Sunteți pe pagina 1din 193

Anglia, 1792

Noaptea era ntunecat i ngrozitor de rece. Trsura nainta anevoios prin ninsoarea
abundent, legnndu-se periculos peste muchiile gropilor ce presrau drumul de ar,
aidoma unei corbii pe o mare n plin furtun.
Femeia se ag de portier cnd trsura se aplec mult ntr-o parte. Degetele fne i
se crispar pe mnerul interior al uiei care pri surd sub ncletarea puternic,
ateptnd ca valul de durere ce-i sgeta alele s treac, pentru a-i ngdui o nou i
binecuvntat gur de aer.
n ultima or, durerile se nteiser ca durat, frecven i intensitate.
Spaima i oboseala se adugau travaliului care ncepuse s devin o adevrat
tortur. Nu-i permitea nici mcar s geam atunci cnd chinul acela arztor i strbtea
trupul, mcingndu-i mijlocul i partea inferioar a abdomenului ntr-o band dureroas.
n afara ei, mai existau doi pasageri: un brbat i o femeie. Sarcina era abia vizibil
prin faldurile mantiei cptuit cu blan de hermin care o nfur.
Vizitiul acceptase cu chiu cu vai s-o ia cu el n nord. Dac ar fi tiut c era
nsrcinat i pe deasupra gata s nasc, n mod sigur s-ar fi speriat i ar fi refuzat s o ia
cu el n acea cltorie lung i dificil.
n sufletul ei, Elisabeth Lancaster se ruga oricrei fore cereti dispuse s-o asculte s-o
protejeze i s-o ntreasc pentru a ajunge acolo unde-i propusese.
Copilul ei trebuia scos n afara oricrui pericol. Bebeluul trebuia salvat cu orice
pre. i fcuse acest jurmnt lui Keith...
Keith. Un altfel de durere, mult mai profund i mai nnebunitoare dect cea fizic
i croi drum drept spre inima ei. Un hohot mut de plns i se opri n gt.
nchiznd ochii istovit, Elisabeth reui s mai ia o gur de aer nainte ca o alt
contracie s-i ard mijlocul, sfredelindu-i partea de jos a trupului ca o jerb de flcri.
De data asta, nu-i putu reprima geamtul care-i zvcni pe buze.
- V simii bine, doamn? se aplec brbatul spre ea, ncercnd s-i disting faa n
ntunericul rece din interiorul potalionului.
Elisabeth scutur din cap nucit, apoi realiz c brbatul nu avea cum s-o vad i se
sili s vorbeasc printre dinii ncletai:
- Sunt bine, domnule, mulumesc. Durerea prinse s scad i tnra femeie reui s-i
controleze mai bine tonul vocii. Drumul este de vin. Nu mi-am imaginat c o s fie att
de prost.
- Este un drum de ar, se auzi vocea acr a femeii care-1 nsoea pe acel brbat
amabil. Dac nu am fi fost silii s facem un ocol att de mare, am fi cltorit n condiii
mult mai bune.
Elisabeth i strnse buzele ntr-o linie amar. Devierea aceea se datora ei i era
limpede c femeia cealalt era nemulumit de abaterea de la traseul obinuit al
potalionului. Dar nu avusese ncotro. Trebuia s ajung ct mai aproape de domeniul
contelui de Sutherland i pltise o mic avere vizitiului ca s-o lase n faa porilor
impresionante ale conacului unuia dintre cei mai influeni i mai bogai nobili din Anglia.
Dac ar fi lsat-o la captul drumului care ducea spre Sutherland House, ar fi avut de
strbtut pe jos aproape cinci mile ca s ajung pn la acele pori n spatele crora se
afla salvarea ei i a bebeluului care era att de nerbdtor s cunoasc lumea cmd de
afar. Nu ar fi rezistat att, era convins de asta, aa c pltise aproape dou sute de lire
pentru a fi lsat ct mai aproape de destinaie.
Ar fi vrut s-i cear scuze femeii, dar ceva pri n josul abdomenului i Elisabeth
simi ceva cald udndu-i interiorul coapselor. Pre de o clip, i pierdu cumptul i intr
n panic.
Oh, nu! Doamne Dumnezeule, nu nc! Nu acum!, ip n mintea ei. i duse
minile la pntecul tensionat, ncercnd s se adune.
i venea s plng. S se fac ghem i s plng pn murea. Era istovit, flmnd i
cu nervii la pmnt. Fiecare minut care trecea i lua din vigoare i din rezisten. Fiecare
val de durere era o nou ncercare care o solicita teribil.
Tocmai cnd se gndea c ajunsese la limita suportabilitii, trsura se opri cu o
smucitur. Elisabeth se ncord, ciulindu-i urechile. O nou contracie i sget partea de
jos a trupului cu o intensitate care o facu s-i mute limba, simind gustul sngelui.
Portiera se deschise i vocea aspr a vizitiului sparse linitea mormntal din jur:
- Aici-i locu, cucoan. Coboar repede ca s putem pleca E frig al dracului!
Elisabeth simi un val de uurare att de mare, nct aproape amori cu totul. Cu
mini nesigure apuc cadrul uiei i, cu mare grij, bjbi cu piciorul n cutarea scriei.
O gsi i cobor cu atenie, tatonnd terenul.
Ningea ca n poveti, constat ea cu un surs uimit, privind la perdeaua de fulgi mari
i grei care se cernea din naltul negru-roiatic al cerului. ntotdeauna o fascinase lumina
aceea roiatic pe care cerul nopii o avea atunci cnd ningea abundent.
Elisabeth i strnse pelerina i mai bine n jurul trupului, dei nu-i era frig. Trsura
pomi cu un scrit i se pierdu n noapte. Elisabeth privi n urma ei, apoi i ndrept
atenia asupra conacului imens care se ridica n faa ei la o distan apreciabil.
Nu avea bagaje. Ceea ce purta asupra ei, bine cusut n buzunarul secret al mantiei i
n tivul acesteia, reprezenta o avere uria. Dar cea mai important bogie se afla n
trupul ei.
Ajunsese pn aici, nu?, iar asta era...
Tnra femeie se ncovoie de spate cnd o alt contracie i strbtu abdomenul, de
data asta cu o violen care o zdrobi. Elisabeth nu-i mai reinu geamtul de durere. i
cuprinse pntecul n palme i gfi scurt. Trebuia s ajung n interiorul conacului ct
mai repede. Simea c timpul o presa. Bebeluul ei se pregtea s vin pe lume. O tia
instinctiv. Presiunea din josul trupului era ngrozitor de mare, iar durerile deveniser
insuportabile.
Elisabeth se ndrept scncind spre porile masive de fier i le deschise cu efort.
Minile i nghear n contact cu metalul rece. i aminti vag c avusese un manon de
blan cu ea, cel de hermelin pe care i-1 druise Keith la Crciunul trecut, dar probabil l
uitase n trsur. Oricum, nu mai conta...
Strecurndu-se printre pori, Elisabeth arunc o privire spre conacul aflat n faa ei la
aproape opt sute de metri. Distana aceea, n vremurile bune, ar fi strbtut-o n cteva
minute, alergnd sau mergnd cu pas vioi. Acum, i se pru de-a dreptul descurajant...
Inspirnd adnc aerul rece i curat al nopii, Elisabeth pomi prin ninsoarea bogat,
oprindu-se doar atunci cnd valurile de durere o asaltau nemilos. I se prea c trecuser
ore de cnd se strecurase prin porile mari i pn ce reui, n sfrit, s strbat parcul
imens din faa conacului.
Cinii lordului Sutherland o simir. Elisabeth se trezi ncercuit de nite umbre
negre, care mriau amenintor. Frica i aduse transpiraii reci pe ira spinrii. ncerc s
le vorbeasc linititor, dar cinii ltrau ntrtai, zdrnicindu-i orice ncercare de a se
apropia de uile duble, n spatele crora ar fi gsit cldur, sprijin i protecie.
Contracia care veni o lu prin surprindere cu intensitatea ei zguduitoare. Picioarele i
se nmuiat i Elisabeth czu n genunchi, plngnd nbuit. Simea frigul infiltrndu-i-
se n oase i dinii clnnindu-i n gur. Era o crud ironie s ajung att de aproape de
conac i s nu poat intra din cauza acelor bestii. Se simea condamnat s moar de frig,
de oboseal i de foame...
Contracia pru s se liniteasc, dar o alta i lu imediat locul, infinit mai cumplit
dect predecesoarea ei. Elisabeth ncerc s inspire, dar nu reui. Imaginea conacului
tremur n faa ochilor ei pre de o clip, apoi un abis fr sfrit o trase n adncul lui,
aducndu-i o binecuvntat uitare.

Kimberly se ridic brusc n ezut, cu o senzaie stranie n coul pieptului. Clipi de


dou ori, simindu-se ciudat de treaz i, pe deasupra, cu toate simurile n aleri
Afar, cinii ltrau ntr-un fel ngrijortor. Rsucindu-se spre soul ei, care dormea
alturi, ntors cu faa spre ea, l atinse uor pe umr i, vznd c nu reacioneaz, l
zgli uor.
Daniel deschise un ochi somnoros i o privi cu o umbr de surs pe buze.
- Dumnezeule, Kim, iari?
Kimberly roi. Fcuser dragoste de dou ori n acea noapte, ultima dat chiar pe
blnurile din faa emineului.
- Nu m gndesc la amcr, dragule, ci la motivul pentru care latr cinii n ceasul
acesta trziu din noapte, replic ea cu un repro voalat n glas.
- O fi vreun ho, opin el cu o vooe somnoroas. Las-i s-i fac datoria i vino
lng mine. Acum, c m-ai trezit, mi-a venit o idee.
- Las ideea aia pe mai trziu i d-te jos din pat. Cred c nu este vorba de vreun ho,
insist Kimberly ngrijorat, n timp ce aluneca din atemuturile de culoarea untului i-i
lua halatul gros de cas. Am un presentiment c este altceva. Ceva mult mai grav.
i vr picioarele n papucii moi i-i nnod cordonul pluat n talie
- Trebuie s vedem despre ce este vorba... Daniel! se rsti ea, vzndu-1 c este pe
punctul de a aipi.
Contele tresri i-i nghii o njurtur. i privi soia iritat, nemulumit de faptul c
era scos din patul cldvros n puterea nopii pentru a iei n vremea nesuferit de rece de
afar. Fr chef, mormi ceva i-i arunc picioarele lungi peste marginea patului.
Un minut mai trziu, amndoi coborau scrile largi i duble, care erpuiau spre
antreul nalt ct cele dou etaje ale conacului. Flcrile lumnrilor din cear ale
sfenicului cu ase brae pe care brbatul l ducea aruncau umbre tremurtoare pe pereii
mpodobii cu tablouri scumpe.
- Am s ies singur, iar tu rmi aici s m atepi, spuse el calm, ntinzid soiei lui
sfenicul. i dac m-ai scos din pat degeaba, s tii c o s supori preul acestei greeli,
rosti cu o voce grav, fcndu-i mecherete cu ochiul.
Kimberly i nl sprnceana n maniera rutcioas, provocatoare i seductoare
care-i fcuse inima praf n urm cu nou ani.
Contele deschise ua i-i nfin irul de blesteme cnd primul val de frig l izbi
drept n fa. Ridicnd gulerul halatului i regretnd c nu-i luase pelerina, pomi prin
ninsoarea aprig de afar, ndreptndu-se spre cinii care se agitau n jurul unei movile de
culoare nchis.
Vreun pui de cprioar, i zise el, strngnd din dini. Nu-i venea s cread c acesta
ar fi motivul pentru care fusese scos din cas pe vremea asta nesuferit!
- Ce-ai prins, biei? se adres el celor ase ciobneti germani, ngustndu-i ochii
ca s i-i apere de fulgii grei i ca s vad mai bine despre ce era vorba.
Cinii, auzind vocea stpnului, schellir ncetior i se potolir.
Daniel Sutherland, al unsprezecelea conte de Sutherland, se ls n genunchi lng
movila ntunecat, ntinse o mn i nghe. De data aceasta cu adevrat.
- Iisuse!
Prudent, brbatul ncepu s pipie materialul moale al unei pelerine cptuite,
ncercnd s-i dea seama n ce poziie se afla posesoml acelui vemnt. La naiba, nu
vedea nimic! Pe dibuite, ddu peste gulerul mantiei i-i strecur degetele dincolo de
marginea lui, ntlnind o poriune de piele moale ce nc mai pstra urme de cldur.
Atent, cut pulsul persoanei din faa lui i-l gsi, dar cu un mare efort. Era slab, abia se
simea. Dar tria. Ddu i de urma unui cercel. n faa lui se afla o femeie. O femeie
incontient.
Cu micri atente, o rsturn pe spate i-i trecu o mn pe sub genunchii ei i alta pe
dup omoplai, apoi se ridic cu ea n brae.
- Ce-ai mncat la cin, scumpa mea? mormi el n barb, opintindu-se i aeznd-o
mai bine n braele lui. Cntreti ct un cal de ras.
Kimberly i deschise ua i facu ochii mari n faa poverii pe care soul ei o aducea
nuntru.
- n salon, spuse contesa, luminnd drumul soului ei. M ntreb cine e?
- Vom vedea. Du-te dup sruri i adu i nite coniac. Este ngheat mr.
Kimberly dispm imediat dup ce femeia fu aezat pe sofa, ca s aduc cele
trebuincioase. Daniel trase de nururile care legau mantia i ddu marginile n lturi. Se
opri ocat Pntecele rotunjit al femeii nu lsa niciun dubiu asupra strii delicate n care
se afla. Iar pata mare i umed de pe fustele ei era un alt semn ct se poate de gritor.
- Iisuse Cristoase, ngim el pierit, simind c-1 trec toate nduelile.
Minile i tremurau cnd i le ridic spre gluga ampl care ascundea chipul
necunoscutei. n lumina tremurtoare a lumirilor, chipul oval al femeii era ngrozitor
de palid.
- Iisuse Cristoase! repet, fcnd ochii mari, ngrozii. Elisabeth!... O, Doamne, oh,
draga mea...
Simi c i se strnge stomacul de spaim cnd se gndi la motivele pentm care biata
contes se afla aici, n situaia aceea deplorabil. i lu minile ntr-ale sale, fricionndu-
i-le cu putere, ncercnd s i le nclzeasc.
Prea att de... inert!
- Am adus tot oe... Elisabeth! icni Kimberly, nind spre prietena ei de o via. Oh,
nu, spune-mi c n-a murit! gemu ea cu ochii plini de lacrimi, privindu-i soul disperat.
- Este nc n via, dar trebuie s o ajutm. I s-a rupt apa, Kim, Dumnezeu s-o aib
n paza Lui!... Trebuie s-o trezim i s...
- Trimite un servitor dup Bertha, spuse Kimberly pe un ton calm, regsindu-i
aplombul. Ea tie ce are de fcut. i gibete-te! ip ea la brbatul ncremenit de oc. I s-
a rupt apa, aa c bebeluul poate s se nasc dintr-o clip ntr-alta i...
- M duc imediat, se blbi contele, ridicndu-se i prsind ncperea aproape n
fug.
Kimberly rmase lng Elisabeth, mngindu-i prul blond ca mierea cu nespus
duioie, n timp ce-i plimba pe sub nas sticlua cu sruri. Nu-i aminti cnd se mai simise
att de fericit ca n clipa n care biata ei prieten tresri i-i feri nasul din calea
mirosului ptrunztor.
- Beth!
- Kim? opti Elisabeth cu nedumerire.
- Sunt aici, scumpa mea.
- Oh, Kim! murmur tnra femeie, oftnd ntretiat M bucur att de mult c... am
reuit s ajung. Zmbi uor, iar trsturile clasice ale feei ovale i se luminar, dezvelind
o parte din frumuseea angelic care o proclamase regina societii n uim cu ase ani.
Nu credeam c-o s izbutesc...
- M bucur c-ai facut-o, surse Kimberly, uurat. Unde este Keith?
Figura Elisabethei i pierdu brusc strlucirea. Ochii violei i se umplur de o
suferin att de mare, nct contesa de Sutherland nelese ntr-o fraciune de secund
grozvia care se petrecuse.
- A fost ucis, bigui Elisabeth cu o voce sugrumat de durere. Nu tiu cine a fost. Nu
l-am vzut. Niciunul dintre noi nu l-a vzut. Dar... familia lui... vor averea i... bogia
din Kumpur-Pala. Ei au fost. Tensiunea i...
- sst, o liniti Kimberly. Nu vorbi. Pstreaz-i forele n noaptea asta.
- Copilul..., opti cu o voce stins contesa de Lancaster. Copilul trebuie... protejat.
Eu nu cred c o s pot duce totulpnla... capt...
- Pentru Dumnezeu, Beth, nu vorbi prostii! i curm vorba Kimberly cu o voce din
care nu-i putu terge teama adnc pe care o simea. Vei supravieui, i tu i copilul!
-Keith... a avut grij. Parc a presimit c... asta se va ntmpla. Trebuie s...
- Te rog, nu mai spune niciun cuvit! o implor Kimberly.
- Nu! Ascult-m! i ceru contesa de Lancaster, prinzndu-i mna ntr-o strnsoare
surprinztor de puternic pentru ct de stins n era vocea. Keith a luat msuri ca regatul
lui s fie... n siguran. Cine are... pecetea regal... motenete totul. Titlurile, averea...
totul. Copilul nostru trebuie s...
Vocea i se frnse i ochii i se mrir, ngrozii.
- Nu mai simt ccpilul!... Nu mai am dureri!
- Sunt sigur c totul este n ordine, spuse Kimberly, reuind de data aceasta s-i
nghit valul de spaim care o nfac de gt. Durerile or s nceap curnd.
- I-ampromis lui Keith c-i voi drui un fiu puternic... i sntos. Te rog, ajut-m!
- O voi face. Am Irimis dup moaa din sat. Va fi aici dintr-o clip-ntr-alta. E foarte
priceput. Bertha m-a ajutat cu naterile i...
Se ntrerupse cnd l simi pe Daniel intrnd n salon.
- Elisabeth, rosti moale contele de Sutherland, fornd un zmbet ncurajator.
- Dan, reui Elisabeth s surd. Regret c v fac neplceri. ..
- Nu fi prostu, se grbi el s spui. Prezena ta este ntotdeauna o plcere pentru
noi...
- Keith este mort, l inform Elisabeth cu o voce goal. Nu aveam unde s m duc. ..
Contele tcu, simind cum i se frnge inima de mila ei i a brbatului minunat pe
care-1 cunoscuse n urm cu cincisprezece ani la Eton. Pierderea lui i csc n suflet un
gol dureros. Keith fusese unul dintre cei mai drepi, mai curajoi i mai loiali brbai din
ci ntlnise n toi cei aproape treizeci i ase de ani ci avea.
Tatl lui Keith, al optulea conte de Lancaster, se cstorise cu o prines hindus i
motenise un mic regat, situat undeva la grania dintre India i Nepal, a crui pmnturi
adposteau mine de rubine i diamante, safir i ametiste. Kumpur-Pala se numea acel
inut exotic, care ridicase averea familiei Lancaster la suma de peste cincisprezece
milioane de lire sterline, o sum fabuloas, imposibil de cuprins cu mintea. Practic, Keith
se nscuse cu privilegiul de a fi unul dintre cei mai bogai oameni din lume.
La optsprezece ani, cnd tatl su l trimisese n Anglia la studii, Keith se trezise pe
cap cu o armat de Lancasteri: un ir impresionant de unchi, mtui i veriori. Neamul
Lancaster era unul extraordinar de prolific.
Cu toii se dduser peste cap s-i intre n graii, iar el fusese nespus de generos cu
ei.
Keith fusese un student strlucit, care terminase Eton cu magna cum laudae, spre
marea mndrie a prinilor si. La douzeci de ani, Keith i petrecea o jumtate de an n
Anglia, cealalt jumtate alturi de familia sa din orient. La douzeci i opt de ani, pe la
jumtatea primverii, tatl su se molipsise cu o boal ciudat, creia medicii nu tiuser
s-i dea de capt. Se stinsese n dou luni, lsndu-i unicului su fiu un regat de condus i
o avere uria de mnuit.
Keith avea nevoie de o soie. i pentru asta, venise n Anglia. ns niciuna dintre
femeile pe care le cunoscuse nu-i strnise dorina de a-i prinde la gt nestematele din
Kumpur-Pala.
Pe Elisabeth o cunoscuse doi ani mai trziu i se ndrgostise de ea instantaneu.
Elisabeth i fcuse debutul social destul de tardiv, la aproape douzeci i trei de ani,
din cauza unui ir de decese din familia ei. Frumuseea ei orbise ntreaga Londr. Dar n
inima ei nu fusese loc dect pentru un singur brbat: misteriosul Keithon Randall, prin al
Kumpur-Palei i motenitorul direct al conilor de Lancaster, un brbat nalt i oache, cu
ochii verzi ca jadul chinezesc i trsturi de o frumusee exotic.
Dansaser un singur dans, iar la sfritul acestuia, Keith i scosese de pe degetul mic
inelul masiv din aur, mpodobit cu pecetea regal a Kumpur-Palei, o floare de lotus
sculptat ntr-un rubin uria, ngenunchease n mijlocul slii de bal i-i ceruse mna, n
stilul impetuos, impulsiv i dramatic a celor din neamul Lancaster.
Toat lumea ncremenise, ocat de lipsa de decen a acelui brbat puternic i att
de... rvnit.
Elisabeth Leython provenea dintr-o familie modest, fr titluri nobiliare de valoare
sau rdcini adnc nfipte n istoria nnegurat a Angliei. Nu poseda nici mcar o dot ct
de ct decent. Singura ei avere era frumuseea fr egal i bogia spiritului cu care
creatorul fusese nespus de generos atunci cnd o nzestrase. i cu toate astea, nu dusese
lips de peitori. ns Elisabeth preferase s atepte pe cel care-i era cu adevrat sortit.
Simea n inima ei c nu era departe acel brbat care avea s-i umple inima de cntec i
poezie, aa c tot ce trebuia s fac era s aib rbdare. i el apruse, transpunnd n
realitate unul dintre cele mai fermectoare basme: dragostea fulgertoare dintre fata
frumoas, dar srac, i prinul bogat i chipe.
Keith Randall era att de avut, nct se zvonea c ar fi putut cumpra cu uurin mai
mult de jumtate din proprietile cele mai valoroase ale Angliei. Societatea se atepta ca
el s fac o alegere mult mai... inspirat. Dar alegerea lui fusese Elisabeth Leython.
Elisabeth l privise lung pe brbatul ngenuncheat n faa ei, care o sfredelea cu ochii
lui ca dou focuri verzi, i un zmbet uor uimit nflori pe buzele ei. Spre marea
consternare a publicului numeros, se aplecase spre el, apropiindu-i faa de a lui, i-l
privise cu ochii plini de fascinaie i rs, dup caie-1 srutase uor pe buze.
- Da, Maiestate^ o s-i acord aceast onoare, rostise ea cu graie, ndreptndu-se i
privindu-1 emoionat.
ntreaga societate nlemni. Cei nguti la minte, se artaser indignai de arogana ei.
ndrzneala vorbelor ei era... de neccnceput! Ceilali, cei puini i cu adevrat inteligeni,
savuraser scena pe ndelete.
Lancaster o pusese pe Elisabeth n faa unei situaii incomode: ori i refuza
propunerea, iar asta i-ar fi semnat tinerei femei condamnarea sau i-ar fi crescut i mai
mult popularitatea, totul depindea de cum avea s priveasc lumea bun aceast
problem, ori l accepta, menajndu-i astfel vanitatea i lsndu-i onoarea intact.
Rspunsul fetei fusese pe msura ndrznelii lui Lancaster. Iar el pruse s aprecieze
i s guste din plin replica ei, pentru c izbucnise n rs, se ridicase i o luase n brae,
srutnd-o de fa cu toat lumea.
Acea scen avea s constituie subiectul brfelor societii pre de mai bine de doi ani.
Ca i nunta grandioas, inut la palatul St James, unde Elisabeth purtase bijuteriile
fabuloase ale reginelcr Kumpur-Palei: un set fabulos de cercei, colier, patru perechi de
brri triple i inele, toate btute cu diamante uriae de diferite culori: albe, albastre,
galbene i roz. Pietrele erau lucrate cu o miestrie nemaipomenit, iar claritatea i
strlucirea lor i tiau respiraia. Asemenea podoabe aveau o valoare inestimabil. Pn
atunci, nimeni nu realizase ct de bogat era noul conte de Lancaster. ns bijuteriile din
Kumpur-Pala vorbeau de la sine. i astfel se nscu invidia n inima celcr din familia
Lancaster. Considerau c nu este drept ca unul dintre ei s fie att de indecent de bogat,
iar restul s fie muritori de foame.
Desigur, nimeni din aceast nobil stirpe nu avusese curajul s-i expun otrava n
public, dar zvonurile circulau.
Acum Keith era mort. Iar Elisabeth se aflantr-un mare pericol.
- Ai fcut foarte bine c te-ai gndit s vii aici. i vom oferi protecie i ajutor, Beth,
de asta s nu te ndoieti, rosti contele de Sutherland pe un ton foarte grav.
- tiu, opti Elisabeth istovit.
- S-o ducem sus, propuse Kimberly, strngnd mna contesei ncurajator. Trebuie s
ne ngrijim de tine. Elisabeth fcu un efort s se ridice n capul oaselor, ajutat de
Kimberly, i nu protest cnd Daniel o lu n brae i o duse pn-n apartamentul rezervat
musafirilor de soi, unde o aez cu grij n patul imens cu baldachin.
Elisabeth i scoase mantia i i-o ntinse contelui cu o expresie ncordat.
- Ai mare grij de ea, i ceru ea cu o voce slab. n cptueala ei se afl toate actele i
cele necesare motenitorului casei de Lancaster i al tronului din Kumpur-Pala. Cu
ajutorul lor, copilul va primi recunoaterea pe care o merit.
Daniel i reinu o tresrire atunci cnd lu vemntul murdar i ud. tia precis ce
ine n mn.
- Keith i-a luat toate msurile ca fiul nostru s moteneasc tot ce i se cuvine,
continu Elisabeth ncet. Avocaii din Londra au copii legalizate ale testamentului su.
Originalul se afl n Kumpur-Pala, n posesia lui Orslom. L-a numit guvernator cu
drepturi depline n absena sa i pe perioada necesar fiului nostru ca s ajung la vrsta
majoratului.
- i dac vei nate o fiic? se vzu Daniel nevoit s fie practic.
Elisabeth l privi lung, i buzele palide i se arcuir uor sub umbra unui zmbet.
- Condiiile sunt aceleai. Numai c trebuie s-i aleag un so respectabil i demn,
nainte de a intra n posesia averii i a titlurilor. Iar aceast sarcin i-a fost ncredinat
ie, Daniel. Contele de Sutherland va fi cel care va veghea asupra fericirii fiicei noastre
i-i va asigura protecia. Indiferent ce voi nate, va trebui s-mi promitei c vei avea
grij de copilul meu i al lui Keith ca i cum ar fi propriul vostru copil.
- Nu spune asta, Beth! Sun ngrozitor, ca i cum te-ai gndi s..., vocea contesei de
Sutherland tremur. Vei trece cu bine de aceast ncercare i te vei bucura de copilul tu
pentru muli ani de acum ncolo.
- A vrea s fie aa. Oh, ct mi doresc s ai dreptate! gemu Elisabeth, cu ochii plini
de lacrimi, strngndu-i cu un gest protector abdomenul proeminent. Dar...
Se ntrerupse, tresrind, cnd simi ceva cald ntre picioare. Albindu-se toat la fa,
privi spre pata nchis i umed care se lea nroind atemuturile de mtase.
- Oh! facu ea, livid.
Contele se retrase un pas ngrozit, apoi spuse printre blbieli:
- M duc dup Bertha.
i prsi aproape n fug ncperea.
Kimberly privi ncruntat n urma lui, neputndu-1 condamna pentru reacia lui i
pentru laitatea de moment. i cnd i nscuse pe cei trei fii ai lor, Daniel i petrecuse
timpul n salon, bnd pn la nesimire. Nu suporta s vad durerea la o femeie, dei,
Dumnezeu i era martor, era un brbat curajos i calm, care suporta orice suferin fizic
fr s crcneasc
Oftnd, Kimberly se aez lng Elisabeth i, punndu-i minile pe umerii ei, o
mpinse cu blndee pn o ntinse ntre pernele mari.
- Trebuie s te odihneti. Este firesc ca femeia s mai piard i snge atunci cnd
nate, ncerc ea s-o ncurajeze. Cnd l-am nscut pe Nicholas, am pierdut i eu destuL
Bertha o s tie ce are de fcut. Acum o s m duc s poruncesc servitorilor s pun ap
la fiert i s-o aduc aici. Tu doar odihnete-te. Trebuie s-i pstrezi puterile i s le
foloseti la vremea cuvenit.

Bertha Wilson sosi o jumtate de or mai trziu. Era o femeie slab ca un r, cu


chipul foarte ridat, motiv pentru care nimeni nu tia exact ci ani are. Rutcioii afirmau
c Bertha se nscuse deja btrn. ns femeia era extrem de priceput la moit i
cunotea o sumedenie de leacuri foarte utile la tot felul de boli.
Dup o consultaie ndelungat, btrna iei pe hol i i se adres contesei de
Sutherland:
- Milady, situaia e cum i mai proast Copilul s-o ntors de-a curmeziul, iar
contraciile s-au oprit cu totul. Asta-i lucru tare ru. Conia asta, srcua de ea, n-o s
aib zile. A pierdut snge cu nemiluita. S m ierte l de sus, da nu mai pot face nimic
pentru ea.
Chipul contesei de Sutherland i pierdu orice urm de culoare. Contele nsui se albi
la fa.
- Dar copilul? murmur el. Poi s faci ceva pentru copil?... Poi s-l salvezi?
Femeia l privi ovitoare.
- Pot, spuse ea ntr-un trziu, da numai dac-i tai pntecul coniei. Altfel nu pot s-l
sco afar. Dar asta nseamn s-o omor pe micua lui cu buntiin.
Kimberly i arunc o privire ndurerat lui Daniel. Umerii brbatului czur. Decizia
era greu de luat.
- Spui c ea o s moar, indiferent dac o tai sau nu, rosti el cu greutate. Corect?
- La fel de corect ca Dumnezeu nsui. i chestie de cteva ceasuri, nlimea Ta,
rspunse moaa cu regret. Este prea slbit, mititica de ea Tare ru mi pare de dnsa
- Dar copilul ar putea tri, nu-i aa?
- Sunt ceva anse s-l salvez. Asta dac nu-i prea trziu i pentru el.
- Atunci, fa ce ai de fcut, i spuse contele cu o voce plin de durere i neputin.
Salveaz copiluL
Femeia ddu din cap i intr n camera suferindei, nsoit de contes.
Elisabeth Lancaster sttea ntre perne, la fel de alb la fa ca mtasea aternuturilor.
Ochii i se nfundaser n orbite, umbre vineii i se ntindeau larg n jurul lor. Obrajii i
erau supi i venele de sub piele se vedeau aproape cu claritate. Le privi pe amndou cu
ochii sticloi.
- Elisabeth, opti Kimberly, apropiindu-se de pat i lundu-i mna fragil i rece ntr-
aei.
Elisabeth zmbi stins.
- tiu, opti ea cu o voce alterat de suferin. Am auzit... de cazuri n care... doar
copilul mai putea fi salvat. F... ce trebuie de fcut.
- Oh, Doamne, gemu Kimberly, mucndu-i buzele, n timp ce ochii i se umpleau de
lacrimi.
- Dac va fi... biat, pune-i numele... Alexander, i ceru contesa de Lancaster,
luptndu-se s vorbeasc clar. Dac va fi fat... pune-i numele Cristine. i Ayleesha,
dup... mama lui Keith.
- Voi avea grij de copil i-l voi iubi ca pe proprii mei fii, promise Kimberly cu o
voce gtuit de durere.
- tiu c aa vei face. Kim?...
-Da?
- M voi mga acolo sus... pentru voi. Niciodat nu voi putea s-i mulumesc
ndeajuns pentru buntatea ta... a voastr.
Kimberly i nghii un hohot de plns, copleit de resemnarea demn i curajoas a
femeii din faa ei. Soarta tragic a Elisabethei i a lui Keith, doi oameni care sfidaser
totul pentru dragostea lor, i sfia inima
Cnd mna Elisabethei deveni inert ntr-a ei, nelese adevrul crud i simi cum o
las puterile. Fu un efort supraomenesc pentru ea s-i ntoarc capul spre btrna moa
i s-i fec semnul pe care aceasta-1 atepta.
Cristine Ayleesha Sutherland veni pe lume la primele ore ale dimineii zilei de
crciun. O feti micu, negricioas, care ipa de mama focului, furioas i nemulumit.
Kimberly o lu n brae, privindu-i chipul congestionat printre lacrimi. Era uric.
Nu semna deloc cu blonda Elisabeth, dar prea s moteneasc culoarea armie a pielii
i piul ntunecat al tatlui ei.
ns cnd fetia deschise ochii i o privi, Kimberly putu s ntrevad frumuseea care
avea s devin ntr-o bun zi. Ochii ei, mari i migdalai, tivii de gene dese i ude, aveau
o culoare neobinuit. Erau de un violet intens, hipnotici n limpezimea lor. O culoare
clar, neateptat pentru un bebelu, mult mai intens dect cea a ochilor Elisabethei.
i atunci, Kimberly adug nc un nume micuei care i se zbtea la piept.
Cristine avea s aib un destin greu n via, dar cel puin, ea, Kimberly, putea s-i
nsenineze primii douzeci i unu de ani pe care avea s-i petreac n casa ei. Avea s-i
ofere copilei lui Keith i a Elisabethei o copilrie minunat, precum i dragostea i
devotamentul unei mame. Avea s-o creasc ca pe fiica ei. Pentru c asta i era acum.
Elisabeth i fcuse un dar nepreuit: i druise fetia dup care tnjise atia ani.
Cristine era a ei acum.
Cu inima pe jumtate ars de durere pentru femeia care i dduse ultima rsuflare n
braele ei, pe jumtate mbtat de fericirea de a strnge din nou la piept un ghem de
via, Kimberly prsi ncperea cu pruncul n brae.
Jos, n salon, Daniel o atepta. Cnd o vzu cu bebeluul n brae, simi c i se face
ru. nghiind cu greutate nodul care-1 strngea de gt, iei n ntmpinarea soiei sale;
mbrind-o strns, dar avnd grij s nu striveasc comoara pe care Kim o strngea cu
atta gingie la pieptul ei.
- Ea e Cristine Ayleesha Violet Sutherland, rosti Kimberly, cu chipul scldat n
lacrimi, retrgndu-se un pas pentru a i-o arta pe fetia care ntre timp adormise. Este a
noastr, DanieL
Contele i privi lung soia i, n ciuda durerii care-i sfredelea sufletul, zmbi.
- Este a noastr, repet el cu blndee, ridicnd un deget ca s ating obrazul catifelat
al micuei. Cu adevrat a noastr.
Kimberly i rezem fruntea de umrul lui Daniel, oftnd.
- Sunt linitit n privina unui singur lucru, mrturisi ea ncet.
- Care?
- E seara liber a servitorilor, ceea ce nseamn c, n afara menaj erei, a domnului
Raid i a Berthei, nimeni nu mai tie adevrul. i toi ne sunt devotai. Dar pentru restul,
va trebui s inventm o poveste despre cum a aprut Cristine n viaa noastr. Fcu o
pauz, analiznd posibilitile n minte.
- Vom spune c am gsit-o la ua din fa, continu Kimberly, ridicndu-i capul
pentru a-i privi soul n ochi.
- n miezul iernii, n toiul nopii? i ridic el sprncenele cu un uor dezacord, avnd
grij s-i pstreze tonul vocii cobort pentru a nu trezi bebeluul din braele ei.
- Ce are? se ncrunt contesa.
- i cum vom explica prezena Elisabethei n casa noastr?
- O vom ngropa n zori, nainte s se lumineze, suger tnra femeie dup o clip de
gndire.
- Pmntul este ngheat bocn, Kim. Ca s sapi o groap pe vremea asta, ai nevoie
de brae puternice i cteva ore bune la dispoziie...
- Nu i dac o vom ngropa pe deal, opti Kimberly cu o voce rguit de lacrimi.
Contele i privi soia cu o expresie uimit. Cteodat, l surprindea i-l uluia n egal
msur viteza cu care mintea soiei sale lucra. Desigur, dealul din spatele conacului le
oferea exact lucrul de care aveau nevoie, ba chiar cu generozitate: o groap gata spat.
Cnd se apucaser n toamn s rscoleasc pmntul din vrful colinei, ideea pe care o
avuseser amndoi n minte fusese cea a unei grdini etajate, cu terase largi, unde florile
s explodeze ntr-o beie de culori i miresme. Dar lunile de toamn, mohorte i
ploioase, le amnaser planurile, astfel nct culmea dealului arta acum ca o mare de
rni ce-i ateptau ncremenite vindecarea.
Niciunul din ei nu se gndise vreo clip c una dintre acele gropi avea s fie
destinat unui trup omenesc.
Cteva ceasuri mai trziu, n lumina cenuie a zorilor, Daniel arunc ultima lopat de
pmnt peste mormntul Elisabethei Lancaster.
Era singur pe creasta dealului, deoarece Kimberly trebuise s rmn lng leagnul
n care dormea Cristine. Muchii braelor i tremurau din cauza efortului i, sub paltonul
gros, spatele i era nduit. tergndu-i transpiraia de pe frunte, contele se cotrobi prin
buzunare dup o igar subire de foi, pe care o aprinse la flacra felinarului ce se odihnea
pe pmntul ngheat, i trase primele dou fumuri cu sete, filtrnd linia orizontului
printre gene. ncepuse din nou s ning, cu fulgi mici i iui.
Sufletul i era ndurerat, plin de jale, iar mintea i era chinuit de gnduri sumbre. Se
gndi la femeia minunat pe care o ngropase i la soul ei, acel brbat dinamic, vertical i
nobil, pe care-1 admirase i-l preuise ntotdeauna. La ct de nfiortor de nedreapt le
fusese soarta. i, pe lng sentimentul ngrozitor de pierdere i furie, neputina i ii
capul hidos, rnjind la el batjocoritor.
Nu putea face nimic pentru a-i rzbuna. Nimic prin care s ndrepte crima. Crimele,
se corect el n gnd. i Elisabeth fusese ucis. i nu doar fizic. Dac ar fi putut, nainte
de a se duce de pe aoeast lume, s-i dea un nume, unul mcar, atunci n-ar fi ezitat nicio
clip s-l lineze pe ticlosul care se fcea rspunztor de acea oroare. Dar aa...
Era contient c nu se putea apuca s cerceteze mprejurrile morii lui Keith.
Cristine trebuia protejat. Bine c mcar Keith anticipase complotul i-i blocase averea
n minile avocailor. Criminalul, oricine ar fi fost el, nu avea s se aleag cu nimic de pe
urma frdelegilor lui.
Trgnd un ultim fum din igar, strivi restul sub talpa cizmei i se ls pe vine n
faa mormntului proaspt ntinznd o mn, o pres peste bulgrii reci, nchiznd ochii.
- Poi s te duci linitit, Elisabeth, opti el rguit. Voi avea grij de copila voastr i
o voi apra cu preul sngelui meu, dac va fi nevoie. Adio, biat nefericit.
Deschise ochii, se ridic pescuind i lopata pe care o sprijini neglijent pe umr, se
rsuci pe clcie i ncepu s coboare panta dealului.

- Tat?...
Daniel i ridic ochii de pe figura adormit a Cristinei i-i privi fiul cel mare cu
ochi adumbrii de emoie. Nidiolas, ntiul su nscut, n vrst de opt ani, sttea n
pragul uii cu ochii crpii de somn, mbrcat ntr-o pereche de pijamale de mtase azurie.
Se freca la ochi cu pumnii, ncercnd s se dezmeticeasc.
- Vino s-o cunoti pe surioara ta, Nick, l invit contele cu o voce joas.
- Sora mea? facuNicholas ochii mari. Dar mama nu a fost... n-a avut..., se blbi el,
clipind nedumerit.
- Uneori Dumnezeu hotrte lucrurile n felul Lui, spuse Kimberly, scutindu-i soul
de o explicaie ntortocheat i dificil. Amndoi ne-am dorit o surioar pentm voi. Acum
o avem. Apropie-te, dragul meu.
Nicholas se ncrunt, dar se supuse, apropiindu-se precaut de leagnul pe care-1
folosise i Ethan cu cinci ani n urm.
- E urt, rosti el cu sinceritatea caracteristic copiilor.
- Nu e urt, l contrazise Kimberly cu blndee. Este doar... mic. i are pielea mai
nchis, dar o s vezi ce ochi minunai are atunci cnd o s se trezeasc. Sunt violei, la
fel ca ametistele.
Nicholas i privi mama cu ndoial, dar nu zise nimic. Continu s priveasc la boul
de came din faa lui, lipsit complet de orice urm de entuziasm. Se rug ca bebeluul din
faa lui s nu fie la fel de plngcios cum fusese Ethan, care o ine tot o gur. Ethan
fusese o adevrat teroare pentm eL Nu acelai lucru l putea afirma despre Tony, un
sugar cuminte; care mnca i dormea tot timpul. Desigur, nu-i amintea mare lucru de
vremea cnd Anthony era bebelu. Diferena de vrst era prea mic ntre ei, de nici doi
ani, ns Ethan fusese o mare pacoste
Parc simind studiul intens la care era supus, Cristine deschise ochii. Kimberly
surse, Daniel chicoti, Nicholas clipi descumpnit.
Ochii surioarei lui erau ca dou buci de ametist, de o form ciudat, alungii mult la
coluri. i, brusc, ncepu comarul.
Guria n form de cirea a Cristinei se lrgi i un urlet fioros sparse linitea
salonului. Kimberly se repezi s-o ia n brae, Daniel rse de expresia ngrozit de pe faa
fiului su, iar Nicholas Seu doi pai mpleticii napoi, continund s fixeze speriat
ghemotocul glgios care se agita n braele mamei sale.
Nu-i plcea noua lui surioar. Chiar deloc! Putea s se ia de mn cu Ethan, la naiba!

CAPITOLUL 1

Urletul prelung i ascuit se propag ntre pereii conacului cu o asemenea intensitate,


nct fiecare servitor i lsar treburile balt i cu toii se bulucir pe scrile mari n sus,
direct spre dormitorul micuei lor stpne.
Kimberly simi cum i se zbrlete prul pe ceafa i scp o njurtur care n-ar fi
fcut deloc cinste unei doamne. Cartea pe care o citea czu cu un pocnet surd pe podea n
clipa n care ni n picioare i se repezi pe coridor, ndreptndu-se n vitez spre camera
fiicei sale.
n sala de studiu, Ethan arunc o privire nervoas lui Tony, care se albise la fa, apoi
ochii i alunecar nelinitii spre Nick, care nici mcar nu clipise atunci cnd zbieretul
Cristinei reverberase prin tot conacul. Continua s citeasc calm din tratatul de filozofie,
ns pe buzele lui plutea un zmbet rutcios.
Kimberly se npusti n dormitorul Cristinei i o zri pe aceasta n mijlocul patului,
ipnd fr oprire, cu minile duse la urechi. Lacrimi mari i iroiau pe obraji i ochii i
era mari i ngrozii. Din doi pai, Kimberly ajunse lng pat i o lu n brae pe fetia
aflat n prag de isterie.
- Linitete-te, scumpa mea, i opti cu duioie contesa, legnnd-o molcom pe
Cristine la pieptul ei. Spune-mi ce...
Se cpri brusc cnd privirile i czur pe aternuturile de culoarea coralului din
dormitorul Cristinei. Ochii i se ngustar periculos. Doi pianjeni mari de pmnt stteau
nemicai pe cuvertura aurie, n timp ce ali trei i micau fr grab picioarele proase,
ndreptndu-se spre marginea patului.
Cu Cristine n brae, contesa se rsuci pe clcie, iei din dormitor i coti pe coridor,
mergnd cu pai grbii spre camera de studiu. Deschise ua i intr valvrtej n ncperea
modest. Aruncnd o privirea scurt guvernantei, contesa o rug s-o lase cteva minute
singur cu bieii ei.
Guvernanta iei iar Kimberly i lu locul la catedr. Cristine se linitise oarecum, dar
nc mai suspina nbuit n braele ei. Privirea ngustat a contesei se plimb cu o
ncetineal ru prevestitoare peste chipurile speriate ale lui Ethan i Anthony, apoi se opri
pe faa impasibil a lui Nicholas.
- Nicholas Sebastien Magnus Sutherland!
Tnrul i privi mama cu inocen. Ethan i Tony rsuflar uurai, dar contesei nu-i
scp acest lucru i furia ei spori. Deci mpieliaii tia doi tiuser ce punea fratele lor
mai mare la cale, dar nu fcuser nimic ca s-l mpiedice. Era nevinovai din punct de
vedere faptic, dar erau implicai n acea poveste din punct de vedere moral, i pentru
cruzimea de care dduser dovad amndoi inteniona s-i pedepseasc aspru.
- in s te anun c nu pcleti pe nimeni cu faa asta de sfnt m post! se adres
Kimberly fiului ei mai mare. Cum ai putut s fii att de lipsit de inim s-i pui acele
creaturi dezgusttoare n pat?!... tii ct de fric i este de pianjeni!
- De unde tii c nu a fost Ethan sau Tony? replic Nicholas netulburat
- Pentru c-i cunosc pe amndoi i niciunul dintre ei n-ar fi avut un asemenea curaj.
Lui Ethan i este la fel de team ca i Cristinei de ei, iar lui Tony i lipsete imaginaia
care pe tine te caracterizeaz att de bine. Aa c numai tu puteai s fii n stare de o
asemenea mrvie.
- De ce ntotdeauna m ceri numai pe mine? se indign Nicholas.
- Pentru c de fiecare dat tu dai tonul la ruti, d-aia! Dar fii linitit, rndul acesta o
s te bucuri i de compania frailor ti mai mici...
- Dar eu n-am fcut nimic, se auzir n cor vocile lui Ethan i Anthony.
Sprnceana contesei se ridic, reducndu-i la tcere.
- Dac-i ceri acum scuze Cristinei pentru fapta ta mieleasc, atunci o s-i reduc din
pedeaps, l inform Kimberly pe fiul ei cel mai mare.
- Nu-mi cer scuze pentru nimic, declar Nicholas cu un zmbet sfidtor. Nu ai cum
s dovedeti c eu am fost.
- tii foarte bine c un interogatoriu separat cu Ethan i Tony va scoate adevrul la
iveal. Doar nu vrei s m obligi s procedez ca atare? Ar fi umilitor pentru toat lumea,
n special pentru tine.
Nicholas o vzu pe Cristine scondu-i faa congestionat de plns din umrul
mamei sale i-i prinse privirea maliioas. i era clar c savura cu anticipaie momentul
njosirii lui. Ei bine, n-avea s-i dea satisfacie micuei ticloase.
- Nu am pentru oe s-mi cer scuze, repet el ano.
- Foarte bine, rosti Kimberly cu un zmbet dulce. O lun de acum nainte i interzic
cu desvrire s-l mai clreti pe Mercur. Urmri satisfcut cum expresia calm de pe
faa lui se dizolva cu repeziciune. n plus, o s ai de conspectat toate lucrrile lui Pliniu
cel Tnr, ale lui Herodot, Ovidiu, Hoiaiu, Homer i Seneca. Dac ntr-o lun nu sunt
gata, pedeapsa i se prelungete cu alte mici corecturi de program, ne-am neles?
- Dar nu este corect! strig adolescentul, privindu-i mama revoltat i rnit Pentru
trei pianjeni nenorocii, s fiu obligat s...
- Deci recunoti c tu ai fost autorul, l ntrerupse Kimberly pe un ton suav.
Figura lui Nick se ntunec, gura i se strnse ntr-o linie subire. Se dduse de gol ca
un idiot. Asta i zgndri mndria i mai mult. i-i aliment ura pe care o nutrea pentru
monstrul acela cu ochi violei din braele mamei lui, care-1 privea cu o expresie
triumftoare i un zmbet batjocoritor pe buze.
- Dac i ceri scuze Cristinei acum, sunt gata s-i reduc pedeapsa la jumtate, repet
contesa ncet.
- Nu, mulumesc, doamn, sunt gata s ispesc canonul pentru fapta mea
abominabil, replic tnrul cu o voce pe jumtate demn, pe jumtate sfidtoare.
- M dezamgeti, Nicholas, oft contesa. Ai cere scuze cuiva atunci cnd greeti
este un act de mare cinste i curaj, i n niciun caz de laitate.
Observaia mamei sale veni ca o insult, tindu-1 pn la os. Ruinea i explod n
obraji, odat cu furia de a fi astfel umilit.
- De ce ntotdeauna crezi c ea este cea mai bun dintre noi? strig el, ndvrerat. De
fiecare dat i iei aprarea, indiferent dac este sau nu vinovat. i nu este dect o pacoste
blestemat, care face numai tmpenii. Ar trebui s ne iubeti mai mult dect o iubeti pe
ea. n fond, noi suntem copiii ti! Ea nu este dect o intrus...
- Nicholas! tun contesa, avertizndu-1 s nu mai continue
- Ce-i?!... Negi adevrul, doamn, tu, care eti un exemplu de virtute i de justee? i
replic el cu ironie. Nu este sora noastr, cel puin, nu este sora mea, aa c nu-mi poi
cere s nutresc pentru ea o afeciune fratern. O ursc! Am urt-o din prima clip, pentru
c am tiut c o s-mi aduc numai necazuri!...
- Nicholas, o s ncetezi acum', se auzi vocea biciuitoare a contesei, n timp ce
braele i se strnser protectoare n jurul Cristinei, de parc astfel ar fi putut-o feri de
adevml brutal al vorbelor lui. Iei afar! n clipa asta!
Nicholas i nclet maxilarele i fcu doi pai spre u, dar se opri i se rsuci ncet
spre mama lui. Kimberly i simi inima tresrind dureros sub expresia rnit de pe faa
lui.
- Cnd voi ajunge n posesia titlului i, implicit, a proprietilor Sutherland,
nemernica asta mic o s zboare din casa asta, pricepi?... O s-o arunc n strad ca pe un
gunoi ce este...
Kimberly ni n picioare i, fr a se mai putea controla, fcu doi pai i-i plmui
fiul cu sete peste fa. Imediat ce fapta se consum, o podidir lacrimile mpreun cu un
sentiment pustiitor de vinovie i amrciune.
Vzu expresia ncrncenat i lacrimile de umilin aprute n ochii lui ns, nainte
de a apuca s spun ceva, orice prin care s-i repare greeala, Nicholas se rsuci pe
clcie i iei din sala de studiu.
Kimberly simi c se nmoaie cu totuL O ls ncetior pe Cristine pe podea i se
aez pe un scaun, ngropndu-i faa n palme, incapabil s gndeasc.
Niciodat nu-i lovise copii. Niciodat! i umilina la care-1 supusese pe Nicholas o
durea ngrozitor.
Trebuia s discute problema cu Daniel. i tocmai acum, cnd avea atta nevoie de el,
de sfatul i de sprijmul lui, el era plecat la Londra!...
- Mama?
Vocea subiric a Cristinei o smulse din marea de dezndejde n care se nneca. O
privi i se chinui s-i zmbeasc linititor.
- Ce-a viut s zic Nick, mama, c nu-s sora lui? o ntreb copila cu un aer speriat. A
vrut doar s m necjeasc, nu-i aa? Eu sunt soia lui, nu?... Nu? repet Cristine, privind-
o cu speran n ochii de culoarea ametistelor.
Kimberly gemu prelung n sinea ei.
- Bineneles c eti sora lui, Cristine, iubito, cum altfel? Doar c... era furios i a
vrut s te necjeasc.
Cristine o privi lung. Inima contesei rat o btaie. Chipul copilei era grav, iar ochii
preau s aib maturitatea i nelepciunea unui adult. Era un contrast ocant pe faa unei
copile de nici opt ani.
- Nu semn cu niciunul din voi, rosti ntr-un trziu fetia cu o voce nefiresc de calm.
Nici tu i nici papa nu avei ochii deschii, iar pielea voastr este alb, nu armie, ca a
mea. Nick seamn cu papa, Tony cu bunica Angela, iar Ethan cu tine. Eu cu cine
semn?... Spune-mi adevrul, mama.
Kimberly expir aerul pe care l inuse n plmni cu un oftat ntretiat. Adevrul
era... copleitcr, primejdios, oarecum aberant. Cum ar fi putut s-i spun acelei
minunii, care-i adusese atta bucurie n ultimii ani, cine erau prinii ei adevrai i de
ce muriser?
- Semeni cu...
Dar minciuna refuza s se materializeze. Contesa nchise ochii resemnat. Nu tia
dac ceea ce urma s fac era un luciu bun sau ru, ns tia cu certitudine c n-o putea
mini.
Rsucindu-se spre Ethan i Tony, care o priveau cu ochi mari, ngrozii, le vorbi pe
un ton calm:
- Voi rmnei aid pn se ntoarce miss Baldwin. Cu voi o s m socotesc mai
trziu.
Apoi, lund-o de mn, Kimberly o scoase afar din sala de studiu i cobor cu ea
tcut n curtea din spatele casei. Urcar panta lin a dealului, inndu-se de mn n
lumina aurie i blnd a soarelui de nceput de septembrie.
Mormntul Elisabethei Lancaster era nconjurat de o superb grdin de trandafiri, n
mijlocul creia trona o mic lespede de marmur de un galben stins.
n fiecare an, n ajunul crciunului, Kimberly o aducea aici pe Cristine, amndou
puneau cte un bucheel cu flori de sei pe lespedea gravat i se rugau cteva minute.
- De ce mergem la mormntul ngerului? o ntreb Cristine; nedumerii
Kimberly surse cu amrciune. i spusese Cristinei c acolo se odihneau rmiele
pmnteti ale unui nger pe nume Elisabeth... i asta nu era o minciun. Elisabeth chiar
fusese un nger.
- Pentru c ngerul acesta mi te-a druit, Cristine, opti Kimberly, lsndu-se pe vine
n faa copilei i privind-o cu un zmbet tremurtor. i voi spune o poveste, draga mea.
Haide s ne aezm aici, i art ea un petic de iarb. Vreau, mai nti de toate, s m
crezi cnd i spun c tu eti copilul meu i c te iubesc nespus.
- La fel cape Nick, Ethan i Tony, rosti fetia cu o nestrmutat convingere.
- Da, v iubesc enorm i n mod egal pe toi patru. Nick a zis o marc prostie, se
ncrunt ea, dar o s-i scot eu asta din cap, chiar de-ar fi s... n fine, n-are rost acum s
vorbim despre asta.
Se aezar amndou pe iarb i, pre de cteva momente, se lsar noonjurate de
mirosul trandafirilor, de mbriarea ginga a vntului i de cldura blnd a soarelui.
- n tinereea mea, acum peste douzeci de ani, am cunoscut o feti pe nume
Elisabeth. Era o fiin ncnttoare i frumoas ca un nger.
- ngerul Elisabeth, care doarme sub marmura galben?
- Da, oft Kimberly, aruncndu-i o privire zmbitoare Cristinei. ngerul Elisabeth.
Ne-am mprietenit foarte tare. ntr-o bun zi, a cunoscut un brbat la fel de minunat ca i
ea i s-a mritat cu el.
- Au avut o nunt frumoas?
- Oh, da! surse Kimberly, aducndu-i aminte de nunta Elisabethei. O nunt ca-n
poveti. A fost cea mai frumoas mireas din cte s-au vzut vreodat pe pmnt. Rochia
ei a fost comandat special la Paris i a fost fcut din cele mai fine mtsuri, iar ca
bijuterii a purtat nite diamante splendide, cum numai o regin ar putea s aib... Oft
din nou, prelung, ncet. Dar, cteodat, viaa poate deveni foarte... complicat.
- Adic ncurcat? o ntreb Cristine, rupnd una cte una petalele unei margarete
- Da.
- Ce s-a ntmplat mai apoi?
- Soul ei a murit n urma unui... accident nefericit, iar Elisabeth, plin de mhnire, a
plecat s-i gseasc linitea lng cea mai bun prieten a ei.
- Adic lng tine.
- Lng mine, da, spuse ccntesa cu privirile aintite asupra liniei orizontului,
smulgnd fr s-i dea seama smocuri din iarba de lng ea.
- A murit, nu-i aa? spuse Cristine cu un val de tristee n glas.
- Da. i-a iubit foarte mult soul i n-a putut tri fr el, aa c l-a urmat n ceruri.
Dar ca lumea s-i aminteasc de ei, ct de minunai i frumoi erau, i ct de mult se
iubeau, nainte de a pleca n rai, Elisabeth a nscut o feti cu ochii violei i pielea ca
mierea, pe care mi-a dat-o mie s-o iubesc.
- Eu am fost fetia, nu, mama?
- Da, scumpa mea Tu ai fost unul dintre miracolele pe care Dumnezeu mi le-a dat
spre pstrare.
- Nu ngerul Elisabeth a fost cea care m-a dat ie spre pstrare i ca s m iubeti?
- Dumnezeu i ngerul Elisabeth, se corect Kimberly cu un zmbet duios. i te
iubesc enorm, Cristine. Niciodat s nu te ndoieti de asta.
- i eu te iubesc, maman, opti Cristine i se ridic pentru a o lua de gt i a o sruta
apsat pe obraz. Apoi, lipindu-i obrazul de cel al femeii, opti cu o voce mic: i o
iubesc i pe Elisabeth, ngerul care m-a lsat n grija ta. A fcut o alegere minunat, cea
mai bun din cte exist.
Declaraia fetiei, att de serioas i plin de cuvinte nelepte i grele, o rscoli pn-
n mduva oaselor. Kimberly nchise ochii i mbri cu nesfrit recunotin i
dragoste truporul durduliu al Cristinei, mulumind cerului c totul decursese att de uor.
Se temuse c adevrul sau zecimile de adevr pe cate i le spusese s n-o afecteze pe
copil prea m ult Nici nu era sigur dac Cristine nelesese ceva din tot ce-i spusese.
- Haide s mergem s-l mpcm pe Nicholas, propuse Cristine, retrgndu-se i
privind-o pe contes n ochi. Nu vreau s fie suprat pe mine. tii, n-am vrut s ip aa de
tare, dar cnd au nceput s mearg, nu am mai putut s m mic i mi-a fost fric s nu
se urce pe mine. La urma urmei, s-a rzbunat pentru c i-am lipit cu clei tlpile cizmelor
de fundul dulapului. Aa c suntem chit.
Kimberly o privi pe Cristine gnditoare, nghiindu-i amuzamentul.
- Chiar i-ai lipit cizmele de fundul dulapului?
- Cizmele cele noi, da. Nu te svperi pe mine, nu? facu Cristine, alarmat. Poi s m
pedepseti, c nu m supr. Ce este just, este just. Dar m-am gndit c ar fi corect s tii
c i eu sunt vinovat pentru c l-am provocat pe Nick.
- Apreciez asta. Dou sptmni nu intri n pdure, nu faci baie n lac i o s-i dau
de transcris cincizeci de pagini din Robinson Crusoe.
- De acord, mormi Cristine cu o jumtate de gur. Dar numai dac scazi la jumtate
pedeapsa lui Nick, bine?
- Nu eti n poziia s negociezi cu mine, domnioar, pedepsele pe care vi le aplic
vou, spuse Kimberly cu severitate, ridicndu-se de jos, strduindu-se s-i ascund
zmbetul.
- Te rog, mcar, nu-i pedepsi i pe Tony sau pe Ethan. Ei n-au fcut nimic.
- Au tiut de intenia lui Nidc, se art contesa nenduplecat.
- Of, da Nick poate fi att de imposibil cteodat!... n mod sigur c a gsit o metod
s-i fac s-i in gura.
- Mai vedem, spuse Kimberly, abinndu-se s-i fac Cristinei vreo promisiune
deart.

Daniel i privi fiul cu severitate.


- Eti cu opt ani mai mare dect ea i m ateptam mai mult de la tine.
Nick continu s studieze ncruntat vrful cizmelor, nfrnndu-i protestele care-i
zvcneau pe vrful limbii.
- n plus, ai suprat-o foarte tare pe mama ta, adug contele cu asprime. Va trebui
s-i ceri scuze n faa ei.
- O voi face, fgdui Nicholas far chef.
- i Cristinei.
Privirea tnrului ni n sus, furioas.
- Pacostea aia mic n-o s primeasc scuzele mele niciodat!
- Nu-mi strni mnia, tinere domn, l repezi contele cu duritate. Eti n casa mea, aa
c vei face dup cum i poruncesc.
- Altfel? vru Nicholas s afle alternativa.
- Altfel vei pleca la Eton i-i vei ncepe pregtirea i studiile acolo.
- M alungi de acas? se indign Nicholas. Din cauza uneia... uneia care nici mcar
nu este o Sutherland?...
- Cristine este o Sutherland! tun contele, nind n picioare i privindu-i fiul cu
furie din spatele biroului masiv, din lemn de acaju frumos sculptat. Niciodat s nu mai
spui o asemenea tmpenie, pentru c altfel vei suporta consecinele directe ale necugetrii
tale.
- O s m loveti i tu, aa, ca mama? l provoc deliberat Nicholas, susinndu-i
privirea ntunecat i sfredelitoare cu un surs zeflemitor.
Daniel trase ncet aer n piept, spernd s se calmeze. Niciodat nu cunoscuse aceast
latur rzvrtit a firii fiului su. l privi, extrem de tentat s repete gestul soiei sale.
Nicholas avea cteodat un stil inimitabil de a scoate la suprafa tot ce era mai tu dintr-
un om.
- Vei pleca la Eton peste trei zile, rosti contele printre dini. i vei face n aa fel
nct s termini studiile cu notele cele mai mari, altfel te dezmotenesc, ne-am neles?
Ochii lui Nicholas se ngustar, nrile i se dilatar. Faa i deveni livid. Secundele se
scurgeau lent, punctate de ticitul ceasului de porelan pictat de pe consol.
- Prea bine, domnule, spuse elntr-un trziu, schind un zmbet subire. Voi pleca la
Eton Dar, ritr-o bun zi, i va prea ru pentru gestul tu de acum.
- ndrzneti s m amenini? uier oontele, privindu-1 cu ochii plini de suprare i
revolt.
- Nu, nu te amenin, domnule, doar subliniez un fapt absolut cert. O zi bun,
domnule.
i cu aceste cuvinte, Nicholas Sebastien Magnus Sutherland prsi cabinetul tatlui
su, jurndu-i rzbunare.

CAPITOLUL 2

Acum, dup mai bine de treisprezece ani, stnd cu un pahar de coniac n fa, Nick
i aminti discuia care generase fisura dintre el i tatl su, fisur care se adncise tot mai
mult cu fiecare an, cscnd ntie ei o prpastie fr sfrit O prpastie peste care niciunul
dintre ei nu se obosise s dureze vreo punte. i asta nu pentru c n-ar fi dorit-o amndoi,
ci din cauz c fiecare fusese prea ncpnat i mndru ca s fac primul pas.
Iar acum era prea trziu ca s mai ndrepte ceva.
Golind paharul pe nersuflate, Nick i mai turn unul i se duse n faa sobei
improvizate din oortul su de campanie. Mna i era nesigur cnd reciti pentru a patra
oar scrisoarea prin care era ntiinat c tatl su murise cu o lun i jumtate n urm,
din cauza unei aprinderi stupide la plmni.
Scrisoarea ajunsese la el cu o mare ntrziere. Daniel murise n prima jumtate a lui
februarie. Trecusem de atunci patruzeci i opt de zile.
n urm cu exact o sptmn, chefuise pn trziu cu camarazii si de arme,
trezindu-se a doua zi n pat cu trei franuzoaice drglae foc. Nu-i ddea seama cum
ajunsese cu toate trei acolo, amintirile nopii n care buse n netire fiindu-i destul de
neclare. Dar prin minte i fulgeraser imagini cu fiecare dintre ele, imagini mgulitoare,
asta dac memoria nu-i juca vreun renghi. Se ridicase la nivelul reputaiei sale, fr a se
face de ruine, ori asta era ceva. Nu mai ncercase niciodat s se culce cu trei femei de
odat i s le fac fa la toate trei...
i-n timpul acesta, la Sutherland House, domnea o jale fat sfrit.
Nick strnse din dini, ncercnd s se fereasc din calea durerii sfietoare care-i
croia drum prin fiecare prticic a trupului, minii i sufletului su, clite n nou ani de
rzboi.
Attea pierderi suferise de-a lungul anilor, dar niciodat nu-i pusese problema c
avea s-i piard tatl. Acel brbat viguros i nalt, de o mare conduit moral. Un brbat
pe care-1 iubise i-l respectase, chiar dac nu i-o i artase n rstimpul scurtelor permisii
pe care i le cheltuia la Londra, evitnd cu ostentaie Sutherland House.
Cu un oftat, mpturi scrisoarea cu grij i o vr n buzunarul de la piept al tunicii,
apoi goli paharul i se ridic s-i mai toarne unul.
fii seara aceea, eia ngrozitor de frig. Mult prea frig pentru o noapte de nceput de
aprilie. n mod normal, dup trei sferturi de sticl de coniac, n-ar mai fi simit frigul. ns
de data asta, frigul acela venea din inima lui.
Doamne, fusese att de prost! Prost i egoist, i mnat de o ambiie la fel de mrunt
ca scama pe care o ndeprt absent de pe cracul pantalonului uniformei ponosite.
Ce realizase n toi aceti ani? Luptase pentru ar i avansase la rangul de cpitan,
printr-o serie de acte de curaj nebunesc pe cmpul de lupt. Nou ani grei, timp n care nu
fusese n stare s-i rezolve problemele personale cu tatl su.
i totul pornise de la o idioenie. Cristine. Ea fusese factorul care crease acea ruptur
dintre el i tatl lui. De la ea pornise totul.
Nick i aprinse o igar, trgnd din ea cu sete i reflectnd. i ncheiase stagiul
militar cu mult timp n urm. Teoretic, ar fi putut cere s fie lsat la vatr ca simplu ofier
i s-i triasc viaa n linite. Alturi de familie. Dar n-o fcuse... din ambiie. Dorise
s-i demonstreze tatlui su ceva, s-l fac s fie mndru de el. i s aud din gura lui
cuvintele de laud binemeritat. Aa c rmsese pe front i avansase n rang. n acel
moment era propus pentru gradul de colonel. Un titlu frumos, rsuntor, pentru care
luptase din plin...
Brusc, constat ct de obosit era. Ct de istovitori fuseser ultimii ani pentru el.
Venise timpul s se ntoarc acas. i s pun lucrurile la punct.
Adevrul era c se sturase. Se sturase de moarte, de ororile rzboiului, de
tensiunea permanent de pe front, se sturase s doarm cu urechea ciulit i s fie tot
timpul cu simurile n alert maxim. Se sturase s-i vad camarazii murind, se sturase
s fie tot timpul nevoit s-i apere viaa, lund-o n schimb pe a altora.
Trebuia s se ntoarc acas. S fie alturi de mama lui, s se bucure de compania
frailor si i s rezolve o dat pentru totdeauna problema cu Cristine, pacostea aia
ambulant din cauza creia viaa lui intrase pe un fga dac nu greit, cel puin nedorit
iniial.

Kimberly i privi fiul cu ochii notnd n lacrimi.


Nu-1 mai vzuse de trei ani, n timpul sezonului scurt din toamn, cnd Nick fusese
la Londra ntr-o permisie scurt de dou sptmni.
i, privindu-1, realiz ct de mult semna cu Daniel.
- Oh, Nick, nici nu pot s-i spun ce fericit sunt c te-ai ntors, n sfrit, acas. M-
am rugat lui Dumnezeu n fiecare diminea i sear s te ntorci teafr... m-am rugat s-
i dea gndii cel bun.
- Regret c nu mi-a venit ideea asta mai devreme, mam, rosti el cu un zmbet amar
n colul gurii. A fi putut ajunge aici nainte s...
Nu putu s-i duc gndul pn la capt. Un muchi zvcni pe maxilarul lui i
privirile i se aintir undeva, n gol, deasupra capului ei. ns Kimberly i ls o mn
nelegtoare peste mna lui mare i o strnse cu duioie.
- Ultimul lui gnd a fost pentru tine. A spus s-i cer iertare n numele lui.
Privirea lui reveni ntunecat asupra mamei sale. Rmase tcut cteva clipe.
- i eu? rosti el printre flcile ncletate. Eu cui s oer iertare pentru mndria mea
prosteasc?
- Te-a iertat, Nicholas. Cu mult, mult timp n urm. Chiar a doua zi dup ce te-a
trimis la Eton. Tot timpul i-a reproat c a fost mult prea aspru cu tine. Dar a dorit s te
formeze ca brbat i, cel puin, dorina lui s-a mplinit. Acum eti un brbat n toat
puterea cuvntului.
- Era i cazul, glumi el. Am aproape douzeci i nou de ani, mam.
- Este o nedelicatee din partea ta s aminteti implicit de vrsta mea.
- nc eti o femeie tnr, doamn. i foarte frumoas. Uit-te la tine!... N-ai niciun
rid, nid mcar un fir de pr alb.
- Eti o figur, Nicholas, i un linguitor fr pereche. Abia atept s vd ce fa fee
Ethan i Tony, cnd or s dea cu ochii de tine.
- i pacostea aia de Cristine? i arcui el o sprncean cu un aer greu de descifrat
Peste ochii contesei trecu un nor de ngrijorare.
-Nicholas, eu...
Se opri, deoarece ua salonului se deschise i nuntru pir Ethan, conte de
Caithness, i Anthony, proaspt conte de Lochbuy.
- Nick?..., fcu Ethan, ridicndu-i nencreztor sprncenele n faa siluetei masive a
fratelui su. Oh, Doamne, te-ai ntors! strig el, apoi chiui i sri peste dou scaune,
strngndu-i fratele cu putere n brae.
Nick rnji i se retrase s-i studieze fratele cel mai mic. Ethan avea douzeci i ase
de ani i motenise nlimea i zvelteea celor din neamul Sutherland. Ultima dat cnd l
vzuse fusese n urm cu doi ani. Ethan lucra i el n slujba coroanei, dar se ocupase cu
serviciul de spionaj britanic. Se ntlniser pe front de patru ori, i asta pentru c se
ntmplase ca misiunile lui Ethan s treac pe lng zonele unde i avea camparea
regimentul su.
Anthony era cu o palm mai scund dect ei, ns mai lat n umeri i mai vnjos.
Motenise trsturile voluntare ale strmoilor pe linie matern i prul mai deschis la
culoare al acestora. Anthony se considera a fi un fermier nnscut. i plcea s trudeasc
pmntul, s-i culeag roadele, i nvase s-l respecte pentru asta. Era o fire zgrcit la
vorb, dar cu o inim de aur.
- Nick, ce bine-mi pare s te vd!
Strnsoarea de urs a lui Anthony i cam tie respiraia lui Nick.
- Ce Dumnezeu faci acolo, n Dorset? Te antrenezi ridicnd cai?
- Muncesc paisprezece ore pe zi, asta fac, rse Anthony. M nsor n iunie.
Nick l privi uluit. Era absolut unic felul n care reuea fratele su s pun pe tapet
problemele importante, fr a se mai obosi cu introducerile de complezen.
- Oh, ficu Nick surprins, apoi i drese glasul. Nu-i cam devreme?
- Pi, nu prea. La toamn fac douzeci i opt de ani. La vrsta asta, cam toi brbaii
cu ceva gndire sntoas au deja neveste i copii.
- I-auzi, Ethan! Dup fratele nostru, noi suntem o cauz pierdut. Ce...
Se opri, simindu-i prezena, fr s tie cum. N-o vzuse. N-o auzise. Dei era ntors
cu spatele la u, pur i simplu simi momentul n care Cristine pise n salon. Un soi de
vibraie ciudat, care-i frison pe ira spinrii, strngndu-i stomacul. Era o stare pe care
n-ar fi putut-o descrie exact. Cert era c o simise.
ncet, se rsuci spre ea, n parte curios s observe transformrile pe care le suferise n
ultimii treisprezeoe ani de cnd n-o mai vzuse, pe de cealalt parte, nesigur de cum avea
s decurg ostilitile cu ea
i rmase fr grai, simind impactul drept n inim.
Cristine... ei bine, nu era deloc tnra pe care i-o imaginase el n drum spre cas. n
copilrie, Cristine fusese rotund ca un dop. Undeva, de-a lungul acelor ani, surplusul de
greutate se topise ca prin farmec, adugnd centimetri de graie nlimii ei. i tot ca prin
farmec, ruca cea urt se transformase ntr-un vis exotic.
Lui Nick i lu trei secunde s nregistreze schimbrile uluitoare pe care le suferise
nfiarea Cristinei i de patru ori pe att s-i regseasc aplombul. i s-i aminteasc
faptul c, dac nu respiri, riti s meri sufocat ntr-un mod stupid i s te faci dracului de
rs!
Din toat armonia de forme i culoare, Nick nu recunoscu dect ochii migdalai, acei
ochi de o culoare neobinuit, limpezi i vii ca ametistele lefuite, i nuana aurie a pielii.
- Mi, mi, mi, ce surpriz! facu Nick ntr-un trziu, zmbind uor ironic i pornind
spre ea cu pai ntini.
Cristine l privi cum se apropie de ea, ncercnd s-i pstreze cumptul. Pulsul i
izbea cu o asemenea for n gt i timpane, c-i era team c dac va deschide gura s
vorbeasc, inima avea s-i neasc afar. tiuse c ntr-o bun zi el avea s se ntoarc
acas, dar... nu se gndise c avea s-o fac att de curnd, iar groaza i surpriza o
ncremeniser cu totul.
i totui, undeva, o parte a minii ei i aduse aminte de maniere. Genunchii i se
flexar ncet, aducndu-i corpul n poziia de reveren.
- Bine ai venit acas, nlimea Voastr, rosti ea cu o voce impersonal, ateptnd ca
el s-i dea acceptul s se ridice.
Nu se ateptase s-o ating. i totui strinul acela cu privire dur o apucase de brbie
i, printr-o micare lejer, o ridicase din reveren i o silise s se uite n ochii lui.
Pleoapele ei se ridicar ncet, dezvelind irisurile de culoarea violetelor, limpezi i
strlucitoare. Nick simi impactul acelor ochi exotici ca pe o lovitur n stomac.
- Eti..., ncepu Nick cu o voce rguit, evalundu-i frumuseea ncet.
Femeie! Acesta era cuvntul. Era femeie, din cretet i pn-n tlpi. Niciun alt
cuvnt n-o putea defini mai bine pe creatura exotic din faa lui.
- . . .ai crescut, sfri d ideea ntr-un trziu, privind-o cu un aer ntng.
Sprnceana ei stng se arcui o idee, n ochi i apru un licr de amuzament ironic,
care se stinse la fel de repede cum apruse.
- Am ncercat s rmn mic, nlimea Voastr, dar natura mi-a fost potrivnic. Aa
c trebuie s v mpcai cu situaia...
- Eu sunt mpcat i chiar mi convine situaia, mrturisi el cu un rnjet viclean. Tu?
Cristine se retrase uor, desprinzndu-se de atingerea lui. Avea impresia c o
tachineaz, dei nu era prea sigur de asta.
Ceva din expresia zmbetului lene de pe buzele lui o punea n gard. Brbatul din
faa ei avea ceva care o nelinitea. Nu mai era acel Nick pe care-1 iubise n copilrie, dar,
la o adic, nici nu sperase n vreo minune.
Privirea atent cu care noul conte de Sutherland i studiase trsturile chipului fusese
cntritoare, da- nu n modul dezinteresat fratern, i nici ostil, aa cum s-ar fi ateptat, ci
cu un interes pe care nu prea tia cum s-l defineasc.
Cristine l privi prudent, ntrebndu-se dac acel gol dureros din inima ei se datora
emoiei rentlnirii, provocat de surpriza neateptat de a-1 vedea din nou la Sutherland
House dup atia ani, sau spaimei adnci c el avea s-o arunce pe drumuri, aa cum i
promisese cu mult timp n urm.
De cte ori nu se gndise la el, cuprins de dor i vinovie, ntrebndu-se cum era
viaa lui n acel moment, ce temeri sau bucurii l ncercau, dac mai tria sau nu?...
Se rugase pentru el ceasuri ntregi, fgduind cerului orice sacrificiu pentru ca
moartea s-l ocoleasc i el s se ntoarc teafr acas. Ani de-a rndul se simise
ngrozitor pentru c, din cauza ei, Nick plecase de acas i rupsese aproape complet
legturile cu cei din acelai snge cu al lui. i cnd ncetase s mai spere c avea s-l
revad vreodat, se ntcrsese.
Sttea n faa ei, filtrndu-i imaginea printre genele lungi i dese, un brbat care
nsuma peste ase picioare nlime, lat n umeri, bronzat, cu prul negru lung pn la
umeri, i... cercel n ureche?
Realiznd c el atepta un rspuns din partea ei i c tcerea care se prelungea se
ncrca de o tensiune ciudat, inexplicabil, Cristine i umezi buzele i rosti moale,
ncercnd s trag de timp:
- Depinde de ce anume vrei s auzii, milord: un adevr sau o minciun?
- ncearc minciuna, o invit el cu un zmbet curtenitor.
Cristine clipi, descumpnit.
- Vrei o minciun? se blbi ea, neateptndu-se ca el s aleag tocmai acea
variant.
Nick i nl o sprncean.
- M-ai lsat s aleg, nu?
Tnra prea din ce n ce mai ncurcat. Lui Nick i se fcu mil.
- Atunci spune-mi de ce te supr faptul c natura i-a fost potrivnic?
- Sunt... sunt dezamgit c nu sunt brbat, milord.
Hohotele de rs care explodar din pieptul lui avur un efect ciudat asupra
stomacului ei.
- i-ai dori s fii brbat? fcu el, amuzat De ce, pentru numele induratului de sus?
- Pentru c libertatea femeii este limitat n societate iar brbaii beneficiaz de tot
ceea ce nou, femeilor, n general ne este interzis sau refuzat, replic ea nepat. Un
brbat se bucur de putere, de libertate i-i poate asigura singur protecia, ntr-un mod
onorabil, atunci cnd viaa sau sigurana lui sud ameninate.
Ochii lui se ngustar gnditori, iar Cristine tiu instinctiv c vorbele ei l iritaser la
un anumit nivel.
- Te simi ameninat, Cristine? o ntreb el pe un ton neltor de blnd.
Na, c o fcuse de oaie! Fusese de-a dreptul proast s deschid un subiect att de
delicat, care viza direct rca dintre ei.
- Nu tiu, ar trebui? fcu ea moale, nclinndu-i capul intr-un unghi pe jumtate
provocator, pe jumtate defensiv, n timp ce ochii ei violei l fixau cu o ntrebtoare
inocen.
Nu doar trupul ei cunoscuse o transformare radical, reflect Ni ck surprins. Se prea
c i spiritul ei inuse vesel pasul cu aceste schimbri.
n mod sigur se temea de el, de faptul c ar fi putut s pun n aplicare vorbele
necugetate ale adolescentului rebel i gelos care fusese n urm cu treisprezece ani. ns
ceea ce-1 impresion cel mai tare n acel moment fu curajul ei de a nfrunta o situaie care
s-ar fi putut amna.
El jurase ca n clipa n care titlul de conte intra n posesia lui avea s-o arunce de la
Sutherland House ca pe un gunoi. i amintea foarte clar expresia pe care o folosise atunci
cnd plecase la Eton i care de-a lungul anilor i adusese attea mustrri de contiin.
Acum Cristine dorea s tie dac avea sau nu de ce s-i fac griji n ceea ce-1 privea. i
tatona terenul cu... elegan.
Nick simi brusc nevoia de a o trage n braele lui i de a o asigura c totul nu fusese
dect o prostie, care degenerase ntr-o situaie ngrozitoare, care s-ar fi rezolvat foarte
uor dac orgoliul lui de adolescent cu mintea fierbinte nu ar fi fost att de inflamat.
- Arat-mi-1 numai pe cel care ndrznete s-mi amenine sora i o s constai ct de
ru i de crud pot s fiu! spuse Nick ncet, privind-o serios. O s-l jupoi de viu i o s-l
tvlesc prin sare i oet, rosti el, aplecndu-se spre ea ca pentru a sublinia greutatea
ameninrilor lui. Dup care o s torn gaz pe el i o s-i dau foc. Pe urm o s ne uitm la
el cum arde i o s ciocnim n sntatea noastr.
Cristine fcu ochii mari, clipi uluit, apoi ntreaga expresie a feei i se lumin.
- Oh!... Oh, Doamne, Nick, bine ai venit acas! izbucni ea, zburnd direct n braele
lui.
Nick o prinse, chicotind, i se rsuci cu ea n brae, atenund din ineria trupului ei,
tocmai la timp ca s prind expresia uurat de pe faa mamei sale, cea amuzat de pe
mutra atrgtoare a lui Ethan i cea nduioat de pe figura vistorului Anthony. Le facu
cu ochiul peste capul Cristinei, ncercnd s-i ascund tulburarea.
Prul ei mirosea a flori, constat el, nchiznd ochii pentru o clip. A flori de cmp.
- Bine te-am gsit, pacoste mic ce eti, i opti el n ureche cu duioie, simindu-se
dintr-odat eliberat de o parte din povara remucrilor pe care le dusese de atta timp n
suflet. Iisuse, te-ai fcut mare i frumoas!
- Iar tu ai rmas la fel de arogant, numai c i-a uitat Dumnezeu msura, rse
Cristine, retrgndu-se din braele lui pentru a-1 putea privi n voie. i-ai lsat prul lung.
Iar acela din urechea ta, am observat eu bine, sau este chiar un rubin? fcu ea cu o
expresie amuzat.
Nick i atinse ntr-un gest reflex piatra micu de pe lobul urechii stngi i rnji.
- Rubin, confirm el.
- Arat trsnet, rse Cristine cu gura pn la urechi, etalndu-i dantura impecabil.
Doamne, Nick, mi-a fost aa de dor de tine! i mngie ea obrajii cu vrfurile degetelor,
privindu-1 cu adoraie.
Nick schi un zmbet strmb, ncurcat. Din nu se tie care motiv, declaraia,
atingerea i privirea ei i produser un gol n stomac.
- i mie mi-a fost dor de voi toi i dac nu ai avea prul prins n cocul acesta
dichisit, i l-a ciufuli ca s-i demonstrez asta i s te enervez, domniorico. ntotdeauna
i ieeai din mini cnd fceam asta.
Cristine se rezum s zmbeasc, un zmbet de dulce aducere aminte, apoi l lu de
mn i-l trase dup ea spre ferestrele care ddeau spre parc.
- Stai jos i povestete-ne totul, de la cap la coad, i ceru ea, indicndu-i unul dintre
cele patru fotolii Ludovic al XlV-lea, grupate n jurul unei msue de ceai. Dar, nainte de
a ncepe, trebuie s te ntreb dac i-e foame sau nu.
- Am mncat la un han acum dou ceasuri, declar Nick, zmbind uor.
- Atunci e numai bine. Avem timp s pregtim masa de prnz. O s lipsesc doar un
minut, ct m duc pn la buctrie s comand un meniu special, aa c nu ncepi pn nu
m ntorc, bine?... Nici mcar o vorb!
Se uita la el cu ochii aceia mari, hipnotici, cu o aviditatea i o fascinaie pe care nici
mcar nu ncerca s i le ascund.
Nick o privi, blestemnd n sinea lui. Nicio femeie nu-i mai tiase rsuflarea pn
atunci.
Era probabil surpriza, i zise el, asigurnd-o pe Cristine printr-un zmbet i o
cltinare a capului c nu avea s scoat o vorb pn ce ea nu se ntorcea. Nu se ateptase
la o asemenea metamorfoz. Din cauza asta se simea att de... confuz i emoionat,
gndi el ngrijorat, urmrind-o cu privirea cum se deprta.
Oh, la naiba, de ce trebuia s-i legene oldurile n felul acela?...
Trebuia s pstreze distana fa de ea. n mod necesar i absolut obligatoriu. O
relaie cu Cristine ar fi fost... de neconceput, aproape incestuoas. Era sora lui. Nu conta
faptul c prin vene nu le curgea acelai snge. Copilriser mpreun. Nu trebuia dect
s-i aduc aminte de bebeluul glgios i, mai trziu, de putoaica aceea nzuroas, cu
minte diabolic, care-i fcuse viaa un iad. i-i amintea de copila aceea foarte bine! Ceea
ce nu pricepea deloc ns era de ce mintea lui refuza s asocieze amintirile despre acea
pacoste umbltoare cu femeia pe care o descoperise astzi la Sutherland House.
i era imposibil s lege cele dou imagini, ca i cum ar fi fost vorba despre dou
persoane complet diferite, care nu aveau nicio legtur una cu cealalt.
Pierduse treisprezece ani din viaa lor. Poate c aceasta era rspunsul la problema lui.
De ndat ce aveau s recupereze ntr-un fel sau altul acel timp irosit, s-i actualizeze
vieile i s rememoreze copilria lor, aveau s i se schimbe i lui ideile acelea... nu
tocmai cretine.
- i-a fcut debutul la Londra? se trezi el ntrebnd
- Nu nc, rspunse Ethan.
- De ce naiba nu? se ncrunt Nick nedumerit, ntorcndu-i privirea spre el.
- Pentru c situaie ei este una special, interveni Kimberly. Debutul ei a fost
programat pentru primvara asta. Daniel voia s...
Vocea contesei se frnse i ea clipi des pentru a-i ascunde lacrimile.
- O s discutm ntr-una din zilele urmtoare despre asta, continu Kimberly, trgnd
ncet aer n piept. Pn atunci, haide s ne bucurm de ntoarcerea ta, propuse ea cu un
surs cald, privindu-i ntiul nscut cu afeciune.
Nick ddu aprobator din cap, n timp ce simi povara vinoviei apsndu-i sufletul.
Prinii lui se iubiser enorm. Daniel i Kimberly avuseser o csnicie fericit,
perfect. Pierderea tatlui su fusese o lovitur groaznic i neateptat pentru toi cei de
la Sutherland House, dar n mod special pentru mama sa. Iar el nu fusese acolo ca s le
aline durerea, s-i susin i s-i mbrbteze...
- Pn se ntoarce Cristine, propun s bem ceva, l smulse vocea lui Ethan din
oceanul de amrciune n care amenina s se nece. Whisky, coniac, vin?
- Coniac, accept Nick, zmbind strmb.
- Mama?
- Un sherry, te rog, zmbi contesa cu ochii plini de fericirea de a-i vedea toi fiii
strni laolalt dup atta timp.
- Pentru mine tot un coniac ar fi bine-venit, se decise i Anthony. Deci, eti n
permisie, sau te-ai ntors definitiv?
- Definitiv.
- Asta da veste bun! exclam Ethan, zmbind vesel. Atunci merit s srbtorim
cum se cuvine i s desfacem una dintre ampaniile de colecie.
- Las-o pentru cin, refuz Nick. Nu sunt n dispoziia necesar. Sincer s fiu, mi s-a
cam acrit de ct ampanie am but n Frana. Coniacul este cel mai nimerit. i deci aa,
te-ai hotrt s te nsori, se rsuci el spre Tony cu o sprncean arcuit a maliie. Cine
este norocoasa?
- N-o cunoti, fcu Tony cu un zmbet vistor. O cheam Andreea. Andreea Ross.
- Odrasla ccntelui de Ross? se mir Nick, acceptnd butura pe care Elhan i-o
ntindea.
- Nu, este doar o coinciden de nume.
- Este profesoar n sat, interveni Kimberly cu lmuriri. Tony a ridicat o coal
pentru copiii celor nevoiai i Andreea s-a prezentat pentru post Este o tnr
fermectoare, Nick. M bucur s-o am ca nor.
- Abia atept s-o cunosc. Dac i-a sucit minile capului stuia sec, atunci o fi ceva de
ea.
- Ai rmas neschimbat, Nick, observ Tony cu un zmbet plin de afeciune fratern.
Ai aceeai limb plin de miere dintotdeauna.
- Trebuie s existe un echilibru n toate, filozofa Nick cu un rnjet drcesc. Tu te-ai
nscut ca s-mi compensezi defectele, Anthony.
- Doamne^ Nick, mi-era dor de conversaiile noastre, declar Ethan, cu ochii
strlucindu-i de bucurie.
- O s ajungi s m urti n scurt timp, prezise Nick, dei plcerea revederii i
strlucea n ochi. Doar tiic...
- Trdtorule! Ai promis c nu ncepi fr mine!
Vocea plin de repro a Cristinei se auzi din prag i Nick i ntoarse faa spre ea,
urmrind-o cum traversa ncperea, n timp ce mintea lui nregistra rapid o sumedenie de
detalii. Felul n care mergea, unduindu-i oldurile. Modul n care poalele rochiei de
mtase azurie i se nvolburau la fiecare pas, ncolcindu-se n jurul picioarelor, lsndu-te
s ghiceti forma i supleea lor. Culoarea frapant a ochilor migdalai. Tenul fr cusur,
de culoarea piersicii rumenite. Gura lat cu buze pline, de un roz ntunecat. Prul negru
coafat ntr-un coc bogat pe ceaf. Oare ct de lung i era? i pstrase onduleurile acelea
rebele pe care le avusese n copilrie?...
Sursul ei ncepu s pleasc i Nick realiz c se zgia la ea ca un prost. Fcu un
efort s zmbeasc firesc. Zmbetul ei de rspuns veni imediat.
Cristine strbtu distana rmas i i drui un zmbet dulce lui Ethan, care nise n
picioare, oferindu-i locul su.
- Sherry? o ntreb Ethan, curtenitor.
- Oh, da, te rog. i deci aa, ai nceput fr mine! i ntoarse ea privirile ngustate i
acuzatoare >re noul stpn de la Sutherland House.
- N-am zis nimic, se apr Nick. Am martori.
- Bafta ta, spuse Ethan, n timp ce turna butura Cristinei. Altfel te provoca la duel.
Este un spadasin redutabil.
- Zu? i arcui Nick o sprncean, msurnd-o pe Cristine cu un aer ndoit. Ai luat
lecii de scrim?
- De la Ethan, recunoscu Cristine.
- i a fost o elev tare silitoare, o compliment acesta, oferindu-i paharul cu sherry.
Cristine i zmbi n chip de mulumire. Ethan i rspunse la zmbet vistor. Ochii lui
Nick se ngustar.
Lui Ethan i se scurgeau ochii dup Cristine! Isuse Cristoase!... Cte ocuri mai avea
de ncasat pn la sfritul zilei?
Oare Cristine i ntoarce afeciunea? se trezi el ntrebndu-se, n timp ce studia cu
atenie figura frumoas i linitit a tinerei femei. Nu vzu niciun semn de tulburare pe
faa ei, dar asta nu era un lucru relevant. Poate c ea era o fire mult mai rezervat, care
nu-i expunea emoiile n public cu aceeai uurin ca fratele su, dei nici Ethan nu era
un brbat prea uor de citit. l cunotea prea bine ca s tie ct de talentat era n arta
disimulrii. Anii de rzboi l marcaser, la fel ca i pe el, facid din Ethan un brbat
prudent, cinic, periculos chiar.
ns din viaa Cristinei pierduse treisprezece ani, iar acea perioad o transformase nu
doar n sens fizic, ci i mental. Nu i ddea seama prea bine n ce fel o modelase acest
timp pe Cristine n forul ei interior, dar remarcase elegana cu care manipulase discuia
lor de nceput, diplomaia i ndrzneala ei, or aceste lucruri erau apanajul unei mini
educate i agere.
- Sper c nu te-ai ntors numai ntr-o scurt permisie, nu-i aa?
Tonul condescendent al Cristinei l smulse din cugetri i-l facu s zmbeasc.
- Nu, e ceva definitiv.
- Oh, oe bine! exclam ea, prnd uurat
- Ne-am fcut o grmad de griji pentru tine, spuse Tony pe un ton plin de repro.
- Regret s aud asta.
- Cnd ai intrat n ar? se interes Cristine. Te-ai oprit i la Londra? Cum este pe
continent?... Ai fost la Paris? L-ai vzut pe mprat?
Nick ncepu s rd n faa tirului de ntrebri i se apuc s dea rspunsurile n
ordine. Discuia alunec n mod firesc spre subiectul care ncingea spiritele n toate
cluburile de pe Pali Mall Street: rzboiul dintre Anglia i Frana.
Acum, cnd renunase definitiv la cariera militar, privind n urm, realiz c nimic
nu putea justifica cruzimea cu care luase attea viei, luptnd pentru un ideal care nici
mcar nu era al lui. i fcuse datoria, n sinea lui fiind un patriot, dar... oare cte familii
mutilase, cte femei ndoliase omorndu-le tatl, fratele, soul sau fiul?...
Pn la hotrrea definitiv de a se ntoarce acas, nu realizase ce motiv puternic de
ngrijorare fusese pentru familia lui. Acum, privindu-le chipurile dragi, fu cuprins de
vinovie i remucri.
Experiena dobndit pe cmpul de lupt l clise i-l formase ca brbat, dar primii
cinci ani petrecui n cadrul armatei ar fi fost mai mult dect suficieni. S-ar fi ntors i ar
fi fost lng familia lui atunci cnd tatl su...
Dduse dovad de un curaj nebunesc pe front, dar fusese de o laitate njositoare n
relaia cu Daniel. Regretele erau tardive acum. Nu mai putea face nimic. Nu mai putea
schimba nimic. Dar putea s-i rscumpere greelile n care persistase din prostie i
orgoliu.
i prima greeal pe care urma s-o corecteze era Cristine.
Patra ore mai trziu, stnd ntins n patul dublu din camera sa, cu minile ncruciate
sub cap i privirile ncruntate aintite asupra tavanului pictat n stil renascentist, Nick se
gndi cu amrciune la ct de speriat fusese mama sa la gndul c, odat cu ntoarcerea
lui la Sutherland House, Cristine avea s aib de suferit din cauza lui.
Pe de o parte, se simea indignat, pe de cealalt parte realiza c ngrijorarea mamei
sale i a frailor si fuseser justificate. Dac ar fi demonstrat c poseda un dram de
demnitate, de maturitate i justee n toi acei ani, s-ar fi ntors la Sutherland House i s-ar
fi mpcat cu Cristine.
Dar nu, el lsase ca buba s coac treisprezece ani afurisii!
ns ceea cel surprinsese cel mai tare fusese uurina cu care-1 iertase Cristine.
Fusese ngrozitor de crud cu ea atunci, aruncndu-i n fa un adevr teribil, cnd ea era
att de mic i incapabil s se poat apra. De fapt, acesta fusese motivul pentru care se
inuse departe de Sutherland House, i, implicit, de ea. Nu avusese curajul s-i
recunoasc greeala n faa ei i s-i cear iertare pentru mrvia lui.
Avea s repare acest neajuns ntr-una dintre zilele urmtoare, cnd avea s-o prind
singur, i premise eL i datora scuzele sale, chiar dac ea i lsase impresia clar c-i
trecuse cu vederea mielia din trecut.
Aa se cdea i asta trebuia s fac, indiferent ct de greu i de penibil i venea acum,
dup atia ani.

CAPITOLUL 3

Cristine fu cea care-1 prinse singur, dou zile mai trziu.


Nick o auzise venind pe alee, dar nu se mic. nc mai ncerca s-i domoleasc
durerea vie care-i scormonea coul pieptului.
Sttuse mai bine de un ceas lng mormntul lui Daniel, privind int placa de
marmur crem pe care erau gravate data naterii i a morii celui de-al unsprezecelea
conte de Sutherland.
Pur i simplu sttuse acolo, ngenuncheat pe pmntul nc rece, contient pentru
prima dat de pierderea irevocabil a tatlui su.
l iubise. l iubise enorm. Dar amndoi fuseser mult prea plini de ambiie, mndrie
i orgoliu pentru a face primul pas adevrat spre mpcare.
Sttuse lng lespedea lucioas, pe care o mn de femeie i Nick o bnuia pe
mama sa aezase un buchet de mrgritare, incapabil s-i exteriorizeze amrciunea
i suferina care-1 striviser sub clciul lor. Inima lui plnsese, dar nicio lacrim nu-i
umezise obrazul. Pur i simplu jelise n tcere, sfiat de remucri, dorind s ntoarc
anii pe care-i irosise degeaba.
Cristine se aez tcut pe banc, lng el. Nick arunc o privire spre ea cu coada
ochiului.
i din nou simi acel spasm din stomac, urmat de tierea respiraiei, un fenomen
ciudat i neplcut, care ncepuse deja s-l irite.
Cristine purta o rochie de muselin de culoarea brnduelor de toamn, o nuan
foarte pal de mov, i avea prul strns ntr-un coc lejer pe ceafa. Nu purta bijuterii, dar
nici nu era necesar. Prospeimea tenului ei auriu i conferea o strlucire aparte.
- Bun, frumoaso.
- Bun, frumosule.
Se privir amndoi cu coada ochiului i-i zmbir amuzai.
- Cum te simi? l ntreb ea cu blndee.
- Bine, ridic Nick din umeri cu un aer nepstor, lsndu-i ochii negri s alunece
peste grdinile minunate din faa lui. Tu?
- Ai fost la mormntul lui Daniel.
Vocea ei coninea o not de duioie amestecat cu ngrijorare.
-Da.
- Cred c i-a fost teribil de greu.
-Da.
- Te-a iubit cu adevrat, chiar dac nu i-a artat-o.
- Cred c da.
- Te-a iubit, de asta s nu te ndoieti nicio clip, rsun vocea ei cu o fermitate i o
not de indignare care-1 fcur s-i ntoarc faa spre ea i s-o priveasc tcut.
- Nu m ndoiesc, dar asta nu m face s m simt mai bine, replic el cu duritate.
Ochii ei sclipir cnd i-i ngust enervat.
- i acum, ce ai de gnd? S-i pui cenu n cap pn mori?... Trezete-te, Nick!
Cnd iubeti, ntotdeauna ieri. Iar el te-a iertat, numai c avea un orgoliu pe msura celui
pe care-1 ai i tu, i fiecare a ateptat de la cellalt un singur gest. Nu l-ai fcut la timpul
potrivit, e adevrat, i sta este un lucru greu de ndurat, dar v-ai iertat unul pe cellalt cu
mult timp n urm. Pentru c tiai c, mai presus de orice, v unea dragostea. Restul era
doar o... formalitate, ca s zic aa.
- i mulumesc pentru efortul lu de a-mi uura amarul, scumpo, dar va mai dura
ceva vreme pn cnd voi reui s trec peste asta.
Cristine se ncrunt i-i uguie buzele, nemulumit.
- Era foarte mndru de tine, opti ea, dup cteva clipe de tcere.
Nick rnji ironic.
- Nu prea avea motive.
- Ba avea, l contrazise Cristine. Urmai s fii propus pentru rangul de colonel, or asta
nseamn ceva.
- De unde tii tu lucrul acesta? se mir el, privind-o surprins.
- Pi, Ethan are prieteni, care la rndul lor au ali prieteni..., ridic Cristine din
umeri. Cunoti i tu caravana brfei.
- Aha!
- Mereu eram la curent cu activitatea pe care o desfur regimentul tu.
- neleg.
- N-o mai face pe modestul, l cert ea, rznd de aerul lui morocnos. Suntem cu
toii mndri de tine, s tii.
Nick nu tiu ce ar fi fost potrivit s spun, aa c prefer s tac.
nregistr absent transformrile peisajului din jurul lui. Grdinile i schimbaser
arhitectura n mod radical. Unele dintre statuete fuseser nlocuite, reeaua de alei i
schimbaser traiectoriile. De exemplu, aleea principal, care cndva tia parcul n dou,
trasnd o linie dreapt ntre porile nalte de la intrarea pe proprietate i uile duble de la
intrarea n conacul vechi, fusese deviat de la jumtate pe lng latura estic a parcului,
trasnd un arc de cerc foarte larg, care se oprea n faa intrrii. Pietriul era mai fin i
unele dintre alei erau pavate cu piatr cenuie. Grdinile mari fuseser divizate n altele
mai mici, sub forme geometrice, iar florile fuseser sdite dup culoarea, nlimea i
sezonul de nflorire.
Totul n jurul lor era o ncntare de armonie i culoare.
Fr s se gndeasc, Nick se ntinse i rupse o floare liliachie dintr-o tufa de
trandafiri timpurii i i-o oferi. Cristine o lu cu un surs, o duse la nas i o mirosi, apoi o
vr cu un gest absent dup urechea.
Nick o privi lung, neputndu-i lua ochii de la ea.
Cu floarea aceea de o nuan care se asorta perfect cu rochia ei, cu prul negru, n
care lumina soarelui trezea n mod surprinztor reflexe castanii, cu tenul ca piersica
prguit i ochii ca ametistele, Cristine i evoca imaginea seductoare a unei cadne,
nestemata din haremul unui sultai. O frumusee exotic ce emana o senzualitate care-1
intoxica.
Nick simi o slbiciune ciudat n coul pieptului. Nu mai ntlnise nicio femeie care
s fie att de i i ti toare i ameitoare ca tnra inocent de lng el. Poate c fora acelei
senzualiti era nsi inocena ei. Faptul c nu prea contient de puterea ei de atracie o
fcea de o mie de ori mai periculoas. i mai irezistibil.
Nick oft.
- Ce-i? se ncrunt Cristine o idee, simindu-se stnjenit de intensitatea privirii lui.
- i datorez nite scuze, ncepu el ursuz.
- Serios?
Ochii ei sclipir jucu. Nick se posomori i mai mult.
- Ai de gnd s-mi faci tentativa asta jalnic i penibil de a-mi cere scuze ct mai
grea cu putin?
- Pi, depinde, fcu ea cu un zmbet reinut, ntcrcndu-i privirea spre pdurea
deas care mprejmuia parcul, o barier natural, veche de sute de ani, care nu mpiedica
cerbii i cprioarele s se serveasc n mod sistematic din straturile ei cu flori.
- Asta ce naiba mai vrea s nsemne?
- Nick, d-mi voie s-i spun c eti un mare fraier.
Insulta ei, n loc s-l enerveze, l deconcert.
- Nu-mi dau seama unde bai, recunoscu el fr tragere de inim.
- Pi nici n-ai cum, din moment ce pui problema complet anapoda. Pentru
Dumnezeu, eram nite copii sadici, cu o imaginaie care o scotea pe mama ta din rbdri!
Tu doar... i-ai pierdut cumptul.
- Dar tu erai un copil, Cristine, i atrase el atenia cu un mrit. Pe cnd eu eram un
adolescent zurliu de aproape aisprezece ani, care ar fi trebuit s arate mai mult
discernmnt i disciplin.
- Pi, m ndoiesc c i le-ai fi putut folosi din moment ce-i lipisem cizmele favorite
de fundul dulapului, se strdui ea s par serioas.
Nick se trezi chicotind cnd i aminti.
- Iisuse, mi-a venit s mor cnd am tras de ele i am vzut c am rmas fr
pingele!... ineam foarte mult la cizmele alea.
- tiu, zmbi Cristine rutcios, urmrind cu privirea zborul diafan al unui fluture,
ntotdeauna am tiut s te articulez acolo unde te doare cel mai tare.
- Dar asta nu-mi scuz cruzimea, Cristine. N-ar fi trebuit s-i spun toate lucrurile
acelea.
Cristine oft i-l privi serioas.
- Nick, nu ai de ce s-i frmni sufletul. Cumva, n inima mea, am tiut
dintotdeauna adevrul. Prinii ti mi-au oferit un cmin minunat, mult dragoste i mult
nelegere. Cteodat, chiar n detrimentul vostru. tiu c o faceau din toat inima, dar, n
parte, o faceau i pentru c simeau datori s compenseze lipsa prinilor mei naturali.
Instinctiv, am tiut lucrul sta. i am profitat de el n copilrie. Am fost mai rea dect
Ethan i Tony la un bc, uneori, chiar i dect tine. i am meritat cu v&f i ndesat
reversul monedei. i, dac tot am ajuns la care se simte mai vinovat, atunci cred c eu am
simit povara acestui sentiment oribil la fel de mult ca i voi, poate chiar mai mult. Pentru
c eu, care eram intrusa, am generat o ruptur n snul familiei creia i datoram totul...
- Nu fi proast! se rsti Nick cu o expresie fioroas pe figur, care o facu pe Cristine
s tresar i s-l priveasc cu ochi mari. Niciodat n-ai fost o intrus n casa asta!... i
dac mai repei vreodat tmpenia pe care tocmai ai debitat-o, o s te prsc mamei. Sunt
tare curios ce prerea are ea despre treaba asta...
Cristine pli i-l privi ngrozit.
- N-ai s-i spui asta, ngim ea cu o voce tremurtoare. S-ar simi... a ndurera-o
foarte tare.
- Te asigur c ar durea-o la fel de mult i numai dac ar ti c o gndeti, Cristine!
Cristine l privi nefericit. nduioat, Nick i lu mna i i-o duse la buze.
- Gin ameit ce eti, o alint el. Niciodat s nu mai spui asemenea aberaii.
Daniel i Kimberly te-au iubit ca pe propriul lor copil. Eti fiica lor n toate sensurile. i
sora mea.
Realiz minciuna nc dinainte de a o spune, dar o rosti totui. Att pentru el, ct i
pentru ea.
- Da, aa e, nu? murmur Cristine cu un zmbet slab, oontrariat de modul n care
inima ei i nteise btile.
- Mulumesc.
- Pentru ce? se mir ea.
- Pentru sprij in i pentru consolare. Aveam nevoie de ele.
- Atunci, cu plcere, facu ea stingherit.
Nick sesiz tulburarea ei subit. Roise, i se ntreba care era motivul acelei
mbujorri delicioase.
Cristine i retrase mna cu un zmbet ncordat, abinndu-se s-i maseze locul unde
el o srutase.
Tcerea care se ls deveni oarecum penibil i amndoi fur salvai de apariia lui
Ethan, care veni s-i cheme la mas.
i, n vreme se ce ndreptau agale spre conac, Nick constat c totul fusese al naibii
de simplu i uor cu Cristine.
Oare de ce dracu nu fcuse pasul sta la vremea potrivit?...

n acea dup-amiaz Nick se ocup de registrele oontabile ale domeniului pe care


Ethan le inuse la zi i apoi de cele care reflectau adevrata putere financiar a ccnilor de
Sutherland.
Averea familiei era considerabil, susinut cu precdere de fabricile de esut pe care
le aveau n nord i de cele opt vase care strbteau n lung i-n lat mrile i oceanele
globului, aducnd mrfuri rare i scumpe din toate colurile lumii.
Tatl su sporise numrul achiziiilor n toate domeniile: cumptase trei moii
prospere, una n Cornwall, alta n Herefordshite i cea de a treia n Yorkshire, unde
creteau oi care le furnizau materie prim pentru cele dou fabrici de esut Aveau dou
case n Londra, una la Edinburgh i o alta la Amsterdam. n Hereforshire creteau cai
pursnge, fiecare exemplar fiind deosebit de valoros, preul celui mai ieftin dintre ei
srind de cinci mii de lire sterline. Cu ocazia asta, Nick descoperi c era acionar
majoritar la una dintre cele mai prestigioase bnci londoneze.
Imperiul financiar pe care Daniel l cldise din aproape nimic era impresionant.
Datoria lui Nick era s-i asigure o via ct mai lung. Deja avea nite idei n sensul
acesta, pe care dorea s le pun n practic.
Nu tia nimic despre afaceri, dar avea s nvee. Fusese un soldat bine antrenat.
Venise vremea s devin un negustor la fel de priceput, dac nu i mai priceput, i
fgdui el, ridicndu-se din fotoliul de piele i ntinzndu-se s-i dezmoreasc oasele.
Avea s-l roage pe Ethan s-i mai arate una-alta. Mici subtiliti n afaceri pe care era
convins c fratele su le tia deja.
Nick avea minte speculativ, excelase la matematic n timpul anilor dedicai
studiului de la Eton, dar nu avea experien n lumea necrutoare a afacerilor.
O gsi pe Kimberly n salonul mic. Citea dintr-un volum jerpelit i era att de
concentrat asupra lecturii, nct nu-1 auzi cnd intr.
Nick sttu cteva momente n prag ca s-o contemple. Inima i se umplu de tandree
cnd realiz ct de frumoas era nc mama lui.
Cu excepia unor fire argintii strecurate prin prul negru i a unor riduri fine, ce-i
apreau n colul ochilor atunci cnd zmbea, contesa de Sutherland arta ca o femeie de
treizeci i cinci de ani, adic cu cincisprezece ani mai tnr dect vrsta ei real.
Nick pi n ncpere i nchise ua. Kimberly i ridic fruntea, l vzu i ochii i se
luminar.
- Scumpul meu, i zmbi ea din toat inima, punnd semnul de carte la pagina
rmas. Ce prere ai?
Nick tia la ce se referea Kimberly i schi un zmbet strmb.
- Tata a fcut o treab admirabil. Sper s m ridic i eu la valoarea lui.
- O s te ridici, fii fa grij. Tu semeni cu tatl tu ca temperament i gndire mai mult
dect fraii ti.
Nick se rezum s zmbeasc, n timp ce traversa ncperea, ndreptndu-se spre
mama lui. Se aplec i o srut pe frunte.
- Mi-a fost dor de tine, iubito.
- i mie, dragule, ridic Kimberly o mn pentru a-1 mngia pe obrazul ars de soare.
Nick o privi cu toat inima. Relaia cu mama sa fusese ntotdeauna una deschis,
lipsit de inhibiiile politeii reci n care erau educai copiii familiilor din aceeai clas
social cu a lor. Unul dintre lucrurile care-i lipsiser n anii n care luptase n rzboi
fusese tocmai acea legtur strns dintre el i Kimberly, care-1 cunotea i-l nelegea
mai bine dect oricine altcineva.
Acum, privindu-i ochii frumoi, Nick observ vlul de durere ascuns sub strlucirea
lor vesel.
- i-e dor de el.
Kimberly schi un surs efemer.
- ntotdeauna o s-mi fie dor de el. A fost un brbat minunat. i l-am iubit
extraordinar de mult. nc-1 mai iubesc i probabil c o s mor iubindu-1.
- Nu pot s nu-i admir demnitatea cu care pori durerea pierderii lui n suflet, dar mi
se sfie inima de mila ta. A vrea s am puterea s iau suferina asta asupra mea.
- tiu, dar te-ai canonit destul, Nick. A venit timpul s ne bucurm de fiecare
moment pe care viaa asta fragil l mai are de oferit. Moartea lui Daniel m-a fcut s
devin contient de ct de preioase sunt clipele pe care le petrecem alturi de persoanele
dragi inimii noastre. M bucur nespus c suntem din nou mpreun.
- i eu, doamn. ntotdeauna ai fost neleapt.
- Am fost i eu tnr i nechibzuit, Nick. Dar voi toi nu mi-ai dat de ales. A
trebuit s fiu neleapt i... mecher.
- i asta, rse Nick, ndreptndu-se spre msua cu buturi. Doreti ceva?
- Am poft de un ceai, opin contesa. Sun eu dup servitori.
Nick ddu din cap n timp ce-i turna o porie de coniac. Ridic privirea spre
ferestrele care ddeau n livad i ncremeni.
Cristine rdea, sprijinit cu o mn de trunchiul unui mr i cu alta presat pe
stomac. Lng ea, Ethan ddea de mini, explicndu-i ceva. Zmbea i el cu gura pn la
urechi.
Coniacul depi marginea paharului i i se vrs pe mn. Nick njur scurt, ls
rapid carafa jos i mut paharul n mna cealalt. Se cut de o batist, dar n-avea niciuna
la dispoziie i njur iari. Neavnd ncotro, i terse mna ud de un col al pnzei
brodate care acoperea msua cu buturi.
Sorbi dou nghiituri mari din paharul prea plin, cu ochii pironii asupra Cristinei,
care se amuza de mama focului.
Pentru prima dat n via, Nick se simi muctura iute i adnc a viermelui
geloziei. Trise toat viaa cu nestrmutata convingere c era extrem de toxic pentru
vietatea cu pricina, dar acum constat cu neplcere c se nelase.
Primul impuls a fost acela de a deschide ferestrele i de a sri n grdin, ca s-o
scoat pe Cristine din raza de aciune a farmecului legendar al lui Ethan Avusese nevoie
de toat puterea sa de autocontrol pentru a-i stvili pornirea.
Ce mama naibii avea?!... se ntreb el, ncercnd s-i calmeze valul de furie
inexplicabil care-1 cuprinsese.
- Ct timp petrece Ethan pe aici? se trezi ntrebnd.
- n ultimii doi ani, de cnd Cristine s-a ntors de la coala din Westminster, i-a
petrecut aproape tot timpul pe aici. Kimberly fcu o pauz. Este ndrgostit de ea pn
peste urechi.
Vestea nu-1 bucur deloc.
- i ea? se strdui el ca vocea s-i sune ct mai nepstoare.
- Cristine habar n-are de sentimentele lui Ethan, se auzi oftatul prelung al contesei.
Iar Ethan este de prere c ar trebui s-o lase s-i fac debutul nainte de a-i cere mna.
S-i dea rgazul s se distreze puin.
- Este un prost, n cazul acesta, replic Nick ncruntat. Cnd Cristine o s-i fac
debutul social, o s aib ntreaga Londr la picioarele ei. Oricine i-o poate sufla de sub
nas.
- Inclusiv tu?
Nick nghe. Se rsuci ncet spre mama sa i o privi cu o expresie ntunecat n ochi.
- Te atepi s-i rspund la o asemenea ntrebare? Cristine este sora mea, aps el
cuvintele.
- i sora lui Ethan, de asemenea, replic Kimberly sec.
Nick i ngust privirea.
- Asta ce naiba vrea s nsemne? se ncrunt el, nemulumit.
- Am vzut cum o priveti, Nick, oft Kimberly. i nu sunt ochii unui frate.
- Ba sunt! o contrazise el, nverunndu-se. i ai lui Ethan ar trebui s fie la fel.
- Poate, admise contesa cu un surs amar. Dar, cteodat, inima alege s bat altfel.
- A mea bate la fel, replic brbatul sec. i-i va menine constant ritmul acesta toat
viaa. i-n plus, nici mcar nu cred n oonceptul de dragoste. Totul nu este dect o
aiureal nscocit de minile poeilor i filozofilor care n-au avut altceva mai bun n via
dect s cate ochii n gol i s se gndeasc la nemurirea sufletului.
Privirea contesei se aspri.
- Asta nseamn c nu crezi nici n sentimentele pe care eu i tatl tu le-am avut
unul pentru cellalt de-a lungul vremii. Asta nseamn c tot ce a fost ntre mine i Daniel
a fost doar o aiureal.
- ntre tine i tata a fost ceva special, i mblnzi Nick vocea, privind-o cu regret
ns voi suntei excepia. Nu am vzut ca mariajul vostru s se repete i n alte case.
- Cstoria este ca... un joc de cri, Nick, pru contesa s gseasc asocierea
corect. Poi s ai mn proast din capul locului sau s fii... cum se cheam n termeni
votri...
- S fii servit, o ajut el, galant.
- Oh, da, zmbi Kimberly, s fii servit.
- Ei, dar cine are noroc la cri nu are-n dragoste, nu aa se spune? continu Nick cu
un zmbet amuzat. Eu am un noroc chior la masa de joc, mam, inu el s sublinieze acest
aspect, pregtindu-se s pun capt subiectului.
- Cteodat, norocul se mai i schimb.
- A fi de-a dreptul trist s mi se ntmple asta. Mor dup mocofanii care-i deart
coninutul buzunarelorntr-al meu, rnji el maliios.
- Am auzit. Oricum, va trebui s veghezi ndeaproape asupra Cristinei cnd i va
face debutul.
- Firete. Sunt fratele ei mai mare.
- Nu, eti tutorele ei legal, l corect contesa cu o voce suav.
-Poftim?!
Lui Kimberly 2 facu plcerea s repete, nghiindu-i un zmbet n faa expresiei
uluite a fiului ei.
- Prinii ei naturi au ncredinat tutela Cristinei contelui de Sutherland. Acum tu
eti noul conte de Sutherland, aa c ai motenit, pe lng avere i titlu, i aceast datorie
de onoare. Dei Cristine este deja major, nu se poate cstori dect cu acordul tu.
- neleg, murmur Nick, ncruntndu-se o clip la paharul cu restul de coniac nainte
de a-i da drumul la vale pe gt. Ce interesant. Sunt acas de doar trei zile i se pare c
surprizele se in lan. Anthony se nsoar, lui Ethan i se scurg ochii dup Cristine, iar
acum aflu c sunt tutorele ei i c-i decid viaa social.
- Nu-i decizi viaa social, ci doar trebuie s-i gseti un brbat care s fie n stare s-o
apere i s-o protejeze; l corect Kimberly.
- Pi, va trebui s-i aleag ea brbatul cu care va dori s-i mpart viaa, nu?
gesticul el larg prin aer cu paharul gol. Important este s fie fericit.
- Important este s fie protejat, sublinie contesa cu gravitate. De fapt, este esenial
s-i alegi un brbat capabil de acest lucru.
- De ce? se ncrunt Nick, alertat de expresia ncordat de pe faa mamei sale. O
amenin cineva?
Deja i simea sngele nvolburndu-i-se n vene. Nimeni nu-i amenina familia, fr
s aib testamentul fcut i groapa spat.
- Deocamdat, nu. Dar, dup ce-i va face intrarea n societate, va trebui s veghem
asupra ei ca nite cerberi.
- De ce? repet Nick, ngustndu-i ochii, cu simurile intrate n alert.
Contesa oft.
- Rspunsurile o s le afli di sear, dup cin, odat cu toi ceilali. Aa mi se pare cel
mai cinstit. Acum te rog s m scuzi. Am nite invitaii la care trebuie s le rspund. Ce-
ar fi s iei i s te alturi lor? i suger contesa cu un zmbet moale, n timp ce se ridica
graioas de pe canapea i traversa ncperea ntr-un fonet de mtsuri.
Nick privi n urma mamei sale cu un aer gnditor. Un brbat care s-o apere pe
Cristine?... mpotriva cui? Sau a ce?... Avea s afle disear, i impuse el rbdarea.
Reveni n dreptul ferestrelor, starea de spirit ntunecndu-i-se i mai mult. Cristine se
aezase pe o banc, cu tmpla sprij init de umrul lui Ethan, al crui bra se odihnea n
jurul umerilor ei. Ea sttea cu ochii nchii, motiv pentru care nu vedea privirea pierdut
cu care Ethan o contempla. Erau imposibil de frumoi. Amndoi. i asta-1 deranj.
Trebuia s-i spun lui Ethan s-i bage minile n cap. Cristine era sora lor. Chiar
dac nu prin legturi de snge, totui, din punct de vedere moral, le era sor. Asta trebuia
Ethan s neleag i s accepte. i el, de asemenea, i zise Nick suprat. Mai ales el.
Aruncnd o ultim privire ncruntat tabloului din grdin, Nick se rsuci pe clcie
i prsi ncperea.

CAPITOLUL 4

Tcerea care se instal n salon era ncrcat de stupoare.


Cristine continua s-o priveasc pe Kimberly cu un aer confuz, respirnd cu
dificultate.
Mintea ei refuza s accepte implicaiile teribile ale acelor informaii incredibile
legate de viaa i descendena ei, dei o mic parte a adevrului i fusese dezvluit
accidental cu muli ani n urm.
i ridic ochii, uitndu-se nuc la cei din jurul ei. Mama ei o privea cu un zmbet
ngrijorat Nick u urmrea succesiunea de emoii de pe chip cu un aer greu de ptruns.
Anthony fcuse ochii mari, uluit Ethan o privea de parc abia acum ar fi vzut-o pentru
prima dat. Pereii preau s se strng n jurul ei, ameninnd s-o sufoce, s-o striveasc.
Cristine se ridic, nesigur, cltinndu-se uor pe picioare.
- V rog s m scuzai, dar am nevoie s... s ies puin la aer.
Fr s mai atepte aprobarea celorlali, Cristine pivot pe clcie i prsi salonul n
grab. Ethan schi gestul de a o urma, dar Nick i tie calea.
- Las-o n pace, Ethan. Are nevoie de timp ca s asimileze ocul. i de singurtate.
Ca i noi, de altfeL
- Dar sufer...
- N-o s moar din cauza asta, te asigur.
Ethan scrni din dini, ncercnd s se liniteasc. Nick avea dreptate, desigur, dar
nu suporta deloc ideea unei Cristine ndurerate. Sau a unei Cristine plngnd. Asta
strnea tot ce era mai ru n el.
- M duc afar s fumez, vorbi el, ntr-un acces de inspiraie.
Mama lui nu ngduia nimnui s-i afume ncperile din cas, un obicei vechi de
cnd lumea. Inclusiv Daniel fusese obligat s fumeze pe teras cid l apuca pofta de
tutun. Dei simea o nevoie acut s fumeze, mai acut era nevoia de a oferi consolare i
sprijin moral femeii pe care o iubea.
- Ai acordul meu s o faci aici, l invit Kimberly cu o voce tranant.
Ethan i arunc o privire surprins, apoi, ostentativ, i scoase tabachera placat cu
aur, o deschise tacticos i extrase un trabuc subire de foi pe care-1 aprinse de la flacra
unei lumnri. Anthony i inu isonul, iar Nick nu se ls nici el mai prejos. Salonul se
umplu rapid de aroma iute-dulceag a tutunului scump, de calitate.
- i acum, oe naiba facem? se interes Tony.
- i organizm balul de debut, i ntiin contesa cu o voce egal. Cristine trebuie s-
i fac afirmarea pe scena londonez ca motenitoare a titlului i averii Lancaster. Dar
mai nti de toate, va trebui s-i cunoasc bunicii din partea mamei. Este necesar s-o
recunoasc ei mai nti, pentru a-i ntri poziia i pentru a o susine n momentul
debutului.
- Realizezi c, astfel, o expui unui mare pericol? o chesticn Ethan pe un ton
ncordat.
Kimberly oft.
- Ethan, nu este vorba numai de faptul c este o Lancaster, ci i de faptul c este i
prines al Kumpur-Palei. Trebuie s intre n posesia ambelor moteniri.
- Vrei s spui c pn acum nimeni din familia ei din Orient n-a revendicat tronul? se
interes Ethan.
- Nu. Am corespcndat cu Orslom, omul de ncredere a lui Keith Lancaster, care a
fost mputernicit de ctre tatl Cristinei s guverneze regatul pn cnd motenitorul lui
direct va fi apt s preia hurile puterii.
- l cunoti pe acest Orslom? o ntreb Nick.
- Nu l-am vzut n viaa mea.
- i cum naiba ai putut s te ncrezi ntr-un individ despre care nu tii nimic? se
ntunec Nick la fa. Poate c el a fost cel care a pus la cale asasinatul. ..
- N-am corespondat direct cu el, Nick, l calm Kimberly. Scrisorile noastre au urmat
ntotdeauna un traseu ntortocheat pi n Kumpur-Pala, iar pe ale lui le primeam
ntotdeauna prin oameni diferii pe care tatl tu i trimitea s ridice personal
corespondena din mna lui Orslom. Am pstrat secret identitatea Cristinei i locul unde
se afl. Orslom nu tie dect c motenitoarea tronului din Kumpur-Pala este de sex
feminin. n plus, Daniel a infiltrat n Kumpur-Pala doi spioni, care-i raportau odat la
cteva luni micrile care se petreceau acolo. Din rapoartele lor reiese c Orslom este un
brbat corect i de ncredere.
- nseamn c, dup debutul ei, Cristine va fi nevoit s prseasc Anglia pentru a
se retrage n acel col uitat de lume, nu-i aa? trase Ethan concluzia evident.
- Bineneles. Situaia acolo a lmas oarecum n aer. Poporul acela are nite tradiii i
obiceiuri ciudate. Cel puin, asta am neles din ce ne-a scris Orslom. i-i vor prinesa
napoi. Bunica ei triete i-i dorete nepoata lng ea. Regina Ayleesha a promis
supuilor din Kumpur-Pala c o vor avea pe prines cnd aceasta va mplini cea de a
douzeci i una primvar. Orslom a subliniat n nenumrate rnduri faptul c
nerespectarea promisiunii pe care regina a facut-o neamului ei se va solda cu o rscoal.
Aa c timpul ne preseaz.
Urmar cteva momente de tcere, fiecare dintre cei trei brbai Sutherland
reflectnd la adevrul cutremurtor care marca viaa Cristinei.
- O s ias un balamuc curat la Londra, prezise Anthony, rnjind. O s fim nevoii s
vnm peitorii Cristinei ca pe iepuri. Abia atept. O s fie distractiv.
Nick observ cu coada ochiului crisparea involuntar a lui Ethan.
- O s vii i tu la Londra? l ntreb Nick pe Tony, tiind c fratele su rareori i
prsea moia pentru a vizita capitala.
- Pi, Cristine e sora noastr, nu? zmbi acesta cu buntate. Noi, n calitate de frai
mai mari, trebuie s-i stm alturi la un astfel de eveniment social important, nu credei?
- Absolut, decret Nick. Este de datoria noastr s o protejm i s veghem asupra
siguranei ei.
Alte momente de tcere se instalar n salon.
- Oare n-ar trebui s vedem ce face Cristine? zise Ethan. Au trecut...
- Douzeci de minute, complet Nick, consultndu-i ceasul de buzunar. Ai dreptate.
M duc dup ea, adug pe un ton condescendent.
Ethan ddu s protesteze, dar Kimberly interveni, cerndu-i s sune dup servitori s
le aduc un ceai i pn cnd acesta era gata, s-o urmeze m cabinetul lui Daniel ca s
scoat din seif caseta cu motenirea pe care Elisabeth Lancaster i-o lsase Cristinei.
Nick ieise.

Cristine sttea nemicat n ntunericul grdinii, far a simi rcoarea nopii de sfrit
de aprilie.
Banca pe care se aezase era situat ntr-un loc retras, ascuns vederii dinspre conac
de o tufa de trandafiri agtori. n faa ei, n frunziul unui liliac pitic, civa licurici
scnteiau intermitent. Undeva, un greier ria de mama focului. Cteva clipe mai trziu,
auzi tnguirea deprimant a unei cucuvele, urmat de un flfit de aripi. Chiitul care
urm i ddu Cristinei de tire c nocturna pasre avea s cineze n scurt timp.
ngropndu-i faa n palme, Cristine i inu respiraia.
Se simea ocat Confuz. Copleit. Dar, mai presus de toate, ngrozit.
La opt ani, aflase o parte din misterul care i nvluia viaa. i se ntrebase
ntotdeauna cum artau prinii ei naturali. Ce fel de oameni erau.
Mai trziu, o ntrebase pe Kimberly toate aceste lucruri, dar contesa i fgduise c,
ntr-o bun zi, avea s-i dea toate rspunsurile de care avea nevoie i c nu era nc
timpul s grbeasc acea zi.
Acum, cnd cortina czuse, dezvluindu-i ntreaga scen, i-ar fi dorit s dea timpul
napoi i s rmn cufundat n ignoran i netiin.
Era o Lancaster! tiuse de la opt ani c nu era o Sutherland, ns cine i-ar fi
imaginat c era o... Lancaster? Iisuse, provenea dintr-o familie veche, ale crei rdcini
se pierdeau n negurile istoriei.
Avusese Ia Westminster o coleg cu numele de Lancaster, i aminti ea brusc de
Luciile Lancaster, o tnr mignon, cu prul de un blond aproape spre alb, cu ochi
albatri, zmbet angelic i fire de drcuor. Oare care era gradul de nrudire dintre ele? i
era var... mtu, poate?...
Totul i prea... incredibil. Absurd. Nu i-ar fi imaginat niciodat c descendena ei
era att de... ilustr. Nici prin cap nu i-ar fi trecut faptul c n venele ei curgea un snge
att de nobil. C era motenitoarea unei averi fabuloase i urmaa unor regi pgni.
Aa se explica culoarea pielii ei. i temperamentul clocotitor, de nestpnit. i
senzaia c lumea n care se nscuse i trise atia ani nu era de fapt lumea ei. Aa i
explica dorina aceea care o chema spre deprtri necunoscute. Un glas care se fcuse
auzit nc din clipa n care citise primul ei roman de aventur, m care erau descrise
peisaje exotice, cu vegetaie luxuriant, cu popoare, religii i obiceiuri stranii. Glasul
sngelui ei.
Cristine nchise ochii, cuprinzndu-i trupul n brae i legnndu-se nainte i napoi,
cuprins de o tristee teribil, dublat de o spaim fr margini. i venea s se fac mic,
mic de tot, i s dispar.
Gndurile i se nvlmeau n mintea cuprins de oc ntr-un haos de idei, care de
care mai nspimnttoare. Avea un regat de condus, un popor de ocrmuit, lucruri despre
care nu tia absolut nimic. Responsabiliti imense. Care implicau pretenii imense. Era
motenitoarea unei averi colosale, imposibil de cuprins cu mintea. O avere pentru care
oricine ar fi... ucis.
Cristine nghii n sec. Tatl ei murise din cauza acelei averi blestemate. Mama ei se
luptase din rsputeri s-o protejeze de sceleratul care-i asasinase soul. Plecase n toiul
iernii, strbtnd jumtate de ar, ca s-i fereasc pruncul de soarta trist a tatlui.
Kimberly i spusese c Elisabeth Lancaster ajunsese la Sutherland House n plin travaliu.
i c apruser complicaii n timpul naterii.
Peste toate acele emoii, Cristine simi greutatea apstoare a vinoviei. Mama ei,
ngerul Elisabeth, murise din cauza ei.
Ct trebuie s-o fi iubit ca s porneasc pe acel drum far ntoarcere, doar ca s-o
pzeasc de primejdia nevzut care plana asupra ei!...
Cristine simi arsura lacrimilor n gt nghii din nou, cu greutate, ngropndu-i faa
n palme.
Cincisprezece milioane de lire sterline!...
Cristine scnci. Acum dou sptmni, trei sute de lire reprezentau pentru ea o mic
avere. i dorise s aib aceti bani ca s-i poat comanda de la Londra acele specii rare
de orhidee pe care le vzuse n catalogul ataat revistei Paradisul din grdina ta. Acum
constat cu un mic chicotit isteric c i le putea nu doar permite, ci chiar s cumpere toate
minunai ile pe care le vzuse n paginile catalogului. Putea s cumpere orice. Orict.
Dar nu i vieile bieilor ei prini.
Cristine se cutremur. Ochii, care se ncpnaser s-i rmn uscai, se aintir
orbi n noapte, n timp ce n inima ei ncepu s clocoteasc o nou emoie, mult mai
intens dect toate celelalte: furia.
i simi energia vibrndu-i n coul pieptului, i simi gustul pe limb. O furie
cumplit, iraional, care-i tie respiraia.
Nu-1 putea lsa pe acel individ odios s scape basma curat!...
i distrusese familia. i ucisese tatl i o silise pe mama ei s porneasc ntr-o
cltorie primejdioas, nsrcinat fiind, doar pentru a-i proteja pruncul nenscut. Mama
ei murise din cauza durerii cauzat de pierdea brbatului pe care-1 iubise teribil, i cea
provocat de travaliul prelungit. Acel monstru trebuia s plteasc pentru toate crimele
lui.
Odat stabilit acea direcie pe care viaa ei avea s-i urmeze cursul, Cristine simi
cum o parte din temeri i se risipesc. Determinarea i limpezi mintea nceoat.
i dorea s intre n legtur cu familia Elisabethei. Din ce-i spusese Kimberly,
bunicii din partea mamei ei triau nc. i, pe deasupra, mai avea i dou mtui. Trebuia
s le explice ce se ntmplase cu fiica lor cea mic, Elisabeth. Aa era corect.
i apoi, avea s in sub observaie pe cei din neamul Lancaster. Instinctul i spunea
c ucigaul se ascundea printre ei, c era unul de-al lor. Avea s-i studieze ca pe nite
insecte, pn cnd avea s-l descopere pe asasin.
Iar cnd se va ntmpla asta...
Mintea Cristinei se opri. Nu prea era sigur cum avea s-l pedepseasc, dar va gsi
ea o metod prin care s compenseze tragedia care-i lovise ambii prini. Oricum,
inteniona s-i provoace destul durere...
- Maiestatea Voastr.
Vocea uor rguit a lui Nick, care se auzi chiar n spatele ei, o facu s se ncordeze
toat i s neasc n picioare ca un arc. Se rsuci, nbuindu-i iptul de spaim.
- Iisuse! Vrei s m omori? se rsti ea, presndu-i o mn n dreptul inimii i
privindu-1 cu ochi mari.
- Iart-m.
Cristine l privi tcut, ncercnd s-i stvileasc btile iui ale inimii. n lumina
palid a lunii, faa lui abia se vedea. Sttea drept, cu minile vrte n buzunare, o siluet
nalt, masiv i ntunecat, care aproape se contopea cu umbrele nopii. Dei tia c nu
avea niciun motiv s se simt ameninat de el, mai ales c diferendele dintre ei se
lmuriser acum, Cristine simi prelingerea rece a unui fior pe ira spinrii. Aa cum
sttea, nemicat i tcut, prea la fel de periculos i letal ca un prdtor nocturn.
- Te simi bine?
Cristine ar fi vrut s-l ntrebe de ce avea impresia c starea ei fizic ar fi fost una
ubred, dar realiz la ce se referea i imediat sentimentele contradictorii care o
stpniser mai devreme i fcur simit prezena din nou.
Oftnd prelung, Cristine cltin din cap.
- Nu prea tiu cum m simt mai exact, mrturisi ea ncet. Sunt speriat. i revoltat.
i extrem de furioas. Ca s nu mai pomenim faptul c nc m strduiesc s asimilez
ocul de a afla c nu sunt doar Cristine, ci motenitoarea averii Lancaster i pe deasupra
i... prines a unei rioare uitate ntr-un col al lumii. Este... copleitor!
- Te cred, rse Nick, un rs cald, fermector de masculin, care avu un efect
reconfortant asupra ei. i eu m-a simi puin zdruncinat dac a fi n locul tu. Eti sigur
cpoi s fad singur fa situaiei?
- Trebuie, n-am ncotro, oft Cristine ntretiat. Doar c... m ngrozesc
responsabilitile pe care le voi avea de acum nainte!
- N-o s fii singur, Cristine
-Nu?
- Nu. Ai frai mai mari care s te ajute i s te protejeze.
- tiu c pot conta pe voi toi, dar n-o s putei face asta la nesfrit.
- Crezi? se mir el pe un ton sec.
- Da. Ai auzit ce-a spus Kimberly. Dup debut, va trebui s plec spre micul meu
regat. Nu v pot tr dup mine n captul cellalt al lumii. n plus, Anthony se nsoar
peste dou luni, tu de abia te-ai ntors de pe front i ai la rndul tu anumite obligaii, aa
c nu mai rmne dect Ethan. Dar i Ethan are viaa lui. Aa c...
Cristine ridic din umeri ntr-un gest gritor.
Nick ncerc s plesneasc mental degetele nevzute care-i apucar captul fiecrui
nerv din corp, trgndu-1 scurt i suprim iritare cu un efort.
- Cred c Ethan va fi mai mult dect bucuros s te nsoeasc, se decise el s
pescuiasc n ape nc tulburi.
- Oh, da, dragul de Ethan. ntotdeauna i face griji din orice pentru mine, ddu
Cristine din cap cu un aer vag amuzat.
Nick ncerc s descopere ceva urme de afeciune n vocea ei, altele dect cele pe
care o sor ar trebui s le siml pentru fratele ei.
- Anul trecut, ccntinu ea, aproape c a fcut o criz de apoplexie cnd Neptun m-a
azvrlit de pe eL Pur i simplu i-a ieit din mini. Mi-a tras un perdaf de n-am avut ce
culege de pe jos. i mi-a interzis s-l mai ncalec pe Neptun. Desigur, asta n-a durat mult.
L-am convins s-i revoce sentina dup nicio zi.
Btile inimii lui plecar pentru scurt timp n vacan. Neptun era un pursnge
superb, un animal iute i graios, cu picioare lungi i nervoase. i extrem de nrva,
dup spusele lui Tony. Ideea c s-ar fi putut ca ea s-i rup gtul sau ceva la fel de grav
ii strnse stomacul.
- Ai avut noroc, rosti el pe un ton sczut. Dac ai fi fost cu mine, nu te-ai fi ales doar
cu o simpl mutruluial.
Cristine l privi lung, gnditoare.
- Fericita de mine, rosti ea ntr-un trziu. i totui, tu ce-ai fi fcut m locul lui Ethan?
n-o rbd inima s tac.
- Nu tiu precis, dar a fi fost mai aspru n orice caz.
Realiznd c deviau de la subiectul iniial spre unul nu tocmai plcut, Nick l
schimb printr-o glum:
- Oricum, indiferent cum te-a fi pedepsit, un lucru este cert: a fi regretat amarnic n
clipa de fa.
- De ce? facu Cristine, curioas.
- Pi, eu sunt un simplu conte, pe cnd tu eti un vlstar regal, fcu el cu o voce fals
umil. Acum, dispui de suficient bogie, influen i putere ca s pui civa sclavi s m
biciuiasc pentru impertinen.
- Nu-i adevrat! izbucni Cristine, revoltat, simindu-se profund jignit de vorbele
lui.
i trebuir trei secunde ca s realizeze c el o tachineaz i se relax, chicotind uor.
- Eti un nesuferit, nlimea Ta, d-mi voie s-i mrturisesc.
- Eti o poezie ntreag, Maiestatea Ta, dac-mi permii, desigur.
- Cristine, l corect ea, nc indecis dac-i plcea ntr-adevr aceast formul, pe
care cu siguran c avea s-o aud pentru toat viaa din gura unor strini.
- Tu ai nceput prima, rse Nick cu acel sunet grav care-i facea stomacul s tresar
ori de cte ori l auzea.
Cristine l vzu fcnd un pas, i-nc unul, ieind astfel din conul de umbr.
Trsturile feei lui erau amuzate, iar n ochi i licrea ceva nedefinit.
- Dac eti n regul, atunci cred c ar trebui s ne ntoarcem, propuse el cu blndee.
Cu toii sunt ngrijorai din pricina ta.
Cristine oft i ncuviin tcut, simindu-se obosit. Nick i ntinse galant braul i
ea i strecur mna pe sub cotul lui, lsndu-1 s-o conduc pn n salon.
La vederea lor, Ethan fcu ochii mici, dar nu coment nimic. Kimberly surse cu
blndee, Athony o studie pe Cristine cu atenie.
- Eti bine? se interes Ethan, studiind-o pe tnra femeie cu un aer ngrijorat.
Cristine schi un zmbet anemic.
- Nucit, presupun. O s-mi revin, l asigur ea cu o voce tremurtoare. Doamne,
totul uni pare att de... ireal!
- Vino aici, scumpa mea, o invit contesa cu un zmbet nelegtor, btnd uor cu
palma locul liber de pe canapeaua unde sttea.
Cristine se conform, aezndu-i cu grij pliurile rochiei de mtase galben lmie.
Caseta din lemn delicat sculptat din poala lui Kimberly i atrase atenia.
- Aici ai toate dovezile de care ai nevoie pentru a revendica motenirea Lancasterilor
i tronul din Kumpur-Pala, rosti contesa pe un ton emoionat, ntinzndu-i caseta.
Cristine o lu, minunndu-se de ct de grea era. Curiozitatea o fcu s nale capacul
ncrustat cu plci nguste de sidef. Fcu ochii mari-mari, uitnd s respire cu totul, apoi
trnti capacul la loc, ridicndu-i privirile buimcite spre Kimberly.
- Oh, Doamne, Dumnezeule mare! exclam ea, clipind des.
Contesa rse.
- Toat lumea are exact reacia asta cnd le privete pentru prima dat. Dei le-am
admirat de attea ori de-a lungul anilor, niciodat nu m-am obinuit cu frumuseea lor.
Sunt ale tale, Cristine.
Nick se apropie, curios s vad ce anume provocase acel aer de adnc stupefacie de
pe chipul Cristinei.
- mi dai voie?
Cristine ddu prostete din cap i-i ntinse caseta far s-l priveasc. Nick zmbi
amuzat i o deschise. n secunda urmtoare, zmbetul i se terse complet de pe fa.
Cteva secunde, nu facu dect s se holbeze ntng la uvoaiele de pietre
scnteietoare, mari ct oul de prigorie, care se odihneau pe un pat de catifea viinie. Apoi
se for s respire. tia c acele nestemate tiate ortogonal, a cror vpi multicolore i
furau ochii, erau diamante veritabile. Fiecare piatr n parte valora o avere. i erau zeci
de pietre, prinse ntr-un colier triplu, ntr-un set de trei brri triple i ntr-o pereche de
cercei prelungi. Bijuterii demne doar de o regin.
i ridic ochii i ntlni privirea buimcit a Cristinei.
- Iisus reui el s articuleze, forndu-se s zmbeasc.
O femeie care poseda asemenea bijuterii nu mai putea fi cucerit cu ajutorul altora.
Pur i simplu nu existau alte nestemate care mcar s le egaleze pe cele fabuloase de sub
ochii lui, nicidecum s le mai i ntreac. Nici ca valoare i nici ca frumusee. Refuz s
se gndeasc de ce acest fapt l irita att de tare.
- Cred c ar trebui s i le pui, suger Ethan Cristinei.
Tnra femeie viu s-l refuze, dar nainte de a apuca s deschid gura s-o fac, Ethan
pescui colierul, nconjur canapeaua i, cu gesturi sigure, i prinse nestematele n jurul
gtului subire.
Un muchi zvcni pe maxilarul lui Nick. Nici asta n-ar fi trebuit s-l irite. i totui
gestul nevinovat al fratelui su l enerv.
Cristine i duse mna tremurtoare la gt, copleit. Pietrele erau reci la atingere i
preau s atrne fiecare cte o ton. Trase adnc aer n piept, nfrnndu-i impulsul de a
i le scoate. Se simea nfricoat, nu att de valoarea ct de simbolul lor. Abia putea s
mai respire sub povara lor.
- Ari minunat, prines, o compliment Ethan, admirndu-i chipul frumos, scldat
n licrirea nvpiat a nestematelor.
Cristine nghii n sec, copleit. Kimberly se ntinse i i lu mna ntr-a ei,
strngndu-i-o uor, cu nelegere, ncurajnd-o. Ochii ei se plimbar confuzi de la Ethan,
care o privea fascinat, la Tony, care o studia cu un aer amuzat, apoi spre contes, care
surdea cu blndee. i zbovir ntrebtori asupra lui Nick, care o privea neclintit,
filtrndu-i imaginea printre gene.
Nu-i ddu seama c atepta aprobarea lui, dect n clipa n care Nick i zmbi. Iar
cnd buzele i se curbar lene, Cristine i ngdui s respire. i s spere c avea s se
descurce cu noua ei via i identitate.

CAPITOLUL 5

Nick ncerca s se concentreze asupra lecturii. n urm cu o jumtate de or, se


retrsese n cabinetul su de lucru, cu o carte despre Viaa fermierului n fa, ncercnd
s neleag de ce anumite perioade ale primverii erau mai bune pentru nsmnat
ogoarele i cum s in seama de semnele naturii pentru a avea o recolt bogat peste an.
Ethan plecase n Devonshire s-i contacteze pe bunicii Cristinei, urmnd s se
ntoarc peste dou zile, Anthony se dusese la nu se tie ce trg de vite, mama sa avusese
de onorat o vizit amnat la preotul din sat. Cristine nu coborse la micul dejun, iar Nick
bnuia c nc se mai strduia s-i revin dup ocul primit n ajun.
nchiznd cartea cu un pocnet sec, Nick i sprijini ceafa de sptarul fotoliului,
lsndu-se n voia gndurilor care nu-i ddeau pace.
Cristine.
Imaginea chipului ei rsri fr efort n spatele pleoapelor nchise. Era absolut
uimitoare transformarea ei din fetia durdulie i nesuferit, care-i fcuse copilria i o
bun parte din adolescen un adevrat iad, n acea graie desvrit, care-i tia respiraia
ori de cte ori o vedea. Attea lucruri se schimbaser n toi acei ani!... Iar unele l afectau
ntr-un mod ct se poate de neplcut. Era neplcut s se gndeasc la sora lui ca la o
femeie n toat firea, senzual i nespus de ispititoare, era enervant s-i dea seama c era
gelos pe Ethan pentru c i el o privea pe Cristine astfel.
i apoi, mai era i descendena nobiliar a Cristinei. Era motenitoarea unei averi
fabuloase, provenea din una dintre cele mai vechi familii aristocratice ale Angliei i, n
plus, prines a unui regat uitat ntr-un col al lumii, un regat mic dar care, dup spusele
mamei sale, ascundea n pmnturile sale bogii nemaintlnite. n ansamblu, avuia ce i
se cuvenea Cristinei prin natere era calculat, la ora actual, n milioane. Un bun motiv
pentru crim, gndi el ngrijorat.
Nick nu putea s nu se gndeasc la mprejurrile prin care Cristine ajunsese s fac
parte din familia lui. Tatl ei natural fusese asasinat. Mama ei fugise n chinurile facerii,
pentru a-i pune copilul la adpost, apoi se stinsese din via. Nick ncerc s-i
aminteasc de noaptea aceea din ajunul Crciunului, n care se trezise cu o surioar pe
cap. Trecuser mai bine de douzeci de ani de atunci. Memoria nu-1 ajuta deloc.
Un lucru era cert: debutul Cristinei n societate avea s fie rsuntor. i avea s
mestece n noroiul trecutului, scond la iveal lucruri care...
Detuntura de arm l fcu s sar n picioare, ncordat ca un arc, cu inima btndu-i
dureros n coaste. Gtul i se usc, palmele i transpirar, stomacul i se strnse.
Cristine!
A doua detuntur i opri inima n loc. mpuctura se auzise din spatele conacului,
destul de aproape de cas. Nu avea timp s ias pe coridor, s-l strbat, s ias pe uile
principale, ca apoi s dea ocol conacului.
Blestemnd, Nick deschise fereastra i sri n curte, nconjurnd conacul n fug.
Imagini de comar i fulgerar prin minte, provocndu-i o groaz de nedescris.
Derap uor cnd lu colul casei i reui cumva s evite tufa de trandafiri de
Damasc, nalt de peste un metru, pe care nu avu ncotro dect s-o sar. i apoi, frn att
de brusc, nct i auzi genunchii trosnind.
Uurarea se descrc prin coloana lui ca un fulger, amorindu-1. Dup care urm
furia.
Cristine edea calm pe un trepied aflat n faa lui la nici zece metri, ncrcnd
concentrat un pistol. Pe creanga cea mai de jos a unui mr se aflau atrnate de buci
lungi de sfoar ase sticle i un borcan. Dup toate aparenele, pn n aed moment,
consumase muniia degeaba.
- Ce mama naibii faci?! rcni Nick,pornind spre ea cu pai mari, apsai i furioi.
Cristine ni n picioare, privindu-1 cu ochi mari, livid.
- Oh, Doamne, de ce naiba trebuie s m sperii n halul sta? bolborosi ea, frecndu-
i cu podul palmei locul unde inima ei cocheta vitejete cu infarctul.
Nick se opri, impunndu-i s se calmeze. Inspir i expir aerul cu lentoare de
cteva ori, fr succes.
- Eu te-am speriat pe tine? reui el s articuleze rar printre dinii ncletai, cu o voce
suspect de blnd.
Cristine clipi nedumerit i fcu prudent un pas n spate. Nick prea la un fir de pr
de a-i pierde cumptul.
- Imagineaz-i, prines, cam la ce m-a dus pe mine mintea n clipa n care am auzit
focuri de arm, mai ales dup seara informativ de ieri! o invit d cu o voce rguit de o
enervare abia inut n fru. nchipuie-i clipele de iad prin care m-ai fcut s trec nainte
de a-mi da seama c nu tu ai fost inta n acest caz. i d-mi un motiv, unul al naibii de
bun, pentru a nu-i nvinei fundul drgla pentru spaima pe care mi-ai pricinuit-o!
Cristine l privi ncremenit, n timp ce ruinea i vinovia i ptau obrajii. Dac
ochii lui ar fi fost ciocane, n acel moment ar fi fost plin de vnti.
- mi pare ru, vorbi ea cu o voce tremurtoare, clipind des pentru a-i pstra ochii
uscai. Nu m-am gndit c... n-am vrut dect s nv... Ethan a refuzat categoric s m
ajute i atunci...
Realiza c se blbia ca o proast i lucrul acesta o nfurie.
- mi pare ru, repet Cristine, de data aceasta cu o voce perfect controlat, privindu-1
pe sub sprncenele adunate ntr-o ncrunttur nemulumit. Trebuie s nv s-mi apr
singur viaa, asta dac voi fi pus vreodat n aceast situaie neplcut, i, avnd n
vedere c sunt cine am devenit peste noapte, e mai bine s-mi iau toate msurile de
precauie. Aa c... am de gnd s exersez pn voi atinge nite performane ct de ct
satisfctoare n aceast direcie. i dac ncerci s-mi vri pe gt aceleai prostii pe care
mi le-a ndesat Ethan azi diminea, cum c sunt femeie i c nu trebuie s m preocupe
acest aspect pentru c va fi el ntotdeauna lng mine ca s m apere, atunci mut-i
gndul, Nick! l preveni ea nverunat. O s nv s trag cu drcia asta la fel de bine ca
oricare dintre voi!
Nick o privi lung, cu ochii ngustai, prnd s mediteze la logica vorbelor ei.
- i zici c Ethai te-a refuzat? o ntreb el ntr-un t-ziu.
- Da, se uguiar buzele ei ntr-o bosumflare comic i nespus de dulce.
- Pentru c eti femeie, concluzicn el amuzat.
- Da, fir-ar s fie! fulgerar ochii a nciudai. Ursc atunci cnd m izbesc de limite
pe care sexul vostru ni le impune ca pe nite legi sfinte, ce nu trebuie nclcate nici mcar
n gnd! i arunc ea minile spre cer ntr-un gest exasperat.
- De ce n-ai venit la mine?
Cristine nu-i putu ascunde licrul de nencredere i ironie din ochi.
- M-ai fi ajutat? i arcui ea sceptic o sprncean.
- Firete, rosti Nick fr s ezite. Viitorul tu se anun complicat i nesigur, Cristine.
N-o s te menajez, spunndu-i c nu ai de ce s-i faci griji, c vei fi ntotdeauna
protejat de ctre unul dintre noi, c existena ta va fi dulce ca nectarul. Iar tu eti
suficient de istea ca s-i dai seama c viaa i va fi pus n primejdie, i poate nu doar
o singur dat. Eti ridicol de bogat i ai suficiente rude din partea lui taic-tu natural
care vor dori s taie o felie zdravn din tort. Sau vor dori s i-1 sufle de sub nas cu totul.
Aa c logica ta mi se pare de bun-sim. Ba mai mult, ai obligaia de a nva cum s te
aperi i s ncerci s rmi n via, fie i numai pentru a le da peste nas. Prin urmare, te
voi nva s spulberi creierii oricui ndrznete s te amenine n vreun fel.
- Eu nu intenionez s ucid, ci doar s-mi in eventualii dumani la distan, declar
tnra femeie, privindu-1 cu un zmbet surprins i amuzat. Mulumesc, Nick. Trebuie s
recunosc faptul c nu m-a fi ateptat s-mi nelegi punctele de vedere att de bine.
- Eu sunt cel mai mare dintre frai, aa c la mine ar fi indicat s vii cnd mai ai
nelmuriri pe viitor. Mi-ar place s am certitudinea c ai ncredere n mine, Cristine,
adug el cu o voce cu dou tonuri mai cobort, privind-o grav.
Cristine i susinu privirea cu un aer cntritor.
- Am ncredere n tine, Nick. Chiar am ncredere n tine, accentu ea solemn fiecare
cuvnt n parte.
- Mulumesc, schi brbatul un zmbet strmb n colul gurii, avnd sentimentul vag
i totodat suprtor c ea nu i-ar fi acordat acest lucru fragil i nepreuit dac el nu s-ar fi
artat att de deschis acolo unde Ethan o scrntise att de ru, prin modul neinspirat i
misogin cu care-i tratase problema. Bun, adug el, trecndu-i limba peste dini n timp
ce studia intele care se legnau uor n btaia vntului, ce-ar fi s s-mi ari ce tii?
Cristine trase adnc aer n piept i-i ngust ochii n timp ce-i alegea inta numrul
trei. Sticla era la mijloc, destul de aproape de suratele ei, aa c dac n-o nimerea pe ea,
poate avea norocul s o spulbere pe cea din stnga sau pe cea din dreapta i astfel... nu s-
ar fi fcut de rs chiar de tot.
n timp ce Cristine i lua poziia de tragere, Nick avu rgazul s-o studieze pe
ndelete.
Cnd nvlise n curtea din spate, fusese att de ngrozit, nct nici mcar nu avusese
timp s observe cu ce era mbrcat.
inuta ei n-ar fi trebuit s-i tulbure minile. Vzuse femeie superbe, mbrcate n
neglijeuri vaporoase i provocatoare, dar nu-i amintea ca vreuna s-i fi strnit simurile
att de rapid ca cea din faa lui, o femeie pentru care nu ar fi trebuit s nutreasc dect
sentimente platonice i totui, costumaia ei i stimula imaginaia i nu numai.
Cristine purta o pereche de pantaloni de stofa neagr, croii strns pe ea, care-i
sublinia picioarele lungi, posteriorul drgla i oldurile nguste. Jacheta asortat pe care
o purta peste o cma de mtase alb, cu jabou de dantel fin, era mulat ca o mnu
peste bustul generos. Talia i era ridicol de mic n comparaie cu restul msurilor ei.
Prul i-l strnsese n obinuitul coc lejer pe ceafa, nu purta bijuterii i nici alte artificii
estetice. Emana o senzualitate subtil, ns ameitoare. Asta poate i din cauza mbujorrii
cauzate de emoii sau nervozitate.
Micrile ei erau graioase n timp ce ridica pistolul, inndu-1 cu ambele mini i
lund n ctare inta. i vzu pieptul umflndu-se i ridicndu-se n timp ce-i inea
respiraia. Detuntura armei reverber n vzduh, n timp oe fumul albicios se mprtie n
aer, umplndu-1 de mirosul acru al prafului de puc. Toate sticlele erau ntregi.
Dezamgirea ei vizibil, secondat de o njurtur nbuit, i smulser un zmbet,
dar avu inspiraia s i-l nghit cnd ea se rsuci s-l priveasc necjit.
Frecndu-i vrful nasului, Nick pomi spre ea.
- Nu fi suprat, dulcea, o consol el. Te pricepi la tras cu pistolul cum m pricep
eu la brodat. Dar, n fine, orice se nva pe lumea asta. Poziia de tragere nu este tocmai
corect i ideal ar fi s nu nchizi ochii cnd apei pe trgaci. Pierzi inta din vedere.
i lu pistolul nc fumegnd din mn i l ncrc cu gesturi rapide i sigure.
- Vino ncoace. Eti stngace sau dreptace?
- Dreptace.
- Bine. ntoarce-te.
Cristine se rsuci cu spatele la el i Nick i puse arma n mna dreapt, aezndu-i-o
pe cea stng astfel nct s o cuprind pe cealalt cu tot cu patul pistolului. Cu vrful
cizmei i corect distana dintre picioare, apoi i mpinse umerii rigizi n jos, scuturndu-i
uor pn i simi relaxndu-se. Petrecndu-i braele pe dup ea, i acoperi minile cu ale
lui i o ajut s-i poziioneze arma la nivelul ochilor.
- Pe care o omcrm?
Respiraia lui cald i mngie urechea, fcndu-i stomacul s palpite.
- A treia, se ncpn Cristine n alegerea ei, strduindu-se s-i ignore tremurul din
abdomen.
- Perfect. Acum va trebui s-mi urmezi instruciunile pas cu pas. Focalizeaz sticla n
centru i privete-o far s clipeti pn cnd simi c se apropie uor de tine. Nu te
concentrezi dect asupra ei. O s ai senzaia c parc s-ar dilata. Toat atenia i-o
concentrezi doar asupra ei, repet el. Cnd ai reuit toate astea, apei pe trgaci. i ine
ochii deschii cnd o faci,bine?
Cristine ddu uor din cap, conformndu-se. Nick se concentr o dat cu ea, dei i
era dificil s-o fac. Prul ei mirosea a primvar. A flori i a aer curat. i se potrivea
absurd de bine n braele lui. Cretetul ei abia dac-i atingea brbia...
Gtul i se usc, mruntaiele i se strnser ntr-un pumn de dorin vinovat. Fusese o
idee al naibii de proast s se ofere s-o ajute. Apropierea de ea i facea judecata praf.
Maxilarul i se nclet, un ir de cuvinte murdare i zvcnir pe vrful limbii.
Cristine i muc buzele, impunndu-i s nu in cont de prezena lui, care o
tulbura ridicol de mult, fr s neleag de ce. Nick era fratele ei. i totui... un strin.
Nu-1 cunotea pe brbatul acela, care mnuia o arm cu o asemenea lejeritate i
vorbea cu nonalan despre necesitatea de a curma viei dac a ta se afla n pericol. Iar
brbatul care devenise acum i amintea extrem de puin de bieelul i, mai trziu, de
adolescentul care o chinuise cu atta cruzime, dar pe care-1 iubise pn aproape de
adoraie. Trsturile feei i se aspriser, privirea avea o anumit duritate n ea. Se nlase
cu cel puin un cap de cnd plecase la Eton pentru studii, iar trupul i se clise n anii lungi
de rzboi care urmaser dup aceea. Se ntorsese acas schimbat. Att de schimbat!...
Ochii i se ngustar, n timp ce focaliza mijlocul sticlei, respectnd ntocmai sfaturile
lui. i cnd se simi pregtit, trase.
Sticla explod n cioburi mici. ocul produs de descrcarea pistolului i mpinse
trupul ntr-al lui. Strigtul de uimire i victorie i ni de pe buze, transformndu-se apoi
n hohote de rs. Srind n sus, Cristine se rsuci i-i arunc entuziasmat i fericit
braele n jurul gtului lui.
- Am reuit! Oh, Doamne; am reuit!
Prad unui acces de bui-dispoziie, l oci apsat pe gur. Nick ncremeni.
Presiunea buzelor ei calde i moi peste ale lui i produse un val de plcere crud,
cutremurtoare tocmai prin intensitatea ei. Braele lui se strnser cu putere n jurul ei.
Nick prelungi doar o clip contactul. Pur i simplu nu se putu abine. Ochii ei se
lrgir ocai, iar N icki simi trupul nforndu-se. Apoi i ddu drumul, fcnd un pas n
spate i innd-o de coate cnd ea se cltin pe picioare, roie la fa ca sfecla.
- Iart-m! ngim Cristine cu o voce sufocat, plecndu-i ngrozit privirea. N-
am... eu...
Nick o privi lung, asaltat de un amestec de emoii tulburtoare. Era furios pe ea,
pentru c-1 luase prin surprindere i-l prinsese cu garda la podea. Furios pe eL pentru c-i
cedase fie chiar i pentru o clip. Furios pentru faptul c acel srut, absolut nevinovat
pn la un anumit punct, mai precis cu o fraciune de secund nainte de a se sfri, l
excitase mai mult dect un preludiu rafinat cu o iniiat n arta amorului. Dezgustat de
faptul c, dei Cristine i era interzis, cu greu reuea s-i nfrneze dorina de a o trage
napoi n braele lui pentru a-i potoli o foame absurd, chinuitoare, ce se trezise nuntrul
lui.
Pe de alt parte, era contient c gestul ei fusese unul spontan i inocent, fr intenii
ascunse. ns ceea ce se ntmplase l rscolise peste msur.
ncercnd s depeasc penibilul momentului, Nick i cuprinse brbia ntre dou
degete i o sili s-l priveasc n ochi. Lacrimile din ochii ei l lovir drept n plex.
- Grozav lovitur, putoaico! o compliment el, silindu-se s par dezinvolt, ca i
cum nimic nu s-ar fi ntmplat. i eu m-a fi simit dator s pup pe cineva. Singurul lucru
care m bucur este c n-a fost Ethan n locul tu. Orict de mult l-a iubi, nu cred c a fi
suportat s-mi mprteasc bucuria lui n asemenea mod, se strmb el cu un aer chinuit
i comic, cutremurndu-se de sil.
Un chicotit tremur pe buzele ei, care se transform curnd n hohote nbuite de
rs.
Nick i nghii uurarea i-i lu pistolul din mn, rencrcndu-1.
- Acum, treci s vd ce-ai nvat, o pofti el ceremonios.
Se descurca bine, constat el douzeci de minute mai trziu, cnd Cristine spulber
restul de inte. Nu ratase dect de dou ori i acest lucru l umpluse de mndrie.
- Eu a vrea s mai exersez, l inform Cristine n timp ce-i turna limonad ntr-un
pahar dintr-o carafa de cristal. Aa c, dac ai treab, n-a vrea s te rein.
- Eti sigur?
Voia s plece de lng ea, s pun ct mai mult spaiu ntre ei. De fapt, simea nevoia
s fug. Dac se mai zgia mult la formele ei, avea s-o ia razna cu totul.
- Absolut. De aici m descurc i singur, i zmbi ea forat
- Bine, ddu el din cap, cu minile vrte adnc n buzunarele pantalonilor, m timp
ce se legna pe clcie. Ne vedem la mas.
Cristine aprob tcut, iar Nick se retrase doi pai, i rspunse la zmbet, dup care i
ntoarse spatele i pomi agale spre aleea care nconjura casa. Ronindu-i gnditoare
obrazul pe dinuntru, Cristine l urmri cum se ndeprteaz, simindu-se uor ameit. i
mhnit.
Srutul acela schimbase ceva n interiorul ei i nc nu-i ddea seama ce. Pur i
simplu o lsase fr suflu, cu genunchii ngrozitor de moi i pulsul gata s-i ia zborul.
Nu intenionase s-l srute. ns acest lucru se ntmplase i acum nu mai putea
schimba nimic, orict de mult i-ar fi dorit. Ruinea nc-i mai ardea inima. Felul n care
el o privise dup aceea, mnia de o clip din ochii lui (sau fusese sil?), tcerea grea care
urmase, toate acestea i ngrmdiser n suflet atta umilin i dezndejde, c se mira
cum de nu sucombase pe loc.
l strig cnd l vzu la doi pai de a trece de colul conacului. Brbatul se ntoarse,
ridicndu-i sprncenele groase cu un aer ntrebtor. Vntul i rvea prul peste chipul
bronzat i ea l asemui cu unul din piraii care triser n urm cu mai bine de un secol:
chipe, senzual, periculos ct cuprinde. Numai bun de sucit minile oricrei femei.
- Nu i-am mulumit, spuse Cristine, forndu-se s zmbeasc.
- Oricnd, Maiestatea Voastr, i rspunse el, facndu-i cu ochiul mecherete n
timp ce efectua o plecciune exagerat de ceremonioas i teatral, disprnd apoi din raza
ei vizual.
Cristine expir tremurtor aerul pe care-1 inuse n piept i-i atinse absent buzele
care nc mai continuau s-o furnice.
- Oh, la naiba! bombni ea, golind pe nersuflate paharul cu limonad.
n urmtoarea or, nu rat nicio sticl. De fiecare dat cnd intea, n mintea ei i
imagina c distruge iar i iar acel moment n care l srutase pe Nick, acel gest spontan i
absolut nesbuit din partea ei, despre care simea c distrusese ceva important i fragil n
relaia lor. i era ciud pe ea, pe temperamentul ei nesuferit, pe firea-i uor iresponsabil,
care o bgase n bucluc de attea ori de-a lungul anilor.
De ce nu se gndise nainte de a da fru liber bucuriei de o clip?...
Echilibrul relaiei ei cu Nick era i aa destul de delicat, cu toate c fceau amndoi
eforturi s consolideze o temelie care ubrezise ngrozitor de-a lungul celor treisprezece
ani ct fusese lsat n paragin. Srutul acela fusese unul inocent, dar, la naiba!, cumva,
reuise s distrug toat munca lor din ultima sptmn.
Cristine simea acest lucru ntr-un fel acut, de netgduit, o senzaie adnc i
intens, localizat undeva n viscere. tia c ceea ce se ntmplase mai devreme ntre ea
i Nick modificase radical natura legturii lor. O schimbase pe ea, dei i era neclar n ce
fel.
Simindu-se nefericit i confuz, Cristine ls totul balt i porni spre conac.

n cabinetul su, Nidc ddea pe gt al doilea pahar de coniac, trntindu-1 gol pe


suprafaa lcuit a biroului.
Minile i tremurau. i nu numai ele. Tremura tot.
Blestemnd, i lu capul n mini, respirnd adnc de cteva ori, chinuindu-se s-i
desfac nodurile din stomac.
Era absurd! Nicio femeie nu-1 mai rscolise att de tare doar cu un srut! i nici
mcar nu fusese unul adevrat, ci o mpreunare caraghioas a gurilor, moale, ridicol de
scurt i... umed.
Vina era a lui. N-ar fi trebuit s prelungeasc momentul acelui gest absolut spontan
din partea ei. Dar, n clipa n care i simise buzele catifelate peste ale lui, pur i simplu i
se suciser minile.
Era sora lui, la naiba! Chiar dac n venele lor nu curgea acelai snge, era totui
sora lui! Crescuser mpreun, mpriser opt ani din via...
Atunci de ce mama pocnetului nu reuea s se gndeasc la ea n termeni pur
platonici?!
Ce avea ea de reuea s-l ntoarc pe dos n felul acesta?
Era frumoas. i ce?... Pierduse irul femeilor frumoase care trecuser prin viaa i
patul lui. Avea o minte ager i un temperament asortat. Impresionant, dar ntlnise
destule femei inteligente i focoase n ultima jumtate a vieii lui. Poseda franchee.
Aprecia i asta,ns mai cunoscuse aoeast calitate i la cteva din fostele lui amante...
Dumnezeule!... Nick strnse din ochi cu putere, gemnd prelung dezgustat. Sufletul
avea s-i ard n iad pentru o ve?iicie fiindc se gndea la ea ntr-o postur att de...
jignitoare, comparnd-o cu femeile care-i nclziser patul n ultimii paisprezece ani!
Bine cel puin c nu-i vrse limba n gura ei, aa cum avusese pornirea reflex de a
o face, gndi el apoi, ngrozit. ns i lipsise att de puin, att de puin!
Dac ea ar fi tiut ce demoni l chinuiau n acele clipe, ar fi fugit oripilat i urlnd
de spaim.
Trebuia s fac ceva s ias din starea asta i, dac n-ar fi fost att de rscolit, Nick
ar fi rs cu poft.
El, brbatul care sedusese attea femei, fusese fcut una cu pmntul de ctre o
putoaic care-putea s pun pariu pe orice !-habar n-avea ce-i acela un srut adevrat, dar
care avea destul instinct ca s sesizeze c ultima parte a srutului lor maculase inocena
unui act care, n alte condiii, ar fi fost absolut firesc ntre frai.
Se gndi la Ethan, care-i petrecuse ultimii doi ani la Sutherland House. ndrgostit
de Cristine. Visnd la ea, dorind-o nencetat i ateptnd momentul n care ea avea s-i
fac debutul n societate pentru a-i cere mna.
Dac era s fie cinstit i s ignore faptul c, din punct de vedere spiritual, Cristine era
sora lor, atunci Ethan era cel mai ndreptit s-o curteze.
El era fiul rtcitor care abia se ntorsese acas, ns Ethan i sttuse alturi toat
viaa...
Cum mama naibii intrase n ncurctura asta? gndi el disperat, strngndu-i pumnii
furios i aproape smulgndu-i prul din cap. De ce, Iisuse, nu rmsese n continuare n
armat, fcnd ce tia cel mai bine, n loc s se ntoarc aici, unde-1 atepta un domeniu
despre a crui administrare tia att de puin, i o tnr inocent i senzual, care-i sucise
minile de la prima ochead?
Trebuie s ncetez s-mi mai plng de mil, i zise el, aezndu-se vlguit pe fotoliu.
Se ntorsese pentru c trebuia i pentru c avea nite datorii de onorat. Era de datoria
lui s se ngrijeasc de motenirea sa, s nvee s-i conduc afacerile cu aceeai
pricepere cu care o fcuse tatl lui, s se ngrijeasc de bunstarea familiei sale. i, de
asemenea, era de datoria lui s-o ajute pe Cristine s reintre n drepturile de care fusese
privat la natere, s-i aleag un so care s fie n stare s o apere de primejdia nevzut
ce o amenina din negurile trecutului. S-i ofere un viitor sigur i lipsit de griji, alturi de
un brbat onorabil, care s-o fac fericit i care s-o merite.
Ultimul gnd i trimise un junghi prin stomac, dar l ignor.
Avea s-i selecteze el nsui pretendenii i s se opreasc doar asupra aceluia care
prezenta cu adevrat garania siguranei i fericirii ei. Avea s-i aleag ca so un brbat
puternic, matur, destul de bogat pentru ca averea n sine a Cristinei s nu reprezinte o
tentaie pentru el. Un brbat responsabil i capabil s ocroteasc.
Cu aceast hotrre n minte, deschise Viata fermierului i se apuc s citeasc din
primul capitol cu un aer ncrncenat.
Era ferm decis s-i ating scopul.

Cristine desclec de pe Neptun imediat ce intr pe porile conacului i, apucndu-1


de drlogi, l conduse pe aleea care nconjura parcul, ndreptndu-se spre grajduri.
Plimbarea fusese nemaipomenit. i-i mai ridicase moralul.
n ultimele dou zile l vzuse pe Nick doar la micul dejun i la cin, i abia dac
schimbaser dou vorbe. i petrecea toat ziua n cabinetul de lucru al lui Daniel... Ba
nu, se corect ea, simind un mic junghi de durere n inim, acum era cabinetul de lucru al
lui Nick. Acum, el era noul conte de Sutherland. i-i lua foarte n serios ndatoririle,
gndi ea, mucndu-i ncruntat buza de jos.
Dar nu nelegea ce Dumnezeu fcea toat ziua, ncuiat ntre pereii ia! Din cte tia
ea, registrele contabile erau la zi i n bun ordine. Doar ea le inuse evidena pn n ziua
n care Nick se ntorsese acas. Desigvr, fusese ajutat i de Ethan, iar Cristine
considerase ntotdeauna c dou capete fac mai bine dect unul.
Deci, ce facea?!
Prea s-o evite, iar lucrul acesta o nelinitea. Cristine bnuia c acel srut sttea la
baza atitudinii lui distante, rezervat i extrem de politicoas. Dar el o asigurase c totul
era n regul, nu?...
Pe cine pclea ea? oft Cristine, posomort. Srutul acela o scia i pe ea,
amintirea lui facndu-i stomacul s palpite.
Ieri sear, la cin, se pomenise n vreo dou rnduri c-i fixeaz gura. Pur i simplu
se trezise contemplndu-i forma gurii cu un aer ntng, atras de linia senzual dar ferm
a buzelor lui, de modul irezistibil n care se curbau atunci cnd zmbea cu acel zmbet
iute, precis i fermector. i se simise cumplit de jenat atunci cnd el o surprinsese
asupra fapmlui. Roise ca o bleag, se fstcise toat, iar restul serii i-l petrecuse cu
nasul n farfurie, participnd la conversaie doar atunci cnd era necesar.
Cnd ajunse n dreptul grajdurilor se ntlni cu Sean, unul dintre argai, care se oferi
s-i duc el calul n box. i mulumi, zmbindu-i, iar tnrul roi pn la rdcina firelor
de pr. Cristine abia dac observ. Se ndrept spre intrarea principal, travers holul
imens, pardosit cu marmur, i intr n salonul mic spernd s-o gseasc pe Kimberly
acas.
Dup primii doi pai se opri, fcnd ochii mari, surprins. nuntru se afla strns
toat familia, plus nc dou femei i un brbat. Cei trei strini se ridicar la vederea ei,
privind-o ncremenii.
Cristine avu nevoie de o fraciune de secund s neleag cine erau acele femei i
inima ncepu s-i loveasc n coaste cu putere. Una dintre ele era nalt i bine fcut,
cealalt, de statur medie i cu o siluet firav. Amndou preau s aib n jur de
patruzeci de ani, amndou erau blonde i aveau ochii de aceeai culoare, pe care o
recunoscu fr nicio umbr de ndoial, c doar i vzuse n oglind de attea ori n
ultimii douzeci i unu de ani: erau violei... la fel ca ai ei! Acea culoare limpede,
luminoas, acum strlucitoare din cauza lacrimilor care se iviser pe neateptate n ei.
Femeia mai nalt fcu un pas n fa, dar se opri n loc ovitoare, de parc n-ar fi
fost sigur pe picioarele ei, i-i duse mna la gur, presndu-i buzele tremurtoare i
privind-o cu un aer tulburat i nencreztor. Cealalt se apropie ncet de ea, cercetndu-i
trsturile feei cu ochi mari, plini de recunoatere, de speran i de o bucurie cu greu
stpnit.
Cnd ajunse n dreptul ei, Cristine constat c era cu aproape un cap mai scund
dect ea.
Femeia sttu o clip nemicat, apoi ridic o mn mic, nesigur, i o atinse cu
vrfurile degetelor pe sprncean, pe tmpl, apoi pe obraz. Cristine se for s stea
nemicat, nefiind nc sigur dac mngierea aceea delicat i plcea sau nu. Era
copleit de emoiile pe care le citea n ochii acelei femeie: durere, fericire, surpriz i
speran, toate adunate la un loc
- Semeni cu mama ta att de mult, opti ea cu o voce rguit de lacrimi. Prul...
pielea... forma ochilor sunt ale lui Keith, dar, n rest, eti leit Elisabeth. Oh, Doamne!
mai reui ea s spun, nainte de a-i strnge nepoata ntr-o mbriare aprig, a crei
for contrasta radical cu aspectul firav al constituiei ei.
Cristine ncremeni pentru o clip, luat complet prin surprindere. Nu se ateptase la o
astfel de... recunoatere i acceptare spontan i necondiionat, plin de afeciune.
n ultimele zile ncercase s-i imagineze cum avea s fie ntlnirea cu familia lui
Elisabeth.
tia c are dou mtui i c ambii bunici triau. Amndou erau mritate, una dintre
ele avea trei copii, iar cealalt se cstorise destul de trziu cu vicarul din satul unde
locuiau.
i nchipuise tot felul de scenarii: ce aveau s-i spun, cum aveau s fie de rezervai
i de stingherii la nceput, ns, pe msur ce aveau s se cunoasc...
Ei bine, nimic din ce crezuse c avea s triasc nu semna cu ceea ce i se ntmpla
acum. Pur i simplu se simi copleit.
i ridic privirile zpcite spre Kimberly, care i zmbi printre lacrimi, apoi se uit
la Thony care se mulumi s surd. Ethan o privea cu ochii lui gravi i blnzi, cu o
expresie melancolic pe fa, Nick... ei bine, aerul de pe faa lui era asemenea unei cri
nchise.
Cristine i plec ochii spre cretetul blond al mtuii ei.
Nu realiz cnd braele i se micar, aezndu-se pe umerii femeii care plngea ncet
la pieptul ei i o strngea aproape cu disperare.
- Iart-m!... Iart-m, te rog!... N-am crezut... n-am ndrznit s... s sper c...
atia ani fr nicio... veste i... Iat-te! se retrase ea, cuprinzndu-i faa ntre palmele
calde i privind-o cu o nermurit dragoste. Eti mare i... att de frumoas!
Cristine schi un zmbet nesigur, simind n gt un nod ct toate zilele.
- mi pare ru, rosti femeia, coborndu-i minile pentru a i le cuprinde pe ale ei ntr-
o strnsoare ferm. mi dau seama c te-am luat cam repede i... i nici mcar nu am
fcut prezentrile. Eu sunt mtua ta, Chloe. Iar ea, se rsuci zmbitoare spre femeia care
rmsese ncremenit n mijlocul camerei, cealalt mtu a ta, Annabelle. Poi s-i zici
Belle, aa i spune toat lumea, clarific ea acest aspect printr-o fluturare nepstoare a
minii. i soul meu, Gerald. Damian, soul Bellei, este plecat cu afaceri pe continent i ai
s-l cunoti peste cteva sptmni, cnd se va ntoarce n ar. Dou mtui i doi unchi
dintr-un singur foc, plus trei veri pe cinste, ciripi ea cu un entuziasm sub care ncerca s-
i ascund stnjeneala de a fi reacionat att de nestpnit. Pe bunicii ti o s-i ntlneti
la Londra sptmia viitoare. Sunt plecai la bi, n Bath. Le-am trimis o scrisoare ca s-
i scurteze ederea acolo i s vin n capit. Nu le-am spus de ce, continu Chloe s
turuie, n timp ce o trgea dup ea spre sora ei Belle. Sntatea tatei s-a cam ubrezit n
ultimii ani. Medicii spun c i s-a slbit inima i... sper c i dai seama c nu le puteam da
vestea asta minunat prin intermediul unei scrisori.
Cristine se trezi n faa Bellei i, netiind ce s fac, schi intenia de a o saluta
printr-o plecciune uoar. Fu oprit la jumtatea ei, cnd Belle o apuc de umeri.
Cristine se trezi srutat pe frunte cu delicatee.
- Bine te-am regsit, ccpila mea, i ur Belle cu o voce profund i grav. O s-mi
rezerv dreptul la o mbriare doar atunci cnd te vei simi pregtit s-o primeti.
Din nu se tie care motiv, gestul simplu al Bellei o emoiona mult mai tare dect
mbriarea nfocat a Chloei.
- M bucur nespus s te cunosc.
Gerard Greithon se nclin adnc n faa ei, srutndu-i mna. Cristine i studie o
clip ochii blnzi i trsturile bonome, i-l plcu pe loc.
- Cred c ar trebui s ne aezm cu toii, se auzi vooea cald a contesei de
Sutherland.
Toat lumea se conform.
Cristine se aez lng mama ei pe canapeaua ngust. n mod incontient, i cut
mna.
Kimberly i-o prinse i i-o strnse scurt. Simea n coul pieptului o apsare neplcut.
Dei tia c acesta era cursul firesc al lucrurilor, constat ngrijorat c nc nu se simea
pregtit s-i dea drumul Cristinei i nici s-o mpart cu altcineva. Chiar dac era vorba
despre familia ei pierdut n mprejurri att de triste!...
Cristine era copilul ei. ntotdeauna avea s fie fiica ei.
Kimberly descoperi cu o strngere de inim ceva ce nu simise pentru niciunul dintre
bieii ei: cu Cristine devenise extrem de geloas i de posesiv, aidoma unei leoaice
care-i apr puiul.
Poate i pentru c era singura ei fiic. Poate pentru c era att de tnr, pentru c
sub toat tria firii ei era totui att de vulnerabil i de sensibil.
Trebuia s se mpace cu gndul c n-o putea pstra lng ea pentru totdeauna.
Cristine avea un destin de urmat, iar ea, contesa de Sutherland, avea de ndeplinit o veche
datorie de onoare.
Trebuia s-i respecte jurmntul pe care i-1 fcuse Elisabethei Lancaster pe patul de
moarte.
Dar, Doamne, ce greu i era!

Dou ore mai trziu, Cristine sttea rezemat cu spatele de trunchiul unui mr, rotind
ntre degete rmurica nflorit pe care o rupsese cu cteva clipe n urm. O duse absent
la nas i o mirosi, aruncndu-i o privire lui Ethan.
- Cum te simi? o iscodi acesta, fixnd-o cu o min zmbitoare.
Cristine oft, plimbndu-i privirea violet peste grdini.
- Copleit, mrturisi ea, ncruntat i zpcit. Nu n fiecare zi te mbogeti cu
doi unchi, dou mtui i doi bunici. i trei veri, i aminti.
- Au insistat s vin imediat ce au aflat c eti n via, rosti Ethan cu un zmbet
strmb n colul gurii. tiu c ar fi trebuit s te anun mai nti, dar... lady Chloe, ei bine,
este o persoan att de plin de iniiativ. Pur i simplu nu mi-au dat de ales.
- Nu te condamn, rse Cristine, cu gndul la mtua ei cea plin de entuziasm.
Cteodat, este mai bine s te arunci direct n ap dect s o iei cu biniorul. i, oricum,
nu cred c m-a fi simit mai pregtit mai ncolo dect m simt pregtit acum.
- Sunt nite persoane foarte amabile i plcute.
- Mi-am dat seama. i m simt uurat c sunt aa. Nu tiu ce m-a fi fcut dac ar fi
trebuit s nfrunt un zid de nencredere sau de suspiciune.
- Te-ai fi descurcat Ai darul de a te descurca n orice situaie
- Mulumesc, surse fata. Pentru tot, Ethan. Sincer.
- N-ai pentru ce, frumoaso. Nick spune c te-a nvat s tragi cu pistolul, schimb el
brusc subiectul.
Cristine l privi cercettoare. Nu tia dac s interpreteze nota de ncordare din vocea
lui drept dezaprobare sau repro.
- i-am explicat motivele mele, Eth, ncerc Cristine s-l mpace. Viaa mea este...
ei bine, prinii mei au fost asasinai pentru ceea ce erau, pentru ceea ce aveau. Eu am
motenit totul i trebuie s m descurc cu asta. Nu-mi place ceea ce sunt silit s devin,
dar nu am ncotro i de aceea trebuie s nv s stau singur pe picioare i s fiu
pregtit... pentru orice.
- Cristine, fu rndul lui s ofteze i s-o priveasc ncruntat, tii foarte bine c
niciodat n-o s te las s nfruni totul de una singur. Sunt aici pentru tine i o s fiu
ntotdeauna, adug el pe un ton sczut, ncercnd s-i dea seama dac nu era prea
devreme s o lase s ghiceasc care-i erau adevratele sentimente pe care le nutrea pentru
ea.
- Oh, Ethan, tu ai viaa ta, rosti tnra femeie cu o voce plin de duioie. i
mulumesc pentru grij, dar promit s nu te dezamgesc.
- Tu n-ai reui s m dezamgeti niciodat, Cristine, orict ai ncerca, declar el cu
sobrietate, simind un soi de disperare n coul pieptului.
Ea continua s vad n el fratele care-i fusese ntotdeauna. La o adic, nici nu-i
dduse motive s-o fac s-l priveasc ca pe un brbat. Un brbat profund ndrgostit de
ea, un brbat a crui inim ofta de dorul ei de aproape cinci ani. Iar rbdarea lui se afla la
o distan de un fir de pr de a se nrui. Cinci ani de ateptare erau prea mult. Mult prea
mult
Cristine zmbi.
- Nu sunt perfect, Ethan. i tiu c pot fi cteodat o adevrat pacoste la casa
omului. Ar trebui s te simi uurat pentru faptul c n curnd junghiul din coastele tale o
s te prseasc.
Junghiul rru-1 avea n coaste, ci n inim, i n acel moment, l resimea acut.
- Iubesc junghiul acesta, frumoaso, ncerc el s glumeasc, dei simea pe limb un
val de amrciune.
i privi gura, tnjind dureros s-i simt conturul sub buzele sale. Oare ce s-ar
ntmpla dac ar sruta-o acum? Perspectiva era pe ct de ademenitoare, pe att de
nfricotoare. De fapt, reacia ei l umplea de groaz. Dac l-ar fi respins...
Trebuia s mai aib rbdare nc un pic, i zise el iritat. Trebuia s-i lase rgazul s-
i asume destinul, s-i fac debutul, s primeasc recunoaterea social, i pe urm, cnd
apele aveau s se liniteasc, urma s fac primul pas. Pasul decisiv. i trebuia s-l
gndeasc cu mult grij. Nu putea risca s-o sperie i s-o pun pe fug.
- Pn la deschiderea sezonului mai sunt trei sptmni, spuse Ethan, scond din
buzunarul interior al jachetei tabachera elegant, placat cu aur. Ar trebui s ne ngrijim
de garderoba ta.
- Sptmna viitoare plecm la Londra, ddu Cristine din cap, studiind preocupat
buchetul de flori trandafirii. Mama a programat deja ntlnirile cu modistele, stilistele i
croitoresele. Trase adnc aer n piept i-i ridic ochii spre Ethan. Trebuie s mrturisesc
c sunt un pic cam speriat.
- A vrea s-i spun c nu ai niciun motiv de ngrijorare, pentru c o s fim cu toii
alturi de tine i o s te susinem, da- e o prostie. Eti o Lancaster i, pe deasupra,
motenitoarea unui regat prosper din nordul Indiei. Eti ngrozitor de bogat, iar banii
nseamn putere, o putere imens, pe care muli o vor rvni. Vei fi nconjurat de
primejdii i de tentaii la tot pasul, Cristine. Aceasta este o realitate pe care nu avem cum
s-o negm. Debutul tu va rvi ntreaga Londr. Vei fi poate cel mai mare eveniment
din ultimii zece ani. Aa c va trebui s fim ateni. Extrem de ateni. Cu toii. Prin urmare,
ai tot dreptul s fii speriat. Fcu o pauz, oftnd resemnat, fixnd-o cu intensitate. Nici
nu tii ct mi-a fi dorit s fii oricine altcineva, i nu o Lancaster!
Cristine l privi cu un zmbet nduioat. i ridic o mn i-l mngie pe obraz.
- Eu mi-a fi dorit s rmn doar simpl o Sutherland, Ethan. Zu c da!
Brbatul acoperi mna cu a lui, tentat pn la nesbuin s-i ntoarc faa i s
depun un srut nfocat n palma ei.
Se mulumi s-i zmbeasc, n timp ce-i rsucea degetele i-i srut cast monturile
fine.

Nick surprinse scena de la fereastra salonului. Se strduia s fie detaat, dar...


Cum de putea o femei cu o minte att de perspicaoe s fie att de oarb la
sentimentele brbatului din faa ei? Se vedea de la o mil ct de namorat era Ethan de ea!
Sau Kimberly se nelase, iar Cristine era pe deplin contient c atenia i interesul
lui Ethan pentru ea nu erau de natur fratern i i fcea plcere s se joace cu el. Nu, se
rzgndi el imediat. Pentru asta i trebuia o doz de viclenie i rutate, iar Cristine putea
fi acuzat de orice, numai de ipocrizie i meschinrie nu.
De fapt, era o fire direct, generoas i onest, virtui pe care le ntlnise la puine
femei.
Lui Nick nu-i era greu s-i imagineze ce impact avea s aib debutul ei asupra
ntregii societi. Chiar i dac ar fi fost o tnr de condiie modest, Cristine tot ar fi
fcut furori n rndurile sexului tare. Era inteligent, vesel, spiritual. Temperamental,
puin cam prea ncpnat. Avea umor. Unul rafinat, subtil. i era frumoas. O
frumusee exotic, orbitoare, care te lovea n moalele capului. Numai i pentru
frumuseea ei avea s fie rvnit. Dar mai era n joc i averea ei colosal. Un factor care
complica totul extrem de mult.
Zornindu-i mruniul n buzunar, Nick i privi cum se ndeprtau bra la bra
printre copacii care-i scuturau albul i trandafiriul florilor.
Teoretic, Ethan era din capul locului alegerea cea mai bun pentru Cristine. O
cunotea foarte bine, o iubea, iar sentimentele lui erau complet dezinteresate. Ar fi urmat-
o pn la captul pmntului i dincolo de el. i-ar fi dat viaa pentru ea fr s ezite.
Pentru Ethan, motenirea ei era complet lipsit de orice valoare. El o dorea pe ea i
att. n plus, era un brbat clit de via, matur, puternic i cinstit. Era un brbat curajos i
loiaL De un astfel de brbat avea ea nevoie.
Avea s-l pun n capul listei cu pretendeni atunci cnd va sosi timpul ca ea s-i
aleag viitorul so, gndi Nick, ignornd cu nverunare iritarea adnc pe care aceast
perspectiv i-o provoca. i dup aceea, totul nu avea s depind dect de Cristine.

CAPITOLUL 6

Prima sptmn la Londra fu o adevrat nebunie, consumat prin ceasuri


interminabile programate cu modistele, croitoresele i bijutierii.
Numele i fusese trecut deja n catalogul tinerelor debutante de la Almacks, ns fr
a se face o rezervare propriu-zis pentru una dintre slile care ar fi urmat s adposteasc
balul afirmrii ei n societate.
Era o Lancaster. i, pe deasupra, motenitoarea unui regat prosper. Un astfel de
eveniment nu putea avea loc ntr-una din slile de la Almacks. Apariia ei pe
firmamentul londonez trebuia s aib loc ntr-un decor mai potrivit statutului i rangului
ei social. n plus, Kimberly czuse de acord cu mtua Chloe ca debutul ei s se petreac
n cadrul unuia dintre cele mai importante baluri, n casa unei familii vechi, puternice i
influente, care s-i susin i s-i ntreasc poziia m societate. Acceptul unei astfel de
familii ar fi spulberat orice umbr de ndoial asupra identitii Cristinei de Lancaster,
impunndu-le i celorlali aceeai atitudine.
Nu c ar fi contat. Cristine avea dovezile care s-i ateste originea nobiliar i
drepturile sociale i financiare. Avocaii tatlui ei fuseser contactai deja i, dup unele
verificri de rutin se declarar uurai c, n sfrit, puteau s le dea peste nas celor din
familia Lancaster, care fcuser nenumrate presiuni asupra lor de-a lungul timpului,
cerndu-le s treac peste clauzele testamentare ale fostului conte pe motiv c
motenitorul direct al acestuia era mort i ngropat.
Dar Kimberly dorea s fac totul cu graie i rafinament.
Cristine se simea ameit, copleit i nervoas. Numai i gndul la balul n care
trebuia s-i fac intrarea n societate i provoca crampe la stomac. Pentru c tia, simea
c, undeva, poate nu n acea sear, dar mtr-una din cele care aveau s urmeze, avea s
priveasc n ochii celui care-i ucisese tatl. Avea s priveasc n ochii lui i s nu tie c
el era cel care-i schimbase viaa.
Singura ei ndejde era ca cel care o lsase orfan cu atta cruzime s nu fi murit ntre
timp. n fond, trecuser mai bine de douzeci de ani de atunci. Dar, cumva, intuiia i
optea c asasinul tria. i c avea s-l ntlneasc.
Mai erau mai puin de dou sptmni pn la deschiderea sezonului, iar ateptarea o
nnebunea. Asta i pentru c ieirile ei din cas erau extrem de rare i aveau loc numai
dac era strict necesar. Pn la debut, era condamnat s stea la adpostul pereilor, unde
era n siguran.
ncerca s-i umple timpul dintre istovitoarele probe ale croitoreselor citind sau
jucnd cri sau ah cu Tony sau Ethan. Dar nu avea stare. Agitaia oraului de dinaintea
sezonului era molipsitoare, cuprinznd fiecare suflet aidoma unei epidemii.
n plus, dei Nick era n Capital, nu-1 vzuse dect de dou ori. Era mai tot timpul
plecat, iar serile i cea mai mare a nopilor i le petrecea n cluburi sau Dumnezeu tia pe
unde.
Cristine era ferm convins c o evita i asta o umplea de tristee i amrciune.
Srutul acela blestemat! Din cauza lui se ntmpla asta. Dac nu ar fi existat acel
srut, Nick i-ar fi petrecut serile acas, cu familia, glumind i povestind relaxat. N-ar
mai fi avut pe chip acel permanent aer sumbru i ncordat, i nici zmbetul nu i-ar fi fost
politicos, ngrozitor de formal, ca n rarele ocazii n care i se adresase de cnd ajunseser
n Capital.
Situaia o enerva ngrozitor. Voia s discute cu el, s-l lmureasc, dar se temea ca el
s nu interpreteze totul greit i s-o trateze i mai rece dect o fcea acum. Pentru c dac
nu acesta era motivul care sttea la baza comportamentului lui distant, atunci se fcea de
rs n faa lui, dnd o importan deosebit unui fapt care pentru el poate c nici nu avea
vreo valoare i pe care poate c-1 i uitase. Posibilitatea aceasta ns i provoca o reacie
contradictorie: pe de o parte s-ar fi simit uurat, pe de alt parte, dezamgit.
Cobornd scrile i cotind spre bibliotec, Cristine era att de cufundat n gnduri,
nct nu-1 vzu dect cu o fraciune de secund nainte s se izbeasc de el. Era ca i cum
s-ar fi ciocnit de un zid: dinii i clnnir i ineria o arunc napoi.
Nick o prinse de brae i o redres.
- Scuz-m, nu te-am vzut.
- Nici eu, zmbi el scurt
Cristine l privi. Era mbrcat de ora ntr-o jachet cafenie, cma alb, cu earf
nnodat simplu, pantaloni de sto maro i cizme de culoarea cafelei, lungi pn la
genunchi. i strnsese prul la ceaf. Rubinul din urechea lui scnteie scurt. Mirosea a
citrice i a mosc. Se rsese impecabil. Era frumos.
Cristine simi un gol n stomac i un nod n gt ct toate zilele.
- Iei? facu ea, schind un zmbet nesigur.
- Da. Am ceva treburi de rezolvat. Vreau s achiziionez nite cai de traciune, se
trezi el detaliind.
- Te ntorci la cin?
Ochii ei erau imeni, limpezi i ameitori. Se neca n ei. Cu un efort, trase aer n
piept.
- Nu tiu. Am lipsit atta timp i s-au adunat o mulime de chestii la care trebuie s le
dau de capt.
- neleg.
El se ndoia. De fapt nu avea nimic de rezolvat urgent, dar ajunsese s-l dispere
fiecare secund n care sttea n compania ei i, mai ales, ncepuse s-l irite ngrozitor
modul n care Ethan prea vrjit de ea. Cel mai bine era s stea ct mai departe de ea i se
ruga ca totul s se termine ct mai repede, dei tia c-i face iluzii degeaba. Cnd avea s
se lanseze, el avea datoria s o supravegheze ndeaproape n permaneni i abia atunci
avea s nceap comarul cu adevrat. Dar pn n acel moment, nici nu voia s se
gndeasc la asta. Nu dorea dect s-i omoare timpul fcnd ce se pricepea cel mai bine
cnd nu se afla pe front: s joace cri umflnd banii altora, i s se bucure de compania
sexului frumos.
- Atunci, i urez succes cu achiziia i... m rog, cu restul, rosti ea noet, ocolindu-1
cu ochii n pmnt i ndreptndu-se spre camera de lectur.
N-ar fi trebuit s se simt vinovat. Atunci de ce mama naibii se simea aa?
nchiznd ochii, njur spurcat n gnd, apoi se rsuci pe clcie.
- Cristine?
- Da? se ntoarse ea, cu mna pe clan, privindu-1 serioas i oarecum trist.
- O s fac tot posibilul s ajung la cin.
Nu voise s promit asta. Pur i simplu cuvintele i ieir pe gur. Dar zmbetul ei,
spontan i cald, fu ca un balsam pentru sufletul su agitat.
- Da? l privi Cristine, nsufleit.
- O s m strdui.
- M-a bucura.
- i eu.
n timp ce ieea n strad, i ddu seama c acesta era adevrul. i dorea prezena,
chiar dac acesta era un lucru dificil de ndurat pentru el. Brusc, realiz c nu peste mult
vreme Cristine avea s prseasc Anglia i va pleca departe. Iar el avea s regrete c m
petrecuser mai mult timp mpreun.
n plus, nu era vina ei c el se simea atras de ea. Asta era problema lui i numai a
lui, i aa avea s rmn. Iar el tia c n ultimele dou sptmni o amrse cu
atitudinea lui distant i politicoas.
Putea s treac peste acea atracie i s se comporte normal i... Putea oare? Trebuia
s poat! i fgdui el ncruntat
Avea un autocontrol de invidiat, tia asta. i avea s-l foloseasc.

A doua zi, la amiaz, Cristine i ntlni bunicii.


Winston Leyghton, un brbat trecut de aizeci de ani, cu o constituie firav n ciuda
nlimii sale, pruse s mbtrneasc i mai mult sub ochii ei. Pur i simplu, se grbovea
privind-o. i plngea tcut iroaie de lacrimi i umezeau chipul plin de riduri.
Bunica ei, Dorothea, o femeie micu i delicat, i frngea minile i hohotea
nestvilit.
Cristine nu tia ce s fac sau s spun pentru a le uura chinul. Strngea cu puterea
mna mamei sale, mprit ntre un sentiment absurd de vinovie i o emoie teribil.
Era pentru prima dat cnd i vedea pe aceti oameni, nite strini practic, dar pe
care, n mod straniu, avea senzaia c-i cunoate dintotdeauna.
Preau att de neputincioi i plini de durere!...
Mnat de un impuls, Cristine se desprinse de Kimberly i ngenunche n faa lor,
acoperind minile lor cu ale ei.
- mi pare ru, fu tot ce reui s spun. mi pare teribil de ru.
Dorothea suspin i-i prinse mna strns ntr-a ei. Ochii femeii, ochii ei, gndi
Cristine, o privir cu o intensitate cutremurtoare.
- i mie, rosti bunica ei. Oh, Doamne, i mie mi pare ru pentru tot ce s-a
ntmplat!... Mi-am pierdut fiica cu mult timp n urm, iar asta este o durere peste care
niciodat n-am trecut cu adevrat A fost cumplit pentru noi s nu mai tim nimic de ea.
Nicio veste, nimic... S nu tim cu adevrat ce s-a ntmplat cu ea dup noaptea aceea de
comar n care Keith a fost mpucat. Dar astzi..., fcu o pauz, inspirnd prelung n
timp ce privirile ei u colindau chipul... Este pentru prima dat n toi aceti ani, cnd
durerea pare s fie mai suportabil. Pentru c am regsit-o pe Lizzie n tine. i pentru asta
sunt recunosctoare cerului. i m simt... amndoi ne-am simit binecuvntai cnd am
aflat c avem o nepoat. C trieti. i, Dumnezeule!, uit-te la tine!... Eti minunat,
opti Dorothea emoionat, netezindu-i o sprncean, mngindu-i delicat obrazul neted,
aa cum fcuse i Chloe. i-ai motenit ambii prini. Erau att de frumoi i de tineri. i
se iubeau att de mult!... Vocea i se frnse din nou i-i ascunse faa n palme, n timp ce
umerii firavi i se scuturau necontenit.
Winston ncercui umerii soiei lui cu braul, prinznd strns degetele Cristinei cu
mna liber, de parc s-ar fi temut ca tnra s nu dispari
Cristine se vzu nevoit s rmn n acea poziie ghemuit pn cnd bunica ei
ncet s mai hohoteasc. Amorise, dar era vag contient de acest lucru. Nu mai simea
dect furia fierbinte, arztoare, care o mistuia cu totul. Aproape c nici nu mai vedea n
faa ochilor.
Cel care fcuse asta trebuia s plteasc. Negreit Trebuia s-l gseasc pe acel
individ la i mrav care-i ucisese mielete tatl i-i silise mama s strbat jumtate
din ar pe o vreme cinoas, drumul sleind-o ntr-att de energie, nct nici mcar nu mai
avusese puterea s-o nasc. Trebuia s-l dibuie pe acel vierme infect care-i lovise familia,
destrmnd-o i semnnd n snul ei ani de durere i disperare...
Winston i Dorothea plecar abia spre sear, nendurndu-se, parc, s se despart de
ea. Erau nite oameni ntr-adevr cumsecade i Cristine se gndi ct de binecuvntat era
cu asemenea bunici.
Cu toate c fusese o zi tumultuoas pentru toat lumea, Cristine nu se simea obosit.
Sau, n fine, cuget ea, fizic poate c se resimea, dar n mintea i sufletul ei clocoteau
sentimente care o ncrcau de energie; dar o i speriau: furie, revolt, neputin, indignare
i un soi de determinare rece, aceea de a-1 dibui pe asasinul prinilor ei.
- Cum te simi? o ntreb Ethan, rotind ncet coniacul n pahar.
Cristine atept ca trsura bunicilor ei s se piard n lumina palid a nserrii, apoi,
cnd traficul strzii i nghii, se rsuci spre Ethan i-l privi ncruntati
- M simt... am senzaia c o s plesnesc! i pres ea tmplele cu podii palmelor,
aruncnd o privire goal n jurul ei. N-am crezut niciodat c o s neleg ce simt cei care
ursc. ntotdeauna am crezut despre mine c sunt o fiin tolerant, calm, incapabil de
sentimente mrunte i josnice. Incapabil de cruzime..., i ridic ea ochii ngustai
pentru a-i ntlni pe ai lui. Dar, adug ea dup o pauz n timp ce privirea i se tulbura,
dac n acest moment m-a gsi n faa celui care mi-a lovit aa familia, i jur c singurul
lucru pentru care i-a crua viaa ar fi acela c nu merit moartea. L-a bga ntr-o pivni,
complet lipsit de lumin, i l-a hrni doar. L-a lsa s-i duc zilele ntr-o gaur rece, ca
un vierme scrbos ce este...
- Merit asta, i-nc mult mai mult dect att O s te ajut s-l chinui, dac vrei. Am
nite idei interesante despre cum se tortureaz viermii.
Dei n-ar fi crezut c este posibil n acel moment, i mai ales n starea n care se afla,
Cristine se trezi zmbind.
- Chiar aa?
- Mhm! Ce pot face pentru tine, scumpa mea?
- M-ai putea ajuta s ies din pasa asta idioat. Ceva care s-mi consume excesul de
zel. Nu tiu. Ceva...
- n sala de antrenament? suger Ethan amabiL
Ochii ei sclipir. Efortul cu pricina armai fi domolit-o.
- Ar fi o idee. ntr-un sfert de or, pn m schimb?
- La dispoziia ta, Maiestate.
Cristine se strmb la el peste umr, n timp ce se grbea ctre camera ei.
- Cincisprezece minute i o s-mi implori mila, amenin ea n glum.
- Da, da, am mai auzit d-astea.

i aa i gsi Nick cnd se ntoarse acas. Duelndu-se.


Cteva minute bune, niciunul dintre ei nu-i bg de seam prezena, lucru de care se
gndi s profite.
Erau mbrcai amndoi n pantaloni negri i cma alb, cu cizme nalte pn sub
genunchi. Elegani, supli i de o vitalitate debordant.
Cristine se mica cu graie i era de o agilitate surprinztoare. Retragerile i atacurile
ei erau iui i bine gndite i avea o dexteritate remarcabil n a mnui floreta de
antrenament.
Parc ar fi asistat la un dans, gndi el, urmrindu-i evoluia lor din pragul uii. Din
sunetul scrnit pe care-1 facea oelul alunecnd pe oel deduse c nu era ctui de puin
doar o form de omort timpul. i msurau forele de-adevratelea. De fapt, zgomotul
fusese acela care-1 atrsese acolo.
Nu se ateptase s-o vad pe Cristine inndu-i piept lui Ethan i mai ales cu atta
ndrjire. Iar Ethan era un brbat de a crui for era mai cuminte s ii seama.
Nick ar fi putut s jure c era furioas dup modul n care i inea ochii mijii, dup
cuta dintre sprncene i dup buzele uguiate de concentrare. Oare era furioas pe Ethan?
se ntreb Nick. Posibilitatea aceasta i produse un mic i meschin fior de satisfacie, fapt
care-1 facu s se ncrunte stingherit.
i iubea fratele. inea i la Cristine... ntr-o oarecare msur. De fapt, se corect el
n sinea lui, i era drag i ceva pe deasupra, se strdui tnrul conte s ignore
fierbineala pur sexual care i se ncolcea n ale la vederea fundului mic al Cristinei,
peste care pantalonii se mulau ator, a taliei zvelte i a snilor care tresltau pe sub
cmaa de mtase fin.
N-avea ce face, reflect el amar, dect s se resemneze. Crezuse c noaptea pe care o
petrecuse n patul toridei Victoria Lamb i mai potolise febra care-1 stpnea n ultimele
sptmni. Fcuser amor ca apucaii oie-ntregi, iar n zori, cnd o prsise, se simise
stul. Sau aproape. Pentru c atunci cnd se ntorsese acas, n drum spre dormitorul lui,
s zboveasc n faa camerei Cristine aproape un sfert de or, cu mintea plin de
fantezii. Fantezii care acum prindeau via n mintea lui, n timp ce o urmrea executnd
o fandare i strpungnd garda lui Ethan, care se trezi cu vrful floretei ei sub nas. Fratele
su clipi surprins i buzele i se arcuir uor.
- Eti mort! declar Cristine, rnjindu-i victorioas, zbovind nc o clip cu vrful
bont al armei elegante sub nasul lui, nainte de a se retrage i de a-1 saluta ceremonios.
- Asta pentru c sunt un gentleman i educaia mi impune s las doamnele s
ctige, replic brbatul, nclinndu-se la rndul lui.
- Da, da, vezi s nu! i-o ntoarse ea rznd.
Aplauzele lente care se auzir din prag i fcu pe amndoi s se ntoarc.
- Impresionant, declar Nick, desprinzndu-se din cadrul uii cu privirile ntunecate
aintite asupra ei.
Cristine l privi i inima i tresri. mbujorarea cauzat de efortul fizic spori. Brusc,
se simi nesigur i emoionat.
- Eti la fel de ager i de necrutoare ca o amazoan, o lingui eL Ai antrenat-o
bine, se rsuci spre Ethan cu un zmbet moale.
- A fost o elev silitoare, ddu Ethan din cap mulumit.
- Ar trebui s ncerci ntr-una din zile i cu mine, o invit Nick, privind-o amuzat. Eu
nu sunt chiar att de gentleman ca Ethan.
Cristine i nl sprncenele surprins.
- O s te am n vedere, promise ea tergndu-i fruntea umezit de transpiraie cu
mneca. Acum v rog s m scuzai, dar trebuie s m pregtesc de cin. mi vin
amndou mtuile i nu vreau s le fac o impresie proast lsndu-le s m atepte.
Nick privi lung n urm ei, apoi se rsuci spre Ethan.
- Ce-i cu ea?
- A avut o zi plin de emoii. Ethan facu o pauz, oftnd. I-a ntlnit pe prinii
Elisabethei.
- neleg! facu el, simindu-se oarecum vinovat c nu fusese prezent ca s-i susin
moralul. i cum a suportat?
- Teoretic, a trecut cu bine peste tot. Pe urm au apucat-o dracii. Fcu o alt pauz,
ronindu-i obrazul pe dinuntru, gnditor. M ngrijoreaz, Nick, mrturisi el, ntr-un
trziu.
- n ce sens?
- Cred c i-a intrat n cap ideea de a-1 prinde pe cel care i-a ucis tatl. Din cauza asta
era furioas. Vrea s-l fac s plteasc pentru ceea ce s-a ntmplat atunci.
- i-a zis ea asia? i ngust Nick ochii, rumegnd informaia pe toate prile.
- Nu trebuie s-mi zic, c doar o cunosc. tiu cum i lucreaz mintea.
Nick se ncrunt. Nu-i plcea deloc ideea pe care Ethan tocmai i-o vrse n cap. Pe
de alt parte, nici nu-1 surprindea prea tare acest fapt. Nici el n-ar fi lsat lucrurile aa
dac ar fi fost n locul Cristinei.
- Va trebui s stm cu ochii pe ea, ddu Ethan glas gndului care-i preocupa pe
amndoi.
- Mda, aa trebuie, i s ne rugm Celui de sus s nu fac ceva singur, de capul ei.
- Cam greu, mormi Ethan. Este loial familiei i ntotdeauna va pune sigurana
noastr mai presus de a ei. l vom pune n gard i pe Tony.
Nick ddu din cap i amndoi prsir tcui sala de antrenament

CAPITOLUL 7

Debutul social al Cristinei urma s aib loc n casa ducelui de Cambridge, care avea
s adposteasc cel de-al doilea bal important al sezonului ce ncepea la Londra n mai
puin de o sptmn
Lady Geogiana, soia ducelui, o femeie nalt i impuntoare, insistase s-o cunoasc
personal pe protejat naintea marelui eveniment. Ar fi fost o greeal teribil, fatal chiar
pentru statutul ei n societate, s prezinte lumii ntregi o impostoare. Nimeni nu i-ar fi
iertat gafa vreodat i nici nu i-ar fi uitat-o. Pur i simplu ar fi fost ruinat pe via i silit
s se retrag undeva n provincie pentru tot restul zilelor ei, condamnat la ruine i
dizgraie venic. Aa c trebuia s se conving c tnra debutant era cine susinea lady
Kimberly c eia: o Lancaster.
Dei contesa de Sutherland se simise insultat de aceast dovad ct se poate de
clai de nencredere i suspiciune din partea ducesei, se strdui s-i lase mndria
deoparte i s-i fac pe plac. n fond, nimeni din nalta societate nu ar fi crezut c
motenitorul averii Lancaster mai era n via dup atia ani de tcere i mister. Drept
pentru care se nfi lady-ei Cambridge nsoit de Cristine i de cei patru avocai ai
rposatului Keith Lancaster, care i prezentar toate documentele necesare spulberrii
oricrei urme de ndoial care ar mai fi putut s planeze asupra originii nobiliare a fiicei
ei adoptive.
n faa acestor dovezi de netgduit, lady Georgiana se simi ncurcat, ruinat i,
totodat, copleit de gratitudine. Atitudinea ei rezervat se transform ntr-una plin de
solicitudine. Nu mai tia ce s fac ca s reintre n graiile contesei de Sutherland. Era pe
deplin contient c avea s gzduiasc cel mai important eveniment din ultimii douzeci
de ani i c aceasta avea s fie dezbtut pentru mult vreme dup aceea. C numele ei
avea s fie prezent pe buzele tuturor, rostit cu admiraie i invidie, c prestigiul avea s-i
creasc n societate i c petrecerile ei aveau s fie cele mai cutate pentru muli ani de
acum nainte. i c era foarte important ca pregtirile pentru acest eveniment s fie
minuios puse la punct pentru ca seara cu pricina s fie un succes rsuntor. i s-i
asigure partea ei de glorie.
Cristine privea totul cu o detaare stranie. Pentru ea, debutul i recunoaterea
societii nu i se preau chiar att de importante. Erau necesare, dar nu realmente
importante. Reprezentau doar un pas nainte pe drumul care avea s-o conduc la asasinul
tatlui ei. Pentru c tia c niciodat nu avea s-i gseasc linitea, nicicnd nu avea s
se bucure cu adevrat de ceea ce viaa avea s-i ofere pn cnd nu-1 gsea pe cel care-i
destrmase familia.
Veni i seara mult ateptat. Societatea fremta de nerbdare s-o cunoasc pe
motenitoarea averii Lancaster i invitaii, care fuseser alei pe sprncean, soseau ntr-
un flux continuu la balul gzduit de lady Georgiana.
Totul era aranjat cu un bun gust desvrit. Imense buchete de trandafiri i crini
imperiali albi tronau maiestuoi pe postamente de marmur crem i cteva aranjamente
cu delicate flori de iasomie i camelii decorau mesele ncrcate cu aperitive etalate ntr-
un fel exotic. Cele trei candelabre uriae din sala principal aruncau o lumin vie peste
mulimea invitailor, aprinznd vpi n nestematele ce mpodobeau inuta doamnelor
prezente i n cristalurile fine n care era servit cea mai scump ampanie franuzeasc.
Uile care ddeau spre terase i grdini erau larg deschise, lsnd rcoarea nmiresmat a
nopii s ptrund nuntru. Orchestra, aezat ntr-un balcona, ncnta oaspeii cu un
repertoriu ales.
Cristine ovi n faa ultimelor dou trepte care ducea n sala de bal. Stomacul i se
facu ghem, palmele i se umeziser sub mnuile de satin, pulsul i lovea tmplele ntr-un
fel asurzitor. Totul prea s-o strng i s-o apese: corsetul nemilos, pereii orbitor de albi,
diamantele grele, fabuloase, care-i completau inuta magnific...
- Respir!
Vocea grav i poruncitoare a lui Nick o facu s deschid ochii brusc i s-l
priveasc zpcit.
- Poftim? clipi ea nedumerit.
- Trage aer n piept, la naiba! i comand el ncruntat, strngndu-i braul cu
fermitate, abia abinndu-se s n-o zglie.
Sau s-o ia de acolo pe sus i s-o duc departe, ntr-un loc care s nu-i mai aduc n
ochi acea teroare adnc, care-1 scotea din mini.
Cristine se ncrunt la el, enervarea facndu-i loc n sufletul ei, dar se conform,
lund o gur zdravn de aer.
- Acum eti mulumit? bolborosi ea. i nu-i cazul s m nvineeti pentru un lucru
att de banal ca respiratul!
- Ba e, dac ai uitat cum se face. nc odat, i ceru, slbindu-i totui strnsoarea.
Cristine i ddu ochii peste cap, dar se supuse. Se simi mai bine, punctele disprur
cu totul i ceva culoare i se nfirip n obraji.
- i acum, zmbete!
- Ce-s eu, un soldat aflat sub comanda ta? se burzului ea. O s zmbesc cnd am
chef!
Seara ncepuse prost pentru toat lumea. Rochia ei ajunsese de la croitoreas cu
ntrziere i toi fuseser agitai din aceast cauz. Cnd, n sfrit fusese gata i coborse
n salon, dornic s-l impresioneze, el i aruncase o privire rapid, dduse scurt i
aprobator din cap, i curmase cu bruschee complimentele lui Ethan la adresa inutei ei i-
i zorise pe toi spre trsura care-i atepta n fa.
Atitudinea lui Nick o indispusese grozav. Ce, l duruse gura s-i zic ceva drgu?...
i tot drumul fusese tcut i posomort ca un urs. Nu putea dect s trag concluzia
evident c rolul ce-i fusese atribuit l plictisea de moarte. i ea ce vin avea?...
Nu-i nimic, i zisese Cristine ndurerat, n curnd avea s-l scuteasc de aceast
corvoad. Imediat ce-i atingea scopul, avea s-i aleag un so i s plece n Kumpur-
Pala pentru tot restul vieii ei. Habar n-avea de ce acest gnd i ntea n suflet o jale de
nedescris. Dar nici nu se strdui s afle cauza. Pur i simplu acesta era destinul ei i
trebuia s-l accepte ca atare. Nu avea de ales.
Vocea maestrului de ceremonii, care le anuna sosirea, o smulse din cugetri. Simi
mna lui Kimberly strecurndu-se ntr-a ei i strngndu-i-o ncurajator. Ridicnd
privirea, i vzu zmbetul plin de emoii i ochii strlucitori i-i zmbi la rndul ei. n
spatele contesei, Ethan i facu complice cu ochiul. Anthony i drui un surs blnd, care
avu darul de a o calma subit.
Trgnd aer n piept, Cristine i ndrept spatele, i nl brbia i trase adnc aer
n piept.
Acum e-acum! gndi ea cu un freamt n stomac.
i pi mndr i maiestuoas ca o regin n sala de bal, flancat de escorta ei,
reducnd totul la tcere.

O or mai trziu, cu o cup de ampanie n mn, Nick i urmrea evoluia cu un aer


ngndurat.
Nu se-ndoise nicio clip c n-avea s fac fa cu brio acestei ncercri, dei scurta ei
ezitare n faa slii de bal i cam dduse emoii. ns totul se desfurase cum nu se poate
mai bine i ntreaga societate i se gudura acum la picioare. Toat lumea se zbtea s-i
capteze atenia i s-i intre pe sub piele, iar Cristine le primea favorurile cu graia i
demnitatea unui adevrat vlstar regal.
Era mndru de ea. Cristine se ridicase la nlimea noului ei statut social cu o
admirabil elegan. Dei nu se artase ctui de puin trufa, ceva din atitudinea ei o
fa cea s par misterioas i intangibil. Frumoas, rafinat, spiritual i cult.
Londra era fascinat. i sedus de acea apariie de vis.
Admiratorii se ngrmdiser n jurul ei, roind ca nite fluturi prini de mrejele
strlucitoarei frumusei... sau atrai de promisiunea irezistibilei ei averi.
Nick bnuia c ambele motivele se situau pe picior de egalitate. Cristine era superb,
ameitoare chiar. Croiul simplu al rochiei de mtase alb i punea n eviden silueta
voluptoas, decolteul generos evideniindu-i rotunjimea delicat a umerilor i zvelteea
gtului. Prul i fusese prins ntr-un coc lejer pe ceafa i mpodobit cu o singur camelie
alb, prins lateral n spatele urechii. Diamantele din Kumpur-Pala confereau inutei
strlucirea necesar. Arta proaspt i sofisticat n acelai timp.
Cnd o vzuse pind n salon, o creatur exotic desprins parc dintr-un basm
oriental, puin i mai lipsise s-i nghit limba. Pentru o clip, ncremenise, mut de
uimire. n acea secund realizase cu o strngere de inim c avea s ngenuncheze toi
brbaii prezeni n seara aceea i c n-avea s duc deloc lips de curtezani.
nc de la nceput, toate dansurile Cristinei fuseser rezervate. El nsui se ocupase
cu selectarea atent a partenerilor ei de dans, primul set fiindu-i deja destinat lui, tutorele
ei legal. De cel de-al doilea set avea s se bucure Ethan, care o nsoea peste tot, alturi de
Kimberly i de lady Georgiana, veghind asupra ei ca un vultur.
Nick se retrsese ntr-un col al slii i-i supraveghea pe toi Lancasterii prezeni, aa
cum stabilise cu Ethan i Tony cu o zi n urm. O sarcin lesne de nfptuit dac privirile
nu i-ar fi fost atrase n permanen ca un magnet de ctre favorita serii.
Numrase pn acum cinci dintre verii ei primari i doi unchi cu soiile lor, plus dou
mtui vduve. Reacia lor la vederea Cristinei fusese mprit ntre oc, surpriz i
nencredere. Atitudinea Cristinei fa de ei l pusese n gard, fcndu-1 s se gndeasc la
discuia pe care o avusese cu Ethan cu nicio sptmn n urm. Cristine le druise
zmbete largi, pline de cldur, de parc i-ar fi revzut familia iubitoare dup o vacan
lung n strintate.
Atenia Cristinei se concentrase n special asupra unei anumite verioare, Luciile
Lancaster, o blond drgla cu care se prea c fusese coleg la coala din
Westminster. i blonda pruse ncntat la rndul ei de regsire i turuise ca o moar
stricat despre neateptatele circumstane n care se rentlniser. Dei Luciile prea
inofensiv i categoric fr niciun amestec n evenimentul tragic care marcase viaa
prinilor naturali ai Cristinei n urm cu douzeci i unu de ani, fiind ea nsi de acee ai
vrst cu a Cristinei, Nick eia ferm decis s-o in i pe ea sub o atent observaie, c doar
sngele ap nu se face.
Cu restul Lancasterilor eia alt poveste.
Richard Lancaster, o brbat nc frumos, care se apropia de cincizeci de ani, pruse
cel mai zguduit la vederea Cristinei. Fusese vr primar cu tatl ei i susinuse c ntre el i
Keith existase o relaie strns de prietenie, tragica moartea a acestuia lsndu-i n inim
o durere vie, de netrecut. Era un mptimit al jocurilor de noroc i toat lumea tia c
situaia lui financiar era la pmnt de ani buni. Se nsurase trziu, lundu-i o soie mai
tnr cu el cu aproape treizeci de ani, a crei dot o tocase n primele ase luni de mariaj.
Nu aveau copii.
Mattew Lancaster, cel mai vrstnic dintre Lancasteri, cel de-al doilea unchi al
Cristinei, era un individ masiv i stngaci n micri, care te ducea cu gndul la un urs.
Urmnd tradiia familiei, se nsurase i el destul de trziu. Alegerea lui matrimonial i
provocase o tresrire de mil lui Nick. Lady Pauline Lancaster era o femeie cu o
nfiare acr i o privire semea, care o studiase pe Cristine cu rceal i dezaprobare,
susinnd c aceast ntlnire cu nepoata soului ei ar fi trebuit s aib loc ntr-un cadru
mult mai intim i, bineneles, de preferat cu ceva ani n urm. Avuseser un singur copil,
Edmond, care sucombase n urma unui accident de echitaie n urm cu cinci ani, la
vrsta de treizeci i opt de ani, lsnd n urm o vduv i un orfan.
Stuart Lancaster, fiul lui Geraldine i al lui Edmond Lancaster, un tnr abia ieit de
pe bncile facultii, pruse realmente vrjit de frumuseea verioarei lui. Lui Nick nu-i
plcuse defel modul n care i se scurgeau ochii la ea, dar pe de alt parte nici nu-1 putea
condamna. Motenise de la mama sa prul auriu i gropie n obraji, iar de la rudele din
partea tatlui nlimea impresionant i ochii azurii. Era un brbat chipe, dac era s te
iei dup standardele societii: mbrcat dup ultima mod, ferchezuit i cu o spoial de
stil n atitudine. Cristine i primise avalana de complimente cu bunvoin, dei numai
cei care o cunoteau foarte bine ar fi putut observa licrul de jen i exasperare din ochii
ei.
Mama sa, lady Geraldine, o femeie nc tnr i frumoas, fcuse ochii mari la
vederea Cristinei i singurele ei cuvinte fuseser adresate asemnrii remarcabile cu
Elisabeth Lancaster. Apoi se cufundase ritr-o tcere de neclintit.
Garth Lancaster, cel de-al doilea vr al Cristinei, era oaia neagr a familiei. Avea
aproape treizeci de ani i o reputaie la fel de neagr ca iadul. Motenise o moie pe
undeva n comitatul Dorset i titlul de baron de Ingleby. Singurul brbat dintre Lancasteri
cu adevrat artos, se mulumise s-i arcuiasc o sprncean, msurnd-o pe Cristine cu
o privire lung, apreciativ, i s declare ironic, n timp ce se nclina uor deasupra minii
ei ntinse:
- Bine te-ai ntors dintre mori, draga mea. Era i vremea s curmi balamucul care
domnete n familia noastr de peste dou decenii.
- M tem c nu neleg, zmbise Cristine ncordat, n timp ce o roea trdtoare i
se ridica spre obraji.
- Ei, haide, var drag, doar tii ct eti de bogat n locul tu a fi cu ochii-n patru.
Singurul lucru pe care nu avem cum s ni-1 alegem n via sunt rudele. i ale tale sunt
extrem de lacome, scumpa mea.
- Ingleby!
Vocea lady-ei Pauline plesnise ca o lovitur de bici. Baronul se mulumise s
zmbeasc i s-i fac grosolan cu ochiul Cristinei, care-i muc buzele, strduindu-se s
afieze un aer nedumerit.
Roxeanne Bradley, nscut Lancaster, vduv de mai bine de cincisprezece ani,
venise nsoit de cei doi fii ai ei, Richmond i Jonathan. Era gemeni, aveau patruzeci i
doi de ani i erau amndoi nensurai. Nick cunotea motivul pentru care cei doi nu-i
ntemeiaser o familie pn la acea vrst: sub aspectul angelic, lady Bradley era o fiin
egoist, cu o personalitate tiranic i cu o voin de fier, care le dictase viaa ambilor ei
copii.
Luciile Lancaster, blonda mignon, venise nsoit de mama ei, lady Amanda, care
fusese cstorit pentru un scurt timp cu William Lancaster. Soul ei ar fi fost primul din
irul de Lancasteri cu dreptul la averea i titlul de conte dup moartea lui Keith Lancaster.
Teoretic, lista cu suspeci se reducea la cei doi unchi ai Cristinei i la gemeni, restul
fiind prea tineri sau nc nenscui la vremea cnd avusese loc asasinatul. Dar Nick nu le
putea exclude nici pe vduve.
Golindu-i ampania, Nick se ntreb dac nu cumva era cazul s angajeze oameni
din afar ca s ntreasc paza asupra Cristinei. Oameni care s-i in pe Lancasteri sub
strict observaie i s-i raporteze zilnic activitile cotidiene ale acestora. Era mai bine s
fie pregtit dect s fie luat prin surprindere de o situaie neplcut sau, i mai ru, de un
tragic deznodmnt, pe care ar fi putut s-l evite cu un minimum de vigilen. Nu se tia
niciodat. Aa avea s fac, i promise el. Era cea mai neleapt micare, att pentru
Cristine ct i pentru ei. n plus, nu-i plcuse deloc privirea atent i speculativ cu care
Cristine i studiase rudele. Cocea ea ceva i se temea c Ethan avea dreptate...
- Cine e nefericitul?
Nick se rsuci spre Victoria, care se materializase lng el ntr-o feerie de mtsuri
veizi.
- Poftim? facu el, msurnd-o cu apreciere din cap i pn-n vrful pantofilor de
satin verde-smarald.
- mi pari a fi pe punctul de a curma viaa cuiva, surse lady Lamb amuzat l
cunosc?
- Nu cred. Ari minunat, Vicky. Eti singur?
- Am venit cu Daren Kincaid, mrturisi ea cu un surs, apoi se aplec uor spre el,
optindu-i conspirativ: este namorat lulea de Louisa Templeton i tia c va fi aici n
seara asta. Dar cum nu a primit invitaie, m-a rugat s-i fac o favoare. Aa c, iat-m n
postura de ngera salvator al inimilor nefericite.
- O, tu, inim de aur, o tachin el, cu o drgstoas maliie. Ce s-i aduc de but?
- Ce beau de obicei. Ce faci dup aceea? l ntreb direct, n stilu-i caracteristic.
- mi faci vreo propunere? se interes Nick, privind-o zmbitor.
- S-ar putea, i flfi ea genele seductor.

Era ora patru dimineaa i oraul prea s nu-i fi gsit nc linitea. Strzile
continuau s fie aglomerate de trsurile care-i transportau pasagerii acas.
Nu era obinuit s piard nopile sau s fie n centrul ateniei. i nici s converseze
susinut i plin de spiritualitate cu un ir nesfrit de strini, care o ngropaser de vie
sub un munte de platitudini i lingueli. O dureau buzele i maxilarul de ct de des i
etalase dantura. Pe lng asta, o durea i spatele, iar picioarele o omorser efectiv din
cauza celor patru ore n care dansase aproape continuu.
La un moment dat fusese copleit de disperare. Oare toat viaa ei avea s fie
supus acestui supliciu? Oare acesta era destinul ei: s fie osndit la o existen
superficial, nconjurat de oameni care socializau cu ea doar pentru c eia motenitoarea
unei averi colosale? Sau pentru c ddea bine n ochii snobi ai societii s te numeri
printre cei care formau anturajul unui cap ncoronat?
Cristine nelesese atunci un adevr crud: de acum nainte, puini oameni aveau s-i
fie cu adevrat prieteni. n plus, n minte i ncolise o ntrebare ngrijortoare. Trebuia s-
i aleag un so nainte de a prsi Anglia. Oare brbatul cu care se va mrita o va iubi pe
ea sau va fi ndrgostit de impresionanta ei motenire?
Pe lng acele nemulumiri i suferine, mai existase una, pe care preferase s-o
ignore pn n acel moment. Aproape toat seara, Nick fusese n compania unei rocate
nalte i zvelte, nvemntat ntr-o rochie fabuloas din mtase de culoarea mentei, care
se gudurase pe lng el i-i fcuse ochi dulci n netire. Judecnd dup modul n care o
privea i n care-i zmbea Nick, ntre ei doi clar fusese ceva. i poate nc mai era...
Cristine ncerc s-i dea seama de ce acest lucru o necjea att de mult. Nick era
fratele ei i avea tot dreptul s-i triasc viaa dup bunu-i plac. N-o priveau relaiile lui
cu alte femei. i totui...
Cel mai tare o necjise faptul c el nu venise acas mpreun cu ei. O condusese la
trsur, o ajutase s se instaleze, apoi i ceruse lui Ethan s-i transmit valetului su s
nu-1 atepte. Asta nu putea s nsemne dect dou lucruri: ori se ducea s-i ntlneasc
prietenii la vreun club, ori inteniona s-i sfreasc seara n braele unei femei. A doua
variant prea cea mai probabil.
N-ar fi fost de bun sim din partea lui s vin acas i s ciocneasc cu toii o ultim
cup de ampanie n cinstea acestei seri speciale? Nu, el preferase s i-o ncheie n alt
parte! gndi ea cu ciud i mhnire.
Ajuni acas mai zbovir puin n salon, Cristine urmrindu-i obosit i nervoas pe
Ethan i Kimberly care discutau entuziasmai pe marginea succesului acelui bal. Tony i
bea tcut coniacul, dar avea pe fa o expresie profund mulumit. Bunicii i mtuile ei
ludau magnificul bal. n seara aceea, l cunoscuse i pe soul Bellei, Damian, un brbat
masiv, tcut i impuntor, precum i pe cel mai mare dintre copiii lor, Joachim, un tnr
deirat, cu doi ani mai mare ca ea, care semna leit cu tatl su.
Cnd n cele din urm se retrase n camera ei, Cristine se simea epuizat i ct se
poate de nefericit.
Somnul o ocoli pn-n zori, cnd auzi paii lui Nick strbtnd coridorul.

Brbatul sttea prbuit n fotoliul uzat din faa emineului, privind int jarul care
murea ncet sub ochii lui. Dar ceea ce vedea n faa lui nu erau tciunii roietici ci
imaginea unei femei uluitcr de frumoas.
Brbatul gemu i o pictur de sudoare i se prelinse pe tmpla dreapt, brzdndu-i
obrazul livid. O alt pictur se strecur prin sprnceana groas i-i ptrunse n ochi,
usturimea ei fcndu-1 s tresar i s njure. i terse ndueala cu dosul mnecii, apoi
i frec faa rece i amorit cu ambele mini.
Lacrimile l luar pe nepregtite. O secund mai trziu plngea nbuit, durerea vie
scormonindu-i sufletul cu o violen devastatoare. Iar cnd lacrimile i secar, rmase
nemicat, mucndu-i pumnii i tnguindu-se ca un copil.
Amintirile se deteptau cu o claritate nimicitoare, rnd pe rnd, ca nite spectre ale
infernului, defilndu-i n spatele pleoapelor nchise, trezindu-i din nou acea foame, acea
dorin visceral, nestpnit i obsesiv de a poseda.
Tremura fr a se putea stpni, cuprins de o febr ciudat, ce-i zvcnea n tmple i-
i pulsa dureros n mruntaie. n spatele pleoapelor strnse cu putere se unduia imaginea
nceoat a femeii.
Chipul acela... Acea femeie... de data asta trebuia s fie a lui!

CAPITOLUL S

A doua zi cnd cobor s ia micul dejun, Cristine se simea ca i cum o herghelie


ntreag trecuse peste ea. Dormise puin i prost i visase numai tmpenii. O dureau toate
cele i nu era convins care era cauza: petrecerea i dansurile nesfrite pe care trebuise
s le onoreze noaptea precedent sau faptul c mai mult frmntase patul dect l folosise
n scopul lui de baz?
n salon era prezent toat lumea. Cristine se strdui s zmbeasc, dar mai mult
reui s se strmbe.
- Bun dimineaa, iubito, o ntmpin Kimberly cu un zmbet larg, dar imediat
ngrijorarea i fcu loc n ochii ei cnd vzu paloarea din obrazul Cristinei. Ce s-a
ntmplat, draga mea, nu te simi bine?
- Nu prea, mormi ea, ndreptndu-se spre platourile cu mncare. M dor toate, n
special picioarele. Oare nu exist o lege care s interzic pantofii cu toc? Ce-s alea,
invitaii? art ea spre mormanul de scrisori care sttea n faa lui Nick, strduindu-se s
arate ct mai indiferent.
- Intenii, i rspunse el cu o grimas, lsndu-se pe spate cu scaunul i privind-o cu
un aer ciudat.
- Intenii? fcu ea nedumerit, n timp ce slta capacele care acopereau tvile cu
mncare. Mncarea arta delicios, dar stomacul ei era recalcitrant deocamdat. Intenii de
ce...
Se opri brusc cnd nelese despre ce era vorba i se rsuci spre Nick, privindu-1 cu
gura cscat.
- De cstorie, evident, bombni Ethan posac. Sunt cincizeci i trei la numr. Un
adevrat record. Nu-mi amintesc ca vreo tnr domnioar s fi primit attea cereri
imediat dup balul de debut!
- Nu se poate! bolborosi Cristine, simind nevoie s se aeze. Aa de multe?
- I-ai fcut grmad, drglao, chicoti Anthony.
- Eu sau averea mea? l ntreb Cristine ironic, revenindu-i din oc.
- Nu fi cinic, draga mea, o mustr contesa, ncruntndu-se nemulumit O parte
dintre ei sunt destul de bine aezai material. Iar tu nu eti deloc o femeie lipsit de
farmec sau virtui personale. Ce-ar fi s te uii peste ele i s-i dai o prere?
Cristine o privi, simind cum i se strnge stomacul. Nu voia s se uite peste toat
acea... maculatur. Nu-i putea nchipui cine erau toi acei brbai dornici s-i ofere
numele lor, cnd nid mcar n-o cunoteau, i nu se simea nc pregtit s le afle
identitatea. ndemnul mamei ei i pic foarte prost. Ca i cum ar fi zorit-o s-i pun
pirostriile n cap...
- Pot s-o fac mai trziu? ntreb ea cu o voce sufocat.
- Bineneles, nu-i nicio grab, scumpa mea. Din partea mea, poi s-o faci i la anul.
M gndeam c poate eti curioas, zmbi Kimberly cu duioie, apoi redeveni serioas.
Draga mea, sper c tii c toi te iubim foarte mult i c, dac ar fi dup dorina noastr,
niciodat nu te-am lsa s pleci. Scrisori de genul acesta o s tot primeti de acum nainte.
Dar tu va trebui s-o accepi doar pe cea a brbatului lng care simi c vei fi cu adevrat
fericit. Dup cum am spus mai devreme, nu-i nicio grab.
Uurarea pe care o simi Cristine aproape c-i tie genunchii.
- Aa voi face, fgdui ea zmbind, apropiindu-se de ea i srutnd-o pe obraz.
Se aez ncruntndu-se la farfuria aproape goal. Cele dou felii de unc erau
transparente ca sticla i preau leinate de-a dreptul lng jumtatea de ou pe care nu-i
amintea cnd o luase de pe platou.
- ii cur de slbire? o nep Ethan cu un zmbet rutcios.
- Aa s-ar prea, se amuz Cristine, simindu-se dintr-odat foarte bine dispus
Ridic colul ervetului de pe coul de pine i lu o felie. Cteva clipe mai trziu,
Nick i lu farfuria din fa, nlocuindu-i-o cu o alta plin pn la refuz cu omlet, unc,
brnz i crnai.
- Mnnc! i porunci el. Ai nevoie de energie.
Cristine l privi cu o sprncean arcuit.
- Sper c nu i-ai propus s m tai de Crciun, l lu ea peste picior.
- La Sutherland, mneai de dou ori mai mult dect ai acum sub nas, replic el suav.
- Ei, bine, pe atunci nu-mi era stomacul strns de emoia a cincizeci i dou de cereri
n cstorie, oft Cristine teatral.
- Sunt cincizeci i trei, iar tu o s termini tot ce ai n farfurie.
- Da, s trii!
Nick zmbi i se aez la locul lui, n capul mesei. Ar fi vrut s-i aprind o igar,
dar Kimberly s-ar fi burzuluit la el. Se mulumi s ia o gur de cafea i s-o priveasc pe
Cristine cum mesteca gnditoare. Era uor ncercnat i cam palid, dar asta nu-i afecta
frumuseea n niciun fel.
- n seara asta mergem la familia Lundum? se interes ea dup cteva momente.
- Da, rspunse Ethan n locul lui Nick. Dup oper.
- Mmm, zmbi ea ncntat. De abia atept.
Se auzi un ciocnit n ua salonului i un buchet imens de trandafiri pe dou picioare
intr n ncpere. Cristine facu ochii mari n faa aranjamentului floral. Culoarea
bobocilor era de un mov stins, pus n eviden de mici bucheele albe de floarea miresei
care erau strecurate meteugit printre tulpinile nfrunzite ale rozelor. Faa lui Larkin,
majordomul lor de la Sutherland House, se ii de dup florile ngrmdite ntr-o vaz
superb de cristal.
- Pe astea unde trsnetul s le mai pun? se adres el direct contesei, privind-o
exasperat. Salonul, camera de zi i sufrageria arat ca o jungl! Coni, tare mult i-ai
vrjit de sunt aa de dornici s te rsfee, se rsuci el spre Cristine, care admira tcut
mndreea de flori.
- Oh! facu ea ntr-un trziu, pricepnd totul. Astea-s pentru mine? se mpunse ea cu
degetul n piept, pentru a fi sigur c despre ea era vorba.
- Da pentru cine crezi mata? se art Larkin mirat. i plin casa de ele!
- Oh! repet ea, de data aceasta zmbind ncntat i, ridicndu-se n picioare; se
duse spre buchetul pe care Larkin, obosit s-l mai tot care, l aezase pe podea. Ia te uit,
exclam ea, vrnd mna n trandafiri, am i un rva!
Deschise micul dreptunghi de hrtie cartonat i citi mesajul din interior. O roea
puternic i irupse n obraji.
- Mhm! facu ea, rotunjindu-i buzele, citindu-1 nc odat nainte de a-1 vr n
mneca rochiei i de a-i relua locul la mas.
- De la cine e? nu se putu abine Ethan s ntrebe, strduindu-se s par indiferent.
Mulimea de flori i de cereri pe care le primise Cristine nc de la primele ceasuri
ale dimineii l scoseser din mini i-l umpluser de gelozie. Ar fi sucit cu plcere gtul
fiecrui individ din seara precedent care o privise i rvnise la ea.
- De la Garth Lancaster, declar ea, simindu-se stnjenit.
- i ce i-a scris?
- Ethan, Cristine are dreptul la intimilate, nu crezi? l dojeni contesa cu blndee
- Ingleby este o canalie infect, mri el, nbuindu-i furia. Cristine nu-i de nasul
lui!
- Cristine o s decid singur cine e de nasul ei sau nu! replic Kimberly cu asprime.
Are atta bun-sim i inteligen.
Se facu linite. Cristine se foi stingherit n scaun, mutndu-i privirile de la unul la
cellalt, apoi oft.
- Este un fragment dintr-un sonet de Shakespeare, murmur ea, plimbnd mncarea
prin farfurie.
Apoi ncepu s recite pe de rost i far tragre de inim coninutul biletului:
Iubirea-i un Juni ce din suspine crete,
Aprins-i fo c ce-n ochii dragi zbucnete,
Gustat, e izvor de armonie
Ce-ngn-auzul; dar nbuit,
E val clocotitor de mare-adnc
De lacrimi... Ah, i ce mai este nc?
Sminteal neleapt.' Dulce fiere!
- Romeo i Julieta, rosti Nick cu un uor dispre, fcnd-o pe Cristine s tresar i
s-l priveasc surprins.
- Da, aa este, confirm ea, zmbind uor.
- Nesimitul, bombni Ethan posac. Cristine i este rud. N-ar trebui s ntind coarda
cu ea!
- Sunt veri de gradul doi, coment Tony linitit, punnd paie pe foc. O alian ntre ei
nu este interzis de biseric. Aa cum nu este interzis cstoria ntre fraii vitregi, acolo
unde nu exist legturi de snge.
Ethan se facu grena la fa i i arunc acestuia o privire urt, strngnd din dini.
Cristine i arcui sprncenele nedumerit.
- Ce-i cu tine, Eth? l ntreb ea, sincer ngrijorat. Ai dormit prost azi-noapte?
Ethan mormi n barb ceva ininteligibil.
Dup cteva clipe, Cristine abandon furculia i mpinse farfuria n fa, apoi se
ridic i-i turn nite cafea. Nu nelegea brusca tensiune din salon. Tony prea cel mai
relaxat dintre toi i avea o expresie n ochi care-i ddea de bnuit c se amuz de ceva.
Mama ei urmrea dialogul tcut, Nick afia un aer ntunecat. Ethan era cel mai nervos
dintre toi.
Probabil c pe toi i preocupa sigurana ei. Evidenta lor dezaprobare fe de rvaul
lui Ingleby i regsea ecoul n simmintele ei. Cu toate c dintre toi Lancasterii, pe el l
gsise cel mai agreabil, admiraia nfocat cu care acesta o regalase i se pruse ntr-un
anume fel jignitoare, fr a-i putea explica ns motivul.
Nick o privi ncruntat, ntrebndu-se cum de unele persoane, nzestrate cu o
inteligen ptrunztoare cum era cea a Cristinei, puteau fi, n anumite aspecte ale vieii,
att de oarbe. Apoi i mut privirile spre teancul de cereri din stnga lui i fu ncercat de
aceleai sentimente nedemne pe care le nutrea i Ethan. Noaptea trecut, cincizeci i trei
de brbai adormiser cu gndul la Cristine. Nu de ndoia c numrul lor era mult mai
mare i c n cteva zile avea s primeasc s primeasc i alte cereri. Gndul acesta era
la fel de savuros ca i carnea stricat. i dorea ca ea s se hotrasc repede asupia unuia
dintre pretendeni, s se mrite cu acesta i s prseasc Anglia, fapt care l-ar fi ajutat
s-i redobndeasc tihna pe care i-o pierduse n clipa n care o revzuse la Sutherland
House. Pe de alt parte, i-ar fi dorit s-o nchid ntr-un turn i s o pstreze lng el,
ferit de ochii altor brbai. Aceste sentimente contradictorii, ambele la fel de puternice, l
demtau i mai mult. i era drag, dar nu aa cum o sor ar trebui s fie drag fratelui ei. i
mai era i Ethan, a crui dragoste pentru ea complica lucrurile i mai mult.
Seara, familia Lundum o ntmpin cu toat cldura. Cristine ateptase cu mult
nerbdare aceast petrecere, pentru c sir George i lady Amalia se numrau printre
puinii prieteni ai mamei ei, i ntotdeauna i fcea plcere revederea cu ei. El-un brbat
ndesat i greoi, cu o figur jovial i de o inteligen remarcabil, ea-o doamn micu i
subire, cu un umor fin i un suflet plin de sensibilitate i generozitate. Cristine i iubea i-
i stima pe amndoi. ederile lor la Sutherland constituiau ntotdeauna o real plcere.
Conversaiile cu ei erau delicioase. Pentru fiul lor, Alex, Cristine fcuse o mic pasiune
n jurul vrstei de paisprezece ani, care se transformase ntr-o mare de dezndejde cnd
acesta se cstorise cu unica fiic a lordului Thane. Nu-1 iertase timp de doi ani, apoi se
resemnase. Acum, privindu-1, Cristine i aminti cu o dulce nostalgie de vremurile cnd
inima ei tresrea la vederea lui.
- Ce mai faci, Alex? l ntreb ea vesel, lundu-1 de bra. Ce face Sophia? Copiii?
- Nemaipomenit, Maiestatea Voastr, o tachin el, rnjind cnd o vzu cum se
ncrunt la el. Tu?
- Acceptabil, oft ea. ncerc s m obinuiesc i s m adaptez capriciilor Londrei.
- Nu tu ar trebui s te supui Londrei, ci invers. Am auzit noutile i am rmas uluit.
Chiar eti o Lancaster?
- Da, ghinionul naibii, ce s-i faci! se strmb ea, fcndu-1 s rd. Mi-e dor de viaa
de dinainte, adug apoi, numai pentru urechile lui.
- Te cred, spuse vicontele pe un ton serios. Nu pot spuse c-i invidiez situaia i nici
c...
Se ntrerupse, deoarece o parte din musafirii prezeni ncepur s defileze prin faa
lor. Pe o parte dintre ei Cristine i ntlnise la balul de ieri. O alt parte i fu prezentat
acum. Printre ei se aflau mai bine de dou duzini dintre brbaii care se declaraser a fi
mai mult dect onorai s-i ofere numele lor. Pentru Cristine, ideea unei cstorii era
tentant numai pentru simplul fapt c dup ce avea s se mrite, numele ei avea s fie
altul dect Lancaster. i detesta actuala identitate, dei eia contient c tatl ei fusese un
Lancaster.
O jumtate de or mai trziu i promisese toate dansurile, dar de data aceasta avu
libertatea de a-i alege singur partenerii. n adncul inimii, se simea mgulit de atenia
cu care sexul opus o copleea, dar refuza s se gndeasc la ei ca la nite adoratori
sinceri. n opinia ei, Cristine nu nelegea cum un brbat ar fi putut fi dobort de pe
picioare de farmecul unei femei, cnd nu avusese suficient timp s-i cunoasc firea i
caracterul. n plus, n acea dup-amiaz, mpreun cu Kimberly studiase lista
pretendenilor i constatase dezamgit c numai cinci dintre acetia erau nite brbai cu
o situaia financiar destul de stabil nct s nu fie tentai doar de averea ei. Restul erau
falii sau posedau un venit modest, toi nutrind sperana absurd s contracteze o cstorie
deosebit de profitabil. i, dintre cei cinci mai merituoi, doar doi dintre ei erau
considerai de ctre societate cu adevrat atrgtori: ducele de Meldrum, un brbat distins
i chipe, de treizeci i doi de ani, a crui avere fusese motenit i pe care acesta reuise
s-o sporeasc prin intermediul unor afaceri inspirate, i domnul Adam Krown, un individ
cu o constituie atletic, a crui avere colosal se ridicase din comerul cu diamantele pe
care i le furnizau minele sale din sudul Africii. Primul corespundea perfect preteniilor
rangului Cristinei, oellalt nu. Desigur, lista mai numra i ali civa nobili scptai pe
care i-ar fi putut lua n consideraie, dar tocmai situaia lor financiar precar i elimina
din competiie. Totui, pentru niciunul dintre ei tnra femeie nu simea vreo simpatie
deosebit.
n acea sear, i ddu trcoale i Ingleby. Cristine, care-1 trat tot timpul cu rceal,
se vzu nevoit s recunoasc n sinea ei c acel individ avea totui stil. Era original n
idei, poseda un umor ucigtor de sec, era de un sarcasm usturtor i plin de dispre la
adresa propriei familii. Cristine nc mai ncerca s-i dea seama dac aceasta era o
tactic pentru a-i ctiga ncrederea n el sau doar realitatea pe care acesta o simea.
Oricum, era un brbat inteligent, chipe i deloc lipsit de carism.
Mai trziu, Luciile Lancaster strui cu ardoare s-i fac plcerea unui prnz cu mama
ei ntr-una din zile, iar Cristine accept. Dac dorea s-l descopere pe asasinul tatlui ei,
trebuia s nceap de undeva.
Cu excepia dansurilor pe care trebuise s le onoreze, Cristine i petrecu seara
alturi de bunicii i familia ei, ascultnd amuzat cum mtua Chloe o punea la curent cu
ultimele brfe cu un entuziasm debordant. Ajunsese s-i ndrgeasc mtuile din partea
mamei i abia atepta s-i ntlneasc verii din aceast ramur a familiei.
Pe Nick nu-1 vzuse dect puin, i doar la nceputul serii, i presupuse c acesta
dispruse n sala de jocuri, unde inteniona s-i omoare plictiseala, lsnd-o n grija unui
Ethan morocnos i vigilent, i a unui Tony mereu afabil.
Desigur, nu avea ce s-i reproeze lui Nick. O trata cu deferen i ntotdeauna era
gentil cu ea, dar dincolo de aceast atitudine calm i linitit, Cristine simea distana pe
care el se strduia s-o pun ntre ei. Iar asta o scia teribil.
Srutul acela blestemat! bombni n sinea ei, cu ciud i amrciune, pentru a nu se
tie cta oar n ultimele sptmni. Dac nu ar fi fost acel incident neplcut, relaia ei cu
Nick ar fi fost cu totul alta. Revederea lor ncepuse n termeni att de minunai!...
Cristine ncepuse s se ntrebe dac nu cumva atitudinea lui era influenat i de
reaciile a. De cele mai multe ori atunci cid i vorbeau, se intimida sub privirea lui
ntunecat, roea fr motiv i sfrea prin a se adresa cu precdere nodului elaborat al
earfei de la gtul lui. Era o situaie ct se poate de ridicol. Ea era ridicol!
Poate c ar fi trebuit s redeschid subiectul acesta cu el i s se lmureasc definitiv.
Dar nu tia cum s-l abordeze fr ca el s nu trag o concluzie eronat pe marginea lui.
Mai trziu, cnd petrecerea se ncinsese i dansurile curgeau nentrerupt, Cristine
simi nevoia unui moment de respiro. Profitnd de un moment de neatenie din partea lui
Ethan, care era angajat ntr-un dans cu o miss Hariet Lesley, i de absena lui Tony, care
era prins ntr-o discuie nsufleit cu lordul Bruce n cellalt capt al slii de bal, Cristine
se strecurase spre terase i ieise n grdina din spatele casei, refugiindu-se m spatele unui
chioc care o ascundea privirilor. i sooase pantofii de satin i-i mas degetele
ndurerate de le picioare, oftnd sub plcerea nespus.
Noaptea era cald i deasupra capului ei cerul i etala vastitatea diamantat cu stele.
Venus strlucea n toat splendoarea ei, acompaniat de un sfert de lun. Vntul optea
prin frunzi, aducnd cu el miros de roze i sev. Era un decor minunat i Cristine se ls
pe speteaza bncii de marmur, aintindu-i ochii spre infinit.
Pierdu noiunea timpului cnd, la un moment dat, auzi paii pe pietriul aleii. Se
ncord. La urechile ei ajunser oapte, urmate de un rs sczut i senzual. Rsul unei
femei, acompaniat de vocea joas a unui brbat. Doi ndrgostii care cutau intimitatea,
gndi ea, stnjenit i alarmat.
Cristine cercet cu priviri iui mprejurimile, ncercnd s-i dea seama pe unde ar fi
putut s se strecoare far s-i deranjeze. Drumul era barat de gardul care mrginea
grdina i de cteva tufiuri att de dese, nct n-ar fi avut cum s-i croiasc drum prin
ele fr a iei cu rochia sfiat de partea cealalt. Nu avea de ales dect s le ias n fa,
contient c dac ar fi zbovit prea mult Ethan sau Tony i-ar fi sesizat absena-dac nu
cumva ntre timp se i ntmplase asta-i ar fi venit s-o caute. ndrgostiii ar fi fost
expui unor perechi de ochi n plus i Cristine se vzu datoare s-i salveze de penibilul
unei asemenea situaii.
Strecurndu-i picioarele n pantofi, Cristine se ridic i iei n lumina blnd a
lampioanelor chinezeti care ngrdeau aleile. i frn brusc, amuit de ocul produs de
scena din faa ochilor ei.
Nick i lady Lamb se aflau att de strns mbriai, c i-ar fi fost imposibil s
declare unde ncepea unul i unde se sfrea cellalt. Femeia avea capul rsturnat pe spate
iar faa lui era pe jumtate ngropat n decolteul ei. M ia brbatului se odihnea pe talia
femeii iar cealalt era cobort posesiv pe piciorul arcuit al acesteia i lipit sugestiv de
coapsa lui.
n primul moment, niciunul nu-i sesiz prezena. Lady Lamb gnguri cnd gura lui se
mut mai sus, trasnd srutri uoare de-a lungul gtului zvelt, i, din proprie iniiativ,
mut mna brbatului care-i mngia piciorul spre unul dintre snii care se sumeeau din
decolteul scandalos al rochiei. El nu pru s fie deranjat. Din contr, mormi ceva
aprobator, n timp ce degetele lui trgeau de marginile decolteului n jos.
Speriat, de-a dreptul ngrozit c dintr-o secund ntr-alta avea s vad n faa
ochilor snii dezgolii ai altei femei, contient fiind c nu avea cum s se strecoare pe
lng ei... fr s-i nface de pr i s-i dea cap n cap!, Cristine trase aer n piept i
nainte de a apuca s fac sau s spun ceva, ochii celeilalte se deschiser i se aintir
ntr-ai ei.
Urm o clip de nemicare, apoi lady Lamb avu destul decen nct s roeasc i
s se smulg din braele amantului.
- Ce..., noepu Nick, ncruntat i nedumerit, dar urmri privirea concubinei sale i
ncremeni. Cristine!
Era atta oc, stupoare i groaz n expresia lui! Ar fi trebuit s se simt satisfcut
de aerul lui livid, sau ncurcat i teribil de ruinat c fusese martora indiscret a acestui
eveniment neplcut, dar ea nu simea dect o durere adnc, vie i usturtoare n coul
pieptului. Se simea... trdat.
- V rog s m scuzai! declar Cristine rece, ridicndu-i brbia dispreuitoare i
dnd s treac semea pe lng ei.
- Cristine, repet el moale, apucnd-o de bra i ncercnd s dreag... nici el nu tia
prea bine ce.
Privirea ei era rnit i furioas atunci cnd i ntoarse faa spre el cu un aer princiar.
El se strmb neputincios i mna i czu moale, iar ea-i continu drumul, dreapt i
rigid ca o suli, ndreptndu-se spre cas.
i venea s-o ia la sntoasa. Sau s moar. Amndou dorinele i-ar fi fost pe plac.
Dar se strdui s-i pstreze calmul pn n sala de bal, unde-i ceru lui Ethan s-o duc
acas, pretextnd o durere cumplit de cap. i nu era o minciun. Acea scen i procurase
o migren ct toate zilele.
Trsura fu tras n faa casei n mai puin de zece minute i, lundu-i grbit rmas
bun de la gazdele ei, Cristine se strecur n interiorul luxos al atelajului, cu inima
btndu-i ca o nebun n piept. i era groaz ca nu cumva lui Nick s-i vin ideea de a-i
nsoi. N-ar fi rezistat unei asemenea ncercri. l ura de moarte. i regreta amarnic. i
prea ru c nu fusese destul de puternic s treac de acel incident cu fruntea sus i era
frmntat de gndul c el ar fi putut s considere plecarea ei intempestiv drept ceea ce
i era de fapt: fug iepureasc i la.
Dar Nick nu veni dup ei. Spre marea ei uurare i dezamgire. Pe de o parte, nu se
simea n stare s dea ochii cu el, pe de alt parte, nutrea o curiozitate morbid s vad
care ar fi fost atitudinea lui vizavi de situaia grotesc n care o pusese. Cum s-ar fi scuzat
pentru...
Brusc, realiz c el nu avea de ce s se simt vinovat ci doar, cel mult, jenat c fusese
surprins n acea postur indecent. ns i dorea cu fiecare celul a trupului ei, cu fiecare
strop de energie a fiinei ei ca el s sufere ngrozitor pentru... pentru ce-i fcuse!
Ajuns n dormitorul ei, Cristine se dezbrc apatic i-i concedie apoi camerista.
Rmase mult timp cu ochii aintii n faa imaginii ei din oglind.
i abia atunci ndrzni s priveasc n fa adevrul: era ndrgostit de el. Total,
profund i iremediabil. Era ndrgostit de singurul brbat pe care nu-1 putea avea i
certitudinea aceasta o facu s verse lacrimi amare.

CAPITOLUL 9

Urmtoarele dou sptmni au fost ngrozitoare. Dac Nick ar fi avut intenia s-i
prezinte vreo scuz n faa Cristinei pentru ceea ce se ntmplase, ei bine, ea nu-i
acordase ansa de a o face.
Acum Cristine era cea care-1 evita. Nu dorea s rmn singur cu el, nu i se adresa
dect dac era strict neoesar i se lupta cu sine s nu se trdeze n faa lui. Avea grij ca la
mesele la care se ntmpla s ad cu el s nu-1 neglijeze, tratndu-1 n aceeai manier ca
pe toi ceilali ai casei. Se strduia s par vesel, s fie spiritual i lipsit de orice
resentimente. Resentimente care clocoteau totui n sufletul ei.
Cum putuse s fie att de proast s renune la inima ei ntr-un mod att de
neinspirat?! se mustra ea cu amrciune. Dintre toi brbaii din univers, inima ei alesese
s bat pentru singurul care-i era refuzat. Un brbat care, dei prezenta calitile necesare
pentru a-i fi so, nu avea ochi pentru ea.
Cristine tria cu ferma convingere c dac el ar fi ndrgit-o, fie i numai pe jumtate
ct l ndrgea ea, atunci nu ar fi avut de ce s-l surprind n braele lady-ei Lamb. S-ar fi
gndit la ea i s-ar fi mulumit s-o adore n tcere, asta n cazul n care ar fi manifestat un
minimum de bun-sim care s-l fac s realizeze c, dei nu exista niciun motiv pentru
care o relaie sentimental s nu se nfiripeze ntre ei, existau attea altele care s-i fie
potrivnic.
Aa c nu avea de ales dect s-i in buzele lipite i s-i poarte singur crucea
dragostei nemrturisite i lipsit de orice speran.
Aceasta suferin absolut inutil era tocmai ce-i lipsea! reflectase tnra femeie cu
amrciune de sute de ori n ultimele zile. Avea un el de atins nainte de a-i alege un so
i de a prsi pmnturile natale pentru totdeauna. Trebuia s-i duc sarcina la bun
sfrit. Or numai la asta nu-i mai sttea gndul. Visa cu ochii deschii, ca o ntng, la o
dorin imposibil. Un vis absurd, un viitor lipsit de temei. i suferea teribil. Att de
mult, nct somnul ncepuse s-o ocoleasc i pofta de mncare s-i rd-n nas.
n cele cincisprezece zile de la incidentul din gradina soilor Lundum pierduse patru
kilograme. Garderoba ei avu nevoie urgent de modificri. Kimberly ncepuse s fie
ngrijorat, Ethan o ciclea, silind-o s mnnce, Tony o studia n tcere. Iar Nick, dac
n primele zile ncercase s-i vorbeasc i ea inventase tot felul de pretexte ca s amne
acest lucru, acum renunase la orice tentativ de a lmuri lucrurile ntre ei i se retrsese
ntr-o atitudine indiferent. Cnd era cu el, l ura pentru ce o fcea s simt, iar cnd nu-1
vedea, o usca dorul de el i o mcinau tot felul de gnduri legate de locul unde se afla el
n acel moment, dac era sau nu cu vreo femeie. Acele frmntri o mbolnveau i se
strduia s i le nbue prin intermediul raiunii i a bunului-sim, impunndu-i s nu se
mai gndeasc la el, dar victoriile erau att de rare i de mrunte!...
Cristine simea nevoia acut s se oonfeseze cuiva, s se elibereze de o parte din
chinul care-i mcina sufletul i-i rpea linitea, dar singura persoan n care avea o total
ncredere i pe al crei sfat putuse ntotdeauna pune baz era mama ei. i cum Kimberly
era i mama lui Nick, acest lucru era exclus. Nu avea de ales dect s-i nbue
sentimentele sau s ncerce s ccnvieuiasc mpreun cu ele. Dar, Doamne, era att de
greu! Cnd l vedea pe Nick, era mprit ntre furie i disperare, cnd nu-1 vedea, era
mistuit de dorul lui i plin de neliniti.
Dimineile care urmau balurilor aduceau alte cereri n cstorie, iar Cristine, dei
ncerca s fie practic i s acorde mai mult atenie acelor gentibmi care-i mrturiseau
focul arztor al iubirii pe care le-o trezise n suflet prin intermediul rvaelor strecurate n
buchete impresionante de flori sau n alte mici cadouri, constat c niciunul nu i strnea
vreo emoie. Acceptase n fiecare zi invitaia de a merge la o plimbare prin Hyde Park sau
de a vizita cte un muzeu n compania unuia dintre pretendeni, nsoit desigur de unul
dintre fraii ei care s-i asigure protecia i s-i apere reputaia (de cele mai multe ori
Ethan i asuma acest rol), n sperana c poate avea s descopere la vreunul dintre ei un
luciu care s-o atrag sau s-i fac plcere. Cei care ar fi putut s-o ncnte cu nfiarea
lor, se dovedeau a fi posesorii unei mini superficiale i, de cele mai multe ori, misogine
i egoiste. Prostia mbrca forme variate, iar Cristine nu tia dac s rd sau s-i smulg
prul din cap. Unii dintre ei aveau un mod de a gndi de-a dreptul absurd. i explicau n
fraze pompoase avantajele unei cstorii din punctul lor de vedere, ntiprindu-i Cristinei
n cap imaginea unui viitor trist i lipsit de culoare. Cei care fceau dovada unei mini
educate i a unei firi blajine erau fie prea n vrst, fie lipsii de farmec personal, fie
dezagreabili ca nfiare. Cea mai mare parte a plimbrilor i lsaser un gust amar.
ncercase s i-l nchipuie pe fiecare dintre ei nu neaprat n calitate de so, ci de viitor
rege. Kumpur-Pala avea nevoie de un ocrmuitor drept i generos. Or nicivnul dintre
curtezani nu-i inspirase acea imagine ci cu totul altele: tiranul, desfrnatul, fricosul,
excentricul, imbecilul i aa mai departe.
Datoria ei era aceea de a oferi poporului su un lider adevrat, un brbat vertical,
nelept, care s-l conduc spre o via mbelugat i lipsit de rzboaie. Dei nu-i
cunoscuse nc supuii, Cristine dorea din toat inima s le ctige dragostea, stima i
loialitatea i pentru asta era nevoie de doi oameni care s formeze mpreun o entitate.
Desigur, ducele de Meldrum era favoritul, dac putea spune aa. Acesta se bucurase
de ntreaga aprobare a ducesei de Sutherland, dei mai erau nc patru brbai care-1
urmau ndeaproape, dintre care un baron, un marchiz i doi coni. Ultimii doi tocmai
sosiser de pe continent i prezentau toate avantajele unui so: erau frumoi, tineri i
bogai. Desigur, i reputaia lor amoroas era un pic ndoielnic, dar Kimberly i spusese:
- i Daniel a fost aa cnd ne-am cunoscut. Avea reputaia unui afemeiat, era frumos
ca un diavol i la fel de seductor. M-am ndrgostit de el n clipa n care l-am vzut.
Niciunul dintre prietenii mei de atunci nu a dat vreo ans cstoriei noastre, pentru c
Daniel era caracterizat i de o perpetu inconstan n dragoste. Dar ine minte, draga
mea, ceea ce-i voi spune acum: brbaii sunt nscui, crescui i educai de femei. De noi
depinde s-i pstrm alturi. Tu eti o femei frumoas, blnd i, pe deasupra, inteligent,
perfect capabil s pstrezi la picioarele tale un brbat pentru tot restul vieii.
Cristine, care-i vzuse pe cei doi brbai, se gndise la acest aspect cu toat atenia.
Contele de St John, mai cu seam, era un brbat care i tia rsuflarea, asta dac era s
se ia dup comentariul Lucillei Lancaster, n a crei companie o gsise pentru prima dat
prezena acestui brbat. La nceput, nu vzuse dect interes i admiraie n ochii lui de
culoarea cobaltului. Apoi, altceva i luase locul, ceva ce i producea frisoane Cristinei ori
de cte ori o privea: brbatul o dorea cu ardoare. Se simea mgulit, dar i nspimntat.
Dac totui ajungea s se mrite cu vreunul dintre curtezani, nu i se prea cinstit s-i
lege destinul de cel al unui brbat care s-o sufoce cu dragostea lui i cruia nu i-ar fi putut
ntoarce dect un sentiment cldu de... simpatie. Nimeni nu avea vreo vin pentru c
inima ei era deja ocupat. Dar nu i se prea drept ca cineva s aspire la ea fr speran.
Prin urmare, lu nestrmutata hotrre de a-i oferi mna unui brbat cumptat, cu
ira spinrii, bogat sufletete n primul rnd, fiind dispus s treac peste o pretenie care
nu era a ei, ci a societii n care se nvrtea: alesul putea s aib i o condiie umil, la
urma urmei, important era s fie un om adevrat. Iar acest brbat s-i acorde mai nti de
toate reectul i ncrederea lui, i nu inima.
Lucru greu de nfptuit, din moment ce pretendenii care roiau n jurul ei preau mai
mult dect dornici s-i acorde un loc privilegiat n inima lor.
n tot acest timp, rmase cu un ochi aintit asupra familiei Lancaster.
Cei doi gemeni Lancaster i fceau o curte asidu i stngace, ncurajai, desigur, de
mama lor, lady Bradley, care se arta plin de bunvoin i afeciune. Cum cei doi
aveau vrsta la care ar fi putut cu uurin comite o crim, accept s fie nsoit pe rnd
de cte unul din ei, i-i trase de limb ct de delicat putu, m sperana de a aduna fie i
frituri de informaii despre viaa prinilor ei nainte de asasinat. Dar se izbise de o
tcere de neclintit. Jonathan, la vremea respectiv, se afla n Italia, iar Richmond
contactase o rceal pctoas, pe care fusese nevoit s-o trateze luni de zile la Bath.
De asemenea onor o invitaie la cin din partea lui Richard Lancaster i a soiei lui,
Miranda, alturi de care petrecu o sear ntreag, mprit ntre dezgust i consternare.
Unchiul ei i trata soia ca pe un bun personal, lipsit complet de valoare. Biata femeie nu
era lsat s-i duc o idee pn la capt fr ca soul ei s-i taie elanul. Grija cu care se
comporta fa de Cristine i lipsa de consideraie cu care-i cinstea soia faceau un
contrast att de puternic, nct o umplur pe musafir de sil i dispre. Mai cu seam cu
ct biata femeie era nevoit s-i suporte mojicia i n faa altor invitai, nghiind
umilinele soului ei fr s crcneasc.
Ceea ce era cel mai dificil de ndurat pentru Cristine l constituia faptul c Nick fcea
partea din escorta ei de fiecare dat cnd se ntlnea cu vreun Lancaster. n asemenea
condiii nu-i putea continua cercetrile, cu el suflndu-i n ceaf. I-ar fi trezit suspiciunea
dac ar fi prins-o interogndu-i rudele cu privire la mprejurrile n care tatl ei fusese
asasinat i nu dorea nc s-i fac publice inteniile n faa familiei ei adoptive.
Nick fusese prezent inclusiv la prnzul pe care-1 luase cu Luciile i mama ei, lady
Amanda, singurele dintre Lancasteri care preau a fi realmente fericite c se nrudeau cu
ea i care preau realmente inofensive.
Pe Luciile, Cristine o cunotea foarte bine din anii petrecui la coala din
Westminster, pentru a ti dac era sau nu o prefcut. i nu era. De fapt, Luciile era o
prezen ct se poate de tonic, sincer i drgla, care niciodat nu-i oferise
suspiciunea vreunei lingueli deplasate. Ducea o via modest alturi de mama ei i
niciodat nu se plnsese de neajunsurile acesteia, spre deosebire de restul rudelor comune
care mereu fceau aluzia la situaia privilegiat a Cristinei. Dei trecuser trei ani de la
debutul ei n societate, Luciile nu beneficiase de nicio cerere n cstorie datorit faptului
c nu prezenta o dot ct de ct atrgtoare. Din acest motiv, Cristine dori s deschid un
cont pe numele Lucillei, n care s verse o sum substanial.
- Nu te cam pripeti? o ntrebase Nick, atunci cnd ajunseser acas i Cristine i
fcuse cunoscut intenia n faa familiei.
- Nu cred, replicase ea, privindu-1 pe sub genele moi. Luciile ar fi putut s se aeze la
casa ei pn acum dac ar fi beneficiat de o zestre ca lumea.
- S-ar putea ca gestul tu s-o jigneasc, suger el grav.
- Nu afirmai tu, zilele trecute, c orioe Lancaster mi-ar sruta i poalele dac i-a
flutura un teanc de bani pe sub nas? i-o ntoarse Cristine cu un zmbet vag ironic.
- Poate, dar Luciile mi face impresia unei tinere cu mult bun-sim. n plus, nu i-a
cerut bani, sublinie Nick serios.
- Tocmai de aceea vreau s fac asta, rspunse Cristine ncruntat. Va fi singurul
Lancaster ca va beneficia de simpatia i generozitatea mea fr s mi-o cear sau, mai
ru, s mi-o pretind.
- Tu decizi.
- Firete, i adres ea cu un zmbet suav ultimul cuvnt din acea sear.
Urmtoarea zi i-o petrecu mpreun cu Ethan i Kimberly, cernndu-i curtezanii
printr-o sit deas i apoi fcu dou liste: una cu cei respini i alta cu cei pe care urma
s-i aib mai mult n vedere. i prezent lista cu cei mai puin norocoi lui Nick i-l rug
s redacteze el scrisorile de refuz, avnd n vedere c-i era tutore.
Ddu s plece, ns Nick o opri, ridicnd un deget mut dar poruncitor, n timp ce
parcurgea lista cu atenie. Curiozitatea i ddu ghes.
- Cu ce i-a greit Montrose? se interes el, ridicndu-i ochii spre ea.
- A ncercat s m srute mpotriva voinei mele, acum dou seri, la Carlton Place.
Ochii lui se ngustar, informaia czndu-i pe dos. Gelozia i nc un sentiment
nedefinit i arser stomacul.
- i lordul Makepeace? se strdui el s-i pstreze cumptul.
- Maniere ndoielnice.
- Wordwcrth?
- Prea btrn.
- Callifex?
- Aiderea.
- Elderson?
- ngrozitor de stupid.
- Gouldyng?
- i-a ngropat dou neveste tinere. M gndesc c n-are sens s-mi forez norocul.
- Wilmot? ncerc Nick s-i nghit rsul.
- mi ajunge pn la brbie i are o real fascinaie pentru... decolteul meu. M-a fi
ncumetat s afirm c-i sfios i c nu ndrznete s m priveasc n ochi, dar l-am vzut
dansnd cu doamne mai n vrst i handicapul cu pricina ntrzia s se manifeste.
- Lockwood? nu se putu el abine s citeasc numele altui nefericit, a crui defect
oftalmic i exprimri alambicate erau un adevrat prilej de haz pentru interlocutorii si.
- Privirea lui m ameete i m deruteaz. Niciodat nu-mi dau seama cnd vorbete
cu mine sau cu pereii, lucru care-mi distruge concentrarea.
Nick zmbi, dar zmbetul i pieri o clip mai trziu i o cut i se adnci ntre
sprncene cnd citi urmtoarele trei nume de pe list. Nu-i amintea s fi vzut printre
cereri semnturile acelor indivizi.
- Cnd naiba te-au cerut Lancasterii de nevast? o privi el iritat.
- Cererile lor au fost fcute verbal i adresate direct. Gemenii m-au cerut sptmna
asta la nceput, Stuart abia ieri i-a fcut curaj.
- i-i refuzi pentru c...? ls el ntrebarea neterminat, oferindu-i ei posibilitatea de
a o completa cu motivul respingerii.
- Stuart este prea tnr pentru obligaiile care m ateapt m Kumpur-Pala, ceilali
doi sunt complet lipsii de ira spinrii. n plus, eu vreau s scap de numele Lancaster, nu
s mi-1 bat n cuie pe frunte pentru toat vi aa
Se opri i oft, apoi l privi pe brbatul din faa ei cu toat seriozitatea.
- Nick, fiecare din domnii pe care i-am eliminat din curs are cte un defect major, o
tii i tu foarte bine. Posibil s aib i caliti, dar sunt foate bine tinuite i nu am timp
de irosit n ncercarea de a le afla. Aa c am fcut o list cu cei asupra crora ar trebui s
insist mai mult pe viitor.
- Vreau s vd lista aceea
- De ce? se ncrunt Cristine.
- n primul rnd pentru c i sunt tutore, i am dreptul de a-i aproba sau nu hotrrea
final n ceea ce privete viitorul tu. i-n al doilea rnd, ca s-mi fac o idee despre ce
anume caui i, poate, s pun o vorb bun pentru ei, ncerc el s glumeasc.
Cristine l privi, ncercnd s-i ignore tresrirea de durere a propriei inimi. Faptul c
el prea att de dornic s-i gseasc u i so i ntrea convingerea c nu simea pentru ea
mai mult dect o afeciune fratern. Naiba s-l ia! Era un arogat i un nesuferit!
- Desigur, zmbi ea dulce, rsucindu-se pe clcie i ieind din cabinet.
Cteva clipe mai trziu, Nick studia ncruntat cealalt list.
- Kesinghton n-are ce s caute printre ei, i exprim el prima nemulumire. Este un
excentric.
- Posibil, dar m face s rd, spre deosebire de alii. n plus, are vrsta i rangul
potrivit.
- St. John este un afemeiat notoriu, continu el cu dispre. i doreti un brbat care s
te nele cu prima ocazie? i ridic ochii spre ea, privind-o printre gene.
- Kim susine c dragostea adevrat poate cumini pn i pe cel mai nestatornic
brbat. Asta depinde de femeie, nu crezi?
Nick mormi ceva ininteligibil, apoi l lu n colimator pe urmtorul.
- Sir Alfred? fcu el ironic. Este la fel de btrn ca Wordworth.
- Este fermector, cult, are nite maniere ireproabile i pare un brbat cumptat, cu
mult bun-sim i putere de discernmnt. Conversaiile cu el mi mgulesc ntotdeauna
inteligena i-mi fac o real plcere.
- i doreti un brbat care s-i ncnte spiritul i nu inima? remarc el cu o voce
iritat i nedumerit.
Cristine se enerv subit i intens. Criticile lui la adresa curtezanilor ei o enervau.
- Nu m aflu n postura i nici nu am timpul necesar pentru a-mi peimite s stau i s
atept ca marea mea iubire s se hotrasc! i-o trnti ea cu nduf.
n secunda urmtoare deveni livid, venindu-i s se dea cu capul de biroul masiv din
faa ei. Nu-i venea s cread c o luase gura pe dinainte, c spusese ceea ce spusese.
l vzu pe Nick privind-o nemicat, fr expresie.
- Deci, exist totui un brbat care-i stpnete inima! articul el ntr-un trziu,
prnd mai degrab suprat dect uurat s constate c n scurt timp ar fi putut fi scutit de
obligaia pe care o avea fa de ea sau fericit pentru minunea care i se ntmplase.
- Nu te pripi s tragi o concluzie greit, vorbi Cristine cu suflarea tiat, dar roeaa
din obrajii ei i dezmini vorbele. Nu exist nimeni care s...
- Numele lui este pe list? Cine e? rpi vocea lui.
- Nu, nu e pe lis..., ncepu ea repede, dar se opri cnd realiz c m loc s ias la
suprafa, se afunda i mai ru.
Privirea lui prea s-o sfredeleasc pn n fundul sufletului. Simea c se sufoc i
era contient c el n-avea s-o lase s plece pn nu scotea tot adevrul de la ea.
nnebunit, cut o cale prin care s-i salveze mcar mndria, dac nu i inima.
- El este... nsurat, articul ea, plecndu-i ochii cu un aer nvins i ruinat, spernd
ca acest rspuns s-i stvileasc curiozitatea, iar pe faa ei s nu se citeasc culoarea
obraznic a minciunii.
De fapt, n sinea ei, Cristine nu considera c spusese chiar un neadevr. Nick chiar
era un brbat nsurat, dar nu la prcpriu, ci la figurat
- Cine e? insist el, ncercnd prin tonul folosit s-o determine s-l priveasc n ochi.
Cristine se narm cu tot curajul pe care fu n stare s-l adune i-i nfrunt privirea,
ncercnd s glumeasc:
- O s-l provoci la dud pentru mine?
- Numele lui, Cristine! se art brbatul nenduplecat
- O s fie cam dificil s-l afli din moment ce mi-am jurat s pstrez tcerea asupra
lui.
- i-a fcut vieun avans?
- Doamne ferete, nu! rse ea, dar sunetul acelui rs era plin de amrciune. S-a
comportat ireproabil cu mine.
- l cunosc?
Cristine i uguie buzele. Discuia era absurd. Dac n-ar fi fost att de ngrozit, s-
ar fi distrat teribil pe marginea ei. n plus, nu nelegea de ce Nick insista att s afle
adevrul i de ce prea att de enervat de rspunsurile ei evazive.
- Uite ce e, Nick, nu sunt n nicio primejdie din partea lui. Sunt convins c nici
mcar nu are ochi pentru mine i, chiar de ar avea, ar fi n van, pentru c este sigur c nu
a accepta... preuirea sau afeciunea lui. n plus, nici nu sunt sigur ce simt cu adevrat.
S-ar putea s confund dragostea cu atracia.
- M ndoiesc, se art el sceptic, continund s-o studieze cu un aer sfredelitor. Eti o
femei cu capul pe umeri, intuitiv, care tie s fac diferena ntre dou noiuni att de
diferite.
- Orice-ar fi, sper c-o s-mi treac, se chinui ea s zmbeasc
O tcere grea se ls n cabinet, apsndu-i pe amndoi. Nick fu cel care i puse
capt.
- Uite ce-i, Cristine, poate c n-ar trebui s te pripeti cu alegerea unui so. Poate c
ar fi mai nelept s pleci s-i vizitezi ara i s lai timpul s-i vindece inima...
- Este exclus! ripost ea vehement. mi trebuie un so!
- Ba nu-i trebuie! o contrazise el cu duritate. Eti o femei neleapt, dreapt,
generoas i puternic. Poi s conduci o mn de oameni i singur, indiferent ct de
barbari sunt.
- Nu pot! strig ea disperat. Sunt femeie i triesc ntr-o lume a brbailor. Aa c-
mi trebuie unul cu care s m sftuiesc i cu care s mpart grijile i nevoile acelor
oameni. Poporul acela, orict de mic i barbar ar fi el, n-ar accepta o femeie care s-l
conduc! gesticul ea cu furie.
- Asta n-ai de unde s tii, replic Nick pe un ton ceva mai moale. Poate c vor fi mai
ncntai de ideea de a ti c-i ocrmuiete cineva prin venele cruia curge un snge
amestecat cu al lor, dect cea a unui strin care nu le nelege religia i nici tradiiile, i
care va dori s se impun n faa lor.
Cristine tcu, asimilndu-i cuvintele. Exista o oarecare logic n vorbele lui.
- Va trebui s m gndesc la aoest aspect, murmur ea, simindu-se dintr-odat parc
eliberat de o povar pe care nu o contientizase pn acum. Va trebui s-i scriu lui
Orslom s vin n Anglia ct de curnd, gndi ea cu voce tare. Am nevoie de cunotinele
i priceperea acestui om. El este cel mai n msur s m ajute i s m sftuiasc. i
ridic ochii spre Nick i, pentru prima oar n ultimele sptmni, i zmbi sincer i cu
toat afeciunea. i mulumesc, Nick
- Cu mult plcere, scumpa mea, se nclin el galant, ntorcndu-i zmbetul.
- M duc chiar acum s-i scriu lui Orslom, rosti Cristine cu o voce vesel. El mi
cunoate poporul, i tie nevoile i i nelege gndirea, i va ti cum s m ndrume cel
mai bine. Cum de nu m-am gndit la asta pn acum? adug ca pentru sine.
- Pentru asta exist frai mai mari, se strmb Nick, urmrind-o cum mergea de-a
ndrtul spre u, ntreaga ei expresie fiind luminat de o nou speran.
- Mda, s-ar prea c aa e, zmbi ea, ntorcndu-se i prsind ncperea.
Mult vreme, Nick sttu nemicat, cu privirile pierdute n gol, relund iar i iar
discuia lor, asaltat de sentimente tulburi.
Cristine era ndrgostit! De un brbat nsurat. Avea o armat de adoratori la
picioarele ei i, dintre toi, se namorase de unul care nu avea cum s-o fac fericit!...
ncerc s ghiceasc cine ar fi putut fi acel individ. Trebuia s fie un brbat tnr, cu
un fizic atrgtor i cu o minte cultivat, altfel atenia nu i s-ar fi putut opri asupra lui i
nici nu i-ar fi inspirat sentimente att de puternice. Dar cine? La o prim analiz, ar fi
putut alctui o list consistent de nume a unor brbai care corespundeau acelui profil.
Nu tia ce-1 irita cel mai tare n toat situaia: faptul c se ndrgostise de un individ
care probabil nici n-o merita, sau simplul fapt c se ndrgostise?
Ar fi trebuit s insiste mai mult asupra identitii aoelui domn. Dar se ndoia c ar fi
putut s smulg adevrul de la ea. i, oricum, chiar i dac ar fi reuit acest lucru, la ce i-
ar fi ajutat? Individul era cstorit i, dup afirmaia ei, nu avea ochi pentru ea Punct.
Cum naiba venea asta? reflect el posomort Cristine nsuma toate calitile fizice
necesare unei femei dezirabile: orbitor de frumoas, de o graie nespus, senzual,
inocent i cu o minte educat. Pur i simplu i tia respiraia. El unul trecea prin aceast
stare zilnic i-i venea greu s neleag faptul c un brbat dotat cu o pereche de ochi
sntoi i ceva via n trup era complet imun farmecului ei. Sau poate c nu. Poate c i
acelui individ Cristine i czuse drag i, pentru c situaia lui era cea pe care i-o
descrisese ea, evita s dea curs unei relaii fr viitor care i-ar fi distrus reputaia tinerei
femei. Sau, mai exista i o alt variant, cea mai dezastruoas dintre toate: cea n care
individul nc nu apucase s acioneze n direcia ei. n acest caz, Cristine, orict de
virtuoas ar fi fost, era expus unui pericol teribil iar datoria lui de tutore era s vegheze
asupra ei i s prentmpine un asemenea deznodmnt.
Asta avea s fac, hotr el cu fermitate. De acum ncolo avea s stea cu ochii pe ea
i s-i supravegheze toate micrile. Brusc, tot elanul i muri. tia ce risc i asuma.
Avea s-l ia naiba! gemu el descurajat, lundu-se cu minile de cap.

CAPITOLUL 10

Trei zile mai trziu primi o invitaie de la marchizul de Kesinghton, prin care acesta
o implora s-i onoreze casa din provincie pe durata unui ntreg week-end.
Cristine nu s-ar fi gndit s-i dea curs dac Luciile nu i-ar fi adus la cunotin faptul
c niciun Lancaster nu fusese omis de pe lista oaspeilor de la Kesinghton Place. Nu
putea spera o ocazie mai bun s-i prind pe toi grmad i mai ales s i se ofere rgazul
a trei zile pentru a-i studia pe fiecare n parte.
Se sftui cu toi, inclusiv cu bunicii i mtuile ei i, dei Ethan fcu mofturi iar Nick
nu pru foarte ncntat s prseasc Londra, ntr-un final se hotrr s-i fac Cristinei
pe plac. Dou zile mai trziu, cu excepia lui Tony, care se ntorsese n Birmingham dup
Andreea, se aflau cu toii n drum spre Kesinghton Place.
Domeniul marchizului nu era ceea ce Cristine se ateptase s gseasc. Desigur,
auzise numai cuvinte de laud i de admiraie la adresa lui, dar realitatea ntrecea orice
imaginaie i vorbea despre resursele financiare, aparent nelimitate, ale proprietarului.
Cldirea era enorm, un vechi castel n stil elisabetan cruia, de-a lungul timpului,
generaiile de marchizi de Kesinghton i extinseser aripile, atand construciei zeci de
camere i mbinnd totul cu grij, astfel nct arhitectura s nu-i modifice liniile i totul
s se contopeasc ntr-un mod armonios cu originalul. Fastul din interior era copleitor:
tavanele nalte, pictate n stilul renascentist, etalau scene biblice i mitologice zugrvite
ntr-o manier a detaliului de-a dreptul uluitoare. Pereii erau acoperii de tapet din cea
mai fin mtase, ferestrele largi erau ncadrate de draperii grele de catifea i perdele din
dantel brodat manual, la fel de delicat ca pnza de pianjen. Zeci de metri ptrai de
parchet impecabil cernit strluceau sub covoarele Aubusson, piesele de mobilier erau din
cele mai scumpe esene, galerii nesfrite cu obiecte de art de o valoare inestimabil,
inclusiv o bibliotec foarte bine aprovizionat, ce cuprindea cri rare i preioase.
ns cu adevrat fabuloase erau grdinile i parcul ce se ntindeau pe sute de acri n
jurul castelului, mrginite fiind de bariera natural a unei pduri de stejari seculari.
Gazonul, tuns exemplar, era presrat cu statui de marmur ce nfiau nimfe i satiri, zei
i eroi ai antichitii. Fntnile arteziene umpleau vzduhul cu susurul lor, reflectnd
lumina soarelui n mii de curcubeie. Din loc n loc rsreau, ntr-o dantelrie de lemn
lcuit, chiocuri ce mbiau oaspeii la umbr sau la intimitate. Parfumul florilor
mblsma aerul, ncntnd ochiul cu frumuseea lor ginga. Din cnd n cnd, iptul
unui pun tulbura linitea.
Era paradisul reprodus la scar mic.
Cristine se plimba pe o alee la braul lui Ethan, ncercnd s nu cate gura la
frumuseile din jur. Simul ei nnscut pentru estetic era rscolit de minuniile pe care
privirea putea s le cuprind.
- Nu mi-a fi putut imagina asemenea grandoare, i mrturisi lui Ethan aproape cu
veneraie n glas. Este att de frumos!... O adevrat ncntare a inimii i a ochiului.
Brbatul zmbi uor n faa uimirii aproape oopilroase ce se oglindea pe chipul ei.
- N-am cunoscut pe nimeni care s fi pus piciorul aici fr s fi cunoscut alt emoie
dect cea care te ncearc pe tine n aceast clip.
- Emoie? repet Cristine rznd, n timp ce-i potrivea paii cu ai lui. Ce simt eu nu
este doar o emoie, ci mult mai mult dect att. Este extaz pur!
- Eti suficient de bogat nct s-i permii o asemenea nestemat, rosti Ethan cu o
strmbtur uoar. Mai bogat chiar dect Kesinghton.
Cristine tcu pre de cteva momente, reflectnd. Apoi spuse cu o voce aproape
trist:
- Ethan, m crezi cnd i spun, i o mrturisesc din toat inima, c a da orice ca
numele meu s fi rmas cel pe care l-am cunoscut pn acum dou luni, cel pe care-1 tia
toat lumea? Sau, m rog, s fi fost altul i nu cel de Lancaster?... Banii nu m atrag i nu
m-au atras niciodat. Oh, desigur, i confer putere, stabilitate, influen, gesticul ea cu
ironie. C doar am avut ocazia s-o constat personal. Nu tiu ci din cei care m privesc
vd omul sau femeia din mine i nu grmezile de aur i pietre preioase care m
nconjoar. Este derutant i cumva umilitor s triesc n permanen cu groaznica
incertitudine c toi acei necunoscui care se strng n jurul meu sufocndu-m cu
amabilitatea lor nu m vd pe mine, ci viaa de huzur care se ntrezrete ntr-un viitor
alturi de mine. C printre ei a putea afla i prieteni sinceri, dar pe care s-ar putea s nu
am ansa s-i recunosc din cauza propriibr demoni. i c s-ar putea s fac o alegere
greit i cel pe care-1 voi accepta ca tovar de via s nu-mi fie devotat mie ci averii
mele?!... Banii i ofer posibilitatea unui lux opulent, i satisfac o sumedenie de capricii,
dar aduc cu ei i foarte mult suspiciune i, implicit, singurtate. Vreau prieteni n viaa
mea, oameni de a cror afeciune s nu m ndoiesc niciodat!... Vreau un brbat care s
m vad pe mine i s fie orb n faa avantajelor pecuniare pe care cstoria cu
motenitoarea Lancaster, prines a unui regat cu nume exotic, i le poate oferi. Un om
care s m ajute s aduc pace i bunstare poporului meu. Cristine fcu o pauz,
plimbndu-i ochii peste grdinile din faa ei i oft. Proprietatea aceasta este, mtr-
adevr, absolut splendid, i ncnt ochiul i inima, dar nu rvnesc la ea i nici la ceva
asemntor. Nu-mi doresc dect o via simpl, dar cum nu mi s-a dat ansa de a alege,
voi ncerca s mi-o simplific ct pot de mult.
Ethan o asculta gnditor. Era pentru prima dat de cnd prsiser Sutherland cnd
tnra femeie i se confesa. n el se ddea o lupt ntre ce tia c ateapt Cristine s
gseasc n el, un confident i un prieten sincer, i sentimentele mistuitoare care-1
chinuiau de atia amar de ani. Iar dorina de a-i cdea n genunchi i de a-i mrturisi pe
nersuflate focul mistuitor al pasiunii pe care i-o trezise era mai copleitoare ca oricnd.
Era o adevrat tortur s-i impun pstreze distana i s nu se repead la cohorta
de admiratori care o nconjurau, vrsndu-le sngele doar i pentru simplul fapt c o
priveau ca pe un obiect al dorinelor lor. Gelozia devenise prietena lui nelipsit i nu-i
mai suporta compania. n plus, nu suporta s-o vad pe Cristine cum sufer.
- Eti nefericit.
Cristine zmbi fr chef.
- Mai degrab ngrozit. Toat lumea ateapt de la mine att de mult!... Mi se
impune o imagine a perfeciunii ce nu m caracterizeaz deloc i care a ajuns s m
exaspereze.
- Poate c ar fi timpul s nu mai scrutezi zrile i s priveti oamenii de lng tine,
suger el molcom. Oameni care te cunosc i care nu-i pretind iluzia unei fiine care nu
eti n realitate.
- M tem c nu neleg, declar tnra femeie, privindu-1 cu un aer confuz.
i observ ezitarea, dar ceea ce o surprinse cel mai tare fu s-l vad roind. Ethan pe
care-1 cunotea ea de o via nu roea niciodat. Vedea ct este de tulburat i ncerca s-i
dea seama ce anume l emoiona att de tare.
Tnrul se opri pentru un moment i o privi cu o expresie care i fcu inima s se
opreasc n loc. Vlul czu de pe ochii ei i, ntr-o clip, privi n fa un adevr pe care nu
i-l imaginase niciodat: el o iubea. i nu cu acel sentiment calm i duios de frate mai
mare, ci cu pasiunea unui brbat n toat firea. ocul descoperirii o amui.
Cristine fcu un pas n spate, luat prin surprindere i profund consternat. Era
absurd. Ridicol de-a dreptul!... Era ndrgostit de unul dintre fraii ei i adorat n secret
de altul.
- Oh! Oh, Doamne! bigui ea, nucit.
Gura lui se arcui ntr-un zmbet amar.
- E mult vreme de cnd am ncetat s te mai privesc ca pe o ser, rosti el pe un ton
reinut. Sunt ani de atunci. i fiecare zi reprezint o nou provocare pentru mine i pentru
stpnirea mea. Un fel de test pe care m-am sturat s-l tot trec. Pur i simplu nu mai am
nervi s-o fee. Mi-am tot zis c nu erai pregtit i c trebuia s am rbdare cu tine,
amgindu-m cu gndul c poate, ntr-o bun zi, m vei privi la fel. Sunt contient c nu
o faci i c poate nu ai s-o fad niciodat. Dar dac i doreti un so care s-i fie devotat
i care s nu te fac vreodat s te ndoieti de adevratele motive care l-au ndemnat s-i
cear mna, atunci l ai n faa ta, opti el rguit, lundu-i mna stng i ducndu-i-o la
gur pentru a-i sruta apsat rdcina degetului inelar. Gndete-te la ceea ce i-am spus
i insist s ai n vedere faptul c nu accept un rspuns favorabil din partea ta dect dac
vei simi c el nu este izvort din mil sau dintr-un soi de obligaie. Pentru c a primi
mai demn un refuz direct, determinat de convingerea-i neclintit c nu sunt brbatul pe
care-1 caui, indiferent ct m-ar ndurera, dect o acoeptare palid, nscut din
compasiune i teama de a nu-mi rni sentimentele.
Cristine clipi buimcit, incapabil s articuleze un sunet Vocea lui era calm i
stpnit, dar numai cine-1 cunotea foarte bine i ddea seama de furtuna din sufletul
lui. Ducndu-i o mn la gura cscat de uimire, Cristine continu s-l priveasc amuit
de ocanta destinuire.
- Dumnezeule! fu tot ce putu s spun, simind cum i se nmoaie genunchii. Oh,
cred... cred c trebuia s m aez...
Brbatul zmbi strmb n faa aerului ei de adorabil fstdre, apoi o conduse la
umbra unui chioc, lsndu-i s aleag una din cele dou bnci. Se aez pe cealalt
banc, n faa ei, contient c trebuia s-i lase un oarecare timp de gndire.
Cteva minute, Cristine nu facu dect s se legene nainte i napoi, cu braele n
jurul trupului i ochii pierdui n gol. Era att de copleit de declaraia lui arztoare i
neateptat, nct mintea refuza s-i lucreze. Avea o adevrat harababur ntre urechi,
gndurile amestecndu-se ntr-ui vrtej ameitor, lipsit de coeren.
- Oh, Ethan, nu tiu ce s zic! se jelui ea ntr-un sfrit. Sunt... absolut ocat!
- Nu trebuie s te grbeti, o asigur el repede. Doar gndete-te la ceea ce i-am spus
ca la o... posibil alternativ.
Nesuferite cuvinte i prost alese, gndi el, dar pe moment nu gsise altele mai
nimerite. Nu voia s-o zoreasc, ns pe de alt parte l nelinitea perioada nedefinit de
timp pe care era silit s-o parcurg pn cnd ea se hotra s-i dea rspunsul final. Un
rspuns pe care-1 atepta cu nerbdare i cu tot atta groaz.
- Am... oh, Ethan, n-a putea s-i fac asta! murmur Cristine ntr-un trziu, i
lacrimi mari i aprur n ochi, ptndu-i obrajii. Pur i simplu nu pot!
Expresia lui se descompuse. i nclet maxilarele, acordndu-i cteva clipe pn
cnd fu sigur c vocea avea s-i sune linitit.
- Ce anume s-mi faci? reui el s articuleze.
- Nu pot s te despart de familie... de prieteni... de Anglia, pentru a te sili s m
urmezi pe un drum la captul cruia nu tiu nici eu ce m ateapt!
- Este un risc pe care trebuie s i-1 asumi. i eu de asemenea. Indiferent ce anume
vei gsi la captul acestui drum, eu i voi fi alturi, gata s te apr. Sper c tii asta!
- Sunt convins, ddu ea din cap, venindu-i s-i smulg prul de disperare. Sunt
absolut convins de acest lucru, repet ea, luptndu-se cu lacrimile. Doar c... doar c...
- Cristine, uit-te la mine! i ceru el blnd, ateptnd pn cnd tnra femeie i
ridic ochii spre el. Nu trebuie s te grbeti. Hai s lsm timpul s decid. Acum eti
bulversat i ntr-o stare nu tocmai prielnic unei analize obiective. mi dau prea bine
seama c te-am dat peste cap. Acord-i ctva timp ca s te obinuieti cu ideea. Totodat,
acord-mi ansa de a te curta. Poate c voi reui s-i inspir i alte sentimente dect
cele... fraterne, pronun el ultimul cuvnt cu dificultate.
Cristine l privi simindu-i inima teribil de grea. Niciodat nu avea s fie n stare s-i
ntoarc dragostea. Cel puin, nu aa cum i dorea el. i, n timp, orict afeciune i
ncredere i-ar fi druit de-a lungul csniciei lor, Ethan avea s sfreasc prin a suferi
poate mai mult dect dac l-ar fi refuzat acum, pentru c ar fi realizat ntr-un trziu c ea
era incapabil s i se druiasc complet. Iar d niciodat nu fusese omul jumtilor de
msur.
Cum Dumnezeu putuse s fie att de oarb nct s nu observe faptul c sentimentele
lui pentru ea erau att de... profunde?!
Semne existaser, i ddu ea seama nucit aruncnd o privire scurt unui trecut nu
prea ndeprtat, ns refuzase s le bage n seam.
Avea s-l fac nefericit, gndi ea cu durere. Contiina o ndemna s-l refuze atunci,
pe loc, dar sperana nebun din ochii lui o fcu s ezite.
- Ethan..., ncepu ea, dar o voce grav i curm avntul.
- Aici erai!
Cristine i ntoarse faa repede i-i terse lacrimile nainte ca Nick s apuce s i le
vad. Acum i venea i mai greu s le stpneasc. Lng ea se aflau doi brbai care-i
rneau inima n dou moduri diferite: pe unul l iubea, dar nu-1 putea avea, pe cellalt l-ar
fi putut avea, dar nu-1 iubea aa cum i dorea el. Situaia o umplea de groaz i disperare.
Ar fi vrut s lase totul balt i s f u ^ . .. sau s se clugreasc!
Compunndu-i cu greu o min vesel, se rsuri spre Nick.
- Ne cutai? se mir tnra femeie cu o voce rguit, strduindu-se s zmbeasc.
Ochii lui se ngustar un milimetru n clipa n care i observ genele ude. Automat,
privirea i se ntoarse spre Ethan, care afia un aer nepstor, dar expresia tulburat din
ochii lui nu-i scp lui Nick. i plimb privirea de la unul la cellalt de cteva ori. Oare
ce ntrerupsese mai devreme? se ntreb el. Judecnd dup umbra de vinovie din ochii
lor, nu putea fi vorba dect despre ceva delicat.
- Mi s-a cerut s v aduc la mas.
- Deja? facu Cristine ochii mari surprins, n timp ce se ridica graioas. Dar ct este
ceasul?
- Puin trecut de unu, o lmuri Nick, oferindu-i galant braul.
Tnra i strecur mna pe sub cotul lui aproape fr s se gndeasc, simindu-se
cumva uurat de faptul c prezena lui neateptat i oferise un scurt rgaz pentru a
reflecta pe ndelete la Ethan, la declaraia lui i la propunerea pe care i-o naintase.
Cnd Ethan ajunse n dreptul ei, Cristine l lu i pe el de bra i buzele i tresrir
cnd el i zmbi mecherete i-i fcu oomplice cu ochiuL Gestul lui ns, n loc s-o
liniteasc, avu un efect invers.
n apropierea intrrii principale o ntlnir pe Kimberly, care se ntreinea cu o
pereche ntre dou vrste. Cristine nu-i amintea s-i fi cunoscut i acest lucru i se
confirm cnd mama ei o chem, fcnd prezentrile i antrennd-o n discuia lor.
Ethan, profitnd de ocazie, l trase pe Nick deoparte.
- Vreau s m ai n vedere pe viitor, rosti el pe un ton sczut.
- n legtur cu ce? fcu Nick, ncercnd s ignore clopotele de alarm care ncepur
brusc s sune n capul lui.
- I-am cerut mna Cristinei puin mai devreme.
Vestea, dei o ateptase, tiind c mai devreme sau mai trziu avea s o aud din
gura lui Ethan i chiar se preoise s-o primeasc ct mai normal cu putin, czu asupra
lui cu fora trsnet. l ls fr rsuflare, ncremenit i... cu o senzaie ngrozitoare de gol
n coul pieptului.
Cteva momente nu fu n stare s articuleze niciun cuvnt. tia c ar fi fost firesc s-
i felicite fratele^ s-i ureze fericire i toate cele cuvenite unui asemenea eveniment
important, i n niciun caz s se holbeze la el ca un imbecil i s nutreasc gnduri
sngeroase la adresa lui. Dar pur i simplu nu se putea aduna. Anunul l prinsese cu
garda jos i-l pusese la pmnt.
- tiu c te-am ocat, continu Ethan cu minile vrte adnc n buzunare i privirile
ndreptate spre copacii care mrgineau latura estic a parcului, dar mi-am zis c,
indiferent cum i-a fi adus asta la cunotin, rezultatul ar fi fost acelai, iar eu nu sunt
omul care s fac menuete verbale.
- Cristine ce rspuns i-a dat? izbuti Nick s articuleze printre flcile ncletate.
Ethan surse amar i oft, apoi i ntoarse faa i-l privi n ochi.
- Am luat-o din scurt i cred c-am zdruncinat-o destul de tare Am hotrt de oomun
acord s-i las un oarecare timp de gndire.
- i dac te refuz? i ngust Nick ochii.
- Sper s n-o fac, rspunse Ethan, privindu-1 serios. M rog la Dumnezeu s n-o
fac! surse el fr veselie. Este singura femeie care-mi hrnete inima, nelegi?... Fr
ea, sensul vieii mele s-ar pierde, s-ar duce dracului. Probabil i vine greu s pricepi ce
vreau s spun, din moment ce n-ai ntlnit nc femeia care s-i taie respiraia fie i
numai cu o privire...
Nick se temea serios c pricepea exact, dureros de exact, tot ceea ce fratele su mai
mic i spunea.
- ...c numai i gndul la ea i nteete btile inimii, sfri Ethan cu un zmbet
vistor. tiu c nu m iubete, cel puin nu aa cum mi doresc, dar ndjduiesc s-i ctig
inima ntr-o bun zi. Acum, ceea ce vreau s tiu este dac am acordul tu.
Nick i for plmnii s se dilate i aerul s ptrund n ei. Nu-i putu privi n ochi
fratele atunci cnd spuse pe un ton abrupt:
- Dac ea te accept, eu nu am nimic mpotriv. Acum, te rog s m scuzi.
i se ndrept spre castel cu pai mari, fr s mai priveasc napoi, simindu-se ca
un naufragiat abia ajuns la mal: sleit, amorit pe dinuntru, cu ochii nceoai i plmnii
arzidu-i sub efortul de a respira.
Ethan l urmri ncrunlat, cu privirea ngustat i gnditoare. O bnuial neplcut
ncoli n mintea lui, dar o respinse cu vehemen o clip mai trziu i se rsuci pe
clcie, alturndu-se mamei lui i Cristinei.
Nick se ndrept spre scrile duble care duceau la etaj, ajunse n camera lui i se
nfipse direct n sticla cu coniac. Trase dou gturi prelungi, apoi o smulse de la gur i,
prad unui acces de furie, o izbi de piatra cenuie a emineului. Cioburile se mprtiat
peste tot, iar zgomotul l atrase pe valetul su n camer, care fcu ochii mari la vederea
sticlei sparte.
- Iei afar! ltr Nick la el, privindu-1 cu ochi scprtori
- Dar, milord, cioburile..., bigui Blixen cu o voce consternat, ezitnd n prag.
- Iei dracului afar saui faci bagajele i pleci!
Faa lui Blixen se goli de snge. Niciodat nu-i vzuse stpnul n halul acela: cu
obrazul palid i ochii slbatici, arzndu-i n cap ca focurile iadului. Gsi c este mai
cuminte s se retrag din calea taifunului, ct mai avea timp. Se nclin rigid n faa
stpnului su i se retrase, nchiznd ua dintre camere cu mult grij.
Nick fu cuprins de remucri n secunda urmtoare. i nclet pumnii pe lng trup
i nchise ochii strns, ncercnd s se calmeze. Se strduia s-i dea seama de ce discuia
dintre el i Ethan l adusese n halul acela de furie, frustrare i neputin. tiuse nc din
clipa n care mama sa i destinuise adevrul despre sentimentele lui Ethan pentru
Cristine c se va ajunge n acest punct, c lucrurile vor evolua spre acest final, dar...
acum realiza cu amrciune c n adncul inimii lui ndjduise ca acest fapt s nu se
ntmple niciodat. i, pentru c se gsea ntr-un moment de sinceritate absolut cu sine,
fu nevoit s recunoasc un alt adevr tulburtor: o dorea pe Cristine aa cum nu mai
dorise nicicnd o alt femeie! Ba mai mult, tnra trezise n el un soi de jind, o nelinite
care-1 mcina zi i noapte.
Degeaba se luptase cu el, degeaba se ncrncenase s reziste acelei atracii. Cristine l
vrjise, l subjugase i-i sucise minile. O dorea cu o intensitate care-1 ngrozea. Nicio alt
femeie nu mai avusese o asemenea putere asupra lui. n ultimele dou sptmni nu
trecuse nici mcar o afurisit de noapte fr s-o viseze. Iar acele plsmuiri ale
ntunericului erau ncrcate de un erotism crud i att de intens, c se trezea transpirat, cu
inima bubuindu-i n piept i excitat pn la durere. Apoi l copleeau ruinea i dezgustul.
Ceea ce i se ntmpla era umilitor! Se simea oribil pentru c se gndea la ea n felul
acela. i dac ziua reuea s nege i s refuze adevrul, dup lsarea ntunericului
fantasmele nopii se strecurau perverse n mintea lui, i ptrundeau n subcontient i-i
nimiceau zidurile pe care el se strduia s le dureze n faa acelui magnetism care-1 tra
necrutor spre Cristine, plsmuind miraje cu el gustnd din dulceaa trupului ei,
mpreunndu-se magnific.
Acum, dup discuia cu Ethan, ajunse la concluzia tardiv c toat acea strdanie a sa
fusese n vai i-l obosise teribil. Nu mai putea s lupte cu ceva oe, n mod categoric i
absolut, era mult mai puternic dect voina lui. O dorea pe Cristine mai presus de tria cu
care-1 stpneau educaia, decena i bunul-sim. Acesta era un fapt cert.
Ironia ironiilor consta n faptul c att el ct i Ethan jinduiau la o femeie care nu
avea ochi pentru niciunul din ei. Cristine era ndrgostit de un brbat nsurat, cum
singur lsase s-i scape acest adevr ntr-un moment de slbiciune, i Nick era aproape
convins c tnra femeie avea s zdrobeasc inima fratelui su printr-un refuz, aa cum
avea s-o zdrobeasc i pe a lui...
- Rahat! gemu el, lsndu-se ocat pe marginea patului, strecurndu-i tulburat
minile n pr. Oh, la naiba!... Asta era chiar culmea culmilor!... Nestemata cea mai de
pre din cununa prostiei! Cnd mama naibii l mucase filoxera amorului?!...
i venea s se dea cu capul de perei. njurturile i zburau din gur ca un roi de
albine furioase. Nu nelegea!... Nu pricepea cnd anume i fugise pmntul de sub
picioare. Poate n clipa n care o revzuse dup atia ani i o gsise prguit i
ademenitoare ca un fruct exotic i rar? Sau cnd i simise buzele sub ale sale, mai dulci i
mai irezistibile dect nectarul fermecat but de zei din cupa nemuririi? Ori poate n seara
debutului, cnd frumuseea ei l orbise i-l lsase fr suflare? Habar n-avea, cert era c
dezastrul se ntmplase, iar el nu putea face nimic. Nimic, la naiba! Se afla n aceeai
cru cu Ethan.
Cine afirmase c roata e rotund, fusese profet. Blestemele l ajunseser din urm.
Prin viaa lui trecuser o sum de femei frumoase, talentate i spirituale. Pe unele le
ndrgise, cu unele rmsese n termeni amicali, iar pe restul le uitase. Cele mai multe l
iubiser i-i declaraser dragostea n faa lui fr rezerve. Iar el le ntorsese spatele. n
parte pentru c nu credea n noiunea de iubire, privind termenul cape ceva abstract, pe
de alt parte pentru c orice manifestare emoional care nu-i gsea ecou n sufletul lui l
sufoca i-l fcea s se simt ca i cum ar fi fost nchis ntr-o cuc. l obliga la ceva ce el
se simea incapabil s druiasc. i atunci, cel mai bun lucru pe care-1 putea face era s
pun capt relaiei i s mearg mai departe.
Pn n urm cu zece minute, fusese ferm convins c femeile confundau dragostea cu
atracia fizic sau cu compatibilitatea sexual. Iubirea era doar o iluzie menit s
hrneasc sensibilitatea i romantismul feminin. Acum totul se rsturnase n cugetul lui,
noiunile abstracte cptnd un sens i o oonsisten care-1 striveau. Revelaia l nucise,
l ntorsese pe dos i-l lsase confuz i furios.
Iubea o femeie pe care n-o putea avea pentru c inima ei aparinea altuia! Punct. i
trebuia s nvee s triasc de acum ncolo cu acea ran n suflet pn cnd timpul avea
s i-o vindece. Pentru c nimic nu era fcut s dureze venic i, odat i-odat, tot avea
s-i regseasc linitea.
Cel puin, aa spera. Dar pi atunci avea s-l ia naiba! Garantat.

CAPITOLUL 11

La masa de seara, Cristine se pomeni aezat lng marchizul de Kesinghton,


avndu-1 n dreapta ei pe lordul Cavendish, prieten apropiat al gazdei. n faa ei se afla
mama ei, probabil c marchizul aranjase lucrurile astfel nct ea s se afle n compania
unuia dintre membrii familiei, fapt care s-i confere un oarecare confort spiritual. Dou
scaune mai la stnga contesei se afla Ethan, ncadrat de gemenele Collins care se hlizeau
prostete la el i se luptau s-i acapareze atenia. ntre mama ei i prima domnioar
Collins se afla un Nick plictisit i distant.
Cele dou ceasuri ct dur dna au fost un adevrat comar pentru Cristine. Lordul
Cavendish o copleea cu complimente ndrznee, Kesinghton brfea pe toat lumea fr
neruinare, flatnd-o cu ndemnare, mama ei prea s se amuze pe seama lcr, iarNick o
fixa cu o privire ciudat, de parc ar fi fost o insect aflat sub lup.
Singurul care se comporta normal era Ethan. Cristine se ntreba dac declaraia lui
ptima din ajun nu fusese o fest pe care imaginaia ei i-o jucase n plin zi. n ochii lui
nu vedea niciun semn care s-i trdeze dragostea pentru ea. i zmbea calm, fr
insinuri, iar privirile i erau calde i deschise, ca ale unui frate mai mare. ns, tiind
acum adevrul despre ceea ce se ntmpla n sufletul lui, Cristine nu reuea s se detaeze
emoional. Pur i simplu se simea ncolit i nu mai ndrznea s se uite deloc n ochii
lui.
Prima dat cnd pidorul lordului Cavendish se atinse de al ei, Cristine puse asta pe
seama neateniei vecinului ei de mas. Omul i schimbase poziia i calculase prost
distana dintre scaunele lor. A doua oar ns, o lu pe nepregtite i o prinse tocmai cnd
gusta din vin. Tresri i aproape se nec. Reui s nghit cu un efort i-i ntoarse faa
spre brbatul care studia absent filigranul ce mpodobea coada furculiei pentru servit
pete. Simindu-i privirea, acesta ridicase spte ea o pereche de ochi inoceni i-i zmbi
catifelat, spunndu-i:
- Nu-i aa c lucrtira este absolut splendid?
Cristine se for s zmbeasc i aprob tcut, ncercnd s se conving de faptul c
i se pruse doar. Totui, pentru mai mult siguran, ct mai discret cu putin se retrase
cu tot cu scaun mai aproape de marchiz. Zece minute mai trziu, nu se tie cum, ervetul
brbatului alunec ntre scaunele lor. Cavendish i mpinse scaunul n spate, facu o
glum la adresa ervetului plimbre, l culese de pe jos, iar cnd i trase scaunul lng
mas, aproape c-1 lipi de al ei.
Cristine arunc o privire spre feele din jurul ei, ncercnd s descopere dac cineva
se prinsese de manevra lui Cavendish. Mama ei i spune ceva lui Nick care, minune!,
zmbea pentru prima dat n acea sear. Marchizul degusta friptura de miel cu un aer
extaziat, iar gemenele puneau la grea ncercare rbdarea lui Ethan.
Cristine era n ncurctur. Dac se mai retrgea odat cu tot cu scaun, ajungea s se
urce pe gazd. Pofta de mncare, i aa destul de anemic, i pieri cu totul. Tocmai se
ntreba ce s fac n continuare, cnd piciorul brbatului se frec de al ei ntr-un mod ct
se poate de sugestiv. nghe, profund uluit de ndrzneala individului. Indignarea i
explod n obraji i furia i zvcni pe sub piele.
Nesimitul! Bdran libidinos! Cum i permitea asta!?
i ntoarse brusc faa spre el, revoltat, privindu-1 cu rceal. Individul nici nu clipi,
ba mai mult, avu tupeul s-i zmbeasc ntr-un fel pe care Cristine l gsi absolut
dezgusttor.
- Domnule, rosti abia micndu-i buzele, spernd ca numai urechile lui s aud ce
avea de zis, te rog s te dai puin mai ncolo cu scaunul. i odat cu asta, ia-i i picioarele
cu dumneata. Sunt sigur c-or s-i trebuiasc mai trziu, n sala de bal!
- Absolut! rse brbatul neafectat. Mi s-a spus c sunt un dansator foarte bun i a fi
onorat s-mi facei favoarea unui dans n cursul serii.
Dumnezeule, individul era i prost i ludros pe deasupra! Se i vedea pipit n
toat regula dac ar fi avut sminteala s-i accepte invitaia. Numai i gndul i producea
grea...
- Nu prea cred! replic tnra sec. Deja toate dansurile mi sunt ocupate.
- Poate mine sear?
Degetele lui poposir pe coapsa ei, strngndu-i-o uor. Faa ei deveni grena. Gsi
fora s-i zmbeasc suav i se aplec uor spre el, n timp ce cu o mn pescui furculia
pentru desert de pe mas.
Nick, dei prea concentrat asupra conversaiei cu Kimberly, observase roeaa din
obrajii Cristinei i toat atenia i se mut asupra ei. O vzu spunndu-i ceva lui Cavendish
i dup felul n care i se micau buzele i ddu seama c ceva o enervase, poate chiar
specimenul de lng ea. Insul sttea prea aproape de Cristine i-i zmbea acesteia ntr-un
fel neruinat, care-i trezea lui Nick pofta nebun de a-i goli gura de dini.
Auzise vorbe nu tocmai drgue la adresa manierelor sau mai degrab a lipsei de
maniere a lui Cavendish. Cnd se aezase la mas, singurul motiv pentru care nu
intervenise n rearanjarea locurilor fusese gndul c acel individ cu reputaie de vierme
era suficient de ntreg la minte nct s pstreze distana fa de Cristine. Evident, se
nelase.
Se pregtea s intervin cnd ceva i atrase atenia. Vzu mna fin a Cristinei
nchizndu-se peste furculia de desert i apoi disprnd cu ea sub mas. Pentru o clip,
Nick refuz s cread ceea ce se petrecea sub ochii lui, intuind motivul suprrii ei, motiv
care-i declan i lui mnia. Dar n secunda urmtoare toat furia i se evapor cnd
individul tresri puternic i faa i se crisp de durere.
Cristine i ndrept spatele netulburat i puse discret furculia la locul ei, apoi
ncepu s se joace cu cercelul, prefcndu-se a fi atent la modul ingenios n care gazda
lor l determinase pe actualul maestru buctar de la Kesinghton Place s-i prseasc
vechea slujb pentru a veni s lucreze n serviciul lui. Cavendish, care prea la un pas de
lacrimi, se retrase mult cu scaunul spre vecinul din dreapta, chinuindu-se s rspund la o
ntrebare pe care acesta se grbise s i-o pun, interpretnd greit apropierea lui.
Mai trziu, pe ringul de dans, n timp ce o conducea printre perechile de dansatori,
Nick se aplec spre ea i-i declar amuzat:
- Eti o femei plin de surprize, Maiestate.
Cristine se ncrunt nedumerit.
- Despre ce vorbeti, nlimea Ta?
- Eti un spadasin talentat Ai nvat s tragi cu pistolul remarcabil de bine i asta
ntr-un timp foarte scurt.
Fu surprins s-o vad roind. Dei nu avusese intenia s-i aminteasc srutul lor,
realiz c nici ea nu uitase intimitatea stranie a acelui moment. Se simi stupid pentru
faptul c-o stingherise.
- Ast sear am avut surpriza s constat c stpneti o art strveche, continu el,
dorind din tot sufletul s-i nsenineze fruntea.
- Chiar? fcu tnra femeie, fixndu-i tulburat atenia asupra brbiei lui.
- Pi, i trebuie mult rafinament i ingeniozitate s mnuieti furculia de desert cu
atta elegan.
De data asta, obrajii i luar foc. Ochii Cristinei nir ngrozii spre ai lui. Nick
izbucni n rs.
- Doamne, ai fost splendid! Bnuiesc c individul a ndrznit mai mult dect s-i
fac ochi dulci, adug apoi pe un ton normal.
Cristine i muc buzele, ncercnd s-i stpneasc zmbetul. Acum, privind n
urm, realiz hazul situaiei privite din postura de simplu observator.
- Spune-mi cu ce te-a deranjat, i ceru Nick, redevenind serios.
- Numai conteaz.
- Ba conteaz.
- Nick, am rezolvat singur problema. Nesimitul acela n-o s se mai apropie de mine
nici dac i ii pistolul la tmpl.
- S-ar putea s te neli. Am auzit c ia refuzurile drept ncurajri.
- Doamne ferete! Pi, ce-i cu el, e bolnav la cap?
- Aa separe. Te-a atins?
Obrajii ei se prguir din nou.
- Nick, te rog, las-o balt!
- Spune-mi sau o s ne certm toat noaptea...
Cum dansul se sfrise, o lu de cot i o scoase forat pe una din terase, apoi o trase
dup el pe o alee mai puin populat. Mergea cu pai mari, CHstine abia putnd ine
ritmul cu el.
- Facem condiie fizic? l nep ea, ncercnd s pun frn cu clciele.
- Numai dac m rogi frumos.
- Eti un nesuferit!
- i tu eti ncpnat!
Se opri n loc i o privi.
- Rspunde-mi: te-a atins?
- Ce mai conteaz? Problema e rezolvat.
- Nu i din punctul meu de vedere
- Dintr-al meu este! se enerv Cristine.
Nick nu spuse nimic ci se rezum s-i ncrucieze braele pe piept i s tac. Trecur
un minut, dou, trei. Cristine tia c n-avea s cedeze pn nu afla ce-1 interesa.
- O s-l provoci la duel? l chestion ironic.
- Firete.
- Ai de gnd s-l omori?
- Poate. Nu tiu nc. Depinde de ce o s aud de la tine.
- Eti ridicol! Mai devreme mi-ai ludat talentele ascunse. Nu ruina complimentul
fcut.
- Cristine, sunt tutorele tu, ncepu el s-i explice rbdtor. Datoria mea este s am
grij de tine i s te protejez. tiu c te-a atins, dar cum masa nu era transparent, va
trebui s-mi spui tu ce s-a ntmplat mai exact. Dac n-o faci, o s-l informez i pe Ethan
despre asta i o s-l ncolim amndoi pe Cavendish.
Ameninarea i facu efectul instantaneu. Dac Nick era furios n calitate de tutore
pentru insulta adus, Ethan avea s fac prpd.
- i-a frecat p... piciorul de a meu i pe urm i-a pus mna pe... pe oldul meu...
i...
Faptul c se blbise o umplu de nervi. ncepu s se roiasc la el:
- Eti nebun i prost dac te cobori la nivelul imbecilului acela. Nu poi s-l omori
numai pentru c este tmpit!
- Nu, n-ar fi cinstit, dar o lecie tot trebuie s primeasc.
- Dar a primit-o de la mine!
- Nu, o contrazise el cu blndee, aia a fost doar o introducere delicat.
- I-a dat sngele! explod Cristine exasperat. Asta numeti tu delicatee?!... La
naiba, cteva minute am tremurat de spaim s nu-i fi secionat vreo nenorocit de ven!
i venea s plng. Sau s-i ard una lui Nick pentru c fcea din nar armsar.
- Dac ndrzneti s te iei de Cavendish, jur pe ce am mai sfnt c ai terminat orice
dialog cu mine pentru toat viaa! i vorbesc foarte serios.
Nick se aplec, apropiindu-i faa de a ei i o privi n ochi.
- Las-m s pricep un lucm: tu iei acum aprarea guterului luia?
Cristine clipi, derutat att de vorbele lui ct i de parfumul de santal i tutun pe care
pielea obrazului lui l emana. Brusc, o lu cu ameeal.
- Nu. Doar c..., i ridic ea o mn la tmpl, masndu-i-o uor, circular.
Ce naiba avea? se cert ea. i era dificil s se uite n ochii lui. Se simea slbit. Iar
slbiciunea n venea... din inim, realiz oarecum nciudat.
- Cristine, relu brbatul cu o voce mai domoal, niciun nenorocit nu pune mna pe
vreuna din femeile mele fr s regrete amarnic.
- Una din femeile tale? repet Cristine, mprit ntre indignate, amrciune i o alt
emoie nedefinit.
Dac ar fi putut, i-ar fi ars un pumn drept n nas.
- Tu i mama, specific el grav. Gestul lui i-a adus o grav ofens i a lovit n
onoarea mea.
- Uii c sunt o Lancaster acum! l nfrunt Cristine cu o vooe necat de furie. Nu m
mai numr printre femeile Sutherland. Nu ai nicio obligaie fa de mine. Nu mai sunt
sora ta, la naiba! i zbier n fa.
Vehemena din tonul ei l fcu pe Nick s se ndrepte de spate i s-o priveasc fix.
Enervarea i fcea ochii s strluceasc n ntuneric, sporindu-i frumuseea, accentundu-i
senzualitatea. Dorina i zvcni n vintre cu o intensitate care-1 fcu s tresar. Fu nevoit
s-i ncleteze pumnii pentru a nu ntinde minile spre ea, nfcnd-o pentru a-i nbui
temperamentul cu un srut de toat frumuseea. Unul adevrat, care s-o in treaz
nopile. Unul pentru care s-l crpeasc de s-i sar ochii.
- Nu, ai dreptate, nu mai eti sora mea, rosti el ntr-un trziu, cu un glas rguit. Dar
o s fii pupila mea pn cnd o s te hotrti, dracului, cine va fi nefericitul cu care o s
te mrii i care o s-i ndure firea asta afurisit pentru tot restul zilelor lui amrte!
Cristine ncremeni, privindu-1 perplex. Respira sacadat, de parc vorbele lui i-ar fi
strivit diafragma. Cnd reui s-i revin, nu fu n stare s spun dect att:
- S te ia naiba, Nick! Eti un nemernic.
Pivot pe clcie i porni grbit spre castel, simind usturimea lacrimilor n gt.
Gura lui se schimonosi cnd lans o njurtur colorat printre dini. Pomi dup ea i
o lu de mn, fornd-o s se ntoarc spre el.
- Iart-m. Am fost mgar. N-am vmt s spun asta. Te rog, iart-m!
Fr s se gndeasc, o trase n braele lui, innd-o strns i legnnd-o ncetior,
pentru a-i oferi alinare. Se simea ca un obolan: mic i josnic.
- N-am vrut s te rnesc, scumpo. Nici mcar nu am gndit ce mi-a ieit pe gur, i-o
jur. Mi-am pierdut cumptul. Nu suport nici mcar ideea c un libidinos sinistru cum e
Cavendish a putut s te ating astfel.
Cristine i muc buzele, cu nasul ngropat n jacheta lui. Brusc, se simi epuizat.
Toat agitaia de peste zi, cltoria, Ethan, cina ngrozitoare, cearta cu el, toate astea i
cerur tributul. Lacrimile, pe care se strduise din rsputeri s i le nghit, izbucnir
iroaie.
- Nu plnge! i porunci alarmat, simind c i se strnge stomacul. Fir-ar s fie, nu
plnge!
- S... s nu... ndrzneti... s-mi ordoni... s nu... plng! izbuti ea s articuleze
printre suspine cu o voce sugrumat. Am tot... dreptul! Am avut o zi... mpuit... Dac
nu plng, o s-mi... crape capul...
- Bine, plngi atunci! Descarc-te. Dac asta te ajut, d-i drumul.
i ndoi genunchii i o lu pe sus, ndreptndu-se spre un chioc acoperit de glicin.
Spera din tot sufletul s nu fie ocupat. Norocul i surse. Locul era gol. Se aez cu ea n
brae pe o banc, mngindu-i spatele cu micri line, circulare, ateptnd s se
liniteasc. Ghicea motivul din spatele acelei crize, dar i impuse s aib rbdare ca s i-1
spun ea. Cristine nu-1 dezamgi. Cteva minute mai trziu, cnd se mai potoli, i povesti
printre sughiuri despre discuia ei cu Ethan.
- Nu pot s m mrit cu el, se tngui cu o voce plin de suferin. Pur i simplu nu
pot! tiu, sunt absolut sigur, c niciodat, dar absolut niciodat n-am s-i pot rspunde
aa cum se ateapt el s-o fee. l iubesc foarte mult i m doare ngrozitor faptul c o s-l
rnesc cu refuzul meu. i trase nasul zgomotos i accept recunosctoare batista pe care
el i-o ntinse. O s-l fac nefericit.
- Aa e, nu poi s te mrii cu el, i ddu Nick dreptate, simindu-se mizerabil, ca i
cum i-ar fi trdat fratele. Nu are niciun rost s-i accepi cererea dac simi c nu ai s fii
fericit lng el. Pentru ca dac tu nu o s fii fericit, n-o s fie nici el.
Cteva minute, tcur amndoi. Apoi Cristine i nl fruntea.
- De ce nu pari ocat de ceea ce i-am spus? l ntreb, privindu-1 nedumerit.
Sprnceana lui se arcui uor, gura i se strmb ntr-o grimas.
- tiam care sunt sentimentele lui nc de la Sutherland.
- i-a spus Ethan asta? fcu ea ochii mari.
- Nu, Kim a fost aceea care m-a luminat
- Mama i-a spus? ngim pierit. Oh!... Oh, Dumnezeule mare! ni ea panicat
drept n capul oaselor. Doamne, ce m fac?!
- Cristine, calmeaz-te. Vino aici, btu Nick cu palma locul liber de lng el.
- Nu pot! gemu Cristine, ducndu-i minile la gur. Mama tia, tu tiai, presupun c
i Tony e la curent, Ethan este personajul principal, numai eu habar n-aveam, gesticul ea
nnebunit. La naiba, cum de-am putut fi att de oarb?!...
- O vreme i eu m-am ntrebat asta, replic el amuzat Dar vreau s te ntreb ceva.
-Ce?
- Te-ai mrita cu Ethan dac ai ti c, procednd astfel, ai ferici-o pe contes?
Cristine nici mcar nu ezit.
-Da.
- Doamne, eti nduiotor de generoas, de loial... i incredibil de proast!!!
- Ascult...
- Nu, tu ascult la mine! se enerv Nick, ridicndu-se n picioare i privind-o de sus.
Kimberly te iubete. Vrea s te tie fericit. Eti fiica ei n aceeai msur n care i Ethan
este fiul ei. O va durea, ntr-adevr, s-i vad unul dintre copii suferind, dar o va pune la
pmnt s v vad pe amndoi nefericii. i va fi dezamgit tiind c ai luat aceast
hotrre doar pentru ai face ei o bucurie. Sau asta ar fi, n opinia ta, recunotina ori
rsplata pe care i le datorezi pentru faptul c i-a oferit un cmin? adug sarcastic.
Dup expresia de pe faa ei i ddu seama c nimerise inta fix n mijloc.
- Nici mcar s n-o spui! o avertiz el pe un ton sczut, ndreptnd un deget autoritar
spre ea. O s trec cu vederea faptul c ai putut gndi mcar asta!
- Ei i datorez totul', opti Cristine rguit, presndu-i pieptul cu minile.
- Singura datorie pe care o ai fa de ea este s-i demonstrezi c toat dragostea i
educaia pe care i le-a oferit pn acum nu au fost prost investite!... Nu-i alege un destin
de martir, Cristine. Tu eti o femeie tnr, frumoas, puternic i inteligent. Loial. Ai
o via i un destin de mplinit. O s ai destule poveri de dus pe umeri. Nu i-i ncrca
inutil.
- Ethan va suferi. i ea la fel.
- Ethan va supravieui, iar mama va nelege hotrrea ta, o va respecta i nu te va
judeca niciodat pentru asta. O cunoti, tii c am dreptate!
Cristine i ngrop chipul n palme, contient de adevrul pur al vorbelor lui.
- De ce viaa trebuie s fie att de complical? oft ea prelung, lsndu-i minile s-
i cad i privindu-1 profund nefericit.
- Ar putea fi i mai complicat de att
- Mai complicat? rse ea cu amrciune.
Nick n-ar fi tiut s spun mai trziu ce demon l mpinsese s acioneze astfel. Poate
instinctul, poate dorina de a-i testa pur i simplu reacia. O privi extrem de serios i spuse
grav:
- Pi, da. Cum ar fi, de exemplu, s ai n faa ta trei frai namorai lulea de tine.
Cristine l privi cu gura cscat. Se fcuse alb ca hrtia. Prea la un pas de lein.
- Hei, am glumit! rse el. Nu-i da ochii peste cap.
- Nu glumi pe tema asta cu mine, rosti ea cu o voce tremurtoare.
- Doar voiam s-i ofer o imagine mult mai rea, ca s-i dai seama c situaia n care
te afli este acceptabil. Dar ar fi fost o chestie cu mo, nu?
- Iisuse; pentru o clip chiar te-am crezut. Ar fi trebuit s-mi dau seama c bai
cmpii. Tony este topit dup Andreea iar tu o ai pe lady L a...
Se opri brusc, facndu-se ca sfecla cnd i aminti ipostaza compromitoare n care-1
surprinsese n grdina familiei Lundum.
Nick i mpinse vrful limbii n obraz, apoi i-l trecu peste dini, strduindu-se s
rmn sobru. Cristine arta de parc tocmai nghiise o lad plin cu bolduri. n cele din
urm oft i spuse:
- Presupun c ar trebui s mai lmurim un lucru.
- Nu-i nimic de lmurit! se grbi Cristine s-l asigure. Zu c nu!
- Ba trebuie s discutm problema. Pentru tine a fost o experien dac nu ocant,
cel puin ciudat, iar pentru mine a fost un moment al naibii de stnjenitor. M-am simit
penibil i vinovat..., gesticul el abrupt. Crede-m, dac a fi bnuit c erai acolo, n veci
nu... ei bine, a fi tiut c erai prin preajm i a... a fi fost foarte... decent Oh, la
naiba, am nceput s m blbi, nu?
- Mhm, ngn Cristine, ncercnd s-i dea seama de ce asta o amuza att de tare.
Pentru Dumnezeu, n seara aceea trise revelaia care-i ntorsese viaa cu adevrat pe
dos! N-ar fi crezut niciodat c avea s discute despre ceea ce se ntmplase atunci, i mai
ales cu el, far s-i vin s-i smulg prul din cap. Acum, vzndu-1 ct era de jenat,
ncurcat i oarecum neajutorat, aproape c-1 iert pentru suferina pricinuit.
- Lady Lamb este doar o veche cunotin, preciz el cu o voce reinut Nu e ceva
serios.
- Nick, nu trebuie s te scuzi pentru cum alegi s-i trieti viaa, ridic ea o mn
mpciuitoare. Vina a fost a mea. Am auzit pai pe alee i, dac m-a fi grbit puin, a fi
scutit pe toat lumea de neplceri. Sincer, cred c ar trebui s lsm lucrurile aa.
- Ai fost furioas pe mine mult timp dup aceea M-ai evitat.
Tonul lui era plin de repro, dar i de suspiciune. Cristine se for s-l priveasc n
fa. Dac ezita acum, s-ar fi dat de gol. El ar fi tiut adevrul.
Vocea i sun surprinztor de linitit atunci cnd i se adres:
- Eram suprat pe tine pentru modul n care te-ai expus. Putea s v surprind, s v
vad altcineva...
- Da. Am avut mare noroc cu tine.
Cristine i ngust ochii, avnd senzaia c o lua peste picior. C o provoac. C o
ncolete.
- Discuia asta este ridicol! declar tnia femeie, abia stpnindu-i impulsul de a
da un ut bncii de lemn.
- Tu ai deschis-o, coment el laconic.
- Eu n-am... Bine, eu am deschis-o i e bine c ne-am lmurit Acum, cred c ar
trebui s ne ntoarcem.
- Eu cred c ar trebui s te retragi n camera ta i eu s te scuz fa de gazd, suger
el amabil.
- De ce? se art nedumerit.
- Am lipsit aproape dou ceasuri. N-ar fi nelept s fim vzui aprnd mpreun din
ntunericul nopii.
- Oh! exclam Cristine, roind. Oh!... Att de mult?
- Mda. Vino, o s te conduc pe ci ocolite, ca s nu dm nas n nas cu vreo limb
slobod.
O lu de mn, conducnd-o prin umbrele nopii i ocolind locurile luminate. Intrar
prin spatele castelului printr-o u dosnic, traversnd un ir de culoare cufundate n
semi-obscuritate, suind scri i strbtnd tcui pasaje lungi. O aduse fix n faa camerei
ei.
- Noapte bun, i ur, nclinndu-se uor n faa ei.
- Asemenea.
- Nick?
-Da?
- Mulumesc. Pentru tot. Trec printr-o perioad dificil acum.
- Da, aa e, zmbi el scurt
- Bine, respir ea adnc. Ne vedem mine.
- Sigur.
Intr n camera ei i se lipi de u, inndu-i respiraia. De ce avea impresia c nu
reuise s-l conving de faptul c episodul din grdina familiei Lundum nu nsemnase
nimic pentru ea?
Se desprinse de u i travers mica anticamer, intrnd n dormitor. Kitty moia pe
un fotoliu i ni n picioare imediat ce auzi ua nchizndu-se. Imediat dup ce-i slbi
ireturile la corset, Cristine o concedie.
Aezndu-se n faa toaletei elegante, ncepu s-i scoat bijuteriile fr grab,
aezndu-le n caset n locurile lor. Apoi i scoase agrafele i i desfcu piul,
periindu-1 cu micri lungi, ritmice.
Relu mintal discuia cu Nick, ncercnd s-i aminteasc fiecare cuvnt pe care-1
rostise el i ce rspuns i dduse ea. ncerc s-i aminteasc tonul voci tor i nuana
gesturilor lor, pauzele dintre replici.
Amndoi se comportaser ciudat n anumite momente i, cu excepia crizei ei de
plns, se certaser tot timpul.
Tnra femeie zmbi, cnd i aminti ct de adorabil artase atunci cnd ncercase s
se justifice pentru scena din grdin. Se simise penibil i vinovat, acestea fuseser
cuvintele lui. Iar tonul pe care i se adresase nu fusese cel al unui frate mai mare care ar fi
trebuit s-i explice rbdtor i calm surorii lui mai mici scena n cauz, ci tonul unui
brbat... care a fost prins nelnd. Se blbise ntr-un fel delicios. S-l vad pe Nick att
de ncurcat i nesigur, ei bine, asta o unsese la suflet. i de ce inuse mori s sublinieze
faptul c relaia lui cu Victoria Lamb era doar o aventur trectoare? Asta era problema
lui, nu?...
Punnd peria pe msu, ncepu s-i mpleteasc prul ntr-o coad lateral. O
durere de cap se insinua pariv n spatele frunii i a tmplelor. ntotdeauna pea asta
dup o descrcare lacrimogen. Cristine plngea foarte rar, dar cnd o fcea, i ddea
toat silina.
Cinci minute mai trziu, se vr n aternuturile rcoroase de mtase, se rsuci pe
burt i lu perna n brae. Se gndi la Ethan, la mama ei, la ea nsi i la situaia ingrat
n care se aflau toi trei. Nick avea dreptate. Contesa n-ar fi iertat-o dac s-ar fi mritat cu
Ethan doar din simul datoriei i al recunotinei pentru ce-i oferise: o via minunat i
un cmin fericit.
Kimberly cunoscuse zbuciumul din inima lui Ethan i tcuse tot timpul. De oe? se
ntreb Cristine posomort. N-ar fi fost normal s-i deschid ochii, s intervin cumva?
Ethan era fiul ei!... Cristine bnuia de ce mama ei nu suflase vreo vorb n privina asta.
Contesa era o femeie discret i neleapt, care respecta intimitatea celorlali. Ethan era
un brbat m toat firea, care trebuia s-i rezolve singur problema. Amndoi o trataser
cu delicatee, niciunul nedorind s-o mpovreze cu un adevr pe care nu era pregtit s-l
accepte. La drept vorbind, niciodat nu ar fi fost cu adevrat pregtit pentru asta.
Faptul c Ethai o privea acum cu ochii unui brbat n toat firea era ceva de
nenchipuit. Cnd ncepuse s-o priveasc astfel?...
Doamne! gemu ea, cnd i aminti la cte plimbri o nsoise Ethan atunci cnd ea
accepta invitaiile curtezanilor ei. Ct de greu trebuie s-i fi fost vznd-o flirtnd cu ali
brbai! i ntotdeauna se comportase impecabil.
Ethan i mrturisise iubirea n faa ei cu o voce echilibrat. Cuvintele lui fuseser
directe, simple i concise. Un brbat cu o asemenea stpnire de sine, calm i linitit,
ascundea adncimi nebnuite ale sufletului. Afirmase c sentimentele lui pentru ea durau
de ani buni. De ce naiba i se destinuise att de trziu?!... Mcar s-o fi fcut nainte ca
Nick s se ntoarc acas. Pe atunci, inima ei nu-i pierduse libertatea i era convins c i-
ar fi putut-o drui lui Ethan n totalitate. Ar fi putut s converteasc afeciunea fratern
ntr-o emoie mai puternic...
Cristine simi din nou neptura lacrimilor pe sub pleoape.
Ethan era un brbat minunat. Frumos, educat, generos, loial i blnd. Echilibrat i
devotat familiei. Un brbat pe care te puteai bizui n orice clip. De un astfel de brbat
avea ea nevoie. Dintre toi brbaii care o curtau, Ethan era de departe cea mai inspirat
alegere. I-ar fi fost credincios, Cristine nu se-ndoia de asta. Ar fi protejat-o i i-ar fi druit
totul, fr rezerve.
Ethan o iubea. Iar ea era ndrgostit de Nick. Viaa ei se transformase ntr-o fars.
Cristine avea impresia c orbeciete printr-un labirint cufundat n ntuneric. O
ncerca un sentiment straniu, ca i cum ar fi avut sub nas soluia tuturor problemelor ei,
dar n-o vedea pentru c... trebuia s se mai ntmple ceva. Instinctul o ndemna s aib
rbdare, s atepte...
n clipa urmtoare o fur somnul.

Brbatul sttea n salon, innd n poal ultimul numr din The Times, dar nu era n
stare s se concentreze asupra ultimelor cotaii ale Bursei. Conversaiile din jurul su se
transformaser ntr-un zumzet de fundal, pe care-1 nregistra vag.
n faa ochilor se unduia imaginea unei tinere femei de o frumusee fr cusur.
O urmrise ntreaga sear. Vorbise cu ea. Dansase cu ea. O atinsese. Se bucurase de
rsul ei, de vocea ei, de gingia i candoarea ei. i ea l privise senin cu acei ochi
magnifici, ochi n care nu zrise niciun licr de recunoatere.
Oare-1 uitase?... Desigur, trecuser peste douzeci de ani...
n mintea sa tulburat, trecutul ncepu s-i piard forma. Iar el l recldi, tergnd
din paginile lui capitole ntregi, pstrndu-le doar pe cele care-i aduceau zmbet pe buze
i calm n suflet.
Filele goale nu aveau s rmn aa. Urma s le umple cu lucrurile minunate pe care
ea avea s i le druiasc.
Oh, da, avea s-i aduc nespus de mult fericire, surse el, cuprins de exaltare. Iar el
i va dovedi ct de mult o adora.
Curnd, i fgdui el. Curnd aveau s fie mpreun

CAPITOLUL 12

O cas. Avea nevoie de o cas a ei.


Cristine deschise ochii larg, perfect treaz, fixnd tavanul pictat al dormitorului, n
timp ce mintea i ntorcea ideea pe toate prile.
Era cea mai bun soluie n situaia ei. O cas n Mayfair, cu etaj i multe dormitoare.
Avea s-i cheme bunicii s locuiasc acolo cu ea, s-i invite mtuile, unchii i verii din
partea mamei. Ar fi avut astfel ocazia s-i cunoasc pe toi mai bine i, totodat, ar fi luat
distan fa de Ethan i... de Nick.
Aruncnd cearafurile deoparte, se ridic din pat. Ceasul de pe consol indica puin
peste ora opt dimineaa. Surescitat, se duse la fereastr i arunc o privire parcului care
se ntindea sub ea ct vedeai cu ochii. Aleile erau pustii, linitea mbria domeniul nc
adormit Pe cer se ngrmdiser civa noriori, albi i drgui ca nite oie.
Se anuna o vreme frumoas iar Cristine i ddu seama c avea chef s clreasc.
i Seu toaleta ntr-un timp record, i mpleti prul lung cu dexteritate i-l rsuci
ntr-un coc pe ceafa, fixndu-1 zdravn cu agrafe, apoi mbrc fusta larg i jacheta de
ln purpurie. Kesinghton i spusese c poate face absolut orice-i dorete, de la echitaie
pn la vntoare, iar ea avea de gnd s profite.
Pn la grajduri nu ntlni ipenie de om. Totul prea ncremenit. Se strecur pe
culoarul care separa boxele, inhalnd mirosul neptor de animal, piele argsit i fn
proaspt cosit. Trase cu ochiul n fiecare separeu, fcnd ochii mari la vederea animalelor
magnifice, bine ngrijite.
- V ajut cu ceva, coni? tun o voce n spatele ei.
Cristine se rsuci n loc speriat i ntlni privirea amuzat a unui brbat nalt ct un
munte. Era att de lat n umeri, c prea s ocupe tot locul. Era mbrcat ntr-o cma
descheiat n dreptul pieptului larg, o vest ponosit din piele i... fust!
Cristine avu nevoie de cteva secunde s realizeze c avea n faa ei un scoian
veritabil. Un muntean. Nu-1 vzuse asear printre musafiri. L-ar fi remarcat, era sigur de
asta. Avea prul lung i sur, revrsat pe umeri, i ochii de un albastru-oel. Prea s aib
n jur de cincizeci de ani.
- Eu m ocup de caii boierului, bubui din nou vocea lui, facnd-o s tresar. Douglas
m-a botezat maic-mea.
- Cristine, se prezent tnra, schind o reveren.
Brbatul zmbi larg, etalnd o dantur impecabil.
- Coni, io-s slujba aicea, nu tre s te nclini n faa mea. i place vreunul din
demonii tia?
- N ... nu m-am putut hotr nc, mturisi Cristine, ncercnd s-i dea seama ce
anume avea omul din faa ei de o intimida n halul acela.
- Atunci s fie un vlstar regal pentru alt vlstar regal, murmur brbatul, zmbind
oblic.
- tii cine sunt? i arcui Cristine o sprncean, privindu-1 amuzat.
- Toat lumea tie, ddu scoianul din cap, fr aprea impresionat, facndu-i semn
s-l urmeze.
Se oprit n dreptul unei boxe. Armsarul dinuntru era o splendoare, mai negru ca
smoala i lucios ca o piatr de onix. Dei era masiv, liniile giaioase-i trdau nobleea.
- Dumnealui este Ahmed. E iute ca vntul i-i puternic. Puini la viaa lor au reuit s
l struneasc. Boierul la adus de la curtea unui prin arab. Este nepreuit.
- Sunt impresionat. M ateptam s-mi recomanzi o iap micu i blnd. De ce 1-
ai ales pe Ahmed? nu-i putu ea ascunde curiozitatea.
Brbatul i sprijini coatele de uile boxei i-i plimb limba peste dini. Apoi i
arunc o privire peste umr, msurnd-o din cap i pn n picioare. Privirea lui era
cntritoare. i cumva vistoare, i pru tinerei femei. ns n-o stnjenea. Descoperi
uimit c-1 plcea pe acel scoian cu vocea aspr i privire adnc, scormonitoare.
- Cine se uit la mata nu-i vede dect gingia i boiul dulce. Dar eu vz dincolo de
el.
- Serios? zmbi Cristine nencreztoare.
- Ie dar, ddu scoianul serios din cap. Nu sngele te nnobileaz pe mata, ci tria
inimii. Ai un spirit puternic i un sim al cinstei care te va cluzi bine n via. Numai c
nu te-ncrezi destul n forele matale. Fcu o pauz. De ce?
Cristine tcu, realiznd c uriaul de lng ea, n mod ciudat, avea dreptate.
- Nu tiu, opti ea, plecndu-i ochii descumpiit.
- Nu curajul i lipsete, ci tihna. i-e inima plin de frmntri.
- De unde tii asta? se ncrunt tnra femeie, privindu-1 surprins.
Scoianul zmbi n colul gurii.
- Maic-mea era cititoare n stele. Cunotea descntece i vrji. Lecuia orice boal.
i citea n inimile tuturor. M-a nvat i pe mine cte ceva. Matale eti tare trist.
- i ai vrevn leac pentru asta?
- Poate vrevn sfat.
Cristine rmase n ateptare.
- Fericirea e un lucru preios i la ndemn, dar nu-1 poi ctiga dac-i tinuieti
pricina n inima dumitale. Dumnezeu a dat grai oamenilor ca s-l foloseasc precum se
cuvine, rosti iriaul, apucnd o a din cui i intrnd cu ea n box. F asta i ai s-i
liniteti zbuciumul sufletului.
- Nu-i chiar aa de simplu, bombni ea ncruntat
- Nimic nu este simplu pe lumea asta, dar nu tii pn nu ncerci, nu? zise brbatul n
timp ce scotea armsarul din box.
Cristine zmbi. Nu tia ce s neleag mai exact din vorbele munteanului.
Cinci minute mai trziu, l mna la trap pe Ahmed spre marginea pdurii. Avea de
gnd s fac un nconjur al parcului i s-i limpezeasc mintea. Ahmed, dei n primele
secunde dup ce-1 nclecase fcuse mofturi, acum i urma ndemnurile fr s protesteze.
Discuia cu scoianul o pusese pe gnduri. Era att de cufundat-n ele, nct aproape
c url de spaim cnd vzu clreul rsrind n faa ei de nicieri.
- Bun dimineaa, var drag.
Ingleby clrea un murg cu fruntea intat, ce frmnta nervos sub copite iarba
nrourat. Cristine l salut tcut, nclinndu-i o idee capul.
- Te-am vzut mai devreme n curte, ndreptndu-te spre grajduri, rosti baronul,
potolindu-i armsarul i aliniindu-1 cu cel al tinerei femei. M-am gndit c n-ar fi
nelept s clreti singur.
- Nu aveam de gnd s prsesc perimetrul parcului, aa c nu era niciun pericol, se
ncrunt Cristine, ncercnd s-i reprime iritarea care o ncerc.
Se dusese naibii plcerea unei plimbri tihnite i a unei cugetri pe ndelete!
-T e simi mai bine?
Cristine deschise gura s-l ntrebe de ce credea contrariul, dar i aminti faptul c
seara trecut se retrsese n camera ei cu puin nainte de miezul nopii, cnd petrecerea
era probabil n toi. n mod sigur Nick pretextase un disconfort fizic atunci cnd o scuzase
fa de gazd i de ceilali musafiri.
- Da, mult mai bine.
Un minut, niciunul nu scoase o vorb.
- Nu-i prea place de mine, aa-i? o atac Ingleby fr niciun preambul. De fapt, cred
c niciunul dintre Lancasteri nu-i este agreabil.
Cristine l privi cu coada ochiului amuzat, relaxndu-se. Francheea lui brutal l
distingea net de celelalte rude din partea tatlui ei.
- Te-neli, replic ea suav. Luciile mi-e foarte drag. Iar tu, drag vere, s-ar putea s-
mi ctigi simpatia.
- Da? se mir el sceptic. Cum? Ucignd dragoni? Aducndu-i elixirul nemuririi?
- Nu, doar pstrndu-i nentinat sarcasmul. Cu excepia Lucillei, eti singurul care
nu a ncercat s m doboare de pe picioare cu lingueli. Sau s-mi strneasc mila i
compasiunea pentru vitregiile sorii.
- Oh! rnji el cu maliie. Nu se dezmint deloc. i-au cerut bani, nu-i aa?
- S spunem doar c mi s-a sugerat cum c a avea prea muli i c n-ar fi ru s-i
mpart.
- Sunt nite idioi pguboi. Dac nu ar fi ncercat s se ntind fiecare mai mult
dect i era plapuma, ar fi avut cu toii o situaie stabil. tii, cea mai mare parte a banilor
i-au tocat-o ncercnd s anuleze clauzele din testamentul tatlui tu.
- i tu?
Ingleby surse, aruncndu-i o privire amuzat.
- Eu, draga mea, spre deosebire de ei, am o natur mai realist. Consider c dac mi-
e sorocit s dobndesc ceva n via, acel ceva va ajunge la mine... mai devreme sau mai
trziu. n plus, sunt comod din fire. Nu m tenteaz s alerg dup himere... dect dac
ntr-adevr merit efortul, sfri trgnat.
- neleg.
- Sunt ndrgostit de tine.
Cristine i ntoarse brusc faa spre el, creznd c auzul i joac feste. Tonul cu care-i
declarase afeciunea era cel folosit de obicei de oameni pentru a discuta banaliti cu care
s umple golurile dinlr-o conversaie. El o privea fr s zmbeasc. Ochii i erau arztori
ca dou fclii. Individul prea extrem de serios.
Oh, Doamne, nc unul! gndi ea ocat.
- De mine sau de banii mei?
Cuvintele zburar de pe buzele ei fr s le gndeasc. l vzu devenind livid i-i
regret imediat vorbele. Ochii lui sclipir furioi iar armsarul de sub el, simind iritarea
clreului, zvcni ntr-o parte, sforind. El l redres imediat, fr s-i desprind ochii
de ai ei.
- A fost foarte urt din partea ta s spui asta, articul el ncet.
Cristine i muc buzele, tiind c scuzele erau de prisos. Ruinea i pt obrajii.
- i totui nu te pot condamna pentru c gndeti astfel, adug posomort. Este
ghinionul i blestemul meu c sunt totui un Lancaster. N-am s...
Nu mai avu ocazia s sfreasc ideea. Un ropot de copite se auzi n spatele lor i
amndoi se ntoarser n acelai timp. Richard, Mattew i Stuart Lancaster galopau ntins
spre ei.
Cristine se trezi nconjurat de neamuri i asaltat de ntrebri privind starea sntii
ei. Dei realiza c nu i se putea ntmpla nimic, o ncerca totui un fior de team. i n
acelai timp se simea uurat c apariia lor pusese capt unei conversaii penibile.
Cteva clipe mai trziu, grupului i se alturar unchiul Damian i Joachim, a cror
prezen i ddu Cristinei un sentiment de siguran.
Imediat dup sosirea celor doi, Ingleby se scuz, arunc Cristinei o privire
indescifrabil i, ntorcndu-i calul, o porni n direcie opus.
Plimbarea i ls Cristinei un gust amar. Se simea extrem de prost fa de baron i se
ruga s nu mai fie niciodat pus n situaia de a se mai afla singur cu el. Fusese
nedreapt cu el i-l jignise. Brbatul i deschisese sufletul n faa ei i ea-i rsese n nas.
Indiferent dac sentimentele lui erau reale sau nu, ea se comportase ca o bicisnic. i asta
nu avea s i-o ierte prea lesne.
La ntoarcere, Ethan i tiase calea, o luase deoparte i-i trsese un perdaf scurt i
usturtor la adresa incontienei ei, cerndu-i s-i promit c niciodat nu avea s mai
ias la plimbare dac el sau Nick sau Tony n-o nsoeau. Cristine fgdui i se retrase n
dormitorul ei bombnind, schimbndu-i costumul cu o rochie de zi de culoarea lavandei.
La micul dejun, afl cu totul ntmpltor c lordul Cavendish prsise domeniul nc
din zorii zilei, chemat cu treburi urgente la Londra.
- Bietul de el, continu s-o informeze lady Holand. A fost urmrit numai de
ghinioane nc dinainte s ajung aici. La venire i s-a stricat trsura, apoi valetul su a
rcit foarte tare, iar asear a alunecat pe scri, a czut i i-a rupt mna stng.
Cristine nghe. Privirea i se ndrept automat spre Nick, care era aezat la mas n
faa ei i care era imposibil s nu fi auzit discuia ei cu lady Holand.
Brbatul muc dintr-un corn uns cu unt i o privi cu un aer inocent. Cristine i
ngust ochii. El i arcui o sprncean ironic. Buzele ei se strnser dezaprobator. El i
fcu cu ochiul. Ea se mbujor ca un mac i se decise s-l ignore.
Afurisitul. Sadicul. Bgcios tiranic. l avertizase c dac nu-1 las pe bdranul
acela n pace, n-avea s-i mai vorbeasc pentru tot restul vieii ei!... Dac nu ar fi fost
atta lume de fa, i-ar fi rsturnat ceainicul plin drept n cap.
Cristine ncepuse deja s regrete c acceptase invitaia marchizului. Se ntmplaser
attea lucruri de cnd sosise la Kesinghton Place... i asta numai n douzeci i patru de
ore! Or mai avea nainte nc dou zile ncheiate de stat acolo, realiz ea cu o strngere de
inim. Poate c cel mai nelept era s pretexteze o indigestie i s rmn n cameia ei
pn la plecare. n ultima vreme atrgea necazurile ca un magnet.
Dac ar fi avut puteri supranaturale, ar fi btut din palme i l-ar fi adus ct ai clipi pe
Orslom n Anglia. Avea nevoie de sfatul lui, de ajutorul lui. Era ciudat faptul c avea
atta ncredere ntr-un om pe care nu-1 vzuse n viaa ei, un om pentru care nu avea nici
cea mai mic garanie c nu era implicat n asasinarea tatlui ei. ns instinctul i optea
s se ncread n acest brbat. Scrisoarea prin care-i cerea s vin n Anglia luase deja
drumul apelor, dar era contient c avea s dureze cel puin trei sptmni pn cnd
mesajul ajungea n Kumpur-Pala i tot att pn cnd Orslom avea s peasc pe insul.
Asta dac o lua din loc imediat ce primea scrisoarea ei.
Cristine ncepu s mping mncarea prin farfurie, concentrndu-se asupra ideii cu
care se trezise diminea n minte.

Nick o privea ntrebndu-se ce anume muncea creierul ei att de intens de prea att
de... pierdut. Mai devreme, Ethan l informase despre plimbarea ei, subliniind faptul c
fusese nsoit de trei dintre Lancasteri, asta fr a-1 pune la socoteal pe Ingleby. Ceea
ce-i spusese Ethan l umpluse de draci. Dac ar fi vzut-o el primul, nu era sigur c nu i-
ar fi nvineit fundul.
Trebuia s stea cu ochii pe ea mai abitir dect nainte. Ori asta era problema: cu ct
petrecea mai mult timp cu ea, cu att se ncurca mai ru n plasa farmecelor ei.
Ieri sear, cnd o inuse n brae i-i ascultase plnsul sfietor, i dorise ca timpul s
ncremeneasc i ei s rmn aa pentru eternitate. Acolo, n adpostul nopii i a
paravanului de glicin, ea fusese doar a lui. ntr-un fel straniu, o simise aparinndu-i.
Parfumul ei, ceva floral i dulce, i rmsese impregnat n nri pentru tot restul nopii.
Cldura trupului ei i ptrunsese n haine, dogorindu-i pielea pre de mai multe ceasuri. Se
perpelise ca un bou la proap ntreaga noapte, chinuit de amintirea ei. Nu prea era sigur
cnd reuise s adoarm, oricum spre diminea, i nici aa nu avusese parte de intimitate.
Cristine i apruse-n somn sub chipul unei bacante, ce-1 mbtase cu licoarea parfumat a
Afroditei. Se trezise excitat ca un armsar n clduri i nici acum, dup aproape patru ore,
nu-i revenise complet la normal.
i de ce mama dracului, se aezase la mas n faa ei? Ce naiba era cu el, avea
tendine masochiste? Nu era suficient c se zbtea ca un pstrv n undi, mai trebuia s
se i rumeneasc n propriul suc?!
Se ls pe speteaza scaunului, dorindu-i o igar. O studie cu privirea ngustat.
Cristine continua s mute ncruntat bucile de cmat afumat prin farfurie, urmrindu-i
micrile cu un aer absent.
Era uluitor de frumoas. Avea un ten neted i armiu, fr cusur. Ochi superbi. i o
gur irezistibil. Umerii rotunzi, gtul subire, delicat, i claviculele fine i ddeau un aer
de fragilitate. Era de o gingie rar. Perfeciunea acelui chip i tia respiraia. i era
imposibil s-o priveti fr s... nu-i doreti s o rpeti i s-o nchizi ntr-un donjon.
Iisuse, am nceput s-o iau razna! i zise, punnd ervetul pe mas i ridicndu-se.
Trebuia s ia un pic de aer.
Mai trziu se organizar concursuri cu premii i jocuri de societate n aer liber.
Cristine nu avea dispoziia necesar s participe. Cum Nick i Ethan preau cusui de
ea, se gndi s deschid fa de ei subiectul care o preocupase ntreaga diminea. i
atrase ntr-o plimbare spre o alee mai ferit, ncadrat de copaci tineri i tufiuri nflorite,
i le spuse ce avea n minte.
- La ce, Dumnezeule, i trebuie o cas? mii Ethan printre dini.
- Vreau s am o cas a mea, unde s-mi invit rudele din partea mamei, s petrec un
timp cu ei, s ajung s le cunosc nainte de a pleca, i explic tnra cu rbdare. Stau cu
toii ntr-o cas nchiriat i nici mcar nu m las s le pltesc ederea acolo...
- Invit-i pe toi la noi, i suger Nick. Avem destule camere.
- Nick, ie nu i se pare ciudat c locuiesc cu trei burlaci sub aoelai acoperi i c
societatea nc nu m-a rstignit pe crucea promiscuitii? l ntreb Cristine dulce,
strduindu-se s-i pstreze cumptul. Sunt o Lancaster, indiferent c-i place sau nu.
- Toat lumea tie c ai crescut n familia noastr i c, practic, i suntem ca nite
frai, i-o ntoarse el.
- Poate, dar vine o vreme a transformrilor. Am nevoie de un loc al meu.
- O s-l ai n Kumpur-Pala! decret el cu o voce ultimativ Sunt tutorele tu i fr
aprobarea mea nu miti un deget. Aa c mut-i gndul.
- Nu mi-1 mut i, oricum, o s discut cu avocaii mei ca s m dumiresc exact care-i
sunt atribuiile n calitate de tutore, i-o ntoarse ea acid. Ah, i ca s nu uit: nu mai
vorbesc cu tine n viaa mea!
- De ce? fcu el sincer nedumerit.
- De ce?! uier Cristine, indignat. Ai promis s-l lai n pace pe Cavendish.
- N-am promis asta.
- Pentru Dumnezeu, i-ai rupt mna!
- Ce-i cu Cavendish? se amestec i Ethan n discuie.
- S-a dat la ea, l inform Nick peste umr, n treact. i de unde tii tu c eu am fost
autorul? reveni el cu atenia asupra Cristinei. Poate c htr-adevr a alunecat pe scri i...
- Tu singur ai spus c nu poi lsa lucrurile aa! i-o tie Cristine^ privindu-1 suprat
i te-am rugat doar...
- Ce-a fcut?!! zbier Ethan dintr-odat, lundu-i pe toi prin surprindere.
Cristine tresri, privindu-1 speriat. Faa lui Ethan atinsese punctul de fierbere. n
plus, ridicase vocea, el care nu-i pierdea niciodat cumptul.
Ethan o lu de umeri i-i apropie faa de a ei. Furia i dilatase nrile i-i injectase
ochii. Pentru prima dat n viaa ei, Cristinei i fu fric de el.
- Te-a rnit? o ntreb el cu o voce ngrozitor de calm.
- Nu, scutur ea din cap. De fapt, eu l-am rnit pe el, se grbi s-l liniteasc.
- Cu furculia de desert, complet Nick, prnd s gseasc situaiei un haz absurd.
Cristine i ntoarse smucit faa spre el i-i arunc o privire neagr.
- Gur spart! scuip ea cu ciud.
- Eu sunt gur spart?!... i desfcu el braele, legnndu-se pe clcie i privind-o
lezat.
- Da, tu! Ai promis s nu-i spui nimic lui Ethan.
- Prines, nu eu am deschis discuia despre Cavendish, rosti el trgnat.
- La dracu, tcei amndoi! i repezi Ethan. Cristine, vreau s aud cu amnunte ce
anume s-a ntmplat.
- O s-i spun Nick, i ddu ea minile la o parte, retrgndu-se un pas i privindu-i
pe amndoi cu un aer suveran. Pun pariu c moare de nerbdare s se dea mare n faa ta.
Pn una alta, suntei amndoi nite icnii. Ah, Ethan, ca s nu uit, dac aflu c i tu te-ai
simit dator s-mi aperi onoarea, o s-i ii companie lui Nick n aceeai luntre, pentru c
nici ie n-o s-i mai vorbesc cte zile oi avea.
Se rsuci pe clcie i pomi grbit pe alee, lsndu-i pe amndoi fat replic.
- Cred c vorbea serios, i ddu Nick cu prerea ntr-un trziu
- Mda, i eu cred asta, confirm Ethan, petrecnd-o cu privirea pn cnd n-o mai
vzu. Deci, se rsuci el spre fratele su, ai de gnd s te dai mare sau nu?

O atinsese! O tratase fr pic de respect. O rnise i o fcuse s sufere.


Mnia n nceoa privirea, i otrvea judecata, i facea sngele s-i fiarb n vene.
Viermele acela ndrznise s se ating de ce era a lui.
Nimeni nu se atingea de ceea ce era a lui!
Brbatul tremura n spatele tufei nalte de iasomie, mucndu-i pumnii ca s nu urle
sub valul ucigtor de ur care-1 zguduia, strduindu-se s-i pstreze cumptul i s-i
asculte pe cei doi.
Cavendish nu fusese pedepsit dup msura faptei lui. O mn rupt nu era destul,
nici pe departe. Sutherland fusese prea blnd cu acel nemernic. i asta pentru c ea-i
cemses-lcrue...
Dar lui nu-i ceruse asta, nu? cuget el, n timp ce un rnjet diabolic i crud i se
ntindea ncet pe fa. i, fiindc nu i-o ceruse, nici nu avea s fie suprat pe el. n plus,
la vremea cuvenit, avea s-i mrturiseasc c o fcuse numai din dragoste pentru ea. i
ea avea s neleag i s-l adore pentru asta.
Cnd cei doi Sutherland ncheiar discuia i se deprtar, el era perfect linitit
Hotrrea era deja luat.
tia exact ce avea de fcut.

CAPITOLUL 13

O sptmn mai trziu, Londra era zguduit din temelii. Ziarele vuiau, descriind cu
lux de amnunte modul n care lordul Cavendish fusese gsit mcelrit n propri a cas.
Poliitii de pe Bow Street nu aveau nicio pist. Cavendish i fcuse muli dumani
n ultimii ani, oameni care-1 creditaser i care nu-i recuperaser banii. Se specula c
asasinul ar fi fost chiar un so nelat, care dorise s se rzbune.
Cristine edea ncremenit pe canapea, mult prea ocat s vorbeasc. Ceea ce se
ntmplase era absurd... aberant Ct ur putea s adune cineva n suflet, nct s
masacreze un semen al su cu atta snge rece i cruzime?
Ethan se ls pe vine n faa ei i, far s-o ating, atept ca ea s-i ridice ochii i s-
1priveasc.
- N-am facut-o eu, Cristine. i jur!...
- Doamne, Ethan, nicio clip n-am crezut asta! se revolt ea, ntinzndu-se pentru a-
i lsa mna pe braul lui. Cine a fcut asta este... un monstru!
- Da, aa este.
Cristine i muc buzele, simindu-se vinovat.
- mi pare ru, opti ea cu o voce rguit. tiu c este o tmpenie... dar m simt ru
pentru c... pentru c i-am nfipt furculia aia n mn!
- Nu fi prostu, o cert Ethan cu blndee; aezndu-se lng ea i ncercuindu-i
umerii cu braul, obligndu-o s-i pun capul pe umiul lui. Furculia aia a meritat-o cu
vrf i ndesat. i n mod sigur n-ai fi avut nicio remucare dac nefericitul de Cavendish
ar mai fi fost n via acum.
- Da, oft ea prelung, cred c ai dreptate. Dar asta nu m ajut cu nimic.
Nick fuma n tcere, ntors cu spatele la ei, urmrind gnditor traficul de pe strad. l
ncerca o senzaie ciudat, un soi de presentiment, c acea crim abominabil avea totui
o legtur cu Cristine. Nu-i putea explica de unde i pn unde i venise aceea idee, ns
o simea instinctiv, undeva n adncul mruntaielor. Iar pe el instinctul nu-1 nelase
niciodat.
Cine l omorse pe Cavendish eia un individ bolnav mintal, un psihopat. Nimeni nu
ucidea cu atta bestialitate un individ doar pentru c-i datora bani sau pentru c-i tvlise
nevasta n fn. Era ceva ce-1 nelinitea n toat treaba asta. Cavendish fusese cioprit.
Din ceea ce aflase de la prietenul su, Grayson, care lucra pe Bow Street, brbatul fusese
castrat i eviscerat, iar mruntaiele fuseser mprtiate prin toat camera. Ochii i
fuseser scoi din orbite, limba smuls, iar degetele de la mna stng fuseser tocate
mrunt i aruncate n oala de noapte.
De ce numai degetele de la mna stng? reflect el, simind un frison pe ira
spinrii. De ce nu i cele de la mna dreapt? Dac tot fusese pus pe mcelrit, de ce
naiba nu terminase treaba?... Avusese o noapte ntreag la dispoziie. Odat pe
sptmn, personalul avea liber o sear i tocmai atunci se ntmplase tragedia.
Asta-1 ducea cu gndul la faptul c sceleratul care-1 hcuise pe nefericit nu era un
strin. l cunotea pe Cavendish i era la curent cu programul casei. Poate c-i deschisese
cu mna lui ua i-l pofti se-n cas. Individul i zmbise, intrase, poate c buser un
phrel nainte. l privise pe Cavendish n ochi cu senintate, discutaser banaliti, i-n
tot acest timp nu se gndise dect la ceea ce avea de fcut.
i totui, de ce numai degetele de la mna stng i fuseser tranate? Mna cu care o
atinsese pe Cristine. Mna pe care el i-o rupsese la Kesinghton Place n prima sear,
atunci cnd i explicase calm c dac se mai apropie de Cristine o s fie incapabil s se
mai reproduc pe viitor.
Aceast ntrebare nu-i ddea pace. n plus, nu era convins c acea crim fusese
executat cu snge rece de la nceput i pn la sfrit. Cel care-1 cspise pe Cavendish
fusese mnat nu doar de ur sau nebunie, ci de ceva mult mai profund. Fusese ceva
personal. Ceva mai important dect banii sau onoarea. Altfel nu s-ar fi deranjat s fac
atta mizerie; ci l-ar fi mpucat sau l-ar fi sugrumat. Rapid i curat.
Nu, fusese o crim fcut din pasiune. Premeditat. Cumplit. Fr regrete. Iar
individul nici mcar nu se deranjase s o ascund, ci o expusese lumii-ntregi. Altfel s-ar
fi strduit ca totul s par un accident, nu?
i ceea ce era frustrant era c nici mcar nu tia spre cine s-i ndrepte bnuielile
La Kesinghton fuseser prezeni peste ase sute de invitai. Excluznd femeile, s-ar fi
njumtit numrul suspecilor. i, pe considerente de vrst, probabil c-ar mai fi putut
elimina nc vreo cincizeci, poate o sut de brbai. Dar ar fi rmas al dracului de muli,
oricum.
Nick trase un fum din trabucul subire i tresri cnd simi arsura jarului pe degete,
njur i ddu drumul restului n scrumier, apoi i aprinse alta, continund s fac alte
raionamente, s lege alte fire.
Nick se ntreb dac nu cumva ncepuse s devin paranoic. Poate c, n realitate,
Cavendish clcase pe cineva pe btturi foarte tare, iar individul se hotrse s-i dea o
lecie. Defunctul avusese o reputaie proast n mai multe privine. Se zvonea c era
implicat i n ceva afaceri necurate, c avea legturi cu persoane cam dubioase.
Poate c-i fcea griji degeaba.
Poate nu.

A doua zi, bunicii Cristinei, mpreun cu cele dou mtui i soii lor, se mutar n
casa contelui de Sutherland la insistenele acestuia.
n condiiile actuale, Nick prefera s nu rite inutil. Avndu-i pe bunicii Cristinei i
pe mtuile ei aproape, aceasta nu mai era nevoit s ias din cas pentru a face acele
vizite zilnice, nelipsite. Angaj personal n plus, fr s spun nimnui c dintre cei ase
servitori patru lucrau pe Bow Street.
La rugmintea gazdei, nimeni din familie nu mai abord subiectul Cavendish n faa
Cristinei. Dei societatea era consternat i continua s dezbat cu nfrigurare atrocea
crim, n casa contelui de Sutherland subiectul era interzis.
Din sezon nu mai rmseser dect dou sptmni. Nick abia atepta sfritul lor,
pentru a se retrage cu toii la ar i s atepte sosirea lui Orslom.
Peitorii, inclusiv cei respini, i rennoiau cererile pentru mna Cristinei cu o
tenacitate care ajunsese s-l irite pe Nick. Gelozia muca adnc din inima lui i-i otrvea
zilele. Nu suporta s-l vad nici mcar pe Ethan sorbind-o din ochi. Fu uurat n ziua
cnd Departamentul i ddu lui Ethan o misiune pe continent
Spre deosebire de el, Ethan rmsese activ n serviciul coroanei. Iar ara avea nevoie
de abilitile lui aa c fratele su prsi Londra cu zece zile nainte ca sezonul
petrecerilor s ia sfrit, punndu-1 pe Nick s jure c avea s aib grij de Cristine ca de
ochii din cap.
La o zi dup plecarea lui Ethan, Tony sosise n Capital, nsoit de logodnica sa.
Lui Nick i plcu viitoarea cumnat. Era o tnr mignon, subiric i plin de nerv.
Avea un pr ca vpaia, ochii verzi ca marea i o puzderie de pistrui. Era fermectoare i
Nick nelese de ce Tony i pierduse capul dup ea. Urmau s fac nunta la jumtatea
lunii iulie, acas, n Dorset.
Zilele se scurgeau una dup alta, n cas domnind o atmosfer vesel i cald.
Cristine era nconjurat n permanen de cel puin patru dintre membrii familiei.
Aproape toat lumea i reglase programul dup al ei. Ieeau mpreun la cumprturi,
vizitau muzee i galerii, se plimbau prin parcuri, luau prnzul la Vauxhall i n fiecare
sear mergeau la oper.
Mai erau trei zile pn la sfritul sezonului i Nick abia atepta s lase Londra n
urm, cnd s ntmpl un lucru care avea s le schimbe cursul vieii.

Fuseser invitai la balul dat de ducesa de Devonshire la Manchester House.


Toat lumea bun atepta evenimentul cu nerbdare, tiind c balurile organizate de
duces cu greu puteau fi egalate, nicidecum ntrecute. Cele mai fabuloase toalete fuseser
rezervate pentru acest eveniment Se zvonea c aveau s fie prezente acolo alte dou
capete ncoronate, motenitori ai unor case puternice n Europa: prinul Austriei i cel al
Danemarcei.
Bunica ei chiar glumise pe tema asta, spunnd c amndoi sunt chipei, tineri i
burlaci, i c vor fi ngenuncheai de frumuseea ei i i vor cere mna negreit.
- Ar fi bine s n-o fac, rsese Cristine. Amndoi au deja cte un regat de condus, nu
le mai trebuie nc unul.
n acea sear Cristine se hotr s poarte nestematele Kumpur-Palei. Era pentru a
doua oar cnd le purta de la balul debutului ei i spera s fie pentru ultima dat. Acele
pietre cntreau mai mult dect n realitate, erau un simbol al regalitii sngelui ei i...
erau att de valoroase nct i era team s le poarte n public.
Rochia pe care Kimberly i-o comandase pentru acea sear era superb. Fusese croit
dintr-un satin ivoriu, peste care era aplicat un voal strveziu, brodat cu flori delicate. n
estura aceea, mai fin dect pnza de pianjen, erau strecurate fire aurii, subiri, ce
nconjurau broderiile, accentund motivele florale. Modelul era unicat i fusese creat
speci pentru ea de ctre patroana unei prestigioase case de mod din Roma.
Cnd o vzuse, Cristine rmsese cu gura cscat. inuta era fabuloas. Avea umerii
goi i fusta bogat. Rochia nu respecta tendinele modei actuale, ci pe cele a epocii
trecute. Cu toate acestea, era o inut absolut magnific. Mai ales c era completat de
ctre o tiar btut-n diamante ct bobul de fasole.
Nick tocmai i turna un coniac cnd ea ptrunse n salon, anunnd c este gata de
plecare i scuzndu-se pentru ntrziere. ncremeni cu paharul la jumtatea drumului spre
gur, simind cum creierul i se lichefiaz i i se scurge prin urechi. Pur i simplu i se goli
mintea.
Tony i spuse ceva, dar nu-1 auzi. n cap i suna un zumzit care acoperea toate
zgomotele din jur. ntr-un col al minii sale amorite, realiza c se zgia la ea ca un prost,
dar i era imposibil s-i resusciteze voina intrat n com. Simurile i ieir din amnezie
abia cnd cotul lui Tony i se nfipse dureros n coaste.
- Ce naiba! se rsuci spre fratele su, privindu-1 ncruntat i masndu-i locul lovit.
- Bag-i limba n gur, Nick, l tachin Tony rnjind. Lai bale pe covor.
- Tmpitule, l bodogni Nick, ofticat.
- Cap sec, i ntoarse Tony complimentul cu un zmbet larg.
Jumtate de or mai trziu peau n lumina puternic a candelabrelor imense din
sala de bal de la Manchester House. Crema societii londoneze i etala plictisit
toaletele strlucitoare i elegante, subiectul conversaiilor varia de la teme filozofice pn
la ultimele brfe i cancan-uri. Lachei cu peruci pudrate i costume cu fireturi peau
tcui ca nite umbre pe lng distinii musafiri, servindu-i ceremonioi cu ampanie din
cea mai scump i cu aperitive frumos ornate. O mic formaie de violoniti, aezat n
centrul slii, picvra din arcuuri melodii suave, crend un fundal minunat pentru acel
decor fastuos. Nick i explic Cristinei c formaia avea s-i execute repertoriul pn la
orele unsprezece fix, or la care toi invitaii trebuiau s ajung deja deoarece, atunci cnd
ultima btaie a orologiului avea s se sting, uile de la intrare urmau s se nchid iar
ntrziaii s rmn afar. Apoi i art podiumul aflat n colul opus al slii, unde
orchestra, alctuit din peste douzeci de instrumentiti, avea s deschid balul la orele
unsprezece i un minut fix.
- Sunt dou reguli pe care nu le-a nclcat niciodat. nsui regentul a fost lsat afar
mai acum vreo doi-trei ani.
- Serios? rse Cristine, privindi-l nencreztoare.
- Da, confirm Nick, culegnd dou cupe de ampanie i oferindu-i una ei. A fost
foarte revoltat i, beat fiind, a insistat vreun sfert de or, pn cnd ducesa a ieit i i-a zis
clar i rspicat s plece i s aib grij s nu-i rateze balul pe care avea s-l dea sezonul
urmtor. El a implorat-o, dar ducesa i-a ntors spatele i i-a trntit uile-n nas. Din cte
tiu, niciun bal dat de ea vreodat nu a ncepu mai devreme de ora unsprezece sau mai
trziu de ora unsprezece i un minut.
Ct spre ea i avu senzaia c se neac n adncurile ochilor ei. Cristine i susinu
privirea cteva clipe, apoi i plec genele intimidat. Avea senzaia c o strpunge cu
ochii lui ntunecai, aproape negri, pn n miezul inimii ei.
- Eti ncnttoare n seara asta, i mrturisi Nick ntr-un trziu, vocea sunndu-i ca
nisipul scrnit sub tlpi.
- Mulumesc, opti ea, mbujorndu-se.
-Vorbesc serios.
Cristine nghii n sec. El era serios. Faptul c o gsea ncnttoare nu era sinonim cu
ceea ce i-ar fi dorit s aud de la el, dar era totui o... evoluie, nu?
- Te stingheresc, rosti brbatul, micndu-se uor spre ea.
-Da.
- Iart-m.
Simea c ncepe s se sufoce. i era cald. i frig. i venea greu s-l priveasc, mai
ales c se apropiase att de mult nct i simea cldura obrazului ras i parfumul aspru,
masculin. tia c dac ar fi fcut-o, ochii ar fi dat-o de gol. Pur i simplu nu se simea n
stare s-i in piept. O prinsese ntr-un moment vulnerabil... sau el i indusese acea stare
de slbiciune cu acel compliment banal i... poate sincer? Era prima lui dovad de
admiraie de cnd sosiser n Capital... i venea s plng, dei nu simea tristee n
inima ei.
Secundele se scurgeau, aa c se for s-l priveasc, fr a avea vreo replic
pregtit. i-i ntlni privirea arztoare. Ceva se cltin n ea.
- Cris, eu..., ncepu el ovitor.
- Da? opti tnra, cu sufletul la gur.
- Alte, ce plcere s v avem printre noi!
Vocea tuntoare din spatele ei o fcu s tresar i vraja momentului se rupse. Tnra
femeie se rsuci spre ducele de Atholl, forndu-se s zmbeasc. Ducele era un brbat
nalt, robust, care se apropia de aptezeci de ani. Un om de o sinceritate brutal i un
nonconformist pn-n mduva oaselor. Cristine l plcea foarte mult Lng el se afla un
tnr brbat ct un munte, brunet, a crui fa fusese desfigurat pe jumtate: o cicatrice
vineie i brzda obrazul drept de la tmpl spre colul gurii. Era nepotul ducelui i se
ntorsese de curnd de pe front. Cristine se nclin uor n faa vicontelui, ncercat de un
sentiment de compasiune. nainte de accident fusese, cu siguran, un brbat tare chipe.
Dup cteva fraze de complezen, tnrul viconte i ceru favoarea unui dans i ea
accept cu graie.
Cnd cei doi se deprtar, Cristine observ uorul chioptat al vicontelui i un frison
i se prelinse pe ira spinrii, cuibrindu-i-se n inim. i Nick s-ar fi putut ntoarce de pe
front marcat astfel. i poate c era, numai c cicatricele, dac le avea, le purta n suflet.
Emoionat, se rsuci spre Nick, spernd s poat continua discuia din punctul n
care rmseser, dar fii ncercat de o total dezamgire. Brbatul dispruse. n locul lui
se aflau bunica ei, mtua Chloe i unchiul Damian.
Tnra femeie i muc buzele, nghiindu-i amrciunea. n momentul n care
Atholl i ntrerupsese, Nick se pregtea s-i spun ceva. Un lucru important, dac era s
se ia dup tulburarea pe care i-o citise-n ochi. Cristine avea senzaia neplcut c ratase
un moment unic, cu care n-avea s se ntlneasc prea curnd... sau poate niciodat.
La orele unsprezece fix, uile de la Manchester House se nchiser, violonitii se
retraser din mijlocul ncperii i orchestra deschise balul cu acordurile fermectoare ale
unui vals lent.
Onoarea primului dans i-o acord bunicului ei. Winston Leyghton abia-i mai
ncpea n piele de mndrie i fericire. Urmtorul dans i fusese rezervat lui Nick, dar
sfritul acestuia o ls pe Cristine confuz, trist i nedumerit. Brbatul fusese sobru tot
timpul, iar Cristine aproape smulsese cuvintele cu cletele din gura lui. Cu niciun ceas n
urm, fusese curtenitor i atent cu ea, iar acum se transformase ntr-un brbat distant i
plictisit. Nu-1 nelegea.
Dans cu tcutul Tony i apoi cu unchiul Damian, care reui s o scoat din pasa
proast n care intrase i o facu s rd. Urmtoarele dou seturi de dansuri i mai ridicar
moralul. Era delicios modul n care unii brbai se blbiau n faa ei, facndu-i
complimente stngace sau pur i simplu contemplnd-o cu un aer ntng.
Admiraia masculin i legna vanitatea pe brae de aur, ns umbrele din inima ei nu
dispruser complet. Nick prea s-o evite. Ba mai mult, n ultima or l vzuse n
compania unor femei frumoase, printre care i lady Lamb. Gelozia i nflcra imaginaia.
Se vedea trnd de plete prin mocirlele Londrei pe acele demoazele sclipicioase. Inventa
tot felul de scenarii, care de care mai dramatice.
Cheful de distracie, reanimat de ctre unchiul Damian cu cteva ceasuri n urm,
intrase ntr-o criz sever.
Suprat pe ea, ncins de pe urma dansurilor, o idee ameit din pricina ampaniei
bute, Cristine se ndrept spre terasele care ddeau m grdina din spatele casei. Voia s
se rcoreasc, s-i limpezeasc mintea i s se liniteasc. Dar i aleile erau pline de
invitai.
Bombnind n sinea ei, ddu s revin n sala de bal, dar o umbr i tie calea.
- Maiestate.
- Lord Ayton, zmbi ea surprins.
Bibatul avea n jur de treizeci de ani, era vduv de curnd, nu avea motenitori i-i
cuta o nevast. Din cte auzise Cristine, dorina de a se recstori era izvort nu din sila
de singurtate, ci din nevoia de a-i achita rapid nite datorii uriae pe care le fcuse pe
pistele de la Newmarket.
Ce Dumnezeu au toi brbaii tia de-i toac banii pe iluzii, n felul acesta
nechibzuit? gndi Cristine, aruncndu-i o privire contrariat. Brbai tineri, fermectori,
inteligeni, ca Ayton, de cele mai multe ori i calculau prost ansele de ctig sau fceau
investiii proaste. De ce nu ncercau s fie mai cumptai? De ce trebuiau s ajung n
situaia disperat de a-i cuta drept soie o motenitoare bogat, numai ca s nu ajung n
nchisoarea celor ndatorai?
Cristine nelegea ghinionul, dar nu i prostia. Dintre toi curtezanii ei, jumtate
intrau n categoria lordului Ayton, brbai ale cror atenii, n loc s o flateze, mai
degrab o insultau, pentru c tia cu oertitudine c acetia nu erau att de atrai de
feminitatea ct de grmezile ei cu aur. Cristine fusese tentat la un moment dat s-i trag
deoparte pe fiecare, s-i ntrebe exact ce datorii au, ca ea s i le plteasc i d , toi. snu-
i mai stea n drum.
- Cam aglomerat pe aici, facu brbatul o observaie inutil.
-Da.
- Cunosc un loc ascuns n grdina asta, unde o s putei privi stelele-n linite, fr ca
nimeni s v deranjeze.
Cristine i arcui o sprncean, uimil de cutezana lui. Propunerea acestuia nu viza
un loc unde ea s-i poat trage sufletul, ci o intimitate forat cu el care ar fi putut avea
urmri nedorite. Deschise gura s-l refuze politicos, dar n clipa urmtoare l vzu pe
Nickndreptndu-se spre ei. Labrau-i, languroas, lady Lovati spunea ceva pe un ton
sczut, ceva ce aduse un zmbet distrat pe buzele lui. Nick n-o vzuse nc i Cristine
constat c nici nu dorea s-i intersecteze traiectoria cu a lui. i cum nu s-ar fi putut
ntoarce n sala de bal fr s dea nas n nas cu cei doi amorezi, singura ei retragere era
acum grdina. Revenind cu atenia asupra brbatului de lng ea, l ntreb grbit, pe un
ton de o veselie forat:
- i unde spuneai c se afl acest loc minunat?
Pe faa brbatului se aternu o imens uurare.
- Dai-mi voie s v conduc, rosti el pe un ton ceremonios.
Cristine i accept braul i se ls condus spre treptele largi care legau terasele de
grdin, rugndu-se ca Nick s n-o observe i s doreasc s li se alture.
Lordul Ayton, ca i cum i-ar fi ghicit dorina, o ghid pe o alee lateral, mai puin
luminat, strbtnd-o cu pai grbii. Un semn care ar fi trebuit s-o alerteze pe tnra
femeie, dac n-ar fi fost att de dornic s-l evite pe Nick i pe fermectoarea lui
partener. Mai trziu, avea s se mustre amarnic pentru c-1 urmase att de orbete pe
acel brbat, a crui cerere n cstorie o respinsese cu fermitate cu nicio lun n urm.
Lordul o conduse pe lng zidurile care mrgineau grdina, ndrugnd verzi i
uscate. Cnd ajunser aproape de captul ei, brbatul se opri i o rug s atepte, apoi se
rsuci spre zidurile acoperite de ieder i ncepu s nlture perdeaua nfrunzit,
dezvelind o u din fier ruginit.
- Ua d spre grdina veche, o inform brbatul cu o voce ciudat. A fost nchis
acum aproape trei decenii pentru c era mult mai mic dect surata ei i nu i s-a mai vzut
utilitatea.
Balamalele nu protestar defel cnd brbatul deschise poarta, fapt care trase primul
semnal de alarm n capul Cristinei. Dac poarta zcuse ncuiat atta vreme, n-ar fi fost
normal s fie ruginit, s scrie din ncheieturi?
Ddu s se retrag, ns Ayton o nfac strns de bra i o mpinse prin deschiztur
drept ntr-o strdu ngust, n faa unei trsuri care atepta lng bordur.
Totul se petrecu att de repede nct tnra femeie nici mcar nu avu rgazul s ipe.
Portierele trsurii se deschiser i Ayton, fr niciun ceremonial, o lu pe sus i o
catapult n interior, urmnd-o imediat. Trsura se urni nainte ca portierele s fi fost
nchise complet, pierzndu-se ca o furtun n noapte.
Brbatul care rmsese n strad era mbrcat identic cu lacheii care fuseser angajai
de duces pentru a-i servi musafirii. Intr n grdin, nchise poarta i o ncuie cu cheia pe
care o avea n buzunar, apoi rearanj perdeaua de vegetaie la locul ei.
Strbtu grdina ct mai neobservat, se strecur n camera de aprovizionare, nfc
un platou cu dulciuri i apoi se amestec printre invitaii de la Manchester House.

CAPITOLUL 14

Nick scrut grdina pentru a doua oar, atent doar pe jumtate la brfe spumoas a
Michaelei Lovat.
Putuse s jure c-o vzuse mai devreme pe Cristine stnd n dreptul uilor de la teras
Nu era sigur cine fusese nsoitorul ei, pentru c brbatul fusese ntors cu spatele la el, dar
avea o vag bnuial. Poate c intrase n sal i el scpase momentul, ncerc tnrul
brbat s se calmeze. i totui, ceva se rsucea n mruntaiele lui, dndu-i o stare de
nelinite.
- Nu doreti nite ampanie? se adres el brusc contesei, ntrerupnd-o n mijlocul
frazei.
- Da, cred c a vrea, accept ea, privindu-1 mirat.
- Ateapt-m aici, i surse el fermector. M ntorc repede.
Se deprt grbit i intr n sala de bal, oprindu-se n dreptul uilor terasei pentru a
avea o vedere mai bun asupra mulimii. Erau prezeni peste opt sute de invitai, dar el i
concentr atenia doar asupra brunetelor care purtau tiar. Era un lucru dificil de nfptuit.
Oamenii se micau de colo-colo, ca valurile mrii, ringul de dans era arhiplin i stpnit
de agitaia plin de verv a unui dans scoian. Mtur mulimea de capete de dou ori, dar
n-o zri. Corzile nervoase din mruntaiele lui se mai strnser puin.
Trebuie s fie pe aici, pe undeva, i zise el, respirnd adnc i ncercnd s-i
calmeze btile inimii, n timp ce ochii i alunecau cu ncetinitorul peste invitai. Pur i
simplu n-o vzuse nc. l localiz ns pe Tony i ncepu s-i croiasc drum spre el.
- Ai vzut-o pe Cristine? l ntreb imediat ce ajunse lng el.
- Era pe aici acum cteva minute, rspunse Tony linitit.
- Eu n-o gsesc. Am ceroetat de trei ori sala i n-am vzut-o nicieri.
- Linitete-te, l btu Tony ncet pe bra. Poate s-a dus n camera doamnelor.
Pumnul din jurul inimii lui se deschise puin.
- Da, poate c ai dreptate. Poate s-a dus n camera doamnelor.
- Nu avea unde s dispar, Nick, continu Tony amuzat. Doar tii c uile de la
intrare sunt ncuiate pn la trei dimineaa. N-avea pe unde s ias de aici.
- M duc s verific camera doamnelor, se oferi Andreea.
- Ai vrea? se art Nick uurat i-a rmne recunosctor.
- Firete, zmbi ea rutcioas. i s tii c-mi plac smaraldele, i arunc peste umr,
pierzndu-se n mulime.
Nick rnji rutcios i se rsuci spre Tony.
- Eti sigur c te ia din dragoste? l tachin el.
- Absolvi, ddu Tony din cap. E nebun dup mine de cnd a aflat c am cumprat o
min de nestemate.
Rnjetul lui Nick deveni amuzat. Pescuind o cup de ampanie de pe o tav
umbltoare, i ngust ochii continund s scruteze mulimea. Lady Lovat i ieise
complet din minte i, tocmai cnd i aminti de ea ntr-un trziu, simi o mn uoar
atingndu-i braul. Se rsuci i nodul de nervi din stomac se strnse cu putere, tindu-i
respiraia. Expresia ngrijorat de pe chipul logodnioei lui Tony era ct se poate de
gritoare.
- Nu era acolo, nu-i aa? reui el s-i mite maxilarele nepenite
- Nu, cltin Andreea din cap, umezindu-i buzele.
- Poate c a ieit nainte ca tu s ajungi acolo...
- Nick, lady Bell i-a petrecut ultima or n toaleta doamnelor. A fcut o indigestie de
la caviar sau mai tiu eu ce i a... n fine, ct a stat acolo a susinut c nu a vzut-o deloc
pe Cristine.
Cteva secunde, Nick rmase nemicat, ncercnd s prind sensul acelor cuvinte.
Teama i croi drum spre intestinele lui, provocndu-i crampe puternice.
Era absurd!... Cristine n-avusese cum s dispar aa, far urm. Era pe undeva, i
zise el nnebunit, scormonind prin marea de chipuri n cutarea celui drag, ocrndu-se
pentru nechibzuina de a fi crezut, fie i pentru o clip, c aici, n spatele uilor nchise i
cu atta lume prezent, cineva ar fi ncercat... s o ia de lng el!

Trsura gonea ca o nluc pe strzile pustii ale Londrei, nghiind strzile sub
copitele lacome ale celor patru armsari negri ca smoala. Prsi oraul n mai puin de o
jumtate de or i o lu spre nord, nscriindu-se pe un drum prfuit de ar.
Cristine i ncletase minile de banchet, ncremenit de spaim. Modul n care
vizitiul mna caii era de-a dreptul sinuciga i, ntr-un col al minii, se rug ca nimeni s
nu le ias-n cale. Niciun vizitiu, orict de experimentat ar fi fost, nu ar fi reuit s
opreasc atelajul la o asemenea vitez.
ntr-un col al minii realiza grozvia, ns refuza s-o cread.
Nu i se ntmpla a asta! Era un vis. Avea s se trezeasc pn la urm i s constate
c totul nu fusese dect un comar. Dar se ntmpla aievea... pentru c o dureau muchii
de atta nccrdare, pentru c vedea fulgernd n ntunericul din interiorul trsurii, sub
lumina felinarelor stradale, chipul linitit al rpitorului ei.
Curnd, strzile ncepur s fie tot mai slab luminate, apoi se aternu un ntuneric
total n interiorul vehiculului. Cu coada ochiului, Cristine zrea cte o fereastr luminat
la vreo cas, dar curnd nici acelea nu mai aprur. Drumul deveni din ce n ce mai prost.
Trsura trecea peste gropi, gemnd din ncheieturi. Cristine cu greu reuea s se in
dreapt. Brusc, i recpt graiuL
- Domnule, ce Dumnezeu i nchipui c faci?!...
Din cauza hurducielilor puternice, vocea i sun ezitant i dinii i clnnir n
gur.
- Cred c este evident, draga mea, sosi din ntuneric rspunsul linitit al lordului
- Sir, suntei nebun! Nu putei face asta!... O s declanai un scandal monstruos!
- Da, dar mi s-a spus c voi fi un brbat extrem de bogat, aa c-mi voi putea permite
aceast mic neplcere.
Cristine amui. O bnuial cumplit ncoli n mintea ei.
- Unde m duoei, lord Ayton?
- La Gretna Green, o inform el vesel. Am aranjat s ne atepte un preot acolo. Ne va
cstori de ndat ce vom ajunge.
- Sir, nu putei fi serios! exclam Cristine, plin de indignare. Niciodat nu m voi
mrita cu dumneata!
- Te vei rzgndi, scumpa mea. Oricum, i sunt recunosctor.
- Recunosctor? repet tnra nedumerit. Pentru ce, Doamne iart-m?!...
- Pentru c mi-ai uurat sarcina foarte mult, rosti brbatul cu nsufleire n glas. Nu-i
dai seama?... A fost ca un semn ceresc. mi frmntam mintea cum s fac s te scot n
grdin i s te conving s m urmezi. Desigur, aveam un plan iniial, i explic el,
stpnindu-i entuziasmul. O mic doz dintr-o pulbere care te-ar fi adormit, turnat n
ampanie. Dar existau attea riscuri! Cum te-a fi scos din sal dac i-ar fi fcut efectul
prea devreme? Sau, presupunnd c a fi reuit s te aduc la timp n grdin, cum m-a fi
descurcat cu tine, dac-mi adormeai n brae?... M bucur c am reuit s evit toate aceste
complicaii. Sincer, te prefer treaz cnd ne vom rosti jurmintele.
- Sir, nu pot s m mrit cu dumneata, te rog s nelegi!
Fcu o pauz, mintea cutndu-i febril o soluie de ieire din acea catastrofa.
- Ascultai-m! nc nu e timpul pierdut. Ducei-m napoi i avei cuvntul meu c
voi uita totul. Mai mult, ziua de mine v va gsi mai bogat cu cinci sute de mii de
guinee. V-o promit.
Brbatul tcu mult timp, prnd c reflecteaz la propunerea ei. n cele din urm
declar, cu o voce ce prea oarecum amuzat:
- Cam puin i preuieti libertatea, prines. Cinci sute de mii de guinee din aproape
cincisprezece milioane.
-U n milion!
Brbatul tcu.
- Un milion i jumlate, plus ea disperat.
Niciun rspuns.
- Sir, v rog s nelegei c nu v pot oferi mai mult. i aa nu am cum s justific n
faa tutorelui i a avocailor mei o asemenea sum, fr s le dezvlui adevrul!
- Scumpa mea, este adevrat c sunt ntr-o situaie financiar... jenant i, dac ai fi
fost mai btrn i poate mai dezagreabil la nfiare, m-a fi mulumit i numai cu un
mic procent din suma pe care mi-ai oferit-o iniial. Dar, sublinie Ayton apsat, nu eti nici
btrn i nici neatrgtoare. Iar eu te doresc. Foarte mult i cu ardoare. Te doresc mai
mult dect i doresc banii, acest lucru m vd dator s i-1 clarific de pe acum. Nu m
cunoti, pentru c nu mi-ai oferit ocazia asta, dar vei constata cu timpul c sunt un brbat
lng care i va face plcere s convieuieti.
- Domnule, cred c glumii! strig tnra femeie n culmea consternrii. Niciodat,
reinei: niciodat!, nu v voi accepta ca so.
- M tem c nu ai nici un cuvnt de spus n aceast chestiune, doamn, rosti brbatul
pe un ton clar i rspicat. Am primit acordul familiei dumitale n aceast privin. Aa c
ai face bine s v obinuii cu gndul c mine, pe vremea asta, mi vei fi soie...
- Acordul familiei mele? repet ea perplex. Familia mea nu i-ar da niciodat
consimmntul n faa acestei mrvii! Suntei nebun i, categoric, un nchipuit, milord.
Mine, pe vremea asta, nu o s fii un brbat nsurat, ci unul mort de-a binelea!... Chiar
credei c fraii mei vor trece cu vederea aceast infamie? C se vor resemna n faa
acestei situaii teribile? Mi-ai insultat familia, sir, i mi-ai compromis reputaia. Fraii
mei or s se rzbune cumplit pentru afrontul adus...
- Destul! tun vocea brbamlui, facnd-o pe Cristine s nghee i s se lipeasc
speriat cu spatele de banchet. Uii un lucru important, doamn: te afli la mila unui
brbat disperat, suficient de nebun nct s-i primejduiasc viaa pentru a obine femeia
adorat. Te sftuiesc s nu m faci s-mi pierd rbdarea cu dumneata!
Cristine i muc buzele pn la snge. Individul nu era n toate minile. Era smintit
i periculos.
i venea s-i smulg prul din cap pentru ct de proast fusese atunci cnd acceptase
s-l urmeze n grdin. Nu-i imaginase c cineva ar fi putut vreodat s cuteze un
asemenea act lipsit de orice umbr de onoare. C ea ar fi putut ajunge ntr-o asemenea
situaie dezastruoas. Se simea umilit, distrus, neputincioas i ngrozit.
Mintea, amorit de ocul celor ntmplate, refuza s lucreze. Groaza o paraliza.
Instinctiv, tia c trebuia s nu-1 provoace. Brbatul din faa ei era aidoma unui butoi plin
cu pulbere. O micare greit din partea ei i individul i-ar fi pierdut total controlul.
Trebuia s se adune i s se foreze s gndeasc. ncercase s apeleze la decena lui
i s-l conving s se rzgndeasc, ncercase chiar s-l mituiasc. Ambele metode
dduser gre. El afirmase c o dorea pe ea mai mult dect i dorea banii.
Brusc, realiz la care dintre familii se referise el atunci cnd susinuse c primise
aprobarea acelui fapt incalificabil i nghe. Simi cum o cuprinde furia i disperarea.
Pn la urm, Lancasterii i dezvluiser adevrata natur...

Graie memoriei uluitoare a ducesei de Devonshire, Nick descoperi poarta secret


din fundul grdinii.
Dup ce o cutase peste tot i se convinsese c htr-adevr Cristine dispruse, Nick
convenise cu Tony ca nimeni din afara familiei, cu excepia gazdei, s nu fie pus la curent
cu dispariia tinerei femei. Apoi o trseser pe duoes deoparte i o informar despre ce
se ntmplase. Lacheii care pzeau uile de la intrare fur interogai separat Nimeni nu
ieise i nici nu intrase dup ora unsprezece. Cheia care deschidea uile de la Manchester
House se afla n posesia ducesei. Pe Nick ncepuse deja s-l cuprind disperarea cnd
ducesa i aminti brusc c, n vremea tinereii ei, exista o intrare secret n grdina din
spatele cldirii.
Fur nevoii s pipie zidurile de piatr prin cortina deas de ieder, centimetru cu
centimetru, pn ce descoperir ua din fier. Cu ajutorul unui stilet subire, Nick meteri
ncuietoarea i reui s-o deschid. Maxilarele i se ncordar cnd observ c balamalele
era proaspt unse. n plus, n dreptul porii, tulpinile de ieder fuseser retezate de la sol,
pentru a nlesni accesul prin poart i pentru a acoperi existena acelei intrri secrete. Iei
pe o strdu ntunecat i pustie. Tony adusese o tor cu el i Nick cercet locul cu
atenie. Strada era ngust, dar destul de ncptoare pentru a adposti o trsur sau un
vehicul de vitez.
- i acum, ce naiba facem?! se interes Tony, cu o voce din care rzbteau teama,
ngrijorarea i furia nimicitoare.
Nick se ridic din poziia ghemuit i-i ngust ochii, privind n lungul strduei.
Prin minte, iureul gndurilor era ameitor. Indiferent cine se fcea rspunztor de asta,
avea s-l ucid pe nemernic!
- Rmi cu mama i cu bunicii Cristinei. Unchii ei s se duc s-i alerteze pe oei din
Bow Street. Fcu o mic pauz, ezitnd. Numr-i pe Lancasteri i dac-i ies cu toii la
socoteal, atunci informeaz-1 pe Ingleby despre ce s-a ntmplat i zi-i s-i in gura
ferecat i ochii aintii pe neamurile lui pn cnd se termin totul. Dac iese urt, o s
avem nevoie de ajutorul lui. Nu m ateptai.
i se pierdu n noapte, nainte ca Tony s apuce s mai spun ceva. O lu la fug,
ocolind un ir de cldiri elegante, coti la dreapta i iei chiar lng irul de trsuri care
ateptau aliniate lng bordur sfritul petrecerii de la Manchester House. i cut
propriul vehicul i deshm unul dintre cai, apoi l nclec i o porni galop pe strzile
pietruite.
Cristine dispruse de cel mult un ceas. Poate i mai bine. Dac intuiia lui se dovedea
a fi corect i dac fora animalul de sub el, s-ar fi putut s aib noroc i s-o ajung din
urm n cteva ore.
Urmndu-i instinctul, tnrul brbat travers oraul i o lu pe drumul care ducea
spre grania cu Scoia.

- Tu m-ai silit s fac asta! se auzi dintr-odat vocea lui n ntuneric, curmnd tcerea
care pruse s se prelungeasc la nesfrit. Nu ar fi trebuit s m refuzi, Cristine. Ar fi
trebuit s-mi acorzi o ans de a-i dovedi ce nsemni pentru mine.
Cristine se lipi i mai mult de banchet, cu ochii aintii asupra rpitorului ei. Inima
ncepu s-i bat n piept cu putere. Pierduse demult noiunea timpului. Prea c trecuser
ore-ntregi de cnd prsiser Londra i o apucaser pe acel drum desfundat de ar.
Dei la nceput tcerea lui i zdrobise nervii, treptat, realiz c o prefera dialogului
imposibil cu acel individ odios. i, tocmai cnd credea c-o s-o lase-n pace, brbatului i
revenise cheful de vorb.
- Nu eu te-am refuzat, d tutorele meu, mini ea, ca s nu-1 strneasc inutil.
- Chiar aa? facu el batjocoritor. Dup o pauz, adug ironic: te-am urmrit cu
atenie la balul dat de Hoddington. n seara aceea i-am cerut favoarea unui dans. Ai
afirmat c toate dansurile i erau deja promise. Dar, mult mai trziu, a aprut Meldrum.
Cu el ai dansat, sfri el pe un ten acuzator i greu.
Cristine i amintea episodul. ntr-adevr, l refuzase. Numai c nu-1 minise n
privina disponibilitii ei,pentru c realmente avusese toate dansurile promise. Meldrum
i ceruse s-i rezerve un dans la serata marchizului de Hoddington nc de cu o sear
nainte. i chiar i-o spuse brbatului din faa ei.
- Bine, s admitem c ceea ce spui este adevrat. ns m-ai refuzat i la balul de la
Nashwood. S nu-mi spui c i acolo aveai toate dansurile promise din seara precedent,
pentru c nu te cred. Am fost printre primii brbai cu care ai vorbit imediat ce ai ajuns.
Cristine tcu vinovat. i amintea i de balul cu pricina. l refuzase pentru c
ajunsese la concluzia c este mai nelept s-i ndrepte atenia doar asupra brbailor care
mai rmseser pe lista potenialilor candidai la mna ei, dect asupra acelor pe care deja
i eliminase din competiie.
- Nu spui nimic, doamn? o provoc el cu o voce sarcastic.
- Ce-ai vrea s auzi, domnule? se revolt tnra femeie. O confirmare a spuselor
dumitale?... Da, este adevrat tot ce ai afirmat mai devreme. i nu pot spune c-mi regret
faptele. Nu-mi pare ru c am respins invitaia unui brbat pe care acum l gsesc complet
lipsit de orice urm de bun sim, de decen i de onoare.
- Ai grij, doamn, cum foloseti anumite cuvinte, o preveni brbatul cu rceal. Ai
putea s te rneti cu ele.
- mi asum riscul, replic tnra femeie cu suveranitate. i poate c greesc, milord,
dar nu vd cum un brbat care ador o femeie, vreau s zic o ador cu adevrat, poate s-
i fac atta ru, dezonornd-o n faa lumii ntregi.
- Mine vei fi o femeie decent i respectabil!
- Mine voi fi o femeie distrus, pngrit i umilit!
Brbatul se mic att de iute, nct fata nici nu apuc s se fereasc. Se pomeni
trntit pe banchet, cu el deasupra ei, strivind-o.
- Pi, de ce dracu s mai atept pn mine, dac tot o s se ntmple asta oricum?
mri cu gur lng urechea ei. Poate aa, vei deveni mai binevoitoare n faa altarului...
- Nu, te rog! se arcui Cri st ine, ncercnd s-l mping la o parte nceteaz! ip, cnd
i simi minile ncercnd s-i ridice fustele spre talie.
Se zvrcoli, ncercnd s se fereasc din calea minilor i a gurii care-o macula, dar
cum brbatul prea hotrt s-i duc intenia pn la capt, i nclet degetele n prul
lui i smuci cu putere n lturi. Ayton mri de durere, ns nu-i ddu drumul. i schimb
doar poziia.
- Te-am prevenit, uier el, nclecnd-o i prinzndu-i minile care ncercau s-i
sfie obrazul. Trfa nenorocit! Toate suntei nite trfe ipocrite, i scuip el n fa. V
plimbai farmecele pe sub nasul nostru, ne aai cu frumuseea voastr i pe urm v
retragei i facei pe virtuoasele. Ziceai c-i asumi riscul? rse el rguit, sinistru. Atunci,
asum-i-1!
Din pieptul ei izvor un vaiet, pe jumtate plns, pe jumtate groaz, cnd brbatul i
apuc strns partea din fa a rochiei i trase cu for n jos. estura delicat se sfie cu
un sunet surd i tnra femeie simi aerul rcoros al nopii direct pe piele. i apoi,
atingerea lacom i vtmtoare a minii lui pe sni.
- Nu!
Urletul irupse din adncul fiinei ei, prelung i dureros, ca al unei fiare rnite.
- ip ct vrei, chicoti brbatul, aplecndu-se spre ea. Nu-i nimeni s te aud!...
Nimeni nu-i va sri n ajutor. Eti numai tu... i cu mine, pronun el rar cuvintele, cu o
voce trudit de efortul de a o ine nemicat
- Te rog, opti Cristine rguit, cu o voce plin de oroare. Te rog, nu face asta... Te
rog!
Brbatul ezit. ntinse mna spre geamul portierei i smulse perdeaua cafenie care
acoperea ferestruica. Lumina argintie a lunii ptrunse nuntru, poleind snii frumoi ce
tremurau sub respiraia poticnil a tinerei femei. l fascin nu att perfeciunea lor, ct
culoarea minunat a pielii ei. Era ca mierea: aurie, neted... dulce i parfumat. Pietrele
din colierul fabulos pe care-1 purta la gt captau razele lunii, aruncnd vpi n ntuneric.
Frumuseea tabloului din faa ochilor si i tie respiraia.
- mi pare ru, opti el cu o voce alterat, lumina palid ce ptrundea nuntru
dezvluindu-i privirea plin de patim i de dorin. Nu m mai pot opri acum... dar voi
ncerca s fiu bun cu tine... dac i tu vei fi la fel.
Se aplec i ncerc s o srute pe gur, dar Cristine se feri, cabrndu-se sub el i
ncercnd din rsputeri s-l mping de pe ea.
Dar nu-i putea msura forele cu brbatul care o siluia. Era mai mare, mai greu i
mai puternic dect ea. Se lupt cu el orbete, plngnd, plin de disperare i de groaz.
ip, se zvrcoli i-l implor s nceteze. Atingerile lui erau bmtale, nemiloase, i-o
vtmau nu doar n sens fizic. Sila se mpletea strns cu teroarea i cu dezndejdea. De la
atta urlat i pierise vocea i energia i secase.
La un moment dat reui s-i elibereze minile i s-i nfig unghiile adnc n
obrajii lui. Brbatul url de durere i n clipa urmtoare o plmui cu sete peste fa. Fora
acelei lovituri o amei att de tare nct, pre de cteva secunde, Cristine nu mai vzu
nimic naintea ochilor. Iar Ayton profit. i ridic fustele-n cap i-i sfie leii eria intim,
desfacndu-i coapsele larg.
- N-ar fi trebuit s-mi pui rbdarea la ncercare, scrni el, ducnd mna la betelia
pantalonilor. Vei nva ce-nseamn obediena, doamn. i-mi vei mulumi dup aceea,
rse el cu o voce aspr, eliberndu-se dinpantaloni.
Epuizat, plngnd nbuit, cu rezistena frnt i mintea rtcit, Cristine czuntr-
o stare de amoreal. Nu mai avea puterea s lupte cu el, s i se mpotriveasc...
Trsura mna n noapte, srind peste gropi, tind slbticia n dou.
Ayton njura murdar, ncercnd s-i gseasc o poziie ct de ct confortabil pentru
a lua femeia pe jumtate leinat din faa lui, hurducielile trsurii aruncndu-1 dintr-o
parte ntr-alta. Se ls deasupra fetei, ignorndu-i suspinele cnd, brusc, trsura se opinti,
dezechilibrndu-1. Ddu cu tmpla de peretele vehiculului i blestem printre dini. Se
auzi nechezatul puternic al cailor i trsura se smuci din nou, ca dup cteva clipe s se
opreasc.
- Ce naiba!?... mormi el, furios.
Detuntura rsun n noapte, fcndu-1 s-ncremeneasc. n clipa urmtoare, portiera
fu smuls i o mn l nfac de ceafa, catapultndu-1 n mijlocul drumului.
Cristine rmase nemicat cteva momente, ascultnd nucit sunetele luptei care se
ddea afar.
Erau atacai de tlhari, fu gndul care-i fulger mintea paralizat de oc. Auzise c
drumurile erau mpnzite de nelegiuii i c atacau n grup. Ideea oribil c ar fi putut
ajunge la mila unor asemenea neisprvii i ddu puteri. Cu ochii dilatai de groaz,
pironii pe portiera deschis, rugndu-se ca niciunuia dintre proscrii s nu-i treac prin
cap s urce n trsur, bjbi dup zvorul celeilalte portiere i se mpinse cu toat fora
n ea. Ua ced cu uurin i Cristine, dezechilibrndu-se, alunec din trsur i czu pe
spate. Se lovi la ceafa de colul unei pietre, durerea tindu-i respiraia i lsnd-o fr
vlag cteva secunde. De cealalt parte a trsurii, rsunau zgomote nfundate i gemete.
Buimac i dezorientat, ameit din cauza durerii, se ridic n ezut, tremurnd
neconlrolat. i era grea i se simea att de slbit, nct nu-i putea coordona micrile.
Aerul nopii i atingea pielea dezgolit cu degete reci, fcnd-o s frisoneze. Din corsajul
rochiei nu mai rmseser nimic. Adunnd bucile de mtase sfiat care-i atrnau
peste talie, le strnse la piept i se chinui s se ridice n picioare, cu urechea ciulit. Lupta
de cealalt parte a trsurii continua. n lumina lunii, vzu tufiurile i copacii care
mrgineau latura ei de drum. Fr s stea pe gnduri, se strecur printre trunchiurile
groase i ncepu s alerge fr int, punnd tot mai mult distan ntre ea i oei care
puteau s-o rneasc mult mai ru dect Ayton. Era vag contient c pericolul care o
pndea acum era s fie atacat de fiarele slbatice, dar prefera s moar astfel dect s
ndure degradarea, umilina i ruinea unui viol.
Descul, alergnd orbete, fr s ia n seam semnele pe care crengile tufiurilor i
le lsau pe brae, Cristine se avnta n noapte. La un moment dat, i prinse piciorul de
rdcina unui copac, ineria o propuls nainte i ateriz pe burt. Ddu s se ridice, dar o
durere ascuit i sget glezna, tindu-i respiraia. Scncind, reui cu chiu cu vai s se
ridice n capul oaselor. Fcu doi pai, dar genunchii i se nmuiar i czu n patru labe. i
luxase articulaia sau, poate mai ru, i rupsese piciorul. Dezndjduit, ncepu s se
trasc, dar dup un timp, o prsir i ultimele puteri i tiu c era pierdut.
Mucndu-i buzele, se for s nainteze i izbuti s se strecoare sub un tufi, ajvtat
doar de brae, punndu-se la adpost i adun fustele facndu-se ghem, prea obosit ca
s plng Prea obosit pentru orice. i-i dori s moar. S moar i totul s se termine.

CAPITOLUL 15

Ultimul pumn pe care Ayton l ncas n stomac i ntoarse maele pe dos. Czu
vlguit n praful din mijlocul drumului, se chici, vrsndu-i sufletul amestecat cu
propriul snge. Apoi lein.
Nickl privi n sil, nici pe departe mulumit. Furia nc mai continua s-i ntunece
mintea. Niciodat n viaa lui nu lovise pe cineva cu atta ur i slbticie. i zdrobise
oasele feei, cteva coaste i-i rupsese probabil splina i ficatul. Se asigurase c niciodat
n viaa lui acel ticlos n-avea s-i mai foloseasc testiculele. L-ar fi ucis, dar ucigndu-1,
n-ar fi simit nicio satisfacie ulterioar. i el ar fi rmas teribil de frustrat. Voia s-l fac
s sufere pe acel jeg nenorocit, s se trasc precum un vierme...
Mai trziu, i promise el pind peste trupul inert al brbatului i ndreptndu-se
spre trsur. Se ntri n faa inevitabilului, netiind la ce s se atepte, la cum avea s-o
gseasc pe Cristine.
i auzise strigtele cu mult nainte s vad trsura care mna dement n noapte. Nu
avea s uite nicicnd senzaia oribil care-1 ncercase n acele momente...
Interiorul atelajului era pustiu i Nick simi cum i fuge tot sngele din cap. Pe
podeaua trsurii vzu tiara pe care Cristine o purtase n acea sear. Portiera cealalt era
deschis i, dincolo de ea, se ntindea desiul verde al pdurii. Nu-i era greu s-i
imagineze ce se ntmplase.
Ocolind trsura, intr n desiuri i ncepu s-o strige. Pdurea se ntindea de jvr
mprejur i coroanele bogate ale copacilor mpiedicau razele lunii s ptrund pn jos.
Nick ncepu s-o strige, blestemnd ntunericul care-1 mpiedica s-o vad i
reprondu-i c nu-1 luase i pe Tony cu el.

Cristine nu-i ddu seama c adormise.


Visa c se plimba printr-o pdure ciudat, n care copacii creteau drepi i nali,
intind genunile. Pe trunchiurile lor se rsuceau liane i flori albe, ptate cu macule
purpurii, se ieau printre frunzele mari ale arborilor. Lumina filtrat prin frunziul bogat
avea o culoare verde-aurie. Simea n nri mirosul aspru al pmntului reavn, mirosul
sevei i pe cel al frunzelor descompuse. Era nconjurat de frumusee i farmec, i inima
i cnta de fericire. O ncerca o senzaie plcut, de calm i siguran, senzaia c se afl,
n sfrit, acas.
Cineva o strig. La nceput, vocea sunase ndeprtat i neclar. Apoi deveni din ce
n ce mai puternic, din ce n ce mai aproape...
Cristine tresri i se trezi. Pre de cteva secunde, nu-i ddu seama unde se afl.
ncerc s se mite, dar i simea toi muchii nepenii i dureioi. i era frig. i se afla
ntins pe pmntul tare, asaltat de mirosul lui prfuit.
Derutat i mai ales surprins, ddu s-i ridice capul, dar ceva o mpiedic s-i
duc intenia pn la capt. ntinse o mn, bjbind, i ntlni n calea ei frunzi uscat i
spini care-i rnir degetele.
Amintirile acelei nopi de comar nvlir brusc n mintea ei. i, odat cu ele,
contiina faptului c, printr-un miracol, reuise s se salveze.
Fugise. Orbete, far direcie. i se mpiedicase. Ocazie cu care-i aminti i cum de
ajunsese s se vre sub tufa aceea...
Uor, cu pruden, se rsuci pe spate. Glezna dreapt i puls dureros. Mucndu-i
buzele, i mic ncet, cu grij, degetele de la piciorul rnit. Uurarea i aduse lacrimi n
ochi cnd realiz c nu-1 avea rupt, ci numai scrntit. Asta nsemna c putea s mearg.
Se rsuci din nou pe burt i ddu s se mping n brae pentru a iei cu spatele de sub
tufi, cnd auzi o voce puternic rsunnd la o mic distan de ea.
Cristine nghe. Inima ncepu s-i bubuie n gt, n tmple i-n urechi, asurzind-o.
Nu ndrznea nici s respire. Se auzi din nou strigat, de data aceasta vocea rsunnd mai
aproape i nchise ochii strns, copleit de o teroare adnc, paralizant. Isteria ncepu
s-i curteze agresiv nervii. Ayton reuise cumva s scape de tlhari i venea acum dup
ea...
i astup urechile i-i strnse pleoapele i mai mult, spunndu-i c dac nu-1 auzea
i nici nu avea s-l vad, c dac nu se mica, el n-avea s-o gseasc niciodat i nici s-i
mai fac ru.

Albul rochiei fusese cel care-i atrsese atenia.


Ar fi putut s treac pe lng ea far s-o observe, dac ntunericul nopii n-ar fi
nceput s se destrame. Inima-i btea n piept cu putere cnd se ls pe vine lng
tufiurile nclcite de mce i o strig ncetior pe nume. Teama i strnse mruntaiele
ntr-un pumn dureros cnd ea nu i rspunse, nici mcar nu se mic.
- Cristine, repet el ncet, vocea sunndu-i rguit de spaim.
Tnra nu se mic nici de data aceasta. Sngele i nghe n vene. Nu voia s se
gndeasc la faptul c ajunsese prea trziu, c vreo slbticiune o atacase i-o trse n
acele tufiuri... Panica l izbi n plex, tindu-i rsuflarea. Inima ise opri. Cteva secunde,
nu fu n stare s se mite. Livid, se ntinse i o apuc de picior, cu intenia de a o trage
afar, ntrindu-se pentru orice i-ar fi fost dat s vad, dar n secunda urmtoare trupul ei
se smuci i urletul fetei izbucni, sfiind linitea pdurii, prelung i strident:
-Nuuuuu!
- Cristine...
- Nu m atinge! ip ea, trgndu-i picioarele i ncepnd s se trasc pe sub
tufiurile pline de spini, scond sunete mid, gtuite, tnguitoare. Nu... m ... atinge... te
rog, nu... te rog...
Nick fu mprit ntre furia nimicitoare pentru cel care o adusese-n halul acela de
groaz i isterie, imensa uurare c ea era totui n via i teribila vinovie c toat acea
grozvie se ntmplase numai din cauza lui. Imaginea i se noeo sub lacrimile care se
ivir pe neateptate n ochii lui. Lacrimi de neputin, de dezndejde, lacrimi izvorte din
durerea de a o vedea astfel rnit.
- Cristine, sunt eu,Nick..., opti el cu un glas ovitor.
Cristine continua s scnceasc, luptndu-se s se strecoare pe sub crengile care-i
rneau braele. Nick avu nevoie de moment ca s neleag c ea ori nu-i recunoscuse
vocea, ori refuza s accepte acest lucru. l seca la inim s-o vad cum se zbate, cum se
rnete singur din dorina instinctiv, necontrolat, de a se retrage din faa primejdiei. l
scoteau din mini sunetele acelea sugrumate pe care le scotea din gt, ca un animal lovit
de moarte. Voia s-o scoat de sub tufe, s o ia n brae i s-o aline, dar realiza c nu asta
era calea prin care trebuia s ajung la ea.
ncepu s-i vorbeasc cu acea voce calm i linitit pe care o folosise deseori fa de
soldaii tineri, proaspt sosii pe front, cuprini de isterie n faa primei lupte din viaa lor,
povestindu-i cum o gsise, asigurnd-o n mod repetat c era n siguran, c nimeni nu
avea s-i mai fac ru i nici nu avea s se mai ating de ea vreodat. ntr-un trziu, o
vzu cum se oprete i-l ascult nemicat.
Minutele treceau unul dup altul, el vorbindu-i potolit, ea ascultnd mpietrit ce-i
spunea.
Zorii zilei ncepur s brzdeze cerul n nuane de albastru, purpuriu i roz.
Nick continua s-i vorbeasc, dei acest lucru i venea din ce n ce mai greu. I-ar fi
fost mult mai uor s se lupte cu demonii din infern. Tocmai cnd ncepuse s-i piard
sperana c va reui s-o conving de faptul c se afla n afara oricrui pericol, Cristine se
mic. Vocea ei, rguit i ezitant, rzbtu pn la el, nu cu mult mai ridicat dect o
oapt:
-Nick?...
- Eu sunt, scumpa mea, Nick. Sunt aici, cu tine. Nu plec nicieri.
-N u... nu cred c... p ... pot s ies singur...
- Te ajut eu. Nu te mica. Te scot imediat de acolo.
O lu cu blndee de gambe i o trase uurel afar. Cristine se rsuci spre el, se ridic
n ezut i-l privi. Lui Nick i se facu negru n faa ochilor. Era murdar i plin de
zgrieturi pe fa, pe umeri i pe brae. Unul dintre pomei i era tumefiat. Prul i se
desfcuse pe jumtate din coc, era nclcit i avea frunze i crengue prinse n el. i
pierduse un cercel. Partea de sus a rochiei era sfiat pn-n talie, dezgolindu-i snii
acoperii de vnti i urme de pmnt La vederea acelor semne, urmele clare ale
mrviei lui Ayton, mruntaiele se rsucir-n el.
Cteva secunde, niciunul dintre ei nu se mic. Nick nu cuteza nici s respire.
Cristine prea la fel de fragil ca sticla, era palid i l privea cu ochi mari, golii de orice
expresie. Dac ar fi atins-o n acel moment, ea s-ar fi spart n mii de cioburi...
i veni s plng. Nicicnd n viaa lui nu se simise mai neputincios i mai slab ca n
acel moment, cnd privea spre chipul femeii pe care o iubea cu disperare, dar pe care nu
reuise s-o apere sau mcar s-o salveze la timp...
Dintr-odat, faa ei se schimonosi i n secunda urmtoare i se arunc n brae,
dezechilibrndu-1, agndu-se de el, tremurnd violent, cu faa ngropat n gtul lui.
Braele i se nchiser automat n jurul ei, strngnd-o cu putere.
- Ai venit... dup mine, opti ea cu un glas tremurtor. M-ai gsit...
- Te-a fi gsit oriunde! rosti el rguit. Oriunde!... Indiferent ct de departe ai fi
ajuns, te-a fi gsit pn la urm!
-Vreau... acas. Terog du-m acasi cerueastins.
- Te duc acas, i fgdui Nick
i venea s-i dea capul pe spate i s urle prelung, sinistru, precum un lup flmnd
n miezul iernii. S dea afar toat acea frustrare, jale i durere care-i sfredeleau sufletul
pn-n strfunduri. Avea s-l ucid pe nemernic, s-i bea sngele!...
Cristine continua s tremure i Nidc i ddu haina jos i i-o puse pe umeri,
desprinzndu-i cu greu minile din jurul gtului su pentru a i le vr pe mneci. Apoi o
lu din nou n brae, mngindu-i spatele, ncercnd s-o nclzeasc.
Sttur mult timp astfel nlnuii, fr cuvinte, scldai n lumina palid a rsritului.
Prin mintea lui se roteau zeci de ntrebri, al cror rspuns se ngrozea s-l afle. Dar
trebuia s tie. Avea nevoie s tie ct de ru fusese lovit... ct de adnc.
- E... mort?
Vocea ei era firav. Maxilarele lui se ncletar cu putere, privirea i se inject.
- Nu nc. Dar l voi ucide! i jur c...
- Nu! cltin Cristine din cap cu hotrre. Nu merit, adug apoi, nlndu-i
fruntea i privindu-1 rugtoare. Nu merit s-i ptezi minile cu sngele lui, Nick. Nu te
njosi astfel! Eu vreau ca... vreau doar s fie pedepsit dup lege.
Brbatul o privi tcut cteva clipe. Ochii ei i recptaser suflul, strlucirea.
Obrazul nu-i mai era livid. ncepea s-i revin.
- Este un aristocrat, asemeni nou, glsui el rar, ntr-un trziu, fcnd pauze ntre
cuvinte, ca nelesul lor s-i ptrund mintea. Cazul lui va fi judecat n Camera Lorzilor.
Va iei un scandal oribil, iar reputaia-i va fi fcut praf. Asta vrei?
- Nu-mi pas ce va fi... Ochii i se umplur brusc de lacrimi. i vreau moartea!
suspin ea, mucndu-i buzele ca s-i stpneasc tremurul necontrolat al brbiei. Oh,
Doamne Dumnezeule, ct a vrea s-l vd... murind!
- Orice te face s te simi mai bine, nu trebuie dect s-mi spui! rosti Nick cu o voce
asprit de furie. L-am lsat incontient n mijlocul drumului cnd am plecat s te caut. Ne
putem ntoarce s isprvesc ce-am nceput
Cristine se mpotrivi, cltin ncet din cap, cu faa ngropat n palme.
- Nu, opti ea cu o voce rguit. Orict de mult mi doresc acest lucru... nu p ot Voi
ndura ruinea mai uor, dect s te las s faci asta...
- Cristine, uit-te la mine, i ceru Nick, cu inima zdrobit de jalea din glasul ei.
Nimeni din cei ce au fost acolo, cu excepia ducesei, nu tiu ce s-a ntmplat n realitate.
Putem rezolva problema asta fr s tulburm apele...
- Nu vreau s-i ptezi minile cu sngele lui! strig ea cu o voce surprinztor de
puternic. Nu vreau s-o faci! l izbi cu pumnii n piept, ncruntndu-se la el. N-ai s-o faci!
- De ce naiba nu?! i pierdu Nick cumptul, retrgndu-se un pas, ncletndu-i
minile pe umerii ei i privind-o cu ochi slbatici. Te-a violat, pentru numele lui
Dumnezeu!... Vocea i se frnse de durere i disperare, lacrimile se ivir pe neateptate n
ochii lui. Nimeni... niciodat... nu ar fi trebuit s te rneasc n felul acesta! opti el
distrus. Eu am permis s i se ntmple asta. i niciodat, niciodat nu-mi voi putea ierta
greeala asta, nelegi?!... Niciodat!
Cristine i acoperi gura cu mna, privindu-1 cu ochi mari, ocat. Reacia lui o
amuise. Era atta dezndejde i suferin n glasul lui! Nicicnd nu-1 mai vzuse att de
nefericit, de devastat...
Brusc i se ridic un vl de pe ochi. Privirea i se limpezi, la fel i mintea. Abia cum
realiz cu adevrat c, prin cine tie ce miracol, el se afla n faa ei. Nu mai conta nimic,
dect feptul c el era acolo, cu ea... Nick venise dup ea. Nu se mai putea gndi la nimic,
dect la acest fapt uluitor, inexplicabil, ce i se nvrtea ameitor prin minte, dndu-i o
stare ciudat de linite interioar. Toat oroarea acelei ncpi se estomp n mintea ei, se
nceo, de parc totul nu ar fi fost dect un comar ce se destram n primele clipe ale
dimineii, cnd lumina zilei alung demonii ce-i au culcu la adpostul ntunericului. Nu
mai exista dect el, brbatul pe care-1 iubea din tot sufletul. Brbatul care venise dup
ea...
- M-ai salvat, Nick, opti tulburat, ntr-un trziu. Asta nu poi s-i ieri? aps ea
cuvintele.
- Am ajuns prea trziu, gemu brbatul, presndu-i fruntea-n pumni, cu umerii
czui, nvini sub povara propriei vinovii, torturat de remucri i suferin.
- Te-neli, l contrazise Cristine cu o voce blnd.
l vzu deveni rigid.
- Ce-ai spus? bigui Nick cu nencredere, lsndu-i minile s cad i privind-o cu
chipul descompus.
- M-ai auzit bine. Fcu nesigur un pas spre el, apropiindu-i faa de a lui la o
distan de o suflare, i-l privi cu ochi mari i limpezi. E numai vina mea, Nick. Toate
astea s-au ntmplat numai din cauza nechibzuinei mele. M-am ncrezut n el ca o
neroad. i l-am urmat orbete, fr s-mi treac prin cap c un brbat poate fi att de
lipsit de cinste nct s acioneze att de mrav. Nu tiu ce for i-a cluzit paii spre
mine, dar... ai mpiedicat ceva ce eu n-a fi reuit de una singur, sfri ea ncet,
cutremurndu-se.
Pe faa lui rvit i croi treptat drum nelegerea i, mai apoi, uurarea. l vzu
inspirnd adnc, de cteva ori, ncercnd parc s se adune.
- Nu s-a ntmplat nimic, repet Cristine, privindu-1 n ochi struitoare. Nimic.
Pentru c tu m-ai salvat.
El o privi lung, apoi i ridic o mi spre faa ei i-i atinse vntaia de pe obraz cu
vrfurile degetelor, la fel de blnd ca adierea unui vnt.
- Numai i pentru c te-a lovit astfel ar fi trebuit s-l ucid, mrturisi el cu un glas
aspru. Numai i pentru asta.
Se aplec i-i ls gura de fruntea ei, mbrind-o cu grij. Apoi i srut julitura
de deasupra sprncenei, micndu-i buzele calde peste tmpla ei, lunecnd spre obrazul
vtmat, alinndu-i-1.
Cristinei i se tie rsuflarea. Ceva cald, delicios, i se sparse n stomac, inducndu-i o
stare de amoreal a membrelor. Prea c o vraj minunat se ese-n jurul lor, oprind
timpul n bc. Fr s se gndeasc, se nl uor pe vrfuri i-i ntoarse faa, lipindu-i
buzele reci de ale lui. l vzu ncremenind i nghe. Se privir cteva clipe lungi n ochi,
nemicai, cu gurile sudate, el-surprins peste msur, ea-nfrigurat.
Spaima ncepu s-i croiasc drum spre inima ei. Ddu s se retrag, moart de
ruine, dar braele lui se nchiser ferm n jurul ei, trgnd-o mai aproape.
i-o srut. Aa cum nu crezuse c era posibil ca el s-o fac vreodat. Prelung,
rscolitor, incredibil de dulce. i dezmierda gura cu nespus gingie, micndu-i buzele
fierbini peste ale ei, gustnd-o fr grab. Tnra femeie reacion instinctiv. i
ntredeschise buzele, ademenindu-1 dincolo de ele, i un oftat i tremur n piept cnd
limba-i alunec fierbinte i mtsoas n cavitatea gurii, mpletindu-se strns cu a ei.
Pleoapele-i czur grele, trupul i se molei, mldiindu-se dup conturul trupului lui.
Srutul se adncea, devenind struitor, febril i minunat. Ceea ce ncepuse cercettor,
sfios i tandiu, se transformase n ceva arztor i ptima. Cnd Nick puse capt acelei
dulce nebunii, abia mai respirau. Se privir lung, cu rsuflrile poticnite i inimile
galopndu-le n piept.
- N-ar fi trebui s facem asta, gemu el, rezemndu-i fruntea de a ei.
- Nu, rspunse Cristine, simindu-se ntr-un anume fel dezamgit.
- Dar amndoi am dorit-o, continu Nick cu o voce rguit.
-Da.
- Regrei? o ntreb dup o mic pauz.
- Ctui de puin, replic ea fr s ezite. Tu?
- Nicidecum, rse el scurt, abrupt
Rmaser aa, cu frunile lipite, nconjurai de aburul ce se ridica din pmntul umed
n dimineaa rcoroas. ntr-un trziu, Nick se desprinse de ea i o privi n ochi cu un
zmbet uor, indescifrabil. O mngie pe obraz cu nodurile degetelor i oft:
- Haide. Te duc acas.
i, far niciun avertisment, se aplec, i strecur un bra pe sub genunchii ei, o ridic
ca pe un fulg i porni cu ea la piept printre trunchiurile copacilor, ntr-o direcie doar de el
tiut.
Cristine i strecur braele pe dup gtul lui i-i ngrop faa n scobitura dintre
umrul i maxilarul lui, inhalndu-i mirosul aspru, incitant, savurnd cldura acelui trup
clit de lupte, care acum i ddea o stare de siguran i linite interioar.
El dorise s-o srute! i fusese ceva magic, absolut minunat. O cldur stranie i se
ondul n piept i tnra femeie realiz cu uimire c se simea fericit. Mai fericit dect
fusese vreodat pn atunci. Legnat de braele lui, nclzit de cldura trupului lui,
Cristine adormi zmbind.

Ayton dispruse. La fel i trsura, i vizitiul mort, i calul lui.


Nick njur n gnd cu ferocitate. Nu se-nela asupra locului unde oprise trsura lui
Ayton azi noapte. Urmele roilor spaser n noroi dre late i adnci, care tiau drumul
de-a curmeziul. Localiz cu dezgust inclusiv locul unde l lsase incontient pe bastardul
acela nenorocit. Dar atelajul dispruse cu cai cu tot.
Nick regret c nu-1 omorse pe nemernic cnd avusese ocazia. Nu-i putea imagina
ce se petrecuse n spatele lui atunci cnd plecase m cutarea Cristinei, dar avea o vag
bnuial: ori vreun cltor dduse peste trsura care bloca drumul, ori Ayton reuise
cumva s se adune de pe jos, s lege calul de atelaj i s dispar-n noapte ca un la.
Nu-i nimic. Avea s vin mai trziu dup el. Singura lui grij n momentul de fa
era s-o duc pe Cristine la Londra. Dar nu puteau ajunge pe jos. Partea proast era c nici
nu-i ddea seama unde se aflau cu exactitate. Drumul desfundat tia pdurea, indicnd
doar dou direcii de mers: una spre Londra, cealalt spre nord. Locul era pustiu i plin de
primejdii, iar el era nenarmat.
Aezndu-se pe un trunchi de copac dobort la pmnt, Nick i trase sufletul. Era
obosit i flmnd. N-o putea cra pe Cristine n brae la nesfrit. i privi chipul adormit
i inima i tresri. Chiar i cu faajulit i obrazul nvineit, reuea s rmn frumoas i
dezirabil.
Lui Nick i fu mil s-o trezeasc. Strlucirea diamantelor de la gtul ei i atrase
atenia. Cu grij, i scoase colierul de la gt i-i desprinse singurul cercel rmas n ureche,
dndu-le drumul n buzunarul pantalonilor. Apoi i scoase brrile i inelele. Dac din
nefericire ar fi fost oprii n drumul tor, Nick nu dorea ca cineva s fie tentat de comorile
ei.
Mult vreme sttu aa, cu ea n brae, cugetnd. Puteau rmne pe loc, rugndu-se ca
pronia cereasc s le scoat n cale vreo trsur sau vreun potalion care s-i duc pn la
cel mai apropiat han. ns puteau atepta mult i bine. A doua variant, ultima de altfel,
era s o ia ntr-una din direcii i s mearg, Dumnezeu tie ct, pn la prima aezare
omeneasc. Cristine avea nevoie de hran i de odihn. i de o trsur. N-o putea expune
privirilor Londrei n halul n care era.
Rsuflnd adnc, se ridic n picioare i porni cu ea n brae n direcia care ducea
spre Londra.

Timp de dou ore merse aproape nentrerupt, paii lui mari nghiind ntr-un ritm
constant distane lungi. Fcuse o singur pauz. Braele i amoriser i-l dureau muchii
din cauza greutii ei. Era asudat i-i era cumplit de sete. i nu ntlnise nici ipenie de
om n calea lui, nici mcar o afurisit de cru!
Ar fi putut s-o trezeasc i s-i uureze truda dar, ntr-un fel masochist, considera c
trebuie s-i ispeasc vina pentru prostia i lipsa lui de vigilen din seara precedent,
greeli care fuseser ct pe ce s-o coste virtutea pe Cristine. Aa c o cra n brae,
strngnd din dini, ncrncenndu-se, forndu-i picioarele s se aeze unul naintea
celuilalt, s-o duc la adpost, n siguran.
Vzu hanul imediat dup cotitura drumului i aproape c i se tiar genunchii sub
valul de uurare care-1 scld. Se rezem cu spatele de trunchiul unui arar, rsuflnd din
greu. Apoi se ls pe vine, transfernd greutatea trupului ei pe genunchi, odihnindu-i
braele ndurerate.
Cristine se mic ncet, frecndu-se cu faa de cmaa lui. Pleoapele i tresrir i
genele dese i se ridicar ncet, dezvelindu-i ochii nc plini de vise, ochi cu luciri de
ametist. Se privir o clip, apoi buzele ei se curbar sub un surs moale. Pleoapele i
czur lenee i u i oflat i se desprinse de pe buze. ns, n secunda imediat urmtoare,
deschise ochii mari i-l privi uimit i derutat. Pe Nick l amuz mbujorarea ei. i l
seduse.
- Unde..., vocea i suna spart i Cristine i-o drese stnjenit, ncercnd din nou:
Unde suntem?
- Nu tiu exac dar am ajuns n apropierea unui han.
Cristine ntoarse capul i privi n direcia indicat de el. Vzu la o distan de vreo
cincizeci de metri un han de ar puin cam nengrijit, n a crui curte se aflau dou trsuri
prfuite. O ntrebare i fcu loc n mintea ei, nc moleit de somn: De ce stteau pe
marginea drumului? i roti ochii n jur nedumerit.
- Unde i-e calul? l ntreb Cristine cu o voce ncordat.
- Nu l-am mai gsit.
- Ayton? articul ea cu dificultate, dup un lung moment de tcere, evitndu-i
privirea.
Nick ezit. N-avea s-o menajeze. Era mai bine s-i spun adevrul.
- A disprut.
Cristine nghii n sec. Se ridic n ezu frecndu-se la ochi, poruncindu-i s nu se
gndeasc la ce fusese. Era cu Nick, prin urmare n deplin siguran Privi din nou n
jurul ei. Pdurea dispruse. n faa ei se ridicau coline nverzite, la poalele crora se
vedeau culturi de cartofi.
- Cum am ajuns aici? se interes, ridicndu-se n picioare i ficnd civa pai
nesiguri prin iarba nc nrourat, ca s-i pun sngele n micare.
Glezna scrntit i pulsa, dar durerea era suportabil.
- Pe jos, cum crezi altfel? rosti el trgnat
Oboseala din glasul lui o Seu s se ntoarc.
- Te doare ceva? se ngrijor tnra, observndu-i grimasa.
- n afara faptului c nu-mi mai simt braele? glumi Nick, masndu-i bicepii care-i
ardeau. Nimic semnificativ.
- De ce nu m-ai trezit? se ncrunt Cristine, simindu-se dintr-odat teribil de prost.
- Erai frnt. n plus, mi-era mai simplu s te car n brae dect s te trsc dup
mine.
Tnra femeie tcu ncurcat, tiind c el avea perfect dreptate. N-ar fi putut merge
pe jos n condiiile n care avea glezna sucit. Asta n-o mpiedica totui s nu se simt
prost pentru faptul c dormise ca un prunc la snul mamei, n timp ce el se cznise s-o
care n brae pn acolo.
- i acum ce facem? se interes ea, ducnd mna streain la ochi.
- Mergem la han, nchiriem o camer, mncm ceva, iar tu o s te odihneti n timp
ce eu o s-i trimit voib lui Tony s vin cu trsura dup noi.
- Toate astea cost bani, Nick, murmur Cristine, artnd m direcia hanului. Eu n-
am nicio lecaie la mine. Tu ai?
- Nu, recunoscu el senin. Dar las-m pe mine s-mi bat capul cu asta. O s gsesc
eu o cale.
Cristine i ngust ochii gnditoare, ronindu-i colul gurii. Brusc, se lumin la fa
i se rsuci spre el.
- tiu eu o cale. Vom lsa garanie una dintre brri le mele! exclam ea, ncntat de
idee, n timp ce-i sufleca mnecile jachetei lui. Da, aa am putea...
Vocea i se frnse cnd i vzu ncheieturile goale. Automat, i duse minile la gt i
se albi la fa, privindu-1 cu ochii mrii de spaim
- Sunt la mine, o liniti Nick, ridicidu-se. i le-am scos cnd dormeai. Pentru
sigurana amndurora, i explic el calm. i nu, n-ai s lai niciuna dintre bijuterii drept
gaj pentru ceea ce vom consuma la han. n primul rnd, nu sunt ale tale, ci ale prinesei
din Kumpur-Pala. Iar tu, att ct vei locui n Anglia, vei fi doar contes de Lancaster i
nimic mai mult. n al doilea rnd, nu tiu cu ce fel de oameni avem de a face i este mai
bine s nu riscm. Ai ncredere n mine i las-m s aranjez eu lucrurile n felul meu, de
acord?
Cristine aprob tcut i se ls cu totul n grija lui.
Zece minute mai trziu, Nick, aplecat peste o tejghea ptat de lemn, discuta cu
hangiul n oapt Cristine nu auzea ce-i vorbeau, deoarece Nick o postase pe un scaun
n colul opus al ncperii, n apropierea focului care ardea n vatr, ca s se nclzeasc,
ns, din cnd n cnd, proprietarul i arunca ochii n direcia ei i cltina capul pleuv cu
o expresie plin de mil i compasiune.
Cristine i ooncentr atenia doar asupra flcrilor care lingeau butenii. Bine mcar
c n sala de mese nu se mai aflau i ali clieni. tia c arat ngrozitor. Prul i era
ciufulit i scpase pe jumtate din agrafe, i pierduse ambii pantofi, iar obrazul peste care
Ayton i lsase palma grea ncepuse s-o doar. i privi minile cu un aer absent. Avea
pmnt sub unghiile rupte iar pielea i era julit n mai multe locuri. Umerii i braele o
dureau.
Pe nesimite, amintirile nopii ncepur s i se strecoare n minte; amestecndu-se cu
realitatea. n vzu pe Ayton deasupra sa. Minile lui mari i crude i sfiau rochia i-i
vtmau trupul, umilind-o, supunnd-o degradrii. Respiraia i se ngreun. Palmele i se
umezir, pulsul prinse s-i loveasc n timpane. ncepu s se sufoce. Clipi de dou ori i
focul, care ardea molcom n vatra de piatr, rsri din nou n faa ei.
Cuprinzndu-i tmplele n podul palmelor, nchise ochii strns i se for s respire
adnc i rar. S-i goleasc mintea de oroarea acelei nopi, de amintirile oribile care o
loviser acum pe nesimite. Vocea lui Nick o facu s tresar cu putere i s-l priveasc
livid. Maxilarele lui se ncletar, o ven i se umfl, erpuindu-i fruntea.
- Te simi ru? o ntreb Nick, silindu-se s-i pstreze vocea calm.
- Eu..., nghii Cristine n sec, ncercnd s se liniteasc. Sunt... doar obosit.
Nick ddu din cap aprobator, impunndu-i rbdarea.
- Haide, rosti el cu blndee, lund-o de mn i trgnd-o uurel n picioare.
O femeie scund i rotofeie i atepta la baza unor scri de lemn. O lu naintea lor,
gfind i turuind ntr-una despre vreme. i conduse pe un hol ntunecat, oprindu-se n
faa unei ui pe care o deschise larg, le zmbi cu cldur i apoi se retrase.
Nick intr primul, trgnd-o pe Cristine dup el i nchise ua cu piciorul. Era un
singur pat n camer, acoperit de o cuvertur nflorat i vesel. O mas i dou scaune
erau ngrmdite sub fereastra micu care ddea n spatele hanului. Pe mas se afla o
carafa de porelan i dou cni din lut smluit, o farfurioar i dou lumnri de cear. O
sob veche se afla ntr-un col al camerei i, n faa ei, un co mpletit plin cu lemne de
foc. Pentru ct de modest arta totul, pe att era de cirat. Nu se vedea urm de praf pe
nicieri. n aer plutea un iz subtil de flori de cmp.
Cristine se apropie de mas i cercet carafa. Era plin cu ap i-i turn o can plin
pe care o bu pe nersuflate. Se rsuci spre Nick Brbatul o urmrea tcut.
- Scuz-m, murmur Cristine, simindu-se intimidat de cuttura lui conoentrat.
Nu te-am ntrebat dac i-e sete i ie.
- Mi-este.
i turn i lui o can i i-o oferi. Nick o bu dintr-o nghiitur, apoi i mai turn una
i o bu n aceeai manier.
- O s ne aduc de mncare n camer, o inform el.
Cristine ddu din cap i porni spre patul ngust. i plimb mna peste cuvertura de
ln, apoi oft. Ar fi dat orice pentru o baie fierbinte. Se simea murdar. Pn i sufletul
i-l simea murdar.
- I-ai trimis vorb lui Tony?
-N u nc.
- Unde ne aflm?
- La cinci ceasuri di stan de Londra.
- Att de mult? se mir ea.
-Mda.
Tcerea se ls, ncrcat de o intimitate stranie, care o stnjenea. Cristine reveni
lng mas i arunc o privire pe fereastr. Peisajul era fermector. Puni verzi, bogate,
acoperite de un covor de flori de cmp, se ntindea n faa ochilor ei. Cteva oie, cu lna
alb ca laptele, pteau linitite pe cmpie. Undeva, un cine ltr.
Un ciocnit se auzi u i o fetican subiric intr n camer, aducnd o tav cu
mncare i un urcior cu vin. Aburul ce se ridica din cele dou castroane cu tocni de
miel o fcu pe Cristine s saliveze. Ftuca ls tava pe mas i se retrase, iar ei se aezar
i ncepur s mnnce n linite. Tocmai i turnau vin c&id un alt ciocnit se auzi n u.
Doi vljgani intrar crnd o cad de lemn. O puser pe podea i cteva clipe mai trziu
se ntoarser cu glei pline cu ap fierbinte, pe care o deertar n cad, umplnd-o pe
jumtate.
Cristine se simi copleit. Lacrimi mari i se ivir n ochi i-i muc buzele s nu
plng.
- Mulumesc, opti ea cu o voce gtuit.
- N-ai pentru ce, zmbi el scurt. Te las s faci baie. S m strigi dac ai nevoie de
ceva, bine?
Cristine ddu din cap, incapabil s vorbeasc. l urmri cum iese, intersectndu-se
n cadrul uii cu hangia, care-i aducea cele necesare pentru baie.
Femeia i zmbi n timp ce punea prosoapele pe unul dintre scaune.
- Doamne, nu mai poate omu n ziua de azi s mearg linitit n drumul lui! glsui
femeia, teribil de indignat. Tare tre s v fi speriat, coni, o cin femeia, punnd
spunul pe podea i un pieptene de os, cu dinii rari, pe marginea patului. Soul matale i
un om tare drgu.
- Soul meu? se blbi Cristine, luat complet prin surprindere.
- i om bun, i se citete-n ochi, ciripi femeia, privind-o cu duioie. Primul lucru de
care s-a ngrijit au fost nevoile matale. S v fac focul, s nu rcii.
Odat focul aprins, femeia se retrase. Cristine se ridic, nc nucit de pe urma
vorbelor femeii. Nick se dduse drept soul ei. Nu nelegea de o fcuse. Ar fi putut s se
dea drept fratele ei. Ar fi putut, gndi ea, dar n-ar fi fost credibil. Nick, cu toate c era
bronzat, avea pielea mai alb dect a ei i ochii negri. Ea era creol cu ochii violei. Nu
semnau defel. Oricum, era cert c lucrul acesta o nclzea mtr-un fel straniu pe
dinuntru. tia c dac Nick n-ar fi fost cine era, sau ea n-ar fi fost cine era i el i-ar fi
cerut mna, ea n-ar fi stat deloc pe gnduri...
Cristine respir adnc i oft, certndu-se pentru c visa cu ochii deschii i ddea
prea mult importan unor lucruri fr nsemntate. Niciunul nu avea bani cu sine i
nchirierea a dou camere era un lux pe care nu i-l puteau permite. Iar ca s nchirieze
doar una, fr a o pune pe ea ntr-o situaie delicat n faa proprietarilor, Nick trebuise s
inventeze acea minciun inofensiv.
i scoase haina i o ls pe speteaza unui scaun. Cteva clipe, nu se putu mica,
privindu-i ocat corsajul sfiat al rochiei. Ruinea i umilina ndurat o nfcar de
gt, sufocnd-o.
- N-am s m gndesc, i fgdui ea cu o voce gtuit, nghiindu-i lacrimile i
ncepnd s-i scoat rochia ferfeniit i jupoanele murdare.
Se ls n apa fierbinte, igncrnd vntile care-i ptau coapsele, snii i braele, se
spuni toat i ncepu s-i frece pielea cu ndrjire, pn cnd ncepu s-o usture. Apoi i
scoase agrafele i-i spl prul lung, dup care se clti cu apa din cele dou glei
rmase pline. Folosi un prosop pentru pr, iar cu cellalt se terse pe corp. Cum nu avea
cu ce s se mbrace, lu cuvertura de pe pat i se acoperi cu ea, improviznd o tog, apoi
i trase un scaun lng sob i ncepu s-i descurce prul nclcit.
Hangia apru cteva minute mai trziu, aducndu-i o rochie de ln de culoarea
prafului.
- mi cer scuze, milady, dar e singura pe care o am. Am pstrat-o ca amintire din
tinereile mele, cnd eram subire ca o salcie i toi flcii roiau ca mutele n jurul meu.
Nu-i borangic, cum probabil c eti obinuit mata, dar o s-i in de cald...
Cristine surse, micat de generozitatea femeii i se ridic, apropiindu-se de ea.
- Nu am cuvinte s v mulumesc pentru buntate, doamn, rosti cu gravitate n glas.
Credei-m pe cuvnt cnd v spun, adug Cristine, cuprinznd strns ncheieturile
femeii n mini i privind-o adnc n ochi, c m simt onorat de cinstea ce mi-o facei. i
nu v voi uita niciodat pentru asta.
Femeia se mbujor toat de plcere.
- Eti o domni tare blid i ginga. Nu ca sclifosi tele alea care-mi calc pragul i
strmb din nas la toate cte le ofer, spuse hangia, ridicnd din umeri ca s-i ascund
emoiile. Soul matale ere c te iubete tare mult.
- Nick nu este so..., ncepu Cristine, vrnd s-o corecteze pe femeie, dar se opri la
timp. Nu este ca ali gentilomi, adug grbit. El... el e ceva... special.
Hangia zmbi larg n faa stnjenelii ei, o ntreb dac mai avea nevoie de ceva i se
retrase. Cristine i muc buzele, certndu-se pentru c se comportase ca o idioat,
mbrc rochia i se trase lng foc ca s-i usuce prul.
n urmtoarea jumtate de or, oamenii hanului se vnturar prin camera ei. Cada cu
ap fu scoas afar, masa-debarasat, coul cu lemne-reaprovizionat. I se aduse o ulcic
plin cu vin i o plcint cu mere din partea casei.
Feticana care-i servise cu mncare mai devreme, culese de jos maldrul de jupoane
i ceea ce mai rmsese din rochia ei de bal i o ntreb:
- Cu asta ce vrei s fac, milady? S vi le spl sau vi le mpachetez?
- Arde-le! porunci Cristine cu o voce tioas. Realiznd c tonul vocii i fusese prea
aspru i c fata n-avea nicio vin n toat povestea, adug ceva mai moale: sau f ce vrei
cu ele. Eu nu le mai vreau.
Fata se nclin n faa ei i dispru.
Cnd Nick apru ntr-un trziu, Cristine tocmai terminase s-i mpleteasc prul
ntr-o coad groas. Un lung moment, nu fcur dect s se priveasc.
i Nick fcuse baie, constat Cristine, ncercnd s ignore fluturii ce prinser s-i
zboare prin stomac. Avea prul ud i-i schimbase cmaa cu una curat, de mprumut, pe
care n-o ncheiase pn sus. Prin deschiztura marginilor de pnz alb i se vedea prul
negru de pe piept. Imaginea lui, de o virilitate brut, ddu un brnci inimii ei. Pulsul i se
repezi n gt. Ceva puternic, aproape palpabil, o lega cu fire nevzute, trgnd-o spre el.
Mucndu-i buzele, nfigndu-i unghiile-n came, Cristine i feri ochii, luptndu-se
cu atracia pe care acel brbat o revrsa asupra ei.
Nick se mic din prag, nchise ua cu grij i se apropie de ea.
- Cristiie, opti el rguit.
Tnra femeie i inu respiraia, incapabil s se mite sau s spun ceva. Prezena
lui era copleitoare. Simea nevoia adnc, imperioas, aproape visceral, de a i se arunca
n brae i de a rmne acolo pentru o venicie. Dac ceea ce simea era dorin, atunci
nelegea de ce femeile erau att de uor de sedus. Era un sentiment att de aprig, de
intens i necrutor, att de dureros, nct i era aproape imposibil s lupi cu el.
- Cristine, uit-te la mine, i ceru Nick cu o voce cald.
Fata trase adnc aer n piept i se for s-l priveasc. Nick i observ cearcnele
vineii de sub ochii uluitori. i, de asemenea, i observ tulburarea.
- Ar trebui s dormi, mcar puin, suger el cu blndee.
- Ar trebui, dar m-ndoiesc c-o s pot, oft Cristine. Ai trimis vorb lui Tony?
- Da, dar o s dureze. Va ajunge la lsatul serii, asta n cazul n care nu intervine ceva
care s-l ntrzie, sfri el, trecndu-i minile prin prul umed i dndu-i-1 spre spate.
- Unde i-e rubinul? l ntreb Cristine, ngustndu-i ochii.
- Ce? se ncrunt el. A! i atinse lobul urechii unde avusese cercelul i zmbi iute.
L-am mprumutat hangiului pentru cteva ceasuri. O s mi-1 recuperez cnd sosete Tony.
- Va trebui s-i recompensm pe oamenii acetia, rosti Cristine, jucndu-se cu vrful
cozii mpletite. Au fost tare buni cu noi.
- Da, aprob Nick zmbind, n timp ce turn vin n cni. Bea, i porunci.
- Vrei s mmbei, milord? i arcui ea o sprncean ntr-o manier provocatoare.
- Sper s-mi reueasc. Pn la fund, i ciocni el cana de a ei.
Cristine zmbi i-i urm sfatul asculttoare. O cldur moleitoare i se sparse n
stomac, amorindu-i membrele. Privirea i se mpienjeni.
- E-n regul, i se mpletici ei limba n gur. Svnt beat, l inform amuzat. Ce mai
urmeaz acum?
- S faci nani, rnji el, lund-o pe sus i ducnd-o spre pat
O aez cu grij n aternuturi i o acoperi cu ptura. Ddu s se retrag, dar mna ei
i se ag de poala cmii.
- Nu m lsa singur, murmur tnra femeie, cu ochii nchii i obrazul ngropat n
pern. ine-m n brae, vrei? Mcar puin... pn adorm, i ceru cu o voce din care-i
rzbtea teama.
Nick ezit o clip, apoi ddu cuvertura la o parte i se vr lng ea, trgnd-o n
braele sale. Cristine i se cuibri la piept, oftnd. Un minut mai trziu, dormea dus.
Nick rmase cu ea veghindu-i somnul i reflectnd la evenimentele din ultimele ore.
Cristine voia s-l aduc pe Ayton n faa justiiei. Din punctul lui de vedere, lucrurile s-ar
fi rezolvat mult mai simplu i, categoric, mai satisfctor. i asta fr s agite apele inutil.
O ntlnire scurt n afera Londrei, n prezena unor martori discrei, i ar fi pus punct
definitiv problemei. De dragul Cristinei, i-ar fi oferit acelei scursori ansa de a muri
onorabil, cu demnitate.
n fond i la urma urmei, de ce dracu se crampona de ce anume voia ea? cuget
Nick, ncruntndu-se enervat. Pentru ce s declaneze un scandal public i s se expun
singur unei situaii penibile, care putea fi lesne evitat?!... Cristine n-avea dect s-i
acoepte hottrea i cu asta basta! El era tutorele ei i datoria lui era s-i apere inocena i
reputaia. Pe prima reuise s i-o salveze doar graie faptului c-i urmase instinctul
orbete. Dar dac nu lua atitudine, n-avea s i-o poat proteja pe cea de a doua. Reputaia
unei femei era ceva extrem de fragil, iar ea nu era o femeie obinuit. Cristine trebuia s
neleag asta.
i privi chipul relaxat n somn i ochii i fur atrai de gura moale, vulnerabil.
Vintrele i se ncordar i brbia i zvcni dureros cnd amintirea srutului lor i reveni
n memorie cu o claritate uluitoare. ntre ei exista o atracie puternic, Nick nu se ndoia
de asta. Intenia lui fusese s-i ofere alinare, gndi el, oftnd din rrunchi. Ea fusese cea
care iniiase acel srut torid i mistuitor, care-1 lsase ca naiba de excitat La fel cum se
ntmplase i prima dat, numai c atunci fusese ceva spontan i nevinovat, pe cnd acum
fusese ceva premeditat i plin de pasiune.
Cristine l dorise. Simise asta n felul n care i se nfiorase n brae, n felul n care i
rspunsese la srut, n modul n care i se druise. Era inocent, ns de o senzualitate
incredibil i foarte receptiv
Tehnic vorbind, ar fi putut pune reacia ei pe seama faptului c trecuse prin acea
experien teribil i simise nevoia incontient de a se convinge c totul se terminase cu
adevrat i c era m sigiran. O necesitate fireasc, puternic, acut, ce apare n urma
unei traume care-i seac emoiile, i ai nevoie de o confirmare a faptului c ai reuit s
supravieuieti comarului, c nc mai eti capabil s simi. Ceva care s fie mai puternic
dect oroarea care i-a zdruncinat nervii. Iar el fusese acolo, la dispoziia ei.
Asta ar fi fost o explicaie plauzibil pentru acea revrsare de senzualitate care-i
ntunecase minile pentru o clip. i ar fi fost m stare s-o accepte ca atare, orict de tare 1-
ar fi durut acest lucru. n fond, ea singur i mrturisise nainte cu cteva sptmni, c
era ndrgostit de un alt brbat. Dar mai fusese i discvia de dup aceea. Recunoscuse
c dorise s fie srutat de ctre el i c nu regreta deloc c-o fcuse. i fusese perfect
lucid cnd i declarase asta.
Era ceva ce nu se potrivea n toat povestea. Nick simea c-i scap ceva, dar nu-i
ddea seama ce anume. tia doar c era ceva legat de femeia superb care-i dormea n
brae i pe care el o contempla acum ca un ntng.
Privind-o, Nick realiz cu tristee c nu era doar namorat de ea i c o dorea
trupete, ci chiar o iubea cu adevrat i o dorea cu totul, n ntregime. Revelaia nu-1 oc,
ci doar l amr i mai mult. Iubea o femeie ndrgostit de un alt brbat, o femeie pe care
i Ethan o adora n tcere.
Ce mama naibii avea s fac?!... Putea renuna la ea, dar asta ar fi nsemnat s-i
smulg inima din piept i s i-o calce n picioare. i-ar fi salvat mndria, dar s-ar fi
pustiit singur pe dinuntru. Pentru c simea n adncul sufletului su, cu o certitudine de
neclintit, c dac ar fi lsat-o s plece din viaa lui, ar fi dat cu piciorul la singura lui
ans de a fi fericit vreodat Dac ar fi fost oeva unilateral, poate c s-ar fi resemnat i s-
ar fi dat la o parte din competiie. Dar exista acea atracie ntre ei, un magnetism brut, pe
care-1 mai simise i cu alte prilejuri, i niciodat cu o alt femeie...
Ei bine, avea de gnd s profite de acest lucru! i fgdui Nick, simindu-se dintr-
odat eliberat de o povar ce-1 apsase destul n ultimele sptmni. N-avea s procedeze
cinstit, tia acest lucru nc de pe acum, dar auzise c att n dragoste, ct i n rzboi, era
permis orice. Important era s supravieuiasc luptei i s culeag laurii, nu?
O vreme nu fcu dect s rumege ideea, construindu-i planul n minte, calculndu-i
riscurile. n esen, tia ce avea de fcut. Problema era s aib rbdare i s atepte
momentul potrivit.
n clipa ncarc Cristine avea s prseasc Anglia, inima ei avea s-i aparin lui! i
promise tnrul brbat cu ndrjire.
Pe nesimite, l fur somnul i adormi butean.

CAPITOLUL 17
Se detept naintea ei. Dormise nentcrs aproape ase ore, fr s-i schimbe poziia
i, prin urmare, se trezi amorit. Se ddu jos din pat cu grij, atent s n-o trezeasc, i se
duse n vrful picioarelor la fereastr. Dup soare, era ora patru sau cinci dup-amiaza.
i tun o can de vin i-i potoli setea. Constat absent c-i mai era i foame pe
deasupra. Cobor n sala de mese i-i ceru hangiei s pregteasc oeva de mncare, apoi
se ntoarse n camer i se opri lng pat, privind-o pe Cristine ngndurat.
Dormea pe burt, cu perna n brae, lit pe tot patul. Coada lung i groas i se
desfcuse pe jumtate i se slbise din mpletitur.
Nicki arcui o sprncean, surprins i amuzat deopotriv. Ar fi putut bga mna n
foc c prul ei era la fel ca n copilrie: plin de bucle i inele. Dar se nelase. Prul ei era
drept ca hrtia cernit i la fel de lucios. Se ntinse i-i apuc o uvi, frecnd-o ntre
degete. Surprinztor de mtsos pentru ct de gros avea firul.
Dorina l pocni drept n moalele capului, lsndu-1 fr suflu. i asta pentru c
imaginaia i fusese strnit de o fantezie plin de un erotism crud: ea deasupra lui, goal
i minunat, nvluindu-1 n cascada satinat a prului ei...
Ls uvia n pace i se duse spre ferestre, luptndu-se cu febra libidoului trezit la
via, inspirnd i expirnd prelung, n reprize. Avea nevoie de o igar ca de aer. tia c
avea tabachera n buzunarul interior al jachetei, dar nu se ncumet s-i aprind una.
Pentru c ar fi nsemnat s deschid geamurile i nc nu dorea s-i tulbure somnul.
Inteniona s-o lase s doarm ct simea nevoia.
Hangia, conform instruciunilor lui, nu btu la u cnd aduse mncarea ci intr
direct. Faptul c brbatul, un aristocrat n mod evident, i iei n ntmpinare s-i ia tava
din mini, o uimi peste msur.
- Mai avei nevoie de ceva, nlimea Voastr? l ntreb ea n oapt.
- Nu, doar s fiu anunat cnd ajunge fratele meu.
Femei ddu din cap n semn c-a priceput i se retrase. Nick se surprinse alegnd fr
s se gndeasc cele mai bune buci de friptur rece. Zmbi i le ddu deoparte, alturi
de cteva felii de brnz, sort murturile i feliile de pine, dup care se apuc s
mnnoe ce mai rmsese. La sfrit goli jumtate din vinul rmas n ulcic, apoi ntei
focul i mai arunc doi buteni n sob.
Cristine se mic, schimbndu-i poziia i murmurnd ceva n somn. Cuvertura
alunec la vale i czu pe podea, dezvelindu-i un picior lung i graios. Nick l privi
ncremenit, neputndu-i lua ochii de la coapsa nud i plin de vnti.
Se simi cuprins de o furie neagr, nimicitoare. Avea s-l omoare pe nemernic, s-i
scoat maele pe gur!... Nu voia s-i imagineze groaza pe care o simise Cristine atunci
cnd fusese brutalizat astfel. tiind c este singur, c nu era nimeni prin preajm care
s o ajute, c se afla doar la mila acelui animal...
Se luptase cu el, Nick era ferm convins de asta. Dar ce nseamn fora unei femei n
faa unui brbat complet lipsit de onoare, cu mintea ntunecat de dorin vicioas, mnat
doar de propriile instincte?... Ayton o lovise aa cum un brbat n-ar trebui s loveasc
niciodat o femeie! Iar pentru asta avea s plteasc.
Scrnind din dini, tremurnd de ur i mnie, cu pumnii albii n strnsoarea lor, se
duse i o nveli, apoi reveni la locul lui din faa ferestrelor, aezndu-se pe scaun, mcinat
de vinovie, furie i neputin.
Dup aproape dou ore de ateptat, Nick auzi un uruit n curtea din fea hanului.
Cum ferestrele ddeau n spatele acestuia, iei din camer n vrful picioarelcr, i-i
ncl cizmele din mers.
Se ntlni cu Tony n pragul uii de la intrare. n spatele fratelui su i vzu pe unchii
Cristinei i pe contes. Kimberly era livid i avea cearcne sub ochi. Nick tia c nu
nchisese un ochi toat noaptea, moart de spaim i ngrijorare.
- Este n regul, mam, o liniti Nick, lund-o pe dup umeri i conducnd-o spre o
mas mai ferit unde o for s se aeze. Acum doarme, dar este bine.
- Ea a... n-a pit nimic? l privi ea speriat, cu mna dus la gt i ochii plini de
lacrimi.
- Am avut noroc, rspunse el dup o pauz scurt, chinuindu-se s-i surd calm.
Amndoi am avut noroc.
- Vreau s-o vd! i ceru Kimberly cu o voce categoric, ridicndu-se n picioare.
Acum, n clipa asta!
- Firete co...
- Cine a fost?! se interesar n cor Tony i Damian, ntrerupndu-1.
- Ayton. V povestesc mai trziu. Ai adus banii? i se adres Nick fratelui su.
Tony bg mna n buzunar i scoase o pung pe care i-o arunc peste mas. Nick o
prinse i-i lu mama de cot. O conduse pe scri la etaj i o reinu puin nainte de a
deschide ua camerei.
- Trebuie s te previn, rosti el cu o voce surd, privindu-i mama n ochi cu un aer
sumbru. Ayton nu s-a purtat deloc bine cu ea.
- Ct e de... rnit? pronun ea cuvintele cu dificullate.
- Am ajuns la timp, mam. N-a fost siluit, dar... cinele acela a bruscat-o i a lovit-
o, dementul naibii!
- Copilaul meu, suspin oontesa, ngropndu-i faa n palme. Biata mea feti...
- Mam, te rog linitete-te, o implor Nick, durerea i jalea ei alimentndu-le pe ale
lui. Nu pot s te las s intri la ea dac mi te prbueti aa!...
Contesa se dezmetici i-i terse lacrimile. Respir adnc de cteva ori i-l privi cu
un aer mult mai linitit.
- Iart-m. O s fiu tare! promise ea cu o voce aspr. O s fiu puternic pentru ea.
Nick zmbi uor i o srut pe frunte.
- Aa te vreau. Du-te, o ndemn el. Eu m duc s reglez conturile cu propti etaruL
Ne ntlnim jos.
Contesa ddu din cap, intr n camer i nchise ua n urma ei.

Ajunser n Capital puin dup orele dou noaptea. Toat casa era n picioare,
ateptnd cu sufletul la gur ntoarcerea lor. Nick le interzise tuturor s deschid vreo
discuie n faa tinerei femei despre incidentul nefericit prin care trecuse.
La insistenele mamei sale, Cristine mnc ceva uor i se retrase n dormitorul ei.
John Doyle, medicul i prietenul familiei de peste treizeci de ani, sosi douzeci de
minute mai trziu i o consult. Verdictul i era favorabil privind starea sntii ei fizice.
Singurul lucru ngrijortor era fragilitatea psihic a fetei. Trecuse printr-un oc puternic i
singurul remediu era s lase timpul s treac.
S-a fcut facu un mic consiliu de familie, lundu-se hotrrea unanim de a se
retrage cu toii la ar. A doua zi, dis de diminea, servitorii mpachetar lucrurile
necesare i ncrcar cuierele n trsura. Cu puin nainte de prnz, cu excepia lui Tony,
care fusese nevoit s mai rmn cteva zile cu Andreea n ora pentru a rezolva nite
detalii n legtur cu nunta ce se apropia, i a unchilor Cristinei, au prsit Londra cu
toii.
Primele zile la Sutherland House decurser linitite, fr incidente. La sfaturile lui
Doyle, subiectul Ayton nu a fost niciodat deschis n fea ei. Medicul insistase ca tnra
femeie s fie tratat normal, s fie nconjurat n permanen cu afeciune i ncredere,
aceste lucruri constituind un remediu mult mai eficient dect oricare alt tratament.
Trauma suferit de Cristine putea fi depit doar cu suportul moral al familiei, prin
odihn i certitudinea c se afl n siguran. Singurul medicament prescris de ctre
blajinul doctor era un ceai calmant din ierburi, greos de amar, pe care Cristine se fora s
i-l ndese n stomac n fiecare sear nainte de culcare.
Cristine refuz s discute cu vreunul din cei ai casei despre ceea ce i se ntmplase n
noaptea cnd fusese rpit. Pur i simplu nu putea. Nu voia s se gndeasc la ceea ce
fusese. Nu dorea dect s uite acel episod oribil, nfiortor, i s priveasc viitorul n fe.
Pentru c tia cu certitudine c dac s-ar fi lsat ngenuncheat de umilina, ruinea i
disperarea care-i gdilau nervii, niciodat nu s-ar mai fi putut ridica din tin. Iar Ayton ar
fi triumfat.
Oricum avea s triumfeze, gndi Cristine cu amrciune. i asta pentru faptul c
hotrrea ei de a-1 aduce n faa justiiei plise subit, imediat ce se ntorsese acas. tia c
dac ar fi deschis un proces public, trndu-1 pe acel mrav prin mocirl, tot nu s-ar fi
fcut dreptate cu adevrat. El o agresase i ar fi abuzat de ea dac Nick nu ar fi aprut n
ultimul moment n fond, nimic nu se ntmplase, cu excepia faptului c fusese agresat
fizic. Cazul s-ar fi desfurat n Camera Lorzilor. Ar fi urmat audieri. Ea ar fi fost
chemat n faa attor brbai, attor gentilomi, forat s descrie ct mai amnunit ceea
ce se petrecuse n trsura cu care Ayton o rpise n plin noapte. Ar fi fost silit s
recunoasc degradarea i njosirea la care acesta o supusese. i, cnd totul s-ar fi
terminat, ea ar fi rmas cu toat necinstea. i nu doar ea, ci i familia ei. Nick avusese
dreptate. Repviaia i-ar fi fost ruinat pe veci Era un sacrificiu pe care nu i-l putea
permite. Aa c cel mai nelept era s ngroape totul sub tcere i s-i continue viaa.
Dar, ntr-o bun zi, i fgdui ea nfrigurat, cnd avea s-i regseasc tria
luntric i curajul care o prsiser, ca s-l poat privi pe acel animal n ochi fr ca
sufletul s i se albeasc de groaz i carnea s i se ncrnceneze pe trup, i va face o vizit
i-i va cere cercelul pe caie-1 pierduse n trsura lui. Dei Nick ncercase s-o conving c
s-ar fi putut s-l fi pierdut n pdure, Cristine tia n adncul inimii c bijuteria se afla n
posesia lui Ayton i c trebuia s o recupereze ct mai curnd cu putin. Deocamdat,
ns, nu se simea n stare s-i nfrunte agresorul.
Cel mai ciudat era faptul c nu avea comaruri. De fapt, nici nu era sigur c visase
ceva de cnd se ntorsese la Sutherland. Ceaiul pe care Doyle i-1 prescrisese i inducea un
somn adnc, odihnitor.
Un alt lucru bizar l constituia faptul c numai prezena lui Nick reuea cu adevrat
s-i ofere siguran i calm. Se trezea uneori m miezul nopii, cutndu-1 cu mna prin
pat, de parc ar fi fost ceva absolut firesc s-l gseasc acolo. i apoi o ncerca o
profund i inexplicabil dezamgire cnd ntlnea locul gol.
Propriile ei manifestri i sentimente o nspimntau. Realiza cu durere c se
ndrgostea de Nick cu fiecare zi, c era din ce n ce mai vulnerabil n fea lui, c l
dorea ntr-un fel care o facea s se ruineze. Dorea ca el s o srute aa cum o fcuse n
acea noapte cnd o gsise n pdure. i acest jind plin de patim pe care nu i-l putea
nbui defel, ajunsese s o mistuie pe dinuntru. Aa c ncepu s se roage ca Orslom s
ajung ct mai curnd n Anglia i totul s se termine cumva. ntre timp, i umplea zilele
mnndu-1 pe Neptun pe pajitile verzi, zbovind uneori ceasuri ntregi lng mormntul
lui Daniel, citind cnd avea dispoziia necesar sau vizitndu-i pe cei nevoiai din sat i
ajutndu-i cum putea.
Nick ns nu voia s uite dezonoarea i jignirea pe care Ayton o aruncase asupra
Cristinei, asupra lui, asupra tuturor. n dimineaa zilei n care prsiser cu toii Capitala,
angajase doi detectivi s dea de urma acelui acal. Trecuser ase zile de atunci i nu
primise nicio veste. i impuse rbdarea. Zilnic soseau la Sutherland rapoartele celor
nsrcinai s-i urmreasc pe Lancasteri, dar cele pe care le atepta cel mai mult
ntrziau s apar. Dup aproape nou zile, primi un mesaj de la unul dintre ageni, care-1
informa c Ayton dispruse fr urm.
Nemernicul prsise ara! Era singura explicaie pe care Nick i-o putea oferi. Tria
pe undeva pe continent, ascunzndu-se ca un vierme!... i asta nu i-o putea ierta. Nu-i
putea gsi linitea, tiind c avusese ocazia s-l striveasc pe acel animal ca pe un gunoi
ce era i c-o ratase.
i-n tot acest rstimp, urmrise evoluia Cristinei.
Chipul i era senin i relaxat, conversa cu cei din jurul ei cu lejeritate i se comporta
absolut normal. Cteodat o vedea privind ntr-un punct fix, dar nu trist, ci doar...
ngndurat. De cteva ori o vzuse zmbind. Dar niciodat n-o auzise rznd, nici mcar
atunci cnd el alunecase pe o piatr, ntr-una dintre zile, i czuse ct era de lat ntr-o
bltoac plin cu noroi. Toi cei care prinseser momentul, se tvliser pe jos, hohotind
nestvilit. Ea doar i zmbise nduioat, venise lng el i-i ntinsese mna mic,
ajutndu-1 s se ridice.
Toate acestea l ngrijorau pe Nick. i-l speriau ntr-o oarecare msur. Nicio femeie
care ar fi trecut prin ceea ce-i fusese dat Cristinei s ndure, nu ar fi reuit s depeasc
ocul i trauma cu atta... detaare, acesta era cuvntul! Cristine era detaat. Prea
detaat. Nu vrsase nicio lacrim de cnd o gsise n pdure. Nici chiar atunci nu
plnsese. inea totul nchis n ea.
i nu era singurul care gndea aa. Kimberly se temea de ceea ce se ascundea sub tot
acel calm de neclintit, mtua Chloe i frmnta minile neputincioas, susinnd c nu
era n regul ca o tnr care a trecut printr-un asemenea comar s nu se manifeste n
niciun fel. Belle suferea-n tcere alturi de ceilali. Bunicii ei mbtrniser cu zece ani n
acea noapte teribil.
ns Nick intuia c pe sub toat acea faad a senintii, pe care tnra femeie o
afia cu atta uurin, mocnea un vulcan plin de lav fierbinte, distrugtor, care atunci
cnd avea s izbucneasc, avea s-i mistuie fiina, nimicind-o sau purificnd-o complet.
Iar el nu avea de ales dect s se roage ca atunci cnd durerea avea s irup, otrava care-i
mcina sufletul s ias toat la suprafa i sufletul ei s-i gseasc, n sfrit, linitea.

Ayton sttea cocoat deasupra mesei de lemn, privind int sticla de coniac ieftin,
aproape goal.
Trecuser zece zile de la balul ducesei, zece zile mpuite de cnd locuia n
maghernia asta blestemat, hrnindu-se doar cu zeama aia chioar pe care proprietara o
numea cu generozitate drept sup de came cu legume^ bnd poirca aceia botezat cu care
ncerca s-i amoreasc durerile care-i mcinau trupul.
Zcuse n pat timp de aproape o sptmn. O sptmn n care fiecare respiraie
era o tortur vie, fiecare micare l lsa sleit i asudat, tremurnd de durere ca un cine
btut. Nu avusese putere nici s plng, dei nu odat i venise s se fac ghem i s
hohoteasc precum un copil prsit. Dar nu putuse dect s-i adune genunchii la gur i
s geam neputincios, pentru c muchii abdomenului i erau zdrobii i orice micare i
producea o durere att de mare, nct i se facea cumplit de grea.
Sectura aia de Sutherland i rupsese coastele, i strivise mruntaiele i-l lsase
desfigurat n mijlocul drumului. Dou zile urinase snge ntr-una i nu putuse mnca
nimic. Nici ap nu putuse s bea.
Dar cel mai ru l duruser testiculele pe care imbecilul acela i le strivise n pumnul
ca o menghin. Pentru asta avea s i-o plteasc! i nu doar pentru asta, ci i pentru c-i
dduse toate planurile peste cap, sluindu-1, lundu-i femeia, lsndu-1 falit...
Cu ochii nceoai de durere i alcool, ntinse mna dup sticl dar se opri. Ua odii
se deschise i un brbat nalt, nvemntat ntr-o pelerin neagr din stof scump, pi
tcut nuntru.
Ayton ar fi oftat de uurare dac toracele i-ar fi permis-o. Nu putu dect s-i
zmbeasc strmb noului vizitator, dezvelindu-i golurile hde ale danturii demolate.
- Iisuse, ari ca naiba! pufni musafirul cu dezgust, apucnd un scaun i rotindu-1
pentru a-1 ncleca invers. i sprijini coatele de speteaza acestuia i-l fix pe Ayton
printre gene. Te-a aranjat bine, coment el fr nicio intonaie.
- O s-l aranjez eu i mai ru! ssi Ayton cu ur n privi. O s regrete c m-a lsat n
via!...
Strinul zmbi n colul gurii cu un aer plictisit.
- Mda, poate, admise el cu un oftat. De ce nu mi-ai trimis vorb mai devreme? l
ntreb pe Ayton, scondu-i fr grab un trabuc subire din tabachera elegant, placat
cu aur i safire, i aprinzndu-i-1 la lumnarea de pe mas. Am ateptat veti de la tine.
Faptul c-i vorbea att de calm i linitit avu darul s-l enerveze pe rnit. Dar se
stpni s fac vreo remarc nelalocul ei. Nu el era cel care facea jocurile acum.
- Cum dracu ai fi vrut s-i dau de tire, cnd vezi bine n ce hal m aflu!? hri
Ayton, ntinznd mna spre tabachera vizitatorului pentru a se servi neinvitat. i aprinse
un trabuc i trase primele dou fumuri cu sete Cteva zile n-am fost n stare ni d s m
pi din picioare, se plnse eL
- neleg, cltin brbatul din cap cu ngduin Am neles c ai un cercel i tiara ei
la tine.
- Da, dar or s te coste
Strinul i ngust ochii i trase un fum din trabuc, expirndu-1 ncet i gnditor pe
nri. Ochii lui, ngrozitor de reci, i provocau lui Ayton fiori reci pe ira spinrii. Un
semnal de alarm se declann capul lui. Transpiraia i umezi pieptul, prelingndu-i-se
la vale, spre coastele nvineite.
- Nu cred, declar nou venitul pe un ton alarmant de calm i de detaat. Vezi tu,
dragul meu, noi doi am avut o nelegere.
- i mi-am respectat partea, se grbi Ayton s-i aminteasc. Tu n-ai facut-o, ns. Mi-
ai promis c o s ai grij ca nimeni s nu-mi stea n cale ...
- Sutherland s-a micat foarte repede. Nu am avut cum s-l mpiedic. Dar nu despre
asta este vorba acum. Acum discutm despre faptul c am stabilit nite condiii din capul
locului, condiii pe care le-ai nesocotit cu bun tiin, dragul meu. Fcu o pauz, trgnd
adnc din igar. Ai rnit-o, Ayton. i asta nu mi-a plcut deloc.
- Haide, omule! facu tnrul cu o voce nesigur. N-am fcut dect s ne distrm i
noi puin...
- Ea nu s-a distrat, sublime vizitatorul pe un ton plat Dispoziia mea a fost ct se
poate de clar: o duci n siguran, tea/ar i nevtmat, pn la Gretna Green i m
ateptai amndoi acolo.
- Pi acolo am fi poposit, dac boul acela nu ne ajungea din urm, mri Ayton cu
nduf, privindu-i interlocutcrul cu ochii ngustai bnuitor. i cum mama dracului ne-a
luat urma att de repede?
- Presupun c i-a funcionat intuiia, zmbi oellalt, subire i tios ca lama unui
stilet. Doar nu-i imaginezi c l-am asmuit eu pe urma ta!... tii, Ayton, relu d dup o
mic pauz, dnd drumul restului de trabuc direct pe podea i strivindu-1 sub clciul
cizmei, exist trei lucruri pe care nu le tolerez la oamenii din jurul meu: prostia, lipsa de
cinste i arogana, le enumer el pe rnd pe degete. Tu ai dat dovad de toate trei la un
loc. Ba mai mult, m-ai dezamgit cumplit. Iar eu ursc s fiu dezamgit, nelat, sfidat
sau minit, preciz strinul cu o voce plictisit, ridicndu-se n picioare fr grab. Aa c
a sosit timpul s punem punct relaiei noastre infructuoase.
- mi datorezi bani! scrni Ayton printre buzele livide, reuind cu chiu cu vai s se
scoale de jos. Tu m-ai vrt n porcria asta, tu ai s m scoi la liman. Dac nu m ajui,
atunci te dau n vileag. Nepoatei tale n-o s-i plac asta, te asigur. Adio avere i tot. Aa
c nu te zgrci, prietene. Trebuie s prsesc Anglia i s stau ascuns pn cnd scandalul
care-mi pteaz numele o s se sting, pn cnd o s m pot ntoarce ca s m rzbun pe
nemernicul care mi-a ncurcat socotelile...
Rsul sacadat, sinistru, al celuilalt, l fcu s se opreasc. Cu coada ochiului prinse
licrul alb al oelului ieind de sub faldurile pelerinei i sngele i nghe n vene.
Deschise gura s spun ceva dar nu mai apuc. Lama cuitului uier ascuit i Ayton i
simi alunecarea prin propria carne. Nu simi durerea, ci doar uvoiul cald al sngelui care
ni, mprocnd masa. i duse instinctiv mna la gt i, pre de o clip, nu fcu dect s
se holbeze uluit la brbatul din faa lui. Brusc, ncepu s se sufoce. Privirea i se ncep.
Picioarele i devenit ciudat de moi.
- Nimeni, dar absolvi nimeni, nu se atinge de cei al meu! rosti calm vizitatorul,
urmrindu-1 pe Ayton cum se prelinge pe duumelele putrede, ascultndu-i horcitul cu
un rnjet oribil pe faa crispat de furie.
Ocoli masa i se ls pe vine lng muribund, privindu-1 impasibil cum se neca cu
propriul snge. Nu-1 anima niciun fel sentiment fa de cel care-i ddea ultima suflare
sub ochii lui. i reproa doar faptul c-i pierduse cumptul att de lesne. Rezervase un
altfel de sfrit bastardului nenorocit din faa lui...
n fine, regretele erau tardive, i zise el, tergndu-i tacticos lama cuitului de
cmaa lui Ayton. Se ridic h picioare, se duse la ferestre i le deschise larg, privind
aleea ngust dintre case. Trsura lui era parcat n captul ei, pe partea cealalt a strzii.
Ferestrele de la celelalte case erau cufundate n ntuneric. i consult ceasul i zmbi. n
maghernia aia, nimeni nu circula la orele dou dimineaa fr a risca s fie atacat de
tlhari i jefuit Se ntoarse la Ayton, smulgnd n trecere cuvertura slinoas de pe pat.
nfur cadavrul n ea, l ridic n brae i-i ddu drumul peste pervaz, direct pe alee.
Apoi scotoci prin dulapul descleiat i gsi tiara i cercelul Cristinei dosite ntr-o earfa.
Le privi tulburat, atingnd aproape cu veneraie lucrtura minunat, zmbi vistor i le
vr n buzunarul interior al jachetei, dup care prsi pensiunea la fel de tcut precum
intrase. Ocoli cldirea i recuper cadavrul, ducndu-1 la trsur.
nc nu terminase cu el. Da- nu se grbea. Mai avea nc la dispoziie cteva ceasuri
bune ca s sfreasc treaba.

CAPITOUL S

La sfritul celei de-a doua sptmni, Cristine primi de la Ethan o scrisoare scurt
prin care acesta-i comunica faptul c mai avea s ntrzie, c-i era un dor cumplit de ea i
c de abia atepta s se ntoarc n Anglia... la ea.
Cristine rmase cu scrisoarea n poal mult vreme, gndindu-se la Ethan.
Ethan nu trebuia s afle ce se ntmplase n absena lui. Asta l-ar fi nnebunit. Iar ea
nu mai avea puterea s-ndure, pe lng suferina ei i a celorlali din cas, nc o durere-n
plus... Pe Nick l mpiedicase s-i pteze minile cu sngele lui Ayton, dar pe Ethan tia
c n-avea nicio ans s-l opreasc. Ethan avea s-l vneze ca pe un cine turbat...
Simi n aerul plcut al dup-amiezii un iz aspru-dulceag i tresri. Ar fi putut
recunoate oriunde aroma tutunului fin pe care-1 fuma Nick. i ntoarse capul i-l privi.
Brbatul sttea rezemat de trunchiul unui stejar, cu minile n buzunare, iar trabucul
subire, pe jumtate consumat, l inea ntre dini cu un aer nepstor. Era mbrcat lejer,
ntr-o cma alb de in, desfcut la gt, pantaloni de piele i cizme nalte, impecabil
lustruite. Prul l avea prins la spate, cum i era obiceiul, iar rubinul din urechea stng
sngera vpi. Un brbat puternic, viril, carismatic, de o senzualitate ntunecat, aprobe
crud. Era frumos ca un arhanghel i pctos ca un demon. ns sub acel aspect periculos,
care te ndemna la pruden, se ascundea o minte ager i un spirit vertical, plin de
noblee i onoare, precum i o inim cald i generoas.
Privirea lui era gnditoare, cumva contemplativ. Inima tinerei facu un salt elaborat,
aterizndu-i n ghete. Cristine i ntoarse faa, mucndu-i buzele Tulburarea ce o
cuprinsese i ardea obrajii. Emoiile o sugrumau. Cu fiecare zi, era din ce n ce mai ru.
i-i venea din ce n ce mai greu s-i nbue sentimentele i s se ncline n faa propriei
raiuni, care se anemia tot mai mult de la o zi la alta. Existau momente cnd pur i simplu
nu putea vorbi, att era de rvit de prezena lui...
Disperat, cut ceva s spun, dar Nick i-o lu nainte:
- Ce spuie Ethan?
Cristine clipi nedumerit, apoi vzu scrisoarea pe care o mototdise-n mini i de
care uitase cu desvrire.
- Scrie c... scrie c va mai zbovi puin n Italia.
Vocea i iei tremurtoare i slab, de parc s-ar fi tnguit. Cristine se ncrunt. Dac
mai continua s se poarte ca o gsc, pn la urm el avea s se prind de ceea ce se
ntmpla n inima ei. Asta o ngrozea cel mai tare i-i ddea puterea s-i ferece emoiile
sub paravanul cumptrii. Pentru c dac Nick avea s ghiceasc adevrul, nu existau
dect dou posibile reacii din partea lui: ori s se simt flatat, ori stnjenit. Ambele
variante o necjeau nespus de mult. Nu-i voia mila i nici compasiunea. Nu-i voia dect
dragostea. Un dar imposibil de obinut i chiar dac i-ar fi ctigat afeciunea, tot nu s-ar
fi putut bucura de ea. Ar fi fost i mai ru dect era acum. Pentru c ea trebuia s plece
curnd spre Indii, iar el trebuia s rmn n Anglia pentru totdeauna. Pentru ei nu exista
un viitor mpreun...
Cristine oft prelung, concentrndu-se asupra prezentului.
- i este dor de cas, adug ea cu o voce mult mai linitit.
- i este dor de tine n primul rnd.
Veni i se aez pe banc, lng ea. O vreme tcur amndoi, cu privirile aintite
nainte, el-fumnd linitit, ea-tulburat de prezena lui.
- Nu vreau s afle ce s-a ntmplat n lipsa lui, rosti Cristine ntr-un trziu, cu o voce
gtuit.
- De ce? o ntreb el, dup o mic pauz, trgnd un ultim fum i strivind restul
trabucului sub cizm.
- Pentru c asta o s-l nnebuneasc, d-aia! se ntoarse ea s-l priveasc ncruntat.
- Firete, i ddu Nick dreptate, ngustndu-i ochii n timp ce-i susinea privirea.
Spune-mi un lucru: de ce ntotdeauna pui fericirea celorlali naintea fericirii tale?
- Asta fac? se mir tnra femeie cu sarcasm n glas.
- Da. i nchipui c, inndu-i ferecat propria durere n ceea ce s-ar putea s te
gndeti c e decen, le faci viaa mai uoar celor din jurul tu. Te-neli amarnic, draga
mea. Suntem profund ngrijorai din pricina ta...
- Dar n-am absolvi nimic!
- Oare?! schi el un zmbet ironic n colul gurii. De cnd ne-am ntors acas, nu te-
am vzut odat rznd. i nici plngnd. Te mulumeti doar s... exiti. M ntreb: ct
timp o s-o mai duci aa?
Buzele ei se strnser de enervare. Indignarea i strluci n ochii violei.
- i cum ar trebui s m comport, dup prerea ta, Alte?! i pierdu fata cumptul.
S ip, s m tvlesc pe jos, s-mi smulg prul din cap?! Asta v-ar face fericii pe toi, v-
ar liniti mcar?... Totul s-a ntmplat din vina mea! strig ea, srind n picioare i
lovindu-se cu pumnul n piept, tremurnd din cauza sentimentelor amestecate ce
izbucnir n sufletul ei cu o for copleitoare. Am fost smintit i necugetat. L-am
urmat pe aed ticlos cu zmbetul pe buze, far s m gndesc deloc la consecine. Eu am
fost cea care a permis ruinii i... i... i dezonoarei s coboare asupra familiei mele!
gesticul cu bruschee, congestionat din pricina furiei i amrciunii. i nu pot s ndur
s-i vd suferind, tiind c din cauza mea s-a ntmplat totul!
Nick o privi lung, nehotrt, ntrebndu-se ce era cel mai indicat n situaia dat: s o
pun cu burta pe genunchi i s-i nvineeasc dosul drgla, s-o strng de gt i s-o
zglie pentru ct era de stupid sau s-o srute pn-i pierdea uzul raiunii?
- Lmurete-m un lucru, i ceru el calm, prnd o idee plictisit. Eti proast aa, de
felul tu, sau faci pe proasta doar ca s m enervezi pe mine?
Cristine facu ochii mari, consternat. Vorbele lui o amuit pentru cteva clipe.
Sttea i-l privea incredul, de parc tocmai i declarase c descoperise n pivni pecetea
lui Solomon. Brusc, obrajii i se mpurpurar, pumnii i se ncletar pe lng trupul subire
i din gtul ei rzbtu un soi de mrit:
- Cum ndrzneti?!...
- Nu, tu cum ndrzneti!?... se revolt Nick, ridicndu-se la rndul lui n picioare i
privind-o suprat. Cum ndrzneti s fii att de egoist i oarb? Toi sufer pentru c te
iubesc! Sufer pentiu c-i ii departe de tine, sufei pentru c nu ai destul ncredere n ei
ca s-i lai s te ajute! ridic el vocea.
Se opri, realiznd c este pe cale s-i piard cumptul. ncepuse s strige la ea i fii
nevoit s respire adnc pentru a-i tempera furia ce ncepuse s-i ntunece judecata.
- Ascult-m bine, deteapta naibii: chiar i dac ai fi bnuit ce intenii avea jegul
acela, tot n-ai fi reuit s i te-mpotriveti! Un brbat care acioneaz astfel este un brbat
care nu se d n lturi de la nimic. i a fost un jeg inteligent. i-a gndit fiecare micare
i, mai mult ca sigur, ideea s te ademeneasc n grdin nu era unicul lui plan. Mai avea
cel puin nc unul de rezerv, de asta pot s bag mna-n foc. Aa c termin cu toat
aceast bravad de doi bani, cum c vina e a ta i alte tmpenii de genul acesta. Personal,
le gsesc de prost gust.
- Nu cuteza s m judeci astfel! l preveni Cristine cu o voce rguit, privindu-1
rnit. Nu tii ce-i n inima mea...
- Atunci, arat-mi ce-i acolo! i ceru el, exagerat.
- Nu pot! rbufni Cristine, cu ochii scnteind slbatic.
- De ce?
- Pentru c... pentru c... nu pot, sfri ea dezndjduit. Pur i simplu nu pot!
- Cristine, las-m s te ajut, i ceru Nick aproape n oapt, cuprinzndu-i umerii n
mini i strngndu-i uor. Dac mai continui aa, o s te distrugi singuri Las-m s te
ajut, i ceru pe un ton rugtor, zdrobit de suferina adnc pe care o vedea n ochii ei.
- Nu poi, gemu Cristine, livid, mucndu-i buzele nefericit.
Pre de o clip, se fixar tulburai. Timpul i frn alunecarea.
Ochii lui se micar ncet, atrai de tremurul imperceptibil al buzelor ei.
Fata se cltin.
Stomacul lui se strnse sub un val de dorin vie, neateptat i intens.
Nick ridic privirea spre a ei i ncremeni. Ochii ei, larg deschii, aveau irisul
nceoat, de un violet ntunecat, aproape indigo. Expresia lor fu cea care-1 surprinse:
moale, senzual, tentant. Erau ochii un femei care dorea s fie atins. Ochii aceia, mari,
alungii i exotici, eseau o vraj viorie n jurul lui, legndu-1 cu funii groase, nevzute.
- Dac te srut, o s m pocneti? o ntreb el rguit, rscolit de dor.
- O s te pocnesc dac n-o faci! declar Cristine cu rsuflarea tiat.
- Bine, atunci hai cu mine, zise Nick, nghiindu-i surprinderea i amuzamentul n
faa tonului ei categoric, lund-o de mn i trgnd-o dup sine spre conac. Trebuia s
mergem mtr-un loc mai ferit. Aici am putea fi vzui din cas.
Cristine se dezmetici brusc. Abia acum realiza ce-i ieise pe gur. Ruinea i explod
n obraji.
- Nick, stai! ncerc ea s-l frneze, proptindu-i tocurile ghetelor n pietriul de pe
alee.
- Da? o ntreb peste umr, continund s mearg.
- Tu... eu... noi nu... nu putem s...
Se blbia. Nici mcar nu tia ce voia s-i spun. Era att de zpcit, nct pn i
gndurile refuzau s i se aeze n ordine.
- Da? o ncuraj Nick, vznd-o c tace.
- Nu este... n-ar fi deoent s ne... srutm! articul ea ultimul cuvnt cu destul
greutate.
- Decent? rse brbatul cu un glas aspru. De oe naiba n-ar fi? Nu eti sor-mea.
- Ba sunt!... Bine, nu sunt, se corect Cristine sub privirea lui pe jumtate ironic, pe
jumtate prevenitoare. Dar...
Nick se opri i se ntoarse spre ea. O privi serios i o ntreb direct:
- Vrei s te srut sau nu?
- Da. Nu!... Nu tiu. Cred c da...
- Doi de da, un nu i un m tiu, numr Nick pe degete. Dup prerea mea, a
zice c e scor egaL
- Nu rde de mine! se roi ea, ncruntndu-se suprat la el.
- Nu rd, mini Nick, avnd nevoie de ntreaga sa voin pentru a-i ine buzele lipite
i gura la dimensiunile normale. Numai c m cam derutezi, prines.
- Asta pentru c m-ai luat repede! l acuz ea.
- Aa mi-s eu, iute de gur, rnji bibatul cu indolen.
-M scoi din mini!
- i tu pe mine. Te doresc, Cristine, adug el apoi, privind-o cu ochi strlucitori.
Cristine amui. Cteva momente, nu fcu dect s se holbeze la el consternat.
- Oh! fcu ea, ducndu-i o mn la gura cscat de uimire. Oh, Doamne!
- Exact. Cam de cnd m-am ntors acas, o inform ntr-o doar, ncrucindu-i
braele pe piept. Ai fost o revelaie pentru mine. Sincer, nu m ateptam s te gsesc att
de ncnttoare.
- ncnttoare, repet ea ncet.
Minile ei noepur treptat s revin n albia secat a creierului. Cuvintele lui o lezau
i o indignau deopotriv, fr s neleag ns din care motiv, c doar i fcea
complimente, nu?...
- Deci, m gseti ncnttoare, concluzion ea ntr-un trziu, ncercnd s-i
stvileasc impulsul de a-i trage una n fluierul piciorului.
- i istea, se grbi Nick s adauge. Asta se nelege de la sine.
- Nu zu! i ridic Cristine sprncenele cu un aer sarcastic.
- Cteodat te gsesc cam naiv i stupid, dar merge. Probabil c face parte din
farmecul personal.
- Probabil, zmbi ea silit
- Ideea este c, dei am ncercat s m in departe de tine, nu am reuit. i amndoi
suntem atrai unul de cellalt, lucru care m face s m gndesc la faptul c poate ar
trebui s...
- Ah, aici erai! se auzi vocea ciripit a mtuii Chloe.
Nick se strmb i njur printre dini n surdin. Cristine se simi uurat i iritat n
egal msur. Apariia mtuii ei tocmai curmase o discuie care ncepuse s devin din
ce n ce mai interesant... i mai nfricotoare.
Compunndu-i o min linitit, Cristine iei n ntmpinarea mtuii Chloe. Cnd
trecu pe lng Nick l auzi pe acesta optindu-i:
- Vorbim mai trziu.
Cristine ezit o secund, apoi i continu drumul.

Reui s-l evite timp de aproape patru zile. De vreo dou sau trei ori, Nick aproape
c reuise s-o prind singur, dar nainte s deschid gura s-i spun ceva, se gsea cte
un membru al familiei s apar prin preajm i s-i amne inteniile.
Tony i cu Andreea sosiser la Sutherland cu o sear nainte, mpreun cu soul
mtuii Chloe, unchiul Gerald. Damian le trimisese o scrisoare din Londra, prin care i
anuna c-i ncheiase afacerile de la Amsterdam i c se afla n ar, dar c trebuia s mai
rmn n Londra cteva zile, promind s ajung la Sutherland nainte de sfritul
sptmnii. Speiau cu toii ca Ethan s-i termine treaba pe continent ct mai curnd i s
se ntoarc acas.
Andreea reprezenta pentru Cristine scutul ideal mpotriva lui Nick Nunta acesteia cu
Tony urma s aib loc n mai puin de o lun, iar femeile intraser ntr-un soi de
trepidaie. Prin urmare, Cristine i canaliz toat energia n acest proiect. Petrecea
ceasuri ntregi cu viitoarea ei cumnat rsfoind cataloage i reviste cu privire la
aranjamentele florale, la tacmurile i vesela potrivit, la decoraiunile de grdin, fcnd
amndou liste peste liste.
Andreea era o maniac a detaliului. i o nonconformist. Voia ca nunta ei s fie
perfect, ceea ce era i normal. Schia, tergea, refcea i aduga planurilor ei noi idei,
unele chiar nostime, care o amuzau pe Cristine i nu doar pe ea.
Cristine i urmrea agitaia, emoiile i entuziasmul cu un soi de invidie. Andreea era
fericit. Avea o via normal. i, cel mai important, era adorat de un brbat pe care la
rndul ei l adora.
Cristine ar fi dat orice s fie n locul ei. Viaa sa, att de simpl cu puin timp n
urm, se complicase teribil n numai o lun i jumtate. Era motenitoarea unei mari averi
i a unui regat prosper din India. Familia ei, pe care o crezuse mic, sporise dramatic
peste noapte, mbogindu-se cu unchi, mtui i veri. Era dorit de o sum de brbai,
dintre care doar doi contau cu adevrat. Fusese rpit i agresat sexual. Curnd, Orslom
avea s ajung n Anglia, iar ea nc nu apucase s ia urma celui care-i ucisese prinii...
Asta o deprima cel mai mult. Nu realizase nimic din ce-i propusese s fac nainte
de a prsi Anglia.
Ceea ce o ngrozea cel mai tare era faptul c Orslom s-ar fi putut s n-o poat ajuta n
niciun fel. Dac i cei din Kumpur-Pala cereau ca ea s fie nsoit de un brbat, atunci
trebuia s se mrite de urgen nainte de a prsi insula. Trebuia s-i aleag un so
dintre toi admiratorii ei, un brbat lng care s fie sigur c putea convieui linitit. Un
brbat a crui atingere s n-o ncremeneasc de sil, contient fiind c, odat pasul fcut,
trebuia s se supun i n sens biblic acelui brbat.
Ethan ar fi fost de departe alegerea cea mai inspirat... ca ocrmuitor, dar nu ca so.
Nick ar fi fost, de asemenea, un conductor just i generos, i poate un so minunat.
Cristine bnuia c dac Nick avea s se nsoare vreodat din dragoste, avea s renune la
firea-i fluturatic i s se dedice total soiei i copiilor si. Dar Nick n-o iubea, ci doar i
voia trupul.
Cristine constatase ntr-un trziu motivul pentru care discuia cu el o lezase att de
mult. Nick o gsea ncnttoare, istea, naiv i stupid uneori, i o dorea n patul lui.
Punct. Nu-i pomenise nimic de sentimente nflcrate i eterne Fusese sincer cu ea. Era
atras de ea ca femeie i doar att. Putea aprecia asta. Dac acele vorbe ar fi venit din
partea unui alt brbat, cu siguran c l-ar fi mpucat n genunchi. Pe Nick nici mcar nu
se putea supra. i asta o amra nespus.
Dup lungi reflecii, Cristine ajunsese la concluzia c era cel mai bine s-l in pe
Nick la distan i acea discuie dintre ei, ntrerupt graie mtuii Chloe, s nu mai fie
redeschis niciodat.
ns a-1 ine pe Nick departe de ea se dovedi a fi un lucru care-i solicita teribil
imaginaia i-i punea nervii la grea ncercare. El prea s n-aib alt treab dect s se
in dup fustele ei ale Andreei, venind cu sfaturi i idei, cele mai multe dintre ele
pertinente i surprinztor de ingenioase. Avea gust estetic, sim al culorii i preri ferme
i obiective despre orice.
Cristine nu-i putea critica logica infailibil i nici bunul gust. Fiecare lucru prezenta
avantaje i dezavantaje. Iar Nick le observa de la prima vedere i le sublinia.
El vorbea mult, glumea i le tachina pe amndou. Privirile li se ncruciau des. Ea
i doborse demult recordul la mbujorri pe minut. l ura pentru c o tulbura att de
uor, prnd s se amuze pe socoteala ei. Motiv pentru care l contrazicea mereu,
desfiinndu-i orice opinie sau mcar strduindu-se s-o fac. Ajunsese s fie rutcioas
i nesuferil cu el. Pn i Andreea observase c se petrecea ceva ntre ei i cnd ncerc
s-o descoas n privina asta ntr-un moment de intimitate, i pierduse cumptul i o
repezise, negnd totul. Pe urm i ceruse scuze, dar era prea trziu. tia c infirmnd
totul cu atta fermitate, nu fcuse dect s ntreasc i mai mult bnuielile Andreei.
Drept pentru care se cufund ntr-o tcere posomort i se for s-l ignore pe Nick, att
ct putea.
n cele dou sptmni care trecuser, vnlile de pe trup i se estompaser,
transformndu-se n nite semne palide. La fel i amintirile despre oroarea acelei nopi.
Vindecarea se petrecea treptat, lucrnd simultan att asupra organismului ct i asupra
minii i a sufletului ei.
Cristine se privi n oglinda toaletei din dormitor pentru prima dat de la acel episod
nefericit, atingndu-i absent, cu vrfurile degetelor, julitura de pe frunte. Urma era
tears, la fel ca amintirile. Pentru prima dat de la teribilul incident, stomacul nu i se mai
strnse sub pumnul surd al ruinii i al umilinei, ci doar i tresri vag. i aminti vorbele
lui Nick, apoi pe cele ale lui Ayton. Chiar dac ar fi ncercat s se opun acelui monstru,
tot n-ar fi reuit s-i fac fa. Ayton afirmase c avusese un plan de rezerv n cazul n
care ea nu ar fi cooperat. Nick avusese dreptate. Singura culp pe care i-o putea imputa
era aceea c-i uurase sarcina acelui individ dezgusttor.
Ayton o lovise, dar ar fi putut-o distruge dac Nick nu i-ar fi ajuns din urm. Cristine
tia c niciodat nu i-ar mai fi revenit dac acel brbat i-ar fi pngrit trupul cu adevrat.
Fixndu-i imaginea n cristalul veneian, tnra femeie se concentr asupra a ceea ce
se ntmplase, ntrindu-se n faa fricii care-i ddea trcoale. O surprinse faptul c reuea
s deruleze n minte secvenele acelei nopi cu atta detaare emoional, rememornd
atacul brbatului din trstr cu un soi de neimplicare calm i lucid, de parc acele
lucruri s-ar fi ntmplat altcuiva i nu ei. i realiz uimit c starea de apatie de dup nu
se datora att terorii pe care Ayton i-o vrse-n oase atunci cnd o bruscase, ct
convingerii absolute c-i dezonorase familia i o dezamgise profund fiind astfel
njosit. Greise. Abia acum i ddu seama c se asuprise singur i c-i ndurerase i pe
cei dragi, refuznd s-i priveasc temerile m fa i s-i analizeze sursa real a
sentimentelor care o chinuiser n tot acest timp.
Straniu era c-i amintea srutul lui Nick cu mult mai mult claritate i emoie dect
i amintea umilina la care Ayton o supusese Acel srut strlucea n mintea ei ca o tor
n ntuneric, risipind umbrele i alungnd demcnii. Acel srut avusese puterea
miraculoas de a-i purifica fptura de ntinarea suferit i de a-i aduce alinare. Faptul c
el o mbriase, fr a fi dezgustat de gndul c un alt brbat o atinsese mai nainte, c o
srutase cu atta patim i c nc o mai dorea, fuseser o adevrat alinare pentru
sufletul i mintea ei amorite de oc.
Dintr-odat, realiz c nici mcar nu-i mulumise lui Nick pentru tot ceea ce fcuse
pentru ea. Ba mai mult, fusese acid, sarcastic i, nu doar odat, nepoliticoas i fudul
cu el. i nu-i sttea n fire s fie aa cu nimeni! gndi ea posomort i ruinat de sine
nsi.
Brusc, o cuprinse nelinitea. Trebuia s repare neajunsul acesta. De ndat!
i lu inima n dini i pomi s-l caute, netiind cum avea s procedeze n
consecin. l gsi n grajd, eslndu-i armsarul.
Pre de o clip, nu fcu dect s-l priveasc, cu inima bubuindu-i n coaste. Era ntors
cu spatele la ea i peria crupa animalului cu micri line, prelungi, vorbindu-i cu blndee
n oapt. Un brbat nal lat n umeri, cu prul prins la spate, de o frumusee care-i
rnea ochii. i scosese jacheta, rmnnd n cma. Pantalonii de piele i subliniau
picioarele lungi, musculoase, nclate n cizme de piele pn sub genunchi. ntreaga lui
fiin emana vitalitate, robustee i o virilitate copleitoare.
Cristine nchise ochii i inhal aerul cu mireasm aspr de fn, blegar, animal i...
miros de brbat. i distingea mirosul chiar i de la acea distan. Un parfum pe care l-ar fi
recunoscut oriunde. Ce ciudat! Ct de receptive i deveneau simurile cnd era vorba de
el!
Lsndu-se mnat de instinct i de un impulsiv fie ce-o fi, tnra femeie deschise
ochii i pomi hotrt spre eL
Nick i simise prezena cu mult nainte s-i aud paii. De fiecare dat cnd se afla
n preajma ei, ceva se strngea n mruntaiele lui. Se rsuci pe clcie, surprins s o vad
acolo i, mai ales, nensoit. n ultimele zile, Cristine i dezvoltase o adevrat tehnic
din a evita s rmn singur cu el.
- Bun, rosti el moale, aruncnd o privire-n jur pentm a se asigura c, ntr-adevr, nu
avea escort.
Nu era nimeni cu ea. i privi faa ncordat i-i zri licrul de hotrre din ochi.
Cristine ajunse n dreptul lui, ezit o clip, apoi i se arunc n brae, ncolcindu-i braele
njurul gtului su i-i sud gura de a lui.
Nick ncremeni, luat totalmente prin surprindere. Dorina l pocni n ale cu o
intensitate zdrobitoare. nainte de a apuca s se dezmeticeasc, ea se retrase, roie n
obraz, i-l privi ncurcat, de parc abia acum i realiza gestul.
- Am vmt s-i mulumesc, atta tot, rosti ea pe nersuflate, frngndu-i minile
nervoas. N-am apucat s-o fac pn acum pentru c... pentm c nu m-am gndit i...
Nick i nl sprncenele nedumerit, apoi realiz la ce anume se referea Cristine.
Trecndu-i limba peste dini ca s-i ascund amuzamentul i surpriza, se ntinse spre ea
i-i opri frmntarea minilor cu a sa, punnd n acelai timp esala deoparte i scondu-
i cu dinii mnua ponosit pe care o folosea ca s nu se murdreasc.
- Mai mulumete-mi odat, i cern el rguit, privind-o intens, cu ochi ntunecai i
arztori.
Cristine nghii n sec. Curajul o prsise brusc. Cldura minii lui peste ale ei era
rvitoare. I se-nmuiaser genunchii, respiraia-i deveni anevoioas. Capul i se nvrtea.
Cu ochii n ochii ei, Nick i desprinse cu blndee minile ncletate i o trase spre el,
aplecndu-se pentm a i le petrece pe dup gtul su. Apoi i nconjur talia i o lipi de el.
Se mica ncet, ca s n-o sperie, deoarece Cristine prea la un pas de a o zbughi din loc
iepurete. Cnd i ls gura pe a ei, i prinse oftatul i-i simi uurarea n felul n care i se
nmuie docil n brae. i profit de ceea ce soarta i oferise pe nepus mas, lund pentru
a drui nzecit.
O srut prelung, adnc i intim, cu infinit gingie, savurnd textura mtsoas,
prguit a buzelor ei, gustul minunat i mbttor al femeii pe care o iubea cu o patim
nestvilit. Dorina i se nvolbura n snge, trudindu-i respiraia, ncingndu-i vintrele. Ar
fi vrut s-o ating, s-i umple minile cu fptura ei ncnttoare, s se afunde n cldura
nmiresmat a trupului ei, s-o absoarb prin pori i s-o lege de el pentru totdeauna.
Timpul l presa, nevoia l mna din spate, propriul trup i rcnea frustrarea attor nopi
de dor i jind. Dar se sili s rmn lucid, sau cel puin cu un milimetru n spatele graniei
dintre raiune i instincte. Cristine i se druia cum nici nu gndise s spere. Era mldioas
i delicat ca firul ierbii, mirosea a flori de cmp i a... pcat. Dac nu ar fi existat acea
noapte de la Manchester House, cu siguran ar fi mpins-o ntr-o box, culcnd-o pe fn
curat i seducnd-o fr remucri. Dar aa...
Se opri cu o fraciune de secund nainte ca mintea s i se ntunece complet. i o
strnse n brae, lsndu-i obrazul pe cretetul ei, ncercnd s se liniteasc.
Astfel i gsi oontesa.

Kimberly se opri n ua grajdului, ncremenit. O vzuse pe Cristine de la fereastra


salonului cnd ocolise conacul i plecase dup ea, vrnd s-i in companie; spernd c
poate o va prinde ntr-un moment n care copila ar fi fost dispus s-i deschid sufletul
n faa ei, mprind cu ea povara care-i apsa sufletul.
O durea tcerea copilei, mai ales c tia ct de mult o afectase episodul cu Ayton.
Ideea era c nici mcar nu reuea s-i dea seama ct de mult o vtmase acea experien
oribil. ntotdeauna avusese cu fiica ei o relaie deschis, bazat mai nti de toate pe
ncredere, respect i prietenie. Faptul c ea refuza s i se destinuie i ardea inima.
Intr n grajd i frn brusc.
Scena din faa ochilcr ei o ls fr replic, o nuci. Ddu s se retrag, dar tocmai m
acel moment Nick deschise ochii i o vzu.
Cteva momente, niciunul dintre ei nu se mic. Nick continua s-o priveasc, mut i
struitor. Durerea amestecat cu dezndejde din ochii lui i frnser inima. Realiz subit
adevrul i fcu doi pai n spate, ieind din cmpul lor vizual.
Apoi se rsuci pe clcie i pomi napoi spre conac, cu mintea nc amorit de oc.
n urma ei, Nick nchise ochii strns, blestemnd n gnd nenorocul care mnase
paii mamei sale ntr-acolo. Inevitabil, tia c urma s aib o discuie cu ea. Ar fi preferat
ca nimeni din cas s nu tie adevrul pn cnd nu reuea s-o conving pe Cristine de
profunzimea sentimentelor lui pentru ea. Bine c fusese mama lui i nu una dintre mtui!
Sau vreunul dintre bunici!...
Cristine i se mic n brae, detumndu-i gndurile. Brusc, l cuprinse o stare de
fericire nemaintlnit. Desprinzndu-se de ea, i lu faa rumen n palme i-i zmbi larg.
Gura ei tremur atunci cnd i rspunse printr-un surs nesigur.
- S nu mai fugi de mine; i pretinse el pe un ton poruncitor, redevenind serios.
Promite-mi asta, Cristine!
- i promit.
O privi lung, sedus de frumuseea ei mbujorat, i oft.
- Nu vreau s te sperii, dar am anumite sentimente pentru tine, o inform Nick pe un
ton moale, nvluitor.
Cristine clipi des, rmnnd cu gura cscat.
- A... ai sentimente p... pentru m ... mine? izbuti ea s articuleze ntr-un trziu,
blbindu-se din cauza profundei uluieli.
- Mhm, aprob Nidc linitit, zmbind n colul gurii, fascinat fiind de modul uimitor
n care ochii ei i schimbau culoarea, trecnd de la violet la indigo n doar cteva
fraciuni de secund. ns a prefera s i le art dect s i le mrturisesc. Personal, nu
cred n valoarea cuvntului ct n cea a gestului adnc simit.
- Bine, expir Cristine aerul pe caie-1 inuse blocat n mod incontient n plmni.
Bine, repet ea, plecndu-i ochii, nc zpcit de pe urma surprinztoarei lui destinuiri.
Nick i trecu arttorul peste buza ei de jos, umflat de pe urma srutului nfocat. Ar
fi fost tentat s-o siute din nou, dar un zgomot i atrase atenia. Minile i czur i Nick
fcu doi pai n spate, punnd distan ntre ei. Unul dintre grjdari pi pe culoarul dintre
boxe, ducnd de drlogi o iap sur, graioas.
Biatul i salut timid i-i vzu de treab. Cristine nu tia ce s fac, nici ce era
potrivit s spun ntr-o asemenea situaie. Tcerea care se lsase o stnjenea teribil. Se
ncrunt la podea, apoi la stlpii din dreptul boxelor, i mut ochii la nite ei mai vechi,
cutnd disperat o modalitate de a pleca de acolo fr s-i par ridicol sau, mai ru,
ngrozitor de stupid.
- Ne vedem mai trziu, i suger Nick, aplecndu-se uor spre ea i fcndu-i
mecherete cu ochiul.
- Da, rsufl ea uurat, zmbind forat Pa!
Fcu o reveren grbit i plec valvrtej. Nick privi lung n urma ei, amuzat i
nduioat deopotriv, cu inima plin de tandree. Apoi zmbetul i pli cnd i aminti de
contes. Trecndu-i minile peste fa, reflect dac s-i abordeze mama n acel
moment sau s-o lase pe mai trziu cas se obinuiasc oarecum cu ideea...
Mai bine s bat fierul ct e cald, cuget el, hotrndu-se pentru o confruntare
imediat.

Pn la urm fusese ridicol, realiz Cristine cu obid, n timp ce mrluia spre


cas. i stupid pe deasupra. Singurele reverene pe care le fcuse n faa lui fuseser
atunci cnd el se ntorsese acas de pe front, cnd lucrurile ntre ei erau extrem de
inflamabile, i acum, cnd i sucise minile.
Ce o apucase s-l trateze att de formal? O srutase cu nici cinci minute nainte!
Ajunse n faa intrrii odat cu biatul care livra corespondena la Sutherland.
Cristine se opri i prelu ea pachetul cu ziarele care soseau periodic de la Londra i cele
cteva scrisori legate cu sfoar, apoi l invit s se opreasc pe la buctrie ca s mnnce
ceva.
nc tulburat de pe urma srutului din grajd, mprit ntre ruine, oc i plcere
vinovat, tnra urc n dormitorul ei, uitnd s lase pachetul cu publicaii pe msua din
antreu. Realiz c le crase cu ea abia cnd ajunse n camer. Preocupat, le ls pe scrin
i se trnti pe spate n pat, privind int tavanul pictat al dormitorului.
Mult vreme, nu fcu dect s stea nemicat, cu privirile pierdute n gol. Cnd
ngeraul dolofan pe care-1 fixa ncepu s i se ntunece n faa ochilor, i ddu seama c
era att de aiurit nct uitase s respire.
- Oh, Doamne! gemu ea stins, ascunzndu-i faa n palme.
Sruml lui fusese ceva absolut devastator. Nespus de dulce, de ginga, i totui
ncrcat de o senzualitate crud i de o patim care o nfiorase din cretet i pn-n tlpi.
i plcuse enorm. O mbtase, o ameise. Genunchii nc mai continuau s-i tremure,
abdomenul s-i tresalte sub mici spasme de voluptate i delir. Acel srut trezise n ea o
emoie arztoare, o stare de nelinite, o nevoie pe care n-o putea numi. Sttea tremurnd,
cu chipul ascuns n mini, ncercnd s se liniteasc.
El avea anumite sentimente pentru ea! Acestea fuseser cuvintele lui, cuvinte care o
aruncaser ntr-un ocean de emoii amestecate, derutante. Se simea fericit, ngrozit i
bulversat. Fericit pentru c-i era totui drag, ngrozit de consecinele acestui fapt. i
bulversat, pentru c nu tia ce s fac de acum nainte.
Nick pusese ochii pe ea. Dac mai existase vreun dubiu pn n acel moment, acesta
fusese spulberat de felul n care o mbriase mai devreme. O dorea, nutrea anumite
simminte pentru ea i voia s i le arate. Un lucru mgulitor i terifiant totodat.
- Oh, Maic Precist, ce m facV. scnci tnra femeie, ntorcndu-se pe burt i
ndesndu-i faa cu putere n pturi, de parc acea poziie i-ar fi putut limpezi mintea
rvit.
Cnd ncepu s se sufoce i ridic fruntea i inspir aerul cu lcomie.
i promisese c nu mai avea s-l evite pe viitor. Aid o priponise bine, pentru c tia
c ea nu-i nclca niciodat vorba dat chezie. Ded faza cu de-a v-ai ascunsdea
trebuia eliminat de pe list i cutate alte mijloace prin care s-l in la distan. Locuiau
n aceeai cas. Acest lucru i restrngea considerabil libertatea de micare. Instinctiv, tia
c Nick n-avea s-o lase n pace nici dac-1 ruga frumos. i simise dorina ntr-un mod ct
se poate de evident. i acest lucru, n loc s-o sperie, cum ar fi fost de ateptat, mai ales
dup episodul cu Ayton, o flatase profund.
i ce-ar fi fost dac pur i simplu ar fi rmas pe loc, bucurndu-se de ceea ce
prezentul i viitorul apropiat aveau s-i ofere alturi de Nick? gndi ea, ngustndu-i
ochii n timp ce ntorcea n minte problema pe toate feele. Ct de ru ar fi putut s fie?
Necazul se ntmplase oricum: era ndrgostit de el pn-n mduva oaselor. Mai mult de
att nici c se putea. Iar Nick i declarase c nu-i era indiferent. Poate c-o i iubea puin,
specul Cristine, sprijinindu-i brbia n pumni. Trebuia s fie ceva serios la mijloc, altfel
el nu ar fi fcut niciodat acel pas nspre ea. E drept c de fiecare dat ea fusese cea care-i
srise n brae i-l ademenise, ns nici el nu i se mpotrivise. Nick era un brbat cinstit i
vertical. S-i accepte afeciunea sau, n fine, dovezile de afeciune, nu putea fi un lucru
chiar att de greit. Sentimentele lor ar fi putut evolua spre ceva frumos i unic...
Da, dar ea urma s plece ntr-un viitor relativ apropiat, cuget Cristine cu tristee. Iar
el trebuia s rmn n Anglia pentru totdeauna. Indiferent n ce punct ar fi ajuns legtura
lor afectiv, aveau s se despart ntr-un final. Nu se putea altfel, nu exista alt cale.
Cristine tia c desprirea aceasta avea s-i frng inima mai mult dect desprirea de
restul. Avea s se despart de Nick mult mai greu dect de oricine altcineva, chiar i
dect mama ei. Era un lucru inevitabil. i dac tot i era dat s sufere oricum, de ce nu ar
fi luat cu ea amintirea unor zile fericite, de ce nu s-ar fi bucurat de tandreea i preuirea
lui? De ce s nu profite, s se bucure i s triasc cu adevrat? Era posibil s nu-1 mai
vad niciodat...
ns mai era i Ethan la mijloc, realiz tnra cu durere. i ar fi fost o cruzime din
partea ei s-i ofere afeciunea lui Nick sub ochii acestuia. Mai degrab ar fi murit dect
s-l vad pe Ethan suferind din cauza egoismului ei, a dorinei absurde de a fi fericit
alturi de brbatul pe care-1 iubea dar pe care nu-1 putea avea m ntregime. Cu att mai
mult cu ct trebuia s-i refuze cererea n cstorie atunci cnd avea s se napoieze acas.
i hotrrea fu luat. Nu exista niciun viitor. Pentru niciunul dintre ei. Avea s
discute cu Nick i s-l fac s neleag. Orict de mult o durea asta, tia c procedeaz
corect fa de toat lumea.
Deprimat, se ridic n capul oaselor, nghiindu-i jalea. Trebuia s nu se mai
gndeasc, s-i ocupe mintea cu altceva... altfel ar fi nnebunit!
Ddu cu ochii de teancul subire de scrisori i de pachetul sosit din Capital. Ceva
nevzut pru s-o atrag spre ziarele frumos ornduite. Lu primul cotidian care-i czu n
mn i citi titlul tiprit cu litere mari de pe prima pagin. Un abis nesfrit, ntunecat, i
ntinse braele spre ea, cuprinzndu-i mintea strns, sugnd-o m mruntaiele sale.
Pentru prima dat n viaa ei, Cristine lein.

CAPITOLUL 19

Nick i gsi mama n salonul mic pentru musafiri, frecnd cu ndrjire un sfenic de
argint. Nu era un semn prea mbucurtor. Ori de cte ori era suprat de ceva sau pe
cineva, Kimberly i consuma nemulumirea curind argintria din cas. Cu toii i
cunoteau apucturile i, de regul, o lsau s-i fac damblaua pn cnd se calma Dac
intrai n colimatorul ei n acele clipe, n patru cazuri din cinci se lsa cu vrsare de snge.
Nick nchise ua n urma lui cu grij i facu doi pai, dar se opri. Kimberly i
ridicase ochii spre el, intuindu-1 cu acea privire care, n vremea copilriei lui, i bga
groaza n oase. Tniul conte se strmb. Nici acum nu eia complet imun n faa acelei
cutturi ascuite i tioase ca un brici. Contesa continua s lustruiasc sfenicul cu
aceeai hotrre, privirea ei tranndu-1 n felii subiri, caraghios de transparente.
- O iubesc, mam! declar Nick rspicat, fr niciun fel de preambul.
Freamtul minilor ei se opri pentru o clip, apoi se relu cu i mai mult rvn.
- Crezi c nu tiu asta? C nu mi-am dat seama de asta pn acum? Ce-i nchipui, c
am orbit cu timpul?
Vocea ei era linitit, dar Nick tia c nu era dect calmul de dinaintea furtunii.
- Atunci spune-mi de ce eti att de suprat? prefer Nick s lanseze el primul atac.
Din cauza lui Ethan?!... i imaginezi cumva c-mi sap fratele pe la spate? Asta e prerea
ta despre mine, c sunt un nemernic lipsit de scrupule?!...
Fu nevoit s tac pentru cteva clipe, contient c ridicase vocea la ea. Cnd fii sigur
c-i putea vorbi far emoie, relu pe un ton controlat:
-La Kesinghton Place, Ethan a cerut-o de nevast. Seara, Cristine mi-a plns pe
umr, tnguindu-se c nu se poate mrita cu el, pentru c niciodat nu va putea s-l fac
fericit. Pentru c Ethan merita mai mult iar ea nu se simea n stare s-i ofere afeciunea
pe care i-o dorea el. Exact acestea au fost cuvintele ei, mam.
Pe chipul contesei se ivi o umbr. Oftnd, Kimberly puse sfenicul deoparte i-i
mpleti degetele n poal, pentru a le opri neastmprul.
- Sunt pus htr-o situaie dificil, Nick, te rog s m-nelegi, mrturisi ea cu o voce
trist. V iubesc pe toi patiu n mod egal. Suntei copiii mei. i vreau s v vd pe toi
fericii, aezai la casa voastr, alturi de oameni de calitate. Oricare ar fi drumul pe care
vei alege s mergei, dac voi tii c la captul lui v ateapt fericirea, eu n-am s v
stau n drum. Suntei cu toii sntoi la minte, la trup i la suflet Am ncredere n voi c
vei alege bine. Personal, nu in la condiia social a soiilor voastre, la ereditatea sau la
averea lor. Dovad mi-e Andreea. Antony a ales cu siguran o femeie special. Nu are
zestre, dar posed o bogie pe care puini o dobndesc n via i chiar i mai puini se
nasc cu ea: noblee sufleteasc, generozitate i devotament. i aduce bucurie lui Antony,
iar pentru mine asta este suprema mulumire. Pe urm m-am gndit la Ethan... i la
Cristine. Nu neg c mi-am fcut sperane n legtur cu ei doi. Ethan este un brbat
corec loial, cinstit i bun. Cristine este la fel. Fceau o pereche minunat i-mi doream
s-i vd mpreun, pentru c el o iubete i i-ar fi fost credincios, iar Cristine s-ar fi aflat
astfel n siguran. Desigur, mi-am dat seama c ea nu-1 iubete aa cum ndjduiete el,
dar m-am gndit c poate, n timp, sentimentele ei s-ar fi schimbat...
Fcu o pauz, trecndu-i degetele peste fruntea palid cu un aer uor derutat.
- Desigur, relu contesa, vag ironic i gesticulnd ntr-o doar, tu te-ai ntors acas
i lucrurile au luat-o n cu totul alt direcie. Am simit schimbarea nc dinainte ca mcar
vreunul dintre voi s devin contient de ceea ce se ntmpl.
- Sper s m crezi cnd i spun nu am ncercat s profit de naivitatea sau lipsa ei de
experien i s-o corup! aps Nidc cuvintele, privindu-i mama cu gravitate.
- nc n-ai ncercat, dar o vei faoe, prezise oontesa cu o certitudine care-1 facu s
tresar vinovat. mi cunosc copiii, Nick. V cunosc pe fiecare dintre voi i tiu ce v
poate mintea. Tu nu eti ca Ethan sau ca Antony. Tu doar ntinzi mna i iei ceea ce
consideri c i se cuvine.
- Atunci, voi ncerca s nu te dezamgesc, doamn, replic el cu cinism. Brusc, l
cuprinse furia i izbucni cu amrciune: De ce consideri c Ethan ar fi mai demn de ea
dect a fi eu vreodat?!
- N-am zis asta! se disculp Kimberly, ridicndu-se n picioare. Eu doar am...
- Ascult-m bine, mam! mri Nick printre dini, curmndu-i avntul. Ethan a avut
o ans i n-a tiut s-o foloseasc la timp. A pierdut-o imediat dup ce ea i-a fcut
debutul, exact cum am prevzut. i tii de ce? Pentru c Cristine s-a ndrgostit de un alt
brbat. i, ca s te scutesc de efortul de a m ntreba de unde naiba tiu lucrul acesta, o s
te lmuresc imediat: mi-a mrturisit-o chiar ea, la cteva sptmni de la balul lady-ei
Cambridge. Un brbat, dar nu unul oarecare, ci unul nsurat! i nici mcar n-a binevoit
s-mi spun cine e ticlosul acela!
O vzu cscnd gura, consternat.
- Pun pariu c nici prin cap nu i-ar fi trecut lucrul acesta, rse el gunos. i totui, e
adevrat. n mod sigur c acesta este motivul principal pentru care o s-l refuze pe Ethan.
- i-a spus ea asta? facu Kimberly uluit.
- Ce, acum i nchipui c inventez? se rsti el suprat.
- Nu, se ncrunt ea, numai c... Oh! exclam dintr-odat, schimbndu-se la fa i
privindu-1 cu ochi mari. Oh, nu! Nu se poate, cltin ea din cap, mprit ntre ilaritate,
nencredere i stupoare.
Ochii lui Nick se ngustar. O bnuial teribil i ncoli n minte.
- S nu-mi spui c tii despre cine este vorba! rosti el pe un ton sleit.
- Ba cred c tiu. mi pare ru. Crezusem c este o poveste demult moart i
ngropat.
- Cine e? reui el s-i mite buzele nepenite.
- Alex Lundum, l infcrm ea far s zmbeasc.
- Alex? fcu Nick, privind-o cu scepticism i refuz n priviri. Alexander Lundum?
repet el cu un aer perplex, realiznd c ea chiar vorbea serios.
- S-a ndrgostit de el cnd avea paisprezece sau cincisprezece ani, nu mai in minte
exact. A fost distrus cnd Alex s-a nsurat cu Sophia. Vreo doi ani s fi tot oftat de dorul
lui, dar pe urm nu a mai adus vorba de el i am crezut c-1 uitase.
- Se pare c nu, coment Nick cu sarcasm.
Alex fusese prietenul lui n copilrie. Mai trziu, se ntlniser la Eton. Prietenia lor
se cimentase cu adevrat abia pe front. plcuse de Alex... pn m urm cu zece
secunde. Acum l ura la modul absolut i cu patim i Bastard trdtor!
Era incredibil! Cristine i druise inima unui brbat distins, chipe, onorabil i
foarte nsurat. Avea s-l pasc un infarct, gndi Nick, lsndu-se pe braul unei canapele,
cu fruntea n pumni, simind c inima sta s-i crape.
Acum cunotea i numele rivalului su! Era din ce n ce mai bine. Brusc, se simi
descurajat. Cristine era ndrgostit de Alex... de ct timp? socoti el n minte. ase sau
apte ani. S iubeti pe cineva de atta timp nu poate fi vorba dect de ceva serios i
trainic. Probabil c nici nu avea mai multe anse dect avusese Ethan.
Kimberly veni lng el, micat de zbuciumul tcut din ochii lui, de felul n care
umerii i se grboviser sub povara grea a unui adevr inacceptabil pentru el. i ls o
mn pe spatele lui, simindu-i ncordarea muchilor prin haine, furtuna din sufletul lui.
i o duru inima pentru fiul ei.
- Poate c m nel, Nick, rosti ea n oapt, mngindu-1 cu duioie. Poate c i ea se
neal. Poate c este ndrgostit numai de ideea de a fi ndrgostit.
- Fi serioas, mam, i ridic el fruntea s-o priveasc. Cristine este o femeie cu capul
pe umeri. i-ar da seama dac nc mai este ndrgostit de el sau dac a rmas numai cu
nostalgia unui paradis pierdut.
Contesa tcu un lung moment, reflectnd. Simea instinctiv c ceva nu era n regul
n toat povestea, dar nc nu putea s spun ce anume o scia. Ceea ce Nick i
dezvluise se btea cap n cap cu realitatea care i se derula zilnic prin faa ochilor. n
minte i se bulucir imagini cu Nick i Cristine n diferite ipostaze. Un gest, un cuvnt, o
privire. Nu ceva ce s-i sar n ochi, dar dac erai atent... i ea fusese atent. Ar fi putut
jura cu mna pe inim c i Cristine era ndrgostit de Nick Li se scurgeau ochii unul
dup cellalt. O femeie nu se uita aa la un brbat dac inima i-ar fi fost stpnit de un
altul, i ddu ea seama brusc de adevr. Cristine l minise pe Nick. Probabil c mndria
o mpiedicase s recunoasc ce e n inima ei. i avea destul mndrie, zmbi Kimberly ca
pentru sine. Oh, da, fiecare celul din trupul ei edea eapn din cauza mndriei.
- Povestete-mi n ce mprejurri i-a destinuit dragostea ei pentru Alex, i ceru ea,
aezndu-se pe canapea, lng el.
- Nu vd rostul, gemu Nick, cutndu-se de tabacher. O s fumez aici, o inform el
pe un ton prevenitor, care nu admitea contraziceri de prisos.
Contesa aprob tcut i el i aprinse igara subire de foi, mistuind-o cu sete. i
dintr-odat, cuvintele ncepur s curg. Simea nevoia s se destinuiasc cuiva n care
avea ncredere, cineva al crui sfat conta cu adevrat i care tia s pstreze discreia
acelei taine.
Kimberly asculta atent, fr s-l ntrerup, aeznd n mintea ei piesele lips. n
adncul sufletului, tia c nu mai putea face nimic pentru Ethan, dar c putea ns s-l
ajute pe Nick. Pentru c acum i era limpede c dintre cei doi fii ai ei, Cristine l prefera
pe cel mai mare. Era pus n situaia cumplit de a-i sacrifica fericirea unuia dintre copii
pentru a aduce mplinire celorlali doi. O decizie grea i dureroas pentru o mam! Dar nu
putea s-i condamne pe toi trei la suferin i deziluzie. Nu ea era cea care hotrse, ci
destinul capricios. i dac Dumnezeu ornduise lucrurile astfel, atunci trebuia s se
supun voinei Lui. Iar Nick, chiar dac nu-i comunicase asta prin viu grai, simea nevoia
aprobrii ei.
Nick i termin confesiunea i mult vreme, niciunul dintre ei nu scoase o vorb.
- Ethan va suferi oricum, rupse Kimberly tcerea grea, apstoare, privindu-i fiul n
ochi cu o trist resemnare. Orict mi-a fi dorit ca d s fi fost cel sortit Cristinei, numai
dorina mea nu a fost ndeajuns. Mi-e greu, mi-e foarte greu s tiu c nu-1 pot apra de
durerea ce va s vin, s tiu c n-o s-i pot oferi mngiere i alinare, contient c o
parte din suferina lui se datoreaz mie, a celor ce voi hotr acum. Dar dac tu crezi c ea
este femeia lng care-i doreti s nchizi ochii n ceasurile trzii ale btrneii i dac ea
te vrea, atunri eu nu mai am nimic de adugat
Ochii lui Nick se mrir surprini, pe faa lui se aternu uurarea. Se ntinse i strnse
cu recunotin mna delicat a contesei, privind-o cu seriozitate.
- Vreau s m nsor cu Cristine, mam! O iubesc i...
- Te rog! i ridic Kimberly o mn zmbind, amuzat i stnjenit deopotriv. Nu
crezi c ar trebui s-i spui ei lucrurile acestea? suger suav, curmndu-i elanuL
- i voi spune cnd va fi pregtit s-mi primeasc afeciunea i devotamentul. ntre
timp, voi ncerca s-i mut gndurile de la Lundum
Contesa i muc buzele, ezitnd, netiind dac s fac sau nu lumin n capul lui.
Decise c e mai bine s descopere singur adevrul. Nu avea dreptul s se amestece n
intimitatea fiicei ei. Se mulumi doar s-i aprobe intenia printr-o nclinare a brbiei.
- Nick, vreau s te rog..., ncepu contesa cu gravitate, dar fu ntrerupt n mijlocul
frazei de un ipt prelung i ascuit, care venea de la etaj.
Amndoi nir n picioare, livizi, exclamnd ntr-un glas:
- Cristine!
i se repezir spre u.

Acelai ipt sfie bezna din mintea Cristinei, smulgnd-o din nesimire. Deschise
ochii ameit, uitndu-se buimac la faa albit de groaz a tinerei ei cameriste.
- Oh, milady! ngenunche fata lng ea, tamponndu-i fruntea cu colul apretat al
orului n timp ce lacrimile i curgeau pe obraji. Am crezut c ai murit!
- Ce? fcu Cristine nedumerit, dnd s se ridice n fund.
Ddu mna cameristei la o parte, enervat de vorbele fr noim ale acesteia i se
opri cnd vzu sngele de pe uniforma acesteia. Se ncrunt nedumerit, sltndu-se n
ezut, i-i duse mna la frunte, acolo unde simea pulsnd o vag durere. Ddu peste o
umfltur mic i peste ceva umed i cald. Sngera. Se lovise. Cnd?... De ce?... Cum?...
irul gndurilor confuze i fu curmat de zgomotul fcut de ua dormitorului trntit
de perete. O vzu pe Andreea nvlind n camer, urmat de mtua Chloe i de ali doi
servitori. Chloe se repezi, ghemuindu-se lng ea i, far o vorb, i lu brbia n pumn
pentru a-i putea analiza mai bine tietura de la rdcina firelor de pr.
- Doamne^ copil, era s-mi crape inima! mrturisi femeia cu o voce tremurtoare,
uurat c rana arta mai ru dect era de fpt n realitate. Iar tu, fat smintit, se rsuci
spre camerist, dojenind-o cu asprime, chiar nu te-ai putut stpni s nu zbieri ca o...
- Ce dracu se petrece aici?!... tun vocea stpnului de la Sutherland House din
mijlocul pragului.
Andreea, care obtura o parte din cmpul lui vizual, alunec lateral. Chloe se retrase i
ea, dnd un brnci cameristei care plngea nbuit. Chipul brbatului se albi ca varul.
Cristine sttea n fund, lng msua de toalet, cu faa mnjit de snge.
- A leinat i s-a lovit n cdere, l inform mtua ei n timp ce se apropia. Cred c a
dat cu capul de muchia scrinului...
Nick se ls pe vine i-i lu faa n mini, cercetnd la rndul lui tietura care nc
mai continua s sngereze Uurarea l slei de vlag. O privi n ochii nc dilatai de oc i
nedumerire i o ntreb cu blndee:
- Ce s-a ntmplat?
- Nu tiu, opti ea tulburat de agitaia din jurul ei. Eu... ziarele! i aminti brusc,
cutremurndu-se toat i privindu-1 ngrozit. Oh, Doamne,Nick, ziarele!...
Nick privi automat la dezordinea din jur. Pe covor se aflau mprtiate diverse
obiecte de toalet, scrisori nc sigilate i ziare boite. Lu unul la nimereal. Titlul mare,
cu litere ngroate, de pe prima pagin, i sri n ochi:
Crim atroce n Portman Squre. Lordul Walter Ayton a fost gsit mort n
apartamentul su. Politia face cercetri. Amnunte p e pagina urmtoare.
Nick simi zbrlindu-i-se tot prul de pe ceafa. n minile sale, hrtia prea s capete
o greutate ciudat. nghiindu-i sila i oroarea, ddu pagina i parcurse n grab primele
rnduri. Groaza i strnse stomacul. i ridic privirea spre Cristine, realiznd ct de mare
fusese ocul pentru ea. Maxilarele i se ncletar, stomacul i se revolt.
- Spune-mi ce scrie, i ceru ea cu o voce spart.
-N u acum...
- Te rog.
- Am zis nu! o refuz Nick rspicat
Cristine se ntinse s-i ia ziarul din mn, dar Nick l feri. Enervat, tnra se uit n
jur i nfac unul, dar el i-1 smulse din mini.
- D-mi-1! i ceru Cristine, privindu-1 livid
- Nici gnd.
- D-mi-1, lua-te-ar naiba! zbier ea ca scoas din mini. Sau m duc personal la
Londra i-mi cumpr singur unul! Ba-mi cumpr o tipografie ntreag! Am bani, aa c-
mi pot permite s...
- Gura! se rsti el pe un ton att de aspru, nct i Cristine i toi ceilali amuir. Asta
este casa mea, eu sunt stpnul i eu dau ordinele aici, ai neles?!... Te duci la Londra pe
dracu!... La o parte! porunci el tuturor celor prezeni.
Toi se retraser i el se apuc s strng ziarele furios, apoi se ridic cu ele n brae
i-i ntoarse spatele, aruncnd din mers peste umr mame sale:
- Ocup-te de ea. Eu trebuie s vorbesc cu Tony.
Ajunsese n prag cnd vocea ei l opri:
- Te ursc!... M-ai auzit? Te ursc!
Nick ezit o clip, apoi se rsuci pe clcie i o privi lung. Ochii ei aruncau vpi.
Nu se ndoia c n clipa aceea chiar asta simea i se strmb n sinea lui.
- De aia nu mai pot eu dormi noaptea, dulcea! declar el sec, dup care dispru pe
coridor.
Ei, la naiba! bombni el n timp ce coboia scrile. Femeia asta avea un talent unic s-
1 scoat dinibdri.
Nick regreta c ridicase vocea la ea. Asta era! Trebuia s-o lase s se liniteasc, i el
la fel, i pe urm poate c-i va cere scuze. Sau nu. l enervase cu modul sfidtor m care-i
fluturase aurul pe sub nasul lui. Ce, el n-avea bani?!...
Btea cmpii, i ddu Nick seama, fcnd o grimas. Ce avea de a face cireaa de pe
tort cu rnitul grajdurilor i cu trilul ciocrliei?
Se opri cu o fraciune de secund nainte de a se ciocni de unchiul Cristinei.
- Domnule! Ce surpriz plcut. Nu v ateptam dect spre sfritul sptmnii.
- Am reuit s-mi rezolv treburile mai repede i m-am grbit ncoace, rosti Damian
cu o figur preocupat. Nick, trebuie s stm de vorb.
- Despre Ayton?
Faa brbatului se umplu de uimire. Privirea i czu pe teancul de ziare pe care Nick
l strngea sub bra.
- Vd c vetile au circulat mai repede dect am putut eu s ajung, murmur el cu o
strmbtur. Iisuse, ce monstruozitate!... Cristinei i s-a spus ceva?
- Din nefericire, ea a fost prima care a aflat, mormi Nick, ntunecndu-se la fa.
Cam acum un sfert de or. Mama i Chloe sunt sus, cu ea.
- Cum se simte? se interes brbatul, profund ngrijorat.
- Vestea a cam zdruncinat-o. A leinat i s-a lovit la cap. Nimic serios, se grbi s
adauge, vzndu-1 pe Damian cum plete. Mai mult ne-a speriat pe noi. Hai la mine n
cabinet. Acolo puteam s stm de vorb linitii.
Pe drum, Nick porunci unei servitoare s-l caute pe Tony i s-l trimit la el, pe urm
s i se pregteasc unchiului Cristinei o gustare i s-o aduc tot acolo.
Ajuni n cabinet, Nick ls vraful de ziare pe birou i se duse la bar unde umplu
dou pahare cu whisky. Ocupar cele dou fotolii din faa emineului i-i aprinser cte
o igar de foi.
- Bnuiesc c la Londra este o adevrat nebunie, deschise Nick discuia.
- Da. Tot craul s-a cutremurat cnd s-a publicat grozvia asta. Eu de abia ieri am
aflat, cnd m-am ntors din Scoia. Mrturisesc sincer c am fost extrem de ocat mi
nchipui cum a primit Cristine vestea. Biata copil!
- O s treac i peste asta, rosti Nick posomort. Este tnr i puternic. Va reui.
- Dumnezeule, ct cruzime! Ai citit ziarele?
- Doar cteva rnduri la repezeal.
- Eu le-am citit, rosti brbatul, nfiorndu-se far s vrea. Fiecare publicaie a scos
alt poveste, dar esena este aceeai: Ayton a fost realmente mcelrit. Am stat de vorb
cu bieii de pe Bow Street. Au spus c scena din dormitorul lui Ayton era imposibil de
privit i c seamn izbitor de mult cu cea din apartamentul lui Cavendish. Nu vd
legtura dintre cei doi.
Stomacul lui Nick se strnse ca un pumn. El o vedea cu o claritate nfiortoare. i
legtura era Cristine. Cavendish o infemase, Ayton fcuse cu mult mai mult dect att. i
amndoi fuseser cspii de aceeai mn asasin. Mna unui psihopat dement. Unul
care umbla n libertate, lund viaa oamenilor cu o cruzime inimaginabil.
i era grea. Pentru prima dat dup mult timp, simi teama dndu-i trcoale,
suflndu-i n ceafa, adulmecndu-L i era limpede c individul fcuse un soi de obsesie
pentru ea i se autoproclamase ngerul ei pzitor, un nger al morii i al rzbunrii,
pedepsindu-i pe toi cei care o rneau ntr-un fel sau altul.
Mintea ncepu s-i lucreze la cote malte. Puine persoane tiau ce se ntmplase ntre
Cristine i Cavendish la reedina de la ar a marchizului de Kesinghton. De fapt, i
putea numra pe degetele de la o mn pe cei care tiau de acest episod: Cristine,
Cavendish, el i Ethan. Desigur, asta n cazul n care Cristine nu mai povestise i altcuiva
acea ntmplare, sau dac nefericitul nu se destinuise el unei tere persoane, cel mai
probabil asasinului!... Ct despre rpirea Cristinei, ei bine, cercul era ceva mai laig: i
cuprindea i pe Lancasteri. Dar toi fuseser prezeni n sala de bal de la Manchester
House atunci cnd dispruse Cristine i, dup rapoartele pe care le primise mai trziu de
la detectivii angajai s-i in sub observaie pe acetia, nu exista nici un indiciu care s-i
fi semnalat implicarea vreunuia dintre ei n rpirea acesteia i nici vreo legtur direct cu
Ayton.
- La Kesinghtcn Place, Cavendish a fost cam deplasat cu Cristine, rosti Nick ntr-un
trziu, privind int jarul trabucului su.
- Adic? se ncrunt Damian, privindu-1 nedumerit.
- A pipit-o n timpul cinei pe sub mas, l lmuri Nick cu o min sumbr.
- Nu se poate! exclam cellalt plin de indignare. Canalia! Sectura!
- Mda. Cristine a dat dovad de suficient snge rece ca s-i planteze o furculi n
mna care-i luase acea libertate, iar mai trziu, am avut eu grij s-i explic idiotului unde
duce lipsa de maniere a unui brbat. I-am rupt degetele unul cte unul, recunoscu el cu un
rictus de dispre, ndreptat mai mult ctre sine. Atunci nu mi-a prut ru. Dar mai trziu,
cnd am aflat cum a fost mcelrit, m-au cuprins remucrile. Nici acum nu-mi dau
seama de ce. Poate pentru c mi-a fost mil de soarta pe care o avusese? Nu tiu. ns
cnd am citit n ziare de modul crud n care sfrise, m-a ncercat o senzaie bizar,
sentimentul c cel care-1 omorse pe Cavendish o fcuse pentru Cristine. Sun aiurea, nu?
- Cteodat, intuiia poate s fie mult mai corect i mai aproape de adevr dect
modul n care judecm anumite lucruri, opin unchiul Cristinei cu un oftat.
- Au fost rare ocaziile n care intuiia m-a pclit. De fapt, dac stau bine i m
gndesc, am avut parte de eecuri doar atunci cnd m-am lsat condus de raiune i nu de
instinct. Oricum, ideea e c puini tiau de ceea ce se petrecuse n acel sfrit de
sptmn n casa marchizului: cei implicai direct, eu i cu Ethan. Nici eu n-a f i aflat
dac ntmplarea n-ar f i fcut s m gsesc aezat la mas n faa Cristinei i s surprind
scena. Cu siguran, ea nu mi-ar f i spus nimic. n opinia ei, situaia fusese rezolvat. Iar
Ethan a aflat aocidental. Problema este c i Ayton a sfrit la fel, ceea ce-mi ntrete
bnuiala n legtur cu motivul uciderii lui Cavendish. Despre rpirea Cristinei tiau i
Lancasterii, precum i ducesa de Devonshire. Ea mi-a dat cuvntul c o s f ie discret i
tind s cred c i-a onorat cuvntul. Ct despre Lancasteri, aveau motive serioase s pun
la cale o asemenea mrvie, dar nu vd rostul. Scopul ar f i fost ca banii Cristinei s se
verse n conturile lor i nu ale lui Ayton, unde ar f i existat riscul major ca acesta s le dea
cu tifla mai trziu. Asta n cazul n care nu-1 aveau la mn cu ceva, continu el s cugete
cu voce tare. n concluzie, amndoi nefericiii au mierlit-o imediat dup ce au bruscat-o
pe Cristine...
Apariia lui Tony l facu s se opreasc. Reacia acestuia n faa teribilei veti a fost
surprinztoare. Tony considera ca nemernicul acela cptase exact ce merita i c dup
prerea lui, cel care-1 mazilise fusese chiar prea blnd cu el. Adevrul era c i Nick avea
n esen aceeai prere, considernd c Ayton i meritase moartea, ns detesta modul n
care acesta sfrise. Nick se vzu dator s-l informeze despre tot despre ceea ce tia n
legtur i cu Cavendish. Tony l privise stupefiat. Cteva clipe, nu scoase niciun sunet,
ca apoi s lanseze aceeai prere ce coincidea cu a sa: crimele aveau o legtur direct cu
persoana Cristinei.
ncepur s fac speculaii, ncercnd s ntocmeasc o list cu poteniali suspeci.
Nick le puse la dispoziie rapoartele pe care le primea cu regularitate despre cei din
neamul Lancaster. Ceilali doi le citiser din scoai-n scoar. Bnuielile se ndreptau
invariabil spre familia latlui natural al Cristinei: aveau interesul i chiar motivaia pentru
a aciona att de disperat. ns din fiele de urmrire nu reieea nimic incriminator. n
plus, nu exista nicio legtur cu cazul lui Cavendish. Niciunul dintre Lancasteri nu i-ar fi
ptat minile cu snge doar pentru c un idiot cu mintea crea atentase la demnitatea
motenitoarei lor. Iar crima fusese nfptuit cu o implicare adnc emoional. Ct despre
nhitaiea lor cu Ayton, era o ipotez care nu prea sttea n picioare. N-ar fi fost mai
normal s fi acionat unul dintre gemeni, sau vrul mai tnr, Stuait, ori poate Ingleby?
Chiar i n cazul n care l-ar fi angajat pe Ayton pentru a face treaba murdar n locul lor,
ca pe urm s se ntlneasc cu acesta i s-o preia pe Cristine, totui niciunul nu piuse
nerbdtor s prseasc balul i s ia urma rpitorului i a victimei sale. Din contr, din
spusele lui Tony, cu toii fuseser ocai de veste i se adunaser grmad, dornici s
ajute la gsirea ei. Desigur, ar fi putut fi i teatru la mijloc. Dar dac aa ar fi stat
lucrurile, de ce Ayton i luase libertatea de a o agresa pe Cristine? Dac ar fi existat
totui o nelegere ntre el i unul dintre Lancasteri, ar fi avut grij s pstreze marfa
intact, nu-i aa?..
Trebuia s stea de vorb cu Cristine, realiz Nick n sinea lui, far niciun chef. Orict
de greu avea s-i fie tinerei femei s evoce amintirile cumplite ale acelei nopi, trebuia s
afle de la ea exact ce se ntmplase din clipa n care fusese rpit i momentul n care el o
gsise. Ce vorbiser, starea de spirit a agresorului ei, orice. Un amnunt, orict de
nesemnificativ ar fi putut prea la prima vedere, putea avea totui o valoare nebnuit,
oferindu-le un indice important n descoperirea asasinului.
Frmntat de emoii contradictorii i neplcute, se apuc s rsfoiasc ziarele
primite, parcurgnd cu atenie fiecare articol care dezbtea crima din Portman Squre. Era
oribil. Modul n care cotidianele londoneze prezentau acea atrocitate era tranant, lipsit de
compasiune, avnd un puternic impact asupra cititorilor. Crima era morbid detaliat.
Scrbit, dezgustat de cele citite, Nick strnse ziarele i le arunc pe toate n foc, privindu-
le frustrat cum se mistuie cu repeziciune, transformndu-se n scrum.
Avea senzaia c orbeciete printr-un labirint, legat la ochi, lipsit de orice sim al
direciei, tria cu sentimentul putred c fptaul se ascundea undeva prin apropiere,
urmrind-o pe Cristine, veghind asupra ei cu un sim al posesiunii mpins spre extrem. O
considera ca aparinndu-i, vedea n persoana ei ceva sublim i unic, ceva ce el dorea s
stpneasc. Ceva ce i se cuvenea. Instinctiv, tia c individul care-i mcelrise pe cei doi
nutrea o dragoste adnc, puternic dar, mai ales, bolnav pentru Cristine. Numai dintr-o
iubire absolut, disperat i vicioas putea izvor atta cruzime i ferocitate. Sau se nela
i acel scelerat urmrea cu totul altceva. Dar ce? Indiferent ce urmrea, acel ceva era
legat de persoana tinerei femei. Individul era un smintit i un psihopat, de asta n-avea
nicio ndoial, iar controlul propriei nebunii putea deveni ceva extrem de volatil. i mai
era i inteligent, pe deasupra. Nu lsase nicio urm pe scena crimelor comise care s-i
indice persoana, iar combinaia dintre nebunie i inteligen era ntotdeauna periculoas.
i totul ncepuse odat cu debutul Cristinei. i era limpede c dementul acela se
numra printre mulimea de cunoscui pe care i-i fcuse dup aceea. Dar era ca i cum ar
fi cutat acul n carul cu fn!
ncepu s-l bat gndul de a o lua pe Cristine pe sus i de a o mbarca n tain pe
primul vas cu destinaia India, scond-o n afara acelui focar de infecie. Sau s-o ascund
undeva i s tripleze paza asupra ei. Dar se ndoia c asta ar fi ajutat la ceva. Dac s-ar fi
pus n situaia asasinului, el cu siguran c ar fi gsit mijloace s ajung la ea, orict de
bine ar fi fost pzit.
Trebuia s o ia de la o margine. i cel mai indicat era s nceap cu cei care fuseser
la Kesinghton i care participaser apoi la balul de la Manchester House. S compare
listele i s restrng aria de cercetare. Pentru asta trebuia s-i ceat marchizului numele
tuturor brbailor pe care-i invitase la Kesinghton i mai apoi s aib o discuie i cu
ducesa i, desigur, trebuia s o fac pe Cristine s-i aminteasc tot ce discutase cu
Ayton n noaptea rpirii ei i chiar i alte conversaii, orict de banale, pe care le purtase
cu el mai nainte de asta.
Puin mai trziu, Kimberly intr n cabinet. i strecurase Cristinei o mic doz de
laudanum n ceai i acum dormea dus. Ceru ziarele s le vad i se bosumfl cnd Nick
o inform c le arsese pn la ultimul.
- Nu stau cu gunoaiele alea n cas! se enerv Nick, patrulnd agitat prin ncpere. i
nu vreau ca ea s le citeasc. Dar dac eti curioas, pot s-i detaliez n amnunt cum a
fost cioprit nemernicul acela!
Kimberly l fulger cu privirea, dar nu coment nimic.
Bunicii Cristinei, soul lui Chloe i Belle se ntoarser la conac spre sfritul dup-
amiezii, ncntai de excursia pe care o fcuser prin mprejurimi. Vestea despre moartea
cumplit a lui Ayton i oc pe toi.
Nick se vzu dator s-i informeze i n legtur cu episodul de la Kesinghton Place.
Trebuia s neleag cu toii cu ce situaie se confruntau, ct i primejdia care plana
asupra Cristinei.

CAPITOLUL 20

Furtuna ncepuse din senin, cu puin nainte de cin. Masa, servit n sufragerie, se
desfur ntr-o atmosfer grea, ncrcat de tensiune.
Andreea se strduia s aduc zmbetul pe buzele tuturor, povestind ntmplri hazlii
despre copiii crora le preda la coal muzica, desenul i literatura englez, dar eforturile
i-au fost slab rspltite. Mintea tuturor era concentrat asupra morii teribile a lui Ayton
aa c, n cele din urm, tnra renun.
Dup mas brbaii se retrseser n salon ca s-i savureze coniacul i trabucurile.
Femeile rmaser pe loc, fcndu-i siesta i comentnd despre vreme, evitnd s discute
subiectul care tulburase viaa tuturor celor de la Sutherland House.
Cu puin nainte de orele nou, camerista Cristinei o anun pe contes c aceasta se
trezise. Kimberly urc i-i inu companie, insistnd s mnnce ceva. Subiectul Ayton nu
a fost atins. Contesa o privea cu inima strns. Suferina din ochii Cristinei era ct se
poate de evident. Copila avea cearcne sub ochi, era palid i se strduia s mnnce
doar ca s-i fac ei pe plac. Cnd i fu adus ceaiul, Cristine l privi bnuitoare:
- Sper c nu l-ai botezat i pe acesta!
- Nu, zmbi contesa uor. Acesta-i ceaiul de la John.
- Somnul n-o s-mi aduc binecuvntata uitare, mam, opti tnra cu amrciune.
- Nu, dar o s te ajute s te odihneti i s-i pstrezi forele.
Cristine se ncrunt la minile ei mpreunate n poal i oft.
- mi doresc ca Orslom s fie aici, mrturisi ea n oapt, cu privirea plecat. n
ultima vreme, atrag nenorocirile aa cum magnetul atrage pilitura de fier. V-am adus
destule necazuri, i asta m...
- Nu, nu ne-ai adus, draga mea, o contrazise contesa cu blndee, ntinznd o mn ca
s-o mngie pe pr. Dar acum, n clipa asta, m dezamgeti foarte tare.
Cristine i ridic privirea nedumerit. Ochii mamei sale strluceau din pricina
suprrii i a indignrii.
- Cum poi s gndeti mcar o asemenea prostie? o cert Kimberly cu asprime. i-ai
dorit s fii rpit i lovit, Cristine Ayleesha Violet Sutherland?... Ai vrut cu tot
dinadinsul lucrul acesta? Rspunde-mi!
- Nu, dar...
- Ascull-m bine, draga mea! i ceru contesa, strngndu-i minile cu putere i
silind-o s-o priveasc n ochi. Nu ai absolut nicio vin n tot ce s-a ntmplat! S ii minte
asta. Singurul lucru pe care-1 regret i care m doare cel mai tare este acela c nu am
putut s te ocrotesc la timp, s te apr de aceast experien...
- Cineva ucide oameni din cauza mea, mam! izbucni Cristine, cutremurndu-se.
- Cristine..., ncepu mama ei cu o voce ncrcat de mhnire.
- Nu! Nu ncerca s m liniteti spunndu-mi c m nel! Nu sunt naiv, mam!
gesticul ea agitat. Cineva..., se opri rvit, cutnd cuvntul potrivit. i privi mama
n ochi i relu cu o voce firav: E ca i cum cineva m rzbun!... Cavendish m-a jignit
i a pltit cu viaa pentru asta. Ayton a ncercat s m compromit, i a pltit acelai pre.
Oamenii tia ar mai fi trit dac nu existam n lumea lor. Nu, nu te obosi s negi, cltin
tnra capul, privind-o cu refuz n ochii ncercnai. Este un adevr pe care-1 tim cu toii,
iar eu nu pot s-l ignor! Sunt n pericol, cu toii suntem n pericol. Omul care a fcut asta
este bolnav la cap, mam, i trebuie oprit!... Este absurd ca cineva s plteasc att de
cumplit pentru un gest, o vorb sau o fapt necugetate!... Fcu o pauz, apoi trase adnc
aer n piept i relu ncet: Ceea ce m tulbur cel mai tare n acest moment este
ntrebarea: de ce? De ce face toate astea? Ce urmrete? Ce sper s obin? Admiraia
mea? M vizeaz n mod direct, atta lucru mi-e limpede. i ceva n adncul sufletului
mi spune c nu se va opri aici. Problema este c nici mcar nu tiu spre cine s-mi
ndrept bnuielile. Inima-mi spune c l cunosc pe acest om. Bunul sim i logica m
ndeamn s m rezum la cei pe care i-am cunoscut de la balul lady-ei Cambridge
ncoace. Pentru c pn s aflu al cui snge mi curge n vene, viaa mea era absolut
linitit. M simeam fericit i m bucuram de via, de oameni, de lucruri mici, lipsite
de valoare i totui nepreuite. i dintr-odat... totul a luat-o razna! S-au ntmplat attea
de cnd am venit la Londra, mam! i... i m simt depit de toate aceste schimbri. i
sunt nfricoat! Nu att pentru mine, ct pentru voi i...
Vocea i se frnse, sngele-i fugi din cap i ochii i se mrir cnd din adncurile
memoriei nit ca nite gheizere nite cuvinte lipsite de sens la vremea cnd le auzise:
Am primit acordul familiei tale n aceast privin.
- Lancasterii! opti ea sufocat.
- Probabil, i muc Kimberly buzele^ simindu-se inutil i neputincioas n faa
aerului descompus de pe chipul fiicei sale.
- Nu, chiar ei au fost! declar tnra femeie cu hotrre glas. Sau unul dintre ei.
Ayton i-a justificat mrvia susinnd c primise aprobarea familiei mele, gesticul ea
cu aprindere. Se referea la Lancasteri, fr-ndoial! Cum naiba am putut s uit de asta?
- Ai vrut s uii, draga mea. E vn lucru firesc. Dumnezeu ne-a dat uitarea pentru a ne
proteja sufletul de otrava amintirilor odioase, altfel oamenii n-ar mai gsi puterea de a
merge mai departe i de a-i afla fericirea i tihna. Poate c ar trebui s vorbeti cu Nick
despre asta, suger contesa i oft cnd vzu privirea Cristinei nsprindu-se. Iubito, e o
copilrie s te superi pe el doar pentru c a vrut s te scuteasc de...
- A fost prea trziu, mam. Deja vzusem titlul de pe prima pagin. Putea s-i dea
seama c nu mai era nimic de fcut. A ipat la mine! rosti ea necjit.
- i tu la el. Dup prerea mea, suntei chit Doamne, Cristine, zmbi contesa cu o
dulce nostalgie. Voi v certai mereu cnd erai copii. M i mir c, de cnd s-a ntors
acas, nu v-ai scos nc ochii.
- Nu-i timpul pierdut, zmbi Cristine stins.
- Mda, aa e, surse contesa ca pentru sine. Vorbete cu el, Cristine.
- Mine, promise tnra femeie, ncruntndu-se uor. Sunt nc suprat pe el.
- Cum doreti. Acum bea-i ceaiul, o sftui Kimberly. Se rcete.
Cristine lu asculttoare cecua cu farfurioar din mna mamei ei i o duse la gur,
nmuindu-i buzele n licoarea cldu i amar, prefcndu-se c bea. n realitate, nu
dorea s se cufunde ntr-un somn adnc care s-o ajute s evadeze din lumea real i s
scape pentru cteva ore de grijile care o frmntau. Dormind, nu rezova nimic, ci doar
amna problemele. Voia s se gndeasc pe ndelete la ceea oe se ntmplase. Faptul c-i
adusese aminte de vorbele lui Ayton o pusese pe gnduri. Voia s-i aminteasc mai
mult. Poate c, dac se concentra intens, avea s-i aminteasc i mai mult din aoea
noapte: un nume, un cuvnt al crui sens i scpase din vedere, orice detaliu care ar fi
putut-o aduce i mai aproape de acel Lancaster care-i fusese complice lui Ayton la acea
mielie.
Ridicndu-i ochii inoceni spre mama ei, i zmbi cu afeciune i spuse moale:
- Mulumesc c ai stat cu mine, mama. Poate c un somn bun e remediul cel mai
indicat n situaia mea. Mine o s am mintea mai limpede i o s stm de vorb cu toii.
- Vrei s rmn cu tine peste noapte?
Cristine i zmbi micat. i amintea de nopile copilriei, cnd avea cte un comar
i ea venea n patul ei i o lua n brae, rmnnd acolo i spunndu-i poveti pn o fura
somnul. Se simea ocrotit n strnsoarea ei blnd, cald i parfumat, legnat de vocea
ei frumoas, adnc i linititoare.
- Te iubesc, mama, rosti Cristine, simind un nod de lacrimi n gt.
- i eu te iubesc, draga mea, spuse contesa cu o voce emoionat, ntinznd o mn
pentru a o mngia cu gingie pe obraz. Vrei s rmn cu tine? repet ea, privind-o grav.
- Nu, cltin tnra femeie din cap cu un zmbet uurat O s-mi beau ceaiul i o s
dorm ca un prunc, fgdui, simindu-se prost pentru faptul c o minea.
- Bine. Somn uor, i ur Kimberly, ridicndu-se i smtnd-o pe frunte.
i mai atinse odat obrazul, cercetndu-i chipul cu atenie, ezit o idee, apoi zmbi
diafan i plec.
Cristine atept cteva secunde, ciulind urechile ca s prind sunetul vag al pailor ei
uori pe coridor ndepitndu-se, apoi ddu la o parte cuvertura i se duse la fereastr. O
deschise larg, arunc o privire n curte i, asigurndu-se c nu era nimeni prin preajm,
vrs coninutul cetii n tufa de trandafiri de sub geamul ei.
ncercnd s-i ignore sentimentul de vinovie, ls fereastra ntredeschis i se
aez la masa de scris, i trase n fa cteva coli de hrtie i-i alese o pan din suport.
Deschise climara cu cerneal, nmuie vrful penei n ea i ncepu s atearn pe foi
amintirile nopii care-i zdruncinase viaa, ncepnd cu discuia aparent inofensiv pe care
o avusese cu Ayton n grdina de la Manchester House.
Scrise nentrerupt aproape o or, tind i reformulnd impresii, strduindu-se s
redea ct mai exact dialogul, gesturile fiecruia, emoiile pe care le simise. Se opri cnd
ajunse la momentul n care brbatul i pierduse cumptul i o lovise, se for s scrie mai
departe, tulburarea fcnd-o s apese cuvintele pn cnd vrful ustensilei de scris ced.
Mucndu-i buzele cu putere, tiu c nu mai poate continua i puse cu grij pana jos.
Mult timp sttu nemicat, cu privirile pierdute n gol. Secvenele i se derulau n
spatele ochiului cnd iute, cnd foarte ncet, de parc memoria i se mica prin melas sau
alerga ca vntul peste o cmpie ars de soare. i aduse aminte i alte lucruri, pe care
mintea i le dosise prin ungherele ntunecate ale memoriei, acoperindu-le de un strat ceos
de amnezie temporar. Se cutremur, izgonind ruinea i umilina care se ngrmdeau n
inima ei. Nu era vina ei, i repet Cristine cu sufletul strns. Nu ea ar fi trebuit s simt
njosirea i ruinea, ci Ayton. Dar Ayton era mort!...
Cuprins de agitaie, se ridic i merse civa pai, netiind de fapt ce dorea s fac
i regret gestul neinspirat de a fi aruncat ceaiul pe geam. Acum, cnd i golise fiina de
jumtate din oroarea acelei nopi, avea nevoie de alinarea unui somn adnc, fr vise.
Se simea ciudat de treaz, de lucid, dar n acelai timp istovit, golit de emoii,
secat de energie. Creierul ei continua s alerge cu toat viteza, n timp ce trupul gfia n
urma lui.
ncpnndu-se s cread c putea s-i frneze vrtejul gndurilor, se vr n pat,
alegndu-i poziia favorit de dormit. Dar somnul o ocolea cu la fel de mult ndrjire.
Se foi aproape dou ore i sfri prin a arunca pturile ct aoolo, bombnind iritat.
Dormise toat ziua, cum naiba s-i mai fie somn acum?
Trebuia s-i umple mintea cu ceva, altceva, orice, i zise Cristine, masndu-i
tmplele n spatele crora se insinua o perfid durere de cap. i, ca s dea o preocupare
minilor cuprinse de neastmpr, i despleti prul i ncepu s-l perie cu micri line. i
ddu seama n scurt timp c aceast ocupaie, care altminteri i fcea plcere i o linitea,
nu era remediul potrivit pentru starea ei de spirit de acum. Ls peria pe masa de toalet
i se ridic, ncepnd s se plimbe prim camer, ncercnd s gseasc o alt cale pentru
a-i inactiva mintea.
O carte. Poate c, citind, avea s-i gseasc tihna de care avea nevoie.
mbrcndu-i halatul, deschise ncet ua dormitorului i rmase cteva clipe n prag,
cu auzul ncordat, gata s se retrag n caz de ceva. Nu avea chef de companie n acel
moment Nu mai suporta ncordarea i grija din ochii celor dragi. Mine avea s-i
liniteasc pe toi cu privirea la starea sntii ei mentale i emoionale, dar pn atunci
avea nevoie de intimitate, de singurtate.
Linitea o nconjura din toate prile i Cristine i ddu seama cu un surs uurat c-
i fcuse griji degeaba. Trecuse demult de miezul nopii i, cu siguran, dormeau cu toii.
Ceva mai relaxat, porni descul spre scri i ncepu s le coboare, evitnd s calce
pe treptele despre care tia c scriau. Intr n bibliotec, i alese prevztoare trei
dintre crile ei favorite i se ntoarse pe acelai traseu, strngndu-le la piept cu plcere.
ntotdeauna i gsise un refugiu n lumea crilor. Poate i pentru faptul c avea o
imaginaie extrem de activ i de bogat. Oricum, era un deliciu s se cufunde n lectur,
s-i proiecteze n minte decoruri fantastice i s se identifice cu personajele.
Ajunse n capul scrilor, coti spre dormitorul ei i reui s strbat aproape trei
sferturi din drum cnd auzi o u deschizndu-se n spatele ei. Un fior de panic i se
prelinse pe ira spinrii, nteindu-i pulsul, umezindu-i palmele. Pivot fulgertor pe
clcie, inndu-i crile n fa ca pe un scut... i uurarea i nmuie genunchii cnd
realiz c se speriase degeaba, ca o proast.
- Dumnezeule, era ct pe ce s lein de spaim! slobozi ea un hohot de rs
tremurtor, trecndu-i o mn nesigur peste fa.
i arunc o privire stnjenit i obrajii i se nvpiar cnd i observ inuta deosebit
de lejer. Cu excepia pantalonilor, nu mai avea nimic pe el. Era descul, avea prul
ciufulit, obrazul umbrit de barba crescut peste zi i... un tors magnific.
Cristine se surprinse nghiind n sec cu zgomot Imaginea lui, pe jumtate gol, o
tulbura profund.
Nick i arunc o privire lung, msurnd-o din cretet i pn-n tlpi cu o lentoare
care-i ddu palpitaii. Cristine i umezi buzele nervoas, i vr o uvi pe dup ureche
i-i mut greutatea de pe un picior pe altul.
- N-aveam somn, aa c mi-am luat ceva de citit, i explic ea stngace, zmbindu-i
ovitoare n timp ce balansa crile ntr-o mn, ncercnd s-i distrag atenia de la ea la
cri.
El nu spuse nimic, ci doar se desprinse de cadrul uii i pomi tcut spre ea, cu o
graie hipnotic. Ochii lui o ardeau, ntunecai i misterioi, expresia feei i felul n care
se mica sugernd un animal nocturn, plecat s vneze.
Stomacul i se strnse. Instinctul o ndemn s-o ia la fug, s trnteasc ua
dormitorului n urma ei i s se baricadeze eventual nuntru, pentru mai mult siguran.
Dar magnetismul cu care acel brbat o nvluia i amorise picioarele. Sttu pe loc,
ncremenit, urmrindu-1 cum nainta: nalt, frumos, senzual i ispititor ca un nger al
ntunericului.
El ajunse lng ea. Cristinei i se tie respiraia. Ochii i se lrgir ntrebtori.
- Cristine, opti el, ridicnd o mn spre faa ei.
Niciodat, de cnd se ntorsese acas, nu o vzuse cu prul desfcut. Era bogat,
lucios i drept ca o cortin de satin, lung pn aproape de olduri.
Fascinat, i vr degetele n bogia lui mtsoas, rsfirndu-1 uor, separndu-1 n
uvie grele, mtsoase. Le urmri curgerea lin de sub pleoapele czute lene, apoi i
mut privirea spre a ei. Ochii ei erau mari, limpezi, strlucitori i... uluii. Avea umbre
sub ei. i cobor privirea spre gura ei cu buze pline, prguite, acum uor ntredeschise din
cauza uimirii. Parfumul ei, inconfundabila arom a trupului ei, i ptrunsese deja n nri,
ameindu-1.
Era frumoas, att de frumoas... irezistibil!
njurnd printre dini, Nick i flex genunchii i o lu n brae, rsucindu-se i
pornind cu ea pe sus spre dormitorul lui. Pi pragul i nchise ua cu piciorul, apoi o
aez n capul oaselor. Cristine clipi des, buimcit.
- Nick? izbuti ea s articuleze. Ce faci?...
- Te sedic, o inform d calm, cu o voce rguit, aplecndu-se spre ea.
i nainte ca tnra femeie s apuce s reacioneze n vreun fel, i umplu pumnii cu
cascada mtsoas a prului ei, i trase capul spre spate i-i ls gura peste a ei.
Cristine gemu, complet dezarmal. Genunchii i se lichefiar. Braele i se nmuiar i
crile czur pe podea. Se ag de el, nfingndu-i unghiile n muchii ncordai ai
spatelui, avnd sentimentul c se dezintegreaz
Srutul nu semna cu niciunul de pn atunci. Era adnc, rscolitor i lacom.
Oarecum brutal. Dar n-o rnea. Dimpotriv. Senzaia era mbttoare, ca i cum i picura
un drog n vene. Buzele lui aveau gust de coniac i tutun, un gust aspru i dulce, minunat.
Lumea se rotea ameitor n jurul ei, urechile i vjiau, inima i lovea n coaste cu
putere. Plcerea i se mldie pe sub piele, desfacndu-se n mici fiori ascuii i repezi, ce
o luau haotic care-ncotro pentru a se stinge apoi n mici explozii delicioase ce-i amoreau
nervii. Motiv pentru care-i pierdu echilibrul.
Cristine tresri, crispndu-se toat. Nu-i pierdea echilibrul, ci era aezat pe spate n
patul lui...
Patul lui? deschise ea ochii larg, dezorientat. Cnd, Dumnezeule, ajunseser acolo?
Nici mcar nu-i dduse seama c se micau, c el se mica...
- Nick? izbuti Q-istine s-i mite buzele sub ale lui, privindu-1 alarmat.
- t, opti brbatul, adncindu-i o clip srutul nainte de a se retrage i a o privi cu
ochi tulburi. Ai ncredere n mine, iubito, i ceru, aplecndu-se pentru a o muca uor de
buza de jos.
Cristine gemu din nou Senzaia dinilor lui pe gura ei era absolut ddicioas.
Buzele lui se micar lateral, alunecndu-i spre colul gurii, trasndu-i o dr umed
pe muchia mandibulei, pentru a cobor spre gt, poposind n zona sensibil din spatele
urechii. Degetele de la picioare i se ncrligar sub undele de voluptate ce i se nteau pe
sub piele, acolo unde gura lui Nick i dogorise mngierea. Minile i se ncletar pe
aternuturi.
- Oh, Doamne! oft ea, copleit, nchiznd ochii.
O treceau toate cldurile. i, n acelai timp, se nfiorase toat. Senzaiile pe care el i
le druia nu semnau cu nimic din ce-i fusese dat s triasc sau s simt pn atunci.
Prea s-i toarne foc i furtun-n snge. O rscolea, i sensibiliza fiecare centimetru ptrat
de piele pe unde gura, dinii i limba lui treceau cu o meticulozitate nnebunitoare. i mai
erau i minile lui! O dezmierdau cu lentoare, apsnd, frmntnd, oferindu-i plcere, o
plcere intens, cutremurtoare.
Cnd gura lui se nchise peste vrful unui sn, ronindu-1 prin materialul moale al
cmii de noapte, simi c se desface n buci. Se arcui, scncind, cu rsuflarea gtuit,
nfingndu-i minile n prul lui.
- Nick! icni, pe jumtate uimit, pe jumtate speriat de intensitatea propriilor reacii
i triri.
- t... Nu te gndi...
Cristine constat c i dac ar fi viut nu putea s-o fac. Mintea ei era goal, vtuit.
Un vid ceos i alb, ndeprtat, nchis ntr-o capsul ce zumzia sub fluxul iute al
sngelui.
O seducea, nici pomeneal!
Nick trecu la cellalt sn i Cristine se frnse, cznd napoi n aternuturi cu
senzaia c se neac. Nu-i mai ajungea aerul. Plmnii i erau ncini, de parc ar fi
respirat foc. De fapt, ardea toat, cu vlvti.
Nick i privi chipul transfigurat de plcere i fu la un pas de a-i pierde controlul.
Sunetele pe care Cristine le scodea din gt l scoteau din mini. Se opri, scuturndu-i
capul ca s-i limpezeasc privirea mpienjenit i respir adnc. Era att de excitat,
nct se temea c avea s se fac de rs n faa ei. Presiunea din spatele liului era
dureroas. i duse o mn la betelia pantalonului i-i desfcu nasturii, simindu-se mult
mai bine.
Trebuia s-o ia ncet, metodic, i zise el, ncercnd s se domoleasc. i, n plus,
Cristine era prea mbrcat.
Ridicndu-se n genunchi, i desfcu nodul halatului i-i trase marginile n lturi.
Cristine deschise ochii, privindu-1 nemicat. Respira greu, era mbujorat, asudat i
arta delicios de rvit. Nick i zmbi, strpuns de tandree. Buzele ei se arcuir ntr-un
surs tremurtor, nesigur. Privirea ei alunec pe trupul lui lucios de transpiraie i se
csc ocat cnd ajunse n dreptul liului su. Ochii i nir panicai spre ai lui i Nick
se strmb n gnd, dar i pstr expresia feei neschimbat.
- Cteodat unele lucruri pari mai amenintoare la prima vedere, rosti el cu o voce
ngroat. N-am de gnd s te rnesc, Cristine. Dar va trebui s ai ncredere n mine. Ai
ncredere n mine?
Cristine i muc buzele, ezitnd, apoi se decise i cltin afirmativ din cap.
- Bine, i nmiii el uurarea. Vrei s m opresc? Dac vrei, o s m opresc, dei nu
garantez c n-o s ncep s plng dup aceea!
n gnd, se rug fierbinte ca ea s nu-i cear asta. S-ar fi oprit, dar asta l-ar fi ucis.
Cristine i muc buzele din nou, privindu-i chipul ncordat, observndu-i chinul din
ochii ntunecai. Cltin ncet din cap i inima-i tresri cnd un zmbet fericit se li pe
faa lui, alungndu-i toat tensiunea.
- Vreau s te dezbrac, rosti el noet, privind-o intens.
O vzu trgnd adnc aer n piept, n timp ce sngele-i zvcnea n obraji.
- Nu trebuie s te sfieti. Te-am mai vzut goal i nainte, murmur Nick,
strecurndu-i o mn pe dup ceafa ei i aducnd-o n ezut
O vzu plind, fcnd ochii ct cepele de mari i privindu-1 perplex.
- Cnd? hri Cristine, abia recunoscndu-i vocea
- Cnd erai bebelu.
Avu nevoie de cteva clipe ca s priceap sensul vorbelor lui i scoase un hohot scurt
de rs, strivit de emoii contradictorii. i aprecie gestul. O partea din tensiunea care o
stpnea fusese risipit. l privi i zmbi cnd el i fcu mecherete cu ochiul, fapt care-i
njumti restul de tensiune rmas.
- Nick? cpti ea, redevenind serioas. Nu tiu oe s fac, ce trebuie s...
El i curm vorbele, punndu-i un deget pe buze.
- O s nvei din mers, i fgdui el. Am s te nv eu. Sunt civa pai de baz, iar
restul ine de fantezie. Esena este s te relaxezi i s te dedici clipei. S-ar putea ca pn
mine diminea rolurile s se inverseze, scumpa mea. Femeile au mai mult imaginaie
dect brbaii...
Realiznd c vorbindu-i n-ar fi fcut dect s-o agite i mai mult, Mck i abandon
explicaiile i-i cobor faa, acoperindu-i gura cu a sa.
Cristine nchise ochii i se abandon mbririi, srutului, clipei i oricrei senzaii
pe care el avea s i-o ofere. Nu trebuia s se gndeasc la ceea ce urma s-i aduc ziua de
mine, sau cea de dup ea. Conta momentul actual, fericirea prezeni
Viaa era un lucru extrem de fragil, de vulnerabil. Nimeni nu avea garania
urmtorului rsrit sau apus de soare. Morile premature ale lui Cavendish i Ayton erau
nite exemple teribil de gritoare. Dar n-avea s se gndeasc la asta acum, i fgdui
Cristine. Nu avea s se gndeasc dect la brbatul uluitor de frumos i tandru, care o
purta ncet pe aripile voluptii.

Zorii se ieau la orizont, colornd cerul n albastru, violet, trandafiriu i oranj.


Nick sttea sltat ntr-un cot, contemplnd nemicat frumuseea adormit de lng el.
Nicicnd nu se mai simise att de uor, de mplinit, de fericit. Era o senzaie unic,
minunat...
Cristine fusese minunat, zmbi el, cu inima plin de tandree i uimire. I se druise
aa cum nid nu ndrznise s viseze. Complet. Lipsit de rezerve, de inhibiii i de
prejudeci. Fusese dulce, receptiv i generoas.
n noaptea care trecuse, dac n-ar fi fost deja att de ndrgostit de ea, s-ar fi trezit cu
siguran prins definitiv i irevocabil n plasa farmecelor ei.
i ea era puin ndrgostit de el, de asta Nick era ferm convins. Nicio femde nu s-ar
fi oferit att de total i de intens unui brbat, primului brbat din viaa ei, dac nu ar fi
avut oarecare sentimente pentru el.
Nu-i prea ru pentru faptul c o sedusese. n opinia lui, lucrurile se petrecuser doar
n alt ordine dect cea fireasc. Consumaser un mariaj nainte de a deveni legal. Ori
acest neajuns avea s-l remedieze ct mai curnd posibil. Parcursese prima etap a
planului su. i nregistrase un succes absolut uluitor.
Acum nu mai conta deloc faptul c poate ea mai nutrea o oarecare afeciune i pentru
imbecilul de Lundum. Acum era a lui i avea s fac tot ce-i sttea n puteri pentru a
nimici toate resturile acelei iluzii pe care Cristine o pstrase n inim atia ani. Punct.
Avea s-i transforme sentimentele pentru el n ceva profund i durabil. Avea s i le
alinieze cu ale sale, i fgdui el, ncruntndu-se preocupat.
Cnd umbrele din camer ncepur s se estompeze, Nick tiu c era timpul s-o
trezeasc i s-o trimit napoi n camera ei. Dei cochetase cteva momente cu parivul
gnd de a o lsa s doarm acolo, n ideea c unul dintre cei ai casei avea s-i gseasc
mbriai i s accdereze astfel lucrurile; n cele din urm cinstea i bunul-sim avur
ctig de cauz. Nu-i putea face o asemenea mrvie, chiar dac asta i-ar fi adus-o de
soie pn la sfritul zilei... cel mai trziu pn la sfritul sptmnii acesteia. i aa
obinuse mai mult dect sperase. Curnd, avea s o aib cu totul. Nu trebuia dect s aib
rbdare.
Aplecndu-se, o srut uor pe frunte. Cristine murmur ceva. Nick i mut gura
spre tmpl, apoi spre sprnceana subire. O detept ncet, cu gingie, facnd-o s
zmbeasc cu ochii nchii.
- Se face ziu, iubito.
- Mhm, ngn ea, nc amorit de somn.
- Trebuie s te trezeti.
- Mmm...
- n curnd, toat casa o s nceap s miune de servitori.
Vorbele avur efectul scontat. Cristine deschise ochii brusc i se ridic perfect lucid
n ezut, privindu-1 alarmat. Cearaful i alunec la vale, dezgolindu-i snii i trunchiul
ngust, acoperit cu piele neted i aurie. Lui Nick i se usc gura.
Fcuse dragoste de trei ori n noaptea care trecuse i, dei nu era nici pe departe
complet satisfcut, crezuse totui la un moment dat c era suficient de eliberat. Nu era.
- Ct e ceasul? croncni Cristine, apoi i drese vocea.
- Aproape ase.
- Vai de mine! Att de trziu?!
Nick nu-i rspunse. Urmrindu-i privirea czut n trans, Cristine roi i ddu s se
acopere.
- Nu, i opri el mna. O privi n ochi. Eti uluitoare. Frumoas i uluitoare, opti
aproape cu veneraie, aplecndu-se spre ea pentru a o sruta uor pe gur. M-ai fcut
fericit, Cristine. Foarte fericit.
Gura ei se arcui moale. l privi cu ochii ei viorii i limpezi i-i frec nasul de al lui
ntr-un gest att de copilros i dulce, nct inima brbatului tresri.
- i tu m-ai fcut fericit, rspunse ea domol. A fost o noapte ncnttoare.
- Perfect, o corect el. Nu-mi vine s te las s iei pe ua aia nenorocit!
- Nici mie nu-mi vine s plec, mrturisi ea, mbujorndu-se uor.
- Ne vedem la micul dejun.
- Firete.
- Pe urm mergem s clrim mpreun, decret Nick.
Una dintre sprncene i se nl cu o uoar maliie. Pe el l pufni rsul.
- Sper c n-ai nimic mpotriva cl-itului, insist Nick cu un rnjet pariv pe mutra
izbitor de atrgtoare.
- Deloc, e chiar distractiv. De abia atept
Nick zmbi larg, o srut apsat, apoi i culese cmaa de noapte de pe podea i i-o
ntinse. Cristine se mbrc rapid, i puse halatul pe deasupra i se ddu jos din pat. Fcu
un pas i i se nmuiat genunchii. Nick se ntinse i o prinse n brae.
- Hopa! exclam ea, simindu-i muchii coapselor tremurnd.
- Te doare ceva? se ngrijor el, cercetndu-i trsturile uor crispate ale feei.
- N-a putea spvne. Mai mult o slbiciune de moment. Cred c s-ar putea s am o
problem cu mersul.
- Cristine.
- mi tremur picioarele. Prea mult... micare, cred.
- A! facuNick, parial edificat. Altceva?
- Nu-mi dau seama
- Te doare ceva?
-Nu.
- Eti sigur?
-Da.
Nick ncerc s nu se simt vinovat Poate c n-ar fi trebuit s-i solicite trupul att de
des pe parcursul nopii. Habar n-avea cum ar fi trebuit s se simt ea n acest moment. La
viaa lui, fugise ca dracul de tmie de fecioare. Cristine era prima lui virgin. Se
strduise s-i fac tranziia de la inocen la maturitate ct mai uoar cu putin i totul
mersese strun. Sau doar i se pruse? n febia momentului, nu prea-i dduse seama. Iar
ea nu-i spusese nimic. Stomacul i se strnse.
- Cristine, trebuie s tiu dac te-am..., nmiii n sec i trase adnc aer n piept,
facndu-i curaj. Te-am rnit n vreun fel?
Tnra femeie i ridic fruntea i-l privi. Spaima adnc din ochii lui o mic teribil.
- Dac fericirea rnete, atunci da, m-ai rnit de moarte^ declar ea serios. Dac mai
ai rbdare o jumtate de minut, o s vezi cum mi dau ochii peste cap i cum o s-mi ias
duhul chiuind.
- Nu glumi cu mine pe tema asta. Sunt ngrijorat...
- Ba nu, eti doar prost. Sau uituc. Una din dou. M-ai mai ntrebat odat chestia asta
azi noapte i i-am dat un rspuns similar.
O ntrebase? ncerc el s-i aminteasc. ntre partidele de amor discutaser despre o
groaz de lucruri...
- Trebuie s plec,l inform Cristine, desprinzndu-i-se din brae.
- Da, oft el, dndu-i drumul cu regret.
Dei continuau s-i tremure picioarele, Cristine fii bucuroas c genunchii erau totui
cooperani. Nick puse mna pe clan, cu intenia de a arunca o privire pe coridor ca s
vad dac era liber, dar ezit. i arunc o privire tinerei femei. Cristine i arcui o
sprncean ntrebtor. Prea n regul dar trebuia s fie sigur i de treaba asta.
- Cristine, regrei ceva din tot ce s-a ntmplat n noaptea asta?
- Nu. Tu o faci? Penlru c dac este treaba p-aa, eu o s fiu nevoit s te pocnesc ru
de tot, s tii.
Nick rse ncet, despovrat de griji.
- Nu. Absolut, categoric, totalmente nu!
- Bun, m bucur s constat c instinctul de conservare nc-i mai funcioneaz.
Cscatul o lu complet prin surprindere. Abia avu timp s-i duc mna la gur ca s-
1 doseasc.
- Ai nevoie de somn.
- i tu. Acum, te uii s vezi dac e careva prin preajm?
Nick ddu din cap, verific holul i deschise ua larg. Cristine pi peste prag, cu
poalele prinse n mini, gata s-o ia la fug. n ultima clip, Nick o apuc de ceaf, fcu
din ea pivot i-i trnti un ultim srut pe gur, care o ls nucit, tremurnd n mijlocul
holului.
- Eti nebun! ssi ea, pe jumtate zpcit, pe jumtate amuzat.
- Nebun de legat, rse el nfundat. Du-te!
Cristine o lu la fug n vrful picioarelor, ncercnd s-i ignore durere surd dintre
coapse. Ajunse cu bine n odaia ei, nchise ua cu grij, se rezem cu spatele de ea, i
acoperi faa mbujorat cu minile i se ls s alunece cu spatele pe lemnul lcuit,
simindu-se n al noulea cer de fericire.
Nu tiu ct sttu aa, prostit de dragoste, mbtat de extaz, amorit de nesomn, dar
n cele din urm se ridic i porni cscnd spre pat.
i nlemni. Tot sngele i fugi din obraz, nghendu-i n vene cnd vzu tiara i
cercelul cu diamante, pe care le pierduse n noaptea n care Ayton o rpise, aezate
frumos pe msua de toalet. Dar nu asta o vlgui de fore ci cuvintele care erau scrise pe
oglind cu vopsea de un rou-ntunecat:
TRF TRDTOARE!
I se fcu ru. Cumplit de ru. Vederea i se mpienjeni i fu nevoit s-i mute
limba ca s nu leine. Sau s urle. nnebunit de spaim, i plimb pivirile n jur i
genunchii o lsar cu totul cnd constat c nu mai era nimeni n camer cu ea.
Czu pe podea, plngnd zguduit, cu minile duse la gur, fr a-i putea lua ochii
de la sinistrul mesaj.
Cineva fusese acolo... Asasinul lui Ayton! Fusese acolo. n camera ei! tia c nu-i
petrecuse noaptea n patul ei, ci n braele lui Nick i...
Nick!
Cumva, reui s se ridice n picioare i s-o ia la fug spre u. Se mpiedic i ateriz
de dou ori n genunchi nainte s apuce clana i s smuceasc ua-n lturi. Porni orbete
spre camera lui, mpleticindu-se pe coridor, inndu-i mna presat pe gur ca i cum s-
ar fi temut c dac ar fi lsat-o n jos, urletul caie-i ardea gtul ar fi erupt cu o for
nimicitoare, distrugnd totul n jur.
Ajunse n dreptul dormitorului lui Nick i apuc clana aurit, dar mna i era
amorit i umed i-i alunec. Constl aproape isteric c nu-i putea fora nicicum
degetele s apese metalul.
Disperat, hohotind nbuit, ncepu s izbeasc m ua lui cu pumnii.

Brbatul se legna nainte i-napoi cu un aer descompus pe fa, presndu-i tmplele


cu podul palmelor.
Crezuse n ea, n inocena ei, n puritatea sufletului ei! Ca pn la urm s-i arate
adevrata fa! Era la fel ca nainte. Exact la fel. Aceeai poveste.
Dorise s-i fac o bucurie, bnuind ct de mult avea s-o zdruncine moartea lui
Ayton. Dorise s-i arate grija i devotamentul lui, tiind c recuperarea bijuteriile pierdute
avea s-i aduc fericire. i, desigur, dorise s-o priveasc cum doarme.
O mai privise de attea ori nainte, minunndu-se ct de fermectoare i pur, de ct
de ginga era atuici cnd plutea senin pe aripile viselor! Era expert n a se furia
oriunde, oricnd, de a se face nevzut. La Londra, nu fusese o noapte n care s n-o
viziteze. De multe ori l prinseser zorii n camera ei, nendurndu-se s plece, fremtnd
de anticipaie dar i de team c ea ar fi putut deschide ochii n orice moment i s-l
vad...
Dar n noaptea aceea n-o gsise. N-o gsise, murmur el chinuit, simind n gur
gustul amar al propriei fieri. Aa c se retrsese pe coridor, ascunzndu-se dup o ni,
pndind-o s apar. Riscnd.
i lsase bijuteriile pe msu i trepida de neastmpr, frecndu-i minile n sinea
lui, gndindu-se la bucuria pe care ea avea s-o simt vzndu-i comorile napoiate.
i ateptase, o ateptase, dar ea nu mai venea... i apoi auzise sunetele acelea...
i astup urechile, dar amintirea lor continua s-i sune n cap ca un ecou
distorsionat Ascultase la ua lui, livid, tremurnd, cuprins de furie i ur. Ascultase cum
o poseda, le ascultase murmurele i rsetele nbuite de dup aceea, fiecare secund
mpietrindu-i inima i mai mult.
Cnd ntr-un trziu se lsase linitea dincolo de lemnul tare, avea lacrimi pe obraz.
Plnsese n dosul uii lor, cuprins de disperare, strngnd n mn mnerul tare al
pumnalului. tia c amndoi adormiser i, pre de o clip, fu tentat s intre peste ei i s-
i ucid. Acolo, pe loc. I-ar fi pedepsit pentru trdare i pcat. Dar se oprise fulgerat de un
alt gnd.
Ea nu tia c el o iubea att de tare i de profund. Altfel nu l-ar fi trdat, nu-i aa? Ea
trebuia s afle ct de mult o preuia, ct de fierbinte o adora...
Desigur, trebuia s-o pedepseasc pentru momentul ei slbiciune! Nu se-ndoia c
Sutherland i sucise minile, o momise cu vorbe dulci pentru a o duce n patul lui. Femeile
erau nite fiine slabe, lipsite de aprare. De aceea ele trebuiau ocrotite, supravegheate cu
atenie, mpiedicate s cad n ispit. Cu Sutherland avea s se rfuiasc separat. Dar cu
ea trebuia s nceap de-ndat.
Aa c se ntorsese n camera ei, i suflecase mneca i-i crestase singur braul.
Niciodat nu simise durerea fizic. Fusese rnit de cinci ori n rzboi, dar se prea c
suferea de o anomalie ciudat. Creierul lui nu nregistra durerea. Privise cum sngele se
ivea, rou i cald, spumegnd peste marginile tieturii i, nmuindu-i arttorul n d, i
scrise pe oglind o mic parte din durerea care-i zdrobise inima. Trebuia ca ea s-i simt
suferina, s neleag c el i aflase taina ruinoas, s-o fac s se simt vinovat. tia din
experien c oamenii colaborau mai uor, erau mai predispui s coopereze atunci cnd
le inoculai sentimentul de vinovie.
i bandajase braul cu batista i dduse s pleoe, cnd hrtiile de pe biroul ei i
atrseser atenia. Aruncase o privire pe prima pagin, parcurgnd cu repeziciune primele
rnduri, apoi le numrase. Opt foi de toate Le pliase i le vrse n buzunarul jacheta,
apoi prsise dormitorul.
Acum c le citise, de attea ori nct le memorase coninutul n ntregime, realiz cu
durere c vina era n totalitate doar a lui. El o mpinsese n braele lui Ayton. Crezuse la
momentul respectiv c-1 putea controla, c putea controla situaia. Dar totul ieise pe dos.
i ea suferise cel mai mult. Din vina lui. Pentru c fusese prea sigur pe el, pe judecata lui.
Hrtiile mototolite n pumnul su erau dovada vie a nesbuinei sale.
i ddu seama c Ayton intenionase din capul locului s-l trag pe sfoar.
Nemernicul jucase pe dou fronturi! i pltise. Dar nu suficient, i acum regreta c se
pripise cu el. Dac ar fi avut toate datele atunci cnd l vizitase, i-ar fi rezervat alt sfrit,
cu mult, mult mai lent i mai dureros.
Din aceast cauz, era nevoit s-o ierte pentru c-1 dezamgise. i ncepu s regrete
amarnic pentru c-i scrisese acele cuvinte pe oglind. Acum nu putea s mai repare
nimic. Nu se mai putea ntoarce acolo, acum cnd servitorii se treziser i...
ncepu s plng, chircindu-se, chinuit de remucri i frustrare. i fcuse ru din
nou, dei nu voise asta. Lucrurile nu mergeau cum trebuie. n mintea-i tulburat de oc,
trecutul se amesteca haotic cu prezentul. Trebuia s-i pun capt situaiei, tensiunii,
ateptrii chinuitoare. Pur i simplu, nu mai putea suporta ateptarea. O voia cu disperare
pe acea femeie cu ochii de culoarea minunat a ametistului. i avea s-o aib.
Curnd, i fgdui el, tergndu-i lacrimile cu mneca jachetei.
Treptat nebunia ncepu s i se sting din ochi, lundu-i locul un calm rece, de
nezdruncinat.
tia ce avea de fcut.

CAPITOLUL 21
Nick privea livid mesajul de pe oglind, groaza strngndu-i mruntaiele ca ntr-un
pumn de ghea, amestecndu-se cu o furie fierbinte, nimicitoare. Vzu negru n faa
ochilor.
Era furios c nemernicul acela ptrunsese, nu se tie cum, n oaza linitit de la
Sutherland i intrase n dormitorul Cristinei, otrvind aerul cu duhoarea nebuniei lui. i
ngrozit de faptul c ea ar fi putut nimeri peste acel scelerat care ar fi ucis-o cu siguran.
Mesajul de pe oglind, scris cu ceea ce nu se ndoia acum c este snge omenesc, era ct
se poate de gritor. Ar fi cioprit-o iar el, n tot acest timp, s-ar fi aflat la nici zece metri
distan... dormind linitit!
I se facu grea. Acel dement psihopat tia cu cine-i petrecuse ea noaptea, altfel n-ar
fi scris acele cuvinte care mnjeau sublimul, frumuseea acelei nopi ncnttoare!
- Am s te omor, jigodie ce eti! scoase Nick un mrit din fundul gtlejului, n timp
ce-i smulgea cmaa de pe el i o mototolea n pumni cu ur. Am s te ucid cu minile
goale i am s-i beau sngele! Pun eu mna pe tine, gunoi infect ce eti! continu s
scuipe printre dini, aruncnd apa din carafa pe sticla oglinzii i ncepnd s frece cu
ncrncenare acele cuvinte infame
Sngele era uscat, semn c cel care fcuse asta trecuse pe acolo cu cel puin un ceas
sau dou n urm. Cristine fusese noroooas de data aceasta, dar...
Gndul la ea i form alte noduri n stomac. Cnd deschisese ua, era deja speriat de
moarte, pentru c-i auzea plnsul isteric prin lemnrie i ziduri. i czuse n brae,
tremurnd ca varga, i avusese nevoie de aproape cinci minute pentru a scoate ceva
coerent de la ea. i singurele cuvinte pe care le pronunase, dup ce pomenise numele
Domnului n netire, fusese ceva legat de camera ei. i dduse s bea un coniac, apoi o
convinsese s ncuie ua cu cheia n urma lui i s nu deschid nimnui altcuiva dect lui.
Acum, n timp ce literele dispreau pe rnd, se for s se concentreze asupra
evenimentului n sine. Angajase oameni care s pzeasc zi i noapte toate intrrile pe
domeniu. Avea oameni infiltrai n personalul casei, foti soldai sau biei care lucrau pe
Bow Street Cum mama dracului reuise bastardul acela s treac de toi acei oameni?
Cineva l-ar fi vzut, nu?
i luase toate msurile de precauie cu putin. Cum dracu izbutise s se strecoare
neobservat n casa lui, s se furieze pe holuri ca o fantom i s gseasc camera
Cristinei cu atta precizie?...
Nu putea gndi. Pur i simplu era incapabil s raioneze. Iar Cristine l atepta
zguduit de groaz n camera lui. Trebuia s se duc la ea. tia ct de chinuitoare putea fi
ateptarea.
Pomi spre u dar se opri cnd ajunse m prag. Fcu stnga-mprejur i lu tiara i
cercelul de pe msu, apoi deschise uile de la dulapul Cristinei. Alese o rochie la
nimereal i o arunc pe umr, dup care prsi ncperea i se ndrept spre dormitorul
lui.
Doi servitori trecur pe lng el. Nick le sesiz n treact uimirea din priviri i se
strmb. Avea bustul gol i rochia stpnei lor i atrna nonalant pe umr.
Cam att despre discreie! Oricum, dac era s-o ia p-aia dreapt, nici mcar nu-i
psa. n mai puin de o or, toi or s afle adevrul, aa c nu mai conta.
Btu de dou ori, facu o pauz i mai btu de trei ori n u-semnalul convenit cu ea.
-Nick?
- Da, eu sunt
Auzi cheia nvitindu-se n broasc i Cristine deschise ua, aruncndu-i-se n brae
fr niciun avertisment. Una dintre cameriste surprinse scena i trecu grbit mai departe.
Nick intr n camer cu ea pe sus, apoi nchise ua, proptindu-i spatele de lemnul lcuit.
- Mi-a fost fric, att de fric! gemu ea cu o voce rguit, strngndu-se h el.
Maxilarele lui se ncletar, nrile i se dilatar, ochii i se ngustar sub imperiul unor
sentimente distrugtoare, nocive.
Cteva momente, nu fcu dect s stea rezemat de u, strngnd-o la piept,
aducndu-i alinare prin mngieri line, circulare i apsate, n timp ce mintea i era
cuprins de furie.
Asasinul intrase n casa lui i-i ameninase femeia. Pentru asta avea s-l striveasc
sub talpa cizmei ca pe un gndac mpuit!
Treptat, Cristine ncet s mai tremure i i se nmuie toat n brae. Nick atept
cteva clipe, dorindu-i s o ia de acolo i s-o duc undeva departe, ntr-un loc n care ar
fi fost n siguran.
- Cristiie, trebuie s vorbim.
- Da, fu ea de acord, retrgndu-se pentru a-1 privi obosit i ncercnat.
- Hai mai bine s ne aezm.
Nick observ n treact c fcuse patul, netezind frumos aternuturile de culoarea
vinului burgund. i arunc rochia pe pat, depuse din mers bijuteriile pe masa cu buturi i
o conduse, innd-o de cot, spre cele dou fotolii din faa ferestrelor.
- Stai jos.
Cristine i alese unul i se aez dreapt, apoi i ddu prul dup ureche i-l privi.
Nick tia c sub expresia aceea calm era ncordat ca un arc i c ar fi srit n picioare la
cel mai mic zgomot. Minile pe care i le inea unite n poal aveau articulaiile degetelor
albite i uor proeminente. Veni n faa ei i se ls pe vine, punndu-i mna peste ale ei.
O privi insistent.
- Cu mine eti n siguran, iubito.
- tiu asta, se for ea s zmbeasc.
- Niciodat n-a face ceva care s te rneasc.
- i pe asta o tiu.
- i cer s ai ncredere n mine.
- Am toat ncrederea n tine, Nick.
- Bine. Mama i Tony or s trebuiasc s afle c i-ai petrecut noaptea cu mine.
Cristine nchise ochii strns cteva clipe, apoi i deschise i-l privi inexpresiv.
-D e ce?
- Pentru c nu exist alt cale. Ascult-m! i ceru el pe un ton aproape rugtor.
Individul care a fost noaptea trecut n camera ta este obsedat de tine. Este un nemernic
cu minile duse, care este convins n sinea lui c tu i eti hrzit. i tie c ai fost cu
mine azi noapte, pentru c altfel nu i-ar fi lsat scris pe oglind tmpenia aia... Apropo,
am curat-o ct am stat acolo.
- Mulumesc.
Nick schi un zmbet slab i se rezum s dea din cap.
- Oricum, n mintea lui consider c l-ai trdat i este periculos, Cris, suficient de
periculos i de smintit s fac orice ca s te aib. i nu se teme de nimic, altfel nu i-ar fi
asumat riscul s calce aici.
- ndeg asta, ddu ea din cap, aprobndu-1. Ceea ce nu neleg este de ce trebuie s
afle toat lumea faptul c noi doi..., se opri ncurcat, ncruntndu-se la minile ei
mpreunate, n timp ce obrajii ei prindeau ceva culoare
- Ne-am iubit, complet Mck, zmbindu-i nduioat. i a fost minunat. i vreau s se
mai repete. Pentru mult, mult timp de acum ncolo. S zicem vreo... cincizeci de ani?
Cristine i ridic brusc privirea. Prea surprins. Tulburat. i speriat. Puinul de
culoare pe care-1 dobndise mai devreme dispruse subit. Era livid. Lui Nick i se strnse
inima.
- Ia stai puin! zise el, ngustndu-i ochii i ncercnd s-i stpneasc iritarea i
teama care-1 cuprinser dintr-odat Tu ce credeai?... C o s petrecem mpreun cteva
nopi de zbenguial i pe urm fiecare i vede de viaa lui?
Oare ce-o fi fost n mintea ei? gndi Nick, simindu-se rnit de nencrederea din ochii
tinerei femei. Cristine continua s-l fixeze tcut i el tiu c exact asta crezuse i veni s-
o zglie zdravn ca s-i ias toi fluturii din cap.
- O s discutm despre asta ct de curnd, i promise Nick, nghiindu-i nervii,
junghiul de team din inim i orgoliul uor sclciat. Acum avem de rezolvat cteva
chestii importante i prioritare Trebuie s le spunem adevrul mamei i lui Tony, pentru
c altfel n-am cum s le explic ce s-a petrecut n camera ta. sta ar fi un lucru. Al doilea
e c niciunul dintre noi nu mai este n siguran, nici aici i nici n alt parte. Va trebui s
fii supravegheat continuu, zi i noapte, pentru c individul sta n-o s se lase pguba.
Ziua n-ar fi o problem, pentru c se vor gsi cel puin dou persoane care s-i in de
urt i alte cteva care s-i asigure protecia de la o mic distan. Dar noaptea va trebui
s i-o mpri cu cineva care s fie n stare s te apere de gunoiul acesta. i pentru c azi
noapte au intervenit unele schimbri, eu voi fi cel care-i va asigura protecia dup lsarea
ntunericului. i lucrul acesta l vom face n cel mai legal i cuviincios mod cu putin.
- Nu cred c neleg unde vrei s bai, i ngust ea ochii suspicioas Cum adic: n
cel mai legal i cuviincios mod cu putin?
- Adic: pn disear o s te mrii cu mine!
-N um ai 3>une!
Lui Nicknu-i plcu deloc expresia refractar i ironic din ochii ei.
- Ba o spui! se ndrji eL
- Doar pentru c te-ai culcat cu mine azi noapte vrei s m iei de nevast?
- Nu, doar pentru c te iubesc vreau s te iau de nevast! izbucni el, enervat.
Cristine ncremeni, privindu-1 cu gura cscat. Cteva secunde, nu fcu dect s se
holbeze la el. Toate gndurile i zburar din creier ca un roi de fluturi, lsnd n urm
vidul alb al ocului.
Nici mcar nu-i ddea seama c uitase s respire, remarc Nick n sinea lui, departe
de a se simi uurat pentru c-i deertase inima n faa ei.
Cristine se ridic brusc n picioare i porni s se mite prin camer, masndu-i
ncontinuu fruntea, de parc ar fi durut-o capul. Buzele i se micau tcute, de parc ar fi
zis o rugciune... sau ar fi njurat de toi sfinii.
Nick se ridic i el n picioare, nghiindu-i un oftat. N-ar fi vrut s-i declare taman
acum ce simea pentru ea, dar l fcuse s-i piard cumptul. Asta era, dduse deja
drumul la porumbel. Nu putea spera dect ca ea s nu i-1 mpute!
- Nick, nu poi fi serios! rosti n cele din urm cu o voce piigiat, ntorcndu-se s-l
priveasc disperat.
El nu fcu dect s-i ncrucieze minile pe piept i s-i arcuiasc zeflemitor o
sprncean.
- Bine, eti serios, se lmuri Cristine, relundu-i patiulatuL Maic Piecist! i
arunc ea minile spre cer cu o min nucit, perplex.
Declaraia lui o ocase, o lsase fr replic. Nu s-ar fi gndit niciodat c el o iubea.
C-i era drag, da, dar c-o iubea!?... i asta n-ar fi trebuit s-o fac fericit? O facea, dar i
aducea n compensaie i destul durere.
- Cristine, hai s-o lum altfel, propuse Nick, ncepnd s enumere pe degete. De
plcut m placi, altfel n-ai sta la discuii cu mine. De dorit m doreti, altfel nu mi-ai fi
oferit inocena tape tav. De plictisit nu te plictisesc, pentru c ne certm tot timpul ca
chiorii.
- Asta e! sri ea dintr-odat, de parc ar fi descoperit secretul universului,
ndreptndu-i un deget spre el. Nu ne putem cstori pentru c, aa cum bine ai spus, ne
certm ntr-una ca descreieraii. O s ne facem viaa un iad i...
- Te-neli, o contrazise Nick zmbind, deoarece simise deja mirosul sngelui.
Simea c o ncolise, i simea slbiciunea i oviala i tia c dac insista nc puin,
Cristine avea s cedeze far-ndoial. Motivul pentru care ne certam att de des, i explic
el calm, este acela c ne simeam foarte atrai unul de cellalt i asta aduce cu sine o
oarecare tensiune sexual ce se cere descrcat din cnd n cnd. Aa c cei implicai,
dac nu pot scpa de ea n felul cel mai firesc i constructiv, prefer s zbiere unul la
cellalt. Dar cum ast noapte noi tocmai ne-am eliberat de o bun parte din ea, certurile
dintre noi vor fi tot mai rare, i-o garantez.
Cristine se ncrunt. Lmuririle lui aveau logic. Mhnirea se aternu pe faa ei.
- Cristiie, va trebui s-l uii.
- Pe cine? l privi ea nedumerit.
- Pe Alex, rosti el fr chef.
- Alex? clipi Cristine, ne mai nelegnd nimic.
- Alexander Lundum, scrni Nick printre dini. Brbatul nsurat de care mi-ai spus
c eti ndrgostit, aps el cuvintele, observndu-i privirea confuz. Mama m-a lmurit
cine e. Regret c i-am aflat taina ns, dup prearea mea, e timpul s ncetezi s te mai
gndeti la el. E o prostie s visezi ase ani la un brbat care nici mcar nu tie c exiti!
- Oh! facu tnia, ducndu-i ocat o mn la gur, realiznd brusc confuzia.
- S tii c am aflat cine este dintr-o pur ntmplare, continu Nick s-i explice,
vizibil stnjenit.
Cristine se rsuci cu spatele ca s nu-i vad faa. Oare s-l lase s persiste n aceast
greeal sau s-l lmureasc pe loc? i mai apoi ce avea s fac? Nu putea s nscoceasc
o alt minciun cu care s-o ngroape pe cea actual.
Nick interpret greit gestul ei.
- tiu c e nevoie de timp pentru a uita pe cineva drag sufletului i nu vreau s te
grbesc.
- Eti generos, izbuti Cristine s articuleze.
Vocea ei prea gtuit de jale. Nick njur printre dini n surdin. N-ar fi trebuit s-i
pomeneasc de treaba asta. Dduse cu bta n balt i nu mai tia cum s-o dreag.
- mbrac-te, i ceru pe un ton posomort Am deviat de la subiect i am irosit timpul
aiurea. N-ar fi trebuit s ajungem s discutm asta tocmai acum, cnd exist lucruri mult
mai ngrijortoare. Trebuie s vorbim cu mama i cu Tony.
Cristine se rsuci spre el i-l privi serioas. Avea ochii uscai, remarc el surprins. Ar
fi putut jura c-o fcuse s plng mai devreme.
- Nick, ct de tare m iubeti?
ntrebarea ei l dezechilibr puin. O privi ncordat Porumbelul lui eia n mare
pericol.
- A muri pentru tine, declar Nick simplu, far s ezite.
Pe chipul Cristinei trecu o umbr. Durere? Team? Fericire? Dezndejde? Nu-i putu
da seama. Umbra trecuse aa de repede, nct nu apucase s-i prind esena.
- Dac m iubeti aa cum pretinzi, atunci nu vei pomeni nimnui de faptul c mi-am
petrecut noaptea asta n patul tu. Altfel... m pierzi definitiv.
Privirea lui se ngust amenintoare.
- M amenini, Cristine?
Cristine i muc buzele ca s le ascund tremurul. O durea inima. Dar n-avea s
cedeze. Nu era vorba numai de ei doi n toat povestea, aa c se foi s-l priveasc
neclintit.
- Nu te amenin, Nick, ci doar i expun o realitate cert. Ai spus c ai ters mesajul
de pe oglind. Atunci nu ne rmne dect s le spunem celorlali c pur i simplu m-am
trezit cu cercelul i tiara pe toalet. M-am speriat i am alergat la tine. Aa, niciunul
dintre noi nu va trebui s-i... plece fruntea.
El o privi lung, aproape un minut ncheiat. Porumbelul tocmai fusese ciuruit i-i
ddea duhul pe podea, acoperit de snge i de glorie. Ochii i se umplur de rceal.
- N-o s te am niciodat, nu-i aa? rosti el ncet. Te voi pierde oricum. Te gndeti
deja cum s faci ca s m ii la distan, s m scoi din viaa ta...
Citi n ochii ei vinovie i amrciune i-i nclet maxilarele.
- N-o s-i mearg cu mine, Cristine. Nu renun, asta s-i fie limpede. Dar o s-i
mplinesc rugmintea. mbrac-te! Te atept afar.
n drum spre u, i culese halatul i-l mbrc din mers.
Faptul c nu trntise ua n urma lui i strnse stomacul de team. Era mai mult dect
furios pe ea. Probabil c-o ura pentru ce-i spusese. i poate c era mai bine aa.
Amorit, Cristine i scoase cmaa de noapte i mbrc rochia pe care el i-o
adusese.
Nick o atepta exact acolo unde spusese: n faa uii. Nici mcar n-o privi n timp ce
coborau scrile, ndreptndu-se spre cabinetul lui.
Ct timp i ateptar pe Tony i pe Kimberly, nu-i vorbir aproape deloc. Nick
sttea n faa ferestrelor dechise care ddeau spre parc, cu minile vrte n buzunare i
spatele ntors la ea, fumnd n tcere. Cristine edea eapn pe marginea unui fotoliu, cu
minile ncletate n poal, aruncnd din cnd n cnd cte o privire posac n direcia lui.
Nick i se adres o singur dat, i asta fr s se ntoarc cu faa la ea.
- Ai spus c nu regrei nimic, rosti el cu o voce ncordat.
- Este adevrat. Nu regret delocceeaces-a ntmplat ntre noi.
- Atunci, de ce?
Faa ei se crisp, simind cum sentimentul renunrii silite i sfie inima. tia c
rspunsul pe care avea s i-1 dea urma s-l ndurereze foarte tare, dar cel puin n-avea s-l
mint. Aa c-i for buzele s i se mite.
- Pentru c am hotrt cu muli ani n urm s nu m mrit dect cu brbatul pe care-1
iubesc. Dar, n situaia dat, acest lucru este imposibil.
i vzu umerii devenindu-i rigizi i i veni s plng. tia precis cum avea Nick s-i
interpreteze cuvintele. El arunc restul de igar pe geam i-i mai aprinse una.
- neleg, spuse el n cele din urm, expirnd fumul pe nri.
Aa c, aproape un sfeit de or, Nick nu fcu dect s fumeze i Cristine s jeleasc
n tcere.
Tony ajunse primul, urmat la cteva minute de contes. Nick i puse la curent,
msluind adevrul, aa cum i promisese Cristinei. Dup ce ocul iniial trecu, convenir
cu toii s pstreze taina fa de rudele Cristinei. Nu trebuiau alarmai inutil. De fapt,
acest lucru l sugerase Nick i Cristine se ntreb de ce o fcuse. Bunicii ei erau nite
oameni cumsecade, care ineau mult la ea. Renun ns s-l mai ntrebe. Nick devenise
de o rceal care o nghea pn-n mduva oaselor. Ori de cte ori o privea, era att de
inexpresiv, arta att de politicos i distant, nct Cristine ncepu s aib dubii serioase cu
privire la propriile percepii. Auzise sau doar i se pruse c el i declarase c-o iubete?...
Era obosit. Nu doar fizic, ci i emoional. Avea senzaia c are cli n loc de creier.
i, mai presus de toate, era speriat. Amorit de fric.
Acel nebun obsedat fusese n dormitorul ei. i respirase aerul, i atinsese lucrurile,
contaminnd camera cu prezena lui dezgusttoare. Un om care ucisese ali doi, ba nu, i
masacrase doar pentru simplul fapt c o insultaser. Trecuse pe lng uile celor care
dormeau n cas, avnd puterea, cruzimea i uurina de a lua i alte viei.
Fuseser cu toii n pericol. Din cauza ei. i acel ticlos bolnav la cap tiuse c ea i
petrecuse noaptea n patul lui Nick. Un fior i se prelinse pe ira spinrii, facnd-o s se
cutremure cnd realiz c dormiser cu ua descuiat. Acel psihopat ar fi putut oricnd
intra peste ei ca s-i ucid. Simea, tia c acum i Nick era n pericol. Gndul c i el ar
putea s peasc acelai lucru ca Ayton i Cavendish o nnebunea. Era de neconceput ca
Nick s moar doar pentru c...
- Trebuie s plec de aici, murmur ea cu voce tare.
- Ce-ai spus?se ntoarse Tony spre ea, privind-o ncruntat.
- Trebuie s plec de aici, repet ea cu mai mult convingere, ridicndu-se n picioare.
Dementul acesta pe mine m vrea i-i va ucide pe toi care stau n calea lui. Nu vedei?
Mi-a adus tiara i cercelul pe care l-am pierdut n trsura lui Ayton. i a facut-o personal.
Pentru el totul e... personal!
- Stai jos! i ordonNick. i n-o s pleci nicieri!
- Nick, l privi ea nfrigurat, tii c am dreptate. Acum i tu eti pe lista lui.
- De ce spui asta? se interes Kimberly, privind-o cu atenie.
Cristine nu-i putu ascunde mbujorarea i ochii contesei se ngustar doi milimetri,
mutndu-se ncet spre faa fiului ei cel mare. Nick i susinu privirea neclintit.
- Da, spune-ne de ce crezi asta? fcu el, ncrucindu-i braele cu nonalan.
Ochii tinerei femei fulgerar spre el.
- Pentru c..., i umezi Cristine buzele nervoas, transferndu-i greutatea de pe un
picior pe cellalt. Pentru c asta e senzaia mea, explic ea cu jumtate de gur.
- Ticlosul acesta a fost aici azi noapte. Aparent, n-a venit cu gndul s ucid, ci s-i
napoieze Cristinei diamantele pierdute, concluzion Tony cu un aer ncruntat. Nick i
Cristine schimbar o privire rapid care scp lui Tony, dar nu i contesei. Este o realitate
sinistr. Nimeni din casa asta nu-i ncuie ua la dormitor. Teoretic, ar fi putut omor pe
oricine i asta m sooate scoate din mini. Trebuie oprit. i nu avem idee cine este. Doar
ai notri, Lancasterii i ducesa tiau despre ce s-a ntmplat la Manchester House.
Lancasterii! Cristine facu ochii mari.
- Oh, Doamne, am uitat! exclam ea, ducndu-i o mn la gu ri Asear, m-am
apucat s scriu tot ce-am putut s-mi amintesc despre noaptea aceia. Cuvinte, impresii,
gesturi. Ayton a afirmat c familia mea i-a dat acordul ca eu s fiu rpit de la bal. i
aminteti, mama, am vorbit despre asta asear, se rsuci ea spre contes.
- Da, i te-am rugat s-i spui i lui Nick
- Am foile sus. Este mai bine s v citesc, altfel s-ar putea s omit ceva care s fie
important.
- M duc eu s i le aduc, se oferi Tony.
Plecarea lui ls n urm o tcere apstoare. Nick i aprinse o alt igar i Cristine
i muc buzele, tiind c din vina ei fuma att de m ult Dac avea s continuie n ritmul
acela, l ptea o moarte prematur, gndi ea posomort.
n cteva zile avea s se liniteasc i s priveasc realitatea n fa, i zise Cristine
deprimat. Avea s-i dea seama ct de pripit fusese cererea lui n cstorie. Nick avea
responsabiliti aici i ea trebuia s plece la captul cellalt al lumii. Dac s-ar fi nsurat
cu ea, ar fi fost nevoit s-o urmeze. Or el iubea insula, Capitala, iubea libertatea i
aventurile. Locul lui era acolo, nu ntr-o ar despre care nici ea nu tia mare lucru. Nu
trebuia dect s-i dea rgazul s descopere i singur lucrul acesta. Cu timpul, avea s-o
uite.
Cnd Tony se ntoarse i-i vzu expresia feei, Cristine tiu c nu-i gsise hrtiile. i
brusc, o cuprinse furia. Intimitatea ei fusese clcat n cel mai flagrant mod. n foile
acelea i lsase o parte din ea, din emoiile ei. Era ca i cum i-ar fi violat sufletul, lua-l-ar
naiba!
- Oh, trsni-l-ar amarul! njur ea, vrndu-i minile n pr i trgnd de rdcini cu
putere. Pentru asta o s regrete. Nemernicul naibii! Nemernic ticlos i la!
Tony o privi lung, apoi ochii i alunecar ngrijorai spre Nick
Nick se ntreb ct de bine reuise s ndeprteze urmele de snge de pe oglindi n
furia momentului acionase mecanic, far s se gndeasc. i pierduse cumptul, or el
foarte greu atingea aceast performan. Nici mcar nu-i amintea unde-i lsase cmaa
Cristine i frec faa amorit, simind furia care o consuma ca pe o lumnare. Era
istovit i ncepuse deja s-o doar capul.
- Poate ar trebui s te ntinzi puin, suger contesa cu blndee. Ari de parc n-ai fi
dormit toat noaptea.
Cristine i impuse s nu roeasc. i nici s priveasc spre Nick
- Am dormit puin, recunoscu ea cu o voce slab. Cnd am terminat de scris era
foarte trziu.
- Nu i-ai but ceaiul, aa este?
- L-am aruncat pe fereastr, recunoscu ea spit.
- Vino, se ridic Kimberly, ntinzndu-i o mn. O s tragi un pui de somn n camera
mea
Prsir mpreun cabinetul, lsndu-i singuri pe cei doi brbai. Tony se duse s-i
toarne un coniac pe care-1 goli pe nersuflate. Puse cu grij paharul gol pe msu i-i
ls palmele pe birou, transferndu-i greutatea n brae. i privi lung fratele.
- Ce s-a ntmplat, mai exact, n camera ei?
-D e ce m ntrebi?
- Nu sunt idiot, Nick. Poate c tu i Ethan avei o experien mai vast dect mine n
ceea ce privete rzboiul i restul, dar nc mai tiu s recunosc urmele de snge cnd le
vd. Sau s le simt mirosul. Erau pete pe covor i ceva urme mnjite pe oglind. Deci?
Pete pe covcr? se mir Nick. El nu le vzuse. Era prea zdruncinat ca s cerceteze
locul cu atenie.
i privi fratele i-i citi determinarea n ochi. N-avea s-l slbeasc pn ce nu storcea
adevrul de la el. Oft. i, pentru c era vorba de Cristine, i povesti despre mesajul pe
care asasinul i-1 lsase pe oglind. i deire ceea ce se ntmplase ntre ei n dormitorul
lui.
Mult vreme, Tony nu scoase niciun cuvnt. n cele din urm l privi lung i zise
doar att:
- Ai dreptate. E groas ru! i acum, ce mama naibii facem?
Cristine dormi pn dup prnz i se trezi buimac. Amintirile nvlir n mintea ei
ca o grindin, bombardndu-i creierul nc sensibilizat de migren.
Rsucindu-se pe spate, simindu-se perfect lucid, ncepu s se gndeasc.
Se leg n primul rnd de cuvintele lui Ayton. Acestea artau cu degetul nspre
Lancasteri. Unul dintre ei era asasinul cu certitudine. Dar cine?
Ingleby i declarase afeciunea la Kesinghton, dar de atunci rareori i mai ainuse
calea. Oare pasiunea sau refuzul ei de a-i ntoarce sentimentele l mpinseser s
acioneze att de necugetat? Era exclus. El niciodat nu i-ar fi dat acordul ca Ayton s-o
ia pe sus pentru a o priponi n faa altarului la Gretna Green! Un brbat att de mndru i
arogant ca Ingleby nu renuna niciodat la femeia iubit... Sau renuna i se rzbuna pe
ea?... Era o posibilitate pe care nu trebuia s-o exclud. Totui, nu-i fcuse impresia unui
deraiat mintal.
Luciile i mama ei nu ar fi avut niciun avantaj procednd astfel.
Cu Stuart lucrurile s-ar fi putut s stea altfel, dar era prea tnr pentru o asemenea
mielie. Sau nu? Bunica lui, lady Pauline, era o zgipuroaic lacom i snoab, care saliva
efectiv la gndul milioanelor de lire pe care ea le motenise. Dar n-ar fi fost mai normal
s-l mping pe nepot s o rpeasc el, n loc s-l lase pe altul? i-n plus, n-ar fi fost mai
comod s-o omoare pur i simplu? n acest caz, Mattew Lancaster ar fi motenit toat
averea...
Brusc, Cristine i aminti i de ce n-o fcuser. n testamentul tatlui ei exista o
condiie prin care banii urmau s fie mprii n mod egal universitilor Eton, Harrow i
Westminster, dac motenitorul de drept murea altfel dect de moarte natural. Iar ea era
sntoas ca un cal!
Deci, nicio sfrial dac ea ddea n primire! Aa c era mai uor pentru ei s-o
controleze prin intermediul unui mariaj obinut pe ci necinstite.
Nici lady Bradley nu ieea din aria suspecilor. Avea doi feciori nali ca bradul i
proti de bubuiau, pe care-i conducea cu o mn de fier. Ambii o ceruser de soie. i ea
i refuzase pe amndoi.
Mai era i Richard Lancaster, cel cu zmbet mieros, nfiare de crai jerpelit i
grosolnie ct cuprinde. I-ar fi putut da o mn de ajutor fratelui su, dac astfel ar fi
obinut o felie zdravn din tort.
Teoretic, toi erau suspeci. Dar numai unul dintre ei tiuse de rpire i fusese
complice lui Ayton... i-l omorse! La fel ca pe Cavendish.
ntrebarea era: de ce? Pentru c euase? Pentru ca i-ar fi putut divulga identitatea?
Ar fi fost o posibilitate. Dar asta nu se lega de cealalt crim, or amndou fuseser
comise n mod identic. Iar asasinul ptrunsese la Sutherland i-i lsase bijuteriile n
camer De ce fcuse asta? Ce urmrise de fapt? S-o antajeze? S-o sperie i mai tare?
Reuise. O lovise din plin.
TRF TRDTOARE!
Niciodat n-avea s poat uita acele cuvinte. I se nfinseser-n creier pentru toat
viaa. El se simise trdat. Asta nsemna c, n mintea lui cuprins de nebunie, o considera
ca aparinndu-i.
Cristine se cutremur. Numai i gndul c acel brbat odios ar fi reuit s pun mna
pe ea n cele din urm o umplea de groaz. i acum mai era i Nick n pericol.
Unde eti, Orslom? gndi Cristine, disperat. Scrisoarea ctre el trebuia s fi ajuns
deja n Kumpur-Pala.
Avea nevoie de el, avea nevoie s plece de acolo, departe de acel psihopat care
ucidea cu snge rece... dar Nick ar fi rmas i ar fi suferit, mai devreme sau mai trziu,
consecinele faptului c o avuse amant pentru o noapte. i niciodat nu i-ar mai fi gsit
tihna dac el ar fi pit ceva din cauza ei.
Prin urmare, trebuia s rezolve problema aceasta nainte de plecare. Dar cum?
Ideea se nscu instantaneu. Cristine zvcni n ezut, cu mintea funcionndu-i la cote
maxime.
Asta eia! O capcan! Capcana perfect. Avea nevoie de Nick.
i, n timp ce-i azvrlea picioarele peste marginea patului, Cristine se rag cemlui
ca el s nu se aiate ndrtnic ca un catr.

Nick ascult gnditor pn la capt tot ce avea de spus, privind n tot acest timp ntr-
un punct situat deasupra capului ei. Nu se citea nimic pe faa lui, nicio emoie, ct de
mic, i asta ncepu s-o ngrijoreze.
- Ei, ce spui? facu ea, vrndu-i nerbdtoare o uvi pe dup ureche.
Nick i nl sprncenele.
- Las-m s vd dac am neles, n ceru el, ridicnd un deget. mi ceri s agit o
Londr-ntreag, s iscm o adevrat isterie n mas, s transformm totul ntr-un
balamuc curat... pentru un fals?! ridic el vocea,privind-o furios.
- De ce eti att de refractari? izbucni Cristine frustrat, privindu-1 enervat. Este cea
mai bun metod de a-1 scoate din brlog, de a-1 prinde nainte ca el s comit o alt
crim.
- Ideea este riscant iar eu n-o s-i dau curs.
- Foarte bine! strig i Cristine, azvrlindu-i minile n lturi cu ochi strlucitori.
Dac tu nu vrei, atunci o s-l atept pe Ethan. El o s vrea! aps ea cuvintele, privindu-1
sfidtoare.
Ddu s-i ntoarc spatele i s plece, dar el fu mai iute. Se ntinse, nfacnd-o de
bra, o rsuci n loc cu atta putere nct Cristine se dezechilibr i se izbi cu fruntea de
pieptul lui. Era ca i cum ar fi intrat cu capul ntr-un zid: vzu stele verzi n faa ochilor!
Se vzu nevoit s clipeasc de cteva ori pentru a-i limpezi privirea. i cnd reui, i se
facu inima mic de spaim. Privirea lui prea s-o spintece.
- Nu te juca cu mine, Cristine! o preveni el noet, abia micndu-i buzele. Totul are
o limit, iar n ceea ce m privete, sunt foarte aproape de a trece dincolo de ea. N-ai vrea
s tii ct de ru pot s fiu, aa c nu m fora! Spre binele tu.
- D-mi drumul!
- Al naibii s fiu dac-o fac! i-o trnti el, trnd-o spre canapea i facndu-i vnt ntr-
acolo.
Cristine ateriz n fund i facu ochii mari, consternat de atitudinea lui. Nick i
arunc o privire neagr, prnd la un fir de pr de a o strnge de gt. Dei ntr-un anume
fel o speria, Cristine se for s rmn ferm pe poziii i s-l nfrunte tcut.
- Uite cum st treaba, dulcea, mri el printre dini, ntr-un trziu. Planul tu este
extrem de periculos, iar individul acesta este inflamabil ca dracu!... Bun, s admitem c-1
scoatem la lumin pe viermele acesta. Dar te-ai gndit, fie mcar i pentru o clip
nenorocit, c s-ar putea ca ntreaga lui furie s se ndrepte asupra ta? C va iei la
lumin, dar c o va face cu gndul clar s-i ia gtul? Pentru c-1 trdezi?
Cristine i duse minile la gt, imaginaia devenindu-i ngrozitor de harnic.
- Exact! rnji el, vzndu-i expresia livid din ochi. Azi-noapte putea s ne ucid.
Dar n-a facut-o, dei pun pariu c ardea de nerbdare s ne ia piuitul. Azi-noapte am fost
vulnerabili amndoi. i tot azi-noapte... am fost un brbat fericit, sfri el cu o voce
ngroat. i acum nu mai sunt. M simt mizerabil.
Cristine nchise ochii, mucndu-i buzele, la fel de nefericit ca i el. Tristeea,
durerea din glasul lui i sfiar inima.
- Te rog, opti ea, deschiznd ochii cu un aer implorator.
- Te iubesc. Eti prima femeie pentru care simt asta, creia i-o spun. N-a mai fost
nimeni naintea ta. i simt c i tu m iubeti puin. tiu c este aa, pentru c altfel nu ai
fi dormit n braele mele. Atunci, de ce? repet el aceeai ntrebare pe care i-o pusese i-n
acea diminea, n cabinet.
- N-ai nelege.
- ncearc-m, la naiba! mri el nfundat.
- Nu pot! strig Cristine, privindu-1 cu lacrimi n ochi.
Faa lui se schimonosi de furie. Pumnii i se strnser ca dou ciocane. Simea nevoia
s loveasc, s distrug lucrurile-n jurul lui. i ntoarse spatele, luptndu-se s respire
normal, s se calmeze, dar valul rou de mnie refuza s i se destrame de pe ochi.
Cristine n-avea suficient ncredere n el i asta-1 durea cel mai tare. Mcar dac ar fi
putut s-i neleag adevratele motive pentru care-1 respingea!
n plus, i ascundea ceva. Simea asta. i nu credea povestea cu mritatul din
dragoste pe care i-o servise diminea, n ncercarea de a-i motiva refuzul fa de cererea
lui n cstorie. Dac o femeie iubete un brbat att de mult nct s renune definitiv la
ideea de a se cstori cu altul, atunci l iubete suficient de mult i pentru a-i pstra
inocena! Ori ea se culcase cu el. l dorise pe el, nu pe Lundum. O tia dup numrul
apogeurilor pe care-1 atinsese noaptea trecut. O fecioar extrem de rar ajungea la orgasm
la primul ei contact sexual. Cristine fusese splendid. La adpostul nopii, lipsit de
pudoare i de inhibiii, i druise gingia i frumuseea trupului ei cu generozitate i
mndrie. E drept c avusese un acces de sfiiciune spre diminea, atunci cnd o gonise n
camera ei, dar i acela fusese la fel de consistent ca fumul. n rest, fusese numai
senzualitate^ feminitate dulce i foc nvpiat, ce-1 mistuise de viu. Cristine i druise
raiul... i i-1 luase napoi!
i venea s-o zglie ca s-i vin minile la cap. i era furios pe el, ngrozitor de
furios, pentru c era slab n faa ei, att de slab nct ar fi fost n stare s se umileasc
pn ntr-acolo nct s-i cereasc iubirea n genunchi. i niciodat, dar absolut
niciodat, nu ceruse nimic vreunei femei! De regul, ele i ofereau lucrurile de care aveau
nevoie i chiar mai mult.
Reui ct de ct s se calmeze i se rsuci spre ea. Cristine era palid i-l privea
nemicat. Zri n ochii ei un crmpei de team i njur n gnd cu ferocitate. Nu voia
s-i fie team de el i de aceea se aez lng ea i-i lu mna ngheat, mpletindu-i
degetele cu ale ei.
- Iart-m, rosti Nick ncet, ducndu-i degetele la gur i srutndu-i pe rnd
monturile fine. Sunt nervos ca dracu!
- E-n regul
Aproape un minut ntreg, nu fcur dect s stea astfel, inndu-se de mn. Dac ar
fi putut, Nick ar fi oprit timpul n loc. S-ar fi mulumit s stea aa, cu ea alturi, pentru o
venicie.
- Ni ck, vreau s-l prindem pe nebunul acesta care ucide dup cum are chef...
- Ucide dup o logic, nu dup cum are chef, o corect eL
- Da, fu ea de acord. Bicisnicul acesta mi-a transformat viaa ntr-un comar. i refuz
s triesc cu sentimentul de team Pur i simplu numai gndul m scoate din mini.
Vreau s-l prind i s-l dm pe mna justiiei.
- Eti cumsecade, zmbi Nick cu jumtate de gur. Eu vreau s-l prind i s-l omor.
- Te cred. De fapt i eu mi doresc acelai lucru. Dar legea-i una pentru toi. Justiia
va ti ce are de fcut. Se opri respirnd adnc, i-i ntoarse faa spre el, privindu-1
ncruntat. Foile cu nsemnrile mele sunt n minile lui. Mi le-a luat i, fcnd asta, e ca
i cum a luat o parte din mine. Acum m simt... vulnerabil n faa lui. Mi-a violat
intimitatea. A intrat n camera mea i...
Furia amestecat cu grea i aduser lacrimi n ochi i-i sugrumar vocea. Degetele
lui le strnser uor pe ale ei, transmindu-i tacit alinare, nelegere i putere. Gestul lui
avu darul s-o mai liniteasc puin. i terse lacrimile suprat i fcu un efort s-i
nghit nodul din gt.
- Nick, tiu c platul meu este o idee nebuneasc. Dar trebuie s-o facem ct mai
curnd. Acum, el tie despre... noi i n-o s se lase pguba. Pe de alt parte, Orslom ar
putea oricnd s ajung n Anglia i s-mi grbeasc plecarea. Iar eu nu pot pleca tiind
c tu ai rmas aici cu el.
- tiu s-mi port i singur de grij, dulcea, rosti el sec.
- tiu c poi, se grbi ea s-l asigure, ignornd sarcasmul din vocea lui, dar mai tiu
i c individul acesta este un psihopat inteligent, care nu se d n lturi de la nimic. A
ajuns pn aici, nu?... A pleca mai linitit tiind c totul s-a terminat.
Cuvintele ei i ardeau inima i Nick fcu un efort s-i pstreze expresia feei ct mai
neutr. N-o nelegea. Pur i simplu n-o nelegea deloc!
- i-e team pentru viaa mea?
- tii bine c da
- Deci eti dispus s faci asta numai pentru a m ti n siguran? Ca s poi pleca
avnd contiina mpcat?
Cristinei nu-i plcu deloc tonul lui. Era condescendent, ironic.
- Te rog, Nick. Este greu pentru amndoi
- Nu, pentru tine ni este. mi ceri s te expun cu bun-tiin unei situaii
primejdioase, asupra creia nu a putea avea un control absolut. Oh, da, am putea
orchestra totul cu minuiozitate, dar am nvat din experien, draga mea, c niciun plan
nu este perfect. ntotdeauna are i laturi vulnerabile. ntotdeauna apare neprevzutul. i
ce vrei tu s faci o s-l nfurie foarte tare. Deja este furios. Iar noi nc nu tim ce anume
are el n minte, ce reprezini tu cu exactitate pentru el. tim doar c ucide cu snge rece i
cruzime, c nimic nu-1 descurajeaz i nimic nu i se pare imposibil. Doar a ptruns aici,
n toiul nopii, pe o proprietate strin, trecnd fr probleme de santinele i de servitori
pentru a-i aduce tiara i cercelul pe care le-a luat de la Ayton, nu? Este cineva foarte bine
antrenat i foarte bine informat n ceea ce te privete. O persoan creia i place s rite.
M gndesc la faptul c a vrut s te impresioneze, s-i fac o surpriz. i a fost
dezamgit cnd nu te-a gsit acolo unde-i imagina el c vei fi.
Tcu pre de cteva momente, reflectnd. Singurul motiv pentru care avea s-i
accepte propunerea era faptul c dac povestea asta nu se ncheia aici, nainte ca ea s
plece n Kumpur-Pala, dementul acela avea s-i ia urma pn acolo. Avea s porneasc
dup ea, ca s termine ce ncepuse. Asta-1 ngrozea cel mai mult. El i putea salva pielea,
dar ea avea s fie n continuare expus pericolului. O privi lung, fr s zmbeasc.
- Cristine, dac voi fi de acord s dau drumul bulgrelui la vale, n-o s mai existe
cale de ntoarcere. i o voi face n felul meu, aa c tu va trebui s-mi promii c-o s m
asculi orbete.
- Promit, spuse ea, simindu-se att de uurat, nct zmbi.
- Vei fi sub supraveghere permanent, zi i noapte. i voi cere lui Tony s-i pun la
dispoziie dormitorul lui, ca s fii aproape de mine. Nu vei discuta cu nimeni despre ceea
ce s-a ntmplat azi diminea n dormitorul tu. Cu ct tiu mai puini despre asta, cu att
este mai bine. i, ca s fie totul credibil, ne vom preface ndrgostii unul de cellalt pn
peste urechi.
Cristine aprob tcut, incapabil s-l priveasc. Se mbujorase toat.
- Ne vom petrece foarte mult timp mpreun. Poate c ar trebui s mai exersezi cu
tragerea la int. Vreau s tiu c dac, prin absurd, mi se ntmpl ceva, tu vei fi n stare
s zbori creierii ticlosului luia.
- N-o s i se ntmple nimic! rosti ea cu oal convingerea, privindu-1 totui cu o
urm de panic n ochi. O s fii atent i n-o s peti nimic.
- Sper s nu. in foarte mult la pielea mea, aa cum e, glumi el, oarecum amuzat.
Oricum, vei termina cu clritul n zori de una singur, cu vizitele n sat, cu... intimitatea
n general. O s stai lipit de mine.
- Am neles. Despre tot ce vreau s fee te ntreb mai nti pe tine.
- Exact. i va trebui s iei n calcul un alt aspect, deosebit de important: odat ce-am
pornit pe drumul acesta, amorezii ti se vor retrage complet din curs. Trebuie s fii
foarte contient de faptul c, atunci cnd totul se va termina, reputaia ta va avea de
suferit ntr-o oarecare msur. Nu afirm c nu vei mai avea niciun pretendent, dar cei cu
adevrat valoroi nu vor mai privi napoi.
- Ni ci o problem. mi asum riscul.
- Gndete-tebine!
- N-am la ce s m gndesc, l asigur ea cu o nestrmutat convingere. mi asum
riscul i cu asta gata.
- Cristine?
-Da?
- Mai am o singur condiie de pus n toat treaba asta. i n-am de gnd s-o negociez.
- Care anume? l privi ea curioas.
- N-ai s mai dormi nopile singur de acum ncolo. nc te mai doresc.
Cristine l privi tulburat. Inima i tcia cu putere n piept. Crezuse c, refuzndu-i
cerea n cstorie, rnindu-i sentimentele i orgoliul, el se va ine la distan de ea.
Evident, se nelase. Golul din pieptul ei se umplu ncetior cu ceva fierbinte, balsamic.
- Accept, dar am i eu o condiie de pus.
- D-i drumul!
- Vreau ca acest fapt s se rezume doar la ceea oe este, s ne bucurm de ceea ce
avem, atta ct ne este ngduit Fr angajamente, far implicaii, fr planuri de viitor.
De acord?
Nick i rezem ceafa de sptarul canapelei i nchise ochii, reflectnd. Era prea
frumos s fie adevrat! gndi el, simind primul fior de speran strecurndu-i-se timid n
suflet Dumnezeule, ct era de naiv!
- Suntem deja implicai, iubito, rosti el trgnat, deschiznd ochii ntr-un tiziu i
privind-o piezi. Dar sunt de acord. i-i mai fac o promisiune menit s te liniteasc. N-
am s-i mai cer mna nc-odat. Aa cum bine ai spus, e mai simplu far angajamente.
Cristine l privi mut, mprit ntre o imens uurare i o senzaie mai intens, de
pierdere. i plec ochii i aprob ncet, nghiindu-i tristeea i dezamgirea.
- Mulumesc.
- Cu plcere, rosti el galant, ridicndu-se n picioare i antrennd-o i pe ea n
micare. Haide acum s dm drumul tvlugului i s-o lum de la o margine: s noepem
cu bunicii ti.
Cristine l urm buimac, simindu-se ca i cum se cltina, lipsit de echilibru, pe
muchia unei prpstii. O ncerca un sentiment de ru augur.
Oare procedase corect acceptnd s-i fie amant n continuare? Avea senzaia c
tocmai i trsese singur covorul de sub picioare.
Sentimentul vinoviei ncepu s-i dea i el trcoale. Da- l alung cu ndrjire Nu
trebuia s se gndeasc la ce urma s fac. Cteodat viaa te obliga, pentru a atinge un
nobil el, s uzezi de mijloace necinstite. i dou crime justificau pe deplin o mic
minciun.
Bine, nu era o minciun chiar mic, avnd n vedere efectul pe care urma s-l aib, se
corect Cristine n sinea ei, dar servea scopului. Or asta era cel mai important

CAPITOLUL 23

Trei zile mai trziu, anunul apru n Gazette i n alte dou publicaii importante.
ntreaga Londr i provincie fu uluit de veste Unii afirmau c se ateptaser la acest
deznodmnt. Doar dispruser mpreun la balul de la Manchester House, nu? i apoi,
toat lumea observase privirile lungi, insistente i vigilente cu care chipeul conte i
urmrise viitoarea soie pe toat perioada sezonului. Alii comentau modul vulgar n care
Sutherland nelase ateptrile tuturor, sdind n mintea tuturor ideea c fermectoarea sa
logodnic era de fapt o femeie disponibil pe piaa mariajului. Oricum, deznodmntul,
dei neateptat i trist pentru cei mai muli burlaci, aducea n sine un eveniment important
i memorabil: nunta fabuloas dintre motenitoarea casei de Lancaster i contele de
Sutherland, un nobil al crui titlu i blazon aveau o vechime la fel de mare ca cele ale
viitoarei sale soii.
Ethan afl vestea la fel ca restul lumii: din ziare. Pentru o clip, rmase nemicat,
simind cum toat vlaga l prsete. Se ntorsese n ar de aproximativ ase ore,
debarcase la Brighton i se ndreptase spre Londra, oprindu-se la casa de acolo doar att
ct s fac o baie, s-i schimbe hainele i s mnnce ceva. i era un dor nebun de
Cristine i abia atepta s-o vad. Lipsise aproape cinci sptmni.
Fcuse baia cu pricina, se brbierise, i luase haine curate i coborse s mnnce
ceva nainte de a pomi spre Sutherland.
Acum sttea prostit cu publicaia n mn, incapabil s cread adevrul tiprit cu
litere mari din faa ochilor lui.
Cristine se mrita cu Nick a doua zi!
Se simi tidat, lovitpe la spate, distrus. Inima l durea cumplit.
Drumul pn acas, la Sutherland, dura aproape o zi i jumtate cu trsura Chiar i
cu un cal puternic, tot n-ar fi reuit s strbat distana n timp util. Dar merita s ncerce.
Cu inima sfiat de durere i plin de ur la adresa prorpiului su frate, tnrul
conte de Caithness nclec pe unul dintre cei mai iui i mai rezisteni armsari pe care-i
avea i pomi spre Sutherland.

Cristine se trezi dis-de-diminea cu o senzaie de gol n stomac.


Alunec tremurnd din pat, scuturat fiind de un nou val de frisoane atunci cnd
atinse podeaua rece cu tlpile goale. Spera s nu se mbolnveasc tocmai acum. Nu-i
putea permite un asemenea lux, dei o grip puternic ar fi fost scuza ideal pentru a pune
capt acelei farse oribile.
Nu reuise s mnnce mai nimic n ultimele dou zile. i permanent trise cu teama
n suflet. Nervii i erau pe punctul de a ceda.
Planul ei, care la ncepu pruse ingenios i viabil, se dovedise totui a fi o mare
greeal. Sptmna care se scursese de cnd se fcuse public anunul cstoriei ei cu
Nick i-o demonstrase cu prisosin.
Petele refuzase s mute din momeal, iar ei ajunseser ntr-o situaie penibil, din
care nu mai puteau iei onorabil.
Acum se gseau amndoi ntr-o postur ridicol i caraghioas, obligai s joace n
continuare un rol absurd i primejdios, continund o arad despre care crezuser c avea
s se termine nc dinainte ca invitaii s soseasc la Sutherland.
Cristine se apropie n vrful picioarelor de ferestre i privi la forfota din curte. Dei
era nc foarte devreme, servitorii se treziser pentru a face ultimele aranjamente.
Scena care se desfur n faa ochilor ei o facu s-i cuprind nfiorat mijlocul n
brae. Copacii erau mpodobii cu panglici de hrtie creponat n culori vii, dou corturi
fuseser ridicate de o parte i de alta a parcului, n eventualitatea n care vremea s-ar fi
stricat, dei cerul era limpede ca un cristal, far niciun nor.
Se anuna o zi splendid de nceput de iunie... ziua nunii ei!
ntorcndu-se de la ferestre, i nghii pumnul de lacrimi din gt.
Oh, ct i-ar fi dorit ca totul s fi fost adevrat!
Dac nu se ntmpla nimic care s pun capt acelei farse, avea s devin o contes
fals. Preotul care avea s oficieze cununia era un preot fals, cumprat de Nick pe bani
grei. Pn i certificatele erau msluite. i nimeni n afara ei i a lui Nick nu aveau s tie
vreodat c asistaser la cea mai mare nelciune a vieii lor.
Rochia de mireas, pe care Kimberly o purtase n urm cu treizeci de ani la
preafericita ei nunt cu Daniel, sttea atrnat frumos de umera pe ua dulapului. Era o
rochie cu crinolin, aa cum cerea moda la vremea respectiv, croit dintr-o dantel la fel
de delicat ca pnza de pianjen, ce se pstrase n perfect stare. Corsajul, tiat ntr-un
decolteu ameitor, era brodat cu perle albe n mici bucheele de tandafiri. Fustele erau
bogate i foneau seductor la fiecare micare. inuta avusese nevoie de mici ajustri i
graie croitoresei care o modificase cu grij, acum i venea superb.
Cristine cunotea senzaia minunat a alunecrii ei pe trup. Cnd o probase prima
dat se simise extrem de tulburat. Pe de o parte fusese copleit de semnificaia puritii
acelei toalete fabuloase, pe de cealalt parte se simise ngrozitor de vinovat. i tnjise.
Tnjise s aib tot ceea ce acea rochie ar fi putut s nsemne dac ar fi mbrcat-o cu
cinste i bucurie. Dac ar fi purtat-o alturndu-se n faa altarului brbatului pe care-1
iubea din toat inima pentru a rosti jurmintele adevrate i sacre n faa Domnului i a
lumii ntregi...
Cristine se ls ncet pe marginea patului, simindu-i inima mpietrit. Dduser
drumul unui bulgre de zpad care antrenase o avalan de proporii, ce nu mai putea fi
stvilit. Nu aveau de ales dect s-i joace amndoi rolul pn la capt.
Isteria ncepu s-i gdile nervii. i venea s se duc laNick i s-i cear s pun capt
acelei comedii sinistre. Era ngrozit. Abia acum vedea cu claritate consecinele
dezastruoase ale planului ei.
Cum putuse s fie att de egoist, nct s-l implice pe Nick n aceast nebunie?!...
Ea va pleca n cele din vrm spre Kumpur-Pala, iar el avea s rmn ntr-o situaie
ngrozitoare. Niciodat nu-i va putea ntemeia o familie, nu se va putea cstori cu o
femeie de condiie bun, acum cnd toat societatea asista la aa-zisa lui cstorie. Ca s
se nsoare trebuia s divoreze. Iar un divor era un lucru dificil de obinut. Trebuia
apelat puterea Palamentului.
i cum s desfac o cstorie care de fapt nici nu era valabil n realitate? Asta
nsemna s recunoasc cu voce tare c totul nu fusese dect un fals i s nfrunte de unul
singur oprobriul public. N-ar fi existat nicio scuz care s-l salveze din faa dezastrului.
Reputaia lui avea s fie ruinat. i totul numai din vina ei! De dragul ei, ca ea s aib
cugetul mpcat i inima linitit atunci cid avea s prseasc Anglia, Nick i asumase
toate riscurile. Pentru c-o iubea!
Mcar dac certificatele ar fi fost valabile!... Sau preotul! Atunci divorul s-ar fi
putut obine n mod decent, iar onoarea lui nu ar fi suferit niciun prejudiciu.
Acum era prea trziu pentru a mai putea schimba ceva. Nici nu mai putea vorbi cu el.
n faa dormitorului se aflau postai doi oameni care vegheau asupra siguranei ei pe
timpul nopii. N-ar fi fost nelept s mearg acum n dormitorul lui, care se afla la o
distan de o u mai ncolo, ca s discute cu el. n plus, conform tradiiei, mirele nu avea
voie s-i vad mireasa dect n biseric.
Mcar s-i fi venit ideea n cursul nopii, cnd el intrase n camera ei pe geam, aa
cum fcuse n fiecare noapte din ultima sptmn, i o trezise din somn cu un srut
prelung i mistuitor. Sau dup ce fcuser dragoste cu o patim arztoare, disperat.
ns oricum n-ar fi rezolvat nimic. Nu mai aveau timp la dispoziie s fac rost de
nite certificate noi i de un preot adevrat. Iar calvarul avea s se sfreasc n mai puin
de patru ore. La orele nou era programat ceremonia religioas, iar ceasul de pe consol
indica cteva minute peste ora ase.
n trei ore se puteau ntmpla attea!
Nick o prevenise nc din capul locului c exista posibilitatea ca acel dement s nu
ncerce nimic pn n ziua nunii. De aceea era necesar s mearg amndoi pn la capt
Cristine se aez pe marginea patului, ncercnd s-i nving sila i groaza.
mpreunndu-i palmele n dreptul gurii, nchise ochii, alunec n genunchi pe podea
i ncepu s se roage.

Ucigaul nu dormise ntreaga noapte. i nu din pricina emoiilor. Era mai calm i
mai linitit dect fusese vreodat. Era... pregtit. Pregtit s renune la surogatul acela pe
care-1 numise n ultima jumtate a existenei lui drept via pentru un nou nceput. Alturi
de ea.
De data aceasta nimic n-avea s-i mai stea n cale, nimic n-avea s-l mai opreasc.
Niciun brbat n-avea s-i mai fure ceea ce i se cuvenea: femeia pentru care luptase nu
doar odat, ci de dou ori.
Pregtise capcana cu mult dibcie. Sutherland nici n-avea s neleag ce l-a lovit.
Rzbunarea lui avea s fie rapid i letal.
Desigur, existau destule riscuri pentru a reui ceea ce-i propusese. i, evident, o
sum de consecine pe care trebuia s i le asume. Dar a fi cu ea pn la capt merita
orice sacrificiu. Nimic nu era prea mult.
tia exact ce avea de fcut. Nu putea ajunge la ea n mod direct, tiind c era pzit
cu grij, dar i ntinsese cursa cu grij . Plnuise totul pn n cel mai mic detaliu. Fusese
nevoit s ia i alte viei, dar nu simea niciun regret pentru asta. Fusese necesar, servise
scopului su.
Desprinzndu-se din dreptul ferestrelor, pomi spre scaunul unde haina sa elegant de
ceremonie era frumos aezat pe sptar. O mbrc cu grij, ignornd greutatea obiectelor
prinse n cptueal. Vemntul fusese adaptat necesitilor lui. n dreptul buzunarelor
late, pe interior, avea prinse dou tocuri de piele moale m care se aflau un pistol mic de
dam i un pumnal ngust, lucrat dup moda italian.
n timp ce-i ncheia nasturii de argint, brbatul fix ngndurat biletul sigilat cu
cear roie, care se odihnea pe tblia lustruit a mesei de acaju. Acela avea s fie drumul
lui spre libertate i fericire.
Sincronizarea nsemna totul.
Terminnd de ncheiat i ultimul nasture, i consult ceasul de buzunar placat cu aur
i briliante: apte fr zece minute.
n aproximativ o or, invitaii urmau s coboare spre irul de trsuri frumos
mpodobite care fuseser trase n faa intrrii i s nsoeasc mireasa spre bisericua din
sat, unde mirele avea s-o atepte nerbdtor. Ei bine, gndi brbatul cu un rnjet strmb,
nunta avea s aib loc fr ei. Asta dac amabila contes va opta n cele din urm ca
mncarea i butura fin s nu fie aruncate la gunoi.
Verificndu-i nc odat echipamentul, i strecur n buzunarul pantalonului bta
cu mner scurt, lu biletul i prsi pentru totdeauna ncperea n care-i petrecuse ultima
noapte n calitate de so i tat, pentru a ncepe o nou via, sub o alt identitate.
O via n care urma s fie cu adevrat fericit.

Nick se privi n oglind ncordat, n timp ce Blixen i prindea lavaliera elegant din
satin.
Stomacul i fcea figuri. Cu coada ochiului nregistr ora pe care pendula de pe
perete o indica cu un ticit regulat i oft ncet, prelung.
apte i dousprezece minute. n mai puin de dou ceasuri avea s devin un brbat
nsurat. De adevratelea.
O minise pe Cristine i nu simea nicio prere de ru n aceast privin. O lsase s
cread c toiul nu era dect o comedie, o parodie a unei nuni. ns actele erau la fel de
reale ca nsui episcopul Ramsey, pe care-1 rugase s vin de la Edinburgh pentru a le
oficia cununia religioas. Cnd Cristine avea s afle nelciunea..., ei bine, ce era fcut
era bun fcut i avea s vad cum urma s-o mpace dup aceea.
Dar pn atunci mai erau dou ore pe care amndoi trebuiau s le strbat teferi i
nevtmai.
- Mulumesc, Blixen, de aici m descurc far tine, l concedie el pe valet.
Rmas singur, lu unul din butonii de aur cu rubine i diamante i se czni s i-l
prind la maneta cmii albe de mtase. Se gndi la Cristine i se rug ca totul s
decurg far probleme. Dup nunt avea s-i fie infinit mai uor s vegheze asupra ei.
Dup nunt avea s-i poat reclama drepturile de amant far s mai fie nevoit s apeleze
la discreie i pruden. Cristine avea s fie a lui n ntregime, zi i noapte. Gndul acesta
l Seu s zmbeasc moale i s simt o cldur ameitoare n coul pieptului. O iubea cu
atta pasiune i intensitate, nct l durea inima numai i gndindu-se la ea, la zmbetul ei.
Tocmai terminase de prins i cel de-al doilea buton cnd o btaie hotrt se auzi n
ua dormitorului su. Nick flex instinctiv piciorul drept, verificnd nc-odat dac-i
vrse cuitul n cizm, dar nainte s-l pofteasc pe musafir, ua se deschise i un brbat
pi pragul cu o expresie sumbr n priviri.
- Ce s-a ntmplat? l ntreb Nick direct, simind cum mruntaiele se strng n el.
- Un individ a ncercat s intre pe domeniu prin partea sudic. A ucis doi dintre
paznici, dar ceilali doi au reuit s-l doboare i s-l lege. Cred c ar trebui s aruncm
totui o privire.
Nick i consult ceasul de buzunar. Era apte i douzeci i unu de minute. Avea
timp dac se grbeau.
- S mergem, ddu Nick din cap, nhndu-i din mers vesta de brocart argintiu i
haina de ceremonie.
Dac le lua mai mult timp, atunci avea s se duc direct la biseric, reflect Nick,
urmndu-1 pe brbat pe coridor.
- Am dat porunc s se dubleze paza la ua ei, l inform nsoitorul lui.
Nick arunc o privire peste umr spre ua Cristinei. Paza se dublase, ntr-adevr. Se
simi mai linitit.
Cinci minute mai trziu galopau prin pdure, tind-o de-a curmeziul.
Nick se opri cnd observ adnciturile late i paralele care strbteau luminiurile n
apropierea vechii cabane de vntoare. Urme de trsur, gndi el ncruntat, aplecndu-se
n a pentru a le observa mai bine.
Prima lovitur n ceafa l lu prin surprindere i-l facu s vad negru n faa ochilor.
A doua lovitur l dobor la pmnt, lasndu-1 incontient.

Cristine primi biletul prin intermediul unuia dintre cei patru paznici care stteau de
straj la ua iatacului ei.
- De la cine este? se interes fata, privind nedumerit la micul dreptunghi de hrtie
fin i scump, sigilat cu cear roie.
- Biatul care l-a adus spunea c este din partea logodnicului vostru, Alte, o
inform gardianul, plecndu-i fruntea plin de respect.
Cristine zmbi graios, i mulumi i se retrase. Oare ce avea Nick s-i comunice de
alesese tocmai aceast cale n locul viului grai?
Nerbdtoare i extrem de curioas, se aez pe un scaun n dreptul ferestrelor i
rupse sigiliul de cear.
Logodnicul tu este n minile mele, prines. Dac vrei s triasc vino la
caban nensofit, nainte de orele opt. Orice nclcare a acestor dou condiii te va
costa viaa lui. Nu m mai dezamgi nc odat.
Cristine simi cum tot sngele i se scurge din inim i-i nghea n vene. O rceal
cumplit se ls peste ea, ptrunzndu-i n oase i n muchi. Dinii ncepur s-i clnne
n gur.
ngrozit, arunc o privire ceasului din porelan pictat de pe consol. apte i
douzeci i ase de minute. Panica o lovi cu putere. Pn la termenul limit mai avea la
dispoziie aproximativ patruzeci de minute. Patruzeci de minute n care s scape de
gardienii din faa uii i s ajung la caban.
Viaa lui Nick era n pericol. Acest fapt o facu s se dezmeticeasc i s se adune,
ncepu s gndeasc, n timp ce mbrca mecanic pantalonii pe care-i folosea n sala de
scrim. Urm bluza i pe deasupra un halat bogat de interior, apoi i trase cizmele de
clrie.
Deschise ua dormitorului cu o expresie senin pe chip.
- L-ai vzut pe logodnicul meu n dimineaa asta?
- Da, milady, aplecat acum cteva minute, rspunse unul dintre ei.
- A spus unde se duce? articul Cristine cu o voce tremurtoare, neizbutind s-i
ascund teroarea care o copleise.
- Nu. Era grbit, milady.
Cristine nchise ochii strns pentru o clip, luptnduse cu greaa. Groaza o scld
ntr-o transpiraie rece, cleioas.
- Doamn, v simii bine? o chestion unul dintre brbai cu ngrijorare n glas.
Cristine deschise ochii i-l privi rvit. i venea s urle, s se agae de acei brbai
care-i inspirau for, ncredere i siguran, i s le cear s-o ajute. Dar indicaiile
rpitorului fuseser ct se poate de clare: singur, nainte de opt. Aa c neg tcut i
intr napoi n camer, la un pas de isterie i lein.
l avea pe Nick. Nick era n pericol i ea trebuia s ajung la el. S-l salveze. Brusc,
i aminti de pistolul micu pe care Nick i-1 dduse cu dou zile n urm. Fugi spre
noptier, smuci de sertar i scoase pistolul cu mini nesigure. l vr n buzunarul
pantalonului. Acum trebuia s scape de paznici. Dar cum? Soluia i veni n minte pe
neateptate. Galeria! Desigur.
Iei din nou pe coridor, ignornd forfota servitorilor care puneau la punct ultimele
pregtiri.
- A dori ca unul dintre voi s m nsoeasc pn sus. Am uitat un lucru n camera
de studiu. Ceva important.
Brbaii se privir o clip apoi, ntr-un acord comun i tacit, l desemnar pe cel mai
bun dintre ei s o urmeze.
Cristine se strecur printre servitorii care aduceau vaze pline cu flori prospt tiate,
mergnd grbit, fr a privi n urm. ncepu s urce scrile cu inima btndu-i nebunete
n piept, atent s nu ridice poalele halatului prea mult ca individul s nu-i observe
nclmintea total nepotrivit unei vizite n camera de studiu.
Ajunser la destinaie i gardianul verific rapid ncperea nainte de a o lsa
nuntru.
- Vreau s rmn singur pentru un sfert de or, i ceru Cristine pe un ton suveran.
Brbatul aprob tcut, se nclin n faa ei i se retrase, nchiznd ua n urma lui.
Cristine lu scaunul i-i propti cu grij sptarul sub clana aurit. Apoi i terse
palmele umede de poalele halatului, aprinse toate lumnrile din sfenicul de argint cu
ase brae i se apropie de biblioteca masiv care ocupa tot peretele nordic al ncperii.
mpinse a treia carte de pe raftul de sus, trase de cea de a patra de pe raftul al doilea
i numr a zecea carte de pe cel de-al treilea raft, mpingnd-o pn auzi declicul. Era
leinat de spaim i se ruga ntr-una ca mecanismul care deschidea intrarea spre galerie
s nu fac niciun zgomot. Corpul central al bibliotecii alunec cu un huruit uor n fa i
se roti ncet, descriind un sfert de cerc. Cristine se strecur prin deschiztur, pind n
mntunericul culoarului, numr trei trepte i clc apsat pe cea de a patra. Biblioteca
reveni n axul iniial i ncepu alunecarea napoi, mecanismul scond un mic sunet n
momentul n care se bloc n poziia de baz.
Imediat se auzi o bufnitur, nc una i un zgomot de lemn spart. Pai apsai i
vocea gardianului rzbtu nfundat pn la ea:
- Milady! Unde suntei?... Oh, la dracu!
Cristine i muc buzele, se rsuci pe clcie i ncepu s coboare grbit scrile n
spiral. Galeria avea dou ieiri n interiorul conacului care ddeau spre holul care lega
dependinele servitorilor de restul casei, i una care mergea pe sub pmnt, trifurcndu-se
la un moment dat. Una dintre galerii te scotea n apropiere de biserica din sat, alta ducea
ocolit pn n spatele grajdurilor, dar aceea fusese demult astupat, iar cea de a treia te
conduoea la o jumtate de mil de cabana de vntoare.
Ajuns la baza scrilor, Cristine vzu cele trei tore prinse n supori i butoiaul cu
petrol. Ls sfenicul jos i se czni aproape un minut s deschid butoiul, rupndu-i
unghiile i julindu-i minile, dar reui s-i scoat capacul. i dezbrc halatul,
aruncndu-1 pe trepte, apoi lu dou tore din suport, le nmuie n combustibil i aprinse
doar una dintre ele, dup care stinse lumnrile i o lu la fug prin galeria care se
deschidea n faa ei pe sub pmnt, rugndu-se ca Dumnezeu s-i cluzeasc paii.
O singur dat fusese n galerie, cnd avea vreo zece ani, nsoit de Tony i de
Ethan. Dar nu merseser dect pn la locul de trifurcaie i se ntorseser. Aa c habar
navea n ce stare se afla galeria sau dac ieirile mai erau ntregi i nu se surpaser ntre
timp.
Aerul era sttut i umed din cauza ploilor infiltrate printre pietrele care bolteau
tavanul. Peste tot erau pnze de pianjen, atrnnd ca nite cortine de cea, dese i
lipicioase, care i se prindeau de pr i de haine, provocndu-i sil i oroare, aducndu-i
suspine sugrumate n gt.
Dar continua s alerge, cu lacrimile curgndu-i iroaie pe obraji, rugndu-se cerului
s ajung la timp i Nick s mai fie n via. Pentru c altfel totul ar fi fost n zadar. i ea
nu ar fi suportat s-l piard.
- Fac orice, Doamne, orice! optea ea n ntunericul galeriei, necat de hohote de
plns, continund s alerge ca o ciut. Ocrotete-1... Salveaz-1! Viaa mea pentru a lui...
Te rog, Doamne, ascult-mi ruga i nu m prsi acum... te rog... Orice!

Nick i reveni cu lentoare la realitate. i simea capul greu i extrem de dureros.


Gemu, vrnd s-i duc o mn la ceaf, acolo unde durerea pulsa cu ferocitate, dar
trupul refuz s-l asculte. Nedumerit, deschise ochii ncet, blestemnd ceaa care-i tulbura
privirea. Clipi de cteva ori i vzu podeaua de lemn la o distan ciudat.
i lu trei secunde ca s priceap adevrul: era legat cu minile la spate de sptarul
unui scavn, cu trupul adus greoi n fa, i se afla n cabana de vntoare de la Sutherland.
Fusese atacat mielete i dobort
Ridicndu-i capul, localiz silueta nalt a agresorului su, care se afla la cinci pai
distan de el, supraveghind mprejurimile de la fereastra prfuit. Brbatul se rsuci pe
clcie i-i arunc o privire ironic.
- Deci i-ai reveni rosti el batjocoritor. N-a fi crezut c eti att de slab de east,
Sutherland. Ai dormit douzeci de minute n cap, adug dispreuitor, consultndu-i
ceasul scump de buzunar.
Nicki ngust ochii n dou fente ntunecate i reci. Valul de ur, furie i neputin
izbucni la suprafa din adncul lui cu o for devastatoare, arzndu-1 ca un acid pe
dinuntru.
- Am s te omor pentru asta, articul tnrul brbat cu o voce rguit.
Cellalt i arcui o sprncean sardonic.
- M ndoiesc sinoer, prietene^ rse brbatul relaxat
- Unde este Cristine? izbuti Nick s articuleze, respirnd ncet i regulat.
- n drum spre noi, presupun, rspunse asasinul, consultndu-i calm ceasul. I-am
trimis un bilet prin care am informat-o c te-am capturat i c ea este moneda de schimb.
Mai are dousprezece minute la dispoziie ca s ajung la timp. Mai bine zis, tu mai ai
doisprezece minute de trit. Pentru c dac ntrzie sau vine altfel dect singur, tu o s
fii deja istorie.
- Nu vei scpa de data asta! prezise Nick cu o voce calm, ncercnd s-i mite
minile n legtura de la spate. Se vor prinde c am disprut amndoi i vor porni s ne
caute...
- Dragul meu, d-mi voie s te contrazic, rse brbatul amuzat. Pn cnd o s-i dea
vreunul seama ce s-a ntmplat, noi o s fim departe. Mai bine zis, ea i cu mine vom fi
departe, pentru c tu n-ai dect un rol nensemnat n toat povestea asta. i de ndat ce i
l-ai ndeplinit... ei bine, m voi strdui s fee totul ct mai rapid i mai uor pentru tine.
tii, adug cu un oftat, revenind cu atenia asupra ferestrei i scrutnd atent pdurea, mi-
ar fi fcut o real plcere s-i vd expresia ochilor n momentul n care a fi nceput s
tai felii din tine, dar vezi tu, timpul m preseaz ngrozitor.
Individul era categoric icnit Nebunia lucea n ochii lui fierbinte, hidoas. Nick l
credea n stare s-l ciopreasc bucat cu bucat i s savureze aciunea n sine. Cum
Dumnezeu i putuse ascunde att de bine adevrata natur, pclindu-i pe toi?!...
- Ce ai de gnd s faci cu ea? ntreb Nick, blestemnd funia care-i intrase n came
i-i oprise circulaia n degete.
Nu putea s i le mite din cauz c-i erau amorite i-l dureau nfiortor. Ticlosul
din faa lui fcuse o treab ireproabil.
- S-o iau de nevast, desigir. Ce credeai?!
- Tu eti deja nsurat! i reaminti Nick cu o grimas, strngndu-i i desfacndu-i
pumnii pentru a-i pune sngele n micare, neputndu-se mpiedica s nu simt mil
pentru femeia care-i mprise viaa cu acest monstru pn-n acel moment.
- O mic greeal pe care nu mai am cum s-o dreg, ridic ucigaul din umeri cu un
soi de resemnare. M-am gndit c a putea s scap de ea foarte uor, dar... mi-a fost
credincioas n toi aceti ani i mi-a nscut copii. S-a comportat ireproabil, aa c m-am
hotrt s las lucrurile aa.
Nick l asculta ncremenit. Modul n care acel psihopat dement alegea cine trebuie s
triasc i cine s moar era oribil. Vorbea cu detaare, far pic de emoii, ca i cum ar fi
dezbtut o tire banal dintr-un ziar.
Cu ochii la el, Nick se lipi cu spatele de sptar i-i ndoi ncet picioml drept pe
lng picioarele de lemn ale scaunului. ncepuse s-i simt degetele i spera s-i poat
ajunge la cuitul pe care-1 avea vrt n cizm. Brbatul i arunc o privire amuzat i
scoase din buzunar cuitul cu pricina.
- Asta caui? l ntreb el, cu un surs, rotind cu dexteritate arma n mini.
Nick i nclet maxilarele, furia i neputina ameninnd s-l sufoce.
- Doar nu-i imaginai c am s te leg i att? pufni asasinul cu ironie. Viaa m-a
nvat c trebuie s fiu ntotdeauna precaut ntotdeauna.
Nick continua s tac, fixndu-1 cu dumnie i ur. Groaza i umpluse inima.
Cristine avea s soseasc dintr-o clip ntr-alta i s plece cu acel scelerat. N-avea s-o
poat proteja i nici salva, pentru c tia cu certitudine c de ndat ce ea ar fi pit pragul
cabanei, cltoria lui prin aceast lume avea s se ncheie definitiv.
- nc ase minute, l inform asasinul dup ce-i consult nc odat ceasul. Ar
trebui s se grbeasc, nu crezi?
- i dac nu a reuit s scape de grzi? fcu Nick, rugndu-se din totul sufletul ca
lucrurile s stea astfeL La asta te-ai gndit?
- Ar fi, ntr-adevr, o mare problem, admise cellalt cu un oftat. Dar n-ar face dect
s-mi ntrzie planurile pentru un timp scurt. Dar tu vei muri oricum, aa c nu mai
conteaz ct va trebui s-o atept dup aceea.
- La fel cum l-ai uds pe Cavendish i Ayton?
Brbatul i arunc o privire ntunecat, periculoas.
- Ei au atins-o mpotriva dorinei ei. Au insultat-o. i au primit ce-au meritat...
- I-ai mcelrit ca pe nite animale!
- Aa cum bine te-ai exprimat, erau nite animale. Privi n gol un lung moment, furat
parc de amintiri vechi, apoi oft. Am facut-o pentru ea. I-am rzbunat onoarea.
- i te atepi ca ea s nghit porcria asta? S-i mulumeasc?
- O va face. O s neleag ct de mult o preuiesc i ct o...
- Cristine n-o s te accepte niciodat, rosti Nick rar i apsat. Niciodat nu va accepta
un mcelar btrn i decrepit n patul ei, cnd poate s aib un brbat tnr care s...
Din trei pai, brbatul fu lng el. Capul lui Nick zvcni ntr-o parte, vertebrele
gtuilui i prir sub lovitura puternic de pumn pe care o ncas din plin. Pre de o
clip, tnrul conte fu ameit. Simi gustul propriului snge n gur i-i nghii geamtul
de durere cnd asasinul l nfac de pr, dndu-i capul pe spate pentru a-i apropia faa
de a lui i a-1 privi cu ochi slbatici.
- Singurul lucru pentru care i-am amnat pedeapsa este acela c ai salvat-o din
minile idiotului luia de Ayton, mri el furibund. Dac boul acela ar fi respectat
nelegerea fcut, ar fi avut parte de o moarte mai dulce. i ddu drumul, mpingndu-i
capul ntr-o parte, i se rsuci pe clcie, revenind lng fereastr pentru a-i relua
supravegherea. E a mea, continu el cu patim n glas, ncletndu-i minile pe tocul
ferestrei. De data asta, n-o s se mai mrite. Numai eu o pot face fericit. Va trebui s
neleag asta i s nu mai fug de mine! Povestea asta n-o s se mai repete a doua oar...
Nick l privi atent, cu mintea ncordat. Revelaia i croi drum spre mintea lui cu
viteza i stlucirea oarb a unui fulger. Simi cum tot sngele i fuge din cap.
- Elisabeth, opti el ncremenit de oc.
- Era a mea! izbucni asasinul cu o voce plin de durere, tremurnd violent. A mea!...
Pn a aprut nemernicul acela de Lancaster i mi-a luat-o!... i pentru asta a trebuit s
plteasc.
- Aa c l-ai ucis, complet Nick, cutremurndu-se n sinea lui de sil i oroare.
- A trebuit s-o fac! url acesta, ntorcndu-se s-l priveasc cu pumnii ncletai de o
aprig mnie i o mistuitoare ur. N-am putut concura cu el. Era mai bogat dect mine i
de vi nobil. A orbit-o cu averea i descendena lui!... i n-am putut suporta asta...
- Cristine nu este Elisabeth! aps Nick cuvintele, privindu-1 lung, insistent, ca sensul
vorbelor sale s ptrund n mintea aceea rtcit.
Brbatul clipi nedumerit, privindu-1 cteva momente cu o fa descompus sub
imperiul unor emoii contradictorii. Peste chipul lui se aternu brusc un calm desvrit,
nspimnttor. Buzele i se curbar ntr-un zmbet lent, oribil.
- Greeti. Este Elisabeth... dar altfel. Mai bun, mai dulce, mai desvrit... i s-a
ntors la mine!...

Captul galeriei fusese astupat cu rugi de zmeur, care crescuser viguroi, aproape
opturnd lumina zilei. Cristine blestem i, nfingnd ultima tor n suportul ruginit, i
vr minile printre tulpinile groase, trgnd cu for n lturi i strecurndu-se printre ele
cu hotrre. epii mici i aspri i lsau zgrieturi adnci pe piele, dar fata nici nu le bg
n seam. Reui cu greu s rzbt dincolo de ele i cnd iei, genunchii i se nmuiar i
czu n patru labe, inhalnd cu lcomie aerul curat al pdurii, lumina dimineii orbind-o
pentru un scurt moment.
Fugise de-a lungul galeriei fr oprire i fr s simt oboseala, mnat doar de un
singur gnd: s ajung la Nick. Acum reuise s ajung teafr la suprafa, mult mai
aproape de el, dar era att de istovit, c pur i simplu nu mai avea energie s se ridice n
picioare.
Era absurd s clacheze tocmai acum, cnd i mai desprea doar o jumtate de mil i
timpul se scurgea necrutor.
Fcnd un efort supraomenesc, tnra femeie se czni s se ridice n capul oaselor.
Privi n jur, ncercnd s se orienteze. Cunotea pdurea aceea ca-n palm, fiecare
lumini, fiecare tuf de mce sau plc de copaci. Nu-i lu mult ca s-i dea seama n ce
direcie trebuia s se ndrepte.
Tie pdurea oblic, ajungnd la potec, apoi continu s alerge, nteindu-i paii.
Cnd zri cabana i se nmuiar picioarele de uurare dar i de groaz. Habar nu avea
ct timp trecuse, dac reuise sau nu s ajung la timp...
nainte s pun piciorul pe prima treapt, ua de lemn se deschise larg i ea l vzu pe
Nick, mbrcat n costumul de ceremonie, legat de un scaun, cu obrazul tumefiat i plin
de snge. Dar n via. Privind-o cu ochi nebunii.
- Nick, bigui ea, agndu-se de tocul uii, cu rsuflarea tiat de oboseal i
picioarele moi de efort.
- Fugi! strig el, smucindu-se n scaun Pleac de aici! Fugi, Cristine!...
- Prea trziu, draga mea, se auzi o voce cunoscut, n timp ce silueta masiv a unui
brbat i rsri n fa. Intr, te rog.
Cristine fcu ochii mari, ncremenit de oc i uimire. Brbatul o lu de bra i o
trase ncet nuntru, nchiznd ua cu grij n urma ei.
- Unchiule Damian? opti Cristine, privindu-1 nedumerit. Ce caui aici?
- Cred c tii asta, scumpa mea, rosti el blnd, mngindu-i obrazul plin de julituri cu
degete tandre. Ce-ai pit? Eti plin de rni i de murdrie...
- Am venit prin galerie, opti Cristine, privindu-1 cu ochi mari, n care nelegerea
cumplit a realitii i croia drum, aducnd lacrimi amare. Am ajuns la timp, adug
sleit, nghiind convulsiv n sec i luptndu-se cu hohotul de plns ce i se zbtea n gt.
Aa c va trebui s-i respeci partea ta de nelegere.
- M tem c nu pot s-i mplinesc aceast dorin, oft el, cltinnd ncet din cap. i-
am fgduit c-1 las s triasc pn vei ajunge aici. Am fost ct se poate de generos.
- Fac orice, numai las-1 n via, pi ea lateral, interpunndu-se ntre Nick i
brbatul care-i transformase viaa ntr-un comar. Te rog!...
- Cristine, nu! se auzi vocea lui Nick. Este un nebun psihopat. El l-a ucis pe Keith
Lancaster...
Cristine inspir ntretiat aerul sttul din interiorul cabanei. Vederea i se nceo. Se
cltin ca beat, avnd senzaia c ncperea se nvrte odat cu ea. Fcu doi pai lateral,
cutnd un punct de sprijin. Se ag de marginea de piatr a emineului i-l privi pe
asasin cu o expresie livid.
- Este adevrat?
- ncearc s nelegi, draga mea, rosti el cu o voce rugtoare, fcnd un pas spre ea
cu o mn ridicat ntr-un gest ce apela la raiunea ei. Nu am avut de ales. A trebuit s-l
ucid, Elisabeth... Sttea n calea fericirii noastre!...
Cristine simi fieri de ghea prelingndu-i-se pe ira spinrii, intindu-i inima.
Expresia de pe chipul acelui brbat era nspimnttoare. Nebunia strlucea slbatic n
ochii lui. Faptul c n mintea lui o confunda cu mama ei i c nici mcar nu realiza
greeala i strnea ntreaga groaz i oroare. i revolta stomacul.
- Eti bolnav, murmur tnra cu o voce rguit, luptndu-se cu greaa care-i
umplea gura de o saliv amar. L-ai ucis pe Keith doar pentru a ajunge la...
- Elisabeth, tu nu poi s...
- Tot d i-a ucis i pe Cavendish i pe Ayton! se auzi vooea limpede, dezgustat i
dispreuitoare a lui Nick. Zicea c o s nelegi i o s-i fii ntr-att de recunosctoare
pentru asta, nct o s accepi s te mrii cu el i s...
- Tac-i gura, blestematule! url Damian, repezindu-se asupra contelui i pocnindu-1
pentru a doua oar cu putere peste fa, zdrobindu-i arcada. Te omor, pui de trfa! uier
cu venin, scondu-i pumnalul din hain i ridicndu-1 deasupra lui.
Cristine se repezi, alunecnd ntre Nick i cuitul lung, cu lama subire.
- Nu!
Faa lui Damian era schimcnosit de furie i moartea-i rnjea hidos din ochii lui.
Pentru o clip, se temu c-i va sfri viaa sub tiul ce cobor fulgertor spre gtul ei.
nchise ochii strns, ncletndu-i minile pe coapsele lui Nick, ateptnd s simt
metalul rece ptrunzndu-i n trup. Nick strig, ncercnd s-o mping de pe el, dar
Cristine se propti cu clciele n podea, arcuindu-se n aa fel nct s-l acopere cu totul,
l auzi njurnd-o i se cabr i mai tare, forndu-1 s stea nemicat sub ea. Avea s-l
apere cu preul vieii ei dac trebuia. i brusc i aduse aminte c nu era complet
neajutorat n faa acelui criminal obsedat de fiina ei.
Micndu-i mna dreapt ncetior, i-o strecur n buzunarul pantalonilor i
deschise ochii, rugndu-se ca Dumnezeu s-i mai lase timp. S le lase timp amndurora.
i-l vzu privind-o cu ochi ntunecai, plini de durere, innd pumnalul la un centimetru
de gtul ei. Cristine i nghii nodul de groaz din gt i-i umezi buzele uscate cu vrful
limbii.
- Nu vreau s mai ucizi pentru mine! articul ea rar, respirnd cu dificultate. Las-1
s triasc i vin cu tine oriunde... Damian.
- Te-a atins, bolborosi brbatul, cu privirea mpienjenit, cuitul tremurndu-i n
mn. L-ai lsat s te ating, suspin el ca un copil, lacrimile ivindu-se pe neateptate n
ochii lui.
Cristine l privi ncremenit, incapabil s articuleze vreun sunet, simind cum ncepe
s se sufoce. Furia i ura prinser s-i clocoteasc n snge. Adevrul abia acum i fcuse
efectul asupra ei. Intensitatea acelor resentimente o zguduir din cretet i pn n tlpi.
Mintea i se limpezi dintr-odat.
Acel individ monstruos i ucisese tatl. Din cauza lui, mama ei pornise la drum n
chinurile naterii, ajungnd la Sutherlandprea epuizat pentru a face fa ncercrii. Iar ea
jurase s-i rzbune.
- L-ai lsat s te ating i pentru asta va muri, repet el, cu o voce ncrcat de ur.
- Nu cred, opti ea, ridicnd mna n care inea pistolul ncet i hotrt
Detuntura armei bubui cu putere n ncpere, umplnd aerul de mirosul acru al
prafului de puc. Cristine l vzu tresrind i privind-o uimit. Apoi brbatul i duse
mna la piept, presnd mica gaur din estur. Degetele i se mnjir de snge i el i le
privi profund nedumerit. Cuitul i alunec din mn, cznd cu zgomot pe podea.
Damien facu doi pai n spate, privind-o pe Cristine cu un aer chinuit. Apoi czu pe
spate i rmase nemicat.
Cristine l fix livid, cu rsuflarea tiat de oc i spaim.
- Cristine.
Tnra femeie trase ncet i adnc aer n piept i se rsuci n poala lui, lipindu-i
fruntea de obrazul lui i nchiznd ochii.
- L-am... omort, bigui ea, simind cum i se face ngrozitor de ru.
- Slav Domnului! oft Nick uurat, ntorcndu-i capul astfel nct s o poat sruta
pe tmpl. Ai fost minunat.
- Cred c o s... lein, mirmui ea.
- Nu! Cristine! Uit-te la mine! i ceru el, mpingnd-o cu umrul. La naiba, uit-te la
mine!
O simi inhalnd aerul cu iueal, odat, de dou ori, apoi fata i nl capul i-l
privi sleit. Ochii viorii i se umplur de lacrimi mari, care czur grele, udndu-i obrajii.
- Mi-a fost fric, Nick!.. Doamne, mi-a fost att de fric!
- i mie, iubito, i mie, opti el rguit Dar s-a terminat. Vrei s-mi dai o mn de
ajutor?
- Ce? clipi ea, luptndu-se cu greaa. A! exclam apoi, cnd realiz ce anume i cerea
Nick
Se ridic nesigur din poala luii vzu cuitul pe jos. Se aplec i-l lu, apoi ocoli
scaunul i ncepu s taie cu grij funia groas care intrase n carenea lui.
Nick se ridic, masndu-i ncheieturile amorite, apoi se ntinse i, fr niciun
preambul, o nfac pe Cristine de un bra i o smuci spre el. i cobor ochii la nivelul
ochilor ei i mri printre dini:
- Data viitoare cnd i spun s fugi, atunci s faci dracului ce-i spun, ai neles!?...
Proasta naibii ce eti! Putea s te omoare!
- i pe tine la fel! zbier ea, vrndu-i vrful cuitului sub nas ca pentru a sublinia
fr echivoc acest aspect care lui prea c-i scpa din vedere.
- Cum ai putut s fii att de idioat nct s vii de una singur i s te vri cu
buntiin n gura lupului? se rsti el, lundu-i cuitul din mn i aruncndu-1 ct acolo.
- Mi-a fost team c o s te omoare!
- i ce!?... Tu eti mai important dect mine!
- Zu? i dup ce criterii ai stabilit asta?
- Eti motenitoarea unui regat. Datoria mea era s te apr. i n-am facut-o!
- Te pate cumva vreo criz de orgoliu masculin n clipa asta? l ntreb Cristine pe
leau, furia aducndu-i sngele n obraz.
Nick scrni din msele, privind-o cu ochii ngustai de enervare. tia c ea avea
perfect dreptate, dar nu-i putea ierta prostia de a fi fost att de credul n privina acelui
uciga dement. Era pentru a doua oar cnd i puseses viaa n pericol din cauza lipsei lui
de vigilen. Fusese la un pas de a o pierde.
n secunda urmtoare o trase n braele lui, srutnd-o ca un nebun, cu disperare,
strngnd-o n brae mai-mai s-o sufoce. Cristine se ag de el, rspunzndu-i cu aceeai
ardoare Cnd se desprinser, abia mai respirau.
Cristine l privi emoionat i ntinse o mn spre obrazul lui vtmat, atingndu-1
uor, cu nespus tandree.
- Nick, trebuie s-i mrturisesc ceva.
Fcu o pauz, mucndu-i buzele, netiind cum s nceap. l privi lung i oft
umflndu-i obrajii cu un aer ncurcat. Trebuia s-o spun dintr-odat, pe nersuflate. Aa
era cel mai bine. i nl privirea i spuse repede:
- Te-am minit
- n lectur cu ce? i ngust Nick ochii, ncercnd s ghiceasc la ce anume se
referea Cristine.
- Cu Alex. Nu d este...
N-apuc s sfreasc, pentru c Nick o lu brusc de talie i se rsuci cu ea prin aer,
innd-o la distan de un bra de el. Detuntura fu asurzitoare. Trupul lui zvcni spre ea.
Se cltin ameit i czu n genunchi cu un geamt. Cristine reuise s rmn cumva n
picioare i privi peste cretetul lui nedumerit. Damian se ridicase ntr-un cot i buzele
nspumate de snge era lite ntr-un rnjet sinistru. n mn inea un pistol a crui eav
nc mai continua s fumege.
- Tu... nu m-ai vrut..., bolborosi el, fixnd-o cu dumnie.
Ochii i se rsturnar n orbite i ultima suflare i iei tnguitor.
Cristine l privi blocat, apoi privirea i alunec ngrozit spre Nick Faa lui era
mpietrit i alb ca varul. O pelicul fin de transpiraie i aburea fruntea ncreit sub
imperiul unei suferine far seamn.
- Nu!... Oh, Doamne, nu! N ick..., opti rguit, lsndu-se n genunchi n faa lui
pentru a-i cuprinde chipul ntre palme. Nick!
Nick deschise ochii i o privi. Ochii lui negri erau tulburi, nceoai. Un surs vag i
trecu peste buze. Ddu s spun ceva, dar nu reui. Se prvli peste ea, culcnd-o la
pmnt, strivind-o cu greutatea lui. Cristine reui cu chiu cu vai s se strecoare de sub el
i un vaiet prelung, plin de agonie, izbucni din pieptul ei.
Nick fusese mpucat n spate, chiar sub omoplatul stng, aproape de coloan. Pata
ntunecat de sngea se lea vznd cu ochii, mbibnd brocartul argintiu al jachetei
elegante de ceremonie.
- Oh, nu!... Nu!
Se opinti din rsputeri i-l rsuci cu faa n sus, hohotind nebunit i zglindu-1 ca
s-l readuc n simiri.
- Nick!... Nu-mi fa asta! Nu muri... Pentru Dumnezeu, deschide ochii i uit-te la
mine!...
Se aplec peste el, sfiindu-i cmaa i lipindu-i urechea de pieptul lui. Btile
inimii se auzeau rar i slab, scznd tot mai mult n intensitate. Se ridic i se aplec
deasupra lui, lipindu-i gura fierbinte de buzele lui reci, ncercnd s-i insufle via, s-l
nclzeasc cu dragostea ei.
- Te rog!... Rmi cu mine, dragostea mea! Te rog...
El pru s-o aud, cci i deschise ochii cu un efort i o privi pentru o clip cu ochi
surprinztori de limpezi i lucizi. i-i zmbi.
- A i... grijde tine..., mai izbuti s spun.
nchise ochii, suflarea i se topi, pe chipul lui aternndu-se un val de mpcare.
Urletul ei izbucni cu for, prelung, sfietor. Printre lacrimi vzu cuitul pe podea,
doi metri mai ncolo. Inima i se mpietri de ur i durere. Porni n patru labe spre el, i
nclet degetele pe mnerul frumos omat i reveni lng trupul nensufleit a celui care-i
distrusese viaa.
Suspinnd, cu privirea rtcit, ncepu s loveasc.

Cteva minute mai trziu, ua cabanei se ddu de perete i cinci brbai nvlir
nuntru, oprindu-se ocai de scena din faa lor.
Contele de Sutherland era ntins pe spate pe podeaua prfuit, alb la fa i cu buzele
vinete, nemicat. Logodnica lui, cea mai rvnit femeie din Anglia, nfingea cu furie un
cuit n trupul unui brbat a crui identificare s-a fcut cu greu dup aceea. Expresia de pe
chipul ei era golit de orice emoie, privirea i era sticloas.
Cnd au reuit s-i smulg cuitul din mn, singura ei reacie a fost s se ridice, s
mearg cltinat spre corpul inert al celui pe care-1 iubise cu atta intensitate, s-i srute
obrazul livid i s-i piard cunotina lng el.

EPILOG

Cristine sttea pe puntea Stelei Nordului. nconjurat de un vl de cea rece, privind


ncremenit cum rmul Angliei se deprta uor.
Aproape toat familia se strnsese pe cheiul murdar, facndu-i semne de rmas bun.
Cristine le rspunse, apoi i strnse i mai bine alul gros n jurul umerilor, luptndu-se
cu impulsul de a prsi puntea i de a se refugia n cabina ei, dnd fru liber lacrimilor i
suspinelor pe care i ardeau coul pieptului.
Mtua Anabelle refuzase s vin s-i ia la revedere de la ea. La dou zile de la
cumplita tragedie care o lsase vduv, mbrcase haine cernite i intrase n mnstirea
Sf. Clara, pentru a-i petrece restul vieii n rugciune i smerenie.
Nick refuzase i el s vin s-i ia rmas bun.
Cristine nchise ochii strns, cutremurndu-se cnd i aminti cele patru zile i tot
attea nopi de comar, n care el se zbtuse ntre via i moarte. Imediat ce-i revenise
din lein i aflase c el mai era nc n via, se postase la capul patului lui i-l veghease
nencetat, vorbindu-i pn cnd vocea i pierise i nu-i mai rmsese dect mngierile.
Medicii care fuseser chemai s-l consulte nu-i dduser nicio ans de supravieuire,
dar ea refuzase s accepte acest verdict. Sttuse lng el, rugndu-se oontinuu, fgduind
puterilor cereti orice n schimbul vieii lui.
n cea de a cincea diminea, mna lui Nick o strnsese uor pe a ei, trezind-o din
somn. Ceruse de but, apoi adormi. Se trezise apoi dup dou ore i iar ceruse de but,
pentru a adormi din nou. Dup patru reprize de acest fel, ceruse de mncare.
John declarase c tocmai asistase la primul miracol din viaa lui.
De ndat ce starea clinic a lui Nick se stabiliz, Cristine fu trimis cu fora s se
odihneasc. Abia dup zece zile Nick reui s se dea jos din pat i s mearg fr ajutor.
Pierduse mult snge, dar i revenea surprinztor de repede.
Ethan, care veghease i el alturi de Cristine la cptiul fratelui su ct timp acesta
sttuse n com, avusese rgazul s observe, s neleag i s accepte faptul c o pierduse
pentru totdeauna femeia iubit. Tony discutase cu el i-l informase despre rpirea tinerei
i despre cum evoluaser lucrurile dup aceea. Nick o salvase pe Cristine nu doar o
singur dat, ci de dou ori, ultima dat jertfindu-i viaa pentru ea. Iar fata l iubea pe
Nick cu adevrat. i urmrise neputincios durerea, disperarea i agonia ct timp sttuse
lng palul fratelui su. i tiu c, indiferent cum avea s se ncheie acea poveste,
Cristine avea s rmn a lui Nick pentru tot restul vieii ei.
Orslom apru la Sutherland la dou sptmni de la nefericitul deznodmnt
Cristine se ateptase la un brbat srit bine de cincizeci de ani, crunt i foarte
rafinat. Orslom nu pise ns pragul celei de-a patra decad a vieii sale, era potrivit ca
statur, lat n umeri, vnjos, cu voce roas de tutun, maniere necizelate i de o franchee
care te lsa cu gura cscat. Nu era omul nfloriturilor lingvistioe i moda, categoric, nu
era punctul su forte. Dar era onest, direct, cult i extrem de inteligent. Iar Cristine l
plcu imediat. Sttur de vorb ceasuri ntregi despre prinii ei, despre Kumpur-Pala i
despre oamenii care o ateptau acolo.
Orslom o sftuise s nu mai amne plecarea. Poporul o atepta cu nerbdare pe
prinesa lor, o ateptare mai lung de douzeci de anotimpuri ploioase. Dar Cristine tia
c nu putea s plece atta timp ct starea de sntate a lui Nick era nc ubred!
n urm cu dou zile, Nick i ceruse s-l lase s-o nsoeasc pn n Kumpur-Pala. O
privise grav, cu ochii lui frumoi, i-i ceruse... imposibilul. Voia s se asigure c ajungea
cu bine acolo i dorea s vad cu ochii lui dac avea s fie ntmpinat aa cum Orslom
susinea c va fi. Dar l refuzase. Scurt i categoric, tiind c el era nc prea slbit pentru
o cltorie pe mare. i acesta nu fusese singurul motiv pentru care o fcuse, dar refuzase
s-i explice de ce. El o privise lung, furios i ndurerat, apoi se retrsese ntr-o atitudine
rezervat, tcut, plictisit i rece. i de atunci nu-1 mai vzuse. Sperase c o s vin m
port, pentru un ultim rmas bun. Dezamgirea i turnase plumb fierbinte n inim.
Greutatea aceea i tia acum respiraia.
Ceaa devenea din ce n ce mai groas, pe msur ce vasul ieea n largul mrii.
Imaginea portului se estompa sub vlurile albicioase, micul grup de pe chei abia se mai
ghicea, dar Cristine rmase dreapt i nfrigurat pe punte pn cnd disprur cu totul.
Abia atunci se rsuci pe clcie i prsi puntea, retrgndu-se mndr i demn n
cabina ei, aflat dedesubt. nchise ua n urma ei, facu cinci pai i se finse, cznd pe
patul ngust, prins n cuie de podea. i ls durerea s irup afar n hohote sfietoare de
plns.
Lsase n urm Anglia pentru muli, muli ani de acum nainte. Un capitol al vieii ei
se ncheiase acolo, dar sfritul fusese unul cumplit i tragic. Se desprise de cei dragi,
reintrase n posesia tuturor drepturilor de care fusese privat la natere, familia i se
mrise, i rzbunase prinii i... pierduse pentru totdeauna pe brbatul pe care-1 iubea
cu fiecare strop de snge, cu fiecare respiraie sau btaie a inimii ei. Golul pe care-1
simea n piept era imens i ngrozitor de dureros.
Plnse nefericit i disperat, lovind cu pumnii n saltea, dorindu-i s se poat
ntoarce, dorindu-i s poat alege dup inima ei i nu dup datorie i responsabilitatea cu
care fusese mpovrat nc din clipa n care cunoscuse lumina zilei.
l voia pe Nick mai mult dect orice pe lumea asta. l voia napoi. Dar era prea trziu,
l pierduse.
- Oh, Nick..., opti ea distrus. Ce-am fcut?...
- Evident, o marc tmpenie.
Cristine ncremeni la auzul acelei voci joase, cu timbru plcut i cald. L-ar fi
recunoscut oriunde, oricnd. i ridic faa din cuvertura pe care o udase cu lacrimile ei,
ntorcndu-i cu lentoare capul spre u i rmase nemicat, profund uluit.
Nick, mbrcat lejer, ntr-o cma de mtase alb, simpl, i cu o preche de
pantaloni din piele neagr, sttea rezemat cu umrul de tocul uii, cu braele ncruciate
pe piept, privind-o cu o sprncean arcuit vag a ironie. Avea prul prins i n ureche
rubinul strlucea ca o pictur de snge.
- Ce... ce caui aici? se blbi tnra femei, ridicndu-se ameit ntr-un cot.
- De ce plngi? o ntreb el n schimb, fcnd un pas i nchiznd ua n urma lui.
- Pentru c...
Se ridic ameit n ezut, ducndu-i mna la tmpl i privindu-1 descumpnit.
- Nick, n-ar trebui s fii aici, opti ea, cu inima btndu-i nvalnic n piept.
Brbatul oft i un zmbet lene i curb buzele frumoase. Se apropie i se ls pe
marginea patului, lng ea. i lu mna mic ntr-a lui i o privi cu coada ochiului.
- Nu mi-ai rspuns la ntrebare, i aminti el.
- Nici tu, replic fata.
Nick se ncrunt, fr s par ns suprat cu adevrat. Oft din nou i o privi grav.
- Am stat de vorb cu Kimberly. i mi-a deschis ochii n privina unor lucruri. Aa c
am decis s m conving dac are dreptate sau nu. i c s-i uurez situaia, am s-i pun
nite ntrebri la care tu o s-mi rspunzi simplu, prin da sau nu. Dar mai nainte de asta,
trebuie s-mi promii c vei fi sincer cu mine. mi datorezi sinceritatea ta, Cristine.
Fata i plec ochii nelinitit, dar fgdui n tcere, cltinnd ncet din cap.
- Mama a afirmat c unul dintre motivele pentru care ai refuzat s m lai s vin cu
tine este acela c nc mai continui s te simi vinovat pentru ruptura de acum
treisprezece ani, timp n care am stat departe de Sutherland, de ea, de tata, de Tcny i de
Ethan.
Tnra femeie i muc buzele, ezit o clip, i confirm tcut.
- Tot ea a mai spus c te mai simi vinovat i de faptul c Daniel a murit far ca noi
doi s ne fi mpcat n mod oficial. Adevrat?
Cristine trase ncet aer n piept i-i repet gestul cu resemnare.
- Da sau nu? Vreau s-o aud cu voce tare, Cristine.
-Da.
- Kimberly a susinut c un al treilea motiv pentru care m-ai scos din viaa ta este
acela c nu poi s-i ieri faptul c nu l-ai oprit cu totul pe psihopatul acela, c nu ai intit
suficient de bine i c, n sinea ta, te consideri vinovat pentru c din aceast cauz am
fost ct pe ce s dau ortul popii. Corect?
- Da.
- Ai fcut toate astea pentru Kimberly, Cristine?
Tnra l privi nvins.
- Ei i datorez...
- Scutete-m de explicaii, i-o tieNick cu duritate. Rspunde-mi cu da sau nu!
- Da! izbucni Cristine, exasperat.
- M-ai minit n legtur cu Lundum. Ai spus c el este brbatul nsurat de care erai
att de ndrgostit.
- Nu, tu i Kimberly ai tras concluzia asta! sublinie ea cu indignare n glas.
- Dar n-ai fcut nicio corecie ulterioar, din cte-mi amintesc, remarc tnrul
brbat cu o voce n care se strecurase o und de iritare. M-ai indus intenionat n eroare,
nu-i aa?
Cristine i plec ochii, roind vinovat. ncerc s-i trag mna dintr-a lui, dar Nick
i-o inu strns.
- Da sau nu? repet el, neclintit.
-Da.
Fata nchise ochii. Simea gustul srat al lacrimilor care i se adunau n gt i fcu un
efort s i le nghit. Nick i expunea motivele pentru care-1 inuse departe de ea n
lumina necrutoare a realitii i, aa cum le formulase, o fcea s se simt egoist i
proast. i ridic fruntea i-l privi ruinat i nefericit.
- Nick, eu..., ncepu ea.
- M iubeti?
Ochii ei se umplur de lacrimi mari i grele, care alunecar la vale, brzdndu-i
obrajii.
- Da. Foarte mult, adug cu durere, dup o mic pauz.
Nick i lu chipul n mini i-i terse lacrimile cu buricele degetelor mari.
- Idioato, fu tot ce gsi s spun nainte de a-i lsa gura fierbinte peste a ei.
O srut apsat i mistuitor, trgnd-o mai aproape de el.
- Suntem ntr-un mare impas, prineso, declar el, frecndu-i buzele de ale ei ntr-un
fel nespus de dulce i senzual. Eu te iubesc... tu m iubeti... amndoi suntem aici... Se
retrase un centimetru i-i privi ochii de culoarea violetelor, tivii cu gene ntunecate i
umede. Dar nu m pot nsura cu tine!
Cristine ncremeni, privindu-1 cu ochi mari, ocai. Un fior de ghea i se strecur n
inim.
- N ... nu m mai... vrei? izbuti ea s vorbeasc pe un ton subire, plin de jale.
Nick oft i-i ddu ochii peste cap cu un aer exasperat.
- Bineneles c te vreau, dar i-am promis n urm cu cinci sptmni c n-o s te
mai plictisesc vreodat cu nc o cerere n cstorie. De unde i ncurctur n care m
aflu. Cum pot s m nsor cu tine c&id nu mai am posibilitatea s-mi formulez verbal
intenia?
Peste chipul ei se aternu treptat nelegerea, apoi uurarea i fericirea.
- Ai putea s-o faci n scris, sugera ea candid, zmbindu-i gale.
- Exclus. Tot aia ar fi.
- neleg, facu ea cu o min serioas. Un gentilom niciodal nu i-ar nclca vorba
dat chezie.
- Exact.
Cristine tcu, prnd c reflecteaz.
- E rndul meu, nu-i aa? l ntreb timid tnra femeie, studiindu-1 pe sub vlul
moale i des al genelor.
Nick o privi sobru i zmbitor deopotriv, ateptnd. Cristine se apropie felin de el,
se nl pe vrfuri, i lipi palmele de pieptul lui, simindu-i sub degete btile iui ale
inimii, i-l privi adnc n ochi.
- Te iubesc, rosti ea cu o voce rguit, ncrcat de emoii. M-am ndrgostit de tine
n ziua n care m-ai nvat s trag cu pistolul la Sutherland i am realizat asta n noaptea
cnd te-am gsit n braele altei femei. Ochii lui se umplur de jen i regret, i ea surse
nduioat. Nu fi prost. Lucrul acela mi-a deschis ochii i, una peste alta, cine spune c
dragostea este simpl sau lipsit de suferin?... Tot ce i-a spus Kimberly este adevrat,
relu ea grav. Te-am refuzat pentru c nu mi s-a prut drept s te smulg nc odat de
lng ea. Ai lipsit treisprezece ani din vieile tuturor... dar tii ce? facu ea, ngustndu-i
ochii violei i mpingndu-i sfidtoare brbia nainte. A fost alegerea ta!...
- Aa este, confirm d abtut A fost alegerea mea. O alegre greit...
- Amndoi am fcut alegeri greite, Nick, opti ea cu o voce sobr. Dar aa cum bine
ai spus, eu te iubesc, tu m iubeti, amndoi suntem aici... vrei s te nsori cu mine?
Nick zmbi, se retrase i-i lu mna, srutndu-i-o ceremonios, cu ochii ntr-ai ei.
- Haide. Ne ateapt cpitanul.
- De ce? se ncrunt ea nedumerit, ncercnd s in pasul cu el.
- Ca s ne cstoreasc, de ce crezi?
- Bine, dar n-avem licene i... i...
- Ba avem, o contrazise el cu un rnjet larg. La Sutherland, dac n-ar fi fost tmpitul
acela care s ne strioe nunta, acum ai fi fost cu adevrat contesa mea. Intenionam foarte
serios s te trag pe sfoar, Cristine, i puin mi-ar fi psat dac nu mi-ai fi iertat-o
niciodat dup aceea, adug el serios, dup care-i facu mecherete cu ochiul. Dup cum
vezi, surt un brbat egoist, prevztor i foarte hotrt n ceea ce te privete, prines! i
arunc peste umr, continund s-o trag dup el spre ua cabinei.
Cristine se ncrunt la spatele lui, avnd impresia c fusese pclit n cel mai
neruinat mod. Brusc, ncepu s rd. Brbatul acela era absolut minunat. ncnttor. i
era al ei.
nc mai rdea douzeci de minute mai trziu cnd, n prezena lui Orslom i a unui
echipaj ntreg, deveni oficial noua contes de Sutherland.
SFRIT