Sunteți pe pagina 1din 6

7MISTERIOS

DEL UNIVERSO
TORMENTAS EN SATURNO Y EL SOL, RETRATOS IMPOSIBLES DE
AGUJEROS NEGROS Y SUPERNOVAS SIETE FOTONES CSMICOS,
SIETE HALLAZGOS RECIENTES QUE ILUMINAN EL UNIVERSO
PERO TAMBIN ABREN NUEVOS ENIGMAS. Por LUIS M. ARIZA.

1. La tormenta solar perfecta.


El 7 de junio, el Sol sali de un ciclo de calma y se enfureci. Una
erupcin solar que vomit miles de millones de toneladas de materia.
El Universo est lleno de contradiccio- lite lanzado en 2004, Gravity Probe B (GP-B), Ocurre lo mismo con el espacio-tiempo, ha
nes, tantas como la naturaleza humana. Hay dotado de cuatro ultrasensibles giroscopios, comentado Francis Everett, principal inves-
certezas, pero tambin incgnitas. Un vista- acaba de demostrar en uno de los experi- tigador de la Universidad de Stanford, quien
zo a las noticias de ltima hora confirma lo mentos ms elegantes, delicados y comple- ha dedicado tres dcadas de su vida a pro-
predecible y extrao que puede llegar a ser. jos de la fsica, que la Tierra, al girar, arrastra barlo. Ejemplo de incgnita: en el mismo
Ejemplo de certeza: los cientficos rinden al espacio tiempo con ella, tal y como se de- mes de mayo donde se ratificaba a Einstein,
Fotografa de NASA

tributo a Albert Einstein con observaciones duce de los trabajos de Einstein. Hay que astrnomos de la NASA descubran una se-
que confirman su teora de la relatividad ge- imaginarla como si estuviera inmersa en rie de diez extraos planetas flotando en
neral, ese extico concepto que ana es- miel. A medida que el planeta gira, la miel medio de la oscuridad del espacio sin nin-
pacio y tiempo como una sola cosa. Un sat- que est alrededor tambin lo hace con l. guna estrella alrededor. Estos mundos, si-

EL PAS SEMANAL 57
2. La oscura
aceleracin
del universo.
El universo se expande
cada vez con mayor
rapidez. Los astrofsi-
cos estn perplejos. La
energa oscura parece
estar tras el fenmeno.

3. Sorprendente Saturno.
Los expertos esperaban una gran tormenta en este enorme planeta 10 veces
la Tierra en 2020. Pero se present a finales de 2010. Ah arriba est.

tuados entre 10.000 y 20.000 aos luz de de las que sencillamente no se tiene la me- inestables, la radiacin electromagntica y
distancia de la Tierra, tienen el tamao de nor idea, admite el astrofsico espaol An- las partculas de alta energa escupidas por
Jpiter, y representan una nueva clase de tonio Ferriz Mas. Dos caras bien diferentes, el Sol pueden escapar a la gravedad y formar
planeta, que no tiene ningn sol al que ren- pero igualmente fascinantes. Aqu recoge- una tormenta que afecta a nuestro planeta
dir tributo ni rbita a su alrededor. El equipo mos siete de los ltimos acontecimientos si se interpone en su camino. Los expertos
de David Bennet, de la Universidad de Notre que por su belleza o su ciencia han cautiva- conocen los ciclos de 11 aos por los que el
Dame en South Bend (Indiana, EE UU), es- do a cientficos y pblico. Sol sale de una calma profunda, casi sin

1
pecula con que quiz estos mundos han manchas solares, para enfurecerse.
sido expulsados de los sistemas planetarios, Esperando la tormenta Y es lo que toca ahora. Ocurrir a finales

solar perfecta
convirtindose en una suerte de renegados de 2012 y comienzos de 2013, cuando las
csmicos. Su nmero podra ser incluso posibilidades de una gran tormenta sern
ms astronmico, doblando el de las estre- No por ser la estrella ms cercana a 150 mi- mximas. Afortunadamente, dice Vzquez,
llas de nuestra Va Lctea! llones de kilmetros el Sol deja de intrigar- las personas de a pie estn protegidas por el
Vivimos una poca gloriosa de la ob- nos. El pasado 7 de junio sufri un estornu- intenso campo magntico de la Tierra. Estas
servacin; nunca en la historia reciente ha do, una erupcin solar captada por el satli- tormentas solares pueden tardar en llegar
habido tantos telescopios terrestres, radio- te Observatorio Dinmico Solar de la NASA hasta tres das desde que se descubren. En
telescopios y observatorios en rbita. El (SDO): el sol vomit miles de millones de marzo de 1989, una tormenta solar caus
universo ensea estas dos caras: una visible, toneladas de materia. Nunca habamos un apagn en la provincia de Quebec, de-
que muestra la violencia de las explosiones obtenido una imagen de tanta calidad, la jando a millones de personas sin luz duran-
estelares, fenmenos que sugieren la exis- verdad es que nos ha sobrecogido a todos, te nueve horas, y caus auroras boreales tan
tencia de los agujeros negros, o estrellas en indica el astrofsico espaol Pere Llus Pall, intensas que podan contemplarse en Lon-
su nacimiento, y otra oculta, como la ma- del Instituto de Astrofsica de Canarias dres. Nuestra sociedad, seala Vzquez, es
Fotografa de NASA | JPL-Caltech | SSI

teria oscura, un extico material no iden- (IAC). La clave del fenmeno es el magne- ahora ms vulnerable: dependemos ms de
tificado que hace que en el universo actual tismo. Parte de la materia solar expulsada nuestras telecomunicaciones con los telfo-
detectemos muchsima menos materia de volvi a caer sobre el Sol, conducida por las nos celulares, Internet y las redes elctricas,
la que debera tener, o la energa oscura, en lneas magnticas, las cuales, en palabras prximas muchas veces a la saturacin.
referencia a un extrao fenmeno que est de Manuel Vzquez, decano de la astrofsica Espaa est en una zona de menor riesgo al
haciendo que el universo se acelere cada solar, se disponen en bucles o lazos en las encontrarse en una latitud media. Pero no
vez ms. Lo oscuro es un calificativo que se capas exteriores de la estrella, la corona so- es el caso de regiones como Estados Unidos,
aplica en los artculos tcnicos a las cosas lar. Si estas estructuras magnticas se hacen Canad, Reino Unido y Escandinavia.

58 EL PAS SEMANAL SIETE MISTERIOS DEL UNIVERSO


4.Va Lctea, corazn caliente.
El telescopio Spitzer de la NASA es capaz de ver en infrarrojo. Apunt al
corazn de nuestra galaxia. Y sali esto tras un tratamiento por ordenador.

2 La energa oscura produce una bola de plomo en una sbana ticas de la descomunal tormenta, cuyo vr-
de goma). De las ecuaciones de Einstein se tice alcanza los 8.000 kilmetros. En estos
nos acelera deduca que el universo se expanda o se momentos es uno de los fenmenos ms
Los astrofsicos estn perplejos. El universo contraa. Einstein crey que el universo espectaculares que se puedan observar en
se expande cada vez con ms rapidez, trans- era esttico, y por eso se invent un trmi- el sistema solar. Y es raro. Se da una vez
curridos casi 14.000 millones de aos del no antigravedad, la constante cosmolgica, cada ao de Saturno, lo que equivale a 30
Big Bang. Por qu? Se ha especulado con para contrarrestar la gravedad. Diez aos aos terrestres. Cuando aqu en la Tierra
que estara infiltrado por una energa os- despus, en 1930, las observaciones pusie- lo normal es que una tormenta pueda durar
cura que ejercera una repulsin antigravi- ron de manifiesto que el universo se expan- horas, o un par de das a lo sumo, en Satur-
tatoria. Chris Blake, de la Universidad de da, y Einstein abandon su constante cos- no se mantiene durante meses, hasta in-
Tecnologa en Swinburne (Melbourne, Aus- molgica describindola como el mayor cluso dar la vuelta al planeta.
tralia), y su equipo afirman en la revista error de su vida. No poda pensar que las Las incgnitas se acumulan. Cmo es
Monthly Notices de la Royal Astronomical observaciones, 70 aos ms tarde, obliga- posible que una tormenta as dure tanto
Society que esta energa oscura es real, a ran a recrear el concepto de antigrave- tiempo en un planeta helado, que est a
partir de un muestreo de 200.000 galaxias dad. La energa oscura es un absoluto mis- 1.500 millones de kilmetros de la Tierra?
(que abarcan un universo de 8.000 millones terio. No sabemos cul es su naturaleza De dnde extrae el calor? Snchez-Lavega
de aos luz) y la velocidad con la que se ale- fsica, aunque nuestro trabajo sugiere que y su equipo publicaron recientemente en
jan de nosotros. Cuanto ms lejos estn, se trata de algo homogneo, distribuido la revista Science un meticuloso trabajo so-
ms rpido lo hacen, asegura Blake por co- por todo el espacio, admite Blake. bre el fenmeno. La tormenta provoca

3
rreo electrnico. Si una galaxia que se en- cambios qumicos en la atmsfera; las nu-
cuentra a 100 millones de aos luz de noso- Sorpresa bes blanquecinas estn formadas por cris-
tros se aleja a 2.000 kilmetros por segundo,
otra galaxia a 200 millones de aos luz lo en Saturno tales de amoniaco. Probablemente, argu-
menta este experto, la tormenta obtiene su
har a 4.000 kilmetros por segundo. Los expertos esperaban una gran tormenta energa de las nubes de vapor que se en-
El muestreo, llamado WiggleZ, trae a en Saturno para 2020. El fenmeno se pre- cuentran bajo la espesa neblina que cubre
colacin el famoso error de Albert Einstein, sent mucho antes, y comenz a gestarse a el planeta. Es posible que el vapor de agua
tras dibujar magistralmente la teora de la finales del ao pasado. El astrofsico espa- acte como el combustible que alimenta a
relatividad general (por la que la gravedad ol Agustn Snchez-Lavega, del grupo de este huracn.
no es una fuerza, sino una deformacin en ciencias planetarias de la Universidad del Saturno es un planeta gigante que tie-
el tejido del espacio-tiempo, como la que Pas Vasco, describe las inslitas caracters- ne diez veces el tamao de la Tierra y repre-

SIETE MISTERIOS DEL UNIVERSO EL PAS SEMANAL 59


5. El cosmos, tambin en 3-D.
Esto s es un peliculn! Un cuadro abstracto multicolor que incluye cientos
de miles de galaxias y cusares (estos sirven para mirar ms y ms lejos).

senta un fabuloso laboratorio para desen- acumulacin de estrellas que resulta impo- afirma Andreu Font, investigador del Insti-
traar los mecanismos de fenmenos tan sible discernir los detalles, y lo nico que tuto de Ciencias del Espacio en Barcelona,
extraordinarios, con vientos de hasta 1.800 podemos ver es un borrn luminoso y nu- que ha participado en la elaboracin del
kilmetros por hora, lo que permite enten- bes de polvo estelar. Sin embargo, la radia- mapa. Para observar objetos ms lejanos
der nuestra propia atmsfera. Adems, Sa- cin infrarroja atraviesa sin problemas es- no sirven las galaxias, por lo que incluimos
turno es una bola de gas. Si un astronauta tos obstculos y llega hasta nosotros. Las los cusares. Estos extraordinarios objetos
viajara a travs suyo, se encontrara en me- estrellas ms jvenes y centrales despiden podran ser galaxias en formacin en cuyo
dio de un ocano gaseoso en el que resulta- un halo azul. As, las nubes moleculares ri- centro rugen agujeros negros, por lo que el
ra cada vez ms difcil distinguir el gas del cas en compuestos hidrocarbonados, que mapa se enriquece y envejece en el tiempo
lquido, con un ncleo de hidrgeno en giran alrededor del centro galctico, despi- hasta los 11.000 millones de aos. Tenien-
estado metlico de aspecto como el mercu- den un fulgor verdoso gracias al pincel in- do en cuenta que el universo conocido ha
rio, pero a una presin un milln de veces la formtico. Las nubes de polvo calientes de- cumplido casi 14.000 millones de aos, se-
de la superficie terrestre, explica Snchez- jan un fulgor dorado. La imagen del centro ra como contemplarlo cuando tena una
Lavega. La tormenta fue detectada por la galctico tiene 2.400 aos luz de anchura y cuarta parte de su edad actual.
sonda Cassini, de la NASA, y el telescopio 1.360 de altura. El Spitzer desvela la variada El mapa ha desvelado algunos misterios.
VLT, en Chile. qumica de un universo donde en su mayo- El hidrgeno que hay entre estos lejansi-

4 Elde corazn
ra solo hay vaco. mos objetos y nosotros absorbe en parte su
caliente
5
luz, lo que da una idea de la distribucin de

la Va Lctea El mayor mapa la materia (en rojo, las ms densas; en azul,

Nuestro viaje por el universo sigue en casa, del cosmos en 3-D las de menor densidad). Nos ha sorprendi-
do encontrar lo vaco que est el universo,
en la Va Lctea. El ojo del telescopio espa- Los expertos del Sloan Digital Sky Survey dice Font. El universo adems es finito, pero
cial Spitzer, de la NASA, est preparado (SDSS) vienen creando asombrosos mapas no tiene bordes. Cmo es posible? Imagi-
para ver el infrarrojo. Y en esta ocasin ha tridimensionales del universo que incluyen ne una hormiga que viviese sobre un globo
enfocado al corazn de nuestra propia ga- 930.000 galaxias y 120.000 cusares. El equi- enorme. Le costara mucho decir si el globo
laxia, a 26.000 aos luz de la Tierra, segn po de observacin SDSS-III desvela el lti- es infinito o no, o saber si vive en un globo
Fotografa de SDSS

detalla la agencia espacial en la web del Spi- mo y ms completo, un cuadro abstracto gigantesco o en un plano. De la misma ma-
tzer. Un tratamiento por ordenador y un multicolor. Hasta ahora, los mapas de dis- nera, uno puede imaginarse el Big Bang
cdigo de colores descubre lo invisible. El tribucin contenan galaxias que estaban a como un globo que de repente se hincha.
centro galctico produce tanta luz por la unos 8.000 millones de aos de nosotros, Cualquier hormiga que est en el globo ver

60 EL PAS SEMANAL SIETE MISTERIOS DEL UNIVERSO


6. Voraz
agujero negro.
Nueve radiotelescopios
han conseguido captar
este gigantesco
sumidero en el centro
de la galaxia
Centauro A y que
se present
en sociedad el
mes pasado.

7. El retrato imposible de una supernova.


Asombrosa imagen fabricada por ordenador a partir de lo registrado por el
Observatorio Chandra de la NASA de una supernova que estall en el siglo XVI.

que sus vecinas se alejan a gran velocidad, nelia Mueller, de la Universidad de Erlan- nente de la supernova si pudiramos ver
pero si vives sobre la superficie del globo, gen-Nuremberg (Alemania), autora princi- desde el infrarrojo los rayos X, pasando por
no vers ningn punto que sea especial a pal del trabajo recogido en junio en Astro- el visible, explica el astrofsico espaol
los dems. El espectrgrafo BOSS instala- nomy and Astrophysics. Antonio Ferriz Mas, de la Universidad de
do en el telescopio de 2,5 metros que estos Es posible que cada galaxia conocida Vigo. Como solo la radiacin electromag-
expertos manejan en el Observatorio Apa- tenga su agujero negro (que, en esencia, se ntica correspondiente al visible es detec-
che Point en Nuevo Mxico recogi la luz traga el gas de sus estrellas). En este caso, table por el ojo humano, jams podramos
fsil de estos cusares. los cientficos estaran contemplando uno ver as la imagen, incluso observndola con

6
de los fenmenos ms extraordinariamen- ayuda del ms potente telescopio. A los ra-
Devorador te violentos del universo. La regin que re- yos X y al infrarrojo se les ha asignado un

de galaxias coge la imagen mide unos 4,2 aos luz (un


ao luz equivale aproximadamente a 9,4
cdigo de colores para que podamos con-
templar una imagen tan original como be-
Por definicin, casi nada puede escapar de billones de kilmetros). Dimensiones colo- lla, como si dispusiramos de los ojos de
un agujero negro, ni siquiera la luz. Cmo sales que desbordan nuestra imaginacin. Superman. Los tonos marrones y verdo-
fotografiarlo? El poder combinado de nue- Los dos chorros verticales de la imagen po- sos son turbulencias de la explosin, fen-
ve radiotelescopios ofrece una impresio- dran alcanzar una longitud de un milln menos hidrodinmicos como los que ha-
nante imagen de chorros de energa en el de aos luz. cen que el humo de un cigarrillo se eleve y

7
centro de la galaxia Centauro A, donde pue- se vuelva turbulento. Probablemente, el
de haber un agujero negro cuya masa es 55 Muerte gloriosa origen de la supernova se debe a que esta-
millones la de nuestro Sol. Este sumidero
galctico est tragndose literalmente in- de un vampiro estelar ba constituida por un sistema estelar bina-
rio, en el que una enana blanca, a punto de
Fotografa de Capella Observatory | NASA

concebibles ros de materia estelar, la cual Terminamos con esta asombrosa imagen, morir, empieza a vampirizar la masa de su
se acelera hasta tal punto en su cada que del observatorio Chandra de la NASA; un compaera, una gigante roja. Y revive. La
emite radiacin en forma de chorros de retrato imposible de una supernova, una enana blanca, que casi estaba dada por
partculas despedidas a una velocidad que estrella que estall en 1572 y fue observada muerta, empieza a aumentar su masa, ex-
es un tercio la de la luz. Los chorros de par- por el astrnomo dans Tycho Brahe. Su plica Ferriz. En este proceso de engorde
tculas surgen cuando la materia va cayen- aspecto casi recuerda el de un vulo huma- estelar, puede llegar a colapsarse por su
do hacia el agujero negro, pero an desco- no. Se encuentra a 13.000 aos luz de la propio peso. Al comprimirse ms y ms,
nocemos los detalles de cmo se forman y Tierra. La imagen, creada por ordenador, termina por estallar, despidiendo una can-
mantienen, ha indicado la astrofsica Cor- combina el aspecto que tendra el rema- tidad increble de energa. !

SIETE MISTERIOS DEL UNIVERSO EL PAS SEMANAL 61