist, i replic Michael, i
a fi fost att mama lui, ct i nevasta sa, tot a fi crezut c-i Jack.
Era Jack.
Nu era Jack.
tiu c nu era el, spuse nerbdtoare Carson, dar era el!
Avea palmele lipicioase din cauza transpiraiei. i le terse pe rnd de
blugi.
Deci Helios nu se mulumete doar s-i fabrice Rasa Nou i s-o
trimit n ora, cu biografii fabricate i cu acte false, zise Michael.
Poate i s duplice oameni adevrai, complet ea. Cum poate s fac
asta?
E uor. Ca n cazul lui Dolly.
Care Dolly?
Oaia Dolly. Amintete-i, cu civa ani n urm nite savani au clonat o
oaie ntr-un laborator i au numit-o Dolly.
Pentru numele lui Dumnezeu, aia a fost o oaie! sta e un medic legist!
Nu-mi spune c-i uor!
Soarele puternic al amiezii ncinsese parbrizele i prile metalice ale
mainilor din traficul de pe strad, iar fiecare vehicul prea gata s
izbucneasc n flcri sau s se topeasc n picturi argintii pe asfalt.
Dac poate s-l copieze pe Jack Rogers, zise Carson, nseamn c poate
s fac o copie dup oricine.
Poate c tu nu eti adevrata Carson.
Sunt adevrata Carson.
Cum a putea s tiu sigur?
Iar eu cum o s tiu dac atunci cnd te duci la baie o s te ntorci tot tu
sau un monstru cu nfiarea lui Michael?
Monstrul n-ar fi la fel de amuzant ca mine, i replic Michael.
Noul Jack e amuzant. i aminteti ce a spus despre btrnul mort de
pe mas? C are mai mult personalitate dect poliitii de la Omucideri?
Chestia asta nu era prea hilar

30
ns pentru Jack a fost suficient de amuzant.
Adevratul Jack nu era chiar att de amuzant.
Asta voiam s spun. Indivizii pot fi amuzani atta timp ct nu
exagereaz.
Chestia asta m-ar ngrozi, dac a fi convins c-i adevrat, spuse
Michael. Dar pun pariu pe ce vrei c dac o s-i trimit un Michael-monstru,
o s fie spiritual ca o buturug.
n cartierul acela cu case vechi, unele dintre ele rmseser locuine, iar
altele fuseser transformate n ntreprinderi comerciale.
Vila albastr cu galben de la colul strzii arta ca o cas obinuit, cu
excepia unei firme albastre de neon, aezate peste o fereastr mare, din faa
cldirii: MNCARE MINUNAT CU ADEVRAT, sintagm care, tradus din
dialectul cajun, nsemna hran bun, nu minim.
Michael prefera s-o citeasc mncare bun, nu rahat, aa c din cnd n
cnd putea s spun hai s lum un prnz care nu-i de rahat.
Carson nu avea idee dac numele legal al restaurantului era Mncare
minunat sau dac asta era doar o reclam. Meniul ieftin, copiat la Xerox, nu
avea niciun nume n partea de sus sau de jos a foii.
Casele de pe dou loturi adiacente fuseser drmate, dar vechea pdure
de stejari rmsese neatins. Mainile erau parcate n umbra dintre copaci.
Covorul de frunze moarte arta ca un teanc de coji de nuci pecan i
trosnea sub anvelopele sedanului, apoi sub tlpile lor, n timp ce Carson i
Michael mergeau pe jos spre restaurant.
Dac Helios reuea s distrug omenirea i s-o nlocuiasc imediat cu o
mulime supus i proast, nu avea s mai existe nimic precum Mncare
minunat cu adevrat. n lumea cea nou pe care o dorea el nu aveau s
existe excentriciti i farmec.
Poliitii vd ce-i mai ru la oameni i devin cinici, dac nu chiar
mizantropi. Dar, cteodat, omenirea proast i plin de defecte i se prea
lui Carson minunat i preioas, nu mai puin dect natura sau lumea
nsi.
Aleser o mas afar, n umbra stejarilor, departe de majoritatea
celorlali clieni. Comandar chiftele de raci i salat de bame prjite, urmate
de o jambalaya cu crevete i unc.
Era un prnz de negare. Dac puteau s mnnce att de bine, atunci nu-i
amenina sfritul lumii, iar ei nu erau ca i mori.
De ct timp e nevoie ca s faci un Jack Rogers? se ntreb Michael, dup
ce plec chelneria.
Dac Helios poate s fac peste noapte orice persoan, dac a avansat
att de mult, atunci am ncurcat-o, spuse Carson.
31
Probabil c nlocuiete treptat oamenii aflai n poziiile-cheie ale
oraului, iar Jack se afla deja pe lista lui.
Deci cnd Jack a fcut prima autopsie a unui individ din Rasa Nou i
i-a dat seama c se ntmpl ceva ciudat, Helios a fost silit s-l pun n
funciune pe Jack al lui mai repede dect fusese planificat.
Mi-ar plcea s fie aa, spuse Michael.
i mie.
Pentru c niciunul din noi nu-i mare mahr. Pe lista scurt a lui,
numele noastre nu sunt trecute ntre primar i eful poliiei.
N-a avut niciun motiv s nceap s creasc o Carson sau un Michael, l
aprob ea. Pn ieri.
Nu cred c-i pas de noi. Nici mcar acum.
Pentru c-i mai uor s ne omoare.
Mult mai uor.
L-a nlocuit pe Luke sau Luke a fost dintotdeauna unul dintre ei?
Nu cred c a existat vreodat un Luke adevrat, spuse Michael.
Ascult ce vorbim noi doi!
tiu.
Cnd o s ncepem s purtm coifuri din staniol ca s ne aprm
minile de extrateretrii care ni le citesc?
Aerul dens plana ca o pnz mbibat, fierbinte, umed i anormal de
linitit. Deasupra lor, coroanele stejarilor atrnau nemicate. ntreaga lume
prea paralizat, n ateptarea unui eveniment teribil.
Chelneria le aduse chifteluele de rac i dou sticle cu bere rece ca
gheaa.
Bem n timpul serviciului, spuse Carson, uimit de ea nsi.
Nu-i mpotriva regulamentului n timpul Armaghedonului, o asigur
Michael.
Ieri nu credeai nimic din toate astea i eu credeam c-mi pierd minile.
Acum, spuse Michael, singurul lucru pe care nu pot s-l cred e c
Dracula i Omul-Lup nu s-au ivit nc.
i mncar chifteluele i salata de bame prjite ntr-o tcere deplin, dar
confortabil.
Apoi Carson spuse, chiar nainte s soseasc jambalaya:
Bine, Helios a putut s fac un duplicat perfect al lui Jack, prin clonare
sau n alt fel. Dar cum a reuit jigodia aia s-l fac pe Jack al su chiar medic
legist? Adic m ntreb cum i-a dat cunotinele de-o via ale lui Jack sau
amintirile lui Jack?
Chestia asta m depete. Dac a ti, mi-a face propriul laborator
secret i a cuceri lumea eu nsumi.
32
Numai c lumea ta ar fi una mai bun dect asta, spuse Carson.
Brbatul clipi surprins, apoi exclam:
Oho!
De ce oho?
A fost drgu.
Ce?
Ceea ce ai spus.
N-a fost drgu.
Ba a fost.
Ba n-a fost.
N-ai mai fost niciodat drgu cu mine.
Dac mai foloseti o singur dat cuvntul sta, jur c-i sparg boaele,
l amenin ea.
Bine.
Vorbesc serios.
tiu, o asigur el, rznd cu gura pn la urechi.
Drgu, spuse Carson dispreuitor i cltin din cap, dezgustat. Fii
atent sau s-ar putea s te mpuc.
Asta-i mpotriva regulamentului chiar i n timpul Armaghedonului.
Da, dar tu o s fii mort oricum n urmtoarele douzeci i patru de ore.
Michael se uit la ceas.
Au rmas mai puin de douzeci i trei.
Chelneria sosi cu farfuriile de jambalaya.
S v mai aduc dou beri?
De ce nu? i rspunse Carson.
Srbtorim, i explic Michael chelneriei.
E ziua dumneavoastr de natere?
Nu, i rspunse el, dar ai fi crezut c este, avnd n vedere ct de
drgu e cu mine, adresndu-i-se lui Carson.
Suntei un cuplu simpatic, zise chelneria i se duse s aduc berile.
Simpatic? mri Carson.
N-o mpuca, o implor Michael. Probabil c are n grij trei copii i o
mam invalid.
Atunci s-i in gura, zise Carson.
Mncar ntr-o tcere total jambalaya i bur bere un timp, pn cnd
Michael spuse:
Probabil c fiecare juctor important din conducerea municipalitii
este un om al lui Victor.
Poi s fii sigur de asta.
Chiar i eful nostru iubit.
33
Probabil c-i de ani de zile o copie.
Probabil c i jumtate din poliitii din forele de ordine.
Poate mai mult de jumtate.
Biroul local al FBI-ului.
Sunt oamenii lui, prezise Carson.
Ziarele, media local?
Ale lui.
Indiferent dac-s oamenii lui sau nu, cnd a fost ultima oar cnd ai
avut ncredere ntr-un reporter?
Habar nu au de nimic, l aprob ea. Vor cu toii s salveze lumea i
sfresc vzndu-i de propriile interese.
Carson se uit la minile sale. tia c-s puternice i pricepute; nu o
lsaser niciodat la ananghie. Dar n momentul acela i se preau delicate,
aproape fragile.
Petrecuse o bun parte din viaa sa strduindu-se s refac reputaia
tatlui ei. i el fusese poliist, ucis de un traficant de droguri. Se spunea c
tatl ei fusese corupt, c fusese implicat n traficul de droguri i c fusese
mpucat de concuren sau pentru c un schimb nu mersese ca lumea.
Mama ei fusese ucis n acelai timp.
Carson tiuse dintotdeauna c povestea oficial era o minciun. Tatl ei
descoperise ceva ce oamenii puternici doreau s rmn secret. Acum se
ntreba dac fusese, de fapt, o singur persoan puternic: Victor Helios.
Deci, ce putem face? ntreb Michael.
M gndeam la asta.
mi imaginez, spuse el.
O s-l omorm nainte s apuce el s ne omoare.
E mai uor de spus dect de fcut.
Nu i dac eti dispus s mori ca s-i vii de hac.
Sunt dispus, zise Michael, dar nu dornic.
Nu te-ai fcut poliist de dragul beneficiilor pensiei.
Ai dreptate. Voiam doar s oprimm masele.
S le violm drepturile civile, spuse Carson.
Chestia asta m-a nfiorat ntotdeauna.
Avem nevoie de arme, spuse femeia.
Avem arme.
Avem nevoie de arme mai mari.

34
CAPITOLUL 10

Instruirea Eriki n bazin nu o pregtise s aib de-a face cu un om care


i muca degetele. Dac ar fi fost pregtit ntr-o universitate real, nu una
virtual, probabil c ar fi tiut imediat ce trebuie s fac.
William, majordomul, fcea parte din Rasa Nou, deci degetele lui nu
puteau fi retezate prea uor cu dinii. Trebuia s insiste zdravn.
Flcile i dinii i erau la fel de mbuntii ca i oasele degetelor sale.
Altfel, treaba n-ar fi fost doar dificil, ci imposibil.
Dup ce-i amputase degetul mic, inelarul i degetul mijlociu de la mna
stng, William se apucase de arttor.
Cele trei buci retezate zceau pe podea. Una era ndoit astfel nct
prea c i face semn Eriki.
William, ca i ceilali de felul lui, putea s nlture orice durere, doar
printr-un efort de voin. Era evident c fcuse asta. Nu plngea, nici mcar
nu gemea.
Scotea un murmur fr cuvinte, n timp ce muca. Cnd reui s-i
amputeze arttorul, l scuip i spuse, cu frenezie:
Tic, tac, tic. Tic, tac, tic. Tic, tac, tic, tac, tic, tic, tic!
Dac ar fi fost un membru al Rasei Vechi, peretele i covorul ar fi fost
scldate n snge. Dar, dei rnile sale ncepuser deja s se vindece chiar
din clipa n care i le provocase, fcuse destul mizerie.
Erika nu-i putea imagina de ce majordomul ngenuncheat se apucase s
se automutileze i ce spera s dovedeasc. Era consternat de indiferena
individului pentru pagubele aduse proprietii stpnului su.
William, zise ea, William, la ce te gndeti?
Majordomul nu-i rspunse, nici nu se uit la ea. i vr n gur degetul
mare de la mna stng i-i continu exerciiile de amputare rapid.
Pentru c acea cldire era destul de mare i pentru c Erika nu tia dac
vreunul dintre servitori se afla n apropiere, nu ndrznea s strige dup
ajutor, pentru c se putea s fie nevoie s ipe mult prea tare ca s fie auzit.
tia c Victor voia ca soia sa s fie manierat i s se poarte ca o doamn n
orice mprejurare atunci cnd era n public.
Toi servitorii erau, ca i William, din Rasa Nou. Cu toate acestea, tot ce
se afla dincolo de uile apartamentului stpnului era de domeniu public.

35
Ca urmare, se ntoarse la telefonul din dormitor i aps pe acel buton al
tastaturii care avea funcia APEL PRETUTINDENI, pentru legtura prin
interfon. Apelul ei avea s fie transmis n fiecare ncpere.
Sunt doamna Helios, zise ea. William i reteaz degetele cu dinii n
holul de la etaj. Am nevoie de ajutor.
Cnd se ntoarse n hol, majordomul terminase cu degetul mare de la
mna stng i se apucase de degetul mic de la mna dreapt.
William, asta-i o chestie iraional, l atenion ea. Victor ne-a proiectat
ntr-un mod strlucit, dar nu ne cresc la loc degetele pe care le-am pierdut.
Admonestarea ei nu-l fcu pe majordom s se opreasc. Dup ce scuip
degetul mic, ncepu s se legene pe genunchi, nainte i napoi.
Tic, tac, tic, tac, tic, tic, TIC, TAC!
Insistena din glasul su declan conexiuni ntre informaiile implantate
n mintea Eriki.
William, zise ea, vorbeti precum Iepurele Alb, care alearg pe pajite
cu ceasul de buzunar n mn, pentru c a ntrziat la ceaiul Plrierului
Nebun.7
Se gndi s-l ia de mna care mai avea degete i s-l in att ct putea.
Nu-i era fric de el, dar nu voia s par deplasat.
Instruirea impus n perioada crerii ei indusese informaii amnunite
despre cele mai elegante moduri de comportare. tia eticheta potrivit n
orice situaie social, de la un dineu la audien la regina Angliei.
Victor insistase s aib o soie calm, cu maniere rafinate. Din nefericire,
William nu era regina Angliei. Nici papa.
Din fericire, Christine, menajera-ef, fusese prin apropiere. Apru pe
scri, grbindu-se s urce.
Menajera nu pru ocat. Expresia ei era mohort, dar se stpnea
perfect.
n timp ce se apropia, scoase un telefon celular dintr-un buzunar al
uniformei i form un numr preexistent, apsnd pe o tast.
Eficiena lui Christine o uimi pe Erika. Dac exista un numr la care se
suna ca s anuni c un om i reteza degetele cu dinii, atunci ar fi trebuit
s-l tie i ea.
Poate c nu toate datele descrcate i gsiser drum n creierul ei aa
cum ar fi trebuit. Acesta era un gnd tulburtor.
William ncet s se legene pe genunchi i-i vr inelarul de la mna
dreapt n gur.

7 Personaje din Alice n ara Minunilor. (n.tr.).


36
Aprur pe scri i ali membri ai personalului de deservire trei, patru,
apoi cinci dintre ei. Urcau, dar nu att de iute ca i Christine.
Fiecare dintre ei avea o privire ngrozit. Nu artau a fantome, ci artau
precum cineva care vzuse o fantom.
Asta nu avea nicio logic. Cei din Rasa Nou erau atei prin programare i
eliberai de orice superstiii.
Christine spuse n telefonul celular:
Domnule Helios, sunt Christine. Avem alt Margaret.
n vocabularul Eriki, nu exista o alt definiie pentru Margaret, doar c
era un nume de femeie.
Nu, domnule, nu-i doamna Helios, zise Christine. E William. i reteaz
degetele cu dinii.
Erika fu surprins de faptul c Victor fusese n stare s cread c ea ar fi
putut s manifeste nclinaia de a-i reteza degetele cu dinii. Era sigur c
nu-i dduse niciun motiv pentru a se atepta la aa ceva din partea ei.
Dup ce scuipase degetul inelar de la mna dreapt, majordomul ncepu
din nou s se legene nainte i napoi, cntnd:
Tic, tac, tic, tac
Christine inu telefonul aproape de William, ca s-i permit lui Victor s
aud cntecul.
Ceilali cinci membri ai personalului ajunseser n capul scrilor.
Rmaser pe hol, tcui, solemni, ca nite martori oficiali.
Christine spuse, vorbind din nou la telefon:
Domnule Helios, e pe cale s nceap al optulea deget. Da, domnule,
adug ea, dup ce ascult un moment.
n timp ce William ncet s cnte i-i vr n gur degetul mijlociu al
minii drepte, Christine l apuc de un smoc de pr, nu ca s-l mpiedice s
se automutileze, ci ca s-i ridice capul att ct s-i poat pune telefonul
celular la ureche.
Dup un moment, William nepeni i pru c-l ascult cu atenie pe
Victor. ncet s se mute. Cnd Christine i ddu drumul la pr, majordomul
i scoase degetul din gur i se uit la el, uluit.
Un fior i strbtu trupul, apoi un altul. William czu din genunchi, se
prbui ntr-o parte.
Rmase cu ochii deschii, cu privirea fix. i gura i rmase deschis, roie
ca o ran.
Christine spuse, vorbind la telefon:
E mort, domnule Helios. Da, domnule. O s fac asta, domnule, adug
ea dup o clip.
ncheie convorbirea i se uit ntr-un fel solemn la Erika.
37
Toi membrii personalului se uitau la Erika. Da, artau cu toii ngrozii.
Un fior de team o strbtu.
Un servitor pe nume Edward i zise:
Bine ai venit n lumea noastr, doamn Helios!

38
CAPITOLUL 11

Meditaia se face de obicei n nemicare, dei oamenii cu o anumit stare


de spirit i care au mari probleme de rezolvat gndesc deseori mai bine n
timpul unor plimbri lungi.
Deucalion prefera s nu se plimbe la lumina zilei. Chiar i n New
Orleansul cel superficial, n care nflorea excentricitatea, ar fi atras prea mult
atenia dac aprea n public, n timpul zilei, sub soarele strlucitor.
Cu darurile sale, ar fi putut s fac un singur pas, n orice moment al zilei,
i ar fi ajuns n orice loc aflat la vest de cel n care rsrise deja soarele, ca s
se plimbe n bezna anonim a altor trmuri.
Dar Victor se afla n New Orleans, iar atmosfera unei catastrofe iminente
i ascuise simurile lui Deucalion.
Aa c se plimba prin cimitirele scldate de soare ale oraului. n cea mai
mare parte a lor, aleile lungi, cu iarb, i permiteau s vad grupurile de
turiti i ali vizitatori cu mult nainte ca acetia s ajung n apropierea sa.
Mormintele nalte cam de un metru erau ca nite cldiri n cvartalele
aglomerate ale unui ora miniatural. Putea s se strecoare uor printre ele i
s scape de o ntlnire neateptat.
n locurile acelea morii erau ngropai n cripte aflate deasupra solului,
pentru c pnza freatic era att de aproape de suprafa, nct cociugele
din morminte n-ar fi rmas ngropate, ci s-ar fi ridicat deasupra pmntului
pe vreme umed. Unele erau simple, ca nite colibe, dar altele erau
ornamentate ca nite conace din Garden District.
Avnd n vedere c fusese fcut din buci de cadavre i c fusese adus la
via de o tiin misterioas poate i de fore supranaturale , nu era nicio
ironie a sorii, ci doar logic c se simea mai confortabil pe aceste strzi ale
morilor dect se simea pe strzile publice.
n Cimitirul Numrul 3 din St. Louis, unde se plimbase prima oar
Deucalion, majoritatea criptelor albe strluceau n soarele orbitor, ca i cum
ar fi fost locuite de generaii de spirite lucitoare, care zboveau acolo dup
ce trupurile li se transformaser n praf i oase.
Morii aceia erau norocoi n comparaie cu morii vii care fceau parte
din Rasa Nou. Aceti sclavi fr suflet ar fi primit cu bucurie moartea dar
fuseser creai cu interdicia de a se sinucide.
n mod inevitabil, ajungeau s-i invidieze pe oamenii adevrai, care
dispuneau de liberul-arbitru, iar resentimentele lor aveau s se transforme

39
ntr-o mnie de nestpnit. Pentru c nu puteau s se autodistrug, aveau
s-i ndrepte mnia mai devreme sau mai trziu ctre lumea din afar i
s-i distrug pe cei pe care i invidiau.
Dac imperiul lui Victor se cltina i se ndrepta spre colaps i instinctul
l avertiza pe Deucalion c aa stteau lucrurile , atunci descoperirea bazei
operaionale a acestuia devenea imperativ.
Toi membrii Rasei Noi trebuiau s cunoasc locul acesteia, pentru c,
dup toate probabilitile, se nscuser acolo. Dac erau dispui s divulge
unde se afla acel loc, sau dac erau n stare s-l divulge, asta era cu totul alt
chestiune.
Trebuia, ca un prim pas, s identifice pe cineva din ora care prea s fac
parte din Rasa Nou. Trebuia s se apropie de acesta cu grij i s estimeze
profunzimea disperrii acestuia, s determine dac se cufundase ntr-o
disperare ce provoca aciune viguroas i indiferen la consecine.
Chiar i la cei mai bine controlai dintre sclavi ncolete dorina chiar
dac nu i capacitatea de a se rzvrti. Ca urmare, unii dintre sclavii lui
Victor, dumani ai omenirii cu toii, ar fi putut s gseasc, n disperarea lor,
voina i tria de a-l trda n probleme de mic importan.
Fiecare membru al personalului de ntreinere a casei i a grdinii din
locuina lui Victor trebuia s fac parte din Rasa Nou. O ncercare de a
discuta cu unul dintre ei era prea riscant.
Oamenii creai de el fuseser, probabil, plasai printre cei care lucrau n
Biovision, chiar dac majoritatea angajailor de acolo erau oameni adevrai.
Victor n-ar fi riscat s-i amestece activitatea secret cu cercetrile publice.
ns pescuirea de Oameni Noi n marea de angajai de la Biovision ar fi durat
prea mult i ar fi implicat o expunere prea mare din partea lui Deucalion.
Poate c membrii Rasei Noi se puteau recunoate ntre ei atunci cnd se
ntlneau. Iar Deucalion nu-i putea deosebi, dintr-o privire, de oamenii
adevrai. Trebuia s-i priveasc atent, s discute cu ei, ca s-i identifice.
Era cert c muli politicieni i funcionari ai oficialitilor din ora fceau
parte dintre cei fabricai de Victor, fie ca originale, fie ca nite copii care
luaser locul unor oameni adevrai. Importana lor i atenia acordat
securitii, derivat din aceast importan, fceau ca abordarea lor s fie i
mai dificil.
Jumtate sau mai mult de jumtate dintre membrii ageniilor de sprijinire
a legii din ora erau, probabil, membri ai Rasei Noi. Deucalion nu se apuc s
cerceteze printre acetia, pentru c n-ar fi fost nelept s atrag atenia
poliiei asupra sa.
n timp ce Deucalion ls n urma sa Cimitirul St. Louis Numrul 3 i se
ndrept spre Cimitirul Metairie, unde se gseau cele mai lipsite de gust
40
morminte din New Orleans, soarele cel mai puternic al zilei forjase toate
umbrele n profile nguste i le ascuise marginile ca pe nite tiuri.
Probabil c Victor i plasase oamenii n poziii-cheie din mediul juridic al
oraului procurori i avocai , din lumea academic, din sistemul
medical i, cu certitudine, i n comunitatea religioas.
n vremuri de criz personal, oamenii apeleaz la preoi, pastori i
rabini. Victor trebuie s-i fi dat seama ct de multe informaii valoroase
puteau fi aflate ntr-un confesional sau ntr-o discuie particular a unui
cetean cu sftuitorul su spiritual.
n plus, faptul c fpturile fr suflet create de el ineau predici i slujbe
religioase i s-ar fi prut lui Victor o batjocur delicioas.
Chiar i un individ solid i cu aspect amenintor precum Deucalion se
putea atepta s fie ascultat cu simpatie de un cleric, fie el real sau doar un
impostor. Preoii erau obinuii s le ofere sprijin celor de la periferia
societii i aveau s-l primeasc mai puin bnuitori i mai puin alarmai
dect ar fi fcut-o alii.
Din cauz c principala religie din New Orleans era cea catolic, avea s
nceap cu aceast credin. Avea multe biserici la dispoziie. n una dintre
ele putea s gseasc un preot care, identificnd centrul operaional al lui
Victor, avea s-i trdeze creatorul tot att de lesne cum i btea joc zilnic
de Dumnezeu.

41
CAPITOLUL 12

Camera de securitate de la Porile Milei avea un zid ntreg de monitoare


de nalt tehnologie, care ofereau imagini de-o excepional claritate ale
holurilor i ncperilor imensei cldiri, nct preau s fie aproape
tridimensionale.
Victor nu considera c oamenii lui aveau vreun drept la intimitate. Sau la
via, dac tot veni vorba.
Niciunul dintre ei nu avea vreun drept. Aveau o misiune, care era
ndeplinirea viziunii sale despre o lume nou. Mai aveau obligaii i unele
privilegii pe care el le acordase. Nu i drepturi.
Werner, eful serviciului de securitate de la Porile Milei, era un
asemenea bloc de muchi, nct pn i o podea de ciment se putea ncovoia
sub el. i nu ridicase niciodat greuti, nu fcuse niciodat exerciii.
Metabolismul su perfect i meninea forma fizic brut n condiii ideale,
aproape fr s in cont de ce mnca.
Avea o problem cu secreiile nazale, dar se lucra la asta.
Uneori nu mereu i nici mcar frecvent, dar suficient de des ca s-l
scie , membranele mucoase din sinusurile sale produceau mucus ntr-o
cantitate apreciabil. n asemenea ocazii, Werner consuma cte trei cutii cu
batiste de hrtie pe or.
Victor ar fi putut s-l lichideze pe Werner, s-i expedieze cadavrul la
groapa de gunoi i s-l instaleze pe Werner Doi n postul de ef al serviciului
de securitate. Dar atacurile acelea de mucoziti l uluiau i-l intrigau.
Prefera s-l menin pe Werner n funcie, s-i studieze crizele i s-i
crpeasc, treptat, organismul, ca s-i rezolve problema.
n timp ce sttea n camera de securitate, lng un Werner lipsit
momentan de secreii nazale, Victor privea un ir de monitoare pe care
benzile cu nregistrrile de supraveghere dezvluiau ruta pe care o folosise
Randal ase ca s fug din cldire.
Puterea absolut necesit o adaptabilitate absolut.
Fiecare pas napoi putea fi considerat o oportunitate, o ocazie de a nva.
Munca de vizionar a lui Victor nu putea fi tulburat de provocri, ci trebuia
s fie potenat ntotdeauna de acestea.
Unele zile erau mai pline de provocri dect altele. Iar ziua aceasta prea
s fie una dintre ele.

42
Trupul detectivului Jonathan Harker atepta n camera de disecie,
nefiind nc examinat. Iar trupul lui William, majordomul, era n drum spre
aceeai ncpere.
Victor nu era preocupat. Era euforic.
Era euforic pentru c putea s simt arterele carotide interne pulsnd la
gtul su, carotidele externe pulsnd n tmplele sale, i muchii flcilor
durndu-l din cauz c strngea din dini n ateptarea apariiei acelor
provocri enervante.
Randal ase, fabricat n bazin ca s fie un caz grav de autism i suferind
de o agorafobie intens, reuise n ciuda acestor neajunsuri s-i prseasc
locul de cazare. i parcursese o serie de coridoare ca s ajung la
ascensoare.
Ce face? ntreb Victor.
Se referea la captura video care l arta pe Randal mergnd de-a lungul
unui coridor, ntr-un mod ciudat, ezitant, imprevizibil. Uneori fcea civa
pai ntr-o parte, privind cu atenie podeaua nainte de a merge mai departe,
apoi pea spre dreapta
Domnule, arat ca i cum ar nva nite pai de dans, spuse Werner.
Ce fel de dans?
Nu tiu ce fel de dans, domnule. Instruirea mea a fost legat ndeosebi
de supraveghere i de lupte extrem de violente. N-am nvat niciun dans.
Orice dans, l corect Victor. De ce ar nva Randal s danseze?
Aa fac oamenii.
El nu e om.
Nu, domnule, nu este.
Nu l-am proiectat astfel nct s aib dorina de a dansa. Nu danseaz.
Arat ca i cum ar evita s calce pe ceva.
Da, domnule. Pe crpturi.
Ce crpturi?
Crpturile dintre plcile de pe podea.
Cnd fugarul trecu exact pe sub o camer de luat vederi, observaia lui
Werner se dovedi a fi corect. Randal se chinuia, la fiecare pas, s pun
piciorul cu grij n interiorul uneia dintre plcile ptrate de vinilin, cu latura
de treizeci de centimetri.
sta-i un comportament obsesiv-compulsiv, zise Victor, corespunztor
defectului cu care l-am creat.
Randal iei din cmpul vizual al unei camere i apru n cmpul alteia. Se
urc ntr-un ascensor. Cobor la parterul spitalului.
Werner, n-a ncercat nimeni s-l opreasc.

43
Nu, domnule. Sarcina noastr e s mpiedicm intrarea persoanelor
neautorizate. Nu ni s-a spus niciodat c trebuie s avem grij s nu plece
nimeni fr autorizaie. Nimeni din echip, nici dintre cei nou-fcui nu ar
pleca de aici fr permisiunea dumneavoastr.
Randal a fcut-o.
Werner se ncrunt i spuse:
Domnule, e imposibil s v nclcm ordinele.
La parter, Randal evit crpturile i ajunse n camera fiierelor. Se
ascunse printre dulapurile de metal.
Majoritatea celor din Rasa Nou care fuseser creai n Porile Milei
fuseser ulterior infiltrai n rndul populaiei oraului. ns unii, precum
Randal, reprezentau nite experimente, iar Victor inteniona s-i lichideze
dup ncheierea experimentului n care fuseser subieci. Randal nu fusese
menit niciodat s fac parte din lumea din afara acelor ziduri.
Werner puse nregistrarea de supraveghere pe o vitez mai mare, pn
cnd Victor apru el nsui, ptrunznd n camera fiierelor prin tunelul
secret care lega fostul spital de parcarea cldirii alturate.
E un renegat, spuse mnios Victor. Se ascunde de mine.
Domnule, nu-i posibil s nu vi se supun cineva.
E evident c individul tia c-i e interzis s plece.
Dar nu-i posibil s nu vi se supun, domnule!
Taci din gur, Werner.
Da, domnule.
Dup ce Victor trecuse prin camera fiierelor i intrase n nivelul inferior
al spitalului, Randal ase ieise din ascunztoare i se dusese la ua de ieire.
Introduse codul n ncuietoare i ptrunse n tunel.
Cum de tia codul? se minun Victor.
Randal merse de-a lungul tunelului, mpleticindu-se i rsucindu-se, pn
ajunse la ua de la captul acestuia, unde tast din nou codul ncuietorii.
De unde naiba tie?
mi permitei s vorbesc, domnule?
D-i drumul.
Cnd s-a ascuns n camera fiierelor, a auzit sunetul fiecrei cifre din
tastatur pe care ai apsat-o, nainte s intrai din tunel.
Adic vrei s spui c a auzit prin u.
Da, domnule.
Fiecare cifr are un sunet diferit, spuse Victor.
Nu avea de unde s afle ce cifr corespunde fiecrui sunet.
Pe nregistrarea de supraveghere, Randal ptrunse n magazia goal din
cldirea alturat. Dup o scurt ezitare, plec de acolo i se duse n parcare.
44
Ultima camer de luat vederi l surprinse pe Randal n timp ce urca greoi
rampa parcrii subterane. Chipul i era desfigurat de team, dar reui ntr-
un fel s-i nving agorafobia i s se aventureze ntr-o lume pe care o
considera amenintoare i copleitoare ca dimensiuni.
Domnule Helios, sugerez ca protocoalele noastre de securitate s fie
revizuite, iar sistemul nostru electronic modificat pentru a preveni ieirile
neautorizate, nu numai intrrile neautorizate.
F-o, zise Victor.
Da, domnule.
Trebuie s-l gsim, spuse Victor, mai mult ctre sine dect ctre
Werner. A plecat fr o intenie clar. Fr o destinaie. E att de defect din
punct de vedere intelectual, cu o marj de concentrare att de ngust, nct
putea s fac ceea ce a fcut doar condus de o nevoie disperat.
Domnule, mi permit s sugerez cercetarea locului su de cazare cu
atenie, ca i cum am fi poliiti care se afl la locul unei crime. Am putea gsi
vreun indiciu care s ne arate ce scop avea, ce destinaie.
Ar fi bine s afli, l avertiz Victor.
Da, domnule.
Victor se duse spre u, ezit i arunc o privire ctre Werner.
Cum e cu secreiile nazale?
eful securitii aproape c zmbi dac ar fi putut s fac aa ceva.
Mai bine, domnule. n ultimele zile nu am avut muci deloc.
Niciun pic de muci, l corect Victor.
Nu, domnule. Exact cum am spus, n-am avut muci deloc.

45
CAPITOLUL 13

Carson OConnor locuia ntr-o cas alb simpl, creia i conferea o


oarecare frumusee o verand care o nconjura pe trei laturi.
Proprietatea era umbrit de stejari acoperii cu muchi spaniol. Cicadele
cntau n dogoarea zilei de var.
innd seama de ploile anuale abundente i de vara lung, umed i
fierbinte, veranda i casa nsi fuseser ridicate cam un metru deasupra
solului, pe un andocaj de beton, care crea un spaiu sub ntreaga cldire.
Spaiul respectiv era ascuns de o bordur fcut din mpletitur de nuiele.
De obicei, acolo nu triesc dect pianjeni.
Dar acestea sunt nite zile neobinuite. Acum pianjenii i mpart reduta
cu Randal ase.
n timp ce traversase oraul, pornind de la Porile Milei, mai ales atunci
cnd o furtun fcuse cerul s arunce asupra pmntului sgei
strlucitoare, Randal fusese afectat de prea mult zgomot, de prea multe
imagini, mirosuri, sunete i senzaii noi. Nu cunoscuse niciodat o spaim
att de nfiortoare.
Aproape c-i scosese ochii cu unghiile, aproape c-i bgase un b
ascuit n urechi ca s-i distrug auzul, ca s scape de suprancrcarea cu
senzaii. Din fericire, i stpnise aceste impulsuri.
Cu toate c prea a avea optsprezece ani, vieuia i ieise din bazin doar
de patru luni. n tot acest timp trise ntr-o ncpere, de fapt, n mare parte
din timp, ntr-un col al ncperii.
Nu-i plcea zgomotul. Nu-i plcea s fie atins sau s fie nevoit s discute
cu cineva. Detesta schimbrile.
i, cu toate acestea, ajunsese aici. Renunase la tot ceea ce cunotea i
alesese un viitor necunoscut. Aceast realizare l fcea s fie mndru de el.
Spaiul de sub cas era un loc plin de pace. Era mnstirea sa, schitul su.
n cea mai mare parte, mirosurile erau doar cel al pmntului gol de sub
el, al lemnului simplu de deasupra, al stlpilor de beton. Din cnd n cnd, o
adiere de iasomie chinezeasc i gsea drum pn la el, dei aroma ei e mai
puternic noaptea dect ziua.
Prin spaiile mpletiturii de nuiele ptrunde un pic de lumin. Umbrele
sunt profunde, dar el face parte din Rasa Nou i are vzul mbuntit, aa
c poate s vad destul de bine.

46
Doar ntmpltor ajunge pn la el zgomotul traficului de pe strad. De
deasupra, din interiorul casei, se aud periodic pai, trosnete ale podelei,
muzic n surdin de la radio.
Tovarii si, pianjenii, n-au niciun miros pe care s-l poat detecta, nu
fac niciun zgomot i stau retrai.
Ar putea s stea linitit aici mult timp, dac n-ar ti c secretul fericirii se
afl n casa de deasupra lui, iar el trebuia s-l afle.
Vzuse odat ntr-un ziar o fotografie a detectivului Carson OConnor,
mpreun cu fratele ei, Arnie. Arnie era autist, ca i Randal ase.
Natura l fcuse autist pe Arnie. Infirmitatea lui Randal i fusese dat de
Victor. Cu toate acestea, el i Arnie erau frai de suferin.
n fotografia din ziar, Arnie cel de doisprezece ani fusese mpreun cu
sora sa la un eveniment caritabil n beneficiul cercetrilor privind autismul.
Arnie zmbea. Arta fericit.
Randal nu fusese niciodat fericit n timpul celor patru luni de via ale
sale petrecute la Porile Milei. Teama l rosese n fiecare minut, n fiecare zi,
mai acut n unele zile dect n altele, dar l mucase i-l devorase mereu.
Trise chinuindu-se.
Nu-i imaginase c fericirea era posibil pn cnd vzuse zmbetul lui
Arnie. Arnie tia ceva ce Randal nu tia. Arnie, autistul, cunotea un motiv
pentru a zmbi. Poate cunotea mai multe motive.
Ei erau frai. Frai de suferin. Arnie avea s-i mprteasc secretul
fratelui su Randal.
Dac Arnie avea s refuze s i-l mprteasc, atunci Randal avea s-i
smulg secretul din el. Avea s-l obin, ntr-un fel sau altul. Era n stare s
ucid ca s-l obin.
Dac lumea de dincolo de mpletitura de nuiele n-ar fi fost att de
confuz, att de plin de imagini i de micare, Randal ase ar fi ieit pur i
simplu din spaiul de sub cas. Ar fi intrat n cas pe u sau pe o fereastr i
ar fi luat ce-i trebuia.
Dup cltoria de la spital i dup chinul furtunii, nu putea s mai suporte
i alte provocri senzoriale. Trebuia s gseasc o cale de a ptrunde n cas
din spaiul de sub ea.
Nu se ndoia c pianjenii fceau deseori lucrul sta. O s fie un pianjen.
O s se trasc. O s gseasc o cale.

47
CAPITOLUL 14

Nicholas Frigg mergea pe meterezele de pmnt care se ridicau n jurul


mrilor de resturi i gunoi, conductor al depozitului i stpn a tot ce
supraveghea.
Purta peste blugi cizme de cauciuc pn la olduri, prinse cu benzi de
centur. Umbla cu pieptul gol pe cldura aceea arztoare, nu purta plrie i
lsa soarele s-l coac lent ca pe coaja unei pini.
Nu l ngrijora melanomul. Aparinea Rasei Noi, iar cancerul nu-l putea
atinge.
Tumorile care-l rodeau erau alienarea, singurtatea i contiina vie a
faptului c era sclav.
Pe terenurile acelea, situate mult spre nord-est de lacul Pontchartrain,
gunoiul sosea din New Orleans i din alte orae, apte zile pe sptmn,
ntr-o caravan nesfrit de tractoare cu remorc i cu berbeci hidraulici,
care aruncau blocuri presate de resturi n gropile fumegnde ale terenului
pentru gunoi.
Mizantropii i cinicii puteau spune c, indiferent de ora, fie el New
Orleans, Paris sau Tokio, definiia gunoiului ar trebui s includ cele mai
stricate exemplare ale oamenilor care mergeau pe strzile lor.
i, bineneles, legendele urbane ale fiecrui ora includeau poveti care
susineau c mafia arunca martorii i alte persoane care le puneau n
primejdie afacerile n gropile de gunoi, lucrtorii de acolo fcnd parte din
sindicatele controlate de mafioi.
Adncurile putrede ale instituiei de Administrare a Gunoiului
Crosswoods conineau n prezent mii de cadavre, multe dintre ele prnd a
fi omeneti atunci cnd fuseser ngropate n secret, n decursul anilor.
Unele erau omeneti cadavrele celor care fuseser nlocuii de copiile lor.
Celelalte erau experimente euate unele nu preau deloc omeneti sau
membri ai Rasei Noi care fuseser lichidai din diferite motive. Patru femei
Erika erau ngropate n rezervoarele acelea de gunoi.
Toi cei care lucrau la groapa de gunoi aparineau Rasei Noi. Ei
rspundeau n faa lui Nick Frigg, iar acesta rspundea n faa creatorului
lor.
Crosswoods era deinut de o corporaie din Nevada, care, la rndul ei, era
deinut de o alt companie din Bahamas. Aceast a doua companie
aparinea unui trust din Elveia.

48
Beneficiarii trustului erau trei australieni care locuiau n New Orleans. De
fapt, australienii erau membri ai Rasei Noi, deci erau oamenii lui Victor.
n punctul culminant sau poate n cel inferior al acestui arc de cerc al
neltoriei se afla Nick, att stpn al gunoiului, ct i pzitor al cimitirului
secret. i fcea plcere munca sa, mai mult dect majoritii celor de soiul
su, chiar dac nu era ceea ce i-ar fi dorit de la via.
Ceea ce pentru un om obinuit ar fi nsemnat o colecie de duhori, o serie
nesfrit de putori revolttoare, reprezenta pentru Nick o fantasmagorie
de parfumuri. Acesta inspira puternic i lingea aerul, savurnd
complexitatea fiecrei arome.
Introducnd n el anumite gene canine, creatorul lui Nick i dduse un
sim al mirosului cam pe jumtate din cel al unui cine, asta nsemnnd c
Nick se bucura de percepii olfactive de zece mii de ori mai puternice dect
cele ale unui om obinuit.
Puine mirosuri provoac repulsie unui cine. Multe sunt bune i aproape
toate sunt interesante. Chiar i putoarea mruntaielor i miasma puternic a
descompunerii sunt intrigante, dac nu savuroase. Deci aa i se preau i lui
Nick Frigg.
Acest dar al mirosului transformase o slujb neplcut n una cu potenial
pentru a fi ncnttoare. Dei Nick avea motive s-l considere pe Victor un
Dumnezeu dificil, dac nu chiar crud, exista un motiv s cread c, la urma
urmei, i psa de creaiile sale.
Nick cel cu nas de cine mergea pe metereze care erau suficient de late
ca s permit trecerea unui automobil de teren i privea tractoarele
descrnnd gunoiul de-a lungul captului ndeprtat al gropii din partea de
est, la dou sute de metri n stnga sa. Dou treimi din groapa adnc
aproape ct un bloc cu zece etaje fuseser umplute cu gunoi n ultimii ani.
Buldozere cu enile late pe care Nick i echipa sa le numeau galioanele
gunoiului navigau pe marea de rmie i mprtiau gunoiul mai
uniform dect o fcuser camioanele.
n dreapta sa se afla groapa din vest, nu chiar att de mare ca aceea din
est i ceva mai plin.
Mai la vale, spre sud, dou gropi mai vechi fuseser umplute i acoperite
cu un strat de pmnt de aproape doi metri. evi prin care circula gaz metan
gureau movilele acelea acoperite de iarb.
La nord de cele dou gropi folosite n acel moment avea loc excavarea
unei gropi noi, la care se spa de dou luni. Bocnitul i hritul mainilor
care mutau pmntul se rspndeau n jos, de pe nlimile acelea.

49
Nick ntoarse spatele noii gropi unde activitatea era n toi i privi groapa
linitit din vest. Tractoarele care sosiser n ziua aceea fuseser dirijate n
alte pri, lsnd-o n linite.
Peisajul selenar alctuit din gunoi i provoca o intensificare a btilor
celor dou inimi, aa cum nu reuea nimic altceva. Haos compactat, resturi,
rmie i ruine. Cmpul acela sterp, sumbru i toxic se adresa unei pri
din el care ar fi fost ocupat de suflet, dac ar fi fcut parte din Rasa Veche.
Se simea acas aici, aa cum nu s-ar fi simit niciodat n pduri sau pe
cmpuri acoperit de iarb. Sau ntr-un ora. Pustietatea, murdria,
mucegaiul, rncezeala, cenua i noroiul l atrgeau aa cum atrage marea
un marinar.
Cu cteva ore n urm sosise un camion din New Orleans, ncrcat cu
cadavre. Trei erau ale unor birocrai municipali care fuseser ucii i
nlocuii cu copiile lor, iar dou erau ale unor poliiti care piser acelai
lucru.
Cu numai un an n urm, asemenea livrri se fceau de dou ori pe lun.
Acum se fceau de dou ori pe sptmn, uneori i mai des.
Erau vremuri interesante.
Pe lng cei cinci oameni mori, camionul adusese i trei rebuturi,
creaturi fcute n Porile Milei care nu funcionaser aa cum sperase Victor.
Acestea erau ntotdeauna interesante.
Dup cderea nopii, toi cei din interiorul terenului nconjurat cu srm
ghimpat al Administraiei de Gunoi Crosswoods, reprezentani ai Rasei Noi,
condui de Nick, erau preocupai s care oamenii mori i rebuturile n
groapa de vest. Aveau s-i ngroape n mormanul de gunoi, n decursul unei
ceremonii care devenise tot mai ampl, odat cu trecerea anilor.
Dei nmormntrile nocturne deveniser frecvente n ultimul timp, ele
continuau s-l nfioare pe Nick. i era interzis s se sinucid; nu putea s
ucid membri ai Rasei Vechii pn n ziua n care Victor avea s dezlnuie
Ultimul Rzboi. Nick iubea moartea, dar nu putea s aib parte de ea sau s-o
provoace. ntre timp, putea s se blceasc n marea de gunoi i murdrie,
s mping morii n gurile mpuite n care aveau s se umfle i s se coac,
mbibate de aburii descompunerii chestie care reprezenta un beneficiu
marginal ce-i provoca mult plcere.
Diminea, mulimea de tractoare cu remorc abia sosite aveau s fie
dirijate spre groapa din vest, iar ncrctura pe care aveau s-o depoziteze
avea s fie mprtiat peste mormintele noi, ca un alt strat ntr-un parfait.
n timp ce Nick privea ctre groapa de gunoi din vest, tnjind dup apusul
soarelui, un stol de ciori grase i lucioase, care se hrneau din gunoaie,
nir brusc n zbor. Psrile se nlar ca i cum ar fi fost o singur
50
fptur i ipar disperate la unison, plutind ctre el, apoi ridicndu-se spre
soare.
La vreo cincizeci de metri de zidul pe care el sttea, o halc uria de
gunoi dens de vreo apte metri se cutremur, apoi pru c se onduleaz, de
parc nota ceva prin ea. Poate c o ceat de obolani tocmai ieea la
suprafa.
n ultimele zile, membrii echipei lui Nick raportaser n vreo ase rnduri
c vzuser pulsaii i ridicri ritmice n ambele gropi, diferite de ridicrile
i coborrile obinuite, provocate de expansiunea brusc a unor depozite de
metan, urmate de expulzri brute de gaz.
Cu mai puin de o jumtate de zi n urm, dup miezul nopii, se auziser
sunete stranii din groapa de gunoi din est, care semnau cu nite voci, cu
nite strigte ndurerate. Nick i echipa sa se duseser cu lanterne s caute
sursa lor, care pruse c-i schimb n mod repetat direcia, dar care
devenise tcut nainte s poat fi localizat.
Gunoiul care pulsa rmase linitit. obolani. n mod sigur erau obolani.
Dar Nick, curios din fire, cobor pe peretele n pant al zidului dinspre est,
n groapa de gunoi din vest.

51
CAPITOLUL 15

Aubrey Picou lsase n urm o via n care avusese din plin de a face cu
crima, ca s aib timp s-i ngrijeasc grdina.
Locuia pe o strad umbrit de stejari, din centrul oraului. Casa sa veche
poseda una dintre cele mai ornamentate lucrri decorative n fier forjat
gard, balustrad pentru balcon dintr-un ora plin cu asemenea piese
filigranate importante.
Porticul din faa casei, drapat cu vie, pe care fuseser atrnate couri cu
ferigi, oferea dou leagne albe i balansoare din rchit, dar umbra nu
prea mai rcoroas dect aleea uscat de soare.
Servitoarea, Lulana St. John, rspunse la ritul soneriei. Era o negres
de vreo cincizeci de ani, cu o circumferin a abdomenului i cu o
personalitate formidabile.
Arunc o privire dezaprobatoare ctre Carson i ncerc s-i stpneasc
un zmbet cnd se uit la Michael, apoi zise:
Vd n faa mea doi funcionari publici bine cunoscui, care muncesc
pentru Dumnezeu, dar care uneori fac greeala de a folosi tacticile
diavolului.
Suntem doi pctoi, admise Carson.
Doamne, spuse Michael, ce bun eti, de ncerci s izbveti un
nenorocit ca mine!
Copile, i spuse Lulana, bnuiesc c te mguleti singur creznd c eti
izbvit. Dac ai venit aici ca s-l necjeti pe stpn, i cer s priveti n tine
i s gseti acea parte a ta care vrea s fie om al legii i al mpcrii.
E partea cea mai important din mine, spuse Michael, dar detectivului
OConnor i place s bat lumea.
Iar Lulana i zise lui Carson:
mi pare ru, donoar, dar asta v e reputaia.
Nu i azi, o asigur Carson. Am venit s-i cerem o favoare lui Aubrey,
dac vei avea amabilitatea s-l anuni. Te rog. Nu avem nicio plngere
mpotriva lui.
Lulana o privi cu solemnitate i spuse:
Domnul m-a nzestrat cu un detector de minciuni extraordinar i
acesta nu rie, deocamdat. n favoarea ta e i faptul c nu i-ai fluturat
insigna i c ai zis te rog.

52
La insistena mea, zise Michael. Detectivul OConnor a fcut coala de
bune maniere la seral.
E un prost, i spuse Lulana lui Carson.
Da, tiu.
Dup o via de mncat cu minile, a reuit s stpneasc folosirea
furculiei ntr-un timp remarcabil de scurt, o lud Michael.
Copile, eti un prost, i replic Lulana, dar, din motive pe care numai
Dumnezeu le tie, te plac ntotdeauna. tergei-v pe picioare i intrai, zise
ea, dndu-se la o parte din prag.
Holul era zugrvit n culoarea piersicii, avea lambriuri albe i era
mpodobit cu aplice albe n form de coroan. Podeaua din marmur alb, cu
inserii rombice negre, fusese lustruit att de mult, nct prea ud.
Aubrey l-a descoperit deja pe Isus? ntreb Carson.
Domnul nu l-a mbriat pe Dumnezeu, nu, spuse Lulana nchiznd
ua din fa, dar sunt ncntat s spun c a ajuns s-L vad.
Dei era pltit doar ca s fie servitoare, Lulana avea slujb dubl, fiind i
ghid spiritual al angajatorului ei, al crui trecut l cunotea i era ngrijorat
n privina sufletului su.
Domnul se ocup de grdin, zise ea. Putei s-l ateptai n salon sau
s i v alturai printre trandafiri.
Prefer trandafirii, spuse Michael.
n spatele casei, n buctria imens, Evangeline Antoine, sora mai mare a
Lulanei, cnta ncet Lampa Sa va mprtia tot ntunericul, n timp ce
pregtea aluatul pentru o plcint.
Evangeline i slujea lui Aubrey drept buctreas i drept cor care-i inea
isonul eforturilor neobosite ale Lulanei de salvare a sufletului stpnului lor.
Era mai nalt dect sora sa, mai subire, dar ochii ei vioi i zmbetul fceau
ca nrudirea lor s fie evident.
Domnule detectiv Maddison, spuse Evangeline, sunt ncntat c nc
nu ai murit.
i eu, i rspunse Michael. Ce fel de plcint faci?
Cu crem de praline i scorioar, cu un strat de nuci pecan prjite
deasupra.
Pentru aa ceva merit s-i faci chiar patru operaii pe cord!
Colesterolul nu te poate afecta, dac ai atitudinea corect, i inform
Lulana.
Servitoarea i conduse prin ua din spate pe veranda din dosul casei, unde
Moses Bienvenu, oferul i omul bun la toate al lui Aubrey, vopsea stlpii
care cptaser o minunat culoare alb sub balustrada neagr.
Moses zise, rnjind:
53
Doamn detectiv OConnor, sunt uimit c nc nu l-ai mpucat pe
domnul Michael.
intesc bine, l asigur ea, dar individul se mic prea iute.
Moses, un brbat solid fr a fi gras, robust i nalt, cu mini mari ct
nite farfurii, servea ca diacon n biseric i cnta n acelai cor ca i surorile
sale, Lulana i Evangeline.
Au venit s-l vad pe stpn, dar nu ca s-l necjeasc, l inform
Lulana pe fratele ei. Dac o s par c vor s-l necjeasc, ia-i de ceaf i
arunc-i n strad.
Dup ce Lulana intr n cas, Moses zise:
Ai auzit ce-a spus Lulana. Oi fi fiind voi poliiti, dar aici ea face legea.
Ea e Legea i Calea. V-a rmne ndatorat dac nu m-ai pune n situaia s
v apuc de ceaf i s v dau afar.
Dac o s ne pierdem autocontrolul, atunci o s ne apucm reciproc de
ceaf i o s ne dm afar, l asigur Michael.
Moses le spuse, artnd cu pensula sa:
Domnul Aubrey e acolo, dincolo de fntna pgn, printre trandafiri.
i v rog s nu facei mito de plria lui.
De plria lui? se mir Michael.
Lulana a insistat s poarte o plrie de soare, dac vrea s petreac o
jumtate de zi n grdin. E aproape chel, aa c Lulana e ngrijorat c ar
putea s fac un cancer al pielii capului. La nceput, domnul Aubrey n-a
suferit plria. Abia n ultimul timp s-a obinuit cu ea.
Nu m-am gndit c o s apuc ziua n care cineva o s fie eful lui
Aubrey Picou, spuse Carson.
Lulana nu-i niciun fel de ef, preciz Moses. i iubete att de mult pe
toi, nct i face s i se supun.
O alee din dale de crmizi ducea de la treptele verandei peste o pajite,
nconjura fntna pgn i continua pn n grdina cu trandafiri.
Fntna sculptat n marmur reprezenta trei siluete n mrime natural.
Pan, o siluet masculin cu coarne i picioare de ap, cnta din nai i fugrea
dou femei goale sau ele l fugreau pe el n jurul unei coloane
nconjurate de vi-de-vie.
Nu m pricep s apreciez antichitile, spuse Michael, dar sunt destul
de sigur c-i din Las Vegas, secolul al optsprezecelea.
Tufele de trandafiri creteau n iruri, cu insulie din granit ntre ele. Pe
cea de-a treia alee din cele patru se afla un sac cu ngrminte, un
pulverizator i un suport cu unelte de grdinrit frumos aranjate.

54
Acolo se afla i Aubrey Picou, cu o plrie de pai cu boruri att de late,
nct veveriele ar fi putut s alerge de jur mprejur, ca s-i menin forma
fizic.
nainte s-i observe i s-i ridice privirea, fredona o melodie. Prea s fie
Lampa Sa va mprtia tot ntunericul.
Aubrey avea optzeci de ani, dar o figur de copil; un chip de copil btrn
de optzeci de ani, dar care nu era roz, dolofan i care nu-i trezea dorina de
a-l ciupi. n umbra profund a plriei sale anticancer, ochii si albatri
clipeau plini de veselie.
Dintre toi poliitii pe care-i cunosc, iat-i pe cei doi pe care-i plac cel
mai mult, spuse Aubrey.
i mai plac i alii? ntreb Carson.
Nu, nu-mi place niciunul dintre ticloi, i rspunse Aubrey. Dar
niciunul dintre ei nu mi-a salvat viaa.
Ce-i cu plria asta tmpit? se interes Michael.
Zmbetul lui Aubrey se transform ntr-o grimas.
Ce mai conteaz dac o s mor de cancer de piele? Am optzeci de ani. O
s mor de ceva.
Lulana nu vrea s mori pn cnd n-o s-L gseti pe Isus.
Aubrey oft i spuse:
Cu tia trei care conduc circul, m mpiedic de Isus de fiecare dat
cnd m ntorc.
Dac exist cineva care s poat s-i salveze sufletul, atunci aceea e
Lulana, l asigur Carson.
Aubrey pru c vrea s spun ceva sarcastic. n schimb, oft din nou.
N-am avut niciodat o contiin. Acum am. E mult mai plictisitoare
dect plria asta ridicol.
De ce pori plria, dac nu poi s-o suferi? ntreb Michael.
Aubrey privi spre cas.
Dac o s-o scot, o s vad. i n-o s mai primesc nicio plcint a lui
Evangeline.
Plcinta cu crem de praline i scorioar.
i deasupra cu nuci pecan prjite, adug Aubrey. mi place plcinta
asta, explic el i oft din nou.
Oftezi cam mult n zilele astea, remarc Michael.
Am devenit patetic, nu-i aa?
Ai fost ntotdeauna patetic, l liniti Carson. Ai devenit un pic uman,
asta-i tot.
Asta-i deranjant, mormi Michael.
Nu-i n regul, l aprob Aubrey. Deci, oameni buni, ce v-a adus aici?
55
Avem nevoie de nite arme mari, zgomotoase, n stare s doboare
uile, i rspunse Carson.

56
CAPITOLUL 16

Duhoarea era magnific: neptoare, persistent, ptrunztoare


Nick Frigg i imagina c mirosul gropilor de gunoi se impregnase n
carnea, n sngele, n oasele sale, aa cum mirosul de fum ptrunde prin cea
mai subire felie de carne dintr-o afumtoare.
i plcea ideea c mirosea pn-n strfundul su a tot ce este
descompunere, precum moartea dup care tnjea i pe care n-o putea avea.
Nick, nclat cu cizmele sale de cauciuc nalte pn pe coapse, mergea de-
a latul gropii de gunoi din vest, cutii goale de la tot felul de conserve
zngnind n drumul su, cartoane goale pentru ou i cutii pentru srele
turtindu-se i trosnind sub tlpile lui, n timp ce se ndrepta ctre locul n
care gunoiul se ridicase, se ondulase i apoi se potolise. Micarea aceea
bizar prea s fi ncetat.
Dei compactat de galioanele pentru gunoi cu enile late, care colindau
trmurile acelea pustiite, cmpul cu gunoaie n groapa aceea adnc de
douzeci sau poate douzeci i cinci de metri se modifica uneori sub
greutatea lui Nick, pentru c, prin natura sa, era plin cu mici spaii goale. Dar
fiindc era agil i nzestrat cu nite reflexe fulgertoare, Nick se mpleticea
doar rareori.
Cnd ajunse n locul n care avuseser loc micrile pe care le vzuse de
pe zidul lui, suprafaa nu prea foarte diferit de rmiele ntlnite pe
parcursul celor cincizeci de metri pe care i strbtuse pn acolo. Cutii de
conserve strivite, sticl spart, nenumrate obiecte de plastic, de la
recipiente incolore la jucrii stricate, grmezi de podoabe de grdin
mucegite frunze de palmier, crengi de copac, iarb , pungi de gunoi pline
i legate la gur
Vzu o ppu cu picioare care atrnau rupte i cu fruntea crpat.
Prefcndu-se c sub cizma sa zcea un copil adevrat din Rasa Veche, Nick
o clc n picioare pn cnd zdrobi figura zmbitoare.
Se ntoarse ncet, la 360 de grade, i privi mai atent resturile.
Adulmec i iar adulmec, folosindu-i simul mirosului mbuntit
genetic ca s descopere vreun indiciu n legtur cu ceea ce provocase
rostogolirea aceea neobinuit n marea de gunoaie. Din adncurile gropii
de gunoi ieea gaz metan, dar mirosul acestuia nu prea mai intens ca de
obicei.

57
obolani. Simi miros de obolani n apropiere. ntr-o groap de gunoi,
asta nu era ceva mai surprinztor dect s simi mireasm de resturi.
Mirosul de mosc al roztoarelor npdise ntreaga suprafa a
Administraiei pentru Gunoaie Crosswoods.
Nick detect o mulime de asemenea animale mustcioase peste tot n
jurul su, dar nu adulmec o ceat att de mare nct s poat destabiliza
suprafaa cmpului cu gunoi n timp ce alerga prin vizuin.
Nick cercet zona din imediata apropiere, privind, adulmecnd, apoi se
ghemui cizmele de cauciuc scrir i atept. Nemicat. Ascultnd.
Respirnd n tcere, dar puternic.
Sunetele tractoarelor ce se descrnau n groapa din est se reduser
treptat, ca i zngnitul ndeprtat al galioanelor gunoiului.
Ca i cum ar fi vrut s-l ajute, aerul atrna greu i nemicat. Nu btea nicio
adiere n urechile lui, care s-l distrag. Soarele brutal dogorise toat ziua,
pogornd o linite absolut.
n asemenea momente, putoarea dulce a gropii de gunoi putea s-l
cufunde ntr-un soi de stare zen, de meditaie relaxat, dar intens.
Pierduse noiunea timpului, devenise att de extaziat, nct nu tia cte
minute trecuser atunci cnd auzi vocea. Nu era sigur c nu vorbise de mai
multe ori, nainte s-o remarce.
Tat?
Uoar, tremurtoare, cu un timbru nedefinit, ntrebarea de un singur
cuvnt putea fi pus i de un brbat, i de o femeie.
Nick cel cu nas de cine atept, adulmecnd.
Tat. Tat. Tat?
De data asta, ntrebarea prea s vin simultan de la patru sau cinci
persoane, brbai i femei.
Cnd privi cmpul cu gunoi, Nick descoperi c rmsese singur. Nu tia
dac un asemenea lucru era posibil, dar cuvintele trebuiau s fi fost rostite
n rmiele presate de sub el, ridicndu-se prin crpturi din De unde?
De ce, Tat, de ce, de ce, de ce?
Tonul disperat i implorator sugera un chin greu de suportat i se
potrivea cu disperarea stpnit a lui Nick.
Cine eti? ntreb el.
Nu primi niciun rspuns.
Ce eti?
Un cutremur zgudui cmpul cu gunoi. Scurt. Subtil. Suprafaa nu se ridic,
dar se ondul ca mai devreme.
Nick simi c prezena misterioas se retrgea.
Se ridic n picioare i zise:
58
Ce vrei?
Soarele arztor. Aerul nemicat. Putoarea.
Nick Frigg rmase singur, groapa de gunoi devenind iari solid sub
picioarele sale.

59
CAPITOLUL 17

Aubrey Picou smulse dintr-un tufi cu trandafiri uriai, roz-galbeni-albi o


floare pentru Carson i-i cur epii de pe tulpin.
Aceast varietate este numit French Perfume. Excepionalul su
amestec de culori l face cel mai feminin trandafir din grdina mea.
Michael se amuza s-o vad pe Carson innd floarea cu grij, chiar dac
nu avea spini. Nu era tipul de fat cu zorzoane i trandafiri. Ea era tipul de
fat cu blugi i pistol.
n ciuda figurii sale nevinovate i a plriei de pai cu boruri moi, stpnul
grdinii prea la fel de nepotrivit printre trandafiri ca i Carson.
n timpul deceniilor de activitate criminal, Aubrey Picou nu ucisese
niciodat un om, nici nu rnise vreunul. Nu jefuise, nu violase, nici nu
antajase pe cineva. Fcuse doar tot posibilul ca ali criminali s svreasc
mai uor i mai eficient asemenea lucruri.
Prvlia lui de documente produsese acte false de cea mai nalt calitate:
paapoarte, certificate de natere, permise de conducere Vnduse mii de
arme pe piaa neagr.
Cnd indivizii cu talent pentru strategie i tactic veneau la Aubrey cu
planuri pentru jefuirea unei maini blindate sau cu o schem de a tlhri un
vnztor de diamante, acesta le asigura capitalul necesar pregtirii i
executrii operaiunii.
Tatl su, Maurice, fusese avocat specializat n convingerea jurailor s
acorde compensaii financiare scandaloase unor clieni ndoielnici, n cazuri
dubioase de vtmare. Unii dintre colegi l numeau admirativ Maurice
Lptarul, din cauza priceperii sale de a mulge glei cu profit de la juraii
proti ca nite vaci.
Lptarul i nscrisese fiul la Facultatea de Drept a Universitii Harvard,
cu sperana secret c Aubrey va mbria domeniul nou pe vremea aceea
al litigiilor sociale, folosind tiina cea rea i scena tribunalului ca s
terorizeze corporaiile importante i s le aduc n pragul falimentului prin
pli de daune de miliarde de dolari.
Spre dezamgirea lui Maurice, Aubrey gsise dreptul plictisitor i demn
de dispre, aa c decisese c putea s fac tot att de mult ru societii din
afara sistemului juridic pe ct i-ar fi fcut din interiorul acestuia. Dei relaia
dintre tat i fiu a fost rece o bun bucat de vreme, pn la urm Maurice a
nceput s se mndreasc cu biatul su.

60
Fiul Lptarului fusese acuzat doar de dou ori. n ambele situaii scpase
fr a fi condamnat. De fiecare dat, dup ce juratul-ef rostise verdictul de
nevinovie, juraii se ridicaser i-l aplaudaser pe Aubrey.
Ca s evite o a treia acuzaie, Aubrey oferise dovezi procuraturii, n
secret. Dup ce turnase o grmad de bandii, fr ca acetia s afle ceva, se
pensionase la aptezeci i cinci de ani, cu reputaia intact printre
delincvenii i admiratorii acestora.
Nu mai vnd arme, i anun Aubrey. Nici din cele mari, zgomotoase,
care doboar uile, nici de alt fel.
tim c te-ai pensionat
De-adevratelea, o asigur Aubrey.
dar mai ai prieteni n toate locurile ru famate.
Trandafirul sta e numit Black Velvet8, zise Aubrey. Roul e att de
ntunecat, nct n unele locuri pare negru.
Nu i nscenm nimic, l asigur Carson. Niciun procuror n-o s
iroseasc mii de ore de munc pentru a vr la nchisoare un grdinar
octogenar inofensiv.
n plus, interveni Michael, o s te prefaci c ai Alzheimer i o s faci
juriul s izbucneasc n lacrimi.
French Perfume nu se compar cu acesta n privina mirosului, i spuse
Aubrey lui Carson, dar Black Velvet mi se pare un trandafir mai potrivit
pentru tine.
Avem nevoie de dou pistoale Desert Eagle .50 Magnum.
Impresionat, Michael o ntreb pe Carson:
De asta avem nevoie?
N-am spus c vreau ceva zgomotos? Dac ai avea dou inimi i ai fi
nimerit n piept de un glon de calibrul la, ambele ticitoare ar fi fcute
buci.
Aubrey i oferi un trandafir Black Velvet lui Carson, care l accept fr
niciun chef. inea cte o floare n fiecare mn, prnd dezorientat.
De ce nu le rechiziionezi cu ajutorul poliiei? o ntreb Aubrey.
Pentru c o s omorm un om care ar iei liber i rznd din tribunal,
dac l-am aduce n faa justiiei, l mini ea.
Ochii lui Aubrey luceau plini de interes, n umbra plriei sale.
Nu avem microfoane, l asigur Carson. Poi s ne pipi.
Drag, mi-ar plcea s te pipi, spuse Aubrey, dar nu ca s caut un
microfon. N-ai vorbi aa cum vorbeti dac ai avea unul.

8 Catifeaua Neagr (n.tr.).


61
Am nevoie, pentru pistoale, de o sut de cartue, cu vrful retezat, de
calibrul .50 Action Express, cu greutatea de 21 de grame, i preciz Carson.
Formidabil. Asta nseamn, probabil, c la gura evii glonul o s aib o
vitez de vreo patru sute aptezeci de metri pe secund, deduse Aubrey.
Vrem ca tipii ia s fie mori de-a binelea. Mai avem nevoie de dou
puti de vntoare. Cu gloane mari, pentru uri, nu pentru cprioare.
Pentru uri, nu pentru cprioare, repet Michael, dnd din cap, ca i
cum ar fi fost ncntat de situaie i nu de-a dreptul ngrozit.
Cu putere mare de oprire, spuse Aubrey, admirativ.
Mare, l aprob Michael.
Semiautomat, ca s putem trage al doilea foc folosind o singur mn,
continu Carson. Poate marca Urban Sniper. Care-i lungimea evii la putile
astea?
Patruzeci i doi de centimetri, i rspunse Aubrey.
Am fi vrut s fie tiat la treizeci i doi. Dar avem rapid nevoie de
arme, nu avem timp s ateptm s fie modificate.
Ct de iute?
Astzi. Curnd. Dac e posibil, acum. Urban Sniper, SGT, Remington
acceptm orice puc de-o marc bine-cunoscut care a fost deja modificat
ca s corespund caracteristicilor.
Avei nevoie de curele de-un asemenea fel, nct s purtai arma
atrnat pe umr i s tragei de la old, le spuse Aubrey.
Deci, unde trebuie s ne ducem? ntreb Carson, innd nc n fiecare
mn cte un trandafir, ca i cum ar fi participat la o manifestaie pentru
sfritul tuturor rzboaielor.
Aubrey i privi, pe ea i pe Michael, timp de o jumtate de minut,
continund, fr s-i dea seama, s tund trandafirii clic-clic, clic-clic, clic-
clic apoi spuse:
O grmad de arme ca s mpucai un individ. Cine-i tipul
Antihristul?
E bine aprat, i rspunse Carson. Trebuie s trecem de nite indivizi,
ca s ajungem la el. Dar i ia sunt nite jigodii.
Aubrey Picou zise fr convingere:
Poliitii o iau razna tot timpul. Cine ar putea s-i condamne, avnd n
vedere lipsa de sprijin i ct de mult sunt criticai? Nu-i cazul vostru. Voi n-o
luai razna.
i aminteti ce s-a ntmplat cu tatl meu? ntreb Carson.
Chestia aia a fost o scorneal, spuse Aubrey. Tatl tu n-a schimbat
tabra. A fost un poliist corect pn la sfrit.
tiu. Dar i mulumesc c mi-ai spus-o, Aubrey.
62
Cnd i plec uor capul acoperit de plria de soare, btrnul arta
precum Truman Capote travestit n doamn-care-se-duce-la-prnz.
Vrei s-mi spui c tii cine i-a lichidat pe el i pe mama ta?
Da, mini ea.
Doar pe cel care a apsat pe trgaci sau pe cel care a dat ordinul?
Tipul sta e la captul lanului trofic, spuse Carson.
Aubrey zise, uitndu-se la Michael:
Deci, cnd o s-l omori, o s vuiasc toat presa.
Lui Michael i se prea c ar fi mai bine s tac. Aa c ridic din umeri.
Aubrey nu se mulumi cu un simplu gest.
Probabil c o s fii ucis n timp ce vei face chestia asta.
Nimeni nu triete venic, i rspunse Michael.
Lulana spune c o s trim. Oricum, asta-i rzbunarea lui OConnor. De
ce ai muri tu pentru rzbunarea ei?
Suntem parteneri, i explic Michael.
Nu-i adevrat. Partenerii nu se sinucid.
Eu cred c putem s-l lichidm i s fugim, i rspunse Michael.
Un zmbet viclean terse de pe faa btrnului inocena anterioar.
Nici asta nu-i adevrat.
Aubrey, i spuse Carson strmbndu-se, nu-l sili s-i spun totul.
Vreau doar s aud ceva care s-i fac fapta credibil.
Faptul c ne ajui n-o s se ntoarc mpotriva ta, i fgdui Carson.
Poate c da, poate c nu. Sunt aproape convins. Draga mea, tiu care
sunt motivele tale. Vreau s le aud i pe ale lui.
S nu-i spui nimic, l avertiz Carson pe Michael.
Pi tie deja, i rspunse Michael.
Asta-i poanta. tie deja. Nu are nevoie s te aud pe tine spunndu-i. E
doar enervant.
Draga mea, nu-l insulta pe btrnul Aubrey. Michael, de ce naiba ai
face aa ceva?
Pentru c
Nu-i spune! l ntrerupse Carson.
o iubesc.
Rahat! exclam Carson.
Aubrey Picou rse ncntat.
Sunt nebun dup povetile de iubire. D-mi numrul telefonului
celular, iar omul cu lucrurile o s te sune n cel mult dou ore, ca s-i spun
unde i cum.
Aubrey Picou, ar trebui s te fac s nghii trandafirii tia, i spuse
Carson, agitnd cele dou tije de French Perfume i Black Velvet n faa lui.
63
Avnd n vedere c au fost parfumai de minile tale dulci, bnuiesc c
o s-mi plac gustul.
Carson arunc trandafirii pe pmnt.
Pentru chestia asta mi eti dator. Vreau s-mi mprumui banii ca s
pltesc armele.
De ce a face asta? ntreb Aubrey, rznd.
Pentru c i-am salvat viaa cndva. Iar eu n-am cteva mii de dolari
ascuni n osete.
Draga mea, nu-s un om cunoscut pentru generozitatea sa
n parte, asta ncearc s-i explice Lulana.
Btrnul se ncrunt i spuse:
Asta m face prta.
Nu i dac nelegerea se pecetluiete printr-o strngere de mn. Fr
hroage.
Nu m refeream din punct de vedere legal. Din punct de vedere moral.
Michael i spuse c auzul i-o luase razna. Nu se putea ca Aubrey s fi
folosit cuvntul moral.
Nu-i un lucru grav, dac fac doar legturile pentru ncheierea trgului,
spuse Aubrey, pentru c nu primesc niciun comision, nu ctig nimic. Dar
dac finanez treaba asta, chiar fr dobnd
Spusele btrnului o surprinser n mod evident pe Carson.
Fr dobnd?
Atunci se pare c am o oarecare responsabilitate, spuse el, artnd mai
degrab speriat dect ridicol, sub plria sa mare, cu boruri moi. Isus sta e
nspimnttor.
nspimnttor?
Adic, dac e mcar pe jumtate att de real pe ct spune Lulana
Pe jumtate att de real?
atunci trebuie s te gndeti la consecine.
Aubrey, spuse Carson, nu vreau s te jignesc, dar, innd seama de felul
n care i-ai trit viaa, nu cred c btrnul i nspimnttorul Isus o s fac
mare caz c mi-ai mprumutat banii pentru chestia asta.
Poate c n-o s fac. Dar am ncercat s m schimb.
Ai ncercat?
Aubrey i scoase plria, i terse fruntea transpirat cu o batist i i
puse plria la loc.
Toi tiu cine am fost, dar Lulana, Evangeline i Moses m trateaz cu
mult respect
i nu din cauz c le e team c ai putea s le tragi un glon n
genunchi.
64
Exact. E uimitor. Au fost foarte drgui cu mine fr niciun motiv, iar
dup un timp am nceput s vreau s fiu i eu drgu cu ei.
Ce chestie pariv! exclam Michael.
Aa e, fu de acord Aubrey. Chiar e. Lai nite oameni s-i ptrund n
via mai ales pentru c fac o plcint bun i te pomeneti c ncepi s
dai bani pentru opere de caritate.
N-ai fcut aa ceva! zise Carson.
Anul sta am dat deja aizeci de mii, mrturisi jalnic Aubrey.
Nu te cred.
Orfelinatul avea nevoie disperat de reparaii, aa c cineva trebuia s
fac ceva i s le umple oala cu sup.
Aubrey Picou a ajutat un orfelinat? se minun Michael.
V-a rmne recunosctor dac n-ai povesti nimnui despre asta. Am
o reputaie de aprat. Vechii amici ar putea s cread c m-am nmuiat sau
c m-am senilizat.
Secretul tu e n siguran, l asigur Carson.
Hei! exclam Aubrey, luminndu-se la fa. Mi-a venit o idee: v dau
bani, fr niciun mprumut. i folosii la ceea ce avei nevoie, iar ntr-o zi,
cnd o s stai mai bine cu monetarul, n-o s-mi dai banii napoi, ci o s-i
dai unei societi de binefacere, una care v place vou.
i crezi c aa o s-l fraiereti pe Isus? l ntreb Michael.
Ar trebui s mearg, i mrturisi Aubrey, ncntat de ideea sa. Oricum,
e ca i cum a da un teanc de bani unei coli pentru surzi, iar directorul colii
i-ar folosi ca s plteasc un desfru cu dou trfe.
Ai priceput ceva? o ntreb Michael pe Carson.
E prea metaforic pentru mine.
Poanta e c deturnarea i trfele n-ar fi vina mea, pentru c eu am dat
banii unei coli pentru surzi, le explic Aubrey.
Vrei ca n loc s-i dau napoi banii pe care mi i-ai mprumutat s-i dau
unei coli pentru surzi? ntreb Carson.
Ar fi drgu. ine minte, tu vei fi cea care vei rspunde pentru ceea ce
ai fcut n rstimpul la.
Ai devenit un adevrat teolog, remarc Michael.

65
CAPITOLUL 18

Dup ce trupul lui William, majordomul, i toate degetele sale retezate


fur ndeprtate din conac de ctre doi oameni de la Porile Milei, menajera-
ef, Christine, i camerista de la etajul trei, Jolie, curar sngele din hol.
Erika tia c, n calitate de stpn a casei, nu trebuia s se aeze n
genunchi, ca s le ajute. Victor n-ar fi fost de acord.
Din cauz c diferena de clas o mpiedica s le ajute pe cele dou, Erika
nu tia ce s fac; rmase n picioare i privi.
Sngele de pe podeaua de mahon fusese ters cu uurin, bineneles,
dar Erika fu surprins s vad c fusese curat de pe peretele zugrvit i de
pe covorul persan vechi, fr s lase nicio urm vizibil.
Ce substan de curat ai folosit? ntreb ea, artnd spre
recipientele din plastic, fr etichete, cu care erau narmate att Christine,
ct i Jolie.
Domnul Helios a inventat-o, i rspunse Jolie.
Trebuie s fi ctigat o avere cu ea.
N-a fost vndut niciodat publicului larg, o lmuri Christine.
A inventat-o pentru noi, i dezvlui Jolie.
Erika se minun c Victor avea timp s creeze noi produse pentru
ntreinerea casei, avnd n vedere cte avea pe cap.
Alte produse de curare nltur toate petele vizibile cu ochiul liber, i
explic n continuare Christine, dar las proteine din snge pe fibrele
covorului, pe care orice echip de investigaii a poliiei le-ar putea identifica.
Soluia asta cur totul.
Soul meu e foarte detept, nu-i aa? zise cu un pic de mndrie Erika.
E extraordinar de detept, spuse Christine.
Extraordinar, o aprob i Jolie.
Vreau foarte mult s-i fiu pe plac, spuse Erika.
Asta e o idee foarte bun, zise Jolie.
Cred c l-am suprat n dimineaa asta.
Christine i Jolie se privir cu neles, dar niciuna din ele nu-i rspunse
Eriki.
M-a btut cnd am fcut sex, continu aceasta.
ntruct nlturaser toate petele de snge, Christine i ddu ordin lui
Jolie s-i continue sarcinile de diminea n apartamentul stpnului. Cnd
rmase singur cu Erika n hol, spuse:

66
Doamn Helios, scuzai-m c sunt att de direct, dar nu trebuie s
vorbii despre viaa dumneavoastr particular cu domnul Helios n faa
cuiva din echipa de ntreinere a casei.
Erika se ncrunt i ntreb:
Nu trebuie?
Nu. Niciodat.
De ce nu?
Doamn Helios, sunt sigur c subiectul comportamentului n
societate a fcut parte din informaiile despre maniere i etichet care v-au
fost descrcate.
Da, presupun c a fcut parte. Adic dac tu crezi c trebuie s fi fcut
parte.
Cu siguran, trebuie s fi fcut parte. Nu trebuie s discutai despre
viaa dumneavoastr sexual cu nimeni, n afar de domnul Helios.
Chestia e c m-a btut n timp ce fceam sex, chiar m-a mucat o dat,
i m-a insultat n toate felurile. M-am simit tare ruinat.
Doamn Helios
E un om bun, un om mare, deci trebuie s fi fcut ceva teribil de ru ca
s-l fac s m loveasc, numai c nu tiu ce l-a suprat.
Ai fcut-o din nou, zise nerbdtoare Christine. Ai vorbit despre viaa
dumneavoastr particular cu domnul Helios.
Ai dreptate, am vorbit. Dar dac ai putea s m ajui s neleg ce am
fcut ca s-i displac soului meu, asta ar fi bine att pentru mine, ct i
pentru Victor.
Privirea lui Christine era tioas i ferm:
tii c suntei a cincea Erika?
Da. i sunt decis s fiu ultima.
Atunci poate c ar fi mai bine s nu discutai despre sex nici mcar cu
el.
Nici mcar cu Victor? Dar atunci cum o s aflu de ce i-am displcut?
Privirea tioas a lui Christine deveni mai ptrunztoare.
Poate c nu i-a displcut.
Atunci de ce m-a lovit, m-a tras de pr i mi-a ciupit
Iari o facei.
Dar trebuie s vorbesc cu cineva despre asta, i rspunse Erika
frustrat.
Atunci vorbii cu oglinda, doamn Helios. E singura conversaie sigur
pe care o putei avea n legtur cu acest subiect.
i la ce ar folosi asta? O oglind e un obiect nensufleit. Doar dac nu-i
vorba de una magic, precum n Alb-ca-zpada i cei apte pitici.
67
Cnd o s v privii n oglind, doamn Helios, ntrebai-v ce tii
despre sadismul sexual.
Erika se gndi la termenul auzit.
Nu cred c face parte din cunoaterea mea programat.
Atunci cel mai bun lucru pe care putei s-l facei e s v instruii i
s ndurai. Dac asta e tot, v rog s m scuzai, dar m ateapt o grmad
de treburi.

68
CAPITOLUL 19

Rpitul uor al tastaturii calculatorului sub degetele sprintene ale lui


Vicky Chou, n timp ce aceasta compunea o scrisoare, era singurul sunet din
acea dup-amiaz de var. De fiecare dat cnd se oprea din tastat, tcerea
care urma prea aproape la fel de profund ca surzenia.
Cea mai slab adiere a aerului umed i fierbinte agita perdeaua subire,
dar nu producea nici cea mai mic oapt. Afar, ziua era lipsit de cntecul
psrilor. Dac pe strad treceau maini, atunci o fceau cu graia amuit a
unei nave fantom care plutea fr vnt pe o mare sticloas.
Vicky Chou lucra acas ca transcripionist medical. Acas nsemna
locuina lui Carson OConnor, unde primea gzduire i mas gratuite, n
schimbul ngrijirii lui Arnie, fratele lui Carson.
Unii dintre prietenii ei credeau c-i vorba de o nelegere ciudat i c
Vicky fcuse o afacere proast. n realitate, ea se considera pltit prea mult,
ntruct gazda ei, Carson, o salvase pe sora lui Vicky, Liane, de la nchisoarea
pe via pentru o crim pe care nu o comisese.
La patruzeci i cinci de ani, Vicky era vduv de cinci ani i nu avusese
copii iar faptul c locuia acolo i oferea beneficiul suplimentar de a simi c
face parte dintr-o familie. Arnie era ca un fiu pentru ea.
Dei autist, biatul i fcea rareori probleme. Era preocupat de sine nsui,
linitit i simpatic n felul su. Vicky i pregtea de mncare, dar n celelalte
privine biatul se descurca singur.
i prsea rareori camera i nu pleca din cas dect atunci cnd Carson
voia s-l ia cu ea. Chiar i atunci, ieea fr niciun chef.
Vicky nu avea de ce s fie ngrijorat c Arnie ar fi putut s plece de acas.
Cnd pleca, o fcea n trmul su interior, care-l interesa mai mult dect
lumea real.
Cu toate acestea, tcerea ncepu s i se par ciudat lui Vicky i o cuprinse
nelinitea, care cretea cu fiecare pauz de tastat.
n cele din urm, femeia se ridic de la pupitru i se duse s vad ce face
Arnie.
Camera lui Vicky, de la etajul doi, avea o mrime plcut, dar cea a lui
Arnie de dincolo de hol era de dou ori mai mare dect a ei. Un zid dintre
dou dormitoare fusese drmat, ca s i se ofere lui Arnie spaiul de care
avea nevoie i o baie mic, numai pentru el.

69
Patul i noptiera fuseser aezate ntr-un col. La picioarele patului se
gsea un televizor cu un DVD-player, pe o comod pe rotile.
Castelul ocupa o parte semnificativ a ncperii. Patru msue alctuiau o
platform de trei metri pe patru, pe care Arnie ridicase o minune din piese
de lego, conceput cu mult inteligen i executat inndu-se seama de
cele mai obsedante amnunte.
De la turnuri la zidurile mprejmuitoare, de la ferestrele zbrelite i
creneluri, la fortrea i de la turnuleele cele mai nalte pn la zidurile
exterioare, trecnd prin curtea interioar, pn la magazii, grajduri i
fierrie, minunea lego de doisprezece metri ptrai prea a fi dispozitivul cu
care se apra Arnie de o lume nspimnttoare.
Biatul sttea acum pe un scaun de birou pe rotile, pe care l folosea cnd
lucra la castel sau cnd sttea, pur i simplu, i se uita vistor la el. Pentru
oricine n afar de Arnie, construcia din piese de lego era complet, dar
biatul nu era mulumit; lucra la ea n fiecare zi, completndu-i
maiestuozitatea i mbuntindu-i capacitatea de aprare.
Dei avea doisprezece ani, Arnie prea mai mic. Era zvelt i palid ca un
copil din nord la sfritul unei ierni lungi.
Biatul nu-i ridic privirea spre Vicky. Nu-i plcea s priveasc pe cineva
n ochi i rareori accepta s fie atins.
Dar avea n el o anumit blndee, o melancolie care o emoiona pe
femeie. Iar biatul tia mai multe despre lume i despre oameni dect
crezuse ea la nceput.
ntr-o zi grea, cnd lui Vicky i era dor de Arthur, rposatul ei so, mai
mult dect putea ndura, Arnie reacionase la starea ei de spirit dei Vicky
nu-i exprimase n mod deschis suferina i-i spusese, fr s se uite la ea:
Eti att de singur pe ct vrei s fii, iar el n-ar fi vrut niciodat s fii.
Dei femeia ncercase s-l atrag pe biat ntr-o discuie, acesta nu mai
adugase nimic.
Vicky avusese de-a face n ziua aceea cu un aspect mai misterios al
autismului n general i al lui Arnie n particular, dect cunoscuse anterior.
Izolarea biatului depea puterea de vindecare a lui Vicky, dar Arnie ieise
din acea izolare pentru a o consola, n singurtatea ei.
Simise afeciune pentru biat i naintea acelui moment. Dup aceea,
afeciunea se transformase n dragoste.
Acum spuse, n timp ce-l privea lucrnd la castelul su:
ntotdeauna am crezut c-i perfect castelul aa cum este dar tu ai
gsit ntotdeauna o cale ca s-l faci i mai deosebit.
Biatul nu ddu vreun semn c i-ar fi simit prezena, dar femeia era
sigur c o auzise.
70
Vicky l ls s-i vad de treab i se ntoarse pe hol. Rmase n capul
scrilor, ascultnd tcerea persistent de dedesubt.
Arnie era unde trebuia s fie, era n siguran. Dar tcerea nu prea
panic, ci grea, ca i cum o ameninare fusese conceput i era n pragul
unei nateri zgomotoase.
Carson spusese c ea i Michael lucrau la un caz care putea s vin acas
dup noi i o avertizase pe Vicky s fie foarte atent n privina siguranei
sale i a biatului. Ca urmare, femeia ncuiase att ua din fa, ct i pe cea
din spate, i nu lsase deschis nicio fereastr de la primul etaj.
Dei tia c nu uitase nicio ncuietoare, niciun zvor netrase, tcerea de
dedesubt parc o striga, o ateniona.
Cobor scara i ddu ocol camerei de zi, dormitorului i bii lui Carson,
buctriei, verificnd c uile i ferestrele erau ncuiate. Gsi totul aa cum
i amintea c le lsase.
Jaluzelele pe jumtate trase i perdelele subiri fcuser ca parterul s fie
ntunecos. De fiecare dat cnd Vicky aprindea o lamp ca s-i uureze
inspecia, avea grij s-o sting nainte s plece mai departe.
Camera lui Carson era singura parte a parterului care beneficia de aer
condiionat. Aparatul montat n fereastr era prins n uruburi i nu putea fi
mutat fr a nu se face mult zgomot, nct acesta l-ar fi trdat pe un eventual
individ cu mult nainte ca acesta s ptrund efectiv n locuin. Pentru
moment, aparatul de aer condiionat atepta s fie pornit. Ca i dispozitivele
similare din camerele lui Vicky i Arnie, el era folosit doar ca s faciliteze
instalarea somnului.
Cu ferestrele nchise, ncperile de jos erau ncinse, sufocante. Cnd
ajunse n buctrie, Vicky deschise ua de sus a frigiderului, nu pentru c ar
fi avut nevoie de ceva din congelator, ci pentru c adierea rece ca gheaa ce-i
mngia faa era nviortoare.
Ajuns din nou n camera ei de la etajul doi, realiz c tcerea casei o
ngrijora. I se prea a fi tcerea unei securi ridicate, dar care nu fusese
cobort nc
Era ridicol. Se speria singur. Un caz de isterie n plin zi.
Vicky i porni CD-playerul i, cum Carson nu era acas ca s-o deranjeze,
ddu volumul mai tare ca de obicei.
Discul era o colecie de melodii de succes ale mai multor artiti. Billy Joel,
Rod Stewart, The Knack, Supertramp, Bee Gees, Gloria Gaynor, Cheap Trick.
Muzica tinereii ei. Arthur o ceruse de nevast. Fuseser att de fericii
mpreun. Pe atunci, nu prea erau ateni la ce nsemna timpul. Credeau c
aveau s triasc venic.

71
Reveni la scrisoarea pe care o compunea i cnt mpreun cu CD-ul, cu
sufletul nlat de muzic i de amintirea zilelor mai bune, izgonind tcerea
tulburtoare.

Cu podeaua casei apsnd deasupra capului su, nconjurat de mirosul
pmntului gol i al mucegaiului, cufundat n bezn adic ntr-o situaie n
care oricare altul ar fi trecut de la claustrofobie la panica acut de a nu fi
ngropat de viu , Randal ase, copilul Porilor Milei, se simea protejat,
chiar comod.
Ascult cum femeia coboar scrile i merge din camer n camer, ca i
cum ar fi cutat ceva ce pierduse. Apoi femeia se ntoarse la etajul doi.
Cnd auzi muzica filtrndu-se n jos, din naltul casei, Randal tiu c se
ivise oportunitatea pe care o dorea. Datorit intensitii muzicii rock-and-
roll, zgomotul pe care l-ar fi fcut ptrunznd n locuina familiei OConnor
nu ar fi atras atenia nimnui.
Explorase cu atenie spaiul de sub cas, el nsui surprins de faptul c
devenise att de aventuros. Cu ct se ndeprta mai mult de Porile Milei
att n timp, ct i ca distan , cu att agorafobia l chinuia mai puin, iar el
i dorea s-i depeasc limitele.
nflorea.
Pe lng stlpii de beton pe care era cocoat cldirea, spaiul de sub cas
era strbtut de evi de ap, evi de canalizare, conducte de scurgere i evi
prin care treceau cabluri electrice. Toate acestea gureau podeaua cldirii.
Chiar dac Randal ar fi putut s demonteze una dintre conductele acelea,
niciunul dintre punctele de penetrare nu ar fi fost suficient de larg ca s-i
permit s treac.
Gsise i o trap. Avea cam un metru ptrat.
Balamalele i ncuietoarea erau n cealalt parte, unde nu putea s ajung.
Se prea c ua se deschidea n sus i n interior.
Lng trap, lipit de eava de gaz, se vedea o conduct flexibil, cu
diametrul de vreo douzeci de centimetri, care ieea n afara casei, erpuind
prin spaiul de sub cldire. Captul ndeprtat al conductei ieea printr-o
tietur fcut n bordura de nuiele mpletite.
Randal presupuse c era o gur de aerisire sau una de siguran, pentru
un sistem de nclzire cu gaz.
La o prim vedere, se pare c trapa se deschidea ntr-o central termic.
Un instalator putea s-o foloseasc pentru a cobor de la echipamentul de
deasupra la legturile de sub podea.

72
n casa aceea, Arnie OConnor, autist, dar n stare s zmbeasc uimitor,
poseda secretul fericirii. Biatul i va divulga de bunvoie acest secret sau
Randal ase i-l va smulge.
Stnd pe spate, Randal i trase genunchii la piept i aps trapa cu
picioarele. Pentru a ptrunde n cldire fcnd ct mai puin zgomot cu
putin, mri treptat apsarea. ncuietoarea i balamalele scrir, n timp
ce trgeau de uruburile de prindere.
Randal i dubl eforturile atunci cnd un cntec deosebit de zgomotos
rsun prin cas. Trapa se deschise cu un pocnet de uruburi sfiind
lemnul, cu un zngnit de metal rsucit.
Fericirea avea s fie curnd a sa.

73
CAPITOLUL 20

Cindi voia ca dup ntlnirea cu Victor s se duc la un complex


comercial, dar Benny ar fi preferat s discute despre metode de decapitare.
Conform actelor, Cindi i Benny Lovewell aveau douzeci i opt, respectiv
douzeci i nou de ani, dei, de fapt, ieiser din bazinele de creaie doar de
nousprezece luni.
Formau un cuplu artos. Mai mult, fuseser concepui s fie un cuplu
artos.
Fiecare n felul su era atrgtor, bine mbrcat, cu un zmbet strlucitor,
cu voce melodioas i rs molipsitor. Vorbeau blnd i politicos i reueau,
de obicei, s stabileasc imediat relaii cu oricine se ntlneau.
Cindi i Benny erau dansatori fenomenali, dei dansul nu era activitatea
lor preferat. Cea mai mare plcere a lor era de a ucide.
Membrii Rasei Noi nu aveau voie s ucid, cu excepia cazului cnd acest
lucru le era ordonat de creatorul lor. Celor doi Lovewell li se ordona
frecvent s fac asta.
Cnd un membru al Rasei Vechi urma s fie nlocuit cu o copie a sa, Cindi
i Benny erau ultimele figuri zmbitoare pe care acesta le vedea.
Cei care nu erau planificai s fie nlocuii de copii, dar care ajunseser
cumva s reprezinte o ameninare pentru
Victor sau care l jigniser erau i ei sortii s-i ntlneasc pe
Lovewelli.
Uneori, aceste ntlniri ncepeau ntr-un club de jazz sau ntr-o crcium.
Individul-int avea impresia c-i fcuse noi prieteni pn cnd, ceva mai
trziu, o strngere de mn sau un srut pe obraz, de desprire, se
transforma, cu o vitez uluitoare, ntr-o strangulare violent.
Alte victime, care i vedeau pentru prima oar pe Lovewelli, nu aveau
nicio ans s-i cunoasc, abia dac aveau rgaz s le rspund zmbetului
lor orbitor, nainte s fie spintecate.
n ziua aceea de var, extrem de clduroas i de umed, Lovewellii se
plictiseau, nainte de a fi convocai la Porile Milei. Benny se descurca bine
cnd era vorba de plictiseal, dar plictiseala o mpingea uneori pe Cindi la
aciuni necugetate.
Dup ntlnirea cu Victor n cursul creia li se ordonase ca n
urmtoarele douzeci i patru de ore s i ucid pe detectivii OConnor i
Maddison, Benny dorise s nceap imediat planificarea asasinatului. Spera

74
c treaba putea fi rezolvat astfel nct s li se ofere oportunitatea s-l
dezmembreze de viu mcar pe unul din cei doi poliiti.
ntruct le era interzis s ucid aa cum ar fi dorit, ali membri ai Rasei
Noi triau invidiind liberul-arbitru n baza cruia i triau vieile cei din
Rasa Veche. Aceast invidie, ce devenea zi de zi tot mai puternic, se
manifesta prin disperare i printr-o furie stpnit pe care nu aveau voie s
i-o manifeste.
Cindi i Benny, care erau nite asasini bine instruii, aveau nevoie s
acioneze aa cum credeau ei. Cnd Cindi insista s-i fac numrul, Benny o
lsa n pace, pentru c altfel bocea n asemenea hal, nct Benny, cu toat
tolerana sa uimitoare fa de plictiseal, se plngea de faptul c fusese
programat de creatorul su s nu fie capabil s se sinucid.
Cnd ajunser n centrul comercial, Cindi l conduse spre disperarea lui
Benny direct la Prunci i nci, un magazin care vindea haine pentru
sugari i copilai.
Brbatul spera c asta n-o s duc la o nou rpire de copii.
N-ar trebui s fim vzui aici, o avertiz el.
Nu vom fi. Aici nu lucreaz niciunul din Rasa Nou i absolut nimeni
din soiul nostru n-are vreun motiv s cumpere ceva din magazinul sta.
Nici noi nu avem vreun motiv.
Femeia intr n prvlie fr s-i rspund.
n timp ce Cindi scotocea printre rochiele i celelalte haine de pe rafturi
i de pe mese, Benny o urma, ncercnd s-i dea seama dac femeia avea s-
o ia razna, cum fcuse i alt dat.
n timp ce admira o rochi galben, cu guler ncreit, Cindi ntreb:
Nu-i adorabil?
E adorabil, fu de acord Benny. Dar ar arta mai bine dac ar fi roz.
Se pare c n-au modelul sta pe roz.
Pcat. Roz. Pe roz ar fi fantastic.
Membrii Rasei Noi erau ncurajai s fac sex ntre ei, n toate variantele,
ct de des i de violent le plcea. Era valva lor de eliberare a presiunii.
ns erau incapabili s se reproduc. Cetenii acelei lumi noi i
curajoase9 aveau s fie creai cu toii n bazine, aveau s ajung la maturitate
i instruii prin descrcare de date direct n creier, n doar patru luni.
De obicei, erau creai cte o sut deodat. n curnd, fermele de creare
aveau s nceap s produc cte o mie de fiine ale lumii noi.
Creatorul lor i rezervase toat creaia biologic pentru sine. Nu credea
n familii. Relaiile de familie distrgeau atenia oamenilor de la activitatea

9 Aluzie la romanul Brave New World, de A. Huxley, care descrie o lume a viitorului. (n.tr.).
75
mai important a societii ca ntreg, mpiedicau triumful total asupra
naturii i instalarea utopiei.
Cum ar fi lumea fr copii? se ntreb Cindi.
Mai productiv, spuse Benny.
Mohort, i replic ea.
Mai eficient.
Goal.
Femeile Rasei Noi fuseser proiectate i fabricate fr instinct matern. Nu
trebuiau s aib dorina de a nate.
Ceva nu era n regul cu Cindi. Invidia femeile Rasei Vechi pentru c
dispuneau de liberul-arbitru, dar le invidia i mai mult pentru posibilitatea
lor de a aduce copii pe lume.
O alt client, o gravid, intr n coridorul n care erau ei.
La nceput, chipul lui Cindi se lumin vznd pntecul umflat al femeii,
apoi se ntunec de gelozie i rutate.
Benny o prinse de mn i o trase n alt parte a magazinului:
Stpnete-te! Oamenii o s observe. Ari ca i cum ai vrea s-o omori.
Chiar vreau.
Amintete-i ce eti.
O femeie stearp, rspunse ea cu amrciune.
Nu asta. Eti o asasin. Nu poi s-i faci treaba dac chipul i trdeaz
menirea.
Bine. D-mi drumul la mn.
Calmeaz-te! Linitete-te!
Zmbesc.
E un zmbet fals.
Femeia reveni la zmbetul strlucitor.
Aa-i mai bine, o asigur el.
Cindi lu un pulover mic, roz, pe care erau aplicai fluturi colorai, i i-l
art lui Benny.
Nu-i aa c-i drgu?
E drgu, fu de acord brbatul. Dar ar arta mai bine dac ar fi
albastru.
Nu vd modelul sta pe albastru.
Ar trebui s ne apucm de treab.
Vreau s m mai uit puin.
Avem o treab de fcut, i reaminti el.
i dispunem de douzeci i patru de ore pentru asta.
Vreau s-l decapitez pe unul din ei.

76
Sigur c vrei. ntotdeauna vrei. i o s-o facem. Dar mai nti vreau s
gsesc un costum de dantel cu adevrat frumos.
Cindi o lua razna. Voia cu disperare un copil. Era bolnav psihic.
Dac Benny ar fi sigur c Victor o va lichida pe Cindi i va fabrica o Cindi
Doi, ar fi raportat cu luni n urm tulburrile ei. Era ngrijorat ns de faptul
c Victor se gndea la ei ca la o echip i c dup dispariia partenerei sale l-
ar fi lichidat i pe el.
Nu voia s fie omort i nmormntat ntr-o groap de gunoi, iar Benny
Doi s aib parte de toate binefacerile vieii.
Dac ar fi fost ca alii din soiul lui, clocotind de furie i fiindu-i interzis s
i-o exprime prin orice mod satisfctor, Benny Lovewell ar fi fost fericit s
fie lichidat. Lichidarea ar fi fost singura sa speran de a-i gsi pacea.
ns i se permisese s ucid. Putea tortura, mutila i dezmembra. Spre
deosebire de ali membri ai Rasei Noi, Benny avea pentru ce s triasc.
sta e att de drgu, spuse Cindi, pipind un costum de marinar
pentru un copil de doi ani.
Benny oft i ntreb:
Vrei s-l cumperi?
Da.
Aveau acas o colecie secret de veminte pentru prunci i copilai. Dac
cineva din Rasa Nou ar descoperi ascunztoarea cu haine de copii a lui
Cindi, aceasta ar fi nevoit s dea o grmad de explicaii.
Bine, se nvoi el. Cumpr-l iute, nainte s ne vad cineva, i hai s
plecm de aici.
Dup ce o s terminm cu OConnor i cu Maddison, putem s ne
ducem acas i s ncercm?
Prin s ncercm, Cindi nelegea s ncercm s avem un copil.
Fuseser creai sterili. Cindi avea vagin, nu i uter. Spaiul pentru
reproducere fusese destinat altor organe, de care dispunea doar Rasa Nou.
Rezultatul sexului ntre ei doi nu putea fi un copil, cum nu putea fi un
pian.
Cu toate acestea, Benny spuse, ca s-o liniteasc.
Sigur. Putem ncerca.
O s-i omorm pe OConnor i pe Maddison, relu ea, i o s-i
spintecm ct de mult vrei, o s le facem toate chestiile alea amuzante care
i plac i apoi o s facem un copil.
Femeia era nebun, dar trebuia s-o accepte aa cum era. Dac ar fi putut
s-o omoare, ar fi omort-o, dar el nu putea s-i ucid dect pe cei desemnai
anume s fie ucii.
Pare minunat, spuse el.
77
O s fim primii din soiul nostru care o s aib un urma.
O s ncercm.
Voi fi o mam minunat.
Hai s cumprm costumul de marinar i s plecm de aici.
Poate c o s avem gemeni

78
CAPITOLUL 21

Erika prnzise singur n sufrageria mobilat pentru aisprezece


persoane, n mijlocul unor opere de art care valorau trei milioane de dolari
i avnd pe mas buchete proaspete de cale i flori flamingo.
Dup ce termin, merse n buctrie, unde Christine sttea la chiuvet,
splnd farfuriile folosite la gustarea de diminea.
Toat mncarea din casa aceea era servit n seturi de porelan de
Limoges, iar Victor n-ar fi permis ca asemenea porelanuri fine s fie puse n
maina de splat vase. Toate buturile erau servite n pahare de cristal, fie
Lalique, fie Waterford, care trebuiau de asemenea s fie splate manual.
Dac o farfurie avea o zgrietur sau un pahar era ciobit, trebuiau
aruncate. Victor nu tolera imperfeciunile.
Dac anumite maini erau necesare i utile, chiar benefice, multe dintre
acestea, care fuseser inventate ca s ia locul servitorilor, erau privite totui
cu dispre de Victor. Standardele sale privind serviciile personalului
fuseser formate n alt secol, cnd clasele inferioare tiau s aib grij aa
cum se cuvine de nevoile superiorilor lor.
Christine?
Da, doamn Helios?
Nu fi ngrijorat. N-o s discut cu tine despre problemele mele sexuale.
Foarte bine, doamn Helios.
Dar sunt curioas n cteva privine.
Sunt convins, doamn. Totul este nou pentru dumneavoastr.
De ce i reteza William degetele cu dinii?
Nimeni nu poate s tie, n afar de William.
Nu-i un lucru raional, insist Erika.
Da, am remarcat i eu asta.
S fii un membru al Rasei Noi nseamn s fii raional n toate
privinele.
Asta e ideea, aprob Christine, dar cu o intonaie ciudat, pe care Erika
n-o putu interpreta.
tia c degetele nu aveau s-i creasc la loc, continu Erika. Era ca i
cum s-ar fi sinucis, muctur cu muctur. Dar noi nu suntem n stare de
autodistrugere.
Christine i rspunse, n timp ce rsucea o crp ud n interiorul unui
ceainic scump din porelan.

79
Doamn Helios, William n-ar fi murit din cauza a zece degete retezate.
Da, dar fr degete n-ar mai fi fost n stare s lucreze ca majordom.
Trebuie s fi tiut c avea s fie lichidat.
Doamn Helios, n starea n care l-ai vzut, William nu mai avea
capacitatea de a fi raional.
n plus dup cum tiau amndou , interdicia sinuciderii includea i
capacitatea de a crea circumstane care s impun lichidarea.
Vrei s spui c William a avut un soi de pan mintal? ntreb Erika,
iar ideea o fcu s se nfioare. Sunt sigur c aa ceva nu-i posibil.
Domnul Helios prefer termenul ntrerupere a funcionrii. William a
suferit o ntrerupere a funcionrii.
Asta sun mai puin grav.
Nu-i aa?
Dar Victor l-a lichidat.
Da, nu-i aa?
Dac unul din Rasa Veche ar fi fcut aa ceva, lumea ar fi spus c s-a
icnit. C a nnebunit.
Da, dar noi le suntem superiori n toate privinele, aa c muli termeni
care li se pot aplica lor nu ne pot descrie pe noi. Noi avem nevoie de o
gramatic nou a psihologiei.
Din nou, cuvintele lui Christine fuseser rostite cu o intonaie stranie,
sugernd c voia s spun altceva dect spusese.
Nu neleg, opti Erika.
O s nelegei. Dac vei rmne n via suficient de mult timp.
Erika zise, strduindu-se nc s neleag spusele menajerei:
Cnd l-ai sunat pe soul meu ca s-i raportezi c William i reteza
degetele cu dinii, ai zis: Avem o alt Margaret. Ce-ai vrut s spui?
Christine cur o farfurie i o puse cu grij pe usctor, apoi rspunse:
Margaret a slujit ca buctar pn acum cteva sptmni. Era aici de
aproape douzeci de ani, ca i William. Dup un episod a fost nevoie s
fie nlturat. E pregtit o nou Margaret.
Ce episod?
ntr-o diminea, pe cnd se pregtea s fac nite cltite, a nceput s-
i izbeasc faa de tigaia fierbinte, uns cu grsime.
S-i izbeasc faa?
Iar i iar, ritmic. De fiecare dat cnd i ridica faa din tigaie, Margaret
spunea timp, iar nainte s o coboare din nou, repeta cuvntul. Timp, timp,
timp timp timp cu aceeai ardoare cu care William spunea tic, tac, tic, tac.
Ce chestie inexplicabil! exclam Erika.
N-o s vi se mai par dac vei tri suficient de mult.
80
Christine, vorbete-mi clar, i ceru frustrat Erika.
Clar, doamn Helios?
Am ieit de puin timp din container i sunt foarte naiv deci
instruiete-m. E n regul? Ajut-m s neleg.
Dar vi s-au descrcat date direct n creier. De ce altceva ai mai avea
nevoie?
Christine, nu sunt dumanul tu.
Menajera-ef se ndeprt de chiuvet, i terse minile cu un ervet i
spuse:
Doamn Helios, tiu c nu suntei. ns nici nu-mi suntei prieten.
Prietenia este nrudit cu dragostea, iar dragostea e periculoas. Dragostea
distrage muncitorii de la realizri maxime, tot aa cum face i ura. Nimeni
din Rasa Nou nu este prietenul sau dumanul altuia.
Eu eu nu am aceast atitudine n programul meu.
Doamn Helios, asta nu-i n program. Este rezultatul natural al
programului. Toi suntem muncitori cu valoare identic. Muncitori pentru o
cauz mrea, pentru supunerea naturii i construirea societii perfecte,
utopia apoi mai departe, ctre stele. Valoarea noastr nu const n
mpliniri individuale, ci n mplinirea noastr ca societate. Nu-i adevrat?
Este?
Doamn Helios, spre deosebire de noi, vi s-a permis s avei umilin i
ruine, deoarece creatorului nostru i place ca soia sa s aib asemenea
caliti.
Erika simi c ar putea avea o revelaie nedorit. ns ea, nu Christine,
insistase s deschid subiectul.
Emoiile sunt chestii amuzante, doamn Helios. Poate c, la urma
urmei, e mai bine s ne limitm doar la invidie, furie, team i ur pentru
c aceste simminte sunt ciclice. Se ntorc fr ncetare asupra ta, ca un
arpe ce-i nghite coada. Nu duc la nimic i te mpiedic s te gndeti la
speran, lucru esenial atunci cnd sperana nu se va mplini niciodat.
ocat de mhnirea din glasul i din ochii lui Christine, Erika fu cuprins
de compasiune fa de menajer. Puse o mn pe umrul femeii, ncercnd
s-o consoleze.
Dar umilina i ruinea, continu Christine, pot s se transforme n
mil, indiferent dac el vrea s simi mila sau nu. Mila duce la compasiune.
Compasiunea la regret. i la multe altele. Doamn Helios, vei fi n stare s
simii mai mult dect simim noi. Vei nva s sperai.
Erika simi o greutate pe suflet, o povar apstoare, dar nu-i putu da
seama de natura ei.

81
Doamn Helios, dac vei fi n stare s sperai, acest lucru va fi teribil
pentru dumneavoastr. Pentru c destinul dumneavoastr este, n mod
fundamental, acelai ca i al nostru. Nu avei liber-arbitru. Sperana
dumneavoastr nu se va ndeplini niciodat.
Dar William Cum explic chestia asta ce s-a ntmplat cu William?
Timpul, doamn Helios. Timp, timp, tic, tac, tic, tac. Aceste trupuri
uluitoare, rezistente la boli, pe care le avem ni s-a spus ct timp vor dura?
Probabil o mie de ani, spuse Erika, pentru c acesta era numrul din
pachetul despre sine, din instruirea ei descrcat direct n creier.
Lipsa de speran poate fi ndurat, zise Christine, cltinnd din cap.
Dar nu timp de o mie de ani. Pentru William, pentru Margaret au fost
suficieni doar douzeci de ani. Dup care au avut parte de o ntrerupere a
funcionrii.
Umrul tare al menajerei nu se nmuiase sub atingerea stpnei. Erika i
retrase mna.
Doamn Helios, atunci cnd vei avea capacitatea de a spera, atunci
vei ti fr urm de ndoial c aceasta nu se va ndeplini niciodat. Nu cred
c vei rezista douzeci de ani. Nu cred c vei rezista nici mcar cinci.
Erika privi de jur mprejur n buctrie. Se uit la apa unsuroas din
chiuvet. La farfuriile din rastelul pentru uscare. La minile lui Christine. n
cele din urm, o privi pe Christine n ochi i spuse:
mi pare ru pentru tine.
tiu, spuse Christine. ns eu nu simt nimic pentru dumneavoastr,
doamn Helios. i nici vreunul dintre ceilali nu va simi. Ceea ce nseamn
c suntei complet singur.

82
CAPITOLUL 22

Cealalt Ella, restaurant i bar n cartierul cunoscut sub numele Faubourg


Marigny, o zon plin de muzic de jazz i soul cum fusese cndva French
Quarter, era deinut i condus de o femeie care se numea Ella Fitzgerald. Nu
era celebra cntrea. Fusese curv i patroan de bordel, care economisise
i investise cu nelepciune banii ctigai cu trupul ei.
Carson i Michael fcur aa cum i instruise Aubrey Picou: i spuser
barmanului c vor s-l vad pe Godot.
O femeie n vrst puse jos berea din care sorbea, se rsuci cu scaunul i
le fcu o poz cu telefonul celular.
Plictisit, Carson i zise:
Bunico, nu-s un obiectiv turistic.
Du-te n m-ta, i replic femeia. Dac a ti c e prin apropiere o
trsur pentru un tur turistic, te-a duce n strad i i-a bga capul n curul
unui catr.
Dac vrei s-l vedei pe Godot, le explic barmanul, trebuie s trecei
de Francine.
nsemni pentru mine mai puin dect cina pe care am vomitat-o azi-
noapte, o asigur btrna pe Carson.
n timp ce transmitea poza cuiva, Francine i rnji lui Michael. i
mprumutase dinii de la Monstrul din Mlatin.
Carson, i aminteti c te-ai uitat n oglind azi-diminea i nu i-a
plcut ce-ai vzut?
Acum, brusc, m simt frumoas, i rspunse ea.
La viaa mea am cunoscut o grmad de tipe cu e obraznice, ca tine,
i niciuna dintre curvele alea nu avea creierul mai mare dect un bob de
mazre, i spuse Francine lui Carson.
Greeti complet, i spuse Michael bbuei. Am pus pariu pe ceva cu
prietena mea i i-a fcut un RMN la creier: e mare ct o nuc.
Francine i arunc alt zmbet tirb i galben:
Eti tare frumuel. Mai c te-a mnca.
Sunt mgulit, i rspunse el.
Amintete-i ce s-a ntmplat cu cina ei noaptea trecut, i reaminti
Carson.
Francine puse jos telefonul celular. Lu din bar un BlackBerry, pe care
primise un mesaj, evident un rspuns la fotografie.

83
Eti o gagic telecomunicabil total, Francine, noi zdravn prin
curentul informaiilor, i zise Michael.
Ai un cur tare i drgu, spuse Francine, apoi puse jos BlackBerry-ul i
se ridic de pe scaun. Vino cu mine, frumuelule. i tu, curvo.
Michael o urm pe btrn, arunc o privire ctre Carson i zise:
Vino, curvo, hai s ne distrm.

84
CAPITOLUL 23

Ca s ajute la urmrirea i la ulterioara execuie eficient a detectivilor


OConnor i Maddison, unul dintre oamenii lui Victor Dooley Snopes
fixase cu ajutorul unui magnet un emitor pe blocul motor al sedanului
poliiei, alimentndu-l de la baterie. Fcuse treaba asta n timp ce maina era
parcat n faa casei lui OConnor, pe cnd ea dormea netiutoare n
dimineaa aceea de var.
Dooley nu fusese programat ca asasin, dei i dorea s fi fost. Era ns un
spion cu o mulime de cunotine tehnice.
Cindi Lovewell trecu cu maina pe lng Dooley, care sttea n maina sa
PT Cruiser parcat n Faubourg Marigny. Lovewellii aveau o main de teren
un Mercury Mountaineer cu laturile vopsite n negru i cu fereastr n
spate care le facilita transportul discret al cadavrelor.
Lui Cindi i plcea vehiculul nu numai pentru c era puternic i funciona
bine, ci i pentru c avea mult spaiu pentru copiii pe care dorea s-i fac.
Cnd aveau s mearg la Administraia Gropii de Gunoi Crosswoods, la
nord de lacul Pontchartrain, cu o pereche de cadavre, ar fi fost drgu dac
acea cltorie ar fi fost o aventur de familie. Ar putea s se opreasc pe
drum, pentru un picnic
Benny, care sttea pe scaunul pasagerului din fa i privea punctul rou
care clipea lng centrul hrii stradale de pe ecranul sistemului lor de
navigare prin satelit, zise:
Poliitii trebuie s fi parcat chiar acolo, adug el, aruncnd o
privire spre vehiculele parcate pe lng care treceau, apoi uitndu-se pe
ecran.
Cindi trecu ncet pe lng un sedan fr nsemne, o rabl ieftin folosit
mult. Oamenii lui Victor erau ntotdeauna mai bine echipai dect aa-zisele
autoriti.
Femeia parc la col, la captul cvartalului. Permisul de conducere al lui
Benny era pe numele doctorului Benjamin Lovewell, iar maina avea plcue
de nmatriculare ale Departamentului de Medicin. Brbatul scoase din bord
un carton pe care scria MEDIC N MISIUNE i-l atrn de oglinda
retrovizoare.
Cnd urmresc o int, ucigaii profesioniti trebuie s poat parca ct
mai uor posibil. Cnd poliia vedea un vehicul ce mergea cu vitez mare,

85
dar care avea plcuele Departamentului de Medicin, presupuneau de cele
mai multe ori c oferul se grbea ctre un spital.
Lui Victor nu-i plcea s-i risipeasc fondurile pe tichete de parcare i pe
amenzi n trafic.
Cnd trecur, mergnd pe jos, de sedan i se apropiar de PT Cruiser,
Dooley coborse deja din main ca s le ias n ntmpinare. Dac ar fi fost
cine, ar fi fost ogar: slab, cu picioare lungi, cu figur ascuit.
Au intrat la Cealalt Ella, spuse Dooley, artnd spre restaurantul de
vizavi. Nu-s nici cinci minute de atunci. Ai omort pe cineva astzi?
nc nu, i rspunse Benny.
Dar ieri?
Acum trei zile, i spuse Cindi.
Ci?
Trei, zise Benny. Copiile lor erau gata.
Dooley se ntunec la fa de invidie.
Mi-a dori s pot s ucid nite oameni. Mi-a dori s-i omor pe toi.
Nu-i treaba ta, i zise Benny.
nc, adug Cindi, vrnd s spun c va veni ziua cnd Rasa Nou va
avea un numr suficient de mare de membri ca s-i duc rzboiul n mod
fi, iar cel mai mare mcel din istoria omenirii va marca rapida dispariie a
Rasei Vechi.
Totul e mult mai greu cnd trebuie s-i priveti n jurul nostru, s-i
vezi ducndu-i vieile aa cum vor, dup bunul plac, zise Dooley.
O pereche tnr trecu pe lng ei, mpreun cu doi copii blonzi, un biat
i o fat.
Cindi se ntoarse s-i priveasc. Voia s-i ucid pe prini chiar atunci,
acolo, pe trotuar, i s le ia copiii.
Potolete-te, i zise Benny.
Nu-i face griji. Nu va avea loc un alt incident, l asigur Cindi.
Foarte bine.
Ce incident? ntreb Dooley.
n loc s-i rspund, Benny i zise:
Poi s pleci. Ne descurcm singuri de aici ncolo.

86
CAPITOLUL 24

Lingndu-i din cnd n cnd buzele printre care se vedeau dinii cariai i
nglbenii, Francine i conduse pe Carson i pe Michael prin restaurant,
printr-o buctrie aglomerat, care ddea ntr-o magazie, i apoi pe o scar
abrupt.
La captul acesteia se gseau un palier ntins i o u albastr. Francine
aps pe butonul unei sonerii de lng u, dar nu se auzi niciun rit.
S n-o faci gratis, l sftui Francine pe Michael. O grmad de doamne
elegante ar fi fericite s te aib.
Apoi arunc o privire spre Carson i mri dezaprobator.
Stai departe de asta, i spuse Francine lui Michael. O s-i nghee
boaele, ca i cum le-ai fi cufundat n azot lichid.
Apoi i ls pe palier i ncepu s coboare anevoie treptele.
Ai putea s-o mpingi, i spuse Michael lui Carson, dar ar fi un lucru ru.
Dac Lulana ar fi aici, i rspunse Carson, pn i ea ar susine c Isus
ar fi de acord s-o mping.
Ua albastr fu deschis de un tip care arta ca n Star Wars: ndesat ca
R2-D2, chel precum Yoda, urt ca Jabba the Hutt.
Aubrey a garantat pentru voi, zise el, aa c n-o s v iau jucriile pe
care le purtai sub braul stng, nici chestia aia cu eav foarte scurt pe care
ai atrnat-o de centur chiar deasupra bucilor, donoar.
Bun ziua i ie, i spuse Michael.
S m urmai aa cum i urmeaz mama nite rute, cci dac facei
o micare greit, o s murii n ase feluri.
Camera de dincolo de ua albastr era mobilat doar cu o pereche de
scaune cu speteaz dreapt.
O goril ras, cu pantaloni negri, bretele, o cma subire, alb, i cu o
plrie turtit, sttea pe unul din scaune. Pe podeaua de lng scaunul su
se gsea un volum deschis un roman cu Harry Potter care, mai mult ca
sigur, fusese aezat pe podea cnd Francine apsase pe butonul soneriei.
Pe coapsele sale zcea o arm semiautomat de calibrul .12, iar individul
i rezemase ambele palme pe ea. Nu ndreptase arma ctre ei, dar ar fi fost
n stare s le arunce mruntaiele n aer nainte ca ei s apuce s-i scoat
pistoalele din tocuri i s le fac feele praf aa, de distracie, nainte ca
trupurile lor s ating podeaua.

87
Mergnd ca nite rute, Carson i Michael l urmar supui pe cel care-i
conducea i ptrunser pe o alt u ntr-o ncpere cu podeaua acoperit cu
linoleum galben crpat, lambriuri albastre, perei cenuii i dou mese de
poker.
n jurul mesei mai apropiate stteau trei brbai, o femeie i un travestit
asiatic.
Artau ca nceputul unei glume foarte bune, dar Michael nu-i putea
imagina poanta.
Doi dintre juctori beau Coca-Cola, doi aveau cutii de Dr. Pepper, iar n
faa travestitului se aflau un pahar cu trie i o sticl cu lichior de anason.
Niciunul dintre juctorii de poker nu prea s manifeste nici cel mai mic
interes pentru Carson sau Michael. Nici femeia, nici travestitul nu se uitar
la ei.
n mijlocul mesei erau teancuri de jetoane. Dac cele verzi erau de
cincizeci de dolari i cele negre de o sut, atunci la mna aceea erau n joc
vreo optzeci de mii de dolari.
Alt goril ras n cap sttea lng o fereastr. i inea arma ntr-un toc la
old i i puse mna pe ea cnd Carson i Michael trecur prin zona n care
i fcea datoria.
O a treia u i duse ntr-o sal de edine prpdit, care puea precum
cancerul de plmni. n jurul unei mese jerpelite, pe care se gseau
paisprezece scrumiere, se aflau dousprezece scaune.
n capul mesei sttea un brbat cu figur vesel, ochi albatri vioi i
musta. Plria sa Justin Wilson fusese ndesat pn la vrful urechilor
sale ca nite toarte de urcior.
Individul se ridic la apropierea lor, scond la iveal faptul c purta
pantaloni nali pn deasupra taliei, ntre buric i piept.
Mama-ra spuse:
Domnule Godot, dei miros de la o pot a oameni ai legii, tia au fost
garantai de Aubrey, deci s nu-mi facei boaele praf dac n-o s v
descurcai cu ei.
n dreapta i un pic n spatele brbatului cu urechi ca nite toarte de
urcior sttea Big Foot, n costum subire de bumbac. Individul fcea ca
gorilele de dinainte s par nite simpli cimpanzei.
Big Foot arta de parc ar fi fost n stare nu numai s-i omoare, dar i s-i
mnnce fr nicio provocare.
Godot, n schimb, era ospitalier. ntinse mna dreapt i zise:
Orice prieten al lui Aubrey mi e prieten i mie, mai ales cnd vine cu
bani ghea.
Michael strnse mna intens i spuse:
88
M gndeam c o s fie nevoie s ateptm ca s ajungem la
dumneavoastr, domnule Godot, nu invers. Sper c n-am ntrziat.
Ai ajuns exact la timp, l asigur Godot. i cine e ochioasa asta
ncnttoare?
Ochioasa asta ncnttoare, i rspunse Carson, e aia cu banii.
Asta te face i mai frumoas, declar Godot.
n timp ce Carson scotea dou teancuri groase, cu bancnote de o sut de
dolari, din buzunarele jachetei, Godot ridic una din cele dou valize de pe
podea, de lng scaunul su, i o puse pe mas.
Big Foot i pstr ambele mini libere.
Godot deschise valiza, dnd la iveal dou puti Urban Sniper, cu
cartuiere i curele. evile fuseser retezate la treizeci i doi de centimetri.
Putile erau vndute mpreun cu patru cutii de cartue pentru uri, nu
pentru cprioare.
Domnule Godot, suntei extraordinar, zise Carson.
Mama voia un fiu predicator, iar tata, Dumnezeu s-l odihneasc,
dorea s fiu sudor, ca i el, dar eu m-am rzvrtit mpotriva ideii de a fi un
cajun srac, mi-am gsit chemarea i iat ce-am ajuns!
A doua valiz era mai mic dect prima. Coninea dou pistoale Desert
Eagle .50 Magnum, cu finisaje de aur i titan. Alturi de pistoale erau
mpachetate cutiile cu muniia solicitat i dou ncrctoare goale pentru
fiecare pistol.
Suntei pregtii pentru reculul acestor montri? ntreb Godot.
Michael, care nu avea ncredere n pistoalele mari, i rspunse:
Nu, domnule. M atept s m trnteasc n cur.
Amuzat, Godot i explic:
Fiule, sunt ngrijorat pentru doamna, nu pentru un tip solid ca tine.
Un Eagle acioneaz blnd, spuse Carson, are reculul mai redus dect
ai crede. Sigur, bubuie zdravn, dar asta o fac i eu. Pot s-i vr toate cele
nou gloane din ncrctor ntre burt i gt, niciunul mai sus, niciunul
alturi de la zece metri.
Aceast declaraie l fcu pe Big Foot s se ridice, furios.
Stai locului, i porunci Godot paznicului su. Donoara nu m-a
ameninat. Doar s-a flit.
Carson nchise valiza care coninea pistoalele i zise:
Nu numeri banii?
Cred c ai vzut multe la viaa ta, dar a mai rmas ceva sfnt n tine. A
fi foarte surprins dac s-ar dovedi c mi-ai furat vreun bnu.
Banii sunt cu toii aici, spuse Carson, neputndu-i stpni un zmbet.

89
Domnule Godot, zise Michael, mi-a fcut plcere s fac afaceri cu
dumneavoastr, tiind c avem de-a face cu oameni adevrai.
Asta-i drgu din partea ta, i replic Godot. Foarte drgu i pare spus
din suflet.
Este, l asigur Michael. Chiar este.

90
CAPITOLUL 25

Randal ase sttea n dulapul centralei termice de la parter, ascultndu-l


pe Billy Joel cntnd ntr-o camer de la etaj.
Dulapul msura aproximativ doi metri pe doi metri i treizeci de
centimetri. Lucirea slab, albastr, a flcrii de control, i lumina slab ce se
strecura pe sub u erau suficiente pentru ca Randal s poat s evalueze
spaiul acela.
n cele din urm ptrunsese n casa autistului zmbitor, Arnie OConnor.
Secretul fericirii i era la ndemn.
Atepta acolo, n bezna plcut, n timp ce un cntec era nlocuit de altul,
apoi de altul. Se bucura de triumful su. Se aclimatiza n acest mediu nou. i
plnuia pasul urmtor.
i era speriat. Randal ase nu mai fusese niciodat ntr-o cas. Pn n
urm cu dou nopi locuise numai la Porile Milei. ntre momentul n care
fusese acolo i cel n care ajunsese aici, petrecuse o zi ascuns ntr-o lad de
gunoi; dar o lad de gunoi nu-i o cas.
Dincolo de ua dulapului l atepta un loc la fel de strin ca o planet din
alt galaxie.
i plceau lucrurile familiare. Se temea de nou. Nu agrea schimbrile.
Dup ce avea s deschid ua i avea s peasc dincolo de prag, tot ce
va fi n faa sa va fi nou i straniu. Totul va fi altfel, pentru totdeauna.
n timp ce tremura n ntuneric, Randal se gndea c locul su de cazare
de la Porile Milei, chiar i experienele chinuitoare la care l supunea Tatl
erau de preferat experienei care-l atepta.
Cu toate acestea, dup nc trei cntece, deschise ua i privi n spaiul de
dup ea, cele dou inimi ale sale bocnind de zor.
Razele de soare ce treceau prin geamul mtuit luminau cele dou maini
pe care le recunoscu din reclamele din reviste i din ceea ce vzuse pe
internet. O main spla haine. Cealalt le usca.
Simi miros de nlbitor i de detergent dincolo de uile nchise ale
dulapurilor de deasupra mainilor.
n faa sa era o spltorie. O spltorie. n momentul acela nu-i putea
imagina ceva care s sugereze mai puternic banalitatea plcut a vieii
cotidiene dect o spltorie.

91
Randal ase i dorea mai mult dect orice o via obinuit. Nu voia i
nu putea s fie un membru al Rasei Vechi, dar voia s triasc precum
acetia, fr s se chinuie ntruna i cu poria sa mic de fericire.
Experiena spltoriei reprezint un progres suficient pentru o zi. Randal
nchide linitit ua i rmne n dulapul ntunecos, ncntat de el nsui.
Retriete cu ncntare momentul cnd a zrit pentru prima dat
suprafeele smluite ale mainii de splat i ale celei de uscat, coul mare
de plastic pentru haine, care avea n el ceea ce trebuiau s fie mai multe
veminte murdare i mototolite.
Spltoria avea o podea din plci de vinilin, ca toate holurile i
majoritatea camerelor de la Porile Milei. Nu se ateptase la plci de
linoleum. Se gndise c totul avea s fie complet diferit de ceea ce cunoscuse
pn atunci.
Plcile de linoleum de la Porile Milei sunt cenuii, cu stropi de verde i
trandafiriu. n spltoria asta sunt galbene. Cele dou feluri de pardoseal
sunt, n acelai timp, diferite i identice.
n timp ce muzica de la etaj se mai schimb de cteva ori, Randal ncepe
s se simt ruinat de timiditatea sa. La urma urmei, privitul printr-o u n
spltoria familiei OConnor nu-i o fapt eroic.
Se minte singur. A sucombat n faa agorafobiei, a dorinei sale autiste de
a minimiza informaiile senzoriale.
Dac va continua n ritmul acela chinuitor, va avea nevoie de ase luni ca
s parcurg casa i s-l gseasc pe Arnie.
Nu putea s triasc un timp prea ndelungat sub cas, n spaiul de acolo.
n primul rnd, i era foame. Trupul su extraordinar era o mainrie care
necesita combustibil.
Pe Randal nu-l deranja s mnnce pianjenii, roztoarele, rmele i
erpii pe care i-ar fi gsit sub cas. Dar, judecnd dup numrul fpturilor pe
care le ntlnise pn atunci n spaiul acela, trmul acela ntunecos nu
coninea dect o mic parte din vnatul de care avea nevoie ca s
supravieuiasc.
Deschise din nou ua.
Minunata spltorie. Care-l atepta.
Iei din dulap i nchise ncet ua n urma sa, mai emoionat dect putea
spune.
Nu mai mersese pn atunci pe plci de linoleum de culoare galben.
Preau la fel ca cele cenuii. Tlpile pantofilor si scoteau un scrit uor.
ntre spltorie i buctrie se afla o u deschis.

92
Randal ase se opri la acest nou prag, minunndu-se. O buctrie e aa
chiar mai mult! cum i imagina c trebuie s fie, un loc cu numeroase
aparate i cu un farmec copleitor.
Putea s se mbete uor cu ambiana aceea. Trebuia s rmn treaz i
atent, pregtit s se retrag dac ar fi auzit pe cineva apropiindu-se.
Randal inteniona s evite s ajung fa n fa cu altcineva, pn cnd
avea s-l localizeze pe Arnie i avea s smulg de la acesta secretul fericirii.
Nu-i sigur ce se va ntmpla dac va ntlni pe cineva, dar e sigur c urmrile
nu vor fi plcute.
Dei fusese proiectat s fie autist pentru experienele Tatlui, ceea ce l
fcea deosebit de alii din Rasa Nou, era n mare parte programat ca i ei.
De exemplu, nu era n stare s se sinucid.
Nu avea voie s ucid, cu excepia cazului n care i ordona creatorul su
s fac asta. Sau cnd se apra.
Problema e c Randal, autist fiind, e teribil de fricos. Se simte ameninat
cu mult uurin.
Cnd se ascunsese n lada de gunoi, ucisese un vagabond care venise s
caute cutii goale de buturi carbogazoase i alte mici comori.
Probabil c vagabondul nu i-ar fi fcut niciun ru, poate c nici n-ar fi fost
capabil s-i fac vreun ru, dar Randal l trsese cu capul nainte n lada de
gunoi, i rupsese gtul i-l ngropase sub sacii de gunoi.
Avnd n vedere c lucrurile noi n sine l speriau, c cea mai mic
schimbare l nelinitea, o ntlnire cu un strin ar fi avut ca rezultat un act
violent de autoaprare. Nu avea nicio problem moral n privina asta.
Indivizii fceau parte din Rasa Veche i oricum aveau s moar, mai
devreme sau mai trziu.
Problema e c omorrea unui vagabond pe o alee pustie nu atrage atenia
nimnui; dar uciderea cuiva n casa aceasta avea s fie o treab zgomotoas
care avea s atrag atenia celorlali locatari, poate i a vecinilor.
Dar pentru c-i e foame i e convins c frigiderul conine ceva mai gustos
dect pianjenii i rmele, Randal ase iese din spltorie i ptrunde n
buctrie.

93
CAPITOLUL 26

Carson i Michael prsir barul Cealalt Ella, crnd fiecare cte o valiz
cu arme.
n calitate de fiic a unui detectiv despre care se spunea c fusese corupt,
Carson credea c era supravegheat de colegii ei din poliie cu mai mult
atenie dect erau poliitii obinuii, nelegea asta, nu o accepta i era
suficient de lucid ca s considere c poate doar i imagina.
Scpat de discuiile cu Francine cea slobod la gur i cu amabilul Godot,
Carson travers aleea ctre sedanul fr nsemne, privind cu atenie strada,
fiind pe jumtate convins c Divizia Afacerilor Interne o supraveghease tot
timpul i c avea s renune n orice clip la aceast supraveghere i s-o
aresteze.
Fiecare pieton prea s manifeste interes fa de Carson i Michael,
privind bnuitor la bagajele pe care le crau. Doi brbai i o femeie de
vizavi preau s se holbeze la ei cu o atenie special.
De ce ar iei cineva dintr-un restaurant cu o valiz? Nimeni nu cumpr
mncare pentru acas ntr-o asemenea cantitate.
Cei doi poliiti puser valizele n portbagajul sedanului, iar Carson iei cu
maina din Faubourg Marigny i ajunse n Quarter, fr s fie arestat.
Acum ce-o s facem? ntreb Michael.
Mergem.
Grozav.
i n timpul sta ne gndim.
La ce?
La culoarea dragostei, la sunetul scos cnd bai din palme cu o singur
mn. La ce te gndeti c ar trebui s ne gndim?
Nu am chef de gndit, i spuse Michael. Gnditul ne va ucide.
Cum o s ajungem la Victor Frankenstein?
Helios.
Helios, Frankenstein e acelai Victor. Cum ajungem la Victor?
Poate c-s superstiios, zise Michael, dar mi-a dori ca Victor s fi avut
alt prenume.
De ce?
Victor nseamn nvingtor, adic unul care-i nfrnge adversarii.
i aminteti de individul pe care l-am arestat anul trecut pentru dublul
asasinat din anticariatul de pe Royal?

94
Bineneles. Avea un al treilea testicul.
Ce legtur are asta? se roi ea, nerbdtoare. Noi n-am aflat asta
dect dup ce individul a fost arestat, acuzat i i-au fost notate n nchisoare
caracteristicile fizice.
N-are nicio legtur, recunoscu Michael. E doar un amnunt care mi-a
rmas n minte.
Voiam s-i spun c numele individului era Champ Champion i, cu
toate astea, era un ratat.
Numele lui adevrat era Shirley Champion, iar asta explic totul.
i-l schimbase, legal, n Champ Champion.
Cary Grant s-a nscut Archie Leach. Singurul nume care conteaz e cel
cu care te-ai nscut.
O s trag pe dreapta, tu o s cobori geamul i o s ntrebi pe orice
pieton vrei dac a vzut vreun film cu Archie Leach. O s vezi ct de mult
conteaz numele cu care te-ai nscut.
Marilyn Monroe era, de fapt, Norma Jean Mortenson, insist Michael,
iar asta explic de ce a sfrit din cauza unei supradoze.
E unul dintre momentele alea n care eti insuportabil?
tiu c, de obicei, asta e treaba ta, i replic brbatul. Ce-i cu Joan
Crawford? S-a nscut Luciile Le Sueur, ceea ce explic de ce-i btea copiii cu
umerae de haine fcute din srm.
Cary Grant n-a btut niciodat pe cineva cu umerae de haine i a avut
o via fabuloas.
Da, dar el a fost cel mai mare actor din istoria filmului. Regulile nu se
aplic i la el. Victor i Frankenstein sunt dou nume puternice, cele mai
puternice pe care le-am auzit, i s-a nscut cu ele. Nu conteaz ce spui tu, dar
m-a fi simit mai bine dac mama lui l-ar fi botezat Nancy.

Ce fac tia? ntreb nerbdtoare Cindi, privind din nou harta strzii
pe ecranul din bordul mainii.
Benny privea continuu ecranul, n timp ce Cindi ofa.
Individa cotete la captul fiecrui cvartal, ntoarce, merge n zigzag,
ocolete, ca un obolan orb ntr-un labirint! exclam el.
Poate c tiu c sunt urmrii.
Nu au cum s tie, i rspunse Benny. Nu pot s ne vad.
Fiind n stare s urmreasc sedanul prin intermediul semnalului
continuu al emitorului pe care-l ascunsese Doodley sub capot, Lovewellii
nu aveau nevoie s menin contactul vizual. Puteau s-l urmreasc lejer,
de la o distan de cteva cvartale, sau chiar s se in dup detectivi
mergnd pe strzi paralele.
95
tiu ce simte femeia aia, spuse Cindi.
Ce vrei s spui?
Ca un obolan orb ntr-un labirint.
N-am spus cum se simte. Nu tiu cum se simte. Am spus cum ofeaz.
n majoritatea timpului m simt ca un obolan orb ntr-un labirint,
spuse Cindi. i e fr copii, ca i mine.
Cine?
Detectivul OConnor. E suficient de btrn ca s fi avut cel puin o
jumtate de duzin de copii, dar nu are niciunul. E stearp.
Nu ai cum s tii c e stearp.
tiu.
Poate c nu vrea copii.
E femeie. Vrea.
A cotit din nou, de data asta la stnga.
Vezi?
Ce s vd?
E stearp.
E stearp pentru c a cotit la stnga?
Ca un obolan orb ntr-un labirint, spuse cu solemnitate Cindi.

Carson coti la dreapta pe Chartres Street i trecu pe lng extrem de
distrusa cldire Napoleon House.
Nici vorb c am putea s-l lichidm pe Victor la Biovision, spuse ea.
Prea muli oameni, prea muli martori, probabil nu toi sunt oameni fcui
de el.
Putem s-l omorm n main, cnd vine sau cnd pleac.
Pe strad? Dac reuim s nu murim n timp ce facem asta, nu vreau s
sfresc n nchisoarea pentru femei, mpreun cu toate fostele tale prietene.
S aflm rutina sa zilnic i s gsim locul de pe rut n care exist cei
mai puini spectatori, spuse Michael.
Nu avem timp s-i aflm rutina, i reaminti Carson. Acum suntem o
int. Amndoi tim asta.
Laboratorul secret despre care am discutat mai devreme. Locul n
care creeaz.
Nu avem timp nici de asta. n plus, trebuie s aib o paz mai bun
dect Fort Knox10.

10 Fort Knox - un depozit fortificat n care se pstreaz o mare parte din rezervele de aur ale SUA.
(n.tr.).
96
Paza din Fort Knox e supraevaluat. Bieii ri i-au venit de hac n
Goldfinger11.
Noi nu suntem bieii cei ri i nu suntem ntr-un film, i replic ea.
Locul cel mai bun n care putem s-i venim de hac e casa lui.
E un conac. Are mult personal.
Trebuie s trecem de servitori, s ajungem la el, s lovim repede i n
for, spuse Carson.
Noi nu suntem SWAT.
Nu suntem nici poliiti de la parcare.
i dac unii din personalul su sunt ca i noi? ntreb Michael.
Nu-i niciunul. Victor n-ar vrea pe cineva de felul nostru s slujeasc n
casa lui, unde ar putea s vad sau s aud ceva. Toi trebuie s fie din Rasa
Nou.
Nu poi s fii sigur sut la sut.
Pe Decatur Street, lng Jackson Square, unde trsurile stteau nirate ca
s ofere tururi ale Quarterului, unul dintre catrii de obicei linitii fugise de
lng trotuar. Vizitiul i un poliist l urmreau pe jos, n timp ce animalul
trgea trsura sa elegant n cerc, blocnd circulaia.
Poate btrna Francine o s-i arate curul cuiva, suger Michael.
Deci trebuie s-l prindem pe Victor n casa lui din Garden District, i
continu ideea Carson.
Poate c ar fi mai logic s fugim din New Orleans. Am putea merge
undeva unde nu ne poate gsi, gndete-te un pic la asta.
Mda. N-am mai fi sub presiune. Am avea o sptmn n care s
gndim cu adevrat. Poate dou sptmni. Poate nu ne vom mai ntoarce
niciodat.
i ar fi ru? ntreb Michael.
Singurul lucru necesar pentru triumful rului
e ca oamenii buni s nu fac nimic. Da, am mai auzit asta.
Cine a spus chestia asta? ntreb Carson.
Cred c Tigger, dar s-ar putea s fi fost Pooh12.
Vizitiul prinse frul. Catrul deveni calm i se ls condus napoi lng
trotuar. Traficul ntrerupt se puse n micare.
Individul tie c suntem pe urmele lui, spuse Carson. Chiar dac o s
prsim oraul, nu se va opri pn n-o s ne gseasc. Va trebui s fugim
fr ncetare.
Pare ceva romantic, spuse Michael, vistor.
11 Goldfinger - film din seria James Bond. (n.tr.).
12Tigger i Winnie the Pooh - personaje din cartea pentru copii Winnie the Pooh, de A.A. Milne,
publicat n 1926, care a fost folosit pentru filme de animaie i emisiuni de televiziune. (n.tr.).
97
N-o lua n direcia asta, l avertiz ea. Grdina de trandafiri a lui
Aubrey n-a fost un loc potrivit pentru aa ceva, iar acum situaia e i mai
nasoal.
Va exista vreodat un loc potrivit?
Femeia conduse n tcere timp de un minut, coti la dreapta la primul col,
apoi spuse:
Poate c da. ns numai dac o s putem s-l doborm pe Helios
nainte ca oamenii lui s ne spintece burile i s ne arunce n Mississippi.
Te pricepi s ncurajezi un brbat.
Acum nu mai vorbi de chestia asta. Taci. Dac devenim sentimentali, o
s ne pierdem concentrarea. Iar dac ne pierdem concentrarea, suntem
mori.
Pcat c restul lumii n-o s vad partea tandr a ta
Michael, vorbesc serios. Nu vreau s discutm despre mine i despre
tine. Nu vreau nici mcar s glumim pe subiectul sta. Avem de ctigat un
rzboi.
Bine. n regul. Am priceput. O s m stpnesc, spuse el, oftnd.
Champ Champion avea trei testicule, iar eu o s rmn n curnd fr
niciunul, pentru c o s mi se vetejeasc
Michael! l avertiz Carson.
El oft din nou i nu mai spuse nimic.
Dup vreo dou cvartale, femeia se uit la el. Arta adorabil. Iar el tia.
Trebuie s gsim un loc retras ca s aruncm o privire la armele cele
noi, s le ncrcm i s avem grij i de ncrctoarele de rezerv, spuse
Carson, stpnindu-se.
City Park, suger el. Ia-o pe drumul la de deservire pn n locul n
care am gsit acum doi ani un contabil mort.
Ba un tip gol care fusese strangulat cu nite mrgele de Mardi Gras.
Nu, nu. Ala era un arhitect. Vorbeam despre tipul mbrcat n cowboy.
Oh, da, costumul de cowboy din piele neagr.
Era albastru-nchis, o corect Michael.
Dac zici tu. Te pricepi mai mult la mod dect mine. Cadavrul era
foarte aproape de drum.
Nu m refeream la locul n care am gsit cadavrul, i zise Michael. M
refeream la locul n care i-am gsit capul.
Ai trecut printr-un mic desi de pini sudici.
Apoi pe lng nite stejari.
Apoi o pajite deschis. mi amintesc. Un loc drgu.
Foarte drgu, fu de acord i Michael. i nu-i aproape de nicio alee
pentru alergtori. O s avem intimitate.
98
Ucigaul a avut cu certitudine intimitate.
Sunt convins, zise Michael.
De ct timp am avut nevoie ca s-l prindem patru sptmni?
Puin peste cinci.
L-ai dat gata cu o mpuctur a naibii, zise Carson.
Glonul a ricoat din lama toporului su.
Nu m-a ncntat prea mult c am fost n zona n care a nit sngele.
Curtoria a fost n stare s scoat petele de creier?
Cnd am spus ce s-a ntmplat, individul de acolo n-a vrut nici mcar
s ncerce. i era o jachet nou.
N-a fost vina mea. Un asemenea ricoeu e opera lui Dumnezeu.
Carson se relax. Aa era mai bine. Nici urm de discuie romantic, care
te distrgea i te fcea nervos.

99
CAPITOLUL 27

Victor examin cadavrul detectivului Jonathan Harker n camera de


disecie, cu instrumente de oel inoxidabil i cu dale de ceramic alb.
Descoperi c aproximativ douzeci i cinci de kilograme din materia
trupului lipsea.
Un tub ombilical sfiat ducea din spaiul gol n tors. Avnd n vedere
abdomenul explodat i cuca pulmonar sfrmat, faptele sugerau c o
form de via nedorit s-i zicem parazit se formase n Harker,
atinsese o stare n care putea s vieuiasc fr o gazd i ieise afar,
distrugndu-l pe Harker n decursul acestui proces.
O chestie tulburtoare.
Ripley, care mnuise aparatul de nregistrare video cu care se fcuser
toate nregistrrile autopsiilor, era zguduit de implicaiile acestei
descoperiri.
Domnule Helios, a nscut.
N-a numi asta o natere, zise Victor, fr s-i ascund enervarea.
Noi nu suntem capabili de reproducere, spuse Ripley; vocea i
gesturile sale sugerau c, pentru el, gndul c o alt via ieise din Harker
era echivalentul unei blasfemii.
Nu-i reproducere, i explic Victor. E o boal.
Da, domnule o boal care se autontreine.
Voiam s spun mutaie, se justific nerbdtor Victor.
n bazin, Ripley fusese instruit foarte serios n privina fiziologiei Vechii i
Noii Rase. Ar fi trebuit s fie n stare s priceap aceste nuane.
Un al doilea eu parazit s-a dezvoltat spontan n carnea lui Harker,
spuse Victor, iar cnd a putut s triasc independent de el s-a separat.
Ripley ncet s filmeze i rmase ncremenit, palid de groaz. Avea
sprncene stufoase, care-i ddeau o nfiare de-o uimire comic.
Victor nu-i mai amintea de ce decisese s-l proiecteze pe Ripley cu
asemenea sprncene dese. Erau absurde.
Domnule Helios, v rog s m iertai, dar vrei s spunei c asta ai
intenionat, ca un al doilea eu s ias din Harker? Domnule, cu ce scop?
Nu, Ripley, sigur c n-am intenionat asta. Exist o zical a celor din
Rasa Veche: n via ai parte de tot felul de rahaturi.

100
Dar, domnule, scuzai-m, dar dumneavoastr suntei proiectantul
crnii noastre, suntei creatorul, stpnul. Atunci cum poate s existe ceva n
carnea noastr pe care s nu-l nelegei sau s-l prevedei?
n afar de nfiarea comic pe care i-o ddeau sprncenele lui Ripley,
privirea lui prea ncrcat de repro.
Lui Victor nu-i plcea s i se reproeze ceva.
tiina nainteaz n salturi mari, dar uneori face doi pai mruni
napoi.
napoi? ntreb Ripley, care fusese ndoctrinat cum se cuvine n bazin,
dar avea uneori dificulti n a echivala ateptrile sale cu viaa cea
adevrat. Domnule, tiina n general face uneori pai greii. Nu i
dumneavoastr. Nici dumneavoastr, nici Rasa Nou.
Lucrul cel mai important e s inem minte c paii nainte sunt mult
mai mari dect paii napoi i mult mai numeroi.
Domnule, dar acesta este un mare pas napoi. Nu-i aa? Carnea
noastr scpat de sub control?
Ripley, carnea noastr nu-i scpat de sub control. De unde i-a venit
ideea asta melodramatic? Te pui singur ntr-o situaie stnjenitoare.
mi pare ru, domnule. Sunt sigur c nu neleg. Sunt convins c atunci
cnd o s am timp s m gndesc mai bine, o s mprtesc prerea
dumneavoastr n aceast privin.
Harker nu-i un semn al lucrurilor care vor veni. E o anomalie. E un caz
singular. Nu vor mai exista mutaii ca el.
Probabil c parazitul nu se mulumise s se hrneasc din mruntaiele lui
Harker, ci incorporase n el cele dou inimi, plmnii i diferite alte organe
ale lui Harker, la nceput mprindu-le cu acesta, apoi lundu-le complet n
stpnire. Aceste organe lipseau din cadavru.
Conform spuselor lui Jack Rogers adevratul medic legist, acum mort i
nlocuit cu o copie , detectivii OConnor i Maddison susinuser c o
fptur pitic ieise din Harker, ca i cum ar fi prsit un cocon. O vzuser
apoi disprnd n reeaua de canalizare.
Cnd termin cu Harker i lu probe de esut pentru analize ulterioare,
Victor se posomor.
n timp ce aezau ntr-un sac rmiele lui Harker i le puneau deoparte
pentru a fi transportate n Crosswoods, Ripley ntreb:
Domnule Helios, unde e acum al doilea eu al lui Harker?
A fugit n canalizare. E mort.
De unde tii c-i mort?
tiu, rspunse tios Victor.

101
Trecur apoi la William, majordomul, care se afla pe o a doua mas de
autopsie.
Dei credea c episodul mucrii degetelor fusese declanat doar de un
colaps psihologic, Victor deschise totui torsul majordomului i-i inventarie
organele, doar ca s se asigure c nu ncepuse s se formeze vreun al doilea
eu. Nu gsi nicio dovad de mutaie.
i despicar craniul lui William cu un ferstru pentru oase proiectat de
Victor, unul cu o lam de diamant suficient de ascuit ca s taie osul dens al
unui Om Nou. Scoaser creierul i-l puser ntr-o soluie ce-l conserva, ntr-o
cutie, pentru o examinare ulterioar.
Era evident c soarta lui William nu-l alarma pe Ripley aa cum o fcuse
cea a lui Harker. Mai vzuse asemenea lucruri.
Victor adusese la via o fptur perfect, dar contactul cu Rasa Veche,
faptul c se amestecau n societatea lor bolnav i corupea uneori pe cei
nscui n bazin.
Asta avea s continue s fie o problem ocazional pn cnd Rasa Veche
avea s fie eradicat i, odat cu ea, ordinea social i moralitatea
predarwinian pe care o crease. Dup aceea, dup Ultimul Rzboi, fr
exemplul Rasei Vechi care s-i zpceasc i s-i seduc, oamenii lui Victor
vor exista venic cu o sntate mintal perfect, fiecare dintre ei.
Dup ce terminar cu William, Ripley zise:
Domnule Helios, mi pare ru, dar nu m pot abine s nu m gndesc
i s ntreb e posibil s mi se ntmple i mie ce i s-a ntmplat lui Harker?
Nu. i-am spus, e o chestie singular.
Dar, domnule, mi cer scuze dac par impertinent dac
dumneavoastr nu v-ai ateptat s se ntmple, de unde tii c n-o s se
ntmple i a doua oar?
n timp ce-i scotea mnuile de cauciuc, Victor spuse:
La naiba, Ripley, nceteaz s faci chestia aia cu sprncenele!
Sprncenele mele, domnule?
tii ce vreau s zic. F curat aici.
Domnule, e posibil ca esena minii lui Harker, contiina sa, s se fi
transferat cumva n al doilea eu?
n timp ce-i scotea halatul chirurgical pe care-l purta peste haine i se
ndrepta ctre ua camerei de disecie, Victor spuse:
Nu. A fost o mutaie parazit, probabil avnd doar o contiin simpl,
animalic.
Dar, domnule, dac fptura aceea pitic nu-i o fptur, la urma urmei,
dac e sinele lui Harker, iar acum acesta triete n canalizare, atunci acesta
e liber.
102
Cuvntul liber l opri pe Victor. Se ntoarse s se uite la Ripley.
Cnd Ripley i ddu seama de eroarea sa, frica fcu sprncenele s
coboare din nlimea lor absurd i s se cuibreasc pe culmea frunii sale.
N-am vrut s sugerez c ceea ce i s-a ntmplat lui Harley ar fi un lucru
de dorit.
N-ai vrut, Ripley?
Nu, domnule, n-am vrut. E groaznic ce i s-a ntmplat.
Victor se uit la el. Ripley nu ndrzni s mai scoat vreun cuvnt.
Dup o ndelungat tcere, Victor spuse:
Pe lng chestia cu sprncenele tale, Ripley, mai eti i prea nevricos.
Plictisitor de nevricos.

103
CAPITOLUL 28

n timp ce merge ezitnd prin buctrie, ntr-o stare de veneraie, Randal


ase i imagineaz c aa trebuie s se simt un clugr cnd e ntr-un
templu, la un altar sfinit.
Pentru prima oar n viaa sa, Randal e acas. Porile Milei era locul n
care fusese cazat, dar nu-i fusese niciodat cas. Fusese doar o locuin. Nu l
lega de ea nicio emoie.
Pentru Rasa Veche, casa este centrul existenei. Casa este primul refugiu
i ultima redut mpotriva dezamgirilor i ncercrilor vieii.
Inima casei e buctria. Randal tie asta pentru c a citit ntr-o revist
despre decorarea caselor i n alta despre gtitul uor.
n plus, Martha Stewart13 a spus c buctria este inima casei i, drept
urmare, Martha Stewart a fost declarat, n aclamaiile Vechii Rase,
autoritatea suprem n materie.
n timpul reuniunilor de sear, prietenii apropiai i vecinii se adun
frecvent n buctrie. Unele dintre amintirile cele mai fericite ale familiei
sunt cele ale momentelor petrecute mpreun n buctrie. Conform
filosofiei Rasei Vechi, nimic nu-i mai plcut dect ceva ce se coace n cuptor,
iar cuptorul se afl n buctrie.
Jaluzelele sunt trase pe jumtate. Razele soarelui sfritului de dup-
amiaz care ating ferestrele fuseser mai nti filtrate de stejari. Cu toate
acestea, Randal poate s vad suficient de bine ca s exploreze camera.
Deschide n tcere dulapurile, descoperind farfurii, ceti, farfurioare,
pahare. Gsete n sertare ervete mpturite, tacmuri, cuite i o colecie
uluitoare de ustensile i dispozitive culinare.
De obicei, prea multe imagini noi, prea multe obiecte nefamiliare l-ar face
pe Randal s cad prad unui atac de panic. E silit deseori s se retrag
ntr-un col i s ntoarc spatele lumii, ca s supravieuiasc ocului
pricinuit de prea multe informaii senzoriale.
Din cine tie ce motiv, bogia copleitoare de noi experiene din
buctrie nu-l afecteaz ca n alte locuri. n loc s fie cuprins de panic,
simte ncntare.

13Martha Stewart - femeie de afaceri, gazda unor emisiuni de televiziune i autoare de diverse cri.
(n.tr.).
104
Poate din cauz c, n cele din urm, e ntr-o cas. Casa unei persoane e
inviolabil. E un sanctuar. O extindere a personalitii sale. Aa spune
Martha. Casa este cel mai sigur loc.
El se afl n inima acestei case, n cea mai sigur ncpere a celui mai sigur
loc, acolo unde se produc multe amintiri fericite, acolo unde mpritul cu
alii, druitul i rsul se ntmpl n fiecare zi.
Randal ase n-a rs niciodat. A zmbit o dat. Cnd a sosit la casa
familiei OConnor, cnd a ieit din furtun i a ptruns n spaiul de sub cas,
n ntuneric, printre pianjeni, tiind c va ajunge mai trziu la Arnie, a
zmbit.
Cnd a deschis ua cmrii, a fost uimit de varietatea i de cantitatea
mncrii conservate sau mpachetate de pe rafturi. Nu ndrznise niciodat
s-i imagineze o asemenea abunden.
La Porile Milei, prnzurile i gustrile i erau aduse n ncperea n care
era cazat. Meniul fusese planificat de alii. Nu avea dreptul s-i aleag
mncarea cu excepia culorii acesteia, chestiune asupra creia insistase n
mod deosebit.
Aici, opiunile ce-i stteau la dispoziie erau uluitoare. Numai supele n
conserve erau de ase feluri.
Cnd termin cu cmara i deschide ua de sus a frigiderului, ncep s-i
tremure picioarele i i se nmoaie genunchii. Printre alte lucruri,
congelatorul conine trei cutii cu ngheat.
Lui Randal ase i place ngheata. Nu se satur niciodat de ngheat.
ncntarea sa iniial se transform brusc ntr-o dezamgire cumplit
cnd descoper c niciuna dintre cutii nu-i cu vanilie. Una e cu ciocolat i
migdale. Alta, cu ciocolat i ment. i una e cu un amestec de cpuni i
banane.
Randal mncase, n cea mai mare parte, doar mncare alb i verde.
Preponderent alb. Aceast restricionare a culorilor din mncare e o
aprare mpotriva haosului, o exprimare a autismului su. Laptele, pieptul
de pui, carnea de curcan, cartofii, floricelele de porumb (fr unt, pentru c
untul le face prea galbene), mere decojite, pere decojite Tolereaz
vegetalele verzi precum lptucile i elina, i fasolea verde, precum i
fructele verzi, cum sunt strugurii.
Deficienele nutritive ale unei diete limitate strict la alb i verde sunt
corectate cu capsule albe cu vitamine i minerale.
Nu mncase niciodat ngheat care s aib alt arom dect de vanilie.
tia c exist i alte arome, dar le considerase prea respingtoare ca s le ia
n considerare.
ns familia OConnor nu avea ngheat de vanilie.
105
Pentru moment se simi nvins i mpins spre disperare.
Era flmnd i nu avea niciun chef s fac experiene. Spre mirarea sa,
scoase cutia cu ngheat de ciocolat i ment din congelator.
Nu mai mncase niciodat ceva cafeniu. Alesese ciocolata cu ment n
locul ciocolatei cu migdale pentru c presupusese c n aceasta avea s fie o
grmad de verde, lucru care ar fi fcut-o mai suportabil.
Scoase o lingur din sertarul cu tacmuri i duse cutia cu ngheat pe
masa din buctrie. Se aez, tremurnd n ateptarea unor lucruri
nfiortoare.
Mncare cafenie. S-ar putea s nu supravieuiasc.
Cnd scoase capacul cutiei, Randal descoperi c menta aprea sub forma
unor fii subiri, de-un verde strlucitor, ntreesute n masa rece, cafenie.
Culoarea familiar i ddu curaj. Cutia era plin, iar el scoase din ea o lingur
cu vrf.
n timp ce ridica lingura, l prsi curajul de a o vr n gur. Se opri de
patru ori i reui abia la a cincea ncercare.
Oh!
La urma urmei, nu era dezgusttoare. Era delicioas.
Teribil de delicioas. Vr a doua lingur n gur fr ezitare. i pe a treia.
n timp ce mnnc, Randal e cuprins de o stare de pace, de mulumire,
pe care n-a mai cunoscut-o pn atunci. Nu-i nc fericit, aa cum nelegea
el conceptul de fericire, dar e mai aproape de aceast stare dorit dect a
fost vreodat n cele patru luni de cnd a ieit din bazinul creaiei.
Venise aici n cutarea secretului fericirii i descoperise mai nti altceva:
noiunea de acas.
Se simte acas ntr-un mod n care nu s-a simit niciodat la Porile Milei.
Se simte att de n siguran, nct poate mnca hran cafenie. Poate va fi n
stare, mai trziu, s mnnce amestecul acela roz cu galben, alctuit din
cpuni i banane. Totul i se pare posibil, indiferent ct de cuteztor ar fi,
ntre aceti perei protectori.
Cnd termin de devorat jumtate din cutia de ngheat de ciocolat cu
ment, tie c n-o s plece niciodat de aici. Aici e acas.
n decursul istoriei, oamenii din Rasa Veche au murit i au ucis
aprndu-i casa. Randal ase cunoate un pic de istorie datorit celor doi
gigabii de informaii descrcai n creierul su n bazin.
S fii ndeprtat de tihna asta i aruncat n lumea luminoas i
zgomotoas ar fi fost acelai lucru cu moartea. De aceea, orice ncercare de
a-l obliga s plece din casa sa trebuia privit ca un atac ucigtor, care
justifica o replic iute i mortal.
Aceasta era casa sa. Avea s-i apere din rsputeri dreptul de a o avea.
106
Randal auzi pai care coborau pe trepte.

107
CAPITOLUL 29

Gunny Alecto, oferi pe un galion al gunoiului, veni n ghereta


directorului, se aez pe marginea biroului lui Nick Frigg i spuse:
osea oset urub uvoi ablon iret.
Nick nu spuse nimic. Femeia era tulburat, iar dac el ar fi ncercat s
ghiceasc vorba pe care o cuta, n-ar fi fcut dect s-o zpceasc i mai
mult.
aman acal antier alup obolan. obolan!
Femeia gsise substantivul cutat, aa c-l ntreb:
Ai observat chestia cu obolanii?
Ce-i cu ei?
Care ei?
obolanii, Gunny.
Ai observat i tu?
Ce s observ?
obolanii au plecat.
Unde?
Dac a fi tiut, nu te-a fi ntrebat pe tine.
Ce s m ntrebi?
Unde sunt obolanii.
ntotdeauna am avut obolani, spuse Nick.
Femeia cltin din cap.
Nu i aici. Nu acum. Nu mai avem.
Gunny arta ca o vedet de cinema, doar c era murdar. Nick nu tia de
ce Victor o fcuse att de frumoas i apoi o trimisese s lucreze la groapa
de gunoi. Poate contrastul dintre nfiarea i activitatea ei l amuza. Poate
c o modelase dup cineva din Rasa Veche care l respinsese sau i
provocase un sentiment de ranchiun.
De ce nu iei de aici, ca s te uii la elefani, i suger Gunny.
Despre ce vorbeti? Care elefani?
O s gseti la fel de muli elefani ca i obolani. Cnd arunc gunoiul,
gsesc de obicei zeci de obolani, ns n-am mai vzut niciunul de trei zile.
Poate c i-au fcut cuiburile la o adncime mai mare n groap, pe
msur ce-o umplem.
Avem cinci? ntreb Gunny.
Cinci obolani?

108
Am auzit c azi au sosit cinci mori din Rasa Veche.
Da. Plus trei care o luaser razna, spuse Nick.
O s ne distrm la noapte, zise ea. Omule, azi e foarte cald.
Var n Louisiana, la ce te ateptai?
Nu m plng, spuse femeia. mi place soarele. A vrea s fie soare i
noaptea.
N-ar mai fi noapte dac ar exista soare.
Asta-i problema, recunoscu Gunny.
Comunicarea cu Gunny Alecto putea fi o adevrat provocare. Arta bine
i era un ofer de galion la fel de bun ca i ceilali, dar procesul ei de
gndire, aa cum era dovedit i de conversaie, nu funciona ntotdeauna n
mod liniar.
Toi cei din Rasa Nou aveau un rang. n frunte erau Alpha, elita
conductoare. Erau urmai de Beta i de Gamma.
Ca administrator al gropii de gunoi, Nick era un Gamma. Toi cei din
echipa sa erau Epsilon.
Epsilonii fuseser proiectai i programai pentru munc brut. Erau cu o
treapt sau dou deasupra mainilor din carne lipsite de contiin de sine
care aveau s nlocuiasc ntr-o zi robotii din fabrici.
ntre cei din Rasa Nou nu era permis invidia de clas. Fiecare fusese
programat s fie mulumit cu rangul cu care se nscuse i s nu doreasc s
fie avansat.
Totui, era posibil s-i dispreuieti i s te simi superior celor de rang
inferior. Dispreul pentru cei aflai pe un nivel subaltern se dovedea a fi un
substitut sntos pentru ambiiile periculoase.
Epsilonii precum Gunny Alecto nu beneficiau de bogia de date
descrcate direct n creier de care avea parte un Gamma precum Nick, aa
cum acesta primise mai puin dect oricare Beta i mult mai puin dect
oricare Alpha.
Pe lng faptul c erau mai puin instruii dect cei cu alt rang, Epsilonii
preau uneori s aib probleme cognitive care indicau c nu aveau creierul
meterit la fel de atent precum al celor din clasele superioare.
Ru, rp, rindea, rumegu, rnda, rang, razna. Razna. Care au luat-o
razna. Ai zis c am primit trei. Cum arat?
Nu i-am vzut nc, spuse Nick.
Trebuie s arate ca nite proti.
Sigur c arat.
ia care arat ca nite proti o iau razna. O s ne distrm la noapte.
Abia atept, spuse Nick, ceea ce era adevrat.
Unde crezi c sunt?
109
Cel care i-a adus i-a pus n frigider.
Pe obolani? ntreb femeia, uluit.
Credeam c te referi la cei care au luat-o razna.
M refeream la obolani. Le simt lipsa mititeilor. Crezi c avem pisici?
N-am vzut nicio pisic.
Asta ar explica de ce nu sunt obolani. Dar dac n-ai vzut nicio pisic,
atunci mi se pare c-i n regul.
Dac Gunny ar fi fost silit s triasc printre cei din Rasa Veche, n-ar fi
putut s treac drept unul dintre ei sau ar fi fost considerat debil mintal.
Ca membr a echipei din Crosswoods, nu avea niciun fel de via n afara
gropii de gunoi. Tria ntre hotarele acesteia douzeci i patru de ore pe zi,
apte zile pe sptmn, avnd o cuet ntr-unul dintre camioanele care
serveau drept dormitor.
n ciuda problemelor sale, era un ofer excelent, iar Nick era ncntat s-o
aib n echip.
Gunny se ridic de pe biroul lui Nick i spuse:
Bine, m ntorc la groap deci o s avem parte de distracie la noapte,
da?
O s avem, i confirm el.

110
CAPITOLUL 30

Dup conversaia sa cu Christine din buctrie, Erika Helios trecu prin


acele ncperi ale conacului pe care nu le mai vzuse pn atunci.
Sala extravagant de cinema era n stil Belle poque rusesc, copiat dup
palatele din Sankt Petersburg. Victor preferase acest stil opulent n onoarea
rposatului su prieten Iosif Stalin, dictator comunist i vizionar.
Iosif Stalin contribuise cu fonduri imense la finanarea cercetrilor
privind Rasa Nou dup colapsul tragic al celui de-al Treilea Reich, care
nsemnase un teribil pas napoi pentru Victor. Iosif avusese att de mult
ncredere n abilitatea lui Victor de a fabrica o varietate uman controlat n
totalitate i supus, nct ordonase moartea a patruzeci de milioane dintre
cetenii si, prin diferite mijloace, nainte ca tehnologia bazinelor de donare
s fie perfecionat.
Dornic s triasc venic, Iosif se supusese unor tehnici cu care Victor i
prelungise viaa pentru aproape dou secole. Din nefericire, Stalin suferea
de o tumoare cerebral neidentificat sau de altceva, pentru c n perioada
n care se supusese procedurilor pentru prelungirea vieii, se detaase
treptat de realitate i devenise paranoic.
Apoi i crescuse pr pe palme chestie care nu i se ntmplase niciodat
lui Victor. Mai mult, Stalin suferise de accese imprevizibile de violen
gratuit, uneori ndreptate mpotriva oamenilor din jurul su, alteori asupra
mobilierului ba chiar, o dat, mpotriva perechii sale favorite de cizme.
Subalternii cei mai apropiai ai dictatorului l-au otrvit i au inventat o
poveste ca s ascund faptul c dduser o lovitur de stat. Victor suferise
nc o nedreptate, iar fondurile sale pentru cercetare fur tiate de birocraii
care-i urmar la putere bietului Iosif.
Erika aflase n bazinul creaiei totul despre istoria interesant a soului ei,
dar i era interzis s discute despre asta cu oricine altcineva, n afar de
Victor. I se oferise aceast cunoatere doar ca s neleag truda sa epopeic,
triumfurile sale i gloria existenei sale.
Dup sala de cinematograf, Erika vizit salonul de muzic, holul pentru
recepii, sufrageria, camera de zi, bijuteria reprezentat de salonaul pentru
micul dejun, camera cu trofee, camera pentru biliard, piscina interioar
nconjurat de plci din mozaic, i ajunse n cele din urm n bibliotec.

111
Vederea attor cri o fcu s nu se simt n largul ei, pentru c tia c
erau molipsitoare, poate chiar duntoare. Crile fuseser cauza morii
Eriki Patru, care acumulase cunotine periculoase n urma lecturrii lor.
Cu toate acestea, Erika trebuia s se familiarizeze cu biblioteca, pentru c
aveau s existe seri n care Victor avea s-i invite pe oaspeii si importani
din Rasa Veche n mare parte politicieni influeni i oameni de afaceri s
se refugieze n bibliotec ca s bea coniac sau alte buturi potrivite dup
cin. n calitate de gazd, Erika trebuia s se simt n largul ei acolo, n ciuda
acelor cri ngrozitoare.
n timp ce mergea prin bibliotec, ndrzni s ating din cnd n cnd cte
o carte, ca s se obinuiasc treptat cu senzaia sinistr pe care i-o provocau.
Chiar ndrzni s scoat una din raft i s-o priveasc atent, n timp ce ambele
ei inimi bteau de zor.
n cazul n care un oaspete ar fi spus, ntr-o sear, Erika, drag, vrei s-mi
dai cartea aia cu legtur att de drgu, mi-ar face plcere s arunc o
privire, trebuia s fie n stare s-i ofere volumul cu un gest normal, aa cum
un cresctor de erpi cu experien ar fi nhat un arpe.
Christine i sugerase s se uite pe nite texte de psihologie i s afle ce-i
sadismul sexual. ns nu era n stare s deschid o carte.
n timp ce se plimba prin ncperea mare, trecndu-i mna peste rafturi,
bucurndu-se de senzaia mtsoas provocat de lemnul finisat cu
miestrie, descoperi un comutator ascuns. l apsase nainte s-i dea seama
ce fcuse.
O poriune a rafturilor se dovedi a fi o u mascat, care se deschise
pivotnd pe balamale. Dincolo de ea se afla un coridor secret.
Erika nu fusese informat n bazin de existena acestei ui ascunse, nici
de ce se afla dincolo de ea. Dar nu-i fusese interzis s cerceteze.

112
CAPITOLUL 31

Dup ce aprinsese lumina din buctrie, ca s pregteasc cina, Vicky


Chou i spl minile la chiuvet i descoperi c ervetul era murdar i
trebuia nlocuit. i terse oricum minile pe el, nainte s ia altul curat dintr-
un sertar.
Travers ncperea pn la ua spltoriei i o deschise. Fr s aprind
lumina, arunc prosopul murdar n coul pentru rufe.
Detect un miros slab de mucegai i-i propuse s in minte ca a doua zi
de diminea, la prima or, s verifice ncperea, s vad dac mucegise
ceva. Spaiile ventilate insuficient, ca acela, necesitau o atenie special n
climatul umed al mlatinilor.
Aez dou suporturi de plastic pe masa din buctrie. Apoi puse
tacmuri pentru ea i pentru Arnie.
Graba cu care Carson prsise casa, dup ce dormise trziu, sugerase c
nu avea s fie acas la cin.
Farfuria lui Arnie era diferit de cea a lui Vichy: mai mare i ptrat, nu
rotund, i mprit n patru compartimente. Biatului nu-i plcea ca
diferitele feluri de hran s se ating ntre ele.
Nu suporta ca pe aceeai farfurie s existe lucruri portocalii i verzi. Dei
putea s-i taie singur carnea i alte feluri de mncare, insista ca tomatele s
fie tiate n buci de-o nghiitur.
Fleac, ar fi spus el, strmbndu-se scrbit cnd ar fi dat peste o
bucat de tomat care avea nevoie de cuit. Fleac, fleac.
Muli autiti aveau mai multe reguli dect Arnie. Din cauz c biatul
vorbea att de puin, Vicky l cunotea mai mult dup excentricitile sale
dect din ce spunea i nclina s le considere mai degrab suportabile dect
frustrante.
Fcnd un efort de a-l obinui pe Arnie cu societatea de cte ori era
posibil, insista pe ct putea ca biatul s mnnce mpreun cu ea i
ntotdeauna cu sora sa, atunci cnd Carson era acas. Uneori insistena lui
Vicky nu-l impresiona i femeia era silit s-i permit s mnnce n camera
sa, lng castelul din piese de lego.
Dup ce pregti masa, Vicky deschise frigiderul, ca s scoat o cutie de
Tater Tots14 i descoperi c ngheata de ciocolat cu ment nu fusese pus
la locul ei. Capacul era pe jumtate ridicat; n cutie fusese lsat o lingur.
14 Tater Tots - un soi de cartofi prjii, presai n form de chiftele (n.tr.).
113
Arnie nu mai fcuse aa ceva pn atunci. De obicei atepta ca hrana s-i
fie pus n fa; se servea singur doar rareori. Avea poft de mncare, dar nu
manifesta un interes aparte fa de momentul n care mnca i fa de ceea
ce mnca.
n ocaziile n care ddea o rait prin cmar sau prin frigider, Arnie avea
grij de curenie. Nu lsa niciodat pete sau firimituri n urma lui.
Standardele nalte ale biatului n privina igienei culinare se nvecinau
cu obsesia. N-ar fi luat niciodat o nghiitur din farfuria altei persoane, nici
mcar din cea a surorii sale, i nici n-ar fi folosit o alt furculi sau lingur
dect cele care i aparineau.
Vicky nu-i putea imagina c Arnie ar fi mncat dintr-o cutie. i dac mai
fcuse asta vreodat n trecut, fr ca ea s tie, nu lsase niciodat lingura
n cutie.
Era nclinat s cread c sora biatului avusese poft s mnnce chiar
nainte de a prsi casa n grab.
Cnd Vicky se uit mai bine, descoperi c ngheata de la suprafa era
moale i aproape topit. Cutia sttuse afar din congelator mai mult timp
i fusese pus napoi doar cu cteva minute n urm.
Puse capacul aa cum ar fi trebuit s fie, nchise ua frigiderului i duse
lingura la chiuvet, unde o clti.
Apoi o puse n spltorul de vase i strig:
Arnie? Unde eti, scumpule?
Ua din spate era ncuiat de dou ori, aa cum o lsase, dar femeia era
ngrijorat. Biatul nu hoinrise niciodat afar din cas dar nici nu mai
lsase o lingur n cutia cu ngheat.
Iei din buctrie i merse pe un coridor scurt pn n camera de zi. Din
cauza jaluzelelor i a perdelelor trase era ntuneric. Vicky aprinse o veioz.
Arnie? Eti la parter, Arnie?
Casa nu avea nimic de dimensiunile unui salon, doar un alcov la unul
dintre capetele camerei de zi. i ua din fa era ncuiat de dou ori.
Uneori, cnd Carson avea un caz solicitant, iar Arnie i ducea dorul,
biatului i plcea s stea linitit n fotoliul din camera ei, printre lucrurile
surorii sale.
Dar acum nu era acolo.
Vicky urc la etaj i se liniti gsindu-l n siguran, n camera lui. Biatul
nu reacion la intrarea ei.
Dragule, i zise ea, n-ar trebui s mnnci ngheat nainte de cin.
Arnie nu-i rspunse, ci potrivi o pies de lego n meterezele castelului, pe
care le modifica.

114
Avnd n vedere limitele severe ntre care tria biatul, Vicky nu voia s-l
certe. Nu insist pe chestia cu ngheata i spuse:
Cina o s fie gata n patruzeci i cinci de minute. O s fie unul dintre
felurile tale favorite. Vrei s cobori?
Drept rspuns, Arnie se mulumi s priveasc spre ceasul digital de pe
noptiera sa.
Bine. O s lum o cin plcut mpreun, iar dup aceea o s-i citesc
cteva capitole din Podkayne de pe Marte, dac vrei.
Heinlein, spuse ncet biatul, aproape reverenios, numind autorul
romanului.
Exact. Cnd am prsit-o pe srmana Podkayne, avea o grmad de
necazuri.
Heinlein, repet Arnie i continu s lucreze la castelul su.
Dup ce ajunse iari la parter, Vicky merse pe hol ctre buctrie i
nchise ua dulapului pentru haine.
Ajunsese n pragul buctriei cnd i ddu seama c detectase i pe hol
acelai miros de mucegai pe care-l simise n spltorie. Se ntoarse, se uit
napoi, n direcia din care venise, i adulmec.
Dei casa era aezat pe piloni, aerul care circula pe sub cldire nu
mpiedica apariia coloniilor de ciuperci n majoritate mucegaiuri n
camerele de deasupra. nfloreau n spaiul acela ntunecos i umed. Stlpii
de ciment extrgeau ap din pmnt prin osmoz, iar mucegaiul se cra pe
suprafeele acelea umede, croindu-i drum prin intermediul sporilor ctre
cas.
Trebuia neaprat s fac a doua zi o inspecie amnunit a fiecrui
colior ntunecos din dulapurile de la parter, narmat cu cele mai bune
substane ucigtoare de mucegai cunoscute de oameni.
n adolescen, Vicky citise o povestire de O. Henry15 care o pricopsise
pentru totdeauna cu o fobie de mucegai. ntr-o cas cu camere de nchiriat,
n cldura umed i ntunericul din spatele unui calorifer de mod veche, un
covor ptat cu snge i zdrenuit, colonizat de mucegai, capt cumva via,
un soi de via lacom, dar prosteasc, i, ntr-o noapte, strecurndu-se n
tcere, n felul amibelor, n cutarea altor viei, rsturnase lampa i
provocase moartea chiriaului n timpul somnului.
Vicky Chou nu se vedea n rolul lui Sigourney Weaver din Aliens sau al
Lindei Hamilton din Terminator, dar era decis s se bat cu orice mucegai
care-i amenina teritoriul. n acest rzboi fr sfrit, nu avea s accepte

15O. Henry - scriitor american care a trit n perioada 1862-1910, autorul unor povestiri foarte
apreciate. (n.tr.).
115
nicio strategie de retragere, singurul sfrit acceptabil al fiecrei btlii fiind
doar victoria total.
Ajuns din nou n buctrie, scoase cutia cu Tater Tots din frigider. Stropi
o tigaie cu ulei de rapi i mprtie Tots-urile pe ea.
Avea s cineze mpreun cu Arnie. Apoi i va citi din Podkayne de pe
Marte. Biatului i plcea s i se citeasc, iar ei i plcea povestea la fel de
mult ca i lui. Se simeau ca o familie. Va fi o sear plcut.

116
CAPITOLUL 32

Deucalion i petrecuse dup-amiaza mergnd din biseric n biseric, din


catedral n sinagog, fr a circula ntre ele, ci profitnd de nelegerea sa
special a timpului i a spaiului ca s peasc din naos n naos, dintr-un
lca al catolicilor n unul al protestanilor, prin numeroasele cartiere i
credine ale oraului, din altare n pronaos i sacristie. Ptrunsese n secret
n casele parohiale, urmrindu-i pe clerici la treab, cutnd unul de care s
fie sigur c aparine Rasei Noi.
Civa dintre brbaii bisericii i o femeie i provocar suspiciuni. Dac
erau montri mai mult dect era el nsui, atunci ascundeau bine acest lucru.
Erau maetri ai deghizrilor, n particular i n public.
Din cauza poziiei pe care o ocupau, trebuia s fac parte dintre cei mai
buni indivizi creai de Victor, dintre cei numii Alpha, extraordinar de
inteligeni i de vicleni.
n biserica Maica ndurerat, preotul avea ceva care l puse pe gnduri.
Deucalion nu putea s-i dea seama care era motivul suspiciunii sale.
Intuiia, dincolo de cunoatere i raiune, i spunea c printele Patrick
Duchaine nu era un copil al lui Dumnezeu.
Preotul avea vreo aizeci de ani, pr alb i o figur blnd, probabil o
clon perfect a preotului celui adevrat care putrezea acum ntr-un
mormnt fr niciun nsemn.
Vreo dou duzini de enoriai n majoritate singuri, doar cteva perechi,
mai mult btrni dect tineri se strnseser pentru slujba de sear. Slujba
nu ncepuse nc, aa c stteau n tcere i nu deranjau linitea din biseric.
ntr-o parte a naosului, ferestrele cu vitralii luceau n lumina fierbinte a
soarelui care se ndrepta ctre apus. Modele geometrice colorate erau
proiectate pe credincioi, pe irurile de bnci.
Maica ndurerat i deschidea confesionalele n fiecare diminea,
nainte de slujb, i n serile n care se ineau ca atunci slujbe de sear.
n timp ce se afla pe coridorul ntunecos din partea de est a naosului,
situat n afara lucirii vitraliilor, Deucalion se apropie de un confesional,
nchise ua i ngenunche.
Cnd preotul mpinse ntr-o parte panoul care acoperea grilajul dintre ei
i-l invit s se spovedeasc, Deucalion spuse ncet:
Printe Duchaine, Dumnezeul tu locuiete n cer sau n Garden
District?

117
Preotul rmase tcut un timp, apoi zise:
ntrebarea aceasta pare pus de un om deosebit de tulburat.
Nu-i vorba de un om, printe. E mai mult dect un om. i mai puin
dect un om. Cred c aa eti i dumneata.
Dup o ezitare, preotul ntreb:
De ce ai venit aici?
Ca s te ajut.
De ce a avea nevoie de ajutor?
Suferi.
Lumea aceasta e valea plngerii pentru noi toi.
Putem schimba asta.
Nu-i n puterea noastr s-o schimbm. Putem doar s ndurm.
Printe, predici sperana. Dar dumneata n-ai pic de speran.
Tcerea preotului l identifica i-l condamna pentru venicie.
Trebuie s-i fie greu s-i asiguri pe alii c Dumnezeu va avea mil de
sufletele lor nemuritoare, tiind c, i dac Dumnezeu ar exista, tu n-ai un
suflet cruia El s-i acorde mila sa i viaa venic.
Ce vrei de la mine?
O conversaie privat. Atenie. Discreie.
Dup o nou ezitare, printele Duchaine spuse:
Vino n casa parohial dup slujb.
Te voi atepta n buctrie. Preotule, i aduc sperana de care nu
gndeai s ai parte vreodat. Trebuie doar s ai curajul de a crede n ea i de
a o nelege.

118
CAPITOLUL 33

Carson parc maina pe marginea drumului, apoi cei doi detectivi


merser cu valizele printr-un crng de pini, urcar o pant nsorit pn
ajunser ntr-o dumbrav cu stejari cu coroane bogate. Dincolo de stejari se
ntindea o suprafa neted, acoperit cu iarb.
City Park, care avea de dou ori suprafaa lui Central Park din New York,
deservea o populaie foarte redus fa de cea din Manhattan. ns ntre
limitele sale se aflau locuri singuratice, mai ales n ultimele ore ale dup-
amiezii de var.
Dincolo de ntinderea pajitii nu mergea nimeni, nici nu se strduia
cineva s fie una cu natura, nici nu se juca mpreun cu un cine, nici nu
arunca un disc de plastic, nici nu ngropa un cadavru.
Michael puse jos valiza i art spre un petic acoperit cu iarb, la trei
metri n spatele stejarilor.
Acolo am gsit capul contabilului, proptit de stnca aia. Aa ceva nu se
uit.
Dac cei de la Hallmark16 ar face o carte potal aniversar, potrivit
pentru o asemenea ocazie, i-a trimite-o n fiecare an, i fgdui Carson.
Am fost impresionat de unghiul mecheresc n care i potrivise
plria de cowboy, i aminti Michael, mai ales innd seama de
circumstane
Nu fusese prima lor ntlnire? ntreb Carson.
Ba da. Se duceau mpreun la un bal mascat. De aceea brbatul purta
un costum de cowboy din piele, de-un albastru foarte nchis, mpodobit cu
diamante false.
Cizmele lui aveau inserii de sidef.
Erau frumoase, cizmele alea Pun pariu c tipul arta mito cnd avea
trupul i capul la un loc, dar e evident c noi n-am avut parte de un efect
deplin.
Am aflat ce costum a purtat ucigaul? ntreb Carson, n timp ce
ngenunchea pe stratul de frunze moarte de stejar, ca s-i deschid valiza.
Cred c era mbrcat n toreador.
A tiat capul cowboy-ului cu un topor. Un toreador nu car cu el un
topor.

16 Hallmark - companie american cu sediul n Kansas City, care produce felicitri i cri potale.
(n.tr.).
119
Da, dar are ntotdeauna un topor n portbagaj, i reaminti Michael.
Probabil lng trusa de prim ajutor. Ct de prost poate s mearg o
prim ntlnire, ca s ajung s se ncheie cu o decapitare?
Michael i rspunse n timp ce deschidea valiza care coninea putile.
Problema e c toi au sperane nerealist de mari n legtur cu prima
ntlnire. Deci, inevitabil, vor fi dezamgii.
n timp ce Michael verifica putile Urban Sniper i le prindea curelele,
Carson trase partea superioar mobil a fiecrui pistol i introduse un
cartu n fant.
Cu excepia zgomotelor uoare pe care le scoseser ea i Michael, crngul
era cuprins de o linite mormntal, ce se ntindea ca o mantie peste pajitea
din vecintate.
Carson vr cartue de calibrul .50 Action Express n ncrctoarele cu
nou focuri ale celor dou Desert Eagle Magnum.
nainte s ne croim drum n locuina lui, trebuie s ne asigurm c
Helios e acas, zise ea. Avem o singur ans s-l surprindem.
Da, m gndeam la acelai lucru. Trebuie s ne asociem cu Deucalion
n treaba asta. El ar putea s aib o idee
Crezi c Arnie e n pericol? se ntreb Carson.
Nu. Noi reprezentm o ameninare pentru Helios, nu Arnie. Iar
individul n-o s ncerce s te fac s taci rpindu-l pe fratele tu. Cred c
tipul i-a imaginat c-i mai uor s ne lichideze.
Sper s ai dreptate, zise ea. M-ai mai linitit un pic.
Da, nimic nu m face mai fericit dect s fiu inta principal a unui
individ diabolic.
Ia te uit! Godot ne-a pus i dou tocuri pentru pistoale gratis.
Ce stil?
Care se prinde la centur.
Eti obinuit cu aa ceva? ntreb el.
Mda.
D-mi-l. Monstrul sta nu s-ar simi n largul lui ntr-un toc de umr.
Vrei s pleci de aici cu pistolul la old? l ntreb Carson.
Nu-i prea uor s caui arma ntr-o valiz, nu-i aa? Dac Helios a
trimis oameni sau ce-or fi dup noi, s-ar putea s avem nevoie de
omortorii tia de montri cu mult timp nainte s ajungem la locuina lui.
n timp ce Michael ncrca putile, Carson vra cartue n cele patru
ncrctoare goale pentru Magnum.
i puser tocurile la bru i apoi pistoalele n ele. Amndoi aleser oldul
stng, pentru a scoate arma din tocul aflat sub jachet, printr-o micare din
cealalt parte a trupului.
120
Pe oldul drept, fiecare dintre ei avea o teac simpl ce coninea dou
ncrctoare de rezerv pentru Eagle i opt cartue pentru Urban Sniper.
Jachetele lor sport acopereau armele destul de bine, dar greutatea cea
nou avea s le stnjeneasc micrile un timp.
nchiser valizele i-i atrnar putile pe umrul drept cu patul n sus
i eava n jos. Luar cele dou valize aproape goale i refcur drumul n
sens invers, prin crngul de stejari.
Cnd coborser dou treimi din panta deschis dintre stejari i pini,
puser valizele jos i se ntoarser cu faa ctre direcia din care veniser.
Hai s vnm fiara, spuse Carson.
Tragem cu fiecare arm, apoi o tulim de aici nainte s vin paza
parcului.
Pmntul n pant din faa lor avea s mpiedice gloanele s se duc prea
departe, i s ricoeze.
Apucar pistoalele cu amndou minile i ncepur s trag simultan.
Bubuiturile erau zgomotoase, ca ntr-o zon de rzboi.
Buci de pmnt i de iarb marcar locul impactului, ca i cum doi
juctori de golf invizibili i furioi ar fi desprins cu crosele felii din gazon.
Carson simi izbitura reculului pn n ncheietura umrului; dar inuse
eava n jos.
E suficient de zgomotos? o ntreb Michael.
nc n-ai auzit nimic, spuse ea, punnd pistolul n toc.
i ridicar putile atrnate de umr, iar cele dou bubuituri gemene fur
nite tunete ce cutremurar aerul. Pn i pmntul de sub picioarele lor
pru c vibreaz.
Te simi bine? o ntreb Michael.
Grozav.
Un glon ca sta e n stare s smulg piciorul unui om.
Poate nu i piciorul unuia dintre ei.
Indiferent ce-o s le fac, n-o s-i lase cu zmbetul pe buze. Hai s
mergem.
Atrnar din nou putile pe umr, luar valizele i merser iute prin
umbra fierbinte dintre pini.

121
CAPITOLUL 34

Cindi Lovewell parc Mountaineerul pe marginea oselei, la vreo sut de


metri n spatele sedanului fr nsemne al poliiei, opri motorul i cobor
geamul.
Indivizii nu sunt n main, zise Benny. Unde crezi c s-au dus?
Probabil n pdure, s urineze, i rspunse Cindi. Neamul lor nu are
nivelul nostru de stpnire.
Nu cred c-i aa, spuse Benny. Din cte am neles eu despre biologia
lor, brbaii din Rasa Veche nu au, de obicei, probleme cu controlul urinrii
dect dac sunt suficient de btrni ca s aib prostata mrit.
Poate s-au dus n pdure ca s fac un copil.
Benny i impuse s fie calm.
Oamenii nu fac copii n pdure.
Ba da. Fac copii oriunde. n pdure, pe cmp, n brci, n dormitoare,
pe masa din buctrie, pe bncile luminate de lun, n toaletele de la bordul
aeronavelor. Fac copii pretutindeni, oricnd, fac milioane i milioane de
copii noi n fiecare an.
Dac te gndeti bine, metoda lor de reproducere e primitiv i
ineficient, spuse Benny. Bazinele creaiei reprezint un sistem mai bun, mai
curat i mai uor de manevrat.
Bazinele nu fac copii.
Ele fac ceteni aduli, productivi, i replic Benny. Toi se nasc gata s
slujeasc societatea. Aa e mult mai practic.
Mie mi plac copiii, replic Cindi, ncpnat.
N-ar trebui, o avertiz brbatul.
Dar mi plac. mi plac degetele lor micue, degeelele lor minunate de la
picioare, chipurile lor rozalii, strmbate, zmbetele lor fr dini. mi place
c sunt moi, mi place cum miros, cum
Iar devii obsedat, i atrase el atenia, nervos.
Benny, de ce nu vrei un copil?
E o nclcare a tot ce suntem, i replic el, exasperat. Pentru noi, n-ar fi
ceva normal. Tot ce vreau, tot ce vreau cu adevrat, e s omor nite oameni.
i eu vreau s omor nite oameni, l asigur Cindi.
Nu sunt sigur c vrei.
Femeia cltin din cap i se uit dezamgit la el.
Nu-i corect, Benny. tii c vreau s omor oameni.

122
Pe vremuri credeam c vrei.
Nu pot atepta ziua n care o s putem s-i ucidem pe toi. Dar tu nu
vrei i s creezi?
S creez? Nu. De ce a vrea? S creez? Nu. Nu vreau s fiu ca ei, cu
copiii lor, cu crile lor i cu imperiile lor comerciale
Benny fu ntrerupt de dou explozii aproape simultane, puternice i
grave, ndeprtate, dar care nu puteau fi confundate.
Focuri de arm, spuse Cindi.
Dou mpucturi. De dincolo de pinii ia.
Crezi c s-au mpucat ntre ei? ntreb femeia.
De ce s-ar mpuca ntre ei?
Oamenii fac asta. Tot timpul.
Nu s-au mpucat unul pe cellalt, i spuse brbatul, dar i exprima o
speran, nu o convingere.
Eu cred c s-au mpucat unul pe cellalt.
Dac s-au mpucat ntre ei, o s m enervez foarte tare, zise Benny.
Alte dou bubuituri, din nou aproape simultane, dar mai puternice dect
celelalte i care puteau fi comparate mai degrab cu un muget sec dect cu
un ltrat grav, rsunar dincolo de pini.
Uurat, Benny concluzion:
Nu s-au mpucat ntre ei!
Poate trage altcineva n ei.
De ce eti att de negativist? o ntreb Benny.
Eu? Gndesc pozitiv. Sunt pentru creaie. Creaia e un lucru pozitiv.
Cine e mpotriva creaiei?
Benny, preocupat de soarta celor doi detectivi, privea prin parbriz ctre
pdurea ndeprtat.
Rmaser tcui cam o jumtate de minut, apoi Cindi spuse:
Avem nevoie de un ptu.
Brbatul refuz s se angajeze ntr-o asemenea discuie.
Am cumprat haine, spuse femeia, cnd aveam nevoie de alte lucruri
mai nainte. N-am cumprat pamperi, nici scutece.
Un val de disperare, mai dens dect aerul umed, se abtu asupra lui
Benny Lovewell.
N-o s cumpr lapte pentru copil dect dac n-o s pot s-l hrnesc la
sn. Chiar a vrea s-l hrnesc la sn pe copilul nostru.
Dintre pini aprur dou siluete.
Cu toate c avea vederea mbuntit, Benny avu nevoie de ceva timp ca,
de la distana aceea, s-i dea seama de identitatea acestora.
Ei sunt? ntreb el.
123
Da, i rspunse Cindi, dup o ezitare.
Da, da, ei sunt!
Benny era ncntat c detectivii erau n via i c mai avea o ans s-i
omoare.
Ce car? ntreb Cindi.
Nu-mi dau seama.
Valize?
S-ar putea.
Unde au gsit valize n pdure? se minun Cindi.
Poate le-au luat de la oamenii pe care i-au mpucat.
i oamenii ia ce fceau cu valizele n pdure?
Nu-mi pas, i rspunse Benny. Cine tie de ce fac oamenii ceea ce fac?
Nu-s ca noi, nu-s o specie complet raional. Hai s-i omorm.
E locul potrivit? ntreb Cindi, i porni motorul.
Eu sunt pregtit. i am nevoie s-i omor.
E un spaiu prea deschis, spuse femeia. N-o s dispunem de timpul
necesar ca s facem treaba n modul cel mai satisfctor.
Ai dreptate, mormi Benny. Bine, bine. Dar putem s tbrm peste ei,
s-i pocnim n cap i s-i lsm incontieni, apoi s-i ducem ntr-un loc
izolat.
Dincolo de Warehouse Arts District, unde nu toate casele au fost
modernizate. Fabrica prsit. Cunoti locul.
Acolo unde i-am ucis pe eful poliiei i pe nevasta lui, n noaptea n
care copiile au fost gata, spuse Benny, nviorndu-se cnd i aduse aminte.
I-am omort bine, spuse Cindi.
Nu-i aa?
i aminteti cum ipa, atunci cnd i-am jupuit capul ca pe o portocal?
ntreb Cindi.
Ai fi crezut c un ef de poliie e un tip mai dur.
n timp ce aducea Mountaineerul pe drum, Cindi spuse:
Poi s-i spinteci pe amndoi ct mai sunt vii i tii ceva?
Ce? ntreb brbatul, n timp ce se apropiau de sedanul parcat, n care
detectivii tocmai terminaser s ncarce valizele pe bancheta din spate.
Acolo, n snge i toate celelalte, o s facem un copil, zise Cindi.
Brbatul era ntr-o stare de spirit foarte bun. Nu avea de gnd s-o lase
s-l indispun.
Bine, sigur, spuse el.
Sngele, sngele proaspt este folosit uneori n cele mai eficiente
ritualuri, zise femeia.

124
Sigur c este. Hai s plecm de aici nainte ca indivizii s se urce n
main. Ce ritualuri?
Ritualuri de fertilitate. Rasa Veche e fertil. Dac o s-o facem n sngele
lor, acoperii cu sngele lor fierbinte, poate c o s fim i noi fertili.
Poliitii se ntoarser s priveasc Mountaineerul care se apropia, iar
Benny se nfior la posibilitatea violenei, dar nu se putu mpiedica s nu
ntrebe:
Ritualuri de fertilitate?
Voodoo, l inform Cindi. Cultul lui Ibo din voodoo.
Ibo?
Je suis rouge, spuse femeia.
Asta pare a fi n francez. Noi nu suntem programai s tim
franuzete.
nseamn eu sunt rou sau, mai corect, eu, cel rou. Aa i spune
Ibo.
Iari Ibo, zise Benny.
Ibo este zeul cel ru al cultului voodoo care practic sacrificiile de
snge. O s-i ucidem pe cei doi i apoi o s facem un copil n timp ce o s ne
blcim n sngele lor. Mrire lui Ibo, toat slava lui Ibo.
Cindi reuise s-i distrag atenia lui Benny de la prada lor. Brbatul se
uit la ea, dezorientat i speriat.

125
CAPITOLUL 35

Cnd Erika Helios intr pe coridorul secret, ua din raftul cu cri se


nchise automat n urma sa.
E ca ntr-un roman de Wilkie Collins, murmur ea, referindu-se la
opera unui scriitor victorian, pe care n-o citise niciodat.
Coridorul lat de un metru i douzeci de centimetri avea podeaua, pereii
i tavanul din ciment. Erika se simea ca i cum ar fi ptruns ntr-o cazemat
aflat la adncime sub un ora distrus de rzboi.
Se prea c detectoare de micare controlau luminile, pentru c atunci
cnd sttea nemicat mai mult timp, cercetndu-i descoperirea, coridorul
se ntuneca. Cnd se mic prin bezn, luminile se aprinser din nou.
Coridorul ngust ducea ntr-o singur direcie i se termina cu o u
formidabil din oel.
Din cauz c lui Victor i plceau dispozitivele i chestiile tehnice, Erika se
atepta ca ua s aib o ncuietoare electronic. Stilul lui Victor ar fi fost s-o
nzestreze cu un aparat care s citeasc amprenta palmar sau retina,
permindu-i numai lui accesul.
n loc de asta, ua era blocat prin zvoare de oel, groase de un deget:
erau cinci! Unul era nfipt n pragul de sus, altul n pragul de jos, iar trei n
uorul din dreapta, opuse balamalelor masive.
n timp ce contempla aceast barier, Erika i spuse c n-ar fi nelept s
deschid ua. Spaiul de dincolo de ea nu era o cutie, iar ua nu era un capac,
dar femeia se gndi, inevitabil, la Pandora, prima femeie, a crei curiozitate
o fcuse s deschid cutia n care ncuiase Prometeu toate relele care puteau
afecta omenirea.
Acest mit o fcu s se opreasc pentru scurt timp, pentru c omenirea
alt termen pentru Rasa Veche era sortit dispariiei. Ea nsi putea s
primeasc ntr-o zi ordinul de a omor ct de muli oameni putea gsi.
Pe lng asta, Samuel Johnson indiferent cine era acesta spusese
cndva: Curiozitatea este una dintre caracteristicile permanente i sigure
ale unei mini viguroase.
Judecnd dup greutatea impresionant a uii i dup mrimea
zvoarelor care o nchideau, trebuia ca dincolo de ea s se afle ceva de-o
deosebit importan pentru Victor. Dac Erika voia s fie cea mai bun
soie care putea exista i ultima Erika fabricat n bazin trebuia s-l
neleag pe soul ei, iar ca s-l neleag, trebuia s tie tot ce preuia acesta.

126
Era clar c, indiferent ce se gsea dincolo de bariera aceea, avea o valoare
enorm pentru el.
Trase zvorul din pragul de sus, apoi pe acela nfipt n podeaua de ciment.
Le trase, unul cte unul, i pe cele din uorul uii.
Dala de oel se deschise ndeprtndu-se de ea, n spaiul ce se afla
dincolo de ea, iar n acesta se aprinser automat iruri de lumini din tavan.
n timp ce trecea pragul, Erika vzu c ua, care se rotise uor i fr zgomot
pe balamalele ei masive pe rulmeni, avea o grosime de vreo douzeci de
centimetri.
Se pomeni n alt coridor, unul scurt, doar de vreo patru metri, care se
termina ntr-o u asemntoare celei dinti.
De-a lungul celui de-al doilea coridor, o mulime de tije de metal ieeau
din perei. n stnga ei, tijele preau s fie din cupru. n dreapta, erau din alt
metal, probabil din oel.
Un zumzit uor, tnguitor, umplea coridorul. Prea c provine din barele
de metal.
Instruirea ei prin descrcare de date n creier fusese concentrat mai ales
pe muzic, dans, aluzii literare i alte subiecte care s garanteze c va fi o
gazd sclipitoare atunci cnd Victor avea s invite membrii din elita politic
a Rasei Vechi, lucru pe care avea s-l fac pn cnd va putea s-i elimine
fr probleme. Erika nu tia prea multe despre tiin.
Cu toate acestea, Erika bnuia c atunci cnd era nevoie indiferent de
motiv ntre tijele de metal aliniate pe laturile opuse ale coridorului se
formau arcuri de cureni electrici puternici, probabil att de puternici, nct
frigeau sau vaporizau orice ar fi fost prins ntre ele.
Nici mcar un membru al Rasei Noi n-ar fi scpat nevtmat.
n timp ce sttea la doi pai dincolo de prag, meditnd la cele descoperite,
o raz albastr de laser apru dintr-un aparat prins n tavan i-i strbtu
trupul de sus i pn jos, apoi din nou pn n cretet, ca i cum i-ar fi studiat
forma.
Laserul clipi. Dup un moment, tijele ncetar s zumzie. O tcere grea se
aternu pe coridor.
Femeia avea impresia c fusese acceptat. Probabil c nu avea s fie
prjit ca o felie de pine, n cazul n care mergea mai departe.
Dac greea, paii ovielnici n-ar fi scutit-o de distrugere. Aa c merse
drept nainte, lsnd ua deschis n spatele ei.
Prima ei zi n conac ncepnd cu accesul de furie din dormitorul lui
Victor, urmat de episodul cu mucatul degetelor lui William, iar dup aceea
de convorbirea tulburtoare pe care o avusese cu Christine n buctrie nu
fusese att de mulumitoare pe ct sperase. Poate c, de acum nainte, ziua
127
avea s fie mai bun. Faptul c nu fusese electrocutat i se prea un semn
bun.

128
CAPITOLUL 36

Toat slava lui Ibo, repet Cindi, fie s-i plac gustul sngelui meu.
Dei doar cu cteva clipe mai devreme fusese ncntat c-i va captura i-i
va ucide pe detectivi, Benny Lovewell i pierduse brusc orice interes pentru
asta.
Cindi l lsase cu gura cscat cu povetile ei bizare despre Voodoo. N-o
mai auzise pn atunci vorbind despre aa ceva. Nu mai tia ce s cread.
Brusc, se ntreb dac putea s se mai bizuie pe ea. Formau o echip.
Trebuia s acioneze ca o singur persoan, sincronizai, avnd deplin
ncredere unul n altul.
Cnd reduser viteza, pentru c se apropiaser de sedan, Benny spuse:
Nu te opri.
Las-mi mie brbatul, zise Cindi. Nu o s vad n mine o ameninare. O
s-l dobor att de iute, nct n-o s tie ce s-a ntmplat.
Nu, continu s mergi, condu mai departe, insist Benny.
Ce vrei s spui?
Ce-am spus? Dac vrei s faci un copil cu mine, ai face bine s mergi
mai departe!
Fuseser gata s se opreasc n spatele sedanului.
Detectivii se uitau la ei. Benny zmbi i le fcu semn cu mna. La nceput i
se pru un lucru potrivit, dar gndindu-se mai bine, i ddu seama c fusese
o prostie prin care atrsese atenia asupra sa, aa c se uit repede n alt
parte ca s nu trezeasc suspiciuni.
nainte ca maina s se opreasc, Cindi acceler, iar ei merser mai
departe, n parc, de-a lungul drumului.
Privind n oglinda retrovizoare sedanul care se fcea tot mai mic, apoi
uitndu-se la Benny, Cindi ntreb:
Ce-a fost asta?
A fost din cauza lui Ibo, i rspunse brbatul.
Nu neleg.
Nu nelegi? Tu nu nelegi? Eu nu neleg! Je suis rouge, zei ri,
sacrificii de snge, Voodoo?
N-ai auzit niciodat de voodoo? Era o chestie important n New
Orleans, n secolul al optsprezecelea. Mai e i acum i, de fapt

129
N-ai nvat nimic n bazin? o ntreb el. Nu exist alt lume n afar de
asta. Asta e esena credinei noastre. Noi suntem pe deplin raionali, dar i
materialiti. Ne sunt interzise superstiiile.
tiu. Crezi c nu tiu? Superstiia este defectul principal al oamenilor
din Rasa Veche. Mintea lor e slab, plin de prostii, de team i de aiureli.
Apoi Benny repet ceea ce spusese Cindi cnd se apropiaser de sedan:
Mrire lui Ibo, toat slava lui Ibo. Chestia asta nu mi se pare niciun
pic materialist. Pentru c nu este.
Vrei s te relaxezi? i zise Cindi. Dac ai fi unul din Rasa Veche, i-ar fi
plesnit un vas de snge.
Acolo te duci cnd iei la plimbare? o ntreb el. ntr-o catedral
voodoo?
Nu exist catedrale Voodoo. Asta-i ignoran. Dac e n stil haitian,
atunci templului i se spune houmfort.
Deci te-ai dus la un houmfort, spuse furios Benny.
Nu, pentru c pe aici nu-i prea mult Voodoo n stil haitian.
Nu mai puteau fi vzui de sedan, aa c Cindi iei de pe drum i parc pe
iarb. Ls motorul pornit, la fel i aparatul de aer condiionat.
Zozo Deslisle vinde gris-gris17 din csua ei din Treme i face vrji i
invocaii. Ea e un bocor18 al cultului lui Ibo i are mult putere.
Nimic din ce spui n-are nicio logic, zise Benny. Cindi, i dai seama n
ce belea ai intrat, n ce belea am intrat amndoi? Dac vreunul dintre ai
notri afl c ai devenit religioas, o s fii lichidat, probabil c o s fiu
lichidat i eu. O ducem foarte bine ni se permite s ucidem i avem tot mai
mult de lucru. Toi cei din neamul nostru ne invidiaz, iar tu o s distrugi
totul cu superstiia ta nebuneasc.
Nu sunt superstiioas.
Nu eti?
Nu, nu sunt. Voodoo nu-i o superstiie.
E o religie.
E o tiin, i explic ea. E adevrat. Funcioneaz.
Benny scoase un geamt.
Voodoo o s m ajute s am ceva mai trziu un copil, spuse ea. E doar o
problem de timp.
Acum ar fi putut s fie incontieni, pe bancheta din spate, mormi
Benny. Am fi putut s fim n drum spre fabrica aia veche.

17 Amulet voodoo. (n.tr.).


18 Vrjitor voodoo. (n.tr.).
130
Femeia trase fermoarul poetei i scoase o punguli alb din bumbac, cu
un nur rou.
Conine rdcini de Adam i Eva. Dou, cusute mpreun.
Brbatul nu zise nimic.
Cindi scoase, tot din poet, un borcnel.
Amestecul lui Iuda, care const n muguri din Grdina lui Galaad19,
argint aurit pisat, sngele unui iepure, esen de Van Van20, pulbere de
i ce vrei s faci cu asta?
S pun o jumtate de linguri ntr-un pahar cu lapte cald i s-o beau n
fiecare diminea, stnd pe un loc presrat cu sare.
Pare ceva foarte tiinific.
Femeia nelese sarcasmul brbatului i-i replic pe acelai ton:
Vorbeti de parc ai ti ceva despre tiin! Nu eti un Alpha. Nu eti
un Beta. Eti un Gamma, ca i mine.
Adevrat, spuse Benny. Sunt un Gamma, nu un Epsilon ignorant.
Niciun membru superstiios al Vechii Rase. Un Gamma.
Cindi puse rdcinile de Adam i Eva, precum i amestecul lui Iuda, napoi
n poeta sa. Apoi o nchise, trgnd fermoarul la loc.
Nu tiu ce s fac, mrturisi Benny.
Avem o nsrcinare, nu-i aminteti? S-i ucidem pe OConnor i pe
Maddison. Nu tiu de ce n-am fcut-o nc.
Benny se mulumi s priveasc parcul prin parbriz.
Nu se simise att de posomort de cnd fusese scos din bazinul creaiei.
Tnjea dup stabilitate i stpnire de sine, i se pomenise ntr-un haos care
se tot amplifica.
Cu ct medita mai mult la dilema lui, cu att se cufunda mai tare n
dezndejde.
Punnd n cumpn datoria fa de Victor i propriul interes, se ntreb
de ce fusese proiectat s fie ultimul materialist i s aib grij de alii, nu de
el nsui. De ce trebuia s-i pese de altceva n afara propriilor sale nevoi cu
excepia faptului c acela care l crease l-ar fi lichidat dac nu i s-ar fi supus?
De ce trebuia s-i pese c Rasa Nou avansa, avnd n vedere c treaba asta
nu avea un neles transcendental? Care era scopul lichidrii omenirii i
dominrii naturii, care era scopul aventurrii ctre stele, dac natura pn
la captul universului era doar o mainrie proast, fr niciun scop? De ce
s te strduieti s fii regele nimicului?

19 Galaad - personaj biblic, nepot al lui Manase. (n.tr.).


20 Van Van - amestec de ierburi i sruri care ar trebui s izgoneasc rul, ca un soi de amulet. (n.tr.).
131
Benny fusese creat s fie om de aciune, s fie tot timpul n micare,
fcnd cte ceva i ucignd. Nu fusese proiectat s se gndeasc prea mult la
probleme filosofice.
Las gnditul din greu pe seama celor care-s Alpha i Beta, zise el.
ntotdeauna am fcut asta, i rspunse Cindi.
Nu vorbeam cu tine. Vorbeam cu mine.
Nu te-am mai auzit fcnd asta.
Am nceput acum.
Femeia se ncrunt i-l ntreb:
Cum o s tiu cnd vorbeti cu mine i cnd vorbeti cu tine?
N-o s vorbesc prea mult cu mine. Poate c n-o s-o mai fac niciodat.
Nu simt un interes chiar att de mare pentru mine nsumi.
Am fi amndoi mai interesani dac am avea un copil.
Ce va fi va fi, oft el. O s-i lichidm pe cei care ni se spune s-i
lichidm, pn cnd creatorul nostru o s ne omoare pe noi. Asta nu depinde
de noi.
Depinde de Ibo.
Cel care e rou.
Exact. Vrei s vii cu mine s-o ntlneti pe Zozo Deslisle i s-i dea un
gris-gris care te va face fericit?
Nu. Vreau doar s-i dobor pe poliitii ia, s-i spintec i s-i aud
ipnd n timp ce le nnod intestinele.
Tu eti la care mi-a spus s conduc mai departe, i reaminti ea.
Am greit. Hai s-i gsim!

132
CAPITOLUL 37

Victor sttea la biroul su din laboratorul principal i mnca o prjitur,


cnd figura Annunciatei apru pe ecranul calculatorului su, n toate
detaliile ei minunate, digitale.
Domnule Helios, Werner mi-a cerut s v anun c e n camera lui
Randal ase i c explodeaz.
Dei Annunciata nu era o persoan real, ci doar o manifestare a unui
software complicat, Victor i spuse, enervat:
Iar ai ncurcat-o!
Domnule?
Nu se poate s-i fi zis aa ceva. Verific mesajul i transmite-mi-l
corect.
Werner condusese personal cercetarea camerei lui Randal i se ocupase
de verificarea a tot ce era pe calculatorul lui Randal.
Annunciata vorbi din nou.
Domnule Helios, Werner mi-a cerut s v anun c e n camera lui
Randal ase i c explodeaz.
Contacteaz-l pe Werner i cere-i s repete mesajul, apoi revino cnd o
s ai mesajul corect.
Da, domnule Helios.
n timp ce ducea la buze ultima prjitur cu unt de arahide, Victor atept
s-o aud repetnd Helios, dar secretara nu mai spuse nimic.
n timp ce figura Annunciatei se dematerializa de pe ecran, Victor mnc
ultima nghiitur, apoi o ddu pe gt cu cafea.
Annunciata reveni:
Domnule Helios, Werner repet c explodeaz cu adevrat i dorete
s v atrag atenia asupra acestei situaii grave.
Victor se ridic n picioare, ddu cu ceaca de perete aceasta se sparse
cu un zgomot mulumitor.
Annunciata, zise el sec, hai s vedem dac poi s faci ceva corect.
Anun serviciul de curenie. A fost vrsat cafea n laboratorul principal.
Da, domnule Helios.
Camera lui Randal ase era la etajul doi, care folosea drept dormitor
pentru toi cei din Rasa Nou care ieiser din bazinul creaiei, dar nu erau
gata nc pentru a fi trimii n lumea de dincolo de zidurile spitalului.

133
n timp ce ascensorul urca, Victor se strduia s se calmeze. Ar fi trebuit
ca dup 240 de ani s fi nvat s nu lase asemenea lucruri s-l calce pe
nervi.
Era blestemat s fie un perfecionist ntr-o lume imperfect. l mai
consola convingerea c, ntr-o zi, oamenii si vor fi att de mbuntii,
nct vor atinge standardele sale.
Pn atunci, lumea avea s-l tortureze cu imperfeciunile ei, aa cum
fcuse ntotdeauna. Ar face mai bine s rd de idioenie, n loc s se lase
enervat de ea.
Nu rsese suficient. De fapt, nu rsese deloc n ultimele zile. Din cte i
amintea, ultima oar cnd avusese parte de un rs sntos i ndelungat
fusese n 1979, mpreun cu Fidel, n Havana, n legtur cu o operaie
fascinant pe creier, n care fuseser implicai prizonieri politici cu un
coeficient de inteligen neobinuit de mare.
Cnd ajunse la etajul doi, Victor era gata s rd mpreun cu Werner de
greeala fcut de Annunciata. Bineneles, Werner nu avea simul umorului,
dar putea s se prefac a fi vesel. Uneori, falsa jovialitate putea s nale
spiritul aproape la fel de mult ca i cea adevrat.
Cnd Victor iei din ascensor i ptrunse n coridorul principal, vzu vreo
zece dintre oamenii si strni pe hol, n pragul camerei lui Randal ase.
Sesiz aerul alarmat al celor adunai acolo.
Doi se ddur la o parte, ca s-l lase s treac, iar Victor l gsi pe Werner
zcnd pe podea cu faa n jos. eful pazei, un om masiv i musculos, i
sfiase cmaa. Se strduia, disperat, strmbndu-se i rsucindu-se, s-i
in torsul la un loc.
Dei i folosise abilitatea de a nltura durerea, Werner era scldat n
sudoare. Prea cuprins de panic.
Ce s-a ntmplat? ntreb Victor, n timp ce ngenunchea lng Werner.
Am explodat. Am ex, am ex, am explodat.
E absurd. N-ai explodat.
O parte din mine vrea s fie altceva, spuse Werner.
Vorbeti aiurea.
Ce se va ntmpla cu mine? ntreb Werner, clnnind din dini.
Mut-i braele, las-m s vd ce s-a ntmplat.
Ce sunt, de ce sunt, cum s-a ntmplat? Tat, spune-mi!
Nu sunt tatl tu, i spuse Victor, tios. Mut-i braele!
Cnd Werner i art torsul, de la gt la buric, Victor vzu carnea
pulsnd i vlurindu-se, ca i cum coastele deveniser moi ca esutul gras, ca
i cum n interiorul lui numeroi erpi se zbteau n noduri largi, alunecoase,

134
ncolcindu-se i descolcindu-se, schimbndu-i ncolcirile erpuitoare
ntr-o ncercare de a-i despica gazda i de a erupe din aceasta.
Surprins i uluit, Victor puse o mn pe abdomenul lui Werner, ca s
determine prin atingere i palpare natura haosului intern.
Descoperi imediat c fenomenul nu era ceea ce prea c este. n Werner
nu se mica o entitate separat, nicio colonie de erpi nepotolii, nici altceva.
Carnea sa, crescut n bazin, se schimbase, devenise amorf, o mas
gelatinoas, o budinc tare, dar complet maleabil, care prea c se silete
s se refac n altceva dect Werner.
Respiraia omului deveni tot mai grea. O serie de sunete de sufocare
ieir din el, ca i cum i se vrse ceva pe gt.
Hemoragii n form de stea i nflorir n ochi, iar Werner ndrept o
privire disperat, stacojie, ctre creatorul su.
Apoi muchii din braele sale ncepur s se ncordeze i s se rsuceasc,
s se fleciasc i s capete o alt form. Gtul su gros puls, se umfl, iar
trsturile feei ncepur s se deformeze.
Colapsul nu era la nivel fiziologic. Era vorba de o metamorfoz celular,
de biologia molecular fundamental, care afecta nu numai esuturile, ci i
esena acestora.
Sub palma i degetele rsfirate ale lui Victor, carnea abdomenului se
model singur se model singur ntr-o mn ntins care-l prinse, nu
amenintor, ci aproape iubitoare. ocat, Victor se eliber i se trase napoi.
Apoi sri n picioare i strig:
O targ! Repede! Aducei o targ. Trebuie s-l ducem pe omul sta n
carantin.

135
CAPITOLUL 38

n timp ce trgea cele cinci zvoare de oel ale celei de-a doua ui de oel,
Erika se ntreba dac vreuna dintre cele patru Eriki anterioare ei
descoperiser coridorul secret. i plcea s cread c, dac l gsiser, n-o
fcuser chiar n prima zi n care locuiser n conac.
Dei gsise din ntmplare comutatorul ascuns n bibliotec, ncepuse s
considere descoperirea ei ca fiind urmarea unei curioziti vii i demne de
admiraie, cum spunea domnul Samuel Johnson, citat i mai nainte. I-ar fi
plcut s cread c a ei fusese o curiozitate mai vie i mult mai demn de
admiraie dect cea a oricreia dintre predecesoarele ei.
Roi n faa unei dorine att de lipsite de modestie, dar aa simea. Voia
att de mult s fie o soie bun i s nu dea gre, aa cum fcuser
predecesoarele ei.
Dac vreo alt Erika descoperise coridorul, era posibil s nu fi fost
suficient de ndrznea ca s intre n el. Sau, dac intrase, era posibil s fi
ezitat s deschid chiar i prima din cele dou ui de oel, cu att mai puin
pe a doua.
Erika Cinci se simea aventuroas, precum Nancy Drew21 sau mai corect
precum Nora Charles, soia lui Nick Charles, detectivul din romanul Un om
subire, al lui Dashiell Hammett, alt carte la care putea s fac referiri
inteligente fr s-i rite viaa citind-o.
Dup ce trase ultimul dintre cele cinci zvoare, ezit un moment,
savurnd suspansul i emoia.
Fr ndoial, ceea ce se afla n cealalt parte a uii era de-o importan
deosebit pentru Victor, poate ntr-o asemenea msur nct l-ar explica n
cele mai mici amnunte i ar dezvlui adevrata natur a sufletului su. n
urmtoarea or sau urmtoarele ore ea ar putea s afle mai multe despre
strlucitul i enigmaticul ei so dect ar fi aflat trind un an alturi de el.
Spera s gseasc un jurnal cu cele mai ascunse secrete ale sale, cu
speranele, cu gndurile sale despre via i dragoste. De fapt, n-ar fi fost
realist s cread c dou ui de oel i un tunel gata s te electrocuteze
fuseser instalate doar ca s garanteze c jurnalul su avea s fie pstrat mai
n siguran dect dac ar fi fost pus ntr-un sertar al noptierei.
Cu toate acestea, Erika voia din tot sufletul s descopere o nirare scris
de mn, plin de simire, a lucrurilor din viaa sa, astfel nct s poat s-l
21 Nancy Drew - adolescent detectiv, dintr-o serie de cri publicate ncepnd cu 1930. (n.tr.).
136
cunoasc, s-l cunoasc pn n mduva oaselor, ca s-l slujeasc mai bine.
Era un pic surprins dar ntr-un mod plcut s descopere c era att de
romantic.
Remarcase c zvoarele erau puse n exteriorul uilor. Erika trase
concluzia evident: fuseser puse cu intenia de a ine nchis ceva.
Erika nu era nenfricat, dar nici nu era la. Ca toi cei din Rasa Nou,
dispunea de o putere deosebit, de agilitate, de iretenie i de o ncredere
animalic n abilitatea ei fizic.
Oricum, tria fiecare clip pentru c-i permitea creatorul ei. Dac avea s
aud ordinul de a se lichida singur, ordin rostit de vocea lui Victor, s-ar fi
supus fr ezitare, aa cum fusese programat.
William, majordomul, primise un asemenea ordin la telefon i, chiar i n
starea n care se afla, fcuse ce i se poruncise. Exact la fel cum putea
ndeprta durerea aa cum o puteau face toi n momente de criz tot aa
oprise toate funciile autonome ale nervilor, cnd i se comandase s fac
asta. William i ncetase ntr-o clip btile inimii i respiraia, i murise.
Nu era un truc pe care ar fi putut s-l foloseasc pentru a se sinucide.
Doar instruciunile rituale, rostite de vocea stpnului, puteau pune n
funciune comutatorul acela.
Cnd existena ta depinde n ntregime de cheful altuia, cnd viaa i
atrn de un fir de pr ce poate fi tiat de foarfec unor cuvinte ascuite, nu
te mai sperie ceea ce s-ar putea afla dincolo de dou ui zvorte.
Erika deschise a doua u, iar lmpile se luminar automat n spaiul de
dincolo de ea. Femeia trecu pragul i se pomeni ntr-un salon victorian
comod.
ncperea de vreo zece metri ptrai, fr ferestre, avea podeaua de
mahon lustruit, un covor persan, tapet William Morris 22 i tavan din mahon
mprit n carouri. Cminul, din lemn de nuc vopsit n negru, avea n jurul
vetrei plci de ceramic de William de Morgan23.
O canapea moale, cu perne decorative din stof cu modele japoneze, lng
care se aflau dou veioze cu abajururi de mtase chinezeasc, i oferea lui
Victor un loc n care s se ntind, dac voia, nu ca s aipeasc, ci (i
imagina Erika) pentru a se relaxa i a-i lsa mintea sclipitoare s fac
planuri noi pentru geniul su.
Putea, stnd pe un scaun cu speteaz i suport pentru picioare, s
gndeasc dac voia aezat sub o lamp cu picior fixat pe podea, cu
abajur din mrgele.
22 William Morris - proiectant de materiale textile, asociat cu micarea artistic englez a
prerafaeliilor. (n.tr.).
23 William de Morgan - proiectant de ceramic, asociat cu William Morris. (n.tr.).

137
Sherlock Holmes s-ar fi simit acas ntr-o asemenea ncpere, sau H.G.
Wells, sau G.K. Chesterton.
Ceea ce puteai vedea, fie de pe canapeaua dolofan, fie de pe scaun, era o
cutie imens de sticl lung de trei metri, lat de un metru i jumtate i
nalt de peste un metru.
Obiectul fusese fabricat astfel nct s completeze decorul victorian.
Sttea pe o serie de picioare de bronz, n form de bile inute de gheare. Cele
ase geamuri erau tiate pe margini n unghi obtuz, ca s reflecte lumina, i
erau prinse ntr-o ram ornamentat cu motive aurii, din bronz minunat
gravat. Prea o cutie gigantic de bijuterii.
O substan de-un rou auriu, semiopac, umplea cutia, provocnd ochiul
s priceap ce-i. O clip, materialul acela pru a fi un lichid prin care circulau
cureni subtili; dup o clip, prea a fi un abur dens, poate un gaz, vlurindu-
se lene de-a lungul sticlei.
Obiectul o atrase pe Erika ntr-un mod misterios, aa cum ochii lucitori ai
lui Dracula o atrgeau pe Mina Harker ctre potenialul ei sfrit, ntr-un
roman ce nu prea a fi o surs de aluzii literare potrivite pentru o cin
oficial n Garden District, dar care, cu toate acestea, fcea parte din
repertoriul ce-i fusese descrcat n creier.
Fluidul sau aburul absorbea lumina lmpii i lucea puternic.
Luminozitatea intern scoase la iveal o form ntunecat, suspendat n
centrul cutiei.
Erika nu putea s vad nici cel mai vag amnunt al obiectului nchis, dar,
din cine tie ce motiv, se gndi la un scarabeu pietrificat n rin strveche.
n timp ce se apropia de cutie, umbra din mijlocul acesteia pru s
tresar, dar era probabil doar imaginaia ei

138
CAPITOLUL 39

Din City Park, Carson merse spre Garden District, ca s dea o rait pe
strzile din jurul locuinei lui Helios.
Nu erau nc pregtii s ptrund n conac mpucnd lumea ca s-l
vneze pe Frankenstein, dar aveau nevoie s cerceteze zona i s stabileasc
rutele de salvare n cazul puin probabil c vor reui nu numai s-l
omoare pe Victor, dar i s ias vii din conac.
Pe drum, Carson i spuse lui Michael:
Indivizii ia din Mercury Mountaineerul alb, din parc, nu i s-au prut
cunoscui?
Nu. Dar individul ne-a fcut semn cu mna.
Cred c l-am mai vzut.
Unde?
Nu-mi amintesc.
De ce? i s-au prut dubioi?
Nu mi-a plcut zmbetul lui, rspunse Carson, uitndu-se n oglinda
retrovizoare.
Noi, cei din New Orleans, nu mpucm oameni pentru c au un
zmbet nesincer.
Ce fceau pe drumul acela? E doar pentru personalul parcului, iar ei nu
aveau un vehicul al administraiei parcului.
Nici noi nu facem parte din personalul parcului. n circumstanele
astea, e uor s devii paranoic.
E o prostie s nu fii paranoic, zise ea.
Vrei s ne ntoarcem, s-i gsim i s-i mpucm?
M-a simi mai bine, spuse Carson, uitndu-se din nou n oglind. Vrei
s-l suni pe Deucalion i s stabileti o ntlnire?
ncerc s-mi imaginez scena n care monstrul fcut iniial de
Frankenstein a cerut un telefon celular
Telefonul i aparine lui Jelly Biggs, artistul de blci care locuiete la
Luxe, prietenul tipului care i-a lsat cinematograful lui Deucalion.
Cine-i boteaz copilul Jelly Biggs24? L-au condamnat s fie gras.
Nu-i numele lui adevrat. E numele lui de blci, de pe vremea cnd
fcea parte din spectacolul montrilor.
Dar continu s-l foloseasc.
24 Jelly Biggs numele se poate traduce, aproximativ, Jeleul cel mare. (n.tr.).
139
Ca i cum pentru cei care au trit n lumea blciurilor, pseudonimele
au devenit mai comode dect numele adevrate.
Care a fost pseudonimul lui Deucalion n spectacolele cu ciudenii?
ntreb Michael.
Monstrul.
Asta trebuie s fi fost nainte de epoca corectitudinii politice. Monstrul
ce lips de respect! n zilele astea i s-ar fi spus Deosebitul.
E prea stigmatizant.
Mda I s-ar fi spus Frumuseea Neobinuit. Ai numrul lui?
Carson i-l spuse, iar Michael aps tastele de pe telefonul su.
Apoi atept, ascult, dup care vorbi:
Sunt Michael. Trebuie s ne ntlnim, apoi i ls numrul i nchise.
Montrii sunt att de iresponsabili. N-avea telefonul deschis. A intrat
mesageria vocal.

140
CAPITOLUL 40

Randal ase, aflat n dulapul pentru haine de pe holul dintre camera de zi


i buctrie, nu-i foarte fericit, dar e mulumit, pentru c se simte acas. n
cele din urm are o cas.
Fostul spital transformat n laboratoare de donare i inginerie biologic
nu avea, din cte tia el, dulapuri pentru haine. Simpla existen a unui dulap
pentru haine spunea acas.
Viaa n zona mltinoas nu cere o colecie de pardesie i haine de blan
cu glug. n cuier atrnau doar cteva jachete uoare, cu fermoar.
Pe podeaua dulapului erau aezate cutii cu tot felul de lucruri, dar
rmsese suficient spaiu ca s stea jos, dac voia. ns era prea emoionat
ca s se aeze i rmase n picioare n bezn, tremurnd de speran.
Era mulumit s stea n picioare n dulap ore n ir, chiar i zile ntregi.
Spaiul acela ngust era preferabil camerei sale de la Porile Milei i
mainilor groaznice de care l legase deseori creatorul su, supunndu-l
unor teste chinuitoare.
Fredonatul fericit al femeii i clinchetele plcute l tentau s deschid ua.
La aceasta se aduga i aroma mbietoare de ceap prjit n unt.
Mncase hran cafenie, probabil c putea s mnnce orice fr s
peasc nimic.
Fr s-i dea seama ce face, ca i cum ar fi fost pe jumtate hipnotizat de
mirosurile i sunetele casnice, Randal deschide ua mai mult i se
aventureaz pe hol.
Pragul buctriei era la mai puin de cinci metri. O vede pe femeia care
cnta stnd la plit, cu spatele spre el.
Poate c acum era momentul potrivit s ptrund mai adnc n cas i s-
l caute pe Arnie OConnor. Graalul cltoriei sale e aproape: autistul
zmbitor care deine secretul fericirii.
Femeia de la plit l fascineaz, pentru c trebuie s fie mama lui Arnie.
Carson OConnor e sora biatului, dar aceasta nu-i Carson, nu-i persoana din
fotografia din ziar. ntr-o familie din Rasa Veche trebuie s existe o mam.
Randal ase, copil al Porilor Milei, nu mai ntlnise niciodat o mam.
Printre cei din Rasa Nou nu exist asemenea creaturi. n locul lor exist
bazinul.

141
n faa lui nu-i o simpl femel. E o fptur cu un mare mister, care poate
crea via omeneasc n trupul ei, fr ajutorul vreunei mainrii
formidabile, necesare pentru a produce un om din Rasa Nou n laborator.
Cndva, cnd Vechea Ras va disprea complet, ceea ce nseamn un
viitor nu prea ndeprtat, mame ca femeia aceea vor fi figuri mitologice,
fpturi de folclor i de legend. Nu se putea mpiedica s n-o priveasc
minunndu-se.
Femeia trezete sentimente ciudate n Randal ase. O veneraie
inexplicabil.
Mirosul, sunetele, frumuseea magic a buctriei l atrag inexorabil ctre
prag.
Cnd femeia se ndeprteaz de plit i se apropie de masa de lucru de
lng chiuvet, cntnd nc ncet, nu-l vede cu coada ochiului.
Vzut din profil, cntnd, pregtind cina, femeia pare fericit, chiar mai
fericit dect arta Arnie n fotografie.
n timp ce Randal se apropie de buctrie, i trece prin minte c femeia n
sine ar putea fi secretul fericirii lui Arnie. Poate c-i nevoie de o mam care
s te fi purtat n interiorul ei, care te preuiete ca pe propria ei carne, ca s
fii fericit.
Ultima oar cnd Randal ase vzuse bazinul n care fusese creat fusese
cu patru luni n urm, n ziua n care ieise din el. Nu exista niciun motiv s-l
rentlneasc.
n timp ce femeia i ntoarce spatele i se ndreapt iari ctre plit, fr
s-i fi dat seama de prezena sa, Randal e copleit de sentimente pe care nu
le mai avusese pn atunci, pe care nu le putea numi, pentru care nu gsea
cuvinte ca s le descrie.
E npdit de un dor, dar un dor de ceva de care nu e sigur. Femeia l
atrage aa cum gravitaia atrage un mr ce cade dintr-un pom.
n timp ce traverseaz camera ctre ea, Randal i d seama c vrea s se
vad reflectat n ochii ei, s-i vad faa n ochii si.
Nu tie de ce.
i vrea ca femeia s-i dea prul de pe frunte. Vrea s-i zmbeasc.
Nu tie de ce.
St chiar n spatele ei, tremurnd de-o emoie pe care n-o mai simise
niciodat, cuprins de sentimente de care nu se considerase niciodat
capabil.
Pentru moment, femeia nu-i d seama de prezena sa, apoi ceva o
alarmeaz. Se ntoarce speriat i ip de surpriz i de fric.
Luase un cuit de pe mas i-l duce spre plit.

142
Dei femeia nu face vreun gest c ar avea s foloseasc arma, Randal
prinde cuitul cu mna stng, de lam, tindu-se, i-l smulge din strnsoare
i-l arunc n cealalt parte a buctriei.
Iar cu mna dreapt o izbete n cap, fcnd-o s se prbueasc pe
podea.

143
CAPITOLUL 41

Dup slujb, n casa parohial a bisericii Maica ndurerat, Deucalion l


urmrea pe printele Patrick Duchaine turnnd o cafea neagr i aromat n
dou ceti. I se oferiser zahr i fric, dar le refuzase.
Cnd preotul se aez n faa lui Deucalion, zise:
Am fcut-o att de tare, c-i aproape amar. Am o afinitate pentru
gustul amar
Bnuiesc c toi cei din soiul nostru o au, i zise Deucalion.
Renunaser la formulele introductive n confesional. Recunoscuser ceea
ce erau, n esen, chiar dac printele Duchaine nu cunotea amnunte
despre crearea oaspetelui su.
Ce s-a ntmplat cu faa ta? ntreb el.
L-am nfuriat pe creatorul meu i am ncercat s ridic mna mpotriva
lui. El implantase n craniul meu un dispozitiv despre care nu tiam. i purta
un inel care putea produce un semnal, declannd dispozitivul.
Acum suntem programai s ne oprim, ca aparatele activate prin voce,
cnd auzim anumite cuvinte rostite de vocea sa inconfundabil.
Eu provin dintr-o perioad mai primitiv a activitii sale. Dispozitivul
din craniul meu trebuia s m distrug. A funcionat doar pe jumtate,
fcnd din mine un monstru i mai mare.
i tatuajul?
O deghizare bine intenionat, dar fr efect. Cea mai mare parte a
vieii mi-am petrecut-o n spectacole cu ciudenii, unde aproape toi erau
nite paria, de-un soi sau altul. Dar nainte s vin la New Orleans am fost ani
de zile ntr-o mnstire din Tibet. Un prieten de acolo, un clugr, i-a folosit
arta pe chipul meu, nainte s plec.
Dup ce sorbi ncet din butura sa amar, preotul cu prul alb ntreb:
Ct de primitiv?
Deucalion ezit s-i dezvluie originea, apoi i ddu seama c mrimea
sa neobinuit, pulsaia periodic a ceva ca un fulger fierbinte n ochii si i
starea groaznic a chipului su erau suficiente pentru a fi identificat.
S-a ntmplat cu mai bine de dou sute de ani n urm. Eu sunt primul.
Atunci e adevrat, spuse Duchaine, i o tristee nc mai mare i
ntunec privirea. Dac tu eti primul i ai trit att de mult, atunci am putea
vieui o mie de ani, iar pmntul este iadul nostru.

144
Poate c da, poate c nu. Eu am trit deja dou secole, dar nu din cauz
c el a tiut nc din zilele acelea s m proiecteze nemuritor. Longevitatea
mea i nc multe altele mi-au fost date de fulgerul care m-a adus la via.
El crede c-s mort de mult timp i nu bnuiete c am un destin de
ndeplinit.
Ce-ai vrut s spui cnd ai pomenit de fulger?
Deucalion bu din cafea. Apoi puse ceaca pe mas i rmase un timp
tcut nainte de a continua:
Fulgerul e doar un fenomen meteorologic, dar eu nu m refer doar la
un nor de furtun atunci cnd am spus c sgeata care m-a animat a venit
dintr-un inut mai nalt.
n timp ce printele Duchaine se gndea la aceast dezvluire, chipul su,
pn atunci palid, cpt un pic de culoare.
Longevitatea i nc multe altele au fost aduse de un fulger. Multe
altele i un destin? Vrei s spui ntreb preotul, aplecndu-se spre
Deucalion, c ai primit un suflet?
Nu tiu. Ar fi o dovad de orgoliu prea mare s pretind aa ceva, un
gest ce n-ar merita s fie iertat cuiva cu o origine att de mizerabil ca a
mea. Tot ce pot spune cu certitudine e c mi-a fost dat s cunosc lucruri, am
fost binecuvntat cu o anumit nelegere a naturii i a cilor acesteia,
cunoatere pe care nici Victor n-o va cpta, nici altcineva din aceast parte
a morii.
Atunci, spuse printele Duchaine, n faa mea st o prezen
supranatural.
Ceaca din minile sale ncepu s zngne pe mas, att de tare tremura
preotul.
Dac ai ajuns s te ntrebi de exist vreun adevr n predicile tale i
bnuiesc c, n ciuda programrii tale, mcar te-ai ntrebat , atunci ai
ntrevzut posibilitatea c ntotdeauna, la orice or, exist alturi de tine o
prezen supranatural, zise Deucalion.
Duchaine se ridic n picioare i fu aproape s-i drme scaunul, apoi
spuse:
Cred c am nevoie de ceva mai tare dect cafeaua. Se duse n cmar i
se ntoarse cu dou sticle de brandy, apoi explic: Avnd n vedere
metabolismul nostru, e nevoie de o cantitate mare ca s ne nceom
mintea.
Eu nu vreau, l refuz Deucalion. Prefer limpezimea.
Preotul umplu pe jumtate cu cafea ceaca golit, iar cealalt jumtate o
complet cu alcool. Se aez. Bu. i zise:

145
Ai vorbit de un destin i-mi pot imagina doar unul care s te aduc n
New Orleans dup dou sute de ani.
Soarta mea e s-l opresc, i destinui Deucalion. S-l omor.
Culoarea care apruse n obrajii preotului dispru.
Niciunul dintre noi nu poate ridica mna mpotriva lui. Figura ta
zdrobit e dovada.
Noi nu putem. Dar alii pot. Cei nscui din brbat i femeie nu-i
datoreaz supunere nici mil.
Preotul sorbi din nou din cafeaua amestecat cu brandy.
Ne este interzis s dezvluim unde e, ne este interzis s conspirm
mpotriva lui. Aceste ordine sunt cablate n noi. Nu putem s nu ne
supunem.
Aceste reguli n-au fost instalate i n mine, zise Deucalion. Nu m
ndoiesc c ideea lor i-a venit ulterior, poate n ziua cstoriei sale, acum
dou sute de ani cnd am ucis-o pe soia sa.
Cnd printele Duchaine adug brandy n butura sa, gtul sticlei
zngni de marginea cetii.
Indiferent cine-i Dumnezeul tu, viaa e o vale a plngerii.
Victor nu-i Dumnezeu, i replic Deucalion. Nu-i nici mcar un
Dumnezeu fals, nu-i nici mcar o jumtate de om. Cu ajutorul tiinei sale
perverse i a voinei sale nesbuite, a fcut din sine ceva mai puin dect a
fost cnd s-a nscut, s-a micorat aa cum nu poate s decad i s se
njoseasc nici fa de cea mai josnic fiar din natur.
Din ce n ce mai agitat, n ciuda alcoolului, Duchaine spuse:
Nu poi s-mi ceri nimic din ce-a putea face, presupunnd c a vrea
s fac. Nu pot s conspir.
Deucalion i termin cafeaua. Cnd se rcise, devenise mai amar.
Nu-i cer s faci nimic, nici s ridici mna, nici s conspiri mpotriva lui.
Atunci de ce eti aici?
Tot ce vreau de la tine este ceea ce pn i un preot fals poate s ofere
enoriailor si, de mai multe ori pe zi. Tot ce-i cer este o mic favoare, o
singur favoare, dup care o s plec i n-o s m mai ntorc niciodat.
Judecnd dup expresia sa groaznic, printele Duchaine mai avea putere
doar ca s fac o dezvluire:
Am pctuit avnd gnduri pline de ur fa de creatorul nostru, al tu
i al meu. i doar cu dou nopi n urm l-am adpostit aici, pentru un timp,
pe Jonathan Harker. tii cine a fost?
Detectivul care s-a transformat n uciga.
Da, a fost la tiri. Att psihicul, ct i fizicul su erau date peste cap.
El se schimba, spuse Duchaine i se cutremur. N-am conspirat cu el
146
mpotriva lui Victor. Dar l-am adpostit. Pentru c pentru c m ntreb
uneori dac prezenele despre care am discutat exist.
O mic favoare, insist Deucalion, tot ce-i cer e o mic favoare.
Care?
Spune-mi unde ai fost fcut, spune-mi numele locului n care lucreaz
el. i dup aceea o s plec.
Duchaine i mpreun minile n fa, ca pentru rugciune, dei gestul
prea a reprezenta mai degrab un obicei dect un semn de credin. Se uit
un timp la minile sale i, n cele din urm, vorbi:
Dac-i spun, vreau ceva n schimb.
Ce anume? ntreb Deucalion.
I-ai omort soia.
Da.
Deci tu, care ai fost primul, nu ai fost creat cu interdicia s ucizi.
Numai lui nu pot s-i fac nimic, l asigur Deucalion.
Atunci o s-i spun ceea ce vrei s tii dar numai dac mi lai cteva
ore s m pregtesc.
Un timp, Deucalion nu nelese, apoi i ddu seama.
Vrei s te omor.
Eu nu-s n stare s fac aa ceva.
neleg. Dar spune-mi numele locului acum, i o s m ntorc cnd voi
dori s terminm afacerea noastr.
Preotul i scutur capul.
Mi-e team c dup ce vei obine ceea ce doreti nu te vei mai ntoarce.
Iar eu am nevoie de un pic de timp ca s m pregtesc.
n ce fel?
Poate i se va prea o prostie, avnd n vedere c sunt un preot fals i
lipsit de suflet. Dar vreau s in slujba pentru ultima oar i s m rog, chiar
dac tiu c nu exist niciun motiv s fiu ascultat mcar cu o ureche
binevoitoare.
Nu vd nimic prostesc n aceast solicitare, printe Duchaine, spuse
Deucalion, ridicndu-se de pe scaun. Poate c-i lucrul cel mai puin prostesc
pe care puteai s-l ceri. Cnd vrei s m ntorc? Peste dou ore?
Preotul ddu din cap, apoi ntreb:
Nu-i cer un lucru prea dificil, nu-i aa?
Printe, nu-s nevinovat. Am mai ucis. i sunt convins c o s omor din
nou, dup tine.

147
CAPITOLUL 42

Lulana St. John i sora ei, Evangeline Antoine, i duser pastorului Kenny
Laffite dou plcinte cu crem de scorioar i praline, presrate cu nuci
pecan prjite.
Evangeline fcuse dou pentru stpnul ei, Aubrey Picou. Cu permisiunea
generoas a acestuia, mai fcuse dou, pentru preotul ei.
Domnul Aubrey i exprimase dorina de a mnca toate patru plcintele,
dar i se spuse c de-ar face aa ceva, ar da dovad de lcomie, chestie care
era o descoperire recent i surprinztoare unul dintre cele apte pcate
de moarte. n plus, srmanul domn Aubrey avea periodic crampe intestinale
care, probabil, n-ar fi fost nrutite de dou dintre buntile acelea, dar
dac s-ar fi ndopat cu toate patru l-ar fi adus la distrugere total.
Ziua de munc a Lulanei i a lui Evangeline se terminase. Fratele lor,
Moses Bienvenu, se dusese acas, la soia sa, Saffron, i la cei doi copii ai lor,
Jasmilay i Larry.
La sfritul dup-amiezii i seara, singura persoan care se ngrijea de
domnul Aubrey era fratele Lulanei, al Evangelinei i al lui Moses, Meshach
Bienvenu. Bunul Meshach avea grij, ca o cloc ce se ngrijea de puii ei, ca
stpnul lui s fie hrnit, s se simt bine i, att ct era posibil pentru
domnul Aubrey, s fie lipsit de pcate.
Surorile se duceau deseori cu cadouri, care constau n bunti, la
pastorul Kenny, pentru c acesta era un om al lui Dumnezeu minunat i o
binecuvntare pentru biserica lor, pentru c avea o poft de mncare
sntoas i pentru c nu era cstorit. Avea treizeci i doi de ani, era un
credincios adevrat, suficient de fermector i artos, dup anumite
standarde adic reprezenta o captur demn de orice osteneal.
Surorile nu erau interesate de el din punct de vedere sentimental. El era
prea tnr pentru ele. n plus, Lulana avea o cstorie fericit, iar Evangeline
era o vduv fericit.
Dar aveau o nepoat care ar fi fost o soie perfect pentru un om al
bisericii. Se numea Esther i era fiica surorii lor mai mari, Larissalene. De
ndat ce Esther avea s finalizeze i cu ultimele trei luni din cele
aisprezece dedicate unei lucrri stomatologice extinse necesare pentru
corectarea unei situaii nefericite, drgua feti avea s fie din nou
prezentabil.

148
Lulana i Evangeline, care aveau antecedente de poveste n domeniul
peitului, i sriser n ajutor lui Esther cu plcinte i torturi, prjituri, pini
i brioe delicioase: o cale mai sigur dect cea pavat cu foi de palmier i
petale de trandafir.
Aflat chiar n vecintatea bisericii, casa parohial era o cldire
ncnttoare, din crmid, cu dou etaje, nici att de mare nct s-l
nemulumeasc pe Dumnezeu, nici att de umil nct s-i fie greu parohiei
s atrag un preot. Veranda din fa fusese dotat cu balansoare din lemn
curbat, cu speteze i fund din trestie, i fusese mpodobit cu couri
atrnate, pline cu muchi n care creteau fuchsia cu cascade de flori
purpurii i stacojii.
Cnd surorile, purtnd fiecare cte o tav cu plcinte grozave, urcar
treptele verandei, gsir ua din fa deschis, aa cum o lsa deseori
pastorul Kenny cnd era acas. Era un soi de cleric primitor i vorbre, iar
cnd nu inea sfnta slujb, umbla n tenii albi, pantaloni de doc i cmi
subiri din bumbac.
Lulana nu putea s vad prea mult prin ua de plas. Mai era cel puin o
jumtate de or pn la crepusculul miezului de var, dar razele soarelui
erau deja roii, iar cele care ptrundeau prin fereastr nu fceau dect s
coloreze umbrele n purpuriu. n spatele casei, n buctrie, era aprins o
lumin.
n timp ce Evangeline se pregtea s apese butonul soneriei, din casa
parohial se auzi un strigt nspimnttor. Sunase ca un suflet chinuit,
crescuse n volum, vibrase, apoi sczuse n intensitate.
Lulana se gndi mai nti c nimeriser n momentul n care pastorul
Kenny oferea consolare unui membru al turmei sale mcinat de remucri
sau care suferise pierderea unei fiine dragi.
Apoi sunetul bizar se auzi din nou, iar Lulana vzu prin ua de plas o
siluet ce jelea, care nise din arcada camerei de zi n holul de la parter. n
ciuda ntunericului, femeia putu s-i dea seama c omul chinuit nu era un
pctos ndurerat sau un enoria care jelea pe cineva, ci chiar parohul.
Domnule pastor Kenny? strig Evangeline.
Chemat pe nume, clericul se grbi pe hol ctre ele, dnd din mini ca i
cum ar fi alungat nite nari.
Nu le deschise ua, ci se uit la ele prin plas cu expresia unui om care
vzuse, doar cu o clip n urm, moartea.
Am fcut-o? spuse el, gfind i ndurerat. Da. Da, am fcut-o. Am
fcut-o prin simplul fapt c exist. Doar pentru c exist, am fcut-o. Doar fiind
pastorul Kenny Laffite. Am fcut-o, am fcut-o, am fcut-o, am fcut-o.

149
Ceva din ritmul i din repetarea cuvintelor sale i amintir Lulanei de
crile pentru copii ale doctorului Seuss, care i plcuser n copilrie.
Domnule pastor, ce nu-i n regul?
Eu sunt cine sunt. El nu este, eu sunt. Aa c eu am fcut-o, eu am
fcut-o, eu am fcut, declar el, se ntoarse i fugi pe hol, dnd din mini
disperat.
Dup ce se gndi un moment, Lulana zise:
Surioar, cred c aici e nevoie de noi.
Scumpo, nu m ndoiesc de asta, o aprob Evangeline.
Fr s fie invitat, Lulana deschise ua de plas, intr n casa parohial i
inu ua deschis pentru sora ei.
Din spatele casei se auzea vocea preotului:
Ce-o s fac? Ce, ce s fac? Nimic, nimic asta o s fac.
Scund i zdravn ca un remorcher, despicnd aerul cu pieptul ei
formidabil, aa cum o pror spintec apa, Lulana navig de-a lungul holului,
iar Evangeline o urm ca o nav remorcat.
Preotul sttea n buctrie lng chiuvet i-i spla de zor minile.
Nu trebuie, nu trebuie, nu trebuie, dar eu am fcut. Nu trebuie, dar eu
am fcut.
Lulana deschise frigiderul i gsi loc pentru ambele plcinte.
Evangeline, avem mai muli indivizi care sufer de nervi dect iarba
fcut de Dumnezeu. Poate n-o s fie nevoie, dar ar fi bine s nclzeti nite
lapte.
Drag, las treaba asta n grija mea.
Mulumesc, surioar.
Nori de aburi se ridicau din chiuvet. Lulana vzu c, sub apa care curgea,
minile preotului erau de un rou viu.
Domnule pastor, eti pe cale s-i opreti minile!
Doar pentru c exist, sunt. Sunt ceea ce sunt. Sunt ceea ce am fcut. Am
fcut-o, am fcut.
Robinetul era att de fierbinte, c Lulana fu silit s-l nfoare ntr-o
crp ca s-l rsuceasc.
Pastorul Kenny ncerc s-l rsuceasc la loc.
Femeia l lovi uor peste mn, aa cum faci cu un copil ca s-i atragi n
mod afectuos atenia s nu repete o greeal.
Acum, domnule pastor Kenny, terge-te i vino s stai la mas.
Preotul nu folosi ervetul i se ntoarse cu spatele la chiuvet, dar i la
mas. Se ndrept ctre frigider, cu picioarele tremurndu-i. De pe minile
nroite se scurgea ap.

150
Se vicrea i gemea, aa cum l auziser femeile atunci cnd sttuser n
faa verandei.
Pe peretele de lng frigider atrna un suport pentru cuite. Lulana
credea c pastorul Kenny era un om bun, un om al lui Dumnezeu, i nu se
temea de el, dar n circumstanele respective, i se pru o idee bun s-l
ndeprteze de cuite.
Evangeline i urma, cu un teanc de ervete de hrtie, tergnd apa de pe
podea.
Lulana l lu pe preot de o mn, dirijndu-l ct de bine putea, i-i spuse:
Domnule pastor Kenny, suntei foarte deprimat, nu mai suntei ca de
obicei. Trebuie s stai jos i s v calmai nervii, s v linitii.
Dei pruse mirat de faptul c abia se mai inea pe picioare, preotul ocoli
masa nc o dat, mpreun cu ea, apoi mai merse un pic, nainte ca femeia
s-l poat aeza pe scaun.
Pastorul suspina, dar nu plngea. Era cuprins de teroare, nu de jale.
ntre timp, Evangeline gsise o oal mare, pe care o umplu cu ap
fierbinte de la chiuvet.
Preotul se lovea cu pumnii n piept i se legna cu scaunul, spunnd cu
vocea necat de suferin:
Att de brusc, chiar att de brusc, mi-am dat seama ce eram, ce am
fcut, n ce necaz sunt, n ce necaz.
Suntem aici, domnule pastor. Dac o s ne mprteti necazul tu,
atunci o s te apese mai puin. mparte-l cu mine i Evangeline, iar
necazurile tale vor cntri o treime din ct cntresc acum.
Evangeline puse oala cu ap pe plit i aprinse flacra cu gaz. Apoi lu o
cutie cu lapte din frigider.
mparte-i necazurile cu Dumnezeu i atunci acestea vor pluti de pe
umerii ti, devenind lipsite de greutate. Nu-i nevoie s-i spun tocmai
dumitale c vor pluti.
Dup ce-i descletase pumni i-i ridicase palmele spre fa, preotul le
privi cu groaz.
Nu trebuie, nu trebuie, nu, nu, NU!
Respiraia nu-i mirosea a alcool. Lulana era nclinat s cread c
inspirase ceva mai puin sntos dect aerul dulce al lui Dumnezeu, dar dac
reverendul era un cocainoman, atunci era mai bine s afle acum i nu dup
ce dinii lui Esther ar fi fost reparai i preotul ar fi nceput s-i fac curte
fetei.
Ni s-au spus mai multe lucruri pe care trebuie s le facem, dect cele
pe care nu trebuie s le facem, spuse Lulana, ncercnd s-l neleag. Exist

151
totui o mulime de lucruri pe care nu trebuie s le facem, aa c te-a ruga
s fii mai clar. Ce nu trebuie s faci, domnule pastor?
S ucizi, rspunse el i se cutremur.
Lulana se uit la sora ei. Evangeline, innd cutia de lapte n mn, ridic
din sprncean.
Am fcut-o, am fcut-o. Am fcut-o, am fcut.
Domnule pastor, spuse Lulana, eu te cunosc ca pe un om blnd i
amabil. Indiferent ce crezi c ai fcut, sunt convins c nu-i ceva att de
teribil pe ct crezi.
Brbatul i cobor minile. i, n cele din urm, se uit la femeie.
L-am omort.
Pe cine? ntreb Lulana.
N-am avut nicio ans, opti omul disperat. Nici el n-a avut nicio ans.
Niciunul din noi n-a avut vreo ans.
Evangeline gsi un borcan cu capac i ncepu s toarne n el lapte din
cutie.
E mort, spuse prelatul.
Cine? insist Lulana.
El e mort i eu sunt mort. Am fost mort de la nceput.
n telefonul celular al Lulanei erau nregistrate diversele numere ale
numeroasei sale familii, plus cele ale unei familii i mai numeroase alctuite
din prieteni. Dei domnul Aubrey Aubrey Picou, patronul ei i gsise
calea spre izbvire mai iute dect i ddea el seama (chiar dac mai lent
dect ar fi dorit Lulana), rmnea totui un om cu un trecut neplcut, care
putea s renvie ntr-o zi i s-l mute; n lista ei se aflau numerele de la
birou, de acas i telefonul lui Michael Maddison, pentru cazul n care
domnul Aubrey ar fi avut nevoie de un poliist care s-i asculte declaraiile.
Aa c Lulana tast numele lui Michael, apru numrul lui de mobil i-l
apel.

152
CAPITOLUL 43

Erika, aflat n salonul victorian de dincolo de cele dou ui de seif de


banc, ocoli imensa cutie de sticl, privind cu atenie fiecare detaliu. La
nceput i se pruse c seamn cu o cutie mare pentru bijuterii i nc i se
prea c ar aduce cu o cutie de bijuterii dar acum i se prea c ar semna i
cu un sicriu, unul prea mare i foarte neobinuit.
Nu avea niciun motiv s cread c lada aceea coninea un cadavru. Silueta
din centrul cutiei, nconjurat de lichid sau gaz de culoarea
chihlimbarului nu avea membre sau trsturi ce puteau fi observate. Era
doar o mas ntunecat fr nimic altceva. Putea s fie orice.
Dac acolo se afla un cadavru, atunci acesta era mare, lung de peste doi
metri i lat cam de un metru.
Erika examin rama cu ornamente aurii, sub care erau prinse geamurile,
cutnd o sudur care s indice balamale ascunse. Nu gsi nimic. Deasupra
cutiei se afla un capac, care funciona pe baza unui principiu de neneles
pentru ea.
Cnd btu cu ncheietura degetului n geam, sunetul indica o grosime de
cel puin doi centimetri.
Observ c sub sticl, chiar sub locul n care lovise ncheietura ei,
culoarea chihlimbarie indiferent care era natura ei se vlurise aa cum se
vlurete apa cnd arunci o piatr n ea. Valul era de-un albastru safir, se
transform ntr-un cerc i se ntinse de-a lungul suprafeei; nuana
chihlimbarie se refcu n urma lui.
Erika ciocni din nou, cu acelai efect. Cnd btu de trei ori la rnd,
aprur trei cercuri albastre concentrice, care se ntinser i disprur.
Dei degetul ei avusese un contact scurt cu sticla, aceasta i se pru rece.
Cnd i lipi palma de ea, descoperi c era ca gheaa, doar cu cteva grade
mai cald ca s nu-i nghee pielea.
Cnd ngenunche pe covorul persan i se uit sub cutie, ntre picioarele
sculptate ale acesteia, cu gheare care ineau bile, vzu cabluri electrice i
evi de culori i diametre diferite, care ieeau din tavan i dispreau n
podea. Asta sugera c dedesubt se afla o camer de serviciu, dei se
presupunea c n cldire nu exista subsol.
Victor deinea una dintre cele mai mari proprieti din cartier de fapt,
alipise att de elegant dou case mari, nct primise laudele asociaiilor de
conservare a monumentelor istorice. Reamenajarea interiorului fusese

153
efectuat de membrii Rasei Noi, dar lucrarea nu fusese inspectat n
totalitate sau nu se permisese inspectarea de ctre departamentul
municipal de construcii.
Soul ei cel strlucit fcuse mai multe dect savanii multor universiti.
nfptuirile sale erau i mai remarcabile dac te gndeai c fusese obligat s-
i svreasc opera n clandestinitate i, de la moartea regretabil a lui
Mao Zedong, fr finanare din partea vreunui guvern.
Erika se ridic n picioare i ocoli nc o dat cutia, ncercnd s vad dac
avea un cap sau picioare, aa cum are un pat sau un sicriu. Forma obiectului
nu-i oferea niciun indiciu, dar ea decise n cele din urm, condus de intuiie,
c partea cea mai ndeprtat de u trebuie s fie capul.
Aplecndu-se ct putu de jos, Erika i apropie faa de partea de sus a
cutiei, privind cu atenie n atmosfera chihlimbarie, apropiindu-se tot mai
mult, spernd s capete cea mai mic sugestie n legtur cu conturul sau
textura siluetei ntunecate din linoliul lichid.
Cnd buzele ei ajunser la vreo cinci centimetri de sticl, zise ncet:
Bun ziua, bun ziua!
De data asta, chestia chiar se mic.

154
CAPITOLUL 44

Nick cel cu nas de cine sttea pe marginea gropii, trgnd n piept


duhoarea adus spre el de o briz uoar care ncepu s bat odat cu
lsarea amurgului.
Cu mai bine de o or n urm, ultimul camion venit n ziua aceea i
rsturnase ncrctura, iar Administraia Gropii de Gunoi Crosswoods i
nchisese porile pn a doua zi n zori. Acum era o lume aparte, un univers
nconjurat de plas de srm, ce avea la extremitatea superioar srm
ghimpat.
n noaptea ce urma, membrii echipei lui Nick Frigg erau liberi s fie unde
voiau i s fie ceea ce erau. Puteau s fac tot ceea ce doreau, fr grija c
vreun ofer de camion din Rasa Veche ar putea s vad un comportament ce
contravenea celui al unor muncitori normali din domeniul salubritii.
Jos, n groapa de gunoi din vest, membri ai echipei nfigeau tore nalte n
cmpul cu gunoi, n locul n care urmau s aib loc nmormntrile. Dup
cderea nopii, aveau s aprind lmpile cu petrol din vrful fiecrui par.
innd seama de vederea lor mbuntit, Nick i oamenii si nu aveau
nevoie de att de mult lumin, dar pentru ceremonia aceea, torele se
potriveau perfect. Chiar i cei din Rasa Nou, inclusiv nite Gamma precum
Nick sau umilii Epsilon, precum cei din echipa lui, puteau fi impresionai de
o bun punere n scen.
Mai ales Epsilonii. Sigur, acetia erau mai inteligeni dect animalele, dar,
ntr-un fel, erau nite animale n simplitatea lor i n uurina cu care se
emoionau.
Uneori, Nick avea impresia c pe msur ce Epsilonii triau aici, n
Crosswoods, avnd puine legturi cu alt Gamma n afar de el i niciun fel
de legtur cu vreun Beta sau Alpha, deveneau tot mai proti i mai
animalici, de parc, neavnd legturi cu cei din clasele mai nalte ale Noii
Rase care s le fie exemplu, nu mai foloseau n totalitate puinele cunotine
i standardele modeste de comportare care le fuseser descrcate n creier
pe cnd erau plmdii n bazine.
Dup nmormntri, echipa avea s srbtoreasc, s bea foarte mult i s
fac sex. La nceput, aveau s mnnce cu lcomie, apoi, aveau s-i sfie
hrana, ndopndu-se hulpavi. Alcoolul avea s curg direct din sticl n gur,
fr a fi amestecat cu ceva, nediluat, pentru a-i maximiza i accelera efectul.

155
Aveau s scape de singurtate, de lipsa de sens. Dar despovrarea avea s
existe doar n timpul n care se hrneau, n timp ce beau i fceau sex. Dup
aceea, mhnirea avea s revin ca un ciocan, nfignd cuiul mai adnc, mai
adnc, mai adnc. Lucru pe care-l uitau ntotdeauna. Pentru c aveau nevoie
s-l uite.
n acest moment, Gunny Alecto i ceilali membri ai echipei erau n
camera frigorific, ncrcnd cele cinci cadavre omeneti i pe cele ale celor
trei indivizi care o luaser razna n dou camioane cu patru roi i platform
deschis, care aveau s le duc pn la locul ceremoniei. Cadavrele celor din
Rasa Veche aveau s fie ntr-un camion, cele ale celor care o luaser razna, n
cellalt.
Morii din Rasa Veche aveau s fie transportai cu mai puin respect dect
li se oferea celor care o luaser razna. De fapt, nu beneficiau de niciun pic de
respect. Cadavrele lor aveau s fie supuse unor umiline groteti.
n structura de clas a Rasei Noi, Epsilonii nu aveau fa de cine s se
simt superiori cu excepia celor din Rasa Veche. Iar n timpul acestor
ceremonii de nmormntare i exprimau ura fa de-o asemenea puritate i
fa de-o ndelungat njosire, nct nimeni din istoria pmntului nu
dispreuise mai intens, nu urse mai feroce i nu-i detestase inamicul cu o
furie mai mare.
La noapte, cu siguran vor avea parte de ceva distracie.

156
CAPITOLUL 45

Niciuna dintre cele trei camere de izolare din spitalul Minile Milosteniei
nu fusese proiectat s controleze o boal mortal, pentru c Victor nu
fusese interesat de ingineria microorganismelor. Deci nu exista pericolul de
a crea accidental un virus sau o bacterie nou, ucigtoare.
Ca urmare, camera de apte metri pe cinci pe care o alesese pentru
Werner nu era nconjurat de o nvelitoare presurizat, pentru a preveni
ieirea unor microbi sau spori ce se rspndeau prin aer. Nici nu avea un
sistem propriu de ventilaie.
Camera de izolare fusese menit s conin orice variant a Rasei Noi
Victor crea i unele fiine exotice despre care Helios bnuia c ar putea s
fie dificil de manipulat, dar i pe acelea care, n mod neateptat, manifestau
un comportament antisocial, de natur letal.
Cu toate acestea, pereii, tavanul i podeaua camerei erau din beton
armat cu oel, gros de vreo patruzeci de centimetri, turnat n bloc compact.
Suprafeele interioare fuseser acoperite cu trei straturi suprapuse de plci
de oel groase de o jumtate de centimetru.
Dac era nevoie, o ncrctur electric ucigtoare putea fi introdus n
acele plci de oel prin simpla apsare a unui comutator aflat n camera de
supraveghere alturat.
Accesul n camera de izolare se fcea doar printr-un modul de trecere
dintre aceasta i camera de supraveghere.
Echipa se referea uneori la acesta spunndu-i sas, dar termenul acesta
nepotrivit l enerva pe Victor. n timpul folosirii modulului de trecere nu se
fcea schimbarea atmosferei, nu se fcea nici mcar o simpl reciclare a
aerului.
Modulul avea dou ui rotunde de oel, care fuseser fcute pentru seifuri
de bnci. Fuseser proiectate astfel nct era imposibil din punct de vedere
mecanic s fie deschise simultan; adic atunci cnd ua interioar se
deschidea, prizonierul din camera de izolare putea s intre n vestibul, dar
nu putea s ajung n camera de supraveghere.
Werner, cu carnea supus unei prbuiri celulare sau chiar a unei
reorganizri moleculare, fusese transportat n grab, pe targ, pe holurile
spitalului pn n camera de supraveghere, apoi prin modul n camera de
izolare, n timp ce Victor i zorea pe infirmieri: Iute, mai iute, s v ia naiba,
alergai!
157
Echipa putea s cread c o panic oarb l cuprinsese pe creatorul ei, dar
lui Victor nu-i psa ce credea aceasta. Werner fusese dus ntr-un loc sigur,
ntr-o celul ca de fortrea, asta era tot ce conta.
Mna care se formase din carnea amorf a torsului lui Werner prinsese
mna lui Victor cu blndee, implorndu-l. Dar docilitatea aceea iniial nu
trebuia privit ca o prezicere a unei transformri benigne.
Nu se mai ntmplase ceva ct de ct asemntor. O astfel de prbuire
subit a integritii celulare, nsoit de o remodelare biologic auto-dirijat
nu putea fi posibil.
Bunul-sim sugera c o metamorfoz att de radical care, evident,
trebuia s includ transformri drastice n esuturile cerebrale va conduce
la pierderea unui procent semnificativ din datele i programele descrcate
direct n creierul lui Werner n bazin, inclusiv (probabil) interdicia de a-i
ucide stpnul.
Fusese nevoie de pruden i de o grab responsabil nu de panic.
Victor, un om cu o viziune tiinific inegalabil, i imaginase imediat cel
mai ru scenariu i acionase cu un calm demn de admiraie, dar cu
promptitudine, reacionnd n faa pericolului i nlturnd ameninarea.
i propuse s in minte s transmit prin tot spitalul o minut sever, n
acest scop, nainte de sfritul zilei.
Avea s-o dicteze Annunciatei.
Nu, avea s-o compun i s-o distribuie singur, i s-o ia naiba pe
Annunciata!
n camera de supraveghere unde Victor se nghesuise cu Ripley i ali
patru membri ai echipei , un ir de ecrane dreptunghiulare, de nalt
definiie, fiecare furniznd informaiile primite prin circuit nchis de la una
dintre cele ase camere de luat vederi din camera de izolare, dovedeau c
Werner rmnea ntr-o stare ngrijortoare din punctul de vedere al formei.
n momentul acela avea patru picioare, niciun bra i un trup nu prea bine
definit, n continu schimbare, din care ieea un cap ce semna vag cu cel al
lui Werner.
Chestia aceea care semna cu Werner opia foarte agitat prin camera de
izolare, miorlind ca un animal rnit i spunnd uneori:
Tat? Tat? Tat?
Chestia asta cu tat l enerva pe Victor, mai s-l scoat din srite. Nu
ncepuse s strige la ecrane taci, taci, taci doar pentru c voia s evite
necesitatea de a aduga un al doilea paragraf n memoriu.
Victor nu voia ca ei s se gndeasc la el ca la tatl lor. Ei nu erau familia
lui; erau inveniile lui, produsele lui i, cu certitudine, proprietatea lui. Era

158
creatorul lor, proprietarul lor, stpnul lor, chiar i conductorul lor, dac ei
voiau s se gndeasc la el n acest mod, dar nu era tatl lor.
Familia era o instituie primitiv i distructiv, pentru c se situa pe sine
deasupra binelui societii ca ntreg. Relaia printe-copil era
contrarevoluionar i trebuia eradicat. Pentru creaturile sale, rasa
ntreag le va fi familie, fiecare fiind fratele sau sora tuturor celorlali, astfel
nct nicio relaie anume nu va fi diferit de altele sau mai special dect
altele.
O ras, o familie, un mare stup bzitor n care se lucra la unison, fr s
fie distras de individualitate i familie, putea svri orice i punea n minte
i energia sa nelimitat, nereinut de emoii copilreti, eliberat de toate
superstiiile, putea nvinge orice piedic pe care i-o putea ridica universul n
cale. O specie dinamic, de neoprit, de-o hotrre neimaginat pn atunci,
mobilizndu-se n numele unor idei mree, putea s urce tot mai sus, spre
slav, n numele lui.
n timp ce-l privea pe Wernerul cu patru picioare miorlind i tremurnd,
ncepur s-i rsar nite membre care semnau i nu prea cu nite brae.
Ripley i ridic sprncenele ridicole i zise:
Ca i Harker.
Victor l puse la punct imediat:
sta nu-i ca Harker. Harker era ceva unic. Harker a plmduit un al
doilea eu, parazit. Nu se ntmpl aa ceva cu Werner.
Ripley, fascinat de imaginile ocante de pe ecran, ndrzni:
Dar, domnule Helios, pare s
Werner nu zmislete un al doilea eu parazit, i-o retez sec Victor.
Werner triete o metamorfoz celular catastrofic. Nu-i acelai lucru. Nu-i
deloc acelai lucru. Werner e unic i diferit.

159
CAPITOLUL 46

Cindi i Benny Lovewell, unul creznd n voodoo, iar cellalt nu,


restabilir contactul cu detectivii OConnor i Maddison prin intermediul
semnalului emis de dispozitivul montat sub capota sedanului poliiei. i
ajunser intele dar rmaser n afara contactului vizual n Garden
District.
Minute n ir, poliitii colindar aceleai cvartale, tot ocolind, apoi
schimbar direcia, traversnd acelai teritoriu, dar n direcie opus,
parcurgnd un circuit, apoi refcndu-l.
Ca un obolan orb ntr-un labirint, spuse solemn Cindi, identificndu-
se, aa cum fcuse mai devreme, cu lipsa de copii a lui OConnor.
Nu, o contrazise Benny. E altceva.
Tu nu poi s nelegi.
Am aceeai capacitate de nelegere ca i tine.
Nu i n privina asta. Nu eti femeie.
Dac-i necesar s ai un uter ca s fii femeie, atunci nici tu nu eti
femeie. N-ai uter. N-ai fost proiectat s produci un copil i nu poi s rmi
nsrcinat.
O s vezi ce are de spus Ibo n privina asta, i replic ea, cu un aer de
superioritate. Je suis rouge.
Benny mormi, n timp ce privea punctul care clipea pe ecran:
Indivizii merg att de ncet
Dac vrei s stabileti contactul, blocheaz-i lng trotuar, pocnete-i
i nha-i.
Nu aici. sta-i genul de cartier n care vecinii cheam poliia. O s
sfrim prin a fi urmrii. Caut ceva, adug el, dup ce privi ecranul nc
un minut.
Ce?
De unde s tiu?
Pcat c Zozo Deslisle nu-i aici, zise Cindi. Ea are viziuni voodoo. I-ar fi
fost suficient s arunce o privire pe ecran i ar fi tiut ce caut indivizii.
Am greit, spuse Benny. Nu caut. Au gsit ceea ce doreau i acum
cerceteaz.
Ce cerceteaz? Hoii cerceteaz bncile. Nu-i nicio banc n vecintate,
numai case.

160
n timp ce Benny se holba la ecran, simind c-n mintea sa era pe cale s
apar un rspuns, inta acceler brusc. Punctul rou coti pe ecran i ncepu
s se mite iute.
Acum ce fac? ntreb Cindi.
Sunt poliiti. Probabil c au primit un apel de urgen. ine-te dup ei.
Nu-i lsa s ne vad, dar ncearc s te apropii la mai puin de un cvartal.
Poate apare o ocazie
Dup un minut, Cindi zise:
Se ndreapt spre Quarter. E un loc prea aglomerat pentru noi.
Chiar i aa, ine-te dup ei.
Detectivii nu se oprir n Quarter. Urmar curba rului pn n cartierul
cunoscut sub numele Bywater.
Punctul de pe ecran ncet s se mite, iar cnd Lovewellii ajunser
sedanul, n prima raz portocalie a crepusculului, acesta era parcat lng o
biseric, n faa unei case de crmid, cu dou niveluri. OConnor i
Maddison nu se vedeau nicieri.

161
CAPITOLUL 47

Carson sttea la masa din buctrie, vizavi de Lulana St. John, n


diagonal fa de pastorul Kenny Laffite.
Michael sttea lng plit, unde Evangeline nclzea ntr-o oal cu ap un
vas cu lapte.
Dac l nclzete direct n crati, riti s-l arzi, i explic ea lui
Michael.
i atunci face pieli, nu-i aa? ntreb el.
Femeia se strmb i-i rspunse:
Se arde pe fundul vasului i face pieli deasupra.
Preotul sttea cu braele pe mas, privindu-i minile cu oroare.
Mi-am dat brusc seama c am fcut-o. L-am omort doar pentru c
sunt eu nsumi. Este interzis s ucizi:
Domnule pastor Laffite, zise Carson, legea nu v oblig s rspundei la
ntrebrile noastre dac avocatul dumneavoastr nu-i prezent. Vrei s v
chemai avocatul?
Acest om bun n-a ucis pe nimeni, protest Lulana. Indiferent ce s-a
ntmplat, trebuie s fi fost un accident.
Carson i Michael cercetaser deja sumar casa i nu gsiser niciun
cadavru, nici vreun semn de violen.
Domnule pastor, relu Carson, v rog s v uitai la mine. Preotul
continu s-i priveasc minile. Ochii si erau larg deschii, ct se putea de
larg, i nu clipeau.
Domnule pastor Laffite, iertai-m, dar prei nu doar buimac, ci i
foarte agitat. M ngrijoreaz posibilitatea de a fi luat recent vreun
medicament ilegal.
n momentul n care m-am trezit, eram mort sau urma s fiu n curnd,
spuse prelatul. L-am ucis doar trezindu-m.
Domnule pastor Laffite, nelegei c orice mi spunei poate fi folosit
mpotriva dumneavoastr la tribunal?
Acest om bun n-o s ajung niciodat la tribunal, zise Lulana. E cumva
ameit. De aceea v-am chemat pe voi doi i nu pe alii. tiu c voi nu v
grbii s tragei concluzii.
Ochii preotului nu clipiser nc. Nici nu lcrimau. Ar fi trebuit s
lcrimeze, pentru c nu clipeau.
Michael spuse, din locul lui de lng plit:

162
Domnule pastor, pe cine credei c ai ucis?
L-am ucis pe pastorul Kenny Laffite, rspunse prelatul.
Lulana se art oarecum uurat. i ddu capul pe spate, rmase cu gura
cscat i-i duse mna la piept.
Slav Domnului, domnule pastor, nu puteai s v fi omort. Suntei
chiar aici, mpreun cu noi.
Prelatul trecu din nou de la amoreal la agitaie.
Vedei, vedei, vedei, asta e, e ceva de baz. Nu am voie s ucid. Dar
prin faptul c exist, prin acest simplu fapt, sunt mcar n parte responsabil
de moartea lui, deci chiar n ziua n care am fost creat mi-am nclcat
programul. Programul meu e defect. Dac e defect, ce urmeaz s mai fac din
cele pe care nu ar trebui s le fac, ce urmeaz, ce urmeaz, ce urmeaz?
Carson se uit la Michael.
Acesta sttuse rezemat de masa de lng plit. Acum se ndreptase, cu
minile pe lng trup.
Domnule pastor Kenny, zise Lulana, lundu-i o mn ntr-ale ei, ai fost
supus un stres teribil, ncercnd s strngei fonduri pentru refacerea
bisericii, pe lng toate celelalte sarcini
cinci nuni ntr-o lun, adug Evangeline i, apucnd borcanul cu o
mnu, turn laptele cald ntr-un pahar. Plus trei nmormntri.
Carson i trase scaunul de lng mas, n timp ce Lulana spunea:
i toat munca asta a trebuit s-o facei fr sprijinul unei soii. Nu-i
nicio surpriz c suntei obosit i deprimat.
Evangeline puse zahr n lapte i zise:
Unchiul nostru Absalom a muncit mult, fr sprijinul unei soii, i, ntr-
o zi, a nceput s vad spiridui.
Nu se referea la homosexuali, l asigur Evangeline pe Laffite, ci la
micile fpturi cu aripi.
Carson se ridic de pe scaun i se ndeprt puin de mas, n timp ce
Evangeline aduga cteva picturi de esen de vanilie n lapte i spuse:
Nu avea de ce s se ruineze c vedea zne. Unchiul Absalom avea
nevoie de un pic de odihn, de o ngrijire afectuoas, i s-a fcut bine, n-a
mai vzut spiridui niciodat.
Nu trebuie s omor oameni, dar prin faptul c exist, l-am omort pe
Kenny Laffite, l-am omort pe Kenny Laffite, mrturisi Kenny Laffite, i
vreau s mai omor.
Astea-s doar vorbe de om obosit, l asigur Lulana, btndu-l uor
peste mn. O oboseal nebun, asta-i tot, domnule pastor. Nu vrei s
omori pe nimeni.

163
Ba vreau, o contrazise el, i nchise ochii i-i ls capul pe piept. i
acum, c programul meu s-a defectat, poate c o s-o fac. Vreau s v omor pe
toi, i poate c-o s-o fac.
Michael o mpiedic pe Evangeline s duc pe mas paharul cu lapte.
Carson extrase iute pistolul Desert Eagle din tocul de la oldul stng, l
prinse cu ambele mini i zise:
Lulana, ai spus atunci cnd am venit c te-ai oprit aici ca s-i aduci
pastorului Laffite dou plcinte.
Ochii cprui ca melasa ai Lulanei devenir uriai, aintii asupra pistolului
auriu.
Carson OConnor, aceast reacie exagerat nu-i demn de tine. Acest
srman
Lulana, o ntrerupse Carson cu glas uor tios, de ce nu scoi plcintele
alea din frigider, s ne tai cte o felie?
Cu capul nc atrnndu-i, cu brbia pe piept i cu ochii nchii, Laffite
spuse:
Programul meu s-a stricat. Simt c se ntmpl un soi de accident
cerebral cu ncetinitorul. Linii de cod instalat se prbuesc, se prbuesc, ca
un ir de psri curentate care cad de pe un fir electric.
Sor, poate c treaba aia cu plcinta e o idee bun, spuse Evangeline
Antoine.
Lulana se gndi mai bine, i ndeprt scaunul de mas i se ridic n
picioare. Chiar atunci, telefonul celular al lui Michael ncepu s sune.
Laffite i ridic fruntea, dar nu deschise ochii. Micrile iui din spatele
pleoapelor sale nchise erau cele ale unui om care are vise pline de via.
Telefonul lui Michael sun din nou, iar Carson i zise:
Nu-l lsa s intre mesageria vocal.
n timp ce Lulana se mica nu ctre frigider, ci ctre sora sa, adic n
afara liniei de tir , Laffite zise:
Ce ciudat c i se ntmpl aa ceva unui Alpha!
Carson l auzi pe Michael dndu-i celui care l sunase adresa casei
parohiale.
Laffite spuse, n timp ce ochii continuau s i se agite sub pleoape:
De ceea ce m tem, aceea mi se ntmpl.25
Iov trei, versetul douzeci i cinci, preciz Lulana.
Cutremur m-a apucat, continu Laffite, i fiori mi-au scuturat toate
oasele.

25Citatele din Biblie sunt extrase din ediia 1988, Editura Institutului Biblic i de Misiune al Bisericii
Ortodoxe Romne. (n.tr.).
164
Iov patru, versetul paisprezece, spuse Evangeline.
Ca s ajung fie la ua ctre veranda din spate, fie la cea ctre hol, surorile
trebuiau s traverseze linia de tir. Se nghesuir una n alta n colul cel mai
sigur din buctrie pe care l putur gsi.
Dup ce-i termin convorbirea telefonic, Michael se plas n stnga lui
Carson, ntre Laffite i surori, innd propriul su Magnum de calibrul .50 cu
amndou minile.
Adun la Mine poporul, spuse Laffite, iar Eu i voi vesti cuvintele Mele,
din care se vor nva ei a se teme de Mine n toate zilele vieii lor de pe
pmnt.
Deuteronomul, zise Lulana.
Capitolul patru, versetul zece, adug Evangeline.
Deucalion? murmur Carson, referindu-se la apelul telefonic.
Da.
Laffite deschise ochii.
M-am dezvluit vou. Alt dovad c programul meu s-a stricat. Noi
trebuie s ne micm printre voi n secret, fr a dezvlui c suntem
deosebii sau care ne este elul.
Noi suntem cumsecade, i spuse Michael. Nu ne pas de chestia asta.
Domnule pastor Kenny, stai linitit, doar stai linitit i privii cum
psrelele pic de pe srm.

165
CAPITOLUL 48

Randal ase e furios pe sine nsui pentru c a ucis-o pe mama lui Arnie.
Prost, spune el. Prost.
Nu-i furios pe femeie. N-are niciun rost s fii furios pe un mort.
Nu intenionase s-o loveasc. Se pomenise brusc fcnd asta, aa cum se
pomenise frngnd gtul vagabondului n lada de gunoi.
Acum vede c nu fusese n pericol. Autoaprarea nu impunea msuri att
de extreme.
Dup existena sa ferit de ochii lumii, n Porile Milei, avea nevoie de mai
mult experien n lumea larg pentru a fi n stare s judece corect
seriozitatea unei ameninri.
Apoi descoperi c mama lui Arnie era doar incontient. Asta l scuti de
nevoia de a fi furios pe sine nsui.
Dei fusese furios pe sine mai puin de dou minute, experiena fusese
istovitoare. Cnd ali oameni sunt suprai pe tine aa cum era Victor
deseori , poi s te refugiezi n tine nsui i s scapi de ei. Dar cnd tu nsui
eti suprat pe tine, nu merge s te refugiezi n tine, pentru c indiferent ct
de adnc te-ai ascunde, eul cel furios e tot prezent.
Rana de cuit de la mn ncetase s sngereze. Despictura avea s se
nchid complet n dou sau trei ore.
Stropii de snge de pe podea i de pe aparatur l deprim. Petele acelea
i distrag atenia de la atmosfera aproape spiritual care domnete acolo.
Aceasta este o cas, iar buctria este inima ei, aici trebuie s ai ntotdeauna
o senzaie de calm, de pace.
terge sngele cu nite erveele de hrtie i cu un pulverizator de
detergent pentru geamuri.
Cu grij, ca s nu-i ating pielea, pentru c nu-i place s simt pielea
altora, Randal o leag pe mam de un scaun cu nite fii de haine, pe care le
rupe din vemintele din coul din spltorie.
n timp ce sfrete cu legatul, mama i revine. E speriat, agitat, plin
de ntrebri, de presupuneri i de rugmini.
Tonul strident al vocii ei i plvrgeala ei frenetic l fac pe Randal
nervos. Femeia i pune a treia ntrebare nainte ca el s apuce s-i rspund
la prima. i cere prea mult, cantitatea de informaii venite de la ea era e prea
mare ca s fie prelucrat.

166
n loc s-o loveasc, Randal se duce pe hol, ctre camera de zi, unde
rmne un timp. Amurgul se lsase, iar camera era aproape ntunecat.
Acolo nu-i prezent nicio mam vorbrea i agitat. Dup cteva minute,
Randal se simte mai bine.
Se ntoarce n buctrie, iar n clipa n care ajunge acolo, mama ncepe din
nou s plvrgeasc.
Cnd i spune s tac, femeia devine i mai glgioas, iar rugminile ei i
mai insistente.
Randal i dorete s fie napoi sub cas, mpreun cu pianjenii.
Femeia nu se poart ca o mam. Mamele sunt calme. Mamele tiu toate
rspunsurile. Mamele te iubesc.
n general, lui Randal ase nu-i place s-i ating pe alii sau s fie atins.
Poate c aici e altceva. Asta e o mam, chiar dac nu acioneaz, pentru
moment, ca o mam.
i pune mna dreapt sub brbia ei i o oblig s nchid gura, ba chiar o
strnge de nas cu mna stng. Femeia se opune la nceput, apoi se potolete
cnd i d seama c el e foarte puternic.
nainte ca mama s leine din lips de oxigen, Randal i ia mna de pe
nasul ei i-i permite s respire. Continu s-i in gura nchis.
Sssssttt! i spune el. Linite! Lui Randal i place linitea. Randal se
sperie uor. Zgomotul l sperie pe Randal. Prea mult plvrgeal, prea
multe vorbe l sperie pe Randal. Nu-l speria pe Randal.
Cnd simte c femeia e dispus s coopereze, o elibereaz. Ea nu spune
nimic. Respir din greu, aproape gfind, dar a terminat cu vorbria.
Randal ase stinge flacra aragazului, ca s nu se ard ceapa din tigaie.
Asta nseamn cel mai nalt nivel de implicare n mediul nconjurtor de
care a dat dovad pn atunci, o nelegere a problemelor periferice, i e
ncntat de el nsui.
Poate c va descoperi c are talent la gtit.
Ia o lingur din sertarul cu tacmuri i cutia cu ngheat de cpuni i
banane din congelator. Se aaz la masa din buctrie, vizavi de mama lui
Arnie, i scoate cu lingura din recipient mncarea roz cu galben.
Nu-i mai bun dect hrana cafenie, dar nici mai rea. E altfel, dar tot
minunat.
i zmbete femeii, pentru c i se pare c-i un moment casnic poate
chiar un moment important de creare a unei legturi sufleteti care
necesit un zmbet.
Femeia e tulburat n mod vizibil de zmbetul lui, poate pentru c i d
seama c-i un gest calculat i lipsit de sinceritate. Mamele tiu.

167
Randal o s-i pun cteva ntrebri. Vei rspunde. Randal nu vrea s
aud prea multe i prea zgomotoase ntrebri. Doar rspunsuri. Rspunsuri
scurte, nu plvrgeal.
Ea nelege i ncuviineaz din cap.
Numele meu e Randal.
Femeia nu-i rspunde, iar el spuse:
Oh. Care-i numele tu?
Vicky.
De acum, Randal o s-i zic Vicky. E n regul dac Randal i spune
Vicky?
Da.
Tu eti prima mam pe care a ntlnit-o vreodat Randal. Randal nu
vrea s ucid mame. Vrei s fii ucis?
Nu. Te rog!
Muli oameni vor s fie ucii. Oameni care aparin Porilor Milei.
Pentru c nu sunt n stare s se sinucid.
Se oprete ca s-i mai vre nite ngheat n gur. i linge buzele i
continu:
Are gust mai bun dect pianjenii, rmele i roztoarele. Lui Randal i
place mai mult n cas dect sub cas. ie i place mai mult n cas dect sub
cas?
Da.
Ai fost vreodat ntr-o lad de gunoi cu un vagabond mort?
Femeia se uit la el i nu spune nimic.
Randal presupuse c ea ncearc s-i aduc aminte, iar dup un timp
zise:
Vicky? Ai fost vreodat ntr-o lad de gunoi cu un vagabond mort?
Nu. Nu, n-am fost.
Randal ase nu fusese niciodat att de mndru de el nsui. Era prima
conversaie pe care o purtase cu cineva, n afar de creatorul su de la
Porile Milei. i mersese att de bine!

168
CAPITOLUL 49

Problema de-o via a lui Werner cu secreiile nazale n exces era un


necaz minor, n comparaie cu problemele lui actuale.
Victor, Ripley i patru membri uluii ai echipei, aflai n camera de
supraveghere, priveau, prin intermediul celor ase ecrane ale televiziunii cu
circuit nchis, cum eful pazei se mpleticea pe patru picioare n jurul
camerei de izolare. Cele dou din spate erau aa cum fuseser la nceputul
acestui episod. Dei picioarele din fa semnau cu perechea din spate,
articulaiile de la umeri se modificaser dramatic.
Umerii puternici aminteau de cei ai unei feline din jungl. n timp ce
Werner se plimba fr ncetare prin ncpere, metamorfoza sa continua i
toate cele patru picioare ncepur s semene tot mai mult cu nite membre
de felin. i, ca la orice pisic, se form un cot la captul din spate al
muchiului umrului, ca s completeze structura de mbinare a piciorului
din fa care includea un genunchi, dar i o ncheietur mai flexibil n loc de
glezn.
Asta l intriga pe Victor, pentru c indusese n modelul lui Werner
material genetic selectat de la o panter, pentru a-i mri agilitatea i viteza.
Picioarele din spate semnau mult cu cele ale unei feline, dezvoltnd un
metatars lung deasupra degetelor, un clci la jumtatea membrului i un
genunchi aproape de trunchi. Relaia dintre crup, coaps i flanc se
modifica, proporiile schimbndu-se i ele.
La picioarele din spate, talpa omeneasc se topise complet ntr-o
structur ce semna cu o lab cu degete scurte ce aveau gheare
impresionante. Dar la picioarele din fa, n ciuda faptului c se formaser
nite gheare rudimentare, persistau elemente de mn omeneasc, chiar
dac degetele se terminau acum cu gheare i teci pentru gheare.
Toate aceste transformri se vedeau limpede pentru c Werner nu avea
blan. Era fr pr i roz.
Dei criza nu trecuse de fapt, abia ncepuse Victor era n stare s dea
dovad de detaare tiinific acum, cnd Werner fusese nchis, iar
ameninarea unei violene iminente fusese ndeprtat.
nvase, n decursul deceniilor, mai mult din eecuri dect din succese.
Eecul era un printe legitim al progresului, mai ales eecurile sale, care
aveau mai multe anse s contribuie la avansul cunoaterii dect cele mai
mari triumfuri ale unor savani de mai mic anvergur.

169
Victor era fascinat de manifestrile puternice ale caracteristicilor
neomeneti pentru care nu fuseser incluse gene. Dei musculatura efului
pazei fusese mbuntit cu material genetic luat de la o panter, individul
nu avea n el codul care ar fi produs picioare de felin i, n mod cert, nu
fusese proiectat s aib coad care ncepuse s se formeze.
Capul lui Werner, cel cunoscut, se mica pe un gt mai gros i mai sinuos
dect orice gt avut vreodat de un om. Ochii, care se ntorseser ctre o
camer de luat vederi, preau a avea irisuri elipsoidale ca la pisic, dei n
cromozomii si nu fuseser introduse gene legate de vederea felinelor.
Asta sugera fie c Victor fcuse o greeal cnd l crease pe Werner, fie c,
ntr-un fel, carnea amorf a lui Werner era n stare s extrapoleze fiecare
amnunt al unui animal doar din fragmentele gsite n structura sa genetic.
Cu toate c era un concept scandalos i cu certitudine imposibil de realizat,
Victor nclina ctre cea de-a doua explicaie.
Pe lng supravegherea cu ase camere de luat vederi a metamorfozei
licantropice rapide a lui Werner, microfoanele din camera de izolare
aduceau vocea acestuia n camera de supraveghere. Nu se putea aprecia din
cele spuse de el dac era pe deplin contient de schimbrile fizice ce-i
afectau trupul, pentru c, din nefericire, cuvintele sale erau de neneles. n
majoritatea timpului ipa.
Judecnd dup intensitatea i natura ipetelor, metamorfoza era nsoit
att de suferin mintal, ct i de chin fizic nencetat. Era evident c Werner
nu mai dispunea de abilitatea de a nltura durerea.
Cnd, deodat, se auzi un cuvnt clar Tat, tat Victor opri sonorul i
se mulumi cu imagini mute.
Savani de la Harvard, Yale, Oxford i de la alte universiti importante n
domeniul cercetrii fcuser n ultimii ani experiene cu modificri genetice
ncrucind diferite specii. Introduseser material genetic de la pianjeni n
capre, care produseser lapte mpnat cu pnze. ncruciaser oareci cu
fragmente de ADN omenesc i mai multe echipe se ntrecuser s produc
un porc cu creier omenesc.
ns numai eu, declar Victor, privind la cele ase ecrane, am creat
himera din mitul antic, fiara alctuit din diferite pri care funcioneaz ca
o singur creatur.
El funcioneaz? ntreb Ripley.
Vezi la fel de bine ca i mine, i replic nerbdtor Victor. Alearg cu
mare vitez.
n cerc.
Trupul lui e suplu i puternic.
i se tot transform, zise Ripley.
170
Werner avea i ceva de pianjen n el, i ceva de gndac de buctrie, ca
s-i creasc maleabilitatea tendoanelor, pentru a-i nzestra colagenul cu o
capacitate mai mare de rezisten la torsiune. Acum, aceste elemente preau
s se exprime n defavoarea formei de panter.
Haos biologic, opti Ripley.
Fii atent, l sftui Victor. Putem gsi n asta indicii care s ne conduc,
inevitabil, spre cel mai mare progres din istoria geneticii i biologiei
moleculare.
Suntem siguri, ntreb Ripley, c uile modulului de trecere i-au
completat ciclul de nchidere?
Toi ceilali patru membri ai echipei rspunser ntr-un glas:
Da.
Imaginea unuia dintre cele ase ecrane se nceo, deveni cenuie, apoi
pe el se materializ figura Annunciatei.
Presupunnd c apruse acolo din eroare, Victor era gata s ipe la ea s
dispar.
ns nainte s apuce s vorbeasc, Annunciata spuse:
Domnule Helios, un Alpha solicit de urgen s v ntlneasc.
Ce Alpha?
Patrick Duchaine, preotul de la Maica ndurerat.
F-mi legtura la microfonul sta.
Domnule Helios, n-a telefonat. A venit la ua din fa a Porilor Milei.
Avnd n vedere c n zilele acelea spitalul Porile Milei se prezenta lumii
drept un depozit particular cu puine activiti zilnice, cei nscui acolo nu
se ntorceau cu niciun chip, cu excepia cazului n care un flux neobinuit de
vizitatori ascundea neltoria. Vizita lui Duchaine reprezenta o nclcare a
protocolului care sugera c aducea tiri foarte importante.
Trimite-l la mine, i ceru Victor Annunciatei.
Da, domnule Helios. Da.

171
CAPITOLUL 50

Laffite deschise ochii.


M-am dezvluit vou. Alt dovad c programul meu s-a stricat. Noi
trebuie s ne micm printre voi n secret, fr a dezvlui c suntem diferii
sau care ne este elul.
Noi suntem cumsecade, repet Michael. Nu ne pas de chestia asta.
Domnule pastor Kenny, stai linitit, doar stai linitit i privii psrelele
picnd de pe srm.
n timp ce Michael spunea aceste cuvinte, la mai puin de un minut dup
ce terminase convorbirea telefonic cu Deucalion, gigantul intr n buctria
casei parohiale, venind din holul de la parter.
Carson se obinuise att de mult cu sosirile inexplicabile ale uriaului i
cu plecrile lui misterioase, nct pistolul Desert Eagle inut cu amndou
minile nu se clinti nici mcar o fraciune de centimetru, ci rmase nemicat
i aintit spre pieptul preotului.
M-ai sunat de pe veranda din fa? l ntreb Michael.
Deucalion imens, nfiortor, tatuat ddu din cap ctre Lulana i
Evangeline i zise:
Cci Dumnezeu nu ne-a dat duhul temerii, ci al puterii i al dragostei
i al nelepciunii.
Timotei, spuse Lulana cu glas tremurat, capitolul unu, versetul apte.26
Poate c art ca un diavol, le spuse Deucalion surorilor, ca s le
liniteasc, dar dac am fost cndva unul, acum nu mai sunt.
E biat bun, le asigur Michael. Nu cunosc un verset din Biblie potrivit
pentru aceast ocazie, dar v garantez c-i un biat bun.
Deucalion se aez la mas, pe scaunul pe care-l ocupase Lulana cu puin
timp nainte.
Bun seara, domnule pastor Laffite!
Ochii preotului erau lipsii de via, ca i cum acesta ar fi privit prin voalul
dintre aceast lume i lumea cealalt. Acum se concentrar asupra lui
Deucalion.
N-am recunoscut citatul din Timotei unu, versetul apte, spuse Laffite.
O mare parte din programul meu s-a distrus. Am uitat cine sunt. Spune-mi
alt verset.

26 De fapt, Epistola a doua ctre Timotei a Sfntului Apostol Pavel. (n.tr.).


172
Drept aceea, el e doar deertciune, lucrrile lui sunt nimic, idolii lui
sunt vnare de vnt, recit Deucalion.
Nu-l recunosc, spuse preotul.
Isaia aisprezece, versetul douzeci i nou, spuse Evangeline, dar l-a
modificat un pic.27
Ai ales un verset care-l descrie pe Helios, i spuse Laffite lui
Deucalion.
Da.
Carson se ntreb dac ea i Michael puteau s-i lase pistoalele. Decise c
dac ar fi fost potrivit s fac asta, Deucalion i-ar fi sftuit deja s se
relaxeze. Rmase pregtit s trag.
De unde tii de Helios? ntreb Laffite.
Eu am fost primul. Sunt grosolan, dup standardele voastre.
Dar programul tu nu s-a stricat.
Eu n-am avut un program, aa cum i-l nchipui tu.
Laffite se zgudui violent i nchise ochii.
A trecut ceva. Ce-a fost?
Ochii si se micau iute sub pleoape, n sus i-n jos, dintr-o parte n alta.
Pot s-i dau ceea ce i doreti cel mai mult, i spuse Deucalion.
Cred da tocmai am pierdut abilitatea de a nltura durerea.
Nu-i fie team. O s-o fac astfel nct s nu te doar. Vreau ceva n
schimb.
Laffite nu spuse nimic.
I-ai rostit numele, zise Deucalion, i ai artat i n alte feluri c
programul tu nu te mai ine n fru. Deci spune-mi locul n care te-ai
nscut, locul n care el i face treaba.
Laffite spuse, cu voce uor ngroat, ca i cum situaia i-ar fi diminuat
nivelul de inteligen:
Sunt un copil al Porilor Milei. Nscut la Porile Milei i crescut la
Porile Milei.
Ce nseamn asta? insist Deucalion.
Porile Milei, spuse Laffite. Porile Milei i bazinele iadului.
E un vechi spital catolic, i ddu seama Carson. Porile Milei.
L-au nchis pe cnd eram copil, zise Michael. Acum e altceva, un
depozit. Au zidit toate ferestrele.
Acum pot s v omor pe toi, spuse Laffite, dar nu deschise ochii.
Voiam s v omor pe toi. Era ru, voiam s v omor, era ru.
Lulana ncepu s plng ncet, iar Evangeline i zise:

27 De fapt, e Isaia 41, versetul 29 .(n.tr.).


173
Sor, ine-m de mn.
Ia doamnele de aici, i spuse Deucalion lui Carson. Du-le acas.
Unul dintre noi poate s le duc acas, i suger ea, iar unul dintre noi
s rmn aici, s te ajute.
Asta-i ceva doar ntre mine i pastorul Laffite. Trebuie s-i druiesc o
favoare, o mic favoare i odihn ndelungat.
Michael i puse Magnumul n toc i spuse:
Doamnelor, luai-v plcintele cu praline. Plcintele alea nu dovedesc
neaprat c ai fost aici, dar ar trebui s le luai cu voi.
n timp ce femeile scoteau plcintele din frigider i erau conduse afar
din buctrie de Michael, Carson continua s in pistolul aintit asupra lui
Laffite.
O s ne ntlnim mai trziu, la tine acas, i spuse Deucalion. Peste
puin timp.
ntuneric era deasupra adncului, zise Laffite cu glasul su ngroat.
sta e un citat sau nu mi-am amintit nimic?
Facerea unu, versetul doi, l liniti Deucalion, apoi art printr-un gest
c OConnor putea s plece.
Carson cobor pistolul i plec, fr niciun chef.
n timp ce pi n hol, l auzi pe Laffite zicnd:
El zicea c vom tri o mie de ani. M simt ca i cum i-a fi trit deja.

174
CAPITOLUL 51

Erika sttea n salonul secret i se gndea dac s-i vorbeasc din nou
ocupantului cutiei din sticl.
Nu ncpea ndoial, chestia se micase: un spasm ntunecat n linoliul ei
chihlimbariu alctuit din gaz sau din lichid. Fie rspunsese vocii sale, fie
micarea sa n momentul acela fusese doar o coinciden.
Rasa Veche avea o zical: Nu exist coincidene.
ns oamenii erau superstiioi i iraionali.
Dup cum fusese nvat pe cnd era n bazin, universul nu-i dect o
mare de haos n care ansa aleatorie se ciocnete cu ntmplarea i arunc
cioburi de coinciden lipsit de sens, ca nite rapnele, prin vieile noastre.
Scopul Rasei Noi era de a impune ordine n haos, de a pune hamuri
uluitoarei puteri distrugtoare a universului i a-l face s slujeasc nevoilor
sale, de a da neles unei creaii care fusese lipsite de neles din timpuri
imemoriale. Iar nelesul pe care aceast ras avea s-l impun universului
era cel al creatorului su, exaltarea numelui i a figurii sale, mplinirea
viziunii sale i a fiecrei dorine a acestuia, satisfacia rasei realizndu-se
doar prin implementarea perfect a voinei acestuia.
Aceast credin, parte a programrii de baz a ei, se ridic acum n
mintea Eriki, cuvnt cu cuvnt, mpreun cu muzica memorat a lui
Wagner i imaginile a milioane de membri ai Rasei Noi mrluind n
caden. Soul ei cel strlucit ar fi putut fi un poet, dac simpla poezie n-ar fi
fost nedemn de geniul su.
Dup ce i vorbise ocupantului cutiei, o cuprinsese o team primar, ce
prea c rsrise din sngele i oasele ei, iar Erika se retrsese pe scaunul cu
speteaz, unde se aezase, nu numai ca s mediteze la opiunile ce-i stteau
la dispoziie, ci i ca s-i analizeze motivaiile.
Fusese zguduit de gestul lui William de amputare a degetelor i de
sfritul su. Fusese zguduit i mai profund de revelaiile lui Christine c
ea, Erika, primise o via emoional mai bogat dect le fusese oferit
celorlali membri din Rasa Nou, c i se dduse umilin, ruine i potenial
pentru mil i compasiune.
Victor, al crui geniu nu avea seamn n toat istoria, trebuie s fi avut
motive serioase pentru a-i restriciona pe toi ceilali oameni ai si s
manifeste ur, invidie, furie i s aib emoii care se ntorceau mpotriva lor
nile i care le nlturau posibilele sperane. Ea era creaia sa umil, a crei

175
valoare era dat doar de posibilitatea de a-l sluji. Nu avea perspicacitatea,
cunoaterea sau perspectiva necesar viziunii pentru a-i imagina c avea
vreun drept s pun la ndoial proiectul lui.
Ea nsi spera multe lucruri. i, lucrul cel mai important, spera s devin
o soie mai bun, mai bun cu fiecare zi, i s vad aprobarea n ochii lui
Victor. Dei ieise din bazin recent i nu vieuise mult, nu-i putea imagina o
via fr speran.
Dac ar fi devenit o soie mai bun, dac ulterior n-o s mai fie btut n
timp ce fcea sex, dac ntr-o zi el o va preui, atunci putea s spere c ar fi
avut curajul s-i cear s le permite lui Christine i celorlali s spere ca i
ea, i c el i va ndeplini cererea i le va drui oamenilor ei o via mai
plcut.
Eu sunt regina Estera, iar el e regele Artaxerxe, spuse ea, comparndu-
se pe sine cu fiica lui Mardoheu.
Estera l convinsese pe Artaxerxe s-i salveze poporul, adic pe evrei, de
uciderea de ctre Aman, un prin din ara sa.
Erika nu tia ntreaga poveste, dar avea ncredere c aluzia literar, una
dintre miile din repertoriul ei, era corect i c, datorit programrii sale, o
folosise aa cum trebuia.
Aa
Trebuia s se strduiasc s fie preuit de Victor. Pentru asta, trebuia s-
l slujeasc ntotdeauna perfect. Ca s ndeplineasc acest el, trebuia s tie
totul despre el, nu numai biografia care i fusese descrcat direct n creier.
Tot ce era necesar l includea i pe ocupantul cutiei care, evident, fusese
nchis acolo de Victor. n ciuda fricii profunde pe care chestia aceea o
declanase n ea, trebuia s se ntoarc la cutie, s nfrunte haosul i s fac
ordine n el.
Erika, aflat la capul sicriului semna acum mai mult a cociug dect a
cutie pentru bijuterii , i cobor din nou faa spre geam, chiar deasupra
punctului n care i imaginase figura ocupantului ce atepta cufundat n
chihlimbar.
Spuse, ca mai nainte, dar cu glas mai puin ritmat:
Bun ziua, bun ziua.
Forma cea neagr se agit din nou, iar de data aceasta valurile produse de
sunetul vocii ei prur s trimit impulsuri albastre prin cutie, aa cum
fcuse mai devreme ciocnitul ncheieturii sale.
Buzele ei se aflaser la vreo zece centimetri deasupra geamului, atunci
cnd vorbise. Erika se aplec mai mult. Ajunse la cinci centimetri.
Eu sunt regina Estera, iar el e regele Artaxerxe, spuse ea.

176
Impulsul era de-un albastru mai intens dect fusese mai nainte, iar
ocupantul ntunecat pru s se ridice mai aproape de marginea inferioar a
geamului, astfel nct Erika putu s vad sugestia unei figuri, nu i detaliile
acesteia.
Eu sunt regina Estera, iar el e regele Artaxerxe, repet ea. Din albastrul
care pulsa, din figura nevzut, i rspunse un glas, cumva neamortizat de
geam.
Tu eti Erika Cinci i eti a mea.

177
CAPITOLUL 52

Dup ce limba neagr a nopii linse ultimul strop de purpuriu de pe


orizontul dinspre apus, lmpile cu petrol fur aprinse n vrful parilor din
groapa de la vest.
Dragoni fantomatici, cu aripi i cozi de lumin portocalie plpitoare,
alergau peste cmpul cu gunoi, iar umbrele opiau.
Treisprezece dintre cei paisprezece membri ai echipei lui Nick erau
mpreun cu el n groap, purtnd cizme pn la old, cu feele strlucind,
aliniai, plini de ateptri, de-a lungul drumului pe care aveau s-l parcurg
spre locul de nmormntare cele dou camioane cu platforma joas,
deschis.
Lng Nick sttea Gunny Alecto, cu o puternic lucire a ochilor din cauz
c reflectau focul.
Savan savant savoare salam sandvici slbatici. Slbatici! Nick, vin
slbaticii mori. Ai chestia?
O am.
Ai chestia?
Nick ridic gleata, care arta ca i gleata ei, ca i gleile pe care le
crau fiecare dintre ei.
Primul camion cobor peretele n pant al gropii i mri peste pustietate,
n timp ce nenumrate feluri de gunoi trosneau i pocneau sub anvelopele
sale.
Cinci pari solizi, nali de vreo doi metri, se ridicau din platforma
camionului. De fiecare par fusese legat unul dintre membrii mori ai Rasei
Vechi, care fuseser nlocuii cu copiile lor. Trei fuseser funcionari
municipali, iar ali doi fuseser poliiti. Dou erau femei i trei brbai.
Cadavrele fuseser dezbrcate. Ochii le fuseser aranjai astfel nct s
rmn deschii, ca s lase impresia c erau martori la umilirea lor.
Gurile morilor fuseser meninute deschise cu nite bee, pentru c
indivizilor care-i torturau le plcea s-i imagineze c implorau mil sau
mcar c ipau.
Unul dintre brbai fusese livrat dezmembrat i decapitat. Echipa din
Crosswoods legase prile cu o bucurie rutcioas, punnd capul cu faa
spre spate i poziionnd n mod comic organele genitale.

178
n timp ce camionul se apropia, echipa adunat ncepu s batjocoreasc
morii cu entuziasm, prin rsete ironice i miorlituri, mai puternice dect
cuvintele articulate.
Epsilonii, cei mai de jos din ordinea social rigid a Rasei Noi, nu aveau
voie s dispreuiasc pe nimeni din rndul lor, doar pe brbaii i femeile cu
o singur inim, care pretindeau c-s copiii Domnului, dar care nu puteau
s-i nlture durerea i care mureau att de uor. Aceste produse foarte
umile ale bazinelor i exprimau dispreul prin strigte i rsete pline de
venin, i, prin asta, i afirmau superioritatea.
Cnd camionul se opri, echipa privi aat spre Nick, care sttea n
mijlocul irului. n calitatea sa de Gamma printre Epsiloni, trebuia s le fie
exemplu, chiar dac ei nu el concepuser ceremonia aceea i-i stabiliser
ritualurile.
Nick scoase din gleat o mas mpuit. n groapa de gunoi se gseau
ntotdeauna fructe i legume ce putrezeau, murdrii de-o varietate infinit
de feluri, chestii descompuse i produse rncede. Nick strnsese n timpul
zilei numai resturi mpuite. Iar acum, cu un strigt plin de dispre, arunc o
mn plin de resturi pe unul dintre cadavrele din camion.
Impactul zgomotos provoc uralele Epsilonilor. Dup exemplul su,
ceilali luar gunoaie din gleile lor i bombardar cadavrele intuite n
picioare.
n timp ce leurile cu ochii holbai i cu gurile cscate ndurau
bombardamentul lor susinut, strigtele de bucurie ale echipei de torionari
devenir tot mai rutcioase, alctuite din mai puine cuvinte, dar din ce n
ce mai zgomotoase. Rsetele devenir prea stridente ca s mai exprime
vreun soi de veselie, apoi devenir pline de amrciune pentru a mai fi
confundate cu vreun fel de rs.
Cnd Epsilonii i consumar muniia, aruncar gleile goale i nvlir
asupra camionului, sfiind n grab legturile ce ineau cadavrele de stlpi.
Dup ce eliberar fiecare trup murdrit i mnjit, le luar din camion i le
aruncar ntr-o adncitur din cmpul de gunoi, aflat n apropiere, care
avea s serveasc drept mormnt comun.
Dei Nick Frigg nu se crase pe platforma deschis mpreun cu echipa
sa care rcnea, furia i ura acesteia i aase, i ntrtase propriul
resentiment mpotriva acestor oameni ce se pretindeau creai de Dumnezeu
i care susineau c dispun de liber-arbitru, de demnitate i de speran.
Ovaiona mpreun cu cei din Crosswoods, i zburlea prul soios i
amenina cu pumnul noaptea, simindu-se plin de putere la gndul c ntr-o
zi din viitorul apropiat cei din soiul su vor scoate la iveal toat ferocitatea
lor inuman i vor arta Rasei Vechi, att de mulumit de sine, ct de iute
179
poate fi lipsit de preiosul ei liber-arbitru, ct de brutal poate fi distrus
demnitatea sa i ct de complet putea fi eliminat patetica sa speran.
Acum urma uciderea simbolic.
Cnd cele cinci cadavre fur smulse din camion, Epsilonii, inclusiv oferul,
nvlir rcnind spre mormnt.
Tnjeau s ucid, le era poft s ucid, triau cu o nevoie s omoare att
de intens, nct devenise un chin, dar le era interzis s-i dezlnuie furia
pn nu le permitea creatorul lor. Frustrarea vieilor lor nfrnate aduna
zilnic dobnd la capitalul lor de furie, pn cnd aveau s devin bogai n
furie, pn cnd fiecare dintre ei avea s dein un capital de furie violent.
n timpul uciderii simbolice, cheltuiau doar civa bnui din averea lor
de mnie. opiau, opiau, ddeau din picioare, utau, izbeau pmntul cu
clciele, i puneau braele pe umerii celorlali i dansau n cerc n grupuri
de patru sau ase ini, dansau printre mori i peste mori, ntr-un ritm
slbatic, umplnd noaptea luminat de tore cu un bubuit ngrozitor de tobe,
de timpane, de tobe mici i tobe mari, de tobe de aram, toate fiind, de fapt,
bocnit de picioare nclate n cizme.
Dei era un Gamma, Nick cel cu nas de cine se molipsise de aarea
Epsilonilor, fierbea i n sngele su o febr a furiei n timp ce li se altura n
dansul acela al morii, prinzndu-se ntr-un cerc cu convingerea c oricare
Beta ar fi fcut la fel, ba chiar i orice Alpha, pentru c dansul acela nu era o
exprimare a frustrrii clasei inferioare a Rasei Noi, ci i a poftelor i
dorinelor stpnite ale tuturor copiilor Porilor Milei care fuseser
concepui pentru diferite activiti i ncrcai cu diferite programe, dar care
erau la fel n ura i mnia lor.
ipnd, urlnd, rcnind, strignd, cu figurile transpirate negre de poft,
strlucind n lumina torelor, striveau ceea ce batjocoriser anterior,
omornd n mod ritual pe cei deja mori, salvele picioarelor lor zguduind
noaptea cu promisiunea rzboiului final ce avea s vin.

180
CAPITOLUL 53

Cindi i Benny Lovewell, aflai n cealalt parte a strzii, la distan de o


jumtate de cvartal, privir cum OConnor i Maddison nsoir dou
negrese din casa parohial pn la sedanul care fusese parcat sub un felinar
stradal.
Probabil c o s omorm una sau ambele femei, ca s-i nhm pe
poliiti, spuse Cindi.
Avnd n vedere c erau autorizai s-i ucid doar pe detectivi, Benny
zise:
Ar fi mai bine s mai ateptm.
Ce car femeile alea? ntreb Cindi.
Cred c plcinte.
De ce car plcinte?
Poate c au fost prinse n timp ce le furau, suger Benny.
Oamenii fur plcinte?
Soiul lor de oameni fur. Fur orice.
OConnor i Maddison nu sunt detectivi la Omucideri? ntreb Cindi.
Da.
Atunci de ce ar veni aici n mare grab ca s aresteze nite hoae de
plcinte?
Nu tiu, rspunse Benny, ridicnd din umeri. Poate c femeile au
omort pe cineva pentru plcintele alea.
Cindi se ncrunt, apoi bombni:
Presupun c-i posibil. Dar am impresia c am ratat ceva. Niciuna din
femeile alea nu arat a uciga.
Nici noi nu artm, i reaminti Benny.
Dac femeile au omort pentru plcinte, atunci de ce li s-a dat voie s
le pstreze?
Sistemul lor juridic nu mi se pare prea logic, i spuse Benny. De fapt,
nu-mi pas de femei sau de plcinte. Vreau doar s le scot maele lui
OConnor i Maddison.
i eu, zise Cindi. Faptul c vreau un copil nu nseamn c nu-mi place
s omor.
Benny oft.
N-am vrut s sugerez c ai devenit prea moale sau altceva

181
Dup ce femeile i plcintele fur instalate pe bancheta din spate,
OConnor se aez la volan, iar Maddison n dreapta ei.
Urmrete-i, dar s nu te vad, zise Benny. Vreau s fim gata s
intervenim de ndat ce se ivete o ocazie.
Maina de poliie fr nsemne se desprinse de lng trotuar i, de ndat
ce dispru din vedere, cotind la colul strzii, Cindi o urm cu
Mountaineerul.
n loc s duc negresele n arestul poliiei, detectivii le duser la o alt
cas din Bywater, aflat la dou strzi distan.
Parcnd din nou n cealalt parte a strzii, la o jumtate de cvartal, n
umbra dintre dou felinare stradale, Cindi spuse:
Nu-i bine. n jumtate din casele astea, oamenii stau pe veranda din
fa. Prea muli martori.
Da, o aprob Benny. Putem s-i nhm pe OConnor i pe Maddison,
dar am sfri hituii de poliie.
Trebuiau s fie discrei. Dac autoritile i identificau ca ucigai
profesioniti, nu mai puteau s-i fac treaba. Nu aveau s mai fie autorizai
s ucid oameni, iar creatorul lor avea s-i lichideze.
Uit-te la toi protii tia. De ce stau pe verand, ntr-un balansoar?
Stau i beau bere sau limonad sau altceva i unii dintre ei
fumeaz, i vorbesc ntre ei.
Despre ce vorbesc?
Nu tiu.
Sunt att de lipsii de el, zise Cindi. Care-i scopul vieii lor?
Am auzit pe unul dintre ei spunnd c scopul vieii e s trieti.
Indivizii stau, pur i simplu. Nu ncearc s cucereasc lumea i s
stpneasc natura, sau s fac altceva.
Pi stpnesc deja lumea, i reaminti Benny.
Nu pentru mult timp.

182
CAPITOLUL 54

n timp ce sttea la masa din buctria casei parohiale mpreun cu copia


pastorului Laffite, Deucalion ntreb:
Ci de felul tu au fost infiltrai n ora?
Cunosc doar numrul meu, i rspunse Laffite cu un glas ce se ngroa
lent, continund s-i priveasc minile aezate pe mas cu palmele n sus,
ca i cum ar fi citit dou versiuni ale viitorului su. O mie nou sute optzeci
i apte. Trebuie s existe muli, n afar de mine.
Ct de iute i fabric Victor oamenii?
Are nevoie, de la gestaie la maturitate, de patru luni n bazin.
Cte bazine sunt funcionale la Porile Milei?
O sut zece.
Trei recolte pe an, zise Deucalion, cte o sut zece de fiecare dat.
Obine trei sute treizeci de indivizi pe an.
Nu chiar att de muli. Pentru c, din cnd n cnd, face i alte fiine.
Ce fel de fiine?
Nu tiu. Circul nite zvonuri. Fiine care nu sunt umanoide. Fpturi
noi. Experimente. tii ce mi-ar plcea?
Spune-mi, l ncuraj Deucalion.
O ultim bucat de ciocolat. mi place ciocolata foarte mult.
Unde o ii?
E o cutie n frigider. A lua-o, dar am nceput s am dificulti cu
recunoaterea relaiilor din spaiu. Nu sunt sigur c pot s merg aa cum
trebuie. Va trebui s m trsc.
O s-o iau eu, se oferi Deucalion.
Lu ciocolata din frigider, ddu capacul la o parte i puse cutia pe mas, n
faa lui Laffite.
n timp ce Deucalion se aeza din nou pe scaunul su, Laffite se ntinse s
ia o bucat, bjbind cu mna dincolo de cutie i n stnga acesteia.
Deucalion i dirij mna cu blndee spre ciocolat, apoi privi cum
pastorul pipi bucat dup bucat, aproape ca un orb, nainte s aleag una.
Se zice c-i gata s porneasc o ferm n afara oraului, i destinui
Laffite. Sptmna viitoare sau peste dou sptmni.
Ce ferm?
O ferm pentru Rasa Nou, dou mii de bazine, toate sub acelai
acoperi, deghizat n fabric sau n ser.

183
Deoarece Laffite nu-i gsea gura cu mna, Deucalion i duse bomboana la
gur.
Asta nseamn o capacitate de producie de ase mii de indivizi.
Pastorul Laffite nchise din nou ochii i mestec bomboana cu plcere.
ncerc s vorbeasc, dar pru c nu-i n stare s articuleze n timp ce
mnca.
Nu te grbi, l sftui Deucalion. Bucur-te de bomboan.
Dup ce nghii ciocolata i-i linse buzele, Laffite spuse, innd ochii n
continuare nchii:
O a doua ferm e n construcie i va fi gata la nceputul anului viitor,
cu un numr i mai mare de bazine.
Cunoti programul de lucru al lui Victor la Porile Milei? Cnd se duce
acolo? Cnd pleac?
Nu tiu. E acolo majoritatea timpului, e mai mult dect n oricare alt
loc.
Ci din cei de felul tu lucreaz la Porile Milei?
Cred c optzeci sau nouzeci. Nu tiu sigur.
Paza trebuie s fie strict.
Oricine lucreaz acolo este o main de ucis. A mai vrea nc o bucat
de ciocolat.
Deucalion l ajut s gseasc cutia i s duc bucata la gur.
Cnd Laffite nu mnca ciocolat, ochii i se rostogoleau i se micau sub
pleoape. Cnd avea bomboana n gur, ochii i stteau linitii.
Dup ce termin de mncat, Laffite ntreb:
Gseti c lumea e mai misterioas dect ar trebui s fie?
Cine spune c n-ar trebui s fie?
Creatorul nostru. Te pomeneti punndu-i ntrebri n legtur cu
diferite lucruri?
Da, n legtur cu multe lucruri, i rspunse Deucalion.
i eu m ntreb. M ntreb. Crezi c un cine are suflet?

184
CAPITOLUL 55

Carson le vorbi surorilor, n timp ce erau pe alee, la capul scrilor


verandei din faa casei Lulanei, n mirosul dulce al iasomiei ce umplea aerul
serii:
Ar fi bine s nu spunei nimnui nimic despre cele ntmplate n casa
parohial.
Lulana i folosi ambele mini ca s in plcinta cu praline, ca i cum n-ar
fi avut ncredere n ele, i ntreb:
Cine era uriaul?
N-o s m crezi, iar dac o s-i spun, n-o s-i fac o favoare, i rspunse
Carson.
Evangeline, care ducea a doua plcint cu grij, ntreb i ea:
Ce nu-i n regul cu pastorul Kenny? Ce-o s se ntmple cu el?
n loc s-i rspund, Michael zise:
E bine s tii, pentru linitea voastr sufleteasc, doar att c
predicatorul vostru i-a gsit odihna venic n urm cu mult timp. Omul
cruia i spuneai n seara asta pastorul Kenny nu avei niciun motiv s-l
jelii.
Surorile schimbar o privire.
n lume s-a ivit ceva ciudat, nu-i aa? o ntreb Lulana pe Carson, dar
se vedea c nu atepta un rspuns. n seara asta m-a copleit o senzaie
extrem de neplcut, de parc ar fi venit sfritul lumii.
Poate ar trebui s ne rugm, sor, propuse Evangeline.
Ru n-are cum s fac, zise Michael. S-ar putea s ajute. i servii-v cu
cte o bucat de plcint.
Ochii Lulanei sclipir, bnuitori:
Domnule Michael, am impresia c ai vrea o bucat frumoas de
plcint, ct mai e linite.
Michael evit s-i rspund, dar Carson spuse:
Servii-v cu o bucat de plcint. Chiar cu dou.
Dup ce ajunser n main i Carson plec de lng trotuar, Michael zise:
Ai vzut Mercury Mountaineerul alb, la o jumtate de cvartal n urma
noastr, pe cealalt parte a strzii?
Da.
E exact ca la din parc.

185
Da, rspunse Carson, uitndu-se n oglinda retrovizoare. i exact la fel
cu cel de pe strada casei parohiale.
M ntrebam dac l-ai vzut.
De ce, crezi c am orbit subit?
Se ine dup noi?
nc nu, rspunse Carson i coti la col.
Michael se ntoarse n scaun, ca s priveasc strada ntunecat pe care o
lsaser n urm i zise:
nc n-a aprut. Ei, nu exist doar un Mountaineer alb ntr-un ora att
de mare
Iar asta e una din zilele bizare n care ne ntlnim cu toate mainile de
felul acela.
Poate c ar fi trebuit s-i fi cerut lui Godot nite grenade de mn,
spuse Michael.
Sunt convins c ne-ar fi dat.
Probabil c le-ar fi ambalat n hrtie pentru cadouri. Ce facem acum?
Mergem acas la mine, i spuse Carson. Poate c ar fi o idee bun ca
Vicky s-l mute pe Arnie n alt parte.
Cum ar fi un ora drgu i linitit din Iowa.
Un ora din 1956, cnd Frankenstein era doar Colin Clive i Boris
Karloff, iar Mary Shelley era doar o romancier, nu profet i istoric.

186
CAPITOLUL 56

Pe cele ase ecrane ale televiziunii cu circuit nchis se vedeau


manifestrile de insect ale entitii Werner care mai avea unele trsturi
omeneti crndu-se pe pereii de oel ai camerei de izolare, uneori n
felul grijuliu al unei fpturi de prad amenintoare, alteori iute ca un
gndac de buctrie speriat, agitat i opitor.
Victor nu-i imaginase c tirile aduse de printele Duchaine puteau s
ntreac imaginile de pe monitoare, dar cnd preotul i descrise ntlnirea cu
brbatul tatuat, criza provocat de Werner deveni o simpl problem n
comparaie cu renvierea uluitoare a primului om creat de el.
La nceput fu sceptic i l sci din greu pe Duchaine ca s obin o
descriere a brbatului nalt care sttuse cu el la o cafea n buctria casei
parohiale, i ndeosebi a jumtii distruse a chipului acestuia. Ceea ce
vzuse preotul sub deghizarea nepotrivit a unui tatuaj complicat era o
distrugere de un fel i de un nivel pe care un om obinuit nu ar fi putut s-o
ndure, cu att mai puin s-i supravieuiasc. Mai mult, se potrivea cu
trsturile sfrmate care rmseser n mintea lui Victor, iar memoria sa
era excepional.
La fel, portretul fcut prin intermediul cuvintelor de Duchaine jumtii
nevtmate a aceluiai chip descrisese ct se putea de bine frumuseea
masculin ideal pe care Victor o druise primei sale creaii, cu att de
mult vreme n urm i pe un continent att de ndeprtat, nct uneori
evenimentele acelea i se preau un vis.
Amabilitatea sa fusese rspltit prin trdare i cu uciderea miresei sale,
Elizabeth. Elizabeth cea pierdut n-ar fi fost att de maleabil sau de lasciv
ca soiile pe care i le-a fcut ulterior; dar asasinul ei fusese de-o obrznicie
de neiertat. Iar acum nemernicul nerecunosctor apruse iari trndu-se,
plin de iluzii de grandoare, rspndind aiureli despre destin i suficient de
tmpit nct s-i nchipuie c ar putea nu numai s supravieuiasc unei a
doua confruntri, ci i s triumfe.
Am crezut c a murit acolo, pe ghea, zise Victor. Pe gheaa polar. Am
crezut c a ngheat pentru venicie.
O s se ntoarc n casa parohial peste o or i jumtate, spuse
preotul.
Ai fcut o treab bun, Patrick, i zise Victor aprobator. Nu ai fost
printre favoriii mei n ultimul timp, dar asta i rscumpr toate pcatele.

187
Adevrul e c m-am gndit s te trdez, spuse preotul, incapabil s-i
priveasc creatorul n ochi, dar pn la urm n-am putut s conspir
mpreun cu el.
Sigur c n-ai putut. Biblia ta spune c ngerii rzvrtii s-au ridicat
mpotriva lui Dumnezeu i au fost izgonii din rai. Dar eu am fcut creaturi
mai supuse dect au fost n stare s creeze Dumnezeu sau miturile.
Pe ecran, gndacul Werner se cr pe un perete i se ag de tavan,
pendulnd i tremurnd.
Domnule, spuse Duchaine nervos, am venit nu numai ca s v spun ce
era nou, ci i ca s v cer s v cer s-mi druii favoarea pe care mi-a
promis-o cel pe care l-ai creat primul.
Pentru moment, Victor nu-i ddu seama despre ce favoare era vorba.
Cnd nelese, ncepu s se enerveze.
Vrei s-i iau viaa?
Eliberai-m, se rug Patrick calm, privind monitoarele ca s evite s
se uite n ochii stpnului su.
i-am dat via, unde-i recunotina ta? Lumea va fi a noastr n
curnd, natura va fi umilit, iar mersul lucrurilor se va schimba pentru
totdeauna. Te-am luat prta la marea aventur, dar tu vrei s fugi de ea. Te-
ai minit att de mult, nct ai ajuns s crezi c religia pe care ai predicat-o
fr sinceritate poate s conin ceva adevr?
Duchaine rspunse, continund s se concentreze asupra
fantasmagoricului Werner:
Domnule, putei s m eliberai spunnd cteva cuvinte
Patrick, nu exist Dumnezeu, i chiar dac ar exista, n-ar pstra un loc
n paradis pentru cei ca tine.
Vocea preotului cpt un ton umil, care nu-i plcu lui Victor.
Domnule, n-am nevoie de paradis. Bezna venic i tcerea mi-ar fi
ndeajuns.
Victor exclam scrbit:
Se pare c mcar una dintre creaturile mele e mai patetic dect tot ce
am crezut c pot s creez!
ntruct preotul nu-i rspunse, Victor comut microfoanele din camera
de izolare. Fptura care fusese cndva Werner ipa acum ngrozit, cuprins
de-o durere ce prea extrem. Unele rcnete semnau cu cele ale unei pisici
chinuite, n timp ce altele erau stridente i strine, ca limbajul unor insecte
agitate, dar altele sunau omeneti, amintind de ipetele care se auzeau
noaptea ntr-un azil pentru nebunii periculoi.
Victor i se adres unui membru al echipei:

188
Deschide ua cea mai apropiat a modulului de trecere. Printele
Duchaine vrea s-i ofere ndrumare spiritual srmanului Werner.
Patrick Duchaine insist tremurnd:
Putei, doar cu cteva cuvinte
Da, l ntrerupse Victor. Pot. Dar am investit timp i resurse n tine,
Patrick, iar tu mi-ai oferit cea mai inacceptabil rsplat pentru investiia
mea. Mcar n felul sta ai putea s-mi aduci un ultim serviciu. Trebuie s
tiu ct de periculos a devenit Werner, presupunnd c-i periculos pentru
altcineva n afar de el nsui. Du-te acolo i joac-i rolul de preot. N-am
nevoie de un raport scris.
Ua cea mai apropiat a modulului se deschise.
Duchaine travers ncperea. Se opri n prag, s se uite la creatorul su.
Victor nu putu descifra expresia de pe faa preotului, nici ce spuneau
ochii acestuia. Dei i crease pe toi cu grij i le cunotea structura
trupurilor i a minilor mai bine dect se cunotea pe sine, unii dintre cei din
Rasa Nou reprezentau pentru el un mister la fel de mare ca oricare dintre
cei din Rasa Veche.
Fr s rosteasc un cuvnt, Duchaine intr n modulul de trecere. Ua se
nchise n urma lui.
Vocea lui Ripley demonstr o amorire a spiritului, cnd individul zise:
E n sas.
Nu-i n sas, l corect Victor.
Ua cea mai apropiat e ncuiat, anun un membru al echipei. Ua
mai ndeprtat se deschide.
Dup un moment, gndacul Werner ncet s urle. Atrna de tavan i
prea extrem de alarmat, sau cel puin neatent la propriile-i suferine.
Printele Patrick Duchaine ptrunse n camera de izolare.
Ua mai ndeprtat se nchise, dar niciunul dintre membrii echipei nu
urmar procedura obinuit de a anuna nchiderea modulului. Camera de
supraveghere devenise mai tcut dect i aducea aminte Victor c ar fi fost
vreodat.
Duchaine spuse nu monstrului suspendat deasupra sa, ci ctre una
dintre camerele de luat vederi i, prin intermediul lentilelor acesteia, ctre
creatorul su:
Te iert, printe. Nu tii ce faci.
n clipa aceea, nainte ca Victor s apuce s rosteasc o replic furioas,
gndacul Werner se dovedi a fi mai ucigtor dect i imaginase cineva.
Extrem de agil. Cu mandibule i cleti bizari. Cu o insisten de mainrie.
Fiind un membru al Rasei Noi, preotul fusese programat s lupte i era
teribil de puternic i de rezistent. Ca urmare a acelei puteri i a acelei
189
rezistene, moartea sa n-a fost una uoar, ci lent i crud, dar n cele din
urm preotul primi favoarea pe care o ceruse.

190
CAPITOLUL 57

Uitndu-se la pleoapele pastorului Laffite i la ochii ce se micau rapid


sub acestea, Deucalion zise:
Muli teologi cred c unele animale, precum cinii, au suflete simple,
da, dar nimeni nu poate s spun dac acestea sunt nemuritoare sau nu.
Dac un cine ar avea suflet, suger Laffite, atunci poate c i noi
suntem ceva mai mult dect maini fcute din carne.
Dup ce se gndi un timp, Deucalion spuse:
Nu vreau s-i dau sperane dearte dar pot s-i ofer o a treia
ciocolat.
Nu vrei s mnnci una mpreun cu mine? Ca un fel de mprtanie
Bine.
Preotul era afectat de un soi de paralizie a capului i minilor, diferit de
tremuratul nervos de mai nainte.
Deucalion alese dou buci de ciocolat din cutie. O duse pe prima la
buzele lui Laffite, iar preotul o apuc.
Bucata sa avea miezul din nuc de cocos. Nimic din ce mncase n dou
sute de ani nu fusese att de dulce poate i pentru c circumstanele erau,
prin contrast, att de amare.
Indiferent dac am ochii nchii sau nu, am nite halucinaii teribile,
spuse pastorul Laffite. Vd imagini vii, vd nite orori pentru care nu gsesc
cuvinte ca s le descriu.
Gata, nu mai zbovim, zise Deucalion, trgndu-i scaunul de lng
mas i ridicndu-se n picioare.
i durere, continu pastorul. Durere cumplit pe care n-o pot nltura.
N-o s-i provoc nicio durere n plus, i fgdui Deucalion. Puterea mea
e mult mai mare dect a ta. O s se petreac foarte iute.
n timp ce Deucalion se duse n spatele scaunului lui Laffite, pastorul
bjbi orbete i-i prinse mna. Apoi fcu ceva la care nu te-ai fi ateptat din
partea vreunui membru al Rasei Noi, ceva ce Deucalion tiu c trecerea
secolelor nu avea s i-o tearg din amintire.
Dei programul su se scurgea din el, dei mintea i se ducea sau poate
tocmai din cauza aceasta pastorul Laffite duse dosul palmei lui Deucalion
la buzele sale, l srut cu blndee i opti:
Frate!

191
Dup o clip, Deucalion frnse gtul predicatorului, i rupse ira spinrii
cu o asemenea for, nct moartea creierului se produse instantaneu
trupul cvasinemuritor nu mai putea s repare rana.
Cu toate acestea, Deucalion rmase un timp n buctrie. Ca s fie sigur.
Ca s-l jeleasc, ntr-un fel.
Noaptea se nghesuia la ferestre. Afar se ntindea un ora plin de lume.
Dar Deucalion nu putea s vad nimic dincolo de geam, doar ntuneric
adnc, ntuneric nepotolit.

192
CAPITOLUL 58

Dup ce fptura necunoscut din cutia de sticl i rostise numele i


prelinsese att de amenintor c-i aparine, Erika nu mai zbovi n salonul
victorian secret.
Nu-i plcuse asprimea vocii. Nici sigurana ei.
Cnd ajunsese n pragul ncperii, se grbise s intre n coridor nainte s-
i dea seama c vergelele ce ieeau din perei bziau din nou. O plecare
pripit ar fi avut ca urmare o lupt ntre trupul ei minunat proiectat i un
curent electric de cteva mii de voli.
Orict de rezistent i de capabil ar fi fost de a se reface, Erika Helios nu
era Scarlett OHara.
Pe aripile vntului i plasa aciunea ntr-o epoc de dinaintea folosirii
curentului electric n locuine; ca urmare, Erika nu era sigur c aceast
aluzie literar era corect, dei i venise n minte. Bineneles, nu citise
romanul, dar poate c acesta coninea o scen n care Scarlett OHara fusese
lovit de un fulger n timpul unei furtuni i scpase nevtmat.
Erika pi cu grij dincolo de prag, aa cum fcuse cnd intrase prin
cellalt capt al coridorului. Ca i nainte, o raz albastr de laser ni din
tavan i o scan. Fie c sistemul de identificare al sistemului tia cine era, fie,
mai probabil, recunoscuse ce nu era: adic nu era fptura din cutia de sticl.
Tijele ncetar s bzie, permindu-i s treac n siguran.
Erika nchise rapid ua masiv din oel i trase cele cinci zvoare. n mai
puin de un minut, se retrase dincolo de urmtoarea barier de oel i o
bloc i pe aceasta.
Cu toate acestea, inimile ei sincronizate continuau s bat iute. Se minun
c putuse fi tulburat att de mult de ceva att de mrunt precum o voce
fr trup i o ameninare voalat.
Teama aceea subit, persistent, disproporionat n raport cu cauza,
avea caracterul unei reacii superstiioase. Iar ea nu avea nicio superstiie.
Natura instinctiv a reaciei sale o fcu s bnuiasc faptul c tia, n
subcontient, ce era nchis n substana chihlimbarie din cutia de sticl, iar
teama ei fusese provocat de acea cunoatere adnc ngropat n ea.
Cnd ajunse la captul primului coridor, n care intrase prin spaiul lsat
liber dup ce o parte a bibliotecii se dduse la parte, Erika gsi un buton
care deschidea ua secret de acolo, din spatele peretelui.

193
De ndat ce se ntoarse n bibliotec, se simi n siguran, n ciuda
faptului c era nconjurat de att de multe cri pline cu idei care puteau s-
o corup.
ntr-un col se afla un bar plin cu pahare grele din cristal i cele mai bune
buturi pentru aduli. n calitate de gazd bine programat, Erika tia cum
s pregteasc orice cocktail care s-ar fi putut cere, dei nu fusese nc
nevoit s pun n practic aceast pricepere.
Erika se servea cu nite coniac ca s-i potoleasc nervii, cnd Christine i
spuse, din spatele ei:
Doamn Helios, scuzai-m c v spun, dar bnuiesc c domnul Helios
ar fi dezamgit s v vad bnd direct din sticl.
Erika nu-i dduse seama c svrise o asemenea gaf, dar acum, cnd i
se atrase atenia, vzu c, aa cum fusese acuzat, ddea pe gt Rmy Martin
dintr-un clondir Lalique foarte scump, ba chiar o parte din lichid i se
scursese pe brbie.
Mi-a fost sete, spuse ea i puse timid clondirul n bar, l astup i-i
terse brbia cu un ervet din bar.
V cutam, doamn Helios, ca s discutm despre cin.
Alarmat, Erika se uit la fereastr i descoperi c se nnoptase.
Oh! exclam ea. L-am lsat pe Victor s m atepte?
Nu, doamn. Domnul Helios trebuie s lucreze pn trziu i va cina n
laborator.
neleg. Atunci, ce trebuie s fac?
V vom servi cina oriunde dorii, doamn Helios.
E o cas att de mare, cu att de multe locuri
Da.
Exist vreun loc n care pot s cinez i n care exist coniac altul
dect n biblioteca asta cu att de multe cri?
Doamn Helios, putem servi coniac la cin oriunde n cas dei v-a
sugera vinul la felurile de mncare pregtite.
Da, sigur c s-ar potrivi mai bine. i mi-ar plcea o sticl de vin la cin,
o sticl potrivit cu ceea ce a pregtit buctarul. Te rog s-mi alegi sticla cea
mai potrivit.
Da, doamn Helios.
Christine prea c nu avea chef de o alt conversaie la fel de intim i de
profund ca aceea pe care o purtaser ceva mai devreme n buctrie. Prea
c vrea s pstreze relaia lor la nivelul anterior, mai oficial.
ncurajat de acest lucru, Erika decise s-i exercite autoritatea de
stpn a casei, dar cu blndee.

194
Te rog, Christine, servete-m i cu o sticl de Rmy Martin i scutete-
te de efort i adu-mi-o odat cu vinul. Ca s nu faci dou drumuri.
Christine o privi un moment, apoi zise:
V-a plcut prima zi aici, doamn Helios?
A fost o zi plin, i rspunse Erika. La nceput mi s-a prut o cas
linitit, chiar plictisitoare, dar se pare c aici se ntmpl tot timpul cte
ceva.

195
CAPITOLUL 59

Dei edina de ntrebri i rspunsuri cu mama lui Arnie ncepe bine,


Randal ase i epuizeaz repede rezerva de gambituri conversaionale.
Mnnc aproape jumtate din cutia cu ngheat de cpuni i banane
nainte s-i vin n minte alt ntrebare.
Vicky, pari speriat. Eti speriat?
Da. Doamne, Dumnezeule, da!
De ce eti speriat?
Sunt legat de un scaun.
Scaunul nu-i poate face ru. Nu crezi c-i caraghios s fii speriat de
un scaun?
Nu mai face asta!
Ce s nu mai fac?
Nu-i bate joc de mine.
Cnd i-a btut Randal joc de tine? Randal n-a fcut niciodat asta.
Nu de scaun mi-e fric.
Dar abia ai spus c i-e fric.
Sunt speriat de tine.
Individul e sincer surprins.
De Randal? De ce eti speriat de Randal?
M-ai lovit.
O singur dat.
Foarte tare.
Nu eti moart. Vezi? Randal nu omoar mame. Randal a hotrt s-i
plac mamele. Mamele sunt o idee minunat. Randal nu are o mam sau un
tat.
Vicky nu spune nimic.
i nu, Randal nu i-a omort. Randal a fost fcut de o main. Mainile
nu au grij de noi, aa cum fac mamele, i nu le e dor de tine cnd pleci.
Vicky nchide ochii, aa cum fac uneori autitii cnd au prea multe
informaii de prelucrat, cnd primesc o cantitate ameitoare de date.
Dar ea nu e autist. Ea e o mam.
Randal e surprins c se descurc att de bine cu toate lucrurile astea noi
i c vorbete att de corect. Mintea sa pare c se vindec.
Dar aspectul lui Vicky e tulburtor. E tras la fa. Pare bolnav.
Eti bolnav? o ntreab el.

196
Sunt foarte speriat.
nceteaz s mai fii speriat. Randal vrea s fii mama lui. Bine? Nu poi
s fii speriat de fiul tu, Randal.
Atunci se ntmpl lucrul cel mai uimitor: pe obrajii lui Vicky ncep s se
scurg lacrimi.
Ce frumos! zice Randal. Eti o mam foarte drgu. O s fim fericii.
Randal o s-i spun mam, n-o s-i mai spun Vicky. Cnd e ziua ta de
natere, mam?
n loc s rspund, femeia suspin. E att de emotiv! Mamele sunt
sentimentale.
Ai putea s faci un tort pentru ziua ta de natere, spune el. O s
srbtorim. Randal tie de srbtoriri, n-a fost la vreuna, dar tie.
Femeia i las capul pe piept, suspinnd nc i cu faa ud de lacrimi.
Prima zi de natere a lui Randal o s fie peste opt luni, o informeaz el.
Randal are doar patru luni.
Duce restul de ngheat de cpuni i banane n congelator. Apoi rmne
lng mas, uitndu-se la ea.
Tu eti secretul fericirii, mam. Randal nu are nevoie de Arnie ca s-i
spun asta. Randal se duce acum s-i viziteze fratele.
Femeia ridic ncet capul, cu ochii holbai.
S-l vizitezi pe Arnie?
Randal trebuie s afle dac doi frai sunt n regul sau dac unul e n
plus.
Ce vrei s spui cu unul e n plus? Despre ce vorbeti? De ce vrei s-l
vezi pe Arnie?
Randal se crispeaz sub potopul cuvintelor ei, a insistenei acestora.
Cuvintele par s-i bzie n urechi.
Nu vorbi att de repede. Nu pune ntrebri. Randal pune ntrebri.
Mama rspunde.
Las-l pe Arnie n pace.
Randal crede c exist aici suficient fericire ca s ajung pentru doi,
dar poate c Arnie nu gndete la fel. Randal trebuie s-l aud pe Arnie
spunnd c doi frai sunt n regul.
Arnie abia vorbete, spune femeia. n funcie de dispoziie, poate s
nici nu-i dea seama c exiti. Devine neatent. E ca i cum castelul lui ar fi
adevrat i el ar fi n interiorul acestuia, ncuiat acolo. S-ar putea s nu te
aud.
Mam, vorbeti prea tare, prea mult, prea repede. Vorbitul repede
sun urt, spune el i se ndreapt spre ua ce d n hol.
Femeia ridic glasul:
197
Randal, dezleag-m! Dezleag-m chiar acum!
Acum nu te pori ca o mam drgu. ipatul l sperie pe Randal.
ipatul nu-i fericire.
Bine. n regul. ncet i linitit. Te rog, Randal. Ateapt. Te rog s m
dezlegi.
Randal, ajuns n pragul holului, privete napoi spre ea.
De ce?
Ca s te duc s-l vezi pe Arnie.
Randal poate s-l gseasc i singur.
Uneori se ascunde. E greu s-l gseti atunci cnd se ascunde. Eu tiu
toate ascunztorile lui favorite.
Randal se uit la ea i simte neltoria.
Mam, ncerci s-i faci ru lui Randal?
Nu. Sigur c nu. De ce a vrea s-i fac ru?
Uneori mamele le fac ru copiilor lor. Exist o ntreag pagin de web
despre asta www.mameucigase.com.
Cnd se gndete la pagina aceea web, i d seama c srmanii copii n-au
bnuit niciodat ce-i atepta. Aveau ncredere n mmica lor. Ea le spunea
c-i iubete, iar ei aveau ncredere n ea. Apoi ea i mcelrea n patul lor sau
i ducea la un lac i-i neca n el.
Randal sper c eti o mam bun, spune el. Dar poate trebuie s
rspunzi la alte ntrebri nainte ca Randal s te dezlege.
Bine. ntoarce-te. ntreab-m orice.
Randal trebuie s vorbeasc mai nti cu Arnie.
Ea spune ceva, dar el i ignor vorbele i pete n hol.
n urma lui, mama vorbete din nou precipitat, mai precipitat dect
nainte, apoi ncepe s ipe.
Randal ase mai fusese n camera de zi. Cnd mama i recptase
cunotina, plvrgise att de mult, c a trebuit s vin aici ca s se
calmeze. Acum revenise aici, ca s se calmeze.
Sper c el i mama vor avea o relaie funcional.
Dup un minut, dou, cnd e gata, pleac n cutarea lui Arnie. Se ntreab
dac noul su frate va fi Abel sau Cain, altruist sau egoist. Dac va fi precum
Cain, Randal ase tie ce s fac. Va fi autoaprare.

198
CAPITOLUL 60

Carson parc pe aleea casei sale, opri motorul i stinse farurile, apoi zise:
Hai s lum putile.
Puseser valizele i putile n portbagaj nainte s le duc acas pe Lulana
i pe Evangeline.
Dup ce se grbir s recupereze Urban Sniperele, se duser n faa
sedanului i se ghemuir acolo, folosind maina s se ascund. Carson
supraveghe strada, privind de-a lungul laturii din stnga.
Ce-o s mncm la cin? ntreb Michael.
Nu putem s pierdem la fel de mult timp ca la prnz.
A putea s m mulumesc cu un sandvici.
Doar dac e ambalat ca s fie mncat n timpul zborului cu avionul.
Lucrul care o s-mi lipseasc cel mai mult cnd o s fiu mort e
mncarea din New Orleans, declar Michael.
Poate c exist o grmad de mncare pe lumea cealalt
i n-o s-mi lipseasc niciun pic cldura i umiditatea.
Eti att de sigur?
Noaptea aduse spre ei zgomotul unei maini care se apropia.
Dup ce vehiculul trecu mai departe pe strad, Carson zise:
Un Porsche Carrera GT, negru. Copilaul sta are transmisie cu ase
viteze. Poi s-i imaginezi ct de iute a merge cu o asemenea main?
Att de iute c a voma ntruna.
Felul meu de-a ofa n-o s te omoare niciodat, l asigur ea. O s te
ucid nite montri.
Carson, dac treaba asta o s se termine i o s scpm cu via, crezi
c ar trebui s renunm s mai fim poliiti?
i ce-am putea face?
Ce-ai zice s fim ngrijitori itinerani de animale de cas? Am merge cu
maina toat ziua i am face baie la cini. O munc uoar. Fr stres. Chiar
amuzant.
Depinde de cini. Problema e c-i trebuie un camion pentru tot
echipamentul. Camioanele-s nasoale. N-am de gnd s conduc un camion.
Am putea s deschidem un bar pentru homosexuali, propuse Michael.
De ce pentru homosexuali?
Pentru c n-a avea de ce s-mi fac griji c homosexualii o s se dea la
tine.

199
Nu m-ar deranja s m ocup de o gogorie.
Am putea s avem o gogorie i s purtm arme? se ntreb Michael.
Nu vd de ce n-am purta.
Sunetul altui motor i fcu s tac.
Cnd vehiculul apru, Carson zise:
Mountaineer alb.
i-i trase capul napoi, pentru a nu fi vzut.
Mountaineerul ncetini, dar nu se opri i trecu de cas.
O s parcheze mai ncolo, pe cealalt parte a strzii, spuse Carson.
Crezi c o s vin aici?
Le place aranjamentul, prezise ea. Dar n-o s vin chiar acum. Au
ateptat toat ziua o ocazie. Au rbdare. O s fac mai nti o recunoatere.
Zece minute?
Probabil zece, l aprob Carson. Nu mai puin de cinci. Hai s-i lum pe
Vicky i pe Arnie i s fugim de aici.
Cnd Mountaineerul nu se mai vzu, cei doi se grbir s ajung n
spatele casei. Ua de la buctrie era ncuiat. Carson scotoci dup chei n
buzunarul jachetei.
E o jachet nou? ntreb Michael.
Am purtat-o de vreo dou ori.
O s ncerc s nu mprtii creier pe ea.
Carson descuie ua.
n buctrie o vzur pe Vicky Chou la mas, legat de un scaun.

200
CAPITOLUL 61

Benny i Cindi aveau pistoale, dar preferau, pe ct posibil, s nu le


foloseasc.
Nu din cauza zgomotului. Armele lor aveau amortizor. Poi s mputi un
tip de trei ori n figur i oamenii din ncperea nvecinat s nu aud nimic
sau s-i nchipuie c ai strnutat.
Poi s mputi pe cineva ca s-l schilodeti, dar cei din Rasa Veche erau
nite amri care nu aveau abilitatea Rasei Noi de a vindeca o neptur
ct ai zice pete. Pn s duci prada rnit ntr-un loc retras, n care s te
distrezi torturnd-o, aceasta moare sau ajunge n com.
Unii oameni se amuz dezmembrnd i decapitnd cadavre. Nu i Benny
Lovewell. Fr ipete, e ca i cum ai ciopri un pui fript.
Odat, cnd o femeie mpucat murise cu neruinare nainte ca Benny s
nceap s-i taie braele, Cindi furnizase ipetele, aa cum i imaginase ea c
ar fi fcut victima, sincronizndu-i rcnetele cu folosirea ferestrului de
ctre Benny, dar nu fusese ca n realitate.
Dac i ddeai cu spray lacrimogen n ochi, orice membru al Rasei Vechi
era scos din circulaie suficient de mult timp ca s-l capturezi. Problema cu
indivizii orbii de o mprocare cu spray era c ipau i njurau, atrgnd
atenia celor din jur atunci cnd nu aveai nevoie de aa ceva.
Victor i aprovizionase pe Benny i pe Cindi cu nite cutii presurizate, de
mrimea unui spray lacrimogen, care arunca un jet de cloroform. Cnd erau
stropii pe fa, majoritatea oamenilor inhalau surprini i cdeau
incontieni nainte s apuce s spun altceva dect rahat dac mai
apucau s spun ceva. Cloroformul avea o raz de aciune ntre cinci i apte
metri.
Cei doi mai aveau i aparate cu electroocuri, cele n form de baghet, nu
de pistol. Acestea se foloseau doar pentru aciuni din apropiere.
Avnd n vedere c OConnor i Maddison erau poliiti i destul de
nervoi din cauza a ceea ce tiau despre copilul decedat al Porilor Milei,
Jonathan Harker, nu avea s fie uor s te apropii de ei.
Dup ce parc vizavi de casa lui OConnor, Cindi spuse:
Pe aici oamenii nu stau pe verandele caselor.
E alt fel de cartier.
i tia de aici ce fac?
Cui i pas?

201
Probabil fac copii
Cindi, las-o balt.
Am putea adopta unul.
Fii realist. Noi ucidem pentru Victor. Nu avem slujbe. Ca s adopi un
copil i trebuie o slujb adevrat.
Dac m-ai fi lsat s-l pstrez pe cel pe care l luasem, acum am fi fost
fericii.
L-ai rpit. Toi oamenii din lume l cutau i tu i nchipuiai c puteai
s-l plimbi cu cruciorul prin complexul comercial!
Cindi oft i mrturisi:
Mi s-a rupt sufletul cnd am fost silit s-l prsesc n parcul la
Nu i s-a rupt sufletul. Cei ca noi nu-s n stare de asemenea emoii.
Bine. M-a scos din srite.
N-am tiut. Bine, hai s intrm, s-i doborm, s-i legm. Dup care tu
o s vii cu maina n spatele casei i o s-i ncrcm n vehicul ca pe nite
legturi cu vreascuri.
Cindi privi cu atenie casa lui OConnor i zise:
Nu pare prea n regul.
Ba arat foarte n regul. Intrm i ieim n cinci minute. Hai s
mergem!

202
CAPITOLUL 62

Cnd intrar pe ua din spate cu putile atrnnd pe umr, Vicky le opti:


E n cas.
Carson trase un sertar, lu din el o foarfec i ntreb tot n oapt:
Cine?
Un scrbos. Unul foarte ciudat, spuse Vicky, n timp ce Carson i arunc
foarfec lui Michael.
Michael prinse foarfec, iar Carson se duse la ua interioar.
l caut pe Arnie, opti Vicky.
n timp ce Carson cerceta holul, Michael fcu dou tieturi n legturi,
apoi puse foarfec jos.
Vic, restul poi s-l faci i singur.
Holul era pustiu, cu o lamp aprins n camera de zi de la captul
ndeprtat al acestuia.
Are o arm? ntreb Carson.
Nu, i rspunse Vicky.
Michael fcu semn c voia s treac n fa.
Dar era casa lui Carson. Aa c ea merse nainte, cu puca de la old
pregtit pentru tir.
Verific dulapul pentru haine. Nimic n el, doar haine.
Scrbosul nu era n camera de zi. Carson se mut spre dreapta, Michael
spre stnga, pn cnd devenir dou inte, nu una, i se oprir.
Era timpul s ia o decizie. n dreapta, dincolo de camera de zi, se afla
apartamentul lui Carson, dormitorul i baia. n stnga se gsea ua din fa i
scara ctre al doilea etaj.
Ua camerei lui Carson era nchis. Nimeni nu se vedea pe primul ir de
trepte.
Michael i fcu semn din ochi s urce.
Carson fu de acord. Dintr-un motiv anume, scrbosul l cuta pe Arnie, iar
Arnie era la etajul doi.
Stnd aproape de perete, unde treptele scriau mai puin, Carson o urc
pe prima, innd arma cu ambele mini.
Michael o urm, urcnd cu spatele, supraveghind camera de sub ei.
Carson nu ndrznea s se gndeasc la Arnie, la ceea ce putea s i se
ntmple. Teama pentru propria-i via te face foarte nervos. Groaza te

203
prostete. Mai bine s te gndeti la individul scrbos, la modul n care s-l
opreti.
Casa era extrem de tcut. Ca n poezia despre Crciun. Nu se auzea nici
mcar un oarece.
Nici la etajul doi nu era nimeni. Lumin pe holul de sus. Nicio umbr care
se mica.
Cnd ajunse sus, Carson auzi glasul unui strin venind dinspre camera lui
Arnie. Ajunse la ua deschis i-l vzu pe fratele ei stnd pe scaunul su pe
rotile, cu atenia ndreptat asupra castelului din piese de lego.
Intrusul prea de optsprezece, nousprezece ani. Un tip solid. Sttea cu
faa spre Arnie, la vreo doi metri de acesta, cu spatele spre Carson.
Dac se ajungea la mpucturi, nu avea o linie de tir prea bun. Glonul
din Urban Sniper putea s treac prin scrbos i s-l izbeasc pe Arnie.
Carson nu tia cine era individul. Lucrul cel mai important era c nu tia
ce era tipul.
Intrusul spuse:
Randal credea c poate s mpart. Dar acum, castelul, casa, ngheata,
mama Randal le vrea numai pentru el.
Carson se duse spre stnga uii, cnd l simi pe Michael pe hol, n spatele
ei.
Randal nu-i Abel. Randal e Cain. Randal nu mai e ase. De acum, e
Randal OConnor.
n timp ce mergea, ocolindu-l pe individ, Carson ntreb:
Ce faci aici?
Intrusul se ntoarse iute, ca un dansator sau precum cineva care fusese
bine proiectat.
Carson.
Nu te cunosc.
Eu sunt Randal. Tu o s fii sora lui Randal.
Las-te n genunchi, i ordon ea. Las-te n genunchi, apoi ntinde-te
pe podea, cu faa n jos.
Lui Randal nu-i plac vorbele zgomotoase. Nu ipa la Randal, aa cum
face Victor.
Ticlosule! rosti Michael.
Iar Carson zise:
Arnie, d-te napoi cu scaunul, ndeprteaz-te cu scaunul!
Dei Arnie nu se mic, Randal nu sttu locului. Fcu un pas ctre Carson.
Eti o sor bun?
Nu te apropia. Las-te n genunchi. n genunchi, ACUM!

204
Sau eti o sor rea, zgomotoas, care vorbete prea repede? ntreb
Randal.
Carson se mut mai mult spre dreapta, schimbndu-i linia de tragere,
astfel nct Arnie s nu mai fie n btaia focului.
Crezi c nu tiu c ai dou inimi? ntreb ea. Crezi c nu pot s i le
opresc pe amndou cu un foc din omortorul sta de tauri?
Eti o sor rea, rea, spuse Randal i se apropie de ea.
Era att de rapid, nct fu aproape s pun mna pe arm. Bubuitura
zgudui geamurile, mirosul de praf de puc o izbi n fa, sngele ni prin
rnile de ieire din spatele individului i stropi castelul.
Randal ar fi trebuit s fie mpins napoi sau s se mpleticeasc. Ar fi
trebuit s fie dobort.
Carson ochise prea jos, ratase o inim sau poate pe amndou. Dar,
trgnd att de aproape, ar fi trebuit s-i fi distrus jumtate din organele
interne.
Randal apuc eava putii i o ridic n sus, n timp ce Carson apsa pe
trgaci. Al doilea glon fcu o gaur n tavan.
Cnd femeia ncerc s rein arma, Randal o trase spre sine i fu gata s-o
nhae, nainte ca ea s dea drumul armei, s se lase n jos i s se
rostogoleasc.
i fcuse loc lui Michael s trag n voie. Acesta trase de dou ori.
Bubuiturile fur att de puternice, nct i iuir urechile i continuar s-
i iuie n timp ce Carson se rostogoli i se izbi de un perete. Se uit n sus, l
vzu pe Randal prbuit slav Domnului, se prbuise i pe Michael
micndu-se precaut spre el.
Se ridic n picioare, scoase Magnumul de calibrul .50 din tocul de la
oldul stng, convins c n-o s aib nevoie de el, dar Randal era nc viu. Nu
ntr-o stare prea grozav, era ntins, dar n via dup trei mpucturi n
piept, trase de aproape cu un Urban Sniper.
Randal i ridic un pic capul, privi minunndu-se n camer, se rostogoli
pe spate, clipi ctre tavan, spuse Acas! i muri.

205
CAPITOLUL 63

Ua din spate era deschis. Benny i Cindi ezitar, apoi brbatul ptrunse
iute, ndrzne, iar femeia l urm.
O asiatic sttea n buctrie, lng mas, dezlegnd o bucat de hain
sfiat de pe ncheietura minii stngi. Clipi vzndu-i i zise:
Rahat!
Cindi fu iute. uvoiul de cloroform o stropi n nas. Femeia gfi, tui,
scuip i czu pe podea.
Aveau s se ocupe de ea mai trziu. Individa avea s rmn incontient
vreo cincisprezece minute, poate mai mult.
Dei asiatica nu era pe lista intelor lor, le vzuse figurile. Trebuiau s-o
omoare i pe ea.
Asta nu-i ncurca. Era suficient loc pentru trei persoane n portbagajul
Mercury Mountaineerului, iar Benny i ascuise recent instrumentele lui
favorite pentru tiat.
nchise i ncuie ua din spate. Nu voia s vin cineva n urma lor.
Odat, cnd i fceau treaba, o feti de patru ani ajunsese n cas venind
din vecini, iar Cindi insistase s-o adopte.
Acum Cindi inea cloroformul n mna dreapt i aparatul cu
electroocuri n stnga. Benny se baza doar pe cloroform.
Nu erau ngrijorai din cauza armelor din dotarea poliitilor. Pistoalele
folosite de poliiti n zilele acelea erau deseori de 9 mm. El i Cindi puteau
s treac printr-un foc de baraj de 9 mm, dac era nevoie.
n plus, dac acionau pe furi, prada lor nu va avea timpul necesar s-i
foloseasc armele.
Lng buctrie se afla spltoria. Era pustie.
Holul ctre ua din fa trecea pe lng un dulap pentru haine. Nimeni nu
tia c erau acolo, deci nimeni nu avea de ce s se ascund de ei n dulap, dar
ei l verificar oricum. Doar haine.
Cnd ajunser n camera de zi, la etaj bubui o arm. Fusese un sunet
puternic, de parc se prbuise un ifonier. ntreaga cas pruse c se
zguduie.
Cindi se uit la cloroformul din mna ei. Se uit la aparatul cu
electroocuri.
Se auzi o alt mpuctur.

206
Cindi puse aparatul cu electroocuri n buzunarul interior al jachetei, lu
cloroformul n mna stng i-i scoase pistolul.
La etaj, arma cea mare mai bubui de dou ori, iar Benny i scoase i el
pistolul. Arma sa era un pistol semiautomat de 9 mm, dar calibrul acela avea
s fie o problem mult mai serioas pentru OConnor i pentru Maddison
dect pentru Lovewelli.

207
CAPITOLUL 64

Cine fusese intrusul, cum intrase n cas, de ce pruse c-l cuta anume
pe Arnie nimic din toate acestea nu conta att de mult ca faptul c fcea
parte din Rasa Nou i c ancheta de care se ocupau ajunsese n casa ei n
sensul cel mai literal al cuvntului, aa cum se temuse Carson de la nceput
c se va ntmpla.
Pereii casei sale, ncuietorile uilor ei nu ofereau mai mult siguran
dect oferea castelul din piese de lego al lui Arnie. Poate c soarta acestui
ora, a lumii ce amenina s ajung pe minile lui Victor Helios era c n-o s
mai vin niciodat un timp n care puteau s petreac n linite n casa lor.
Nu puteau s mai rmn acolo.
i trebuiau s plece numaidect din cas.
Poate c vecinii nu aveau s fie n stare s identifice locul exact al celor
patru focuri de puc. Dar focurile de arm ntr-un asemenea cartier nu
rmneau neanunate poliiei.
n scurt timp, poliia din New Orleans avea s trimit o main sau dou
dintre cele care patrulau n zon, ca s verifice dac nu era ceva suspect.
Carson prefera s evite chiar i o ntlnire amical cu poliitii n uniform.
Nu voia s fie silit s explice ce era cu armele pe care le avea i pentru care
nu avea chitan de cumprare, nici autorizaie de deinere.
n plus, un poliist n uniform nu se mai bucura de ncrederea ei
necondiionat. Fria poliitilor fusese infiltrat de cei din Rasa Nou; iar
cei care-i erau loiali lui Helios tiau sau puteau s afle oricnd c
trebuiau s considere eliminarea lui Carson i Michael drept principala lor
prioritate.
Carson ridic Urban Sniperul pe care i-l luase Randal. Apuc dou cartue
din sculeul de pe oldul drept, le introduse n dispozitivul lateral, ca s
aib ncrctorul plin din nou, i zise:
Bun idee c am cerut cartue pentru vnat mare!
Cele pentru cprioare nu l-ar fi oprit, fu de acord Michael, care-i
ncrca i el arma.
Poate c mpucturile o s-i fac pe cei doi din Mountaineer s ezite
Sau s vin n goana mare
O s-o lum pe Vicky i o s ieim prin ua din fa. Maina ei e lng
trotuar. O s plecm cu ea.
ncrcndu-i Sniperul, Michael zise:

208
Crezi c au pus un dispozitiv de urmrire i ascultare pe main?
Da. Ne-au urmrit de la distan.
Arnie se ridicase de pe scaun. Rmsese uitndu-se la castelul su stropit
de snge.
Dragule, i spuse Carson, trebuie s mergem. Chiar acum.
Ultimul lucru de care aveau nevoie era ca Arnie s se ncpneze. n
majoritatea timpului, biatul rmnea docil i cooperant, dar avea momente
de ncpnare, care puteau fi provocate de experiene traumatizante i de
zgomote puternice.
Patru bubuituri de puc i un intrus mort pe podea ntruneau ambele
cauze, dar Arnie prea c-i d seama c supravieuirea lor depindea de
capacitatea lui de a-i gsi curajul, nu de retragerea n cochilia sa. Biatul se
duse imediat spre u.
Stai n urma mea, Arnie, i spuse Michael, conducndu-i prin holul de la
etaj.
Carson se uit la intrus, ateptndu-se cumva s-l vad clipind i
nlturnd efectul mpucturilor repetate. Apoi, ncntat c temerile nu-i
fuseser confirmate, l urm pe Arnie care-i prsea camera, refugiul su,
disperat fiind c nu va fi n stare s-l mai protejeze acum, cnd New
Orleans devenise oraul nopii.

Benny ncepu s urce scrile, iar Cindi, din spatele lui, i opti:
Dac exist un copil n cas, hai s-l lum cu noi.
Brbatul continu s urce ntr-o parte, cu spatele lipit de zid, i-i
rspunse:
Nu exist niciun copil n casa asta.
Dar dac este
N-am venit aici pentru un copil.
N-am venit nici pentru trfa din buctrie, dar o s-o lum cu noi.
Brbatul ajunse pe palier, se uit n sus, spre etajul doi. Din cte putea
vedea, nu era nimeni pe holul de deasupra lor.
Femeia din spatele lui nu se potolea:
Dac lum copilul, poi s-l omori mpreun cu ceilali.
Cindi era icnit i-l nnebunea i pe el. Refuz s se certe cu ea, mai ales
c erau n toiul unei operaiuni de lichidare a doi poliiti.
Iar dac luau copilul, Cindi nu avea s-l lase s-l omoare. Odat ce l-ar fi
avut, ar fi vrut s-l pstreze i s-l mbrace n vemintele alea nzorzonate.
Oricum, n casa aia nu exista niciun copil!
Benny ajunse la captul treptelor. Stnd cu spatele lipit de zid n
continuare, i ntinse capul i privi dincolo de col i-l vzu pe Maddison
209
venind cu o puc n mn, cu un biat n spatele lui i cu OConnor n
spatele biatului, innd i ea o puc.
Maddison l vzu, Benny sri napoi, iar rigipsul din locul n care peretele
cotea dinspre scar ctre hol fu fcut ndri de ncrctura putii, care
spintec lemnul i-l mproc pe asasin cu praf de ipsos i cu achii de lemn.
Benny se ls n genunchi pe trepte, riscnd s se expun din nou
mpucturilor, dar de data asta se ls jos de tot, unde Maddison nu se
atepta s-l vad, i trase trei focuri, fr s zboveasc deloc ca s ocheasc,
nainte s se retrag pe trepte.

Trei mpucturi de pistol, toate aiurea, dar una suficient de aproape ca
s uiere ca o viespe pe lng Carson, sugerar c ar fi nelept s-i schimbe
planurile.
Cu toate c-l zrise doar o clip, Carson l recunoscuse pe brbatul de pe
scri. Era individul din Mountaineer, cel care zmbise i le fcuse semn cu
mna.
Imagineaz-i c erau amndoi pe scri, femeia fiind n spatele brbatului.
Imagineaz-i c fceau parte amndoi din Rasa Nou i amndoi erau
narmai cu pistoale.
Ca s-l dea gata pe Randal, ea i Michael fuseser silii s-i fac terci
organele interne, s-i fac buci ambele inimi i s-i frng ira spinrii cu
trei gloane trase de aproape cu puti Urban Sniper.
Cei doi golemi de pe scri aveau s fie cel puin la fel de greu de ucis ca i
Randal. i, spre deosebire de Randal, cei doi erau narmai i preau a avea
ceva pregtire paramilitar sau mcar experien n domeniu.
Dac n-ar fi fost Arnie, Carson s-ar fi bizuit pe puterea armamentului lor
i ar fi nvlit pe scri, dar nu putea s rite, pentru c trebuia s aib grij
de biat.
n camera lui Vicky, i spuse ea lui Michael, apucndu-l pe Arnie de
bra i retrgndu-se ctre captul holului.
Michael se ddu napoi de lng capul scrii, dup ce trase n jos dou
focuri ca s descurajeze alt tir al pistolului.

Locul n care se ntlneau pereii holului i ai casei scrii ncasase o
asemenea lovitur n urma mpucturii, nct ieise la iveal colul de metal
de sub rigips, rupt i ndoit ca un arc de ceasornic, iar achii din el fuseser
aruncate asupra lui Benny i se nfipseser n faa lui.
Pentru o clip, Benny crezu c aveau s nvleasc pe scri. Apoi auzi o
u trntindu-se i nu mai urmar alte mpucturi.

210
Se cr pn la captul treptelor, se ndeprt de scar i gsi holul de
sus pustiu.
Astea au fost putile pe care le-au testat n pdure, i spuse Cindi cnd i
se altur.
Da, mi-am imaginat, i rspunse Benny, scondu-i achiile de metal
de pe fa.
Vrei s plecm i s-i atacm mai trziu, cnd o s-i lase garda jos?
Nu. Au un puti cu ei. Asta complic lucrurile, le limiteaz opiunile.
Hai s-i dm gata acum.
Puti? Au un puti cu ei?
Nu-i un copil mic. Are vreo doisprezece, treisprezece ani.
Oh! E prea mare. Poi s-l omori i pe el, spuse Cindi.
Din nefericire, dup cum stteau lucrurile, Benny nu se atepta s fie n
stare s-i captureze vii pe OConnor i pe Maddison. Treaba asta nu avea s-i
ofere ocazia s fac tieturile atente care-i fceau plcere i pentru care avea
att de mult talent.
Pe hol erau trei ui. Una rmsese ntredeschis. Benny o deschise cu o
lovitur de picior. O baie. Nimeni nuntru.
Pe podeaua celei de-a doua ncperi zcea un cadavru.
n camera aia se mai afla un model enorm al unui castel, aproape la fel de
mare ca un automobil de teren. Ciudat chestie. Nu tii niciodat ce lucruri
bizare poi s gseti n casele celor din Rasa Veche.
Deci ua pe care o auzise Benny trntindu-se trebuia s fie ultima de pe
hol

n timp ce Carson nlocuia n mare grab cartuele trase, Michael mpinse
ifonierul n faa uii ncuiate, blocnd-o i mai mult.
Cnd se ntoarse i lu puca de la Carson, aceasta zise:
Putem s ieim pe fereastr, s ajungem pe acoperiul verandei i s
coborm.
Ce facem cu Vicky?
Dei o durea s spun aa ceva, Carson spuse totui:
Fie a fugit cnd i-a vzut, fie au omort-o.
n timp ce Carson l lu pe Arnie de mn i-l conduse ctre fereastra
deschis, unul dintre golemii de pe hol lovi cu toat puterea n u. Carson
auzi lemnul trosnind, iar o balama sau o ncuietoare se frnse cu un
zngnit.
Carson! o avertiz Michael. Ua n-o s reziste nici zece secunde.
Du-te pe acoperi, i spuse ea lui Arnie, mpingndu-l pe fereastr.

211
Apoi se ntoarse, cnd ua fu lovit din nou. Se zgudui violent, i o balama
fu smuls.
Un om obinuit n-ar fi reuit s treac printr-o u att de uor. Lovitura
aia semnase cu fora de ptrundere a unui rinocer.
Cei doi i ridicar putile.
Ua era din stejar masiv. Cnd golemii aveau s nvleasc, aveau s
foloseasc ua drept scut. Gloanele aveau s-o strbat, dar aveau s fac
mai puine pagube dect dac n-ar fi ntlnit un scut n calea lor.
La a treia lovitur, a doua balama se rupse i zvorul se frnse.
Au venit!

212
CAPITOLUL 65

Dup ce a stat cteva minute alturi de trupul copiei pastorului Laffite,


Deucalion iei din buctria casei parohiale i ptrunse n buctria casei lui
Carson OConnor, unde Vicky Chou zcea fr cunotin pe podea, ntr-o
duhoare de cloroform.
Bubuituri puternice de la etaj indicau necazuri mari, iar el iei din
buctrie i apru pe holul de la etajul doi, la timp ca s vad un individ
izbind cu umrul n ua unui dormitor, n timp ce o femeie sttea lng el,
privind.
Deucalion o atac prin surprindere pe femeie, i smulse pistolul din mn
i-l arunc ntr-o parte chiar n timp ce o ridica pe individ i o arunca mai
departe dect ajunsese pistolul ei.
n timp ce tipul izbi din nou ua i pru c-i rupe toate balamale,
Deucalion l nh de ceaf i de turul pantalonilor. l ridic, l rsuci i-l
trnti de peretele din cealalt parte a holului, aflat vizavi de ua prin care
ncercase s intre.
Fora impactului fu att de mare, nct faa individului trecu prin rigips i
lovi un stlp din zid suficient de tare ca s-l crape. Deucalion continu s
mping, stlpul se drm, ca i restul zidului, capul ucigaului ptrunse n
camera lui Arnie, iar trupul i rmase pe hol.
Femeia se tra ctre pistolul ei, aa c Deucalion l ls pe individ cu gtul
n zid, ca i cum ar fi fost prins n orificiul unei ghilotine, i se duse dup ea.
Individa apuc pistolul, se rostogoli ntr-o parte i trase n el. l nimeri,
dar era doar un glon de 9 mm, iar Deucalion fu lovit n stern, fr s fie rnit
grav.
Deucalion smulse pistolul din mna femeii rupndu-i, probabil,
ncheietura i-i trase un ut n coaste, apoi i mai trase unul, convins c
pn i coastele celor din Rasa Nou pot fi rupte.
ntre timp, tipul i scosese capul din perete. Deucalion l simi venind i
se ntoarse la timp ca s vad o fa fioroas, alb de ipsos, cu nasul rupt i
plin de snge i un ochi mpnat cu achii de lemn.
Ucigaul era curajos i iute, dar Deucalion nu se mulumi s se fereasc de
el. Aa cum ajunsese din buctria casei parohiale n buctria lui OConnor
dintr-un singur pas, se ndeprt cu apte metri, lsndu-l pe atacator s
nvleasc nainte, luptndu-se doar cu aerul.

213
Femeia se retrase, abandonndu-i pistolul, i se tr ctre scar.
Deucalion o prinse i o ajut, mpingnd-o pe primul ir de trepte, ctre
palier.
n ciuda faptului c reprezenta viitorul planetei i sfritul omenirii
simple, supraomul din Rasa Nou, cu faa pudrat cu ipsos i cu suportul
pentru scobitori pe post de ochi stng, se sturase. Fugi din hol n camera lui
Arnie.
Deucalion se duse dup el, tocmai la timp s-l vad plonjnd printr-o
fereastr n curtea din spate.

n timp ce sttea n camera lui Vicky i asculta trboiul de afar, Michael
spuse:
Ce se ntmpl, se lupt ntre ei?
Cineva i cotonogete, i rspunse Carson.
Vicky?
Nu-i lsar putile n jos, dar se apropiaser de baricada alctuit din
ifonier, de care se rezema ua desprins din balamale.
Cnd glgia fu urmat brusc de tcere, Carson i ls capul ntr-o parte,
ascult i spuse:
Acum ce o s urmeze?
Apocalipsa, i rspunse Deucalion, din spatele ei.
Carson tresri, se ntoarse i vzu gigantul stnd lng Arnie. Nu-i
imagin c intrase pe fereastra deschis.
Biatul tremura din toate ncheieturile. i acoperise faa cu minile. Prea
mult zgomot, prea multe lucruri noi i ciudate.
Totul se prbuete, spuse Deucalion. De aceea am fost adus n acest
loc, n acest moment. Imperiul lui Victor i-a explodat n fa. Pn mine-
diminea, nu va mai exista niciun loc sigur n tot oraul. Trebuie s-l mut pe
Arnie.
Unde? se ntreb Carson. Are nevoie de linite, de pace. Are nevoie
Exist o mnstire n Tibet, spuse Deucalion, ridicndu-l fr niciun
efort pe Arnie i inndu-l n brae.
n Tibet?
Mnstirea e ca o fortrea, nu ca un castel, i-i linitit. Am prieteni
acolo care tiu cum s-l calmeze.
Tibet? spuse Carson, alarmat. Nu! La fel de bine ar fi pe lun!
Vicky Chou e n buctrie, incontient. Mai bine mutai ifonierul la
i ieii de aici, i sftui Deucalion. O s vin poliitii i voi nu vei ti care e
natura lor real.

214
Gigantul se ntoarse, ca i cum ar fi vrut s-l scoat pe Arnie prin fereastra
deschis, dar, ntre timp, dispru.

215
CAPITOLUL 66

Probabil c trecuser patru minute de cnd Carson trsese primul foc de


puc n Randal, n camera lui Arnie. i imagin, timp de un minut, c
niciunul dintre vecini nu sunase la 911, ntrebndu-se n acest rstimp dac
fusese un rateu al unui camion sau prul unui cine. Deci se putea ca apelul
s fi avut loc cu trei minute n urm.
n oraul la, timpul mediu de rspuns al poliiei la un apel care anuna c
se auzise un foc de arm atunci cnd nu fusese vzut niciun inta i nu
fusese verificat o anumit amplasare era de vreo ase minute.
Avnd doar trei minute ca s dispar, Carson nu avea timp s-i fac griji
n legtur cu Arnie n Tibet.
Michael mpinse ifonierul din drum, iar ua czu n camer. Pir pe ea
i ieir pe hol, apoi fugir spre scri.
Vicky, parfumat cu cloroformul ce se evapora, nu cooper cu ei dup ce
i recpt cunotina. Carson cra putile, iar Michael o cra pe Vicky.
Dup ce Carson descuie ua din spate i o deschise, se opri n prag i se
ntoarse s priveasc buctria.
S-ar putea s nu mai vd niciodat locul sta.
Nu-i Tara28, i spuse nerbdtor Michael.
Am crescut n casa asta.
i ai fcut o treab bun cu asta. Acum e timpul s plecm.
Simt c ar trebui s iau ceva.
Cred c l-ai auzit pe Deucalion cnd a zis Apocalipsa. Pentru asta n-ai
nevoie de nimic, nici mcar de nite chiloi de schimb.
Carson i inu ua, ca s ias cu Vicky, ezit nainte s-o nchid, apoi i
ddu seama ce trebuia s ia: cheile mainii lui Vicky.
Atrnau n cuierul din buctrie. Carson intr, nh cheile i plec fr
s simt nicio urm de regret.
Se grbi dup Michael, prin ntunericul din jurul casei, atent la
posibilitatea ca perechea din Mountaineer s se afle nc n zon, trecu n
faa lui n curtea din fa i deschise portiera din spate a Hondei lui Vicky,
pentru ca Michael s-o aeze acolo.
Maina fusese parcat sub un felinar stradal. Dup atta scandal, cu
siguran c-i privea cineva. Probabil c va fi nevoie s schimbe maina
peste o or, dou.
28 Moia pe care a crescut Scarlett OHara, eroina din Pe aripile vntului. (n.tr.).
216
Carson i Michael i ocupar locurile obinuite: ea la volan, el pe scaunul
din dreapta, mpreun cu dou Urban Sniper care miroseau a ncins.
Motorul tui, Carson ls frna de mn, iar Michael spuse:
Arat-mi cum e la curse!
Vrei s m faci s aps pe pedal pn la podea, iar asta-i o Honda
veche de cinci ani!
n spatele lor, Vicky ncepu s sforie.
Carson ncinse anvelopele nind de lng trotuar, ignor semnul de
oprire de la captul cvartalului i coti la stnga la col, supunnd maina
unui test de rezisten la supraturare.
La distan de dou cvartale se vedeau apropiindu-se girofarurile roii i
albastre ale unui maini de poliie.
Carson coti la dreapta, pe o alee, aps pe acceleraie, rsturn lzile de
gunoi ale cuiva, sperie o pisic, fcnd-o s-i piard una dintre cele nou
viei, i zise:
Ticlosul sta de Frankenstein!
Apoi dispru din cartier.

217
CAPITOLUL 67

Dup ce dansul vesel al morii fu terminat, Gunny Alecto i un alt ofer de


galion al gunoiului aruncar un strat de-o jumtate de metru de resturi ce
ascundea totul peste mormntul puin adnc n care fuseser ngropate
rmiele celor cinci membri ai Rasei Vechi.
La lumina torelor, cmpul de gunoi sclipea ca o mare de dubloni din aur,
iar echipa aat prea c i ea transpir aur topit, n timp ce se liniteau
cu oarecare efort pentru ceremonia mai solemn care urma.
Curnd dup ivirea zorilor, toate camioanele ce aveau s vin aveau s fie
golite aici, n groapa din vest, timp de cel puin o sptmn, iar n curnd
rmiele brutalizate aveau s fie ngropate prea adnc ca s fie
descoperite accidental sau exhumate cu uurin.
Dup ce-i terminar treaba, Gunny veni lng Nick, frumoas ca o vedet
de cinema, murdar i rnjind cu o ncntare macabr.
Au fost strivii ca nite gndaci de buctrie? ntreb ea, aat.
Oh, da, au fost strivii, fu de acord Nick.
Au fost storcii?
Da, au fost storcii.
A fost grozav!
Tu eti grozav.
ntr-o zi, o s aruncm n gropile astea oameni ca ei, camioane pline cu
cei de felul lor. Nick, o s se ntmple asta ntr-o zi. Nu-i aa c o s se
ntmple?
O s i-o trag mai trziu, i zise el, strecurndu-i o mn ntre cizmele
ei lungi pn pe olduri i apucnd-o de prohabul blugilor.
Eu o s i-o trag, i replic ea, i-l apuc n acelai fel, cu o ferocitate
care-l excit.
Nick cel cu nas de cine nu se mai stura de duhoarea sa i-i ngrop faa
n prul ei, mrind n timp ce femeia rdea.
Al doilea camion cobor pe peretele n pant al gropii i se ndrept ctre
echipa aliniat. Pe platforma deschis fuseser aranjai cei trei care o
luaser razna i acum erau mori, consecin a unui experiment care nu
dusese la rezultatele sperate.
Victor Helios nu se referea la ei ca la indivizi care o luaser razna i, din
cte tia Nick, nimeni de la Porile Milei nu le spunea aa. Aceste cuvinte
aparineau culturii din Crosswoods, ca i ceremoniile echipei.

218
Cei cinci membri ai Rasei Vechi fuseser legai n picioare de stlpi,
pentru ultima parte a cltoriei lor spre mormnt, ca s fie bombardai cu
gunoaie i batjocorii, dar cei care o luaser razna zceau pe un pat gros de
frunze de palmier, care soseau sptmnal cu sutele, dac nu cu miile, n
grmezile de resturi rezultate din tunderea copacilor.
Cei trei aveau s fie nmormntai separat de cele cinci cadavre din Rasa
Veche, ntr-un mod respectuos dar, bineneles, fr nicio rugciune. Cei
care o luaser razna ieiser din bazinele creaiei, la fel ca fiecare membru al
echipei. Dei semnau prea puin cu modelul omenesc, erau, ntr-un fel,
nrudii cu cei din echip. Era uor s-i imaginezi c Gunny sau chiar Nick,
sau oricare dintre ei ar fi putut s-o ia razna i ar fi fost trimis aici, ca gunoi,
n loc s fie ngrijitor al gunoiului.
Cnd camionul se opri, Nick i cei paisprezece membri ai echipei sale se
crar pe platforma deschis. Nu n aceeai stare de spirit euforic precum
atunci cnd se urcaser n primul camion ca s taie legturile cadavrelor i
s le dea jos, ci cu curiozitate i cu oarecare team, ba chiar i cu un pic de
veneraie.
Pe vremea cnd n blciuri erau expui montri, un membru al Rasei
Vechi s-ar fi uitat la specimenele deformate de pe scen i i-ar fi spus n
oapt Fr mila lui Dumnezeu a fi putut fi n locul lui. Un asemenea
sentiment aveau Nick i cei din echipa sa, dar lipsit de mila care l-ar fi
tulburat pe clientul unui spectacol cu montri. i niciunul dintre ei nu era de
prere c mila divin i scutise de chinurile prin care trecuser aceti
indivizi care o luaser razna. Pentru ei, faptul c ieiser din mainile i
prelucrrile creatorului lor ntr-o form funcional ca s nfrunte chinul i
torturile obinuite pentru cei de felul lor fusese doar un noroc chior.
Dar, cu toate c n inimile lor nu exista spaiu pentru conceptul
transcendental, cu toate c le fuseser interzise superstiiile i ar fi rs de
felul n care percepeau cei din Rasa Veche sacrul, ei ngenunchear printre
cei care o luaser razna, minunndu-se de trsturile lor deformate i
macabre, atingndu-le uor trupurile groteti, iar n ei ptrunse un soi de
admiraie animalic, un fior al misterului i o recunoatere a
necunoscutului.

219
CAPITOLUL 68

Dincolo de ferestrele mnstirii Rombuk, vrfurile cele mai nalte ale


munilor Himalaya, ncununate de zpad, dispreau n frumuseea teribil
i tulburtoare a norilor de-un negru mpestriat, ca o tigaie de font care a
stat prea mult pe foc.
Nebo, un clugr n vrst cu o rob de ln i cu gluga tras de pe capul
su ras, i conduse pe Arnie i pe Deucalion de-a lungul unui coridor de
piatr n care efectele suprafeelor dure fuseser mblnzite de mandale29
pictate, de aroma dulce a tmii i de lumina untoas a lumnrilor groase
de pe mesele altarului i din suporturile de pe perei.
Camerele clugrilor se ncadrau, din punctul de vedere al decorului i
confortului, ntre severe i austere. Poate un autist ar fi considerat
simplitatea aceea atrgtoare, chiar plcut, dar nimeni din Rombuk n-ar fi
permis unui copil aflat n vizit s ocupe una dintre chiliile tipice, indiferent
de preferinele acestuia.
Aceti oameni sfini erau cunoscui pentru amabilitatea i ospitalitatea de
care ddeau dovad, ca i pentru spiritualitatea lor. Pstrau cteva camere
pentru gzduirea oaspeilor. n aceste ncperi, mobilierul i facilitile erau
pentru vizitatori care nu simiser nc nevoia i probabil c nu aveau s-o
simt niciodat s renune la confort n schimbul unei meditaii mai pure.
Deucalion prsise Rombukul cu cteva zile n urm, dup ce locuise aici
ani de zile. Sttuse mai mult dect oricare oaspete din istoria mnstirii i-i
fcuse mai muli prieteni ntre zidurile ei dect n oricare alt loc, cu excepia
blciului.
Nu se ateptase s se ntoarc dect dup multe luni dac avea s se
ntoarc vreodat. i, cu toate acestea, revenise la mai puin de o sptmn
dup ce plecase, dei ntoarcerea sa era doar pentru o noapte.
ncperea n care Nebo i condusese era de trei, patru ori mai mare dect
chilia tipic a unui clugr. Tapiserii mari mpodobeau pereii, iar un covor
esut manual, de culoarea cornalinei30 amortiza zgomotul pailor. Patul cu
baldachin dispunea de o perdea, mobila era tapiat ca s fie mai comod,
iar un cmin din piatr cu o mprejmuire decorativ din bronz oferea o
lumin ncnttoare i atta cldur ct se dorea, pentru c putea fi
modificat prin reglarea unor duze.

29 Desene simboliznd universul, n budism sau hinduism. (n.tr.).


30 Cornalin - varietate de agat semitransparent, rou-nchis sau rou-trandafiriu. (n.tr.).
220
n timp ce Nebo aprinse lumnri prin camer i lu cearafuri dintr-o
lad ca s pregteasc patul, Deucalion se aez mpreun cu Arnie pe o
canapea cu faa ctre cmin.
i art biatului, la lumina focului, trucurile cu moneda care creaser o
legtur ntre ei n timpul primei lor ntlniri. n timp ce banul sclipitor
disprea, aprea i disprea pentru totdeauna n aer, Deucalion i povesti
biatului despre situaia din New Orleans. Nu se ndoia c Arnie l nelegea
i nu-l trat cu condescenden, ci i spuse adevrul, fr a ezita s-i
dezvluie preul posibil al curajului surorii sale.
Biatul era strlucit, prizonier al bolii sale, dar foarte contient de
realitate, un biat care vedea mai n profunzimea lucrurilor dect o fac muli
oameni care nu erau mpiedicai de inhibiiile lui. Cltoria subit din New
Orleans n Tibet nu-l alarmase, ci l entuziasmase. Dup sosire, l privise pe
Deucalion n ochi i spusese, mai degrab cu nelegere dect cu uimire:
Oh! Apoi. Da.
Arnie urmrea moneda cu luare-aminte, dar, n acelai timp, asculta cu
atenie, fr s par ngrozit de potenialul macabru al evenimentelor care
se petreceau n cealalt parte a lumii. Dimpotriv. Cu ct nelegea mai mult
din confruntarea care se extindea n New Orleans i pricepea mai bine
aciunea surorii sale de a se opune rului, cu att devenea mai calm.
Dup sosirea lor, cnd Nebo aflase c Arnie nu apucase s cineze pe
partea ntunecat a globului, clugrul comandase o mas potrivit pentru
emisfera aceea scldat n lumina dimineii. Iar un clugr tnr sosi cu un
co ncptor, din care ncepu s scoat alimentele i s le aeze pe o mas
din trestie aflat lng singura fereastr.
Deucalion i sugerase lui Nebo ca n locul castelului din piese de lego la
care biatul lucra mult n fiecare zi s aduc din colecia cu distracii simple
a mnstirii un joc de puzzle, mai cu seam imaginea alctuit din o mie de
piese a unui castel de pe valea Rinului, pe care el nsui l rezolvase de
cteva ori, ca o form de meditaie.
Acum, n timp ce biatul sttea lng mas, privind mncarea apetisant
din care putea s-i alctuiasc micul dejun care includea nite brnz
portocalie, dar nimic verde , alt clugr sosi cu jocul de puzzle. Cnd
Deucalion l studie mpreun cu Arnie i-i explic faptul c imaginea unui
puzzle putea fi considerat o versiune bidimensional a unei construcii din
piese de lego, biatul se lumin la fa vznd fotografia castelului.
ngenunchind n faa lui Arnie, ca s-l poat privi n ochi ct mai bine,
Deucalion l prinse de umeri i-i spuse:
Nu mai pot rmne cu tine. Dar o s m ntorc. ntre timp, o s fii n
siguran cu Nebo i fraii si, care tiu c i cei mai amri dintre copiii
221
Domnului sunt, totui, copiii Si, i de aceea i iubesc aa cum se iubesc pe ei
nii. Sora ta trebuie s fie lupttorul meu pentru c eu nu pot s ridic mna
mpotriva creatorului meu, dar voi face tot ce-mi st n putin s-o apr. Iar
ce va fi va fi, va trebui s-i facem fa fiecare dintre noi cu tot curajul de care
e n stare aa cum a fcut i o va face ntotdeauna.
Deucalion nu fu surprins cnd biatul l mbri, i-i rspunse
mbririi.

222
CAPITOLUL 69

Liane, sora lui Vicky, cea pe care o ajutase Carson s scape de nchisoare
cnd fusese acuzat pe nedrept de crim, locuia ntr-un apartament din
Faubourg Marigny, nu prea departe de Quartet.
Liane le deschise ua cu o pisic aflat ntr-o plrie31. Femeia inea pisica
n brae, iar pisica purta plria. Pisica era neagr, iar plria era o bonet
tricotat, albastr, cu un pampon rou.
Liane arta bine, iar pisica arta stnjenit.
Asta explic de ce murea de rs oarecele pe care l-am vzut, coment
Michael.
Vicky i recptase cunotina n main i putea s mearg singur, dar
nu arta bine. I se adres surorii ei dup ce mngie pisica i intr n
apartament:
Bun, drguo! Cred c o s vomit.
Carson nu permite aa ceva n casa ei, i explic Michael, aa c am
venit aici. De ndat ce Vicky o s vomite, o s ne ntoarcem acas.
Nu se schimb niciodat, i zise Liane lui Carson.
Niciodat. E tare ca o stnc.
Vicky decise c avea nevoie de o bere ca s-i liniteasc stomacul, aa c-
i conduse pe toi n buctrie.
Cnd Liane puse pisica jos, aceasta scutur bereta, dezgustat i fugi din
camer ca s sune la Liga Aprrii Drepturilor Civile.
Gazda le oferi de but tuturor, iar Carson ceru:
Vreau ceva cu suficient cofein ca s produc un atac de cord.
Michael aprob sugestia ei, iar Liane lu dou cutii de Red Bull din
frigider.
O s bem direct din cutie, propuse Michael. Nu suntem ftli.
Vicky, care buse deja jumtate din sticla de bere, ntreb:
Ce s-a ntmplat acolo? Cine era Randal? Cine erau cei doi care mi-au
stins lumina? Ai spus c Arnie e bine, dar unde e?
E o poveste lung, i rspunse Carson.
Erau o pereche att de artoas, zise Vicky. Nu te atepi ca o pereche
att de artoas s arunce cloroform pe tine.

31 The Cat in the Hat - carte pentru copii de dr. Seuss. (n.tr.).
223
Dndu-i seama c e o poveste lung, propoziia rostit de Carson, care
coninea o sumedenie de informaii, nu o satisfcea pe Vicky, Michael se
mulumi s-i spun:
Cei doi erau ucigai profesioniti.
Vicky, care nu mai era pe cale s vomite, cpt nuana de bronz rou a
furiei asiaticilor:
Ce fceau nite ucigai profesioniti n buctria noastr?
Au venit s ne ucid ca nite profesioniti, i explic Michael.
De aceea o s pleci din New Orleans pentru cteva zile, i spuse Carson.
S plec din New Orleans? Trebuie s fi venit ca s v omoare pe voi, nu
pe mine. Eu nu m cert niciodat cu cineva.
Niciodat, confirm Liane. Ea e cea mai amabil persoan.
Dar le-ai vzut feele, i reaminti Carson lui Vicky. Acum eti pe lista
lor.
Nu putei s-mi asigurai protecie din partea poliiei?
Crezi c putem? o ntreb Michael.
Nu avem ncredere n nimeni din poliie, i rspunse Carson. E vorba
de corupie n snul poliiei. Liane, poi s-o duci pe Vicky undeva, afar din
ora, pentru cteva zile?
Putem s mergem la mtua Leelee, i propuse Liane surorii sale. E
dornic s ne ducem la ea.
mi place de mtua Leelee, zise Vicky, cu excepia momentului cnd o
apuc chestia cu schimbatul polilor planetei.
Mtua Leelee crede c dezechilibrul provocat de distribuia inegal a
populaiei pe glob va produce deplasarea polului magnetic i va distruge
civilizaia, le explic Liane.
Poate s plvrgeasc ore n ir despre necesitatea urgent de a muta
zece milioane de oameni din India n Kansas, spuse Vicky. Altfel, e amuzant.
Unde locuiete Leelee? ntreb Carson.
n Shreveport32.
Michael, crezi c-i suficient de departe?
Nu-i la fel de departe ca Tibetul, dar merge. Vicky avem nevoie s ne
mprumui maina.
Vicky se ncrunt i ntreb:
Cine o s ofeze?
Eu, i rspunse Michael.
Atunci e n regul.

32 Shreveport este situat n nord-vestul statului Louisiana, la vreo 600 de km de New Orleans. (n.tr.).
224
O s fie amuzant s petrecem cteva zile cu mtua Leelee, zise Liane.
O s pornim ntr-acolo mine-diminea, la prima or.
Trebuie s plecai acum, le spuse Carson. n mai puin de-o or.
Situaia e chiar att de grav? ntreb Vicky.
Este.
Cnd Carson i Michael plecar, se mbriar toi patru, dar pisica
umilit rmase deoparte.
Pe strad, n timp ce mergeau spre main, Carson i arunc lui Michael
cheile, iar acesta ntreb:
Ce-i asta?
i i le arunc napoi.
I-ai promis lui Vicky c o s ofezi tu, i rspunse Carson i-i ddu
iari cheile.
N-am promis. Am spus doar Eu.
Nu mai vreau s ofez. Sunt ngrijorat din cauza lui Arnie.
E n siguran, e bine, o liniti brbatul i-i zvrli din nou cheile.
E Arnie. E speriat, e copleit de prea multe lucruri noi i crede c l-am
prsit.
Nu crede c l-ai prsit. Deucalion a stabilit un soi de legtur cu Arnie.
Ai vzut i tu. Deucalion o s fie n stare s-l fac s neleag.
Tibet. Nici mcar nu tiu cum s ajung n Tibet, i replic ea,
aruncndu-i cheile.
Te duci spre Baton Rouge i coteti la stnga, spuse Michael, apoi pi
n faa ei, blocndu-i trecerea spre portiera din dreapta a Hondei.
Michael, ntotdeauna te vicreti c nu te las s conduci, iar acum ai o
ans. Profit de ea.
Faptul c-i cedase cheile sugera c era descurajat. Michael n-o vzuse
niciodat descurajat. i plcea mai mult cnd era certrea.
Carson, ascult-m. Dac Arnie ar fi fost aici, n mijlocul dezastrului
provocat de Rasa Nou dac se va ntmpla asta ai fi fost de zece ori mai
ngrijorat.
i ce-i cu asta?
Deci nu te mai gndi la Tibet. Nu face pe mironosia cu mine.
Oh, exclam ea, asta a fost urt din partea ta!
Pi asta se ntmpl.
Nu se ntmpl nimic. E urt din partea ta!
i-am spus ce am vzut. Pari s faci pe mironosia cu mine.
Domnule, i ari o nou fa!
Ce-i adevrat e adevrat. Unii oameni sunt prea molatici i prea
vulnerabili ca s nfrunte adevrul.
225
Eti un mecher ticlos.
Vorbele nu rnesc.
M descurc cu vorbele. D-mi cheile alea blestemate, i ceru ea.
Carson i le smulse din mn i se duse la ua din stnga.
Dup ce i puser centurile de siguran i Carson vr cheia n contact,
Michael i zise:
A trebuit s lovesc puternic. Voiai s ofez chestia asta m-a speriat.
i pe mine m-a speriat, i mrturisi ea, pornind motorul. Ai fi atras prea
mult atenia asupra noastr toi cei din urma noastr claxonnd i
ncercnd s te fac s accelerezi pn la limita de vitez

226
CAPITOLUL 70

Deucalion pi n buctria printelui Patrick Duchaine plecnd din


mnstirea Rombuk, pregtit s-l elibereze pe preot din valea plngerii, aa
cum i promisese, chiar dac aflase deja de Porile Milei de la pastorul
Laffite.
Preotul lsase luminile aprinse. Cele dou ceti de cafea i cele dou sticle
de brandy stteau pe mas, aa cum fuseser cnd plecase Deucalion, cu
dou ore n urm numai c una din sticle era acum goal i lipsea nc un
sfert din cealalt.
Deoarece fusese mai afectat dect se ateptase de faptul c-l ajutase pe
Laffite s prseasc aceast lume i pregtindu-se s fie i mai profund
impresionat de gestul de a-i acorda aceeai favoare lui Duchaine, Deucalion
i turn o porie generoas de brandy n ceaca pe care o golise n prealabil
de cafea.
i dusese ceaca la buze, dar nu sorbise nc din ea, cnd creatorul su
intr n buctrie, venind din hol.
Dei Victor pru surprins, nu pru i uimit, aa cum ar fi trebuit s fie
dac ar fi crezut c prima fiin produs de el ar fi pierit cu veacuri n urm.
Deci i spui Deucalion, fiul lui Prometeu. Asta-i ndrzneal sau i
bai joc de creatorul tu?
Lui Deucalion n-ar fi trebuit s-i fie fric s se afle fa n fa cu
megalomanul acela, dar i fu.
Dar mai puternic dect frica, l cuprinse mnia, o mnie din felul acela
aparte despre care tia c se va hrni din sine pn cnd va atinge limita
critic i va deveni furie, care va declana o reacie n lan a violenei
extreme.
O asemenea furie l fcuse cndva s fie un pericol pentru cei nevinovai,
pn cnd nvase s-i controleze starea de spirit. Acum, n prezena
creatorului su, doar el nsui ar fi fost ameninat de furia sa neinut n
huri, pentru c l-ar fi putut lipsi de stpnirea de sine, l-ar fi fcut s fie
neatent i, prin asta, vulnerabil.
Victor se uit la ua din spate i zise:
Cum ai trecut de santinele?
Deucalion puse ceaca jos cu atta putere, nct brandy-ul din care nu
gustase sri din ea i ud masa.

227
Ce nfiare ai, cu tatuajul la drept masc! Chiar crezi c te face mai
puin dezgusttor?
Victor fcu nc un pas n buctrie.
Spre mhnirea sa, Deucalion se pomeni fcnd un pas napoi.
i mbrcat complet n negru, o nfiare ciudat pentru zona asta,
adug Victor. Jeleti pe cineva? Cumva perechea pe care am fcut-o pentru
tine cu ani n urm i tu ai distrus-o?
Minile uriae ale lui Deucalion se strnser n pumni. Tnjea s loveasc,
dar nu putea.
Ce brut eti, zise Victor. Mai c mi-e ruine s recunosc c eu te-am
fcut. Creaiile mele din zilele astea sunt mult mai elegante. Dar fiecare
dintre noi trebuie s ncepem cu ceva, nu-i aa?
Eti nebun i ai fost ntotdeauna, i replic Deucalion.
Vorbete! exclam Victor, batjocoritor.
Creatorul de montri a devenit un monstru.
i crede c-i spiritual! ns nimeni nu poate s m acuze pe mine
pentru priceperea ta ntr-ale conversaiei. Eu i-am dat doar via, nu i o
carte cu zictori dei se pare c i-am druit mai mult via dect am
crezut atunci. Dou sute i ceva de ani. M-am strduit din greu s obin aa
ceva pentru mine, dar m ateptam ca tu s fi murit demult.
Singurul cadou pe care mi l-ai fcut a fost chinul. Longevitatea a fost un
dar din partea fulgerului din noaptea aceea.
Da, printele Duchaine mi-a spus c aa crezi. Dac ai dreptate, atunci
poate c ar trebui ca toi oamenii s stea pe cmp cnd e furtun, spernd s
fie fulgerai i s vieuiasc venic.
Vederea lui Deucalion se ntunecase odat cu creterea furiei sale, iar
amintirea fulgerului care pulsa uneori n ochii si se manifest mai
puternic dect altdat. Nvala sngelui i cnta n urechi i Deucalion se
auzi gfind ca un cal zdravn fugrit.
Amuzat, Victor i zise:
Minile tale sunt att de puternic ncletate n pumni nct o s-i faci
palmele s sngereze cu unghiile. O asemenea ur e nesntoas. Relaxeaz-
te. Nu-i acesta momentul pe care l-ai ateptat? De ce nu te bucuri de el?
Deucalion i desclet pumnii i-i rchir degetele.
Printele Duchaine a spus c fulgerul i-a druit i un destin.
Distrugerea mea. Ei bine sunt aici.
Dei dorea s-i ascund neputina, Deucalion se uit n alt parte,
ferindu-se s nfrunte privirea ptrunztoare a creatorului su, nainte s-i
dea seama ce fcea.

228
Dac nu poi s m dai gata, zise Victor, atunci ar trebui s-mi nchei
treaba pe care n-am terminat-o cu mult timp n urm.
Cnd Deucalion i ridic privirea, vzu c Victor scosese un revolver.
Un Magnum .357, i explic Victor. ncrcat cu gloane cu cap scobit, de
zece grame. i tiu exact unde s ochesc.
n noaptea aceea, n timpul furtunii, cnd mi-am primit destinul, mi s-a
druit i nelegerea naturii cuantice a universului, spuse Deucalion.
Ah, zmbi Victor, o versiune timpurie a descrcrii de informaii direct
n creier.
Deucalion ridic mna. ntre degetul mare i arttor apruse o moned
de un sfert de dolar. O arunc n aer, iar moneda dispru n timp ce se nla.
Zmbetul creatorului su nepeni.
Deucalion scoase la iveal i arunc n aer alt moned, care se nl tot
mai sus, dar nu dispru, ci czu, i cnd zngni pe masa din buctrie,
Deucalion dispru odat cu zngnitul!

229
CAPITOLUL 71

Carson ofa i Michael sttea pe locul din dreapta. Mcar acest lucru
rmsese constant n lume.
Brbatul form numrul telefonului celular al lui Deucalion i,
bineneles, i se fcu legtura cu mesageria vocal a lui Jelly Biggs. Ls un
mesaj, solicitnd o ntlnire la Cinematograful Luxe, la miezul nopii.
Ce-o s facem pn atunci? ntreb Carson.
Crezi c putem risca s ne oprim la mine acas? Am ceva bani ghea
acolo. i a putea s-mi arunc cteva lucruri ntr-o valiz.
Hai s trecem pe acolo, s vedem ce impresii o s avem
Atunci ncetinete un pic, sub viteza supersonic.
Carson acceler i-i zise:
Cum crezi c face Deucalion chestiile alea gen Houdini?
Nu m ntreba, sunt o catastrof n domeniul prestidigitaiei. tii trucul
la care se arat copiilor mici, cnd te prefaci c-i smulgi nasul i li-l ari
aprnd din pumnul strns, i n realitate e degetul tu mare?
Mda.
Putii se uit la mine de parc sunt tmpit i-mi spun: E doar degetul
tu idiot.
Nu te-am vzut niciodat glumind cu copiii.
Am vreo doi prieteni care fac trucul sta pentru cei mici, i explic el.
Am avut grij de copii cnd a fost nevoie.
Pun pariu c te pricepi s ai grij de puti.
Nu sunt Barney Dinozaurul33, dar m descurc.
Ai transpira ca un porc n costumul la.
N-ai destul de muli bani ca s m plteti s fiu Barney.
Cnd eram mic l uram pe Big Bird34.
De ce?
Era un ngmfat plicticos, i rspunse Carson.
tii cine m speria pe cnd eram copil? Ursul Snuggle.
Nu tiu cine-i Snuggle.

33 Barney the Dinosaur - eroul unei emisiuni educative de televiziune, dedicate copiilor pn n zece
ani. (n.tr.).
34 Big Bird - personaj din emisiunea pentru copii Sesame Street. (n.tr.).

230
Aprea n reclamele pentru balsamul de rufe. Cineva spunea ct de
moale e rochia sau prosopul su, iar ursuleul Snuggle aprea ascuns sub o
pern sau dup un scaun, chicotind.
Era ncntat c oamenii erau mulumii.
Nu, era un chicotit de om nebun. Iar ochii i luceau. i cum ptrundea
n toate casele alea, ca s se ascund i s chicoteasc?
Vrei s spui c Snuggle trebuia acuzat de spargere i ptrundere prin
efracie?
Bineneles. n majoritatea cazurilor cnd chicotea, i acoperea gura
cu o lab. Am crezut ntotdeauna c nu voia s-i fie vzui dinii.
Snuggle avea dinii cariai? ntreb Carson.
Presupun c ascundea iruri de coli mici i fioroi. Pe cnd aveam
patru, cinci ani, aveam comaruri n care stteam n pat cu un ursule de
plu, care era Snuggle, iar el ncerca s m mute de jugular i s-mi sug
sngele.
Faptul c am aflat brusc att de multe despre tine m face s neleg
lucruri pe care nu le nelegeam nainte.
Poate c, ntr-o zi, cnd n-o s mai fim poliiti, am putea deschide un
magazin de jucrii.
Putem s conducem un magazin de jucrii i s avem arme?
Nu vd de ce nu, i rspunse Michael.

231
CAPITOLUL 72

Cindi Lovewell sttea la masa din buctria apartamentului lui Michael


Maddison i folosea o penset ca s scoat ultima achie de lemn din ochiul
stng al lui Benny.
Cum arat? ntreb Benny.
Nasol. Dar o s se vindece. Poi s vezi?
Ca prin cea, cu ochiul sta. Dar vd bine cu dreptul. Nu mai artm
att de frumoi.
O s artm din nou. Vrei ceva de but?
Ce are?
Cindi se duse la frigider i se uit.
Vreo nou soiuri de buturi fr alcool i bere.
Ct bere?
Dou pachete de cte ase sticle.
O s iau unul din ele, zise Benny.
Femeia aduse ambele pachete pe mas. Scoaser capacele a dou sticle de
Corona care bolborosea.
ncheietura minii lui Benny era aproape vindecat, dei rmsese un pic
lipsit de vlag.
Locuina lui Maddison era ceva mai mare dect o garsonier. ntre
buctrie i locul unde se mnca i camera de zi nu existau perei.
Cei doi puteau s vad ua din fa. Puteau s aud cheia rotindu-se n
broasc.
Maddison avea s fie mort nainte s apuce s fac doi pai dincolo de
prag. Poate boarfa avea s fie cu el i atunci aveau s-i termine treaba.
Lui Cindi i era mil de OConnor, pentru c era stearp, dar asta nu
nsemna c nu-i dorea moartea n cel mai crunt mod.
Benny deschise a doua sticl cu bere i zise:
Cine era individul tatuat?
M tot gndesc la asta.
Nu era din Rasa Veche. Trebuie s fie unul dintre noi.
Era mai puternic dect noi, i reaminti Cindi. Mult mai puternic. Ne-a
fcut praf.
Un model nou.
Nu arta ca un model nou, l contrazise femeia. Cred c-i vorba de
voodoo.

232
Nu te mai gndi la voodoo, mri Benny.
Uneori, Benny nu prea suficient de imaginativ pentru un Gamma.
Tatuajul de pe faa lui era un soi de veve, i explic Cindi.
Vorbeti aiurea.
Un veve este un model care reprezint figura i puterea unei fore
astrale.
M sperii din nou.
Cineva a pus un mojo foarte ru pe noi i a invocat un zeu din Congo
sau din Petro, dup care l-a trimis dup noi.
Congo e n Africa.
Voodoo are trei ritualuri sau divizii, i explic rbdtoare Cindi. Rada
solicit puterile zeilor binevoitori.
Dac te-ai auzi ce spui
Congo i Petro apeleaz la puterile a dou grupuri diferite de zei ri.
Ai zis c voodoo e o tiin. Zeii nu sunt tiin.
Ba sunt, dac acioneaz conform unor legi demne de ncredere,
precum cele ale fizicii, insist ea. Cineva a invocat un Congo sau un Petro i l-
a trimis dup noi, i ai vzut ce s-a ntmplat.

233
CAPITOLUL 73

Erika Helios i terminase cina i sttea de ceva timp n camera de zi bnd


coniac, bucurndu-se de atmosfer i ncercnd s nu se gndeasc la
fptura din cutia de sticl, cnd Victor se ntoarse acas de la Porile Milei
evident, decisese s nu mai lucreze n timpul nopii.
Cnd o gsi n camera de zi, Erika i spuse:
Bun seara, dragul meu! Ce surpriz plcut, nu credeam c o s ne
mai vedem pn mine.
Brbatul se uit la farfuriile murdare i ntreb:
Ai cinat n camera de zi?
Am dorit s cinez undeva unde s pot primi coniac, iar Christine mi-a
spus c pot s beau coniac unde vreau, aa c am ales s stau aici. E foarte
drgu. Am putea invita oaspei i s organizm ntr-o noapte o petrecere n
camera de zi
Nimeni nu cineaz ntr-o camer de zi, i spuse el, tios.
Erika i ddu seama c era prost dispus, dar o parte a sarcinilor unei soii
perfecte era s-l binedispun pe so, aa c art spre un scaun din
apropiere i zise:
De ce nu tragi scaunul mai aproape, s stai cu mine i s bem nite
coniac? O s vezi c-i un loc ncnttor pentru cin.
Victor i rspunse, ncruntat i amenintor:
Ai cinat n camera de zi, pe un scrin franuzesc din secolul al
optsprezecelea, de trei sute de mii de dolari?
Proasta dispoziie se transformase n ceva mai periculos.
Speriat i zpcit, dar spernd s se justifice ntr-un fel n care s-i
ctige inima, Erika spuse:
Oh, dragul meu, cunosc istoria mobilei. Sunt destul de bine programat
n privina lucrurilor de valoare. Dac
Victor o apuc de pr, o trase n picioare i o plmui de trei ori foarte
puternic.
Eti la fel de proast i de inutil ca i celelalte patru, afirm el,
vorbind cu o asemenea furie, nct o mproc pe fa cu scuipat.
Cnd o arunc ntr-o parte, Erika se lovi de o msu i rsturn un vas
chinezesc, care czu pe covorul persan i se sparse.

234
mi pare ru, zise ea. mi pare ru c n-am neles c nu trebuia s
mnnc n camera de zi. Vd acum c am fcut o prostie. O s m gndesc
mai serios la etichet nainte s
Ferocitatea cu care Victor s npusti asupra ei fu mai mare dect tot ce
artase pn atunci, mai mare dect orice i nchipuise ea c poate s
ndure.
O lovi cu dosul palmei, o izbi cu muchia palmei, o lovi cu pumnii n fiecare
bucic a trupului. Bineneles, Erika nu putu s se apere. Bineneles, el i
interzise s-i nlture durerea. Iar durerea era puternic.
Victor era aspru i crud. Erika tia c nu era crud cu ea dect atunci cnd
merita aa ceva. i, mai ru dect durerea, era ruinea c dduse gre fa de
el.
Cnd, n cele din urm, Victor o ls pe podea i iei din ncpere, ea
rmase acolo mult timp, respirnd cu greutate, cu grij, pentru c o durea
prea tare ca s respire profund.
n cele din urm reui s se aeze pe podea, cu spatele rezemat de
canapea. Din locul acela observ, ocat, ct de multe lucruri frumoase i
scumpe fuseser ptate cu sngele ei.
Erika i ddu seama c soul ei cel strlucit inventase substana aceea
miraculoas pentru curatul petelor nu numai pentru rarele ocazii n care
un majordom i reteza degetele cu dinii.
Dac inteniona s fie ultima Erik, atunci trebuia s nvee din aceast
experien. Trebuia s se gndeasc la tot ce spusese Victor i la natura
precis a pedepsei pe care i-o administrase. Dac va face o analiz atent a
incidentului, atunci n mod sigur va deveni o soie mai bun.
Era evident c sarcina care o atepta era mai dificil dect crezuse iniial.

235
CAPITOLUL 74

Cei trei care o luaser razna fuseser luai de pe patul de frunze de


palmier din camion, nvelii n cearafuri i crai la lumina torelor ctre o
groap din cmpul de gunoi, ca s fie ngropai la o distan decent de cei
cinci membri ai Rasei Vechi.
Aceasta era o ceremonie mai solemn dect dansul morii, i nu la fel de
incitant. Unii dintre membrii echipei rmaser nemicai n timp ce cele
trei cadavre nvelite n linoliu fur aezate n ceea ce avea s devin
mormntul lor comun.
Dup nmormntare, echipa care includea un numr egal de femei i de
brbai avea s se duc la duuri, s se spele reciproc. Acolo avea s
nceap sexul, care va continua i care avea s in pn aproape de ivirea
zorilor.
n mod ciudat, dei opiala ar fi trebuit s elimine o mare parte din
agresivitatea lor reprimat, indivizii se pomeneau deseori c furia din ei
ieea la suprafa ceva mai trziu, cu puteri nnoite, iar sexul devenea
nfiortor de slbatic.
Nick cel cu nas de cine regreta doar c ceilali simeau nevoia s se
mbieze nainte de a se poseda unii pe alii, n diferite combinaii. Lui i
plcea mirosul lui Gunny Alecto mai ales atunci cnd era jegoas. Dup ce se
spunea, rmnea atrgtoare, dar nu la fel de mult.
n timp ce Gunny i conducea galionul ctre cei care o luaser razna, ca
s mping un strat de gunoi peste ei, Nick uit de srbtoarea i orgia
programate cnd ceva alb i cu multe membre, ceva mai ciudat dect vzuse
vreodat, iei vibrnd din cmpul cu gunoi. Iute ca un pianjen, dar artnd
ca un ansamblu uria de membre, capete i torsuri omeneti alctuind o
construcie ilogic, chestia aceea apuc trupurile celor trei care o luaser
razna i le trase n jos, pn cnd disprur din raza vizual, iar cmpul cu
gunoi se cutremur sub picioarele lui.

236
CAPITOLUL 75

Un Epsilon numit Lester, membru al echipei de curenie, se ocupa de


ntreinerea zilnic a laboratorului principal al Porilor Milei i muncea de
zor.
Cnd domnul Helios era n ntreprindere, Lester nu putea s cure
laboratorul. Domnului Helios nu-i plcea s-i fie distras atenia de splatul
podelei sau de tersul prafului.
Asta i convenea lui Lester. Era ntotdeauna nervos cnd se afla n
preajma creatorului su.
Din cauz c domnul Helios petrecea mult timp n interior i pentru c
lucra la ore neregulate, dup cum l obliga geniul su, activitatea lui Lester n
partea aceea a cldirii trebuia s fie efectuat la ore diferite n fiecare zi. i
plcea cel mai mult noaptea, ca acum, cnd niciun alt membru al echipei nu
se aventura n laboratorul principal, n absena creatorului su.
Poate c mainile complexe i fantastice al cror scop depea puterea
sa de nelegere, ar fi trebuit s-i provoace team. Nici vorb de aa ceva.
Mainile zngneau, bolboroseau, ticiau, opteau ca nite voci care
transmiteau secrete, chicoteau, uneori iuiau, ns nu ca o alarm, plesciau
i murmurau melodios. Lester gsea zgomotele acelea linititoare.
Nu tia de ce ar fi trebuit s-l liniteasc. Nu se gndea la asta i nu
ncerca s neleag de ce.
Lester nu ncerca s neleag multe lucruri, cu excepia celor pe care
trebuia s le tie ca s-i fac treaba. Munca era viaa lui, aa cum trebuia s
fie pentru unul ca el.
Cnd nu lucra, gsea c timpul trecea greu. Uneori sttea ore n ir i-i
scrpina braul pn ncepea s sngereze, apoi l privea cum se vindec, i
zgndrea rana din nou, privea cum se vindec, o zgndrea iari Alteori
cobora ntr-un loc retras, de la nivelul cel mai de jos al cldirii, unde era
gunoi pe care creatorul su nu permitea s-l curee, i sttea n faa peretelui
de beton, izbindu-se ritmic cu capul de perete pn i trecea cheful s mai
continue.
n comparaie cu munca, timpul liber l atrgea prea puin. tia
ntotdeauna ce s fac n orele de activitate.
Singurul lucru din viaa sa, n afar de munc i de timpul liber, era
pierderea ocazional a contiinei, un fenomen aprut recent. Din cnd n

237
cnd se trezea, ca i cum ar fi adormit n picioare, i se pomenea n locuri
ciudate, fr s-i aminteasc n ce fel ajunsese sau ce fcea acolo.
Ce urmare, ncerca s munceasc majoritatea timpului, curnd din nou
ceea ce curase doar cu o or n urm, ca s-i treac timpul mai uor.
n seara aceea, n timp ce spla podeaua n jurul biroului creatorului su,
ecranul ntunecat al calculatorului se lumin brusc. Pe el apru figura
Annunciatei.
Domnule Helios, Helios, mi s-a cerut de ctre Werner s v spun c
este n camera lui Randal ase i c explodeaz, explodeaz.
Lester se uit la figura de pe ecran. Nu tia ce s spun, aa c i vzu mai
departe de splatul podelei.
Domnule Helios, domnule, Werner vrea s atrag atenia asupra
importanei, importanei, importanei situaiei.
Prea ceva grav, dar nu era treaba lui Lester.
Domnule Helios, un Alpha a solicitat de urgen, urgen, urgen s v
ntlneasc.
Lester, care devenea tot mai nervos, spuse:
Domnul Helios nu-i aici.
Domnule Helios, sunt contient c Werner, acel Werner, acel Werner
a fost nchis n camera de izolare numrul doi.
Trebuie s revii mai trziu, i zise Lester.
Instruciuni?
Poftim?
Pot s primesc instruciuni, domnule?
Eu sunt doar Lester, i explic el. Eu nu dau instruciuni, eu le primesc.
A fost rsturnat cafea n laboratorul principal.
Lester se uit n jur, ngrijorat i ntreb:
Unde? Nu vd niciun fel de cafea.
Cafeaua explodeaz, explodeaz n laboratorul principal.
Mainile zumziau i bolboroseau ca de obicei. Gaze i lichide colorate
glgiau i luceau n sfere de sticl, n tuburi, glgiau i luceau ca de obicei.
Nu exploda nimic.
Annunciata, spuse sec Annunciata, hai s vedem dac poi s faci ceva
corect.
Nu explodeaz nimic, o asigur Lester.
Werner e cafea n camera de izolare numrul doi, spuse Annunciata.
Analizeaz-i sistemul. Annunciata, analizeaz, analizeaz.
Nu te neleg, i spuse Lester. M faci s fiu nervos.
Bun dimineaa, domnule Helios. Helios.
O s fac curenie n cellalt capt al laboratorului, declar Lester.
238
Werner e nchis, nchis, nchis. Analizeaz. Vezi dac poi s faci ceva
corect.

239
CAPITOLUL 76

Carson parc Honda lui Vicky lng trotuar, n faa blocului n care locuia
Michael. Nu trase frna de mn, nici nu opri motorul.
Rmaser uitndu-se la cldire un minut. O construcie banal, iruri
peste iruri de apartamente, care nu arta amenintoare. Era un soi de
cldire mare, mut, fr probleme, n care nimeni nu avea s fie hituit i
ucis de nite maini neobosite alctuite din carne.
Ce se spune despre ntoarcerea acas?
Nu poi.
Mda. Asta e. Nu poi s te ntorci acas.
Thomas Wolfe, i explic ea.
Indiferent cine a spus-o, am senzaia de nu-poi-s-te-ntorci-acas.
i eu.
M bucur c n dimineaa asta mi-am luat pantofii cei noi, albi. Mi-ar fi
prut ru s nu-i fi purtat niciodat.
Sunt nite pantofi mito, admise Carson, n timp ce se ndeprta de
trotuar. Ai artat ntotdeauna aa cum trebuie.
Da?
ntotdeauna.
Drgu din partea ta. Mi-ai spus un lucru drgu. mi pare ru c mai
devreme i-am spus c faci pe mironosia cu mine.
Apa trece, pietrele rmn.
i-e foame?
Cutia aia de Red Bull mi-a fcut poft de mncare.
Am un apetit de felul ce-vrei-la-cin-nainte-s-te-legm-de-scaunul-
electric. A vrea s mnnc orice, nainte s se apese pe comutator. Mor de
foame.
Vrei un sandvici?
Ar fi un nceput.
Merser un timp n tcerea obinuit pentru ei sau cel puin cea
obinuit pentru Michael apoi Carson zise:
tii ce plan aveam s nvlim trgnd cu armele n conacul lui Helios
i s-l scoatem pe individ de acolo?
M gndeam i eu la strategia asta
A fost nevoie de noi doi ca s-l omorm pe individul din camera lui
Arnie, i am tras de aproape. Apoi au fost cei doi din cas

240
Fred i Ginger.
Artau ntr-un fel a dansatori, nu-i aa? Bine, Fred i Ginger. Nu sunt
convins c le-am fi venit de hac dac n-ar fi aprut Deucalion.
Toi cei din conac o s fie la fel de greu de dobort ca ia doi.
Dup alt rstimp de tcere, Michael zise:
Poate ar trebui s ne ducem n Shreveport, s-o vizitm pe mtua
Leelee.
Probabil c Deucalion o s aib o idee atunci cnd o s-l ntlnim la
Luxe.
Nu m-a sunat. Nu-i pornete telefonul, nici nu-i verific mesageria
vocal
Ai rbdare n privina chestiilor legate de telefonie, l sftui Carson. E
tipul de om de la sfritul secolului al optsprezecelea.

241
CAPITOLUL 77

Ddur jos lmpile cu petrol din vrful a doi stlpi i le duser la groapa
din cmpul de gunoi din care ieise mama tuturor celor care o luaser razna,
ca s nhae cele trei cadavre nvelite n linoliu.
Lumina scoase la iveal gura unui tunel, cu diametrul de vreo doi metri i
jumtate, ce cobora abrupt n adncimile gropii. Gunoiul ndesat care
alctuia pereii tunelului prea a fi cptuit cu un material adeziv, ca un
lipici, care lucea la lumina lmpilor.
A fost ceva, Nick? l ntreb Gunny Alecto. N-a fost ceva?
A fost ceva, o aprob Nick Frigg, dar nu tiu ce.
Ce noapte! exclam ea, aat.
O noapte aparte, fu de acord brbatul.
Hai s mergem dup chestia aia, i propuse Gunny.
S coborm dup ea? S m mai gndesc.
Viaa n Crosswoods era foarte bun datorit ceremoniilor cu uciderea
simbolic, din ce n ce mai multe i mai dese, ns adevrul era c n viaa lor
nu existau prea multe lucruri noi. Sex, fiecare cu fiecare n toate nopile,
dansurile morii i, din cnd n cnd, parc o luau unii razna fcnd lucruri
complet diferite dect cele cu care erau obinuii. Dar chestia asta era ceva
aparte.
Chiar i Epsilonii, cu funcii simple i dedicai muncii lor i, mai ales, un
Gamma precum Nick puteau tnji dup varietate, dup ceva nou. Iar aici
era ceva nou.
Doi dintre membrii echipei fugiser pn la rulota cu provizii, ca s ia
patru lanterne lungi, cu raze puternice. Se ntoarser i unul dintre ei, Hobb,
ntreb:
Coborm, Nick?
n loc s rspund imediat, Nick lu una dintre lanterne, o aprinse i
ngenunche la gura tunelului. l cercet cu ajutorul razelor i vzu c la vreo
treizeci de metri de la intrare i, n locul acela, la vreo trei metri sub nivelul
cmpului cu gunoi , tunelul cotea la stnga i n jos, disprnd din raza
vizual.
Nu-i era fric de ceea ce ar fi putut s fie acolo jos. El nu avea s moar
uor i nu-i psa dac murea.

242
Trase aer n piept i-i plcu mirosul variat ce se ridica din adncurile
gropii. Era complex i familiar, dar mult mai intens dect amestecul de
miasme de la suprafa. Mai nuanat.
Pe lng cele o mie de duhori de gunoi, pe care le putea identifica i
savura separat, detecta un miros complet nou pentru el, o miasm
misterioas i atrgtoare, despre care credea c-i semnul distinctiv al
aglomeraiei colosale de indivizi care o luaser razna i ieiser din brlogul
lor doar pentru puin timp.
O s mergem jos, spuse Nick. Dar nu toi. Doar patru.
Nick, alege-m pe mine, alege-m pe mine! i ceru Gunny Alecto.
Te-am ales deja, i rspunse el. Vrei s vii, Hobb?
Ochii lui Hobb lucir de emoie.
Oh, da! Pune-m la socoteal, Nick. ntotdeauna ne regulm i
mncm, ntotdeauna facem asta, dar niciodat n-am avut parte de aa ceva!
Hobb era brbat, aa c Nick alese o femeie drept al patrulea membru al
echipei. Azazel era focoas, nu la fel de focoas ca i Gunny, dar putea s te
fac praf, s te lase deelat i avnd nevoie de ceva timp ca s-i revii.
Nick i nchipuia c dac vor cobor n fundul gropii i n-o vor gsi pe
mama celor care o luaser razna, atunci puteau s i-o trag acolo jos, n
toat duhoarea aia, ceea ce ar fi fost ceva nou, ceva mai bun dect fusese
vreodat.
Gunny, Azazel i Hobb luar fiecare cte o lantern.
Panta tunelului era abrupt, dar nu att de abrupt nct s nu poat
merge n picioare.
Hai s gsim mnctorul de obolani, spuse Gunny. Hai s vedem ce-i
acolo jos.

243
CAPITOLUL 78

Erika, ptat de snge, dar fr s mai sngereze, cu prul ciufulit, cu


hainele rupte adic neprezentabil n eventualitatea c ar fi aprut nite
oaspei neateptai , plin de vnti i de julituri, dar care se vindecau,
gsi dulapul cu buturi. Scoase o sticl de Rmy Martin.
Mai c nu-i venea s se oboseasc s ia i un pahar. Apoi decise c, dac o
vedea Victor bnd din sticl, o s aib necazuri.
Se duse n camera de biliard pentru c acum tia c nu poate s cineze n
orice camer ar fi dorit, dar credea c poate s bea aproape oriunde, iar
cunotinele ei despre etichet care-i fuseser descrcate n creier nu
spuneau altfel.
Ca s fac ceva, porni televizorul cu plasm i comut un timp pe diferite
canale. Se plictisi i era gata s nchid aparatul cnd nimeri, tot butonnd,
ultima jumtate de or a unui episod dintr-un serial intitulat Neveste
disperate, pe care-l gsi captivant.
Pentru c urmtoarea emisiune n-o interesa, opri televizorul i iei din
ncpere, ducndu-se pe veranda alturat, cu perei din sticl, unde nu
aprinse luminile, ci rmase n bezn, privind terenul ntins, pe care copacii
erau scoi n eviden n mod dramatic de lumini peisagistice plasate cu
mult bun-gust.
n timp ce bea din coniac, Erika i dorea ca metabolismul superb pe care
i-l druise soul ei cel strlucit s nu prelucreze alcoolul att de eficient. Se
ndoia c o s aib parte de ameeala aceea plcut despre care tia c o
provoac alcoolul i pe care spera s-o obin. Voia s vad lucrurile
nceoate.
Poate c era mai beat dect credea, pentru c dup un timp zri ceea ce
prea s fie un pitic albinos gol puc, care opia prin curte. Alerg din
umbra unei magnolii pn la chioc, unde dispru.
Dup ce Erika mai bu gnditoare cteva zeci de mililitri de coniac, ntr-o
dispoziie tot mai contemplativ, albinosul apru din nou, fugind de data
asta din chioc ctre umbrarul cu vie pline de flori colorate, printre care se
zrea iazul artificial.
Nu puteai s nu te gndeti dac fusesei programat s deii n memorie
o enciclopedie de aluzii literare c trebuie s existe undeva n apropiere o
fecioar, care torcea fire de aur din paie, pentru c exista aici un
Rumpelstiltskin venit s-i ia rsplata.

244
CAPITOLUL 79

Teatrul Luxe, un palat stil Deco care ajunsese o ruin, funcionase ca


cinematograf specializat n filme de art i proiecta pe marele ecran filme
vechi doar de trei ori pe sptmn. Iar acum era casa i baza sa
operaional. Deucalion oprise complet activitatea firmei n ziua anterioar,
ca s se dedice salvrii lumii.
Se ntlnir la miezul nopii n hol, unde Jelly Biggs aezase o mas pliant
lng bufet. Jelly grmdise, ntr-un castron uria de pe mas, tot felul de
dulciuri acadele Dum-Dum, napolitane NECCO, stafide i arahide nvelite n
ciocolat, bomboane colorate M&M, batoane de ciocolat Sky, pungi cu alune
Planters i alte bunti.
Numrul buturilor prea limitat, n comparaie cu ceea ce se gsea ntr-
un cinematograf complet funcional. Cu toate acestea, Carson reui s
gseasc o Coca-Cola cu vanilie, iar Deucalion i Jelly, suc acidulat. Michael
fu ncntat s fie servit cu dou sticle de Yoo-hoo, o butur cu gust de
ciocolat.
Dac victoria e de partea armatei cu glicemia cea mai mare, atunci am
ctigat rzboiul de pe acum, spuse Michael.
nainte s ajung s discute strategii i tactici, Deucalion le prezent
succint situaia lui Arnie n Tibet. Carson avu multe ntrebri, dar se simea
mult mai uurat.
Dup aceste veti mbucurtoare, Deucalion povesti despre ntlnirea cu
creatorul su, n buctria printelui Duchaine. Acest eveniment avea s-l
fac pe Helios, alias Frankenstein, s fie mai atent la ameninrile mpotriva
sa, iar acest lucru fcea conspiraia lor s aib anse de succes mai mici.
Prima ntrebare veni din partea lui Carson, care voia s tie cum puteau
s ajung la Victor cu suficient putere de foc nct garda sa pretorian s
nu-l poat salva.
Bnuiesc c, indiferent ce planuri ne vom face, ocazia ni se va prezenta
singur, ntr-un mod pe care nu-l putem prevedea, i rspunse Deucalion. i-
am spus mai devreme c imperiul lui se prbuete i cred c acest lucru e
din ce n ce mai adevrat pe msur ce trece timpul. Victor e la fel de
arogant cum a fost cu dou sute de ani n urm. ns nu se mai teme de eec
i aceasta e cheia succesului nostru. Da, e nerbdtor, dar nu temtor. n
ciuda tuturor limitelor sale, a progresat cu ncpnare att de mult timp,

245
nct crede n triumful viziunii sale. Cu toate astea, e orb i nu vede
putreziciunea stlpilor pe care se sprijin imperiul su.
Jelly Biggs desfcu o pung de bomboane cu lemn-dulce i zise:
Nu mai sunt suficient de dolofan ca s fiu un grsan ntr-un spectacol
cu ciudenii, dar n sufletul meu am rmas un ciudat. i un grsan dintr-un
spectacol cu ciudai nu tie ce nseamn curajul n timpul luptei. N-avei de
ce s vrei s atac o citadel mpreun cu voi i nici nu m gndesc s fac aa
ceva. Deci nu m intereseaz cum se ncarc o arm cu muniie luat dintr-o
cartuier. Pe mine m intereseaz altceva Dac imperiul su se
prbuete, iar individul pierde controlul asupra creaiilor sale atunci ce
se va ntmpla cu acest ora cnd cteva mii de fpturi supraomeneti vor
scpa de sub orice control? i dac vei reui s-l ucidei, ct de mult vor
scpa fiinele alea de sub orice control, din moment ce el va fi mort?
Nu pot s-i spun ct de teribil va fi, i replic Deucalion. Dar va fi mai
teribil dect ne putem imagina. Vor muri zeci de mii de oameni, ucii de cei
din Rasa Nou, nainte ca acetia s fie distrui. Iar dintre noi patru, cei care
stm la aceast mas, nu m atept s rmn n via dect unul, chiar dac
vom triumfa.
Pentru moment se aternu tcerea, fiecare gndindu-se la faptul c era
muritor, apoi Carson se ntoarse ctre Michael:
Hai, nu m dezamgi, mechere. Uimete-m cu o replic obraznic de-
a ta.
De data asta n-am niciuna, i spuse Michael.
Oh, Doamne! exclam ea. Asta nseamn c suntem n rahat pn-n
gt

246
CAPITOLUL 80

n timp ce Erika privea de pe veranda ntunecat, prin ceaa provocat de


coniacul Rmy Martin, piticul albinos n pielea goal alerga de colo-colo pe
sol, o siluet fantomatic, prea puin vizibil, cu excepia momentului n care
trecea aproape de luminile peisagistice strlucitoare.
Probabil cuta ceva, dar din cauz c abia se terminase prima zi de la
ieirea sa din bazin, Erika nu avea suficient experien n lumea real ca s
tie ce putea s caute un pitic albinos ntr-o locuin din Garden District.
Poate c scopul su era s se familiarizeze cu proprietatea, ca s
pregteasc vreun plan sinistru pe care voia s-l duc la ndeplinire. Erika
nu-i ddea seama n ce ar fi constat un asemenea plan, cu excepia faptului
c tezaurul ei de aluzii literare cu privire la piticii rutcioi sugerau c
planul respectiv ar fi implicat o oal cu galbeni sau primul nscut al cuiva,
sau o prines vrjit, sau un inel cu puteri magice.
Poate c individul cuta un loc n care s se ascund nainte de ivirea
zorilor. Nu exista nicio ndoial c cei de felul lui nu suportau lumina
soarelui. n plus, era gol puc i existau legi mpotriva expunerii indecente.
Dup ce Erika l privi un timp pe piticul frenetic, acesta deveni n cele din
urm contient de prezena ei. Pentru c sttea pe veranda ntunecat i nu
fcea nicio micare, cu excepia faptului c-i umplea paharul cu coniac sau
l ridica la buze, Erika nu era uor de descoperit.
Cnd o zri, piticul se ntoarse cu faa spre verand, fiind la o distan de
vreo cincisprezece metri, i opi de pe un picior pe cellalt, uneori btndu-
se cu pumnii n piept. Era agitat, probabil deprimat, i prea c nu-i sigur ce
urma s fac, din moment ce fusese vzut.
Erika i mai turn nite coniac i atept.

Nick Frigg i conduse pe Gunny, Hobb i Azazel de-a lungul tunelului,
naintnd tot mai adnc n groapa de gunoi.
Bnuia c smalul care inea fermi pereii alctuii din gunoi putea fi un
material organic transpirat de mama tuturor celor care o luaser razna.
Cnd adulmec smalul, acesta mirosea diferit, dar i similar cu pnza de
pianjen i coconii moliilor, diferit, dar i similar cu aroma ca de cear a
fagurilor i a excrementelor termitelor.
Dup un sfert de or, vzur c tunelul se ncolcea, ocolea i se
intersecta cu el nsui ca o gaur de vierme. Probabil c era lung de civa

247
kilometri i se ntindea nu numai n groapa de vest, ci i n cea de est, poate
i n gropile mai vechi care fuseser umplute i acoperite cu pmnt, iar
deasupra lor fusese plantat iarb.
Aici, sub Crosswoods, era o lume a unor ci secrete, construite cu mult
timp n urm. Labirintul prea prea complicat pentru a servi drept vizuin
unei singure creaturi, indiferent ct de harnic ar fi fost aceasta. Cei patru
exploratori se apropiau de fiecare cotitur, ateptndu-se s descopere o
colonie de forme de via stranii sau chiar construcii cu o arhitectur
bizar.
O dat auzir voci. Numeroase. De brbai i de femei, ndeprtate i
ritmice. Tunelul nesfrit i rsucit distorsiona cntul, nct nu mai putea fi
neles, dar un cuvnt ajungea nedeformat, repetat ca rspunsul repetitiv la
versurile unei litanii ndelungate: Tat Tat Tat.

La Porile Milei, Annunciata vorbea unui laborator pustiu, pentru c acum
pn i Lester din echipa de curenie plecase s lucreze n alt camer sau,
poate, sttea i se scrpina pn ncepea s sngereze.
Urgent, urgent, urgent. nchis. Analizeaz-i sistemul. Pune totul la
punct. Poate exist un dezechilibru n substana nutritiv. S deschid ua
interioar?
Cnd punea o ntrebare, atepta rbdtoare rspunsul, dar nu primea
niciunul.
Avei instruciuni, domnule Helios? Helios?
Chipul ei de pe ecran avea o expresie confuz.
n cele din urm, ecranul calculatorului de pe biroul lui Victor din
laboratorul principal se ntunec.
Simultan, chipul Annunciatei se materializ pe unul dintre cele ase
ecrane din camera de supraveghere din exteriorul camerei de izolare
numrul doi.
S deschid ua interioar? ntreb ea.
Nu rmsese nimeni din echip ca s-i rspund. Erau cuplai n camere
ndeprtate sau ocupai cu altceva.
Deoarece nimeni nu voia s-i rspund, Annunciata scotoci n memoria sa
dup instruciuni din trecut care s se potriveasc situaiei ivite.
Deschide ua cea mai apropiat a modulului de trecere. Printele
Duchaine vrea s-i ofere ndrumare spiritual bietului Werner.
Ua cea mai apropiat toarse, oft odat cu eliminarea izolaiei i se
deschise.
Pe ecrane, fptura Werner, care alergase pe perei cu frenezie, se opri
brusc, alarmat.
248
S deschid ua exterioar? ntreb Annunciata.
Nu primi niciun rspuns.
Werner e n sas, zise ea.
Dup care se corect singur.
Nu-i un sas.
Fptura Werner avea un aspect aparte i o form att de nepmnteasc,
nct o echip ntreag de biologi, antropologi, entomologi, herpetologi i
alii de acelai fel ar fi putut s petreac ani n ir studiind-o fr s
determine nelesul limbajului trupului su i expresiile faciale (dac mai
avea o fa). Dar, innd seama de ce se vedea pe ecrane, din diferite
unghiuri, majoritatea profanilor ar fi spus c arta dornic.
Mulumesc, domnule Helios. Mulumesc. Mulumesc, domnule Helios.
Helios. Helios.

Bucky Guitreau, procurorul districtual al oraului New Orleans, o copie,
lucra la biroul din locuina sa cnd Janet, soia sa i ea o copie veni din
hol i-i spuse:
Bucky, cred c liniile de cod din programarea mea de baz au nceput
s se altereze.
Fiecare dintre noi are zile cnd se simte n halul sta, o asigur el.
Nu, l contrazise ea. Trebuie s fi pierdut o cantitate semnificativ din
program. Ai auzit soneria acum cteva minute?
Da, am auzit-o.
Era un puti care livra pizza la domiciliu.
Am comandat o pizza?
Nu noi. Era pentru familia Bennet, de alturi. n loc s-l ndrum pe
puti, l-am omort.
Cum adic l-ai omort?
L-am trt n hol i l-am strangulat.
Alarmat, Bucky se ridic de pe scaun.
Arat-mi!
i urm soia pn n holul de la intrare. Un tnr de vreo douzeci de ani
zcea mort pe podea.
Pizza e n buctrie, dac vrei o bucat, i spuse Janet.
Eti uimitor de calm, remarc Bucky.
Sunt, nu-i aa? E fost amuzant. Nu m-am mai simit niciodat att de
bine.
Dei ar fi trebuit s fie ngrijorat pentru ea, speriat pentru sine i
preocupat de efectul ntmplrii asupra planului creatorului lor, Bucky era
ncntat de soia sa. i invidios.
249
Chiar c i s-au stricat nite linii din program, spuse el. Nu tiu cum a
fost posibil. i acum ce ai de gnd s faci?
M gndesc s m duc alturi i s-i ucid pe cei din familia Bennet. Tu
ce ai de gnd s faci?
Ar trebui s te denun, ca s fii lichidat, zise Bucky.
i o s-o faci?
Poate c nici eu nu sunt n regul.
N-ai de gnd s m denuni?
N-am niciun chef, i spuse brbatul.
Vrei s vii cu mine, ca s m ajui s-i omor pe cei doi Bennet?
Ne e interzis s ucidem pn ni se va ordona s-o facem.
Fac parte din Rasa Veche. i ursc de att de mult timp
Da, i eu i ursc. Totui
M ntrt numai cnd m gndesc la asta, zise Janet. Trebuie s-o fac
chiar acum.
Vin cu tine, i spuse Bucky. Nu cred c pot s omor pe cineva. Dar e
amuzant Cred c a putea s privesc.

Dup un timp, piticul albinos i gol puc parcurse peluza ntunecat
pn la fereastra cea mare a verandei, se opri chiar n faa Eriki i se uit la
ea.
Pitic nu era cuvntul corect. Erika nu credea c exist un cuvnt potrivit,
dar troll i se prea mai apropiat de realitate dect pitic.
Fptura din cutia de sticl o speriase, dar creatura asta n-o ngrijora
niciun pic. Iar lipsa ei de team o uimea.
Trolul avea ochi mari, neobinuit de gritori. Erau, n acelai timp, stranii
i frumoi.
Erika simea o simpatie inexprimabil pentru el, simea c exist o
legtur ntre ei.
Trolul i rezem fruntea de geam i spuse destul de distinct, cu o voce
rguit:
Harker.
Erika se gndi un timp la ceea ce auzise.
Harker?
Harker, repet trolul.
Dac l nelesese corect, rspunsul potrivit era:
Erika.
Erika, repet trolul.
Harker, zise ea.

250
Trolul zmbi. Zmbetul su se dovedi a fi o ran urt pe chipul lui, dar
Erika nici mcar nu tresri.
O parte a ndatoririlor ei era s fie o gazd perfect. O gazd perfect
primete fiecare oaspete cu aceeai graie.
Sorbi din coniac, apoi timp de un minut cei doi se bucurar s se
priveasc prin fereastr.
Apoi trolul spuse:
l ursc.
Erika se gndi la declaraia lui. Decise c, dac ar ntreba la cine se referea
trolul, rspunsul acestuia ar obliga-o s anune cuiva existena creaturii.
O gazd perfect nu are nevoie s ntrebe. Trebuie s anticipeze nevoile
oaspeilor.
Ateapt aici, zise ea. M ntorc imediat.
Se duse n buctrie, gsi n cmar un co de nuiele pentru picnic, i l
umplu cu brnz, carne fript, pine, fructe i o sticl cu vin alb.
i spuse c era posibil ca trolul s fi plecat pn la ntoarcerea sa, dar
fptura rmsese la fereastr.
Cnd deschise ua verandei i pi afar, trolul se sperie i fugi pe peluz.
Nu dispru, ci se opri s-o priveasc de la distan.
Erika puse coul jos, se ntoarse pe verand, se aez cum sttuse mai
nainte i-i umplu din nou paharul cu coniac.
La nceput ezitant, apoi cuprins subit de curaj, creatura se duse lng
co i-i ridic ncet capacul.
Cnd nelese natura darului, nh coul i se grbi s se ndrepte spre
partea din spate a proprietii, disprnd n noapte.
O gazd perfect nu brfete un oaspete. Pstreaz secretele i respect
confidenele.
O gazd perfect e creativ, rbdtoare i are o memorie de durat i
aa face i o soie neleapt.

virtual-project.eu

251