Sunteți pe pagina 1din 265

Michael

Connelly
Piste
false
TRADUCTOR: IRINA NEGREA

EDITURA ORIZONTURI
2003

Ultimele ei gnduri se ndreptau ctre Raymond. l va revedea curnd. Se va


trezi din somn, cum fcea ntotdeauna, pentru a -i ura bun venit acas,
mbrind-o tandru i ncurajator.
Zmbi, iar domnul Kang, din spatele tejghelei, i rspunse asemenea, creznd
c strlucirea de pe faa femeii i era adresat. Aa i zmbea n fiecare sear,
fr nici mcar a bnui c toate gndurile i sursurile ei erau, de fapt, pentru
Raymond, pentru clipele ce aveau s vin.
Clinchetul clopoelului scuturat de ua care se deschisese aproape c nu i
atrase atenia. Avea pregtite dou bancnote pe care i le ntinse peste tejghea
domnului Kang. Dar acesta nu le lu. Abia atunci observ c privirea brbatului
era aintit ctre u. Zmbetul i pierise, iar gura i se deschidea ncet, de parc
ar fi vrut s rosteasc un cuvnt, pe care nu izbutea s -l articuleze.
O mn o nfc, prin spate, de umrul drept. O bucat de metal rece i
presa tmpla stng. O jerb luminoas i tulbur vederea. O lumin orbitoare.
n clipa aceea, zri fulgertor icoana dulce a chipului lui Raymond, dup care
totul se preschimb n bezn.

McCaleb o vzu primul, pn ca ea s-l zreasc. nainta pe debarcaderul


principal, pe lng irul de ambarcaiuni aparinnd diverilor milionari, cnd
o remarc pe femeie, stnd n picioare, la pupa, pe The Following Sea. Era ntr-
o duminic diminea, iar murmurul cald al primverii ademenise o mulime
de lume pe docurile din San Pedro. McCaleb i termina plimbarea obinuit
din fiecare diminea, nconjurnd complet Cabrillo Marina, pe digul lung,
pn la capt i napoi. Ca de obicei, ajuns n acest punct al plimbrii sufla
greoi, dar, cnd se apropie acum de ambarcaiune, ncetini pasul i mai mult.
Prima reacie a fost de enervare femeia aceea se suise nepoftit pe vasul lui.
Cnd ajunse, ns, mai aproape, ls iritarea deoparte, ntrebndu-se cine era
intrusa i ce dorea.
Nu era mbrcat ca pentru o croazier pe ap. Avea o rochie lejer de var,
care i venea pn la jumtatea coapsei i pe care o inea, ca nu cumva briza
mrii s-i umfle poalele prea tare. De unde era, McCaleb nu-i putea vedea
picioarele pn jos, la tlpi, dar i ddu seama dup ncordarea muchilor c
nu purta pantofi sport. Cu siguran avea tocuri nalte. McCaleb trase imediat
concluzia c femeia venise acolo pentru a impresiona pe cineva.
Cum era mbrcat acum, McCaleb ns nu putea atrage atenia nimnui. i
pusese nite blugi vechi i tocii de vreme, nu de firm i un tricou pe care l
avea de la concursul Catalina Gold Cup, ediia de acum cte va veri. Hainele i
erau pline de pete majoritatea, snge de pete sau de-al lui, poliuretan
albastru i ulei de motor. Asta, fiindc le purtase att la pescuit, ct i la lucru.
Pe msur ce se apropia de ambarcaiune i vznd-o din ce n ce mai bine
pe femeie, ncepu s-l deranjeze tot mai mult ideea c era prost mbrcat. i
trase ctile de pe urechi i opri compact-discul exact cnd Howlin Wolf cnta
I Aint Superstitious.
Cu ce te pot ajuta? o ntreb, nainte de a pune piciorul pe punte.
Femeia tresri cnd i auzi vocea i se ntoarse cu spatele la ua glisant,
care ducea n salonul vasului. McCaleb se gndi c poate btuse n geam i
acum atepta, creznd c el era nuntru.
l caut pe Terrell McCaleb.
Era o femeie atrgtoare, trecut puin de treizeci de ani, deci cu vreo zece
ani mai tnr dect McCaleb. i prea cunoscut, dar nu-i ddea seama de
unde. Senzaia tipic de dj vu. Dar, aproape simultan cu impresia c o mai
vzuse undeva, i ddu seama c se nela. Avea memoria fizionomiilor. Or,
femeia aceasta era prea drgu ca s n-o fi inut minte.
i pronunase numele greit, rostind Mc-Cal-ub, n loc de Mc-Kay-Leb, i
folosise prenumele oficial, cum fceau doar reporterii. Abia atunci ncepu s se
dumireasc. nelese acum ce o adusese la el. nc un suflet rtcit nimerind
unde nu trebuie.
McCaleb, o corect brbatul. Terry McCaleb.
Scuze. Pi, , am crezut c eti nuntru. N-am tiut dac s
ndrznesc s urc pe vas i s bat la u.
N-ai tiut, dar oricum aa ai fcut.
Femeia ignor mustrarea i continu cu ce avea de spus, ca i cum tot ce
fcea acum fusese repetat de cteva ori nainte.
Trebuie s stau de vorb cu dumneata.
Pi, sunt cam ocupat, pe moment.
Art spre trapa deschis spre santin, n care femeia avusese noroc s nu
cad din neatenie, i spre sculele pe care le lsase mprtiate pe o crp,
lng oglinda pupei.
De aproape un ceas m tot plimb pe-aici, cutnd vasul sta. Nu va dura
mult. M numesc Graciela Rivers i voiam
Uite ce e, domnioar Rivers, o ntrerupse brbatul, ridicnd minile. Eu
sunt, de fapt Ai citit despre mine n ziare, aa-i?
Femeia ncuviin din cap.
Ei bine, nainte de a-mi spune povestea dumitale, trebuie s afli c nu
eti prima persoan care vine aici sau care face rost de numrul meu de telefon
i m sun. Aa c i voi spune i dumitale ceea ce le-am spus i celorlali. Nu
am nevoie de nicio slujb. Prin urmare, dac intenionai s m angajezi sau s
m pui s te ajut n vreun fel, mi pare ru, dar nu pot. Nu m intereseaz
genul sta de activitate.
Femeia nu spunea nimic, aa c McCaleb simi o und de compasiune
pentru ea, exact cum i se ntmplase i n cazul celorlali care veniser aici.
Uite, dac vrei, i pot recomanda vreo doi detectivi particulari. Oameni
pricepui, care fac treab bun i nu te jecmnesc de bani.
Se duse lng pupa, i lu ochelarii de soare pe care uitase s i-i pun
cnd plecase la plimbare i i-i aez pe nas, n semn c, acum, conversaia
luase sfrit. Numai c gestul i cuvintele nu o impresionar deloc pe femeie.
n articolul din ziar scria c eti priceput i c nu poi suferi ca cineva s
plece nemulumit de la dumneata.
McCaleb i vr minile n buzunare i ridic din umeri.
Trebuie s nu uii ceva. Niciodat n-am fost singur. Am avut n spate
parteneri, echipele laboratorului, n fine, tot biroul. E cu totul altceva dect un
tip care acioneaz pe cont propriu. Probabil c, nici dac a vrea, tot nu te -a
putea ajuta.
Femeia aprob dnd din cap, iar McCaleb crezu c, n sfrit, se fcuse
neles, aa c ntre vederea avea s ia sfrit. ncepu s se gndeasc la
supapa de la unul dintre motoarele brcii, pe care i propusese s o
nlocuiasc n weekend.
Se nelase ns.
Eu cred c m poi ajuta, insist femeia. Poate, n felul sta, te vei ajuta
i pe dumneata, cine tie?!
N-am nevoie de bani. M descurc perfect.
Nu la bani m refeream.
nainte de a-i rspunde, o privi cte va clipe.
Nu-mi dau seama la ce faci aluzie, spuse McCaleb, pe un ton exasperat,
dar nu te pot ajuta. Nu mai lucrez n poliie i nici nu m-am fcut detectiv
particular. Ar fi ilegal dac m-a comporta ca i cum a fi n bran sau dac
a lua bani, fr o autorizaie legal. Dac ai citit articolele din ziare, atunci tii
ce-am pit. N-am voie nici mcar s ofez.
Art spre parcarea de dincolo de docuri i spre tunel.
Vezi maina aia mpachetat asemeni unui cadou de Crciun? E a mea.
St acolo pn cnd doctorul mi va permite s conduc din nou. Ce fel de
detectiv a mai fi, n cazul acesta? Ar nsemna s merg cu autobuzul.
Femeia i ignor obieciile, privindu-l cu o expresie hotrt, care l scotea
din srite. Habar n-avea cum s-o dea jos de pe barc, mai repede.
M duc s-i aduc numele celor dou persoane despre care i-am vorbit.
Acestea fiind zise, intr n salon, nchiznd ua dup el. Avea nevoie de
aceast idee de separare. Se ndrept ctre sertarele biroului i ncepu s i
caute agenda de telefon. Nemaitrebuindu-i de atta vreme, nici nu mai tia pe
unde era. Aruncnd o privire spre u, o vzu pe tip ducndu-se spre pupa i
rezemndu-se de copastie.
Geamul de la u avea un strat reflector, aa c femeia nu putea s-i dea
seama c era studiat. Avu din nou senzaia c o cunotea de undeva, aa c
ncerca s-i aminteasc unde o mai vzuse. I se prea foarte interesant. Ochi
cprui migdalai, deopotriv triti i tinuitori. Se gndea c i va aminti
imediat dac fcuser deja cunotin sau doar o zrise din ntmplare.
Degeaba. Privirea i alunec instinctiv spre mini, n cutarea unei verighete.
Nimic. Niciun inel. Avusese dreptate n privina nclmintei. Purta nite
sandale cu tocuri nalte, din plut. Unghiile de la picioare erau vopsite cu oj
roz, contrastnd puternic cu pielea neted i bronzat. Se ntreba dac aa
arta tot timpul sau dac nu se mbrcase astfel, pentru a-l ademeni s
accepte slujba.
Gsi agenda telefonic n al doilea sertar i cut repede numele de care
avea nevoie: Jack Lavelle i Tom Kimball. Le scrise numerele de telefon pe un
pliant vechi i deschise ua glisant. Cnd iei afar, pe punte, femeia tocmai
i deschidea geanta.
Uite, aici sunt dou nume, zise McCaleb, fluturnd hrtia. Lavelle e
pensionar i a lucrat la LAPD, iar Kimball a fost la birou. Am colaborat cu
amndoi, aa c te asigur c oricare dintre ei poate face treab bun. Nu uita
s specifici c de la mine ai referina. Indiferent pe care l vei alege, se va ocupa
de problem cu mult atenie.
Femeia nu primi hrtia. n schimb, scoase din geant o fotografie i i-o
ntinse. McCaleb o lu, fr s se gndeasc. i ddu seama c fcuse o mare
greeal. inea n mn fotografia unei femei, care surdea privind cum un
bieel sufla n lumnrile tortului de la aniversarea zilei de natere. McCaleb
numr apte lumnrele. Iniial, crezu c era o fotografie de-a lui Rivers, cnd
era mai tnr.
Pe urm, ns, i ddu seama c nu era ea. Femeia din poz avea faa mai
rotund i buze mai subiri. Nici nu era la fel de frumoas ca Graciela Rivers,
dei amndou aveau ochi mari i cprui. Privirea femeii din fotografie nu avea
aceeai intensitate ca cea a femeii care l studia acum.
E sora ta?
Da. i fiul ei.
i care?
Care, ce?
Care dintre ei a murit?
ntrebarea se dovedi a fi a doua greeal, care l atrase i mai adnc n
capcan. i ddu seama din clipa n care o rosti c ar fi trebuit s insiste ca
femeie s ia numele celor doi detectivi particulari i s plece.
Sora mea. Gloria-Torres. Noi i spuneam Glory. sta e fiul ei, Raymond.
McCaleb ncuviin din cap, ntinzndu-i fotografia, dar femeia nu o lu.
tia c atepta s o ntrebe ce se ntmplase de fapt, dar era decis s pun
frn.
Uite ce e, nu ine, zise brbatul, n cele din urm. tiu ce faci, dar cu
mine nu merge.
Asta nseamn c n-ai pic de mil?
McCaleb ovia, simind cum clocotete de furie.
Sunt un om capabil de compasiune. Ai citit ce scria n ziare, aa c tii ce
mi s-a ntmplat. De la compasiune mi s-au tras toate.
nghii cu dificultate, ncercnd s scape de nodul din gt i de senzaia
aceea de ru. tia c fiina din faa lui era mistuit de amrciuni oribile.
McCaleb ntlnise sute de oameni ca ea. Oameni de lng care persoanele dragi
fuseser smulse fr nicio raiune. Fr arestri, fr condamnri, fr
pucrie. Unii rmneau marcai pentru totdeauna, viaa lor fiind irevocabil
schimbat. Suflete pierdute. Graciela Rivers fcea parte din aceast categorie.
Precis aa era, altfel nu l-ar fi cutat tocmai aici. McCaleb tia c, indiferent ce
i-ar fi spus ea sau orict de mult s-ar fi nfuriat el, Graciela Rivers nu merita s
treac prin necazurile de care avusese i el parte.
Ei bine, spuse brbatul, pur i simplu nu pot face asta. mi pare ru.
O lu de bra, ca i cum ar fi vrut s-o conduc spre treptele debarcaderului.
Avea pielea cald. Sub catifelarea exterioar, simi muchii puternici. i ntinse
din nou fotografia, dar femeia refuz n continuare s o ia.
Mai privete-o mcar o dat, pe urm plec. Spune-mi dac nu simi i
altceva?
McCaleb scutur din cap, micnd anemic din mn, ca i cum ar fi vrut
s-i dea de neles c imaginea din poz nu-i spunea nimic.
Am fost agent FBI, n-am fcut spiritism.
i fcu totui pe plac i ridic fotografia n dreptul ochilor, privind-o cu
atenie. Femeia i bieelul preau fericii. Era o aniversare. apte lumnrele.
McCaleb i aminti c prinii lui erau nc mpreun, cnd mplinise apte ani.
Dar n-a mai durat mult, dup aceea. Privirea i era reinut mai mult de ctre
copil. Se ntreba cum se va descurca biatul acum, fr mam.
mi pare ru, domnioar Rivers, dar nu pot face nimic pentru dumneata.
Ei, acum iei fotografia napoi?
Mai am o dublur. tii cum se face, dou la un pre de o bucat. M-am
gndit c poate vrei s-o pstrezi pe asta.
Pentru prima oar de la nceputul discuiei, simi ce va ciudat, dar nu-i
ddea seama ce putea fi. Se uit mai bine la Graciela Rivers i avu senzaia c,
dac mai fcea un pas, dac punea ntrebarea esenial, avea s fie atras n
plasa jocului.
Dar nu se putea abine.
De ce s o in, dac tot nu te pot ajuta?
Graciela Rivers zmbi cu un aer trist.
Fiindc ea este femeia care i-a salvat viaa. M-am gndit de mai multe
ori c poate vrei s-i aduci aminte de felul cum arta.
Pentru cteva momente, se holb la ea, fr a o vedea de fapt. Privea
undeva n luntrul lui, repetnd n gnd cele auzite i ncercnd s
deslueasc sensul cuvintelor ei.
Ce vrei s spui?
Att reui s ntrebe. Avea senzaia c pierdea controlul asupra discuiei,
femeia prelund conducerea. Sentimentul ciudat dinainte l stpnea din ce n
ce mai mult. Nu mai avea scpare.
Graciela Rivers ntinse mna, dar nu spre fotografie, ci spre el. i puse
palma pe pieptul brbatului, lsnd-o s alunece pe cma, n timp ce-i
pipia custura groas a cicatricei de dedesubt.
McCaleb nu o opri. ncremenise, fr a avea nicio reacie.
Inima ta a fost a surorii mele. Ea i-a salvat viaa.

Vedea monitorul cu coada ochiului. Imaginea de pe ecran era granuloas, n


nuane de alb i negru; inima semna cu o fantom cu contururi mictoare,
iar niturile i capsele care sigilau vasele de snge artau ca nite alice negre
nfipte n pieptul lui.
E-aproape gata, zise o voce.
Era Bonnie Fox. Ca de obicei, calm, ncurajatoare, profesional. Curnd
vzu linia erpuitoare a cateterului intrnd n cmpul de raze X al monitorului,
urmrind traiectoria arterei i intrnd n inim. nchise ochii. Ura smucitura
aceea, despre care medicii spuneau c n-ar trebui s-o simi, dar pe care tu o
sesizai din plin.
n regul, n-ar trebui s simi asta.
Exact.
Nu vorbi.
Pe urm, iat-o. Ca o smucitur delicat la captul undiei, cnd petele
nghite momeala. Deschise ochii i vzu linia cateterului, subire ca o undi,
nfipt n continuare n inim.
n regul, am ajuns, zise Bonnie. Acum, ieim. Te-ai descurcat bine,
Terry.
Simi c l bate amical pe umr, dar nu putu ntoarce capul. Scoaser
cateterul i i lipir un pansament cu tifon pe incizia de la gt. i dezlegar
propteaua cu care i meninuser capul ntr-o poziie att de inconfortabil, aa
c ncet-ncet i ndrept gtul, ncercnd s-i maseze muchii amorii. Pe
urm, deasupra lui se ivi faa zmbitoare a doctoriei Bonnie Fox.
Cum te simi?
Nu m pot plnge. Mai ales c s-a terminat.
Ne vedem un pic mai ncolo. Vreau s verific analizele de snge i s
trimit esutul la laborator.
Vreau s discutm ce va.
S-a fcut. Ne vedem imediat.
Peste cteva minute, dou asistente mpingeau spre lift, din sala de
cateterism, patul cu rotile pe care era ntins McCaleb. Nu suferea s fie tratat
ca un invalid. Putea foarte bine s mearg pe picioarele lui, dar nu-i ddeau
voie. Dup o biopsie la inim, pacientul trebuie s rmn la orizontal.
Spitalele au ntotdeauna regulile lor, dar Cedars-Sinai parc exagera mai ru
dect oricare.
l coborr la etajul ase, la secia de cardiologie. Pe holul din aripa de est,
trecu prin dreptul saloanelor unde erau norocoii i cei aflai n ateptare
pacienii care cptaser o inim nou sau mai ateptau nc operaia de
transplant. Trecur pe lng o camer unde, privind pe ua ntredeschis,
McCaleb vzu pe pat un biat, cu trupul legat prin tuburi de un aparat de
inim-plmni artificiali. Un brbat n costum edea pe scaun, cu ochii pironii
ctre copil, dar parc fr s-l vad aievea. McCaleb ntoarse privirea. tia
deznodmntul. Biatul intrase n criz de timp. Aparatul nu-l putea ine n
via la infinit. Dup care, brbatul n costum tatl, presupunea McCaleb
avea s se uite fix la un sicriu, exact cu aceeai expresie de acum.
Ajunseser la salonul lui. l mutar de pe targ pe pat i l lsar singur. Se
pregti s atepte. tia din experien c puteau trece i ase ore pn ca Fox
s-i fac apariia, n funcie de rapiditatea cu care erau efectuate analizele de
snge n laborator i de momentul n care doctoria lua rezultatele.
Venise pregtit. Vechea geant de piele n care i cra cndva computerul i
nenumratele dosare cu cazurile la care lucra era ndesat acum cu numere
vechi de reviste, pe care le pstrase pentru internarea n spital.
*
Dup dou ore i jumtate, Bonnie Fox intr pe u. McCaleb puse jos
exemplarul din Boat Restoration, din care citise pn atunci.
Ohoho, a fost rapid.
La laborator merge greu. Cum te simi?
Parc mi-a stat cineva cu talpa pe gt vreo cteva ceasuri. Ai fost deja la
laborator?
Exact.
i cum au ieit analizele?
Par bune toate. Niciun fel de respingere, toate nivelurile sunt normale.
Sunt foarte mulumit. S-ar putea ca peste o sptmn s i scdem doza de
prednison.
n timp ce vorbea, doctoria ntinse fiele cu rezultatele analizelor pe masa
de lng pat, comparnd din nou datele. Se referea la combinaia savant de
medicamente pe care McCaleb le nghiea n fiecare diminea i sear. Ultima
oar cnd le numrase, constatase c lua optsprezece pastile dimineaa i nc
aisprezece seara. n dulpiorul de doctorii de pe barc nici nu ncpeau attea
cutii. Trebuia s foloseasc unul dintre compartimentele de depozitare de la
cabina din fa.
Bun, zise brbatul. M-am sturat de brbierit trei ore pe zi.
Fox mpturi foile i lu mapa de pe mas. Parcurse rapid cu privirea lista
de ntrebri la care pacientul trebuia s rspund la fiecare nou internare.
Niciun pic de febr?
Nu, nimic.
Diaree?
Nici.
tia de la venicele ntrebri pe aceeai tem c febra i diareea erau
simptomele gemene ale respingerii de organe, i lua temperatura cel puin de
dou ori pe zi, la fel ca i tensiunea arterial i pulsul.
Toate semnele vitale sunt n regul. Ia apleac-te un pic.
Doctoria puse mapa pe mas. Cu un stetoscop, pe care l nclzi nti cu
ajutorul respiraiei, i ascult inima n trei locuri diferite, pe spinare. Apoi,
McCaleb se lungi pe spate i doctoria l ascult la piept, li lu i pulsul,
punndu-i dou degete pe gt, n timp ce se uita la ceasul de la mn. Sttea
foarte aproape de el. Folosea un parfum de flori de portocale, pe care McCaleb
l asociase ntotdeauna cu doamnele mai n vrst. Or, Bonnie Fox nu fcea
parte din aceast categorie, i ridic privirea pentru a-i studia chipul, n timp
ce doctoria se uita la ceas.
i se ntmpl s te mai ntrebi dac ar trebui s facem toate astea?
ntreb pacientul.
Nu vorbi.
n cele din urm, i mut degetele la ncheietura minii, lundu-i pulsul i
n acest punct. Dup aceea, trase cordonul de tensiune de pe perete, i-l fix pe
bra i i lu tensiunea, totul ntr-o perfect tcere.
Bun, zise doctoria, cnd termin.
Bun, zise i brbatul.
Dac trebuie s facem ce?
Era tipic pentru ea s continue un crmpei de conversaie ntrerupt. Rar i
se ntmpl s uite ceva ce i spunea McCaleb. Bonnie Fox era o femeie
mignon, cam de aceeai vrst cu pacientul ei. Avea prul scurt, ncrunit
nainte de vreme. Halatul alb, de spital, i venea aproape pn la glezne, fiindc
fusese croit pentru o persoan ceva mai nalt. Broderia buzunarului de la
piept reprezenta conturul sistemului cardio-pulmonar, specialitatea lui Bonnie
n calitate de chirurg. n toate ntlnirile lor, aborda mereu acelai aer
profesional. Era plin de ncredere i de solicitudine, o combinaie rar ntlnit
la medici, aa cum avusese ocazia s constate McCaleb, mai ales n ultimii trei
ani. i rspundea i el cu aceeai ncredere i solicitudine. O plcea i se baza
pe ea. Undeva, n cele mai tainice gnduri, existase cndva o ezitare cnd se
gndea la eventualitatea de a-i da viaa pe mna unei femei. Sentimentul se
risipi ns repede, lsndu-i loc unuia de vinovie. Cnd veni vremea pentru
transplant, faa zmbitoare a doctoriei i rmsese n minte, n timp ce era
anesteziat i adormit nainte de operaie. Nu avusese atunci nici cea mai mic
ezitare. i tot aceeai fa l ntmpinase cnd revenise pe lume, cu o nou
inim.
McCaleb era contient de faptul c n cele opt sptmni care trecuser de
la transplant nu se ivise nicio hib care s-i zdruncine ncrederea n Bonnie.
De trei ani, de cnd pise prima oar n cabinetul doctoriei Fox, ntre ei se
stabilise o legtur profund, care trecea dincolo de domeniul profe sional. Erau
buni prieteni, acum, sau oricum aa credea McCaleb. Luaser masa mpreun
de cteva ori i avuseser nenumrate discuii pe tot felul de teme, de la
donarea genetic la procesele lui O.J. Simpson McCaleb ctigase un pariu
de o sut de dolari: era vorba despre primul verdict, cnd credina
nestrmutat n sistemul de justiie o orbise, mpiedicnd-o s vad i
realitile rasiale ale cazului. La al doilea proces, n-a mai vrut s parieze cu el.
Indiferent de subiect, n majoritatea situaiilor McCaleb obinuia s se
situeze pe o poziie contrar, fiindc i plcea s se nfrunte cu ea. Fox i
urmrea acum ntrebarea, cu o expresie din care reieea c era gata pentru o
nou confruntare.
Dac ar trebui s facem asta, zise brbatul, micndu-i mna dintr-o
parte n cealalt, ca i cum ar fi vrut s indice tot spitalul. Adic, s scoatem
organe, s punem altele n loc. Uneori, m simt ca un Frankenstein modern, cu
tot felul de buci de la alii vrte prin mine.
Hai s nu fim aa de dramatici. O bucat, de la alt persoan, att.
Dar e bucata esenial, nu crezi? tii, cnd eram la FBI trebuia s ne
calificm anual la tir. nelegi cum, trgeam la int. Iar cea mai sigur
variant de a trece testul era s tragi n inim. Cercurile din jurul inimii, pe
intele alea, valoreaz mai mult dect capul. Se cheam inelul zece. Cel mai
mare punctaj.
Pi, iar am ajuns la vechea discuie despre de-ce-s-facem-pe-
Dumnezeu? Credeam c am depit faza asta.
Doctoria scutur din cap, zmbi i l privi lung cteva secunde. Zmbetul i
se terse pn la urm de pe fa.
De fapt, ce nu merge?
Nu tiu. Cred c m simt vinovat.
De ce, c trieti?
Nu-mi dau seama.
Nu fi ridicol. Am mai trecut noi i prin chestia asta. N-am vreme de vina
supravieuitorului. Uite, opiunile sunt astea. E foarte simplu. ntr-o parte e
viaa, iar n cealalt, moartea. O mare decizie. Unde intr vinovia aici?
McCaleb ridic minile, n semn c se preda. Doctoria Fox se pricepea
ntotdeauna s plaseze ideile n cel mai clar context cu putin.
Tipic, pe cuvnt, zise Bonnie, refuznd s-l lase n pace. Te tot plimbi pe-
aici de vreo doi ani, ateptnd s apar o inim i lipsind puin s ratezi
totul, iar acum te ntrebi dac am fcut bine c i-am dat-o. Ce te deranjeaz,
de fapt, Terry? N-am timp s m ciondnesc cu tine.
McCaleb o privea lung. Femeia asta nvase s-i citeasc toate gndurile. O
calitate pe care o aveau cei mai buni ageni federali i poliiti. ovind iniial,
brbatul se decise s spun ce gndea:
Cred c a vrea s aflu de ce nu mi-ai spus c femeia a crei inim o port
a fost ucis.
Fusese luat prin surprindere. I se vedea pe fa ct de mult o ocase
aceast afirmaie.
Ucis? Ce vrei s spui?
A fost ucis.
Cum?
Nu tiu exact. A fost prins n mijlocul unui jaf dintr-un magazin din
Valley. mpucat n cap. A murit, iar eu i-am luat inima.
Nu ar trebui s tii nimic despre donator. Cum ai aflat chestia asta?
Sora ei m-a vizitat duminic. Mi-a povestit totul Cumva situaia se
schimb, nu crezi?
Fox se aez pe patul de spital i se aplec spre McCaleb. Pe chip i se
aternuse o expresie grav.
Unu la mn, habar n-am de unde provine inima ta. Noi, medicii, nu
tim ast niciodat. A venit prin BOPRA. Nu ni s-a spus dect c exist
disponibil un organ ale crui probe de snge se potrivesc cu un primitor aflat
n capul listei, la noi. sta erai tu. tii cum lucreaz BOPRA. Ai urmrit filmul
n perioada ta de pregtire. Informaiile pe care le primim sunt limitate, fiindc
este mai bine aa. i-am spus exact ce am tiut noi. Persoan de sex feminin,
douzeci i ase de ani, dac mi-aduc aminte. Sntate perfect, formul
sanguin perfect, donatoare perfect. Asta e tot.
mi pare ru, atunci. Am crezut c ai tiut tot i c n-ai vrut s-mi spui.
N-am tiut. Noi n-am tiut. Prin urmare, dac noi n-am tiut de la cine i
de unde provine inima, cum de sora ei tie la cine i unde a ajuns? Cum de te -
a gsit? Poate c e doar o nscenare
Nu.
De unde tii?
Dintr-un articol publicat n ediia de duminic, din Times, la rubrica Ce
s-a ntmplat cu Acolo scrie c am cptat inima pe nou februarie i c a
trebuit s atept mult timp, fiindc am o grup sanguin mai rar. Femeia a
citit chestia asta i a pus informaiile cap la cap. E limpede, tia data cnd i-a
murit sora, tia c inima ei a fost donat i c avea o grup sanguin mai rar.
E asistent medical la Holy Cross i i -a dat seama c este vorba despre mine.
Asta tot nu nseamn c inima surorii ei este la tine
Are i scrisoarea mea.
Ce scrisoare?
Aia pe care o scriu toi, dup aceea. Mulumirile anonime pe care le
trimii familiei donatorului. Scrisoarea pe care o expediaz spitalul. A mea este
la acea femeie. M-am uitat bine i e a mea. in minte ce-am scris acolo.
Aa ce va nu e permis, Terry. i tipa ce vrea? Bani?
Nu, nu vrea bani. Nu pricepi? Vrea s aflu cine i-a omort sora. Poliia nu
a reuit s finalizeze cazul. Au trecut dou luni deja i nicio arestare. tie c se
vor lsa pgubai. Pe urm, vede povestea asta cu mine n ziar i afl cu ce m
ocupam nainte, la FBI. Se gndete c, dac acum port inima surorii ei, poate
reuesc s fac mai mult dect sunt n stare poliitii. O or s-a plimbat,
duminic, prin portul San Pedro, ca s-mi gseasc barca. Nu tia dect
numele vasului. Aa c a venit s m caute.
Ce cneal! D-mi numele femeii i voi
Nu. Nu vreau s-i faci nimic. Gndete-te, dac ai fi n locul ei i i-ai fi
iubit sora, ai face exact ca ea.
Fox se ridic de pe pat, foarte surprins.
Sper c nu te gndeti s faci ce i-a cerut.
Rostise cuvintele pe un ton imperativ, cum fac doctorii cnd le interzic
pacienilor ceva. McCaleb nu-i rspunse, ceea ce n sine constituia un rspuns.
Din nou, pe chipul lui Fox se aternuse o expresie de furie.
Uite ce e. Starea sntii nu-i permite s faci aa ceva. N-au trecut nici
aizeci de zile de la transplantul de cord, i te gndeti s faci pe detectivul?
Da, ns doar m gndesc, clar? I-am spus c m voi gndi. Att. Cunosc
riscurile. i tiu, de asemenea, c nu mai sunt agent FBI, ceea ce ar fi
nsemnat cu totul altceva.
Fox i ncruci braele la piept, furioas.
Nici s nu te gndeti s faci asta. Ca doctor care te are n grij, i
interzic categoric aa ce va.
Apoi, ns, vocea i se mai ndulci:
Terry, trebuie s respeci darul care i s-a fcut aceast a doua ans.
Bine, dar respectul sta are dou aspecte. Fr inima ei, acum a fi fost
mort. i sunt dator. Asta nseamn
Nu i datorezi ei i nici familiei ei nimic mai mult dect scrisoarea aceea
de mulumire. Atta tot. Tot moart rmnea, indiferent dac inima ei ajungea
la tine sau la altcineva. Greeti n aceast privin.
Ddu din cap, n semn c i nelegea punctul de vedere, ceea ce nu
nsemna ns c era de acord. tia perfect c nu tot ceea ce pare logic din
punct de vedere raional poate fi acceptabil pe plan emoional. Fox i citise
gndurile.
Ce voiai s spui?
Nu mai tiu exact. Doar c m gndeam c, dac mi va fi dat s aflu
vreodat ce s-a ntmplat, voi descoperi c a fost un accident. Aa mi-am tot
spus. i aa, de altfel, i se spune la edinele de orientare i pregtire. Chiar i
tu, cnd am nceput tratamentul, mi-ai zis acelai lucru: c n 99 dintre cazuri
e vorba despre un accident, care a provocat o ran fatal la cap. Altfel spus,
omul acela are un accident de main sau cade pe scri ori se rstoarn cu
motocicleta. Situaia mea e, ns, alta. Perspectiva se schimb complet.
Bine, bine, vd c repei deja acelai lucru. De ce crezi c, n cazul tu,
situaia e alta? Inima e doar un organ o pomp biologic. Nu conteaz cum a
murit posesorul.
Dac s-ar fi produs un accident, mi-ar fi fost mult mai uor s m mpac
cu ideea. n toat perioada aceea de ateptare, cnd tiam c un om va trebui
s moar pentru ca eu s mai pot tri, ncercam s m conving c avea s fie
doar un accident. i asta fiindc ideea de accident presupune o fatalitate sau
ceva de genul sta. O crim ns implic intenia de a face ru. Nu este ceva
aleatoriu. nseamn c beneficiez de pe urma unei ticloii, or tocmai de aceea
perspectiva se schimb complet.
Fox pstr tcerea cte va momente. i vr minile n buzunarele laterale
ale halatului. McCaleb se gndea c poate ncepea i femeia, n sfrit, s -i
neleag punctul de vedere.
Cam asta a nsemnat viaa mea pn acum, adug brbatul, ncetior.
Am cutat s descopr autorii diverselor ticloii. Asta a fost meseria mea. i
am avut rezultate bune, numai c pn la urm n-am mai putut face fa.
Slujba pe care o aveam a ajuns s m doboare. Cred ba nu, tiu c din
cauza meseriei m-am mbolnvit de inim. Dar acum e ca i cum nimic din
toate astea nu s-ar fi produs vreodat, fiindc, uite-m aici, sunt ca nou, cu
inima asta nou, am o nou via, aceast a doua ans despre care pomeneai,
or singurul motiv pentru care m bucur de asta e pentru c un nemernic a
svrit o fapt oribil.
Rsufl adnc, nainte de a continua:
Femeia aceea a intrat n magazin ca s cumpere o ciocolat pentru
putiul ei i de-aici i s-a tras moartea nelegi, nu tiu cum s-i explic, dar e
cu totul altceva.
Nu eti prea explicit, s tii.
Mi-e greu s formulez totul n cuvinte, aa cum a vrea. tiu doar ce
simt. Pentru mine, totul e foarte limpede i logic.
Fox prea c se resemnase.
Uite ce e, tiu c vei vrea s o ajui pe doamna care a venit la tine. Dar
nu eti nc pregtit. Oricum, n niciun caz din punct de vedere fizic. Iar din
punct de vedere emoional, dup ce am ascultat tot ce mi-ai spus, nu cred c
eti apt s investighezi nici mcar un accident de main. Mai ii minte ce i-
am spus despre echilibrul dintre sntatea fizic i cea psihic? Sunt ca dou
vase comunicante, care se alimenteaz reciproc. i m sperie gndul c tot
ceea ce se petrece acum n mintea ta va ajunge s i afecteze nsntoirea
fizic.
neleg.
Ba nu, nu cred c nelegi. Te joci cu propria via. Dac starea sntii
i se nrutete, dac ncepi s faci infecii sau s ai reacii de respingere, nu
vom mai putea s te salvm, Terry. Ateptm de aproape doi ani s gsim
inima pe care o ai acum. Ce-i nchipui tu, c dac pe asta de acum o
prpdeti o s mai facem rost de alta, care s aib aceeai grup sanguin ca
a ta?! Nici vorb. Exclus. Am un pacient, ntr-un salon pe acelai culoar cu
tine, care zace conectat la o mainrie, n ateptarea unei inimi care nu mai
vine odat. Puteai s fii i tu n aceeai situaie. Ai avut o ans unic. Nu-i
bate joc de ea!
Fox i puse mna pe piept, exact cum fcuse i Graciela Rivers, creia i
simea i acum cldura minii.
Refuz ce i-a cerut femeia aceea. Salveaz-i viaa, spunndu-i ei nu.

Luna semna cu un balon care plana pe cer, doar datorit nenumratelor


bee cu care ai fi zis c nite copii o mpingeau mereu n sus. Pdurea
catargelor de la zecile de ambarcaiuni cu pnze o susineau parc s nu cad.
McCaleb i plimb privirea pe cerul negru ca smoala, pn cnd astrul se
strecur n dosul unor nori, undeva deasupra Catalinei. Bun ascunztoare, se
gndi el, uitndu-se n jos, spre cana goal din mn. i amintea cu nostalgie
de vremurile n care obinuia s ad la prora, cu o bere rece i cu o igar.
Numai c fumatul constituise n mare msur cauza bolii, aa c se vzuse
nevoit s renune la acest viciu. Va trebui s mai atepte cteva luni pn cnd
medicaia se va reduce suficient, ct s permit un consum moderat de alcool.
Acum, ns, i o bere risca s i cauzeze o mahmureal fatal, cum spunea
Bonnie Fox.
McCaleb se ridic i intr n salonul ambarcaiunii. Se aez nti la mas,
dar se ridic repede, deschise televizorul i ncepu s schimbe canalele, fr s
perceap, de fapt, ce vedea. Pe urm, nchise televizorul i se duse s fac
ordine pe biroul cu hri, dar constat c nu-l interesa nici asta. ncepu s se
foiasc prin cabin, ncercnd s scape de gndurile care l obsedau. Degeaba,
nimic nu-i putea distrage atenia de la ceea ce l frmnta.
Cobor treptele i, strbtnd culoarul, intr n cabina de la prora. S coase
termometrul din dulpiorului pentru doctorii, l scutur i i-l vr sub limb.
Era un model clasic, fcut dintr-un tub de sticl. Termometrul electronic cu
afiaj digital, pe care l primise de la spital, sttea n cutia original, pe un raft
al dulpiorului de medicamente. Nu tia de ce, dar acest obiect ultramodern
nu-i inspira nicio ncredere.
Privindu-se n oglind, i descheie cmaa la gt i se uit atent la mica
tietur rmas de la biopsia fcut n acea diminea. N -avea nicio ans s
se vindece de tot. Fcuse attea biopsii, nct, atunci cnd pielea era pe
punctul de a se regenera complet, intervenea o nou incizie, pentru a sonda
inima prin arter. tia c i va rmne semn pentru totdeauna, exact cum se
ntmplase cu cicatricea de vreo treizeci de centimetri pe care o avea pe piept.
n timp ce se holba la propria imagine din oglind, gndul i zbur la tatl su.
i aminti de semnele permanente, de tatuajele de pe gtul btrnului.
Coordonatele unei lupte cu radiaiile, care nu fcuse dect s prelungeasc
inevitabilul.
Nu avea febr. Spl termometrul i l puse la loc, dup care lu din cui
tabelul cu valorile temperaturii i not pe foaie data i ora. n ultima coloan,
sub TEMPERATUR, trase din nou o liniu, ceea ce nsemna c n u survenise
nicio modificare.
Dup ce puse tabelul la loc, se aplec spre oglind s i vad ochii mai
bine. Erau verzi, cu nite pigmeni cenuii i un contur roiatic, ca o linie
frnt. Fcu un pas napoi i i scoase cmaa. Dei oglinda era mic, i
putea vedea totui cicatricea ca o funie roz-albicioas, groas, urt. Fcea
adesea acest lucru, ncercnd s-i dea seama cum era acum. i asta fiindc
nu se putea obinui cu felul n care arta corpul lui, dup operaie,
nempcndu-se nici azi cu ideea c l trdase iremediabil. Cardiomiopatie. Fox
i spusese c putea fi vorba despre un virus, care zcea de ani de zile ascuns n
pereii inimii, dezvoltndu-se imprevizibil la un moment dat, mai ales din cauza
stresului. Explicaia nu nsemna mare lucru pentru el. Nu constituia o
consolare pentru regretul c nu va mai fi niciodat ca nainte. Uneori, cnd se
privea aa n oglind, avea senzaia c vede un strin, o epav uman nfrnt
de via i rmas fragil pentru totdeauna.
Dup ce i trase la loc cmaa peste bust, intr n cabina-dormitor din fa
o ncpere de form triunghiular, care urmrea conturul brcii. Pe partea
dinspre babord, era o cuet dubl, iar pe latura de la tribord o serie de
compartimente de pstrat lucruri. Transformase cueta de jos n birou, iar pe
cea de deasupra o folosea pentru depozitarea cutiilor de carton pline cu dosare
vechi; de la serviciu. Pe fiecare cutie scria, lateral, denumirea investigaiei
respective, ca: POETUL, CODUL, ZODIACUL, LUNA PLIN i BREMMER. Pe
dou dintre cutii, se putea citi DIVERSE. McCaleb i copiase majoritatea
dosarelor nainte de a se pensiona. Era contrar regulamentului, dar oricum
nimeni nu-l oprise. Dosarele din cutii reprezentau diferite cazuri, deschise i
nchise. Unele erau att de voluminoase, nct ocupau o cutie ntreag, iar
altele, mai subiri, ncpeau laolalt n acelai spaiu. Nu-i ddea seama nici
el de ce copiase totul. De cnd ieise la pensie, nu umblase cu niciuna dintre
toate aceste cutii. Dar i se ntmplase de multe ori s viseze c va scrie o carte
sau poate chiar va continua investigaiile n unele cazuri rmase nesoluionate.
n principal, ns, i plcea pur i simplu ideea de a avea aceste dosare ca o
dovad concret a activitii depuse n acea parte a vieii.
McCaleb se aez la birou i aprinse veioza montat n perete. n momentul
acela, i czur ochii pe insigna FBI, pe care o purtase timp de 16 ani. Acum
era pus ntr-o caset transparent, prins n perete, deasupra mesei de lucru,
nghesuit alturi, sttea fotografia unei fete cu aparat dentar, care zmbea n
faa obiectivului. O luase cu muli ani n urm, dintr-un almanah. McCaleb se
ncrunt aducndu-i aminte de acele vremuri, dup care ntoarse privirea,
uitndu-se la lucrurile puse alandala pe birou.
Un morman de facturi i chitane, o cutie de acordeon plin de fie i
carnete medicale, un teanc de mape de carton, majoritatea goale, trei pliante de
reclam de la nite docuri plutitoare concurente i un manual de la Cabrillo
Marina, privind regulamentul i taxele de andocare. Carnetul de cecuri era
deschis i pregtit s intre n funciune, numai c lui McCaleb nu-i ardea de
nite treburi att de lumeti cum era achitarea facturilor. Acum, n niciun caz.
Nu avea astmpr, dar asta nu fiindc n-ar fi avut la ce s se gndeasc. Nu-i
ieeau din minte vizita fcut de Graciela Rivers i schimbarea subit pe care i-
o pricinuise.
Scormoni printre lucrurile de pe birou, pn ce gsi tietura din ziar, care o
fcuse pe femeia aceea s vin s-l caute. O citise n ziua n care apruse
publicaia i o decupase, dup care ncercase s nu se mai gndeasc la asta.
Imposibil, ns. Articolul pusese n micare o procesiune ntreag de victime
spre ambarcaiunea lui. Mama unei fete al crei cadavru fusese gsit mutilat
pe plaja din Redondo; prinii unui biat descoperit de poliie spnzurat ntr-
un apartament din West Hollywood. Un tnr a crui soie plecase ntr-o sear
la un club de pe Sunset Strip, dar nu se mai ntorsese niciodat acas. Toi
aceti oameni erau complet distrui i disperai, paralizai aproape de marea
suferin sufleteasc i de dezamgirea provocat de un Dumnezeu n care
crezuser i care n-ar fi trebuit s ngduie s se ntmple aa ce va. McCaleb
nu-i putea mngia, nu-i putea ajuta. Aa c le spusese s-i vad de treab.
Fusese de acord cu interviul din ziar, doar fiindc se simea dator fa de
reporter. Pe vremea cnd McCaleb lucra la FBI, Keisha Russell se purtase
ntotdeauna frumos cu el. Era genul de ziarist care i difuza informaii, fr
s cear mereu ceva n schimb. l vizitase n urm cu o lun, ca s-i
primeasc rsplata. Rspundea de rubrica din Times Ce s-a ntmplat cu
ntruct cu un an n urm scrisese un articol despre McCaleb care atepta s
apar o inim, acum, dup operaia de transplant, voia s reia subiectul i s l
reactualizeze. McCaleb intenionase s refuze propunerea, contient c
publicarea interviului risca s ntrerup existena anonim pe care o avea, ns
Russell i reamintise de toate momentele n care l ajutase fie nedifuznd
detalii despre o investigaie sau alta, fie scriind articole bine venite despre
diverse anchete, n funcie de ceea ce considera McCaleb c ar fi fost util.
Aadar, brbatul tia c nu avea de ales. Nu-i plcea s rmn dator.
n ziua operaiei, McCaleb vzuse n articolul publicat emblema oficial a
statutului su de dinainte. De obicei, rubrica le era rezervat unor foti
politicieni care dispruser de pe scena local sau unor persoane a cror faim
meteoric apusese demult. Din cnd n cnd, mai era prezentat i cte o
vedet TV deja rsuflat, care se apucase de afaceri imobiliare sau ncepuse s
picteze, susinnd c astfel i gsise adevrata vocaie.
Aa c despturi tietura din ziar i se apuc s citeasc.
O nou inim, adic un nou nceput pentru un fost agent FBI
de Keisha Russell
REDACTOR AL ZIARULUI TIMES
nainte, figura lui Terrell McCaleb devenise o imagine de rutin la
tirile de sear din Los Angeles, iar cuvintele lui i gseau spaiu
ntotdeauna n presa local. Rutina nu era ns ceva plcut pentru el
sau pentru ora.
Agent FBI, McCaleb a fost omul de diagnostic al Biroului n
anchetele referitoare la civa ucigai n serie, care au torturat oraul
Los Angeles i Coasta de Vest, n ultimul deceniu.
Membru al Departamentului de sprijin pentru investigaii, McCaleb
a contribuit la orientarea i focalizarea anchetelor desfurate de
poliia local. Comunicativ cu presa i ntotdeauna demn de a fi citat,
McCaleb a aprut adesea n faa telespectatorilor metod care a
deranjat uneori oficialitile locale, dar i pe superiorii si din
Quantico, Va.
Au trecut ns mai bine de doi ani de cnd McCaleb n-a mai aprut
n vizonii opiniei publice. Astzi, nu mai poart arm i nici insign de
poliist. Susine c nici mcar nu mai are vreun costum bleumarin tip
FBI.
Aproape tot timpul poart nite blue jeans jerpelii i un tricou
zdrenros inut n care meterete mereu la barca sa de pescuit, de
vreo 13 metri lungime, pe care a numit-o The Following Sea. Nscut n
Los Angeles, McCaleb, care a copilrit n Avalon, pe Insula Catalina din
apropiere, triete n prezent pe propriul vas dintr-un port din San
Pedro, dar plnuiete ca pn la urm s i ancoreze ambarcaiunea
n Avalon Harbor.
Aflat n convalescen dup o operaie de transplant de cord,
brbatul afirm c nici nu se mai gndete la ucigai n serie i
violatori.
n vrst de 46 de ani, McCaleb spune c i-a druit inima Biroului
medicii susin c stresul puternic a declanat dezvoltarea unui virus,
care a dus la slbirea aproape fatal a inimii originale dar c
atmosfera de la serviciu nu-i lipsete, de fapt.
Cnd treci prin aa ceva, te schimbi nu numai fizic, a spus
brbatul ntr-un interviu de sptmna trecut. Totul capt o nou
perspectiv. Zilele cnd lucram la FBI par dintr-un alt veac. Acum, voi
avea o nou via. Nu prea tiu exact ce voi face, dar nu sunt prea
ngrijorat din cauza asta. Voi gsi eu ceva.
McCaleb a fost la un pas de a rata noul nceput. ntruct are o
grup sanguin ce nu se ntlnete nici mcar la unu la sut din
populaie, a trebuit s atepte aproape doi ani pentru a i se gsi o
inim compatibil.
Ajunsese la captul puterilor, spunea doamna Bonnie Fox,
chirurgul care a efectuat transplantul. Dac ar fi trebuit s ateptm
mai mult, probabil c l-am fi pierdut sau ar fi fost prea slbit ca s mai
reziste unei operaii.
Dup numai opt sptmni, McCaleb a scpat de spital i este deja
activ fizic. Susine c doar arareori se mai gndete la analizele de
altdat, care i-au dat attea emoii.
Lista cazurilor rezolvate de fostul agent seamn cu un fel de Whos
Who al celebritilor macabre. Printre cazurile locale la care a lucrat se
numr ancheta Rondul de noapte i Poetul; de asemenea, a jucat
un rol-cheie n prinderea mai multor rufctori Ucigaul Codificat,
Sugrumtorul de pe Sunset Strip i Luther Hatch, care dup arestare a
fost poreclit Omul Cimitirelor, din cauza vizitelor frecvente pe care le
fcea la mormintele victimelor.
Timp de mai muli ani, McCaleb a fost profilator la secia din
Quantico a departamentului unde lucra. S-a specializat n cazurile de
pe Coasta de Vest, fiind trimis adesea la Los Angeles, pentru a ajuta
poliia local la desfurarea anchetelor. n cele din urm, conducerea
departamentului a decis s creeze un post satelit aici, i aa McCaleb a
revenit n oraul natal, Los Angeles, la birourile FBI din Westwood.
Acest transfer l-a apropiat i mai mult de o serie de investigaii n care
se solicita asistena FBI.
Din pcate, nu toate aciunile au fost ncununate de succes, aa c,
ntr-un final, stresul a nceput s-i spun cuvntul. McCaleb a suferit
un atac de cord, n timp ce ntr-o sear, trziu, lucra la birou. A fost
gsit de un paznic de noapte, care prin gestul su i-a salvat viaa.
Medicii au stabilit c McCaleb suferea de o cardiomiopatie avansat o
slbire a muchilor inimii i l-au trecut pe o list pentru operaie de
transplant. n timpul perioadei de ateptare, a fost pensionat pe caz de
boal.
A renunat la pagerul de serviciu, primind n schimb unul de la
spital, iar pe 9 februarie aparatul a sunat; era disponibil o inim de la
un donator cu aceeai grup sanguin. Dup o intervenie chirurgical
care a durat ase ore, efectuat la Centrul Medical Cedars-Sinai, inima
donatorului btea n pieptul lui McCaleb.
Brbatul nu tie exact ce va face cu noua sa via dect c va
merge la pescuit. A primit oferte de la foti ageni i poliiti, care i
propuneau s lucreze ca detectiv particular sau consultant n probleme
de securitate. Atenia ns i s-a concentrat pn acum asupra
restaurrii propriei brci de pescuit sportiv The Following Sea, o
ambarcaiune de douzeci de ani, motenit de la tatl sau. Barca
zcea deteriorat de ase ani, dar acum se bucur de toat atenia lui
McCaleb.
n momentul de fa m mulumesc s fac totul pe ndelete. Nu
prea m frmnt pentru ce va urma.
Nu are multe regrete, dar ca mai toi detectivii i pescarii, McCaleb
se vait c unii infractori au rmas neprini.
mi pare ru c n-am rezolvat toate cazurile. Nu puteam s sufr
cnd un rufctor scpa nepedepsit. i acum simt la fel.

Cteva momente, McCaleb studie fotografia care fusese publicat n ziar


mpreun cu articolul. Era un portret, fcut demult, care mai fusese folosit de
nenumrate ori, pe vremea cnd lucra la FBI. Se holba cu ndrzneal n
obiectivul aparatului de fotografiat.
Cnd venise s se documenteze pentru articol, Keisha Russell adusese i un
fotograf. Dar McCaleb nu a vrut s se lase pozat, spunndu-le s foloseasc
una dintre fotografiile mai vechi. Nu voia ca lumea s l vad aa cum arta
acum.
Nu nsemna, totui, c i-ai fi putut da seama c se schimbase prea mult,
doar dac l vedeai fr nimic pe piept. Slbise vreo 13 kilograme, dar asta nu
era ceva de ascuns. Ochii constituiau ns problema. i pierduser expresia
aceea sfredelitoare ca un glon. Or, asta nu voia McCaleb s se afle.
mpturi decupajul din ziar i l puse deoparte. Btu darabana pe birou,
cteva secunde, meditnd la diverse lucruri, dup care i ntoarse privirea
spre epua de metal de lng telefon, n care nfigea diversele bileele cu
nsemnri.

Pe vremea cnd era agent FBI, nutrea o furie nemrginit la adresa


oamenilor pe care i urmrea. Vzuse, de fiecare dat, la prima mn, ce
fuseser n stare s fac, aa c voia ca rufctorii s plteasc pentru
manifestrile oribile ale propriilor fantezii. Frdelegile soldate cu vrsare de
snge trebuia pltite tot cu snge. Acesta este motivul pentru care n
departamentul FBI specializat n soluionarea omuciderilor n serie agenii i
numeau munca treab de snge. Nu exista alt modalitate de a-i descrie mai
bine activitatea. Aa c l marca profund i l rodea, ori de cte ori cineva nu
pltea. Ori de cte ori cineva scpa nepedepsit.
Acum l frmnta ce se ntmplase cu Gloria Torres. El tria datorit faptul
c femeia pierise rpus de o fapt rea. Graciela i povestise totul. Gloria
murise doar fiindc i sttuse n cale cuiva, care voia s sparg casa de marcaj
dintr-un magazin. Un motiv simplu, stupid i sinistru de a muri. ntr-un fel,
McCaleb se simea parc vinovat i dator, totodat, fa de ea, fa de fiul ei,
fa de Graciela, ba chiar i fa de el nsui.

Lu receptorul i form numrul notat pe hrtie. Era trziu, dar nu voia s


mai amne, mai ales c acest telefon era ateptat. I se rspunse n oapt,
dup primul apel.
Domnioara Rivers?
Da.
Sunt Terry McCaleb. Ai fost pe la
Da.
Am nimerit ntr-un moment nepotrivit?
Nu.
Ei bine, atunci, uite ce e. Voiam s-i spun c m-am tot gndit i,
n fine, tiam c i-am promis s te sun indiferent de hotrrea pe care o voi
lua.
Da.
Ct speran doar n acest cuvnt! McCaleb era extrem de impresionat.
Aa, m-am gndit, deci, c cum s le spun, abilitile mele, cred
c dumneata aa le-ai numi, nu sunt potrivite pentru acest gen de infraciune.
Din cte mi-ai povestit despre sora dumitale, se pare c a fost vorba de un
hazard, care a avut n spate o motivaie financiar. Un jaf, altfel spus. Prin
urmare, e cu totul altceva dect genul de cazuri de care m-am ocupat, cnd
lucram la FBI m refer la infraciunile svrite n serie.
neleg.
Sperana dinainte ncepea s sngereze.
Nu, n-am spus c nu voi n fine, c nu m intereseaz acest caz. Am
sunat fiindc mine m voi duce la poliie ca s aflu care e stadiul
investigaiilor. Dar
Mulumesc.
Dar, spuneam, nu tiu ce voi putea rezolva. Asta ncercam s i explic.
Nu vreau s i faci iluzii dearte. Lucrurile de acest fel nu tiu, n fine.
neleg. Mulumesc fie doar i pentru intenia de a face asta. Nimeni
Bine, am s ncerc s m lmuresc un pic, zise brbatul, ntrerupnd-o.
Nu-i plcea s aud attea mulumiri. Nu tiu n ce msur voi putea obine
ajutorul sau colaborarea poliiei din L.A., dar voi face tot ce voi putea ca s
ajung la nite concluzii. i sunt dator surorii dumitale mcar cu atta lucru: s
ncerc s fac ce va.
Graciela tcea. McCaleb i spuse c avea nevoie s obin nite informaii
suplimentare despre sora ei, precum i numele detectivilor de la LAPD care se
ocupaser de caz. Discutar aa cam zece minute, iar dup ce brbatul i not
toate informaiile necesare ntr-un carneel, o tcere stnjenitoare se aternu
de-a lungul liniei telefonice.
Ei bine, spuse Terry, ntr-un final, cam asta a fost, cred, tot. Te mai sun
dac voi mai avea alte ntrebri ori dac apare ceva nou.
Mulumesc.
Am senzaia c eu ar trebui s-i mulumesc. M bucur c voi putea face
asta. Sper s fie i cu folos.
Oh, va fi. Ai inima n piept. Sora mea te va ghida.
Da, zise brbatul, ovind, fr s neleag nimic exact. Te sun cnd am
s pot.
Puse receptorul jos i se holb la telefon cteva momente, gndindu-se la
ultima replic a Gracielei. Pe urm, despturi din nou tietura din ziar. Se uit
la fotografia publicat, studiindu-i ochii mult vreme.
n cele din urm, mpturi extrasul din ziar i l ascunse sub nite hrtii de
pe birou. i ridic privirea spre fata cu aparat dentar i, dup cte va clipe,
ncuviin din cap. Dup aceea, stinse lumina.
4

Cnd McCaleb era angajat la FBI, agenii cu care lucra numeau aceast faz
tangoul ucigtor. Era vorba despre nite micri de mare finee, pe care
trebuia s le fac abil cu poliia local. Ce va ce inea de orgoliu personal i de
evenimentul teritorial. Sau, cum spune o vorb din btrni, fiecare dulu cu
ograda lui. Nu intri la vecini fr permisiunea lor.
Nu exist poliai de la omucideri care s nu aib un orgoliu personal foarte
sntos. E ca un fel de condiie indispensabil pentru o asemenea slujb. Ca
s faci o astfel de treab e necesar s tii, n adncul inimii tale, c eti fcut
pentru asta i c eti mai bun, mai iste, mai puternic, mai ru, mai iscusit i
mai rbdtor dect adversarul tu. Trebuie s fii convins, efectiv, c vei
nvinge. Iar, dac ai cumva vreun dubiu n aceast privin, mai bine s bai n
retragere i s te apuci de altceva tlhrii, patrule prin ora sau ceva de genul
sta.
Din pcate, orgoliul personal al celor de la omucideri era, uneori, att de
nemsurat, nct se ntmpla ca unii detectivi s extrapoleze concepia pe care
o aveau despre adversari i la cei de la care ateptau un ajutor colegi de
breasl, mai ales ageni FBI. Nu exist poliai de la omucideri, care s se fi
mpotmolit n rezolvarea vreunui caz complicat i care s accepte s i se spun
c, poate, altul mai ales un agent FBI din Quantico ar fi n stare s-l ajute
sau s se descurce mai bine dect el. McCaleb tia din experien c, atunci
cnd un poliai se d btut i pune un caz la conservare, n sinea lui omul
acela i dorete ca firele anchetei s nu mai fie preluate de altcineva, care,
gsind soluia, i-ar putea demonstra incapacitatea profesional. Ca agent FBI,
lui McCaleb nu i se ntmplase, aproape niciodat, s fie solicitat la vreun caz
sau s i se cear sfatul de ctre detectivul care rspundea de anchet. Aceast
opiune era ntotdeauna ideea efului. i asta fiindc efului nu-i psa de
orgolii rnite sau de jigniri. Pe acesta l interesau soluionarea cazurilor i
rapoartele statistice pozitive. Aa c se suna la FBI, McCaleb intra n aciune i
trebuia s danseze cu detectivul care rspundea de caz. Uneori, era un dans
lin, ca ntre doi parteneri care i armonizeaz paii. Dar, cel mai adesea, era
un tangou ucigtor. Te clci pe degetele de la picioare, te ofe nsai reciproc.
Nu o dat i se ntmplase lui McCaleb s suspecteze c detectivul cu care lucra
tinuia informaii sau jubila, cnd el nu reuea s se fac util n identificarea
suspectului sau n soluionarea cazului. Tot acest balet fcea parte din
porcriile meschine, la nivel teritorial, din lumea infraciunilor. Cteodat,
consideraia pentru victim sau familia acesteia nici nu se punea n balan.
Era ce va n plus. Sau nu exista deloc.
McCaleb era aproape convins c urma s aib un tangou ucigtor cu cei
de la LAPD. Nu conta c ajunseser ntr-un impas n investigaia cazului Gloria
Torres i c o mn de ajutor le-ar fi prins bine. Era o problem teritorial.
i, colac peste pupz, el nici nu mai lucra la FBI. Se ducea aadar acolo curat
ca lacrima, fr nicio legitimaie. Tot ce avea, cnd sosi mari dimineaa, la
apte i jumtate, la Secia de poliie West Valley, era o geant de piele i o
cutie cu gogoele. Se pregtea s danseze tangoul ucigtor fr muzic.
McCaleb alesese aceast or, tiind c majoritatea detectivilor ncepeau
devreme, pentru a termina tot devreme. Era momentul cnd avea cele mai
multe anse s i prind la birou pe cei doi care se ocupau de cazul Gloriei
Torres. Avea numele lor de la Graciela: Arrango i Walters. McCale b nu-i
cunotea, dar l tia pe comandantul lor, locotenent Dan Buskirk, care n urm
cu civa ani lucrase la cazul Ucigaul Codificat. Oricum, relaia lor era destul
de distant. McCaleb nu tia ce prere avea Buskirk despre el. Consider,
totui, c era preferabil s se conformeze protocolului i s nceap cu
comandantul, apoi, cum era de dorit, s ajung la Arrango i la Walters.
Secia West Valley se afla n Reseda, pe Owensmouth Street. Dup toate
aparenele, un loc cam ciudat pentru un sediu al poliiei. Majoritatea cldirilor,
n care-funcioneaz LAPD, sunt plasate n zone dure, unde e nevoie de atenie
sporit i de intervenia poliiei. De aceea, sediile poliiei sunt prevzute cu
ziduri de beton de o parte i de cealalt a intrrii, pentru a fi ferite de
eventualele tiruri lansate din mainile aflate n trafic. La West Valley, era ns
altfel. Niciun fel de barier. Cldirea poliiei se afla amplasat ntr-un cartier
rezidenial, cu atmosfer bucolic i oameni fr grija zilei de mine. Alturi se
aflau o bibliotec i un parc orenesc, iar n fa multe locuri de parcare.
Vizavi exista un ir de vile semnate San Fernando Valley.
Cobornd din taxi, McCaleb intr n hol, l salut degajat pe unul dintre
poliitii n uniform, de la ghieu, i se ndrept spre culoarul din stnga. Nu
vdea niciun fel de ezitare. tia c pe acolo se ajungea la biroul de detectivi,
ntruct majoritatea seciilor de poliie din ora erau compartimentate la fel.
Tipul n uniform nu ncercase s-l opreasc, or asta l ncuraj. S fi fost,
poate, cutia cu gogoi sau probabil faptul c avea nc mutr de poliai acea
atitudine ncreztoare a tipului care poart pistol i insign. Or, el nu avea aa
ceva n buzunar.
Dup ce intr n biroul detectivilor, ajunse la un alt ghieu. Lipindu-se de
peretele despritor i aplecndu-se n cealalt parte, zri n stnga i printr-
un geam lateral ncperea n care tia c ar fi trebuit s fie locotenentul.
Nimeni nuntru.
Ce dorii, v rog?
Se ndrept de spate i se uit spre poliistul tnr care venise la ghieu, de
la un birou din apropiere. Probabil vreun stagiar, care primise sarcina s se
ocupe de public. De obicei, pentru asemenea activiti se apela la persoane n
vrst, care locuiau n cartier i care se ofereau ca voluntari, sau relaiile cu
contribuabilii erau ncredinate, temporar, unor detectivi rnii ori mutai
disciplinar n alt sector.
Voiam s discut ce va cu locotenentul Buskirk. Nu-i aici?
E la edin, la sediul din Valley. Cu ce v-a putea ajuta?
Asta nsemna c Buskirk era n Van Nuys, la sediul comandamentului din
Valley. Prin urmare, planul iniial nu mai era aplicabil. Nu-i rmnea dect s-l
atepte pe Buskirk ori s plece i s revin mai trziu. Dar unde s se duc?
La Bibliotec? Nu era nicio cafenea prin apropiere, unde s i omoare timpul.
Se decise, aadar, s i ncerce norocul cu Arrango i Walters. Nu-i plcea
ideea s stea degeaba.
Dar Arrango i Walters de la omucideri sunt pe-aici?
Poliistul se uit la un panou de plastic fixat n perete, unde pe o coloan, n
stnga, erau nirate nite nume, n dreptul crora se aflau nite csue ce
trebuia bifate, n funcie de situaie, cu SEDIU i TEREN, la fel ca i cu
CONCEDIU i TRIBUNAL. n dreptul numelor Arrango i Walters nu era bifat
nimic.
Dai-mi voie s verific, zise poliistul. Cum v numii?
McCaleb, dar ei nu m cunosc. Spune-le c este n legtur cu cazul
Gloria Torres.
Poliistul se ntoarse la birou i aps trei taste pe telefon. Discuia cu
interlocutorul de la captul firului se purt n oapt, semn pentru McCaleb c
poliistul i dduse seama c omul din faa lui nu avea mutra specific.
Convorbirea se ncheie dup o jumtate de minut, iar poliistul nu se mai
sinchisi s se ridice de la birou.
Luai-o napoi, pe unde ai venit, pn n captul culoarului, prima ua
pe dreapta.
McCaleb ddu din cap, n semn c nelesese, i lu cutia cu gogoi de pe
marginea ghieului i urm instruciunile primite. n timp ce mergea pe culoar,
i puse geanta de piele sub bra, ca s poat deschide ua. Dar aceasta se
deschise nainte ca el sa pun mna pe clan. n faa lui se afla un brbat cu
cma alb i cravat. La subsuoar, ntr-un ham prins de umr, tipul avea
un revolver. Semn ru. Detectivii nu folosesc arma dect arareori, iar cei de la
omucideri i mai rar. Ori de cte ori vedea un detectiv de la omucideri cu ham
de umr, n loc de mult mai confortabilul toc de la betelie, McCaleb tia c are
de-a face cu un ego major. Puin mai lipsea ca oftatul su din rrunchi s se
aud pe tot culoarul.
Domnul McCaleb?
Eu sunt.
Eddie Arrango. Cu ce v pot ajuta? Tipul de la recepie mi-a zis c ai
venit n legtur cu Gloria Torres.
i ddur mna, dup ce McCaleb se czni s mute cutia cu gogoi sub
cellalt bra.
Exact.
Tipul era masiv, mai mult pe orizontal dect pe vertical. Mutr de latin,
cu o claie de pr negru ncrunit pe alocuri. Patruzeci i ceva de ani,
constituie solid, fr burt peste curea, ceea ce se potrivea bine cu hamul de
pe umr. Umplea tot cadrul uii, dar nu schia niciun gest de a-i pofti
musafirul n birou.
Am putea discuta undeva, linitii?
Ce s discutm?
Am de gnd s m ocup de uciderea acestei femei.
Gata cu baletul, se gndi McCaleb.
Ohoho, bravo, asta mai lipsea, zise Arrango.
Scutur din cap, agasat, privind n spate, dup care se uit din nou la
McCaleb.
n regul, hai s isprvim i cu asta. i dau zece minute, dup care te
expediez de-aici.
Se rsuci n loc, iar McCaleb intr n urma lui ntr-o ncpere ticsit de
birouri i detectivi. Unii ridicar privirea ctre intrus, dar majoritatea nici nu l
bgar n seam. Pocnind din degete, Arrango chem un detectiv, care lucra la
unul dintre birourile de la perete, n captul ncperii. Dei vorbea la telefon,
tipul, care auzise semnalul, ncuviin din cap i ridic un deget. Arrango l
conduse pe McCaleb ntr-o odaie alturat, unde se aflau o mas lipit de
perete i trei scaune. Ceva mai ngust dect o celul de nchisoare. Detectivul
nchise ua.
Ia loc. Vine imediat i partenerul meu.
McCaleb se aez pe scaunul din faa mesei. Asta nsemna c Arrango
putea alege locul din dreapta sau din stnga. McCaleb prefera s-l aib n
dreapta. Un fleac, de fapt, dar totodat o rutin pe care o respectase
ntotdeauna, pe vremea cnd fusese agent FBI. Plaseaz-i interlocutorul n
dreapta. n felul sta te va privi din stnga, folosindu-i acea parte a creierului
mai puin raional. Aflase pontul de la un psiholog de la Quantico, la nite
cursuri privind tehnicile de interogare i de hipnoz. McCaleb nu era sigur de
funcionalitatea metodei, ns prefera s aib toate avantajele, lucru absolut
esenial n relaia cu Arrango.
Vrei o gogoa? i ntreb McCaleb interlocutorul, cnd acesta se aez
n dreapta lui.
Nu, n-am chef de gogoile tale. Nu vreau dect s te cari mai repede i s
scap de tine. Sora ei te-a trimis, aa-i? Lucrezi pentru afurisita aia de soru-sa.
Ia s-i vd patalamaua. Ce-o fi apucat-o s arunce banii pe un
N-am autorizaie, dac la asta te referi.
Arrango btea darabana pe masa scrijelit, digernd informaia.
Dumnezeule, ce zpueal e aici. N-ar trebui s inem ua nchis.
Arrango era un actor prost. Rostise replica anost, ca i cum ar fi citit-o de
pe o hrtie lipit pe un perete. Se ridic n picioare, pentru a regla termostatul
de lng u. McCaleb tia c tipul tocmai pornise un casetofon i o camer
video, ascunse n dosul grtarului de aer condiionat.
nti, mi-ai spus c desfori o anchet privind uciderea Gloriei Torres,
corect?!
Pi, n-am nceput-o nc, de fapt. Am vrut s discut cu tine, ca apoi s
pornesc de la datele obinute astfel.
Dar lucrezi pentru sora victimei, aa-i?!
Graciela Rivers m-a rugat s m ocup de asta, da.
i nu ai licen de detectiv particular pentru statul California, corect?
Corect.
Ua se deschise, iar tipul cruia Arrango i fcuse semn ceva mai devreme
intr n camer. Fr s se ntoarc sau s se uite la partenerul lui, Arrango
ridic mna, cu degetele rsfirate, dndu-i de neles c nu trebuia s-l
ntrerup. Tipul, despre care McCaleb presupunea c era Walters, se rezem de
peretele de lng u, cu braele ncruciate la piept.
Domnule, eti contient de faptul c n acest stat a aciona ca detectiv
particular, dar fr autorizaia necesar, constituie o infraciune? Te-a putea
aresta pentru nclcarea legii chiar acum.
Este ilegal, ca s nu mai spunem i imoral, s iei bani ca s desfori o
investigaie privat fr s ai licen. Da, sunt perfect contient de asta.
Stai un pic! Vrei s spui c nu faci treaba asta pe bani?
Exact. O fac n calitate de prieten al familiei.
McCaleb ncepuse s se cam sature de toat aiureala asta i voia s treac
la subiect.
tii ce?! N-ai vrea s srim peste toate tmpeniile astea i s opreti
banda i camera video ca s putem sta de vorb doar cte va minute? Mai ales
c partenerul tu s-a rezemat de microfon. Nu se mai nregistreaz nimic.
Walters sri de lng termostat, exact cnd Arrango se ntorcea i constata
c McCaleb avusese dreptate.
De ce nu mi-ai spus? i zise Walters partenerului su.
Tac-i fleanca.
Hei, biei, luai o gogoa, spuse McCaleb. Am venit s v ajut.
Arrango se ntoarse ctre McCaleb, continund s fie furios.
De unde naiba i-ai dat seama de casetofon?
Fiindc aceeai regie funcioneaz la toate seciile de poliie din ora. i,
crede-m, am fost aproape n toate. Am lucrat la birou. De-aia tiu chestiile
astea.
La FBI?
Agent FBI, acum la pensie. Graciela Rivers este o cunotin de -a mea.
M-a rugat s m ocup de treaba asta i i-am promis c o voi ajuta.
Cum te cheam? ntreb Walters.
Era limpede c tipul ncerca s recupereze informaiile de care fusese privat
ct vorbise la telefon. McCaleb se ridic n picioare, ddur mna i se
prezent. Dennis Walters era mai tnr dect Arrango. Piele alb, aproape
palid, constituie zvelt. Hainele i erau largi, ceea ce te fcea s te gndeti c
slbise cam mult n ultima vreme. Nu purta revolver, cel puin nu la vedere.
Probabil c la birou i inea arma n serviet. Genul de poliist pe gustul lui
McCaleb. Spre deosebire de partenerul su, Walters tia c nu arma l face pe
om.
Eu te tiu, i spuse el lui McCaleb. Eti tipul de la omuciderile n serie.
Ce tot ndrugi acolo? ntreb Arrango.
Las c ai neles, ia cu profilurile criminalilor. Brigada de la crime n
serie. El e tipul pe care l trimiteau permanent aici, din moment ce majoritatea
scrntiilor miun prin zon. S-a ocupat de Sugrumtorul de pe Sunset Strip
i, ia s mai vedem, i de Ucigaul Codificat, individul la cu cimitirele, n fine,
destul de multe cazuri de-aici. Corect?
McCaleb ncuviin din cap. Walters pocni din degete.
Dar n-am citit despre tine de curnd? Ceva prin Slimes, aa-i?
Din nou, brbatul ddu din cap.
La rubrica Ce s-a ntmplat cu Acum dou duminici.
Exact. Ai suferit o operaie de transplant de cord?
McCaleb ncuviin din cap. tia c familiaritatea aducea cu sine o
atmosfer plcut. n cele din urm, aveau s treac i la treburile de serviciu.
Walters rmsese n picioare n spatele lui Arrango, dar McCaleb vzu c
privirea poliistului coborse spre cutia de pe mas.
Nu vrei o gogoa, detective? Mi-ar prea ru s le arunc. N-am nghiit
nimic de diminea, dar tot nu mi-ar plcea s le mnnc de unul singur.
Nu te refuz, spuse Walters.
Apropiindu-se de mas, acesta se uit. ngrijorat la partenerul lui. Arrango
mpietrise ca o statuie. Walters lu o gogoa glazurat. McCaleb i alese una
cu zahr, dup care Arrango sparse gheaa, i, dei codindu-se, lu o gogoa.
Mncar n tcere cteva momente, dup care McCaleb bg mna n hain i
scoase un teanc de erveele. Le arunc pe mas, de unde se servi fiecare.
Vaszic, aa pensie mic v dau ia la FBI de trebuie s mai faci i pe
detectivul particular? zise Walters, cu gura plin.
Nu sunt detectiv particular. Sora victimei e o cunotin de -a mea. Cum
v spuneam, nu sunt pltit pentru asta.
O cunotin? repet Arrango. E a doua oar cnd spui asta. Cum ai
ajuns s o ntlneti?
Locuiesc pe un vas, mai jos, n port. Ne-am ntlnit ntr-o zi, la cpitnie.
i plac brcile. Am fcut cunotin. Astfel a descoperit c am lucrat la FBI i
m-a rugat s vd care e situaia. Dar care-i problema?
McCaleb nu-i ddea seama ce l fcea s ascund adevrul, friznd
aproape minciuna. n afar de faptul c Arrango i fusese antipatic de la bun
nceput, simea c nu era bine s dezvluie adevrata legtur cu Gloria Torres
i Graciela Rivers.
Ei bine, domnule de la FBI, spuse Arrango, habar n-am ce i-a povestit
domnioara Rivers despre treaba asta, dar cert e c am avut de-a face cu
jefuirea unui magazin. Nici vorb de chestii gen Charlie Manson. Ted Bundy
sau Jeffrey Fucking Dahmer. Nicio scofal, s tii. E simplu ca bun ziua un
prlit amrt, cu masc pe fa i pistol n mn, care are suficient tupeu i
minte ct s i le foloseasc pentru a scoate un ban n plus. Nu e deloc ceea ce
erai obinuit s vezi, asta voiam s spun.
tiu i eu, zise McCaleb. Dar i-am promis s mai verific. De fapt, ce s-a
ntmplat de acum dou luni? M-am gndit c poate i vou, biei, v-ar prinde
bine dac ai trece din nou n revist toat povestea, mai ales c nu prea mai
avei timp, acum, s v ocupai i de asta.
Walters muc din momeal.
Echipa noastr s-a ocupat de patru cazuri de atunci i pn acum, iar
Eddie a fost la proces, la Van Nuys, n ultimele dou sptmni. Ct privete
cazul Torres, e
nc activ, spuse Arrango, ntrerupndu-i partenerul.
McCaleb se uit de la unul la cellalt.
Corect sigur.
i avem o regul: nu acceptm amatori n anchetarea cazurilor active.
Amatori?
N-ai insign, n-ai autorizaie de particular or, asta nseamn amator,
pentru mine.
McCaleb nu reacion la insult. Presupunea c Arrango i lua propriile
msuri. Aa c plus n continuare:
Astea-s reguli pe care le invoci doar atunci cnd i convine. Dar tim cu
toii c s-ar putea s am posibilitatea s v ajut. Ce trebuie s v fie clar e c
n-am venit aici ca s v iau caimacul. Nicidecum. ndat ce descopr ce va, vei
afla primii. Suspeci, indicii, orice. Totul va ajunge la voi. Nu vreau dect un
pic de cooperare, atta tot.
i sub ce form s fie aceast cooperare? ntreb Arrango. Cum zicea i
partenerul meu, care nu-i prea ine gura, suntem cam ocupai cu treburi
diverse.
Dai-mi o copie a dosarului crimei. De asemenea, orice band video de
care dispunei pe aceast tem. M pricep la scene de crim. A fost, ntr-un fel,
specialitatea mea. N-ar fi exclus s v pot ajuta n aceast privin. Facei-mi o
copie dup tot ce avei i ai scpat de mine.
Din ce spui reiese c presupui faptul c am dat-o-n bar. C rspunsul
zace acolo, n dosar, gata s neasc afar, sub ochii ti, pentru c tu eti
agent federal, iar agenii federali sunt mult mai detepi dect noi.
McCaleb rse i scutur din cap. ncepea s cread c ar fi fost mai bine s
se retrag de la bun nceput, de cnd l vzuse pe fanfaronul sta cu pistol. Se
resemn ns, hotrnd s mai ncerce o dat.
Nu, nu asta am vrut s spun. Nu-mi dau seama dac v-a scpat sau nu
ceva. Am lucrat de multe ori cu cei de la LAPD. Dac ar fi s pariez, a zice c
nu v-a scpat nimic. Tot ce vreau s spun este c i-am promis Gracielei Rivers
s mai verific o dat totul. Dar hai s v ntreb ceva: v sun des?
Cine, sora victimei?! Mult prea des. Sptmn de sptmn, i de
fiecare dat i spun acelai lucru. Nu au aprut suspeci, nici noi indicii.
Ateptai s se ntmple ceva, nu-i aa?! Ca s-i dea un nou imbold.
Poate.
Pi, uite o metod prin care s-ar putea s scpai de pislogeala femeii.
Dac vd ce-ai fcut i m duc pe urm la ea s-i spun c voi, biei, ai fcut
tot ce s-a putut, s-ar putea s v lase n pace. Pe mine o s m cread, fiindc
m cunoate.
Tceau amndoi.
n fond, ce-ai avea de pierdut? i zgndri McCaleb.
Orice cooperare de acest fel trebuie aprobat de eful nostru, zise
Arrango. Nu putem mpri copii ale dosarelor, n dreapta i-n stnga, dac el
nu ne d voie. De fapt, ai cam scrntit-o, frioare, venind aici. Trebuia s te fi
dus nti la el. tii cum sunt regulile jocului. N-ai respectat protocolul.
Am neles. L-am cutat nainte de a veni la voi, dar mi s-a spus c e la
sediul din Valley.
Mda, dar trebuie s revin n scurt timp, zise Arrango, uitndu-se la
ceas. tii ce, ziceai c te pricepi s interpretezi locul faptei, n general?
Sigur. Dac avei o band, mi-ar plcea s-o vd.
Arrango se uit la Walters i i fcu cu ochiul, dup care se uit din nou la
McCaleb.
Avem mai mult dect filmarea de la locul crimei. Avem chiar filmul
crimei, zise detectivul, mpingnd scaunul n spate i ridicndu-se n picioare.
Haide-ncoace i ia i gogoile alea cu tine.

Arrango deschise un sertar de la unul dintre birourile nghesuite n camera


principal i scoase o caset video. Pe urm, iei primul din ncperea brigzii
de la omucideri, urmat de ceilali doi, parcurse coridorul, intrnd apoi prin ua
care ddea n biroul detectivului ef. McCaleb nelese c se ndreptau spre
biroul lui Buskirk, unde n continuare nu era nimeni. i ls gogoile afar i
intr n camer, dup cei doi detectivi.
mpins ntr-un col al ncperii, se afla un fiet nalt de metal, pe rotile. Era
genul de dispozitiv folosit la orele de clas. Arrango deschise cele dou ui :
nuntru se afla un televizor cu videocasetofon. Porni aparatul i bg caseta n
player.
Bun, uit-te la asta i spune-ne ceva ce n-am observat deja. Pe urm,
poate i punem o pil la locotenent.
McCaleb se apropie, pn ajunse exact n faa televizorului. Arrango aps
pe butonul de pornire i, curnd, pe ecranul televizorului aprur nite
secvene alb-negru. McCaleb se uita la nite imagini filmate cu o camer de
supraveghere, fixat sus, ntr-un mic magazin. n cadru se afla zona din faa
tejghelei un galantar cu blat de sticl, plin de trabuce, aparate de fotografiat
de unic folosin, baterii i alte articole electronice. n partea de jos a
ecranului erau afiate data i ora.
Cadrul rmase gol cte va momente, dup care, n colul din stnga, jos,
apru cretetul ncrunit al vnztorului, aplecat peste casa de marcaj.
sta e proprietarul, Chan Ho Kang, zise Arrango, mpungnd n ecran cu
degetul i lsnd o amprent de grsime pe sticl. i triete ultimele secunde
pe acest pmnt.
Kang deschise sertraul de la cas. Rupse un fiic de monede de un sfert
de dolar, pe care le rsturn n compartimentul adecvat din sertra. Exact
cnd l nchidea, n cadru apru o femeie. O client. McCaleb o recunoscu
imediat, dup fotografia pe care Graciela Rivers i-o artase.
Gloria Torres zmbea, n timp ce se apropie de tejghea i puse dou tablete
de ciocolat pe blatul din sticl. Pe urm, ridic poeta, o deschise i i scoase
portofelul, n vreme ce domnul Kang apsa pe tastele casei de marcaj.
Gloria ridic privirea, cu banii n mn, cnd brusc o alt figur intr n
cadru. Era un brbat cu faa acoperit de o masc neagr de schi i mbrcat
cu un fel de combinezon negru. Se apropie din spate, fr ca Gloria s i simt
prezena. Tnra continua s zmbeasc. McCaleb se uit la contorul pentru
timp, vzu c arta 22:41:39, apoi privi din nou la ceea ce se ntmpla n
magazin. Se simea ciudat, urmrind aciunea care se desfura n aceast
tcere nefireasc, punctat de imagini alb-negru. Din spate, tipul cu masc de
schi puse mna dreapt pe umrul drept al Gloriei i, cu o micare continu a
minii stngi, i lipi de tmpl eava unui revolver. Fr nicio ezitare, aps pe
trgaci.
Bang-bang! fcu Arrango.
McCaleb simi o ghear n piept, n momentul n care glonul sfredeli
craniului Gloriei, iar o ploaie oribil de snge i ni din cap, acolo unde
glonul intrase i ieise din east.
Nici nu i-a dat seama ce s-a ntmplat cu ea, zise Walters, ncetior.
Gloria zvcni n fa, pe tejghea, apoi slt n spate, prbuindu-se peste
pistolar, care o prinse cu braul drept, peste piept. Fcnd un pas napoi i
innd-o pe Gloria n fa, ca pe un scut, ridic mna stng i trase n domnul
Kang, nimerindu-l undeva, n corp. Proprietarul magazinului se izbi violent de
zidul din spate, fiind propulsat n fa, zdrobind cu bustul sticla de deasupra
galantarului. Braele i zburar peste tejghea, n timp ce minile bjbiau dup
un suport de prindere, ca un alpinist care urc o stnc. n cele din urm,
degetele devenir inerte, iar trupul se prbui ca o crp pe podea, n spatele
galantarului.
Pistolarul i trase mna cu care o inuse n sus pe Gloria, iar corpul
acesteia alunec pe jos, bustul ieind din raza de aciune a camerei de luat
vederi. Pe ecran i rmaser doar mna, care parc pipia podeaua, i
picioarele. Criminalul se ndrept spre casa de marcaj, se aplec n fa, cu
iueal, pentru a se uita la domnul Kang. Acesta bjbia cu mna pe un raft de
sub tejghea, trgnd cu disperare, afar, nite teancuri de pungi maro.
Ucigaul l privi pur i simplu, pn ce braul lui Kang iei, n fine, la iveal, cu
un revolver negru ntre degete. Tipul cu masc de schi l mpuc, flegmatic,
drept n fa.
Aplecndu-se i mai mult peste tejghea, cu picioarele aproape n aer,
pistolarul nfac unul dintre gloane, care nise afar i czuse lng braul
lui Kang. Pe urm, se ridic, ntinse mna i lu bancnotele din sertarul
deschis al casei de marcaj. i ndrept privirea spre camera de supr aveghere.
Cu toat masca de pe fa, se deducea clar c tipul fcu cu ochiul spre obiectiv
i spuse ceva, dup care dispru repede din cadru, prin partea stng.
Culege de pe jos i celelalte dou gloane, zise Walters.
Camera video n-a avut sonor, aa-i? ntreb McCaleb.
Nu, rspunse Walters. Ce-o fi spus acolo numai el tie.
Magazinul are doar o camer video?
Da, numai una. Kang era zgrcit. Aa ni s-a spus.
ntre timp, criminalul mai trecu o dat prin colul ecranului, pregtindu-se
s ias din magazin.
Cu toat experiena attor ani de serviciu, McCaleb se holba acum, n gol.
La televizor, uluit de violena excesiv la care asistase. Dou viei spulberate,
pentru coninutul unui sertar dintr-o cas de marcaj.
N-o s vezi niciodat aa ce va la emisiunea Cele mai ndrgite casete
video din America, mormi Arrango.
McCaleb avusese de-a face ani la rnd cu poliai ca Arrango. Se purtau ca i
cum pe ei nu-i putea atinge niciodat nimic. Erau capabili s se uite la cele
mai oribile crime, fr s le piar pofta de glume. Chestia asta fcea parte din
instinctul de supravieuire. Poart-te i vorbete ca i cum pe tine nu te
afecteaz deloc, i vei avea un scut protector. Nu vei fi rnit.
Mai pot vedea caseta o dat? i rug McCaleb. Dar de data asta vrei s-o
punei la ralanti?
Stai un pic, zise Walters. Nu s-a terminat.
Cum, adic?
Bunul Samuel intr n scen cam acum.
Bunul Samuel?
Rostise numele cu un accent hispanic. Sam-well.
Da, n fine, bunul samaritean. n magazin intr un mexican care i
gsete i ncearc s le fie de ajutor. Pe femeie a reuit s o menin n via,
dar pentru Kang n-a mai putut face nimic. Pe urm, iese afar la telefonul
public din fa i d uite-l.
McCaleb se uit din nou la ecran. Afiajul arta ora 22:42:55, iar n cadru
apruse un brbat brunet, cu blugi i tricou nchise la culoare. Sttu iniial
cteva clipe n partea dreapt a ecranului, uitndu-se, probabil, la Gloria
Torres, dup care se duse la tejghea i se aplec s vad ce era pe jos, n
cealalt parte. Trupul lui Kang zcea pe podea, ntr-o balt de snge. Pe piept
i pe fa se vedeau dou rni adnci provocate de gloane. Avea ochii deschii
i nemicai. Era limpede c murise. Bunul samaritean se ntoarse spre Gloria,
ngenunche pe podea i, dup toate aparenele, se aplec peste bustul femeii,
care nu se vedea pe ecran. Dar, aproape imediat, se ridic i iei din cadru.
S-a dus printre rafturi, dup nite bandaje, spuse Arrango. I-a pus la cap
un tampon absorbant, ultraplus, fixat cu band adeziv.
Bunul samaritean se ntoarse lng Gloria, ocupndu-se de astuparea rnii.
Toate astea nu se vedeau, ns, pe ecran.
Imaginea tipului nu e prea bine prins pe banda video, zise Arrango.
Omul n-a fcut muli purici pe-acolo. Dup ce a sunat la salvare, i -a luat
tlpia.
N-a mai aprut ulterior?
Nu, nu. Am intervenit i la jurnalul TV, rugndu-l s se prezinte la
poliie, fiindc existau toate ansele ca el s fi observat ce va ce putea fi de folos
pentru bunul mers al anchetei. Degeaba. Tipul s-a e vaporat fr urm.
Straniu.
Cnd s-a ridicat n picioare, brbatul se afla cu spatele la camer. n timp
ce ieea din cadru, se uit n stnga, aa c pentru o fraciune de secund
profilul lui deveni vizibil. Avea musta neagr. Pe urm, a disprut complet.
Ce face acum? Sun la poliie? ntreb McCaleb.
Nou-unu-unu, zice Walters. A zis ambulana, i i -au fcut legtura la
Pompieri.
De ce tipul n-a vrut s se mai arate la fa, dup aceea?
Avem o teorie n privina asta, zise Arrango.
V deranjeaz dac mi-o spunei i mie?
Vocea de pe banda de la nou-unu-unu avea un accent latin, ncepu
Walters. Ne-am gndit c poate tipul era clandestin n ar. N-a vrut s se
arate de team c, dac ajungem s stm de vorb cu el, vom descoperi c nu
are acte n regul i l vom trimite pachet acas.
McCaleb aprob din cap. Era plauzibil, mai ales n L.A., unde existau sute
de mii de persoane aflate ilegal n ar i care se fereau de autoriti.
Am lipit anunuri prin cartierele mexicane i am fcut apeluri repetate pe
Canalul 34, continu Walters. I-am promis c nu va fi deportat, dac va veni s
ne povesteasc tot ce-a vzut acolo, dar degeaba, niciun efect. Cte nu se
ntmpl prin cartierele alea. Fir-ar s fie de treab, acolo, de unde provin
indivizii de genul lui, oamenii se tem mai mult de poliai dect de rufctori!
Mare pcat, spuse McCaleb. A ajuns la locul faptei att de repede, nct
probabil c a vzut maina pistolarului, poate chiar numrul de nmatriculare.
Posibil, ncuviin Walters. n fine, chiar dac a reinut numrul de
nmatriculare, nu s-a obosit s-l spun la telefon, aa c nu-l avem nregistrat
pe band. Ne-a descris, ce-i drept, maina, dar mai mult dect e vaziv o
main neagr, ca un camion. Dar a nchis telefonul, pn ca fata s apuce s-
l mai ntrebe de numrul de nmatriculare.
Mai vedem o dat caseta? ntreb McCaleb.
Sigur, de ce nu?! rspunse Arrango.
Derular banda. De data asta, privir totul n tcere; la faza cu
mpucturile, Arrango folosi butonul de ralanti. McCaleb nu-i dezlipea ochii
de pe criminal, de fiecare dat cnd acesta aprea n cadru. Dei masca i
ascundea expresia i trsturile, erau momente cnd ochii i se vedeau clar.
Nite ochi brutali, care nu spuneau nimic, n timp ce i mpuca pe cei doi.
Pelicula fiind alb-negru, nu se putea ghici culoarea ochilor.
Doamne, Doamne, zise McCaleb, la sfrit.
Arrango scoase caseta i nchise aparatul, dup care se ntoarse spre
McCaleb.
Bun, hai, spune-ne ceva. Tu eti specialistul. D-ne i nou o mn de
ajutor.
Sfidarea din glas era evident. Ori zici ceva, ori taci din gur. Reveniser la
chestiunea teritorial.
Va trebui s m mai gndesc, poate chiar s mai vd banda de cte va ori.
Bine, las, zise Arrango.
Un lucru pot s-i spun, ns, exclam McCaleb, uitndu-se doar la
Arrango. Crima asta n-a fost prima fapt de acest gen. Nicio ezitare, nicio
panic, micri rapide arma mnuit cu calm, prezena de spirit de a aduna
cartuele goale. nc un lucru, tipul mai fusese de ja n magazin. tia de
existena camerei de luat vederi de-aia i-a pus masca pe fa. Sigur, e-
adevrat c multe astfel de magazine au camere de supraveghere, numai c
aici criminalul a tiut exact unde s se uite. Or asta nseamn c mai fusese n
locul respectiv. Ori e din cartier, ori venise deja n recunoatere ceva mai
devreme.
Arrango zmbi foarte afectat, n timp ce Walters se uit a amndoi. Tocmai
se pregtea s spun ceva, cnd partenerul su ridic mna, fcndu-i semn
s tac. McCaleb nelese n acea clip c presupunerile sale erau corecte i
deja cunoscute de cei doi detectivi.
Ce? ntreb el.
Arrango i ridic minile, cu un gest ce voia s sugereze c nu mai era
nimic de spus.
Deocamdat, att, zise detectivul. Vorbim cu locotenentul i te anunm.
Ce-nseamn chestia asta? obiect McCaleb, pierzndu-i rbdarea. De ce
mi artai doar banda i vrei s ne oprim aici? Dai-mi mai multe informaii.
Poate reuesc s v ajut. Ce-ai avea de pierdut, m rog?
Oh, sunt convins c ne poi ajuta. Numai c nu putem lua singuri nicio
decizie. Las-ne s vorbim cu locotenentul, dup care te vom anuna.
i, acestea fiind zise, le fcu semn s ias din camer. O fraciune de
secund, McCaleb se gndi s nu plece, dar pn la urm renun la aceast
idee, care nu i se prea deloc grozav. Iei pe u, urmat de Arrango i Walters.
Cnd m vei suna?
Imediat ce vom ti ce putem face pentru tine, zise Arrango. Las-mi un
numr de telefon i te cutm.

McCaleb sttea afar, n faa sediului poliiei, ateptnd s apar taxiul.


Spumega de furie la gndul c l lsase pe Arrango s i fac mendrele. Tipii
de genul lui au obiceiul s te momeasc ntotdeauna cu ce va, ca apoi s-i
zboare de sub nas tentaia. Ca fost angajat FBI avusese de-a face mereu cu
indivizi ca Arrango de ambele pri ale legii.
Oricum, tot n-ar fi putut face nimic. De data asta, Arrango dictase regula
jocului. McCaleb nici nu se atepta, de fapt, ca detectivul s-l mai sune. tia c
va trebui, pn la urm, s telefoneze singur ca s afle rspunsul. Trebuia s
joace cum voia Arrango. McCaleb se decise s i dea rgaz pn a doua zi
diminea.
Cnd veni taxiul, brbatul se sui n spate, n dreptul oferului. Era o
modalitate de a evita orice conversaie. Verific numele de pe legitimaia prins
pe bordul mainii un patronim rusesc, imposibil de pronunat. Scoase
carneelul din geant i i ddu oferului adresa de la Sherman Market, din
Canoga Park. naintar spre nord, pe Reseda Boulevard, apoi spre vest, pe
Sherman Way, pn ajunser la mica prvlie de lng intersecia cu Winnetka
Avenue.
Taxiul opri n faa magazinului ce va banal, comun, cu multe afie colorate
lipite pe vitrin. Semna cu nenumrate alte magazine minimarket din ora.
Cu singurul amendament c se gsise cineva care s conchid c acesta merita
jefuit, chiar i cu preul uciderii a doi oameni. nainte de a cobor din main,
McCaleb studie anunurile din vitrine, din cauza crora nu se vedea aproape
nimic nuntru. Ajunse la concluzia c acesta i era motivul, probabil, pentru
care banditul alesese acest magazin. Din mainile care circulau pe strad nu
se observa nimic din ceea ce se petrecea n interiorul prvliei.
n cele din urm, deschise portiera i iei n strad. Fcu un pas spre
geamul de la ofer, spunndu-i acestuia s l atepte. Cnd intr n magazin,
auzi clinchetul unui clopoel, deasupra uii. Tejgheaua cu casa de marcaj, pe
care le vzuse pe video, erau amplasate aproape de peretele din spate, exact
vizavi de u. n spatele tejghelei, n picioare, sttea o btrn. Se holba
speriat la McCaleb. O asiatic, aa c McCaleb deduse imediat despre cine era
vorba.
Uitndu-se n jur, ca i cum n-ar fi intrai doar ca s se zgiasc prin
magazin, vzu raftul cu dulciuri, de unde alese o ciocolat Hershey, cum
vzuse cele dou tablete de pe banda video. Se duse la tejghea i puse ciocolata
jos, remarcnd c geamul de deasupra al galantarului era tot crpat.
Contientiz, subit, c se afla exact n locul unde sttuse i Gloria Torres, n
timp ce i zmbise domnului Kang. Cu o expresie ndurerat, McCaleb ridic
privirea spre btrn, dnd din cap.
Mai dorii ceva?
Nu, doar att.
Femeia marc preul n cas, iar brbatul i plti, studiindu-i micrile
ezitante. Btrna tia c acest client nu era din cartier i c nu mai fusese
niciodat pe-acolo. Era crispat, stare de care nu avea s mai scape, probabil,
niciodat.
Cnd femeia i ddu restul, McCaleb observ c ceasul pe care aceasta l
purta la mn avea o curea de cauciuc, lat i neagr, i un cadran mare. Era
un ceas brbtesc, care i micora i mai mult ncheietura firav i subire. Mai
vzuse ceasul sta undeva. Da, pe banda video, la mna lui Chan Ho Kang.
Fostul detectiv i aminti c imaginea se concentrase la un moment dat asupra
ceasului, cnd Kang, rnit deja, bjbia dup un punct de sprijin pe tejghea,
pentru ca apoi s se prvleasc pe podea.
Suntei doamna Kang? ntreb McCaleb.
Femeia ncet orice micare i se uit la brbat.
Da. Ne cunoatem, cumva?
Nu. Doar c am auzit ce s-a ntmplat aici, cu soul dumneavoastr.
mi pare sincer ru.
Btrna ddu din cap, n semn de recunotin.
Da, v mulumesc, dup care, ca i cum ar fi simit nevoia s dea o
explicaie pentru propriile suferine, adug: Singura modalitate de a evita rul
este s nu descui ua. Dar noi nu putem face asta. Trebuie s avem dever.
Veni rndul lui McCaleb s ncuviineze din cap. Asta i spusese, probabil,
soul ei cnd femeia se artase nelinitit de ideea de a avea un magazin, cu
vnzri pe bani pein, ntr-un ora dominat de violen.
Brbatul i mulumi i plec. Clopoelul de la u rsun din nou. Se sui n
taxi, studiind nc o dat faada prvliei. Nu gsea nicio logic. De ce tocmai
aici? Se gndea la banda video. Revedea n minte mna pistolarului nfcnd
banii, care nici nu fuseser, probabil, prea muli. McCaleb i dorea s afle mai
multe despre crim, s cunoasc mai multe detalii.
Privirea i se opri pe telefonul public montat pe zidul cldirii, n dreapta
vitrinei magazinului. Exact aparatul pe care l folosise, dup toate aparenele,
i bunul samaritean neidentificat. Se ntreba dac fuseser prelevate
amprentele, atunci cnd se constatase c tipul nu voia s se arate la fa.
Probabil c nu. Iar, acum, era deja prea trziu.
ncotro? ntreb oferul, cu un accent strin foarte pronunat.
McCaleb se aplec n fa, intenionnd s i dea omului o adres, dar se
rzgndi. Btu darabana pe dublura de plastic a scaunului din fa, reflectnd
intens.
Las aparatul pornit. Mai nti trebuie s dau nite telefoane.
Cobor din main i se duse spre telefonul public, scond din nou
carneelul. Cut un numr, alegnd s achite costul convorbirii cu cardul lui.
La captul firului, i se rspunse imediat.
Times, Russell.
Ai zis Times sau Slimes?
Ce glume suntem! Cine-i la telefon?
Keisha, sunt Terry McCaleb.
Hei, ce mai faci, omule?
Minunat. Voiam s-i mulumesc pentru articol. Trebuia s fi sunat mai
demult. Dar, oricum, a fost foarte reuit.
Ct gentilee. Nimeni nu m sun s-mi mulumeasc vreodat.
Ei bine, nu tiu dac e vorba numai de gentilee, aici, din moment ce te -
am sunat i pentru a-i cere o favoare. Ai computerul deschis?
Uite cum poi s strici plcerea omului! Da. Ce s-a ntmplat?
Pi, caut ce va, dar nu prea tiu de unde s ncep. Ai putea s m ajui?
Am nevoie de articole referitoare la un tlhar care mpuc oameni.
Keisha rdea.
Numai att?! spuse ziarista, amuzat. Pi, nu-i dai seama ci oameni
sunt mpucai n timpul jafurilor? Nu uita c aici suntem n L.A.
Da, tiu, am spus o tmpenie. n regul, ce-ar fi s mai adaugi i masc
de schi; i, poate, s limitezi cutarea la ultimul an i jumtate. Crezi c aa ne
mai apropiem de int?
Poate.
McCaleb auzi cnitul tastaturii: Keisha introducea datele, pentru a
efectua cutarea n arhiva de articole computerizat a ziarului. Folosind
cuvinte-cheie ca jaf masc de schi i mpucare putea obine lista tuturor
articolelor care conineau aceti termeni.
Ia zi, Terry, ce se mai ntmpl? Credeam c ai ieit la pensie.
Aa i este.
N-a prea zice. E ca pe vremuri. Faci nite investigaii?
Cam aa ce va. Verific ceva pentru o prieten, or tii i tu c LAPD tot
LAPD a rmas. Mai ales cnd nici legitimaie de poliai nu mai ai.
Dar despre ce e vorba?
Nu e subiect de tire, Keisha. Dac pn la urm va de veni totui
interesant, i promit c vei afla prima.
Keisha pufai exasperat.
Nu pot s sufr cnd mi se ntmpl chestii din astea. De ce s v ajut,
cnd nici nu m lsai mcar s decid dac informaia respectiv e tire sau
nu? Eu sunt ziarista, nu voi.
tiu, tiu. Am vrut, probabil, s spun c a prefera s pstrez totul
pentru mine, pn m voi lmuri despre ce este vorba. Pe urm, i povestesc i
ie. i promit, eti pe primul loc. Ei, ia spune, ai gsit ceva?
Da, zise femeia, bosumflat. ase rezultate n ultimele optsprezece luni.
ase? i ce sunt astea?
ase articole. i citesc titlurile i tu-mi spui dac vrei s deschid i
textul.
De acord.
Bine. S ncepem, atunci. Dou victime mpucate ntr-o tentativ de
jaf, pe urm mai avem Brbat mpucat i prdat la bancomat. Dup aceea,
Poliia cere ajutor n crima de la bancomat. Ia s mai vedem noi
urmtoarele trei par s se refere la acelai caz. Titlurile sunt Un proprietar de
magazin i o client mpucai ntr-un jaf, A doua victim decedeaz; lucra la
Times oh, la naiba, de chestia asta n-am auzit pn acum. Pe sta va trebui
s-l citesc i eu. Aa, ultimul este Poliia l caut pe bunul samaritean. Deci,
astea au fost cele ase articole.
McCaleb se gndi cteva clipe. ase articole, trei incidente diferite.
Ai putea s le deschizi pe primele trei i s mi le citeti, dac nu sunt
prea lungi?
De ce nu?!
Din nou, cnitul tastaturii. McCaleb rtcea cu privirea, la ntmplare,
undeva dincolo de taxi, pe Sherman Way. Era o strad cu patru benzi,
aglomerat chiar i seara. Se ntreba dac Arrango i Walters mai dibuiser i
ali martori, n afar de bunul samaritean, care s-l fi vzut pe pistolar
plecnd.
Apoi, McCaleb i arunc privirea spre trotuarul de vizavi; n parcarea unui
centru comercial, vzu un brbat ntr-o main. n acel moment, tipul ridic
un ziar n dreptul feei, iar McCaleb nu reui s-i vad trsturile. Se uit mai
atent la main. O marc strin, model vechi, ceea ce i scoase din minte
ideea c Arrango i dduse poate vreo codi. Keisha ncepu s citeasc
articolul afiat pe ecranul computerului.
Aa, vaszic, primul a fost publicat pe 8 octombrie, anul trecut. E foarte
scurt. Un brbat i o femeie, so i soie, au fost rnii prin mpucare, joi, de
ctre un tip care a vrut s-i jefuiasc, dar care a fost anihilat, trntit la pmnt
i imobilizat de ctre un grup de trectori, a anunat poliia din Inglewood.
Perechea se plimba pe jos pe Manchester Boulevard, la ora unsprezece, cnd s-
a apropiat un tip cu masc de schi pe fa
Tipul a fost prins?
Aici, aa scrie.
Bine, sri peste sta. Pe mine m intereseaz mai degrab cazurile
nesoluionate.
OK, urmtorul articol a fost publicat vineri, 24 ianuarie. Titlul e Brbat
mpucat i prdat la bancomat. Nu are semntur. Tot scurt e. Un brbat
din Lancaster, care scotea nite bani dintr-un bancomat, a fost mpucat
mortal, miercuri seara, n ceea ce efii poliiei din districtul Los Angeles au
numit o ucidere stupid. James Cordell, treizeci de ani, a fost mpucat o dat
n cap de ctre un agresor necunoscut, care a luat pe urm cei trei sute de
dolari, pe care victima tocmai i scosese din bancomat. Crima s-a produs pe la
ora zece seara, la o filial a Regional State Bank, pe Lancaster Road. Adjunctul
erifului, Jaye Winston, a spus c o parte din scena cu mpuctura a fost
nregistrat de camera de filmare a acestui ATM, imaginea nepermind totui
identificarea pistolarului. Pe banda video, se poate vedea doar c purta pe cap
o masc de schi tricotat. Totui, Winston a declarat c din imagini nu ar reiei
nicidecum c James Cordell ar fi opus rezisten sau ar fi refuzat cum va s i
dea banii agresorului. O crim svrit cu snge rece, a comentat Winston.
Individul sta a aprut, a mpucat victima i a luat banii. Un gest foarte crud
i brutal. Se vedea c individului puin i psa de gravitatea faptei. Nu -l
interesau dect banii. Cordell s-a prvlit n faa bancomatului bine luminat,
dar trupul i-a fost descoperit abia dup vreo cincisprezece minute, de ctre un
alt client. Medicii de la ambulan au constatat decesul la locul faptei. Aa, i
l-am citit i pe sta. Trecem la urmtorul?
Da, te-ascult.
McCaleb i notase n carneel cteva detalii din articol. Sublinie de trei ori
numele Winston. O cunotea pe Jaye Winston. Se gndea c aceasta va fi
dispus s-l ajute, mult mai mult dect Arrango i Walters. Jaye Winston nu
dansa tangoul uciga. McCaleb simea c gsise, n sfrit, o bre.
Keisha Russell ncepu s citeasc urmtorul articol:
OK, acelai lucru. Fr semntur. E scurt i a fost publicat peste dou
zile, fa de cel dinainte. Poliia a spus c nu exist suspeci n mpucarea
mortal a unui brbat din Lancaster, care scotea nite bani dintr-un
bancomat. Detectivul Jaye Winston a declarat c Departamentul de poliie
dorete s discute cu orice automobilist sau trector, care s -a aflat n zona
crimei, miercuri seara, i care e posibil s-l fi vzut pe agresor nainte sau
dup svrirea faptei. James Cordell, treizeci de ani, a fost mpucat o dat n
cap de ctre un tlhar, care purta pe fa o masc de schi. Victima a murit pe
loc. Trei sute de dolari au reprezentat mobilul crimei. Dei o parte din acest
incident grav a fost nregistrat pe band video de camera de filmare a
serviciului de paz al Regional State Bank, detectivii nu l-au putut identifica pe
suspect, din cauza mtii pe care o purta. Nu se poate s o fi purtat tot
timpul, a zis Winston. Unde s-a mai pomenit s mergi pe strad sau cu
maina, purtnd o masc pe fa?! Sunt convins c tipul a fost remarcat de
diveri martori, cu care noi, poliia, dorim s stm de vorb. Gata, am
terminat.
McCaleb nu-i luase notie de la acest ultim articol. Se gndea ns la ce
auzise, aa c pe moment nu avu nicio reacie.
Terry, mai eti pe fir?
Da, scuze.
i-a folosit ce va din ceea ce i-am citit?
Aa cred. Poate.
i tot nu vrei s-mi spui despre ce este vorba?
nc nu, Keisha, dar mersi. ie i voi spune prima.
nchise telefonul i scoase din buzunarul de la cma cartea de vizit pe
care i-o dduse Arrango. Se decise s-l sune. Avea un indiciu de la care putea
porni acum, indiferent dac LAPD coopera sau nu cu el. n timp ce atepta s i
rspund cineva la cellalt capt al firului, McCaleb privea la trotuarul de
vizavi. Maina cu tipul care citea ziarul dispruse.
La al aselea apel, cineva rspunse i i fcu legtura cu Arrango. McCaleb l
ntreb dac Buskirk revenise la serviciu.
Veti proaste, amigo. Da, locotenentul s-a ntors, dar nu vrea s i dm
materialele noastre.
Da, de ce? ntreb McCaleb, ncercnd s i ascund agasarea.
Pi, nu l-am ntrebat, dar cred c l-a scos din srite faptul c nu te-ai
dus nti la el. Exact cum i-am spus. Trebuia s fi respectat ierarhia.
Cam greu, din moment ce nu era acolo, azi-diminea. i, cum i-am
spus, de el am ntrebat la nceput. Nu i-ai spus sta?
Ba da. Cred c a venit prost dispus de la sediul central. S -o fi ales cu
vreun perdaf, pentru cine tie ce chestie, aa c s-a roit la mine. Aa se
ntmpl, uneori. i veri nervii pe la mai mic. Oricum, tii, ai noroc. i-am
artat toat treaba acolo, pe banda video. Mcar ai de unde porni. Nu trebuia
s-i fi fcut serviciul sta.
Halal pornire, ce s zic! tii, e uimitor cum, totui, se mai i rezolv cte
ceva, n ciuda birocraiei ucigtoare n care ne complcem. Am crezut c numai
la FBI se ntmpl aa ce va. Noi ajunsesem s l numim Biroul Federal de
Inerie Dar presupun c aa-i peste tot.
Hei, ia f bine i msoar-i cuvintele. Suntem stui de filosofii din astea
aiuristice. efu crede c eu te-am adus aici, i acum s-a suprat pe mine. Nu-
mi trebuie chestii din astea. Dac vrei s te dai cu capul de perei, treaba ta,
f-o, dar nu aici. Dispari, asta vreau.
Dispar, Arrango. Nu vei mai auzi de mine dect atunci cnd voi pune
mna pe ucigaul la. i-l aduc de guler i i-l pun n brae.
McCaleb tia c se grozvea degeaba, n faza n care se afla, aa c regret
aceste cuvinte. Dar, ncepnd din 9 februarie, constatase c nu mai avea
niciun pic de nelegere pentru proti i imbecili.
Ha-ha, corect, spuse Arrango, plin de sarcasm. Abia atept s-o vd i pe-
asta.
Brbatul i trnti telefonul n nas.
6

McCaleb ridic degetul, uitndu-se spre oferul de taxi, dup care mai ddu
un telefon. Se gndi, iniial, s o sune pe Jaye Winston, ns decise s mai
atepte. i telefon, n schimb, Gracielei Rivers, la numrul pe care i-l dduse,
de la camera de urgene din Holy Cross Medical Center. Femeia accept s ia
masa mpreun, dei nu era nc ora prnzului, iar McCaleb i explicase c nu
realizase cine tie ce, deocamdat. i spuse s l caute n sala de ateptare de la
spital, la ora unsprezece treizeci.
Spitalul era amplasat pe Mission Hills. n drum spre locul de ntlnire,
brbatul privi atent pe geamul mainii la nenumratele centre comerciale
ntinse pe sute de metri i staii de benzin.
Toate cunotinele lui despre Valley se datorau n exclusivitate cazurilor la
care lucrase. Acestea fuseser numeroase, majoritatea fiindu-i prezentate doar
pe hrtie, sub form de amprente, i pe band video imagini cu cadavre
azvrlite la marginea drumului sau pe povrniurile din mprejurimi. Ucigaul
Codificat atacase de patru ori n Valley, dup care dispruse ca un vis urt.
De unde eti, de la Poliie?
McCaleb ntoarse privirea i se uit n oglinda retrovizoare, unde ntlni
imaginea ochilor oferului.
Ce-ai zis?
Eti poliai?
Nu, nici vorb, scutur din cap McCaleb.
ncepu s priveasc din nou pe geam, n timp ce taxiul se cznea s urce o
pant. Trecur pe lng o femeie ce purta o pancart; cerea bani. O nou
victim ateptnd s fie din nou victimizat.

McCaleb edea n sala de ateptare, pe un scaun de plastic, vizavi de o


femeie bolnav i de soul ei. Femeia avea dureri interne i sttea cu braele
apsate peste abdomen. Soul era plin de solicitudine, ntrebnd-o tot timpul
cum se simte i ducndu-se des la ghieul de la internri, ca s afle cnd urma
s-i vin i ei rndul la consultaie. Dar, de dou ori, McCaleb l auzi
ntrebnd-o n oapt: Ce-o s le spui?
i, de fiecare dat, femeia ntorcea capul n alt parte.
La dousprezece fr un sfert, Graciela Rivers iei din camera de gard. i
suger s mearg direct la restaurantul spitalului, ntruct nu avea la
dispoziie dect un ceas. Pe brbat nu-l deranja, ntruct, dup operaia de
transplant, pentru el mncarea nu prea mai avea gust, reacie ce avea s
dispar, ns, cu timpul. Aa c, dac mnca la spital sau la Jozu on Melrose
era tot una. De cele mai multe ori, nici nu-i psa ce bga n gur, iar uneori
chiar uita s mnnce, pn ce l apuca durerea de cap i i ddea seama c i
este foame.
Restaurantul era aproape pustiu. Se aezar la o mas de lng una dintre
ferestre, care ddea spre o imens pajite verde ce nconjura o cruce mare alb.
E singura mea ans s mai vd lumina zilei, spuse Graciela. n camerele
de gard nu exist geamuri. Aa c ncerc, de fiecare dat, s m aez la
fereastr.
Da, neleg, zise McCaleb. Pe vremea cnd lucram n Quantico, aveam
birourile sub nivelul solului. n pivni. Nicio fereastr, venic umezeal, iar
iama drdiai de frig, cu toat nclzirea central. Nu vedeam soarele
niciodat. Dup o vreme, chestia asta ncepe s te marcheze negativ.
sta-i motivul pentru care te-ai mutat aici?
Nu, au fost alte cauze. Dar m-am gndit, ntr-adevr, c poate voi avea
parte i eu de o fereastr. M-am nelat. M-au bgat ntr-o debara, la ofieri.
Etajul aptesprezece, dar fr geamuri. Cred c de-aia mi place s locuiesc
acum pe barc. Vreau s simt cerul aproape.
Cum adic la ofieri?
Da, n departamentul format din ofieri superiori. E n Westwood. n
cldirea mare federal, lng cimitirul veteranilor.
Graciela ddu din cap, n semn c nelesese.
i chiar ai copilrit n Catalina, cum scrie n ziar?
Da, am stat acolo pn la aisprezece ani. Pe urm m-am mutat cu
mama n Chicago Ce ciudat, n toi anii aceia ct am locuit pe insul nu-mi
doream dect s scap de-acolo mai repede. Iar acum abia atept s m ntorc
pe insul.
Ce-o s faci acolo?
Nu tiu. Am un loc de ancorare, motenit de la tata. Poate, n fond, nici
n-o s trebuiasc s fac ce va. Voi sta la pescuit, cu burta la soare i cu berea
lng mine, zise brbatul, zmbindu-i.
Graciela i rspunse cu un surs.
Dac ai deja un loc de ancorat, de ce nu te duci acolo nc de acum?
Nu e gata barca. i nici eu, de altfel.
A fost barca tatlui tu?
Tot un detaliu aflat din ziar. McCaleb se gndea c fusese prea deschis cu
Keisha Russell. Nu-i plcea ca lumea s tie attea chestii despre el.
Da, a locuit pe ambarcaiunea asta, acolo, pe insul. Cnd a murit, mi-a
revenit mie. Am lsat-o la conservare, pe uscat, ani de-a rndul. Acum are
nevoie de o sumedenie de reparaii i mbuntiri.
Cine i-a dat numele sta? Tu sau el?
Tata.
Graciela se ncrunt, mijind ochii, de parc ar fi nghiit ceva acru.
De ce i-a spus The Following Sea, i nu pur i simplu Following Sea?
Articolul The nu prea are niciun sens nainte de Following Sea.
Ba da, are sens. Nu se refer la aciunea de a veni n urma mrii.
Sintagma the following sea sau a following sea nseamn altceva.
Da?! Ce anume?
Aici, cuvntul sea nu are neaprat sensul de mare sau ocean, ci acela de
val. Termenul e folosit frecvent n relatrile diferitelor ntreceri sportive de
surfing.
Da, exact, ai dreptate.
Bun. Ei, bine, a following sea este acel val de care trebuie s te fereti,
care se ridic amenintor n spatele unei ambarcaiuni, dar pe care nici nu-l
vezi venind. Te izbete din spate i mtur cu tine pe toat suprafaa apei. Te
scufund. Regula e c, pe o astfel de mare, trebuie s tii s te miti mai
repede dect valurile care vin din spate. S fii mereu n faa lor. Tata a numit
barca aa fiindc voia s-i aminteasc mereu acest lucru. tii cum e, ntorci
capul peste umr i priveti n spate. ntotdeauna mi spunea asta, cnd eram
mic. Ba chiar i cnd m-am mutat la ora.
La ora?
Da, cnd am plecat de pe insul. Mi-a zis s m feresc n permanen de
valul care vine din spate, indiferent dac sunt pe mare sau pe uscat.
Graciela zmbea.
Da, acum c am aflat care-i povestea, ncepe s-mi plac numele. i simi
lipsa tatlui tu?
McCaleb se mulumi doar s mite din cap, cu un gest ce echivala cu un
rspuns afirmativ. Dar atta tot. Conversaia alunec apoi spre alte subiecte,
n timp ce ei i mncau sandviurile comandate. McCaleb nu avusese nicio
intenie ca discuia s se centreze n jurul propriei persoane. Dup cteva
nghiituri, brbatul ncepu s o informeze despre prea puinele realizri din
acea diminea. Nu i spuse c vizionase pe o band video filmul nenorocirii,
dar i exprim convingerea c omorul Torres-Kang avea legtur cu cel puin
nc un astfel de incident. Se referea la jaful de la bancomat, soldat cu
mpucarea mortal a victimei, aa cum aflase din articolele pe care i le citise
la telefon Keisha Russell.
Ce vei face mai departe? l ntreb femeia.
Voi trage un pui de somn.
Graciela l privea mirat.
Da, sunt drmat de oboseal. N-am mai alergat att i nu mi-am mai
stors creierii aa de mult vreme. M duc la barca mea, s m odihnesc.
Mine, o iau de la capt.
mi pare ru.
Nu, n-are de ce s-i par ru. Aveai nevoie de o persoan care s aib
motivaia de a se implica n treaba asta. Ei bine, eu am aceast motivaie i
sunt implicat, numai c trebuie s-o iau ceva mai ncetior, mcar la nceput.
ntruct eti asistent medical, sunt convins c nelegi perfect.
Sigur. N-a vrea s i faci singur ru. Asta ar nsemna ca moartea lui
Glory s fie i mai
neleg.
Tcur cteva clipe, dup care McCaleb relu firul discuiei:
Ai avut dreptate n privina celor de la LAPD. Cred c tipii au pus
deocamdat cazul la conservare, ateptnd s se mai ntmple ceva probabil,
n ideea c tipul va ataca din nou. E limpede c nu lucreaz n prezent la acest
caz.
Graciela scutur din cap.
Da, nici nu lucreaz, dar nici nu vor s te lase pe tine s ncerci ceva.
Simplu ca bun ziua.
E o chestiune de teritoriu. Astea sunt regulile jocului.
Dar nu e vorba despre un joc, aici.
tiu.
McCaleb regreta c nu i alesese mai bine cuvintele.
Atunci, ce-i rmne de fcut?
Pi, mine diminea, proaspt i ferche, o voi aborda pe doamna erif
n privina celuilalt caz, cel despre care cred c ar avea o legtur cu problema
noastr. O cunosc, acolo, pe Jaye Winston, cu care am lucrat odat, demult, la
un caz. Am fcut treab bun amndoi, aa c sper s am ua deschis, n
fine, mcar s am mai mult succes dect la poliaii ia din L.A.
Graciela ddu din cap, dar, din pcate, nu se pricepea s-i ascund
dezamgirea care o stpnea.
Graciela, dac te ateptai cumva ca problema s se rezolve, aa cum ai
ntoarce cheia n broasc, s tii c n-ai fost deloc realist. Aa ce va se
ntmpl doar n filme. Or noi existm n realitate. i spun din experiena
attor ani petrecui n FBI c majoritatea cazurilor ncep s se lmureasc
atunci cnd nici nu te atepi cnd apare un detaliu mrunt i insignifiant,
cruia nu i-ai dat nicio importan la nceput. Dup aceea, lucrul mic i
nensemnat devine cheia ntregii probleme. Greu e pn dibuieti acel de taliu
capital.
tiu. tiu. M enerveaz doar faptul c nu s-a fcut mai mult pn
acum.
Da, cnd
Era s spun cnd sngele era proaspt.
Ce?
Nimic. Doar c, la fel ca la toate cazurile, cu ct trece mai mult timp, cu
att devine mai greu s gseti soluia.
McCaleb tia c Gracielei nu-i fcea bine s aud realitatea crud a
lucrurilor. Numai c voia s o tie pregtit i pentru eventualitatea unei
nereuite. Pe vremuri, ca agent federal avusese rezultate bune, dar asta nu
nsemna c fusese infailibil. i ddu seama, acum, c acceptnd s preia cazul
risca s i provoace o mare dezamgire Gracielei Rivers. Visul lui egoist de
ispire nu putea fi dect o nou doz dureroas de crud realitate pentru
Graciela.
Oamenilor lora nici nu le-a psat, zise femeia.
McCaleb i privea atent ochii pironii n pmnt. tia c se referise la
Arrango i Walters.
Ei bine, mie mi pas.
Terminar de mncat, n tcere. McCaleb i mpinse farfuria la o parte,
dup care i ntoarse privirea spre Graciela, care se uita pe fereastr, afar.
Chiar i aa, mbrcat n uniforma alb din poliester i cu prul strns la
spate, Graciela Rivers l impresiona profund. Avea un fel de tristee adnc, pe
care ar fi vrut s i-o aline. Se ntreba dac fusese aa i nainte ca sora ei s
moar. La majoritatea oamenilor, aa e te nati n felul sta, cu un aer trist,
pe care l ai de copil. Iar ntmplrile survenite ulterior n via nu fac dect s
accentueze acea tristee existent dintotdeauna, n sufletul lor.
Aici a murit?
Graciela ncuviin din cap, ntorcndu-i privirea spre McCaleb.
nti au dus-o la Northridge, unde au stabilizat-o, apoi au transferat-o
aici. Eram lng ea cnd i-au oprit aparatele care o ineau n via. I-am fost
alturi pn la capt.
McCaleb scutur din cap.
Ce greu i-o fi fost!
Aici, unde lucrez, la camera de gard, vd zilnic oameni murind. Glumim
apropo de asta, ca s mai scpm de stres, i zicem c indivizii care mor sub
ochii notri sunt Doi-D, adic Decedat i Defunct Dar, tii cum e, cnd e
vorba de o rud S-a isprvit cu orice glum.
Sub privirile lui McCaleb, care o studia cu atenie, Graciela se scutur
brusc de amintirile negre care o copleiser i, schimbnd viteza, trecu mai
departe, la alt subiect. Aa sunt unii oameni au capacitatea s bage n a
cincea i s scape neatini, demarnd n tromb.
Povestete-mi despre Gloria, zise brbatul.
La ce te referi?
Pi, de fapt, de-asta am i venit. Spune-mi diverse lucruri despre ea. mi
va fi de folos. Cu ct voi simi c sunt mai aproape de ea, cu att mi va fi mai
uor s rezolv cazul.
Graciela pstr tcerea cteva clipe, cu o grimas de om morocnos asta
fiindc se gndea cum s-i descrie sora n cuvinte aa puine.
Ai vreo buctrie, pe barca aia? ntreb femeia, n cele din urm.
McCaleb fu luat pe nepregtite.
Ce-ai zis?
O buctrie. Pe barc.
Mmm, e de fapt o cambuz, cum i spunem noi.
Bun, cambuz. Dar se poate gti o mncare adevrat acolo?
Sigur c da. Dar de ce m-ai ntrebat de barc?
Vrei s afli cum era sora mea?
Da.
Atunci, va trebui s i cunoti fiul. Tot ce a fost bun n sora mea i s-a
transmis lui Raymond. Dac l vezi, i va fi suficient.
McCaleb ncuviin ncet din cap, ncepnd s se dumireasc.
Ce-ar fi s vin cu Raymond la tine, pe barc, disear, i s mncm
mpreun?! I-am povestit deja despre tine i ambarcaiunea pe care locuieti.
Vrea s vad cum e acolo.
McCaleb reflect un moment, dup care zise:
tii ceva? Hai, mai bine, s ateptm pn mine. n felul sta, i voi
putea povesti i ce-am fcut la erif. Poate voi avea veti ceva mai bune.
Mine e perfect.
Nu-i nevoie s gteti. Pregtesc eu cina.
Poftim, ai ntors totul pe dos. Eu voiam s
tiu, tiu. Putem face i aa, ntr-o sear, la tine acas. Mine venii voi
la mine i m ocup eu de mas, OK?
OK, zise Graciela, ncruntat n continuare, dar dndu-i seama c nimic
nu-l putea ndupleca s renune la ideea lui fix. Bine, venim mine, ncheie
femeia, zmbind.

Circulaia nspre sud, pe Autostrada 405, era intens, aa c McCaleb


cobor din taxi, n portul San Pedro, abia dup ora dou. Cum n taxi nu era
aer condiionat, brbatul se alesese cu o uoar durere de cap, provocat de
combinaia de mirosuri de la gazele de eapament de pe osea i de la odoarea
personal a oferului.
Dup ce urc pe vas, McCaleb verific robotul telefonic i constat c nu
primise niciun mesaj, n afar de un apel, cnd persoana care sunase preferase
s nchid. Se simea cam demolat dup o asemenea zi, mai ales c n ultima
vreme nu i se mai ntmplase s fac atta micare. l dureau muchii de la
picioare i spatele. Cobor la prora i i lu temperatura, dar nu avea febr.
Tensiunea arterial i pulsul erau normale. Not totul pe foaia de observaie,
apoi se duse n cabin, se dezbrc i se vr n pat, fr s mai dea cuvertura
la o parte.
Cu toat epuizarea fizic, nu reuea s adoarm. Sttea lungit, cu capul pe
pern, dar perfect treaz. n minte i se nvlmeau tot felul de idei i imagini de
pe caseta video. Dup ce se chinui aa un ceas, se ridic i se duse n salon.
Pescui carneelul din sacoul pus pe sptarul unui scaun i ncepu s citeasc
notiele pe care le nsemnase mai devreme. Nu i srea nimic n ochi, dar se
simea ntr-un fel bine la gndul c rndurile acestea simbolizau nceputul
investigaiei.
Pe o pagin nou, not cteva impresii suplimentare despre banda video, la
fel ca i vreo dou ntrebri pe care voia neaprat s i le pun lui Jaye Winston
a doua zi. Presupunnd c detectivii care lucraser la aceste cazuri sesizaser
legtura dintre ele, voia s tie ct de solid era conexiunea i dac cei trei sute
de dolari luai de la James Cordell fuseser furai de la victim sau culei
direct de la bancomat.
Cnd constat c i se fcuse foame, puse carneelul deoparte. Se ridic,
btu trei albuuri, pe care le amestec bine cu nite sos Tabasco i salsa,
ntinznd apoi compoziia pe o felie prjit de pine alb. Dup ce muc de
dou ori din sandvi, mai adug nite Tabasco.
Cnd termin de fcut curat n buctrie, l cuprinse din nou oboseala, care
de data asta l dobor de-a binelea. tia c acum va putea dormi. Fcu rapid un
du, i lu din nou temperatura, apoi nenumratele medicamente. n oglind,
observ c i crescuse barba, ca i cum nu s-ar fi ras de dou zile, dei se
brbierise chiar n acea diminea. Acesta era un efect secundar al unuia
dintre medicamentele pe care le nghiea. Prednisonul previne reacia
organismului de respingere a organului, dar stimuleaz totodat i creterea
prului. Zmbi vzndu-i imaginea i se gndi c nu semna, de fapt, cu
Frankenstein, aa cum i spusese deunzi lui Bonnie Fox, ci cu un vrcolac.
ncepea s cam amestece montrii. Se duse la culcare.
Vis n nuane de alb i negru, aa cum i se ntmplase timpul dup
operaie. nainte nu fusese aa. Nu-i ddea seama care putea fi explicaia
acestui fapt. i spusese i doctoriei Fox, dar aceasta ridicase din umeri.
n visul de acum, se fcea c era n magazin, la tejghea, i i zmbea lui
Chan Ho Kang. Proprietarul magazinului i zmbi i el, dar morocnos, dup
care spuse ceva.
Ce-ai zis? ntreb McCaleb.
Nu o merii, repet domnul Kang.
McCaleb i cobor privirea spre cumprturile de pe tejghea, dar pn s
apuce s le vad, simi la tmpl un cerc rece de metal. Se rsuci brusc pe loc
i l vzu pe tipul mascat, cu revolverul n mn. McCaleb i ddu seama, cu
acea logic stranie a viselor, c, sub masc, tipul rnjea. Houl cobor arma i l
mpuc n piept, n al zecelea cerc cercul inimii. Glonul trecu prin McCaleb,
ca i cum acesta ar fi fost o int din hrtie. Dar, din cauza impactului, se trezi
propulsat n spate, apoi, ca la ralanti, ncepu s cad ncet de tot. Nu simea
nicio durere, ci doar un sentiment de mare uurare. n timp ce se lsa aa, n
jos, se uita la uciga. Recunoscu ochii, prin gurile mtii. Erau chiar ochii lui.
Pe urm, veni clipitul acela, cu subneles.
i cdea, cdea, n continuare.

McCaleb se trezi nainte de ivirea zorilor, din cauza zngnitului care


rsuna, undeva n deprtare, de la nite containere goale de marf, descrcate
de pe un vapor, n portul Los Angeles. Stnd lungii pe pat, cu ochii nchii, dar
perfect treaz, brbatul i imagina tot acest proces. Macaraua de care se legna
delicat un container de mrimea unei remorci de camion, ridicat de pe puntea
vasului i cobort apoi spre antierul naval; omul de la sol dnd semnalul de
coborre, dup care uriaa cutie de metal zburnd liber pe ultima poriune i
producnd o izbitur, ce bubuia cu un ecou ameitor, n toate danele din jur.
n viziunea lui McCaleb, omul de la sol rdea de fiecare dat.
Fir-ar mama voastr a dracului s fie!
Brbatul renun ntr-un final la ideea de a mai dormi i se ridic n capul
oaselor.
Era a treia oar, n ultima lun, cnd se ntmpl aa ce va.
Se uit la ceas i realiz c dormise peste zece ore. Se duse alene spre
partea din fa a ambarcaiunii i fcu un du. Dup ce se terse bine cu
prosopul, i lu temperatura, tensiunea i pulsul, plus pilulele i picturile
recomandate. Not totul pe foaia de observaie, dup care i scoase aparatul
de ras. Tocmai cnd se pregtea s i ntind pe fa spuma de brbierit, se
uit n oglind i trase o njurtur.
Se brbieri doar pe gt, ca s nu par nengrijit, dar n rest ls barba aa
cum era, ajungnd la concluzia c era ceva inuman s se rad de dou-trei ori
pe zi, pn la captul vieii, sau atta vreme ct mai trebuia s ia prednison.
La serviciu, nu ar fi avut voie s apar aa.
Dup ce se mbrc, i lu un pahar nalt cu suc de portocale, agenda
telefonic i telefonul portabil i iei pe punte, instalndu-se pe scaunul de
pescuit, tocmai cnd rsrea i soarele. ntre dou nghiituri de suc, se mai
uit o dat la ceas, ateptnd s se fac apte i un sfert, or, dup el, foarte
potrivit pentru a o suna pe Jaye Winston.
Birourile Departamentului de poliie specializat n omucideri se aflau la
Whittier, n cellalt capt la inutului. Detectivii aflai n acel sediu se ocupau
de toate crimele svrite n afara districtului Los Angeles, precum i n
diferitele orae cu care departamentul avea contract pentru a le furniza diverse
servicii privind aplicarea legii. Unul dintre aceste orae era i Palmdale, unde
fusese ucis James Cordell.
ntruct sediul acestui departament de poliie era att de departe, McCaleb
ajunsese la concluzia c nu avea niciun s fac degeaba o or pn acolo cu
taxiul, riscnd s nu gseasc pe Winston. Aa c i propusese s o sune mai
bine la apte i un sfert, n loc s apar pe neateptate, cu o cutie de gogoi.
Imbecilii naibii!
ntorcndu-i privirea, McCaleb l vzu pe unul dintre vecini, Buddy
Lockridge, stnd n picioare pe vasul lui cu pnze, care se numea Double-
Down. Buddy avea n mn o can cu cafea fierbinte. Purta halat i avea prul
aranjat cu crare pe o parte. McCaleb tia cine erau imbecilii naibii n opinia
lui Buddy.
Mda, i zise. Cam nasol s ncepi ziua aa.
Problema e c ar trebui ca pe timpul nopii astfel de manevre s fie
absolut interzise, spuse Buddy. Mare porcrie. Cred c un vacarm ca sta se
aude pn n Long Beach.
McCaleb se mulumi doar s aprobe din cap.
Am discutat cu efii portului. Le-am zis s fac o plngere la Autoritatea
portuar, dar nici nu le-a psat. M gndesc s fac eu o reclamaie. Semnezi i
tu?
Sigur.
Se uit la ceas.
tiu, i se pare o pierdere de timp.
Ba nu. Doar c nu tiu dac va avea efect. ntr-un port, activitatea este
continu, douzeci i patru de ore din douzeci i patru. N-or s opreasc
descrcarea vaselor pe timp de noapte, doar fiindc o mn de proprietari de
brci s-au decis s semneze o plngere.
Da, tiu i eu. Imbecilii Poate le cade-n cap vreo lad din aia, s se-
nvee i minte odat.
Lockridge era un fel de oarece de chei. Fost sportiv, pasionat de surf,
tria modest pe propria barc, ctignd bani din tot felul de servicii turistice
mrunte. Cei doi se cunoscuser cu un an n urm, cnd Buddy i instalase
ambarcaiunea aici. Atunci, McCaleb fusese trezit n toiul nopii de nite
acorduri sonore de muzicu. Cnd coborse pe mal s vad ce se ntmpl,
ajunsese, din aproape n aproape, ghidndu-se dup muzic, la Double-Down,
unde, beat cri, Lockridge cnta avnd nite cti pe urechi. Dei n noaptea
aceea McCaleb l cam luase la refec, pn la urm cei doi se mprieteniser.
Acest lucru se datora, n parte, i faptului c prin preajm nu mai existau alte
brci locuite n mod permanent. Aadar, cei doi erau vecini, zi i noapte,
nentrerupt. Buddy avusese grij de The Following Sea, cnd McCaleb fusese
internat n spital. De asemenea, se oferea adesea s-l duc pe McCaleb cu
maina la cumprturi, tiind c acesta nu avea voie s ofeze. La rndul lui,
Terry i poftea vecinul la cin, cel puin o dat pe sptmn. De obicei,
discutau despre pasiuni comune muzic bun, brci cu pnze i brci cu
motor, iar uneori mai scoteau cutiile cu dosare, ncercnd s rezolve teoretic
un caz sau altul. Pe Lockridge l fascina ntotdeauna tot ce -i povestea McCaleb
despre munca lui de agent federal.
Bud, acum trebuie s dau un telefon. Vorbim mai trziu.
Sigur. D telefonul la. Vezi-i de treab.
Fluturnd din mn, n semn de rmas-bun, cobor n cabin. McCaleb
ridic din umeri i, cutnd numrul lui Jaye Winston n agenda telefonic,
sun. Dup cte va secunde, i se fcu legtura.
Jaye, sunt Terry McCaleb. i aminteti de mine?
Sigur c da. Cum i mai merge, Terry? Am auzit c i-ai luat un tic-tac
nou.
Da. M simt bine. Dar tu ce mai faci?
La fel, i iar la fel.
Pi, ia zi, crezi c ne-am putea vedea cteva minute, dac dau o tur azi
pe la tine? Ai un caz despre care vreau s vorbim.
Lucrezi pe cont propriu, acum, Terry?
Nu. i fac doar un serviciu unei prietene.
Care anume, m refer la caz?
James Cordell. Cazul de la bancomat, de pe 22 ianuarie.
Winston mormi un fel de hmmm, dar nu spuse nimic altceva.
Ce e?
Pi, ciudat. Eu am pus cazul la conservare, iar acum, brusc, eti a doua
persoan care m ntreab, de ieri pn azi.
La naiba, se gndi McCaleb. tia cine sunase.
Keisha Russell, de la Times?
Exact.
Tot eu sunt filiera. Am rugat-o s-mi citeasc articolele despre Cordell.
Dar, firete, n-am vrut s-i spun de ce. Probabil c de-aia te-a sunat pe tine.
Aa m-am gndit i eu. Oricum, am fcut pe proasta. Ia zi, cine-i prietena
care te-a convins s faci asta?
McCaleb i povesti cum fusese rugat s investigheze uciderea Gloriei Torres
i cum ajunsese, din aproape n aproape, i la cazul Cordell. Recunoscu i c
nu primise niciun fel de ajutor de la LAPD i c ea, Winston, era singura
alternativ. Omise intenionat s-i spun c inima Gloriei Torres se afla n
pieptul lui.
Ia spune-mi, am intuit corect? ntreb brbatul, n cele din urm. Exist
o legtur ntre cele dou cazuri?
Ezitnd iniial, Winston i confirm presupunerea. i mai spuse, de
asemenea, c deocamdat cazul era la conservare, ateptnd elemente noi.
tii ce, Jaye, vin acum la tine. Sper s m lai s m uit prin dosare, ca
apoi s m pot ntoarce la Graciela Rivers i s-i explic c s-a fcut tot ce a fost
posibil. Nu vreau s fac pe eroul sau s dau lecii cuiva.
Winston nu spunea nimic.
Ce prere ai? ntreb McCaleb, ntr-un final. Ai timp azi?
Nu prea mult. Poi s atepi puin?
Sigur.
Terry atept cam un minut, timp n care se foi pe punte, privind spre apa
ntunecoas pe care plutea barca.
Terry?
Eu.
Uite, trebuie s fiu la tribunal, n ora, la ora unsprezece. Asta nseamn
c va trebui s plec de-aici la zece. Poi veni pn atunci?
Sigur. Pe la nou-nou i un sfert, e bine?
Merge.
Bine, i mersi.
tii, Terry, i-am rmas datoare pentru un lucru, aa c de-aia am
acceptat s ne vedem. Dar s tii c n-ai s gseti nimic aici. Un neisprvit
imbecil, care a tras cu re volverul. O porcrie cu trei chestii, nimic mai mult.
Cum adic?
M mai sun cineva. Hai, vorbim cnd vii.

nainte de a pleca, McCaleb iei pe chei i se duse spre Double-Down. Barca


asta le sttea n gt la toi, i asta fiindc Lockridge o transformase ntr-un fel
de magazie, unde depozita mai multe lucruri dect ar fi putut ncpea n mod
normal. Trei scnduri de surf, dou biciclete i multe alte troace.
Trapa era deschis, dar McCaleb nu sesiz niciun fel de activitate. l strig
pe Buddy. Protocolul portuar interzicea accesul pe o barc strin, dac nu
erai poftit.
n cele din urm, Buddy Lockridge scoase capul prin deschiztura trapei. Se
pieptnase i se mbrcase deja.
Buddy, ce program ai pentru azi?
Adic? Acelai ca ntotdeauna. Un mare ou de gsc. Ce te -ai fi ateptat,
s m duc la bal, poate?
tii, uite, am nevoie de un ofer n urmtoarele zile, poate chiar pentru
mai mult timp. Dac te intereseaz, te-ai ales cu o slujb. Pltesc zece dolari pe
or, plus mesele. Va trebui s-i iei ceva de citit, fiindc vei sta n main s
m atepi, ct mi rezolv problemele.
Buddy iei cu totul afar.
Unde vrei s mergi?
La Whittier. Trebuie s plec ntr-un sfert de ceas. Dup aceea, nu tiu
nc.
Dar ce-i asta? Vreo anchet cumva?
McCaleb sesiz entuziasmul din ochii lui Buddy. i plcea s citeasc
romane poliiste, pe care i le povestea adesea vecinului su. Ei bine, de data
asta avea s fie ce va real.
Mda, fac nite investigaii pentru cineva. Buddy, s tii ns c n-am
nevoie de un partener, ci doar de un ofer.
Gata, s-a fcut. Batem palma. Cu ce main mergem?
Dac o lum pe a ta, pltesc eu benzina. Dac mergem cu Cherokee a
mea, stau n spate, fiindc are air-bag lateral, decizia i aparine. Mie mi
convine oricum.
Bonnie Fox i interzisese lui McCaleb s ofeze, cel puin nou luni dup
operaie. nc nu se sudase bine tietura. La suprafa, pielea se vindecase,
dar dedesubt, rana de pe stern nu se cicatrizase complet. O ciocnire de volan
sau o izbitur de la un air-bag puteau fi fatale, chiar i ntr-un accident produs
la vitez mic.
Pi, mi place Cherokee, dar hai mai bine cu a mea, zise Buddy. A avea
prea mult senzaia de ofer, dac tu te-ai planta pe bancheta din spate.

n vara anului 1993, ntr-un vast afloriment de gresie, cunoscut sub numele
de Vasquez Rocks, din Antelope Valley, n partea de nord a districtului Los
Angeles, a fost gsit cadavrul unei femei, care zcea acolo de cteva zile. Din
cauza strii de descompunere, nu s-a putut stabili cu precizie dac fusese
vorba i de o agresiune sexual, nefiind ns exclus aceast ipotez. Cadavrul
era mbrcat, dar chiloii erau pui pe dos, iar bluza avea nasturii prost
ncheiai un indiciu clar al faptului c femeia nu se mbrcase singur sau c
fcuse acest lucru n condiii de mare stres. Moartea survenise prin sugrumare
manual, aceasta fiind cauza decesului n majoritatea omorurilor sexuale.
Jaye Winston, detectiv la poliia teritorial, conducea ancheta n cazul
crimei din Vasques Rocks. ntruct cazul nu s-a putut solda imediat cu
arestarea fptaului, Winston era decis s desfoare n continuare nite
investigaii asidue. Ambiioas, dar fr acel ego nemsurat i suprtor, Jaye
a luat legtura nentrziat cu FBI, solicitndu-le ajutorul. Cererea a fost
transmis seciei specializate n uciderile n serie, aa c n cele din urm Jaye
Winston a ntocmit un raport al cazului destinat Programului pentru
prinderea criminalilor violeni (PPCV), care fcea parte din activitatea seciei
amintite.
Prin acest raport, McCaleb a ajuns s o cunoasc pe Winston. Dosarele
referitoare la cazul amintit, pe care femeia le-a trimis n Quantico, i-au fost
nmnate lui McCaleb.
Cu ajutorul bazei de date computerizate a PPCV, care compar rspunsurile
la un chestionar de 80 de ntrebri referitoare la o anumit crim cu
rspunsurile din fiier la fel ca i studiul privind locul faptei i fotografiile de
la autopsie, McCaleb a descoperit multe similitudini ntre cazul Vasquez R ocks
i un alt omor, svrit n urm cu un an, n zona trectorii Sepulveda Pass
din Los Angeles. Totul se potrivea aceeai metod de ucidere, cadavrul
mbrcat, azvrlit ntr-un an, precum i multe alte amnunte i nuane.
McCaleb era convins c aveau de-a face cu acelai uciga n serie, care opera n
zona Los Angeles. n ambele cazuri, s-a descoperit c victima fusese dat
disprut cu cteva zile nainte de data decesului. Asta nsemna c ucigaul o
inuse pentru un timp prizonier, pentru a-i satisface probabil fanteziile
sinistre.
De la aceste constatri i pn la stabilirea unei conexiuni clare ntre cele
dou cazuri nu mai era dect un pas. Identificarea i prinderea fptaului
constituiau, evident, urmtoarele etape. Cu toate acestea, nu se ntmpl
nimic. Pe McCaleb l mira intervalul lung de timp dintre cele dou omoruri.
Subiectul necunoscut, cum era numit oficial criminalul n documentele FBI,
sttuse unsprezece luni fr l apuce nevoia de a-i satisface instinctele
morbide, dup acionase, rpind o alt femeie. McCaleb deducea, aadar, c
primul incident i se impregnase ucigaului att de nimic n minte, nct
fantezia i s-a putut hrni din asta aproape un an. Din programul de
portretizare a criminalului n serie, pus la punct de FBI, se tia c acest
interval va de veni de fiecare dat tot mai scurt, ucigaul ajungnd s i caute
prada mult mai repede dect la primele fapte.
McCaleb a ntocmit un profil al infractorului, dar att el, ct i Winston
tiau c nu le era de prea mare folos. Alb, sex brbtesc, ntre douzeci i
treizeci de ani, cu o slujb i o existen meschine, se presupunea c
subiectul necunoscut avea nite antecedente crime pe motive sexuale sau
comportament aberant. Dac aceste antecedente includeau i ncarcerri pe
perioade mai lungi nsemna c profilul vrstei subiectului se modifica.
Venic aceeai poveste. Profilurile PPCV erau de obicei extrem de precise,
dar arareori duceau la prinderea suspectului. Profilul primit de Winston se
potrivea cu sute, poate mii de brbai din zona Los Angeles. Aa c, dup ce au
fost epuizate toate indiciile, nu le mai rmnea dect s atepte. McCaleb i
fcu o nsemnare despre caz n agend, dup care trecu la alte dosare.
Anul urmtor, n martie, adic dup opt luni de la ultima crim, McCaleb
ddu peste nsemnarea din agend, reciti dosarul i o sun pe Winston. Nu se
schimbase aproape nimic, n continuare, nu existau indicii i nici suspeci.
Brbatul o ndemn pe anchetatoare s nceap o aciune de supraveghere a
locurilor unde fuseser aruncate cadavrele i a mormintelor celor dou victime.
i explic, totodat, c ucigaul se apropia de ncheierea ciclului i c putea
oricnd ataca din nou. Asta fiindc fantezia lui nu mai avea din ce s se
hrneasc. Nevoia de a retri senzaia de putere i control asupra altei fiine
umane va de veni tot mai intens i mai greu de stpnit. Faptul c subiectul
necunoscut se prea c mbrcase cadavrele dup fiecare crim dovedea
limpede c n mintea lui se ddea o lupt acerb. Pe de o parte, i era ruine de
fapta lui n mod incontient, cuta s ascund ce fcuse, mbrcnd-o la loc
pe victim. Se putea deduce c timp de opt luni din durata total a ciclului
criminalul era sfiat sufletete. Nevoia de a-i manifesta din nou fanteziile i
ruinea provocat de fapta svrit pentru asta constituiau cele dou pri
care se luptau n el pentru supremaie. O modalitate de a tempera pentru
puin timp impulsul de a ucide era revizitarea locurilor unde comisese crimele
precedente, ncercnd astfel s-i realimenteze fantezia sectuit. McCaleb
avea intuiia c ucigaul se va ntoarce la unul dintre locurile n care fuseser
azvrlite victimele sau c se va duce la mormintele acestora. Astfel, se putea
simi mai aproape de victime, potolindu-i nevoia de a ucide din nou.
Winston nu prea era dispus s iniieze o operaiune de supraveghere n
puncte multiple, doar pe baza intuiiei unui agent FBI. McCaleb primise, ns,
deja aprobare pentru el i ali doi ageni pentru implicarea n aciunea de
supraveghere. Se bizuia, totodat, i pe profesionalismul lui Winston,
spunndu-i c, dac nu fcea acest lucru, risca s se gndeasc toat viaa la
faptul c supravegherea ar fi putut da roade, mai ales n eventualitatea n care
subiectul necunoscut ataca din nou. Nevrnd ca ulterior s aib mustrri de
contiin, Winston a solicitat formarea unei echipe de supraveghere, cu
contribuia poliiei teritoriale, a LAPD i a FBI. n timpul pregtirilor, Winston
constat c, din ntmplare, ambele victime erau ngropate n acelai cimitir
din Glendale, cam la o sut de metri una de cealalt. Aflnd i acest detaliu,
McCaleb prezise c era posibil ca subiectul necunoscut s i fac apariia
chiar la cimitir.
i avea dreptate. n a cincea noapte de supraveghere, McCaleb, Winston i
ali doi detectivi, care stteau ascuni ntr-un cavou, de unde se vedeau
ambele morminte, au zrit un brbat care s-a apropiat cu o furgonet de
cimitir, s-a dat jos din main i a srit peste poarta ncuiat. innd ceva sub
bra, tipul s-a dus spre mormntul primei victime, unde a rmas nemicat
timp de zece minute. Dup aceea, s-a ndreptat spre mormntul celei de-a
doua victime. Aici, a desfcut pe mormnt ce va ce semna a sac de dormit, s-a
aezat pe el i s-a rezemat de piatra funerar. Detectivii l-au lsat n pace.
Totul s-a filmat cu o camer special. La scurt timp, tipul s -a descheiat la
pantaloni i a nceput s se masturbeze.
Pn s se ntoarc la furgonet, criminalul fusese deja identificat, pornind
de la numerele de nmatriculare: Luther Hatch, 38 ani, grdinar n North
Hollywood, eliberat n urm cu patru ani din Folsom Prison, unde ispise o
pedeaps de nou ani, pentru svrirea de viol.
Subiectul ncetase s mai fie necunoscut. Hatch a de venit un suspect bun
de studiat. Dup ce din vrst s-au sczut anii de nchisoare, a ajuns s se
potriveasc perfect cu profilul PPCV. A fost urmrit nonstop timp de trei
sptmni inclusiv pe parcursul a nc dou vizite la cimitirul din Glendale
pn cnd, ntr-o sear, detectivii au intrat n aciune, cnd individul ncerca
s urce cu fora n furgonet o tnr care pleca de la Sherman Oaks Galleria,
n furgonet, poliia a gsit o rol de band adeziv i nite fii lungi de
material. Dup ce s-a primit mandatul de percheziie, anchetatorii au ntors
practic pe dos interiorul mainii, la fel ca i apartamentul lui Hatch. Au
prelevat fire de pr, fibre de material i fluide uscate probe care, prin ADN i
alte analize tiinifice, au fost legate ulterior de cele dou victime ucise nainte.
Poreclit imediat omul cimitirelor de ctre presa local, Hatch i-a ocupat locul
n panteonul criminalilor n serie, care fascineaz opinia public.
Experiena i intuiiile lui McCaleb au ajutat-o pe Winston s rezolve cazul.
Era un succes despre care i acum se mai vorbea n Los Angeles i Quantico.
n seara n care l-au arestat pe Hatch, echipa de supraveghere a ieit n ora
pentru a srbtori evenimentul. La un moment dat, Jaye Winston s-a ntors
spre McCaleb i i-a zis: i rmn datoare, ca noi toi, de altfel.

Buddy Lockridge se mbrcase pentru slujba de ofer al lui Terry McCaleb,


de parc s-ar fi pregtit s mearg la vreun club de noapte de pe Sunset Strip.
Din cap pn-n picioare, tot n negru. Pn i servieta era neagr. Stnd n
picioare, pe chei, lng Double-Down, McCaleb se holb lung la vecinul su,
fr s spun nimic.
Care-i problema?
Nimic, hai s mergem.
Ce, nu-i bine cum sunt?
Ba da, dar nu m ateptam s te mpopoonezi aa, doar ca s stai toat
ziua n main. Te vei simi confortabil?
Sigur.
Bun, atunci haidem.
Maina lui Lockridge era un Ford Taurus argintiu, vechi de apte ani, dar
bine ntreinut. n drum spre Whittier, ncerc de trei ori s afle ce investiga
McCaleb, dar de fiecare dat ntrebrile lui rmaser fr rspuns. n cele din
urm, McCaleb izbuti s pun capt uvoiului de ntrebri, aducnd n
discuie subiectul lor preferat privind avantajele i dezavantajele diferitel or
ambarcaiuni, cu i fr pnze. Ajunser la sediul poliiei teritoriale n ceva mai
mult de un ceas. Lockridge parc maina i opri motorul.
Nu tiu ct va dura, zise McCaleb. Sper c i-ai adus ceva de citit sau c
i-ai luat mcar muzicua.
Sigur nu vrei s te nsoesc?
Uite ce e, Bud, cred c m-ai neles greit. Nu am nevoie de un partener.
Tot ce-mi trebuie e un ofer. Ieri, am cheltuit peste o sut de parai pe taxiuri.
M-am gndit c banii tia i-ar prinde mai bine ie, dar dac ai de gnd s m
pisezi cu tot felul de ntrebri i
Bine, bine, i tie vorba Lockridge, ridicnd minile, n semn c se ddea
btut. Voi sta cuminte aici i voi citi. Gata cu ntrebrile.
Bun. Ne vedem mai trziu.
McCaleb intr punctual n cldirea poliiei, unde o gsi pe Jaye Winston
ateptndu-l n zona recepiei. Era o femeie atrgtoare, cu civa ani mai mare
dect el. Avea prul blond, drept i tuns pn la urechi. Zvelt i subire, purta
un taior albastru i o bluz alb. McCaleb nu o vzuse de aproape cinci ani,
din seara n care srbtoriser arestarea lui Luther Hatch. Dup ce i ddur
mna, salutndu-se, Winston l conduse pe McCaleb ntr-o sal de conferine,
n care se aflau o mas oval i ase scaune. Lipit de perete, mai era o msu
cu o cafetier. n camer nu era nimeni. Pe mas, stteau un teanc gros de
documente i patru videocasete.
Vrei nite cafea? ntreb Winston.
Nu, mersi, nu-mi trebuie.
Atunci, hai s ncepem. Am la dispoziie douzeci de minute.
Se aezar pe scaune, faa n fa, la mas. Femeia art spre teancul de
documente i spre casete.
Astea sunt toate pentru tine. Dup ce m-ai sunat, de diminea, am fcut
copii la tot ce am.
Zu?! Nemaipomenit, mersi.
McCaleb trase teancul spre el, cu amndou minile, de parc ar fi umflat
potul, la o partid de pocher.
L-am sunat pe Arrango, la L.A., zise Winston. Mi-a spus s nu lucrez cu
tine, dar i-am rspuns c eti cel mai bun agent cu care am colaborat vreodat
i c i-am rmas datoare. E suprat, dar o s-i treac.
Aici sunt materiale i de la L.A.?
Da, am preluat diverse materiale unul de la cellalt. N-am mai primit
nimic de la Arrango, de vreo dou sptmni, dar asta probabil fiindc nu i-a
mai aprut nimic nou. Cred c totul e la zi. Problema e c, dei vezi maldrele
astea de hrtii i casete, mare lucru nu tim.
McCaleb mpri n dou teancul de dosare i ncepu s le frunzreasc. i
ddu seama c aproximativ dou treimi proveneau din anchetele poliiei
teritoriale, iar restul de la LAPD. Art, apoi, spre videocasete:
Astea ce mai sunt?
Ai, aici, scena ambelor crime, la fel ca i ambele mpucturi. Arrango
mi-a zis c i-a artat deja crima de la magazinul jefuit.
Da.
Ei bine, la noi, ai i mai puin. Pistolarul intr n cadru doar pentru
cteva secunde. Suficient ct s vedem c purta pe fa o masc de schi.
Oricum, o ai aici, dac vrei s te uii.
La crima voastr, tipul ia banii din bancomat sau de la victim?
Din bancomat, dar de ce?
S-ar putea s m folosesc de acest aspect, ca s obin un ajutor din
partea FBI, dac voi avea nevoie. Tehnic vorbind, asta nseamn c banii au
fost luai din banc, nu de la victim. Deci, infraciune federal.
Winston mic din cap n semn c nelesese.
Dar tu cum ai ajuns s faci legtura ntre cele dou cazuri? Balistic?
ntreb McCaleb, tiind c timpul femeii era limitat i dorind s obin ct mai
mult de la ea.
Jaye rspunse afirmativ:
Eram n plin anchet, cnd, dup cte va sptmni, citesc ziarul i
gsesc un articol despre cellalt caz. Mi s-a prut c seamn. Am sunat la
L.A. i am nceput s conlucrm. Cnd o s vizionezi casetele, i vei da seama,
Terry. Nu ncape nicio ndoial. Acelai mod de operare, acelai revolver,
acelai tip. Analiza balistic nu a fcut dect s confirme ceea ce tiam deja.
M ntreb de ce s-a obosit tipul s adune cartuele goale, dac tia c
indiciul putea porni de aici. Ce-a folosit?
Gloane de nou milimetri. Cartu de metal. n fine, e un obicei bun s
nu-i lai cartuele pe oriunde. La cazul pe care l-am anchetat, glonul a trecut
prin victim i s-a nfipt ntr-un zid de beton, de unde l-am scos. S-a gndit
probabil sau poate a sperat c va fi prea zdrobit, ca s mai poat fi supus
unei comparaii balistice. Aa c, pistolar contiincios, n-a lsat nimic n urm.
McCaleb aprob din cap, sesizndu-i dispreul din voce la adresa
infractorului.
Oricum, de fapt, nici nu prea conteaz, zise femeia. Cum i spuneam,
uit-te la casete. Avem de-a face cu unul i acelai tip. Nu-i nevoie de niciun fel
de balistic, pentru a-i da seama de asta.
Care dintre voi a fcut totui analiza?
Care? Analiza balistic?
Da. La cine sunt probele.
La noi. Materialul referitor la cazul din L.A. e mai voluminos dect al
nostru, dar cum noi am fost primii, am convenit s pstrm aproape totul. n
fine, nu s-au mai gsit similitudini i cu alte asemenea incidente. Deocamdat,
cel puin.
McCaleb se gndea s-i povesteasc despre computerul DRUG-FIRE de la
FBI, dar realiz c nu venise nc momentul. Se hotr s mai atepte. Voia s
vad nti benzile i s studieze dosarele crimelor, nainte de a-i sugera ce s
fac n continuare.
Observ c Winston se uita la ceas.
Lucrezi singur la chestia asta?
Acum, da. L-am avut partener pe Dan Sistrunk. l tii?
, pi n-a fost n echipa de supraveghere din cavou, n seara aceea?
Exact, cnd l pndeam pe Hatch. Era i el acolo. Oricum, am lucrat
mpreun la chestia asta, pn ce au survenit alte cazuri. Acum, m ocup
singur de anchet. Ce noroc pe mine!
McCaleb mic din cap, cu un aer nelegtor. tia ce nsemna asta. Dac
echipa de detectivi nu rezolva repede un caz, rmnea doar unul cu pacostea
asta pe cap.
Vei avea probleme, cumva, c mi-ai dat toate chestiile astea?
Nu. Cpitanul tie ct de mult ne-ai ajutat la Lisa Mondrian.
Lisa Mondrian era femeia gsit moart n Vasquez Rocks. Lui McCaleb i se
pru ciudat c Winston i rostise numele. Era ce va straniu, ntruct, n
general, poliitii caut s i depersonalizeze victimele. Li se pare mai
suportabil aa.
Da, cpitanul e locotenentul de atunci. tie c i-am rmas datori. Am
vorbit cu el i mi-a spus s-i dau materialele. Pcat c nu te-am putut rsplti
cu ce va mai bun dect ce vei gsi n chestiile astea. Nu-mi dau seama n ce
msur i vor fi de folos, Terry. Suntem n expectativ de atta vreme.
Asta nsemna c ateptau ca pistolarul s atace din nou i s fac o
greeal, cum era de sperat. Din pcate, de obicei era nevoie de o nou vrsare
de snge ca s poi rezolva nite omoruri mai vechi.
Pi, voi vedea ce-o s pot face cu toate informaiile astea. Mcar am cu ce
s-mi ocup timpul. Ce-ai vrut s spui la telefon, cnd ai zis o porcrie cu trei
chestii?
Winston se ncrunt.
Avem de-a face din ce n ce mai des cu aa ce va. Asta de cnd au bgat
legea aia, cu cele trei atacuri, la Sacramento. Nu tiu dac, fiind pensionat, ai
mai urmrit ce se ntmpl. Dar legea zice c, dup trei condamnri pentru
nclcarea legii, s-a terminat cu tine.
Exact, am auzit i eu.
Ei bine, la unii nemernici efectul a fost s-i fac mai prudeni. Aa c au
ajuns s omoare orice potenial martor, cnd nainte se mulumeau doar s
jefuiasc. Legiuitorul s-a gndit c pre vederea cu cele trei condamnri i va opri
pe infractori s mai comit tot felul de ticloii. Dup prerea mea, ns,
rezultatul a fost creterea numrului de victime ucise, cum a fost cu James
Cordell sau cei doi din magazin.
Deci tu crezi c acesta e motivul pentru care tipul a ucis?
Mie aa mi se pare. Una dintre benzi, ai vzut-o. Niciun fel de ezitare.
Mizerabilul acela a tiut ce-o s fac, dinainte chiar s ajung la bancomat sau
s intre n prvlie. Nu voia s rmn niciun martor. Deci, eu de la ipoteza
asta am pornit. n orele din afara programului, m-am mai uitat prin dosare,
cutnd infractori cu dou sau mai multe frdelegi la activ. Cred c tipul cu
masc de schi face parte din aceast categorie. A fost ho. Acum, e uciga i
ho. O evoluie fireasc.
i n-ai avut noroc, pn acum?
Cu ce, cu dosarele? Nu, deloc. Dar una din dou ori l gsesc eu pe el,
ori m gsete el pe mine. Nu e genul de individ care s se cumineasc brusc.
i, avnd n vedere c a fost n stare s omoare un om pentru numai trei sute
de dolari, e decis ca nici n ruptul capului s nu mai ajung vreodat dup
gratii. Asta-i cert. Dar va mai ataca. M mir chiar c nu s-a ntmplat deja
au trecut dou luni de la ultimul jaf. Dar s sperm c, atunci cnd o va face,
o s-o scrnteasc mcar un pic, ca s punem mna pe el. Mai devreme sau mai
trziu, aa se va ntmpl. Dac n-o s-l frec, de or s-i mearg fulgii, pe
cuvnt.
McCaleb aproba din cap. i plcea angajamentul sta fcut la suprare. Era
cu totul altceva dect felul n care vedea Arrango lucrurile. Se apuc s adune
dosarele i benzile, spunndu-i lui Winston c o va suna dup ce le va studia
pe toate, ceea ce nsemna vreo cte va zile.
Nicio grab, i zise femeia. Ne prinde bine tot ce vei reui s faci.

Cnd McCaleb ajunse la Taurus, l gsi pe Buddy Lockridge stnd cu


spatele la portiera oferului i cu picioarele ntinse peste scaunul din dreapta.
n timp ce cnta la muzicu, citea dintr-o carte pe care o avea deschis n
poal: Inspector Imanishi n aciune.
Ai terminat destul de repede, remarc Buddy.
Da, n-au fost prea multe de spus.
i puse stiva de dosare i videocasete pe podea, ntre picioare.
Ce-s toate chestiile astea?
Nite materiale, pe care trebuie s le parcurg.
Aplecndu-se, Lockridge se uit la dosarul de deasupra raportul unui
incident.
James Cordell, citi el, cu glas tare. Cine-i sta?
Buddy, ncep s cred
tiu, tiu.
Prinznd aluzia, se aez mai bine n scaun i porni maina, fr s mai
ntrebe nimic.
Bun, acum, ncotro?
Mergem napoi. La San Pedro.
Parc ziceai c ai nevoie de mine cteva zile! N-o s mai pun nicio
ntrebare, i promit.
Nu-i vorba de asta. Am nevoie de tine, n continuare. Acum, ns, vreau
s merg acas i s m uit prin chestiile astea.
Buddy azvrli cartea pe bord, puse muzicua n buzunarul de pe portier i
acceler.

10

n salon, era mai mult lumin natural dect dedesubt, n cabina unde i
avea biroul, aa c McCaleb se decise s lucreze aici, mai ales c avea un
televizor i un videoplayer montate ntr-un dulap de lng peretele ncperii.
Fcu ordine pe mas, o terse cu un burete i un ervet de hrtie, dup care i
aez teancul de dosare primite de la Winston. i lu un carnet i un creion
bine ascuit dintr-un sertar al biroului pentru hri i le puse tot pe mas.
Ajunse la concluzia c modalitatea ideal de a se documenta eficient era
parcurgerea materialelor n ordinea cronologic. Asta nsemna s nceap cu
cazul Cordell. Alese, aadar, toate dosarele care se refereau la uciderea Gloriei
Torres i le puse deoparte. Pe urm, sort i materialele rmase, fcnd nite
stive mai mici investigaia iniial, inventarul probelor, interogatoriile
ulterioare, indiciile moarte, rapoarte diverse, situaii statistice i rezumate
sptmnale.
Pe vremea cnd lucra la FBI, avea obiceiul de a-i goli complet masa de
lucru, pe care nira apoi toate documentele referitoare la incidentul studiat.
Cazurile proveneau de la departamentele de poliie din toat partea de vest a
SUA. Unele secii trimiteau pachete groase i voluminoase, iar altele doar
cteva file. ntotdeauna cerea i nregistrarea video de la locul faptei. Mari sau
mici, toate dosarele povesteau acelai lucru. McCaleb era deopotriv fascinat i
scrbit. Singur n micul lui birou, unde i inea sacoul atrnat de un cui dup
u i re volverul n sertar, ajungea pn la urm s se enerveze i s se nfurie,
pe msur ce citea materialele referitoare la un caz sau altul. Avea capacitatea,
n general, de a ignora tot ce se petrecea n jurul lui, cu excepia hrtiilor de pe
masa de lucru. Cel mai bine lucra la biroul de la serviciu. Pe teren, era cel mult
un agent mediocru, dar la masa de lucru era mult mai bun dect alii. Ori de
cte ori deschidea copertele unui nou dosar, simea o emoie plcut, tiind c
ncepea iari vntoarea pentru prinderea rufctorilor. Simi i acum
aceeai emoie, cnd ncepu s citeasc.

Lui James Cordell nu-i lipsea nimic familie, o cas frumoas, maini,
sntate bun i o slujb bine pltit, care i permitea soiei s fie casnic i s
aib grij de cele dou fiice ale lor. Inginer de profesie, deinea o firm privat
care ncheiase un contract cu autoritile statului pentru ntreinerea
integritii structurale a sistemului de apeducte care asigura distribuia apei de
la zpada topit din muni la rezervoarele care aprovizioneaz reeaua de ap
din Southern California. Locuia n Lancaster, n partea de nord-est a
districtului Los Angeles, de unde nu avea de mers dect o or i jumtate cu
maina pn la orice punct al reelei de ap. n seara zilei de 22 ianuarie,
venea acas dup efectuarea unei verificri a segmentului Lone Pine din
apeductul de beton. Era zi de leaf, aa c s-a oprit la filiala Regional State
Bank, aflat la circa un kilometru de cas. Salariul i fusese virat automat, or
el avea nevoie de bani cash. A fost mpucat, ns, n cap, n faa
bancomatului, nainte ca banii s fie aruncai afar din ATM. Ucigaul a fost
cel care a nfcat bancnotele nou-noue de douzeci de dolari, nainte ca
acestea s ias din aparat.
McCaleb realiz de la bun nceput, n timp ce citea relatarea iniial a
crimei, c presei i fusese furnizat o versiune sterilizat a evenimentelor.
mprejurrile descrise n articolul din Times, pe care Keisha Russell i-l citise n
ziua precedent, nu se potriveau perfect cu faptele din raport, n articol, se
spunea c trupul inert al lui Cordell fusese gsit dup cincisprezece minute de
la mpuctur. Potrivit raportului de la poliie, victima a fost gsit aproape
imediat de ctre un client venit la ATM, care oprise maina n parcarea din faa
bncii, exact n momentul n care alt vehicul foarte probabil, cel al ucigaului
ieea de-acolo n mare vitez. Martorul, identificat n persoana lui James
Noone, a sunat imediat dup ajutor, pe telefonul celular din main.
ntruct apelul a fost transmis printr-un repetor de impulsuri, operatoarei
de la 911 nu i s-a afiat automat amplasarea exact a locului de unde se suna.
A trebuit s obin aceste informaii dup metoda tradiional adic, manual
, reuind s transpun dou numere ale adresei date de Noone, atunci cnd a
expediat ambulana la locul faptei. n declaraia sa, martorul a spus c a vzut
neputincios cum maina Salvrii a trecut fulgertor pe lng el, oprindu-se la
cteva strzi mai ncolo. Aa c a trebuit s sune din nou, dnd peste o alt
operatoare, creia i-a povestit totul de la capt. Ambulana a fost
redirecionat, dar, cnd a ajuns la locul crimei, Cordell murise deja.
Citind raportul iniial, McCaleb nu izbuti s se dumireasc dac ntrzierea
salvrii avusese sau nu vreo importan. Cordell fusese grav rnit la cap. Chiar
dac medicii ar fi ajuns, poate, cu zece minute mai devreme, tot nu se tie dac
ar mai fi putut face ce va. Puin probabil ca decesul s fi putut fi e vitat.
Totui, rateul celor de la 911 constituia exact genul de subiect dup care
presa se d n vnt. Aa c Departamentul de poliie, probabil chiar eful lui
Jaye Winston, decisese s nu furnizeze i aceast informaie.
Aciunea nereuit a salvrii reprezenta o chestiune colateral, fr prea
mare interes pentru McCaleb. Interesant era faptul c mcar existau un martor
parial i o descriere a vehiculului. Din cele declarate de Noone, acesta a fost.
Aproape nvluit ntr-un nor negru de fum, n momentul n care a oprit n
parcare. Dup descrierea lui, vehiculul care tocmai demara din faa bncii era
un Jeep Cherokee negru, model nou. Pe ofer l zrise doar o fraciune de
secund, neputnd spune dect faptul c era alb i cu prul crunt sau cu
ceva cenuiu pe cap.
Raportul iniial nu pomenea de un alt martor. nainte de a trece la
rapoartele suplimentare i la concluziile autopsiei, McCaleb se decise s se uite
la casetele video. Porni televizorul i videocasetofonul, punnd nti banda
filmat cu camera de supraveghere de la ATM.
Ca i n cazul nregistrrii de la Sherman Market, n partea de jos a imaginii
era afiat ora. Filmarea se fcuse cu un obiectiv superangular de tip ochi de
pete, care distorsiona imaginea, din cauza perspectivei curbiliniare. Un
brbat, despre care McCaleb presupunea c era James Cordell, apru n cadru
i vr un card n bancomat. Faa lui, foarte aproape de camera de luat vederi,
acoperea n mare parte tot ecranul. Un defect de proiectare, doar dac
adevratul scop al camerei nu era surprinderea jafurilor, ci a feei meterilor n
fraude, care foloseau carduri furate sau falsificate.
n timp ce tasta codul PIN, Cordell avu o ezitare i privi peste umrul drept,
ceea ce ls s se vad n imagine Jeepul Cherokee intrnd n parcare.
Termin de introdus toate datele tranzaciei, n timp ce pe fa i apru o
expresie de nelinite. Nimnui nu-i place s mearg la bancomat pe ntuneric,
fie i dac e vorba despre un aparat bine luminat i amplasat ntr-un cartier cu
o rat mic de infracionalitate. Singurul bancomat pe care McCaleb l folosea
era un aparat plasat ntr-un supermarket deschis nonstop, unde agenii de
securitate i numeroii clieni descurajau tlhriile. Cordell arunc o privire
ngrijorat peste umrul stng, ddu din cap spre cineva din afara cadrului,
dup care se uit din nou la aparat. Imaginea celui pe care l vzuse nu-l
alarmase nicidecum mai mult. Pesemne c ucigaul nu-i pusese nc masca
de schi. n ciuda calmului exterior, Cordell privea fix spre locul de unde trebuia
s ias banii, rugndu-se probabil ca operaiunea s se isprveasc mai
repede.
Pe urm, aproape imediat, pe ecran apru revolverul, peste umrul lui
Cordell, atingndu-i scurt tmpla stng, nainte ca glonul care i-a luat viaa
s fie tras. Din cauza mpucturii, sngele a nit afar, mprocndu-se pe
obiectivul camerei, pe urm victima a fost proiectat n dreapta-fa, izbindu-se
probabil de zidul de lng bancomat, pentru ca apoi s se prvleasc la
pmnt.
Pistolarul apru pe ecran i nfac banii, n momentul n care ieir din
ATM. La aceast faz, McCaleb aps pe buton, ncremenind imaginea. Tot
cadrul era umplut de pistolarul mascat. Purta combinezon negru i masc,
exact ca ucigaul Gloriei Torres. Cum spusese i Winston, nici nu mai era
nevoie de vreo analiz balistic. Aceasta n-ar fi fcut dect s confirme pe baze
tiinifice ceea ce Winston, iar acum i McCaleb tiau instinctiv. Aceeai
vestimentaie, aceeai metod de operare, aceiai ochi sinitri n spatele mtii.
Brbatul aps din nou pe buton, iar banda continu s se deruleze.
nfcnd banii din aparat, pistolarul rosti parc nite cuvinte, numai c de
data asta nu avea faa spre obiectivul camerei, cum se ntmplase n cazul
crimelor de la Sherman Market. Parc mai degrab vorbea de unul singur.
Criminalul se trase iute n stnga ecranului i se aplec s ridice ceva.
Cartuul gol. Pe urm, o zbughi n dreapta i dispru din cadru. McCaleb
continu s priveasc. Singura figur de pe ecran era trupul inert al lui
Cordell, pe asfaltul de sub bancomat. Iar singura micare era balta de snge
din jurul capului, care se mrea vznd cu ochii. Gsind o adncitur n
trotuar, sngele ncepu s se scurg spre rigol.
Dup un minut, apru un brbat care se aplec deasupra victime i. James
Noone. Era pleuv pe cretetul capului i purta nite ochelari cu rame subiri.
Atinse gtul rnitului, dup care se uit n jur, ca s se asigure c nu l pndea
nicio primejdie. Pe urm, sri n picioare i dispru, probabil pentru a suna la
salvare. Dup o jumtate de minut, Noone reapru. Atepta ambulana. n
acest rstimp, brbatul i tot rsuci capul ntr-o parte i-n alta, temndu-se
probabil c, dac ucigaul nu se aflase n maina care demarase n tromb,
asta era nc prin apropiere. n cele din urm, ce va i atrase atenia spre
carosabil. Deschise gura, ntr-un urlet mut, fluturnd din mini, n momentul
n care ambulana trecu mai departe. Pe urm, o lu iari din loc, disprnd
din cadru.
Peste apte minute, judecnd dup afiajul benzii, ecranul se anim din
nou. Doi medici de la ambulan aprur lng Cordell. Verificar pulsul
victimei i reacia pupilei. i desfcur cmaa la piept, iar unul dintre ei l
ascult cu stetoscopul. Un al treilea ins, infirmier, apru cu o targ pe rotile.
Dar unul dintre cei doi medici anun decesul victimei.
Dup alte cteva momente, ecranul rmase gol.
Fcnd o scurt pauz, ca un gest de reveren, McCaleb puse n
continuare nregistrarea de la locul faptei, fcut, n mod cert, cu o camer
video manual. La nceput, cteva cadre prezentau cldirea bncii i strada. n
parcare se aflau dou vehicule: un Chevy Suburban alb i prfuit i un
automobil mai mic, care aproape nici nu se vedea. McCaleb presupuse c
Suburban-ul alb era al lui Cordell masiv i grosolan, plin de praf de la
drumurile de ar parcurse de-a lungul apeductului. Presupuse, de asemenea,
c cellalt automobil aparinea martorului, James Noone.
Pe band apru apoi bancomatul, imaginea cobornd ncet spre trotuarul
ptat de snge, de dedesubt. Trupul lui Cordell zcea pe jos, acolo unde l
gsiser medicii care nu mai putuser face nimic pentru a-l salva. Cadavrul nu
era acoperit. Avea pieptul gol, care se vedea din cmaa desfcut n fa.
n urmtoarele minute, banda prezent pe rnd diferite faze ale
investigaiilor de la locul faptei. Mai nti, un criminalist msur i fotografie
locul, pe urm anchetatorii se ocupar de cadavru, l nfurar ntr-un sac
mare de plastic i l transportar de-acolo cu o targ. n sfrit, n imagine se
ivir din nou criminalistul i un specialist n profilaxie, care ncepur s
analizeze locul faptei, n cutare de noi probe i amprente. ntr-o imagine, la
un moment dat, se putea observa cum criminalistul scobea n zidul de lng
ATM, cu o mic epu de metal, pentru a scoate cartuul gol.
n final, o surpriz la care McCaleb nu se ateptase: operatorul nregistrase
pe band prima declaraie a lui James Noone. Martorul se afla n picioare, n
colul cldirii bncii, lng un telefon public, i vorbea cu un poliist n
uniform. Cam la treizeci i cinci de ani, Noone prea, prin comparaie cu
poliistul, scund i voinic. Avea pe cap o caschet de baseball. Era agitat i
surescitat de ceea ce vzuse, dar i vizibil enervat de ncurctura cu ambulana
care nu nimerise de la bun nceput la locul crimei. nregistrarea ncepea de
undeva de la mijlocul discuiei celor doi.
Nu vreau s spun dect c avea ansa s scape cu via.
Da, domnule, neleg. Sunt convins c acest aspect va fi bine analizat.
Adic, eu cred c trebuie investigat cu atenie tot ce s-a ntmplat cum
de a fost posibil, mai ales c, de fapt, ct e pn la spital, jumtate de
kilometru sau aa ce va?!
tim i noi acest lucru, domnule Noone, zise poliistul, cu mult rbdare.
Acum, dac ai vrea s mergem mai departe, mi putei spune dac, nainte de
a vedea cadavrul, ai mai observat ce va? Ceva ciudat, bineneles.
Da, l-am vzut pe tip. n fine, aa cred.
Care tip, v rog?
Houl. Am vzut maina aia, care pleca din parcare.
mi putei spune cum arta, domnule?
Sigur, un Cherokee negru. Ultimul model. Nu din alea care arat ca o
cutie de pantofi.
Poliaiul prea uor derutat, dar McCaleb nelese c Noone se referea la
un Grand Cherokee. Avea i el o main la fel.
Eu tocmai parcam, cnd tipul a nit cu namila aia de main, de -aici,
gata s m loveasc, zise Noone. Ce dobitoc! L-am claxonat, dup care am oprit
maina i am dat de omul sta acolo. Am telefonat de pe mobil, dar s-a dus
dracului totul.
Da, domnule. Vrei, v rog, s v controlai limbajul? S-ar putea ca
aceast nregistrare s ajung ntr-o bun zi la tribunal.
Oh, da, scuze.
Haidem s re venim la discuia despre main. Ai vzut cumva numrul
de nmatriculare?
Nici mcar n-am ncercat.
Cte persoane erau nuntru?
Una, cred, oferul.
Brbat sau femeie?
Brbat.
Mi-l putei descrie?
Nu prea m-am uitat. ncercam doar s scap cu maina neifonat.
Ce ras? Alb? Negru? Asiatic?
Oh, era alb. De asta sunt aproape convins. Dar nu i-am vzut trsturile,
aa c n-a putea spune cum arta.
Dar prul?
Sur.
Sur?
Poliistul repetase cuvntul, vdit mirat. Un ho btrn. I se prea mai mult
dect neobinuit.
Aa cred, zise Noone. Totul s-a petrecut foarte repede. Nu pot fi prea
sigur, totui.
N-avea cumva plrie?
Da, se poate s fi avut ce va pe cap.
Ce nelegei prin sur?
Pi, cenuiu, gri, indiferent c era doar prul sau avea o plrie. Nu-mi
pot da seama.
n regul, altceva? Purta cumva ochelari?
, nu tiu, ori n-am remarcat, ori n-am dat importan. V-am zis, de
fapt nu m uitam la tip. n plus, automobilul avea geamuri fumurii. Singura
dat cnd l-am vzut bine a fost prin parbriz, or asta n-a durat dect o
secund. Atunci cnd venea int spre mine.
Bine, domnule Noone. Ne-ai fost de ajutor. Va fi nevoie s ne dai i o
declaraie oficial. Probabil c i detectivii vor dori s mai discute cu
dumneavoastr. Exist vreun inconvenient?
Nu, dar ce vei face, totui? Vreau s fiu de folos. Am ncercat s fiu de
ajutor. Nu m deranjeaz s dau declaraii i s rspund la ntrebri.
V mulumesc, domnule. Un poliist v va conduce la sediul nostru din
Palmdale. Detectivii vor discuta cu dumneavoastr acolo. Vor veni ct mai
repede cu putin.
Bine, n regul. Cum rmne cu maina mea?
V va aduce cineva napoi, dup ce terminai.
Banda se ncheia aici. McCaleb o scoase din videocasetofon, gndindu-se la
ce vzuse, auzise i citise pn acum. I se prea ciudat faptul c poliia
regional nu pomenise nimic presei despre Jeep-ul negru. Trebuia s o ntrebe
despre asta pe Jaye Winston. i not problema pe carnetul unde scrisese deja
o serie de ntrebri, dup care trecu la celelalte materiale pe care le mai avea
despre Cordell.
Inventarul probelor de la locul crimei consta dintr-o singur pagin,
aproape alb cartuul gol scos din zid, vreo ase amprente prelevate de pe
bancomat i fotografii ale unor urme de anvelope, posibil de la automobilul
pistolarului. Tot aici era inclus i banda video de la ATM.
Prinse cu nite agrafe de raport erau cteva fotografii ale bancomatului i
ale imaginii video cu arma inut de mna criminalului peste umrul victimei.
ntr-un raport auxiliar de la laboratorul de criminalistic se spunea c, n
opinia tehnicianului, urmele de cauciucuri se aflau pe asfalt de cteva zile, aa
c nu erau de niciun ajutor pentru investigaia crimei.
Raportul balistic descria tipul armamentului folosit glon de nou
milimetri Federal FMJ. Capsat de raport, se afla fotocopia unei pagini de la
autopsie, care prezenta un desen al craniului vzut de sus. Pe desen era
marcat traiectoria glonului prin creierul lui Cordell. Glonul ptrunsese prin
tmpla stng-fa, trecnd apoi n linie dreapt prin lobul frontal i ieind
afar prin zona tmplei drepte. Dra lsat de glonul n micare avea circa doi
centimetri lime. Citind aceste detalii, McCaleb se gndi c ntrzierea
ambulanei fusese, poate, ceva pozitiv, pn la urm. Dac ar fi reuit s-l mai
salveze pe Cordell, acestuia i-ar fi fost dat s rmn toat viaa legat de nite
aparate, n vreun centru medical unde pacienii triau ca nite legume
Raportul balistic mai coninea i o fotografie mrit a armei. Dei cea mai
mare parte a acesteia era ascuns ntre degetele nmnuate ale ucigaului,
experii n armament ai poliiei regionale reuiser s o identifice: un pistol de
nou milimetri Heckler & Koch P7, cu o eav de zece centimetri i finisaj de
nichel.
Modelul armei l mir mult pe McCaleb. Tipul de revolver HK P7 era destul
de scump, cam la o mie de dolari, deci nicidecum genul de arm cu care te
ntlneti n crimele svrite pe strad. Presupuse ce gndise probabil Jaye
Winston c arma fusese procurat ce va mai nainte, prin jaf sau efracie.
McCaleb frunzri restul rapoartelor suplimentare: ntr-adevr, Winston se
documentase n privina unor infraciuni comise n zon, n care fusese vorba
despre furtul unui HK P7. Dup toate aparenele, nu dusese mai departe
investigaia n aceast direcie. Realitatea era c multe furturi de arme nici nu
erau reclamate la poliie, n primul rnd din cauza faptului c pgubaii le
deinuser ilegal. Dar, asemeni lui Winston, McCaleb studie lista furturilor
raportate la poliie doar cinci, n ultimii doi ani, ca s vad dac numele sau
adresele i sugerau ceva sau nu. Nimic. Toate erau cazuri deschise, fr niciun
suspect. Pe scurt, un impas.
Dup lista cu armele sustrase, se afla un alt raport, n care e rau nirate
toate automobilele Grand Cherokee negre, furate n district, n ultimul an.
Probabil c i pe Winston o contrariase marca mainii un vehicul scump,
folosit ntr-o crim mrunt. Toate argumentele, considera McCaleb, pentru a
presupune c era vorba despre o main furat. Pe list figurau 24 de
automobile Cherokee, dar nicio alt meniune privind mersul anchetelor. Poate
c Winston se rzgndise n aceast privin, dup ce descoperise legtura cu
cazul Torres. Dup descrierea fcut de ctre bunul samaritean, i vehiculul
care plecase atunci de la magazinul n care se svriser crimele putea fi tot
un Cherokee. n acest caz ucigaul avea n continuare aceeai main, ceea ce
nsemna c nu era vorba despre un automobil furat.
Alturi, pe mas, se mai afla i dosarul cu rezultatele autopsiei, pe care
McCaleb l rsfoi repede. tia, din experien, c 90 din orice raport de la o
autopsie cuprinde o descriere amnunit a procedurii, identificnd
caracteristicile organelor interne ale victimei i starea sntii, n momentul
decesului. De cele mai multe ori, interesant era doar rezumatul. Dar n cazul
Cordell, pn i aceast parte a autopsiei era irelevant, fiind mult prea
evident. Gsi, oricum, rezumatul i citindu-l ddu din cap, atotcunosctor,
fiindc tia deja ce scria acolo. Leziunile masive suferite de Cordell la creier au
dus la decesul victimei, la cte va minute dup mpuctur.
McCaleb puse deoparte dosarul de la autopsie. Urmtorul teanc de rapoarte
se ocupa de teoria lui Winston privind cele trei atacuri. Convins c ucigaul
era un fost pucria recidivist, Winston studiase toate cazurile unor infractori
eliberai condiionat, n Van Nuys i Lancaster, care erau albi i mai aveau la
activ nc dou condamnri. La o nou arestare, toi aceti indivizi intrau sub
incidena legii celor trei atacuri. aptezeci i una de persoane se ncadrau n
aceast categorie, n cele mai apropiate zone geografice de locul celor dou
jafuri dublate de omoruri.
n sptmnile ce au urmat celor dou infraciuni, Winston i ali poliiti
parcurseser pe ndelete lista amintit.
Potrivit datelor menionate n rapoarte, fuseser n vizit la fiecare dintre
indivizii de pe list. Dintre cei aptezeci i unu de posibili suspeci, numai
apte nu au putut fi gsii. Acest lucru sugera c i nclcaser cuvntul dat
la eliberarea din pucrie i c prsiser probabil zona sau, dac nu, poate se
ascundeau, fiind foarte posibil s svreasc noi jafuri i omoruri. Acetia au
fost dai n cutare, folosindu-se bazele de date computerizate ale tuturor
seciilor de poliie. Dintre indivizii de pe list, care au putut fi contactai, prin
discuiile i investigaiile iniiale s-a stabilit c aproape nouzeci la sut aveau
alibi. Restul de opt s-au putut disculpa prin intermediul altor metode de
anchet n primul rnd, diferena fizic dintre ei i pistolarul nregistrat pe
caset.
Cu excepia celor apte indivizi, care nu putuser fi gsii, linia anchetei
bazate pe teoria celor trei atacuri ajunsese ntr-un punct mort. S-ar fi zis c
Winston atepta ca unul dintre cei apte tipi s i fac apariia i s se
dovedeasc legtura acestuia cu crimele din cele dou cazuri.
McCaleb trecu mai departe la restul rapoartelor din cazul Cordell. Mai
existau dou interogatorii ulterioare cu James Noone, la Star Center.
Rspunsurile lui nu aduceau nimic nou fa de prima discuie de la locul
faptei, nici mcar n privina oferului care plecase cu Jeep-ul Cherokee din
parcarea bncii.
Dosarele mai conineau o schi a locului crimei i patru interogatorii pe
teren, cu patru indivizi care conduceau nite automobile Cherokee, negre, care
fuseser oprii n trafic, la un ceas dup svrirea crimei de la ATM, n
Lancaster i Palmdale. Datele personale ale fiecruia fuseser verificate imediat
pe computer i, constatndu-se c nu ridicau nicio problem, li se dduse voie
s plece. Apoi, rapoartele respective i fuseser naintate lui Winston.
Ultimul material citit de McCaleb constituia cel mai recent rezumat
sptmnal ntocmit de Winston. Era scurt i la obiect.
Nu avem noi indicii sau suspeci, pn la aceast dat. Ofierul nsrcinat
cu rezolvarea cazului ateapt informaii suplimentare, care ar putea duce la
identificarea unui suspect.
Vaszic, Winston ajunsese cu spatele la zid. Atepta. Avea nevoie de snge
proaspt.
Btnd darabana pe mas, McCaleb se gndea la ceea ce citise pn acum.
Era de acord cu aciunile ntreprinse de Winston, dar ncerca s i dea seama
ce omisese i ce altceva s-ar mai fi putut face. i plcea teoria ei cu cele trei
atacuri i i nelegea dezamgirea c, din cei 71 de suspeci, nu putuse localiza
pe nimeni. l deranja, totui, faptul c majoritatea se disculpaser printr-un
alibi. Cum era posibil ca atia ticloi, care fuseser capabili s loveasc deja
de dou ori, aveau pregtit cte un alibi pentru dou cazuri de jaf cu omor? Nu
se bizuise niciodat pe alibiuri, pe vremea cnd lucra la FBI, fiindc nu-i
inspirau niciun fel de ncredere. tia c orice mincinos poate nscoci un alibi.
Brusc, lui McCaleb i veni o idee. i plimb degetul n lungul teancului cu
dosarele referitoare la cazul Cordell. Nici nu avea nevoie s le mai deschid,
fiindc tia c lucrul la care se gndea acum nu se gsea ntre filele lor. i
ddu seama c Winston nu i verificase diferitele teorii i prin nite comparaii
geografice.
Se ridic n picioare i prsi barca. Cnd ajunse la ambarcaiunea lui
Buddy Lockridge, i gsi vecinul crpind o ruptur de la un costum de
scafandru.
Hei, vrei o slujb?
Un tip de la dana milionarilor vrea s-i cur barca. Uite, la de-acolo.
Dar, dac vrei s te duc undeva cu maina, pot s m ocup de asta mai trziu.
E genul de vilegiaturist de weekend, o dat pe lun.
Nu, nu-i nevoie. Voiam s tiu dac ai vreun Thomas Brothers, s-mi dai
i mie. Al meu e n main, or n-am chef s dau prelata la o parte, ca s-l scot
de-acolo.
Da, sigur, e n torpedo.
Lockridge vr mna n buzunar, de unde-i scoase cheile mainii, pe care i
le azvrli lui McCaleb. n drum spre Ford-ul Taurus, brbatul arunc o privire
spre dana milionarilor un chei lung i spaios, unde puteau ancora iahturile
mai mari, venite la Cabrillo Marina. Identific imediat vasul despre are i
spusese Buddy un Bertram 60, absolut superb. tia c proprietarul, care se
folosea de vas o dat pe lun, l cumprase probabil cu vreun milion i
jumtate de dolari.
Dup ce lu atlasul cu hri, McCaleb i napoie cheile lui Buddy, apoi se
duse napoi pe ambarcaiunea sa, pregtindu-se s lucreze din nou cu dosarele
aferente cazului Cordell. n primul rnd, mai parcurse o dat rapoartele privind
furturile de Cherokee i pistoale HK P7. Numerot fiecare furt, apoi, n funcie
de adres, l nsemn pe pagina respectiv din atlasul cu hri. Dup aceea
trecu la lista cu suspecii de trei atacuri, utiliznd aceeai metod pentru a
marca adresa locuinei i a serviciului fiecrui individ. n sfrit, ajunse i la
nsemnarea celor dou jafuri cu omor.
Toat treaba asta i lu aproape un ceas. Cnd termin, ncerc s i
stpneasc emoia. Unul dintre cele 71 de nume se remarca evident ca fiind
relevant din punct de vedere geografic pentru crimele de la Sherman Market i
furtul unui HKP7.
Tipul se numea Mikail Bolotov, un emigrant rus de 31 de ani, care fcuse
deja de dou ori pucrie, n California, pentru nite jafuri armate. Bolotov
tria i lucra n Canoga Park. Locuina lui era dincolo de DeSoto, ln g
Sherman Way, cam la un kilometru distan de prvlia n care fuseser
omori Gloria Torres i Chan Ho Kang. Lucra la o fabric de ceasuri,
amplasat pe Winnetka, foarte aproape de aceeai prvlie. i, n fine, ceea ce
l entuziasm practic pe McCaleb era faptul c locul de munc al rusului se
afla, totodat, la cte va strzi distan de o cas din Canoga Park, de unde n
decembrie se furase, printre altele, i un revolver HK P7. Citind raportul jafului
respectiv, Terry reinu c intrusul luase cteva daruri de sub pomul de
Crciun, inclusiv un pistol nou HK P7 nvelit frumos, pe care proprietarul casei
voia s i-l druiasc soiei cadoul ideal de Crciun, pentru zona L.A. Houl nu
lsase amprente sau alte urme.
McCaleb citi cu atenie tot dosarul rusului. Bolotov svrise multe acte
violente, dar de trei ani, de cnd fusese eliberat din nchisoare, nu mai
apruser la adresa lui suspiciuni de crim sau nclcri ale legii. Cu
regularitate, se prezenta la poliie la datele fixate i, n aparen, duce a o
existen exemplar.
Bolotov fusese interogat n cazul Cordell, la locul de munc, de ctre doi
detectivi Ritembaugh i Aguilar. Discuia avusese loc la dou sptmni dup
uciderea lui Cordell i cu aproape trei sptmni nainte de crimele din
Sherman Market. De asemenea, se prea c interogatoriul se desfurase
nainte ca Winston s obin lista furturilor de HK P7. Acesta era motivul,
presupunea McCaleb, pentru care anchetatorii nu sesizaser importana
coordonatelor geografice ale lui Bolotov.
Dup toate aparenele, rspunsurile lui Bolotov fuseser suficiente pentru a
elimina orice suspiciune, iar patronul lui i putuse furniza un alibi, declarnd
c, n seara n care James Cordell fusese ucis, Bolotov lucrase n schimbul
normal, de la dou la zece. Le art detectivilor diferite state de plat i cartele
de pontaj, din care reieea programul rusului. Toate astea le-au fost de ajuns
lui Ritembaugh i Aguilar. Cordell murise cam la 10:10P.M. Fizic, ar fi fost
imposibil ca Bolotov s ajung din Canoga Park n Lancaster, n zece minute
chiar i cu un elicopter. Aa c cei doi detectivi trecur mai departe la
urmtorul nume din lista candidailor la trei atacuri.
Rahat, rosti McCaleb cu glas tare.
Se simea incitat de descoperirea fcut. Bolotov reprezenta un indiciu ce
trebuia verificat, indiferent de ceea scria n statele de plat sau de ceea ce
afirma efului lui. Tipul era de meserie ho i uciga, nu ceasornicar.
Apropierea geografic de amplasrile-cheie legate de investigaie impunea o
nou cercetare. McCaleb simea c gsise mcar ce va demn de a-i fi semnalat
lui Winston.
i not rapid cte va idei pe carnet, dup care l puse deoparte. Era epuizat
de munca tcut pn atunci i simea zvcniturile surde ale migrenei care se
apropia. Se uit la ceas i rmase uimit ct de repede zburase timpul. Se
fcuse deja ora dou. tia c trebuia s mnnce ceva, dei nu avea poft de
nimic. De aceea se hotr s trag mai bine un pui de somn, aa c prefer s
coboare n cabin.
11

Revigorat dup un somn de un ceas, fr vise de care s-i aminteasc,


McCaleb i fcu un sandvi cu pine alb i brnz topit. i deschise i o
cutie de Coca-Cola, dup care se duse napoi la masa din salon, ca s studieze
cazul Gloria Torres.
ncepu cu banda video filmat de camera de supraveghere din Sherman
Market. Dei o vizionase de dou ori, n compania lui Arrango i a lui Walters,
se decise s o mai vad o dat. Puse caseta n videoplayer i o urmri n regim
de derulare normal. Nu putea mnca tot sandviul. Avea parc o ghear n
stomac.
Derul la loc banda i o puse din nou, de data asta la ralanti. Micrile
Gloriei preau molatice i relaxate. Vznd-o zmbind, lui McCaleb i venea s-
i zmbeasc napoi. Se ntreba la ce se gndea femeia n acel moment
imortalizat pe banda video. i zmbea oare domnului Kang? Brbatul se ndoia
de asta. Era mai degrab un surs tainic. Un surs pentru ceva dinuntrul ei.
Presupunea c atunci Gloria se gndea la fiul su; bine mcar c fusese
fericit n acele ultime clipe contiente din via.
Vizionarea casetei nu i aduse idei noi, i reaprinse doar acea furie interioar
la adresa criminalului. Puse, apoi, n videoplayer banda filmat la locul faptei
i urmri toat documentarea nregistrat, msurnd i evalund mcelul.
Firete, trupul Gloriei nu mai era acolo, iar pe jos, unde se prvlise, nu era
prea mult snge, graie interveniei bunului samaritean. n schimb, cadavrul
proprietarului de magazin era prbuit pe podea, n spatele tejghelei, scldat
practic n snge de jur-mprejur. McCaleb se gndi fr s vrea la btrna pe
care o vzuse n prvlie, cu o zi nainte. Sttea n picioare, n locul unde i
czuse soul, rpus de glon. i trebuia curaj pentru un asemenea gest, or
McCaleb tia c nu ar fi fost capabil s dea dovad de o asemenea trie
sufleteasc.
Dup ce opri aparatul, se apuc s citeasc diferitele rapoarte din dosare.
Arrango i Walters nu produseser attea hrtii ca Winston. McCaleb ncerc
s nu trag vreo concluzie din aceast constatare, dei era tare tentat s-o fac.
tia din experien c dimensiunile pe care le avea dosarul unei crime reflectau
nu numai profunzimea investigaiei, ci i implicarea anchetatorilor. McCaleb
avea convingerea c ntre victim i anchetator se stabilete un fel de legtur
sacr. Toi poliaii care se ocup de omoruri neleg acest lucru. Unii ajung s
pun suflet n investigaiile fcute. Alii rmn mai detaai, ca un fel de mijloc
de supravieuire psihologic. Dar ceva tot exista, indiferent de gradul de
implicare. Nu conta dac erai o persoan credincioas, dac credeai c sufletul
rposatului te urmrete de undeva de sus. Chiar dac aveai convingerea c
dup moarte nu mai exist nimic, tot ncercai s l rzbuni pe cel decedat.
Simeai c numele tu fusese pe buzele celuilalt, cnd i dduse duhul. Dar
numai tu tiai asta. De aici i jurmntul tainic de a face ceva.
McCaleb puse deoparte dosarele groase care conineau rezultatele de la
autopsia lui Torres i a lui Kang, preferind s le citeasc la sfrit. Ca i n
cazul dosarului referitor la uciderea lui Cordell, McCaleb tia c autopsiile nu
aveau cum s i furnizeze prea multe detalii semnificative, n afar de ceea ce
se tia deja. Parcurse rapid rapoartele iniiale referitoare la crime, ajungnd
apoi la un teanc subire cu declaraiile martorilor: un vnztor de la o
benzinrie, un automobilist aflat n trecere, un funcionar de la Times, care
lucra cu Gloria. Dosarul mai coninea rezumatele investigaiilor, rapoarte
suplimentare, date statistice, schie ale locului crimei, rapoarte balistice i o
nregistrare cronologic a deplasrilor i a convorbirilor telefonice fcute de
detectivii care se ocupau de caz. Ultimul dosar din aceast seciune coninea
transcrierea convorbirii telefonice cu 911 a bunului samaritean, personaj
rmas neidentificat, care nimerise n magazin dup mpucturile fatale i
ncercase s i salveze viaa Gloriei. Din transcriere, era evident c tipul vorbea
prost englezete. Cnd operatoarea se oferise, ns, s l comute la o vorbitoare
de limb spaniol, acesta refuzase.

VORBITORUL: Trebuie s nchid. Fata e foarte grav rnit. Tipul a fugit. Cu


maina. Un vehicul negru, ca un camion.
OPERATOAREA: Domnule, v rog rmnei pe linie Domnule? Domnule?

Asta fusese tot. Pe urm, nchisese. Pomenise de automobil, dar nu fcuse


nicio descriere a suspectului.
Dup acest material, urma un raport balistic, care stabilea c gloanele
recuperate n urma operaiei suferite de Gloria Torres i a autopsierii lui Chan
Ho Kang proveneau de la un pistol de nou milimetri Federal FMJ. Graie
analizrii unei fotografii capturate de pe banda video, s-a putut constata c
arma era i de aceast dat un HK P7.
Cnd ncheie o prim lectur a celorlalte materiale, McCaleb constat cu
uimire c din dosarul crimei lipsea o linie cronologic clar. Spre deosebire de
cazul Cordell, care nu avea dect un singur martor, n cazul Torres apreau tot
felul de martori neinteresani, care nsemnau tot attea marcri ale timpului.
Se prea c detectivii nu fcuser efortul de a pune cap la cap toate declaraiile
martorilor i de a le plasa ntr-o ordine cronologic. Nu reconstituiser ntregul
din secvena diferitelor ntmplri.
McCaleb fcu o pauz, reflectnd cteva momente la acest aspect. De ce
lipsea aa ce va din dosar? Cumva un film cronologic al diverselor momente ar
fi fost folositor? Probabil nu, iniial, conchise el. Pentru identificarea unui
uciga, un asemenea grafic nu este deosebit de util. Or, mcar, iniial, asta era
tot ce conta. ns o analiz secvenial a e venimentelor ar fi trebuit efectuat
ulterior, dup ce se aeza praful pe dosare, cum s-ar spune. McCaleb le
recomandase adesea anchetatorilor care i trimiteau diferitele cazuri s
ntocmeasc un grafic, care putea fi util pentru demontare a alibiurilor, pentru
depistarea unor puncte vulnerabile n declaraiile martorilor sau pentru a le
oferi investigatorilor o imagine mai clar despre ceea ce se ntmplase.
McCaleb era perfect contient c se afla ntr-o situaie avantajoas, n
comparaie cu Arrango i Walters, care nu-i puteau permite luxul de a studia
un caz la dou luni dup producerea lui. Poate c uitaser de necesitatea de a
ntocmi filmul evenimentelor. Aveau deja alte preocupri i alte cazuri cu care
s-i bat capul.
Se ridic n picioare i se duse n buctrie, s sting cafetiera. Se simea
din nou obosit, dei nu se sculase dect de vreun ceas. McCaleb nu prea buse
cafea, dup operaia de transplant de cord. Doctoria Fox i spusese s e vite
cafeina, iar cnd i se ntmplase s-i ignore sfatul i s mai bea cte o can,
avusese o senzaie de palpitaii n piept. Voia, ns, s rmn treaz i atent, ca
s poat termina ce ncepuse. Aa c i asum riscul.
i turn cafeaua n ceac, apoi adug nite lapte i zahr. Se aez din
nou jos i se mustr singur pentru ncercarea de adineauri de a le gsi scuze
lui Arrango i Walters. Cei doi ar fi trebuit s-i fac timp pentru a se ocupa
serios de caz. Lui McCaleb i era ciud pe el c putuse privi lucrurile i altfel.
i lu carnetul i se apuc s citeasc din nou declaraiile martorilor,
notndu-i momentele semnificative i un scurt rezumat cu contribuia fiecrui
martor la o mai bun nelegere a cazului. Apoi, suprapuse diferitele notri din
alte materiale referitoare la crime. Operaiunea i lu un ceas, interval n care
i mai umplu cana de trei ori, fr nici mcar s-i dea seama ce fcea. Cnd
termin, ntocmise un grafic cronologic pe dou pagini din carnet. Studiind ce
realizase, brbatul i ddu seama c succesiunea era inexact, cu excepia a
vreo dou referine, coninnd contradicii evidente, nu chiar imposibiliti.

10.01 P.M. Schimbul B termin lucrul, tipografia Los Angeles Times.


Gloria ponteaz la plecare.
10.10 P.M. aproximativ Gloria pleac nsoit de colega Annette
Stapleton. Discut n parcare, cam 5 minute. Gloria se urc n maina ei
albastr Honda Civic.
10.29 P.M. Gloria la staia de benzin Chevron de pe Winnetka, la Roscoe.
Vnzare cu autoservire, pe carte de credit: 14.40 dolari. Biatul de la pomp
Connor Davis i amintete c Gloria vine cu regularitate s alimenteze seara i
l ntreab de obicei care e scorul la meciul pe care l urmrete. Timpul a fost
nregistrat i pe operaiunea bancar efectuat pentru cartea de credit .
10.40 la 10.43 P.M. aproximativ automobilista Ellen Taaffe, deplasndu-
se spre est, pe Sherman Way, cu geamurile de la main complet deschise,
aude nite pocnituri, cnd trece prin dreptul lui Sherman Market. Se uit, nu
vede nimic ciudat. Dou maini n parcare. Din cauza afielor lipite pe vitrin,
nu se poate vedea ce se ntmpl nuntru. n timp ce se uit, femeia aude o
alt pocnitur, dar nici de data asta nu observ nimic ciudat. Momentul
producerii acestor zgomote, din cte spune Taaffe, a coincis cu nceputul
tirilor KFWB, de la 10.40.
10.41.03 P.M. Un brbat neidentificat, cu accent spaniol, sun la 911,
spune c o femeie a fost mpucat la Sherman Market i are nevoie de ajutor.
Nu ateapt venirea poliiei.
Strin ilegal n ar?
10.41.37 P.M. Gloria Torres este mpucat mortal, conform afiajului de
timp de pe banda video nregistrat de camera de supraveghere.
10.42.55 P.M. Bunul samaritean intr n magazin i i acord primul ajutor
Gloriei, conform afiajului de timp de pe banda video nregistrat de camera de
supraveghere.
10.43.41 P.M. Ellen Taaffe sun de pe telefonul din main, la dispeceratul
de la 911, ca s raporteze nite posibile zgomote de arm de foc. I se spune c
mpucturile au fost deja raportate. Numele i numrul ei sunt date
detectivilor.
10.47 P.M. Sosete ambulana, care o transport pe Gloria la Northridge
Medical Center. Se constat decesul lui Chan Ho Kang.
10.49 P.M. Primii poliiti sosesc la faa locului.

McCaleb reciti lista. Desigur, tia i el c n privina omuciderilor totul este


foarte imprecis, ns ceea ce l deranja era acest grafic de timp. Potrivit
primului raport de anchet a crimelor, detectivii au stabilit c mpucturile s-
au produs ntre 10.40 i 10.41 P.M. Pentru a certifica acest lucru, detectivii
folosiser unica surs de timp despre care tiau absolut c era corect i
precis registrul automat de la dispeceratul de urgen. Primul telefon care a
raportat mpucturile de la bunul samaritean a fost recepionat la
10.41.03 de ctre o operatoare de la 911. Folosind aceast notaie de timp,
coroborat cu declaraia automobilistei Ellen Taaffe, s-a ajuns la concluzia c
mpucturile s-au produs dup 10.40, dar nainte de 10.41.03, cnd a sunat
bunul samaritean.
Firete, aceast ncadrare temporal era n contradicie cu ora afiat
10.41.37 pe banda video de la magazin, la nceputul mpucturilor.
McCaleb se uit din nou, cu atenie, prin rapoarte, spernd c omisese ceva
pe vreo pagin, prin care se puteau explica toate aceste discrepane. Nimic.
Btu darabana pe mas cte va momente, n timp ce reflecta profund. Se uit la
ceas i vzu c era aproape cinci. Puin probabil ca vreunul dintre anchetatori
s mai fie nc la serviciu.
Studie din nou diagrama ntocmit, ncercnd s gseasc o explicaie
pentru anomalia descoperit. Ochii i se oprir pe cel de -al doilea telefon primit
la dispecerat. Ellen Taaffe, automobilista care auzise mpucturile, sunase pe
mobil la 10.43.21, pentru a raporta ce auzise i i se spusese c producerea
focurilor de arme fusese deja anunat.
Se gndi mai atent la acest aspect. Pornind de la declaraia femeii, detectivii
stabiliser c omorurile fuseser svrite la 10.40, exact la nceputul
buletinului de tiri. De ce femeia ateptase peste dou minute pn s sune?
Fusese ntrebat dac l vzuse pe bunul samaritean?
McCaleb rsfoi rapid teancul de dosare, pn ce gsi declaraia de martor a
lui Ellen Taaffe o pagin semnat sub un bloc de text dactilografiat, nu mai
gros de vreo cinci centimetri. Femeia nu menionase nimic despre intervalul de
timp scurs de cnd auzise focurile de arm i pn n momentul n care
sunase la dispeceratul de la 911. Spunea c, dup prerea ei, n parcarea din
faa magazinului erau dou maini, dar i era imposibil s le identifice marca
sau s i aminteasc dac vzuse pe cineva nuntru.
McCaleb se uit la rubrica de date personale: Taaffe, 35 ani, mritat.
Locuia n Northridge i conducea o firm de resurse umane. Venea acas de la
un film, la Topanga Plaza, cnd auzise mpucturile. Tot n aceeai rubric, i
erau trecute numerele de telefon de-acas i de la serviciu. McCaleb ridic
receptorul i form numrul de la birou. i rspunse o secretar, care i corect
pronunia numelui Taaffe i i spuse c o prinsese n ultimul moment, tocmai
cnd se pregtea s ias pe u.
Ellen Taaffe la telefon, spuse femeia, cu un accent pe msura numelui de
familie.
Alo, bun ziua, doamn Taaffe. Nu m cunoatei. M numesc McCaleb.
Sunt detectiv i m ocup de mpucturile acelea de acum vreo dou luni, din
Sherman Market. Mai inei minte, nu? Focurile de arm pe care le-ai raportat
la poliie.
Dup rsuflarea greoaie, McCaleb i ddu seama c femeia era mirat de
telefonul primit.
Nu prea neleg. Am discutat deja cu detectivii. Suntei de la poliie?
Nu, lucrez pentru familia victimei. Am nimerit ntr-un moment
nepotrivit?
Da. Tocmai voiam s plec, ca s scap de aglomeraia din trafic, i i
sincer s fiu nici nu tiu ce v-a mai putea spune fa de ceea ce am declarat
deja la poliie.
Nu va dura dect un minut. Doar cteva ntrebri rapide. Femeia aceea
avea un bieel. ncerc s l prind pe nemernicul care l-a privat de mam.
Din nou, aceeai rsuflare profund.
Bine, voi ncerca s v fiu de folos. Care sunt ntrebrile?
n regul. Prima ct timp a trecut de cnd ai auzit pocniturile i pn
ai sunat la 911?
Am telefonat imediat, fr s mai atept. tii, am crescut cu arma la cap.
Tata a fost poliist, aa c tiu ce nseamn. Mi-am dat seama imediat c a fost
vorba de nite mpucturi.
Pi, s vedei, n materialele de la poliie se menioneaz c vi s-a prut
c ai auzit focurile de arm pe la zece i patruzeci, dar c n-ai telefonat dect
pe la zece i patruzeci i trei. Nu tiu
Ce nu v-au spus este c eu am banda. Am sunat imediat, dar m -au pus
s atept. Toate numerele de la 911 erau ocupate, aa c m-au lsat pe fir.
Habar n-am ct a durat. Situaia devenea grav. Cnd mi s-a fcut, n fine,
legtura, mi s-a zis c li se raportaser deja mpucturile respective.
Ct timp credei c v-au lsat pe fir?
V-am spus, habar n-am. Poate un minut. Poate mai mult, sau poate mai
puin. Nu tiu exact.
Bun. n raport scrie c ai auzit o mpuctur i c v-ai uitat pe geamul
mainii, spre magazin. Pe urm ai mai auzit o mpuctur. Ai vzut dou
maini n parcare. Urmtoarea mea ntrebare este se afla cineva n
autovehicule?
Nu, nu era nimeni acolo. Am spus asta poliiei.
Aveam senzaia c, ntruct n magazin lumina era aprins, se putea
vedea uor dac era cineva n maini.
Chiar dac ar fi fost cineva nuntru, eu n-am remarcat.
Cumva unul dintre vehicule era un model sport utilitar, cum ar fi un
Cherokee?
Putei mcar spune dac aveau o culoare nchis sau deschis?
Nu tiu. M-a mai ntrebat i poliia chestia asta. Atenia mea era fixat,
ns, asupra magazinului. M-am uitat cumva peste maini.
Dar putei mcar spune dac aveau o culoare nchis sau deschis?
Efectiv, nu tiu. V-am mai spus lucrul sta i l-am declarat i la poliie,
unde au toate
Ai auzit i o a treia mpuctur?
Cum, nc una? Nu, doar dou.
Dar n total s-au tras trei focuri de arm. Asta nseamn c nu tii, de
fapt, dac le-ai auzit pe primele sau pe ultimele dou.
Corect.
McCaleb se gndi o clip la acest aspect, conchiznd c era greu de stabilit
care variant era valabil.
Doamn Taaffe, asta a fost. V mulumesc. Ai fost de mare ajutor i v
rog s m scuzai c v-am deranjat.
Scurta convorbire telefonic i dduse posibilitatea s se lmureasc n
privina ntrzierii cu care Taaffe sunase la 911, fr s l edifice ns n ceea ce
privete discrepana dintre ora la care sunase la 911 bunul samaritean i
afiajul timpului de pe banda video nregistrat de camera de supraveghere din
magazin. McCaleb se uit din nou la ceas. Trecuse deja de ora cinci. Dei
probabil toi detectivii plecaser acas, McCaleb ncerc s i gseasc la
telefon.
Spre mirarea lui, afl c Arrango i Walters erau nc la secia din West
Valley. ntrebat cu care voia s vorbeasc, McCaleb l alese pe Walters, care i se
pruse ceva mai amabil. Dup trei apeluri, detectivul ridic receptorul.
Sunt Terry McCaleb n cazul Gloria Torres.
Da, da.
Presupun c ai aflat c Winston mi-a dat toate dosarele.
Da, i nu ne convine deloc. Ne-a sunat i o reporteri de la Slimes, n
aceeai problem. Nu se face aa ceva. Nu tiu cu cine ai stat de vorb
Uite ce e, partenerul tu m-a pus n situaia de a ncerca s mi obin
singur informaiile. Nu-i face griji pentru chestia cu Times. Nu vor scrie nimic,
fiindc nu au ce. Deocamdat.
Ar fi bine s rmn aa i pe viitor. n fine, sunt cam ocupat acum. Ce
voiai, de fapt?
Lucrezi la un caz?
Da. Cazurile ne pic pe-aici, prin Big Valley, ca mutele, pe cuvnt!
Pi, nu vreau s te rein. Am doar o nedumerire i m gndeam c poate
m ajui s mi-o clarific.
McCaleb tcu, ateptnd reacia interlocutorului su. Walters nu spunea
nimic. Prea altfel dect n ziua precedent. McCaleb se ntreba dac nu cumva
era i Arrango prin apropiere, ascultnd convorbirea. Se decise s insiste.
Voiam s m lmuresc n privina minutelor. Pe banda video, de la
magazin, apare c mpucturile au avut loc la ia s vedem, da, zece
patruzeci i unu treizeci i apte secunde. Pe urm, exist rapoartele de la 911,
unde se spune c bunul samaritean a sunat exact la zece patruzeci i unu
zero trei secunde. M-am fcut neles? Cum s-a putut ca tipul s sune cu 34 de
secunde nainte de producerea mpucturilor?
Simplu, afiajul orei de pe banda video nu e corect. Ceasul camerei
mergea nainte.
Oh, da, fcu McCaleb, ca i cum el nici nu s-ar fi gndit la o asemenea
eventualitate. Ai verificat treaba asta?
Da, partenerul meu.
Zu?! Pi, n-am vzut nicieri n dosar o asemenea meniune.
Uite ce e, a dat un telefon la compania de paz i securitate, a verificat
chestia, dar n-a mai fcut raport, e clar? Sistemul de supraveghere fusese
instalat cu peste un an n urm, imediat dup producerea primului jaf la
magazinul domnului Kang. Eddie a stat de vorb cu tipul care a montat
aparatul. A potrivit ceasul camerei de luat vederi dup cel de la mn, fr s
mai revin ulterior pentru a-l regla dup ora exact. I-a artat domnului Kang
cum s potriveasc singur ceasul, dac ar fi survenit vreo pan de curent sau
ceva de genul sta.
Bine, n regul, zise McCaleb, nepreanelegnd unde se putea ajunge cu
acest gen de explicaii.
Prin urmare, suntem la fel de nelmurii amndoi. Ori afiajul arta ora
fixat iniial de instalator, ori ceasul mai fusese potrivit cine tie de cte ori de
ctre domnul Kang pentru noi, tot nu conteaz. Nu ne putem bizui pe un
ceas reglat dup ceasul altcuiva. Poate ceasul mergea nainte de la bun nceput
sau poate ceasul camerei a tot luat-o nainte cu cte o secund pe sptmn,
de atunci i pn acum. Cine tie? Nu ne putem bizui pe el, asta conteaz. n
schimb putem fi siguri pe ceasul de la 911, care tim c merge bine. n fine,
ceasul de la camera de luat vederi din magazin e doar un detaliu fr nicio
semnificaie, continu poliistul. Dac ne-am bate capul cu toate amnuntele
care nu se potrivesc, am fi i acum la primul caz din cariera noastr de
poliiti. Nu ne vedem capul de treab, mi omule, aa c, ia zi, mai aveai ceva
de ntrebat?
Nu, cred c atta a fost. Dar voi n-ai verificat deloc ceasul camerei de
supraveghere din magazin, aa-i? M refer la o confruntare cu ceasul de la
dispecerat.
Nu, nu. Ne-am dus s facem asta, dup vreo dou zile, dar avusese loc o
pan de curent un scurtcircuit la Santa Ana. Aa c afiajul electronic pentru
or nu mai era edificator pentru noi.
Pcat.
Da, pcat. Hai, te las, acum. inem legtura. Dac dibuieti ceva, sun-
ne pe noi naintea lui Winston, dac nu vrei s ne suprm. Clar?
Da, o s v sun.
Walters nchise telefonul. McCaleb puse receptorul jos, holbndu-se la el
cteva minute: se ntreba ce era bine s fac n continuare. Ajunsese ntr-un
punct mort. Dar obiceiul lui fusese ca, ori de cte ori ajungea ntr-un impas, s
o ia de la nceput. Or cel mai adesea, asta nsemna locul faptei. Numai c acest
caz era altfel. Putea reveni chiar la filmul crimei.
Puse videocaseta cu omorurile de la Sherman Market napoi n VCR i
urmri din nou banda, la ralanti. i ncletase aa de tare degetele de
marginea mesei, nct l dureau ncheieturile i pielea. Abia la a treia vizionare
sesiz ceva ce i scpase de fiecare dat pn atunci.
Ceasul de la mna lui Chan Ho Kang, pe care l purta acum soia acestuia.
Pe banda video, ceasul era vizibil, n momentul n care Kang bjbia dup un
punct de sprijin.
McCaleb derul banda nainte i napoi, timp de cteva minute, pn ce
prinse cel mai bun cadru cu ceasul n prim-plan dar, din pcate, afiajul de
pe cadranul ceasului nu se putea distinge pe ecran.
Se holba aa la imaginea ncremenit, ntrebndu-se dac merita s mai
insiste. Dac putea deslui ora de pe cadranul ceasului de la mna victimei,
exista posibilitatea de a o corobora cu afiajul camerei video i cu timpul
indicat de ceasul de la dispecerat. Putea, n acest fel, s se apropie mai bine de
adevr. Dar, oare avea sens?
Walters avusese dreptate ntr-o privin. Rmn ntotdeauna detalii care nu
se potrivesc n context. Fire fr cpti. Iar McCaleb nu tia dac merita s
fac efortul de a lmuri acest aspect.
Brusc, un zgomot, urmat de un uor tangaj, i ntrerupse monologul
interior. De cnd locuia pe o barc, ancorat pe ap, nvase s deosebeasc
fiecare tip de micare de legnare cnd trecea o alt ambarcaiune prin
apropiere sau cnd pise cineva pe puntea brcii lui. Tocmai cnd
ambarcaiunea se nclin uor, McCaleb ntoarse capul. Graciela Rivers pea
pe punte, urmat de un bieel. Raymond. Cina promis. Uitase complet.
Fir-ar s fie, mormi el, oprind videocasetofonul i ridicndu-se s i
ntmpine.

12

Ai uitat, nu-i aa? zise Graciela, zmbind amuzat.


Nu adic, am uitat n ultimele cinci ore. M-a absorbit cu totul lucrul cu
hrograia asta. Voiam s m duc pn la magazin i
Pi, nu-i nimic. Putem cina alt
Nu, nu, se poate? Vom mnca mpreun. El e Raymond?
Oh, da.
Graciela se ntoarse spre biat, care se pitise sfios pe dup fusta femeii.
Prea cam mic pentru vrsta lui: prul negru, ochii cprui, pielea smead.
Purta pantaloni scuri i un tricou n dungi, iar n mn avea un pulover.
Raymond, el e domnul McCaleb, despre care i-am povestit. Asta e barca
lui, pe care i locuiete.
Brbatul fcu un pas nainte i se aplec, ntinzndu-se s dea mna cu
biatul. Acesta avea n mna dreapt o mainu de poliie, pe care trebui s-o
mute n cealalt mn. Pe urm, ezitnd parc, ddu noroc cu McCaleb, care
simi o tristee inexplicabil cnd se uit mai bine la copil.
Sunt Terry. M bucur s te cunosc, Raymond. Am auzit multe despre
tine.
Se poate pescui de pe barca ta?
Sigur c da. Te duc odat n larg, s-i art.
Mi-ar plcea.
McCaleb se ndrept de spate i se uit la Graciela, zmbind. Prea tare
drgu. i pusese o rochie lejer, de var, asemntoare cu aceea pe care o
purta cnd l vizitase prima oar. Era dintr-un material care se mula tot pe
corp, la cea mai mic adiere a brizei. i adusese i un pulover. McCaleb era n
ort, sandale i un tricou, pe spatele cruia scria Robicheauxs Dock &
Baitshop. Se simea cam jenat din cauza acestei inute vestimentare.
tii ce?! zise el. Uite acolo, pe terasa de deasupra magazinului, e un
restaurant tare drgu. Au mncare bun i o privelite superb spre asfinit.
Ce-ar fi s mncm acolo?
Bun idee, zise Graciela.
Nu trebuie dect s m lsai s m schimb, pe urm mergem. Raymond,
vrei s arunci undia aici i s vezi dac poi prinde ceva, pn ce eu m duc
nuntru s i art Gracielei nite chestii la care lucrez?
Bieelul se lumin tot la fa.
Sigur.
Bine, atunci, hai s rezolvm problema.
McCaleb i ls acolo i intr n salon, de unde alese cea mai uoar undi
i mulinet; apoi, din cutia de scule de sub masa pentru hri, scoase un
suport de oel cu un crlig, numrul opt, i o plut. Leg suportul din oel de
undi, dup care se duse la congelatorul din buctrie, unde tia c avea
nite momeal ngheat. Folosindu-se de un cuit ascuit, tie o bucat pe
care o nfipse n crlig.
Reveni la prora cu undia i mulineta, dndu-i instalaia lui Raymond.
Ghemuindu-se n spatele biatului, cu braele pe lng corpul acestuia, i inu
o lecie rapid despre cum se arunc undia, ca s nu pierzi momeala. Pe
urm, i art cum s in degetul pe undi i s interpreteze fiecare
muctur.
Ei, e bine acum? ntreb cnd lecia de pescuit se ncheie.
h. Dar se gsesc peti, pe-aici, printre brci?
Sigur. Am vzut un banc de petiori notnd exact unde ii tu undia.
Uit-te bine, ca s nu-i scapi.
OK!
E-n regul acum, dac m duc nuntru s-i dau mamei tale ceva de
but?
Nu e mama mea.
Oh, da, mi mi pare ru, Raymond. Am vrut s spun Graciela. E-n
regul, atunci?
Da.
Bine, trage un chiot, dac prinzi ceva. i, pe urm, folosete mulineta!
fcu el, mpungndu-l n glum cu degetul ntre coaste.
Tatl su i fcuse lui McCaleb la fel, cnd innd undia cu amndou
minile, rmsese cu mijlocul neacoperit. Raymond chichoti, gdilndu-se, i
se trase la o parte, fr s-i dezlipeasc ns ochii de locul n care undia se
cufundase n apa ntunecat.
Graciela intr n urma brbatului care trase ua, ca biatul s nu le aud
discuia. Probabil c era rou la fa, de la joaca de adineauri. Graciela nelese
ce se ntmpl cu el, pn ca McCaleb s apuce s-i explice.
E-n regul. De-acum nainte, o s se tot ntmple. Brbatul aprob din
cap.
Va locui cu tine?
Da. Nu m are dect pe mine, dar nu asta conteaz. Am stat mereu cu el,
de cnd s-a nscut. Dac, dup ce a rmas fr mam, ar mai rmne i fr
mine, cred c ar fi prea mult. Vreau s stea cu mine.
Dar unde e tatl lui?
Nu se tie.
McCaleb ddu din cap, decis s ias din aceast zon a ntrebrilor delicate.
Te vei descurca de minune, zise McCaleb. Vrei un pahar de vin?
Asta da, minune.
Rou sau alb?
Mi-e indiferent, ce vrei tu.
Eu n-am voie s beau, deocamdat. Peste vreo dou luni.
Oh, atunci n-are rost s desfaci o sticl doar pentru mine. Pot bea i
Te rog, mi face plcere. Rou, e bine? Am un vin rou bun, aa c, dac
l desfac, mcar m aleg i eu cu mirosul. Graciela zmbea.
Mi-aduc aminte c Glory era la fel, n timpul sarcinii. Se aeza lng
mine i zicea s-o las mcar s miroas vinul din pahar.
Zmbetul i deveni trist.
Era o persoan bun la suflet, zise McCaleb. mi dau seama de asta,
cnd m uit la biat. Asta ai vrut s vd, nu-i aa?!
Graciela ncuviin cu o micare a capului. McCaleb se duse n buctrie i
scoase o sticl de vin rou, de pe raft. Era un Sanford pinot noir, unul dintre
soiurile lui preferate, n timp ce desfcea sticla, Graciela veni lng el, la bufet.
Mirosea frumos, a vanilie parc, se gndea brbatul. Parfumul i fcea plcere,
excitndu-l. Nu era neaprat faptul c se afla aa de aproape de ea, ct mai
ales bucuria de a constata c mai putea avea astfel de reacii.
Ai copii?
Cine, eu? Nu.
Ai fost vreodat nsurat?
Da, o dat.
Turn vinul n pahar, pndindu-i prima reacie. Graciela i mulumi,
zmbindu-i.
E bun. Asta cnd s-a ntmplat?
Ce, cnd am fost eu nsurat? Stai s vedem, m-am cstorit cam acum
zece ani. A inut trei ani. Era agent FBI i lucram mpreun la Quantico. Pe
urm, cnd treaba ntre noi doi n-a mai mers i am divorat, tot a trebuit s
lucrm n acelai loc i Nu tiu, ncercam s nu dm importan, dar bine nu
ne-a fost, m nelegi? Cam n aceeai perioad, s-a mbolnvit i tatl meu.
Aa c le-am sugerat s trimit pe cineva de la baz aici, n mod permanent, cu
serviciul. I-am convins, pe motiv c se puteau face multe economii aa. Asta,
fiindc oricum toat ziua eram aici, du-te-vino, cu avionul, continuu. Muli
dintre noi fceau la fel. M-am gndit c n-ar strica s existe un fel de sucursal
sau ceva de genul sta, aici, care s ne ajute s mai scutim nite costuri. efii
au fost de acord, aa c am cptat slujba.
Graciela mic din cap, dup care se uit afar, s vad ce face Raymond.
Biatul privea fix la ap, unde spera c erau muli peti.
Dar cu tine, cum e? o ntreb McCaleb. Ai fost mritat vreodat?
Da, o dat.
Copii?
Nu.
Graciela l urmrea n continuare pe Raymond. Zmbetul i rmsese pe
buze, dar se dublase de o expresie de ncordare, provocat de discuia avut.
McCaleb era curios s afle mai multe despre ea, dar prefer s lase lucrurile
aa.
Apropo, te-ai purtat frumos cu el, zise femeia, artnd spre Raymond.
Exist un echilibru. Tu i nvei ceva, apoi i lai s descopere singuri restul. I-a
prins bine, s tii.
Graciela l privea cu atenie. McCaleb scutur din umeri, n semn c aa se
nimerise, spre norocul lui. i lu paharul din mn, l duse la nas, pentru a
savura aroma, dup care i-l napoie. Pe urm, i turn cafeaua care mai
rmsese n vas, adugnd lapte i zahr. Ciocnir, pahar cu can, i bur.
Graciela spuse c era bun ce bea ea. McCaleb declar c lichidul lui avea gust
de smoal.
Scuze, m simt aa de prost c beau buntatea asta n faa ta.
Nu trebuie. M bucur c-i place.
n salon, se aternu tcerea. Graciela i opri privirea asupra teancurilor de
dosare i videocasete de pe mas.
Ce voiai s-mi ari?
Mmm, nimic special. Doar c nu voiam s vorbesc n faa lui Raymond.
McCaleb se uit prin geam la biat. Se descurca perfect. Era n continuare
concentrat la undia care ieea din ap. McCaleb spera ca biatul s prind
ceva, dei era puin probabil. Sub suprafaa frumoas a apelor portuare, marea
era foarte poluat. Petii care supravieuiau n asemenea condiii se hrneau
de pe fundul apei, avnd instincte de supravieuire demne de nite gndaci
negri de buctrie. McCaleb se ntoarse ctre Graciela.
Am vrut s-i spun c n dimineaa asta m-am ntlnit cu detectivul de la
poliia regional, Jaye Winston, care a fost mult mai cooperant dect tipii de
la LAPD.
Jaye? E femeie?
Da, i foarte priceput, s tii. Am mai lucrat mpreun, pe vremuri.
Oricum, mi-a fcut copii dup toate materialele aferente celor dou cazuri. Cu
asta mi-am omort timpul astzi, studiind dosarele i benzile video. i nu-s
puine, crede-m.
i?
i rezum totul, cum se pricepu mai bine, ncercnd s fie delicat n privina
detaliilor legate de Gloria. Nu i spuse c avea acolo, pe barc, o videocaset cu
filmul uciderii surorii ei.
La FBI, noi numim asta teren complet, zise brbatul, cnd termin
rezumatul. Asta nseamn s nu lai nimic neatins, nimic la voia ntmplrii.
Concluzia e c investigaia mprejurrilor n care sora ta a fost omort nu
constituie un teren complet, dar, pe de alt parte, nici nu mi sare n ochi
vreo lacun n ceea ce s-a fcut pn acum. S-au comis cte va greeli, poate s-
au fcut unele presupuneri hazardate, ceea ce nu nseamn c totul a fost
eronat. Investigaia a fost destul de corect.
Destul de corect, repet Graciela, privind n jos, n timp ce rostea
acestea cuvinte.
McCaleb regret formularea folosit.
Voiam s spun
Vaszic, tipul chiar va scpa nepedepsit. Trebuia s-mi fi dat seama c
asta mi vei comunica.
Ei bine, eu n-am spus aa ce va. Winston de la poliia regional mcar
continu activ investigaiile. i nici eu n-am terminat, Graciela. Deci, n-am
spus aa ce va. Ai i tu o miz, n toat povestea asta.
tiu. Nu vreau s m supr pe tine. Tu nu ai nicio vin. Doar c sunt
tare necjit.
Te neleg. Dar nu trebuie s fii aa. Hai s mncm ce va bun, dup care
vom mai sta de vorb.
n regul.
Du-te i stai afar cu Raymond. Trebuie s-mi pun alte haine.
Dup ce se mbrc frumos, cu o pereche curat de blugi albi i o cma
hawaian, cu un imprimeu fcut din nite felii zburtoare de grepfrut, McCaleb
i nsoi musafirii la restaurant. Nu se mai obosise s strng undia lui
Raymond, preferind s o fixeze bine i spunndu-i biatului c se vor ocupa de
ea ceva mai trziu.
Se aezar la mas, astfel nct Graciela i Raymond s fie cu faa spre
soarele care tocmai ncepea s apun deasupra pdurii de catarge de la brcile
cu pnze. Graciela i McCaleb comandar nite pete-spad la grtar, iar
Raymond pete pane cu cartofi prjii. De mai multe ori, Terry ncerc s-l
atrag pe copil n conversaie, fr succes, ns. Cei doi discutar mai ales
despre diferena de a tri pe o barc, n comparaia cu o cas de locuit
normal. McCaleb i povesti femeii ct de odihnitor i de linititor era s fii
mereu pe ap.
i este mult mai bine acolo, n larg, zise Terry, artnd spre Pacific.
Cnd termini de reparat barca? ntreb Graciela.
Curnd. Dup ce reconstruiesc al doilea motor, va fi gata de drum.
Restul sunt doar operaii de cosmetizare. Or, astea se pot face oricnd.

n drum spre ambarcaiune, dup cin, Raymond o lu nainte, pe falez:


ntr-o mn avea un cornet de ngheat, iar n cealalt, o lantern; i pusese
puloverul albastru i rotea capul mereu, n toate prile, urmrind cu lumina
crabii care se crau pe ziduri. Se nnoptase aproape complet. Aa c Graciela
i Raymond ar fi trebuit s plece acas. Lui McCaleb i prea deja ru, dorindu-
i s-i mai aib prin preajm.
Cnd biatul se ndeprtase suficient de mult, Graciela aduse din nou
discuia despre caz.
Ce altceva mai poi face n faza asta?
Te referi la caz? n primul rnd, am un indiciu pe care vreau s-l
exploatez. Ceva ce, se pare, lor le-a scpat.
Ce anume?
i povesti despre comparaia referinelor geografice pe care o fcuse i
despre felul n care identificase numele lui Mikail Bolotov. Cnd vzu c
Graciela ncepe s se entuziasmeze, o preveni s nu i fac iluzii.
Tipul sta are un alibi. Deci e un indiciu, dar s-ar putea s nu duc
nicieri. M mai gndeam, de asemenea, s m duc la FBI i s i implic n
partea balistic.
Cum aa?
Tipul poate c a fcut acelai lucru i n alte pri. Folosete o arm
foarte scump. Faptul c nu s-a descotorosit de ea ntre aceste dou cazuri
demonstreaz c ine la ea, aa c nu-i exclus s-o mai fi folosit i la alte
infraciuni. Exist nite probe balistice gloanele. E posibil ca FBI-ul s poat
rezolva ce va, dac le fac rost de material.
Graciela nu coment nimic, iar McCaleb se gndi c poate realiza ct de
complicat era o asemenea filier.
n plus, m mai gndeam, relu Terry, s mai iau legtura cu vreo doi
dintre martori, crora s le pun alt fel de ntrebri. Or, aici, va fi nevoie de
mult finee. Adic, nu vreau s intru peste Winston sau s i dau de neles c
i-a scpat ce va. Bunoar, mi-ar plcea s stau de vorb cu tipul la de la
bancomat, e cel mai bun martor. De asemenea, nc vreo doi martori, de atunci
cnd sora ta a fost tii tu.
N-am tiut c au existat nite martori. Mai era lume n magazin?
Nu, nu m-am referit la martorii direci. Dar a fost o femeie, care a trecut
cu maina pe-acolo i a auzit nite mpucturi. Mai sunt vreo dou persoane
menionate, n dosar, cu care sora ta a lucrat n schimb, n seara aceea, la
Times. Mi-ar plcea s vorbesc personal cu ei i s vd dac amintirile lor
despre cele ntmplate atunci au rmas neschimbate.
Sper s te pot ajuta. i cunosc aproape toate prietenele.
Bun.
Fcur civa pai n tcere. Raymond se afla la civa metri n fa.
Graciela relu n fine discuia:
M ntreb dac eti dispus s-mi faci un serviciu.
Sigur.
Glory se tot ducea n vizit la o doamn din cartier. Doamna Otero. Acolo
l mai lsa pe Raymond, cnd eram i eu ocupat. Dar adeseori se ducea
singur pentru a discuta despre problemele ei. M gndeam c poate vrei s
vorbeti i cu ea.
pi, nu tiu crezi c ar putea ti ce va sau ar fi ca o consolare
pentru ea?
E posibil s te poat ajuta.
Dar cum
Pe urm, McCaleb se dumiri.
E medic psihiatru, cumva?
Nu, adept a spiritismului. Glory avea ncredere n doamna Otero. Zicea
c e n contact cu ngerii, iar sora mea o credea. Ei bine, doamna Otero m-a
sunat i mi-a zis c vrea s stm de vorb, nu tiu, m-am gndit c poate vrei
s m nsoeti.
Nu tiu ce s zic, Graciela, eu nu prea cred n chestii din astea. Nu-mi
dau seama ce i-a putea spune.
Privind-o, lui McCaleb i se pru c Graciela nu era de acord cu o astfel de
atitudine.
Graciela am vzut prea multe fapte rele i oameni ri, ca s mai cred n
asemenea treburi. Cum s existe ngeri, acolo, sus, cnd oamenii svresc
asemenea grozvii, aici, jos, pe pmnt?
Graciela nu spunea nimic, or McCaleb tia c aceast tcere era n sine o
judecat critic la adresa lui.
Uite ce e, las-m s m mai gndesc i te voi anuna, bine?
Perfect.
Nu fi suprat.
tii, mi pare ru c te-am amestecat n toat chestia asta i m-am bgat
cu fora n viaa ta. Nu-mi dau seama ce a fost n mintea mea. M gndeam
probabil c tu
Haide, nu te mai frmnta. Fac asta acum n aceeai msur pentru
mine i pentru tine. Clar? Nu-i pierde sperana, atta te rog. Cum i ziceam,
mai am de fcut nite chestii. n plus, nici Winston nu va abandona ancheta,
crede-m. Mai d-mi cteva zile. Dac m mpotmolesc, atunci poate vom
merge i la doamna Otero. De acord?
Dei ddu aprobator din cap, dezamgirea Gracielei i se putu citi pe chip.
Era un copil aa de bun, spuse femeia, dup un timp. Raymond i-a
schimbat complet viaa. A reuit s i revin din pasa proast prin care trecea,
s-a mutat cu mine i i-a fcut ordine n prioriti. Dimineaa, mergea la
cursuri, la Cal State. De aceea lucra n schimbul de noapte. Era tare deteapt.
Voia s treac la munca de redacie, la acelai ziar, i s fie reporter.
McCaleb ddu din cap, fr s scoat niciun cuvnt. tia c Gracielei i
fcea bine s-i poat povesti toate astea.
Ar fi fost bun ca jurnalist. Aa cred. i psa de semeni. De fapt, se vede
din ceea ce a fcut. S-a oferit voluntar fiind prezent mereu acolo unde era
mai mult nevoie de ea: lupte de strad, cutremure, donatoare de snge. Ori de
cte ori i se telefona de la spital i i se spunea c e nevoie de snge pentru
transfuzii, Gloria nu ezita s se prezinte. Avea o grup rar de snge n fine,
ea nsi ca persoan era o raritate pe acest pmnt. Uneori mi doresc s fi
fost n locul ei, atunci, i s fi intrat n magazin
McCaleb o cuprinse cu braul de dup umeri, ntr-un gest de alinare.
Haide, nu uita de toi oamenii aceia pe care i ajui la spital. Nu uita nici
de Raymond. Vei face minuni pentru el. Nu e bine s te gndeti cine merita
mai mult s triasc dintre voi dou. Ce s-a ntmplat cu ea nu e de dorit
nimnui.
Bine, dar tiu c lui Raymond i-ar fi fost mult mai bine dac mama lui ar
fi trit.
Nu avea niciun sens s o contrazic n continuare. Mic mna i o mngie
pe gt. nc nu plngea, dar prea gata s izbucneasc n lacrimi. Voia s o
consoleze, dar tia c pentru asta nu exista dect o singur modalitate.
Ajunseser aproape de barc. Raymond atepta pe debarcader, n faa porii
de securitate, ntredeschis, ca de obicei, doar cu vreo cinci centimetri. Arcul
de la balamale era ruginit, aa c poarta nu se mai nchidea singur.
Trebuie s plecm, zise Graciela, cnd se oprir lng biat. S-a fcut
trziu i mine ai coal.
i cu undia cum rmne?! obiect Raymond.
Are grij domnul McCaleb de ea. Aa, hai, mulumete-i pentru ocazia de
a pescui, pentru mas i ngheat, i i-ai la re vedere.
Raymond i ntinse mna brbatului. O mnu rece i lipicioas.
Spune-mi Terry. O s mergem curnd la pescuit, de-adevratelea. Numai
s pun barca asta la punct. Ieim cu ea n larg i s vezi ce pete mare vom
prinde. tiu eu un loc bun, pe cealalt parte a Insulei Catalina. E plin de pete
acolo. Mergem mpreun, da?
Raymond aprob din cap, cu un aer ce voia s spun c tia el prea bine c
astea erau basme de adormit copiii. McCaleb simi un fior de tristee, vznd
mutrioara biatului. Se uit la Graciela.
Ce zicei de smbt? Nu termin barca pn atunci, dar voi venii ncoace
i mergem s pescuim de pe dig. Dac vrei, putei rmne i peste noapte. E
loc suficient.
Daaa! exclam Raymond.
Bine, hai s treac nti sptmna, zise Graciela.
McCaleb ncuviin din cap, dndu-i seama c fcuse o greeal. Graciela
deschise maina, iar biatul se sui nuntru. Dup ce nchise portiera, veni
spre McCaleb.
mi pare ru pentru adineauri, zise brbatul, n oapt. Probabil c nu
trebuia s fac propunerea n faa lui.
Nu-i nimic. Mi-ar plcea s venim, dar s-ar putea s fie nevoie s mut
nite lucruri, aa c hai s ateptm pn atunci, s vedem ce se mai
ntmpl. Doar dac nu vrei un rspuns ferm nc de pe-acum.
Nu, nicio problem. Doar s m anunai.
Graciela mai fcu un pas i-i ntinse mna.
Mulumesc din suflet pentru seara asta, zise femeia. E cuminte de felul
lui, dar de data asta tiu c i-a plcut, i mie la fel.
McCaleb i prinse mna i i-o scutur uor, dar Graciela se aplec i l
srut pe obraz. Cnd se trase napoi, i duse mna la gur:
neap, spuse femeia, zmbind. Ce faci, i lai barb?
Aa m gndeam.
Nu se tie de ce, dar afirmaia asta o fcu s rd. Se duse spre main, iar
McCaleb veni n urm s i in deschis portiera. Dup ce se aez, Graciela
i ridic privirea:
tii, ar trebui s crezi n ei.
McCaleb o privi ntrebtor.
Te referi la ngeri?
Graciela ncuviin din cap, dup care porni motorul i demar.
ntors pe barc, Terry se duse spre prora. Undia era n ap, n locul unde o
fixase, aa cum o lsase Raymond. n timp ce o trgea afar, McCaleb i ddu
seama c n crlig nu se prinsese nimic, dei momeala dispruse. Ceva acolo
jos acionase pe ascuns.

13

Joi dimineaa, McCaleb se trezi nainte ca docherii s nceap s fac


glgie. Cafeaua but n ziua precedent i fcea i acum efectul,
mpiedicndu-l s doarm. Insomnia alimentat de cafein i producea tot felul
de gnduri nelinititoare despre investigaie, despre diferena dintre unii ngeri
i alii, despre Graciela i biat. n cele din urm, renun s se chinuiasc s
mai adoarm, preferind s atepte cu ochii deschii s se crape de ziu.
La ase dimineaa era gata fcuse du, i luase tensiunea, pulsul i
temperatura i i nghiise pastilele. Lu teancul de dosare i l duse napoi pe
masa din salon, i pregti alt vas plin cu cafea i mnc un castronel de
cereale. Din cnd n cnd, n acest rstimp, se mai uita la ceas, gndindu-se
dac s l sune pe Vernon Carruthers, fr s vorbeasc mai nti cu Jaye
Winston.
tia c Winston nu venea aa devreme la serviciu. ns, avnd n vedere
diferena de trei ore, de la o coast la alta, probabil c prietenul lui McCaleb,
Vernon Carruthers, era deja la lucru, n sediul FBI din Washington. Terry tia
c n-ar fi bine s discute cu Carruthers pn nu obinea und verde de la
Winston. i asta fiindc era cazul de care se ocupa ea. Numai c McCaleb nu
mai avea rbdare i voia s treac Imediat la aciune.
Dup ce clti castronelul, lsndu-l n chiuvet, se mai uit o dat la ceas i
se decise s nu mai atepte. i scoase agenda telefonic i l sun pe
Carruthers, pe linia direct. Acesta ridic receptorul de la primul apel.
Vernon, Terry la telefon.
Terrell McCaleb! Eti aici, n ora?
Nu, tot n L.A. Ce mai faci, btrne?
Ce mai faci tu? N-am mai primit o veste de la tine de un car de ani.
tiu, tiu. Sunt bine. Mersi pentru crile potale trimise la spital.
Mulumete-i i lui Marie, din partea mea. Au nsemnat foarte mult. mi pare
ru c nu v-am scris i nici nu v-am sunat pn acum.
Pi, am ncercat i noi s-i telefonm, dar ai numrul la secret i s-ar
prea c nimeni de la fostul tu serviciu nu l tie. Am vorbit pn i cu Kate,
dar nici mcar ea nu tia cum s dea de tine. Am aflat doar c ai renunat la
apartamentul din Westwood. Unul dintre colegii de la FBI mi-a zis c locuieti
pe o barc. Cum s-ar zice, te-ai rupt complet de lume.
Pi, aa m-am gndit c ar fi mai bine, pentru o vreme, nelegi, pn voi
deveni din nou deplasabil i funcionabil. Dar, n rest, e bine totul. Cu tine,
cum e?
Nu m pot plnge. Nu mai vii i tu pe-aici? tii, camera te ateapt n
continuare. N-am nchiriat-o nc nimnui din Quantico. Nici n-a ndrzni s-o
fac.
McCaleb rse i i spuse c, din pcate, deocamdat nu ntrevedea
posibilitatea unei cltorii pe Coasta de Est. Pe Carruthers l cunotea de 12
ani, de cnd lucra la laboratorul de criminalistic din D.C. Mai tot timpul se
ntmplase s colaboreze la aceleai cazuri. Ori de cte ori Carruthers venea la
vreo edin, n Quantico, dormea acas la McCaleb i Kate, soia lui din acea
vreme. Era mai bine dect la cminul Academiei de poliie. i ori de cte ori
McCaleb se ducea la Washington, Carruthers i Marie, soia lui, l culcau n
fosta camer a fiului lor. Acesta murise de leucemie, la vrsta de 12 ani.
Carruthers insistase s respecte acest aranjament, dei asta nsemna c
McCaleb trebuia s renune la camera de la Hilton, de lng Dupont Circle,
unde putea sta pe banii FBI-ului. Prima oar cnd dormise n camera
biatului, Terry se simise ca un intrus. Dar Vernon i Marie l fcuser s se
simt ca acas. n plus, la Hilton nu ar fi avut parte de deliciile buctriei din
Sud i de atmosfera cald, din cminul familiei Carruthers.
Bun, ia s vedem, continu Vernon, dac socotesc eu bine, pe-acolo, la
tine, abia s-a luminat de ziu. Ce te face s suni aa devreme?
Pi, nite treburi de serviciu.
Tu?! Treburi de serviciu?! i eu care m pregteam s te ntreb cum e
minunata via de pensionar! Dar, zi, chiar locuieti pe pctoasa aia de
barc?
Da, stau pe o barc, dar nu m-am ramolit nc.
Bine. Hai s vedem atunci despre ce e vorba?
McCaleb i povesti tot, inclusiv faptul c primise inima Gloriei Torres. Terry
voia ca, spre deosebire de celelalte persoane implicate n investigarea cazului,
prietenul lui s afle totul. tia c putea avea ncredere n el, sub acest aspect,
i c bunul lui amic i va nelege legtura special cu victima. Pe Carruthers l
nduioau mult victimele infraciunilor, mai ales cnd era vorba despre tineri.
Faptul c trise trauma de a-i vedea copilul murind puin cte puin l fcuse
s se dedice trup i suflet meseriei, devenind unul dintre ce i mai competeni
ageni FBI.
Vaszic, ai vrea ca eu s analizez unul dintre cartuele alea? ntreb
Carruthers, cnd McCaleb termin de relatat toate amnuntele cazului. Nu
tiu ce s zic. Au i ia, la poliia regional, personal bine calificat.
tiu i nici nu m ndoiesc de asta. A vrea doar opinia cuiva neimplicat
pn acum n anchet. i, de asemenea, te-a ruga s faci i un profil laser pe
computer, dac se poate. Cine tie peste ce mai dm! Am eu o intuiie c vom
dibui ceva special.
Of, m-ai nnebunit cu intuiiile tale. N-am uitat, s tii. n regul. Prin
urmare, de la cine voi primi pachetul? De la ei sau de la tine?
Voi ncerca s lucrez cu finee i s i determin pe cei de la poliia
regional s i trimit ei pachetul. Asta ca s fie totul oficial. Dar, dac poi, a
vrea s pui un pic de sare i piper pe treaba asta. Pistolarul e un recidivist.
Dac i dm de urm, vom salva probabil viaa mai multor posibile victime.
Carruthers tcu pentru cteva momente. McCaleb tia c prietenul lui i
fcea deja planul n minte.
Uite cum va fi. Azi e joi. Am nevoie de material cel trziu mari diminea,
preferabil chiar luni, ca s m pot ocupa de treab pe ndelete. Miercurea
viitoare trebuie s plec cu avionul la Kansas City, s depun mrturie la un
proces cu nite mafioi. Se presupune c voi rmne acolo toat sptmna.
Aa c, dac vrei s facem ce va, trebuie s mi-l trimii mie.
Dar nu vei avea probleme din cauza asta, sper?!
Ba cum s nu. Dar ce conteaz?! Trimite-mi pachetul i am eu grij.
Fac tot posibilul s-i parvin, ntr-un fel sau altul, luni cel trziu.
Bine, biete.
Oh, mai e ceva. Noteaz numrul meu. Cum i spuneam, nu acionez n
calitate oficial, n treaba asta. n mod normal, trebuie s comunici cu poliia
regional, dar i-a fi recunosctor dac m-ai anuna i pe mine, dac apare
ceva neobinuit.
S-a fcut. D-mi numrul. i adresa. i trebuie lui Marie, pentru
felicitarea de Crciun.
Dup ce McCaleb i ddu toate informaiile solicitate, Carruthers i drese
glasul:
Ai mai vorbit n ultima vreme cu Kate?
A sunat de vreo dou ori la spital, dup operaia de transplant. Dar eram
nc slbit. N-am vorbit prea mult.
Hmmm. Cred c ar trebui s i telefonezi, mcar pentru a-i spune c eti
bine.
Nu tiu. Ea ce mai face?
Bine, presupun. Cel puin n-am aflat s fac ru. Ar trebui s o suni.
Ba eu cred c ar fi mai bine s lsm lucrurile aa. Suntem divorai, ai
uitat?
Treaba ta. Tu decizi. i trimit un e-mail, ca s-i spun mcar c mai
trieti.
Dup nc vreo cte va minute de conversaie, menit ca fiecare s se pun
la punct cu ceea ce se ntmplase n ultima vreme n viaa lor, McCaleb nchise
telefonul i se duse s-i mai ia nite cafea. Laptele se terminase, aa c o bu
simpl. tia c nu era bine ce fcea, dar trebuia s se menin n form, mai
ales c toat ziua urma s fie pe drumuri.
Se fcuse aproape apte, deci o putea suna pe Winston. Iei afar, s vad
cum era vremea. Din cauza ceii, celelalte ambarcaiuni din port artau ca
nite vase fantom. Abia peste cteva ore se puteau atepta la nite raze de
soare. Arunc o privire spre barca lui Buddy Lockridge, unde nu se vedea
deocamdat nicio micare.
La 7:10, se aez la masa din salon, cu carnetul de notie n fa, i form
numrul lui Jaye Winston, pe telefonul fr fir. O prinse, tocmai cnd venise la
birou i se aeza pe scaun, la masa de lucru.
Abia am intrat. Nu m ateptam s m suni aa repede. i-am dat atta
hrograie, nct credeam c i va lua pe puin dou zile s parcurgi totul.
Pi, o dat ce m-am apucat, nu m-am mai putut opri. tii i tu cum e.
i ce prere i-ai fcut?
McCaleb tia c l ntreba, de fapt, cum i se pruse ancheta efectuat de ea.
Cred c ai fcut o treab excelent, dar asta nu e o noutate, fiindc tiu
de ce eti capabil. Da, Jaye, mi-a plcut cum ai procedat. Nicio obiecie din
partea mea.
Dar?
Dar mi-am notat nite ntrebri pe care, dac ai un pic de timp, a vrea
s i le pun. Poate i voi da i cteva sugestii.
Winston rse.
Voi, tia, de la FBI, venic avei cte o ntrebare, venic mai gsii un
nou indiciu.
Hei, ai uitat, nu mai sunt la ei!
Pi, ce s-i faci, cred c i-a rmas n snge s fii aa! Hai, te-ascult, d-i
drumul.
McCaleb se uit peste notiele pe care i le luase n ziua precedent i decise
s porneasc direct cu Mikail Bolotov.
Mai nti i mai nti, mai lucrezi cu Ritembaugh i Aguilar?
Nici mcar nu-i cunosc. Nu sunt la secia de omucideri. Cpitanul i-a
scos de la jafuri i mi i-a repartizat pentru o sptmn. Asta a fost cnd
fceam lista celor pasibili de trei atacuri. Bun, ce-i cu ei?
Pi, am impresia c unul dintre numele notate de ei ar trebui mai bine
cercetat.
Care nume?
Mikail Bolotov.
McCaleb auzi un fonet de hrtii Winston i cuta raportul de la
Ritembaugh i Aguilar.
Gata, l-am gsit. Ce-ai gsit tu aici? Vd c are un alibi solid.
Ai auzit vreodat de compararea diverselor puncte geografice?
Cum?
McCaleb i ddu toate lmuririle privind aceast metod de lucru i i
explic felul cum procedase. i spuse, n continuare, c Bolotov fusese interogat
nainte ca jaful i omorurile de la Sherman Market s aib loc, aa c
semnificaia adreselor unde locuia i lucra acesta nu era att de evident ca n
primul caz. Cnd brbatul termin, Winston conveni c rusul trebuia
reverificat, dei perspectiva aceasta nu o entuziasma prea mult.
tii, cum i spuneam, eu nu-i cunosc personal pe cei doi, dar presupun
c sunt bine pregtii i c se pricep s verifice un alibi.
McCaleb nu spunea nimic.
tii, sptmna asta am treab la tribunal, aa c n-am timp s l verific
din nou pe individul la.
Pot face eu asta.
Nu primi niciun rspuns.
Voi proceda cu discreie, zise McCaleb. Cum s-ar zice, voi lucra aa, dup
ureche.
Nu tiu ce s zic, Terry. Acum eti civil. S nu mpingem lucrurile prea
departe, totui.
Pi, mai gndete-te. Mai am s-i spun nite chestii, ns.
Perfect. Ce anume?
McCaleb tia c dac Winston nu mai aducea vorba despre Bolotov nsemna
c, neoficial, i ddea permisiunea s l verifice pe rus. Doar c nu voia s
valideze oficial aciunile lui.
Terry se uit din nou la notiele din carnet. Voia s dea dovad de pruden,
la urmtoarea ntrebare. Trebuia s o aduc, ncetul cu ncetul, spre ntrebrile
importante pe care le avea, fr ca Jaye s aib impresia c el ghicise totul.
Uf, n primul rnd, n-am vzut nimic acolo despre cardul bancar, n
cazul Cordell. tiu c tipul a luat banii. Dar a luat i cardul?
Nu, a rmas n bancomat. A fost scos afar, dar, cum nu l-a ridicat
nimeni, aparatul l-a nghiit automat. Este o msur de securitate a
sistemului, pentru ca, dac cineva i uit cardul, s nu-l poat ridica
altcineva.
McCaleb ddu din cap i bif ntrebarea pe carnet.
n regul. Urmtoarea ntrebare se refer la Cherokee. Cum se face c n-
ai pomenit presei nimic de maina asta?
Ba da, le-am spus, dar ceva mai trziu. Atunci, n prima zi, nc nu ne
dumirisem complet, aa c nu am inclus acest aspect n comunicatul de pres
iniial. N-am tiut dac e bine s apar chestia asta n pres, fiindc m
gndeam c s-ar putea s citeasc i criminalul, hotrnd de aceea s
abandoneze maina. Dar, peste cteva zile, vznd c nu se ntmpl nimic i
c am ajuns ntr-un punct mort, am mai fcut un comunicat de pres, n care
se vorbea despre Cherokee. Din pcate, tirea cu Cordell se cam nvechise, aa
c nimeni n-a mai dat atenie acestei noi informaii, care a trecut neobservat.
N-a aprut dect ntr-o fiuic de provincie. tiu, a fost un rateu. Probabil c
era mai bine dac menionam Jeep-ul nc din primul comunicat de pres.
Nu neaprat, zise McCaleb, fcnd o nou bif pe carnet. neleg
raionamentul pe care l-ai avut atunci.
Terry se uit din nou peste notiele din ziua precedent.
nc vreo dou chestii Pe ambele casete video, cu filmul crimei,
pistolarul spune ceva dup mpucturi. Ori vorbete de unul singur, ori
rostete ceva intenionat, n faa camerei. Nu am gsit nicio referire la acest
aspect. S-a fcut cumva ce va
Un coleg de-al meu are un frate care e surd. I-a dus benzile, s afle dac
acesta ar putea descifra ceva dup micarea buzelor. Omul nu e sigur, dar la
prima band, cea de la ATM, i s-a prut c ucigaul a zis Nu uita s iei bani,
exact cnd ridica bancnotele din aparat. La cealalt caset, nu i-a mai dat
seama prea bine. I s-a prut ori c a spus acelai lucru, ori ceva cam de genul
Las-o dracului, fr s se neleag ce anume. Ultimul cuvnt, pe ambele
benzi, nu s-a prea neles. Probabil c n-am mai fcut nicio hrtie cu chestia
asta. Dar vd c nu-i scap nimic?!
Niciodat, zise McCaleb. Dar omul care a descifrat cuvintele dup
micarea buzelor tie cumva i rusete?
Cum? Ah, te gndeai c poate e vorba despre Bolotov. Nu, m ndoiesc c
fratele colegului meu tie limba rus.
McCaleb i not transcrierile posibile ale vorbelor rostite de pistolar. Pe
urm, lovind de mai multe ori cu pixul de carnet, se ntreb dac s i pun i
ntrebarea capital.
Mai ai ce va? ntreb Winston.
Brbatul se gndi c nu era momentul potrivit pentru a aduce vorba despre
Carruthers. Cel puin, nu direct.
Arma, spuse Terry.
tiu, nici mie nu-mi place chestia asta. P7 nu e tocmai tipul de re volver
cu care s umble orice neisprvit. Probabil c a fost furat de undeva. Ai vzut
c am pus s se scoat o list a furturilor de acest fel. Dar, ca i n celelalte
privine, iar m-am lovit de un zid. N-am ajuns nicieri.
Cred c teoria e bun, zise McCaleb. Pn la un punct. Nu-mi place
faptul c a pstrat arma dup prima crim. Dac ar fi fost un revolver furat,
sunt convins c l-ar fi azvrlit ct colo, imediat dup ce l-a omort pe Cordell.
Dup aceea, se ducea i mai fura un pistol.
Nu, nu cred c logica asta e bun. Nu exist un tipar fix, aici. E posibil ca
tipul s fi pstrat re volverul, tiind c era un obiect de valoare. i, nu trebuie
s uii, glonul l-a ciuruit pe Cordell, ieind apoi pe partea cealalt. Poate c
ucigaul s-a gndit c poliia nu va gsi muniia cu care s-a tras sau c, dac
glonul s-a nfipt pn la urm n zidul bncii, cum s-a i ntmplat de fapt, va
fi prea deteriorat pentru a mai putea fi analizat balistic. N-ai uitat, nu-i aa, c
a luat cartuul gol?! Asta dovedete c se gndea s mai foloseasc arma
aceea.
Presupun c ai dreptate.
Tcur amndoi cteva clipe. McCaleb mai avea notate dou probleme.
Urmtorul punct, ncepu el, cu pruden. Gloanele.
Ce-i cu ele?
Mi-ai spus ieri c ai analizele balistice ale ambelor cazuri.
Exact. Dar unde vrei s ajungi, de fapt?
Ai auzit de computerul DRUGFIRE, de la FBI?
Nu.
S-ar putea s ne fie de ajutor. ie s-i fie de ajutor. E complicat, dar
merit efortul.
Despre ce este vorba?
McCaleb i povesti. DRUGFIRE era un program al FBI, conceput asemeni
bazelor de date computerizate pentru amprentele digitale. Fusese creat de
laboratorul de criminalistic, la nceputul anilor 1980, cnd rzboiul ntre
traficanii de cocain, izbucnit n majoritatea oraelor, mai ales n Miami, a dus
la o escaladare a ratei omorurilor la scar naional. Cele mai multe ucideri se
produceau prin mpucare. ncercnd s gseasc o modalitate de a depista
legtura dintre diferitele omoruri i ucigai din ntreaga ar, FBI a inventat
programul DRUGFIRE. Caracteristica unic a urmelor de ghint, gsit pe
gloanele folosite n crimele legate de droguri, era citit cu un laser, codat apoi
pentru stocare n computer i introdus ntr-o baz de date. Programul
computerizat opera asemntor cu sistemele pentru amprente digitale, utilizate
n majoritatea sediilor din ar. Datorit acestui sistem, se putea realiza
compararea rapid a profilurilor codificate ale diferitelor tipuri de gloane.
n cele din urm, baza de date a nceput s creasc, pe msura introducerii
unor noi informaii. i programul propriu-zis a fost extins, dei i-a pstrat
denumirea de DRUGFIRE, ajungnd s cuprind toate cazurile care erau
trimise la FBI. Indiferent de locul sau tipul crimei bunoar, o reglare de
conturi ntre mafioi, n Las Vegas, omoruri ntre diferite bande, n partea de
sud a districtului Los Angeles sau ucideri n serie la Fort Lauderdale , toate
cazurile ce implicau focuri de arme i mpucturi, trimise la FBI, spre a fi
analizate, erau introduse n baza de date. Dup mai bine de zece ani, n fiier
se adunaser mii de gloane trase n timpul diferitelor infraciuni.
M-am tot gndit la tipul acesta, zise McCaleb. Ai remarcat c nu vrea s
se despart de arma aia. Indiferent de motiv, faptul c se aga aa de ea
constituie singura lui greeal. Chestia asta m face s cred c ar exista
eventual posibilitatea s gsim nite similitudini i cu alte cazuri, urmrind
modul de operare al individului, aa cum apare pe casetele video. Se poate
spune c nu ar fi fost aici la primele omoruri. Se vede c tie s foloseasc o
arm ba poate chiar arma aceea.
Bine, dar i-am mai spus deja c am ncercat i noi exact acelai lucru
s gsim i alte cazuri asemntoare. n urma examenului balistic, n-a ieit
ns nimic. Nici celelalte cutri pe Internet, la diferite adrese, cum ar fi i
Naional Crime Index, nu au dus la niciun rezultat.
neleg. Nu uita, ns, c poate tipul a evoluat i i-a schimbat metoda.
Poate c ce a fcut cu arma asta n, s zicem, Phoenix, nu e acelai lucru cu
felul n care a procedat aici. Ce vreau s spun este c exist i varianta ca tipul
s fi venit n ora din alt parte. Dac ar fi aa nseamn c a folosit arma i n
alte locuri. i, dac avem noroc, putem gsi informaiile necesare acolo, n
computer.
Poate, zise Winston.
Pe urm tcu, reflectnd la propunerea fostului su coleg. McCaleb intuia
raionamentul femeii. Accesul la programul DRUGFIRE deschidea mari
perspective pentru rezolvarea cazului, or Winston era suficient de inteligent
nct s tie acest lucru. Dar, pe de alt parte, dac opta pentru aceast
variant nsemna s implice i FBI-ul, iar, n plus, s recunoasc fi c
accepta recomandri de la o persoan din afar, cum era McCaleb.
Ce prere ai? o ntreb McCaleb n cele din urm. E suficient dac le
trimii doar unul dintre gloane. Cte ai n total, patru, nu-i aa, de la dou
cazuri?!
Nu tiu ce s zic. Nu prea agreez ideea s trimit materialele noastre la
Washington. i cred c nici celor din L.A. nu le-ar plcea deloc.
Dar nici nu-i nevoie s se afle n L.A. La tine se pstreaz probele. Dac
vrei, poi trimite un glon. Poate ajunge la D.C. i apoi, aici, napoi, ntr-o
sptmn. Nici nu-i nevoie ca Arrango s afle de toat manevra asta. Am
discutat deja cu un tip pe care l cunosc, de la Firearms and Toolmarks. Mi-a
zis c e dispus s ne ajute, dac i trimitem materialul.
McCaleb nchise ochii. tia c acum era momentul cnd lui Winston i
putea sri andra.
I-ai spus deja tipului de la Washington c vom proceda aa? ntreb
Jaye, agasat.
Nu, nu i-am spus asta. I-am spus doar c, aici, colaborez cu o poliist
foarte meticuloas i contiincioas, care va dori probabil s fie sigur c n -a
rmas piatr sub care s nu fi scotocit, pentru a afla adevrul.
Doamne, unde-am mai auzit eu oare aa ceva?!
McCaleb zmbea.
Mai e ceva. Chiar dac nu vom avea noroc cu programul DRUGFIRE, vom
ti mcar c arma crimei e nregistrat n baza de date a computerului. Nu se
tie unde poate fi de folos, n anchetarea altor cazuri.
Winston se gndea la toate argumentele pe care i le nirase McCaleb.
Acesta simea c i trezise interesul, aa cum fcuse i mai demult, cu
cimitirul, n cazul Luther Hatch. Trebuia s-i accepte soluia, fiindc altminteri
risca s regrete toat viaa c nu exploatase i aceast posibilitate.
Bine, bine, zise Winston. Discut cu cpitanul despre asta. i voi spune c
este alegerea mea. Dac d und verde, trimit imediat pachetul. Un glon
atta tot.
Da, e suficient.
Pe urm, McCaleb o inform c era preferabil ca pachetul s i parvin lui
Carruthers cel trziu mari dimineaa. De aici, se aternu o nou tcere.
Crede-m, Jaye, merit ncercat, zise brbatul, silindu-se s fie ct mai
convingtor.
tiu, doar c n fine, nu conteaz. D-mi numrul de telefon i adresa
tipului.
Cu pumnul ncletat, McCaleb sget aerul, n semn de victorie. i prea
bine c reuise s dea un nou imbold anchetei.
Apoi continu s i abordeze colega:
Mai am ce va, care probabil te va irita.
Oh, nu, gemu Winston. Asta-i nvtur de minte, ca pe viitor s nu mai
rspund la telefon n zilele cnd trebuie s m duc la tribunal. Haide, McCaleb,
d-i drumul. Acum ce mai e, zi?
James Noone.
Martorul? Ce-i cu el?
L-a vzut pe pistolar. I-a vzut maina.
Da, i, ce s spun, nou ne-a folosit de n-am mai putut! Mare scofal!
Cred c sunt pe puin o mie de automobile Cherokee ca la, n tot sudul
Californiei, aa c nu vd la ce ne folosete declaraia lui. n plus, pe tip l-a
vzut att de fugitiv, nct nici n-a putut s fie sigur dac purta sau nu plrie.
Deci, halal martor, cum s-ar spune.
Bine, dar omul l-a vzut, n condiii de mare stres, cnd totul i se
ntiprete mai bine n memorie. Noone e ideal pentru asta.
Adic, pentru ce?
Pentru o edin de hipnoz.

14

Buddy Lockridge parc Ford-ul Taurus n parcarea firmei Video GraFX


Consultants (VGC) de pe La Brea Avenue, din Hollywood. n cea de-a doua zi ca
ofer al lui McCaleb, nu se mai pusese la patru ace. De data asta se mbrcase
cu un ort i o cma cu imprimeu hawaian ukulele i fete frumoase,
plutind pe un fundal albastru ca marea. McCaleb i spuse c nu va sta probabil
mult, dup care cobor din main.
La firmele de genul VGC, apela mai ales industria divertismentului, pentru
nchirierea de echipamente video profesionale, editare video i studiouri de
copiere i nregistrare. Principalii clieni constau din realizatori de film aduli,
al cror produs era aproape n exclusivitate tras pe video, dar VGC punea la
dispoziie, totodat, i unele dintre cele mai performante laboratoare de efecte
video i mrire le imagini, care se gseau la Hollywood.
McCaleb mai fusese deja o dat la VGC, pe cnd, angajat fiind la FBI, fusese
transferat de la Quantico la secia de ofieri superiori, unde, din punct de
vedere tehnic, era sub comanda agentului special de acolo. Or, de cte ori
acesta considera c lucrurile mergeau prea lent, l scotea pe McCaleb de la ce
lucra i l trecea la altceva, de obicei ceva ce detectivului de atunci i se prea
jenant de meschin i simplu.
Data trecut, se dusese cu o videocaset a unei camere montat n tavan,
ntr-un sediu de Wells Fargo Bank, n Beverly Hills. Banca fusese jefuit de
civa tipi mascai i narmai, care reuiser s fug cu suma de 363 000
dolari cash. Era cea de-a patra banc din grupul Wells Fargo, jefuit n
ultimele dousprezece zile. Unicul indiciu al anchetatorilor se afla pe aceast
band video. Cnd unul dintre bandii ntinsese mna peste ghieu ca s
nface sacul n care casiera vrse toi banii, i se agase mneca de marginea
de marmur, dezgolindu-i pielea. Infractorul i trsese imediat mneca n jos,
dar pentru o fraciune de secund pe antebra se vzuse un tatuaj. Imaginea
era neclar, fiind filmat cu o camer de la distan de cel puin zece metri.
Dup un tratament tehnic n laboratorul FBI local, soldat cu niciun fel de
ameliorare, s-a decis ca banda s fie trimis la cartierul general de la
Washington, unde cam ntr-o lun se spera s se ajung la un rezultat. Numai
c bandiii ddeau cte o lovitur cam din trei n trei zile. Se vedea pe
nregistrrile video c ncepeau s fie tot mai agitai, gata oricnd s se dedea
la acte de violen. Viteza de reacie a anchetatorilor era aadar esenial.
McCaleb a dus banda, atunci, la Video GraFX. Un tehnician de la VGC a
preluat cadrul respectiv de pe videocaset, iar ntr-o zi a mrit imaginea i a
prelucrat-o, pn ce tatuajul a putut fi desluit: un vultur n zbor, cu o ghear
ncletat pe o puc, iar n cealalt cu o coas.
Tatuajul a permis descifrarea cazului. Descrierea desenului i o fotocopie au
fost trimise urgent celor 60 de sucursale FBI din ar. Un supraveghetor de la
biroul din Butte a retransmis apoi informaia i la Coeur dAlene, Idaho, unde
un agent a constatat c tatuajul era identic cu emblema pe care o vzuse pe
stindardul nfipt pe casa unuia dintre membrii unui grup de e xtremiti
antiguvernamentali din localitate. Grupul amintit fusese supravegheat cu
intermiten, ntruct n ultima vreme cumprase mari suprafee de teren
extravilan. Astfel, la sediul operativ din L.A. s-a primit o list cu numele
membrilor acestui grup i cu numerele lor de asigurri sociale. Agenii FBI s-au
apucat s verifice diferitele hoteluri, iar n scurt timp au gsit apte membri ai
grupului care stteau la Airport Hilton. Tipii au fost pui sub urmrire, inclusiv
n timpul jefuirii unei bnci din Willowbrook. Treizeci de ageni se aflau afar,
lng cldirea bncii, gata s intre cu fora la primul semn de violen. Nu a
fost cazul s intervin. Bandiii au fost urmrii apoi pn la hotel, unde au
fost arestai de ctre nite ageni deghizai n chelneri i personal de
ntreinere. Unul dintre infractori a acceptat pn la urm s coopereze cu FBI-
ul, recunoscnd c membrii grupului jefuiau bncile pentru a strnge fonduri
necesare cumprrii altor terenuri n Idaho. Membrii grupului doreau aceste
proprieti la ar, pentru a se putea izola n siguran, atunci cnd sinistrul
Armageddon avea s se abat peste Statele Unite, cum prevestea eful lor.
Acum, McCaleb venise s apeleze iar la ajutorul celor de la VGC. Cnd intr
n hol, observ c scrisoarea de mulumire purtnd tampila FBI, pe care o
trimisese firmei dup ncheierea cu succes a investigaiei jafurilor bancare, era
nrmat i pus pe perete. Se aplec un pic, s citeasc numele persoanei
creia i adresase atunci scrisoarea.
Cu ce v pot fi de folos? l ntreb secretara.
Artnd spre scrisoare, McCaleb spuse:
A vrea s vorbesc cu Tony Banks.
i ceru s i spun numele, fr s dea semne c l-ar fi recunoscut dup
semntura din scrisoare, dup care ddu un telefon. Dup scurt timp,
McCaleb l vzu pe Tony Banks ieind s l ntmpine. Nu i-l aminti pe
McCaleb dect atunci cnd acesta i povesti despre banda de la jefuirea bncii.
Corect, corect, mi-amintesc. Dumneata ai trimis scrisoarea.
Exact, eu.
Bun, cu ce te pot ajuta? Tot vreo chestie de la o banc?
Se uita la videocaseta din mna lui McCaleb.
Pi, am venit acum cu alt caz. Voiam s te uii un pic la banda asta. A
vrea s obin o imagine mai bun pentru unul dintre cadre.
Bine, hai s vedem. M-a bucura s-i pot fi de folos.
l conduse pe un hol cu mochet cenuie, trecnd prin dreptul ctorva ui,
care, dup cum tia McCaleb de la vizita precedent, erau ale unor cabine de
editare. Firmei i mergea bine, din moment ce pe toate uile scria ocupat.
Dintr-o cabin, se auzir nite sunete pasionale. Uitndu-se spre McCaleb,
Banks i roti ochii n cap i spuse:
Nu sunt reale. Se editeaz doar sonorul la o band.
Terry ddu din cap, n semn c nelesese. Banks i explicase exact acelai
lucru i data trecut, cnd mai fusese aici.
Brbatul deschise ultima u de pe hol. Vr capul nuntru, pentru a se
convinge c nu era nimeni acolo, dup care se trase napoi i i fcu semn lui
McCaleb s intre. n ncpere se aflau dou scaune aezate n faa unui aparat
de editat casete video, cu cte un mic monitor fiecare. Banks porni
echipamentul, aps pe un buton i inser videocaseta.
Nu e prea interesant: cineva e mpucat. Dac vrei, te poi duce s i vezi
de treab, pn derulez caseta i gsesc cadrul care m intereseaz.
Banks reflect cteva clipe la aceast propunere. Era un tip slab, cam la
treizeci de ani, cu pr moale i drept, vopsit ntr-o nuan de blond aproape
albicios. Tunsoarea era ciudat
uvie lungi n cretet, iar dedesubt ras zero, lateral. Ultima mod la
Hollywood.
Am mai vzut chestii din astea, zise el. Pornete caseta.
Dar aa ce va, nu cred. E o diferen ntre crimele din filmele artistice i
cele din viaa real.
Haide, pornete caseta.
Priveau amndoi imaginile acelea oribile, iar McCaleb l auzi pe tnr oftnd
adnc, cnd, nhat din spate, cu pistolul lipit de tmpl, Gloria Torres a fost
mpucat. McCaleb ntinse mna, cu degetul pregtit s apese pe buton i s
nghee imaginea. Cnd ajunser la cadrul care l interesa, dup ce Chan Ho
Kang fusese mpucat, prvlindu-se peste tejghea i alunecnd pe spate,
McCaleb aps pe buton i nghe imaginea. Pe urm, folosind o roti de
reglaj fin, mic imaginea napoi i nainte, pn ce ajunser exact la poziia
dorit. Se uit la Banks. Tipul prea ngrozit, ca i cum ar fi vzut tot ce putea
fi mai oribil pe lume.
Eti n regul?
E sinistru.
Da, aa e.
Cum te pot ajuta?
Lund un pix din buzunarul de la cma, McCaleb art spre ecran,
btnd uor n geam n dreptul ceasului de la mna lui Kang.
Ceasul?
Da. Vreau s tiu dac poi mri chestia asta sau, n fine, s-i faci ce va,
ca s vd ora afiat pe cadranul ceasului din imagine.
Dar, uite, ai ora aici, n partea de jos a benzii.
Nu m pot bizui pe afiajul camerei video. De aceea i am nevoie s vd
clar cadranul ceasului de la mna victimei.
Banks se aplec n fa i, folosind diferite reglaje de finee, ncerc s
focalizeze i s contureze mai bine imaginea.
Nu e original, zise tnrul.
Ce? Banda? Nu, dar de ce?
Nu prea reuesc s-i dau o rezoluie mai bun. N-ai putea face rost de
original?
Nu cred.
McCaleb se uita la ecran. Banks ameliorase calitatea imaginii, fcnd-o mai
clar i mai mare. Pe tot ecranul apreau bustul lui Kang i braul ntins. Dar
cadranul ceasului era tot neclar.
Pi, atunci, tot ce pot face este, dac mi -o lai aici, s o lucrez un pic i
s i-o dau i unui tip de la laborator. Poate reuete s o defineasc mai bine i
s o fac mai clar. Pe aparatele astea nu pot face ns mai mult.
Dar crezi c merit s ncercm, mai ales c n-avem originalul? Obinem
ceva?
Nu tiu, dar hai totui s vedem. Nici nu-i nchipui ce lucruri
formidabile se pot realiza aici. Vrei s pui mna pe el, nu-i aa? M refer la
nemernicul la de pe band.
Da, vreau s-l prind.
Bun, atunci s vedem ce putem face. mi lai caseta?
Mda, m gndeam s-mi faci i mie o copie, a vrea s o mai art cuiva.
Sigur. M duc s aduc o caset goal.
Tnrul se ridic n picioare i iei din cabin. McCaleb rmase acolo,
holbndu-se la ecran. Vzuse cum umblase Banks la butoane. Derul un pic
banda i mri imaginea, n care aprea faa mascat a pistolarului. Rezultatul
nu era prea mulumitor. Derul apoi repede nainte, nc un pic, opri i aduse
n prim-plan chipul Gloriei. I se prea aproape indecent s se uite aa de
aproape la o femeie care tocmai fusese mpucat mortal. Capul se vedea din
profil; avea ochiul stng nc deschis.
McCaleb observ cei trei cercei pe care Gloria i purta n urechea stng.
nti, un bumb, ca o semilun de argint. Apoi, ceva mai jos, pe curbura
urechii, o torti ca un anou, probabil tot de argint, iar jos de tot, atrnnd de
lobul urechii un cercel n form de cruciuli. tia c era o mod la femei s
poarte mai muli cercei n aceeai ureche.
Continund s l atepte pe Banks, McCaleb se juc n continuare cu
butoanele, derulnd banda, pn ce ajunse la o imagine a capului Gloriei,
vzut din dreapta. Aici, n urechea dreapt, nu se vedea dect un cercel
semiluna de argint. Tnrul reveni n cabin, introduse caseta goal n aparat
i n treizeci de secunde copiase deja banda. Scoase videocaseta proaspt
nregistrat, o puse ntr-o cutie i i-o ddu lui McCaleb.
Mersi. Cam ct crezi c va dura?
Pi, nu tiu, suntem cam prini n momentul de fa. M duc s m uit
la panoul cu programri, ca s vd dac nu gsesc pe cineva disponibil
imediat. Poate pn mine sau smbt. E bine?
n regul. Mersi, Tony, i rmn recunosctor.
Nicio problem. Nu tiu dac mai am cartea dumitale de vizit. Vrei s te
sun eu?
n momentul acela, McCaleb decise s mint n continuare. Nu-i spuse lui
Banks c nu mai lucra la FBI. Se gndea c, imaginndu-i c lucrarea era
pentru agenie, tnrul avea s-i dea mai mult silin.
Uite cum o s facem: i dau un numr personal. Dac suni i nu-i
rspund, las mesajul i te caut eu.
Perfect. Sper s pot rezolva ceva.
i eu. Tony, te rog, ns, ai grij s nu vad videocaseta asta dect cine
trebuie.
Sigur, spuse Banks, nroindu-se un pic.
McCaleb se gndi c l surprinsese pe tnr n timp ce se gndea c nu va
arta caseta dect tehnicianului de la laborator i, de aceea, remarca lui l
ofensase, dei i cealalt variant era plauzibil l surprinsese tocmai cnd se
gndea cui s mai arate caseta. Mai degrab aa.
McCaleb i ddu numrul de telefon, i lu la revedere i plec singur, pe
holul pe care veniser. Cnd trecu prin dreptul uii de unde se auzeau gemete
pasionale, observ c acum era linite.
Cnd deschise portiera Fordului Taurus, McCaleb l gsi pe Lockridge cu
muzicua pe genunchi, pregtit s acompanieze, dac aprea vreo melodie
cunoscut. Buddy nchise o carte care se numea Moartea unui tenor, din care
citise cam jumtate, cum se vedea dup semn.
Ce s-a ntmplat cu inspectorul Fujigama?
Care inspector?
Cartea pe care o citeai ieri.
Ah, da, am terminat-o, dar era cu inspectorul Imanishi.
Bun, fie i Imanishi. Citeti repede.
Orice carte bun se citete repede. i plac romanele poliiste, cu multe
crime?
De ce-a citi poveti nscocite, cnd am vzut destule crime reale?
Buddy reui s porneasc motorul, de-abia la a doua cheie.
Lumea din cri e cu totul alta. Totul e ordonat, binele i rul sunt clar
delimitate, rii sunt ntotdeauna pedepsii, eroii strluce sc, nimic nu e la
ntmplare. Pe scurt, un antidot revigorant la viaa real.
Mie mi se pare plictisitor.
Ba deloc, dimpotriv, e linititor. ncotro, acum?
15

Dup ce luar masa de prnz, la Musso and Frank, trecur colinele din
Hollywood n Valley, ajungnd la sediul firmei Deltona Clocks, la ora dou fr
un sfert. McCaleb telefonase de diminea, nainte de a pleca din port, i aflase
c Mikail Bolotov lucra n continuare n schimbul de la dou la zece seara.
Deltona Clocks reprezenta o construcie mare, ca un depozit, amplasat n
spatele unui mic magazin cu expoziie, aflat la strad. Dup ce Lockridge parc
Ford-ul Taurus n faa magazinului, McCaleb i scoase re volverul din servieta
de piele, pus jos la picioare. l avea deja ntr-un toc de pnz, pe care i-l
prinse de cureaua pantalonilor.
Hei, dar ce te gndeti c vei gsi nuntru? ntreb Lockridge, cnd vzu
arma.
Nimic. E doar o msur de precauie.
McCaleb scoase apoi dosarul cu interogatoriul lui Bolotov i al efului
acestuia, Arnold Toliver, avnd grij ca foaia cu rspunsurile acestuia din
urm s fie deasupra. Acum, era gata.
n regul, fii pe faz, i spuse McCaleb lui Lockridge.
Remarc faptul c de data asta Buddy nu se mai oferise s l nsoeasc.
Poate nu strica s i ia mai des revolverul!
n magazin nu era niciun cumprtor. Peste tot se aflau expuse ceasuri
ieftine, de aproape toate mrimile. Majoritatea preau industriale, altfel spus,
nite modele adecvate mai degrab unor sli de cursuri, magazine de piese
auto sau hale de producie. Pe peretele din spatele tejghelei, se aflau opt
ceasuri identice, fiecare artnd alt or, din opt orae diferite.
O tnr, vnztoarea probabil, edea pe un scaun pliant. Ce greu trecea
timpul pentru ea, se gndi McCaleb, singur cu attea ceasuri i fr niciun
client.
Unde l pot gsi pe domnul Toliver?
Arnold sau Randy?
Arnold.
Trebuie s sun. Cine suntei?
N-am venit s cumpr ceasuri. Efectuez o anchet ntr-un caz investigat
de poliia regional, pe 3 februarie.
Trnti pe tejghea teancul de dosare, ca s o conving c toate documentele
erau oficiale. Pe urm, i puse minile n old, tiind c astfel lsa s se vad
pistolul de la centur. Fata i urmri gesturile, dup care ridic receptorul i
form un numr din trei cifre.
Arnie, sunt Wendy. Te caut un tip de la poliie, pentru nu tiu ce
investigaie sau aa ce va.
McCaleb nu o corect. Nu o minise dndu-se drept cine nu era i nici n-ar
fi fcut-o. Fusese doar concluzia femeii.
Ce fel de investigaie? ntreb tipa, dup cte va momente.
McCaleb ntinse mna pentru a lua receptorul. Tnra ezit, dar pn la
urm i-l ddu.
Domnul Toliver? Sunt Terry McCaleb. Acum vreo dou luni, ai stat de
vorb cu doi poliiti pe nume Ritembaugh i Aguilar, despre un angajat de -al
dumneavoastr, Mikail Bolotov. V mai amintii?
Dup o lung ezitare, brbatul recunoscu.
Ei bine, acum eu investighez acest caz. A vrea s v mai pun nite
ntrebri referitoare la cazul amintit. Pot veni n cldirea din spate, s stm de
vorb?
Aceeai ezitare.
Pi, tii suntem groaznic de ocupai. Cred
Nu dureaz mult, domnule. Nu uitai, investigm o crim i sperm ca
dumneavoastr s ne fii de ajutor.
n fine, presupun
Ce presupunei?
Haidei, venii aici, n cldirea din spate. V explic fata unde m gsii.
Lui McCaleb i lu trei minute s strbat curtea, n lungul cldirii, trecnd
pe lng nite bancuri de lucru, pn la biroul de lng o ramp de ncrcare,
unde se ajungea urcnd cteva trepte. Lng u se afla o fereastr larg, de
unde Toliver putea supraveghea tot ce se ntmpl. Cnd trecuse pe lng
bancurile de lucru, i auzise vorbind pe muncitori, i de trei ori i se pru c
desluete nite cuvinte n limba rus.
Cnd McCaleb deschise ua de la birou, tipul despre care presupunea c
era Toliver nchise telefonul i i fcu semn s intre. Un brbat usciv, cam la
aizeci i ce va de ani, cu o piele pergamentoas i nite smocuri de pr alb,
deasupra urechilor i spre ceaf. n buzunarul de la piept avea un suport din
plastic, plin de pixuri.
N-am prea mult timp, zise brbatul, grbit. Trebuie s supraveghez
ncrcarea unui camion, care urmeaz s plece.
Perfect, zise McCaleb, uitndu-se spre foaia pus deasupra n dosar.
Acum dou luni, le-ai spus detectivilor c Mikail Bolotov a fost la lucru n
seara de 22 ianuarie.
Exact. Mi-amintesc. Nu s-a schimbat nimic.
Suntei sigur, domnule Toliver?
Cum adic, dac sunt sigur? Da, sunt foarte sigur. Am verificat atunci.
Scria clar n registre. Am scos i foaia de pontaj.
S neleg c v-ai bazat pe ce ai gsit n scripte, ori chiar l-ai vzut la
serviciu pe Bolotov, n seara aceea?
A fost aici. in minte asta. Mikail n-a lipsit niciodat.
i suntei sigur c a lucrat tot schimbul, pn la zece.
Foaia lui de pontaj arat
Nu m refeream la foaia de pontaj, ci la ce v amintii dumneavoastr.
Toliver nu rspunse. McCaleb se uit pe geam, spre hala de producie.
Vd c avei muli muncitori, domnule Toliver. Ci lucreaz n schimbul
de la dou la zece seara?
n momentul de fa, 88.
i atunci?
Cam tot atia. Dar care-i schema?
Schema e c i-ai furnizat tipului un alibi, n baza unei simple foi de
pontaj. Credei c ar fi posibil ca Bolotov s fi plecat, totui, mai devreme, fr
s observe nimeni, rugnd pe un coleg s l ponteze la sfritul turei?
Niciun fel de reacie din partea lui Toliver.
S-l lsm deoparte acum pe Bolotov. Ai mai avut vreodat o problem
asemntoare? nelegei la ce m refer s ponteze altcineva n locul unei
persoane.
n 16 ani, de cnd avem fabrica asta, s-a mai ntmplat, sigur c da.
Bine, aprob McCaleb. Acum, spunei-mi, s-ar fi putut ntmpl la fel i
cu Bolotov? Sau asistai n fiecare sear la efectuarea pontajului, ca s nu
trieze nimeni?
Totul e posibil. Nu stm pn la sfritul schimbului. De cele mai multe
ori, fiul meu nchide totul, la plecare. El verific totul.
Cteva clipe, McCaleb i inu rsuflarea de emoie: rostit n instan,
afirmaia lui Toliver ar fi fost suficient pentru a zdruncina alibiul lui Bolotov.
Fiul dumneavoastr. Randy, cumva?
Da, Randy.
A putea s-l vd?
E n Mexic. Mai avem o fabric, n Mexicali. O sptmn pe lun, st
acolo.
Am putea eventual s-l sunm?
Pot ncerca, dar este posibil s fie prin halele de producie. Pentru asta se
duce acolo, s se asigure c liniile de fabricaie funcioneaz bine. n afar de
asta, chiar credei c mai ine minte ce s-a petrecut acum trei luni, ntr-o
anumit sear? Domnule detectiv, noi aici fabricm ceasuri. n fiecare sear ies
aceleai modele de ceasuri. n fiecare zi, le expediem beneficiarilor. Toate serile
sunt asemntoare.
McCaleb se ntoarse cu spatele la interlocutorul su i se uit din nou pe
fereastr. Observ c unii muncitori prseau postul de lucru, n locul lor
venind alii. Urmri cu atenie schimbarea turei, pn l identific pe cel care
presupunea c este Bolotov. La dosar nu exista nicio fotografie, ci doar o
descriere sumar. Tipul la care se uita acum McCaleb purta un tricou negru,
cu mnecile foarte ntinse pentru braele puternice i pline de tatuaje. Acestea
erau fcute cu aceeai cerneal un albastru de pucrie. Mai mult ca sigur,
sta era Bolotov.
El e, nu-i aa? ntreb Terry, artnd spre brbatul din hal, aezat la un
banc de lucru, unde monta mecanismul ceasurilor n diferite carcase de
plastic.
Care dintre ei?
Cel cu tatuaje pe brae.
Da, el e.
McCaleb ddu din cap, reflectnd cteva clipe.
Le-ai spus lui Ritembaugh i Aguilar c alibiul pe care i l-ai furnizat
acestui om se baza pe foile de pontaj i statele de plat, i nu pe ceea ce ai
vzut personal?
Da, le-am spus. Au zis c e-n regul. Au plecat i gata. Acum, m trezesc
cu dumneata, care m iei iari la ntrebri. De ce naiba nu colaborai ntre
voi, acolo, la poliia aia a voastr? I-ar fi fost mult mai uor biatului meu s-i
aminteasc, dac ar fi trecut doar cte va sptmni, i nu trei luni!
McCaleb tcea, gndindu-se la Ritembaugh i Aguilar. Avuseser, probabil,
o list cu 25 de nume, pe care trebuise s le verifice n decursul unei
sptmni, ct lucraser la acest caz. Dduser rasol.
Trebuie s m duc afar, la ramp, zise Toliver. M ateptai sau cum
facem?
tii ce? Trimitei-l aici pe Bolotov, s vorbesc i cu el, ntre timp.
Aici?
Dac nu v deranjeaz, domnule Toliver. Sunt convins c vrei s ne fii
de ajutor i s cooperai, nu-i aa?
Cum vrei dumneavoastr! exclam Toliver, ridicnd braele, exasperat, i
pornind spre u. Numai s nu-l inei de vorb toat ziua.
Oh, domnule?
Acesta se opri la u i i privi interlocutorul.
Mi s-a prut c se vorbete mult rusete pe-aici. De unde i-ai adunat pe
toi ruii tia?
Sunt muncitori vrednici i nu fac mofturi. Dm mereu anunuri pentru
locuri de munc n ziarele de limb rus.
i, acestea fiind zise, iei pe u, lsnd-o deschis. McCaleb mut din loc
cele dou scaune de la birou, rsucindu-le astfel nct s fie fa n fa i cam
la un metru i jumtate distan unul de cellalt. Se aez pe cel de lng u,
pregtindu-se s atepte. Se gndi rapid cum s procedeze cu interogatoriul,
ajungnd la concluzia c era bine s-l ia tare pe Bolotov. Voia s obin o
reacie edificatoare din partea tipului, care l putea ajuta s-i fac o imagine
clar despre omul cu care avea de-a face.
Simi o prezen n camer i ntoarse capul. Bolotov intrase n birou. Nu
foarte nalt, avea prul negru i pielea alb. Dar muchii umflai de la brae, cu
pielea acoperit de dou tatuaje un arpe ncolcit pe un bra i o pnz de
pianjen pe cellalt i atrgeau imediat privirea.
McCaleb art spre scaunul liber din fa.
Ia loc.
Bolotov se aez, fr niciun fel de ezitare.
Terry observ c tatuajul acela ca o pnz de pianjen continua i sub
cma, aprnd din nou pe gtul rusului, sub maxilarul inferior. Un pianjen
negru trona pe pnz, exact sub urechea dreapt.
Ce-i cu chestia asta?
Exact ca nainte, Bolotov. M numesc McCaleb. Seara de 22 ianuarie.
Povestete-mi ce-ai fcut atunci.
Le-am mai spus o dat celor de la poliie. Am fost la serviciu. Nu sunt eu
cel pe care l cutai.
Aa zici tu. Numai c lucrurile s-au mai schimbat. Acum dein informaii
noi.
Ce informaii?
McCaleb se ridic n picioare, ncuie ua, dup care se aez la loc. Fusese
un gest mai mult demonstrativ, menit s-l impresioneze pe cel din faa lui.
Ceva care s-i dea de gndit lui Bolotov.
Ce informaii? ntreb rusul din nou.
Cum ar fi spargerea i jefuirea casei din Mason, doar la cteva strzi mai
ncolo. Mai ii minte? Aia cu pomul de Crciun i cu toate cadourile pregtite
sub el. De-acolo ai fcut rost de arm, nu-i aa, Bolotov?
Nu, nu-i adevrat. Sunt curat la toate chestiile astea.
Aiurea! Tu ai dat lovitura acolo i ai furat arma aia frumoas. Pe urm,
te-ai gndit s-o i foloseti. Aa c ai tras n Lancaster i, apoi, din nou, n
magazin, aici, dup col. Eti un uciga, Bolotov. Un uciga.
Rusul sttea nemicat, dar i ncordase bicepii, fcnd s se vad i mai
bine tatuajele de pe brae. McCaleb persever.
Cum e cu seara de 7 februarie? Ai un alibi i pentru atunci?
Nu tiu nimic de seara aia. Trebuie s
Ai intrat la Sherman Market i ai ucis doi oameni, n seara aceea. Nu se
poate s fi uitat.
Bolotov se ridic brusc n picioare.
Dar tu cine eti? Nu eti poliai.
McCaleb se uita n sus spre rus, spernd ca acesta s nu sesizeze mirarea
care i se aternuse pe fa.
Poliaii umbl cte doi. Tu cine eti?
Sunt cel care te va da n vileag. Tu ai svrit faptele astea, Bolotov, or eu
voi dovedi c aa este.
Ce
La u, se auzi un ciocnit nervos, iar McCaleb se ntoarse instinctiv n acea
direcie. O mic greeal, dar de fapt tot ce-i trebuia rusului. Cu coada
ochiului, Terry vzu umbra neagr care venea spre el. Instinctiv, ncepu s
ridice braele, ca s-i fereasc pieptul. Degeaba, prea ncet. Brusc, rusul se
npusti asupra lui, rsturnndu-l pe spate, cu scaun cu tot.
Bolotov l trntise la pmnt, n timp ce Toliver, sau cine o fi fost la u,
continua s ciocneasc furios. Rusul, mai voinic i mai solid dect McCaleb,
i inea adversarul imobilizat, n timp l cuta prin buzunare. Gsi la un
moment dat revolverul de la betelie i l azvrli ntr-un col al camerei. n cele
din urm, i descoperi i portofelul, n buzunarul interior al hainei. l trase
brutal, sfiind pnza buzunarului, i l deschise.
N-ai legitimaie. Vezi, nu eti poliai.
Citi numele de pe permisul de conducere, aflat sub un vizor de plastic, n
portofel.
Terr-ell-Mack-Cow-leeb.
Pe urm, Bolotov descifr i adresa. Terry rsufl uurat, tiind c acolo era
trecut adresa cpitniei portului, unde avea i el o cutie potal.
Poate-i fac o vizit ntr-o bun zi, ce zici de idee?
McCaleb nu rspunse i nici nu schi vreun gest. tia c nu avea nicio
ans s l anihileze fizic pe rus. n timp ce ncerca s gseasc, totui, o
soluie, Bolotov i arunc portofelul n piept i sri n picioare. Smulse scaunul
de sub oldurile lui McCaleb i l ridic deasupra capului acestuia.
Terry i ridic braele s-i protejeze faa i capul, dndu-i seama n
acelai timp c i lsa pieptul descoperit.
Auzi un zdrngnit tipic, de geam spart, i, privind printre brae, vzu
scaunul zburnd prin sticla de la fereastr. Pe urm, l vzu pe Bolotov srind
prin gaura geamului spart, pn jos, n hala de fabricaie. Dup care, se fcu
nevzut.
McCaleb se rostogoli pe o rn, strngnd braele la piept i adunndu-i
genunchii spre gur. Puse palma pe piept, ncercnd s vad cum i btea
inima. Respir adnc de dou ori i, apoi, ncetior, se ridic nti n genunchi,
dup aceea n picioare. La u, ciocnitul continua nsoit acum de strigtele
panicate ale lui Toliver care i cerea musafirului s deschid imediat.
McCaleb ntinse mna s descuie ua. l cuprinse subit un val de ameeal.
Toliver ddu buzna n birou i se apuc s urle la el, dar McCaleb nu nelegea
ce spunea. Puse palmele pe podea i nchise ochii, ncercnd s-i revin.
La naiba, izbuti el s mai ngaime.

Buddy Lockridge sri din Ford, cnd l vzu pe McCaleb apropiindu-se,


pentru a-l ntmpina.
Doamne Sfinte, ce s-a ntmplat?
Nimic, am fcut o greeal, atta tot.
Ari groaznic.
Acum sunt bine. Hai s mergem.
Lockridge i deschise portiera, dup care se duse pe cealalt parte i se sui
la volan.
Sigur i-a trecut?
Las, hai s mergem.
Unde?
La un telefon public.
Uite unul, chiar acolo, art brbatul spre restaurantul de alturi.
McCaleb se ddu jos i pi lent spre telefonul de pe zidul cldirii. Avea grij
s in ochii pironii n jos, pe trotuar, ca s nu-l cuprind iari ameeala.
O sun pe Jaye Winston, pe numrul direct, pregtindu-se s i lase un
mesaj, ns poliista i rspunse imediat.
Terry la telefon. Credeam c eti la tribunal.
Aa i e, numai c acum am pauz de prnz. Trebuie s m duc napoi la
dou. Tocmai voiam s te sun.
Da, de ce?
Fiindc vom face ce-ai propus tu.
Ce anume?
l hipnotizm pe domnul Noone. Cpitanul mi-a semnat aprobarea. L-am
sunat pe martor i a fost de acord. Vrea s facem edina de hipnoz disear,
fiindc mine pleac din ora parc napoi la Vegas, dac am reinut bine. Va
fi aici la ase. Poi veni?
Sigur.
Rmne aa, atunci. Dar tu de ce-ai sunat?
McCaleb ezit. Era posibil ca informaia lui s schimbe complet planurile
deja stabilite, pentru dup-amiaz, ns tia c nu mai putea amna.
Poi face rost de o fotografie de-a lui Bolotov pn disear?
Am deja una. Vrei s i-o artm lui Noone?
Da. Tocmai i-am fcut o mic vizit rusului i n-a reacionat prea frumos.
Ce s-a ntmplat?
N-am apucat s-i pun trei ntrebri, c s-a repezit la mine i apoi a fugit.
Glumeti, cumva?
A vrea eu.
i cum rmne cu alibiul?
Este asemeni unei felii subiri de pine.
McCaleb i povesti pe scurt discuia avut cu Toliver i, apoi, cu Bolotov. i
spuse lui Winston c ar trebui s l dea n urmrire pe rus.
Pentru ce? Tu sau Toliver ai depus cumva vreo plngere la poliie?
Eu, nu, dar Toliver a zis c va face o plngere, pentru fereastra spart.
Bine, i scot mandat de arestare. Dar cum te simi? Pari cam ifonat.
Sunt bine. Chestia asta schimb cumva lucrurile sau rmne cum am
stabilit pentru disear?
n ceea ce m privete, rmne cum am vorbit.
n regul. Pe curnd, atunci.
tii, Terry, nu-i face prea multe sperane n privina lui Bolotov, promii?
Mi se pare c e decupat din poveste, nu crezi?
Nu tiu. E destul de departe de la Bolotov acas pn n Lancaster. i, pe
urm, s nu uii c tipul e un condamnat eliberat condiionat. Asta nseamn
c, indiferent unde este adevrul, tot aa s-ar fi purtat cu tine. i asta fiindc,
n mod cert, are la activ alte infraciuni.
Poate. Dar eu tot pe el l aleg.
Pi, cine tie, poate avem noroc cu Noone i ni-l identific pe loc.
Ei, bravo, acum tu fabulezi.
Dup ce nchise telefonul, McCaleb se ntoarse la main, fr niciun fel de
problem. Dup ce se aez, i scoase trusa de cltorie, n care se aflau doza
de medicamente pe o zi i vreo zece termometre de unic folosin, Temp-
Strips. n timp ce i lua temperatura, porni aerul condiionat.
Simi nevoia de aer? ntreb Lockridge.
McCaleb rspunse afirmativ, iar vecinul su potrivi ventilatorul la
maximum.
Dup trei minute, Terry scoase termometrul din gur. Simi c l cuprinde
spaima, cnd vzu c linia roie depise limita admisibil de 37.7 grade
Celsius.
Haidem acas.
Sigur?
Da, n port.
n timp ce Lockridge vir spre sud, ctre Autostrada 101, McCaleb roti
grilajul ventilaiei, astfel nct aerul rece s-i bat drept pe fa. Mai desfcu
un termometru i i-l puse sub limb. ncerc s se calmeze, alegnd alt post
de radio i privind pe geam. Dup dou minute, cnd i scoase termometrul,
constat c temperatura era mai bun, dar tot n zona subfebril. i mai trecu
spaima i scp aproape de gheara care i se pusese n gt. Btu cu palmele pe
bord, scuturnd din cap, n ncercarea de a se autoconvinge c treaba cu febra
era doar o aberaie. Se simise perfect pn atunci. Nu exista niciun motiv
pentru faptul c fcuse febr, dect c se ambalase poate prea mult n discuia
cu Bolotov.
Se hotr s se duc acas, pe barc, s ia o aspirin i s doarm bine,
nainte de edina de la ora ase, cu James Noone. Sigur, mai exista i varianta
de a o suna pe Bonnie Fox. Dar tia c n acest caz, nimerea n mod cert pe un
pat de spital, pentru cte va zile, cnd ar fi inut sub observaie i i s-ar face tot
felul de analize. n meseria ei, Fox ddea dovad de aceeai meticulozitate pe
care o avea el, n tot ce fcea. Aa c, precis i -ar cere s se interneze. Or asta
nsemna s piard pe puin o sptmn. Ar rata ocazia de a asista la edina
de hipnoz cu Noone i i -ar pierde, poate, avntul care l motivase pn acum
n aceast anchet.

16

Pentru cei neiniiai n aceast categorie intrnd muli poliiti i ageni


FBI cu care McCaleb lucrase de-a lungul anilor hipnoza era considerat,
adesea, ca un fel de voodoo n activitatea poliiei, o soluie la care se recurge
din disperare i care oricum pare mai serioas dect consultarea vreunui
mediu la o edin de spiritism. Pe scurt, hipnoza era indiciul unei anchete
care se mpotmolise sau care dduse gre. McCaleb credea cu convingere c
lucrurile stteau cu totul altfel. n opinia lui, hipnoza era un mijloc credibil de
a sonda adncurile minii omeneti. n situaiile n care vzuse sau auzise c
metoda nu dduse rezultate, fusese vina hipnotizatorului, i nu a tiinei
propriu-zise.
McCaleb rmsese surprins cnd auzise c Winston era de acord cu
reinterogarea lui Noone n stare de hipnoz. Poliista i spusese c hipnotismul
i fusese sugerat de vreo dou ori cu prilejul edinelor de lucru sptmnale,
atunci cnd se discutase despre ancheta n cazul Cordell. Numai c sugestia
nu fusese tradus n practic, din dou motive. Primul era i cel mai
important. Hipnoza reprezenta un instrument de lucru folosit adesea de poliie
pn la nceputul anilor 80, cnd Curtea suprem a Californiei decretase c
martorii a cror memorie le este mprosptat prin hipnoz nu mai au voie s
apar n faa instanei. Asta nsemna c, ori de cte ori investigatorii se
gndeau s recurg la o edin de hipnoz, trebuia totodat s analizeze dac
pentru eventualul ctig n desfurarea anchetei merita s se piard
posibilitatea ca acea persoan s fie folosit ca martor la proces. Aceast
dilem intervenise i n cazul Cordell, blocnd pe moment ideea de a se apela la
hipnoz, ntruct Winston i eful ei nu se ndurau s rmn fr unicul
martor.
Al doilea motiv era faptul c, dup emiterea decretului menionat de ctre
Curtea suprem, Departamentul poliiei regionale ncetase s mai asigure o
pregtire a detectivilor pentru desfurarea unei edine de hipnoz. Drept
urmare, n cei peste 15 ani care trecuser de atunci, poliitii specialiti n
hipnotism deveniser o raritate. Nu mai exista n departament niciun expert
hipnotizator, ceea ce nsemna c trebuia s se apeleze la cineva din afar. Or
asta complica i mai mult lucrurile, ridicnd totodat i costurile anchetei.
Cnd McCaleb i spusese lui Winston c el fcuse hipnotism n cazurile de
la FBI, timp de peste zece ani, aceasta se artase i mai ncntat de
propunere. n cteva ceasuri, obinuse deja toate aprobrile necesare.
McCaleb sosi la sediul poliiei regionale cu o jumtate de or mai devreme. i
spuse lui Lockridge c va dura destul de mult i-l sftui s se duc mai bine s
mnnce ceva.
Febra i sczuse satisfctor, dup somnul de dup-amiaz, aa c se
simea odihnit i n form. Se gndea cu plcere la perspectiva de a putea
dezgropa vreun indiciu major din mintea lui James Noone, dnd astfel un nou
impuls anchetei n cazul Cordell.
Jaye Winston l ntmpin la recepie i l conduse spre biroul cpitanului,
vorbind n continuu.
L-am dat n urmrire pe Bolotov. Am trimis o main la el acas, dar
dispruse deja. A ters-o. E limpede c l-ai nimerit unde l doare mai ru.
Da, probabil atunci cnd l-am fcut uciga.
Nu sunt nc prea convins, dar, oricum, e chestia cea mai clar pe care
o avem pn acum. Cum i era de ateptat, Arrango nu-i deloc ncntat de ce-
ai fcut. A trebuit s recunosc c nu vorbisem cu tine nainte despre asta. Zice
c ai fcut pe grozavul.
Las-l n pace, nu te mai frmnta! Puin mi pas mie de prerea lui.
Te ngrijoreaz Bolotov? Ai zis c i-a vzut adresa!
Nu, are adresa cpitniei, dar nu i datele brcii. Or portul la e mare de
tot.
Winston deschise ua de la birou i l ls pe McCaleb s intre primul. n
spaiul strmt din ncpere se aflau trei brbai i o femeie. Terry i recunoscu
pe Arrango i Walters de la LAPD. Winston i fcu cunotin cu cpitanul, Al
Hitchens, i cu femeia, artist plastic, Donna de Groot. Fusese chemat pentru
a realiza, la nevoie, diferite desene ale suspectului, dac Noone nu reuea s l
identifice pe Bolotov de la bun nceput.
M bucur c ai venit mai devreme, zise Hitchens. Domnul Noone e deja
aici. Poate i ncepem, deja.
McCaleb aprob din cap, uitndu-se spre ceilali din camer. Arrango prea
incredulitatea ntruchipat. Dintre buzele strnse pung, i ieea o scobitoare.
Cam prea mult lume, zise McCaleb. ngreuneaz puterea de
concentrare. Tipul trebuie s se relaxeze. Or aa ce va este exclus, cu atia
spectatori.
N-o s intrm toi, spuse Hitchens. A vrea ca tu i Jaye s fii nuntru.
La momentul potrivit, o chemai i pe Donna. nregistrm totul pe o band
video i vedem i noi aici la monitor. Aa i convine? ncheie cpitanul, artnd
spre un monitor, de pe o mas cu rotile, n colul biroului. McCaleb se uit
ntr-acolo i vzu pe ecran imaginea unui brbat care edea la o mas, cu
braele ncruciate la piept. Era Noone. Chiar i aa cum era acum, cu o
caschet de base-ball pe cap, McCaleb l recunoscu pe brbatul pe care l
vzuse pe videocasetele nregistrate la bancomat.
E perfect, zise McCaleb, uitndu-se la Jaye Winston.
Ai fotografia cu Bolotov?
Da. E pe birou, la mine. ncepem cu asta. i artm poza i dac l
recunoate, nici nu mai e nevoie de hipnoz, ceea ce nseamn c l putem
pstra pentru tribunal.
McCaleb aprob, cu o micare din cap.
Era mult mai bine dac i artam pozele lui Noone nainte ca psrica s-
i ia zborul, spuse cpitanul, uitndu-se cu subneles la McCaleb.
Terry se gndi s-i riposteze, dar se rzgndi repede.
Dorii s-l ntreb ceva anume? se interes el.
Arrango se uit la partenerul lui i i fcu cu ochiul.
Da, afl-ne numrul de nmatriculare de la maina care a ters-o din
parcare. Asta, da, ne-ar plcea.
Rnjea satisfcut, balansndu-i scobitoarea pe buza de jos. McCaleb
zmbea i el.
S-a mai ntmplat aa ceva. Victima unui viol mi-a dat o descriere
complet a unui tatuaj de pe braul agresorului, dar asta doar la edina de
hipnoz.
Bun, atunci mai ncearc o dat. F-ne rost de numr. De un tatuaj. Am
neles c amicul tu, Bolotov, e plin de desene.
Rostise toate astea pe un ton sfidtor. n relaia cu McCaleb, Arrango
continua s priveasc lucrurile pe un plan strict personal, ca i cum ncercrile
fostului detectiv de a identifica un uciga n serie, n cele dou cazuri de omor,
l-ar fi jignit n mod direct. Ridicol, desigur, ns McCaleb l enervase prin
simplul fapt c i bgase nasul n anchet.
n regul, biei, interveni Hitchens, ncercnd s detensioneze situaia.
Facem o tentativ, atta tot. Vom vedea ce va iei.
Da, da, dar pn una-alta rmnem fr martor la proces.
Care proces? ntreb McCaleb. Nu ajungei la niciun tribunal cu datele
firave pe care le avei voi. Asta e ultima voastr ans, Arrango. Eu sunt ultima
voastr ans.
Arrango ni imediat n picioare. Nu ca s-l agreseze fizic pe McCaleb, ci ca
s dea mai mult greutate cuvintelor pe care se pregtea s le rosteasc:
I-ascult, rahatule, n-am nevoie de un agent rablagit ca tine care s
Gata, gata, am terminat, spuse Hitchens, ridicndu-se i el. Facem cum
am decis, i gata. Jaye, ia-l pe Terry i trecei dincolo. Putem ncepe. Ceilali
rmn aici.
Winston l conduse pe McCaleb spre u. Acesta ntoarse capul spre
Arrango, acum vnt de furie. Dincolo de el, remarc zmbetul amuzat al
Donnei de Groot.
n timp ce peau pe culoar, trecnd prin dreptul unor mese de lucru goale,
McCaleb scutura din cap, jenat.
Scuze! M mir i eu c m-am lsat provocat aa.
Nu face nimic. Tipul e un dobitoc. Oricum s-ar fi ntmplat aa, mai
devreme sau mai trziu.
Dup ce se oprir lng biroul lui Winston, ca s ia dosarul cu fotografii, i
continuar drumul pe hol, pn ce ajunser n faa unei ui nchise. nainte de
a apsa pe clan, Winston l ntreb:
Doreti s procedm ntr-un fel anume?
Important este s se tie c rezultatele vor fi optime n cazul n care,
dup nceperea edinei, voi vorbi numai eu cu el. n felul acesta, i va fi
limpede tot timpul cui m adresez. Prin urmare, dac vrei s comunicm n tot
acest rstimp, ne putem scrie sau putem iei afar, aici.
Perfect. Te simi bine? Ari oribil.
Da, sunt bine.
Winston deschise ua, iar James Noone ntoarse capul spre ei.
Domnule Noone, vi-l prezint pe Terry McCaleb, expertul hipnotizator,
despre care v-am vorbit. A lucrat la FBI. Va ncerca s vad dac poate obine
mai multe informaii de la dumneavoastr.
McCaleb i zmbi i i ntinse mna.
M bucur s v cunosc, domnule Noone. Nu cred c va dura mult. n
mod normal, este o experien relaxant. V deranjeaz dac v spun pe
nume?
Nu, e-n regul.
McCaleb i plimb privirea prin camer, uitndu-se la mas i la scaune,
care nu erau deloc confortabile.
Jaye, crezi c putem face rost de un scaun ceva mai comod pentru
James? Poate ceva cu brae? Ca acela pe care edea cpitanul Hitchens.
Sigur. Stai doar un minut.
Oh, da, voi mai avea ne voie i de nite foarfece.
Winston l privi intrigat, dar iei fr s comenteze.
McCaleb se uit din nou prin camer. Pe tavan, erau cte va tuburi de neon.
Nicio alt surs de lumin. Luciul crud al lmpilor fluorescente era amplificat
de fereastra-oglind de pe peretele din stnga. tia c de cealalt parte a sticlei
se afla camera video, aa c era necesar ca Noone s rmn cu faa n direcia
aceea.
Ia s vedem, trebuie s m sui pe mas, ca s ajung la lmpile alea.
Nicio problem.
Pind pe un scaun, McCaleb se cr pe mas, cu micri lente, ca s nu-
l cuprind iari ameeala. Deschise cutia lmpii i ncepu s scoat tuburile
lungi fluorescente, pe care i le ddu, rnd pe rnd lui Noone, rmas jos, pe
podea, n tot acest timp, avu grij s discute despre tot felul de fleacuri, ca s -l
fac pe martor s se simt degajat i relaxat.
Am auzit c de-aici pleci la Vegas. Te duci cu treburi de serviciu sau ca
s te distrezi?
, n principal, treburi de serviciu.
Cu ce te ocupi?
Software de computer. Proiectez un nou sistem de contabilitate i
securitate pentru El Rio. Punem la punct ultimele detalii, aa c sptmna
viitoare trecem la testele finale.
O sptmn n Las Vegas? Mam, Doamne, ce de bani a spnzura
acolo ntr-o sptmn!
Nu-mi plac jocurile de noroc.
Asta e bine.
Scosese trei dintre cele patru tuburi de neon, aa c n camer era o lumin
difuz. Spera s fie totui suficient de puternic pentru video. Cnd se ddu
jos, intr i Winston, care aducea un scaun identic cu cel pe care ezuse
Hitchens.
L-ai luat de la cpitan?
E cel mai bun scaun de pe-aici.
Bine.
McCaleb se uit la oglind i fcu cu ochiul spre camera din spatele sticlei.
Remarcndu-i cearcnele negre, ntoarse repede capul.
Winston bg mna n blazer i scoase cu grij nite foarfece. Terry le lu, le
puse pe mas, pe care o mpinse apoi lng peretele cu oglind. Lu scaunul
cpitanului i l plas lng peretele opus. n fa puse alte dou scaune, la
suficient distan unul de cellalt, ca s nu astupe perspectiva camerei spre
Noone. i zise martorului s se aeze pe scaunul cpitanului, iar el i Winston
se instalar pe celelalte dou scaune. McCaleb se uit la ceas i observ c era
ase fr zece minute.
n regul. Vom ncerca s fim expeditivi i s te lsm s-i vezi de
treburi, James. n primul rnd, ai ntrebri referitoare la cum vom proceda la
aceast edin?
Pi, nu cred c tiu prea multe despre aa ceva. Ce se va ntmpl, de
fapt, cu mine?
Nimic, nu vei pi nimic. Hipnoza nu este dect o altfel de stare de
contien. Pe noi ne intereseaz s treci prin nite faze progresive de relaxare,
pn ce vei atinge un punct n care te vei putea mica mai uor prin cotloanele
minii tale, pentru a scoate nite informaii stocate acolo.
Noone nu spunea nimic.
Hai s ncepem mai bine cu un exerciiu. Vreau s nclini, uor, capul pe
spate i s priveti n sus. ncearc s i roteti ochii ct mai mult n sus.
Poate n-ar strica s i scoi ochelarii.
Martorul fcu ntocmai. McCaleb l studia cu atenie. Sub fiecare iris, se
vedea o poriune mic de cornee alb un indiciu c subiectul era receptiv la
hipnoz.
n regul, a fost bine. Acum, vreau s te relaxezi, dac poi, respiri lung i
adnc i ne povesteti ce-i aminteti despre ntmplarea din seara de 22
ianuarie. Relateaz pur i simplu ce i aduci aminte acum c ai vzut.
n urmtoarele zece minute, Noone povesti cum apruse imediat dup
mpuctura i furtul de la ATM, n Lancaster. Povestea nu diferea de
variantele deja consemnate cu prilejul altor interviuri. Nu adug niciun
detaliu i nici nu omise ceva din ceea ce povestise anterior. Lucru ciudat i
ncurajator, totodat, pentru McCaleb. Amintirile majoritii martorilor ncep n
general s pleasc dup vreo dou luni. Se uit tot felul de detalii. Faptul c
Noone i amintea, dup toate aparenele, o sumedenie de amnunte l fcea pe
McCaleb s spere c informaiile ascunse n mintea programatorului de
computere erau probabil la fel de precise. Dup ce Noone termin de povestit,
McCaleb i fcu un semn din cap lui Winston, care se aplec spre martor i i
ntinse pozele.
James, vreau s deschizi dosarul i s te uii la fotografiile dinuntru.
Spune-ne dac vreunul dintre brbaii din poze a fost cel care a demarat cu
maina din parcare.
Noone i puse ochelarii pe nas i lu dosarul, spunnd, ns:
Nu tiu ce s zic. De-abia dac l-am
tiu, spuse Winston. Dar, totui, uit-te.
Brbatul deschise dosarul. nuntru, se afla o foaie de carton, pe care
fuseser decupate ase ptrate, dispuse pe dou rnduri; n ptrate, erau puse
fotografii de brbai. Poza lui Bolotov era a treia de pe rndul de sus. Noone se
holba la cele ase poze, micndu-i ochii de la una la alta, dup care scutur
din cap.
mi pare ru, dar chiar nu l-am vzut.
E-n regul, spuse repede McCaleb, pn ca Winston s apuce s
intervin. Cred c putem continua, atunci.
Lu dosarul i l arunc pe mas.
Ce-ar fi ca, pentru nceput, s ne spui ce faci tu cnd vrei s te relaxezi,
James?
Noone se uita nedumerit.
tii la ce m refer, atunci cnd te simi cel mai bine? Cnd eti extrem de
destins i mpcat cu tine nsui? Mie, bunoar, mi place s meteresc barca
i s pescuiesc! Nici mcar nu-mi pas dac prind sau nu ceva. mi place s
in undia n ap. ie, James, ce-i face plcere? i place s joci baschet sau
golf? Ce anume?
Mmm, nu tiu, cred c mi place s lucrez pe computer.
Dar asta nu este o relaxare mental, James, nu crezi? Nu m refeream la
o activitate care presupune s gndeti intens. Voiam s spun, ce faci cnd vrei
s fii cu mintea goal i s te relaxezi?
Pi nu tiu. mi place s merg la plaj, ntr-un anumit loc.
i cum arat acel loc?
Nisipul e aproape alb i plaja e lat. Poi nchiria un cal pentru a te
plimba pe malul mrii, pe sub stnci. Apa a spat sub stnc, aa c dedesubt
lumea st la umbr.
Da, e bine, James, e perfect. Acum, vreau s nchizi ochii, s i lai
braele n poal i s te gndeti la locul acela. Imagineaz-i c te plimbi acolo,
pe plaj. Relaxeaz-te i plimb-te pe plaj.
McCaleb tcu o jumtate de minut, studiindu-i faa lui Noone. Pielea de la
colul ochilor ncepu s se relaxeze; Terry l ghid apoi prin cteva exerciii
senzoriale, n care i spuse s se concentreze i s i explice cum simea
osetele din picioare, cum era la pipit stofa din care erau fcui pantalonii, ce
senzaie i ddeau ochelarii de pe nas, ba pn i cum i simea prul n fine,
ct i mai rmsese din el pe cap.
Dup cinci minute, McCaleb trecu la exerciii pentru muchi, spunndu-i
lui Noone s i lipeasc degetele de la picioare ct putea de mult unele de
altele, s stea aa, apoi s le lase libere.
ncetul cu ncetul, exerciiile se mutar n sus, pe trup, lund pe rnd
fiecare grup de muchi. Pe urm, McCaleb reveni la degetele de la picioare i
iar n sus. Metoda servea la obosirea musculaturii, dnd posibilitate minii s
devin mai receptiv la ndemnul de relaxare i odihn. Terry observ c
respiraia lui Noone devenise profund i lung. Lucrurile mergeau bine. Se
uit la ceas i vzu c era ase i jumtate.
n regul, James, acum, fr s deschizi ochii, vreau s ntinzi mna
stng, sus, n dreptul feei. ine-o aa, cam la 30 de centimetri distan.
Noone se conform, iar McCaleb l ls s in mna aa cam un minut, n
tot acest rstimp ndemnndu-l s se relaxeze i s nu se gndeasc dect la
plaja pe care se plimb.
Bun, acum vreau ca foarte, foarte ncet s-i aduci mna spre fa. Foarte
ncet.
Noone ncepu s i mite mna spre nas.
n regul, mai ncet, acum, zise McCaleb, vorbind tot mai rar i mai n
oapt. Aa, James, ncet de tot. Cnd vei atinge faa cu mna, te vei simi
total relaxat i, n acel moment, vei cdea ntr-o stare hipnotic.
Tcea, urmrind cum mna lui Noone se deplasa lent spre nas, pn l
atinse cu palma. Cnd se produse contactul dintre mn i nas, lui James i
czu capul n fa i umerii i se prbuir. Braul i ajunse n poal. McCaleb
se uit la Winston. Aceasta ridic din sprncene, dnd din cap. McCaleb tia
c ajunseser abia la jumtatea drumului, dar situaia prea bun. Se decise
s fac un mic test.
James, acum eti complet relaxat, n stare de odihn complet. Eti att
de relaxat, nct i simi braele ca un fulg. Nu mai cntresc nimic.
Brbatul nu se mica, ceea ce era un semn ncurajator.
Bun, acum voi lua un balon cu heliu pe care i-l voi lega de mna stng.
Uite, l leg acum. Aa, James, acum ai un balon legat de ncheietura minii. i
dau drumul.
Imediat, braul stng al lui Noone ncepu s se ridice, pn ce ajunse
perfect ntins, cu palma deasupra capului. McCaleb privea, fr s spun
nimic. Nici dup o jumtate de minut, braul brbatului nu ddea semne de
oboseal.
n regul, James, am nite foarfece, cu care voi tia aa balonului.
McCaleb se ntoarse spre mas i lu foarfecele. Le deschise i le nchise, ca
i cum ar fi tiat o a imaginar. Braul lui Noone se prbui n poal. Terry
se uit spre Jaye i ddu din cap.
n regul, James, eti foarte relaxat i nu te supr nimic. Vreau s i
imaginezi c te plimbi pe plaja aceea i c ajungi la o grdin. Grdina e plin
de verdea, flori i psrele, care ciripesc. E nespus de frumos i linitit. N-ai
fost niciodat ntr-un loc unde s domneasc atta tihn ca aici. Acum treci
prin grdin i ajungi la o cldire mic, pre vzut cu mai multe ui. Sunt ui
de ascensor, James. Sunt fcute din lemn, cu ornamente aurii pe margini, i
sunt foarte frumoase. Totul aici e frumos. Uile se deschid, James, iar tu
peti n lift, fiindc tii c te va cobor la camera ta special. O camer unde
numai tu poi intra. Numai tu poi cobor acolo, ca s te bucuri de tihna
aceasta sublim.
McCaleb se ridic n picioare i se post n faa brbatului, cam la un metru
distan. Noone nu ddea semne c ar sesiza cumva apropierea altei persoane.
Butoanele de la ascensor i arat c eti la numrul zece, iar tu trebuie
s te duci jos, n camera ta, care e la numrul unu. Te simi din ce n ce mai
relaxat, pe msur ce liftul coboar.
McCaleb ridic mna, innd-o paralel cu solul i cam la 30 de centimetri de
faa lui Noone. Pe urm, ncepu s o ridice, ducnd-o n spate i iar n sus. tia
c micarea aceasta de rotaie modifica intensitatea luminii, dndu-i senzaia
brbatului c ntr-ade vr cobora.
Mergi n jos, James. Tot mai adnc, i mai adnc. Este etajul nou
acum, opt, apte Te duci tot mai adnc, i mai adnc, i mai relaxat. Tocmai
ai trecut i de etajul ase acum, cinci patru trei doi i unu Acum
uile se deschid i peti n odaia special. Eti acolo, James, ntr-o tihn
desvrit.
McCaleb se aez pe scaun. i spuse, apoi, lui Noone s intre n camer,
unde l atepta cel mai confortabil fotoliu din lume. l ndemn s se aeze i s
se contopeasc cu acel scaun, ca i cum ar fi fost o bucat de unt, care se
topete ntr-o tigaie ncins.
Fr sfrit, doar se topete, ncet, ncet. Tu eti aa, James. Te topeti
pe scaunul tu.
Atept cte va momente, dup care i spuse lui Noone c drept n fa se
afla un televizor.
ii telecomanda n mn. E un televizor special cu o telecomand
special. Poi da imaginea napoi, nainte, o poi mri i o poi face la loc. Poi
face ce vrei cu ea. Haide, James, pornete televizorul. i ce vom vedea acum pe
ecranul acestui televizor special este ceea ce ai vzut tu n seara zilei de 22
ianuarie, cnd te duceai la banca din Lancaster, ca s scoi nite bani.
Atept cteva momente.
Pornete televizorul, James. Gata, i-ai dat drumul?
Da, zise Noone, vorbind pentru prima oar dup o jumtate de ceas.
n regul. Acum, ne vom ntoarce n timp la seara aceea. Spune-ne ce-ai
vzut.
17

Felul n care James Noone povesti totul i fcu pe McCaleb i pe Winston s


aib senzaia c mergeau cu el, n main, sau eventual prin mintea lui.
Am semnalizat i m pregtesc s intru. Uite-l, vine! Frne! O s m era
ct pe-aici s m loveasc! Puteam s
Noone ridic braul stng, cu pumnul strns i cu degetul mijlociu n sus,
ntr-un gest obscen adresat oferului din maina care fusese la un pas de a-l
accidenta. n acel moment, McCaleb l privi cu mult atenie, remarcnd
iueala cu care brbatul i mica globii oculari sub pleoapele nchise. Acest
lucru era dovada faptului c subiectul czuse ntr-o trans profund.
A plecat. Acum, intru eu n parcare. Vd, vd un om, acolo. Un brbat,
pe jos, sub lamp. Lng ATM. E czut la pmnt m dau jos s m duc s
vd snge. A fost mpucat cineva l-a mpucat. Oh, oh, trebuie s chem
ajutoare m duc la main, s iau telefonul. Pot suna la ambulan. E
mpucat. Snge pe snge peste tot.
n regul, James, e-n regul, zise McCaleb, ntrerupndu-l pentru prima
oar. A fost bine. Acum, vreau s iei telecomanda aia special i s dai napoi
imaginea pe ecranul televizorului, pn n punctul n care vezi prima oar
maina ieind din parcarea bncii. Poi face asta?
Da.
OK. Ai ajuns acolo?
Da.
OK, acum pornete din nou televizorul, dar de data asta la ralanti. Foarte
ncet, ca s poi vedea totul, l-ai dat drumul?
Da.
OK, vreau s nghei cadrul n care ai cea mai bun imagine cu maina
care vine spre tine.
McCaleb atept.
OK, am gsit-o.
OK. Bine. Poi s ne spui ce fel de main este?
Da. Neagr, Cherokee. Cam prfuit.
Ne poi spune din ce an e modelul?
Nu, dar e tipul mai nou. Grand Cherokee.
Poi vedea maina pe lateral?
Da.
Cte portiere?
Era un mic test, pentru a verifica dac Noone relata ceea ce vzuse, i nu
ceea ce i se spusese. McCaleb i amintea din videocaseta cu filmul crimei c
poliistul care l interogase prima oar i spusese c tipul mai nou de
Cherokee indica modelul Grand Cherokee. McCaleb voia s i se confirme
identificarea vehiculului, or tia c Grand Cherokee nu se fabric dect cu
patru ui.
Mmm, dou pe o parte, zise Noone. E cu patru ui.
Bine. Acum, treci un pic spre botul mainii. Vezi c ar fi cumva lovit?
Sau c ar avea vreo zgrietur?
Nu.
Ceva dungi pe main?
Mmm, nu.
Dar bara de protecie? Poi vedea bara de protecie din fa?
Da.
OK. Ia acum telecomanda i mrete poriunea din imagine unde vezi
bara de protecie. Se vede numrul de nmatriculare?
Nu.
De ce nu, James?
E acoperit.
Cu ce?
Pi, , e un tricou pus peste el, adic nfurat pe bara de protecie ca
s acopere plcua cu numrul de nmatriculare. Da, seamn cu un tricou.
Aruncnd o privire spre Winston, McCaleb i sesiz dezamgirea de pe chip.
Insist, ns, n continuare.
OK, James, ia din nou telecomanda i mrete habitaclu. Poi face asta?
OK.
Cte persoane sunt n Cherokee?
Una. oferul.
Bine, mrete n dreptul lui. Spune-mi ce vezi.
Mai nimic.
De ce? Ce s-a ntmplat?
Lumina. E cu faza lung aprins. M orbete, nu pot.
OK, James, vreau s iei telecomanda i s mui imaginea. Deruleaz
napoi i nainte, pn obii cea mai bun imagine cu oferul. Spune -mi cnd
ai reuit asta.
McCaleb i Winston se uitar unul la cellalt. tiau c aveau s afle imediat
dac meritase sau nu s fac aceast edin de hipnoz.
OK, zise James.
l vezi pe ofer?
Da.
Spune-ne cum arat. Culoarea pielii?
E alb, dar poart o plrie, cu borul lsat n jos, care i acoper faa.
Toat faa?
Nu. I se vede gura.
Are barb sau musta?
Nu.
Dinii i se vd?
Nu, ine gura nchis.
Dar ochii?
Nu, din cauza plriei.
McCaleb se rezem de sptarul scaunului, oftnd enervat. Nu-i venea s
cread. Noone era un subiect perfect. Se afla ntr-o trans adnc, dar cu toate
astea nu puteau obine o imagine clar a pistolarului.
OK, eti sigur c asta e cea mai bun imagine cu el?
Da, sunt sigur.
Prul i-l vezi?
Da.
Ce culoare are?
nchis, ca un aten nchis sau poate negru.
Lungimea?
Pare scurt.
Dar plria cum e? Descrie-ne plria.
E o caschet de base-ball cenuie. Un gri deschis.
Scrie ceva pe caschet sau vezi vreun logo de echip?
E un fel de desen, ca un simbol.
Ni-l poi descrie?
Ca nite litere suprapuse.
Ce litere?
Seamn cu un C, tiat cu o liniu. Un unu sau un 1 mare ori un
1 mic. i pe urm mai e un cerc adic un oval care nconjoar chestia
asta.
McCaleb tcea, gndindu-se la ce auzise.
James, dac i dau ce va de scris, crezi c poi deschide ochii ca s ne
desenezi simbolul de pe caschet?
Da.
OK, vreau s deschizi ochii.
McCaleb se ridic n picioare. Winston pregtise deja carneelul, cu o pagin
goal. McCaleb lu carneelul i pixul, dndu-i-le lui Noone.
Brbatul avea ochii deschii, holbndu-se parc n gol la foaia de hrtie, n
timp ce desena. Pe urm, i ntinse carneelul lui McCaleb. Desenul era aa
cum l descrisese mai nainte o linie vertical tind un C voluminos.
ntregul desen era prins n interiorul unui oval. Terry i ddu carneelul lui
Jaye, care l inu cte va momente n dreptul ferestrei cu oglind, ca desenul s
poat fi vzut i de cei de dincolo, care priveau la monitor tot ce se ntmpl n
camer.
Bine, James, ai fcut treab bun. Acum, nchide ochii i uit-te din nou
la imaginea n care apare oferul. Ai prins-o?
Da.
Urechile i le vezi?
Una, doar. Cea din dreapta.
Observi ce va ciudat la ea?
Nu.
Niciun cercel?
Nu.
Dar sub ureche? Gtul? i vezi gtul?
Da.
Ceva dubios acolo? Ce vezi?
, nimic. , gtul. Doar gtul.
E vorba de partea dreapt, da?
Exact.
Niciun tatuaj pe gt?
Nu.
McCaleb pufi din nou, nemulumit. Dup ce i pierduse toat ziua pentru
a se convinge c Bolotov era un posibil suspect, acum argumentaia lui se
nruise.
Bine, zise el, pe un ton resemnat. Dar minile? I le poi vedea?
Pe volan.
Observi ce va neobinuit? Ceva pe degete?
Nu.
Niciun inel?
Nu.
Poart ceas?
Ceas, da.
Ce fel de ceas?
Nu se vede dect cureaua.
Ce culoare are?
Neagr.
Pe ce mn poart ceasul, stnga sau dreapta?
Pe dreapta. Dreapta.
OK, vezi cum e mbrcat?
Doar cmaa. nchis la culoare. De fapt, un sveter bleumarin.
McCaleb ncerca s-i dea seama ce s-l mai ntrebe. Nici nu se putea
concentra, din cauza dezamgirii pricinuite de faptul c pn acum nu
obinuse nimic substanial. n cele din urm, i veni n minte ceva ce omisese
pn atunci.
Parbrizul, James. Vezi ceva lipit pe el? Vreun abibild sau ce va de genul
acesta?
Mmm, nu. Nu vd nimic.
OK, ia uit-te i la oglinda retrovizoare. Pe ea e ceva?
Eu nu vd nimic.
McCaleb se fcu mic pe scaun. edina de hipnoz era un dezastru: omul
acesta nu mai putea fi folosit acum ca martor ntr-un eventual proces,
eliminaser un suspect potenial i nu se aleseser dect cu descrierea
amnunit a unei caschete de base-ball i a unui Cherokee fr niciun cusur.
tia c urmtorul pas presupunea s l poarte pe Noone nainte, pn la ultima
imagine cu Jeep-ul care pleca n mare vitez, dar, era foarte probabil ca, dac
numrul din fa fusese mascat, la fel s fi fost i numrul din spate.
OK, James, hai s derulm repede nainte, pn n momentul n care
Cherokee a trecut de tine, iar tu i faci semnul acela obscen.
OK.
Mrete plcua de nmatriculare. O vezi?
E acoperit.
Cu ce?
Cu un prosop sau un tricou. Nu-mi dau seama. Ca n fa.
Micoreaz la loc. i se pare ceva ciudat la partea din spate a mainii?
Mmm, nu.
Ceva abibilduri pe bara din spate? Sau poate numele dealerului de
maini?
Nu, nimic de felul sta.
Ceva pe lunet? Vreun abibild?
McCaleb era contient de tonul disperat din vocea lui.
Nu, nimic.
Terry se uit la Winston, scuturnd din cap.
Altceva?
Femeia cltin din cap.
Vrei s o aduci pe desenatoare?
Winston cltin iar din cap.
Sigur?
Acelai rspuns. McCaleb i ndrept atenia din nou spre Noone, neputnd
s-i ias din minte faptul c nu meritase s i asume riscul de a-l pierde ca
posibil martor.
James, vreau ca n urmtoarele zile s te mai gndeti la ce -ai vzut n
seara de 22 ianuarie i, dac i vine ceva n minte, dac i aminteti i alte
detalii, s o suni pe doamna Winston. De acord?
Da.
Bun. Acum, voi numra invers, de la cinci la unu, iar n acest timp tu vei
ncepe s te nviorezi i vei deveni tot mai ager, pn cnd, atunci cnd eu voi
spune unu, vei fi complet treaz. Vei avea un nivel ridicat de energie, ca i cum
ai fi dormit opt ore. Vei rmne treaz tot drumul pn la Las Vegas, dar cnd te
vei bga n pat disear nu vei avea nicio problem s adormi. Ne-am neles?
Da. OK.
McCaleb l scoase din trans, iar Noone se uit la Winston, curios s afle
cum se desfurase edina de hipnoz.
Bun venit napoi! Cum te simi?
Splendid. Cum m-am descurcat?
Bine. Mai ii minte despre ce am vorbit?
Da, aa cred.
Bun. Aa i trebuie. Nu uita, dac mai apare ceva la suprafa, din
adncurile memoriei, o suni pe Jaye Winston.
Exact.
Pi, n-am vrea s te mai reinem. Ai un drum lung cu maina, pn la
destinaie.
Nicio problem. M ateptam s dureze pn la apte i ceva. Dar am
avut noroc: mi-ai dat drumul mai repede.
McCaleb se uit la ceas:
E aproape apte i jumtate.
Poftim?
n stare hipnotic, cel mai adesea oamenii pierd noiunea timpului, zise
McCaleb.
Mie mi s-a prut c n-a durat dect zece minute.
E un fenomen normal, n care timpul capt parc alte dimensiuni.
Terry se ridic n picioare, i ddur mna, iar Winston iei s l conduc
pe Noone. McCaleb se aez pe scaun, cu palmele mpreunate pe cretetul
capului. Era stors de oboseal. Ce i-ar mai fi dorit i el s se simt ca dup
opt ore de somn bun.
Ua se deschise i nuntru pi cpitanul Hitchens. Avea o mutr acr,
ceea ce nici nu era de mirare, de fapt.
Ei bine, ce prere ai?
Aceeai ca i tine. A fost un fiasco. Ne-am ales cu o descriere mai bun a
mainii, dar asta nu nseamn c acel Grand Cherokee n-ar putea fi oricare din
vreo zece mii la fel. i mai avem cascheta, de unde poate mai obinem ceva.
Cleveland Indians?
Ce? Oh, CI-ul? Poate, dei tia parc au i-un indian micu alturi, pe
caschet.
Corect, corect. Pi cum rmne cu Molotov?
Bolotov.
Nu conteaz, Bolotov. Se pare c l-am scos din joc.
Cam aa ce va.
Hitchens i nclet palmele una n cealalt, tcnd. Dup cteva momente
destul de stnjenitoare, reapru i Winston.
Unde sunt Arrango i Walters? ntreb McCaleb.
Au plecat, zise ea. N-au fost deloc impresionai.
McCaleb se ridic n picioare, spunndu-i lui Hitchens c, dac se ddea la
o parte de lng mas, punea el la loc tuburile de neon. Colonelul i suger s
nu se deranjeze. i-aa, dup prerea lui, McCaleb fcuse destul ceea ce
brbatului i se pru o afirmaie cu dublu sens.
Pi, atunci, voi pleca. Dar, artnd spre oglind, adug: Crezi c la un
moment dat pot avea o copie a benzii sau mcar transcrierea textului? A vrea
s o studiez. S-ar putea s-mi mai vin vreo idee, pentru mai departe.
i va face Jaye o copie. Avem aparatura necesar. Ct privete ce vom
face mai departe, nu prea cred c merit s mai continum. E limpede c tipul
nu i-a vzut faa pistolarului, iar plcuele de nmatriculare erau acoperite. Ce
altceva ar mai fi de spus?
McCaleb nu rspunse nimic. Ieir toi trei, Hitchens mpingndu-i
scaunul spre birou, iar Winston conducndu-l pe Terry n camera cu aparatur
video. Lu o band nou de pe raft, pregtindu-se s fac o copie a nregistrrii
edinei de hipnoz.
tii, eu tot cred c a meritat s ncercm, zise fostul detectiv, n timp ce
Jaye apsa pe butoane, ca s copieze videocaseta.
Nu te mai frmnta, aa e, a meritat. M deranjeaz doar lipsa unor
rezultate concrete i faptul c l-am pierdut pe rus. Nu m intereseaz prerea
cpitanului i puin mi pas ce gndesc ia doi de la LAPD.
McCaleb mic din cap, n semn c i nelegea reacia. Frumos din partea
femeii c gndea astfel i nu-l culpabiliza deloc. n fond, brbatul insistase
pentru edina de hipnoz, care nu adusese nouti semnificative. Lui Winston
i-ar fi fost foarte uor, prin urmare, s dea toat vina pe el.
Pi, dac Hitchens i face scandal, d totul pe mine. Spune -i c eu am
inut mori la chestia asta.
Jaye nu replic nimic. Scoase videocaseta din aparat, o puse n cutia de
carton i i-o ddu lui McCaleb.
Te conduc pn afar.
Nu, nu-i nevoie. tiu drumul.
Bine, Terry, inem legtura.
Sigur. Hei, era s uit! Ai vorbit cu cpitanul despre treaba cu
DRUGFIRE?
Oh, da, e de acord. Mine pleac pachetul cu Fedex. L-am sunat pe tipul
tu, la D.C., i i-am spus c i-l trimit.
Excelent. i zici lui Arrango?
Winston se ncrunt, scuturnd din cap.
n primul rnd, am remarcat c respinge orice idee care-i aparine. Aa
c nu i-am spus nimic.
McCaleb o aprob, apoi salut i porni spre ieire. Afar, n parcare, cut
din priviri Ford-ul Taurus al lui Buddy Lockridge. Pn s-l zreasc, o alt
main i atrase atenia. Era Arrango.
McCaleb se pregti s aud rutile detectivului apropo de eecul edinei
de hipnoz.
Ce e? ntreb Terry din mers.
Nimic. Am vrut doar s spun c a fost un spectacol de zile mari. Patru
stele, pe cuvnt. Mine l artm ca model n toat secia.
Nostim, Arrango.
Chestia e c mica ta demonstraie ne-a costat un martor i un suspect
care probabil nici nu trebuia s fie suspect, dar n schimb nu ne -am ales cu
nimic.
Ba nu, tim mai multe dect nainte N-am spus niciodat c tipul o s
ne dea pe tav adresa criminalului.
Mda, tii, noi ne-am i gndit ce poate nsemna acel CI de pe caschet
Complet Idioi, adic, probabil, exact prerea pistolarului despre noi.
Dac ar fi aa, nici nu trebuia s atepte pn acum ca s ajung la
aceast concluzie.
Arrango nu mai avea replic.
tii, zise McCaleb, ar trebui s te gndeti la martora ta. Ellen Taaffe.
Te referi tot la hipnoz?
Exact.
Arrango ip la Walters, s opreasc maina. Deschise portiera i sri afar.
Veni la civa centimetri lng McCaleb, suficient ca acesta s-l simt mirosind
a butur, probabil de la vreo sticlu ascuns n torpedoul mainii.
Ascult aici, conopistule, s nu dea naiba s te bagi peste martorii mei.
S nu dea naiba s te bagi peste cazul meu! Ai auzit?!
Nu se clintea din loc, suflndu-i lui McCaleb n nas duhoarea de butur.
Terry zmbi, micnd din cap misterios, ca i cum ar fi aflat un mare secret.
Chiar eti ngrijorat, nu-i aa? i-e team c o s-i dau de capt. Nu-i
pas de cazul propriu-zis, de oamenii care au murit sau care sufer din acest
motiv. Pur i simplu, nu vrei ca eu s rezolv ceea ce tu nu eti n stare s faci.
Arrango nu reaciona n niciun fel.
Treaba ta, atunci, Arrango, fii ngrijorat.
Da? M rog, de ce? Fiindc tu o s-i dai de cap?
Rse fals, cu mai mult venin dect umor.
Fiindc o s-i spun un mic secret. O tii pe Gloria Torres? Victima pe
care nu dai doi bani? Inima ei bate n pieptul meu. Triesc datorit faptului c
ea a murit. Or asta m implic total. Aa c nu-mi pas ce simi tu, Arrango.
Ce dac te calc pe picioare i te deranjeaz? Eti un dobitoc i aa vrei s
rmi. Treaba ta, fii un dobitoc. M obinuiesc i cu asta. Dar nu m retrag
pn nu punem mna pe criminal. Nu-mi pas cine o va face tu, eu sau
altcineva. Important e c nu m dau btut pn nu e prins.
Se holbar unul la cellalt cteva momente, dup care McCaleb ridic mna
i l mpinse pe Arrango.
D-te la o parte! Trebuie s plec.

18

Vis c era ntuneric. Un ntuneric mictor, ca nite snge n ap, cu


imagini ce apreau i dispreau fulgertor, n prile laterale, dar pe care
ochiul lui nu le putea prinde.
De trei ori, n timpul nopii, se trezi speriat de ceva din luntrul lui.
Ridicndu-se repede n capul oaselor, l cuprindea ameeala, trebuia s
atepte, s asculte, dar singurul zgomot era uieratul vntului printre zecile de
catarge. Se ddea jos din pat, verifica dac ambarcaiunea era n regul, dup
care se uita pe chei, s vad dac nu apruse Bolotov, dei aa ce va era puin
probabil. Pe urm se ducea la baie, i lua temperatura, tensiunea i pulsul,
acelai de fiecare dat. Apoi revenea la apele negre ale aceluiai vis
indescifrabil.
Telefonul l trezi la nou dimineaa, vineri. Era Jaye Winston.
Dormeai?
Nu. M pun mai greu n micare. Ce s-a ntmplat?
Pi, m-a sunat Arrango i mi-a zis o chestie care chiar m nelinitete.
Da? Ce anume?
Mi-a dezvluit identitatea donatorului.
McCaleb se frec la ochi. Uitase de ceea ce i spusese lui Arrango.
i de ce te nelinitete, Jaye?
Fiindc m doare c nu mi-ai spus totul. Nu-mi plac secretele, Terry.
Dobitocul la m sun i m face s m simt ca un rahat, pentru c sunt
ultima care afl chestia asta!
Ce conteaz dac tiai sau nu?
Pi, conteaz. E un fel de conflict de interese, nu crezi?
Nu. Nu-i niciun conflict. Dac vrei prerea mea, e un fel de exacerbare,
adic eu vreau s pun mna pe individul la mai mult dect ar vrea oricare
dintre voi. Te mai nelinitete ceva? Noone, cumva?
Nu, nu-i asta. i-am spus deja de-asear c nu regret acest demers.
Cpitanul mi-a fcut un pic scandal azi, dar tot cred c am procedat bine.
Bun. i eu cred la fel.
Urm o scurt tcere. McCaleb se atepta ca Winston s-l mai ntrebe ceva.
tii, i s nu te mai apuci s faci pe durul, da?
La ce te referi?
Nu tiu exact, fiindc habar n-am ce plnuieti. Dar n-am niciun chef s
m frmnt pentru ce faci tu, doar fiindc ai o exacerbare, dup cum
spuneai.
neleg. Nu vreau s-mi atribui niciun merit, Jaye. Cum i-am mai spus,
dac aflu ce va, aflai i voi imediat. Nu s-a schimbat nimic, rmne valabil.
Bine, atunci.
n regul.
Tocmai cnd se pregtea s nchid telefonul, i auzi din nou vocea.
Apropo, azi a plecat glonul la omul tu. l primete mine, dac lucreaz
smbta, dac nu, luni.
Bine.
M anuni dac descoper ceva, da?
Cu tine va lua prima legtura, fiindc tu i-ai expediat pachetul.
Nu face pe mecherul cu mine, Terry, c nu ine. E omul tu, pe tine o s
te sune. Sper s mi telefoneze i mie suficient de repede, dup aceea.
Voi avea grij s fie aa.
Dei se pregteau s nchid, Jaye reveni.
Deci, ce vei face astzi?
McCaleb nici nu se gndise nc.
Pi nu tiu deocamdat. Nu prea tiu unde s m duc. Mi-ar plcea s
i interoghez din nou pe martorii din cazul Gloria Torres, dar Arrango m-a
ameninat destul de ru i mi-a spus s nu m bag peste el n chestia asta.
Atunci ce-i mai rmne?
Nu tiu. M gndeam s stau pe-aici, pe lng barc, poate s mai
frunzresc o dat dosarele i s m uit la videocasete, ca s vd dac nu mai
descopr ceva. Prima citire a mers rapid, dar asta nu nseamn c nu mi-a
scpat ceva.
Mda, pare o zi cam plictisitoare. Nici la mine nu e mai grozav, azi.
Te duci din nou la tribunal?
A vrea eu. Vinerea, ns, nu se in procese. Asta nseamn s m ocup
toat ziua de hrograie. Oricum, trebuie s recuperez ceea ce n-am avut timp
s fac de atta vreme. Aa c mai bine m apuc chiar de acum. Bine, Terry, pe
curnd. Nu uita ce-ai spus. M suni imediat ce afli ceva.
Sigur.
Jaye nchise n fine telefonul, iar McCaleb se trnti n pat, cu receptorul lipit
de stomac. Se chinui cteva minute s i aduc aminte ce visase, dup care
sun la informaii s afle numrul de la camera de gard a spitalului Holy
Cross.
Telefon i ceru cu Graciela Rivers. Dup aproape un minut, i auzi vocea n
receptor. Vorbea repezit i tios. McCaleb nelese c nimerise ntr-un moment
nepotrivit. Se gndi s nchid, dar renun tiind c Graciela putea s i dea
seama c el o cutase.
Alo?
mi pare ru. Probabil c erai ocupat.
Cine e la telefon?
Terry.
Oh, Terry, bun. Nu, nu sunt ocupat. Mi-a fost fric s nu fie ceva n
legtur cu Raymond. De obicei, nu m sun nimeni aici.
Regret c te-am speriat.
E-n regul. Eti bolnav? Parc vorbeti altfel dect de obicei. Nici nu te -
am recunoscut, zise femeia, rznd forat.
McCaleb bnuia c Graciela se simea jenat c nu i recunoscuse vocea.
Stau lungit pe spate. Ai fcut vreodat asta, cnd ai vrut s chiuleti,
minind c nu te simi bine? Efectul este extraordinar lumea chiar te crede
bolnav.
De data asta, rsul Gracielei era absolut natural.
Nu, n-am ncercat niciodat, dar voi ine minte.
Sigur. E o poant excelent. Poi s-o foloseti i tu.
Deci, cum mai merge? Ce s-a mai ntmplat?
Pi, n privina cazului, nu e prea grozav. Credeam c vom obine ceva
ieri, dar ne-am lovit de un punct mort. Azi, voi regndi tot planul de atac.
n regul.
Te-am sunat n legtur cu ziua de mine, ca s te ntreb dac vii cu
Raymond aici. Vreau s pescuim mai ncolo, pe stnci.
Pe stnci?
Adic, pe dig. Acolo se prinde bine pete. M plimb pe jos pn n zona
aceea n fiecare diminea i vd o mulime de ini cu undia n ap.
Pi, Raymond numai despre asta a vorbit, de cnd am plecat de la tine.
Aa c intenionam s venim. Dac nu te deranjeaz, evident.
McCaleb ezit, gndindu-se la Bolotov i ntrebndu-se dac nu riscau
venind pe barc. Dar voia s i vad pe amndoi. i era dor de Graciela i de
biat.
Dup reacia ta, poate ar fi mai bine s amnm, zise femeia.
Nu! M gndeam i eu, att. Vreau s venii. Ne vom distra de minune. i
mi voi lua re vana pentru cina pe care ar fi trebuit s-o pregtesc deunzi.
Bine, atunci.
Oricum, vreau s rmnei i peste noapte. E spaiu suficient. Exist
dou cabine-dormitor, iar masa din salon se face pat, aa c nu-i nicio
problem.
Pi, las, mai vedem. A vrea s pstrez nite constante n viaa lui
Raymond. Cum ar fi patul lui, bunoar.
neleg.
Mai discutar un timp despre diverse, iar n final stabilir ntlnirea de a
doua zi din port. McCaleb nchise telefonul, dar continu s rmn lungit pe
pat, cu receptorul pe burt. Se gndea la Graciela. i plcea, aa c zmbea
fericit la gndul c vor petrece toat smbta alturi. Pe urm, din nou i veni
n minte persoana lui Bolotov. Analiznd cu meticulozitate situaia, McCaleb
conchise c rusul nu reprezenta o ameninare. De obicei, ameninrile verbale
nu se traduc n fapte. i s fi vrut, lui Bolotov i -ar fi fost foarte greu s dea de
The Following Sea. i apoi rusul nu mai era un posibil suspect n cele dou
cazuri de omor.
Gndurile acestea l duser spre urmtoarea ntrebare: dac nu era un
posibil suspect, atunci de ce fugise? McCaleb i aminti de explicaia pe care i-o
sugerase Winston n seara precedent. Bolotov nu era criminalul cutat, dar
probabil se tia vinovat pentru altceva. De aceea a preferat s dispar.
Hotrnd s nu se mai gndeasc la asta, Terry se rsuci pe o parte i se
ddu jos din pat.

Dup ce bu o cafea, McCaleb cobor n birou, adun toate dosarele i


videocasetele i se duse n salon. Deschise hublourile, s aeriseasc, se instal
comod i ncepu s vizioneze metodic toate benzile video legate de caz.
Dup douzeci de minute, cnd ajunse s urmreasc pentru a treia oar,
la rnd, mpucarea Gloriei Torres, auzi din spate vocea lui Buddy Lockridge:
Asta ce naiba mai e?
Rsucindu-se, McCaleb i vzu vecinul, n picioare, n cadrul uii. Nu-l
simise urcnd pe barc. nfc rapid telecomanda i stinse televizorul.
O band. Ce caui aici?
M-am prezentat la serviciu.
McCaleb se holba nedumerit la el.
Ieri mi-ai spus c vei avea nevoie de mine n dimineaa asta.
Oh, da, aa e. Pi, nu cred c da, cred c azi voi lucra. Eti pe -acas
mai trziu, dac m rzgndesc?
Probabil.
OK, mulam.
McCaleb atepta ca Lockridge s plece, numai c acesta nu se clintea din
loc.
Ce e?
La chestia asta lucrezi tu?
Da, Buddy, la asta. Dar nu putem vorbi nimic. E o chestiunea privat.
Frumos!
Altceva?
Pi, , cnd e ziua de leaf?
Ziua de leaf? Ce tot spui oh, leafa ta? Oh, oricnd. Ai nevoie de bani?
Cam aa ceva. Nu mi-ar strica nite bani, azi. McCaleb se duse spre
bufet, unde i lsase portofelul i cheile. Scoase ase bancnote de douzeci de
dolari, ns Lockridge protest c era prea mult.
O parte din ei e pentru benzin, i explic McCaleb. Iar diferena, pentru
faptul c ai stat i m-ai ateptat, fiind prezent la apel. E bine?
Perfect. Mulam, Terror.
McCaleb zmbi. Lockridge l poreclise aa, din seara n care se cunoscuser.
Buddy plec, n fine, iar McCaleb se reapuc de lucru. Nu-l frap nimic n
timpul vizionrii videocasetelor, aa c trecu la dosare. De data aceasta, nu
mai trebuia s se grbeasc, avnd posibilitatea s citeasc pe ndelete fiecare
pagin.
Porni invers, de la coad spre cap, adic de la cazul Kang Torres.
Parcurgnd, ns, rapoartele de la locul crimei i rezumatele diferitelor anchete,
nu gsi nimic interesant, n afar de neconcordana privind ora exact a
producerii omorurilor, pe care o sesizase deja de la prima lectur. Dei nu-l
putea suferi pe Arrango, pentru firea lui arogant, i nici pe Walters, care i se
prea prea indolent, nu descoperise nicio greeal sau omisiune n investigaia
condus de ei.
Ajunse, ntr-un final, la raportul de la autopsie i la fotocopiile neclare ale
fotografiilor cu cadavrul Gloriei Torres, la care, dintr-un motiv bine ntemeiat,
nu se mai uitase pn atunci. ntotdeauna inuse minte victimele dup
fotografiile care le nfiau moarte. tia cum artaser mori, niciodat ns
vii. Vedea ce piser. Cnd citise prima oar dosarul dublei crime de la
magazin, nu simise nevoia s se uite la fotografiile Gloriei. Nu asta i dorea
sau voia s afle despre ea.
Acum, ns, cnd orice detaliu i se prea semnificativ, studie i aceste poze.
Calitatea slab a fotocopiatorului atenua din duritatea impactului. Le frunzri
repede, dup care reveni la prima imagine, fcut nainte de autopsie, n care
se vedea trupul gol al Gloriei pe masa de oel. ntre sni i n jos, pe stern, avea
o incizie lung, fcut de chirurgul care i scosese organele. McCaleb i privi
cteva momente corpul mutilat, simind un amestec de tristee i vinovie.
Tresri violent cnd sun telefonul. nfc receptorul, imediat dup primul
trit.
Alo?
Terry? Sunt doctor Fox.
Cu un gest ce nu i l-ar fi putut explica, dac l-ar fi ntrebat cineva,
McCaleb ntoarse fotografia cu faa n jos.
Alo, m auzi?
Da, bun, ce mai faci?
Excelent. Dar tu?
Asemeni.
Ce fceai acum?
Acum? Pi, stteam i eu pe-aici.
Terry, tii bine la ce m refer. Ce decizie ai luat n privina rugminii
femeii aceleia? tii, sora
Pi, ngim el, ntorcnd fotografia cu faa n sus i privind-o. Am
decis c e bine s vd despre ce este vorba.
Fox nu spunea nimic, dar McCaleb parc o i vedea stnd la birou, cu ochii
nchii, i scuturnd dezaprobator din cap.
mi pare ru.
i mie mi pare ru. Terry, cred c tu chiar nu nelegi la ce riscuri te
expui!
Ba cred c neleg, doctore, ns nu am ncotro.
Nici eu nu am ncotro.
La ce te referi?
La faptul c nu pot continua s fiu medicul tu, dac ai de gnd s faci
asta. E limpede c nu pui pre pe sfatul meu i nici nu consideri c trebuie s-
mi respeci recomandrile. Ai ales acest demers n detrimentul propriei
snti. Nu pot asista la distrugerea ta.
S deduc c mi dai papucii, doamn doctor? rse McCaleb, cam jenat.
Nu e de glumit, s tii. Sau poate crezi c totul e o glum i c eti
invincibil?
Nu, nu m simt invincibil.
Atunci, ce spui nu se prea potrivete cu ce faci. Luni o voi ruga pe una
dintre asistentele mele s-i adune toate fiele i dosarele i s fac o list cu
doi-trei cardiologi, pe care i-i pot recomanda.
McCaleb nchise ochii.
Pi, doctore, vezi tu nu prea tiu ce s spun. Suntem mpreun de
atta vreme. Nu te simi ntr-un fel obligat s duci treaba pn la capt?
Obligaia aceasta e valabil i pentru tine. Dac pn luni nu dai niciun
semn de via, voi presupune c nu ai renunat la idee. i voi pregti dosarul i
fiele, aici la cabinet.
Acestea fiind zise, doctoria Fox nchise telefonul.
Brbatul rmase cu receptorul la ureche, pn se dezmetici, auzind tonul
de linie ntrerupt.
McCaleb se ridic i iei s se plimbe pe afar. De pe punte, studie cu
atenie rada portului i parcarea de pe chei. Nici urm de Buddy Lockridge sau
de vreo alt persoan cunoscut. n aer, nicio adiere de vnt. Se aplec n
afar, peste prora, i privi n jos, spre mare, dar, fiind prea ntunecat, nu
reui s vad fundul apei. Trase un scuipat i, o dat cu el, scp i de toate
remucrile pricinuite de hotrrea lui Fox. Degeaba, nimic nu-i clintea decizia
luat.
Revenit n salon, zri imediat fotografia, care parc l atepta acolo, pe
mas. O lu din nou n mn i o studie cu atenie, de data asta oprindu-se
asupra feei. Pe ochi, se vedea parc un fel de alifie nchis la culoare; McCaleb
gsi imediat o explicaie, gndindu-se c i ochii fuseser luai odat cu
celelalte organe interne.
Remarc cele trei mici perforaii de pe pavilionul urechii stngi, n jos spre
lob. Pe lobul drept, era doar o singur perforaie.
Tocmai se pregtea s pun fotografia deoparte, cnd i aminti c, mai
nainte, citise un inventar al lucrurilor luate de la victim, la spital, predat
ulterior poliiei.
Curios s vad dac toate detaliile corespundeau, se duse napoi la teancul
de dosare. Parcurse, urmrind cu degetul, lista articolelor de mbrcminte,
pn ce ajunse la subpunctul cu bijuterii.

BIJUTERII
1. Ceas Timex
2. Trei cercei (2 semilune, o torti de argint)
3. Dou inele (piatra zodiei, argint).

Se gndi un pic la aceast list, amintindu-i c pe banda video cu filmul


crimei vzuse limpede c Gloria Torres purta n total patru cercei. Tortia,
semiluna i cruciulia care atrna de lobul urechii stngi. La urechea dreapt,
avusese doar o semilun. Ei bine, aceast stare de lucruri nu se potrivea deloc
cu inventarul fcut la spital, n care apreau doar trei cercei. i nici nu
corespundea cu gurile de la cercei, foarte vizibile n fotografie, la urechile
victimei.
Se ntoarse spre televizor, cu gndul s se mai uite o dat la videocaset,
dar pe urm se opri. Era sigur de ceea ce vzuse, mai ales c n-are cum s i
se par c ai remarcat o cruciuli, dac obiectul chiar n-ar fi fost acolo. Dintr-
un motiv sau altul, acest al patrulea cercel nu era menionat n inventar.
O pies care nu se potrivea cu restul mozaicului. Btnd darabana pe
dosarul anchetei, McCaleb ncerca s i dea seama dac detaliul avea sau nu
vreo importan. Ce se ntmplase cu cercelul-cruciuli? De ce nu figura pe
list?
Se uit la ceas i vzu c era dousprezece i zece minute. Graciela era,
probabil, la mas. Sun la spital i ceru s i se fac legtura n sala de mese.
Cnd i rspunse o femeie, o rug s se duc pn la tnra aezat lng una
dintre ferestre i s i transmit un mesaj. Simind ezitarea femeii, McCaleb i-o
descrise pe Graciela i i spuse cum o cheam. Pn la urm, fr nicio tragere
de inim, femeia de la telefon ntreb care era mesajul.
Spune-i doar s l sune pe doctorul McCaleb, imediat ce va putea.
Cam dup cinci minute, auzi telefonul.
Doctor McCaleb?
Scuze, a trebuit s mint, ca s-o conving s i transmit mesajul.
Ce s-a ntmplat?
Pi, parcurg din nou toate dosarele i am dat peste o pies care nu se
potrivete cu ansamblul. n inventarul lucrurilor gsite asupra Gloriei se spune
c din urechile surorii tale i-au scos, la spital, doi cercei-semilun i o torti.
Corect. A fost nevoie s-i scoat, ca s-i fac tomografia.
Bine, e clar, dar ce s-a ntmplat cu cercelul-cruciuli, din urechea
stng? n inventarul pe care l am aici, la dosar, nu se pomenete nimic
Nu-l purta n seara aceea. i mie mi s-a prut ciudat. Ca i cum chestia
asta i-ar fi purtat ghinion, fiindc era cercelul ei preferat. De obicei, l avea n
permanen.
Ca un fel de emblem personal, zise McCaleb. Dar de ce-ai spus c nu-l
purta n seara aceea?
Fiindc, atunci cnd poliia mi-a dat lucrurile ei tii tu, ceasul, inelele,
cerceii nu era printre ele. Nu-l purtase atunci.
Eti sigur? Pe banda video l avea.
Care band video?
De la magazin.
Graciela tcu pentru cteva momente.
Ba nu, nu se poate. L-am gsit n cutia ei de bijuterii. I l-am dat celor de
la pompe funebre ca s i-l pun la nmormntare.
Venise rndul lui McCaleb s amueasc, numai c el se dumiri mai repede.
Dar nu avea cumva doi cercei la fel? Nu tiu cum e cu cruciuliele, dar
cerceii nu se cumpr, de obicei, pereche?
Oh, ba da, ai dreptate, la asta nu m-am gndit.
Vaszic, cel gsit de tine era rezerva?
McCaleb simi o emoie electrizant n adncul sufletului, cum nu i se mai
ntmplase de mult vreme.
Aa cred zise Graciela. Pi, dac purta unul dintre cerceii-cruciuli,
acolo, n magazin, ce s-a ntmplat cu el?
Exact asta vreau s aflu i eu.
Dar care crezi c ar fi substratul?
McCaleb pstr tcerea cte va clipe, gndindu-se ce s-i rspund, fiindc
ideile lui din acel moment erau mult prea ipotetice i nesigure pentru a fi
mprtite.
E doar o pies din mozaic, care trebuie pus la locul ei. Hai s te mai
ntreb ceva: ce fel de sistem de prindere aveau cerceii tia simplu, prin
inserare, sau i cu un dispozitiv de siguran? De pe videocaset nu mi-am
putut da seama.
Da, cred c aveau i un dispozitiv de siguran, pe care l fixai, dup ce
inserai cercelul n gaura din ureche. Prin urmare, nu avea cum s -i cad.
n timp ce o asculta, McCaleb cuta, prin teancul de dosare, raportul de la
ambulan. i plimb degetul peste rndurile din caseta cu informaii despre
cei care ntocmiser documentul, pn ce ajunse la numele celor doi medici
care o trataser la faa locului pe Gloria i o transportaser la spital.
Bine, acum trebuie s plec. Rmne valabil pentru mine?
Sigur. Terry?
Da?
Ai vzut banda video de la magazin? Vreau s zic, toat banda? Ai vzut-
o pe Glory
Da, zise brbatul, ncetior. A trebuit.
Era era nspimntat?
Nu, Graciela. Totul s-a petrecut foarte repede. Nici nu i-a dat seama.
Presupun c e preferabil aa.
Aa cred i eu Hei, e vreo problem?
Nu, sunt bine, nicio problem.
n regul, atunci. Ne vedem mine.
Medicii de la ambulana care o transportase pe Gloria la spital aparineau
de secia Fire Station 76. McCaleb telefon acolo, ns echipa care fusese de
serviciu pe 22 ianuarie avea liber pn smbt. Totui, cpitanul care
coordona activitatea staiei i spuse c, potrivit regulamentului de funcionare
referitor la transporturile victimelor unor crime, orice obiect personal uitat pe
targ sau gsit n maina salvrii ar fi fost predat imediat poliiei, spre
pstrare. Asta nsemna c, dac cercelul-cruciuli s-ar fi pierdut n timp ce
Gloria Torres era dus la spital, ar fi existat un proces-verbal de predare-
primire inclus n dosarul cazului. Or, McCaleb nu gsise aa ce va. Nicieri nu
se pomenea de cercelul-cruciuli.
Ironia era c Terry purta n piept, pe lng inima une i necunoscute, i
tainica credin c nu el trebuia s fi fost salvat, ci altcineva. n zilele i n
sptmnile dinainte de a primi inima Gloriei, fusese pregtit n sinea lui
pentru sfritul iminent. Se mpcase cu ideea c asta i era soarta. Nu mai
credea demult n niciun Dumnezeu ororile pe care le vzuse i pe care le
anchetase i sectuiser, ncetul cu ncetul, toate urmele de credin, pn
cnd ajunsese s fie absolut convins c doar faptele rele svrite de oameni
nu cunoteau limit pe acest pmnt. Iar n acele zile, n care credea c i se
apropia sfritul, cnd inima i se usca i i zvcnea ultimele cadene, McCaleb
nu se agase cu disperare de credina pierdut, fiindc nu vedea n ea un scut
protector i nici mijlocul de a scpa de teama de necunoscut. Se resemnase i
i accepta sfritul i nimicnicia. Era pregtit s mbrieze neantul.
Nu-i venise greu s ajung la o asemenea atitudine. Ct timp lucrase la FBI,
se simise purttorul unei misiuni, al unei chemri speciale. Iar, cnd ducea la
bun sfrit aceast misiune, tia c avea un rol pe acest pmnt. Mai bine
dect orice chirurg cardiolog, el salva viaa oamenilor sortii unei mori
groaznice. nfrunta cele mai urte forme de ru absolut, cele mai maligne
cancere, or aceast btlie, dei ntotdeauna istovitoare i dureroas, i ddea
un sens propriei viei.
Or sensul acesta dispruse cnd inima l prsise, iar el se prbuise pe
podea, n birou, cu ferma convingere c cineva l njunghiase n piept. Nu i
regsise sensul vieii nici mai trziu, dup doi ani, cnd fusese anunat c i se
gsise o inim nou.
Avea o inim nou, dar viaa nu i se prea la fel. Era un om pe o barc, ntr-
un port, de unde nu va pleca niciodat. Nu conta ce cliee verbale i turnase
reporterului care i luase un interviu, cnd se ludase cu a doua ans care i
apruse n via. Existena de acum nu era suficient pentru McCaleb. Aceasta
era lupta pe care o ducea cu el nsui, n momentul n care Graciela Rivers
pise pe punte i n viaa lui.
Rugmintea femeii i dduse posibilitatea de a evita acea lupt interioar de
pn atunci. Acum, ns, situaia se schimbase brusc. Lipsa cercelului-
cruciuli rscolea un resort de mult amorit n fiina lui. Lunga experien
profesional l fcea s discearn imediat i instinctiv prezena rului. i tia
semnele.
Or acesta era unul dintre ele.
19
n ultima sptmn, McCaleb fusese de attea ori n sediul poliiei
regionale, nct poliistul de la recepie nu mai ddu niciun telefon s i anune
prezena, ci i fcu semn s mearg nuntru, unde avea treab. Aezat la
masa de lucru, Jaye Winston perfora un teanc subire de hrtii, pregtindu-se
s le pun ntr-un dosar cu in. Cnd termin, l nchise cu un gest ferm i-i
ridic privirea spre musafir.
Te mui aici?
Cam aa ce va. Ai clasat documente i i-ai mai fcut ordine n hrtii?
Da, acum sunt numai cu dou luni n urm, fa de patru, cte erau
nainte. Ce se mai ntmpl? Nu m ateptam s te vd azi.
Mai eti nc suprat c nu i-am spus chestia aia de la bun nceput?
Aiurea, nici vorb, zise Jaye, rezemndu-se de sptar.
Se uita la McCaleb, ateptnd ca acesta s-i explice motivul vizitei.
Am venit cu o problem care merit analizat.
E legat tot de Bolotov?
Nu, e ceva nou.
S nu ncepi s faci pe sperietoarea degeaba cu mine, McCaleb, spuse
femeia, zmbind.
Nu.
Bine, haide, spune-mi.
Arrango i Walters au omis ceva, zise McCaleb. i eu la fel, cnd am
parcurs materialele prima oar. Dar m-am prins azi-diminea, cnd m-am mai
uitat o dat la videocasete i am recitit dosarele. Este un aspect care va trebui
cercetat cu mult atenie. Cred c schimb perspectiva complet.
ncruntndu-i sprncenele, Winston l privi cu gravitate.
Nu mai vorbi n dodii i spune clar ce le-a scpat.
A prefera s-i art. Terry scoase din serviet copia videocasetei cu
filmul crimei i i-o ntinse. Putem s o vizionm undeva?
Sigur.
Winston se ridic n picioare i l conduse spre camera video. Porni
aparatura, dar remarc faptul c nu era una dintre benzile pe care i le dduse
miercuri.
Ce-i asta?
Banda de la camera de monitorizare din magazin.
Nu e cea pe care i-am dat-o eu.
E o copie. Pe cealalt am lsat-o cuiva, s o vad.
Cum adic? Cui?
Unui tehnician, pe care l tiu din vremea cnd lucram la FBI. L-am rugat
s mi mreasc nite imagini. Nu-i nicio problem.
Bun, zi, ce vrei s-mi ari?
Unde e butonul de ngheare?
Winston art spre consol, iar McCaleb puse degetul deasupra tastei
indicate, ateptnd momentul potrivit. Pe band, Gloria Torres se apropia de
tejghea i i zmbea lui Kang. Pe urm, apru pistolarul, urm mpuctura
care proiecta corpul fetei peste tejghea. McCaleb nghe imaginea n acest
punct i, lund un pix din buzunar, art spre urechea stng a Gloriei.
E destul de neclar, dar, dac se mrete imaginea, se poate vedea c n
urechea asta are trei cercei: o semilun, o torti i un cercel-cruciuli, care i
atrn de lob.
n regul. Nu vd eu prea bine, dar te cred pe cuvnt.
McCaleb aps din nou pe tast, iar banda ncepu s se deruleze n
continuare. nghe din nou imaginea, n clipa n care corpul Gloriei zvcni
napoi, pe spate, cu capul ntors spre stng.
Urechea dreapt, acum, zise Terry, tot cu pixul n mn. Doar perechea
de la cercelul-semilun.
n regul, i ce nseamn asta?
McCaleb ignor ntrebarea i aps iari pe tast, mpuctura. Gloria era
azvrlit peste tejghea i, apoi, proiectat n spate, peste pistolar. innd-o n
faa lui, acesta trase un glon n Kang, fcnd totodat un pas n urm i
ieind din obiectivul camerei.
Pe urm, victima este lsat s cad pe podea.
Adic, vrei s zici c gestul sta a fost intenionat?
Exact.
De ce?
McCaleb deschise din nou servieta, scoase inventarul obiectelor gsite
asupra victimei i i-l ddu lui Winston.
Iat raportul poliiei, privind obiectele care au aparinut victimei. A fost
ntocmit la spital. Nu uita, Gloria Torres nc tria. I-au luat obiectele
personale acolo i le-au dat unui poliist, spre pstrare. Acesta este raportul
lui. Ce nu vezi pe list?
Winston i plimb privirea peste foaia de hrtie.
Nu tiu. E doar o list de cercelul-cruciuli?
Exact. Lipsete. L-a luat tipul.
Poliistul?
Nu. Pistolarul. Pistolarul a luat cercelul Gloriei.
Pe faa lui Winston se aternuse o mare nedumerire. Nu vedea logica unui
asemenea gest. Nu avea experiena lui McCaleb i nici nu vzuse la viaa ei tot
ce i fusese dat acestuia s vad. Aa c nu pricepea semnificaia unui
asemenea lucru.
Stai un pic. De unde tii c el l-a luat? Poate i-a czut sau l-a pierdut,
tar s-i dea seama.
Nu. Am vorbit cu sora victimei, cu cei de la spital i cu medicii de la
salvare.
tia c exagera, insistnd pe aceast pist, dar voia s i capteze atenia i
s o fac s-i adopte punctul de vedere.
Sora victimei mi-a zis c cercelul avea un dispozitiv de siguran. Aa c
puin probabil s-l fi pierdut, din neatenie. Chiar dac i-ar fi czut, n starea
aceea de incontien, dup ce a fost mpucat, tot ar fi trebuit s fie gsit
mcar pe targ sau prin maina salvrii sau la spital. Nimic. El l-a luat, Jaye.
Pistolarul. n plus, n cazul n care cercelul n-ar fi fost bine prins, automat s-ar
fi desprins de la impactul mpucturii. Ai vzut cum a mutat-o din loc. Numai
c nu s-a ntmplat aa. I-a fost luat.
OK, OK, i ce dac l-a luat la? Ce semnificaie ar avea treaba asta, dup
prerea ta?
Semnificaia este c totul se schimb. nseamn c nu jaful a fost
mobilul crimei. Gloria nu era doar o anonim nevinovat, care a avut neansa
de a intra unde nu trebuia, ntr-un moment nepotrivit. nseamn c ea era
inta vizat. Ea era prada.
Oh, haide, zu, nu se poate de fapt, ce urmreti? Vrei s scoi de -aici
un criminal n serie sau aa ceva?
Nu urmresc nimic, dect adevrul. Lucrurile stau aa cum i le-am
prezentat, i aa a fost tot timpul. Numai c voi adic, noi nu am vzut
realitatea.
ntorcndu-se cu spatele, Winston s-a dus spre colul ncperii, scuturnd
din cap. Pe urm, se ntoarse cu faa la el.
OK, acum spune-mi care e aceast realitate, dup opinia ta. Fiindc eu,
una, nu-mi dau seama. Mi-ar plcea la nebunie s m duc la LAPD i s le
spun celor doi dobitoci de-acolo c au ratat totul, numai c nu m prind care-i
problema.
OK, hai s pomim chiar de la cercel n sine. Cum i-am zis, am vorbit cu
sora victimei, care mi-a zis c Gloria Torres purta acest cercel zilnic. Pe
celelalte le schimba ntre ele, folosea tot felul de combinaii, dar cruciulia o
purta tot timpul. Zilnic. Firete, exist aici nite implicaii religioase, dar n
plus era i talismanul ei, care i aducea noroc. OK? M-ai urmrit pn aici?
Da.
OK, acum, haide s presupunem pur i simplu c pistolarul a luat
cercelul. Cum i-am zis, ani vorbit cu cei de la spital i de la staia de pompieri
i salvare, care nu au gsit aa ceva. Prin urmare, s presupunem c el l-a
luat.
McCaleb tcu, ateptnd ca Winston s i confirme c era de acord. Cnd
aceasta ncuviin din cap, fr nicio tragere de inim, brbatul i relu
argumentaia:
Bun, hai s privim lucrurile din dou unghiuri de vedere. Cum? i de ce?
Primul e simplu. Adu-i aminte de banda video. Tipul a mpucat-o, a lsat-o
s cad pe tejghea, de unde a fost proiectat napoi peste el, apoi pe jos, n
afara obiectivului camerei de luat vederi. Acesta e momentul cnd i putea lua
cercelul, fr s fie vzut.
Ai uitat ceva.
Ce anume?
Bunul samaritean. El a bandajat-o la cap. Poate c el a luat cercelul.
M-am gndit i la asta. Nu e exclus nici aceast posibilitate. Dar e mai
puin probabil dect n cazul pistolarului. Bunul samaritean este aici
juctorul aleatoriu. De ce s-l fi luat, atunci?
Nu tiu. Dar de ce s-l fi luat pistolarul?
Pi, cum spuneam, asta e ntrebarea. Gndete-te ns la tipul obiectului
care a fost luat. Un nsemn religios, care purta noroc. Gloria l avea mereu n
ureche. Era emblema ei i avea o semnificaie sentimental mai important
dect valoarea propriu-zis a obiectului.
McCaleb atept cteva momente. Pn acum, i expusese cadrul i teoria.
Acum, venea punctul final. Dei Winston prea n continuare nedumerit,
McCaleb nu o subestima, tiind c era o anchetatoare competent i c, n
curnd, va gsi singur rspunsul.
O persoan care o cunotea pe Gloria ar fi putut ti semnificaia
cercelului. n mod similar, cineva apropiat, care ar fi studiat-o o vreme, i-ar fi
dat seama, la fel, care este valoarea obiectului.
Vaszic, te gndeti la cineva care ar fi urmrit-o de mult timp.
McCaleb ncuviin din cap.
n perioada de achiziie. O urmrete. i afl obiceiurile, i face planul.
Tipul a cutat s identifice, totodat, i un obiect reprezentativ pentru ea, un
simbol, ceva care s i-o reaminteasc mereu.
Cercelul.
McCaleb aprob iar. Winston ncepu s se foiasc prin mica ncpere, fr
s-l priveasc.
Trebuie s m gndesc bine la asta. Am o hai s mergem undeva, s
stm jos.
Fr s mai atepte rspunsul, Jaye deschise ua i iei din camer.
McCaleb scoase repede banda din videocasetofon, i lu geanta i plec. Se
duser n sala de conferine, unde nu era nimeni, dar mirosea ca ntr-un fast-
food. Adulmecnd enervat i uitndu-se njur, Winston dibui tava vinovat de
mirosul acela neplcut i o scoase pe hol.
n camera asta nu e voie cu mncare, spuse femeia, nchiznd ua, cu
nduf, i aezndu-se n fine.
McCaleb se instal vizavi de ea.
n regul, cum rmne cu tipul meu? Care e locul lui James Cordell n
toat treaba asta? n primul rnd, el e brbat. Cealalt victim, fat. n plus,
nu s-a produs niciun act sexual. Pistolarul nu a atins-o.
Nu conteaz nimic din toate astea, zise McCaleb, repede.
Brbatul se ateptase la aceast ntrebare. De altfel, pe drum trecuse n
revist toate ntrebrile i rspunsurile posibile.
Dac am dreptate, continu McCaleb, treaba asta intr n categoria
puterii de a ucide n esen, avem de-a face cu un tip care face asta fiindc
tie c poate scpa nepedepsit. Este modul lui de a da cu tifla autoritilor i
de a oca societatea. i transfer problemele legate de o anumit situaie fie
c e vorba de o slujb, de autopreuire, femei n general sau maic -sa n
particular, orice, n fine asupra poliiei. Asupra anchetatorilor. Din felul n
care i zgndre, capt senzaia de autopreuire, de care are nevoie. Deduce
de aici o form de putere. i poate fi putere sexual, chiar dac nu apar
manifestri sexuale evidente sau fizice n crimele propriu-zise. l mai ii minte
pe Ucigaul atunci demult? Sau pe Berkowitz, fiul lui Sam criminalul din
New York?
Sigur c da.
Acelai lucru s-a ntmplat i cu ei. n niciuna dintre crime nu s-a
produs vreun act sexual, dar totul a fost legat de sex. S-l lum pe Berkowitz.
A mpucat oameni brbai i femei dup care a fugit. Dar s-a ntors dup
cteva zile i s-a masturbat la locul faptei. Presupunem c Ucigaul a fcut
la fel, numai c, probabil, a scpat neobservat de ctre agenii notri de
supraveghere. De fapt, ncerc s spun, Jaye, c nu e nevoie ca actul n sine s
se produc acolo, clar i evident, atta tot.
McCaleb i privi atent colega. S-ar fi zis c-i nelesese teoria.
Dar nu e numai asta, continu McCaleb. Mai exist i un alt aspect al
problemei. Tipul se i d n spectacol n faa camerei.
Fiindc i place ideea de a-l vedea?
Brbatul ncuviin din cap.
Aici e noul element. Cred c a intenionat s fie n obiectivul camerei de
supraveghere, pentru c vrea ca munca i isprvile lui s poat fi bine
studiate, vzute i admirate. Pentru el, primejdia este astfel mai mare, dar i
senzaia de putere crete corespunztor. Rsplata faptei comise. Bun, ca s
creeze o asemenea situaie, ce se gndete el s fac? Pi, cred c i alege o
int altfel spus, prada pe care o pndete i o urmrete, pn i afl toate
deprinderile i obiceiurile, astfel nct tie i cnd se va duce n vreun loc unde
exist o camer video de supraveghere. Vezi, bunoar, bancomatul,
magazinul. Are nevoie de aceast camer video. Vorbete n obiectiv. i face cu
ochiul. Camera aceasta eti chiar tu anchetatorul. ie i vorbete el i pe tine
vrea s te sfideze.
Atunci, poate c nici nu-i alege victima dinainte, zise Winston. Poate c
nici nu-i pas cine va fi acolo. l intereseaz doar camera video. Ca i n cazul
lui Berkowitz. Lui nu-i psa pe cine mpuc. Pur i simplu, trgea cu arma,
atta.
Dar Berkowitz nu-i lua suveniruri.
Cercelul?
McCaleb ncuviin din cap.
Vezi, chestia asta personalizeaz victima. Eu cred c victimele tipului
au fost alese dinainte.
Ai reflectat mult la toate astea, aa-i?
Nu chiar la toate. Nu tiu cum i-a ales victimele sau de ce. Dar de
gndit, da, m-am gndit. O or i jumtate, ct ne-a luat drumul cu maina
pn aici, numai asta am fcut. A fost un trafic ngrozitor.
De ce ai vorbit la persoana nti plural?
Am ofer. Nu mi se d voie s conduc, deocamdat.
Winston nu coment nimic. Lui McCaleb i prea ru c pomenise de ofer,
fiindc i se prea c n felul sta ddea dovad de slbiciune.
Trebuie s o lum de la capt fiindc, iniial, s-a crezut c victimele au
fost nite oameni alei la ntmplare. Am crezut c infractorul a ales locul
faptei, nu i victimele. Or acum cred c lucrurile sunt exact pe dos. i-a ales
victimele, adic prada, nite inte precise, pe care i le -a nsuit, le-a urmrit,
le-a pndit nencetat. Va trebui s ne ocupm de anturajul lor. Nu se poate s
nu existe o intersectare. Ceva comun. O persoan, un loc un moment n timp
ceva ce le lega pe victime una de cealalt sau de subiectul nostru
necunoscut. Descoperim
Stai un pic, stai un pic!
McCaleb se opri, dndu-i seama c ridicase deja glasul cu mult patos.
De la James Cordell ce suvenir i-a nsuit? Vrei s zici c banii luai din
bancomat reprezint ceva care s-i aminteasc de el?
Nu tiu ce-a luat, dar nu banii sunt simbolul pe care l cuta. Banii au
fcut doar parte din spectacol. n plus, nici nu i-a luat de la Cordell, ci din
ATM.
Pi, atunci, nu crezi c ceva nu se potrivete?
Nu. Sunt convins c a luat ce va de la Cordell.
Am fi observat la vizionarea casetei.
Nici n cazul Gloriei Torres n-a remarcat nimeni povestea cu cercelul, dei
era acolo, pe videocaset.
Winston se foia pe scaun.
Nu tiu ce s zic. Mie tot mi se pare o dar hai s te ntreb ceva.
ncearc, ns, s nu o iei ca o remarc ce te-ar viza personal. Nu cumva i se
ntmpl acum s acionezi pe vechile coordonate, valabile pe vremea cnd
lucrai la FBI?
Vrei s spui cumva c exagerez? Ca i cum a avea nostalgia activitii de
odinioar, pe care a ncerca s o recompun acum?
Winston ridic din umeri. Nu asta vrusese s spun.
Nu eu m-am apucat s caut cazurile astea, Jaye. Aa a fost s fie. Sigur,
chestia cu cercelul poate nsemna i altceva. Sau s-ar putea s nu nsemne
nimic. Dar dac m pricep i eu la ceva pe lumea asta, despre aa ce va este
vorba. Despre indivizi de acest fel. i cunosc bine. Le tiu felul de a gndi i a
aciona. Simt chestia asta, aici, n adncul sufletului, Jaye. Rul. l simt aici.
Simindu-se privit ntr-un mod ciudat, brbatul se gndi c poate ar fi fost
mai bine s nu i vorbeasc cu atta patos.
Maina lui Cordell, un Chevy Suburban, nu a aprut pe banda video. Te -
ai ocupat de vehicul? N-am vzut nimic n hrtiile pe care mi le-ai dat
Nu, pistolarul n-a umblat n main. Cordell i-a lsat portofelul pe
scaun i s-a dus la bancomat doar cu crdul. Dac infractorul i-ar fi bgat
nasul n main, n mod cert ar fi luat i portofelul. Acesta a fost motivul
pentru care nu au mai efectuat nicio analiz a mainii.
Scuturnd din cap, McCaleb spuse:
Priveti n continuare totul din prisma furtului comis. Decizia de a nu
analiza maina ar fi fost perfect, dac infraciunea ar fi avut drept mobil furtul
banilor. Dar dac nu a fost aa? E limpede c nu s-ar fi dus la main s ia un
obiect att de evident, cum era portofelul de pe banchet.
i, atunci, ce s fi luat?
Habar n-am. Altceva! Cordell folosea tot timpul maina cu care se ducea
zilnic s inspecteze apeductul. Aceasta era un fel de a doua cas. Prin urmare,
probabil c avea acolo o sumedenie de obiecte personale, pe care pistolarul le -
ar fi putut lua. Poze, chestii agate de oglinda retrovizoare, poate vreun jurnal
de bord, orice, i dai seama. Unde-i maina? F-m fericit i spune-mi c e
nc la voi.
Nici gnd. I-am dat-o nevesti-sii, dup vreo dou zile.
Probabil c femeia a curat-o i a vndut-o.
Nu. Ultima oar, cnd am vorbit cu soia lui Cordell adic acum vreo
dou sptmni a zis ceva cum c nu tie ce s fac, pn la urm, cu
maina: e prea mare pentru ea i
se pare c i mai poart i ghinion.
McCaleb simi un val de emoie.
Bun, atunci i vom face o vizit pentru a vedea ce lipsete din main.
Dac lipsete ceva
Winston se ncrunt. McCaleb tia ce o atepta. Deja avea probleme cu eful
ei care, dup eecul cu hipnoza i cu Bolotov, credea probabil c poliista se
lsa prea uor manipulat de cineva din afar. Aa c Jaye nu avea niciun chef
s i povesteasc efului despre noua teorie a lui McCaleb, dect dac era
absolut sigur c acesta avea dreptate. Or a fi absolut sigur n aceast munc
era de-a dreptul imposibil.
Ce-ai de gnd s faci? Te ntreb, fiindc eu acum sar n main i m duc
acolo. M nsoeti?
Nu. ntrebarea este ce vei face tu, pentru c nu trebuie s nfruni toate
mizeriile de-aici. Dup chestia cu hipnoza, Hitchens a fost
tii ce, Jaye? Puin mi pas mie de toate astea. Nu m intereseaz dect
un lucru s pun mna pe tipul la. Aa c, uite cum facem. Tu stai cuminte
i mi lai mie un rgaz de cte va zile. Descopr eu ce va pn la urm. M duc
acas la Cordell, vorbesc cu nevast-sa i m uit la maina aia. Voi gsi ceva
cu care s merite s te duci la eful tu. Dac nu, m dau btut i n-ai s mai
auzi de mine.
tii, nu e numai
Ai neles perfect ce-am zis. Tu trebuie s mergi la procese, ai i alte
cazuri. Ultimul lucru care i-ar mai lipsi acum, ar fi s i mai bai capul i cu o
chestie veche i rsuflat. tiu ce nseamn munca asta. Poate m-am pripit
venind astzi aici. Trebuia s m fi dus singur, s vorbesc cu vduva lui
Cordell. Dar, cum e cazul tu i tu te-ai purtat omenete cu mine, m-am gndit
s discut nti cu tine. Haide, d-mi binecuvntarea i un mic rgaz. M
descurc pe cont propriu. i comunic ce voi afla.
Dup o scurt tcere, Winston ncuviin:
Bine, f-o, haide.
20
plecnd din Whittier, Lockridge i McCaleb merser pe o serie de autostrzi,
pn ce ajunser pe Antelope Valley Freeway, care ducea spre partea de nord-
est a inutului. Aproape tot drumul, Lockridge conduse innd o singur mn
pe volan, n timp ce n cealalt avea muzicua, la care cnta mereu. Din
aceast cauz McCaleb nu se simea prea n siguran, ns tia c era
preferabil aa, ntruct evita zeflemelele inutile.
Cnd trecur pe lng Vasquez Rocks, McCaleb studie cu atenie
formaiunea geologic i localiz punctul unde fusese gsit cadavrul, al crui
caz de omucidere i oferise prilejul de a o cunoate pe Jaye Winston. Stncile
acelea abrupte i zdrenuite de vremuri, formate prin aciunea diferitelor
micri tectonice, preau deosebit de faimoase, acum, n lumina dup-amiezei.
Razele soarelui mngiau jucu partea din fa a rocilor, adncind i mai
mult ntunecimea firidelor. Un tablou frumos i periculos, deopotriv. Se
ntreba dac aceste conotaii constituiser motivul pentru care Luther Hatch se
simise atras de aceste locuri.
Ai fost vreodat acolo, la Vasquez Rocks? ntreb Buddy, punndu-i
muzicua pe scaun.
Da.
Fain loc. Numele i vine de la un desperado mexican, care s-a ascuns
printre stnci, acum vreo sut de ani, dup ce a jefuit o banc. Sunt attea
ascunziuri pe-acolo, sus, nct nu l-au mai gsit niciodat, aa c tipul a
devenit legend.
McCaleb ncuviin din cap. i plcuse aceast istorioar. Se gndea c toate
povetile despre un loc sau altul, pe care le tia, erau complet diferite,
implicnd ntotdeauna cadavre i mult snge. Fr legende. Fr eroi.
ntruct traficul era prea intens, reuir s intre n Lancaster imediat dup
cinci. Traversar o suburbie numit Desert Flower Estates, n cutarea casei
unde locuise James Cordell. McCaleb constat c denumirea cartierului nu era
tocmai potrivit: deert era mai peste tot, n schimb flori i case frumoase rar
vedeai pe undeva. Suburbia se ridicase pe un teren neted i mai tot timpul
fierbinte ca o tigaie pus pe foc. Casele erau construite n stil spaniol, cu
acoperiuri roii, ferestre arcuite i multe ui la faad. Prin Antelope Valley
erau presrate zeci de cldiri de acest fel, aproape identice. Casele acestea mari
i destul de atrgtoare fuseser cumprate de ctre cei care voiau s scape de
Los Angeles, unde viaa era scump, aglomeraia stresant, iar crimele se
ineau lan.
Dup toate aparenele, Desert Flower Estates oferise cumprtorilor trei
modele de construcie diferite. Drept urmare, aa cum remarc McCaleb, casele
se asemnau cam din trei n trei, existnd uneori i duplicate, lipite una de
cealalt. Atmosfera de aici i amintea de unele cartiere din San Fernando
Valley, imediat dup al doilea rzboi mondial.
Ideea de a locui ntr-o cas de acest fel l deprima profund, dar nu neaprat
din cauza aspectului exterior. l deranja, n primul rnd, distana prea mare
pn la ocean i faptul c n-ar fi putut tri aici senzaia aceea de revigorare
permanent pe care i-o insufla apa mrii. tia c n-ar fi putut supravieui prea
mult ntr-un asemenea cartier. S-ar ofili, s-ar usca i s-ar mprtia n cele
patru zri, ca puful de ppdie, pe care l vedea acum zburnd pe strad.
Aici e, spuse Buddy.
Oprir. McCaleb observ c automobilul alb marca Chevy Suburban era
parcat pe aleea din faa casei, sub un co de baschet fr plas. n curte, se
mai vedea un garaj deschis, n care fusese parcat, lng un perete, o
minifurgonet, n timp ce n cealalt parte se aflau, la grmad, tot felul de
biciclete, cutii, un banc de lucru i o serie de alte troace. Proptit pe peretele
din fund al garajului, se afla o scndur de surf, cam nvechit, care l fcu pe
McCaleb se i imagineze c poate odat, demult, James Cordell iubise i el
oceanul.
Nu tiu ct va dura.
Se va face destul de cald, afar. Poate ar fi mai bine s vin i eu cu tine,
nuntru. Promit c n-o s spun nimic.
Deja se mai rcorete, Buddy. Dar, dac ncepi s te sufoci, d drumul la
ventilaie. Plimbi un pic maina, i gata. Poate gseti i vreun chioc cu
limonad, prin apropiere.
Cobor din main, fr s-i mai lase rgazul s comenteze ceva. Nu voia
nici n ruptul capului s l implice pe Lockridge n investigaie i, oricum, n -
avea nevoie de prerile unor detectivi amatori. n drum spre cas, pe alee, se
opri s se uite n Suburban. Partea din spate a camionetei era plin de scule,
n timp ce pe scaunele din fa erau ngrmdite diferite lucruri. Simi un fior
de emoie. Poate c avea, totui, noroc. S-ar fi zis c, dup uciderea lui Cordell,
nimeni nu mai umblase pn acum n main.
Pe vduv o chema Amelia, aa cum aflase McCaleb din dosarul cazului. O
femeie, despre care presupunea c era chiar ea, deschise ua de la intrare,
nainte ca brbatul s ajung acolo. Jaye Winston i promisese c avea s i
telefoneze vduvei, pentru a-i anuna vizita.
Doamna Cordell?
Da?
M numesc Terry McCaleb. V-a sunat cumva doamna detectiv Winston,
s v spun c voi veni pe-aici?
Da, m-a sunat.
Am nimerit cumva ntr-un moment nepotrivit?
Nepotrivit, adic opusul cuvntului oportun?
Mda, m-am cam ncurcat n cuvinte. mi pare ru. Avei un pic de timp
s stm de vorb?
Era o femeie scund, aten i cu trsturi fine. Avea nasul rou, aa c
McCaleb se gndi c era rcit sau c, poate, plnsese. Se ntreba dac nu o
rscolise cumva telefonul primit de la Jaye Winston.
Doamna Cordell ncuviin din cap i l pofti nuntru, conducndu-l ntr-
un salona foarte ngrijit, unde ea se aez pe sofa, iar el pe fotoliul din fa. Pe
msua joas se afla o cutie cu lucru de mn. Dintr-o alt ncpere, se auzea
sonorul unui televizor probabil, nite desene animate.
Brbatul care a rmas n main e partenerul dumitale?
Nu, oferul.
Nu vrea s intre? S-ar putea s i se fac foarte cald, afar.
Nu, nicio problem.
Eti detectiv particular?
n scripte, nu. Sunt un prieten de familie al femeii ucise n Canoga Park.
Nu tiu ce v-a spus doamna Winston, dar trebuie s tii c am lucrat pn nu
demult la FBI, aa c m pricep la chestii din astea. Poliia regional, cum
probabil tii, i cei de la LAPD nu au fost n stare, , s mai avanseze cu
investigaia, n ultimele sptmni. ncerc s i ajut i eu cum pot.
Doamna Cordell mic din cap, n semn c nelegea.
n primul rnd, vreau s v spun c regret enorm ce s-a ntmplat cu
soul i familia dumneavoastr.-
Femeia se ncruntase, dar l asculta n tcere.
tiu c nu conteaz ce gndete un strin, dar v asigur de toat
compasiunea mea. Din cte am citit n dosarul cazului, James a fost un om
tare bun.
Mulumesc. Ce ciudat sun c te aud spunndu-i James Toat lumea l
striga Jim sau Jimmy. Da, ai dreptate, a fost un om tare bun.
La ce ntrebri vrei s i rspund, domnule McCaleb? De fapt, nu tiu
mai nimic din ce s-a ntmplat acolo. De aceea m-a derutat un pic telefonul pe
care mi l-a dat Jaye.
Pi, nti ncepu Terry, ntinznd mna n jos dup serviet. Scoase din
aparat fotografia polaroid, pe care i-o dduse Graciela. Vrei s v uitai la poza
asta i s mi spunei dac o cunoatei pe femeie sau dac e posibil ca soul
dumneavoastr s o fi cunoscut?
Vduva lu fotografia i o studie cu atenie. Prea foarte serioas, nevrnd
s-i scape niciun detaliu. n cele din urm, scutur din cap.
Nu, nu cred. E cumva cea care
Da, victima celui de-al doilea jaf.
i sta e fiul ei?
Da.
Nu neleg. Cum s o fi cunoscut soul meu pe aceast femeie sugerezi
oare c ntre ei ar fi fost
Nu, nu sugerez nimic, doamn Cordell. ncerc doar s m lmuresc
Uite, ca s fiu sincer, n anchet au aprut elemente noi, care ar putea indica
i subliniez neaprat ar putea c sub aparenele pe care le tim cu toii se
mai ascund i alte lucruri.
Ce, adic?
Adic, s-ar putea ca jaful s nu fi fost ade vratul mobil al crimelor. Sau,
oricum, nu singurul mobil.
Femeia se holb n continuare, iar dup expresia ei de consternare total,
McCaleb i ddea seama c i interpretase greit cuvintele.
Doamn Cordell, nu ncerc sub nicio form s insinuez cumva c ntre
soul dumneavoastr i aceast femeie ar fi existat o relaie de un anumit gen.
Ce ncerc eu s spun este c undeva, la un moment dat, soul dumneavoastr
i aceast femeie i-au intersectat paii cu cei ai pistolarului: Prin urmare,
aceasta ar fi relaia despre care vorbeam. O relaie ntre victime i criminal. E
posibil ca soul dumneavoastr i celelalte victime s se fi intersectat cu
criminalul n puncte i momente diferite, dar eu trebuie s acopr toate
variantele, or tocmai de aceea v-am artat aceast fotografie. Sigur nu o
recunoatei?
Sigur.
E posibil ca, n sptmnile dinaintea omorului, soul dumneavoastr s
fi avut vreun motiv de a trece prin Canoga Park?
Din cte tiu eu, nu.
A avut cumva relaii de afaceri cu Los Angeles Times? Mai precis, credei
c a avut de ce s se fi dus la un moment dat la tipografia ziarului, din
Chatsworth.
Din nou, un rspuns negativ.
A avut cumva probleme la serviciu? Ceva care s-l fi determinat s stea
de vorb cu cineva din redacia ziarului?
Ca de pild?
Nu tiu.
Femeia aceea era ziarist?
Nu, dar lucra n acelai loc unde se afla i redacia. Poate acolo s se fi
intersectat cu criminalul.
Pi, nu prea cred. Jimmy mi-ar fi spus, dac ar fi avut vreun necaz.
ntotdeauna a fcut aa.
OK. Am neles.
n urmtoarele cincisprezece minute, McCaleb o ntreb pe doamna Cordell
despre programul zilnic al soului, precum i despre activitile lui din ultima
sptmn, nainte de a fi ucis. Umplu trei pagini de carnet, cu diverse
nsemnri i observaii, dar chiar n timp ce scria era contient c nu-i vor fi de
mare folos. S-ar fi zis c Jimmy Cordell era genul de brbat care muncea din
greu i i petrecea aproape tot timpul liber n snul familiei. n sptmnile
dinaintea morii, se ocupase n exclusivitate de segmentele din apeduct situate
n partea central a statului, iar soia lui bnuia c nu fusese aproape deloc n
partea de sud. Dup prerea ei, de la Crciun Jimmy Cordell nu mai fusese n
Valley i nici n alte pri ale oraului.
McCaleb i nchise carneelul.
V mulumesc pentru timpul pe care mi l-ai acordat, doamn Cordell.
Ultimul lucru pe care a vrea s-l aflu acum este dac ai constatat c lipsete
ceva din lucrurile soului.
Lucrurile soului? Cum adic?
Amelia Cordell i conduse musafirul la automobilul Chevy Suburban.
Discutaser deja despre hainele i bijuteriile soului. Nu dispruse nimic, l
asigur femeia, exact cum atesta, se prea, i banda video de la ATM. Mai
rmnea Suburban-ul.
A umblat cineva n main, de atunci? ntreb McCaleb, n timp ce
Amelia descuia portiera.
Eu am condus camioneta, de la poliie pn acas. De fapt, a fost singura
oar cnd m-am suit la volanul acestei maini. Jimmy a cumprat -o doar
pentru serviciu. Zicea c, dac ncepem s o folosim i pentru treburi
personale, n-o s mai poat deconta toat benzina. Acum, nu o conduc, fiindc
e prea nalt pentru mine, aa c mi-e greu s tot urc i s cobor.
McCaleb i ddu dreptate i se aplec n camionet, pe portiera deschis.
Bancheta din spate era pliat, iar portbagajul plin de aparate de msurat, o
mas pliant i alte instrumente. McCaleb nu ddu prea mult importan
acestor obiecte, care, prin nsi natura lor, nu aveau nicio amprent
personal.
Se concentra, aadar, pe partea din fa a vehiculului. Un strat de praf de
pe drum acoperea totul. Probabil c James Cordell mersese prin deert, cu
geamurile deschise. Cu un singur deget, pentru a evita prea multe amprente,
McCaleb desfcu un buzunar lateral de pe interiorul portierei i constat c era
plin de bonuri de benzin; tot acolo se afla i un carneel cu spiral, pe care
Cordell i notase kilometrajul, data i destinaia fiecrei deplasri. Terry
scoase carneelul i l rsfoi, ca s vad dac James Cordell se deplasase i n
partea de vest a districtului, mai ales la Chatsworth sau Canoga Park. Nicio
consemnare de acest fel. Se prea c Amelia Cordell nu se nelase n privina
soului.
Rabat vizorul de deasupra parbrizului, din dreptul oferului, i gsi dou
hri pliate. McCaleb le duse afar, pe capota mainii, unde le desfcu. Una era
o hart luat de la o benzinrie, cu partea central a Californiei, iar cealalt, o
hart topografic, n care se vedea apeductul, cu toate cile de acces aferente.
McCaleb voia s vad dac James Cordell nu fcuse vreo nsemnare ciudat pe
aceste hri, dar nu gsi nimic. Le plie i le puse la loc.
Se aez pe locul oferului, uitndu-se atent n jur. Remarc oglinda
retrovizoare i o ntreb pe Amelia Cordell dac soul ei avusese obiceiul s
atrne tot felul de fleacuri acolo. Femeia nu-i aminti nimic deosebit.
McCaleb verific torpedoul i consola central. Gsi tot felul de hrtii,
casete audio, pixuri, creioane mecanice i un teanc de scrisori deschise. Lui
Cordell i plcea muzica country. S-ar fi zis c totul era n ordine i aici. Nu te
frapa nimic neobinuit.
inei minte dac avea vreun pix sau vreun creion preferat? Bunoar,
vreun pix primit n dar de la cineva?
Nu cred. Nu-mi amintesc aa ce va.
McCaleb scoase banda elastic din jurul plicurilor pe care le studie cu
atenie. Dup toate aparenele, coresponden de serviciu, anunuri de edine,
raportri privind diferite probleme la apeduct, pe care Cordell trebuia s le
verifice.
McCaleb aez totul n ordine, sub privirile atente ale Amaliei.
ntr-o cutie, ntre scaunele din fa, se aflau un pager i o pereche de
ochelari de soare. Cnd se oprise la ATM, era sear, aa c era normal ca
ochelarii de soare s fi rmas n main. Nu acelai lucru se putea spune, ns,
i despre pager.
Doamn Cordell, tii cumva de ce pagerul lui e aici? De ce nu-l avea la
el?
Cnd fcea drumuri lungi, nu-l inea la betelie, fiindc i era incomod. l
jena la rinichi.
McCaleb ncuviin din cap, n semn c nelesese. n timp ce se gndea la
ce mai avea de fcut, portiera din dreapta se deschise brusc, iar Buddy
Lockridge vr capul nuntru.
Ce este? Aproape am terminat, Buddy. Ce-ar fi s m atepi n main?
A nceput s m doar fundul de atta stat, zise brbatul, salutnd-o i
pe Amelia Cordell. mi pare ru, doamn.
Pe McCaleb l deranj apariia inopinat a lui Buddy, dar i fcu totui
cunotin Ameliei cu el, prezentndu-l drept asociatul lui.
Vaszic, de fapt, ce cutm noi pe-aici? ntreb Buddy.
Noi? Eu tocmai cutam ceva ce nu e aici. Nu vrei mai bine s m atepi
n main?
Mda, deci ceva ce a fost luat probabil de-aici. neleg.
Buddy rabat vizorul de deasupra parbrizului, n dreptul scaunului de
lng ofer. McCaleb se uitase deja acolo, dar nu gsise nimic.
Nu e nimic, acolo, Buddy. De ce nu vrei
Aici ce-o fi fost, o poz? ntreb brbatul artnd spre tabloul de bord.
McCaleb se uit, dar nu remarc nimic.
Uite, acolo. Vezi praful? Ca i cum aici a fost o poz sau ceva de genul
sta. Poate inea un permis de parcare.
McCaleb se uit din nou, dar tot nu-i ddu seama la ce se referea Buddy.
Se mut mai spre dreapta i se aplec spre tabloul de bord. De data asta
observ.
Un strat de praf de pe drum se aternuse peste suportul de plastic fixat
deasupra aparatelor de bord. Pe o parte a suportului, exista delimitat un
ptrat, fr niciun pic de praf. Pn de curnd, aici fusese ceva. Lui McCaleb
nu-i venea s cread ct era de norocos. El, personal, n-ar fi observat niciodat
acest detaliu, care nu era vizibil dect de pe scaunul din dreapta oferului,
cnd soarele btea dintr-un anumit unghi.
Doamn Cordell? Vrei s ocolii maina i s v uitai la asta, din
cealalt parte?
McCaleb atepta. Lockridge se ddu la o parte, ca s-i fac loc doamnei
Cordell. Terry art spre conturul fr praf, de pe suportul de plastic.
Cumva soul dumneavoastr inea acolo vreo fotografie de familie? Cu
dumneavoastr sau cu copiii?
Amelia Cordell scutur ncet din cap.
Zu dac am habar. Avea fotografii cu noi, dar nu tiu unde le inea.
Poate chiar acolo, dar n-am de unde s tiu. N-am condus niciodat chestia
asta. ntotdeauna ieeam cu Caravan chiar dac mergeam numai noi doi, Jim
i cu mine, adic. Cum i-am mai spus, nu-mi place s m coco aici.
McCaleb ddu din cap, n semn c nelesese.
Lucra cu cineva care ar putea ti rspunsul? Vreo persoan care
obinuia s mearg la el n main, la serviciu sau.la mas, eventual?
Cltorind cu maina pe Antelope Valley Freeway, napoi spre ora, trecur
pe lng un ir nesfrit de maini care mergeau bar la bar, n sens opus, pe
cealalt band. Navetiti care se duceau acas sau turiti care plecau din ora
pentru weekend. McCaleb aproape c nici nu observa ce se petrecea pe osea.
Era cufundat n gnduri. Nici pe Lockridge nu-l auzi, dect atunci cnd repet
fraza a doua oar.
Scuz-m, dar ce-ai spus?
Cred c i-am fost i eu un pic de ajutor acolo, remarcnd chestia aia.
Da, Buddy, aa e. Mie mi-ar fi scpat, probabil. Dar tot mi pare ru c n-
ai rmas n main. Doar pentru asta te pltesc, s fii ofer.
Mda, dac rmneam n main, probabil c tu tot acolo erai i acum,
cutnd acul n carul cu fin.
Asta n-avem de unde ti.
Deci, nu vrei s-mi spui i mie ce-ai descoperit?
Nimic, Buddy. N-am descoperit nimic.
Minea. Amelia l dusese n cas i l lsase s sune unde lucrase soul ei.
Pe Buddy l trimisese napoi la main. McCaleb l sunase, aadar, pe eful lui
James Cordell, care i dduse numele i numerele ctorva experi n
ntreinerea i meninerea apeductului n stare de funcionare, cu care Cordell
lucrase pe la nceputul lui ianuarie. Pe urm, McCaleb telefonase la staia de
apeduct Lone Pine, unde vorbise cu Maggie Mason, una dintre
supraveghetoarele instalaiei. Aceasta i spuse c fusese de dou ori la mas cu
Cordell, n sptmna precedent uciderii. De fiecare dat, Cordell fusese la
volan.
Evitnd o ntrebare prea sugestiv, McCaleb o ntrebase dac nu remarcase
cumva un obiect cu tent personal pe tabloul de bord al camionetei. Fr
niciun fel de ezitare, Mason i spusese c James Cordell avea pe bord o
fotografie cu familia lui. Ba, mai mult chiar, tia perfect c aa era, fiindc se
aplecase n stng, s o poat vedea mai bine. i amintea c n poz era soia,
care le inea pe genunchi pe cele dou fetie ale lor.
n drum spre cas, McCaleb ncepu s simt un amestec ciudat de spaim
i emoie. Cineva, undeva, avea cercelul Gloriei Torres i fotografia de familie a
lui James Cordell. tia acum c rul reprezentat de aceste dou omoruri se
ntrupa ntr-un individ care nu ucidea pentru bani, din team sau pentru a se
rzbuna pe victime. Rul era cu mult mai mare. Aceast persoan ucidea de
plcere i pentru a-i mplini fantezia care i mistuia creierul ca un virus.
Rul era pretutindeni. McCaleb tia asta mai bine dect oricine. Dar mai
tia c nu-i putea demonstra teoria doar la modul abstract. Trebuia s
gseasc omul, n carne i oase, pe care s-l urmreasc i s-l distrug.
McCaleb se pregtea de vntoare. Simea cum inima i se umple de furie, dar
i de o bucurie oribil.
21
mbt dimineaa, ceaa era groas i consistent, aproape ca atingerea
subtil a unei mini pe gtul lui. McCaleb se sculase la apte, ca s aib timp
s pun la splat nite aternuturi. Pe urm, se apuc s fac curat pe barc
i s se pregteasc pentru musafirii lui, care urmau s rmn acolo i peste
noapte. Constat ns, repede, c i venea greu s se concentreze la treburile
gospodreti pe care i le planificase.
Cnd venise n seara precedent, din deert, vorbise la telefon cu Jaye
Winston. Cnd i povesti de lipsa fotografiei de la bord, Winston recunoscu,
cam fr tragere de inim, c era posibil s se afle pe o pist bun. Peste un
ceas, l sun din nou i i spuse c se fixase o edin de lucru pentru luni
dimineaa la ora 8.00, la Star Center. Urma s participe ea, cpitanul i ali
civa poliiti. La fel, Arrango i Walters, precum i Maggie Griffin de la FBI.
Aceasta din urm era agentul care venise n locul lui McCaleb la biroul operativ
din L.A. Terry o cunotea dup renume, care era destul de favorabil.
i asta era problema. Luni dimineaa, la prima or, McCaleb avea s fie pe
scaunul de tortur, inta unui tir ncruciat de ntrebri dificile. Majoritatea,
dac nu toi cei prezeni la acea edin aveau probabil o atitudine sceptic.
Dar, n loc s se pregteasc pentru edin sau s mai fac nite investigaii
suplimentare, McCaleb voia s se duc la pescuit, pe dig, cu o femeie i un
bieel. Lui McCaleb nu i se prea corect i se tot gndea dac nu era preferabil
s anuleze vizita Gracielei i a lui Raymond. Pn la urm, nu fcu nimic. Ce -i
drept, trebuia s discute cu Graciela, dar mai important chiar era faptul c
simea nevoia s fie cu ea. i aa crrile gemene ale gndurilor lui incomode
ajunseser s se intersecteze: vinovia de a lsa deoparte ancheta i cea de a
dori o femeie, care apelase la el pentru ajutor.
Cnd termin cu rufele i curenia, se duse pn la cpitnia portului. De
la magazin, cumpr toate ingredientele pentru cin. Apoi achiziion nite
momeal de pescuit, precum i alte accesorii necesare pentru undi, pe care
voia s i le druiasc lui Raymond. Dup care, depozit toate cumprturile n
buctria vasului.
Termin cu treburile pe la ora zece. Nevznd maina decapotabil a
Gracielei n parcarea de pe chei, McCaleb se decise s se duc pn la Buddy
Lockridge, s vad dac era liber luni diminea. Verific nti poarta de la
intrarea n port, ca s fie sigur c Graciela i Raymond nu vor ntmpina
niciun obstacol, dup care se duse spre barca lui Lockridge.
Ajuns n dreptul ambarcaiunii, McCaleb nu se sui direct pe Double-Down
i, respectnd uzana locului, l strig pe Lockridge, de pe chei. ntruct trapa
principal de pe puntea brcii era deschis, McCaleb tia c vecinul su se
trezise i c era acas. Dup vreo jumtate se minut, Buddy scoase capul
afar ciufulit i boit la fa. McCaleb deduse c prietenul su buse pn
noaptea trziu.
Salutare, Terry.
Salutare. Te simi bine?
Excelent, ca de obicei. Care-i treaba, mergem pe undeva?
Nu, azi nu. Dar am nevoie de tine luni dimineaa, devreme. Poi s m
duci cu maina pn la Star Center? Asta ar nsemna s plecm de -aici pe la
apte.
Buddy reflect cte va clipe s vad dac propunerea lui McCaleb putea fi
inclus n programul lui ncrcat, dup care aprob din cap.
S-a fcut.
Vei fi n stare s ofezi?
Ba bine c nu. Dar ce se ntmpl la Star Center?
O edin. Dar trebuie s fim punctuali.
Nicio problem, plecm la apte. mi pun ceasul s sune.
n regul. Apropo, mai e ceva. Fii i tu cu ochii pe-aici, zilele astea.
Te gndeti la tipul de la fabrica de ceasuri?
Mda. M ndoiesc c i va face apariia, dar nu se tie niciodat. E plin
de tatuaje pe ambele brae. i sunt ditamai braele. l recunoti imediat, dac l
vezi.
Voi fi pe faz. Vd c i-au venit deja doi musafiri.
McCaleb se ntoarse i se uit la The Following Sea.
Graciela sttea n picioare, la prora, de unde l ridica pe Raymond, de pe
chei, sus, pe barc.
Trebuie s plec, Bud. Pe luni diminea.
Graciela i pusese nite blugi decolorai i un tricou, iar prul i-l strnsese
sub o caschet de base-ball. Pe umr avea o geant de voiaj, iar n mn inea
o pung cu alimente. Raymond purta, de asemenea, blugi i un sveter cu
emblema unei echipe de hochei. Avea caschet de base-ball, iar n mn cra
un camion de jucrie i un fel de miel de plu.
McCaleb o mbri pe Graciela i ddu mna cu Raymond, dup ce
biatul vr animalul de plu sub cellalt bra.
M bucur s v vd. Prindem nite pete azi, Raymond, ce zici?
Sfios, bieelul nici nu era n stare s-i rspund. Graciela l strnse uor
de umr i confirm n locul lui.
Terry le lu bagajele, dup care fcur pentru prima oar un tur complet al
brcii. Pe parcurs, ls n buctrie alimentele aduse de Graciela i puse n
patul din dormitorul principal geanta de voiaj. i spuse Gracielei c aceasta
urma s fie camera ei i c tocmai schimbase aternuturile. Apoi l duse pe
Raymond n cabina din fa, unde urma s doarm.
McCaleb mutase aproape toate cutiile cu dosare de la FBI sub masa de
lucru, i ncperea prea destul de aerisit. Cueta avea i o bar de protecie,
aa c nu exista niciun risc ca biatul s cad din pat. Cnd McCaleb i spuse
c acest gen de cuet se numete prici, biatul l privi complet nedumerit.
Aa se cheam paturile pe nave, Raymond. De fapt, toate denumirile pe
nave sunt altfel dect pe uscat.
Dar de ce?
tii, nu mi-am pus niciodat ntrebarea asta.
i duse, apoi, n cabina de baie i le art cum s foloseasc pedala de
picior, ca s trag apa la toalet. Observnd c Graciela se uita la foaia cu
diagrama msurtorilor de temperatur, prins ntr-un cui, i explic despre ce
era vorba. Femeia art cu degetul spre ziua de joi.
Ai avut febr?
Un pic de tot. Dar mi-a trecut.
i doctoria ce-a spus?
Nu i-am povestit nc, pentru c mi-am revenit.
l privea cu un amestec de ngrijorare i parc, totodat, iritare. Pe urm,
McCaleb i ddu seama ct de important era pentru Graciela ca el s rmn
n via. Nu voia ca ultimul dar al Gloriei s fi fost inutil.
Nu te speria. Sunt bine. Am alergat prea mult, de colo-colo, n ziua aceea.
Dup ce am tras un pui de somn la prnz, mi-a sczut i temperatura. De
atunci, n-am mai avut nimic.
Trgndu-l de cracul de la pantaloni, Raymond l ntreb:
Dar tu unde o s dormi?
McCaleb se uit scurt spre Graciela, dup care se ntoarse spre scri, s nu
se vad c se nroise.
Haide sus, s-i art.
Cnd revenir n salona, Terry i art lui Raymond cum masa de
buctrie se putea transforma ntr-o cuet pentru o persoan. Biatul prea
tare ncntat.
Ia s vedem ce-ai adus aici, zise McCaleb, scond mncarea din pung.
nelegerea era ca Graciela s gteasc masa de prnz, iar Terry cina. Dup
ingredientele cumprate, s-ar fi zis c femeia se gndea s le fac nite
sandviuri cu fructe de mare.
De unde tiai c asta este mncarea mea preferat?
Nu tiam, spuse Graciela. Dar i plac lui Raymond foarte mult.
n glum, McCaleb i trase un ghiont biatului, care se ddu napoi,
chicotind.
Pi, ct timp Graciela face nite sandviuri, pe care s le lum la pachet,
ce-ar fi s vii cu mine afar, s pregtim echipamentul de pescuit? i dai
seama ci peti ne ateapt lng dig, s venim s-i prindem!?
Da, s-a fcut!
Pe punte, Terry i oferi copilului lanseta i mulineta, pe care i le cumprase.
Cnd biatul nelese c aceste obiecte erau cu adevrat ale lui i c i le putea
duce acas, nfc undia cu putere, de parc ar fi fost o funie salvatoare, de
care depindea viaa lui. n loc s se bucure de reacia copilului, McCaleb se
ntrist. Se ntreba dac acest bieel avusese parte vreodat de protecia i
ndrumrile unui brbat.
Ridicnd privirea, Terry o vzu pe Graciela postat n ua salonului. Dei
zmbea, era totui trist. McCaleb decise c nu trebuia s se lase prad unor
astfel de emoii i sentimentalisme.
OK, spuse brbatul. Momeala. Cred c trebuie s lum o gleat plin,
fiindc am senzaia c or s mute azi, nu glum.
Aduse un recipient special, care putea pluti fr s se duc la fund, i i
art lui Raymond cum s bage ciorpacul n ap, n arcul de lng barc,
pentru a scoate de-acolo momeala vie. Intr, apoi, n cabin, ca s ia cutia cu
scule i nc dou undie. Cnd ajunse nuntru, de unde biatul nu-l mai
putea auzi, Graciela veni i l mbri.
Ce bun ai fost cu Raymond.
Nu tiu dac, mai degrab, n-am fost mai bun cu mine dect cu el.
E aa de ncntat! tiu eu, pe cuvnt. Abia ateapt s pescuiasc. Sper
din tot sufletul s i prind ceva.
Merser pe jos pe cheiul principal, trecnd prin dreptul magazinelor i al
restaurantului, traversar o parcare i ajunser, astfel, la canalul principal al
portului. Aici exista o alee cu pietri, pe care se ajungea la gura canalului i la
digul cu stnci, care intra n Pacific, pe o traiectorie curb de vreo sut de
metri. Trebuia s peasc tot timpul cu mare atenie, de pe o dal de granit
uria pe alta. La jumtatea distanei, se oprir.
Raymond, acesta e locul meu tainic. Cred c ar fi bine s ncercm chiar
de aici.
Nicio obiecie. McCaleb puse jos echipamentul i ncepu s pregteasc
undiele pentru pescuit. Stncile erau ude de la valurile nalte de peste noapte.
Brbatul adusese nite prosoape, cu care plec acum s caute un loc drept, pe
stnci, unde s poat sta cu toii, confortabil. Aezndu-se, deschise cutia cu
scule, scoase un tub cu crem de bronzat i i-o ntinse Gracielei. Pe urm se
apuc s prind momeala n undie. Lui Raymond i pusese momeal din
calmar, fiindc voia ca biatul s aib toate ansele de a prinde mcar un
pete.
Dup cincisprezece minute, cele trei undie erau n ap. McCaleb l nvase
pe copil cum s arunce undia, lsnd liber mulineta, astfel nct momeala s
fie bine tras prin ap.
i ce-o s prind?
Nu tiu, Raymond. Sunt o mulime de peti pe-aici.
Terry se aez pe o stnc, imediat lng Graciela. Biatul era prea
emoionat, aa c n-avea rbdare s stea jos. Se muta de pe o stnc pe alta,
cu undia n mn, ateptnd nerbdtor s se ntmple minunea.
Pcat c n-am luat aparatul de fotografiat, opti Graciela.
Data viitoare, zise McCaleb. Vezi, acolo?
Arta peste ap, spre linia orizontului. n negurile ndeprtate, se vedea
conturul albstrui al unei insule.
Catalina?
Exact. Ea.
Ce straniu. Nu m pot obinui cu gndul c ai locuit pe o insul.
Ei bine, aa a fost.
Dar cum a ajuns familia ta s stea acolo?
Erau din Chicago. Tata juca base-ball profesionist. Primvara, de obicei,
mergea cu clubul n Insula Catalina, la antrenament. Prinii mei s-au iubit
din liceu. S-au cstorit, iar tata a avut ansa s joace la echipa Cubs, aa c
venea des aici. i plcea mult insula asta, unde pn la urm a cptat o slujb
la Wrigleys, care patroneaz echipa Cubs. Aa c, pn la urm, ai mei s-au
mutat aici.
McCaleb se gndise s ncheie povestea, dar Graciela insist s afle mai
multe.
Pe urm, ai aprut tu.
Da, un pic mai trziu.
Dar prinii ti n-au mai rmas acolo?
Mama a plecat. Nu-i plcea pe insul. A stat zece ani i i-a ajuns. E
destul de complicat, n Catalina, pentru cei care sufer de claustrofobie
Oricum, prinii mei s-au desprit. Tata a rmas acolo i a vrut s m in i
pe mine. Am rmas cu el. Mama s-a ntors la Chicago.
i ce lucra tatl tu la Wrigleys?
O mulime de chestii. A muncit ntr-o vreme la firma lor, pe urm acas,
la ei. Aveau ditamai ambarcaiunea n port. Pn la urm, i-a cumprat o
barc, pe care o nchiria pentru perioade scurte. A lucrat i ca pompier
voluntar.
Vaszic, The Following Sea a fost barca lui?
Barca lui, casa lui, afacerea lui, totul. Era finanat de Wrigleys. A locuit
pe barca asta aproape doisprezece ani. Pn la urm s-a mbolnvit att de
ru, nct l-au mai bine zis, eu l-am dus la spital, n ora. A murit acolo. La
Long Beach.
mi pare ru.
Asta s-a ntmplat tare demult.
Nu i pentru tine.
McCaleb o privi.
Cnd i se apropie sfritul, simi, fr niciun dubiu. Tata tia c nu mai
avea nicio ans i nu-i dorea dect s se ntoarc acolo, la barca lui. La
insula lui. Nu l-am lsat. Voiam s se fac tot ce era posibil, s i se aplice toate
minunile tiinei i ale medicinei. n plus, dac ar fi venit aici, pentru mine ar fi
fost iadul pe pmnt, s fac permanent naveta ca s-l vd. Nu puteam ajunge
dect cu bacul. Aa c l-am forat s rmn n spital. A murit singur, n
camera lui. Eu eram plecat la San Diego, s anchetez un caz.
McCaleb privea n deprtare, undeva peste apa oceanului. Vedea un bac
ndreptndu-se spre insul.
Ce ru mi pare c nu i-am mplinit rugmintea!
Graciela ntinse mna i l mngie pe bra.
Regretele nu ajut la nimic.
McCaleb se ntoarse spre Raymond. Biatul edea nemicat, cu ochii n jos,
la mulinet, n timp ce undia era tras cu fora spre larg.
Hei, ia stai un pic, Raymond! Cred c s-a prins ce va.
Puse undia jos i se duse la biat. Mic mulineta cu undi cu tot.
Aproape imediat, aceasta se afund n ap, nct puin mai lipsise ca biatul s-
o scape din mn. Brbatul apuc undia cu putere i o ridic deasupra apei.
Ai prins un pete!
Hei, urrraaa! Am prins un pete! Am prins un pete!
Nu uita cum te-am nvat, Raymond. Tragi napoi, cu mulineta n jos. Te
ajut eu, acum, s ii undia, pn-l obosim pe flcul sta. Pare unul baban.
Ei, i pare bine?
Da, da, da!
n timp ce McCaleb trgea aproape singur de undi, Graciela ncerca s
scoat afar celelalte dou undie, ca nu cumva s se produc o nclceal de
fire. Terry i biatul se muncir vreo zece minute s scoat petele afar. Pn
la urm, obosit, petele ajunse s nu mai opun nicio rezisten. Aa c
McCaleb i trecu undia napoi lui Raymond, ca s aib el satisfacia de a trage
petele din ap.
Brbatul i puse nite mnui, pe care le avea n cutia cu scule, i cobor
pe stnci, pn la nivelul apei. La doar civa centimetri sub suprafaa apei, se
vedea un pete argintiu, prins de crligul undiei, care se mai zbtea nc
anemic, ajuns la captul puterilor. McCaleb ngenunche pe piatr, udndu-se
la picioare i pe pantaloni, i se aplec n fa, pn prinse cu mna undia lui
Raymond. Trase de pete ntr-o parte i n cealalt, pn l scoase cu botul
afar, bg mna n ap i l prinse de coad, un pic mai n fa de nottoarele
posterioare. Dup aceea, cu o micare energic scoase petele din ap i urc
pe stnci napoi, pn la Raymond.
Petele strlucea n lumina soarelui, ca un metal lefuit.
O baracud, Raymond, i zise Terry, innd petele n sus. Uite ce dini
are!
22
Ziua de pescuit s-a desfurat bine. Raymond a prins dou baracude i un
biban alb. Primul pete fusese i cel mai mare, dei nici la al doilea nu au
scpat de emoii: se prinsese n crlig, exact cnd i luau prnzul, aa c
puin mai lipsise s nu se duc la fund cu undi cu tot. Dup ce se ntoarser
la barc, dup-amiaza, trziu, Graciela insist ca Raymond s se odihneasc
nainte de cin. Terry profit de rgaz pentru a spla cu furtunul echipamentul
de pescuit. Cnd Graciela se ntoarse, se aezar amndoi pe scaune, afar pe
punte. McCaleb murea de poft s bea o bere rece, pe care s-o savureze n
tihn.
A fost minunat!
M bucur. Ce zici, rmnei la cin?
Sigur. Raymond a zis c vrea s doarm aici. i plac brcile la nebunie. i
cred c i dorete s mai pescuiasc i mine. Vezi, ai fcut un mic monstru
exigent dintr-un bieel nainte att de cuminte.
McCaleb aprob din cap, gndindu-se la noaptea care urma. Tcur cte va
momente, privind micarea din port i simindu-se bine mpreun. Smbta,
activitatea portuar era n toi, mai ntotdeauna. Terry se uita n toate prile,
tiind c ar fi fost foarte riscant dac Bolotov i-ar fi fcut apariia acum, cnd
avea musafiri. ns era puin probabil ca rusul s vin aici. Avusese ocazia s
fac pe durul n biroul lui Toliver. Dac ar fi vrut s l bat pe McCaleb, putea
s-o fi fcut atunci. Gndurile legate de Bolotov au adus cu ele ansamblul celor
dou cazuri la care McCaleb lucra. i aminti de o ntrebare pe care vrusese s
i-o pun Gracielei.
Hai s-mi explici ceva! Ai venit prima oar, smbta trecut. Numai c
articolul despre mine fusese publicat cu o sptmn nainte. De ce-ai ateptat
atta timp pn s m contactezi?
De fapt, n-am ateptat. N-am vzut articolul de la bun nceput. M-a
sunat un prieten de-al Gloriei, de la ziar, care mi-a zis c l-a citit i care se
ntreba dac nu la tine ajunsese inima ei. Aa c m-am dus la bibliotec i am
citit ziarul. A doua zi, am venit aici.
McCaleb mic din cap, n semn c nelesese. Graciela se gndi c venise
rndul ei s l ntrebe ceva.
Cutiile alea, de jos.
Care cutii?
Alea de sub masa de lucru. Ce ai n ele? Cazurile la care ai lucrat?
Da, nite dosare vechi.
Am recunoscut cteva nume. Se pomenea de ele n articol. Luther Hatch,
bunoar. i Ucigaul Codificat. De ce i-ai zis aa?
Fiindc tipul dac era brbat, cci nu s-a putut afla exact ne lsa sau
ne trimitea mesaj e, care aveau ntotdeauna acelai numr. n partea de jos.
i ce semnifica asta?
Nu s-a putut descoperi. Cei mai buni experi de la FBI i chiar specialitii
n decriptri, de la Naional Security Agency, deci toate aceste capete luminate
la un loc n-au izbutit s sparg codul. Personal, nu cred c numrul acesta
avea vreo semnificaie special. Reprezenta doar o alt modalitate de a ne
scoate din srite, de a ne face s ne nvrtim n jurul cozii nou-zero-trei,
patru-apte-doi, cinci-ase-opt.
sta e codul?
sta e numrul. Cum i spuneam, nu cred c era un cod, de fapt.
Aa s-a stabilit i la Washington?
Nu. Cei de-acolo nu s-au dat btui, susinnd c numrul acela
nsemna ceva. Se gndeau c poate e numrul de asigurare social al tipului.
Cu ajutorul computerului, au fcut tot felul de combinaii, cu cifrele din
numr, dup care au scos toate persoanele care aveau numerele respective de
asigurare social. Sute de mii, efectiv. i i-au verificat pe toi n bazele de date
computerizate.
Cutnd, de fapt, ce?
Caziere, potriviri de profiluri cea mai mare vntoare de himere din
istorie. Individul nu figura, ns, pe nicio list. Ucigaul Codificat nu a fost
prins nici pn acum.
McCaleb auzi sunetul stins al unei muzicue i ntoarse privirea spre
Double-Down. Lockridge era dedesubt, exersnd melodia Spoonful.
A fost singurul caz la care ai pit aa ceva?
Adic singurul caz n care criminalul nu a fost prins? Nu. Din pcate,
muli infractori au scpat nepedepsii. ns cazul amintit a fost ce va mai
deosebit, marcndu-m personal, fiindc scrisorile mi erau adresate. Dintr-un
motiv oarecare, tipul nu m putea suferi.
Dar ce le fcea oamenilor pe care
Ucigaul Codificat era absolut ciudat. Omora n diferite moduri, fr s
respecte vreun anumit tipic. Brbai, femei, chiar i copii. mpuca, njunghia,
sugruma. Niciun criteriu.
i, atunci, de unde tiai de fiecare dat c el fusese autorul?
Ne spunea. Prin scrisori, prin codul lsat la locul diferitelor crime.
nelegi, nu conta cine erau victimele. Oamenii aceia reprezentaser pentru el
doar nite obiecte, prin care i putea exercita puterea, cu care s se laude n
faa autoritilor. Un uciga care suferea de un complex de inferioritate. A mai
fost unul, Poetul. sta era plimbre, activnd civa ani cam prin toat ara.
Mi-aduc aminte. A scpat aici, n L.A., nu-i aa?
Da. Avea acelai complex de inferioritate, pe care voia s i-l ascund,
manifestndu-i autoritatea prin gesturi de mare violen. Vezi, dac le dai la o
parte fanteziile i metodele de lucru, constai c toi aceti oameni seamn
mult ntre ei. Poetul jubila cnd vedea cum bjbim ntr-o direcie sau alta. La
fel i Ucigaul Codificat. i plcea s i perpeleasc pe poliiti i s i in pe
jeratic.
S-a potolit dintr-odat?
Ori a murit, ori a intrat la pucrie pentru alt infraciune. Sau s-a
mutat n alt parte i i-a schimbat stilul. Dei e greu de presupus c indivizii
de acest fel se pot dezbra de vechile nravuri.
i cum a fost la cazul Luther Hatch? Ce-ai fcut?
Mi-am fcut meseria. tii, nu vrei mai bine s discutm despre altceva?
mi pare ru.
E-n regul. Doar c nu tiu, nu-mi plac toate povetile astea vechi.
Vrusese s discute cu Graciela despre Gloria i despre ultimele lui
descoperiri, ns acum nu i se mai prea o idee prea bun. Aa c amn pe
alt dat.
Pentru cin, McCaleb fcu la grtar nite hamburgeri i baracude. Pe
Raymond l entuziasma ideea de a mnca din petii prini de el, dei gustul
pregnant de baracud nu era tocmai pasiunea lui. Nici Gracielei nu-i plcea
prea mult gustul acestui soi de pete, spre deosebire de McCaleb cruia
se prea excelent.
Dup mas, fcur o plimbare pn la cofetrie, s cumpere ngheat, apoi
se plimbar agale pe lng magazinele de pe Cabrillo Way. Cnd ajunser
napoi la barc, se nnoptase deja. n port se aternuse linitea. Copilul afl
vestea proast chiar de la Graciela:
Raymond, ai avut o zi grea, aa c vreau s te duci la culcare. Dac eti
cuminte, i voie s mai pescuieti i mine, nainte s plecm.
Biatul se uita la McCaleb, ateptnd o confirmare sau un ajutor.
Are dreptate, Raymond. Mine diminea mergem din nou acolo. Vom
prinde i mai mult pete. OK?
Biatul se nvoi, cam fr tragere de inim, aa c Graciela l duse n
camera lui. Copilul ceru voie s i ia undia n cabin. Nicio obiecie, n
aceast privin.
Terry avea dou radiatoare, aa c le puse n cele dou camere ale
musafirilor.
i tu? l ntreb Graciela.
Mie nu-mi trebuie. O s m bag n sacul de dormit. Probabil c mi va fi
mai cald dect vou.
Sigur?
Absolut.
Ls radiatoarele jos, n cele dou camere, i urc pe punte, s o atepte pe
Graciela. i turn n pahar vinul care mai rmsese din sticla de Sanford pinot
noir, pe care o deschisese la prima ei vizit.
Lu paharul i o cutie de Cola, cu care se duse n captul brcii, la prora.
Veni i ea, dup zece minute.
Se las frigul!
Da. Crezi c lui Raymond i va fi suficient de cald, cu radiatorul aprins?
Da, perfect. A adormit imediat ce a pus capul pe pern.
i ddu paharul de vin i ciocnir.
Mulumesc. Raymond a avut o zi superb.
M bucur.
McCaleb tia c va trebui la un moment dat s discute i despre anchet,
numai c nu voia s rup vraja clipelor minunate pe care le mprteau
acum. Aa c amn din nou.
Cine-i fata din poza de pe biroul tu?
Care fat?
Pi, poza aceea lipit pe peretele de deasupra biroului, n camera unde
doarme Raymond. Am impresia c e o imagine dintr-un calendar sau aa ceva.
Oh e doar n fine, o persoan de care vreau s-mi amintesc mereu. O
persoan care a murit.
Ceva legat de un caz la care ai lucrat, sau o persoan pe care ai
cunoscut-o?
Ceva legat de un caz.
Ucigaul Codificat?
Nu, cu mult naintea lui.
Cum o chema?
Aubrey-Lynn.
Ce i s-a ntmplat?
Ceva ce n-ar trebui s i se ntmple nimnui. Hai s nu mai vorbim
despre asta, acum.
OK. mi pare ru.
E-n regul. Trebuia s fi dat foaia jos, nainte de a-l culca pe Raymond
acolo.
McCaleb nu se vr cu totul n sacul de dormit, preferind ca, lungit pe spate
i cu minile la ceaf, s se acopere cu el. Se mira c nu era obosit deloc. i
treceau prin minte tot felul de gnduri, de la cele mai banale pn la cele mai
sinistre. Se gndea, bunoar, la radiatorul din camera unde dormea biatul.
tia c nu era niciun pericol s ia foc sau s se curenteze, dar tot i fcea griji.
Apoi, conversaia din dimineaa aceea, despre tatl lui, pe patul de spital. Din
nou simea regretul c nu-l adusese pe btrn acas, s moar linitit. i
aminti cum, dup ceremonia funerar de la
Descanso Beach, luase barca i nconjurase Insula Catalina, mprtiind
cenua pe tot acest circuit, puin cte puin.
Dar amintirile i grijile acestea erau doar colaterale, fiindc n principal
McCaleb se gndea numai la Graciela. Seara se ncheiase ciudat, dup. Ce
adusese vorba despre Aubrey-Lynn Showitz, ceea ce pe McCaleb l rscolise
profund, tindu-i tot cheful de conversaie. Era ndrgostit de Graciela. O dorea
i sperase c seara se va sfri cu ei doi mpreun, iubindu-se. Din pcate,
amintirile acelea sumbre se vrser ntre ei, stricnd frumuseea momentului.
Barca se legna uor de la maree. McCaleb rsufl adnc, spernd s scape
de demonii care nu-i ddeau pace. Se aez mai bine pe pat, cutndu-i o
poziie confortabil, n care s nu mai simt custura de pe mijlocul saltelei
improvizate. Se gndi s se ridice i s i ia un pahar cu suc de portocale, dar
renun, temndu-se c nu va mai rmne destul pentru Raymond i Graciela,
la micul dejun.
Pn la urm, se decise s coboare i s i ia temperatura, tensiunea i
pulsul. Vechiul iretlic ca s-i mai treac timpul, pn i se fcea somn.
Pusese n priz o veioz, cu un bec slab, deasupra chiuvetei, pentru
eventualitatea n care Raymond se trezea i voia s mearg la toalet. Prefer
s nu aprind lampa, ct i inu termometrul sub limb. Se uit la imaginea
lui reflectat n oglind, ca o umbr, observnd c cearcnele i se adnciser i
mai mult.
Ca s citeasc afiajul de pe termometru, trebui s se aplece peste chiuvet,
spre veioz. Parc avea un pic de febr. Lu foia cu diagrama temperaturii i,
n loc de bara inofensiv, not 37.2. n timp ce punea foaia la loc, n cui, auzi
deschizndu-se ua de la dormitorul principal.
McCaleb nu nchisese ua de la baie, aa c, uitndu-se spre holul
ntunecat, o vzu pe Graciela, care scosese capul din camer.
Eti bine?
Da, dar tu?
Perfect. Ce fceai?
Nu mi-e somn. Am venit s-mi verific temperatura.
i ai febr?
Nu sunt bine.
McCaleb realiz brusc c nu purta dect nite pantaloni scuri. i ncruci
braele la piept, ridicnd mna spre brbie, n tentativa stngace de a-i
ascunde cicatricea de pe piept.
Se privir aa, n tcere, cte va momente. Terry i ddu seama c poziia
aceea, cu mna la brbie, prea tot mai artificial. Ls braele n jos, de -a
lungul corpului, urmrind ochii Gracielei care rmseser pironii pe pieptul
lui.
Graciela
Ls fraza neterminat, observnd c Graciela purta doar o cma roz de
noapte, destul de scurt. Ce bine i sttea mbrcat aa! Rmaser astfel
cteva clipe, Graciela inndu-se de u, ca i cum i-ar fi fost team s nu cad
din cauza tangajului brcii. Pe urm, fcu un pas pe hol, iar Terry un pas spre
ea. ntinse mna i o mngie uor pe bra, apoi pe spate. Cu cealalt mn, o
dezmierd delicat pe gt, pe ceaf, trgnd-o spre el.
Ai voie? opti femeia, cu obrazul lipit de gtul lui.
Nimic nu m va opri.
Intrar n dormitor i nchiser ua. Se bgar n aternutul care prinsese
deja mirosul femeii, parfumul de vanilie, pe care Terry l remarcase deja. Se lipi
de ea, srutnd-o lung. Pe urm, se ls n jos, srutndu-i snii, simindu-i
tot timpul mirosul mbttor al parfumului.
Mngindu-i pieptul, Graciela i simi ncordarea din trup.
Stai, Terry. Stai, un pic!
McCaleb ncremeni, ridicndu-se ntr-un cot.
Ce este?
Nu cred c Nu mi se pare corect. mi pare ru.
Ce nu e corect?
Nu tiu exact.
Graciela?
Nu e din cauza ta, Terry. Eu sunt de vin. Pur i simplu nu vreau s
m pripesc. mi trebuie timp de gndire.
Sttea lungit pe o rn, fr s l priveasc.
E din cauza surorii tale? Fiindc inima ei e
Nu, nu e asta. n fine, poate un pic. Cred doar c trebuie s ne mai
gndim, zise femeia, mngindu-l pe obraz.
mi pare ru. tiu c nu trebuia s te invit aici i pe urm s fac asta.
E-n regul. Nu vreau s faci ce va ce s-ar putea s regrei mai trziu. M
ntind la loc.
McCaleb schi gestul de a se lsa n jos spre cellalt capt al patului, dar
Graciela l apuc de bra.
Nu, nu pleca. Mai stai cu mine.
Terry i puse capul pe pern, lng ea. Ce senzaie ciudat. Dei era
evident c fusese respins, nu simea niciun fel de nelinite. tia c va veni
momentul n care vor fi cu ade vrat mpreun i nu-l deranja s atepte pn
atunci. Acum se ntreba ct s mai rmn aici, cu ea, nainte de a se duce
napoi, la sacul lui de dormit.
Povestete-mi despre fata aceea.
Ce?! replic Terry, confuz.
Fata din calendarul din biroul tu.
Nu-i deloc o poveste amuzant, Graciela. De ce ii neaprat s o afli?
Fiindc aa vreau.
Graciela nu-i mai ddu nicio explicaie. Dar McCaleb i nelegea atitudinea.
tia c dac se iubeau, trebuia s i mprteasc toate secretele. Lucrul
acesta fcea parte din ritual. i aminti cum, cu muli ani n urm, cnd fcuse
dragoste cu femeia pe care avea s-o ia de nevast, aceasta i povestise c n
copilrie fusese agresat sexual. Faptul c i mrturisise o tain att de intim
i de bine ascuns l impresionase mai mult dect actul fizic n sine. i
amintea mereu de acele momente, la care inea enorm, chiar dac ntre timp
divoraser.
Toate astea au fost adunate i puse laolalt pornind de la de claraiile
martorilor, probele concrete i videocaseta.
Ce videocaset?
Voi ajunge i la asta. Cazul se petrecuse n Florida, nainte ca eu s fiu
trimis acolo. O familie ntreag rpit. Mama, tatl, dou fiice. Familia
Showitz. Aubrey-Lynn, fetia din poz, era cea mai mic.
Ci ani, adic?
Tocmai mplinise 15 ani, n vacan. Erau din Midwest, dintr-un orel
din Ohio. Era prima lor vacan de familie. Nu aveau prea muli bani. Tatl era
proprietarul unui mic garaj auto cnd l-au gsit, avea nc urme de ulei sub
unghii
McCaleb pufi lung, ntr-un fel de rs scurt ca atunci cnd spui ceva ce
voiai s sune ca o glum, dar tii c nu e aa.
Prin urmare, se aflau n vacan, cu costuri minime, evident. S-au dus la
Disney World i n toate locurile de acest gen, ajungnd pn la urm i la Fort
Lauderdale, unde s-au cazat toi ntr-o camer, ntr-un motel prpdit, de pe
Autostrada 1-95. Fcuser rezervarea nc din Ohio, creznd c, dac locul se
numea Sea Breeze, era n apropierea oceanului.
Vocea i se frnse, de durere, fiindc era prima oar cnd povestea totul aa,
cu toate acele detalii sfietoare, n lumina celor petrecute ulterior.
n fine, au ajuns acolo i, dei nu era ce visaser, s -au decis s rmn.
Dac schimbau hotelul, pierdeau avansul, n prima sear, una dintre fete vede
un camion n parcare, cu o remorc pe care era un hidroavion. tii ce e un
hidroavion?
Da, sigur, continu.
Ei bine, aceti oameni nu vzuser niciodat un hidroavion, dect la
televizor i n reviste, aa c s-au dus s l studieze mai de aproape. Tocmai
atunci, un brbat proprietarul se ndrept spre ei. Era un tip prietenos i le
spuse c, dac vor, e dispus s-i ia ntr-o plimbare cu avionul prin Florida.
Graciela se ghemui mai aproape de el, lipindu-i palma de piept. tia ce
urma.
Bun, au fost de acord i au acceptat propunerea. Nu e de mirare, fiindc
nu prea tiau ce nseamn lumea, de-acolo, din orelul lor de provincie, unde
de-abia dac exista un liceu. Deci, au dat curs invitaiei. Fcute de
necunoscut.
i i-a omort?
Pe toi. Au plecat i nu s-au mai ntors niciodat. Pe tat l -au gsit
primul. Dup vreo dou nopi, cadavrul lui a fost gsit aruncat n iarb. Fusese
mpucat n cap i aruncat din avion.
i fetele?
Poliitilor din zon le-a luat vreo dou zile pn s l identifice i s l
coreleze cu motelul de la Sea Breeze. Vznd c lipseau att nevasta, ct i
fetele, i mai ales constatnd c nici n Ohio nu se ntorseser, poliitii au
pornit n cutarea dispruilor, folosind o serie de elicoptere. Au gsit celelalte
trei cadavre la vreo opt kilometri distan. n pustietate, ntr-un loc pe care
piloii de hidroavioane l numesc Devils Keep. Deci, cadavrele erau acolo. Nu-i
nevoie s spun cum le maltratase. Pe urm le legase de nite blocuri de beton
i le aruncase acolo. n timp ce triau, nc. i s-au necat.
Oh, Doamne Dumnezeule
Dumnezeu a cam lipsit n ziua aceea. Din cauza gazelor rezultate din
putrefacie, cadavrele s-au ridicat pn la urm, plutind la suprafaa apei, n
ciuda greutii blocurilor de beton.
Dup cteva momente de tcere, McCaleb continu:
n acel moment, a fost solicitat sprijinul FBI, aa c m -am dus acolo,
mpreun cu un alt agent, Walling. Nu aveam prea multe repere. Am construit
un profil tiam c trebuia s fie cineva care cunotea bine zona, avnd n
vedere c pe femei le-a aruncat exact unde e apa mai adnc, pentru a elimina
riscul de a fi gsite.
McCaleb se holba pe ntuneric n tavan, dar, de fapt, cu ochii minii revedea
aievea grozvia celor petrecute acolo, la De vils Keep. Imaginile acelea nu
ncetaser nicio clip s l obsedeze.
Le dezbrcase n pielea goal, le luase bijuteriile, orice obiect dup care
ar fi putut fi identificate. n mna lui Aubrey Lynn, atunci cnd i-au desfcut
pumnul, au gsit un lnior de argint cu o cruciuli, pe care izbutise s le
ascund de ochii criminalului.
McCaleb se gndea la toat aceast tragedie, care continua s l marcheze i
acum. Rezonana acelor evenimente cumplite l cutremura i acum, dup
atia ani, aidoma mareei care legna barca ritmic, nencetat. La fel, povestea
aceea era mereu prezent. tia c nu era nevoie s vad n permanen
fotografia aceea, ca pe o icoan, fiindc oricum nu va putea uita vreodat
chipul acelei fete. tia c inima lui ncepuse s moar odat cu chipul stins al
acelei fete.
i l-au prins pe omul la?
Graciela simea nevoie s se asigure c vinovatul i primise pedeapsa.
Simea nevoia s tie c rul fusese nvins. Nu nelegea, cum fcea McCaleb,
c un ru de acest fel nu va fi nvins niciodat.
Nu, nu l-au prins niciodat. Au verificat lista celor cazai la Sea Breeze,
au luat fiecare persoan la ntrebri. Ei bine, pe criminal tot nu l-au gsit.
Luase camera pe numele de Earl Hanford, dar era un nume fals. Urma se
pierdea aici pn a trimis videocaseta.
Urm un lung moment de tcere.
Caseta i-a fost trimis efului poliiei regionale. Familia Showitz avea o
camer video, pe care o luaser n excursia cu avionul. Banda debuteaz cu o
mulime de scene fericite, cu rsete i voie bun. Disney World, plaja, ei la
Glades. Pe urm, criminalul ncepe s nregistreze totul. Purta o glug neagr
pe cap, ca s nu-l putem identifica. Nici din hidroavion nu s-a vzut prea mult.
Se pricepea la filmri.
Ai urmrit banda?
McCaleb rspunse afirmativ. Se dezlipi de lng Graciela, aezndu-se pe
marginea patului, cu spatele la ea.
Avea o puc. Femeia i fetele au fcut ce le-a cerut.
Tot felul de chestii cele dou surori mpreun. Alte treburi. i, oricum,
le-a ucis. Nemernicul ah, la naiba
Scutur din cap, frecndu-se tare la ochi. Pe spinare simi cldura minii ei.
Bucile de beton de care le-a legat nu au fost suficient de grele pentru a
le trage chiar la fundul apei. S-au zbtut, nelegi, la suprafa. n timp ce el
privea i filma. Chestia asta l excita. Se masturba, n timp ce ele se necau.
Graciela plngea ncetior. McCaleb se lungi pe pat, lng ea, i o cuprinse
n brae.
Dup banda asta, n-am mai primit niciun semn de la criminal, zise
McCaleb. E liber, pe undeva, prin lume. nc un nemernic rmas nepedepsit.
Asta e povestea.
mi pare ru c a trebuit s duci cu tine o asemenea povar.
Ei, acum, ai aflat. mi pare ru i mie.
Graciela i terse lacrimile.
Atunci a fost cnd ai ncetat s mai crezi n ngeri, nu-i aa?!
McCaleb ncuviin din cap.
Cam cu o or nainte de revrsatul zorilor, Terry se scul i se duse napoi,
n patul lui incomod din salon. Pn atunci i petrecuser noaptea discutnd
n oapt, inndu-se n brae i srutndu-se, dar fr s fac dragoste. Dup
ce se bg la loc n sacul de dormit, constat c i fugise somnul de tot. n
minte i se nvlmeau crmpeie din ceasurile petrecute alturi de Graciela,
simindu-i parc i acum cldura palmelor, dezmierdndu-i n gnd snii
catifelai i savurndu-i dulceaa. Buzelor. Cnd amintirea acestor momente
senzuale lsa locul altor gnduri, i reveneau n minte povestea pe care i-o
spusese i reacia ei la cele auzite.
Dimineaa, McCaleb i Graciela nu discutar despre ceea ce se ntmplase
n cabina principal a vasului sau despre ceea ce i spuseser unul celuilalt,
acolo. n timpul nopii; i asta nici mcar atunci cnd Raymond se duse la
prora s se uite la arcul cu momeal vie. Se purtau ca i cum nu s-ar fi
ntmplat nimic. Primul lucru pe care McCaleb l spuse, n timp ce fcea o
omlet, avea legtur cu cazul la care lucra.
A vrea s mi faci un serviciu, cnd ajungi azi acas. Gndete -te la sora
ta i noteaz pe o hrtie ct mai multe dintre obiceiurile i preferinele ei.
Bunoar, locuri unde i plcea s se duc, prietenii cu care se ntlnea. Tot ce
i aminteti c a fcut de la nceputul anului i pn n seara aceea, cnd s-a
dus la magazin. A vrea, de asemenea, s stau de vorb cu prietenele i cu
eful ei de la Times. Ar fi mai bine dac te-ai ocupa personal de chestia asta.
n regul. Dar de ce?
Pentru c au aprut lucruri noi legate de acest caz. Mai ii minte cnd te-
am ntrebat despre cercel?
McCaleb i spuse c este convins de faptul c pistolarul i luase cercelul. i
povesti, de asemenea, cum descoperise vineri dup-amiaza c, i n cazul
celeilalte victime, dispruse un lucru de natur personal.
Ce anume a fost atunci?
O fotografie cu nevasta i copiii.
i tu ce crezi c nseamn asta?
Poate n cele dou cazuri nu a fost vorba despre un jaf. E posibil ca tipul
ucis la bancomat i, pe urm, sora ta s fi fost alei din alt motiv. Exist toate
ansele ca ei s se mai fi intersectat deja cu criminalul care i-a omort. De
aceea te-am rugat s faci asta cnd ajungi acas. Acelai lucru i l -am cerut i
soiei primei victime. Pe urm voi citi cele dou liste n paralel, ca s vd dac
nu cumva gsesc puncte comune.
Graciela sttea rezemat de bufet, cu minile ncruciate la piept.
Vrei s spui c tipul i-a omort fiindc ei i-ar fi fcui ce va?
Nu. Vreau s spun doar c s-au mai ntlnit i c, dintr-un motiv sau
altul, criminalul s-a simit atras de ei. Nu exist nicio explicaie logic. Cred c
avem de-a face cu un psihopat. Nu se poate ti ce i-a strnit interesul. De ce
din cei nou milioane de oameni, care triesc n acest inut, i-a ales tocmai pe
ei?
Graciela cltina din cap, de-a dreptul consternat.
Ce prere are poliia de toat treaba asta?
Cred c cei de la LAPD nici mcar nu tiu. Iar Jaye Winston, detectivul
de la poliia regional, care se ocup de caz, nu vede lucrurile chiar la fel. Vom
discuta cu toii despre asta mine diminea.
i cu tipul cum rmne?
Care tip?
Proprietarul magazinului. Poate pe el l cunotea dinainte, iar Glory a
nimerit acolo din ntmplare.
McCaleb scutur din cap, spunnd:
Nu. Dac el ar fi fost inta, pistolarul ar fi intrat pur i simplu n magazin
i l-ar fi mpucat cnd nu mai era nimeni altcineva nuntru. Sora ta era
persoana urmrit. Ea i brbatul din Lancaster. Exist o legtur, aici, nu se
poate altfel, or noi trebuie s-o gsim.
McCaleb bg mna n buzunarul din spate al pantalonilor i scoase o
fotografie pe care i-o dduse Amelia Cordell. n aceast poz, James Cordell
aprea n prim-plan, cu un zmbet luminos pe buze.
l recunoti? Crezi c fcea parte din anturajul surorii tale sau c e
posibil s-l fi cunoscut?
Graciela lu fotografie i o studie, dar n final ddu din cap.
Din cte tiu, nu. El e brbatul din Lancaster?
Rspunzndu-i afirmativ, McCaleb lu fotografia napoi.
O puse n buzunar, dup care i zise Gracielei s-l cheme pe Raymond la
micul dejun. Ajuns la u, ns, McCaleb o opri.
Graciela, ai ncredere n mine?
Sigur c da.
Atunci trebuie s ai ncredere i n aceast privin. Puin mi pas dac
LAPD i poliia regional nu vor s m cread, fiindc tot ce tiu eu rmne
valabil. Cu sau fr ei, tot voi urni ancheta din loc.
Aprobnd din cap, Graciela se ntoarse spre u i spre biatul care sttea
pe punte, lng prora.
23
luni diminea, la ora opt, cnd McCaleb intr n sediul de la Star Center al
Departamentului poliiei regionale, biroul detectivilor era ticsit de poliiti. Spre
deosebire de ultimele di, nu i se ddu voie s treac de recepie , spunndu-i-
se c trebuia s l atepte pe cpitan. McCaleb era contrariat de aceast
situaie, ns, nainte de a cere lmuriri, l vzu pe cpitanul Hitchens ieind
din sala de conferine. Terry observ c la fereastra-oglind din respectiva
ncpere era tras draperia. Hitchens i fcu semn s l urmeze.
Terry, hai ncoace cu mine.
Cpitanul l pofti n birou i i spuse s ia loc. Lui McCaleb tot acest
tratament excesiv de cordial nu i se prea de bun augur. Hitchens se aez la
masa de lucru, cu braele ncruciate i cu coatele rezemate pe mapa de birou.
Deci, pe unde ai fost?
Cum adic? Jaye Winston mi-a spus c ntlnirea e fixat pentru ora opt.
Nu e dect opt i dou minute.
Nu, m-am referit la zilele de duminic i smbt. Jaye te-a cutat la
telefon.
McCaleb realiz imediat ce se ntmplase. Smbt, cnd fcuse curat pe
barc, luase telefonul i l pusese ntr-un dulpior, de lng masa cu hri de
unde uitase s-l pun la loc. Aa c toate apelurile primite i mesajele
telefonice lsate nu fuseser nc recepionate, aparatul aflndu-se i acum tot
n dulpior.
Fir-ar s fie, am uitat s verific mesajele.
n fine, noi te sunaserm ca s te scutim de drumul pn aici.
S-a anulat edina? Credeam c Jaye vrea
edina nu s-a anulat, Terry. Doar c au aprut nite elemente noi i
considerm c e mai bine dac desfurm aceast investigaie fr complicaii
din afar.
McCaleb l privi lung.
Ce fel de complicaii? E ceva legat de transplantul de cord? Jaye i-a spus
i ie?
Nu era nevoie s-mi spun. E vorba, ns, despre cte va lucruri. Pricepi,
ai aprut aici i te-ai apucat s zgli problemele. Ne-ai furnizat nite indicii
bune de urmat, ceea ce vom i face cu mult srguin, dar fr tine. mi pare
ru.
McCaleb se gndea c Hitchens nu-i spusese totul. Se ntmpl ce va despre
care el nu tia nimic. Indicii bune, aa se exprimase cpitanul. Brusc, McCaleb
nelese. Dac Winston nu putuse lua legtura cu el n weekend era limpede c
nici Vernon Carruthers, din Washington D.C. Nu reuise s l contacteze.
Tipul meu de la FAT a gsit ce va?
FAT?
Fireamis and Toolmarks. Ce ai aflat, cpitane?
Nu vom discuta despre asta. Cum i-am zis, noi i mulumim din suflet
pentru excelenta pornire pe care ne-ai dat-o. Dar, de acum nainte, ne vom
ocupa singuri de mersul anchetei. Te vom ine la curent cu ce se va ntmpl,
iar, dac lucrurile evolueaz bine, vei fi menionat n scriptele noastre i
comunicatele de pres.
N-am nevoie s mi se recunoasc niciun merit. Vreau doar s m implic.
mi pare ru, dar de aici nainte investigaia ne privete n exclusivitate.
i Jaye e de acord cu asta?
Nu conteaz. Din cte tiu, i sper s nu m nel, eu sunt ef aici, nu
Jaye Winston.
Dup tonul agasat al lui Hitchens, McCaleb deduse c Winston nu fusese de
acord cu acest punct de vedere. Era un lucru bine de tiut. Poate c va avea
nevoie de ajutorul ei.
Holbndu-se lung la Hitchens, McCaleb i ddu seama c era exclus s se
ntoarc linitit n port i s se lase scos aa din joc. Nici pomeneal. Probabil
c i cpitanul nelegea perfect acest lucru.
tiu la ce te gndeti. Dar eu i spun doar s stai n banca ta. Dac ne
ciocnim de tine pe teren n-o s fie prea plcut, crede-m.
McCaleb ncuviin din cap.
Mi se pare corect.
Bine, atunci, nu uita c te-am avertizat.
McCaleb i spuse lui Lockridge s dea o tur prin parcarea pentru vizitatori.
Voia s ajung rapid la un telefon public, dar mai nti inea neaprat s i
fac o idee despre cine participa, probabil, la edina din camera de conferine.
tia c Jaye Winston era n mod cert nuntru, asemeni lui Arrango i Walters.
ns, lund n calcul ipoteza c Vernon Carruthers descoperise o
compatibilitate de ordin balistic cu programul laser DRUGFIRE, McCaleb
presupunea c, n afar de Maggie Griffin, la edin mai venise nc cineva de
la FBI.
Trecnd prin parcare, McCaleb se uita la toate vehiculele, concentrndu-se
asupra geamului din spatele locului oferului.
n cele din urm, pe a treia alee, vzu ceea ce cuta.
Oprete un pic aici, Bud.
Maina se opri n spatele unui Ford LTD albastru metalizat. Pe geamul de la
portiera din spatele oferului se afla eticheta cu codul de bar. Automobilul era
de la FBI.
McCaleb cobor din main i se apropie de cellalt vehicul. Nu vedea niciun
alt nsemn exterior, cu ajutorul cruia s l poat identifica pe agentul care
folosea acest automobil. Din fericire, persoana care utiliza maina i uur
sarcina. Venind spre ntlnirea fixat la sediul poliiei, agentul care ofa fusese
deranjat, probabil, de lumina soarelui matinal, aa c lsase n jos vizorul de
deasupra parbrizului.
Toi agenii FBI au obiceiul de a-i ine cartela de benzin prins pe acest
vizor, de unde o pot lua uor, ori de cte ori au nevoie. Ei bine, oferul acestei
maini de serviciu nu fcea nici el excepie de la regul. McCaleb i not seria.
Pe urm, se ntoarse la Ford-ul lui Lockridge.
Ce-i cu maina aia? ntreb Buddy.
Nimic. Hai s mergem.
Unde?
La un telefon public.
Eram sigur.
Cinci minute mai trziu, opreau la o benzinrie, lng un zid lateral, pe care
erau montate nite telefoane. Lockridge deschise geamul, ca s poat trage cu
urechea la convorbirea telefonic. nainte de a cobor, McCaleb scoase
portofelul i i ddu lui Buddy o bancnot de douzeci dolari.
Du-te i fa plinul. Cred c vom merge din nou n deert.
La naiba.
Parc ziceai c eti liber toat ziua!
Sunt, dar cui i place s se plimbe prin deert?! N-ai i tu nite indicii
care s ne trimit la plaj, bunoar?!
McCaleb rse de o asemenea reacie i cobor din main, innd n mn
agenda telefonic.
Form numrul de la sediul operativ din Westwood i ceru legtura la garaj.
I se rspunse abia la al doisprezecelea apel.
Garaju!
Da, cine-i la telefon?
Roofs.
Oh, OK, zise McCaleb, recunoscndu-l pe tip. Rufus, aici e Convey pe
cincisprezece. Am o ntrebare la care sunt sigur c mi poi rspunde.
Zi, omule.
Se prea c tonul familiar dduse roade. i-l amintea bine pe Rufus, care
nu dduse niciodat dovad de prea mult inteligen. Lucrul acesta era
confirmat i de slujba modest pe care o avea n cadrul ageniei.
Am gsit pe jos o cartel de benzin, dup care probabil deja plnge
careva. Cine are cartela optzeci i unu? Poi verifica?
Mmm optzeunu?
Da, Roof, opt-unu.
Urmar cte va momente de tcere, timp n care tipul de la garaj cuta
numrul n registru.
Pi, e domn Spence. El are cartela asta.
McCaleb nu rspunse. Agentul Gilbert Spencer ocupa una dintre funciile
de conducere din zona Los Angeles. Dar, n ciuda gradului, McCaleb nu
avusese niciodat o prere prea bun despre el ca ef al unei echipe de
investigaie. l oca, ns, faptul c participa la edina din aceast diminea,
de la Star Center, alturi de Jaye Winston, eful acesteia i cine tie ci alii.
ncepea s se dumireasc n privina motivului pentru care fusese exclus de la
anchetarea cazului.
Alo?
Da, Rufus, mulam frumos. Te-ai uitat bine, optzeci i unu, da?
Da. E cartela agentului Spence.
Bine, i-o dau eu napoi.
Nu tiu. Vd c maina lui nu e aici.
Las, nu-i face griji. M descurc. Mulam, Roof.
McCaleb puse receptorul n furc, dar l ridic aproape imediat, ca s-l sune
pe Vernon Carruthers. Dei la Washington era ora prnzului, spera, totui, s -l
gseasc la birou.
Vernon la telefon.
McCaleb oft uurat.
Sunt Terry.
Mi omule, pe unde naiba ai umblat? Te-am cutat smbt, s-i spun
pontul, iar tu m suni abia azi, dup dou zile?
tiu, tiu, am ncurcat lucrurile. Dar am auzit c ai gsit ce va.
Da, m, ceva formidabil!
Ce anume, Vernon, ce?
Trebuie s fiu atent. Am senzaia c exist o list cu persoanele care au
acces la aceast informaie, iar numele tu
Numele meu nu figureaz acolo. Mda, am aflat. Dar asta e jucria mea,
Vernon, i nu las pe nimeni s mi-o ia. Prin urmare, atept s-mi spui ce
chestie att de extraordinar ai descoperit, nct unul dintre efii mari de la
FBI, din Los Angeles, a ieit din brlog, pe teren, poate pentru prima oar anul
acesta?
Normal c-i voi spune. Puin mi pas de lista lor. Ce-mi pot face, n
fond? S-mi dea un ut n fund i pe urm s m plteasc dublu, ca s depun
mrturie n toate cazurile pe care le am n lucru?
Bine, atunci, haide, spune-mi odat.
Pi, de data asta chiar ai nimerit-o, biete. Am analizat la laser cartuul
pe care mi l-a trimis tipa aia, Winston, i mi-a ieit o compatibilitate de 83 cu o
bucoaie pe care i-au scos-o din east unuia, Donald Kenyon, anul trecut, n
noiembrie. De-aia i-au apucat pandaliile pe ia de la speciale.
McCaleb fluiera.
Btrne, te rog, nu n urechea mea, protest Carruthers.
Scuze. Ce era, un Federal FMJ la de la Kenyon?
Nu, era un glon exploziv. Devastator. tii ce-i aia, da?
Din la cu care l-au aranjat pe Reagan, la Hilton, nu?
Exact. Cartuul nu are prea mult amestec detonant, dar n schimb
proiectilul se face praf i se frmieaz mrunt. Nu, la Ronnie n-a fost aa. A
avut noroc. Nu i Kenyon, ns.
McCaleb ncerca s deslueasc semnificaia acestor informaii. Acelai tip
de arm, un HK P7, fusese folosit n trei omucideri Kenyon, Cordell i Torres.
ns, de la Kenyon la Cordell, muniia se schimbase din cartu exploziv n
proiectil compact. De ce?
Bun, ine minte, i spuse Carruthers, nu de la mine tii chestia asta.
Da, da. Dar mai spune-mi o treab. Dup ce ai gsit potriveala, cum ai
procedat: te-ai dus la Lewin sau mai nti ai fcut nite verificri?
Joel Lewin era, n scripte, eful lui Carruthers.
M ntrebi, de fapt, dac am ce va s-i trimit, nu-i aa?
Da. Orice poi trimite mi prinde bine.
S-a fcut deja. Am pus la priori-post, smbt, pn s-i apuce
pandaliile pe-aici. Am printat ce am gsit pe computer. Vei primi toate datele,
azi sau mine. Omule, ai grij s nu m bagi n rahat!
Sigur, stai linitit.
i nu de la mine ai aflat, clar?
Stai blnd, Vernon. Nu-i nevoie s-mi tot repei.
tiu, dar m face s m simt mai bine.
Ce altceva mai mi poi spune?
Mai nimic. Nu m mai ocup de asta. Lewin a preluat totul, iar de la el a
ajuns n sfere mai nalte. A trebuit s le spun de ce m-am apucat s
scormonesc. Aa c au aflat c de la tine a pornit totul. Nu le -am dezvluit,
ns, i ce motive ai s te ocupi de chestia asta.
McCaleb se mutruluia singur pentru c i pierduse cumptul cu Arrango
dup edina de hipnotism. Dac nu i-ar fi mrturisit ade vratul motiv pentru
care fi preocupau cele dou cazuri, poate c nu l -ar fi ndeprtat. n mod cert
Arrango dezvluise secretul.
Mai eti acolo, Terry?
Da, da. tii ce te rog? Dac mai afli ceva, d-mi un telefon.
S-a fcut, btrne. Numai ai grij i tu s rspunzi la rabla aia! i fii
prudent, s-a-neles?
Sigur, tot timpul.
Dup ce nchise telefonul, McCaleb se rsuci n loc i ddu nas n nas cu
Buddy Lockridge.
Mi Buddy, de ce te tot bagi n sufletul meu? Hai s mergem!
Pornir spre maina care era parcat n faa unei pompe de benzin.
n deert, ziceai?
Da. Mergem napoi, la doamna Cordell. S vedem dac mai vrea s stea
de vorb cu mine.
Pi, de ce s nu vrea las-o balt, nu trebuie s-mi rspunzi. Eu sunt
oferul.
Vezi c te-ai prins?!
Pe drum, n timp ce Buddy fredona o melodie la muzicu, McCaleb fcu
nite exerciii de relaxare, pe baz de autohipnoz, cu scopul de a-i odihni
mintea pentru a reui s i aduc aminte ct mai multe detalii despre cazul
Donald Kenyon. n ultimii ani, cazul acesta, ca i multe altele, pusese n mare
dificultate agenia.
Kenyon fusese preedintele bncii de economii i mprumuturi Washington
Guaranty, cu filiale n Los Angeles, Orange i San Diego. Cu prul blond-auriu
i mieros la limb, brbatul era un arivist de profesie, care, din pag-n pag
i favor n favor, se cocoase pe scaunul de preedinte la vrsta de numai
douzeci i nou de ani. Nu exista revist din lumea afacerilor care s nu scrie
despre el. Era genul de om care inspira ncredere tuturor: investitori,
funcionari, ziariti. De fapt, lumea credea orbete n probitatea lui, astfel c n
cei trei ani ct a fost preedinte a izbutit s sustrag ameitoarea sum de 35
de milioane de dolari, fr s se prind cineva. Abia cnd banca Washington
Guaranty a dat faliment, lumea s-a dumirit, nelegnd ce se ntmplase.
McCaleb i amintea c presa scrisese despre acest caz luni de zile, dac nu
chiar ani. Se publicaser tot felul de articole despre deponeni rmai fr
nicio lecaie, despre riscul oricror operaiuni bancare, despre Kenyon, care,
dat disprut, ar fi fost zrit ba la Paris, ba la Zrich, ba n Tahiti sau te miri
unde.
Dup cinci ani de urmrire, brbatul a fost gsit de FBI n Costa Rica, unde
tria ntr-un complex luxos, cu dou piscine, dou terenuri de tenis i alte
faciliti. Houl, acum n vrst de 36 de ani, a fost extrdat la Los Angeles,
pentru a comprea n faa instanei federale.
Timp de ase luni, ct Kenyon s-a aflat n arestul poliiei, ateptnd
procesul, s-au fcut investigaii pentru recuperarea banilor, dar nu s-au mai
gsit dect vreo dou milioane de dolari.
Total nedumerire. Kenyon susinea c nu avea banii, din simplul motiv c
nu el i luase; nu fcuse dect s i transfere dintr-un cont n altul, sub
ameninarea cu moartea, care l viza pe el i familia lui. Avocaii au dovedit c
Donald Kenyon a fost antajat, pentru a nfiina nite firme, crora a trebuit s
le mprumute milioane de dolari din banca pe care o conducea, pentru ca apoi
banii acetia s i fie virai antajistului. Dar, dei risca s fac muli ani de
pucrie ntr-un penitenciar federal, Kenyon a refuzat s dea numele celui care
l extorcase i pusese mna pe bani.
Investigatorii federali i procurorii nu l-au crezut. Invocnd huzurul n care
trise Kenyon, att pe timpul ct se afla la conducerea bncii, ct i n
intervalul cnd se ascunsese, fiind dat n urmrire, precum i faptul c n mod
clar o parte din bani se aflase la el, n Costa Rica, acetia au cerut acuzarea
lui.
Dup un proces care a durat patru luni, ntr-o sal de judecat ticsit zilnic
de o sumedenie de victime, care i pierduser economiile de -o via, Kenyon a
fost gsit vinovat de fraud masiv, iar judectoarea Dorothy Windsor l-a
condamnat la 48 de ani de nchisoare.
Cele ntmplate ulterior au adus o nou pat pe bunul renume al FBI.
Dup pronunarea sentinei, Windsor a fost de acord cu cererea aprrii
care a solicitat ca inculpatului s i se permit s stea o vreme cu familia,
pentru a se pregti de ntemniare, n timp ce avocaii si pregteau solicitrile
de recurs. n ciuda obieciilor ncrncenate formulate de acuzare, Windsor i-a
acordat lui Kenyon 60 de zile, pentru a-i pune casa n ordine. Dup acest
interval, indiferent dac recursul era acceptat sau nu, Kenyon trebuia s se
prezinte la nchisoare. Windsor a ordonat, de asemenea, ca inculpatul s
poarte la glezn o brar de monitorizare, ca nu cumva s i vin ideea de a se
sustrage din nou justiiei.
Ordinele de acest fel, dup sentina de condamnare, nu sunt ceva
neobinuit, dect n cazul n care inculpatul a ncercat deja s eludeze
autoritile.
Nu se va ti, ns, niciodat dac Donald Kenyon izbutise s o corup pe
judectoare, intenionnd s fug iari din ar. Mari, dup Ziua
Recunotinei, cnd Kenyon se afla n a 26 -a zi de amnare a aplicrii
sentinei, cineva a intrat n casa unde inculpatul locuia cu chirie din Beverly
Hills. Kenyon era singur. Soia se dusese s i ia de la coal pe cei doi copii ai
lor. Intrusul l surprinse pe Kenyon n buctrie i, sub ameninarea armei, l
sili s mearg pn n holul de la intrare. Acolo l mpuc mortal, exact n
timp ce soia parc maina pe aleea circular din faa casei. Intrusul a reuit
s scape, fugind pe o u din dos.
Exceptnd investigaia propriu-zis i aciunea de urmrire a asasinului,
povestea s-ar fi putut ncheia aici, ns, ntruct FBI-ul l inuse pe inculpat
sub supraveghere ilegal, plantndu-i microfoane i camere video n cas, n
maini i n biroul avocatului, omorul a putut fi nregistrat pe band, n plus,
n momentul crimei, o furgonet cu patru ageni se afla parcat la o distan de
cteva case.
Dei contieni de postura ilegal, agenii s-au npustit spre casa lui
Kenyon, pornind pe urmele intrusului. Pistolarul a reuit s scape, n timp ce
Kenyon era transportat de urgen la Cedars-Sinai Medical Center, unde
medicii nu au mai avut ce face, dect s constate decesul.
Milioanele sustrase de la banca Washington Guaranty, pentru care Kenyon
fusese condamnat la nchisoare, nu au mai fost recuperate niciodat. Detaliile
s-au muamalizat, n momentul n care au fost date n vileag aciunile FBI-
ului. Pe lng acuza de a se fi pretat la o asemenea operaiune ilegal, FBI-ul a
fost incriminat public pentru indolena de a fi asistat la producerea unei crime,
fr s intervin la timp i fr s reueasc s l prind pe criminal.
McCaleb urmrise toate astea de la distan. Se pensionase deja, iar n
momentul n care Kenyon fusese ucis, el nsui tia c avea zilele numrate. i
amintea, ns, c citise n Times despre mutrile disciplinare ale tuturor
agenilor implicai, precum i interpelri pentru audieri n Congres referitoare
la activitile ilegale ale biroului. i pentru ca defimarea s fie i mai neagr,
vduva lui Kenyon dduse n judecat FBI, pentru violarea intimitii, i ceruse
daune de cteva milioane.
ntrebarea la care McCaleb trebuia s gseasc acum rspuns era dac
necunoscutul, care l omorse pe Kenyon n noiembrie, i ucisese ulterior i pe
Cordell i Torres. Iar n cazul n care era vorba ntr-ade vr despre una i
aceeai persoan, care putea fi oare legtura ntre un fost preedinte de banc,
un tehnician de apeduct i o tipografa de ziar?
Privind n jur, observ unde se aflau acum: Vasquez Rocks. n cte va
minute, urma s ajung acas la Amelia Cordell.
24
Aa cum i promisese lui McCaleb, Amelia Cordell i petrecuse o bun parte
din weekend ncercnd s-i aminteasc i s noteze pe hrtie ct mai multe
amnunte legate de cltoriile soului n cele dou luni dinaintea morii,
survenite pe 22 ianuarie. Umpluse patru pagini, pe care le pusese pe msua
din salona, n ateptarea lui McCaleb.
i mulumesc pentru osteneala de a fi dat curs rugminii mele.
Sper, din tot sufletul, s i foloseasc.
i eu. Mmm. Apropo, v-a sunat cumva Jaye Winston sau altcineva de la
poliia regional?
Nu, de vineri cnd Jaye mi-a telefonat ca s mi spun c pot sta de
vorb cu tine, nu m-a mai sunat nimeni.
Pe McCaleb l impresion faptul c revenise cu un telefon, pentru a anula
permisiunea dat vineri. nc o dovad c fosta lui colaboratoare nu era de
acord cu decizia cpitanului de a-l exclude din febra anchetei.
Deci nimeni altcineva n-a mai telefonat?
Nu dar cine, de fapt?
Nu tiu, ntrebam aa, fiindc sunt curios s aflu dac s -au folosit de
informaiile date de mine.
McCaleb conchise c era preferabil s schimbe subiectul.
Doamn Cordell, spunei-mi, te rog, dac soul dumneavoastr avea un
birou i acas?
Da, avea o ncpere mic pe care o folosea ca birou, dar de ce?
V deranjeaz dac arunc o privire acolo?
Nu, sigur, dei nu tiu dac vei gsi mare lucru. inea acolo dosare de
serviciu i facturile casei.
Pi, bunoar, dac gsim nite foi de confirmare de la cartea lui de
credit, pentru perioada ianuarie i decembrie, s-ar putea s mi fie de folos, ca
s identific diferitele locuri pe unde a umblat.
Nu prea sunt de acord s utilizezi confirmrile de la crile noastre de
credit.
Nu m intereseaz numerele crilor de credit, ci doar locul facturrii i,
eventual, articolele cumprate.
tiu, mi pare ru. Am spus o prostie. Nu tiu de ce am avut suspiciuni,
cnd, de fapt, numai pe dumneata pare s te mai intereseze acum ce s-a
ntmplat cu Jim?!
McCaleb regreta c nu i mrturisise femeii faptul c nu mai aciona cu
aprobarea autoritilor. Se ridic n picioare, simind c dac se mica nu
trebuia s se mai gndeasc la aceast problem.
Biroul era o ncpere mic, folosit n principal ca spaiu de depozitare
pentru tot felul de echipamente de schi i cutii de carton. ntr-un capt al
camerei, se afla o mas de lucru, cu dou sertare i dou dulpioare pline cu
documente.
Scuz dezordinea. N-am avut timp s deretic, mai ales c acum mi bat
capul i cu toate facturile casei, de care nainte se ocupa bietul Jim.
Nicio problem. V deranjeaz dac m aez undeva i m uit un pic
printre lucruri?
Nu, deloc.
Mmm, vrei s-mi aduci, te rog, un pahar cu ap?
Sigur c da, imediat.
Cnd ajunse la u, se opri, ns, i spuse:
De fapt, nu-i trebuie nicio ap, nu-i aa? Vrei doar s rmi singur i s
nu mai miun pe-aici, ca s te ncurc.
McCaleb zmbi uor, cu ochii n podea.
i aduc apa oricum i, pe urm, te las singur.
Mersi, doamn Cordell.
Spune-mi Amelia.
n urmtoarea jumtate de ceas, McCaleb se uit prin sertare i printre
hrtiile de pe birou. Se grbea, tiind c pachetul de la Carruthers l atepta
deja, n cutia potal de la cpitnia portului.
McCaleb i fcu cte va nsemnri, pe acelai carnet unde notase i Amelia
ce i adusese aminte despre preocuprile soului n ultimele luni de via, i
puse deoparte documentele i confirmrile de la banc, pe care voia s le ia ca
s le studieze mai trziu. ntocmi un inventar al lucrurilor pe care urma s le
ia, ca s i-l lase Ameliei Cordell.
Ultimul sertar n care se uit se afla ntr-unul dintre dulpioare. Era
aproape gol, Cordell folosindu-l mai mult ca s i in tot felul de acte legate
de serviciu, asigurri i estimri financiare. Exista acolo un dosar gros de
asigurri medicale, cu chitane vechi, de la naterea fetielor i de cnd Cordell
avusese o dat piciorul rupt. Adresa medicului care l tratase era undeva n
Vail, Colorado, ceea ce l fcu pe McCaleb s deduc, acum, c fusese vorba
despre un accident la schi.
ntr-un dosar negru, foarte frumos, Terry gsi acte legate de testamentul
soului i al soiei. Nu remarc nimic ciudat.
Fiecare so l motenea pe cellalt, averea revenind ulterior copiilor, dup
decesul ambilor prini.
Pe ultimul dosar n care se uit scria simplu SERVICIU i coninea diferite
documente, inclusiv calificative de la colaboratori i patroni. McCaleb constat
c James Cordell fusese foarte apreciat pentru rezultatele profesionale. i not
numele ctorva supraveghetori, care semnaser rapoartele de evaluare, ca s
discute cu ei ulterior. n acelai dosar, se aflau i diferite procese -verbale de la
nite edine de lucru, scrisori prin care Cordell era invitat s prezideze o
reuniune anual a tehnicienilor din domeniu, cu scopul de a strnge fonduri
pentru a oferi persoanelor nevoiae o mas de Ziua Recunotinei. Mai exista i
o scrisoare, datat cu doi ani n urm, de la un supraveghetor care l luda pe
Cordell pentru gestul de a se fi oprit s dea primul ajutor victimelor rnite ntr-
un accident rutier n Lone Pine. n scrisoare nu se meniona n detaliu ce
anume fcuse Cordell cu aceast ocazie. McCaleb puse n dosar scrisorile i
rapoartele de evaluare a activitii, dup care aez dosarul n sertar, de unde
l luase.
Se ridic i se uit n jur, prin camer. Nu mai vedea nimic interesant.
Remarc apoi o fotografie nrmat, pe bar. Familia Cordell. O lu n mn i o
studie cteva momente, gndindu-se la tragedia provocat de glonul uciga.
Fr s vrea, i aminti de Raymond i de Graciela. i nchipuia o fotografie cu
ei doi i cu el, zmbind fericii.
Lu paharul gol i l duse n buctrie, unde l ls pe bar. Pi apoi n
salon, unde o gsi pe Amelia n fotoliu. Sttea pur i simplu, fr s fac nimic.
Nu se uita la televizor i nici nu citea. edea aa, nemicat, cu ochii pironii
pe msua de sticl.
Doamn Cordell?
Amelia l privi, fr s mite capul.
Da?
Deocamdat, am terminat.
Intr i ls chitana pe mas.
Astea sunt lucrurile pe care vreau s le iau cu mine. Le vei avea napoi
peste cteva zile. Ori le trimit prin pot, ori vi le aduc personal.
Ai gsit ce cutai?
Nu tiu, nc. n domeniul sta, nu tii niciodat dac un lucru e
important dect atunci cnd constai c e important, dac m-am fcut neles.
Nu prea.
n fine, m refeream la detalii. Caut detaliul semnificativ, detaliul gritor.
Cnd eram mic, aveam un joc. Am uitat cum se numea, dar cred c se mai
gsete i azi. Ai un tub de plastic transparent, care st vertical. n partea de
mijloc, de jur-mprejur, exist nite gurele, n care sunt nfipte nite paie de
plastic. Bagi cteva pietricele n tub, care se sprijin nuntru pe paiele de
plastic. Scopul jocului este s tragi afar cte un pai, pe rnd, fr ca
pietricelele s cad. Ei bine, ntotdeauna exist un pai, pe care dac l scoi de -
acolo, totul se prbuete. Asta caut eu acum. Am o mulime de detalii. Dar l
caut pe cel care va provoca avalana, atunci cnd l scot la iveal. Necazul e c
nu-i poi da seama care e detaliul-cheie dect atunci cnd te apuci s tragi de
ele.
Amelia l privea cu un aer inexpresiv, aa cum se uitase i la mas, nainte.
Pi, bine, v-am rpit destul timp, cred, aa c voi pleca. Cum v
spuneam, vei primi napoi toate lucrurile acestea. V voi suna, dac mai apare
ceva. Am scris numrul meu de telefon pe lista cu inventarul obiectelor, pentru
eventualitatea n care v mai amintii ce va sau vrei s v ajut cumva.
i luar la re vedere, dar McCaleb mai poposi o clip.
Oh, era s uit. Am gsit o scrisoare ntr-unul dintre dosare, n care soul
dumneavoastr era ludat pentru ajutorul pe care l-a acordat victimelor unui
accident de circulaie, lng Lone Pine. V aducei aminte?
Sigur. A fost acum aproape doi ani, n noiembrie.
Mai inei minte cum s-a ntmplat?
Jimmy venea spre cas, cnd a dat peste accidentul acela. Tocmai se
produsese, aa c totul era un dezastru oameni, lucruri proiectate n toate
direciile. A chemat salvarea i s-a oprit s ncerce s le aline durerea
oamenilor acelora amri. L-a marcat foarte mult tragedia aceea, mai ales c
un bieel i-a murit atunci n brae. nelegi, domnule McCaleb, ce fel de om
era?
Lui Terry nu-i rmase dect s ncuviineze din cap.
McCaleb trebui s atepte zece minute pe aleea din faa casei, pn ca
Buddy Lockridge s-i fac apariia, ntr-un final. Dup ce se sui n main,
opri casetofonul din care urla la maximum o band cu Howlin Wolf.
Unde-ai umblat?
M-am plimbat cu maina. ncotro?
Pi, a trebuit s te atept cam mult. napoi, n portul nostru.
Buddy o lu spre autostrad.
Tu mi-ai zis c nu-i nevoie s stau degeaba n main i c m pot
plimba, aa c m-am dus, i gata. De unde s tiu ct va dura totul, dac nu
vrei s-mi spui nimic?
Avea dreptate, dar asta nu nsemna c lui McCaleb i trecuse suprarea.
Dac treaba asta va mai dura aa n continuare, ar trebui s-i iau un
celular.
Dac treaba asta va mai dura aa n continuare, vreau o leafa mai mare.
McCaleb nu rspunse nimic. Lockridge schimb caseta, i scoase muzicua
i se apuc s cnte odat cu Wang Dang Doodle. Terry privea pe geam,
gndindu-se la Amelia Cordell i la glonul care distrusese dou viei deodat.
25
pachetul de la Carruthers l atepta pe McCaleb n cutia potal. Era ce va
gros ca o carte de telefon. O dat ajuns pe barc, l desfcu i ntinse
documentele pe masa din salon.
Gsi cel mai recent rezumat referitor la cercetrile n cazul Kenyon i se
apuc s citeasc, considernd c era mai bine s afle nti ultimele informaii,
apoi s se ntoarc i s o ia de la nceput.
La investigaia n cazul uciderii lui Donald Kenyon colaboraser att FBI,
ct i poliia din Beverly Hills. Cazul, ns, se rcise, cum se spune n limbajul
detectivilor. Cei doi ageni FBI din Los Angeles, Nevins i Uhlig, conchiseser n
ultimul raport, ntocmit n decembrie, c dup toate probabilitile Kenyon
fusese lichidat de ctre un uciga pltit. Existau dou teorii n privina
persoanei care l pltise pe asasin. Prima teorie era c una dintre cele dou mii
de victime pgubite prin crahul bancar fusese nemulumit de sentina dat lui
Kenyon sau se temuse c acesta avea s se sustrag din nou justiiei, angajnd
astfel un uciga care s-l execute. A doua teorie era c asasinul se afla n
slujba partenerului lui Kenyon, despre care acesta susinuse la proces c l
forase s delapideze banca. Acest partener, pe care Kenyon refuzase s-l
numeasc, rmsese i acum necunoscut pentru FBI, aa cum reieea din
raport.
Prezena celei de-a doua teorii n raport i se prea deosebit de interesant
lui McCaleb, ntruct implica faptul c guvernul federal acorda crezare
afirmaiei lui Kenyon, care susinuse c fusese silit s extorcheze fondurile, de
ctre o alt persoan. Firete, n timpul procesului, acuzarea demontase
afirmaia inculpatului, numind aceast persoan fantoma lui Kenyon. Acum,
ns, iat un document FBI care sugera c era posibil ca fantoma s existe.
n ncheierea raportului, Nevins i Uhlig fceau un scurt profil al subiectului
necunoscut, care l angajase, probabil, pe uciga. Profilul era valabil pentru
ambele teorii: cel care l pltise pe asasin era un tip bogat, avnd capacitatea
de a-i ascunde urma sau de a rmne n anonimat i dispunnd de legturi
cu reeaua tradiional de crim organizat.
Pe lng faptul c raportul renvia fantoma invocat de Kenyon, al doilea
lucru care i se prea interesant lui McCaleb era sugestia c patronul, adic
adevratul uciga, avea legturi cu reeaua tradiional de crim organizat.
Sintagma, n limbaj FBI, nsemna Mafia. Tentaculele Mafiei se ntinseser
aproape peste tot, dar, chiar i aa, organizaia nu avea o influen prea
puternic n sudul Californiei. Nivelul crimei organizate n zon era extrem de
ridicat, fr ns ca infractorii propriu-zii s semene cu ceea ce se vede
ndeobte n filme, adic mai puini italieni i mai muli asiatici i rui.
Dup ce aez documentele n ordine cronologic, McCaleb relu lectura, de
data asta, ns, de la nceput. Majoritatea erau rezumate de rutin i
actualizri periodice privind diferite aspecte ale investigaiei, trimise spre
informare conducerii din Washington. Frunzrind rapid documentele, McCaleb
gsi un raport referitor la activitatea echipei de supraveghere n dimineaa
crimei, pe care l citi cu fascinaie.
n momentul omorului, n furgonet de supraveghere se aflau patru ageni.
Era ntr-o mari dimineaa, la ora opt, cnd de obicei se face schimbul, aceasta
fiind explicaia prezenei simultane a celor patru ageni. Cel care monitoriza
microfoanele i scoase ctile de la urechi i i le ddu celui care intra n tur.
Agentul proaspt sosit era un individ tipicar, care susinea c i se ntmplase o
dat s ia pduchi de la un coleg, cnd i pusese ctile pe cap. Aa c
proced la nlocuirea pernielor de burete din dreptul urechilor, trecnd apoi la
dezinfectarea ansamblului cu un spray special. n tot acest rstimp, trebui s
contracareze aluziile rutcioase i jignitoare ale celorlali trei. Cnd i puse,
ntr-un final, ctile pe urechi, la nceput nu auzi nimic, dup care deslui un
schimb de cuvinte, pe nfundate, iar la sfrit o mpuctur n casa lui
Kenyon. Detonarea se auzise slab, ntruct n holul de la intrarea n cas nu
fuseser montate dispozitive de ascultare, raionamentul fiind c, dac Donald
Kenyon s-ar fi gndit s fug, n niciun caz nu i-ar fi povestit planul tocmai
aici. De aceea, microfoanele fuseser instalate n ncperile propriu-zise ale
casei. Cei doi din schimbul de noapte nu plecaser nc, glumind n continuare
cu cellalt agent. Cnd auzi mpuctura, agentul care avea ctile la urechi le
strig s fac linite. Continu s asculte, n timp ce un alt agent i puse i el
ctile pe urechi. Amndoi auzir un glas, n casa lui Kenyon, rostind clar
lng unul dintre microfoane: Nu uita prjitura.
Cei doi ageni se uitar unul la cellalt i czur de acord c nu Kenyon
spusese aceste cuvinte. Declarnd stare de urgen, agenii renunar la
acoperire i pornir n goan spre cas, ajungnd tocmai n momentul n care
Donna Kenyon deschidea ua de la intrare: pe jos, n holul cu pardoseal de
marmur, zcea soul ei, ntr-o balt de snge. Dup ce chemar ajutoare de la
FBI, poliia local i ambulan, agenii scotocir casa i mprejurimile.
Pistolarul dispruse.
McCaleb trecu apoi la transcrierea benzii nregistrate n ora dinaintea
asasinrii. Dei banda fusese prelucrat n laboratoarele FBI, pentru
optimizarea redrii fonice, nu toate cuvintele puteau fi, totui, desluite. Se
auzeau vocile fetelor, la micul dejun pe scurt, o conversaie normal ntre cei
patru membri ai familiei Kenyon. Pe la 7:40, fetele i mama plecar.
Transcrierea indica nou minute de linite, dup care Kenyon l sun acas
pe avocatul lui, Stanley Lagrossa.
LAGROSSA: Alo?
KENYON: Donald la telefon.
LAGROSSA: Donald.
KENYON: A rmas valabil?
LAGROSSA: Da, dac ai vorbit serios.
KENYON: Sigur. Ne vedem la birou.
LAGROSSA: Cunoti riscurile. Bine, vedem acolo.
Alte opt minute de tcere, dup care n cas se auzi o alt voce. O bun
parte din conversaia ncordat care urm era de nedesluit, ntruct Kenyon i
intrusul se micau, intrnd i ieind mereu din raza de interceptare a
microfoanelor. Dup toate aparenele, conversaia avusese loc n intervalul
prelungit n care se fcuse schimbul de cti ntre cei doi ageni din furgonet.
KENYON: Ce e
NECUNOSCUTUL: Gura! Dac faci ce-i spun, familia ta scap cu via. S-a-
neles?
KENYON: Cum i permii s dai buzna aici i
NECUNOSCUTUL: Am zis gura!!! Hai, mic. Pe-aici.
KENYON: S nu le faci ru alor mei. Te rog, eu
NECUNOSCUTUL: (ininteligibil)
KENYON: fac asta. N-a putea i tie i el asta. Nu neleg. El
NECUNOSCUTUL: Gura. Nu-mi pas.
KENYON: (ininteligibil)
NECUNOSCUTUL: (ininteligibil)
n raport, se meniona c urmau dou minute de linite, apoi schimbul final
de cuvinte.
NECUNOSCUTUL: OK, uite cine
KENYON: Nu Ea nu are nimic de-a face cu asta. Ea
Pe urm, o mpuctur. i, cteva momente mai trziu, microfonul 4, care
era ascuns ntr-o debara din spatele casei, care avea o u ce ddea afar,
nregistr ultimele cuvinte rostite de necunoscut.
NECUNOSCUTUL: Nu uita prjitura.
Ua de la debara fusese gsit deschis, dup toate probabilitile acesta
fiind traseul pe unde fugise criminalul.
McCaleb reciti transcrierea, captivat pentru c acestea erau ultimele cuvinte
i momente din viaa unui om. i prea ru c nu avea o copie a benzii, ca s
simt i mai bine ce se ntmplase acolo.
n urmtorul document pe care l citi, se explica faptul c anchetatorii
bnuiau amestecul mafiei. Era un raport de criptologie. Banda nregistrat n
casa lui Kenyon fusese trimis la laboratorul de criminalistic pentru
optimizare. Apoi, transcrierea fusese remis celor de la criptologie. Expertul
nsrcinat cu studierea documentului se concentrase asupra ultimei replici a
asasinului, rostit dup uciderea lui Kenyon i, aparent, fr nicio legtur cu
conversaia precedent. Replica Nu uita prjitura fusese introdus n
computerul cu programul de criptologie, pentru a se verifica dac se potrivea
cu unul dintre codurile cunoscute, ntlnite deja n rapoartele biroului ori cu
trimitere la literatur sau divertisment. Rezultatul a indicat o coresponden
direct.
n Naul, filmul din care s-au inspirat o sumedenie de mafioi, unul dintre
efii mari din familia Corleone, Peter Clemenza, primete sarcina de a-l ucide
pe un membru al unei familii trdtoare, n New Jersey. n dimineaa n care
pleac de-acas s i ndeplineasc misiunea, nevast-sa i spune s se
opreasc la cofetrie: Nu uita prjitura
Lui McCaleb i plcuse filmul, aa c reinuse replica, ntruct reda perfect
esena vieii n rndurile mafiei acel amestec de brutalitate i lips de
scrupule, alturi de valorile familiei i lealitate. nelegea acum de ce biroul
conchisese c uciderea lui Kenyon era ntr-un fel legat de mafie. Replica
sugera ndrzneala i bravura mafioilor. i putea imagina perfect un uciga
flegmatic care i-ar fi fcut din ea un slogan.
Nu uita prjitura, spuse McCaleb cu glas tare.
Brusc, i veni o idee, care i produse un fior de emoie.
Nu uita prjitura, repet el.
Grbit, se duse s scoat din geanta de piele caseta cu filmul mpucrii
lui James Cordell, pe care o puse n aparatul video, pornind televizorul. Dup
ce se lmuri cam n ce moment al aciunii se afla banda, o derul rapid pn la
faza n care se producea mpuctura. i pironi ochii pe gura mascatului, n
momentul n care acesta ncepu s vorbeasc, fr s se aud. Nu uita
prjitura, spuse McCaleb cu voce tare, odat cu tipul.
Derul banda napoi i repet figura. Cuvintele se potriveau cu micare
buzelor pistolarului. Era absolut sigur de asta. l cuprinse un val de entuziasm
i simi cum i crete adrenalina o senzaie pe care n-o avea dect n
momentele de maxim intensitate, cnd simea c se apropia de descoperirea
adevrului.
Scoase, acum, banda cu uciderea Gloriei Torres, o puse n aparat i repet
ritualul dinainte. i de data aceasta, cuvintele se potriveau cu micarea
buzelor pistolarului. Nu ncpea niciun fel de ndoial.
Nu uita prjitura, spuse McCaleb din nou, cu voce tare.
Se duse la dulpiorul de lng masa cu hri i scoase telefonul. Nu
apucase nc s i asculte mesajele primite la sfritul sptmnii, iar acum
era prea surescitat ca s-o fac. Form numrul lui Jaye Winston.
Pe unde tot umbli i de ce nu-i verifici mesajele telefonice? Tot weekend-
ul am ncercat s dau de tine, la fel i azi, ca s-i explic. Nu de la mine a
tiu. Nu e vina ta. Aa a vrut Hitchens. Dar nu de -asta te-am sunat,
oricum. tiu ce i-a comunicat FBI-ul din Washington. Sunt la curent cu
conexiunea cu Donald Kenyon. Trebuie s obii permisiunea de a colabora din
nou cu mine.
Imposibil. Hitchens mi-a zis nici s nu mai discut cu tine. Cum s obin,
atunci, permisiunea
Te ajut eu.
Cum? Cu ce?
Rspunde-mi doar la o ntrebare, ca s vedem dac am dreptate. n
dimineaa asta, Gilbert Spencer i doi ageni operativi presupun c se
numesc Nevins i Uhlig vin i i dau vestea c glonul pe care l-ai trimis la
Washington se potrivete cu ccl care l-a mpucat pe Kenyon. Corect?
Pn aici. Da, dar asta nu nseamn mare.
Ateapt, n-am terminat. Dup aceea, tipul i spune c ar vrea s vad
cazul tu i pe cel de la LAPD, dei iniial nu pare s existe vreo legtur, n
afar de arm. Zice c, la urma urmei, la Kenyon a fost un asasinat de
profesioniti, n timp ce la voi e vorba de nite simple tlhrii. n plus, n cazul
Kenyon ucigaul a folosit un glon exploziv, pe cnd la voi au fost proiectile
compacte. Federale. Acest aspect ntrete teoria biroului, potrivit creia
pistolarul profesionist din cazul Kenyon i-a aruncat arma, gsit i nsuit
ulterior de criminalul pe care l cutai. Aici se sfrete legtura dintre cele
trei cazuri. Ei, cum m-am descurcat pn aici?
Mortal.
OK, vaszic i-ai cerut lui Spencer informaii despre cazul Kenyon, ca s
i poi face singur confruntrile, dar n-ai prea avut succes.
A spus c cercetrile au ajuns ntr-un punct critic, aa c e preferabil ca
nite muritori de rnd ca noi s nu tie prea multe detalii.
i Hitchens a fost de acord cu asta?
Da, a marat la soluia lor.
Dar n-a vrut nimeni prjitur?
Ce?
n urmtoarele cinci minute, McCaleb o lmuri ce legtur avea prjitura
cu cele trei cazuri, citindu-i transcrierea benzii nregistrate cu microfoane
ascunse, n locuina lui Kenyon, precum i concluziile din raportul de la
criptologie. Winston i confirm presupunerea c Gilbert Spencer nu pomenise
nimic despre aceste lucruri.
Prin urmare, prjitura demonstreaz limpede c nu a fost vorba despre
o arm aruncat i gsit de omul nostru, din pur ntmplare. Acelai pistolar
a operat n toate cele trei cazuri: Kenyon, pe urm Cordell, apoi Torres. Habar
n-am dac tipii de la FBI tiau toate astea cnd au venit! a voi, la edin. Dar
dac le-ai da toate materialele, copii dup dosarul celor dou cazuri i benzile,
i-ar da seama acum. ntrebarea este care a fost resortul comun al celor trei
crime.
Winston pstr tcerea cteva momente, dup care mrturisi c era complet
derutat.
Zu dac mi dau seama pi, s-ar putea s nu existe, totui, niciun
resort comun. Dac avem de-a face cu un uciga pltit, cum zice. FBI-ul, poate
c.au fost trei simbrii diferite. tii? Dac nu exist niciun fel de legtur,
dect faptul c acelai uciga a svrit trei asasinate n baza a trei comenzi
diferite?!
McCaleb scutur din cap, spunnd:
Posibil, cred, dar cam fr sens. Vreau s zic, ce motiv s fi existat
pentru ca Gloria Torres s de vin inta unui asemenea asasinat? Lucra la
tipografia ziarului, att.
Poate a vzut ce va, i acesta a fost mobilul. Mai ii minte c vineri mi-ai
pomenit ceva de o legtur ntre cei doi, Torres i Cordell? Ei bine, poate chiar
aa i e, numai c legtura a constat n ceva ce amndoi au vzut sau au aflat.
McCaleb ncuviin din cap.
Cum rmne cu simbolurile lucrurile luate de la cele dou victime?
ntreb Terry, mai mult pentru sine, parc.
Habar n-am. Poate c e un infractor cruia i place s aib suveniruri.
Sau poate a trebuit s i dovedeasc patronului c a lichidat pe cine trebuia.
Scrie ceva n dosarul lui Kenyon apropo de faptul c asasinul i-ar fi nsuit
vreun obiect?
Pn acum, n-am gsit nimic.
n mintea lui se nvlmeau tot felul de posibiliti, ntrebarea femeii l fcu
s realizeze c, din cauza emoiei i a entuziasmului, se pripise i o sunase fr
s se documenteze pn la capt. Mai avea nc un teanc de materiale necitite
despre cazul Kenyon. Poate c legtura pe care o cutau era acolo.
Terry?
Da, scuze, czusem pe gnduri. tii ce, hai c te sun mai trziu. Mai am
nite dosare de parcurs i s-ar putea
Ce dosare?
Pi, cred c am toate documentele, sau aproape toate, despre care i-a
povestit Spencer.
S-ar prea c n felul sta ai toate ansele s intri iar n graiile
cpitanului.
Nu-i spune nimic, deocamdat. Las-m s m mai documentez i te sun
dup aceea.
Promii?
Da.
Spune, atunci, clar. N-am chef s m trezesc cu vreo pleac de la birou,
din cauza ta.
Hei, sunt la pensie, ai uitat? Bine, promit.
Peste un ceas i jumtate, McCaleb termin de parcurs toate documentele
de la FBI. Entuziasmul electrizant dinainte se risipise complet. Aflase o
mulime de informaii noi din toate dosarele citite, dar nimic care s sugereze o
posibil legtur ntre Kenyon, Cordell i Torres.
Restul documentelor coninea o list lung cu numele, adresa i
coordonatele investiiilor celor dou mii de victime pgubite prin falimentul
bncii. Cordell i Torres nu figurau ns.
FBI se vzuse nevoit s considere c fiecare pgubit al bncii putea fi un
posibil suspect n uciderea lui Kenyon. De aceea, fiecare nume din lista
investitorilor avea micul lui dosar. Doisprezece dintre acetia se ncadraser
iniial n categoria unor posibili suspeci, dar, prin verificri ulterioare, fuseser
disculpai.
Investigaia i mutase apoi atenia asupra celei de-a doua teorii fantoma
despre care vorbea Kenyon era real, ordonnd uciderea omului care furase
milioane pentru el.
Teoria aceasta devenise din ce n ce mai plauzibil dup ce s-a aflat c
Donald Kenyon fusese pe punctul de a dezvlui cui transferase fondurile furate
de la banc. Potrivit unei declaraii fcute de avocatul lui Kenyon, Stanley
Lagrossa, clientul su luase decizia de a coopera cu autoritile, n sperana
obinerii unei reduceri a pedepsei. ntlnirea celor doi avea s aib loc n
dimineaa crimei.
McCaleb frunzri din nou primele rapoarte i reciti scurta transcriere a
convorbirii telefonice dintre Kenyon i Lagrossa, purtat de acetia cu cte va
minute nainte de atentat. Discuia concis prea s sprijine afirmaia
avocatului potrivit creia Kenyon era gata s coopereze.
Potrivit teoriei biroului, formulat ntr-un raport suplimentar la declaraia
lui Lagrossa, ori partenerul anonim nu a vrut s mai rite nimic i a decis s-l
lichideze pe Kenyon, ori l-a ucis dup ce a aflat c acesta plnuia s coopereze
cu autoritile. Acelai raport meniona c reprezentanii lui Kenyon nu
abordaser niciun agent federal sau procuror n vederea unei propuneri de
cooperare. Asta nsemna c, dac existase o scurgere de informaii ctre
partenerul necunoscut, aceasta se fcuse prin oamenii lui Kenyon, posibil
chiar prin Lagrossa.
n timp ce i turna nite suc de portocale, realiz c nu fcuse absolut
niciun progres; altfel spus, ceea ce citise n dosarele trimise de Carruthers nu-l
ajuta deloc s afle cine o omorse pe Gloria Torres.
Cltindu-i paharul, Terry observ doi brbai venind spre chei, pe aleea
principal. Erau mbrcai n nite costume albastre, aproape identice, ceea ce
l fcu pe McCaleb s i dea seama c pe el l cutau. Aflaser probabil ce
fcuse Vernon Carruthers.
Brbatul se grbi s-i strng toate documentele de la FBI. Pe urm,
despri n dou teancul gros de foi cu numele i adresa investitorilor, punnd
totul ntr-unul dintre bufetele din buctrie. Celelalte documente le bg n
geanta de piele, pe care o puse n birou, sub masa cu hri.
Deschise ua de la salon i iei pe punte, ca s-i ntmpine pe cei doi ageni.
Domnul McCaleb? zise cel mai tnr dintre ei.
Purta musta, ceea ce, dup standardele biroului, era o ndrzneal.
Las-m s ghicesc. Nevins i Uhlig?
Cei doi nu preau deloc ncntai de faptul c fuseser identificai.
Putem urca la bord?
Sigur.
Dac tii cine suntem nseamn c tii i de ce am venit, spuse Uhlig. Nu
vrem ca treaba asta s se ncurce mai mult dect este. Mai ales innd seama
de activitatea pe care ai avut-o la birou. Prin urmare, dac ne dai dosarele
furate, punem punct i gata.
Ohoho, zise McCaleb, ridicnd minile. Dosarele furate?
Domnule McCaleb, ni s-a adus la cunotin c te afli n posesia unor
dosare confideniale de la FBI. Dumneata nu mai eti agent, deci nu ai dreptul
s le deii. Cum i spuneam, ns, dac vrei s ai probleme din cauza asta,
perfect, vei avea. Dar, de fapt, noi nu vrem dect s recuperm dosarele.
McCaleb fcu un pas i se rezem de marginea bordului. ncerca s i dea
seama de unde aflaser, or singura posibilitate rmnea Carruthers. Pesemne
c l prinseser la nghesuial pe Vernon, care nemaiavnd ncotro a trebuit s
le dea numele. n acelai timp, tia c bunul su prieten nu era genul de om
care s fac aa ce va, indiferent de presiunile exercitate asupra lui.
Hotr s se bazeze pe instinct i s fac pe nebunul. Nevins i Uhlig tiau
c Vernon Carruthers efectuase compararea balistic cu laser la cererea lui
McCaleb. De aceea, probabil, presupuseser c Vernon i trimisese copiile
fiierelor.
Lsai-o balt, biei. N-am niciun dosar, furat sau nu. Ai fost prost
informai.
i atunci de unde ai tiut cine suntem? ntreb Nevins.
Simplu. Am aflat azi, cnd v-ai dus la sediul poliiei regionale i le-ai
spus s m scoat pe tu.
McCaleb i ncruci braele la piept i privea spre barca vecinului su.
Buddy edea pe punte, sorbind dintr-o bere i urmrind scena cu cei doi n
costum, de pe The Following Sea.
Pi, va trebui s aruncm o privire pe-aici, ca s ne convingem, zise
Uhlig.
Fr mandat de percheziie, nu, or m ndoiesc c avei aa ce va.
Nu avem nevoie, dac ne lai s intrm i s cutm.
Nevins pi spre ua glisant de la salon, ncercnd s o deschid. Constat
c era ncuiat.
Singurul mod n care poi ptrunde acolo este prin efracie. Ceea ce nu va
semna deloc cu un acces pe baz de invitaie, nu-i aa? n plus, nu cred c te-
ai gndi s faci asta de fa cu un martor neimplicat, care vede totul.
Uitndu-se njur, agenii l zrir pe Lockridge, care ridic berea, salutndu-
i. De furie, lui Uhlig i se ncletase maxilarul.
n regul, McCaleb, zise agentul mai n vrst. Pstreaz dosarele, n-ai
dect. Dar te avertizez de pe acum s nu-i bagi nasul unde nu-i fierbe oala.
Biroul este n curs de a prelua complet cazul, or i dai seama c att ne-ar mai
lipsi ca un amator neisprvit, fr legitimaie, i care nici inima nu i-o mai are
n piept s ne ncurce iele.
De data asta, McCaleb simi c lui i se ncleteaz maxilarul de nervi.
Crai-v dracului de pe barca mea!
Sigur. Am plecat.
Cei doi coborr pe punte. n timp ce se ndreptau spre alee, Nevins se
ntoarse i spuse:
Pe curnd, mocofanule!
Terry i urmri cu privirea, pn la ieirea pe poart.
Ce-a fost chestia asta? strig Lockridge.
McCaleb ddu din mn a lehamite:
Nimic, doi prieteni care mi-au fcut o vizit.
Pe Coasta de Est, era aproape 8:00 P.M. McCaleb i sun prietenul care i
spuse c fusese deja bgat la nghesuial.
Le-am zis: Mi, i-am dat informaiile lui Lewin. Da, la rugmintea
fostului agent McCaleb, am dat mai mult atenie pachetului, dar nu i-am
furnizat nicio copie a raportului i nici alte documente. Bun, vor s m dea
afar, treaba lor, n-au dect s-o fac. Dar pe urm or s m plteasc gras ca
s depun mrturie, pe rnd, la toate cazurile mele. i am cazuri voluminoase,
nu glum.
Vorbea de parc ar mai fi existat o ter persoan, ceea ce, fiind vorba
despre FBI, nici nu era exclus. McCaleb sesiz stratagema lui Vernon i
proced la fel.
Acelai lucru a fost i pe-aici. Au venit anoi, siguri de faptul c am
dosarele alea. Le-am spus c nu-s la mine i s se care dracului de pe barc.
Mda, ai fost tare.
i tu la fel, Vernon. Hai, te las. Atenia la val, btrne.
Asta ce mai nseamn?
Pzete-i spatele.
Oh, corect. i tu.
Winston ridic receptorul de la primul rit.
Unde-ai fost?
Am avut treab. Nevins i Uhlig mi-au fcut o vizit. Le-ai dat aceleai
copii dup dosarele celor dou cazuri, pe care mi le-ai dat i mie sptmna
trecut?
Hitchens le-a dat totul dosarele, benzile
Mda, probabil c a fcut i el legtura cu prjitura. Au venit s pun
mna pe caz. Va trebui s te tii cu dinii de el.
Ce tot spui acolo? Cum s preia FBI-ul investigaia unei crime?
Gsesc ei o modalitate. Nu-l vor prelua cu totul, dar vor pretinde s aib
controlul. i-au dat seama, cred, c arma nu e singura legtur dintre cele trei
cazuri. Or fi ei nite lepre, dar i cunosc meseria. Cred c au sesizat acelai
lucru pe care l-am observat i eu, atunci cnd m-am uitat la videocasete. tiu
i ei c este vorba despre acelai pistolar i c exist un reper comun n toate
cele trei crime. Au venit ca s m intimideze i s m fac s renun. Atenie,
vei fi urmtoarea int.
Dac-i nchipuie c le voi preda lor toat treaba asta
Degeaba, tu nu contezi. Or s se duc direct la Hitchens. i, dac el nu e
de acord s se retrag, se vor duce mai departe, n sus, pe cale ierarhic. Am
fcut i eu meseria asta, nu uita. tiu cum funcioneaz o asemenea chestie.
Cu ct urci mai sus, cu att presiunile sunt mai mari.
La naiba!
Bun venit printre noi.
i tu ce-o s faci?
Eu?! Mine m apuc iar de munc. Nu trebuie s dau explicaii nimnui
nici biroului, nici lui Hitchens, nici cui o fi. Sunt propriul meu stpn n
chestia asta.
Pi, s-ar putea s fii i singurul care s nimereti inta. Mult noroc.
Mersi. Mi-ar prinde bine.
26
McCaleb nu ajunse la nsemnrile i documentele financiare luate de la
Amelia Cordell dect spre sfritul zilei. Obosit, le parcurse repede, fr ns a
gsi ceva interesant. Din nenumratele documente bancare, trase concluzia c
rposatul Cordell i primea drepturile bneti n fiecare miercuri. Din situaia
bancar a contului lui Cordell reieea c acesta scosese bani din bancomat n
fiecare zi de plat, de la aceeai filial a bncii unde fusese ucis. Astfel se
confirma c, asemeni Gloriei Torres, care se oprea sear de sear la Sherman
Market, i Cordell, cnd fusese ucis, fcea un lucru care intra invariabil n
programul su sptmnal. Apreau, deci, argumente n favoarea ipotezei c
ucigaul i urmrea de mai mult vreme victimele n cazul lui Cordell, de cel
puin o sptmn.
Tocmai cnd trecea n re vist diversele extrase bancare, McCaleb simi c
barca se nclin i, ridicndu-i privirea, o vzu pe Graciela pind pe punte.
Ce surpriz plcut!
Graciela, ce-i cu tine pe-aici?
Nu mi-ai primit mesajul?
Nu, pi of, am uitat s verific robotul.
Ei bine, am sunat mai devreme i i -am lsat vorb c am s trec pe-aici.
Am scris cteva nsemnri despre Glory, cum m-ai rugat.
n loc s mrie agasat, la ideea c tot nu scpa de hrtii i documente,
McCaleb o lud pentru promptitudine. Observ c femeia cra, atrnat de
bra, o geant de voiaj.
Ce-ai acolo, n geanta de voiaj? Sper c n-ai scris totui aa de mult
Graciela se uit la el, zmbind.
Sunt lucrurile mele. M gndesc s rmn aici peste noapte.
Terry se emoion la gndul acestei perspective, dei tia c acest fapt nu
era sinonim cu o noapte de dragoste.
Unde-i Raymond?
La doamna Otero. l va duce mine la coal, pentru c eu mi-am luat
liber.
De ce?
Ca s fac pe oferul pentru tine.
Bine, dar am deja pe cineva care-mi conduce maina. Nu-i nevoie s te
nvoieti
tiu, dar aa vreau. n afar de asta, i-am fixat o ntlnire la Times, cu
eful lui Glory i mi-a dori s te nsoesc.
n regul, eti angajat.
Graciela zmbi din nou i l urm n salon.
Dup ce i duse geanta de voiaj jos, n cabin, i i turn un pahar de vin
rou, dintr-o sticl proaspt desfcut, McCaleb se aez alturi de ea la prora
i ncepu s-i povesteasc despre ultimele nouti legate de caz. Cnd i spuse
despre Kenyon, Graciela fcu ochii mari, nevenindu-i s cread c ntre sora ei
i infractorul ucis ar fi putut exista vreo legtur.
Nu-i vine nimic n minte, aa-i?
Nu. N-am nicio idee cum s fi fost posibil ca ei doi
Graciela ls fraza neterminat.
McCaleb scutur din cap, aezndu-se mai comod n ezlong. Graciela i
scoase carneelul cu nsemnri, n care Terry, ns, nu gsi nimic interesant.
Dar o asigur c informaiile aveau toate ansele s fie utile, ntruct
investigaiile erau n curs de desfurare.
E uimitor ct de mult s-a schimbat totul. Acum o sptmn, se
considera c avem de-a face cu un caz tipic de jaf. n prezent, dispunem de
indicii care sugereaz c ar fi vorba despre o motivaie patologic a crime i sau
chiar de un omor la comand, varianta de victim aleas la ntmplare trecnd
pe locul trei.
Graciela sorbi din vin, dup care spuse:
i, n felul sta, situaia s-a complicat, nu-i aa?
Nu. nseamn doar c ne apropiem de final. Trebuie s fii receptiv i s
admii toate posibilitile. Dup care ncepe trierea Deci, toate astea dovedesc
c ne apropiem de final.
Dup ce contemplar apusul, plecar cu maina la un mic restaurant
italian din Long Beach, cartierul Belmont Shores. Lui McCaleb i plcu
mncarea, mai ales c se bucurar i de privilegiul de a lua masa ntr-unul
dintre cele trei separeuri rotunde. n timpul cinei, Terry ncercase s schimbe
subiectul, intuind c Graciela era nc deprimat de ntorstura pe care o
luase investigaia. i spuse nite bancuri, pe care le tia din vremea cnd lucra
la FBI, dar poantele de-abia dac i smulser cte un surs anemic.
i-era greu, probabil, cnd fceai munca asta zi de zi. M refer, mai ales,
la faptul c trebuie s ai de-a face tot timpul cu indivizi de spea asta. Cred c
a fost ce va
Ls fraza neterminat. McCaleb se mulumi s ncuviineze din cap.
Considera c n-avea niciun rost s reia subiectul.
Crezi c vei putea uita vreodat?
Ce, serviciul?
Nu, felul cum te-a marcat. Bunoar, povestea pe care mi-ai spus-o, cu
the Devils Keep. Tot ce i s-a ntmplat. Vei putea trece peste toate astea?
McCaleb reflect cteva clipe la ntrebare. Simea c rspunsul avea mare
importan pentru Graciela. Era vorba aici despre credin, or n funcie de
atitudinea lui fa de acest subiect, femeia urma s ia o decizie n ceea ce -l
privea. Aadar, era important ca rspunsul s fie sincer. Pentru el, conta acest
lucru.
Graciela, tot ce-i pot spune este c sper s pot trece peste toate astea.
Vreau s mi revin. n ce sens, nu-mi dau seama. Dar, de mult vreme, m
simt gol pe dinuntru i a vrea s umplu vidul din mine. n sinea mea, mi se
pare straniu s vorbesc despre asta, dar rmne o realitate. Vreau s tii c
exist. Nu tiu dac ce i-am spus e suficient ca s te lmureti n privina
mea. ns sper i atept s am ceea ce cred eu c ai tu.
Nu tia dac fusese coerent. Se mut pe banchet i o srut pe obraz. Apoi
i puse mna pe genunchi, mngind-o n sus, pe coaps, aa cum faci cu
iubita ta. Brbatul i dorea cu disperare s o aib alturi, s nu o piard, or
nu prea avea ncredere n puterea propriilor cuvinte. Trebuia s o ating fizic,
cumva.
Vrei s mergem? ntreb femeia.
Unde?
La barc.
Terry i rspunse afirmativ.
Ajuni napoi, pe ambarcaiune, Graciela l duse n cabina-dormitor, unde
fcur dragoste fr niciun fel de ezitare. Micndu-se ntr-un ritm lent, Terry
simea ecoul btilor inimii pn n tmple, ca un fel de pulsaie intens care l
ndemna s continue. Era sigur c i Graciela simea prin piept cadena vieii
din trupul lui.
La sfrit, tot corpul i se nfior de plcere i i lipi faa de gtul femeii. Un
rs scurt, parc retezat, ca un gfit, l scutur involuntar. Apropiindu-se din
ce n ce mai mult, McCaleb spera ca Graciela s cread c tuise sau c
respirase mai adnc.
Ce-i aa de nostim?
Nimic Pur i simplu, sunt fericit, atta tot.
mbtat de parfumul ei i cu mintea i inima pline de speran, Terry i
opti:
Tu eti cea care m vei ajuta s-mi revin. Tu eti ansa mea.
Graciela i ncolci braele de gtul lui i l trase mai aproape, fr s
spun niciun cuvnt.
McCaleb se trezi n toiul nopii. Visase c nota pe sub ap, fr s simt
nevoia s se ridice la suprafa, ca s respire.
Sttea lungit pe spate, cu braul lipit de spatele gol al Gracielei, simindu -i
cldura corpului. Se gndi s se ridice uor, ca s se uite la ceas, ns nu voia
s rup vraja acestei apropieri fizice. Cnd nchise ochii, auzi zgomotul
inconfundabil al uii glisante de la salon, care se deschidea, i ddu seama c,
de fapt, l trezise ceva un sunet. Un fior de ghea i trecu prin piept,
dezmeticindu-l complet. Cineva urcase pe barc.
Rusul, se gndi Terry. Bolotov i dduse de urm i venise s i pun n
aplicare ameninarea. Dar elimin rapid aceast posibilitate, revenind la
convingerea instinctiv c individul nu putea fi att de prost, nct s se
preteze la un asemenea gest.
Se rostogoli pn la marginea patului i ntinse mna spre podea, pn la
telefon. Form rapid numrul lui Buddy Lockridge. Voia s-l roage s se uite la
The Following Sea i s-i spun dac vedea pe cineva sau ce va n neregul. i
veni n minte imaginea lui Donald Kenyon forat s mearg la ua de la intrare
unde a fost mpucat cu un glon exploziv, care i spulberase creierii. i ddu
seama c intrusul nu se atepta, probabil, s o gseasc acolo i pe Graciela.
Nu, orice s-ar fi ntmplat, nimeni nu avea s se apropie de ea i s-i fac
vreun ru!
Cnd vzu c Lockridge nu rspunde nici la al patrulea apel, McCaleb se
vzu nevoit s renune, neputndu-i permite s iroseasc minute preioase.
Deschiznd ua ncetior, i aminti de revolver. l pusese n sertarul de jos
al mesei pentru hri. Intrusul era mai aproape de acest loc dect el, aa c se
putea foarte bine s fi gsit deja arma.
ncerc s se gndeasc la un obiect de pe puntea inferioar, pe care s-l
foloseasc drept arm, dar nu gsi nimic. Deschisese deja ua complet.
Ce e? opti Graciela.
Rapid, dar fr niciun zgomot, Terry se duse napoi spre pat. Punndu-i
palma peste gur, opti:
E cineva pe barc.
Simindu-i crisparea, brbatul continu:.
Nimeni nu tie c eti aici. Aa c te rog s te mui binior, acolo jos,
lng pat, pn vin eu napoi.
Femeia nu se urnea din loc.
F cum i-am spus, Graciela!
ncepu s se mite, dar McCaleb o inu pe loc.
Ai vreun spray paralizant sau vreun fel de arm, n poet?
Rspunzndu-i negativ, Terry o mpinse uor spre cealalt margine a
patului, de la perete, i se duse napoi la u.
Urcnd treptele tiptil, McCaleb observ c ua glisant era ntredeschis.
ntruct n salon era ceva mai mult lumin dect n cabina-dormitor, zri
proiectat pe u conturul siluetei unui brbat. Nu i ddea seama exact dac
intrusul l privea sau sttea cu spatele, uitndu-se spre port.
i aduse aminte c pe bufetul din buctrie lsase tirbuonul cu care
desfcuse sticla de vin pentru Graciela. l putea lua uor de -acolo, numai c
trebuia s se dumireasc mai nti dac avea vreun rost s-l foloseasc pe post
de arm mpotriva cuiva mult mai bine dotat, probabil.
Ajunse la concluzia c nu avea alt soluie, i ntinse mna s ia tirbuonul.
Scara scri, iar silueta omului se crisp. Dispruse elementul-surpriz.
Pe loc, nemernicule!
Intrusul se duse rapid la u , se strecur afar, dup care o trase la loc,
nchiznd-o complet. Cznindu-se s deschid ua, McCaleb pierdu cteva
momente capitale, lsndu-i rgaz individului s fug pe punte, iar de acolo s
dispar pe chei.
Dei tia, instinctiv, c nu avea cum s-l prind din urm, McCaleb sri pe
punte i ncepu s-l urmreasc.
Cnd ajunse cu sufletul la gur n dreptul culoarului de acces, auzi
zgomotul de motor brusc ambalat. Smuci de poart i se repezi n parcare,
tocmai cnd o main ieea n scrnet de cauciucuri. McCaleb rmase cu
ochii pironii la vehiculul care se ndeprta, neizbutind din pcate s
deslueasc numrul de pe plcua de nmatriculare.
La naiba!
Cu ochii nchii, i duse mna la faa, prinzndu-i vrful nasului ntre
degete. O tehnic de autohipnoz. ncerca s i ntipreasc n minte ct mai
multe detalii din ceea ce vzuse doar cu cteva clipe nainte. Main roie,
marc strin, suspensii uzate Realiz c maina i se prea cunoscut, dei
nu o putea localiza nc.
McCaleb se aplec n fa, cu minile proptite pe genunchi, simind un val
de grea i nite palpitaii intense. Se concentr, cu respiraii adnci, reuind
pn la urm s ncetineasc ritmul btilor inimii.
Prin pleoapele nchise, simi o lumin puternic. Deschise ochii i vzu
farurile unui autovehicul care se apropia. Era paznicul care rspundea de
securitatea portului.
Domnul McCaleb? Dumneata eti?
Abia atunci i ddu seama Terry c era gol puc.
Nu lipsea nimic, toate lucrurile erau la locul lor. n fine, asta din cte i
ddea seama la prima vedere. Coninutul genii de piele, aa cum o lsase pe
masa din buctrie, prea neschimbat, din cte i amintea. Gsi teancul gros
de documente, acolo unde le pusese mai devreme, n bufetul din buctrie.
Uitndu-se cu atenie la ua glisant, descoperi nite zgrieturi de urubelni.
tia ct de simplu este s forezi o u glisant folosindu-te de o simpl
urubelni. Avusese noroc cu zgomotul fcut de ncuietoare, fiindc aa se
trezise la timp.
n prezena paznicului, McCaleb termin de verificat toate sertarele i
dulapul din salon, stabilind c nu exist nicio neregul.
Dar dedesubt?
N-a avut timp s ajung i-acolo, zise Terry. L-am surprins exact cnd
deschidea ua de sus. Presupun c s-a speriat i n-a mai apucat s fac nimic.
McCaleb tcu, gndindu-se la posibilitatea ca intrusul s nu fi venit, de
fapt, la furat. Se gndi din nou la Bolotov, dar elimin rapid aceast variant.
Silueta pe care o vzuse strecurndu-se pe u era prea pipernicit ca s fie
vorba despre rus.
Pot s urc? A vrea s v fac o cafea.
McCaleb se ntoarse spre scri o vzu pe Graciela. Cnd se dusese n
dormitor ca s se mbrace i spusese c era mai bine s rmn acolo. Iar
acum, poftim, se trezise cu ea n salon, mbrcat n cmaa de noapte, pe sub
care i trsese nite pantaloni largi de trening de-ai lui. Era un pic ciufulit,
dar din cauza asta prea i mai sexy. Se holb la ea, amuit, cteva momente,
dup care i se adres paznicului:
Pi, noi tocmai am cam terminat, cred
S sun la Pacific Division?
N-are rost. O fi fost vreo haimana, care voia s-mi terpeleasc binoclul
sau busola, zise Terry, deloc convins de ceea ce spune. Nu vreau s amestec
poliia n treaba asta. Ar nsemna s avem balamuc toat noaptea.
Eti sigur?
Da. Mulam de ajutor, Shel. Rmn dator.
N-ai de ce. Pi, atunci, hai s plec. Va trebui s ntocmesc un raport.
Poate mine diminea cei de la LAPD vor vrea s vad despre ce e vorba.
Bine, n regul, doar c n-am chef de ei pe-aici n momentul de fa. Sunt
stors de vlag dup ct am alergat. Mine, ns, e perfect.
OK, salutare.
McCaleb atept cteva momente, dup care se ntoarse spre Graciela, care
nu se clintise din loc.
Cum eti?
Bine. Speriat, dar att.
Ce-ar fi s te duci jos?! Vin i eu imediat.
Femeia cobor n dormitor. McCaleb nchise ua glisant, ncercnd
ncuietoarea, pentru a se asigura c mai funcioneaz. Era n regul. ntinse
mna spre raftul cu unelte de pescuit, de unde lu mnerul de lemn de la
cange, pe care l puse pe ina de culisare a uii, ca o piedic. Suficient de
sigur, pentru ct mai rmnea din noapte. tia, ns, c trebuia s
regndeasc sistemul de securitate al brcii.
Dup ce termin, Terry se uit n jos i constat c, fiind n picioarele goale,
simea ceva ud. Mocheta era stropit cu ap. i aminti, brusc, c n btaia
luminii din port corpul intrusului i se pruse lucios asemeni unei oglinzi.
27
n drum spre Times, McCaleb nu scoase aproape niciun cuvnt. Mintea i
lucra frenetic, ntorcnd pe toate prile ntmplrile din timpul nopii, ca o
ancor care bjbie prin nisipul de pe fundul mrii, cutnd, dar negsind
nimic de care s se agae.
Dup ce observase pata ud de pe mochet, McCaleb refcuse traseul pe
care alergase n urmrirea intrusului, pn n parcare, constatnd c i
debarcaderul era ud. Fusese o noapte rcoroas, iar roua nu avusese nc timp
s se depun. Clar, intrusul avea hainele ude cnd a ajuns pe barc. Felul n
care lumina i se reflecta pe corp sugera eventual un costum de scafandru.
ntrebarea la care McCaleb nu putea rspunde era de ce?
nainte de a pleca, Terry se dusese pn la Buddy Lockridge. l gsi ciufulit
ca de obicei, eznd pe punte i citind o carte numit Hocus. McCaleb l ntreb
dac fusese acas, pe barc, n noaptea precedent, iar Buddy i rspunse
afirmativ. Cnd l ntrebase de ce nu rspunsese la telefon, Lockridge susinu
c aparatul nu sunase deloc. McCaleb o ls balt, pn la urm, gndindu-se
c ori vecinul lui se mbtase cri, ori el formase numrul greit.
i spuse lui Lockridge c nu avea nevoie de el ca ofer, pentru ziua aceea,
dar c voia s-l angajeze ca scufundtor.
Ce, vrei s-i cur fundul brcii, pe dinafar?
Nu. Vreau s verifici coca, n ce stare este. i fundul mrii. i toi pilonii
din jurul brcii.
Ce s verific? De ce?
Nu tiu. Dac vei gsi ceva, i vei da seama singur.
Treaba ta, fie cum vrei. nti, ns, va trebui s-mi crpesc costumul de
scafandru i, dup aia, cobor s vd.
Mulam. Trece manopera n contul meu.
S-a fcut. Ia zi, acum face pe oferul prietena ta?
Nu, Buddy, asta e valabil doar pentru astzi. Trebuie s m prezinte unor
persoane. S-a neles?
Sigur. n regul.
n main, McCaleb sorbea din cafeaua pe care i-o luase i privea pe geam,
intrigat n continuare de faptul c Lockridge nu rspunsese la telefon, cnd l
sunase. Ajunseser la trectoarea Sepulveda, aflat deasupra Munilor Santa
Monica. Majoritatea vehiculelor de pe 405 circulau n sens invers.
La ce te gndeti?
La noaptea trecut, cred. ncerc s m lmuresc. Buddy va face nite
scufundri n jurul brcii, azi. Poate va afla ce naiba a fcut tipul acela prin
ap.
Pi, eti sigur c mai vrei s te vezi acum cu tipul la de la Times? Putem
reprograma ntlnirea, dac vrei.
Nu, am plecat deja ntr-acolo. E bine s stm de vorb cu ct mai mult
lume. nc nu ne-am dumirit ce nseamn toate informaiile alea de ieri.
Trebuie s sondm n continuare, pn ne vom lmuri.
Da, mi se pare bine aa. Tipul mi-a spus c vom putea sta de vorb i cu
cteva prietene de-ale Gloriei.
McCaleb se art de acord, apoi ntinse mna spre geanta de piele de la
picioarele scaunului. Era burduit de toate documentele i benzile pe care le
ndesase, nedorind s lase niciun material pe barc, de teama unei noi
tentative de efracie. n plus, i luase i revolverul, un Sig-Sauer P-228. n
afar de ntrevederea cu Bolotov, McCaleb mi mai purtase arm de cnd se
pensionase.
Scormoni printre vrafurile de hroage din serviet, pn dibui carnetul de
notie, pe care l deschise la pagina unde scrisese graficul de timp al crimei,
alctuit pe baza rapoartelor din dosarele de la LAPD. Gsi imediat informaia
pe care o cuta.
Annette Stapleton, zise Terry.
Ce-i cu ea?
O cunoti? Vreau s o vd.
Era prieten cu Glory. Ne-a vizitat o dat, ca s-l cunoasc pe Raymond.
A fost i la nmormntare. Dar cum ai aflat de ea?
Apare menionat n dosarul de la LAPD. A stat de vorb cu sora ta n
parcare, n seara aceea. Vreau s discut cu ea despre ce se ntmpl de obicei
seara. Poate aa aflu dac Gloria era cumva ngrijorat de ceva. Poliia nu i-a
dat prea mult importan lui Stapleton. S nu uitm, de fapt, c investigaia
lor a pornit de la premisa c a fost vorba despre un jaf.
Nite cretini.
Nu tiu. Oamenii tia nu sunt neaprat de condamnat. Au o mulime de
cazuri de investigat, or acesta, din cauza nscenrii fcute de criminal, aa a
prut.
Tot n-au scuz.
McCaleb nu o mai contrazise, preferind s tac. Nu simea nevoia, n mod
deosebit, s le ia aprarea lui Arrango i Walters. Se gndi iar la ntmplarea
din noaptea precedent i ajunse la o concluzie clar: se prea c fcea
suficiente valuri, nct s strneasc reacia cuiva, dei nu-i ddea seama
exact n ce ar fi urmat s constea aceast reacie.
Ajunser la sediul L.A. Times, cu zece minute nainte de ntlnirea fixat cu
eful lui Glory, Clint Neff. Cldirea n care funcionau redacia i tipografia
ziarului Times forma un complex arhitectonic imens, ntre Winnetka i Prairie,
n Chatsworth, n partea de nord-vest a oraului Los Angeles. Cartierul era
alctuit din birouri moderne, depozite i vile nstrite. Sediul Times prea cldit
din geamuri fumurii i plastic alb. Se oprir la o gheret de paz, unde trebuir
s atepte ca agentul n uniform s verifice telefonic valabilitatea ntlnirii,
nainte de a le ridica bariera. Dup ce parcar, McCaleb i lu carnetul de
notie, lsnd n main servieta voluminoas, care n-ar fi fcut dect s-l
incomodeze, nainte de a pleca, se asigur c Graciela ncuiase bine maina.
Intrar pe nite ui glisante ntr-un hol din marmur neagr i gresie
crmizie. O atmosfer rece i auster, care nu diferea prea mult de tonul
ziarului, cum ar fi comentat unii critici.
Un brbat cu prul alb, mbrcat ntr-o uniform albastr, i ntmpin. Pe
ecusonul oval din piept scria c l chema Clint. De gt i atrnau dou
tampoane protectoare pentru urechi, cum poart cei din aeroporturi. Graciela
fcu prezentrile.
Domnioar Rivers, tot ce v pot spune este c ne pare nespus de ru.
Sora dumneavoastr era o persoan deosebit
Competent profesional i o bun prieten.
Mulumesc. Aa e.
Dac vrei s venii n birou, putem sta jos cteva minute. Voi ncerca din
rsputeri s v fiu de folos. Sora dumneavoastr v-a spus, probabil, c aici se
tipresc toate ziarele pentru ediia din Valley i, de asemenea, majoritatea
suplimentelor.
Da, tiu.
Nu-mi dau seama cum v-a putea ajuta. Le-am spus ctorva colege c
vei dori s discutai cu ele. Au fost de acord.
Urcnd pe o scar, McCaleb interveni:
Annette Stapleton mai lucreaz n schimbul de noapte?
Mmm nu, de fapt, zise Neff. Nettie a fost cam ocat de ntmplare,
ceea ce nici nu-i de mirare, aa c acum lucreaz ziua.
Neff se ndrepta, pe un alt culoar, spre o u dubl.
i azi e aici?
Sigur. Putei vorbi cu ea, doar c v rog ca toate discuiile s aib loc
doar n pauz. Bunoar, Nettie va avea liber la zece i jumtate.
Nicio problem, zise McCaleb.
Dup ce fcur civa pai, n tcere, Neff se ntoarse spre Terry:
Vaszic, dumneata ai lucrat la FBI, nu?!
Exact.
Cred c e o munc destul de interesant.
Uneori.
Dar cum se face c te-ai pensionat? Mi se pare c eti nc tnr.
Pi, probabil c munca acolo ncepuse s fie cam prea interesant.
McCaleb se uit la Graciela i i fcu cu ochiul. Femeia i zmbi. Zgomotul
din tipografie l scuti pe Terry de alte ntrebri indiscrete. Ajunser la uile
duble care abia dac reueau s atenueze vacarmul mainilor de tipar. Dintr-
un aparat montat n perete, Neff trase dou pungi de plastic, n care se aflau
nite dopuri antifonice pentru urechi, pe care le oferi celor doi.
Este mai bine cu ele. Acum lucreaz toat linia de tipar. Se tiprete
Book Review. Tiraj de un milion dou sute de exemplare. Cu dopurile astea
scpai de efectul a treizeci decibeli, ceea ce nu nseamn c nu este destul de
stresant i aa.
Intrar n hal. Impactul senzorial era deopotriv tactil i auditiv. Podeaua
vibra ca la un cutremur minor. Dopurile din urechi nu prea reueau s
atenueze vuietul mainilor de tipar. Un bubuit gros acompania constant
vacarmul general. Ajunser la o u, dincolo de care se afla sala de odihn,
folosit de angajai pe timpul pauzei. nuntru erau nite mese lungi i diverse
aparate automate cu buturi i mncare. n spaiile libere de pe perei, existau
panouri de afiaj cu tot felul de anunuri utile. Zgomotul se subie considerabil
dup ce nchiser ua. Traversar ncperea i intrar pe o alt u n micul
birou al lui Neff. Aici, toi trei i dezgolir urechile.
Mai bine nu le aruncai nc, zise Neff. La ieire, vom trece tot pe unde
am venit, aa c e bine s le avei, pentru orice eventualitate.
McCaleb scoase punga de plastic din buzunar n care puse dopurile
antifonice. Neff se aez pe fotoliul din spatele biroului, fcndu-le semn s ia
loc. Vinilinul de la tapiseria scaunului era mnjit de cerneal, aa c McCaleb
ezit s se aeze.
Nu v facei griji, este uscat i nu se mai ia.
Timp de cincisprezece minute discutar despre Gloria Torres, Terry
obinnd ns foarte puine informaii relevante. Era limpede c Neff o plcuse
pe Gloria, dar i c relaia dintre ei fusese strict profesional. Aa c
informaiile de ordin personal lipseau aproape cu desvrire.
Tam-nisam, McCaleb l ntreb dac l cunotea pe James Cordell.
Cine-i sta?
Dar pe Donald Kenyon?
Care? Tipul cu banca i delapidrile? Da, am fost amici. La club. Din
gaca noastr mai fceau parte Milken i biatul la, Boesky.
McCaleb zmbi. Era limpede c Neff nu le putea fi de prea mare ajutor.
ncepu s se gndeasc la altce va, lsnd-o pe Graciela s-l ntrebe pe Neff
cine erau prietenele lui Glory. Terry se gndea la scaunul ptat de cerneal, pe
care edea. tia de unde provenea cerneala. Probabil c toate persoanele care
ezuser pe el, naintea lui, veneau din tipografie, chemate la raport. De aceea,
probabil, toi tipografii purtau uniform bleumarin. Ca s nu se vad petele de
cerneal.
i veni o idee: cnd a fost ucis, Glory era n drum spre cas. Dar nu purta
niciun fel de uniform. i schimbase hainele nainte de a pleca de la tipografie.
Aici. Numai c raportul de la poliie nu pomenea nimic despre faptul c n
maina ei sau n dulapul de la serviciu s-ar fi gsit vreun halat de lucru.
Scuzai-m, l ntrerupse McCaleb pe Neff, exist vreun vestiar cu
dulapuri pentru angajai? Gloria a avut unul personal?
Sigur c da, avem un vestiar cu dulapuri pentru angajai. Cum v
nchipuii c muncitorii ar putea pleca de la serviciu murdari de cerneal?
Avem
Dulapul lui Glory a fost golit deja de lucrurile ei?
Pi, la noi nu se prea fac angajri acum. N-am putut obine aprobare ca
s lum pe altcineva n locul Gloriei. Din moment ce nu a aprut niciun nou
salariat, cred c n-a umblat nimeni acolo.
McCaleb simi un val de emoie. Poate ddeau lovitura.
Avei o cheie, deci? Putem s ne uitm nuntru?
Sigur, nu vd de ce nu. Trebuie s m duc s iau peraclul de la atelierul
de ntreinere.
ntruct dulapul lui Glory se afla, evident, n vestiarul de femei, Neff le
spusese c Nettie o va nsoi acolo pe Graciela, pentru a inspecta dulapul.
McCaleb urma s atepte afar. Perspectiva aceasta nu-i prea convenea. i
asta nu neaprat fiindc nu ar fi considerat-o pe Graciela capabil s
inspecteze lucrurile dintr-un dulap. Numai c i-ar fi dorit s vad personal ce
era acolo, privind dulapul ca o entitate i asimilnd tot felul de detalii, aparent
nesemnificative, exact cum procedase ntotdeauna cu analiza situaiei de la
locul faptei.
Neff reveni n scurt timp, mpreun cu Stapleton. Se fcur prezentrile.
Tnra i amintea de Graciela, aa c i transmise sincere condoleane. Pe
urm, coborr toi patru, ajungnd pe holul care ducea la vestiar. McCaleb se
gndea s mai fac o ultim ncercare, propunnd s intre acolo, n cazul n
care nuntru nu mai era deja altcineva. Cnd se apropiar, ns, de ua de la
vestiarul femeilor, auzi curgnd apa de la duuri. nelese imediat c nu avea
nicio ans.
McCaleb epuizase toate subiectele de conversaie cu Neff i nu avea idee ce
s-l mai ntrebe. Prefer, aadar, s se ndeprteze civa pai, ca s evite un
dialog de circumstan sau nite eventuale ntrebri personale. Cum pe perete
se aflau diverse panouri, se prefcu c citea cu atenie anunurile afiate.
Trecur patru minute, n care niciunul nu scosese vreun cuvnt. McCaleb
continua s priveasc n aceeai direcie. Cnd Graciela i Nettie ieir, n fine,
din vestiar, se holba la un afi pe care era desenat de mn o pictur de
lichid, colorat n rou, ndemnndu-i pe angajai s devin donatori de snge.
Graciela veni spre el.
Nimic. Doar nite haine, o sticl de parfum i antifoanele. Mai erau patru
fotografii cu Raymond i una cu mine, lipite pe u.
Antifoane?
Nu, am vrut s zic tampoane protectoare pentru urechi, n rest, nimic
altceva.
Ce fel de haine?
McCaleb continua s se holbeze la afi, n timp ce vorbea.
Vreo dou uniforme curate, o bluz de-acas i o pereche de blugi.
Ai verificat toate buzunarele?
Da, tot nimic.
n clipa aceea, se dumiri brusc, cu impactul glonului care strpunge o
armur. Se aplec n fa i puse mna pe panoul de afiaj.
Terry, ce este? Te simi ru?
Brbatul nu-i rspunse. Mintea i lucra frenetic. Graciela i puse palma pe
frunte, ca s verifice dac nu cumva avea temperatur. McCaleb o mpinse la o
parte.
Nu, n-am nimic.
E vreo problem? se bg n vorb i Neff.
Nu, replic McCaleb, pe un ton cam ridicat. Numai c trebuie s plecm
imediat. Trebuie s m urc n main.
S-a ntmplat ce va?
Nu. mi pare ru, nu e nimic, dect c trebuie s plecm.
Dnd din cap spre Annette Stapleton, n semn de mulumire, McCaleb se
ndrept spre ceea ce presupunea c era ua de la intrarea n cldire. Graciela
porni dup el, n timp ce Neff striga n urma lor s o ia pe primul culoar la
stnga.
28
de-a fost chestia asta? Ce se ntmpl?
McCaleb mergea grbit spre main. Avea senzaia c viteza cu care pea l
ajuta cumva s i stpneasc groaza pe care i-o provocau gndurile din acel
moment. Graciela trebuia aproape s alerge, ca s poat ine pasul cu el.
Snge.
Snge?
Amndoi erau donatori de snge. Sora ta i Cordell. Adevrul sta a fost
acolo, n faa mea atta am vzut afiul i mi-am amintit de scrisoarea pe
care am vzut-o n casa lui Cordell i mi-am dat seama. Unde sunt cheile?
Terry, mergi mai ncet, te rog. Mai ncet.
Cu prere de ru, McCaleb renun s mai goneasc, aa c Graciela l
ajunse din urm, scond cheile din poet.
Aa, acum lmurete-m i pe mine despre ce este vorba.
Descuie maina i o s-i art.
Urcnd n main, McCaleb scoase raportul autopsiei lui Cordell.
La naiba, astea sunt doar concluziile preliminare. Rsfoi dosarul ca s se
conving c avea dreptate. Era incomplet.
Nu are analiza toxicologic i nici pe cea a sngelui. ndes la loc n
serviet dosarul cu datele autopsiei, apoi bg i revolverul.
Hai s gsim un telefon undeva. O sun pe nevast-sa. Graciela porni
maina.
Perfect, spuse femeia. Mergem mergem la mine acas. Dar trebuie s-
mi spui la ce te gndeti, Terry.
OK, dar mai las-m un minut s reflectez, ncerc s pun frn
avalanei de idei care l asaltaser, pentru a analiza bine semnificaia ultimei
constatri.
M refer la compatibilitate, la legtur.
Ce legtur?
Ce ne-a scpat pn acum? Ce am tot cutat s aflm? Legtura dintre
cele dou cazuri. La nceput, conexiunea a constat doar din caracterul
aleatoriu al crimelor. Aa au crezut poliaii. Aa am crezut i eu, la prima
vedere. Aveam de-a face cu dou jafuri, soldate cu dou victime fr nicio
alt legtur ntre ele, n afar de uciga i intersectarea ntmpltoare a
acestuia cu indivizii omori. Suntem n L.A., unde chestii din astea se
ntmpl tot timpul. Capitala violenei aleatorii, aa-i?!
Graciela se nscrise pe Shemian Way. Se aflau la o distan de cteva
minute de cas.
Da, corect.
Ba nu, deloc. Fiindc pe urm ne-am documentat mai bine. Descoperim
un uciga care ia de la victime nite simboluri personale, ceea ce sugereaz cu
totul altceva dect nite ciocniri ntmpltoare dintre pistolar i victime. Lucrul
acesta indic o relaie mai profund alegerea victimei, urmrirea i
dominarea ei.
McCaleb tcu. Treceau pe lng Sherman Market, pe care l privir, fr s
scoat niciun cuvnt. Dup cte va clipe, McCaleb continu:
Pe urm, dintr-odat, se mai cojete o foaie de ceap. Obinem rezultatele
analizei balistice, care ne duc ctre un joc complet nou, fiindc a mai aprut o
crim, care de data asta seamn cu o treab profesionist. Un uciga pltit.
De ce? Care ar putea fi oare legtura dintre sora ta, James Cordell i Donald
Kenyon?
Graciela nu i rspunse. Ajunsese pe Alabama i trecea pe banda care o lua
la stnga.
Sngele, zise Terry. Sngele este probabil legtura.
Parc pe aleea din faa casei i opri motorul.
Sngele, repet Graciela.
McCaleb se holba drept n fa, la ua nchis de la garaj. Rosti cuvintele
rar, cuprins efectiv de groaz:
n tot acest timp n-am ncetat s m gndesc: oare ce a vzut Glory, ce a
aflat? Cu cine i s-au intersectat paii, nct a ajuns s fie ucis? Vezi tu, i-am
analizat viaa i am ajuns la o concluzie: nu deinea nimic la care s fi rvnit
cineva, aa c motivul trebuie s fi fost n alt parte. Dar n-am reuit s mi
dau seama unde anume. Absolut deloc. Sora ta era o mam bun, o sor bun,
o salariat i coleg bun. Singurul lucru pe care l avea i care o fcea unic
era propriul snge. Din acest motiv, ceea ce era n ea era att de nepreuit
pentru cineva.
McCaleb atept cteva clipe, fr s-o priveasc pe Graciela.
Cineva ca mine.
Auzi rsuflarea ei hrit i simi c l prsete orice speran. Sperana
de a se achita de datorie.
Spuneai c a fost luat pentru organe. Vezi un afi acolo i i dai
seama de asta?
n clipa aceea, o privi.
Am neles aa, pur i simplu. Atta tot.
McCaleb deschise portiera.
O sunm pe doamna Cordell. Ne va spune ce grup sanguin avea soul
ei. Vom afla c era AB cu CMV negativ. Compatibilitate perfect. Pe urm, ne
interesm de grupa sanguin a lui Kenyon. Aceeai compatibilitate. Pun pariu,
ai s vezi.
Se pregtea s coboare din main.
Nu are nicio logic, fiindc mi-ai spus c domnul Cordell a murit pe loc,
acolo, la banc. Nu i s-a luat inima. i nici organele. Situaia e diferit. i n
cazul lui Kenyon, de asemenea. A murit acas.
McCaleb cobor din main, dup care se ntoarse spre Graciela, care privea
n fa, prin parbriz.
Cu James Cordell i Donald Kenyon n-a inut. Ucigaul a nvat din
aceste dou experiene. I-a reuit, pn la urm, cu sora ta.
Terry nchise portiera i porni spre cas. Trecur cteva momente pn
cnd Graciela l ajunse din urm.
nuntru, brbatul se aez pe o canapea din camera de zi, unde gazda i
aduse telefonul din buctrie. i ddu seama c avea numrul Ameliei Cordell
n agenda din serviet, pe care o lsase n main. Mai realiz, totodat, c
autovehiculul nu era ncuiat i c revolverul i rmsese acolo.
Ieind din nou afar i apropiindu-se de main, se uit spre strad. Cuta
din priviri vehiculul din seara precedent. Nu zri niciun automobil ct de ct
asemntor cu cel care demarase n tromb din parcarea portului i nici vreo
alt main oprit n apropiere, n care s se fi aflat cineva n habitaclu.
ntors napoi n cas, se aez pe canapea i form numrul Ameliei Cordell,
sub privirile distante ale Gracielei, care se instalase n cellalt capt al
canapelei. Telefonul sun de cinci ori, dup care intr robotul. McCaleb i ls
numele i numrul, cu mesajul c avea ne voie urgent s tie grupa sanguin a
lui James Cordell. nchise telefonul i se uit spre Graciela.
tii dac are cumva serviciu? ntreb femeia.
Nu, nu are. Habar n-am pe unde poate fi.
Lu din nou receptorul i form propriul numr, ca s i verifice mesajele.
Avea nou n total, inclusiv cele de smbt. Le ascult pe cele de la Jaye
Winston i Vernon Carruthers, depite deja de evenimentele-survenite
ulterior. Mai era i mesajul de la Graciela, care i spunea c va veni luni n
port. Dintre celelalte dou mesaje, unul era de la Tony Banks, expertul n
tehnic video, care i transmitea c terminase lucrarea la caseta pe care i-o
lsase. Cellalt mesaj era din nou de la Jaye Winston. Sunase n acea
diminea ca s-i spun c prezicerea lui se adeverise: FBI-ul se implica din ce
n ce mai mult n investigarea acestor crime. Hitchens le promisese o cooperare
total, mputernicindu-i pe agenii Nevins i Uhlig s conduc anchetele. Jaye
era suprat din cauza asta. i el era la fel de contrariat. nchise telefonul,
pufind exasperat.
Acum, ce mai este?
Nu tiu. Trebuie s mi se confirme aceast aceast idee, nainte de a
face pasul urmtor.
Dar de ce nu vorbeti cu poliista care se ocup de caz? Nu se poate s
nu aib dosarul complet al autopsiei, din care poate scoate grupa sanguin a
victimei.
Nu.
Fr nicio alt explicaie nu, pur i simplu. Se uit n jurul lui, prin
camer. Era o ncpere mic, frumos mobilat i bine ngrijit. Alturi, n
sufragerie, pe raftul de sus al unei vitrine cu porelanuri, se vedea o fotografie
mare, nrmat, a Gloriei Torres.
De ce nu vrei s-o suni? insist Graciela.
Nu tiu exact. Poate c vreau s-mi clarific nite lucruri nainte. Prefer
s atept telefonul doamnei Cordell.
De ce nu suni atunci direct la laboratorul de medicin legal?
Nu, nici asta nu-i bine.
Ce omitea Terry s spun era c, dac teoria i se confirma, nsemna c orice
persoan care profitase de pe urma morii lui Glory era considerat suspect.
Lucru valabil i n cazul lui. Prin urmare, nu voia s le dea idei autoritilor,
care s declaneze o astfel de supoziie. Cel puin nu nainte de a avea i alte
cteva rspunsuri care s-i permit s se disculpe.
Gata, tiu! spuse Graciela, brusc. Computerul din laboratorul de analize
cred c pot afla de acolo. Doar dac numele lui n-a fost ters de pe list,
lucru care m-ar cam mira. Mi-aduc aminte c, la un moment dat, am gsit
numele unui donator, care murise deja de patru ani i era nc inclus acolo.
McCaleb nu nelegea mai nimic.
Ce tot ndrugi acolo?
Graciela se uit la ceas i sri n picioare.
M duc s m schimb i plecm imediat. i explic totul pe drum.
Acestea fiind zise, dispru pe un coridor, dup c are se auzi o u
nchizndu-se.
29
Ajunser la spitalul Holy Cross, cu puin timp nainte de prnz. Graciela
parc n faa cldirii, apoi intrar pe ua de acces general. Nu voia s treac pe
la urgene, ntruct acolo lucra i nu era recomandabil s fie vzut de colegi.
Pe drum, i explic lui Terry c, dup moartea Gloriei, trebuise s se tot
nvoiasc pentru a sta cu Raymond. Acum, ns, rbdarea efilor ajunsese la
capt. n plus, pentru ceea ce se pregteau s fac Graciela risca s fie
concediat. Prin urmare, cu ct o vedea mai puin lume, cu att mai bine.
O dat intrai n spital, rzbir pn acolo unde voiau s ajung, mai ales
c Graciela i pusese uniforma de asistent medical, care i ddea prestan
i autoritate. Nimeni nu se gndi s i opreasc. Urcar cu un ascensor pentru
personal, la etajul patru.
Pe drum, Graciela i expusese lui McCaleb planul ei. i fcuse socoteala c
aveau la dispoziie cincisprezece minute pentru a face ce i propuseser.
Acesta era intervalul maxim adic exact ct i lua celui care se ocupa de
rezervele de snge s coboare pn n restaurantul spitalului, s i ia ceva de
mncare i s revin n laboratorul de patologie. n acest compartiment, eful
laboratorului avea o pauz de prnz de un ceas, ns se instalase rutina ca
masa s fie servit la birou, fiindc nu exista nimeni care s in locul celui
plecat la restaurant.
Aa cum prevzuse Graciela, ajunser la laboratorul de patologie la 12:05,
unde nu gsir pe nimeni. Pe McCaleb l cuprinser nerbdare a i emoia,
cnd vzu ecranul computerului pornit. Firete, nu erau chiar singuri acolo,
ntruct la civa metri se mai afla un birou, unde edea o asistent medical.
Graciela se purta cu o dezinvoltur extraordinar.
Hei, Patrice, cum mai merge? zise ea, pe un ton vesel.
Graciela, rosti asistenta, cu un accent spaniol, articulnd bine fiecare
silab, ca la tirile de la televizor. Merge, i gata. Dar tu ce mai zici?
Nada. Cine e la rezervele de snge i unde s-a dus?
Patty Kirk, pentru vreo cteva zile. S-a dus jos s-i ia un sandvi, acum
dou minute.
Hmmmm, mormi Graciela, ca i cum s-ar fi gndit ce s fac. Pi, las,
atunci, intru i eu un pic pe computer. Avem un pacient cu grup sanguin
rar, jos, la urgene, i am senzaia c tipul o s ne nghit tot stocul de-acolo,
aa c a vrea s vd pe ce ne mai putem baza.
Puteai s fi telefonat i i cutam eu informaia.
tiu, dar am vrut s-i art i prietenului meu, Terry, cum se lucreaz la
noi. S-ar putea s ne devin coleg, dup rezideniat.
Patrice se uit la McCaleb i zmbi din nou, msurndu-l apreciativ din
priviri. Brbatul i citi cu exactitate gndurile.
tiu, e cam trzior la vrsta asta. Dar aa te mai apuc, nebunii din
astea, atunci cnd se adun nite ani n urm.
Da, probabil. Baft la rezideniat. Am vzut biei de douzeci i apte de
ani crora dup chestia asta le ddeai cel puin cincizeci.
tiu. Dar sunt pregtit s rezist.
i zmbir i cu asta conversaia lu sfrit. Patrice se ntoarse la dosarele
ei, iar McCaleb se uit la Graciela care se instalase n faa computerului, unde
ncepuse s acceseze baza de date.
Vino i tu aici. Patrice nu muc.
Fata rse, dar nu spuse nimic. McCaleb se post n spatele scaunului
Gracielei, care i ridic privirea i i fcu cu ochiul, tiind c Patrice nu avea
cum s-o vad din poziia aceea. Stpnirea de sine a femeii era impresionant.
McCaleb se uit la ceas, dup care cobor braul ca s vad i ea ct se fcuse
ora: 12:07 Graciela se concentr la ecranul computerului.
Bun, cutm grupa sanguin AB, n regul. Intrm aici i ne conectm la
BOPRA. Asta nseamn n traducere liber Agenia de solicitare i furnizare de
organe i snge, adic banca regional de snge, cu care lucrm noi. La fel, de
altminteri, ca majoritatea spitalelor de aici.
Bun, am neles.
Ridic mna i urmri cu degetul un numr cu ase cifre trecut pe o fiu
de hrtie lipit pe monitor, deasupra ecranului. McCaleb nelese c acesta era
codul de acces. Pe drum nspre spital, Graciela i explicase ct de insuficiente
erau msurile de securitate aferente sistemului BOPRA. Codul de acces n
computer era modificat lunar. ns salariaii care lucrau aici nu erau angajai
cu norm ntreag, ceea ce implica o mare fluctuaie de personal, accentuat i
prin faptul c asistentele medicale se mbolnveau destul de des i, ca s nu
stea n contact cu pacienii din spital, erau detaate n acest laborator. De
aceea se ajunsese ca numrul codului de acces s fie lipit la vedere pe monitor.
n opt ani. De cnd fcea meseria de sor medical, Graciela mai lucrase i la
alte dou spitale din Los Angeles, unde avusese ocazia s constate c practica
n privina laboratorului de patologie era identic.
Graciela tast numrul codului, prin care computerul urma s fie conectat,
prin intermediul unui modem, la computerul BOPRA.
Se conecteaz la alt server, spuse Graciela.
McCaleb se uit la ceas. Le mai rmneau cel mult opt minute. Pe ecran
aprur tot felul de csue de dialog, unde Graciela introduse rspunsurile
corecte.
Acum intrm pe pagina referitoare la necesarul de snge. Introducem
cerina i pe urm hocus-pocus, ateptm.
inea minile n faa ecranului i i frngea degetele.
Graciela, ce mai face Raymond? ntreb Patrice.
McCaleb ntoarse capul, constatnd c fata sttea n continuare cu spatele
la ei.
E bine. Eu sufr i acum, dar mcar el este bine, or asta e tot ce
conteaz.
Da, m bucur. S-l mai aduci pe-aici.
Pe ecran ncepu s apar lista cu sngele grupa AB care era disponibil,
mpreun cu spitalul sau banca de snge aferente fiecrei poziii.
n regul, spuse Graciela. Constatm aadar c dispunem de o rezerv
suficient de snge. Doctorul dorete s aib cel puin ase uniti, n rezerv,
pentru eventualitatea n care pacientul ar trebui s mai sufere nite intervenii
chirurgicale. De aceea facem clic pe cealalt fereastr i reinem ase.
Rezervarea e valabil doar 24 de ore. Dac n acest interval nu este
reconfirmat, sngele respectiv este dat disponibil.
Bine, am neles, spuse McCaleb, comportndu-se ca un nvcel
studios.
S nu uit s-i spun lui Patty s reconfirme chestia asta mine.
Dar ce fceai dac descopereai c nu exist nicio rezerv de snge la
grupa asta sanguin?
n drum spre spital, Graciela i spusese s pun aceast ntrebare, n cazul
n care nu vor fi singuri n laborator.
Bun ntrebare, zise femeia, accesnd n continuare baza de date. Uite ce
facem. Ne ducem la iconia asta, pe care vezi o pictur de snge. Facem clic i
intrm n fiierul cu donatorii de snge. Ateptm din nou.
Dup cte va secunde, ecranul ncepu s se umple de nume, adrese, numere
de telefon i alte informaii.
Acetia sunt toi donatorii de snge cu grupa sanguin AB. Se poate
vedea unde locuiesc, cum pot fi contactai, precum i data cnd au donat
snge ultima oar. Nu e bine s se apeleze mereu la aceiai oameni. ncerci s
antrenezi ct mai mult lume i, mai ales, s gseti persoane care locuiesc
aproape de spital sau de banca de snge. Asta fiindc i pentru donatori
trebuie s fie ceva convenabil.
n timp ce vorbea, i plimba degetul n jos pe lista cu nume. n total, erau
aproximativ 25, cam din toat partea de vest a rii. Se opri la numele Gloriei,
btnd uor n ecran, cu vrful unghiei. Pe urm, continu s cite asc lista.
Ajunse la captul listei, fr s fi dat de numele James Cordell sau Donald
Kenyon.
McCaleb pufai dezamgit, dar Graciela ridic degetul, fcndu-i semn s
mai aib un pic de rbdare. Aps pe o tast i pe ecran apru o nou niruire
de nume. Poate vreo cincisprezece, cel mult. James Cordell era cap de list.
Ls degetul s-i alunece n jos, pn la penultimul nume Donald Kenyon.
De data asta, McCaleb simi c i se oprete rsuflarea de emoie. Graciela i
ridic privirea. n ochii femeii se citea sumbra confirmare a supoziiei lui
McCaleb. Acesta se apropie de ecran, pentru a citi informaiile din dreptul
fiecrui nume. Cordell nu mai donase snge de nou luni, iar Kenyon de peste
ase ani. McCaleb observ c ultima nsemnare dup fiecare dintre aceste
nume era litera D, urmat de un asterisc. Alte nume aveau ori una, ori alta,
dar n niciun caz combinaia aceasta. McCaleb se apropie i btu uor n
ecran.
Asta ce-nseamn? Decedat?
Nu. D nseamn donator. Donator de organe. Oamenii acetia au
semnat nite acte, au marcat acest lucru pe carnetul de ofer i pe alte
documente, de asemenea, astfel nct dac se ntmpl s moar i s ajung
la spital s se tie c li se pot lua organele.
Ct rostise aceste cuvinte se uit fix la McCaleb, care nu se simise n stare
s o priveasc. tia ce nsemna o astfel de confirmare.
Dar asteriscul?
Nu prea tiu exact.
Mic documentul de pe ecran, pn ce ajunse la legenda din capul paginii,
unde i mut degetul de la un simbol la altul, ajungnd n final i la asterisc.
nseamn CMV negativ. Majoritatea oamenilor sunt purttori ai unui
virus sanguin neprimejdios, numit CMV. Cam un sfert din populaie nu l are.
Este un element ce trebuie neaprat avut n vedere, pentru a fi sigur de
compatibilitate sanguin total ntre donator i primitor.
McCaleb ncuviin din cap. tia deja acest lucru.
Gata, asta a fost lecia de azi, zise Graciela, ncetior.
ndrept sgeata mouseului spre iconia prin care ieea din program, dar
Terry i prinse mna nainte ca femeia s fac vreo micare.
Graciela l privi ntrebtor. McCaleb se uit n spate, spre Patrice. Era
imposibil s vorbeasc, aa c lu un blocnotes de pe mas i se apuc s
scrie, fcndu-i semn Gracielei s-o in de vorb pe Patrice.
Ia zi, Patrice, ce mai face Charlie?
T Oh, e bine, dar tot dobitoc rmne.
Cum aa? Doar v nelegeai att de bine!
Da, suntem ca doi porumbei.
McCaleb i puse Gracielei n fa foaia de hrtie, pe care scrisese trei
ntrebri:
Poi printa lista?
Poi deschide fiierul surorii tale?
Cine a primit organele ei?
Graciela ridic din umeri, rostind pe mutete nu tiu Pe urm se ntoarse
spre computer i ncepu s lucreze. nti print lista donatorilor de snge cu
grupa sanguin AB. Din fericire, computerul era legat la o imprimant laser,
care printa aproape silenios, aa c Patrice nici nu bg de seama ce fcea
Graciela. McCaleb mpturi repede lista, n lungime, i o bg n buzunar.
Graciela reveni la pagina de primire, unde deschise o fereastr cu comenzi.
Fcu clic pe o iconi n form de inim roie. Pe ecran apru o fereastr pe
care scria SERVICII DE PROCURARE A ORGANELOR, precum i un template
care cerea un cod de acces. Graciela ridic din umeri, se uit la codul lipit pe
monitor i l tast din nou.
Nimic.
Sgeata se transform n clepsidr, dar fr s se ntmple nimic. McCaleb
se uit la ceas. Era 12:15, sfritul intervalului asupra cruia conveniser.
Patty Kirk trebuia s apar din clip n clip, aa c exista marele risc de a fi
surprini asupra faptului. Cnd Graciela pusese la cale aceast aciune, nu-i
spusese i cum ar urma s se explice, dac erau prini.
Cred c s-a blocat computerul.
Nervoas, btu cu palma n monitor, ca i cum gestul ar fi putut avea un
efect. McCaleb tocmai se pregtea s i spun s renune i s nu se mai
enerveze degeaba, cnd o auzi pe Patrice mpingnd scaunul i ridicndu-se.
Poate venea s vad ce era cu computerul.
Gata, i-a dat drumul, spuse Graciela.
McCaleb sttea astfel nct Patrice s nu poat vedea monitorul.
O porcrie, zise fata. Mereu face aa. M duc sus, pe teras, s beau o
Cola i s fumez o igar. Pa, Graciela, ne vedem mai trziu. M bucur c te-
am cunoscut, i zmbi ea lui McCaleb.
i mie mi-a fcut plcere.
Patrice ocoli masa de lucru i iei pe hol. Imediat ce rmaser singuri,
McCaleb se uit la monitor, unde apruse urmtorul mesaj:
ACCES DOAR PENTRU NIVELUL 1 NCEARC DIN NOU
Ce-nseamn chestia asta?
nseamn c nu dein codul de intrare n fiier. Ct e ceasul?
Ar trebui s plecm. Gata, iei din program.
Graciela aps pe butonul de deconectare i McCaleb auzi un clic -clic,
care indica ntreruperea legturii telefonice.
Ce fceai? Ce voiai?
i spun mai trziu. Hai s ieim de-aici.
Graciela se ridic, mpinse scaunul mai n spate, aa cum l gsise, i se
grbi spre u. O dat ajuni pe coridor, o luar pe primul culoar la dreapta,
spre lifturi. Mergeau repede, ca nite hoi care se tem s nu fie prini. O femeie
venea din partea opus, innd n mini o cutie de Cola i un ambalaj de
sandvi. i zmbea Gracielei, de la distan.
Oh, la naiba. Asta e
Da. Fii calm.
Nu, ine-o pe loc.
De ce? Suntem OK.
McCaleb ridic mna, ca i cum s-ar fi scrpinat la nas, ca femeia care se
apropia s nu-i poat citi cuvintele pe buze.
Ai uitat de screen saver. Nu tim la ct timp e programat s apar.
Riscm ca tipa s se prind.
Nu conteaz, doar n-am furat documente de stat.
Se dovedi, ns, c discuia lor n-avusese niciun rost, fiindc Patty Kirk se
opri din proprie iniiativ.
Graciela, ce-i cu tine pe-aici? Tocmai m-am ntlnit cu Jane Tompkins la
restaurant. Fcea spume c iar lipseti de la serviciu.
S nu-i spui c m-ai vzut!
Bine, dar ce faci, de fapt?
El e Terry, un prieten, care i face rezideniatul la UCLA. I-am promis s-
l plimb un pic prin spital, fiindc se gndete s se transfere aici. i, tii cum e,
uniforma impune i deschide toate uile. Terry, ea e Patty Kirk.
Ddur mna unul cu cellalt, zmbindu-i.
Te omoar Janie, dac afl. A crezut c iar ai probleme cu Raymond.
Merit o cinste, fetio, s nu uii!
tiu, tiu, dar te rog s nu-i spui, bine? Toi sunt furioi pe mine, n
secie. Ea este singura prieten care mi-a mai rmas.
A
i luar la re vedere, iar McCaleb i Graciela pornir mai departe spre
ascensor. Cnd Patty Kirk se ndeprtase destul, ct s nu-i mai poat auzi,
Graciela l ntreb dac o reinuse suficient.
Depinde de cum e programat acel screen saver. Dar cred c e n regul.
Hai s plecm de-aici.
napoi n automobilul Gracielei, marca Rabbit, ieir din parcarea spitalului
i pornir spre Autostrada 405, ca s mearg spre sud.
ncotro? ntreb femeia.
Nu tiu exact. Trebuie s intrm cumva n baza de date BOPRA. Avem
nevoie de lista persoanelor primitoare. M ndoiesc, ns, c ne putem duce la
ei, aa, hodoronc-tronc, s le-o cerem, dar mai ales m-ar mira s ne-o dea.
Apropo, pe unde e BOPRA asta?
L.A., partea de vest, lng aeroport. Ai dreptate, evident. Nu putem intra
pur i simplu acolo i s le pretindem lista de care avem nevoie. ntregul sistem
se bazeaz pe confidenialitate. Eu am putut da de tine doar fiindc cineva mi-
a povestit de articolul din ziar.
Corect.
Depise deja aceast faz de gndire. Mintea i lucra frenetic. n cele din
urm, i veni o idee. Tocmai se apropiau de intrarea pe autostrad.
Hai s o lum peste colin. Spre Cedars. Cred c tiu pe cineva care ne
poate ajuta.
30
duser nti la cabinetul lui Bonnie Fox, de la spitalul Cedars. n sala de
ateptare nu era nimeni, iar asistenta lui Fox i confirm supoziia c doctoria
nu era acolo.
E n aripa de nord i nu cred c mai vine azi aici. Ai venit la controlul
periodic?
Nu, nu neaprat pentru asta.
McCaleb i mulumi, dup care plecar. tia traducere cuvintelor rostite
de Gladys: Fox era la vizit, la etajul ase, n turnul din aripa de nord a
spitalului. O luar pe pasarela-culoar, care fcea legtura, la etajul trei, cu
aripa de nord, apoi urcar cu ascensorul la etajul ase, unde se aflau seciile
de cardiologie i de transplant. McCaleb ncepuse s oboseasc s tot care
servieta de piele.
Brbatul fusese de suficiente ori la etajul ase, aa c nu se simea deloc
dezorientat. Nici Graciela, n continuare mbrcat cu uniforma de asistent
medical, nu fcea not discordant. McCaleb o lu nainte, pe culoar, n
stnga lifturilor, spre zona unde se aflau rezervele cu pacienii care ateptau
un transplant sau erau deja n convalescen dup o asemenea intervenie.
tia c avea toate ansele ca Fox s fie ntr-unul dintre aceste saloane.
naintnd pe coridor, Terry se uita n toate ncperile care aveau ua
deschis. Nici urm de Fox. n schimb, pe paturi, zceau persoane n vrst,
ubrezite de ani i suferin. Acestea erau saloanele cu cei care ateptau,
conectai la nite aparate; cu ei, timpul ncepea s nu mai aib rbdare, iar
ansele de supravieuire pleau odat cu ritmul tot mai anemic al propriilor
inimi. ntr-una dintre camere, McCaleb l zri pe tnrul pe care l cunotea de
cnd fusese internat n spital. Biatul edea pe pat, n capul oaselor, i se uita
la televizor. Prea singur n camer. Din mneca pijamalei ieeau nite fire i
tuburi legate la diverse aparate i monitoare. Lmurindu-se c Fox nu era
nuntru, Terry ntoarse repede capul. Pacienii tineri te impresionau cel mai
mult, fiindc i se prea inacceptabil i nedrept ca nite organe care nu
funcionaser prea mult s se defecteze aa, fcndu-i s triasc o lecie de
via, cumplit i uneori fatal, dei nu erau vinovai cu nimic. Pentru o clip,
lui McCaleb i zburar gndurile la poliitii i detectivii care investigaser
crimele de la Devils Keep, gaura neagr n care dispruse i credina lui c ar
exista un motiv bun i valabil pentru orice pe lume.
Aveau noroc. Tocmai cnd se apropiau de sectorul asistentelor medicale,
McCaleb o vzu pe Bonnie Fox aplecat peste mas, pentru a pune la loc n
raft dosarul unui pacient. Cnd se ndrept de spate, se ntoarse i i vzu.
Terry?
Bun, doctore.
Ce-ai pit? Cumva
Nu, nu, totul e bine.
Atunci, ce caui aici? Fia i este n cabinetul meu.
O remarc, n fine, i pe Graciela, dndu-i seama clar c nu o cunotea
constatare care o contrarie i mai mult.
N-am venit pentru fi i nici pentru vreun control medical. Exist vreo
camer unde s fim singuri, ca s discutm cte va minute?
Terry, sunt la vizit, trebuie s m ocup de pacieni. Nu tiu de ce i se
pare normal s vii aa, tam-nisam, iar eu s las totul
Doctore, e ce va important. Foarte important. Acord-mi cinci minute i
sunt convins c mi vei da dreptate. Dac nu vrei, am plecat. mi iau fia i la
revedere.
Doctoria scutur din cap, agasat, dup care se ntoarse spre una dintre
asistente:
Anne, unde avem liber?
Asistenta se aplec spre stng, urmrind cu degetul o coloan dintr-un
registru.
La zece, optsprezece, treizeci i ase. Avei de unde alege.
M duc la optsprezece, fiindc e mai aproape de domnul Koslow. Dac
sun, spune-i c ajung n cinci minute.
Rostise ultimele cuvinte tare i apsat, uitndu-se cu subneles la
McCaleb. Apoi, pind grbit, Fox i conduse, pe coridor, pn la camera 618.
Fiind ultimul, McCaleb nchise ua. Puse pe podea geanta grea de piele.
Doctoria se rezem cu mijlocul de patul gol, punnd alturi fia pacientului i
ncrucindu-i braele la piept. McCaleb i simea furia ca pe ceva aproape
palpabil.
Ai cinci minute. Cine e persoana?
Graciela Rivers. i-am povestit despre ea
Fox o studie pe Graciela, cu un aer sever.
Dumneata eti cea care l-ai mpins n treaba asta? Pe mine n-a vrut s
m asculte, dar m mir cum e posibil ca dumneata, asistent medical, s nu
i dai seama ce i se ntmpl. Uit-te la el. Culoarea pe care o are, cearcnele
de sub ochi. Acum o sptmn se simea minunat. Era perfect, ce naiba! i
scosesem deja fia din dosarul meu, deoarece am considerat c el, ca pacient,
nu mai ridic nicio problem. Aa de sigur eram. i acum
Art spre McCaleb, ca i cum nfiarea lui spunea totul.
N-am fcut dect ceea ce am considerat c trebuie s fac. Trebuia s
ntreb
A fost alegerea mea, le ntrerupse McCaleb. Totul. Alegerea mea.
Fox scutur din cap, n semn c nu ddea doi bani pe explicaiile lor. Fcu
civa pai de lng pat, ndemnndu-l pe Terry s se aeze.
Scoate-i cmaa i stai jos. ncepe s vorbeti. i-au mai rmas doar
patru minute.
N-o s-mi scos cmaa, doctore. Vreau s asculi ce i voi spune, nu s
te concentrezi la btile inimii mele.
Bine. Vorbete. M mpiedici s m ocup de pacienii care au nevoie de
mine. Grozav. Vorbete. Domnul Koslow, de alturi, se afl exact n situaia n
care erai tu, acum vreo dou luni. ncerc s-l in n via, pn cnd poate
apare o inim. Mai am aici i un biat de treisprezece ani, care
Ai de gnd s m lai s-i spun de ce am venit, ori nu?
Nu m pot stpni, din cauza nervilor pe care tu mi i-ai provocat.
Ei bine, ascult ce i voi spune i o s-i treac.
Imposibil.
M lai s vorbesc, o dat?!
Fox ridic minile, cuminit, uguie buzele i fcu o scurt plecciune. n
cele din urm, McCaleb ncepu s povesteasc. i trebuir zece minute ca s i
prezinte un rezumat al investigaiilor, dar asta nu mai conta deja, fiindc dup
cteva momente doctoria devenise att de captivat i de concentrat, nct
timpul nu mai avea nicio importan. l ls s spun tot, fr s-l ntrerup.
Asta e. Acesta i motivul pentru care suntem aici.
Fox i mut privirea de la unul la cellalt, de mai multe ori, ca i cum s-ar
fi chinuit s asimileze ceea ce i spusese McCaleb. Pe urm ncepu s peasc
prin camera aceea prea puin spaioas, n timp ce ncerca s puncteze ceea ce
nelesese din toat povestea lui Terry:
Deci tu spui c se pornete de la o persoan care are nevoie de un organ
inim, plmn, ficat, rinichi, nu conteaz. Dar, ca i tine, oamenii n aceast
situaie au o grup sanguin rar AB, cu CMV negativ. Lucrul acesta
nseamn o perioad lung, foarte lung, de ateptare, posibil fr nicio
reuit, fiindc poate doar unul din dou sute de oameni au grupa asta de
snge, de unde reiese c numai unul din dou sute de ficai, s zicem, care
apar, ar fi compatibil cu aceast persoan. Am neles bine, pn aici? Tu
susii c persoana aceasta s-a decis s i creasc ansele, ieind n lume i
mpucnd oameni din grupa ei sanguin, fiindc astfel organele lor puteau
deveni disponibile pentru transplant?
Fox rostise aceste cuvinte cam prea sarcastic, ceea ce l irit pe McCaleb,
care prefer ns s nu obiecteze, mulumindu-se doar s dea din cap.
i mai susii c tipul a obinut numele acestor persoane care au grupa
lui sanguin dintr-o list a donatorilor de snge din computerul BOPRA?
Corect.
Dar nu tii cum a putut face asta.
Nu. tim, ns, c sistemul de securitate al BOPRA este foarte vulnerabil.
McCaleb scoase din buzunar lista printat de Graciela la spitalul Holy
Cross. O despturi i i-o ntinse lui Fox.
Am reuit s obinem asta astzi, or spargerea bazelor de date ar fi
ultimul lucru la care m-a pricepe pe lumea asta.
Doctoria lu hrtia, fluturnd-o spre Graciela.
Da, dar te-a ajutat ea.
Nu tim cine este aceast persoan sau cine l-a putut ajuta. Suntem
nevoii s presupunem c, dac aceast persoan are conexiunile necesare i
capacitatea de a angaja un uciga pltit, nseamn c aceeai persoan, un el
sau o ea, e vident, a putut intra n computerul BOPRA. Ideea este c se poate,
sublinie McCaleb, artnd spre list. Chestia asta conine tot ce trebuie. Toate
persoanele listate aici au aceast grup sanguin. Omul acesta poate alege
orice donator vrea. Alege, s zicem, o persoan tnr, face nite investigaii.
Kenyon era tnr i sntos. Juca tenis, fcea echitaie. Cordell era tnr i
puternic. Oricine l-ar fi urmrit o bucat de timp ar fi constatat c are o
condiie fizic excelent. Fcea surf, schi, ciclism alpin. Amndoi erau perfeci.
De ce s-i ucid, atunci? Ce-a fost asta, un fel de antrenament?
Nu. A fost de-adevratelea, dar n ambele cazuri a ieit prost. La Kenyon,
criminalul a folosit un glon exploziv, care i-a fcut praf creierul, aa c victima
a murit pn s ajung la spital. Ucigaul i-a rafinat metoda. A optat pentru
un glon cu nveli metalic, pe care l-a tras n partea frontal a creierului
victimei. O ran fatal, da, dar nu instantaneu. Un tip care trecea pe -acolo cu
maina a chemat salvarea. Cordell mai tria. Numai c operatoarea n-a neles
bine adresa i ambulana s-a dus n alt parte, iniial. ntre timp, minutele
trec, iar victima decedeaz la locul faptei.
i nici de data asta nu s-au putut recolta organele, zise Fox, ncepnd s
neleag.
Ce expresie oribil, spuse Graciela, care tcuse pn atunci.
Care expresie?
A recolta organele. Groaznic. Aceste organe nu sunt recoltate, ci sunt
donate de ctre nite oameni crora le-a psat de semenii lor. Nu sunt
asemenea grnelor recoltate de pe cmp.
Fox mic din cap, dndu-i dreptate Gracielei.
N-a ieit bine cu Cordell, dar nu din cauza metodei. Aa c pistolarul a
revenit la lista cu donatorii poteniali. i
Lista din computerul BOPRA.
Exact. Revine i o alege pe Gloria Torres. Procesul o ia de la capt. Tipul
o urmrete, i nva programul i obiceiurile, tiind totodat c este
sntoas i apt pentru scopul urmrit.
Cnd rosti aceste cuvinte, McCaleb se uit la Graciela, ateptndu-se ca
duritatea vorbelor s-i strneasc o nou reacie. Dar Graciela tcea.
Bun, deci acum vrei s urmreti aceast pist cu organe recoltate,
fiindc presupui c ucigaul sau persoana care l-a angajat a primit unul
dintre organe. i dai seama ce nseamn asta?
Da. Dar nu exist alt explicaie. Avem nevoie s ne ajui cu BOPRA.
Nu tiu.
Mai gndete-te. Care este probabilitatea s fie doar o coinciden c s-a
ntmplat ca acelai om cel mai plauzibil, un uciga pltit s mpute trei
oameni care s aib aceast grup sanguin ntlnit la unul din dou sute de
indivizi? Niciun computer nu-i poate calcula aceast probabilitate. Fiindc nu
se poate s fie o coinciden. Este o chestie de snge. Compatibilitatea grupei
sanguine este singura legtur aici. Or tocmai aceast potrivire constituie
mobilul crimelor.
Fox se retrase spre fereastr. McCaleb o urm. Camera ddea spre Beverly
Boulevard, o arter plin de firme luminoase i reclame. Se uit la Fox, care nu
prea s vad ce era afar, ci doar propria imagine reflectat n geam.
M ateapt pacienii.
Avem nevoie de ajutorul tu.
Ce ar trebui exact s fac?
Nu-mi dau seama. Dar cred c din poziia ta ai mult mai multe anse
dect noi s obii informaii din BOPRA.
Dar de ce nu apelai la poliie? Ei au cele mai mari anse de reuit. De
ce s m implicai pe mine?
Nu m pot duce la poliie. Cel puin deocamdat. Dac m duc la ei, am
ieit din asta. Nu m mai pot ocupa de caz. Gndete-te la ce i-am spus. Sunt
un posibil suspect.
Asta-i o nebunie!
Da, eu tiu, dar ei nu. n afar de asta, nici nu conteaz, de fapt. E vorba
despre ceva personal. i sunt dator lui Glory Torres i Gracielei. N-am de gnd
s stau cu minile n sn i s nu fac nimic.
Pentru cteva clipe, n camer se aternu tcerea.
Doamn doctor, spuse Graciela, trebuie s ne ajutai. Dac n-o facei,
atunci tot ce se ntmpl aici, tot ce facei dumneavoastr aici nu nseamn
nimic. Dac nu, putei proteja integritatea sistemului n cadrul cruia lucrai
nseamn c nu exist niciun sistem.
Cele dou femeie se privir ochi n ochi, cte va clipe, dup care doctoria
zmbi, ncuviinnd din cap.
Ducei-v la mine n cabinet i ateptai-m acolo. Trebuie s l consult
pe domnul Koslow i pe nc un pacient, mi ia cel mult o jumtate de ceas.
Dup aceea, vin la cabinet i dm telefon.
31
Secretariatul.
Cu Glenn Leopold, v rog. Bonnie Fox la telefon.
Se aflau n cabinetul lui Fox, cu ua nchis. Doctoria pusese n funciune
speaker-ul aparatului, pentru ca McCaleb i Graciela s poat asculta
convorbirea telefonic. Durase ntr-adevr o jumtate de or pn ce Fox
venise la cabinet. Avea cu totul alt atitudine. Era dispus s i ajute, desigur,
ns McCaleb observ c prea mai agitat dect fusese mai de vreme. Terry i
prezentase planul pe care l concepuse, ateptnd-o, doctoria i notase cte va
lucruri, ca repere, dup care ddu telefon.
Bonnie?
Bun, Glenn, ce mai faci?
Excelent. Cu ce i pot fi de folos? Am zece minute la dispoziie, dup care
intru ntr-o edin.
Nu dureaz mult. Am o mic problem, aici, Glenn, i m-am gndit c m-
ai putea ajuta.
Spune.
Am efectuat un transplant pe 9 februarie era dosarul BOPRA 9836 , i
a aprut o complicaie. A vrea s pot discuta cu chirurgii care au fcut
transplantul cu celelalte organe ale donatorului.
Urm o scurt tcere, nainte ca vocea lui Leopold s se aud iari n
difuzor.
Mda, pi s vedem. E o chestie cam neobinuit. La ce fel de
complicaii te referi, Bonnie?
Oh, tiu c te grbeti i nu vreau s te rein. Ca s rezum grupa de
snge a persoanei primitoare era AB cu
CMV negativ. Organul pe care l-am primit prin BOPRA era compatibil
conform fiei. Acum, ns dup atta timp, nou sptmni sau aa ce va de
la operaie persoana primitoare a fcut virusul CMV, aa c la ultima biopsie
a ieit o incompatibilitate de grup sanguin. ncerc s neleg ce s-a putut
ntmpl.
Din nou tcere la captul firului.
Mda, prerea mea e c, dac virusul ar fi fost prezent n inim, ar fi
aprut mult mai devreme.
Aa e, numai c pn acum nu am fcut nicio investigaie pentru a-l
identifica. Am presupus, pornind de la fi, c virusul CMV nu este prezent. S
nu m nelegi greit, Glenn, nu susin c virusul a venit odat cu inima. Dar
trebuie s aflu de unde provine i vreau s elimin toate posibilitile. Or cel mai
bun punct de pornire este chiar inima.
ncerci s lmureti aceast situaie, cum spuneai, la solicitarea
procuraturii? Fiindc, dac lucrurile stau aa, cred c trebuie i eu s obin
Nu, nu, Glenn, e doar pentru mine. Trebuie s m edific dac virusul a
venit odat cu inima sau a fost n fine, este
O problem a noastr, de-aici.
Ce snge ai folosit?
Pi, tocmai asta e, n-am folosit dect sngele pacientului. Am dosarul n
fa. Din sngele care i s-a luat nainte de operaie, opt uniti, s-au folosit
doar ase.
i eti sigur c astea ase au fost ale lui?
Vocea lui Leopold ncepea s trdeze o oarecare agitaie luntric. Fox se
uita la McCaleb, care sesizase ct de greu i venea doctoriei s l mint pe
directorul de la BOPRA.
Tot ce pot spune este c s-au respectat procedurile obinuite i c eu,
personal, am verificat de dou ori etichetele de pe pungi, nainte de operaie. Pe
ele era trecut numele lui. Nu-mi rmne dect s presupun c nuntru era
sngele lui.
i ce vrei de la noi, Bonnie?
O list. Ce organ la care pacient s-a dus, precum i numele chirurgului,
ca s pot lua legtura cu el.
Nu tiu ce s zic. Cred c ar trebui, poate
Glenn, nelege, pacientul meu are aceast problem, or eu trebuie s m
edific asupra situaiei. Este absolut necesar s m linitesc. Totul rmne aici,
nu va transpira nimic, dac de asta i-e cumva team. N-a pomenit nimeni de
avocai sau de neprofesionalism. Trebuie doar s aflm ce s-a ntmplat. i noi
ne gndim c a fost o ncurctur cu sngele, aici. ns sunt convins c mi
dai dreptate c ntr-o asemenea situaie porneti iniial de la noul esut care a
fost introdus n organismul pacientului.
McCaleb i inea rsuflarea. Ajunseser ntr-un punct crucial. Important
era ca lui Fox s i se dea voie s obin singur acele nume, i nu s i se spun
c Leopold va verifica i i le va transmite ulterior.
Presupun
Leopold ls fraza neterminat. Fox se aplec n fa, cu braele pe birou, pe
care i rezem apoi capul. n linitea din camer, McCaleb auzi un sunet n
receptor, care semna cu clicul unor taste de computer pe care apsa cineva.
Simi un val de emoie, dndu-i seama c Leopold deschidea probabil
programul de pe computerul lui.
Terry se ridic n picioare i o btu uor pe cot. Fox i ridic privirea;
brbatul mic mna cu un gest circular, ndemnnd-o s continue.
Glenn? La ce te gndeti?
Caut chiar acum Recoltarea a avut loc la Holy Cross Nu exist nimic
n fia donatorului care s indice un CMV. Nimic. Persoana aceasta dona snge
de mult vreme. Cred c ar fi aprut dinainte, dac
Probabil c aa este, dar prefer s verific. Fie numai i pentru a fi cu
contiina mpcat c mi-am fcut datoria pn la capt.
neleg.
Din nou zgomot de tastatur.
Ia s vedem, transportul s-a fcut cu Medic Air Ficatul a fost
transplantat exact acolo unde a fost i inima, la Cedars. l cunoti pe doctorul
Spivak? Daniel Spivak?
Nu.
McCaleb scoase repede un carnet i not.
Pi, el a fcut operaia asta. Ia s mai vedem, plmnii
O s-l sun pe Spivak, l ntrerupse Fox. Care e numele pacientului?
Mmm Bonnie, te rog s pstrezi o confidenialitate absolut, da?
Categoric.
A fost o femeie. Gladys Winn.
McCaleb i not numele.
n regul. Erai la plmni.
, da, plmnii. Nu se dau dect mpreun cu inima. Pacientul tu a
luat inima.
Corect. Cum e cu transplantul de mduv osoas?
Vd c vrei totul. Mduva , cu mduva nu s-a fcut nimic. Am ratat
momentul. esutul a fost transportat la San Francisco, dar pn ca Medic Air
s ajung la destinaie s-a nchis aeroportul din cauza condiiilor meteorologice
nefavorabile. Au fost redirijai la San Jose, ns din cauza ntrzierii, a
traficului greoi de la sol, n fine, a ajuns prea trziu la spitalul St. Josephs. Am
ratat o ans. Din cte am neles, pacientul a decedat ulterior. Cum tii i tu,
e o grup sanguin tare pctoas.
Din nou tcere. McCaleb se uita la Graciela, care privea n jos, aa c nu-i
putea vedea ochii. Pentru prima oar realiz prin ce trecea femeia n acele
momente. Vorbeau despre Gloria i oamenii salvai datorit ei. Dar totul era
rostit pe un ton aa de rece i nemilos. Chiar dac Graciela, ca asistent
medical, era obinuit cu cruzimea rapoartelor medicale, acum se discuta,
ns, despre sora ei.
McCaleb not mduv osoas pe hrtie, apoi trase o linie ntre cele dou
cuvinte. Pe urma, fcu un semn care o ndemna pe Fox s-i continue
conversaia telefonic.
Cum e cu rinichii?
Rinichii Rinichii au fost mprii. Hai s vedem ce avem la rinichi
n urmtoarele patru minute, Leopold parcurse lista cu organele prelevate
din corpul Gloriei Torres i redistribuite altor persoane. McCaleb not totul i
nu-i ridic ochii din hrtie, nedorind s o vad pe Graciela, care era, probabil,
rvit dup toat aceast discuie sinistr.
Gata, spuse Leopold, ntr-un final.
Bucuros de numele obinute, dar epuizat de emoii, Terry rsufl adnc i
zgomotos. Prea zgomotos, chiar.
Bonnie? zise Leopold, ncetior. Mai e cineva cu tine? De ce nu mi-ai spus
c eti cu
Nu, Glenn, sunt singur.
Tcere. Fox se uit furioas la McCaleb, dup care nchise ochii strns de
tot i atept
Pi, bine, spuse Leopold. Mi s-a prut c aud pe altcineva, dar asta e, mi
s-a prut doar. M simt obligat s mi reiterez rugmintea de a pstra o
confidenialitate desvrit privind informaiile
tiu, Glenn.
Pentru care am nclcat regulamentul, ca s i le furnizez.
neleg. Voi proceda cu cea mai mare discreie, n continuare. Te voi ine
la curent cu ceea ce voi afla.
Perfect.
Dup alte cteva replici banale, convorbirea telefonic lu sfrit. Doctoria
nchise telefonul i i ls capul pe mas, peste braele ncruciate.
Doamne nu-mi vine s cred ce am putut face. L-am l-am minit pe
omul sta. Am minit un coleg de breasl. Cnd va afla, va
Ls fraza neterminat, legnnd din cap, cu fruntea proptit pe brae.
Doctore, ncepu McCaleb. Ai procedat corect. Lui nu i-ai fcut niciun ru
i, oricum, probabil c nu va afla niciodat la ce au servit informaiile date.
Mine poi s-l suni i s-i spui c te-ai edificat n privina sursei virusului
CMV, care nu provenea de la donator. i zici c ai distrus toate nsemnrile
legate de ceilali pacieni.
Fox ridic ncet capul i l privi.
Nu mai conteaz. Minciuna tot minciun rmne. Ursc cnd trebuie s
mint. Dac afl ade vrul, nu va mai avea niciodat ncredere n mine.
McCaleb se uita la ea, netiind ce s-i rspund.
Trebuie s-mi promii un lucru, zise Fox. Dac teoria i se confirm, vei
pune mna pe nemernicul care-a fcut treaba asta. Este singurul mod n care
accept s m implic. Va fi singura mea aprare.
Terry ncuviin din cap, apoi o mbri.
Mulumesc, rosti Graciela, ncetior. Ai fost minunat.
Doctoria i zmbi anemic, dnd din cap.
nc un lucru, spuse McCaleb. Ai vreun copiator pe-aici?
32
Cabina ascensorului, la coborre, era ticsit de oameni. Nu se auzea niciun
zgomot, n afar de muzica de la difuzor un Louis Jordan mai vechi, cu
Knock Me a Kiss
Cnd ieir din lift, McCaleb art spre uile pe unde se ajungea la parcarea
subteran.
Tu te duci pe-acolo, i zise Gracielei.
De ce? Tu unde te duci?
Iau un taxi pn n port.
Pi, ce-ai de gnd s faci? Vreau s merg cu tine. McCaleb o trase la o
parte, ca s o fereasc de aglomeraia din hol.
Trebuie s te duci acas, la Raymond i la serviciu. Copilul este problema
ta. Problema mea este asta, fiindc aa mi-ai cerut tu.
tiu, dar vreau s te ajut.
M-ai ajutat. M ajui. Dar trebuie s te duci la Raymond. Eu ies pe la
urgene. Acolo sunt taxiuri tot timpul.
Graciela se ncrunt. tia c Terry avea dreptate, dar nu-i convenea
propunerea. Brbatul bg mna n buzunar i scoase fotocopia listei pe care o
fcuse n cabinetul lui Fox.
Uite, ia asta. Dac mi se ntmpl ceva, ai i tu o copie. I-o dai lui Jaye
Winston, de la poliia regional.
Cum adic, dac i se ntmpl ceva?! exclam femeia, aproape ipnd,
ceea ce l fcu pe Terry s-i regrete cuvintele.
O mpinse ntr-un mic intrnd, unde se aflau nite telefoane publice. Nu era
nimeni acolo. i puse servieta pe jos, ntre picioare, i se uit drept n ochii
Gracielei.
Nu te ngrijora, nu voi pi nimic. E doar faptul c toat munca mea de
pn acum, de atunci, de cnd ai venit prima oar pe barc, la mine, a dus la
asta. Numele de pe aceast hrtie. De aceea socotesc mai prudent s avem
amndoi cte un exemplar, atta tot.
i chiar crezi c numele ucigaului este acolo?
Nu tiu. La asta vreau s m gndesc cnd ajung napoi, pe barc.
Dar te-a putea ajuta.
tiu, Graciela. M-ai ajutat deja. Acum, ns, trebuie s te retragi un pic i
s te ocupi de Raymond. Nu este cazul s i faci griji. Vorbim la telefon. i voi
spune tot ce se ntmpl. Nu uita, lucrez pentru tine.
Graciela schi un zmbet nereuit.
Ba nu, nu-i aa. A fost suficient s-i povestesc despre Glory, pe urm ai
fcut ce i-a spus inima.
Poate.
Dar ce-ar fi s te duc eu cu maina pn n port?
Exclus. Asta ar nsemna s nimereti n ora de vrf i s stai dou
ceasuri la volan. Hai, du-te acum, ct traficul e mai puin aglomerat. Du-te s
stai cu Raymond.
Graciela accept, n cele din urm. Terry o mbri i o srut.
Graciela?
Da?
Mai e ceva.
Ce anume?
Vreau s te gndeti la asta, s te gndeti dac am dreptate.
Ce vrei s spui?
Dac eu am dreptate, dac cineva a ucis-o pe Glory pentru ceva din
trupul ei nseamn c ntr-un fel au omort-o i pentru mine. i eu am o
bucat din ea. Dac lucrul sta e adevrat, atunci mai putem noi
Brbatul nu-i termin fraza, iar Graciela nu spuse nimic mult timp. i
pironise ochii pe pieptul lui.
tiu asta, rosti femeia, ntr-un final. Dar tu n-ai fcut nimic. Nu tu ai
provocat asta.
Las, vreau s te mai gndeti i s fii absolut sigur.
Graciela se art de acord.
Aa se ntmpl, Dumnezeu are buntatea de a face din ru bine.
McCaleb sttea cu fruntea lipit de fruntea ei, fr s spun nimic.
tiu ce mi-ai spus i tiu i povestea despre Aubrey Linn. De aceea am i
mai multe motive de a crede. A vrea s ncerci i tu.
Terry o strnse la piept, optindu-i:
Bine, voi ncerca.
Un brbat cu geant diplomat se apropie de unul dintre telefoane. i privi cu
un aer contrariat, din cauza uniformei cu care era mbrcat Graciela. Creznd
c aceasta era una dintre asistentele medicale de la Cedars, atitudinea i se
prea cel puin condamnabil, n acel moment. Oricum, prezena intrusului
destrmase vraja momentului. McCaleb se trase de lng Graciela, uitndu-se
n ochii ei.
Ai grij i salut-l pe Raymond din partea mea. Spune-i c vreau s mai
mergem la pescuit.
i tu s ai grij de tine. Nu uita s m suni.
Bine.
Graciela l srut repede, dup care porni spre garajul subteran. McCaleb
arunc o privire spre brbatul de la telefon, dup care se ndrept n cealalt
parte a culoarului.
33
u exista niciun taxi parcat n faa camerei de gard de la Urgene. McCaleb
se decise s i schimbe planul. De la micul dejun, nu mai mncase nimic, aa
c ncepea s se simt slbit de foame. Avea un nceput de migren, care i
pulsa la ceafa, i tia c dac nu se alimenta, durerea de cap se va generaliza
n curnd. Se hotr s l sune pe Buddy Lockridge, ca s vin s-l ia cu
maina acas, apoi s mnnce un sandvi cu piept de curcan, vizavi, la
Jerrys Dell. Simea c i se face i mai foame, cnd se gndea la sandviurile
delicioase de acolo. Cnd venea Buddy, inteniona s mearg la Video GraFX
Consultants din Hollywood, ca s ia videocaseta i imaginea pe care Tony
Banks o mrise, la rugmintea lui.
Intr repede napoi n hol i se duse spre nia unde se aflau telefoanele
publice. La unul dintre aparate, vorbea o tnr care plngea, n timp ce i
povestea interlocutorului despre starea grav a cuiva adus la Urgene. McCaleb
observ c femeia avea cte un cercel n buza de jos i ntr-o nar, cele dou
tortie fiind legate printr-un lnior fcut din ace de siguran.
Nu m-a recunoscut, nu l-a recunoscut nici pe Danny, se jelea ea. E dus
complet. n plus, au mai chemat i poliia.
Cu atenia distras momentan de acele de siguran i ntrebndu-se ce s-
ar fi ntmplat dac tipei i venea s cate, McCaleb se duse la telefonul aflat
cel mai departe de ea i ncerc s o ignore. Tocmai se pregtea s nchid,
constatnd c Lockridge nu rspunsese nici la al aselea apel pe o
ambarcaiune ca Double-Down, n-ai cum s nu rspunzi mcar la al patrulea
apel cnd Buddy ridic n fine receptorul.
Hei, Buddy, eti gata s mergi la serviciu?
Terry?
nainte ca McCaleb s-i rspund, Lockridge rosti n oapt:
Mi omule, pe unde eti?
La Cedars. Am nevoie s vii s m iei cu maina. Dar ce s-a ntmplat?
Pi, eu vin s te iau, dar nu cred c vei mai vrea s te ntorci aici.
Buddy, las prostiile i spune-mi exact ce se ntmpl acolo.
Nu-mi dau seama, dar sunt o mulime de oameni pe barca ta.
Ce fel de oameni?
Pi, doi dintre ei sunt ia n costume, care au fost ieri aici.
Nevins i Uhlig.
Au intrat nuntru, n cabine?
Da. n plus, au tras la o parte husa de pe Cherokee i au adus un vehicul
de tractare. Cred c vor s i-o ia. M-am dus s vd ce au de gnd i era s m
culce la pmnt, nu alta. Mi-au artat legitimaiile i mandatul de percheziie,
dup care mi-au zis s-o terg de-acolo. Tare mofluzi. Acum scotocesc prin toat
barca.
La naiba!
ntorcnd privirea, McCaleb vzu c njurtura i atrsese atenia femeii
care plngea. Se ntoarse cu spatele la ea.
Buddy, unde eti acum? Pe punte ori jos?
Jos.
Vezi de-acolo barca mea?
Sigur, m uit pe hubloul de la buctrie.
Ci oameni vezi?
Pi, unii sunt nuntru. Dar n total cred c sunt vreo patru-cinci. Mai
sunt nc doi la Cherokee.
E i vreo femeie?
Da.
McCaleb i-o descrise pe Jaye Winston, cum se pricepu mai bine, iar
Lockridge i confirm c femeia de pe barc ntrunea toate semnalmentele.
Tipa este acum n salon. Am avut senzaia mai de vreme c e doar pe post
de spectatoare acolo.
Exact cum presupunea i McCaleb. ncerca s i dea seama ce se putuse
ntmpl. Dar, din orice unghi ar fi analizat lucrurile, situaia se prezenta la
fel. Faptul c Ne vins i Uhlig tiau c el deinea nite documente FBI n -ar fi
putut genera o asemenea reacie un mandat de percheziie, cu o echip
complet. Nu mai exista dect o explicaie. Devenise oficial un posibil suspect.
Acceptnd aceast variant, rmnea de vzut cum vor efectua Nevins i Uhlig
aceast percheziie n vederea strngerii unor probe.
Buddy, ai vzut dac au luat ceva de pe barc? tii la ce m refer
obiecte introduse n pungi de pltise sau n pungi maro de hrtie, ca la
supermarket.
Da, am vzut nite pungi. Le-au pus sus, pe punte. Dar nu trebuie s-i
faci griji, Terror.
Cum adic?
Nu cred c vor gsi ceea ce caut, de fapt.
Ce vrei s
Las, nu la telefon, btrne. Vrei s vin s te iau acum?
McCaleb se opri. Ce vrusese Buddy s spun? Ce se petrecea acolo?
Stai pe-aproape, zise el, n cele din urm. Te sun napoi imediat.
McCaleb nchise i introduse alt fis. Form numrul lui de telefon. Nu
rspundea nimeni. Intr pe fir robotul, iar McCaleb i auzi vocea care i
spunea s lase un mesaj. Dup iuitul de la sfrit, zise: Jaye Winston, dac
eti acolo, ridic receptorul.
Atept cteva momente i tocmai cnd se pregtea s repete mesajul,
cineva ridic receptorul. McCaleb rsufl uurat cnd o auzi pe Jaye.
Winston la telefon.
Sunt McCaleb.
Scurt i concis, dar suficient ct s i testeze reacia.
Terry. Cum ai unde eti?
Sentimentul de uurare pe care l simise adineauri ncepea s se
risipeasc. n locul lui, se instala groaza. i oferise posibilitatea s se exprime
cifrat sau s simuleze c ar fi vorbit cu un coleg sau chiar cu cpitanul
Hitchens, numai c femeia i spusese pe nume.
Nu conteaz unde sunt. Ce facei acolo, pe barca mea?
Ce-ar fi s vii ncoace i s discutm despre asta?
Nu vreau s discut acum. Sunt considerat un posibil suspect? Asta
trebuie s deduc?
Uite ce e, Terry, nu e cazul s complici lucrurile i mai mult. De ce nu
vrei
Exist un mandat de arestare? Rspunde-mi la ntrebare.
Nu, Terry, nu exist aa ce va.
Dar sunt un posibil suspect.
Terry, de ce nu mi-ai spus c ai un Cherokee negru?
McCaleb rmase uluit, realiznd brusc cum czuse la mijloc n toat
povestea asta.
Fiindc nu m-ai ntrebat. D-i seama ce spui i ce gndeti! M-a fi
implicat n toat chestia asta, n investigaie, i a fi amestecat i FBI -ul, dac
eu a fi fost criminalul? Sesizezi enormitatea?
Ai ajuns la singurul nostru martor.
Ce?
Da, te-ai atins de Noone. Te-ai bgat n anchet i ai ajuns la singurul
martor. Tu i-ai fcut edina de hipnoz, Terry. Acum nu ne mai putem folosi
de el. Era singura persoan care ar fi putut face o identificare, iar acum,
degeaba, l-am pierdut. Tipul
Jaye se opri, cnd pe fir se auzi un zgomot, ca atunci cnd deschizi nc un
aparat telefonic, legat n derivaie cu celelalte dou.
McCaleb? Nevins la telefon. Unde te afli?
Nevins, nu discut cu un mgar ca tine. Vreau doar
Ascult aici, ncerc s m port frumos cu tine. Putem proceda calm i
degajat, dar la nevoie ntoarcem foaia, s tii. Tu decizi, amice. Vii ncoace,
discutm tot i vedem ce iese.
McCaleb analiz repede situaia, trecnd n revist toate aspectele. Nevins i
ceilali ajunseser la aceeai concluzie ca i el. Fcuser i ei legtura cu
compatibilitatea de grup sanguin. Faptul c McCaleb era un beneficiar direct
al uciderii lui Torres l punea n postura de suspect. Parc-i i vedea
introducndu-i numele n computer i obinnd talonul de nregistrare al
automobilului Cherokee. Probabil c aceasta fusese informaia care i pusese n
micare. Obinuser un mandat de percheziie i se duseser la barc.
McCaleb simi pe ceaf gheara rece a fricii. Intrusul din noaptea precedent.
ncepu s se dumireasc, din ce n ce mai convingtor, c nu conta ce vrusese
omul acela, ci ce i pusese pe barc. Se gndi la Buddy, care -i spusese
adineauri c agenii nu vor gsi ceea ce cutau. i aa tabloul ncerca s
capete contur.
Nevins, vin acolo, bine, dar mai nti mi spui ce-ai gsit?
Nu, Terry, nu aa e jocul. Vii i pe urm discutm despre toate.
nchid, Nevins. Ultima ans.
S nu te miri dac o s-i vezi poza pe toi pereii, McCaleb. Asta imediat
ce gsim piesa care ne lipsete, ca pachetul s fie complet.
Terry nchise telefonul i rmase rezemat cu fruntea de aparat. Nu-i ddea
seama ce se ntmpl sau ce trebuia s fac. Ce gsiser acolo? Ce ascunsese
intrusul pe barc?
i-e ru. Cumva?
Se ntoarse i o vzu pe fata cu cercei n nas i n buz.
Nu. Dar ie?
Acum mi-a trecut. Mi-a prins bine c am putut vorbi cu cineva.
Da, tiu cum e.
Tnra plec, iar McCaleb lu din nou receptorul i introduse o fis n
aparat. Buddy rspunse aproape imediat.
Uite cum vom face, zise McCaleb. Vii s m iei. Dar n-or s te lase s
pleci de-acolo.
Asta-i bun! Doar trim ntr-o ar liber
Las asta. Am vorbit acum cu ei i tipii s-au prins c cineva mi-a vndut
pontul i mi-a zis c sunt acolo. Aa c va trebui s procedezi astfel: i scoi
pantofii, n care vei pune cheile i portofelul. i iei coul cu rufe pentru
spltorie, bagi pantofii sub ele i i acoperi bine. Pe urm, pleci cu coul de-
acolo i faci
N-am nicio ruf n co, Terry. Am splat azi-diminea, pn s apar
tia.
Nu-i nimic, Buddy. Iei nite haine fie i curate i le bagi mototolite n
co, ca s par murdare. Asta ca s le lai senzaia c nu te duci dect pn la
spltorie. Nu nchide trapa la barc i nu uita s ii n palm patru monede de
un sfert de dolar. Sigur te vor opri, dar, dac j oci teatru la meserie, or s te
cread i or s te lase s iei de-acolo. Pe urm, te sui n main i vii s m
iei.
i dac or s m urmreasc?
Nu. Probabil c nici n-or s se mai uite la tine, dup ce i-au dat voie s
pleci. Poate n-ar strica s te duci nti la spltorie i pe urm la main.
n regul. Bun, aa deci, unde te gsesc?
McCaleb nu avu nicio ezitare. Ajunsese s aib ncredere n Lockridge. n
plus, tia c i putea lua nite msuri de precauie.
Dup ce nchise telefonul, Terry l sun pe Tony Banks i i spuse c-i va
face o vizit.
McCaleb intr n restaurant i i comand un sandvi cu piept de curcan,
salat de varz i maionez. Mai ceru i nite murturi i o cutie de Cola. Dup
ce plti, lu sandviul i travers Be verly Boulevard, napoi, la Cedars. Fusese
internat atta amar de vreme acolo, nct tia cldirea aceea ca pe propriul
buzunar. Lu ascensorul, pn la etajul trei, la maternitate, unde tia c exist
o sal de ateptare cu vedere spre Beverly Boulevard i Jerrys. Nu era ceva
neobinuit s vezi acolo tai mestecnd vreun sandvi, n timp ce ateptau s le
nasc nevasta. Aa c McCaleb putea sta linitit acolo, i s-l atepte pe Buddy
Lockridge.
Sandviul l termin n mai puin de cinci minute, n schimb, vecinul su
nu-i fcuse apariia nici dup un ceas. McCaleb se uita la dou elicoptere,
care aduseser nite organe pentru transplant, ambalate n nite frigidere roii.
Tocmai cnd se pregtea s sune la Double-Down, ca s afle dac nu cumva
agenii l reinuser pe Lockridge, Terry vzu Ford-ul Taurus, oprind n faa
restaurantului. McCaleb se duse la fereastr i se uit pe bulevard, ntr-o parte
i n cealalt, dup care ridic privirea spre cer ca s se asigure c nu exista
prin preajm niciun elicopter al poliiei. Pe urm, iei din sala de ateptare,
ndreptndu-se spre lift.
Pe bancheta din spate a Fordului trona un co de plastic cu rufe de splat.
McCaleb se sui n main, se uit la co, apoi la Lockridge, care cnta o
melodie ciudat la nelipsita lui muzicu.
Mersi c ai venit, Buddy. A fost vreo problem?
Nooo. M-au oprit, aa cum ai presupus, i mi-au pus nite ntrebri. Dar
am fcut pe prostul i m-au lsat s trec. Cred c i-au convins monedele pe
care le aveam n palm. Bravo, Terry, ai fost detept.
Asta o s mai vedem. i cine te-a oprit? ia doi n costum?
Nu, ali doi. Erau de la poliie. Cel puin aa mi-au zis, dei nu s-au
prezentat.
Nu cumva unul dintre ei avea mutr de spaniol? O namil de om, cu o
scobitoare ntre dini?
Exact. sta e.
Arrango. McCaleb era ncntat c l trsese pe sfoar pe nfumuratul la.
Ia zi, ncotro acum? ntreb Buddy.
McCaleb se gndise la asta. i tia c trebuia s se ocupe de lista
persoanele primitoare de organe. Dar, nainte, voia s se asigure c avea la un
loc toate piesele jocului. n timp, ajunsese s compare orice investigaie cu
scrile suprapuse de la maina de pompieri. Tot suprapui i extinzi alte scri,
ca s ajungi i mai departe, dar cu ct ajungi mai departe, cu att eafodajul
devine mai ubred. Nu trebuie s neglijezi baza, nceputul investigaiei. Fiecare
detaliu disparat trebuie plasat la locul lui. i de aceea McCaleb simea c
venise momentul s lmureasc pe deplin derularea cronologic a crimei.
Trebuia s rspund la ntrebri pe care tot el le formulase, i asta nainte de a
ajunge sus, la captul scrilor. Acesta era principiul lui i simea, instinctiv, c
aa trebuia s procedeze. Miza pe ideea c ade vrul exista n cadrul acelor
contradicii.
La Hollywood, l ndemn Terry pe Lockridge.
Prvlia aia cu tehnic video, unde am mai fost?
Exact. Mergem nti la Hollywood i pe urm sus, n Valley.
Dup cteva sute de metri pe Melrose Boulevard, Lockridge vir spre est,
ctre Hollywood.
Haide, ia s auzim cum stau lucrurile. Ce-ai vrut s spui la telefon, cnd
ai afirmat c ia n-or s gseasc, de fapt, ceea ce caut?
Caut n coul cu rufe, btrne.
De ce?
F cum i-am zis.
McCaleb i desfcu centura de siguran i se rsuci pe scaun, ca s
ajung la bancheta din spale. Profit de micare, ca s se uite i la vehiculele
din spate. Traficul era intens, dar nu se vedea nicio main dubioas.
Coul era plin de lenjerie de corp i de osete. Bun micare din partea lui
Buddy. Greu de presupus c Nevins sau oricare altul dintre cei aflai acolo ar fi
avut chef s scormoneasc prin astfel de rufe.
Sunt curate chestiile astea?
Sigur. Vezi la fundul coului.
McCaleb se sui cu genunchii pe scaun, aplecndu-se peste sptar. Arunc
rufele din co, alturi, pe banchet. Auzi un zgomot mai nfundat, cnd un
obiect mai greu dect lenjeria i osetele se lovi de banchet. Ddu la o parte
nite chiloi i gsi o pung cu fermoar, n care se afla un pistol.
Fr s scoat niciun cuvnt, McCaleb se ls jos pe scaun, innd n mn
punga n care se afla arma. Netezi plasticul, ca s vad mai bine pistolul
dinuntru. Simi c l cuprind nduelile la ceaf. Pistolul din pung era un
HK P7. i nu avea nevoie de nicio analiz balistic pentru a-i da seama c era
acel HK P7, arma cu care fuseser omori Kenyon, Cordell i Torres. Se aplec
n jos, ca s se uite mai bine la arm i observ c seria fusese tears cu acid.
Pistolul nu putea fi identificat.
Lui McCaleb ncepur s-i tremure minile. Se ls, moale, lng portier,
cu sufletul sfiat ntre groaza de a cunoate istoria obiectului i disperarea de
a se ti condamnat. Cineva voia s-l bage la ap, iar nscenarea ar fi avut
probabil toate ansele de izbnd, dac Buddy Lockridge nu ar fi gsit arma
cnd se scufundase sub The Following Sea.
Doamne Sfinte, opti McCaleb.
Cam unt, nu-i aa?!
Unde era, de fapt?
ntr-o pung, n ap, la civa metri sub prora brcii tale. Foarte uor de
scos la suprafa, dac tiai unde era pus. Altfel, n-ai fi avut cum s-l vezi de
sus.
i tipii care percheziioneaz barca au cutat i n ap?
Da, numai c cu mi fcusem deja treaba, aa c n-au mai avut ce s
gseasc.
McCaleb nclin din cap i puse arma jos, pe podeaua mainii, ntre
picioare. Holbndu-se n continuare la revolver, i ncruci braele peste
piept, de parc i s-ar fi fcut frig. Ct de puin lipsise ca s le cad n plas. i,
dei edea lng omul care l salvase, pentru moment l cuprinse o mare
senzaie de izolare i singurtate. i mai simea nceputul unei dorine despre
care doar citise sindromul fugii. i venea s plece la captul pmntului i s
uite de toi i de toate.
Sunt ntr-o mare ncurctur, Buddy.
Mi-am cam dat seama.
34
pn s ajung la Video GraFX Consultants, McCaleb reui s i vin n
fire i s se controleze. Pe drum, analizase posibilitatea de a fugi, dar o
eliminase repede. Singura opiune era s lupte n continuare. tia c era intuit
locului din cauza inimii dac fugea nsemna c alege moartea, fiindc avea
nevoie de terapia medicamentoas postoperatorie, pentru ca trupul s nu
ajung s resping noua inim. Fuga nsemna, de asemenea, s i prseasc
pe Graciela i pe Raymond. Or numai gndul c ar fi putut face asta i usca
inima complet.
Lockridge l ls la intrarea n firm, parcnd ceva mai ncolo, ca s-l
atepte. Ua era ncuiat, ns Tony Banks i spusese s foloseasc soneria,
dac ajungea dup terminarea programului. McCaleb aps pe sonerie de dou
ori, pn ca Banks s vin s-i deschid. Avea n mn un plic mare, pe care i-
l ntinse lui McCaleb.
Asta e tot?
Banda i copiile imaginii. E destul de clar.
Cum s m achit fa de tine, Tony?
Nu trebuie. Mi-a fcut plcere s te ajut.
McCaleb ddu din cap, pregtindu-se s porneasc spre main, dar se opri
i se uit din nou la Banks.
Trebuie s-i spun ce va. Nu mai lucrez la FBI, Tony, mi cer scuze c te -
am indus n eroare, dar
tiu.
Da?!
Cnd am vzut c nu m suni, dup ce i-am lsat smbt un mesaj pe
robot, am telefonat la fostul tu birou. La numrul de pe scrisoare ta, de pe
perete. Mi s-a spus c nu mai lucrezi acolo de vreo doi ani, sau cam aa ce va.
McCaleb i studie interlocutorul cu atenie, ceea ce nu mai fcuse pn
atunci, dup care ridic pachetul.
Atunci, de ce mi mai dai asta?
Fiindc vrei s pui mna pe tipul la.
McCaleb nclin din cap.
Bun, mult noroc. Sper s-l prinzi.
n Sherman Market nu era mult lume dou fete, care se uitau la raftul de
dulciuri, i un tnr n spatele tejghelei. McCaleb sperase s o ntlneasc pe
vduva lui Chan Ho Kang. I se adres tnrului, vorbind rar i rspicat, n
sperana c acesta nelegea engleza mai bine dect btrna.
O caut pe doamna care lucreaz aici ziua.
Tipul, un adolescent de fapt, se uit ursuz la McCaleb.
Nu trebuie s-mi vorbeti aa, de parc a fi napoiat mintal. Vorbesc
englezete. M-am nscut aici.
Oh, mi pare ru. Poate a fost din cauz c doamna aceea, pe care am
mai vzut-o aici, prea s neleag mai greu ce-i spuneam.
E mama. A trit pn la treizeci de ani n Coreea, vorbind limba rii. E
greu s nvei alt limb dup atta vreme. 1
Da, nc o dat, scuze.
Pornise cu stngul. ncerc din nou.
Eti fiul lui Chan Ho Kang?
Biatul ncuviin din cap.
Dar tu cine eti?
Numele meu este Terry McCaleb. mi pare ru de moartea tatlui tu.
Ce vrei, de fapt?
Fac nite investigaii pentru familia femeii care a fost ucis aici
Ce fel de investigaii?
ncerc s l gsesc pe uciga.
Mama nu tie nimic. Las-o n pace. A suferit destul.
De fapt, nu voiam dect s m uit la ceasul ei. Am fost aici, deunzi, i
am remarcat c poart ceasul pe care l avea tatl tu, n seara aceea.
Biatul se holb lung la McCaleb, dup care ntoarse capul spre fetele de la
raftul de dulciuri.
Haidei, fetelor, v-ai ales ce vrei?
Terry se uit spre ele. Nu preau prea ncntate s fie zorite aa.
i ce-i cu ceasul sta?
Pi, e un pic mai complicat. Exist nite lucruri care nu se potrivesc cu
ceea ce scrie n rapoartele ntocmite de poliie. ncerc s mi dau seama de ce.
Dar ca s fac asta, am nevoie s cunosc ora precis cnd tipul narmat a intrat
n magazin.
Art spre videocamera din spate.
Poliia mi-a dat o copie a videocasetei. Pe band, se vede ceasul tatlui
tu. Am mrit aceast imagine. Dac mama ta nu a mai umblat la ceas de
atunci, ca s-l potriveasc, am anse s aflu ora care m intereseaz.
N-ai ne voie de ceas pentru asta. Ora e afiat pe banda video. Ai zis c ai
banda.
Poliia susine c ora afiat pe band nu e corect. Asta ncerc s aflu.
Vrei s o suni pe mama ta i s i spui?
n momentul acela, fetele se apropiar de tejghea. Tipul nu-i rspunse nimic
lui McCaleb, n timp ce lu banii i le ddu restul. Atept ca cele dou cliente
s ias din magazin, dup care se uit din nou la McCaleb.
Nu neleg nimic. Mi se pare o aiureal ce vrei dumneata.
ncerc s te ajut. Nu vrei ca omul care l-a ucis pe tatl tu s fie prins?
Ba sigur c vreau, numai c treaba asta cu ceasul nu vd legtura.
A putea s-i explic totul, ntr-o jumtate de or, dac ai avea timp,
dar
Nu plec nicieri.
McCaleb l privi cte va clipe i realiz c aceasta era singura soluie. nclin
din cap i i spuse s atepte un pic, pn se ducea s ia fotografia din main.
Pe tnr l chema Steve Kang. Aezat n main pe scaunul din dreapta
oferului, l dirija pe Buddy Lockridge printr-un cartier aflat doar la cteva
strzi de casa Gracielei Rivers.
McCaleb l convinsese povestindu-i totul cu lux de amnunte. Aa c
tnrul pusese un afi pe ua magazinului, VIN IMEDIAT, i ncuiase. De
obicei, mergea pe jos de acas la prvlie i napoi, numai c dac foloseau
maina lui Lockridge puteau s mai ctige timp.
Cnd ajunser la locuina tnrului, Steve Kang l conduse pe McCaleb
nuntru, lsndu-l pe Buddy s atepte n main. Practic, casa era identic
cu cea a Gracielei, fiind construit probabil de acelai arhitect la nceputul
anilor 50. Tnrul l invit pe Terry n camera de zi, dup care dispru pe un
culoar care ducea spre dormitoare. McCaleb auzi un murmur dinspre culoar.
Dup cteva secunde, realiz c discuia se purta n limba coreean.
n timp ce atepta, se gndea la asemnrile dintre cele dou locuine,
imaginndu-i jalea i suferina celor dou familii n noaptea i n zilele ce au
urmat crimelor.
Pe urm, Steve Kang se ntoarse; i ddu lui McCaleb un telefon fr cordon
i ceasul pe care l purtase tatl su.
Mama n-a umblat la ele. Au rmas ca n noaptea aceea.
Brbatul ncuviin din cap. Cu coada ochiului, surprinse o micare. Se uit
n stng i o vzu pe btrna Kang privindu-l. O salut, ns femeia nu-i
rspunse n niciun fel.
McCaleb adusese fotografia cu imaginea mrit de pe banda video, un
carnet de notie i agenda telefonic. i spusese lui Steve Kang ce avea de gnd
s fac, dar se simea jenat totui de prezena lui. Se pregtea s se dea drept
un ofier de poliie, ceea ce reprezenta o infraciune din punct de vedere legal,
chiar dac acest ofier era Eddie Arrango.
Din agend lu numrul de la Central Communications Center (CCC) din
L.A. l avea de cnd lucrase la FBI. CCC constituia centrul dispeceratului de
poliie i pompieri o cldire sumbr i ntunecat, unde se primeau toate
comunicrile radiofonice. Tot aici se afla i ceasul dup care fusese stabilit, n
mod oficial, ora celor dou crime.
De la Hollywood spre magazin, McCaleb luase dosarul lui Torres, din care
scosese numrul legitimaiei lui Arrango. Puse, acum, pe braul canapelei
ceasul pe care i-l dduse Steve Kang i form numrul uzual de la CCC. O
operatoare i rspunse la al patrulea apel.
Arrango la telefon, de la omucideri West Valley, zise McCaleb. Seria unu
patru unu unu. Nu vorbesc prin radio. Am nevoie de un zece -douzeci, pentru
nceperea unei supravegheri. Poi s-mi dai i secundele, totui?
Secundele? Dar ce individ exact eti, domnule detectiv Arrango!
Exact.
Stai un pic.
McCaleb se uit la ceasul de pe braul canapelei. n timp ce operatoarea
vorbea, not c ceasul arta ora 5:14:42 P.M.
E eptesprezece paisprezece treizeci i opt.
Gata, zise el, mulam frumos.
nchise telefonul i se uit la Steve Kang.
Ceasul tatlui tu e cu patru secunde nainte fa de ceasul de la CCC.
Kang miji ochii i veni lng canapea, privind peste umrul lui McCaleb la
numerele pe care acesta le scria pe carnet, pentru a le compara cu diversele
momente din desfurtorul de timp. Amndoi ajunser simultan la aceeai
concluzie.
Asta nseamn
Steve Kang ls fraza neterminat. McCaleb observ c tnrul aruncase o
privire rapid spre culoar, unde se afla mama lui, uitndu-se apoi din nou la
ora subliniat de pe carnet.
Ticlosul naibii! uier biatul, plin de ur.
E puin spus, ntri McCaleb.
Afar, Lockridge porni motorul imediat ce l vzu pe Terry ieind din cas.
Hai s mergem.
Nu-l ducem pe biat napoi?
Nu, trebuie s stea de vorb cu maic-sa. Hai s mergem.
Bine, bine. Unde?
napoi, n port.
n port? Nu se poate s te duci acolo, Terry. Dac ia n-au plecat nc de
pe barc? Sau poate stau la pnd, pe undeva, prin preajm.
Nu conteaz. N-am de ales.
35
lockridge l ls pe McCaleb pe Cabrillo Way, cam la un kilometru de port,
distan pe care urma s o parcurg pe jos, alegnd zonele cu umbr din
dreptul micilor magazine de pe bulevard. Planul era ca Buddy s i lase cheile
n Taurus, apoi s se duc pe barc, comportndu-se absolut normal. Dac
vedea ceva ciudat sau vreo mutr necunoscut dnd trcoale prin port, urma
s aprind felinarul din vrful catargului de pe Double-Down. Aceast lumin
se vedea de la distan, aa c McCaleb i putea da seama c trebuia s se
fereasc.
Cnd ajunse ntr-un loc de unde putea vedea tot portul, McCaleb se uit
rapid la zecile de catarge. Se fcuse ntuneric, dar nicio lumin nu era aprins.
Situaia prea bun. Se uit n jur i zri un telefon public, lng un
minimarket, aa c se duse s i sune vecinul. Avea ocazia, astfel, s mai lase
un pic din mn servieta grea de piele, pe care o cra dup el. Buddy rspunse
imediat.
Vreo problem? ntreb McCaleb, amintindu-i de un film pe care l
vzuse cu ani n urm, n care un personaj punea exact aceeai ntrebare.
Nu cred. Nu vd pe nimeni i nici nu m-a nhat careva pn aici. N-am
vzut nicio main, prin parcare, care s miroas a copoi.
i barca mea cum arat?
E la locul ei. Am senzaia c au ntins o band galben lng piloni, ca i
cnd n-ai avea voie s urci sau aa ce va.
Bine, Bud, vin. M duc nti la spltorie, ca s-mi bag servieta ntr-un
usctor. Dac ajung la barc i tabr ia pe mine, s ai grij de serviet pn
scap. De acord?
Sigur.
OK, ascult n continuare. Dac totul merge bine pe barc, n-o s stau
mult acolo, aa c i spun de pe-acum, mulumesc pentru tot, Buddy, mi-ai
fost de mare ajutor.
Pentru puin, btrne. Nu-mi pas ce ncearc s i fac nemernicii ia.
Eu te tiu curat ca lacrima.
McCaleb i mulumi din nou, dup care nchise telefonul, i lu servieta i
se ndrept spre port. Trecu nti pe la spltorie, unde gsi un usctor gol, n
care vr servieta. Pe urm porni spre barc, fr s ntmpine nicio problem,
nainte de a descuia ua glisant, mai arunc o privire prin port, fr s
sesizeze ns nimic ciudat. Observ silueta ntunecat a lui Buddy Lockridge,
aezat pe puntea brcii de alturi, Double-Down. Auzi un sunet de muzicu i
ddu din cap. Pe urm deschise ua.
nuntru era un aer mbcsit i sttut, dei mai persista nc o boare de
parfum, probabil de la Jaye Winston. Prefer s nu aprind lampa, lund o
lantern lipit cu magnet sub mas. O aprinse, innd-o cu becul n jos, spre
podea. Cobor n cabina de dedesubt, tiind c trebuia s se grbeasc. Voia
doar s-i ia haine suficiente i medicamentele necesare pentru mai multe zile.
tia c, oricare avea s fie deznodmntul, tot att va dura.
Deschise unul dintre chepengurile de pe hol i scoase din ni sacul mare
de marinar. Se duse apoi n cabina principal, de unde i lu hainele de care
tia c va avea nevoie. Operaiunea dur destul de mult, din cauz c trebuia
s fac totul pe furi i doar la lumina lanternei.
Cnd termin, lu sacul i l cr pe hol, pn la prova, pentru a strnge
doctoriile, instrumentele medicale i fia de observaie. Puse sacul desfcut pe
chiuvet, pregtindu-se s bage cutiile de medicamente, cnd realiz brusc
ceva: n timp ce traversase holul, zrise o lumin pe bordul de deasupra apei.
Lampa din buctria vasului. Sau poate unul dintre becurile din salon.
ncremeni locului, ciulind urechile i ncercnd s i dea seama dac se auzea
ceva de deasupra. tia precis c el nu aprinsese nicio lumin.
Ascult concentrat aproape jumtate de minut. Niciun zgomot. Pi tiptil
napoi pe hol, privind n sus, pe scar. Rmase aa, neclintit, cu urechile
ciulite, ncercnd s i evalueze opiunile. Singura ieire, n afar de varianta
de a urca napoi treptele, pe unde venise, era s foloseasc chepengul din
cabina din fa, care ddea pe punte. Era, ns, o prostie s-i imagineze c,
dac cineva era cu ade vrat sus, pe barc, nu ar fi avut pre vederea de a
supraveghea i aceast gur de ieire.
Buddy, tu eti?
Rspunsul veni dup un moment lung de tcere.
Nu, Terry, nu e Buddy.
O voce de femeie. McCaleb o recunoscu.
Jaye?
De ce nu vii sus?
ntoarse capul spre prora. Lanterna era n sac, luminnd doar lucrurile din
el. n rest, o bezn desvrit.
Urc.
Jaye edea pe scaunul capitonat pivotant, lng msua din lemn de tec.
Pesemne c trecuse exact pe lng ea, pe ntuneric, fr s o remarce.
Brbatul se aez pe un scaun identic, n cealalt parte a salonaului.
Salut, Jaye, cum mai merge?
E loc i de mai bine.
Valabil i la mine. Intenionam s te sun diminea.
Ei, uite, am venit eu nainte.
i unde i sunt prietenii?
ia nu sunt prietenii mei. i n mod cert nici ai ti, Terry.
Nici nu mi s-a prut c ar fi. Bun, ia s vedem, ce se ntmpl? Cum se
face c ai venit aici de una singur?
Fiindc din cnd n cnd cte un ntfle de poliai de la regional, cum
suntem noi, se dovedete a fi mult mai iste dect orice agent federal.
McCaleb zmbi, cu un aer deloc amuzat.
tiai c trebuia s vin dup medicamente.
Tipii i nchipuie c eti n drum spre Mexic, dac nu cumva ai i ajuns
acolo deja. Eu, ns, am vzut dulpiorul plin de doctorii i mi-am dat seama
c vei fi nevoit s te ntorci. Ca i cum barca asta te-ar fi inut n les.
Vaszic acum o s m nhai i o s te alegi singur cu toat gloria
acestei mari realizri.
Nu neaprat.
Iniial, McCaleb nu avu nicio reacie. Se gndea la cuvintele lui Jaye,
ntrebndu-se pe ce picior dansa ea de fapt.
Ce vrei s spui, Jaye?
Vreau s spun c instinctul mi spune una, iar realitatea aparent
altceva. De obicei, m bizui pe instinct.
i eu. La ce realitate aparent te referi? Ce-ai gsit voi, de fapt, astzi
aici?
Mai nimic, doar o caschet de base-ball cu emblema CI pe ea. Ne-am
gndit c CI vine de la Catalina Islan, ceea ce coincide cu felul n care
James Noone a descris apca pe care o purta oferul de pe Cherokee. n rest,
nimic pn ce nu am deschis sertarul de sus de la masa de lucru.
McCaleb arunc o privire spre masa la care se referise Jaye. i aminti c
deschisese sertarul de sus i verificase ce era n el, dup ce l pusese pe fug
pe intrusul din noaptea precedent. Nu gsise nimic dubios i nici nu i se
pruse c ar lipsi ce va de-acolo.
i ce era?
n el? Nimic. Era ceva, ns, dedesubt, lipit cu o band adeziv.
McCaleb se ridic i se duse spre sertare. l trase afar pe cel de deasupra,
rsturnndu-l cu dosul n sus. i plimb degetul peste urmele lipicioase lsate
de o band adeziv foarte solid. Zmbi, scuturnd din cap. Se gndea ct de
rapid se micase, de fapt, intrusul venise cu pachetul gata pregtit, pe care l
lipise direct sub sertarul deschis.
Ia s vedem dac ghicesc. Era ce va de plastic
Nu. Nu spune nimic. Orice spui se poate ntoarce mpotriva ta. Nu vreau
s-i fac niciun ru, Terry.
Nu mi-e team de asta. Mai bine zis, nu mai mi-e team. Aa c las-m
s ghicesc. Sub sertar era o pung de genul celor etane, cu fermoar. n ea era
cerceluul n form de cruciuli, luat de la Gloria Torres, i o fotografie cu
familia lui James Cordell. Adic, poza luat din maina lui.
nclinnd din cap, Winston i confirm c avea dreptate. McCaleb se
ntoarse la scaunul pe care ezuse pn atunci.
Ai omis butonul de la cmaa lui Donald Kenyon, spuse Jaye. Din argint,
avnd forma semnului pentru dolar.
De sta n-am tiut. Pun pariu c Ne vins, Uhlig i ticlosul la de Arrango
au srit n sus de bucurie, cnd au gsit punga aia.
Cam aa ce va. Au fost nemaipomenit de fericii de gselnia lor.
Nu i tu, ns.
Nu. Mi s-a prut prea simplu.
Tcur amndoi cteva momente.
tii, Terry, nu pari prea ngrijorat de faptul c pe barca ta s-au gsit
dovezi care indic implicarea ta n trei crime. Fr a mai pomeni i de motivul
evident pe care l-ai avut pentru a svri aceste omoruri, adug femeia,
artnd din cap spre pieptul lui McCaleb. Nu, nu, cel mult pari un pic cam
agasat. mi spui de ce?
Toate astea au fost puse acolo intenionat. apca, cercelul, toate. Noaptea
trecut, pe barc a urcat un intrus. Nu a luat nimic. Aa c, probabil, a lsat
ceva. Am martori. Mi se nsceneaz vinovia. Nu-mi dau seama de ce, dar e
vorba de o nscenare, crede-m.
Pi, dac te gndeti cumva la Bolotov, mai bine las-o balt. De duminic
dup-amiaz, de cnd a pus laba pe el poliistul care l avea sub supraveghere,
tipul e la Van Nuys, la nchisoare.
Nu, nu m gndeam la Bolotov. Tipul e curat.
Mda, vd c ai schimbat placa.
Evenimentele au eliminat posibilitatea ca Bolotov s fie unul dintre
suspeci. Reine, te rog: la un moment dat, am presupus c a fost implicat n
spargerea aceea, de lng serviciul lui, cnd s-a furat pistolul HK P7. n felul
acesta ar fi ajuns deintorul unei arme care l putea face suspect n cazul
Cordell i Torres. Numai c jaful acesta s-a produs n decembrie, n preajma
Crciunului. S adugm, acum, i cazul Kenyon. Acesta a fost omort cu un
P7, n noiembrie. Prin urmare, nu poate fi vorba de aceeai arm, chiar dac
Bolotov ar fi fost autorul furtului. Aadar, tipul e curat. n continuare, totui,
nu pricep de ce a fcut unt la mine i a luat-o la fug.
Probabil el o fi dat spargerea aceea, de Crciun. L-ai cntat la el la
serviciu i l-ai luat tare, ca i cum erai decis s-i pui n crc vreo dou crime.
Normal c a fugit. Asta-i tot.
McCaleb i ddu dreptate.
Ce-o s peasc?
eful lui o s-i retrag plngerea pentru fereastra spart. i cu asta,
gata. i vor da drumul astzi, dup o audiere.
McCaleb ncuviin iari, tot printr-o micare a capului, dup care i
pironi privirea spre mochet.
Aa c nu te mai gndi la el, Terry. Altceva?
Sunt foarte aproape. Mai am o mutare sau dou, pn i dau de cap. tiu
acum cine este pistolarul. Nu-mi mai trebuie dect cteva zile, pentru a afla
cine l-a angajat. Am nite nume, o list cu suspeci. tiu c persoana care ne
intereseaz este pe aceast list. Bizuie-te pe instinct, de data asta, Jaye. Poi
s m nhai i s m bagi la prnaie, de acord, dar n afar de glorie n-o s te
alegi cu nimic, fiindc nu eu sunt criminalul. Lucru pe care, pn la urm, a
reui s l demonstrez. ntre timp, ns, am rata amndoi ansa pe care o avem
acum.
Cine este pistolarul?
M duc s-mi iau servieta. Am s-i art.
i unde e servieta asta?
ntr-un usctor, la spltorie. Am ndesat-o acolo. Nu tiam la ce s m
atept exact, venind aici.
Jaye reflect cteva clipe.
Las-m s m duc s-o iau. i rmne ie, aici, toat farmacia. Nu plec
nicieri. Dac n-ai ncredere, vino cu mine.
Bine, du-te singur. Adu servieta. Te atept aici.
n drum spre spltorie, McCaleb se ntlni cu Buddy Lockridge, care inea
n mn servieta de piele.
E-n regul totul? Mi-ai zis s m duc s iau asta, dac vd c se d
careva la tine.
Da, totul e-n regul, Buddy. Aa cred.
Nu tiu cu ce-i tot umple capul tipa aia, dar s tii c a fost i ea aici, cu
restul grupului, astzi.
tiu. Dar cred c e de partea mea.
McCaleb lu servieta i porni napoi spre barc. O dat ajuns nuntru,
porni televizorul i puse n videorecorder caseta cu filmarea de la Sherman
Market. Derul rapid imaginea nainte, urmrind micrile zvcnite ale
criminalului: intrarea n magazin, mpucarea Gloriei Torres i a proprietarului
prvliei, apoi dispariia lui. Pe urm, aprea bunul samaritean, moment n
care McCaleb ls banda s ruleze cu vitez normal. n momentul n care
bunul samaritean ridic privirea, dup ce a ncercat s o panseze pe Gloria la
cap, McCaleb aps pe butonul de pauz, nghend imaginea.
Poftim. sta e asasinul tu.
Winston se holb lung la televizor, fr ca pe faa ei s se citeasc ceva.
OK, acum spune-mi de ce ai ajuns la o astfel de concluzie?
Simplu. O demonstreaz diagrama cronologic a crimei. Arrango i
Walters n-au vzut n chestia asta dect un jaf ordinar, soldat cu mpucturi.
Aa i prea, de altfel
Cum s-i blamezi pentru asta? Numai c au fcut lucru de mntuial.
Nu s-au sinchisit s completeze sau s verifice diagrama crimei. Au luat de
bun ceea ce aprea la prima vedere. Numai c a existat o discrepan ntre ora
afiat pe videocamera din magazin, cnd s-au produs mpucturile, i ora de
la ceasul mare de la serviciul de ambulan, cnd a sunat bunul samaritean.
Exact. Mi-ai mai spus chestia asta. Ce a nsemnat discrepana asta? Cam
o jumtate de minut?
Treizeci i patru de secunde. Potrivit videocamerei din prvlie, bunul
samaritean a anunat mpucturile cu treizeci i patru de secunde nainte de
producerea lor.
Ziceai, ns, c Walters i Arrango nu au avut cum s verifice acurateea
ceasului din videocamer. Au presupus doar c rmsese n urm, doar fiindc
btrnul, domnul Kang, nu se pricepuse s-l potriveasc.
Exact, au presupus. i eu la fel.
McCaleb derul banda pn la secvena n care pe ecran se vede braul lui
Chan Ho Kang, cu un ceas de mn la ncheietur. Mic imaginea cu
ncetinitorul, nainte i napoi, pn cnd obinu afiajul clar al orei, pe fia
de jos a benzii. Opri din nou imaginea. Se duse apoi la serviet i scoase
fotografia mrit a acestui instantaneu.
OK, vaszic am comparat orele, pentru a obine ora exact a producerii
crimelor. Vezi ceasul?
Winston i rspunse afirmativ. McCaleb i ddu fotografia.
L-am rugat pe un prieten, cu care am colaborat cnd lucram la biroul
federal, s mreasc imaginea asta. Dup cum poi vedea, ora de pe ceas
coincide cu aceea de pe banda video. La nivel de secund. Probabil c btrnul
Hank a potrivit ceasul videocamerei dup ceasul de la mn. M-ai urmrit,
pn aici?
Sigur. Ora coincide pe video i la ceasul de mn. i ce-nseamn asta?
McCaleb ridic mna, n semn c cerea un mic rgaz, dup care scoase
carneelul de notie, ca s poat face referire la diagrama deja ntocmit.
tim acum, conform ceasului de la Central Communications Center, ca
bunul samaritean a anunat mpucturile la 10:41:03, altfel spus cu 34 de
secunde nainte de producerea lor, dac ne referim la banda video. OK?
OK.
i povesti despre drumul fcut n acea sear pn la magazin, apoi acas la
Kang, unde i se dduse voie s se uite la ceasul pe care btrnul l purta cnd
fusese omort. McCaleb inu s precizeze c la ceas nu se mai umblase de
atunci.
Pe urm, am sunat la CCC, am verificat ora i am comparat-o cu cea de
pe ecranul ceasului. Ceasul e doar cu patru secunde nainte fa de cel de la
CCC. Prin urmare, rezult c ceasul videocamerei nu era dect cu patru
secunde nainte fa de CCC, n momentul svririi omorurilor.
ncruntat deja, Winston se aplec n fa, ncercnd s i urmreasc
demonstraia.
Asta ar nsemna
Jaye ls fraza neterminat.
nseamn c nu exist aproape nicio diferen doar patru secunde
ntre ceasul videocamerei i ceasul de la CCC. Aadar, cnd bunul samaritean
a raportat mpucturile din magazin, la zece patruzeci i unu zero trei pe
ceasul CCC, era exact zece patruzeci i unu zero apte pe ceasul din magazin.
O diferen doar de patru secunde.
Dar e imposibil aa ce va, zise Winston, scuturnd din cap. n momentul
acela, nu avusese loc nicio mpuctur. E cu treizeci de secunde nainte de
producerea lor. Gloria nici nu intrase n magazin. Probabil c tocmai parc
maina.
McCaleb tcea. Prefera s o lase s trag singur concluziile, fr s-i
sugereze nicio deducie logic.
tia c impactul ar fi mai mare, dac ajungea pe cont propriu la
raionamentul lui.
Vaszic, tipul sta, bunul samaritean, a raportat mpucturile nainte
de producerea lor.
McCaleb ncuviin din cap.
Nu avea de ce s fac asta, dect dac tia. Dect dac tia c vor avea
loc nite mpucturi! Pi, la naiba, el e criminalul!
McCaleb ddu din cap, de data asta cu o mutr foarte satisfcut. tia c
acum o ctigase pe Winston de partea lui. i mpreun urma s apese pe
pedala de acceleraie.

36

Ai avut timp s analizezi cum s-a ntmplat i care a fost ntreg


mecanismul?
Da, un pic.
Bine, spune-mi atunci i mie.
McCaleb era acum n picioare, n buctrie, i i turna ntr-un pahar nite
suc de portocale. Winston i luase ceva tare de but. Nu avea astmpr. Terry
cunotea perfect aceast senzaie.
Stai o clip, zise brbatul, dup care sorbi tot sucul dintr-o nghiitur.
Scuze, dar mi-am cam fcut de cap cu glicemia astzi. Am mncat prea
trziu.
Te simi bine?
Excelent.
McCaleb puse paharul n chiuvet i, ntorcndu-se, se rezem de bufet.
Bun, uite cum vd eu lucrurile. Pornim de la domnul X, cineva undeva,
despre care presupunem nc de acum c este brbat. Persoana aceasta are
nevoie de ceva. De un organ nou. Rinichi, ficat, poate mduv osoas. Posibil
chiar cornee, ns asta s-ar putea s fie cam exagerat. Trebuie s fie ceva
pentru care s merite s ucizi. Or, n cazul corneei, exist riscul de a orbi, ceea
ce ar nsemna c transplantul n-ar mai avea niciun sens.
i n cazul inimii?
Asta ar fi pe list, numai c, vezi tu, inima a ajuns la mine. Prin urmare,
taie inima, doar dac nu eti ca Nevins, Uhlig, Arrango plus toat trupa, care
cred c eu sunt domnul X, de acord?
De acord. Continu.
Individul sta, X, are bani i relaii. Oricum, suficient de bune, nct s
aib posibilitatea de a contacta i angaja un uciga.
Cu legturi n reeaua de crim organizat.
Poate, dar nu obligatoriu.
Cum rmne cu Nu uita prjitura?
Nu tiu. M-am tot gndit la asta. E un pic cam ostentativ pentru crima
organizat autentic, nu crezi? M duce cu gndul la o diversiune, dar
deocamdat e doar o presupunere.
n regul, nu conteaz pentru moment. Continu cu domnul X.
Ei bine, pe lng capacitatea de a gsi un pistolar care s fac treaba,
tipul trebuie s mai aib i acces la computerul de la BOPRA. Trebuie s tie
cine are organul care i trebuie. tii ce este BOPRA?
Am aflat astzi. i i-am spus acelai lucru despre tine lui Nevins. Cum
s aib acces Terry McCaleb la BOPRA?
La care el mi-a rspuns c securitatea calculatoarelor de-acolo este la
pmnt. Teoria lor este c ai reuit s piratezi computerul, la un moment dat,
cnd erai la Cedars. Ai obinut o list cu donatori de snge din grupa AB, cu
CMV negativ, care i-a servit drept baz de pornire.
Bine. Urmeaz acum firul aceleiai teorii, dar n loc de mine pune -l pe
domnul X, care face rost de list, dup care l pune pe fga pe bunul
samaritean.
McCaleb art spre salon, unde imaginea brbatului necunoscut rmsese
ncremenit pe ecranul televizorului. Se uitar nspre aparat, cte va clipe,
dup care Terry relu:
Pistolarul parcurge lista i, ia te uit, d peste un nume cunoscut.
Donald Kenyon un individ celebru, mai ales pentru nenumraii lui dumani.
Din acest motiv, de vine alegerea ideal. Toi inamicii aceia investitori i, poate
chiar, vreun mafiot prin culise, reprezint un camuflaj excelent.
Prin urmare, bunul samaritean l alege pe Kenyon.
Exact. l alege, dup care l studiaz i l urmrete, pn ce i nva
obiceiurile. Or acestea sunt relativ simple, ntruct Kenyon este cu zgarda
federal de gt, din care cauz aproape c nici nu mai iese din cas. Bunul
samaritean nu se descurajeaz, ns. Noteaz tot tipicul gospodriei i tie c
timp de douzeci de minute, n fiecare diminea, Kenyon e singur acas, cnd
nevasta i duce la coal copiii.
ntruct i se uscase gura de ct vorbise, McCaleb recuper paharul din
chiuvet i i mai turn nite suc de portocale.
Prin urmare, atac n intervalul acestei ferestre de douzeci de minute.
i, cnd intr n cas, tie c trebuie s fac lucrarea n aa fel, nct Kenyon
s reziste pn la spital, dar doar att. Vezi tu, asta pentru a putea pstra
organele pentru transplant. Dac merge ns prea departe, exist riscul ca
victima s moar nainte, ceea ce nu-i deloc bine. Aadar, ptrunde n cas, l
nfac pe Kenyon i l trage pn la ua din fa. l ine acolo i ateapt ca
nevasta s vin acas, dup ce i-a lsat pe copii la coal. l pune pe Kenyon
s se uite pe vizor, ca s se asigure c ea este. Pe urm, l mpuc i l ntinde
pe jos, pentru ca nevasta s-l gseasc imediat ce deschide ua.
Dar n-a rezistat pn la spital.
Nu. Planul era bun, dar s-a ales praful de el. A pus un glon exploziv n
P7. Un proiectil nepotrivit pentru o astfel de treab. Fiind casant, glonul
explodeaz i i zboar la propriu creierii lui Kenyon, distrugnd toate legturile
vitale ale organismului. Moartea survine aproape instantaneu.
Se opri aici, privind-o cu atenie pe Winston, care asimila raionamentul pe
care i-l expusese. Pe urm, ridic un deget, n semn c o ruga s mai atepte,
nainte de a comenta ceva. Se duse n salon, la servieta de piele, de unde
scoase un teanc de documente, avnd grij s rmn cu corpul ntre serviet
i Winston. Nu voia ca aceasta s zreasc re volverul P7, pe care l avea nc
acolo.
ntors la bufetul din buctrie, rsfoi documentele, pn ce gsi ce cuta.
Dei nici n-ar trebui s am chestia asta, totui te rog s arunci o privire.
Este vorba despre transcrierea benzii pe care biroul federal a nregistrat-o de la
microfoanele instalate ilegal n locuina lui Kenyon. Asta e partea cnd el a fost
mpucat. Nu s-a putut prinde tot ce s-a spus acolo, ns ce avem se potrivete
cu ceea ce tocmai i-am povestit.
Winston se aez i citi fragmentul pe care Terry l marcase cu pixul, n
timp ce venea spre port.
NEC UNOSCUTUL: OK, uit-te cine
KEN YON: Nu Ea nu are nimi c de -a face cu asta. Ea

Winston ncuviin din cap.


Probabil c i-a spus s se uite pe vizor. E clar c venise soia, din
moment ce Kenyon a ncercat apoi s o protejeze.
Exact, i observ c transcrierea menioneaz c au fost dou minute de
tcere, nainte de acest ultim schimb de cuvinte, urmat de mpuctur. Ce
altceva putea tipul s fac, dect s atepte s apar tipa, ca s fie sigur c va
gsi cadavrul aproape imediat?
Se potrivete. Dar cum rmne cu tipii de la FBI care interceptau ce se
vorbea n cas? Crezi c pistolarul n-a avut habar de existena lor?
Nu tiu exact. Pare puin probabil. Cred c pur i simplu a fost norocos.
Dar poate s-a gndit c exista i o mic probabilitate ca locuina s fie nesat
de microfoane de ascultare. Poate de aici i replica aceea, cu prjitura. O mic
inducere n eroare, pentru orice eventualitate.
McCaleb termin de but sucul de portocale i puse paharul napoi n
chiuvet.
OK, vaszic a ratat, zise Winston. Aa c s-a ntors la planeta de
proiectare. Sau mai bine zis, la lista de la BOPRA. Urmtorul nume pe care l-a
ales a fost tipul meu, James Cordell.
McCaleb ncuviin, lsnd-o s i expun punctul de vedere. tia c, dac
Winston dezlega aproape singur enigma, existau toate ansele ca s cread n
teoria lui.
Schimb glonul, trece de la proiectil casant la proiectil dur, astfel nct
rana s fie oarecum tubular, cu ct mai puine leziuni ale creierului. l
urmrete asiduu pe Cordell, pn cnd i nva programul, dup care
aranjeaz omorul prin mpucare, ntr-un mod similar cu cel al lui Kenyon
lovitura de arm petrecndu-se aproape simultan cu sosirea unei tere
persoane, care s poat chema salvarea. Probabil c pistolarul a stat n spatele
lui Cordell, pn ce a vzut maina lui Noone intrnd pe aleea dinspre banc.
Atunci a fost momentul cnd a tras.
Cred c apariia lui Noone a fost o ntmplare. Pistolarul nu avea cum s
fi plnuit existena unui martor. Se pregtea, probabil, s l mpute pe Cordell
i pe urm s sune la 911, de la telefonul public de pe trotuar pe banda cu
scena crimei se vede clar telefonul public, acolo. Numai c iat apare Noone,
aa c tipul se vede nevoit s i ia naibii tlpia.
Se gndea c martorul va suna de la telefonul public un apel verosimil,
pentru astfel de cazuri. Vestea proast a fost c Noone a telefonat de la un
celular, n plus, adresa a fost prost notat, ceea ce a dus la o ntrziere fatal
pentru Cordell.
Victima a decedat pe loc. A doua tentativ care se duce de rp. Tipul
revine la list i e rndul Gloriei Torres. Numai c de data asta nu mai vrea s
rite nimic. Telefoneaz ca s anune mpucturile, nainte de producerea lor.
Exact, ca s-i pun n micare pe cei de la Salvare. tia perfect
obiceiurile Gloriei. Probabil c atepta n picioare, la telefonul acela public.
Cnd a vzut c maina ei oprete n faa magazinului, individul a sunat
imediat la 911. Pe urm, intr, face treaba i o terge. Afar, i trage masca de
pe fa, i scoate combinezonul i devine bunul nostru samaritean. Revine n
magazin, o bandajeaz pe Gloria, dup care spal putina. De data asta,
schema i-a inut. E perfect. A fost un proces continuu de edificare. A nvat
din greelile comise la primele dou omoruri, perfecionndu-se la al treilea.
McCaleb i ncruci braele la piept, ateptnd ca Winston s fac
urmtorul salt.
Prin urmare, acum trebuie s urmrim recoltarea, zise Jaye. Unul dintre
oamenii care au primit unul dintre organe va fi domnul X. Trebuie s mergem
la BOPRA i s obinem o stai un pic, parc ziceai c ai o list cu nume?
McCaleb rspunse afirmativ.
De la BOPRA?
De la BOPRA.
Terry se duse la serviet, de unde lu lista pe care i-o dduse Bonnie Fox.
Se rsuci n loc, ct pe-aci s se ciocneasc de Winston, care ieise i ea din
buctrie. i ddu foaia de hrtie.
Poftim lista.
Femeia o studie cu atenie, ca i cum s-ar fi ateptat ca unul dintre numele
de-acolo s fie chiar domnul X sau, ntr-un fel sau altul, s l identifice pe loc.
Cum ai fcut rost de asta?
Nu pot s-i spun.
Jaye ridic privirea spre el.
Pentru moment, sunt nevoit s protejez o surs. Dar este legitim.
Oamenii acetia au primit organe de la Gloria Torres.
Mi-o dai mie?
Dac ai de gnd s-o foloseti.
Sigur. M apuc de mine.
McCaleb era perfect contient de ceea ce i ddea. Firete, aceasta putea fi
cheia exonerrii lui i a prinderii unui criminal de cea mai abje ct spe. i
nmna, ns, i un paaport spre promovarea profesional. Dac reuea s
rezolve cazul, n timp ce FBI i LAPD persistau pe o pist greit, viitorul ei
profesional era garantat.
Cum i vei cerceta? ntreb Terry.
n toate felurile cu putin. Voi lua n calcul banii, cazierul judiciar, orice
sare n ochi. nelegi, chestiile uzuale, ambiana complet. Dar tu ce vei face?
McCaleb arunc o privire spre serviet. Gemea de documente, casete video
i pistoale.
Nu tiu, deocamdat. Vrei s-mi spui ce va? Cum de s-a ntors toat
treaba asta mpotriva mea? Ce v-a fcut s v canalizai spre mine?
Winston mpturi meticulos lista i o puse n buzunarul de la blazer.
FBI. Ne vins mi-a zis c au un indiciu. Nu a vrut s spun de unde.
Indiciul era totui relevant. Lucru pe care mi l-a precizat. Sursa spunea c ai
omort-o pe Gloria Torres, ca s i iei inima. sta a fost punctul lor de plecare.
Au verificat autopsiile celor trei victime i au descoperit compatibilitatea de
grup sanguin. De aici, a fost simplu, fiindc totul s-a aezat parc de la sine.
Trebuie s recunosc c m ctigaser drept adept. La momentul respectiv,
totul prea s se potriveasc.
Cum? ntreb furios McCaleb, ridicnd vocea. Nimic din toate astea nu s-
ar fi ntmplat, dac nu m apucam eu s scormonesc prin dosare. Verificarea
balistic de la care s-a ajuns la Kenyon a fost realizat datorit mie. Din acest
moment, a intrat pe fir FBI. Asta crezi tu c ar fi fcut un om care se tia
vinovat? Ce cneal!
Arta enervat spre piept.
S-au luat n considerare toate astea. Ne-am aezat cu toii i am evalua
totul, azi-diminea. Teoria care a rezultat a fost c din cauza femeii aceleia,
care a venit la tine sora victimei te-ai vzut nevoit s te implici, fiindc i-ai
dat seama c tipa nu va lsa lucrurile aa. Prin urmare, ai conchis c era mai
bine s accepi cazul dect s lai pe altul s i bage nasul n toat trenia.
Vaszic, te-ai apucat de lucru, avnd grij s sabotezi ct mai mult. Ai
inventat vntoarea asta de vrjitoare, cu Bolotov. L-ai hipnotizat pe singurul
martor autentic, pe care acum nu-l mai putem folosi n nicio instan
judectoreasc. Da, verificarea balistic a fost efectuat datorit ie, dar poate
asta a fost o surpriz i pentru tine, fiindc te ateptai s nu ias nimic, din
moment ce prima oar se folosise un glon exploziv.
McCaleb scutur din cap. Nu-i venea s cread c auzea asemenea
elucubraii, i asta fiindc nu concepea cum de fusese posibil s se ntoarc
toi mpotriva lui.
tii, nu ne ndoiam nici mcar unu la sut. Consideram c deineam
suficiente argumente pentru a obine un mandat de percheziie ceea ce s-a i
ntmplat. Simeam c o asemenea aciune putea confirma sau infirma
vinovia ta. Ori gseam dovezi n sprijinul teoriei noastre i continuam
investigaiile pe aceast pist, ori renunam la ipotez. Ei, atunci am aflat c ai
un Cherokee negru, apoi sub sertar gsim trei dovezi zdrobitoare. Ca totul s
fie un dezastru pentru tine, n-ar mai fi rmas dect s gsim arma.
McCaleb se gndea la revolverul din serviet. Din nou se mir ct putuse fi
de norocos.
Dar, cum spuneai, prea prea simplu.
Pentru mine aa a fost. Ceilali au avut o alt prere. Au nceput s se
mpuneze i s se fleasc, vznd parc titlurile cu litere de-o chioap.
McCaleb scutura din cap. Discuia asta l vlguise de puteri. Se duse spre
masa din buctrie i se aez pe banchet.
Cineva m sap.
Eu te cred, zise Winston, apropiindu-se. i, indiferent cine o fi, tipul s-a
priceput s lucreze. Te-ai gndit mcar de ce te sap tocmai pe tine?
McCaleb nclin din cap, cu un gest afirmativ, fcnd un model, cu degetul,
din nite cristale de zahr vrsat pe mas.
Dac privesc lucrurile din perspectiva pistolarului, mi dau seama de ce.
Mtur cu palma zahrul de pe mas.
Dup ce chestia cu Kenyon a dat gre i criminalul a neles c trebuie s
revin la list, a realizat totodat c i dubla riscul. tia c exista ansa
minim ca legtura dintre cazuri s se fac prin grupa sanguin. tia c era
necesar s pregteasc terenul pentru o diversiune. M-a ales pe mine. Dac a
intrat n computerul de la BOPRA, a aflat c eu eram urmtorul pe lista de
ateptare pentru o inim. Probabil c m-a studiat din toate punctele de vedere,
ca i pe ceilali. tia c am condus un Cherokee, aa c a folosit unul la fel. i-
a luat nite suveniruri de la victime, ca s mi le poat planta mie, la nevoie. Pe
urm, tot el, probabil, a fost sursa lui Nevins, cnd totul era deja aranjat.
McCaleb tcu pentru cteva momente, reflectnd la situaie. Apoi, ncetior,
se ridic de pe banchet.
M duc s termin de mpachetat.
Unde te vei duce?
Nu prea tiu.
Mine va trebui s vorbim.
Vom ine legtura.
ncepu s coboare scrile, inndu-se strns de balustrada de deasupra.
Terry, mi asum un mare risc. Pot s-mi frng gtul.
tiu asta, Jaye. Mulam frumos.
i acestea fiind zise, dispru n bezna de dedesubt.

37

Jeep-ul Cherokee al lui McCaleb fusese sechestrat n timpul percheziiei.


mprumut Ford-ul Taurus al lui Lockridge, pornind spre nord, pe Autostrada
405. Cnd ajunse la intersecia 10, o lu spre apus, ctre Pacific, apoi
continu spre nord, pe oseaua de coast. Nu se grbea deloc i, n plus, era
stul de autostrzi. Se hotrse s mearg cu maina de-a lungul oceanului,
dup care s se ndrepte spre Valley, prin Topanga Canyon. tia c acolo era
suficient de pustiu, nct s-i poat da seama dac era urmrit de Winston.
Sau de altcineva.
Se fcuse nou i jumtate, cnd ajunse pe mal, urmrind cu automobilul
conturul apei ntunecate, rscolite cu intermiten de spuma valurilor care se
sprgeau pe plaj. Negura serii se lsa deas, ntinzndu-se peste osea,
izbindu-se parc de parapetul de pe margine. Aducea cu ea mirosul puternic
de mare, amintindu-i de serile n care, copil fiind, pescuia mpreun cu tatl
su. ntotdeauna se speria cnd taic-su ncetinea i oprea motorul, lsnd
barca s pluteasc n noapte. i inea respiraia de nerbdare, cnd spre ziu
taic-su nvrtea din nou cheia n contact. Cnd era mic, avea comaruri n
care se fcea c plutea singur n bezn, pe un vas fantom. Nu -i povestise
niciodat tatlui despre aceste vise. Nu-i spusese niciodat c n-ar fi vrut s
mearg noaptea la pescuit. i pstrase ntotdeauna spaimele pentru sine.
McCaleb privi n stnga, ncercnd s deslueasc linia unde marea se
contopea cu cerul, dar nu reui s o zreasc.
Dou nuane de ntunecime amestecndu-se undeva departe, cu luna
ascuns sub mantia norilor. Ce atmosfer potrivit pentru starea lui
sufleteasc! Ddu drumul la radio, cutnd blues, dar pn la urm renun i
l nchise. i aminti de colecia lui Buddy de muzicue i bg mna n
buzunarul de pe u, ca s scoat una. Aprinse plafoniera i verific semnele
de pe plcua de deasupra. terse muzicua, frecnd-o de cma i, n timp ce
ofa, cnt la instrument, scond nite sunete cacofonice, care l fceau s
rd n hohote cu hidoenie. Din cnd n cnd, ns, mai nimerea i cteva
note armonioase. Buddy ncercase odat s-l nvee s cnte, aa c ajunsese
chiar la faza n care era n stare s reproduc acordurile introductive de la
Midnight Rambler ncerc i acum s le gseasc, dar nu izbuti, sunetele
produse semnnd mai degrab cu o lamentaie de om btrn.
Cnd vir n Topanga Canyon, puse muzicua deoparte. Drumul prin canion
era plin de serpentine, aa c avea nevoie de ambele mini pe volan.
Concentrndu-se la ofat, ncepu s i analizeze situaia. Reflect nti la
Winston, ncercnd s i dea seama n ce msur se putea bizui pe ea. tia c
era capabil i ambiioas. Ce nu tia era ct de tare se putea ine n faa
presiunilor cu care urma s se confrunte, n momentul n care se opunea
opiniei FBI i a LAPD. Era norocos c o avea de partea lui, ns n acelai timp
nu putea sta cu minile n sn, ateptnd ca Winston s rezolve cazul i s i-l
aduc practic pe tav. Da, nu se putea baza dect pe el.
Se gndea c dac Jaye nu reuea s i conving pe ceilali, atunci n cazul
cel mai bun mai avea dou zile pn ce curtea de punere sub acuzare s emit
o condamnare judectoreasc i toat povestea s rbufneasc n pres. Dup
aceea, ansele lui de a lucra la caz urmau s scad vertiginos. El va de veni
atunci prima tire la jurnalul de sear i de noapte. Nu i-ar mai rmne dect
s renune la investigaie, s i ia un avocat i s se predea. Prioritatea ar fi
atunci s se exonereze n faa instanei, fr a mai pomeni de necesitatea de a-l
prinde pe adevratul asasin i pe cel care l angajase.
Zri un refugiu cu pietri la marginea drumului, aa c trase pe dreapta,
opri motorul i i pironi privirea n ntunecimea prpastiei din dreapta.
Undeva, departe, se vedeau nite lumini la o cas din fundul canionului i se
ntreb cum s-ar simi acolo. ntinse mna s ia muzicua de pe scaunul din
dreapta, pe care n-o gsi ns. Alunecase probabil pe podea, la vreuna dintre
curbe.
Se scurser trei minute, fr s treac vreo main. Readuse automobilul
pe banda de circulaie, continundu-i drumul. Dup ce depi coama
muntelui, observ c oseaua devenise mai dreapt, cobornd la vale n
Woodland Hills. Rmase pe Topanga Canyon Boulevard pn ce ajunse pe
Sherman Way, dup care vir spre est n Canoga Park. Peste cinci minute, opri
n faa locuinei Gracielei, de unde i privi ferestrele cteva minute. Se gndea
la ce urma s-i spun. Nu-i ddea seama exact ce se nfiripase ntre ei, ns
lui i se prea ceva solid i bun. nainte de a deschide portiera, i imagin cu
tristee eventualitatea n care totul ntre ei ar fi luat sfrit.
Graciela deschise ua de la intrare, pn ca el s ajung acolo, aa c
brbatul se ntreb dac nu fusese privit pn atunci, de dup perdele.
Terry? Eti bine? De ce ofezi?
A trebuit.
Haide, intr, intr.
Graciela se trase napoi, fcndu-i loc n vestibul. Se duser n living, unde
se aezar pe aceleai locuri unde sttuser i prima oar cnd McCaleb venise
aici. ntr-un col, un televizor mic, pe un suport de lemn, funciona n surdin.
Tocmai ncepeau tirile de ora zece pe Channel 5. Graciela lu telecomanda i
opri televizorul. Terry puse servieta grea pe jos, ntre picioare. i lsase sacul
cu lucruri n main, nevrnd s dea de neles c atepta s fie poftit s
rmn peste noapte.
Spune-mi, ce se ntmpl?
tia cred c eu am fost. FBI, LAPD, toi, cu excepia unei poliiste de la
regional. i nchipuie c am omort-o pe sora ta, ca s capt inima ei.
McCaleb se uit la chipul femeii, dup care ntoarse capul, asemeni unui
om vinovat. Tresri dureros, gndindu-se la ce efect puteau avea toate astea
asupra Gracielei, ns n sinea lui se considera vinovat. El era beneficiarul,
chiar dac nu avea nimic de-a face cu crima propriu-zis. El tria acum,
fiindc Gloria murise. O ntrebare i rsuna n minte, ca ecoul a zeci de ui
trntite pe un coridor ntunecos. Cum s pot tri tiind asta?
E ridicol, spuse Graciela, furioas. Cum de se pot gndi c tu
Stai. Trebuie s-i spun nite lucruri. Pe urm, vei decide ce i pe cine s
crezi.
N-am nevoie s aud
Te rog doar s m asculi, de acord? Unde e Raymond?
Doarme. nva dup-amiaza.
nclinnd din cap, McCaleb se aplec n fa, cu coatele pe genunchi i cu
palmele strns mpreunate.
Mi-au percheziionat barca. Ct am fost cu tine, mi-au scotocit toat
barca. Au fcut aceeai conexiune ca i noi. Grupa sanguin. Dar pentru ei eu
sunt pivotul. Au gsit nite lucruri pe barc. Am vrut s-i spun, pn s
ajungi s auzi de la ei sau s vezi n ziar ori la TV.
Ce fel de lucruri, Terry?
Nite chestii ascunse sub un sertar. Au gsit cerceluul surorii tale.
Cruciulia luat de criminal.
O privi cu atenie, nainte s continue. Graciela cobor privirea spre masa cu
blat de sticl, gndindu-se la ceea ce auzise.
Au mai gsit fotografia din maina lui Cordell i un buton de cma,
luat de la Donald Kenyon. Au gsit toate simbolurile luate de asasin, Graciela.
Sursa mea, poliista de la regional, mi-a zis c au de gnd s cear instanei
punerea mea sub acuzare. Nu m mai pot ntoarce pe barc, acum.
Graciela l privi, dup care se ridic i se duse la fereastr, dei perdeaua
era tras. Scutura din cap.
Vrei s plec?
Nu. Chestia asta e absurd. Cum pot oamenii tia i-ai povestit
poliistei despre intrus? El a fcut probabil asta. El a pus lucrurile alea sub
sertar. El e ucigaul. Oh, Doamne! Eram att de aproape de cel care
Ls fraza neterminat. McCaleb se ridic i se duse spre ea, cu un
sentiment de mare uurare. Graciela nu credea n ipoteza lor. Niciun pic. O
mbri de la spate, ngropndu-i faa n prul ei.
Ce mult m bucur c m crezi.
Graciela se rsuci n braele lui, dup care se srutar lung.
Cum te-a putea ajuta?
Creznd n mine i pe mai departe. Iar eu voi face restul. Pot rmne
aici? Nimeni nu tie c suntem mpreun. S-ar putea s vin aici, dar nu cred
c pentru a m cuta pe mine. E posibil s fac asta doar pentru a-i spune c,
n opinia lor, eu sunt vinovatul.
Vreau s rmi. Ct timp vei avea nevoie sau vei dori.
mi trebuie doar un loc unde s pot lucra. Unde s pot parcurge din nou
toate materialele. Am senzaia c mi-a scpat ceva. Cum a fost cu grupa
sanguin. Nu se poate s nu existe nite rspunsuri n atta hrograie.
Poi lucra aici. Mine voi sta acas pentru a te ajuta s caui prin
Nu. Nu se poate. Nu trebuie s faci nimic ieit din comun. Vreau s te
scoli diminea, s-l duci pe Raymond la coal, apoi s mergi la serviciu. Pot
face singur chestia asta. Face parte din meseria mea.
i cuprinse faa ntre palme. Simea c povara vinoviei se uura doar prin
prezena Gracielei, care deschidea parc n luntrul lui nite pori demult
ferecate. Nu tia prea bine la ce putea duce aceast situaie, ns era convins
c i dorea din tot sufletul s rup zgazurile i s rzbeasc dincolo de ele.
Tocmai m pregteam de culcare. Vii i tu?
Cum rmne ns cu Raymond? N-am fi mai
Raymond doarme. Nu-i face griji n privina lui. Hai deocamdat s avem
grij de noi doi.

38

Diminea, dup ce Graciela i Raymond plecar, iar n cas se fcu linite,


McCaleb deschise servieta de piele i nir toate hroagele n ase teancuri,
pe msua de cafea. Contemplndu-i opera, bu un pahar cu suc de portocale
i mnc dou tartine, cu pine neprjit i cu dulcea, rmase probabil de la
Raymond. Cnd termin, se apuc de treab, spernd c dac se concentra la
ce voia s fac reuea, poate, s nu se mai frmnte pentru nite lucruri
asupra crora nu avea niciun control, cum era, bunoar, ntrebarea legat de
investigaia pe care Jaye Winston i promisese s o ntreprind apropo de
numele de pe list.
n ciuda acestor gnduri subiacente, care i mai abteau atenia de la ceea
ce fcea n acel moment, McCaleb simea cum i cretea adrenalina. Cuta
indiciul revelator. Piesa din puzzle care, pn atunci, nu se potrivise nicieri,
dar care acum putea s-i gseasc locul firesc, de unde ncepea s se depene
firul povetii. Se meninuse ani de-a rndul n postul de la biroul federal, n
mare parte fiindc i urmase instinctele. Aa fcea i acum. tia c
ntotdeauna cu ct dosarul unui caz este mai voluminos, altfel spus cu ct s-
au adunat mai multe fapte i elemente, cu att mai adnc este ascuns i
indiciul revelator. Voia s porneasc acum n cutarea lui, ca atunci cnd vrei
s gseti mrul rou perfect, care, o dat scos din toat stiva, trage dup el i
restul merelor.

Dar, dei ncepuse dimineaa foarte vioi i perspicace, pn dup-amiaz


McCaleb i pierduse parc elanul. Timp de aproape opt ore, nentrerupte poate
dect de rgazul de a nghii nite sandviuri i de a-i telefona fr succes lui
Winston, McCaleb revzuse fiecare fil a tuturor dosarelor pe care le adunase
n zece zile de cnd se ocupa de acest caz. Iar indiciul revelator dac fusese
vreodat n aceste hrtii continua s rmn ascuns. Simea cum l
npdeau vechile gnduri paranoice i un groaznic sentiment de izolare. La un
moment dat, realiz c visa cu ochii deschii la locul unde ar fi fost cel mai
bine s fug, n munii din Canada sau pe plajele din Mexic.
La ora patru, sun din nou la Star Center, de unde i se spuse pentru a
cincea oar c Winston lipsea. De data asta, totui, secretara mai adug
faptul c, dup prerea ei, poliista nu avea s vin deloc la serviciu n acea zi.
n convorbirile precedente, aceeai secretar, plin de contiinciozitate,
refuzase s i dezvluie unde era Winston sau s -i dea mcar numrul de
pager. Pentru asta ar fi trebuit s vorbeasc cu cpitanul, ceea ce McCaleb
refuz, tiind ct de mult i-ar fi periclitat lui Winston situaia, dac s-ar fi aflat
nu numai c aceasta simpatiza cu un individ suspect, ci c, de fapt, chiar l
ajuta.
Dup ce nchise telefonul, sun la numrul lui de pe barc, prilej cu care
ascult cele dou mesaje lsate pe robot n ora precedent. Primul era de la
Buddy Lockridge, care voia s afle ce mai face, iar al doilea fusese o greeal
o femeie care spunea c nu era sigur dac avea numrul corect, dar l cuta
pe un individ numit Luther Hatch. Lsase i un numr unde s poat fi
contactat. Lui McCaleb i era cunoscut numele de Luther Hatch individul
bnuit n cazul la care lucrase prima oar cu Jaye Winston. Dup ce fcu
aceast legtur, recunoscu i vocea femeii care lsase mesajul. Femeia
vrusese s-i spun s o sune.
n timp ce forma numrul pe care i -l lsase Winston, recunoscu i
destinaia de la captul firului sediul din Westwood al biroului federal, unde
lucrase.
Sunt McCaleb.
Tcere.
Hei, spuse femeia, n cele din urm. M tot ntrebam dac vei gsi
mesajul.
Ce s-a ntmplat? Poi vorbi?
Nu prea.
n regul, atunci vorbesc eu. Au aflat c m ajui?
Nu tocmai.
Dar eti acolo fiindc investigaia a fost transferat la biroul federal, aa-
i?!
h.
Bun. Ai apucat s verifici numele alea?
De asta m-am ocupat toat ziua.
Ai obinut ceva? i se pare vreunul interesant?
Nu, aici nu e nimic.
McCaleb nchise ochii, njurnd n gnd. Unde greise, totui? Cum era
posibil s se fi ajuns la acest impas? Era derutat, trecnd n revist toate
posibilitile. Se ntreba dac Winston avusese suficient timp s verifice
temeinic lista.
Am putea s ne ntlnim undeva, la un moment dat, s discutm despre
asta? Vreau s-i pun cteva ntrebri.
Probabil c voi putea, peste puin timp. Ce-ar fi s-mi dai un numr de
telefon unde s te pot suna?
McCaleb tcea, cntrind propunerea. Nu preget ns prea mult. Winston
i punea pielea la btaie pentru el, aa cum i spusese n seara precedent.
Simea c putea avea ncredere n ea. i ddu numrul Gracielei.
Sun-m napoi, ct poi de repede.
Bine.
nc un lucru. Au tcut deja apel n instan?
Deocamdat nu.
Ct timp crezi c mai e pn s-o fac?
Bine, atunci, ne vedem mine diminea. Pa.
Winston nchise imediat telefonul, fr s mai aib ocazia s-l aud pe
McCaleb njurnd n gura mare. A doua zi diminea, urmau s cear punerea
lui sub acuzare pentru omor. Terry era convins c obinerea sentinei nu era
dect o simpl formalitate. Era suficient s prezinte n sala de judecat banda
de la Sherman Market, dup care s arate cercelul gsit n timpul percheziiei
brcii. Dup-amiaza, urma s organizeze nite conferine de pres suficient
de devreme, desigur, nct tirea s intre n jurnalul de la ora ase.
Stnd aa i gndindu-se la viitorul sumbru care l atepta, auzi telefonul.
Sunt Jaye.
Unde eti?
n restaurant, la sediul lor. Un telefon public.
McCaleb i vizualiz imediat poziia, ntr-o ni, lng nite automate de
cafea. Suficient de izolat.
Ce se ntmpl, Jaye?
Nu e bine. Tipii finiseaz pachetul cu care se duc n seara asta la
procuratur, iar mine diminea la curtea de punere sub acuzare. Vor cere
acuzarea pentru un omor Gloria Torres. O dat treaba pornit pe eav, vor
face demersuri pentru a aduga cazurile Cordell i Kenyon.
Bun, zise McCaleb, netiind cum s reacioneze, de fapt. Ajunsese la
concluzia c nu avea niciun sens s continue s njure n gura mare.
Sfatul meu este s te ari la fa, Terry. Le spui ce mi-ai spus i mie i i
convingi. Voi fi de partea ta, dar n momentul de fa am minile legate. Dein
nite informaii despre bunul samaritean, pe care mai bine nu le-a avea. Dac
le dezvlui, intru la zdup odat cu tine.
Cum e cu lista? Chiar nimic?
Uite cum stau lucrurile. Am discutat despre asta cu ei. Ca s am timp s
m ocup de list. M-am dus acolo azi de diminea i le-am spus c, pentru a
putea s contracarm argumentele tale n aprare, trebuie s verificm i cine
au fost celelalte persoane primitoare ale organelor prelevate de la Gloria Torres.
Le-am spus c am o surs care ne poate strecura lista cu numele respective,
fr a mai trebui s emitem un mandat de percheziie, etcetera, etcetera, iar ei
au zis c e grozav aa. Mi-au lsat toat ziua la dispoziie. Dar, Terry, nimic.
mi pare ru, dar am verificat fiecare nume. N-am gsit nimic.
Povestete-mi.
Pi, n-am lista cu mine, dar
Stai un pic.
McCaleb se duse n dormitorul Gracielei, de unde lu copia listei, apoi i citi
lui Winston primul nume.
J.B. Dickey a luat ficatul.
Exact, bun, n-a trit. I s-a fcut transplantul, dar au aprut complicaii,
aa c a decedat la trei sptmni dup operaie.
Da, dar asta nu nseamn c nu putea fi el acela.
tiu. Dar am vorbit cu chirurgul de la St. Josephs. A fost un act de
caritate. Tipul a fost susinut de Medical, iar spitalul s-a ocupat de restul. Nu
era un tip cu bani sau relaii, i nici genul de om capabil de omoruri, zu
Terry, crede-m.
Bine, urmtorul. Tammy Domike, unul dintre rinichi.
Exact. E profesoar. Are 28 de ani, mritat cu un tmplar, doi copii. Nici
ea nu se potrivete. Nu era
William Farley, cellalt rinichi.
Pensionar Chippie din Bakersfield. E ntr-un scaun cu rotile de vreo
doisprezece ani de cnd s-a ales cu un glon n ira spinrii, n timpul unui
control de rutin pe autostrad. Autorul infraciunii nu a fost prins.
California Highway Patrol, reflect McCaleb cu glas tare. Poate avea
prieteni, care s fi aranjat treaba asta pentru el.
Winston tcu cte va clipe, nainte de a riposta.
Pare improbabil, Terry. Vreau s spun, fii
tiu, tiu, las. Cum rmne cu ochii? Christine Foye a luat corneea.
Exact. Vinde cri ca s ctige o pine. Abia a terminat facultatea. Nu e
nici ea. tii, Terry, speram ca unul dintre indivizii tia s fie vreun milionar,
politician sau un tip cu vn i tupeu pentru a face aa ceva. n fine, cineva.
Nimic, ns. mi pare ru.
Prin urmare, tot eu sunt singurul suspect i cel mai plauzibil.
Din pcate.
Mersi, Jaye, mi-ai fost de mare ajutor. Te las, acum.
Stai! S nu fii furios pe mine. Am fost singura persoan care te -a
ascultat. S nu uii asta!
tiu, mi pare ru.
Pi, m mai gndeam la ceva. N-am vrut s-i spun dect dup ce a fi
avut timp s verific. M voi ocupa de asta ncepnd de mine. Obin chiar
acum permisul de acces la informaie.
Ce e? Spune-mi, te rog, acum.
Ei bine, tu ai avut n vedere numai persoanele care au primit organele
prelevate dup moartea Gloriei Torres, corect?
Corect. Organele de la Cordell i Kenyon nu au fost recoltate.
tiu. Nu la asta m refeream. Dar exist n continuare o list de
ateptare, nu-i aa?!
Da, da, aa e. Eu a trebuit s atept doi ani, din cauza grupei sanguine.
Pi, dac cineva a vrut doar s mite lista n sus?
S-o mite n sus?
nelegi cum. Erau ca tine, n ateptare, tiind c vor trebui s atepte
mult. O ateptare poate chiar fatal. Nu i s-a spus i ie c, avnd n vedere
grupa sanguin, nu se tie cnd va aprea o inim i pentru tine?
Da, mi-au spus s nu-mi fac prea multe sperane.
OK, aadar poate c tipul nostru ateapt n continuare, numai c
eliminnd-o pe Gloria Torres a putut s urce pe list, cu o cifr. S-i
amelioreze ansele.
McCaleb se gndea la asta. Posibil. Brusc, i aminti de Bonnie Fox, care i
spusese de un alt pacient de la spital, aflat exact n situaia n care fusese i
McCaleb. Se ntreba acum dac se referise la aceeai situaie grupa sanguin
AB cu CMV negativ. Se gndi i la biatul pe care l vzuse pe pat, n salon. S
fie el pacientul la care se referise Fox?
McCaleb medita la ce ar fi n stare s fac un printe pentru a-i salva
copilul. S fie oare posibil?
Da, s-ar putea s mearg. Ce spui tu e c s-ar putea s fie cineva aflat pe
lista de ateptare.
Exact. Aa c m voi duce la BOPRA, cu un mandat autorizat, pentru a
obine toate listele de ateptare, cu fiele aferente ale donatorilor de snge. Ar fi
interesant s-i vedem cum reacioneaz.
McCaleb mic din cap, cu un aer aprobator, dei mintea i zburase n alt
parte.
Stai un pic, stai un pic. E prea complicat.
Ce anume?
Toat chestia asta. Dac cineva voia s urce pe list, de ce s mai scoi i
donatorii? De ce n-ar fi mai simplu s elimini persoanele aflate pe list?
Fiindc ar putea fi prea evident. Dac nimeresc dou-trei persoane care
au nevoie de transplant de inim sau de ficat exist riscul de a da natere unor
ntrebri. Referindu-m ns la donatori, devine mai abscons. Nimeni nu s-a
gndit la asta, pn n-ai aprut tu.
Probabil, zise McCaleb, nu prea convins. Pi, dac ai dreptate ar nsemna
ca pistolarul s atace iari. Trebuie s parcurgi lista donatorilor din grupa AB.
Trebuie s-i avertizezi, s-i protejezi.
Aceast posibilitate l stimul din nou. Simea cum i crete adrenalina.
tiu. Dup ce obin autorizaie, le voi spune lui Nevins i Uhlig, n fine,
tuturor, ce fac. De aceea trebuie s te ari la fa, Terry. E singura modalitate.
Trebuie s vii cu un avocat i s pui toate crile pe mas, dup care s-i
asumi riscul. Nevins, Uhlig, toi sunt biei detepi. i vor da seama unde au
greit.
McCaleb nu rspunse. Intuia logica poliistei, ns ezita fiindc nu-i plcea
s se dea pe mna altora. Prefera s se bizuie pe el nsui.
Ai un avocat, Terry?
Nu, n-am. De ce s mi iau un avocat? N-am fcut nimic ru.
Se crisp. Auzise, la viaa lui, nenumrai indivizi vinovai care fcuser
aceeai afirmaie. Lucru pe care l tia i Winston, probabil.
Am vrut s te ntreb dac nu cunoti un avocat care s te poat ajuta.
Fiindc, altminteri, i pot recomanda civa. Bunoar, Michael Haller Jr. ar fi
o alegere bun.
Cunosc i eu nite avocai, la nevoie. M voi mai gndi la asta.
Bine, sun-m. Pot s te duc la ei i s m asigur c totul se va
desfura corect.
McCaleb gndea cu repeziciune; vedea parc n faa ochilor celula de
interogatoriu de la nchisoarea regional. Fusese de nenumrate ori acolo, ca
agent federal ns. tia ct glgie e la nchisoare i ct de primejdios. i mai
tia c, ne vinovat sau nu, nu voia s se expun la aa ce va.
Terry, mai eti pe fir?
Da, scuze. M gndeam doar la ce va. Cum pot da de tine pentru a aranja
treaba asta?
i las numrul de pager i pe cel de acas. Sun-m oriunde, oricnd.
Nu-mi vine s cred aa ce va. Am ajuns s m gndesc s m predau
pentru un lucru pe care nu l-am fcut.
tiu, neleg. Numai c adevrul e cel mai tare ntotdeauna. Rezolv totul.
Nu uita s m suni, Terry, cnd te vei decide.
Sigur.
McCaleb nchise telefonul.
39

Asistenta lui Bonnie Fox, tipa aceea venic ursuz, i spuse lui McCaleb c
doctoria fusese n operaie toat dup-amiaza i c nu va fi disponibil,
probabil, dect peste vreo dou-trei ore. Terry se abinu s nu njure. i ls
numrul Gracielei, spunndu-i ursuzei s i noteze ca Fox s l sune
neaprat, indiferent de or. Tocmai voia s nchid, cnd i mai veni o idee.
Apropo, cine primete inima?
Ce?
Ai zis c e n operaie. Care e pacientul? Cumva biatul?
mi pare ru, dar nu am voie s discut despre ali pacieni cu dumneata.
Splendid. Atunci ai grij s-i spui s-mi telefoneze.
McCaleb i petrecu urmtorul sfert de or foindu-se de colo-colo, din living
n buctrie i napoi, spernd la modul absurd ca telefonul s sune, iar la
captul firului s fie Fox.
n cele din urm, izbuti s i izoleze anxietatea ntr-un compartiment
dosnic al minii, ncepnd s se gndeasc la problemele mai mari pe care le
avea. tia c trebuia s ia decizii, cea mai important fiind aceea de a se hotr
dac i va angaja sau nu avocat. tia c Winston avea dreptate; era cea mai
inteligent micare pentru a se bucura de protecie n faa legii. Numai c nu
se ncumeta s l sune pe Michael Haller Jr. i nici pe altcineva; ar fi nsemnat
s renune la iscusina lui profesional, bizuindu-se pe a altuia.
n living, pe msua de cafea, nu mai rmsese niciun document. Pe
msur ce parcursese dosarele, le pusese la loc n geanta de piele. La vedere
mai erau acum doar videocasetele.
Vrnd s scape de obsesia c nu reuea s-i aminteasc exact ce i spusese
Fox despre cellalt pacient, lu prima caset din teanc i o vr n
videorecorder. Era ce va automat doar ca s-i distrag atenia.
Cnd se aez napoi pe canapea, constat c tot la altce va se gndea. Nici
nu-l interesa ce se vedea pe ecran. Michael Haller, Jr., se gndea Terry. Da,
bun avocat. Nu la fel de bun ca taic-su, legendarul Mickey Haller. Numai c
legenda plise demult, iar tnrul i luase locul, fiind unul dintre cei mai
cutai i renumii avocai ai aprrii din Los Angeles. McCaleb tia c Haller
Jr. putea s-l scoat basma curat. Dar, firete, asta ar urma dup ce presa i-
ar distruge orice bun reputaie, dup ce toate economiile lui s-ar duce pe apa
smbetei i dup ce ar vinde The Following Sea. i, chiar i dup ce se termina
totul i rmnea curat, tot va rmne cu stigmatul suspiciunii i vinoviei.
Pe veci.
McCaleb miji ochii, ntrebndu-se la ce se zgia, de fapt, pe ecranul
televizorului. Camera era focalizat asupra picioarelor i a tlpilor unei
persoane aflate pe o mas. Pe urm, i recunoscu cizmele i se dumiri ce
anume vedea. edina de hipnoz. Camera funciona, cnd se suise pe mas,
ca s scoat tuburile de neon. James Noone apru n cadru, ntinznd mna s
ia unul dintre tuburile fluorescente pe care el le dduse jos.
McCaleb nfac telecomanda de pe braul canapelei i aps pe butonul de
derulat repede nainte. tiind c uitase s revad edina de hipnoz, aa cum
i promisese cpitanului Hitchens, decise, totui, s sar peste preliminarii.
Derul caseta pn dincolo de interviul iniial i de exerciiile de relaxare, pn
la interogatoriul propriu-zis, cnd Noone era deja sub efectul hipnozei. Voia s-
l aud pe brbat povestind detaliile mpucturii i fugii criminalului.
McCaleb privea extrem de concentrat; n scurt timp, ncepu s simt
aceleai efecte fizice de frustrare pe care le avusese i n timpul edinei
propriu-zise. Noone fusese un subiect perfect. Rar i se ntmplase s
hipnotizeze un martor care s i aminteasc asemenea amnunte. Marea
suprare era c nu reuise s l vad bine pe ofer i c plcuele de
nmatriculare de la Cherokee fuseser acoperite.
La naiba, njur McCaleb cnd caseta se termin.
Tocmai se pregtea s deruleze banda i s pun din nou interviul, cnd
brusc ncremeni, cu degetul pe buton. Tocmai vzuse ce va ce nu se potrivea cu
restul, ceva ce i scpase n timpul edinei de hipnoz, fiindc l deranjase
prezena lui Winston, care vrusese s asiste. Derul banda napoi, dar foarte
puin, dup care i ddu drumul la ultimele ntrebri pe care le pusese.
Pe band, McCaleb se pregtea s ncheie, adresndu-i subiectului cteva
ntrebri rzlee i cam aiurea, venite mai mult din starea de enervare care l
cuprinsese. l ntrebase dac vzuse vreo etichet lipit pe parbrizul Jeepului.
Noone rspunsese nu. McCaleb epuizase toate ntrebrile. Se ntorsese spre
Winston i o ntrebase: Altceva?
Dei McCaleb i nclcase propriul regulament, adresndu-i o ntrebare
unui neparticipant la edin, Winston se conformase regulilor i nu i dduse
un rspuns verbal. Scuturase din cap n semn c nu avea nimic de adugat.
Sigur? insistase McCaleb.
Din nou, aceeai micare cu capul. Nu. n acel moment, Terry ncepu s-l
scoat din trans pe Noone.
Ceva nu fusese ns n regul, lucru de care nu-i dduse seama atunci.
Ocoli acum msua de cafea, cu telecomanda n mn, aplecndu-se mult spre
ecran. Derul din nou banda, pentru a se uita nc o dat la acea secven.
Ticlosule, opti Terry, dup ce se uit din nou. Tu trebuia s-mi fi
rspuns, Noone. Tu!
Aps pe buton i scoase caseta din aparat, dup care se ntoarse s ia o
alta, din stiva de pe mas, pe care o drm ns. Cut cu febrilitate printre
casete, pn ce o gsi pe cea pe care scria Sherman Market. Puse banda n
aparat, o derul rapid nainte, dup care opri imaginea acolo unde bunul
samaritean era pe ecran.
Videorecorderul nu era suficient de performant nct s poat pstra
imaginea neclintit pe ecran. Scoase caseta i se uit la ceas. Era 4:40. Trnti
telecomanda pe televizor i se duse la telefonul din buctrie.

Tony Banks accept i de data asta s mai rmn dup program la Video
GraFX Consultants (VGC), ca s-l atepte pe McCaleb. Acesta reui iniial s se
strecoare destul de repede cu maina. Dei era or de vrf, majoritatea
vehiculelor circulau n cealalt direcie mna de lucru a oraului care se
ducea spre cartierele de locuine din Valley. Cnd vir ns spre sud, pe
autostrad, ca s treac prin Cahuenga Pass n Hollywood, se trezi n fa cu
un ir nesfrit de automobile. Opri n cele din urm Ford -ul lui Buddy
Lockridge, n parcarea pentru angajai de la VGC la ora ase i cinci. i de data
asta, Tony Banks veni personal s-i deschid.
Mulam, Tony. mi eti de mare ajutor.
Nicio problem.
Lui McCaleb nu-i scp, ns, c de data asta tonul lui Tony nu mai era la
fel de entuziast. Intrar exact n ncperea unde fuseser i cu o sptmn n
urm. McCaleb i ddu lui Banks cele dou benzi cu care venise.
Pe fiecare este un tip. Vreau s mi dau seama dac este vorba despre
aceeai persoan.
Adic nu reueti s-i dai seama.
Nu prea. Arat altfel. Dar cred c e vorba despre o deghizare. Vreau s
m conving.
Banks puse prima band n videoplayer, n partea din stnga a consolei, i
ddu drumul, iar pe monitorul de deasupra ncepur s se deruleze imaginile
filmate la Sherman Market.
sta-i tipul?
Exact. nghea imaginea cnd va fi suficient de clar.
Secvena ncremeni pe ecran n faza n care aa-zisul bun samaritean se
vedea din profil, pe partea dreapt.
Cum e asta? mi trebuie profilul. E greu s fac o comparaie cu un prim-
plan.
Cum vrei tu.
i ddu lui Banks a doua band, pe care acesta o puse n videocasetofonul
din dreapta, aa c n scurt timp pe ecran aprur imaginile de la edina de
hipnoz.
Deruleaz napoi. Cred c exist un profil nainte ca tipul s se aeze.
Banks se conform.
Aici ce-i faci tipului?
l hipnotizez.
Zu?!
Aa am crezut atunci. Dar acum cred c m-a fentat tot timpul.
Banks opri banda. James Noone privea spre dreapta, probabil spre u.
Banks regl claritatea din butoane, folosind totodat mouse -ul de la computer
pentru a mri imaginea, dup care i ddu contrast. Fcu acelai lucru i cu
imaginea de pe ecranul din stng. Pe urm se rezem de sptar, privind cele
dou profiluri. Dup cteva minute, scoase din buzunar un indicator cu
infrarou i spuse:
Mda, tenul nu se potrivete. Unul dintre ei pare a fi mexican.
Asta n-ar fi greu. Cteva ceasuri ntr-un salon de cosmetic, i te-ai
bronzat de minune.
Banks art apoi spre nasul bunului samaritean.
Uit-te la curbura nasului. Vezi umfltura dubl?
Da.
Punctul luminos la creionului-indicator sri pe ecranul din stng, unde
gsi aceeai trstur i pe nasul lui James Noone.
E o presupunere netiinific, dar mie mi se pare aproape la fel, zise
Banks.
i mie.
Ochii sunt de culori diferite, dar i asta se poate aranja.
Lentile de contact.
Corect. Iar aici, linia maxilarului la tipul din dreapta. Efectul poate fi dat
de o protez dentar tii cum, ca acelea din cauciuc, care se folosesc n
timpul somnului sau chiar de nite cocoloae de hrtie moale, cum a folosit
Brando n Naul.
McCaleb ncuviin din cap, remarcnd n gnd o alt posibil legtur cu
filmul la care se gndise deja. Prjitura, iar acum cocoloaele de hrtie, pe
post de implant de obraji.
i prul se poate modifica ntotdeauna uor, zicea Banks. De fapt, tipul
sta arat de parc ar purta o peruc.
Banks plimb punctul rou de-a lungul liniei frontale a prului de pe
cretetul bunului samaritean. McCaleb se mustr n gnd pentru faptul c nu
observase lucrul sta pn acum. Linia prului era impecabil, semn
incontestabil c era vorba despre o peruc.
Ia s vedem ce mai gsim.
Tony reveni la butoane pentru a readuce imaginea la forma iniial. Folosi
apoi mouse-ul, pentru a mri o alt zon delimitat. Minile bunului
samaritean.
E ca la puicue. i brbaii se fardeaz, poart peruci, ba chiar i
aranjeaz i ele. Doar cu minile nu au ce face. Minile iar, uneori, i
picioarele i trdeaz ntotdeauna.
Dup ce mri pe ecran minile bunului samaritean, fcu acelai lucru i la
monitorul din dreapta, mrind mna dreapt a lui Noone. Banks se ridic n
picioare, ajungnd cu ochii n dreptul ecrane lor, dup care se apropie de
monitoare, studiind i comparnd minile.
OK, uite aici.
McCaleb se ridic n picioare, privind concentrat spre ecrane.
Ce?
Primul are o cicatrice la ncheietura degetului. O vezi? Zona asta mai
deschis la culoare?
Terry se apropie i mai mult de mna dreapt a bunului samaritean.
Stai un pic, zise Banks. Deschise un sertar de la consol i scoase o lup
fotografic. ncearc i cu asta.
McCaleb inu lupa deasupra ncheieturii degetului, privind cu atenie. Se
vedea un mic bru de piele mai alb, ca o cicatrice. Dei pe ansamblu imaginea
era distorsionat i nceoat, identific clar cicatricea, care avea forma unui
semn de ntrebare.
OK. Hai s-o vedem i pe cealalt.
Pi n stnga i se folosi de lup pentru a localiza aceeai ncheietur a
degetului de la mna dreapt a lui James Noone. Acesta i inea braul n alt
poziie i ntr-un alt unghi, ns brul de piele mai alb, ca o cicatrice, era tot
acolo. Terry rmase nemicat, studiind imaginea, pn se convinse c aa era.
Pe urm nchise ochii pentru cteva clipe. Absolut sigur. Individul de pe cele
dou monitoare era una i aceeai persoan.
Ei, e acolo?
McCaleb i ntinse lupa
Da, exact, e acolo, ai s vezi. A putea cumva obine nite fotografii cu
aceste dou imagini?
Tonny se uita cu lupa la cel de-al doilea ecran.
Corect, e acolo. Rspunsul e da. Se pot face i fotografii pe suport de
hrtie. Voi pune imaginile pe o dischet, ca s le duc la imprimanta din
laborator. Dureaz doar cte va minute.
Mulam, biete.
Sper s-i foloseasc.
Nici nu tii tu ct de mult!
Apropo, ce face tipul acolo? mbrcat ca un mexican i pus pe fapte
bune?
Aparent. ntr-o bun zi i voi povesti totul, de la cap la coad.
Banks renun s-l mai descoas, apucndu-se s transfere imaginile pe o
dischet, avnd grij s includ i nceputul fiecrei casete.
Vin n dou minute, numai s nu trebuiasc s nclzesc mai nti
mainria aia de printer.
Apropo, a putea da un telefon ntre timp?
Sigur. E un aparat n sertarul din stnga. Formezi nti nou.

McCaleb telefon acas la Winston, unde i rspunse robotul. n timp ce i


asculta vocea, se gndea dac s i lase totui un mesaj, de team s nu o
compromit, n cazul n care s-ar fi descoperit c avusese relaii cu un
presupus suspect de omucidere. Decise ns c descoperirile fcute n ultima
or l ndrepteau s i asume i acest risc. Nu voia s i dea un apel pe
pager, fiindc nu se simea n stare s stea s mai atepte febril i telefonul ei.
Trebuia s acioneze, ntocmi rapid un plan, iar dup semnalul sonor i ls un
mesaj.
Jaye, sunt eu. i voi explica totul cnd ne vedem, dar deocamdat te rog
doar s ai ncredere n mine. tiu cine este ucigaul. E Noone, Jaye, James
Noone. M duc acum la el acas la adresa indicat n raportul prin care i-a
fcut depoziia de martor. Vino i tu acolo, dac poi. i voi povesti totul
atunci.
nchise telefonul i o sun pe pager. Pe urm i form numrul de acas i
nchise. Cu puin noroc, Winston va primi mesajul i se va ndrepta spre
locuina lui Noone, ca s-mi asigure spatele, se gndea McCaleb.
Brbatul lu servieta de piele i deschise buzunarul cu fermoar. Cele dou
arme erau acolo, revolverul lui, un SigSauer P-228, i un HK P7, pe care acum
tia c James Noone i-l plantase sub barc. McCaleb bg mna n serviet i
i scoase pistolul, pe care, dup ce l verific, i-l vr sub betelie, la spate,
trgnd sacoul deasupra.

40

Interogat de poliie n seara cnd fusese ucis Cordell, James Noone


furnizase o singur adres, att ca domiciliu, ct i ca loc de munc. Pn s
ajung acolo, McCaleb i ddu seama c adresa de pe Atoll Avenue, din North
Hollywood nu se potrivea nici ca locuin, i nici ca sediu de firm. Zona
aceasta din Valley constituia un talme-balme de cartier rezidenial, comercial
i chiar industrial.
naint lent spre nord, pe 101, trecnd napoi prin Cahuenga Pass, apoi
acceler uor cnd intr pe 134, ctre nord. Iei pe Victory i coti n stng.
Pn ce gsi Atoll Avenue. Nu ncpea nicio ndoial: se afla ntr-o zon
industrial. Mirosea a brutrie; ce va mai ncolo, ntr-o curte mprejmuit de un
gard erau nite plci de granit una peste alta, ntr-o stiv nalt parc pn la
cer. Tot felul de depozite, pe care nu scria nimic. Un angrosist de chimicale
pentru piscine i un centru de reciclare a deeurilor industriale. Exact acolo
unde Atoll se nfunda la o in dezafectat de cale ferat, npdit de buruieni,
McCaleb vir pe o alee mrginit de o parte i de cealalt de cte un ir lung de
depozite ca nite garaje. Fiecare construcie reprezenta cte o mic firm sau
depozit. Unele aveau numele firmei pictat pe uile de aluminiu, altele nu
prezentau niciun semn de identificare, fiind ori neocupate, ori folosite
clandestin pentru depozitare. McCaleb opri maina n faa uii ruginite pe care
se afla adresa dat de James Noone poliitilor, n urm cu trei luni. Niciun alt
nsemn pe u, n afar de adres. Opri motorul i cobor.
Era o noapte neagr. Fr lun, fr stele. irul de depozite se vedea lung i
ntunecos, cu excepia cte unui felinar la fiecare intrare. McCaleb privea n
jur. Se auzea o muzic n surdin Jimi Hendrix cntnd Let me stand next to
your fire de undeva parc departe. Iar ce va mai ncolo, pe strad, ua
garajului fusese tras strmb n jos i nu se nchisese complet, lsnd un gol
piezi, la baz, ca un surs schimonosit i mai negru dect cerul.
Studie garajul lui Noone, lsndu-se pe vine ca s vad dac ua era tras
pn pe trotuar. Nu-i ddea seama exact, dar avea senzaia c dinuntru se
strecura afar o lumin difuz. Se apropie mai mult i deslui conturul
lactului care lega un inel de oel de pe u cu altul identic ncastrat n beton.
Se ridic n picioare i btu cu palma n u. Zgomotul rsun puternic, cu
reverberaii lungi pn n interiorul garajului. Fcu un pas napoi i privi iari
njur. n afar de muzica aceea, o linite desvrit. Pn i aerul era
nemicat. Vntul nopii nu-i croise drum printre cele dou iruri de garaje.
McCaleb se sui napoi n main, porni motorul i ddu mararier, pn ce
ajunse ntr-o poziie n care farurile bteau ct de ct pe garajul lui Noone.
Opri motorul, dar ls luminile aprinse, iei afar i se duse la portbagaj.
Ridic mocheta, gsi un levier i, ocolind maina, se duse la ua garajului. Se
uit n dreapta i n stnga pe alee, dup care se aplec spre lact.
Ca agent federal, McCaleb nu fusese niciodat implicat ntr-o forare ilegal
de domiciliu. tia c era ceva de rutin, ns preferase s evite aceast dilem
etic. Nici urm de dilem, ns, acum, n timp ce mpingea bara de fier n
bucla lactului. Nu mai deinea legitimaie de serviciu i, mai ales, de data asta
era ceva absolut personal. Noone era ucigaul i, mai ru chiar, ncercase s
pun totul n crca lui. Aa c nicio remucare privind drepturile lui Noone, n
cazul unei percheziii neautorizate.
innd bine de mnerul levierului, roti bara n sensul acelor ceasornicului,
ca pe o prghie. Lactul propriu-zis era solid i nu ceda, n schimb anoul fixat
de u scrnea sub apsarea puternic, aa c pn la urm se desprinse.
McCaleb se ridic n picioare, privind njur, cu urechile ciulite. Nimic. Doar
Hendrix interpretnd o melodie de-a lui Bob Dylan, AII Along the Watchtower.
Se duse repede napoi la Taurus, puse la loc le vierul, trase mocheta peste cutia
de scule i nchise capacul de la portbagaj.
Ocolind din nou maina, se aplec spre cauciucul din fa, plimbndu-i
dou degete pe buza roii, ca s adune pe piele un strat bun de praf negru de
carbon de la plcuele de frn. Se duse la ua garajului i, ghemuindu-se pe
vine lng ncuietoare, mnji cu praf negru soclul unde fusese anoul, ca s
par c ruptura se produsese cu mai mult vreme nainte. Pe urm se terse
bine pe una dintre osetele negre cu care era nclat.
Cnd termin, apuc n mna dreapt mnerul de tragere fixat pe u.
Cealalt mn i-o duse la spate, pe sub sacou. O trase apoi n fa, cu
degetele ncletate pe pistolul pe care l inea la nivelul umrului, cu eava
ndreptat spre cer. Dintr-o micare, se ridic n picioare, smucind n sus ua,
simultan, pn deasupra capului.
i plimb privirile rapid pe peretele din fund al garajului, cu arma
poziionat acum n direcia n care privea. Farurile de la main luminau cam
o treime din interiorul garajului. Un pat improvizat, lsat n dezordine, un
teanc de cutii de carton, lng peretele din stnga. Privind n dreapta, vzu
conturul unui birou i al unor fiete. Pe mas se afla un computer; monitorul
prea aprins, cu ecranul ntors spre peretele din spate, pe care proiecta o
lumin violet. McCaleb remarc i lampa care atrna din tavan. n lumina
difuz, deslui tubul de aluminiu care cobora din soclul lmpii, de pe tavan,
pn la comutatorul de pe perete, din dreptul patului. Se trase lateral, apsnd
pe ntreruptor, fr s se uite la el.
Un tub de neon clipi o dat, bzi i apoi umplu garajul cu lumina lui
crud. McCaleb vzu acum c nuntru nu era nimeni. n plus, niciun dulap,
nicio debara, unde s se fi putut ascunde cineva. Doar spaiul acela relativ
strmt, cu un amestec de mobilier de birou i lucruri strict necesare ntr-o
locuin un pat, o comod cu sertare, un radiator electric, o plit cu dou
ochiuri i un frigider de mrime mijlocie. Fr chiuvet i fr baie.
McCaleb (acu civa pai n spate i apoi ocoli maina. Bg mna pe
geamul deschis i stinse farurile. i vr pistolul n betelie, de data asta n
partea din fa, de unde l putea lua mai uor. ntr-un final, intr n garaj.
Dac afar aerul i se pruse nemicat, nuntru era de -a dreptul sttut.
McCaleb se mic lent spre biroul de oel i se uit la computer. Monitorul era
aprins, iar pe ecran strlucea un screen saver. Numere de tot felul i de toate
mrimile, la fel ca i culori diverse pluteau pe o mare de catifea purpurie.
McCaleb se holb la ecran cteva momente i simi o zvcnitur luntric,
aproape ca un muchi care se contractase brusc, undeva n adncul corpului.
n minte i se form subit imaginea unui singur mr rou sltnd pe un
linoleum murdar, dup care dispru. Un tremur i se fofil n sus pe ira
spinrii.
La naiba.
ntoarse capul, remarcnd c i pe birou se aflau nite cri aezate ntre
dou suporturi de alam. Majoritatea erau manuale de utilizare i accesare a
internetului. Dou volume conineau adrese de Internet, iar alte dou biografia
unor hackeri foarte cunoscui. Mai existau i trei cri despre investigarea
scenei unei crime, un manual despre anchetarea omuciderilor, o carte despre
investigaiile derulate de FBI referitoare la un uciga poreclit Poetul i, n fine,
dou cri despre hipnoz, ultima fiind despre un tip Horace Gomble. Acesta
fusese subiectul a nenumrate investigaii efectuate de unitatea FBI
specializat n crime n scrie. Gomble era un fost comediant din Las Vegas,
care i folosise talentele de hipnotizator, mpreun cu tot felul de droguri,
pentru a molesta o serie de tinere la nite blciuri de ar din Florida. Din cte
tia McCaleb, tipul era nc n nchisoare.
McCaleb ocoli ncet biroul i se aez pe scaunul uzat din faa
computerului. Folosind un pix, deschise sertarul din mijloc, n care nu era
mare lucru: nite pixuri i o cutie de plastic pentru CD-Rom. Tot cu pixul,
deschise i cutia i vzu c se numea Brain Scan. Citi textul de pe coperta
interioar i constat c CD-ul oferea utilizatorilor un tur asistat al creierului
omenesc, cu detalii grafice i o analiz a modului de funcionare.
nchise sertarul i, cu pixul, trase afar unul dintre cele dou sertare
laterale. n primul nu era nimic, n afar de o cutie nedesfcut de biscuii.
nchise sertarul; dedesubt se afla un altul, pentru dosare. Cteva mape
atrnau pe dou ine. Aplecndu-se ca s poat vedea mai bine, McCaleb citi
numele de pe eticheta primului dosar:

GLORIA TORRES

Pixul i scp din mn. n aceeai clip, ns, se decise s nu-i ridice. Nici
nu-i mai psa dac lsa amprente sau vicia o scen a crimei. Trase dosarul
alar i l deschise pe birou. Coninea fotografii cu Gloria, mbrcat diferit de
la una la alta. n dou dintre poze, era i Raymond. ntr-una, era cu Graciela.
Dosarul coninea rapoarte de supraveghere dactilografiate. Descrieri
amnunite ale aciunilor Gloriei, pe baza unei urmriri zilnice. Le trecu rapid
n revist, remarcnd nsemnrile repetate referitoare la opririle femeii, sear
de sear, la Sherman Market.
nchise dosarul, lsndu-l pe birou, i se ntinse s-l ia din sertar pe
urmtorul. i tia dinainte numele:

JAMES CORDELL

Nici nu se mai obosi s-l deschid. Presupunea c nuntru se aflau nite


poze i nsemnri de la diverse supravegheri. Prefer, aadar, s scoat
urmtorul dosar. Exact cum era de ateptat:

DONALD KENYON

Nu scoase ns acest dosar. Cu degetul, le nclin un pic pe celelalte, ca s


vad ce scria pe el. n acel moment, simi c i sare inima din piept. Cunotea
absolut toate numele de pe acele dosare.
Tu eti, opti Terry.
i cu ochii minii vzu merele rostogolindu-se pe podea, n toate direciile.
mpinse cu bruschee sertarul, astfel nct bufnitura puternic l sperie de -a
binelea, rsunnd n tot garajul. Privi afar, n noapte, prin ua deschis,
trgnd cu urechea. Nu se auzea nimic, nici mcar muzica aceea dinainte.
Doar linitea din jur.
Ochii i se ndreptar spre ecranul monitorului, studiind numerele care
alunecau lenee pe toat suprafaa. tia c, n mod cert, computerul fusese
lsat n stare de funcionare cu un scop anume. Nu fiindc Noone trebuia s se
ntoarc, pentru c plecase demult. McCaleb fusese ateptat aici. tia asta
acum, tia n adncul sufletului c Noone regizase fiecare micare.
Terry aps pe o tast, iar n loc de screen saver pe ecran apru o csu
care cerea parola de acces. Brbatul nu preget. Avea senzaia c era jucat
asemeni unei marionete. Introduse nite cifre ntr-o ordine pe care o tia pe
dinafar.

903472568

Aps pe ENTER, iar computerul ncepu s lucreze. Dup acceptarea


parolei, pe ecran apru formatul programului de baz un fond alb cu diferite
iconie. McCaleb le studie rapid. Majoritatea erau pentru a intra n diferite
jocuri. Unele permiteau accesul n America Online, iar altele n Word pentru
Windows. Ultimul simbol la care se uit era un mic fiier; deduse c aceasta
reprezenta iconia de acces n fiierele computerului. Gsi mouse -ul electronic
de lng computer i, cu ajutorul lui, ndrept sgeata spre aceast ultim
iconi. Dublu clic, iar computerul intr n FILE MANAGER, unde fiierele erau
nirate pe partea stng a ecranului, n linie dreapt. Dac alegea unul dintre
fiiere i fcea clic cu sgeata pe el, putea vizualiza titlurile documentelor
coninute de acel fiier, pe o coloan n dreapta ecranului.
Folosind mouse-ul, McCaleb plimb sgeata n josul coloanei cu fiiere,
studiindu-l pe fiecare. Majoritatea erau fiiere de software, pentru operarea
programelor din spatele diferitelor iconie, ca America Online, jocul Las Vegas
Casino i altele. n cele din urm, ns, ajunse la un fiier intitulat CODE. Fcu
clic cu mouse-ul, iar n partea dreapt a ecranului aprur titlurile ctorva
documente. Le citi repede i i ddu seama c, de fapt, corespundeau cu
numele dosarelor din sertar.
Toate, cu excepia unui singur document. McCaleb se holb lung la el. Cu
degetul ridicat peste butonul mouseului.

McCaleb.doc

Fcu clic i documentul se deschise. Terry ncepu s l citeasc, aidoma


unuia care i citete propriul necrolog. Cuvintele l umpleau de groaz, fiindc
tia c i modificaser iremediabil viaa. i despuiau sufletul, goleau de sens
toate realizrile lui, ridiculizndu-le oribil.

Salut, agent McCaleb:


Eti tu acolo, aa sper.
Aa voi presupune, oricum, c ai fost la nlimea minunatei
reputaii pe care i-ai purta t-o cu atta noblee.
M ntreb dac eti singur? Ai ajuns s fugi de ei, ca unul urmrit
de poliie? Dar, firete, acum ai ce i trebuie pentru a te salva. Vreau
s te ntreb, ns, cum te-ai simit n postura celui vnat? Am vrut
neaprat s tii ce nseamn aceast senzaie. Senzaia trit de
mine Cumplit s trieti cu frica n suflet, nu?
Frica nu doarme niciodat.
Cel mai mult, ns, agent McCaleb, mi-am dorit un loc n inima ta.
Am vrut s fiu tot timpul cu tine.
Cain i Abel, Kennedy i Oswald, ntunericul i lumina. Doi
opozani demni unul de cellalt, nlnuii pe veci
Puteam s te ucid. Am avut puterea i ocazia.
Dar ar fi fost prea simplu, nu crezi? Tipul de pe debarcader,
cernd ndrumri. Plimbarea ta matinal, tipul de pe dig, cu undia
de pescuit. i-aduci aminte de mine?
Acum, da. Eram acolo. Dar ar fi fost prea simplu, mi dai dreptate?
Prea simplu.
Vezi tu, mie mi trebuia ceva mai mult dect o rzbunare sau dect
nfrngerea unui duman. Astea sunt inte numai pentru proti. Eu
voiam ba nu, simeam nevoia, tnjeam dup altceva. S te pun la
ncercare nti, preschimbndu-te n mine. Rul. Cel vnat.
Pe urm, cnd ieeai din acest prjol, cu pielea ars, dar ntreg la
trup, s m art sub chipul celui mai mare binefctor al tu. Da, eu
am fost. Am urmrit-o. Am studiat-o. Am ales-o pentru tine. A fost
darul pe care i l-am fcut, de ziua ndrgostiilor.
Eti al meu pentru totdeauna, McCaleb. Fiecare rsuflare de -a ta
mi se datoreaz. Fiecare btaie a acelei inimi furate este ecoul vocii
mele n capul tu. Mereu. Zilnic.
Nu uita
Fiecare rsuflare

Terry edea eapn, cu minile ncruciate la piept, de parc l-ar i spintecat


cineva cu o lam de cuit. Un fior adnc i scutura mdularele; un geamt stins
i ieea din gtlej. mpinse scaunul n spate, ca s se ndeprteze de oribilul
mesaj de pe ecran, aplecndu-i trupul n fa, ca un om zdrobit. Avionul lui se
prbuea.

41

Gndurile lui erau roii ca sngele i negre. Avea senzaia c se afl ntr-un
vid permanent, nconjurat de cortina de catifea a spaiului negru, bjbind
nencetat cu minile dup despritura pe unde ar fi putut scpa, dar pe care
nu izbutea s o gseasc. Vedea chipurile Gracielei Rivers i al lui Raymond, ca
nite imagini ndeprtate, care se pierdeau n ntuneric.
Brusc, simi o mn rece pe ceaf i sri n sus, ipnd ascuit ca un
condamnat la moarte nainte de a fi pus la zid. Se ridic. Era Winston. Se
speriase i ea de reacia brbatului.
Terry? Eti bine?
Da. Adic, nu. El este. Noone e Ucigaul Codificat. El i-a omort pe toi.
Pe ultimii trei, pentru mine. A fcut-o, pn ce i-a ieit. A omort-o pe Gloria
Torres pentru inima ei, tiind c va ajunge la mine. Ca eu s pot tri i s
devin testamentul viu al gloriei lui.
Pe McCaleb l frapar subit coincidena numelui i scopul urmrit de Noone.
Stai un pic, zise Winston. Ia-o mai ncet. Ce vrei s spui de fapt?
El este. Totul se afl aici. Verific dosarele, computerul. El i-a ucis i pe
ceilali. Pe urm, s-a decis s m salveze. S ucid pentru mine.
Art spre ecranul calculatorului, unde era afiat mesajul pentru McCaleb.
Atept ca Winston s-l citeasc, dar pn la urm nu se mai putu stpni.
Toate piesele au fost aici, la ndemn. Tot timpul sta.
Care piese?
Codul. Era att de simplu. A folosit fiecare cifr, n afar de unu. No one.
Ai neles? Eu sunt no one. Este tot ceea ce a vrut el s spun.
Terry, hai s vorbim despre asta mai trziu. Spune-mi cum ai ajuns aici?
De unde i-ai dat seama c Noone e ucigaul?
Banda. edina de hipnoz.
Da. Ce-i cu ea?
Mai ii minte c i-am spus s nu vorbeti, ca s nu l derutm pe
subiect?
Da. Mi-ai zis c i vei pune ntrebri doar lui Noone. Comunicarea dintre
noi trebuia s se rezume la semne sau scris.
La sfrit ns, cnd am vzut c a ieit un rahat din tot efortul nostru,
m-am enervat. i-am zis Altce va?, iar tu ai rspuns negativ, scuturnd doar
din cap. Te-am ntrebat Sigur?, iar tu ai scuturat iar din cap. Mi-am nclcat
propriul regulament, vorbind cu tine. Important e c i-am pus aceste ntrebri
cu voce tare. Aa c Noone era cel care ar fi trebuit s-mi rspund. Dac ar fi
fost cu adevrat n trans hipnotic, el ar fi trebuit s rspund, fiindc nu
avea de unde ti c acele ntrebri i-erau adresate ie. Numai c el n-a
rspuns nimic. Asta demonstreaz c era perfect contient de situaie. A tiut,
fie dup direcia glasului meu, fie dup inflexiune, c vorbeam cu tine, i nu cu
el. Nu ar fi trebuit s-i dea seama de asta, dac ar fi fost cu adevrat n
trans. Ar fi trebuit s rspund la toate ntrebrile rostite n acea camer,
doar dac n mod specific nu ar fi fost adresate altcuiva. Or eu n-am pomenit
numele tu.
A simulat.
Exact. Or dac a simulat nseamn c rspunsurile lui au fost nite
minciuni. Adic totul a fcut parte din nscenare. Am comparat benzile video
nainte de a veni aici. Am nite fotografii n main cu imaginile respective.
James Noone i bunul samaritean sunt una i aceeai persoan. Ucigaul.
Winston cltin din cap, ca i cum mintea i-ar fi fost prea plin. i plimb
privirea prin camer, cutnd un loc unde s se aeze. Nu avea unde, dect pe
pat.
Stai mai bine aici, zise McCaleb, ridicndu-se.
Vreau s stau jos, dar nu aici. Trebuie s plecm, Terry. Sunt nevoit s
l sun pe cpitanul Hitchens i pe urm pe ceilali, LAPD i FBI. N-ar strica s-l
dau n urmrire pe Noone.
McCaleb era uimit cum de n mintea lui Winston piesele de puzzle nu se
aezaser toate la locul lor.
Nu pricepi? Nu exist niciun Noone.
Cum adic?
Numele. Se duce cu restul. Noone. Desparte cuvntul i obii no one. Eu
sunt no one. Piesele au fost aici tot timpul
McCaleb scutur din cap, prbuindu-se la loc pe scaun, cu faa ntre
palme.
Cum s mai pot tri dup aa ce va?!
Din nou, Winston l atinse pe gt, dar de data asta McCaleb nu mai tresri.
Haide, Terry, s nu ne mai gndim la asta. Hai s ateptm afar, la
main, pn va veni s ia e ventual i nite amprente, cu ajutorul crora s -l
identificm pe individ.
McCaleb se ridic i porni spre u. Vorbi, fr se se uite napoi:
N-a lsat niciodat vreo amprent pe undeva. M ndoiesc s o fi fcut
acum.
Dou ceasuri mai trziu, McCaleb edea n Taurus, care era parcat pe Atoll,
n spatele automobilelor galbene de poliie, nirate pe alee, de-a lungul
depozitelor. Cam la o sut de metri mai ncolo, se vedea o mare vnzoleal n
dreptul i nuntrul garajului lui Noone, puternic luminat. Erau prezeni la faa
locului mai muli detectivi; pe unii, McCaleb i recunotea dintre membrii forei
de oc Ucigaul Codificat, plus tehnicieni, videografi de la cel puin alte dou
departamente implicate, precum i vreo zece ofieri n uniform.
Ca fluturii de noapte n jurul flcrii, se gndea Terry. Privea totul cu o
stranie detaare. Gndurile i erau ndreptate n alt parte. Graciela i
Raymond. i Noone. Nu se putea abine s nu se gndeasc la omul acela care
i spunea Noone. Fusese n aceeai camer cu el. Att de aproape.
Simea nevoia s bea o trie, i dorea s simt pe gtlej arsura unui
whisky, dar tia c ar fi nsemnat s plteasc poate cu viaa aceast plcere
mrunt. i mai tia c, n ciuda suferinei sfietoare, nu voia s i dea
satisfacie lui Noone, oricine ar fi fost el. Se decise acolo, n bezna din main,
s rmn n via. n ciuda tuturor celor ntmplate, i dorea s triasc.
Nu-i remarc pe brbaii care veneau spre Taurus, dect atunci cnd
ajunser aproape lng el. Aprinse farurile. Nevins, Uhlig i Arrango. Stinse
farurile, ateptnd. Cei trei deschiser portierele i se suir n main, Ne vins
n fa, iar ceilali doi pe bancheta din spate, cu Arrango n dreptul lui
McCaleb.
Nu funcioneaz cldura n chestia asta? ntreb Nevins. S-a tcut cam
frig aici.
Terry porni cldura, dar nu ddu drumul radiatorului imediat, ateptnd s
se mai nclzeasc motorul. Se uita la Arrango, n oglinda retrovizoare. Era
prea ntuneric ca s observe dac avea ntre dini nelipsita lui scobitoare.
Unde-i Walters?
Are treab.
Bine, zise Nevins. Pi, am venit s-i spunem c, din cte se pare, am
cam greit n privina ta, McCaleb. Scuze. Ne pare ru. S-ar zice c Noone e
tipul. Ai fcut treab bun.
Terry se mulumi s ncline din cap. Era o scuz cam prosteasc, dar puin
i psa, de fapt. i va fi mai greu s triasc dup cele descoperite acum, dect
dac ar fi fost acuzat de crim. Scuzele nu nsemnau nimic pentru el.
tim c a fost o zi grea pentru tine, aa c am vrea s te lsm s i vezi
de treab. M gndeam s ne spui doar pe scurt care e toat povestea, iar
mine poate s treci pe la noi ca s dai o declaraie oficial. Ce zici?
Perfect. Ct privete declaraia oficial, i-o voi da lui Winston. Nu vou,
biei.
Bine i-aa. neleg i asta. Dar, deocamdat, spune-ne cum a fost cu
toat povestea asta. Se poate?
McCaleb porni radiatorul. i adun gndurile, cteva momente, nainte de a
ncepe.
l voi numi Noone, fiindc asta e tot ce avem despre el i, poate, tot ce
vom avea vreodat. ncepe de la Ucigaul Codificat. sta a fost Noone. Pe
atunci eram omul FBI-ul n echipa de for special care se ocupa de prinderea
lui. Prin nelegere cu LAPD, am devenit purttorul de cuvnt pentru pres, n
privina acestui caz. M ocupam de comunicate, de solicitrile pentru
interviuri. Timp de zece luni, chipul meu a devenit sinonim cu Ucigaul
Codificat. Aa c Noone s-a fixat asupra mea. Pe msur ce ne apropiam de el,
se fixa i mai mult asupra mea. mi trimitea scrisori. n mintea lui, eu eram un
fel de Nemesis. Eram ntruchiparea forei speciale care l vna.
Nu crezi c i supraevaluezi importana? ntreb Arrango. Nu ai fost
singurul
Taci, Arrango, i ascult. S-ar putea s mai nvei i tu ce va.
McCaleb l privea fix, prin oglinda retrovizoare, unde i vedea privirea
holbat. l zri apoi pe Nevins ridicnd o mn, cu un gest mpciuitor.
El mi-a acordat atta importan. Nu eu mi-am arogat-o. n cele din
urm, cnd i-a dat seama c riscurile erau prea mari, a renunat. Omorurile
au ncetat. Ucigaul Codificat a disprut. Cam n perioada n care i eu m-am
dus la fund cu problemele mele. Aveam nevoie de transplant, ceea ce a
devenit o informaie de notorietate, considernd c ajunsesem o figur
cunoscut pe micul ecran. A vzut i Noone. Nici n-ar fi fost greu s afle. i a
conceput ceea ce el considera a fi un plan genial.
S-a gndit ca, n loc s te omoare, mai bine s te salveze, zise Uhlig.
McCaleb ncuviin din cap.
Pentru el ar fi nsemnat victoria suprem, fiindc aa ce va putea dinui.
Dac doar m elimina, ucigndu-m, nu ar fi avut dect un sentiment de
mplinire trector. Salvndu-m, ns asta era ce va unic, ce va ce i asigura
un loc n rndul celebritilor lumii. n plus, m-ar fi avut pe mine tot timpul ca
pild vie a inteligenei i a puterii lui. nelegei?
Eu neleg, zise Nevins. Dar asta este latura psihologic. A vrea s aflu
cum a procedat. Cum a fcut rost de numele acelea. Cum a aflat de Kenyon,
Cordell i, apoi, Torres?
Computerul. S-i punei pe tehnicienii votri s demonteze chestia asta.
Da. Va veni Bob Clearmountain, spuse Nevins. l mai ii minte?
McCaleb rspunse afirmativ, cu o micare din cap. Clearmountain era
expertul n computere al sediului FBI din L.A. Un hacker excepional, priceput
la orice nsemna tehnica de calcul.
Bun. El va putea rspunde la aceast ntrebare mai bine dect mine. La
un moment dat. Presupunerea mea este c vei gsi un program de hacking.
Noone a intrat n reeaua de computere BOPRA, de unde a obinut numele. i-
a ales intele, bazndu-se pe nite criterii: vrst, condiie fizic i proximitate.
i s-a pus pe treab. Cu Kenyon i Cordell a scrntit-o. A reuit ns cu Torres.
Asta, evident, din punctul lui de vedere.
i n tot acest rstimp a plnuit s dea vina pe tine?
Cred c a vrut s pornesc pe pista investigaiei i s aflu pe cont propriu
ce a fcut el. tia c aa se va ntmpl dac a fi de venit un posibil suspect.
Fiindc, n aceast e ventualitate, ajungeam s fac singur toat ancheta. Treaba
asta nu s-a petrecut de la bun nceput, fiindc ofierilor care se ocupau de caz
le-au scpat anumite lucruri.
Rostind aceste cuvinte McCaleb l privi pe Arrango n oglinda retrovizoare.
Detectivul se nnegrise de furie, gata s explodeze.
Arrango, realitatea e c ai tratat cazul ca pe o tentativ de jaf de rutin,
la care au mai aprut i nite mpucturi. Att i nimic mai mult. Ai dat gre.
Vaszic, s re venim. Noone a regizat totul.
Cum? ntrebar Uhlig i Nevins, la unison.
Eu am ajuns s m implic n acest caz datorit unui articol din Times,
care a fost sugerat printr-o scrisoare de la un cititor. Pun pariu c, n realitate,
a fost vorba despre Noone.
Fcu o pauz, ateptndu-se s fie contrazis. Nu interveni, ns, nimeni.
Scrisoarea duce la apariia articolului, care la rndul lui o stimuleaz pe
Graciela Rivers. Femeia m impulsioneaz pe mine. Ca la jocul de domino.
Brusc, lui McCaleb i veni o idee. i aminti de brbatul din maina aia
veche, de fabricaie strin, care i se pruse c l urmrete, prima oar cnd
se dusese la Sherman Market. i ddu seama c autovehiculul semna cu cel
pe care l vzuse demarnd n tromb, din port, n seara cnd pornise pe
urmele intrusului.
Cred c Noone m-a urmrit tot timpul, pas cu pas, ca s vad cum se
desfoar n practic planul pe care l ticluise. A tiut cnd venise momentul
s urce pe barca mea, ca s lase probele vinoviei mele. A tiut i cnd s v
sune pe voi.
Terry se uit la Nevins, care ns i ntoarse privirea.
Ai primit un apel anonim? Ce vi s-a spus?
De fapt, a fost un mesaj anonim, preluat de ofierul de gard. Spunea
att: Verificai sngele. McCaleb are grupa lor sanguin. Asta a fost tot.
Da, se potrivete. El a fost. A fcut parte din mutrile jocului.
Tcur cu toii cte va clipe. Geamurile ncepeau s se abureasc de la
cldur i de la rsuflarea lor.
n fine, nu tiu n ce msur se vor confirma toate astea vreodat, zise
Nevins. Rmn, desigur, muli de poate.
McCaleb i ddu dreptate. Se ndoia c ipotezele acestea se vor putea
confirma vreodat, i asta n primul rnd fiindc se ndoia c Noone va fi
vreodat identificat sau prins.
Bun, atunci, relu Nevins. Pi, pstrm legtura.
Deschise portiera, iar ceilali i urmar exemplul. nainte de a cobor din
main, Uhlig ntinse braul i l btu pe umr pe McCaleb. n mn, inea o
muzicu.
Era pe jos, aici, n spate.
Cnd Arrango puse piciorul pe asfalt, McCaleb deschise geamul i l privi.
tii, ai fi putut s-o dibuieti. Totul era acolo, n cri. Doar s i fi dat
osteneala s caui.
Du-te naibii, McCaleb.
Se ndeprt, pind n urma celor doi ageni care se ndreptau spre garajul
lui Noone. Terry zmbea uor. Trebuia s recunoasc, totui, c n ciuda
situaiei, tot savura plcerea vinovat de a-l fi tachinat pe Arrango.
McCaleb mai rmase n main cteva minute, nainte de a pleca. Se fcuse
trziu. Era trecut de ora zece, aa c se ntreba ncotro s-o apuce. Nu vorbise
deocamdat cu Graciela i se gndea la acel moment cu un amestec de spaim
i uurare, totodat, tiind c, ntr-un fel sau altul, relaia lor se va defini
curnd. Din pcate, McCaleb nu tia dac era bine s-i spun ultimele nouti
tocmai n seara aceea. I se prea c era preferabil ca asemenea veti s fie
comunicate la lumina zilei.
Puse mna pe cheia din contact i mai arunc o ultim privire pe alee, spre
garajul luminat unde viaa lui se schimbase cu atta brutalitate. Observ c
lumina proiectat din garaj pe drum se mica. Presupuse c cineva atinsese
din greeal lampa din tavan, care ncepuse s se legene. n momentul acela, i
veni o idee, aa c renun s mai porneasc motorul. Cobor din Taurus i,
fr s ezite, trecu pe sub banda galben. Ofierul n uniform care pzea
accesul la locul faptei nu avu nimic de obiectat. Deduse probabil n mod
eronat c McCaleb era unul dintre detectivii deplasai acolo, din moment ce
trei dintre anchetatori se duseser s stea de vorb cu el, n main.
Se duse pn la marginea zonei ntunecate, unde se post ateptnd ca
Jaye Winston s ntoarc la un moment dat capul n acea direcie. Poliista e ra
n picioare, notnd pe o hrtie descrierea lucrurilor i a obiectelor din depozit.
Apoi, fiecrui obiect i se ataa o etichet, urmnd s fie luat de acolo.
Cnd Winston se ddu la o parte ca s i fac loc unuia dintre tehnicieni,
ntoarse capul, iar McCaleb profit de ocazie ca s-i fac semn cu mna. Jaye
iei din garaj. Pe faa ei se vedea un zmbet prudent.
Credeam c i-au dat drumul. De ce n-ai plecat?
O s plec acum. Am vrut doar s-i mulumesc pentru tot. Ai gsit ceva
acolo?
Jaye se ncrunt, scuturnd din cap.
Ai avut dreptate. Locul e curat. Nu s-a gsit nici mcar o pat. Exist
amprente pe computer, dar dup prerea mea sunt ale tale. Nu tiu cum i vom
da de urm tipului. Parc nici n-ar fi fost vreodat aici.
Cnd Arrango iei din garaj ca s-i aprind o igar, McCaleb i fcu semn
lui Jaye se vin mai aproape.
Cred c totui a fcut o greeal. Ia-i cel mai bun amprentolog i du-te
la Star Center. Pune-l s analizeze cu laserul tuburile de neon din tavan, n
sala de interogatoriu. Cnd pregteam edina de hipnoz, am demontat cteva
tuburi fluorescente i i le-am dat lui Noone, ca s le pun jos. Ca s nu se dea
de gol, n-a avut ncotro i a trebuit s fac asta. S-ar putea s existe nite
amprente acolo.
Winston se lumin la fa i zmbi.
Chestia asta apare pe nregistrarea edinei, zise Terry. Poi s le spui c
a fost descoperirea ta.
Mersi, Terry.
Jaye l btu uor pe umr. McCaleb nclin din cap i porni napoi spre
main. Cnd l strig, ntoarse capul spre ea.
Eti bine?
Rspunse afirmativ, micnd din cap.
Nu tiu unde te duci, dar baft!
McCaleb i fcu cu mna i i vzu de drum.

42

McCaleb avu impresia c n locuina Gracielei erau aprinse toate luminile.


De data asta, nu mai zbovi n main. tia c nu mai avea vreme s i
analizeze opiunile. Trebuia s dea ochii cu ea i s i spun ade vrul s i
spun tot i s accepte consecinele.
i de data asta Graciela i deschise, nainte ca el s fi ajuns la u. Femeii
acesteia i pas att de mult de mine, nct st la geam s m atepte, se gndi
brbatul, trecnd pragul casei. Iar eu i voi frnge inima, acum.
Terry, unde-ai fost? Cte griji mi-am putut face!
Graciela se repezi s-l mbrieze. McCaleb simi c nu mai era att de
decis s fac cum i propusese. O rsuci n loc, trgnd-o lng el i,
cuprinznd-o cu braul de dup umeri, o inu strns lipit de el, gndindu-se
c era poate pentru ultima oar.
Hai s intrm. Am s-i spun nite lucruri.
Te simi bine?
Da, deocamdat.
Se duser n living, aezndu-se pe canapea. McCaleb i cuprinse mna
ntre palme.
Raymond s-a culcat?
Da. Ce e, Terry? S-a ntmplat ceva ru?
S-a terminat. Nu l-au prins nc, dar se tie cine e. S sperm c l vor
gsi n curnd. Eu sunt exonerat.
Povestete-mi.
McCaleb o strnse uor de mn. Simindu-i palmele transpirate, renun
s o mai ating. Avu senzaia c dduse drumul unei psri rnite, pe care
pn atunci o ngrijise i o readusese la via. I se prea c nu o va mai putea
ine niciodat de mn.
Mai ii minte seara n care am discutat despre credin i i-am explicat
ct de greu este pentru mine s mai pot crede?
Graciela rspunse afirmativ, nclinnd capul.
nainte de a-i povesti totul, vreau s te asigur c n ultimele zile de
fapt, de cnd te-am cunoscut , am simit n suflet c mi re vine credina. Sau,
n fine, aa ce va. Poate mai curnd ncrederea n ceva. Nu tiu exact. tiu,
ns, c a fost un nceput, debutul unui lucru bun
Da? Aa a fost?!
McCaleb ntoarse privirea, pentru cteva clipe, ncercnd s-i gseasc
cuvintele. i venea tare greu. tia c asta fusese singura lui ans.
Se uit din nou spre femeie.
Numai c schimbarea aceasta este att de nou i de fragil. i nu tiu
dac va putea dinui, avnd n vedere ce trebuie s-i spun. Vreau, ns, ca tu
s decizi. Nu m-am rugat pentru nimic de mult vreme. Voi spune ns o
rugciune ca s cer s v re vd pe barca mea, pe tine i pe Raymond. Altfel,
voi da telefon, ca s-i aud vocea. Te las pe tine s decizi cum vei vrea.
Se aplec i o srut duios pe obraz.
Povestete-mi, zise Graciela, ncetior.
Graciela, sora ta a murit din cauza mea. Din cauza unui lucru pe care l-
am fcut mai demult. Fiindc la un moment dat am depit o limit i, din
trufie, am provocat un nebun. Iat motivul pentru care Gloria a trebuit s
moar.
McCaleb i cobor privirea, nesuportnd s se uite n ochii ei i s vad
durerea pe care i-o provocase.
Povestete-mi, l ndemn femeia din nou, aproape n oapt.
I-a povestit despre brbatul cunoscut deocamdat doar sub numele de
James Noone. Despre firul pe care l urmase i cum ajunsese la garajul
acestuia. Despre ce gsise i ce i fusese pregtit pe computer.
Graciela ncepu s plng, ascultndu-l lacrimi mute care i se rostogoleau
pe obraji, prelingndu-se pn pe bluz. Ar fi vrut s o mngie, s o strng
la piept i s i srute lacrimile fierbini. Nu putea, ns. tia c n acel moment
ieise din lumea ei. Nu putea reveni acolo fr s i se permit. Trebuia ca ea
s-l cheme napoi.
Dup ce termin de povestit, rmaser amndoi pe canapea, fr s scoat
vreun cuvnt. n cele din urm, Graciela ridic mna i i terse lacrimile.
Cred c art oribil.
Nu, deloc.
Graciela privea fix n podea, prin blatul de sticl al mesei.
i ce-o s faci acum? ntreb femeia ntr-un final.
Nu tiu exact, dei am cte va idei. Voi ncerca s-l gsesc, Graciela.
Nu vrei mai bine s renuni? S lai poliia s-i dea de urm?
Nu cred c a putea. Cel puin, nu acum. Dac nu-l voi gsi, nu tiu
dac voi reui vreodat s depesc criza de acum. Nu tiu dac e logic sau nu,
dar asta simt.
Graciela ncuviin din cap, cu privirea pironit tot n podea. Dup aceea, se
aternu tcerea. ntr-un trziu, femeia i ridic ochii i spuse:
Terry, te rog s pleci acum. Vreau s fiu singur.
Bine.
Din nou trebui s i nfrneze pornirea arztoare de a o mngia. Nu mai
avea voie. Ar fi vrut, ns, s-i mai simt o dat cldura. Ca n prima zi, cnd
ea l atinsese cu mna.
La revedere, Graciela.
La revedere, Terry.
McCaleb travers ncperea, ndreptndu-se spre u. Se uit n treact la
vitrina cu porelanuri i vzu fotografia nrmat a Gloriei Torres. Zmbea n
faa aparatului de fotografiat. Un zmbet care l va obseda venic.
43

McCaleb se trezi n zori. Dormise prost, visnd toat noaptea c cineva l


trgea n jos, la fundul apei. Fcu un du, apoi i pregti un mic dejun
consistent omlet cu ceap i ardei, crnciori prjii i suc de portocale.
Mnc tot, fr s se sature ns. Pe urm cobor s i verifice temperatura,
pulsul i tensiunea. Totul era n regul. La 7:05, o sun pe Jaye Winston la
birou. O gsi acolo i, dup vocea obosit, deduse c lucrase toat noaptea.
Dou lucruri, zise McCaleb. Cnd vrei s i dau declaraia oficial i
cnd mi recapt maina?
Pi, Jeep-ul i-l poi lua oricnd. Trebuie doar s dau un telefon.
Unde este?
n parcarea noastr.
Presupun c va trebui s vin s-l iau.
Mda. De fapt, oricum trebuie s vii pn aici. Ca s -mi dai declaraia
oficial. Ce-ar fi s rezolvi amndou lucrurile deodat?
Perfect, cnd? Vreau s isprvesc cu treaba asta. Vreau s plec, s-mi
iau o vacan.
Unde te duci?
Nu tiu. Simt doar c trebuie s plec i s ncerc s scap de otrava asta
din mine. Poate la Vegas.
Halal destinaie dac vrei s te recuperezi nervos!
McCaleb i ignor tonul sarcastic.
tiu. Bun, deci cnd ne putem vedea?
Trebuie s definitivez dosarul, aa c am nevoie de declaraia ta. Prin
urmare, mi convine la orice or n dimineaa asta.
Atunci m-am pus n micare.

Buddy Lockridge dormea pe o banchet. McCaleb l zgli.


Ce e hei, Terror, te-ai ntors, btrne?!
Da, da, m-am ntors.
Ce face maina mea, omule?
Funcioneaz nc. tii, ia scoal-te. Mai am de fcut un drum i vreau
s m duci pn acolo.
Lockridge se ridic ncet n capul oaselor. Fusese nvelit ntr-un sac de
dormit, pe care acum l inea cu mna n jurul corpului, n timp ce se freca la
ochi somnoros.
Ct e ceasul?
apte jumate.
Ce naiba, btrne, asta-i or de sculare?!
tiu, dar e pentru ultima oar cnd apelez la tine.
E-n regul totul?
Da, perfect. Vreau doar s m duci pn la sediul Poliiei regionale,
pentru a-mi recupera maina. n drum, trebuie s trec pe la o banc.
ia nu deschid aa devreme.
Pn ajungem noi pe Whittier, or s deschid.
Dar, la ntoarcere, cine va conduce Jeep-ul?
Eu. Hai s mergem.
Btrne, parc ziceai c n-ai voie s ofezi! Mai ales o main cu air-bag.
Buddy, nu-i mai face attea griji.
Peste o jumtate de or, pornir deja la drum. McCaleb i luase un sac de
voiaj cu un schimb de haine i cu tot ce avea nevoie pentru aceast deplasare.
Pe drum i povesti lui Buddy tot ce se ntmplase de cnd nu se mai vzuser.
Prietenul su nu ezit s-l bombardeze cu ntrebri.
S nu uit s cumpr ziarul mine.
Or s dea i la televizor, probabil.
Mi, o s se scrie i-o carte, te pomeneti, n care voi figura i eu, nu?!
Nu tiu. tirea se va transmite astzi la jurnal. Presupun c pn a se
ajunge la o carte e necesar ca tirea aceea s merite s fie dezvoltat pe
parcursul attor pagini.
Ti se dau bani cnd i apare numele ntr-o carte? Sau ntr-un film?
Habar n-am. Cred c poi s ceri totui ceva. Ai avut un rol important. Tu
ai descoperit c lipsea o poz din maina lui Cordell.
Exact, eu am observat asta.
Lockridge prea mndru de isprava lui i ncntat de ideea c va aprea,
poate, ntr-o carte, de unde puteau s-i ias i nite bani.
i arma. Eu am gsit arma pus sub barc de porcul la.
McCaleb se ncrunt.
tii ce, Buddy? Dac se va scoate vreodat o carte despre chestia asta
sau dac vor veni la tine niscaiva reporteri, a prefera s nu pomeneti nimic
de arm. Mi-ar fi de mare ajutor, dac ai face aa.
Nicio problem. Nu suflu o vorb.
Bun. Doar dac nu-i spun eu s faci altfel, da?! i, dac va veni care va
la mine, ca s se documenteze pentru o carte, i zic s discute cu tine.
Mulam, btrne.
Abia dup ora nou reuir s scape de traficul aglomerat i s ajung n
Whittier. McCaleb l rug pe Lockridge s opreasc la o sucursal Bank of
America, de unde scoase o mie de dolari, n bancnote de zece i douzeci.
Peste cteva minute, Ford-ul Taurus parc la Star Center. McCaleb i ddu
250 de dolari prietenului su.
tia pentru ce sunt?
Pentru c mi-ai mprumutat maina i c m-ai adus azi pn aici. n
plus, s tii c voi lipsi cteva zile, aa c te rog s mai arunci cte un ochi i
la barca mea, da?!
S-a fcut, btrne. Unde pleci, apropo?
Nu tiu exact, deocamdat. i nici cnd m voi ntoarce nu tiu.
E-n regul. mi ajung banii tia o vreme.
O mai ii minte pe tipa care a venit la mine? Aia frumuic?
Sigur c da.
Sper s m caute. S fii atent dac apare i s-mi spui i mie.
OK. i ce fac dac o vd?
McCaleb reflect cteva clipe.
i zici doar c sunt plecat, dar c speram s treac pe la mine.
Terry deschise portiera i, nainte de a cobor, ddu mna cu Lockridge
cruia i mulumi nc o dat pentru ajutor.
Bun, am ters-o.
Sigur, btrne, petrecere frumoas.
Oh, era s uit! Probabil c voi ofa mult. Te deranjeaz dac mi-ai da i
mie o muzicu?
Alege-o pe care vrei.
Bg mna n buzunarul de pe portier, de unde pescui trei muzicue.
McCaleb o lu pe cea la care cntase n noaptea cnd mersese cu maina pe
oseaua de coast.
Asta e bun. Vezi s alegi nota potrivit.
Mulam, Buddy.

Mi, dar tiu c te-ai grbit, nu glum, zise Winston, cnd l vzu pe
McCaleb. M ntrebam pe unde naibii te-ai rtcit, de nu mai apari odat!
M-am jucat prin parcare cam un ceas. Nu-mi vine s cred c ai fost n
stare de aa ce va. Vaszic voi mi-ai confiscat maina pe baza unui mandat de
tot rahatul, iar eu trebuie s pltesc remorcarea i spezele de staionare. O
sut optzeci de parai. Nu exist nicio dreptate pe lumea asta, Jaye.
tii ce?! Zi mersi c nu i-au pierdut-o i s i-ai recuperat-o ntreag. Ia
loc. Mai am un pic de lucru.
Atunci de ce mi-ai tcut scandal c am ntrziat, m rog?
Winston nu-i rspunse. Continua s citeasc nite foi dactilografiate, pe
care le corecta, semnndu-se la baza fiecrei pagini.
OK, zise Jaye. Voiam s folosim una dintre camerele de interogatoriu.
Banda e pregtit. Mergem?
O clip. Ce s-a mai ntmplat de asear?
Oh, aa e. Am uitat c ai plecat mai de vreme.
Ai gsit ceva amprente pe tuburile alea de neon?
Winston zmbi, ncuviinnd din cap.
Bine, mi, i mie de ce nu mi-ai spus? se supr McCaleb. Ce-ai gsit, zi!
Totul. Dou palme, cu degetele mari i celelalte patru. Am pus informaia
n computer i ne-a ieit ceva. Biatul nostru e din partea locului. l cheam
Daniel Crimmins i are 32 de ani. Mai ii minte profilul acela pe care l-ai fcut
Ucigaului Codificat, cnd lucrai la echipa special? Ei bine, McCaleb, ai fost
pe faz. S-a potrivit perfect.
Brbatul nu-i mai ncpea n piele de atta nerbdare, dei n aparen
rmsese calm. Ultimele piese i gseau locul n puzzle. ncerc s-i
aminteasc dac mai vzuse prin dosare numele suspectului, ns nu ajunse la
niciun rezultat.
Povestete-mi.
A fost dat afar de la LAPD Academy. Asta se ntmpl acum cinci ani.
Din cte ne-am putut da seama, de atunci s-a ocupat de sistemul de securitate
privat. S nu crezi c a fost vorba de o munc de teren. Nu, doar treab de
computere. i-a fcut reclam pe Internet, o pagin web etc. Practic, a nceput
s vnd diverselor firme sisteme de protejare a computerelor. Ni s-a spus c,
uneori, nti sprgea reeaua unei firme; dup care i trimitea o scrisoare
directorului explicndu-i ce fcuse, ct de priceput era i ct de nemaipomenit
ar fi dac l-ar angaja pentru asta.
i la BOPRA?
Ai ghicit. Am trimis o echip acolo. Ne-au sunat adineauri. Unul dintre
efi i-a amintit c a primit un e-mail de la Crimmins, anul trecut. L-a respins,
ns, creznd c are de-a face cu un cnit. N-a mai primit dup aceea niciun
mesaj. Dar se pare c tipul intrase deja n sistemul informaional al BOPRA.
A luat cineva dosarul lui de la LAPD?
Da, Arrango. A fost un neisprvit, rezistnd doar cinci luni. Motivul
concedierii citez incapacitate de a se integra n atmosfera colegial a
academiei. Traducere: tipul era un introvertit, care n-avea cum s se descurce
vreodat ntr-o echip. Nu l-ar fi suportat niciun partener. Aa c i-au dat
papucii. Problema era c reprezenta a doua generaie. Taic-su a ieit la
pensie de la Blue Heaven, acum zece ani. Uhlig a pus pe cineva din Idaho s -l
verifice pe tticul care a zis c, din cte tia, fiu-su lucra la LAPD. Habar n-
avea c Danny al lui fusese dat afar. Zice c nu i-a vzut odrasla de vreo
cinci-ase ani, ns de cte ori au vorbit la telefon biatul s-a falit cu faptele lui
de arme.
Da, a nscocit totul.
McCaleb i ddea seama ct de bine se potriveau cu realitatea toate aceste
detalii. Complexul de autoritate. Crimmins l transferase de la tat la LAPD,
dup ce fusese dat afar. Era posibil ca eliminarea din academie s fi cauzat
acea ruptur psihic, din cauza creia o via trit n fantezii inofensive s-a
transformat ntr-o ocupaie uciga. Crimele erau toate din ograda LAPD. Voia
s demonstreze acestei instituii, care l considerase nevrednic de ea, ct de
detept, de inteligent i de valoros era el.
McCaleb i aminti c, n urm cu trei ani, cnd fcuse profilul Ucigaului
Codificat, sugerase ca investigaiile s porneasc prioritar de la ofierii
concediai i de la cei exmatriculai din Academia de Poliie. Din cte tia, aa
se i procedase.
Stai un pic. Nu se poate ca tipul sta s nu fi fost interogat nc de
atunci. Profilul indica eecul de a efectua profesiunea de aprtor al legii.
Dar chiar a fost interogat! De unde i reacia lui Arrango, acum. Nu tiu
cum s-a ntmplat, dar Crimmins a reuit s treac testul. A fost interogat de
ctre o echip de la brigada special, numai c tipul nu s-a trdat prin nimic.
Asta nu nseamn c nu s-o fi speriat, ns. A fost interogat la patru sptmni
dup ultimul omor al Ucigaului Codificat. Poate acesta a fost i motivul
pentru care s-a oprit atunci.
Probabil. Oricum, n-o s fie prea frumos cnd se va afla c tipul a fost
deja interogat.
Mda, urt, n-am ce zice. n fine, s lsm lucrurile s curg. Conferina
de pres e programat pentru ora trei.
McCaleb se gndea la ce-i spusese Winston c omorurile ncetaser dup
ce Crimmins fusese interogat. Simi o mare satisfacie, tiind ct de mult
cntriser recomandrile lui de a-i chestiona pe cei dai afar din Poliie sau
din Academia de Poliie. n timp ce-i savura sentimentul de mulumire i
mndrie, Jaye scoase o fotografie color pe care i-o ddu. Era imaginea lui
Crimmins surprins n uniform de elev la Academia de Poliie. Tuns frumos,
bine brbierit, subire la fa, cu ochi plini de speran, care trdau parc o
ncredere de sine exagerat. Parc ar fi tiut atunci c nu va termina coala i
c nu va avea nicio fotografie la absolvire.
Mda, s-ar zice c pentru a de veni Noone nici n-a trebuit s se deghizeze
prea mult. Doar ochelarii i nite chestii n gur, lng obraji, ca s par mai
rotofei.
Exact. Probabil tia c va avea contact direct cu nite poliai, care ar fi
putut s remarce un travesti prea vizibil.
Mi-o dai mie?
Sigur, avem copii, pe care le vom difuza azi.
Mai departe. Ai nite adrese?
Nu, asta nu. Singura chestie valabil e depozitul pe care l-ai gsit tu. Dar
nu se poate s nu mai existe un alt brlog. Pagina lui de web a continuat s fie
operaional i dup ce am demontat tot garajul. nseamn c mai are un
computer n alt parte. Care funcioneaz i acum, cnd noi doi stm de vorb.
i nu se poate identifica linia telefonic, totui?
Are un server anonim.
Ce-nseamn asta?
Adic tot ce intr sau iese din pagina web trece prin acest server anonim,
pentru a avea acces pe Internet. Nu putem depista i nici sparge serverul, din
cauza porcriei aceleia cu Primul Amendament. n plus, specialistul de la FBI,
Bob Clearmountain, mi-a explicat c indivizii cu pregtirea lui au ajuns s
foloseasc microunde n loc de linii telefonice clasice. Deci i mai greu de
depistat i de localizat.
Pe McCaleb l depeau toate aceste detalii tehnice. Aadar, schimb
subiectul.
i vei da numele la conferina de pres?
Aa cred. Vom arta fotografia, banda video cu edina de hipnoz, i
vom vedea ce iese. Apropo, Keisha Russell de la Times. Ei i-ai spus deja?
Eram dator s-o sun. Ea m-a ajutat atunci, la nceput. I-am lsat un
mesaj azi-diminea. M-am gndit s o pun pe direcia cea bun. Scuze.
Nu, nu face nimic. mi place de ea. Oricum voiam s discut cu ea. Ne vins
mi-a povestit ce i-ai zis asear c probabil omul nostru a trimis scrisoarea
care a sugerai articolul din Times.
Exact. Russell mai are scrisoarea aia?
Nu. i amintete doar c era semnat Bob nu-tiu-cum sau aa ce va.
Probabil c el a fost.
McCaleb fcu brusc o nou legtur. Graciela aflase de articol de la un tip,
care pretindea c lucrase cu Glory. Terry i ddu seama c persoana care i
telefonase atunci Gracielei putea fi Crimmins, care i punea deja planul n
aciune.
Ce e? ntreb Winston.
Nimic. M gndeam doar.
Se decise s nu-i pomeneasc deocamdat poliistei despre acest indiciu.
Voia s l verifice singur. Avea astfel un pretext de a nu-i respecta
promisiunea fcut Gracielei i de a o suna. Un apel telefonic absolut
convenional.
Bun, zise Jaye. Pe unde crezi c-o fi tipul?
Crimmins? Undeva, n lume, presupun.
Credeam c ai totui o idee.
Pi, i lumea asta e mic, aa c tot va trebui s apar la un moment
dat.
S sperm.
Pentru cteva momente se aternu linitea. Nu mai rmnea dect
declaraia oficial, pe care McCaleb trebuia s o nregistreze pe band.
Poate n-ar trebui s m bag, zise Winston, dar cum vei proceda?
M gndesc nc.
Pi, dac simi nevoia s discui cu cineva
McCaleb nclin din cap, mulumindu-i.
n regul, mergem s terminm i chestia asta?
Dup un ceas, Terry se afla singur n camera de interogatoriu. i povestise
totul lui Winston, care plecase s dea la transcris banda nregistrat, nu
nainte de a-i permite brbatului s foloseasc telefonul i de a rmne n
camer ct va avea ne voie.
McCaleb i adun gndurile cteva momente, dup care form numrul de
la secia Urgene, Holy Cross. O ceru pe Graciela, ns femeia care i rspunse
i transmise c domnioara Rivers nu era acolo.
E n pauz?
Nu, nu a venit azi.
OK., mersi.
McCaleb nchise telefonul. Probabil c Graciela se nvoise pe motiv de boal,
ceea ce era de neles, avnd n vedere ultimele evenimente. O sun acas.
Dup cinci apeluri, ns, intr robotul. Cnd auzi semnalul sonor, brbatul
ncerc s-i lase un mesaj, dei abia i gsea cuvintele:
, Graciela, sunt eu, Terry, m auzi?
Atept cteva momente, dup care continu:
, voiam doar mi s-a spus c n-ai venit la serviciu i, , am vrut s
te salut. Mai am i vreo dou ntrebri s-i pun despre nite chestii. Nite
nelmuriri dar mi-ar fi de mare ajutor oricum, o s plec, acum, i voi
ncerca s te sun mai trziu. , probabil c voi fi pe drum, aa c n-are rost
s ncerci s m suni tu.
i-ar fi dorit s poat terge mesajul i s-o ia de la nceput. Se njur singur
n gnd i nchise, ntrebndu-se dac nu cumva se nregistrase, totui, i
njurtura. Scutur din cap, se ridic i iei din camer.
44

i trebuir dou zile pentru a gsi imaginea descris de Daniel Crimmins,


alias Noone, n timpul edinei de hipnoz. McCaleb porni de la Rosarita
Beach, continund apoi spre sud. Gsi corespondentul imaginii ntre La Fonda
i Ensenada, pe o fie ndeprtat de coast. Playa Grande era un stuc
cocoat pe nite stnci deasupra mrii. Localitatea consta n principal dintr-un
motel cu ase bungalouri separate, un magazin cu vase de pmnt, un mic
restaurant, un magazin alimentar i o staie Pemex. Mai exista i un mic grajd,
de unde se puteau nchiria cai, cu care lumea se plimba clare pe plaj.
Centrul comercial, dac i se putea spune aa, n ciuda dimensiunilor reduse,
se afla la marginea unei stnci, deasupra plajei. n rest, tot felul de csue i
caravane rzlee.
Grajdul l determin pe McCaleb s se opreasc acolo, i amintea c Daniel
Crimmins pomenise de nite cai pe plaj. Cobor din Cherokee pe o potec
abrupt, printre bolovani, pn jos, pe plaja lat i alb, nchis la fiecare
capt de nite stnci uriae, care intrau adnc n mare. n partea de sud,
McCaleb vzu stnca descris de Crimmins n timpul edinei de hipnoz.
Terry tia c modalitatea cea mai bun i convingtoare de a mini este s
spui, pe ct posibil, adevrul. Prin urmare, presupusese c descrierea pe care
subiectul transei hipnotice o fcuse locului su preferat din lume se referea la
o zon perfect autentic. Acum, McCaleb gsise acest loc.
Ajunsese la Playa Grande prin simpl deducie i mult mers pe jos. Era
evident c locul descris se afla pe coasta Pacificului. i spusese c i plcea s
se plimbe ncolo cu maina, or cum McCaleb tia c n California nu exista
nicio plaj la sud de L.A. situat att de departe i unde s vezi i cai, deduse
firesc c destinaia era Mexicul.
Tipul avusese dreptate. Locul era cu adevrat frumos i tihnit. Nisipul era
ca zahrul, iar valurile care se sprseser la mal de milioane de ani mucaser
adnc din faa stncilor, crend acele console suspendate, aidoma unor
brizani nfoiai i spumoi, gata s se reverse dedesubt pe plaj.
n afar de McCaleb, pe plaj nu se mai vedea nici ipenie de om. Era n
timpul sptmnii, aa c pn n weekend greu de presupus c aceast fie
de pmnt avea s se mai populeze. De aceea i plcea aici lui Crimmins.
Pe plaj se aflau trei cai, care se nvrteau n jurul unei iesle goale, n
ateptarea clienilor. Nu aveau unde s fug, aa c nu avusese niciun rost s
mai fie priponii. Plaja era mprejmuit complet de ap i stnci. Singura cale
de ieire o constituia poteca abrupt care urca spre grajd.
McCaleb i pusese o caschet de base-ball i ochelari de soare, ca s se
protejeze de aria soarelui de amiaz. Purta pantaloni lungi i un vindiac.
Fermecat ns de splendoarea locului, zbovi pe plaj nc mult vreme dup
ce se convinsese c Daniel Crimmins nu se vedea pe nicieri. Dup un timp,
un putan n pantaloni scuri i tricou de bumbac fr mneci. Apru pe
potec.
Vrei s clreti?
Nu, gracias.
Din buzunarul hainei, McCaleb scoase fotografiile mpturite fcute de Tony
Banks dup benzile video. I le art biatului.
Vezi? Brbatul sta vreau s-l gsesc.
Biatul se zgi la poze, fr s par c nelesese ceva. n cele din urm,
scutur din cap.
Nu, nu gseti.
Se ntoarse i porni napoi, pe potec. La scurt timp plec i Terry, care se
opri s mnnce de prnz la restaurantul din sat, pltind aproximativ
echivalentul a cinci dolari americani. Mai art fotografiile i altor persoane,
dar tot fr rezultat. Dup-mas, se duse la staia Pemex de unde sun pe
barc, pentru a-i verifica mesajele lsate pe robotul telefonic. Nimic. Pe urm
sun la Graciela, deja a patra oar de cnd plecase la drum i auzi din nou
vocea robotului. De data asta, nu mai ls niciun mesaj. Probabil c femeia nu
mai voia s aib de-a face cu el.
McCaleb trase la motelul Playa Grande, unde se nregistr sub un nume fals
i plti cu bani pein. n ultimul moment, i veni ideea s i arate fotografiile i
tipului de la recepie, alegndu-se tot cu un rspuns negativ.
Din bungaloul lui, se vedea o bucat din plaja de dedesubt, cu o larg
privelite spre Oceanul Pacific. Se uit, aadar, la ceea ce putea zri,
constatnd c, n afar de cai, nu mai era nimeni. i scoase vindiacul,
gndindu-se s trag un pui de somn. l cam epuizaser ultimele dou zile,
cnd fusese nevoit s ofeze pe drumuri proaste, s mearg pe jos pe nisip i
s se care pe crri abrupte.
nainte de a se culca, i desfcu sacul de voiaj, duse la baie periua i pasta
de dini, dup care aranj pe noptier pungile de plastic cu medicamente,
precum i cutia cu termometre de unic folosin. Scoase din sac i revolverul
Sig-Sauer, pe care l puse tot pe noptier. ntotdeauna exista un risc cnd
scoteai arme de foc peste grani. ns la frontier, aa cum se ateptase, i
fcuser semn cu mna s treac nite federales mexicani groaznic de
plictisii.
nainte de a aipi, cu capul nfundat ntre dou perne cu miros sttut,
McCaleb se decise s se mai duc o dat pe plaj i la asfinit. n timpul
edinei de hipnoz, Crimmins i descrisese apusul, aa c exista ansa s -l
gseasc poate pe plaj. Dac nu, se gndea s-l caute prin satul de deasupra.
tia precis c trebuia s l gseasc. Nu avea nici cea mai mic ndoial
descoperise locul pe care i-l descrisese Crimmins.

Vis n culori, pentru prima oar de luni de zile, micnd globii oculari sub
pleoapele strns nchise. Se fcea c era pe un cal care scpase liber, un imens
Appaloosa, de culoarea nisipului ud, galopnd nebunete pe plaj. Era
urmrit, ns din cauza armsarului nbdios pe care clrea nu se ncumeta
s ntoarc, totui, capul s vad cine alerga n urma lui. tia numai c
trebuia s fug n continuare i c, dac se oprea, risca s piar. Animalul
rscolea cu copitele nori mari de nisip ud.
Cadenei ritmice a galopului calului i luar locul btile inimii. McCaleb se
trezi i ncerc s se calmeze. Dup cteva minute, se hotr s i ia
temperatura.
Cnd se ridic n capul oaselor i i puse tlpile pe covor, i ntoarse
privirea din obinuin spre noptiera de lng pat. Cuta involuntar ceasul cu
care se nvase pe barc. Aici, ns, nu era niciunul. ntoarse privirea, dup
care ochii i zburar din nou. Subit, spre noptier: realiz c revolverul
dispruse.
McCaleb se ridic rapid i privi n jur, prin camer, cuprins de o stranie
senzaie de dislocare i ruptur interioar. tia perfect c pusese revolverul pe
noptier, nainte s se culce. Cineva fusese aici, n camer, n timp ce el
dormea. Crimmins. Nu ncpea nicio ndoial. Crimmins fusese aici, n camer.
Verific iute vindiacul, pe urm sacul de voiaj, dar nu mai lipsea nimic
altceva. Analiz iari odaia, iar ochii i se oprir asupra unei undie proptit n
colul camerei, lng u. Se repezi ntr-acolo i o apuc nervos. Acelai model
i aceeai mulinet ca i undia pe care i-o cumprase lui Raymond. Sucind-o
ntre mini i cercetnd-o cu atenie, descoperi iniialele R.T., scrijelite pe
pluta minerului. Aa i marcase Raymond undia, s se tie c e a lui. Sau
altcineva fcuse asta, n locul lui. Nu conta, oricum, mesajul era limpede:
Crimmins pusese mna pe Raymond.
McCaleb se dezmeticise complet i era n alert. Simea n piept gheara
dureroas a groazei. mbrc vindiacul, vrndu-i n mneci braele cu
pumnii strns ncletai i iei din bungalou, nu nainte de a studia ua.
Niciun semn c se umblase cumva la broasc. Se duse repede spre biroul de la
recepia motelului, fcnd s rsune tare clopoelul cnd intr pe u. Tipul
care i luase banii pe camer se ridic de pe scaun, n spatele tejghelei, cu un
zmbet stnjenit pe buze. Tocmai se pregtea s spun ceva, cnd McCaleb, cu
o micare agil, se repezi spre el i l nh de cma. l smuci pn l trase
aproape peste tejghea.
Unde e?
Que?
Tipul, la cruia i-ai dat cheia de la camera mea. Unde e?
No habla
McCaleb trase i mai zdravn de cmaa omului i i puse antebraul peste
ceaf lui, apsnd cu putere.
La naiba, nu tii. Unde e?
Tipul scuipa i mproca.
Nu tiu. Te rog. Nu tiu unde e.
Era singur cnd a venit aici?
Singur, da.
Unde locuiete?
Asta nu tiu. Te rog. A zis c e frate cu tine i c are o surpriz pentru
tine. I-am dat cheia ca s-i fac surpriza.
McCaleb i ddu drumul tipului, care se prbui ca o crp drept pe
scaunul de unde se ridicase mai devreme. inea minile sus, n semn c se
preda, aa c McCaleb i ddu seama c l bgase de-a dreptul n speriei.
Te rog.
M rogi, ce?
Te rog, nu vreau scandal.
Prea trziu. De unde a tiut c sunt aici?
L-am sunat eu. M-a pltit. A venit ieri pe-aici i a zis c s-ar putea s vii.
Mi-a dat numr de telefon. M-a pltit.
i tu de unde ai tiut c eu eram cel pe care l atepta?
Mi-a dat poz.
n regul, d-mi-o mie. i poza, i numrul.
Fr s ovie, tipul bg mna n sertar. McCaleb se repezi i-l nh de
ncheietura minii, pe care i-o smulse brutal din sertar. Terry deschise sertarul
i ochii i se oprir pe o fotografie pus peste un maldr de hroage. Poza l
nfia pe McCaleb plimbndu-se pe digul de lng port, cu Graciela i
Raymond. De furie, se nroi tot. Ridic fotografia i o studie pe dos unde era
scris un numr de telefon.
Te rog, zise recepionerul. Ia tu banii. O sut de dolari americani. Nu
vreau s dau de bucluc cu tine.
Se pregtea s bage mna n buzunarul de la cma.
Nu. ine-i tu. I-ai ctigat prin munc.
Pe urm smuci ua att de violent, nct tija de care era prins clopoelul se
smulse cu totul, proiectnd-l ntr-un col al camerei.
Travers parcarea i se duse la telefonul public de la staia Pemex. Form
numrul i auzi cte va clicuri pe linie, pe msur ce apelul era comutat de la o
reea la alta. McCaleb trase o njurtur. Imposibil s identifice o adres
pornind de la acest numr, chiar dac ar fi gsit pe cineva din poliia local
dispus s-l ajute.
n cele din urm, apelul ajunse la ultima reea i telefonul ncepu s sune.
McCaleb i inu respiraia, ateptnd cu febrilitate. Nu rspunse, ns, nimeni
nici mcar robotul telefonic. Dup dousprezece apeluri, trnti receptorul n
furc. Din cauza gestului violent, aparatul se desprinse din crlig, rmnnd
spnzurat n jos de fir. McCaleb era nlemnit de furie i neputin. Din
receptorul de dedesubt se auzea nc bzitul telefonului la care nu rspundea
nimeni.
Dup cteva momente, i ddu seama c se holba prin geamul cabinei
telefonice la parcarea motelului. Vedea Jeep-ul lui i nc o main. Un Caprice
alb i prfuit, cu numr de California.
Travers grbit parcarea, ndreptndu-se spre crarea care cobora spre
plaj. Din cauza bucilor de pietre i a bolovanilor nu putea vedea plaja de
dedesubt. Vizibilitatea spre mal se cre doar cnd ajunse jos i coti spre
stnga.
Plaja era pustie. Se duse direct spre mal, privind ntr-o parte i n cealalt,
ns nisipul era gol. Dispruser pn i caii. Privirea i se ndrept n cele din
urm spre poriunea umbrit de sub platforma stncoas de deasupra. Porni
ntr-acolo.
n adpostul de sub stnci, vuietul valurilor se auzea amplificat, ca uralele
de pe un stadion. Trecerea de la lumina strlucitoare a soarelui n umbra aceea
ntunecoas l orbi momentan pe McCaleb. Se opri, nchise ochii strns i i
deschise din nou dup cteva secunde. Zri imediat conturul zdrenuit al
stncilor din jur. Apoi, din cel mai ascuns cotlon al acelei enclave iei
Crimmins. n mna dreapt inea revolverul Sig-Sauer, cu eava ndreptat
spre McCaleb.
Nu vreau s-i fac ru. Dar tii c aa se va ntmpl, dac voi fi nevoit.
Vorbea tare, ca s acopere vuietul i ecoul valurilor.
Unde e biatul, Crimmins? Unde e Raymond?
N-ar fi mai bine s ntrebi Unde sunt ei?
McCaleb presupusese c aa era, ns confirmarea terorii pe care probabil o
triau n acel moment Graciela i Raymond dac mai erau n via i sfia
sufletul. Fcu un pas spre Crimmins, dar se opri, cnd acesta i ndrept
revolverul spre piept.
Cuminte. Hai s fim calmi. Amndoi sunt teferi i nevtmai, agent
McCaleb. Nu-i face griji n aceast privin. Sigurana lor, de fapt, este n
minile tale. Este ceva ce nu depinde de mine.
McCaleb l studie rapid pe Crimmins. Acum avea prul negru ca abanosul i
musta. i lsa barb sau poate doar nu se brbierise la timp. Purta nite
cizme cu vrfuri ascuite, blugi negri i o cma de denim cu dou buzunare
i custur ornamental pe piept. Felul cum arta acum l plasa undeva ntre
bunul samaritean i James Noone.
Ce doreti?
Crimmins i ignor ntrebarea. Vorbea pe un ton calm, convins c avantajul
era de partea lui.
tiam c dac va veni cineva dup mine, tu vei fi acela. A trebuit s-mi
iau nite precauii.
Te-am ntrebat ce doreti? Eu sunt inta, aa-i?
Crimmins privea melancolic dincolo de McCaleb.
Scutur din cap. Terry studia re volverul. Nu-i ddea seama dac era armat
sau nu.
Ultimul meu apus de soare aici, zise Crimmins. Trebuie s prsesc acest
loc, acum.
Se uit din nou la McCaleb, zmbind, ca i cum ar li ateptat un gest de
simpatie din partea lui.
Te-ai descurcat mult mai bine dect m-a fi ateptat.
Nu eu, Crimmins. Tu. Tu ai stricat totul. i-ai lsat amprentele acolo. Tu
mi-ai spus despre locul sta.
Crimmins se ncrunt i ncuviin din cap, recunoscndu-i greelile.
Urm o lung tcere.
tiu de ce ai venit aici. Vrei s-mi iei darul pe care eu i l-am dat.
McCaleb simea gustul amar al urii care l ardea pe gt. Prefer s tac.
Ce om rzbuntor! M gndeam c ai neles ct de trectoare e
satisfacia pe care i-o d rzbunarea.
Asta ai nvat tu, ucignd atia oameni? Pun pariu c seara cnd te
culcai, btrnul i aprea de fiecare dat, indiferent ci oameni ai omort. Nu
puteai scpa de el, aa-i? Ce i-a fcut omul sta, Crimmins, de te-a nrit aa
de cumplit?
Crimmins i nclet degetele pe revolver, strngnd din maxilare.
Asta nu are nicio legtur, replic el, furios. Problema eti tu. Vreau s
trieti. Vreau s triesc. Nimic n-a avut niciun rost, dac nu vei tri. Pricepi?
Nu simi legtura dintre noi doi? Suntem ca fraii, acum.
Ai nnebunit, Crimmins.
i dac ar fi aa, n-a fost opera mea.
N-am timp de scuzele tale. Ce doreti, zi?
Vreau s-mi mulumeti pentru viaa de care te bucuri. Vreau s fiu lsat
n pace. Am nevoie de timp, ca s-mi mut lucrurile i s gsesc alt loc. Iar tu
mi vei acorda acest timp acum.
De unde tiu c i ii prizonieri? Mi-ai artat o undi. Asta nu nseamn
nimic.
tii, fiindc m cunoti. i -ai dat seama c sunt prizonierii mei.
Tcu, dar McCaleb nu spuse nimic.
Eram acolo cnd ai sunat i te-ai blbit lsndu-i mesajul pe robot,
cnd te-ai milogit s ridice receptorul, ca un putan patetic.
Furia lui McCaleb se dubla acum de jen.
Unde sunt?
Aproape.
Rahat. Cum i-ai trecut peste grani?
Crimmins zmbi, gesticulnd cu arma n mn.
La fel cum ai trecut i tu cu chestia asta. Nu se pun ntrebri cnd mergi
spre sud. Am lsat-o pe Graciela ta s aleag. Ori cltoreau amndoi pe
banchet, ori i bgm n portbagaj. S-a purtat cum trebuie.
S nu care cumva s-i fi lovit, c nu tiu ce a fi n stare s-i fac.
Lui McCaleb i prea ru c avusese un ton att de disperat.
Integritatea lor depinde numai de tine.
Cum?
Plec acum. i tu nu m urmreti. Nu ncerci s te ii dup mine. Te sui
n main i te ntorci la barca ta. Stai lng telefon, fiindc am s te sun din
cnd n cnd, ca s te verific. Cnd voi fi sigur c nu mai ai cum s m prinzi,
le dau drumul.
McCaleb scutur din cap. tia c era o minciun. Ucigndu-i pe Graciela i
Raymond, Crimmins i-ar oferi cu bucurie i fr sentimentul vinoviei i
ultima ticloie. Victoria suprem. tia c, indiferent ce s-ar ntmpl, nu-l
putea lsa pe criminal s plece viu de pe plaja aceasta. Venise n Mexic cu un
anumit scop, pe care trebuia s-l i nfptuiasc.
S-ar fi zis c tipul i ghicise gndurile, fiindc zmbea.
N-ai ncotro, agent McCaleb. Ori plec de-aici, ori cei doi vor pieri singuri
ntr-o gaur neagr. Dac m ucizi, nimeni nu-i va mai gsi vreodat. Moartea
prin nfometare, bezn groaznic. n afar de asta, uii ceva.
Ridic din nou revolverul, ateptnd o replic din partea lui McCaleb. Nimic.
Sper s te gndeti adesea la mine, zise Crimmins. Aa cum m voi gndi
i eu la tine.
ncepu s peasc spre lumin.
Crimmins, ai minit; nu ai nimic.
Tipul se ntoarse, iar ochii i se oprir asupra armei din mna lui McCaleb.
Trebuia s fi cutat i n sacul de voiaj.
Crimmins par nceputul atacului, ndreptnd arma spre
McCaleb.
Arma ta e nencrcat, Crimmins.
McCaleb vzu o licrire de ndoial n ochii adversarului, nelese atunci c,
ntr-adevr, Crimmins nu verificase revolverul.
Dar asta, n schimb, are muniie.
Stteau acolo amndoi, fiecare cu eava re volverului din mn ndreptat
spre inima celuilalt. Crimmins cobor privirea spre P7, apoi se uit lung n ochii
lui McCaleb, ca i cnd ar fi vrut s deslueasc ceva. n clipa aceea, Terry se
gndi la fotografia, publicat n ziar odat cu articolul. Ochii sfredelitori lipsii
de orice compasiune. Realiz c acum avea din nou acea expresie necrutoare.
Crimmins mpinse trgaciul revolverului Sig-Sauer. nuntru nu era niciun
glon. McCaleb trase cu P7; Crimmins zvcni brusc spre spate, prbuindu-se
pe nisip, cu braele ntinse lateral i cu gura deschis de uimire.
McCaleb se duse repede spre el i nfc revolverul Sig-Sauer. terse apoi
pistolul P7, frecndu-l de cma, dup care i ddu drumul n nisip, lng
mna muribundului. Se aez n genunchi, aplecndu-se peste criminal, dar
avnd grij s nu se mnjeasc de snge.
Crimmins, nu tiu dac cred n Dumnezeu, dar sunt gata s-i ascult
spovedania. Spune-mi unde sunt cei doi. Ajut-m s-i salvez. F i tu ceva
bun la sfrit.
Du-te naibii, se chinui Crimmins s spun, cu gura plin de snge. Or s
moar, iar vina va fi doar a ta. Te-am salvat. Eu i-am dat via.
n momentul acela, McCaleb se ridic, i scutur nisipul de pe pantaloni i
privi n jos spre Crimmins. Acestuia i lcrimau ochii, iar gura i se
schimonosise n efortul ultimelor suflri. Se privir n ochi.
Greeti, zise McCaleb. Te-am dat la schimb, pentru mine. Aa c m-am
salvat singur.

45

McCaleb ofa pe drumul cu pietri de pe faleza de deasupra satului Playa


Grande, studiind fiecare cas i remorc auto pe lng care trecea, n cutarea
unui indiciu dup care s se orienteze o linie telefonic sau o anten de
satelit. Deschisese toate geamurile automobilului, aa c de fiecare dat cnd
se apropia de cte o construcie care i se prea c se potrivete cu ceea ce
cuta, trgea maina mai aproape, oprea motorul i ciulea urechile.
Nu toate proprietile de-acolo erau conectate la lumea exterioar, prin
telefon sau satelit. McCaleb presupunea c majoritatea celor care alegeau s se
retrag aici o fceau tocmai fiindc voiau s se rup de restul lumii. Erau
expatriai sau singuratici, oameni care nu-i doreau s mai aib legtur cu
lumea din jur. nc un motiv, aadar, pentru care Crimmins alesese acest loc.
De dou ori se ntmpl ca nite oameni s ias din cas, ca s-l ntrebe ce
dorea. Le art fotografiile, dar nu primi dect rspunsuri negative. Se scuz
pentru deranj i i vzu de drum.
Cnd soarele se apropia de orizont, pe McCaleb ncepuse s-l cuprind
disperarea. Fr lumina zilei, tia c orice cutare era zadarnic. Ar nsemna
s se opreasc la fiecare cas sau s atepte pn a doua zi dimineaa.
Dezavantajul era c Graciela i Raymond ar rmne singuri undeva, toat
noaptea, fr mncare i lumin, probabil i fr cldur, speriai, legai
fedele sau inui cumva captivi.
Acceler, traversnd rapid o parcare plin de remorci i fr s se opreasc
dect o singur dat, ca s arate fotografiile unei btrne, care edea pe
treptele unei remorci drpnate. Aceasta scutur din cap, aa c McCaleb i
vzu de drum.
n cele din urm, dup ce soarele apuse de tot, trecu pe lng un drum plin
de scoici zdrobite, disprnd apoi undeva n jos. O poart era fixat de-a
curmeziul acestui drum, cu o plcu de Intrarea interzis, n spaniol i
englez. McCaleb studie poarta cteva momente, observnd c era nchis
strns, cu o bucat de srm. Cobor din main, dezleg srma i deschise
poarta.
Dup ce urc movila, McCaleb vzu c drumul ducea spre o remorc de
locuit, fixat pe o alt ridictur de pmnt. ncepu s freamte de nerbdare,
cnd zri antena de pe acoperiul plat al remorcii. Apropiindu-se, observ c n
jur nu exista niciun automobil. Lng un gard vechi, ceva mai ncolo, n partea
din spate a terenului, se afla o magazie. Pe stlpii gardului, din loc n loc, erau
puse sticle i borcane, pregtite parc pentru o edin de tir.
Exclus s se poat apropia fr s fac zgomot, fiindc toate cochiliile
acelea sparte scrneau tare sub roile Jeep-ului. n plus, din aceeai cauz
McCaleb nu putea s i dea seama dac dinuntru se auzea sau nu vreun
sunet. Se apropie de prelata de lng remorc i opri. Rsuci cheia n contact,
rmnnd nemicat i cu urechile ciulite. Dou secunde de tcere, dup care
auzi zgomotul un sunet nfundat, din cauza peretelui de aluminiu al remorcii.
n remorc suna telefonul. McCaleb i inu rsuflarea, ascultnd n
continuare, ca s se conving c nu i se pruse. Rsufl lung i simi ca un
junghi n inim. tia c i gsise.
Cobor i se apropie de ua remorcii. Telefonul suna n continuare. tia c
va suna aa, pn cnd cineva ridica receptorul sau, alt posibilitate, cineva
intra n cabina telefonic de la staia Pemex i punea receptorul la loc n furc.
Aps pe clan. Ua era ncuiat. Folosind legtura de chei pe care o luase
din buzunarul lui Crimmins, ncerc de cteva ori pn ce gsi o cheie
potrivit. Ua se deschise. Pi nuntru, unde era linite i cald. Se afla ntr-
un fel de mic salona. Jaluzelele fuseser trase, aa c n interior era ntuneric,
cu excepia unei lumini care venea de la ecranul unui computer fixat pe o
mas, n dreapta, lng perete. McCaleb ntinse mna pe peretele din stng
uii, unde gsi un ntreruptor. Aps pe buton, iar n camer se aprinse
lumina.
Interiorul semna mult cu depozitul pe care l descoperise n L.A. o
camer nesat de computere i aparatur electronic. Degeaba, chestiile
astea nu-l mai interesau pe McCaleb. De data asta, altul fusese motivul pentru
care venise aici.
naint n camer, strignd:
Graciela! Raymond!
Niciun rspuns. i aminti de ceea ce i spusese Crimmins c cei doi se
aflau ntr-o gaur neagr. Se ntoarse i privi afar, pe u, spre peisajul
pustiu. Vzu magazia de lng gard i porni ntr-acolo.
Cu podul palmei, lovi n lactul de la u; zgomotul rsun n interiorul
magaziei, de unde nu veni, ns, niciun rspuns. Bjbi din nou dup chei;
gsi cheia de la lact. n cele din urm, deschise larg ua i pi n bezna
dinuntru. Magazia era goal. McCaleb simi o sfiere luntric.
Se rsuci pe clcie i se post n cadrul uii, cu ochii pironii n pmnt,
dar cu mintea plin de imaginea Gracielei i a lui Raymond, inndu-se parc
strns n brae, undeva ntr-o bezn desvrit.
n acel moment, vzu urma. Pe drumul cu scoici pisate din faa lui, peste
cele dou dre lsate de nite anvelope, se vedea o linie adncit, care ducea
spre coama colinei. Lui McCaleb i se prea puin probabil s existe ceva tocmai
acolo, dar cu toate astea cineva se dusese n direcia aceea de suficiente ori,
nct s lase urma pe care o vedea acum.
ncet-ncet, paii i se accelerar, pn ce ncepu s alerge de -a binelea
nspre vrful colinei. Cnd ajunse sus, vzu dedesubt, n cealalt parte,
fundaia plat de beton a unei construcii neterminate. ncepu s mearg mai
ncet, pe msur ce se apropia, ntrebndu-se ce era oare acolo. Din beton,
ieeau bare de fier ruginite i evi de canalizare. Ceva mai ncolo, un trncop
i o lopat, murdare de vreme i ploi. O treapt fusese construit acolo unde ar
fi urmat probabil s fie o u. McCaleb pi i privi n jur. Nicio u care s
duc spre vreo pivni, n fine nimic care s se potriveasc cu descrierea fcut
de Crimmins.
Lovi cu piciorul ntr-una din evile din cupru, apoi se uit n jos, prin eava
principal de scurgere, acolo unde ar fi urmat, probabil, s se instaleze un
closet. n momentul acela, i ddu seama unde erau.
Se rsuci n loc, cuprinznd cu privirea terenul din jurul planeului de
beton. Remarcnd c treapta trebuia s coincid, probabil, cu faada
construciei, se concentr asupra terenului din spate, cutnd locul unde
trebuia s ajung conducta: o fos septic. Descoperi imediat o suprafa plin
de pmnt i bolovani, unde se vedea c se umblase de curnd. nh lopata
i fugi ntr-acolo.
i lu cinci minute ca s dea la o parte pmntul i pietrele de pe fos. tia
c nuntru venea totui aer de la evile care duceau la fundaie. McCaleb lucra
ns cu febrilitate, ca i cum i-ar fi fost team c cei doi se vor sufoca dedesubt.
Cnd deschise, n fine, capacul, lumina slab a zilei care trecea nvli
nuntru i McCaleb vzu feele celor doi. Erau speriai, dar n via. Terry
simi c scap de o imens povar, n momentul n care le ntinse mna.
i ajut s ias din ntunecimea aceea. Strngeau amndoi din pleoape,
dezvai de lumin. i mbri aa de tare, nct se temu s nu le fac ru.
Graciela plngea, tremurnd toat.
Gata, fii cuminte. Gata, s-a terminat.
Femeia ls capul pe spate i se uit n ochii lui.
Gata, s-a terminat. Omul acela nu va mai face ru nimnui.

46

Santina era un spaiu ngust, unde nu aveai loc dect s te trti; n plus,
riscai s te apuce claustrofobia i te lua cu ameeal de la vaporii de benzin.
McCaleb arta ca un bandit: i nfurase pe cap i peste fa un tricou vechi,
dar tot simea vaporii toxici pn n plmni. Filtrul de combustibil pe care l
nlocuise era fixat prin nou uruburi. Montase deja trei. Se lupta cu al
patrulea, ntinznd faa nainte, ca s nu-i curg sudoarea n ochi, cnd auzi
vocea ei, de deasupra.
Salutare! E cineva acas?
McCaleb ls balt ce fcea i smuci de tricoul de pe fa. Se tr pn la
trapa de ieire i urc pe punte.
Jaye Winston l atepta pe mal.
Jaye. Hei, ce s-a ntmplat? Hai aici, pe barc.
Nu, sunt pe fug. Am vrut doar s trec pe la tine i s -i spun c l-au
gsit. Plec i eu n Mexic.
McCaleb ridic din sprncene.
Nu triete. S-a sinucis.
Zu?!
Avem de-a face cu Poliia judiciar din Baja, aa c nu se tie nimic
sigur, pn ce nu ajungem acolo. Oricum, l-au gsit ud de valuri pe o plaj,
ntr-o localitate care se cheam Playa Grande. Departe, pe coast. S-a
mpucat n inim. L-a gsit un biat care are grij de caii de pe plaj. Asta a
fost acum dou zile. Tocmai am fost anunai.
McCaleb privi n jur. Vzu un brbat n cma alb i cravat, dnd
trcoale pe la poarta de intrare n port. Partenerul ei, presupuse Terry.
i sunt siguri c el este?
Aa zic. Descrierea e destul de asemntoare. n plus, au gsit i remorca
unde locuia. i acolo, era plin de computere, fotografii, tot felul de chestii. Se
pare c e omul nostru. Mai ales c a lsat i un bilet de adio pe computer.
Ce scria acolo?
Pi, ce-i spun eu sunt informaii la mna a doua, dar n mare tipul i
asuma rspunderea pentru faptele svrite i spunea c merit s moar
pentru ceea ce a fcut. Ceva scurt i melodramatic.
Au gsit vreo arm?
nc nu, dar scormonesc toat plaja cu nite detectoare de metale. Dac
or s gseasc ceva, va fi probabil revolverul binecunoscut HK P7. Glonul
examinat la autopsie a fost un FMJ Federal. Vom ncerca s-l lum cu
mprumut, ca s l comparm cu ce avem i noi aici, de la celelalte cazuri.
Deci, care e interpretarea dat?
Ceva relativ simplu. Tipul tie c suntem pe urmele lui, l apuc o criz
de remucare, scrie biletul i coboar pe plaj, unde se mpuc n inim.
Mareea l-a trt pe stnci, unde cadavrul a rmas spnzurat n aer. Aa se
explic de ce nu l-a luat apa de tot. Ne ducem acolo s ne lmurim cu cte va
lucruri. i s lum amprente. Probabil c nu vom gsi urme de praf de puc,
din moment ce cadavrul a stat n ap. Un lucru, ns, e cert nu nchidem
cazul dect dac vom fi absolut siguri c e vorba despre Crimmins.
Mda, bun idee.
Vreau eu s m conving, fiindc nu am avut impresia c tipul ar fi
intenionat s-i pun capt zilelor, dac nelegi ce vreau s spun.
Pi nu se tie niciodat.
Winston ncuviin din cap i, pentru prima oar de cnd venise, se uit n
alt parte. Voia s vad ce fcea partenerul ei i s se conving c era suficient
de departe nct s nu aud ce vorbeau ei acum.
Cum a fost la Vegas, Terry?
McCaleb se aez pe copastie i puse alturi urubelnia cu care lucrase n
cal.
bine, de fapt nu m-am dus nicieri. Am preferat s nchid telefonul
i s rmn aici, ca s lucrez la barc. Cred c am terminat-o i c e gata de
drum.
Bine. Sper s prinzi mult pete.
Aa voi face. Vino i tu cu mine, ntr-o zi.
Vezi c s-ar putea s nu te refuz.
Winston nclin din cap i se uit din nou spre port.
Pi, cred c ar cam trebui s plec. E drum lung cu maina pn acolo i,
oricum, s-a fcut destul de trziu.
Baft.
Mulam.
Schi gestul de a pleca, dar ezit, uitndu-se din nou la el.
i-am vzut Jeep-ul acolo sus, n parcare. Mai spal-l i tu, Terry. E
groaznic de prfuit.
Se privir cte va clipe n ochi nelegnd fiecare mesajul celuilalt.
Aa voi face, zise McCaleb ntr-un final. Mulumesc.
47

The Following Sea naviga spre sud, ctre Catalina. Sus pe punte, McCaleb
sttea n picioare la crm. Vntul se mai domolise, iar aerul proaspt i rece
care venea dinspre mare l izbea drept n fa, nfrigurndu-l uor pe sub
hainele groase. Drept n fa, n negur, insula se profila la orizont ca o imens
catedral din roc. ncepeau s se vad construciile anexe i cte va dintre
ambarcaiunile mai nalte din Avalon. McCaleb vedea clar acum acoperiul
circular din ardezie al cazinoului, emblema oraul.
ntoarse privirea napoi, spre pupa. n spate, nu se mai vedea nici urm de
uscat, doar un nor de smog care plutea deasupra, ca un avertisment Nu venii
aici! Ce bine i prea c scpase de-acolo.
Se gndi la Crimmins, cteva momente. Nu simea niciun regret pentru felul
cum procedase n Mexic. N-avea niciun rost s mai analizeze acum motivele i
opiunile pe care le avusese. n felul acesta, nu se proteja doar pe sine.
Graciela i Raymond petrecuser treizeci i ase de ore cu Crimmins. Dei,
fizic, nu i vtmase, cei doi aveau nevoie nc de timp pentru a se vindeca,
pentru a uita de calvarul prin care trecuser. Prezena unor poliiti n viaa
lor, asaltndu-i cu tot felul de ntrebri, n-ar fi fcut dect s-i chinuie i mai
ru. Graciela i ddea dreptate.
De pe punte, McCaleb privi n jos, spre interiorul ambarcaiunii, uitndu-se
la cei doi pe furi. Raymond fcea sport, asistat de Graciela, care sttea n
picioare i i inea aparatul de gimnastic. McCaleb ar fi fost n stare s i pun
cu mna un pete n crligul undiei, numai s-i tie fericit. N-avea rost, ns,
s se grbeasc. Aveau tot timpul s pescuiasc pe ndelete i ct pofteau.
Graciela i simi privirea i se uit n sus. i zmbir cu afeciune, ca doi
oameni care se cunosc bine. Lui McCaleb i se nmuia parc inima de plcere
cnd o vedea cu zmbetul acesta tandru pe buze. Sufletul i se umplea de o
fericire aproape dureroas.
Cltoria de acum era un test. Nu numai pentru ambarcaiune, ci i pentru
ei. Un test pentru a vedea dac vor putea trece peste cele ntmplate, dnd
uitrii trecutul dureros, absena Gloriei datorit creia el se afla acum acolo
Urma s vad dac era posibil s lase n urm toate astea i s se ocupe de ei
doi.
Asta era tot ce-i dorea McCaleb mai mult. ansa de a fi cu ea. Prezena
Gracielei i ddea un sens vieii. Pentru prima oar, de mult vreme, McCaleb
simea c avea un ideal.
Privi din nou nainte, verificnd direcia de deplasare. Vedea turnul
clopotniei sus pe deal, iar alturi acoperiul casei unde locuise scriitorul i
sportivul Zane Grey. Ce ora frumos! Abia atepta s se ntoarc acolo i s i
plimbe peste tot.
Mai arunc o privire spre pupa. Graciela i strnsese prul la spate, ca s
nu i-l ciufuleasc vntul. McCaleb i studie ceafa delicat. n ultima vreme,
devenise aproape credincios, iar acum se ntreba unde va ajunge, dac tot
pornise pe aceast pant. Se simea derutat parc, dar nicidecum ngrijorat.
tia c lucrul acesta n-avea importan, de fapt. Credina lui era n Graciela
Rivers. Nu avea nicio ndoial. Privind-o, acum, tia c vedea piatra pe care i
va cldi edificiul vieii.

Sfrit