Sunteți pe pagina 1din 459

Pauline Gedge

HATEPSUT
O REGIN
PENTRU ETERNITATE

Traducere de
Nicolae BALT

Editura LUCMAN
Avertisment

Doamna Nilului a existat cu adevrat i apare i n prezent


ca unul dintre personajele cele mai fascinante ale Antichitii.
Regin a celei de-a XVIII-a dinastii (secolul al XVI-lea
.Hr.), Hatepsut, fiica faraonului Tutmes I, s-a cstorit, la
moartea acestuia din urm, cu fratele ei vitreg Tutmes al II-lea.
Avnd un temperament excepional, ea i-a luat rapid locul soului
ei i s-a impus, fapt unic n istoria egiptean, ca faraon. A reuit
s-i reorganizeze regatul ubrezit de rzboaie i a consolidat
puterea monarhica. Numele Hatepsut va rmne ns lgat pentru
totdeauna de construirea templului ei funerar. nlat la Teba, n
faa Kamakului, i spat parial n coasta muntelui, Deir-el-Bahri
este unul dintre monumentele cele mai mree ale Egiptului
Superior.
Lipsit de bucuria de a aduce pe lume un fiu, ea a trebuit s
reziste presiunilor lui Tutmes al IlI-lea, nepotul i ginerele ei, i a
luptat cu ndrjire cu marii preoi pentru a-i pstra intacte puterea
i prerogativele regale.
Dup moartea lui Hatepsut, Tutmes al III-lea s-a strduit
s-i tearg amintirea, eliminndu-i numele de pe stele i
basoreliefuri.
Partea I

Dei peretele nordic al slii de clas ddea spre grdin,


vntul de var nu aducea nici cea mai mic adiere printre
coloanele de un alb orbitor. Cldura era sufocant. Elevii, aezai
turcete pe jos, genunchi lng genunchi, pe rogojina de papirus,
copiau cu trud lecia din ziua aceea. Khaemwese, cu braele
ncruciate la piept, simi c-1 cuprinde somnul. Arunc o privire
rapid clepsidrei. Era aproape amiaz. Tui, i pe dat o duzin de
feioare se nlar curioase spre el.
Ai terminat? Cine poate s-mi spun morala de astzi?
Ar trebui mai degrab s ntreb cine are destul nelepciune s-
mi repete lecia de azi. (Zmbi la propria glum, i printre elevi
se rspndi un rs politicos i discret.)
Tu, Menkh? User-amon? tiu c Hapusenb e-n stare, aa
c nu o s i-o cer. Cine se ofer? Tutmes, tu!
Tutmes reui s se ridice, extrem de nemulumit, n timp ce
Hatepsut l nghiontea cu cotul, strmbndu-se la el. Se prefcu
c nu o vede, prad celei mai mari descumpniri.
ncepe! Hatepsut, stai cuminte!
Am aflat c te-ai... c te-ai...
Te-ai dedat.
A, da! Te-ai dedat. Am aflat c te-ai dedat cutrii
plcerii. Uit-te la mine cnd i vorbesc! i-ai lsat spiritul prad
a tot... a tot...
Ceea ce e surd.
A, da! A tot ceea ce e surd?
Auzindu-1 pe bieel ngnndu-1, Khaemwese oft. Era
limpede c Tutmes nu avea s fie vreodat nici strlucit, nici
cultivat. Lipsit de orice pasiune pentru magia cuvintelor, se
mulumea s doarm n timpul orelor. Cel Unic avea s reueasc
poate s-l nroleze de timpuriu n armat, dar numai nchipuindu-
i-1 pe Tutmes, cu arcul i spada n mn, n fruntea unei
companii de lupttori nvederai, Khaemwese se ntrist. Biatul
ovi din nou, cu degetul sub hieroglifa bucluca, i se uit la
profesor cu un aer rtcit.
Btrnul se enerv.
Pasajul sta, spuse el pe un ton acru, lovind cu palma n
sulul de pergament, se refer la utilizarea dreapt i respectabil
a biciului din piele de hipopotam pe fundul bieilor lenei.
Scribul se gndea probabil la un biat de felul tu, Tutmes. Vrei
s simi puin biciul? Aducei-mi-1 imediat!
Civa elevi ncepur s rd pe nfundate, dar Neferu-kebit
ridic mna.
V rog, maestre, nu i astzi. L-ai btut ieri, i tata s-a
suprat foarte ru.
Tutmes roi i i arunc o privire furioas. Biciul din piele
de hipopotam nu era dect o glum veche i rsuflat, o nuia de
salcie subire i flexibil pe care Khaemwese o purta sub bra ca
pe un baston de mareal. Adevratul bici era hrzit criminalilor
i rebelilor. Vznd c o fat i ia aprarea, biatul se simi de
parc i s-ar fi pus sare pe o ran deschis, iar cnd profesorul i
porunci s stea jos, mormi plin de mnie.
Foarte bine. Din moment ce vrei s fie scutit de
pedeaps, Neferu, o s spui lecia n locul lui. Ridic-te i
continu!
Neferu-kebit era cu un an mai mare dect Tutmes, dar era
categoric mai inteligent dect el, astfel nct spuse lecia cu
uurin.
Ora se ncheie cu tradiionala rugciune ctre Amon. Cnd
Khaemwese iei din clas, pe dat ncepu i plvrgeala.
Nu fi suprat, Tutmes, spuse vesel Hatepsut, strn-
gndu-i rogojina i fcnd-o sul. Vino cu mine dup siest la
grdina zoologic s vedem puiul de gazel. Tata i-a ucis-o pe
mam i nu mai are pe nimeni care s-l iubeasc. Vii?
Nu, rspunse el sec. Nu vreau s m mai plimb cu tine.
De altfel, trebuie s merg n fiecare dup-amiaz la cazarm s
m antrenez. Aahmes pen-Nekheb o s m nvee s mnuiesc
arcul i sulia.
i stivuir rogojinile ntr-un col i, la un semn al lui Neferu-
kebit, sclava goal care atepta rbdtoare lng ulciorul nalt din
argint scoase ap din vas i le-o aduse, prosternat.
Hatepsut bu cu lcomie, plescind din buze.
Ce bun e apa asta! Dar tu, Neferu, vrei s vii cu mine?
Neferu i zmbi surorii ei mai mici.
Iar i-ai ptat rochia cu cerneal, Hatepsut. Cnd o s te
pori i tu ca o fat mare? Dac Nosme mi ngduie, o s te
nsoesc, ns nu stau mult. Eti mulumit?
Fetia sri n sus de bucurie.
Da! Vino s m iei cnd te scoli!
Erau singure n camer, doar cu slujnica lor. Ceilali copii
porniser spre cas, nsoii de sclavii lor, sub dogoarea
copleitoare care prea c-i face s adoarm n picioare.
Tutmes csc.
M duc la mama. Presupun c ar trebui s-i mulumesc,
Neferu-kebit, pentru ce ai fcut pentru mine, dar cred c ar fi mai
bine s-i vezi de treburile tale. Ceilali s-au distrat de minune i
m-ai umilit.
Preferi s fii btut dect s fii un pic ridiculizat? l ntreb
Hatepsut, dispreuitoare. Tutmes, chiar c eti prea mndru. i,
pe deasupra, adevrul e c eti un lene.
Sst! fcu Neferu, tii foarte bine, Tutmes, c nu am vrut
dect s te ajut. Atenie, iat-o pe Nosme! Pe curnd, micuo!
O srut pe frunte pe Hatepsut i se fcu nevzut n
strlucirea orbitoare a grdinii.
Nosme i ngduia fa de copiii faraonului tot att de multe
ca i Khaemwese. n calitate de guvernant regal, i mustra, i
consola, cteodat i pedepsea, dar i iubea din toat inima.
Rspundea cu viaa n faa faraonului de sigurana lor. Angajat
ca ddac de Mutnefert, cea de-a doua soie a faraonului, la
naterea gemenilor Uazmes i Amenmes, Ahmes Soia Divin i
ncredinase ulterior paza fiicelor sale, Neferu-kebit i Hatepsut.
Mutnefert l alptase ea nsi pe Tutmes, cel de-al treilea ei fiu,
asupra cruia veghea ca un vultur, deoarece, fiind copil regal, era
cu att mai nepreuit cu ct ceilali doi fii muriser de cium.
Nosme, aspr din fire, cu chipul ca o lam de cuit, era de o
asemenea slbiciune nct hainele groase fluturau pe trupul ei
descrnat i i loveau gleznele cnd, n culmea agitaiei,
admonesta sclavele i i mustra pe copii, care ncetaser s se mai
team de ea. Doar Hatepsut o mai iubea, deoarece cu egoismul
schimbtor al tinereii, iubit de toi, nu se temea deloc c
dorinele ei ar putea s nu fie ndeplinite.
Vznd-o intrnd pe Nosme, Hatepsut ddu fuga s o
srute.
Nosme o strnse la piept i strig ctre sclav:
Ia apa asta i spal cupa! Mtur pe jos pentru orele de
mine. Dup aceea te duci s te odihneti n camera ta. Mic-te!
i arunc o privire ptrunztoare lui Neferu-kebit, dar acum,
c fata purta o rochie de domnioar, iar pe umeri i cdeau
frumoasele cozi negre, Nosme i pierduse orice autoritate asupra
ei. Aa nct se mulumi s bombne...
Unde se duce la ora asta?
O lu de mn pe feti i o duse prin labirintul slilor cu
coloane mari i porticuri ntunecate pn la ua apartamentelor
copiilor, situate alturi de cele ale slujnicelor.
Palatul era cufundat n tcere. Pn i psrile tceau. Afar,
dincolo de grdini, curgea marele fluviu de argint. Nici o corabie
nu-i tulbura suprafaa i, n adncimile sale rcoroase, petii
ateptau venirea serii. Cuprins parc de o vraj, oraul aipise.
Crciumile erau nchise, obloanele prvliilor erau coborte i
portarii moiau la umbra gheretelor micue, sub zidurile vilelor
masive i nobile ce se nirau pe o mare distan de-a lungul
fluviului. n port nu era nici o micare, cu excepia unor hoi
mruni care terpeleau tot ce puteau de pe epave. Pe cellalt mal
al fluviului, n Oraul Morilor, templele i mormintele luceau n
cea, i cldura fcea s unduiasc falezele maronii ce se nlau
deasupra lor. Grul i orzul, trifoiul, inul i bumbacul erau gata s
fie recoltate. Canalele de irigaie secau lent, n ciuda eforturilor
ludabile i istovitoare ale ranilor de a aciona cumpenele
puurilor. Verdele prfuit al curmalilor i al palmierilor ntunecai,
niruii pe malul fluviului, i verdele aprins al stufriului
deveneau ncetul cu ncetul ruginii. i, mereu prezent pe un cer
fr nori, de un albastru adnc, puternic i invincibil,
splendoarea lui Ra, ncins ca un disc rou.
O adiere uoar strbtu apartamentul Alteei Sale Regale,
prinesa Hatepsut Khnum-Amon. Gurile de aer instalate pe
acoperi canalizau i cea mai slab briz venit din nord i
strneau mici vrtejuri calde i dense. n momentul
cnd Nosme i fetia intrau n odaie, cele dou sclave se ridicar
s le salute, apoi i stfnser evantaiele. Nosme nu le lu n
seam. Scond fusta de pnz alb a lui Hatepsut, ddu o
porunc pe un ton sec i alt sclav apru, aducnd ap i
prosoape. Ddaca spl la iueal trupuorul nervos al fetiei.
Iar i-ai ptat orul cu cerneal, o admonest ea. De ce
nu eti atent?
mi pare sincer ru, rspunse fetia, creia nu-i prea
deloc ru. (Pica de somn n timp ce apa binefctoare i iroia de-
a lungul braelor i a pntecelui brun.) Neferu-kebit m-a mustrat
deja. Pe cuvnt, nu tiu cum m-am ptat.
Ai tiut lecia de azi?
Aa cred. Nu-mi prea place la coal. E mult de nvat
i mi-e mereu team ca nvtorul Khaemwese s nu se ia de
mine. Nu-mi place nici s fiu singura fat din clas.
Mai e i Altea Sa Neferu.
Nu-i acelai lucru. Neferu ia n rs chicotelile bieilor.
Lui Nosme i veni s spun c Neferu prea s ia n rs
totul, dar i aminti la timp c fetia aceasta cu privirea vioaie, att
de drgu, care nu-i putea stpni cscatul n timp ce se ndrepta
spre pat, era bucuria faraonului i c-i repeta negreit tot ce se
spunea n apartamentele copiilor. Nosme dezaproba orice
nclcare a tradiiei, i simpla idee c fetele, fie ele i odrasle
regale, pot studia alturi de biei era pentru ea un izvor nesecat
de indignare. Aa hotrse ns faraonul, care voia ca fiicele sale
s aib parte de nvtur. Nosme i nghii cuvintele eretice
care-i stteau pe buze i se aplec peste mna micu pentru a o
sruta.
Somn uor, Alte! Nu mai ai nevoie de nimic?
Nu, Nosme, Neferu mi-a promis c m duce s vd
animalele cnd m scol. Pot s merg cu ea?
Cererea era obinuit i tot att de previzibil ca gustul
fetiei pentru dulciuri, nct pe chipul lui Nosme se ivi un surs
trector plin de tandree.
Bineneles, cu condiia s fii nsoit de o sclav i de un
paznic. Acum dormi. O s m ntorc n scurt timp.
Fcu semn siluetelor nemicate i mute care stteau n
umbr i iei din camer.
Cele dou femei, a cror piele maronie lucea de sudoare, se
apropiar i ncepur s-i mite ncet evantaiele, fr zgomot,
deasupra capului fetiei.
nvluit de adierile uoare, fetia privi o clip penele
fremtnd i fonind deasupra ei, cuprins de un sentiment de
pace i siguran. Pleoapele i se nchiser i se ntoarse pe-o parte.
Viaa era ct se poate de plcut, chiar dac Nosme era sever, iar
Tutmes nu era prea drgu n momentul de fa.
M ntreb de ce o fi Tutmes aa de mohort, gndi ea
confuz. I-ar plcea s fie soldat i s nvee s trag cu arcul i s
arunce lancea. I-ar plcea s defileze cu trupele i s lupte."
Una dintre nubiene tui, iar de cealalt parte a uii o auzi pe
Nosme ntinzndu-se greoi n patul ei, cu un suspin. Pernia ei era
moale, i Hatepsut se cufund n somn.
Cnd se trezi, soarele era nc sus pe cer, dar i pierduse din
putere. Palatul ieea din letargie i se pregtea de sfritul unei noi
zile, aidoma unui hipopotam ieind din ml. n buctrii, buctarii
plvrgeau, i tvile se ciocneau cu zgomot, iar coridoarele
rsunau de pai i de rsete. Hatepsut iei din odaie, curat,
proaspt i nerbdtoare. Grdinarii i reluaser lucru} i, cu
spinrile ncovoiate, smulgeau buruienile i pliveau nenumratele
flori exotice, stropeau sutele de sicomori i de slcii care fceau
din domeniul regal o pdure nmiresmat. Psrile multicolore
zburau ncolo
i-ncoace, iar cerul era la fel de albastru ca fardul cu care mama
ei i ddea la ochi. Hatepsut o lu la goan, cu sclava i paznicul
pe urmele sale, strduindu-se s se in dup ea. Lucrtorii se
ridicau la trecerea ei i o salutau respectuos, fr a atrage prea
mult atenia. De cnd se nscuse, oamenii o venerau, pentru c era
fiica zeului, iar astzi, la zece ani, sentimentul destinului ei i
ddea sigurana fireasc a legitimitii universului su. Era regele
- tatl ei, zeul. Era mama ei, Soia Divin. Era Neferu-kebit, sora
ei, i mai era Tutmes, fratele ei vitreg. i, n sfrit, era poporul,
care nu exista dect pentru a o adora, i minunatul Egipt, care se
ntindea sub zidurile impuntoare ale palatului, un inut pe care
nu-1 vzuse niciodat, dar care o nconjura de pretutindeni i o
impresiona puternic.
Anul trecut urzise, mpreun cu Menkh i cu Hapusenb, un
mic complot. Urmau s ias din palat i s mearg n ora n
timpul siestei. Plnuiser s mearg la Menkh, mai n amonte, i
s se joace n barca tatlui su. Garda de la poart ns i zrise
prin vizeta porilor mari de aram i-i prinsese din urm. Menkh
fusese biciuit de tatl lui, la fel Hapusenb, dar ea fusese doar
mustrat. Tatl ei i explicase c era nc prea mic pentru a iei
din palatul proteguitor. Viaa ei era un bun nepreuit, care
aparinea ntregului Egipt, i trebuia protejat. Apoi, o aezase pe
genunchii lui i-i dduse o prjitur cu miere i vin dulce.
Acum, Hatepsut uitase, practic, aventura. nvase un lucru:
cnd eti mare, poi s faci ce vrei, dar pn atunci trebuie s
atepi, s atepi mult.
Neferu o atepta singur, lng gard. i zmbi lui Hatepsut,
care sosea rsuflnd din greu. Neferu era palid, tras la fa,
fiindc nu dormise. Hatepsut i strecur mna n cea a surorii
mai mari i pornir la drum.
Unde-i sclava ta? o ntreb Hatepsut. A mea a venit cu
mine.
I-am dat liber. Uneori, mi place s fiu singur. i sunt
destul de mare ca s fac ce vreau. Ai dormit bine?
Da. Nosme sforie ca un taur, dar am reuit totui s
dorm. mi pare ru c nu mai stai cu mine. Camera pare aa de
mare i de pustie...
Dar e o camer mic de tot, drag Hatepsut, i rspunse
Neferu, izbucnind n rs. O s-i dai seama imediat cnd o s te
mui ntr-un apartament la fel de mare ca al meu.
n glas i se simea o umbr de amrciune, dar fetia nu-i
ddu seama.
Trecur de barier i strbtur o alee lat, strjuit de
copaci, pe ale crei laturi se nlau cuti n care erau nchise
animalele de prin prile locului, ca ibiii, leii i gazelele sau altele,
aduse de tatl lor din inuturile n care luptase n tineree. Cele mai
multe animale dormeau, lungite nepstor la umbr, i mirosul lor
cald i reconfortant le nvluia pe fete cnd treceau pe lng ele.
Aleea se oprea n dreptul zidului principal, aflat att de aproape
nct prea c se nal la cer i le ascunde soarele. Lipit de zid,
se afla o csu de paiant, alctuit din dou odi, unde locuia
paznicul grdinii zoologice regale, care atepta n u. La
apropierea lor, iei i ngenunche, plecndu-i capul pn la
pmnt.
Te salut, Nebanum! i se adres Neferu. Poi s te ridici.
V salut, Alte!
Brbatul se ridic i rmase n picioare, n faa lui Neferu,
cu capul plecat.
Te salut! spuse la rndul ei Hatepsut. Haide, Nebanum,
du-ne la puiul de gazel! Unde e? Cum i merge?
Foarte bine, Alte, rspunse cu gravitate Nebanum, dar
i e mereu foame. L-am pus ntr-un arc mic, chiar n spatele casei
mele. Dac binevoii s m urmai... E un pui foarte zgomotos. A
boncluit toat noaptea.
Vai, sracul! i e dor de mama lui. Crezi c i-a putea da
de mncare?
Dac Altea Voastr vrea s ncerce, am pregtit nite
lapte de capr. Dar trebuie s v atrag atenia c puiul sta e foarte
puternic i i-ar putea da o lovitur Alteei Voastre sau ar putea
vrsa laptele pe rochia Alteei Voastre.
Nu conteaz. Voi rmnei aici, spuse ea, ntor- cndu-
se spre cei doi servitori. Aezai-v sub un pom sau unde vrei. N-
o s fug. Haidem! adug ea, ntorcndu-se spre Nebanum.
Cei trei ddur ocol casei. La civa pai de cas, zidul, sub
care se afla un arc mic, provizoriu, arunca o umbr dulce, din
care se ivi un cap brun, cu ochi limpezi i cu gene lungi. Cu un
strigt de bucurie, Hatepsut se repezi s mngie animalul, care-
i deschise botul neted i scoase o limb trandafirie.
Uite, Neferu! strig ea. Uite, mi linge degetele! Hai,
repede, Nebanum, i-e att de foame c ai merita s fii biciuit! Du-
te i adu laptele!
Nebanum i nbui rsul i, fcnd o nou plecciune, se
fcu nevzut n spatele casei.
Neferu se apropie de arc.
Ce frumos e! spuse ea, mngind grumazul neted al
animalului. Sracul! S fii captiv!
Nu vorbi prostii! replic Hatepsut. Dac tata nu l-ar fi
adus aici, ar fi murit n deert, mncat de lei sau de hiene...
tiu. Dar pare att de tulburtor, de nsetat de dragoste,
de singur...
Hatepsut se ntoarse, agasat, dar vorbele i murir pe buze.
Neferu plngea, lacrimile alunecndu-i fr reinere pe obraji.
Hatepsut o privi stupefiat, fiindc nu o mai vzuse niciodat pe
Neferu altfel dect demn i stpnit.
i retrase mna de la botul gazelei i i-o terse pe rochie.
Ce s-a ntmplat, Neferu? Ce ai? Eti bolnav?
Neferu ddu violent din cap i se ntoarse tcut cu spatele
la sora ei, ncercnd s-i revin. Apoi i terse faa cu poala
rochiei.
Iart-m, Hatepsut. Nu tiu ce m-a apucat. N-am dormit
dup-amiaza i probabil c sunt obosit.
A! fcu Hatepsut, netiind ce s mai adauge, nefiind
deloc n largul ei.
Cnd Nebanum apru, ducnd atent un ulcior nalt i ngust,
fetia se repezi la el, uurat.
D-mi-1 mie s-l duc! E greu? Deschide-i gura i o s-i
torn eu laptele!
Nebanum i fetia intrar n arc. Cel dinti lu ncet
animalul ntre genunchi i cu amndou minile i deschise botul.
Hatepsut apropie ulciorul de gazela nfometat i ncepu s-
i toarne laptele pe gt. Cu coada ochiului o vzu pe Neferu
ndeprtndu-se. .Afurisita de Neferu!" i zise ea, nfuriat. I-a
stricat ziua asta aa frumoas. Mna i tremur i laptele se
prelinse pe fa, curgnd pn la picioarele ei goale.
Nebanum i lu ulciorul, i gazela se ddu napoi mpie-
dicndu-se, i linse botul i-i arunc o privire adormit.
Mulumesc, Nebanum! E mai greu dect pare. O s vin
i mine s mai ncerc. La revedere!
Omul fcu o plecciune adnc.
La revedere, Alte! E ntotdeauna o plcere s v avem
aici.
Hatepsut o ajunse pe Neferu din urm n momentul cnd
trecea de barier i, prinznd-o de bra, i spuse:
Nu te supra, Neferu. Te-am necjit eu cumva?
Nu. (Sora mai mare i petrecu braul n jurul umerilor
plpnzi ai fetiei.) Cum ai putea supra pe cineva? Eti frumoas,
inteligent i drgu. Toat lumea te iubete, Hatepsut, chiar i
eu.
Ce vrei s spui? Nu te neleg prea bine, Neferu-kebit. Nu
m iubeti i tu?
Neferu o duse la umbra pomilor, lsndu-i pe servitori s
atepte n mijlocul aleii.
Te iubesc i eu. Dar, pe viitor... Oh, nu tiu de ce-i
vorbesc despre asta, eti mult prea mic pentru a nelege. Trebuie
s m confesez ns cuiva.
Ai un secret, Neferu! exclam Hatepsut. Ai un secret,
sunt sigur! Eti ndrgostit? Te rog, povestete-mi! (O trase pe
Neferu de bra i se aezar amndou pe iarba rcoroas.) De asta
plngeai? Ai nc ochii umflai.
Ce tii tu? o ntreb cu blndee Neferu, jucndu-se cu
un fir de iarb. Pentru tine, viaa nu va fi dect un joc nesfrit.
Cnd va veni momentul, o s te poi mrita cu cine i va plcea i
s trieti unde vrei... n afara oraului, n muni. Vei fi liber pe
micrile tale, nu vei face dect ceea ce tu i soul tu vei fi
hotrt s facei, i v vei distra cu copiii votri... Eu ns...
Azvrli firul de iarb i se rezem de trunchiul copacului,
strngnd din pumni. Sub efectul emoiei, tenul ei msliniu pli,
i muchii gtului se ncordar, reliefndu-se ca nite frnghii. Nu
mai avea nimic regal i nici maiestuos. Toat drglenia
minilor, a nasului fin i a prului lung i negru dispru,
spulberat de disperarea care o copleea.
Sunt dat deoparte, continu ea imperturbabil. Sunt
hrnit cu bucatele cele mai rafinate i mbrcat cu stofele cele
mai preioase. Bijuteriile dau pe dinafar din cuferele mele, i
sclavele i nobilii se prosterneaz ct e ziua de lung n faa mea.
Sunt condamnat s nu le vd dect cretetul capetelor. Cnd m
trezesc, m mbrac, dac mi-e foame, m hrnesc; cnd sunt
obosit, ase perechi de mini se reped s-mi fac patul. Sunt lng
mine, mereu lng mine, pn i la templul unde m duc s m rog
i s cnt.
Avu un gest de lehamite i, cu prul despletit, atmn- du-i
peste ochi, adug:
N-am nici un chef s devin Mare Soie Regal. Nu vreau
s fiu o Soie Divin. Nu vreau s m mrit cu smintitul la
drgla de Tutmes. Nu vreau dect linite, Hatepsut, i s triesc
cum vreau.
nchise ochii i tcu. Hatepsut i mngie timid braul.
Rmaser mn n mn, n timp ce soarele cobora spre orizont i
umbrele se lungeau imperceptibil.
Apoi Neferu se ndrept.
Am avut un vis..., murmur ea. Un vis groaznic, care se
repet de cte ori adorm. De asta nu am vrut s m culc astzi. Am
rmas n grdin, sub un pom, pn ce ochii au nceput s mi se
nchid de oboseal: lumea mi se prea ireal. Am visat... Am visat
c murisem i ka-ul* meu se afla ntr-o sal uria i ntunecat,
unde domnea un miros de came ars. Era foarte frig. n fundul
slii, n cadrai unei ui, strluceau razele calde ale soarelui. tiam
c Osiris** m ateapt. Xd-ul meu se afla ns n bezn, copleit
de o

* Ka- dublul fpturii omeneti care reproduce, n cele mai mici


detalii, imaginea individului cruia i aparine (n.r.).
** Osiris - zeu egiptean al vegetaiei, al Nilului. Era reprezentat ca o
mumie, avnd n mna un bici sau un toiag. Protector al ordinii i al justiiei,
erou civilizator (n.r.).
disperare adnc. ntre mine i u era o balan, iar ntre balan
i mine se afla Anubis*.
Dar de ce te-ai teme de Anubis, Neferu? El nu face
dect s echilibreze talgerele balanei. ,
tiu asta foarte bine. Toat viaa am ncercat s fac binele
pentru ca s nu am de ce m teme n momentul cnd faptele mi
vor fi judecate. n visul meu nu se ntmpla ns aa.
Se ls n genunchi i cuprinse cu minile tremurtoare
umerii lui Hatepsut.
M-am apropiat de zeu. inea n mn ceva care palpita.
tiam c era inima mea. Pana lui Maat era pus pe unul dintre
talgere. Anubis a aezat inima n cellalt talger, i balana a
nceput s se ncline. Eram ngheat. Balana se nclina, se nclina
ntruna, din ce n ce mai mult, apoi talgerul pe care era inima mea
a atins masa cu un sunet nfundat. Am neles atunci c eram
pierdut, c nu voi ajunge niciodat lng Osiris, dar nu am ipat...
nu, pn n clipa cnd zeul i-a nlat capul i m-a privit.
Lui Hatepsut i veni brusc s o ia la fug i s alerge ct
mai departe, ca s nu aud sfritul acestui vis oribil. ncerc s se
desprind din strnsoarea surorii sale, dar Neferu o inea,
strpungnd-o cu ochii ei scnteietori.
i tii ce s-a ntmplat atunci, Hatepsut? M-a privit, dar
ochii lui strlucitori nu erau ai acalului. Nu... Fiindc tu erai cea
care m condamna, Hatepsut. Tu, cu nfiarea zeului, dar cu
chipul tu de copil. A fost mult mai cumplit dect dac Anubis i-
ar fi ntors ctre mine capul su de cine, i-ar fi cscat botul i ar
fi mrit. Am ipat, dar ochii ti era tot att de reci i de mori ca
vntul care btea n locul acela blestemat. Am ipat, am ipat, i
aa m-am trezit, ipnd, cu capul greu.

* Anubis - n mitologia egiptean, zeu funerar, adorat sub forma unui


acal, cine sau om cu cap de acal (n.r.).
Glasul nu-i mai era dect o oapt; o lu n brae pe fetia
speriat i nmrmurit.
Ghemuit la pieptul ei, Hatepsut auzea btaia sacadat a
inimii lui Neferu. Lumea i pierduse brusc sigurana i nepsarea.
ntrezri pentru prima oar necunoscutul ce se ntindea dincolo de
privirea zmbitoare a celor apropiai. Avu impresia de-a fi trit
visul lui Neferu-kebit, dar de cealalt parte a uii, de lng Osiris,
scrutnd sinistra bezn a Slii de Judecat. Se desprinse brusc i
se ridic, scuturn- du-i firele de iarb ce se lipiser de laptele
vrsat pe rochie.
Ai perfect dreptate, Neferu-kebit. Nu neleg. M-ai
speriat i nu-mi place asta. De ce n-ai fost la doctor?
Am fost la mai muli. Au dat cu gravitate din cap, au
zmbit i au declarat c trebuie s am rbdare, fiindc se ntmpl
des ca tinerii s aib idei ciudate cnd cresc. i ce s mai spun de
preoi! M-au sftuit s fac i mai multe ofrande. Amon-Ra* are
puterea de-a te dezlega de orice team, au spus ei. Am fcut,
aadar, i mai multe ofrande i m-am rugat, dar visul a persistat.
Neferu se ridic i ea, iar Hatepsut o lu de bra ca s se
ntoarc pe alee.
Ai vorbit cu tata i cu mama?
Mama ar fi zmbit i mi-ar fi druit un nou colier. tii i
tu c tata se nfurie deseori dac stau prea mult pe lng el. Nu,
cred c trebuie s am rbdare. O s vd eu dac visul dispare cu
timpul. mi pare ru c te-am tulburat. Cunosc mult lume de-
acum, dar nu am prieteni, draga mea. Am deseori sentimentul c
nimnui nu-i pas de ceea ce a putea simi. tiu c pe tata nu-1
intereseaz; i atunci pe cine l-ar putea interesa? Fiindc lumea e
el, nu-i aa?

* Amon-Ra - divinitate suprem n mitologia egiptean, asimilat cu


zeul Soarelui (n.r.).
Hatepsut oft. Pierduse deja irul cuvintelor lui Neferu.
Neferu, de ce trebuie s te mrii cu Tutmes? o ntreb
ea.
Cred c nu ai cum s nelegi nici asta i sunttprea obosit
s m apuc s-i explic acum. ntreab-1 pe faraon cnd o s-l vezi,
rspunse Neferu cu amrciune.
i ncheiar plimbarea n tcere. Cnd ajunser n vestibulul
nsorit care ducea la apartamentele servitoarelor, Neferu se opri
i-i trase ncet braul.
Du-te la Nosme i mai f o baie. Cine se uit la tine ar
crede c nu eti dect o ceretoare jegoas ajuns aici din
ntmplare, o sftui Neferu, rznd ncetior. Trebuie s m ntorc
n apartamentul meu i s m gndesc cum s m mbrac pentru
seara asta, adug ea. Putei pleca amndou, le porunci ea
sclavelor care ateptau n spatele ei. Vei da mai trziu raportul
doicii regale.
Cu un aer absent, o btu amical pe umr pe Hatepsut, dup
care se fcu nevzut ntr-un clinchet de brri.
Hatepsut se ntoarse n apartamentul ei prad unei stri
ciudate de spirit. Totul era att de simplu i de plcut odinioar,
cnd fiecare zi aducea cu sine recolta ei de jocuri i rsete. Nu ar
fi trebuit oare s se mulumeasc s se joace cu tinerii aristocrai
i cu fiii demnitarilor cu care se ntlnea zilnic la coal, lsnd-o
pe Neferu s creasc i s dispar din viaa ei? ntre ele ncepuse
de pe-acum s se iveasc un abis din ce n ce mai adnc. Dup
ceremonia care marcase intrarea lui Neferu n straniul i
nelinititorul regat al femeilor, fusese instalat n aripa de nord a
palatului, unde se bucura de o grdin personal agrementat de
un bazin, dispunea de sclave, sfetnici i crainici, i avea la
dispoziie serviciile unui preot pentru sacrificiile pe care dorea s
le ndeplineasc. Hatepsut o vzuse pe sora ei transformndu-se
dintr-o fat dulce ntr-o tnr femeie plin de demnitate i nchis
n sine, care se plimba, indiferent i distant, escortat de suita
ei.
Intrnd n apartamentul ei, Hatepsut fcu legmntul s nu
ajung niciodat ca sora ei i hotr c va rmne ntotdeauna
vesel, c va visa frumos n fiecare noapte i c va iubi animalele.
Indispus, nu ddu nici o atenie reprourilor pe care i le fcu
Nosme dup ce descoperise starea n care se afla cea de-a doua
rochie curat din ziua aceea. Visul lui Neferu plutea peste ea ca
un nor greu i ntunecat care nu voia s se mprtie. Mustrrile
doicii sfrir prin a o enerva, i fetia se rzvrti:
Taci, Nosme! se rsti ea. Scoate-mi rochia asta, dar, te
rog, taci!
Rezultatul fu surprinztor. Dup o clip de tcere n timpul
creia, uluit, rmase cu gura cscat, Nosme se supuse i se
ndeprt. nelesese c ultimul copil care i fusese dat n grij
ncepea de-acum s stea pe propriile picioare i c zilele ei de
doic regal erau numrate.

Soarele sfri prin a apune. Ra asfinea ncet, i barca lui


lsa n spate dre roii aprinse n grdinile imperiale cnd
Hatepsut se duse s-i salute tatl. Marele Horus* sttea pe tronul
lui maiestuos, cu pntecele revrsat peste cingtoarea mpodobit
cu briliante. Pieptul su impuntor scnteia de aur, i pe capul
masiv se nlau simbolurile regalitii sale, strlucind n razele
piezie ale Tatlui Ceresc.

* Horus - fiul lui Osiris n mitologia egiptean. Mama sa Isis l-a hrnit
pe ascuns n Delta Nilului. Dup moartea lui Osiris, Horus a ieit la lumin
i a devenit noul zeu solar (n.r.).
La aproape aizeci de ani, Tutmes I rspndea nc impresia
de for animalic i de ncpnare care i per- miseser s preia
toiagul i biciul lsate de naintaul su i s se slujeasc de ele
pentru a nimici vestigiile domniei lui Hiksos. Se bucura de o
popularitate imens n rndurile poporului egiptean, el, zeul
rzbunrii i al libertii care-i consolidase hotarele mpriei i
care, strlucit tactician n campanie, fcuse ca zeii i poporul s
profite din plin de prada ctigat, aducnd rii sale pacea i
sigurana. Fusese pe vremuri general n armata faraonului
Amenofis, care-i repudiase propriii copii pentru a-i nmna dubla
coroan. Tutmes i prsise atunci prima soie pentru a se nsura
cu Ahmes, fiica lui Amenofis, i a legitima astfel urcarea pe tron.
Cei doi fii pe care i avusese din prima cstorie, astzi brbai n
toat firea, fuseser nrolai n armata lui. Aceti soldai curajoi
asigurau pentru tatl lor paza hotarelor. Puterea i popularitatea
sa erau mari, poate mai mari dect ale oricrui alt faraon dinaintea
lui, dar nu-1 ubreziser i nici nu-1 mblnziser. ndrjirea sa,
de nezdruncinat ca granitul, ngduise rii sale s-i revin n
sfrit din frmntrile care o ncercaser, s vieuiasc i s
nfloreasc n pace.
Tutmes, aflat lng lac mpreun cu soia sa, cu scribii i cu
sclavii, se odihnea nainte de cin i contempla vlure- lele
trandafirii strnite de briza trzie pe suprafaa apei. n momentul
cnd Hatepsut se apropia de el, descul, faraonul discuta cu
vechiul su prieten Pen-Nekheb, cruia fiecare expresie i gest i
trdau stnjeneala. Tutmes era preocupat. Mai privi lacul cteva
clipe, apoi deodat glasul lui, n care se simea exasperarea, ajunse
la urechile lui Hatepsut:
Haide, haide, Pen-Nekheb, noi doi am petrecut destul
timp mpreun pe cmpurile de btlie i n multe alte pri! Nu
i-am pus o ntrebare? Nu i-am cerut un rspuns?
Vreau s-mi faci un raport despre progresele fiului meu, i asta
imediat.
Pen-Nekheb i drese glasul:
Maiestatea Voastr s-a artat ntotdeauna bun cu umilul
ei slujitor i, dac el va trebui s sufere mnia voastr, umilul
vostru slujitor i cere iertare dinainte...
Tutmes lovi braul scaunului cu mna plin de inele.
Nu face pe deteptul cu mine, prietene! i cunosc prea
bine orgoliul, dar i cunosc i talentul. Va fi sau nu un bun soldat?
Pen-Nekheb ncepu s asude sub peruca scurt i neagr.
Maiestate, ngduie-mi s-i spun c Altea Sa Regal nu
a mai venit la antrenamente de mult vreme. n aceste condiii, nu
ne putem ncumeta s considerm progresele sale ca
satisfctoare... Glasul i sczu pn la murmur, i Tutmes i fcu
semn s se aeze.
Stai jos, stai jos! Dar ce e cu tine astzi? Crezi c te-am
nsrcinat cu antrenamentul militar al fiului meu datorit
talentelor tale de grdinar? F-mi un raport clar i amnunit, altfel
poi s te ntorci acas fr s fi mncat.
Ahmes i ntoarse faa, schind un zmbet. Dac exista
vreun om n care soul ei s aib deplin ncredere, acesta era
marele soldat cu chip dizgraios, care sttea stngaci la o distan
respectuoas. Desigur, dei era convins c nu era potrivit s
discui un asemenea subiect cu burta goal, situaia i se prea
amuzant. Or, nu prea mai avusese prilejul s se distreze n
vremea din urm.
Pen-Nekheb prea s fi luat o hotrre. Bombndu-i
pieptul, declar:
Maiestate, mi-e foarte greu s-i mrturisesc acest lucru,
dar consider c tnrul Tutmes nu are anvergura unui soldat. E
moale i nendemnatic n ciuda celor aisprezece ani ai si. Nu-i
place deloc disciplina. Este...
Fcu un efort ca s continue, i rosti dintr-o rsuflare, cu
energia disperrii:
E lene, se teme de lovituri i de violen. Poate va face
studii strlucite, cine tie? conchise el plin de speran.
n tcerea ndelungat care urm, o sclav izbucni * ntr-un rs
isteric i fu redus la tcere cu brutalitate. Tutmes nu rspunse nimic.
Chipul i se nroi i i ls privirile s rtceasc peste zidurile
palatului, peste lac i peste capul plecat al soiei sale. Toi ateptau
ngrijorai, deoarece recunoscusem simptomele mniei regale.
Faraonul o zri ns pe fiica sa, zmbitoare, n rndul din fa al
mulimii din jur, i i fcu semn s se apropie. Toi rsuflar atunci
uurai. Vijelia att de temut nu avea s fie n cele din urm dect o
adiere mai puternic.
O s vin personal pe terenul de instrucie, declar
Tutmes. Chiar de mine mi vei pune fiul la ncercare. Dac m-ai
minit, Pen-Nekheb, i vei pierde postul. Hatepsut, scumpa mea,
vino la mine s-mi povesteti ce ai fcut azi.
Fetia veni n goan i i se aez pe genunchi, ghemu- indu-
se la pieptul tatlui ei.
Ah, ce frumos miroi, tticule!
Se aplec s o srute pe Ahmes.
Mam, am vzut gazela cea mic. Nebanum m-a lsat s
o hrnesc. i Tutmes a fost ct pe ce s mai ncaseze o pedeaps
dimineaa asta, la coal... (Cu intuiia fin a copiilor, nelese la
iueal, vznd cum chipul tatlui ei se posomorete, c fcuse o
gaf.) A fost doar ct pe ce, adug ea n grab. Neferu l-a
scpat...
Respiraia faraonului se acceler, i Hatepsut se ddu
repede jos de pe genunchii tatlui ei ca s se refugieze lng
Ahmes. Hotr s mai fac o ncercare. Ziua ncepuse att de
plcut, i zise ea, i iat c se ncheia ca n povetile oribile ale lui
Neferu.
Tat, spuse ea cu glsciorul ei melodios, ar fi aa de
drgu din partea ta s-i dai pe altcineva de soie lui Tutmes.
Neferu nu vrea s se mrite cu el i e aa de nefericit...
Se ntrerupse brusc, vznd c expresia amuzat a tatlui ei
las locul unei furii crescnde. Contient de tcerea apstoare
din jur, ncepu s sar de pe un picior pe altul.
tiu, tiu, m bag mereu unde nu e treaba mea...
Hatepsut, murmur mama ei nelinitit, ce ai
pit azi? Ai but iari din berea servitorilor?
Tatl ei se ridic, urmat de toat suita.
Cred c e timpul, zise el cu seriozitate, ca noi doi s avem
o mic discuie, Hatepsut. Deocamdat ns sunt obosit i mi-e
foame. M-am sturat de prostiile copiilor mei. (i arunc o privire
lui Pen-Nekheb, apoi nefericitei sale soii.) Ahmes, caut s afli
de la Nosme ce s-a ntmplat; vreau s tiu n seara asta. Ct
despre tine, Hatepsut, vino la mine nainte de culcare. i roag-
te s m gseti mai bine- dispus.
i cuprinse pe toi cu o privire mnioas i plec, mpreun
cu suita pe urmele sale.
Pen-Nekheb se ridic anevoie i-i ncepu plimbarea de
sear n jurul lacului, nainte de-a se duce la cin. Izbucnirile
scurte de mnie ale Celui Unic nu-1 impresionau peste poate, dar
fusese o cldur copleitoare, i oasele sale i se preau la fel de
fragile ca nite trestii.
Ahmes i zmbi fiicei sale n timp ce se ndreptau spre
apartamentele regale.
Chiar c ai fost lipsit de tact adineauri, i spuse
ea, dar nu-i face griji. Nu pe tine e suprat, ci pe Tutmes. N-o s-
i spun mare lucru n seara asta. Dac nu te-ar avea pe
tine, ar fi pierdut, Hatepsut, adug ea trist. Vegheaz asupra ta ca
vulturul asupra puilor lui. Biata Neferu!
Mmico, i eu sunt obosit i mi-e foame. Nosme m-a
pus s mbrac o rochie prea aspr, i m mnnc tot corpul. N-
am putea vorbi de altceva? (Hatepsut o privi pe Ahmes cu ochii
ei mari i negri, i mama ei scoase un suspin.)
Amon, se rug ea n tcere n momentul cnd intrau n
apartamentul ei spaios i rcoros, n timp ce sclavii aprindeau
lmpile, e fiica ta. E nsi ntruchiparea ta. Apr-o de ea nsi!"
Pentru pescarul singuratic care vslea n josul Nilului n
mica lui ambarcaiune fragil, n bezn, palatul din Teba prea
probabil comparabil cu splendorile fgduite de paradisul lui
Osiris. La cderea serii, mii de lmpi se aprinser brusc, ca i cum
un uria ar fi azvrlit pe pmnt un pumn de stele luminoase i
scnteietoare care s-ar fi mprtiat de jur-mprejurul slilor vaste
i al numeroaselor alei pardosite ale acestui regat n regat,
oglindindu-se n vrtejuri sltree pe fluviul cufundat n noapte.
Domeniul cuprindea un ansamblu de grdini, de altare, de
csue i grajduri, de hambare i de dependine, fr a mai pune la
socoteal palatul n sine, cu giganticele lui sli de recepie i de
ospee, cu porticurile sprijinite de coloane nlate, cu pasarelele
n culori vii i pardosite cu picturi reprezentnd psri i peti,
vntori i vnat, plante... tot ce putea lumina viaa. Ansamblul
era lipit de templul cu pilatrii si ntunecai, cu nenumratele
statuete ale fiului zeului, Tutmes, aezat ntr-o postur hieratic,
cu minile pe genunchi, cu acelai chip impasibil, repetat la
infinit, con- templndu-i domeniul inviolabil.
Grdinile erau i ele luminate de lmpi roiatice i, n timp
ce sclave goale i parfumate le luminau calea, femeile,
concubinele i nobilii, demnitarii i scribii se plimbau respirnd aerul
nmiresmat al nopii.
Pe fluviu, barca regal mpodobit cu aur, argint i lemn
preios plutea domol, prins cu odgoane la captul treptelor largi
care ddeau spre o curte ntins i pardosit, strjuit de pomi
superbi, de unde porneau aleile ce duceau la slile albe i aurii
care adposteau inima Egiptului.
Pescarul nu zbovi pe malul drept al fluviului. Acolo se
ntinde necropola, la baza falezelor sumbre care marcheaz
marginea deertului. Luminile de pe fluviu, ale locuinelor
preoilor i ale meteugarilor care lucrau la mormintele i la
templele nchinate lui Osiris erau mai slabe i mai rare. Vntul
nopii btea printre altarele pustii, iar oamenii trseser uile dup
ei pn n momentul cnd Ra avea s-i cheme pentru o nou zi de
trud n Casa Morilor. Coloanele zvelte i necropolele goale,
presrate de ofrande alctuite din alimente i flori hrzite tuturor
celor care ajunseser de-acum n ultima lor locuin, ofereau o
reflectare inexact, deformat i lugubr a vieii palpitante i
fremttoare a cetii imperiale din Teba.

Noaptea era linitit i cald, iar vntul de sear ncetase.


Hatepsut, Nosme i toi servitorii copiilor pornir pe coridoarele
luminate de fclii i strjuite de iruri de slujitori nemicai,
ndreptndu-se spre sala de mese. Dei n seara aceasta nu avea
loc nici o petrecere n cinstea vreunei solii strine, sala era totui
plin de oaspei, de nobili, de favorii i de prieteni ai familiei
regale. Rumoarea discuiilor i a rsetelor ajunse la urechile fetiei
nainte chiar de a-1 fi auzit pe eful crainicilor anunnd solemn:
Prinesa Hatepsut Khnum-Amon!
Adunarea tcu o clip, salut, dup care conversaiile
rencepur. Hatepsut i cut tatl din ochi, dar acesta nc nu
sosise. Nu o vzu nici pe Neferu. n schimb, l vzu ntr-un col al
slii pe User-amon, aezat alturi de Menkh. i croi drum pn la
ei, avnd grij s nu-i mbrnceasc pe sclavii care turnau vin i
puneau perne sau scunele pentru meseni. Culese din mers o floare
de lotus pe care cineva probabil c o pierduse i i-o puse n pr.
Mireasma grea i persistent i ajunse repede la nri, i fetia o
trase adnc n piept, n timp ce se aeza turcete lng biei.
V salut! Ce facei aici voi doi?
Menkh i rspunse moale la salut i i fcu cu ochiul lui
User-amon. O plceau pe Hatepsut, dar, la fel ca toat lumea,
aveau impresia c era pretutindeni n acelai timp i se bga n
micile lor intrigi, cu sau fr voia lor. De la ncercarea lor de
expediie ratat, fcuser totul ca s o evite, dar ea se ivea
ntotdeauna exact atunci cnd te ateptai mai puin. Cu toate
acestea, orice s-ar fi spus, cu siguran c nu era plicticoas.
User-amon, odrasla uneia dintre cele mai vechi i mai
nobile familii din regat, o trata ca pe o egal. Tatl lui, vizirul
inuturilor de sud ale rii, unul dintre oamenii cei mai puternici
dup faraon, supraveghea n cea mai mare parte a timpului
triburile pe care le avea n grij, iar n absena sa User-amon locuia
la palat. i fcu o plecciune adnc, ntructva extravagant.
V salut, Maiestate! Frumuseea voastr e mai
orbitoare dect cea a stelelor. Ah! E prea mult pentru bieii mei
ochi, nu v mai pot privi!...
Hatepsut izbucni n rs.
ntr-o bun zi o s te pun s repei cuvintele astea
cu faa la pmnt, User-amon. Despre ce vorbeai, aadar?
Despre vntoare, rspunse User-amon ndreptn- du-
se. Tatl lui Menkh ne ia cu el mine diminea, n zori. S-ar
putea ca la ntoarcere s aducem cu noi un leu!
A! Brbaii nii abia de mai reuesc s ucid un leu.
Mai nti, gsii unul, rspunse Hatepsut.
Mergem pe dealuri, spuse Menkh. i o s rmnem
acolo toat noaptea.
Pot s vin i eu? ntreb vioaie Hatepsut.
Nu! rspunser ntr-un glas cei doi biei.
i de ce, m rog?
Fiindc eti fat i fiindc Cel Unic nu o s te lase
niciodat s vii cu noi, rspunse calm User-amon. Micile prinese
nu merg niciodat la vntoare.
Dar cele mari merg. Cnd o s fiu mare, o s merg la
vntoare zilnic. i o s fiu cel mai bun vntor din regat.
Menkh zmbi. Dragostea lui Hatepsut pentru animale nu
avea s-i ngduie niciodat s omoare altceva dect rae, i ea
tia asta foarte bine. Dar, dei nu avea dect zece ani, orgoliul o
ndemna s vrea s fie cea mai bun n toate privinele.
Unde ai fost azi? o ntreb el. Nu te-am vzut pe nicieri.
Am dat de necazuri, mri ea. A, uite-i pe tata i pe
mama. O s putem mnca, n sfrit.
Cu toii i plecar frunile pn la pmnt. Glasul marelui
crainic se nl limpede i puternic:
Puternicul Taur al lui Maat, Horus ntruchipat,
preferatul celor dou zeie, scnteind n inima diademei...
Crezi c mama ta o s se mbete iari n seara asta? i
opti ea foarte ncet lui Menkh.
Ah, ia mai taci din gur! opti acesta furios. Nu poi s
stai potolit nici cinci minute?
Nu. Mi-e foame! De ore ntregi mi-e foame!
Cu un gest, Tutmes ngdui Curii s se ridice i toat lumea
ncepu din nou s vorbeasc. Musafirii se aezar fiecare la cte o
mas joas, iar sclavii se strecurar printre ei, ducnd tvile cu
braele ntinse. Sclava lui Hatepsut se apropie de ea i o salut.
Friptur de gsc, Alte? De vac? Castravei umplui?
Cte puin din toate!
n timp ce mnca, o cut nelinitit din priviri pe Neferu,
dar nu o vzu nicieri. Muzicanii intrar n sal la un semn al
tatlui ei: un brbat cu o harp mare, cteva femei cu rochii lungi
i ncreite, cu un con parfumat pe cap, ducndu-i instrumentele
sub bra. Hatepsut observ ncntat c femeile aveau s cnte din
luta aceea nou adus de curnd din inuturile slbatice din nord-
est. i promise c le va chema la ea n odaie s-i cnte ceva mai
trziu, dar i aduse aminte, mhnit, c trebuia s se ntlneasc
cu faraonul. n timp ce muzicanii ncepeau s cnte, mpinse tvile
deoparte, i nmuie degetele ntr-un bol cu ap, apoi i le terse de
rochie i se strecur printre mese pn la mama ei. Nu departe de
ea, tatl ei discuta grav cu tatl lui Menkh, Ineni, arhitectul su;
mama ei zmbi i o puse s se aeze pe o perni alturi de ea.
Eti foarte frumoas n seara asta! o admir mama
sa. Ar trebui s pori mai des flori n pr. i st foarte bine.
Hatepsut se ls n genunchi pe perni.
Mam, unde-i Neferu-kebit? Dac tata bag de
seam c lipsete, o s se supere foarte ru. i eu o s fiu cea pe
care o s o certe n seara asta.
Mama ei puse jos rodia pe care voia s o mnnce i oft.
Ar trebui s trimit pe cineva dup ea. Era indispus azi?
Da. Mi-a spus c a visat urt. O s se mbolnveasc?
HATSEPSUT
---------------- -----------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------

Ahmes bu o nghiitur de vin. Muzica n surdin acoperea


ntructva discuiile dintre musafiri; rsul sonor al faraonului nu
ntrzie s se fac auzit, urmat de un altul. Efectele benefice ale
mncrii asupra brbailor, fie ei i faraoni, se dovedesc
uimitoare", i zise ea. Se ntoarse spre fiica ei.
%

Nu tiu, draga mea. Nu cred. Dar ieri ne plimbam


amndou pe lng fluviu i ogarii lui Pen-Nekheb opiau pe
malul apei, ca de obicei. Deodat, unul dintre ei a srit la ea.
Neferu a nceput s ipe i s-l loveasc cu pumnii. tii c tatlui
tu nu-i plac deloc crizele de indispoziie i de mnie la femei,
aa c nu i-am pomenit nimic, dar a fost un moment foarte
neplcut.
L-a visat pe Anubis.
Atunci, i neleg reacia. A nceput s poarte i amuleta
lui Menat. De ce-o fi oare aa de proast? Fiica cea mai mare a
puternicului Tutmes doar nu are de ce s se team.
Eu da." Gndul acesta se ivi brusc n mintea lui Hat- epsut,
dar rmase netulburat, n ciuda btilor accelerate ale inimii.
Eu? A! Neferu a reuit s-mi transmit teama."
Ahmes i fcu semn lui Hetefras, sclava i nsoitoarea ei
credincioas.
Du-te s vezi dac Neferu e n apartamentul ei i
ncearc s afli de ce nu a venit la cin, i porunci. Fii discret.
Nu vreau ca faraonul s afle motivul naintea mea, ai neles,
Hetefras?
Femeia zmbi.
Perfect, Maiestate, rspunse cu o plecciune, dup care
plec.
Mmico, de ce Neferu trebuie s se mrite cu Tutmes?
Ahmes i nl braele, exasperat.
Of, Hatepsut, chiar trebuie s le tii pe toate? O s- i
explic totui, dei n-o s nelegi.
E un mister?
ntr-un fel. Nemuritorul tu tat nu era dect general n
armata tatlui meu, pn cnd tatl meu a hotrt c el avea s fie
viitorul faraon. Pentru ca s poat deveni ns cu adevrat faraon,
a trebuit s m ia de soie, fiindc n noi, n femeile de spi regal,
curge sngele zeului. Noi transmitem descendena i nici un
brbat nu poate deveni singur faraon dac nu se cstorete cu o
femeie de snge regal, al crei tat s fi fost faraon. Aa va fi
ntotdeauna, fiindc aa a hotrt Maat*. Neferu-kebit e de
pursnge regal, dat Tutmes nu e dect pe jumtate, prin tatl tu,
deoarece Mutnefert, cea de-a doua lui soie, nu e dect fiic de
nobil.
n tonul ei nu era nici urm de dezaprobare; se mulumea
doar s enune nite fapte, care fceau parte din via i nu aveau
s se schimbe nicicnd.
Tatl tu nu i-a desemnat nc motenitorul, dar sunt
mari anse s-l aleag pe Tutmes. Dac va fi aa, Neferu va trebui
s se mrite cu el pentru a ajunge faraon.
Dar, mmico, dac noi, femeile - mama ei zmbi -, avem
sngele acesta regal i dac brbaii au nevoie s se nsoare cu noi
ca s poat domni, de ce s nu ne lipsim de ei? De ce nu putem fi
noi nsene faraoni?
Mama ei rse vznd cum feioara i se concentreaz n
efortul de-a gndi.
i asta e tot legea lui Maat. Doar brbaii au voie s
guverneze. Nici o femeie nu va putea vreodat s devin faraon.
Eu da!
Cuvintele acestea i ieir din nou din gur fr voia ei,
spontan. Inima lui Hatepsut ncepu s bat nvalnic, i fetia
ncepu s tremure.
Ahmes i lu mnuele reci ntr-ale sale.

* Maat - zeia adevrului i a justiiei n mitologia egiptean


(n.r.).
Fetiele au deseori vise frumoase, tii, dar nu e dect un
vis. N-o s poi fi niciodat faraon, i sunt convins c, dac te-ai
gndi serios la asta, i-ar pieri cheful cu totul. i, chiar dac
femeile ar avea posibilitatea de a guverna, Neferu, care e mai
mare dect tine, e cea care ar urca pe tron.
N-ar vrea, replic Hatepsut, linitit. N-ar vrea-o
niciodat.
Acum ntoarce-te la masa ta.
Ahmes obosise de attea ntrebri.
Vezi c o s i se rceasc mncarea. Cnd o s se
ntoarc Hetefras, o s-i spun ce e cu Neferu, dar nu-i mai face
griji pentru ea. Cred c e mai puternic dect pare.
Nu cred o iot, i zise Hatepsut, ridicndu-se.
Ahmes, mereu zmbitoare, continu s mnnce, iar
Hatepsut se ntoarse la locul ei din captul slii. Trecnd pe lng
Tutmes, se ghemui brusc lng el.
Tot prost-dispus eti, Tutmes?
Las-m-n pace, Hatepsut! Vreau s mnnc.
Vd! i-e team s nu-i tai pofta de mncare? tii c
tatl tu o s vin mine pe terenul de antrenament s vad cu
ochii lui ct eti de nendemnatic?
tiu. Mi-a spus mama.
E aici?
Acolo, spuse Tutmes, artnd-o cu degetul. Hai, du-te!
Am destule pe cap, aa c scutete-m de glumele tale.
Mutnefert, cea de-a doua soie, nruindu-se sub povara
bijuteriilor pe care le adora, se ndopa, cu un aer hotrt. i plcuse
ntotdeauna s mnnce, dar acum lucrul acesta devenise o
pasiune. Rotunjimile voluptuoase care-1 atrse- ser pe faraon se
transformau ncetul cu ncetul n colaci diz- graioi de grsime.
n comparaie cu fermectoarea i delicata Ahmes, Mutnefert era
mai curnd greoaie, dar capacitatea ei
de-a se distra din orice rmsese neschimbat. Hatepsut o
considera proast, i se aez la locul ei, ridicnd din umeri.
Brbaii! Merit oare s fie nelei?" Mncarea i se rcise i o
ddu la o parte.
Vrei ceva cald, Alte? o ntreb sclava ei.
Hatepsut refuz cu un gest din cap.
Adu-mi nite bere.
Dar Alteei Voastre n-o s-i plac aa ceva.
mi plcea acum cteva zile. i nu-mi mai spune mereu
ce-mi place i ce nu!
n timp ce bea berea, Hatepsut o vzu pe Heteffas stre-
curndu-se n sal i optindu-i ceva la ureche mamei ei. Ahmes
ddu din cap i-i continu masa. nseamn c nu e ceva grav",
i zise Hatepsut.
Menkh i User-amon i terminaser masa i se bteau pe jos,
printre musafiri; mama lui Menkh bea vin la fel de lacom ca un
soldat n permisie. Cntecele ncetaser. Pe faraon l durea capul.
Muzicanii continuau s cnte n surdin, mesenii continuau s
cineze, bnd i rznd, i ceasurile se scurgeau. Hatepsut i
sprijini brbia n palm, uor ameit de berea tare, ateptnd ca
Nosme s vin i s-i spun c era timpul s mearg la culcare. n
sfrit, tatl ei mpinse masa i se ridic. Toi cei care mai puteau
s o fac se ridicar la rndul lor i fcur o plecciune.
Faraonul se ndrept maiestuos spre fiica sa i i oferi braul.
Vino, Hatepsut. E timpul s avem o mic discuie. Dup
aceea o s te poi culca. Ai ochii ncercnai ru. Nosme!
Doica se grbi s se apropie.
nsoete-ne!
Muzica rencepu n timp ce prseau sala i porneau de-a
lungul coridoarelor vaste.
Slile de recepie particulare i apartamentele faraonului
erau tot att de puin mobilate ca restul palatului, dar se putea
recunoate lesne c aici era centrul puterii. Uile erau strjuite de
dou statui din gresie acoperite cu aur, adevrai cerberi care-i
aruncau asupra oricrui om care trecea pragul privirile ntunecate
i amenintoare. Dincolo de uile de aram btut care nfiau
ncoronarea lui Tutmes, se ntindea apartamentul ai crui perei,
scnteind n lumina nenumratelor lmpi aurite, erau mpodobii
cu zei de argint, copaci aurii i psri. Coloane zvelte se nlau
spre tavanul ncrustat cu alabastru. Aurul, acest dar al zeilor, un
dar sacru, era prezent pretutindeni: patul faraonului era de aur, ca
i cele patru labe ale unui leu uria al crui cap l reprezenta pe
Amon nsui, aruncnd asupra fiului su o privire protectoare. n
cele patru coluri ale camerei, patru zei ncremenii n nemicarea
lor, cu o coroan de aur pe cap, i aruncau umbrele pe pardoseala
necuprins. Era exact genul de odaie care o putea umple pe o feti
de spaim i orgoliu.
Tutmes se ls n marele fotoliu aurit de lng pat i i fcu
semn fiicei sale s se aeze. O privi ndelung i ea i susinu ferm
privirea, ntructva ameit de bere, inndu-i minile ncletate
ntre genunchi. Era cu adevrat impresionant, acest tat al ei, cu
capul su chel, umerii lai i puternici i brbia agresiv mpins
nainte.
Hatepsut, spuse el n cele din urm. (Fetia se
ridic cu o tresrire.) Sper c nu o s uii niciodat ceea ce-i voi
spune acum, fiindc altfel o s te cieti toat viaa.
Atept ca ea s rspund ceva, dar din gura ei deschis nu
iei nici un sunet, nct continu:
Nu exist un singur moment ct e ziua de lung fr ca
mii de oameni s nu tie unde m gsesc i ce fac. Eu poruncesc,
i ei se supun. Eu tac, i ei tremur. Numele meu
e pe buzele tuturor, de la cel mai nensemnat preot din templu i
pn la sfetnicii mei, iar palatul zumzie nencetat de zvonuri,
presupuneri i speculaii despre aciunile mele viitoare sau
inteniile mele. Sunt nconjurat de comploturi, contracomploturi,
suspiciuni i intrigi murdare. Dar eu sunt faraonul, i un singur
cuvnt de-al meu nseamn moartea sau viaa. Dimpotriv, exist
un lucru pe care nimeni nu-1 poate cunoate, absolut nimeni, i
asta e ceea ce n ultim instan reprezint cu adevrat puterea mea.
i art fruntea cu degetul mpodobit de inele.
Gndurile mele. Gndurile mele, Hatepsut. Nu e cuvnt
pe care s-l rostesc fr s nu-1 fi cntrit mai nti bine de tot,
fiindc tiu c, o dat spuse, cuvintele mele sunt repetate pe tot
cuprinsul rii. Iat lecia pe care voiam s i-o dau. Nu trebuie, sub
nici un pretext, s dezvlui niciodat, nici mie i nici altcuiva,
oricine ar fi el, spaimele sau judecile tale nechibzuite n faa
cuiva care nu-i este prietenul cel mai apropiat. i, crede-m, nu
exist pn la urm nimeni n care un faraon s poat avea
ncredere. La vrful puterii, nu exist dect o persoan n care se
poate ncrede: el nsui. i imaginezi c n chiar clipa asta
cuvintele pe care mi le-ai spus n dup-amiaza asta sunt colportate,
murmurate n buctrii, n grajduri, n odile templului? Neferu-
kebit e nefericit. Prinesa nu vrea s se mrite cu tnrul Tutmes.
Asta nseamn, prin urmare, c Unicul i-a ales fiul ca urma? i
aa mai departe. Mi-ai provocat necazuri astzi, fetio, i dai
seama?
Se aplec spre ea.
Vremea cnd o asemenea neatenie se va dovedi
plin de consecine grave se apropie cu pai mari. Fiindc nc nu
l-am ales pe Tutmes ca urma. Nu, nu nc, i hotrrea nu e uor
de luat. Preoii sunt puternici, i m preseaz s le dau
rspunsul. Cu ct mbtrnesc, cu att sfetnicii mei sunt mai
ngrijorai. i ei vor s tie. Eu ns mi amn rspunsul. tii de ce,
fetio?
N... nu, tat, izbuti s spun Hatepsut.
Tutmes se aez mai bine n jilul su i nchise ochii, oftnd
adnc. Cnd i-i deschise din nou, o fix cu privirea sa ntunecat
i direct.
Nu semeni cu mama ta, cu fermectoarea i supusa
Ahmes, pe care o iubesc mult. Nu semeni nici cu palida i timida
Neferu, sora ta, nici cu fratele tu vitreg, care e att de lene i de
nepstor. Recunosc n tine fora pur a bunicului tu, Amenofis,
i tenacitatea soiei lui, Aahotep. i-o aminteti pe bunica,
Hatepsut?
Nu, tat. Mi se ntmpl ns s-l ntlnesc din cnd n
cnd pe Yuf, cnd se plimb vorbind de unul singur. Parc ar fi o
prun veche, uscat de tot. Copiii rd de el.
Cu mult vreme n urm, preotul bunicii tale era un om
extrem de puternic i venerabil. S fii ntotdeauna respectuoas cu
el.
Aa i sunt mereu. mi place mult de el. mi d adesea
dulciuri i mi povestete ntmplri de odinioar.
i l asculi?
O, da! mi plac la nebunie povetile despre strmoul
meu zeul Sekhenenre, care ne-a condus poporul la lupta cu Hiksos
cel ru i care a murit n lupt. E pasionant! Ce erou trebuie c a
fost! exclam ea cu glasul ei subire i copilresc.
Da, i brav totodat. Gsesc c tu i semeni mult, draga
mea, i vei fi i tu ntr-o bun zi la fel ca el, capabil s-i faci pe
oameni s se supun puterii tale. Mai ai ns multe de nvat.
Asta-i situaia, i zise el. Dar ce pot face?
Dar, tat, rspunse Hatepsut cu timiditate, nu sunt dect
o feti.
Dect o feti? strig el. Dect o feti? Dar ce vrei s
spui? Nu-i face griji, Hatepsut. F-te mare i frumoas, dar nu
uita niciodat ce i-am spus azi. Chibzuiete de zece ori i vorbete
o dat. i, zmbind uor, ncheie ridicndu-se: i s nu crezi c
purtarea lui Neferu mi-a scpat, chiar dac mamei tale i place s
cread c asta mi se ntmpl uneori. O s m ocup de Neferu la
momentul potrivit. i va fi aa cum voi vrea eu! Nosme!
Doica intr i atept poruncile, cu capul plecat.
Du-o la culcare i ai grij de ea. Ct despre tine,
neastmprata, mediteaz puin la cuvintele zeului Imhotep: Fie
ca limba ta s nu fie aidoma unui stindard care flutur la adierea
fiecrui zvon.
N-o s uit, tat.
Ai grij s nu uii. Noapte bun, spuse el, aplecn- du-se
spre ea s o srute.
Noapte bun.
Fetia i lipi palmele i le strnse una de cealalt, fcu o
plecciune, apoi adug:
Mulumesc.
Pentru ce?
Pentru c nu m-ai certat, dei te-am suprat.
M bucur c ai reinut aa de bine leciile nvtorului
tu, rspunse faraonul rznd.
O mngie uor pe cretet, i Hatepsut se grbi s i se
alture lui Nosme, dup care uile se nchiser neauzite n urma
lor.
2

La dou sptmni dup ce Hatepsut fusese mustrat de


tatl ei, un tnr care nu reuea s adoarm se aez pe marginea
saltelei sale de paie. Era n luna Pakhet i aerul era nbuitor.
Apele fluviului ncepeau s creasc i curgeau mai repede. De
obicei, erau de un argintiu netulburat, dar acum se colorau n rou,
i vuietul lor surd, n loc s-l legene pe tnr, ndemnndu-1 la
somn, l iritau i-l mpiedicau s-i gseasc odihna. n cele din
urm, se rostogoli pe pmntul bttorit i se pomeni la piciorul
patului, scldat n sudoare i flmnd. Spatele l durea. Genunchii
l dureau i ei. i petrecuse sptmna frecnd pardoseala
apartamentelor preoilor nsrcinai cu ceremoniile funerare, ceea
ce-1 indispu- sese. Nu de asta venise el la Teba, cu trei ani n urm,
cu preioasele sale sandale i unicul su or mpachetate ntr-o
boccea. Pe atunci era ct se poate de optimist, imaginndu-i
dinainte ascensiunea rapid n rndul preoilor, pn cnd ntr-o
bun zi, cine tie, faraonul nsui va ajunge s-l remarce i va
deveni astfel peste noapte... ce anume? i trecu mna peste capul
ras i oft n ntuneric. Un mare arhitect. Un om capabil s
ntipreasc n piatr visul regilor. Vai! Aceti trei ani petrecui n
slujba preoilor! El, cel mai umil dintre umili, splase, mturase,
fcuse comisioanele pentru stpnul lui, ici i colo, pn la
templul din Luxor. Speranele sale de navuire i celebritate se
spulberaser ncetul cu ncetul, lsnd locul unei amrciuni i
ambiii brutale care-i tulburau somnul i-i alungau veselia
fireasc.
Nu avea s renune! Acesta fu jurmntul pe care-1 fcu
nflcrat n faa pereilor invizibili n bezn. Merita mult mai
mult.
Se gndi la nvtorul lui, din stucul unde tatl su tria
anevoie din cele cteva pogoane de pmnt.
Ai o minte foarte istea, i spusese el, i nelegi bine
datele unei probleme. Tatl tu nu te-ar putea trimite s nvei
undeva, ntr-un templu? Eti fcut s ajungi departe, Senmut.
Aa i vorbise pe cnd nu avea dect unsprezece ani.
Prsise casa printeasc alturi de tatl su i merseser la
Teba, unde unul dintre fraii mamei sale era novice. Dup zile
ntregi de ateptare, timp n care trebuise s suporte destule
afronturi, iar un golna i furase sandalele sub ochii lui,
supraveghetorul seminarului le acordase, n sfrit, o audien.
Senmut nu-i amintea dect foarte vag vizita aceasta. Era, nainte
de toate, istovit i intimidat i nu avea n minte dect un lucru: s
se ntoarc acas i s dea uitrii toate proiectele. Dar, vorbind cu
glas sczut, tatl lui l mpinsese nainte i desfurase
pergamentul pe care nvtorul scrisese notele bune de la coal.
Brbatul, mbrcat n alb i tot att de parfumat ca zeia Hathor*
n persoan, scosese cteva mormieli dezaprobatoare,
manifestndu-i astfel plictiseala nespus, dar n cele din urm i
ddu o chilie i o inut sacerdotal. Se despri, aadar, de tatl
su cu prere de ru, dup ce-i mulumise pentru tot ce fcuse
pentru el.
Cnd o s ajungi un om important, poate un vizir, s ne
cumperi un mormnt frumos, pentru mama ta i pentru mine; n
felul sta, zeii i vor putea aduce aminte de noi, i spusese el
zmbind.
Btrnul glumea doar pe jumtate; n cuvintele sale se vdea
un iz de tristee. Nu-i nchipuia nici o clip c fiul lui ar putea
face altceva dect treburile gospodreti de rutin

* Hathor - zeia iubirii n mitologia egiptean. Era reprezentat n


chip de vac (n.r.).
ale templului; avea s ajung eventual Maestrul Misterelor, dar cu
siguran nimic mai mult. Nu-i fcea nici o iluzie despre lumea
rece i primejdioas n care avea s ptrund Senmut. Dup ce-1
srutase pe amndoi obrajii i-i recomandase s fie bun cu toi,
pomi pe drumul de ntoarcere, neti- ind la ce zeu s se roage ca
s-i apere fiul. Urma s aib, cu siguran, nevoie de toi.
Ah, Teba! i zise tnrul, frecndu-i genunchii ndurerai,
cum m-ai sedus cnd i-am vzut pentru prima dat turnurile aurite
scnteind n zare, de cealalt parte a marelui fluviu! mi amintesc
cnd m-am trezit n dimineaa aceea. Ra sclda totul n lumina lui
trandafiriu-portocalie, de la coline i pn la deert. Sculndu-m,
i-am vzut razele luminoase strbtnd dintr-o parte ntr-alta
palmierii i curmalii. i atunci l-am ntrebat pe tata:
Ce-i asta?
E Amon-Ra care mbrieaz vrful turnurilor oraului
su.
Amuisem de admiraie i respect, continu s-i aminteasc
Senmut. Te mai ador i acum, dar m simt mai puin apropiat de
misterele tale dect eram n dimineaa aceea ndeprtat, dei nu
m mai tem de tine.
De atunci, zilele se scurseser, identice unele cu celelalte,
ritmate de munca grea: i petrecea dimineile la seminarul
templului studiind, ceea ce-i plcea mai mult dect orice, iar dup-
amiezele fcnd curenie, ceea ce detesta cu att mai mult cu ct
nu se putea sustrage de la asta.
Uneori l ncerca gndul de a deveni scrib, aa cum l sftuia
nvtorul de acum, pentru ca astfel s nu mai trebuiasc
niciodat s execute treburile gospodreti anevoioase. Ar fi fost
scutit de orice munc fizic i nu ar fi trebuit dect s-i nsoeasc
stpnul, s scrie cteva cuvinte sau
s se aeze pe treptele Tebei, ateptnd ca cineva s apeleze la
serviciile sale contra unei pli. n strfundurile sufletului, Senmut
tia ns c, dac devenea scrib, s-ar fi ofilit i, n cele din urm,
ar fi murit, fiindc ar fi nsemnat s reprime fora aceea din el care
cerea demnitate i onoruri. Dar cum s reueasc?" se ntreb el
obosit, ridicndu-se de pe salteaua de paie i cutndu-i pe
bjbite pelerina. Desigur c nu devenind un preot-supraveghetor,
ale crui zile ar fi n ntregime consacrate organizrii exigente a
ceremoniilor.
Cnd am vzut pentru ntia dat oraul sta, cu turnurile
lui maiestuoase i coloanele sale, cu strzile largi pardosite i cu
nenumratele-i statui, am crezut, i zise el, c gsisem soluia.
Am crezut atunci c aveam s-mi petrec serile bnd bere dintr-o
tavern ntr-alta, c m voi plimba prin port uitndu-m la pescari
cum navigheaz, strignd unul la altul ambarcaiunile ubrede, la
meteugari cum lucreaz, la sclavi cum sunt vndui la licitaii i
la nobili cum se plimb n litierele lor splendide. Astzi ns nu
m mai uit la nimic. n prezent, am paisprezece ani. Mi-au mai
rmas poate de cinci ori mai mult de trit i sunt deja prizonier."
i arunc pelerina pe umeri, iei descul din chilie i trecu
neauzit pe lng chiliile identice cu a sa care se niruiau de-a
lungul slii vaste. Clarul de lun i lumina drumul printre coloane.
Se opri s vad ct e ceasul, uitndu-se la clepsidra pus la ua
supraveghetorului. Peste cinci ore, soarele avea s rsar. Senmut
pi n curte la fel de neauzit ca o fantom. n stnga lui, se nla
silueta masiv a templului, de care l separau un alt ansamblu de
chilii rezervate preoilor i o plantaie de sicomori. Se ntoarse
rapid, de team s nu dea peste cineva. Voia s mearg la
buctrie, s caute ceva de mncare, deoarece i ghioriau maele.
Se strecur ncet prin pasajul ngust folosit zilnic de sclavi ca s
transporte
cerealele. Bezna era deplin. naint orbecind i se pomeni n
scurt timp ntr-o odaie mare, bine aerisit, luminat de clarul de
lun ce se furia prin ferestrele nalte. n spatele lui, o deschiztur
ntunecat n perete indica intrarea n coridorul prin care buctarii
aduceau direct la templu bucatele hrzite zeilor. n aer plutea un
miros uor de grsime. Pi cu precauie, deoarece personalul
buctriilor dormea nu departe de aici. n stnga, dou ulcioare
enorme de piatr, puse n aa fel nct aerul care intra prin pasaj
le rcorea, conineau ap i respectiv bere. Lu o oal aflat la
ndemn, ovi o clip, nsetat, i n cele din urm lu nite ap,
pe care o bu grbit, cu nghiituri lacome, dup care puse oala la
loc. Se strecur printre mese, ridicnd un capac ici, un tergar
colo, i nu peste mult gsi dou pulpe de ra i o jumtate de pine
rotund de orz. i zise c o cantitate att de mic de mncare, luat
din cea destinat sclavilor zeului, nu ar pgubi cu siguran pe
nimeni. Ascunse mncarea n faldurile ample ale pelerinei i, dup
ce arunc o ultim privire ca s se asigure c totul era n ordine,
se furi n pasajul ce ducea afar.
Se opri, ntrebndu-se dac era cazul s se duc s mnnce
n chilia lui minuscul, unde era cald i ntuneric ca ntr-un cuptor,
i se hotr s mearg mai degrab n grdinile templului, unde
erau copaci i unde era puin probabil ca santinelele care pzeau
aleile ce duceau la lacul sfnt s l descopere. Cunotea fiecare
alee, ca i traseul patrulelor, i atept la adpostul unei coloane
ca drumul s fie liber, apoi travers agil i se pierdu n ntunericul
reconfortant al unei plantaii de palmieri.
n timp ce Senmut se furia de la un copac la altul, adulmec
o boare de aer. Un biat de la ar ca el era n stare s prevad
schimbarea vremii, iar semnele pe care le recunotea
nu-i plceau deloc. Aproape de pmnt, aerul era aa de greu i de
nbuitor, nct trebuia s fac un efort s respire sau s se mite.
ns deasupra frunzelor de palmieri ntunecate i fremttoare
aerul era agitat, iar stelele erau parial ascunse de un vl subire de
nori. Khamsin-ul btea rareori n aceste inuturi, dar Senmut era
absolut sigur pe instinctul lui. Peste cteva ceasuri, vntul arztor
i distrugtor va tulbura suprafaa deertului. Nu va mai fi nimic
altceva de fcut dect s trag obloanele i s nchid uile, pn
cnd va nceta. i apoi? Mormi cu glas tare. Apoi, va trebui s
nlture nisipul care se va fi infiltrat n cele mai mici unghere ale
fiecrei cldiri din incinta sfnt.
Se opri lng un arbore cu trunchiul gros i deformat, apoi
se aez cu spatele la alee. n deprtare se putea zri o linie fin i
argintat pe care luna o desena pe apele lacului Amon, dar i era
imposibil s deslueasc templul nsui, ca i turnurile palatului de
dincolo de el. Scoase piciorul de ra i muc din el cu lcomie,
savurnd fiecare mbuctur; dat fiind c muncea ntruna ca un
sclav, foamea l chinuia fr ncetare.
Peste cteva minute, arunc oasele ct colo i ncepu s
mnnce bucata de pine, care era tot att de delicioas. Abia
culesese ultima firimitur de pe pelerin, cnd al aselea sim,
nscut n nopile lungi cnd pzea caprele pe dealurile pline de
animale slbatice, l fcu brusc s tresar, cu inima zvcnind.
Auzise un zgomot surd n iarb i un murmur nbuit de glasuri.
Sri n picioare, fr nici un zgomot, i se lipi de trunchiul aspru
al copacului, strngndu-i pelerina n jurul corpului. oaptele se
apropiau. Se retrase i mai mult n umbr, contopindu-se cu
arborele i cu ntunericul, pn ce respiraia sa i recpt ritmul
normal, la fel de linitit ca ora trzie. Aa proceda i cnd voia s
prind pisicile slbatice
care i fugreau caprele. Reacia sa instinctiv l salvase, deoarece
o clip mai trziu dou personaje cu glugile trase peste cap se
strecurar pe furi la civa pai de el. Nu puteau fi santinelele
care-i fceau rondul. Nu auzea clinchetul armelor, iar, pe de alt
parte, santinelele nu s-ar fi ferit s vorbeasc tare. Aceste dou
personaje se apropiaser att de tcut, nct fuseser ct pe ce s
dea peste el. nchise ochii i, cu muchii ncordai, continu s
respire ncet i adnc. Cele dou siluete stteau fa-n fa, i la
urechi i ajunser oaptele lor.
Cel Unic i va face cu siguran cunoscut hotrrea n
scurt timp. Ce va hotr? Nu-i poate rechema pe Amon-mose, nici
pe Wadjmose. Sunt soldai. Au fost inui prea mult departe de
putere i nu se pricep deloc. Iar n ceea ce privete nobleea lor...
Dreptul tnrului Tutmes l depete pe al lor.
Nu e dect un puti fr minte, moale i trndav.
Repet ns c el va fi cel ales. E singura posibilitate. E
mai mult dect regretabil c seamn aa de mult cu mama lui; e
o adevrat catastrof. De muli ani, faraonul - fie s triasc pe
vecie! - a guvernat cu mn de fier i nimic nu i s-a mpotrivit. Nu
vom fi singurii care s ne plngem cnd Tutmes va moteni dubla
coroan.
Dar e o blasfemie!
Nu, e adevrul. Doar o soie puternic va putea salva
situaia, dar cine poate legitima puterea lui Tutmes? Altea Sa
Neferu vrea mai presus de toate s stea la distan de
constrngerile date de exercitarea puterii. Vrea s fie lsat n
pace. Cel Unic e turbat de mnie, dar nu are ce face.
Doar n-o s-l otrvim totui pe unicul fiu al faraonului!
Singurul care i-a mai rmas! Faraonul nu va avea odihn pn ce
nu ne va zdrobi fiecare oscior!
Stai linitit! i-am sugerat eu o asemenea posibilitate
extrem? S fim realiti! Putem ns ctiga timp.
Altea Sa prinesa Neferu?
Exact. Tnra prines Hatepsut are nc muli ani
naintea ei pn s ajung la vrsta adult, dar pare deja nzestrat
cu calitile indispensabile unei prinese consoarte. Faraonul va fi
fericit s o vad crescnd.
i dac faraonul se va duce la zeu?
Se ls pentru o clip tcerea, timp n care Senmut,
ncremenit de fric, i inu respiraia.
Atunci l vom ajuta pe tnrul faraon i pe soia lui,
fiindc va avea multe de nvat.
Pitit dup copac, Senmut crezu c o s leine. Tot ce
mncase cu atta plcere i apsa acum stomacul. Capul i se
nvrti, dar strnse din dini, luptnd cu greaa. Fr s-i fi dat
nc seama pe de-a-ntregul de gravitatea afirmaiilor pe care le
ascultase, auzise destule pentru a nelege c cea mai mic
neatenie din partea sa i-ar provoca iremediabil pierzania. i
strnse i mai mult pelerina pe corp, cu spinarea scldat n
sudoare.
Aadar, suntem de acord?
Absolut. i nu mai e nevoie s-i recomand cea mai mare
discreie.
Bineneles. Cnd se va ntmpla?
Foarte curnd. Sunt convins c faraonul e pe punctul de
a-i prezenta urmaul. Lsai deci n grija mea detaliile
operaiunii. Vreau ca ordinele mele s fie executate imediat i
nimic mai mult.
i dac suntem descoperii?
Cellalt rse ncetior, i Senmut ciuli urechile. Era sigur c
mai auzise rsul acesta, dar nu reuea s-l identifice. Tnrul
ncerc febril s-i dea seama cui i putea aparine.
Nu crezi c faraonul a prevzut deja aceast
eventualitate? Nu crezi c n sinea sa chiar el vrea ca lucrurile s
se petreac astfel, dei nu-1 las inima s se ocupe de ele personal?
Nu v temei. Vom izbuti.
Aceste cuvinte din urm fur murmurate, i Senmut i ddu
seama cu o imens uurare c erau pe cale de-a se ndeprta.
Linitea se aternu din nou, i Senmut se ls s lunece la
pmnt, cu ochii nchii i cu membrele moi.
Mulumesc. Mulumescu-i ie, o atotputernic Khonsu!
spuse el tare.
Se ridic i o lu la fug, nu n direcia din care venise, ci
descriind un cerc larg, care-1 duse de pe malul lacului sfnt i cu
mult din spatele templului, pn n chilia sa. n timp ce alerga, i
repeta ceea ce auzise, i panica ce cretea n el i ddea aripi. Cnd
ajunse n cele din urm, n loc s intre n chilie, trecu de ea i se
opri cu rsuflarea tiat n faa uii de la camera supraveghetorului
su, unde btu ncet. Arunc o privire clepsidrei i fu surprins s
constate c trecuser deja trei ore. Luna scptase, i primele luciri
ale zorilor luminau ters lespezile albe i negre ale pardoselii.
Auzi pe cineva micnd nuntru.
Cine e?
Eu sunt, nvtorule, Senmut. Trebuie s-i vorbesc!
Intr!
Senmut mpinse ua i ptrunse n camer. Supraveghetorul,
un brbat tnr, cu fruntea teit i gura subire, era aezat pe
saltea i tocmai aprindea lampa. Flacra se nl, galben i
dreapt. Senmut l salut, contient de drele de sudoare i de
zgrieturile pe care le avea.
Ei, despre ce e vorba? l ntreb supraveghetorul, ffe-
cndu-se la ochi, adormit.
n clipa aceea, n timp ce Senmut se pregtea s rspund,
mintea i fu strbtut brusc de o amintire, i pereii ncepur s se
nvrt cu el. Fu nevoit s-i ntind minile n fa ca s nu cad.
Spune! Vorbete odat! Eti bolnav? l ntreb cellalt,
iritat.
Senmut nelese cu o certitudine care inea mai mult de
instinctul de conservare dect de gndire c nu trebuia n nici un
caz s se confeseze acestui om, nvtorul su, aa cum nu trebuia
s-i spun nici unui preot ceea ce auzise n noaptea aceasta.
Fiindc acum tia cui i aparine vocea aceea joas i rguit: unui
om greoi i zbrcit, cu chip viclean, care nu era altul dect marele
preot al lui Amon, puternicul Menena n persoan.
Se strdui s-i vin n fire i s vorbeasc linitit, fr a lsa
s se ntrevad gndurile tumultuoase care-1 npdiser.
nvtorule, te rog s m ieri. Am febr i m doare
burta. Nu reuesc cu nici un chip s adorm.
Cldura-i de vin, mormi supraveghetorul. Du-te n
chilia ta. n curnd se lumineaz de ziu i, dac o s te simi tot
ru, o s-i trimit un medic. Eti scutit de munc pe ziua de azi.
Senmut salut i murmur cteva cuvinte de mulumire.
Omul nu era ru, ci cumplit de plictisitor i nespus de tipicar.
Suferea i el de dureri de stomac care-1 mpiedicau s doarm.
Senmut se ntoarse brusc spre el.
Dac cineva ar vrea s obin o audien la faraon, ce ar
trebui s fac?
Pentru ce? ntreb supraveghetorul, suspicios. Ce vrei s-
i spui Celui Unic?
Senmut se prefcu copleit i surprins.
Eu? Dar n-a ndrzni niciodat s doresc s triesc o
clip att de nltoare; tiu bine c doar conductorii regatului
se pot bucura de acest privilegiu. Eu ns nu l-am vzut dect o
dat, de departe, cu prilejul unei defilri, i voiam doar s tiu,
aa...
Nu mai visa att. Nu e de mirare c ai febr dac-i petreci
nopile gndindu-te la asemenea lucruri. Nimeni de condiia ta nu
poate spera s-i vorbeasc. Ar fi ntru totul imposibil. Acum du-
te i vino mine diminea dac o s te simi mai bine.
Senmut salut nc o dat fr o vorb i iei, trgnd ua
dup el. Contient de imensa oboseal mental i fizic ce-1
copleea i amenina s-l doboare, pi cu uurare n chilia sa i se
arunc pe salteaua de paie.
i dac, printr-o minune, m-a pomeni n faa lui, ce i-a
putea spune? se ntreb el. i cum ar reaciona fa de ceea ce i-a
spune eu? Doar l-am auzit pe marele preot spunnd c n sinea lui
faraonul vrea ca lucrurile s se petreac astfel. Salvarea Egiptului
justific un asemenea gest?"
Cu ochii nchii, gata s adoarm, Senmut se gndea la
graioasa prines pe care o vedea de departe venind la templu
nconjurat de suita ei. Nu era frumoas, dar din persoana ei
emana o asemenea buntate, nct prea mult mai apropiat de
oamenii de rnd dect semeii ei servitori.
Se ntreb cui i-ar putea spune despre cele aflate i se gndi
la cel mai bun prieten pe care-1 avea, Benya, ucenic la un
antreprenor de la templu. Dar Benya era acum la Assuan, unde
supraveghea mpreun cu stpnul lui extracia pietrelor din
cariere. Oricum, Benya nu avea nimic sfnt i, pe deasupra, era
posibil s nu-i poat ine gura.
Senmut i trase pelerina peste umeri i czu ntr-un somn
greu, tulburat de vise confuze i nelinititoare. Se trezi
scldat n sudoare i constat c vntul ncepuse s bat cu putere.
Nisipul se infiltra prin unica ferestruic situat la nlime i prin
aerul fetid pluteau fire de nisip cenuiu. Neputnd s-i dea seama
ct timp dormise, arunc o privire n sal i constat, vznd uile
chiliilor deschise, c discipolii ceilali erau deja la munc. Simi
dorina s se spele i chem un sclav. Apoi se aez pe singurul
scaun, deosebit de neconfortabil, din chilie, fcut din mnunchiuri
de papirus legate laolalt. Capul i vjia i se ntreb dac nu
cumva la originea lucrurilor pe care credea c le auzise n grdin
nu era, pur i simplu, febra. Fiindc, la urma urmei, el nsui i
toi cei care gravitau n jurul puterii se scldau constant ntr-o
atmosfer de zvonuri, faraonul fiind subiectul preferat al tuturor
acestor brfe. Dar Senmut se bucura de o minte practic i
metodic, ce nu permitea presupunerilor s devanseze realitile
vieii zilnice. Pe deasupra, era nzestrat cu o capacitate de
observaie obiectiv i implacabil, cu o disponibilitate a
simurilor datorit creia remarca i-i amintea de faptele i
gesturile tuturor celor din jur. Nu putea crede nici o clip c un
eveniment att de clar i de viu ar putea fi rodul divagaiilor unei
imaginaii nfierbntate.
Sclavul sosi n goan, i Senmut i ceru s-i aduc o oal cu
ap cald i lenjerie curat. l mai ntreb i ct e ceasul.
Soarele a rsrit de trei ore, stpne.
Aa ziceam i eu. Ceilali preoi au mncat?
Da. S-au dus la treburile lor. Supraveghetorul mi-a spus
s v trimit un medic dac dorii. S m duc s-l chem?
Nu. Nu, nu cred c e nevoie. ncearc s-mi aduci nite
fructe. Apoi, o s-mi faci curenie n chilie, fiindc am fost scutit
de orice treab pe ziua de azi, i cred c o s fac o plimbare pe
malul fluviului.
Ai face mai bine s nu ieii, stpne. A nceput s bat
khamsin-ul.
Da, tiu.
Tnrul sclav iei i se ntoarse cltinndu-se sub greutatea
unui vas plin cu ap clocotit. l ls jos i iei din nou, ca s se
ntoarc dup o clip cu o tav de fructe i un or curat. Senmut
i mulumi i, scond un suspin de satisfacie, se spl, ascultnd
lamentaiile sacadate ale vntului care nvrtejea nisipul ale crui
fire se lipeau de corpul su nc umed. nfur pnza subire de
jur-mprejurul mijlocului, o ndoi n fa i o prinse cu o agraf de
bronz. Apoi fcu s lunece n susul braului brara de bronz pe
care era gravat titlul su.
Ce mndru eram, i zise el, lund un fruct, prima dat cnd
am purtat brara asta. Pe atunci eram departe de a-mi imagina c
va fi simbolul nchisorii mele."
Nu mai reuea s neleag cum puteau ceilali preoi s se
mulumeasc cu viaa pe care o duceau, mai ales cei mai n vrst,
care nu mai puteau spera la nici o avansare. De ce, se ntreb el
nfuriat, de ce nu putem avea mai muli sclavi care s fac toat
treaba?" tia ns bine c sclavii nu aveau dreptul s ptrund n
anumite incinte sacre, unde preoii erau obligai s fac ei nii
curenie, munc pe care nici un alt servitor din palat nu s-ar fi
njosit s o accepte.
Senmut nu era nsufleit de convingeri religioase la fel de
ferme ca ale prietenilor si. Tatl lui era pios, mama lui se ruga n
fiecare zi la zeul satului lor, dar o parte din el zmbea deja de
naivitatea lor. Prezena sa la templu nu era pentru el dect o
modalitate de a primi o nvtur. Dac, pentru a-i atinge elul,
era silit s psalmodieze rugciuni, s se spele de patru ori pe zi i
s se rad n cap, fcea toate acestea fr s-i pese. tia c viitorul
su depindea numai de el i asta era ceea
ce-1 ntrista cel mai ru. Avea ncredere n el nsui, dar se lovea
de neputina sa, captiv ntr-un coridor ntunecat, ngust i
nesfrit, care nu ducea dect la corvezile gospodreti. Nu era
fericit dect la lecii, unde descoperea uriaele nfptuiri ale
naintailor si, mai mrei dect zeii. Era nerbdtor s contemple
aceste capodopere de piatr care n timpul nopii preau s-l
cheme la ele.
Nu-i btea joc, ca Benya, de lucrurile sfinte. n inutul lui
Benya, n Huria, zeii erau n slujba oamenilor. Aici ns, n Egipt,
era invers. Slujindu-i pe zei, Senmut ncerca n acelai timp s
satisfac aspiraiile i dorinele oamenilor. Pentru el, faraonul era
un zeu mai mare dect puternicul Amon. Faraonul era o fiin
invizibil, rspunztoare de tot ce se petrecea n regat. Dac nutrea
vreun sentiment de supunere, atunci acela era fa de brbatul cu
alur de taur pe care nu-1 vzuse dect o dat, ducndu-se la
Luxor s dea ofrande. Acesta era zeul. Aceasta era puterea. Dac
Senmut voia s-i mplineasc destinul, tia c va trebui s atrag
ntr-un fel sau altul atenia faraonului.
Dar nu aa, i zise el prsindu-i chilia, nu dezvluin- du-
i aceast intrig sinistr n care poate c el nsui e amestecat. A
plti-o n mod sigur cu propriul cap.

Dou zile mai trziu, vntul nc mai btea. Sufla n rafale


prin sala de clas regal, ridicnd draperiile grele mpodobite cu
psri i fcnd s se nvrtejeasc nori de nisip. Era o diminea
mohort i cenuie, soarele fiind ascuns de trmbele de nisip ce
se ridicau de pe nlimile Tebei, mpinse de vntul deertului n
adnciturile vilor.
Khaemwese se strduia s-i continue lecia pe care o preda,
dar vntul i indispunea pe elevi, care se agitau ntruna.
Vd eu c azi n-o s facem nimic, spuse nvtorul,
fcnd papirusul sul.
Scribul spunea pe bun dreptate c la biei urechea se afl
n spate i c nu aud dect atunci cnd sunt btui, dar n dimineaa
aceasta tuturor le era greu s aud ceva prin vuietul vntului.
nvtorule, pot s ntreb ceva? i se adres Hatepsut,
ridicnd degetul.
-Da?
Dac, aa cum a spus scribul, la biei urechea se afl la
spate, unde se afl atunci urechea la fete? ntreb ea cu un aer de
inocen desvrit.
Dac nvtorul ar fi avut civa ani mai puin i mult mai
puin experien n ceea ce privete iretenia copiilor, ar fi crezut
poate c ntrebarea era inspirat de dorina de a ti; cum nu era
ns cazul, se aplec i o btu uor pe umr cu sulul de papirus.
Dac ntr-adevr vrei s tii, o s-i art. Ridic-te,
Menkh, i adu-mi biciul din piele de hipopotam. O s descoperi
foarte repede unde se afl urechea la fete.
E rndul tu acum, opti Hapusenb. i Neferu nu e aici
ca sa-i ia apararea.
Treci n faa mea! i porunci Khaemwese.
Menkh i ntinse nuiaua de salcie cu un zmbet ironic i o
fcu s uiere prin aer.
Aadar? Unde e urechea la fete? Ce crezi? o ntreb el,
stpnindu-i un zmbet.
Cred c, dac o s m bai, tatl meu, regele, o s pun s
fii biciuit, rspunse ea, nghiind n sec.
Tatl tu, regele, m-a pus s te nv carte. Mi-ai pus o
ntrebare: Unde se afl urechea la fete?" Ei bine, o s-i art.
Cu colurile gurii contractate de nervi, Hatepsut explod:
N-o s m bai! tiu c n-o s-o faci! i-am pus ntrebarea
asta ca s te enervez.
Dar nu sunt nici pe departe enervat. i o s-i rspund c
la fete urechea se afl n acelai loc ca la biei.
Hatepsut nl capul i-i examin rnd pe rnd colegii de
clas.
Evident. Nu e nici o diferen. i, pe deasupra, o fat
poate face tot ce face i un biat, declar ea, aezndu-se.
O clip, te rog! Dac-i aa, ar trebui s-i fie indiferent
c eti btut, din moment ce i-am pedepsit deja pe toi bieii din
clasa asta cel puin o dat din cauza urechii steia faimoase.
Urechile fetelor pot deci s nu aud nici ele. Atunci de ce nu te-
am btut? Ia ridic-te! i ceru el, rznd.
Hatepsut l privi zmbind, cu ochii strlucind.
nvtorule, nu m-ai btut, fiindc sunt prines, i nu
poi s ridici mna asupra unei prinese. Aa a vrut Maat.
Maat nu a hotrt nimic n acest sens, rspunse rece
Khaemwese. Legile i tainele, i poate folosina lor au hotrt, dar
nu Maat. Doar l-am btut pe Tutmes, care e totui prin.
Hatepsut se ntoarse ncet spre fratele ei vitreg i-l privi, dar
acesta sttea cu brbia sprijinit n palm i desena cercuri n nisip.
Hatepsut se uit din nou la Khaemwese.
Tutmes nu e prin dect pe jumtate, spuse ea. Eu ns
sunt fiica zeului. Asta-i legea lui Maat!
Clasa amui brusc.
Khaemwese ncet s rd i o privi fix.
Da, rosti el ncet. Asta-i legea lui Maat.
Pre de cteva clipe, nu se mai auzi dect vntul.
Hatepsut i ridic din nou degetul.
Te rog, nvtorule, dac vntul tot nu ne las s lucrm,
putem s ne jucm cu mingea?
Khaemwese o privi stupefiat, fiindc se temea de o nou
rutate; fata i atepta ns rspunsul cu ngrijorare.
De acord. Hapusenb, du-te i adu mingea. Voi, ceilali,
strngei rogojinile i aranjai-le n ordine. Aa cum trebuie!
Se produse o hrmlaie general i nimeni nu-i mai auzi
ultimele cuvinte, ca de obicei. Khaemwese se aez la loc, uurat.
Bine. Aducei-o aici. Tutmes, te joci i tu cu ei?
N-am chef. Nisipul te face s aluneci prea ru.
Strigtele i urletele copiilor ncepuser deja s rsune.
Hatepsut avea mingea i nu prea prea dispus s se despart de
ea. Czu cu un strigt ptrunztor i o ascunse sub ea, n timp ce
Menkh se npustea asupra ei. Ceilali copii se repezir pe urmele
lui, rostogolindu-se pe jos sub privirile detaate ale lui
Khaemwese.
Orict de adorabil ar fi fost, micua prines avea o latur
slbatic i de neptruns care-1 speria. Cu ct cretea, cu att
asemnarea cu tatl ei era mai izbitoare. Dar care tat? Nu tia
dac trebuie s dea crezare zvonurilor care circulaser cu zece ani
n urm, dup care Amon-Ra ptrunsese n timpul nopii n
dormitorul lui Ahmes, Soia Regal, i-i lsase n ea smna
divin i, n momentul conceperii, Ahmes strigase ntr-adevr
numele copilului care urma s se nasc: Hatepsut! i amintea
ns c numele fusese ales cu mult naintea naterii fetiei i c, la
puin timp dup aceea, Tutmes, tatl ei, o dusese la templu unde i
se dduse titlul de Khnum-Amon. Muli erau suveranii care, n
trecut, pretin- seser c se trag din zeu, dar puini erau cei care
erau ndeajuns de siguri de acest lucru pentru a-i atribui acest
nume: Cea care se trage din Amon. Hatepsut se bucura cu
siguran de frumusee, inteligen, ncpnare i vitalitate
debordante, care-i confereau de pe acum un ascendent asupra
tuturor oamenilor, dei nu mplinise nc unsprezece
ani. Te puteai ntreba de la cine are toate aceste caliti. Dac
Tutmes era puternic, n schimb nu era destul de fin; ct despre
Ahmes, pe care toi o adorau i o venerau, ea nu era nimic mai
mult dect o Soie Regal supus. Khaemwese i zise c originea
acestei energii incomensurabile i a acestui farmec irezistibil
trebuia cutat n alt parte. Ascult vuietul vntului i-i aminti
cu ct repeziciune i gsiser moartea, cu civa ani n urm, cei
doi fii ai faraonului i ai lui Mutnefert. Se uit la Tutmes, care
sttea pe jos cu un aer mbufnat, apoi la Hatepsut, care srea ntr-
un picior, rznd. i pipi nervos amuleta. Mulumesc zeilor, i
zise el, c sunt btrn i c nu mai am muli ani de trit."
Vremea rea puse destul de repede capt jocului. Tinerii
nobili se grbir s se ntoarc acas, dar Nosme sosi cu ntrziere
dup fetia de care trebuia s aib grij.
Murdar i istovit, Hatepsut se aez pe jos lng Tutmes.
Ce s-a ntmplat ieri cu caii, Tutmes?
Se strduia s fie drgu. Tutmes prea att de trist i de
nefericit, nct simea remucri pentru c-i btea joc de el
mereu.
Ar fi putut fi prieteni, dar i despreau cinci ani, i Tutmes
gsea degradant s alerge prin grdinile palatului, s se caere n
copaci sau s se scalde cu Hatepsut i cu prietenele ei
descreierate. n acelai timp ns, era ntructva gelos.
O privi fr urm de zmbet.
Tata m-a retras de la antrenamentul militar i m-a trimis
la grajduri, fiindc tie c n-o s fiu niciodat un bun soldat. N-o
s fiu nici un bun vizitiu. Ursc caii. Ce animale scrboase! A fi
vrut s fie azvrlite afar o dat cu Hiksos care ni le-a adus.
Tata zice c datorit lor armata noastr a fcut mari
progrese. Cnd i ncalec, soldaii notri se dovedesc mult mai
agili i capabili s-i doboare dumanii. Mi se pare interesant!
Nu zu! ncearc mai degrab s-i ii zilnic echilibrul pe
un car, cu braele rsucite de ct tragi de huri, n timp ce Aahmes
pen-Nekheb ip la tine i Ra dogorete nemilos. A prefera s
rmn cu mama pn n cel din urm ceas. Tata nu ar trebui s m
chinuiasc aa!
Dar, Tutmes, ntr-o bun zi vei fi faraon, i Egiptul nu o
s accepte un faraon care nu e n stare s lupte!
i de ce nu? Am dat deja toate btliile posibile. Bunicul
i tata au avut ei grij de asta. De ce s nu nvm s guvernm,
pur i simplu?
Asta o s i faci peste civa ani. Dar cred c pn atunci
ar trebui s profii s te distrezi la grajduri. Poporul apreciaz aa
de mult un faraon care e n stare s stpneasc totul!
Habar n-ai ce spui. Nu ai ieit niciodat din palat, spuse
el rznd scurt. Las-m n pace. Gsete-i altul cruia s-i
povesteti toate astea!
Hatepsut se ridic.
Foarte bine! Plec! N-o s te mai deranjez niciodat,
nghii-te-ar Sobek! Hai, du-te s te vri n fustele mamei tale
grase i btrne!
nainte ca el s fi putut rspunde, fetia ieise din odaie,
alergnd ca o gazel tnr.
Furios, Tutmes se ridic i se ndrept spre u. ntr-o bun
zi, sclifosit asta mic o s mi-o plteasc", i promise el. Simise
ea oare vreodat angoasele date de stngcie, de eforturile depuse
n sperana de a auzi o vorb bun de la puternicul su tat, fie ea
i rostit n sil? De cte ori nu
rmsese cu minile la spate, ateptnd stngaci un semn din
partea Celui Unic, care nu avea ochi dect pentru Hatepsut! De
cte ori nu tremurase n faa lui, plin de o dragoste care nu se putea
revrsa n prezena puternicului Horus, care asculta nerbdtor
cuvintele fiului acestuia care roea, bl- bindu-se i nghiindu-
i lacrimile? i adora tatl, dar i pe Hatepsut; ns dragostea lui
era amestecat cu o stranie i neputincioas gelozie asociat cu un
sentiment de culpabilitate, deoarece i se ntmpla s i-l nchipuie
pe tatl su pe patul de moarte, lundu-i mna i cerndu-i iertare,
n timp ce Hatepsut, tremurnd toat, atepta ca Tutmes s-i
reverse asupra ei toat mnia n timp ce urca treptele spre tronul
lui Horus. n nopile fierbini de var din copilrie, rmnea treaz
i-i imagina cu plcere c o pedepsete cu voie-bun i i iart
jignirile; ns, o dat cu lumina crud i nemiloas a zilei, cdea
iari prad angoaselor. Nimic nu se schimbase. ntr-o zi, cnd i
vzu pe tatl i pe sora lui ntor- cndu-se dintr-o plimbare cu
barca, n minte i ncoli o idee. Se duseser s culeag nuferi.
Ambarcaiunea sttea s se scufunde sub mulimea florilor albe,
iar Hatepsut rupea petalele i le arunca pe pieptul gol al
faraonului, care rdea mpreun cu ea ca un copil. S-ar fi simit
mult mai liberi fr el! i ce s-ar ntmpla dac ar muri naintea
tatlui su? Sau dac se mbolnvea? i dac - ideea i se strecur
cu perfidie n minte - s-ar fi complotat pentru a fi ucis? Visele sale
n stare de trezie nu-i aduceau nici o uurare, ci, dimpotriv, erau
pline de team, i otrava suspiciunii l rodea nencetat. Cu nimeni
nu putea mprti aceste gnduri tumultuoase, nici mcar cu
mama sa; i astfel, ncetul cu ncetul, dragostea aceasta pe care nu
o putea exprima niciodat se retrase n sine i ncepu s se
acreasc.
Tutmes o lu spre apartamentele mamei sale. Slile erau
pustii i torele plpiau n vntul ce prea s se strecoare n cele
mai ascunse unghere ale palatului. Zgomotul pailor si i ai grzii
sale de corp rsuna sinistru prin sala de recepie ntunecat, ale
crei coloane se estompau n penumbr. O apuc prin pasajul ce
ducea la aripa rezervat femeilor, i garda de corp l prsi, n timp
ce eunucii se ploconeau n faa lui. La o cotitur a coridorului,
arunc o privire spre stnga, unde se aflau concubinele, care cu
siguran aipiser n nchisoarea lor de marmur, dar se ndrept
n direcia apartamentelor mamei sale.
Intrnd n micul salon, auzi rsete i zgomot de conversaii
venind din cabinetul particular. Mutnefert iei s-l ntmpine, cu
fustele flfind n jurul ei.
Tutmes, dragul meu, cum a fost azi la coal? Nu te-a
obosit prea tare vntul sta? Cel puin, nu o s ai antrenament
ecvestru n dup-amiaza asta. Vino cu mine dincolo.
Tutmes o srut i i ddu braul. Mutnefert l conduse n
dormitor, unde suita ei tocmai juca dame la lumina nenumratelor
lmpi mici. Mutnefert se ntinse n patul ei i i oferi dulciuri din
care lu i ea cu ncntare.
Ce bunti! Mi-au fost oferite de pantofarul faraonului.
E clar c are nite furnizori mult mai buni dect Cel Unic nsui.
Btu cu palma n perne, i Tutmes se aez lng ea.
Vntul nu se mai auzea dect ca un murmur slab, foarte
ndeprtat, deoarece apartamentul lui Mutnefert era nconjurat de
alte odi, dei avea totui un pasaj particular care trecea prin
spatele Slii de Audiene i ducea n grdin. Nu era autorizat s
se alture familiei regale, doar atunci cnd era invitat, dar, dat
fiind c cinau cu toii mpreun, nu era o privaiune prea mare.
Oricum, ea s-ar fi acomodat greu cu
prezena continu a Celui Unic. Mutnefert i aprecia ndeajuns
poziia, deoarece se bucura de o libertate mult mai mare dect
celelalte femei ale faraonului, acele sclave frumoase pe care le
adusese din numeroasele sale campanii sau care-i fuseser oferite
de soliile strine. i petreceau viaa nchise ntre patru perei,
departe de privirile tuturor brbailor, cu excepia stpnului lor.
Acestuia i se ntmpla s le viziteze pe neateptate, n toiul nopii,
cnd era uor ameit de pe urma agapelor i un pic ndrgostit. Se
purta ntotdeauna foarte frumos cu ea, dat fiind c era mama
ultimului su fiu n via, dar vizitele sale se rreau o dat cu
timpul i ea tia foarte bine c faraonul prefera tovria blndei
sale Ahmes. Nu ncerca nici un resentiment. i rmnea Tutmes,
scumpul ei copil, pe care-1 rsfa, mndr de o odrasl pe care
Ahmes nu fusese n stare s o aib. Nu era proast i tia foarte
bine c, dac ntr-o bun zi Tutmes avea s urce pe tronul lui
Horus, propria poziie avea s devin pe dat mult mai puternic.
Dar toate ambiiile pe care le-ar fi putut nutri pe vremea pasiunii
pentru tatl fiului ei erau n prezent adormite, fiind nlocuite de o
trndvie plcut, i Mutnefert i petrecea timpul ascultnd
brfele picante pe care i le aduceau la cunotin prietenele sale.
Trsturile ncepeau s i se lase, nmuiate de grsime, brbia fcea
cute, obrajii atrnau uor, dar ochii nu-i pierduser nc
strlucirea verde, plini de pofta de via pe care, din nefericire, nu
reuise s i-o transmit i fiului ei. Acesta resimea totui aceeai
atracie fa de plcerile fizice i o oarecare delsare, dar nu i
acea nclinaie spre veselie care o dusese pe mama lui n patul
faraonului. Se simea plin de solicitudine fa de acest fiu, deja
puhav pentru vrsta lui i a crui proast dispoziie i ascundea
frumuseea.
Nu te-am ntrebat nc dac i-au plcut carele.
Eti singura care nu ai fcut-o. Tata m-a ntrebat ieri, i
Hatepsut chiar astzi. Ei bine, nu pot s le sufr. Dac reuesc s
nu cad, de ce ar trebui s tiu s le i mn? Regii nu trebuie s-i
mne singuri atelajele.
Taci! Regii trebuie s tie s fac orice, i tu, dragostea
mea, o s fii n curnd rege.
i cur cu unghia un dinte i apoi mai lu o prjituric.
Palatul vuiete de zvonuri. Am auzit c regele e gata s
dea o proclamaie i amndoi tim despre ce este vorba. Altea Sa
Neferu a ajuns la vrsta mritiului. i tu ai aceast vrst.
Aa cred. Neferu nu a venit la coal astzi. Nu se simte
bine. Cineaz de fiecare dat n apartamentul ei i nu ar mai iei
de acolo nici dac tata ar vrea s-i vorbeasc. Nu vreau s m
cstoresc cu ea. E prea slab.
Dar va trebui. Trebuie s faci tot posibilul ca s-i placi
tatlui tu, regele.
ncerc s-i plac, dar chiar c e foarte greu. Cred c-1
dezamgesc. Nu sunt un rzboinic, aa cum a fost el. Nu sunt
inteligent, aa cum e Hatepsut acum. Cnd o s fiu faraon i voi
avea copii, or s fac ce-o s le plac.
Nu spune prostii! Mai ai multe de nvat i ai face mai
bine s nu-i pierzi timpul. Fiindc, de ndat ce Unicul va fi
anunat cine i este urmaul, timpul i va fi strict limitat, ca i
libertatea. i va fi atunci imposibil s faci prostii, fiule, aa c f-
le acum i trage ct de multe foloase poi de pe urma lor! Vrei s
jucm domino sau dame?
Prefer s dorm. E prea cald ca s jucm. A vrea aa de
mult s nceteze odat vntul sta infernal.
Se ridic i o lu afectuos de mn.
Du-te. Ne vedem disear. Srut-i mama.
i ntinse buzele de un rou-nchis, pe care biatul le atinse
uor cu ale sale.
Femeile se ridicar la rndul lor i salutar, cu braele
ntinse. Tutmes strbtu din nou sala de recepii ntunecat, n
anumite zile, palatul i se prea lugubru, plin de umbre stranii i de
oapte venite de nicieri, mai ales noaptea, sau cnd btea
khamsin-vH, ca acum.
Grbi pasul, cu capul plecat, i ajunse n propriile
apartamente cu rsuflarea tiat i scldat n sudoare; dar nu
cldura era de vin, ci frica.

La vremea cinei, vntul spori n intensitate. Masa se


desfur pe un fundal sonor de uierturi regulate, n timp ce
aerul dogortor biciuia santinelele postate n jurul zidului de
incint i se prvlea peste cldiri i grdini. Nisipul npdea totul,
bucatele, prul, hainele, i-l simeau scrind sub tlpi. Nimeni
nu prea avea poft de mncare. Hat- epsut, care cina alturi de
mama ei, termin n scurt timp de mncat. Faraonul mnc puin
i bu ntruna; ochii si nroii, vopsii cu khol, aruncau o privire
inexpresiv ce ascundea foarte bine gndurile care-1 frmntau.
Ineni se retrsese pe proprietile sale pentru noapte, i sala era pe
jumtate goal.
Credinciosul Aahmes pen-Nekheb sttea lng Tutmes, cu
piciorul suferind rezemat de o pern i cu pelerina ifonat strns
nfurat pe trup pentru a se apra de nisip. Neferu era absent,
pretextnd aceeai indispoziie ca diminea; faraonul, care-i
sorbea vinul cu nghiituri mari, se ntreba ce s fac n privina ei.
Fusese ntotdeauna att de uor s-o intimideze, dar de data aceasta,
cu adevrat revoltat, fata refuzase cu ncpnare s apar.
Faraonul i schimb poziia i se agit n jil.
ntoarce-te acas, Pen-Nekheb, spuse el brusc. Nu e o
noapte n care s stai departe de pmnturile tale. Nu i
le-am druit ca s stai o venicie pe domeniul meu. O s-i dau o
escort.
Maiestate, rspunse Pen-Nekheb, simt prea btrn s m
ntorc acas pe un asemenea vnt. i aminteti de noaptea n care
am dat peste retenoi, iar vntul btea aa de tare nct nu-i mai
puteam deosebi n bezn pe propriii oameni de dumani?
mi amintesc..., rspunse Tutmes.
ntinse cupa pentru a-i fi umplut i se cufund din nou n
gndurile sale sumbre. Inelele i ochii negri strluceau la fel de
aprins. n seara aceea, era prad ideilor cele mai ntunecate. Pn
i Ahmes i ocolea privirile.
Masa luase sfrit, dar faraonul continua s stea jos,
nemicat. Aahmes pen-Nekheb moia n jilul lui i toi mesenii,
ngrijorai, i coborser glasul pn la o oapt nbuit.
Tutmes tot nu se mica.
n ultim instan, Ahmes se hotr s-i fac semn lui
Hatepsut.
Du-te la tata, i spuse ea ncet, i cere-i ngduina s
mergi la culcare. Nu uita, mai ales, s te pleci n faa lui, dar nu-i
zmbi i nu-1 privi n ochi sub nici un motiv. Ai neles?
Fetia ddu afirmativ din cap. i strnse bilele i le vr n
cingtoare, apoi se ls n genunchi la picioarele faraonului,
atingnd cu fruntea podeaua. Rmase n poziia aceasta, cu coatele
i genunchii n nisipul care ncepea s-i intre n gur. Ochii tuturor
erau aintii asupra ei, n ateptare.
Tutmes i goli cupa i abia apoi i observ prezena.
Ridic-te! i ceru el. Ce s-a ntmplat?
Fetia se ridic i-i scutur genunchii, fr s-l priveasc.
Puternice Horus, spuse e,a inndu-i ochii aintii asupra
sandalelor ncrustate cu pietre preioase, pot s am ngduina de
a merge la culcare?
Faraonul se aplec spre ea i, n ciuda recomandrilor
mamei sale, Hatepsut nu se putu abine s nu-1 priveasc n fa.
Tutmes avea ochii tulburi i injectai de snge, ceea ce o
impresion profund. Omul acela nu mai era tatl ei, ci un strin.
S te culci? Dar bineneles c poi s te duci la culcare.
Ce te-a apucat? o ntreb el ndreptndu-i spatele, dar tot nu se
ridic.
Un oftat ca un flfit de aripi strbtu mulimea mesenilor.
Hatepsut zbovea, fr s tie prea bine ce s fac. Un sclav se
apropie, se aplec i umplu din nou cupa faraonului, care o duse
la gur i o goli. Fetia se ntoarse spre mama ei, care-i fcu un
semn din cap, cu un aer ncordat, i Hatepsut trase adnc aer n
piept. Apoi naint, i puse genunchiul ntre coapsa lui Tutmes i
marginea jilului i se ridic pn la urechea lui.
Tat, murmur ea, e urt n noaptea asta, i mesenii sunt
i ei obosii. Nu vrei s dai semnalul de plecare?
Obosii? Obosii, da, sunt obosii. i eu sunt obosit i nu
m pot odihni. Sunt copleit. Vntul sta url ca sufletul
osndiilor, spuse el n oapt.
Se ridic ncet, cltinndu-se.
Ducei-v toi la culcare! url el. Eu, Taurul puternic, cel
ndrgit de Horus, v poruncesc s mergei la culcare! Vino aici!
i zise lui Hatepsut, cznd greoi la loc n fotoliu. Eti mulumit,
micuo?
Fetia se cr n poala lui i-l srut pe obraz.
Pe deplin, tat, i rspunse ea, i fugi napoi lng Ahmes,
nainte ca el s fi putut aduga ceva.
Picioarele i tremurau.
Unul cte unul, musafirii plecar, i Ahmes i fcu semn lui
Nosme s o ia pe feti.
Mulumesc, Hatepsut, i spuse ea, srutnd-o pe buzele
calde. O s fie mai bine mine diminea.
La rndul lor, prsir i ele sala, n timp ce Pen-Nekheb
moia mai departe, i faraonul ncepuse din nou s bea.

n toiul nopii, Hatepsut se trezi brusc dintr-un somn adnc.


O visase pe Neferu, care luase forma puiului de gazel. Biata
Neferu deschidea botul i behia: Hateeepsut! Hat- eeepsut!"
Hatepsut se ridic dintr-un salt n pat, cu inima btn- du-i
dureros, i o auzi pe Neferu strignd-o din nou: Hateeepsut!"
Lampa de pe masa de lng ea arunca o lumin slab, i vntul,
gemnd prin draperiile trase, lovea cu o insisten stranie. Patul i
era acoperit de un strat subire de praf. Rmase o clip n ezut, cu
urechea la pnd, copleit nc de vis, dar glasul nu se mai auzi.
Se ntinse i nchise ochii. Nosme nu sforia n noaptea asta sau
rafalele vntului i acopereau sforielile; ntr-un col, sclava ei
dormea, ghemuit pe rogojin. Hatepsut contempla flacra
plpitoare a lmpii i era pe punctul de a adormi la loc, cnd auzi
oapte venind de dup u: vocea paznicului i a altcuiva. ncerc
s asculte, dar nu deslui dect zgomote de pai ce se ndeprtau
pe furi spre apartamentele lui Neferu. nc adormit, se strecur
afar din pat i alerg, goal, la u, unde l ntreb pe paznicul
surprins ce se ntmpl.
Acesta pru extrem de ncurcat, dar fu silit s rspund:
Nu tiu exact, Alte, dar se ntmpl ceva n
apartamentele Alteei Sale Neferu. Administratorul regal tocmai
m-a ntrebat dac am vzut pe cineva intrnd la Altea Ta n
noaptea asta.
Hatepsut simi un nod n gt i-i aminti brusc de chipul de
gazel al lui Neferu, deformat de spaim, strignd-o
cuprins de panic. Fr un cuvnt, se rsuci pe clcie i o lu la
fug prin sal. Paznicul se blbia:,Alte! Prines!", netiind
dac trebuia s-o prind sau s trezeasc suita care dormea. Se
hotr s porneasc dup ea, dar fetia era agil i nu reuea s
urmreasc dect o umbr ce se strecura de-a lungul zidurilor,
lungindu-se n spaiile dintre tore i scur- tndu-se n apropierea
lor.
Hatepsut trecu prin faa grzilor de la intrarea n
apartamentele lui Neferu i se npusti, abia rsuflnd, n micul
salon bogat decorat al surorii sale. Aici nu era nimeni. Auzi cntri
de psalmi venind din dormitor i simi mirosul greu de tmie care
ieea de acolo. nbuindu-i un hohot, se for s intre n odaie i
se opri brusc, cu inima gata s-i sparg pieptul.
Odaia era plin de lume. Preoii se nghesuiau n jurul
patului ca un stol de psri albe, marele preot psalmodia,
nconjurat de ajutoarele sale care duceau cdelniele lucitoare al
cror parfum umplea aerul, deja cald i sufocant, cu o pcl
nbuitoare. La cptiul patului l zri pe tatl ei, n veminte de
noapte, care o privi fr s par c o recunoate. Dintr-o dat,
semna cu un moneag, cu chipul zbrcit i ochii nfundai n
orbite. Ahmes sttea aezat ntr-un col al camerei, mbrcat
ntr-o pelerin strvezie lung pn la clcie, innd n mn
coronia de argint a lui Neferu, pe care o rsucea ntre degete cu
un aer absent, murmurnd n acelai timp rugciuni.
Administratorul regal i ntreaga suit a faraonului, grupai lng
u, vorbeau cu glas sczut.
Nimeni nu-i ddu nici o atenie lui Hatepsut, care-i croi
drum printre preoi i Menena pn ce izbuti s ating degetele
ngheate ce atrnau la marginea patului.
Neferu, murmur ea ncet, cu glasul sugrumat de dragoste
i de fric.
Medicul regal pusese o pnz subire pe pieptul slab al fetei
ntinse, peste care aezase nite amulete puternice. Pe o mas de
lng el se aflau flacoane, mojare i vase de tot felul, dar medicul
prea convins c doar zeii aveau puterea de a o vindeca.
ngenunche lng Neferu, i leg cu delicatee un nur magic n
jurul frunii i pregti farmecele destinate s alunge demonul din
trupul acesta plpnd. n adncul sufletului tia ns c nimic nu
o mai putea salva, deoarece Neferu fusese otrvit. Se uit la rege,
stpnul su. Ochii faraonului rmneau aintii asupra fiicei sale
i doar mna, crispat de aternutul auriu al patului, i trda
emoia. Disperat, medicul renun la incantaii. Nu reuise s-o
fac s vomite pe tnra prines, ceea ce reprezenta singura ei
ans de salvare. Cel care se afla la originea celor ntmplate
tiuse ce s fac, i suferina mcina viaa lui Neferu cu o fatalitate
slbatic dup o noapte de ncercri febrile de a o salva. Se stingea
rapid, iar afar vntul continua s geam.
Deodat Neferu deschise ochii, i medicul se ls pe vine
lng ea, cuprins de ngrijorare. n faa chipului cenuiu, scldat
n sudoare, Hatepsut se arunc n pat alturi de sora ei i-i
ngrop capul n pern. Neferu gemu i se mic uor.
Vocea lui Tutmes rsun n odaie.
Ridic-o! Pune-i o pern sub cap!
n timp ce medicul i ndeplinea porunca, Hatepsut o privi,
tremurnd toat.
Te-am auzit chemndu-m, Neferu, i am venit. Vai,
Neferu, o s mori?
Neferu nchise ochii, prad spasmelor agoniei, i Hatepsut
ncepu s plng.
Nu muri, te rog! Ce o s se ntmple cu puiul de gazel?
i cu mine?
Neferu i rsuci capul, cu ochii din nou larg deschii.
Fiecare cuvnt o costa un efort suprem, i pe buze i apruse o
spum uoar. Pupilele i erau dilatate, i Hatepsut putea citi n
ochii ei panic i o imens tristee.
i aminteti de Uazmes i Amenmes, care au murit,
Hatepsut?
Glasul lui Neferu nu mai era dect un murmur, la fel de slab
ca acela scos de trestiile peste care bate un vnt de iarn.
Hatepsut ddu din cap fr s spun nimic.
i aminteti de bunica noastr, care a murit?
Hatepsut rmase nemicat. i inea mna lui Neferu
i se temea c hohotele o vor nbui dac va ncerca s vorbeasc.
Fcea tot ce putea s se stpneasc.
Neferu tcu; Hatepsut simi pe obraz respiraia cald i
sacadat a surorii sale care ncerca s se ridice cu un efort suprem.
Deja ntunericul Slii de Judecat i ptrundea n minte, i un vnt
ngheat o nvluia.
O s-i aminteti de mine, Hatepsut. O s-i aminteti de
noaptea asta i o s tragi nvmintele care trebuie. Visele mele
erau adevrate. Anubis m ateapt lng balan, i eu nu sunt
gata. Nu sunt gata!...
Ochii ei scrutau sufletul fetiei cu o intensitate febril, i
hohotele pierir din pieptul acesteia n timp ce ncerca s
ghiceasc mesajul lor.
Amintete-i de cuvintele mele i fie ca ele s te
lumineze!
Privirea ei se desprinse de Hatepsut i strbtu ntreaga
mulime a celor de fa pn cnd o ntlni pe a lui Menena.
Nu mi-am dorit niciodat un destin glorios. Niciodat.
i-1 ofer, Hatepsut, folosete-te de el cum trebuie! Nu vreau
dect... pacea.
Aceste ultime cuvinte fur rostite ntr-un suspin; Hat- epsut
nu nceta s scruteze ochii acetia care nu o mai vedeau, dar preau
s priveasc n deprtare. O apuc de braul ngheat i o scutur
strignd:
Nu neleg, Neferu! Nu neleg niciodat nimic! Te
iubesc!
Capul lui Neferu, ce se odihnea pe pern cu prul negru i
strlucitor mprtiat njur, fu scuturat deodat de convulsii.
Viseaz, spuse Tutmes cu glas sczut, dar linitit.
Sfritul e aproape.
Hatepsut se ridic, cu chipul scldat n lacrimi.
Nu!... url ea ctre tatl ei. Neferu nu o s moar
niciodat!
Se rsuci i o lu la fug, terorizat. Garda ei o atepta la
u, dar fata o ocoli i o lu prin pasajul particular al lui Neferu,
spre grdin, alergnd ca un leopard hituit. nainte ca garda s fi
ajuns la intrarea n pasaj, ea ieise deja din palat, gonind n bezn.

Cnd prsi adpostul zidului, vntul o lovi din plin. Se


cltin i se zgrie la cot, dar abia dac simi durerea care i
strbtu braul. Aleea pavat ducea la ru, dar se hotr n scurt
timp s se cufunde n bezna dttoare de siguran a copacilor,
urmnd drumeagurile erpuite ce se adnceau n partea cea mai
slbatic i retras a proprietii, departe de rzoarele de flori i de
izvoarele nitoare. Vntul reuea s ajung la ea chiar i pe sub
sicomorii uriai i fu nevoit s ncetineasc pasul. Ochii, nrile i
gura i erau pline de nisip, dar nu se ls dobort, i nverunarea
din ea i ddu puterea
s alerge pn la epuizare. Cnd junghiul din coaste i din piept
deveni insuportabil, iei dintre copaci i nimeri n faa uneia din
statuile de mici dimensiuni ale tatlui ei, care strjuia intrarea n
templu. tia ce se afl acum n faa ei, dincolo de porile
monumentale ale templului i de un alt plc de copaci: lacul sfnt
al lui Amon, unde era legat barca lui. nainta cu pai ovitori,
obsedat de prezena apei. Avea s bea din ea, s se purifice sau
s se arunce n undele ei? Nu tia nc, dar alerga, dus de o
suferin crescnd care luase locul furiei nbuite. Neferu!
Neferu! Neferu! n toi aceti ani de fericire copilreasc, nu
simise niciodat o asemenea tulburare care s o macine pn n
adncul mruntaielor.
Ajunse pe malul lacului mai repede dect i-ar fi nchipuit
i, cu braele larg desfcute, se ls s cad. Apa o acoperi. Vntul
ncet brusc s bat, lsnd locul unei liniti surprinztoare.
Nisipul i praful se desprinser treptat de corpul ei i ncepu a
pluti, cu ochii nchii i capul vjindu-i.
O, Amon, tatl meu! gndi ea cu desftare. l simea
venind spre ea, n timp ce se lsa s lunece lent n deriv. Vntul
ridica valuri uoare la suprafaa apei, iar trupul i se legna ncet n
voia valurilor ca barca sfnt, ateptnd ca zeul s vin s-o ia.
,A putea s rmn aici pentru totdeauna i s nu m mai
ntorc niciodat", i zise ea. Cuvintele acestea i amintir de visul
lui Neferu i ncepu s plng din nou, dar de data asta domol, nu
numai la gndul propriei singurti, ci i a durerii adevrate pe
care o simea gndindu-se la sora ei i la anii de fericire pierdut.
n momentul acela, simi cum o mn puternic o apuc de
umr. Se sufoc i se zbtu, dar strnsoarea era puternic i se
simi tras inexorabil spre mal i lsat fr menajamente pe iarb.
ncepu s tremure n timp ce-i trgea
sufletul. Nu putea deslui n ntuneric trsturile binefctorului
ei.
tii ce ai fi putut pi dac preoii te-ar fi surprins n lacul
sfnt? Ce cutai aici?
n ntunericul profund, reflex al cerului noros, silueta
neclar abia se contura pe faada neagr a templului. Glasul era al
cuiva tnr, dar era ferm. Cuprins de fric, Hatepsut ncerc s
fug, dar cellalt o prinse i o arunc pe umr, nu fr s o
ameeasc un pic.
Nu, n-o s fugi! zise el.
i veni n fire i constat c mergea de-a lungul faadei
vestice a templului, legnnd-o ca pe un sac de semine.
Ocolir lacul, i Hatepsut pierdu n curnd orice sim de
orientare. Nu fusese niciodat n spatele templului, n cartierul
servitorilor, unde se aflau hambarele, buctriile i depozitele. i
ddu seama c, n loc de iarb, acum peau pe lespezi de piatr,
apoi pe pmnt bttorit. Vzu la un moment dat o pardoseal
vopsit care i se pru familiar. Cnd cellalt o ls jos ntr-un
vestibul strmt i ntunecat, n care ddeau mai multe ui nchise,
tremura de fric i de frig. Necunoscutul o lu de mn i o
conduse cu un pas sigur printr-un coridor n care nu rzbtea
clarul de lun. Deschise o u, o mpinse nuntru i nchise ua la
loc, ncuind-o. Hatepsut l auzi rscolind prin bezn i deodat se
nl o flacr, luminnd o chilie alb, mic, n care se aflau o
saltea, un scaun rudimentar i un cufr cioplit grosolan care servea
probabil de mas i lad de haine, pe care brbatul aez lampa.
Se ntoarse spre ea, cercetnd-o din priviri, i de data aceasta
ea i ntoarse privirea fr team. Nu era de fapt un brbat sau, n
fine, nu un adult, n orice caz, ci un tnr de vrsta lui Neferu, cu
trsturi ferme i regulate i cu o privire
ptrunztoare. Capul ras i dezvluia condiia, iar roba murdar i
ptat care-i ajungea pn la clcie i-o confirm: era un preot
tnr i se aflau probabil n incinta templului. ncepu s se
relaxeze, dei nu era deosebit de plcut s se vad smuls cu
brutalitate din lumea ei familiar i s se pomeneasc ntr-o
atmosfer strin i ngrijortoare, mai ales ntr-o noapte ca asta.
Tremuri toat, spuse el cu un glas care nu era nc ntru
totul brbtesc. Aerul e cald, dar vntul e ucigtor.
Lu o ptur destrmat de ln de pe saltea i, pn s
apuce ea s protesteze, se apuc s o frece energic, exact aa cum
obinuia Nosme s fac.
Frecia viguroas o aduse la realitate i, n timp ce corpul ei
ncepea s se nclzeasc i dinii ncetau s mai clnne,
Hatepsut putu n sfrit s se gndeasc limpede la evenimentele
nopii. Neferu era pe cale de a muri. Cu siguran c murise deja.
Iar Hatepsut, epuizat, se gndea la viitorul ce i se atemea n
fa, n timp ce un tnr necunoscut insufla din nou via n
membrele sale vlguite. Gndindu-se la moartea sigur a lui
Neferu, un alt gnd i trecu prin cap. De-acum, ea, Hatepsut,
rmsese singura fat de snge regal. Consecinele acestui fapt
erau mult prea subtile ca s le neleag n totalitate, dar i aminti
de cuvintele mamei sale: Sngele zeului curge n noi, n femeile
de neam regal... i nici un brbat nu poate deveni faraon dac nu
se cstorete cu o femeie de neam regal."
Senmut i puse cu blndee ptura pe umerii scuturai de
suspine i o duse spre saltea.
Aa, fcu el, aezndu-se pe scaun, astfel nct chipul s-
i fie cu totul n btaia lmpii care-i sublinia trsturile i expresiile
trectoare. Nu-i fie team. Spune-mi ce fceai lng lac, n
mprejurimile templului. Ai czut n ap din greeal?
Ea nu rspunse i rmase nemicat, stnd jos, nfurat n
ptur, cu ochii plecai i cu faa scldat n lacrimi. Senmut o
privi cu un amestec de nerbdare i mil.
Haide. Trebuie s-mi spui. Dac nu-mi explici cum ai
ajuns n toiul nopii n lacul puternicului Amon, atunci va trebui
s-i dai socoteal Maestrului Misterelor, i peste tine i peste
ntreaga ta familie se va abate dizgraia... sau mai ru. Dac ai
czut n lac din greeal, o s te conduc la tine acas i nimeni nu
va afla nimic. Dar cum ai putut s scapi de grzi? Ei? Ai de gnd
s vorbeti? Sau trebuie s-l aduc pe supraveghetorul meu? A fost
un accident?
Hatepsut nu izbutea s se opreasc din plns i nasul i
curgea. i terse faa cu ptura i i sufl nasul, dar ncepu din
nou s plng i nu reui s scoat o vorb.
Tnrul atept.
Nu trebuie s te temi, repet el. N-o s-i fac nici un ru.
Dar, pentru numele lui Seth*, nu mai plnge!
Fr s tie de ce, prezena fetiei l fcea s nu se simt n
largul su. Feioara coluroas, cu brbie ptrat i ncpnat,
fruntea lat i nasul acela fin i aristocratic i aminteau de cineva,
ca i inuta semea a capului aezat pe gtul lung i felul solemn
de a nla brbia cnd l privea. Poate c, la urma urmei, nu fusese
ct pe ce s se nece. i aminti brusc de sticla cu vin pe care o
luase de la buctrie n noaptea trecut. Mut lampa i, dup ce
cotrobi n cufr, scoase o cup de lemn cioplit grosolan. Apoi
lu sticla de dup scaun, umplu cupa i i-o ntinse fetiei.
Uite, bea puin vin! O s-i fac bine.
Hatepsut ncet s se mai smiorcie i ntinse mna.
Fr un cuvnt de mulumire, bu, ncreindu-i nasul i scond
suspine adnci, apoi i napoie cupa.

* Seth - divinitate egiptean, simboliznd pustiul acoperit de nisip al


Egiptului Inferior (n.r.).
Vinul sta nu-i prea bun. E amar.
Ia te uit! Prin urmare, ai totui limb?
Hatepsut i terse din nou faa i se ndrept, spriji-
nindu-i brbia n cuul palmei cu care inea ptura.
Te ntreb pentru ultima oar, micuo, ai czut n lac din
greeal?
Da. Nu! Habar n-am.
Unde munceti? Prinii ti sunt sclavi la ora?
Nici pomeneal! Locuiesc la palat.
nseamn c munceti la buctrii? Sau n harem?
Ochii ei negri l fulgerar pe sub pleoapele umflate de
lacrimi.
Cum ndrzneti s-mi vorbeti aa! Dac am chef s m
scald n lacul tatlui meu n toiul nopii, ce te privete asta, pe
tine, un preot? Dar tu ce cutai acolo?
De fapt, Senmut tocmai se ntorcea n chilia lui dup una
dintre frecventele sale vizite la buctrie. Gustase nite came de
vit rece i nite prjituri cu miere, lng templu, la adpost de
vnt. Ocolise lacul s evite santinelele. Numai din ntmplare
auzise zgomotul provocat de cderea ei n ap. O privi ceva mai
atent i o ndoial cumplit prinse s-i ncoleasc n suflet.
Observ deodat, pe mea ei, panglicile albe i albastre cu culorile
familiei imperiale. nchise ochii.
O, mrinimoas Isis*, nu! murmur el dintr-o suflare.
Te implor, nu!
Cnd deschise ochii, fetia tcea.
Aadar, nu tii cine sunt?
Ddu ncet din cap c nu.
Credeam c te neci. Credeam c eti o sclav care se
plimba acolo unde nu avea voie. Voiam doar s te scap de
pedeaps.
* Isis - divinitate a fecunditii n mitologia egiptean, soia lui Osiris
i mama lui Horus, cei trei formnd trinitatea suprem. Mama tuturor i a
naturii (n.r.).
Chipul lui Hatepsut fu luminat brusc de un zmbet larg,
plcut i prietenesc, cruia el nu-i rspunse. tia c viaa sa e n
minile ei. ndrznise s pun mna pe o persoan de rang regal i
avea s plteasc acest gest cu viaa.
E foarte amabil din partea ta, spuse ea batjocoritor, c ai
vrut s m scapi de pedeaps, pe mine, prinesa Hatepsut. (Se
rezem cu spatele de perete, cu ochii strlucind.) Ce nostim! Chiar
credeai c m nec?
Da, Alte, rspunse el cu un nod n gt.
Atunci, te iert. Eti un adevrat fiu al lui Maat. Dar ce-o
s te faci cu mine? Grzile m caut peste tot, fiindc tiu c am
plecat. Tata o s fie mnios la culme, i Nosme probabil c a plns
de i-au secat lacrimile, fiindc tie bine c va fi btut pentru c
nu m-a inut lng ea. Dar nu e vina ei. Dormea cnd am fugit.
Senmut i simi inima strngndu-i-se i mai mult.
Alte, pot s-i pun o ntrebare?
Ar fi trebuit s bnuiesc, replic ea rutcioas, c, dup
ce m-ai atins, m-ai luat pe umr, m-ai dus prin tot domeniul i m-
ai fricionat cu rtura ta veche i murdar, o s mai ai i cutezana
s-mi pui ntrebri. Dar, ncheie ea cu o nuan de admiraie,
adevrul e c ai umeri foarte lai. Fugeam fiindc... fiindc scumpa
mea Neferu... ncepu din nou s plng, n tcere, cu privirile fixe,
i Senmut o privi, prad unei angoase neputincioase. Scumpa mea
Neferu e pe moarte.
O presimire groaznic l strbtu ca picioarele moi i
proase ale unui pianjen otrvitor. Se apuc de marginile
scaunului. Aadar, chiar se ntmplase! i nc foarte repede. Nu
fusese n stare dect s-i vre capul n nisip, ca protii aceia de
strui nubieni, n timp ce, n puritatea alb i aurie a palatului, o
tnr lupta cu moartea, cu trupul distrus, ros
de o otrav pe care se putea spune c i-o administrase Senmut.
Ce dreapt e judecata ta, puternice Amon! gndi el. O s mor i
o merit, dar nu pentru crima de care voi fi acuzat." i stpni un
hohot violent de rs.
Micua prines se ghemuise la perete i plngea tare, cu
capul ascuns n braele ndoite, ca i cum lacrimile ei ar fi putut
lua cu ele grozvia situaiei.
Am auzit-o strigndu-m n vis i m-am dus la ea; prea
aa de bolnav... o s moar... Vai, Neferu, Neferu... (Apoi se
ridic i i ntinse minile.) Ia-m de mini, te rog! Mi-e att de
fric, i nimeni nu m nelege, nimeni...
Ce rost ar mai fi avut s refuze acum?" i zise el cu
amrciune. Se ridic de pe scaun i se aez alturi de ea, pe
saltea, lund-o n brae i consolnd-o, simind cum umerii,
plpnzi ca aripile psrilor, zvcnesc din pricina suspinelor.
Hatepsut i ngrop faa ntre umrul i gtul lui, ca i cum
Senmut reprezenta singura ei salvare.
Micu prines, murmur el mngind-o, viaa merge
mai departe. Ne natem i murim, i doar zeii tiu cnd. Plngi ct
te ndeamn inima.
i ddu brusc seama de ironia din cuvintele sale i nu mai
spuse nimic.
n cele din urm, Hatepsut adormi, cu capul pe umrul lui.
Dup o or, Senmut o trezi cu blndee. Fetia se mic cu un
geamt.
Alte, e vremea s plecm. Vntul se potolete i se
vestete o zi frumoas i senin.
O ajut s se ridice i i ddu puin vin, pe care-1 bu fr s
crcneasc, zdrobit de oboseal.
O s te duc la tatl tu. Ar fi bine s ii ptura pe tine. i
strnse cingtoarea i-i trecu mna peste capul ras.
Zorii se iveau deja, i lumina aceasta slab o fcea s par
matur, ca i cum lacrimile i-ar fi alungat pentru totdeauna lumea
copilriei.
Cum te cheam? ntreb ea.
Senmut, Alte.
Senmut... Senmut, o s m ntorc singur, aa cum am
plecat, i n-o s iau ptura ta. Crezi c nu tiu ce-o s se ntmple
dac tata afl ce ai fcut n noaptea asta? Du-m pn la lac, de
acolo m descurc eu. i s nu te temi n nici un caz de nimic. Tata
m-a nvat s tac i cred c ncep s-i neleg lecia. N-o s spun
nimnui de tine.
Prines, ar fi bine ca Unicul s fie pus la curent de pe
acum, nainte de a afla din zvonuri i plvrgeli ceea ce ar trebui
s-i spun eu.
Prostii! Zvonurile se alimenteaz din fapte, cel puin aa
spune mama, i faptele nu sunt cunoscute dect de tine i de mine.
i-am zis c n-o s spun nimic. Te ndoieti de cuvntul meu?
Senmut nu se ndoia ctui de puin. n timp ce desfcea
ptura i o lsa s cad la pmnt, din toat persoana ei emana
arogana nnscut a sngelui regal. Senmut se plec n faa ei i
prsir odaia fr un cuvnt.
Afar domnea linitea. Strbtur curtea n tcere i se
adncir n umbra hambarelor; cerul era senin i avea o nuan
albastru-lptoas de dinaintea zorilor. Obeliscurile i turnurile
templului nu erau ascunse de nici un fuior de cea; cei doi tineri
ajunser repede la malul lacului sfnt, ale crui ape abia unduiau
n briza matinal.
Se oprir i se uitar unul la cellalt.
Khamsin-u\ s-a oprit. Btea pentru ea, pentru Neferu. A
venit s-o ia. Sunt sigur de asta. i mulumesc, Senmut, c i-ai
riscat viaa pentru mine i c n-ai dat napoi cnd ai descoperit
cine sunt; m-ai consolat ca un frate. N-o s-o uit niciodat.
Privind feioara hotrt a fetiei, Senmut nu simi deloc
nevoia s zmbeasc. ngenunche i srut iarba de la picioarele
ei.
Alte, spuse el, suntei doamna cea mai curajoas i mai
neleapt pe care am ntlnit-o vreodat. V urez via lung!
Ridic-te, ridic-te! i rspunse ea rznd. Salutul tu e
mult mai nobil dect obrazul smintitului luia de User-Amon.
Acum, a face bine s plec nainte ca tata s pun s fie executate
grzile!
Se fcu nevzut printre copaci, sprinten ca o gazel, i
corpul ei strlucea n primele raze de soare.

Fu vzut strbtnd peluza ce mrginea portalul vestic i,


cnd ajunse la palat, doar tatl ei o atepta n prag. Sclavii se
apucaser deja s mture movilele de nisip ce se formaser peste
tot, dar n ziua aceea nimeni nu cnta n timp ce muncea, i peste
palat domnea tcerea. Atmosfera prea ncrcat de prevestiri
funeste, n ciuda prezenei lui Ra n praful auriu ridicat de
mturtori, pe mozaicuri i ntre coloanele albe. Contient de
atmosfera apstoare, Hatepsut ngenunche n faa lui Tutmes
pentru a-i cere iertare i simi privirea rece a tatlui ei aintit
asupra sa.
Dup ce se mbiase, n jurul alelor i fusese prins o pnz
galben. Pe piept i atrna doar un pieptar din aur i ceramic
albastr, mpodobit cu doi vulturi de fiecare parte a ochiului lui
Horus. Pe cap purta un acopermnt dungat, negru i galben, ale
crui boruri i cdeau pe umeri, mpodobit n fa cu cobra regal
ridicat, iar pe fruntea lat i
strlucea uraeus-ul, cobra regal femel nfind ochiul lui Ra.
Nu mncase i nici nu dormise, iar ochii injectai de snge sub
khol i ddeau o nfiare de moneag. Nu-i porunci s se ridice
i ea rmase cu faa la pmnt, strduindu-se s-i in respiraia.
Tutmes ncepu s se plimbe de-a lungul i de-a latul odii.
Unde ai fost?
M-am plimbat n grdin, tat.
Nu mai spune! Patru ore i mai bine?
Da, puternice Horus!
n toiul nopii? Cu furtuna asta de nisip?
-Da.
Mini, zise el calm. Grdinile au fost trecute prin sit de
cnd ai plecat i cpitanul meu va fi biciuit fiindc nu te-a gsit.
Aa c rspunde-mi! Tonul i deveni mai tios. Sunt tatl tu, dar
sunt i faraon. Pot s pun s te biciuiasc i pe tine, Hatepsut.
Unde ai fost?
Vzu cum picioarele tatlui ei se apropie. Din pricina
poziiei dificile, ncepea s simt o cramp; la nas i ajungea un
miros de pine proaspt, care i amintea ce foame i este, dar nu
se clinti.
Eram n grdin, tat, iar apoi m-am dus la templu.
Auzi cum Tutmes d din picior, n dreptul urechii ei stngi.
I-auzi! Nu i se pare ciudat c paznicii templului, care l-
au rscolit de la un cap la altul, te mai caut i acum?
Eram la templu, tat, dar nu nuntru. M-am dus... m-am
urcat n barca sfnt, ca s m adpostesc de vnt.
Hatepsut, care nu putea s mint fr s tremure, era
bucuroas c tatl ei nu i poate vedea faa.
Chiar aa? i de ce ai fugit?
Voiam s fiu lng Tatl meu. Voiam s m gndesc la...
la scumpa mea Neferu.
Tutmes se opri cteva clipe, apoi se aez pe unul din
scaunele joase ale fiicei lui.
Ridic-te, Hatepsut, i vino aici, spuse el cu blndee.
Am trecut prin momente cumplite de ngrijorare n noaptea asta
din cauza ta, i mi-am vrsat mnia pe soldai i servitori. Cnd o
s nvei s fii prudent? i-e foame?
Hatepsut se ridic i ddu fuga la mas, n timp ce tatl ei
trgea deoparte pnza care acoperea pinea cald, petele afumat
i o salat verde cu arom de papirus i de ceap, care o fcu s-i
lase gura ap.
Mnnc.
Nu chem nici un sclav ca s-i spele minile, i asta nu o
deranj deloc. M-am splat n ntregime n apele Tatlui meu,
i zise ea. Dup ce-i arunc o privire vinovat lui Tutmes, se
aez turcete pe o pern i rupse cu o mn sigur bucata de
pine. Tutmes atept rbdtor ca ea s nghit i ultima bucic
de pete i s-i goleasc cupa de lapte, iar cnd termin, spuse cu
glas sczut:
Neferu a murit, Hatepsut.
Fetia ddu din cap.
tiu, tat. Se temea de asta de foarte mult vreme. Avea
comaruri cumplite. De ce a trebuit ca soarta s o loveasc pe ea?
ntreb Hatepsut, ntorcndu-se spre el. Nu voia dect s fie
fericit.
Toi murim ntr-o bun zi, Hatepsut. Unii ceva mai
devreme dect alii, dar ne vom ntlni cu toii la picioarele lui
Osiris. Neferu nu era fericit cu viaa pe care o ducea.
Dar ar fi putut s fie. Dac nu ai fi hotrt c trebuie s
se cstoreasc cu Tutmes, dac n-ar fi fost fiica mai mare a
faraonului...
Ai cumva de gnd s schimbi destinul, scumpa mea fat?
Era prima nscut. Nu am alt fat care s-mi urmeze.
Ai fi vrut s-l ndeprtez pe Tutmes de la putere ca s o cru pe
Neferu de soarta ei?
Nu ai cruat-o, rspunse calm Hatepsut. Soarta ei era s
moar.
Tutmes percepu o schimbare n ochii aceia calmi i limpezi.
nzestrat fiind cu o sensibilitate deosebit, acuitatea percepiilor
sale fusese sporit de exercitarea puterii. Circumstanele morii lui
Neferu duceau, dup prerea sa, la o singur concluzie. Ca urmare
a faptului c asistase nu o dat, n decursul domniei sale, la mori
violente, nvase s recunoasc simptomele otrvirii. Cunotea
deopotriv aspiraiile minitrilor si i le dejucase nu de puine ori
presiunile. n ochii lui nu era nici o ndoial c cineva se dedase,
o dat n plus, la o manevr pentru a deturna cursul domniei sale
sau pentru a satisface ambiiile vreunui preot sau demnitar. Simea
ns deopotriv o imens uurare tiindu-se de-acum scutit s ia
decizia ateptat din partea lui. Desigur, Neferu era a doua femeie
din regat, fiica sa, snge din sngele lui, dar se temuse s dea
proclamaia prin care i-ar fi pus ara mult-iubit n minile unui
biat incapabil i ale unei fete slabe. Nu de asta i riscase de
nenumrate ori ka-ul i corpul. Aproape c dorea s nu elucideze
niciodat mprejurrile morii fiicei sale, ceea ce, la urma urmei,
se potrivea foarte bine cu proiectele sale. Dar toate intrigile pe
care le implica acest fapt i riscul unor noi comploturi care i-ar fi
putut pune dinastia n pericol l ndemnau s rmn vigilent i s
lase s se desfoare ancheta, chiar dac nu l-ar fi pus niciodat
pe cel vinovat sub acuzaie i nici nu l-ar fi judecat.
Nu, i spuse el fetiei resemnate care sttea n faa lui.
Soarta ei era s ajung Soie Regal, dar acum nu va mai fi aa.
i-a pus destinul n minile tale, i aminteti, Hatepsut? i-a
spus: N-am vrut niciodat un destin glorios. Niciodat... i-1
druiesc..."
i-1 druiesc... folosete-1 cum trebuie", continu
Hatepsut. Tot nu neleg. Neferu spunea adesea lucruri pe care
nu reueam s le neleg; i totui, m strduiam.
Tutmes o ridic pe genunchii si.
Neferu a fost dus la Casa Morilor n urm cu dou ore,
spuse el calm, i asta va avea multe consecine pentru tine, fetio.
De-acum eti singura femeie de snge regal.
Simi corpul fetiei nepenind.
Hatepsut ntoarse capul i spuse cu glas nbuit:
Mare Faraon, o s m pui acum s m cstoresc cu
Tutmes?
Eti prea mic pentru a vorbi de cstorie. Nu-i place
Tutmes?
Nu. E plicticos.
Hatepsut, mai ai muli ani n faa ta i o s-i foloseti ca
s nelegi rspunderile crora Neferu a refuzat s le fac fa. i
de asta a i murit, nelegi?
Nu, rspunse ea fr ovire. Bineneles c nu. Nu
neleg niciodat nimic.
Eti fcut dintr-o plmad diferit, continu el. Amon
nsui te-a luat sub protecia lui. De-acum e foarte important ns
s fii deosebit de atent la tot ce faci i ce spui. i nu-i face griji
pentru ce va fi. Am eu grij; dar, dac eu consider c trebuie s te
mrii cu Tutmes, o s m asculi, nu-i aa?
Dac-mi porunceti...
Faraonul o scutur uor.
S-a mai ntmplat s nu m asculi! Dar s lsm
deocamdat viitorul i s ne ocupm mai degrab de prezent.
Spune-mi ce ai fcut de fapt n noaptea asta.
Hatepsut se desprinse din braele lui i rmase n faa
faraonului, cu minile la spate.
mi pare ru, tat, dar nu-i pot spune. Nu am fcut ns
nimic ru.
Bine. (Schimb subiectul, nelegnd c nu va mai putea
afla nimic n plus.) Doliul pentru Neferu o s nceap. N-o s mai
mergi la coal i n-o s te mai poi vedea cu nici un prieten.
Mama ta doarme acum i te sftuiesc s faci la fel. Ari foarte
obosit. i s nu te miri dac n-o s-o vezi pe Nosme zilele astea.
Am degradat-o la rangul de sclav i am trimis-o la buctrii, ca
s tie n felul sta c, dac eu, faraonul, am ridicat-o la rangul de
doic regal, pot s-o i degradez la rangul de simpl slujnic.
Nu e vina ei c am fugit, spuse Hatepsut, zmbind.
Erai n grija ei. (Btu din palme, i Tiyi, a doua doic
regal, se prezent pe loc.) Du-o la culcare. i ai grij s doarm
toat dimineaa! i porunci Tutmes. n nici un caz s n-o scapi din
ochi o clip mcar.
Se aplec s-o srute pe Hatepsut.
Fetia l cuprinse brusc de gt.
Te iubesc, tat!
i eu te iubesc, micua mea Hatepsut. i mi pare bine
c nu ai pit nimic.
Cum a fi putut pi ceva, cu doi tai aa de puternici care
s m apere? spuse ea cu gravitate i iei zmbind, dus de mn
de Tiyi.
Vreme de aptezeci de zile, n timp ce fluviul n cretere
transforma pmntul ntr-un vast lac rou i maroniu, trupul lui
Neferu, gata de mblsmare, rmase n Casa Morilor, unde era
pregtit dup ceremonie pentru a fi dus n noua lui locuin.
Carnea neted i alb care se nclzise la razele soarelui i
cunoscuse podoabele de aur i dulceaa mngierilor era cuprins
acum de o pace cu totul diferit fa de cea la care aspirase tnra
fat. Preoii nveleau membrele fragile
n fii subiri i i umpleau trupul nu cu hran, vin sau dragoste,
ci cu esturi mbibate cu salpetru, sub privirea oarb a ochilor
resemnai. n atelierele templului, meteugarii finisau
sarcofagele n care avea s se odihneasc. Pe cellalt mal al
fluviului, stnjenii n munca lor de apa care ajungea pn la
lespezile pardoselilor, pictorii, sculptorii i cioplitorii n piatr
lucrau zi i noapte s termine micul templu mortuar cruia Neferu
i pusese prima piatr, pentru a primi dup moartea sa ofrandele
celor care aveau s vin s-i ncredineze necazurile i dorinele
lor. Aceasta nu ar fi trebuit s se ntmple att de repede. Era ceva
dezolant n viaa aceasta att de scurt, ce se nscria pe pereii
sanctuarului abia terminat, unde muncitorii se strduiau s-i
ncheie treaba nainte ca Neferu s treac de cealalt parte a
falezei, spre linitea adnc a mormntului ei de piatr, a crui
intrare avea s fie ascuns privirilor tuturor, cu excepia familiei.
Inundaia i avea rostul ei. Recoltele urmau s fie excelente,
i impozitele ridicate. ranii, aflai n imposibilitatea de a merge
la muncile cmpului n lunile de revrsare a fluviului, se
angajaser pe antierele de construcii ale faraonului, bucuroi s
primeasc n schimb pine i ceap. Sub un soare orbitor, ara
ntreag prea plin de psri i de libelule cu aripi fragile,
albastre i mov, care se npusteau peste ogoarele inundate pentru
a nghii narii a cror nmulire i amenina pe oameni i pe
animale. Egiptul ntreg rsuna de tonurile puternice ale
fecunditii i opulenei, ns n ntunericul Casei Morilor, obrajii
lui Neferu erau umplui pe dinuntru pentru a i se da nfiarea
unei tinere adormite, nainte ca fiile de pnz s-i acopere ochii
pentru totdeauna.
n palat nu se auzea nici un fel de muzic, nici un zgomot
zglobiu de rs. n apartamentele lui Neferu, membrii
suitei sale strngeau hainele, ustensilele, mobilele i fardurile, tot
ce obinuia s foloseasc i avea s foloseasc n continuare n
singurtatea mormntului. Bijuteriile sale erau mpachetate i
puse n cufere de aur, iar coroanele ei se odihneau pe fundul
sipetelor. n apartamentul copiilor, Nosme i Tiyi mpachetau
jucriile ei vechi, mingile de piele roie i galben, sfrlezele,
ppuile de lemn, gsc vopsit i lingurile cu care fusese hrnit
pe cnd era mic, mpreun cu panglicile i rochiile pe care le
purtase ca feti. Perucile ei fur arse cu prilejul unei ceremonii
scurte i impresionante, i odile spaioase rmaser goale,
ateptndu-i viitorul locatar, noua motenitoare a coroanei
regale. Uile fur ncuiate i sigiliile puse, dar razele soarelui
izbuteau s se strecoare nuntru, rspndind o pulbere aurie, ca i
cum Ra i cuta fiica pierdut.
Aceast perioad fu pentru Hatepsut una de plictiseal
extrem amestecat cu durerea cea mai adnc. Petrecea momente
ndelungate la grdina zoologic regal, privind puiul de gazel,
hrnind psrile i mergnd pe la toate cutile mpreun cu
Nebanum n timp ce acesta adpa i hrnea animalele. Se aeza
alturi de el pe peluz, la umbra zidurilor, jucndu-se cu
margaretele galbene i albe risipite prin iarb i-l ntreba despre
tot ce cretea, zbura sau vna. Nebanum era un om simplu,
singuratic i fericit, avnd cunotine inepuizabile. ncepu s-o
simpatizeze pe fetia care devenise brusc att de dezorientat i i
vorbea despre obiceiurile psrilor, despre soiurile numeroase de
flori, despre adposturile cerbilor din deert, i ea l asculta cu
atenie. Venea deseori singur, fr sclav i fr escort i, cnd
se ntmpla aa, Nebanum spera din tot sufletul c Unicul i
dduse cu adevrat ngduina s se plimbe astfel n voie. Nimic
nu
era mai puin sigur, dar ea avea ntr-un anumit fel nevoie de
prezena sa, nct Nebanum nu mai spunea nimic.
coala se nchisese. Khaemwese, preceptorul regal, dormea
la soare ntr-un col din grdin. Tnrul Tutmes i petrecea
timpul alturi de mama sa, mohort i buimac. Ct despre fiii
demnitarilor, colegii de clas ai lui Tutmes i Hatepsut, acetia
stteau acas, profitnd de vacana aceasta neateptat.
Ahmes nu mai ieea din apartamentele sale, unde lua i
mesele, singur, servit doar de Heteffas. Nu-i vorbea nimnui
despre durerea ei. Nscut la palat, unde tatl ei era faraon, iar,
naintea acestuia, bunicul ei fusese i el faraon, tia foarte bine
cum trebuie s se poarte. Se ruga mult la Isis, binefctoarea ei,
ngenuncheat n faa altarului pe care pusese s-i fie ridicat n
camera ei cu muli ani n urm. Se ruga cel mai adesea pentru
Hatepsut, nu pentru Neferu, care i se alturase, fr ndoial, lui
Amon-Ra n barca sa cereasc i nu mai avea nevoie de
rugciunile ei.
Ct despre faraon, acesta i lu obiceiul de a se plimba prin
slile i coridoarele vastului su domeniu n toiul nopii,
descumpnindu-i pe servitori i surprinznd santinelele care
vegheau n tcerea apstoare. n timpul zilei, se ducea la templu
pentru a face sacrificiile care de obicei erau oferite n locul su de
reprezentanii si religioi. tia acum ce vrea; nu avea s-i
transmit puterea lui Tutmes. n cursul plimbrilor acestora
nocturne, se ntrebase n repetate rnduri dac trebuia sau nu s-i
cheme pe fiii si Wadjmose i Amon-mose, care pzeau hotarele,
i s-i ofere unuia dintre ei coroana regal, dar respinsese ideea
aceasta. Cei doi, care erau soldai de foarte mult vreme,
mpliniser patruzeci de ani, dar nu asta l deranja cel mai mult.
Din sentimentalism, ddea napoi n faa necesitii de a i-o oferi
de soie unuia
dintre ei pe Hatepsut, o feti de zece ani, chiar dac soluia
aceasta prea mai realist dect straniul proiect care-1 obseda. De
altfel, amndoi aveau neveste i familii pe domeniile lor, n afara
Tebei, i amndoi se inuser departe de politic de muli ani, i
apoi... i apoi...
i apoi nu sunt stpn pe voina mea, i spunea el,
ngenuncheat n faa statuii zeului su, n linitea vastului sanctuar
ntunecat. Voina mea e a lui Amon, dar ntre a vrea un lucru i a-
1 face e cale lung."

n sfrit, la jumtatea lunii lui Mesore, cnd fluviul ncepu


s se retrag n matc, iar pmntul negru i fertil apru din nou
de sub ape, pe malul Nilului se form cortegiul funebru care urma
s-o conduc pe Neferu ctre ultima ei locuin. Mulimea tcut
privea sicriul ce avea s fie urcat n barc, mpreun cu tot ce o
legase de via pe defunct. n dimineaa aceasta rcoroas i
nsorit, pmntul ud rspndea miresme ameitoare. Deja
mugurii se ieau din solul mustind de ap al grdinilor. Copleii
i pierdui n gndurile lor, preoii, membrii cortegiului funebru i
familia luar loc n brci pentru a ajunge pe malul opus.
Hatepsut ncepu s se simt strbtut de fiori. Minile
cutar cldura reconfortant a minilor mamei sale.
Cnd brcile atinser rmul opus, Hatepsut, Ahmes i
faraonul ateptar ca sicriul i cuferele s fie coborte pe uscat.
Mutnefert i fiul ei stteau deoparte. Hatepsut simi
privirile piezie pe care i le arunca tnrul Tutmes, dar nelinitea
i nbui plcerea pe care o ncerca. i ntoarse deliberat spatele
i se apropie de mama ei.
Tutmes o privi cu un aer sumbru. Mama lui i spusese c
acum va trebui s o ia de nevast pe Hatepsut pentru a
deveni rege. Pre de o clip, fusese ct se poate de nemulumit,
dar, ca de obicei, i ngropase revolta sub nveliul moale al
gndurilor trndave i expresia lui mohort era tot ce mai
rmsese de pe urma indispoziiei.
Mutnefert, practic de nerecunoscut n ziua aceea, disprea
sub faldurile voluminoase ale unui vemnt albastru plin de
bijuterii. Cu ochi strlucitori, i arunca priviri furie regelui, soul
ei, convins c nu peste mult timp fiul ei va fi prinul motenitor
i, o dat cstorit, va veni lesne de hac slbticiei lui Hatepsut.
Moartea prinesei, dei regretabil, nu reprezenta la urma urmei o
catastrof chiar att de mare. Desigur, Neferu ar fi fost o soie
mult mai supus i mai docil dect Hatepsut; dar ce s-i faci?
Cortegiul funebru se form. n fruntea lui, doisprezece
sclavi ducnd pe umeri vasele de alabastru trandafiriu coninnd
hrana i preioasele unguente; apoi veneau ali sclavi, mpovrai
de cuferele prelungi de cedru n care fuseser puse hainele i
bijuteriile lui Neferu. n sfrit, venea sania pe care erau aezate
cele patru vase cu efigia celor patru fii ai lui Horus, n care se aflau
viscerele tinerei moarte.
Menena naint i-l salut cu o plecciune adnc pe faraon,
care, cu un gest, porunci nceperea ceremoniei. Hatepsut auzea
n spatele ei nlndu-se jelania bocitoarelor i, cu ochii aintii
pe picioarele preotului care mergea n faa ei, se strduia s nu se
uite la sicriu i s nu se gndeasc la coninutul su. Sus, pe cerul
albastru, doi oimi planau deasupra mulimii. ipetele lor
ptrunztoare acopereau murmurul slab al preoilor. Pe toat
lungimea drumului, slujitorii necropolei alctuiau un dublu ir ce
se ncovoia, precum spicele de gru n btaia vntului, la trecerea
lui Tutmes.
Deodat, glasul preotului lui Neferu, tnrul Ani, se nl,
limpede i puternic: Bucurai-v, fiindc a ajuns la Orizont!"
n momentul cnd mulimea rspundea: Triete, va tri
venic!", Hatepsut izbucni n lacrimi. Mna i se strecur brusc n
cea a tatlui ei, dar asta nu o liniti.
Procesiunea se opri la intrarea n mormnt, unde ateptau
preoii care slujeau. Mulimea rmsese mult n urm. Bocitoarele
tcur, i sicriul fu ridicat la vertical. Pre de o clip, Hatepsut
i nl ochii i i se pru c pleoapele aurii ale lui Neferu se vor
ridica, dar nu se ntmpl nimic. oimii mai ipar o dat strident
i se ndeprtar cu o btaie din aripi. Preoii se apropiar pentru
a ncepe libaiile; Menena, cu cuitul sfnt n mn, naint, i
ceremonia deschiderii gurii ncepu.

Vreme de patru zile i patru nopi, cortegiul rmase n faa


micului templu. Corturile de pnz albastr i alb se zbteau
domol n vnt, aidoma aripilor unor psri greoaie i captive;
mulimea preoilor psalmodia agitnd cdelniele, din care se
nlau fuioare de fum cenuiu ce dispreau curnd, luate de briza
deertului.
Hatepsut, aezat turcete, cu brbia n palm, la umbra
baldachinului mamei sale, cuta trist cu privirile vreun animal
care s se fi adpostit pe pantele stncoase din jur. n aceast
perioad a anului, pe versanii muntoi puteau fi zrii vreun cerb
tnr, vreun ibis sau vreun cocor, o rndunic i poate chiar silueta
fugitiv a unui leu de munte, dar acum nu se vedea nimic micnd
printre stnci. Fetia se duse s se rcoreasc n apele fluviului. n
dou rnduri, un oim o zri i se roti ncet pe deasupra ei;
Hatepsut czu n genunchi pentru a-i aduce omagiu puternicului
Howatit, regele cerurilor.
oimul scoase un strigt i se ndeprt n direcia palatului;
atunci, Hatepsut se ridic i fcu civa pai pe nisipul mltinos.
Nu putea admite c cineva putea suferi, muri sau mbtrni n
zilele acestea primvratice. Cu inima grea, se ndrept spre
corturi i spre locatarii lor tcui. La urma urmei, poate c tatl ei
avea dreptate; Neferu era o fptur plpnd.
n faa sicriului care era tot rezemat, n picioare, de peretele
falezei, preoii continuau s cnte. Hatepsut intr n cort, unde se
ntinse i ncepu s plng. Se simea att de singur...
n sfrit, n cea de-a patra zi, la apusul soarelui, toat lumea
se strnse n faa mormntului, i preoii i oficianii necropolei o
duser pe Neferu n interiorul muntelui. Tutmes, Ahmes i
Hatepsut i urmar desculi, cu braele pline de flori, nfiorndu-
se cnd ptrunser n bezna glacial.
Hatepsut, care nu-i scpa mama din ochi, ajunse fr s-i
dea seama la camera funerar i arunc de jur-mpre- jur priviri
nfricoate. Neferu, nconjurat de avuiile ei, ndeprtate i
cenuii ca moartea, fusese pus n sarcofagul pe care oficianii se
pregteau s-l nchid. Asistena atepta; Hatepsut nu cuteza s
fac nici un gest, de fric s nu ating ceva i s nu declaneze...
ce anume? Scritul capacului de la sicriu? O micare a minilor
albe pe dedesubtul fiilor subiri de pnz?
n sfrit, oamenii se ddur napoi, i Menena inton
ultimul cnt ritual cu un glas voalat i surd. Ahmes i stpni
dorina violent de a plnge. Tutmes prea cioplit din aceeai
piatr ca giganticii paznici sculptai i pictai; mintea i lucra ns
cu febrilitate i, napoia privirii lipsite de expresie, i hruia
prada. Marele preot tcu, salut i iei. Tutmes pi atunci nainte
i depuse florile pe sarcofagul
fiicei sale. Ahmes proced la fel, dup care se fcur mpreun
nevzui n coridorul subteran.
Hatepsut se pomeni singur. Acum era rndul ei. Se
apropie de Neferu i, ngrozit, i ddu brusc seama c tcerea
din jur prea schimbat.
Nu ai murit cu adevrat, Neferu, nu-i aa? murmur ea.
In spatele ei, sclava care inea o singur lamp dttoare de
siguran se agita, nervoas. Fetia arunc pe jos un mnunchi de
flori verzi i trandafirii i se npusti n ntuneric dup faraon,
strigndu-1.

Dup ce traversar fluviul n grab, toi se ntoarser la palat


cu o imens uurare i se ndreptar spre apartamentele lor, lacomi
de cldur, ospee i distracii. Tutmes i Hatepsut luar masa n
apartamentul lui Ahmes, aezai pe perne, la lumina
nenumratelor lmpie. Cinar cu poft, servii de sclavii tcui
care aduceau vinul, friptura de gsc, deserturile i apa cald.
Tutmes nsui se arta mai relaxat acum c doliul luase sfrit. A
doua zi, avea s-i convoace iscoadele i s le porunceasc s
plece la vntoare, dar deocamdat zmbea, glumea i i privea pe
toi cu buntate.
Pentru Hatepsut, sumbrele mistere se spulberaser. Era
timpul s se gndeasc la viitor, la coal i la prietenii ei, la
Nebanum i la animale. La sfritul mesei, mama ei o chem pe
muzicanta care cnta att de frumos din luta cea nou; tnra
femeie se apropie i i art fetiei cum s cnte o melodie. Aceasta
era fermecat.
A vrea s am una numai a mea! O s vii n fiecare
diminea n camera mea s m-nvei s cnt! Mi-ar plcea
att de mult s cunosc minunatele cntece din ara ta! mi dai
voie? adug ea, ntorcndu-se spre Tutmes.
F ce pofteti, rspunse el. Ct vreme nvei bine la
coal i o asculi pe Nosme... Poi s pleci, i spuse el tinerei
muzicante, care-1 salut roind i se supuse. Ce popor
extraordinar! adug, adresndu-i-se lui Ahmes. n ciuda
impozitelor pe care le ncaseaz vizirii mei, mai are timp s cnte
sublim. Astzi, oamenii tia din Nord cnt i danseaz n toate
tavernele din Teba; Ipuky orbul nva i el s cnte la luta asta.
Hatepsut, spuse el ridicndu-se de la mas, de mine te duci la
coal. Noapte bun!
Fetia l salut, strmbndu-se.
i o s vin i leneul de Tutmes! bombni ea. Vai, tat,
a prefera s merg cu tine la vntoare n mlatini, n primvara
asta, dect s stau alturi de biatul sta plng- cios i plictisitor.
Chipul lui Tutmes se lumin de plcere.
Chiar aa? i ai prefera i s ii ffiele carului dect pana
de trestie?
O, da! Ce bine ar fi! exclam ea cu ochii strlucind de
dorin.
i friele guvernrii, floricica mea? continu el.
Ahmes i nbui o exclamaie i se ndrept brusc.
i o ar unde s-i lai amprenta numelui tu, micu
Horus?
Cu pleoapele lsate, faraonul zmbi cu jumtate de gur sub
privirile stupefiate ale lui Hatepsut.
Sunt multe lucruri pe care nu le neleg, tat. E ns unul
pe care ncep s-l tiu. O femeie nu poate guverna. O femeie...,
continu ea, aruncndu-i o privire mamei sale, care evit cu grij
s i-o ntlneasc, nu poate deveni faraon.
De ce nu?
Atunci, nu mai neleg nimic, rspunse ea rznd. (Apoi
se strecur lng tatl ei i-l mngie pe bra.) A putea nva s
mn caii? i s arunc sulia?
Nu vd de ce nu ai lua cteva lecii. O s ncepi cu
aruncatul suliei, fiindc la cai e nevoie de o mn puternic.
Hatepsut se ndrept dansnd spre u, unde o atepta
Nosme.
Lui Tutmes n-o s-i plac! Ba chiar o s se mnie!
Mulumesc, puternice Horus, n-o s te dezamgesc.
Dup plecarea lor, Ahmes se ntoarse spre rege, soul ei.
Mare faraon, poziia mea mi ngduie s-i mprtesc,
dac se ivete ocazia, prerea mea. Pot s-o fac acum?
Tutmes o privi, plin de o tandree uor nceoat de vin.
Vorbete. tii ct preuiesc cuvintele tale, rspunse el,
lund o nuc.
Ahmes se aez pe un scaun.
Nu-i cunosc proiectele n ce privete succesiunea ta la
tron. Nu le cunoteam nici nainte, dar, pe cnd tria Neferu, asta
nu prezenta nici o problem. Tutmes ar fi luat-o de soie, urmndu-
i la tron, dup datina strmoilor notri i aa cum o cere Maat. n
prezent ns, totul se complic. Egiptul se pomenete cu un fiu de
snge regal, dar fr o fiic ndeajuns de mare ca s-i legitimeze
preteniile, fiindc micua Hatepsut este vdit prea tnr ca s se
mrite. Or, cu fiecare zi care trece, dragul meu so mbtrneti.
(Ezit s continue, dar, n faa tcerii faraonului, glasul i se fcu
din nou auzit, i cuvintele i se bulucir pe buze.) mprtete-mi
gndurile tale. Sufr! Cunosc sentimentele tale pentru Tutmes.
tiu ct e de crud pentru tine s nu-1 ai dect pe el fiu; ct despre
Wadjmose i Amon-mose, ei sunt de-acum brbai, au viaa lor i
s-au stabilit cu familiile departe de Teba. O s-l chemi pe vreunul
dintre ei? Nu poi n nici un
caz spera s-i nmnezi dubla coroan lui Hatepsut! Preoii nu ar
ngdui-o niciodat!
Ahmes i desfcu braele cu un aer rugtor, i Tutmes i
ridic ochii spre ea.
Nu schimba nimic, mare Horus! Nu te mpotrivi legilor
lui Maat! O vei plti cu rzboi i crime!
Tutmes lu o nghiitur de vin, i savur buchetul, apoi i
clti degetele. Schi un zmbet palid, se ndrept spre soia sa i
se ls s cad greoi lng ea, trgnd-o spre el. i lu faa n palme
i o srut.
O s-i dm regatului alt feti? Sau poate un fiu? O s-i
chem din deert pe fiii mei i o s-l prefer pe unul n detrimentul
celuilalt? O s m grbesc s-i cstoresc pe Tutmes i Hatepsut?
Mna care strngea umrul lui Ahmes nu mai avea nimic
tandru, trsturile lui Tutmes se nspriser, dar Ahmes tia prea
bine c nu ea era pricina mniei sale.
Se ateptau s fiu un srman btrn nebun, gata s se lase
mnuit ca un nenorocit de eunuc nubian! Drag Ahmes, eu sunt
Maat i, atta vreme ct voi tri, Egiptul i persoana mea vor fi
una. Hotrrea mea e luat! La drept vorbind, sunt cteva
sptmni de cnd m-am hotrt, pe cnd Neferu zcea nc n
Casa Morilor. N-o s-l las pe Tutmes, fiul sta descreierat i
incapabil, s se aeze pe tron i s duc ara la ruin. De altfel, nu
am de gnd s-i impun micuei mele Hatepsut un jug pe ct de
penibil, pe att de plictisitor. Lanurile care i sunt hrzite sunt
lanuri de aur. Ea e Maat. Mai mult dect mine i mai mult dect
ntrul la de Tutmes. Ea este copilul lui Amon. Pe ea o voi numi
prin motenitor, i asta chiar de mine.
Se strnse mai aproape de soia lui.
Nu m intereseaz obieciile preoilor. Egiptul ntreg m
ador i m venereaz. Mi se vor supune, adug el, cutnd din
nou buzele lui Ahmes.
Toate astea sunt perfect adevrate, i zise Ahmes, dar ce
se va ntmpla dup ce vei muri, puternice faraon?"

A doua zi, proclamaia lui Tutmes zgudui ara mai mult


dect cei dou sute de ani de invazie, de rzboaie i de foamete.
Crainicii regatului brzdar ara de la nord la sud, nflcrnd cu
vestea pe care o ddeau cetile Memfis, Buto, Heliopolis, ale
cror strzi se umpleau de o mulime curioas. La sud de Nubia,
oamenii din Ku i nomazii Chasus ascultar aceste noi dispoziii
cu o ureche belicoas, ncercnd s ghiceasc felul cum aveau s
se schimbe destinele regatului, n ferme i pe ogoare, ranii
ascultar distrai i se ntoarser la truda lor, dnd din umeri. Zeul
tia cum era bine, doar asta conta pentru ei. La palat ns, tnrul
Tutmes ascult discursul tatlui su ntr-o tcere apstoare, fr
ca nimic s-i trdeze ura crescnd.
Doar Hatepsut primi vestea cu calm. Sorbindu-1 din ochii
ei mari i negri, ea i ascult tatl cu senintate.
Sunt ntr-adevr prinesa motenitoare Hatepsut?
ntreb ea domol.
-Da.
Voi fi faraon?
-Da.
Ai puterea s faci s fie aa?
Iari da, rspunse el zmbind.
i preoii?
ntrebarea ei l surprinse. Privind-o pe fetia mbrcat n
orul de o curenie ndoielnic, cu panglica din pr i cu una
dintre sandale desfcute, se simi cuprins de un val de
tandree i de nelinite. n anumite momente, i se prea de
neptruns; nu mai era un copil, ci o fiin n comuniune strns cu
zeii din care i trgea aura. Simea c n adncul ei exist o voin,
o hotrre i o putere care nu cereau dect s fie folosite.
i rspunse ca unui ministru.
Am discutat cu Menena n noaptea asta. Nu e mulumit.
La drept vorbind, e ultragiat, dar l-am fcut s neleag c e n
puterea mea s numesc alt mare preot n locul su.
De fapt, nu se mrginise s profereze ameninri la adresa
lui Menena, dar nu voia s-i copleeasc fata cu o povar prea
mare dezvluindu-i adevrata cauz a morii surorii sale. Pe
deasupra, ezita s fac public un subiect att de delicat, care putea
lua proporiile unui scandal. inea s-i scuteasc fiica de orice
suferin, fie i simindu-se vinovat de uurarea pe care o simise
la moartea lui Neferu.
La ivirea zorilor, unul dintre preoii templului venise s-l
informeze despre anumite ntlniri misterioase care avuseser loc
n grdini ntre Menena i un alt individ. Dup ce-1 ascultase cu
interes, Tutmes l chemase pe Menena. Cu un soi de admiraie
nuanat de dezgust, studiase faa fostului su prieten, care nu lsa
s se ntrevad nimic din ngrijorarea care-1 stpnea, cu excepia
unei uoare tresriri a sprncenelor.
Dup ce se prosternase, marele preot atept calm, cu
minile ascunse n rob i privirile aintite undeva, departe.
Faraonul i acord o ultim ntrevedere celui care-i fusese
deopotriv tat, frate i confident, cruia i ncredinase din
prietenie i ncredere puterile ce sfriser prin a-1 corupe.
Sunt la curent cu tot, i spuse el linitit, cu vocea aceea
suav care avea darul de a-i pune pe sclavi pe fug. Ce stngcie
din partea ta, prietene! O dat ce Neferu-kebit era
moart, iar fiul meu se cstorea cu micua Hatepsut, preoii i-
ar fi vzut puterea sporind considerabil dup dispariia mea.
Se apropie de Menena pn la a-1 obliga s-l priveasc n
ochi.
C veni vorba de dispariia mea! Te pregteai s o
grbeti? Vorbete! Dar vorbete o dat, dac ii la viaa ta!
Menena se ddu napoi civa pai, inndu-i ochii plecai.
Aidoma zeului, vezi i tii totul. La ce bun s vorbesc?
N-ar nsemna s-mi pun capul pe butucul clului?
Tutmes l mai privi cteva clipe, apoi exclam cu un aer
dispreuitor:
Voi, preoii! Nu suntei dect nite intrigani! Nite
ipocrii vicleni! i cnd m gndesc c dintre toi tu eti cel care a
putut ajunge aici! Tu, prietenul meu, aliatul meu n vremurile
tulburi din tinereile noastre! Astzi ns eti o viper, Menena!
Nu mai avem nimic s ne spunem. n numele vechii noastre
prietenii, n-o s te condamn nici la moarte, nici la dezonoare. Te
exilez. Ai dou luni ca s dispari. Eu, mult-iubitul lui Horus, vreau
ca aa s fie pn la sfritul vremurilor!
Tutmes tcu o clip, apoi se ndeprt.
Ia-i cu tine i prietenii dezgusttori, adug el.
Menena rnji.
Maiestate, rspunse el ndreptndu-se spre u, din tot ce
ai spus, fiecare cuvnt e adevrat. Nu uitai s v cercetai ns
sufletul! Iat! Nu cumva v-am fcut fr s vreau un mare
serviciu? Inima mea poate c este neagr i roas de ambiie, aa
cum spunei, dar a voastr cum e? i n numele cui v mniai? n
numele lui Tutmes, fiul vostru?
i, cu un rs sarcastic, Menena iei.
Tutmes se aezase din nou, greoi, tremurnd i gfind,
mbtrnesc", i zisese.
Acum, amintindu-i acest episod penibil, furia i iuea
btile inimii.
Preoii se agit, dar trebuie s se consacre zeului, iar tu
eti copilul zeului, nu-i aa?
Hatepsut zmbi, i faraonul i ntoarse zmbetul. Mn n
mn, cei doi ieir s admire florile din grdin. Tutmes se
simea din nou uimitor de tnr, cu inima uurat de o mare
povar; ct despre fiul su, nu se gndea la el ctui de puin. O
s-i dau o nevast, dou dac vrea, i o s-l numesc vicerege n
provincie. Dar n-o s-o aib pe mica mea Hatepsut", i zise el
vesel. tia prea bine c asemenea proiecte nu se potriveau deloc
cu disciplina riguroas a guvernrii i c nu ar fi trebuit s treac
deloc prin mintea unui faraon; dar, pentru prima oar n via,
hotrse s asculte glasul inimii, i asta l fcea fericit. Avea s o
nvee arta guvernrii i totul va fi ct se poate de bine.
N-ai nici o dorin de exprimat, Hatepsut? o ntreb el
deodat. Nu e nici o favoare pe care s i-o pot acorda? tii c
responsabilitile care-i revin n prezent nu sunt deloc uoare.
Fetia chibzui o clip, mestecnd un fir de iarb. Deodat,
chipul i se lumin.
O favoare? Da, tat, am ceva s-i cer, fiindc am o
imens datorie fa de cineva i nu sunt sigur c m pot achita de
ea. n schimb, ie i-ar fi foarte uor...
Cum se poate ca tu s datorezi ceva cuiva?
Un tnr novice mi-a fcut un serviciu, cu ctva timp n
urm. L-a putea ntreba ce anume i-ar face plcere?
Desigur c nu! Nu-i dect un ran!
Tutmes i lu un aer mbufnat i ncepu s bat nervos din
picior; servitorii ateptau, nehotri.
Hatepsut scuip firul de iarb i se ntoarse cu faa la tatl
ei, cu minile n olduri i sprncenele ncruntate.
Mi-ai fgduit o favoare, i eu i-am spus ce dorin am.
Un faraon nu-i ncalc niciodat cuvntul dat. Puternice Horus,
toi preoii fr excepie sunt nedemni de privirea ta? Ct despre
acest tnr novice, acest ran, el mi-a fcut un asemenea serviciu,
nct, dac ar fi fost nobil, l-ai fi numit pe loc prin Erpa-ha!
Tutmes i nl sprncenele, surprins.
Chiar aa? Prin Erpa-ha? Ce mrinimie! Ca s
beneficieze de o asemenea cinste, ar fi trebuit cel puin s salveze
viaa prinului motenitor!
Fetia lovi cu piciorul n podea ca s-i ascund surprinderea
pe care i-o provoca perspicacitatea ptrunztoare a tatlui ei.
Pot s-i vorbesc? S-l chem n apartamentele mele? Te
rog!
Asta-i de cel mai mare interes, fetio. Poi s-l chemi.
Ocup-te mine de asta, iar eu o s vin i o s-l onorez pe acest...
acest ran cu augusta mea prezen.
-Nu!
n prezent, Hatepsut naviga n aceleai ape primejdioase i
imprevizibile ca i n noaptea aceea n care btuse khamsin-vl.
Prezena ta o s-l intimideze, tat. Nu va ndrzni s
spun nimic i n-o s pot ti care e dorina lui cea mai mare.
F cum vrei, rspunse brusc Tutmes, dnd din cap. Dar
dup aceea s vii s-mi spui tot ce s-a ntmplat.
ncepu din nou s se plimbe, cu Hatepsut tropindu-i pe
urme. La drept vorbind, uitase cu totul de Senmut pn n clipa
cnd tatl ei pomenise de favoruri, dar acum, surescitat, ncepu
s se gndeasc la ntlnirea lor. Deodat, se
opri. Reuea s-i aminteasc perfect glasul lui - puternic, amabil,
deja brbtesc - , i i-l amintea cu plcere, dar, n chip curios,
faa lui i se tersese cu totul din minte.

Senmut, n ce-1 privete, nu o uitase pe Hatepsut. n timpul


zilei nu cunotea nici o clip de linite. Nopile l bn- tuiser vise
n care prinesa l arta cu degetul grzilor faraonului, care se
repezeau s-l aresteze. n timpul doliului, nu i se ntmplase
nimic, dar rmnea convins de vinovia sa n ce privete
otrvirea lui Neferu, ceea ce-1 fcea s fie extrem de nefericit. Cu
toate acestea, reuise s scape de teama unei arestri iminente, i
zilele se scurgeau, identice, n ritmul ocupaiilor sale cotidiene.
Ce prost am fost s-mi nchipui c m-a putea ridica
deasupra condiiei mele de simplu oficiant n templu, i spunea
el. Astzi doar prinii, preoii i nobilii au acces la putere; trebuie
s ncerc s dau uitrii visurile i s m ntorc la umilele mele
ndatoriri."
Inima ns i spunea contrariul: Continu s crezi n ansa
pe care zeii i-ar putea-o acorda. i continu s speri ca mica
prines, neatent cum e, s n-aib nevoie de prea mult s uite de
ndrzneala unui ran."
n cele din urm, se altur tovarilor si ca s asiste la
ntoarcerea familiei regale din necropol. Benya l nsoea. Acest
tnr nfocat tocmai se ntorsese de la Assuan, netiind nimic
despre tragedia care lovise palatul. Trebuia s nsoeasc noua
ncrctur de piatr la Medinet-Habu, n nordul rii, dar, cum
circulaia fusese interzis pe durata lunilor de doliu, se plimbase
prin Teba mpreun cu Senmut,
bnd, discutnd cu negustorii i meteugarii din pia, pri- vindu-
i pe fierarii templului lovind electrumul* pentru a-1 transforma n
foi destinate acoperirii veselei sacre. Petrecuser momente
ndelungate i cu cioplitorii n piatr, amndoi fiind lacomi de noi
cunotine. efii de antiere l tiau bine pe Benya i i cunoteau
mintea ascuit i rezistena neobosit la munc. Senmut le puse
ns ntrebri la care nu putur rspunde. Desigur, ei i puteau
vorbi despre vinele pietrei, despre felul n care trebuiau puse
penele de lemn nmuiat pentru a obine o tietur dreapt i
subire, i puteau spune care piatr ar fi bun pentru un tip sau altul
de construcie i care nu ar rezista, dar n ce privete ideile de
ansamblu, proporiile i tot ce urma sau preceda munca lor erau
ntru totul incapabili s-i spun ceva.
Ar trebui s vorbeti cu unul dintre ei, i rspunse agasat
un muncitor, artnd cu cotul un grup de oameni cu peruci scurte
strni n jurul numeroaselor suluri de papirus. Ei i pot rspunde
la toate ntrebrile.
ntorcndu-se, Senmut vzu un grup de arhiteci, oamenii cei
mai respectai, onorai i ludai din tot Egiptul. Marele Ineni se
ntreinea zilnic cu Cel Unic i avea att de multe rspunderi, nct
scribul su trebuia s i le reaminteasc mereu.
Aa au nvat Senmut i Benya s cunoasc Teba. I se
ntmpla uneori lui Benya s umble de unul singur, din pricina
gustului su pentru senzaiile tari ale vieii de noapte i pentru
casele de toleran. Ct despre Senmut, el unul nu cunotea alte
femei dect pe mama sa, pe verioara lui, Mutny, i pe micile
ceretoare de pe strzi, iar senzualitatea lui se mulumea s
aprecieze formele i rotunjimile vreunui trup, unduirea vreunei
coafuri i strlucirea nscut de soare pe

* Electrum - aur nativ cu un coninut mare de argint (n.r.).


dinii orbitor de albi ai vreunei femei. Dorinele zceau nc
netiute n adncul su. Seara, cnd rmnea singur n chilia lui,
se gndea la monumentele eterne i mree pe care avea s le
nale pentru a-i perpetua amintirea.
Dup dou zile de la nmormntarea lui Neferu, Senmut
sttea mpreun cu Benya sub pomii de lng stlpul ce marca
intrarea n templu. La templul de la Medinet-Habu lucrul fusese
reluat i Benya venise s-i ia rmas-bun, dup ce i strnsese
lucrurile, n timp ce materialul era ncrcat n ambarcaiuni, iar
pietrele priponite pe plute.
Ct o s lipseti de data asta? l ntreb Senmut.
Singurtatea care l atepta din nou l ntrista.
Benya se ntinse alturi de prietenul su cu un suspin de
satisfacie.
Ce diminea frumoas! O s fie plcut s navighez
astzi, fr s fac altceva dect s m uit cum malurile trec pe
lng mine. Cine tie cnd ne vom revedea! Poate peste vreo dou
luni, cnd echipa de constructori o s ne schimbe. O s mai avem
multe pietre de cioplit i meterului meu nu-i place s se
grbeasc. Cred c o s m ntorc n perioada caniculei.
Senmut i privea cu invidie prietenul care nu-i ascundea
bucuria.
i eu? Ce-o s fac ntre timp? Cred c ar trebui s m duc
s-mi vizitez familia cteva zile, spuse el nu prea convins.
Benya tresri:
Cum? Vrei s pleci din Teba? Teba att de frumoas, de
seductoare vara, ca s te ngropi la ar? Eti bolnav, Senmut!
Teba nc nu m-a sedus, replic Senmut cu amrciune,
n momentul n care comurile sunau de pe acoperiul templului
pentru a arta c jumtate din diminea se scursese. M ntreb
dac n-a fi fcut mai bine s rmn cu prinii mei i s-mi rup
alele muncind pe ogor dect s mi le rup splnd podelele
puternicului Amon.
O, puternice Amon! declam Benya rznd, cu ochii
nchii. Fie ca Senmut s-i prseasc podelele i s se
adposteasc pe genunchii ti! O, rege al zeilor!
Senmut izbucni n rs fr s vrea i se mai lumin puin.
Descurajarea nu se prea potrivea cu caracterul su.
Ce i-ar trebui ie e o fat drgu, care s te distreze i
s-i ndrepte atenia i spre altceva dect spre ap i spun. Am
ceea ce-i trebuie! O perl delicat care i aparine libianului luia
gras... cum l cheam oare? Ai avea-o aproape pe nimic; a putea
s aranjez s...
Benya continu s sporoviasc astfel, fr s observe c
prietenul lui nu-1 mai asculta, fiindc o vedea cu ochii minii pe
prinesa Neferu, trecnd mpreun cu suita ei, purtnd sistre*. N-
o s reuesc oare s-o uit niciodat?" se ntreb el.
Benya tcuse. Acum se ridic dintr-un salt, n timp ce
Senmut se sprijinea cu spatele de un copac i lsa privirile s-i
rtceasc peste grdini.
Plec, spuse Benya. mbrieaz-m.
Senmut se ridic i-i strnse prietenul n brae.
Isis s te apere! adug Benya, strngndu-i lucrurile.
Era pe punctul s plece, cnd deodat i strecur la ureche lui
Senmut: Un soldat al Maiestii Sale i un crainic vin spre noi!
Senmut ddu din cap, cu inima btnd s-i sparg pieptul i
minile umede. Cei doi se apropiar de el, i crainicul salut.
Eti Senmut, unul dintre preoii puternicului Amon?
ntreb el cu blndee, nu fr a remarca paloarea stranie a
interlocutorului su, apoi fcu salutul imperial, cu ncheietura
dreapt a minii pe umrul stng. Sunt nsrcinat s-i transmit o
convocare din partea prinului motenitor

* Sistru instrument muzical la vechii egipteni (n.r.).


Hatepsut Khnum-Amon. i poruncete s te prezini n faa ei
peste o or, pe malul lacului puternicului Amon. S fii punctual!
S nu vorbeti nainte ca ea s nu te fi poftit s-o faci i s-i ii
ochii plecai. Asta-i tot.
Zmbi, salut din nou i se ndeprt, urmat de soldat.
Pe Osiris, Senmut, ce nseamn asta? ntreb Benya,
tremurnd tot. Ce ai fcut pentru ca motenitoarea Celui Unic s
vrea s te vad? Ai necazuri?
Senmut l apuc pe Benya de umeri i-l scutur.
Nici vorb! Nici vorb! N-am nici un necaz, drag
Benya! Dac ar fi fost s m aresteze, nu mi-ar fi trimis un crainic!
O s fiu primit n audien!
Asta vd i eu! rspunse Benya, desprinzndu-se rznd
din strnsoarea prietenului su. Dar de ce? E vreun secret?
ntr-un fel, da. I-am fcut un serviciu prinesei. Sau mai
degrab, nu, am dat dovad de o impruden nebun, i ea... Era
o greeal, Benya, care m-a obsedat vreme de sptmni. Am fost
bolnav. Iar acum...
Vd c o s plec fr s m fi lmurit deloc, spuse Benya,
aruncndu-i sacul pe umr. Scrie-mi, Senmut. Vreau s tiu ce se
petrece aici. Ard de nerbdare! Trimite-mi un sul ntocmit corect,
scris de un scrib priceput i sensibil, c altfel n-o s-i mai vorbesc
cnd o s m ntorc.
Ddu s plece, dar nu se putu mpiedica s nu se mai
ntoarc o dat.
Eti sigur c nu ai necazuri?
Ct se poate de sigur. Cred... cred c pn la urm mi
este hrzit o soart fericit, declar Senmut, desfcndu-i
braele cu un gest de extaz i de eliberare.
i doresc s ai dreptate. La revedere, Senmut!
La revedere, Benya!
S-mi scrii!
Negreit!
nainte chiar ca prietenul su s fi pierit din vedere, Senmut
ddu fuga la chilia lui i chem un sclav. Avea nevoie de ap i
de lenjerie curat, trebuia s se rad n cap, i toate acestea n mai
puin de o or. Negreit, i spuse el zorindu-se, negreit..." Nici
nu mai tia deja ce spune.

Peste exact o or, splat, ras i mbrcat cu haine curate,


Senmut urca deluorul acoperit de iarb pe culmea cruia se opri
s contemple lacul lui Amon, unde se legna domol barca sfnt,
cu catargele sale aurii i vslele argintii scnteind n soare.
Privirile nu-i ntrziar ns asupra ei, deoarece, nu departe,
nconjurate de perne i ntinse pe rogojini albastre, l ateptau
dou femei i o feti. Da, ea este", i zise el, cuprins de un val
de plcere necunoscut pn atunci. ngenuncheat lng un co
de rchit, Hatepsut sttea de vorb cu Nosme i Tiyi. Fetia i
simi prezena i-i nl privirile spre el. Senmut se repezi i czu
n genunchi, cu braele ntinse i faa n iarba moale i cldu.
Hatepsut i atinse uor umrul cu piciorul.
Iat-te, n sfrit! spuse ea. Poi s te ridici.
Senmut se ridic fr a ndrzni s-i nale privirile.
Dup o clip, fetia exclam pe un ton iritat:
Uit-te la mine! Un asemenea comportament nu i se
potrivete deloc, ie care nu ai ovit s m duci prin tot domeniul
meu fr s m prea menajezi!
Glasul i era acelai, la fel de imperios, plin de sfidare,
lsnd totodat s rzbat sunetul ascuit i strident specific
copilresc. Cnd i nl ns privirile i i vzu ochii mari i
negri, brbia micu, dar energic i gura drgla att de bine
conturat, Senmut rmase nucit. Era ea, ntr-ade- vr, i totui se
schimbase; zvelt i plpnd pentru vrsta
ei, i pierduse totui n lunile acestea din urm aspectul
copilresc. Simea dezvoltndu-se n ea tnra femeie care nu
avea s ntrzie s devin. Era ns i altceva, contiina ntru totul
recent a sngelui i a istoriei ei, reflexul ntunecat al puterii ce
ardea neclar n spatele privirii sale nemiloase i al zmbetului
uor.
Se privir pre de o clip, apoi Hatepsut ddu din cap, cu
un aer satisfcut, i i fcu semn spre perne.
Aaz-te aici, lng mine. M tem c nu-i pot oferi o
ptur veche, dar sper c rogojina mea o s-i convin. tii,
uitasem de tot cum ari, dar acum, c te revd, m ntreb cum de-
am putut s-o fac. Nu te-ai schimbat prea mult, nu-i aa?
Se apropie de el.
Ai mai avut de curnd prilejul de a salva i alte fete din
lacul lui Amon? l ntreb ea, rznd.
i vr minile n coul de rchit i scoase doi pisoi, apoi
l puse pe unul pe genunchii lui Senmut.
Sunt puii pisicii lui Nebanum. Mi i-a dat mie. Simt sacri.
Mama lor e din templul lui Bastet* i poate s vad demonii
noaptea. Vrei unul?
Senmut mngie blana mtsoas i cenuie i pisicua
mieun, ncercnd zadarnic s-l zgrie. Erau nite animale foarte
frumoase, zvelte i delicate, cu botul ascuit i ochii oblici. La fel
ca tuturor egiptenilor, lui Senmut i plceau pisicile i i mulumi
pentru mrinimia ei.
Trebuie s-i cer permisiunea nvtorului meu, dar nu
cred c o s mi-o refuze, dac mama pisoiului e att de deosebit.
Ei bine, preotule, ce ai mai fcut de la ultima noastr
ntlnire? l ntreb ea.
Senmut puse pisoiul pe iarb, se sprijini confortabil pe

* Bastet - zei cu cap de pisic n mitologia egiptean (n.r.).


perne i admir linitea lacului nainte de a rspunde. Nu tia nici
acum motivul acestei convocri i nu putea deci s-i prevad
deznodmntul, dar continua s fie convins c trebuia s-i
cntreasc bine cuvintele. Ideea de a se folosi de Hatepsut
pentru a-i duce la bun sfrit proiectele nu-i trecuse nici o clip
prin cap. Voia doar s o cunoasc mai bine, deoarece i se prea c
norocul i fcuse s se ntlneasc i i oferise o nou prieten.
M-am ocupat de treburile care mi revin la templu,
fiindc asta este datoria unui bun preot, prines.
S frece podelele i s fac mici comisioane?
i arunc o privire ptrunztoare, dar n ntrebarea ei nu
fusese nici urm de rutate.
Da. Exact.
i ai de gnd s te ocupi cu asta toat viaa?
Fetia examina cu atenie degetele subiri i lungi ale
lui Senmut, mpreunate peste vemntul de in, i umerii lai i
ptrai. Sub sprncenele groase i castanii, ochii i erau blnzi, i
se simi n largul ei alturi de el, fr s simt nici cea mai mic
dorin de a-1 tachina sau de a-1 necji, aa cum obinuia cu
Tutmes. S-ar fi artat mult mai iscusit dect Tutmes s mne carul
de lupt i s arunce sulia.
Senmut i arunc o privire scurt, dar de data aceasta ea nu
zmbi.
Ca toat lumea, Alte, am i eu visurile mele tainice,
care au foarte puin legtur cu realitatea.
Bineneles. Dar am auzit c un brbat hotrt i sigur pe
sine i poate ndeplini visurile dac-i d osteneala.
Nu sunt nc brbat, Alte.
Cuvintele acestea spuneau totul i nimic deopotriv.
Educaia pe care o primise Senmut nu-1 lsase strin de
diplomaie.
Hatepsut oft i puse pisoiul la loc n co.
Senmut se pregtea s se ridice, creznd c discuia se
ncheiase, dar ea i puse mna pe braul su gol, fcndu-1 s
tresar.
tii c acum sunt prin motenitor? l ntreb ea ncet.
E o mare cinste, Alte, pentru Egipt, rspunse el, cu
capul plecat.
i datorez o favoare, preotule, i am de gnd s m achit
acum. Tatl meu mi-a dat deplin libertate n privina asta; a vrea
s-i dau ceva. (l privi ngrijorat.) N-o s m refuzi, sper?
Nu-mi datorezi nimic, Alte. Am fcut ceea ce am
considerat c e de datoria mea, i nimic mai mult. Dar, din
moment ce consideri c fapta mea merit rspltit, atunci n-o s
refuz.
Frumos spus! l ironiz ea cu blndee. Ei bine, gn-
dete-te. Ce-i doreti?
Senmut privi lebedele care lunecau pe lac, vzu pescruii
i ginuele de balt care-i scuturau penele n ap. Observ cum
cele dou nsoitoare sporoviau. Auzi respiraia uoar a
prinesei i cu coada ochiului remarc estura subire a
vemintelor ei care foneau n btaia brizei. Toate acestea fur
ns n scurt timp copleite de valul ambiiei sale. Avu impresia
clar c o mn nevzut l punea deodat n faa tuturor visurilor
sale, a speranelor i a suferinelor sale. Se gndi la Ka-mes, tatl
su, care nu dorea pentru fiul lui dect sigurana i anonimatul; se
gndi la nvtorul lui i la durerile sale de stomac, dar se gndi
mai ales la faraon, la uriaul acesta cu puteri nemrginite.
ngenunche la picioarele lui Hatepsut.
Alte, mai mult ca orice a vrea s studiez arhitectura cu
marele Ineni. Asta doresc, i nimic altceva.
Nu vrei o cas frumoas? ntreb ea, uguindu-i
nemulumit buzele.
-Nu.
Atunci, ceva pmnt? Sau dou neveste? O proprietate
mare?
Senmut izbucni n rs, de uurat i fericit ce se simea.
Nu, nu i nu! Vreau doar s devin arhitect, orict de
modest. Nu tiu nc dac am talent, dar asta trebuie s aflu! M
nelegi, Alte?
Hatepsut se ridic, cu un aer seme.
mi aminteti de scumpa mea Osiris-Neferu. i petrecea
timpul ntrebndu-se dac o neleg, i trebuie s recunosc c
uneori mi se ntmpla s mi se par extrem de plictisitor s ncerc
asta. Dar cred c te neleg, spuse ea, lundu-i mna lui Senmut,
care i-o strnse fr voia lui. i-am scurtat drumul ctre mplinirea
visului, nu-i aa?
Senmut se aplec s-i srute mna micu.
Exact, i rspunse el. L-ai scurtat cu o via ntreag!
Hatepsut i retrase mna i i chem suita.
Eti sigur? insist ea.
Absolut sigur.
Atunci, o s vorbesc cu tatl meu, care o s vorbeasc cu
Ineni. E un moneag acrit, care cu siguran c n-o s accepte de
bunvoie un nou elev. Dar tu o s fii fericit. O poruncesc eu!
Senmut lu n brae pisoiul adormit.
Ia coul! i porunci Hatepsut lui Nosme.
i deja se ndeprta, lsnd-o pe Tiyi s mptureasc
rogojina i s strng pernele. Senmut, rmas singur i pierdut de
fericire, i ddu atunci seama c nici mcar nu ateptase ca el s
o salute.
Tutmes i aez fiica la cin alturi de el pentru ca aceasta
s-i povesteasc despre ntrevederea pe care o avusese cu Senmut.
Descrierea escapadei l distr nespus. Cnd i spuse care era
dorina acelui novice cuteztor, faraonul ls s-i scape o
exclamaie pe jumtate indignat, pe jumtate batjocoritoare.
Mesenii i ntoarser spre el privirile pline de ngrijorare, dar
Tutmes le strig muzicanilor s cnte mai departe i trimise un
sol la Ineni. n timp ce savura un porumbel fript, o puse s mai
povesteasc o dat ce se ntmplase. Hatepsut fu ntructva
contrariat, deoarece tatl ei nu-i lsa o clip de rgaz, i mncarea
ncepuse s i se rceasc.
n sfrit, sosi i Ineni, care se prostern, impecabil i
imperturbabil, dei fusese nevoit s-i lase balt toate treburile ca
s rspund convocrii imperiale. Ineni era mult mai nalt dect
media i nc zvelt, n ciuda vrstei sale naintate. Cu nasul
acvilin, gura hotrt, capul uimitor de neted i acuit, complet
ras, chipul su ar fi putut prea dur i nemilos, dac nu ar fi fost
expresia maliioas a ochilor si cenuii. tia s rd ns i
dragostea de via pe care o avea l ajuta s suporte frmntrile
geniului su.
Ineni, strig Tutmes, stai aici, lng Hatepsut! Altea Sa
are ceva s-i spun.
Arhitectul nu pru surprins. Accept vinul pe care i-1 oferea
sclavul faraonului, l bu ncet i atept privindu-i inelele.
Hatepsut era furioas. i spuse povestea pentru a treia oar,
n cuvinte scurte i concise. Spre deosebire de tatl ei, Ineni nu
rse, ci o ascult cu atenie, fr a o slbi din ochi. Abia ce-i
ncheiase povestirea, n momentul cnd se pregtea s ia n sfrit
o mbuctur de pine de secar, i el o ntreb:
Alte, spui c preotul sta nu este dect un novice? Un
fel de ran?
Era prea de tot!
Spun c-i poruncesc s taci i s m lai s mnnc! i
mai spun c o s-i rspund mai trziu la toate ntrebrile. Eu, una,
mor de foame, i pn i sclavii au apucat de-acum s mnnce.
Ineni atept, Tutmes atept, Ahmes atept, sclavii
ateptar, n timp ce Hatepsut mnca i bea pe sturate. n sfrit,
mpinse masa deoparte i se instal mai confortabil, oftnd
uurat.
E un tnr inteligent i dintre cei binecrescui. mi place.
E amabil i respectuos i nu se plnge ca...
Era s spun ca Tutmes", dar i aminti la timp c tatl ei i
recomandase insistent s-i in prerile pentru ea; astfel nct
continu:
... ca alii. Pe deasupra, chiar i datorez favoarea asta i
m-am angajat s i-o ndeplinesc cu autorizaia tatlui meu. Sper,
drag Ineni, c o s-i dai posibilitatea de a-i dovedi capacitatea.
E atta nerbdare n el!
Ineni nu rspunse nimic, dar schi un zmbet. i el avea o
anumit afeciune pentru noua motenitoare, pe care o gsea
infinit mai energic i mai capabil dect tnrul timorat cruia i
era hrzit n mod normal acest titlu.
E o plcere s te slujesc, Alte, rosti el n cele din urm.
Trimite-mi persoana i o s m ocup de ea.
La drept vorbind, Ineni nu avea nici un chef s-i asume la
vrsta lui formarea unui nou elev. Voia s se retrag ct mai
repede cu putin i s se bucure, n sfrit, de avantajele pe care i
le aduseser serviciile bune i loiale, ca i de soii, de fiu, de
grdinile sale. Nu putea ns n nici un chip s refuze o asemenea
cerere.
O s vedem noi care sunt capacitile de judecat ale micii
prinese", i zise el n timp ce ieea din palat.

A doua zi devreme, Senmut fu trezit de o btaie n u;


nainte de a fi apucat s se scoale, odaia fu invadat de oameni.
nvtorul lui, artnd la fel de epuizat ca ntotdeauna, l salut
sec. Doi sclavi, n costumul albastru i alb al palatului, ateptau n
spatele su.
Eti rugat s-i prseti chilia i s te duci imediat la
nobilul Ineni, i spuse nvtorul lui cu o oarecare iritare. Nu tiu
despre ce e vorba i nici nu vreau s tiu. mbrac-te repede!
Oamenii tia or s aib grij de lucrurile tale.
Se rsuci pe clcie i iei fr s mai adauge nimic.
nc adormit, Senmut i vzu pe sclavi strngndu-i ntr-un
cufr cele cteva lucruri. Puinele papirusuri aparinnd
bibliotecii templului fur puse pe salteaua deja strns, i cei doi
sclavi se fcur nevzui, fr a-i mai lsa rgazul s-i ntrebe pe
unde trebuie s o apuce.
Se ridic grbit i mbrc tunica pe care o purtase ieri. Un
paznic l atepta s-l conduc la palat i prsir mpreun
templul. Senmut plec fr s se mai uite napoi.
Peste cteva minute, mergeau pe o alee strjuit de statuile
zeului Tutmes, treceau n scurt timp de plcul de sicomori i
ajungeau la poarta vestic a palatului. Acolo, paznicul se opri,
strecur o vorb grzilor care-i lsar s treac, i Senmut
ptrunse pentru prima oar n via n Curtea Regal.
Treaz de-a binelea acum, privi n jurul su cu o uoar
dezamgire i team. Locul nu era prea diferit de cel pe care
tocmai l prsise.
Avea s afle ulterior c se afla atunci foarte departe de
apartamentele regale i de marea Sal de Audien. Fusese condus
direct n aripa rezervat birourilor i dregtoriilor,
unde faraonul se ducea aproape zilnic s-i exercite funciile
administrative, ceea ce explica absena oricrui decor fastuos.
Coridoarele erau nguste i tcute.
Nu m-a descurca niciodat n labirintul sta", i spuse
Senmut.
Escorta lui se opri n sfrit n faa unei ui din cedru fin,
sculptat i cu ornamente de argint. Abia btuse, c un sclav tnr
i deschise, salutndu-1 cu o plecciune adnc.
Eti ateptat, spuse el pe un ton ovitor.
Probabil e sirian", i zise Senmut, observndu-i
asemnarea cu Benya. Garda lui salut la rndul su i dispru.
Sclavul l introduse ntr-o odaie scldat n lumina soarelui, care-
1 ls uluit i nucit, ca un animal scos brutal din vizuin.
Apropie-te! i porunci un glas blnd i limpede. A vrea
s te vd mai de aproape.
Senmut se ndeprt de u. n faa lui se ntindea o podea
din lespezi albe i negre, la captul creia se afla o mas imens i
grea, acoperit de pergamente de tot soiul. n dreapta, se nla un
perete neted, mpodobit de o friz nf- indu-1 pe zeul Imhotep*
supraveghind nlarea marilor piramide. n stnga, camera ddea
spre o galerie pardosit cu lespezi, la captul creia strlucea lacul
sfnt. Numeroii arbori sdii ntre lac i galerie i ddeau lui
Senmut impresia c se afl la liziera unei pduri scldate n soare.
n spatele biroului, sttea n picioare un brbat, i Senmut
tiu pe dat c se afla n prezena celui mai mare arhitect dup
omul-zeu care nlase mormintele regale nfiate pe perete, un
om ce trebuia respectat, chiar temut, dar deopotriv iubit.
Ineni atepta, cu braele ncruciate. Senmut i umfl
pieptul, pi spre el i salut. Ineni zmbi.
A* Imhotep - medic i arhitect din Egiptul antic (secolul al XXVII-lea .Hr.),
divinizat ca zeu al medicinei (n.r.).
Eu sunt Ineni, spuse el linitit. Eti Senmut, noul meu
elev, nu-i aa?
-Da.
De ce te afli aici?
Senmut zmbi la rndul lui, i Ineni fu plcut impresionat.
Ochii arhitectului studiar amnunit sprncenele groase, ochii
ntunecai i hotri, pomeii proemineni, gura senzual i
energic a tnrului i recunoscu semnele nobleei. Prinesa mea
avea dreptate, i zise el. Biatul sta promite."
M aflu aici ca s nv cum s transform visurile regale
n realitate. Pentru asta sunt hrzit, nobile Ineni.
Chiar aa? i crezi c ai n tine voina, curajul i puterea
de a munci att ct va trebui sau, altfel, de a muri?
N-am ncercat niciodat, dar aa cred.
Ineni i desfcu braele i art cu degetul masa
suprancrcat.
Ei bine, atunci ne vom apuca de treab. O s citeti tot ce
vezi aici, fr s te opreti dect ca s mnnci i s dormi, pn
cnd vei fi luat cunotin de toate aceste informaii. Patul tu e
acolo, adug el artnd o ui. Omul sta e sclavul tu, o s-i
aduc tot ce-i trebuie. Peste o zi sau dou, o s mai stm de vorb,
i atunci... Se ndrept spre u. Atunci vom vedea. M apuc
devreme de lucru, aa cum ai putut constata, i termin trziu. Sper
c o s faci la fel. i mai ales nu-i face griji. Eu, unul, te plac
ndeajuns de mult, prinesa motenitoare la fel. Ce poi s ceri mai
mult?
Ineni iei, fcnd un semn din cap. Senmut se relax n
sfrit i se apropie de sulurile de papirus. Nu putea vedea baza
stivei, dar i aez mna deasupra ei, contient de gravitatea
momentului. Cheia enigmei se afla aici, blnd i primitoare, sub
mna lui.
Adu-mi de mncare i nite vin, i ceru el distrat sclavului
care atepta n spatele lui.
Lu primul sul i, aezndu-se la mas, l desfur i ncepu
s citeasc.

Dup un an greu, pe care i-l petrecu istovindu-i ochii i


citind pn la epuizare, cufundat n planurile vechi i n diagrame,
nvnd uzanele i tehnicile meseriei sale, Senmut fu n sfrit
autorizat s mearg s vad unele dintre operele lui Ineni. Avu
acces la rindea, la instrumentele de geometrie i la pana
desenatorului. Privirea sa perspicace i talentul nnscut i
permiser s descopere lesne un unghi greit i s rezolve o
problem de construcie. i petrecu timpul nvnd cu cea mai
mare plcere. Pentru prima oar n via, era fericit, cu adevrat
fericit, i pentru el nu mai exista nimic n afar de momentele pe
care le petrecea cu maestrul su.
Ineni era deopotriv mulumit i surprins. ncetul cu ncetul,
ncepu s-i fac plcere tovria acestui tnr care devenea un
brbat frumos, cu minte ager i limpede, i-i lu treptat obiceiul
de a-1 consulta pe Senmut pentru fiecare proiect al su. Templul
de la Medinet-Habu fu terminat. Altele fur nlate la Ombo,
Ibrim, Semneh i Kumneh. Doar proiectul favorit al lui Tutmes,
templul lui Osiris de la Abydos, rmnea un secret pentru Senmut.
Ineni era singurul autorizat s lucreze la el i, cnd Cel Unic venea
s-i consulte arhitectul, Senmut pleca s se plimbe n grdin, pe
malul lacului.
Senmut ar fi vrut uneori s o vad fie i n treact pe mica
prines, dar asta nu se ntmpla niciodat. Era ca i cum nu s-ar
fi ntlnit niciodat. Fcu cunotin cu Menkh, fiul lui Ineni, i
datorit lui afl cteva anecdote despre Hatepsut; de exemplu, c
la prima vntoare de rae la care
fusese, intise cu dibcie o pasre, strpungnd-o cu sgeata, dar,
dup primul strigt de bucurie, izbucnise n plns i legnase n
brae trupul nsngerat. Menkh i mai spuse c Hatepsut se
distingea la antrenamentul militar. Aahmes pen-Nekheb o mustra
ca pe oricare alt recrut tnr, ceea ce ea accepta tar s crcneasc,
i mna caii la fel ca un brbat. Senmut l plcea pe Menkh. Acesta
avea sigurana linitit i amical pe care i-o conferea rangul
tatlui su, dar aproba dorina lui Senmut de a se apropia de
cercurile puterii i-l trata cu simpatie. n ciuda diferenei dintre
originile lor, cei doi tineri descoperir multe puncte comune.
Dup ctva timp de la primele lecii luate cu Ineni, Senmut
se duse la trgul din Teba s angajeze un scrib. i dict acestuia o
scrisoare pentru Benya, n care-i povestea tot ce se petrecuse, att
ct i ngduia punga, deoarece scribul era pltit la cuvnt, iar
cuvintele i se ngrmdeau pe buze. Peste o lun, primi un rspuns
entuziast n care Benya l anuna c nu se va ntoarce dect n
primvara viitoare.
Senmut i cumpr o frumoas brar din electrum, pe care
era gravat noua lui situaie social, pentru ca nimeni s nu o mai
ignore, i-i nfrumuse vemintele cu fir de aur. Era nc preot,
dar nu se ducea dect rareori la templu. Riturile cultului l
interesau prea puin i prefera s se plimbe printre obeliscurile de
la Kamak, gndindu-se la ce ar fi fcut el dac i s-ar fi cerut s
completeze acest impresionant ir de monumente. i plcea s
primeasc omagiile celor care, cu puin timp n urm, nu i-ar fi
dat nici o atenie i i plcea s discute n carierele de piatr cu
ceilali arhiteci, fr a manifesta totui nici cea mai mic
suficien. tia c era cale lung de la statutul de ucenic la cel de
om de ncredere al faraonului, chiar dac hainele i erau mai
luxoase, iar vinul pe care l bea era adus din Charu.
N-o uit nici pe tnra creia i datora o asemenea schimbare
a norocului. Se prea ns c acum, dup ce-i achitase datoria, nu
mai era deloc interesat de el.

Nu era ntru totul exact c ea l uitase. Cnd i se ntmpla s


se gndeasc la el, Hatepsut l ntreba pe Ineni ce mai face elevul
lui; dar, cum acesta prea s se achite foarte bine de noile sale
sarcini, nu se mai interes prea mult de el.
La doi ani dup ntlnirea lor, Hatepsut observ, spre marea
ei surprindere, c devenise femeie. Ritul trecerii la vrsta adult
fu ndeplinit. Nosme i strnse jucriile i hainele de copil, pe care
preoii aveau s le scoat din nou ntr-o bun zi ca s i le pun n
mormnt. Ani i arse prul ntr-o cup de argint, sub privirea
indiferent a lui Hatepsut, care se gndea c suferina provocat
de moartea lui Neferu nu ncetase s se sting n aceti ani, astfel
nct acum sora ei se numra printre amintirile din copilria sa.
Fumul neccios al prului ars plutea n ncpere. n cldura
torid a acestei zile de var, ea atepta cu nerbdare momentul
cnd urma s plonjeze n apa rcoroas a lacului sfnt. La sfritul
ceremoniei, se mulumi s-i ia un rmas-bun politicos de la
Nosme, care avea s locuiasc de-acum n afara palatului.
Chemarea lacului era mai puternic dect orice alt form a
datoriei. Mai trziu, regret graba i se duse s o vad pe btrn.
La nceputul dup-amiezei, fu condus n noul ei
apartament, care nu era cu mult mai mare dect cel dinainte i
puin mai bine mobilat, fiindc nu fusese numit nc
motenitoare regal. Continu s mearg la coal. La doisprezece
ani, se bucura de o libertate destul de mare. Noile ei slujnice se
artau mai respectuoase fa de ea i mai supuse. n schimb, tatl
ei i cuta mai des tovria, punnd s fie chemat sau aprnd
pe neateptate nainte ca ea s plece la coal. Tutmes se dovedea
un paznic mult mai eficient dect fusese vreodat Nosme. Ua i
era pzit de soldai narmai, care fceau parte din suita
Maiestii Sale. Ca urmare, nu reuea dect foarte rar s scape de
sub supravegherea lor ca s-l viziteze pe Nebanum i animalele
acestuia.

ntr-o dup-amiaz nbuitoare, n timp ce-i apropiase


pernele de fereastr ca s-i fac siesta, fu anunat Ahmes.
Hatepsut i vzuse rar mama de la ceremonia ritual. Se
ntlneau la mas i sporoviau mpreun despre studiile ei i
performanele la aruncarea suliei, dar Ahmes nu pomenise
niciodat de noua ei situaie de prines motenitoare.
Dezaprobarea mamei sale crease ntre ele o rceal, i Hatepsut
se simea deopotriv intrigat i rnit. Avea nc nevoie de
sprijinul, nelegerea i simpatia mamei sale, dar nu-i trecuse
niciodat prin minte c rceala ei aparent era dat de nelinitea
nespus provocat de viitorul acestei flori a Egiptului.
Vizita era ntr-adevr o surpriz. Hatepsut sri s-i srute
mama, mbrcat toat n albastru, culoarea ei preferat. Ahmes
o strnse n brae i-i concedie suita. Palatul era tcut. Ahmes
schi un zmbet i rmase n picioare. Ct despre Hatepsut,
aceasta se ls s cad pe perne, cu picioarele ncruciate.
ncercam s m rcoresc un pic, spuse ea. Dar nu reuesc
deloc s dorm. i tu, mam? Nu-i faci siesta?
Somnul m ocolete. mi fac griji pentru tine, Hatepsut,
i voiam s vorbim despre toaleta ta.
Toaleta mea?
Hatepsut nu dduse niciodat atenie hainelor pe care le
purta.
Da. Eti aproape femeie i cred c ar trebui s pori o
rochie n loc s alergi n or ca bieii, ca o slbatic mic. O dat
ce a ajuns la vrsta adult, orice fat trebuie s poarte costumul
femeilor. Iar tu, Hatepsut, tu trebuie cu att mai mult s dai
atenie felului n care te mbraci.
De ce? Sunt aproape femeie, dar nu simt nc femeie.
Dac port o rochie, n-o s m mai pot cra n copaci i nici s-l
ntrec pe Menkh la alergare. E chiar aa de important, mam?
E foarte important, rspunse Ahmes cu o fermitate
neateptat.
Aceast tnr cu picioare lungi i brune, cu talia att de
subire, care i legna piciorul i o privea cu o condescenden
tandr, era periculos de aproape de a deveni o strin pentru ea.
O prines nu trebuie s se mbrace ca un biat.
Dar nu sunt prines, replic hnitit Hatepsut. Sunt un
prin, i nu orice prin. Sunt prinul motenitor. Tata a spus-o. ntr-
o bun zi, o s fiu faraon; i cum nici o femeie nu poate deveni
faraon, sunt prin.
Pufni n rs, i Ahmes o recunoscu pe feti sub trsturile
tinerei femei. Hatepsut se ridic.
Nu vd deloc ce importan are dac port mai departe un
or n loc s m sugrum ntr-o rochie. nc nu vreau s fiu femeie.
Vai, mam! continu ea serioas, cuprinzndu-i mama de mijloc.
Cum a putea s-mi in echilibrul n car sau s trag cu arcul dac
mi-a simi micrile stnjenite i a fi atent la ce port?
Aadar, acum te pasioneaz arcul i sgeile, nu-i aa?
Da, bineneles! Pen-Nekheb e mulumit de mine, i tata
mi-a dat voie.
i Tutmes? Pen-Nekheb se ocup n continuare de el?
Aa cred. Nu mai vorbete cu mine.
Cuprins cu adevrat de spaim, Ahmes i apuc fiica de
bra i o mpinse pe perne, rmnnd aplecat peste ea.
Ascult-m bine, Hatepsut! Sunt mai n vrst dect tine
i am nvat c exist o prpastie ntre dorine i mplinirea lor; o
prpastie ntunecat n care colcie erpii dezamgirii i ai
disperrii.
Hatepsut o privi stupefiat. Tonul acesta autoritar,
imperios era ct se poate de neobinuit la aceast femeie, a crei
blndee i amabilitate erau legendare. Se ndrept, i Ahmes
continu:
Tatl tu te-a desemnat motenitoare. Aa c eti
motenitoare. Viitorul i se pare o cmpie venic verde, minunat
i la fel de mare ca paradisul zeilor. Peste civa ani ns, tatl tu
se va duce i el lng zei i atunci o s te trezeti la cheremul
preoilor i al lui Tutmes.
Fata se ncrunt; orice urm de dezinvoltur o prsise.
Tutmes? Dar e un biat prost i moale.
Se poate, dar e totui fiu de rege, cruia i va reveni
cndva dubla coroan, orice ar face tatl tu ca s evite asta. i tu
va trebui s te mrii cu el, Hatepsut. Nu e nici o ndoial n
privina asta, sunt profund convins.
Dar preoii sunt n slujba lui Amon, i eu sunt ncarnarea
lui Amon pe pmnt. Tutmes nu poate s schimbe cu nimic acest
lucru, replic ea, cu ochii strlucind de emoie.
Sunt muli la templu care vor un faraon slab i ntng
pentru ca ei s se poat mbogi mai lesne; pe deasupra, nimeni
nu va crede c o fat lipsit de experien e-n stare s poarte
povara copleitoare de a conduce o ar
ntreag, ce spun eu, un imperiu cldit pe rzboi i consolidat
printr-o atenie nencetat.
Dar cnd tatl meu se va urca n barca lui Ra, n-o s mai
fiu o fat lipsit de experien. O s fiu femeie.
Credeam c nu vrei s fii femeie, rspunse Ahmes
maliioas.
Fata rmase cu gura cscat i i adres mamei sale un
zmbet trist.
Vreau s fiu faraon, rspunse ea, dar nc nu vreau s fiu
femeie.
Asta nu nseamn c n-o s renuni la hainele acestea de
copil i n-o s te mbraci cum trebuie, aa cum cere poziia ta,
replic rece Ahmes.
Nu! strig Hatepsut, srind n picioare. O s m mbrac
cum vreau!
Ahmes se ridic i ea i, aranjndu-i vemintele, se ndrept
spre u.
Khaemwese, vd, e mult prea btrn de-acum ca s se
mai ocupe de educaia copiilor regali. Pare incapabil s te nvee
respectul datorat mame tale. O s vorbesc cu nobilul tu tat. Nu
eti dect un copil rsfat i capricios, Hatepsut, i e timpul de
acum s te obinuieti cu rspunderile care-i revin. O s vedem
noi.
Iei din ncpere, pind dreapt n rochia ei albastr i
strvezie.
Hatepsut se strmb i se ghemui printre perne cu un aer
maliios. Niciodat!" i zise ea. i, n ciuda orei trzii i a
oboselii, nu reui s adoarm.
Tutmes nu o for s poarte rochii. Cnd Ahmes abord
subiectul, el o ntrerupse brutal.
Las copilul s poarte ce vrea. nc n-a venit vremea s o
sufocm cu constrngerile vrstei adulte. Nu vreau ca nvtura
s fie o povar pentru ea. Aa am hotrt!
Jignit, Ahmes se retrsese n apartamentele ei, prad unei
migrene violente. Nu o implor pe Isis. Zeia trebuie s fi avut
lucruri mai bune de fcut, fiindc altfel ar fi rspuns de mult
rugciunilor mele, i zise ea.
Hatepsut, pe jumtate goal i ciufulit, continu s se
zbenguie prin grdini i prin palat, crescnd ca una dintre acele
minunate flori de lotus albastru care-i plceau att de mult,
slbatic i exotic. La coal, mpreun cu Menkh, User-amon,
Hapusenb i Tutmes, ncepu s prind cteva noiuni de
nelepciune. La antrenamentul militar ns nva cu totul altceva:
cum s inteasc bine n ciuda zdruncinturilor carului, cum s
nimereasc drept n inim, cum s-l pcleasc pe duman, cum
s prevad micrile inamicului, i plcea la nebunie s se uite la
manevre, stnd la adpost de cldura canicular n cortul ei: norii
de praf, soldaii mbrcai n piele ascultnd de ordinele rguite
ale efului lor i mnndu-i carele cu o iscusin uimitoare. Se
simea att de n largul ei, dreapt i ncordat n oruleul ei,
nct de departe semna cu un mic prin trecndu-i oamenii n
revist, primind cu gravitate salutul unei armate de lnci ridicate.
Viaa era plcut. Fiecare nerv al corpului ei desvrit se
concentra asupra sarcinii pe care o avea de ndeplinit, n ciuda
uotelilor brbailor sau a strigtelor lor de ncurajare. i tia c
nu departe se afla tatl ei, bine nfipt pe picioarele deprtate, cu
pumnii n olduri, care atepta sfritul instruciei ca s-i dea
prerea.

ntr-o diminea ngheat din luna lui Thot, pe cnd


Hatepsut dormea adnc, ghemuit sub pturi n faa tciunilor
dogoritori, tatl ei veni s o trezeasc. Simi o mn aezndu-i-
se pe umr i scuturnd-o uor, ceea ce o trezi pe dat. El i puse
un deget pe buze i i fcu semn s se scoale. Fata se supuse, cu
mintea nc nceoat de visele plcute.
Sclava ei dispruse i cut pe bjbite cu ce s se mbrace.
Faraonul i ntinse o pelerin groas de ln i o pereche de
sandale, dup care iei. Hatepsut l urm, ntrebndu-se ce se
ntmpl. O dat ce traversaser fr zgomot pasajul care ducea la
mica ei grdin personal, el se opri. Stelele scn- teiau nc pe
cerul negru, fcnd ca palmierii de pe malul fluviului s se
deslueasc n bezn. Un vnt rece biciui faa lui Hatepsut n timp
ce atepta rbdtoare o explicaie.
Faraonul se aplec spre ea i murmur:
O s facem o mic plimbare cu mama ta i cu Ineni.
Nimeni nu trebuie s tie unde mergem. O s traversm fluviul.
Mergem la mori?
Avea impresia c deja i simte n tcerea aceea apstoare
de dinaintea zorilor.
Ceva mai departe. O s conducem noi nine barca i vom
pleca fr sclavi. E mai bine s plecm ct mai e rcoare, ca s ne
napoiem pe la amiaz.
Se ntoarse i o lu pe aleea strjuit de copaci, urmat de
fiica sa, care-i pea pe urme tcut ca o pisic.
Fur oprii o dat, dar Tutmes l mbrnci pe arca i-i
ridic gluga, descoperindu-i faa. Soldatul, zpcit, salut i i
ls s treac. Ajunser la debarcaderul btut de valurile domoale,
care luceau n lumina lunii. Dou siluete cu feele acoperite de
glugi ateptau, nemicate, ntr-o ambarcaiune fragil. Tutmes o
ridic pe Hatepsut, iar Ahmes o lu n brae i o instal pe o
scndur grosolan pus de-a curmeziul brcii.
Vd c mi se ntmpl ntotdeauna multe aventuri pe ap!
i zise Hatepsut, n timp ce Tutmes, mpingnd cu putere,
desprindea barca de rm. i lepd mantia i se apuc s
mnuiasc prjina, sub privirile admirative ale lui Hatepsut, care
nu-1 vzuse vreodat pe tatl ei ndeplinind vreo munc hrzit
n mod obinuit sclavilor.
Ce facem aici, n mijlocul fluviului? Ce s-a ntmplat?
Suntem cumva pe cale s fugim? S fi fost Egiptul invadat?" tia
ns foarte bine c, dac aa ar fi stat lucrurile, Tutmes, departe de
a fugi, ar fi plecat mai degrab la lupt. Tocmai cnd ncepea s
se lase legnat de micrile brcii i de zgomotul apei, tatl ei
sri pe rm i i puse s urce Scara Morilor. Hatepsut fu
strbtut de un fior de nelinite cnd puse piciorul pe piatra
cenuie i ngheat. Mama ei o urm. Ineni i ntinse mantia lui
Tutmes, sri uor din barc i o leg bine cu odgonul. Apoi, fr
o vorb, trecu n fruntea coloanei.
Cu toii evitar s priveasc spre dreapta. Templele i
drumul alb i pustiu rspndeau o impresie de dezolare i de
ostilitate, ca un soi de avertisment care i fcu s grbeasc pasul.
Deodat, Ineni se opri, scond o exclamaie de satisfacie, i cu
toii se strnser njurai lui. Cerul devenise ceva mai luminos.
Lsaser oraul departe n urma lor, de cealalt parte a fluviului,
dar la mare distan spre sud, o lumin intens vestea Luxoral i
cellalt lca al lui Amon.
Ineni art cu degetul spre sol, apoi spre falezele dinspre
vest.
Crarea e pe aici, Maiestate, spuse el cu o voce surd. O
s ptrundem n adncul inutului. Dramul va fi cam greu. Prinesa
poate c ar trebui s mearg n spatele mamei ei, n timp ce m
vei urma.
Tutmes aprob i pornir din nou la dram, urmnd o potec
de capre care erpuia printre salcmi i smochini. Hatepsut, care
ncheia irul, se uita atent pe unde clca. Pietrele tioase erau
numeroase, ascunse sub un strat fin de nisip. Mersul o nclzise,
i inima i btea tare. Tutmes ordon un popas i o ntreb dac
nu mergeau prea repede pentru ea. Gfind, fata ddu energic din
cap, cu ochii sclipitori, i nu ncetinir ritmul dect din grij fa
de Ahmes.
Deodat, Tutmes i ridic mna, i Ineni se opri ca i cum
ar fi ghicit gndurile stpnului su. Cele dou femei ateptar.
Ra se ivete din nou, declar Tutmes. S ne oprim s-i
aducem omagiu.
Mica trup rmase nemicat, cu ochii aintii pe creasta
zdrenuit a falezei. Vntul se opri brusc. Stncile i nisipul,
tufiurile, totul i toi ateptau, inndu-i rsuflarea, mngierea
blnd de cldur i via. Hatepsut, impresionat de
solemnitatea clipei, prea o statuie de marmur.
Deodat, n momentul cnd calmul i ateptarea deveneau
insuportabile, creasta falezelor se color n roz i toi patru czur
n genunchi. Ra, n toat splendoarea sa, se nla la orizont i
exact n acel moment Hatepsut simi pentru prima dat c era
ntr-adevr fiica zeului, ncarnarea sa desvrit.
Pornir din nou la drum, n cldura blnd a dimineii,
nconjurai de stolurile de psri care salutau ivirea noii zile.
Nu peste mult, ajunser la poriunea de potec ce se afunda
n munte, erpuind n umbr, ntre doi perei abrupi, pentru ca
apoi s dea ntr-o vale.
Locul era tcut. Razele soarelui dogoreau. Valea se ntindea
pn la poalele unei faleze impuntoare. n dreapta i-n stnga,
muntele cobora n trepte, i poteca pe care aveau s o urmeze
erpuia de-a lungul versantului nordic pentru a disprea n zare.
La sud, la poalele falezei, se afla o mic piramid cu unghiuri bine
conturate, ai crei perei de calcar alb luceau la soare. De jur-
mprejur, zcea o ngrmdire impresionant de blocuri de piatr
i de coloane prbuite.
Asta-i tot ce a mai rmas din templul mortuar al lui
Osiris, prsit de muli ani, explic trist Tutmes.
Atmosfera stranie a locului prea s-l apese. i veni ns n
fire i pomi din nou la dram. Ineni i Ahmes l urmar, dar
Hatepsut nu se putea smulge linitii fermectoare a vii. Admir
rnd pe rnd, cuprins de uimire, pereii stncoi, mica piramid,
nisipul cenuiu i maroniu.
Valea asta e a mea, i zise ea. E un loc sacru. O s
construiesc aici cndva, dar ce anume? Deocamdat, n-am nici
cea mai mic idee. Tot ce tiu e c tocmai am descoperit locul
hrzit fiicei lui Amon.
Cnd mama sa o chem, ngrijorat, i se pru c se
transformase i ea n piatr i nu mai putea face un pas. Valea o
chema la ea. Cu toate acestea, se resemn s se alture celorlali.
Ptruns cu totul de irezistibila magie a locului, nu se mpiedic
nici mcar o dat n timp ce pea peste pietrele de pe potec.
Atinser n sfrit creasta i coborr apoi de-a lungul unui
defileu sinuos. n cele din urm, ajunser la destinaie.
Iat locul de care vorbeam, i declar Ineni lui Tutmes.
Doar un cltor foarte ndrzne ar cuteza s se aventureze pn
aici i, dup cum putei vedea, n acest defileu se pot spa o sut
de morminte a cror intrare ar fi ascuns de privirile indiscrete de
stncile astea uriae. Pe deasupra, adug el ridicnd din umeri i
artnd cu degetul, Ea este aici.
Hatepsut privi n direcia indicat i zri, n fundul vii, o
stnc enorm triunghiular, izolat, care prea s apere intrarea.
Ahmes i cut amuleta.
Ia seama la zeia de pe piscul vestic, murmur ea, fiindc
lovete fr s te vesteasc.
Meret-Seger, Meret-Seger, exclam Tutmes, Prieten a
Tcerii! Ce paznic de temut! Ineni, arat-mi locul exact pe care
l-ai ales. Ahmes, Hatepsut, stai aici. Adpostii-v de soare sub
o stnc.
Tutmes i Ineni se ndeprtar i se fcur n scurt timp
nevzui. Linitea era apstoare. Hatepsut simea aintit asupra
ei privirea rutcioas i geloas a zeiei i ncepu s murmure
cteva incantaii. Ahmes, ntins pe pmnt, cu ochii nchii,
prea s respire cu dificultate. Cu o uurare nespus, Hatepsut i
vzu ntorcndu-se pe tatl ei i pe Ineni, scldai n sudoare.
Sunt de acord cu alegerea ta, Ineni, decise Tutms, i te
ndemn, Hatepsut, s accepi i tu mormntul pe care i l-a ales
Ineni. Locul sta e ntru totul potrivit pentru o regin.
Sau pentru un faraon?
Tutmes nu zmbi. Era istovit, i acum, c dusese la bun
sfrit ceea ce-i propusese, voia s bea i s mnnce.
Dac-mi place mie, nseamn c e bun pentru oricine,
rspunse el sec. Ineni, vei instala tabra muncitorilor n deert i
vei lrgi i nivela pe ct se poate poteca asta nenorocit. Alege-i
cu grij meterii constructori i nu angaja prea mult lume. De
data aceasta, ei vor muri o dat ce vor ncheia lucrarea. Trebuie s
m feresc, ca i familia mea, de jefuitorii de morminte. Prima
victim i va fi oferit ca jertf lui Amon, iar a doua lui Meret-
Seger. Acum, hai s mergem. Linitea asta are urechi, nu m simt
n largul meu aici.
i, ca i cum aceste ultime cuvinte ar fi declanat cu adevrat
panica printre membrii grupului, se npustir cu toii afar din
vale, aruncnd priviri furie n urma lor.
Cnd ajunser la debarcader, barca se legna uor, apa
scnteia i, pe cellalt mal al fluviului, stindardele oraului
imperial fluturau vesele n vnt.
Se urcar n barc i dezlegar parmele. mbtat de
mireasma florilor de pe malul Nilului, care ajungea pn la ea,
Hatepsut visa la valea ei.
paited a U-a
9

Senmut avea optsprezece ani i devenise melancolic. Se


plictisea de cnd maestrul lui l prsise ca s nfptuiasc un
proiect misterios pe colinele Tebei, nsoit de Benya i de civa
tineri meteri constructori. Timp de o sptmn sau dou,
Senmut se distrase desennd planuri grandioase pentru viitorul lui
mormnt, dar se plictisi repede i renun. Primvara venise din
nou. Mlatinile erau pline de vnat de ap.
n ziua aceea, a treia din luna lui Paopi, nfur ntr-o pnz
nite pete afumat, o bucat de pine, brnz, un pumn de
smochine i o ulcic de vin i pomi n direcia fluviului. Nu mai
ieise de mult i nimic nu i se pru mai plcut n dimineaa aceea
nsorit dect o plimbare ndelungat. Ieind din ora, o apuc pe
un drum care-1 duse la fluviu, erpuind printre mlatini i trestiile
de un verde aprins. Senmut nu voia dect s scape de plictiseal
i de o lene care-1 copleiser. i schimbase hainele frumoase cu
orul rnesc, scurt i greu, pentm a fi liber n micri. Picioarele
goale i se nfundau adnc n nisipul umed i n iarb. Dincolo de
ogoarele unde trudeau ranii, se nlau n vzduhul limpede al
dimineii dealurile i falezele, adevrate metereze ale Egiptului
mpotriva deertului i a rzboiului i n acelai timp paznici ai
fertilitii sale.
n jurul amiezei, ajunse pe malul fluviului. Se aez la umbra
unui curmal i scoase merindele. Plimbarea i fcuse poft de
mncare i se ndestul cu plcere, nu fr a se gndi
c nu cu mult n urm era nevoit s dea o rait pe la buctria
templului ca s-i potoleasc foamea. Cnd termin masa, se
ntinse, cu minile mpreunate pe burt, i fu cuprins pe dat de
somn. Avea timp destul s fac o siest nainte de a se ntoarce.
Deodat, ceva l lovi din plin n piept, att de violent, nct
sri n picioare, ncovoiat de durere, cu rsuflarea tiat. Dup ce-
i veni n fire, i ddu seama c avea sub ochi o ra moart, cu
penaj verde i albastru, cu capul zdrobit, i auzi deodat un
zgomot printre ierburile nalte care se ddur brusc la o parte,
lsnd s apar o fat.
Zvelt i aproape la fel de nalt ca el, era nclat cu
sandale cu ireturi fine, i fiecare deget de la picior era mpodobit
cu o piatr albastr. Unghiile i erau vopsite n rou, ca i gura care
exprima acum surprinderea cea mai vie. Ochii preau imeni,
prelungii n triunghi n ambele coluri i vopsii de jur-mprejur
cu khol. Pleoapele i erau acoperite de un strat fin de pudr
albastr. Prul tuns drept i cdea peste frunte ntr-un breton sever
de un negru intens i se revrsa eapn peste umeri. Fruntea i era
ncins de o fie groas de aur, iar pe piept, un pieptar greu de
electrum mpodobit cu turcoaze nelefuite azvrlea scnteieri la
fiecare respiraie. Purta orul scurt al bieilor, mpodobit cu o
cingtoare aurit. Snii nu erau dect dou proeminene mici
ascunse sub pieptar. Senmut era rscolit i nu-i arunc nici o
privire sclavei care se strecur alturi de stpna ei, nici tnrului
nobil mbrcat n piele care apru n urma sa.
Faa la pmnt! porunci deodat fata, pe un ton de
surprindere ofensat.
Fr a da drumul sgeii, Senmut ngenunche, cu zmbetul
pe buze. Nu putea s se nele n privina acestui glas, dei
devenise mai grav i mai melodios n cei patru ani
scuri. Era chiar ea, binefctoarea lui! Dar ce se mai schimbase!
rane, raa mea e la picioarele tale, i sgeata mea e n
mna ta. Doar nobilii au privilegiul sta. Las-o!
Senmut i desfcu ncet palma i sclavul se aplec s ia
sgeata.
Era ca i cum i-ar fi strpuns gtul.
i raa mea, continu ea, ce voiai s faci cu ea? De cnd
pndeti prilejul s o furi i s fugi? S-l las s vorbeasc,
Hapusenb?
Tu hotrti, prine, rspunse grav tnrul. Dar, de vreme
ce-mi ceri prerea, sunt surprins s vd c un ran poart pe bra
nsemnul arhitecilor i are capul ras ca un preot.
Se ls o tcere adnc. Apoi se nl un glas calm.
Ridic-te, preotule! Tu eti, nu-i aa? Bineneles c tu
eti! Nu cunosc nici un alt preot destul de smintit ca s se
deghizeze deopotriv n arhitect i n ran.
Senmut se ridic, frecndu-i genunchii. De data aceasta, nu
cut s-i ocoleasc privirea. Hatepsut i rspunse la zmbet i,
cu o micare afectuoas, se apropie vioaie de el.
Pare-se c suntem hrzii s ne ntlnim n cele mai
ciudate mprejurri, spuse ea rznd. N-o s scap deci niciodat
de tine? Ce faci aa de departe de Teba? Prindeai anghile,
preotule?
Senmut l examin amnunit pe nsoitorul ei, care sttea cu
braele ncruciate pe pieptu-i lat. Lancea i era prins cu un nur
de centura de piele mpodobit cu aur. Un zmbet imperceptibil i
trecu peste fa.
Aveam nevoie s m plimb puin, rspunse n cele din
urm Senmut. Pe urm, m-am odihnit aici, am prnzit i am
adormit. Raa ta, prine, a czut peste mine ca un trsnet.
Dar cum stai cu lucrrile tale? l ntreb ea.
Deocamdat, nu am nimic de fcut. Nobilul Ineni e
plecat i nu tiu cu ce s-mi umplu zilele.
Evident, oft ea. Ineni lucreaz pentru tatl meu. Ei bine,
nu vrei s ni te alturi la vntoare, preotule? Sunt convins c o
s fiu n stare s-i umplu ziua. Se ntoarse brusc spre Hapusenb.
E preotul care mi-a fcut un serviciu, i explic ea. i, dup cum
vezi, se ine de mine ca un celu.
Ochii i strluceau de plcerea pe care o simea fcnd
asemenea glume, creia nu i se putea mpotrivi.
Senmut l salut solemn pe fiul vizirului Egiptului de Jos,
buimcit de a se afla n faa unei asemenea personaliti.
Hapusenb, n ceea ce-1 privete, nclin din cap.
Avea doar un an mai mult dect Senmut i, la fel ca Menkh,
poseda arogana incontient pe care i-o conferea poziia social,
dar, spre deosebire de Menkh, era chibzuit, prevztor i deja
capabil s-i nlocuiasc tatl cu autoritate n funciile de
administrator. Hatepsut avea ntotdeauna ncredere n el fiindc
era un biat loial. Se jucaser i vnaser deseori mpreun, aa
cum se duseser mpreun la coal, ncercnd s capete fiecare
aprobarea lui Khaemwese, apoi fiind deseori rivali, indiferent c
era vorba de trasul cu arcul sau de mnarea carului.
Te salut, preotule! spuse el. Ai mult noroc c i-ai putut
face un serviciu speranei Egiptului.
Sperana Egiptului! pufni Hatepsut. Floarea Egiptului!
Haidei napoi la barc, fiindc timpul trece i o singur ra e o
recolt jalnic pentru o zi de vntoare.
Se ntoarse i se afund n desiurile de trestii, cu Hapusenb
pe urmele ei. Senmut i lu de jos sacul cu mncare i, buimcit,
i urm. Dup scurt vreme, ieir pe malul fluviului, unde se
legna o ambarcaiune vopsit n rou i
galben, mpodobit cu stindarde albastre i albe. Intrarea cabinei
era protejat de perdele grele de damasc n spatele crora Senmut
zri o grmad de perne i o caraf de vin i o cup cu fructe pe o
msu joas. La prov, atepta un marinar, cu prjina n mn; n
faa lui, se nla un mic catarg aurit, de care era prins o vel
strns. n partea din spate, fusese desfcut un baldachin, pe care
se lfia nepstor un grup de tineri i tinere. Deasupra capetelor
lor, pe fondul de un albastru adnc al cerului, se agitau ncet
evantaie din pene de stru. O pasarel mic lega intrarea n cabin
de rm, unde atepta rbdtor un soldat.
Plvrgelile i rsetele ajunser la urechile lui Senmut cu
mult nainte de a vedea barca i, dintr-o dat, i dori din toat
inima s se afle n alt parte, ntr-un loc cunoscut i sigur, n
camera de lucru a lui Ineni, de exemplu, sau, pur i simplu, pe cale
de a dormi sub palmierul unde sttuse mai devreme. Nu avea nici
un chef s devin inta ateniei sau protejatul acestor tineri nobili,
att de superiori lui, cu vemintele lor scumpe i bijuteriile
nepreuite, dar era prea trziu ca s mai dea napoi.
Vorbele li se stinser pe buze, i capetele li se nclinar cnd
Hatepsut strbtu pasarela, cu Hapusenb pind imperturbabil
dup ea. Senmut urc ultimul, contient de inuta sa grosolan de
ran, de absena perucii, de genunchii murdari i de srmanul lui
sac ascuns sub bra. Simi n spate privirea dezaprobatoare a
santinelei, dar deja se afla la bord i trecea de umbra i rcoarea
linititoare ale cabinei. Hatepsut i fcu semn marinarului.
ncepur s alunece pe firul apei i, spre marea lui surpriz, o simi
pe Hatepsut lundu-1 de bra i trgndu-1 la umbra
baldachinului. Hatepsut se azvrlise pe perne i bea frenetic cupe
mari de ap, plescind din buze; lancea pe care o purta la old
lovea
puntea ambarcaiunii. Se ls tcerea. Aa cum se temuse, toate
privirile erau aintite asupra lui Senmut, care le nfrunt cu
semeie. Hapusenb i puse mna pe umr.
Iat-1 pe preotul... cum te cheam? opti el.
Sunt Senmut, rspunse el cu glas tare, preot al lui Amon
i arhitect pe lng marele Ineni.
Mica adunare se ridic, sub ochii aprobatori ai lui
Hapusenb, n timp ce Hatepsut aeza cteva perne alturi de ea.
Fr a-i crede ochilor, Senmut se apropie de ea, se aez
turcete i primi cupa pe care i-o ntindea ea. Conversaiile
rencepur din plin i simi cteva picturi de sudoare
brobonindu-i tmplele. Eu sunt sta care m aflu aici, stnd pe
satinul acesta nepreuit i printre femeile cele mai cunoscute i
mai puternice ale Egiptului?" se ntreba el.
Foarte bine, spuse Hapusenb. Aici fiecare l respect pe
cel care tie s vorbeasc n numele lui. Spune-mi, Senmut, cum
e s lucrezi pentru Ineni? Eu m temeam de el cnd eram mic.
Cnd venea la tatl meu, ne trata ca pe nite trengari. ,Afar cu
voi! striga, i asta l distra nespus pe tata.
Senmut l privi cu recunotin, tiind c acesta ncerca s-l
fac s se simt n largul su; i rspunse lui Hapusenb cum putu
mai bine. Avea o fa deschis, simpatic i, fr s tie prea bine
de ce, l consider imediat aliat. Tnrul nobil era frumos; brbia
energic i ochii adncii n orbite inspirau ncredere. Senmut se
surprinse vorbind fr reinere, dar simultan ceva din el l sftuia
s rmn vigilent. ,Ai mare grij ce spui, fiindc te afli n
tovria unor nemuritori. Nu spune n nici un caz nimic care ar
putea avea urmri grave." Simi deodat c cineva l atingea pe
umr i vzu un chip brun i maliios care i zmbea.
Menkh! exclam el uurat.
Tnrul se aez lng el.
E un loc cam ciudat pentru un tnr preot, spuse Menkh.
Stai s afle tatl meu! O s-i piard oare elevul preferat?
n nici un caz! rspunse vesel Senmut.
Barca despica mai departe, n tcere, apele sub cerul orbitor.
Hatepsut ngenunche la margine i-i ls mna plin de brri
s atrne n apa limpede.
n timp ce vorbea, Senmut i ndrepta mereu privirile spre
prul ei rvit de vnt, spre profilul ei att de pur i de desvrit.
Se simea atras de ea, i cunotea frmntrile pasiunii, ceea ce-1
fcea s se simt ruinat i fascinat deopotriv. Prea la fel de
ndeprtat ca o zei. Nu avea dreptul, i spunea el, s simt
pentru ea aceleai sentimente ca pentru o sclav din taverne. i
totui, nu era nici asta de fapt. ntre ei exista o atracie tacit, o
recunoatere a minii destinului, acea mn a destinului care
fcuse s ncoleasc n el ambiia de-a lungul acestor ani
ndelungai de trud la templu, mna destinului care-1 adusese n
barca regal.
Simi aintite asupra lui privirile curioase ale femeilor, n
care i se prea c nu se zrete nici o admiraie. Nu avea cum s-
i dea seama de ceea ce vedeau ele: un brbat tnr i nalt,
nzestrat cu graia i fora legendare ale panterei i cu trsturile
senzuale care ndemnau la plcere. uoteau i rdeau ntre ele, n
timp ce Senmut, fr a le acorda nici o atenie, i asculta pe
Hapusenb i pe Menkh vorbind despre nite lucruri pe care le
nelegea foarte puin i le rspundea prudent, fr a se arta totui
evaziv.
La un moment dat, Hatepsut scoase un strigt. Se ridicar
cu toii de la locurile lor i se apropiar de marginea
ambarcaiunii. Vzur un crocodil mare prsindu-i pe furi
adpostul de sub trestii i aruncndu-se n ap, cu flcile larg
deschise.
Enorma siluet cenuie nici nu apucase bine s se
ndeprteze, c Menkh i lu arcul.
Vrei s-l omor, Alte?
Nu. E un animal sacru, tovarul zeilor; pe deasupra,
cred c e o prevestire. Las-1 s triasc, i rspunse ea, dnd din
cap.
n timp ce vorbea, i aruncase o privire ascuns lui Senmut,
dup care-i ntorsese capul. El ns i prinsese privirea stnjenit,
ntructva ngrijorat, i, cu inima btnd, rmase mpreun cu
ceilali uitndu-se la crocodilul care se fcea nevzut. Cum s-a
mai schimbat! i zise el. Ce a mai rmas din copila tandr i
mnioas pe care am scos-o din lac?
Spre sfritul dup-amiezei, strnir un stol de gte albe,
care se mprtiar zgomotos. Hatepsut i ntinse lancea fr o
vorb, vrnd s-l sfideze.
ntr-o clip, Senmut i aminti de casa printeasc, de
turnirele sale cu Senmen i de dificultatea lor de a mnui prjinile
grele de lemn care ineau loc de lnci. Jucria asta de nobili era
uoar i bine echilibrat; o ridic, inti i o azvrli. Lancea zbur
drept la int, i pasrea czu ca o piatr. Senmut auzi de jur-
mprejur un murmur admirativ. Menkh i ddu o palm peste
spinare. Hapusenb nl din sprncene.
inteti bine pentru un preot, spuse Hatepsut, mirat.
Mnia care-1 npdi l fcu s se rsuceasc mai iute
dect ar fi vrut.
Tatl meu e ran, spuse el. ranii nu-i nva copiii s
vneze cu suliele.
tiu, rspunse ea simplu, i mnia lui Senmut se spulber
pe loc.
Barca se apropie de rm, i Menkh ddu fuga s ia pasrea
moart.
Ar trebui s-o iei, i spuse ea lui Senmut, mngind penele
albe ale gtei. Spune-le buctarilor s-o gteasc i am putea s-o
mncm mpreun.
Fr un cuvnt, Senmut lu cu delicatee pasrea, apoi se
ntoarser la Teba, stnd unul alturi de cellalt, n vntul acelui
sfrit de dup-amiaz.
i-ar plcea s-l cunoti pe tatl meu? l ntreb ea cnd
sosir la debarcader.
i vorbise de foarte aproape i el se rsuci, uor tulburat,
nchipuindu-i pre de o clip c-i propunea s urce n barca
cereasc. Pielea ei avea o strlucire armie, i prul prea s se
aprind n razele soarelui n asfinit. Sttea att de aproape de el,
nct i putea simi parfumul de smirn, cel mai sfnt dintre toate.
Ai fost deosebit de linitit astzi, preotule, continu ea.
Ziua asta i-a fost propice?
Nu tiu, rspunse el cu stngcie, dar e o zi de care o s-
mi amintesc.
Senmut inea nc gsc n mn.
D-mi-o, spuse ea, o s pun s fie gtit special pentru
tine i o s-o mncm noi doi, mpreun cu tatl meu. Du-te s te
odihneti puin, o s te chem eu. Sau poate c preferi s ne oprim
aici i s te ntorci la lucrrile tale?
tia c ea nu se refer la cina cu faraonul, dar ddu din
cap.
Nu, Alte, rspunse el ncet. i mulumesc pentru ziua
asta.
O zi care fgduiete i altele la fel? mi pare bine c i-a
plcut.
O salut, i ea plec, urmat de un roi de femei. Senmut o
apuc ncet spre camera de lucru a lui Ineni i spre odaia sa.
Un sclav veni dup el la ora cinei i-l conduse prin
ntunericul nmiresmat al grdinilor pn n faa uii duble a slii
de ospee, unde un crainic atepta s-l anune. Sen- mut ddu s-
i blbie numele, cnd omul mpinse cu un gest batantele i
strig: Senmut, preot al marelui Amon, arhitect", i Senmut
ptrunse n mulime. Sala i se pru uria, mare ca i curtea
exterioar a templului; tavanul se pierdea n ntuneric, n ciuda
sutelor de lmpi mprtiate pretutindeni. Sala ddea ntr-o parte
spre o pdure de coloane printre care se ntrezrea noaptea neagr
care cuprinsese grdina. n anotimpul acesta primvratic,
msuele joase erau mpodobite cu flori proaspete de sicomori albi
i cu rodii portocalii; ct despre perne i mantii, acestea erau
acoperite de nenumrate flori de lotus albastre i trandafirii.
O sclav micu, goal i timid, abia mai mare dect un
copil, se apropie de el i, dup ce-1 salut cu o plecciune adnc,
i ag de gt un con de parfum. Alt sclav apru n urma ei.
Binevoii a m urma, nobile Senmut, i spuse el
respectuos.
Dup ce-i croir drum prin mulimea de musafiri, ajunser
la un mic baldachin situat ntre ua i colonada grdinii. Sclavul
i indic un grup de patru mese aurite, acoperite de flori, ale cror
picioare erau ascunse sub o grmad de perne. Vznd oviala
lui Senmut, sclavul preciz:
n seara aceasta cinai cu faraonul.
Apoi, dup ce Senmut urcase cele dou trepte ale estradei,
omul adug:
Vrei vin?
Senmut ddu din cap c da, iar sclavul se fcu nevzut n
mulime. Tnrul atept, cu gtlejul uscat ca iasca i cu
nervii ncordai, ameit de parfumul amestecat al trupurilor calde
i al florilor. i fu oferit o cup de aur lucrat att de fin, nct i
putea vedea degetele prin ea n timp ce o ducea la gur. n sfrit,
vzu deschizndu-se larg uile i zri strlucirea pietrelor
preioase n ntuneric. Conversaiile ncetar; doar briza i
continua tnguitul molcom.
Crainicul trase adnc aer n piept i anun:
Horus, Taurul Puternic, Cel Iubit de Maat, Senior al lui
Nekhbet i Pen-Uarchet, Fiul Soarelui, Tutmes, cel Venic!
Ahmes, Mare Soie Regal, Mare Regin, Sor Regal, Cea Iubit
de Faraon! Prinul Motenitor Hatepsut Khnum-Amon, Cea
Iubit de Amon, Fiica lui Amon!
Toi genunchii se ndoir i braele se ntinser nainte, iar
frunile se lipir de pmnt.
Senmut, expus tuturor privirilor, se prostern i el sub
baldachin. Fu cuprins brusc de o ngrijorare cumplit. Ce se va
ntmpla dac nu-i plcea faraonului? Ce se va ntmpla dac nu
rspundea cum trebuie i era alungat ruinos din sal? Gndul
dizgraiei i era mai penibil dect cel al morii.
Cnd l vzuse pentru prima oar, de departe, Senmut nu-i
dduse seama ct de mare era nimbul pe care autoritatea
faraonului l crea n jurul persoanei sale. Umerii i se prur mult
mai lai, picioarele mai musculoase, capul mai rzboinic, privirea
mai incisiv, mobil i ptrunztoare. n seara aceasta, era
mbrcat n galben, culoarea lui preferat. Pieptarul era alctuit
din dou mini de cristal mpodobite cu un filet de aur, innd ntre
ele ochiul lui Horus fcut din turcoaz albastru ncrustat cu ametist.
Coiful era din piele galben, i laturile sale i cdeau pn aproape
de talie; iar deasupra frunii se nlau cobra i vulturul care-i
atemeau asupra mulimii privirea rece i cristalin.
Senmut o contempl pe Ahmes cu un interes fi. Nu o mai
vzuse niciodat pe mama lui Hatepsut i fu dezamgit
descoperind att de puin asemnare ntre ele. Hatepsut purta
nc orul tinerilor, dar n seara aceea nimeni nu se putea nela
n privina sexului ei. Ochii mari i negri erau machiai cu khol
verde-nchis. n cozile grele, peste care purta o coroni de argint,
erau prini muguri de flori albe. Un colier de argint i cuprindea
gtul, i de-a lungul braelor se rsuceau erpi din acelai metal.
Doar luna nu avea de ce s-i invidieze luminozitatea rece a
strlucirii.
Tutmes se ls s cad greoi pe perne, Ahmes lu loc alturi
de el i Hatepsut, zmbitoare, se aez lng Senmut.
mi pare bine c eti aici, i spuse ea. Mor de foame.
Gsc ta o s apar imediat i o s vedem dac te pricepi s alegi
carnea dulce! Ce zici de brrile mele? Mi le-a druit vizirul.
Tat, adug ea lovindu-1 uor peste bra, el e preotul de care i-
am vorbit. N-are rost s te mai ridici din nou, preotule. Ai fcut
destul gimnastic pentru astzi.
Senmut ntlni privirea cea mai tulburtoare, mai
ptrunztoare i mai sfredelitoare care se aintise vreodat asupra
lui i avu nevoie de ntreaga sa voin pentru a nu o ocoli.
Dup o clip de tcere care i se pru c dureaz o venicie,
faraonul sparse tcerea.
Eti imposibil de prins, tinere, i spuse el cu un glas
puternic i profund, dar amical. Sunt deja sptmni de cnd aud
vorbindu-se de tine fr s fi avut prilejul de a te zri. Ineni are o
prere foarte bun despre tine. Spune c ai talent i deopotriv
imaginaie. Fiica mea te place mult. Ai noroc. Cu un gest, mtur
florile de pe mas. N-ai altceva dect hainele astea amrte de
preot? Unde i-e peruca? Ei? i unde i-s cuvintele?
Hatepsut i privea amuzat.
Senmut se strdui s-i dea faraonului un rspuns prudent, ca
i lui Hapusenb.
Nu sunt dect un ucenic, Maiestate, i un novice n slujba
altor preoi. Nu s-ar cuveni ca unul ca mine s mbrace aceleai
veminte ca ale celor care-mi sunt superiori.
Tutmes i arunc o privire viclean.
Bineneles. Dar sentimente nalte nu-i dau de mncare
celui care le nutrete, cum spunea marele Imhotep.
Mnnc pe sturate, Maiestate. nvtorul meu m pune
s muncesc din greu, dar e un om drept.
tiu asta mai bine dect tine. Unde locuieti?
Am o odi n spatele camerei nvtorului meu.
Bine. Hatepsut, i dau voie s-l frecventezi. mi place.
Acum, s mncm. Unde sunt muzicanii?
Se ntoarse brusc n alt parte, i Senmut scoase un oftat de
uurare. Un sclav atepta rbdtor n spatele su, cu o tav n
mini. Tnrul se simi cuprins de o poft de mncare feroce.
Hatepsut se apucase deja s mnnce. Senmut i nfipse o floare
de lotus la cingtoare i ncepu i el s mnnce. Voia s profite
din plin de serat, s se mbete la fel ca ceilali, s rd i s
danseze i s nu se ntoarc n odaia lui dect n zori; dar o alt
parte a sa rmnea alturi de el, fr a pierde nimic din ceea ce era
n jur i aruncnd asupra a toate i a tot o privire rece, cinic i
calculat. Senmut tia foarte bine c nu se va lsa n voia
plcerilor beiei, c nu va rde n hohote i c nu le va aplauda
prea zgomotos pe tinerele dansatoare. Firea sa era prea puin
nclinat spre asemenea plceri. Cin linitit i, dup ce termin
de mncat, Hatepsut i opti la ureche, surescitat, toate zvonurile
mFunte care circulau despre anumii invitai, artndu-i cu
degetul.
O vezi, acolo, n dreapta celei de-a cincea coloane, sub
lamp, pe femeia aceea gras? E Mutnefert, a doua soie, mama
fratelui meu Tutmes; i-a interzis tatlui meu s mai intre n
apartamentele ei de cnd m-a desemnat prin motenitor. Se spune
c are o aventur cu eful crainicilor, dar nu cred. Dac era
adevrat, tata l-ar fi ucis... Tutmes nu e aici, adug ea. Tata l-a
trimis s inspecteze garnizoanele din Nord mpreun cu Pen-
Nekheb. i nchipuie c Tutmes va trage oarecare foloase, dar o
s fie dezamgit. Tutmes voia s-i ia concubina cu el i tata era
ct pe ce s explodeze... Uit-te acolo, Menkh i face semn!
Era ntr-adevr tnrul i elegantul brbat; Senmut i
rspunse. Menkh inea o fat pe genunchi i avea cteva pene de
stru nfipte ostentativ n peruc. Hapusenb discuta aprins cu tatl
su, sub baldachin, i, dei Senmut era sigur c-1 vzuse, nu-i
ntoarse privirile spre el.
La sfritul mesei, cu puin nainte de nceperea petrecerii,
vizirul i fiul su se apropiar de faraon. Tutmes le fcu semn.
Ce e, prietene?
Te rog s m ieri, faraonule, dar a vrea s plec acas.
Drumul m-a obosit.
Du-te. i tu, Hapusenb. O s-mi dai raportul mine
diminea, la o or dup rsritul soarelui, n Sala de Audiene.
Le fcu semn c sunt liberi i, n clipa cnd plecau,
Hapusenb ntlni privirea lui Senmut i i zmbi cu cldur. Dup
plecarea lor, faraonul se ridic.
Ia mai tcei cu toii! Ipuky e aici?
Din fundul slii, muzicantul orb fu condus pn la baldachin
de unul dintre fiii si. n mn inea o lut nou.
Sunt aici, Maiestate, spuse el.
Cu un semn din cap, faraonul porunci unui sclav s-l aduc
pe btrn lng el i-l puse s se aeze la picioarele sale.
D-mi luta ta, i porunci Tutmes. Prinul motenitor a
nvat s cnte la acest instrument i ar vrea s- i cunoasc
prerea.
Hatepsut se strmb spre Senmut i se ridic. Acesta se
pomeni brusc mpins mult n trecut, n noaptea aceea blnd de pe
malul lacului lui Amon, martor al ntlnirii sale cu acel copil gol
i trist. ,A trecut ceva timp de atunci", i zise el, nu fr tristee.
Hatepsut puse un picior pe mas i-i sprijini luta pe
genunchi. Cu capul uor nclinat, cu buzele strnse de
concentrare, cut primele acorduri ale cntecului; cu o cup de
vin n mn, Senmut se propti n mijlocul pernelor. Ipuky atepta
linitit, cu minile mpreunate pe genunchi. Apoi Hatepsut nl
capul i parcurse ntreaga adunare cu privirile. Rsunar dou
acorduri plngtoare, dulci i tulburtoare ca o noapte de iarn, i
fata ncepu s cnte.
Glasul i era nalt i pur, ca strigtul unei psri n zorii
adormii; i Senmut se simi cuprins de o team supranatural. Era
ntr-adevr fiica zeului!
Stteau nemicai i tcui. Cu toii cunoteau bine cntecul
acesta vechi de dragoste. Dar Hatepsut l interpreta uimitor, cu o
inocen i o simplitate extreme.
Auditoriul subjugat uit de intrigi i de inamiciii, lsndu-
se prad frmntrilor dragostei nscnde. Apoi, dup un moment
de tcere stupefiat, toat lumea se ridic i ddu fru liber
bucuriei i entuziasmului. Hatepsut i napoie, calm, luta lui
Ipuky i se aez la loc, indiferent la tumultul general.
Protii! i zise ea sec lui Senmut. Habar n-au ce aplaud.
Strig fiindc sunt frumoas i cnt frumuseea,
dar cntecul sta e uor de interpretat i nu am un glas prea grozav.
Cnd minunatul Ipuky umple templul cu accentele lui suave i
puternice, aplaud din vrful degetelor. Ce imbecili!
Cnd ovaiile se potolir, Tutmes i ceru prerea marelui
muzicant.
Ipuky rmase o clip tcut, apoi i exprim opinia:
Cntecul acesta este destul de uor de interpretat, dar
Altea Sa l-a cntat n aa fel nct s ascund faptul c vocea ei
nu i-a atins nc ntreaga amplitudine i densitate a registrului.
Acompaniamentul la lut este corect.
Hatepsut l aplaud aprins i i murmur la ureche lui
Senmut:
Ce-i spuneam!
Tutmes i mulumi btrnului. Mesele fur date la o parte
pentru a face loc, i din fundul slii se auzi sunetul castanietelor i
al tamburinelor.
Vin dansatoarele, spuse Hatepsut. S ne aezm
lng Menkh, ca s le vedem mai bine picioarele.
Lundu-i cupa de vin, Senmut o urm.
Dup nasul ncovoiat i pielea brun-glbuie, Senmut i
ddu seama c cele apte fete care intrar n sal erau siriene. Prul
negru le ajungea pn la genunchi. n mn ineau o tamburin i
un clopoel. Doar brrile zngnitoare i o multitudine de inele
le acopereau trupurile lucioase. Ameit de vin, de parfumurile
puternice i de prezena lui Hatepsut, Senmut nu prea ddu atenie
dansului. Cnd se fcur nevzute, ntr-un zornit de castaniete, se
ivir jonglerii, apoi un scamator care rspndi o ploaie de aur peste
ntreaga adunare i fcu s ias globuri de foc din nenumrate
petale de flori.
Faraonul era binedispus. Rdea i bea vesel, n timp ce
Ahmes ncepea s adoarm. Cnd czu i ultimul fir de nisip
din clepsidr, iar cerul se color uor n cenuiu, se ridic strignd:
La culcare cu voi, toi ci suntei!
Se ndrept greoi spre u. Muzica ncet pe dat. Sclavii se
grbir s-i ajute pe musafirii care erau prea bei ca s mai poat
merge singuri, iar ceilali se fcur nevzui pe coridoarele
palatului sau n grdini.
Cu ochii ncini, obosit i fericit, Senmut se ridic cu
plcere, pregtindu-se s se ndrepte spre culcuul lui.
Hatepsut, care i mbrcase deja pelerina, l lu de bra.
Vino mine pe terenul de manevre, nainte de amiaz, o
s-i poi ctiga propria lance, i spuse ea.
i dispru n ntunericul grdinii, n timp ce el o saluta cu o
plecciune adnc. Sclavul su se prezent pentru a-1 conduce
napoi, i Senmut l urm recunosctor, cuprins de o oboseal
fericit.

n vara aceluiai an, Ahmes muri. ntr-o noapte deosebit de


cald, se trezi i ceru ap. Hetefras se duse s-i aduc din ulciorul
mare de piatr, aezat la rcoare, lng u. Dup ce goli cupa,
Ahmes mai ceru una i, cu mna ncletat la piept, se plnse c o
doare braul. Apoi se mai trezi o dat, chemndu-1, terorizat, pe
Tutmes. Era att de agitat, nct Hetefras se duse chiar ea s-l
cheme pe faraon, dar cnd sosir amndoi, Ahmes murise.
Hatepsut dormea profund i de data aceasta nici un vis
prevestitor nu o mai trezi. Fu anunat i dus lng mama ei.
Moart, Ahmes arta la fel de blnd ca atunci cnd era n via;
o pace nemrginit o cuprinsese cu totul.
Eti iari tnr, spuse Hatepsut, citnd din Cartea
Morilor. Tat, ce frumoas trebuie s fi fost! Nu simt nici o
prere de ru pentru ea. I-a plcut s triasc pentru noi toi i iat-
o acum pe pajitile sacre ale lui Osiris.
Tutmes nu fu deloc mirat. tia c Ahmes i se rugase mai
mult soiei lui Osiris dect puternicului Amon i c avea s fie
rspltit pentru credina ei, dar intuiia fiicei sale l mir nc o
dat.
Mormntul din vale e aproape gata, spuse el. Se va odihni
acolo n pace.
i ascunse din nou gndurile sub masca regalitii i se
aez s o vegheze pe Ahmes pe un mic taburet, alturi de ea, cu
ochii aintii asupra ei. Hatepsut se ntoarse n odaia ei, lsndu-
1 singur.

n timpul celor aptezeci de zile de doliu care urmar, Teba


fu cuprins de un puternic sentiment de reculegere. Tutmes se
ocupa tcut de treburile sale, i Hatepsut i petrecea majoritatea
timpului cu Nebanum i cu animalele sale, aa cum tcea i
nainte. De data aceasta ns, linitea parcului, ncrederea i
docilitatea animalelor, afeciunea lui Nebanum i ddeau o
minunat senzaie de fericire. Se gndi deodat la valea aceea
mic ce-i apruse n faa ochilor n zorii liliachii, i n minte i
ncoli o idee. Un templu. Un templu care, fr a cuta zadarnic
s rivalizeze cu inaccesibilele faleze, ar fi ntructva completarea
lor, desvrirea lor, expresia frumuseii lor grandioase. i trebuia
un arhitect, nzestrat cu o minte ager, familiarizat cu visurile sale;
i nu la Ineni se gndea ea. Chem un paznic i-l trimise s-l aduc
pe Senmut.
Se ntoarse i se aez pe o teras mic, n parc, i atept
nerbdtoare. ncepea s se lase amurgul, cnd l zri printre
copaci, mergnd n urma unui soldat. Probabil c fusese surprins
n timp ce fcea baie, fiindc nu purta dect
un or scurt i nu-i pusese nsemnul de arhitect. Soldatul i-o
art pe Hatepsut cu degetul. Cnd ajunse n faa ei, toat bucuria
care fcea s-i nfloreasc faa lsase locul unei politei pline de
atenie, cea a servitorului chemat de stpn. Hatepsut i observ
atunci culoarea ntunecat a pielii, pomeii proemineni i gura
senzual.
Bun ziua, preotule. Ai umerii nc umezi. Fceai baie
cnd te-am chemat? Aaz-te aici, lng mine, s privim mpreun
asfinitul soarelui.
innd cont de recomandrile instructorului su militar,
tcuse cteva traversri ale fluviului, i membrele i erau frnte de
o oboseal sntoas. De la petrecere ncoace, trupul i devenise
musculos i vocea mai grav, nct sclavii care se ocupau de
curenia ncperilor lui Ineni ncepeau s se team de el, dei nu
era nc dect un bieandru.
Am fost la grajduri azi i i-am dat nite ovz calului
negru, cel pe care-1 preferi. Nu prea face micare, zise ea.
Sclavii ar trebui s-l alerge puin, rspunse Senmut. Cnd
doliul se va fi ncheiat, va fi capricios i ndrtnic.
Eti mulumit c te poi antrena, n sfrit, la aruncatul
suliei i la mnarea carelor? Eti mulumit de viaa ta?
Da, sunt fericit, dar trebuie s recunosc c leciile lui
Ineni mi lipsesc... Nu i-am mulumit pentru micul apartament pe
care mi l-ai druit i nici pentru sclavii i cerealele pe care le-ai
trimis famihei mele.
Fiindc nu i-am dat prilejul s-o faci.
Alte, ai fost att de bun cu mine, adug Senmut; pot
s te ntreb de ce?
Poi s-o faci, replic ea, dar s-ar putea s nu-i rspund.
La drept vorbind, nu tiu nici eu prea bine. Cred c fiindc te vd
aa cum mi-ar fi plcut s fie fratele meu, i asta m nfurie. De
ce laul la s primeasc cea mai bun
educaie i de ce cineva ca tine s fie condamnat la o trud
umilitoare n timp ce familia i moare de foame?
Vorbea cu o asemenea vehemen, nct Senmut nu tiu ce
s rspund.
n adncul ei, Hatepsut se temea de Tutmes i, ca i Ahmes,
ncepea s se ntrebe dac, n ciuda asigurrilor date de tatl ei, nu
va fi silit ntr-o bun zi s-l ia de so.
Nu tiu, prietene, adug ea. Un prin motenitor nu e
liber s fac ce vrea? Dar te-am chemat dintr-un motiv anume.
Exist un loc pe care a vrea s i-1 art, un loc sfnt n ochii mei.
Ceea ce vreau s nal acolo mi-a aprut n minte, dar am nevoie
de ajutorul tu. Vrei s mergem s-l vedem mpreun?
Sigur c da, Alte! Unde e?
Hatepsut ntinse mna spre vest, spre cellalt mal al
fluviului.
ntr-o vale micu, ascuns acolo, lcaul marelui Mentu-
hotep-hapet-Ra. N-o s-i spun nimic mai mult pn nu-1 vezi
singur. Mergem mine. S fii la debarcader, la o or dup rsritul
soarelui, i ia-i sandalele, fiindc drumul e anevoios.
O s fiu acolo. Dar de ce eu, Alte? n ce msur pot s-
i fiu eu util?
O s nelegi cnd i voi fi mprtit visul meu. Ineni nu
ar fi n stare s-l nfptuiasc, chiar i cu cea mai mare bunvoin
de pe lume. Dei nu ne-am vzut cu totul dect de vreo zece ori,
am avut prilejul s ne cunoatem reciproc. M cunoti bine, nu-i
aa?
Te venerez, prine, dar cred c nimeni nu va putea s te
cunoasc vreodat. Vrei s spui c ai ncredere n mine. N-ai de
ce s te temi de mine fiindc nu sunt nimic, doar un mic novice.
Nu mai eti un novice din clipa n care l-ai ntlnit pe
Ineni, replic ea. Dar ce eti acum?
Garda lui Hatepsut i sclavul lui Senmut ateptau rbdtori
la baza treptelor, n timp ce tinerii erau cufundai n gndurile lor.
Era att de ntuneric, nct abia dac se mai puteau vedea unul pe
cellalt.
Cnd se auzi clopoelul vestind cina, ea fu cea care sparse
tcerea.
N-o s merg la mas n seara asta. Acum, du-te acas, ne
vedem mine!
Era un ordin. Senmut se ridic stngaci i o salut, dar ea
privea deja n alt parte, scrutnd grdinile, ca i cum avea s vad
aprnd n faa ochilor, prin bezna adnc, valea ei vrjit. Tnrul
cobor treptele terasei, gata s-i accepte destinul.

A doua zi diminea, se duse grbit la debarcader, unde ea l


atepta deja, mpreun cu o nsoitoare. Era mbrcat toat n alb,
ca s se apere de soare, i contrasta cu sclava ei, o nubian neagr
ca noaptea.
S ne adpostim la umbr, propuse ea. E deja prea cald.
Tata mi-a spus s nu merg prea departe pe dealuri pe cldura asta.
Ar fi trebuit s-i dai cu khol ca s te fereti de razele soarelui,
adug ea. Ta-khaet!
O sclav iei din cabin, ateptndu-i ordinele.
Adu sipetul de machiat i periuele! porunci Hatepsut.
Fata se ndeprt cu o legnare a oldurilor att de sugestiv,
nct Senmut nu-i putut desprinde privirile de spatele ei arcuit.
E Ta-khaet, noua mea sclav, observ Hatepsut, care
surprinsese privirea aprobatoare a lui Senmut. E serviabil
i foarte docil, dar nu vorbete prea mult. Ta-khaet, i spuse ea
fetei, care ntre timp se ntorsese, d-i cu puin khol. Alese o
periu i i-o ntinse. Grbete-te, aproape c am ajuns.
Ta-khaet ngenunche n faa lui Senmut, cufund periua n
ulcica cu khol i i spuse zmbind:
Stpne, nchide ochii, te rog.
Senmut se supuse i simi nite mini calde atingndu-i
obrajii i mngierea blnd a periei umede peste pleoape; Ta-
khaet mirosea a miere i a anason. Abia terminase s-l machieze,
c barca acost.
Se pricepe, spuse Hatepsut. Kholul te prinde bine.
Acum s ne grbim, fiindc avem mult de mers. Aducei-mi
litiera! le porunci ea barcagiilor.
Senmut o urm pe rm, unde litiera fu desfcut. Nubiana
deschise umbrela de soare, i Hatepsut se instal, alungit i
sprijinindu-se ntr-un cot, astfel nct s poat vorbi n continuare
cu Senmut.
Senmut, sclava nubian i cei doi purttori se puser n
micare, lovii de ndat de cldura sufocant emanat de nisip i
stnci. n momentul cnd poteca fcea o cotitur brusc la dreapta,
Senmut zri alt drum, mai recent i mai lat, plin de urme de
picioare omeneti i de potcoave de boi. Rmase perplex, dar coti
totui la dreapta, la ordinul lui Hatepsut, i ncepu s urce colina.
n momentul cnd simea c nu mai poate face nici un pas
dac nu bea nite ap, ajunser la umbra unei stnci, i Hatepsut
porunci un popas. Din litier fu scoas o caraf i cu toii bur
cu lcomie. Hatepsut le porunci marinarilor s-i atepte acolo i
i fcu semn unui nubian s ia umbrela de soare i s vin cu ei.
E surd, spuse ea cu rceal, aa c o s putem vorbi
nestnjenii.
Pornir toi trei la drum i n scurt timp zrir o vlcea care
se ntindea n faa lor, mprejmuit din trei pri de faleze nalte.
Lcaul sacru al lui Osiris-Mentu-hotep, spuse Hat-
epsut, scond un oftat.
Rmaser tcui, n timp ce Senmut era cuprins de
maiestatea tulburtoare a locului. Se simi deodat nelalocul lui,
nensemnat i amuit de admiraie. Nici un sunet nu tulbura
somnul greu al depresiunii incandescente.
Aici vreau s nal un monument, spuse Hatepsut. Iat
valea sacr pe care o voi dedica persoanei mele. Oamenii vor veni
aici s mi se nchine. Dar ce templu va fi demn de mine? Ce
monument va fi la fel de frumos ca mine? Nu mi imaginez o
piramid ca Mentu-hotep, fiindc falezele ar strivi-o i i-ar rpi
toat puterea. Atunci, ce anume? O s gsim amndoi giuvaierul
desvrit care trebuie ncrustat n coroana acestor perei
gigantici.
Senmut nu rspunse. Arhitectul din el era ocupat s
calculeze distanele, s evalueze proporiile, s msoare
nlimile.
n locurile astea ar putea fi construit cel mai mare templu
din lume, spuse el ncet. Locul e foarte chibzuit ales, Maiestate.
Vd ceva uor, rece, poate nite colonade. Nite unghiuri, dar cu
siguran c nu nite pinioane care ar rivaliza n zadar cu faleza.
O s m gndesc mai bine. mi dai voie s m plimb pe aici de
cte ori voi simi nevoia?
Vino cnd vrei, rspunse ea. i, cnd o s te hotrti, o
s ncepem. Ce-ai zice de un sanctuar tiat chiar n stnc, unde
m-a putea aeza i auzi rugciunile?
S-ar putea, dar voi avea nevoie de ajutorul unui bun
meter constructor. Un meter constructor capabil s neleag
piatra n profunzimea ei ultim.
Se gndi imediat la Benya. Prietenul lui era singurul care
tia unde s taie piatra i pn unde. Dar numai zeii tiau unde era,
lucrnd cu nobilul Ineni la proiectul secret al faraonului. Senmut
i se destinui lui Hatepsut, al crei chip se ntunec brusc.
E prietenul tu? Cu siguran c e un meter constructor
bun! Altfel nu ar lucra pentru Ineni.
Privirea i se ndrept atunci spre drumul care se nfunda n
falez, n spatele lor.
Senmut i simi ncurctura.
Ai nevoie de omul sta?
l cunosc, Alte, i am ncredere n judecata lui.
mpreun, am putea face o treab excelent.
M tem c e cu neputin, replic ea brutal. S-ar putea s
nu se mai ntoarc niciodat.
i arunc din nou o privire furi spre falez.
O fric brusc l cuprinse pe Senmut, amplificat de
prezena lui Hatepsut i de atmosfera stranie a locului, dar tia
destule ca s nu mai pun ntrebri.
Hatepsut se nfur n pelerin, cu braele ncruciate la
piept, cu nubianul alturi, nemicat ca o stnc. Amndoi preau
s fi uitat de prezena lui.
O s vd ce pot s fac, spuse ea deodat. Dar nu-i pot
promite nimic. Doar tatl meu are puterea s-l cheme napoi pe
Benya i s-l lase n via.
O merit din plin, adug precipitat Senmut.
Ca i tine, Senmut, spuse ea zmbind.
Faptul c i spusese pe nume l umplu de bucurie.
Te venerez, Alte! i murmur el cu o sinceritate
desvrit. O s te slujesc pn la moarte.
Hatepsut nelese c aceste cuvinte veneau din adncul
inimii, i nu de pe buzele josnic linguitoare ale vreunui curtezan;
i lu mna i i-o puse peste a ei cteva clipe.
Sunt convins de asta de mult vreme, rspunse ea. i
mai tiu c-mi eti ntru totul devotat, oricare ar fi atitudinea mea
fa de tine, nu-i aa?
ntrebarea aceasta pe care-i plcea s o pun deseori l fcu
s zmbeasc.
Ai dreptate, spuse el.
Apoi se ntoarser ncet la litier i la barcagiii ameii de
cldur.
A doua zi diminea, Senmut fii convocat de faraan. Tutmes
umbla ncoace i-ncolo prin cabinetul vizirului statelor din Sud,
cu un teanc de pergamente n mn. Cnd fii anunat Senmut, le
arunc pe masa lui User-amon, care iei fcnd o plecciune.
Faraonul prea contrariat, i Senmut atept, tremurnd tot,
s afle ce i se reproa.
l vrei pe Benya, huritul, url faraonul.
Da, Maiestate.
Ia-1 pe unul dintre constructorii mei. La palat sunt destui
ca s construieti cte un templu pe zi! Ia-1 pe unul dintre ei, pe
oricare!
Maiestate, l cunosc pe Benya de mult vreme. E un
meter bun i un om stimabil. Pe el l vreau i pe nimeni altul.
Ce poi tu s tii despre ce nseamn stimabil, tu, care
nici mcar nu eti nc brbat? strig Tutmes.
Anul sta am nvat multe despre bine i despre ru,
rspunse calm Senmut, cu minile umede i genunchii tremurnd.
i cunosc un meter constructor bun care este deopotriv un om
demn de stim.
Tutmes izbucni deodat n rs i-l lu pe Senmut de umeri.
Bine zis! Fiica mea e neleapt, dar e i rsfat i
capricioas. Pe Senmut l-am ales, a spus ea cu mndrie.
O s construiasc pentru mine cu ajutorul acestui hurit. Trimite
dup el, tat, te rog. Dar nu era o rugminte, ci o porunc de-a
micului meu prin! (Se liniti i se aez ntr-un jil.) i totui,
mormi el, i totui... tii foarte bine, Senmut, c Benya trebuie s
moar peste trei zile.
Pereii ncepur s se roteasc i, fr s vrea, Senmut i
ntinse minile n fa. Inima i btea cu putere. Simi c plise,
dar Tutmes se uita n alt parte.
Peste trei zile, scumpa mea Ahmes va intra n mormnt,
un mormnt despre care nimeni nu tie unde se afl, n afar de
fiica mea i de Ineni. Oamenii care au participat la construcia lui
vor fi executai n zorii celei de-a treia zile. Huritul tie prea multe
despre el. A lucrat pn la sfrit cu Ineni i nu se va mai ntoarce.
Senmut nelese atunci nelinitea brusc manifestat de
Hatepsut n vlcea, dar i rspunse calm faraonului:
Maiestate, neleg necesitatea de a pstra acest secret
pentru totdeauna i de a-i sacrifica pe toi sclavii. Dar n msura
n care l crui pe marele Ineni, fiindc ai ncredere n el, cru-1
i pe prietenul meu, fiindc am aceeai ncredere n el. Dac mi
ndeplineti dorina, sunt gata s rspund de tcerea lui cu viaa
mea. Benya nu are nevoie de onoruri i recompense. E
incoruptibil. Nu-i place dect piatra i de asta am nevoie de el.
Sarcina pe care mi-a ncredinat-o prinul e anevoioas, i fr
Benya va cere i foarte mult timp. Desigur, a putea alege alt
meter constructor, dar n ct timp a reui s-l fac s neleag ce
dorete Floarea Egiptului? Un om care a vzut moartea cu ochii
va lucra cu o nflcrare cu att mai mare.
Prostii, i-o tie Tutmes. (Apoi se ridic.) Devin senil,
adug el. M nmoi. Acum douzeci de ani, l-a fi sacrificat pe
prietenul tu i a fi pus s fii biciuit. S nu te mai prind!
strig el, agitnd un deget amenintor n faa chipului nseninat al
lui Senmut. La cea mai mic suprare a fiicei mele mult-iubite,
lespezile templului vor fi splate cu sngele tu! i acum, iei! O
s trimit un sol pe dealuri, i o s i-1 aduc pe acest tnr fericit.
S o slujeti pe Hatepsut a mea cu aceeai loialitate.
Senmut fcu o plecciune i se ndrept spre aleea care
ducea la templu. Pentru prima oar n via, se ducea s-i
mulumeasc zeului a crui fiic era n stare s fac asemenea
miracole. Benya va tri.
n zorii celei de-a treia zile, soldaii regelui, narmai cu
pumnale, se npustir asupra muncitorilor i le tiar bere- gile.
Un scrib era nsrcinat s noteze fiecare execuie pentru ca nimeni
s nu scape i s se ntoarc apoi s jefuiasc mormntul.
Cei doi tineri auzir procesiunea funebr formndu-se n
grdini, i Senmut trimise un sclav s aduc vin.
S bem n cinstea salvrii tale, i propuse el lui Benya, ca
i n a Marii Soii Regale Ahmes.
i a norocului tu uimicor! adug Benya cu fervoare.
Fr buntatea micului prin, acum a fi cu faa n rn.
Nu mai e chiar att de mic, preciz Senmut. Ai lipsit
mult, i copiii cresc...
Senmut i privi prietenul cu tandree. Nu se schimbase.
Ameninarea unei mori sigure abia dac-1 zdruncinase i-i
recptase repede entuziasmul juvenil.
Prinul te-a cruat ntr-un scop precis, i aminti el.
A, da! O mare construcie n perspectiv! i ce trebuie s
fac? O s lucrez la ordinele tale, Senmut?
O s lucrm mpreun. ntre noi nu se pune problema
poruncilor!
Senmut i vorbi de vlcea i de inteniile prinului. Benya l
ascult cu atenie.
Asta mi amintete de ziua cnd am contemplat valea cea
mare de pe creasta dealurilor...
Amui brusc, consternat.
Nici o vorb n plus, Benya, i-o retez Senmut, febril.
ine-i limba sau o s fii vinovat de moartea mea!
Iart-m, prietene, rspunse umil Benya. De-acum
nainte n-o s mai fac niciodat aluzie la ce-am vzut.
Aa s faci.
Mai bur vin, apoi Benya vorbi din nou:
n ce privete templul, ncepe s faci planurile i apoi o
s-i spun care e piatra cea mai potrivit. Am impresia c ai
prefera gresia, dar granitul e mai solid.
Piatra va trebui s se confunde la prima vedere cu faleza.
Dar ea vrea un sanctuar spat adnc n stnc. Cum o s
mpaci toate astea?
Asta-i problema mea. Am putea s mergem s studiem
locul mpreun, apoi voi face o schi pentru Altea Sa. Unde
locuieti acum?
n fosta mea chilie, alturi de locuina contramais- trului.
E prea departe pentru mine. Trebuie s lucrm mai
aproape unul de cellalt. O s ncerc s-i obin o odaie aici.
Benya i privi prietenul cu surprindere, dar nu spuse nimic.
Sigurana acestuia era la fel de nou ca apartamentul su, sclavul
i patul confortabil din dormitor. Dar privirea linitit i zmbetul
straniu nu dispruser.
Vizitar mpreun locul, studiar ndelung pereii stn- coi
i examinar vlceaua din toate unghiurile; totui, Senmut nu se
gndea la nici un plan exact i nu o mai vzuse pe Hatepsut de la
funeraliile mamei sale.
IO

n ultima zi a lunii lui Apap, cnd Nilul se revrsase din nou


din matca sa i npdise cmpia n care se oglindea cerul palid de
iarn, Tutmes o chem pe Hatepsut la el. Celebrarea aniversrii
sale tocmai se sfrise, i acum intra n cel de-al aisprezecelea an
de via. Dei prefera cu aceeai nverunare orurile scurte din
copilrie, ncepeau s i se ghiceasc uoara curb a oldurilor i
rotunjimea pieptului sub bijuteriile pe care le adora. Dispreuind
perucile, purta prul descoperit, mpodobindu-1 totodat cu
numeroase diademe de aur i de argint.
Peste palat btea un vnt de schimbare. Anotimpul nu era
prea plcut. narii i fcuser apariia, i bolile ncepeau s-i
doboare pe copii. Faraonul se simea foarte indispus. Doar
Hatepsut era binedispus i toi ateptau furtuna cu nerbdare.
Tutmes i primi cu amabilitate fiica, o srut i i puse n
fa vin cald i prjituri. Fata se aez pe marginea scaunului, cu
ochii aintii asupra tatlui ei, care sttea n picioare n faa sa, cu
minile n olduri.
Anul nou se apropie i o dat cu el nite schimbri mari,
spuse el. E mult vreme de cnd eti prin motenitor, Hatepsut.
Titlul acesta este rezervat copiilor; or, tu nu mai eti un copil. Sunt
obosit i am nevoie acum de un regent. O s facem amndoi o
cltorie, un turneu regal. O s-i art, n sfrit, regatul i
minuniile lui. n felul sta o s apreciezi mai bine darul pe care
i l-au fcut zeii. La ntoarcere, te ncoronez motenitoare regal.
O s te cstoreti cu mine, tat? Acum, c mama a murit,
ai nevoie de alt femeie de snge regal ca s-i pstrezi tronul?
Faraonul izbucni n rs, ceea ce o contrarie nespus pe
Hatepsut.
ntrebarea mea e ct se poate de fireasc! Mi s-a spus
mereu c un faraon trebuie s-i legitimeze tronul cs- torindu-
se cu o femeie de neam regal i, din moment ce pari nemuritor,
drag tat, mi nchipui c trebuie s m iei de nevast.
Crezi c am nevoie de alt nevast ca s-mi legitimez
puterea? Eu care, de atia ani, sunt stpnul sorii Egiptului? Nu,
Hatepsut, o asemenea cstorie e inutil. i-am promis dubla
coroan i o s-o ai, dar sarcina va fi grea. Eti pregtit?
Sunt gata de luni de zile, i arunc ea, i rbdarea mea a
ajuns aproape de capt. Dar am ncredere n tine. Amon m-a
zmislit pentru asta. Tu mi-ai spus-o i sunt convins de asta n
sinea mea. O s guvernez bine; i de asta sunt convins.
Da, de asta te-ai nscut, Hatepsut, spuse el apropi- indu-
se de ea. Aa cum Ineni s-a nscut ca s deseneze i Pen-Nekheb
ca s lupte. Dar trebuie s tii c nu toi vd cu ochi buni urcarea
ta pe tron. i, dac voi muri prea curnd, s-ar putea s ai probleme
mari cu legitimitii.
Eh! Monegii ia cu nasul n ceasloavele lor... Armata i
este credincioas i-mi va fi i mie; de ce altceva m-a mai teme?
M uimeti. ntr-adevr, nu ai de ce s te temi de armat.
Soldaii te stimeaz, pe tine, prinul capabil s nimereti inta
dintr-un car gonind cu toat viteza. Dar ce prere ai de Tutmes,
fratele tu, i de preoii lui Amon?
Tutmes nu are ambiie nici ct un nar! Atta vreme ct
o s-i aduci femei i mncruri rafinate, o s stea linitit. Ct
despre iscusitul Menena, l-ai alungat de mult.
Da, dar sunt muli preoi care cred c, sub conducerea
unei femei, ara se va ubrezi, graniele vor fi din nou ameninate
i c tributul kuiilor nu va mai fi vrsat n minile lacome ale
slujitorilor zeului. Se vor duce s se pun n slujba lui Tutmes
pn cnd vor constata ct de ru se teme de primejdiile luptei.
i atunci, ce trebuie s fac?
Las-m s te ncoronez i lucreaz alturi de mine.
nva ct de bine poi arta guvernrii i n felul sta, la moartea
mea, poate c vei fi n stare s nbui n fa zvcnirile de revolt
care nu vor putea s nu se iveasc.
Hatepsut se ridic brusc i ncepu s se plimbe ncoace i-
ncolo.
Promite s fie dificil. ncep s neleg temerile lui Neferu,
dei nici mcar n cele mai ntunecate comaruri nu i-ar fi
nchipuit vreodat c tronul Egiptului mi-ar putea reveni ntr-o
bun zi. O s fiu regin. Ba nu, mai mult dect regin. O s fiu
faraon!
Doar dup moartea mea, i aminti Tutmes, amuzat. Dar
s-ar putea ca atunci s fii stul de corvezile puterii i s preferi
culcuul moale al unei cstorii cu Tutmes n locul tronului regal
lipsit de confort.
Se distra provocnd-o, dar, n faa privirii ei ngrozite, ncet
repede s mai zmbeasc.
Vai, tat! Mai degrab m-a culca cu cel mai umil dintre
soldai dect cu Tutmes, spuse ea nfiorndu-se. Nu pot s-i suport
pe imbecili.
Ai grij! adug el sec. S nu mai vorbeti niciodat
despre fratele tu cu asemenea cuvinte! Mama ta avea dreptate
s se team c ai limba prea ascuit! Se poate ca, n ciuda tuturor
edictelor mele, fratele tu s obin mai mult dect ne ateptm.
Mai poate nc s urce pe tronul lui Horus.
Numai la moartea mea! rspunse Hatepsut. La moartea
mea...
Sper. Vom consacra luna lui Mesore vizitrii vechilor
minunii ale acestei ri i ai datoria s aduci n acest fel omagiu
zeilor ale cror morminte te ateapt. Vei fi ncoronat la
ntoarcere. Dup ce am consultat numeroi astrologi, am ales
nceputul noului an pentru ceremonie. Consacr restul lunii steia
pregtirilor pe care le ai de fcut i nu sufla o vorb nimnui,
fiindc am de gnd s atept pn la ntoarcerea noastr ca s fac
anunul. Mai ine seama i de ndoielile pe care le-ai putea avea.
Trebuie s te simi convins c asta e ceea ce vrei ntr-adevr. Eti
sigur?
N-am nevoie s m mai gndesc, replic ea ferm. N-am
nici o ndoial n privina asta i nu voi avea niciodat. Acest dar
nu e doar al tu, faraonule. tiu dintotdeauna c este i al zeului.
N-ai nici o team. O s guvernez bine.
l srut pe obraz i se npusti spre u.
Voi fi ntotdeauna liber, tat, fiindc nu fac dect ce
vreau. Fiecare om ar trebui s fac la fel. Dar, din moment ce nu
e cazul, cei puternici le poruncesc celor slabi, precum Tutmes.
Plec dansnd, i faraonul puse s i se aduc hrile. Nici un
zeu nu trebuia uitat i malurile Nilului erau presrate cu
morminte, de-a lungul ntregului su traseu maiestuos.
Peste o sptmn, Senmut primi un pergament din mna
unui sol regal. l lu i se duse imediat n apartamentul su, fiindc
tocmai prnzea cu Benya n aripa constructorilor. Nu era o
scrisoare de la tatl lui i, cu minile tremu- rnde, rupse pecetea
impuntoare. n faa ochilor i aprur hieroglifele negre.
M mbarc n scurt timp cu tatl meu i voi lipsi toat luna
lui Mesore. Continu s lucrezi la ce i-am poruncit. Intenionez
s ncepem lucrrile imediat ce m ntorc. i-o druiesc pe sclava
mea Ta-khaet, trateaz-o dup bunul tu plac. N-o lsa s
trndveasc."
Pergamentul era semnat, n numele lui Hatepsut, de Anen
nsui, marele scrib regal. Abia terminase Senmut de citit, c n
u se auzi o btaie.
Intr! strig el.
Ta-khaet se strecur n odaie i se prostern la picioarele
sale. Senmut i privi stupefiat coama rocat mprtiat pe jos.
Ridic-te!
Ea se ridic i rmase n faa lui, cu ochii plecai.
Dar ce ar trebui s fac cu tine? o ntreb el. Uit-te la
mine!
Nite ochi mari i verzi se aintir asupra lui i putu citi n ei
o bucurie nespus.
Prinul motenitor m-a druit ie pentru ca s nu mai iei
niciodat n soare fr khol, spuse ea, cu o voce nalt, n care se
desluea un accent foarte pronunat. (Pielea i era palid, aproape
alb, dar tia c ea venea dintr-o ar foarte ndeprtat.) Prinul a
mai spus c trebuie s te distrez n lipsa ei i s-i fac nopile de
iarn mai plcute.
De unde eti? o ntreb Senmut zmbind. Unde te-ai
nscut?
Ea l privi cteva clipe fr s neleag, apoi, cu o micare
gritoare din umeri, rspunse:
Nu tiu, stpne. mi amintesc c era foarte frig, c n
apropiere era marea... Am fost mult vreme n slujba fiului
vizirului Nordului.
i atunci cum ai ajuns la palat?
Prinul Hapusenb m-a druit Alteei Sade datorit
talentului meu de a folosi fardurile.
Senmut izbucni n cele din urm n rs i ea i zmbi.
Presupun c ai i alte talente?
Ea i plec privirile i ncepu s-i netezeasc poalele
orului.
Asta tu va trebui s hotrti, stpne.
O s vedem. Eti, totui, un dar preios.
Aa ndjduiesc. Prinul mi-a recomandat s-mi ofer
darurile ct mai repede cu putin.
Senmut o expedie, apoi se aez pe marginea patului,
zmbind. n sfrit, reveni la treburile sale i cin din nou cu
Benya. Cnd se ntoarse acas, nfurat n pelerina care l apra
de asprimea iernii, gsi un vas cu jar roiatic ntr-un col al odii,
lmpile aprinse i tmie arznd n faa micului altar nchinat lui
Amon.
Ta-khaet l salut imediat ce-1 vzu intrnd. Vemntul
uor pe care l purta alctuia ca un halo n jurul siluetei sale; i
mpodobise prul mpletit n cozi cu flori liliachii i verzi.
Vrei nite vin cu mirodenii ca s te nclzeti? l ntreb
ea n timp ce privirea prea s-i propun nite plceri mult mai
ademenitoare.
Senmut nu-i putu rspunde nimic. Pi spre ea, dndu-i
pelerina care-i alunec de pe umeri; ea o puse pe un taburet, n
spatele ei, i se ntoarse cu faa la el. Minile ei ncepur s-i
mngie umerii, i Senmut i strecur un bra n jurul taliei,
trgnd-o spre el. Simi un val de parfum ameitor n timp ce-i
cuta gtul cu buzele. Ea rse uor ducndu-1 spre pat. Lmpile
erau pe cale de a se stinge cnd Senmut i vorbi din nou.
i aa se face c Senmut, ran, preot i arhitect, i pierdu
n cele din urm virginitatea. Se ndrgosti de
Ta-khaet, de tcerile ei, de elanurile ei pasionale brute i mute.
Prezena ei reconfortant i ngdui s se dedice mai eficient
muncii sale. Prinul trebuie s fi bnuit c aa se va ntmpla, se
gndi el, amuzat. Ce perspicace i istea e! Ziua, se ntorcea la
planurile lui cu un nou avnt, i seara, n dormitor, cu o dorin
mereu rennoit.

11
Hatepsut i Tutmes pornir la drum n prima zi a lunii lui
Mesore. n timp ce el atepta n barca regal, ea se duse la templu
pentru a-i sacrifica un taur lui Mentu. i ls pe preoi s ard
animalul i se ntoarse la tatl ei, pe ambarcaiune. Era o zi
frumoas de iarn, cldu i cu un vnt uor. n timp ce se
ndeprtau de rm, mulimea strns pe mal arse tmie n cinstea
lui Hapi, zeul Nilului, i arunc mnunchiuri de flori n ap.
Hatepsut i Tutmes priveau oraul ndeprtndu-se. Micul-
dejun i atepta n umbra cabinei, ai crei perei de pnz fuseser
ridicai pentru a putea admira peisajul n timp ce mncau.
Hatepsut scoase un oftat de satisfacie. Nu prsise niciodat
Teba i attea lucruri noi o ncntau. Se bucura la perspectiva
acestor plceri variate i a zilelor ntregi pe care avea s le
petreac alturi de tatl ei, contemplnd malurile Nilului, legnat
de ruliul brcii.
Tutmes se bucura de fericirea ei, de scnteierea jucu a
ochilor ei i de faptul c se simea la rndul su scpat pentru o
bucat de vreme de corvezile puterii, care aveau s-i revin de-
acum lui Ineni i vizirilor si. Cu picioarele bine nfipte pe punte,
cu capul dat pe spate, adulmeca vntul. Mai avusese prilejul de a
pleca din Teba odinioar, pentru a lupta
n inuturi ndeprtate sau pentru a vizita zona monumentelor pe
care le nla, dar era la fel de emoionat ca i fiica lui i
nerbdtor s-i arate frumuseile fr seamn ale rii sale,
adevrat dar al zeilor. Pn s se hotrasc s se instaleze n
cabin, Teba era deja departe n urm, iar fluviul erpuia domol
printre cmpuri inundate i crnguri de palmieri. De o parte i de
alta, n zare, colinele se profilau n negur, i din fluviu se nla
o cea uoar pe msur ce soarele se ridica pe cer. Prnzir cu
poft, fcnd glume, apoi se instalar sub un baldachin ridicat pe
punte. Fluviul fcea o bucl larg spre est i falezele se ndeprtau
n direcia deertului.
O s le revedem mine, i spuse Tutmes. Nu sunt
niciodat prea departe, i sta e un lucru bun, fiindc ele singure
nlocuiesc batalioane ntregi aprndu-ne cum trebuie de triburile
nomade din deert. n dou sau trei zile, vom ajunge la Abydos,
loc sacru, dar nu vom cobor pe uscat. Vom ancora ca s petrecem
noaptea acolo, nainte de a merge mai departe.
Hatepsut nu rspunse nimic, absorbit cu totul de
contemplarea peisajului care se desfura ca un sul uria de
papirus. Soarele devenea mai dogortor i fluviul mai iute.
Trecur pe lng nite stucuri cu colibe de lut i vzur
numeroase animale care contemplau cu un aer trist pajitile
inundate. Apa ns scdea i, n unele locuri, ranii se apucaser
din nou de lucru, ncovoiai peste pmntul fertil.
Sosir la Abydos n seara celei de-a patra zile. Soarele
asfinea ndrtul orelului i, cnd luna i stelele i luaser locul
pe cerul de un albastru-nchis, Hatepsut deslui acoperiul alb al
unor construcii pe jumtate ascunse de palmieri i, n deprtare,
coloanele unui templu. Se nfur n
pelerin, fascinat de linitea cu care vacarmul nencetat al
palatului nu o obinuise.
Acesta-i Abydos, unde se odihnete capul lui Osiris, i
spuse ncet Tutmes. Aa cum mama ta m iubea, i Isis l iubea pe
zeu i s-a dus s-i caute rmiele trupului, mprtiate n cele
patru zri ale lumii. Am nlat aici monumente. N-o s zbovim
ns prea mult aici. Abydos nu e prea departe de Teba i vei mai
avea prilejul s vii aici. M duc la culcare. Mine diminea, vom
ndeplini ceremoniile nchinate lui Osiris, dup care vom pleca.
O srut pe fruntea ngheat i se ndeprt. Hatepsut,
dorind nc s se bucure de noapte, rmase o bucat bun de vreme
contemplnd oglindirea luminii aruncate de lmpie, ce scnteia
la suprafaa apei linitite i netede. Se gndi la uciderea fiului
Zeului-Soare i la dragostea lui Isis. Se plimb ncoace i-ncolo
pe punte, ascultnd sforitul tatlui ei i rsetele i glasurile din
barca servitorilor, i nu se duse la culcare dect n clipa cnd
linitea pogor cu totul peste rm.
n zori, toat lumea se strnse pe mal pentru a-i nchina un
sacrificiu lui Osiris. Atmosfera era relaxat i, o dat ce ceremonia
se sfri, se urcar cu toii la bord i pornir n vitez spre largul
fluviului. Hatepsut avusese un somn adnc i fr vise i fusese
trezit de ciripitul psrilor i de rcoarea dimineii. Se instal n
faa lui Tutmes ca s-i ia micul-dejun, n timp ce barcagiii
ndreptau ambarcaiunea spre mijlocul fluviului. Un vnt bun din
spate umfl deodat pnzele. Hatepsut zri o ngrmdire de
ruine n nordul oraului i i atrase atenia lui Tutmes, care-i puse
la loc bucata de pine pe mas, cu un aer nemulumit.
Acolo a fost cu mult vreme n urm templul lui
Khentamentiu, zeul-acal din Abydos, mormi el. Iar acum, nu a
mai rmas aproape nimic. Scrbele alea de hicsoi!
A trebuit mult vreme pentru ca ilutrii ti naintai s-i alunge
din Egipt! Dar distrugerile fcute de ei au rmas.
Khentamentiu, spuse Hatepsut, trebuie s fi fost un zeu
foarte puternic pentru localnicii din Abydos. O s reconstruiesc
templul sta pentru ei, i pentru el.
Da? fcu Tutmes, surprins. Perfect! Am ncercat i eu,
dar fr prea mare rezultat. Mai am o ruin s-i art peste cinci
zile. O s te duci s asculi chiar tu ce vrea s-i spun zeia,
fiindc e vorba de Hathor, al crei templu din Cusae e lsat n
paragin.
n zilele care urmar, peisajul nu se schimb prea mult.
Fluviul continua s se ntoarc la matc i ici-colo pmntul
aprea pe buci, maronii sau negre, n care se iveau muguri verzi.
Din cnd n cnd, se vedea cte o locuin a vreunui nobil bogat,
cu zidul ei de incint i debarcaderul pavat; asta nu se ntmpla
ns prea des, deoarece se aflau acum extrem de departe de orice
ora mare.

Dup cinci zile, sosir n dreptul unui drum care prea s se


termine direct n fluviu. Faraonul porunci s se arunce ancora i
s fie coborte litierele.
Cusae se afl chiar n spatele falezelor stora, spuse
Tutmes. Iat drumul pe care-1 foloseau stenii ca s ajung la
fluviu. Astzi nu mai trece aproape nimeni pe aici i m-am gndit
s postez un detaament narmat, fiindc tlharii i nomazii din
deert ncep s dea trcoale pe dealuri i s-i amenine pe ultimii
localnici.
Tutmes i Hatepsut luar loc n litiere i pornir la drum,
escortai de patru grzi care pndeau orice micare; doar cteva
psri zburnd sus pe cerul senin tulburau orizontul.
n plin var, o asemenea excursie ar fi fost insuportabil,
dar n aceast perioad a anului era o plimbare plcut. Dup ce
strbtur un defileu ngust prins ntre dou stnci enorme, ieir
deasupra satului Cusae: aici nu mai rmseser dect cteva colibe
de pmnt, care preau locuite, dat fiind c deasupra lor se nlau
fuioare subiri de fum, i ruinele ctorva locuine nstrite, ale
cror ocupani fugiser cnd avusese loc ocupaia barbar. La
marginea satului, printre buruienile crescute n devlmie, se
nla un mic templu n ruin. Hatepsut putu ghici contururile a
ceea ce fusese cndva o grdin frumoas.
O s te atept aici, spuse Tutmes. Mergi mai departe
singur; acolo-i templul lui Hathor, creia trebuie s i te nchini.
Asculttoare, Hatepsut cobor din litier. Nisipul era cald
sub picioarele ei i fcea ca mersul s fie anevoios. n scurt timp,
ns solul deveni mai dur i-i ddu seama c pea pe o fost alee
pavat. Dup ce trecu de ruinele pe jumtate ngropate n nisipul
de la intrarea templului, ptrunse n vestibulul cu lespezi sparte i
despicate, ntre care creteau tufe de spini. Buci de coloane
zceau de jur-mprejur, roase de vreme. i croi drum spre sanctuar
i spre coloanele sale albe, i constat c nu mai rmsese nimic
din ceea ce fusese splendoarea acestui loc sacru; dincolo de el se
ntindea doar deertul vibrnd de soare.
Privi de jur-mprejur, i tristeea nesfrit provocat de
prginirea acestui loc i aduse lacrimi n ochi. Deodat, simi c
cineva i atinge timid mna. Patru copii, care se strecurasem pn
n apropierea ei, o contemplau cu privirea slbatic i direct a
vrstei lor mici. Unul dintre ei inea un arc grosolan din papirus,
altul o lance fcut dintr-o crac. Erau foarte slabi, cu oasele
proeminente, i pielea lor avea culoarea plantelor maronii pe care
clcau. O feti i atinse mna
i se ddu napoi, cu un deget n gur. Hatepsut i stpni rsul.
Ce cutai aici? i ntreb ea cu severitate. Nu tii c e
un loc sacru?
O privir o clip fr s-i rspund, apoi unul dintre biei
prinse glas:
Am venit s ne jucm, spuse el ferm. E garnizoana
noastr i o s-o aprm pn la moarte. Pentru faraon, adug el,
dup ce remarc vemntul scump i sandalele btute cu
nestemate ale musafirei.
nainte ca Hatepsut s fi putut rspunde, fetia o trase de
or.
tiu de ce ai venit aici, opti ea. Ai venit s-o vedei pe
doamna cea frumoas?
Exact, confirm Hatepsut. Vrei s m duci la ea?
Copilul i ntinse o mn mnjit de nisip i mpreun se
ndreptar spre curtea exterioar, unde fetia i fcu drum pn la
o bucat de zid rmas nc n picioare.
Iat-o, murmur ea, dup care ddu fuga napoi la
prietenii ei.
Mirat, Hatepsut i cobor privirile i zri la picioarele ei
un co grosolan n care se aflau rmiele unei ofrande: pine
uscat, fructe zbrcite, o floare de lotus ofilit. i lng zid, la
adpostul unei grmezi de pietre prbuite, se nla zeia, nc
pstrndu-i gteala albastr, roie i galben, cu zmbetul
ncremenit, cu cele dou coame de vac nlate, una din ele nc
acoperit de aur. Hatepsut czu n genunchi i srut picioarele
lui Hathor. Apoi se aez i i spuse rugciunile, nu fr oarecare
greutate, fiindc nu i se mai rugase zeiei din copilrie. i ceru s-
i binecuvnteze domnia.
F s ajung la fel de frumoas ca tine i-i fgduiesc s
refac toate aceste mine i s trimit aici preoi care s ard tmie
n cinstea ta.
Hatepsut se ridic, mai srut o dat picioarele statuii i se
ndeprt rapid.
Copiii o ateptau de cealalt parte a curii.
Vrei s-l vedei pe faraon? i ntreb ea pe neateptate.
Nefiind capabili s-i rspund, copiii izbucnir n rs.
V batei joc de noi, spuse un biat. Ce s caute aici
faraonul, aa departe de tronul i coroana lui?
Nu conteaz, e aici, replic ea, lundu-1 n brae. Venii
cu mine!
O urmar cu toii, nu fr multe uoteli i priviri incredule.
Dup scurt timp, Tutmes o vzu sosind, urmat de o ceat de
rnui. Faraonul cobor din litier, mormind nemulumit.
Tat, strig ea, iat-i pe copiii din Cusae care vor s-l
vad pe faraon!
Copiii ridicar ochii spre brbatul acela scund i solid, cu
ochi negri i scnteietori, pe a crui casc lucea uraeus-ul regal.
Prosternai-v, prostemai-v! le murmur poruncitor
biatul celorlali copii. E chiar el!
ovitori, ngenunchear cu toii, dup cum aveau obiceiul
s-o fac atunci cnd se jucau, fr a ti prea bine cum s se
comporte.
Ridicai-v! le spuse Hatepsut, mngindu-i pe cretet.
Iat-1 pe faraon. O s le putei povesti prinilor ce ai vzut
astzi!
Era surescitat i roie de plcere.
Eu te trimit la zei i tu te ntorci cu o turm de gte de
Nil! i spuse Tutmes, izbucnind n rs. Ei bine, voi ce avei de
spus? Tu, de colo, ia d-mi arcul tu.
i dintr-un pas fu lng bieel, lundu-i arcul din mn.
Tu l-ai fcut?
Da, Maiestate, izbuti el s rspund.
Hmmm... i reueti s tragi cu el?
Nu merge prea bine. N-am reuit s gsesc o bucat bun
de lemn, aa c sgeata nu ajunge prea departe.
Tutmes arunc arma i-l chem pe cpitanul grzilor sale.
Kenamon! strig el. D-i arcul tu i sgeile copilului
stuia.
Copilul nu-i crezu ochilor i lu obiectele cu minile
tremurtoare. Arcul era ct el de mare. i ncerc apoi coarda,
fcndu-o s vibreze.
O, mulumesc, puternice Horus! ngim el.
Amintete-i de ziua asta, spuse Tutmes zmbind. Cnd
o s fii mare, poate c te vei sluji de acest arc pentru mine. Acum,
s mncm! Vino repede, Hatepsut, pn ce n-or s apar toi
localnicii s-mi despoaie soldaii!
Pornir napoi n litierele lor. Cnd, la puin timp dup
aceea, Hatepsut se ntoarse s priveasc, zri patru siluete mici
i negre, nemicate, care se conturau n deprtare n faa
coloanelor albe ale templului lui Hathor.
Astzi ajungem la cmpia piramidelor, i vesti Tutmes
fiica.
Cltoria lor dura deja de dou sptmni i, pentru
Hatepsut, inea n mod ciudat de vis: zile druite bilor de soare,
mncrurilor bune, discuiilor despre tot felul de lucruri cu tatl
ei n faa unui peisaj mereu schimbtor, nopi de somn adnc,
legnate de clipocitul valurilor n vreun golf retras. Egiptul era
ntr-adevr o ar foarte frumoas, cu mult mai frumoas dect tot
ce-i putuse nchipui ea.
Vreau neaprat s-i art cmpia asta, Hatepsut,
continu Tutmes, mai mult dect orice alt minunie, fiindc ea
te va face s-i dai pe deplin seama de destinul tu. N-o s-i crezi
ochilor. Strmoii ti sunt cei care au construit
toate aceste splendori. Dar nu-i mai spun nimic. Uit-te bine la
malul stng al fluviului; colinele se vor retrage i n curnd n-o s
le mai vezi.
Dimineaa se scurgea, i Hatepsut avea un chef nespus de a
se aeza la umbr, dar tatl ei sttea nemicat, fr ca vreo tresrire
s-i tulbure chipul ntors spre vest.
Deodat, unul dintre barcagii scoase un strigt.
Privete la orizont, exclam Tutmes, iat-o pe prima!
Hatepsut privi. O form cu vrful turtit se contura,
mic, ndeprtat, ivindu-se din cmpie. De jur-mprejur, nu era
nici un cmp cultivat, nici o locuin; doar o fie lat de trestii
verzi i croia drum prin nisip i ap. Piramida semna cu o piatr
uria czut din cer. Li se aduser nite scaune i umbrele sub
care se instalar fr un cuvnt; barcagiii i servitorii pstrau i ei
tcerea. Silueta se apropie, deveni mai precis i li se impuse
privirilor, mprejmuit de alte piramide, ceea ce o aduse pe
Hatepsut n culmea surescitrii. Se aflau chiar n dreptul ei, i
fata vzu c era nconjurat de pietre prbuite, dar vrful ei turtit
i baza masiv preau s sfideze ravagiile vremii i ale oamenilor.
N-a artat ntotdeauna aa, observ Tutmes. Odinioar
era acoperit de varul cel mai alb i strlucea ca soarele n culmea
puterii sale. Nimeni nu tie ce zeu e ngropat acolo, dar se zice c
e vorba de faraonul Snefru.
Trecur prin faa altei piramide, al crei vrf se nla spre
cer. Hatepsut i inu respiraia. I se prea deja imposibil ca toate
acestea s fie opera oamenilor, dar ca aceti oameni s mai fi fost
i strmoii ei, asta o rvea cu totul.
Asta ns nu-i nc nimic, adug Tutmes. De aici i pn
la Memfis, la o zi de mers cu barca, piramidele jaloneaz deertul,
i diversitatea lor te va uimi. Ce prere ai de toate acestea?
i arunc o privire fiicei sale, dar ea nu-1 auzise. Cu chipul
impasibil, urmrea din ochi maiestuosul peisaj al mormintelor.
Ajunser la Memfis n cursul nopii i acostar ceva mai n
amonte s se odihneasc. Doar piramidele se detaau n ntuneric,
dar Hatepsut, ntins n patul ei, putea auzi rumoarea oraului,
frecarea corbiilor de acostament, ecoul glasurilor, o ntreag
cacofonie de zgomote nocturne care o mpiedicau s doarm.
Tatl ei i vorbise puin despre ora, despre care tia doar c fusese
odinioar capitala Egiptului. Zgomotele citadine o fcur s
regrete Teba, confortul apartamentelor ei, chipurile familiare. Se
gndi brusc la Senmut i la vlceaua de pe cellalt mal al fluviului.
Continua s nu tie cu exactitate ce avea s construiasc acolo,
dar i dori din toat inima ca Senmut s reueasc s ridice n
cinstea ei nite monumente tot att de splendide ca piramidele.
Dar cum? Ziua trecut o epuizase i-i dorea cu disperare s
doarm, deoarece a doua zi trebuia s-i pun din nou podoabele
regale i s primeasc omagiile viceregelui. Totui, somnul
ntrzia s vin.
n zori, se nfur n pelerin i cobor pe rm. Respir
cteva clipe miresmele umede ale unui crng de palmieri care se
ntindea de jur-mprejur, apoi se ntoarse n cabin, nfiorndu-se,
i se cufund cu delicii n baia cald pe care i-o pregtise sclava
sa. Se ls splat. Acceptase n mod excepional s mbrace o
rochie pe care, cnd iei din baie, sclava i-o puse, prinzndu-i la
bru o cingtoare aurit, btut cu lapislazuli i mpodobit cu
franjuri de aur. Se aez, gata s fie machiat: un fard auriu pentru
pleoape, khol n jurul ochilor, hena pe buze i pe palma minilor
sale delicate. I se perie prul, apoi i fii pus peruca grea de
ceremonie, format dintr-o sut de codie brune care-i coborau
pn la
umeri. Reui s-i mite foarte greu capul ca s-i aleag
bijuteriile. Se hotr s-i pun un pieptar de aur, nfind dou
psri ale lui Horus purttoare ale dublei coroane, fa n fa,
reinute de doi erpi ntreptruni, nite brri de electrum i o
calot mic aurit, acoperit cu pene din turcoaz.
O dat ce fu mbrcat i nclat, i se altur lui Tutmes,
care o atepta privind malul fluviului. i el i mbrcase
vemintele de ceremonie, aurii i albastru-deschis, mpodobite cu
piele alb. Chipul i era fardat cu grij i o salut cu un aer absent,
cu ochii aintii asupra adunrii de personaliti strnse de-a lungul
debarcaderului. O alee larg ducea direct la zidurile albe ale
oraului i la poarta sa de bronz deschis, care lsa s se ntrevad
casele, obeliscurile i grdinile unui templu.
Iat celebrul Zid Alb al lui Menes, spuse Tutmes, i n
deprtare coloanele lcaului soiei zeului Ptah. O s lum masa
n dimineaa asta cu marele preot al Memfisului, dar nainte de
asta vom merge la templu.
Fu instalat o pasarel i rsun trmbiatul comurilor.
Hatepsut i faraonul coborr ncet spre demnitari. Crai- nicul-
ef al lui Tutmes nir toate titlurile acestuia, iar marele preot pi
spre ei i se prostern la picioarele lor.
Ridic-te! i spuse Tutmes.
Marele preot, un tnr trupe, cu un nas coroiat i cu o
privire vie, se ridic i rosti cu gravitate:
Binecuvntat fie aceast zi! Egiptul ntreg se bucur la
trecerea Florii Egiptului. Binecuvntat fie oraul Memfis, mult-
iubit de Ptah!
Se form un cortegiu n direcia oraului, n ovaiile
tumultuoase ale mulimii. Copiii alergau n fa, presrnd drumul
cu flori de lotus. Era o zi excepional pentru locuitorii
Memfisului. Zeul i fiica lui aveau s le fie oaspei vreme
de dou zile. Prvliile i colile aveau s fie nchise, i toat
populaia avea s se ngrmdeasc pe strzi, n sperana de a-1
zri pe micul prin cruia Egiptul ntreg i luda frumuseea i
arogana, ca i pe faraonul deja legendar.
Apartamentele regale ale templului fuseser pregtite i, n
sala banchetului, soarele din zori inunda deja cu lumina lui mesele,
florile, covoarele, pernele i cupele cu vin. Un vas cu jratic fusese
adus innd cont de rcoarea zorilor, i Hat- epsut i ntinse
minile spre flcri. i lsase pelerina pe ambarcaiune, pentru ca
mulimea s o poat vedea mai bine, i acum ncepuse s-i fie frig.
Dup nenumrate discursuri i plecciuni, se auzi sunnd un
clopoel i masa ncepu. Hat- epsut fu fermecat vznd c i se
ofer bucatele ei preferate: castravei cu pete, friptur de gsc n
sos i salate felurite, l lud pentru aceasta pe marele preot.
Cum te cheam? l ntreb ea.
Ptahmes, Alte. Tatl meu este viceregele faraonului.
Presupun c o slujeti pe soia lui Ptah cu mult zel, fiindc
altfel nu ai fi fost numit mare preot.
Ptahmes roi i fcu o plecciune.
Am avut norocul s-i plac zeului i el m-a rspltit, spuse
el, privind cu o sincer curiozitate chipul acesta de attea ori
descris de prietenii si cnd se ntorceau dintr-o cltorie la Teba.
Dar n faa zmbetului larg i a acestor ochi negri i
captivani ca o noapte de var, constat c nici unul dintre ei nu se
pricepuse s descrie gestul graios al minii sale, aplecarea
fermectoare a gtului lung i glasul blnd i deosebit de melodios.
O ador de mult vreme pe Sekhmet, i spuse ea, i a fost
o mare bucurie pentru mine s ajung n dimineaa asta
pentru prima dat n faa ei. Amon e foarte puternic, dar Sekhmet,
ca i Hathor, nelege inima femeilor.
Se aplecase uor spre el pentru a-i face aceast confiden i
el fu cucerit. La drept vorbind, i se mai vorbise i de ncpnarea
ei, de orgoliul i de mniile ei brute, i-i petrecuse noaptea
chinuit de nelinitea de a fi dizgraiat.
Sekhmet e foarte puternic! aprob el cu nflcrare.
Ea i zmbi.
Mame 11 vom aduce mpreuna un sacrificiu, n spuse ea.
Cred c tatl meu i cu mine va trebui s mergem n zori la Taurul
Sacru, dar o s te chem dup prnz.
Va fi o mare bucurie pentru mine, Alte, rspunse el.
Faraonul i tatl meu vor avea de discutat mpreun, aa c a
putea, dac doreti, s-i art frumosul meu ora Memfis.
Pre de o clip, i regret cutezana, dar ea puse cupa la loc
pe mas, i clti degetele, apoi ddu din cap cu seriozitate.
Mi-ar face mare plcere, Ptahmes. i vei veni la cin cu
tatl tu pe ambarcaiunea regal. Nu prea avem cu ce s ne
distrm n cltoria asta, dar mi-am luat luta cu mine. Cunoti
cumva vreun muzicant de pe aici care s poat cnta pentru noi?
mi place muzica.
O s m ocup de asta, Alte. Ateptm de mult vizita
voastr. Ultima oar cnd l-am vzut pe tatl tu, nu eram dect
un copil, dar de atunci ncoace am auzit multe despre Floarea
Egiptului.
Ce e cu linguelile astea, nobile Ptahmes?
Altea Voastr nu are deloc nevoie s fie linguit de
umilul ei servitor, rspunse el roind.
Voia s continue, dar faraonul i fcu semn lui Hatep- sut
s-l urmeze i prsir sala.
Restul zilei fu ocupat de vizite protocolare. Prnzir cu tatl
lui Ptahmes, mpreun cu timida lui soie i cu fiica lor.
Dup-amiaz, se ntoarser pe vas s-i fac siesta. Hatepsut,
obosit de attea discursuri i atta umblet, aipi de ndat, n
ciuda rezemtoarei tari de eben folosit s nu-i deranjeze peruca.
Cnd soarele ncepu s asfineasc, Tutmes se duse la
Palatul de Justiie, ducnd toiagul i biciul s-i asculte pe
inculpai, cu Hatepsut alturi. La cderea nopii, se ntoarser pe
vasul iluminat acum ca ziua. Ptahmes se afla deja acolo, mai
relaxat acum, mpreun cu tatl lui i ntreaga familie. Hatepsut
i distr cu nenumrate poveti de la Curte, n timp ce pe mas se
perindau bucatele i carafele cu vin, iar muzicanii viceregelui
cntau. Noaptea trziu, Tutmes i lu rmas-bun de la musafiri,
care se ndeprtar agale, ngreunai de mncarea aleas.

n zori, Hatepsut i Tutmes merser la templul Taurului


Sacru din Memfis. Apis, simbol al fertilitii pmntului i al
omului, era venerat n tot Egiptul, i Tutmes i aducea regulat
omagiu.
Zeul era adpostit ntr-un mic templu lipit de Zidul Alb, n
cealalt parte a oraului. n momentul cnd Hatepsut i Tutmes
intrar n prima curte, nrile le fur izbite de un miros violent de
vite. Preotul care i atepta le ntinse ghirlande pentru zeul pe care-
1 auzir fornind i lovind din copite n sanctuarul din apropiere.
ngenunchear pe litiera de paie. Tutmes umplu cdelnia i
intonar mpreun litaniile, sub privirile linitite ale Taurului
Sacru. Apoi Hatepsut se apropie de el s-i arunce flori peste
coame. Se aplec peste bariera aurit i animalul nl capul i o
linse pe bra. ncntat, se aplec i mai mult i-l scrpin dup
urechi. Taurul mri i nchise ochii. Preotul nu-i putu ascunde
surprinderea, deoarece Apis avea
reputaia de a se purta brutal i muli novici nsrcinai cu splarea
lui plecaser rnii i ngrozii.
O dat ajuni afar, preotul se plec adnc n faa ei.
De-a lungul ntregii tale domnii, ara se va bucura de o
mare prosperitate, spuse el. Avem acum dovada. Via lung i
sntate Maiestii Voastre!
Era prima oar cnd Hatepsut auzea spunndu-i-se
Maiestate" i, stupefiat, i arunc o privire lui Tutmes. Extrem
de surprins i el de puterea pe care o dovedise asupra animalului,
l salut pe preot, o lu de bra i o conduse afar din templu.
Soarele abia se ridica deasupra orizontului i ntreg oraul era
scldat ntr-o lumin trandafirie.
Acum, c i-am adus omagiu lui Ptah, creatorul lumii,
spuse Tutmes, s aducem omagiu i pntecului nostru. Eti
obosit, Hatepsut?
Nu. Sunt la fel de rezistent ca i tine, tat, i tii asta
foarte bine! Dar discursurile astea frumoase ncep s m
plictiseasc.
Dar tu, una, n-ai rostit nici unul pn acum! glumi el.
n timp ce Tutmes discuta cu viceregele, marele preot o
conduse pe Hatepsut prin tot oraul. i art fostul palat regal,
sediu al puterii de secole, i o duse pe vrful Zidului Alb, de unde
au putut admira peisajul de jur-mprejur, cu mult dincolo de
ntinderea de curmali, pn la irul falezelor roii ce se nlau la
vest. Vizitar trgurile i antierele navale. Hatepsut fcea cte
un comentariu despre tot ce vedea, astfel nct marele preot, spre
marea lui uurare, nu trebui s umple deloc tcerea. Lui Hatepsut
i plcea oraul acesta ce prea s supravieuiasc mndru
splendorilor sale trecute, fr nici o amrciune. i fgdui lui
Ptahmes c se va mai ntoarce.
Cnd vei veni la Teba, o s-i art oraul meu, spuse ea,
desprindu-se de tnrul rscolit i cucerit de farmecul ei.
nainte de a pleca, vom merge la vest de ora, o inform
Tutmes. N-am vrut ca populaia din Memfis s tie, fiindc a vrea
s vezi necropola pustie.
Dup ce strbtuser un meandru al fluviului, acostar din
nou pe malul stng. Fr ntrziere, Tutmes porunci s fie
coborte litierele i de data aceasta puse piciorul pe uscat o
Hatepsut prost-dispus i obosit, pe care o durea capul, o
usturau ochii i care era convins c-i fcuse cu vrf i ndesat
datoria n ziua aceea.
Dup o or de mers, Tutmes porunci purttorilor s se
opreasc. Cobor din litier i i ntinse mna fiicei sale; cu un
gest, ea i respinse ns ajutorul i cobor singur, netezin- du-i
orul cu un aer iritat.
Faraonul observ mina ei mbufnat i privirea suprat,
dar, fr s fac vreun comentariu, o lu de bra i o duse ceva
mai ncolo.
Privete, astea-s ruinele Oraului Morilor, necropola
vechiului Memfis, spuse el. Uit-te la nfptuirile marelui zeu
Imhotep nsui.
Hatepsut i feri ochii de soare i privi de jur-mprejur,
simind cum i se spulber toat mnia. Ct vedeai cu ochii, se
ntindea o cmpie, presrat ici i colo cu civa palmieri izolai
i, ivindu-se din nisip, cu turnurile, aleile pavate, piramidele i
rmiele ei de ziduri, se nla Saqqara, oraul prafului. Era un
loc deosebit de impresionant, i frumuseea lui haotic o rscoli
pe Hatepsut, fcnd-o s-l ia de mn pe Tutmes.
Imhotep, geniu i zeu, e cel care a creat toate acestea,
spuse el calm.
Hatepsut zri o piramid n trepte, care urcau spre un vrf
de mult nruit.
E monumentul funerar al lui Djoser, rzboinic i rege
puternic, pe care Imhotep l-a construit cu propriile mini. Regele
a pus s se graveze deasupra portretului su: Cancelar al regelui
Egiptului de Jos, administrator al marelui palat, senior ereditar,
mare preot al Heliopolisului, Imhotep, arhitect i sculptor." Ce-a
mai rmas din palatul i din grdinile lui nmiresmate? Privete,
Hatepsut, i nva.
Cu siguran c e un loc sfnt, spuse ea, dar e foarte
nelinititor. Iat, uit-te la coloanele acelea n form de lotus! Ce
s-a ales de cei crora le erau hrzite minuniile astea?
Tutmes se ntoarse s plece.
i asta face parte din motenirea ta. E indispensabil ca un
rege s nu uite c n cele din urm nu rmn dect pietrele.
nainte de a se ntoarce la bordul vasului, se oprir la capela
lui Imhotep i admirar, ca muli alii naintea lor, chipul expresiv
i inteligent al celui pe care Egiptul l venera ca zeu al vindecrii.
Hatepsut se gndea la ruinele pe care le vzuse i la efortul
considerabil necesar pentru realizarea unei asemenea capodopere.
Gndurile i se ndreptar spre Senmut, care lucra fr ndoial la
planurile sale, ateptnd-o s se ntoarc.
Se ntoarser pe vas i adormir istovii, n timp ce Saqqara
disprea ncetul cu ncetul la orizont.

La Gizeh, la nord de Memfis, coborr din nou pe uscat i


se ndreptar spre interiorul inutului, spre ceea ce constituia n
ochii lui Tutmes dovada indiscutabil a divinitii strmoilor si.
Hatepsut era prad celei mai vii nerbdri, tiind c ceea ce
avea s contemple era de o importan extrem fa de tot ce
putuse vedea pn acum. Avea intenia de a edifica
cel mai celebru monument al tuturor vremurilor, iar piramidele i
templele pe care le admirase nu fceau dect s-i stimuleze pofta
de glorie. Gndindu-se la vlceaua sa, simea din nou chemarea
destinului ei, chemarea mut a falezelor.
Uite, i spuse Tutmes, iat cele trei giuvaiere ale
Egiptului.
n zare se conturau nite siluete de un alb orbitor. Cnd
Hatepsut puse piciorul pe uscat, trebui ca sclavul ei s o prind
cu putere de bra ca s nu cad, ntr-att de violent fu extazul care
o cuprinse. Cnd i veni n fire, vru s se apropie de piramide, s
le dea ocol, s le ating, s le examineze; dup ce o ocolise de jur-
mprejur pe prima, renun i, perplex, se apropie de Tutmes.
Asta nu poate fi opera oamenilor! spuse ea. Zeii au
cobort pe pmnt i au nlat monumentele acestea n cinstea
lor!
Simetria desvrit a muchiilor o ncnta i le admira
formele simple i semee, ascuite ca dinii lui Seth, i
superioritatea lor impuntoare.
i totui, e opera oamenilor, rspunse Tutmes. Mii de
sclavi au muncit ca s ridice aceste morminte regale. Aici se
odihnesc Keops, Keffen i Mikerinos. Doar aceste piramide sunt
demne s le adposteasc trupurile sacre. Dar vino s mai vezi o
minunie.
Se ndreptar spre sud, i Hatepsut se pomeni deodat ntre
labele uriae ale unui leu.
l nfieaz pe regele Keffen, o inform Tutmes. i
pzete intrarea mormntului pentru eternitate. Pe piept i-au fost
spate formule magice. A fost cioplit direct n falez, ghemuit,
mereu la pnd, gata s sar pe toi cei care nu sunt demni s se
apropie de el.
Oare eu sunt demn?" se ntreb Hatepsut, cu un nod n
gt, simindu-se zdrobit de statuia gigantic a animalului i de
avertismentul ngrijortor gravat n piatr. Rmase nemicat
mult vreme, pn cnd umbra leului se ntinse departe, spre
deert i spre mormintele solitare.
Tutmes, aezat pe o piatr, privea mica siluet alb. tia
foarte bine ce simea fiica lui, deoarece voise i el s rspund
provocrii dup ce vzuse pentru prima dat nfptuirile
extraordinare ale strmoilor lui. El, unul, reuise s le rspund
zeilor prin rzboi, i acum se ntreba cum le va rspunde
Hatepsut. Cnd ntunericul o ascunse cu totul privirii sale, l
trimise pe Kenamon s o aduc; soldatul o gsi stnd pe una dintre
labele Zeului-Soare, cu brbia n palm, fixnd noaptea neagr cu
frumoii ei ochi voalai. Se plec n faa ei, i ea l urm, plin de
admiraie i totodat copleit, ntrezrind luminiele de pe vas,
clipind n bezn, fu npdit din nou de povara visurilor sale,
trecute i prezente, astfel nct se ls splat i mbrcat cu cea
mai mare uurare. O dat ce fu confortabil instalat, cu o cup de
vin n mn, visurile se estompar, fcnd loc sentimentului c-i
lsase la picioarele lui Kefren o parte din copilrie.

ntre Gizeh i Heliopolis era un drum de numai o jumtate


de zi, nct ajunser n nsi inima Egiptului n jurul amiezei.
Personalitile locului urcar la bord s-i prezinte omagiile
cuplului regal, care nu cobor pe uscat. Hatepsut urma s-i
primeasc prima coroan la Templul Soarelui. Stnd pe un
scunel, ea admira, peste capetele notabililor ncovoiai ca s-i
srute picioarele, turnurile scnteietoare ale oraului. n spatele ei,
pe malul stng, se nlau alte piramide. Dup plecarea
demnitarilor, Tutmes se duse s se odihneasc puin, dar Hatepsut
porunci ca scaunul s-i fie ndreptat n direcia Tebei i medit la
destinul ei.
Rmase n aceast poziie pn seara, refuznd s mnnce,
i Tutmes o ls singur. Cuprins deodat de dorina de a vna,
plec n mlatini mpreun cu servitorii si, lsnd-o pe Hatepsut
nemicat, cu picioarele goale scldate de ultimele raze ale
soarelui. Cina fu servit nainte de ntoarcerea faraonului i mnc
rapid, dup care merse la culcare. Exclamaiile tatlui ei care se
ntorcea cu tolba plin o trezir n toiul nopii. Rsritul soarelui
o gsi stnd din nou pe punte. Sclava ei veni s o roage s intre n
cabin, pentru a fi pregtit n vederea ceremoniei, i ea o urm
docil, fr un cuvnt. Iei peste o or, mbrcat toat n alb, cu
capul descoperit.
Sunt gata! i spuse zmbind lui Tutmes, care o atepta.
Preoii o conduser la templu, mergnd pe strzi strjuite de
o mulime tcut, contient de solemnitatea ceremoniei. La
poarta templului i ntlni adunai pe toi demnitarii din
Heliopolis, nerbdtori s o vad pe cea care n ultim instan nu
era dect o copil palid i intimidat. Pi ncet pn la Piatra
Sacr i, pierdut n gnduri, rmase pre de o clip contemplnd
aceast piatr ivit din prima raz de soare, n cea dinti zi a
creaiei. Apoi se ntoarse i cu un gest brusc ls s cad la pmnt
pnza n care era drapat. O exclamaie nbuit se nl din
rndurile mulimii; trupul ei era acoperit n ntregime de aur,
ncrustat cu pietre preioase, i doar capul i era descoperit.
Prosternat, ea pi pn la statuia lui Amon-Ra, aezat pe
un tron alturi de Piatra Sacr, apoi zeii i fcur apariia ntr-un
halo de tmie. Ridicndu-se, i vzu pe toi: Thot*, cu capul su
de ibis; Horus, cu ochii si ptrunztori de rpitor; i Seth cel
mndru i crud. Pstra un aer indiferent i rece fa de tot ceea ce
o nconjura, dar, cnd

* Thot - zeu egiptean, protector al culturii i tiinei, (n.r.)


Tutmes se apropie de ea pentru a o mbria, se arunc la pieptul
lui, ngropndu-i capul ntre umrul i gtul su. tia c el i fcea
n clipa aceasta ultimul dar, oferindu-i nsui tronul lui, ntr-un
mod mult mai direct dect n oricare dintre toate ceremoniile care
aveau s se mai desfoare, i izbucni n lacrimi, fr nici o ruine,
n strigtele de bucurie ale mulimii. Tutmes o inu ferm cu o
mn, iar cu cealalt impuse tcerea.
Adorato! i opti el la ureche. Adorato, continu el cu
glas tare, tu, cea pe care te in n brae, tu eti motenitoarea mea,
i numai tu!
O ndeprt, cu chipul scldat n lacrimi, fr s fac un gest
pentru a i le terge.
Atunci Thot, zeul nelepciunii, vorbi n numele tuturor:
Punei-i diadema pe cap, n faa tuturor zeilor i a
oamenilor.
Hatepsut simi cum nite mini i aaz pe cap frumoasa
coroan pe care o purtase mama ei i, naintea ei, toate celelalte
regine. Marele preot ncepu s nire titlurile care i aparinuser
lui Ahmes, dar glasul i se pierdu n tunetul aplauzelor i strigtelor
care izbucnir cnd Hatepsut i ridic braele n semn de triumf.
Tutmes o mai strnse o dat n brae, i glasul lui puternic
acoperi tumultul mulimii.
Hatepsut, fiica mea, e cea care mi va lua de-acum locul.
De-acum nainte, pe ea trebuie s o urmai. Cine i se va supune va
tri, iar cine i se va mpotrivi va muri!
Faraonul i fiica lui ieir din templu i, la fiecare pas pe
care-1 fceau, oamenii se prosternau ncercnd s le srute
picioarele.
Pe malul fluviului fuseser ridicate corturi mari, i ospul
urma s nceap. Tutmes i Hatepsut benchetuir
n compania demnitarilor care ns nu erau toi bucuroi. Unii se
ndoiau de sntatea mintal a faraonului, care ncepea s
mbtrneasc i s devin deosebit de emotiv; alii, vznd
fermectorul chip i fragilitatea aparent a regentei, ncepeau s
fie cuprini de team pentru viitorul rii i doreau ca Tutmes s
mai rmn n fruntea lor civa ani.
Tutmes le cunotea reticenele, li le citea n ochi, dar se ferea
s formuleze o observaie ct de mic, cu privirile ntoarse spre
Hatepsut, mult-iubita lui fiic, ce discuta aprins cu Kenamon.
A vrea mai degrab un fru scurt i o zbal rigid,
explica ea, altfel cum vrei s-i stpneti calul n toiul btliei
dac nu l-ai obinuit de la bun nceput cu asta?
Tutmes i goli cupa dintr-o nghiitur i-i linse buzele cu
un aer mulumit.

Timp de trei zile, cei doi fur oaspeii Heliopolisului i


ridicar ancora n cea de-a patra zi.
Teba, frumoasa mea Teba! suspin Hatepsut. Tat, cu
toate plcerile cltoriei acesteia, sunt foarte fericit s m ntorc
acas.
Cobra pe care o purta pe cap scnteia la fiecare micare.
Antrenamentul militar ncepe s-mi lipseasc serios i
sunt nerbdtoare s pornesc lucrrile la templul meu.
Aadar, tii ce vrei s construieti?
ntructva, dar nu pot s spun nimic pn nu m consult
cu Senmut.
A, da, tnrul i frumosul arhitect! Probabil c e copleit
de munc acum, fiindc Ineni a fost numit guvernator al Tebei i
va avea foarte puin timp s se ocupe de lucrrile lui preioase...
Ce bine-mi pare! exclam ea. Sunt sigur c mama ar fi
fost bucuroas s m vad ncoronat n templu!
Nimic nu-i mai puin sigur, replic blnd Tutmes.
Viitorul tu o ngrijora nespus i coroana pe care o pori astzi nu
e nimic n comparaie cu cea care-i va aparine foarte curnd. Nu,
cred c s-ar fi mpotrivit cu nverunare, adug el, rznd deschis.
S-ar putea s ai dreptate. i eu sunt cea care am
motenit toate titlurile ei. Mare Soie Regal. Ce ciudat! Aa am
auzit spunndu-i-se, nc de mic copil. Tot Egiptul o adorase
ntreba dac poporul avea s o iubeasc i pe ea i
hotr c acest lucru avea n ultim instan o importan prea
mic. Important era puterea, puterea de a te face ascultat spre
binele Egiptului, i ea ncepea deja s o dein.

12
Acostar la treptele debarcaderului cu dou zile nainte de
nceputul noului an. Fluviul se ntorsese n matc, i pmntul era
gata s fie nsmnat. n grdinile palatului, arborii nmugureau.
Ascult cu rbdare omagiile de bun-venit i constat nu fr
plcere c noile sale titluri i erau recunoscute de toi. l gratific
pe Ineni cu un zmbet larg i, vznd c acesta avea de discutat cu
tatl ei, i chem escorta i puse s fie condus la Senmut.
l gsi ntins pe spate, n iarb, pe malul unui iaz adpostit
de un plc de sicomori, cu Ta-khaet alturi. Hatepsut i auzi
rznd i-i ddu seama, spre marea ei surprindere, c asta nu-i
plcea deloc. naint spre ei, i la vederea sa, Senmut, cu un
cuvnt, o concedie la iueal pe Ta-khaet, fugi n ntmpinarea ei
i se arunc n iarb la picioarele sale.
Mnia lui Hatepsut se spulber ntr-o clip.
Ridic-te, preotule, spuse ea. Vd c nu i-ai pierdut
timpul n lipsa mea.
Spusese aceasta pe un ton glume, dar Senmut ghici fr
greutate n spatele sursului forat o iritare cert. Fcu o nou
plecciune.
N-am pierdut timpul, Divin, dei somptuosul tu cadou
m-a ndemnat mai curnd la trndveal.
Privirea lui direct o cut pe a ei, dar ea i ntoarse ochii
n alt parte, fr urm de animozitate.
Am cteva planuri s-i art, adug Senmut.
Atunci, s le vedem imediat, fiindc sunt nerbdtoare
s ncepem lucrrile, acum c tiu ce vreau, rspunse ea.
Apoi i zmbir ndelung, bucuroi c sunt din nou
mpreun. Senmut tia c avea s devin n scurt timp regent.
Desigur, faraonul nu fcuse nc nici o ntiinare oficial, dar
vestea ncoronrii ei se rspndise cu repeziciune. Cobra i st
foarte bine pe cap, i zise el. Simbolizeaz puterea latent i fora
nerbdtoare pe care o are n ea, i dubla coroan i se va potrivi
de minune." Hatepsut l privi cu o plcere evident, cu ochii pe
jumtate nchii i cu chipul ncadrat de prul negru. Devenit ceva
mai priceput n privina naturii feminine, datorit lui Ta-khaet,
Senmut i ddu seama de frumuseea ei fascinant i misterioas
nu numai ca regin i zei, ci i ca femeie. Cu braele ncruciate,
atept poruncile ei.
Condu-m n apartamentul tu, spuse ea n cele din
urm, i vom studia mpreun planurile tale, mncnd prjituri cu
miere i bnd vin.
La sosirea lor, Ta-khaet i salut stpna i aduse vin rou
n ulcioare de alabastru, cupe mici aurite i o tav de curmale
zaharisite i dulciuri. Apoi Senmut o concedie cu un
gest neglijent n timp ce-i scotea sulurile de papirus, uitnd de ea
nainte chiar de a fi nchis ua n urma ei.
Iat ce am schiat, spuse el, desfurnd planurile pe
mas.
Hatepsut se aplec i, prin micarea aceasta, prul i
colierele ei se legnar n fa. n ciuda prezenei ei att de
apropiate, Senmut nu se mai gndea deja dect la crochiurile sale
care se ntindeau n linii negre i clare pe foile galbene.
Dup cum poi vedea, Alte, am renunat la orice idee
de nlime, deoarece, aa cum spuneai chiar tu, nimic nu poate
rivaliza cu faleza. Drept pentru care am conceput o serie de terase
etalndu-se din josul vii pn la sanctuarul spat chiar n stnc.
Hatepsut lu o prjitur cu miere din care muc cu grij,
examinnd n acelai timp planurile.
E un nceput foarte bun, spuse ea, dar terasele trebuie s
fie mai late i mai lungi, pentru ca faleza s nu par c le strivete.
Haide, deseneaz!
Senmut i lu pensula de trestie i, cteva clipe mai trziu,
ea exclam:
Da, asta e! Ansamblul trebuie s fie uor i delicat, exact
ca mine.
Nu vor exista trepte, adug el, dar cred c o ramp lung
uor nclinat ar fi de cel mai bun efect. i ntre prima i cea de-a
doua teras, ca i la intrarea sanctuarului, prevd nite coloane
mult distanate ntre ele.
n cteva clipe, i complet desenul. Ochii lui Hatepsut
strlucir de plcere.
Ar trebui construite i alte sanctuare, identice cu al meu,
spuse ea, unul pentru Hathor, altul pentru Anubis, ansamblul fiind
bineneles dedicat tatlui meu, Amon, care va avfea i el
sanctuarul lui.
n stnc? Toate?
Exact. E treaba meterului tu s rezolve problema. i
acum, toam-mi nite vin.
i petrecur restul dup-amiezei discutnd despre realizarea
templului, depind cu mult ora siestei.
Vreau ca lucrrile s nceap imediat, chiar de mine, i
spuse ea lui Senmut. Strnge o echip de sptori i pregtete
locul. Dac vrei, poi utiliza ruinele templului lui Mentu-hotep.
Pregtirea terenului va lua ceva timp, Alte. Va trebui
s nivelm solul la poalele falezei.
Asta-i treaba ta. Rechiziioneaz toi oamenii care-i
trebuie. Preoii au aprobat alegerea locului i nimic nu ne
mpiedic s ncepem lucrrile ct mai curnd cu putin. O s-i
art fratelui meu de ce e n stare o regin!
Pru dintr-o dat npdit de gnduri ntunecate i, n timp
ce-i bea vinul, el observ cum trsturile i se altereaz, iar pe
fruntea de obicei neted se ivete o ncreitur, chiar sub arpele
aurit. Privirea glacial i acuzatoare pe care i-o arunc lui Senmut
l fcu pe acesta s se nfioreze. Era privirea tatlui ei, faraonul.
Peste dou zile o s fiu ncoronat regent a Egiptului,
spuse ea.
Senmut nu rspunse ns nimic, ateptnd s vad ce vrea s
spun.
Viaa mea se va schimba, preotule. Muli dintre cei care
obinuiau s m salute cu condescenden i vor ascunde acum
privirile i gndurile n faa regelui lor. Voi fi obligat s m
nconjur numai cu oameni de ncredere.
i arunc una dintre privirile ei ptrunztoare.
Oameni fa de care simt o ncredere absolut, insist ea
calm, cu un aer ntructva gnditor, fr a-1 slbi
din ochi. i-ar plcea s fii numit majordom al domeniului lui
Amon?
Nu neleg prea bine, Alte, rspunse el, ocat de aceast
propunere.
Dimpotriv, cred c nelegi foarte bine, spuse Hat-
epsut cu un rs uor. De cnd ne-am ntlnit, te-ai dovedit foarte
discret. i-ai dovedit orgoliul i loialitatea fa de mine ca i fa
de prietenul tu, mergnd pn la a-i ine piept faraonului, ceea ce
n-a fost deloc uor. Am nevoie de tine, Senmut. l iubesc pe zeu,
pe tatl meu, i aduc omagiu slujitorilor si, dar nu sunt
incontient. Sunt cam tnr i lipsit de experien ca s
guvernez. O parte dintre preoi se va apuca s m supravegheze,
fiindc se tem pentru privilegiile lor. Ca majordom al domeniului
lui Amon, vei avea toat puterea asupra lor i tiu c o s m
slujeti cu credin. Acum nelegi?
Senmut nu putu s nu se gndeasc la ziua funest a sosirii
sale la Teba, cnd i vzuse tatl implorndu-1 pe acel pretenios
i nfumurat slujitor al zeului, care-1 ascultase cu o plictiseal
neprefcut.
n cuvintele sale rzbtu o nuan de amrciune i arogan.
i-am spus deja c vreau s-mi nchin viaa slujirii tale,
rspunse el, i asta o s fac. Doar tu eti demn de adoraia mea.
Ei bine, atunci suntem de acord, conchise ea, nu fr a fi
remarcat cu o oarecare plcere schimbarea tonului su. Vei avea
grij s nu pui la templu dect slujitori ntru totul demni de
ncredere i nu vei avea de dat socoteal altcuiva dect mie. Vei
veni zilnic s-mi dai raportul la ora audienelor; o s-i dau un sol
i nite scribi. Vei fi majordom al
turmei lui Amon i al grdinilor sale, deoarece i cunosc
experiena n materie, i vai de cel care nu-i va da ascultare!
Rmase aezat, privind-o, preocupat de aceast
responsabilitate zdrobitoare.
Rmi n apartamentul sta pn la noi ordine. O s-i
construiesc n curnd un palat; o s ai propria ambarcaiune, un
car i tot ce se cuvine poziiei tale.
n penumbra plcut a odii, ea i ntinse mna, cu chipul la
fel de impenetrabil, atent i senin. El tia c Hat- epsut are nevoie
de el i ar fi vrut s-i mrturiseasc dragostea sa, s-i spun c
templul acesta nu va fi doar ofranda lui ctre zeu, ci i cea mai
mare dovad de dragoste fa de ea. Hatepsut ghici fr ndoial
ceea ce el nu ndrznea s spun, fiindc i zmbi trist.
Ai un suflet nobil, Senmut. in mult la tine. i aminteti
ce nfuriat eram atunci cnd m-ai ters cu ptura ta veche? i
cnd am adormit pe umrul tu?
mi amintesc, Alte. Pe atunci erai o feti drgla.
Acum eti o femeie foarte frumoas.
Aceste cteva cuvinte rostite cu rceal i simplitate plutir o
clip prin odaie i el i muc buzele, cu ochii plecai.
Eu sunt zeul, rspunse ea cu fermitate, rupnd farmecul
clipei, dup care se ridic. Se apropie ora cinei. Vino cu mine, o
s stm de vorb cu Menkh i Hapusenb. User-amon va fi poate
i el de fa. nc nu l-ai cunoscut i a vrea s tiu prerea ta
despre prietenii mei, fiindc s-ar putea ca n scurt timp s fie mai
mult de-att. A mai vrea s-l cunoti i pe fratele meu Tutmes;
tocmai s-a ntors din provinciile de Nord pentru ncoronarea mea.
Senmut se ridic i fcu o plecciune.
Alte, tocmai mi-a trecut prin minte c fratele meu
Senmen mi-ar fi de mare ajutor n noile mele funcii. Pot s-l
chem aici i eventual s trimit un sclav n locul su ca s-l ajute pe
tatl meu? tiu c are nevoie de el, dar va fi mai de folos lng
mine.
Nu trebuie s m ntrebi asemenea lucruri. Strn- ge-i
toi oamenii de care crezi c vei avea nevoie. ii la fratele tu?
Da. Am lucrat deseori mpreun.
i eu am lucrat deseori cu fratele meu! replic ea, dar
trebuie s mrturisesc c e groaznic de plictisitor. Dar s-ar putea
s te nelegi bine cu el, fiindc i place la nebunie s construiasc
i a nfptuit deja lucruri mari n Egipt.
Merser unul alturi de cellalt prin ntuneric, iar sclavii le
deschideau drumul luminndu-1. Noaptea i nvlui cu blndeea
ei tulburtoare, amplificat de miriadele de stele, de miresmele ei
mbttoare aduse de vnt i de sentimentul brutei lor intimiti.

n ziua ncoronrii sale, Hatepsut fu sculat din somn de


sunetul metalic al comurilor. Camera era scldat ntr-o lumin
cald i trandafirie. Se duse goal n baie, unde o atepta o ap
cald i parfumat, i se cufund pn la brbie n bazinul de
marmur.
Cum e vremea? o ntreb ea pe sclava care trebuia s o
spele i s o fricioneze.
Vremea era cald i frumoas. Locuitorii Tebei luaser deja
loc de-a lungul traseului care ducea la templu. Stindardele
imperiale fluturau peste ora, iar ambarcaiunile pline de demnitari
soseau n mare numr de la Memfis, Hermon- this, Assuan i
Nubia, de la Buto i Heliopolis. Musafirii se adunau deja la palat.
Viceregele i guvernatorii provinciilor cucerite umpleau slile,
mpreun cu suitele lor pitoreti
alctuite din sclavi care vorbeau dialecte stranii. O atmosfer de
ateptare i copleea deopotriv pe toi.
Hatepsut iei din baie i se ls tears, apoi se ntinse pe o
mas pentru a fi uns i masat. Majordomul ei Amon-hotep i
fcu apariia cu cupa sa matinal i i ddu raportul. Totul mergea
cum nu se poate mai bine. Coafeza i garderobiera o ateptau n
anticamer.
Tatl ei se pregtea i el n apartamentele sale i, n cele ale
soiilor i concubinelor, Mutnefert se agita, mnca febril i se
pregtea pentru ceremonie. i revenise din decepia ei, i nu ar fi
vrut pentru nimic pe lume s lipseasc de la festiviti. Tutmes,
fiul ei, se afla n apartamentele sale i i dicta ceva scribului. n
timpul ct fusese silit s stea departe de palat, n nordul rii,
nelesese c nu va obine niciodat nimic prin mbufnarea sau
tcerile sale dezamgite i, la fel ca mama sa, renunase la orice
urm de amrciune; spre deosebire ns de ea, el atepta
momentul prielnic. Cltoria l transformase. ndeprtarea de
mama lui i frecventele ncercri fizice legate de expediii l
modelaser armonios, burta dizgraioas disprndu-i. Lipsit de
femei i de mncrurile rafinate, nvase s fie rbdtor. Va ti s
atepte, vreme de ani de zile poate, dar ntr-o bun zi avea s
devin faraon. Sora lui nu avea s izbuteasc s-l mpiedice.
Hatepsut mbrcase o rochie ampl de interior; coafeza i
strnse prul bogat n cretet pentru ca diadema s-i poat sta pe
cap fr greutate. Ca orice faraon, ar fi trebuit s accepte coroana
cu capul ras, dar n faa mpotrivirii sale nverunate, tatl ei
cedase i i dduse voie s-i pstreze prul. Se ls machiat i
imaginea pe care o vzu n oglinda de aram o ncnt: o frunte
larg i nalt, o frumoas linie a sprncenelor prelungit pn la
tmple cu ajutorul kholu- lui, ochi mari migdalai, un nas fin i
drept i buze senzuale
i vii, totdeauna gata s zmbeasc. Doar brbia i putea trda
caracterul. Ptrat, arogant, hotrt i intransigent, aducea
dovada voinei sale nedomolite.
Fu dus la templu ntr-o litier pe care se afla un tron
impuntor. Un sclav sttea n spatele ei, agitnd deasupra capului
ei ncnttor pene mari de stru de culoare roie; mulimea
admirativ ncerca s zreasc acest corp superb acoperit de aur,
pentru ca apoi s se prosterneze cu faa la aleea colbuit. n urma
ei veneau nobilii regatului: Ineni i fiul su, vizirul Nordului i
Hapusenb cel grav, fiul su; maiestuosul vizir al Sudului, aflat
ntr-o discuie aprins cu amabilul User-amon. Tnrul Djehuti
din Hermopolis venea n urma lor, solemn, cu privirea aintit
drept n faa lui. Bogaii demnitari, mai vechi sau mai noi, se
perindau lent, mbrcai n cele mai somptuoase veminte. Senmut
venea n urma acestora, cu capul acoperit de o peruc lung,
nvemntat ntr-o rob nou care i ajungea pn la clcie. Ta-
khaet l fardase cu grij i-l unsese cu ulei parfumat, dar nu purta
nc semnele distinctive ale noii sale funcii, i n faa lui nu pea
nici un secretar.
n faa porilor grele ale templului, larg deschise, atepta
marele preot, mbrcat n pielea de leopard, mpreun cu ali
oficiani. Litiera se opri i Hatepsut cobor, aruncnd scnteieri
aurii la fiecare micare. i atept tatl perfect nemicat, n timp
ce fumul de tmie se nla n vzduh. Tutmes i ddu braul i,
precedai de marele preot, intrar n templu.
Porile sanctuarului fuseser deschise i toi ncercau s-l
ntrezreasc pe atotputernicul Amon. Tutmes se apropie de zeu
i, prosternat pe podeaua aurie, depuse la picioarele sale biciul i
toiagul, dup care rosti n faa adunrii cuvintele urmtoare:
M prosternez la picioarele tale, rege al zeilor! n
schimbul a tot ceea ce am fcut pentru tine, d-i fiicei mele, Copil
al Soarelui, Maat-Ka-Ra, Nemuritoare, Egiptul i inuturile roii,
aa cum mi le-ai dat i mie.
Se ridic i i fcu semn din priviri lui Hatepsut.
Aceasta se ntinse pe jos i ncepu s se trasc spre zeu.
Lespezile de avu* rspndeau miros de tmie, de flori i de praf
i, n chip ciudat, ea se gndi atunci la mama ei. Apoi i concentra
atenia asupra zeului i ncepu s-l roage cu glas sczut, n timp
ce picioarele divine se apropiau. Tcerea atent a asistenei era
desvrit i i se putea auzi respiraia gfi- toare n atmosfera
ncrcat de tmie. n sfrit, degetele ei l atinser pe zeu i
rmase prosternat, cu faa la pmnt, i cu ochii nchii.
Acord-mi favoarea ta, Amon, rege al ntregului pmnt!
exclam ea, ridicnd spre zeu o privire imploratoare.
Cu coada ochiului vedea picioarele tatlui ei i pe cele ale
noului mare preot. Blana de leopard n care era nfurat atrna cu
capul n jos, i un rnjet strmb dezvelea dinii albi ai fiarei.
Hatepsut se gndi la Menena i la ciracii lui, exilai n nordul
rii, i care urzeau nendoielnic planuri ntunecate. Nelinitea
ncepea s o npdeasc. O tcere adnc plutea asupra adunrii
i nimeni nu mica.
Din fundul slii, Senmut nu putea vedea dect capul
faraonului i pe cel al marelui preot. Nu o vedea pe Hatepsut, dar
contempla n schimb chipul rece i distant al zeului aezat pe
tronul su, acoperit de pene aurii.
Deodat, din rndurile mulimii se nl un murmur din ce
n ce mai puternic atunci cnd Amon i nclin capul aurit lent,
cu o graie nemrginit. Senmut i simi minile umezindu-se i
un fior l strbtu de-a lungul spinrii. Deja ns toat lumea srea
de bucurie. Sunetul castanietelor i al
sistrelor acoperi strigtele mulimii. Cnd linitea se instaura din
nou i i veni n fire, se cr pe soclul unei coloane pentru a
putea privi pe deasupra adunrii, i atunci o vzu n sfrit, palid
i radioas, la picioarele zeului. Glasul lui Tutmes rsun:
Ai pus lumea n minile fiicei mele mult-iubite, care te
ador i care este strns legat de tine! Ai ales-o regin!
Cuvintele tatlui ei i rsunau nc n urechi cnd Buto i
Nekhbet, zeiele Nordului i Sudului, i aduser n tcere lui
Hatepsut dubla coroan. Lumea! Lumea! Lumea!" i zicea ea
i n extazul ei abia dac auzi cuvintele pe care le rosteau despre
coroana roie a Nordului i cea alb a Sudului, i mulumesc,
puternice Amon, i ie, puternice Tutmes, cel mult-iubit de
Horus!" Simi dubla coroan apsnd-o pe cap i, n timp ce o
potrivea cu o mn, l zri pe Senmut, iit deasupra mulimii,
inndu-se cu braul de o coloan; privirile li se ntlnir pre de o
clip.
Fu stropit cu ap, apoi rochia grea btut cu nestemate i fu
pus pe umeri; Tutmes i nmn n sfrit toiagul i biciul;
Hatepsut le apuc cu hotrre i le strnse la piept.
Tutmes o conduse pn la tronul pe care se aez cu
precauie, uor ameit de parfumul exotic al lotusului albastru din
Sud i al papirusului din Nord.
eful crainicilor i enumer titlurile i, n momentul cnd se
pregtea s se retrag, Hatepsut ridic mna. Toat lumea amui.
Prin divina mea natere, am dreptul la toate aceste titluri,
zise ea cu un glas puternic i limpede. A vrea s-mi schimb ns
numele. Numele de Hatepsut, prima dintre femeile nobile, se
potrivea prinesei care eram, dar acum sunt regin. De-acum
nainte voi fi Hatepset, prima dintre favorite.
Senmut o urmri cu privirile n timp ce ddea ocol
sanctuarului, demn i cu ncetineal, din pricina greutii
coroanei i a rochiei. Ce mult o iubea pe mica lui prines
arogant, care nu ovia s-i proclame superioritatea n faa
zeilor!
Iei din sal i plec spre malul fluviului, unde avea ntlnire
cu Benya, care se hotrse s mearg la pescuit, fiind sigur c
acolo nu va fi ipenie de om. Senmut avea impresia c triete
ultima zi de libertate; dei era ncntat de noile sale funcii, se
gndi la tinereea lui trecut ca la un dar nepreuit.
Festivitile durar toat noaptea. Toi locuitorii oraului i
lsaser casele i treburile ca s danseze i s bea pe strzi pn
n zori. La palat, invitaii prsir slile aglomerate i ieir n
rcoarea grdinilor, unde fuseser agate de copaci lmpie, i pe
peluze fuseser aezate perne i scaune. Hatepsut, Tutmes i
civa nobili luaser loc pe estrad; ct despre Senmut, mpreun
cu Menkh, Hapusenb, User-amon i Djehuti, i petrecu timpul
bnd, ascultnd muzica, aplaudnd nfocat i strignd, fr a
nceta n acelai timp s mnnce. La sfritul mesei, czu ntr-o
visare dulce din care l scoase Hapusenb, care se aez alturi de
el.
Am aflat c ai primit un nou rang, Senmut, ncepu el.
Senmut confirm. Nu se simea nc ntru totul n
largul lui alturi de acest tnr att de stpn pe sine i rmase n
defensiv, atent la ceea ce avea s urmeze.
Va trebui s nvm s lucrm mpreun, continu ncet
Hapusenb, fiindc i eu sunt cu totul devotat slujirii reginei i i-
am nchinat viaa mea. Tatl meu este foarte btrn, adug el, i
n curnd i voi lua locul de vizir al Nordului, ceea ce nseamn
c voi fi silit s lipsesc deseori i nu voi putea fi aici n caz de
nevoie.
Omul sta mi ascunde ceva, i zise Senmut, nelinitit,
lsnd cupa jos. Hapusenb continu s-l priveasc zmbind, dar
Senmut tia c era pe cale de a-1 cntri.
Tnrul Tutmes a nceput s corespondeze cu Menena,
care a fost exilat de faraon. Nu tiu nc exact ce nseamn asta.
Doar timpul ne va lmuri. i pun ns la dispoziie pe toi servitorii
mei, solii i spionii pentru ca s poi aciona n locul meu cnd nu
voi fi aici.
O privi pe Hatepsut care rdea n hohote, apoi pe Senmut.
Atta vreme ct faraonul va fi n via, nu va avea de ce
s se team. E nevoie s-i spun mai multe?
Senmut ddu din cap, ntrebndu-se totodat dac fusese
penibil pentru acest tnr aristocrat s se njoseasc pn la a-i
face o asemenea ofert. Fr s-i mai atepte rspunsul, Hapusenb
se ntoarse lng Unser-amon, i Senmut avu impresia neplcut
c viaa lui avea s se complice neobinuit de mult i c de-acum
nainte va trebui s-i cntreasc fiecare cuvnt. Se simi deodat
obosit i nerbdtor s se ntoarc n patul lui, lng trupul cald al
lui Ta-khaet, i plec de la petrecere cu mult nainte de ncheierea
ei.
Hatepsut l zri plecnd, dar tocmai atunci n sal i fcea
intrarea trupa de dansatori, astfel nct fu nevoit s rmn la
locul ei.

Hatepsut ajunsese regin. Tutmes se bucura nespus s-i


petreac btrneile depnndu-i amintirile i jucnd dame n
grdin cu vechiul su camarad Pen-Nekheb. Avu grij s pun s
se graveze pentru posteritate pe monumentele pe care le construise
ultimele recomandri ale domniei sale. Se simea obosit, frnt de
btliile pe care le purtase, uzat de exerciiul puterii. Dac avea
remucri pentru moartea fiicei sale mai mari, nu lsa s se vad
nimic, i nu se ngrijea
deloc de fiul su. i zicea c fcuse tot ce putea n privina
siguranei rii sale, aeznd-o n minile pricepute ale fiicei sale.
Vreme de mai multe luni, Hatepsut i nsoi tatl n fiecare
diminea la templul lui Amon, apoi la Sala de Audiene, pentru a-
1 asculta dnd instruciuni guvernatorilor, lund cunotin de
depee i rezolvnd diferendele. ncoronarea sa prea s-i fi
desctuat toate forele i trecea de la o activitate la alta cu ardoare,
fr s crue nici propria persoan, nici suita sa, aureolat de o
putere care devenea tot mai vdit pe zi ce trecea.
Tatl lui Hapusenb muri ntr-o dup-amiaz, n cursul unei
partide de vntoare. Fiul su, numit vizir al Nordului, plec
imediat din Teba s-i inspecteze provinciile. Senmut, care se
confrunta cu noile sale rspunderi, alerga de la templu la antierul
din vale, unde, sub soarele torid, munceau deja sute de sclavi, n
timp ce excavaia n falez a primului sanctuar se lrgea
necontenit.
De cte ori putea, Hatepsut pleca de la palat i traversa
fluviul s se duc pe antier i s vad nlndu-se zidul primei
terase, zidul negru al lui Hathor. Noaptea, i imagina templul
terminat, nlndu-se i adpostind toate tainele sale sub un soare
de un alb strlucitor.
Nu i neglija nici una dintre ndatoririle de la templul lui
Amon i simea mai mult ca oricnd mna zeului ocrotind-o. i
plcea s danseze la templu cu preotesele sale, printre flori i
smirn, i petrecea momente ndelungate rugndu-se singur n
odaia ei.
Se tia fr egal pe lume i singurtatea ei spiritual regal i
impresiona anturajul. Tutmes o vedea fcndu-se din ce n ce mai
frumoas cu o plcere ntructva obosit i n curnd o ls s
guverneze singur. Cu toate acestea, ea venea uneori, seara, s se
ntlneasc cu el n grdini, pentru a-i cere sfatul, i atunci
plvrgeau ndelung despre cte n
lun i-n stele. l invita adesea pe Senmut s li se alture, deoarece
Tutmes l aprecia pe acest tnr mndru, i prezena lui i fcea
plcere.
Refuzase categoric s ocupe fostele apartamente ale lui
Neferu sau pe cele ale mamei sale i poruncise construirea pentru
folosin proprie a unui nou palat legat de cel vechi. Puse ca
apartamentul surorii ei s fie redecorat pentru Senmut, astfel nct
acesta s fie mai aproape de ea.
Senmen sosi de la ar, timid i zpcit, cu vemintele sale
grosolane i cu accentul lui provincial. Senmut l instal n fostul
su apartament, unde se piti ca o vulpe a deertului, impresionat
de acest frate la fel de frumos i de puternic ca un zeu.
Hatepsut i luase obiceiul ca n zori s aduc ofrande la
templul mortuar al lui Neferu; rmnea acolo singur, ascultnd
vaierul vntului matinal printre coloane. Acum, nelegea
nelinitile i temerile surorii sale, ncercrile ei disperate de a se
descotorosi de povara existenei i, pentru prima oar, se simi cu
adevrat copleit de dispariia ei.
i vzu tatl ngrndu-se i ubrezindu-se, n ciuda
faptului c privirea sa i pstra strlucirea i era capabil nc s
terorizeze. Urmri deopotriv transformarea tnrului Tutmes.
Acest biat blnd i trupe prea s-i nsueasc viaa care-1
prsea pe tatl su.
Desigur, era tot afabil i trndav, iar glumele surorii lui l
fceau s fie cuprins de mnii brute. Era vzut ns pretutindeni
n acelai timp: la templu, la petreceri, n mprejurimile oraului,
strbtndu-le n carul su. Hatepsut nu reuea s-i explice
nelinitea pe care i-o provoca acest lucru. De aceea, i spori
eforturile de a afla, nelege i cunoate tot ce se petrecea n regatul
ei.
p anted a lll-a

13

ntr-o sear de primvar, la cinci ani dup ncoronarea lui


Hatepsut, Tutmes adormi pentru totdeauna. Srbtoarea lui Min
era n toi. Amon i prsise templul pentru a merge la Luxor,
unde devenise zeul mnctor de salat. Teba cunotea atunci acea
agitaie necontenit ce se nate din beie i desfru, iar palatul era
prsit de locatarii si.
Ineni l gsi pe rege lungit pe pernele sale, cu ochii nchii
i gura ntredeschis. Rictusul morii i dezvelea dinii
proemineni. l contempl o clip pe omul care fusese att de
nsemnat pentru el, apoi, dup ce trimisese de urgen dup
medicul regal i preoii lui Sem, se duse la apartamentul lui
Hatepsut. Ca s poat intra, trebui s se certe cu paznicul, care-
1 ls n cele din urm s treac pragul fr s-l fi putut anuna.
O gsi gtindu-se pentru ritualurile nopii, gata s plece cu litiera
la Luxor. Cu brrile zornind i cu privirile aprinse, regina
naint spre el.
Ineni, i-ai pierdut minile? Sunt foarte grbit, dup cum
poi vedea. Ar trebui s te arestez.
Pe fa i se vedeau semne de epuizare, n urma attor nopi
petrecute dansnd. i pipia nervoas coroana n form de cobr,
ateptnd ca sclavele s vin s o coafeze.
Ineni fcu o plecciune adnc, dar nu gsi nimic de spus.
Piciorul reginei btea n podea.
Dar vorbete o dat! Ce e? Eti bolnav?
n cele din urm, reui s deschid gura, nspimntat de
cuvintele pe care trebuia s le rosteasc. Ea ghici, dup expresia
chipului su, c aducea veti rele.
Tata? E suferind?
Ineni confirm cu un gest din cap.
Regele a murit, Maiestate. A trecut n Sala de Judecat n
timp ce dormea. I-am chemat pe preoi i pe marele medic. Poate
c ar trebui s-i trimii un mesaj fiului su.
Hatepsut l fix mult vreme cu privirea, apoi se rsuci
brusc i-i puse coronia pe pat.
Ineni i oferi o cup de vin pe care ea o refuz. Rmase
nemicat, dezarmat, fr s tie ce s fac. Hatepsut i nl
capul.
tiu ce greu i-a fost, nobile senior, s vii s-mi aduci
vestea aceasta, spuse ea cu blndee; cheam-mi crainicul i
trimite-1 la Luxor. Zeul trebuie s se ntoarc, i festivitile s
nceteze. Vai, tat! gemu ea brusc. De ce m-ai prsit aa de
repede? Mai aveam attea de fcut mpreun!
Ieind, Ineni trimise dup Senmut; tia instinctiv c acesta
putea s-i aduc alinarea de care avea nevoie. tia c, peste
noapte, Egiptul avea s cunoasc o atmosfer de nesiguran. Se
mai gndea i la tnrul Tutmes, aflat fr ndoial n braele
vreunei preotese n templul din Luxor, i-i simi inima strns.
Senmut sosi n fug. Vestea ajunsese la el n momentul
cnd, mpreun cu Benya i cu Menkh, ieea dintr-o tavern de la
periferia Luxorului. Avea de gnd s se duc la spectacolul dat de
dansatori n grdina templului i apoi s se ntoarc la Ta-khaet.
Cnd nelese ns mesajul optit de crainicul cu rsuflarea tiat
i tulburat peste poate, se npusti afar i strbtu n goan
distana pn la Teba. Seara era rcoroas, linitit i blnd.
Apele Nilului curgeau
de-a lungul drumului, ntunecate i tcute. Alerga fr s se
opreasc, blestemndu-i carul lsat la grajd, ambarcaiunea
legat la chei i pe sclavii care-1 lsaser singur la petrecere.
Ajuns n grdina personal a reginei, fcu o pauz scurt ca s-i
trag rsuflarea, apoi, fcndu-i un semn paznicului, trecu pragul
apartamentelor regale.
Stnd n picioare n mijlocul odii, Hatepsut,
descumpnit, i frngea minile. l recunoscu pe dat i, cu un
strigt, se ghemui la pieptul lui. Cu un gest firesc, Senmut o lu
n brae i, pe un ton sec, le porunci sclavelor s ias. O dat ce
ua fu nchis n urma lor, o aez pe pat i i mngie prul negru.
mi pare ru, foarte ru, Maiestate, i spuse el cu
blndee, n timp ce ea se lsa n voia lacrimilor.
Nu se mai simise niciodat att de descumpnit. Se duse s
ia de pe msua de toalet un ervet pe care-1 nmuie n vin i i-1
trecu peste fa. Ochii reginei erau ncercnai de umbre negre, i
pleoapele i erau umflate. Lacrimile fcuser ca fardul s-i curg
de-a lungul obrajilor pn pe gt. l terse cu delicatee, apoi,
cuprinznd-o din nou cu braul, i duse cupa la gur. Hatepsut
bu ncet, lsnd s-i scape cteva hohote, apoi nchise ochii i i
ls capul pe umrul su.
Nu pot s ies de aici, spuse ea.
Trebuie, replic el. Sunt multe de fcut i o regin nu-i
poate permite s plng n singurtatea odii ei.
Nu! spuse ea. Era tatl meu, tatl meu! Vai, puternice
tat, unde eti acum? Lumina Egiptului s-a stins.
Lumina Egiptului eti tu, spuse el pe un ton aspru. Eti
regina. nfrunt-i durerea i arat-le supuilor ti din ce aluat eti
fcut.
Ea scutur din cap, ncepnd din nou s plng.
Nu pot, repet ea cu un strigt din inim, strigtul unei
femei prsite, apoi, cu un pas ovitor, se apropie de mas. Iat
sigiliile mele. Ia-le, Senmut. N-o s prsesc odaia asta dect ca
s-mi nsoesc tatl la mormntul din vale. S veghezi la
conducerea treburilor n Sala de Audiene.
Senmut simea teama lui Hatepsut sporind. O asemenea
prbuire nu-i sttea n fire. Se gndi la tnrul Tutmes, care
probabil c atepta deja afar, i o sili s-i ridice capul.
Ascult-m, spuse el, aproape strignd, ascult-m bine!
Nu eti o simpl ranc ce se vait, ghemuit n ntunericul
colibei ei. Crezi c tatl tu te-a nlat la rangul la care te afli
pentru ca ntr-un moment de slbiciune s-i distrugi toat opera?
Vrei ca dumanii ti s poat spune: Uitai-v, regina Egiptului a
cedat, e mai fragil dect o credeam." Fii recunosctoare tatlui
tu care i-a oferit lumea! Lupt-te! Gndete-te c marele preot
i guvernatorii ti te ateapt, ca i Tutmes, fratele tu. O s-i
copleeti cu spectacolul unei femei nfrnte?
Ea se desprinse din mbriarea lui i, ndreptndu-se ct
era de nalt, i rspunse:
Cum ndrzneti s-mi vorbeti aa! O s te pun n lanuri
n temni i o s te biciuiesc cu mna mea!
Din ochi i neau fulgere ngheate. Senmut o intui cu o
privire ferm. Deodat, ea i-o plec pe a ei i se aez n faa
oglinzii.
Ai dreptate, adug ea. Te iert pentru ce ai spus.
Deschide uile, Senmut, i cheam-mi sclava! Imediat ce voi fi
gata, o s-i primesc pe ceilali.
Era un mare zeu, un mare faraon, rspunse Senmut calm.
Va rmne n amintirea Egiptului tot att ct Ra l va duce n Barca
Sacr.
E adevrat, spuse ea cu un zmbet palid. N-o s ntinez
dragostea pe care ne-o purtam. Era tatl meu, protectorul meu,
prietenul meu. O s m port aa cum i-ar fi dorit. Egiptul mi
aparine.
Senmut deschise ua i i ddu drumul nuntru lui Nofret,
apoi o nchise de ndat n nasul demnitarilor care se ngrmdeau
n prag. Se aez cteva clipe alturi de Hatepsut, vrnd s se
asigure c-i revenea cu adevrat. Cnd o vzu potrivindu-i
coroana pe cap, i ddu seama c poate pleca.
Acum el era cel care se cltina de oboseal, n timp ce
strbtea coridoarele ce duceau la apartamentul su. Ta-khaet
aipise pe rogojina ei, cu pisica ghemuit lng ea, i nu o trezi.
Se dezbrc i se spl repede, dar, nainte de a se lsa prad
somnului, i trimise lui Hapusenb un mesaj scurt i precis: Vino
repede. E nevoie de prezena ta.

n timpul celor aptezeci de zile de doliu, Hatepsut nu ddu


nici un semn de slbiciune. Administra treburile curente ale
guvernului cu rceal, ascunzndu-i intensitatea suferinei.
Preoii, care se duseser s msoare nivelul apelor fluviului,
raportar c revrsarea acestuia era mai mare ca oricnd i o
sftuir s sporeasc toate impozitele. Ea ns nu-i ascult dect
cu o ureche i le porunci perceptorilor ca, dimpotriv, s scad
toate drile timp de un an, pentru a cinsti memoria lui Tutmes.
Primi vizita viceregelui Nubiei i al Etiopiei, Inebni cel Drept,
care o inform c minele de aur se dovedeau foarte productive i
o sftui chiar s prospecteze i alte minereuri aurifere, dar ea l
trimise la Senmut, rugndu-1 s se ocupe de aceste probleme.
Cum ar fi putut s se intereseze de gsirea aurului necesar
monumentului su, acum c tatl ei nu mai era de fa ca s-i dea
asentimentul?
Nu-i putea mrturisi durerea dect lui Senmut, i nu se sfia
s o fac, dar nu ncuraja niciodat nite relaii prea intime. Se
retrgea n singurtatea ei regal, aidoma unei stele ndeprtate
scnteind n noapte.
n ziua funeraliilor, se duse la necropol alturi de tnrul
Tutmes. ntr-un ultim gest de disperare, Hatepsut se arunc peste
sicriu, mprtiind florile pe care tocmai le depusese. La
funeraliile mamei sale, mna cald a tatlui ei i adusese linite i
mbrbtare. Acum ns, n ntunericul acestui mormnt,
nconjurat de obiecte care-i aminteau pn la ultimul zilele
fericite de odinioar, nu-i putu stpni lacrimile. Tutmes se
simea i el, mpotriva voinei sale, cuprins de emoie. Cu un gest
stngaci, o ajut s se ridice i, departe de a-1 respinge, ea se
sprijini de braul su. Cnd ieir ns napoi la lumina zilei, se
desprinse de el i se ndeprt fr un cuvnt.
La palat nu-i atepta nici o gustare reconfortant, nici o mas
de mprit cu un tat care se pricepea ca dintr-un cuvnt sau o
glum s ndulceasc necazul i povara morii din inima unei
fetie. Se duse n camera ei tcut i se ncuie acolo.
Noaptea, Senmut fii trezit de un sol venit din Nord. Omul,
tras la fa i cu hainele n neornduial, ajunse la el epuizat.
Senmut i mbrc orul i, fcnd lumin n odaie, constat c
nu i se aducea nici vreun sul de papirus, nici vreo scrisoare.
Pe mas se afl pine i vin, spuse el. ntremeaz-te, i
dup aceea mi spui mesajul.
Omul l refuz.
Vin din delt, spuse el cu un glas alterat de oboseal.
Mesajul e scurt. Sunt trei sptmni de cnd Menena i-a prsit
domeniul i chiar n clipa de fa se afl n apartamentele lui
Tutmes cel Tnr. Asta-i tot.
E mai mult dect suficient. Eti sigur c Menena se afl
n palat?
L-am vzut cu ochii mei, rspunse solul.
Du-te imediat la vizirul Hapusenb! Probabil c acum
doarme n casa lui de pe malul fluviului. Ia grzile mele cu tine i
ia i asta. Lu un sigiliu din sipetul de filde. Spune-i s vin fr
ntrziere la regin. Ne ntlnim n grdin, la intrarea n
apartamentele ei.
Ta-khaet, care se trezise acum, ciulea atent urechea.
Senmut o chem:
Fetio, adu-mi o pelerin i sandalele!
Ta-khaet puse o mn timid pe braul lui Senmut.
Ce e, stpne? Suntem n primejdie?
Senmut i puse buzele pe ochii ei nc umflai de somn, dar
cu mintea era n alt parte. Era deopotriv prea trziu i prea
devreme, i zicea el. Prea trziu pentru ca regina s mai poat
scpa de inevitabil i mult, mult prea devreme pentru a reuni un
guvern care s o numeasc faraon. Era o lovitur cumplit a sorii.
Du-te napoi la culcare i dormi linitit. Nu te teme. N-
o s m ntorc n noaptea asta, dar nu te pate nici un pericol.
Ta-khaet se napoie docil n pat, i pisica sri pe dat lng
ea.

Senmut mergea febril ncoace i-ncolo, ateptndu-1 pe


Hapusenb. Noaptea era senin, luminat de luna plin, dar de data
aceasta Senmut nu avea ochi pentru ea. Psrile ciripeau pe pajiti
i un petior srea n bazin. n sfrit, o umbr compact prinse
via printre copaci. Era Hapusenb, care se apropia tcut. Senmut
l puse rapid la curent. Hapusenb ascult vestea n tcere, fr a
manifesta o surpriz excesiv, i n cele din urm spuse, dnd din
umeri:
Deocamdat, nu e nimic de fcut. Nu cred c Tutmes
nutrete ambiii prea nalte. Vrea doar s recupereze anii petrecui
sub ochiul critic al tatlui su i cred c se va mulumi cu titlul de
faraon n msura n care nu va trebui s fac eforturi prea mari.
Egiptul nu va avea de suferit. La urma urmei, e un tnr mai
degrab cumsecade.
Hapusenb avu un zmbet uor care-i dezveli dinii sclipitori
i-l cuprinse pe Senmut de umeri.
Desigur, n trupul ncnttor al reginei slluiete un
spirit masculin i ea nu tolereaz nici o slbiciune din partea
nimnui. Dar Tutmes este fratele ei i are o oarecare afeciune
pentru el. Totui, cstoria asta fad o s-o irite.
Prsir grdina i se prezentar la ua reginei, unde primir
autorizaia de a intra. Fcur o plecciune n faa lui Hatepsut,
care sttea aezat lng pat, cu Nofret alturi. Purta un vl foarte
fin i prul i cdea liber pe umeri.
Trebuie s se fi ntmplat ceva grav, spuse ea, dac cei
doi prieteni ai mei vin s tulbure somnul reginei. Vorbii, sunt gata
s v ascult.
i ncruci minile.
Tutmes l-a chemat pe Menena, spuse Senmut. Chiar
acum, sunt mpreun n apartamentele prinului.
Ea ddu din cap:
Ei i?
Senmut o privi, nevenindu-i s-i cread ochilor:
Maiestate, tiai?
Bnuiam. Iscoadele mele nu sunt mai puin informate
dect ale voastre. i ce concluzii ai tras?
Senmut i Hapusenb schimbar o privire, iar Senmut lu
cuvntul:
Cred c Tutmes rvnete la titlul de faraon i c l-a
chemat pe Menena din exil ca s-i obin sprijinul. Cred c
preoii vor fi de partea lui. N-ai guvernat ara ndeajuns de mult,
Maiestate, ca s ctigi simpatia poporului.
Hapusenb, i armata?
Maiestate, dac utilizezi acest atu, vei trece Egiptul prin
foc i sabie. Generalii l prefer pe Tutmes, pentru c e brbat.
Desigur, trupele te plac fiindc te pricepi s mnu- ieti arcul i s
conduci carele, dar poporul l prefer i el pe Tutmes. El onoreaz
n tine pe fiica zeului i pe puternica regin, dar vor un brbat pe
tronul lui Horus.
Foarte bine, spuse ea, ai spus adevrul.
Rmase tcut mult vreme, nct cei doi se ntrebar dac
nu uitase de ei, dar n cele din urm se ridic i porunci:
Nofret, scoate-mi rochia regal, cea pe care o purtam la
ncoronare, i peruca mea cu o sut de mee de aur. Scoate sipetul
cu bijuterii i rupe pecetea vasului de alabastru n care se afl
kholul pe care mi l-a druit Ineni. Naiba s-l ia pe Tutmes i
obrznicia lui! adug ea dispreuitoare. Bine, trebuie s m
supun, dar nu va guverna niciodat i nimeni nu va avea mai
puin putere dect el n toat ara. Furia o fcea s pleasc. Tata
m-a avertizat, iar mama nu a ncetat s-o implore pe Isis s m
apere. Dar n-am nevoie de nimeni. Eu sunt zeul, i Tutmes va afla
cine stpnete Egiptul.
Senmut i Hapusenb fcur o plecciune i ddur s ias,
dar ea le porunci s rmn.
De ce plecai? i ntreb ea. Nu suntei oare, dragii mei,
sfetnicii reginei? Rmnei i haidei s vedem ce are de gnd s
spun trdtorul Menena.
i scoase vemntul i intr n baie, unde o auzir poruncind
s i se aduc pe loc litiera, mncare i cel mai bun vin. Sclavele,
care dormeau n mica anticamer, se puser la iueal pe treab i
ntr-o clip lmpile fur aezate la locul lor i aprinse.
Hatepsut fii gata n mai puin de o or; se aez pe jilul ei
de trestie, mbrcat n aur, n faa unei mese pline de bucate i de
flori, aezndu-i pe cei doi brbai alturi de ea.
Nu spunei nimic i mai ales nu v ridicai i nici nu facei
vreo plecciune cnd va intra fratele meu. Calitatea lui de prin
nu-1 scutete s fie unul dintre supuii mei. Toarn vinul,
Hapusenb, dar n-o s bem deocamdat. S-i ateptm cu rbdare.
Nofret, cheam-i pe eful crainicilor i pe servitorii mei. Cheam-
1 i pe purttorul Evantaiului regal i pe paznicul Sigiliului. Pune
de straj doi soldai din escorta Maiestii Sale, de fiecare parte a
uii, fiindc cea cu care vor avea de-a face e regina.
Nu ateptar prea mult. Un zgomot de pai se fcu auzit pe
coridor i rsun o btaie n u. Hapusenb le fcu semn soldailor,
care o deschiser, tindu-le totodat drumul cu lncile lor
ncruciate. Uimii, Tutmes i marele preot privir nspimntai
ncperea scldat n lumin i pe cei dinuntrul ei, care i ateptau
n tcere.
Cine cere audien la regin? ntreb cu glas tare unul
dintre soldai.
Tutmes trebui s-i nire n faa tuturor numele i toate
titlurile. La un semn de-al lui Hapusenb, Tutmes i cei trei preoi
care-1 nsoeau trecur pragul i se pomenir, descumpnii, n
faa unui suveran i a sfetnicilor si. Menena i preoii salutar cu
o plecciune respectuoas. Tutmes, stacojiu la fa, se plec n
sil. Hatepsut ls suita fratelui ei s stea prosternat la pmnt
i nu i se adres dect lui.
Fii binevenit, Tutmes, dar prezena ta la o or att de
trzie e cel puin ciudat i nc mai ciudai sunt nsoitorii ti! De
cnd un prin al Egiptului frecventeaz un surghiunit?
Tonul ei era sarcastic. Menena nu se clinti. Trupul su poate
c se ncovoie puin, ridurile de pe chip i se accentuar,
dar privirea nu-i pierdu nimic din vivacitate. Tutmes prea, n
ceea ce-1 privete, prad unei indispoziii nespuse. n picioare, cu
minile la spate, sttea n faa lui Hatepsut aidoma unui colar
prins copiind.
N-am venit ca s fiu inta batjocurilor tale, Hatepsut,
vorbi el deodat. Tata nu mai e i tii la fel de bine ca mine c
surghiunul lui Menena era un simplu capriciu. De ce nu s-ar
ntoarce la Teba, dac l-am rugat eu s-o fac?
n toat viaa lui, tatl nostru nu a fcut nimic din
capriciu, rspunse ea cu fermitate. Pe deasupra, ine de
prerogativele reginei, i nu de cele ale prinului, s graieze un
surghiunit.
Bucatele abureau pe mas, vinul era turnat n cupele de
argint, dar nimeni nu mica. Toi simeau puterea emanat de
Hatepsut, energia pe care o degaja voina ei aproape
supraomeneasc, dar i hotrrea ncpnat a lui Tutmes,
asistat de marele preot. Ateptau cu toii, inndu-i respiraia.
O regin fr rege i poate aroga asemenea prerogative,
rspunse el n sfrit, dar am hotrt, surioar, s te scap de
aceast povar i sunt doritor s-mi ocup imediat locul legitim ca
faraon al Egiptului.
Nimeni nu fcu vreo micare, dar se simi c toi cei de fa
se relaxeaz. Hatepsut i zmbi fratelui ei, care o ntreb, cu
braele ncruciate, cu picioarele bine nfipte n pmnt:
Ei bine, ce ai de spus?
Cunosc foarte bine motivul prezenei tale aici, i rspunse
ea, i-i ateptam sosirea. O, Tutmes, nceteaz jocul sta! Tu,
Menena, ridic-te, mpreun cu escorta ta. Nu te am la inim i nu
te-am plcut niciodat; acum se pare ns c trebuie s fac
abstracie de sentimentele mele.
Marele preot se ridic, cu chipul mpurpurat, dar senin, i se
nclin fr un cuvnt. Hatepsut adug cu un gest:
Stai jos cu toii, o s mncm, o s bem i o s discutm
despre problema asta aa cum se cuvine rangului nostru. Sfetnicii
mei au permisiunea s-i spun prerea. Ct despre tine, Menena,
nu vreau s-i aud glasul.
Se aezar pe perne, i Noffet ncepu s serveasc.
Hatepsut i nl cupa:
S bem acum, prieteni! spuse ea, adresndu-se lui
Senmut i lui Hapusenb i zmbindu-le. (i goli cupa i o puse cu
un gest brusc pe mas.) Aadar, Tutmes, dac am neles eu bine,
doreti s devii faraon. Aa-i?
Nu e o chestiune de dorin, rspunse el iritat, ci e vorba
de lege. O femeie nu poate urca pe tronul Egiptului.
A, da? i n numele crei legi? Legea nu e fcut de cea
care guverneaz? Protejata lui Maat, ncarnarea lui Maat n
persoan?
De cel care guverneaz, o corect el pe dat. Tatl nostru
era i el Maat, i totui guverna dup legile faraonilor. A fcut din
tine o regin puternic; dar nu era n puterea lui s fac din tine un
brbat.
Tatl meu este Amon, regele tuturor zeilor. El e cel care
m-a zmislit i a pregtit pentru mine tronul Egiptului. Mi-1
hrzise nainte de a m fi nscut blnda Ahmes i mi-a confirmat-
o printr-un semn n ziua ncoronrii mele.
i atunci de ce nu te-a fcut brbat?
Ka-vl meu e al unui brbat i dac m-a fcut femeie e
fiindc puternicul Amon voia un faraon mai frumos dect toate
fpturile.
Nu poi schimba legea, repet el enervat, poporul nu va
accepta niciodat un Horus feminin. El vrea ca acela care
guverneaz s fie brbat, ca s poat oferi sacrificii n numele
su i ca s duc armata la lupt. Eti n stare s faci lucrurile
astea?
Bineneles c da. Ca regin, sunt femeie, dar ca faraon,
o s guvernez ca un brbat.
Provoci confuzie n discuie cu argumentele tale
nechibzuite. Fapt e c, prin drept de natere, pot pretinde tronul
lui Horus, i-l cer! Pe deasupra, Hatepsut, dac guvernezi, cine-
i va fi so? Ce titlu va purta? So Divin? Mare Soie Regal a lui
Horus feminin? i dac nu te cstoreti, Egiptul va trebui s-i
caute n afara hotarelor vreun fiu de rege pe care s-l pun pe tron?
Asta vrei tu?
Hatepsut i plec fruntea. Senmut i Hapusenb schimbar
o privire. Toate aceste consideraii le scpaser i neleser acum
c regina era nvins de la bun nceput. Dragostea pe care o nutrea
rii sale nu-i va ngdui s conceap prezena unui strin pe tronul
lui Horus. Dup o tcere lung, Hatepsut l ntreb pe Tutmes :
Vrei binele Egiptului sau te atrage prestigiul dublei
coroane? Pentru mine, Egiptul e viaa mea, i vocaia mea e s-l
slujesc. Ce spui tu e adevrat, dar cuvintele tale nu vin dintr-o
inim dezinteresat.
Eti nedreapt, protest el. Sigur c iubesc Egiptul i
dragostea aceasta este motivul pentru care vreau s te iau de soie
i s ajung pe tronul sacru.
Chiar aa e? murmur ea, apropiindu-se de el i
cufundndu-i privirea n ochii lui. Chiar aa e? Ce nobil i ce
amabil din partea ta, frate drag!...
Nu ne-am neles niciodat, spuse el coborndu-i
pleoapele, dar poate c vom fi n stare s lucrm mpreun pentru
un el comun. Recunoate, Hatepsut, c pe mine m ateapt
Egiptul.
Nu are nevoie i de mine? i-o ntoarse ea cu un uierat.
Unde erai n timp ce eu m ocupam zi de zi, ncepnd din zori, de
treburile regatului? Unde erai n nopile n care stteam treaz, cu
povara guvernrii n loc de ptur i cu obligaiile necrutoare pe
post de pern?
Strngea braele jilului, ca i cum s-ar fi luptat s-i pstreze
calmul i se cufund pre de o clip n gndurile ei.
Nu conteaz, continu ea. O s-i ofer un trg, Tutmes.
Trebuie s ne resemnm din moment ce tim acum c nici unul
din noi nu e att de puternic pe ct credea. O s colaborez cu tine
i, n public, o s apar n spatele tu. O s te asist la templu i o s-
mi mpart patul regal cu tine pentru a-i oferi un motenitor
Egiptului. n felul acesta, poporul va fi mulumit. Dar o s-mi lai
n ntregime sarcina guvernrii.
Menena ls s-i scape o exclamaie nbuit. Hat- epsut
se ntoarse brusc spre el.
S nu scoi o vorb, tu, care ai trdat ncrederea zeului,
sau i smulg pe loc nsemnul rangului tu i-l calc n picioare!
I se adres din nou lui Tutmes, spunndu-i pe un ton
mblnzit:
E singurul mod de a pstra i apra Egiptul. Recunoate
c n-ai habar de treburile guvernrii. Or, eu am njur slujitori loiali
crora o s le cer sfatul cu orice prilej. Nu sta-i adevrul?
Nucit, Tutmes privea chipul zmbitor al lui Hatepsut.
Faptul de-a nu-i fi dat seama de profunzimea dragostei ei pentru
Egipt l fcuse s se atepte la o declaraie de rzboi, la o explozie
violent de mnie.
O s fiu, aadar, faraon? ntreb el.
Bineneles, rspunse ea. Nu avem de ales. Oricum,
poporul i generalii mi-ar fi cerut-o nu peste mult vreme.
O s mergem la templu i o s-i dau sngele meu ca s poi s-i
pui pe cap dubla coroan. Dar s nu uii niciodat, Tutmes, c am
purtat-o naintea ta!
Lovit din plin de umilirea aceasta, Tutmes rspunse nfuriat:
Cum a putea uita? Crezi desigur c nu o s fiu un bun
faraon? Dar nu uita c tatl tu e i al meu i c suntem amndoi
de acelai snge regal!
Ai fost ntotdeauna lipsit de umor, Tutmes, i arunc ea.
Haidei acum s mncm i s bem nainte de a merge la culcare.
Mine diminea, crainicii vor anuna vestea i vom srbtori
cstoria noastr. Ct despre tine, adug ea ntor- cndu-se spre
Menena, s-l slujeti cum trebuie, fiindc altfel de data asta n-o s
scapi cu via. O s asist n persoan la execuia ta!
Tutmes iei mpreun cu escorta lui, i ea arunc o privire
peste adunarea amuit.
Visam, spuse ea cu nostalgie. N-aveam cum s fac altfel.
Dar s bem mpreun i acordai-mi ncrederea voastr. Am tot
atta nevoie de voi ct avei i voi de mine.
i petrecur restul nopii cu ea, bnd i discutnd ntr-o
atmosfer apstoare. Cnd, n sfrit, soarele se ivi la orizont, o
nsoir la templu pentru a celebra riturile dimineii i oferir un
sacrificiu, cu ea i pentru ea, regina Egiptului.

14

n ziua ncoronrii, cerul era senin i luminos, dar un vnt


venit din deert sufla peste banderolele albastre i albe care
fluturau din nou n vrful catargelor nlate n ora i n palat,
nvolburnd fr deosebire vemintele preoilor, ale oamenilor de
rnd, ale nobililor sau ale sclavilor.
Hatepsut se mbrcase n mod voit ct mai simplu. Purta o
rochie mpodobit cu puin argint, cum i se cuvenea unei regine.
Pe cap, coroana mic n form de cobr strlucea n soare,
deoarece din pricina vntului tronurile supranl- ate ale lui
Hatepsut i Tutmes nu erau acoperite de baldachine.
Hatepsut asculta aclamaiile delirante ale mulimii. Am
perfect dreptate, i zicea ea. Pe el l vor. Le aduce sentimentul
acela de siguran de care au nevoie. Sunt frumoas i puternic
n ochii lor, dar un rege li se pare mai demn de a purta dubla
coroan. Sigurana, asta aplaud ei cu atta entuziasm. Ei bine, n-
au dect s aib regele pe care-1 vor! Poporul i regele pe care i
l-au ales n-au dect s se complac n sentimentul lor de fericire.
O s urmez o vreme calea croit de tatl meu i o s leg ara de
mine cu lanurile puterii. Ce-mi trebuie coroana? Pentru mine
conteaz doar poporul i puterea. i, dac am pierdut deocamdat
poporul, am pstrat puterea. N-a vrea s fiu n locul lui Tutmes
nici pentru tot aurul din minele Egiptului."
Tutmes saluta mulimea cu mna, i cortegiul se urni din loc,
n sunetul tobelor i al fanfarelor. Hatepsut contempla capul ras
al proasptului ei so iindu-se deasupra acestui tron care fusese al
ei la ncoronare. Timpul trecea ncet i ea se lsa prad visrii.
Au trecut cinci ani, i zicea ea. Doar cinci ani. Am
douzeci de ani acum i, din nou, viaa mea va cpta un nou curs.
O, Amon, tatl meu, n-o s fiu pentru tine i pentru tot Egiptul
dect soia energic a unui faraon slab i nehotrt?"
Cu pai leni, i se altur lui Tutmes, ngreunat de costumul
regal aurit i l lu de bra, aa cum tatl ei o luase pe ea;
aruncndu-i o privire dispreuitoare lui Menena, mbrcat n
pielea de leopard pentru slujb, trecu pragul templului,
n timp ce comurile rsunau i sistrele zngneau n minile
preoteselor.
Ceremonia se desfur fr incidente. Tutmes era acum
Tutmes al II-lea, dar i Horus cel de Aur, Seniorul lui Nekhbet i
al lui Pen-Uarchet, Regele i Divinul Suveran, fiul lui Amon,
Emanaia lui Amon, Alesul lui Amon, Rzbuntorul lui Ra,
Prinul Tebei. Faraonul i Soia lui Divin fur condui napoi la
palat, strbtnd o mulime n delir.
n cursul marii petreceri care urm, seniorii i vasalii
regatului venir s-i prezinte omagiile, dup cum se cuvenea
rangului lor. Senmut se afla ntre Senmen i noul faraon, care nu
se arta prea vorbre. Bea i mnca fr msur i nu-i ridica
privirile dect pentru a arunca o ochead de cunosctor asupra
trupurilor dansatoarelor nubile. Observnd minile groase
mnjite de mncare i burta proeminent revrsat peste
cingtoarea aurit, Senmut se simea cuprins ncetul cu ncetul de
tristee.
Hatepsut, elf mrunel i subire alturi de acest rege
puhav, prea vesel. Rdea i plvrgea cu toi cei care treceau
prin faa lor, dar lui Senmut i se pru c desluete o not de
disperare n rsul ei ascuit. tia c plvrgeala ei nencetat
trda dorina febril de a mpiedica timpul s se scurg.
Dup-amiaza trecu, i ntunericul se ls treptat. Tutmes bu
i ultima pictur din cup i se ridic, urmat de purttorul
stindardului i de demnitarii care urmau s escorteze cuplul regal
pn la noul palat al lui Hatepsut. Ea i ntrerupse pe dat
vorbria pentru a-i lua, umil, locul n spatele soului ei. Doar
Senmut zri micarea nervoas a degetelor sale i rigiditatea
umerilor.
Hapusenb apru lng el.
Linitete-te, prietene, i spuse el cu glasul lui aezat i
profund. i nu uita c a nu te gndi la ea ca la o fptur divin, ca
la o mare i nobil regin nseamn o blasfemie. Nu are nevoie de
privirile tale ngrijorate. Pe deasupra, Tutmes e foarte versat n
meteugul dragostei. i-a consacrat cea mai mare parte a vieii
etalndu-i virilitatea. Toate micile lui sclave i toate concubinele
sunt nebune dup el.
Senmut nu reui s rd, dei voia s o fac.
Hai la mine acas n noaptea asta, i propuse Hapusenb,
i cheam-1 i pe fratele tu. O s stm n grdin i, mcar de
data asta, o s plvrgim despre nimicuri, de exemplu despre
pescuit. Nu vor fi audiene mine i o s poi dormi n camera de
oaspei.
Senmut primi invitaia cu plcere i, chemndu-1 pe
Senmen, prsir palatul ieind prin grdini.

Hatepsut o concedie pe ultima dintre sclave i nchise uile


fr tragere de inim. Se rsuci cu faa la soul ei, n lumina palid
a lmpii care ardea lng patul presrat de flori de lotus i de
frunze de smirn. Tutmes puse cu precauie dubla coroan pe
mas, simbol a tot ceea ce ea cutase i pierduse, apoi turn vin n
cupe, n timp ce ea se apropia ncet de el, frecndu-i ncheieturile
ndurerate de brrile grele de argint. i oferi o cup, dar ea refuz,
enervat, istovit de tot ceea ce trebuise s suporte ntreaga zi.
N-am chef s mai beau, spuse ea, i cred c i tu ai but
destul.
mi place s mai beau o cup nainte de culcare, replic
el.
i dezleg ireturile de la sandale i-i desfcu cing- toarea
cu un suspin.
E ultima oar cnd m dezbrac singur.
Ea i ntoarse iute capul, se rsuci pe clcie i se ndrept
spre msua de toalet. i scoase coroana i peruca, i prul negru,
eliberat, i se revrs pe umeri ntr-un val parfumat. i trecu
degetele prin el cu un gest nerbdtor, n timp ce Tutmes, dintr-o
dat nemicat, i contempla prul strlucitor.
Cnd o s m vizitezi, va trebui s te dezbraci singur,
rspunse ea pe un ton acru. Sclavele mele nu sunt obinuite s se
ocupe de un brbat.
Tutmes nu rspunse. Vzndu-i expresia feei, ea arunc o
privire rapid n oglind.
Nu te uita la mine ca i cum n-ai mai vzut pn acum o
femeie, i spuse ea. i cunosc reputaia pe care i-ai fcut-o n
odile haremului.
Eti frumoas, rspunse Tutmes, vorbind ncet i pe un
ton grav. Podoabele tale regale te fac s pari inaccesibil, dar aa,
cu prul despletit i umerii goi, frumuseea ta nu are asemnare n
tot Egiptul.
Se apropie de ea i-i lipi gura de a ei, cufundndu-i minile
n prul ei i lipindu-i trupul de al su. Ea fu plcut surprins de
moliciunea buzelor sale i ncepu s se simt tulburat. Fr s
vrea, simi trezindu-se n trupul ei un instinct pe care spiritul ei
hotrt l nbuise pn atunci. Tutmes zmbi n sinea lui cnd o
simi rspunzndu-i mbririi.
N-am putea fi ct de ct afectuoi unul cu cellalt?
ntreb el ncet. Suntem frate i sor. Trebuie s fie chiar att de
greu s concepem un urma?
Fr un cuvnt, ea i agit capul, implorndu-1 cu gemete
uoare. n clipa cnd se rostogoleau pe pat, dou gnduri i trecur
prin minte. Unul era pentru Senmut, ai crui umeri puternici i-i
amintea ntr-un elan ptima, iar cellalt pentru
Tutmes nsui, pentru firea lui nehotrt i risipitoare, nelese c
incapacitatea sa de a-i manifesta n mod normal energia pe care
o dovedea n acest moment era ceea ce-i lipsea n exercitarea
puterii.
Dup ce fcur dragoste, ea ar fi vrut s mai stea de vorb,
dar Tutmes adormi pe dat, sforind uor.
Un val de refuz o cuprinse brusc. Se ridic, i puse rochia
i se aez pe un scaun. Zorii ncepeau s mijeasc. Atept, cu
mintea i trupul golite, pn ce a putut deslui limpede frescele
care mpodobeau pereii. Atunci, se apropie de pat, se aplec peste
Tutmes i l scutur ncet:
Trezete-te, marele preot va veni peste cteva clipe,
murmur ea.
El scoase un mormit, se rsuci i-i puse capul pe mna
plin de inele, acoperit nc de henna. Cnd fu intonat Imnul
Laudelor, deschise ochii; stnd mpreun n pat, n capul oaselor,
i ascultar pe preoii care cntau imnul sacru. Cnd ceremonia se
ncheie, Tutmes o srut i se ridic:
Azi m duc la vntoare. Vii i tu?
Nu, astzi nu, am alte treburi.
Evident, spuse el dnd din umeri. Apoi zmbi ovielnic:
Vrei s vin i disear?
Ea i privi obrajii rotunzi, ochii mari i meele de pr brunet
pe care le mai avea la tmplele dezgolite i simi nscndu-se n
ea un val de simpatie. ntr-un fel, era nduiotor ca un copil. i
nclin capul:
Poi veni n noaptea asta, dar nu i mine. O s am o zi
plin i o s fiu obosit.
Foarte bine. Cred c nobilii s-au adunat s asiste la
mbierea mea. Hatepsut, i doresc un mic-dejun la fel de
savuros cum a fost i noaptea asta pentru mine.
Ea se ridic i fcu o plecciune n faa lui, faraonul
ntregului Egipt. Dup plecarea sa, porunci sclavelor s fac patul,
apoi se strecur n cad, unde se odihni o clip cu ochii nchii. n
timpul masajului aipi, i somnul acesta scurt fu de ajuns s-i
refac puterile.

La mijlocul dimineii, se plimb prin grdini, nsoit de


Nofret. Nu ncerc s-i analizeze sentimentele n privina a ceea
ce se ntmplase ntre ea i Tutmes n noaptea trecut. Nu mai
avusese niciodat vreun amant. Inima ei l chema pe Senmut,
pentru reconfortarea pe care o gsise ntotdeauna n ochii
ntunecai ai acestuia i pentru zmbetul su ironic. Nu ncerc s-
l vad ns. i petrecu cea mai mare parte a timpului afar,
plimbndu-se fr int.
Cnd veni seara, se ntoarse fr tragere de inim n
apartamentele sale, pentru a face din nou baie, fiindc tia c
Tutmes i va termina repede masa ca s vin la ea nainte de
apusul soarelui. Nofret, care nu nelegea motivul tcerilor
acestora ndelungate i al suspinelor de nelinite ale stpnei sale,
i aduse cea mai frumoas rochie i parfum odaia cu smirn i
tmie.

Pe la mijlocul lunii lui Famenoth, dup dou luni de la


ncoronarea lui Tutmes, zvonul despre tulburrile din Nubia
ajunse pn la Teba. Hatepsut primi mesajul din minile unui
soldat epuizat, care fugise n deert, de unde fusese luat de o
caravan. Fr a-i mai lua rgazul s-l citeasc pn la capt, ea
hotr s-i convoace cabinetul n sala de audiene, i trimise dup
Pen-Nekheb, Ineni i Tutmes, spernd c acesta din urm nu
plecase nc la vntoare. Nerbdtoare, msura sala n lung i-n
lat, i se apuc s-i hruiasc scribul:
Gsete hrile Sudului i ale Primei Cataracte, i afl
poziia garnizoanelor de la frontiera nubian. Adun-i pe generali!
Adu-mi lista cu toate recrutrile! Vreau s tiu unde se afl trupele
mele. Haide, grbete-te!
Demnitarii sosir unul cte unul, fcur o plecciune i luar
loc n jurul mesei mari. Pen-Nekheb sosi ultimul i se ndrept
spre locul lui chioptnd. Era pentru prima dat cnd Hatepsut
l convoca i i tremura inima, fiindc presimea c va fi rzboi.
Hatepsut porunci s fie nchise uile i se aez n capul mesei.
Tocmai a sosit un ofier din deert, spuse ea. Se pare c
una dintre garnizoanele noastre a fost devastat i c o hoard de
nubieni se ded jafului n interiorul granielor noastre.
n sal domnea linitea cea mai desvrit. Yamu-nefru
scuip pe jos.
Era de prevzut, Maiestate. De fiecare dat cnd un
faraon se ntoarce la zeu, i altul i ia locul, localnicii tia
dezgusttori, execrabili din Ku urzesc o rebeliune.
Ce s-a ntmplat cu comandantul? ntreb User-amon.
Nimeni nu tie dac e mort sau viu i nici mcar nu-i
cunosc numele, rspunse Hatepsut. Scribul tocmai se intereseaz.
Aneni, adu hrile!
Senmut lu hrile din minile scribului i le desfur pe
mas. Se ridicar cu toii pentru a urmri mai bine traseul pe care
Hatepsut l arta cu degetul.
Aici e Assuan i aici Cataracta. Drumul deertului se
abate de la fluviu n punctul acesta. Aici se afl dou garnizoane,
una n interiorul frontierelor noastre, i alta aici, n inutul Ku. Mi
s-a spus c regiunea este ncercuit, c oamenii notri sunt
masacrai, i c muli kuii se ndreapt spre celelalte garnizoane.
Ddu drumul papirusurilor, care se nfurar la loc, i-l
privi pe fiecare n parte cu un aer ntrebtor.
Hapusenb, spuse ea n sfrit, dat fiind c eti vizirul
Nordului, te declar ministru de rzboi. Ce prere ai despre
situaie?
Cu braele pe mas, Hapusenb rspunse:
Cred, Maiestate, i prerea mea trebuie s fie mprtit
de toi cei de fa, c trebuie s mobilizm ndat un contingent i
s-l trimitem ct mai grabnic spre Sud. Nu e nici o ndoial c-i
putem pune rapid pe fug pe cinii tia turbai, n msura n care
intervenim nainte ca ei s fi ajuns la cea de-a doua garnizoan.
Se auzi un murmur aprobator i glasul lui Aahmes Pen-
Nekheb se nl deasupra celorlalte. Btrnul prea copleit:
Maiestate, pot vorbi?
Ea ddu din cap cu un zmbet afectuos.
Ndjduiam n intervenia ta, btrne prieten. Tatl meu
nu a plecat niciodat din Teba n vreo expediie fr s beneficieze
de ajutorul tu nepreuit. Spune.
Ca s vorbesc pe leau, trebuie s spun c nu neleg cum
de a putut cdea garnizoana. Locul acesta este punc- tul-forte al
frontierelor noastre, mprejmuit de ziduri solide, inexpugnabile,
i aprat de combatani clii. Inamicul a atacat deseori cu
slbticie de-a lungul frontierei, a masacrat, a jefuit, a furat
bunurile egiptene, dar rareori a ptruns ntr-o garnizoan. Asta mi
se pare de ru-augur.
De ce te temi, venerabile? ntreb Hatepsut. De o
trdare?
Se poate... N-ar fi prima oar cnd oamenii, acrii de un
serviciu ndelungat n deert, departe de familia lor, se las ispitii
de momeala aurului.
Nu avem nc nici o informaie. Ofierul pe care l-am
vzut nu era de fa cnd a fost cucerit garnizoana. A, iat-1 pe
scribul Adunrii!
Omul se apropie, cu braele ncrcate de suluri pe care le
puse pe mas. Era mic, ncovoiat de atia ani petrecui scriind, i
infirm de un picior.
Acum poi s pui ntrebrile, Hapusenb.
Hapusenb ntreb cine comanda garnizoana interioar.
Scribul i drese glasul, rsfoi hrtiile i rspunse cu o voce nazal:
Nobilul Wadjmose e cel care comand cele cincizeci de
uniti amplasate n aceste locuri de tatl Maiestii Tale.
Tutmes exclam:
Wadjmose! Fratele meu! Ce zici, Pen-Nekheb? Un nobil
din familia faraonului i-ar trda ara?
Pen-Nekheb ddu din cap:
Se poate ntotdeauna ntmpla, Maiestate, ca o trdare s
aib loc fr tirea comandantului. Nu renun la aceast ipotez.
i nici eu, adug Hatepsut, lsnd s i se vad
ngrijorarea.
Tutmes izbucni brusc.
Pe Amon, fratele nostru trebuie rzbunat! O s-i zdrobesc
pe kuii cu toat fora armatelor mele! O s distrug totul! N-o s
cru nici un om!
Recunosc c oamenii tia trebuie s primeasc o lecie,
i rspunse Hatepsut, calm. Nu n vederea unui asemenea
moment ai cerut tronul, Tutmes? Sunt bucuroas c ai intenia de
a urma calea strmoilor notri i de a-i conduce trupele n btlie.
Tutmes nu rspunse. Furia prea s-l fi prsit. Hatepsut i
adres un zmbet dezamgit, tiind bine c nu avea s mearg
niciodat la lupt, i i fcu un semn lui Hapusenb.
De ci soldai dispunem? l ntreb acesta pe scrib. Nu-
i pune la socoteal dect pe cei care sunt n stare s acopere
distana ntr-o sptmn.
Cinci mii n ora, rspunse prompt scribul, o mie din
trupele permanente i de patru ori mai muli mobiliznd un
contingent.
O divizie? Chibzui o clip. Maiestate, care e puterea
dumanilor notri?
Cifrele nu sunt exacte, dar se poate s fie peste trei mii.
Au care?
Buzele lui Hatepsut tremurar de dispre:
Nu, doar dac nu le-au furat pe cele din garnizoan. Cte
care erau acolo? l ntreb pe scrib.
Aneni rspunse la fel de imperturbabil:
Un escadron, Maiestate.
Bine! Dac Wadjmose este soldatul care spunea tatl
meu c este, probabil c a ucis toi caii la nceputul confruntrilor,
pentru a se asigura c nubienii nu vor putea utiliza carele. Acum,
spune-mi prerea ta, Hapusenb.
Vizirul se aez mai bine n scaun i rezum faptele.
Se pare c o hoard de nubieni, probabil nedisciplinai i
prost condui, se ndreapt prin deert n direcia celei de-a doua
garnizoane. Sunt njur de trei mii. Cred c nu va fi greu s-i oprim.
O jumtate de divizie i un escadron de care ar trebui s ajung.
Hatepsut aprob.
Rapiditatea va fi ns un element capital, adug ea. Cum
se numete divizia staionat la Teba n acest moment?
Divizia lui Horus, Maiestate. Mai avem i cteva uniti
din divizia lui Seth, venite aici n vederea unor manevre.
Mulumesc, nu are rost s v mai rein. Hapusenb, vei
merge la lupt, evident, i tu, Yamu-nefru.
i ddu fiecruia instruciuni. Toi murmurau, dar tcerea se
aterne la loc cnd se nl din nou glasul limpede al lui
Hapusenb:
Maiestate, cine va comanda btlia? Nu este vorba de un
rzboi, ci de o expediie de pedeaps, i avem nevoie de un om
clit i care s cunoasc bine inutul.
Toate privirile se ndreptar spre Aahmes pen-Nekheb, care
se ridic, cu minile nlate spre cer, scuturnd din cap:
Maiestate, sunt btrn, pot s dau sfaturi tactice, dar nu
mai pot lupta.
Contam pe braul tu, nobile Aahmes, dar, dac e prea
slab, poate c-mi poi sugera pe cineva n care s pot avea
ncredere.
Btrnul ezit:
Exist cineva, Maiestate, dar nu tiu dac o s-l consideri
acceptabil. E vorba de Nehesi.
La auzul acestui nume, se auzi un mrit, i Djehuti
exclam:
Nu ne putei pune sub comanda lui, Maiestate, e nubian.
Tutmes ridic un bra impuntor i tcerea se ls iari pe
dat. Uitaser cu toii de prezena lui.
E drept c Nehesi e negru, spuse el, dar nu e nubian. S-a
nscut pe pmnt egiptean. Mama lui e o slujnic de-a mamei
faraonului, blnda Mutnefert, i tatl lui era un sclav adus de Ineni
ca prad de rzboi. Nehesi e soldat din cea mai fraged copilrie
i dup prerea mea e un soldat genial. E tcut, lipsit de patim i
cumptat, dar performanele sale la mnuirea arcului, a securii i
a suliei sunt remarcabile. Pe deasupra, are mintea treaz i e
prevztor.
Hatepsut i porunci crainicului:
Gsete-mi-1 pe omul sta i adu-1 aici!
Dup puin timp, Nehesi se prezent n faa reginei. Toi l
priveau cu o curiozitate vdit. Era nalt, mult mai nalt dect
media, i mai negru ca noaptea. orul su alb prea uor i ridicol
pe trupul de colos. Nasul drept dovedea o descenden egiptean
ndeprtat. Nepstor, i inea privirea aintit pe perete, peste
capetele oamenilor i, dac remarc zmbetul dispreuitor al lui
Djehuti, nu reacion n nici un fel.
Apropie-te, i spuse Tutmes pe un ton amabil. Ct timp ai
servit n armat?
Fr ezitare, Nehesi rspunse cu un glas adnc:
Cincisprezece ani, Maiestate.
Ce grad ai?
Comandant al trupelor de asalt. Am mai participat i la
antrenamentul conductorilor de care i al Vitejilor" Maiestii
Sale.
Tonul su indiferent i rece isc un sentiment de respect n
rndurile adunrii. Vitejii Regelui" era un corp de elit care
ddea toate atacurile sub conducerea direct a faraonului. Pn i
Djehuti i pierdu aerul dispreuitor.
La cte lupte ai luat parte? ntreb User-amon.
Omul ddu nerbdtor din umerii masivi:
Nu a mai fost nici o btlie din vremea cnd eram simplu
soldat n rndurile infanteriei, dar am participat la expediii de
pedeaps i la nenumrate incidente de frontier. Trupele mele nu
au cunoscut niciodat retragerea sau nfrngerea, adug el fr s
se laude.
Ce tii n materie de strategie? ntreb Hatepsut.
M-am nscut ca s lupt, spuse el, i simt din instinct
justeea sau greeala unei micri, dar asta doar pe cmpul
de lupt. Nu sunt n stare s iau hotrri uitndu-m pe o hart.
Aahmes interveni. Observase cu un aer amuzat reaciile
provocate de protejatul lui. i zicea c ar fi extrem de avantajos
ca tinerii aristocrai s primeasc botezul focului sub ordinele
acestui om.
Maiestate, v-am fgduit c v voi fi sfetnic. Nehesi e
omul care ne trebuie. Pot s v afirm c victoria e a noastr dac
o pregtim mpreun.
Tutmes csc:
Bine, atunci treaba e rezolvat, nu-i aa?
Se uita la Hatepsut ngrijorat. Ea ddu din cap:
Cred c da. Hapusenb, stabilete o tabr la sud de ora
i pregtete-te s porneti la drum. D-i consemnele ofierilor ti
cu ajutorul lui Aahmes. Nehesi, te numesc general. nelegi c
numirea aceasta se ntemeiaz pe convingerea mea c m vei sluji
pn la moarte i c n-o s primeti ordine dect de la rege sau de
la mine nsumi. Ai vreo ndoial ct de mic? Expediia asta e
ndreptat mpotriva compatrioilor ti kuii.
Am mai luptat mpotriva lor,, spuse el indiferent. Nu fac
nici o deosebire ntre dumanii Egiptului, i Egiptul e cel pe care
vreau s-l slujesc n fiecare zi a vieii mele.
Noua lui avansare nu prea s reprezinte mare lucru n ochii
si, i Hatepsut se nfior vznd o asemenea rceal. Ddu fiber
adunrii, cu excepia lui Senmut, Hapusenb i User-amon, i
fiecare plec la datorie, linitit de faptul c regina era efectiv cea
care organiza expediia i c nimic nu avea s fie lsat la voia
ntmplrii.
Pe cnd cei trei ateptau, Hatepsut l lu pe Tutmes
deoparte:
Tutmes, o s te pui n persoan n capul trupelor tale?
Acesta cpt un aer jalnic:
i de ce a face-o? rspunse el sfidtor. Egiptul e plin de
generali capabili, iar cpitani sunt puzderie. tii la fel de bine ca
mine c nu am o fire rzboinic. S-i lsm comandamentul
trupelor mele lui Hapusenb.
Hapusenb are propriul escadron de comandat i
campania n sine de condus. Tutmes, i asumi comandamentul?
Rebel, acesta rspunse:
Nu! Mi se pare ridicol s expun fr s fie nevoie
preioasa persoan a faraonului.
Dar e nevoie, pled ea. Oamenii au nevoie s te vad n
fruntea lor, n echipamentul de rzboinic strlucitor, pentru a le
stimula nflcrarea n lupt.
Parc ai fi mama, ripost el. Nu m duc. O s merg la
Assuan n litier i o s atept acolo ntoarcerea lor. Sunt dispus
s strng prada i s hotrsc soarta prizonierilor, dar n-o s merg
s lupt.
Ea se ntoarse cu spatele la el, ultragiat.
Bine, atunci o s merg eu, i poporul Egiptului va ti c
regina tie s se arate demn de el.
Eti nebun! strig el nspimntat. N-ai vzut niciodat
curgnd snge omenesc i nu ai cunoscut nici cel mai mic pericol.
Eti n stare s parcurgi o distan lung, s nduri setea i s dormi
pe jos?
Dar tu? i-o ntoarse ea pe un ton tios. n numele zeului,
Tutmes, chiar aa de puin amor-propriu ai? Sunt n stare s arunc
sulia, s trag cu arcul i s nving n curs orice conductor de
car. Am ncredere n oamenii mei. N-or s m lase, fiindc m
iubesc.
Toat lumea te iubete, aa nebun cum eti. Pn i eu,
mormi el.
Cu o expresie de cin, ea i puse mna pe bra.
O s merg eu dac nu mergi tu, i spuse ea cu blndee.
Nu e nici un pericol. Voi fi nconjurat de braele cel mai puternice
i de ochii cei mai vigileni din tot Egiptul. Vino cu mine, Tutmes,
i arat-i Egiptului i poporului kuit ceea ce au fost dintotdeauna
faraonii.
El o respinse i i spuse, ndeprtndu-se:
Eti nebun, nebun de legat...
Hatepsut se rsuci pe clcie i se apropie de cei trei care
ateptau:
Plec spre Nubia cu trupele, le spuse ea.
O privir cu toii, nencreztori, i Senmut strig, alarmat:
Nu, Maiestate, nu trebuie s mergi. Locul reginei nu e pe
un cmp de lupt.
Ea i adres un zmbet ciudat:
Nu sunt o simpl regin, spuse ea pe un ton glacial. Sunt
zeul, izvorul vieii, i nu-mi mai spune ce trebuie s fac, Senmut.
Vreau s merg. O s conduc trupele faraonului, stegarii mei vor
merge n faa mea i Vitejii Regelui" m vor urma mpreun cu
Nehesi.
Atunci, las-m s m exprim altfel, insist Senmut,
disperat de ncpnarea pe care i-o citea n ochi. Dac tu pieri,
ce-o s se ntmple cu Egiptul? i cine va conduce ara ct
lipseti?
tiu c n-o s pier. Amon m va apra. Tu, Senmut, vei
fi cel care va guverna n lipsa mea, cu ajutorul lui User-amon.
Senmut, te numesc prin Erpa-ha.
Cei trei nu o slbeau din priviri, incapabili s mai scoat un
cuvnt.
Ar fi trebuit s-o fac de mult, adug ea, fiindc i-ai dat
msura n slujba mea. Te numesc Erpa-ha, prin motenitor al
Tebei i al ntregului Egipt, pe tine i pe toi urmaii ti, pn la
sfritul veacurilor.
Senmut ngenunche brusc, o apuc de glezne i i srut
picioarele. Cnd se ridic, cu un nod n gt, nu putu scoate un
cuvnt. Ea l lu n brae.
Niciodat o asemenea onoare nu a fost oferit mai
nimerit, spuse ea. Apoi se ntoarse spre Hapusenb: ie, Hapusenb,
i ofer titlul de conductor al Profeilor din Nord i din Sud. Ca
vizir i fiu de vizir, cred c i dai seama ce nseamn asta?
Acesta fcu o plecciune.
mi dau foarte bine seama, Maiestate, de amploarea
puterii pe care mi-o nmnezi, i te asigur c n-o s abuzez de ea.
i acum, la treab! Senmut i User-amon, vom petrece
restul zilei la sfat cu Ineni i cu ceilali. V putei ncrede n Ineni,
n tot ceea ce privete guvernarea. Tu, Hapusenb, du-te s-mi
ndeplineti ordinele. Intenionez s plec la Assuan peste dou
zile.
Seara, dup asfinitul soarelui, Hatepsut i Senmut plecar
s se plimbe pe malul lacului lui Amon. Peau domol unul alturi
de cellalt, cu capetele plecate, fr a schimba un cuvnt. Aproape
c terminaser de dat ocol lacului, cnd Hatepsut se opri i se
aez n iarb, pe malul apei.
O s ai timp s continui lucrrile din vale? ntreb ea. A
fi tare fericit s gsesc la ntoarcere prima teras gata. Templul
meu este de pe-acum de o mare frumusee.
Este oglinda graiei tale. Amon nu i-ar putea dori un
monument mai frumos pentru fiica sa mult-iubit.
Ea ddu din cap i se aplec s adune frunzele uscate czute
de pe ramurile slciilor plngtoare.
Spune-mi, acum c eti Erpa-ha i prin al acestei ri, te
vei hotr s ai copii care s-i duc mai departe titlul?
El i zmbi i rspunse cu gravitate:
Nu tiu, Maiestate, nu cred. Ca s am fii, ar trebui s m
cstoresc.
O ai pe Ta-khaet.
E adevrat, dar nu cred c o s-o iau de soie, dei in mult
la ea.
S-ar putea s te rzgndeti peste civa ani. Ce vrst ai,
Senmut?
Am venit pe lumea asta acum douzeci i ase de ani.
Cu ochii n continuare ntori n alt parte, ea rupea
frunzele moarte cu degetele ei nervoase.
Cei mai muli brbai au cel puin o nevast. Nu i-ar
plcea o cas plin de copii?
Maiestate, tii de ce nu m pot cstori.
Da! tiu de ce, rspunse ea. Dar nu vrei s mi-o spui tu?
S fie din cauz c te-am mpovrat cu prea multe rspunderi?
Cunoti rspunsul la asta.
tia ce voia ea s-l fac s spun i voia s i-o spun din
toat inima, dar pe capul ei scnteia cobra i la gt i atrnau
nsemnele regale. n mintea lui nu putea despri regina de femeie.
Ea i mpreun minile ntr-un gest de implorare i se
apropie de el.
Spune-mi. i s nu crezi c am ncercat s te mituiesc
oferindu-i acest titlu. Te cunosc suficient de bine. Tu nu mini
niciodat, nici pe tine i nici pe mine. Haide, spune-mi!
Bine, zise el, cu braele mprejurul genunchilor, lsndu-
i privirile s rtceasc peste turnurile templului care se profilau
n lumina ce se stingea. Te iubesc! Nu numai ca regin, ci i ca
femeie. O tii, dar m-ai silit s i-o spun fr s-mi iei n seam
orgoliul, fiindc eti regina, i eu sunt obligat s-i rspund. E o
cruzime din partea ta.
Cu minile ncletate, ea i contempla profilul linitit.
Nu e cruzime, rspunse Hatepsut. M pregtesc s plec
i mi-e fric. Am nevoie de cuvintele tale, Senmut, ca s m
susin, ca s-mi nclzeasc inima. Ca regin, atept din partea ta
omagii, dar ca femeie - i puse mna pe bra - f-mi un dar,
Senmut.
El nu-i mai desprindea privirile de pe zidurile templului.
Orice doreti, spuse el calm, dar sub degetele sale ea i
simi muchii ncordndu-se.
Dac mi scot coroana, ankh-vl de pe bra i pecetea de
la cingtoare, i le pun jos, n iarb, m srui?
El o privi i vzu c nu se prefcea. Hatepsut l privea, cu
buzele tremurnde i ochii strlucind de lacrimi. Neve- nindu-i s
cread i plin de bucurie, i lu capul n mini i i mngie obrajii
mtsoi.
Nu! murmur el. Nu! Puternic regin, o s te srut aa
cum eti, regina mea divin, durerea mea, sora mea!
i, cu o nespus blndee, i puse buzele peste ale ei i i
simi braele nconjurndu-i gtul, n timp ce ultimele raze ale
asfinitului se stingeau, lsnd turnurile n ntuneric i noaptea
nvluind pmntul cu mantia ei.

S
apte zile mai trziu, profitnd de nepreuita rcoare a
dimineii, armata Egiptului nainta prin deert, nu departe de
Teba. Avusese o ntrziere de dou zile, fiindc Djehuti i oamenii
si se rtciser cutnd o scurttur printre dealuri. Hatepsut se
impacientase, dar Aahmes pen-Nekheb i explicase c nubienii
puseser cu siguran deja stpnire pe cea de-a doua garnizoan
i c dou zile n plus sau n minus nu mai aveau mare importan.
Tutmes i petrecuse timpul cu mama sa, care i dduse o
droaie de sfaturi. Apoi se dusese la palatul lui Hatepsut, care-1
expediase pe un ton fr replic, i-i petrecuse ultima noapte n
Teba singur n odaia sa regal, asaltat de gnduri sumbre.
Dimineaa, trecu n revist trupele mobilizate de Hatepsut,
Pen-Nekheb, Hapusenb i Nehesi. Dimineaa era frumoas, briza
flutura stindardele i drapelele, iar soarele fcea s scnteieze
lncile i securile. Cei patru mii de oameni din infanterie stteau
nemicai, alturi de carele de cupru, uoare i strlucitoare. Caii
ateptau i ei, agitndu-i capetele maronii mpodobite cu pene
albe, galbene i roii. Tutmes i pusese dubla coroan, dar toate
privirile se ndreptau spre Hatepsut.
Aceasta purta inuta de comandament, un or alb i scurt, o
casc mic de piele care i acoperea prul i mnui de piele alb
ca s-i protejeze minile care ineau hurile.
Pe frunte se nla o cobr mic de argint, pe care oamenii o
puteau vedea sclipind de departe n soare. Ochii i se plimbau
nencetat peste irurile de pedestrai i de conductori de care, cu
cti albastre pe cap, apoi se ndreptar, peste pdurea de lnci i
arcuri, spre palatul roiatic din deprtare. Se ntoarse brusc spre
Tutmes:
Le vorbeti tu? Sau o fac eu?
Tutmes naint un pas, fcndu-i semn lui Menena s urce
treptele estradei cu tmia. n timp ce vorbea de glorie i de
rspli, despre pericolele ce trebuie nfruntate pentru sigurana
Egiptului, despre onoarea de a muri pe cmpul de lupt, oamenii
percepur nite intonaii vagi care le amintir de ale tatlui su i
i aclamar discursul.
Menena inton rugciunile de binecuvntare i de victorie,
apoi Hatepsut i Tutmes prsir estrada.
Vino n carul meu, i propuse ea, apucnd hurile.
Nu, rspunse el, e prea cald acolo; merg n litiera mea.
Oamenii se aliniau, potrivindu-i echipamentul de pe ei.
Hatepsut i ordon lui Menkh s coboare din carul su:
O s-l conduc eu o vreme, i spuse ea.
i lu biciul din mn, plesni din limb i caii pornir n trap
n spatele lui Tutmes. Nehesi i oamenii si veneau n urma lor.
Cavalcada se puse n micare, aidoma unui arpe multicolor.
Convoiul de bagaje venea n urm, ntr-o oarecare dezordine,
transportnd corturile, hrana, apa, covoarele pentru cuplul regal,
paturile phante i altarele.
Oamenii intonar mai nti un imn rzboinic pentru a-i
potrivi paii n caden, dar n curnd muzica se opri i se ls
tcerea, deoarece se fcea tot mai cald, i Assuanul era nc
departe.

Senmut rmase cu privirile aintite n zare pn ce vntul


mprtie i ultimii nori de colb maroniu.
Zeii s fie cu tine! spuse el cu glas sczut.
Btrnul Ineni zmbi vzndu-i expresia.
Nu e dect o expediie de mici proporii, spuse el. Te
ndoieti fie i o clip c se vor ntoarce plini de prad pentru
templu i de aur pentru tezaur?
Nu, nu m ndoiesc, rspunse Senmut, forndu-se s
zmbeasc i gndindu-se la distana crescnd care-1 desprea
de armata n mar.
Nu te mai gndi la rzboi, l sftui Ineni. Solii lui Retenu
ne ateapt n Sala de Audiene, i avem multe de fcut, prine.

n prima zi, armata nu strbtu dect o etap scurt i, la


apusul soarelui, fcu tabr pe malul Nilului. Hatepsut se
scld n fluviu mpreun cu Tutmes, bucuroas c se poate cura
de praful i de sudoarea adunate n timpul zilei, mbrc apoi o
rochie larg i se aez n faa cortului, contemplnd fuioarele de
fum ce se nlau din sutele de focuri de tabr i ascultnd
loviturile de copite n pmnt ale cailor i conversaiile cu glas
sczut ale oamenilor epuizai de marul forat pe drumurile pline
de hrtoape i bolovani. Tutmes se pregtea deja s se retrag n
cortul albastru i alb, ridicat lng al ei. Hatepsut zmbi
gndindu-se la ct de bucuros avea s fie, cnd vor sosi la Assuan,
s se culce din nou n patul regal.
Hapusenb veni s o vad, i ea l ntreb cnd urmau s
ptrund n deert.
Mine ar trebui s parcurgem o etap mai lung,
rspunse el. Vom ajunge la Assuan peste dou zile. nc o zi de
mar ne va aduce la porile deertului i va trebui s ne umplem
toate butoaiele cu ap. Suntei obosit, Maiestate?
Puin. Cred c mine o s-l las pe Menkh s conduc.
Rmaser tcui. Acum se fcuse ntuneric, i focurile
ddeau o impresie de cldur i siguran, ca i cuvintele
schimbate ntre ele de santinele. Hatepsut i nbui un cscat,
i Hapusenb fcu o plecciune, lundu-i rmas-bun.
Dou zile mai trziu, dup-amiaza, ajunser la Assuan i
ridicar corturile n mprejurimile oraului. Oamenii i
recptaser puterile i n jurul focurilor se auzeau rsetele i
exclamaiile celor care jucau zaruri. Hatepsut i puse peruca i
coroana i se duse mpreun cu Tutmes la reedina regal, unde
acesta se grbi s comande vin i prjituri.
Rmi cu mine n noaptea asta, i ceru el rugtor. N-o s
ne mai vedem cteva sptmni. i o s ne trezim dis-de-di-
minea, se grbi el s adauge.
Supus, ea se ghemui zmbind n braele sale, bucuroas s-
i ofere trupul, n timp ce mintea i rmnea preocupat de
garnizoana asediat. Dormi adnc alturi de el, epuizat de drum
i de nflcrarea soului ei.
Dimineaa, i lu rmas-bun de la el cu afeciune, nu fr o
oarecare uurare. Comurile sunau cnd se urc n carul ei, n
spatele lui Menkh. Ce bine e, i zise, s fiu din nou singur i
liber!" Se ntoarse s-i fac semn lui Tutmes, care, cu un aer
ntunecat, se pregtea s plece la vntoare.
n jurul lui Hatepsut rsunau clinchetul hamaamen- telor
i bocnitul sandalelor; zri cu ncntare n zare apele nvolburate
ale Primei Cataracte. Dimineaa, dup o nou noapte petrecut n
tabr, butoaiele fur umplute cu ap, caii fur adpai i
echipamentele fur controlate cu atenie, fiindc n scurt timp
aveau s ptrund n deertul ostil. Hatepsut trimise oameni n
recunoatere pentru a stabili traseul cel mai scurt, un drum nu prea
sigur folosit de negutorii, soldaii i caravanele care veneau din
oaza situat departe la nord; seara nu fu aprins nici un foc de
tabr, deoarece a doua garnizoan se afla la mai puin de
jumtate de zi de mers. La apusul soarelui, oamenii mbrcar
pelerine cptuite cu ln ca s se apere de frigul nopii. Hatepsut
ceru vin i i convoc n cortul ei pe Hapusenb, Pen-Nekheb i
Nehesi, care sosi fr pelerin, nepstor la frig, ca i la cldur.
Menkh sosi i el, anunnd c oamenii se odihneau, iar caii
fuseser hrnii i eslai. Hatepsut ntreb care era planul pentru
a doua zi. Nehesi rspunse:
Dup o zi de mar, oamenii nu pot lupta cum trebuie.
Dup prerea mea, e mai bine s poposim o noapte n plus n
deert i s atacm inamicul n zori, dac se mai afl n
garnizoan.
Cunosc regiunea asta, anun Pen-Nekheb, n ai crui
ochi deschii la culoare se vedea limpede bucuria de a lua parte la
campania aceasta, n ciuda aerului su obosit. Suntem la o
jumtate de zi de o pant stncoas ndrtul creia se afl
garnizoana. Stncile ne vor masca naintarea i vom putea poposi
n spatele lor mine sear. Dac i trimitem noaptea pe Vitejii
Regelui" s atace garnizoana pe la nord, i vom sili pe nubieni s
se retrag spre restul armatei.
Rmne de vzut dac inamicul continu s asedieze
garnizoana, spuse Hapusenb. n ceea ce m privete, a prefera s
naintez pe teren deschis dimineaa dac garnizoana este
nconjurat; sau inamicul continu s se afle acolo, sau a plecat
deja. Iar n caz contrar, vom pune rapid capt situaiei.
Trimitei mai muli cercetai, declar Hatepsut, i s
ncercm s aflm care-i situaia mine sear.
Maiestatea Ta vorbete cu mare nelepciune, spuse
Nehesi, zmbind pentru prima dat. Ce rost ar avea s elaborezi o
strategie dac nu tii cum stau lucrurile?
Hatepsut ddu din cap.
Foarte bine, s ateptm veti de la cercetai.
i bur vinul i se culcar devreme, lsnd-o pe Hatepsut
preocupat de deznodmntul campaniei.
n dimineaa urmtoare, ostaii se aliniar din nou n
formaie, tcui, i coloanele se puser n micare nainte de
rsritul soarelui. n trei rnduri fcur popas, pentru a le ngdui
oamenilor s bea i s mnnce la repezeal. Pe la mijlocul dup-
amiezei, stegarul se ntoarse spre Hatepsut strignd ceva: regina
zri la orizont o creast zimat ce prea suspendat, nemicat,
deasupra ntinderii deertului, n timp ce se apropiau, cercetaii se
ntoarser, i Hatepsut le ascult raportul mpreun cu Nehesi i
cu ali generali.
Garnizoana pare pustie, spuser ei, dar n mprejurimile
ei zac cadavre i sgei, care dovedesc c a avut loc o lupt. Nu
ne-am apropiat prea mult, de team s nu fim vzui.
Crei naiuni aparineau cadavrele? ntreb Hat- epsut.
Cercetaul i adres un zmbet obosit i crud.
Cele mai multe sunt negre i roii, Maiestate, declar el.
Cred c a avut loc o lupt, fiindc sunt vreo sut de mori i
rmie de prad prsite pe drumul spre deert.
Pen-Nekheb lu cuvntul:
A zice s naintm, spuse el. Dei nu-mi plac jocurile de
noroc, sunt gata s pun rmag c garnizoana continu s reziste.
Ceilali confirmar.
Bine, atunci s nu mai pierdem timpul, spuse Hat- epsut.
Pune trupele de asalt n avangard, sub comanda ta, Nehesi. S nu
pctuim prin exces de ncredere.
Fiecare se ntoarse la carul lui, i cornul ddu semnalul de
pornire. Peste dou ore, dup ce strbtuser defileul, ieir n
cmpie, i Hatepsut descoperi cu privirea garnizoana,
mprejmuit de ziduri nalte, ale cror portaluri de lemn erau
nchise.
Nehesi i strig:
Uite, Maiestate, se vede fluturnd stindardul alb-al-
bastru.
Hatepsut, uurat, recunoscu drapelul imperial.
Auzi atunci ordinele i vzu escadronul de care i trupele de
asalt trecnd pe lng ea cu un zgomot de tunet, cu drapelele
umflndu-se n briza serii. n curnd ddur peste cadavre zcnd
claie peste grmad n nisip, i Hatepsut trebui s se narmeze cu
mult curaj n vederea acestei prime
confruntri cu moartea. Zri dou hiene cre se ndeprtau pe
furi, ca nite umbre cenuii, trnd dup ele un bra omenesc; un
val de grea i rscoli stomacul. i ndrept privirile spre
garnizoana aflat acum foarte aproape i auzi un strigt rsunnd
din spatele zidurilor:
Egiptul, e Egiptul!
Porile se deschiser ncet i ase soldai ieir din incint,
condui de un ofier cu casca alb a gradului su. Hatepsut cobor
din car, surprins s-i simt picioarele moi i nesigure, i merse
n ntmpinarea lor, mpreun cu Nehesi. Comandantul l
mbri fericit pe acesta, dar, cnd o vzu pe tnra femeie de
lng el i coroana n form de cobr sclipind n soarele ce
asfinea, se arunc cu faa la pmnt:
Maiestate, e o mare cinste. Ndjduisem... nu tiam...
Ieri, am vzut cercetai umblnd printre stnci, dar ne temeam s
nu fie ai inamicului.
Ridic-te! spuse ea. Am venit ct de repede am putut, dar
ne temeam c am ajuns prea trziu. Cum te cheam?
Zeserkerasomb, comandantul suprem al diviziei lui Ptah.
Du-ne nuntru, Zeserkerasomb, fiindc se las noaptea.
Nehesi, pune s se mpart hrana, ridic tabra i vezi s fie
eslai caii. Avei ap aici?
Da, puternic regin, n stncile de acolo sunt multe
izvoare i am construit un pu nuntrul incintei.
Bine, s intrm.
Garnizoana era golit i nc funcional. Ptrunser ntr-o
ncpere spaioas, lipsit de perne, abia mobilat; podeaua tare,
din pmnt bttorit, nu era acoperit. Prin singura fereastr intra
vntul nopii. Zeserkerasomb trase un scaun pentru Hatepsut i
trimise un servitor dup mncare i bere. Se puteau ghici urmele
unei lupte recente n
chiar interiorul ncperii. O grmad de rufe murdare zceau la
picioarele patului, masa era plin de hri, un arc i nite sgei
zceau uitate ntr-un col i nu era nici urm de tmie n faa
micului altar al lui Amon. Un miros de ars, neptor i neplcut,
plutea pretutindeni.
Oamenii mei ard dup ziduri cadavrele nubienilor ucii
n lupt, spuse Zeserkerasomb pe un ton de scuz. Din pcate, au
scpat destui.
Era un brbat frumos, ntunecat, auster, nu prea vorbre, dar
totodat un soldat bun i aspru. n timp ce vorbea, se ntreba unde
era faraonul i i arunca reginei priviri curioase. i zise ns c era
mai bine s nu pun ntrebri. Armata era aici, i numai asta conta.
Unde sunt oamenii ti?
Comandantul se ntoarse spre ea i rspunse pe un ton
respectuos:
Urmresc inamicul, dar m tem c e zadarnic. Dispun
numai de cteva sute de oameni. Patrulm n mod normal de-a
lungul frontierei, unde rezolvm venicele ncierri i micile
insurecii, dar nu suntem echipai pentru confruntri mari. Le-am
ordonat oamenilor mei s se mulumeasc cu hruirea flancurilor
kuiilor. Aflaserm de incendierea primei garnizoane. Eram
pregtii s inem inamicul la distan pn cnd nelege c nu ne
va nvinge. S-a retras spre interior. M ndoiesc c a fcut-o pentru
a bate n retragere. Dup prerea mea, are de gnd s jefuiasc
Egiptul.
Speran zadarnic, rspunse Hatepsut.
Servitorul aduse tvi aburinde i ulcioare cu bere de calitate
mediocr. Bur i mncar fr ceremonie, pn la cderea
nopii. Apoi Hatepsut i chem pe Nehesi, pe generalii Djehuti,
Yamu-nefru, Sen-nefer i pe ceilali. Zeserkerasomb i goli masa
i se aezar n jurul acesteia.
Poi s ncepi, i spuse Hatepsut lui Hapusenb.
La ct evaluezi forele kuiilor? l ntreb acesta pe
Zeserkerasomb.
Comandantul garnizoanei i adres un zmbet palid:
ntrebarea asta este evident de cea mai mare importan
pentru voi. S tii c am numrat aproape trei mii cinci sute de
oameni, pedestrai, narmai cu ciomege grosolane i toporiti, dar
vreo opt sau nou sute dintre ei au i arcuri.
Escadroane de care? ntreb Pen-Nekheb.
Nu, rspunse comandantul. Nu au care. i nici nu sunt
disciplinai. efii i conduc trupele rcnind ct pot, iar oamenii
alearg dintr-o parte ntr-alta omornd tot ce prind. Va fi foarte
uor s-i ncercuii...
i s-i lichidm. Cuvintele lui Hatepsut avur efectul
unui du rece. Vreau s nelegei, vreau ca fiecare dintre voi s
neleag, c ordinele faraonului trebuie executate. Nimeni nu va
fi cruat. Nu vreau ca domnia mea s se scalde ntr-un fluviu de
snge egiptean. Poporul acesta va servi ca exemplu tuturor celor
care ar fi ispitii s sfideze puterea Egiptului. Pot s-mi folosesc
aurul i soldaii n scopuri mai bune dect s le irosesc n lupte
fr sfrit. N-am de gnd s las armata de izbelite, adug ea,
schind un zmbet spre Zeserkerasomb. Numrul trupelor
staionate va fi meninut, dar nu vor mai fi rzboaie. Fie ca Egiptul
s triasc n pace atta vreme ct voi guverna eu! Am spus!
Cuvintele tale sunt nelepte, Maiestate, rspunse Nehesi.
Nici un soldat nu trebuie s scape.
Dar femeile i copiii nu trebuie ucii. Nu vreau nici
masacre, nici jafuri. Voi mpri cu mna mea recompensele la
momentul potrivit.
Toi aprobar cu un semn din cap, i Hatepsut simi aintit
asupra ei privirea rece i istea a lui Nehesi.
La ce distan se afl inamicul? ntreb Djehuti.
Comandantul i rspunse imediat:
La mai puin de o zi. Probabil c nainteaz ncet,
extenuai cum sunt de lupt i hruii de oamenii mei.
Bine! spuse Hapusenb. S lsm trupele s se odihneasc
ct mai mult. Dac Amon e cu noi, vom pomi lupta mine
diminea.
Aa s fie, mormi Pen-Nekheb satisfcut. Dac e s-i
atacm prin surprindere, nu e nevoie s ne facem un plan de lupt
complex. Va fi mai bine s punem trupele de asalt i pe Vitejii
Regelui n fa, cu un escadron de care pe flancuri i cu
pedestrimea n spate. n felul sta, ar trebui s reuim s-i
ncercuim rapid i s-i nimicim. Maiestate, ai de gnd s stai n
spate, printre lncieri?
Era o rugminte, dar, dndu-i prul pe spate i scuturnd
din cap, Hatepsut rspunse cu mndrie:
Sunt comandantul suprem al Vitejilor Regelui", i, unde
vor fi ei, voi fi i eu. Nu te teme, Nehesi, c va trebui s te ocupi
de sigurana mea n loc s-l hruieti pe inamic. Eu sunt zeul i
n-am de ce m teme. i v poruncesc s nu v ocupai dect de
trupele voastre!
Calitatea ta de comandant al Vitejilor Regelui" m face
s fiu ofierul tu i-i datorez supunere, rspunse el. Dar, ca
general, o s-i pun pe Vitejii Regelui" acolo unde trebuie. Vor
merge n Spatele trupelor de asalt i vor avea rolul s te apere tot
timpul.
Ea i nclin capul.
Bine, s ncercm s dormim dac se poate, fiindc
suntem cu toii istovii. Dup ncheierea btliei, o s-i trimit
oamenii napoi, Zeserkerasomb. Vitejia lor i a ta nu vor rmne
nerspltite.
Se ridicar i se mprtiar cu toii rapid, dup ce o salutar
printr-o plecciune.
n toiul nopii glaciale a deertului, Menkh veni s o
trezeasc i se pregtir s nceap ultima etap de mar. Oamenii
erau plasai n formaie de lupt, i ofierii le mpreau
instruciuni i ncurajri. Corturile fur demontate la iueal, i
urmele taberei fur terse.
Hatepsut i lu rmas-bun de la Zeserkerasomb n afara
zidurilor garnizoanei.
l cunoteai pe fratele meu Wadjmose? ntreb ea.
Fr s vrea, vorbea despre el ca i cum ar fi murit.
Comandantul i rspunse pe un ton grav:
l ntlneam foarte des. Era un om remarcabil i un ofier
foarte apreciat i valoros.
Spune-mi adevrul, Zeserkerasomb. A fost copleit de
puterea inamicului?
Cellalt tcu o clip ndelungat, apoi ddu din cap i spuse
fr tragere de inim:
Nu. Wadjmose ar fi rezistat lesne cteva sptmni, pn
ce oamenii lipsii de hran ar fi murit de foame. Dar nu despre o
asemenea nfrngere am auzit eu c s-ar fi ntmplat. Informaiile
mele spun c garnizoana a fost incendiat i c soldaii au fost
masacrai n timp ce nc ncercau s-i gseasc armele.
S le fi deschis cineva porile?
Cred c da!
Nenorociii! uier ea cu glas sczut i veninos. O s-i
prind eu i atunci o s-i doreasc s nu se fi nscut niciodat! O
s-i rup n buci i o s arunc bucile acalilor! O s fac s le
dispar pn i numele, pentru ca zeii s nu-i mai gseasc
niciodat!
Se aez n spatele lui Menkh, i solul su i ntinse arcul i
lancea.
Rmas-bun, Zeserkerasomb, i nu te teme c zeii te vor
uita, slujitor nepreuit al Egiptului!
Menkh scutur hurile. Urmele inamicului erau uor de
vzut. Nubienii ncercau vdit s fac un ocol larg i s traverseze
grania mai la sud. Deertul se ntindea, neted i linitit, sub cerul
fr lun, spuzit de stele. n zori, Menkh art cu biciul spre un nor
ce se nla n zare:
Ei sunt. Uite praful pe care-1 ridic. O s-i prindem
nainte de a se lumina complet.
Hatepsut ddu din cap i trupa grbi pasul. Soarele se
pregtea s rsar, i norul de colb se apropia din ce n ce. Ordinele
ncepur s curg de pretutindeni. Trupele de asalt o depir,
urmate de care. Vitejii Regelui" se strnser n jurul ei, cu Nehesi
n fruntea lor. n spatele ei, infanteria se desfura. Exaltarea
soldailor o cuprinse brusc i pe ea. Acum, se putea zri ariergarda
kuiilor n micare. Cu braul ridicat, Nehesi ordon celor cu
comuri s sune. Trupele de asalt, cu suliele la orizontal, se
npustir n pas alergtor. Nubienii pricepur brusc c erau
urmrii i ncepur s se mprtie n dezordine. Hatepsut vzu
valuri de arcai brzdndu-le rndurile i ncercuindu-i; cu o mn
tremurtoare, lu o sgeat i-i ncord arcul.
Menkh plesni din bici i caii pornir n galop, n timp ce din
rndurile nubienilor se nla un strigt difuz. Menkh sttea
ncovoiat i nisipul azvrlit de copitele cailor l plesnea peste fa.
Zrea celelalte care gonind direct spre inamic, ncheieturile i
genunchii ncepeau s o doar din pricina efortului de a-i pstra
echilibrul, inndu-i arcul n continuare ntins. Deodat, irurile
regulate ale egiptenilor se des- fcur i carele se pierdur n
mijlocul unei nemrginiri de trupuri brune, din care se ieau ctile
albe, galbene i albastre ale vizitiilor i lncierilor. Braul ncet
s-i mai tremure
i, cu mna nmnuat, trase cu precizie. Omul czu cu un strigt
n nisip, i Hatepsut potrivi la iueal alt sgeat.
Vacarmul era asurzitor; caii se mpotmoliser sub presiunea
ngrmdelii de oameni care strigau i ndueau, i Menkh
ncerca disperat s-i croiasc drum n timp ce Hatepsut i
ntindea din nou arcul. O ploaie de sgei se abtu deodat asupra
carului i Hatepsut se aplec s-i ia lancea. Deodat, l vzu pe
Nehesi srind din carul su i pe un alt ofier lundu-i locul. ntr-
o clipit ajunse n spatele ei, cu securea ridicat ca s-i apere
spatele, n timp ce ea i nla sulia.
Nu mai pot, i spuse ea nspimntat, dup ce prima
exaltare trecuse.
Hatepsut privea n jur, cuprins de panic. i venea s urle
i s-o ia la goan. Deasupra ei se ivi capul cuiva care gafaia i
doua maim nsngerate se agaara de marginea carului. Venindu-
i n fire, i ridic sulia i o nfipse adnc n grumazul descoperit.
Menkh ocra caii, folosind un limbaj nu prea ngrijit, i
Vitejii Regelui", vzndu-i comandantul retrgndu-se,
strnser rndurile i pornir dup el. ,
Rmnei pe loc i luptai! le strig Hatepsut. E un
ordin!
i pierdu n scurt timp din vedere, ascuni de norii de colb.
Carul gonea printre irurile ce se mpuinau i, cnd se ndeprtar
suficient, Menkh domoli caii.
Ce faci? strig ea mnioas.
El scutur din cap, lundu-i o mn de pe huri ca s-i
tearg sudoarea de pe frunte, i zmbi vznd cum arat regina
iroind de transpiraie, cu faa mnjit de snge i khol.
Maiestate, generalul Nehesi mi-a ordonat, atunci cnd i-
ai pierdut lancea i nu te mai puteai folosi de arc, s
te scot imediat de pe cmpul de lupt, sub ameninarea pedepsei
cu moartea. Drept pentru care asta am i fcut.
Hatepsut i zmbi:
Nehesi procedeaz nelept cutnd s in n via
Floarea Egiptului, spuse ea i, vzndu-i expresia feei, izbucni n
rs. tiu c niciodat nu am semnat mai puin ca acum cu o
floare.
Semeni cu ceea ce eti, Maiestate, rspunse el, eti
comandantul Vitejilor Regelui"!
i vzu chipul luminndu-se i constat deodat c soarele
se nlase mult pe cer.
Nu putem sta propii aici, fr s facem nimic, n timp
ce oamenii mor, spuse ea. Du-m la marginea cmpului de lupt.
Mai am destule sgei, Menkh, i am de gnd s le folosesc pe
toate. n felul sta, o s te supui ordinului lui Nehesi i deopotriv
al reginei tale, din moment ce vom rmne la distan de focul
luptelor.
Menkh lu hurile i ncepu s descrie un cerc larg pentru
a se apropia de celelalte care pornite n urmrirea nubienilor care
ncercau s fug. Nehesi zri coroana n form de cobr pe
deasupra pdurii de lnci. Uneori, soldaii izbucneau n aclamaii
la trecerea ei, dar de cele mai multe ori nici mcar nu o vedeau.
Nubienii, ncolii, i adunau ultimele fore i se bteau cu furie,
cu dinii i cu minile goale, armele lor rupte zcnd n nisip.
Hatepsut i inti pe mai muli i muli czur lovii de sgeile cu
vrf aurit.
Dup o vreme, cnd soarele ncepea s asfineasc, ritmul
luptei sczu. Hatepsut mai trase o ultim sgeat i ls arcul jos,
dobort, frnt de oboseal i tremurnd din toate ncheieturile.
Totui, se for s stea n picioare, agn- du-se cu preul unui
efort supraomenesc de marginile carului. n jurul ei domneau
prpdul i moartea. Pmntul era
presrat de cadavre. Ici i colo, continuau ncierri izolate.
Pretutindeni, soldai egipteni epuizai i mnjii de snge se
regrupau n jurul drapelelor i al ofierilor. Nisipul era i el murdar
de snge, care se rspndise n bltoace sau n pete maronii
alungite. Trecu pe lng un ofier i doi soldai care mergeau
printre nubienii rnii i le tiau metodic gtul cu o lovitur scurt.
i ntoarse capul i se auzi strignd c era timpul s plece de aici.
i dorea cu nflcrare ca Tutmes s fi fost i el de fa ca s
neleag ce nseamn rzboiul, gndindu-se totodat la
moliciunea trupului fratelui su i la manierele sale efeminate.
n cele din urm, i gsi pe Nehesi mpreun cu Pen-Nekheb,
Hapusenb i ali ofieri la picioarele crora zceau mai muli
oameni cu pielea ntunecat i pe care i crezu la nceput mori.
Ofierii se plecar n faa ei, fr a cuteza s ntlneasc privirea
rzbuntoarei fiice a lui Amon, care se opri n faa lor, schind
un zmbet n ciuda istovelii.
Victoria e a noastr, spuse regina. Ai luptat cu vitejie i
o s nal aici un monument care s comemoreze bravura voastr.
Deodat, unul dintre brbaii negri ntini pe jos se agit i
ea se ddu cu un pas napoi.
Cine sunt? ntreb ea.
Hapusenb, epuizat i el, i rspunse pe tonul calm i
linititor dintotdeauna, n ciuda rnii pe care o cptase la bra:
Dac nu ar fi goi, i-ai da seama, Maiestate, c sunt prinii
kuii.
Regina fu nsufleit brusc de un interes nou i de o mnie
crescnd. i cobor privirile asupra trupurilor lucioase i a
capetelor rase.
n picioare! strig ea, dndu-i un picior celui care se afla
mai aproape.
Se ridicar cu toii, cu privirile abtute.
Imbecililor! uier ea. Suntei de trei ori nebuni, taii
votri blestemai i prinii lor au pierit sub loviturile soldailor
Egiptului. N-ai fost niciodat nvai s fii nelepi? Nu v
gndii la nevestele i la copiii votri? Le hrzii doar s ngroae
rndurile dumanilor notri i s hrneasc acalii? Egiptul v
aduce sigurana. Egiptul v aduce pacea i protecia. i asta pentru
ce? (l scuip n fa pe unul dintre conductori, care se abinu de
la orice micare i ls saliva s-i alunece pe obraz.) Ca s putei
distruge, incendia i jefui, gunoaie ce suntei!
Se rsuci brusc spre generalii ei:
Adunai-v trupele! nainte de a cuta un loc de tabr
pentru nnoptat, luai-i pe tia, tiai-le capetele n public i
nfigei-le n rui, fiindc vreau ca ntreg poporul kuit s tie ce
nseamn s sfideze puterea Egiptului. Ps- trai-1 pe unul viu, ca
s-l ducem la Assuan i s i-1 sacrificm lui Amon, ceea ce va fi
pentru el o moarte mult prea uoar dect cea pe care o merit.
Ls s-i scape un mrit i avu un spasm nervos. Hapusenb
se grbi s-i vin n ajutor:
Mergi s te odihneti, Maiestate, i vorbi el cu blndee.
Te-ai dovedit demn de strmoii ti prin lupta de astzi. D-i voie
lui Menkh s te conduc undeva unde s poi dormi.
n timp ce el vorbea, Hatepsut i trecu o mn tremurtoare
peste ochi, i umerii i czur brusc.
Sunt istovit, recunoscu ea n cele din urm. Dar nc nu
m pot odihni. Spune-mi, Hapusenb, ci oameni am pierdut?
nc nu tim. Numrtoarea nu a fost nc fcut,
rspunse el. Puini, dup socoteala mea.
Ce ai aflat despre trdtori? Ai gsit egipteni printre
rebeli?
Nici asta n-o tim nc. (Dintr-un salt, se apropie de unul
dintre prini.) Acum vorbete, spuse el calm, dar amenintor. n
felul sta, o s poi s-i prelungeti viaa cu cteva zile i s mori
demn n faa zeului. Cum a czut garnizoana?
Omul l privi, posomort, i rmase tcut, cu un aer agresiv.
Cu o lovitur de pumn, Hapusenb l trimise la pmnt, sngele
npdindu-i prizonierului pe nas i pe gur.
Ridicai-l! porunci Hatepsut linitit.
Prizonierul fu pus pe picioare la iueal i rmase clti-
nndu-se, tergndu-i nasul cu minile brune i murdare.
Te ntreb din nou: ce s-a ntmplat cu garnizoana?
Hapusenb fcu din nou un pas nainte i omul ced:
O s v spun i, cum tot o s mor, o s v mai spun i c
mi-a fcut mare plcere s tai gtul soldailor votri. Poporul meu
s-a sturat s-i tot dea Egiptului avuii an dup an. S tii c ne-
ai nfrnt azi, o s ne nfrngei mine i anul viitor i cellalt,
dar c n-o s ncetm niciodat s luptm mpotriva voastr!
Nehesi se agit, dar Hatepsut fcu un semn cu mna i
acesta se calm, fulgerndu-1 din ochi pe nubian.
Ce-i cu garnizoana, idiotule, zi o dat! url ea.
Capul omului se cltina dintr-o parte ntr-alta. Camarazii si
erau nemicai, n starea aceea de apatie de dinaintea unei mori
iminente.
Un ofier ne-a deschis poarta, un prieten vechi, al crui
frate a fost ucis de faraon cu mult timp n urm. Restul a fost
floare la ureche.
Cum l cheam? rcni Hatepsut, ieindu-i din fire.
Nu tiu. Nimeni nu tie. Comandantul l-a ucis n pragul
porii.
Ce tii despre comandantul Wadjmose?
A murit i el; zace undeva nuntrul fortului.
Rmaser cu toii tcui, apoi Hatepsut se ntoarse cu
spatele.
Bine c tatl meu nu a trit s apuce o zi ca asta, spuse
ea, urcndu-se n car n spatele lui Menkh. Nehesi, du-te la
garnizoan cu oamenii ti i aducei cadavrul fratelui meu, dac l
gsii. Va avea cel mai mare mormnt i funeralii demne de
prinul care a fost. Hapusenb, adu-mi lista morilor i a rniilor.
Menkh, ridic-mi un cort departe de locul sta mizerabil!
Se prbui pe scndurile carului, lsndu-i capul s-i
atrne, n timp ce Menkh mna caii i apoi i nla cortul n
apropierea convoiului cu provizii.

Nehesi, mpreun cu jumtate din Vitejii Regelui" plecar


n dimineaa urmtoare n misiunea lor macabr. Restul armatei
le atept ntoarcerea stivuind cadavrele nubienilor i arzndu-le.
Ct despre egipteni, acetia fur sumar mblsmai i nhumai n
nisip. Hatepsut se duse la cortul rniilor i i trecu n revist pe
toi soldaii, unul cte unul, oferindu-i fiecruia cte un cuvnt de
mbrbtare. Apoi se duse n cortul lui Nehesi. Evenimentele
campaniei aproape c i se terseser din minte i avea sentimentul
c i-a fcut datoria. tia c nu se va mai ntoarce niciodat la
rzboi i c nu va mai avea niciodat nevoie s dovedeasc prin
actele sau cuvintele sale c era demn de dubla coroan. Asist
totui netulburat la execuia nubienilor, care merser la moarte
n aceeai tcere grea ca n seara precedent.
Nehesi se ntoarse n seara celei de-a treia zile, aducnd
cadavrul de nerecunoscut al fratelui ei. ngrozit de ceea ce vedea,
Hatepsut porunci s fie ngropat n nisip.
Dimineaa, cnd se pregteau s porneasc pe drumul de
ntoarcere, Hatepsut se simi cuprins de ndoial. n numeroase
privine, experiena vieii militare, a libertii, a cltoriilor, a
plcerii vieii taberelor i convenea. Fu silit s-i mrturiseasc
ei nsei c perspectiva rentlnirii cu Tutmes o preocupa. Cnd
tabra se puse n micare, se ridic, vrnd s fac o baie n fluviu.
Numrul de rnii pe care l transportau era suficient pentru a
ncetini marul i totul prea nvluit ntr-o atmosfer relaxat.
Hapusenb i Pen-Nekheb se retrgeau n fiecare sear pentru
a-i dicta scribului evenimentele din campanie.
ntr-o sear, Hatepsut se apropie de Nehesi i-l ntreb dac
l atepta vreo femeie la Teba. Chipul acestuia trd surprinderea:
Nici nevast, nici concubin, Maiestate. Singurele mele
iubiri sunt pentru Egipt, armat i ocupaiile din timpul liber.
Citesc i meditez mult.
Surprins, Hatepsut rspunse:
Un soldat care tie s citeasc e lucru rar.
Aa e. Mama s-a ocupat de educaia mea. Am citit
scrierile tatlui tu despre rzboi i pe cele ale strmoilor ti, dar
nu cred c o s am de-acum prea mult timp de citit.
De ce? Crezi poate c am prins gustul rzboiului i c o
s te trimit mereu n noi campanii?
Rse spunnd acestea i privindu-1, i el i rspunse cu un
zmbet:
Poate. Simt mndru s fiu general sub comanda ta.
Hatepsut ddu din cap, cu un aer hotrt:
Rzboiul, doar dac nu e defensiv sau e vorba de
incidente de frontier, cum s-a ntmplat acum, este pur i simplu
o risip. Vreau ca poporul meu s triasc n pace i siguran. Dar
aveai dreptate cnd spuneai c de-acum n-o s prea ai timp pentru
activiti personale, fiindc am de gnd s te numesc Pzitorul
Sigiliului Regal.
El o privi linitit.
Gradul de general mi ajunge, Maiestate..., ncepu el.
Ea i tie vorba:
Nu e de ajuns. Vreau un om puternic lng mine, cruia
s nu i se poat smulge Sigiliul Regal dect cu fora. Faraonul nu
are ce face cu Sigiliul, eu ns am nevoie de el. Accepi s-l pori
la cingtoare i s m nsoeti peste tot, Nehesi? Pot s te eliberez
din funcia de general i cred c o s-i ncredinez i comanda
Escortei Maiestii Sale; vei fi o gard de corp ideal.
Sunt un om grosolan, care nu e obinuit s se mite prin
sferele nalte, rspunse el cu un zmbet uor sarcastic, dar nu vreau
altceva dect s te slujesc, pe tine i pe faraon. Eti zeul, fiindc
doar zeul poate nsuflei trupul unei femei care lupt aa cum ai
fcut tu. Toi soldaii o tiu. mi acorzi un mare privilegiu.
Sper c nu ai vorbit doar s te afli n treab, Nehesi, i,
pe viitor, nu uita ce ai spus acum. S-ar putea s mai am nevoie de
ajutorul braului tu.
El i nclin capul n semn de acceptare tcut a ncrederii
pe care tocmai i-o dovedise regina. Cnd iei, certitudinea c a luat
o decizie corect o fcu s se nsenineze.
Ajunser la fluviu, i Hatepsut putu n sfrit s se scalde.
Nu zbovir ns, fiindc Assuan se afla la numai o zi de mers i
solii probabil c vestiser deja victoria. Hatepsut i deschise
trusa din filde i scoase peruca, coroana i
brrile de aur. Cortegiul se form, i ea lu loc n partea dinainte
a carului ei scnteietor, precedat de stegari.
Defilar ncet prin Assuan, n mijlocul mulimii n delir care
le arunca flori i le oferea soldailor vin i dulciuri. Tutmes i
atepta la porile palatului, aezat pe tronul su, n inut
ceremonioas. Hatepsut l salut i lu loc alturi de el, n timp
ce generalii defilau prin faa lor i le srutau picioarele, pentru ca
apoi s-i primeasc recompensele.
Conductorul nubian, strns legat cu hurile unui cal ucis,
veni la urm, cltinndu-se de epuizare. Tot drumul, soldaii l
hruiser cu bicele, i spatele brzdat i era nsngerat i plin de
mute. Nehesi l duse n faa faraonului i-l mpinse brutal la
pmnt, unde czu cu faa n jos. Tutmes i ridic piciorul i i-1
puse pe grumaz, iar mulimea vui, manifestndu-i aprobarea.
Pen-Nekheb povesti cele ntmplate n sptmnile trecute
ntr-o tcere general. Tutmes puncta relatarea cu zmbete i
gesturi de entuziasm. Cnd btrnul termin, faraonul nl
toiagul i biciul scnteietoare cu un gest victorios.
Aa s piar toi dumanii Egiptului! strig el. tii cu
toii, fr ndoial, cum a pierit fratele meu, nobilul Wad- jmose
i cum a fost rzbunat. Acum e timpul s-i mulumim lui Amon i
s-i aducem acest sacrificiu la templul din Teba, pentru a ti c
ncrederea pe care ne-a acordat-o nu a fost zadarnic.
Nubianul fii pus pe picioare i luat de acolo. Tutmes i
Hatepsut se ndreptar spre sala de ospee, unde fusese pregtit
o petrecere n cinstea lor i a tuturor ofierilor.
A fost foarte greu? ntreb el ovitor.
Ea i zmbi cu indulgen.
A fost foarte greu i deopotriv foarte uor, rspunse ea.
mi pare foarte ru pentru Wadjmose, dar sunt ct se poate de
fericit c acum mi cunosc mai bine ofierii.
El nu fcuse aluzie la acest lucru i ea o tia, dar se
ncpna s-l tachineze, zmbindu-i n acelai timp cu un aer
enigmatic, n stare s-l nfurie.
E imposibil", i zise Tutmes. Ct timp lipsise, i-o
imaginase ntorcndu-se distrus, nlcrimat i dornic de
consolare; or, ea se ntorcea la fel de vioaie i de radioas ca o
gazel i avea nevoie de el ca de pietrele templului. ntre felurile
de mncare, vorbea cu ofierii care-i rspundeau cu butade pline
de un respect amestecat cu afeciune. Tutmes pusese s fie aduse
trei grupuri de muzicani s o distreze i patru crue cu flori de
lotus sosiser de la Teba ca s-i ncnte mirosul, dar ei nici nu-i
trecea prin cap s-i mulumeasc pentru toate aceste atenii. Era
hotrt s o rup cu ea i s o lase s-i vad de palatul i de
guvernatorii ei, ntlnind-o doar cu prilejul unor evenimente
importante. n faa ochilor ei strlucitori, a graiei sale naturale i
a minilor desvrite, nelese ns c o iubea cu nflcrare.
mi pare bine c sunt aici, spuse ea. Acum tiu ce
nseamn s vii de la rzboi i s te ntorci acas.
Cu att mai bine, rspunse Tutmes stnjenit. Mi-ai lipsit,
Hatepsut.
i tu mi-ai lipsit, rspunse ea pe un ton neutru. Dar ce-i
asta?
Un brbat i fcuse apariia, mbrcat doar cu un or, i se
plec n faa lor, avnd n mn o tob. O femeie l urma i,
vznd-o, Tutmes avu un zmbet satisfcut. n timp ce se
prosterna n faa lor, el i opti lui Hatepsut:
E Aset, noua mea dansatoare. Lucreaz aici, n casa
guvernatorului, dar am de gnd s o iau la Teba i s-o bag n
haremul meu. mi place mult.
Mereu cu ochii dup femeile frumoase, l mustr ea
A A J 4

rznd.
HATSEPSUT
-

O privi pe femeia care se ridica cu o micare supl. Era


nalt, cu membre lungi i zvelte, cu oldurile nguste, mijlocul
subire, snii mici i semei. Prul negru i bogat i cdea pn la
ale. Nu semna deloc cu slujnicele voluptuoase i vioaie care-i
plceau lui Tutmes i pe care obinuia s le aduc n patul su.
Toboarul se aez turcete cu toba ntre genunchi i ncepu s
cnte pe un ritm lent; femeia i nl braele, se ridic n vrful
picioarelor i-i ntoarse faa spre Hatepsut, care fu dezamgit
de buzele prea subiri i ochii prea apropiai. Pre de o clip,
privirile li se nfruntar, apoi ritmul se acceler i toi brbaii
tcur, cu ochii aintii asupra pntecelui neted i catifelat i a
snilor ridicai. Hatepsut se uita la ea, brusc trezit din ameeal.
n ochii femeii ardea o flacr promitoare, i Tutmes o
contempla ca vrjit, cu rsuflarea tiat, devornd-o cu ochi
lacomi.
De ce m deranjeaz? se ntreb Hatepsut. Doar nu e prima
dat cnd Tutmes se las sedus pentru o vreme de o dansatoare
drgu."
Cnd dansul lu sfrit i aplauzele izbucnir, mna pe care
i-o puse pe bra lui Tutmes era ngheat.
Ce prere ai? o ntreb el nerbdtor, cu obrajii aprini i
privirea strlucitoare. Nu-i aa c-i extraordinar?
Hatepsut l privi nduioat.
Nu e la fel de frumoas ca mine, rspunse linitit. Are
ns un oarecare farmec pentru o dansatoare.
Ei bine, mie mi place, rspunse Tutmes nfuriat, i am
de gnd s o iau cu mine la Teba!
N-am spus c nu-mi place, ci c mi se pare cam rece, n
ciuda nflcrrii care mocnete n ea. Oricum, ia-o, dac te face
fericit.
Tutmes fu surprins vznd c ea o accept att de lesne pe
Aset. Se ateptase ca sora lui s dea ceva semne de gelozie,
dar ea continua s-i bea vinul i s arboreze un zmbet enervant.
Se ridic dintr-un salt. Aset atepta permisiunea s se retrag.
Pleci deja, Tutmes? l ntreb Hatepsut, lund o felie de
pepene. Nu vii s-mi faci o vizit la noapte n apartamentul meu?
Nu, nu vin! n sfrit, nu tiu, Hatepsut. Poate c da. M
rog, dac m invii, o s vin...
Se aplec spre ea i schi gestul de a o lua n brae, i atunci
de pe faa lui Aset pieri orice urm de zmbet. Tutmes i arunc o
bijuterie. Dansatoarea iei din sal cu semnele celui mai
desvrit respect, dar lui Hatepsut i se pru c e ntructva
obraznic. Cred c e periculoas", i zise ea, fr a ti de ce.
Braul lui Tutmes continua s-i nconjoare mijlocul i se simi
brusc nfometat de trupul su, cuprins de o brusc explozie de
senzualitate. Se sprijini cu totul de el, ateptnd ca el s-i termine
de but vinul.
S mergem, i opti ea la ureche. Sunt nebun dup tine!
Surprins, Tutmes se ridic.
Mncai, bei i distrai-v mai departe! strig el ctre
oaspei.
n timp ce se prosternau cu toii, se simi mpins spre ieire
de femeia care i murmura cuvinte nflcrate, trgn- du-1 afar,
n grdin, la adpostul unui plc des de arbuti. O lu repede,
aproape brutal, aa cum un soldat posed o sclav capturat i apoi
rmaser lungii, gfind, n timp ce muzica de la petrecere
ajungea pn la ei prin ntuneric.

Se ntoarser la Teba dup o cltorie de dou zile n litiere.


La sosire, oraul le fcu o primire triumfal. nainte de a merge la
palat, i aduser un omagiu lui Amon. n timp ce nainta mpreun
cu Tutmes prin nenumratele coloane
ale templului nlat de tatl ei, Hatepsut l zri pe Senmut, alturi
de Benya i de User-amon, ai crui ochi strluceau de o bucurie
nespus, i i zmbi n semn de rspuns. Se aezar pe tronuri n
faa zeului acoperit de aur, cu nubianul ntins pe jos, la picioarele
lor. Ceremonia slbatic ce urm fu scurt: Menena i zdrobi
capul cu lovituri de mciuc. Un asemenea sacrificiu nu-i mai
fusese adus zeului de mult vreme. Se vedea limpede c Tutmes
nu se simea n largul lui, n timp ce Hatepsut i generalii priveau
netulburai, gndindu-se la moartea lui Wadjmose i la
mormintele proaspete peste care clcau chiar n acele clipe acalii
deertului.

16

Cu un semn, i invit pe Senmut i pe User-amon s o


urmeze i, odat ajuni la palat, Hatepsut se instal n jilul ei de
argint i i pofti s ia loc lng ea.
Ce veti avei s-mi dai? ntreb ea. Totul e bine?
Foarte bine, rspunse Senmut. Tributul lui Retenu a
sosit, i Ineni s-a ocupat cu mprirea lui. Ahmose, vizirul
Sudului, e aici, aduce impozitele i, la templu, hambarele zeului
se umplu.
Bine. i templul meu, Senmut?
Prima teras e terminat, aa cum voiai, i e mai
inimoas dect tot ce-mi imaginasem. Acum se pregtesc tera-
samentele pentru cea de-a doua.
Privirea lui Hatepsut se lumin:
Trebuie s mergem s o vedem imediat. A, uitasem,
Senmut, l-am numit pe Nehesi, negrul, purttorul Sigiliului Regal.
Du-i toate documentele s le pecetluiasc. Bineneles c e tot
subordonatul tu. ncearc s dai de el. Deocamdat,
lsai-m s fac baie i apoi vom trece fluviul s vizitm valea mea
scump, de care mi-a fost atta dor.

Traversar Nilul mpreun i urcar n litiere cu baldachin


ca s fie dui pn la antier. ntre fluviu i faleze se nla satul
sclavilor care lucrau pe antierele templului, alctuit din iruri de
case de pmnt uscat. Le ocolir i ajunser la defileul adnc care
ducea la locul sacru.
O teras era suspendat ca prin vraj de versantul falezei, n
faa unei colonade din piatr roie, care capta lumina trandafirie a
dup-amiezei. Edificiul, a crui faad se ntindea de-a lungul
versantului vii, se sprijinea de un zid construit de Benya. De
form alungit, dat fiind c un ptrat cir fi distonat cu configuraia
vii, prea s se afle acolo dintot- deauna, abia modificat de mna
omului. Hatepsut tia ns c n spatele coloanelor delicate se
nlau dou altare, tiate n masa falezei, nchinate unul lui
Hathor, cellalt lui Anubis. n mijlocul faadei, oamenii se
ngrmdeau cu sutele n jurul unei guri cscate, cu margini
neregulate.
Acolo va fi legat viitoarea teras de cea care e terminat
deja, printr-o ramp asemntoare celei de care am vorbit, explic
Senmut. Locul tu este ns nuntru, printre altarele zeilor, dintre
care nici unul nu este nc terminat. Vrei s ne apropiem,
Maiestate?
Nu, replic ea. Prefer s m uit de aici, unde m aflu.
Cnd totul va fi ncheiat, o s pesc pe piatr. Ai nfptuit un
miracol, preotule! Toi au spus sus i tare c e imposibil, dar geniul
tu a dat form visurilor mele.
Tulburarea ei era vizibil, ca de fiecare dat cnd venea s
inspecteze lucrrile. n ziua aceea ns se simea slbit, bolnav,
cuprins de ameeli. Senmut i remarc paloarea i se neliniti.
Hatepsut l prsi brusc i se duse s se ntind pe litier, cu ochii
nchii.
Senmut se simea cuprins de nelinite. Era oare bolnav? S
fi fost victima vreunei boli luate de pe ntinderile inospitaliere ale
deertului? A doua zi ns apru n Sala de Audiene, puin cam
palid, desigur, dar cu un aer viguros, i el i zise c e prea
prpstios. Cu toate acestea, continu s o observe cu atenie,
bntuit din nou de amintirea otrvirii lui Neferu.
Senmut era foarte obosit. mprit ntre ndatoririle de la
templu, de la palat i de pe antier, se vedea adesea silit s-i
ncredineze lui Senmen rspunderi pe care ar fi preferat s i le
asume personal. Nu-i prea plceau funciile de la templu, unde se
gsea deseori fa n fa cu Menena. i adresa marelui preot
reverenele datorate rangului su, fr s primeasc n schimb
dect saluturi date n sil. Senmut nu avea deloc ncredere n
Menena, care odinioar l trdase pe faraon, i se ntreba dac
tnrul Tutmes chibzuise vreodat la motivele surghiunirii
acestuia. Ca s se simt mai linitit, strecur iscoade printre
servitorii marelui templu, convins c ntr-o bun zi mintea
viclean i calculat a lui Menena i va duce la dezastru.

Dup dou luni de la ntoarcerea lui Hatepsut, Nofret nu


mai putu, ntr-o diminea, s mai ncheie orul cu care ncingea
mijlocul reginei.
Maiestate, fie-mi cu iertare, dar orurile tale sunt prea
strmte. Poate c-ar trebui s pui s i se fac altele la templu.
Vrei desigur s insinuezi c ar trebui s nu-mi mai vr
mereu mna n bocalul cu dulciuri, i rspunse Hatepsut
zmbind. Deodat ns prin minte i trecu alt bnuial i-i pipi
pntecele cu o mn ovitoare. Nofret, adu-1 pe medic. S vin
pe dat i nu-i face griji. Nu cred c sunt bolnav.
Se aez pe pat, prad unei exaltri amestecate cu nelinite
i team. Bineneles, trebuia s se ntmple mai devreme sau mai
trziu, i zise ea. Cum de nu mi-a trecut mai devreme prin cap?
Medicul sosi i ea se ls examinat.
Ei, ce prere ai? ntreb ea.
E cam devreme ca s m pronun, Maiestate.
tiu, tiu. E nevoie de pruden n meseria ta. Dar poate
c totui poi ncerca s pui un diagnostic.
Cred c Maiestatea Sa ateapt un copil.
Ah! Egiptul va avea un motenitor! Nofret, d fuga i
cheam-1 pe faraon. Cred c de-acum s-a ntors de la templu.
Spune-i c trebuie s-l vd imediat.
Nofret iei n goan, i medicul continu:
Maiestatea Ta ar trebui s renune la dulciuri i s nu bea
prea mult vin. Va trebui, pe ct posibil, s se culce devreme i s-
i supravegheze alimentaia.
Hatepsut se plimba ncoace i-ncolo prin odaie, n timp ce
medicul i ddea sfaturi de pruden cu glasul lui sec i rece. Ea
ns nu-1 asculta. Gndurile i se ndreptau spre misterele ce se
plmdeau n trupul ei. Tutmes ddu buzna, cu rsuflarea tiat i
chipul aprins.
Ce s-a ntmplat? ntreb el, cltinndu-se pe picioare.
Nu poate fi prea grav, n-ai artat niciodat aa bine ca acum.
Fugi spre el, luminat la fa:
Tutmes, Egiptul va avea un motenitor, datorit mie!
El tresri i o lu n brae cu un aer ovitor, pe care ea
nu-1 nelese.
Nu te bucuri? l ntreb. Ar trebui s fii fericit c pe
tronul lui Horus nu se va aeza niciodat un prin strin.
Totul depinde de sexul copilului, remarc el cu glas
sczut.
n sfrit, vd bine c nu-i face nici o plcere; chiar dac
sunt attea lucruri care ne separ, ai putea totui s te bucuri
pentru Egipt!
Dar m bucur, rspunse el precipitat. Bineneles c m
bucur. Totui, tii bine c am dreptate, Hatepsut. Dac dai natere
unei fete, totul va trebui luat de la capt.
i i-ar fi chiar aa de greu? l ntreb ea batjocoritoare.
Zu c m dezamgeti, Tutmes...
Iart-m, spuse el. Doar c...
Ei, ce? Bucuria i se topise i acum l nfrunta, cu minile
n olduri. De ce oare voi, Tutmes, suntei aa greu de neles?
adug ea.
De parc tu nu eti, rspunse el iritat. Nu mai exist
nimeni care s fie att de greu de neles ca tine. S tii c mi s-a
mai adus o veste ca asta chiar ieri. Aset e i ea nsrcinat.
i ce m privete pe mine? replic ea surprins. O
puzderie de bastarzi regali se zbenguie prin palat. Ce mai conteaz
unul n plus sau n minus? Copiii mei vor fi ntru totul legitimi.
El fcu un gest stnjenit i rspunse, cu privirile plecate:
Copilul lui Aset va fi i el legitim. Am de gnd s-o fac a
doua mea soie.
Cu gura cscat, Hatepsut se ls s cad pe pat. Nu-i
putea crede urechilor.
Lasa-ma sa ncerc... sa mcerc sa neleg, murmura uluit.
O s te nsori cu prpdita aia de dansatoare vulgar?
Da, rspunse el sfidtor. O iubesc mult. E inteligent,
afectuoas i n stare s le conduc pe celelalte femei. M face
fericit.
i dup ce msori tu inteligena unei femei din haremul
tu, izbucni ea mnioas, dup lungimea picioarelor? Pe ce alt
criteriu te bazezi, Tutmes?
Intuiia i spunea unde se afla puterea lui Aset. Ea tia s
mguleasc, mai mult dect celelalte femei, virilitatea soului ei.
n buzele strnse i n sprncenele ncruntate ale lui Tutmes,
Hatepsut vzu semnul unei hotrri nverunate care se
manifesta foarte rar, dar care, odat aat, nu avea s cedeze. i
nl minile ntr-un gest de supunere.
Bine. E dreptul tu s te nsori cu cine-i place. mi pare
ru doar c nu ai crezut de cuviin s alegi o femeie din rndurile
nobilimii, o fiic de-a lui Ineni, de pild, sau una din surorile
drgue ale lui User-amon. Femeia aceea nu e demn de un
faraon, Tutmes, nu-i dect o intrigant, care bag zzanie, i s-ar
putea ca ntr-o bun zi s-i par ru c ai adus-o la palat.
Nu vreau s te ascult, spuse el enervat. De cnd e intuiia
ta att de puternic? Se ntmpl s te neli, ca i mine, i de data
asta tu eti cea care greete.
M nel rareori, Tutmes, i pot s-i spun c Aset nu e
dect o micu mizerabil.
Prostii! o lu el peste picior, tremurnd de furie. Eti
geloas. i-e team s nu te trezeti ntr-o bun zi dat la o parte
de Aset i de copilul ei!
Tutmes vorbea anapoda i cuvintele sale o fcur s
zmbeasc sincer, fiindc tia, tot att de bine ca el, c aa ceva
nu se putea ntmpla.
Bine, mormi el. Nu neleg de ce faci atta trboi. O
iubesc cu adevrat, tii, i pe deasupra, e ntotdeauna unde vreau
eu i cnd vreau eu.
tiu, spuse ea mblnzit. Ei bine, nsoar-te cu ea i f
din copilul ei un copil regal! Ce crezi c o s fie, biat sau fat?
M-ar distra s fie amndou fete, spuse el pe un ton acru,
i s nu existe nici un biat care s se urce pe tronul lui Horus.
n cazul sta, fiica mea ar urca pe tronul sacru, ca singur
i unic motenitoare de snge cu desvrire regal.
Nu fi proast, nici o femeie nu a purtat vreodat dubla
coroan.
Ba da, eu!
N-are nici o legtur. Ai purtat-o ca regent, nu ca
faraon.
S nu ncepem iari cearta asta, spuse ea mpciuitoare.
Avem tot timpul s ne ciorovim n privina succesiunii.
Tutmes se ridic dintr-un salt.
Nu va fi nici o disput. n calitatea mea de faraon, o s
numesc pe cine vreau eu ca urma.
Cu condiia ca motenitorul tu s se nsoare cu o femeie
de snge regal.
Bineneles. Acum, trebuie s plec. M bucur pentru noi,
Hatepsut, i pentru Egipt deopotriv.
i, adunndu-i ce-i mai rmsese din demnitate, Tutmes se
ntoarse s mai spun ceva, dar n ultima clip se rzgndi i plec.
Hatepsut era prea distrat ca s mai rd de el.
O prpdit de dansatoare vulgar, e de necrezut,
mormi ea.

nainte de sfritul sptmnii, ntreg oraul tiu c Egiptul


atepta un motenitor i c Tutmes se pregtea s-i mai ia o soie.
Dup o lun, tirea fcuse nconjurul rii, de la Delt i pn la
Cataracte, i fiecare ofta de uurare. Desigur, Tutmes era un mare
faraon i Soia lui Regal un puternic guvernator, dar amintirea
dominaiei strine era nc prea vie n memoria egiptenilor pentru
ca ei s accepte cu senintate ideea urcrii pe tron a unui prin care
s nu fie de sngele lor. Naterea unui motenitor regal rezolva
problema.
Senmut primi vestea fr s comenteze. Hatepsut i-o
anun chiar ea, nu fr o anumit nelinite, dar el fcu o
plecciune adnc i i prezent complimentele sale. Cu toate
acestea, regina simi tristee n el i se grbi s-i ia rmas-bun.
Pentru ea, acest copil avea s aduc o siguran nou Egiptului. El
avea s fie noul zeu care-i va continua opera atunci cnd avea s
prseasc viaa aceasta istovitoare pentru a se aeza acolo sus,
alturi de tatl ei, n Barca Cereasc.
Hatepsut avea o statuie a lui Ta-urt, zeia naterii, sculptat
din granit, pe care o puse n dormitorul ei, lng altarul lui Amon.
Rmnea deseori, pierdut n gnduri, n faa hipopotamului
binevoitor care zmbea cu labele ncruciate peste pntecele
proeminent.
Se ducea mai des n litier n valea sacr, nsoit de un
nubian surd i mut, care-i ducea evantaiul stacojiu i, ajuns acolo,
rmnea deoparte, ca de obicei, contemplnd liniile armonioase i
rampele monumentului ei. Cea de-a doua teras era aproape gata,
dar nu voia s se apropie mai mult.
Oamenii reginei aflar c la nord-est populaia hanebu se
rscula i ea hotr pe loc s ntreprind o nou campanie. De data
aceasta, ofierii ei refuzar categoric ca ea s li se alture, i
Hatepsut trebui s recunoasc n sil c ar fi fost ntr-adevr o
nebunie, adugnd ns c nu va accepta s rmn la Teba dect
dac faraonul avea s plece n locul ei. Dup ce schimb
nenumrate priviri furie cu sfetnicii si, Tutmes i ddu
consimmntul. Hatepsut jubila nchi- puindu-i-1 asudnd i
gfind la soare i tremurnd de fric, dar i mai mult se bucura
de mndria trupelor de a se ti conduse de faraonul nsui. Era
vorba de o campanie de proporii reduse, nensemnat, mai curnd
de o simpl demonstraie de for din partea Egiptului dect de o
lupt indispensabil. i lu rmas-bun grbit de la el i se ntoarse
la umbra sicomorilor, unde juca dame cu Nofret sau zaruri cu
Senmut.
Uneori, trimitea un crainic n apartamentele lui Aset s se
intereseze de sntatea ei i o zrea din cnd n cnd plim- bndu-
se prin grdinile femeilor, nvecinat cu cele ale palatului. n ciuda
strii sale, Aset i pstra supleea de felin. Hatepsut i auzea
rsul ascuit i i scruta chipul pe care se citea un aer de indiferen
care nu era dect masca urii i a intrigilor sale. i ceruse lui Senmut
s asigure supravegherea nentrerupt a lui Aset i acesta se
supusese, tiind totodat c Soia Regal, la curent cu prezena
iscoadelor, nu se sinchisea de ele. Temeritatea dispreului ei o
alarma, dar, cnd ncerca s-i exprime ngrijorarea fa de
suveran, aceasta nu fcea dect s rd.
Las-o s se mpuneze ct vrea, spunea ea. ntr-o bun zi
va fi silit s se dea de gol i s se jumuleasc singur de toate
penele.

17

Peste cinci luni, armata se ntoarse aducnd o prad


frumoas din inuturile bogate ale Deltei, iar Tutmes, extrem de
satisfcut de sine, reuni Adunarea pentru mprirea
recompenselor. Faraonul ceru ca i soiile sale s fie de fa, i
Hatepsut ceru n schimb ca tronul ei s fie pus alturi de cel al
soului su; Aset lu loc pe un taburet de aur la picioarele
faraonului, sprijinindu-se de el cu neobrzare. Era mbrcat n
veminte de culori sclipitoare, care-i plceau n mod deosebit.
Mutnefert, aflat i ea de fa, era numai zmbet.
De la moartea soului ei regal, Mutnefert renunase cu
desvrire la orice ncercare de a-i modera apetitul i
ajunsese rotund ca un butoi. Cu toii remarcar c mama
faraonului i noua soie a acestuia mprteau aceeai predilecie
pentru bijuterii i culorile pestrie. n ciuda afeciunii vdite pe
care faraonul o manifesta fa de Aset, a zmbetelor pe care i le
adresa i a faptului c o btu uurel pe cap de mai multe ori cu
mna lui dolofan, regala superioritate a lui Hatepsut nu-i scp
nici unuia dintre curtenii i generalii adunai acolo. mbrcat n
in alb esut cu argint, ea sttea nemicat n timp ce examina
comorile care-i erau nmnate.
La ncheierea ceremoniei, Mutnefert i Aset ncepur s
plvrgeasc ntre ele ca nite vrbii dis-de-diminea. Tutmes
se plec n faa lor, dar cea pe care o conduse n sala ospului i
pe care o ajut cu graie s se aeze pe perne, ca i cum ar fi fost
fragil precum cristalul cel mai pur, pentru ca apoi s-i pun n
fa cu mna lui o cup de vin, fu Hatepsut. Trupul ferm i subire
al lui Aset i lipsise n aceste luni de absen, dar Hatepsut fusese
cea care-i bntuise visele i glasul pe care l auzea n zori, la
trezire, amestecat cu sunetul comurilor era al ei.
Aset nscu prima, triumftoare, cu preul unor mari eforturi.
Aplecat peste copilul care scncea, Tutmes aplaud.
Pe Amon, e biat! i pe deasupra unul viguros! Ia auzii
cum zbiar!
l lu grbit n braele sale nendemnatice, i copilul se
apuc s urle i mai abitir, agitndu-i cu un aer combativ
feioara roie.
D-i-1 ddacei, l sftui Aset.
Tutmes i ntinse copilul femeii tcute care-1 lu, micuul
ipnd n continuare. Faraonul se aez pe marginea patului i lu
minile lui Aset ntr-ale sale. Ea i zmbi, cu ochii nfundai n
cap de oboseal.
Eti fericit c ai un fiu, puternice Horus?
Foarte fericit; ai fcut un lucru minunat, Aset. Vrei ceva?
Ceva care i-a face viaa mai plcut?
Aset i plec privirile i-i retrase minile dintr-ale sale.
S tiu c-mi pori o dragoste netirbit, asta mi doresc.
Nu mi-e bine dect dac m simt aprat de tine.
Fericit i mgulit, Tutmes o trase la pieptul lui i ea i ls
capul pe umrul lui, revrsndu-i prul negru i bogat,
ncreztoare i plpnd ca un pisoia.
Egiptul ntreg te binecuvnteaz astzi! i spuse el. Fiul
tu va fi un prin puternic.
Poate chiar faraon?
n glasul ei era o intonaie nbuit i deodat bucuria
provocat de aceast prim natere se estomp, fcndu-1 s se
simt ntructva obosit i puin cam trist.
Poate, rspunse el, dar tii la fel de bine ca mine c
accesul lui la Curte va depinde mult de copilul pe care l va nate
regina.
Dar tu eti faraonul atotputernic i, dac vrei ca fiul meu
s-i urmeze la tron, e de ajuns s o porunceti, iar poporul te va
asculta.
Lucrurile nu sunt chiar aa de simple, i tu o tii foarte
bine, o mustr el cu blndee. Nu cere prea mult, Aset.
Femeia roi, fiindc i descoperea acum o trstur de
caracter pe care nu i-o cunotea. Ea, una, nu avusese niciodat
prilejul s aib de-a face cu crizele de ncpnare pe care
Hatepsut i le provoca att de frecvent. Nu mai reveni asupra
acestui subiect, dar hotrrea nu-i slbi cu nimic, i-i jur c, dac
nu o va putea obine direct, o va obine cu bini- orul, prin blndee
i persuasiune. n spatele uii, n camera copilului, fiul ei mai
scoase un scncet i apoi tcu. Indispus, se ntoarse cu spatele i
se ntinse s doarm. Fiul ei avea s fie faraon, lucrul era sigur.
Tutmes i consult pe astrologi i pe preoi n privina
numelui pe care urma s i-1 dea fiului su i, n unanimitate,
acetia i rspunser c era hrzit s se numeasc Tutmes. Acesta
i era rspunsul pe care-1 spera. Se duse s-i dea vestea lui
Hatepsut, fericit i mndru ca un coco. Aceasta tocmai se gtea,
dup siesta zilnic, i pleoapele i erau nc umflate de somn. l
invit s intre.
Nu te-am felicitat nc pentru naterea fiului tu, spuse
ea, i mi cer scuze, Tutmes, dar sunt foarte ocupat de dou zile
ncoace. Se pare c au aprut nite probleme n legtur cu
strngerea diverselor impozite pe care le-ai poruncit. Ha-nebu i
perceptorii mei s-au dedat unor tocmeli n toat regula, ca la pia.
Cum se simte copilul?
Tutmes i trase un scaun i se aez, privind-o cum i
piaptn cozile grele.
E foarte puternic i foarte viguros i seamn mult cu
tatl nostru. E un adevrat Tutmes.
Cu buzele strnse, ea rspunse:
Va trebui s mi-1 ari, s-mi dau seama singur n ce
msur este un adevrat Osiris-Tutmes sau dac nu cumva
vanitatea printeasc te nal.
Hatepsut! protest el ofensat. Pn i servitorii se
extaziaz vznd o asemnare ca asta. Aset se bucur i ea.
Nici nu terminase de rostit cuvintele acestea nefericite, c
Hatepsut fcu un pas napoi.
Nu m ndoiesc de asta. Ce fericire pentru ea c fiul tu
poart pecetea ascendenei sale regale, i nu semnele degradante
ale originii mizerabile a mamei lui!
Tutmes deschise gura, cu un aer jignit. Hatepsut turn vin
i i ntinse o cup, apoi se aez din nou la msua de toalet.
i cum o s-l cheme? ntreb ea.
Cu mnia ceva mai domolit, Tutmes rspunse:
Preoii poruncesc s-l cheme Tutmes, fiindc numele
acesta i va aduce putere i binecuvntare. Aset...
tiu, i-o tie ea nerbdtoare. Aset e ncntat.
Nu, spuse el. Aset nu e mulumit, fiindc voia s-l
cheme Sekhenenre.
Hatepsut izbucni n rs, se nec cu vinul i ncepu s
tueasc. Cnd putu s vorbeasc din nou, vzu c Tutmes
zmbea, contaminat, mpotriva voinei sale, de veselia ei.
Vai, Tutmes, i poi nchipui? Sekhenenre! Aset i vede
fiul lovindu-1 pe inamic, ca un erou rzboinic, ca un soldat
legendar? Numele marelui, viteazului Sekhenenre, strmoul
meu divin, e fr nici o ndoial un nume puternic, dar
' biata Aset i d ea oare seama c nu e fr pat, fiindc bunul
Sekhenenre a pierit n chinuri, nvins de Hyksos? Nu prea cred.
Poate c nu, dar e totui un nume sacru.
Ai dreptate, fu ea de acord n cele din urm, dar Tutmes
e un nume mult mai potrivit pentru fiul n via al faraonului.
Ar fi vrut s-l mai ntrebe despre visurile pe care le nutrea
n privina copilului su, a speranelor i a temerilor pe care le are
orice tat, dar erau prea strini unul fa de cellalt ca s-i fac
mrturisiri. Fr s aib nevoie s-l chestioneze, ea tia totul
despre ambiia i vanitatea lui Aset legate de viitorul bieelului
ei.
i acum e mai mult dect ambiie", i spunea ea, gn-
dindu-se cu nelinite la anii care aveau s vin. Tutmes era oare
numele plcut i binevoitor al fratelui ei sau al unui rege puternic?
Dar ce rost avea s se frmnte, se ntreba ea, atta vreme ct
propriul copil nu vzuse nc lumina lui Ra?
Vino cu mine n mlatini disear, i vorbi el deodat.
Vreau s vnez. O s facem o plimbare pn la Luxor i napoi.
Poi s te bucuri de briza de pe malul fluviului.
Bine, o s vin, accept ea. Nu m-am prea odihnit astzi,
i spatele m doare ntruna. M bucur pentru tine i pentru Egipt,
Tutmes, spuse apropiindu-se de el. n ciuda a tot ce i-am spus,
recunosc c e mare lucru s zmisleti un fiu regal.
l srut tandru pe buze i se ndreptar ncet, inn- du-se de
bra, prin grdin spre ambarcaiunea ce se apropia de mal i
ateptar ca aceasta s acosteze, aezai pe o piatr ce mai pstra
cldura zilei. Apoi urcar la bord i, aflai la prov, zrir un
cocor lundu-i zborul, n timp ce barca se ndeprta de rm n
lumina piezi a asfinitului.

Trei sptmni mai trziu, dis-de-diminea, nobilii i


demnitarii Tebei fur convocai n Sala de Audiene a reginei. Pe
jumtate adormii, l ntlnir acolo pe faraonul care-i atepta
prad celei mai mari agitaii.
Maiestatea Sa e pe punctul de a nate, i vesti el. Ca
prini ai Egiptului, avei privilegiul de a fi prezeni alturi de mine
n dormitor.
Trecu n odaia alturat, de unde se strecura o lumin blnd
aurie. Ceilali l urmar cu toii, n afar de Senmut, care nu se
art deloc grbit i mai degrab s-ar fi strecurat n umbr dac
Hapusenb nu l-ar fi apucat de bra.
Unde te duci, slujitor al lui Amon?
Plec acas, vizirule, s atept acolo vestea. Crezi c am
dreptul s intru aici?
Hapusenb i vorbi pe un ton amabil:
Cred chiar c ai obligaia s-o faci. n primul rnd, pentru
c eti Erpa-ha, i pe deasupra prin motenitor al
HATSEPSUT
- * ----------------------------------------------------------------------------------------------------------------

Egiptului. Ai datoria de a asista la eveniment i de a-i pune


sigiliul alturi de ceilali pentru a atesta aceast natere.
N-o s m faci s m rzgndesc, spuse Senmut pe un
ton sec. nainte ca regina s-mi confere titlurile pe care le am,
eram un simplu ran, i fiu de ran, am rmas i acum la fel de
ncpnat ca orice ran.
Cnd o s ncetezi s o insuli pe fiica zeului, pe regina
nemuritoare, considernd-o o simpl i plpnd femeie? Crezi
c-i va da mcar seama de prezena ta sau c va scoate fie i un
strigt sau vreun cuvnt? Crezi c o regin nate gemnd, ca o
femeie din harem? Greeti! Ai fost ridicat la cele mai mari
onoruri, dar n clipa asta eti prad smintelii i trufiei.
nceteaz! strig Senmut. Nu sunt un copil netiutor sau
un savant obtuz. N-am deloc nevoie de leciile tale, fiindc tiu
mai bine dect tine ce se ntmpl n mintea mea. Fii indulgent,
Hapusenb. Fiecare zi care trece mi aduce o nou povar, grea ca
un sac de grne, i o s-mi sfresc drumul pind cu fruntea sus
sau trndu-m ca un orb. Sunt prin, da, i chiar la fel de mult ca
tine, dar sunt i un animal de povar.
Vorbeti cu cineva care s-a luptat cu constrngerile
puterii cu mult nainte ca tu s fi lsat deoparte mturile i gleile
templului, i aminti cu ngduin Hapusenb. De ce luptm noi,
Senmut, zi de zi? Din dorina de a ne ocupa timpul? Nu, prietene,
ci pentru c tim cine reprezint salvarea Egiptului. Vino cu mine.
E vorba de o mprejurare extraordinar.
Senmut intr, lsndu-se condus de Hapusenb printre
demnitarii adunai n odaia parfumat de tmie. ns, n timp ce
prietenul su lua loc la cptiul patului, aa cum i ngduia
rangul su, Senmut se aez la picioarele patului, pe jos, de unde
nu putea s vad nimic.
Hatepsut se odihnea, cu ochii nchii i cu minile lsate pe
ptura fin i alb. Dac degetele nu i s-ar fi agitat i capul nu i-
ar fi tresrit din cnd n cnd, s-ar fi putut crede c doarme.
Travaliul ncepuse n ziua precedent, i regina era istovit.
Medicul i administrase un calmant. Visele i erau ntretiate de
momente de luciditate n timpul crora deschidea ochii i
contempla faa lui Tutmes, aplecat peste ea. n cele din urm, i
recpt cunotina i o auzi pe moa:
Naterea se apropie.
Fu cuprins de un spasm, strnse din buze i-i rostogoli
capul cu un efort suprem de a nu ipa.
Cnd durerea ncet, medicul se aplec peste ea, cu gura
lipit de urechea ei:
Copilul iese, Maiestate... Nu-i mai pot da calmante.
Ea accept cu glas stins i se ntoarse, adunndu-i
toate puterile n clipa cnd un nou val de durere o npdi. Pe
frunte i apruser broboane de sudoare, dar nu scoase dect nite
gemete slabe, acoperite brusc de strigtul moaei:
E fat, nobili ai Egiptului, e fat!
Oamenii se aplecar, ncercnd s o ntrezreasc pe
prinesa care scotea scncete uoare. Senmut o vzu pe Hatepsut
ridicndu-se ntr-un cot, cu ochii dilatai de calmante, cu faa
palid i supt.
Ridicai-m! porunci ea, i medicul o ajut cu precauie
s se ndrepte. Regina i ntinse braele ca s-i ia copilul. Tutmes
ngenunche, i ea i zmbi ameit. E fat, Tutmes, o fiic
frumoas i delicat a lui Amon! Uit-te cum degeelele ei le
prind pe ale mele...
E delicat i frumoas ca tine, Hatepsut, spuse el
zmbind. Un mugure al Florii Egiptului.
O srut pe obraji, se ridic i se adres grupului de oameni
adunai n odaie:
Documentele sunt gata s fie pecetluite. Anen, scribul,
v va atepta la ieire.
Se ndreptar spre u, uotind ntre ei.
Maiestatea Sa a nscut fr prea mult suferin, Amon
fie ludat! exclam User-amon cu glas sczut, adresndu-se lui
Hapusenb, i ceilali aprobar.
D dovad de o mare for, i Egiptul va simi din nou nu
peste mult ponderea puterii sale, replic Hapusenb.
Senmut ddea s ias cnd auzi un glas venind dinspre pat.
Hatepsut l chema. Se ntoarse, fcnd o plecciune. Pen-Nekheb
era i el de fa i amndoi ateptar ca regina s desprind
degetele minuscule agate de vemntul ei, dup care i ntinse
copilul lui Senmut:
Ia-mi fiica, Senmut. i, cum el ovia, ea l brusc. Ia-o
o dat! i-o dau n grij. ncepnd de azi, eti rspunztor de
sntatea i de sigurana ei, i sunt sigur c o s veghezi s nu fie
nici prea rsfat, nici prea sever crescut. Vei fi rspunztor de
camera copilului i de ddaca ei.
Senmut lu copilul cu precauie i cu o blndee nesfrit,
privind feioara aceasta att de asemntoare cu cea pe care o
iubea. Schimbar o privire, i Hatepsut se ntinse la loc
suspinnd:
Voiam s fiu sigur c se afl pe mini bune, i spuse ea.
Se petrec attea lucruri ntr-un palat mare ca sta, i cum ai putea
s tii totul? n ceea ce te privete, Pen-Nekheb, m bazez pe tine
n legtur cu educaia ei. Vreau s nvee liber, ca mine, tot ce se
poate nva ntr-o coal i pe un teren de antrenament. Vreau ca
nici o cunotin s nu-i fie refuzat. Va avea nevoie de
nelepciunea i de experiena ta.
nchise ochii, i cei doi crezur c adormise. Ea ns i-i
redeschise pentru a le da liber.
Pen-Nekheb se duse la culcare, dar Senmut se ndrept spre
camera copilului, unde puse el nsui sugarul n leagnul aurit, l
acoperi i se asigur c un soldat din escorta Maiestii Sale sttea
de gard n faa uii, iar altul n grdin, sub fereastra nalt i
ngust. Plec n cutarea lui Nehesi i, cnd l gsi, i ceru ca un
numr mai mare de santinele s fie afectat pazei copilului.
O dat ce se asigur c a luat toate msurile necesare, se
ndrept spre micul lui palat. Peste tot domnea linitea. Ta-khaet
i spusese c o s-l atepte, dar o gsi aipit pe covor, cu pisica
lng ea, i se culc fr s o mai trezeasc.

Srbtoarea de la templu continu cteva zile n prezena


faraonului i a ntregii Curi. Senmut i petrecea cea mai mare
parte din timp n odaia copilului, veghind ceas dup ceas la buna
desfurare a ngrijirilor acordate micii prinese. Ddaca prea c
are destul lapte i toate slujnicele erau femei de o anumit vrst,
alese din harem pentru c au avut grij de propriii copii. Senmut
le adun pe toate pentru a le da consemne severe. Le prsea cu
inima grea pentru a inspecta noile arcuri ale turmelor lui Amon i
pentru a vorbi cu Benya despre evoluia lucrrilor la templul din
valea sacr.
Hatepsut atepta cxi nerbdare i nelinite s afle numele
ce avea s-i fie dat copilului. Se ridicase deja din pat, prefernd s
stea n jil, dar se simea nc slbit. ntr-o bun zi, i fu anunat
cel de-al doilea mare preot al lui Amon. Nerbdtoare, porunci s
fie poftit nuntru i, fr a mai irosi vremea cu plvrgeli, l
ntreb pe un ton tios:
Haide, spune-mi ce nume va primi!
Hotrrea a fost greu de luat i a cerut mult vreme,
rspunse el zmbind, fiindc numele unei prinese regale trebuie
s aib o mare putere i s-i ofere o protecie desvrit.
Da, da, bineneles.
Numele pe care-1 va purta va fi Neferura, Maiestate.
Cuvintele rmaser suspendate n aer. Odaia pru din-
tr-o dat mturat de un suflu rece i chipul lui Hatepsut pli.
Nofret se nfiora i se rsuci brusc pentru a arunca o privire statuii
de aur a zeului. Preotul nu pru ns s observe nimic. Hatepsut
i fcu semn s se apropie:
Te rog s repei numele, Ypuyemre. M tem c nu l-am
neles.
Neferura, Maiestate. Neferura...
Ea insist:
Nu se poate! Numele acesta este fr ndoial plin de
putere, dar de o putere nefast. V-ai nelat!
Ypuyemre se simi jignit, dar nu o art.
Nu ne-am nelat, Maiestate. Semnele au fost
interpretate de mai multe ori. E Neferura, aa cum am spus.
E Neferura..., repet ea cu tristee. Perfect, Amon a
vorbit i copilul va purta acest nume. Poi s pleci.
Preotul se ndrept spre ieire salutnd, paznicul i deschise
ua i el prsi ncperea.
Hatepsut rmase aezat, cu ochii pierdui n gol, repetnd
fr ncetare numele.
Trimite-1 pe Dua-eneneh la faraon, i spuse n cele din
urm lui Nofret, ca s-i aduc la cunotin numele. Nu pot s
merg eu. Cred c o s stau ntins restul zilei. Neferura, repet ea
ncet, rea prevestire pentru fetia mea. Ar trebui s chem un
vrjitor s-l ntreb despre viitorul ei.
tia ns c asemenea procedee erau strine firii sale i c
nu va apela niciodat la preoii lui Seth.
Tutmes l trimise napoi pe Dua-eneneh cu acordul oficial
n privina numelui, dar se abinu s se prezinte n persoan.
Hatepsut tia c se afl n tovria lui Aset, n odaia
micului Tutmes. Se culc pe o parte, sprijinindu-i capul pe bra,
i ncepu s se gndeasc la sora ei Neferu-kebit i la mica gazel,
care muriser amndou de mult vreme.
De atunci, refuz s se mai ridice. Senmut i aducea copilul
zilnic, i Hatepsut se juca cu el, i zmbea, dar nu se ridica din
pat. O cuprinsese o oboseal cumplit, o apatie primejdioas care
o ndemna s rmn n sigurana dormitorului. n Sala de
Audiene i n consiliu, Hapusenb, Ineni i Ahmose, tatl lui User-
amon, se zbteau disperai s vin de hac unei stive de documente
care cretea mereu. ntre timp, Tutmes i Aset mergeau la
vntoare, se plimbau cu barca pe fluviu sau benchetuiau, ntr-o
atmosfer de veselie. Senmut ncerc s detepte interesul lui
Hatepsut pentru marea mainrie a guvernului egiptean, care era
pe punctul de a se opri pentru c ea ncetase s-o mai conduc, dar
regina i rspunse, iritat, s-i vad de treburile lui, amintindu-i
c minitrii nu erau numii ca s stea degeaba.
n disperare de cauz, Senmut ncercase s recurg atunci la
ajutorul faraonului, dei o fcuse n sil. i alesese ns un
moment foarte prost: Tutmes se pregtea s plece ntr-o excursie
de-a lungul fluviului, mpreun cu Aset i cu micul Tutmes, vrnd
s mearg la Memfis pentru a-i aduce omagiu lui Sekhmet, i
Senmut fu nevoit s-i vorbeasc pe debarcaderul npdit de gur-
casc, n faa ambarcaiunii regale gata s se desprind de mal, cu
toate drapelele nlate i fluturnd n vnt.
Tutmes l respinsese cu un gest.
O s m ocup de astea cnd m ntorc, i strigase el pe un
ton sec, privind-o pe Aset care-i fcea semne de pe punte.
Senmut se retrsese, neputincios i nfuriat, i, cnd Tutmes
se ntoarse, lucrurile nu se schimbar cu nimic, iar ospeele
rencepur.
Nehesi lu n cele din urm hotrrea de a se duce la
Hatepsut. ntr-o sear nbuitoare, ddu buzna n dormitorul ei,
fr a fi anunat, i o gsi stnd n pat, practic dezbrcat, cu o
cup de vin goal la cpti. Fcu o plecciune:
Maiestate, e timpul s te dai jos din pat, spuse el pe un
ton categoric. Zilele trec, i Egiptul are nevoie de tine.
Ea l privi cu ochii ncercnai.
Cum ai intrat, Nehesi?
Le-am ordonat soldailor mei s-mi dea drumul, firete.
Ce vrei?
Personal nu vreau nimic, rspunse el, aplecndu-se spre
ea cu un gest de implorare, dar ara ta te cheam, Maiestate. De ce
stai n pat ca un copil bolnav? Unde e comandantul Vitejilor
Regelui"? N-a vrea s lupt acum sub ordinele tale, chiar dac la
pori s-ar ngrmdi mii de kuii.
Trdare! strig ea, recptndu-i dintr-o dat toat
asprimea. Drept cine te iei, negrule Nehesi, ca s spui cuvinte de
trdare n prezena reginei tale?
Sunt purttorul Sigiliului Regal i nu duc la cingtoare
dect o bucat de metal lipsit de orice valoare, iar asta ncepe s
m oboseasc. Sunt generalul tu i comand soldai care ncep s
se ngrae, s fie agitai i nedisciplinai. De ce nu te ridici?
Ea i privi braele negre i masive ce se desfceau ntr-un
gest de chemare, ndemnnd-o s se ridice, i avu un acces de
furie:
mi arde capul, spuse ea, nu e zi s nu simt c m sufoc.
Din ziua n care preotul mi-a spus numele pe care-1 va avea fiica
mea, m simt slbit, ubrezit, ca i cum numele sta mi-ar slei
toate puterile. M gndesc ntruna la el, Nehesi. A ajuns o
obsesie...
Dar nu-i dect un nume, replic el. Desigur, numele
acesta posed o mare putere, dar brbatul sau femeia care-1 poart
l poate orienta liber spre bine sau spre ru.
Neferu-kebit a murit, rspunse ea cu glas sczut. Oare
numele acesta apare din nou n viaa mea doar printr-o
ntmplare?
Nu! strig el. Nu e o ntmplare, e un nume favorabil, un
nume regal, un nume iubit de Amon. I-ar da el fiicei sale un nume
capabil s-i duneze? Crezi c sora ta a murit din cauza unui
nume? i crezi c i-ar purta ghinion ie, care ai iubit-o att i ai
mprit totul cu ea? Maiestate, te dezonorezi pe tine nsi i o
dezonorezi deopotriv pe sora ta i pe tatl tu Amon.
Nu mai atept ca ea s-i spun c e liber i iei, arun-
cndu-i o privire dispreuitoare i poruncindu-i cu vocea lui seac
paznicului s deschid ua. Dup plecarea sa, regina rmase
ntins, cu inima btndu-i tare. Cuvintele lui o tulburaser i se
ntreba, cuprins deodat de panic, de ce sttea n penumbra
aceea, n timp ce afar totul era verde i era scldat n lumina lui
Ra. Cu toate acestea, nu fcu nici un gest.

ntr-o diminea, cnd Aset se simea obosit i era enervat


de o durere n gt, Tutmes se duse s-i vad fiica. Aceasta
dormea. De altfel, prea s doarm mereu, n timp ce micul
Tutmes se agita, zmbea i se ncurca n scutecele sale. i arunc
o privire perplex i fruntea senin i fu brzdat de o cut de
ngrijorare. Apoi intr n dormitorul lui Hatepsut i se aez
lng ea:
Cum te simi azi? o ntreb el.
Foarte bine. i tu, Tutmes, cum te descurci cu treburile
ocrmuirii?
Habar n-am. Le las n grija minitrilor. Nu pentru asta
simt acolo?
Cuvintele acestea semnau att de mult cu cele pe care i le
spusese ea lui Senmut, nct fu stupefiat.
Vrei s spui c nu tii nimic despre depeele care sosesc
zilnic?
Nu, n-am fost niciodat prea nclinat spre lectur i
scrisul monoton al scribilor m plictisete. n schimb, am avut un
succes nebun la vntoare.
Hatepsut i contempla expresia de beatitudine cu o
tulburare pe care nu o mai simise de mult. i venea s tearg cu
o palm zmbetul sta prostesc i, simind cum urc furia n ea, se
ddu jos din pat i i ceru lui Nofert s-i aduc rochia.
Cred c eti mulumit c ai fcut ce ai vrut n tot timpul
sta. Ct vreme m-am odihnit, n-ai fcut altceva dect s te
distrezi?
S m distrez! Dar numai copiii se distreaz!
Dragul meu Egipt, ce i-am fcut? murmur ea.
Tutmes se ntoarse spre ea, prnd ncurcat, n timp ce
ea i mbrca rochia.
Hatepsut..., ncepu el. Ea ns ceru s i se aduc de
mncare i nite lapte, refuznd s-l priveasc. Venisem s- i
vorbesc despre Neferura, continu el.
Ea auzi rostindu-se acest nume fr s se nfioare i se
ntreb de ce fusese cuprins de o asemenea disperare din pricina
lui. i recpta cu repeziciune toate facultile, dei nu se simea
nc sigur pe picioare. Se gndea deja la stiva de misive care
ateptau probabil ca ea s le aprobe n Sala de Audiene.
Ce e cu ea?
Ce spun medicii? Pare cam plpnd.
Senmut a remarcat i el asta, dar medicii afirm c e doar
delicat i c atunci cnd o s creasc va fi puternic i plin de
sntate ca un taur tnr, aa cum sunt toi din familia ta. Va fi un
bun faraon.
Tutmes se ridic dintr-un salt.
Asta eu o s-o hotrsc!
Nofret se ntoarse, urmat de o puzderie de sclavi care
aduceau tvi pline de bucate. Trecuse mult vreme de cnd
Hatepsut nu mai luase o mas att de copioas. Instaln- du-se pe
perne, adulmec cu un aer nerbdtor.
Pete! spuse ea, intuindu-1 deodat pe Tutmes cu un aer
seme. Nu sunt de aceeai prere, adug ea. Ai de gnd, ca faraon,
s o numeti pe Neferura prines motenitoare?
Sigur c nu, e o idee prosteasc.
Tat tu a fcut-o n ceea ce m privete i, dac nu erai
tu, acum a fi fost faraon. l acuzi pe tatl tu de prostie?
Nofret lu capacul unei tvi de argint i i puse lui Hatepsut
mncarea n farfurie.
Da, exact. N-are rost s mai continum disputa asta n
privina succesiunii. O s-l declar oficial motenitor pe fiul meu
Tutmes i, la momentul potrivit, o s-l nsor cu Neferura ca s
legitimez aceast declaraie.
Nu, n-ai s-o faqi! Poi s faci toate declaraiile pe care le
vrei, Tutmes, dar n-o s-o las pe Neferura s se mrite cu fiul tu.
Am hotrt s ntemeiez o nou dinastie, o dinastie de regine. O
s schimb legea.
Nu poi schimba legea, rspunse Tutmes, consternat.
Faraonul trebuie s fie de sex masculin.
Vrei s spui c faraonul trebuie s aib atributele unui
brbat sau c trebuie s guverneze cu energia i hotrrea unui
brbat? Cine este Egiptul, Tutmes, tu sau eu? Nu e nevoie s
rspunzi. Te rog s taci, m dezguti. Eu conduc Egiptul,
i Neferura va fi crescut pentru a putea exercita puterile
faraonului dup ce eu nu voi mai fi.
Tutmes va fi faraon!
Nu va fi el!
Tutmes se ridic, vrnd s trag un ut n mas i s
rstoarne toate tvile.
Amon mi-e martor c, aa cum eu sunt faraonul
Egiptului, el va domni! mri el. Eti nebun de legat!
Vai, Tutmes, iei de aici, rspunse ea cu un zmbet, nc
un cuvnt, totui: dac nu te pronuni n favoarea lui Neferura, n-
o s te mai primesc niciodat n patul meu, jur solemn!
Cea! Nu-i nici o pagub. Nu mai vreau s suport
niciodat atacurile tale.
mpinse violent uile grele de bronz i iei. n timp ce alerga
ns cltinndu-se de-a lungul coridoarelor, era cuprins deja de
nostalgia nopilor lungi petrecute n braele ei i o blestema n timp
ce trecea pe sub slciile plngtoare din grdin.
Peste o or, oamenii adunai n Sala de Audiene auzir
apropiindu-se un pas grbit i hotrt. Paznicul din faa uii tresri
i se grbi s salute, lovind podeaua cu lancea. Peste cteva clipe,
Hatepsut intr n sal, cu coroana n form de cobr scnteind pe
cap i cu orul ei bieesc fluturnd n jurul coapselor. Toi se
prosternar. Cu minile n olduri, i plimb privirile peste cei de
fa.
Ridicai-v! Pe Amon, v necai n hroage! Nehesi,
sigiliul! Hapusenb, o s ncepem cu problemele de care te ocupi
tu. Ineni, adu-mi un scaun! Vreau s stau jos. leaht de lenei ce
suntei, n sala asta-i o dezordine de te sperii!
Se ridicar zmbind. Pe feele lor se puteau citi recunotina
i o uurare imens. Regina le zmbi, nelegnd ce simeau.
Egiptul s-a ntors la voi, zise ea lund loc n jil i
ntinznd mna spre primul sul de papirus. Prieteni, vom face din
ara asta una dintre cele mai mari din toat istoria, i vom ine
hurile zdravn pn ce vom strpi toat opoziia din Teba i din
ntreg Egiptul. Ceea ce am fcut pn acum e nimica toat n
comparaie cu ceea ce vom face mpreun ncepnd de astzi. i
faraonul nsui va fi ntru totul uimit.
Cut din priviri chipul lui Senmut i, n privirea pe care o
schimbar, erau un mesaj i o sfidare. Se aplec s citeasc
misiva, i Anen i instal plana de scrib, cu penele i cernelurile
sale, pe picioarele ncruciate.
Faraonul e pe punctul de a-i face publice inteniile
legate de succesiune, anun ea, i toi neleser motivul
ntoarcerii sale brute. Declar - fcu o pauz, plimbnd o privire
ptrunztoare peste ntreaga asisten - c oimul din Cuib va fi
micul Tutmes. Nimeni nu spuse nimic. Vom merge ns la templu
pentru a auzi ce vrea s ne spun Amon; tatl meu n-ar putea
aproba aceast alegere, sunt sigur de asta.
User-amon se pregtea s spun c mpricinaii erau nc
prea mici pentru ca orice discuie pe acest subiect s nu fie lipsit
de rost, dar Hapusenb l fulger cu privirea, i el i nchise gura
la loc, simulnd tuea.
Pn atunci, la treab! i zori ea. Trebuie s muncim
pentru pace i s ne sporim puterea i vitejia pentru a merita
darurile zeului.

Cnd ncepu noul an, ntrzierea fusese recuperat, i


Hatepsut se putu consacra pe deplin consohdrii puterii pe care
tatl ei i-o ncredinase. Contient c ea i numai ea reprezint
sperana Egiptului, stpnea totul cu o mn de fier. tia c, dac
voia ca Neferura s devin faraon, trebuia
s umple groapa care o desprea nc de tronul lui Horus. Discut
ndelung despre aceast problem cu Senmut i cu Hapusenb i ei
recunoscur deopotriv c, atta vreme ct Tutmes i ea nsi
triau, nu se putea face nimic. Hatepsut dorea ns pe zi ce trece
mai mult s o vad pe Neferura urcnd pe tron i hotr s nu crue
nimic pentru a asigura succesiunea fiicei sale dup moartea ei sau
a lui Tutmes.
Cu prevedere i nu fr isteime, se apuc s nlocuiasc o
mare parte dintre preoii care ocupau funcii nalte la templu cu
oameni de-ai ei. Nu avea ns nici o posibilitate s se
descotoroseasc de Menena, atta vreme ct acesta se bucura de
sprijinul lui Tutmes, fiindc numirea marelui preot inea doar de
faraonul nsui. Astfel nct, Menena i pstr rolul de sfetnic
regal, nelsndu-i lui Hatepsut dect soluia de a-1 nconjura de
iscoade. Cu rbdare i discreie, ea se asigur de supunerea tuturor
vizirilor, viceregilor i guvernatorilor din provincii. i petrecu o
parte considerabil din timp n cazrmi cu soldaii i n reedina
generalilor, pe care i atrase de partea ei prin farmec i entuziasm.
Cu toate acestea, nu era inspirat de motive egoiste. Voia un Egipt
puternic, ntemeiat pe suveranitatea desvrit a lui Amon.
l numi pe Senmut mare majordom, tiind c n acest fel n
palat nu se va putea ntmpla nimic pe care privirea lui
ptrunztoare i neobosit s nu-1 descopere. Fiica ei cretea sub
protecia sa atent i fcea cei dinti pai n siguran n braele
sale binevoitoare. Hatepsut i invita deseori pe tinerii aristocrai
ai Tebei la o partid de vntoare sau la cte un osp, tiind c
Yamu-nefru, Djehuti sau Sen-nefer aparineau unor familii
aproape la fel de vechi ca a ei, adnc nrdcinate n tradiiile
strmoilor lor. La nceput, se ntreba cum s-ar comporta ei fa
de o femeie care era rege,
i nu regin. i aduceau daruri scumpe, o copleeau cu elogii i
lingueli, dar anumite priviri ntunecate artau ndeajuns cu ce
dispre i priveau pe parveniii de felul lui Senmut, n ciuda
dovezilor de respect pe care i le ddeau cu cea mai mare curtoazie.
Senmut era acum un personaj foarte important, primul din ar
dup regin, i o tiau cu toii.
Cnd, ca urmare a vigilenei sale neslbite, maina
guvernrii ajunse s funcioneze la perfecie, ea i ndrept atenia
spre coala de arhiteci, care reprezenta o clas aparte, privit cu
mare stim de ctre regi nc din vremuri imemoriale. Privirea ei
atent i ngdui s descopere un tnr promitor n persoana
tcutului Puamra. Hatepsut i ncredin lucrri de executat att
pentru ea, ct i pentru Tutmes, i el se achit n linite i cu
promptitudine de sarcin. i era ns greu s-l neleag. Era foarte
puin vzut la templu i nu prea s aib prea muli prieteni. Se
ducea frecvent n nord, la Bubastis, pentru a i se nchina zeiei
Bastet. Totui, i era ntru totul devotat lui Hatepsut, n mod
discret, dar intens, i asista din ce n ce mai des la ntrunirile ei
intime, cel mai adesea atent i tcut, dar totodat n stare s fac
uneori cte un comentariu judicios care limpezea ideile, pentru ca
apoi s se cufunde din nou n gndurile sale tainice.
Amunofis era alt nou-venit n anturajul lui Hatepsut, cruia
aceasta i ncredinase funcia de al doilea majordom, de care se
achita bine, mprind cu Senmut responsabilitatea administrrii
palatului. Era un om eficient, cu un fizic plcut, solid ca i caii si
la care inea mult. Orict de grele ar fi fost sarcinile pe care le avea
de ndeplinit zilnic, gsea ntotdeauna timp s-i nhame caii la car
i s se antreneze o or sau dou pe traseul dintre Teba i Luxor.
Senmut l nsoea uneori i se luau la ntrecere, ridicnd nori de
praf n
lumina portocalie a deertului. Amunofis ctiga de fiecare dat,
deoarece la acel ceas al zilei Senmut era adesea extrem de obosit.
Hatepsut avea nevoie s se bizuie pe oameni de geniu i
puternici. Puterea ei de concentrare i simul prioritilor nu o
prseau niciodat i sfetnicii ei politici, solii i scribii ei se rugau
la zeu s nu-i lase s fie zdrobii de povara sarcinilor grele cu care-
i copleea.
i ea muncea ns din greu i nu se prea crua. n cele din
urm, constat cu satisfacie o rsturnare subtil i treptat a
balanei puterii. Unul cte unul, aduna n minile ei friele puterii.
ntr-o dup-amiaz cald, Hatepsut i fcu o vizit
personal fiului lui Aset. La nceput se gndise s cheme bieelul
la ea, dar apoi hotr c nu ar strica s petreac cteva clipe i n
aripa femeilor, pentru ca Aset i suita ei s nu uite cine comanda
n palat.
nsoit de Senmut i de Hapusenb, se prezent n sala de
recepie a lui Aset fr s se fi anunat. Aset juca dame cu o
slujnic i era att de concentrat asupra jocului, nct Hatepsut
se putu apropia i trebui s atepte un minut ntreg pn cnd cele
dou femei s-i dea seama de prezena ei. Aset tresri i rsturn
tabla de joc, nct pionii se rostogolir pe jos.
Hatepsut cntri din priviri ncperea, spaioas i nsorit,
care era vdit puin folosit, deoarece tia c Tutmes i Aset erau
nedesprii. Patul, jilurile, statuile, altarele, totul era din aur.
Pretutindeni se ghicea mrinimia faraonului. Hatepsut i fgdui
s-i cear lui Ineni, trezorierul su, s fac o apreciere a valorii
avuiilor druite de Tutmes lui Aset. O privi pe tnra femeie
prosternat, al crei pr negru era rsfirat pe podea.
Ridic-te, Aset, spuse ea n sfrit. Am venit s-i vd
bieelul.
Aset se ridic, cu un zmbet perfid pe buze, ceea ce o
ndemn pe Hatepsut s nceteze s mai zmbeasc. Nu o mai
vzuse pe dansatoare de mult vreme i se pregtise s fac un
efort pentru a fi binevoitoare, dar, i de data aceasta, se lovi de
aerele de superioritate arogant a unei parvenite nutrind visuri
ambiioase.
Trimite-i ddaca s-l aduc! porunci ea pe un ton sec.
Vrem s ne facem o prere despre el. Faraonul continu s afirme
c seamn cu tatl meu.
Aa i este, se grbi s rspund Aset, poruncindu-i cu
un gest slujnicei s aduc bieelul.
Femeia iei pe dat, i Hatepsut i stpni replica,
ntrebndu-se totodat cum putea Aset s-i dea seama de
asemnarea respectiv, din moment ce probabil c nu-1 vzuse
niciodat pe Tutmes I. Hatepsut nu-i putea nchipui tatl
ntreinnd vreo relaie ct de nensemnat cu neobrzata asta
mic, ce semna cu o m costeliv i nemncat. Se mir din
nou de monumentala lips de discernmnt a lui Tutmes. Poate c
Aset nutrise deja asemenea ambiii, nct i fcuse farmece nainte
de sosirea ei la Assuan.
n timp ce prin minte i treceau toate aceste gnduri, o
chestiona pe Aset n legtur cu ocupaiile zilnice ale micului
Tutmes. Cum dormea? Mnca bine? Ce colegi de joac avea?
Aset rspundea respectuos, dar scurt, aruncndu-le din cnd n
cnd cte o privire celor doi brbai tcui care stteau de-o parte
i de alta a reginei.
Ua din fund se deschise n cele din urm i ddaca intr, de
mn cu un bieel viguros i cu tenul ntunecat, care nu se inea
nc prea bine pe picioare, dar care sttea totui drept, fr s se
team c ar putea cdea. Privindu-1 n timp
ce pea spre ea pe parchetul lucios, Hatepsut se simi profund
tulburat.
Nu ncpea nici o ndoial c era un adevrat Tutmes, cu
umeri drepi i inut semea. Ochii rotunzi i negri o priveau
ntrebtori, fr team. Chipul su, care prea cioplit cu dalta i
dinii de copil, proemineni sub nasul mic, i aminteau de
trsturile arogante ale bunicului acestuia.
Ddaca se apropie i fcu o plecciune, n timp ce copilul se
agita, plin de ndrzneal, cu micul su coif princiar czndu-i pe
ochi. Hatepsut se ls n genunchi, chemn- du-1 pe copil s vin
n braele ei. Bieelul se apropie de ea tropind, dar nu se ls luat
n brae, uitndu-se cnd la mama lui, cnd la musafir, inndu-
i un deget n gur i, deodat, rosti un cuvnt urt din colul
buzelor.
Ce prere ai, Senmut? ntreb Hatepsut.
Senmut i imagina viitorul, i-l vedea pe copil devenind
un brbat tnr, asemntor cu Tutmes I, nzestrat cu o voin de
fier. Fu surprins de expresia blnd de pe faa reginei i de vocea
ei calm, dar i rspunse pe dat:
Nu ncape ndoial c poart amprenta ascendenei sale
regale.
i tu, Hapusenb, ce zici?
Hapusenb ddu din cap, ascunzndu-i ca ntotdeauna
gndurile n spatele unei mti curtenitoare i prietenoase.
l vd n el pe tatl tu, fr nici o ndoial, rspunse el.
Hatepsut i fcu semn ddacei s ia copilul i se
ntoarse spre Aset, care zmbea cu un aer plin de recunotin
afectat.
Nu vreau s-l mai vd cu coiful la pe cap, spuse ea. (Cu
toii sesizar avertismentul subneles, n ciuda intonaiei calme.)
Soul meu l-a proclamat prin motenitor, dar deocamdat e un
bieel care trebuie s se simt liber, cu
prul ras ca toi ceilali copii. Ai grij s nu-i mpuiezi capul cu
idei prosteti i fr noim, fiindc asta ar nsemna s v pregtii
amndoi pentru o dezamgire crunt.
Aset fcu o plecciune, chipul ei ca un bot de vulpe cptnd
dintr-o dat o expresie posomort.
Hatepsut ncepu s zmbeasc:
E un bieel foarte frumos, un adevrat prin al Egiptului,
i un fiu de care Tutmes are tot dreptul s fie mndru, spuse ea.
Ai grij s nu-1 rsfei prea mult. i acum, ntoar- ce-te la jocul
tu, nu vreau s te mai deranjez.
Hapusenb se aplec s adune pionii mprtiai pe jos i i
puse la loc, cu gravitate, pe tabl. Aset fcu o nou plecciune, i
uile se nchiser n urma celor trei vizitatori. Rmas din nou
singur, Aset se aez la loc, cu privirile n gol, ncruntat,
mucndu-i nervoas unghiile cu dinii ei mici i ascuii.

18

n cursul anilor ce urmar, Tutmes fu nevoit s mai plece de


trei ori n campanie, n ciuda protestelor sale, i de fiecare dat
Hatepsut se simea uurat. Nu participa la nici o confruntare i
nu vrsa niciodat snge, dar cel puin i conducea trupele, ceea
ce-1 umplea de mndrie. Generalii si mprtiar fr greutate
triburile belicoase ale Celor Nou Arcai", fcndu-le
locuitorilor din deertul rsritean o demonstraie binevenit a
puterii Egiptului.
n timpul absenelor sale, lucrrile de edificare a unui
templu, utopic i efemer, se desfurau cu zel n vale. De fiecare
dat cnd se ntorcea, Tutmes se grbea s se duc la faa locului
s constate stadiul lucrrilor i acest subiect oferi
n scurt timp prilej de nelegere ntre el i Hatepsut. Dat fiind c
era pasionat de arhitectur, capodoperele lui Senmut l intrigau i-
l entuziasmau. Avea nendoielnic un suflet de arhitect i, din
simpatie, Senmut i art planurile sale i i ascult comentariile i
recomandrile timide, ghicind jalnicele accese de gelozie care-1
frmntau pe acest faraon prea bine hrnit atunci cnd Hatepsut
sublinia pe un ton sec somptuozitatea edificiilor pe care avea s le
lase ca omagiu glorios la adresa posteritii.
Tutmes construia i el, i o inea pe Hatepsut la curent cu
proiectele sale. Se apucase s nale la Medinet-habu un mic
monument comemorativ dedicat persoanei sale i-i ntreb soia
dac era de acord s-i mprumute serviciile iscusitului ei arhitect.
Ea l tachin puin, cerndu-i s-i desemneze pe colaboratorii pe
care-i mai rvnea, dar, ntr-un elan de toleran binevoitoare, i-1
ddu n cele din urm pe Senmut. Acesta fcu un plan n
conformitate cu indicaiile lui Tutmes, dar activitatea aceasta l
tracasa, i ntr-o noapte i se destinui lui Hatepsut.
Ea arunc o privire proiectului i izbucni n rs:
Bietul Tutmes! El a desenat asta?
Nu, eu, Maiestate, dup indicaiile pe care mi le-a dat
faraonul.
Bietul Tutmes, repet ea, lsndu-i rsul s se sting.
Schimbar o privire, dup care ea i napoie sulul de papirus. Las-
1 s-i continue ideea, hotr ea. N-o s poat ns rivaliza
niciodat cu capodopera mea din vale, dei proiectul lui este foarte
asemntor. Medinet-habu este un sit cu totul diferit, care necesit
edificarea unui templu ntru totul diferit. Ce smintit! i totui, are
gust i ar fi n stare s conceap planuri de o mare originalitate,
dar attea lucruri se opun afirmrii talentelor lui.
Senmut particip i la edificarea templului pe care Tutmes
l hrzea cultului lui Hathor.
Va fi, i spuse faraonul, pndindu-i reacia cu coada
ochiului, un gest de recunotin fa de zei pentru c mi-a
druit-o pe scumpa Aset.
Senmut se vzu, aadar, silit s deseneze un proiect pentru
o femeie pe care o dispreuia instinctiv, la cererea unui faraon pe
care se strduia cu disperare s-l respecte. Gsi totui energia de
a aduga la lista sarcinilor sale zilnice grija de a satisface
exigenele lui Tutmes.
Simea o afeciune deosebit pentru mica prines Neferura.
Era o floricic fragil i, cnd se juca cu ea n camera ei sau o
privea mergnd nesigur prin grdin, sentimentul urgenei
sarcinilor sale nceta s-l mai chinuiasc. La urma urmei, i
zicea el, mi-am mplinit toate ambiiile, i grija fa de acest copil
reprezint rsplata i ncununarea eforturilor mele. Dar, chiar n
timp ce-i asculta glasul inimii, tia c mai avea un drum lung de
strbtut nainte de a-i atinge limita posibilitilor sale.
Se simea frmntat de originile sale umile i n cele din
urm ceru ngduina de a le face o vizit prinilor si. Vznd
oboseala pe care o oglindea chipul su, Hatepsut i ddu
permisiunea s plece. Senmut plec din Teba n barca sa aurit,
nsoit de Senmen, i acoperir distana n jumtate din timpul care
i trebuise s o strbat pe jos mpreun cu tatl lui.
i gsi prinii mbtrnii, zpcii de spectacolul oferit de
cei doi brbai parfumai i machiai, care vorbeau cu un accent
cultivat despre subiecte care le erau ntru totul strine i ale cror
corturi albe i galbene, nlate pe terenul dimprejurul casei lor de
paiant, erau pline de obiecte preioase i nconjurate de sclavi
arogani.
Mama lui, Hat-nefer, i Ta-khaet se plceau mult, i aceasta
din urm i petrecea cea mai mare parte a timpului cocoat pe
un scaun de lemn, n buctria pe care o umplea cu parfumul ei,
descriindu-i btrnei tcute viaa pe care o ducea fiul ei. n
schimb, ntre Senmut i tatl su se ater- neau lungi tceri
stnjenitoare, pe care nu reueau s le rup.
La plecare, Senmut aminti de promisiunea pe care le-o
fcuse prinilor si cu muli ani n urm, de a le construi un
mormnt splendid, pentru ca zeii s nu-i uite. Atunci ns cnd le
oferi aur i sclavi care s le lucreze pmntul, Kames scutur din
cap:
Nu sunt dect un ran, i fiu de ran, protest el. Dac
pmntul mi-ar fi lucrat de sclavi, eu ce-a mai face? A mbtrni
foarte repede i a muri nainte ca nobilul meu mormnt s fie
gata.
Cei doi brbai i zmbir i se mbriar. Senmut i
Senmen se napoiar, odihnii, la Teba, primul cu contiina
mpcat, iar Senmen fericit s prseasc gospodria aceea arid
i srac pentru a regsi viaa de la palat.
n timp ce conducea guvernul Egiptului i fiind satisfcut
de constatarea c toate provinciile, fr excepie, se aflau sub
puterea ei, Hatepsut se apuc s presare pmntul cu
monumentele sale: stele, obeliscuri, piloni, construite piatr cu
piatr din materialele cele mai variate, de la marmur i granit
pn la gresie trandafirie sau cenuie. Pretutindeni, voia s
reaminteasc poporului prezena celei care-1 inea sub jugul ei
sacru. Tutmes continua s benchetuiasc i s vneze, fr a se
sinchisi de popularitatea i de puterea crescnd a soiei sale.
Ceremoniile n cinstea zeilor se ineau lan i cu aceste prilejuri
erau vzui mpreun, mergnd prin Teba n spatele efigiilor de
aur, n ritmul anotimpurilor i al tradiiilor imuabile.
Micul Tutmes intr n slujba lui Amon ca diacon, sub ochiul
circumspect al lui Menena, i de-acum Hatepsut l vedea de
fiecare dat cnd venea s i se nchine zeului. Era un bieel
belicos, cu trsturi aspre, care o observa curios i uneori cu o
asemenea intensitate n privire, nct se simea incapabil s se
roage. Neferura cretea, graioas i tot att de nzestrat ca bunica
ei Ahmes, iar Hatepsut veghea ca, la fiecare din apariiile ei n
public, mica prines s se prezinte n faa poporului n cele mai
scumpe straie.
ntre ea i Senmut nu mai fuseser schimbate niciodat
cuvinte de dragoste, dar sentimentele pe care le nutreau unul fa
de cellalt se nlaser la un nivel superior, n ciuda reinerii pe
care le-o impunea prudena. Hatepsut i ddu sculptorului ei
sarcina de a face o statuie uria care s-l nfieze, innd-o pe
mica prines n brae. Senmut poz luni n ir, i sculptorul se
impregn att de bine cu subiectul su, nct Hatepsut i toi cei
care erau prezeni la dezvelirea statuii, cnd aceasta fu n sfrit
terminat, fur cucerii. Artistul sculptase un bloc de granit negru
nfind cele dou capete alturate, ivindu-se deasupra robei
lungi a lui Senmut, n faldurile creia fetia prea s se refugieze.
Hatepsut se declar mulumit i puse sculptura n faa odii
copilului, pentru ca astfel toi cei care treceau pe acolo s nu uite
c, dac-i aduceau cea mai mic ofens lui Neferura, s-ar putea s
se ciasc amarnic.
n ce-1 privete pe Tutmes, acesta comand o statuie din
abanos nfind-o pe mama sa, Mutnefert, stnd jos, cu minile
pe genunchi, cu privirea pierdut n zare, pe care o puse n
mijlocul grdinilor sale. Artistul o nfiase, cu delicatee, mai
subire dect n realitate i mai frumoas dect fusese vreodat,
chiar i n tineree. Opera i plcu lui Tutmes, care ceru ca
Mutnefert s fie de fa n ziua n care Menena
binecuvnt statuia. Pe piedestal era gravat inscripia urmtoare:
Soia unui rege, mama unui rege.
De fiecare dat cnd trecea prin faa ei, n cursul plimbrilor
sale, Hatepsut gsea aceast efigie cam ridicol i se ntreba dac
ntr-o bun zi micul Tutmes va nla i el una, pe care s graveze
aceleai cuvinte, i dac sculptura avea s reprezinte chipul subire
al lui Aset.

Timpul trecea. Hatepsut se apropia de cea de-a douzeci i


cincea aniversare, fr s-i pese de vrst, fr s vad nici cea
mai mic schimbare cnd se privea dimineaa n oglind.
O duse pe Neferura dincolo de fluviu, n sanctuarul nlat
n cinstea mtuii defuncte care-i purta numele. n tcerea micului
templu, nsoite de preotul Ani, ele contem- plar statuia lui
Neferu-kebit, care zmbea de peste zece ani. Fetia se rug, cu
fruntea sprijinit de piatra rece, n timp ce Hatepsut contempla
ovalul pur al feei, ochii negri i gura bine desenat, de o
perfeciune ce amintea de trsturile ei. Fu copleit de un noian
de amintiri i simi dintr-o dat o senzaie de sufocare pe care nu
reui s-o alunge. Lupt cu depresia cteva sptmni, cufundndu-
se n munc.
ntr-o sear, lu o hotrre. Se mbrc i se fard cu grij,
trimise dup doi nsoitori de-ai Maiestii Sale i se ndrept spre
apartamentele lui Tutmes. n timp ce era anunat, auzi murmure
venind dinuntru i, cnd fu invitat s intre, vzu nchizndu-se
ncet ua din spatele patului regal. Fr nici o ndoial, Aset avea
s doarm singur n noaptea aceasta.
Tutmes era lungit, cu o cup de vin n mn, dup obiceiul
su, iar capul ras i lucea. Se ndrept i sttu ct se poate de drept
cnd ea intr i-l salut. Hatepsut se inu
dreapt, tot fr a spune vreun cuvnt, i el i drese glasul nainte
de a o ntreba ce dorete, plin de suspiciune n faa acestei tinere
femei care atepta cu privirile coborte i capul plecat.
Ce caui aici? o ntreb el n cele din urm pe un ton nu
prea amabil, punnd cupa pe mas i ncrucindu-i braele.
Am nevoie s fiu ncurajat, Tutmes, m simt singur.
Uluit, el ls s-i scape un mormit, dar cuvintele i
parfumul soiei sale l nvluiau deja i simea cum dorina i se
deteapt din nou.
Nu te cred, vorbi el cu rceal. De cnd ai nevoie de
ncurajarea mea? Pe deasupra, dac te simi singur, lucru de care
m ndoiesc serios, spune-mi ce s-a ntmplat cu ceata ta de
admiratori?
Cndva, ne ncurajam reciproc, rspunse ea calm.
Trebuie s recunosc c tnjesc dup trupul tu, Tutmes. M
trezesc noaptea, nfierbntat toat, i nu-mi pot gsi odihna din
cauza ta.
i nl capul, dar ndrtul fiorului implorator al gurii ei
senzuale i al gesturilor elocvente ale minilor cu palmele date cu
rou, faraonului i se pru c desluete o urm de batjocur i sri
din pat:
Mini! strig el. Mini! Nu pe mine m vrei. Ai venit aici
cu un alt scop, pe care n-o s reueti s mi-1 ascunzi, Hatepsut!
M-ai alungat din patul tu i nu te-am vzut niciodat nclcndu-
i vreo fgduial.
Ea pi spre el, i puse minile pe umerii lui i i rspunse,
mngindu-1:
Dar n-am jurat n faa zeilor.
Ba da, ai jurat. Las-m, spuse el, fr a o respinge.
I' se apropie i mai mult i-i lipi buzele de gtul lui.
HATSEPSUT
--*

Eram nflcrat de mnie, i opti. Acum, las-m s-i


vorbesc de o alt nflcrare.
Tutmes o lu n brae cu un gest brutal, o rsturn pe pat i
se ntinse lng ea. Se auzi o btaie n u, i Tutmes strig s nu
fie deranjat. O privi apoi pe Hatepsut, care-i zmbi.
Nu suport s fiu batjocorit, spuse el pe un ton apsat, i
o s te dau afar dac nu-mi spui deschis ce vrei.
Ea zmbi din toat inima, fiindc tia c Tutmes nu dduse
n viaa lui pe cineva afar.
Ei, te ascult, insist el, scuturnd-o de bra.
Bine, dar s tii c nu te-am minit, Tutmes. Vreau cu
adevrat s mpart patul cu tine n noaptea asta.
De ce?
Tu, fratele meu, care eti att de iste, nu ghiceti deloc?
Nu! i nu-mi place s m joc cu tine, Hatepsut, fiindc
pierd ntotdeauna.
i o s pierzi din nou, fiindc vd c abia mai poi s-i
nfrnezi dorina. Am hotrt s mai am un copil de la tine.
Asta-i tot?
Cum adic? Doar nu e o nimica toat. Dar, dac vrei s-
i rspund, atunci, da, asta-i tot!
Pndea cel mai mic semn care s arate c-i btea joc de el,
dar ea continua s-l priveasc cu o expresie inocent i deschis,
nct, ridicnd din umeri, Tutmes se resemn s o ntrebe:
De ce mai vrei un copil? i avem pe Tutmes i pe
Neferura care s asigure succesiunea la tronul lui Horus.
Asta poate n mintea ta ngust, dar nu i intr-a mea. Pot
s m rzgndesc i s m hotrsc s intru din nou n patul tu,
dar continuu s m opun inteniei tale de a o cstori pe Neferura
cu Tutmes.
Dar, pe toi zeii, Hatepsut, de ce? De ce? Ce demoni te
muncesc? Tutmes are toate atributele unui faraon puternic, i
Neferura e frumoas i va fi o soie bun. Ce-i displace aa de
mult n asta?
Tutmes poate c are toate calitile necesare, dar nu e al
meu, rspunse ea ncet, cu privirile plecate. Pe deasupra, susin c
fiica mea are prea multe caliti ca s stea, zi de zi, n spatele
soului ei. Vreau ca pe tronul Egiptului s stea un faraon care s
fie snge din sngele meu, i numai din sngele meu.
Tutmes o privi cu admiraie.
tii s vrjeti oamenii, spuse el. Aadar, vrei s ai un fiu
cu mine pentru a-1 putea nsura cu Neferura i s-i dai puterea?
Exact: fiul i fiica mea, amndoi zei.
Dar am putea da natere tot unei fete.
Trebuie s-mi asum riscul, Tutmes. Odrasla lui Aset nu
va purta dubla coroan atta vreme ct eu voi putea face ceva ca
s-o mpiedic.
M flatezi, spuse el sarcastic.
Hatesput i puse mna pe bra.
Nu voiam s te insult! exclam ea. Suntem amndoi
vlstare regale.
Tutmes ridic din umeri.
Sunt faraon i puin mi pas de ce mi-ai putea spune,
fiindc n-o s m deposedezi de drepturile mele, replic
strmbndu-se.
Drag Tutmes, rspunse ea cu drglenie, nu i-am
artat ntotdeauna respectul datorat faraonului?
Sigur c nu! Dar nu conteaz, mi-ai intrat n suflet ca o
licoare otrvit, Hatepsut. n toi anii tia ct am stat desprii,
nu am reuit s uit dorina nflcrat pe care o simt pentru tine.
Atunci, toam-mi nite vin i ncuie uile, ca s
recuperm timpul irosit din cauza smintelii mele.
Faraonul lu ulciorul aurit i o servi, fr s mai fie
preocupat, vanitos cum era, de interesele care o motivau.
Se nlnuir i bur ncet vinul. nclzit de alcool, cu
capul tulbure, ea nchise ochii i i oferi buzele. tia c ntr-o clip
repulsia pe care o simea avea s se topeasc i c dorina ei se va
detepta, arztoare.

Hatepsut atept cu team primele semne ale sarcinii,


hruindu-i medicul i observnd fr rgaz simptomele. Cnd fu
n sfrit sigur c va drui un nou copil lui Tutmes i Egiptului,
ddu fuga la templu pentru a-1 implora pe Amon s o fac s
zmisleasc un biat. ara ntreag se bucur i doar Aset primi
vestea ntr-o tcere ostil, strngndu-1 pe micul Tutmes la piept
cu o slbticie care-1 sperie pe bieel. Nu-i fcu nici o aluzie la
naterea viitorului copil soului ei regal, i Tutmes nsui, ferm
hotrt s nu o ofenseze pe Hatepsut pentru a se putea bucura de
plcerea pe care i-o druia aceasta, se ferea cu grij s manifeste
fie i cel mai nensemnat sentiment, deoarece ea consimea nc
s-l primeasc n patul ei.
Hatepsut fu cuprins ncetul cu ncetul de un fel de letargie
i se ntreba cum ar reaciona dac odrasla va fi fat. Amon nu
fcuse nici o fgduial i, n ciuda nopilor petrecute n genunchi
n faa altarului din dormitorul ei, nu reuise s obin de la el nici
o certitudine ca rspuns la rugciunile sale. Porunci ca sacrificiile
s sporeasc la numr i i comand lui Tahuti s construiasc ui
noi pentru templul ei, din bronz i aram btut acoperit cu
electrum, pentru ca zeul s-i recunoasc n cele din urm
cucernicia.
Naterea se apropia i teama ei cuprindea ntreg anturajul i
tot oraul, fcnd ca Teba, palatul i toi preoii s fie absorbii de
aceleai speculaii. Senmut fcu tot ce-i sttu n putin ca s-i
abat gndurile spre treburile zilnice, dar, chiar i n prezena lui,
ea nu-i putea afla odihna. Simea cu amrciune c i juca ultima
carte, contient c doar faptul de-a zmisli un faraon de sex
masculin, de snge regal pur, i-ar ngdui s continue s-i
ascund atotputernicia n umbra lui Tutmes pn la sfritul
zilelor sale.
n sfrit, momentul mult-ateptat sosi, i nobilii se ntrunir
din nou njurai patului regal. De data aceasta, naterea decurse
rapid.
Dup un moment de ateptare ncordat, ddaca se ntoarse
zmbitoare.
E tot o fat, o feti drgu...
Hatepsut ls s-i scape un strigt lung de protest i-i
ngrop capul n pern, n timp ce nobilii ieeau pe rnd, n tcere,
intrigai de reacia reginei, dar bucuroi de naterea unei noi
prinese care sosea la anc pentru a umple golul lsat de eventuala
moarte a lui Neferara i pentru a garanta legitimarea coroanei
prinului atunci cnd avea s soseasc momentul.
Senmut ovi n dreptul uii, cuprins de dorina de a se
ntoarce n ncpere i de a o consola pe femeia ale crei hohote
i ajungeau la urechi, dar se hotr s o lase singur i s se
ntoarc acas.
Tutmes nu ddu dovad de o asemenea delicatee. Stnd n
picioare lng pat, aplecat spre ea, fr a ndrzni s-i expnme
simpatia, 11 mangaia domol umerii. Cnd insa ncerca s o ajute s
se ridice, ea se desprinse din braele lui cu mnie i, dup o clip
de ezitare neputincioas, faraonul o ls singur.
Aset l pusese pe Tutmes s-i promit c o va ntiina ct
mai grabnic dup natere. nainte de a se duce la culcare, faraonul
l trimise pe crainicul su personal s-i duc vestea, i nchipuia
de pe acum reacia femeii i uneori i prea ru c Aset este att
de ruvoitoare. La urma urmei, i spunea el, n timp ce sclavul
su i fcea patul i ieea dup o plecciune, nici mcar un faraon
nu poate s le aib pe toate."
Reacia lui Aset se dovedi previzibil. Crainicul o gsi n
grdin, unde se juca cu mingea cu bieelul ei. Vzndu-1 c se
apropie, escortat de dou grzi, ea se ridic, cu inima btndu-i
puternic, i ls mingea s-i scape din mn. Crainicul i cei doi
soldai ai Maiestii Sale fcur o plecciune.
Ei, spuse ea, ce a nscut regina, biat sau fat?
Solul avu un zmbet uor.
Soia Divin a dat natere unei fete.
Privirea lui Aset se lumin, i femeia izbucni n rs. Rsul
se transform n hohote nestvilite, care fcur s-i dea lacrimile.
Cei trei brbai o priveau, nevenindu-le s-i cread ochilor n faa
unei asemenea dovezi de lips de respect. Aset se aez n cele
din urm la loc i se terse la ochi cu batista. Netulburat i rece,
solul atepta.
i duc vreun rspuns faraonului? ntreb el.
n faa tonului glacial, ea se ridic i i arunc o privire
obraznic.
Nu! Spune-i doar c m simt foarte bine astzi i foarte
fericit.
Crainicul se plec rigid i se ndeprt. Nebun de bucurie,
Aset ngenunche n faa micului Tutmes i ncepu s-i mngie
capul ras i braele brune i deja musculoase.
Ai auzit, prinior mic ce eti, ai auzit? O s fii rege, o s
fii faraonul Tutmes al III-lea! O s fii mare i puternic i o s pori
dubla coroan! Iar eu, o simpl dansatoare din Assuan, sunt mama
unui faraon.
Vestea se rspndi cu repeziciune i, peste dou zile, toat
lumea tia c Aset, a doua soie, rsese s-i dea sufletul auzind
c Hatepsut a nscut tot o fat i c mpinsese neobrzarea pn
la a-i trimite faraonului un mesaj prin care i exprima satisfacia.
Yamu-nefru coment evenimentul pe un ton ironic, ntr-o
sear n care cina cu prietenul su Djehuti.
La ce te puteai atepta de la o alt parvenit, rahitic i
amrt, care se d regin? ntreb el, alegndu-i o prjitur i
degustnd-o pe ndelete. N-am mai vzut niciodat nite maniere
att de deplorabile.
Djehuti aprob zmbind:
Dac faraonul ar semna ct de puin cu ilustrul su tat,
ceaua asta ar fi fost alungat pe loc, observ el, dar suntem sub
puterea unui om nu prea nzestrat i asemenea scderi nu sunt
deloc puine, chiar i n cele mai bune dinastii.
M mir c o pstreaz lng el atta vreme.
Yamu-nefru i termin prjitura i-i clti degetele n
bolul cu ap.
Tutmes nu are un gust prea ales n privina femeilor.
Atenie, vorbeti de faraon! exclam Djehuti, arun-
cndu-i o privire furi sclavului care le umplea cupele. Pstrar
tcerea o clip, apoi Djehuti continu. Cu toate acestea, prietene,
Aset are un fiu de la faraon, care, conform legii, va fi i el faraon
la momentul oportun.
Florii Egiptului i vine greu s recunoasc asta, dar va
trebui s o fac ntr-o bun zi.
Nici mie nu mi-ar fi uor dac bieelul ar semna cu
adevrat prea mult cu tatl lui. Yamu-nefru bu puin vin i
adug: tii ns, Djehuti, c in la copilul sta. Nimic nu-1 sperie.
N-ar fi primul faraon de origine umil care s fie n stare
de mari realizri. Regina ns n-o s fie de acord cu asta.
Regina vrea s fie rege, spuse Yamu-nefru, i sunt sigur
c, dac i s-ar ntmpla ceva faraonului, Aset va trebui s aib grij
de micul ei prin ca de lumina ochilor.
Schimbar o privire pe deasupra cupelor de vin care arta c
se nelegeau fr prea multe cuvinte. Djehuti ridic din umeri.
Nu e treab uoar s fii fiica zeului, remarc el. Dar tu
i cu mine, Nefrusi, nu avem altceva de fcut dect s ne
ndeplinim ct de bine putem sarcinile care ne revin.

ntr-o diminea, incidentul ajunse la urechile lui Hat- epsut


prin intermediul sclavei care se ngrijea de prul ei; regina i
pstr o expresie netulburat, care ascundea furia ce o cuprindea,
pn ce netoata de coafez plec. Atunci, cu un gest violent, i
arunc fardurile pe jos i se ndrept, mnioas, spre Sala de
Audiene, unde se afla Tutmes, mbrncindu-1 att de tare pe
paznic, nct, izbindu-se de perete, acesta i scp lancea. Dei
era nc puin slbit, se npusti spre tronul la baza cruia se gsea
Aset i le ddu tuturor porunca de-a pleca de acolo.
i tu, scorpie amrt! i strig ea tinerei femei, cu o
asemenea expresie de ferocitate animalic pe fa, nct Aset se
ridic dintr-un salt i trecu n goan prin faa ei, atent s nu o
ating, renunnd de aceast dat la aplombul i la aerele ei
insolente.
Tutmes cobor de pe tron, stupefiat.
Stngciile tale, i strig Hatepsut, inepiile tale
grosolane, atitudinile tale prosteti mai pot s le suport, dar s fiu
insultat n propriul palat, n faa unui nalt funcionar al Curii, de
o ranc deghizat n prines, asta n-o s-o
suport niciodat! I-am tolerat prezena pentru tine, Tutmes. tiu
c faraonul are dreptul s-i mai ia o a doua soie i m-am nclinat
n faa acestui privilegiu care i revine, dei alegerea ta s-a oprit
asupra unei femei ale crei origini i profesie sunt o ofens
personal pentru mine. E proast i meschin, Tutmes, i nu-i va
nsui niciodat manierele pe care nu le are din natere. Dar
tolernd un asemenea afront att de grav, o asemenea blasfemie,
fr s intervii e ca i cum ai striga n gura mare oraului ntreg:
Ia uitai-v, a doua mea soie i bate joc de Soia mea Divin i
eu rd la rndul meu de ea!
Se opri, trgndu-i rsuflarea, cu pumnii ncletai i alb
la fa. Dar nc nu spusese totul.
Pe deasupra, adug ea, ntructva calmat i apropi-
indu-se de el, dac nu-i porunceti s se nchid n apartamentele
ei pn ce mnia mi se potolete, o s am grij personal s fie
biciuit; pot s-o fac, Tutmes, i nu tu o s m opreti. Aset trebuie
s primeasc o lecie, i asta de pe-acum chiar, nainte ca ambiiile
ei lacome s o duc la pierzanie!
Tutmes, agitat i nemulumit, i nvrtea nervos inelele de
pe degete. Furia lui Hatepsut nu-1 impresiona, fiindc i cunotea
temperamentul care o fcea s se liniteasc tot att de repede pe
ct se nfuria. Recunotea justeea afirmaiilor sale i tia foarte
bine c din cauza laitii sale tolerase aceast nclcare a bunei-
cuviine, care merita s fie pedepsit.
mi pare sincer ru, Hatepsut, i ai perfect dreptate, i
rspunse el, vznd c mnia i se domolete. Voi avea grij ca
Aset s fie pedepsit, dar trebuie s nelegi c ea nu a primit o
educaie att de rafinat ca a noastr. A avut o via aspr i grea.
Vai, Tutmes, spuse ea cu lehamite, destui oameni de
origine umil se dovedesc totui astzi capabili s triasc modest
i cinstit n slujba zeului lor i a semenilor lor! Nu exist n Teba
o femeie care s manifeste o asemenea asprime fa de cel mai ru
duman al ei, i eu nu sunt dumanca lui Aset. I-a fi putut fi
prieten.
Se teme de tine, i atrase atenia Tutmes. Nu are ncredere
n ea nsi i se teme de tot ce se petrece n spatele ei. Regina
reprezint pentru ea o rival de temut.
Hatepsut ncepu s rd.
Dar cum de ndrznete s cread c ar putea rivaliza cu
mine? Eu sunt zeul, n timp ce ea, cine este?
mi pare ru, repet Tutmes. M sileti s pun s fie
biciuit?
, Hatepsut arunc o privire plin de dispre i mil chipului
su nelinitit.
Nu, nu e nevoie, n orice caz nu de data asta. Dar, dac se
mai ncpneaz s fac prostii, asta ar putea fi singura soluie.
Nu, Tutmes, mulumete-te s o nchizi n apartamentele ei i s-i
interzici s ias n grdin. N-am chef s-o mai ntlnesc mult
vreme de-acum nainte, nici cnd m plimb, nici la dineuri sau n
alte mprejurri oficiale. i acum, m ntorc n odaia mea s m
ntind.
Fcu o plecciune scurt, aproape neglijent, i se ndrept
spre u. Deodat, se ntoarse, cu un zmbet de batjocur pe buze:
Ce prere ai de a doua ta fiic?
La drept vorbind, Hatepsut, rspunse el ovitor, habar
n-am... E cu siguran mai robust dect Neferura, dar trsturile
nu-i sunt nc ndeajuns de bine conturate ca s desluesc vreo
asemnare cu mine, cu tine sau cu bunicii ei.
Hatepsut se strmb:
Nici eu, spuse ea uurat. n sfrit, asta e, n-a fost voina
lui Amon s-mi dea un rege.
Iei, nchiznd ncet ua. Ajuns afar, se opri n faa
soldatului.
Te-am lovit ru?
Surprins i impresionat, acesta ddu din cap.
Nu, Maiestate, rspunse el, eu trebuie s-mi cer iertare c
am stat n calea ta.
Ai dat dovad de bravur, rspunse ea. Nu sunt muli cei
care ar ndrzni s-mi stea n cale.
i atinse fruntea cu mna i strbtu coridorul cu un pas
rapid.
Copilul primi numele de Meryet-Hatepset, i Hat- epsut l
accept fr vreo team ct de mic. Numele i plcea, deoarece
nu era asociat cu nici o amintire, cu nici o premoniie. La
momentul potrivit, copilul fu dus la templu, n faa zeului.
Senmut nu simea nici o nelinite n privina acestei fetie;
era robust i cretea normal, dar nu avea pentru ea sentimentele
pe care le nutrea fa de scumpa lui Neferura i se bucur c nu
fusese pus i ea sub ocrotirea lui. Simi o mare uurare vznd
c Hatepsut i revine cu repeziciune de pe urma naterii i c
prezideaz din nou, dup cteva sptmni, edinele de lucru.
Palatul i recpt aspectul de stup zumzitor.
Hatepsut i depi decepia, dar, ca i Senmut, nu reuea
s simt vreun entuziasm fa de a doua sa fiic i se ntreba dac
nu cumva cauza era dorina nflcrat de a avea un fiu. Oricum,
feioara trandafirie a fetiei nu o tulbura deloc, i acest lucru o
necjea. Pe msur ce Meiyet-Hatepset se apropia de prima
aniversare, Hatepsut deslui n ea o asemnare tulburtoare cu
Aset, nu numai
la nfiare, ci i la caracter. Fetia se arta extrem de capricioas,
i plnsetele ei se dovedeau deseori inspirate de dorina de a-i
impune voina. Pe zi ce trecea, ea punea la grea ncercare rbdarea
ddacelor. Camera copiilor deveni un loc extrem de zgomotos, i
Senmut sfri prin a cere ca Neferura s fie mutat ntr-un mic
apartament separat. Hatepsut i ddu acordul.
Regina avu grij ca Meiyet s aib parte de toat ngrijirea
cuvenit i se ducea deseori s se joace cu ea, mani- festndu-i
afeciunea, dar ea una era mereu ocupat de ceva i grbit. i era
mai uor s o ia pe Neferura cu ea la templu, la cabinetul de lucru
sau n Sala Banchetelor. Atunci, sugarul se nfuria i, din furie
neputincioas, i agita picioruele vznd-o pe mama i pe sora
ei plecnd mpreun, n timp ce ddacele se ocupau de ea. Astfel,
Meryet trecu foarte timpuriu prin experiena geloziei.

19

La nceputul lunii lui Thot, n timp ce fluviul ncepea s se


reverse i felahii munceau zi i noapte s strng recolta nainte
ca apele iernii s acopere ogoarele, Tutmes rci. De cteva zile,
refuza orice fel de hran i se plngea de dureri de cap. De ndat
ce fcu febr, nu se mai ridic din pat. Medicul i prescrise suc de
lmie cald cu miere i miez de cassia, butur pe care o accepta
cu mult repulsie, i se nconjur cu tot soiul de amulete i de
fetiuri. Dup trei zile, febra nu sczuse, dei simptomele de
rceal dispruser.
Alarmat, medicul o cut pe Hatepsut, care, mpreun cu
Ineni, revizuia cheltuielile templului, n timp ce, ntr-un col,
Neferura se juca cu ppuile.
Cum se mai simte Tutmes azi? ntreb scurt, cu privirile
aintite pe sulurile de papirus i cu mintea absorbit de socoteli.
Medicul sttea n faa ei, stnjenit, cu o mn pe scarabeul
de aur care-i atrna la gt.
Puternicul Horus nu se simte deloc bine, ncepu el. Tonul
lui o fcu pe Hatepsut s se rsuceasc brusc, concen- trndu-i
toat atenia asupra lui. Rceala s-a dus, dar febra nu scade, i
Maiestatea Sa e tot mai slbit.
Atunci, cheam-i imediat pe vrjitori. Febra este o
problem care se rezolv cu farmece i amulete. Ce medicamente
i-ai dat?
I-am tratat gtul i nasul, Maiestate, i boala s-a vindecat.
Nu pot face nimic mai mult. Faraonul te cheam, dar eu unul nu
recomand acum o vizit.
De ce?
Respiraia lui rspndete umori maligne. mi pare ru s-
o spun, Maiestate, dar cred c ar fi mai bine s nu te apropii de el.
Prostii! De cnd i nchipui c m tem de un miros
neplcut? Ineni, ne oprim aici deocamdat.
Tata e bolnav ru?
Neferura i lsase ppuile i scruta cu ochii ei negri chipul
medicului, care se uit la Hatepsut neputincios. Hatepsut se ls
imediat n genunchi i, dndu-i la o parte o uvi rebel, srut
fruntea fetiei.
Da, e bolnav; dar nu trebuie s-i faci griji, spuse ea cu
blndee. Nu tii c faraonul e nemuritor?
Copilul nclin capul cu solemnitate.
Te duci la el acum? Pot s vin i eu cu tine?
Nu, ia-i ppuile i du-te la Senmut. Dac vrei, poi s
te duci s vezi animalele ct timp lipsesc eu. i-ar plcea?
Neferura ddu din nou din cap, dar nu se grbi s-i adune
ppuile. Hatepsut o ls acolo, n picioare, cu privirea fix, n
timp ce Ineni strngea la loc papirusurile.
n camera lui Tutmes domnea o atmosfer nbuitoare i
ru-mirositoare. Faraonul era ntins pe spate i gemea ncet.
Hatepsut se aplec s-l srute i simi c pielea i ardea i era
uscat. Brusc alarmat, avu un gest de recul.
Hatepsut, murmur el, rsucindu-i capul nspre ea, zi-
le imbecililor stora s-mi aduc nite ap. Nu vor s-mi dea s
beau.
Ea i arunc o privire acuzatoare medicului, gata s-i dea
drumul mniei, dar btrnul rspunse cu fermitate:
Maiestatea Sa nu are voie s bea dect puin cte puin,
spuse el. I-am spus c prea mult ap deodat o s-i sporeasc
suferinele.
Prostii, mormi Tutmes, agitndu-se n pat.
Mcar ar trebui s fie splat, spuse Hatepsut pe un ton
tranant. S mi se aduc ap cald i prosoape. O s-l spl eu
nsmi. i tragei perdelele deoparte! Cum poi s dormi n aerul
sta nbuitor?
Sclavii, strni cu toii ntr-un col al camerei, se grbir s
deschid ferestrele.
Tu, de colo, vino aici cu evantaiul! porunci ea tios.
Tutmes i nchise ochii, bucurndu-se de aerul rcoros
care-i mngia trupul.
Ard tot, murmur el din nou.
ncepu s drdie i s clnne din dini, agndu-se de
pturi cu minile tremurnde. Cuprins de o ngrijorare vie, sora
sa btu pernele cu palma i le aranj.
Nu te neliniti, Tutmes, spuse ea. I-am chemat pe
vrjitori i n scurt timp o s scapi de febr.
Faraonul se agit i gemu fr s rspund. Un sclav se
apropie de ei cu un vas cu ap cald. Scondu-i inelele,
Hatepsut i porunci sclavului s-l pun lng pat. Turn n ap
puin vin, muie o bucat de pnz i i terse faa lui Tutmes.
Acesta zmbi slab, lundu-i minile ntr-ale sale. Cu blndee,
Hatepsut ddu cearafurile la o parte i se apuc s spele din cap
pn n picioare trupul acesta ce avea o nfiare tem,
nesntoas i puhav. Fr s tie de ce anume suferea, ea i
zicea c formulele magice aveau s se dovedeasc, fr ndoial,
de prea puin folos.
Cnd termin, i spl minile cu ap curat i-i puse
gnditoare inelele la loc. Aplecndu-se spre el, i spuse la ureche:
Tutmes, vrjitorii au sosit. Acum trebuie s plec, fiindc
sunt ateptat. O s m ntorc ns mai trziu i o s te spl din
nou. Vrei?
Tutmes i respir parfumul, uor i plcut. Ar fi vrut s se
ntoarc, s deschid ochii, dar efortul acesta era peste puterile lui
i se mrgini s fac un semn din cap.
Ea se ridic.
ncepei imediat! le porunci vrjitorilor care ateptau
tcui. i s nu v oprii pn cnd faraonul nu va fi n stare s se
dea jos din pat ca s plece la vntoare.
Le adres un zmbet scurt i, de ndat ce nchise ua dup
ea, auzi rsunnd strania melopee.
Hatepsut i trimise un mesaj lui Aset, dndu-i permisiunea
s-l vad pe Tutmes, dar interzicndu-i categoric s-i aduc i
fiul cu ea, i i porunci grzii de corp nsrcinate cu ducerea
mesajului s atepte ca s se asigure c ordinele ei erau respectate.
Se opri o clip n atelierul lui Tahuti, o odaie spaioas
ntotdeauna plin de aburii metalului ncins. Discutar despre
proiectele referitoare la pardoseala templului, care trebuia s
fie din aur i argint btut, i care urma s fie aternut sub
supravegherea lui. Meterul profit de prezena ei s-i arate cteva
cufere de aram pe care le pregtea pentru Maestrul Misterelor.
Hatepsut fu plcut impresionat, apreciind delicateea cizelrii i
mbinarea fcut cu dragoste, i-i fgdui s-i vorbeasc lui Ineni
despre acest tnr artist.
Cnd se ntoarse n camera lui Tutmes, medicul o atepta la
u, mpreun cu membrii anturajului faraonului, care, speriai, se
strnseser n jurul lui.
Maiestate, ar fi mai bine s nu intri. Faraonul doarme,
dar somnul lui nu prevestete nimic bun. Pielea i este acoperit
de pustule.
Unde-i Aset, a doua soie? ntreb Hatepsut.
Era aici acum o clip, dar am rugat-o i pe ea s se
ntoarc n locuina ei.
n ciuda protestelor medicului, Hatepsut intr la fratele su.
ncetai! le porunci ea vrjitorilor, ale cror incantaii se
oprir de ndat.
Se apropie de Tutmes, care sttea ntins pe o parte, cu gura
deschis, i respira cu dificultate. Pturile i alunecaser pn la
mijloc i regina constat c jumtatea de sus a corpului i era
acoperit de pustule mici i albe, care ieeau n eviden pe pielea
lucioas i galben.
E cium, ntr-adevr, murmur ea adresndu-se
medicului, care o urmase nuntru.
Acesta ddu din cap i ridic braele, cu un aer nvins.
Una din formele ciumei, se grbi el s rspund.
Rmaser tcui i cufundai n gnduri, contempln-
du-1 pe faraonul care dormea.
S nu pleci de lng el, i porunci ea, i s m ii la curent
cu cea mai mic schimbare.
Medicul fcu o plecciune, i regina iei, ndreptn- du-se
spre templu, nsoit de sclava sa. Gsi sanctuarul nchis i se
sprijini cu pieptul de u, cu braele ridicate i ochii nchii, i se
rug: O, tat! Tutmes va muri? Dac moare..." I se pru c aude
un ecou batjocoritor al gndurilor ei reper- cutndu-se ntr-o
oapt printre coloane i prin curtea interioar goal.
Dac moare. Dac moare. Dac moare..."
Seara, se ntoarse n camera bolnavului i se aez la
cptiul su. Un lichid incolor i curgea din pustule, prelin-
gndu-se pe cearafuri i chinuindu-1 nespus. Tutmes o chema
nencetat, rostogolindu-i dintr-o parte ntr-alta a patului trupul
flasc i moale, asemntor hoitului unui animal. Hat- epsut se
aplec spre el i vzu c era incontient, chemnd-o doar n delir.
Prea c se descompune nainte chiar de a-i fi dat ultima suflare.
Duhoarea acestei putrefacii umplea aerul, provocnd grea.
Hatepsut ns nu se clinti i continu s-l contemple fr ca
trsturile desvrite s i se tulbure ctui de puin.
Aset se strecur n odaie, ovitoare, cu ochii aintii asupra
lui Hatepsut i, vznd c regina pstra tcerea, se apropie de pat
inndu-se de nas. Nu-i putu stpni o exclamaie uoar
contemplnd masa omeneasc ce se agita murmurnd. Se lsase
ntunericul, i lmpile fuseser aprinse, dar lumina lor blnd i
aurie nu reuea s ascund descompunerea corpului. Cea de-a
doua soie se ntoarse cu spatele la pat i ntlni privirea insistent
a lui Hatepsut, aintit asupra ei.
l mai iubeti i acum, Aset? ntreb ea linitit. Sau te-
ai sturat deja s-i priveti soul regal? Ai cumva de gnd s te
refugiezi n sigurana cldu a apartamentelor tale?
Hatepsut l chem pe majordomul lui Tutmes, care sttea
n spatele ei.
Adu un scaun pentru a doua soie i pune-1 de cealalt
parte a patului. Stai jos, Aset, stai jos odat!
Tnra femeie se ls s cad pe scaun, dar i ntoarse
capul, pn cnd Hatepsut i spuse cu un glas uierat:
Privete-1! Te-a scos din condiia ta umil i te-a copleit
cu mai mult dragoste i mai multe giuvaiere dect ar ndrzni
vreo femeie s viseze c ar primi n mai multe viei. Iar acum i
ntorci privirea, ca i cum n-ar fi dect un vagabond care cerete
la uile templului! Dac se trezete, vreau s-i vad privirea plin
de adoraie, ingrat nenorocit ce eti!
Cu buzele albite, Aset se supuse. Tutmes ns nu se mai
trezi. Spre miezul nopii, ncepu s geam jalnic, ca un cine rnit,
cu chipul scldat n lacrimi. Hatepsut i lu minile i le strnse
cu putere, iar el suspin. Cnd trmbiele vestir miezul nopii,
faraonul muri n aternutul nmuiat de propriile lacrimi.
Mult vreme dup ce fratele ei i dduse ultima suflare,
Hatepsut rmase aezat lng el, acolo unde era, cu ochii
pironii asupra lui, gndindu-se la bieelul rotofei pe care-1
tachina cu drglenie, la adolescentul morocnos pe care-1
dispreuia un pic i la faraonul a crui importan era n ochii ei
mai mic dect a minitrilor si. Acum, c murise, simea pentru
el un fel de mil pe care nu o mai resimise niciodat ct fusese n
via. La ce-i folosise c fusese Tutmes al II-lea? Ce fcuse, n
afar de ceea ce orice brbat se dovedete capabil, adic s aib
urmai? Plnse puin, neputnd crede c faraonul murise, el care
doar cu o sptmn n urm mai doborse vreo treizeci de gte
i care acum zcea cu minile lipsite de via crispate pe piept.
Se ridic i se adres celor din jur, care continuau s fie
mpietrii.
Trimitei dup preoii lui Sem i, dup ce vor lua trupul,
avei grij ca cearafurile s fie purificate, i patul aijderea.
Aset era tot prbuit pe scaunul ei, avnd pe chip o expresie
de nencredere. Hatepsut se apropie de ea i o puse cu blndee
s se ridice.
Du-te la fiul tu, i spuse ea. V iubea pe amndoi.
Deocamdat, msurile pe care le luase pentru a-i restrnge
libertatea de micare sunt suprimate. Poi s te plimbi pe unde
vrei.
Aset prsi ncperea cu un pas greu, mergnd ca n vis.
n sfrit, Hatepsut plec i ea. Tot nu putea crede n
moartea lui Tutmes i i se prea c a doua zi ea avea s-i reia
programul cotidian, n timp ce el va fi la vntoare, i c seara vor
cina mpreun, ca de obicei, fcnd glume i plvrgind. Faptul
c n afar de camera aceasta aurit i fetid nimic nu se
schimbase i se prea aproape o insult la adresa morii sale.
Egiptul ntreg fu copleit de disperare. Era o perioad a
anului deosebit de nefavorabil pentru moartea unui faraon, i cu
att mai mult a unuia tnr i viguros. Recolta aproape era strns
i felahii nu aveau altceva de fcut dect s stea pe malul fluviului,
privind cum se umfl apele i brfind. i era inevitabil s nceap
s circule tot soiul de zvonuri contradictorii.
Hatepsut era la curent cu toate acestea. ntr-o zi, spre
sfritul perioadei oficiale de doliu, trimise dup medicul lui
Tutmes i totodat dup judectorii lui, chemndu-i i pe Aset cu
tnrul Tutmes. Cnd se adunar cu toii, intr direct n subiect.
Mi s-a raportat, spuse ea fr s se piard n preambuluri,
c circul anumite zvonuri fr noim i josnice. Dat
fiind c tim cu toii despre ce este vorba, cred c nu are rost s-
mi mnjesc buzele repetndu-le. Doctore, spune-ne de ce a murit
fratele meu.
Omul rspunse fr nici o ezitare:
A murit de cium, Maiestate. Nu e nici o ndoial n
privina asta.
S-ar putea s se administreze vreo otrav care s produc
simptome comparabile cu cele pe care le avea el?
Medicul ddu din cap.
Am tratat boli de tot felul, ani i ani de zile, dar n-am
auzit niciodat de o asemenea otrav.
Vezi documentele din faa ta? Eti gata s juri n faa lui
Amon i a lui Osiris, ca i pe numele strmoilor ti, c faraonul a
murit de moarte natural?
Hatepsut i arunc o privire nimicitoare lui Aset, care nu
spunea nimic, cu ochii ei ca ai psrilor de prad aintii pe chipul
omului. Medicul ddu din cap, sigur de sine.
Sunt gata s jur.
S fie cumva fiindc te temi de mine, nobile senior?
Medicul i zmbi.
Maiestate, sunt un om n vrst i acum nu m mai tem
de nimeni altcineva dect de Anubis i de judecata lui. Am spus
adevrul. Puternicul Horus a murit de cium. Asta-i tot.
Atunci, ia loc i binevoiete s-i pui sigiliul pe aceste
documente. Crainicii mei le vor rspndi n toate oraele i toate
aezrile regatului; i, ncepnd din ziua aceasta, oricine va afirma
contrariul va fi condamnat la moarte.
Privirea semnificativ pe care i-o adres lui Aset nu scp
nimnui. Din rndul judectorilor se auzi un murmur de aprobare.
Hatepsut i ntreb dac erau mulumii, iar ei i exprimar la
unison asentimentul i ieir, plecndu-se adnc. Aset iei i ea,
fr un cuvnt.
n sptmnile care urmar, Egiptul atept ca regina s
ratifice preteniile la tron ale lui Tutmes al III-lea i s se proclame
regent pn ce copilul avea s ajung la vrsta adult. Doar
apropiaii ei nu fur surprini s constate c proclamaia ateptat
nu se ddea. Iar roile masive ale guvernrii continuar s se
nvrt ca de obicei. Hatepsut continua s se roage, s vneze, s
danseze i s dea petreceri, ca i cum Aset i copilul ei nici n-ar fi
existat.
Aset i petrecuse zilele de dup nmormntare sub apsarea
unei terori nencetate, ateptndu-se s se vad exilat dintr-o
clip ntr-alta, mpreun cu micul Tutmes. Timpul trecu, i
temerile ei disprur. Se aventur s tatoneze terenul n sperana
de a reui s deslueasc inteniile reginei. La fiecare tentativ, se
lovi de un refuz politicos, dar ferm i trebui s se retrag, prost-
dispus i dezamgit. Hatepsut nu mai pomenise nimic de
interdicia accesului la grdin i Aset o strbtea, furioas, ct
era ziua de lung, mnia fiind acum mai mare dect teama. Dat
fiind c regina nu se hotra deloc s proclame drepturile fiului ei
la dubla coroan, Aset hotr s ia lucrurile n mn.
ntr-o diminea, n timp ce Hatepsut examina depeele
mpreun cu Senmut, Ineni i Hapusenb, Dua-eneneh, eful
crainicilor, ddu buzna n sal, abia rsuflnd, cu privirile rtcite.
n clipa cnd ddea s deschid gura, Ipuyemre, cel de-al doilea
profet al lui Amon, se prezent i el, urmat de Menena, cu minile
mpreunate pe pntecele proeminent, cu o expresie de bucurie
pioas pe chipul lucios.
Prostemai-v cu toii! url Senmut. Unde v credei, la
crcium?
n faa acestei porunci, se lipir cu toii de podea.
Ridicai-v, le spuse Hatepsut fr s se supere.
Plimb peste ei toi o privire ptrunztoare, ncercnd s ghiceasc
motivul acestei nvale, dar fiecare pstra tcerea. Ipuyemre,
prietene, tu care pari cel mai ponderat, poi s vorbeti, fiindc am
jurat s nu-i mai adresez niciodat vorba primului profet al lui
Amon, adug ea.
Acesta fcu o plecciune, i ea vzu c minile i tremurau,
dei ncerca s ascund asta.
Azi-diminea la templu ni s-a dat un semn mre,
Maiestate. n timp ce prinul motenitor i ndeplinea ndatoririle
de diacon alturi de ceilali biei i cu marele preot, puternicul
Amon s-a plecat n faa lui.
Respiraia lui Hatepsut deveni uiertoare, Ineni scp
sulul de papirus, i Senmut simi c inima nceteaz s-i mai bat,
dar nu se clinti, intuindu-1 cu privirea pe Menena, care nu schia
nici un gest, dar ale crui buze tremurau.
Hatepsut sttea i ea nemicat, cu mna pe Sigiliu, iar
colierul de aur i scnteia n soare. Deodat, se relax i zmbi
batjocoritor.
Chiar aa? fcu ea, apropiindu-se de Nehesi i napoindu-
i Sigiliul. i ce concluzii tragei de pe urma acestui semn?
Ei bine, c Amon e mulumit de prin...
Regina avu un zmbet larg.
Dragul meu Ipuyemre, eti ca ntotdeauna un servitor
loial i credincios, dar te temi prea mult de mine, aa cum se i
cuvine, bineneles. Dua-eneneh, i mulumesc c ai venit att de
repede. Spune-mi acum ce s-a ntmplat cu adevrat.
Crainicul se plec, cu buzele strnse i privirea aspr.
Prinul tocmai se ruga i l-a ntrebat pe Amon dac va fi
cndva faraon, aa cum dorea tatl lui.
i apoi?
Regina prea s se distreze din nite motive doar de ea
cunoscute, dar Senmut simi ct de ncordat continua totui s
fie.
Apoi, dup o clip, Amon i-a nclinat capul de aur.
Dua-eneneh vorbea pe un ton neutru i lipsit de emoie.
Privirea lui o ntlni pe a lui Hapusenb, i cei doi i zmbir.
Amon i-a nclinat capul de aur, repet ea gnditoare,
lipindu-i buzele de palmele mpreunate. Dua-eneneh, adu-1
imediat pe prin i pe mama lui. Menena, ateapt n anticamer.
Ipuyemre, tu poi rmne.
O dat ce crainicul i marele preot ieir, Hatepsut se
ntoarse spre cei rmai nuntru.
Ei, ce zicei? ntreb, ridicnd sprncenele.
Ineni fu cel care vorbi:
Bineneles, toate acestea trebuie s fie adevrate, spuse
el. Cu siguran c semnul a fost dat cu adevrat, altfel Menena i
preotul nu ar fi att de tulburai. Totui...
E un vicleug! strig Nehesi. Zeul nu se pleac n faa
nimnui, dect n faa ta, puternic regin.
tiu, rspunse Hatepsut. Sunt muli cei care-i pleac
n faa lui capul, i nu inima.
i eu cred c e o nscenare, spuse Hapusenb. Cine se afla
lng copil n momentul cnd s-a ntmplat asta?
Menena, evident, rspunse pe dat Senmut.
mpreun cu ceilali diaconi, i aminti Ipuyemre.
n cazul sta, observ Hatepsut calm, dac Menena se
afla lng prin, cine se afla n sanctuar, n spatele lui Amon?
Cu toii l privir pe Ipuyemre, care rspunse scuturnd din
cap:
Nu tiu. Eu eram cu dansatorii sacri n curtea interioar,
de unde nu-i vedeam pe prin i pe zeu dect de departe.
Dua-eneneh se ntoarse, nsoit de Aset i de Tutmes. Aset
prea aat la culme, cu obrajii nfierbntai sub machiaj. Micul
Tutmes, cu un aer solemn, se plec n faa mamei sale vitrege i
mtue.
Te salut, Tutmes, spuse ea. Tocmai am aflat de favoarea
cu care te-a gratificat zeul i a vrea s tiu mai multe. Povestete-
mi tu.
Ochii de culoare deschis ai copilului i ntlnir pe ai ei.
Mama lui l avertizase c regina nu-1 iubea, c-i dorea s-l vad
prsind palatul pentru ca s poat guverna astfel singur, dar
biatului i era greu s o urasc pe doamna aceasta frumoas i
nalt, cu un chip att de desvrit, nct ar fi vrut s-l contemple
la nesfrit.
M rugam. M rog deseori, tii! adug el cu un aer
sfidtor.
E bine c te rogi des! E un lucru foarte bun s te rogi, l
ncuraj ea cu un zmbet.
Biatul simi c-i revine curajul.
M hotrsem s-i cer prerea lui Amon, vorbi copilul cu
glsciorul su subire. Cei care-1 ascultau avur atunci impresia
c nu fcea dect s repete o lecie bine nvat. Mi-am ridicat
sus de tot vasul cu tmie i l-am rugat s-mi spun dac voi fi
faraon.
Chiar aa? i ce i-a rspuns?
Mi-a zmbit, apoi i-a nclinat graios capul. L-a nclinat
foarte mult, pn cnd brbia a atins pieptul su august. Toi cei
care erau de fa n jurul meu l-au vzut.
Aha. Spune-mi, Tutmes, tii cine sunt eu?
Eti regina Egiptului.
i mai ce?
Nu... nu tiu.
Bine, atunci o s-i spun, fiindc mama ta nu pare s fie
n stare s-i spun. Mai simt i fiica lui Amon, ntruchiparea lui
pe pmnt, rodul mruntaielor sale sacre; i el m iubea nc
dinainte de a m nate. Gndurile lui sunt gndurile mele. Voina
lui este voina mea. Crezi c i-ar fi spus el c vei fi poate faraon
fr ca eu s-o tiu?
Aset scoase un sunet pe jumtate nbuit i fcu un pas
nainte. Stnjenit, Tutmes ddu din cap.
Nu... nu, nu cred. Dar atunci ce voia s spun zeul?
Voia s spun c e mulumit de tine. Vrea ca tu s
munceti cu zel n slujba lui i a Egiptului. i atunci poate c ntr-
o bun zi vei fi faraon. Dar, deocamdat, nu.
Nu acum?
Buzele i tremurau i i le muca de mnie.
Dar sunt prinul motenitor i, prin urmare, trebuie s
devin faraon!
Dac Amon mi spune c vrea s fii faraon, o s i-o spun.
Asta nu se va ntmpla ns mult vreme de-acum nainte. Nu eti
nc dect un prin mic i mai ai multe de nvat nainte de a putea
urca pe tronul lui Horus. nelegi?
Da, spuse el pe un ton sec. Dar nv repede, Maiestate.
Ea i cobor privirile spre chipul su rebel.
E adevrat. Semeni n toate privinele cu bunicul tu,
Tutmes I, tatl meu. Acum ntoarce-te n apartamentul tu. Vreau
s vorbesc cu mama ta.
Biatul iei cu capul sus i cu umerii drepi, trai n spate.
Hatepsut porunci ca Menena s fie poftit nuntru. Se stpnea
cu greu, strduindu-se s se arate dreapt n faa acestui vicleug
stupid n vederea nsuirii puterii. n timp ce Menena i relua
locul lng Aset, Hatepsut observ c aceasta i recptase tot
sngele rece.
Zeul nu se pleac n faa nimnui dect n faa mea, spuse
ea. Tot Egiptul o tie din ziua cnd m-am nscut, ncercnd s joci
renghiul sta josnic i jalnic unui copil care crede n zeul lui, l-ai
dezonorat pe Amon i n-ai reuit dect s provoci un nceput se
scandal printre cei care n-au altceva de fcut dect s brfeasc.
Dac i-ai nchipuit c-mi poi fora mna, asta dovedete doar
sminteala i naivitatea ta. Cum ai putut crede, fie i numai o clip,
c o s m reped s-i pun coroana pe cap lui Tutmes i o s las ara
n mna cuiva ca tine? (Avu un zmbet dispreuitor.) Dar nu merii
nici mcar dispreul meu.
Aset o asculta, dnd semnele celei mai vii agitaii i
mototolindu-i rochia. Deodat, izbucni:
Fiul meu este de drept prinul motenitor al coroanei! Aa
a fost voina tatlui su!
Dar tatl lui a murit, i-o ntoarse Hatepsut. nc de pe
cnd tria, eu eram Egiptul i continuu s fiu Egiptul. Micul
Tutmes ar fi mult prea maleabil n minile tale i nu i-ar trebui
prea mult ca s storci ara mea mult-iubit. Crezi c soldaii i
preoii ar rspunde apelului tu? i-ai petrecut oare toi aceti
ultimi apte ani n cea mai deplin orbire? (i nl braele.) i-
ai jucat ultima carte! Rbdarea mea a ajuns la capt! Nu vreau s
mai aud de nici un complot. n caz contrar, o s te condamn fr
ovire la moarte pentru trdare i o s fii executat. Fiul tu i cu
tine reprezentai un pericol pentru ara aceasta pe care pretin- dei
c o iubii amndoi. i acum, iei de aici!
Aset ar fi vrut s-i rspund. Buzele i se micau i ochii i
aruncau veninul spre Hatepsut. Nehesi fcu ns un pas nainte,
care o determin s se retrag i s ias cu toat iueala.
Eti prea miloas, Maiestate, spuse Senmut. erpii tia
trebuie strivii sub clci.
S-ar putea s ai dreptate, rspunse ea obosit, dar nu
vreau s-i iau fiului meu vitreg mama natural imediat dup
moartea tatlui su. Nu cred c Menena poate face ceva acum c
Tutmes nu mai este aici s-l sprijine. Nehesi, ai grij ca suita
Maiestii Sale s-i supravegheze fr rgaz. Senmut, vreau lista
tuturor preoilor n funcie din templu, de la cel mai mic diacon i
pn la Menena. nc nu m-am hotrt ce s fac, dar nici nu-mi
trece prin cap s-i las coroana micului Tutmes.
panted a IV-a

20
Hatepsut atept doi ani nainte de a se hotr, doi ani pe
care-i dedic n cea mai mare parte consolidrii puterii sale asupra
Egiptului, dominaiei ei asupra poporului. Apoi veni din nou luna
lui Meshir. ntre palmieri i salcmi, pmntul se acoperi cu un
covor de muguri, i puii de psri ncepur s nvee s zboare n
apropierea fluviului. Ogoarele erau brzdate de canale noi, care se
ntretiau cu cele vechi, oglindind n apa lor cerul palid de
primvar.
Templul din vale era gata. O dat ce antierul fu curat,
ultimii muncitori rechiziionai se ntorseser n satele i la
gospodriile lor. Monumentul strlucea cu toat luminozitatea
pietrei, ncastrat n adncul adpostului su nsorit, i nu mai
atepta dect omagiul fpturii divine care avea s calce n curnd
pe pardoseala de aur i argint. Hatepsut l nsrcinase pe sumbrul
Tahuti s nale ntre aceti perei un nou altar tainic din abanos
nchinat Nubiei, n amintirea victoriei sale. Tot el desenase porile
interioare, din cedru i din bronz, dar cele ce-i dezvluiau cu
precdere amploarea talentului erau porile principale, din aram
ntunecat, masive i ndeajuns de impresionante pentru a-i
descuraja pe musafirii ru-intenionai. ncrustate cu electrum,
acel aliaj din aur i argint care-i plcea att de mult lui Hatepsut,
ele erau acum larg deschise i reflectau strlucirea soarelui n
fascicule lungi i aurii.
Preoii calculaser ziua cea mai favorabil consacrrii
templului i o aleseser n 29 a lunii. Hatepsut i fcea
rugciunea, cu faa la grdin. n spatele ei, n dormitor, slujnicele
i pregteau orul scurt cu falduri brodate cu aur i peruca de
ceremonie albastr i aurie, mpreun cu cing- toarea grea, tot
din aur. Regina i privi pe preoii care se adunau n curtea
interioar, mbrcai n robele lor de un alb strlucitor. Vederea
trectoare a lui Menena, n blan de leopard, nu-i ntrerupse firul
rugciunilor.
Cu toate acestea, se simea convins c destinul ei avea s
nregistreze o cotitur n aceast zi. Sentimentul puterii sale o
cuprinse brusc. Se tia nemuritoare, stpnind lumea n strns
comuniune cu Ra, care-i sclda pielea de culoarea mierii. Cnd i
ncheie rugciunea i mai arunc o ultim privire fluviului i
necropolei tremurtoare n lumina arztoare a soarelui, se ntoarse
n rcoarea dormitorului, unde femeile ateptau s o mbrace.
i legar n jurul mijlocului orul, apoi cingtoarea i n cele
din urm i puser pieptarul greu mpodobit cu nestemate, dup
care-i puser brrile i inelele. inndu-i braele ntinse n fa,
Hatepsut se gndea la anii ndelungai n cursul crora, zi de zi,
pietrele i coloanele fuseser cioplite, lefuite i apoi nlate, ca
i la momentele plcute petrecute alturi de Senmut i de Tutmes,
observnd cum progreseaz lucrrile. i aminti cu mndrie de
minunatele discuii cu tatl ei. Aadar, mi tii rspunsul, zeu al
Cmpiilor, i zicea ea. i druiesc acest monument, cel mai
somptuos din cte tiu i de care sunt mndr."
Se aez, cu palmele ntoarse n sus pentru a-i fi unse cu
henna roie. n timp ce se uscau, tlpile picioarelor i unghiile
acestora fur vopsite la rndul lor. Apoi fu nclat cu sandalele
ale cror pietre de jasp sngerii strluceau puternic.
HATSEPSUT
*

Faa i fu machiat cu un praf de aur care i fcu buzele i genele


s strluceasc i i se ddu cu khol n jurul ochilor. n timp ce
zmbea imaginii sale strlucitoare din oglind, i fu pus pe cap
peruca, apoi coroana mic n form de cobr. Era cu adevrat zeia
care simboliza minunata-i ar.
Senmut o atepta mpreun cu ceilali pe malul fluviului. O
sut de ambarcaiuni mpodobite cu drapele i ghirlande ateptau
deopotriv la chei pentru a-i transporta pe membrii Curii i pe
preoi pe malul cellalt. Senmut era gtit ca un prin ce era, cu
coiful alb ncrustat cu aur, cu br- rile i nsemnele funciei sale
scnteind pe pielea ntunecat la culoare, cu un pieptar mare i
auriu alctuit din lanuri i scarabei din turcoaz, care-i acoperea
umerii, gtul i spatele, i cu emblema prinilor regali, seniori
ereditari ai Egiptului ntinzndu-i-se peste pieptul lat. Ta-khaet
se afla printre celelalte femei, cu pisica n brae. Femeia purta o
rochie albastr. Senmut o zri n momentul cnd se mbarca i se
mir c-i pusese o culoare de doliu pentru o asemenea ceremonie.
Una cte una, corbiile pornir pe Nil, ale crui ape agitate
continuau s scad. Pe cellalt rm al fluviului, mulimea se
strnsese ntr-un cortegiu vesel i zgomotos sub baldachinele i
flamurile care mrgineau ceea ce odinioar nu fusese dect o
potec. Hatepsut trecu n fruntea lui. Dat fiind c luase hotrrea
s mearg la templu pe jos, i lsase litiera pe malul fluviului. l
zri pe Senmut, care se pregtea s-i ocupe locul n cortegiu
alturi de Hapusenb, Menkh i ceilali minitri, i i fcu semn s
se apropie.
Unde-i Neferura?
E cu femeile, Maiestate, strjuit de crainici, sub paza lui
Nehesi. Ct despre feti, am crezut c e mai bine s fac drumul
n litier.
Perfect, aprob ea, fiindc Meiyet-Hatepset nu are dect
trei ani i o asemenea distan ar fi obosit-o. Ziua aceasta e
deopotriv a ta i a mea, nobile Senmut. Am hotrt s mpart
gloria cu tine, aa c vei merge alturi de mine.
Stupefiat, Senmut i ocup locul lng ea. Regina fcu
semn trompeilor s sune.
E de netgduit, continu ea n timp ce cortegiul se
punea n micare, c i-ai pus amprenta asupra templului tot att
de mult ca mine. M-am gndit mult, Senmut, i a vrea s-i
gravezi numele pe zidurile acestea sacre pentru ca generaiile
viitoare s tie ct de mult te-am stimat i ce onoruri i-am hrzit.
Senmut se ntoarse spre ea i fcu o plecciune, rvit; o
asemenea distincie era extrem de rar i singurul precedent pe
care i-l putea aminti era cel al lui Djoser, care-i ngduise lui
Imhotep s-i semneze extraordinarele realizri. tia unde avea s
i-l graveze pe al su, mpreun cu titlurile i cu povestea vieii
sale: pe spatele uii sanctuarului interior, unde numai zeii i
familia regal le-ar putea vedea nchiznd ua, privilegiu pe care
nici mcar preoii nii nu-1 aveau.
E o mare cinste, Maiestate! exclam el fericit.
Regina i ntoarse spre el chipul auriu i rse n hohote.
N-am terminat nc cu tine, prin mndru i brav!
Ajunser la primul i unicul pilon, pe care-1 depir
continund s glumeasc. Hatepsut se opri i-i contempl cu
plcere i recunotin capodopera. La civa pai, prima ramp
urca domol pn la cea dinti teras, sub care un ir de coloane
reflecta lumina soarelui. Cea de-a doua ramp ducea i ea la o alt
sal plin de coloane, i privirea se lsa apoi pe vrful colinei,
astfel nct templul, valea i faleza preau s alctuiasc un singur
tot, combinaie armonioas ntre frumuseea pietrei brute i
lucrarea omului.
Grdinile nu fuseser nc desenate. Aleea plnuit de
Hatepsut era n stadiul de proiect; dar stnca i piatra templului,
n simplitatea lor natural, nu aveau nevoie de nici un element
suplimentar care s sporeasc puritatea i puterea arhitecturii lor.
Regina amplasase altarul lui Amon alturi de statuia sa din capela
central i acum le fcu semn purttorilor litierei zeului s se
apropie. Preoii naintar cu povara lor copleitoare. Tnrul
Tutmes fusese ales s duc tmia lui Amon. Procesiunea se puse
din nou n micare i atinse ncet prima ramp, unde se opri s se
roage. Rugciunile continuar pn la cea de-a doua ramp,
ritmate de vocea melodioas i grav a lui Menena. Hatepsut
ptrunse n ntunecimea sanctuarului ei, gndindu-se la Tutmes,
soul ei defunct, i la plcerea pe care ar fi avut-o trind alturi de
ea aceast zi.
Amon fu urcat pe tronul care i era hrzit, alturi de
gigantica statuie aurit a lui Hatepsut, ai crei ochi preau s
scruteze i cel mai ascuns ungher al templului. Apoi, toi cei care
fuseser admii n Sfnta Sfintelor se prosternar pe podeaua de
argint lefuit, aducnd omagiu celor doi zei care le guvernau
vieile. Menena i croi drum printre cei prosternai pentru a
ajunge lng Amon, i riturile de consacrare ncepur. Preoii,
rmai pe prima teras, i umplur vasele cu tmie, ascultnd
litaniile i zornitul sistrelor. Sub ei, membrii Curii priveau n
tcere volutele de fum nln- du-se pn la creasta falezelor care
dominau valea.
La sfritul ceremoniei, Hatepsut ngenunche n faa lui
Amon i recit rugciunile cu sentimentul c nc nu se ncheiase
totul cu adevrat. Razele soarelui la asfinit ncepeau s ptrund
pn la cele dou statui. n sanctuar se ls o tcere apstoare.
Tutmes se plec n faa lui Amon i ncepu s mprtie din nou
tmie. Menena i adun la un
loc pe oficiani, n timp ce nobilii, cu gtlejul uscat de ct
cntaser, se gndeau la masa care avea s urmeze. Hatep- sut
ns atepta nemicat, convins n strfundurile sufletului c
ceva avea s se ntmple. i, cnd se prostern cu faa la podea
pentru ultima oar, un glas limpede se nl de pe buzele idolului,
fcnd s freamte ntreaga adunare.
Ridic-te i du-te, mult-iubit rege al Egiptului!
Hatepsut ridic brusc capul. Toate amintirile, ambiiile,
eecurile i visurile acestor ani din urm nvlir brusc i
explodar ntr-un formidabil strigt de triumf. Se ridic i se
rsuci, cu braele nlate deasupra capului.
Zeul a vorbit! strig ea, prad exaltrii victoriei. M
proclam faraon!
Afar, toat lumea auzise agitaia care domnea n sanctuar
i toi i aruncau priviri temtoare.
Nu are dreptul! exclam brusc Yamu-nefru, din umbr,
ieind din toropeala sa obinuit.
Deodat, nobilii ncepur s aplaude. Ropotul aplauzelor se
propag, amplificndu-se n tot sanctuarul. Adunarea, ridicat n
picioare, aclama. Regina trecu prin mijlocul ei, urmat de Nehesi
i de Senmut, cu braele nlate i chipul radios. Afar, ovaiile
sporeau pe msur ce mulimea afla vestea.
M proclam faraon! strig ea din nou.
Cuvintele acestea vibrante fur reluate de mii de ori n ecou
de mulimea care le repeta urlnd: Faraon! Faraon!"
Neferura i contempl stupefiat mama tronnd n litiera
care-1 transportase pe zeu, ridicat deasupra feelor oamenilor
nlate spre ea. Aset i Tutmes se ineau deoparte. mpini de
mulimea n delir, se pomenir n spatele litierei, nconjurai de
grzile Maiestii Sale. Surescitarea atinsese culmea. Hatepsut
i scoase coroana n form de
cobr de pe cap i o inu cu braele ntinse, apoi i-o ntinse brusc
micuei Neferura. Ceva mai trziu, ambarcaiunea regal o
conduse napoi la palat, spre un nou destin.

n ajunul ncoronrii sale, Hatepsut se izol pentru a medita


n ntuneric. Toi aceti ani de eforturi nu fuseser zadarnici. Am
ndeplinit n sfrit dorinele tatlui meu, i zicea ea. Nimeni nu
mi se mai poate mpotrivi astzi n Egipt. Tutmes nu mai este.
Aset i Menena au euat n intrigile lor. Mi-am mplinit destinul.
Sunt mai puternic dect oricnd, mai frumoas i mai tare ca
oricnd, singura femeie demn de titlul de faraon." Se gndi la
Neferura, care dormea, strngnd la piept coroana cea mic, i la
tnrul Tutmes, ale crui visuri de mrire sucombaser n faa
forei sale neasemuite i a imensei sale puteri. n noaptea aceasta
nu mai existau dect ea i zeul ei, n strns comuniune. Se simea
nemuritoare, aidoma stelelor care strluceau pe firmament, i a
rii care dormea sub controlul ei. i petrecu pe teras cea mai
mare parte a nopii, bnd vin rece, privindu-i grzile patrulnd
prin grdinile strbtute cnd i cnd de silueta alb i furi a
vreunui preot mergnd s-i ndeplineasc datoria. Cnd zorile
ncepur s mijeasc, se ntinse pe pat, cu ochii larg deschii i cu
mintea preocupat de o mulime de proiecte.
Frizerul se prezent dimineaa, cu bricele sale bine ascuite.
Regina sttu nemicat n timp ce meele de pr negru i se
desprindeau de pe cap i cdeau de jur-mprejur. Nofret le aduna
cu grij una cte una i, la sfrit, Hatepsut se privi n oglind.
Frizerul i ascui briciul i se apuc s-i rad capul, tcut i
ndemnatic; nu se ivi nici o pictur de snge. Hatepsut i vzu
chipul transformndu-se sub minile sale. Acum avea o nfiare
asexuat; pomeii i ieeau
mai mult n eviden, ochii i preau mult mai mari i mai limpezi,
iar gura, mai semea. Dup plecarea frizerului, Nofret i puse pe
cap coiful de piele pe care avea s-l pstreze pn cnd avea s fie
nlocuit de dubla coroan. Acesta i ajungea pn la umeri i i
reteza fruntea, conferindu-i chipului o severitate i o simplitate
noi. Nofret i nnod la gt ochiul lui Horus, care atrna greu i i
acoperea snii. Soldatul de paz deschise ua i se ddu n lturi,
lsndu-1 pe Senmut s intre, n mare inut festiv de prin i
innd-o de mn pe Neferura, care era somptuos mbrcat,
acoperit din cap pn-n picioare de aur i lapislazuli. Cnd se
plec mpreun cu Senmut, coroana n form de cobr, aezat
nendemnatic pe capul ei ras, se nclin periculos.
Nu, draga mea, i spuse cu blndee Hatepsut zmbind.
nc nu eti regin. Sper ca ntr-o bun zi s te numesc rege, dar
deocamdat nu ai dreptul s pori cobra.
Dar a putea totui s o in n camera mea i s m uit la
ea din cnd n cnd? ntreb copilul scondu-i coroana.
Da, dac mi promii c nu o s-o pori niciodat i nici n-
o s-o lai pe Meryet s se joace cu ea. Ei bine, preotule, eti gata?
Senmut i arunc o privire femeii nalte strlucind de
tineree, cu coiful brbtesc pe cap i ochiul lui Horus la piept, i
fcu o plecciune adnc.
Suntem gata cu toii. Drapelele tale au fost nlate i
stindardele flutur n vnt. Drumul e strjuit de o mulime de
oameni.
i carul meu?
E n curte, Maiestate, rspunse el zmbind, i Menkh
ncepe s-i piard rbdarea.
Asta nu m mir. S mergem.
Afar era foarte cald. Hatepsut se urc n spatele lui Menkh
i, proptindu-se bine pe picioare, se apuc de marginea aurit a
carului, n timp ce mulimea o aclama. Menkh pocni din bice i
caii pornir n trap domol, fr a merge prea repede, deoarece
Hatepsut voia ca toi s o poat vedea n timp ce strbate oraul.
Somptuoasa procesiune parcurse ncet strzile. Copiii aruncau
flori la trecerea ei, i prinii lor srutau caldarmul n faa acestui
zeu care prea c a ascuns n adncul su orice urm de feminitate
pentru a semna cu un tnr i frumos brbat.
Ajungnd la templu, i scoase singur coiful i lu din
minile zeilor coroana de faraon. Senmut fu stupefiat pre de o
clip la vederea capului ei ras. Hatepsut i puse ncet pe cretet
coroana roie i alb i lu biciul i toiagul de aur pe care i le
ntindea Menena, mpreun cu uraeus-ul cel trufa, cobra i
oimul regalitii, care se nlar din nou deasupra chipului
faraonului. Apoi, pe umeri i fu pus roba grea i preioas.
Dup ce fcuse nconjurul sanctuarului, precedat de
Menena, Hatepsut se ntoarse spre adunare.
Preiau astzi toate titlurile tatlui meu, spuse ea. Crainic!
Dua-eneneh pi n fa i le recit:
Horus, Cel Mult-iubit de Maat, Stpn al Nekhbetului i
al Pen-Uaretului, Cel al crui cap poart trufaul uraeus, Horus
de aur, Frumusee a timpurilor, Rege al Sudului i al Nordului,
Hatepset, Cel Venic.
Senmut observ c Dua-eneneh omisese s enune Taur
Puternic al lui Maat i asta l fcu s zmbeasc n sinea lui.
Apoi, inndu-i capul drept, Hatepsut continu:
Preiau totodat titlurile pe care Amon mi le-a dat la prima
ncoronare. Sunt Maat Alesul lui Ra, Copil al Soarelui, Copil al
Dimineii. i am hotrt s m numesc de-acum nainte Hatepsu,
Prima dintre puternicii i nobilii regatului.
i fu nnodat la brbie barba de faraon i, departe de a se
preta zmbetelor, aceast transformare i evidenia dimpotriv
puterea, mai mult dect dac ar fi fost vorba de un brbat.
Hatepsu I, rege al Egiptului, iei ncet din templul de la Karnak
i-i oferi frumosul chip de marmur soarelui strlucitor. Primi,
imperturbabil, omagiile soldailor, apoi se ntoarse la palat n
carul ei.
nainte de nceperea petrecerii, se aez pe tronul lui Horus,
cu toiagul i biciul ncruciate la piept, n timp ce sfetnicii ei se
adunau n faa sa. Nu fr o oarecare perversitate, i porunci lui
Tutmes s i se aeze la picioare. Acesta se supuse fr un cuvnt,
dar ea i simi limpede furia stpnit.
Ei bine, spuse ea zmbind, s ncepem. Cum v-a putea
uita, pe voi, cei care-mi suntei credincioi, n ziua aceasta
binecuvntat de zei? Senmut, apropie-te!
Acesta se prostern, iar ea l invit s se ridice. Aparenele
erau salvate, dar, dincolo de protocol, dragostea reginei pentru el
srea n ochi.
Te fac Supraveghetor al lucrrilor de la Casa de Argint,
Conductor al Profeilor lui Montu, Slujitor al lui Nekhen, Profet
al lui Maat i, n sfrit, Nobil al Egiptului.
Onorurile l potopeau unul dup cellalt. Adunarea atent
tiu atunci cu certitudine cine mprtea puterea faraonului, i
oamenii l privir pe semeul Senmut cu un real sentiment de
inferioritate. Acesta fcu o plecciune i se aez alturi de ea.
Regina i fcu semn lui Hapusenb.
i aminteti, l ntreb ea, de ziua cnd te-am fcut
Conductor al Profeilor din Sud i din Nord?
mi amintesc perfect, Maiestate. Era chiar nainte de
expediia ta mpotriva kuiilor.
Nehesi, adu-mi-1 pe Menena!
Hapusenb nelese ce avea s se ntmple. Toat lumea i
inu rsuflarea pn cnd marele preot se apropie de tron.
Hatepsut vorbi calm, dar ochii i strluceau de mnie sub
impuntoarea coroan dubl.
Menena, un mare preot nu poate fi numit dect de ctre
faraonul nsui, nu-i aa?
Marele preot pli, dar fcu o plecciune.
Aa a hotrt Maat, rspunse el.
Or, acum sunt faraon. l numesc, aadar, pe vizirul
Hapusenb mare preot al lui Amon. Ct despre tine, Menena, i
poruncesc s prseti Teba pn la sfritul lunii lui Pla- menoth.
Menena fcu o nou plecciune i prsi sala la fel de
imperturbabil ca ntotdeauna. Hatepsut l urmri o clip din
priviri, amintindu-i de ura nutrit de tatl ei fa de acest om, i
surprinse privirea pe care i-o arunc Senmut. Chipul
majordomului ei oglindea frica i dezgustul. Mirat, se hotr s-l
descoas mai trziu. Se vedea treaba c Senmut era la curent cu
nite lucruri pe care ea nu le cunotea.
l numi pe Nehesi cancelar, onoarea rvnit de toi, dar care-
i revenea de drept purttorului Sigiliului Regal. Cnd veni rndul
lui User-amon, l chem la ea, iar el se apropie zmbitor. nainte
de a-1 pofti s se ridice, ea i porunci s se prosterneze nc o dat
pn la podea.
Cu mult, foarte mult vreme n urm, vorbi regina, te-ai
prosternat la fel n faa mea, n glum, i eu i-am fgduit c ntr-
o bun zi i vei repeta gestul i cuvintele. i aminteti ce ai spus
atunci?
Un val de rsete strbtu adunarea, n timp ce User-amon,
cu nasul n praf, ncerca disperat s dea din cap n semn c nu.
Te asigur, mare Horus, c extravagana aceea mi-a ieit
cu totul din minte. Pot s-i cer cu umilin iertare?
Anen! strig ea rznd din toat inima. Citete-mi ce i-
am cerut s scrii.
Scribul se ridic i citi solemn:
Te salut, Maiestate! Frumuseea ta e mai orbitoare dect
a stelelor. Vai! E prea mare pentru srmanii mei ochi, nu te mai
pot privi!"
Acum, repet-le! spuse ea, zguduit de rs.
i User-amon se supuse, dar poziia n care se afla i slbea
considerabil sunetul vocii.
Acum poi s te ridici, spuse faraonul n cele din urm.
Maiestatea Ta are o memorie infailibil, observ el.
Absolut, aprob ea calm. Iar pentru tine, frumosule, am
plnuit o inspecie a viziratului tatlui tu, pe care ai neglijat-o
destul n vremea din urm, prefernd s le inspectezi" pe sclavele
mele.
mprirea privilegiilor i a recompenselor i urm cursul.
La apusul soarelui, trompetele vestir dineul. Hat- epsut se
ridic, vdit ncercat de greutatea considerabil a robei sale de
gal.
S cinm mpreun, spuse ea privindu-i pe fiecare pe
rnd. i apoi vom desvri mpreun ceea ce am nceput s facem
pentru Egipt. Nici un urma nu va putea spune c ara asta a suferit
sub stpnirea noastr!
Se ndreptar spre sala ospului i luar loc pe estrad
pentru a bea n sntatea ei. Nimeni, cu excepia vigilentului
Senmut, nu-i remarc pe Yamu-nefru, Djehuti i Sen-nefer, care
mncau ntunecai ntr-un col al slii, pitii n dosul unei coloane.
Nu departe de ei, Tutmes i mama lui aruncau priviri mnioase n
direcia baldachinului.
Pe la miezul nopii, Hatepsut se descotorosi de roba ei grea,
btu din palme, i petrecerea ncepu. Regina i exprimase dorina
de a vedea trupa de dansatori pe care Hapusenb o adusese din
Nord. Brbaii, deopotriv acrobai i dansatori, executar salturi,
srituri i piruete n ritmul tobelor i al ciudatelor instrumente cu
coarde, care o fascinar. Cnd spectacolul se termin, Hatepsut
le drui aur, iar Hapusenb oferi reginei trupa n dar. Reginei i
fcur mare plcere i figurile executate de un leopard dresat,
care-i fu i el druit. Pn la o or naintat, cele mai uimitoare
distracii ale regatului o inur cu sufletul la gur, n timp ce cupele
cu vin erau umplute nencetat, ca i conurile parfumate de pe
capetele musafirilor.
Hatepsut porunci la un moment dat s se fac linite.
E vremea s ne odihnim, spuse ea. Dar, nainte de-a
pleca, a vrea s-l ascult pe marele Ipuky, cntre binecuvntat
de zei. User-amon, ajut-1!
Btrnul pi pn n faa estradei, sprijinindu-se de umrul
lui User-amon. Mergea ncovoiat, clcnd anevoie, copleit de
vrst i de boal, dar glasul su nu pierduse nimic din vraj.
Hatepsut i dduse o cas cu grdin pentru a-i sfri zilele n
tihn. Btrnul i puse luta pe genunchii costelivi, i acord
instrumentul sub privirile nerbdtoare ale musafirilor i ncepu
s cnte.
La primele cuvinte, Senmut, iritat, se rsuci spre Hapusenb.
Dar e cntecul dedicat lui Imhotep! opti el mnios. De
ce l-a ales pentru o zi ca asta?
Hatepsut i porunci brutal s tac, i el se supuse, intrigat,
ascultnd melodia tulburtoare care czu peste ntreaga adunare
ca tiul unei securi.
Unii mor, i alii dinuiesc pn ce
vremea lor pe pmnt se sfrete.
Zeii se odihnesc n piramidele lor,
ca i nobilii i cei mai demni dintre
noi.
Locuinele marilor ziditori au disprut.
Ce a mai rmas din ele?
Am auzit de multe ori discursurile lui Imhotep i
Hardedef. Ce a mai rmas din locuinele lor acum?
Pereii s-au nruit, locuinele lor nu mai sunt, ca i cum
nici n-ar fi fost vreodat.
Nimeni nu s-a ntors ca s ne spun cum se simt, nici de
ce au nevoie,
i inimile noastre nu-i vor gsi odihna dect n clipa
cnd ne vom altura lor.
Bucur-te c poi uita c ntr-o bun zi oamenii i vor
aduce omagiu.
Urmeaz-i dorinele att ct vei tri.
Parfumeaz-te cu smirn, mbrac-te n vemintele cele
mai fine, i gtete-te cu minuniile zeilor.
Sporete-i i mai mult plcerile.
Urmeaz-i dorinele i f ce-i place.
F ce vrei pe pmnt i nu-i frmnta inima nainte de
a veni ziua plngerilor.
i chiar i atunci, Cel ce are Inima Linitit nu aude
plngerile, iar strigtele nu au salvat niciodat pe
nimeni De lumea subpmntean."

Ultimele acorduri plutir peste adunare; nimeni nu


aplaud, dar Ipuky nici nu se atepta la aplauze.
i mulumesc pentru nvtur, preaneleptule Ipuky,
gri Hatepsut, sprgnd tcerea. E bine ca un rege s nu uite de
preceptele acestea n ziua ncoronrii sale.
Btrnul i plec uor capul, apoi se ridic, cu luta sub
bra. User-amon l ajut s coboare de pe estrad i se pierdu n
mulime.
Hatepsut ddu liber tuturor i prsi rapid sala, tras la fa
de oboseal. Civa privilegiai o urmar, croindu-i drum printre
mormanele de perne, cupe rsturnate i trupuri ghemuite pe jos,
pn la coridoarele linitite ale apartamentelor ei.

21

Epuizat de excesele din ajun, Hatepsut dormi adnc. Se


trezi chiar nainte de ivirea zorilor, se scul i atept nelinitit
momentul acesta att de mult-dorit. Nofret i pusese scaunul cu
faa la rsrit i, n timp ce se aeza, l auzi sosind pe marele preot,
pe al doilea mare preot i pe diaconii lor. La porunca ei, Nofret
deschise ua n faa creia stteau, respectuoi, Hapusenb,
Ipuyemre i micul Tutmes, mpreun cu ceilali preoi care duceau
vasele cu tmie. Hatepsut nu fcu nici un gest, cu privirile
aintite asupra orizontului unde Ra abia ncepea s se zreasc, i
preoii intonar imnul laudelor: Salutare ie, o, puternic
ncarnare ce te nali precum Ra la rsrit! O, Emanaie a zeului
sacru!"
Le primi omagiile cu un soi de orgoliu i de aviditate
geloas. La urma-urmei, tronul, ara i zeul i reveneau de drept,
prin natere. La ncheierea rugciunilor, Ra se nla deja sus pe
cer, eliberat din ghearele nopii. Apoi, uile se nchiser n urma
preoilor care se ndreptar spre templu, pentru a atepta acolo
venirea faraonului.
Nofret porunci s se pregteasc baia. Grzile i lsar s
intre unul cte unul pe prinii i pe nobilii care aveau ngduina
de a asista la abluiunile faraonului. Hatepsut ls s alunece de
pe ea rochia lung i se cufund n ap, apoi, dup ce-i salut pe
toi, profit de ocazie pentru a discuta cu
ei despre treburile care ateptau s fie rezolvate n ziua respectiv,
lsndu-se ntre timp splat de sclavele sale. Dup plecarea
sfetnicilor, se ntinse pe o banchet de cedru pentru a fi parfumat,
masat i fricionat. Odat mbrcat, purtnd cobra i oimul,
simboluri ale imensei sale puteri, se duse la templu pentru a
ndeplini riturile sacre, pentru prima oar de la ncoronare.
n sanctuar, asistat de Thot i de Horus, deschise racla i-l
tmie pe zeu. Ascult rugciunile preoilor dedicate sntii i
siguranei faraonului. n timp ce ndeplinea aceste ritualuri, se
simi cuprins de o bucurie adnc. tiuse nc din copilane ca o
asemenea zi avea sa vina.
Ineni se afla deja n Sala de Audiene, cu depeele stivuite
pe mas n faa lui. Anen i ceilali scribi ateptau i ei, gata s
consemneze ordinele de zi. Ineni, cu faa tras i ridurile din jurul
nasului i al gurii mult adncite, o salut pe Hatlepsut, frnt n
dou. Membrele l dureau i toate ncheieturile l fceau s sufere.
Spre deosebire de celelalte zile, nu-i ntinse primul dosar.
Ce s-a ntmplat, prietene? l ntreb ea.
Ineni se plec din nou, cu mare anevoie.
Maiestate, nu tiu cum s-i spun, dar a vrea s
demisionez din funciile mele de trezorier.
Hatepsut i privi din nou chipul frumos i istovit i i
remarc paloarea.
Eti nemulumit de mine, Ineni? Politica mea i displace
cumva?
Nu, rspunse el zmbind, nici vorb de aa ceva. Dar
ncep s mbtrnesc i rspunderile mele sunt din ce n ce mai
mpovrtoare. O s continuu totui s construiesc pentru tine, dar
n propriul ritm, dac accepi. Ca guvernator al Tebei, am deja
atta treab, nct viaa ntreag nu mi-ar
ajunge; pe deasupra, a vrea s-mi petrec mai mult timp cu ai mei
i s lucrez la mormntul meu.
E mult vreme de cnd eti n slujba noastr, recunoscu
ea. i erai deja indispensabil tatlui meu i trebuie s mrturisesc
c o s-mi lipseti enorm, fiindc tiina ta este considerabil. Ei
bine, oft ea, aa s fie. O s pleci cu binecuvntarea mea. O s
primeti totui invitaiile mele la cin?
Ori de cte ori vei dori!
Cine te-ar putea nlocui? Ai vreun alt trezorier s-mi
recomanzi?
ntrebase fr ocoliuri, dar Ineni avea deja rspunsul
pregtit.
i-1 propun pe Tahuti. E cinstit i contiincios i, dei are
rareori sclipiri de geniu, muncete cu mare asiduitate.
Atunci, l accept pe Tahuti. Dua-eneneh, mergi i caut-
l! O s nceap imediat s lucreze. Ineni, mai rmi o lun sau
dou ca s-l pui la curent i, apoi, te las s pleci. Guvernarea sufer
adevrate bulversri... Pn atunci, am putea s ne apucm de
treab. Ce am primit azi?
Ineni lu un sul.
E o scrisoare de la Inebny, viceregele Nubiei. i
transmite c n-o s-i poat trimite mai mult aur dect ca de
obicei...
Rezolvarea treburilor curente lu sfrit n jurul amiezei;
Hatepsut prnzi singur n apartamentul ei, dup care i fcu
siesta i-i ddu seama pentru ntia dat de izolarea la care o
condamna puterea absolut, dar nici nu i-ar fi trecut vreodat prin
cap s renune la dubla coroan n schimbul unui palat plin de
prieteni. i potrivi sub cap perna i, cu un zmbet maiestuos pe
buze, nchise ochii.
nainte ca primul an al domniei sale s se fi ncheiat,
modificase n ntregime apartamentele faraonice, drmnd
anumii perei i practicnd noi deschideri. O dat ce lucrrile se
ncheiaser, se mut n odile mai spaioase, mai nalte, mai
bogate ca nainte. Nu se atinsese de podele, care erau deja
acoperite de aur i foarte frumoase, dar Tahuti realizase pe perei
uriae reliefuri din argint masiv care se nlau pn la tavanele
albastre. ntins n patul al crui cpti nfia capul lui Amon i
care avea la picioare labele sale de leu, putea vedea cei trei perei
reproducndu-i chipul faraonic, cu brbia accentuat de brbia
dreapt, cu fruntea lat i senin sub dubla coroan mpodobit cu
cobra i oimul.
Cu toate acestea, nu-1 uitase pe Amon. Efigia sa strlucea
n toate odile; n faa fiecreia dintre reprezentrile sale se aflau
mncare, vin i flori; tmia ardea zi i noapte, rspndind n tot
palatul parfumul ei de smirn.
Arhitecii, artitii i cioplitorii n piatr nu se lsaser nici ei
pe tnjal. Aleea plnuit ntre fluviu i templu era n sfrit
terminat. Hatepsut pusese ca aceasta s fie strjuit de sfinci,
cu trup de leu aidoma Zeului-Soare, dar chipurile impasibile prin
faa crora se perindau credincioii nu erau altele dect ale ei,
repetate la nesfrit, strlucind de frumusee, regale i distante.
Bazine i grdini fur amenajate n jurul templului i n scurt timp
acolo i fcur adpost psrile. Dar, cu prilejul frecventelor sale
ederi pe cellalt mal al fluviului, simea c mai trebuia ceva
pentru ca Amon s fie mulumit cu adevrat de eforturile fiicei
sale, pentru ca acest loc s devin cel mai frumos din tot Egiptul.
nc nu binevoise s-i dezvluie despre ce era vorba, dar ea, una,
rmnea convins c avea s-i spun mai devreme sau mai trziu.
ncepu s ntipreasc povestea vieii sale pe zidurile
strlucind n soare ale teraselor. Artitii se puser pe treab i, sub
supravegherea necrutoare a lui Senmut, pictar conceperea ei
miraculoas, naterea ei regal, ncoronarea i naltele fapte ale
vieii sale.
Senmut i petrecea destule ore i n sanctuarul tiat n
munte, unde artitii si ntipreau pentru eternitate titlurile i
povestea nlrii sale n sferele puterii. Succesul ns nu-1 orbea
i puse ca numele s-i fie gravat sub stratul subire de ghips peste
care se ntindea vopseaua, astfel nct, dac vremurile se
schimbau i regele ajungea s-i piard puterea, zeii s-i poat
aminti nc de el.
n tot Egiptul i pn departe n deert, Hatepsut ls
mrturii monumentale despre domnia sa. Oriunde i puteau
ntoarce privirea, supuii ei i ntlneau portretul regal, simbol al
perenitii faraonului, i toi se minunau i-l ludau pe Fiul
Soarelui.
De la fastuosul palat nmiresmat i pn la ogoare, sate i
orae, trecnd prin templu, Hatepsut i impunea pretutindeni
voina. Numindu-1 pe Hapusenb mare preot, ea unificase cu
abilitate religia i statul, fiind sigur acum c nu va mai ntlni
nici o opoziie nici de o parte, nici de cealalt.
La cinci ani dup ncoronare, Hapusenb renun la funcia
de vizir, pentru a se consacra ntru totul funciilor tebane. Era tot
necstorit. Multe femei din suita lui Hatepsut i l-ar fi dorit de
brbat i destule se fcuser de rs ncercnd s nduioeze
privirea sa mereu nendurtoare i zmbitoare. Hapusenb le trata
pe toate cu aceeai prietenie rezervat i politicoas, dar frumoasa
lui locuin cu alei late cobornd spre fluviu rmnea lipsit de o
stpn. Desigur, avea concubine, i cel puin cinci sau ase copii,
dar ele l vedeau destul de rar. Mergea tcut de la templu la palat
i nu se ntorcea acas dect pentru a se odihni, a citi i a dormi.
n acelai an, tatl lui User-amon muri i fiul su deveni vizir
al Sudului. Fu rapid copleit de munca legat de administrarea
patrimoniului, dar nu-i pierdu totui insolena legendar i nici
gustul pentru sexul frumos. Era deopotriv groaza i deliciul
palatului, i Hatepsut inea mult la el.

ntr-o diminea ngheat, Hatepsut primi vestea


surprinztoare a morii lui Mutnefert. Uitase cu totul de
impuntoarea btrn, care nu-i revenise niciodat de pe urma
morii fiului ei i care tria retras n apartamentele sale. Lacrimile
i vicrelile sale sfriser prin a le obosi pe femeile din suita ei
i strigtele sale de durere lsaser locul unei indiferene mute fa
de toate, cu excepia amintirilor despre Tutmes i a rugciunii
pentru mori. Cu toate acestea, nu ncetase s mnnce exagerat
de mult, dar bijuteriile rmseser uitate n sipetele lor,
plvrgelile i brfele nu se mai auzeau n apartamentele ei i
nimeni nu o mai vizita, cu excepia nepoatei sale Neferura, care
venea din cnd n cnd s stea lng ea pe pat i s o asculte
povestind ntmplri din vremea cnd tatl ei era prin i mama ei
un copil. Mutnefert nu o plcea pe Aset i i reproase adesea
fiului ei c o introdusese la palat. Nu-i exprimase niciodat
dorina de a-i vedea nepotul, dar o iubea cu tandree pe Neferura
i acum, la sfritul zilelor ei, prezena acesteia o reconforta.
Neferura nu plnse aproape deloc cnd mama ei i aduse
vestea morii lui Mutnefert, ci se mulumi doar s dea din cap.
Bunica murise pe dinuntru cu mult nainte de a muri pe
dinafar... din cauza tatlui meu, i atrase ea cu rceal atenia lui
Hatepsut. Acum, trebuie s fie fericit, linitit de prezena lui.
N-o s-o plng, fiindc asta nu i-ar fi plcut.
Mutnefert fu, aadar, ngropat n mormntul splendid pe
care i-1 nlase Tutmes I i Hatepsut asist la funeraliile ei, nc
uimit de faptul c putuse tri att de mult vreme sub acelai
acoperi cu ea, uitnd cu totul de prezena ei.

n timpul celui de-al aselea an al domniei sale, nite hoi


fur prini n timp ce ncercau s ptrund n mormntul tatlui ei.
Livid de furie, ea prezid personal interogatoriul lor desfurat la
palatul de justiie. Bnuielile i se ndreptar spre Benya, singurul
supravieuitor al lucrrilor desfurate n valea unde se odihneau
mama, tatl i fratele ei. Trimise, aadar, dup el, ca i dup
Senmut, dar le vorbi fr ca alii s mai fie de fa, n
apartamentele ei.
ase oameni i ateapt moartea chiar n clipa asta, i
ntiin ea fr s mai piard timpul. Au jurat c sunt singurii care
l-au profanat pe zeu, tatl meu, dar cum a putea s fiu absolut
sigur?
Hatepsut l privi apsat pe Benya, palid i ncordat ntre
cele dou grzi, dar el i susinu calm privirea. Acum era un brbat
frumos i un meter constructor talentat, i ea era prima care-i
recunotea numeroasele merite. Regina se ntoarse spre Senmut.
Sunt muli ani de cnd tatl meu l-a cruat pe prietenul
tu de o moarte sigur. Care e starea averilor lui de atunci ncoace?
Senmut i rspunse mnios, contient de frica i tulburarea
pe care le resimea regina, dar rnit de lipsa ei de ncredere.
Maiestate, de atunci ncoace, Benya nu a suflat niciodat
o vorb despre tot episodul acela. n caz contrar, mormntul zeului
Tutmes ar fi fost profanat de mult. Ct despre averile sale, ai face
mai bine s-l ntrebai direct pe el.
Pe tine te ntreb. i rspunzi cu obrznicie regelui tu? i-
o ntoarse ea. Benya e singurul care ar fi putut s-i informeze pe
profanatorii tia. Ce altceva pot crede?
Departe de a-i fi pierdut uzul facultilor sale intelectuale,
Benya i rspunse cu snge rece:
i ce s mai spunem de toi cei care l-au nsoit pe zeu la
mormnt? De femei, de preoi i de toi ceilali? Chiar crezi c a
putea s m njosesc pn la a-1 jefui pe zeul care mi-a cruat
viaa?
Bine! fcu ea cu un gest de nerbdare. Nu te credeam cu
adevrat vinovat, Benya, i-mi pare ru c te-am arestat. Dai-i
drumul!
Grzile l eliberar i ieir. Benya i frec ncheieturile.
Maiestate, te sftuiesc s mui ntr-un loc mai sigur
trupul tatlui tu, mpreun cu toate bunurile sale, propuse
Senmut.
mi iau angajamentul s-i gsesc un loc convenabil,
adug Benya, cu chipul luminat de un zmbet larg. M ocup eu
de asta.
Regina rmase pre de o clip cu gura cscat n faa unei
asemenea cutezane, dar n cele din urm izbucnir cu toii n rs.
Oricum, continu ea serioas, problema e important.
Dac tot i iubeti aa de mult munca, Benya, i dau voie s te
ocupi tu de asta. Ar trebui s te gndeti la falezele din spatele
templului meu. Totdeauna e destul lume care vine i pleac pe
acolo, chiar i noaptea, i m-a mira foarte ca cineva s
ndrzneasc s se aventureze aa de aproape de preoii mei.
E o idee excelent, Maiestate, aprob Benya.
i dac tot eti aa de grbit astzi s-mi dovedeti zelul
tu, continu ea cu o umbr de maliie, mai am ceva
s-i cer. Nu mai vreau mormntul pe care l-a construit Hapusenb
pentru mine. Sap un tunel pornind de la altarul meu, Benya, ct
mai adnc cu putin n stnc. n felul sta o s m odihnesc mai
aproape de cei care-mi sunt dragi. O s nal o statuie a tatlui meu
pe altar, alturi de a mea i de a lui Amon. n acest fel, credincioii
vor putea s se roage la noi toi, fiindc nu exist cu siguran un
zeu mai puternic ca Amon, nici un faraon mai mare ca Tutmes, i
nici o ncarnare mai frumoas ca mine nsmi.

Copiii regali creteau, vlstare tinere i viguroase. Tutmes


deveni preot i slujea zilnic la templu, dar toi cei care-1 cunoteau
se ndoiau c va rmne acolo mult timp. Era ndesat i voinic, i
ncepea s-i petreac dup-amiezele privind cum se antreneaz
trupele pe cmpul de manevre, nerbdtor s li se alture.
Mama lui i atepta cu nelepciune momentul prielnic. Pe
msur ce trecuser anii, ncetase s-i mai evidenieze prea pe
fa fiul, dar oaptele ei perfide, aluziile i insinurile cum c
Tutmes va ajunge un faraon la fel de mare ca bunicul su i croiau
drum n anturajul tnrului prin. n ciuda indiferenei generale,
smna sdit ddea un rod care se cocea ncetul cu ncetul.
Hatepsut spulbera cu un hohot de rs zvonurile otrvite
rspndite de Aset. Se simea att de sigur n rolul ei de faraon,
nct se credea n sfrit la adpost de orice pericol, innd bine n
mn hurile guvernrii politice i religioase, facndu-se
ascultat cu glasul i cu biciul. Dar Senmut, pe care funcia sa de
majordom l fcea s cunoasc cele mai mici unghere ale
palatului, se simea ngrijorat, iar Nehesi era deosebit de precaut.
Maiestate, o sftui el ntr-o zi pe cnd se duceau
mpreun pe malul lacului pentru a prnzi dup ncheierea
audienelor, a venit vremea s-l inem sub observaie pe tnrul
Tutmes.
S-l inem sub observaie? replic ea mirat. i de ce, m
rog? l am mereu sub ochi: la templu, la mas, n timpul
plimbrilor cu carul. Ce vrei mai mult?
Rdea, i soarele se reflecta pe coiful ei btut cu aur de
Secare dat cnd i ntorcea capul.
Crete, rspunse el brutal. ncepe s se sature de
nesfritele psalmodieri ale camarazilor si diaconi i de
ntunericul sanctuarului. Devine nerbdtor i i observ pe soldai
cnd se antreneaz.
A! N-are dect doisprezece ani. Ai stat prea mult
degeaba, Nehesi. Trebuie s mai pornesc un rzboi ca s-i dau
din nou prilejul de a te bate?
tiu ce vd, adug el ncpnat. Pot s-i mprtesc
prerea mea, Maiestate?
Regina se opri brusc n mijlocul aleii i se ntoarse spre el,
exasperat.
Da, dac nu te poi stpni, i vd c aa st treaba.
La palat e pe cale de a se maturiza o nou generaie de
tineri: Tutmes i prietenii lui, Yamu-nedjeh, Menkhe- perrasonb,
Min-mose, May, Nakht i alii. Au impetuozitatea i nerbdarea
tipice vrstei i nu au nimic de fcut dect s se agite n clas sau
s alerge prin grdini. Bag-1 pe Tutmes n armat, Prea-Nobil,
mpreun cu civa dintre camarazii lui. Pune-1 s nceap ca
simplu recrut i s trudeasc zdravn. Nu-1 lsa n nici un caz
lipsit de ocupaie.
Regina scrut chipul negru i fu surprins de ct de expresiv
era. Pn atunci l crezuse impenetrabil la orice sentiment din
pricina indiferenei supreme pe care o manifesta, dar, de data
aceasta, ochii lui preau s o implore.
Aa ai face n locul meu? ntreb ea.
Nu, rspunse el, ocolindu-i privirea.
Atunci, de ce-mi dai im sfat pe care tu nu l-ai urma? Ce
ai face cu focosul meu fiu vitreg i nepot?
Nehesi tresri brusc.
Nu m ntreba, Maiestate.
Dar trebuie s tiu! Spune-mi, Nehesi! Nu eti garda mea
de corp i paznicul uii mele?
Amintete-i bine c tu m-ai ntrebat, Maiestate, spuse el
disperat. Dac a fi n locul tu, a lua msurile necesare pentru
ca prinul Egiptului s nu m mai deranjeze niciodat i i-a
expulza mama din Egipt.
Chipul lui Hatepsut cpt treptat o expresie de
concentrare intens i ochii ei l scrutar insistent.
Aadar, asta ai face? ntreb ea ncet. i nu crezi,
generale, c o asemenea idee mi-ar fi putut trece prin minte,
vzndu-1 cum crete i seamn din ce n ce mai mult cu bunicul
lui, mare i trufa, i iscusit nc de pe acum, de la cei doisprezece
ani ai si? Dar spune-mi, ce-ar fi zis zeu despre o asemenea
intervenie?
Ar fi zis c fiica lui ntruchipeaz orice lege i orice
adevr, fiindc ea este emanaia lui.
Nu, cu siguran c nu, rspunse ea, dnd din cap.
Iat ce-ar fi spus: Unde-i fiul meu Tutmes, snge din sngele
meu? Nu-1 vd nicieri, nici la lucru, nici la joac. i ar fi
pedeapsit pe cineva. *
Maiestate, replic Nehesi proptindu-se bine pe picioare
i privind-o n ochi, te neli.
Nehesi, rspunse ea sfidndu-1 din priviri, eu nu m
nel niciodat, niciodat, absolut niciodat.
i ncheiar plimbarea n tcere i, nainte de sfritul
sptmnii, Tutmes mpreun cu Nakht, Menkheperrasonb
i Yamu-nedjeh fur nrolai n divizia lui Seth i ncepur s
practice exerciiile militare cu nflcrare, ca soldai nnscui.
Neferura cretea i ea. La doisprezece ani, era oglindirea
palid i fragil a puternicei i strlucitoarei sale mame; era o
elev mai curnd bun i un copil grav care strbtea palatul
descul, innd n brae pisici, celui sau flori. Mintea ei nc
de copil, inocena asociat cu o oarecare rceal semea o fceau
s fie greu de neles. Toat afeciunea ei profund i bine ascuns,
toate elanurile iubirii sale erau hrzite nainte de toate mamei ei
i apoi ddacei sale. I se intampla insa din ce m ce mai des sa se
duca pe cmpul de manevre unde, la adpostul unei umbrele de
soare, se uita la tnrul Tutmes trgnd cu arcul, cu muchii
ncordai sub pielea-i mat, i rznd cu prietenii lui.
Neferura nu mai avea acum nimic n comun cu sora ei mai
mic. La ase ani, Meryet-Hatepset era un copil zgomotos i
capricios. ntr-o bun zi, apru n apartamentele mamei sale i,
roie de mnie i gelozie, o acuz c o iubete mai mult pe
Neferura. Hatepsut nu neg deloc faptul, dar o pedepsi foarte
sever i fetia se duse la culcare, cu fundul arzndu-i de lovituri i
cu capul doldora de planuri ntunecate de rzbunare.

22
Hatepsut ajunse n culmea gloriosului ei destin, strlucind
de sntate, for i frumusee. Puterea i misterul pe care le avea
direct de la Amon fceau ca toi oamenii s i se supun, ca i cum
ar fi fost o zei nemuritoare. O dat cu trecerea anilor, era privit
cu un respect din ce n ce mai superstiios i mulimea pelerinilor
care veneau s se recu- leag n faa capelei sale nu nceta s
creasc.
n adncul ei ns nu reuea s-i afle odihna. ntins pe pat
n timpul nopilor calde de var, nu nceta s se gndeasc la
Senmut, dar poziia ei de faraon, condamnat la singurtate, o fcea
s ezite. Totui, nopile agitate i visele nfierbntate o prevenir
c era timpul s-i dovedeasc o dat pentru totdeauna i n chip
ireversibil ncrederea n cel pe care-1 iubea mai mult dect pe
oricine.
ntr-o sear cald, se hotr s se parfumeze cu uleiurile cele
mai alese, mbrc o rochie lung i transparent i-l chem pe
Senmut. n noaptea aceea, i ls deoparte coiful de faraon, dei,
dat fiind c-i lsase prul s creasc la loc, era obligat s-i
acopere capul n orice mprejurare. i ncinse fruntea cu o
panglic simpl, alb i argintie i puse s se aduc fructe i vin,
ca i cele mai nepreuite lmpi de alabastru pe care le avea. Le
ddu drumul lui Nofret i sclavelor ei, pentru ca el s o gseasc
singur i nefardat, ca la prima lor ntlnire, i-l atept ascultnd
cum ncepe s bat briza din nord.
n sfrit, garda l anun. Senmut pi spre ea i fcu o
plecciune adnc, n timp ce i se risipea surprinderea resimit la
intrare. Nu purta dect un simplu or alb, avea capul descoperit
i era descul, deoarece se pregtea s mearg s se scalde n fluviu
mpreun cu Ta-khaet. Chipul netulburat nu lsa s se ntrevad
nimic din gndurile tumultuoase care-1 agitau, dar o privire rapid
i perspicace i dezvluise o femeie nou, cu prul minunat de
strlucitor i cu o privire deopotriv languroas i provocatoare...
De cte ori nu fusese ispitit s o ating, atunci cnd ea se afla
aproape de el n timp ce lucrau i-l ameea cu parfumul ei cald!
De fiecare dat ns, urmnd sfaturile lui Hapusenb, i reprimase
dorinele blestemate.
Hatepsut i observ surprinderea i i zmbi, ntinzn- du-i
mna.
A trecut mult vreme de cnd n-am mai avut prilejul s
fim singuri, s vorbim i de altceva dect de treburile statului,
remarc ea, n timp ce el i sruta podul palmei. Stai jos, Senmut.
Ce mai face Ta-khaet?
Senmut se ls condus la masa joas i se aez cu elegan
pe perne, cutnd-o simultan din ochi pe sclava care ar fi trebuit
s-i serveasc, n timp ce ea lua loc alturi de el.
Ta-khaet e bine, rspunse el. Ducem o via linitit i
plcut cnd Maiestatea Ta nu are nevoie de mine. Cred c
absenele mele nu-i prea convin, fiindc i place mai mult ca orice
s se distreze.
Hatepsut i turn de but i-i oferi smochine cu miere i
pepene cu vin dulce.
Chiar aa? Ar trebui s-i aduci muzicani i s-i oferi
multe alte distracii.
Asta am i fcut, dar Ta-khaet e destul de capricioas i
susine c nici un muzicant nu reuete s o distreze la fel de bine
ca mine!
i zmbir i stnjeneala dat de discuia aceasta ciudat
ncepu s se risipeasc.
Are perfect dreptate! exclam Hatepsut, ridicn- du-i
cupa. Te-am sftuit deja s te cstoreti cu ea i s o faci prines.
E dorina ei cea mai fierbinte.
mi dau seama foarte bine, rspunse el.
i atunci de ce n-o faci? O s-o nzestrez cum se cuvine.
tiu ce sraci suntei voi, prinii!
Cred, spuse el vesel, c am mai avut o discuie pe tema
asta. Regele are o memorie att de slab nct nu-i mai amintete?
Se prea poate, rspunse ea cu simplitate, dar anii au
trecut, mare prin, i sentimentele oamenilor se schimb.
Poate ale altora, dar nu i ale mele.
Te-ar supra s-mi explici din nou de ce Ta-khaet
continu s nu fie dect o simpl sclav?
Senmut puse la loc cupa aurit i sttu o clip s o
contemple. O tcere compact plutea n odaie. Hatepsut suspin
domol i se aez mai confortabil. n cele din urm, Senmut i
rspunse:
Nu m supr deloc. Acum ns, Maiestate, eti rege, i
cred c tu trebuie s abordezi subiectul, fiindc, dei nu m tem
ctui de puin s-i par ridicol acum, m tem ca vorbele mele s
nu nimereasc n nite urechi pe care trecerea anilor le-a fcut s
fie surde.
Ah, Senmut, rspunse ea ncet, de ce s tergiversm ca i
cum ne-am teme de ceva? Nu tii c toat viaa mi-am hrzit
dragostea unui singur brbat i c o s-l iubesc pn la moarte?
Hatepsut i lu brusc minile i-i ngrop faa n ele,
srutndu-i-le cu aviditate.
Acum e rndul meu s ascult, spuse el, aplecndu-se spre
ea. Spune-mi, Hatepsut, spune-mi o dat!
Ea gemu, dnd drumul minilor lui Senmut, care-i czur pe
genunchi.
Te iubesc, Senmut, te iubesc! Te doresc de atta vreme!
Te vreau din tot trupul i din tot sufletul! M las cu umilin n
voia ta, a dragostei tale, a mniei tale sau a indiferenei tale
temute! Ia-m!
Degetele ei tremurtoare i mngiau ochii, obrajii i izbucni
n lacrimi.
Senmut o trase spre el i o strnse n brae cu violen,
murmurndu-i la ureche cuvintele de dragoste pe care le inea de
atta vreme n el.
Hatepsut! Iubita mea, sora mea...
i lu chipul n palme, n timp ce ea se aga de el din toate
puterile. Buzele li se mpreunar ntr-un srut dureros, scldat n
lacrimi.
Eti sigur? o ntreb el cu blndee. Un faraon nu poate
lua o asemenea hotrre fr s se gndeasc bine.
E foarte mult vreme de cnd am luat-o, rspunse ea
srutndu-i pleoapele, gtul, brbia. S ne iubim ct mai este timp,
dragul meu, fiindc e groaznic s mbtrneti i s simi cum
dragostea i se irosete...
Minile blnde ale lui Senmut ndeplinir gesturile la care
ea visase att de des. ngenuncheat la picioarele ei, Hat- epsut le
simi mngindu-i formele desvrite ale trupului ei tnr. O
strnse la piept i bucuria lor explod ntr-un hohot strlucitor de
rs. Se ridicar nlnuii i se srutar din nou cu pasiune, nevrnd
s piard nici o frm din plcerea pe care i-o puteau da
reciproc.
Relaiile lui Senmut cu Ta-khaet erau impregnate de o
atracie fizic asociat cu o afeciune tandr. Dar aceast pasiune
arztoare, aceast dorin violent de a nu fi dect una cu femeia
venerat i adorat zi de zi i an de an depea de departe tot ce ar
fi putut el visa n tain. O ntinse pe perne, mngindu-i trupul
suplu i catifelat, prad unei fericiri pe ct de dureroase, pe att de
binefctoare. Uitnd de divinitatea i regalitatea ei, nu mai vedea
n ea dect femeia, adevrata lui femeie, tovara vieii sale, cea
care-1 dorea i nu avea s-l satisfac dect pe el pn la captul
vremurilor. O lu domol i tandru, fr a-i desprinde privirile de
pe frumosul chip rvit de plcere. Apoi rmaser ntini unul
lng cellalt, zmbitori; o adiere cldu luneca peste trupurile
lor asudate i, fr a se lsa din brae, se gndeau la zilele i la
nopile ce aveau s vin.
Cum am putut atepta atta amar de vreme? l ntreb.
Nu sosise nc momentul, Maiestate, rspunse rznd
Senmut.
Te implor, Senmut, dragostea mea, nu-mi mai spune
Maiestate ntre patru ochi! Spune-mi Hatepsut, fiindc n braele
tale nu mai sunt Prima dintre mai-marii regatului, ci doar prima
dintre femeile nobile.
Pentru mine, eti singura femeie i aa ai fost mereu.
i Ta-khaet?
Senmut i aplec fruntea, dar nu reui s deslueasc
expresia de pe chipul ei, ascuns de prul despletit.
Ta-khaet e la fel de dulce i de palid ca luna n nopile
de var; de ea m apropii fr team, rspunse el. Dar tu, tu eti
soarele dogoritor de la amiaz. Cum m-a mai putea gndi la Ta-
khaet dup ce am fost ars att de cumplit?
Doar n-o s-o alungi? ntreb Hatepsut, care, n fericirea
ei, o dorea deopotriv i pe cea a tinerei sclave.
Nu, ar fi o cruzime. Dar n-o s-o iau de soie; ceea ce
pentru ea va fi tot o cruzime.
Cuprins de o toropeal dulce, Hatepsut ncepea s
adoarm.
Atunci n-o s te nsori niciodat cu nimeni, murmur ea.
Cu o sclav te pot mpri, dar blestemat fie cea creia i-ai spune
soia mea!
Tu eti soia mea, dragostea mea! exclam Senmut
strngnd-o i mai tare n brae. Doar moartea mi te-ar putea rpi.
n zori, Hapusenb i ceilali preoi venir ca de obicei s
cnte imnul nchinat zeului n faa uii de argint. Cuplul adormit
nu-i auzi ns.

n scurt timp, cu vorbe acoperite, se rspndi zvonul c


puternicul prin devenise amantul faraonului. Ta-khaet
accept noua situaie fr s crcneasc, dar absenele frecvente
ale lui Senmut o contrariau. l iubea n felul ei i i fcea mare
plcere s stea cu el. Acesta continu s se poarte afectuos cu ea,
s stea de vorb ca pn atunci, dar nu o mai pofti s mpart patul
cu el. Dac mcar i-ar fi putut drui un copil, s-ar fi simit cu
siguran mai linitit; era ns steril. Senmut ncerc s-i explice
c acest lucru nu avea nici o importan n ochii lui i c avea
pentru ea aceeai stim i prietenie, dar ea nu putea nelege c un
brbat ar putea tri fr sa aiba urmai.
De fiecare dat cnd responsabilitile copleitoare ale
puterii i fceau s fie mpreun, Senmut i Hatepsut nu se
abteau de la tonul oficial impus de relaiile lor de munc.
Conversaiile lor nu aveau ca subiect dect treburile statului i
politica. Nimeni nu putea remarca vreo schimbare n
comportamentul lor. Exista totui o diferen imperceptibil i
nimeni nu o putea observa mai bine dect Hapusenb. Cu mult
nainte ca zvonul s fi nceput s se rspndeasc, el percepuse
instinctiv o modificare n raporturile dintre rege i marele
majordom. Se ateptase la aa ceva, dar acest lucru nu-1 mpiedic
s-l trateze pe Senmut cu o rceal nou, care nu avea cum s-i
scape acestuia din urm.
Descumpnit, Senmut i mprti ntr-o sear lui Hatepsut
schimbarea prietenului su.
Hapusenb are o tain, spuse ea dup o tcere ndelungat,
ceva ce s-a ntmplat ntre mine i el. Cu toat dragostea pe care
i-o port, Senmut, nu-1 voi trda.
Dar taina asta nu a fost niciodat pn acum un obstacol
ntre noi... Cum pot s mai lucrez cu el de-acum nainte? M-a luat
sub protecia lui pe cnd nu eram dect un simplu ucenic de-al lui
Ineni i a avut ncredere n mine
nainte chiar de a-mi cunoate devotamentul fa de tine. De ce s-
a schimbat aa brusc?
Hapusenb e foarte fin i tie s judece infailibil caracterul
oamenilor. Nu uita ns, Senmut, c am crescut mpreun, am
mprit totul i c l-am cunoscut cu mult nainte de a te cunoate
pe tine. Nu pot s-i spun mai mult.
Adevrul ncepu s mijeasc n mintea lui Senmut.
Nu tiam! exclam el. Nu mi-a trecut prin cap! De ce nu
mi-a spus niciodat?
E un brbat orgolios. Nu-i f griji, totul va continua ca
i pn acum. E un om bun i drept i nu are nici cea mai mic
dorin s-i fac un duman din tine, dar e foarte nefericit. in
mult i la el, Senmut, ca la cel mai vechi prieten i cel mai bun
dintre toi, i, cnd sufer el, sufr i eu.
Ca i Hapusenb, n noaptea aceea, pierdui n gnduri,
rmaser ntini n ntuneric, tcui, cu ochii larg deschii.

Jubileul ei se apropia i Hatepsut se ntreba cum s


srbtoreasc n cel mai potrivit fel acest eveniment unic n cursul
unei domnii. i aminti de jubileul tatlui ei i de petrecerile
extraordinare care avuseser loc n ora i la palat. innd seama
pe de o parte de tnrul Tutmes, care ncepea s creasc, i pe de
alta de numeroasele sale succese, se hotr s apropie data, n
intenia de a-i face pe toi s simt mai bine ameliorrile aduse de
guvernarea ei i n scopul de a-i consolida coroana. Nu c ar fi
avut nevoie s fie sprijinit, dar numele micului Tutmes era prea
des pomenit pentru ca ea s nu dea atenie acestui fapt. Toat
lumea vorbea despre iscusina lui de a trage cu arcul, de succesele
sale la aruncatul suliei i de ndemnarea cu care conducea carul.
Se ntreb dac Nehesi nu avea la urma-urmei dreptate. i
nchipui cum ar fi palatul fr Tutmes: n-ar mai
exista nici o opoziie de care s se team i nimic nu ar mai
mpiedica-o pe Neferura s fie motenitoarea sa. Dar, dup ce
primul moment de uurare pe care i-1 adusese acest proiect
ntunecat trecu, se vzu aprnd n faa lui Amon amuit i
vinovat, i renun definitiv la orice idee de a-i otrvi fiul vitreg.
Otrava era arma grosolan a celor slabi, ceea ce ea nu era nici pe
departe deocamdat. Avea s-l neutralizeze pe Tutmes n felul ei.
Trecnd trupele n revist, l observ cu atenie pe tnrul
impetuos care-i biciuia caii ce galopau ntr-un ritm infernal.
Devenind din ce n ce mai arogant, el se mpuna la cei
paisprezece ani ai si cu gaca sa de prieteni crora le cerea
supunere desvrit. Toate acestea o ngrijorau nespus.
Discretele, dar nflcratele ocheade ale Neferurei o hotrr s
discute ct mai repede cu putin cu minitrii ei posibilitatea unei
eventuale logodne pentru a nbui astfel n Tutmes orice proiect
de rebeliune. Logodna ar fi fost cea mai bun cale de a fgdui
mult fr a da nimic. i, cnd avea s se neleag c tronul i
revenea Neferurei, va fi prea trziu. Neferura i va moteni
puterea; ct despre Tutmes, el avea s fie ntru totul neutralizat i
redus la neputin.
Ziua jubileului se apropia ns cu pai mari, fr ca ea s fi
ajuns s se hotrasc modul cum avea s-l srbtoreasc. Ideea i
veni n timp ce-i fcea rugciunea, cu faa la grdin. Imediat ce
se ntoarse n apartamentele sale, trimise dup Senmut.
Trebuie s pleci de ndat la Assuan, i spuse ea de cum
sosi. Ia-1 pe Benya i pe toi cei de care ai putea avea nevoie. O
s tiai dou obeliscuri i o s le aducei aici pentru srbtoarea
mea.
Dar, Maiestate, protest el, nu-mi dai dect apte luni! N-
o s fie niciodat gata!
O s fie, i tu vei avea grij de asta. Pleac repede, ct de
repede poi. Pe deasupra, o s le ceri lucrtorilor s demoleze
acoperiul din cedru al casei lui Amon, despre care mi-ai spus
chiar tu c amenin s se prbueasc. O s instalez acolo cele
dou obeliscuri i, dac se poate salva o parte din acoperi, o s-l
reconstruiesc de jur-mprejur.
mi dai o sarcin monumental, remarc el calm. Dac e
cineva pe lume n stare s o duc la bun sfrit, atunci cu siguran
c eu sunt acela, dar de data asta nu pot s-i promit nimic.
O s izbuteti, spuse ea. Am suspendat lucrul pe toate
celelalte antiere s poi dispune de atia oameni de ci ai nevoie.
Hapusenb se va ocupa de acoperi n timp ce vei lipsi, dac eti
de acord. Senmut, i-am cerut deja foarte mult pn acum, dar
astzi te ntreb din nou: o s ncerci imposibilul pentru mine?
Pentru tine, da, aa cum am fcut-o ntotdeauna,
Maiestate, rspunse el, plecndu-se n faa tinerei femei
zmbitoare.
Perfect. Nu mai am nimic de adugat.
Senmut plec aproape n fug - i se prea c timpul se
npustea deja pe urmele lui ca un cine ru -, convins totui c
poate ncheia exact la termen lucrrile, dac totul se desfura
normal. Adres o rugciune rapid tuturor zeilor, trimind
totodat dup Benya i rugnd-o pe Ta-khaet s-i pregteasc
bagajul. Anotimpul era deosebit de prost ales pentru a lucra n
carierele de la Assuan, pe care dogoarea le transforma ntr-un
furnal. Se ntreb ci muncitori aveau s piar sub biciul lui
Benya pn ce blocurile de piatr s fie urcate pe plute. Pe lng
dificultile n sine ale lucrrii, faraonul ceruse ca obeliscurile sale
s fie cele mai nalte din cte fuseser vreodat ridicate. Apele
fluviului aveau s
creasc n curnd i, dac Amon voia s vad ofrandele fiicei sale,
va trebui s fac n aa fel nct acestea s creasc la timp pentru
a suporta enormele plute. Nu se punea problema s iroseasc un
timp preios construind barci pentru lucrtori, aadar, porunci
scribilor s adune toate corturile disponibile. Apoi puse s se fac
lista utilajelor necesare, a materialelor i a aprovizionrii cu
alimente, dup care se duse n port, n litier, ntrebndu-se
totodat unde s gseasc ndeajuns de mult lemn pentru a
construi o plut capabil s transporte pietrele acestea enorme.
Pn la sfritul sptmnii, Benya, Senmut i cteva sute
de muncitori plecar la Assuan. Flotila se desprinse de mal, unde
ardea tmie, pornind spre mijlocul fluviului i n susul lui.
Debarcar dup dou zile. Dei se fcuse deja foarte trziu
dup-amiaz, Senmut nu ngdui nimnui s se odihneasc. i
trimise pe oameni s-i instaleze corturile unde puteau gsi puin
umbr i-i avertiz c porile oraului le vor fi nchise. n timp ce
materialul era descrcat, se apuc s studieze cariera mpreun cu
Benya.
Pe Amon! rbufni Benya. O s crpm toi n cuptorul
sta! Bine, o s-i chemm pe ucenici i o s ncepem s cutm
blocul care ne trebuie. Dou obeliscuri, altfel spus doi cli!
Blestemat fie ziua cnd te-am ntlnit, o, conductor temut de
oameni!
Alege-1 cu atenie, dar nu zbovi prea mult, l sftui
Senmut. Avem foarte puin timp la dispoziie. Muncitorii vor
lucra pe echipe i la cderea nopii o s pun s fie aprinse lmpi.
tiu ce am de fcut, mormi Benya. Slav zeilor,
mormntul meu e gata.
,A1 meu nu, i nu sunt deloc gata s m ntind n el, i zise
Senmut, npustindu-se spre vase pentru a grbi descrcarea
materialului.
Benya sond ncreiturile stncii i alese vinele cu
perspicacitatea i dexteritatea unui mare geolog. Ajutoarele sale
delimitar cele dou forme lungi i subiri. Senmut puse s se
aduc pe loc baroasele de spart piatra, i muncitorii se apucar s
izbeasc n stnc, ridicnd nori albi de praf, care-i fceau s
tueasc. Cnd i veni rndul, Senmut se nverun asupra pietrei
cu toate puterile, amestecndu-i sudoarea cu a felahilor. Zi de zi,
Benya supraveghea fr rgaz irul de spinri lucioase i ncordate
de efort, strignd i njurnd, dar fr s-i foloseasc niciodat
biciul care-i atrna la ncheietur ca un arpe.
Dup o lun, obeliscurile ncepur s capete form, fr a fi
totui complet degajate din nveliul lor de granit. Senmut porunci
atunci o zi i o noapte de odihn i trimise la Teba crainici care s
transmit c lucrrile lor progresau. n acea zi, contempl
nencetat formele alungite i ncremenite, cutnd cel mai mic
semn de fisur sau de frmiare.
Apoi, istovii i cu trupurile chinuite de dureri, toi se
apucar din nou de lucru. ncetul cu ncetul, fluviul ncepu s se
umfle. Umezeala aduse cu ea o mulime de insecte i Senmut puse
ase oameni s alunge mutele i narii din jurul tovarilor de
munc.

Dup trei luni, baroasele fur nlocuite de dli. Ritmul


sczu ntructva, i munca deveni acum mai delicat. Benya
ncet s se mai plimbe printre oameni i-l rug pe Senmut s
renune la munca de noapte, temndu-se ca, din pricina luminii
insuficiente, piatra s nu se sparg pe neateptate. Senmut rmase
ns nenduplecat. Dac ncetau s mai lucrezi noaptea, nu ar fi
terminat niciodat la timp. Benya cei IA. y munca fu reluat.
Primul obelise fu n sfrit pe punctul de a fi desprins. Cu
un junghi de emoie n stomac, Senmut ddu ordinul ca frnghiile
s fie petrecute n jurul bazei late i a vrfului. Benya verific
personal nodurile i tensiunea. Dup ce mai arunc o privire
buturugilor nirate pn la fluviu, pe care urma s fie rostogolit
enorma piatr, ridic braul, cu ochii pironii pe granitul care
ncepea s se mite ncet.
Prindei-1! strig el. Acum tragei vrful, nc..., nu aa
repede, o s alunece! Tragei toi deodat!
Senmut privea totul din vrful unei stnci, n timp ce colosul
de piatr luneca peste buturugi.
Deodat, rsun un strigt de furie. Senmut se repezi spre
Benya, care urla i njura frngndu-i minile; muncitorii
epuizai ddur drumul corzilor i atunci vzu la baza obeliscului
o fisur imens i o bucat de granit desprin- zndu-se i cznd
la picioarele sale, n nisip. Se aplec i o culese, sfrit.
Doamne! Sfinte Doamne! murmura Benya, tremurnd
de necaz. E vina mea.
Senmut, mai hotrt ca oricnd s-i continue lucrarea, l lu
de umeri.
Nu e chiar aa. Am muncit prea mult cu o lumin
insuficient noaptea. Probabil c cineva a dat o lovitur greit cu
ciocanul n ntuneric. (Azvrli ct colo bucata de granit.) O lum
de la capt! strig el. i acum, Benya, nceteaz imediat s mai
blestemi i du-te la carier. ncearc acolo. Gsete alt ven i o
s ne punem iari baroasele n aciune. La treab! Regele a
comandat dou obeliscuri pentru jubileul lui i le va avea, fie i
cu preul vieilor noastre!
Oamenii epuizai l urmar, deoarece i erau recunosctori
c muncete cot la cot cu ei.
i ncheiar lucrarea cu patru zile nainte de termenul
prevzut. O dat ce giganticele fusuri de piatr fur legate zdravn
de plut, Senmut ddu de but ntregii echipe i toi i ddur fru
liber bucuriei. Cu toate acestea, civa muncitori pltiser cu viaa
aceast lucrare periculoas. Trei muriser din pricina cldurii, iar
ali ase fuseser strivii n timp ce degajau obeliscul.
Avur nevoie de treizeci i dou de plute pentru a remorca
monoliii pn la Teba, n ciuda ajutorului considerabil dat de
creterea apelor Nilului. Senmut privi, din naltul cabinei sale,
convoiul greoi punndu-se n micare.
ncordai de nelinite i epuizare, coborr de-a lungul
fluviului, fr a se opri mcar s nnopteze. Cu mult nainte de a
ajunge la captul drumului, li se altur o mulime de
ambarcaiuni dintre cele mai diverse, de la brcile de pescari,
micue, i pn la ambarcaiunile superbe ale nobililor. Hatepsut
i zri sosind n zori. i aliniase trupele n faa debarcaderului i
tot oraul se strngea n grdinile templului s asiste la sosirea
celor doi coloi. Hapusenb, nvemntat n blana sa de leopard,
ncepu s rosteasc rugciunile. Senmut i croi drum spre mal i
le porunci soldailor s ridice blocurile de piatr pe buturugi.
ncetul cu ncetul, obeliscurile fur rostogolite pn la primul
stlp, n strigtele mulimii aate. n locul acoperiului de cedru
de odinioar, se csca acum o deschidere n care cdeau razele
soarelui. Senmut inspect mpreun cu tnrul arhitect Puamra
ultimele pregtiri, i Hatepsut li se altur. Obeliscurile aveau s
fie instalate mai nti n gropile lor servind de fundaie, apoi
nlate la vertical.
Sunt degetele zeilor, murmur Hatepsut. Ai reuit s
faci ceva extraordinar, Senmut. Nu i-am spus eu c talentul tu
nu cunoate margini?
Senmut fcu o plecciune cu un aer absent, privindu-1 pe
Benya care se agita i striga ordine ctre sclavi. Le mai ls un
rgaz ca s-i trag sufletul nainte de ultimul efort.
ncepei s dai drumul corzilor! ncet! Atenie! Nu le
dai drumul deodat!
Primul obelisc se nfund n pmnt cu un zgomot surd i
sclavii traser de frnghiile prinse n vrf, dndu-se napoi pe
msur ce monolitul se nla. Hatepsut scoase un strigt, ji Min-
mose, cu un zmbet pe buze, i opti ceva lui Tutmes.
Aceeai operaiune fu repetat cu al doilea obelisc, dar
acesta, abia nlat, ncepu deodat s se clatine.
Nu s-a aezat bine! se rsti Senmut.
Benya strig ceva i Hatepsut fcu un pas nainte, oprit
ns imediat de Puamra.
Dai-v napoi, Maiestate! nc poate s cad!
Tutmes i Menkheperrasonb se apropiaser i, n timp
ce venea n grab, Senmut avu rgaz s le ntrezreasc zmbetul
de satisfacie.
Obeliscul se stabiliz, n sfrit, n faa mulimii amuite de
admiraie.
Punei nisip de jur-mprejur, i porunci Hatepsut lui
Puamra. Mai avem s le placm cu aur vrfurile i s gravm
inscripiile pe fiecare fa.
Hatepsut avusese intenia s le acopere cu aur i argint de
jos i pn n vrf, ceea ce-1 ngrozise pe Tahuti.
Maiestate, i spusese el, averile tale sunt uriae, dar n
scurt timp n-o s mai rmn nimic din ele dac nu renuni la acest
proiect.
Regina rsese, dar se plecase n faa acestei mustrri,
mulumindu-se s evalueze cantitatea de aur necesar pentru
acoperirea vrfurilor.
Tutmes i fcu apariia n timp ce ea discuta cu Neferura i
cu Senmut. Fcu o plecciune neglijent, cu o lucire de insolen
n priviri.
Felicitri, Floare a Egiptului! exclam el. Monumentele
tale oglindesc cum nu se poate mai bine perenitatea domniei tale!
M bucur c-i plac. Dar unde-i mama ta, pe care nu o
vd tocmai astzi? fcu Hatepsut, prefcndu-se c nu-i sesizeaz
ironia.
Nu s-a simit prea bine, rspunse el dnd din umeri.
Sper c o s-i revin pn la petrecerea mea. S-i trimit
medicul meu s-o vad?
Nu-i nevoie. Nu cred c boala ei merit atenia celui care
are onoarea de a veghea la sntatea faraonului.
Senmut asculta cu oarecare ngrijorare nfruntarea aceasta
oratoric, ntrebndu-se de ce Hatepsut persista s-l trateze pe
Tutmes ca pe un copil. Observ privirea insistent a Neferurei
aintit asupra fratelui ei, dar nici faraonul, nici prinul nu preau
s-i dea atenie.
Frumosul tu obelisc a fost foarte greu de nlat, remarc
Tutmes, aruncnd o privire spre Min-mose i Menkheperrasonb.
Poate c ai nevoie de ajutorul arhitectului i al meterului meu. S-
ar prea c experii ti ncep s mbtrneasc.
Chiar aa? i ce realizri au nfptuit prietenii ti? Unde
pot contempla minunatele lor opere?
nc n-au fcut cine tie ce, replic el mnios. Dar, n
scurt timp, tot ce vor construi ei n cinstea mea nu numai c va
egala, dar va depi cu mult ceea ce vd aici!
Ei bine, te sftuiesc s-i trimii napoi la coal, prine,
fiindc n acest fel, cnd va veni momentul... (Hatepsut insistase
zmbind asupra acestor cuvinte), vor putea, probabil, ncerca s
construiasc nite flecutee.
Tutmes pendula ntre furie i admiraie, i cea care nvinse
n cele din urm fu admiraia.
Eti foarte dur, mam scump. i ce bine i vine dubla
coroan!
n schimb, ie nu i s-ar potrivi deloc, Tutmes, replic ea
ieind din templu. E nc prea mare pentru circumferina capului
tu.
Circumferina capului meu nu are nici o legtur cu asta,
rspunse el sec. Important e ce am nuntru!
Nu mai spune! Atunci, te rog s-i aduci impresionantul
tu cap la jubileul meu. E un ordin, Tutmes! i neglijezi de prea
mult vreme ndatoririle de la templu i deopotriv mi neglijezi
petrecerile. N-am de gnd s-i mai suport nesupunerea. Pe
deasupra, i interzic s-mi critici colaboratorii.
Tutmes plec, fr s mai rspund, napoi la cei doi prieteni
ai lui.
De ce l-ai nfuriat pe Tutmes? o ntreb Neferura pe
mama ei, lund-o de bra. Nu-1 iubeti deloc?
l iubesc mult, rspunse Hatepsut. Seamn cu bunicul
tu: e la fel de puternic, de nerbdtor i uneori la fel de brutal ca
el. Trebuie dresat aa cum sunt dresai caii slbatici.
Neferura nu spuse nimic, dar Senmut i simi mna cald i
mic strecurndu-se ntr-a sa. I-o strnse cu tandree i pornir cu
toii spre palat.

23

Srbtorirea jubileului fu prilejul unor numeroase petreceri.


Dup-amiaz, Hatepsut, stnd pe tronul lui Horus, cu dubla
coroan pe cap, cu toiagul i biciul n mn, i primi toi sfetnicii.
ntr-un discurs scurt, ea aminti tot ce nfptuise
de la ncoronare i chiar nainte de moartea soului ei. i ceru
scribului s le citeasc inscripiile pe care ordonase s fie gravate
pe obeliscuri i profit de rgaz s-i plimbe privirile peste
ntreaga adunare.
Tutmes se afla printre sfetnici, cu braele ncruciate la
pieptu-i lat, cu chipul trufa i provocator. ncheierea scribului, pe
care-1 asculta cu atenie, l irit nespus.
Zeul se recunoate n mine, Amon-Ra, rege al Tebei. M-
a rspltit druindu-mi domnia peste cele dou regate. Nu am nici
un duman; toate popoarele din jur mi sunt supuse. Infinitul este
singura limit care mi-a fost pus; toi cei pe care Ra i lumineaz
n drumul su trudesc s m slujeasc. Zeul m-a copleit cu
binefacerile sale.
Hatepsut nfrunt privirea lui Tutmes cu un aer n care
batjocura se amesteca cu tristeea. Acesta recunoscu totui o
sclipire de simpatie i i zmbi uor nainte de a-i pleca privirile.
n aceeai diminea, se dusese n vale s contemple templul
i constatase, stupefiat i nfuriat, c de la ultima lui vizit fuseser
adugate noi inscripii: Sunt zeul, nceputul Vieii." Simise
dorina brusc de a terge aceast fraz lovind n piatr cu
ciocanul, pn ce avea s se prefac n pulbere la picioarele sale.
tia c aceast convingere e adnc nrdcinat n ea i c justeea
afirmaiilor sale nu trezea nici o ndoial n toi cei care o
frecventau ndeaproape. n sanctuar, merse pn acolo nct i
amenin statuia, ntr-un acces de invidie slbatic amestecat cu
un sentiment ce semna periculos de mult cu afeciunea.
Toat Curtea o vizit, ncrcat de daruri, i la asfinitul
soarelui nu mai puteau fi numrate evantaiele, cuferele cu
ncrustaii preioase, miniaturile i celelalte cadouri alese. Senmut
se prezent printre ultimii, urmat de Paere, servitorul su personal,
ncovoiat sub povara unei blni impresionante.
Senmut o lu i i-o ntinse la picioare. Regina cobor de pe tronul
ei, scond un strigt de bucurie, i mngie blana deas i
strlucitoare. Nu mai vzuse niciodat ceva att de frumos.
E din munii inutului Retenu, spuse el. Doar o blan att
de rar mi s-a prut demn de a atinge trupul faraonului.
Se retrase calm, fr a da atenie murmurelor de uimire ce
strbteau adunarea. Blana nclzea deja picioarele vopsite ale lui
Hatepsut, care-1 petrecea cu privirea, gndin- du-se cu delicii la
nopile de iarn cnd aveau s fac dragoste pe blana aceasta
mngietoare, de un albastru ntunecat.

n seara aceea, prezentndu-se la uile slii de ospee, unde


un crainic i anun titlurile, n timp ce toi invitaii ateptau ca el
s se ndrepte spre estrada lui Hatepsut, gndurile lui Senmut
erau ntunecate ca i cerul ce se ntrezrea la captul marii sli
puternic luminate. Exact n aceast zi, n care Hatepsut i
srbtorea puterea absolut asupra Egiptului, el i ddu seama c
dominaia ei asupra lui Tutmes i a mamei sale, Aset, ncepea s
slbeasc. Atta vreme ct Tutmes nu era dect un copil, i fusese
uor s-l supravegheze prin iscoadele, servitorii i prietenii si. n
prezent ns, tnrul prin devenea de neatins i din ce n ce mai
puternic, n timp ce se aeza sub baldachin, dup ce-i druise
regelui un zmbet, Senmut vzu profilndu-se neclar momentul
cnd Hatepsut avea s fie ncercuit, hruit i silit s lupte cu
disperare pentru a-i pstra tronul. Un rege nu-i putea pierde
regatul dect pierzndu-i viaa.
Rumoarea ospului rsuna pn departe n noapte.
Strigtele i rsetele musafirilor rsunau pe toate strzile oraului,
unde poporul i srbtorea i el faraonul. n ciuda bunei dispoziii
generale, Senmut nu reuea s se relaxeze. Aset era prezent, plin
de bijuterii i netulburat. Tutmes
era i el de fa; nconjurat de prietenii si, mnca i bea, cu un aer
mohort, dar vigilent.
n sfrit, hrmlaia se potoli, veselia sczu treptat o dat cu
apropierea zorilor i Hatepsut i ddu jos de pe cap conul
parfumat, ridicndu-se pentru a-i lua rmas-bun de la invitai.
Peste o or, imnul nchinat zeului avea s rsune, vestind o nou
zi de trud. Hatepsut voia s fac o baie i s se schimbe nainte
de a merge s-i fac rugciunile.
Senmut tia c nu va avea nevoie de el pn la audienele
matinale i, n timp ce ea se ndeprta, escortat de numeroasele
ei grzi, se apropie de Hapusenb.
Vino cu mine n grdin, i spuse el cu glas sczut. Am
nevoie de sfaturile tale.
i croir drum prin mulime pn n grdin, unde civa
oaspei se plimbau n grupuri, savurnd rcoarea nopii la lumina
torelor purtate de sclavi. Senmut i Hapusenb trecur pe lng ei
i se strecurar sub copaci, ajungnd pn la zidul nordic al
templului. Nu se auzea nici un zgomot i doar lumina palid a lunii
evidenia marginile zidului. Se aezar n iarb; Hapusenb i
strnse roba sub picioare, n timp ce Senmut se aez turcete,
strduindu-se s-i alunge din minte vacarmul petrecerii i aburii
vinului nainte de a vorbi.
Ascult-m cu atenie, Hapusenb, spuse el aruncnd o
privire n jur, i dup aceea vreau s-mi spui ce prere ai,
ncercnd s dai uitrii, n numele faraonului, toate diferendele
noastre.
Hapusenb ddu din cap n semn de confirmare n ntuneric
i Senmut i dezvlui ce gndea, spernd din toat inima c nu va
trebui s treac la fapte.
n calitatea mea de mare majordom, am datoria s
supraveghez toate venirile i plecrile din palat. Sunt ns i
majordomul lui Amon i din acest motiv nu-mi scap nimic din
ceea ce se petrece la templu. E mult vreme de cnd controlez cu
desvrire, sub autoritatea regelui, mersul treburilor guvernrii;
i vei fi de acord cu mine c in Egiptul n mn, deoarece l
cunosc foarte bine. Or, am nceput s am impresia c mi pierd
dominaia asupra acestei ri, Hapusenb. Mi se pare c puterea
mea se fisureaz de pretutindeni fr s pot face nimic, deoarece
lucrarea de distrugere este condus de prinul motenitor n
persoan. El tie c zilele faraonului sunt numrate.
Hapusenb schi un gest, dar nu-1 ntrerupse pe Senmut,
care-i continu discursul dup o oarecare ovial.
A venit timpul s ieim din umbr i s aprm tronul lui
Horus de aceast for nscnd, continu el, trecndu-i mna
peste fa. O s ncerc s m exprim mai limpede; dac nu ne
descotorosim ct mai repede de Tutmes, va fi prea trziu i
faraonul i va vedea persoana i opera distruse.
E deja prea trziu. (Vocea grav a lui Hapusenb sparse
tcerea care urmase dup cuvintele lui Senmut.) i eu am putut
vedea cum prinde rod smna. Am cutat un mijloc s o fac s
piar, dar e prea trziu. Dac l-am fi asasinat pe Tutmes cnd era
copil, acest lucru ar fi trecut neobservat, deoarece copiii mor
deseori. Astzi ns nu-1 mai putem face s dispar pe acest tnr
plin de via i de sntate.
Nehesi mi sugerase soluia asta, ca i faraonului, dar
Maiestatea Sa s-a opus cu hotrre.
La fel ar face acum. Spre deosebire de mama prinului,
ea nu este nici lacom, nici grosolan. E o femeie nobil care
guverneaz prin mila zeului, dar respectndu-i totodat legea.
Tutmes e snge din sngele ei; originile mamei nu conteaz, l va
lsa s triasc.
Asta o va duce la pierzanie.
i eu cred asta, aprob Hapusenb. Dar va prefera s
moar dect s-i ofenseze tatl.
i noi, Hapusenb? Nu-mi pas de moarte, dac mor
slujind-o. Nu ne putem ocupa noi de asta n cea mai mare tain?
Taina nu va dura mult. Cum vrei s te descotoroseti de
un tnr att de viguros fr s atragi bnuielile? i ele se vor
ndrepta inevitabil asupra Celei Unice, care va trebui s suporte
singur consecinele.
Ar fi trebuit s-i nclcm ordinele i s-l otrvim
demult!
Asta poate c i-ar fi adus uurarea, dar am fi pierdut
ncrederea ei, i cine tie dac nu ne-ar fi surghiunit. tie c se
ndreapt spre pierzanie, dar nu va face nimic. E un rege mare,
foarte mare.
i atunci stm aa, fr s facem nimic, prietene? ntreb
Senmut cu glasul frnt. Stm, aadar, i ne uitm, neputincioi,
cum Egiptul cade n minile lui Tutmes? i ce se va ntmpla cu
Altea Sa Neferura?
Neferura nu are de ce s se team. Tutmes trebuie s se
nsoare cu ea pentru a putea urca pe tron i o va face cu siguran.
tii c Unica are de gnd s-i logodeasc.
Ca s-i amne nfrngerea! Dar Tutmes nu se va lsa dus
de nas. E tot att de scrupulos ca i ea. O dat ce se va fi nsurat
cu Neferura...
Se poate. Nu mai tiu. Trebuie s ne mulumim s-o slujim
ca i n trecut, fcnd tot posibilul pentru ca domnia ei s mai
dureze. S-a ngrijit de Egipt ca de un copil drag. Tutmes nsui e
obligat s-i recunoasc talentul.
Dac am reui s-l facem s dispar pe Tutmes, mnia ei
s-ar putea s cad asupra noastr, dar dup aceea... dup aceea...
S-ar simi vinovat i, mort, Tutmes i-ar fi o povar mai
mare dect dac e viu. Gndete-te bine, Senmut, ea nu dorete
moartea fiului ei vitreg, fiindc altfel lucrul acesta ar fi fost
nfptuit de mult vreme, de tine, de mine, de Nehesi, de Menkh,
de oricare dintre noi, cei care o iubim.
Hapusenb vorbea cu vehemen i fiecare cuvnt l
impresiona puternic pe Senmut, cnd, deodat, ridic mna,
fcndu-1 s tac brusc. i inur respiraia i scrutar ntunericul,
la pnd. Auzir un fonet de frunze sub copacii din dreapta lor.
Senmut i duse un deget la buze i se npusti n tufi. Se ntoarse
de ndat, mbrncind n fa pe un preot tnr, slbnog, cu chipul
schimonosit de spaim, care inea n mn o gsc.
Cine-i sta? ntreb Hapusenb cu rutate. (Senmut i ddu
drumul biatului rvit, care se ls s cad la pmnt.) S-ar zice
c-i unul dintre preoii mei. Scoal-te, imbecilule, i explic-mi ce
caui aa departe de chilia ta.
Senmut i simi memoria tulburndu-i-se i, n locul vocii
calme, dar uor amenintoare a lui Hapusenb, n urechi i rsun
tonul tios al lui Menena. Simi din nou spaima care l cuprinsese
odinioar, pe cnd sttea ascuns sub sicomori.
Tnrul se ridic n picioare, strngnd gsc la piept i
aruncnd priviri ngrozite celor doi brbai reci i necrutori.
tiu ce cuta pe aici, rspunse Senmut, vorbind cu
greutate, prad ameelii. S-a dus s dea o rait la buctriile zeului,
fiindc un preot novice muncete din greu din zori pn-n noapte
i are mereu burta goal.
Ne-a auzit, aadar, toat discuia, articul ncet
Hapusenb. Ce facem cu el, Senmut?
Biatul tresri, scond un sunet de neneles, dar nu ncerc
s fug.
Cu inima grea de amintirea vremurilor cnd toate speranele
i ambiiile i erau ngduite, Senmut se apropie de biat.
Prin urmare, ai auzit ce-am vorbit? l ntreb el linitit.
Tnrul confirm.
i ce ai de gnd s faci acum?
Nu tiu, rspunse el pe un ton brusc i nervos, fr ca
totui s-i abat privirea de la el.
Eti curajos! Pe cine slujeti?
l slujesc pe Amon, regele zeilor, i pe faraon.
i pe prin?
l slujesc i pe el, dar nu-i slujesc pe cei care au crima n
suflet, spuse el nlndu-i capul, sfidtor, n ciuda faptului c
minile i tremurau.
i-a semnat condamnarea la moarte! spuse Hapusenb.
Dac treaba asta ajunge la urechile lui Tutmes, noi suntem cei care
vor muri mai repede dect ne ateptam!
Nu sunt chiar aa de sigur, spuse Senmut, lsndu-se pe
vine, fr a slbi din ochi chipul usciv al preotului. Vrei s-i
povesteti totul faraonului?
A vrea, dar faraonul s-ar putea s fie la curent cu
complotul vostru i m va ucide.
Faraonul este ntr-adevr la curent, fiindc e vorba de o
poveste foarte veche. Dar el nu vrea s ne dea mn liber, i de
asta nu-i va face nici un ru. M crezi?
-Nu.
Senmut se ridic, amintindu-i c i el se dusese la culcare
n loc s se prezinte pe loc la palat. Atunci i ddu seama de
remucrile care-1 urmreau dintotdeauna, i nu-i trebui mult ca
s hotrasc ce avea s fac.
Ai dreptate, Hapusenb. Ajunge cu comploturile. Cred c
mi-am pierdut minile. S lsm lucrurile aa cum sunt i
fie ca voina lui Amon s se ndeplineasc. (l lu pe tnrul preot
de bra.) O s vii chiar acum cu mine la faraon i o s-i spui tot ce
ai auzit.
Hapusenb nu fcu nici un gest, dar tnrul fu cuprins de
panic.
O s m njunghiai i-o s m aruncai n fluviu!
i jur pe capul faraonului c nu vei pi nimic, rspunse
Senmut. i mulumesc c m-ai ascultat, Hapusenb. Se apropie
zorile, i faraonul ateapt imnul ctre zeu. O s-l poi cnta cu
contiina curat!
l mpinse n faa lui pe biatul nucit i amndoi se
ndeprtar, ndreptndu-se spre grdinile scldate ntr-o lumin
trandafirie blnd.
E nc prea devreme s-l deranjm pe faraon, explic
Senmut. S ateptm ca marele preot s-i fi cntat imnul. O s
mncm ntre timp acas la mine. Cum te cheam?
Smenkhara, prine.
Era nc buimcit i ntructva suspicios, i Senmut l inu
de bra pn ajunser la poarta palatului su.
De cnd slujeti la templu?
De doi ani. Fratele meu este Maestrul Misterelor.
A, da? i tu ce vrei s faci dup aceea?
Trecur de grzi i ptrunser n ntunericul palatului.
Senmut l conduse n apartamentul su particular i-l chem pe
Paere.
Tnrul arunca priviri de jur-mprejur, curiozitatea fiind mai
puternic dect frica. Auzise de favoritul faraonului i de puterea
sa i-l vzuse deja nsoindu-i regele la templu, n toat
splendoarea sa.
Nu tiu, puternice majordom. Mi-ar plcea s fiu ntr-o
bun zi mare preot.
Ai i tu ambiie! spuse Senmut, dndu-i drumul.
l trimise pe Paere s aduc lapte i ceva de mncare, i-l
pofti pe tnrul intimidat s ia loc ntr-un jil superb de cedru
sculptat.

Hatepsut le acord audien peste un ceas. Se pregtise s


mearg la templu, dar l primi cu bunvoin pe tnrul preot.
Acesta nu mai avea nici cea mai mic dorin s-i fac necazuri
omului care-1 hrnise att de bine; dar Senmut l mpinse cu fora
n faa faraonului, poruncindu-i discret s-i fac datoria. Biatul
se prostern i-i povesti pania fr a cuteza s-i ridice o dat
mcar privirile asupra extraordinarei fpturi cu coif de aur,
deasupra cruia se nlau cobra i oimul.
La sfrit, zmbetul lui Hatepsut se stinse. i porunci s se
ridice, ndreptnd totodat asupra lui Senmut o privire
ntrebtoare. Acesta ddu din cap.
Smenkhara, ai fcut foarte bine, spuse ea. Suntem
mulumii de fidelitatea ta i de ncrederea pe care o ai n noi. O
s iau msurile necesare, fiindc problema e grav; dar trebuie s-
mi promii c nu vei mai dezvlui nimnui altcuiva ceea ce ai
auzit. O s pedepsesc n felul meu, la momentul potrivit.
Da, Maiestate, murmur biatul.
i acum, ce i-ar face plcere? Vrei s-mi duci tmia n
dimineaa asta? O s-l cinstim mpreun pe zeu.
Tnrul o privi cu gura cscat i cu chipul strlucind de
bucurie, apoi iei s-o atepte n faa uii. Rmai singuri,
Hatepsut se ntoarse nfuriat spre Senmut.
Ce prostie! i cunosc ct se poate de bine sentimentele,
Senmut, ca i pe ale lui Hapusenb, ca i pe ale lui Nehesi i ale
tuturor celorlali. Cunosc i dorina impetuoas a lui Tutmes de a
m da jos de pe tron ca s-mi ia locul. Dar nu va
fi nici o crim! N-am de gnd s-o mai repet! adug ea,
accentund cuvintele. i, dac te mai prind o dat c te gndeti
la aa ceva, te pedepsesc ca pe un criminal de rnd. (l fulger din
priviri i se ntoarse cu spatele la el.) Tutmes e snge din sngele
meu. Nimeni nu se va atinge de el.
Dar mcar ndeprteaz-1.
Ca s m lucreze pe la spate? Nu! De ce l-ai adus pe
preotul sta n loc s te nelegi cu el?
Pot s m aez, Maiestate? (Hatepsut ddu din cap.) Am
fcut-o pentru ca judecata lui Amon s cad n sfrit asupra unui
tnr preot care nu a avut curajul s-i fac datoria.
Nu te neleg.
Cu mult vreme n urm, spuse el zmbind obosit, m-am
aflat i eu n situaia acestui mic preot flmnd i m-am dus n
toiul nopii s terpelesc de mncare din buctria regal. Ca i el,
am auzit o discuie pe care nu ar fi trebuit s o aud. (Hatepsut l
privi brusc cu cea mai mare atenie, i Senmut continu.) Sora ta,
Neferu-kebit, nu a murit de boal. Menena a otrvit-o.
Cuvintele sale rsunar lugubru n tcerea ntretiat de
respiraia slab a faraonului. Senmut se grbi s se apropie de ea.
Hatepsut plise i frnturi vagi de amintiri ncepeau s ias
la suprafa, confuz, ca ntr-un vis...
Voiam s m duc la tatl tu i s-i spun totul, aa cum a
fcut acest preot, dar eram cu att mai terorizat cu ct credeam c
Unicul aproba acest proiect ntunecat. i, n timp ce m zbteam,
chinuit de nehotrre i angoas, Neferu a fost otrvit.
n sfrit, n sfrit..., oft Hatepsut. mi ddusem eu
seama de ura ta fa de Menena, fr s-i cunosc motivul.
N-am ncetat niciodat s m gndesc Ia moartea ei cu groaz, dar
astzi totul se explic. i crezi c tatl meu dorea moartea fiicei
sale?
Nu sunt sigur, Maiestate, dar aa mi se pare.
Dar de ce? De ce i-ar fi vrut rul? Ea nu voia dect s fie
lsat n pace!
Plnuia deja s te vad ntr-o zi purtnd dubla coroan i,
dac Neferu ar fi trit, pe capul cui s-ar fi aflat ea astzi? S-ar fi
cstorit cu soul tu Tutmes, i la moartea ei i-ar fi urmat fiul
su...
Ai dreptate, spuse ea, cu ochii plini de lacrimi. tiu c
aa s-au petrecut lucrurile, ghicisem asta. Copilria mi-a fost
mult vreme chinuit de comarurile hrnite de bnuielile pe care
le aveam, totui, chiar i acum, e un adevr greu de suportat.
(Hatepsut lupta disperat cu lacrimile.) Du-te, Senmut;
ncrederea ta mi face bine... i m necjete totodat. O s-mi
spun rugciunile mpreun cu acest tnr norocos. Cred, ca i el,
c l-ai fi putut njunghia i arunca n fluviu.
Hatepsut schi un zmbet slab i i ntinse mna s i-o
srute.

Hatepsut l logodi pe Tutmes cu radioasa Neferura nainte


de sfritul iernii i imediat apoi i trimise fiul vitreg la manevre
cu trupele n nordul rii. i explicase totui limpede c de fapt nu
era deloc vorba de o cstorie, ci de o simpl promisiune.
Ai promis, Maiestate, i amintise el. E dreptul tu s m
trimii n expediie n cele patru zri ale rii, dar mai devreme sau
mai trziu va trebui s ne conduci la templu i s mi-o dai pe
Neferura; nu mai sunt copil.
Pot s-o vd i singur! Tutmes, de ce s o lum mereu de
la capt? Nu i-am promis tronul?
Aa e, dar acum nu cred c ai avut vreodat de gnd s
mi-1 dai. M temeam de tine cnd eram mic. Acum ns cnd sunt
aproape brbat continui s-mi refuzi intrarea n Sala de Audiene,
unde a avea dreptul s m aflu ca faraon. Cred c-i hrzeti
tronul prinesei Neferura.
Greeti creznd asemenea lucruri i spunndu-le n
dreapta i-n stnga. Ce m-ar mpiedica s m descotorosesc de
tine? Atunci chiar a putea s-i dau coroana fiicei mele i s-o mrit
cu vreun general oarecare.
tii la fel de bine ca mine c Neferura e blnd, bun,
drgu i absolut incapabil s fie un bun faraon.
Atunci, Meiyet? ntreb Hatepsut cu cea mai mare
seriozitate, deoarece tia c Tutmes avea dreptate.
Neferura era cu totul lipsit de nflcrarea i ambiia care o
consumaser cnd avea vrsta ei. n ciuda dragostei pe care o avea
pentru ea i a dorinei profunde de a-i lsa coroana motenire,
Hatepsut i ddea bine seama c Neferura nu ar fi n stare s-i
in la respect pe Tutmes i pe tinerii nobili lipsii de scrupule care
rvneau puterea.
Meiyet! exclam Tutmes, cu un rs dispreuitor. E numai
foc i patim i a nceput de pe-acum s manifeste interes fa de
cei mai tineri dintre sfetnicii ti... Ea, faraon? E la fel de puin
profund ca fluviul n plin var; i rde de Egipt, ca i de tine
deopotriv! (Tutmes se apropie, dnd din umeri.) O s accept
logodna asta dac se va ncheia cu o cstorie. Nu-mi pare ru c
plec, mi place s lupt i, aa cum i place s-o repei mereu, sunt
nc prea tnr. Dar nu m face s atept prea mult!
Vorbeti fr noim! Eu sunt Egiptul i, atunci cnd dau
un ordin, neleg s fiu ascultat! Nu-mi pune rbdarea la
ncercare, Tutmes. Eti arogant i ridicol, dar vd c mai ai
multe de nvat i de asta te iert. Dac mama ta nu i-ar fi mpuiat
capul cu prostii, am fi putut face lucruri mari mpreun. Dar ea te-
a nvat s m urti cu mult nainte de a te nva s vorbeti.
Tutmes urc cele cteva trepte care duceau la tron i se mut
cu dezinvoltur de pe un picior pe altul.
Ai nclcat legea lipsindu-m de coroan, iar mama nu
are nici o legtur cu asta. Ct despre ce putem face mpreun, nu
sunt deja cpitan i hrzit unor onoruri mai nalte? Nu pentru a
te sluji mi consacru zilele antrenamentului militar, pentru a te
sluji ca oricare alt locuitor al Egiptului?
Hatepsut rmase un moment ndelungat singur dup
plecarea lui. Razele soarelui luminau pereii argintai, i briza
aducea cu ea toate miresmele minunate ale domeniului ei.
Frescele i reproduceau nfiarea, nemblnzit i atotputernic
n mijlocul dumanilor ncremenii ntr-o atitudine de supunere
venic.
Ah, Tutmes, suspin ea, de ce nu eti tu fiul meu!

24

n noaptea aceea, Hatepsut simi pentru prima oar povara


anilor. Ateptndu-1 pe Senmut n penumbra odii sale, i
apropie oglinda de fa, cutnd nceputul vreunui rid sau umbra
vreunei amprente a vrstei, dndu-i n acelai timp seama de
vanitatea de a spera s-i pstreze la treizeci de ani frumuseea pe
care o avea la cincisprezece. Dar femeia pe care o vzu n oglind
avea aceiai ochi luminoi i limpezi din tineree, i pielea nc
neted i desvrit. i admir trupul gol, picioarele lungi i
zvelte, pntecele musculos i snii semei.
Temerile mele nu sunt dect rodul imaginaiei, i spuse ea,
punnd oglinda la loc i lungindu-se pe pat. Obligaiile puterii m
consum prea mult; am impresia c mintea mi este tot att de
nucit ca a unei btrne."
l auzi oprindu-se n faa uii. Garda l ls s intre, i regina
l privi cu ali ochi: nalt, subire, viguros de pe urma exerciiilor
zilnice, cu chipul seme i linititor, cu privirea ager, buzele
senzuale care zmbeau n timp ce o saluta, aa irta brbatul pe
care-1 iubea de atia ani.
Senmut i nelese imediat starea sufleteasc i, fr un
cuvnt, se apropie de pat i i mngie fruntea cald, vrnd s-i
alunge grijile din timpul zilei.
Hatepsut se ridic pentru a-1 trage spre ea, cutndu-i cu
aviditate buzele, dar, n noaptea aceea, pasiunea dezlnuit nu
izbuti s-i alunge amintirea discuiei sale penibile cu Tutmes.
Primvara, cnd Tutmes se ntoarse din expediie, Hatepsut
l trimise imediat s inspecteze garnizoanele din deert, prilejuind
astfel suferina Neferurei, care-i lu rmas-bun cu lacrimi n
ochi. Cu toate acestea, i poruncise nemiloas comandantului lui
Tutmes s efectueze o expediie de inspecie aprofundat, pentru
a-1 ine astfel ocupat timp de ase luni. Ar fi vrut s plece i ea
pentru o vreme, indiferent unde. Se simea din ce n ce mai prost
n palatul acesta plin de erpi zmbitori i slugarnici. Se ducea
mult mai des la templu, unde Amon o atepta pentru a-i mprti
tainele sufletului su nemuritor, i se ducea s se reculeag zilnic
n propriul templu, ngenunchind n faa statuii sale, a tatlui i a
zeului, pentru a cpta de la ei fore proaspete. ntr-o zi,
ntorcndu-se la palat, nelese motivul pentru care Amon tot nu
era satisfcut de nenumratele ei ofrande. Ddu fuga la biblioteca
palatului, unde erau pstrate n cufere mari de
lemn, nirate de-a lungul pereilor, toate papirusurile, vechi i
recente.
Puntul*! strig ea gfind, urmat ndeaproape de Nofret
i de servitoarele ei.
Bibliotecarul, uluit, se scul de la locul su i se prostern
la picioarele ei.
Maiestate?
Puntul! Puntul! Gsete-mi hrile i scrierile lui Osiris-
Mentu-hotep-Ra despre Ta-Neter, pmntul sfnt al zeilor.
Grbete-te! Dua-eneneh, adu-mi-i pe Senmut i pe Nehesi.
Nehesi e la antrenamentul Vitejilor Regelui",
Maiestate.
Atunci, adu-1 la mine de cum termin.
Iei n goan, nsoit de femeile sale, care o urmau anevoie.
Porunci ca masa din Sala de Audiene s fie eliberat i-l trimise
pe Amon-hotep dup Ineni, care era la Kamak, unde supraveghea
construirea porticurilor cu colonade.
Plin de praf, Ineni sosi n Sala de Audiene n acelai timp
cu bibliotecarul. Senmut i fcu apariia peste cteva clipe i se
aezar cu toii n jurul mesei. ntrunirea semna destul de mult cu
un consiliu de rzboi.
Bine, spuse Hatepsut, punndu-i minile pe mas. Ce
ai gsit, bibliotecarule?
Foarte puine documente, Maiestate, mrturisi el. Ilustrul
tu strmo nu a lsat dect o relatare a cltoriei sale, mpreun
cu lista minuniilor pe care le-a adus pentru zeu.
Vreo hart?
Oarecum. Pe vremea aceea, strmoii ti nu aveau nevoie
de hri, deoarece Egiptul i Ta-Neter fceau frecvent comer
mpreun.

* Punt - zon geografic desemnnd, n antichitatea egiptean,


coastele Somaliei (n.t.).
Aa spun legendele, predz Ineni. De generaii ncoace,
copiilor li se spun poveti minunate despre inutul Punt.
Dar corbiile noastre nu treceau prin largul Ta-Ne- ter-
ului pn la invazia hyksoilor? ntreb Senmut. Multe
monumente relateaz aceste cltorii.
Aa e, confirm Hatepsut. Bibliotecarule, care era
marfa cea mai scump adus din Punt?
Smirna, evident, rspunse el zmbind.
Smirna, parfumul cel mai sfnt dintre toate. Mi-a mai
venit o idee, Senmut Imagineaz-i o clip grdinile templului
meu transformate ntr-o mare de arbori care produc balsam.
Mireasma lor va ncnta nrile tatlui meu Amon i poate c abia
atunci va fi mulumit.
Dac am neles bine, vorbi linitit Senmut, aplecn- du-
se spre ea, ai de gnd s trimii o expediie n cutarea acestui
pmnt sfnt?
Absolut, m-ai neles foarte bine. Hyksoii au disprut i
a venit de mult vremea s redeschidem vechiul drum dintre Egipt
i Ta-Neter.
Toi se privir, stupefiai.
Nu tiu ce s spun, zise prevenitor Ineni, dar am auzit c
Ta-Neter e foarte, foarte departe. S-ar putea ca vasele noastre s
nu se mai ntoarc vreodat.
Or s plece i or s se ntoarc, spuse Hatepsut cu
convingere. Tatl meu a vorbit. Va avea smirn i, n secolele ce
vor veni, oamenii i vor aminti de cea care i-a napoiat Ta-Neter-
ul Egiptului.
Nehesi intr tocmai cnd regina rostea aceste cuvinte. Era
nc plin de sudoare, venind direct de pe cmpul de manevre. i
ntinse grzii arcul i sulia, fcu o plecciune i lu loc n dreapta
lui Hatepsut.
Te rog cu umilin s m ieri pentru ntrziere, spuse el.
Maiestatea Ta are nevoie de Sigiliu?
Regina i expuse pe scurt planul i lu harta decolorat din
minile bibliotecarului, cruia i ddu liber, apoi o desfur pe
mas.
Mama mi-a vorbit de inutul acesta legendar, spuse
Nehesi. Dar mai tiu i c nimeni nu s-a mai ntors de acolo. Mai
spunea i c e ara de unde se trag zeii.
Da, de acolo vin zeii, confirm Hatepsut. Dar Mentu-
hotep a reuit s ajung acolo i vom reui i noi la rndul nostru.
Toi preau subjugai de harta de pe care nu-i puteau
desprinde privirile. Apoi Ineni sparse tcerea:
Va dura luni de zile, spuse el, considernd n sinea lui c
expediia este cu totul irealizabil i aruncndu-i o privire lui
Senmut, care se juca gnditor cu un col al hrii.
Nehesi, dimpotriv, prea extrem de interesat.
Senmut, spuse Hatepsut dup o clip, te eliberez din
toate funciile de la palat. Tu vei organiza i comanda expediia n
numele meu. Nehesi te va nsoi. De-acum nainte, Tahuti va avea
grij de Sigiliul Regal. Luai harta s o studiai, apoi mi vei
expune planurile de drum. Vei putea dispune de oricte corbii
vei avea nevoie i, dac trebuie construite i altele, arsenalele
mele v stau la dispoziie. Mai avei ceva de adugat?
Ddur cu toii din cap, prad celei mai mari nehot- rri,
nucii de schimbarea brutal survenit n vieile lor. Regina le
ddu tuturor liber pe un ton imperativ, cu excepia lui Senmut.
Acesta sttea n continuare aezat la mas, avnd pe chip o
expresie de rezerv prudent.
Ei? l ntreb ea. Am impresia c nu m aprobi. Ce prere
ai?
Cred c merit ncercat; gloria ta va fi cu att mai mare;
dar nu vreau s plec. Cine va veghea asupra palatului n lipsa mea?
i cine i va comanda garda personal n lipsa lui Nehesi?
Maiestate, te implor, numete pe altcineva! Orice s-ar spune, Teba
nu duce lips de marinari cu experien!
Nu vrei s m lai fr aprare, aa-i? ntreb regina,
zmbind slab. Ceea ce spui e adevrat; tu i Nehesi suntei
sprijinul meu cel mai sigur. Dar nu suntei singurii, i expediia
asta este foarte important pentru mine. Or, nu pot fi sigur de
succesul ei dect trimindu-i pe cei mai buni oameni ai Egiptului.
i nu i-e team c, de cum vom ntoarce spatele Tebei,
Tutmes i adepii lui or s fac presiuni asupra ta?
O s vedem. Pot s fac n aa fel nct Tutmes s se afle
mereu ntr-o regiune ndeprtat. Ocupaiile tale de la palat nu i-
au mai lsat de mult nici un pic de timp liber.
Trndveala nu m atrage deloc, replic el sec. D-mi
voie s-i spun, Maiestate, c e o nebunie s te despari de
tovarii cei mai loiali exact n momentul cnd viitorul tu este n
joc.
Aadar, aa vezi tu lucrurile?
i nu sunt singurul. Puterea lui Tutmes crete pe zi ce
trece. Las-m s rmn cu tine, Hatepsut! Ai nevoie de mine!
Faraonul care e nevoit s se ascund ntruna dup
minitrii lui e un faraon jalnic! rspunse ea cu amrciune. i,
dac momentul de care vorbeti a venit, atunci e mai bine s mori.
Dar pleac fr team, Senmut, m vei gsi tot aici la ntoarcere.
nghiindu-i mnia, Senmut se ridic.
Sunt la ordinele tale, spuse el sec. Voi pleca. O s m duc
s discut cu Nehesi dac putem planifica plecarea n scurt timp.
Perfect. Acum sunt mulumit.
Senmut iei, urmat de secretarul su, i Hatepsut,
ateptndu-i suita, se gndi la ce ar fi viaa fr el. tia c Senmut
are dreptate nevrnd s plece n momentul cnd puterea ei era att
de fragil. Fu ispitit, pre de o clip, s se rzgndeasc i s-l
cheme napoi, dar nu o fcu. Voia s se asigure c era n stare s
domneasc peste Egipt i fr Senmut. Dac el ar fi rmas, risca
s urmeze ani ndelungai de lupt nencetat pentru coroan.
Tutmes ar fi fcut tot ce-i sttea n putin pentru a pune mna pe
coroan, chiar dac ea s-ar fi putut rupe ulterior n dou. Atunci,
ca i odinioar, regatul ar fi fost din nou divizat.
Nofret intr i fcu o plecciune, ateptnd ordinele lui
Hatepsut, care se ridic cu un suspin. Avea s plece i, o dat cu
el, plecau toat bucuria i linitea ei. Dar avea datoria de a nfrunta
singur aceast ultim ncercare. Va mai fi oare tot aici la
ntoarcerea lui?...

25

Construirea celor cinci corbii i pregtirile n vederea


expediiei durar patru luni. Senmut se ocupa de toate problemele
de aprovizionare. Hatepsut l sftui s ia cu ei esturi i arme,
mpreun cu alte mrfuri pentru troc, astfel nct zi de zi ntocmi
i verific lista. Menkh o implor s-l lase s plece i pe el, dar ea
refuz, numindu-1 gard de corp n lipsa lui Nehesi. Petrecu seri
ndelungate cu Nehesi i cu Senmut, examinnd unica hart
capabil s le indice drumul spre acest inut misterios. n cele din
urm, hotrr s se ndrepte spre nord i, profitnd de curent, s
ajung pn la delt, apoi s coteasc spre est, prin canalul spat
de
strmoii faraonului, pn la Marea Roie. La nord nu era dect
un ocean ntins; prin urmare, hotrr s se ndrepte spre sud,
navignd de-a lungul coastei rsritene. O dat ce aveau s
traverseze canalul, vor fi nevoii s se cluzeasc dup povetile
i legendele pe care le tiau. Nehesi i petrecu zile ntregi cu
btrnul bibliotecar, ascultnd de nenumrate ori povetile
minunate despre Ta-Neter, pentru ca s-i poat aminti ulterior de
cel mai mic amnunt folositor. Senmut i Hapusenb se plimbau n
lungul i-n latul grdinilor templului, discutnd despre ce trebuiau
s fac, forndu-se s ghiceasc viitorul i elabornd tot felul de
strategii.
Vara se apropia de sfrit i, din munii de la sud, Isis
ncepea s verse lacrimi benefice care aveau s inunde valea i s
mping corbiile spre necunoscut.
n ajunul plecrii, Senmut i lu rmas-bun de la Ta-khaet,
sincer ntristat s o prseasc. Ea plnse i-l implor s nu plece.
Senmut l rug pe Senmen s aib grij de ea i i ncredin
papirusul care i reda libertatea i i ngduia s se bucure de toate
bunurile sale n caz c el nu se mai ntorcea. Hohotele ei l
urmrir mult timp, dar prefer s nu ntoarc privirea, ferm
hotrt s se napoieze, convins c ntr-o bun zi avea s poat
juca din nou cu ea zaruri la umbra sicomorilor. n schimb, nu tia
dac-1 va mai regsi pe faraon.
Senmut i petrecu ultima noapte n penumbra blnd a
apartamentului lui Hatepsut. Fcur dragoste cu tandree, fr un
cuvnt, ca i cum ar fi fost ultima oar. Nici o pre- moniie nu-i
ngduia s spere c o va mai revedea. O legn ndelung n brae,
cu inima strns. Doar zeul era n stare s descifreze enigma pe
care o reprezenta aceast femeie complex, amestec de capricii,
de himere, de clarviziune i de dragoste pentru pace i pentru
Egipt.
Cnd, straniu de repede, noaptea ls locul zorilor, se
scular i, ngenuncheat n faa lui, Hatepsut i srut picioarele.
Apoi, murmur nlnuindu-1:
Fie ca picioarele s te poarte vitejete!
Acestea fur singurele cuvinte rostite n cursul acestei nopi
de adio.
Toat populaia Tebei se ndrepta deja spre fluviu s asiste
la plecarea corbiilor. Marinarii i soldaii ncepeau s-i ncarce
echipamentul la bord.
Senmut se duse s se mbieze i s se schimbe n
apartamentele lui Menkh. n timp ce se pregtea febril, i ddu
prietenului su ultimele recomandri i rmase cu el pn n
ultima clip.
Precedat de escort, Senmut travers ncet Teba alturi de
Ta-khaet, ndreptndu-se spre port, unde Nehesi se urcase deja
pe corabia din frunte. Hatepsut, tras la fa i ncercnat, l
atepta pe chei. mbrcase vemntul pe care-1 purtase n ziua
ncoronrii sale, datorit solemnitii acestui moment. Tutmes,
aflat alturi de ea, observa netulburat mulimea i fluviul. Senmut
i suita lui i salutar, dup care acesta urc singur la bord.
Prezena lui Tutmes, ntors att de prompt din turneul su, l irit
nespus, i-l salut rece pe Nehesi, fr a slbi din ochi chipul
ntunecat al tnrului prin. Dup sacrificiile rituale aduse lui
Amon i lui Hathor, zeia vnturilor, parmele fur desfcute i
corbiile ncrcate din plin se desprinser de rm.
Senmut abia dac auzea aclamaiile mulimii. Cuprins de o
presimire violent, privirea sa tulburat de o ultim tresrire de
regret o ntlni pe a lui Hatepsut. Chipul ei prea calm sub
coroana roie i alb, dar, n adncul ochilor ei negri, i se puteau
citi toat dragostea pentru el i toat disperarea.
Strigtele mulimii se stinser ncetul cu ncetul, nlocuite n
scurt timp de tnguitul vntului, de scritul frnghiilor i de
plesnetul pnzelor. Imaginea ei i rmase mult vreme n faa
ochilor; o vedea nc lundu-i rmas-bun, cu degetele crispate pe
rochia-i grea, btut de vnt.
Arat bine psrile astea roii care-i iau zborul spre
necunoscut, i spuse Tutmes lui Hatepsut, apropiindu-se de ea.
Tocmai m ntrebam dac or s se mai ntoarc vreodat...
Regina tresri, ca smuls dintr-o visare adnc, mirat de
absena ironiei care rzbtea de regul din cuvintele sale. De data
aceasta, vorbise pe un ton egal i i zmbea amical.
Bineneles c or s se ntoarc, replic ea. Amon e cel
care a poruncit ca ele s plece. Va veghea asupra lor i mi le va
trimite napoi.
A! fcu el mieros. Dar cnd? Le va trebui cel puin un an
ca s ajung la Punt.
tiu. Asta dac Puntul exist.
Te ndoieti?
Nu, nu chiar. Dar, ca i tine, Tutmes, am i eu momentele
mele de nehotrre.
Nu cred c i le-ai mai putea permite de-acum nainte,
observ el, regsindu-i perfidia obinuit.
Vai, Tutmes! exclam ea rznd. Chiar crezi c ncepnd
de azi o s m nchid n cas i o s jelesc plecarea lui Senmut?
Sunt faraon i mai am multe de fcut!
Tu poate, dar eu? ntreb el n timp ce prseau portul.
M-am sturat de expediiile n care m tot trimii i de turneele de
inspecie. Uit-te la mine, Hatepsut. n curnd, mplinesc
aptesprezece ani. D-mi un post la Curte.
M iei drept nebun sau proast? replic ea scuturnd
viguros din cap. Te bazezi pe indulgena mea, Tutmes?
I-am consultat pe generalii ti i m-au sftuit s te numesc general-
ef. Pari a fi un strlucit tactician. De-acum nainte, eti
generalissim!
i ce poate face un general n timp de pace? S-i curee
hamaamentul? S-i lustruiasc armele?
Orice vrei. Ca prin motenitor, armata este la comanda
ta. Pot s-i gsesc multe misiuni de ndeplinit, escortarea
caravanelor, urmrirea celor care nu-i pltesc impozitele i
bineneles efectuarea altor noi inspecii!
Ce frumos! Un general supus, n fruntea unei armate
supuse, la ordinele unui faraon, care nici mcar nu este un
adevrat faraon!
Hatepsut se opri brusc n mijlocul aleii i-l apuc de bra,
nfigndu-i unghiile n pielea lui.
Te previn, Tutmes, i vorbi ea ncet, supune-te sau o s
regrei! Nu uita nici o clip c te-a fi putut face s dispari de mult.
i profit de prilej ca s-i amintesc c eti general sub ordinele
mele. Spre deosebire de tine, eu am fost deja la rzboi. Dac aflu
vreodat c ai trecut grania Egiptului cu trupele tale, te arunc n
temni! M-ai neles?
Tutmes nu fcu nici un gest s se elibereze din strn- soarea
ei i nu o slbi din priviri o clip.
Perfect, rspunse el. i neleg cu siguran mai multe
dect tine, Faraon Etern. Deschide-i ochii!
Hatepsut i ddu drumul i, nebun de furie, cu urmele
unghiilor ei pe bra, Tutmes se ndeprt.

Peste dou luni, la palat sosi tirea c flota, ajuns n delt,


se pregtea s traverseze Canalul Faraonilor. Dup ce ascult
depea pe care i-o citi Anen, Hatepsut porunci un numr mrit de
rugciuni i sacrificii. i-i imagin, navignd
n tcere, strbtnd ntinderile vaste care i despreau de Marea
cea Mare. Sub privirile lui Tutmes, lu cu ea o scrisoare personal
de la Senmut pentru a o citi n apartamentul ei. i rupse sigiliul i
o devor, emoionat. Senmut i trimitea veti despre el; totul
mergea cum nu se poate mai bine. Canalul era totui ntr-o stare
foarte proast i ar fi trebuit reparat. O sftuia s profite de viitur
pentru a-i rechiziiona pe rani n vederea lucrrilor respective. i
vorbea despre una i despre alta, despre flor i faun, despre
frumuseea apusurilor de soare, dar la sfritul scrisorii nu se
putuse mpiedica s i mrturiseasc ce dor i era de ea, ca de ap
n deert, i o invoca din tot sufletul i trupul lui. Hatepsut puse
scrisoarea ntr-un cufr de filde n care-i inea toate amintirile
dragi ei, dup care se duse la templu pentru a implora protecia
zeului n lunile ce aveau s vin, cerndu-i s binecuvnteze
corbiile i s nfrneze ambiiile lui Tutmes.

ntr-o sear, n timp ce se pregtea de culcare, Neferura veni


la ea. Picioarele goale ale fetei nu fcur nici un zgomot cnd intr
dup ce fusese anunat. Hatepsut i fcu semn lui Nofret s-i
pun vemntul de noapte i i ddu liber dup ce o puse s-i aduc
vinul pe care obinuia s-l bea seara. Neferura se plec n faa ei.
Purta o rochie alb strvezie, care lsa s i se ghiceasc oldurile
fine i snii nmugurii, iar la gt un colier de aur ncrustat cu
ametiste. O panglic alb i aurie i ncingea fruntea, dar nu era
fardat i ochii ei negri o privir cu stnjeneal pe mama ei.
Hatepsut i zmbi i o invit s ia loc, dar Neferura rmase n
picioare, cu ochii plecai, frmntndu-i nervoas minile.
Ce surpriz plcut! exclam Hatpsut.
Preparativele n vederea expediiei o mpiedicaser s-i
vad fiica pe ct de des i-ar fi dorit, dar era la curent cu
progresele ei. Pen-Nekhet o informase cu cteva luni n urm c
era mpotriva oricrui antrenament militar al acestei fete prea
fragile. Hatepsut, foarte contrariat, admisese totui c nimic nu
trebuia s compromit sntatea motenitoarei.
Ce ai fcut azi? Ai stat n soare uitndu-te la soldai cum
se antreneaz? (Neferura nu zmbi ns deloc la aceast ironie
blnd.)
Mam, a vrea s vorbim despre Tutmes.
Hatepsut i nbui un oftat. Hotrt lucru, toat
lumea voia s vorbeasc cu ea despre Tutmes! Se aez n fotoliu.
Ei bine, d-i drumul. tii c trebuie s-mi spui
ntotdeauna totul.
E mult vreme de cnd suntem fgduii unul celuilalt, i
totui nu ai fcut nimic ca s ne duci la templu. Ce mai atepi?
Te-ai rzgndit?
Tutmes te-a trimis s-i pledezi cauza? o ntreb ea.
Nu! I-am vorbit la prnz, dar nu avea mare lucru s-mi
spun. (Se nroi i i plec privirile.) Nu prea-mi vorbete.
l iubeti cu adevrat, Neferura?
Vai, da! exclam ea cu nflcrare. l iubesc dintot-
deauna! Vreau s m cstoresc cu el, i tu mi-ai promis-o. Dar
timpul trece i nu fac altceva dect s atept.
Suntei nc prea tineri amndoi. Nu poi s mai ai puin
rbdare?
Dar de ce? Ci ani aveai cnd te-ai ndrgostit de
majordomul Senmut? Vai, mam, nu pot s mai suport s nu fiu
dect un pion pentru tine! Nu pot s triesc i eu pentru mine i s
m mrit cu Tutmes?
Hatepsut duse grbit la buze cupa, vrnd s-i ascund
astfel tulburarea provocat de cuvintele fiicei sale. Chiar
sunt att de dur? se ntreb ea consternat. Sunt oare pe cale de
a pierde dragostea scumpei mele Neferura?" Bu o nghiitur de
vin i puse cupa la loc pe mas, apoi se ridic i cuprinse umerii
plpnzi ai fiicei sale, care nepeni la atingerea ei.
Aa m vezi tu, Neferura? tii ce nseamn s te mrii
cu un prin motenitor, i mai ales cu un prin ca Tutmes?
tiu foarte bine! exclam fata, scuturndu-se din
mbriarea mamei sale. i tu te opui cstoriei mele fiindc te
temi ca el s nu-i cear drepturile i s te alunge de pe tronul lui
Horus!
Aa e. i asta o s i fac. Tu crezi c-1 cunoti, Neferura,
fiindc l iubeti, dar eu una l vd cu ochii Egiptului. l cunosc de
mic copil. S tii c, dac te mrii cu el, m condamni la moarte.
mi pare ru, dar asta e.
Nu cred! Tutmes e violent, dar nu e crud!
Hatepsut se aez la loc, obosit.
E adevrat. Dar nu-mi pot asuma riscul sta. nc o dat,
Neferura, mi pare ru, dar n-o s te mrii niciodat cu Tutmes.
Dac aa stau lucrurile, o s-l duc chiar eu la templu!
(Ochii i aruncau vpi i n ei ardea acelai foc ca n ai mamei
sale. i ngrop faa n mini.) Nu, n-o s fac asta niciodat. N-o
s-l las niciodat s-i fac ru, mam. (Apoi se apropie de masa
pe care se afla coroana mic n form de cobr.) Nu vreau s fiu
faraon. i totui, asta i-ai fi dorit, nu-i aa? Prefer s rmn
prines toat viaa. A prefera chiar s m odihnesc n pace, ca
Osiris-Neferu-kebit. i ce-ai zice, propuse ea disperat, s ne
cstoreti i s-l numeti pe Tutmes vizir sau guvernator? Am
tri departe de Teba i de tine, i nu ai mai avea s te temi de
nimic.
Biata mea Neferura, spuse calm Hatepsut. Ct vreme
crezi c se va mulumi Tutmes s guverneze o nom* oarecare
cnd ar putea domni peste un regat ntreg? Las-mi nc un an,
doar un an, i-i promit c v duc pe amndoi la templu. Asta i-o
promit.
Nu! Nu vreau s m simt rspunztoare de moartea ta!
Se poate ca lucrurile s nu ajung pn aici. Tutmes va
vedea anul viitor c nu voi fi deloc o ameninare pentru el i m
va lsa s triesc n pace.
Neferura izbucni n rs i se aplec s o srute pe Hatepsut
pe obraz.
Vai, mam, nu renuni niciodat, nu-i aa? i-ai dedicat
toat viaa puterii, puterii i Egiptului. De altfel, ele se confund
deseori n ochii ti. i ce-o s-mi spui peste un an? C pleci s
guvernezi o nom, lsndu-i Egiptul lui Tutmes? Nu cred aa
ceva! i nici el n-o s cread. tiu c nu m iubete, dar nu
conteaz. O s-i fiu o soie excelent.
Sunt sigur de asta; peste un an.
Pn atunci, Senmut va fi pe drumul de ntoarcere.
(Neferura rse din nou, stpnindu-i lacrimile.) Ce nenorocire s
fii Prim Fiic Regal, ursc asta! exclam ea lund coroana cea
mic. Ursc proiectele tale n privina mea i ursc necesitile
puterii care m in departe de Tutmes. Pune-o pe Meryet n locul
meu!
Neferura, lcomia lui Meryet va ruina ara asta dac
ajunge vreodat faraon, i tu tii asta la fel de bine ca mine!
Era s adauge c Tutmes nu i-ar fi dat niciodat atenie dac
nu ar fi fost Prima Fiic Regal, dar, la vederea chipului rvit i
nefericit al Neferurei, se abinu de la orice comentariu.
O tiu foarte bine. Ar fi mai bine ca dubla coroan s-

i
* Nom - diviziune administrativ n vechiul Egipt (n.r.).
revin lui Tutmes dect s-i lai lui Meiyet fie i cea mai mic
posibilitate de a ajunge faraon, recunoscu Neferura.
Asta-i i prerea mea, spuse Hatepsut. Nu-1 ursc,
Neferura. E snge din sngele meu regal, i l-am tratat
ntotdeauna cu tandree. i jur ns c nu va avea coroana atta
vreme ct eu voi tri! Nu e a lui! i n-a fost niciodat a lui! Este
i va fi ntotdeauna a mea, ncarnarea lui Amon!
Dar dup ce tu nu vei mai fi, mam, ce se va ntmpla?
Hatepsut ridic din nou cupa la gur, evitnd cu grij
privirea Neferurei.
Dac nu o vrei tu, i va reveni lui Tutmes.
N-o vreau.
' mi pare ru, spuse Hatepsut, privind cum se nchide
ua n urma fiicei sale.

Nici un mesaj nu mai venea din partea expediiei, i


Hatepsut se sili s aib rbdare. Gndurile i se ndreptau adesea
spre Senmut i Nehesi, i, pentru a-i birui tristeea, se consacr
mai mult ca oricnd exercitrii puterii. Aniversarea celor treizeci
de ani ai ei se apropia i intr n acest nou an cu entuziasmul de
la douzeci de ani. Tutmes i haita lui deveneau din ce n ce mai
presani i fu nevoit s-i mobilizeze toat tria de caracter ca s
nu prseasc Egiptul i s se refugieze ct mai departe.
Aceeai poft de putere care-1 nsufleise pe bunicul su
slluia n Tutmes. Avnd mare grij s nu depeasc limitele
regatului, el nu rmnea niciodat inactiv, trecnd de la o nom
la alta cu soldaii lui, ndemnndu-i caii n galop i brzdnd
deertul cu nfocaii si prieteni sau strbtnd strzile Tebei cu o
iueal nebuneasc.
Hatepsut continu s rezolve treburile curente ale regatului,
asistat de Menkh, User-amon i Tahuti, prefcndu-se
c ignor frecventele veniri i plecri din jurul cazrmilor militare
i chiar de pe coridoarele palatului, unde Tutmes trecea rznd
zgomotos. Desigur, n curnd avea s plece din nou spre frontiera
nubian, din nordul rii, sau la vest, n deertul care se ntindea
pn departe dincolo de necropol. Dar Hatepsut tia c ultimii
ani ai domniei sale se apropiau cu repeziciune.
ntr-o frumoas dup-amiaz de iarn, se duse pe terenul de
antrenamente militare mpreun cu Menkh, vrnd s-i mne
carul. Ajuni acolo, cei doi vzur apropiindu-se un grup de
soldai. Purttorul ei de nsemn alerg nainte pentru a-i elibera
calea. Hatepsut strbtu linitit mulimea pn la terenul de
curse. Cu faa la centrul acestuia fusese instalat o int, iar la o
sut de pai distan pe pmnt fusese tras o linie alb. Nakht i
Tutmes discutau n spatele carului de bronz al acestuia din urm,
iar lng ei sttea un tnr recrut care inea dou sulie n mn.
Curioas s afle ce se ntmpl, Hatepsut se ndrept spre ei,
urmat ndeaproape de Menkh.
Te salut, Tutmes! Ce facei voi aici?
Cei doi i nlar privirile spre ea i o salutar. Tutmes i
puse casca i mnuile.
Te salut, Faraonule! Tocmai am pus la punct un joc
nou.
Spunei-mi degrab cum e!
Un soldat i ntinse lui Tutmes o lance pe care el o cntri cu
o mn expert, privind-o n acelai timp pe Hatepsut. Aceasta
purta obinuitul ei or scurt, sandale de piele alb, o casc alb
mpodobit cu un uraeus i un pieptar btut cu matostate.
Dac vrei, spuse el. Pornind de la int, fac ocolul
terenului cu carul sporindu-mi viteza, astfel nct s ating
maximum de vitez cnd ajung la linia alb. Atunci trebuie s
arunc sulia i s nimeresc inta nainte de a fi depit linia alb.
Ai nceput deja s-o faci?
nc nu, acum m pregtesc. Ce faci aici?
Am venit s m antrenez, spuse ea artnd spre carul ei
aurit, condus de unul dintre Vitejii Regelui".
S scot inta i s atept s termini tu?
Nu. (n minte ncepea s-i mijeasc o idee distractiv.)
Las inta unde e, a vrea s joc cu tine noul tu joc.
Da? Aadar, vrei s ne lum la ntrecere?
Carul ei se opri n dreptul lui Tutmes; soldatul regelui
cobor i i ntinse hurile lui Menkh.
Dai-mi o lance! porunci ea. Cinstea de a ncepe i
revine de drept.
Ba nu, nu. i revine faraonului. Dar ar trebui s stabilim
miza.
Am atta aur c nu am ce face cu el. Stabilete-i tu
preul, Tutmes.
Nici nu rostise bine cuvintele, c le regret. Tutmes
chibzui o clip, apoi un zmbet larg i lumin faa.
Dac nimeresc inta drept n mijloc, iar tu nu, ne vei
cstori, pe Neferura i pe mine, pn la sfritul lunii.
O rumoare de aprobare strbtu mulimea soldailor
aliniai.
Refuz, Maiestate, i opti Menkh. Miza e prea
important, nu v jucai n nici un caz cu aa ceva.
Dei nelegea perfect ce voia s spun Menkh, ea nu-i
ddu nici o atenie i-l privi calm pe Tutmes drept n ochi.
De acord. Iar dac eu nimeresc inta n mijloc, o pierzi
pentru totdeauna pe Neferura.
Tutmes ddu din cap n semn de acord, cu buzele strnse.
Ne-am neles n privina rmagului?
Absolut. Haidem! Sunt de acord s ncep prima. Menkh,
mnuile!
Hatepsut i puse mnuile groase de piele alb, cercetnd
totodat cum cdea lumina. Apoi sri sprinten n car i lu
hurile din mna lui Menkh. Caii se agitar i, la ndemnul ei, se
npustir n galop printre irurile de soldai. Ddu o dat ocol, la
trap, terenului, cu ochii aintii asupra cer- culeului de lemn vopsit
n alb, apoi se opri n punctul de plecare pentru a verifica trinicia
hamaamentului i lu lancea pe care i-o ntindea un recrut. Dup
ce mai arunc o privire njur, apuc hurile cu o mn i,
nfurndu-le strns n jurul ncheieturii, strig un ndemn cailor,
care pornir pe traseu, iuindu-i treptat galopul.
Cu minile n olduri, Tutmes o privea cum pornea, clipind
din ochi n soarele orbitor. Soldaii o ncurajar cu strigte, n timp
ce se apleca tot mai mult, dup ce strbtuse mai mult de jumtate
din traseul circular. O auzir ndemnnd caii care, n galop furios
i cu coamele n vnt, izbeau slbatic cu copitele n pista de nisip
cenuiu. Lu virajul i pomi pe linia dreapt. Pre de o clip,
reuir s-i ntrezreasc expresia ncordat i concentrat de pe
chip, ochii fixai asupra intei, i deodat lancea se nl pe cerni
albastru. Lovi inta cu un zgomot surd i vibr cteva clipe, nfipt
n bucata groas de lemn; scoase un strigt trgnd tare de huri
pentru a opri caii. Toat lumea se repezi la int, scond aclamaii.
n timp ce Hatepsut se ntorcea, Tutmes se apropie de lance.
Aceasta era nfipt chiar n centrul intei.
Hatepsut sri din car i naint rznd spre fiul ei
dezamgit.
Credeai c n-o s reuesc, nu-i aa? ntreb ea. Ai fi fcut
mai bine dac i-ai fi ntrebat pe generalii mei nainte de
a te arunca ntr-o aventur ca asta! Ei au avut prilejul de a-mi
aprecia talentele cu mult nainte ca tu s te fi nscut!
Scoate lancea! i porunci el unui recrut care o smulse pe
dat. Nu te bucura prea repede, Hatepsut, nc nu ai ctigat. Mai
poi nc s pierzi.
i cum, m rog frumos, din moment ce am atins inta
drept n centru?
Se ndreptar spre marginea pistei, unde Tutmes se urc n
carul lui, cu lancea n mn. Hatepsut i scoase mnuile,
ntinzndu-i-le lui Menkh, i vzu c Tutmes pornise deja,
biciuindu-i slbatic caii. Se ntreb dac nu avea s arunce sulia
nc de la primul tur de pist. Toi soldaii l ncurajau cu strigte
i, cuprins de surescitarea clipei, ncepu s strige i ea la unison
cu ceilali. Tutmes se apropia de linia alb i ncepu s-i
biciuiasc i mai tare caii. Linia alb se ivi brusc i inta apru n
faa sa. Arunc sulia, scond o njurtur. Hatepsut se repezi pe
dat mpreun cu soldaii spre int, n timp ce Tutmes srea din
car nainte ca acesta s se fi oprit i se apropia n fug de ea.
Hatepsut radia de bucurie.
Srut-m, Tutmes! Zeii i-au cluzit braul! Uite, s-a
nfipt n gaura fcut de mine! Am aruncat amndoi perfect!
Menkheperrasonb smulse lancea. Nu exista, ntr-adevr,
dect o singur i unic gaur, abia puin mai mare dect fusese
prima.
Hatepsut izbucni din nou n rs.
Cine a ctigat? i-o retez Tutmes.
Hatepsut ncet s mai rd i se uit la el, prefcn- du-se
mirat.
Pi, eu, firete! Am aruncat prima!
A fi ctigat eu dac a fi fost primul!
Se poate, dar nu e cazul. Aa c am ctigat.
Nu-i adevrat! Am ctigat amndoi!
Dar, drag Tutmes, vezi bine c e ntru totul imposibil.
(Toat veselia din timpul ntrecerii dispruse, lsnd locul unei
atmosfere de gravitate.) Nu putem nici ctiga, nici pierde
amndoi. Unul dintre noi trebuie s se retrag, i cu siguran c
nu eu voi fi aceea.
Nici eu.
Vrei s o mai facem o dat?
Nu. Regula jocului nu permite dect o ncercare.
tiu. Ei bine, o s fac o plimbare cu carul mpreun cu
Menkh pe malul fluviului. Tu poi s rmi s te mai antrenezi!
i, nainte chiar ca Tutmes s fi avut timp s rspund, carul
lui Hatepsut se ndeprt ntr-un nor de praf.

Tutmes i petrecu restul zilei prad unui sentiment de furie


neputincioas, care nu avea nimic de-a face cu deznodmntul
ntrecerii de pe terenul de manevre. O ura att de mult! Ct a durat
cina, avusese n faa ochilor chipul ei frumos i bronzat, i n
urechi i rsunau cuvintele ei caustice. Iei s ia aer n grdin, i
acolo se trezi iari fa-n fa cu ea, cu zmbetul ei ironic i cu
silueta ei zvelt. Scuip pe statuie i se ntoarse cu spatele la
chipul acesta dispreuitor i impasibil. Ura intens care-1 mistuia
se transform deodat ntr-o dorin nestvilit pentru aceast
femeie capabil s-i mne carul ca un brbat i s hotrasc dup
bunul ei plac soarta supuilor si. O vedea din nou, mbrcat cu
orul ei scurt, cu snii mpungnd pectoralii grei de aur care-i
plceau att de mult, cu ochii necontenit aintii asupra lui. i
petrecuse primii aptesprezece ani din via urnd-o i admirnd-
o. Astzi ns, mintea-i nfierbntat i
frmntat de o insatisfacie crescnd fcea s bat n el o inim
agitat de aceeai dorin n faa creia sucombaser tatl lui, ca
i Senmut, Hapusenb i toi cei care avuseser norocul s se
apropie de ea. Gemu de durere la amintirea trupului ei splendid i
suplu, a gurii ei senzuale, mereu gata s rd i s-i bat joc de
el.
Iei din grdin i o lu spre palat. Ddu peste o patrul care-
1 ls s treac dup ce-1 recunoscu i ncepu s alerge pe aleea
care ducea la Sala de Ospee, apoi pe coridorul care conducea la
apartamentele lui Hatepsut, la ua crora fu oprit de o gard a
Maiestii Sale.
Salutrile mele, prine! Vrei s-l vezi pe faraon?
Tutmes ddu din-cap.
Cel Unic e nuntru?
Da. Poi intra.
Tutmes, arznd de un foc care-1 fcu s zmbeasc,
ptrunse ncet n coridorul pustiu luminat de tore. Alte dou grzi
l oprir din nou la ua dormitorului regal. Crainicul se ridic la
apropierea sa i l salut.
Salutri, prine!
Salutri, Dua-eneneh! Puternicul Horus s-a culcat?
nc nu, dar o va face curnd.
Te rog s m anuni.
Dua-eneneh se strecur nuntru, trgnd pe jumtate dup
el ua. Tutmes auzi frnturi din discuia dintre el i faraon, apoi
un hohot vesel de rs.
Poi intra, l anun crainicul dup cteva clipe.
Tutmes avusese rareori ocazia s o viziteze n apartamentele
ei. Simurile sale aprinse l fceau deosebit de sensibil la parfumul
ei puternic; smirna prea s-i emane din corp, din patul ei, i chiar
din draperiile i din pereii argintai. Abia ce intrase, c o vzu n
picioare, n cmaa de
noapte lung i transparent din in alb, cu prul despletit i cu
capul gol. Zri, pe o msu, casca i brrile, ca i preiosul sipet
de aur i de turcoaze n care se odihneau nsemnele regale, oimul
lui Nekhbet i cobra lui Buto.
Hatepsut i rspunse salutului cu un semn din cap.
Bun seara, Tutmes! Ce or ciudat i-ai ales s m
vizitezi! Vrei s m mbrac ca s ne ncheiem socotelile pe cmpul
de manevre? Sau poate c ai alte idei n ceea ce privete miza?
Nu-i plcea deloc aerul pe care-1 avea tnrul n seara asta;
nu o slbea din ochi i prea buimcit. O lucire stranie ardea n
adncul ochilor si negri.
Maiestate, a vrea s-i vorbesc ntre patru ochi, spuse el,
apropiindu-se cu un pas nesigur. Te rog s o trimii de aici pe
Nofret.
Tutmes, nu sunt sigur c vreau s rmn singur cu tine.
Cu tot respectul pe care i-1 port, n-am nici o ncredere n tine.
Nofret rmne aici.
Nu-i vreau rul, Hatepsut, rspunse el ntinzndu-i
minile. Am venit s vorbesc cu tine, nimic altceva. i poi
oricnd s-i chemi grzile dac te simi ameninat. i-e cumva
fric de mine? o ntreb el zmbind imperceptibil.
Nu, nu mi-e fric de tine, dar trebuie s m tem de tine
spre binele rii mele. (Gnditoare, Hatepsut tcu o clip.) Foarte
bine. Nofret, poi s pleci. O s te chem eu. (Ateptar n tcere ca
Nofret s nchid ua dup ea.) Ei bine, ce doreti? l ntreb ea,
nerbdtoare s termine cu el i s se culce.
Tutmes rmase o clip nehotrt, gata s se repead la ea i
s o strng n brae. ntr-o strfulgerare de luciditate, i ddu
seama de ciudenia comportamentului su, dar
zmbetul mirat al lui Hatepsut l ncuraja s mearg mai departe.
Poate c am putea bea cteva cupe n timp ce stm de
vorb, i propuse el. Ai de gnd s m mai lai mult s stau n
picioare?
Ai vin n dreapta ta i un jil alturi de tine. Chiar ai venit
s plvrgim, Tutmes?
Eventual. Am o propunere s-i fac, spuse el tur- nndu-
i vin. (i goli cupa dintr-o sorbitur i-i mai puse una, sub
privirea amuzat a lui Hatepsut.)
M intrigi. Vorbete.
Tutmes se aez, dorindu-i ca ea s fac la fel.
O s intru direct n subiect, Maiestate, i n-o s te rein
mult. Iat la ce m-am gndit. Mi-ai fgduit c mi-o dai pe
Neferura de soie ca s pot guverna, nu-i aa?
-Da.
Dar n-o s-o faci niciodat, sunt convins.
Nu tiu nimic nc. Nu mai ncerca s-mi ghiceti
inteniile, Tutmes!
tim amndoi c nu mai sunt copil i c n scurt timp o
s m pot bucura dup bunul meu plac de ceea ce-mi aparine de
drept, fr ca tu s m poi mpiedica.
Tu eti singurul care crede asta. n numele lui Amon,
unde vrei s ajungi, Tutmes?
De ce n-am guverna mpreun?
Hatepsut se aez ncet pe pat.
Continu, nu te neleg prea bine, rspunse ea prudent.
E foarte simplu, spuse el fcnd un gest larg. Putem
aboli ntr-o clipit tot ce ne desparte, spre satisfacia amndurora.
O s ne cstorim. Tu vei fi cea care o s m conduc la templu
ca s m legitimezi i s-mi dai dubla coroan.
Ea pru c se uit la el fr s-l vad un moment ndelungat,
cu un aer absent, n timp ce el o mnca din ochi, cu chipul ncordat.
Asta-i cumva o glum proast? ntreb regina n cele din
urm, golindu-i la rndul ei cupa.
Tutmes se aez la loc dup ce-i turn din nou de but.
Nici pe departe. Eu n-ar mai trebui s atept zadarnic
mna prinesei Neferura, ct despre tine, vei fi n sfrit eliberat
de povara pe care o reprezint eu pentru tine i de orice team fa
de mine.
Lucrurile nu sunt chiar aa de simple, spuse ea. Tatl tu,
Tutmes, a ncercat s m seduc exact cum faci tu acum. Tinereea
i lipsa mea de experien m-au fcut s-i cedez, dar nu i-am oferit
dect un simulacru de coroan i o autoritate prefcut. Nu sunt
chiar att de proast nct s-mi nchipui c tu vei fi la fel de
flexibil i docil ca el. N-o s m lai niciodat s guvernez singur.
Cstorindu-m cu tine, o s ncetez pe dat s mai fiu faraon,
devenind o simpl Soie Regal, neputincioas n faa ta. O s fiu
la cheremul tu, ca i Egiptul. (Bu o nghiitur lung de vin i se
ridic fr a-i desprinde privirile de la el.) Te temi s lupi singur
pentru coroan? Consideri c puterea mea e chiar de nenvins,
nct s te fac s renuni la lupt? (Se aplec brusc spre el.) Nu,
tu vrei coroana asta mai mult ca orice altceva, dar i-e nc team
de mine! Nu poi face nimic, fiindc te temi de mine!
Tutmes se ridic brusc, rstumndu-i cupa de vin, i din
dou salturi fu lng ea.
Toate astea n-au nimic de-a face cu coroana! Pot s-o obin
i mine dac vreau!
Mini, replic ea calm. Nu eti nc destul de sigur de
tine ca s-i permii o asemenea iniiativ, i o tii la fel de bine ca
mine! De ce-ai venit, Tutmes? Ce vrei de fapt?
Tutmes i smulse cupa din mn i o azvrli pe jos, apoi o
apuc de ncheieturi, atrgnd-o violent spre el.
Pe tine te vreau! strig el nflcrat. Pe tine, mndru
faraon! (ncerc zadarnic s o srute i cu o mn o apuc de pr
pentru a o mpiedica s se zbat.) Uit-te la mine, Hat- epsut!
Simt brbat, i amantul tu e departe. Te voi avea! i dac strigi
cumva, i rup mna pn s ajung grzile tale aici!
i rsuci braul la spate i o srut slbatic, silind-o s se
aplece pe spate.
Simi n gur gust de snge, iar cu mna liber ea l zgrie
pe fa din toate puterile, vrnd s-l fac s-i dea drumul, i-l
muc slbatic de umr. Apoi se repezi i lu un vas greu de
tmie, pe care-1 ridic, tergndu-i n acelai timp buzele de
snge.
Cea! uier el, frecndu-i umrul care l durea, gata s
se arunce din nou asupra ei.
Hatepsut ridic cu amndou minile vasul i-l rsuci
deasupra capului.
Dac m mai atingi o dat, i crp capul! url ea. Nu te
apropia! La ce eti, profii c sunt lipsit de aprare ca s m
ataci! Acum tiu la ce s m atept! Nu aa vei obine tronul!
Se privir o bucat de vreme, tremurnd de furie i epuizare.
Tutmes i goli cupa dnd-o pe gt i se terse la gur fr s o
prseasc din ochi. Hatepsut continua s in n mn vasul de
tmie, pndindu-i fiecare micare.
mi pare ru, spuse el pe un ton rece. Nu tiu ce m-a
apucat. Dar s tii c te neli creznd c aa voiam s iau tronul.
Am venit aici cu gndul s te cer de soie.
Nu zu!
Te iubesc, spuse el, evitndu-i privirea. Te ursc mai
mult dect oricare altul i te iubesc deopotriv mai mult ca oricine
altcineva. De-acum nainte ns n-o s te mai iubesc
i nici n-o s te mai ursc niciodat. Nu eti dect o capcan fr
fund n care tatl meu, spre marele lui nenoroc, s-a lsat prins.
Vorbeti fr s tii nimic. Tatl tu i cu mine ne-am
iubit n felul nostru, i era fericit. N-ar fi suportat o clip s te vad
n halul n care eti acum. Vorbeti de dragoste fr s ai habar de
ea, fiindc la aptesprezece ani doar trupul e-n stare s se
nflcreze ntr-att, n timp ce inima rmne rece. sta-i i
motivul pentru care te iert c ai ridicat mna asupra mea. Tot de
asta n-o s te arunc n temni. Dragoste? tii mcar ceva despre
ce gndesc, ce doresc sau chiar i ce visez? Iei afar! La urma
urmei, nu eti dect un Tutmes prost...
Oricum, spuse el zmbind ncet, sunt gata s pun rmag
c a face dragoste cu tine trebuie s fie ceva cu totul deosebit.
Asta n-o s-o tii niciodat. Dar, chiar dac va trebui s
m resemnez s te primesc n patul meu, n-o s-i dau niciodat,
dar niciodat regatul meu. Mai bine m cstoresc cu Senmut; e
fin, fermector i iscusit. A prefera ca el s poarte dubla coroan.
(Ls n jos vasul greu i-l puse la loc pe altarul lui Amon.) Mai
pot s am copii, Tutmes. O s m cstoresc oare cu Senmut i o
s-i druiesc Egiptului un fiu?
Cu rsuflarea tiat, Tutmes se nec de uimire, incapabil s-
i dea seama dac glumea sau nu.
Chiar att de mult m urti? ntreb ct se poate de
linitit.
Hatepsut se apropie de el i-l cuprinse tandr de umeri.
Nu te ursc deloc. De cte ori trebuie s i-o repet? M
faci s m mnii cu gesturile tale necugetate i amoni u rile
tale continue. Nu i-am promis c Egiptul va fi al iau ntr-o bun
zi?
Da, cnd vei muri!
Dac tatl tu ar mai fi trit, ai fi complotat ca s-i smulgi
coroana?
Sigur c nu. Ar fi fost faraon prin lege.
Aa cum sunt i eu acum, din moment ce eu sunt legea.
Dac... dac intr-o bun zi vei fi faraon, o s nelegi ce nseamn
asta. Nu e n nici un caz ngduina de a face totul dup capul tu,
ci o mare rspundere.
Ah, tu i cuvintele tale frumoase! Ai ajuns maestr n arta
de a rsturna situaiile! Ei bine, nu-mi mai rmne dect s plec
dup lecia asta att de frumoas.
Ea l lu brusc n brae i rmaser un moment ndelungat
nlnuii nainte de a se despri.
A vrea att de mult s nu fim dumani, spuse ea cu
tristee.
Rvit i ruinat, el o salut stngaci i iei fr s-o mai
priveasc.
Hatepsut scoase un suspin de uurare i se spl pe fa
nainte de a o chema pe Noffet. Linitea impresionant din
ncpere i spori dintr-o dat regretele i noile temeri. tia c
Tutmes nu-i va mai da niciodat nici cel mai mic semn de
afeciune. De-acum nainte va trebui s-i sporeasc atenia fa
de el i s pun un numr mai mare de grzi la ua ei. Apoi se
culc i trase spre ea blana pe care i-o druise Senmut. Dup ce
luminile fur stinse, o strnse cu putere la piept, n timp ce pe
obraji i curgeau ncet lacrimile.

ntr-o noapte glacial de iarn, Neferura intr n dormitorul


mamei sale, livid, cu faa crispat de durere. Hatepsut se trezi
brusc i Neferura se ls pe patul ei, plngnd.
Mam, m doare tare ru aici, spuse ea frecndu-i partea
dreapt a pntecelui. Nu pot s dorm.
Hatepsut o trimise degrab pe Nofret s aduc medicul i o
bg pe fiica sa sub ptur. Fata gemea i tremura, cu fruntea
acoperit de sudoare. Hatepsut aprinse lmpile i a focul.
Nofret se ntoarse cu medicul i, n timp ce acesta o examina pe
Neferura, Hatepsut se mbrc. Se instal pe un scunel, lng
patul n care fiica sa se zvrcolea de durere, agndu-se convulsiv
de mna ei. Medicul se ridic dup ce trsese la loc cuverturile
peste trupul fetei.
Ei bine? ntreb Hatepsut.
Are zona inghinal fierbinte i foarte umflat.
Ce-ai de gnd s faci?
O s-i dau o poiune pe baz de arsenic i de mac pentru
a calma durerile, e tot ce pot face.
Dar magia?
Putem oricum ncerca, se ntmpl ca vrjile s dea
rezultate bune i ca umfltura s se resoarb, dar apare
ntotdeauna din nou.
Crezi c otrava e cauza?
Nici o otrav nu provoac asemenea tumori locale. Poi
fi linitit n privina asta, Maiestate.
Ea ddu din cap, fr a fi totui convins.
Dai-i repede poiunea asta. Nofret, trimite-1 pe Dua-
eneneh s-i aduc pe vrjitori. i Hapusenb s vin i el ct mai
repede!
Medicul prepar cu grij poiunea i i-o ddu lui Neferura
ntr-o cup mic de alabastru. Dup ce o bu anevoie, fata se ls
la loc pe pern, cu ochii nchii. Hatepsut spera c va reui s
adoarm, dar nu se ntmpl aa. La sosirea lui Hapusenb i a
vrjitorilor, tnra continua s-i rostogoleasc capul pe pern,
impresionndu-i cu vaietele ei.
Un duh ru a pus stpnire pe trupul ei, spuse Hat
epsut. Sufer cumplit. Pregtii o incantaie ca s alungai
duhul sta rufctor.
l puse pe Hapusenb s se aeze lng ea, n timp ce vrjitorii
discutau ntre ei.
E opera lui Tutmes? o ntreb el linitit.
Nu cred sau, cel puin, nu asta-i prerea medicului. Ce
interes ar avea Tutmes s piard singur aceast posibilitate de a
ajunge la putere? Ea reprezint nc pentru el tronul lui Horus.
Hatepsut ascult fr prea mare speran incantaiile
vrjitorilor, gndindu-se n acelai timp la moartea soului ei.
Hapusenb o privea impasibil pe tnra prines care-i pierduse
cunotina sub efectul medicamentului, fr a reui cu toate
acestea s doarm cu adevrat, continund s delireze i s ipe,
agitndu-se n patul ei auriu. Hatepsut simi o prezen nou i,
ntorcndu-se, l vzu pe Tutmes.
Acesta avea nc pe el orul de noapte, iar capul descoperit
i scotea n mod deosebit n eviden ochii mari i negri i pomeii
proemineni, accentund asemnarea cu tatl lui.
E grav? ntreb el.
N-am idee, rspunse regina, neputincioas.
Pot s stau i eu?
Regina l privi n ochi i nu vzu dect o rugminte
politicoas, nct i fcu semn s-i apropie un scaun.
Murmurele monotone continuar o mare parte a nopii, i
Neferura prea mai linitit.
n zori, deschise ochii i le zmbi slab.
Tutmes? murmur ea.
Sunt aici, fetio, opti el, ngenunchind lng ea i
mngind-o pe frunte. Odihnete-te linitit, rmn lng tine.
M simt ceva mai bine; nu m mai doare.
Medicul se apropie grbit de ea.
Umfltura a disprut brusc, vesti el cu gravitate.
Hatepsut le porunci vrjitorilor s tac i linitea camerei
nu mai fu deranjat dect de respiraia sacadat a Neferurei.
Hapusenb ntlni privirea disperat a medicului, apoi o privi pe
Neferura. Aceasta i zmbea lui Tutmes, care i inea minile ntr-
ale sale.
Sunt bolnav ru? Poate c mama ne va lsa acum s ne
cstorim..., opti ea.
ntoarse capul spre Hatepsut i i zmbi, cu un zmbet n
care mama ei recunoscu lucirea sinistr a Slii de Judecat. Se
repezi la fiica ei, scond un strigt; n aceeai clip, Neferura
scoase un ultim icnet slab i-i ddu sufletul. Ochii ei i pierdur
pe dat orice expresie, i zmbetul i se transform ntr-o grimas
ncremenit de moarte.
Tutmes i desprinse cu delicatee minile i se ridic.
Nimeni nu se mic i nici nu vorbi. Soarele ncepea s ptrund
n ncpere, dar toat lumea era ngheat de groaz i de
stupefacie. Dup o clip ndelungat, Tutmes iei fr un cuvnt.
A murit. A murit! i strig Hatepsut lui Hapusenb, fr
a-i veni s cread.
Acesta i lu minile reci i i le nclzi ntr-ale sale.
Se ntmpl i asemenea lucruri, rspunse el calm. Doar
zeii le cunosc motivul, Maiestate.
Au plecat toi! Toi! spuse ea, privindu-1 fr s-l vad.
(ngenunche apoi n faa patului i lu n brae trupul nensufleit.)
ntoarce-te, Senmut! murmur ea, cu faa ngropat n prul fiicei
sale. Am nevoie de tine!
Hapusenb se ndeprt, lsnd-o s legene ncet trupul fiicei
sale, i se duse la Casa Morilor pentru a-i convoca pe preoi. Era
tot ce-i mai rmsese de fcut.
Hatepsut se nchise cu totul n sine n zilele de doliu care
urmar, i Tutmes o ls singur. i pusese n Neferura
toate speranele de a ntemeia o nou dinastie de femei-fa- raon,
dar, o dat cu moartea ei, acestea disprur n splendidul sarcofag
de cuar care avea s fie i al ei peste scurt timp. Avu impresia
chinuitoare c zeul o abandonase i c viaa i se scurgea n lupte
zadarnice ce se ncheiau prin nfrngeri. Uit de toi anii de
fericire: Senmut, ncoronarea ei i dragostea pe care i-o purta
zeului care-i ndeplinise dorina vieii sale. Amon nu mai era dect
un printe crud i ingrat. Abandonat de zei i de oameni,
Hatepsut atept ziua funeraliilor n cea mai mare singurtate. n
cele din urm, sosi i data ceremoniei sfietoare i, o dat cu ea,
mulimea ei de lamentaii copleitoare. Prsi necropola n barca
regal i, frnt de durere, se ntreb pentru prima oar n via cu
ce s-i ocupe ziua aceea i toate celelalte zile ce aveau, din
pcate, s vin...
Se duse direct n dormitor, unde l chem pe Ipuky i-i
petrecu restul dup-amiezei ntins pe pat, cu ochii nchii,
ascultnd minunatele cntece de bucurie i de glorie, cntece din
vremuri de mult apuse n care viaa prea att de simpl; i vocea
melancolic a orbului se mpletea strns cu gndurile ei
nostalgice.

La dou zile dup funeralii, Yamu-nefru, Sen-nefer i


Djehuti plecar cu carele, corturile i servitorii s vneze n
deert. Btur timp de trei zile ntinderile nesfrite, ntor- cndu-
se n fiecare sear n tabra fcut la umbra colinelor tebane. Nici
unul dintre ei nu prea cu adevrat n apele sale. n ciuda
ndelungatei lor prietenii, a nenumratelor clipe petrecute
mpreun la coal, apoi la vntoare i la serbri, preau mereu
copleii de multe probleme mpovrtoare, care-i izolau unii de
ceilali.
HATSEPSUT
...... -
*

n ultima noapte a expediiei lor, Yamu-nefru i trimise


servitorii n cortul lor i le servi el nsui de but prietenilor cu
minile sale fine i ngrijite, ocolindu-le cu grij privirile.
N-am prea avut noroc de data aceasta, ncepu el,
adresndu-se tuturor, cu un aer detaat. Poate c eram preocupai
de altceva dect de lei?
Mai bine ai spune c nu ne gndeam dect la un singur
leu, mormi Sen-nefer. Cred c a sosit momentul s vorbim
deschis.
Djehuti aprob, sub privirile scruttoare ale lui Yamu-nefru.
Leul se zbate cumplit n capcan, spuse el ncet, privind
la cerul ntunecat. ncearc s scape din legturi. n curnd se va
npusti, i atunci vai i amar de cel care nu-1 va ajuta!
Nu ne temem de mnia lui, observ Sen-nefer. Toate
acestea nu ne privesc deloc, s vedem mai degrab care e datoria
noastr. Nu mai putem sluji mult vreme doi stpni deodat cu
deplin cinste, iar cinstea, prieteni, nu ne va mai fi mult vreme
de folos.
Gata cu vorbele astea ocolite, v rog! se rsti Yamu-
nefru. n ceea ce m privete, o s fiu mult mai direct. Speranele
faraonului au murit o dat cu prinesa Neferura. Ani de zile,
Hatepsut a domnit peste Egipt cu mare nelepciune i fermitate;
astzi ns i trebuie un urma energic. Tutmes i revendic tronul
de la moartea tatlui su. Are dreptul acesta?
Dup lege, da, rspunse Djehuti. Suntem cu toii de acord
n privina asta. O slujim ns pe Hatepsut de muli ani; am luptat
alturi de ea i am administrat pmnturile sub ordinele ei; ne-a
tratat cu cea mai mare buntate i ne-a
rspltit din plin. Domnia ei de faraon a fost ncoronat de succes;
pacea instaurat de ea i-a adus Egiptului o siguran preioas,
creia noi i punem capt abandonnd-o.
Pacea va fi compromis oricum, vorbi brutal Sen-nefer.
Tutmes are intenia de a lua puterea cu sau fr ngduina ei.
Dac o face mpotriva voinei ei, putei fi siguri c va curge snge.
Continund s o sprijinim, nu facem dect s amnm
deznodmntul luptei, fiindc Tutmes are tot atia soldai ca noi.
Dac ns ne aliem forele cu ale lui Tutmes, slbiciunea o va
mpiedica s lupte prea mult. nfrngerea va fi rapid i fr prea
multe victime.
Aa e, aprob Djehuti. i, n acest caz, Tutmes va lua
rapid puterea. Eu, unul, sunt de partea lui. E puternic i iscusit; va
fi un faraon excelent. Hatepsut e pe cale de a-i pierde sprijinul;
retrgndu-se de la guvernare, aa cum face acum, ea i slbete
puterea i face Egiptul s sufere. Prefer s m pun mpreun cu
trupele mele n slujba lui Tutmes dect s vd haosul instaurndu-
se n ar.
Bur n tcere, chibzuind la cele spuse de Djehuti.
Atunci, te urmez, declar sumbru Sen-nefer, dei asta m
cost enorm. E o femeie extrem de curajoas i cu mari caliti.
Dezertarea noastr o va lovi foarte puternic.
Dar nu e o dezertare! i aminti Yamu-nefru. Noi slujim
Egiptul i n curnd Tutmes va fi Egiptul. Ne vine uor s vorbim
aa acum, c suntem departe de ea, dar vom fi n stare s-o facem
n prezena ei?
Suntem obligai s-o facem? Nu putem s-l prevenim pe
Tutmes i s ne ndeprtm o vreme de Curte?
Sen-nefer prea vdit rscolit.
Nu suntem lai, i rspunse Yamu-nefru pe un ton
dispreuitor. Dac ne alturm lui Tutmes, ea va trebui s o afle
din gura noastr, altfel n-o s v urmez.
Soarele dispruse la orizont, lsnd n urma lui un cer la
nceput de un rou-aprins, apoi de un albastru din ce n ce mai
palid, unde aprur deodat petele argintate ale lunii i ale unei
stele.
O iubim cu toii pe Fiica Zeului, spuse Djehuti, pri-
vindu-1 pe Yamu-nefru drept n ochi, dar a sosit vremea unui nou
Horus, a unui Horus masculin i a unei noi domnii. Asta nu se va
ntmpla imediat, i nici mcar mine. ntoarcerea lui Senmut i a
lui Nehesi risc serios s consolideze gloria faraonului i s amne
venirea la putere a lui Tutmes. Drept urmare, va trebui s mai
ateptm puin, fiind n acelai timp gata s intervenim.
Yamu-nefru i puse cu grij cupa pe nisip i-i terse
ndelung minile.
Totul depinde de ntoarcerea lui Senmut, vorbi el calm.
Se va ntoarce sau nu?
i ntr-un caz, i n cellalt, ea e pierdut, replic brutal
Sen-nefer.
Stnjeneala tuturor puse capt discuiei i rmaser cu ochii
aintii la foc, n timp ce primele stele ncepeau s scnteieze
deasupra lor, pe cerul de un albastru regal, aidoma ochilor
ptrunztori ai lui Hatepsut.

n acest timp, Senmut i Nehesi, aezai i ei pe nisip,


contemplau oceanul ntunecat care se ntindea ct vedeai cu ochii.
n spatele lor se nla jungla deas, umed i fertil, n care ici i
colo ardeau focurile rare ale lui Parihu. Aerul greu i cald fcea s
ajung cnd i cnd pn la ei strigtele marinarilor i ale
indigenilor.
inutul sta minunat n-o s ne fac s uitm c a cam
venit timpul s ne gndim la ntoarcere, suspin Nehesi.
A venit de mult! rspunse Senmut, ntinzndu-se pe
nisip. Cldura asta umed e cumplit; am impresia c n curnd o
s-mi creasc ramuri! Abia atept s m ntorc la uscciunea
vnturilor deertului!
Cea Unic va fi foarte mulumit, adug Nehesi.
Se gndir n tcere la palatul primitor i la grdinile
nmiresmate ale Tebei, scrutnd n acelai timp orizontul.

n primvar, armata i aduse lui Hatepsut vestea unei noi


rebeliuni a popoarelor din Retenu. Regina inu fr tragere de
inim un consiliu de rzboi. Pen-Nekheb murise i, ntr-un fel,
fosta nflcrare a unei fore unite le lipsea simitor celor care se
aflau acum n faa ei.
Cel care lu conducerea consftuirii a fost Tutmes, cu
privirea arznd de surescitare sub coiful de piele galben.
Retenu controleaz Gaza, spuse el punndu-i un picior
pe scaun, iar Gaza este nu numai un ora mare, ci i un port
maritim dintre cele mai importante. Prini ai Egiptului, lsai-m
s recuceresc Gaza i s-i nfrng pe rebelii tia, ctignd
totodat o ieire la mare!
Eu dau ordinele, i aminti Hatepsut cu ncpnare. Mie
trebuie s mi te adresezi, Tutmes, i nu sfetnicilor mei. Retenu ne
este supus de mult vreme; de ce s nu ne mrginim s-i dm o
mic lecie?
Tutmes vedea ns lucrurile mult mai n perspectiv.
Fiindc Gaza este o poart deschis spre alte inuturi, ali
aliai, alte cuceriri i alte bogii. Dei stpnim efectiv Retenu,
controlul nostru nu este nc destul de puternic. E timpul s
populm Gaza cu meteugari egipteni, cu negustori egipteni, cu
corbii egiptene.
Dar de ce s ne punem n pericol armata, trimind-o s
cucereasc un ora care poate foarte bine s se apere i s
se ntoarc mpotriva noastr, cnd nu trebuie dect s le aducem
aminte cine le este stpn? O expediie de pedeaps ar fi prea de
ajuns.
Tutmes o privi cu un aer nencreztor. Toi minitrii tceau,
inclusiv Menkh, care de obicei avea ntotdeauna ceva de spus;
tiau cu toii c opinia lor e lipsit de greutate ntr-o asemenea
dezbatere, care la urma-urmei era o simpl ciondneal de familie.
De ce? Fiindc Gaza este un excelent teren de
antrenament.
Pentru cine?
Pentru mine. Pentru armata care s-a sturat de lupte
simulate i de maruri lungi lipsite de int. Pentru Egipt, care, o
dat ajuns la Gaza, i va putea lrgi hotarele.
Hotarele noastre se ntind deja pe tot traseul soarelui de
pe cer. (mpinse deoparte depeele, iritat, preocupat mai mult
de trufaul i puternicul Tutmes dect de trufaa i puternica
Gaza.) Perfect! Ia trei sau patru divizii i cucerete Gaza!
Aa, pur i simplu?
Aa! Pn acum, Gaza nu ne-a deranjat prea mult. Dar,
dac crezi c nfrngerea ei va contribui la supunerea total a
inutului Retenu, cucerete-o, indiferent de pre. F tot ce vrei,
Tutmes, dar ai mai ales grij s nu mori!
i zmbir, fiind nc n stare s-i priveasc cu o oarecare
nelegere problemele lor personale.
i mulumesc, puternice faraon! exclam el cu o
plecciune adnc. Gaza va cdea, i eu m voi ntoarce!
Sunt sigur de asta, rspunse ea cu o jumtate de zmbet.
i nu uita c prada e a mea!
i-o voi pune la picioare! spuse el rznd.
Diviziile Horns, Seth i Anubis prsir Teba, ndrep-
tndu-se spre nord. Hatepsut i petrecu dimineaa privind
defilarea cavalcadei multicolore a celor cinci mii de soldai. Cnd
ultimul convoi dispru n zare, se ntoarse n palatul tcut i
pustiu. Resimi din plin trecerea de la tumult la linite i i aminti
de vremea cnd plecase i ea, bucuroas, la lupt, lsndu-i soul
s se lfiasc la Assuan. Astzi, era rndul lui Tutmes s
reprezinte Egiptul pe cmpul de lupt. Ce bine va fi s fie trezit
de imnul matinal, s se mbrace linitit nainte de a merge la
templu, fr s fie nevoit s se team de sgeile oelite ale unui
fiu vitreg. Continu totui s fie vigilent, tiind c Tutmes lsase
probabil numeroase iscoade la palat; era sigur ns c nu va
ntreprinde nimic mpotriva ei, acum c era departe de singurul
ora unde putea pune mna pe cij i bici.
Soarta expediiei plnuite de ea ncepea s o preocupe i
post n toate oraele de pe malul Nilului soli cu misiunea de a o
anuna de ndat ce corbiile aveau s se iveasc n zare. Nu primi
ns nici o veste linititoare. i consacr mai mult timp lui Meiyet,
strduindu-se s se intereseze de venica ei plvrgeal
prosteasc i ruvoitoare. Hatepsut observase c ntre Meryet i
Tutmes apruse brusc o anumit intimitate. Mai tia i c, atunci
cnd va sosi momentul, Meryet l-ar nsoi bucuroas la templu,
consfinind astfel ruina mamei sale. Astfel nct o regreta amarnic
pe dulcea ei Neferura, care, orict de fragil ar fi fost, n-ar fi ezitat
s-i ofere sprijinul.
n faa rcelii i indiferenei presupuse ale lui Hatepsut,
Meryet prefera vdit s o frecventeze pe mama lui Tutmes.
Hatepsut le vzu deseori plimbndu-se n grdin, rznd i
sporovind, reprond-i n asemenea clipe c nu fusese n stare
s ctige afeciunea celei de-a doua sale fiice.
Sosi primvara, cu primele ei zile frumoase, apoi vara, cu
cldurile ei copleitoare, i, n sfrit, aniversarea celor doi ani de
absen a lui Senmut, fr ca nici cel mai mic semn s fi anunat
ntoarcerea sa apropiat. Hatepsut primea regulat depee de la
armata ei care se pregtea de lupt la porile Gzei. Din cnd n
cnd, Tutmes aduga, pe lng salutrile adresate lui Hatepsut,
misive pentru Meiyet i Aset. Hatepsut le citi fr nici un scrupul,
dar nu gsi niciodat ceva referitor la ea. Recunoscu astfel toat
prudena i iscusina lui Tutmes de a se asigura c nu va exista
nici un document scris care s poat fi folosit mpotriva lui n
cazul unei eventuale rsturnri de situaie, i asta i plcu n mod
deosebit. Egiptul urma s aib un faraon nelept i prudent.

26

Cnd apele Nilului inundaser valea, ncetinind considerabil


activitatea rii, Hatepsut primi n sfrit vestea pe care o atepta
cu disperare. Dua-eneneh veni n goan spre ea, ntr-o diminea,
pe cnd se pregtea s se scalde n lac. Se mpiedic oprindu-se n
faa ei, cu chipul luminat de bucurie, i i lu rgazul de a-i saluta
suverana, ceea ce avu darul s o exaspereze n ultimul hal, ntr-
att de mare i era nerbdarea.
Au fost vzui! strig el. Au ieit din canal i urc n susul
fluviului! Solul a ajuns chiar acum!
Hatepsut fcu pe dat cale ntoars, urmat de femeile ei, i
se duse n Sala de Audiene, unde o atepta curierul.
Spune-mi tot ce tii! Sunt tot cinci corbii?
Da, Maiestate, rspunse omul.
Ct timp le va trebui ca s ajung la Teba?
S zicem cinci-ase sptmni. Par foarte ncrcate, ceea
ce le va sili probabil s ncetineasc o dat cu creterea apelor.
Incapabil s-i mulumeasc lui Amon, care zmbea,
impasibil, pe micul altar din Sala de Audiene, Hatepsut simi un
snge nou curgndu-i prin trup. n bucuria ei inexprimabil,
numele care-i veni pe buze fu al lui Senmut.
l chem pe Hapusenb, care se prezent pe dat, linitit la
vederea aerului ei radios. Cnd i mprti ultimele veti, acesta
se simi scpat de o grea povar.
Amon fie ludat! Au sosit scrisori, Maiestate?
Nici una. Dar vom primi cu siguran n scurt timp; pn
atunci, trebuie s organizm o petrecere n cinstea ntoarcerii lor,
Hapusenb. O s-i facem lui Senmut o primire cum n-a mai avut
nici un faraon!
Nu prea neleg ce vrei s spui, rspunse cu rceal
Hapusenb, adresndu-i o privire ncrcat de reprouri.
Nici eu, de altfel, dar s-ar putea ca Tutmes s piard
tronul...
Hapusenb nelese atunci limpede unde voia s ajung.
Maiestate, spuse el apropiindu-se repede de ea, te implor,
pe tine, stpnul meu divin i zeul meu, d uitrii gndul sta!
i de ce nu m-a cstori cu el? Ar fi un faraon puternic.
Da, mult prea puternic. Crezi c se va mulumi doar cu
titlurile, ca soul tu Tutmes? Atta vreme ct e braul tu drept,
te poi bizui pe fora lui, dar, de cum va ajunge n culmea puterii,
tu o s fii cea care n-o s mai contezi pentru el. Tutmes nu va
pierde timpul i va mobiliza o armat s ia napoi de la Senmut
ceea ce consider c-i revine de drept. Vom fi ctigat timp, dar
nimic mai mult.
i. .i
Timp, murmur ea gnditoare. Timp... Iart-m,
Hapusenb, dar cutam doar s evit inevitabilul, ntr-un moment de
slbiciune.
Nu putem evita nimic, Maiestate. Putem cel mult amna
ceea ce trebuie s se ntmple. S prelungeti n acest fel supliciul
nu se potrivete deloc cu perfeciunea ta divin, dac mi pot
permite s-o spun.
M jigneti, murmur ea, nchizndu-i ochii, dar ai
dreptate. Ai ntotdeauna dreptate, drag prietene, nu-i aa? Dar
oare mcar sunt pregtit? S nu ne gndim ns la viitor i s ne
ocupm de prezent, att ct mai putem. O s-l aduci pe Amon n
barca lui sacr i vom ntmpina corbiile mpreun; cred c n-or
s mai ntrzie mult.
Hapusenb se ntreb dac planurile pe care i le fcuse ea n
privina lui Senmut erau rezultatul presiunilor lui Tutmes sau ale
unei tresriri brute de revolt. Nu avea nici un chef s-i consacre
ultimii ani din via luptelor, ceea ce avea s se ntmple inevitabil
dac regina urma s-i menin decizia. Ea l privi, dus pe
gnduri, dar Hapusenb prefer s schimbe subiectul.
Ai fcut un lucru remarcabil, spuse el Nici un faraon nu
te va putea depi.
Ba da, Tutmes, rspunse ea, privind drept nainte.

Zilele care venir aduser o mulime de veti proaspete.


Corbiile navigau anevoie n susul fluviului, cnd Hatepsut primi
o depe cu sigiliul lui Senmut. Acesta i se adresa n termeni plini
de curtoazie i respect, ca un supus ctre seniorul su; nici un
accent afectuos nu nsufleea paginile acestea triste. Hatepsut
uitase c Senmut nu tia nimic despre evenimentele survenite
dup plecarea lui; abia dac tia c ea este prizonier, i Tutmes e
rege virtual. Hatepsut puse
scrisoarea deoparte, gndindu-se, n pragul lacrimilor, la tot acest
timp irosit. O alt depe sosi n scurt timp din Gaza; o parcurse,
ncepnd s zmbeasc tot mai mult, dup care ncepu s rd
nervos. Tutmes o ntiina c izbutise s cucereasc Gaza i c se
ntorcea la palat.

n noaptea de dinaintea sosirii corbiilor, Hatepsut crezu c


nu o s reueasc s adoarm cu nici un pre; cu toate acestea,
czu ntr-un somn adnc i fr vise. Se trezi la primele raze de
soare i la cntecul preoilor, mai relaxat i mai vesel ca
oricnd. l puse pe Hapusenb s o nlocuiasc la templu ca s se
poat pregti s-l ntmpine pe brbatul care, n ochii ei, se
ntorcea dintre mori. Hotr s-i pun un or scurt, o casc aurit
i sandale mpodobite cu perle, ametiste i comalin, i mpodobi
gtul i braele, minile i gleznele cu turcoaze, aur i matostate.
Palatul prea s se trezeasc i el din toropeal. Mulimea ncepea
deja s ias din ora, rznd i strignd, ndreptndu-se spre port.
Drumul de la debarcader la palat era presrat de flori; flamurile
fluturau n vrful catargelor, la piciorul crora Vitejii Regelui",
n inut de parad, gravi i imperturbabili, observau cu atenie
toate micrile.
O tcere respectuoas se ls peste mulime la trecerea
litierei zeului Amon i a faraonului care mergea alturi de el,
zmbind, cu capul sus, purtndu-i simbolurile puterii ncruciate
la piept. Tcerea deveni i mai deplin la trecerea nobililor ale
cror nalte fapte legendare bntuiau memoria tuturor de ani
ndelungai. n aer plutea ns deopotriv un sentiment straniu de
tristee amestecat cu veselia dimprejur; apoi decepia se risipi i
aclamaiile izbucnir i mai abitir, nsoind-o pe Hatepsut i suita
ei pn la fluviu.
Aceasta se aez, nconjurat de toat suita, i scrut apele
maronii. Tumultul se transform treptat ntr-o linite
impresionant. Toate feele erau ntoarse spre nord, ca vrjite, i
fiecare pstr nemicarea cea mai desvrit timp de o or
ntreag.
Deodat, cineva art cu degetul spre mal, scond un
strigt. Hatepsut se ridic imediat, ntructva ameit de emoiile
contradictorii care o asaltau. Corbiile se apropiau, urmnd ncet
meandrele fluviului, cu vslele ridicndu-se i cobornd ritmic, i
cu pnzele umflate de vntul din nord. Punile corbiilor erau
pline de siluete minuscule i negre care se agitau, scond strigte
stridente, abia perceptibile pentru mulimea n efervescen.
Hatepsut strnse cu putere toiagul i biciul la piept. Pe msur ce
corbiile se apropiau, putu deslui dou siluete imobile la prova
corbiei din frunte i nu le mai prsi din ochi. Cnd valurile
fluviului se domolir, i vslele rmaser nemicate, strigtele
marinarilor fur acoperite de o ovaie asurzitoare.
Dup o clip de ateptare, care i se pru c dureaz o
venicie, Hatepsut ntlni n sfrit privirea lui ferm i cald. Se
privir cu pasiune, fr un gest sau cuvnt, n timp ce distana
care-i desprea scdea rapid. i zmbir, i Hatepsut i ntinse
braele. Tmia se nl triumfal spre ceruri, o dat cu cntarea
preoilor i aclamaiile mulimii.
Teba i Egiptul ntreg v salut, prini i rzboinici! strig
ea cnd corabia din frunte atinse cheiul.
Pasarela fu cobort. Celelalte corbii, pline pn la refuz de
daruri splendide, acostar i ele sub privirile admirative ale
mulimii. Hatepsut ns nu avea ochi dect pentru Senmut.
Acesta se ndrept spre ea, nsoit de Nehesi, i amndoi se
prosternar la picioarele ei, pe pietrele calde ale cheiului. Apoi se
ridicar i rmaser o clip ndelungat privindu-se.
Senmut nu se schimbase. Poate c prea mai tnr i ntr-o
form mai bun dect la plecare. Privirea i era limpede, fr urm
de oboseal; cele cteva riduri ce apruser n jurul nasului i al
gurii dispruser; trupul su i recptase fora i fermitatea din
tineree. Nehesi nu se schimbase nici el prea mult; chipul i se
asprise ntructva, dar silueta sa masiv prea s se mai fi subiat.
O salut cu acelai respect calm, tot att de indiferent fa de
mulimea zgomotoas i de curtenii servili.
Daruri pentru Amon i pentru tine, Maiestate, spuse
Senmut, artnd spre puntea corbiilor. (Ea i zmbi din nou,
bucuroas s-i aud glasul cald, i apoi se ntoarse spre corbii.
Pe fiecare punte fusese ridicat un acopermnt de baldachin, la
adpostul cruia arbori de balsam adui n pmntul lor originar
i agitau uor ramurile fragile.) Iat i arborii de balsam ai vii
tale sacre, adug Senmut, i smirn gata s serveasc drept
parfum i tmie.
Arborii pe care-i dorea Amon, murmur Hatepsut,
nerbdtoare s-l strng n brae pe Senmut. Ce minunii,
Senmut! Pune s fie descrcai imediat, pentru ca grdinarii s-i
poat sdi ct mai repede. Vor avea nevoie de mult ap. Ci
sunt?
Treizeci i unu. Am mai adus i vite, mult aur i alte
obiecte preioase.
Rmaser o clip s observe descrcarea arborilor, apoi
Amon fu dus la loc n sanctuarul lui, iar Hatepsut se ntoarse
mpreun cu suita ei la palat, unde lu loc pe tron, n Sala de
Audiene, cu nobilii n jurul ei, pentru a primi tributul. Senmut i
Nehesi stteau de fiecare parte a tronului aurit i asistau calm la
prezentarea darurilor, depuse rnd pe rnd la picioarele ei. Sacii
cu smirn sosir primii, umplnd seda cu parfumul lor greu.
Tahuti i scribii lui i cntrir i le nscriser greutatea n registre.
Aset i Meiyet, impresionate fr voia lor de aceast
abunden de avuii, asistau la ceremonie din fundul slii. Nu
crezuser nici o clip n ntoarcerea lui Senmut; la drept vorbind,
speraser din toat inima s nu se mai ntoarc niciodat, pentru
ca Hatepsut s-i piard prestigiul definitiv i irevocabil.
Aurul era tot att de abundent n Punt ca n Egipt; i Tahuti
supraveghe cu un aer indiferent mprirea i numratul
nenumratelor pepite, saci i inele de aur, divizate n dou pri
egale, una pentru Amon, iar cealalt pentru tezaurul regal.
Am adus multe inele de aur, Maiestate, spuse Nehesi,
aplecndu-se spre Hatepsut. Poporul din Punt are obiceiul s le
poarte la picioare. O s-o constai cu ochii ti, peste o clip, cnd
vor intra cei apte efi i familiile lor care au vrut s ne nsoeasc.
Vor s-i manifeste fa de Maiestatea Ta bucuria de a fi din nou
unii cu Egiptul i s fac legmnt de pace i prosperitate ntre
rile noastre.
Hatepsut zmbi auzind tonul su ironic, fr a crede o clip
c efii din Punt veniser de bunvoie.
Aurul fu pus n dreapta ei, n timp ce ali servitori se
prosternau, aducnd filde sau cltinndu-se sub greutatea bilelor
de mahon. Numeroi sclavi ateptau nc n urma lor, ncovoiai
sub povara unor blnuri de animale dintre cele mai diverse: printre
altele, blnuri de panter i de leopard pentru preoi. Lui Hatepsut
i trebui o clip pentru a se lmuri c blnurile acestea nu
aparineau doar unor animale moarte; doisprezece gardieni de la
grdina ei zoologic i se prosternar la picioare cu cea mai mare
dificultate, deoarece ineau n les cini, maimue i babuini care
ipau i schelliau. I se aduse un animal splendid, cu un mers
regal i cu privirea rece i fix: un ghepard, care se ntinse pe o
parte i
ncepu s-i ling cu delicatee labele. Senmut i spuse c acesta
era un dar personal din partea lui Parihu, cel mai mare dintre
cpeteniile Puntului. Era un ghepard de vntoare, extrem de iute
i de eficace. Hatepsut l trase de lanul de aur i-l puse s urce
treptele tronului. Animalul i se ntinse la picioare.
Prezentarea tributurilor continu, i lista darurilor se lungi
la nesfrit. Nehesi i adusese o mulime de flori i de plante
strine pentru a-i mbogi grdina.
La sfritul ceremoniei, cele apte cpetenii din Punt i fur
prezentai. Hatepsut se mir de asemnarea lor cu egiptenii;
aveau pielea deschis la culoare, prul lung i negru i talia zvelt.
Aa cum i spusese Nehesi, purtau inele grele de aur suprapuse de
la glezne pn la coapse. Brbaii, femeile i copiii erau mbrcai
n oruri scurte asemntoare cu cel purtat de Hatepsut. Regina
i salut cu tot respectul datorat locuitorilor unei ri a zeilor,
exprimndu-i sperana ca de-acum nainte pacea s domneasc
ntre cele dou ri, la fel ca n trecut. O ascultar impasibili, cu
ochii aintii asupra chipului ei fardat. Apoi, unul dintre brbai
naint i i mulumi, vorbind precipitat, cu un glas frnt.
Hatepsut l ntrerupse cu un gest. nelesese de ce se temeau
cu toii.
Suntei binevenii la palat, le declar ea, i am pregtit un
osp mare n cinstea voastr. Dar vd c nu avei ncredere; v
temei c n-o s v mai vedei niciodat ara. Ei bine, v fac
promisiunea urmtoare: vei rmne n Egipt atta ct vei dori,
dar, de ndat ce vei vrea s plecai, v vei putea napoia la Ta-
Neter, condui de o escort i cu numeroase daruri. Vi-o jur n
numele meu, rege i faraon al Egiptului!
Uurai, punticii ncepur s vorbeasc ntre ei, n dialectul
lor ciudat, i Hatepsut se ridic.
S mergem la templu s-i mulumim lui Amon i s-i
prezentm tributul, spuse ea.
Pentru prima dat n aceti doi ani lungi de ateptare,
Hatepsut reui s-i spun rugciunile. O fcu cu fervoare,
prosternat la pmnt, apoi n picioare, adresndu-se zeului:
Am ascultat cererea tatlui meu, Amon; m-a rugat s
sdesc arbori de tmie din inutul zeilor n jurul templului su i
n grdinile sale. Am avut grij s-l satisfac. (Glasul ei limpede i
ferm se nla cu putere i arogan.) M-a desemnat ca aleasa lui
i tiu c m iubete. (Apoi i citi lista numeroaselor daruri i i
aduse un ultim omagiu ngenunchind pe pardoseala rece.)
Vocea oracolului se auzi brusc din spatele zeului:
Zeul i mulumete, Fiic din sngele lui i Rege al
Egiptului. Puntul a venit la Egipt, i Amon e mulumit.
La sfritul ceremoniei, adunarea se mprtie pentru a-i
face siesta, dar Hatepsut se duse mpreun cu Senmut n grdin,
unde se instalar la umbra unui sicomor uria, pstrnd totui ntre
ei o reinere stranie. Rmaser o clip ndelungat strns nlnuii,
fr a izbuti s se priveasc n ochi.
Vorbete-mi despre Punt, l rug deodat Hatepsut. Am
visat att n ultimele luni la locurile acelea, pe care nu le voi vedea
vreodat!
Hapusenb l luase pe Senmut deoparte nainte de a intra n
Sala de Audiene pentru a-1 pune la curent cu moartea tinerei sale
pupile i cu presiunile lui Tutmes. Senmut se afla nc sub ocul
provocat de aceste veti i, observnd o umbr de nostalgie i de
fatalism n tonul lui Hatepsut, i ddu seama de amploarea
loviturilor destinului, care, n ceea ce-1
privea, prea s-l fi cruat. Prefer, aadar, s nu vorbeasc de
Neferura, lucru pentru care Hatepsut i fu recunosctoare.
Dup ce am prsit Canalul Faraonilor, am navigat luni
ndelungate pe lng coast, ndreptndu-ne spre sud. i, n
momentul cnd ncepeam s ne pierdem sperana c vom gsi
vreodat Puntul, am ancorat intr-o noapte i am fost ntmpinai
de Parihu. Armele noastre l-au ngrozit, dar am reuit s-l linitim;
i, n cele din urm, Parihu a crezut c am cobort din cer!
Hatepsut rse uor, simind un nod n gt din pricina
fericirii de a-1 avea alturi de ea, dup care izbucni n lacrimi.
Senmut o strnse i mai tare n brae i-i continu povestea,
lsnd-o s plng pe sturate, mngindu-i prul n rstimpuri.
Vorbi aa pn seara, fcnd tot posibilul pentru a o distrage de la
gndurile sumbre care o frmntau, ncetul cu ncetul, o simi
relaxndu-se, apoi, cnd nu mai avu ce s povesteasc, ea i ls
tandr capul pe umrul lui, scond un suspin adnc. Senmut bg
de seam c adormise i o srut uor pe ochi, sprijinindu-se de
un copac, fr a o lsa din brae. Evenimentele care-i marcaser
viaa i se perindar ncet prin faa ochilor, aureolai de o lumin
pierdut pentru totdeauna.
Hatepsut dormi ghemuit la pieptul lui Senmut, pn ce
trompetele templului vestir lsarea nopii. Atunci se trezi brusc,
fr s neleag unde se afla, i-l recunoscu pe cel pe care-1 iubea
mai presus de orice.
A fost o noapte foarte stranie, n care farmecul vremurilor
apuse pru s renasc n vastul palat iluminat, ca pe vremea cnd
Tutmes nu era dect un copil, iar petrecerile lui Hatepsut durau
pn n zori. Impresia trectoare c aceast Curte strlucea pentru
ultima oar n toat splendoarea ei nu scp ns nimnui.
Musafirii i servitorii se nghesuiau n
slile parfumate cu smirn. Aerul nmiresmat rsuna de rsetele i
de glasurile lor, amestecate cu fonetul vemintelor somptuoase
de ceremonie i cu clinchetul perlelor de la sandale.
O veselie nebun prea s domneasc n micul grup strns
sub baldachin. Conversaiile presrate de hohote de rs nu ncetau
o clip, iar n jur sclavii nu stteau locului o clip, ducnd tvi pe
care abureau, ntre buchetele de flori, bucatele cele mai alese.
Hatepsut simi i ea c petrecerea aceasta avea s fie
ultima. Se mbrc att de somptuos i de ngrijit, de parc s-ar fi
dus la moarte. Se hotr s-i pun dubla coroan, ntrebndu-se
totodat dac Noffet va mai avea ocazia de a i-o pune pe cap,
mpreun cu colierul regal din aur masiv i pieptarul greu de la
ncoronare, pe care strlucea ochiul lui Horus. Sandalele ei erau
din piele roie, mpodobite cu flori de lotus de aur rou, iar orul
era presrat de mici perle de aur.
Lu loc printre brbaii care alctuiser cel mai puternic
grup politic al Egiptului n cursul ultimilor douzeci de ani: mult-
iubitul ei Senmut, mbrcat ca un prin, care o mnca din priviri;
Nehesi cel negru, general i cancelar, care purta din nou la
cingtoare marele Sigiliu Regal; Hapusenb cel calm, n vemntul
lui de preot, care-i cltea delicat degetele; Tahuti, care prea nc
preocupat de lunga list a tributurilor pe care o scrisese; User-
amon, cu ochii lui negri i zmbitori, care-i spunea vesel o
anecdot lui Menkh, gesticulnd; misteriosul Puamra, care mai
mult ciugulea, gnditor, nconjurat de pisicile lui; Inebny cel
drept, care discuta aprins cu viceregele Egiptului de Jos, aplecai
unul spre cellalt i nepstori la vacarmul din jur; Dua-eneneh,
aflat pe prima treapt a estradei, care mnca cu poft, uitndu-se
la dansatoarele goale; Ipuyemre cel plin de curtoazie, cel de-al
doilea profet al ei; apoi Amon-hotep; puternicul Senmen;
Amunofis, majordomul ei. Nume i chipuri intrate n istorie, n
istoria vie a rii ei; glasuri care n curnd aveau s amueasc,
mini istee hrzite descompunerii, viei care, aidoma frunzelor
moarte, vor disprea nghiite de fluviu... Hat- epsut se gndea la
fiecare dintre ei golind numeroase cupe de vin, care erau de ndat
umplute la loc.
Ta-khaet fusese aezat printre prinese i soiile nobililor,
cu o pisic gri ghemuit pe genunchi. Terminase de mncat i se
uita fix la Senmut. Acesta venise s-o vad nainte de a se mbrca
pentru osp, i ea i se aruncase n brae plngnd. i adusese multe
daruri i petrecuse o bucat de vreme bnd bere i sporovind cu
ea; femeia tia ns c-i va petrece i acum noaptea singur, la
fel ca ntotdeauna n ultima vreme. Nu-i ngdui nici un
comentariu; Senmut se ntorsese n sfrit i vor putea iari s
joace mpreun dame sau ah n dup-amiezele ndelungate.
Vinul curgea n valuri, muzicanii fceau s rsune
acordurile lor fine, i fiul lui Ipuky cnt despre cltoria n Punt.
Luna plea deja pe cer cnd tumultul sczu ncetul cu ncetul.
Musafirii se mprtiaser n tot palatul, n grdini i chiar n
templu, iar strigtele de bucurie, aclamaiile i rsetele lor sonore
se auzeau pn departe n noapte.
Hatepsut se mbta i ea cu rsete i cu vin, n timp ce anii
se topeau n luni, iar lunile n zile; apoi zilele n minute i minutele
n secunde, mai importante, mai frumoase i mai venice dect tot
aurul tezaurului regal. n cele din urm, i arunc o privire lui
Senmut i prsir amndoi tumultul slii, croindu-i drum prin
grdini, ndreptndu-se spre apartamentele lor, unde lumina lunii
sclda patul. Hatepsut scoase un suspin adnc n timp ce punea
dubla coroan n sipetul ei. Senmut se pregtea s aprind lampa
de lng pat, cnd ea l opri, apucndu-1 de bra i nlnuindu-1.
Lungii
ani de desprire fur spulberai de srutrile lor. Se mngiar
ncet n ntuneric i n tcerea odii, redescope- rindu-i comorile
ascunse ale trupurilor, avizi s-i srbtoreasc regsirea. Zidurile
regalitii se nruir unul cte unul. Cuvintele se dovedir inutile;
minile, buzele i trupurile lor parfumate evocau n locul lor
dragostea i moartea, cucerirea i pierderea regatelor, splendoarea
soarelui i bucuria nesfrit a vieii. Apoi, ntini alturi pe blana
moale, neleser c un asemenea moment nu se va mai repeta
niciodat. n faa lor se cscau doar tenebrele.
Moir o vreme, n timp ce la urechi le ajungeau vag
rumoarea ndeprtat a musafirilor care plecau, cteva strigte
izolate i goana precipitat a sclavilor desculi.
Hatepsut se ridic ntr-un cot, mngind tandru pieptul lui
Senmut.
Senmut, i-ai ndeplinit toate dorinele pe care le aveai n
ziua cnd te-am chemat lng lac? Nu mai ai nimic s-i doreti,
nainte de... nainte de...
Nu putu s rosteasc nainte de sfrit".
El i zmbi:
Absolut nimic, Hatepsut. Am primit mult mai mult
dect puteam spera pe atunci.
Dac te-a cere acum de so, mi-ai respinge oferta?
Senmut se ridic brusc, privind-o. Ea i nl capul,
sfidtoare.
Unde vrei s ajungi? o ntreb el.
Ea se ridic i ddu fuga la mas.
La asta, spuse ea, ridicnd dubla coroan. Pentru tine!
Senmut rmase o clip ndelungat tcut, privind-o,
uluit de propunerea ei. Un glas venit din strfundurile sale l
ndemna s accepte coroana. Nu o meritase oare din plin?
Alte gnduri i se nvlmeau ns n mintea-i tulburat i ls s-
i scape ansa vieii sale.
Nu, scumpa mea, nu, spuse el. M cunosc, i ncep s-i
cunosc i abisul necuprins al sufletului tu. Mi-ai fi oferit coroana
fr hruielile lui Tutmes? Imagineaz-i o clip c a accepta i
c a deveni faraonul Senmut I... Tutmes va declana atunci
ostilitile i m voi vedea silit s apr o ar care nu m va fi
acceptat. Ai de gnd s-i faci gloria s dinuie pe socoteala mea?
O s te foloseti i de mine, dup tot ce am trit mpreun?
Hatepsut azvrli coroana pe mas i-i ascunse faa n
mini.
Dar te iubesc! Te iubesc! Asta-i tot ce tiu! strig ea,
plngnd. Nu vreau s mor acum, i nici vreodat, de altfel! Nu
vreau s te prsesc, nici pe tine i nici Egiptul i pe toi care m-
au ajutat la fericirea vieii mele! Vai, d-mi puterea ta, iubitule!
Senmut se apropie de ea i, fr un cuvnt, se strdui cu
disperare s alunge sinistrele fantome ale eternitii.
partea aV-a

27
O lun mai trziu, Tutmes se ntoarse triumftor la Teba cu
armata sa, aducnd o prad considerabil i un mare numr de
prizonieri. Hatepsut l ntmpin cu o rceal i o rezerv pe care
el se fcu c nu le observ. Asist alturi de ea la prezentarea
comorilor aduse din Gaza, povestindu-i faptele de vitejie din
timpul campaniei i al asediului oraului. Apoi, dup ce se dusese
la templu mpreun cu el, Hatepsut se ntlni cu Senmut pentru a
se informa despre starea de spirit a poporului.
Cum a fost primit prinul motenitor la Teba?
Armata a fost salutat din Delt i pn la Teba de
mulimi n delir, i spuse el fr menajamente. ranii i orenii
l-au aclamat, iar cnd cobora din car i intra n mulime, oamenii
i srutau picioarele, numindu-1 faraon. Te iubesc nc, Maiestate,
dar au uitat deja pacea i prosperitatea pe care le-ai adus-o. Nu
mai viseaz dect la cuceriri.
Mulimile sunt ntotdeauna nestatornice, murmur ea.
Poporul vrea mereu contrariul a ceea ce-i convine. Dac vrea
rzboi, o s-l aib sigur cu Tutmes. Ce greu mi-e s m gndesc
c toate eforturile mele de a umple cu aur cuferele templului i ale
statului, ca s-i aduc rii o pace benefic, vor fi nimicite la primul
sunet de goarn, n stare s le impresioneze inimile naive!
Hatepsut prsi brusc odaia, i Senmut, nelept, pre fer
s nu o urmeze. Trebuia s nceap s nfrunte singur realitatea
inevitabil.
Dou luni mai trziu, Hapusenb fu sculat din somn n toiul
nopii de unul dintre diaconii si, care, terorizat, i spuse c
Tutmes era la u. Marele preot se ddu jos din pat, mulumindu-
i tnrului i trimindu-1 s-i anune pe Nehesi i grzile
Maiestii Sale. l scoase pe o u ascuns care ducea direct la
sanctuarul lui Amon, apoi i puse o rob i se spl pe fa,
regretnd c-i alesese tocmai noaptea aceea ca s doarm la
templu, i nu n apartamentele sale. Cnd uile se deschiser,
luase loc ntr-un jil ncptor, cu mamile mpreunate in poala.
Tutmes intr singur, dar doi soldai de-ai lui rmaser afar
de paz. Hapusenb i ddu seama pe dat unde dispruser
propriii soldai; aurul este ntotdeauna o momeal eficace. Nu se
obosi s se ridice ca s-l salute, mulumin- du-se s ncline uor
capul. Tutmes se apropie de el i abia atunci Hapusenb se ridic
i atept, dup obicei, ca prinul s vorbeasc primul. Tutmes,
dei aparent n deplintatea facultilor sale, duhnea a bere. Se
propi trufa n faa lui Hapusenb, cu minile n olduri, privindu-
1 drept n ochi.
Voi fi scurt, spuse el, fiindc vreau s dorm tot att de
mult ca tine, mare preot, vorbi el. Am s-i fac o propunere.
(Hapusenb, cu un zmbet uor pe buze, se abinu s rspund.)
Domnia mamei mele vitrege se apropie de sfrit, continu el. Ea
o tie la fel de bine ca mine, dar nu va face nimic ca s-i pun
capt. N-am de gnd s mai atept mult. La palat se vor produce
tulburri serioase; tii cu siguran ce vreau s spun i nu cred c
e nevoie s mai fac i alte precizri.
tiu, rspunse Hapusenb cu inima btndu-i tare. tim cu
toii.
Bineneles, spuse Tutmes msurnd odaia cu pai mari.
(Hapusenb se nfior i-i vr minile sub roba larg,
fr a-i prsi interlocutorul din ochi.) O slujeti cu cea mai mare
fidelitate de muli ani, mare preot. Tatl tu, vizirul, l-a slujit pe
bunicul meu cu acelai devotament demn de stim, i din acest
motiv am venit s te vd personal, fr s te convoc n mod oficial.
Eti n slujba Egiptului sau a lui Hatep- sut? ntreb el,
ntorcndu-se brusc.
Hapusenb fcu un efort s-i rspund ct mai calm.
mi cunoti deja rspunsul, prine. Sunt n slujba
Egiptului ncarnat n persoana faraonului.
Ocoleti rspunsul i, ca s nu mai pierdem vremea,
fiindc sunt obosit, o s-o formulez mai limpede. Accepi s m
slujeti sau rmi solidar cu un faraon care nu a fost niciodat cu
adevrat faraon?
l slujesc pe faraon, rspunse cu ncpnare Hapusenb,
i Hatepsut este faraonul. Voi continua, aadar, s o slujesc atta
vreme ct va tri.
i ofer mai mult dect libertatea. i ofer posibilitatea de
a rmne n posturile pe care le ai la templu i la Curte, ca om de
ncredere i sfetnic al faraonului. Am nevoie de tine, Hapusenb.
N-o voi abandona atta vreme ct va conduce Egiptul,
rspunse Hapusenb cu un zmbet uor.
Dar dup aceea?
Hapusenb fcu un efort considerabil pentru a nu se lsa
convins de autoritatea suveran a privirii lui Tutmes.
i sunt ntru totul devotat. E tot ce pot s-i spun.
Tutmes naint spre el, exasperat.
Haide, haide, Hapusenb! Spre deosebire de Senmut, tu te
tragi dintr-una din cele mai vechi familii aristocratice ale
regatului. Fii de partea mea i hai s trim n bun nelegere!
N-o voi trda niciodat pe cea care a binevoit s m
copleeasc cu onoruri i cu afeciune, chiar de va fi s-mi pun
viaa n pericol. E faraon, prine, i asta de la moartea tatlui ei.
Trdtori sunt cei care vor accepta s te urmeze!
Eti prost! exclam Tutmes mnios. Te ntreb pentru
ultima oar. Dac tu crezi c nu m poi sluji, eti de acord s te
exilezi i s nu mai intri niciodat pe teritoriul Egiptului?
N-o s plec, rspunse Hapusenb, ntorcnd capul. Mai
degrab mor dect s o las fr aprare i fr prieteni.
Tutmes se ndrept spre u, care-i fu deschis de garda sa
cnd l auzi apropiindu-se.
Lucrurile s-ar putea opri foarte bine aici, i zise Tutmes.
Gndete-te i, dac te rzgndeti cumva, anun-m pn mine
diminea.
mi pare ru c te dezamgesc, prine, dar eu, unul, nu-
mi schimb hotrrea dup cum bate vntul, rspunse Hapusenb pe
un ton blnd. Nu mi-o voi schimba niciodat.
Atunci, vei muri! exclam Tutmes, trntind ua dup el.
Hapusenb se apropie grbit de foc i-l a. Fu strbtut de
un fior violent i se simi ptruns de frig. n aceeai clip, se ivi
Nehesi, narmat cu un cuit i urmat de grzile Maiestii Sale.
i mulumesc c ai venit, i spuse Hapusenb, ntin-
zndu-i minile spre foc.
M-am grbit ct am putut, spuse Nehesi, vrndu-i
cuitul la loc n teac. M-am ntlnit cu Tutmes i cu soldaii lui
narmai pn-n dini.
A venit doar ca s vorbeasc cu mine. Am vorbit i dup
aceea a plecat.
Eti palid tot, remarc Nehesi.
Hapusenb transpira abundent i tremura din cauza
frisoanelor, revenindu-i ncetul cu ncetul i recptndu-i
calmul obinuit. l conduse pe Nehesi la mas i-i turn o cup
de vin pe care o bu cu lcomie.
Nu e deloc de mirare. Tutmes se pregtete de aciune,
ntr-o zi sau dou, din cte cred. A venit s-mi ofere un colac de
salvare.
Ia te uit! exclam Nehesi, rznd rutcios. Nu mi-e
greu s ghicesc preul... i nici rspunsul tu. Unde-i erau grzile?
A avut grij s le ndeprteze. Nu cred c le voi mai
vedea prea curnd. Trebuie s-l prevenim imediat pe Senmut,
probabil c e la faraon. (Ddu din umeri cu un aer istovit i
neputincios.) Dar ce putem face?
Nu ne mai rmne dect s murim cu demnitate, rspunse
indiferent Nehesi. Dup cum ne putem mndri c am trit cu
demnitate. Vom afla milostenie n ochii zeilor. Sfritul nostru
risc s fie rapid, dar cum va fi al faraonului?
Se privir cu disperare, copleii de brusca lor neputin.
Apoi prsir mpreun apartamentele lui Hapusenb i se
cufundar n bezna nopii, escortai de grzile regale care stteau
cu ochii n patru.
Senmut i Hatepsut dormeau n clipa cnd Nehesi se
prezent la ua dormitorului, dar se trezir auzind oaptele
nsufleite, nainte chiar ca Dua-eneneh s intre. Se scular i se
mbrcar n grab.
Marele preot i cancelarul cer s fie primii, anun Dua-
eneneh fcnd o plecciune.
Hatepsut fu cuprins deodat de panic. Aadar, sosise
momentul. Dar de ce att de repede, de ce acum?
Poftete-i, i rmi cu noi, Dua-eneneh. M tem c ceea
ce au de spus te privete i pe tine.
Dua-eneneh deschise larg uile, dndu-le drumul lui
Hapusenb i lui Nehesi, i le nchise apoi fr zgomot, dup ce se
asigurase c grzile regale stteau de paz.
Vorbete, spuse pe dat Hatepsut, i nu ncerca n nici
un caz s m crui. A sosit momentul, nu-i aa?
Nehesi se aez lng mas, i Hapusenb se apropie,
relatndu-i, ct mai puin brutal cu putin, propunerea lui
Tutmes. Ea l ascult fr s-l ntrerup i, cnd termin, l lu cu
tandree de umeri.
Pentru salvarea ta, prietene drag, trebuie neaprat s
prseti Teba nc din noaptea asta. Nu vreau s te am pe
contiin.
Nu plec. Locul meu e aici, i voi rmne aici. Nehesi i
Senmut, ca i toi minitrii ti i vor da acelai rspuns.
V-am luat totul, Hapusenb, pn i inima. Trebuie oare
s v iau i viaa? (Glasul ei nu mai era dect un murmur care
implora.) O s v dau aur i soldai i o s putei gsi uor refugiu
n Retenu. Te implor, Hapusenb, pleac de lng mine!
Acesta scutur ncpnat din cap, zmbindu-i.
Nu, nu i nu! spuse el. Cum a mai putea tri dup ce te-
am prsit n voia sorii?
Prostule! Ntrule! replic ea cu mnie. Dar ce ai mai
putea face rmnnd aici? Nu poi evita ceea ce e de neevitat!
Putem muri. (Glasul lui Nehesi se auzi din cellalt capt
al odii.) Putem muri. (Hatepsut se arunc pe pat scond un
strigt de disperare.) i putem arta lui Tutmes ce nseamn
adevrata loialitate, dovedindu-i pentru ultima oar
devotamentul nostru nemrginit. Nici un soldat nu i-ar putea dori
un sfrit mai onorabil.
Nehesi se exprima pe acelai ton detaat dintotdeauna, ca i
cum ar fi fost vorba de discutarea unei probleme banale.
Ct timp ne-a mai rmas? ntreb Hatepsut.
Nici o clip, replic Nehesi, alturndu-se micului grup.
Acum c Tutmes i-a dezvluit jocul, va aciona repede. i primul
pe care-1 va lovi vei fi tu, Senmut, fiindc eti prinul cel mai
puternic din Egipt. Apoi l va suprima pe Hapusenb, care deine
cea mai nalt funcie la templu, i va termina cu mine, garda de
corp a faraonului.
Cred c va ncerca s ne doboare pe toi trei n acelai
timp, spuse Senmut. (Conversaia i ddea o impresie de comar,
i nu lipsea nimic n acest sens: lumina livid, siluetele
ncremenite, vaietul vntului n noapte i, plannd n jurul lor,
tenebrele eternitii.) Va lovi rapid i bine, continu el, ntr-o zi
sau dou, cel mult, ca s nu-i lase rgaz s-i aduni oamenii.
Ce puin m cunoate! rspunse Hatepsut. Dac ar fi fost
n locul meu, Tutmes nu ar fi ovit o clip s verse zadarnic
sngele soldailor, dar eu, una, nu voi face aa ceva. Nu voi
provoca moartea nimnui.
O tcere grea se ls peste oamenii copleii de un sentiment
de nfrngere. Hatepsut i ceru lui Dua-eneneh s o aduc pe
Noffet i pe sclavele ei.
O s mncm i o s bem mpreun pn la rsritul
soarelui, fr s mai vorbim de toate astea. mi cunoatei
sentimentele fa de voi. Dac nu mai pot face altceva dect s
intervin n favoarea voastr pe lng zei, o s-o fac fr ezitare. Ne
vom ntlni dup aceea pe pajitile verzi ale paradisului, cu
venicia n faa noastr, i ne vom depna amintiri despre viaa
noastr de aici.
Nimeni nu fcu vreun gest, nici nu o privi, fiecare simind
un nod n gt din pricina tulburrii. Noffet le aduse mncare i
butur i aprinse cteva candele. Aezai pe perne sau direct pe
jos, mncar i nchinar numeroase
toasturi, evocnd cu glas sczut amintirile comune ale zilelor
fericite din tineree, cu un zmbet plin de dragoste i de resemnare
pe buze. Apoi venir zorile; Hatepsut nge- nunche n faa lor, cu
faa ascuns de prul despletit, i, nlnuii, intonar imnul ctre
zeu, cu glasul frnt de lacrimile brute pe care nu i le puteau
reine, scldai n lumina blnd a primelor raze ale lui Ra.
Hatepsut se ridic i i inu ndelung i cu pasiune n braele
ei, amestecndu-i lacrimile cu cele ale prietenilor ei n linitea
aurorei. Se prosternar unul cte unul n faa ei, srutndu-i
picioarele, i se ndeprtar, lund cu ei anii de fericire pe care i
le druiser. Hatepsut i ntoarse spre Senmut chipul palid i
obosit, care i se pru ciudat de tineresc.
S mergem pe teras, i spuse ea, lundu-1 de mn.
Ieir din dormitor i urcar pe scara ce ducea pe acoperiul
Slii de Audiene, unde se aezar inndu-se de mn, i Senmut
arunc o ultim privire pilonilor maies- tuoi i piramidelor din
Teba, falezelor nc aureolate de un halo de cea, apelor
unduitoare ale Nilului, strjuit de palmieri i trestii, copastiei aurii
a brcii regale, legat la debarcader. Trase adnc aer n piept, ca
s nu piard nimic din parfumurile minunate ale Egiptului,
mirosul fluviului i al lotuilor, miresmele vegetaiei
nconjurtoare, amestecate cu cele, mai apropiate, ale smirnei.
i mulumesc, zei minunat! murmur el ntor- cndu-
se spre Hatepsut. i mulumesc, ncarnare divin i etern!
O lu ncet n brae i o srut prelung, n timp ce negurile
dimineii se mprtiau.
28

Senmut se ntoarse la palatul su i-i petrecu ziua fcnd


ordine n lucruri i rezolvndu-i treburile. Spre amiaz, o urc pe
Ta-khaet mpreun cu muli dintre servitori n barca sa, dnd
ordin cpitanului s-i duc la locuina prinilor lui, n nordul rii.
Simindu-1 pe Senmut n primejdie, Ta-khaet protest energic.
N-are rost s mai discui! spuse el ferm. Vei sta la tatl
meu pn cnd i voi spune s te ntorci. Nu va dura mult. Vezi,
i-am pus i pe muzicani s te nsoeasc! Te rog, Ta-khaet, nu-
mi face greuti, c m supr!
Zmbetul linititor al lui Senmut i nvinse pn la urm
reticenele.
Bine, Senmut, plec. Dar, dac n-am veti de la tine pn
la sfritul iernii, m ntorc singur! Ce ai de fcut?
Ceva foarte neplcut, rspunse el.
n aceeai clip, pisica lui Ta-khaet i scp din brae i veni
s se frece de picioarele lui Senmut, dup care se refugie n barc.
Ai speriat-o, i spuse ea, urcnd pasarela.
Nu eu, rspunse Senmut.
O srut i privi n urma brcii care se ndeprta ncet de
chei. Ea i flutur mna o singur dat, apoi intr n cabin.
Senmut prsi debarcaderul i se duse pe malul iazului, n inima
grdinilor sale, unde se aez pe iarb i, fr s se mai gndeasc
la nimic, se nclzi la soarele de iarn. n ciuda eforturilor sale, nu
reui s-i liniteasc inima care btea s-i sparg pieptul. O
dorin violent de a tri l coplei brusc, i-i ngrop faa n
mini, scond un geamt.
Stpne, cte tacmuri s pun la cin? l ntreb
majordomul, atingndu-i braul.
Senmut tresri i-l privi, nucit.
Nici unul, prietene, rspunse el rznd. n seara asta nu
va fi nici un osp; poi s pleci cnd vrei. D-le liber tuturor
servitorilor nainte de lsarea nopii i ai grij s nu rmn nici
un sclav n cas. Nu am nevoie de ei pn mine diminea.
Brbatul fcu o plecciune, perplex, i se retrase. Senmut
rmase n grdin, contemplnd petii multicolori, cu mintea
liber i uoar, pn ce se nser, apoi se ntoarse grbit n
apartamentele sale.

Venir imediat dup ce la templu btu de miezul nopii.


Senmut i atepta citind la lumina unei lmpi mici. Le auzi paii
furiai i tcui pe coridorul ntunecat. Se oprir o clip, apoi se
apropiar ceva mai ncet. Senmut zmbi de ezitarea lor, puse sulul
de papirus jos i se ridic. Se ateptaser probabil ca palatul s fie
puternic luminat i s fie ntmpinai de grzi numeroase i de
soldai vigileni. Cineva ncerc foarte uor s deschid ua; apoi
se auzir cteva cuvinte optite, urmate de un ordin tios. Senmut
rmase nemicat, luptndu-se cu panica. Uile mari de cedru se
ntredeschiser treptat. Senmut sttea tot nemicat. Fuiorul de fum
de tmie ce se nla din vasul aflat n spatele su se cltin, sulul
de papirus foni, dar ochii lui Senmut erau aintii asupra
deschiderii mari i negre din perete ce se lrgea necontenit. n el
urc un val de protest, ndemnndu-1 s fug, s o ia la goan, s
triasc! O mn brun, mpodobit cu un inel se strecur de-a
lungul uii. Senmut nchise ochii pentru o fraciune de secund,
cu trupul scldat n sudoare. Cele dou canaturi se deschiser
brutal, dndu-se
de perete cu un zgomot asurzitor. Doi oameni se npustir la el,
narmai cu pumnale lucioase. Avu rgazul s ntrezreasc
expresia slbatic i crud de pe chipurile lor ncadrate de cti
albastre. n clipa care urm, i se pru c se apropiau de el cu o
ncetineal extrem, ca i cum timpul ar fi ncremenit deodat,
transformndu-se n venicie; zri faa imuabil a suveranei lui
sub dubla coroan, ochii ei de o severitate tandr aintii asupra
lui, i i zmbi. Czu la pmnt, i doar atunci i ajunser la urechi
propriile strigte de groaz i simi gust de snge n gur.
Deasupra lui, tavanul albastru presrat de stele se cltin i se topi
n profunzimea tenebrelor.

Pe Hapusenb l uciser n timpul plimbrii sale singuratice


sub clar de lun, n grdin. Muri de pe urma numeroaselor rni,
dup cteva minute, n iarba umed de rou.
Pe Nehesi l lovir dup ce-i neutralizar cele dou grzi de
corp, n timp ce prsea palatul pentru a se ntoarce acas. Nu reui
s se fereasc de pumnalul care-i tie gtul i, dup ce fcu civa
pai cltinndu-se, se prbui pe lespezile ngheate ale aleii, cu
patru ore nainte de rsritul soarelui.
Hatepsut nc nu se culcase cnd Paere ddu buzna n
camera ei. Nofret dormea deja, lng u, dar Hatepsut, care nu
reuea s-i gseasc somnul, msura camera n lung i-n lat, cu
braele ncruciate la piept i capul plecat. Tnrul servitor, urmat
de o gard a Maiestii Sale, apru din pasajul secret. Regina se
apropie grbit de el, terorizat. Plngnd i tremurnd din toate
ncheieturile, servitorul murmura cuvinte de neneles. Avea snge
pe mini, pe fa i pe haine. Fcea eforturi disperate de a vorbi,
agitnd frenetic ceva ce inea n mn. La un semn de-al lui
Hatepsut, garda i arunc n fa un vas cu ap. Cu rsuflarea
tiat,
Paere se cutremur, fr a nceta s plng, i se prbui deodat
n jilul regal. n cele din urm, izbuti s vorbeasc, cu un glas
ntretiat de suspine, fr a da drumul obiectului din mn.
L-au ucis!... L-au asasinat!... strig el.
Hatepsut se npusti la el i i smulse obiectul din minile
nsngerate. Era un sul de papirus mnjit de snge, care purta
sigiliul ei, de mult rupt. n clipa cnd l desfcea febril, ua
principal se deschise i Dua-eneneh ddu buzna n odaie.
Maiestate! Hapusenb! Nehesi! Mori amndoi! Ce
trebuie...
Dar Hatepsut se uita fix la Paere cu o privire plin de
groaz i de disperare. Era sulul pe care Senmut desenase primul
plan al templului pe care i-1 propusese, iar ea scrisese de-a
curmeziul schiei perfecte: Proiect al arhitectului Senmut,
autorizat i aprobat de mine. Via, Prosperitate i Fericire!"
n zori, dup o noapte de comar petrecut linitindu-1 pe
Paere i discutnd mai raional cu Dua-eneneh, luptnd din toate
puterile pentru a nu-i pune capt zilelor aruncn- du-se din
naltul templului, Hatepsut se mbrc n alb i argintiu i-i puse
dubla coroan pe cap. Fcu tot ce putu pentru a ascunde urmele
crude ale durerii, marcndu-i ochii istovii cu kholul cel mai
negru i dnd oarecare culoare obrajilor ei livizi. Apoi se duse n
Sala de Audiene mpreun cu Dua-eneneh, urc treptele tronului
auriu i lcuit i se aez maiestuoas.
Cadavrul lui Nehesi i al lui Hapusenb fuseser duse n Casa
Morilor, dar nimeni nu-1 putuse gsi pe al lui Senmut. Hatepsut
poruncise s se pun sigilii la ua camerei sale, dar, pe msur ce-
i parveneau rezultatele negative ale cutrilor, ncepu s se team
c nu-1 va mai gsi niciodat.
--*

Tutmes era n stare s se team de el deopotriv mort fiind i


probabil poruncise ca trupul lui Senmut s fie cioprit i ngropat
adnc, pentru ca zeii s nu-1 mai poat gsi niciodat pentru a-1
primi n paradis. Cruzimea demonic a lui Tutmes o ngrozea n
cel mai nalt grad pe Hatepsut. Hapusenb... Nehesi... Senmut...
Lng ea nu mai rmsese nimeni. Era singur...
Atept rbdtoare sosirea lui Tutmes, mpreun cu Dua-
eneneh, care, stnd nemicat n dreapta ei, i inea stindardul, n
timp ce palatul ieea ncetul cu ncetul din toropeal.
n cele din urm, auzi rsunnd paii si grei i fermi. S
asculte i s priveasc era tot ceea ce mintea ei, paralizat nc de
viziunea minilor nroite de sngele tovarilor ei credincioi,
mai era n stare s fac. Privirea lui Tutmes i oglindea vinovia
provocatoare i sentimentul nou al puterii, i era sil de el i se
temea deopotriv.
Se ridic de pe tron cnd l vzu intrnd, cu Yamu-nefru,
Djehuti i Sen-nefer n urma lui, fr a-i veni s cread ntr-o
trdare att de dureroas. Cu rsuflarea tiat de tristee, i vzu
apropiindu-se i salutnd-o. Tutmes o privi o clip ndelungat n
ochi. n deprtare rsun o trmbi; un oim trecu n zbor prin
faa ferestrei; un servitor trecu cntnd prin grdin. Se nfruntar
din priviri ntr-o tcere lugubr i plin de ur pn ce Hatepsut
se aez ncet napoi pe tron.
I-ai ucis...
Evident! Ce-i nchipuiai? Credeai poate c o s atept
luni i ani de zile fr s fac nimic?
Nu.
N-aveam de ales. O tii foarte bine!
ntotdeauna ai de ales. Tu ai ales laitatea.
Am ales singura cale posibil! strig Tutmes.
Ea l privi, impasibil, apoi se ntoarse spre cei trei brbai
care stteau ceva mai n spate.
Apropiai-v, Yamu-nefru, Djehuti, Sen-nefer, spuse ea,
rostindu-le ncet i linitit numele.
Cei trei se apropiar de tron i se nclinar cu rceal.
Calmul i indiferena lor manifeste o rnir adnc.
Suntei prtai la crimele astea abjecte?
Nu, Maiestate, jur pe numele tu! exclam Yamu-nefru,
tresrind de surpriz. N-am aflat dect n dimineaa asta de
moartea lui Senmut i a celorlali!
Putei s le mulumii zeilor, rspunse Hatepsut, pe
jumtate uurat. V-a fi pedepsit cu mna mea. Mai avei ceva
de adugat? (Lui Hatepsut i era aproape imposibil s cread c
putuser s o abandoneze.)
Schimbar cteva priviri ntre ei, apoi Yamu-nefru vorbi din
nou.
Te-am iubit, Floare a Egiptului, ne-am riscat vieile ca s
te slujim. Am luptat alturi de tine i am guvernat cu cinste n
ochii zeului, ca i n ai ti. Dar astzi, cnd prinul motenitor
uzeaz de drepturile sale legitime la tron, legea ne oblig s-l
recunoatem. Nu frica ne-a cluzit faptele.
V cred.
Am procedat astfel fiindc noi credem cu adevrat c
Tutmes este Horusul de aur, adevratul motenitor al dublei
coroane.
n virtutea crei legi?
n virtutea legii care spune c faraonul trebuie s fie
brbat.
Hatepsut i trecu mna peste ochii care-i ardeau de
oboseal i le ddu liber cu un gest dezgustat.
Bine! N-are rost s mai discutm! V-am neles
raionamentul clar i ciudata voastr concepie despre
cinste. i eu v-am iubit, dar acum ieii de aici, doar dac nu vrei
s vedei cum faraonul vostru i pierde coroana.
Tutmes le fcu un semn din cap, i cei trei se retraser.
Vor s evite orice vrsare de snge, asta-i tot; Ct despre
ceea ce cred ei cu adevrat, nu tiu nici eu mai mult dect tine.
n orice caz, masacrele nu te nspimnt!
N-am venit ca s agit cenua morilor, spuse el
apropiindu-se de Hatepsut. Ziua de ieri s-a dus, dar cea de mine
mi aparine. Coboar de pe tron!
-Nu.
Coboar, Hatepsut, sau mi chem soldaii!
Hatepsut vru s-i strige c n-are dect s o fac, dar ar
fi fost o provocare prosteasc i nechibzuit. Cobor ncet treptele
tronului, cu ochii arznd de furie.
Ia-1! E al tu!
Scoate-i coroana!
Hatepsut pli, gata s se prbueasc. Vznd durerea
adnc ce-i acoperea ochii mari i negri, Tutmes nu putu s nu
simt un val puternic de simpatie fa de ea. Fu ct pe ce s ntind
braele spre ea, ca s o sprijine, dar nverunarea sa ncpnat
i nvinse elanul de afeciune.
Scoate-o!
Vino s-o iei! Las pumnalul, Dua-eneneh, a curs destul
snge.
eful crainicilor i puse cu tristee pumnalul la loc n teac
i i ntoarse capul. Tutmes pi nainte i i scoase coroana de pe
cap cu un gest rapid. Prul despletit al lui Hatepsut i czu pe
umeri, dezvluind din nou femeia, regina care era. Tutmes se
ntoarse brusc auzind rsul sarcastic care avea darul de a-1
exaspera.
Ei bine, iat, avem de-acum un nou faraon! exclam ea.
Nu mai trebuie dect s-i legitimezi puterea, Tutmes! Meryet
abia ateapt s te duc la templu ca s devin regin.
N-o vreau pe Meryet, replic el sec. Pe tine te vreau.
Pe mine? rspunse ea stupefiat. M vrei regin?
Exact. Meryet nu mi-ar fi de nici un folos ca soie, n
timp ce tu ai putea participa activ la exercitarea puterii, mpreun,
am fi invulnerabili.
Minile i sunt nc roii de sngele bunului meu cel mai
preios i ndrzneti s m ceri de soie? (Hatepsut nu mai
rezist la aceast lovitur din urm i se ls s cad pe treptele
tronului.) i la moartea mea, o s te cstoreti cu Meryet ca s
continui s domneti n deplin siguran. Ce viclean eti, Tutmes,
ce viclean i odios!
Nu chiar att pe ct crezi tu! rspunse el brutal. N-am
deloc nevoie de tine, dat fiind c o am pe Meiyet, aa cum mi-ai
atras atenia chiar tu. Dar te vreau!
De ce? n numele zeului, de ce? Spre deosebire de tine,
eu nu mai sunt foarte tnr. Ce cuplu frumos am fi, Tutmes!
Atunci, ce s fac cu tine? i-o retez el exasperat. Nu pot
totui s te las liber, ca s complotezi mpotriva mea peste tot!
Asta, Faraonule i Venicule, rspunse ea zmbind uor,
e treaba ta!
i fcu semn lui Dua-eneneh i prsi Sala de Audiene,
ntorcndu-se n apartamentele ei pustii i tcute, lsndu-1 pe
Tutmes singur, spumegnd de furie, cu coroana n mini.
Avea mare nevoie s se odihneasc, dar nu reui asta. De
fiecare dat cnd ncerca s se relaxeze, ntins pe pat, n minte i
nvleau imagini nspimnttoare; l vedea pe Senmut zcnd
ntr-o balt de snge, cadavrul lui Hapusenb
n lumina livid a lunii i pe Nehesi cu ochii larg deschii, cu un
pumnal nfipt n gt. Prefer s ias din odaie i se duse mpreun
cu Nofret n locuina lui Meyret. Atmosfera palatului se schimbase
deja; la trecerea ei, soldaii, sclavii i nobilii o salutar cu aceeai
deferen dintotdeauna, dar n priviri le putu citi stupoarea. Nu
auzea dect oapte pe coridoarele vaste, unde la uile ministerelor
se formau brusc grupulee, n care oamenii vorbeau cu nsufleire.
Hatepsut mai degrab simi dect vzu strania confuzie ce
domnea printre numeroii secretari care rtceau de la o sal la
alta, fr a ti prea bine de la cine s cear dispoziii i cui s
nmneze rapoartele stufoase. Fu silit s treac prin faa
cabinetului lui Senmut. Uile erau deschise, masa de lucru goal,
dar jilul era aezat n aa fel nct s-ar fi putut crede c va lua loc
dintr-o clip ntr-alta, cu minile pline de suluri. Hatepsut
ntoarse la iueal capul i-i continu drumul.
O gsi pe Meryet stnd n picioare pe o rogojin, cu braele
ntinse n fa. O sclav tocmai i nfur n jurul trupului o pnz
de in. Hatepsut rmase cu gura cscat vznd-o iroind de ap.
Dar ce faci, Meiyet, pentru numele cerului!
Meiyet ridic spre mama ei o privire agresiv i temtoare.
Mi se croiete o rochie nou. Uscndu-se, estura ud va
lua exact formele corpului meu. E foarte frumos i e ultima mod.
Ultima mod... Eti la curent cu ceea ce tocmai s-a
ntmplat la palat? Mcar tii ce mi s-a ntmplat?
Sclava lui Meiyet i prinse sub bra pnza ud cu ajutorul
unui ac mare de bronz. Apoi fata i strecur cu delicatee
picioarele goale n sandale.
Da, firete c tiu; mi pare ru, mam, dar totul e din
vina ta. Dac ai fi acceptat mai din timp s-i lai locul lui Tutmes,
nu s-ar fi ntmplat nimic. Nu te poi acuza dect pe tine.
Hatepsut amui i se ndrept spre u. Meryet o ntreb de
ce venise, dar ea iei fr un cuvnt. n momentul cnd ddea s
coteasc la captul coridorului, o zri pe Meiyet care se uita dup
ea din pragul odii.
V potrivii bine, tu i Tutmes! i strig ea. V urez mult
bucurie mpreun!
nainte ca Meiyet s fi avut rgazul de a-i rspunde,
Hatepsut ieise n goan n grdin, orbit de lacrimi.

Tutmes decret cele aptezeci de zile reglementare de doliu


pentru Hapusenb i Nehesi. Cadavrele fur predate preoilor, care
petrecur multe zile nvelindu-le n fii de pnz i pregtindu-
le pentru ultimul drum. Tutmes nu rosti ns nici mcar o dat
numele lui Senmut. Trdtorii nu merit nici doliu, nici
funeralii", se mrgini s-i explice lui Hatepsut, pe un ton
dispreuitor. Aceasta l plnse singur n faa statuii lui Amon, n
singurtatea camerei sale, i recit rugciunile pentru mori fr
preoi i nici diaconi care s duc tmia sau s-i rspund.
Suferina crescu n ea fr rgaz i deveni n scurt timp o lung
plngere dureroas, i manifest profundul dezgust refuznd a
nsoi cortegiul funebru, dar l privi alctuindu-se de pe terasa
palatului, pregtindu-se s duc departe de ea tot ce mai rmsese
din viaa ei distrus.
La dou zile dup funeralii, Tutmes i Meiyet se duser la
templu, unde coroana i fu nmnat oficial tnrului. Meiyet
primi cu un zmbet triumftor coroana mic n form de cobr.
Festivitile durar pn n zori, i Hatepsut,
ntins pe pat, auzi crescnd i descrescnd rumoarea petrecerii.
Refuzase s mearg la templu, n ciuda strigtelor i a
ameninrilor lui Tutmes, i se mrginise s-l priveasc trecnd n
tcere, fr s nceteze s dea din cap.
Tutmes i numi arhitectul, Menkheperrasonb, mare preot al
lui Amon, i Hatepsut nu se obinui niciodat s-l vad, mbrcat
n blana de leopard, n faa sanctuarului cnd venea s-i fac
rugciunile. Zilele treceau, dar ea evit cu grij s-i ntlneasc
privirea, ntr-att de mult dorea s-l vad pe Hapusenb n locul lui.
Aceasta nu era dect una dintre numeroasele schimbri
survenite la palat. ntr-o zi, cnd voia s-i nmneze un mesaj lui
Dua-eneneh, n locul acestuia se prezent Yamu-nefru.
Am cerut s vin eful crainicilor mei, i nu tu, spuse ea
sec. Unde e?
Nobilul Dua-eneneh a fost chemat napoi la domeniile
sale din Sud, i rspunse el fr un zmbet, cu chipul lipsit de orice
tresrire. Faraonul m-a numit crainic-ef ct timp va lipsi.
Hatepsut l privi cu tristee pe tnr, fr s rspund. Nu
avea nici un rost s lupte, s strige i s cear ca Dua-eneneh s fie
adus napoi pe dat. tia c nu se va mai ntoarce niciodat. l
expedie pe Yamu-nefru i i ddu mesajul lui Nofret.

Fiecare zi i fiecare sptmn i aduceau noi i crude dovezi


ale decderii sale. Hatepsut i consum ultimele puteri fcnd
exerciii fizice violente. Vna zilnic, cu o slbticie uimitoare, i
se ntorcea la palat cu carul trosnind sub greutatea animalelor celor
mai diverse, de care nu-i mai psa de cum ajungea acas. Totui,
n ciuda acestor lungi zile istovitoare, mnia i nemulumirea ei
rmneau la fel de profunde.
Menkh o nsoea n expediiile ei; nu se schimbase deloc,
glumind tot att de mult ca nainte, rznd i agitn- du-se n jurul
ei ca de obicei, fr s-i pese nici ct negru sub unghie de soldaii
lui Tutmes nsrcinai s-i supravegheze n permanen;
Hatepsut recunotea ns adesea n adncul privirii sale urmele
unei rni adnci, care nu avea s se mai nchid niciodat.
Tutmes remarcase, deoarece nu-i scpa nimic, excursiile lor
zilnice. Chibzui ndelung la msurile ce trebuiau luate i hotr s
nimiceasc brutal prietenia aceasta din ce n ce mai stnjenitoare.
ntr-o bun zi, Menkh se ntlni cu Hatepsut lng cazrmi,
avnd o boccea la picioare i o pelerin pe bra. Fcu o plecciune
adnc i, cnd se ridic, i dezvlui un chip rvit. Fr s mai
atepte ca ea s-i rspund la salut, spuse:
mi cer preaplecat iertare, Divin, dar ncepnd de astzi
n-o s te mai pot nsoi la vntoare. Trebuie s plec.
Ce? exclam Hatepsut stupefiat.
Menkh se for s-i ascund tumultul emoiilor care-1
copleeau, durerea i furia asociate cu un alt sentiment, straniu i
nspimnttor.
Faraonul are nevoie de un crua la noile garnizoane de
la hotarul nubian; acolo trebuie s plec. Foarte, foarte departe de
aici, adug el, cu un zmbet uor.
Ct de departe? ntreb Hatepsut, cu un nod n gt. (Nu
reuea s neleag cum ajunsese Tutmes s-l suspecteze pe
Menkh c ar complota mpotriva lui.)
Att de departe, nct nu cred c o s m mai ntorc
vreodat. Garnizoana asta se afl n mijlocul deertului, i e
nconjurat de kuii. Dar anii conteaz mai mult dect
deprtarea... ntr-un cuvnt, Maiestate, conchise el brusc, sunt
surghiunit.
Aadar, tronul nu-i ajunge! i zise cu amrciune Hat-
epsut, amuit. O, nu, nu tu, Menkh, singurul meu prieten! Cu
cine o s-mi mai pot aminti de zilele fericite din tineree?"
Dar Ineni? spuse ea precipitat. Tutmes nu va refuza s-l
asculte.
Tata s-a dus la faraon, rspunse Menkh dnd din umeri.
Tutmes l-a tratat cu cea mai mare deferen, dar tata a mbtrnit
i i-a pierdut frumoasa elocven de odinioar. Faraonul i-a dat
clar de neles c fiul lui trebuie s plteasc pentru c s-a alturat
unui trdtor.
i dac m-a duce eu s-i vorbesc?
La ce bun? Iart-m, Maiestate, dar nu ai face dect s-i
ai ura. Ct despre mine, nu-mi mai rmne dect sperana.
Amon, Amon! strig Hatepsut, cu inima frnt. Nu te-
am slujit cu cea mai mare dragoste? Nu i-am fost oare
credincioas? Atunci, de ce toate aceste ncercri? (Apoi se
ntoarse spre Menkh.) Sper n continuare, prietene, dac vrei, dar
vei pierde pn la urm. Pentru mine, s-a terminat pe vecie cu
speranele i bucuriile.
Adio, Hatepsut, spuse Menkh, apropiindu-se de ea. Am
nfptuit lucruri mari mpreun, i cte am mai fi fcut fr
intervenia funest a destinului! (Nu erau cuvintele unui servitor
adresate stpnului, ci ale unui prieten.)
Hatepsut i lu rmas-bun de la cel care, nc de cnd era
mic copil, fusese mereu alturi de ea, fcnd-o s rd i
ncurajnd-o cu veselia lui. Din frivolul Menkh nu mai rmsese
ns nimic; n faa ei nu se mai afla dect un strin, de un calm
ngrijortor.
Se aplec brusc spre el i-l srut pe buze.
Nu mai vorbi de destin, i spuse ea. Gndete-te la mine,
Menkh, n singurtatea nopilor lungi din deert, tot att de mult
ct m voi gndi eu la tine.
Menkh i ridic bocceaua i o arunc pe umr; n curnd, i
se alturar soldaii gata s se pun n micare.
Probabil c-i vei gsi alt crua, Maiestate, dar i jur c
nici unul nu va fi att de iscusit ca mine!
Zmbetul lui Menkh nu mai era dect reflexul palid al celui
care luminase atta vreme frumosul lui chip. Hatepsut nu
rspunse i, nemicat, l privi n timp ce disprea napoia
tufiurilor dese.
Hatepsut nu mai merse niciodat la vntoare.

Tutmes nu se opri aici cu remanierile din snul puterii.


Tahuti, salvat de preioasa lui pricepere, fu cruat, dar cobort la
rangul de trezorier secund, n timp ce grosolanul Min-mose i lua
locul. Purttorii de evantai ai lui Hatepsut fur i ei concediai, i
femeile ei se vzur nevoite s poarte n locul lor marile evantaie
din pene de stru roii, ceea ce nu o mpiedic pe Hatepsut s
continue s se plimbe cu capul sus, n ciuda umilirii suferite:
sarcina de a purta evantaiele regale era rezervat exclusiv
brbailor. ncetul cu ncetul, palatul rsun de paii grei ai
soldailor lui Tutmes, i Teba ntreag de vorbele lor rzboinice i
vindicative.
Hatepsut le evita pe ct putea prezena. Palatul nu mai era
locul linitit i ordonat de odinioar, i servitorii ei nu pierdeau
niciodat prilejul de a face aluzii la puterea lui Tutmes i la
proiectele sale mbucurtoare de rzboi. Hatepsut traversa fluviul
n zori i se refugia singur n templul ei, citind mereu i mereu
povestea vieii sale i a lui Senmut. Hieroglifele se ntipreau
pentru ntotdeauna n ea. Continua s fie zeul i avea s fie pn
n veacul vecilor. Cnd se plimba la umbra copacilor adui din
Punt, avea deseori impresia c Senmut se afla lng ea, gata s o
cuprind n brae.
l vd i acum, de parc ar fi fost ieri, se gndea ea,
contemplnd panglica argintie a fluviului din naltul teraselor; era
acolo, printre trestii, cu sgeata mea n mn... Mine, o s-l vd
discutnd grav cu Ineni, iar poimine, va veni la osp, invitat de
mine..."
Hatepsut crezuse cndva c numai puterea i poporul aveau
ntructva importan n ochii ei; se nelase ns. n spatele
poporului i al puterii, se ascundeau dou mistere mult mai de
neptruns: zeul i dragostea lui Senmut.
epilog

Dup douzeci de ani de lupte nencetate pentru putere,


Hatepsut se cufund n ineria i deprimarea cele mai profunde.
De ce n-am czut i eu sub loviturile asasinului lui Senmut? i
zicea ea.
ntr-o zi, ua odii sale se deschise brusc, i fiul ei vitreg
intr, mbrncindu-1 pe paznicul care ncerca s protesteze slab.
Tutmes mirosea puternic a uleiuri parfumate i avea ochii fcui
cu khol. Pe cap purta simbolurile puterii, cobra i vulturul. Se
apropie de patul lui Hatepsut i, cu minile n olduri, sparse
tcerea.
E frig aici, spuse el. Unde-i sunt servitoarele?
tii foarte bine c nu mi-a mai rmas dect una pentru
noapte i dou ziua. Ai mpins cruzimea pn la a-mi concedia
scribii i pe credincioasa mea Noffet. Ce vrei?
S-i vorbesc de Kade. Dormeai?
Da, aproape. Ei bine, vrei s tii ce cred eu despre
Qadesh? adug ea sarcastic.
Nu, dar ambasadorul Kadeului i suita lui sunt foarte
mnioi i tocmai s-au hotrt s plece mine. N-o s tolerez asta.
Aadar, e rzboi?
E rzboi.
E o nebunie. Nu-i ajunge c hotarele noastre sunt bine
aprate i c ara triete n pace? Nu te poi mulumi cu cteva
expediii, ca s te aprovizionezi cu sclavi, sau cu cteva
intimidri?
Nu. A venit timpul ca dumanii notri s neleag c
Egiptul e centrul lumii. O s cldesc un imperiu despre care se va
vorbi n vecii vecilor. La urma urmei, tu eti cea care a fcut din
mine un soldat.
E adevrat, dar asta pentru a comanda sub ordinele mele
i a te conforma dorinelor mele. Nimic din ce vei face, trufaule
Tutmes, nu va putea face uitat vreodat faptul c mi-ai furat
tronul!
Faraonul se aplec brusc spre ea, cu ochii arznd de furie.
S nu-mi vorbeti n nici un caz de trdare, uzurpa-
toareo! Coroana pe care ai purtat-o douzeci de ani e a mea! Dar
astzi, eu sunt cel mai puternic i mi-am nsuit n sfrit ceea ce
tatl meu mi lsase la moartea lui. Am condus trupele tale n
Retenu, n Nubia. Am cucerit Gaza cu armata mea puternic
pentru a o aduce din nou sub stpnirea ta; acum ns sunt singurul
care poate decide ce rzboaie s duc. Sunt faraon!
Se privir un moment ndelungat, stpnindu-se s nu
profereze vorbele pline de fiere care le stteau pe buze, dar
Hatepsut se ridic i i mngie obrazul. Tutmes i zmbi i se
aez pe marginea patului.
De cte ori o s ne spunem iari aceleai i aceleai
cuvinte? ntreb ea. De cte ori o vom lua de la capt?... M-am
sturat de certurile astea... n seara asta am plecat de la petrecere
fiindc fiica mea, soia ta fr minte, a refuzat s-mi vorbeasc.
Mie! Zeia celor Dou Pmnturi! Ah, de ce Neferura nu mai e n
via?
A murit, replic brutal Tutmes. (Se ls o clip de
tcere.) n ceea ce privete Kadeul, continu el, am de gnd s
duc o campanie de mare anvergur ntr-un viitor apropiat. O s
lipsesc din Egipt multe luni...
i cine o s guverneze n locul tu? l ntreb Hatepsut,
profitnd de o clip de ezitare. Soia ta, cu mintea ei de gin?
Sunt destui sfetnici capabili i loiali n Teba, rspunse
calm Tutmes. De un lucru pot ns s te asigur, drag mam
vitreg, i anume c nu te vei atinge nici o clip de friele puterii.
M-ai neles?
Perfect. Totui, cine ar fi mai potrivit ca mine ca s preia
conducerea rii?
mi complici serios viaa! Nu pot s te iau cu mine, nici
nu pot s te las aici, tiind c la ntoarcere o s te gsesc iari pe
tron, iar toi minitrii mei vor fi concediai. Renun, Hatepsut!
(O strnse de bra, apoi tcu, aplecat peste patul ei.) Ai trit cum
nici o regin nu a mai trit pn la tine. Ai putut s-i dai seama
de puterea ta, ai gustat din plcerile divine i tot nu te-ai sturat...
Vd bine n ochii ti sperana cea mai scump: ca eu s plec pentru
ca totul s fie din nou cum a fost. Dar vremurile acelea nu se vor
mai ntoarce vreodat, Hatepsut. Trdtorul Senmut e mort; nu
mai e nimeni care s te ajute s guvernezi acest regat care nu a
fost niciodat al tu. Nu mai ai pe nimeni cu care s urzeti
comploturile tale ntunecate i subtile.
Hatepsut se desprinse din strnsoare i-l lovi peste gur.
A fi trebuit s te omor cnd am avut prilejul! uier ea.
Mi-ar fi fost att de simplu s-o fac cnd erai mic! Preoii i
minitrii mei ar fi nchis ochii. Dar nu! Am hotrt s te las n
via! Bunul Senmut s-a hotrt s te lase i el n via! Ai grij,
Tutmes, btrna regin a albinelor mai poate s nepe!
Fr ameninri, te rog, rspunse Tutmes, frecn- du-se
la gur. Nu eti n cea mai bun postur ca s mi faci aa ceva i
o asemenea temeritate nu te poate duce dect la moarte. Nu uita
c eti n puterea mea i c gloria Egiptului e mai presus de toate,
chiar i de tine. Dac moartea ta e indispensabil salvrii lui,
atunci o s mori, nu-i f nici o iluzie n privina asta. mi complici
sarcina, Hatepsut, i, contrar obiceiului meu, nu reuesc s m
decid. La drept
vorbind, se fac de-acum patru ani de cnd viaa ta atrn de un fir
de pr i de fiecare dat am dat napoi n faa ireparabilului. Nu
m ntreba de ce, fiindc nici eu nu tiu.
Eu tiu, spuse Hatepsut cu glas sczut. Ai o datorie fa
de mine. Cnd erai tnr, m-ai iubit aa cum iubeti prima oar,
pasionant i cu cea mai mare sinceritate. i, ca la toi tinerii,
pasiunea ta s-a stins repede, dar amintirea ei mai arde i acum n
tine. (Hatepsut ddu din umeri, cu un aer resemnat.) Uit de toate
astea, Tutmes, i f ceea ce vrei. Sunt gata.
O gean de lumin cenuie ncepu s se iveasc, dezvluind
faa tras a lui Tutmes. Nici el nu dormise toat noaptea. Privir
mpreun, fr un cuvnt, cum ncepe o nou zi, n linitea
impresionant a zorilor.
Apoi Hatepsut, cu minile mpreunate i nemicate sub
blana splendid, vorbi linitit, tar urm de tulburare:
A venit i dimineaa, spuse ea. Marele preot va sosi n
curnd; poate c e deja pe drum mpreun cu diaconii lui. Se vor
pune cu toii n faa uii, purttorul evantaielor regale, pzitorul
Sigiliului Regal i eful crainicilor i... sunt muli, nu-i aa? Vor
intona imnul ctre zeu: Salutare ie, ncarnare nemuritoare, tu
care te nali la orizontul rsritean ca Ra-Harakhty! Salutare ie,
care dai via, stpn al eternitii!" Cum i se pare, Tutmes, s tii
c nu eti demn de rugciunea lor? Ce impresie i face faptul de
a ti c eu sunt unica i autentica ncarnare a zeului, aleas de ctre
el nsui nainte de a m nate? El mi-a dat numele pe care l port,
ca i coroana, cu mult nainte ca tu s o contempli cu bieii ti ochi
pe nenorocita de dansatoare de doi bani care e mama ta. E ntr-
adevr singurul lucru de pe lume care conteaz, nu-i aa? L-ai
asasinat cu cruzime pe Senmut i mai poi s m otrveti pe
ascuns, dar nu vei putea s schimbi niciodat cu
nimic originile mele divine! Niciodat! Vei putea face s dispar
numele meu, s-mi distrugi arhivele, dar ciocanele cioplitorilor n
piatr nu vor putea terge niciodat josnicia ta. Haide, pleac
acum! Du-te s primeti omagiile preoilor. Du-te la rzboaiele
tale. M-am sturat de-mi vine s mor. Du-te!
Tutmes se ndrept spre ui i le deschise violent.
Eti o femeie extraordinar, Hatepsut, extraordinar!
strig el. Tot aa de frumoas i mereu crud! Vezi c m tot
repet! M-ai enervat cumplit! (Iei pe u, bombn- du-i pieptul.)
Chiar nu te temi de nimic? adug el, nainte de a se face nevzut.
Hatepsut ncepu s rd, ntinzndu-se sub blana moale,
neavnd nici un chef s se scoale. Cnd intr Merire, simi ca n
fiecare diminea aceeai repulsie fa de iscoada aceea
dizgraioas, cu ochi de dihor. Ce mult e de cnd Nofret m
saluta zmbind, mi fcea baie i se strduia s-mi rspund la
ntrebri!" se gndi ea, prad celei mai adnci disperri.
O s mnnc n pat n dimineaa asta, o ntiin ea pe
Merire. Trimite-mi nite sclave cu fructe i lapte; dup aceea
ntoarce-te s-mi pregteti baia.
Abia ieise pe u, c scoase o exclamaie de dezgust i
nchise ochii. Cnd m gndesc c s-ar putea s fie ultimul om
pe care o s-l vd nainte de a muri!"
Moi cteva clipe, pn cnd sosi majordomul lui Tutmes,
urmat ndeaproape de sclavi.
Cum se simte faraonul n dimineaa asta? l ntreb ea.
Faraonul se simte foarte bine, rspunse majordomul fr
un zmbet. E ocupat cu rspunsul la depee.
De ce n-o fi zmbind deloc? se ntreb ea, bnd o
nghiitur de lapte i apucndu-se apoi s curee o portocal.
Doar pn acum era mereu zmbitor. Ce se ntmpl azi?"
E frumos afar? se interes ea cu glas tare.
Foarte frumos.
Ce face nepotul meu?
Prinul Amenofis e i el foarte bine. Ieri s-a dus pentru
prima dat la coal.
Da? (Tonul bucuros al lui Hatepsut nu lsa s se
ntrevad nimic din ceea ce simea cu adevrat. De fapt, nu
avusese aproape niciodat ocazia s vad copilul de cnd se
nscuse; Tutmes avusese grij s o in departe de el, de team s
nu se ataeze prea mult de ea.) E bine c ncepe s nvee nc de
pe acum.
Majordomul atepta n picioare, avnd un aer stnjenit, cu
ochii plecai i cu minile la spate. Hatepsut scoase un suspin i
i ddu liber.
Nu m ntrebi dac am nevoie de ceva anume astzi? i
atrase ea atenia.
Tnrul se ntoarse, nroindu-se de ruine. Hatepsut nu
reui s descopere ns adevratul motiv al stnjenelii sale vdite.
Iart-m, Maiestate, am avut o scpare.
Semn ru pentru ziua asta, remarc ea vesel.
Te rog s primeti cele mai umile scuze pentru c i-am
stricat ziua, Maiestate, spuse el pe un ton umil.
Hatepsut muc zdravn din portocal, bndu-i sucul cu
lcomie.
Nu tu eti cel care o s-mi strici ziua, prietene, ci
faraonul. N-am dreptate? ntreb ea, aruncndu-i o privire
ptrunztoare.
Tnrul i pierdu sngele rece i, dup ce fcu o plecciune
n faa ei, czu n genunchi lng pat i i srut mna; dup care
plec n fug.
mpietrit, Hatepsut ls s-i scape portocala, care czu pe
pat.
Aadar, astzi urma s se ntmple. n ciuda nopilor
ndelungate n care ncercase s se pregteasc pentru o moarte
apropiat, Hatepsut i ddu seama c nc nu era pregtit. Nu
avea s fie niciodat. Se ridic i se repezi n anticamer, de unde-
i lu sipetul mic de filde, i ncepu s scoat cu delicatee i
dragoste tot ceea ce coninea el. Mngie tandru pana de stru pe
care i-o druise Neferura de anul nou; desfcu scrisoarea pe care
i-o trimisese Senmut cnd plecase spre Punt, dar nu avu puterea
de a o reciti i o puse jos. Atunci descoperi, vrt sub florile
ofilite, panglicile i toate micile bibelouri care-i evocau amintiri
nduiotoare; inelul gros de aur pe care-1 purta Wadjmose, acel
frate pe care nu-1 vzuse niciodat... Apoi, i scoase solemn
inelul i-l puse n sipetul pe care-1 nchise la loc n clipa cnd o
auzi pe Merire btnd la u.
Hatepsut simi dorina de a-i pune pentru ultima oar
orul scurt care-i plcea att de mult. Ddu la o parte tunica lung
pe care i-o ntindea Merire i i porunci s-i aduc hainele pe care
le purta odinioar; acestea se gseau tot n cufrul cel mare, n
care le pusese Nofret, mpturite cu grij. Hatepsut lu un or i
i-l puse peste ale; i prinse cingtoarea grea de argint i-i puse
casca de piele galben. Merire i petrecu de gt colierul de
electrum btut cu ame- tiste i matostate, apoi, n timp ce-i trgea
cizmele de piele alb, Hatepsut o trimise s-i pregteasc
degrab carul.
Merire se duse direct la marele majordom al lui Tutmes,
dup care-1 anun pe Per-hor, noul crua al lui Hatepsut.
Faraonul trebuia avertizat de cele mai mici fapte i gesturi ale
prizonierei sale, a fortiori cnd i schimba obiceiurile
hotrndu-se s plece cu carul dimineaa, n loc de dup-amiaz.
Marele majordom i trimise un mesaj lui Tutmes, care se afla
ntr-o tabr din mprejurimile oraului.
tie, murmur el dup ce citise depea.
Ce porunceti, Maiestate? ntreb solul.
Tutmes se mulumi ns s mai cear vin. Nu mai avea mult
de ateptat i va putea s porneasc la drum cu trupele sale n
dimineaa urmtoare. n dimineaa urmtoare...

Per-hor o atepta pe teren, cocoat pe carul auriu. Vznd-o


c vine, se ddu jos i i ntinse hurile cailor care nechezau
nerbdtori.
Rmi astzi cu mine, Per-hor, i ceru ea, punndu-i
mnuile. Vom da o rait prin deert.
Caii se scuturar i pornir n trap.
Faraonul se va supra, Maiestate, i strig el la ureche,
inndu-se bine ca s nu i piard echilibrul.
Hatepsut se rsuci la iueal, zmbindu-i i dnd totodat
bice cailor.
Puin mi pas! rspunse.
Pornir n galop pe drumul spre fluviu, apoi naintar de-a
lungul falezelor pn n deert. Hatepsut i biciui caii toat
dimineaa, strbtnd fr rgaz marile ntinderi slbatice, cu
chipul btut de vnt i de nisipul arztor. Per-hor se inea zdravn
de car, minunndu-se de izbucnirea aceasta brusc de for ce
contrasta izbitor cu calmul, indiferena i rezerva cu care-1
obinuise Hatepsut de trei ani ncoace. Tocmai se ntreba cum s
pun capt goanei acesteia nebuneti, cnd ea pomi n sfrit prin
defileul care ducea la fluviu i la salvarea lor... Per-hor nchise
ochii i rosti o rugciune scurt de mulumire.
Caii ajunser la barcile militare pufnind i spumegnd. Per-
hor sri primul din car ca s o ajute pe Hatepsut s coboare, dar
ea rmase o clip ndelungat contemplnd peisajul ce se ntindea
n faa ei pn la fluviu. n momentul
cnd i ddu mna ca s sar jos, el vzu c regina plnsese i c
obrajii plini de nisip erau brzdai de lacrimi.
Du-te s te schimbi, Per-hor! i porunci ea. i pre- zint-
te la mine de ndat ce eti gata.
Per-hor fcu o plecciune i se ndeprt, intrigat de porunca
aceasta neobinuit.
Hatepsut se napoie n linitea i rcoarea apartamentelor
ei. Se descotorosi neglijent de casc, or i bijuterii, aruncndu-
le pe pat, i, fr s o mai cheme pe Merire, se spl din cap pn-
n picioare. Trupul ei splendid iroia nc de ap cnd iei din baie
i se ntoarse n dormitor. Apoi, deschise toate cuferele i-i alese
cteva veminte cu cea mai mare grij: un or lung din fire de
aur, o cingtoare mpletit din aur i argint, brri grele de aur
masiv, sandale aurii, o coroni de aur mpodobit cu pene i un
pieptar lat btut cu turcoaze. .
O chem apoi pe Merire i se aez n faa oglinzii de aram,
n timp ce sclava pregtea borcnaele de fard.
Machiaz-m cu grij, spuse Hatepsut. Ia albastrul
pentru ochi i amestec-1 cu praf de aur. Lungete dunga de khol
pn la tmple.
Mna uoar a lui Merire se mic cu pricepere i iueal pe
faa lui Hatepsut, care o privea impasibil.
Merire i netezi prul, i Hatepsut i puse pe cap coronia,
care-i ajungea pn deasupra sprncenelor.
Ajunge! spuse ea, punnd oglinda jos. Du-te i spune-i
marelui majordom c simt gata.
Nu neleg, spuse Merire, ovitoare.
El ns va nelege foarte bine. Grbete-te, abia atept s
vin.
Hatepsut iei din dormitor i se duse pe terasa mic,
inundat de soare. l auzi pe Per-hor intrnd ncet n odaie i i
ceru s-i aduc un scaun.
Hatepsut se aez cu faa la fluviu i la colinele ce se nlau
n spatele grdinilor.
Ra ncepe s apun..., murmur ea.
Per-hor ddu din cap fr un cuvnt, sprijinindu-se cu
coatele de marginea terasei. Rmaser o vreme tcui, ntr-o linite
plin de tandree, Per-hor nerbdtor s afle de ce-1 chemase, i
Hatepsut bucurndu-se cu aviditate de ultimele raze ale soarelui,
simind n acelai timp cum dispare treptat tot ceea ce o lega de
via.
Cnd marele majordom se prezent pe teras, ducnd n
mn o tav de argint, ea l privi ngrijorat i surprins.
Vinul tu de sear, spuse el, punnd tava pe jos, lng ea.
Smuls din visare, Per-hor exclam:
Dar, Maiestate, tu nu bei niciodat vin nainte de cin!
tiu bine asta! adug el precipitat, privind rnd pe rnd cupa de
argint i chipul impenetrabil al marelui majordom.
ntlnind ns privirea lui Hatepsut, nelese ce se petrecea.
E pentru azi, Per-hor, spuse ea linitit. Poi s te retragi,
majordomule.
mi pare ru, Maiestate, rspunse el stnjenit, dar
faraonul mi-a poruncit s nu te las singur.
Per-hor pi amenintor spre el, dar Hatepsut l opri cu un
gest, fr s par deloc surprins de un asemenea rspuns.
Tutmes tot se mai teme c a putea s-i scap i s preiau
puterea! exclam ea rznd. Bietul Tutmes! E tot aa de nesigur
de el! Dar, majordomule, te rog totui insistent s te retragi i s
atepi afar. N-ai team, n-am cum s fug srind de pe teras!
Majordomul pli, apoi se rsuci pe clcie i iei din
ncpere, ncuind ua cu cheia dup el.
Per-hor ngenunche la picioarele lui Hatepsut, care i lu
minile.
Nu bea, Maiestate! o implor el. Mai ateapt; roata
norocului mai poate s se ntoarc!
Ea ddu cu tristee din cap, aplecndu-se pentru a-1 sruta
pe prul negru.
Se ntoarce prea repede, spuse ea. Soarta m-a favorizat
prea mult vreme ca s-mi mai fie iari propice. Du-te s-mi
aduci luta.
Tnrul se ridic i se ntoarse cu luta.
i mai aminteti cntecul pe care mi-1 cnta pe malul
lacului? (Per-hor ddu din cap c nu.) Firete, cum ai putea?
Degetele sale ciupir strunele i, cu ochii pierdui n zarea
nroit de asfinit, Hatepsut ncepu s cnte ncet.

Sunt apte zile de cnd nu mi-am mai vzut iubita,


i suferina dragostei m-a cuprins,
Trupul mi s-a fcut greu i strin.
Nu e nici un leac care s-mi uureze inima,
Iar vrjitorii nu-mi sunt de nici un ajutor.
Nimeni nu tie de ce sufr.
Doar iubita mea m-ar putea lecui,
Ea e pentru mine mai mult dect toate leacurile.
M nsntoesc doar privind-o.
Doar m privete, i trupul mi-e din nou uor;
Doar mi vorbete, i mi recapt puterile;
Iar cnd o srut... cnd o srut..."

Glasul i slbi i apoi se frnse. Incapabil s termine


cntecul, puse luta jos i lu cupa, ducnd-o la buze. Per-hor,
aezat n faa ei, ntoarse capul. Hatepsut goli cupa dintr-o
nghiitur, desluind dincolo de prospeimea ameitoare a vinului
un vag gust amar, apoi o ls la loc cu un suspin adnc.
Ia-m de mn, Per-hor, opti ea, i nu-mi da drumul!...
El i lu mna i i-o strnse cu disperare.
Binecuvntat fii, fiu al Egiptului, murmur ea. Sen- mut,
Senmut, unde eti? Vin i eu lng tine...
Per-hor nu-i slbi strnsoarea cnd i simi mna fin
tremurnd. O mai auzi murmurnd ceva i rmase vreme
ndelungat pe teras, n lumina asfinitului. Cnd briza serii
ncepu s adie, agitnd uor orul lui Hatepsut, ncerc s se
ridice, dar muchii refuzau s-l asculte. Rmase aezat, cu mna
ngheat a Doamnei Nilului lipit de obraz, n timp ce o ultim
raz de soare fcea s-i scnteieze bijuteriile.