Sunteți pe pagina 1din 154

m

CTIA
TIC
Anne Hampson
INTR-O ZI
AMNE HMPSON

NTR-O ZI

4LCRI5
Editor: AURELIAN MICU ANDY
Consilier editorial: TRAIAN IANCU
Lector: A N G E L A VASILE

ISBN 973-580-166-3

Colecia ROMANTIC"
Rock Linton, celibatar convins, arogant l foarte
pretenios, nu acord femeilor dect un interes foarte
vag. Adeseori este suficient s-i fixeze ochii asupra
unei tinere fete, pentru ca aceasta s se viseze doam-
na Linton,.,
Coperta : A N D Y

1 A j a a e . Hampsoa
SWEBT IS T H E WEB
Barkquin S-A.
n romnete de : Irina Trandafiresa*
Toate drepturile asupra acestei ediii n limba
romn aparin editurii ALCRIS.
NTR-O ZI 5

CAPITOLUL I

Vntul mprtia mirosul persistent al migdalelor.


Clare pe Sammy, calul pe care-1 cumprase patronul
su pentru ea, Kim urca la trap aleea de la Katania
Lodge. Prul lung i blond i zbura n urm, luminat
de soarele african, uviele ondulate i cdeau pe frun-
te.j Ochii i mari, albatri i limpezi, erau nconju-
rai de gene lungi i ntoarse. Ochii ei se ntunecar
cnd vzu armsarul murg legat de un pom n faa ca-
sei. Cel al lui...
Rock Linton... Patronul despotic al celor mai mari
exploatri forestiere din regiune... Bogatul proprietar
care era servit de doisprezece servitori... Celibatarul
convins, cruia multor femei le-ar fi plcut s-i scoat
ochii cenuii i nenduplecai, pentru a se rzbuna...
Rock Linton era acolo, n vizit la patronul lui Kim^
un celebru autor de cri despre natur.
'Desclecnd, Kim se gndi la ntmplarea ce-o adu-
sese s lucreze pentru Bartley Nash. Regretase c nu
murise mpreun cu ceilali trei pasageri ai unei maini
lovite n plin de un camion nebun. Tatl, mama i lo-
godnicul ei fuseser omori pe loc. Disperat, rtcise
n zilele care urmaser n jurul localitii Derby, ca un
suflet bolnav. Nu se ateptase s ntlneasc pe cineva
6 ANfrE HAMPSON

n aceste mari ntinderi de pmnt pustiu i n nici un


caz s dea peste un brbat care se tra. Czuse peste
Bartlet, Bart cum i'spuneau prietenii. Murmurnd
cteva scuze, el se ridicase repede. Privirea lui ptrun-
ztoare vzuse imediat pe chipul lui Kim semnele tra-
gediei. Dup zece minute, ea i destinuise nenoroci-
rea n cele mai mici amnunte. Gsind o persoan ca-
re-o asculta, ea vorbise, vorbise, descrcndu-i puin
imensa nefericire.
- Copila mea, spusese brbatul cu compasiune,
acum eti singur pe Itmie ?
- Da, nu mai am pe nimeni, rspunsese ea cu voce
gtuit.
Lacrimile i inundaser abxajii.
- i culmea nenorocirii, trebuie s prsesc casa
n care locuiesc. Proprietarul vrea s-o vnd.
Bartley Nash reacionase dntr-o manier surprinz-
toare. Dup ce i-a pus la loc lupa cu care urmrise
un scarabeu In iarba, ii adunase mcsacul i luase pe
Kim de bra- Din clipa aceea, t3 pcefarase rspunderea
tataegii situaii, scofnd ata din neagra^ amrciune
ca s-o duc la lumina vierii.
- Uite, Sammy, eti liber pn mine '.diminea,
spiase Kkn, smulg ndu-se din amintiri ca s vorbeasc
cu calul.
A&imabl i itrecu capul peste bariera alb ea s fie
Mngiat, pm, scond un necticzat potok, fugi 3c
cealaka p m t e a arcului
Kim 11 urmri o clip cu privirea, apoi se ndrept
spre cas cznd din nou pe gnduri... n rina aceea,
mersese puin ou art, apoi el o invitase s se urce n
main. Ea se lsase convins s mearg cu el acas.
NTft O ZI 7

Acolo o obligase s mnnce i n sfrit i oferise gaz*--


duire pentm & aoapte.
Tot comportamentul k i Bart, de a doua ai, avusese
scopul d e st Q semte din starea de amrciune. El rm-
sese fc seaas&m i e & k a d e zile i avea dificulti
m nlocuirea celei ce4 parske, deci i oferise slujba lui
Kim. n acea vreme, fata lucra la bkourife unui mare
magazin, dar dfc Sa accident, starea ei despresiv necesi-
tase un concedia.
Urcnd scrile ce duceau la teras, ea i reaminti
lipsa de nelegere a patronului su. EI i dduse de n-
eles c trebuia s reia imediat lucrul, sau s-i dea de-
misia. Kim acceptase propunerea lui Bart i nu-1 ma
vzuse vreodat pe acel om dezgusttor.
Bart i spusese cu o blndee extrem :
- n timpul acestei luni ct eu n-am avut secretar
s-a adunat mult de lucru. Pentru nceput, ai s dacti-
lografieri notele mele. Asta nu va impune nici un fel
efe concentrare i nu este cazul s te ngrijorezi pentru
greelile mee. Nu este vorba de un text definitiv al
crii.
Puin dup aceea, ea se instalase n frumoasa cas
a k i Bart. Menajera lui, la fel de bun i atent ca
i el, fcea imposibilul s ap^r mi zmbet pe chipul
fetei. Bart se: ocupase personal de vnzarea mobilie-
rului ei i adusese la d ceea ce ea voia s pstreze. i
aranjase toate problemele i se strduise s-t ndulceas-
c soarta. n semn de mulumire, ea i promisese c va
lucra pentru el atta timp ct, va avea nevoie, ceea ce
avea s fie cu siguran pn n ziua pensionrii sale.
Astfel, de-a lungul ultimilor opt ani, ea parcursese cu
el mii de kilometri, nsoindu-1 de la un continent la al-
tul. Acum, la vrsta de douzeci i ase de ani, se gsea
a ANNE HAMPSON

n'Africa de Sud pentru dousprezece luni, sau poate


chiar mai mult, l ajuta pe Bart n cercetrile sale i-i
btea notiele la main. Prin alte pri, ea se ocupa
puin i de menaj. Aici, el nu gsise de cuviin s an-
gajeze servitori, O dat cartea terminat, avea s-i
ia zborul mpreun cu Kim spre alte orizonturi, pentru
a ncepe o alt oper.
Revenind la realitatea prezent, Kim rmase locu-
lui o clipa, contemplnd grdina din jurul ei. Cu o
noapte n urm plouase i pmntul ud mprtia un
miros puternic. Toate plantele erau verzi i proaspete.
Doar florile mai delicate suferiser din cauza cderii
importante de ap. Insectele zumziau n tufele de hi-
biscus. O pasre lansa un apel melodios zburnd din-
tr-un stejar pentru a se aeza cu graie pe un plop.
Kim se ntoarse de la acest spectacol i intr n sa-
lon prin ua cu geamuri ce ddea pe teras. Rock i
fix imediat pe ea obinuita-i. privire metalic, acea pri-
vire ce prea s vad prin mbrcminte. Afi de ase-
menea i obinuitul lui zmbet ironic i ntreb degajat :
- Ce mai face domnioara Mason, n dimineaa as-
ta ? V-a plcut plimbarea ?
Ea ridic din umeri cu dispre, ca de fiecare dat
cnd avea de-a face cu el,
- Foarte mult, domnule, Linton. Am vzut c ai
venit clare. O s plecai pe ploaie.
Aceast remarc, spus parc pe un ton vesel, ls
s se neleag c ea era ncntat s i-1 imagineze ud
pn la piele. Merita o ripost. n clipa n care inter-
locutorul ei, cu expresia devenit dur, se pregtea s~o
pun la punct, interveni Bart, contrariat i ncruntat :
- Mi-ar plcea s v purtai mai amical unul cu
cellalt i s v spunei pe nume. Domnioar Mason !
tfTR-0 ZI 9

Domnule Linton ! M-am sturat de aceast purtare ri-


1
dicol 1
Bart se ncrunt i mai tare, n timp ce ncerca s
neleag aceast ostilitate.
- V cunoatei de mai bine de trei luni. De ce v
purtai astfel unul cu cellalt?
Ochii si cprui studiau pe rnd chipurile lui Kim
i al lui Rock.
- S-ar zice c v detestai. Nu vorbii, iar cnd
suntei mpreun, ltrai
- Eu nu latru, protest Kim.
n schimb, ea ridic ntr-un fel foarte semnificativ
ochii spre cer, unde norii se adunaser, groi i cenuii.'
Soarele- dispruse i aversa de ploaie era aproape.
- Nu ltrai, mucai ! afirm Rock cu rutate.
- Sunt foarte uluit, interveni Bart Kim se poart
ntotdeauna foarte amabil cu toat lumea 1
Kim nu se putu abine s roeasc la aceast re-
marc, iar reacia ei nu-i scp lui Rock. Acesta i arun-
c o privire amuzat.
- Eu nu latru, insist ea indignat, pretinznd c
nu auzise remarca lui Rock. Nu am ce s-mi reproez
n privina domnului Linton.
- Haide, nu poi nega faptele, obiect Bart. Ca s
fiu drept, suntei n cauz att unul ct i cellalt
Strngei-v mna i tragei linie peste nenelegerea
voastr. I
Bart suspin cu nerbdare. Aceast situaie l irita.
- De fapt, adug el, observnd c gnora ceea ce
era mai important, ce a provocat aceast ur ?
Kim i Rock se privir n timp ce fiecare dintre
ei i reaminti scena primei lor ntlniri.
Kim se plimba pe marginea rului ce traversa do-]
meniul lui Rock. Obinuit s se plimbe n cmpia nata-
10 *\NNE HAUVSO^

la, n jurul Derbyului, nu-i venise ideea c intrase pe o


proprietate particular. De altfel, nu fcea nimic ru.
Urmase doar cursul apei cu malurile nflorite, la care se
gndise c-1 vor interes pe Bart ntr-un viitor apropiat.
Cartea lui coninea ntr-adevr un capitol consacrat fio-.
rei acvatice.
- Hei! strigase o voce masculin/ Cine suntei ? Ce
facei aici ?
Tonul dezagreabil o enervase imediat. Ce orn aro-
gant i vanitos ! i va da o lecie. Vioaie !a minte, ea
!i rspunse provocator :
- Stpnul locurilor sa nu sc ngrijoreze, nu r<ac
dect s trec i nu distrug nimic.
Urmase o tcere grea. Kim nu se jenase s- m-
soare pe cel ce nu reuise s-o intimideze. Era brun, cu
fruntea nalt, sprncene arcuite, trn nas drept, o gur
cu trsturi misterioase, nu lipsit de senzualitate, o
brbie puternic, ptrat, indicnd mult orgoliu. Avea
pe puin un metru i optzeci de centimetri, iar trupul
su atletic i conferea prestan. Prea cam de treizeci
de ani. Pielea bronzat era a unui om care- petrecea
cea mai mare parte a-timpuluf n aer liber, expus pu-
ternicelor raze ale soarelui african. Kim ridicase eapdt
ca s-1 nfrunte fr teama. De bine-de ru, ea trebui
s admit c acest personaj odios emana un farmec
profund.
- Cine suntei? repetase el cu voce ferm, tar ea
simi c se nmoaie, n pofida hotrrii sale.
- Locuiesc la Katania Lodge. Lucrez pentru un
scriitor care s-a instalat aici pentru o vreme.
- A, da ! Familia Joynson i-a nchiriat casa, mur- **
murase Rock, aproape pentru sine.
Kim avu impresia c el i ura vecinii pentru c
plecaser pentru un an lsnd proprietatea unui om
NTR O 1LI 11

cate, aa cum auzise ea spuondu-se, scormonea toat


regiunea centimetru cu centimetru cu iupa, pentru a
studia insectele i florile. Aceast munc trebuie c lui
cu i se prea serioas. Kim ghicise imediat, chiar na-
inte d e a ti c Rock exploata pduri, pduri imense
al cror lemn l vindea.
E luase un aer dur i-i uguiase buzele ntr-un fel
respingtor,
- Ei bine, domnioar scump, declar dup un
oarecare timp de gndire, s tii c nu vreau s te revd
pe pmnturile mele. Dac te mai prind vreodat pe
aici, ara s-i spun vreo dou vorbe patronului dumitale.
terge-o
Cu un gest a! minii, i ordonase s plece, strignd
dup ea :
- Haide, car-te 1
Fierbnd de furie, i dduse totui seama c n-
grozitorul ei interlocutor era n drepturile sale. Se n-
torsese att de violent, nct se mpiedicase de o rd-
cin i czuse pe burt. Cu minile n olduri, Rock
rsese zgomotos, fr s schieze ce mai mic gest s -i
vin n ajutor.
Omul acesta era un adevrat bdran ! Furia o f-
cuse s nu-i gseasc cuvintele. Neputincioas, i scu-
tur rochia de noroi.
- Ce pcat c n-ai czut n ru I rsese Rock. Pe
vremuri, cnd se voia pedepsirea unei femei, era bgat
cu capul n ap. Regret'c s-a renunat la genul acesta
de pedepse. Ar fi fost foarte util pentru a nva crea-
turile de soiul dumitale care le este locul...
Fr s~i dea timp s rspund, el i ntorsese spa-
tele i se ndeprtase cu pasi mari i repezi.
Acum, proptit bine n fotoliu, o privea amuzat."
Zmbind rutcios, i rspunse prietenului su :
ANNE HAMPSON

- Relaiile noastre n-au nceput prea bine, Bart.


Afl c domnioara Mason se plimba pe proprietatea
mea fr permisiune. A fost pedepsit, cci a czut n
noroi. Lecia i-a servit, n-a mai clcat pe pmnturile
mele... cel puin dup cte tiu eu, adug el fcnd
cu ochiul.
Kim i ridic imediat privirea, amintindu-i cele
auzite la Chameleon Club. Plimbndu-se prin grdina
clubului, auzise fr s vrea o conversaie ntre dou
prietene ale sale.
- Rock Linton este grosolnia personificat. mi
venea s~l plmuiesc cnd l-am auzit spunnd c femei-
le ar trebui s stea la locul lor, n spatele casei, afir-
mase prima..
- Asta nseamn buctria, rspunsese cealalt, of-
tnd nostalgic n pofida indignrii. Ce pcat c este
astfel ! Recunoate c e irezistibil i c eman o for
aproape magnetic. Ar fi soul ideal pentru...
- Prostii 1 i-o tiase prima. n ceea ce m privete,
n-a vrea s fiu vreodat sclava unui asemenea brbat.
- Haide, Susan, recunoate, de ani de zile nu ai
ochi dect pentru el.
- Glumeti, Linda. ,
- Deloc. tiu ce spun. i susin c ar fi un so sen-
zaional dac n-ar fi att de impertinent i sfidtor cu
femeile.
- Este un celibatar convins. Mi-a mrturisit chiar
el c cea care-1 va face* s-i piard libertatea nu s-a
nscut nc.
La aceste cuvinte, Susan izbucnise n rs.
- Ct mi-ar plcea s-1 vd pe Rock Linton prins
In curs. Este ntr-adevr foarte sigur pe el. S vin
cea care-i va lua libertatea !
JN.TR O ZI 13

De atunci, Kim avusese ocazia s-i fac singur


o prere despre Rock Linton. Contrar ateptrilor dup
prima lor ntlnire, el se mprietenise cu Bart. Dar p-
rerea ei era tot ca cea a lui Susan i a Lindei. I-ar fi
plcut s-1 vad ndrgostit. Nu atepta dect aceast
ocazie pentru a-i bate joc de el. Ce plcere s i1
imagineze mblnzit, obligat s-i 'pstreze pentru sine
impertinenele la adresa femeilor.
Distrndu-se n tain la acest gnd, ea- l studie
atent. Se lsase confortabil pe sptarul fotoliului, cu
picioarele lungi ntinse n fa. Arbora, ca ntotdeauna,
acest aer de satisfacie suficient care-o agasa fr m-
sur. Se credea la adpost n spatele imaginii sale de
celibatar impenetrabil. Prea chiar excesiv de mndru
de a fi att de bine protejat ca o fortrea. O, da ! se
gndi ea aproape cu ur, iar fi plcut s vad tot siste-
mul lui de aprare sfrmandu-se n faa farmecului
pustiitor al unei femei.
Din pcate, pentru moment, Rock o fixa cu un aer
dur, plin de ironie. Kim oft i-i ndrept atenia spre
Bart. El medita asupra proastelor relaii ce se instaura-
ser ntre ea i Rock.
- Este o ruine, da, o ruine, murmur el, c voi.J
- C suntem dumani, Bart ? ntreb Kim.
Era curioas s vad ce avea de zis Rock.
- Termenul este puin cam tare, domnioar Ma-
son. N u suntem dumani, nu ne suferim, asta-i tot, afir-
m el.
nc o dat, i btea joc de ea, ntr-o manier sub-
til, irezistibil, care-o fcea sa turbeze. Nu-i mai gsi
locul pe canapeaua pe care se aezase.
- Pentru mine nseamn acelai lucru, domnule
Linton, replic eapn.
u AN NE HAMPSON

Rock declar atunci pe un ton ce se voia serios :


- Vd c nu sesizezi nuanele, draga mea.
La un asemenea argument, Kim trebui s se ncline.
Cerul, din ce n ce mai ntunecat, i oferea o consolare
sigur.
- Furtuna amenin, anun ea ncntat, privin-
du-1 pe Rock cu coada ochiului.
- Vrei s plec, nu-i aa ?
- Rock, ce spui ? se indign Bart. Secretara mea
n-ar ndrzni niciodat s se arate att de nepoliticoa-
s !
- Chiar crezi ?
Cu sprncenele ridicate, Rock l privi fr s-i
vin s cread. i ngust ochii cu iretenie.
- Nu o cunoti bine, Bart, n pofida celor opt ani
pe care i-ai petrecut cu ea.
Kim putea s jure c el adugase n gnd : opt ani!
Dumnezeule, cum ai putut s-o supori atta timp ?
El plec cteva minute mai trziu, iar Kim consta-
t cu plcere c norii continuau s se adune pe cer. i
dori un diluviu capabil s-1 ia pe Rock, cu intolerabila
lui arogan cu tot.
*
* *

Kim i rentlni dumanul n smbta urmtoare,


mbrcat ntr-o rochie lung ncnttoare, ntr-un de-
gradeu foarte reuit de nuane de albastru, ea intr n
holul clubului i vzu imediat figura bronzat i batjoco-
ritoare a brbatului pe care-1 detesta cel mai mult pe
lume. Arta nnebunitor, trebui s recunoasc ea cu
furie. Nuana superb a pielii J u i contrasta cu albeaa
NTR-O ZI 19

gulerului. Minile frumoase ieeau din manetele cm-


ii.
- Bun seara, domnioar Mason, spuse el pe un
ton rece i impersonal.
El o privi blazat i-i duse degetele n faa gurii
pentru a-i ascunde un cscat
- Astzi nu te nsoete Bart ?
Kim i scoase- linitit mantoul de catifea i-1 lu
pe bra nainte de a-i rspunde :
- Ba da, bineneles. Nu vin singur aici niciodat.1
- De ce ? Cunoti destui tineri ca s nu te temij
De altfel, cred c-l zresc pe Val Hudson, Ateapt s
plcc ca s se repead spre dumneata.
Cu un umor teribil de deplasat, el adug ;
- Bietul biat, ce prost inspirat este !
Mucndu-i buzele s nu izbucneasc, Kim l ful-
ger cu privirea,
- Simii nevoia s jignii n permanen ? ntreb
ea cu voce tremurnda. Ce plcere pervers simii cnd
v purtai att de odios ?
El nu gsi de cuviin s-i cear scuze' i rse satis-
fcut.
- mi place s vd femeile dovedindu-i inferiori-
tatea.
Kim se ncrunt i-1 ntreb ce voia s spun. Deloc
stnjenit, el i explic ironic :
- nfuriindu-te, i-ai artat slbiciunea.
- Nu m-am nfuriat'T protest ea cu trie, abia 1-
sndu-i timp s-i termine fraza.
Tot vorbind, Kim i ddu seama c atrgea aten-
ia celor din jur. Cu siguran c vor fi ncntai s se
amuze pe socoteala ei. Rock i urmri privirea i-i ghidi
gndurile. Cum el zmbea mulumit, ea adopt o ex-i
15 AN NE HAMPSON

presie foarte demn i spuse, cu grij s nu ridice vo-


cea :
- Nu am interiia s rmn aici ca s v suport in-
sultele.
El afi o figur mirat.
- Sunt sigur c vrei sa te aperi. Nu vei abandona
lupta pn nu vei avea ultimul cuvnt.
De ce se nveruna astfel mpotriva ei ? Nu~i ne-
legea motivele. Dei, Rock nu fcea niciodat nimic
fr motiv.
- Pentru c ateptai o ripost, poftim : suntei
odios cu prejudecile dumneavoastr prosteti n pri-
vina femeilor i cu prosteasca dumneavoastr mndrie
de brbat. Mintea dumneavoastr ngust nu v-a fcut
niciodat s gndii c fr o femeie care s v aduc
pe lume, nu ai fi aici ?
Rock o ascutt fr s-i piard calmul. Atitudinea
lui impasibil i superioar sfri prin a o dezgusta.
- Odios, prost, minte ngust... Nu te temi de ad-
jective, domnioar Mason ! Am observat deja. Sper din
toat inima ca Bart s nu comit eroarea de a-i lsa
prea mare libertate cnd i bai manuscrisele la ma-
ina.
Alb de furie, 'Kim se abinu cu preul unui efort
suprem. i arunc o privire furibund i refuz s mai
spun vreun cuvnt n plus, ndeprtndu-se cu capul
sus ca o regin. i duse mantoul la vestiar. Val o a-
tepta la ieire. Curtoazia lui i privirea sincer admira-
tiv ri aduser reconfortarea de care avea nevoie. Da-
torit lui i regsi buna dispoziie i-1 uit pe Rock
Linton.
Val semna uluitor cu logodnicul ei. Aceeai statur,
aceiai ochi albatri, acelai pr blond i o gur la fel de
INTR-O. ZI 17

tandr i reuit... O atrsese nc de la primele lor


ntlniri. Val i plcea doar pentru c semna cu logod-:
nicul ei disprut ? Putea s-i analizeze sentimentele cu
toat luciditatea, durerea ei estompndu-se de-a lungul
anilor.
Totui, n pofida eforturilor sale, nu reuea s pri-
veasc clar n adncul su. Ceea ce, de fapt, nu prea
avea importan. Se simea bine cu Val, numeroasele
lor puncte comune i apropiau i conversaia lor era n-
totdeauna interesant i animat. Val lucra la exploa-
tarea pe care o aveau prinii si, dar spera ca ntr-o
bun zi s se poat consacra unei meserii mai interesante
i mai intelectuale. l tenta cea de scriitor, iar Bart tl
invitase o dat la Katania Lodge ca s discute cu el.
Tnrul i oferise braul i o condusese la bar unde,
nu mult dup aceea, sosise i Bart. Apoi, Kim i Val
dansaser i luaser masa la bufet. Cu coada ochiului,
Kim l urmrea pe Rock. Om de lume, el era nconju-
rat de femei tinere i mai n vrst. In clipa cnd ea
constat cu uurare c el nu avea nici cea mai mic
intenie s-o invite la dans, se gsi n braele lui:
- Tot prost dispus ? o zeflemisi el.
Ea prefer s nu-i rspund i se concentr asupra
pailor complicai impui de el, fr ndoial fcnd-o
intenionat. Dac avea s greeasc, el va fi mulumit.
Graia ei fusese mereu admirat ca i simul ritmului,
iar ea se art la nlimea reputaiei sale. Cnd muzica
ncet, Rock o privi cu atenie i ea nu-i putu ascunde
ncntarea pe care plcerea de a dansa i-o aprinsese n
ochi,
- Am apreciat mult acest dans, i spuse el. Eti o
dansatoare excelent.
ia ANNE HAMPSOM

O astfel de declaraie din partea lui o suprinse con-


siderabil
- Sunt foarte puin obinuit cu complimente!
dumneavoastr, aa c nu tiu ce s spun, zise ea pe
un ton de sfidare.
Aceast reacie declan un hohot de rs. Susan;
care nu era departe de partenerul su, seductorul Ro*
ger Van der Walte, se ntoarse i-1 privi pe Rock cu un
aer gnditor. Kim i reaminti discuia pe care-o ascul-;
tase. Linda pretinsese c prietena ei Susan era ndr-
gostit de Rock de ani de zile...
- Vezi, domnioar Mason, rspunse el fr s se
sinchiseasc de ochii dulci pe care i-i fcea Susan, este
inutil s rspunzi unui compliment.
- Mi se pare c nu este n firea dumneavoastr s
le facei, continu ea, hotrt s aib ultimul cuvnt.
Zmbind indulgent, Rock o lu din nou n brae i
ncepu s danseze cu ea vals.
- Fii sigur, nu sunt zgrcit cu complimentele cnd
sunt meritate.
- Ce sim ascuit al dreptii ! replic ea ironic.
Fr s-i dea osteneala de a-i lua n seam ne^
ptura, Rock o conduse cu autoritate pe teras, la sfr-
itul dansului. Kim se trezi afar fr s-i dea seama
ce se ntmplase.
Se aez docil, intrigat de comportamentul nsoi-
torului su. El se instal n faa ei i pani cufundat n
gnduri. Se gndea la arborii si ? Cum s-i foloseas-
c averea ? In aceast regiune din Africa erau puine
ocazii de a face cheltuieli. Casa lui era splendid, cel
puin la exterior. Nu intrase acolo niciodat, dar Bart
i povestise c era o capodoper de lux i rafinament.
Era o construcie n stil colonial, nconjurat de o gr-
din- fastuoas. Din grdin, se ntindeau pe de o parte
fNTR-O ZI

pdurile lui Rock, iar pe de alta, de-a lungul oselei,


jpunile ocupate de 01 i bovine.
Kim l privi pe proprietarul tuturor acestor bogii.
El se ridic n acea clip ca s observe un mic animal
ce traversa peluza. Statura lui era ntr-adevr impozan-
t i degaja un fel de duritate sever care-i dezminea
supleea cu care se mica. O costa ntr-adevr pe Kim
i recunoasc superba prestan a lui Rock. Ea zmbi
gndindu-se ct de montat era mpotriva acestui om.'
El se ntoarse tocmai atunci s se aeze i-i surprinse
expresia.
- Ce te amuz, domnioar Mason ?
Aezndu-se, el i ncruci neglijent picioarele.1
Kim ar fi vrut s afle cum ar fi reacionat dac i-ar fi
spus c-1 admira. Dar el era suficient de mbtat de
propria-i persoan, vanitatea lui nu mai trebuia flatat.
- Am rs de o idee care mi-a venit n minte, ex-
plic ea cu dezinvoltur, privind cerul presrat cu stele.
Aerul era impregnat cu un parfum dulce de capri-
foi. Cntecul greierilor se auzea din arborii de mango
care mprejmuiau grdina. Era mirat c se simea att
de bine i era destins n compania lui. Cu un oft*t r?
mulumire, se ls pe spate n fotoliu. Evident, iden-
titatea brbatului din faa ei avea puin importan,
ntr-o noapte att de frumoas i plcut. Abia dac-i
ddea seama de prezena lui.
E a se gndea la Val, cuprins de o tandr emoie.
Ar fi preferat ca el s fie acolo, dragul de Val care
semna att de bine cu Richard...
Brusc, trecutul reveni, readucnd durerea n sufle-
tul ei, de parc accidentul s-ar fi produs ieri.... Cineva
btuse la u... Cnd deschisese, un agent de poliie o
ntrebase dac ea era Kim Mason... Expresia lui o
ANJSiR HAMPSON

nghease de spaim,.. i spusese ct de nefericit era


pentru c trebuise s-i aduc vestea cumplit.
- La ce naiba te gndeti ? Ari sinistru, spuse
Rock. Kim i scutur capul pentru a alunga amintirile.'
- M gndeam la lucruri nfiortoare, rspunse ea;
forndu-se s zmbeasc. Nu se poate lupta mpotriva
amintirilor.
Kim tcu, mirat c era aproape s-i destinuie lui
Rock adevratele gnduri. Uitase pentru o clip c re-
laiile lor erau mai degrab constituite din certuri, nu
din destinuiri.
- Eti prea tnr pentru a avea amintiri nepl-
cute, afirm el.
- Nu sunt att de tnr pe ct credei, domnule
Linton.
- Ci ani ai ?
- Douzeci i ase.
El ridic ochii.
- Nu-i ddeam mai puin.
- Nu este prea mgulitor, eu,.7
Kim se opri n mijlocul frazei, regretnd aceast
reacie de cochetrie. Amuzat, el atepta urmarea, dar
ea se feri s continue.
- Ar fi fost o neghiobie din partea mea s spun
c ari mai degrab de douzeci i unu de ani, cnd
tiu c lucrezi cu Bart de opt ani, explic el n sfr-
it.
Cum el o privea cu intensitate, Kim se ridic pen-
tru a-i msea jena,
- Este timpul s ne ntoarcem.
Rock o imit i rmase pe loc o clip, cu mna pe
sptarul scaunului. Kim admira luna argintie pe cerul
imens i plin de stele. Rock nu vedea nimic din toate
astea pentru c o privea ; i privea silueta fin i ele-
INTR-0 ZI 21

gant, prul strlucitor, pielea ca fildeul i ochii mari.


Privirea lui ntrzie o clip pe pieptul ei, subliniat de
croiala perfect a rochiei.
Brusc, dintr-un motiv misterios, el se smulse din
contemplare i-i regsi vocea :
- Ai dreptate, domnioar Mason, este timpul s
ce ntoarcem. ,
ANNE

CAPITOLUL II

n cursul serii, ntmplarea o conduse pe Kim la


masa lui Susan i au stat de vorb amical.
- Mi-ar plcea s fac munca ta, declar Susan. M
pasioneaz tot ceea ce este legat de natur.
- Am noroc c Bart mi-a oferit aceast slujb, re-
cunoscu Kim.
- Ai cltorit mult, cu siguran.
Kim urmrea cu privirea un cuplu de dansatori foarte
graioi care atrgeau atenia asistenei.
- Urmtoarea noastr destinaie va fi America de
Sud.
- Sunt fantastici ! exclam Susan admirnd i ea
perechea de dansatori.
Privirea ei ntrzie apoi pe o alt siluet i ntreb
fr s vrea :
- Ce prere ai despre Rock Linton ? Eti aici de
destul vreme ca s~i fi fcut o prere. De altfel, cred
c este prieten cu Bart.
Kim confirm raporturile excelente dintre patronul
su i Rock, dar n rest, se art foarte prudent.
- De fapt, nu prea i cunosc, spuse pe un ton deta-
at. Cnd vine la Katania Lodge, discut cu Bart, dar
eu nu stau ntotdeauna cu ei.
NTR-O ZI 23

Susan prea gnditoare, Privind in aceeai direcie


eu ea, Kim l vzu pe Rock stnd de vorb cu Bart i
Randall Kbler, un brbat care se instalase pe proprie-
tatea vecin cu Val.
- Este o fiin insensibil, murmur Susan, un celi-
batar nrit i totui...
Susan rmase pe gnduri, iar Kim se auzi vorbind
fr s vrea :
- Nu- pari s crezi c va rmne mereu celibatar.1
De ce fcuse oare aceast remarc ? i ddea sea-
ma. c dorea s provoace confidenele prietenei sale.1
Voia s tie dac ntr-adevr era ndrgostit de Rock;
aa cum pretindea Lincfa.
- Este anormal ca un brbat s nu se cstoreasc,;
explic Susan. ,
- Da... fr nici o ndoial, aprob Kim.
- i pune libertatea mai presus de orice. Am im-
presia c dac ar fi trebuit s aleag fttre independena
sa i toate pdurile, ar prefera s renune la pmntu-
rile sale.
Kim scutur din cap, nevenindu-i s cread.
- Ce nebunie, Eu...
Se ntrerupse brusc, contient de absurditatea con-
versaiei.
- Sunt sigur c dac ntr-o zi se va ndrgosti, va
lupta ca un diavol mpotriva sentimentelor safe, adug
Susan.
Kim nu se putu mpiedica s rd constatnd m ce
msur lua Susan acest subiect n serios.
- Pn fn prezent nu s-a ivit ocazia, spuse Kim.
- Nu, dup cte tiu, cel puin. Niciodat nuk 1-a
interesat vreo-femeie, dar nu va mai dura mult.
Susan tcu, lsnd-o pe Kim s vorbeasc, dar aceas-
ta urmrea din nou evoluia dansatorilor.
21 ANNE HAMPSON

- Dac vreo fat va reui s-1 seduc pe Rock, atunci


vom avea ocazia s ne distrm. Mie mi place s fiu
martorul acestei lupte, spuse. Kim ntr-un trziu, pen-
tru c politeea o obliga s continue discuia. M ntreb
cum va fi.
- El se va comporta odios, presupuse Susan. O
va ine n sarcasme i insulte, se va purta cu ea dispre-
uitor i ironic,
- Cu un astfel de comportament, risc s-o piard
pe cea pe care o iubete, adug Kim.
- ntr-adevr, ar merita. Dar m .ntreb dac nu
acesta va fi scopul lui.
- Totui, dac este ndrgostit de ea...
^Kim se ncrunt, n timp ce ncerca s-i imagineze
situaia. Imaginile i se derular n minte i o amuzar,
- Ceea ce se va ntmpla dup aceea va fi foarte
caraghios, explic ea cu un aer satisfcut, Dac aleasa
l respinge, el se va vedea constrns s-o implore s se
cstoreasc cu el. i imaginezi ^ornicul scenei ?
- Ai pronunat cuvntul implore" ! zise Susan.
Crezi ntr-adevr c orgoliosul Rock Linton va fi ca-
pabil s implore pe cineva ?... i mai ales o femeie ?
Doamne, ar prefera probabil s se arunce din naltul
unei faleze !
Kim trebui s admit c prietena ei avea dreptate.
Aceasta continu s vorbeasc ncet, ca pentru sine:
- Dup toate aparenele* se pzete ca aceste sen-
timente s nu apar. Dac ar fi aprut cea mai mic
atracie pentru cineva, ar fi luptat mpotriva ei ime-
diat.
Pasiunea cu care Susan discuta acest subiect str-
nea zmbete, dar Kim o ascult cu respect. Foarte se-
rioas, interlocutoarea ei continu i
NTR O ZI 23

- De altfel, nu va avea nevoie s implore. Orice


femeie ar accepta s se cstoreasc cu el, fr s se
lase rugat.
- Eu nu, n orice caz. Pentru nimic n lume nu m-a
mrita cu un brbat ca el,
- Chiar aa ?
Foarte surprins, Susan o privi pe Kim o clip n
tcere, nainte de a continua :
- Da, n fond, ai dreptate. Eu l gsesc extrem
de seductor. Are un farmec superior celui pe care-1
au majoritatea brbailor, dar nu merit s se consu-
me dragoste pentru el.
- Este prea autoritar i dominator, afirm Kim.
- Sigur, confirm Susan. Biata lui soie abia va
mai avea dreptul s respire.
Exagera puin, dar vorbele ei conineau un fond
de adevr. Kim o deplngea pe nefericita care ar fi
riscat s se uneasc cu acest brbat de temut. S-ar fi
putut luda c este soia unui brbat fr pereche, s
fie mndr s ias cu el, iar toate celelalte femei s-o
priveasc cu invidie. n schimb, ce condiii de via
va putea ea s atepte ? Orice persoan de bun-sim
s-ar fi gndit cu siguran nainte de a se angaja. O va
ntlni oare Rock ntr-o zi pe cea care-1 va face s cad
n curs ?

*
# *

A doua zi, Kim clrea pe Sammy n mprejuri-


mile >de la Katania Lodge. Apuc pe un drum pustiu ce
traversa o pdure i iei ntr-un sat de indigeni. Soa-
rele o bombarda cu razele sale, dar se obinuise cu
cldura puternic i nu mai suferea. Se sculase devre-
ANNE HAMPSOM

me, mpins ca n fiecare diminea de dorina de a


vedea fantasticul spectacol at zorilor. Un evantai roia-'
tic se desfurase la orizont, anunnd apariia astru*
lui zilei. Kim profitase dfe urmtoarele ore ale dimine-
ii ca s lucreze, apoi ieise ca de obicei !a ora unspre-
zece, plimbndu-se pn la prnz.
Aruncnd on ochi ceasului de mn, constat c
era timpul s se ntoarc. n pofida ochelarilor d e soa-
re pe carei purta, Kim ara orbita de k m i n L Se apro-
pia de Katania Lodge cnd l zri pe Rock- Muncita-
rii si erau pe care s doboare un mahon gigantic, iar
e! supraveghea operaiunile. Purta pantaloni bleumarin
i o cma n carouri. Trupul su nalt, puternic i
musculos, era al; unui brbat care ducea o via sn-
toas n aer liber. Purtarea arogant pe care o abor-
da era insuportabil* dar acest orgoliu era cel puin
justificat. Rock era contient de calitile sale excep-
ionale i credea probabil c nici o femeie nu era demn
de eL Kim 'zmbi, dndu-i seama c ncerca s-t ghi-
ceasc gndurile. Cine se putea luda c tie ce-i tre-
cea prin cap ?
Cnd o vzu, ii adres un semn neglijent clin mn.
Ea se muluini s ncline puin capul i-i urm dru-
mul spre Katania Lodge. Bart era instalat pe teras,
cu un bloc pc genunchi. Se duse s-1 nchid pe Sammy
n arc, apoi veni spre teras n fug. Era ncnttoare
cu obrajii roii de efort i parul ciufulit.
- Amv fcut o plimbare minunat, afirm ea, anti-
cipndu-i ntrebarea. Mii de mulumiri, scumpul meu
Bart, c mi l-ai cumprat pe Sammy.
- Sura fericit ori de cte ori pot s- fac a pl-
cere.
- Mi-ai pregtit notele pentru btut la' maia du-
p prnz ?
NTR O Zi

- N-am fcut marc lucru, mrturisi el, Mi-e din


cc n ce mai greu s lucrez.
- Ce i se ntmpl ?
Nu tiu. O priv trist. Poate c este timpul sa
m retrag din activitate. Cariera mea a fost destul de
x
lung.
- Chiar aa gndeti ? l ntreb ea, nereuind s-i
ascund consternarea. Este prima dat cnd mi vor-
beti astfel.
- Ieri nc, explic Bart, nu m gndeam s-mi
ncetez activitatea. Dar n aceast diminea, m-am
luptat cu textul, mi cutam cuvintele...
Ridic din umeri i continu pe un ton sfrit :
- mi propusesem s abandonez imediat ce munca
mi se va prea apstoare.
- i chiar crezi c a devenit astfel ?
- Da, Kim.
Kim scutur din cap, refuznd s cread.
~ Este doar zi proast. Mine totul va fi mai
bine.
- Nu, nu,-draga mea.
- Atunci va trebui s te odihneti. Ce-ai zice de o
mic vacan pe malul mrii ?
- Am s m odihnesc, d a r aici.
Kim era ngrijorat. De cnd l cunotea pe Bart,
totdeauna fusese dinamic i entuziast. Trebuia s fie
cu ochii pe el. Era unica fiin de pe lume creia ii
psa de ea i-i oferea afeciunea, iar Bart n-o avea
dect pe ea i pe blnda menajer care se ocupa n per-
manen dc casa lui din Anglia.
n cursul aceleiai dup-amiezi, veni Rock care-i
aduse lui Bart' revistele pe care i le promisese i con-
ineau articole despre plante africane rare.
ANNE HAMPSON

Ateptndu-se la salutul lui obinuit, sfidtor, Kim


fu surprins. In locul rictusului ironic, acesta i oferi
un zmbet larg.
- Bun ziua, domnioar Mason. i-a plcut plim-]
barea de diminea ?
Foarte' mult, domnule Linton, mulumesc.
Bart i ncrunt sprncenele i spuse iritat :
- Aici toat lumea i spune pe nume. Cred c
v-am mai atenionat o dat.
Rock fcu o strmbtur comic.
- Pentru c Bart pare contrariat de aceast situa-
ie, ar trebui poate s-i ndeplinim dorina.
Kim l privi uluit spre marea ei nemulumire,
simi c roete.
- Bine, dac... dac dorii, domnule Linton.
- Bart. este cel care dorete, domnioar Mason,
preciz el pe un ton provocator.
Ochii i strluceau de plcerea de a o pune la punct.'
Bart scoase o exclamaie exasperat.
' - Pentru numele lui Dumnezeu, comportai-v mai
normal ! Kim, ce ai de te tot frmni i roeti ast-
fel ?
- Dup prerea mea, interveni Rock, ncntat de
propria impertinen, i-ar trebui cteva sptmni pn
s-m poat spune pe nume fr s devin ca macul
i s nu mai plece ochii.
- Nu mai spunei 1 izbucni ea furioas... Rock !
Rock 1... Am roit cumva ? Mi-am plecat ochii, pronun-
ndu-v numele ?
- Nu, Kim, doar te-ai nfuriat, ca ntotdeauna.
Bart i ntrerupse.
- Terminai, terminai ! Ai obinut deja un pro-
gres. Sper ca n curnd s nu v mai ciondnii, iar
INTB O ZI 29

atunci va fi perfect. V purtai ca nite copii. l privi


pe Rock cu repro. Kim se nfurie foarte rar. Nu vd
de ce ai fcut acest comentariu.
- Nici eu, recunoscu el, mpotriva tuturor atept-
rilor.
ncepu s-o priveasc pe Kim cu atenie. Prea c
se gndete i era puin tulburat.
Mai trziu, cnd Bart iei din salon, el abord su*
biectul care o frmnta pe Kim.
- Cum i se pare Bart ?
ntrebarea era pus cu abilitate, ca s n-o alar-
meze.
- Crezi c este bolnav ?
Expresia ntunecat a lui Rock n-o liniti ctui
de puin. El era profund ataat de Bart, cu toat dife-
rena mare de vrst. Amndoi erau foarte inteligeni
i cultivai, mprtindu-i ideile cu mare plcere.
- Am impresia c este bolnav, declar Rock. A
vrea s-1 vad un doctor. Am s vorbesc" cu el.
- O, da, vorbete-i, te rog ! Astzi mi-a spus c
se gndete s-i nceteze activitatea.
Contrar a ceea ce ea ar fi crezut, vestea nu-1 mir
pe Rock. El se purt de parc aceast informaie ar fi
fost potrivit exact cu ceea ce tia deja.
- Alaltieri, m-a mrturisit c lucreaz din ce n
ce mai ncet.
Bart reveni n aceeai clip n salon.
- Tocmai vorbeam cu Kim despre tine. Nu vrei
s te consulte un medic ?
- De ce ?
- Ar trebui gsit cauza acestei oboseli, rspunse
Rock linitit. Trebuie cutat o explicaie, mai ales cnd
este vorba despre un om att de energic ca tine.
39 ANNE HAMPSON

- Nu, Rock, este inutiL Pur i simplu unt smnue~


m t . I-am promis k i Kim c m voi odihni i am s-o
fac, timp de cincisprezece 2:3c,
Rock m mai insist dar, nainte de a pleca, i opti
lui Kim la ureche c va trimite un medic ct de curnd
posibil

* #

A doua zi dimineaa, Bart i rug secretara s


mearg la Tengaville pentru a aduce crile pe care te
comandase~cu cteva sptmni m urm.
- Trebuie s m ntorc imediat ? ntreb Kim.
El ddu negativ din cap, fr s-i rspund.
- Dac m te deranjeaz, a vrea s m duc Ia
coafor. Mi-a crescut prul i nu-1 mai suport att de
lung pe aceast cldura.
- Tunde-te, Kim, bineneles. / A m s te atept,
nu-i face griji.
Kim plec la voJatol mainii iui Bart Ajuns la
Tengaville, ls maina n parcarea clubului. Crile nu
sosiser, librarul spera s le primeasc abia joia urm-
toare. Kim iei deci din magazin cu minile goale. La
coafor, i se ceru s revin peste trei sfeituri de or,
pentru c nu se programase.
i omor timpul pliinbfidu-se pe strada principal
a oraului. n pofida rochiei sale scurte din bumbac,
ce-i lsa la vedere picioarele superb bronzate i a cor-
sajului fr mneci i foarte decoltat, n curnd se su-
foca de cldur. Hotr s stea la umbr ntr-o cafe-
nea unde se rcori cu o limonad foarte rece. Prin
fereastr vedea frunzele ca dinii de ferstru ale co-
cotierilor legnndn-se uor sub cerul albastru. Se reze-
INTR-O Zt 31

mase comod .de sptarul scaunului, cnd apariia cuiva


o scoase din starea ei plcut. Cu o familiaritate lini-
tit, Rock veni la masa ei i-i ceru permisiunea s %e
aeze.
- V rog, domnule... Rock, se corect ea cu voce
sigur, observnd strlucirea batjocoritoare din ochii lui.
- Ce mai face prietenul nostru ? ntreb el n cli-
pa urmtoare.
- Mi se pare tot obosit.
Rock o privi gnditor.
- Doctorul va veni mine la Katania Lodge.
- I-ai spus lui Bart ?
- Intenionez s trec n seara asta s-1 previn.
- Este drgu din partea ta s te ocupi de el.
Chelneria veni s ia comanda lui Rock. Dup ple-
carea acesteia, el se aez mai bine n scaun i o privi
cu ochi critici. Kim l sfida, susinndu-i privirea. Os-
tilitatea lor nu se diminuase. Faptul c amndoi erau
preocupai de sntatea lui Bart nu era destul pentru
a-i apropia. Nu, relaiile lor nu evoluau deloc spre prie-
tenie. O clip, ea crezuse c Rock va da semnalul dis-
putei i va lansa o prim remarc iroj&k, dar sclipi-
rea agresiv dispru din ochii k i i nu spuse nimic..J
absolut nimic.
Kim i reaminti cuvintele Irai Susan : JDac ntr-o
zi se va ndrgosti, se va lupta ca un diavol mpotriva
propriilor sentimente".
D e ce i reamintise aceste cuvinte exact n acea
clip ? Fr ndoial pentru c, o dat n plus, consta-
tase frumuseea i remarcabilul farmec al lui Rock. Era
o adevrat minune c un astfel de brbat reuise s
rmn celibatar.
32 ANNE HAMPSOST

O ntreb pentru ce motv se afla n ora, iar ea


$e surprinse rspunzndu-i pe un ton mai amabil ca
de obicei.
- Ne purtm foarte bine astzi, coment el pe un
ton sarcastic.
- Nu va ine mult dac vei ncepe s faci iar iro-
nii, replic ea imediat.
- Ei poftim 1 Nu numai c nu eti prea feminin;
dar mai eti i furioas i bnuitoare.
- Asta-i tot ? ntreb Kim, rmnnd stpn pe
sine n mod admirabil.
- Nu cred, replic Rock cutnd s-i gseasc alte
defecte.
- Eti un mitocan ncrezut, domnule Linton, anun-
ea cu voce calm.
Insulta nu avu alt efect dect s-1 amuze.
- Vd c nu ne mai spunem pe nume, constat
cl. ntr-una din zilele astea, cineva i va da lecia pe
care o merii.
Enunase ameninarea ca pe o glum, dar ea roise
violent.
- A vrea s tiu de ce ai venit la masa mea 1
spuse Kim pentru a-i ascunde tulburarea.
- Am avut nebunia de a crede c nu vei declana
o disput n public, explic el pe un ton care se voia
suav.
- N-am declanat nimic protest ea cu demni-
tate.
Rock ridic din umeri i-i goli paharul.
- S schimbm subiectul. Spune-mi mai bine ct
timp i va trebui lui Bart s-i termine cartea... dac
o termin.
Kim nu tia dac trebuia s-i rspund sau s plece
fr s spun vreun cuvnt, aa cum avea chef. Dar
tNTR-0 ZT 33

din consideraie pentru Bart, al crui prieten era Rock,


se hotr s nu izbucneasc. De altfel, felul n care el
vorbise o intriga. Prea s acorde o oarecare importan-
datei la care Bart i va termina cartea.
Fr ndoial l va regreta atunci cnd acesta va
prsi Africa, pentru c avea mult stim pentru elJ
Kim, dimpotriv, nu-i va lipsi deloc.
- i va termina cartea, l asigur ea. Nu pot s
evaluez timpul care-i va fi necesar. A nchiriat Kata-
nia Lodge pentru un an. Apoi, va gsi o alt cas dac
este nevoie.
- Totdeauna scrie n ri exotice, nu ?
- Aproape totdeauna. Am avut un singur sejur
magnific n insulele Fiji.
- Te invidiez, eti privilegiat.
- Dac Bart se retrage din activitate, voi fi obli-
gat s-mi caut alt serviciu, spuse ea n timp ce Rock
i puse paharul gol pe mas.
- S sperm c n-o va face imediat, spuse el pe
un ton sec.
Kim fu surprins de aceast schimbare brusc. n
acelai fel se alterase dispoziia lui Rock i cu o sear
n urm, pe terasa clubului. D e ce ar putea fi ngrijo-
rat acest om de retragerea lui Bart ? Nu-1 privea nici
problema serviciului ei.
- Trebuie s plec, anun ea. Am or la coafor, s
m tund.
i lu cteva uvie de pr n mn i mim mi-
carea foarfecelor.
- Este mult prea lung.
- Nu sunt de prerea ta, declar Rock, manifes-
tnd un interes neateptat. Este o lungime care-i vine
foarte bine.
ANNE HAMPSON

- Mulumesc spuse ea din pur politee, m


duc s m tund foarte seurt.
Aruncnd o privire spre ceasul de la mn, Kim
se ridic; i ur o dup-amiaz plcut i plec grbit,
de team s nu ntrzie.
Cteva minute mai trziu, era aezat ntr-un foto-
liu a! salonului de frumusee. Cnd coaforul o ntreb
ce dorea, ea se aUzi spunnd spre marea-i mirare :
~ Nu vreau s-1 tundei, doar s-1 egalai.
INTR-O ZI

CAPITOLUL III

Bart i dicta un text. Se opri brusc i cut nite


hrtii ntr-un sertar.
- Ce trist ! murmur eK
De curnd i luase obiceiul s gndeasc cu voce
tare. Kim presupuse c se referea la speciile de animale
pe cale de dispariie din cauza vnri masive. Nu n-
elegea deloc oamenii care se aruncau asupra animalelor
din pur plcere de a ucide.
Medicul venise cu cteva sptmni n urm, iar
diagnosticul su fusese linititor. Bart nu suferea de nici
o boal grav. Avea nevoie doar de odihn. Dup el,
era vorba doar de surmena}.
- Dar toi autorii se surmeneaz ! spusese medicul;
Cum vrei sa v oprii din a mai lucra cnd mintea
dumneavoastr debordeaz de idei ? Insist s v reducei
activitatea.
ntorcndu-se spre Kim, pe care o luase drept fiica
lui Bart, adugase :
Avei grij s nu lucreze mai mult de cinei ore
pe zi.
t Am s fac tot posibilul, rspunse ea fr convin-
gere. .
n cei opt ani, avusese ocazia s-i dea seama ct
era Bart de ncpnat.
36 ANNE HAMPSON

Plecnd, doctorul o lu deoparte pentru a-i repeta


c nu era nici un motiv de ngrijorare,
- Nu v facei griji. Dac mi respect sfaturile,
i va reveni n curnd.
*
* *

doua zi, Kim avu o discuie cu Rock i acesta


i promise c o va ajuta s-1 fac pe Bart s neleag.
- Ai notat ce i-am spus despre ultimii elefani care
au rmas n pdurile din Guyana ? o ntreb brusc
Bart, smulgnd-o din gnduri.
Kim fcu din cap un semn afirmativ, iar el i re-
lu dictarea. Cnd termin, Kim se duse imediat s
bat textul la main. Achitndu-se repede de aceast
sarcin, ea hotr apoi s reia o duzin de pagini din-
tr-un alt capitol, care impunea corecturi. Bart intr n
birou n clipa cnd ea ncepea aceast munc i o rug
s se duc din nou la librria din Tengaville.
- Sunt nerbdtor s citesc aceste dou cri noi
pe care le-am comandat. Nu este cazul s te grbeti
dac ai de gnd s hoinreti, spuse cu blndee. Ai
putea face cumprturi. mi spuneai c te tentau o ro-;
chie i un parfum.
Kim i zmbi i-1 privi cu afeciune. Bart o trata
mai mult ca pe fiica sa dect ca pe o angajat. Celi-
batar, nemaiavnd familie, o primise n casa lui cu bra-
ele deschise. Compania ei l fcea fericit, att pe plan
personal ct i profesional Destul de des,' la sfritul
unei zile de munc, el i mulumise. O felicitase pentru
c era cea mai bun colaboratoare pe care o avusese
vreodat. De cnd ea l seconda, opera lui progresase
remarcabil.
NTR-O 7T $7

- Am s probez rochia, spuse ea, tiind c fcn-'


du-i o plcere, i fcea plcere i lui. Dar pentru par-
fum, va trebui s mai atepi. Se apropie Crciunul i
vom avea nevoie de bani.
- Doar n-o s-i refuzi plcerea de a-i cumpra
acest parfum care i-a plcut att de mult ! insist el;
- Ba da, este prea scump.
- D-mi voie s i-1 ofer, se grbi s-i spun im-;
ploratoiv
El cunotea caracterul foarte independent al fetei
i dorina de a nu datora nimnui nimic.
De data asta, ea nu vru s-1 dezamgeasc.
- Mulumesc, Bart, accept cu plcere.
Chipul lui Bart: se lumin.
- Sper c dup ce-1 vei avea, ai s-1 foloseti !
Kim izbucni n rs.
- M feresc totdeauna s folosesc produse att de
costisitoare. Am impresia c-1 stric.
- De ce ? Cnd se va goli flaconul, vom cumpra
altul.
Cteva minute mai trziu, Bart i ddu un cec n
alb i o ndemn s-i cumpere parfumul fr s se sin-,
chiseasc de pre. Kim visa la o marc celebr, o ade-
vrat nebunie. Nici nu era sigur c-1 va gsi ntr-un
loc att de mic ca Tengaville. Reui totui s-1 g-
seasc i nevrnd s abuzeze, se mulumi cu un flacon
mic. Apoi, porni n cutarea unei rochii. Pn la urm,
se ls ncntat de un ansamblu cu pantalon din ma-
terial subire. Susan intr n magazin la puin vreme
dup ea i erau ncntate de ntmplarea care le fcuse
s se ntlneasc.
- A vrea o bluz, dar va fi foarte greu de gsit
ce caut eu.
m ANNE HAMPSON

~ De ce ?
- Trebuie s fie destui de# decent i totui plcut
de purtat n acest climat. Din pcate, bluzele care aco-
per mai mult au mneci lungi.
- O vrei pentru o ocazie ?
Susan privea cu un aer de nemulumire ceea ce-i
prezenta vnztoarca.
- Nu, deloc. A vrea s-mi nnoiesc garderoba
pn la sosirea verioarei mele. O tiu eu, totdeauna
este mbrcat deosebit.
Susan i sublinie cuvintele cu o strmbtur ama-,
snt. Vnztoarea continua s-i arate alte bluze, atep-
tnd cu speran i rbdare s fac o vnzare bun.
- Cnd trebuie s soseasc verioara ta ? ntreb
Kim,
- Sptmna viitoare... Vineri, mai exact.
- Va rmne mult aici ?
- ase sptmni, poate mai mult dc se simte
bine cu noi.
- Cu puin noroc, va fi nc aici de Crciun,
- , N u cred,- rspunse Susan fcnd repede un cal-
cul. n scrisoare mi-a spus c n principiu, vine pentru
ase sptmni i c-i va prelungi ederea cu opt zile.1
Dac nu m nel, Crciunul va fi peste dou luni.
- ntr-adevr.
- Atunci va fi plecat.
Tot vorbind, Susan continua s se uite la bluze.
- Verioara mea este fata cea mai vioaie i mai
atrgtoare pe care am vzut-o vreodat, continu ea.'
Toi brbaii cad n genunchi la picioarele ei, dar este
cam dificila, dup prerea mea i va sfri nemritat.'
- Dac neleg bine, spuse Kim, are toate calit-
ile : tineree, frumusee i dinamism.
NTR-O Z\

- O, da, ursitoarele i-au fost favorabile. Se mbra-


c elegant i poart bijuteriile cu uurina unei regine ;
tie cum s flateze orgoliul brbailor i-i folosete
ochii mari, albatri pentru a~i emoiona.
Susan se opri i izbucni n rs.
Am spus destul. Cred c ai ghicit c o invidiez?
- Deloc. Descrierea ta m-a interesat. M gndeam
c mi-ar face plcere s-o cunosc. Cum o cheam ?
- Ravella. Este straniu, numele acesta e demodat
pentru o fat att de modern.
- Am impresia c va sfrma multe inimi la club,
opti Kim.
- Fr nici o ndoial. Brbaii din mprejurimi nici
nu-i dau seama ce surpriz i ateapt ; aici nu prea
au ocazia s vad n fiecare zi o zei blond.
Curiozitatea lui Kim nu mai avea margini.
- Cum este? Scund, nalt ?
- Este de talie mijlocie i se poate luda cu o si-
luet de manechin.
- Cu ce se ocup ?
Kini i ddu seama c pusese mult prea multe n-
trebri. Susan, oricum, nu se plngea. Dimpotriv, p-
rea ncntat s stea de vorb n timp ce-i fcea cum-
prturile.
- Nu are nevoie s munceasc, explic ea. Tatl
ei, adic unchiul meu, are" afaceri foarte importante.
Ravella n-a lucrat niciodat. I-ar trebui un so capabil
s-i asigure traiul eu care este obinuit.
- Vine singur ?
Kim ncepuse s se simt jenat, cci prietena ei
continua s refuze bluzele pe care i le arta vnztoarea.
li artase deja o duzin, fr nici un succes, iar Susan
flecrea n continuare.
40 NNE HAMPSON

- Da, Ravclla vine singur. Mtua mea voia s-o


nsoeasc, dar unchiul meu s-a mbolnvit. A, da, vreau
sro probez pe asta, spuse ea.
Kim rmase singur n timp ce Susan o urm pe
vnztoare n cabin. Zece minute mai trziu, ele teeau
din magazin,
- Trebuie.s trcc pe la librrie. Bart a comandat
nite cri.
- Vin cu tine, spuse Susan imediat. Mama m-a ru-
gat s-i cumpr nite reviste.
Kim se interes de crile lui Bart. Poate sosiser.
Vnztorul i ceru s-i acorde zece minute pentru a des-
pacheta crile sosite. Ateptnd, ele rsfoir reviste.
Susan ntoarse repede capul cnd vzu schimbarea brus-
c a expresiei lui Kim. Precis era ziua coincidenelor ;
Rock Linton intra n librrie.
- Bun ziua, Rock, spuse Susan zmbind. Cum se
face c i-ai lsat copacii la ora asta ?
Abordnd ca ntotdeauna aerul lui nepstor i si-
gur pe sine, se ndrept repede spre cele dou fete. Pri-
virea lui se opri pe chipul fermector al Iui Susan, apoi
pe Kim. Cum el o privea cu oarecare ncruntare, ea
simi c roete, Rock i studie coafura i constat c
nu-i tmsesc prul. Se ntreba probabil de ce renunase
la tuns. Nu fcu ns nici un comentariu, spre uurarea
lui Kim.
- Ce caut tinerele doamne ? ntreb el, neglijnd
s explice motivele prezenei sale. Cri de bucate ?
Modele de cusut ?
Ironia din ochii si se accentua cnd o vzu pe Kim
nfuriat.
- Nu ? Nu asta cutai ?
- Nu ! aproape ip Kim, reprondu-i imediat
c-i fcuse jocul.
NTR-O ZI 11

Lu o revist de tricotaje pe a crei copert era


un bebelu buclat. Punndu-i-o sub nas lui Rock, ea
spuse pe un ton linitit :
~ Uite, s-ar putea s te intereseze. Sunt i brbai
care tricoteaz, s tii ! Se pare c este o activitate ex-
celent pentru nervi.
Susan izbucni n rs, mprtiind tensiunea provo-
cat de cuvintele ei. Puin dezamgit, Kim trebui s
se mulumeasc de a surprinde lumina amenintoare
din ochii cenuii ai lui Rock. Dac ar fi fost singuri,
cuvintele ei ar fi provocat cu siguran una din vesti-
tele certuri.
- i tu, Rock ? Ce fel de carte doreti ? ntreb
Susan.
Ea ridic o privire admirativ spre chipul lui fru-
mos In pofida purtrii distinse i a dezinvolturii pe
care o afia, Kim vedea clar prin ea. Prezena lui Rock
o emoiona profund.
- A vrea un roman uor. Vreau s m destind.
El parcurse cu privirea raftul cel mai apropiat.
- rni recomanzi ceva ?
Fata scutur din cap.
- Niciodat n-am timp s citesc. Acas este totdea-
una cte ceva de fcut.
Rock ridic din umeri i se ndeprt. Se opri n ce-
llalt capt al magazinului, n faa unui stand. Kim pro-
fitase de ultimele clipe ca s aleag cteva reviste i i
le ntinse nsoitoarei sale.
- Crezi c i-ar conveni mamei tale ?
Susari verific repede titlurile i-i aprob alegerea.
- Da, este perfect.
Aruncnd o privire ceasului de la mn, ea adug :
- Trebuie s plec, Kim. mi pare ru c nu mai pot
rmne cu tine.
ANNE HAMPSON

- Te rog,- Mai atept nc cinci minute ca s aflu


dac au sosit crile lui Bart, i plec acas.
Imediat ce Susan iei din librrie, Rock se ntoarse
spre Kim. i puse n mn un volum i aceasta nu avu
imediat prezena de spirit -1- refuze. Cu un astfel de
om, ar fi trebuit mereu s se fereasc.
- M-am gndit c aceast lucrare i va fi de folos,
spuse el7 abinndu-se cu greu s nu rd.
Fr s vrea, Kim privi coperta. Era scris cu litere
aurite : Marea carte a politeii i bunelor maniere".
- Eti... ngrozitor ! spuse ea. i prea ru c nu g-
sise alte calificative mai tari.
- Cred c ai avea o satisfacie extrem s mi-1
arunci n obraz.
Kim i reveni repede i rspunse :
- ntr-adevr, domnule Linton. Nu pot totui
s-mi ofer o asemenea plcere ntr-un magazin. i na-
poiez cartea i-mi permit s-i sugerez a ncepe s-o ci-
teti dumneata.
Spre marea ei surpriz, Rock se amuz enorm de
ironia ei, nelndu-i ateptrile. Ar fi vrut s-1 scoat
din fire, s-i demonstreze c nu numai femeile i pier-
deau sngele rece din cauza unei remarci suprtoare,
cum pretinsese el. Mai afirmase c el rmnea mereu
stpn pe sine i rmsese.
Rock lu cartea pe care ea i-o ntinse cu o mn
puin tremurtoare.
- Kim, hai s nu ne certm. S facem armistiiu
de un sfert de or. Te invit s bei un ceai.
Kim l privi uluit, cu ochii mari. Nu-1 mai recu-
notea. Chiar i vocea i era schimbat. Nu mai era cea
a arogantului Rock Linton care cuta cu orice pre s
ctige btlia. Adoptase un ton convingtor cruia i
era foarte dificil s-i reziste, Kim se surprinse spunnd i
NTR-O ZI

- Mulumesc, domnule Linton...


El o ntrerupse ducnd spre ea un deget ce o ame-
nina cu blndee;
- Rock, Credeam c am fost de acord s ne spu-
nem pe nume. Bart ar fi decepionat dac te-ar auai.1
Totul era schimbat n el, chiar i expresia ochilor;
n timp ce pronuna acele ornate. Nu mai nelegea tr
mic dta atitudinea lui
- Mi-a venit greu s-i^ spun Rock, dat fiind agre-
sivitatea relaiei noastre, mrturisi ea dup o tcere
stnjenitoare.
- mi pronuni numele ntr-un fel ncnttor. i
adres o privire luminoas care o fcea s se simt
straniu.
Inima ei ncepu s bat puin mai repede i cnd el
glumi pe seama relaiei for, ea i ddu seama cu uimire
c el nu voia s rd de ea. D e ce nu simea nevoia
s-i ntoarc sarcasmele s se rzbune ? Se mulumi
doar s schimbe subiectul.
- Am venit s iau crile Iui Bart. Vnztorul s-a
dus s vad dac le-a primit.
- Cnd au fost comandate ?
Aflnd data, el se ncrunt.
- M-ar mira s fi sosit deja. Ce gen de cri erau?
- Una despre vegetaia din Africa de Sus, dar nu
tiu subiectul celeilalte.
Vnztorul intr n acea clip n magazin i se scu-
za c nu avea tac lucrrile.
- Putei trece sptmna viitoare ?
~ Da, desigur.
- Cred c le voi avea pn joi, sau cel trziu vi-
neri.
44 ANNE HAMPSON

- Pot s-i mprumut o carte despre vegetaia din


Africa de Sud lui Bart, se oferi Rock cnd ajunser
pe strad. Vino cu mine, am s i-o dau.
- Este foarte drgu din partea ta, Bart va fi n-
cntat.
Intrar ntr-o ceainrie unde Rock comand cu au-
toritate i prjituri pe lng butura promis. Cnd
platoul asortat sosi, el lu doar un fursec. Kim ns, nu
se putu stpni n faa unei prjituri superbe cu crem.
- Nu te temi pentru silueta ta ?
Kim era aezat n faa lui, iar el i studie trupul
zvelt.
- Pot mnca orice fr s m ngra, spuse ea de-
gajat i nfipse cu lcomie furculia n prjitur.
Rock nu rspunse nimic, dar continu s-o priveasc
curios. Kim nu-1 vzuse niciodat ntr-o dispoziie att
de bun fa de ea. Aceast nou atitudine o nelmuri.
Rock nu mai era brbatul pe care-1 detesta cu atta
violena i aceast descoperire o impresiona. Pentru
prima clat se simi pe o poziie nesigur. Pn- n
prezent, chiar dac nu reuise prea des s marcheze
puncte mpotriva lui, simise c era capabil s-i in
piept. Dar acum...
- La ce te gndeti ? o ntreb el brusc.
- mi pun ntrebri, rspunse Kim evaziv.
Rock scutur din cap.
- i mulumesc pentru acest rspuns, dar n-am
neles prea mult.
Kim rse i se justific fr s mint.
- Nu pot s-i spun dect o parte din gndurile
mele.
- Fie, am s m mulumesc cu firimituri, rspunse
el, ironiznd-o fr rutate*
INTR-O ZI 45

- M ntrebam crui fapt s-i atribui aceast


schimbare de spirit, domnule.,. Rock.
- Care schimbare de spirit ? ntreb el ridicnciu-i
sprncenele.
- Ei bine, nu mai vd atitudinea ta obinuit de
superioritate. Este pentru prima dat cnd am impresia
c nu sunt o biat detestabil i mizerabil femeie, bun
doar de a fi redus la sclavie.
Kim nu nelese ce-o mpinsese s-i vorbeasc ast-'
fel. Nu dorea totui s provoace o disput. Umbra unui
zmbet lumin trsturile interlocutorului ei.
- De cc-i ari dinii, Kim ? Nu tii s manevrezi
ironia.
n. loc de rspuns, Kim se ocup de prjitur.
- De altfel, adug ei, doar un brbat care nu se
teme de nimic ar putea face din tine o sclav.
Kim rse la auzul acestor cuvinte. Un fel de in-
stinct o avertiza c veselia i conferea un plus de far-
mec. Observ aprnd o lumin diferit n acei ochi
cenuii i reci. Rsul ei fcuse s apar acea lumin
mai cald.
- Brbatul care m va face sclav nu s-a nscut
nc, afirm ea pe un ton linitit n timp ce-i termina
prjitura.
~ Nu cumva eti prea sigur de tine ? ntreb ol
sfidtor. Ia seama s nu-1 tentezi pe diavol. ntr-o zi,'
poate mai devreme dect te gndeti, ai s-i gseti
stpnul.
Kim l privi pe ccl ce ndrznea s-i spun aseme-
nea lucruri, iar btile inimii i se accelerar pentru a
doua oar n acea dup-amiaz.
- Dup cum vorbeti, ghicesc c armistiiul nos-
tru ia sfrit, coment ea n loc s-i rspund la imper-
tinen.
46 ANNE HAMPSON"

- Bai n retragere ! exclam Rock afind un dis-


pre ngduitor. Iat un comportament tipic feminin i
te eschivezi cnd eti pe punctul de a pierde. i pentru
asta, draga mea, i repet c eti prea sigur pe tine.
Brbatul care va ti s-i dea o lecie, nu este probabil
prea departe.
Chiar cu o zi nainte, Kim ar fi explodat auzind un
astfel de discurs. Nu spuse nimic i inspir profund;
Adopt cei mai dulce ton, creznd c astfel l va face
pe Rock s-i fie ruine c-i vorbise att de brutal.
- Dovedeti o atenie foarte delicat mprumutn-;
du-i lui Bart o carte. Va fi ncntat Eti sigur c nu
te deranjeaz sa mergi s-o caui acum acas? Pot s
trec mine diminea, dac-i convine mai mult.
Era foarte mndr c-i dovedise c putea s-i rs-
pund la atacuri cu politee i amabilitate.
Din pcate, el pru s nu fi bgat de seam i se
mulumi s spun :
- Dac m-ai fi defanjat astzi, nu te-a fi invitat
s vii,
Din reacia lui, Kim nelese c rspunsul su era
calculat. Voia s-i arate c farmecul ei nu avea priz
la el, lund-o ca pe o tentativ aproape infantil. Chiar
cnd era hotrt s rmn calm, omul acesta reuea
s-o nfurie. Ce tip exasperant ! ncercase totul, dar nu
reuise s obin nici Cea mai mic victorie asupra lui !
- Vd c. i-ai terminat ceaiul. Eu sunt gata de ple J
care, spuse ea tios.
- Ce te*a apucat aa deodat ?
- Ce vrei s spui ?
Rock oft cu zgomot.
- Nu mai eti cea de acum cteva minute, spuse
privind-o ptrunztor.
INTR O ZI 47

Tot nu neleg despre ce vorbeti, spuse ea cu'


ncpnare.
Rock i uguie buzele. Era evident c ar fi avut
chef s-o scuture ca s-o fac s neleag mai repede.
- Acum o clip erai ncnttoare, iar acum te ari
dezagreabil. Aveam impresia c fceai un efort de
amabilitate, dar caracterul tu neplcut iese la iveal
pe neateptate.
Kim fcu ochii mari. Rmase tcut i analiz acesr
te remarci stranii. Nu era i ea la fel de dezorientat
de comportamentul lui ? Nici el nu se abinea deloc s
treac brusc de la un ton Ia altul, de la o atitudine la
alta. Mai mult nc, devenea adesea de o grosolnie
nescuzabil fa de ea. Expunndu-i cinstit gndurile,
ea atepta un rspuns. l atinsese n sfrit ? Nu, nici
pomeneal. O expresie binecunoscut de amuzament
amestecat cu iretenie i destinse trsturile i el i spjise
pe un ton suav, menit s-o nnebuneasc de furie i ne-
putin.
- Dac eti gata, s mergem.
O nso;i pn Ia locul unde-i parcase maina.
- A mea este acolo, spuse el indicnd locul cu de-
getul. Nu-i rmne dect s m urmezi.
Atept pn cnd ea se aez la volan i adug :
- N-am s conduc prea repede.
Kim conduse n spatele lui pe drumul erpuitor. Ca
ntotdeauna, ntinderile cmpurilor brune i atrgeau
privirea. Peisajul slbatic o emoiona. n deprtare se
vedeau colinele i mai departe, n zare, munii.
Ceaa albstruie a dup-arniezilor africane nvluia
cmpurile. n dreapta, aprur pdurile lui Rock, spaii
imense acoperite de mahoni i alte specii de esene foar-
te preioase.
ANNE HAM reON

Maina iui prsi drumul i o lu pe o alee mr-


ginit de arbori de m a n g o l a captul creia se ridica o
vil de un alb imaculat. Bunicul lui Rock o botezase
Lusaka. Kim ncetini, ca i vehiculul din fa. Un par-
fum de caprifoi o nvlui chiar nainte de a cobor din
main. Rmase mult timp nemicat, cu mna pe por-
tier, contemplnd splendoarea vegetaiei luxuriante
din jur. Coloritul fantastic era ameitor, iar mirosurile
puternice o nnebuneau.
Recunoscu muli arbori i multe flori. Erau porto-
cali, bougainvillaea, acele tufe cu flori roii, hibiscui
ale cror flori luminoase contrastau cu frunzele verzi.
Crinii erau n vecintatea trandafirilor urctori, susinui
de spaliere.
- Este magnific ! spuse ea cu rsuflarea tiat, fr
s-i mai poat lua ochii de la acel spectacol. Rock...
N-am vzut niciodat ceva att de frumos.
~ Dac vrei s intri n cas, am s-i dau cartea,
spuse el scurt, auzind exclamaiile ei ncntate.
Kim reveni la realitate i urc n urma lui cinci
trepite de piatr, trecu pe sub un portal cu coloane pe
care se craser flori violet. Rock o conduse ntr-un
salon ncnttor ale crui ferestre imense cldeau spre
grdin pe de o parte, iar pe cealalt spre o piscin.
Frunzele palmierilor se legnau uor deasupra apei al-
bastre, n care se reflectau Spre est, departe la orizont,
se vedeau munii i tot terenul, ntre cas i muni, era
acoperit cu hectare de pdure deas, care-i aparinea
lui Rock. Kini zr civa muncitori la lucru printre ar-
borii cei mai apropiai.
Dup ce-i privi cteva clipe, i ndrept atenia
spre camera unde se afla Recunoscu amenajarea luxoa-
s i rafinat de care-i vorbise Bart. Covoare persane
acopcreau o parte din parchetul lustruit cu cear. Ale-
tNTK-0 21 49

gerea mobilelor fusese fcut cu mare gust. Cteva bu-


chete de flori ocupau vaze de cristal lefuit. O pendul
mare btu n colul salonului i ea i privi ceasul. Era
deja trziu. Soarele asfinea. Dup cteva momente,
Rock reveni, cu o carte n mn.
Mulumesc, spuse ea punnd cartea n poet i
pregtindu-se s plece.
- Bart se odihnete destul n fiecare zi ? ntreb
stpnul casei. -
- Da. Sunt plcut surprins pentru c este foarte
nelegtor.
Chipul lui Rock nu exprima nici un sentiment spe-
cial.
- Ai grij cum mergi pe drum, o sftui calm. Ploi-
le din ultimele zile au spat adevrate anuri.
- Am s fiu atent. La revedere, Rock, i-i mul-
umesc pentru carte.
La volanul mainii lui Bart, Kim se ndeprt de
Lusaka. l vzu pe Rock n oglinda retrovizoare, ne-
micat, n locul n care-1 lsase. El nu se clinti pn
cnd nu pierdu maina din vedere.
50 ANNE HAMPSO

CAPITOLUL IV

Kim se privi o ultim dat n oglind apoi se duse


n hol unde-1 gsi pe Bart. El o compliment pentru
inut. Purta o rochie de mtase alb, foarte decoltat.
Corsajul era fix pe bust, iar fusta frumos evazat.
i place parfumul meu ? l ntreb cnd termin
de privit alura pe care i-o ddea rochia.
- E... Mtnm, mi-ar plcea s am cu patruzeci de
ani mai puin 1
Kim fu ncntat s-i vad att de veseL
- Este parfumul pe care mi l-ai oferit sptmna
trecut. l ador 1
Bart i coment elogios i coafura, colierul i br-
ara asortat. Din discreie, se abinu s vorbeasc de
superba poet aurie de sear pe care i-o fcuse cadou
cu trei ani n urm, de Crciun.
- M ntreb dac Rock... ncepu el, dar nu-i ter-
min fraza.
Kim l privi uluit.
- Ce vrei s spui ?
- O, nimic, spuse el fcnd un gest cu mna. M
gndeam doar.,. Se ntrerupse din nou apoi spuse, des-
chizndua:
- Dac eti gata, plecm !
Kim se urc n main lng el, l ls s porneas-
c apoi s ajung la osea ca s repete ntrebarea :
NTR-Q ZI 51

- Ce voiai s spui despre Rock ?


- Despre Rock ? repet Bart, fcndu-se c nu n-
elege.
- Bart, ce-mi ascunzi ?
- Nu-i ascund nimic, draga mea, nu te enerva
pentru nimic. Schimb viteza i continu : Nici mcar
nu mai tiu ce spuneam. M ntrebam, fr ndoial,
daca el va veni la club n seara asta.
- Nu vine n toate smbetele ?
Da, dar... poate s fie ocupat cu altceva... Nu
se tie niciodat.
- Este foarte important pentru tine s-1 ntlneti
astzi ? ntreb ea, mirat de sine c insista astfel.
Comportamentul lui Bart o intriga. Avea impresia
c umbla cu ascunziuri.
- Da, doresc s-1 vd n seara asta, ncuviin el
trecnd pe cealalt parte a drumului pentru a depi
o familie african.
Erau tata, mama i trei copii mici ai cror ochi lu*
cir n lumina farurilor. Se ntorceau n satul lor de la
marginea drumului pe care mergea Kim n fiecare zi cu
Sammy.
- Vreau s vorbesc cu Rock despre cartea pe care
mi-a mprumutat-o. ?
- neleg. Dar n realitate nu nelegea nimic.
Bart fcea pe misteriosul i atitudinea asta i ddea
puin de gndit lui Kim.
Firul gndurilor ei se schimb, cnd intrar n gr-
dina clubului. Erau deja multe maini n parcare. Kim
o cut imediat cu privirea pe a lui Rock. Proprietarul
de la Lusaka nu sosise nc.
Bart avea muli prieteni printre membrii clubului.5
Curnd fu desprit de Kim care, la rndul ei, fu aca-
52 ANNE HAMPSOSf

parat de Susan foarte curnd. Era nerbdtoare s-i


prezinte n sfrit faimoasa zei" blond, despre vizi-;
ta creia i vorbise. Ravella prea s fi ieit dintr-o lu-;
xoas revist de mod.
Ochii si, mari, albatri, scnteiau ca stelele pe sub
genele lungi. Un colier magnific, n care alternau dia-
mante i safire, i mpodobea gtul graios. Rochia ei
din lame auriu, puin mulat, i arta armonia perfect
a formelor. Era despicat pn deasupra genunchiului,
ceea ce lui Kim i se pru foarte feminin. Apoi privirea
ei se opri pe degetele subiri cu unghii impecabil lcuite.
Ravella purta dou inele somptuoase : un diamant mare
pe mna dreapt, iar pe mna stng un safir nconju-
rat de diamante mai mici. Vocea i era n acord cu apa-
riia strlucitoare, constat Kim cu gelozie involuntar.'
Cum s rmi insensibil la attea caliti ce se gseau
Intr-o singur persoan ? Doar cu vocea ei, Ravella ar
fi putut cuceri orice brbat. Susan n-o minise !
Profitnd de cteva secunde de singurtate cu Kim,..
Susan i opti :
- M amuz teribil reacia brbailor crora le-o
prezint pe Ravella.
- Pare deja s cunoasc pe toat lumea, ai venit
de mult ?
- Da, a,m venit devreme.
Ravella reveni spre Kim i verioara ei.
- Susan, mi-ai spus c sunt- tineri interesani aici.
Nu vd nici unul !
- i Dick Fornham ? Este brun, nalt, frumos,
ce-ai vrea mai mult ? replic Susan rznd puin de
Ravella.
Aceasta fcu o mutri ncnttoare.
- Totul m las indiferent. n zilele noastre, br-
baii nu mai au cu adevrat aspectul viril.
INTR O ZI 53

- i Val ? A, nu, am uitat c are slbiciune pentru


Kim.
Kim ridic din umeri cu dezinvoltur, dar roi puin.
- Suntem doar prieteni, declar ea, incapabil s
gseasc ceva mai original.
- Pentru moment ! preciz Susan fcndu-i rut-
cioas cu ochiul.
Da, Val i plcea, i mrturisi Kim. Dar se gn-
dea i la Bart cruia i promisese c nu-1 va prsi atta
timp ct mai avea nevoie de serviciile ei.
- i place Val ? o ntreb Susan pe Ravella.
Cu sprncenele ncruntate, ea i privi interlocutoa-
rea ca pentru a evalua ansa acesteia de a atinge un
brbat mai remarcabil, apoi rspunse cu convingere :
- Da, nu este ru.
- i John Peterson ? continu Susan fr s se lase
descurajat. Are mult succes.
- Dar mi se pare ridicol cu vocea lui subire de
adolescent ! obiect Ravella.
- Dac neleg bine, i trebuie un brbat puternic
i dominator, cu o siluet de atlet i voce grav. Ei
bine, iat-1 !
Susan o invit pe Ravella s se ntoarc i-i con-
tinu prezentarea pe un ton mai sec ce trda o nuan
de ciud :
- Iat brbatul care se apropie cel mai mult de
perfeciune. Este nalt, puternic, dotat cu o voce ex-
trem de masculin... care poate avea accente de temutJ
Iat-1 pe Rock Linton ! Privete bine, domnioar di-
ficil.
Rock se opri o clip. Parcurse asistena cu privirea*
nainte de a nainta. Susan o copduse pe Ravella n ca-
lea lui, iar Kim le urm.
ANNE IIAMPSO&

- Rock, i-ani vorbit de verioara mea. Ravella


Spalding... Rock Linton,
Kim observ expresia naului-venit n timp ce el o
msura cu privirea pe Ravella, din cap pn-n pfcioare.'
i ntinse mna i ea i ls degetele fine in mna iui'
Prea ocat d e fora ce emana din e l
- Sunt ncntat s v cunosc, domnioar SpakMag.
Vocea Iw era rece i privirea dur. Un rid vizibil
apru pe fruntea Ravellei. Probabil c ntlnise primai
brbat din viaa d care nu- cdea prad farmecelor sale.
Cnd ciclic ochii h el, era uor de ghicit c ea czuse
prad, farmecelor tui
Rock ns, nu; se mai interesa; deja de O zri&c
alturi pe Kim i-i spase pe cel mai impresionant t m
posibil :
- Bun seara* Kkn. Bart a venit cu tine ?
~ Da, este acolo. Vorbete cu domnul i doamna
Hoit.
- Cum se simte ?
Rock nu uita niciodat s ntrebe ele sntatea lui
Bart. Linitit d e ameliorarea3 adus ele cele cteva sap-
tmnr de dita, Kim spuse:
- Se simte bine, mulumesc.
- Cu att mai bine, spuse el, apoi arunc din nou
o privire prin saf i* reper o persoan pe care dorea
s-o ntlneasc.
Murmur o scuza i se ndeprt. Ravella se ntoar-
se spre verioara sa, strmbnda-se. t
- Nu este foarte amabil. Totdeauna se poart ast-
fel ?
Susan ridica ochii spre cer.
- Da, noi femeik tretmie s ne resemnm. Rock
Linton nu ne socotete demne de atenia sa. mi pare
srm o zi 5

c&u, draga mea. Trebuie prezint un brbat mai


plcut, fiock este un celibatar nrit.
- fascinant, opti Ravella, pierdut In gnduri.
- Are totui treizeci d e sm i nu l-am vzut nicio-
dat s fie interesat de vreo femeie t
- De unde tii ?
- Triesc aici de cnd m tiu. Sunt la curent cu
tot ce se petrece n repune, Mki mna dintre noi nu se
poate luda c i-a reinut atenia. Nid mcar pentru
- puin vreme.
Ravella o privi bnuitoare. Nu reuea .s-i ia ochii
de la misteriosul personaj care se inea la o oarecare
distan, mbrcat ntr-un superb costum alb.
- S nu-mi opunei c acest brbat nu cunoate fe-
meile ! Este evident c dragostea nu are nici un secret
pentru d .
- S ascultm vocea experienei ! glumi Susan.
Vino, v ofer de biat, dar tu m putea s ne uimeti po-
vestindu-ne multek tale experiene sentimentale.
Toate trei izbucnir n rs, atrgnd asupra lor pri- -
virile lui Hoek i ale interlocutorului su, RalpJfi Astbury,
un comerciant din Tengaville. John Paterson veni la ele
fi mpreun se ndreptar spre bar.
Rock i fixa privirea pe Kim i~i ordon fr pic
de ceremonie :
- Du-te s rezervi o mas.
Tonul su imperativ i mna ntins ntr-un gest
autoritar indicau c nu se ndoia c va fi ascultat.
. - Vezi daca nu este una pe acolo, dincolo de mul-
ime.
Mirat c se arta att de docil, Kim se execut
imediat. Nu vzuse niciodat atta lume la club. ne-
lese c vestea sosirii Ravellei se rspndise repede. Toa-
t lumea se deranjase s vad .zeia blond".
56 ANNE RAlM&sQSSl

Gsi o mas i-i fcu semn lui Susan. Aceasta veni


singur. Verioara ei se lsase acaparat de un btrn
celibatar care-i vorbea despre tinereea lui i de succe-
sul la femei. Fr ndoial amuzat, ea se art ncn-
tat. Nici un brbat, se gndea Kim, nu putea rmne
insensibil la felul cum prul ei auriu i unduia pe umeri.
Susan i observ privirea admirativ i spuse :
- Este frumoas, nu-i aa ?
- Foarte frumoas.
- Ultima dat cnd am vzut-o, acum patru ani,
o gseam ncnttoare. Dar la douzeci i doi de ani,
este i mai i.
- Nu s-a ataat niciodat de vreun brbat ?
. - Nu, dup cte tiu. Este foarte exigent, dup
cum i-am spus deja. De altfel, ai putut s-i dai seama
singur. Nici una din persoanele pe care i le-am prezen-
tat nu i-a plcut.
- Ba da, Rock i-a plcut, afirm Kim.
Il cut cu privirea. Era cu spatele la ele, coman-
dnd buturile. Ii privi o clip umerii lai.
- L-a gsit fascinant, acesta este termenul pe care
1-a folosit.
Cum putea s-1 gseasc fascinant pe Rock ? Ae-
rele lui de superioritate, arogana i prejudecile ab-
surde fa de femei au iritat-o ntotdeauna.
Urmat de John i de Ralph, el se apropia cu dou
pahare. Gura lui ironic o fcu pe Kim s ofteze aga-
sat. El o auzi i-i zmbi provocator. Ravella reveni
spre grup. Privirea ei se mut de mai multe ori de la
Rock la Kim i pru gnditoare. Apoi John i vorbi
i ea i alung gndurile ntorcnd spre el un chip lu-
minos.
- Ct timp ne vei face plcerea s rmnei prin-;
tre noi, domnioat Spalding ?
INTR O ZI 57

- Voi rmne ase sptmni.


Ea l privi din nou pe Rock i adug cu voce me-
lodioas :
- ase sptmni sau poate mai mult. Depinde.
Toat lumea i sorbea vorbele.
- De ce depinde ?
Ravella ridic din umeri ntr-un fel fermector.
- Dac viaa de aici mi se va prea destul de atr-
gtoare, mi voi prelungi ederea.
Btu din genele-i lungi care-i lsau umbre pe obraji.
- Atrgtoare ! repet Raph uluit. Ce vrei s spu-
nei ? .
- Ei bine. M gndesc c trebuie s ne distrm,
mai ales n vacan. Susan nu poate s-mi acorde tot
timpul ei, pentru c are mult de lucru acas. Sper, deci,
c voi reui s m distrez altfel.
Privirea ei se opri pe chipul lui Rock cu insisten.
Expresia lui era att de indescifrabil de parc ar fi
purtat o masc. i lu paharul de pe mas fr s spu-
n un cuvnt.
- Eu am mult timp liber, se grbi s-o anune John.
A fi ncntat s-i art regiunea.
Nu era deloc propunerea pe care o ateptase Ra-
vella, iar Kim observ c nu era mulumit. Fata i
fcea iluzii dac se gndea c-1 va putea ncnta pe
acest celibatar nrit. Ea i rspunse lui John cu zm-
betul ei frumos.
- Este foarte amabil din partea dumneavoastr,
dar n-a vrea s m impun.
- S v impunei ! Draga mea domnioar Spal-
ding, dac ai accepta, a fi cel mai fericit dintre br-
bai.
Susan i muc buzele s nu izbucneasc n rs, ca
i Kim, de altfel. Cu o privire sever, Rock i adres
58 ANNE HAMPSON

un avertisment tcut. Cu ce drept i permitea el s-o


cheme la ordine ?
- i eu pot s v nsoesc cteva zile, dac dorii;
domnioar Spalding...
- Spune-mi Ravella, te rog !
Ei. bine... Ravella, continu Ralph, am s te duo
unde ai s vrei.
- Mulumesc, rspunse ea fr s manifeste entu-
ziasm.
Kim pierdu reacia lui Rock. Ceilali doi brbai
dovediser atta galanterie, nct el nu putea rmne
mai prejos. Mai nti pstr tcerea, apoi n timp ce
dansa cu el, Kim risc s comenteze :
- N-ai fost prea amabil cu Ravella. N-ai putut s-i
propui o ieire ? Brbaii din regiune au reputaia de
a fi ospitalieri i serviabili.
- Sper c nu te-am decepionat, glumi el.
- tii bine c nu vorbesc de mine.
~ Nu, vorbeti de zna cu bucle de aur i ochi de
safir.
- Ce poet ! M uluieti !
- Tot nu foloseti bine ironia. Dac ai fi sora mea,'
cred c te-a trage de urechi din cnd n cnd.
Aceast replic o scoase din srite i se ndeprt
de partenerul su. Cu un bra ferm, el o trase la piept.
Kim deveni din plin contient de trupul lui puternic i
musculos, de mna de oel de pe spatele ei. Vru s vor-
beasc, dar din gtul ei nu iei nici un sunet. Inima i
btea dezordonat lng pieptul lui, iar el i ddea sea-
ma cu siguran de asta. Era att de tulburat, nct
nu mai reui s danseze.
- mi... -cer scuze, se blbi ea ncercnd s-i re-
vin. Am pierdut ritmul.
NTR-O ZI

- Dac nu te-ai li enervat din nimic, nu s-ar fi ni


tmplat.
r Tu eti cel care m enerveaz
r Eti prea bnuitoare,
r Nu... numai cu tine m enervez astfel.
- Este adevrat. Bart m-a asigurat c eti amabl-
litatea i blndeea personificate.
- Vrei s m scuzi ? N u mai am chef s danseaj
A prefera s m duc s caut oameni bine crescui !
- Nu spune prostii, Kim.
Rock se aplec spre ea i o privi atent.
- Eti roie i fi-ai ieit din fire. Ai nevoie de pu3
in aer. Hai afar !
Era vorba de un ordin, iar el, fr s se sinchiseas^
c de protestele ei, o lu de bra i o conduse pe teras.1
n loc s se opreasc acolo, o fcu s coboare treptele
i o constrnse s-1 urmeze n parc. Dac n-ar fi fost'
interminabilul du-te-vino de oameni care ieeau i in-
trau n sal, ea s-ar fi zbtut,
- N-am s-i neleg niciodat purtarea, spuse ea
stpnindu-i vocea, dei prin tot trupul simea un cu-
rent de excitare.
- Nu ai nevoie s nelegi, spuse el pe un ton
suav.
Nu-i eliberase braul dar o strngea mai puin.
- Nu te simi mai bine afar, la aer curat ?
- Ba d.
- Vezi, nuntru ne sufocam. N-am vzut nicioda-
t o asemenea mulime de oameni la club.
El nainta ncet, potrivindu-i pasul cu al ei. i
chiar cu acest mers lent se ndeprtaser bine de club.
- Avei planuri pentru Crciun ? o ntreb dup o
clip.
60 ANNE HAMPSON

- Rmnem la Katania Lodge. I-am propus lui


Bart ca pentru cteva zile s plecm, dar nu-1 tenteaz
deloc. S-a schimbat mult n ultima vreme. Doctorul
mi-a spus s nu m ngrijorez. Totui mi-a recomandat
s nu uit mcar o data de medicamentele lui.
- Nu-i face griji, muli oameni trebuie s ia me-
dicamente.
Revenind la Crciun, el adug :
- Eu dau o petrecere i bineneles, suntei i voi
invitai.
- Mulumesc, Rock. Nu m ateptam s...
- Nu uita c sunt prietenul lui Bart, i-o tie el;
Nu am intenia s v prsesc n noaptea de Crciun;
- Ai s faci un pom ? ntreb ea, curioas s afle
dac va regsi n Africa aspectul Crciunului englez,
- N-am fcut niciodat.
Vznd sclipirea nostalgic din ochii ei, Rock avu
un impuls de blndee.
- Accepi s-1 decorezi tu ?
Ce om straniu i imprevizibil ! se gndi ea, uimit
de aceast buntate.
- Chiar i-ar plcea s ai un pom ?
- Va fi ceva nou pentru mine. Prietenii care vor
veni la petrecere se vor bucura i ei.
- n cazul acesta, am s m ocup cu plcere. Bart
are obiceiul s fac un pom de Crciun. Este prima dat
cnd nu suntem n Anglia la sfritul anului.
Vocea ei purta amprentele regretului. Srbtorile de
Crciun aveau mare importan pentru ea. Cu Bart, ea
se distra ca un copil, oferind i primind cadouri. La
prnz, luau o mas rece pregtit din ajun, apoi plecau
la o plimbare tradiional. Cu obrajii roii, cu minile
ngheate, se bucurau la ntoarcerea acas. Focul ardea
NTR-O ZI

n cminul din salon i domnea o atmosfer dulce. n-


tr-un col, scnteia bradul. Kiin l mpodobea cu ' ghirlan-
de luminoase, psri, mici personaje pestrie tot felul
de obiecte n miniatur.
Seara, Bart invita civa prieteni. Masa era decorat
superb i pe fiecare l atepta un cadou sub brad. Dup
cin, conversaia se anima i Bart punea muzic. La
sfrit, i luau rmas-bun n pragul uii. Dac, din n-
tmplare, ningea, plcerea era complet Nu avea s
uite niciodat acele frumoase srbtori de Crciun.
Rock o smulse din gnduri ntrebnd-o da<^-i pl-
cea plifhbarea. l ur c-i ntrerupsese gndurile att de
plcute.
- Sunt mulumit c am ieit la aer, rspunse pe un
ton sec. Ce voiai s tii ?
- Nu eti mulumit c eti cu mine ?
- i pentru care motiv ar trebui s fiu ? l ntreb
ea sfidtoare.
- Draga mea, spuse Rock calm, vreau s te nv
politeea i s te fac s devii contient c eti femeie.
Kim ar fi putut s-1 plmuiasc pentru aceste cu-
vinte. Ghicind c le spusese cu scopul de a o provoca,
i ascunse dorina de a se rzbuna i schimb subiectul.
Vorbi despre Ravella i de graba cu care John i Ralph
i oferiser compania.
- Nu eti i tu un brbat civilizat ca ei ? Ai fi
putut i tu s-i oferi compania.
- Pot s-o mai fac ns, rspunse el imediat, pri-
vind-o piezi. Este poate mai amuzant ca celelalte.
- Tu care dispreuieti femeile, mrturisete c
este de o frumusee extraordinar.
- Exact. .
- Cel care se va cstori cu ea ar putea fi mndru.
62 AN:;E HAMPSON

- ncerci s m faci s m gndesc la cstorie


glumi el, N-ai fi prima, crede-m.
- ncrezut personaj ! spuse Kim iritat.
Ar fi vrut s-i elibereze braul, dar el i ghici in-?
tenia i o reinu cu fermitate. Ea se nfior din nou
din cap pn-n picioare, n timp ce o trgea lng el;
ncetinir pasul i continuar s mearg unul lng cei
llit. Kim era contient de statura lui nalt care o
domina. Luna strlucea printre frunzele arborilor. Zgo^
motele misterioase ale nopii i parfumuriie mbttoa^
re sporeau farmecul clipei. O pasre cnta. Bti ritmice
de tam-tam primitiv rsunau n deprtare.
Kim uit de toate pentru a tri aceste clipe. Se mir
c era aici, singur cu Rock, brbatul cu care mereu se
certa, celibatarul nrit care nu lsase nici o speran
femeilor din anturajul su. Ele nu ncercau s-1 seduc,
tiind c i-ar fi pierdut timpul. Kim i contempl pro J
filul. Trsturile ferme i se vedeau n lumina lunii.
- Acolo este o banc. Vrei s ne aezm ? ntre-
b el, artnd cu degetul n partea stng.
Kim ncuviin cu o nclinare a capului. .Atitudinea
iui Rock o mira din ce n ce mai tare. Cteodat, p-
rea c nu se putea mpiedica de a fi amabil cu ea. i
totui, avea un dispre amuzat, sau o rceal distant,
care-i lsa impresia c n ochii lui este o cantitate ne-
glijabil. Dar n clipa aceea... Care era de fapt starea
lui Rock ? Precis nu-i dorise s se plimbe cu ea ntr-o
atmosfer romantic. De ce o forase s ias din club ?
Dac-i era prea cald, putea s ias singur.
Kim renun s neleag. Pacea nocturn, mirosu-
rile mbttoare, luna 'argintie pe cerul african, toate
acestea erau prea frumoase. Nu putea strica aceste cli-
pe minunate, punnd ntrebri.
NTR-O Zi 63

Cnd ajunser Ia banc, o atept o nou surpriz.


Rock scoase o batist i terse banca nainte de a o in-
vita s se aeze.
- Nu vreau s murdreti aceast rochie de vis.
- Mulumesc, Rock.
Linitea domni cteva clipe, apoi el i vorbi din nou
despre bradul de Crciun pe care ea trebuia s-1 mpo-
dobeasc.
- Eu am s procur pomul, dar te las pe tine s
alegi podoabele. Ai s gseti lucruri foarte drgue !a
Tengaville. Du-te i cumpr tot ce va trebui ca s rea-
lizezi o splendoare,
- mi dai mn liber ?
Cum el ncuviin, Kim ddu negativ din cap.
- Nu ndrznesc s accept, Rock. Risc s fac ne-
bunii.
- Nu, rspunse el. O femeie tie foarte bine s fa-
c acest gen de lucruri. .
Ocazia era ntr-adevr prea frumoas. Nu se putea
abine s nu profite.
- Deci, recunoti c femeile se descurc mai bine
dect brbaii n unele situaii ?
- Ia te uit !... Iar ncepi ? Draga mea Kim, eti
femeia cea mai insuportabil pe care ghinionul mi-a
scos-o n cale. - ^
- Nu este prima dat cnd mi faci un compliment
de o asemenea natur.
- Fr ndoial, nici ultima.
- Atunci, nu te mira dac-i rspund pe msur.
Kim nu nelegea nici ea de ce reaciona astfel.
Dintr-un motiv misterios, avea chef s trezeasc vio-
lena interlocutorului su.
64 ANNE IIAM PSOM

- Nu te~ai gndit niciodat c te-a putea pune


s plteti pentru insolena ta... ntr-un fel care te va
face s ii minte mult vreme ?
Vocea lui coninea un avertisment.
ntorcnd capul, Kim descoperi pe chipul lui o ex-
presie dur. Ar fi trebuit s se fereasc i s-i mode-
reze replicile. mpins de o dorin iraional de a-1
nfrunta, ea spuse nepat :
- Chiar nu neleg ce ai putea face I Pn acum,
aciunile tale nu m-au deranjat i...
~ Este posibil ? ntreb Rock pe un ton amenin-
tor, ridicndu-se de pe banc. Nu nelegi, draga mea.1
Ei bine, ar fi trebuit s m asculi mai atent cnd i-am
spus c dac erai sora mea, te-a trage cteodat de
urechi, dar nu eti sora mea i vreau s-i amintesc c
eti femeie.
Stnd n picioare lng ea, ntinse mna s-o apuce
de ncheietura minii. Kim se trezi brusc n picioare;
Rock o strngea n brae. Nu, mai degrab o strivea;
El i ridic brbia i ea i ntoarse repede capul
pentru a-i dejuca intenia. Gestul ei nu fcu dect s-1
provoace i mai tare. Kim i simi mna pe ceaf. O
trase de pr cu atta violen nct ea ip.
- Las-m ! Eu...
Buzele lui dure nbuir restul cuvintelor. Rock o
srut aproape cu slbticie, fr s se sinchiseasc de
faptul c-i zdrobea gura. Ea ncerc n zadar s se zba-
t. Nu putea lupta mpotriva forei lui. mblnzindu-se,
rmase cu faa spre el.
- Nu mai opui rezisten ? spuse el triumftor.
S-mi fi atins scopul ?
- Care scop ? ntreb ea cu rceal.
- Voiam s-i reamintesc c eti femeie, rspunse
el rznd.
NTR O ZI 65

- Ai putea fi mndru, te-ai purtat ca o brut i


- Atenie, draga mea.
Vocea lui era blnd dar plin de ameninare.
- Un srut, sau dou, n-ar putea constitui dect
un nceput, prima lecie.
- Crezi ? ntreb ea dispreuitoare.
- Da... Cred
Vocea lui devenise mai tioas.
- i fiecare lecie va fi mai grea dect precedenta;
- Vorbeti n dodii, zise Kim cu dispre. Te rog s
m duci napoi la club. N-am nici un chef s discut cu
tne.
- A, vorbesc n dodii ?
Mai nti rse, apoi trsturile lui se ntunecar;
- Draga mea, eti coapt pentru o a doua lecie.'
Kim n-avu timp s-i scape. O mn nemiloas o
strnse la pieptul lui, iar cealalt cobor cu ndrzneal
de-a lungul gtului. Buzele lui venir peste ale ei cu
aceeai brutalitate ca i prima dat. Kim se zbtu cu
furie, cu att mai furioas cu ct era nvluit de sen-
zaii necunoscute. Era pe punctul de a ceda violenei
pasionate a inamicului su. Acesta se amuza de ncerca-
rea ei zadarnic de a scpa. Rsul lui rsun n aerul
parfumat, dar pauza fu scurt. Buzele lui ncepur s-i
srute gtul, apoi coborr pe decolteu. De ce purta o
rochie att de decoltat ? n viaa ei nu se va mai m-
brca astfel !
- Destinde-te, murmur Rock. Las-te n voia in-
stinctelor.
- Oprete~te ! O, ct te detest, Rock Linton 1 Am
s-i spun lui Bart ce fel de om eti !
- Cred c mai degrab ai s pstrezi acest episod
pentru tine, spuse el, deloc impresionat de ameninarea
66 ANNE HAMPSON"

e*. Cred ea este ultimul lucru pe care ai s i~l spui lui,


sau oricui altcuiva, de altfel.
i btea joc de ea. i dduse seama c ea plngea?
Lacrimile pe care ncerca cu disperare s le rein
erau acum la marginea genelor, gata s curg pe obrajii
mbujorai.
- Bart te stimeaz foarte mult. Am s-i demonstrez
ca se nal. Am s-i spun c nu m-ai tratat cu respect*
t>oi fi sigur !
- Ai s-i spui c mi-ai rspuns la srutri ?
Kim strnse pumnii.
- Nu-i adevrat, mini !
i nelese greeala, dar prea trziu. Rock va vrea
cum s-i demonstreze c o avea n puterea lui.
- Ara impresia c trebuie s trec la cea de-a treia
lecie. Eti o elev rea, Kim.
- Nu... te rog.
Lacrimile i se rostogoleau pe obraji. n ntuneric,
Rock nu le vzu. n orice caz, nu s-ar fi lsat impre-
sionat. Se arta att de crud...
- Am s ip, l avertiz ea.
- N-ai, dect. Suntem att de departe de club nct
nu te va auzi nimeni.
Rock o lu din nou n brae. Kim tremura i inima
i btea s-i sparg pieptul. El o strngea la piept pen-
tru a-i tia orice tentativ de revolt. Trupul fragil al
lui Kim nepeni o clip, apoi se recunoscu nvins. Se
surprinse oferindu-i buzele cu o supunere care chiar
pentru ea constituia o surpriz.
- Kim, vrjitoare mic, opti el cu voce vibrant.
Am deja chef s trec la a patra lecie.
Kim intr n panic, tiind de acum la ce s se a-
tepte. Trezise n ea senzaii pe care nu le mai trise
INTR O ZI 67

niciodat, nici mcar cu Richard, logodnicul ei. Acest


brbat care tria n Africa, n aer liber, n contact cu
populaiile primitive, dovedea o ardoare devastatoare*
aproape slbatic. Susan fusese imprudent cnd spu-i
sese c Rock nu tia nimic despre dragoste. Verioara
ei dduse dovad de mai mult perspicacitate. Brusc*
el i ntrerupse gndurile, aplecndu-se din nou spre eaJ
- Nu, nu te zbate, altfel tii ce te ateapt !
Gesturile i vocea lui erau poruncitoare. Kim nu
ncerc s se mai sustrag acestui comportament domi-
nator. Lacrimile i curgeau pe obraji n timp ce atepta
nemicat srutul lui Rock. Cnd el simi lacrimile, se
ndeprt de ea. Cu un deget, i atinse pielea fin de
sub ochi, iar aceast manifestare imprevizibil de tan-
dree o emoion.
- Plngi, zise el, i toat brutalitatea dispru,
Kim ncerc s-i nghit nodul din gt.
- De ce ?
- Chiar trebuie s m ntrebi ?
- Nu uita c m~ai sfidat.
- N u n asemenea msur, murmur ea cu vocea
tremurnd.
Urm o scurt tcere. Arogantul Rock Linton era
incapabil s-i dovedeasc remucrile. Cu siguran, nu
se gndea dect s-i savureze triumful.
!

- Nu n asemenea msur, este adevrat, recunos-


cu el n sfrit.
- Cred... c eti... foarte mndru de tine.
Dup un alt moment de tcere, o ntreb :
- Vrei s-mi cer scuze ?
- Nu eti genul, spuse ea cu amrciune.
D e ce nu-i ddea drumul din brae ? Kim nu n J
drznea s se elibereze brusc i s fug.
68 A N h E l-IAMPSON

- A fi foarte mirat dac i-ai cere scuze,


- Ei bine, mir-te I i cer iertare, Kim. Tu m-ai
provocat dar nu trebuia s m port astfel.
- Acum a vrea s m ntorc.
- Lumea va vedea c ai plns.
Din nou lacrimile ameninau s-i inunde obrajii
- Nu.., nu m simt bine. A vrea s1 m duc acas.!
- Este imposibil. Toat lumea se va ntreba ce te-a
apucat, iar Bart se va ngrijora.
- Atunci, ce s fac ? ntreb Kim pe un ton obosit.
Era descumpnit. Mai mult, era rvit ca i cnd
ar fi trit evenimente extraordinare. Emoii confuze se
ngrmdeau n sufletul ei, iar tentativele inutile de a-i
rezista lui Rock o epuizaser.
- ncepe prin a-i terge ochii, o sftui el. O s ne
mai plimbm puin ca s ai timp s-i revii.
- i mulumesc, spuse ea, cu oarecare ironie n
glas.
- Ai o batist ?
- Nu. Este n poet i n-am luat-o cu mine.
- I-o pe a mea.
Rock i scoase batista. Cum o folosise ca s tear-
g banca, o desfcu s vad dac nu era murdar. O
strnse din nou i-i ridic faa cu blndee. Surprins,
ea nu se mic in timp ce el i tergea lacrimile.
Acum este mai bine ?
- Puin, rspunse ea ca un copil. Nu se aranjeaz
totul ca prin minune doar pentru c mi-ai ters lacri-
mile.
- Ascult', Kim, mi pare ru. Vino, s facem ci-
va pai.
El o lu de bra fr brutalitate i ea nu ncerc s
se elibereze. Contactul cu el o lsa fr puteri. Se n--
INTR O ZI 69

deprtaser' i mai tare de club i ea nu ntrzie s-i


exprime dorina de a se ntoarce.
- Este timpul s ne ntoarcem, cred ca mi-am re-
gsit aspectul normal.
- Bine, dac doreti, accept el..
Regreta oare ? i ceruse scuze, dar ea nu prea cre-
dea n remucrile lui. i totui, atitudinea lui dovedea
c voia s fie iertat. Ei bine, nu, nu-i va ierta niciodat'
comportamentul I Niciodat 1 Ct va tri, l va ur pe
Rock Linton !
fO ANNE HAMFSOIV

CAPITOLUL V

Cnd Kim i Rock se ntoarser la club, se ndrept


tar imediat spre bufetul decorat foarte frumos cu flori;
Ea privi n jur s vad dac oamenii o priveau curioi;
Nimeni nu bgase de seam c ea plnsese.
- Totul este bine, Kim, nu ai urme de lacrimi pe
obraji, o asigur Rock rznd.
Pentru, a-i demonstra c nu-1 iertase, Kim nu-i rs-
punse la zmbet i se ntoarse.
Ravella se apropie n acel moment i-i strecur cu
autoritate braul sub braul lui Rock. El se eliber ime-
diat i se ndeprt de ea. Reacia, teribilului celibatar
nu o descuraj n aparen.
- Ce bufet minunat ! Rock, pot s stau la masa ta?
- Poi s stai la masa noastr, spuse el, accentund
ultimul cuvnt.
- Mi ! Cine este cu tine ? ntreba Ravella uitn-
du-se n jur.
- Kim, i va veni probabil i Bart.
Privind pe deasupra umerilor lui lai, .Ravella o zri
pe Kim cu o farfurie n mn. Ignornd-o pe Ravella,
Rock se ndrept spre bufet i o ajunse pe Kim.
- Nu mi-e foame, spuse Kim pe un ton obosit. Te
rog s m scuzi, dar m duc s m aez ntr-un loc li-
nitit. Te las cu Ravella.
NTt O ZI 71

Se simea ru i abia o mai ineau picioarele.


- i ce trebuie s fac dac nu ani chef s iau masa
n compania ei ?
Rock vorbise in oapt. Cu coada ochiului o urm-
rea pe Ravella, care terminase s se serveasc i vor-
bea cu un brbat.
- De ce nu i-e foame ? Cred ca pan acum a ui-
tat ce s-a ntmplat.
Ea ridic spre el ochii ce-i sclipeau de furie.
- Poate tu ai uitat, eu ns nu ! Nu m simt bine
deloc.
Rock o privi o clip i se ncrunt.
- Cred c eti puin cam roie, coment el.
- Rock, nu ai nimic n farfurie ! spuse Ravella pe
un ton vesel n
Ea i ntrerupsese i Rock fcu o mutr agasat.
Se art totui destul de politicos pentru a-i rspunde
amabil.
- Nu prea mi-e foame.
- A, suntei deja aici ! exclam Bart, V-am cutat
peste tot.
- Am ieit puin la aer, spuse Rock, fr s par
.dornic s dea explicaii mai ample.
Bart ridic ochii. Expresia lui o intrig pe Kim.
Prea ncntat de gndul ce-i venise n minte.
- Ai avut dreptate. Ne sufocm aici.
- Ai cobort n grdin ? ntreb Ravella fixn-
d-o pe Kim cu o privire stranie. Este ntr-adevr cald
aici. Mi-ar fi plcut dac cineva mi-ar fi propus s ne
plimbm puin pe afar.
- Sunt sigur c John n-ar fi cerut mai mult, spuse
Bart cu blndee. Am observat c nu te-a scpat din
ochi toat seara. Din pcate, nu l-ai ncurajat. Ar trebui,
* draga mea. Este un tnr plin de caliti,
72 ANNE HAMPSON"

Kim se ntoarse i oft, iar Bart deveni ngrijorat.


- Ce se ntmpl ? Nu vrei s mnnci ?
Regretnd ca- ngrijorase, Kim se nvior.*
- Nu prea mi-e foame, dar am s iau totui. un
sandvi.
- Bine, Rock, unde ne aezm ? Uite acolo o mas
pentru noi trei.
El plec spre mas, fr a le ls timp Iui Rock
i Kirh s-i spun c Ravella dorea s ia masa cu ei.
Furioas, cu obrajii n flcri, Ravella se ntoarse i
ncepu s discute cu John, care trecea tocmai atunci pe
lng ea.
Kim lu un sandvi, dup cum spusese, Rock fcu
la fel i se duser spre Bart.
- Aici vom sta linitii, spuse acesta.
Rock ncuviin din cap.
~ N-am mai vzut asemenea nghesuial la club,
dect de Crciun.
Bart o privi cu atenie pe Kim. Ea se ntreba dac
el ghicea tulburarea pe care i-o provocase Rock, Putea
oare s-i imagineze comportamentul brbatului pe ca-
re-i admira att ? Privirea ei se mut pe Rock i sur-
prinse din nou acea jumtate de zmbet pe care o cu-
notea bine. Dintr-un motiv misterios, Bart era mul-
umit.
Rock plec s aduc ceva de but. n lipsa lui, Kim
o auzi pe Ravella spunnd lng ea :
- Ce nghesuial 1 n scrisori, Susan spunea c tr-
iete ntr-un loc foarte linitit !
nsoit de John, Ravella se trudea s gseasc o
mas liber. Simindu-se puin vinovat. Kim i opti lui
Bart :
NTP. O ZI 73

- Ravella voia s ia masa cu no. Nu putem s-i


facem loc ei i lui John ?
Bart fcu o figur care pe Kim o supr foarte tare.
El i mpinse totui scaunul, iar Kim i fcu loc lui
John. t
- O , mulumesc, spuse el, punndu-i imediat far-
furia pe mas. Reui s mai gseasc dou scaune i o
dat aezat, Ravella pru s fi uitat afrontul pe care~l
suferise. Zmbetul ei cuceritor apru din nou. Binen-
eles, Rock apru doar cu trei ceti de ceai. Se oferi
- galant s-i aduc i RavelleLpeva de but.
- Eu am s iau o cafea, te rog.
- i tu, John ?
- Ceai.
Cteva clipe mai trziu, erau cu toii la mas. Ra-
vella continua s zmbeasc, artndu-i lui Rock dinii
perfeci. Btea cu cochetrie din gene i-1 privea printre
ele. Pentru moment, el era insensibil la farmecele ei.
Ct timp avea s reziste ? se ntreb Kim. Era curioas
s afle urmarea evenimentelor. Va reui Ravella s-1
seduc pe teribilul Rock ? Dac ar fi fost n locul ei
cu Rock n grdin, s-ar fi lsat de bunvoie n braele
lui. Kim o privi i-i reaminti cuvintele lui Susan. Ea
spusese c dac Rock se va ndrgosti, se va lupta m-
potriva propriilor sentimente. Acum oare se lupta ?
- Kim, tu nu mnnci, observ Bart, trezind-o din
gnduri. *
Trebui s fac un efort s zmbeasc. Migrena ce
ncepuse la ntoarcerea la club devenise greu de supor-
tat. i era cald i se simea slbit.
Lu o mbuctur ca s-i fac plcere lui Bart.
Rock o privea ngrijorat. Ar fi vrut s-1 fulgere cu pri-
virea ca s-i arate c nu uitase comportamentul lui, dar
74 ANNE HAMPSON"

nu avea putere nici mcar pentru asta, Visa s se poat


culca n cearafuri proaspete.
Vznd c ceaca ei era goal, Rock i propuse s-i
mai aduc ceai.
- Da, Rock, mulumesc. *
Ravella i terminase i ea cafeaua. Pentru c el
n-o ntrebase nimic, ea se grbi s-i spun :
~ Eu nu mai vreau nimic acum, Rock. Ai s-mi
oferi mai trziu, la bar, un pahar.
Ea i scutur capul cu graie i prul auriu se mi- .
ca pe umerii goi.
Rock nu-i rspunse. n timp ce el era plecat, Bart
o studie pe Ravella i-i ncrunt imperceptibil sprn-
cenele. Kim era sigur c el calcula ansele Ravellei de
a nvinge rezistena lui Rock. n aparen, nu- dorea
s reueasc, iar ea nu nelegea motivul ostilitii lui.
Bart n-ar fi pierdut prietenia lui Rock, chiar dac acesta
din urm ar fi czut prad farmecelor zeiei blonde".
Dup ce se ntoarse Rock, Ravella nu mai vorbi
dect cu el, neglijndu-i total pe ceilali. Dei el prea
contrariat, manifesta totui interes pentru Ravella. Cu
ochii si mari, minile pe care le agita ntr-o manier
adorabil n timp ce vorbea, mina ei savant, cum ar
fi putut s-1 lase indiferent ? Rock s se ndrgosteasc
nebunete de Ravella ! n clipa n care ea i dorea asta,
un val de emoie o cuprinse la amintirea clipelor de
abandon trite n braele lui. Srutrile i mngierile
lui o obsedau. Numai gndul la cele ntmplate o fcea
s nu mai poat ridica ochii la cel vinovat de aceste
emoii. Privirea lor se xncruci i Kim fu contient
c acestui om nu-i scpa nimic. Dac ar fi fost stpn
pe forele ei, l-ar fi nfruntat cu dispre. Reui ns sa
ntoarc ochii, oftnd de durere.
iNTtt O ZI 75

- Ai terminat ? ntreb Bart. V propun s elibe-


rm masa pentru cei ce ateapt.
Se ridic toi cinci, ca s mearg s se aeze lng
ringul de dans. Rock o invit pe Ravella la dans ; John
se ndeprt, iar Bart rmase cu Kim,
- Nu-mi place deloc fata asta ! Deloc ! comcnt
Bart.
Kim ncuviin distrat. Avea gura uscat i simea
o oboseal din ce n ce mai intens, care-o fcea s nu
mai reacioneze. De ce se simea att de tu ? Dup
cteva clipe, admise adevrul. Perspectiva de a- vedea
pe Rock mpreun cu Ravella i se prea insuportabil.
- Dansm, Kim ? o ntreb Bart.
- Da... dac vrei, spuse ea fr entuziasm.
n picioare, se simi stnjenit de cldur. Un fel
de cea i acoperea ochii. Picioarele i se preau a ti
de plumb i Bart i ddu seama de starea ei.
~ Ce se ntmpl, Kim ? Nu eti deloc n form.
- De cnd eram afar cu Rock, nu m simeam
prea bine.
Bart o conduse cu abilitate printre perechile de dan-
satori.
- Vino pe teras, aerul i va face bine.
Kim ar fi prtferat s se ntoarc la Katania Lodge,
dar nu spuse nimic, nu voia s-i scurteze seara Iui Bart.
Lui i plcea mult aici, s stea de vorb cu prietenii.
De altfel, afar, starea ei rea se mai diminua. Bart
o privi ngrijorat, dar ea l liniti.
- Te vedeam deja n pat, zcnd de grip, mr-
turisi el.
- Cc plcut este ! spuse .ea inspirnd aerul proas-
pt.
Rmaser cteva minute pe teras, iar chipul Iui
Bart deveni din ce n ce mai ngrijorat.
76 AN NE HAMPSOo.

- Cred c ne ntoarcem acas.


- Dar...
- Mi se pare c te vei simi mult mai bine n pat;
insist el. Eti mai bolnav dect mrturiseti... Nu^
las-m s vorbesc. Te cunosc. Pun pariu c n-ai vrut
s-mi strici seara cernd s pleci acum.
Abtut, Kim nu rspunse. Bart o ls o clip i
se duse s-i aduc mantoul i s salute pe toat lumea'
din partea ei.
- N-am putut s-mi iau rmas-bun de la Rock;
spuse el cnd reveni. Danseaz cu aceast... cu Ravella.1
N-am putut s mbrncesc pe toat lumea doar ca s-1
anun c plecm.

* *

Ajuns la Katania Lodge, Kim observ c-i uita-


se poeta la club. i spuse lui Bart, aproape plngnd :
- Este pe scaunul pe care am stat la mas. Nu n J
eleg cum am putut s-o uit.
i aminti c n timpul mesei, i concentrase toat
atenia pe Rock i Ravella. Voia s tfe dac farmecul
Ravellei avea s-1 scoat pe Rock din convingerile sale.
Puin mai trziu, i privise cum dansau. Fiecare n felul
su, erau detalii cu caliti excepionale i formau cu-
plul ideal. Multe priviri erau ndreptate asupra lor i
nu-i fusese greu s ghiceasc ce gndeau oamenii.
- Nu te ngrijora din cauza poetei, Kim. Precis
a luat-o cineva i ai s-o gsesti.
- Da...
Ar fi preferat totui s se ntoarcg imediat s-o caute.
Bart rmase puin cu ea, i oferi o butur pe care ea
o accept ca s-i fac plcere, i o sftui s se culce.
INTR-G ZI 77

- Acum, trebuie s domi...


- Da, Bart. Mine am s fiu din nou n plin for*
m.
- Sper, sper...

*
# *

Speranele lui nu fur confirmate, pentru c ea se


trezi bolnav. Era transpirat i o dureau toi muchii.
Nu reui s-1 strige pe Bart, att avea gura de uscat.
Din fericire, el se trezise devreme i prima lui grij
a fost s vin s vad cum se. simte Kim.
- Eti bolnav 1 spuse imediat.
li atinse fruntea cu palma i constat c era fier-
binte.
- Ce s fac ? se ntreb el, ngrijorat i nehotrt.'
Doctorul ?.,. Spitalul ?... Rock ?... Da, Rock.
Iei repede din camera ei i-1 auzi pornind maina
cu vitez, ca niciodat.
n lipsa lui ea somnol. Zgomotul portierelor nchise
o scoase din incontien. O durea groaznic capul i
cut n zadar un loc rcoros pe pern. Rock intr n
camer; l vzu aplecndu-se asupra ei, punndu-i m-
na pe frunte, lundu-i pulsul, apoi i ridic ptura
pn sub brbie.
- Mi-e prea cald, protest ea slab, dar el o mpie-
dic s se dezveleasc.
M duc s chem doctorul, spuse el adresndu-i-se
lui Bart care sttea retras, ateptnd verdictul. N-o
lsa singur i ai grij s nu se dezveleasc. Are fe-
br.
Bart se aez lng ea#. ngrijorarea l fcea s par
cu zece ani mai btrn dect era, mbtrnise mult de
78 A N N E HAMPSON"

la o vreme. Aceste observaii triste se amestecar ia


mintea ei cu pierderea poetei. Brusc, aceast ultim
problem lu proporii nemsurate i ea ncepu s
plng.
- Poeta mea I Sunt de neiertat c am pierdut-o 1
- Calmeaz-te, scumpa mea. M duc chiar azi
s-o caut.
- N-ai s-o mai gseti, gemu ea, neconsolat.
Rock reveni n mai puin de o or i anun sosi-
rea medicului n curnd. Imediat ce vzu lacrimi pe
obrajii ei, ntreb care era motivul.
- i-a uitat poeta la club, asear, i este convin-
s c n-o va mai gsi, explic Bart.
- M duc dup-amiaz la Tengaviile. Am s i-o
aduc, promise el.
Bart i millumi cu nsufleire.
- M-am oferit eu s m duc dup poet, dar
dac m scuteti de acest drum, i sunt recunosctor.1
Bart o privi ngrijorat pe Kim.
- Prefer s n-o prsesc nici o clip.
Cnd medicul o examina, acesta ^e strmb. Kim
l auzi vorbind cu Bart.
- Ar fi mai bine s-o ducem a spital. Dar vom n-
cerca s evitm transportul.
~ Rock m-a asigurat totui ca boala nu este prea
grav, spuse Bart trgnat, din cauza ngrijorrii.
- Nu este prea grav, admise doctorul pregtind
o,injecie, dar zilele urmtoare vor fi cumplite pentru
aceast tnr.
Dup injecie el continu :
- n nici un caz n-o lai s se dezveleasc.
- Contai pe mine, spuse Bart.
NTR O ZI 79

Spre sear,* Rock aduse poeta i mulumirile iui


Kim au fost de aceleai proporii ca i lamentrile din
seara precedent. El asculta cu rbdare manifestrile
ei de recunotin. n sfrit, el o sftui s nu se mai
agite, spre propriul interes.
- Este prima dat cnd o vd ntr-o asemenea-sta-
re, explic Bart, pufnind afectat.
- Nu este n pericol, spuse Rock.
- tiu, dar nu suport s-o vd suferind.
Kim urmrea conversaia ca printr-o cea groas,
nc o dat, constat c Bart o trata ca pe propria
fiic. Se ngrijora de soarta ei dup ce el se va pensio-
na ? Ea tia c el n-o va abandona cu rceal cerndu-i
s-i caute o alt slujb. i totui, nu avea de ales. O alt
slujb era unica soluie. La acest gnd, se simi zdro-
bit, att fizic ct i psihic. Ochii i se umplur din
nou de lacrimi.
- Draga nea, Kim, ce este? ntreb Bart. De ce
plngi ?
Ea gemu fr s vrea.
- Dac.,, dac te pensionezi... eu... eu nu tiu.J
ce... am s fac.
- Delireaz ? ntreb Bart, speriat.
- "Nu, deloc. O ngrijoreaz viitorul, rspunse Rock
pe un ton att de tragic, nct ea izbucni n plns.
Bart o consol pe ct putu, apoi ceru prietenului su
s mearg n camera de alturi. Cei doi se ndepr-
tar, iar Kim adormi tulburat de gnduri. Bart prea
c voia s discute n linite cu Rock.* Ce avea el att
de important de spus, de nu trebuia s aud bolnava ?,

f
60 ANNE HAMPSON"

CAPITOLUL VI

Febra nu sczu deloc timp de trei zile. Bart refuza


s plece de lng ea i Rock, n timpul frecventelor
ale vizite 4 a Katania Lodge, i fcea mereu reprouri.
- Trebuie s te odihneti puin, l auzi Kim spu J
nnd pe un ton imperativ.
Kim se trezise. Cei doi brbai nu observaser i
continuau s vorbeasc in linite.
- Du-te s te ntinzi. Rmn eu lng ea ca s fii
linitit. ,
- Nu vreau s abuzez de timpul tu, Rock.
- Eti epuizat, spuse el nerbdtor. Culc-te, am
s stau eu cu ea dup-amiaz.
Dup plecarea lui Bart, Kim se ntoarse n pat i
ncerc s se dezveleasc. Rock trase pturile la loc.
- Mi-e prea cald, se plnse ea. A vrea s-mi iei
mcar o cuvertur.
Ignorndu-i cererea, el o ntreb :
- Cum te simi astzi ?
- Mai bine.
- Temperatura a sczut aproape la normal. Doc-
torul mi-a spus adineaori.
- Te-ai ntlnit cu el ?
. - Da. El pleca cnd am venit eu. Ce a fost greu
trecut.
NTR-O ZI 81

Privirea lui atent i. examina chipul i ea ghici cu


disperare c arta ru, O frmnta o ntrebare.
- Ani visat, sau ai venit de mai multe ori pe zi
de cnd sunt bolnav ?
Ea se mir c-i vorbea cu atta uurin. Rock i
amintea cu siguran ce se ntmplase n grdina clu-
bului. Pentru ea, dimpotriv, scena prea s aparin
unei epoci imprecise. Ea considera c incidentul nu avea
nici o importan, nici pentru el, nici pentru ea. Cnd
va fi complet restabilit, relaiile lor vor deveni ca
nainte. Se vor certa din nou, cutnd fiecare s adre-
seze celuilalt cuvintele cele mai dure.
- Nu te ateptai s vin ? ntreb el, n loc s rs-
pund la ntrebarea ei.
- Nu.
Kim oft. In cursul vizitelor sale, el o vzuse n
aceast stare jalnic i mai ales o auzise delirnd i
deci dndu-i fr s vrea informaii despre trecutul ei.
- Este drgu clin partea ta c nu m-ai abandonat
nici pe mine, nici pe Bart. Eu nu merit buntatea ta,
adug ea cu vocea puin tremurat.
- N-am fost ntotdeauna bun cu tine, recunoscu tl
cu tristee.
- O , am cutat-o i eu puin, mrturisi ea.
- N-ai s mai vorbeti astfel cnd vei fi resta-
bilit ! rspunse el rznd.
Nu m-am purtat prea amabil cu tine, continu
ea, fr s in seama de remarca lui. Eram agresiv,
dezagreabil, nu-i aa ?
Vznd-o abtut, el zmbi.
- Nu te mai gndi. Eti mai puin vinovat dect
mine.
- Prima dat cnd ne-am ntlnit, eu nu m-am pur-
tat cum trebuia. Dac a fi recunoscut c era vina
82 ANNE HAMPSON"

mea, tu nu te-ai fi purtat att de brutal. Trebuia s-mi


fi cerut scuze c intrasem pe proprietatea ta.
Rock nu se putu mpiedica s zmbeasc' auzind-o.
Cu febra asta, nu eti n apele tale. Unde i-e 'com-
bativitatea ? M ntreb dac nu te preferam cert-
rea ?
- M simt nc foarte slbit.
n realitate, nu mai avea chef s se certe cu Rock;
- Da, eti slbit, spuse el cu seriozitate. i fer
rete-te, febra te-a epuizat i riti s devii depresiv.
Nu te agita pentru lucruri fr importan. Dup o ast-
fel de boal, nu mai vezi lucrurile la f e l
Kim primi avertismentul n linite, ntr-adevr, in
mintea ei obosit se nvrtiser tot felul de gnduri,
- Ai dreptate, fr ndoial. De exemplu, mi fac
attea griji pentru Bart. El...
Kim nu avu putere s mai vorbeasc. Evocarea
acestei probleme schimb expresia lui Rock. n apa-
ren el i cuta cuvintele. Era uluitor din partea
unui brbat care-o asaltase mereu cu brutalitate.
- Dup prerea mea, nu trebuie s te ngrijorezi
din cauza pensionrii lui Bart, spuse el ntr-un trziu,
pe un ton straniu. Este normal s se gndeasc s se
opreasc din munc.
- Da, tiu.
- A scris multe cri.
- Douzeci i nou, mai exact. Cea pe care o scrie
acum va fi a treizecea.
- Este admirabil.
- Da, mai ales c toate sunt excelente.
Kim csc fr s vrea. Rock observ i nu mai
ndrzni s continue conversaia. Cnd scoase mna de
sub pturi ca s-i ascund un nou cscat, el i-o bg
repede la loc.
INTR O 2 1

- Nu te dezveli ! (
- Nu... nu. murmur ea asculttoare.
Avea nevoie de somn. Era un mare efort s vor-
beasc. Simind privirea lui, i veni s se ascund cu
totul sub pturi, dar deja se sufoca de cldur.
- Mi-e somn, mrturisi dup cteva secunde, sus-
pinnd. ,
*
\
* f.

Cnd se trezi din nou, l vzu pe Bart n locul iui


Rock in fotoliul de lng ea Citea un pasaj dintr-un ma-
nuscris i fcu o corectur Kim observ cu o strnge-
re de inim c mna lui tremura. O cuprinse un presen-
timent. n viaa ei se va produce o schimbare impor-
tant. Nu avea nc nici o idee de forma pe care o
va lua viitorul ei, iar slbiciunea actual o mpiedica
s gndeasc.
- Te-ai trezit, Kim, draga mea.
Bart i zmbi i afi un aer fericit care-o intrig.
De ce prea el att de mulumit ? Poate c era mul-
umit de ultimul capitol a l crii sale, presupuse ea.
- Ai avansat cu cartea ?
- N-am fcut mare lucru, mrturisi el. Cum te
simi ?
- Mult mai bine. Rock mi-a spus ca greul a tre-
cut.
~ Da, ntr-adevr, ntr-o sptmn ai s te simi
total restabilit.
- Doar n-am sa mai stau n pat nc o sptmn f
- Vom vedea ce va hotr mine doctorul. Poate
c-i va da voie s te dai puin jos din pat.
81 AN NE HAMPSGN

Rock trecu din nou n aceeai sear i se aez ln-


g patul ei. Spre marea ei mirare, Bart prsi camera
cteva minute mai trziu. Fr s tie de ce, se temea
s rmn singur cu Rock. Chiar nainte de a se m-
bolnvi, compania acestui brbat imprevizibil ncepuse
s-i dea o stare de disconfort. n pofida perioadelor de
incontien, i simise prezena la cptiul ei n ulti-
mele zile. Conversaia pe care o avusese cu el n ulti-
mele ore o marcase. El dovedise o blndee foarte ma-
re fa de ea, introducnd o nuan de prietenie n
relaia lor. i fr s neleag cu adevrat motivele te-
merilor sale, Kim se temea fr s vrea.
- Ari mai bine, spuse el amabil, privind-o cu o
tandree pe care Kim n-o Mnai vzuse niciodat n ochii
lui.
- M simt mai bine. Mine am s-i cer doctorului
permisiunea s m dau jos din pat cteva ore.
El zmbi cnd i auzi intenia,
- Cred, draga mea, c dup o jumtate de or ai
s te duci singur la culcare.
Draga mea"... Kim l privi, cu nervii n alert.
Nu auzise bine ? Ochii cenuii i pierduser strluci-
rea batjocoritoare. Vocea lui nu mai avea intonaii t-
ioase. Nu mai era nici urm de dispre la adresa fe-
meilor n comportamentul lui. Nu se mulumea doar s
ascund acest dispre din mil pentru bolnav. Dimpo-
triv, o privea cu un fel de admiraie.
- Eti sigur c... voi fi obosit... dup numai o
jumtate de or ?
Trebuia s-i vorbeasc, s spun ceva pentru a-i
ascunde emoia provocat de incredibila atitudine a lui
Rock i de cele dou cuvinte crora nu le putea da cre-
zare.
/

NTR-O ZI - 85

Draga mea". De ce pronunase oare aceste cuvin-


te ? Ce nsemnau ? i veni o idee uluitoare, pe care o
respinse imediat. Rock nu se putuse ndrgosti de ea,
mai ales n timpul ct fusese bolnav. Avea o figur
ngrozitoare. .
- Da, rspunse el, i garantez c vei fi epuizat
numai dup o jumtate de or.
- Ai avut i tu o astfel de febr ?
- Bineneles !
Felul n care-i rspunsese o fcu s neleag c el
avusese i forme mult mai grave.
- Este penibil, nu-i aa ? .
Kim continua s vorbeasc pentru a-i ascunde tul-
burarea. Draga mea ! Aceste dou cuvinte nu-i ddeau
pace, iar blndeea lui persista. De ce ? Era clar c el
dovedise un mare devotament fa de ea, n timpul bo-
lii, dar acum era vorba de altceva.
Un zmbet irezistibil lumin brusc trsturile lui
brbteti. Ei i veneau n minte tot felul de amintiri,
i aminti tulburarea pe care el o trezise n ea n mai
multe rnduri. i amintea de umorul lui straniu din
ceainrie. Sentimentul de ciud, pe care-1 simise cnd
l vzuse dansnd cu Ravella, i reveni de asemenea
n minte. Brusca emoie ce-o cuprinsese cnd dansase
cu el... Cu siguran c observase inima ei btnd dezor-
donat lng pieptul lui. Apoi, cea mai de neiertat sce-
n se produsese n grdina clubului. Rock i revelase
senzaii mbttoare...
- La ce te gndeti, Kim ? ntreb el cu voce cal-
m dar poruncitoare.
Surprins n plin visare, Kim reveni la realitate
i ddu repede din cap.
- Nu pot s-i spun. Gndurile sunt doar ale mele.
m ANNE HAMPSON"

n ochii cenuii apru o sclipire de nelegere.


- Era vorba de tine fi de mine, afirm el. Privi-
rea ta ara pierdut n amintiri.
Kim ncerc s se apere.
- De unde tii ? Poate c sunt amintiri foarte vechi.'
- Sunt sigur c te gndeai la trecutul imediat. Eve-
nimentele mai importante i pierd ncet, ncet din con-
sisten.
- Rock, zise ea, gndindu-se c poate mai nainte
delirase din cauza febrei, tii ce s-a ntmplat cu prinii
mei i cu logodnicul meu ? -
- Da, Kim. Dar nu mi-a spus Bart, ci chiar tu n
timp ce erai bolnav.
- Am vorbit mult ?
- Da, mult.
'Kim simi c se topete vznd tandreea i com-
pasiunea de pe chipul lui. '
- Acum tiu ct ai suferit, adug el.
Kim ncuviin cu un semn din cap.
- Iar amintirile mele sunt foarte precise, contrar
a ceea ce crezi tu.
- Sunt precise dar nu apar dect fugitiv.
Rock avea dreptate. Kim l aprob n tcere, iar
el repet ntrebarea :
~ Te gndeai la mine, nu-i aa ?
Kim schi un semn de ncuviinare i-i ntoarse
repede privirea. O prseau forele i se ntinse din *
nou pe pern.
- Da, m gndeam la tine, murmur ea, foarte con-
tient c avea s urmeze ceva de o importan capi-
tal.
- Te gndeai la certurile noastre ? ntreb el cu
umor,
- Nu, rspunse ea, incapabil s-1 priveasc.
NTR O ZI

Apropierea lui i o stranie ateptare o fceau fie


nervoas i ncordat.
- Atunci, la ce te gndeai ?
Fr s-i lase timp s rspund, el i propuse s-o
ajute s se ridice.
- Da, mulumesc.
O ridic i o inu rezemat de el ct timp li aranj
perna.
- Gata.
- Mulumesc, Rock.
Un nou val de tulburare se dezlnui n ea, mai
violent dett cele dinainte. Contactul minilor lui o
electrizase. Avea rsuflarea tiat i ndoiala fa de
* sentimentele pentru brbatul pe care pn foarte de cu-
rnd l detestase, o cuprinse brusc.
- Te gndeai la clipe plcute ? o ntreb din nou,
urmndu-i ideea.
Rock se aez din nou n fotoliul su fr s-i ia
privirea de pe chipul ei mbujorat. O privea cu o in-
sisten deosebit i din cauza ntrebrilor lui din ce
n ce mai insinuante, btile inimii ei se accelerar.
Kim nfrunt cu curaj ochii cenuii care-o fixau i
mrturisi :
- Da, Rock, m gndeam la clipe plcute.
- Nu sunt prea multe, dar i promit, draga mea,
c vor fi foarte numeroase de acum nainte.
Dup o scurt tcere, el adug :
- Kim, accepi s te mrii cu mine ?
- S m mrit cu tine ?
Intonaia ei trda faptul c nu-i venea s cread,
dei n sufletul ei se bucura.
- Nu... prea tiu ce s-i spun.
Avea nc febr ? Nu era capabil s reacioneze.1
- Spune-mi doar c accepi s fii soia mea.
88 ANNE HAMPSON"

- Da, da, neleg bine.


Rock i ridic sprncenele prnd jignit.
- Ce rspuns romantic I n sfrit, eu sunt de vin.
Eti prea obosit ca s dai dovad de un entuziasm care
m-ar flata.
Era o ironie, dar o spusese cu blndee, iar n si-
nea sa era foarte serios. Continu s fie blnd cnd i
spuse hotrt :
- Kim, hai s te ntinzi din nou. Dup o aseme-
nea conversaie ai nevoie s dormi.
El lu cele cteva perne n plus i Kim se culc as-
culttoare. Cnd i ntlni din nou privirea, un zmbet
timid se contur pe buzele ei.
- Nu i-am spus c te iubesc, nu-i aa ?
n pofida timiditii sale, reui s termine fraza.
- Nu, draga mea, dar am ghicit.
Kim ip fr s vrea :
- Cum ?!
- Cum am ghicit c m iubeti ? zmbi el amuzat.
Au fost destule semne care s m fac s-mi dau sea-
ma. Coafura ta, de exemplu.
- Coafura mea ? repet Kim fr s neleag.
- Nu aveai intenia s te tunzi ?
Kim roi n timp ce-i amintea.
- M plceai cu prul lung, spuse ea.
- ntr-adevr. i prerea mea te-a fcut s-i ps-
trezi prul lung.
- I-am cerut coaforului s-1 scurteze doar civa
centimetri ! protest ea ca s-1 tachineze.
- Atenie, ai grij ce spui, altfel ai s vezi tu !
Kim se ghemui de rs sub pturi.
- Dac ai intenia s fii un so dominator, eu... ,
Rock n-o ls s termine ce avea de spus.
INTR-O ZI 89

- Este exact ceea ce intenionez s fiu. Mai ai


nc timp s refuzi.
O spusese cu atta haz, nct ea izbucni n rs, cu
toat oboseala.
- Nu, Rock, spuse imitnd o supunere total, nu
refuz.
~ Eti gata deci s m asculi ? Foarte bine ! S
ncepem imediat. Se apropie noaptea, trebuie s dormi !
Rock se ridic i o srut pe buze.
- Odihn plcut, draga mea. Am s trec din nou
mine diminea.
Kim l chem napoi de la u. Descoperi cu spai-
m c nu se gndise Ja Bart. Emoia i epuizarea erau
de vin, fr ndoial.
- Rock, nu vreau s m mrit pn cnd Bart nu
se va pensiona. Am jurat s rmn a i el atta timp ct
va avea nevoie de mine. Cred c n curnd va nceta
s mai lucreze. Vrei s atepi ?
- Nu-i face probleme. Am vorbit cu el. A hotrt
s se retrag dup ce termin cartea la care lucreaz,
- Adevrat ?
Kim se ncrunt i-1 privi gnditoare.
- Ai aranjat totul cu el. Voi doi ai combinat c-
storia cu pensionarea 1
i aminti de seara, cnd Bart l scosese pe Rock din
camer ca s discute doar ei doi. i apru un rid pe
frunte. O asaltar gnduri neplcute, n pofida fericirii
momentului. Era prea abtut pentru a porni cu Rock
o discuie mai amnunit.
- Ce curios fel de a prezenta situaia ! spuse el cu
o voce schimbat, care-o fcu s nu mai ntrebe altce-
va. ntr-adevr, eu i Bart am discutat. Mi-a spus c
ANNE HAMFSOM

dorete s se pensioneze, iar eu i-am spus c voiam s


fac din tine soia mea.
Urm un scurt moment de linite, prea scurt pen-
tru a~i permite lui Kim s fac o remarc i Rock
adug ;
- i acum, draga mea, trebuie s te las.
Kim se for s vorbeasc, cu toat teama pe care
o simea.
- Da, Rock, am s dorm...
l auzi nchiznd ncet ua, apoi se ntoarse n pat,
ncercnd s-i goneasc ndoielile din suflet. Dorea mai
mult dect orice s se mrite cu Rock,' dar... D e ce se
simea att de ru ? O nemulumea o problem confuz
pe care nu reuea nici s-o alunge, nici s-o clarifice.
- Doamne ! Boala asta rn-a extenuat ntr-adevr.
Vd totul n negru. Cnd m voi simi mai bine, am
s fiu nebun de bucurie.
nchise ochii, cu aceast speran n suflet, i czu
ntr-un somn fr vise.
NTTT O ZI 91

CAPITOLUL VII

Vestea logodnei se rspndi foarte repede, urmata


de o mulime de felicitri. Apropiata cstorie a cele-
brului celibatar din regiune uimi pe toat lumea.
- M ntreb cum ai reuit s-1 seduci pe Rock,
spuse Susan, scuzndu-se imediat pentru un comenta-
riu att de deplasat.
- Nu tiu nici eu, mrturisi Kim, dezolat pentru
prietena ei, pe ente o comptimea.
- S-a hotrt n timp ce tu erai bolnav, nu-i aa ?
- Da, aa este.
Kim se . ntlnise cu prietena ei la TengaviHe. Era
tentat i s fug, pentru a evita o conversaie penibi-
l, i s stea cteva clipe cu o persoan a crei compa-
nie o aprecia.
- Ai timp s bei ceva cu mine ?
Susan ncuviin i pornir mpreun spre cafenea,
pe strada mrginit de palmieri. Cnd se aezar, Su-
san o ntreb :
- Cnd va avea loc cstoria ?
- nainte de Crciun, rspunse Kim.
- Doamne ! Rock este ntr-adevr grbit !
Susan privi ochii mari i albatri ai lui Kim, p-
rul mtsos i oft.
92 ANNE HAMPSON"

- Rock Linton, celibatarul convins, ndrgostit ful-


gertor. Nu i-a reinut sentimentele aa cum am cre-
zut. Rse puin forat, fcnd inima lui Kim s se
strng.
Umbrele planau asupra fericirii sale. Nu era vorba
doar de gelozia lui Susan. Kim era obsedat de ndoieli.
Cnd n trecut Richard i fcuse curte, totul fusese sim-
plu. El venea s-o vad n fiecarea sear n casa prin-i
ilor ei, iar ea l atepta cu nerbdare. Perspectiva cs-;
toriei o bucurase. Dar de data asta...
Cstoria ei cu Rock i inspira mai degrab temeri,1
l iubea, rspundea cu pasiune srutrilor lui i prezen-*
a lui o mbta. Dar imediat ce ei se-ndeprta, ea avea
impresia c nu cunoate tot adevrul.
O chelneri aduse buturile i Kim vorbi cu prie-;
tena ei despre cstorie, de Ravella i despre Crciun.1
Dei discuia fu amuzant, cele dou fete se simiser
totui stnjenite.
- . T r e b u i e s plec, spuse Susan dup o clip de t-
cere. Trebuie s cur coteul ginilor...
- Nu este o munc pentru tine !
- Ba da, fac cte puin din toate la ferma. De alt-2
fel, tata mi d un procent bun din vnzri. M-a sftuit
s-mi deschid un cont la banc s strng bani n ve-;
derea...
Ezit o clip, apoi continu cu curaj :
- ,.,n 'vederea cstoriei mele. Va veni i asta n-
tr-o zi.
Kim i plec ochii. Dup ce pltir nota, ieir din
nou sub cerul albastru. Susan se instala n main, iar
Kim plec dup cumprturi, Bart o rugase s-i cum-
pere hrtie i diverse alte articole de birou. Spre marea
ei uimire, o ntlni pe Ravella n papetrie.
NTR-O ZI 93

- Bun ziua ! Cum se face c nu eti cu verioara


ta ? o ntreb Kim.
- Am venit cu Clive i Jack Steyn.
Kimrnu-i putu ascunde mirarea. Fraii Steyn erau
cu civa ani mai tineri. dect Rock, erau puin socia-
bili, iar pn acum fuseser clasai printre brbaii care
nu se vor cstori niciodat.
- Ai venit cu fraii Steyn ! Ai noroc ! exclam Kim.
- Nu cred, replic Ravella cu rceal. Cnd a ple-
cat Susan, eu m-am plictisit i am trecut pe Ia ei s le
cer s m ia i pe mine, n caz c pleac la Tengaville,
Nu este nimic extraordinar n asta.
Tot Vorbind, Ravella o privea ntunecat pe Kim.
- Am auzit de logodna ta cu Rock.
Kim nu coment.
- Au ncercat s m conving c el dispreuia fe-
meile dar eu nu m-am lsat nelat. Acest gen de br-
bat sfrete, totdeauna prin a se ndrgosti.
Fr s aprecieze deloc acreala comentariului Ra-
vellei, Kim spuse pe un ton sec :
- mi pare ru c trebuie s te las, am cumprturi
de fcut.
Ravella i acord o jumtate de zmbet.
- Presupun c ai s mergi la dans smbta viitoare.'
- Sigur.
- Atunci, pe smbt 1
Ravella se rsuci pe clcie. Prul ei auriu zbur
graios n jurul capului nainte de a-i cdea din nou pe
umeri.
u AN NE HAMPSCLY

ntoars la Katania Lodge, Kim fu izbit de figura


tras a lui Bart. n pofida oboselii, el prea absorbit de
munca sa, Cnd i ddu articolele de birou, el i zmbi
slab.
- Mulumesc, Kim, draga mea.
~ Eti obligat s termini aceast carte ? ntreb ea
puin ngrijorat.
Bart scp un oftat dureros.
- i ce ai s faci dup aceea, Bart ?
~ Am s m ntorc n Anglia, s duc o via lini-
tit la ar, n casa mea.
Kim revzu n minte conacul care era desprit de
cmpie de o parte de un ru, iar de cealalt de o p-
dure.
- Vom veni n vizit, spuse ea.
- Am s v primesc cu bucurie.
Bart ntoarse brusc capul, iar'ea se ntreb dac el
voia s-i ascund o expresie de suferin.
- Eti bolnav, Bart ?
- Bolnav, repet el privind-o din nou. Nu. Sunt
doar obosit.
- Dac eti bolnav i ai nevoie de mine, vom amna
data cstoriei.
Bart i ridic sprncenele mirat.
- Chiar crezi c Rock te va lsa s schimbi data
cstoriei dup cum vrei tu ? Copila mea, el nu este ge-
nul care cedeaz capriciilor unei femei.
- Vorbeti de parc ai fi chiar Rock, replic ea.
- n persoan ! zise el rznd.
Kim fu uurat s-1 vad cum l tiuse ntotdeauna,'
vesel i glume.
NTR O ZI 05

- Bart, nu mi-ai spus niciodat Ia ce servesc medi-


camentele pe care le iei.
- Este vorba despre un ntritor obinuit, rspunse
el evaziv i nu mai ddu alte explicaii.
Kim l ls i se duse s fac ceai. Lui Bart i
plcea s-i petreac dup-amiaz stnd cu ea de vorb
la o ceac de ceai.
- Rock vine n seara asta ? ntreb el cnd amn-
doi se instalar pe teras.
O lumin orbitoare sclda grdina i cmpia din
jur. Era cea mai cald perioad a anului, iar Rock spu-
sese c de Crciun aveau s se sufoce.
- Da, trebuie s treac pe aici n seara asta, spuse
Kim.
i reaminti din nou cu ct nerbdare atepta vizita
fostului su logodnic. Cu Rock, nimic nu era la fel.
Nu fremta la ideea de a-1 revedea, nu visa la plim-
bri sub clar de lun. i scp un oftat i-i ddu sea-
ma prea trziu c Bart o privea.
- Nu strluceti de bucurie, spuse el. Ce nu mer-
ge ?
- Fiecare dintre -noi i face griji pentru cellalt.
- Nu vd de ce te ngrijorezi din cauza mea, spu-
se Bart.
Kim i puse ceaca de ceai pe mas i-1 privi cu
gravitate.
- n ultima vreme te-ai schimbat i o tii bine.
- Sunt obosit. i-o tot repet de cteva sptmni.'
Mi-a devenit foarte greu s muncesc. Nu trebuie s
uii c am aptezeci i unu de ani.
Kim uitase totui. Energia i tinereea sufleteasc
a patronului ei pruser s sfideze pn n prezent greu-
tatea anilor.
9S ANNE HAMPSON*

- Da, ai dreptul s te odihneti, spuse ea, privin-


du-1 cu afeciune. ntotdeauna ai fost att de dinamic,
nct nu mi-am dat seama de vrsta ta.
~ Acum accepi s crezi c nu sunt bolnav, ci doar
obosit ?
- Da, Bart, dragul meu.
El lu o prjitur de pe platou i schimb subiec-
tul :
- Ce-ai zice s vorbim despre cstoria ta ? Rock
prea dornic s se nsoare ct mai repede cu tine. Eu
nu vd nici un motiv de a atepta. Dar tu ?
El privea cu admiraie chipul frumos al lui Kim,
albastrul intens al ochilor ei, conturul frumos al buze-
lor pline, pndind s-i aud rspunsul.
- Nu... nu vd nici un motiv de ateptare, recu-
noscu ea cu indiferen.
Expresia tui Bart cpt, o not de ngrijorare.
- Nu-1 iubeti pe Rock ?
Privirea ei se lumin brusc.
- Bineneles c-1 iubesc! spuse cu entuziasm n
voce. Dac nu-1 iubeam, nu m mritam cu el.
- Dar atunci, ce te frmnt ?
- Nu tiu. Poate m ntristeaz ideea de a m
despri de tine.
- Nu trebuie s te gndeti la mine. Despre tine
este vorba n acest moment. Eram disperat cnd m
gndeam ce se va ntmpla cu tine cnd...
El se ntrerupse brusc din dezvluirea ngrijorrii
sale pe care se ferise cu grij s-o discute cu Kim. Cu-
vintele lui nu .contribuim dect la mrirea ndoielilor ei.
~ Nu asta voiam s spun, draga mea, adug el
cu scopul evident de a-i repara greeala. Iat ce se
ntmpl cnd discui despre un lucru gndindu-te la
altul.
NTR O ZI 07

- La ce te gndeai cnd vorbeai ?


- M ntrebam dac n-ar trebui s consacru dou
capitole ale crii mele insectelor.
Kim l privi nencreztoare i-i plec ochii. n-
curcat , ncepu s se joace n farfurie cu resturile prji-
turii.
Deci el fusese disperat"... Din cauza acestui cu-
vnt, Kim rtcea prin labirintul ntrebrilor. Se lsa
oare antrenat de imaginaie ? Rock o prevenise c
dup boal, va avea tendina de a exagera importana
anumitor detalii i c va vedea totul n negru. Trebuia
s lupte mpotriva acestor simptome de depresiune ner-
voas, mai ales cnd era vorba despre cstoria ei.
Ea l privi din nou pe Bart i cuvntul disperat"
i veni din nou n minte, hrund-o. El nsui regreta
c-1 pronunfase, totui nu era nici un motiv de a dra-
matiza o mic stngcie de exprimare. Kim i lu
ceaca de ceai i o goli, hotarndu-se s nving pesi-
mismul de care suferea n urma febrei.
*

* *

Rock -sosi seara. mbrcat cu un sacou alb i pan-


taloni bleumarin, evoca perfeciunea masculin. Kim
simi o bucurie profund la gndul c el o alesese pen-
tru toat viaa. Ce norocoas era,! Toate femeile din
regiune visaser la eL Ea era cea pentru care el renuna
acum ta libertatea de celibatar. Era un miracol !
Mi se pare c te simi mult mai bine astzi, dra-
ga mea, spuse el instalndu-se n fotoliul din faa ei.
Bart plecase s se schimbe i nu se ntorsese nc
din camera lui. Kim era singur cu Rock i nainte de
ANNE HAMFSDM

a se aeza, el o srutase. Mai avea nc senzaia buzelor


iui pe gura e i
- Da, mi se pare c te simi mutfc mai bine, repe-
t el.
Kim ncuviin cu un zmbet.
- M mai simt cteodat slbit, dar sunt aproape
total restabilit.
- n curnd vom fi cstorii i voi putea veghea
asupra ta, spuse el cu voce tandr, la fel de tandri ca
lumina efin ochii Iui cenuii. Am discutat cu Bart i
ne-am pus de acord. Ai s vii aici n fiecare zi s lu-
crezi cu ef, pn cnd i va termina cartea. i con-
vine acest aranjament ?
- Bineneles. tii c nu pot s-1 prsesc.
- i-am cerut-o eu vreodat ?
Rock se ridic i iund-o de mini o ridic din fo-
toliu.
- Trebuie s te mai srut o dat. Cu att mai ru
dac ne surprinde B a r t !
Fremtnd de plcere, Kim se ls n braele lui.
Uit toate ndoielile cnd i oferi buzele. Mar nti el
o srut cu tandree, apoi din ce n ce mai pasionat.
Ardoarea lui o fcea s-i curg foc prin vene. Ea des-
coperea dragostea, o for eare se ivea din profunzimea
ei, la fel de slbatic precum aceste locuri africane.
bandonndu-se cu voluptate mbririi ini pline de
ardoare, Kim uit cu totul unde se a f l a / D a r Rock, re-
eptndu-i nu fr dificultate controlul, o ls m sfr-
it i-i privi ochii luminoi i obrajii nfierbntai.,.
Zmbind, el i spuse, r s-i pese c-i adncete
tulburarea ;
- Dorina este exprimat.-de obrajii ti dragostea
mea* Vreau s devii soia mea ct mai curnd. i-am
f MTR -O Zi m

mai spus deja de cteva ori. Cnd ne vom cstori ?


Acum, pretind s-mi spui o dat.
Kim ii zmbi, ^aproape cu timiditate, dar nu mai
ezit. N u mai dorea dect un lucru : s fie cu Rock,
n braele lui, n voia mngierilor lui i a srutrilor
f
lui.
- Data ta va fi i alegerea mea, spuse fericit. Nu
ai spus c va fi nainte de Crciun ?
- nainte de Crciun I Cu siguran f Crezi c voi
atepta mai mult ? Este o croitoreas la Tengaville. Va
lucra zi i noapte dac va fi nevoie, ca s-i fac o
rochie de mireas n cele mai mici detalii.
- Da, o cunosc.
- Ei bine, du-te la ea mine i...
Rock se ntrerupse la sosirea lui Bart. Acesta tui
foarte tare n prag, s-i anune prezena, apoi intr n
camer.
- Buna seara Bart, ce mai fari ?
- Bine. Bei un aperitiv ?
Privirea lui atent observ imediat tulburarea lui
Kim, obrajii roii i felul nervos n care- frmnta
minile. l privi apoi pe Rock i constata imediat con-
trastul. Acesta era 10 picioare, la civa pai de logod-
nica Iui, calm i stpn pe sine. Din atitudinea lui ema-
na o ugMan de sine vecin cu arogana. Kim l vzu
pe Bart qcruntndu-i sprncenele la acest spectacol*
Putea pune pariu c Bart se ntreba : t Ar putea mica
mea Kim s fie fericit cu un astfel de brbat ?".
Teir toi trei pe teras, iar dup ce~i luar ape-
ritivul, Bart propuse :
- Vrei s iei masa cu noi, Rock ?
El accept cu plcere, ncntat, Kim dispru ime-
diat s se schimbe. Cu cteva zile mai devreme. Rock
ANNE H A M P S O N

o complimentase pentru parfumul ei, pe care-1 folosea


din abunden.
- Ce parfum este ? o ntrebase el.
Cnd ea i spuse numele, Rock o privise mirat i o
ntrebase :
- Nu este cel mai Scump parfum din lume ?
- ntr-adevr. Bart mi 1-a oferit, se grbise ea s-i
explice. Cum se face c-i cunoti preul ?
- Cred c l-am vzut ntr-o revist de mod.
- Adevrat ? Nu-mi vine s cred I
- Le citesc i brbaii cteodat, ca s tie ce le
place nsoitoarelor lor.
Unde era dispreul cu care Rock tratase pn de
curnd toate femeile ? Privindu-se o ultim dat n
oglind nainte de a se ntoarce Ia ei, Kim se minun
de schimbarea care se petrecuse n el. Dragostea l me-
tamorfozase.
Cnd ajunse pe teras, Bart se ridic s-i ofere de
but, iar Rock o privi ndelung.
- Eti ncnttoare, spuse zmbind.
mbujorat, Kim deveni brusc timid i murmur :
- Mulumesc.
Contient de tulburarea ei, Bart se grbi s umple
linitea ce urm.
- Sper, draga mea, c ai s te conformezi tradiiei
i ai s te cstoreti mbrcat n alb.
- Bineneles.
Fr s vrea, privindu-i logodnicul, Kim se gndea
la un alt brbat, la bietul Richard, care-i gsise moar-
tea att de tragic, la douzeci i patru de ani. O umbr
i ntunec o clip strlucirea ochilor.
- N e vom cstori n cincisprezece zile, spuse Rock;
Kim tresri.
liNTR o zr 101

- n cazul acesta, nu-mi mai rmne mult timp,


spuse ea cu voce ezitant,
n vocea ei se simea totui ncntarea, iar Rock
zmbi amuzat.
- V vei cstori cu cteva zile nainte de Crciun.
Este o idee bun, aprob Bart.
- O s facem o nunt cum n-a mai vzut nimeni
n regiune, spuse Rock. Cnd i-am cerut lui Kim s
fac bradul de Crciun, nici nu m gndeam c va de-
veni soia mea nainte de sfritul anului
- Erai att de agresivi unul cu altul, spuse Bart
gnditor.
- Nu era cu rutate, nu-i aa, Kim ?
- Nu ntr-att nct s ne compromit viitorul, n
orice caz. Trebuie s mrturisesc c ncercam n per-
manen s te enervez.
- De ce ?
- Pentru c, ntr-o zi, mi-ai spus c femeile i do-
vedesc inferioritatea enervndu-se pentru nimicuri. Ai
mai spus c, dimpotriv, tu rmi mereu stpn pe re-
aciile tale. Voiam s-i demonstrez c aveai o prere
prea bun despre tine !
- n{eleg, spuse el izbucnind n rs.
Cuvintele care au urmat, au nfiorat-o totui pe
Kim.
- Nu te sftuiesc, Kim, s m scoi din srite. Ai
s regrei, i garantez.
Bart i fcu cu ochiul.
- Cu un astfel de discurs, ai s-o nnebuneti pe
biata mititic !
Kim se for s zmbeasc, dar tia c Rock nu glu-
mise. tia la fel de bine c nu trebuia s-1 nfurie.
Pup cin, Bart se scuz. Dorea s mai luerezti la
carte. Rock i Kim ieir s se plimbe n grdin, min
102 ANNE HAMPSON"

n mn, iar acest simplu contact o tulbur. Razele ar-


gintii ale lunii treceau printre frunzele palmierilor, l
snd pe iarb pete de lumin ca un mozaic mictor,1
Rock se opri i o trase la piept. La nceput tandre, bu;
zele iui devenir din ce n ce mai insistente, iar ea fu
subjugat de minile lui care-i explorau trupul i de
srutrile ce-i acopereau gtul.
- Kim... ct te doresc ! opti el cu voce grav i
vibrant. O strngea aproape s-o sufoce.
- S-ar zice c ar trebui s atept cincisprezece zile."
Nu, te vreau nainte !
Speriat de cuvintele lui, Kim ncerc s se elibe-
reze din strnsoarea lui, dar era ca un copil n braele
unui uria. Cnd nu o mai srut, reui s opteasc
- Rock... m doare !
El slbi imediat strnsoarea, i ea putu din nou s
respire. Furtuna de senzaii pe care Rock i le provocase
se calm ncet, ncet.
- Iart-m, draga mea, spuse el cu blndee i se
aplec s-o srute uor pe buze, cu tandree.
Cnd ncepur din nou s mearg, el i pstr m-
na n a lui. Traversar n linite grdina, fiecare fiind
absorbit de propriile gnduri. Kim nu se mai ndoia
acum nici de Rock nici de sine. Degetele logodnicului
su i mngiau uor mna, iar profilul lui, n lumina
lunii, i se pru mai puin sever dect nainte.
- Eti la fel de fericit ca mine ? o ntreb Rock
cnd ajunser n fundul grdinii. Acolo ncepea natura
slbatic i misterioas. Impresionat de aceast imen-
sitate, Kim se strnse lng el.
Cu capul rezemat de umrul lui Rock, se ntreba
cum se putea msura fericirea.
- Explodez de bucurie, afirm ea, apoi izbucni n
rs. Formula nu este prea romantic, nu-i aa ?
1NTB-Q ZI 103

- Deloc, iubirea mea ! Sper s te strduieti, data


viitoare !
ncetnd s-o mai tachineze, o ntreb cu voce gra-
v :
- Te mai gndeti nc la prima ta logodn ?
Kim ridic faa i-i rspunse cinstit :
- Da, chiar n aceast sear, mi-a revenit n minte
imaginea lui Richard. Ochii ei frumoi, luminai de
lun, i susinur privirea lui Rock. Nu-mi amintesc cu
exactitate figura lui, adug ea cu oarecare tristee. De
altfel, i trsturile prinilor mei mi scap. Dac nu
aveam fotografiile, nu mi-ar mai fi rmas nimic.
- Mi-ar plcea s le vd !
Kim fu impresionat ele dorina lui.
- Am s i le art, bineneles. Prinii mei erau
nite oameni minunai.
Rock i privi chipul frumos cu admiraie.
- Tu eti dovada, afirm el.
- Erau tineri cnd au murit.
Pe chipul lui Rock apru o expresie de profund
compasiune.
- Ct trebuie s fi suferit I
- Fr Bart, nu tiu ce a fi devenit. l iubesc a*
pe un tat.
~ i el te iubete.
Pronunnd aceste cuvinte, Rock oft aproape du-
reros, ceea ce o surprinse pe Kim.
- Vino, draga mea, trebuie s ne ntoarcem.
- Rock... Ce se ntmpl ?
- Nimic. De ce te-ai ngrijorat deodat ? Nu este
absolut nimic.
El i vorbise att de calm, nct Kim i repro
c fusese, din nou, jucria propriei imaginaii.
104 ANNE HAMPSON

- Te iubesc, Rock! spuse ea, parc pentru a m-


prtia toate umbrele.
- i eu te iubesc I
Rockv i strnse braul n jurul umerilor ei, fcn-
d-o s se simt bine i n siguran
NTR O ZI 103

CAPITOLUL VIII

Nunta era pe sfrite la salonul clubului. Kim i


Rock amnaser data plecrii n cltorie de nunt ca
s nu fie plecai de srbtori. Radioas n rochia ei
alb, Kim se pregtea s plece cu soul ei. Intimitatea
de la Lusaka i atepta la sfritul acestei zile mari. Ea
n-ar fi ndrznit niciodat s-i cear lui Susan s-i fie
domnioar de onoare dac ea nu s-ar fi oferit cu atta
generozitate,
Nu ai prietene apropiate aici, i spusese Susan.
Nu ezita s fad apel la mine dac pot s-i fiu de
ajutor.
Puin surprins, Kim i spuse fr s se gndeasc i
- Ai accepta s fii una din domnioarele mele de
onoare?
Susan rspunsese foarte simplu :
- Cu siguran c i-ai dat seama, ca toat lumea,
c-mi plcea Rock, dar am tiut totdeauna c nu era
pentru mine. S tii c mi-ar face plcere s fiu dom-
nioara ta de onoare.
Cealalt fu Linda, iar Clive Steyn fu unul din cei
doi fermectori cavaleri de onoare.
- Ai observat c Susan l intereseaz pe Clive ? i
ntreb Kim soul n timp ce mergeau cu maina spre
Lusaka.
m ANNE KAAIFSON

- Fiu nu aveam ochi dect pentru ncnttoarea


mea soie, afirm Rock galant. Nu, draga mea, n-am
observat nimic. Nu ncerca s-i cstoreti. Clive este
un celibatar nrit.
- i tu erai la fel !
- Eu ? ntreb el uluit.
- Clive i Susan se potrivesc foarte bine, susinu
ea.
- i spun eu, Clive nu se .va cstori niciodat.'
- De ce ?
- Nu tiu, dar aa este.
- Faci afirmaii pe care nu le poi justifica, i re-
proa ea.
- ncerci cumva sa declanezi o ceart ?
- Nu, dragul meu, nu n noaptea asta.
Pronunnd aceste cuvinte, Kim se mbujora, iar
Rock observ imediat.
- Roeti ?
- Nu !
- Nu mini, te vd prea bine.
- Rock, ncerci cumva s declanezi o ceart ? n-
treb ea, fcnd pe severa.
. - Adu-mi aminte s-i dau o btaie bun la fund,
imediat ce vom ajunge ! glumi el.
- Ca s revin la Clive, mie mi s-a prut ncnt-
tor, dar sunt sigur c se va cstori.
- Poate ai dreptate, draga mea, spuse Rock, evi-;
tnd o groap pe drum.
- Ce noapte frumoas ! exclam Kim.
- Da, cu imensa lun african ce lumineaz cemlJ
N-o s tragem perdelele, dragostea mea.
Kim roi din nou. Era att de emoionat nct
nu putea vorbi. Restul drumului l parcurser n lirn-
NTJi-0 Zi m

te. Rock vorbi doar cnd o ajut s coboare din ma-


in.
- Ii doresc o via lung i fericit, i spuse, apoi
o lu iv brae- O duse pn n camera lor, o camer
magnific, reamenajat ntr-un timp record, Kim t
Bart nu neleseser cum de reuise Rock s aduc mo-
bilierul att de repede de la Johannesburg.
- Kim-.. opti el, lsnd-o pe pat i privindu-i tru-
pul armonios. Niciodat nu a fost o mireas mai ncn-
ttoare ca tine.
O trase la piept i o srut cu pasiune. Mna lui se
aez apoi pe spatele ei, iar ea simi cum i alunec
fermoarul Materialul alb alunec la pmnt-
- Dragostea mea, opti e l mirosindu-i prul par-
fumat, momentul pe care-1 ateptam a sosit n sfrit-'
Kim i nlnui braele pe dup gtul lui i-t s-
rut cu tandree.
- i mulumesc c m iubeti, dragul meu, rspun-
se cu vocea vibrnd de emoie i dorin.
Kim i nfund faa la pieptul iui. Inima lui btea
a r putere. ncepnd din aceast noapte, avea s cu-
noasc fericirea de a dormi n braele lui.
*

* *

Sosi ziua de Crciun. Kim i Rock se trezir de-


vreme, luar micul, dejun pe teras i apoi se duser
la Bart. Rock avusese ideca bun de a-1 duce s- des-
fac cadourile o dat cu ci, la Lusaka. Kim era impre-
sionat de atenia delicat a soului ei. Acesta ghicise
ca ea dorea prezena prietenului lor n acea clip de
fericite.
ANNE HAMPSON

- Ce splendoare ! se extazie Bart vznd pomul de


Creiun. Kim, draga mea, te-ai ntrecut pe tine anul
acesta.
Bart prea ncntat i arta bine. Kim se simea
mulumit de via.
- Vino s vezi cadourile.
El se ndrept spre pom i ncepu s desfac pa-
chetul pe care Kim l legase cu o panglic roie.
Imediat, urm un torent de exclamaii. Kim i cum-
prase lui Bart o statuet de jad reprezentnd o dansa-
toare, pe care Bart o admirase mult. Din partea lui
Rock, primi o ediie de lux a unei cri bogat ilustrate.
Iar Bart i oferi lui Kim un ceas superb de aur, iar lui
Rock, o agend legat n piele. Cele dou sticle de li-
chior, din cristal cizelat, pe care Kim le gsise ntr-o
prvlie prfuit din Tengaville i fcur mare plcere
lui Rock. La rndul su, Rock i druise o brar, cer-
cei i un colier.
Rock prevzuse ca prnzul s fie luat pe cursul r-
ului ce-i traversa proprietatea. Masa fu vesel i pl-
cut n timp ce barca aluneca pe apele linitite. Cerul
era de un albastru intens. Din fericire, coroanele arbo-
rilor de pe marginea rului i aprau de razele puter-
nice ale soarelui. Kim nu va uita niciodat aceast zi
minunat, parfumul vegetaiei luxuriante de pe maluri,
culorile minunate ale orhideelor i cntecele de Crciun
pe care Rock le pusese la casetofon. Era un rai, iar
seara, Rock ddea o petrecere care avea s fie o nou
ocazie de bucurie.
Cteva ore mai trziu, Kim i Rock erau n pragul
casei din Lusaka. Ultimii invitai plecau, iar ei vedeau
ultimele maini disprnd la captul aleii.
- Ai fost la fel de fericit ca i mine, draga mea?
NTR-O ZI 10

- A doua zi extraordinar. Ai observat ct de mul-


umit a fost Bart ? Mi -a prut c a ntinerit cu zece
ani.
Spre marea ei mirare, Rock nu-i mprti imediat
mulumirea. Avu o clip de ezitare, apoi spuse pe un
ton bizar :
- Da, mi s-a prut c era ntr-o stare bun.
Kim se ntoarse i-1 privi n ochi.
- Rock, ce-mi ascunzi ?
- Nimic, rspunse el, strngnd-o n brae. Pui n-
trebri ciudate, draga mea. Vino s bem un ultim pa-
har.

A doua zi, urm un bal la club. Ravella, care se


hotrse s rmn i de srbtori, continua s fie n
centrul ateniei. Cu rochiile ei elegante, bijuteriile i
zmbindu-i fermector de fiecare dat cnd Rock se
ducea s aduc buturi, ea se purta dezagreabil cu
Kim.
- Ai petrecut un Crciun frumos ? o ntreb Ra-
vella. Ai fost obligat s-i invii patronul. Eu, n locul
tu, n-a accepta s fiu invadat astfel n luna de miere.1
n pofida iritrii, Kim i pstr calmul. i spuse
Ravellei c va pleca n cltorie de nunt peste cteva
zile i o ntreb la rndul ei cum i petrecuse Crciu-;
nul.
- Foarte bine, mulumesc. Susan i cu mine am
fost invitate de fraii Steyn.
- Credeam c nu invit pe nimeni, niciodat, se
mir Kim.
ANiNTE HAMPSON

- Ciive este foarte interesat de Susan, rspunse


Ravella sec.
Kim nu se putu abine s zmbeasc ncntat.
- S-ar zice c vestea i face plcere.
- Poate, rspunse Kim evaziv, spernd ca Rock s
nu mai ntrzie cu buturile.
- Nu sunt deloc potrivii, nu mai mult ca tine
i...
Ravella se ntrerupse brusc, dar tia foarte bine c
Kim nelesese. D e altfel, asta l dorise. Atta rutate
o oc pe Kim. Din fericire, Rock reapru n acea cli*
p. fi ntinse lui Kim un pahar i vznd-o pe frumoa-
sa Ravella, o ntreb politicos :
- Pot s-i ofer ceva de; but ?
- Nu, mulumesc, rspunse aceasta tios i se n-
deprt fr s adauge un cuvnt amabil.
Kim nu reui s-i uite cuvintele ruvoitoare. Aces-
tea i trezir ndoielile pe care le avusese n timpul con-
valescenei. Reuise s le ndeprteze, dar iat c o
asaltau din nou. Complimentul pe care i-1 fcu Rock
reui s-i schimbe ideile.
- Eti o frumusee n seara asta, draga mea Kim;
S mergem la Susan i Clive. ncep s m ntreb dac
tnrul acesta, nu va ajunge s se cstoreasc.
- Eu i-am spus de {a ! l atac Kim.
- Ii permit s-i savurezi victoria! glumi el.
Imprevizibila Ravella apru imediat n grupul lor.1
, Brusc, deveni ncnttoare, ca i cum i-ar fi regretat
comportamentul de mai devreme,
- Rock, daca oferta ta mai este valabil, a vrea
s beau ceva.
- La ordinele tale, rspunse el galant.
Ravella se ntoarse spre Clive i-i adres cel mai
frumos zmbet. i ndeprt.cu o mn o uvi de
m m - Q zi l!

pr auriii. Unghiile ei, se gndi Kim, ar fi fost demne


de o reclam pentru oj.
~ Clive, n-ai dansat nc cu mine, mieua Ra-
vella.
Susan se ncrunt ii arunc lui Kim privire pli-
n de neles, Clive era pe punctul de a disprea i a
le lsa singure pe cele trei, dar probabM c-i reamin-
tise c Ravella era invitata lui Susan i-i spuse cu deli-
catee :
- Am s ndrept accast greeal... mi acorzi dan-
sul urmtor?
- Cu mare plcere.
Imediat dup plecarea lor, Susan i exprima ne-
mulumirea :
- Abia atept s plece. A nceput s m agaseze.
Brusc, pru c se ruineaz de propriile cuvinte.
~ Mu trebuia s vorbesc astfel, dar de fa cu tine
nu m jenez.
- Cnd pleac ? intreb Kim.
- Numai tenul Dumnezeu tie! Am impresia c a
pus ochii pe G l k e
- O , nu exclam Kim, regretnd imediat aceas-
t ieire.
- Va fi al doilea bjrbat care-mi place i pe care
n-am s-1 am, declar Susan cu resemnare. i niciodat
nu sunt doi fr s fie trei 1
Lui Kim i prea ru pentru prietena ei.
- Nu spune asta, Susan.
- Nu te necji din cauza mea. Totdeauna am tiut
c Rock nu era pentru mine. Iar Clive mi era indife-
rent. D e la o vreme ns, am stat mult de vorb i ani
nceput s-1 cunosc. Cred c n seara asta a venit s
m vad. tii c pn acum nu frecventa clubul t...
112 ANNE HAMPSON"

Susan se opri n mijlocul explicaiei i-1 indic pa


Rock cu degetul.
- A uitat butura Ravellei. Uite, st de vorb cu
Bart.
Kim privi n direcia celor doi.
- Se neleg foarte bine. Cnd Bart se va ntoarce
n Anglia, i va duce dorul lui Rock.
- Am auzit c vrea s se pensioneze.
- Da, vrea s se instaleze definitiv n casa de la
ar.
- Cred c ai s mergi n vizit la el cu soul tu;
- Bineneles 1
- Mi-ar plcea s merg n Anglia... Dar ce face
Ravella ? spuse Susan uluit.
- Danseaz cu Clive, rspunse Kim.
- Nu, nu danseaz...
Susan era att de uluit, nct nu mai termin fra-
za. Mirarea se ntipri pe chipul lui Kim cnd o vzu
pe Ravella lng Bart i Rock. Cei doi brbai erau cu
spatele i nu observau c ea le asculta conversaia. Ra-
vella nu prea deloc jenat de indiscreia ei.
- Cum ndrznete s se poarte astfel ?! exclam
Kim.
- Discuia lor pare s fie pasionant. M ntreb
r
ce-i povestesc, zise Susan.
n acea clip, Clive veni lng ele i le explic i
- Brusc, Ravella n-a mai avut chef s danseze. O
nsoeam la bar cnd m-am ntlnit cu John Peterson.
Este nc acolo. Ateapt probabil ca Rock s-i ia ceva
de but.
n timp ce ei vorbeau, Bart i Rock se desprir,'
Fcnd pe nevinovata, Ravella se ndrept spre veri-1
oara ei. Rock sosi cteva minute mai trziu.
N TIV O ZI 113

- Vrei s dansezi ? o ntreb pe Kim.


Ravella o privea fix, cu un aer straniu. Brusc, Kim
se simi stnjenit, iar soul ei observ imediat schim-
barea expresiei.
- Ce este, draga mea ?
- Nimic... nimic...
- Nu pari prea convins.
Rock se opri la marginea ringului de dans i strn-
gndu-i braul n jurul taliei lui Kim, repet :
- Ce este ?
- Nimic, spuse ea cu fermitate.
Fusese incapabil s-i spun ce o deranjase de fapt.
Putea s-i spun c Ravella i stricase seara cu compor-
tamentul ei ?
n timpul mesei, Kim i ddu seama c Rravella
i fcea curte lui Rock fr s se fereasc.
Rock observ i el, dar nu pru uimit ca Susan i
Clive. De fiecare dat cnd el vorbea cu soia sa, Ra-
vella se interpunea. Pentru prima dat, Kim simi ar-
sura geloziei. Furioas i pe Rock i pe Ravella,-ea n-
cepu s discute cu Val, care se aezase lng ea. T-
nrul fusese decepionat cnd aflase de logodna ei cu
Rock, dar i mrturisise cinstit c el nu depise stadiul
de prietenie.
Acum, era mulumit s stea de vorb cu ea. Nu se
ndoia de tristeea care umbrea fericirea lui Kim.
La sfritul mesei, Kim i ascult impulsul de a
iei n grdin. i reveniser toate ndoielile. Sufletul
i era invadat de incertitudini oribile. Merse drept na-
inte, incapabil de a aprecia natura care-o nconjura.
Brusc, auzi voci dincolo de gardul viu. Susan i Ra-
vella discutau...
m AN NE KAMPSON

- Am vzut c ascultai conversaia lui Bart cu


fiock, zise Susan. Mir m& gudeam ca Bart mai are
mx cteva luni d e tmit.
Cteva luni ! O durere ngrozitoare i sfie pieptul
lui Kim. Bart 1 Omul care-i teea loc de prini, care
se purtase cu ea ca un tat ! Crezu .c se va:i$ttibui.
~ Este bolnav de inim, explic Ravella. Doctorul
1-a prevenit, dar el -era foarte ngrijorat pentru Kim.
Rock i-a fcut un mare serviciu cstorndu-se cu ea
Cred c 1-a implorat s-o fac, pentru ca ea s nu rm-
n singur pe lume.
- Nu cred c Rock ar fi mers att de departe, chiar
din prietenie, .afirm Susan. Sunt sigura c o iubete pe
Kim. ^
n comparaie cu tonul acru al Ravellei, vocea ei
exprima compasiune.
- Te neli, Susan. I-am auzit, poi s m crezi
Bart i mulumea lui Rock c s-a cstorit cu Kim., aa
cum i-a cerut e l A dat toate dispoziiile ca ea s-i .mo-
teneasc toat averea, dar el crede c banii nu sunt su-
ficieni. Datorit lui Rock, el poate muri linitit pentru
c .Kim nu va rmne singur. Exact aa spunea, Su-
san. i a adugat c nu dorea ca ea s afle vreodat
de nelegerea lor.
- i Rock ce zicea ? ntreb Susan.
Urm o tcere stranie. Kim se ntreba dac Ravella
nu o zrise acolo, dincolo de gardul viu. Ce idee ab-
surd 1 Pata rspunse cteva cfipc mai trziu :
- A. respins mulumirile lui Bart, spunnd c era
timpul s se recstoreasc pentru a avea un mote-
nitor. I-a spus lui Bart c-i convenea Kim la fel ca ori-
care alt femeie.
Aceste cuvinte se implantar ca pumnalul n inima
lui Kim. i convenea ca oricare alt femeie 1 Deci, Rock
INTR-O ZI 115

nu inea deloc la ea. Se. servea doar de ea pentru a


avea un fiu ! Acum totul se limpezea E Ceea ce spu-
sese Ravella o ajuta s completeze piesele lips: din j a c
Bart folosise cuvntul disperat", cnd vorbise de ngri-
jorarea lui pentru vkocul ei. Cnd ea era bolnav,
Bart ieise din camera ei ca> s discute cu Rock.
Descoperi ngrijorat c cei: doi brbai puseser cu
grij la cale afacerea. La. nceput, presupuse ea, Rock
refuzase s se cstoreasc: eu ea,, apoi se mai gndi-
se... N a avea. curri de ari lsa prietenul s moaai
cu asemenea griji. Cum,, mai devreme sam mai trziu i
trebuia 0 femeie, se resemnase. Toat tandreea: de care
el ddea dovad nu era dect a comedie odioas. Nun
venea s cread i totui era adevrat.
Totul devenea perfect clar... i oribil.
Proiectele, speranele l fericirea ei se nruiser.
* Soul ei n-o iubea, Bart avea s moar. Izbucni; m Ikr
crimi. Destinul se dezlnfuia. asupra, ei. Dup. acciden-
tul care-i omorse prinii i logodnicul,, o copleea o
nou dram,
- Este prea mult, murmur ea. Nu-1 pot pierde pe
Bart Nu Bart !
Susan i Ravella i continuam conversaia. Kim
reui s se ndeprteze cu pai ovitori.
O mai auzi pe Susan spunnd :
- Biata K i m ! Numai de n-ar afla vreodat c
aceast cstorie a fost aranjat
Cteva zile dup aceea, Rock se hotr: s poarte
o discuie cu soia sa. O privi aspru, plin de mnie.
- Ce se ntmpl ? murmur el. Ai refuzat s ple-
cm n cltorie de nunt b Pretinzi c eti bolnav i
insiti s dormi singur ! Nu vrei s mai iei cu mine...
Se opri o clipa, apoi continu mai calm :
116 ANNE H A M P S O N "

- Caui toate mijloacele ca s m evii.


- Chiar ii doreti compania mea ? ntreb Kim. pe
un ton plat.
Suferise mult de cnd surprinsese acea conversaie. *
La nceput, crezuse c va putea s-i ascund suferina
i va continua s duc o via normal. Dup o spt-
mn ns, durerea o mpinse s ia aceste hotrri.
Dup srbtorile de Anul Nou, ea pretinse c era prea
obosit pentru a mai pleca n cltorie de nunt. Apoi,
nemaiputnd suporta intimitatea fr dragoste, se mu-
tase n alt camer. Pentru nceput i n pofida unei vi-
zibile nemulumiri, Rock se abinuse de la orice comen-
tariu. Pentru ea, situaia era fr ieire. Era nc n-
drgostit de el dar, fiind nelat, simea fa dc el
un fel de ur.
- Dac doresc compania ta ? repet el uluit. i-ai
pierdut minile, Kim ? Sunt soul tu 1
Ce bine i juca rolul, se gndi ea. El se apropie
i-i privi chipul rvit.
- Kim, ce se ntmpl, scumpa mea ? De ce nu-mi
rspunzi ?!
Ea l ls s-o ia n brae, chiar s-i srute buzele
fr culoare.
- Desttnuiete-te, insist el.
- Nu pot.
- Deci, este ceva.
Kim se mulumi s ncline capul.
- Kim, trebuie s-mi spui totul.
Kim se ndeprt de el i nu se ntoarse pn cnd
nu-i despri lrgimea camerei. Brusc, avea chef de rz-
bunare, s-1 fac s sufere n msura n care suferea ea.
i spuse sec, fr s se gndeasc la consecine :
- Nu te iubesc, Rock. Asta-i tot.
INTR-O ZI 117

n camer se aternu o linite ngrozitoare.


- Tu nu...
Culoarea ochilor lui cenuii deveni aproape neagr.
- Nu te cred ! Este vorba de altceva I
La fel de palid ca i bluza ei alb, Kim scutur
din cap cu ncpnare.
Pentru c nu-i putea spune adevrul, se hotrse
s-1 conving c nu-1 iubete. Nu voia s tulbure ulti-
mele luni de via ale lui Bart. Dup moartea Iul, va
putea s vorbeasc.
- Totdeauna ne-am certat, nu-i aa ? Cstoria
noastr este o nebunie, trebuia s fi tiut de la nceput.
Eram bolnav cnd m-ai cerut n cstorie. Atribuie
acordul meu regretabil pe care i l-am dat, strii n care
m aflam...
- Taci ! url Rock.
Furia i fcea colurile gurii s tresar. Kim i aminti
c el o sftuise s nu-1 scoat niciodat din fire. Nu-i
mai era fric. Putea s-o bat, dac voia. Suferina ei
atinsese un asemenea nivel, nct nimic nu mai avea
importan.
- nceteaz s m mai mini i spune-mi, ce nu
merge ?
Cu preul unui efort imens, el reui s se mai st-
pneasc. Era ziu i scena se petrecea n salonul de
la Lusaka. Kim fu uurat fr s vrea. Dup aceast
scen, i-ar fi petrecut noaptea n intimitate...
Dar noaptea sosi i ea intr n camera ei. dup ce
fcuse baie i mbrcase o cma de noapte ncnt-
toare care-o fcea irezistibil. Cteva clipe mai trziu,
ua sc deschise cu violen, i Rock apru. Kim vzu
imediat c era furios.
- n aceast dup-amiaz ai luat ceaiul cu Val !
spuse el amenintor.
na ANNE HAMPSON

- i ce dac ? n ultima vreme te-ai distrat foarte


bine cu Ravella la club.
- Nu-i adevrat l
Kim nu gsi nimic de rspuns. Trebuia s admit
c Rock nu era violent. tiind c nu-i iubea soia, Ra-
vella ncerca din nou s-1 seduc. Viaa de aici li pl-
cea foarte mult, pentru c nu manifesta nici o dorin
s plece acas- Mai nti pusese ochii pe Rock, apoi pe
Clive. ncntat de a fi apreciat de o fat aa de fru-
moas ca Ravella, Clive o ls pe Susan pentru ea.'
Nu-i ddea seama c Ravella se servea de el ca sa-i
petreac timpul ct Rock nu era acolo s-o distreze.
Rock era sever i atepta explicaiile pe care, pn
la urm, ea reui s le opteasc :
- Ceea ce se petrece ntre tine i Ravella, dup
toate aparenele, nu are nici o importan. Ea m-a v-
zut cu Val dup-amiaz. Este sigur c ea te-a pus la
curent. Ai vorbit cu ea n seara asta.
Fuseser s bea un aperitiv Ia familia Paterson i,
ca ntotdeauna, Ravella se folosise de farmecul ei pen-
tru a-i reine atenia lui Rock.
- Nu vreau s mai fii singur cu Val, ai neles?
Rock o fix cu o privire strlucitoare, iar Kim roi
intimidat, ca nainte de cstorie. De cteva nopi, ea
nu mai dormise cu el, iar Rock i contempl curbele ar-
monioase ale trupului, vizibile prin estura fin a hala-
tului,
~ Am s iau ceaiul cu cine-mi place ! afirm ea cu
voce calm. Vrei s m lai, sunt obosit.
- Obosit, nr-adevr.
Din doi pai, el ajunse n mijlocul camerei. Kim
se trase napoi cu team, pn cnd ajunse cu picioa-
rele lng pat.
NTR-O ZI 11$

- Vino aici ! i ordon el.


Kim i inu respiraia. n pofida furiei ce deforma
chipul soului ei, ea se simea mpins spre el ele un
val de iubire. Dar trebuia s se abin, s reziste do-
rinei care-o asalta... i totui... Visa s se arunce n
braele lui i s se abandoneze mngierilor lui.
- Te-am rugat s iei.
Kim se mir c gsise puterea de a pronuna aceste
cuvinte. Pe de o parte l ura pe Rock, pe de alta l iu-
bea pn la punctul de a-i ceda dintr-o clip n alta.'
Rock se strmb de nervi.
- Crezi c am s plec acum ?
Privirea lui se plimb cu o insisten obraznic pe
silueta ei frumoas,
- Sunt soul tu. Vino aici ! Te sftuiesc s m
asculi, Kim. Nu glumesc !
Kim izbucni n plns. Se gndea la Bart i regreta
c nu putea petrece cu el ultimele Iui luni de via. Era
obligat s-1 prseasc pentiai a rmne lng soul
ei, un brbat care nu o iubea. Un val de revolt se ridi-
c n ea i-i nl capul. Nu* nu va ceda, nu se va lsa
impresionat. l privi cu asprime, printre lacrimi, i
ip :
- Iei ! Nu vezi c nu te vreau ?
n urma cuvintelor sale se aternu linitea. Brusc,
Rock parcurse distana ce~i desprea. Kim ip cnd
el ntinse braele, o apuc i o trase cu brutalitate la
piept. Minile lui se plimbar cu ndrzneal pe corpul
ei n timp ce o sruta cu pasiune. n pofida suprrii
sale i a reinerilor, era sensibil la aceste gesturi me-
nite s-o recucereasc. Cnd o lsa, ea tremura. l vzu
dezbrcndu-se de halat, revenind spre ea i stingnd
lumina. El o lu n brae din nou i o duse spre pat.
120 4 N N E HAMPSON

A doua zi, Kim. se duse la Katania Locige ca n fie-


care zi. Bart i zmbi i ea se for s-i rspund la
zmbet. Cu preul unor mari eforturi, Kim reuea s se
prefac fericit n faa lui, s joace rolul ndrgostitei
cnd venea cu Rock n vizit. Trebuia s se arate feri-
cit de apariia ultimei lui cri, dei tia c el va muri
nainte. Trebuia s rd i s par entuziast, cnd de
fapt i venea s plng.
- Ce este, B a r t ? ntreb ea rmnnd cu degetele
pe claviatura mainii de scris.
- M-am hotrt s fac o cltorie n parcurile na-
ionale din ar.
Kim fcu ochii mari.
- O cltorie ! repet ea, gndindu-se la sntatea
lui care nu-i va permite s-i realizeze un proiect att
de obositor.
Pe de alt parte, Bart i exprimase de mai multe
ori dorina de a vedea animalele slbatice n cadrul lor
natural. De ce nu i-ar satisface aceast dorin ?
Kim era totui ngrijorat. Ce va face n lipsa lui ?
Mai avea de lucru pentru cteva zile, dar apoi ? n
fond, nu contau dect ultimele dorine pe care Bart i
le putea ndeplini. El prea hotrt, iar ea nu ndrz-
nise s-1 contrazic.

*
* *

Dup-amiaza sosi i Rock, iar Kim trgea cu ure-


chea la discuia lor. Ar fi putut s jure c Rock tia de
INTR-O ZI 121

proiectul lui Bart, dar se prefcea c atunci auzise ves-


tea.
S fi fost un nou complot ? Ce-i mai ascundeau ?
nelesese c Bart dorise s-i ascund gravitatea bolii
sale. Nu-i purta pic pentru minciunile spuse. Pretin-
dea c medicul l gsise doar foarte obosit i se mulu-
mise s-i recomande s se odihneasc. Datorit indiscre-
iei Ravellei, ea aflase c medicamentele pe care le
lua erau pentru inim. Rock ns, tiuse de la nce-
put. Kim nu-1 nvinuia pentru c el pstrase tcerea la
dorina lui Bart. Dar toate acestea nu explicau acest
nou mister. Rock nu prea deloc foarte surprins de pro-
iectul lui Bart. Era evident c discutaser deja despre
el.., dar el nu-i spusese i ei nimic.
Credea probabil c relaiile lor nu o priveau. De
altfel, pe-msura trecerii timpului, ntre ei se adncea
prpastia. Kim avea impresia c nu va putea depi
aceast ncercare. Amrciunea avea s-o zdrobeasc.
tia deja ce avea s fac dup moartea lui Bart. Va
prsi Africa i pe brbatul care se cstorise cu ea
doar cu scopul de a avea un motenitor.
- Cnd vrei s pleci n cltorie ? ntreb Rock zm-
bindu-i prietenului su.
nainte de a se aeza n fotoliu, el o srut pe
frunte pentru a salva aparenele.
- n curnd, Rock, foarte curnd, rspunse Bart,
privind cu satisfacie aceast dovada de tandree pe
care Rock o artase fa de Kim.
- i cartea ta ?
- Poate s mai atepte. Kim va trebui s fac nite
cercetri pentru mine. Va avea timp s pun totul n
ordine pn la noarccrea mea.
- Ct timp ai s lipseti ? ntreb Kim, ncercnd
s-i ascund ct maf bine ngrijorarea.
m A N N E KAMPSON

Era att de pesimist, nct nu tia dac-1 va mai


vedea viu. La acest gnd, o cuprinse o durere vie. Da-
toria i sentimentele fa de Bart i spuneau c trebuie
s mearg cu el.
- Am s lipsesc cincisprezcce zile... dac totul mer-
ge bine, rspunse el.
O tcere apstoare urm dup aceste cuvinte. Bart
i Rock schimbar priviri stranii. Oare ce puneau la
cale?
Kim inspir adnc i spuse cu hotrre :
- Bart, fiind secretara ta, cred c ar trebui s merg
cu tine. Rock nu va avea obieciuni, nu-i aa, scumpule ?
Scumpule ! Acest cuvnt o costase un efort imens.
Se atepta la o replic ironic din partea lui Rock dar,
spre marea ei uimire, vzu consternarea ntiprindu-se
pe chipul lui... la fel i pe al lui Bart !
- Nu, zise Bart, aproape cu brutalitate, este impo-
sibil 1
- De ce ?
Kim era hotrt s insiste/ s-i foreze pe cei doi
s-i dezvluie secretele.
- Pentru c eti cstorit, draga mea.
- Tocmai i-am spus c Rock este de acord.
- El nu i-a dat nc acorduL
Bart i arunc din nou o privire bizar lui Rock,
iar acesta spuse cu voce calm, dar plin de autoritate i
- Eu prefer s nu pleci cu Bart.
Aceast preferin o nfurie, dar se abinu s n-o
vad Bart.
- Bart are nevoie de miile, insist ea. tii foarte
bine c este foarte obosit n ultima vreme.
Kim pretinse c va veghea asupra lui ca s nu-i
iroseasc forele. Se abinu cu greu* s nu le strige c
NTR-O ZI

era la curent cu tot. Reui cu greu s-i in gndurile


ascunse.
- Nu am nevoie de tine, afirm Bart. Te rog, dra-
ga mea, nu te ncpna. Vreau s plec singur... Tre-
buie s plec singur.
Kim l privi cu atenie i ajunse la concluzia c el
aa gndea. Nu dorea compania ei... Rock, nici el nu
prea s-o vrea ntr-adevr n preajma sa. Pentru a doua
oar n via, Kim se simi complet abandonat, ntr-o
lume indiferent.
124 ANNE H A M P S O N "

CAPITOLUL IX

Smbta urmtoare, Kim se pregtea s mearg la


club. Nu voia s ias, dar Rock insistase, pretinznd
c avea nevoie de distracie.
- i~ai petrecut toat sptmna n faa mainii de
' scris, spuse el. i va face bine o schimbare.
- De ani de zile mi petrec sptmnile n faa ma-
inii de scris. Este munca mea, obiect ea.
Rock oft agasat.
- Eu tiu ce spun, te-ai surmenat n ultima vreme.
- Crezi ce vrei, rspunse ea ridicnd din umeri.
Rock avea totui dreptate. Aceste ultime zile o epui-
zaser. Ca Bart s poat pleca linitit, ea muncise
enorm. Din nefericire, capitolul la care lucra acum pu-
nea numeroase probleme. El fcuse multe modificri n
text, iar ea fusese obligat s-1 dactilografieze de mai
multe ori. Observase ngrijorarea i enervarea lui Bart
i inea s~i prezinte un capitol impecabil nainte de a
pleca.
Rock i Kim trecur s-1 ia la Katania Lodge. De
cum ajunse la club, el se amestec ntr-un grup de prie-
teni, lsnd-o pe Kim singur cu soul ei. Acesta se
oferi s danseze cu ea, pe un ton rece i impersonal. Mai
trziu, cnd dansa cu Ravella, era plin de farmec. i
zmbea tot timpul, vorbeau cu vioiciune n timp ce mer-:
NTR-O ZI 123

geau prin sal, iar toate privirile se ndreptar spr


cuplul de o frumusee ieit din comun. Rock i g-;
sise o pereche pe gustul su, iar Kim era uurat c nu
trebuia s-i mai suporte prezena. Totui, vznd cum
lumea o privea cu mil, se hotr s se consoleze cu
Val. El nu cerea mai mult dect s danseze i s ia
masa mpreun cu ea, apoi s se plimbe n grdin. Dei
ocat de purtarea lui Rock, el nu coment nimic. To-
tui, Susan spuse ncet :
- Ravella este o adevrat ticloas ! Din feri-
cire, Kim, tu nu eti geloas.
n spatele zmbetului ei, Kim observ comptimi-
rea. Fr s vrea, oft din adncul sufletului, dorin-
du-i s-i spun prietenei sale toate frmntrile care
nu-i ddeau pace de la o vreme.
Clive se ndrept spre ele i o invit pe.Susan la
dans. Ea i urmri cu privirea, zmbind gnditoare*
apoi i zmbi lui Val.
- Eti pierdut n gnduri.
- M gndeam la Susan i la Clive.
Val ridic privirea.
- Se pare c se plac.
- Eu sunt foarte mulumit.
~ Pn n prezent, Clive nu s-a artat prea socia-
bil, iar fratele lui nici att.
- Cum se face c doi brbai att de tineri au.n
posesie o exploatare att de mare ? ntreb Kim.
-* Prinii lor s-au retras din afaceri ca s se insta-
leze la Johannesburg i le-au lsat lor ferma. Lui Clive
i place mult genul acesta de via, dar Jack ar pre-
fera o ocupaie mai intelectual.
- Ca tine, afirm Kim, amintindu-i* c Val dorea
s scrie cri.
126 ANNE HAMPSON"

- ntr-adevr, n-am renunat la proiecie mele.1


Bart mi-a dat sfaturi foarte preioase.
Kim privi cteva clipe la Susan i Clive.
- Dup prerea ta, ntreb ea, Jack i va vinde
partea lui din exploatare lui Clive, dac acesta se va
cstori ?
- Este foarte probabil.
- Susan este nscut ca s triasc ta o ferm, pre-
ciza Kim.
- tiu. Tat! ei i da din ce n ce mai multe res-
ponsabiliti la ferm.
Tnrul tcu o clip, observnd siluetele armonioa-
se ale iui Rock i Ravellei.
- Cred c Susan ateapt cu nerbdare plecarea ve-
rioare sale.
- Ravella este aici de mult vreme.
r Da, rspunse Val privind-o. Este mai degrab
periculoas.,. -
- Nu te-ai lsat sedus ca ceilali ? ntreb Kim p-
rnd detaat, dar Val nu se ls nelat,
- Nu, nu eu, o asigur el, Nu merit toat aceast
admiraie,
Kim nu rspunse i puin dup aceea se ndrept
spre ringul de dans nsoit de prietenul ei. Trecnd
pe lng Rock, care nu schimbase perechea, i ntlni
privirea care-i strlucea de ironie. Rock se distra cu
Ravella, fr s-i pese c-i vede.
i totui, cnd ajunser acas, puin dup miezul
nopii, el abord acest subiect :
- Am impresia c nu te-ai plictisit n compania ca-
valerului tu.
Expresia i era indescifrabil. Kim i rspunse cu
mai mare ardoare dect ar fi dorit :
imn o zi 127

- Nici tu au te-ai plictisit cu Ravella.


- Este adevrat, recunoscu el.
- Totui nu reuete s orbeasc pe toat lumea,
spuse ea fr s se mai poat abine.
- S presupun c faci aluzie la Val ?
Kim nclin capul. Sttea n picioare n faa feres-
trei deschise i contempla peisajul nocturn,
- Da, la el m gndeam. El nu o consider demn
de interes.
Rock veni i el lng fereastr.
- Deci, prietenul tu nu-mi mprtete gustu-
rile ?
- Se pare c nu.
- Atunci... ai vorbit de mine ?
- Numele tu n-a fost pronunat nici. mcar o dat,
spuse Kim sec.
- Kim, spuse el dup o scurt tcere, ce s-a n-
tmplat ? Sunt sigur c nu te-ai fi cstorit cu mine
dac nu m-ai fi iubit 1
Rock vorbise foarte calm, clar ea simise o und
de ngrijorare n vocea lui.
- i-am spus deja, ncepu ea s vorbeasc, prnd
foarte agasat, c'eram bolnav cnd am acceptat s
m cstoresc cu tine. Nu eram n starea mea norma-
l, altfel n-a fi acceptat s m mrit cu tine.
- Nu ai nimic de adugat ? ntreb el pe un ton
brutal. Nu regrei ?
- Nu, bineneles, spuse ea ntorcandu-se spre el.
Ba. da, regret c m-am mritat cu tine !
- Dumnezeule 1
Chipul lui Rock era la fel de palid ca al ei.
- N-a fi crezut niciodat c ntr-o zi vei pronun-
a asemenea cuvinte Ce ar trebui s facem, dup p-
rerea ta ?
128 ANNE HAMPSON"

Era resemnat ? Dorea divorul ? S divoreze ! La


acest gnd, lacrimile i umplur ochii. Pentru ea, cs-
toria reprezenta un angajament etern. A fost totdeau-
na convins c nu va lua. n cstorie un brbat pe care
nu-1 va iubi din toat inima i cu tot sufletul. Ea aa
l iubea pe Rock. i totui; prin greeala lui, legtura
lor era condamnat. El o nelase, fcnd-o s cread
c era ndrgostit de ea... Ct l ura pentru aceast
necinste 1 Dup ce dragul de Bart va disprea, i va
spune despre conversaia pe care-o surprinsese ntre Su-
san i Ravella. Dar acum, Rock era cel care vorbea,
repetnd ntrebarea :
- Ce trebuie s facem, Kim ?
- Nu este dect o singur soluie, replic ea sec.
Rock prea cuprins de emoii puternice. Kim crezu
c i vede buzele tremurnd, dar nu era sigur. Poate
c el era contrariat de faptul c planul su nu se deru-
la aa cum prevzuse.
- Te gndeti la o separare ? ntreb el.
- Cer divorul.
- Nu vom ajunge pn acolo.
- Am s trec peste acordul tu. Sunt hotrt.
- Tu...
Rock strnse din dini, dar Kim i nfrunt furia
fr s se clinteasc. Se obinuise de acum cu violena
lui. Dup moartea lui Bart, nu va mai fi obligat s-o
suporte. Bart ! Dac ar putea petrece cu el ultimele
momente ale vieii lui, s se prefac a fi fericit cu
Rock. De ce-o lsase Bart s se mrite cu un brbat
care n-o iubea ? Era incredibil i totui adevrat ! I se
prea c mai aude nc vorbele rostite de Ravella. Rock
o alesese cum ar fi ales orice femeie...
Brusc, toat aceast poveste i se pru stranie. Da-
c Rock i spusese cu adevrat lui Bart : Kim mi
NTR-O ZI 129

convine la fel de bine ca orice alt femeie14, Bart


n-ar fi fost niciodat de acord cu aceast cstorie. Nu,
era inadmisibil. Bart inea prea mult la ea, o consi-
dera ca pe propria fiic. S fi minit Ravella ? Cu ce
scop? Dac i s-ar fi adresat direct ei, ar fi avut cel *
puin plcerea de a se rzbuna pe cea care avusese no-
rocul s se mrite cu Rock. Dar Ravella vorbise cu ve-
rioara ei i se ndoia c aceasta i va spune ceva lui
Kim.
Cu ct se gndea mai mult, cu att descoperea mai
rnulte anomalii. Nu cumva Ravella o vzuse ieind n
grdina clubului ? Nu cumva n mod intenionat o adu-
sese pe Susan de partea cealalt a gardului viu ?
- Kim, la ce te gnded? ntreb Rock deodat.
- Caut s neleg ceva, mrturisi ea ncruntndu-se.
- Spune-mi, ce ? insist Rock.
Kim ddu "negativ din cap.
- Este inutil, n-ai putea s m ajui.
- S ncercm, ncerc el s-o conving.
- i aminteti s fi stat de vorb cu Ravella, la
balul de Crciun de la Club ? ntreb ea.
- Nu vd unde vrei s ajungi !
- Nu are importan.
- Ba da, este foarte evident c pentru tine e foar-
te important. Despre ce vorbeti, n mod exact ?
- De conversaia ta cu Ravella din timpul mesei !
- n timpul mesei... Da, eram cu Ravella, iar tu
n faa mea, cu Val.
- Exact. i aminteti ce s-a ntmplat cnd am
plecat de la mas ?
- Ai plecat foarte repede i...
- Nu este vorba despre mine. Ce a fcut Ravella
dup aceea ? ntreb cu oarecare nervozitate.
ANNE HAMPSON

- Ravella ?
Rock o privi foarte strania, ca i cnd s-ar fi te-
mut c nu era n toate minile,
- Nn s-a ridicat de Ia mas imediat dup mine ?,
- Kim, ce vrei s dovedeti ?
Kim oft, regretnd c spusese prea mult.
- Voiam s tiu dac Ravella s-a ridicat de la ma-
s imediat dup mine, repet ea.
- T r e b u i e s ai "un motiv foarte serios dac insiti
att asupra acestui lucru...
~ Da... Da, ntr-adevr.
Rock o privi ptrunztor,
- Nu vre s-mi dai mai multe explicaii, Kim ?
Ea refuz cu un gest al capului.
- Vreau s tiu dac Ravella a ieit cu Susan n
grdin la puin timp dup ce eu m-am ridicat de la
mas. Nu pot s spun mai mult.
- Pentru numele Cerului, nceteaz s faci pe mis-
terioasa !
- i cer scuze, spuse ea, ntorcndu-i din nou fa-,
a spre fereastr. Era foarte tulburat. Cum putuse da
crezare cu atta uurin celor spuse de Ravella ? Acum,
i se preau lucruri cel puin ciudate. ncerc s reconsti-
tuie scena ca un detectiv. Ravella se ridicase de la ma-
s imediat dup ea. O luase pe verioara ei n grdi-
n spunnd c voia s vorbeasc cu ca. Deci, de ce-1
prsise pe Rock a crui companie o aprecia att de
mult ? Acesta uitase n aparen incidentul, dar pn
la urm, Kim nici nu avea nevoie de mrturia lui. n
sfrit, ghicea ce se ntmplase, dar adevrul o nghea
de spaim. De fapt, micul discurs plin de venin al Ra-
vellei i fusese destinat. Totul se potrivea. La un mo-
ment dat, lui Kim i se pruse c Ravella, n ura ei, o
spiona. Acum, nu i se mai prea absurd, dimpotriv !
NTR-O ZI 131

Ravella nu vorbise pentru verioara ei, ci pentru


Kim ! Manevra ei fusese abil. Dar de ce ? Acum, Kim
nelegea i putea s rspund la aceast ntrebare. Ra-
vella pusese ochii pe Rock. Ascultnd conversaia lui
o i Bart, aflase c Rock se cstorise cu Kim pentru
a-i face un serviciu prietenului su i eu aceeai ocar
sie, s aib un motenitor. Descoperind c Rock mr-i
iubea cu adevrat soia, ncepuse din nou s spere c-I
r a seduce. Ca s-i asigure maximum de anse, se gn-
dise s-o fac pe Kim s-i urasc soul. Cum putea s
se poarte ntr-un fel att de monstruos ?
Nu, no era posibil, r zise ea, consternat de pro-
pria descoperire. Dei, acum era sigur de interpreta-
rea sa. Ravella i presra se conversaia cu propriile
convingeri. trnd c ea o asculta, deformase ceea ce
auzise ca s-o jigneasc. Probabil c Rock nici nu spu-
sese c ea i convenea la fel de bine ca oricare alt
femeie. Aceste cuvinte avuseser scopul de a o umili,
de a-i provoca revolta...
~ Kim, spuse Rock cu blndee i gravitate, spu-
ne-mi la ce te gndeti, te rog. Am convingerea c da-
c vei accepta s vorbeti, vom putea lmuri aceast
situaie.
El avea dreptate. Din pcate, ea nu se simea n
stare s i se destmiiie. Pentru a- proteja pe Bart, cea
mai scump fiin de pe lume, trebuia s tac. Trebuia,
s lase acest om minunat s moar n pace. Dac vor-
bea cu Rock, i asuma un risc. Nu-I putea el avertiza
pe Bart c ea era a curent cu aranjamentul lor secret ?
n realitate, nu- putea permite s acioneze att
de nendemnatic, pentru c punea linitea lui Bart
deasupra oricror interese. Nu ndrzni s rup tce-
rea. De ahfel, ce avea de ctigat dac-f povestea lui
Rock ce aflase ?
132 'ANNE HAMPSON

Se scurse nc o sptmn. Luna ianuarie fu deo-


sebit de cald i czuser ploi toreniale n mai multe
reprize, distrugnd plantele cele mai fragile din gr-]
din. Bart se pregtea de plecare. Kim i ceruse expli-
, caii i fu mirat de imprecizia rspunsurilor.
- Nu mi se pare c eti prea entuziasmat, spuse
ea. Ai aranjat toate amnuntele cltoriei ?
La vederea figurii lui trase i a cearcnelor de sub
ochi, Kim fu cuprins de disperare. Ce dram ! Dar..;
Dac doctorul se nelase ? Nu, dac Rock n-ar fi avut
ncredere n diagnosticul lui, l-ar fi convins pe Bart s
consulte alt medie. Prietenia lui pentru Bart l-ar fi m-
pins s fac imposibilul.
- Rock se ocup de toate n locul meu, zise Bart
pe un ton ezitant. Mi-a adus un pliant al ageniei de
voiaj din Tengaville. Unde l-am pus ?.., A, da, n ser-
tarul de la birou. Vrei s-1 iei, Kim ? l vom vedea m-
preun. Abia atept s plec.
Lui Kim i se pru mai degrab abtut, dect nerb-
dtor s plece, dar nu fcu nici un comentariu se
duse s aduc plicul. Bart l deschise pe mas.
- Uite 1 Plec cu avionul la Johannesburg. Binene-
les, m va duce Rock pn la aeroport. Cred c i-a
spus ?
Kim se mulumi s ncline capul. Se gndea la va-
liza pe care Bart ncepuse s i-o fac. El nu voia s
ia dect o valiz. i vor ajunge lucrurile pentru cinci-
sprezece zile ?
- Plec deci la Johannesburg, de unde grupul pleac
a doua zi. Vom cltori n jeepuri ca n aceast foto-
grafie, vezi ? spuse el vesel. Vom descoperi n aceeai
NTR-O RR m

zi primele animale slbatice. Iar a doua zi... ine, ci-


tete singur pliantul.
- A prefera s vin cu tine, spuse Kim fr s pri-
veasc pliantul pe care Bart l mpinsese spre ea:
Nu-mi place s te tiu plecat singur, departe de aici.
- N-am s fiu singur ! Este vorba despre o excursie
organizat.
Kim l 'privi stnjenit.
- Tot nu sunt linitit, Bart.
Totul ar fi fost att de simplu dac ar fi putut
s-i spun c tia despre boala lui de inim i c voia
s rmn alturi de el pn la sfrit. Din nefericire
ns, trebuia s tac. Bart i dorise foarte mult s-o in
departe de amrciune. El conta pe Rock s-i sus-
in moralul cnd el va muri.
- Nu este deloc cazul s te ngrijorezi, Kim. Voi
avea grij de mine.
Bart i privi ceasul.
- Acum trebuie s pleci, altfel Rock m va acuza
c-i dau prea mult de lucru. i-ai dat toat silina n
ultimele zile i-i mulumesc. Am terminat n sfrit ca-
pitolul i voi pleca linitit.
Spunnd acestea, el czu pe gnduri, prnd s fi
ajuns deja departe, printre animalele, slbatice, departe
de Katania Lodge.
- Ai dreptate, este timpul s plec, spuse ea, ascun-
zndu-i cu grij tristeea.
i totui, simea o durere imens. ncercase s dis-
cute din nou cu Rock problema divorului. El se ener-
vase ntr-att, nct ea se resemnase pentru moment.
Plnuise s-i prseasc soul i s-i rezolve aceast
problem dup ce se va ntoarce n Anglia.
- La revedere, Bart, spuse ea, prsindu-1 cu re-
gret pe cel care-i fusese ca un tat.
ANNE HAMPSON

Se ndrept spre arcul lui Sammy i-i vorbi cu dra-


goste :
- Ce drgu eti, Sammy 1
Mngie gtul calului i ncalec. Se ndeprt de ,
Katania Lodge cu ochii plini de lacrimi.
*

Ti? * , 4

Cnd sosi la Lusaka, Rock era pe teras. Cnd n-


toarse capul spre ea, Ivim i inu respiraia. Ct de
frumos era, cu trsturile lui clare i silueta nalt ! Ea
se duse la pieptul lui, imediat ce el i ntinse braele. i
ajungea lui Rock pn la brbie.
- Am s m ocup de Sammy, se oferi el.
Sri peste treptele terasei i o ntreb :
- Eti obosit ?
- Nu. N-am lucrat mare lucru astzi i Bart este
mulumit c a terminat ultimul capitol.
- Cu att mai bine !
Rock se ndeprta cu Sammy. Cu inima ' strns,
Kim l urmri cu privirea. De ce n-o iubea att ct
l iubea ea ? Cu sigurana, el se purta foarte preveni-
tor i dac ea n-ar fi aflat adevrul, ar fi dus o via
foarte plcut mpreun. Fr indiscreia Ravellei, Kim
ar fi fost nc fericit. Comportamentul iui Rock o l-
sase s cread c el n-o iubea cu adevrat. Nu, v-
. fcndu-1, avea mai degrab impresia c o adora. ndrz-
nise chiar s i-o spun de mai multe ori. Ce actor 1
Cnd reveni, ea l ntreb :
- A vrea s plec cu Bart, .este posibil ?
Rock scutur cu fermitate din cap.
- Nici nu intr n discuie
NTR-O ZI

Tonul lui inflexibil i expresia, dur o copleir pe


Kim. Ea regreta amarnic c nu era liber s ia sin-
gur deciziile.
- Sunt ngrijorat, spuse cu voce tremurat. N u . J
nu trebuie s uite.s-i ia medicamentele...
Tcu, de team s nu se trdeze.
- Se va gndi s-i ia medicamentele, nu ai nici
un motiv s-fi faci griji.
Deloc linitit, Kim mai insist.
- Dar a devenit att de distrat !
Kim i imagin consecina fatal a unei omisiuni.
Dac va cdea victima unei crze cardiace, Bart nu se
va mai ntoarce din cltorie. Ridic ochii plini de la-
crimi spre Rock i vzu c-i era mil de ea. Dac ar
fi luat-o n brae n acea clip, ea ar f nceput s pln-
g i i-ar fi mrturisit c tia totul. El ns nu se mi-
c; rmnnd lng balustrada terasei, cu buzele strn-
se i trsturile mpietrite.
- Pot doar s-i repet c nu ai nici un motiv de n-
grijorare, spuse el ntr-un trziu, oftnd.
Rock i ntoarse grbit capul, parc pentru a-i as-
cunde expresia feei. Kim deschise gura s-i vorbeasc,
dar n clipa aceea el o ntreb repede :
- Ai chef s lum masa Ia club ?
- Da, rspunse ea optit.
- Atunci, du-te s-i pui rochia lila care-i vine
att de bine.
nainte de a intra n cas, Kim i privi soul, pen-
tru o clip, i se pru c vecie dragoste n ochii lui, o
dragoste profund i sincer. n clipa urmtoare, i vzu
doar profilul dur i enigmatic.
Kim fcu o baie, se mbrc i se parfum. Cu po-
eta de sear preferat i mantoul de catifea, se instai
ANNE HA MFSOM

n salon-s-1 atepte pe Rock. El apru cteva clipe


mai trziu, mbrcat cu pantaloni albi i un sacou al-
bastru-deschis...
- Eti ncnttoare, spuse el, privindu-i inuta ele-
gant i prul mtsos.
Tonul lui prea reinut, de parc nu ndrznea s-i
exprime prea tare admiraia.
Maina mergea aproape fr s fac Zgomot pe o-
sea, farurile strpungnd ntunericul. Rock nu scoase
nici un cuvnt, iar ea ncepu s regrete c acceptase s
ias. Existena ei se derula total diferit dect i ima-
ginase. Ar fi trebuit s se fereasc, s nu cad cu atta
naivitate n capcana cstoriei. Da, czuse ntr-o capca-
n ! Rock fusese nerbdtor s se nsoare cu ea. n
realitate, el nu se gndise dect s-1 liniteasc pe Bart
ct mai repede posibil.
Ajuni la club, Rock parc maina, o ajut s co-
boare i-i pstr braul sub al su n timp ce intrau n
club. Cum era lume puin, i putur alege masa n
restaurant.
- Pe aici, propuse Rock indicnd un colior izolat
de plante nalte.
Aceast intimitate, aceast mas luminat de lum-
nri i decorat cu flori, argintria scnteietoare i pa-
harele de cristal o emoionar. i veni s-i plng fe-
ricirea pe care ar fi putut-o avea i pe care n-o va avea
niciodat.
Se aezar i-i aleser meniul. n timp ce Rock
fcea comanda, Kim se gndea dac va avea timp s
pun n practic un plan att de ndrzne.
- La ce te gndeti ? ntreb Rock, ntrerupncl-o
n mijlocul gndurilor.
NTR-O Z 137

- M, gndesc la Bart i la cltoria lui. Ai rei-


nut locul cu mult timp nainte ?
- Nu, -era inutil. Ar fi putut s se nscrie n ultima
clip. Plecarea lui se apropie.
- Da, zise Kim gnditoare. Va fi mulumit s vad
n sfrit animalele slbatice n cadrul lor natural. Visa
la asta de muli ani.
Rock o aprob cu un gest al capului i continuar
astfel s vorbeasc timp de zece minute. Masa fu pl-
cut. Kim i ascunse perfect grijile i Rock se purt
extrem de amabil.
*

# *

ntorcndu-se spre noaptea african profund de la


Lusaka, Kim nelese c va suferi cnd va prsi ara.
ncepuse s-o iubeasc. n timpul unei scurte perioade
de fericire crezuse c aici i va petrece viaa.
- Eti mulumit de aceast sear ? o ntreb Rock.
Intonaia lui trda ngrijorare. Prea convins c ea
se plictisise n compania lui.
- Foarte mulumit, rspunse ea.
- Cu att mai bine ! spuse el, privind-o n ocht.'
Draga mea, dac a ti ce te ndeprteaz de mine...
Cnd ajunser la Lusaka, Kim spuse pe un ton cam
sec :
~ Noapte bun, Rock. Pe mine.
El pru s ezite. Nu mai dormiser mpreun de
mai multe nopi. n clipa aceasta, Kim i. dorea mai
mult dect orice s fie la pieptul lui... dar el n-o iu*i
bea. Nu va mai fi niciodat a lui, dect prin violen.1
38 ANNE HAMPSON

- Noapte bun, rspunse el ntr-un trziu. Somn


uor, Kim,
Rock se ntoarse i intr n camera lui. Tnra lu
soie rmase o clip n locul unde o lsase. Lacrimile
i jucau pe gene i dintr-o clip n alta, avea s izbuc-
neasc n hohote de plns.
? N T B - 0 ZI m

CAPITOLUL X

A doua zi dimineaa, Kim se duse foarte devreme


la Tengaville. Mai nti plecase clare la Katania Lodge,
apoi i ceruse voie lui Bart s plece la cumprturi na-
inte de a se apuca de lucru,
- Bineneles, draga mea, du-te la cumprturi, i
spuse el cu generozitate.
Kim lu maina, o parc la club i alerg la agen-
ia de turism.
Persoana care o primi fu doritoare s-o serveasc
i-i promise c-i va face rezervarea n aceeai excursie
cu Bart. i ceru s vin a doua zi pentru ntocmirea
documentelor.
- V rog s nu spunei nimnui c plec cu domnul
Nash, spuse Kim. Vreau... s-i fac o surpriz.
Brbatul o privi uimit, dar chipul hotrt al clien-
tei sale l fcu s nu ntrebe nimic.
- Foarte bine, rspunse el, putei conta pe discre-
ia mea.
- Mulumesc,
Kim plec gndindu-se la problema bagajelor i
gsi repede o soluie.
- N-o s-i ajung o singur valiz, i spuse ea
mai trziu lui Bart, Am s-i mai pregtesc una,
140 ANNE HAMPSON"

- Nu este nevoie, te asigur ! spuse el cu o expre-


sie stranie pe care crezu c o va ascunde ntorcndu-se.'
Kim se prefcu c nu observase nimic.
- Bart, insist ! Te cunosc, tiu c-i place s te
schimbi des.
- Bine, fu el de acord dup o clip de ezitare, mai
f una, dac doreti.

t * *

Smbta urmtoare cnd Kim i soul ei venir s-1


duc pe Bart la aeroport, i ateptau dou valize.
- Dou valize ! zise Rock ncruntndu-i sprnce-
nele. \
- Da, rspunse Bart pe un ton apsat. Kim a i-
nut s-mi iau mii multe lucruri.
Imediat ce sosir la aeroport, nregistrar bagajele,
apoi Rock i duse la bar. Kim era nervoas i ngrijo-
rat. Abia inea paharul fr s-1 verse. Va reui oare
s-i pun planul n aplicare ? Vzuse adesea oameni
care se prezentaser n .ultima clip la mbarcarea ntr-un
avion. De ce n-ar face i ea la fel ?
- Eti palid, Kim, observ Bart. Am s fac o
cltorie frumoas, nu-i face griji.
- Nu prea m simt bine, rspunse ea fr s-i
priveasc pe cei doi. S nu v mire dac dispar brusc
la toalet.
- Dumnezeule ! mi pare ru ! strig Bart. Cum ai
ajuns ntr-o asemenea stare ? Nu ai nici un motiv s
fii bolnav !
- Nu este nimic. Nervii mi joac feste, nimic mai
mult, zise ea.
1NTR-0 ZI UI

Nervii ei erau ntr-adevr pui la grea ncercare.


Concepuse un plan dificil de realizat. Reuise s se n-
scrie n aceeai excursie cu Bart. Lucrurile i le mpa-
chetase ntr-una din valizele lui, care deja se afla acum
n avion. Reuise s evite ca Bart s verifice valizele.
Totul este bine aranjat, i spusese ea. Nu ai ne-
voie s te uii. Nu lipsete nimic.
- Foarte bine, eti mult mai sigur de cnd te-ai
mritat !
A doua parte a planului prezenta cele mai mari di-
ficulti. Kim tia foarte exact ce avea de fcut. Dup
ce-i terminar buturile, ea spuse :
- Noi vom pleca imediat ce te vor chema la m-
barcare, Bart. Ara oroare s asist la decolri i la ate-
rizri, m tii doar !
- Da, plecai, zise el, iar Rock ncuviin i el.
Pn aici, totul se petrecuse bine. Cnd Bart i va
prsi, Kim nu avea dect s pretind c-i era tu i
s dea* fuga la toalet. Rock se va duce s-o atepte la
main.

* *

Kim parcurse de dou ori la rnd ntregul avion*


fr s-1 repereze pe Bart. Sttea cu capul aplecat i
plria tras pe ochi, pentru a se urca n avion fr s
fie
recunoscut. tia totui c el n-ar fi observat-o, pen-
| tru c o dat instalat la locul su, Bart s-ar fi apucat
| de citit. Nu recunoscuse niciodat, dar nu suporta deco-
! larea i prefera s aib o ocupaie n timpul acesteiaJ
! Unde se gsea el acum ?
i
i
112 ANNE HAMPSON"

Kim se hotr s se aeze. De data asta i era ru


cu adevrat. ncercnd * se liniteasc, i spuse c
Bart, intrase la toalet te timp ce ea se uita n partea
cealalt. ncerc s se calmeze. Rock, de acum gsise'
nesaul pe care-1 lsase pe bordul mainii. Cu att mal
ru, pentru"c era important s fie cu Bart, D a r unde
era Bart ?
Pn la urm se adre& unei stewardese. Aceasta
plec s verifice lista pasagerilor i reveni s-1 spun c
numele lui Bart nu figura.
Kim fcu ochii mari.
- Nu este la bordul avionului ? Dar este imposl-;
bil !
- V asigur c nu este aici, susinu stewardesa.
- Dar nu putea s greeasc avionul 1 exclam eaT
- Nu, rspunse interlocutoarea sa. Suntei sigur
c s a mbarcat pentru acest zbor ?
- Da-..
Kim fu cuprins brusc de ndoieli cumplite.
- L-am condus, sou meu i cu mine, adug ea?
L-am lsat n clipa n care- pasagerii pentru zbor au
fost chemai pentru mbarcare.
- Deci, nu putei afirma c s-a urcat n avion !
- Nu, murmur Kim, gnditoare.
Stewardesa, solicitat d e ali pasageri, se scuz i
plec. Kim era prad unei confuzii teribile- Bart nu
pregtise dect o singur valiz pentru cltoria d e
cincisprezece zile, ceea ce nu era deoc n obinuinele
ale. Un bagaj att de modest i-ar fi ajuns doar pentru
o sptmn.
Trecnd din nou pe lng ca cu un crucior cu
buturi, stewardesa o scoase din gnduri i Kim profit
ca s-o ntrebe din nou |
MTB-O ZI

~ Mai sunt avioane care au decolat ia aceeai or


cu acesta ?
Nu mai era dect un zbor pentru: D^rinui. tii,
este ui aeroport , mic.
Durban ! Nu, Bart nu s-a dus cu siguran la Dur-
ban. De ce i-ar fi spus c pieac ia Jobannesbuig dac
u-ar i fost adevrat ? Problema unicei valize pe care
el voia s-o ia, o nelinitise. i alte detalii du date nce
pur s-i revin n 'tiiiate. Bart nu ckise nimic pentru
a-i pregti cltoria. De obkei citea mult despre regiu-
nile pe care urma s le viziteze. i Rock fusese foarte
mirat cnd descoperise c pn la urm pleca cu dou
valize. Era evident c nu se atepta s vad dect una.
De ce ?
Teama se instala n sufletul ei. n ultima vreme exis-
tena ei fusese tulburat de o serie de mistere. Cl-
toria lui Bart ascundea ceva. Acum era convins. Chiar
dac fusese posibil, el niciodat n-ar fi greit avionul
*
* Kt

Ajuns la Johanmesburg, Kim se duse la hotelul


unde trebuiau , s se ntlneasc membrii excursiei. Fr
s vrea, credea nc ntr-o minune i spera s-1 reg-
seasc pe Bart. Intrnd n holul hotelului, ea se adresa
recepionerului. Acesta i art ghidul responsabil cu
cltoria, care atepta fa ua principal. Era un african
foarte nalt care vorbea o englez impecabil. Dup ce
mata explicaiile, el consult lista i ddu negativ din
cap. Kim nelese nainte de a auzi rspunsul.
- Nu vd pe einxeni cu nomele de Bart Nash, de-
clara el. A putea s v ajut ?
144 ANNE HAMPSON"

- Trebuie s m ntorc acas, anun Kim cu voce


stins.
- Renunai la cltorie? Ai pltit, domnioar
Mason. V-ai rzgndit prea trziu ca s v recptai
banii.
- Cu att mai ru, rspunse ea.
Dup attea emoii, Kim se simi foarte obosit,
n sfrit, i ddea seama c Bart i Rock acionaser
fr tirea ei. Bart cu siguran c nu era n pericol
acolo unde plecase, i spuse ea ca s se liniteasc. Nu
avea ns nici o raiune s plece n excursie fr el.
- Trebuie s m ntorc acas ct mai repede, re-
pet ea.
Avea intenia s-1 someze pe Rock s-i povesteasc
totul de data asta. Cei doi brbai se purtaser foarte
urt fa de ea. O nelaser. Pentru prima dat, avea
impresia c nu era dect o angajat pentru Bart. El nu
era obligat s-o in la curent cu faptele i gesturile sale
i acum o dovedise.
- Bine, domnioar Mason, dac suntei hotrt s
v ntoarcei, am s m interesez cnd are loc zborul
urmtor.
- Mulumesc, suntei foarte amabil, spuse ea pri-
vindu-1 cu recunotin.
- Sunt dezolat c n-am reuit s v conving s fa-
cei aceast cltorie.
Din fericire, el nu mai insist asupra acestui subiect
i se mulumi s adauge :
- Vei fi totui obligat s v petrecei noaptea
aici.
iNT'ft O ZI 145

*
* *

Kim urc direct'n camera ei. Nu cobori la cin i


avu un somn foarte agitat. A doua zi dimineaa, afl
c nu avea avion dect peste trei ZKJ.
- Peste trei zile 1 exclam ea ngrozit.
- Pn atunci nu sunt locuri, m-am interesat, ex-
plic ghidul.
Kim i puse mna la gur ca s nu-i dea fru li-
ber fricii i furiei. Unde era Bart ? Rock tia cu sigu-
ran!
- l detest 1 spuse cu voce tare, dup ce intr din
nou n camer. Cum a putut s m nele ntr-o aseme-
nea msur ?
Ridic receptorul i ceru centralistei numrul satu-
lui su. Cteva clipe mai trziu, obinu legtura. Nu era
n stare s se concentreze.
- Unde este Bart ? ntreb ea, nebun de furie.
- Nu-i face griji, eu...
- Unde este 1 ip ea n aparat.
Neprimind rspuns, se alarm brusc.
- Ce s-a... E... ?
Nu, cu siguran nu i se ntmplase nimic.
- Spune-mi, unde este Bart ?
- Kim, vin la tine n seara asta, spuse Rock ap-
sat. Eram pe punctul s te sun. Am obinut un loc Ia
avionul urmtor pentru Johannesburg i...
- Unde este Bart ? Poi s rmi la Lusaka, n-am
nevoie s vii dup mine. Nu te deranja, am deja un
bilet pentru zborul care va fi peste trei zile. Nu vreau
s te vd, 1 vreau s-1 vd pe Bart. De ce faci pe miste-
riosul ?! url ea aproape isteric. Unde este ?
ANN'E HAMPSOW

- Bine, am s ncalc promisiunea pe care am f-


cut-o. Cred c mprejurrile o justific.,. Bart este in-
ternat la spitalul din Durban pentru... a se opera da
inim.
Dup o tcere lung,. Kim repeta ttcssmsind dm
toate ncheieturile :
- La spital ? De ce nu... nu mi-a spus ?
- Bart eu voia s-i spun. Noi rarma s ne cs-
torim i el se temea s nu-i umbreasc fericirea.
Urm din nou o tcere lung, apoi Rock adug i
- Ascult, Kim, am s-fi explic totul disear. Am
s fiu cu tine la cin.
- Bine.
Kim nchise telefonul.
Imediat dup aceea, sun la spitalul din Durban,1
I se spuse doar c operaia lui Bart va avea loc a'
doua zi.

*
*

Rock sosi la ora apte i jumtate. De cum o vzu


pe Kim n holul hotelului, exclam :
- Proast mic ! Cum ai putut s m ngrijorezi
astfel ?
Kim l fulger cu privirea. \
- Cu ce drept vorbeti tu de ngrijorare ? Eu sunt 1
cea ngrijorat f i-ai btut joc de mine !
- Nu putem continua aceast discuie n camera
ta ? i-o tie el pe un ton glacial. Poate pe tine te ama-;
za s te dai In spectacol, pe mine ns, nu I
Kim se ndrept furioas spre lift. Cteva clipe
mai trziu, fcea fa soului ei n camer.
INTB O Z 4?

~ Dac a fi tiut ce complotezi, te-a ti ncuiat


cu cheia ! mormi el.
Palid i tulburat, Kim i replic imediat :
- i faci iluzii ! Crezi c m poi ine prizonier r
A fi reuit s scap, poi fi sigur de asta t
t-odc se ntoarse cu nerbdare .i-s arunc parde-
siu! pe pat.
- Vrei s tii de ce s-a hotrt s se interneze ?
ntreb el pe un ton neutru.
- Da, Mftendes.
Kim se aez la fereastr pentru a~i ascunde lacri-
mile, Rodk nu trebuia sa vad ct suferea ea din cauza
strii actuale a relaiei lor. ! ateptase o or n ho!,
n pofida a ceea ce simea, sperase ca ntlnirea ior ^
fie pl&oQt. i propusese s fie indnlgettt, s asculte
explicaiile lui Rock pentru a-i scuza comportamental.
Dar n foc s-i cear scuze, e intrase n hotel ca im
neban, m furie i... s-pusese proast mic''4. Nu se pu-
tuse mpiedica s riposteze eu aceeai violen. Dac
cineva avea motive de su-pSrare, atunci ea era aceea.
- De oe s-a hotrt Batt s se interneze ? repet
ea ntrebarea.
(Cteva clipe se foa o linite apstoare. Rock n-
cepu n sfrit s TOdbearcc i ascultnd-!, Kiai simi
cum o prsete furia. Uluit i confuz, f&cu incontient
civa pai spre soful ei.
Deci, n-ai avut ncredere in diagnosticul medicu-
lui din Lengaville i ai luat legtura cu un specialist din
Durban Ai pus totul la cane nc d e la nceput!
Rock ridic ochii. Sttea drept i cu minile n bu-
zunare. O expresie sumar i se aternu pe chipul cu tr-
sturi frumoase.
Dar cmd 1-a vxzmt ua specialist ? continu Kim
cu ntrebrile.
148 ANNE HAVIPSON

- ntr-o zi, cnd Bart te-a trimis la Tengaville s


faci cumprturi. Specialistul venise cu avionul i l-am
gzduit eu la Lusaka. Cum i-am spus, Bart nu voia s
te ngrijoreze. Eu l-am condus pe specialist la Katania
Lodge i acesta 1-a examinat. El a spus c Bart avea o
ans de vindecare, cu condiia s se opereze. Pe de
alt parte, risc s nu reziste la operaie.
Rockv ridic din umeri.
- Restul l tii. i-am povestit tot.
Uluit, Kim murmur aproape ca pentru sine :
- Asta s-a petrecut nainte de cstoria noastr.
- Evident, rspunse el, privind-^o fr s neleag
motivul acestei remarci. La ce te ajut ?
Kim mai fcu un pas spre el i inspir adnc.
- Deci, tiai nainte de ne cstori c Bart avea
anse de vindecare.
- Da, spuse el ncruntndu-i sprncenele. Sper c
nu ai de gnd s ncepi iar o anchet de neneles.
Dac situaia ar fi fost mai puin grav, Kim ar fi
zmbit. Regsea brbatul pe care-1 cunoscuse nainte de
a se cstori, cu bruscheea lui, cuvintele sfidtoare i
aerul superior.
- Am aflat c Bart te-a rugat s te cstoreti cu
mine, spuse ea fr s-i piard calmul.
- Ai aflat ! Dar cum ?
- Am s-i explic mai trziu. Spune-mi mai nti
din ce motiv ai fcut-o ?
O clip, Rock pru surprins, apoi mri ochii de par-
c fcuse o descoperire uluitoare.
- tii c Bart mi-a cerut s m nsor cu tine, asta
este ?
El ridic autoritar mna cnd ea vru s vorbeasc
i continu :
NTR-O ZI 143

- Pun pariu c n biata .ta minte mititic, i-ai ima-


ginat c m-am cstorit cu tine ca s-i fac un serviciu lui
Bart.
Rock izbucni ntr-un rs att de zgomotos, ftict ca
i duse minile la urechi.
- Am eu aerul unui brbat care comife astfel de
prostii ?
- N... nu, recunoscu ea, lsnd minile n jos. Rock,-
Mai fcu un pas spre el, dar el nu se mic. Prea
teribil de sever.
- Cred... c... am fcut o...
Kim ncerc s-i nghit nodul din gt, dar n za-
dar, terminndu-i fraza pe nersuflate :
- O greeal de neiertat.
Rock i ncruci braele i o privi amenintor, n
timp ce ea i pleca ochii.
- Apropie-te ! ordon el.
Pentru c ea rmsese pe loc, el replia :
- Apropie-te... dac nu, am s m supr. Vino
aici !
Kim l ascult imediat, roind violent.
- mi pare rau...
- i pare ru ! i-o retez el. Crezi c poi terge
cu o vorb toate grijile pe care mi le-ai fcut ? Te pre-
vin, Kim, am intenia s te nv s fii rezonabil, ime-
diat ce ne vom ntoarce la Lusaka. Povestete-mi ime-
diat cum ai aflat c Bart mi-a cerut s m .cstoresc
cu tine.
De data aceasta, Kim se execut imediat. n timp
ce vorbea, fu obligat s-i nfrunte prjvirile, cci Rock
i inea faa ridicat spre el.
- Dup un timp, am neles c Ravella aranjase ca
eu s aud conversaia cu verioara ei, spuse ea ca s
termine.
m ANNE HAMPSON"

N u ndrzni s ncarce s se ntoarc, pentru c el


avea o expresie teribil.
- Ct te admir c i-ai ghicit inteniile Raveffe !
spuse el ironic. Ai putea s-mi explici de ce tro mi-ai
spus imediat ce a fcut ? Nu i-a venit deea s cla-
rifici situaia ? Eu te-am rugat de mai multe ori s te
destinuieti. Ai fi evitat multe suferine.
- Da... ai dreptate. Acum... regret.
Kim ip, pentru c Rock, n furia ui, nu se putuse
abine s n-o scuture cu brutalitate.
- Povestete-mi tot ! ordon el.
- Dar tii tot, se blbi ea.
Lacrimile i jucau pe gene.
r Voiam... s te prsesc, cnd Bart..;
~ S m prseti ?
Rock o scutur din nou. Kim i aminti de avertis-
mentele lui dar era prea trziu.
- Voiai s m prseti* ! bombni el. Crede-m #
Kim, te-a fi regsit i te-a fi fcut s-i treac cheful
s-mi joci o asemenea fest !
Kim se trase napoi auzindu-1.
- Dac continui s mai fii att de violent, nu m
ntorc cu tine la Lusaka, declar ea, regsindu-i cura-
jul de a se apra.
- Chiar doreai s ne desprim ?
S se despart de Rock ! S nu mai triasc n
preajma lui ! Zpcit, Kim i muc buzele, dar Rock
nu- ddu timp s gseasc un rspuns. Socotind c a
pedepsise destul, o trase la piept i o srut tandru.
- Nebun mic l murmur el, adorabil proast
mic 1
INrn o zi 151

O srut din nou, cu o pasiune care-i mprtie


toate ndoielile i confuziile lui Kim.
~ Kim, scumpa mea.., ce m fac eu cu o soie ca
tine ?
- Iubete-m, spuse ea pe nersuflate.
Puin mai trziu, se instalar n cel mai izolat col
al, restaurantului hotelului, Acolo, terminar explica-
iile. Bart, ntr-adevr, i ceruse lui Rock s se nsoare
cu Kim. Dar ea nelese c el n-o fcuse doar din prie-
tenie, Rock era ndrgostit de ea.
- Trebuie s mrturisesc c la nceput m-am lup-
tat cu dorina de a m cstori cu tine, spuse el zm-
bind, privind-o emoionat. Duceam o via de ceba-
tar. foarte comod i plcut. Ni? voiam s renun la
ea din cauza unei femei. Mi-am dat seama foarte cu-
rnd ca nu m p u t e a m detaa de tine. Am luptat, desi
tiam c btlia era dinainte pierdut.
Kim rse ncurcat i roi.
- Sunt foarte fericit c ai pierdut btlia.
- i eu, scumpa mea,
- Dac Bart s-ar putea vindeca...
O clip rmase fr voce, apoi adaug :
- ...Fericirea mea ar fi complet.
- Trebuie s ai speran, spuse Rock pe un ton
grav. Dac operaia nu va reui, am s fiu aici ca s
te consolez. ncepnd de acum, voi fi mereu lng tine,
n toate mprejurrile.
Kim l privi i-i zmbi cu ncredere.
- tiu, Rock. i tu vei putea mereu s context pe
mine.
Dup cin, se plimbar puin prin parcul hotelului
i apoi adormir unul n braele celuilalt.
152 ANNE HAMPSON"

*
* #

O sptmn mai trziu, erau linitii. Operaia lui


Bart reuise.
- Arat bine, nu-i aa ? spuse Kim cnd ieir din
camera de spital unde era Bart. i asta, datorit ie,
Rock 1 N-a putea s-i mulumesc ndeajuns.
- Nu-mi mulumi, dar d-mi dragostea ta pentru
totdeauna, rspunse Rock din adncul inimii.
La ua spitalului, fur ntmpinai de soarele afri-
can. Rspunsul lui Kim se ridic n aerul parfumat i
- Va fi cea mai dulce datorie a vieii mele s te
iubesc.

~ SFRIT s
Secretar particular a lui Bart Nash, autor/i reaminti
celebru al unor lucrri despre natur, K i m / d i n n o u c u c t
strbate lumea i mai ales rile exotice. Sejurul/
n Africa de Sud se anuna foarte agreabil dac/ nerbdare a-
nu ineai cont de Rock Linton, vecinul i/tepta vizita fostului
prietenul lui Bart. Celibatar convins, arogant/ , . ^
. . 4. 4.- j / s a u logodnic.
& Cu
i efoarte pretenios, acesta nu acorda/
femeilor dect un interes foarte vag./Rock, nimic nu era la
Adeseori este suficient s-i fixeze o c h i i / ^ f r e m ta la ideea
asupra unei tinere fete, pentru c a /
aceasta s se viseze doamna Linton... / d e revedea
> n u visa ,a
Va rezista Kim farmecului su? /plimbri sub clar de lun.

ISBN 973-580-166-3 Lei 3920 + 80 T.L. = 4000