Sunteți pe pagina 1din 292

COLIN FORBES

FR CRUARE

RAO International Publishing Company


Trad.: Roxana Alina Carata Bucureti:
RAO International Publishing Company, 2006
ISBN 973-576-926-3
PROLOG
Dac Tweed nu s-ar fi aflat ntr-un moment n care nu
avea nimic de lucru, ceea ce se ntmpla rar, este foarte
probabil c nu s-ar fi implicat niciodat n ceea ce a ajuns s
fie cunoscut ca faimosul caz Volkanian i n evenimentele
oribile care i-au urmat.
Aezat n spatele mesei de scris din biroul su de la
primul etaj al cldirii din Park Crescent, cu ferestre nalte
dnd spre Regents Park n deprtare, Tweed mzglea ceva
pe un carneel. Sprijinit de perete, Marler, un membru cheie
al echipei sale de la SIS1, privea pe geam. n apropiere,
Paula Grey, mna dreapt a directorului adjunct, sttea n
spatele biroului ei i se uita la Tweed. E att de plictisit, se
gndi ea, acum c a rezolvat cazul la de spionaj! Cineva
btu grbit la u.
Intr! Strig Tweed, ntorcnd carneelul cu faa n jos.
Era un brbat de o vrst incert, robust, purtnd ochelari
cu ram de baga. Ochii i erau ptrunztori, iar reflexele,
rapide.
Vechiul su prieten, superintendentul Roy Buchanan de
la Scotland Yard, i fcu grbit apariia, i zmbi Paulei i
rmase n picioare n faa biroului lui Tweed. nalt i slab, dar
emannd energie, eful de la Yard avea njur de patruzeci de
ani, prul negru, o musta tuns scurt i purta un costum
albastru elegant.
Bine ai venit, la loc, Roy, l invit Tweed.
Secret Intelligence Service, Serviciul Secret de Informaii
al Marii Britanii (n. Tr.)
N-am timp. M-am ntlnit cu colegul tu, Bob Newman,
cnd alergam s-mi iau maina din Victoria Street. Mi-a spus
c i-ai luat o pauz. mi eti dator.
Ce ai de gnd s-mi spui?
Am o problem cam ciudat. A vrea s-o preiei tu.
Poate c-ai auzit c-am fost numit n fruntea Brigzii Antitero.
Sunt ocupat pn peste cap. Acum am
Care-i problema? l ntrerupse Tweed.
Cu ceva timp n urm, am gsit un tip bizar care
sttea pe treptele unei cldiri pe Whitehall. Nu spunea
dect: Am fost martor la crim. Nimic altceva. Sufer de
amnezie. Memoria i e complet tears. N-a mai rostit de
atunci niciun alt cuvnt. L-am dus napoi la Scotland Yard
pentru interogatoriu. Degeaba n-a mai repetat niciodat
declaraia aceea nelinititoare. L-am dus la Bella Ashton,
unul dintre cei mai buni psihiatri, i l-am lsat la ea pentru
nite teste
Roy, l ntrerupse din nou Tweed, ce vrei s spui cu
asta?
Vreau s te ocupi tu de tipul sta, Michael, s vezi ce
poi scoate de la el.
Ai uitat, protest Tweed, c sunt directorul adjunct al
SIS?
Anul trecut, n cazul la cumplit care l implica pe
vicepreedintele Statelor Unite, ai acionat ca un detectiv. Ai
dovedit c nu i-ai pierdut flerul, c nu ai uitat zilele
petrecute la vechiul Scotland Yard nainte s accepi slujba
asta.
i, exclam Paula, ai fost cel mai tare dintre toi,
rezolvnd trei cazuri de crim ct te-ai aflat acolo.
Paula, i-o trnti Tweed, ai att de multe talente! Unul
dintre ele este c nu taci atunci cnd trebuie.
l las, aadar, pe Michael n minile tale, spuse
Buchanan. Scoase din buzunar un plic i o carte de vizit i
le ls pe amndou pe biroul lui Tweed. Asta-i tot ce-i
trebuie.
De unde tii c-l cheam Michael, dac n-a mai scos
niciodat vreun cuvnt?
Nu tiu. Trebuia s-i spunem cumva i mie mi se pare
c arat ca un Michael. A, nu avea acte de identitate asupra
lui.
Nici portofel, nici nimic. Etichetele de la hainele scumpe
pe care le purta i fuseser tiate. Trebuie s plec.
S fiu al naibii, spuse Tweed, dnd cu pumnul n mas
n timp ce se nchidea ua.
i l-a lsat pe cap cu mare clas, observ Monica,
aezat lng u, n spatele calculatorului.
Avea njur de cincizeci de ani i fusese dintotdeauna
alturi de Tweed. Avea pr aten, pe care-l purta strns ntr-
un coc la spate.
Tweed deschise plicul desfcut pe care i-l lsase
Buchanan pe birou. nuntru se afla o scrisoare scurt care l
prezenta pe el doamnei Arabella Ashton. Cartea ei de vizit
cu adresa din Harley Street avea un chenar auriu. Tweed
oft i ua se deschise brusc. Buchanan i fcu din nou
apariia.
Trebuia s-i spun. Faa lui Michael e neobinuit. Asta
aa, ca s fii pregtit
Mersi, rspunse Tweed, dar Buchanan dispru iar.
i art Paulei, care se ndreptase sprinten spre biroul
lui, scrisoarea i cartea de vizit. Ea citi cu glas tare adresa
din Harley Street.
Cred c mai bine am suna-o pe aceast Arabella
Ashton nainte s trecem pe la ea.
Nu, ne vom face apariia pur i simplu, replic Tweed.
E o zi perfect pentru o excursie.
Se uita afar pe fereastr. Era jumtatea lui februarie, iar
vremea o demonstra cu prisosin. Un cer nnorat i cenuiu
apsa asupra Londrei i era un frig cumplit. Paula era
mbrcat adecvat pentru vremea asta, cu bocanci nali, un
palton clduros, mblnit i blugi. n timp ce Tweed se
chinuia s mbrace un palton greoi, Paula i ddea Monici
detalii cu privire la destinaia lor, dar descoperi c aceasta
deja le notase atunci cnd ea le citise cu glas tare.
Paula, de mult vreme mna dreapt a lui Tweed, avea
treizeci i ceva de ani, era subire i nalt de un metru
aizeci i cinci. Atrgtoare, cu prul negru ca abanosul
czndu-i pe umeri, avea ochi albatri i vioi, trsturi
frumoase i o brbie hotrt. Energia ei era o legend n
ntreaga organizaie.
Alerg spre un dulap i scoase dou valijoare n care se
aflau haine de noapte, un schimb de lenjerie i obiecte de
toalet pentru ea i eful ei. Tweed se ncrunt.
Nu avem nevoie de astea.
Cine tie unde o s ajungem?
1
Tweed parc maina aproape de captul ndeprtat al
Harley Street. Destinaia lor era una dintre numeroasele
case vechi cu teras care cost o avere n zilele noastre.
Construit din piatr, era nalt de patru etaje, cu un ir
scurt de trepte ce duceau la ua masiv din fa. Harley
Street era pustie cnd Tweed i Paula coborr din main.
nainte s plece din Park Crescent, Paula azvrlise valizele n
portbagaj.
Pierdere de timp, comentase Tweed.
Poate
n capul scrilor, Tweed se opri i se uit la plcua
lustruit din crom, fixat de perete lng ua din fa. Citi
printre dini: ARABELLA ASHTON, apoi o enumerare
impresionant a calificrilor ei. Paula se uit cu atenie la
plcu.
Buchanan a spus odat c era printre primii din
domeniul ei.
Tweed aps pe butonul lustruit al soneriei. O tnr
purtnd un costum de menajer deschise ua.
Cu ce v pot ajuta?
Doamna Ashton ne ateapt, mini Tweed.
i art legitimaia de la SIS, care evident nu nsemna
nimic pentru menajer, dar o impresion. i invit nuntru,
iar ei o urmar de-a lungul unui coridor lung i ngust,
acoperit cu o mochet alb. O mas veche i ngust era
sprijinit de un perete, pe ea aflndu-se o imens vaz din
sticl suedez cu trandafiri artificiali care preau adevrai.
Paulei, toate astea i miroseau a bani.
Fur condui ntr-o buctrioar dotat cu cele mai
moderne aparate. O femeie nalt, blond, de vreo patruzeci
de ani, tia morcovi cu o vitez uluitoare. Cuitul pe care-l
inea n mn avea o lam ascuit ca de brici pe o parte i
zimi pe cealalt.
Dnii ziceau c i ateptai, explic menajera cu voce
tremurtoare.
Ei, pe naiba, bineneles c nu. Cine mai suntei i voi?
Arabella Ashton termin de tiat un alt morcov cu aceeai
vitez ameitoare i se ntoarse cu faa spre ei, innd cuitul
pe lng corp. Purta un or avnd un imprimeu cu
trandafiri. Prul blond i era tuns scurt i ochii ntunecai i
ptrunztori, care priveau lung la Tweed i o ignorau pe
Paula, erau cea mai frapant trstur a ei. Pomeii i erau
proemineni, nasul roman i buzele senzuale. Nimic din ceea
ce se ateptase Tweed. i nmn scrisoarea de la Buchanan
i i art legitimaia de la SIS.
neleg. Ca i Roy, un alt oficial guvernamental.
El este directorul adjunct, o inform Paula.
tiu s citesc, drgu.
Ea e Paula Grey, sri Tweed, asistenta mea cea mai
de ncredere.
Aadar, ce cutai aici? I-o trnti la rndul ei doamna
Ashton.
Vreau s v pun cteva ntrebri n legtur cu
Michael.
Atunci mai bine am merge n cabinetul meu de
consultaii. Se ntoarse i-i scoase ortul. Pe dedesubt,
purta o rochie care-i punea n valoare silueta subire. E
ceea ce-i trebuia lui Tweed, se gndi Paula. Avem un caz i
jumtate aici. Doamna Ashton i conduse pe coridor,
mergnd cu o inut foarte dreapt spre partea din spate a
casei. Deschise o u i i pofti nuntru.
Paula cercet cabinetul de consultaii cu priviri rapide. n
spate, ferestrele erau mascate complet cu draperii din tul,
probabil pentru ca atenia pacienilor s nu fie distras de
privelite. Gazda le art o canapea lung din piele cu un
capt nclinat. Canapeaua pacienilor?
Luai loc aici. Vrei s bei ceva? Orice dorii.
Vocea i era acum cald i mngietoare, plcut. Tweed
o refuz, la fel i Paula, i se aezar.
Eu am nevoie de un scotch, spuse ea. Sunt treaz de
la cinci dimineaa.
Deschiznd un dulap fixat n perete, cu rafturile pline cu
buturi de toate felurile, i turn un phrel plin i l ddu
pe gt din dou sorbituri rapide.
Aa-i mai bine. Se aez ntr-un fotoliu cu faa spre ei
i i ncruci picioarele.
Rochia alb mulat pe corp se termina n dreptul
genunchilor i i dezvluia picioarele foarte frumoase. Se
aplec n fa, uitndu-se lung la Tweed cu un zmbet
fermector.
Prietenii mi spun Bella. Nu pot s suport numele de
Arabella. Tot timpul m certam cu maic-mea cnd mi
spunea aa. Pn la urm am convins-o s renune. A murit,
i tata la fel. Ei bine, Tweed, ce vrei s tii?
A vrea s tiu mai nti ce credei despre Michael. Pe
urm, a fi foarte recunosctor dac l-a vedea.
Am s-i spun ce cred, dar nu ai cum s-l vezi. Nu mai
st aici. Am s-i explic mai ncolo. Se ls pe spate n
fotoliu, se uit la Paula, apoi i fix privirea asupra lui
Tweed. Michael sufer de amnezie total. Nu-i poate aminti
nimic. Cine este cu adevrat, de unde vine. Cum a ajuns s
stea pe treptele acelea pe Whitehall cnd l-a reperat Roy.
Mintea i e un gol imens. i-a spus Roy de umfltura pe care-
o are la cap n partea dreapt?
Nu.
E ascuns sub prul negru. Medicul de la Scotland
Yard zicea c ar putea fi rezultatul unei lovituri aplicate de
cineva sau c pur i simplu s-a lovit de ceva contondent. Nu
m ndoiesc c asta i-a cauzat amnezia.
Dar micrile? Se mbrac singur cnd se scoal?
Mnnc singur? Face lucruri din astea simple?
Da, poate s le fac. Probabil c i se pare ciudat, dar
adesea deprinderile nu sunt afectate de amnezie. Am mai
cunoscut i alte cazuri ca sta.
Ca Michael?
Bella ncrunt din sprncenele groase. Paula avu
impresia c se temea s dea un rspuns precis.
Nu, nu chiar ca Michael. El e foarte ciudat.
E posibil ca Michael s se prefac?
S se prefac? i ddu capul pe spate i rse. N-am
putut s scot un singur cuvinel de la el ct a fost aici. Era
bizar.
i unde se afl acum? tii?
Chiar dup col. La Clinica Erevan. Eadley Street,
numrul 72. Se afl n grija unui alt psihiatru, Gregor Saxon.
Mergei n sus pe Harley Street i facei prima la stnga. Nu
e mai mare dect o alee.
De ce se afl acolo, i nu aici? Dac pot s ntreb.
Tocmai ai ntrebat. Dup dou sptmni de stat aici,
am simit c era timpul s plece. Nu fceam niciun fel de
progrese cu el.
Banii, rosti Tweed i fcu o pauz. Doamna Ashton
deveni distant. Sunt sigur c e foarte scump s inei pe
cineva aici, suger Tweed calm.
Dou mii pe zi.
E destul de scump. A aprecia, doamn Ashton
ncepu Tweed.
Bella, pentru prietenii mei. Se aplec n fa cu un alt
zmbet fermector. M impresionezi, Tweed. Am putea s
ne vedem din nou, s zicem, ntr-o sear.
S m mai gndesc Bella. Aadar, chiar trebuie s
aflu cine pltea pentru ederea lui Michael aici.
Nu tiu. A fost o situaie stranie. Am primit un telefon.
Era o voce tare ciudat. Credeam c vorbete printr-o
batist de mtase. Putea s fie la fel de bine i un brbat, i
o femeie. Cnd i-am spus ct cost, a zis c va trimite plata
n fiecare sptmn printr-un curier. n bani ghea. Ceea
ce a i fcut. Dup dou sptmni, a sunat iar. Aceeai
persoan, bnuiesc. M-a ntrebat de un alt loc mai puin
costisitor. I-am sugerat Clinica Saxon, care percepe o tax
ceva mai mic. Cincisprezece minute mai trziu, aceeai
persoan a sunat din nou i mi-a cerut s-l pregtesc pe
Michael pentru c o s vin un taxi s-l duc la doctorul
Saxon. A fost ultima dat cnd l-am vzut pe Michael.
Spuneai c s-a aflat n grija dumitale dou sptmni.
De ct timp se afl la doctorul Saxon?
De nou sptmni. Sun acolo din cnd n cnd s vd
cum evolueaz Michael. i nu evolueaz.
Din experiena dumitale, Bella, ct timp dureaz pn
cnd i va recpta memoria?
Bella i aprinse o igar i fcu un semn cu mna.
Dac i-o va recpta vreodat, poate s dureze o
sptmn, o lun, ase luni, rspunse. E imposibil s dai un
pronostic.
Se uit la ceasul de la mn ncrustat cu diamante.
A vrea s-i mulumesc pentru timpul acordat i
pentru vorbele dumitale. Cred c ar trebui s trecem pe la
doctorul Saxon.
Tweed se ridic mpreun cu Paula. Bella cut dup
ceva n sertarul unei msue. Scoase la iveal o carte de
vizit.
Am o grmad din astea. Nu o s-l previn pe Saxon c
venii. Nu-mi face plcere s discut cu el, dar e un doctor
competent i util atunci cnd preia pacienii de care nu
vreau s m ocup.
Tweed lu cartea de vizit. Era tiprit pe un carton mai
ieftin dect crile de vizit ale Bellei. Aceasta se aplec n
fa i strecur una dintre crile ei de vizit n buzunarul de
sus al costumului lui Tweed, n timp ce acesta i punea
paltonul. Paula observ ceva scris de mn pe verso.
S v conduc. Sper s ne mai ntlnim. Cum pot s
dau de dumneata? ntreb ea afind un zmbet fermector.
Tweed scoase o carte de vizit din portofel. Pe ea scria
General & Cumbria Assurance Co., numele de acoperire al
SIS. Bella o vr n partea de sus a rochiei i i conduse din
nou pe coridor. Continu s vorbeasc n timp ce mergea
lng Tweed, cu Paula n urma lor.
Un mic avertisment nainte s-l ntlnii pe Michael.
Faa i capul lui ar putea s v sperie. Arat foarte ciudat. n
ceea ce-l privete pe doctorul Saxon, nu cred c sta-i
numele lui adevrat.
Presupun c-i armean sau din vreunul dintre acele
stucuri misterioase din estul Turciei. Deschise ua i aerul
ngheat ptrunse n hol. Avei grij la scri! Strig Bella
vesel nainte de a nchide repede ua la loc.
Tweed deschise portierele mainii, alerg pn la locul
oferului, n timp ce Paula se scufund n scaunul de lng
el. Porni motorul i aprinse radiatorul, apoi sttu fr s se
mite.
Paula i suflec blugii, dnd la iveal un toc de revolver
legat de piciorul stng. nuntru se odihnea pistolul ei
Beretta automat. Scoase un Walther automat i dou
ncrctoare de rezerv i i le ddu lui Tweed. Acesta le
bg n buzunarul de la hain i se uit lung la ea.
Doar trecem pe la Saxon, apoi ne ntoarcem n Park
Crescent. i nchipui c mergem la rzboi?
Am fost urmrii tot drumul de la Park Crescent.
tiu. Un Volvo mare i albastru, cu geamuri fumurii.
Cnd am parcat aici, a trecut pe lng noi. Erau civa
brbai nuntru, cred. A disprut acum.
tiu. Nu cred c acest caz va fi unul simplu. Nu rde!
Am o presimire. Nimic nu pare normal. E aproape sinistru.
Cum zici tu
Eadley Street, strjuit de cldiri vechi de-o parte i de
alta, era doar ndeajuns de larg ct s treac dou maini.
Paula se gndi c ar fi artat oricum sumbru, chiar i ntr-o zi
nsorit. Pe peretele murdar de lng ua unde se oprise
Tweed se afla un panou mare, pe care scria cu litere
curbate, lucrate cu grij, CLINICA EREVAN. Paula strmb din
nas.
Bella avea dreptate. Erevan este capitala Armeniei.
Sub literele de-o chioap scria: DR. GREGORY SAXON.
DIRECTOR. Paula observ, nedorind s prseasc
deocamdat cldura mainii:
Gregory. Bella l-a numit Gregor, aa c m ateptam
la vreun neam.
Nu l place. I-a pocit numele din rutate. Paula privi
prin fereastr, pe lng Tweed.
Casa nvecinat are gratii la toate geamurile. i la
parter, i sus. Oare face parte din clinic?
M ndoiesc. Locatarii se pzesc probabil de
sprgtorii de care e plin Londra n zilele noastre. Mai bine
am intra acum.
i s avem aceeai experien plictisitoare pe care am
avut-o i la Bella. l nghionti pe Tweed. Nu c tu te-ai fi
plictisit. O s iei cina cu acea doamn atrgtoare? Rnji
Paula.
Mai sunt cteva ntrebri pe care a fi dorit s i le fi
pus. Ce ai mpotriva interogrii lui Saxon? Trebuie s fie
atmosfera de pe strada asta. Hai, sus!
Paula n-ar fi putut s se nele mai mult atunci cnd
prevzuse o alt experien plictisitoare.
2
Tweed abia apsase pe sonerie cnd ua se deschise.
ncadrat de canaturile uii, n faa lor apru un personaj
grotesc. Ar fi avut njur de 1,80 n dac nu ar fi fost cocoat,
un brbat masiv, cu burt proeminent, mbrcat ntr-un
costum de culoare nchis, cu paltonul azvrlit pe braul
stng. Avea pungi sub ochii care nu clipeau i nasul ltre.
Umerii i erau largi. i ndesase pe cap, ntr-un unghi
nclinat, o plrie moale de fetru cu boruri largi, ca i cum
puin i psa de cum arta.
l cutm pe doctorul Saxon, spuse Tweed, artndu-
i legitimaia.
Dup o pauz:
Eu sunt.
Am dori s discutm despre un pacient, aa c poate
mai bine am intra, suger Tweed.
Poate c da urm dup o alt pauz.
Saxon se uit apoi fix la Paula. Buzele i se strmbar
ntr-un zmbet lasciv care femeii nu-i plcu deloc. l fix i ea
cu o privire inexpresiv. Apoi fur condui nuntru, ntr-o
ncpere ce prea a fi o sal de ateptare. Teancuri de
brouri se aflau pe mese; de perei erau sprijinite scaune de
lemn. Tweed i arunc privirea pe cteva brouri.
n timpul sta, Saxon nchise ua cu piciorul i i ls o
mn neobinuit de mare, de rece i de umed pe umrul
Paulei, atingndu-i gtul gol, ceea ce ei i displcu i mai
mult.
Pe aici, draga mea, opti el, conducnd-o ntr-o
ncpere mai mare, nchiznd ua cu piciorul.
Paula bnui c se afla n sala de consultaii a doctorului.
Era foarte diferit de cea a Bellei Ashton. Un scaun masiv din
piele trona n mijlocul ncperii, spre el fiind ndreptate
cteva reflectoare, dup cum observar atunci cnd Saxon
aprinse lumina, nainte s-i dea seama ce se ntmpl,
Saxon o i ridicase i o aezase pe scaun. Micrile i erau
surprinztor de rapide pentru un om att de masiv. Paula i
rezemase automat minile pe braele scaunului.
Ai neles greit! Izbucni ea.
Numai atunci i ddu seama c avea curele ca nite
ctue legate de ncheieturi. Nu se putea mica. Respir
adnc i strig la el.
Scoate-mi porcriile astea de la mini! Ai nnebunit?!
Isterie, opti el. Se afla n dreptul unei chiuvete,
turnnd un lichid dintr-o sticl ntr-un pahar de plastic. Asta
o s te liniteasc n timp ce am s m uit la ochi
Ua slii de consultaii se deschise brusc, trntit cu
zgomot de perete. Tweed nvli nuntru. Se repezi spre
scaun, rsuci curelele de piele, descoperi modul de
desfacere i, n timp ce degetele i se luptau cu fiecare curea,
o eliber pe Paula. Ea sri din scaun, uitndu-se fix la Saxon.
Care-i problema ta, porcule?
Am s iau asta pentru analize, mormi Tweed,
smulgnd paharul de plastic din mna lui Saxon. Asta o s
fie de ajuns. Lu un pahar de laborator de pe un raft, vrs
n acesta coninutul paharului i trnti capacul.
Nu neleg ce nseamn aceast agitaie. Saxon sttea
n picioare i prea uluit. n pahar se afla o mic doz de
Valium ca s o linitesc.
Nu sunt eu pacientul! Strig Paula la el.
Atunci cine?
Ai un pacient aici pe nume Michael, se rsti Tweed la
el. De aceea ne aflm aici. L-ai preluat de la doamna Ashton.
Mii de scuze. Saxon i ntinse minile. nelegei
desigur
Gura! I-o trnti Tweed. n timp ce Saxon se apropie de
el, l nfc pe psihiatru i l mpinse n scaunul n care
sttuse Paula. Unde-i Michael? ntreb el.
n camera asta. Tocmai ne-am ntors de la plimbare.
Un astfel de pacient are nevoie de micare.
Ce diagnostic i pui? Continu Tweed cu aceeai voce
poruncitoare. Mi-ai vzut legitimaia de la SIS. Ai putea s fii
cooperant.
Tot ce are legtur cu pacienii mei este confidenial.
Atunci vom suna la Scotland Yard i vei fi acuzat de
obstrucionarea justiiei, de tinuirea de informaii vitale.
Paula, ai mobilul la tine?
Da, vrei s-l sun pe superintendentul Buchanan?
Te rog.
Saxon, stnd n picioare, era acum ct mai mieros cu
putin, zmbind afectat n timp ce arta spre canapea.
V rog, ntrebai, se grbi el, instalndu-i trupul uria
ntr-un scaun masiv de piele, care gemu sub greutatea lui.
Sunt la dispoziia dumneavoastr, domnule.
Am ntrebat deja, spuse Tweed rece. Diagnosticul
dumitale cu privire la Michael.
Un caz excepional de amnezie extrem. i mpreun
minile, nvrtindu-i degetele mari, butucnoase. Michael
nu tie unde se afl, cum a ajuns la Londra, unde locuiete.
Are o umfltur n partea dreapt a capului, probabil s-a lovit
de un obiect contondent. Asta cred c i-a cauzat amnezia.
A spus vreo fraz?
Nu, nimic, absolut nimic. Niciun cuvnt. Se poate
mbrca i se poate pregti singur de culcare. Zmbi afectat
ctre Paula. Scuzai-m, dar este de asemenea capabil s
foloseasc toaleta i s mnnce. Asta-i tot. Dorii s-l
vedei?
Da. Acum.
Pregtii-v
Paula i arunc o privire lui Tweed. Un avertisment
asemntor remarcii finale a Bellei atunci cnd plecaser de
la ea. Ce oroare urma s li se arate?
Saxon deschise o u din spate, fcu semn unei siluete
nalte i subiri, de vreo treizeci i ceva de ani, dup cum
socotea Paula. Ceea ce o oc era modul n care acesta i
inea capul eapn i drept, i nc i mai mult paloarea
ngrozitoare a chipului su i ochii splcii care treceau pe
deasupra ei ca i cum n-ar fi existat.
Michael purta o hain de culoare gri foarte scump i
pantaloni bine clcai. Cmaa era de un gri-deschis cu o
cravat asortat. Totul e gri, se gndi ea. Ca i el, de fapt.
Se uit la minile lui frumoase, ntotdeauna se uita la mini.
Michael avea prul nchis la culoare, bogat, tuns ngrijit.
Probabil c Saxon adusese un frizer. Poate c nu era chiar
cpcunul pe care i-l nchipuise. Psihiatrul l lu pe Michael
de bra, l conduse ctre scaunul de tratament i l roti cu
faa spre Tweed i Paula.
Michael mersese eapn, aproape militros. n scaun
sttea drept, privind fix n fa. E sinistru, se gndi Paula, e
ca i cum a privi un robot. Saxon i desfcu o mn i
art spre el.
Aadar, acum l-ai vzut pe Michael.
O ntrebare personal, spuse Tweed, fcndu-i semn
lui Saxon s se ndeprteze de scaun. Banii. Se afl aici de
nou sptmni, cine pltete pentru el?
Nu tiu. Saxon i strnse buzele n timp ce observ
expresia lui Tweed. Cnd a ajuns aici de la doamna Ashton,
m-a sunat cineva i m-a ntrebat ct cost pe sptmn. I-
am spus i mi-a zis c banii vor fi livrai prin curier. Au venit
n fiecare sptmn. Curierul aduce un plic gros. nuntru,
ntr-un plic din celofan bine nfurat n hrtie alb i groas,
sunt banii. n bancnote.
Pentru ce firm lucreaz curierul?
Habar n-am. E un motociclist. De fiecare dat e altul.
Persoana care a sunat era brbat sau femeie?
N-a putea spune. Se auzea ca i cum ar fi vorbit
printr-un erveel. Se uit lung la Paula, care li se alturase.
Nu trebuie s v ferii. Michael nu nelege nimic din ce
aude.
Probabil c ai dreptate, fu de acord Tweed. Dar asta-i
nc o presupunere. Nu vreau s risc. Vom pleca acum,
doctore Saxon.
Trecu prin faa scaunului de tratament pentru a-i lua
paltonul, pe care l lsase pe un alt scaun. ncepu s se
mbrace chiar n faa pacientului lui Saxon. Michael se ridic
din scaun i merse rigid pn n camera sa, nchiznd ua.
Cel puin se poate mica, coment Paula.
Aproape imediat ua se deschise din nou i Michael intr.
Purta un palton gri cu guler de astrahan. Se ndrept apoi
spre ieirea care ducea ctre lumea de afar. Tweed se uit
cu un aer ntrebtor la Paula.
Vrea s plece cu noi.
Nu! Tun Saxon. Nu poate s fac asta. Nu putei s-l
luai cu voi! M auzii?
Nu am cum s evit asta dac ncepi s urli ca un
nebun. Tweed gndea rapid. Saxon nainta spre el,
scuturnd pumnul ncletat n timp ce continua s urle:
Este ilegal. Eu sunt rspunztor pentru el.
Avei o scrisoare de la o rud apropiat care s v
autorizeze? Plus o scrisoare de la un medic? ntreb Tweed
binevoitor.
Nu am nevoie de aa ceva.
Ceea ce nseamn c nu avei. De asemenea,
cunoatei prea puin despre lege. El se afl aici din propria
voin. Acum e clar c s-a plictisit de moarte de dumneata i
de clinica dumitale. Poate face orice dorete.
i croi drum pe lng Saxon i se ndrept spre u, pe
care Michael o deschisese deja.
Scuz-m, spuse Paula, aruncndu-i psihiatrului
zmbetul cel mai glacial cu putin.
Cnd Tweed ajunse la ua de la intrare, l vzu pe
Michael stnd pe trotuar lng main. Tweed debloc
portierele cu telecomanda. De ndat ce observ licrirea
farurilor, care nsemna c portierele mainii erau descuiate,
Michael deschise ua din fa din stnga, intr n main i
nchise portiera.
Ce are de gnd Michael? ntreb Paula.
Vom afla, nu? Tweed deschise portiera din spate,
Paula se sui n main i se aez n spatele lui Michael.
Tweed nconjur maina, uitndu-se la bara de protecie
din spate. Numai privirea lui ascuit ar fi putut s detecteze
micul disc argintiu ataat de captul barei de protecie.
Trebui s trag cu putere, fiindc discul era ataat magnetic.
Se duse napoi la Paula, care cobor geamul. i art discul.
Aa am ajuns s fim urmrii. E un disc electronic,
care indic locaia noastr pe un ecran pe undeva. Cei de la
Divizia Special au fost ndeajuns de proti s utilizeze un
model despre care tiu c le aparine.
Merse civa metri n Suiul strzii, arunc discul, l
zdrobi cu tocul bocancului, apoi mpinse cu piciorul resturile
ntr-un canal de scurgere din apropiere.
Se ntoarse la main, trecu n spatele volanului, lng
Michael. Porni motorul i aprinse radiatorul. n capul scrilor,
Saxon fcea semne cu minile, strignd. Paula i cobor din
nou geamul.
nc mai ai plria pe cap.
Saxon i ridic o mn, i pipi plria boit de fetru i
o smulse. Prul negru i slinos i sttea lipit de cap n uvie.
Tweed ntoarse i se ndrept napoi spre Harley Street.
Nici Tweed i nici Paula nu i ddeau seama c se aflau
la nceputul celei mai ciudate cltorii de care avuseser
parte vreodat.
3
Unde-i Tweed acum? Mri brbatul cu voce aspr.
Abel Gallagher sttea pe un scaun cu sptar tare la
primul etaj al biroului su, situat pe o strad obscur ce
ddea spre Whitehall. Ua din fa a cldirii era din oel
ranforsat i se presupunea c era rezistent la explozii.
Acesta era sediul Diviziei Speciale, organizaia
guvernamental care se ocupa cu probleme de securitate.
Gallagher era noul ef. Un brbat bine fcut cu privire
slbatic, temut de numeroii si angajai. Ochii lui albatri
i reci priveau int pe deasupra biroului la Jed Harper,
subalternul su, un brbat cu min nemiloas, agitat acum
c Gallagher i atepta rspunsul i tiind c avea s-i
piard apoi rbdarea.
Presupun c ai ataat discul de localizare avansat de
bara din spate a mainii lui Tweed parcat n faa cartierului
su general?
L-am ataat cu mna mea, Abel, i asigur Harper
eful.
Atunci de ce naiba nu se vede pe ecran?
Pe un perete lateral atrnau dou hri controlate
electronic. Una a Marii Britanii i cealalt, mai detaliat, a
Londrei. Discul electronic la care se referise Gallagher ar fi
trebuit s apar ca un punct rou, indicnd cu exactitate
poziia mainii lui Tweed, fie oprit, fie n micare. Harper i
umezi buzele i respir adnc.
Ai spus c era pe ecran atunci cnd Tweed i-a parcat
maina pe Harley Street. n plus, l-am urmrit din Volvo.
Cnd s-a oprit, am trecut pe lng el
Oricine altcineva n afar de un idiot ca tine ar fi
parcat mai sus pe nenorocita aia de strad.
Strada aia e foarte linitit.
tiu c strada aia e linitit. Nu-i dai seama c Tweed
este singurul om din SIS care st n calea eforturilor mele de
a spori influena Diviziei Speciale? Ei bine, tii acum. Trebuie
s-l localizezi pe Tweed. Folosete punctele de control cu
camer de la toate ieirile de pe autostrad din Londra.
Camera l va detecta dac a plecat din ora. Nu te-ai gndit
la asta, nu, Jed?
Nu
i cnd ai s mi te adresezi, s nu-mi mai spui
niciodat Abel. Domnule, aa o s-mi spui. S-ar putea s
fie nevoie s gsim un mod n care s-i punem bee n roate
lui Tweed, remarc el, aprinzndu-i o igar.
S-i punem bee n roate? E directorul adjunct al SIS.
Harper prea ocat.
Se afl de asemenea n relaii bune cu prim-ministrul,
care ar putea foarte bine s-l consulte n legtur cu planul
ce vizeaz o cooperare mai strns ntre Divizia Special i
SIS. Tweed l va convinge s se opun acestei idei. Nu putem
permite s se ntmple aa ceva, nu?
Tonul lui Gallagher deveni amabil. Zmbi chiar.
Mai bine a verifica punctele de control, zise Harper,
care abia atepta s ias din ncpere.
Cnd ai s-l localizezi, s mergi cu vitez pn la
punctul de control ntr-o main nemarcat, apoi urmrete-l
oriunde s-ar duce. Vezi s nu cazi pe scri cnd iei.
Urmrete-l pe nemernic.
n clipa n care Harper iei pe u, Gallagher se aplec
sub birou i acion o prghie. O treapt aflat la jumtatea
scrilor de lemn avea s se mite atunci cnd Harper avea
s peasc pe ea. Atept, auzi un urlet i zgomotul unui
trup prbuindu-se pe scri. Chicoti, se ridic i deschise
ua.
Harper se aduna cu greutate de pe jos. Se lovise la
umrul drept. Gallagher sttea n capul scrilor, pufind din
trabuc. Treapta care se rotise cu aproape nouzeci de grade
cnd piciorul lui Harpe? Pise pe ea revenise automat la
poziia sa iniial. Un brbat gras n salopet sttea lng
Harper, rnjind.
Jed, rcni Gallagher, pierzi timpul.
Am alunecat pe scri
Doar te-am avertizat, nu? Hai, d-i drumul, pentru
numele lui Dumnezeu.
Atept pn cnd Harper, inndu-se de umrul rnit,
prsi cldirea. Apoi l chem pe brbatul n salopet.
Garson, mut mecanismul cu trei trepte mai sus.
Ar fi o distan mai mare pn jos, domnule. Harper ar
putea s-i rup gtul.
Ei, o s-l nlocuim.
4
Cnd Tweed ajunse cu maina n capt pe Eadley Street
i se pregtea s ntoarc pe Harley Street, Michael gesticula
energic cu mna dreapt. F la dreapta. Ceea ce avea i
Tweed de gnd s fac. Paula rmase cu gura cscat, apoi
se gndi c dr. Saxon l adusese probabil pe aici pentru
plimbarea lui zilnic.
Rmase surprins cnd ajunser n Oxford Street. n mod
normal, Tweed ar fi urmat s fac stnga pentru a se
ndrepta napoi spre Park Crescent. Michael gesticula furios.
F la dreapta. Tweed semnaliza i vir la dreapta. Paula
era acum de-a dreptul uluit, uluit de gesturile pasagerului
lor i de virajul asculttor al lui Tweed care se ndeprta de
Park Crescent. Ce se ntmpla?
O luar pe Autostrada 4, apoi pe Autostrada 25, i din ce
n ce mai departe. La intersecii i sensuri giratorii, Michael
arta drumul cu gesturi hotrte din mini. Paula i schimb
poziia pentru a putea surprinde privirea lui Tweed n oglinda
retrovizoare. Ce naiba facem? El ridic din sprncene, de
parc voia s spun: Hai, s vedem unde o s ne duc
sta.
Apoi, pe Autostrada 3. Erau de-acum cu mult n afara
Londrei, nconjurai de cmpuri acoperite cu zpad. Paula
vzu uriaa fabric Gantia i Tweed trebui s opreasc.
Poliia direciona traficul n jurul unui buldozer aflat n pan.
Fabrica era aproape frumoas, construit ntr-un cerc,
vopsit ntr-o nuan de verde-deschis. Coloane de brazi
mascau cldirea. Se aflau brazi chiar i pe acoperiul
amenajat ca o grdin. Cnd maina se opri, Paula scoase
un aparat i fotografie fabrica.
Gantia e uria i att de bine amenajat! Remarc
ea.
Are supermarketuri n toat ara, replic Tweed.
Cine?
Drago Volkanian, proprietarul. E originar din Armenia,
din cte am auzit. Miliardar. Produce i armamente prin alt
fabric. Locaia e secret. Celor din City1 le-ar plcea s fie
cotat la burs ca s-i poat tranzaciona aciunile; se zice c
ar urca incredibil de mult. Volkanian nu vrea s aud de
nimic din toate astea. i ine singur sub control uriaa
companie. E un personaj ieit din comun.
L-ai ntlnit, deci?
Poliia i fcu semn lui Tweed s nainteze. Acesta
acceler pe Autostrada 3, la limita legal de vitez, mergnd
din ce n ce mai repede. Paula se aplec n fa, repetndu-i
ntrebarea.
Nu, nu l-am ntlnit, i rspunse Tweed. Dar am auzit
de el de la persoane care l-au ntlnit. O personalitate
copleitoare.
Copleitoare? n ce fel?
Scuz-m
Se apropiau de Intersecia 8. Michael i fcea semne
furioase lui Tweed s vireze. La intersecie, fcu dreapta pe
oseaua 303. Se ndreptau acum spre sud-vest ctre
ndeprtata West Country2. Chiar nainte s ias de pe
Autostrada 3, Paula observ o main parcat cu
semnalizatoare roii care avertizau c staiona. Aveau s
urmeze nenumrate osele cu patru benzi, iar Tweed chiar
nghiea kilometri dup kilometri. Ocolir Andover i merser
tot nainte.
Gallagher nfac telefonul imediat ce acesta ncepu s
sune. Era Jed Harper.
efu, am dat de Tweed. Ultima camer de pe
Autostrada 3 l-a reperat. Era numrul lui de nmatriculare,
adug, ncntat de el nsui.
Vaszic l urmreti?
Centrul financiar i comercial al Londrei (n. Tr.)
Nume generic dat zonei de sud-vest a Marii Britanii (n.
Tr.)
Pi am renunat. Am avut o pan n mijlocul
cmpului. Aa c
I-ai dat de urm, idiotule. i apoi l-ai pierdut. Repar
maina ct mai repede..
Nu sunt mecanic
Nu eti nimic! Url Gallagher. Prin urmare, nu ai nicio
idee unde-i acum?
Ba da, pot s-i zic unde e. Am vzut maina ntorcnd
pe oseaua 303
oseaua 303! Dumnezeule! Ci oameni erau n
main?
N-a putea s-i spun. A trecut ca vntul i a ieit pe
oseaua 303
Gallagher trnti telefonul. oseaua 303 ducea ctre West
Country. Ce se putea ntmpla prin partea aceea de lume?
Chiar nainte de orelul Wylye, Michael gesticulase din
nou, fcndu-i semn lui Tweed la un sens giratoriu s-i
continue mersul pe oseaua 303. Paula i schimbase locul
din main pentru a surprinde expresia lui Michael pe
msur ce acesta arta pe unde s-o ia. Vzu acelai chip
palid i straniu, cu privirea inexpresiv fixat ncontinuu pe
drumul din fa. Un chip tras, fr pic de snge. Asemenea
unui strigoi. n sinea ei, l poreclise Strigoiul.
Paula era de obicei calm i stpnit, n special n
situaii de criz, cnd devenea rece i extrem de vigilent.
Acum fierbea. Ce naiba i nchipuia Tweed c face
acceptnd instruciuni de la un om care-i pierduse complet
memoria? Conducnd nentrerupt, spre zarea slbatic i
albastr.
Avionul acela uor ne urmrete nc, izbucni ea n
cele din urm. L-am vzut prima dat la oarecare distan
dincolo de fabrica Gantia. E nc n urma noastr, pe partea
ta dreapt.
tiu, rspunse Tweed nedndu-i atenie. Sunt multe
avioane uoare prin jur. Provincia e plin de aerodromuri
private. Toate avioanele arat la fel.
Dac spui tu.
Paula se ddu btut pn cnd se oprir lng Honiton
pentru a lua o gustare la un bistrou destul de mizerabil.
Paula se for s mnnce un ochi fiert moale i pine
prjit. Pentru Michael, Tweed comandase dou ochiuri,
costi i roii, cu provizii generoase de pine prjit. Acesta
devor tot ce avea n farfurie, bu trei cni de ceai, apoi se
ridic i dispru n spatele uii cu semnul TOALET. Paula
profit de ocazie.
Tweed, ce-i nchipui c faci? Asta-i nebunie curat.
i aminteti ce-a spus Buchanan? Singura propoziie
pe care a rostit-o Michael a fost: Am fost martor la crim.
Sublime cuvintele. Buchanan e foarte detept. Sigur s-a uitat
la Michael cnd a rostit propoziia asta. A fost suficient de
impresionat pentru a-l duce la un psihiatru, la unul bun.
Buchanan l-a crezut n mod evident.
M-am gndit la asta. Poate c Michael a spus n
schimb: Am fost martor la o crim.
Cred c te neli. l cunoti foarte bine pe Buchanan.
Este foarte precis atunci cnd raporteaz ceva. Aa c noi
mergem acum s vedem unde ne duce Michael. Avem
nevoie de o verig.
Dar dac-i total amnezic, cum de-i poate aminti
traseul pe care-l urmm? ncep s am bnuieli.
Nu e cu totul imposibil ca mai demult s fi trecut de-
attea ori chiar pe traseul sta, nct s fie singurul lucru pe
care-l mai are ntiprit n minte. Acum taci, se ntoarce.
Bine am fcut c am plecat atunci, opti ea. Va ncepe
s se ntunece n curnd.
Mare parte din cltorie merseser nsoii de cmpii
verzi i monotone de-o parte i de alta a drumului. Ici-colo se
mai vedea cte o fie de pmnt maroniu unde lucraser
plugurile pregtindu-se pentru primvar.
Am lsat zpada n urm, exclam Paula n timp ce se
apropiau de Exeter.
Deasupra, o mare de nori cenuii prea s ating din loc
n loc peisajul. Indicaiile din ce n ce mai complexe ale lui,
Michael i conduser pe oseaua 38, ocolind oraul Exeter.
Nu era complet ntuneric i nspre nord Paula privi lung la
nesfritul inut Dartmoor. Acoperit de zpad, era alb i
prea s domine totul.
Ar fi trebuit s-mi in gura, coment Paula. Cred c
acolo pare a fi un strat zdravn de zpad.
Poate fi neltoare, replic Tweed. Cnd eram
detectiv i mi-am luat o vacan mpreun cu soia mea,
cutreieram deseori prin Dartmoor. Departe de iadul Londrei,
puteam s gndesc.
Tweed continu s mearg de-a lungul oselei 38 pn
cnd, spre surprinderea lui, Michael fcu din nou un semn
spre dreapta. Tweed iei de pe autostrada aglomerat spre
nord, ndreptndu-se direct spre Dartmoor. Intrase pe o
strad larg, mrginit pe ambele pri de garduri vii de
grozam. Se uit la Paula prin oglinda retrovizoare.
Asta nu duce dect ntr-un singur loc. Post Lacey. Un
stuc la marginea inutului Dartmoor. M ndoiesc c s-au
schimbat prea multe de cnd am fost aici ultima oar.
Ce e dincolo de stucul sta?
Dartmoor.
Paulei i se pru ca o prevestire a sfritului lumii.
5
Post Lacey era un stuc plin de csue construite din
granit de o parte i de alta a strzii principale. Singura
strad, din cte vedea Paula. Norii dispruser i toat
lumina venea de la lun pe msur ce se lsa seara.
Trecuser pe lng csuele vechi, cu ferestre luminate,
cnd vzur un bar, Little Tor1. Michael btu uor n volan i
Tweed opri.
Un brbat scund i chel, cu un zmbet cald, iei din bar.
ntinse o mn noduroas spre Tweed, apoi se uit lung la
Michael, care coborse din main i sttea n picioare,
ntinzndu-i braele i ndoindu-i minile.
Alf Garrier la dispoziia dumneavoastr, l salut
patronul barului pe Tweed. Pun pariu c nu v ateptai s
ias un cockney2 de aici. Eu i soia am venit acum zece ani.
S scpm de mizeria n care ajunsese Londra. I-am zis
barului Brown Owl3, dar nu le-a plcut localnicilor. Dar deloc.
Aa c am schimbat firma n Little Tor. Un nume care nu-i
deranja.
Tweed se uita acum la Michael, care ncepuse s mearg
n susul strzii ctre un punct unde aceasta ddea ntr-un
drumeag lat.
Unde duce drumul la? ntreb el.
Ctre mlatin, rspunse Garner.
1 Micul Pisc (n. Tr.)
Locuitor al cartierului East Enil din Londra, cu un
dialect i un accent specific (n. Tr.) Bufnia Brun (n. Tr.)
Deci nicieri anume?
N-am spus asta, nu? Acum muli ani, cu multe secole
n urm, pe aici prin mlatin se aflau mine de cositor, plumb
i cupru. i bogai aduceau metalul aici n crue trase de
cai. Drumeagul nc-i acolo.
Prin urmare, nu duce cu adevrat undeva?
Ba da. n susul mlatinii, la captul drumeagului,
locuiete un om foarte bogat ntr-o cas nemaipomenit.
Casa asta fusese o mnstire n ruine. El a transformat-o
ntr-un conac grozav. L-a numit Abbey Grange1.
Omul sta bogat are i un nume?
Unul greu. Nu pot niciodat s-l zic bine. Ceva de
genul Vulcan.
Drago Volkanian?
Da. Garner se plesni peste vesta de piele. sta e. L-
am vzut pe tipul sta acu ctva timp.
Se uita la Michael, care mergea acum, eapn, pe
drumeag. Paula l trase pe Tweed de mnec.
O s-l pierdem.
Domnule Garner, trebuie s plecm. Nu vrem s
dispar.
i ar putea s-o fac. Mergei dup el? Nu ieii de pe
drumeag. Dac v ndeprtai de el, v vei afunda pn-n
gt ntr-un lac de ml verde. Sunt smrcuri neltoare prin
zona asta. Intrai ntr-unul dintre ele i nu vei mai iei.
Niciodat.
Cred c ar fi bine s ne grbim, insist Paula
nerbdtoare.
Scuzai-ne, domnule Garner, spuse Tweed,
strngndu-i din nou mna.
Molly, ea e jumtatea mea mai bun, cea care st n
u, var fi dat ceva fierbinte de but, de mncat
Transmitei-i mulumirile noastre. Biatul sta are
talentul s se rtceasc.
Nu ieii de pe drumeag. Atenie la smrcuri! Ml
verde, asta sunt. Uitai, luai asta
1 Conacul Ahatici (n. Tr.)
i ddu lui Tweed un baston. Tweed i mulumi i o urmri
pe Paula, care o luase pe urma lui Michael. Garner alerg
dup Tweed i l prinse de mnec.
nc un lucru. A plouat cu gleata zile ntregi nainte
de a da zpada. S-ar putea ca pmntul s se cutremure sub
picioare. Mlatina se scufund i-o s vi se par ca un mic
cutremur.
Mulumesc nc o dat, strig Tweed din nou.
Era un (Vig cumplit, ca n Siberia. Tweed o vzu pe Paula
btnd din minile nmnuate. Mulumea Cerului c purta
bocanci din piele i un palton mblnit. Michael se vedea ca o
siluet n faa ei, mergnd cu pai mari ca un soldat,
neieind de pe drumeagul cel lat.
n curnd lsar n urm Post Lacey. Singurtatea
mlatinii era din ce n ce mai sinistr, pe msur ce
drumeagul urca mereu.
Paula se uit de jur mprejur mergnd cu pai grbii s-l
ajung din urm pe Michael. Michael nu se uit nici mcar o
dat napoi i Paula avea impresia c lui nu-i mai psa dac
mai erau cu el sau nu. n lumina lunii, vzu c drumeagul pe
care-l urmau urca din ce n ce mai mult. Dartmoor prea s
fie nclinat de la sud spre nord. n pustietatea de pe ambele
pri ale drumeagului se zreau grozam i plcuri de iarb-
neagr, n parte acoperite de zpad. Tweed o ajunse din
urm.
Cred c se topete zpada, observ ea. Nu mai pare
att de frig acum. Cred c temperatura a urcat.
Asta-i i impresia mea. Nici urm de Abbey Grange
nc.
Crezi c ntr-acolo se ndreapt Michael?
Btrnul Garner zicea c se afl la captul
drumeagului stuia.
Spuneai c Drago Volkanian este armean. Tot armean
e i mizerabilul la de doctor Saxon, dup spusele doamnei
Ashton. Ar putea fi o legtur?
Habar n-am. Ne apropiem de captul inutului
Dartmoor pe unde cutreieram mpreun cu soia mea cnd
eram la Scotland
Yard. i-am spus c a fugit cu un milionar, un magnat
grec al transporturilor navale. Cum trece timpul!
Nu te-ai gndit vreodat s divorezi de ea? ntreb
Paula cu blndee.
Prea mult btaie de cap. Habar n-am pe unde-o fi
acum. N-am mai auzit de ea de ani de zile. La nceput au
fugit cu unul dintre iahturile cu motor ale grecului la Buenos
Aires. i aa s-a terminat povestea.
Urcar pe o creast nalt. Dincolo de aceasta,
drumeagul cobora n pant nainte de a urca din nou n
deprtare. Tweed art spre dreapta.
E o vale pe undeva pe acolo.
Uite, un om de zpad pe partea asta a drumeagului.
i Michael a trecut pe lng el fr mcar s-i arunce o
privire. Nu mi-a fi nchipuit c sunt copii care vin pn aici.
Cnd ajunser la omul uria de zpad, Tweed lovi uor
capul acestuia cu bastonul. O bucat mare de zpad czu
de pe cap, dnd la iveal un craniu.
Dumnezeule! ip Paula, oripilat.
Craniul era prins de gt. Pmntul li se cutremur sub
picioare. Craniul prea s stea undeva deasupra, rnjind la
ei. Ceea ce-i sporea hidoenia era faptul c de partea
dreapt atrna o bucl de pr aten nclit. Tweed scoase o
lantern din buzunar i lumin acea imagine macabr.
Tweed lovi nc o dat omul de zpad, dezlipind i mai
mult zpad pentru a da la iveal bustul. O bucat de carne
ngheat atrna de o parte a pieptului, ceea ce lui Tweed i
se pru foarte ciudat. Se aplec n fa, se strmb, apoi se
ridic.
Ce e? ntreb Paula.
S-a folosit un instrument pentru a trana pn la
jumtate prin ira spinrii. De asta a rmas prins craniul. E
nevoie de un medic legist pentru a-mi confirma impresia.
Asta nseamn c a fost
O crim, opti Paula.
Trebuie s folosesc de urgen telefonul tu mobil.
Poftim, spuse ea nerbdtoare.
Avem nevoie de un semn strlucitor care s poat fi
vzut de sus.
Paula i desfcu de la gt earfa roie i lung, aproape
de mrimea unui steag. Tweed strecur mobilul n buzunar,
ntinse earfa de-a lungul drumeagului, fixnd-o cu pietre pe
care le culese de pe marginea drumeagului. Se uit la Paula
nainte de a forma numrul de telefon.
l sun pe Buchanan. Vreau s vin aici cu o echip. Tu
ine-te dup Michael, altfel l pierdem. Ai o arm? ntreb el
deodat. Da. Sigur c ai.
Paula i scoase mna dreapt din geanta de umr. inea
strns n mn Browning-ul de calibrul 32 pe care l avea
ntr-un buzunar special pentru a ajunge rapid la el. Vrndu-
i revolverul automat napoi n buzunar, scoase un aparat de
fotografiat.
nc un lucru. Grozvia asta poate s se prbueasc
pn cnd ajunge Buchanan aici.
Aps pe butonul aparatului de fotografiat special, fr
bli, inventat de experii din subsolul de la Park Crescent.
Apsnd butonul de zece ori, neplcndu-i ce vedea prin
vizor, strecur din nou aparatul de fotografiat n geanta de
umr n timp ce Tweed se apuc s-l sune pe Buchanan. Se
repezi dup Michael, care nu mai era dect o siluet micu
urcnd o pant.
nainte s-l ajung din urm, verific fotografiile, cu
lanterna de buzunar ntre dini. Una dintre ele i fcu grea.
Acoperise cu mna o parte a pozei aa nct se vedea numai
capul. Partea n care carnea ngheat acoperea craniul cu
dinii rnjind. Le introduse napoi ntr-un plic cu probe,
respir adnc i ncepu s alerge dup Michael.
Atmosfera mlatinii prea amenintoare acum c
zpada se topea rapid, dndu-i la iveal ntinderile
nspimnttoare, pe care Paula le simea apropiindu-se
ngrijortor n jurul ei. Se iveau acum stnci, ascuite ca dinii
unor balauri. Era aproape o uurare s aib companie cnd
ncetini i ncepu s mearg iute la vreo zece metri n urma
lui Michael. tia c el trebuie s fi auzit zgomotul surd al
pailor ei care se apropiau. Nu se ntoarse nici mcar o dat,
continundu-i marul bos de soldat.
Paula se uit napoi i l vzu pe Tweed apropiindu-se, n
vitez. De curnd, amndoi merseser separat la centrul de
antrenament din ndeprtatul Surrey. Un inspector-ef mai
tnr pe nume Nick preluase postul de la btrnul sergent,
plecat n vacan.
O s te ucid, urlase la ea n semn de salut.
Nu glumise. Fusese dat jos din pat la apte dimineaa,
fusese grbit la duuri, i se acordaser cinci minute pentru
se mbrca i zece pentru a lua micul dejun. mbrcat cu un
echipament nou, era condus spre zona de antrenament.
Ai la dispoziie o or pentru a termina ntregul curs de
antrenament, o anunase Nick. Acum alearg un kilometru i
jumtate i continu apoi cursa cu obstacole.
Fusese o experien diabolic, dar se ntorsese la Park
Crescent mult mai n form. Urmarea extraordinar a acestui
eveniment fusese faptul c Tweed trebuise s mearg acolo
o sptmn mai trziu s fac acelai curs.
Nu era, aadar, de mirare c prinsese acum vitez n
urma ei. Paula se uit n josul unei pante abrupte i vzu la
poale un pru lat, traversat de un pod cu trei travee
construit din lespezi mari de piatr fixate pe stlpi de granit.
Se opri s-l atepte pe Tweed.
sta e un pod construit cu secole n urm din blocuri
enorme de granit, spuse el.
Michael trecuse rapid peste pod, n ciuda faptului c
lespezile preau alunecoase n lumina lunii. Asta nu-i inspir
prea mult ncredere Paulei. Se uit la dreapta i art.
Uite iar avionul acela. Ne urmrete nc.
i-am spus c regiunea asta e plin de genul sta de
avioane.
Tweed! Izbucni ea. Sunt sigur c am vzut acelai
avion zburnd la distan cu mult nainte de Exeter, i dup
ce-am lsat n urm locurile acelea. l prinse pe Tweed de
bra. Dumnezeule! Se va lovi de stnca uria de pe creasta
aceea. Se oprir, ncremenii.
O s se prbueasc, opti Paula.
Pare cam riscant, fu de acord Tweed. Sper c pilotul
nu e Avionul continu s zboare i dispru n spatele
stncii masive. Era clar c o vzuse de la nlimea la care se
afla. Paula continu s mearg, uitndu-se spre pod. Nu-mi
place asta, i spuse ea. Strngnd din dini, pi pe prima
lespede. Travers podul, se ntoarse s-l vad pe Tweed, cu
inima n gt. El pea calm. Vorbea n timp ce-l urmau pe
Michael, care ncetinise.
Buchanan o s vin ncoace cu un elicopter nsoit de
o echip tehnic. Aduce i un medic legist, pe profesorul
Saafeld. Zicea c a uitat s-mi dea un lucru i c o s mi-l
aduc.
Vorbete de parc tu te-ai ocupa de cazul sta. i
acum e vorba de crim.
Sunt din ce n ce mai intrigat. i presupun c acela e
Abbey Grange.
Art undeva n apropiere, unde o ultim creast se
detaa n lumina lunii. n vrful acesteia, Paula distingea vag
o cas mare, lung, pe dou niveluri, ce prea foarte veche
i avea un acoperi cu mansard. Refugiul lui Volkanian.
Tweed art spre dreapta.
Hook-Nose Tor1. nalt de cinci sute patruzeci de metri.
Panorama vzut din vrf trebuie s fie magnific.
Ei bine, poi s urci asta, i spuse Paula. Nu-i plcea.
Uitndu-se n jur de-a lungul ntinderilor nesfrite ale
inutului mlatinilor, rostogolindu-se, cobornd, apoi
ridicndu-se din nou, Paula ncepu s tremure.
Cu ct mergeau mai departe, cu att Dartmoor li se
prea c se nchide n jurul lor. Nici nu-i putea scoate din
minte imaginea scheletului, fotografia srmanului om de la
marginea drumeagului. Era aproape sigur c era brbat.
Piscul nasului coroiat (n. Tr.)
Abbey Grange era construit din granit i probabil se
folosiser o parte din zidurile iniiale ale mnstirii. Lumini
strluceau dincolo de ferestrele chituite cu plumb. Un ir alb
de trepte ducea pn la o teras, care se ntindea pe toat
lungimea conacului. Din cte se putea vedea, conacul era
bine ntreinut i deasupra lor, n capul scrilor, se vedeau,
pe fiecare parte, vase cu arbuti pereni sub form de semne
de exclamaie.
Michael urcase n fug scrile i btea cu un inel de fier
la ua masiv de la intrare. Tweed alerg dup el, cu Paula
alturi. De jos, Paula vzuse n stnga conacului silueta
nalt a unei clopotnie de biseric. Ua masiv se deschise.
ncadrat de strlucirea luminilor aruncate de lmpile
vechi de pe perete, se afla silueta nalt a unui tnr. Avea
prul negru ngrijit i zmbea. Paulei i plcu la prima vedere.
Zmbetul dispru i fu nlocuit cu o expresie de uimire.
Michael, exclam el, ce naiba s-a ntmplat cu tine?!
De data asta ai fost plecat mai bine de trei luni.
6
Tweed rmase intuit locului. Cercet cu atenie holul
spaios cu tavan din brne de stejar i acoperit cu mochet.
Michael merse drept pe lng brbatul care deschisese ua
i se ndrept spre o scar lat i dreapt cu trepte de lemn,
care urca la etaj.
La baza scrilor, Michael se opri. i sprijini mna dreapt
pe partea de sus a unui montant de lemn sculptat n form
de cap de brbat. Dup ce sttu nemicat un timp, o lu pe
scri, ajunse sus, fcu la dreapta i dispru. Auzir un
zgomot de cheie ntoars n broasc, scritul unei ui
deschizndu-se, nchizndu-se i n cele din urm ncuindu-
se la loc. Brbatul mai tnr, care arta mai tnr dect
Michael ridic din umeri, zmbind.
S-a dus direct n dormitorul lui i s-a ncuiat pe
dinuntru, ntotdeauna se ncuie nuntru. Niciodat nu mi-a
adresat vreun cuvnt. Se uit la Paula. Scuzai-m. Intrai
amndoi. Asta da surpriz. S v iau hainele.
n timp ce Paula schi un gest s-i dea jos paltonul, el
veni n spatele ei i i-l lu. Paula se atepta s-o ating cu
minile, era un truc folosit att de des de brbai. Dar
minile n-o atinser. Apoi lu paltonul lui Tweed i puse
amndou hainele ntr-un ifonier.
M tem c deranjm ncepu Tweed.
Deloc. M numesc Larry Voles. Poate mi vei spune
ceva despre Michael, dac dorii.
Am putea vorbi ntr-un loc mai linitit?
n biroul meu. V este foame? Sunt sigur c da.
Doamnei cel puin cred c i este. Un alt zmbet binevoitor.
Ai picat la anc pentru o cin trzie.
O u n dreapta holului se deschise. i fcu apariia o
femeie scund, bine fcut, cu o expresie dur. Era aproape
gras, dar se ghicea fora n braele dezgolite ce flancau, de-
o parte i de alta, orul de buctrie. Femeia arunca priviri
furioase.
Pregtesc cina, mormi ea. Mai pun nc trei tacmuri
la mas?
Da, doamn Brogan, rspunse Larry vesel. Cred c s-a
nimerit la fix.
S-ar putea spune i-aa, mormi ea din nou.
Expresia ei era ostil. Probabil aa e ntotdeauna, i
spuse Paula. Prul ei era grizonat, lung i bogat, legat la
spate cu o fund neagr. Ochii i avea mici i ptrunztori,
iar nasul, agresiv. Gura cu buze subiri ddea la iveal nite
dini mici i ascuii. Avea mini mari i pe sub or purta o
fust neagr ce acoperea nite picioare mari i puternice cu
ciorapi negri. Plec, nchiznd ua cu zgomot.
Pe aici, i invit Larry, deschiznd o u pe stnga ce
ddea ntr-un birou confortabil n care ardea un foc de
lemne.
Ar fi trebuit s ne prezentm, spuse Tweed. i art lui
Larry legitimaia. M numesc Tweed. Ea e Paula Grey, omul
meu de ncredere.
A fi putut ghici asta. Eman competen. Aadar, ce
dorii s bei? Trebuie s fie urt de tot prin mlatini. V in
companie.
V mulumim, domnule Voles ncepu Paula.
Larry, v rog. Aadar, care e butura dumneavoastr
preferat?
Gin tonic pentru mine.
Cred c mi-ar prinde bine un coniac sec, se hotr
Tweed.
Larry i fcu semn Paulei s se aeze ntr-un fotoliu
confortabil lng foc, cu faa spre Tweed. Paula l studie pe
Larry n timp ce acesta pregtea buturile dintr-un bar
amplasat pe perete.
Trebuie s aib njur de treizeci de ani, se hotr ea.
Bine fcut, dar subire, avea n jur de un metru optzeci.
Micrile i erau agile, iar chipul avea o culoare sntoas.
Avea o frunte nalt, ochi albatri uluitori i un nas
proeminent bine proporionat. Gura i maxilarul i erau
puternice fr a sugera agresivitate. Le oferi buturile,
oprind pentru el un scotch tare i sec, i trase un scaun i se
aez ntre ei.
Mai bine v-a spune despre Michael, ncepu Tweed.
Povesti cum un poliist l gsise aezat pe treptele unei
cldiri de pe Whitehall. Nu menion ce spusese n timpul
interogatoriului de la Scotland Yard. Larry i aprinse o
igar, ascult fr ntrerupere n timp ce Tweed continua s
explice de ce Michael fusese transferat n grija unui
important psihiatru. i spuse diagnosticul dat de doamna
Ashton i povesti c dup dou sptmni ea l mutase la o
clinic din apropiere, dndu-i seama c nu i mai putea fi de
ajutor. Trecu repede la plecarea brusc a lui Michael, cum
acesta, din proprie voin, urcase n maina lui Tweed, i
artase drumul pn la Post Lacey, apoi i condusese pn la
Abbey Grange. Omise, de asemenea, descoperirea
scheletului ascuns n omul de zpad.
Cam asta e, conchise Tweed, sorbind din coniac.
Amnezia asta, amnezia asta total de care sufer.
Explicai-mi, v rog, din nou ce nseamn, ceru Larry calm.
nseamn c n prezent nu i mai amintete nimic.
Cum l cheam, cine este, i de aceea, presupun, nu
vorbete.
Spuneai c poliia de la Scotland Yard l-a poreclit
Michael, numele lui adevrat. Mi se pare foarte ciudat.
Lumea e plin de coincidene ciudate. Cred c s-au
gndit c seamn cu un Michael, suger Tweed nonalant.
Mai e ceva ce nu neleg. Dac i-a pierdut complet
memoria, cum de a fost n stare s v conduc tot drumul
pn aici de la Londra? E un traseu complicat.
Aa e. A mai mers pe traseul sta nainte?
De nenumrate ori. Pentru a merge la fabrica Gantia
de lng Basingstoke sau la sediul administrativ. Biroul lui e
n City.
Asta-i probabil explicaia, rspunse Tweed binevoitor.
Singurul lucru care i este familiar, pe care i l-a amintit, este
un drum pe care a mers foarte des. Inclusiv mersul pe
drumeagul de la Post Laccy pn aici. Cum ajungea la
serviciu?
i plcea s mearg pe drumeagul la pentru a face
micare nainte de a-i ncepe ziua de lucru, care nsemna o
presiune enorm. i lsa maina la btrnul care deine
barul Little Tor.
Pare a fi plauzibil, i explic astfel aciunile, n ciuda
amneziei.
Sunt totui uluit. Poate dup cin, am putea reveni
aici pentru a v pune mai multe ntrebri.
Desigur. Spuneai c Michael are o slujb de mare
responsabilitate, mi putei spune n ce consta aceasta?
Este unul dintre cei trei directori internaionali de
vnzri de la Gantia. E de departe cel mai strlucit i mai de
succes. Cltorete mult n strintate pe perioade destul de
lungi. Nu auzim nimic de el pn cnd nu se ntoarce cu o
grmad de comenzi noi. i place s ne ia prin surprindere,
s in lucrurile pentru sine. Le ascunde chiar i de mine. Eu
sunt directorul general al fabricii.
Se auzi o btaie puternic n u. Auzir clar vocea
doamnei Brogan mormind:
Cina e gata. l chem i pe Michael.
Ar fi interesant de vzut dac o s coboare, spuse
Paula, vorbind pentru prima oar.
Larry bu restul de scotch dintr-o singur nghiitur.
Aveam nevoie de asta. Unchiul o s fie ocat cnd o
s se ntoarc.
Unchiul? ntreb Tweed.
Drago Volkanian. Eu mi-am schimbat numele oficial n
Voles. Cnd faci afaceri n Marea Britanie nu prea te ajut s
ai un nume ca Volkanian. Oricum, dei fratele lui Drago era
armean, mama mea era englezoaic. Zmbi. Cred c semn
cu ea. Michael e fratele meu mai mic. Nu prea pare n acest
moment. Cu paloarea aceea ngrozitoare.
Cred c doamna Ashton, primul su psihiatru, a cerut
s fie examinat de un medic, spuse Tweed cu dezinvoltur,
inventnd. Era sigur c ea ar fi luat aceast msur de
precauie.
Doar nu Bella Ashton, psihiatrul?
Ba da. O cunoatei, deci?
Vag. ntlnesc att de muli oameni. Se ridic. Dac
nu v deranjeaz, cred c ar trebui s mergem n sufragerie
nainte ca doamna Brogan s sparg ua.
Intrar ntr-o sufragerie lung, imens, lambrisat. Din
nou, lumina se rspndea de la felinare vechi suspendate de
perei, aruncnd o strlucire cald. Pe peretele din spate, n
interiorul unei imense grote boltite, sfria un foc de lemne.
Doamna Brogan sttea cu minile n olduri, examinndu-i.
Larry i nsoi oaspeii la locurile lor, apoi trecu lng
menajer. Paula era ndeajuns de aproape pentru a le auzi
conversaia.
Brogan, Michael i-a pierdut memoria. Nu vrea s
spun nicio vorb nimnui.
tiu, zmbi batjocoritor doamna Brogan. i-a lsat-o la
birou.
Ascult-m! Larry deveni dur i o apuc de bra.
Vorbesc serios. N-ai s vorbeti cu el acum, nelegi?
Dac spui tu, scrni ea. Cu cealalt mn i-o apuc
pe a lui i se eliber. tii c nu suport s m ating careva,
aa c ine-i minile acas. Se uit la Paula i i fcu semn
cu ochiul. Michael face mofturi. Biat prostu. mpinse ua
buctriei i dispru n spatele ei.
Paula era uimit. Expresia femeii cnd nchisese ochiul
fusese veninoas, friznd rutatea. O strfulgera gndul c
menajerei nu-i plceau brbaii.
Se aezaser cu toii cnd doamna Brogan i fcu din
nou apariia. Se repezi cu o vitez surprinztoare spre
singurul loc rmas liber. Al lui Michael, presupuse Paula.
Mut tacmurile de la stnga la dreapta i de la dreapta la
stnga. Din nou, i fcu cu ochiul Paulei, care i plec
privirea. Oare Michael ar observa c totul era pus invers?
Acesta intr n aceeai clip, mbrcat cu costumul elegant.
Paula aproape c i inu respiraia cnd doamna Brogan
reapru, ducnd o tav enorm cu farfurii de sup.
Michael se uit fix spre locul su. Fr nicio ezitare, mut
din nou tacmurile n poziia corect.
Sup de ciuperci, anun doamna Brogan n timp ce
servea cte o farfurie fiecruia. Cui nu-i place s nu
mnnce. S atepte felul principal. N-am chef de ceremonie
aici.
Michael atept pn cnd fu servit toat lumea i
Paula i ridic lingura, dup care trecu la treab, sorbind
rapid lingur dup lingur. ntre acestea, lu dintr-un co
dou felii de pine fcut n cas, le rupse n bucele i le
mnc rapid, ntinzndu-se apoi s mai ia dou felii. i
termin supa naintea tuturor. Porcul la de Saxon, se vede
c nu l-a hrnit foarte bine, se gndi Paula.
Doamna Brogan apru cu un recipient mare cu i mai
mult sup. Sttu n spatele lui Michael i atept. Rbdarea
i fu de scurt durat.
Mai vrei o porie? Michael rmase tcut i nemicat.
Of, bine, ncepu doamna Brogan. Fr pic de maniere
Da! Se rsti Larry. Ar mai dori o porie. Ai uitat ce i-
am spus mai devreme? Glasul i era tios.
Menajera reumplu farfuria lui Michael. Se uit peste
mas, la Paula, cu gura strmbat ntr-un zmbet
batjocoritor. Unii oameni nu au maniere, prea s spun
din ochi. Paula i ntoarse privirea. Larry trebuia s-i zic
vreo cteva. Din nou, Michael i devor supa cu i mai mult
pine.
Avem plcint cu carne, strig doamna Brogan prin
ua deschis a buctriei. i cu verdeuri. Cui nu-i place s
atepte desertul.
Spuneai c suntei frai, observ Tweed, adresndu-i-
se lui Larry. Dar ziceai ceva de un unchi. Prinii
dumneavoastr locuiesc n vecintate?
Din pcate, nu. Ei nu mai triesc. Le-a venit ideea s
cltoreasc n Armenia s descopere rdcinile neamului
Volkanian. Unchiul meu a fcut tot ce i-a stat n putin s-i
opreasc, sfrind prin a urla la ei c e prea periculos.
Trebuiau s treac prin Turcia. N-au vrut s asculte, i n
afara Istanbulului au fost atacai de turci i mcelrii. Asta
s-a ntmplat cam cu cinci ani n urm. Zmbi strmb. De
aceea nu prea ne sunt nou dragi turcii.
Paula se uit la Michael s vad dac povestea l
emoionase. Bnui c nu. Acesta se uita fix la ca cu aceeai
privire goal i sticloas n ochi. Paula avea senzaia
inconfortabil c se uita prin ca la peretele din spate.
La sfritul mesei, Paula se ridic i ncepu s strng
farfuriile pentru a le duce n buctrie. Poate c doamna
Brogan ar reaciona pozitiv la puin ajutor.
Nu-i o idee bun, o avertiz Larry. Buctria este locul
cel mai sfnt din lume.
Vom vedea
Lu o tav de pe un bufet i o umplu cu farfurii. Se folosi
de umr pentru a deschide ua batant dinspre buctrie.
Odat nuntru, ua se nchise n spatele ei i rmase
singur cu menajera. Punnd tava pe o chiuvet de metal,
se sprijini de aceasta, cu braele ncruciate, simindu-se mai
sigur cu spatele lipit de ceva.
O, Doamne. Doamna Brogan se uita la ea uimit.
Suntei primul musafir care mi-a dat vreodat o mn de
ajutor.
M mir.
sta ar fi un bun moment s v previn. Femeia se
apropie de ea. Despre cult.
Cult? Paulei ncepu s i se fac pielea de gin.
s sute de ani de cnd a nceput, se spune. Un neam
ascuns, asta s. in ritualuri la miezul nopii. Bag spaim-n
tine. Fac sacrificii pentru nu tiu ce zeu de-i spun Wrangel.
Se folosesc de biseric, nu glumesc, sacrific pe vreunul,
apoi l mnnc.
Vrei s spunei, canibalism? ntreb Paula cu glas
sczut. O viziune i trecu prin minte. Scheletul cu rmiele
de carne ngheat mai jos de umr. i reveni imediat,
imaginaia i-o lua razna. Doamna Brogan ncuviin din cap
ca rspuns la ntrebarea ei. Se apropie, optind cu vocea ei
gutural:
Reverendul Stenhouse Darkfield, vicarul, se mnie
dac i zici ceva de cult. Bnuiala mea este c i el i
amestecat n asta.
De cnd e vicar?
De ani de zile. Era aici cnd am venit io, acum doi ani.
La oamenii de prin partea asta a lumii li se spune despre cult
de mici. Aa s-a transmis din moi strmoi, cred io. Alii
triete pe-aici i habar n-are ce se-ntmpl. Credeam c-ar
trebui s tii.
Buzele i erau umede acum, i i inea ochii ptrunztori
pe jumtate nchii. Paulei i se pru prefcut, iar n ochii ei
vedea chiar o urm de rutate. Doamna Brogan se ntoarse
i trecu cu privirea peste vraful uria de farfurii murdare.
ncepu s bombne.
s nc i mai multe n sufragerie. Nu, e destul ct ai
fcut. E timpul s vin Tarvin.
n timp ce vorbea, o u nchis din captul cellalt al
buctriei ncepu s se deschid foarte ncet. i fcu apariia
un brbat
Iat-l, spuse doamna Brogan. Tarvin, e vremea s
strngi vasele. Adu-le din sufragerie. N-o s folosim maina
de splat vase pentru mizeria asta. O s le splm de mn.
Paula se uit lung. Nu se putea abine. Tarvin era de
nlime medie; dolofan sub haina alb pe care o purta. Avea
un cap mare, pleoape grele pe jumtate nchise asupra
ochilor de broasc, un nas de boxer i un maxilar prelungit i
rotund. Se mica ncet, aproape ca un robot. nfiarea lui i
se pru neplcut Paulei, care simi un impuls s ias ct
mai repede din buctrie, ceea ce nu-i sttea n fire.
Am s plec acum
Se simi uurat s ias din atmosfera aceea. Ce anume
n legtur cu Tarvin o deranja? Singura persoan rmas n
sufragerie era Larry, care se ridicase cu un zmbet cald.
Ceilali s-au dus n biroul meu. M-am gndit s te
atept. Am impresia c ceva te-a deranjat. Doamna Brogan?
Nu, Tarvin! Rosti ea impulsiv, regretnd imediat ceea
ce spusese.
E un tip bizar.
i puse braul n jurul umerilor ei n timp ce ieir pe hol
i o opri. i aprinse o igar scoas dintr-o tabacher de
argint. i oferi i ei una. Ea ddu din cap c nu.
Avem o problem aici, explic el. Personalul. E foarte
dificil dac nu chiar imposibil s gsim persoane care s
rmn la noi. De aceea doamna Brogan e att de
important. E capabil, conduce ntreaga cas i e o bun
buctreas.
E excelent. Trebuia s-i fi spus asta, dara intervenit
ceva i am fost distras, observ Paula.
Tot aduce cteva fete de pe-aici, adesea din Post
Lacey. Rezist cteva luni, apoi fug la Exeter. n drum spre
Londra, bnuiesc.
Se simt izolate, suger Paula.
Exact. De aceea am lsat-o pe doamna B. S-l aduc
pe Tarvin. l gsesc bizar; nu-mi place de el. Parc-i dintr-un
film de groaz. Dar nu pot s risc s-o supr pe doamna
Brogan. i place Tarvin, se nelege bine cu el, oricum. Ceea
ce e mai mult dect fac eu. Apoi mai sunt i vreo dou fete
de pe-aici. Asta-i seara lor liber. N-o s reziste. Gata,
destul vorbrie pe tema asta. Hai s mergem la ceilali.
Paula avu un oc. Tweed sttea cocoat ntr-un col
retras, dincolo de emineu. Larry i opti Paulei c Tweed
dorea s-i vorbeasc lui ntre patru ochi, iar Michael urcase
iari n camera lui. ocul era o blond splendid, natural,
care veni n fug spre Paula dup ce srise de pe locul ei de
lng emineu.
S m prezint. Larry nu vrea s-o fac. Eu sunt Lucinda,
sora lui. Am stat de vorb cu eful dumitale. Ei bine, e unul
dintre cei mai remarcabili oameni pe care i-am ntlnit. Vino
s ezi cu mine lng foc. Gata, acum stm confortabil.
Prefer brbaii mai n vrst, tinerii din ziua de azi au o
singur idee n cap atunci cnd ntlnesc o femeie i niciun
pic de inteligen. Pot s-i spun Paula? Domnul Tweed mi-a
vorbit despre dumneata. O, Dumnezeule! Iar vine omul acela
ngrozitor cu cafeaua.
Tarvin se apropia de ei cu o tav cu ceti i o cafetier
de argint. Se deplasa ncet n haina lui alb, cu un prosop
imaculat mpturit pe bra. nainta spre ei, cu ochii plecai,
calculat. Paula gsi deranjant felul lui de a merge, semna
cu un animal care ddea trcoale.
Eu o vreau neagr, te rog, spuse Paula nainte ca
acesta s apuce s vorbeasc.
i eu, interveni Lucinda cu glasul ei cristalin.
n timp ce turna cafeaua, ochii lui Tarvin se fixar pe
chipul Paulei. i arunc o privire rece i ptrunztoare de
parc se holba la un zid de crmid, cntrind-o din ochi
pentru vreun scop oarecare. Lucinda scoase la iveal o
tabacher de aur, vr o igar ntr-un portigaret lung i
negru i o aprinse cu o brichet ncrustat cu pietre
preioase, evitnd s-i arunce vreo privire lui Tarvin.
Omul sta mi se pare nspimnttor, spuse ea cnd
rmaser din nou singuri. De fapt, mi se pare c ntreg
personalul de aici e foarte ciudat. I-am cerut lui Larry s-l
schimbe, dar el d pur i simplu din umeri i spune c
problema servitorilor nu-l plivete.
n timp ce-i sorbea cafeaua, Paula o studie pe Lucinda.
Avea vreo treizeci de ani i o siluet frumoas, pus n
valoare de rochia de sear aurie mulat pe corp i de
cureaua alb din jurul taliei subiri. Ochii ei erau de culoarea
unui la pislzuli, ceea ce i ddea un aer i mai frapant. Dar
cel mai mult o intriga energia ei.
Nici mie nu-mi place Tarvin, coment Paula. Aadar, i
tu locuieti aici?
Dumnezeule, nu. Am un apartament lng Baker
Street. Se ls pe spate i personalitatea i se schimb
radical. i inea gtul drept, iar expresia i deveni serioas.
Am o slujb la fabrica Gantia de lng Basingstoke. Sunt
directorul pe probleme de securitate. Asta-i doar o vizit
fulger.
Paula i ddu seama c o judecase greit pe Lucinda.
Creznd c vorbete cu o feti de bani gata al crei interes
principal era probabil un program nesfrit de nopi de
petrecere, avea de fapt n fa o femeie extraordinar care
nu tolera nicio prostie.
Sunt impresionat, spuse Paula.
Nu, eti surprins. Credeai c sunt o pipi. Ei bine, mi
place s m distrez din cnd n cnd, dar slujba mea e pe
primul loc. Drago, adic unchiul, a rs cu gura pn la urechi
cnd mi-am depus candidatura pentru postul care devenise
vacant. Aa c i-am spus c am muncit pe rupte un an de
zile la antrenament la Medford. Dup cum sunt sigur c tii,
Paula, Medford este cea mai mare agenie de paz din
Londra. Am prezentat o scrisoare de recomandare elogioas
din partea directorului, i-am vrt-o sub nas lui Drago i i-am
spus: Citete atunci asta, i nu sunt genul de persoan care
apreciaz ridicolul. Mai pe scurt, m-a angajat pentru o
perioad de prob de ase luni. Asta a fost acum doi ani.
Bravo ie. Am avut impresia c Drago este o persoan
destul de copleitoare.
Este. Dac l lai. Eu nu-l las.
Tweed, care vorbise cu Lany n colul acela retras, i
fcu apariia. Puse o mn pe umrul gol al Lucindei. Ea
ridic privirea i zmbi.
Da?
Am fcut schimb de cri de vizit pentru a ti cum s
dm unul de cellalt. Asta de ndat ce voi putea, dup ce
m ntorc la Londra.
Aa s faci, rspunse Lucinda brusc.
Cred c Paula ar trebui s mearg la culcare. A avut o
zi destul de neobinuit. La revedere, Lucinda.
Larry veni s spun noapte bun.
Avei fiecare cte o camer n fa cu vederea spre
mlatin. Domnul Tweed are numerele. Somn uor.
Larry accept faptul c Michael are amnezie? ntreb
Paula n timp ce mergeau amndoi pe culoarul pustiu. i
Lucinda tie?
Ateapt pn ajungem sus. Larry a insistat s
rmnem aici peste noapte.
i ce ai de gnd cu Lucinda? Sau n-ar trebui s ntreb?
Ateapt s ajungem n camer. Sunt foarte ngrijorat
n legtur cu toat povestea asta din Dartmoor.
Ajuni n capul scrilor, o luar la dreapta, dup cum i
spusese Larry lui Tweed. Culoarul lat era lung, slab luminat
de cteva felinare atrnate pe perei. O atmosfer lugubr.
Tweed i ddu Paulei o cheie mare, innd o alta n cealalt
mn.
Stm n camerele 16 i 17. Unul lng cellalt. M
bucur c ambele camere dau spre mlatin. Putem vedea ce
se ntmpl.
E cam rece aici sus. Cnd ajunser la ua de la
camera Paulei, o u din lemn solid cu cuie de fier, aceasta
se deschise i doamna Brogan iei. Expresia ei era absent
cnd li se adres.
Am pus sticle cu ap fierbinte n amndou camerele.
Nu vrea deloc s bage cldur aici sus. Vrea s pstreze
aerul de mnstire veche. Dumnezeu tie de ce.
Se ndeprt pe hol, ddu colul la stnga i dispru.
Tweed fcu un semn cu mna spre stnga.
Mai este o arip care iese n afar, aa cum era acum
sute de ani. Camerele servitorilor.
i dai seama, spuse Paula de ndat ce intrar, va
trebui s dormim n ce avem pe noi. Ne-am lsat valizele n
main. Nu. Uite! Valiza mea e la piciorul patului luia
enorm. Cum a ajuns aici?
Tweed nchise ua.
Cnd am discutat ntre patru ochi cu Larry, el mi-a
spus c am putea sta aici n noaptea asta, sau chiar i mai
mult dac vrem. I-am spus c ne-am lsat valizele n main
la Post Lacey. A zis c o s-l trimit pe Tarvin pe motociclet
s le aduc, aa c i-am dat cu mprumut cheia de la
main. Sunt ndeajuns de uoare, aa c a fost n stare s le
duc.
Asta nseamn c Tarvin a vzut scheletul.
Nu neaprat. S-a concentrat s-i in motocicleta pe
drumul la dificil. i i-am spus lui Larry despre schelet i c
va veni o echip de poliie de la Londra cu elicopterul cndva
n timpul nopii. La sugestia mea, mi-a promis c nu va
spune nimnui acest lucru. N-avea niciun sens s las s se
afle din zvonuri pn cnd Buchanan i Saafeld nu
ndeprteaz rmiele.
Cum a reacionat Larry la veste? ntreb ea calm.
A fost ocat. Dar i-a revenit rapid. Se controleaz
bine. M-a ntrebat dac era vorba de un brbat sau de o
femeie. I-am spus c nu tiu. Se afla ntr-un stadiu prea
avansat de descompunere.
O s sting lumina. Mlatina trebuie s se vad grozav
de la ferestrele astea stranii.
Straniu era cuvntul. Ferestrele erau curbate spre
interior ca bolile iniiale ale mnstirii. Tweed sttu n
spatele ei n timp ce ea trase o draperie. n lumina lunii,
privelitea i tia respiraia. O ntindere imens de mlatini
ntunecate rostogolindu-se ca valurile unei mri ngheate.
Paula scoase un monocular din geanta de umr i l fix
asupra mlatinii.
Scheletul a czut pe spate. i vd craniul. i ntinse
monocularul. Urmrete drumeagul.
Gata, l vd. Probabil c din cauza micrilor terenului.
Din fericire, earfa ta se vede clar. Elicopterul va aduce un
proiector.
Tweed ntinse mna ctre un alt ntreruptor de pe
perete i aprinse lmpile cu lumin slab n timp ce trase din
nou draperia. Paula se aez pe un scaun tapiat. Era obosit
i trebuia s se foreze s vorbeasc clar. i spuse despre
ntlnirea cu doamna Brogan din buctrie. Povestea
menajerei despre cultul care se punea n practic acolo. i
povesti despre canibalism.
Tweed zmbi.
Eu a uita de asta n locul tu. Att n Devon, ct i n
Cornwall exist familii vechi care au trit n locurile astea de
generaii ntregi. Ele transmit mai departe legende vechi de
secole. Ca s nu mai vorbim c sunt i unele cazuri de
cstorii mixte. Cred c mai bine ai dormi puin. Dar cnd
am s ajung n camera mea, am s ncerc un experiment.
Lu bastonul pe care i-l dduse Alf Garner i i-l atrn de
bra. Pe peretele lambrisat, btu un semnal. Voi repeta asta
cnd am s ajung n camera mea pe peretele de legtur.
Dac o s-l auzi, repet-mi-l i tu. Ca s tii c putem
comunica.
Am adus i dou pene de cauciuc, spuse Paula. O s le
prind sub u
Dup ce plec Tweed, Paula i scoase bocancii. Cnd
sosiser, urmase exemplul lui Tweed, curndu-le cu grij
pe un grtar vechi de fier de pe teras. Apoi se ndrept
ctre zidul alturat i auzi limpede semnalul convenit.
Uurat, repet semnalul cu tocul bocancului. Se auzi o
lovitur uoar de cealalt parte. Tweed o auzise.
Prbuindu-se de oboseal, vr penele sub ua care
ddea n hol. Apoi se strdui s-i revin, pornind s
exploreze, deschiznd o alt u. Rmase surprins s
descopere o imens baie modern cu toalet. Deschiznd o
u grea de sticl, arunc o privire spre du. Ar fi dat orice
s fac un du, dar cdea din picioare.
Se spl n lavaboul de marmur, apoi se spl pe dini,
ntorcndu-se n dormitor, se uit la patul uria i nalt. Am
nevoie de o scar ca s m urc n el, i spuse.
Trndu-se pn n pat, trase plapuma de puf i
cearafurile. O sticl mare de cauciuc plin cu ap fierbinte
emana cldur. O test cu un deget. Frigea. O rostogoli uor
pn la piciorul patului, i scoase hainele, le mpturi i le
aez pe un scaun lng pat. Extenuat, ntinse mna spre
un cordon ce atrna de ntreruptor i trase. n camer se
fcu ntuneric bezn. Capul i se prbui pe perna moale i
czu ntr-un somn adnc.
Se afla n mlatina rece ca gheaa unde fusese
descoperit craniul. O siluet ciudat sttea aplecat asupra
craniului, cu capul acoperit de o glug.
Comarul se adnci. Silueta cu glug mnuia marginea
zimat a unei lame uriae de cuit, cioprind buci de
carne de pe o parte a craniului. Paula deschise gura s ipe,
dar o mn n spatele ei o apuc de umr. O mn de
schelet.
ncerc s se dea napoi. Picioarele nu i se micau, de
parc s-ar fi mpotmolit n mlatin. Dre de cea alb i
pluteau peste fa. Silueta cu glug i ncetase oribila
lucrare asupra craniului. Acum se ntorcea ncet spre ea. i
aminti vag ceva despre gtul scheletului care fusese tiat
pn la ira spinrii. Tot nu putea s vad faa siluetei.
Auzi ceva asemntor sunetului unei psri monstruoase
care plana deasupra ei, btnd din aripi. Silueta din spatele
ei se uita njur s-o vad. Era faa doamnei Brogan, de
asemenea acoperit. Zmbea cu rutate, artndu-i dinii
mici i ascuii. Paula ncerc s-i ridice braul i s loveasc
n Brogan, dar i ddu seama c nu-l putea mica. Deschise
gura s ipe. Dar nu ieea niciun sunet. i aminti ce i
spusese doamna Brogan despre cult. Erau oare glugile
uniformele lor de fiar? Era ngrozit de neputina ei. Auzi
un zgomot surd.
Se ridic brusc i descoperi c se afla n pat. Apoi auzi
mai multe scrituri furie. De pe hol. Podeaua scrise
cnd ea i Tweed se apropiaser de dormitoare mai
devreme.
ntinse mna, ncercnd disperat s localizeze cordonul
cu care se aprindea lumina. Mna i se strnse n jurul lui. Era
destul de treaz ca s nu trag prea tare, s-l rup. Trase de
cordon i luminile se aprinser. Nu era nimeni n camer.
Se rostogoli cu grij jos din pat. Apuc revolverul pe care
l pusese pe msua de la capul patului i merse n vrful
picioarelor pn la u. Vzu imediat c ua era deschis cu
doi-trei centimetri. Cineva ncercase s intre i se lsase
pguba dup ce mpinsese ua i aceasta se lovise de pene.
Auzi mai multe scrituri pe duumelele din afar. Scoase
penele cu piciorul i deschise ua cu mna liber.
Tweed, complet mbrcat, sttea afar, uitndu-se la ea
ngrijorat, i fcu semn s intre. nchise ua n linite.
Ce s-a ntmplat, Paula? Eti palid.
Am avut un comar. Nu conteaz. Ce faci?
A sosit poliia cu ceva timp n urm. Am auzit
elicopterul ateriznd. Cobor s-l vd pe Buchanan, sunt sigur
c-i acolo. Hai, treci napoi n pat.
Nici nu m gndesc. Vin cu tine.
n holul pustiu unde luminile erau nc aprinse, Tweed
scoase cheia de la u de sub covora. i povesti c l
prevenise pe Larry c s-ar putea s ias cnd avea s ajung
poliia. Larry i artase unde era ascuns cheia i i spusese
combinaia de taste care forma codul alarmei.
n ciuda faptului c-i puseser paltoanele, pe care le
luaser din ifonierul de lng u, frigul i lovi de ndat ce
ajunser pe teras. Tweed i ddu o lantern asemntoare
celei pe care o inea i el.
Ai foarte mare grij s nu iei de pe drumeag.
Pare a fi mult activitate acolo jos, spuse ea pe
msur ce coborau spre mlatin.
Peste zona n care fusese descoperit scheletul fusese
azvrlit o pnz uria. Dincolo de aceasta se aflau benzi
ntinse de poliie. Un elicopter Sikorsky era staionat pe
drumeag mai aproape de Post Lacey. Era un furnicar de
poliiti acolo, i asta se vedea dup lanternele pe care le
ineau n mn.
Buchanan a adus o echip numeroas, coment
Tweed. Se aflau ndeajuns de aproape pentru a distinge
detalii, cnd Paula l vzu pe Warden, asistentul lui
Buchanan. Avea un bandaj mare n jurul braului stng.
Buchanan, cu profesorul Saafcid, medicul legist, n urma lui,
le alerg n ntmpinare.
Avem veti proaste. Am mai gsit un cadavru, deci
asta ar fi a doua crim.
Unde e? ntreb Tweed calm.
n primul rnd, explic Buchanan, care purta o
pelerin de poliist, scheletul pe care l-ai gsit a fost luat de
ambulan i dus n laboratorul profesorului Saafeld din
Holland Park pentru a i face autopsia.
Ambulana a venit repede de la Londra.
Am sunat la cartierul general al poliiei din Exeter i
am cerut s fie trimise dou ambulane aici imediat. Cei din
Exeter nu au fost foarte ncntai. Credeau c ei ar trebui s
se ocupe de caz. Le-am spus c fusese chemat Scotland
Yardul. Asta a lmurit lucrurile.
Saafeld, mbrcat n geac sport i purtnd mnui din
latex, apru n spatele lui Buchanan. Avea njur de cincizeci
de ani i o coam bogat i indisciplinat de pr alb. Era un
brbat bine fcut, de nlime medie. Chipul bronzat avea
trsturi ascuite, iar ochilor nu le scpa nimic. i zmbi
Paulei.
Cnd am auzit c Tweed se afla aici, m-am gndit c-ai
s fii i tu. Trebuie s fi avut un oc atunci cnd ai
descoperit cadavrul.
Face parte din meserie, spuse ea, zmbindu-i la
rndul ei. l plcea i era sigur c sentimentul e reciproc.
Al doilea cadavru? l interog Tweed pe Buchanan.
Warden a dat peste el din ntmplare. nconjura zona
cu band. L-am prevenit s se uite pe unde mergea. Apoi a
pit pe nite scnduri de lemn, care au cedat. S-a trezit
deodat atrnat de mini deasupra unui gol adnc. Un vechi
pu de min. De aici i rana de la bra, s-a zdrelit ru de tot
de o bucat de lemn ascuit. Saafeld l-a dezinfectat dup ce
l-am tras sus, n fundul puului mai era un schelet.
Aproape schelet, l corect Saafeld. nc are buci de
carne ngheat prinse de el. Vrei s-l vedei? S pii pe
unde pesc i eu.
Prsir drumeagul, mergnd ncet de-a lungul unei
crrui nguste, cu lanternele luminndu-le calea. Tweed o
urma pe Paula doar la mic distan n spatele ei. Lanterna
puternic a lui Saafeld lumin n adncul puului. Astfel, se
putea vedea foarte clar un schelet ntins pe jos, ca i cum ar
fi dormit. Numai orbitele craniului priveau fix spre Paula. i
reprim un frison. Era macabru.
O scar telescopic era sprijinit de o latur a puului. Pe
latura ndeprtat, lng marginea hului, se afla un lung
leagn pliat, nvelit ntr-o pnz alb i curat. O funie
nfurat n jurul unei roi centrale atrna n jos n
montantul improvizat. Saafeld art spre aceasta.
ntotdeauna iau cu mine n cltorii tot ce a putea
folosi la nevoie. Pliat, leagnul a ncput uor n elicopter, ca
i scara. Am cobort acolo folosind scara. Am fcut fotografii,
apoi am efectuat o examinare preliminar atent. Vom folosi
leagnul pentru a scoate afar cadavrul. Sub supravegherea
mea.
Care sunt concluziile tale pn acum? ntreb Tweed.
Eram sigur c-o s ntrebi. Saafeld i zmbi Paulei. n
mod normal, dup cum bine tii amndoi, nu comentez
niciodat pn cnd nu termin autopsia.
Am nevoie de ceva, insist Tweed. Anchetez cazul
sta. Nefericitul la de jos. Brbat sau femeie?
sta-i femeie. Cel pe care l-ai descoperit era brbat.
Dac ar fi s ghicesc, amndoi au murit acum patru-cinci
luni. i scoase mnuile din latex i Paula observ urme a
ceea ce prea snge uscat. Am mai multe perechi, zise el,
vrndu-le ntr-un container transparent pentru probe, pe
care l ndes ntr-un buzunar.
Ce pot s v spun este c amndoi au fost ucii. Cu
bestialitate. Cu un cuit cu lam zimat, criminalul le-a tiat
gtul pn la ira spinrii, fr a-l desprinde de tot. Ar fi
putut s fie i o lam cu dou tiuri. Ascuit ca un brici pe
o parte. Venind din spate, criminalul a tras spre el capul
victimei, i-a tiat gtul, apoi a ntors cuitul i s-a folosit de
marginea zimat pentru a tia pn la jumtatea irei
spinrii. Astfel craniul a rmas prins de corp.
Cineva cu cunotine de anatomie? ntreb Tweed.
Nu prea cred. Dup ce a terminat cu uciderea
victimei, s-a folosit de cuit pentru a sfia carnea, tind
buci la ntmplare. Lumin cu lanterna interiorul puului.
ngrmdite, ntr-un col se aflau nite pungi transparente.
Le vedei pe alea?
Ce-i n ele? ntreb Paula fr prea mare entuziasm.
Buci de carne n descompunere. Dac ar fi fost
azvrlite oriunde n alt parte, nu ar mai fi rmas nici urm
de carne.
i atunci, de ce aici? Interog Paula.
Pentru c sta e Dartmoor. Saafeld i roti braul
deasupra peisajului. Aici e ca ntr-un frigider iarna, i ultima
iama a fost deosebit de rece. Am pus ghea n pungile alea
la care v uitai acum, pentru a pstra rmiele pn cnd
m ntorc n Holland Park.
Paula i dduse seama c Buchanan sttuse tot timpul
n apropierea lor. Nu se micase i nici nu spusese vreo
vorb, ci ascultase doar. Acum puse o mn pe braul lui
Tweed i i fcu semn s vin cu el. Paula rmase cu Saafeld,
simind c Buchanan voia s-i spun lui Tweed ceva ce nu
voia s aud nimeni altcineva.
Cnd i-am lsat pe cap povestea asta cu amnezia lui
Michael, ncepu calm superintendentul, habar n-aveam c o
s se ajung aici. E o anchet care s-ar putea s nu se
sfreasc niciodat. E vorba de un maniac.
Poate chiar de un psihopat, replic Tweed.
Care-i diferena?
tii la fel de bine ca i mine, Roy. Un psihopat poate
s par foarte normal perioade lungi de timp. Apoi e nevoie
numai de o anumit stare de spirit i de o ocazie pentru ca el
s nceap s omoare n dreapta i-n stnga.
Ceea ce vreau s spun, Tweed, este c pot s m
interesez la Scotland Yard i s predau cazul altcuiva.
Nu prea cred, spuse Tweed calm. Cazul sta m-a
prins. n plus, am informaii, cunosc oameni din casa aia
cocoat pe creast. tii a cui e? M gndeam eu. A lui
Drago Volkanian.
Regele armelor i al supermarketurilor?
Da. Bine c mi-am amintit, trebuie s ncerc s
localizez uzina n care se fabric armele. Probabil c e bine
ascuns.
Vaszic eti hotrt s continui cu cazul sta?
Da, sunt. Am un avantaj asupra oricrui altcuiva care
ar putea prelua cazul, cunosc pe cineva din familie. Un om
nou s-ar putea s nu fie acceptat de ei.
n cazul sta, oft Buchanan, o s-i dau singurul
obiect pe care l-am gsit asupra lui Michael cnd l-am
percheziionat pentru a ncerca s aflm cine este. Scoase
un plic, i din plic, o foaie de hrtie mpturit, pe care i-o
nmn lui Tweed.
E doar o list cu patru nume tiprite i, fr ndoial,
toate sunt prenume. Presupun c ar fi o treab cumplit s
ncerci s le dai de urm. M ntreb ce nseamn, reflect
Tweed.
Sunt de acord, rnji Buchanan. Ai preluat cazul, aa c
asta o s fie problema ta. Apropo, aia-i maina ta parcat pe
drum la Post Lacey. Doar nu vrei s-o tri dup tine pn la
casa aia. O s-l pun pe Warden s v conduc.
Ne-ar fi de ajutor, fu de acord Tweed.
Warden, evident bucuros c are ocazia s prseasc
mlatina i ororile descoperite acolo, l asigur pe Tweed c
braul rnit nu-i afectase capacitatea de a conduce. Tweed i
Paula se aezar pe bancheta din spatele mainii i se
relaxar.
Dincolo de periferia sudic a stucului Post Lacey,
Warden o fcu la dreapta, departe de drumul care i adusese
la Dartmoor. Warden se uit la Tweed prin oglinda
retrovizoare.
Cunosc drumul cel mai rapid pn unde dorii s
ajungei.
Foarte bine.
Tweed nchise ochii i prea s fi adormit. i Paula se
simea adormit, dar se ridic n scaun mai trziu, cnd
Warden ntoarse maina spre dreapta pe un drum de ar.
Deschise gura s spun ceva, dar se abinu cnd Tweed i
puse un deget peste buze. Curnd ncepur s urce i i
ddu seama c traversau din nou mlatina. Ajungnd la o
osea principal, Warden o travers i ddu ntr-un alt drum
larg, mrginit de grozam. Paula l apuc pe Tweed de bra
i-i opti:
Tocmai a traversat oseaua 3212. Abbey Grange nu e
undeva prin apropiere? E cocoat undeva la marginea
oselei. Credeam c zidul din spate al conacului e chiar
dincolo de osea.
Ai dreptate, opti i el. Nu spune nimic.
Sttea drept, privind fix prin parbriz. n lumina farurilor
cu faz mare, se uita la blile negre de pe drum, se ncrunt
i l strig pe Warden, cerndu-i s trag pe dreapta.
Ne-ar prinde bine s ne mai dezmorim, explic el.
Paula l urm pe Tweed n timp ce acesta mergea pe drum n
lumina farurilor. Tweed se cut prin buzunare, scoase o
foaie de hrtie, se aplec deasupra unei bltoace negre mai
mari, trecu hrtia peste pat i o mirosi. Paula nu-i putea da
seama ce-i atrsese atenia. Tweed se ridic.
Motorin. Acum uit-te aici.
Dincolo de bltoacele negre, se aplec din nou, i Paula
i aprinse lanterna de buzunar. La lumina acesteia, dincolo
de locul pn unde bteau farurile mainii, putea s vad
urma unui cauciuc foarte lat. Paula i scoase aparatul de
fotografiat, apsnd pe buton de mai multe ori. Tweed
merse apoi spre partea cealalt a drumului, lng anul
care-l mrginea. O alt urm de cauciuc lat. Paula o
fotografie n timp ce Tweed i ridic privirea.
N-ai cumva o rulet la tine?
Ai noroc. Am o trus de cusut n geant.
Vreau s msor distana dintre urmele de cauciuc.
Msurar distana dintre urme, cu Paula innd de un capt
al aei, i Tweed de cellalt, Tweed se ridic i-i not ceva
n carneel.
Un vehicul de calibru greu a luat-o pe acest drum spre
Dumnezeu tie unde, explic el. Ce ampatament! Sunt
curios. S vedem unde ne duce drumul sta.
ntorcndu-se la main, i ceru lui Warden s mearg n
continuare pe acelai drum, la o vitez medie. Ca de obicei,
Warden nu puse ntrebri. Continuar s mearg prin zona
de ar fr s vad nicio locuin nicieri. Tweed sttea
acum foarte drept, aplecndu-se n fa i privind drumul
dinainte.
Din cnd n cnd, vedea tot mai multe urme de roi i din
ce n ce mai multe pete de ulei. La o intersecie n care
drumeagul se bifurca, i ceru lui Warden s se opreasc i s
o ia civa metri pe drumul din stnga. n lumina farurilor,
vzu alte urme de roi.
F la stnga aici, te rog.
Paula era din ce n ce mai mirat n timp ce strbteau
kilometru dup kilometru prin cmp deschis. Un panou
indicator arta ctre Bideford la dreapta. Cnd trecur pe
lng el, i opti lui Tweed:
Ne-am ndeprtat ca naiba de Abbey Grange. n
curnd o s ajungem la Canalul Bristol.
tiu. i nc vedem urme de roi din cnd n cnd. Un
camion uria a trecut pe aici, spuse cu vocea sczut.
mi pare ru, zise Warden n cele din urm, cnd
coborau un drum abrupt cu vedere spre mare, o mare
agitat strlucind n lumina lunii. Am ratat un drum undeva.
Am ieit cu mult de pe traseul cel bun.
Nu-i face probleme, l asigur Tweed vesel. Dup
experiena noastr de la Dartmoor, asta e o uurare, m
trezete.
Continu s-i dea instruciuni lui Warden, urmnd drele
de ulei i urmele de roi. Apoi merser spre est, de-a lungul
coastei, cu drumul att de aproape de mare nct puteau
vedea valurile uriae izbindu-se de zid, ameninnd s
inunde autostrada. Lsar n urm lumea drumeagurilor i o
luar pe o osea asfaltat. Curnd, vederea de deasupra lor
spre dreapta deveni spectaculoas.
tiu zona asta de cnd m plimbam pe-aici cu ani de
zile n urm, coment Tweed.
Faleza masiv se ridica perpendicular deasupra
drumului, apoi cobora din nou. Paula i aps faa de geam
i privi n sus. Cocoat pe un versant, se afla un bolovan
uria, ce prea s se mite uor. Trebuie s fi fost
nchipuirea ei. Tweed art spre el.
I se zice Toppling Rock1.
Ei bine, s sperm c nu se rstoarn acum, spuse ea
cnd Tweed i ceru lui Warden s opreasc maina. Acesta
fcu ntocmai i aprinse luminile de avarie.
Nu se va rsturna, o asigur Tweed. E aa de mai bine
de o sut de ani. Deasupra se poate vedea Harmers I Icad2.
Se zice c odat cu trecerea vremii muntele a devenit
instabil. Din nou, mi nchipui c se zice asta de vreo sut de
ani. nuntrul acelei monstruoziti, n vrf, se afl o peter.
Am stat acolo nuntru.
Bine c n-am fost i eu, coment ea.
Mergi mai departe fr vitez! Ordon Tweed.
Warden abia se mica. Drumul cobora, iar pe anumite
poriuni se vedea cum apa se retrage spre mare. Tocmai
treceau pe lng o viroag adnc ce disprea n munte,
cnd Tweed strig s opreasc. Prea din ce n ce mai vesel.
Paula se ntreba de ce. l urm afar din main, iar el se
ntoarse i intr n viroaga ntunecat, luminnd cu lanterna.
Se opri brusc.
Ce avem noi aici?
Fascicolul de lumin era fixat asupra unei chestii ciudate.
Paula i inea Browning-ul 32 n mna dreapt. I se prea c
Stnca rsturnat (n. Tr.) 2 Capul Harmei (n. Tr.)
Atmosfera era sufocant i avea impresia c o s
rmn ngropai pentru totdeauna n viroag. Tweed
cerceta ceea ce gsise.
Era ceva ca o pasarel lung, cu podeaua construit din
scnduri solide. Balustrade de lemn mrgineau fiecare latur
i prea montat pe roi groase din cauciuc. Mai multe
perechi de roi erau fixate de diferite poriuni ale aa-zisei
pasarele. Tweed se aplec peste margine, luminnd cu
lanterna ndeaproape. Mormi.
i e construit recent. N-am vzut niciun debarcader.
Tu ai vzut?
Nu. i vr din nou revolverul n buzunarul special al
genii de umr. Apoi i scoase aparatul i fotografie rapid
obiectul din diferite unghiuri. Acum, dac tot te-ai lmurit,
cred c-ar trebui s ne ntoarcem la main.
Hai! Nu mai e nimic de vzut aici.
Atunci nu mai are sens s ne uitm.
Se ntoarser la main i Warden pomi iar. Mri viteza,
dar nu cu nesbuin. Traversau o poriune n care marea
tocmai udase drumul. Warden fcu una dintre rarele sale
remarci.
Bine c drumul urc din nou. Marea a inundat zona
aceea de drum ct ai fost plecai.
n timpul urcuului spre coast, Paula i cutase harta
peste tot prin main, fr succes ns. Lsndu-i lanterna,
ntinse mna i ddu peste hart. ncepu s-o studieze cu
ajutorul lanternei.
Harmers Head este marcat, spuse. Pentru a ne
ntoarce, facem prima la dreapta n direcia Bideford, apoi
mergem tot nainte pe oseaua 386, ceea ce ne va duce n
cele din urm aproape acas.
Ai spus tocmai la anc, domnioar, rspunse
Warden. Uitai panoul indicator. mi pare ru c am dat rasol.
Buchanan o s-mi sar n cap. O s am noroc dac rmn
sergent.
Atunci, spuse Tweed binevoitor, ai s-i spui c ai
urmat un traseu printr-o zon slbatic la ordinele mele
exprese. Nu meniona nimic n legtur cu ieirea noastr
din main.
V mulumesc, domnule. V sunt foarte recunosctor.
Parcar lng zidul nalt din spatele conacului. Paula i
art lui Warden pe hart cum s nconjoare Dartmoor pn
cnd s ajung din nou n Post Lacey. Brbatul zmbi, era
prima dat cnd ea i arta c l credea n stare s fac asta.
Tweed o conduse pe Paula pn la intrarea din zid, vzu c
poarta era deschis i o lu de bra pentru a merge amndoi
de-a lungul zidului conacului pe marginea de iarb. Art
spre crarea din dale pe care o evita.
tiind c locul este bine protejat, probabil c au pus
pernie presurizate sub dalele acelea. Vom intra urcnd
treptele pn pe teras. Oficial, tocmai ne-am ntors pe
drumeagul care traverseaz mlatina.
Cnd ajunser la piciorul scrilor, vzur c ntreg
parterul era luminat. Paula se uit la ceas: ase dimineaa.
Cnd se apropiar de ua masiv, aceasta se deschise i
Larry sttea n cadrul uii, mbrcat ntr-un capot gros i
colorat, zmbind.
ntrziai i murdari, i salut el cu un zmbet larg. E
cafea fierbinte n cafetier. n biroul meu.
Mi-ar prinde bine o ceac, fu de acord Paula.
O bur n picioare, n ciuda ndemnului lui Larry s ia loc
i s se fac confortabili. Cnd vorbi, expresia lui i era
grav.
S-au ocupat de schelet? ntreb el.
De primul din ele, rspunse Tweed.
Primul! Larry sri din scaun. Ce nseamn asta?
Au mai gsit unul. O s-i povestesc mai trziu.
M duc la fabric devreme.
Atunci cnd o s ne revedem.
Putei sta aici ct dorii. Luai masa aici. E la alegerea
voastr.
Vom vedea. Tweed fcu semn cu mna. Poate c
ntregul Dartmoor a devenit un uria cimitir.
A, nu ncepe! M duc la culcare acum nainte s cad
din picioare, i replic Paula.
9
Ken Lee
Christine John
Aezat la masa unde lua micul dejun la Abbey Grange,
Paula studia lista cu nume pe care i-o dduse Tweed. Mnc
restul de ou fiert pe care i-l pregtise doamna Brogan. Era
11dimineaa cnd coborse din camera ei. Intrase n
buctrie cu pruden, scuzndu-se pentru ntrziere.
Doamna Brogan sugerase imediat un ou atunci cnd ea nu
ceruse dect pine prjit, ntorcndu-se cu micul dejun n
sufragerie, l gsise acolo pe Tweed, gata mbrcat, aezat la
mas. i dduse foaia de hrtie cu cele patru nume.
Ce nelegi din asta? Buchanan mi-a dat-o. Singurul
obiect gsit asupra lui Michael cnd l-au percheziionat la
Scotland Yard.
E prost tiprit. Maina de scris e una portabil,
veche, poate o Olivetti Lettera. E-ul sare din rnd de fiecare
dat. Aa c dac am gsi-o vreodat, tiu, e puin probabil,
ar constitui o prob. Nu sunt sigur ns la ce ne-ar folosi. E
tiprit pe hrtie de calitate.
Poi cumpra hrtie de calitate de la orice papetrie
bun. Nu avem cum s ne dm seama de unde provine. Nici
mcar nu are filigran. Va fi o treab a naibii de dificil s
identificm numele astea, dar va trebui s ne dm
osteneala.
Nu e nici mcar un nume de familie care s ne ajute.
Ceea ce ar trebui s fac aceast cutare i mai
interesant, spuse el, ironic. S sperm c nu e o list a
victimelor.
Patru. Cred c e puin probabil. Unde-i Michael?
A cobort din camera lui mai devreme, a ieit direct
pe teras, mbrcat cu un costum albastru. Apoi a mers pe
drumeag pn la Post Laccy, uitndu-se nainte tot drumul.
L-am urmrit din camera mea cu monocularul. Ajuns la Post
Lacey, s-a oprit, a fcut stnga-mprejur i s-a ntors. Avea
aceeai alur, cu spatele drept ca un mareal, cu faa mai
palid ca oricnd, fr expresie.
Omul-Strigoi, spuse Paula calm. S-a uitat la benzile
alea pe care le-au lsat poliitii n jurul zonei cu morminte?
Nu. Nici mcar nu prea s le fi observat. Cnd s-a
ntors, a urcat n camer, a intrat i a ncuiat ua.
Ce naiba fcea? Se ntreb ea cu glas tare.
Bnuiala mea e c vechiul obicei de a merge la fabric
la Gantia s-a artat din nou. De aici, costumul. Ajunge la Post
Lacey i nu-i gsete maina. Uit ce avea de gnd s fac
i se ntoarce.
Totul e bizar n partea asta a lumii.
Am fcut o plimbare ct timp tu te aflai pe trmul
viselor, i spuse Tweed. M-am plimbat pe oseaua 382
dincolo de zid, spre Moreton Hampstead. Acum a vrea s
m duc n partea cealalt. Vrei s vii?
Nu mi-ar strica puin aer proaspt. Stai s-mi iau
paltonul din hol.
i eu a face la fel. De cnd s-a ntors Michael, ceaa a
acoperit aproape totul. Vreme de Dartmoor!
Deschiznd poarta din zid, Tweed o lu la stnga. O
avertiz pe Paula s mearg numai pe marginea cu iarb.
Ceaa era deas i ntr-o main care venea pe drum, oferul
putea s nu-i vad la timp. n acea clip, un clopot de
biseric ncepu s bat cu putere, dangtul rsunnd prin
ceaa care nvluia chipul Paulei. Ceaa i clopotul rsuntor
creau o atmosfer tulburtoare.
Am putea vizita biserica atunci cnd ne ntoarcem,
suger Tweed cnd trecur pe lng vechiul edificiu cu ziduri
de granit.
Clopotnia se nla la oarecare distan de biseric,
asemenea unui turn de santinel. Mai departe, pe drumul
pustiu, trecur pe lng un ir de csue acoperite cu paie,
cu ziduri din piatr nou. La toate ferestrele erau trase
obloanele i fiecare csu era lipit de csua nvecinat.
Paula art nspre ele.
E un bloc solid de csue. Asta-i o tradiie din Devon?
Dac e, atunci n-am mai ntlnit-O pn acum.
Clopotul la e asurzitor.
Din nou, atmosfera era stranie. n ciuda ceii care
nbuea ntr-o oarecare msur dangtul clopotului, era
totui un zgomot tuntor. Paula se uita la csue, care nu
artau niciun semn de via, cnd Tweed ncepu s
ndeprteze cu picioarele nisipul care acoperea poriunea
aceea de drum. Cur o zon mic sub care se afla o alt
pat de ulei.
O lum de la capt, hotr el. Am putea foarte bine
explora mai nti clopotnia. Pcat c nu am adus nite
dopuri din vat, s ne crum timpanele.
Deschiser o u veche de la baza turnului i intrar.
Paula nghe. Un alt personaj ciudat. Brbatul care trgea
frnghia ce punea n micare imensul clopot aflat mult
deasupra lor purta un pulover gros cu mnecile suflecate
pn la coate. Musculos, avea aproape un metru optzeci i
purta pantaloni din catifea cord.
Prul lui alb era bogat i nengrijit. Faa lung i slab
era osoas, i Paula i ddu vreo aizeci de ani. Nasul i era
coroiat, iar ochii marcai de cearcne. Gura prea o capcan
de obolani, maxilarul fiind masiv i agresiv. l antipatiz pe
loc. Brbatul le arunc o privire i continu s trag din greu
de frnghie.
Reverendul Stenhouse Darkfield? Strig Tweed.
Eu sunt. Am nevoie de exerciiu. Ca s le amintesc
enoriailor c biserica se afl aici pentru ei, strig brbatul la
rndul lui.
Sttur cteva clipe n timp ce acesta i continu
treaba. Paula observ c din cnd n cnd se uita la ceas. Se
cronometra? Tweed privi n sus spre clopotul care se legna
i care prea enorm.
Acum trebuie s-l fi auzit, strig el.
Domnul ateapt, zbier Darkfield la rndul lui.
Ne-am gndit s trecem s spunem i noi bun
dimineaa.
La revedere! Strig Darkfield.
Prsir clopotnia i se ndreptar spre vechea biseric.
Era o uurare s intri acolo. Zidurile preau s nbue
dangtul aproape de tot. Merser pe culoarul central spre
altar. Paula ncepu s strige, apoi i cobor glasul.
Nu mi-a plcut deloc de vicar. Era ceva sinistru n
legtur cu el.
Ajunsese aproape n dreptul altarului cnd rmase
intuit locului. Culoarea i pierise din obraji i l apuc pe
Tweed de bra. i acesta se opri, urmrindu-i privirea. Se
uitau la altar.
n vrful acestuia se vedea o imagine ngrozitoare: capul
tiat al unui viel. O execuie recent. Capul se afla cu faa
spre ei, iar sngele se scurgea pe altar, picurnd peste
marginile sale.
Cultul, opti Paula.
Hai s ieim de-aici, s ne strngem lucrurile i s
mergem pe drumeag napoi la main! Ordon Tweed,
categoric.
Paula nu i mpachetase niciodat lucrurile mai repede,
ngrmdindu-le n valijoar fr s-i pese de ordine.
Cobornd scara, ddu peste Tweed, care-i cra propria
valiz n hol.
N-ar trebui s ne lum rmas-bun de la doamna
Brogan? Suger Paula.
Nu. Ai avut parte de destule. Acum o s-o lum din loc.
Trebuie s ieim ct mai repede din locul sta blestemat.
Clopotul nu mai bate, observ ea, n timp ce naintau
grbii prin cea pe drumeag, ghidai de lanterna cu lumin
puternic a lui Tweed. Trebuie s fi fost un sacrificiu
monstruos.
Istoria asta cu cultul nu-i dect o ocupaie a oamenilor
simpli care n-au ce face, replic el.
M ntrebam dac reverendul Darkfield a intrat n
biseric. Se poate s fie el cel care a tiat capul vielului?
Pare s fie n stare s fac a. a ceva.
Trebuie s ne concentrm asupra unui caz de crim
dubl, i spuse Tweed brusc, nerbdtor s-o fac s se
gndeasc la altceva.
E posibil, insist ea, ca persoana care a fcut asta
unui viel s poat s ucid oameni i s taie buci de carne
din trupurile lor.
Tweed se opri.
nceteaz, Paula! Am auzit destule despre subiectul
sta. i tu la fel. Cum ai dormit? Ai mai avut comaruri?
Am dormit ca un bebelu. Ceaa se dispersase i se
oprir n locul n care poliia mprejmuise cu band zona
blestemat. Nu pot s neleg cum a putut Michael s treac
pe aici fr s vad.
Eu pot, i-o ntoarse el. I-am vzut privirea cnd se
ntorcea. Aceiai ochi goi, aceeai privire fix, uitndu-se
mereu nainte. Acum o s ne ntoarcem la main i o s
mergem la Londra. Dac eti de acord.
i reluar mersul. Paula i ddu seama c l enervase pe
Tweed, un eveniment rar n viaa lor. ncerc s se
concentreze asupra unui subiect mai puin controversat.
Maina lor era parcat n locul n care o lsaser, n faa
barului. Tcu pn cnd trecur cu mult de Exeter, apoi privi
nspre Tweed, a crui expresie era impasibil.
Cred c ai fost foarte impresionat de seductoarea
Lucinda. E foarte inteligent.
Nu m intereseaz puterea ei de seducie. Dar ar
putea fi un element cheie care s m ajute s aflu mult mai
multe despre familia Voles i servitorii ei.
Doamne, se gndi ea, iar am dat-o n bar. Dar el
continu apoi:
M aflu n stadiul n care storc orice informaie pot,
spernd s dau peste ceva important.
Ar fi o bun strategie, suger ea, s treci pe la fabrica
Gantia unde lucreaz. Trecem pe lng ea n drumul spre
ora. i-ai s poi n acelai timp s-o invii n ora, aduga
Paula cu tact.
De fapt, chiar m gndeam la asta. Nici nu sfrise
bine cnd vzur n fa un buldozer parcat pe partea lor de
drum. Un indicator rou de pe drum avertiza c vehiculul era
avariat. Tweed se opri, ateptnd s-i fac loc n siguran
pe lng vehiculul uria.
Se auzi un sunet de sticl spart. n geamul de lng
Tweed, apru o gaur de mici dimensiuni.
Un glon, zise Tweed rapid.
Se strecur uor n jurul buldozerului parcat, vzu c
drumul era liber i aps pe acceleraie. Meninu viteza asta
o anumit distan, ncetini, apoi opri la adpostul unui mic
restaurant de la marginea drumului i se ls n scaun.
Ai pit ceva? ntreb el.
Nicio zgrietur. Tu eti bine, sper.
Da.
Acelai avion uor care ne-a urmrit pn la Dartmoor
i-a fcut din nou apariia nainte s ocolim oraul Exeter.
tiu. Ce te face s crezi c e acelai avion?
Arc o band albastr ciudat pe coad.
Atunci sunt de acord. Era acelai pilot. Staionam
atunci cnd a lovit glonul. Presupun c pucaul a vrut s
rateze, a fost un foc de avertisment. Cineva nu vrea ca noi
s anchetm cele dou crime. ntrebarea este cine?
10
ntr-o cabin telefonic retras de pe o strad lateral
din Hammersmith, Londra, Charmian verifica lista cu numere
de telefon pe care i-o dduse misteriosul su angajator.
Charmian, francez de origine, era cel mai mare asasin
din Europa. Necunoscutul angajator, M, dduse de el fcnd
cercetri discrete prin cercurile exclusiviste din Soho. Prima
jumtate din imensul su onorariu i fusese transferat n
contul bancar secret din Zurich. Se uit la ceas. Toate
apelurile ctre M erau cronometrate.
i puse casca de pilot, ascuns ntr-o pung de hrtie,
aflat pe podea. Se uit din nou la ceas i form numrul. La
cellalt capt, oriunde ar fi fost acela, receptorul fu ridicat
imediat.
M? ntreb el ntr-o englez aproape perfect.
M de la moschee.
Codul convenit, care i fusese de altfel sugerat, confirm
c vorbea cu angajatorul su necunoscut. Respir adnc.
Vetile pe care le avea de raportat nu erau bune.
Tocmai m-am ntors, anun el. Am aterizat pe
aeroportul din City.
Continu.
Charmian nu-i putea da seama dac vocea aceea
ciudat era de brbat sau de femeie. Probabil c vorbea
printr-o batist.
Am deturnat buldozerul, dup cum am plnuit. I-am
fcut semn s se opreasc, apoi am folosit cloroform aa
cum ai sugerat i l-am ascuns pe ofer ntr-un boschet lng
oseaua 303.
Am preluat vehiculul i l-am parcat n punctul ales de pe
osea. Pn acum, totul e bine.
Nu-mi place cum sun asta.
ntre timp, continu Chattian grbit, m-am ntors la
avion, pe care l lsasem pe un aerodrom din apropiere. I-am
zrit pe Tweed i pe femeia care era cu el cnd se ntorceau
de la Abbey Grange, aproape de punctul de ambuscad.
Vorbesc clar?
Continu! Ordon M.
Maina lui Tweed a ajuns la barajul rutier. S-a oprit,
aa cum ne ateptam. Am tras o dat. Am ratat inta cu
civa milimetri. Dup care Tweed a luat-o la goan.
Ai dat rasol.
Rasol? Charmian nu cunotea acest cuvnt. Dar putea s
neleag ce nseamn. Hotr c era mai bine s nu zic
nimic.
l vei ucide pe Tweed ct mai repede. Numai atunci, l
avertiz M, va fi transferat i soldul onorariului.
Legtura se ntrerupse. Charmian njur grosolan pentru
sine ntr-o francez de crua. M nu pruse ncntat. Iar el
nu avea cum s tie dac era ngrijorat. Aflat abia la
nceputul anchetei, Tweed se apropia prea mult de adevr.
Legtura cu Abbey Grange dovedea acest lucru. Se afla
periculos de aproape.
11
Tweed hotrse c ar fi nelept s mai rmn un timp
la micul restaurant de pe autostrad. nuntru, n localul bine
amenajat, nu mai erau ali clieni. Alese o mas n capt,
astfel nct s stea cu spatele la perete.
O chelneri mbrcat impecabil le lu comanda cnd
Paula art spre o prjitur acoperit din belug cu crem
aflat ntr-o cutie frigorific pe tejghea. Nu era n mod
normal alegerea ei, dar simea nevoia de zahr. Amndoi
ceruser cafea neagr.
Vom atepta un timp aici, explic Tweed dup cteva
minute. Doar aa, n caz c ne mai ateapt o ambuscad n
apropiere de Londra. O s cread c am ieit spre Guilford
sau n alt parte. Se opri s soarb din cafea. E excelent.
i asta, spuse Paula, care i gustase prjitura. Crema
este foarte proaspt. n ce stadiu ne aflm cu acest caz
oribil? Bine c ne ndeprtm ct mai mult de Dartmoor. La
Abbey Grange m ntrebam unde este Drago Volkanian.
Unul dintre lucrurile pe care sper s le aflu de la
Lucinda. A fost o perioad grea, aa c nu te grbi.
n cele din urm, prsir cafeneaua, iar soarele iei din
nori, aruncnd o lumin vesel peste cmpurile n care
pteau oi. Sosind la uriaa fabric de produse alimentare
Gantia, descoperir c naltele pori din fier erau nchise.
Tweed iei din main pentru a folosi interfonul. Cnd se
ntoarse, zmbea n timp ce porile se deschideau.
Ia ghicete, spuse el pe cnd intrau cu maina n
incinta fabricii. Cnd i-am spus numele meu gardianului,
acesta mi-a zis c domnioara Voles l anunase c a putea
veni.
Ce femeie perspicace!
Paula rmase cu privirea aintit la grdinile stil
Hampton Court din faa cldirii cu o arhitectur interesant.
Arbuti cu frunze perene, unii tuni n form de pasre, alii
ca nite sfere perfecte, mrgineau aleea. Volkanian era n
mod clar un perfecionist atunci cnd venea vorba de
prezentare.
Dup ce parcar maina, urcar nite trepte din piatr
alb pn la intrarea principal. Ua se deschise nainte ca ei
s ajung n fa i fur ntmpinai de un gardian n
uniform elegant, care i scoase cascheta.
Bine ai venit la Gantia! Domnioara Voles trebuie s
se ntoarc dintr-o clip ntr-alta. A, iat-o!
Auzir zgomotul unei maini cu muli cai putere
apropiindu-se. Un Porsche rou i fcu apariia n vitez. Se
auzi un scrit de frne cnd blonda de la volan i ntoarse
maina i intr pe poarta nc deschis. Gardianul, un brbat
ntre cincizeci i aizeci de ani, chicoti.
Cam apas pe acceleraie. Pare s aib un sim
anume pentru tot ce implic vitez. Va veni aici de ndat
ce-i va parca maina n garaj.
O u automat se ridicase, Porsche-ul se strecur
nuntru, dup care ua se nchise ncet. Tweed i ddu
seama c trebuia s mai fie o ieire care ducea direct n
cldire. Pe cnd gardianul i conducea ntr-un hol imens,
decorat cu vaze scumpe pline de flori, Lucinda i fcu
apariia, zmbind cald i mbrindu-i pe rnd pe Tweed i
apoi pe Paula.
Cred c ai btut un nou record, domnioar Voles,
spuse gardianul.
Vii de departe? ntreb Paula.
Niciodat nu spun cu cine m ntlnesc. ine de
securitate, rspunse Lucinda cu un alt zmbet.
Trebuie s v verific nainte s intrai, spuse gardianul
apsnd pe un buton.
Aa-i procedura, explic Lucinda.
Ari minunat, se gndi Paula. Lucinda era mbrcat
ntr-o hain de piele, cambrat, i o pereche de pantaloni de
piele. La gt purta o earf Chanel dup cte i putea da
seama Paula. Cnd gardianul veni s-l cerceteze pe Tweed,
acesta i scoase Walther-ul din toc s-l predea.
Las-l s-l pstreze, Ken, i spuse Lucinda. Acest domn
n-ar putea fi o ameninare mai mare dect mine.
O femeie gardian n uniform i fcu apariia. Dup ce
Ken apsase pe un buton, presupuse Paula. i scoase din
geanta de umr Browning-ul; din nou, Lucinda spuse c
putea s-i pstreze arma. Gardienii se pregteau s plece
cnd Lucinda vorbi deodat, cu un ton dur i o expresie
sever:
Ken! Nu i-am mai spus c toat lumea trebuie
verificat nainte s intre n cldire? Chiar i eu. Poate c am
nnebunit i vreau s aduc o bomb n fabric.
ngrozit, femeia gardian merse la Lucinda i o control
cu atenie. Ken prea la fel de ngrozit c nu se artase la
nlimea ateptrilor. Lucinda mai arunc o sgeat nspre
Ken, nainte s-i conduc pe cei doi oaspei spre lift.
S nu se mai ntmple! Acum, incidentul e clasat.
Paula ezita n timp ce Tweed o urma pe Lucinda n lift.
Apoi vorbi:
Domnioar Voles
Lucinda, te rog. Zmbi.
A putea atepta undeva pe aici? Cred c domnul
Tweed dorete s-i spun ceva confidenial.
n regul. Nu m-ar fi deranjat, dar e foarte drgu din
partea ta. Ken te poate conduce la restaurantul angajailor.
S iei o mas complet, negreit. Va fi din partea casei.
Liftul alunec uor pn la primul etaj. Lucinda iei
sprinten, conducndu-l pe Tweed n biroul ei. ncperea
care ddea spre partea din fa era mobilat cu gust, dar
avea totui aerul unui birou. Pe perei erau atrnate
reproduceri color ale unor picturi de Gauguin, Matisse i ali
artiti francezi. Art spre o canapea imens i l ntreb
dac nu vrea cafea, dar el refuz.
Sunt dependent de cofein, explic ea, pe cnd
umplea o ceac dintr-o cafetier, adugnd apoi lapte.
Avea porelanuri Wedgwood. Se instala lng el, puse
ceaca i farfurioara pe o mas, se ntoarse spre el i i
zmbi cald.
Ia zi! Presupun c acesta este un interogatoriu.
Prefer termenul conversaie. n primul rnd, ai putea
s-mi spui unde se afl n prezent Drago Volkanian?
Sperasem s-l ntlnesc la Abbey Grange.
La New Orleans. Sau cel puin acolo era. Cnd se va
ntoarce, va dori s te cunoasc. E avid de orice noutate,
dac nu sunt prea insensibil spunnd asta, innd cont de
faptul c a fost gsit un schelet n mlatin. O, am fost s-l
vd pe Michael n camera lui. O experien tulburtoare. Nu
m-a recunoscut. i nici n-a spus vreo vorb. Ochii i arat
ciudat, la fel i faa. Ct va dura aceast amnezie?
Vorbea repede, iar mintea i srea de la un subiect la
altul. Pronunia i era perfect i lui Tweed i plcu din nou
vocea ei dulce. Se ntorsese pe canapea pentru a fi cu faa la
el, cu genunchiul aproape atingnd coapsa lui.
n ceea ce privete amnezia, doi psihiatri s-au ocupat
de el. Primul, i cel mai bun a fost Bella Ashton. Se cut n
buzunarul de sus al hainei, scoase cartea de vizit a
doamnei Ashton i i-o ddu. Poi s-i menionezi numele
meu. S-ar putea s fie de ajutor.
Lucinda ntinse mna dup un blocnotes i un stilou Mont
Blanc de pe mas. Not rapid detaliile cu un scris elegant, i
napoie cartea de vizit i i mulumi.
Ct privete durata, Bella Ashton i va spune i ea c
acest lucru e imposibil de precizat. Apropo, sub pr, pe
partea dreapt a capului, are o ran veche. S-a sugerat fie
c a fost lovit puternic, fie chiar c a czut pe cnd se afla n
Londra. Ceea ce ar putea fi tocmai cauza pierderii complete
a memoriei.
Un medic, spuse ea iute. Chiar un specialist. Nu ar
trebui s contactm unul?
Depinde de dumneata. Presupun c va fi o pierdere de
timp. A fost examinat de un medic la Londra. Timpul, nu se
tie ct, va vindeca amnezia.
Unchiul meu, Drago, va dori s aud toate astea de la
dumneata.
I-ai putea spune ceea ce i-am povestit.
n niciun caz. i ddu dup ureche o bucl blond ce-i
cdea pe fa. Drago va dori s aud chiar de la surs.
Zmbi larg. Drago nu va accepta informaii din gura altcuiva.
Nici mcar de la mine. i scoase earfa, dnd la iveal un
irag de mrgele colorate pe care l lu de la gt i-l puse pe
mas. Mtniile mele antistres.
Aadar, eti stresat? Chiar dac nu o ari niciodat?
Numai uneori. Cnd sunt foarte presat. Ai s
descoperi c Drago, continu ea, are o personalitate
formidabil. i ls mna peste a lui i o strnse. Dar ai s
faci fa.
Ei bine, sta e depozitul de alimente. Unde este
amplasat fabrica de armament?
A! Exclam ea zmbind iar. sta-i un secret pe care
nu i-l pot spune. Dac i l-a spune, a fi concediat imediat
de Drago. Vorbesc serios.
Presupun c Larry este cel care conduce
ntreprinderea.
E director general. De doi ani. A fost o dilem: el sau
Michael. Dar Michael a zis c nu vrea postul sta. Lui i place
s fie director de vnzri, s cltoreasc n strintate.
Ct timp e plecat n aceste deplasri de vnzri?
Cam pn-n trei luni, chiar i mai mult. Drago se
plnge uneori c Michael nu trimite rapoarte. Ateapt pn
cnd are ncheiate cel puin dou afaceri de proporii,
adesea i mai multe. Insist c sta-i singurul mod n care
poate lucra.
Deci, spuse Tweed ncet, cnd nu ai auzit nimic de la
el timp de aproape trei luni ai presupus c se afla n
strintate. Am dreptate?
Absolut. Mna ei se ls din nou peste a lui. tii, am
impresia c acesta este un interogatoriu subtil. Te pricepi
foarte bine la asta, domnule Tweed. Sper s lum masa n
ora ct mai repede.
Ce-ai zice de Santorini, mine-sear? Suger Tweed.
Pe la opt? Cunoti localul?
E un restaurant minunat deasupra Tamisei. Fac eu
cinste. Voi fi acolo. La opt. Voi avea timp suficient s m
dichisesc ca s nu te fac de ruine. Tonul ei era ironic.
Atept cu nerbdare compania dumitale ntr-un mediu
mai relaxat. Fcu o pauz. nainte s plec, vreau s te ntreb
dac ai avut vizitatori neobinuii pe aici n ultimele trei sau
patru luni? Un vizitator pe care nu l-ai mai vzut pn atunci
sau de atunci?
S m gndesc, vine att de mult lume aici. A, voiam
s te ntreb mai devreme. Un subiect macabru. Cum merge
ancheta dumitale cu scheletul acela descoperit n mlatin?
Cine naiba era?
E prea devreme ca s pot spune. S-ar putea s dureze
mult timp pn s dezleg misterul. Dac am s-l dezleg.
l vei dezlega, spuse Lucinda ncreztoare. Tweed se
ridicase, la fel i ea. Mi-am amintit un caz ciudat al unei
vizitatoare care n-a venit dect o dat. M-a sunat la telefon
i a aprut trziu ntr-o dup-amiaz. Avea o scrisoare de la
Drago, semnat de el personal. i ddea voie s verifice
conturile companiei. Acord-i toat cooperarea de care are
nevoie, se cerea n scrisoare. Toat era subliniat insistent.
Ceea ce am i fcut. Am lsat-o singur i m-am gndit c-o
s stau aici toat noaptea, dar a fost surprinztor de rapid.
A plecat la ora apte, imediat dup ce s-a nchis fabrica.
Lucinda i lu agenda, merse la biroul ei i cut printr-un
Rolodex. Iat-o! Not rapid nite date. Ce-i curios e c am
primit un telefon de la sora ei, Anne. mi amintesc numele
deoarece era acelai cu al rposatei mele mame. Anne voia
s tie dac sora ei fusese aici i cnd plecase. O atepta s
se ntoarc i i fcea griji. Mi-a dat adresa ei i numrul de
telefon. Am s le notez i pe astea.
i ddu o foaie de hrtie mpturit i i strecur braul
sub al lui cnd l conduse pn la u i apoi pe hol, pn la
lift. l srut pe obraz i-l ls singur. Ateptnd liftul, Tweed
arunc o privire asupra numelor de pe foaia de hrtie i
ncremeni.
Vizitatoarea se numea Christine Barton. Pe sora ei o
chema Anne Barton. Ambele adrese erau din Londra.
Cel de-al treilea nume de pe lista gsit n buzunarul lui
Michael?
Atept s se instaleze la volanul mainii alturi de Paula
nainte s-i spun. Paula studie foaia de hrtie pe care i-o
dduse Lucinda lui Tweed. Acesta iei pe poarta pe care Ken,
gardianul, o deschisese pentru el, apoi o lu din nou pe
autostrad ctre Londra.
Problema e, coment Paula, c Barton este un nume
obinuit.
Ceea ce m intrig este c, dup spusele surorii ei,
Anne, femeia aceasta nu a mai fost vzut de atunci.
Christine locuiete pe Yelland Street. Se ajunge acolo
lund-o pe Fulham Road. Anne st n Champton Place. Sunt
sigur c e lng Gara Victoria.
Deci vom ncerca mai nti la adresa din Yelland
Street, apoi mergem la Champton Place.
Sunt anse mici.
Cnd lucram la Scotland Yard cu ani n urm, tocmai
ansele astea mici salvau situaia.
12
Intrar pe Yelland Street ieind de pe Fulham Road. Era o
zon de case nstrite cu teras, toate bine zugrvite,
construite probabil nainte de Primul Rzboi Mondial. Spre
deosebire de strzile gtuite de trafic prin care trecuser
pentru a ajunge, acolo era linite. Un Rolls-Royce era parcat
n faa unei case. Nu zrir pe nimeni pe drum pn cnd
ajunser la numrul 158, locuina Christinei Barton. Puin
mai ncolo, lng irul de scri care ducea la ua din fa,
era parcat un Ford albastru, iar n spatele volanului se vedea
un brbat fumnd.
Tweed opri lng bordur i iei mpreun cu Paula.
Tocmai urcase treptele cnd brbatul din maina parcat iei
i alerg pn la ei, n timp ce Paula l urma pe Tweed. Avea
n jur de patruzeci de ani, purta un costum de culoare
nchis, o cma alb destul de murdar i o cravat
galben lucioas.
Legitimai-v! Strig el.
Paula l antipatiz pe loc. Avea o fa osoas, nasul rupt
i buzele agresive, care se potriveau cu tonul cu care
strigase. Tweed cobor iute pe trotuar, urmat de Paula.
Cine naiba eti dumneata? Se rsti Tweed.
Paula era intrigat. De la edina de antrenament de la
centrul din Surrey devenise mai feroce. Privirea lui arunca
fulgere ctre intrus.
Artai-mi documentele de identitate acum i lsai
flecreala, ceru brbatul cu voce aspr.
Nu, dumneata arat-mi-le! Se rsti Tweed din nou.
Nas-Rupt scoase o legitimaie i i-o vr lui Tweed sub
nas. Tweed i-o smulse pentru a se uita la ea mai
ndeaproape. Fotografia nu era reuit, dar prea destul de
apropiat de imaginea lui Harper.
i cine, zmbi brbatul batjocoritor, e bucica de
lng dumneata? Te cost mult serviciile ei, nu?
Tweed l lovi pe Nas-Rupt cu cotul n coaste. Apoi i ddu
un picior n tibie. Nas-Rupt url i se ddu napoi cltinndu-
se, ct pe ce s cad. Tweed se duse dup el i i vr
legitimaia n hain. Art ctre Ford-ul parcat.
Intr n main i car-te! Cei de sus o s aud cum se
comport oamenii lui Gallagher. Inclusiv cum ai acuzat un
membru de vrf al echipei mele c ar fi o prostituat.
Raportez ncepu Harper, mpiedicndu-se i
ncovoindu-se, pe cnd se ntorcea la main.
Ateptar pn cnd reui s deschid portiera din fa
i se strecur nuntru. Sttea complet nemicat. Tweed i
fcu semn cu mna, artndu-i c trebuie s plece imediat.
n cele din urm porni motorul i Ford-ul o lu ncet pe lng
ei spre Fulham Road. Paula oft.
Ce gunoaie mai angajeaz i Divizia Special n ziua
de azi. mi nchipui c sta-i tipul de om cu care se simte
bine Gallagher.
Uit de asta.
Urcar din nou treptele. Pe o plcu din crom de pe
perete scria: CHRISTINE BARTON, AEC Paula se uit la
plcu.
Hm! Membru al Asociaiei Experilor Contabili, medita
Tweed. Era foarte bine calificat pentru ceea ce. Fcea. i
deopotriv de bine pltit. De aceea locuia pe strada asta.
Ai vorbit numai la trecut, spuse Paula calm. Era.
Mi-a scpat. Sper. Plcua a fost lustruit destul de
recent. S vedem ce se ntmpl.
Aps pe sonerie. Niciun rspuns. Cnd aps din nou,
Paula se aplec s arunce o privire prin deschiztura pentru
scrisori. Expresia i era grav cnd se ridic.
Soneria se aude n toat casa, aa mi nchipui. i sunt
pnze de pianjen pe hol. Nu-mi place deloc.
Nici mie. O s mergem la Champton Place. Sper c
sora ei, Anne, e acas.
I-ai spus Lucindei despre buldozerul oprit n drum?
ntreb Paula pe cnd i croiau drum dintr-un ambuteiaj ntr-
altul.
Nu. i nici ea nu mi-a spus nimic despre vreun vehicul
lips.
E ciudat. Dar despre declaraia neobinuit pe care a
fcut-o Michael doar o dat, Am fost martor la crim?
N-am s dezvlui asta nimnui pn cnd nu-i trece
amnezia lui Michael. Dac i va trece vreodat.
Champton Place se afla cu mult mai jos pe scara social
n comparaie cu Yelland Street: aici ntlneai cvartale de
case mici cu patru niveluri, cu ziduri drpnate, perdele
vechi, cu buci de hrtie plutind n aer n josul strzii n
briza care se iscase.
Am ajuns, spuse Tweed, parcnd n fa la numrul
187. Perdelele de la parter erau curate; cele cteva trepte
care duceau la ua din fa fuseser splate; butonul de
sonerie din metal fusese lustruit recent. Tweed se uit n
susul i n josul strzii pentru a se asigura c nu fuseser
urmrii, apoi sun la u. Ua abia vopsit n verde se
deschise imediat. O femeie cu nfiare plcut, de vreo
treizeci de ani, cu pr rocat ngrijit i cercet prin ua
ntredeschis, innd nc prins lanul masiv.
Tweed se prezent, apoi o prezent i pe Paula,
ridicndu-i legitimaia pentru ca gazda s o poat citi cu
uurin. Reacia a fost instantanee: ua se nchise, auzir
cum lanul era scos i ua se redeschise.
Avei veti despre Christine? Eu sunt Anne, sora ei. V
rog, intrai.
Pusese ntrebrile dintr-o rsuflare. Cnd intrar ntr-un
hol ngust, Paula observ c mocheta ieftin fusese curat
de curnd cu aspiratorul. Pe oglinda de pe perete nu se
vedea niciun fir de praf. Anne i conduse ntr-un salon micu,
i invit s ia loc, apoi trase un scaun aproape de ei i se
aez. Expresia ei era plin de speran amestecat cu
ndoial.
mi pare ru s v spun c nu avem veti bune, spuse
Tweed repede. Facem tot posibilul s aflm unde ar fi putut
disprea. Avei vreo idee cnd a fost vzut ultima oar,
poate de dumneavoastr?
Azi se mplinesc patru luni. Lucra la domiciliul ei din
Yelland Street. Ea mi-a cumprat vaza aceea frumoas din
sticl suedez de pe pervaz, uitai acolo. Trebuie s fi costat
o avere, dar ea era ntotdeauna att de generoas! Nu am
mai vzut-o de atunci.
Anne Barton avea aproape un metru aizeci i cinci, era
subire, cu ochi cenuii i o fa agreabil, cu trsturi
plcute. Purta o rochie cu imprimeuri i pantofi elegani cu
tocuri nalte. Paula presupuse c nu avea prea muli bani,
dar i cheltuia pe toi pe pantofi. Mobila din ncpere, de bun-
gust, dar ieftin, i susinea teoria. Anne ncepu s
vorbeasc.
M bucur aa de mult s v vd, s tiu c face cineva
ceva. Trebuia s se ntoarc n aceeai zi dup ce s-a dus la
un client important
Scuzai-m, interveni Tweed, cunoatei numele
clientului?
Habar n-am. Christine era ntotdeauna att de discret
n legtur cu munca ei. Mi-a spus c mare parte din ceea ce
fcea era confidenial. A fost ntotdeauna mai deteapt
dect mine. Nu c asta ar fi afectat prietenia strns dintre
noi. Era auditor financiar. Unul dintre cei mai buni. O firm
era preocupat de situaia propriilor conturi i apelase la una
dintre companiile alea mari care spusese c totul era n
regul. Firma nu a fost mulumit, aa c a chemat-o pe
Christine. Dac era ceva bine ascuns, ea l gsea.
Ai semnalat cuiva dispariia ei?
Da. Anne se ridic n scaun i Paula detect o anumit
indignare. Am mers la poliie, am fost condus la un
departament special i am dat de-un individ cu capul ptrat,
nu glumesc. A deschis un registru i a nceput s-mi pun
ntrebri. Avea un iubit? Nu, i-am rspuns. Dar prinii?
Poate c a plecat la ei. I-am spus c prinii notri au murit.
mi ddeam seama c nu-l interesa. Mi-a inut o predic
despre numrul de oameni care dispar din varii motive i
care nu mai sunt vzui vreodat. Mi-a spus c notase
detaliile i c vor merge la dosar. Eram furioas. Iar cnd m-
am ntors aici, am devenit disperat.
i ce-ai fcut dup aceea? ntreb Tweed cu
blndee.
Suntei foarte perspicace. Am fcut ceea ce ar fi
trebuit s fac de la bun nceput. Christine mi-a lsat o cheie
pentru ca atunci cnd trebuia s plece ntr-o deplasare s
pot s am grij i de casa ei. Totul prea n regul cnd am
intrat. M-am dus direct la ifonierul ei i m-am uitat la haine.
Nu lipsea nimic. Cele dou valize de cltorie erau acolo. n
baie, i-am gsit trusa de toalet. Dac era plecat pentru
mai mult de o zi, nu ar fi lsat-o acas. A fi vrut s fac asta
nainte s merg la poliie. Apoi mi-am dat seama c nu ar fi
nsemnat prea mult pentru Cap-Ptrat.
Am trecut pe la casa ei din Yelland Street nainte de a
veni aici, explic Tweed. Plcua de pe perete a fost
lustruit.
Eu am lustruit-o, rspunse Anne. N-am putut suporta
s-o vd cnd a nceput s prind mucegai.
Spuneai c deinei o cheie de la casa ei, i aminti
Tweed. Dac ai dori s ne-o mprumutai i nou, ne vom
ntoarce acolo pentru cercetri. Poate o s gsim ceva.
O, ai vrea?
O senzaie de uurare i inund faa palid. Cutnd n
poeta pe care o agase de sptarul scaunului, scoase o
cheie Chubb, apoi una Banham i i le nmn.
Cnd ai terminat, putei s mi le lsai pe amndou
n cutia de scrisori n plicul sta. Vei economisi timp. Dac
m-ai putea suna s-mi spunei pe scurt ce veti avei, v-a fi
foarte recunosctoare, i ddu o carte de vizit. Uitai
numrul de telefon.
Vom suna, promise Tweed. i ddu i el cartea de
vizit. Dac vi se ntmpl ceva, nu ezitai nicio clip s m
sunai la numrul sta. Orice, orict de banal. V viziteaz
un necunoscut, s zicem. Notai semnalmentele lui.
Nu am cuvinte s v spun ct de recunosctoare v
sunt, repet ea.
Plecaser din Champton Place i se urcau n main,
cnd ua de la intrare se deschise brusc i Anne cobor
alergnd pe scri, innd n mn o poz nrmat de mici
dimensiuni. Paula se afla din nou pe trotuar cnd Anne
ajunse n dreptul lor. Zmbi n timp ce-i trgea suflul.
mi pare ru c v rein. Am aici o fotografie a lui
Christine. Trebuia s m gndesc la asta n timp ce vorbeam.
Nu, exclam Tweed, eu ar fi trebuit s m gndesc s
v cer o fotografie de-a ei, cred c am nceput s m
ramolesc.
M ndoiesc foarte mult de asta, domnule Tweed,
rspunse Anne, zmbindu-i radios. Mai am una. inei-o att
ct avei nevoie.
Am s v-o dau napoi ct de repede pot.
Dei amndoi erau experi n percheziii, dup dou ore
de cutri la parter i la subsol, n care se aflau dormitoarele
i o baie, nu gsiser nimic. Tweed se folosise de un
peraclu pentru a deschide nite dulapuri din oel cu sertare
dintr-o cmru folosit n mod clar ca birou.
Acestea erau pline de dosare cu hrtii i fiecare dosar
avea numele unei firme de care nu auzise niciodat.
Scondu-i carneelul, not toate numele pe care le ntlni.
Nu credea c-i vor oferi vreo pist. Erau doar dovezi c
proprietara apartamentului era dependent de munc.
Cnd ajunseser acolo, Paula i scosese pentru a treia
oar telefonul mobil pentru a o suna pe Monica, la Park
Crescent, s-i spun unde se aflau. Echipa se ngrijora de
fiecare dat cnd oricare din ei era plecat o perioad mai
lung fr a se face auzit. Se duse dup Tweed.
Ai gsit ceva?
Absolut nimic.
Nici eu. A, buctria! Trebuia s fi nceput de-acolo.
sta-i locul n care o femeie ar putea ascunde ceva.
Purtnd nc mnuile de latex, ncerc s deschid ua
enorm a masivului frigider american. Fr succes: era
blocat. Echipamentul era modern i scump. Deschise mai
multe sertare; unul dintre ele era nepenit la jumtate.
ncepu cu dulapurile, apoi gsi un dulpior ngust pe col
care avea dou ncuietori Banham. Existau dovezi c
ncercase cineva s-l deschid cu fora. l strig pe Tweed i
i art ce gsise.
Nu s-au zbtut prea tare, coment el. E un dulpior
foarte ngust, aa c nu pot fi prea multe nuntru. Am s-l
chem pe Harry Butler ncoace. El poate deschide orice fr
s fac prea multe pagube.
Se opri cnd mobilul Paulei ncepu s sune. Era Monica.
Ascult, i spuse Monici s atepte i i ddu telefonul lui
Tweed.
Cred c ar trebui s auzi asta.
Tweed la telefon.
Bun, sunt Monica. Cred c-ar trebui s tii c-am fost
invadai. De Abel Gallagher. L-a mpins la o parte pe George
la intrare, dup care a urcat pn la biroul tu i a dat buzna
nuntru. Acum se ceart de mama focului cu Bob Newman.
Vin imediat. O s fiu acolo cam ntr-un sfert de or,
sau mai puin.
Sertarul sta nu se deschide, spuse Paula cu glas tare
n timp ce Tweed vorbea la telefon.
Mai ncerc o dat. Din nou, se nepeni la jumtate. i
puse degetele dedesubt i mpinse puin sertarul. Atinse cu
degetele un plic din hrtie Kraft, pe care-l scoase uor.
Scoase din el un teanc de hrtii, toate tiprite frumos cu un
labirint de cifre. Unele erau ncercuite cu cerneal roie.
Inclusiv cifra 400 mii.
Trebuie s ne ntoarcem acum, spuse Tweed
nerbdtor.
Uit-le aici. Era bine ascuns. Nu neleg o iot din el.
Pentru mine-s ca nite hieroglife. Tu ce crezi c e?
i lu teancul de hrtii, chiar nainte de a-i da jos
mnuile, ncruntndu-se, studie ngrmdeala de cifre. Nu
nsemnau nimic pentru el. Paula i lu napoi documentele i
le vr din nou n plic. Apoi ntoarse plicul i pe faa cealalt
Christine ncepuse s scrie ceva, apoi se rzgndise: Dr.
Atept pn cnd se aflau din nou n main, Tweed
conducnd spre Park Crescent pe strzi laterale. Cnd se
oprir la un semafor care se fcuse rou dintr-odat, ea i
art plicul.
Poate c voia s scrie Drago Volkanian.
Ar putea fi orice. Abel Gallagher a dat buzna n biroul
meu dup ce l-a dat la o parte pe gardian. Newman l
nfrunt acum. Abia atept s-l nfrunt i eu.
Pe drumul de ntoarcere, Tweed i ceru Paulei s-l sune
pe Keith Kent, prietenul su i un contabil strlucit, pentru o
favoare urgent. Acesta urma s vin la Park Crescent
imediat, apoi s atepte jos, n camera de oaspei. Tweed
avea s coboare s-l vad ct mai repede.
A rs, spuse ea dup ce dduse telefon. Zicea c,
dac nu vrei ceva ieri, tie c nu e important. Vine direct
ncoace. Acum trebuie s-o sun pe Anne Barton.
La Champton Place, receptorul fu ridicat imediat.
Trebuie s fiu foarte atent cum formulez asta, se gndi
Paula.
Anne, sunt Paula. Am intrat n casa surorii tale. Am
gsit un document ascuns care ar putea s ne indice o pist
dup, ce o s-l verifice un expert. mi pare ru c nu am mai
multe s-i spun.
Principalul e c nu m mai simt aa singur. i
mulumesc mult de tot c m-ai sunat. Pentru tot ce ai fcut
pn acum.
inem legtura, promise Paula.
Sunt dou lucruri la care cred c avem nevoie de
ajutorul lui Harry Butler, i reaminti ea lui Tweed. N-am putut
deschide frigiderul i nici dulpiorul la ngust cu cele dou
ncuietori Banham.
Frigiderele alea uriae din State, bombni Tweed.
Oare chiar mnnc americanii mai mult dect noi? Am
sosit. Uite Volvo-ul cel mare i maro al lui Gallagher.
Paula se uit la Tweed cnd acesta opri lng trotuar,
inea buzele strns lipite i ochii preau mrii. Era livid. Dar
cnd George deschise ua i Tweed se uit la el, tonul i era
calm.
mi pare foarte ru, George. Cum te simi?
Voi supravieui. Gallagher mi-a dat un cot n coaste
nainte s se repead sus pe scri. M simt mult mai bine.
Cheam un doctor s te vad. Sun-l pe Westholme i
spune-i s vin acum. E un ordin.
Urc scrile cte dou odat. Se auzeau voci prin ua
ntredeschis a biroului su de la primul etaj. Cea dinti era
a lui Bob Newman, calm, controlat, tioas.
Acum chiar va trebui s te dau afar.
Vrei s ncerci?
Tonul dispreuitor al lui Gallagher. Tweed intr ncet,
urmat de Paula. n birou se afla ntreaga echip. Chiar n
spatele uii, pe stnga, Monica sttea la biroul ei, azvrlind
fulgere din priviri. Marler sttea sprijinit de peretele
ndeprtat, fumnd o igar, cu o expresie amuzat. Harry
Butler sttea lng Newman, iar expresia lui nu era aa
amuzat. Musafirul nepoftit, de peste un metru optzeci, cu
umeri largi ce se ghiceau sub costumul de culoare nchis,
sttea cu spatele la ei i cu faa spre imperturbabilul Pete
Nield, cocoat pe biroul lui Tweed.
Domnule Gallagher, spuse Tweed ncet i calm, vreau
s iei imediat din biroul meu, te rog.
eful Diviziei Speciale se ntoarse. Paula avu astfel
ocazia s-l vad bine pentru prima dat. O brut ignorant i
ruvoitoare, sta era verdictul ei. Pr nchis la culoare, n
dezordine, ochi care emanau agresivitate, un nas de boxer i
un maxilar puternic. Pru deconcertat de tonul vocii lui
Tweed, dar apoi i regsi glasul, puin mai sczut.
Am venit s aflu ce punei voi la cale la Abbey Grange.
Newman se strecur pe lng el i i ddu un exemplar din
Daily Nation din ziua aceea. Era mpturit astfel nct
titlul s-i sar n ochi. DOU CRIME LA DARTMOOR. Tweed
i ddu ziarul Paulei i i se adres din nou lui Gallagher pe
acelai ton calm.
i sugerez, cnd pleci, ceea ce te sftuiesc s faci
chiar acum, s-i cumperi un exemplar al ziarului de azi. Nu
pari s fii la curent cu ultimele evenimente.
Ce naiba nseamn asta?
A, i nc ceva, continu Tweed, ndreptndu-se spre
biroul su i aezndu-se. Pete Nield se ddu jos imediat i
rmase foarte drept lng Newman. S-ar putea s m simt
obligat s raportez ministrului de interne ce i s-a ntmplat
gardianului meu. Ai putea, bineneles, s-i ceri scuze cnd
iei. Bob, deschide-i, te rog, ua domnului Gallagher!
Gallagher, un brbat obinuit cu disputele verbale, era
uluit, n timp ce Newman i inea ua deschis, iei rapid i o
lu la fug pe scri. Telefonul sun. Monica rspunse i l
anun pe Tweed c tocmai sosise Keith Kent.
Splendid! Zmbi Tweed. Roag-l s urce imediat. Se
ridic s-l ntmpine pe Kent i i strnse mna. Trebuie s fi
venit cu un Concorde. i sunt recunosctor.
N-ai s-ajungi nicieri cu lingueala, rspunse Kent cu
un zmbet larg.
Avnd njur de vreo patruzeci de ani, Keith Kent purta un
costum elegant, albastru cu picele, prul negru i era tuns
ngrijit i chipul tnr emana inteligen fr vanitate. Se
aez pe scaunul pe care i-l art Tweed i se uit njur.
Bun, tuturor! Nu tiu de unde avei atta energie s
inei pasul cu individul sta, mai ales dup ultima perioad
de antrenament. Aadar, ce s-a mai ntmplat de data asta?
Lu plicul pe care i-l ddu Paula i se uit n sus la ea.
Trebuie s lum cina mpreun cndva. Doar noi doi.
Spune cnd.
Disear. La The Ivy. Ce zici de ora apte?
Perfect. i puse o mn pe umr. Hai s-o lsm pe
mine. Tweed va lua cina cu bomba blond.
Nu cred c Lucindei i-ar plcea s i se zic aa,
protest Tweed, zmbind.
Pi, e blond i arc energia unei bombe.
Kent examina teancul de hrtii acoperite cu labirintul de
cifre, i ridic sprncenele negre, uitndu-se la Tweed.
Dac atepi un raport mine, uit de el. Asta-i
contabilitate sofisticat. Cineva cu adevrat priceput, cu
propria metod de lucru. Sau e o ea?
E o ea.
Nu cumva un auditor financiar?
Ba da.
M-am gndit eu. 400 mii. Patru sute de milioane.
Cifra de afaceri a acestei firme e mult mai mare de att. Mai
mult de att nu v pot spune. Mai bine m apuc de treab.
Se uit la Paula, acum aezat la biroul ei din colul
ndeprtat. La apte deci, la The Ivy?
Am o memorie foarte bun, Keith. S-ar putea s
ntrzii puin.
Femeile ntrzie ntotdeauna. Zmbi iar. Femeile
inteligente ca tine.
Dup ce plec, Harry Butler, scund i solid, mbrcat, ca
ntotdeauna, ntr-un hanorac i n blugi, travers n fug
biroul pentru a ajunge n colul Paulei, ridicnd un rucsac tip
Gladstone, n care-i inea sculele.
Paula mi-a optit cnd a trecut pe lng mine c ai o
treab urgent pentru mine. Mi-am luat rucsacul i sunt gata
s plec.
Un monstru de frigider american pe care nu-l putem
deschide. i un dulap ngust cu dou ncuietori Banham. O s
te duc acolo. Bob, i se adres Tweed lui Newman, ine-mi
locul pn m ntorc!
Vin cu tine, spuse Paula pe un ton care nu admitea
contradicii.
Yelland Street era la fel de linitit ca i ultima oar cnd
fuseser pe acolo. n timp ce Tweed oprea lng trotuar,
Paula scoase un aparat de fotografiat.
Am s fotografiez poza aceea a lui Christine, s-o
putem napoia lui Anne cnd ne ntoarcem. tiu c a zis c
mai are una, dar sunt sigur c ine foarte mult la ea.
Odat aflai nuntru, Tweed l conduse pe Butler n
buctrie, n partea din spate a casei. Paula intr n living.
Tweed pusese poza nrmat pe pian. Cu aparatul ei
ultramodern, fr bli, fcu rapid trei poze, lu originalul
nrmat sub bra i li se altur celorlali doi.
Cei de la Banham se pricep s fac ncuietori,
coment Butler n timp ce opera cu o unealt de mici
dimensiuni i introducea o cheie pe care o adusese cu el,
deschiznd ambele ncuietori. Apoi se ddu napoi i i fcu
semn Paulei s deschid dulapul.
Paula deschise ua ncet, se uit nuntru, apoi nghe,
ngrmdite unul peste altul erau rafturi care, i ddu ea
seama, erau grtare din frigider. Rnduri de pachete cu
mncare aranjate ordonat erau stivuite pe podea. Se ddu
cu un pas napoi. Mirosul era foarte neplcut.
Frigiderul nu-i blocat, strig Butler. Mnerul trebuie
apsat mai nti i apoi ridicat.
Se ddu din nou napoi. Paula i terse minile umede
de blugi i se apropie de mner. Tweed verifica nc o dat
dulapurile.
Paula se strdui s urmeze instruciunile lui Butler.
Aps mnerul, apoi se opri. Respir adnc, apoi ridic
mnerul, apucndu-l cu mnuile de latex pe care i le
pusese. Trase de ua imens i o deschise. Mirosul de
neconfundat se rspndi imediat n buctrie.
O, Doamne! ip ea. O, nu!
Se uita fix la faa lui Christine Barton, care avea gtul
tiat de la o ureche la alta, capul fiindu-i susinut de o bar
din frigider. O alt bar susinea restul trupului gol, corpul
fiind mcelrit cu slbticie, i buci de carne gsindu-se
depozitate n pungi de plastic n partea de jos a frigiderului.
Iisuse! Exclam Butler.
Tweed, simind deja mirosul oribil de descompunere, o
ddu pe Paula la o parte i nchise ua frigiderului. Mirosul
ngrozitor se rspndise n ntreaga buctrie. Tweed o
apuc pe Paula de bra.
Hai napoi n living. Harry, nchide ua dinspre hol.
n living, Paula se prbui pe un scaun i inspir adnc
vreo cteva guri de aer curat. Tweed i inea mna ntins i
ea nu prea tia de ce.
Mobilul tu, te rog, ceru el. l sun pe Buchanan. S
sperm c poate s-l aduc pe profesorul Saafeld. i place s
vad un cadavru nainte s fie micat.
Mai bine se cutremur Paula, a suna-o pe Anne.
Nu nc. Sper ca Saafeld s poat s-i acopere gtul
dup ce o duce la morg. E ngrozitor c Anne va trebui s-o
identifice.
13
O or mai trziu, Tweed se ntorcea la Park Crescent,
singur. Buchanan sosise nainte ca el s plece, nsoit de o
echip de experi tehnici. Din fericire, ca prin minune,
profesorul Saafeld sosise cu cteva minute mai nainte.
Insista s vad cadavrul nainte ca bdranii ia s strice
toate probele, dup cum afirm el nepoliticos.
Paula era cu Anne la Champton Place. Tweed l sunase
pe Pete Nield i i spusese s vin urgent. Decisese c Peter,
un om calm i nelegtor, ar fi cea mai bun companie
pentru Anne cnd avea s se ntoarc de la morg, unde
fusese condus de Saafeld.
Mai mult se tra, maina lui naintnd numai cu civa
centimetri. Nimerise ntr-o or de vrf. Ajungnd n
atmosfera de linite i de tcere din zona biroului din Park
Crescent, parc i l studie pe George, care deschise
portiera. Sttea destul de drept, prnd s se mite normal.
A venit s te vad doctorul?
Da. Era prin zon. Dup cte se pare, am o ran
deschis lng o coast. Cnd m-a mpins Gallagher, m-am
lovit de marginea ascuit a unui dulap. Mi-a dezinfectat
rana cu antiseptic i apoi mi-a pus un bandaj uria. A lsat i
un raport despre asta. Uitai-l!
Am s-l pun bine. Probabil c Gallagher se ntreab
deja dac nu cumva a mers prea departe, dac am s
raportez incidentul. S-l lsm s se ntrebe. Te simi bine?
l atept cu nerbdare pe Gallagher s se ntoarc. N-o
s m mai prind cu garda jos data viitoare.
Tweed urc n fug pn la biroul su. O parte din echipa
sa era acolo. Monica lucra la calculatorul ei. Newman sttea
jos, citind un ziar. Avea njur de patruzeci de ani, era bine
fcut, avea prul blond i un maxilar puternic, i toate
femeile se uitau dup el atunci cnd intra ntr-un restaurant.
Btuii de pe strad i aruncau doar o privire lui Newman i
se i fereau din calea lui.
Marler, cunoscut drept cel mai bun trgtor din Europa
Occidental, sttea n locul su obinuit, n picioare, sprijinit
de perete i fumnd o igaret lung. Avea treizeci i opt,
treizeci i nou de ani, era nalt de un metru aptezeci i
subire, mbrcat cu un costum albastru elegant, o cma
alb ca scoas din cutie i o cravat Hermes. Micrile lui
erau voit ncete, precaute, chipul atrgtor, cu o expresie
sardonic.
Tweed i scoase paltonul, l ag pe un umera i se
duse n spatele biroului. Succint, i puse la curent echipa,
ncepnd cu cazul ciudat al amneziei lui Michael, continund
cu drumul la Post Lacey, scheletele din Dartmoor, Abbey
Grange i melanjul de personaje de acolo, inclusiv servitorii.
Monica l urmrea n timp ce continua s povesteasc.
De nlime mijlocie, cu o constituie puternic, Tweed
prea fr vrst, iar ochii i erau vioi n spatele ochelarilor
cu ram de baga. Era genul de om pe lng care treci pe
strad fr s-l observi, o trstur care i fusese de folos n
munca sa. Acum, de cnd se ntorsese de la cursul de
antrenament ucigtor de la centrul din Surrey, prea mai
dinamic, iar tonul vocii, mai poruncitor. Hotrt lucru, pare
mai tnr, i spuse ea.
Prin urmare, cam asta-i, pe scurt, ncheie Tweed.
Ai mai omis unele lucruri, rosti trgnat Marler, cu
vocea lui de aristocrat. Glonul tras cnd tu i Paula v aflai
la vest de fabrica Gantia. Cuiva nu-i place c anchetezi cazul
sta.
Pi, da, a fost i asta, admise Tweed.
Marler aduse o hart topografic, pe care o puse pe
biroul lui, o desfcu i gesticula.
Ai putea s marchezi locul n care a avut loc
ambuscada?
Da, de ce?
F-mi hatrul sta, te rog.
Tweed se aplec deasupra hrii, cu stiloul n mn.
Asta-i o hart bun. A zice c era undeva pe-aici.
nsemn cu o cruce. O hart foarte bun, repet el. Am
observat un deal singuratic la stnga, cam la vreo sut de
metri n urma noastr, pe cmp. Are un singur brad n vrf.
Mi-ajunge. Acum plec. Ne vedem mai trziu, biei.
Stai aa! Newman se ridicase n picioare. Ai putea s
ne spui i nou unde te duci.
Eti curios, btrne? Oi fi fost tu un corespondent de
pres faimos, dar nu trebuie s tii totul.
Tweed se ls pe spate, amuzat. Dei buni prieteni, cei
doi se luau adesea peste picior. Fcea parte din relaia lor.
De acord, spuse Marler. M duc s cercetez locul n
care era s-l pierdem pe directorul adjunct al SIS. E nevoie
de un trgtor ca s-l identifice pe un altul.
N-ai s gseti nimic, l tachina Newman.
Nu mai suport s stau pe-aici degeaba.
Marler plec, nchiznd ua ncet. Newman ridic din
umeri i lu un ziar s-i arate ceva lui Tweed. Sun telefonul.
Monica se uit la Tweed i i spuse c era Paula.
Ascult, spuse Tweed.
n primul rnd, a venit Pete. Cred c Anne l place. Eu
sunt jos, n dormitorul principal de la subsol. L-a adus pe
Butler, care se ocup acum cu sigilarea tuturor ferestrelor i
a uilor. I-am spus lui Anne c m ofer s gtesc ceva. S-a
cutremurat, zicea c nu dup excursia ei la morg n
Holland Park. Dup cum tii, Saafeld a supravegheat deja
transportarea cadavrului lui Christine la morg.
Atunci cred c asta-i tot.
Mi-a venit o idee, continu Paula. Michael a stat la
Bella Ashton dou sptmni i apoi a fost transferat la
clinica fermectoare a doctorului Saxon. Care are taxele
mult mai mici. Asta sugereaz c misteriosul care suna la
Bella Ashton, brbat sau femeie nu are prea muli bani.
Asta chiar c ne mai ngusteaz cmpul de cutare,
spuse Tweed ironic. Cte sute de mii de persoane nu prea au
bani?
Am spus muli bani, insist Paula ncpnat.
Plec acum. S trec repede pe la Saafeld n Holland
Park. E att de eficient, nct cred c a tras deja nite
concluzii despre cele trei cadavre. Apoi m ntorc aici. Bob
vrea s-mi arate ceva n ziar.
Atunci am s vin i eu n Holland Park. Pete se
descurc de minune aici.
Chestia asta din ziar ar putea fi important, protest
Newman.
N-o s dureze mult. Cnd ai timp, afl tot ce poi
despre amicul nostru, Abel Gallagher.
Paula l atepta pe Tweed cnd acesta ajunse n Holland
Park. Sttea n faa imensei cldiri ascunse n spatele
arborilor cu frunze perene ce mrgineau drumul. Burnia i
se adpostise sub o umbrel.
Am ajuns aici cu taxiul, explic ea cnd Tweed i spuse
c nu se ateptase s-o vad acolo aa de repede.
Mai demult puteau pur i simplu s deschid poarta i s
mearg pn la ua din fa, pe aleea erpuitoare. Acum,
cldirea n care lucra Saafeld era dotat cu sisteme de
maxim securitate. Porile nalte din fier forjat erau nchise i
prevzute cu interfon. Tweed aps pe buton i anun c
erau el i Paula. Vocea rguit a lui Saafeld spuse c
presupunea c va trebui s-i lase s intre.
Porile se deschiser i se nchiser imediat ce intrar.
Paulei i se pruse ntotdeauna deprimant aleea mrginit
de plcuri masive de rododendroni. Cu cerul mohort i
nnorat, burnia i picuri] de ploaie scurgndu-se de pe
arbuti, atmosfera prea nc i mai deprimant. Nu pentru
c vizitase mai demult cea mai dotat sal de autopsie
aflat la subsol. Se prea c Saafeld se simea mai
confortabil s se izoleze ct mai mult de lume cu munca lui
sinistr.
i ntmpin n vestibulul imens, mobilat cu obiecte vechi
mici i frumoase. Paii lor rsunau pe podeaua lustruit din
lemn, n timp ce Saafeld i conducea ntr-un salon. Luar loc
n nite fotolii confortabile, cnd intr soia lui Saafeld,
aducnd o tav argintie cu ceai i prjituri, pe care o puse pe
o mas lng Paula. Femeia nalt, cu pr alb i un zmbet
plcut, i studie pe vizitatori.
Voi doi artai mai tineri.
Asta nu-i dect linguire scandaloas, mormi Saafeld
binevoitor pe cnd soia lui servea ceaiul.
Ei bine, ncepu el, criminalul vostru n serie, posibil de
vrst mijlocie, fie mai n vrst, e puternic i antrenat.
Trebuie s fie, ca s poat mnui cuitul aa cum l-a folosit.
Criminal n serie? Interveni Tweed.
Da. N-am nicio ndoial. Cele dou schelete din
Dartmoor i cadavrul lui Christine din frigiderul la, toate
arat acelai modus operanii, dup cum v-am mai spus.
Victimele au fost atacate pe la spate, criminalul le-a apucat
de cap i le-a tiat gtul cu un cuit cu lam ascuit, apoi a
ntors lama i cu marginea zimat a tiat pn la jumtatea
irei spinrii. Capetele au rmas nc prinse de schelet. Hlci
de carne au fost cioprite cu partea fin a lamei. Momentul
morii, probabil acum trei sau patru luni. Ai neles?
Era un diagnostic tipic pentru Saafeld. Niciun cuvnt
irosit. Evocase o imagine clar, fr nicio urm de
dramatism. Cel mai fioros avocat al aprrii, interogndu-l n
boxa martorilor, se purta cu precauie. Unul i mrturisise lui
Tweed c ar prefera s nfrunte orice alt medic legist, numai
pe Saafeld nu.
Da, rspunse Tweed. Doar o prere. Avem de-a face
cu un psihopat?
ntlneti un om pe strad, brbat sau femeie, i ai
crede c e perfect normal. Presupun c trebuie s fie o urm
de psihopat n criminalul sta. De ce s spintece buci de
carne?
Vreun semn de lupt din partea victimelor? ntreb
Paula.
Nu pot s m pronun asupra celor doi din Dartmoor.
Ct o privete pe Christine Barton, nu cred. Unghiile i erau
intacte. Nici urm de piele de la altcineva sub ele.
Asta arat c l cunotea pe criminal, chibzui Tweed.
Asta-i treaba ta.
Faptul, continu Tweed gndind cu glas tare, c doi au
fost gsii n Dartmoor i unul n Londra mi-a dat peste cap
unele vagi teorii pe care le creasem. Poi s-mi spui ceva
special n legtur cu tipul de cuit folosit?
Nu prea. Saafeld mai lu o gur de ceai i ridic din
umeri. Poi s gseti genul sta de cuit n orice buctrie
sau poate fi una dintre sculele unui tmplar. Cine tie?
i mulumesc pentru datele pe care ni le-ai furnizat.
Nu prea mai am ce s spun. Saafeld nghii iute o
prjitur. Pe chip i apru unul dintre rarele lui zmbete.
Cred c speraseri s v pot spune s cutai un brbat de
un metru optzeci, cu prul negru i ncheieturi osoase. Nu v
pot face hatrul sta.
Atunci mai bine am pleca. Mulumete-i doamnei
Saafeld pentru ceai. Prjiturile erau de cas, sunt sigur.
Stai jos. Am gsit ceva care v-ar putea fi de ajutor.
Scoase din buzunar un plic transparent cu probe. Tweed i
Paula vzur n interiorul acestuia un inel de aur cu un
diamant uria n vrf. Saafeld ridic plicul ademenitor. Era o
manevr tipic a legistului, i plcea s ia oamenii prin
surprindere. Cnd te ntorci la birou, uit-te n interior cu
lupa. Are o inscripie.
Pot s te ntreb unde l-ai gsit?
S-a ntmplat chiar nainte s m hotrsc c am fcut
tot ce mi-a stat n putin. Ambulanele luaser cele dou
schelete;
Poliia, inclusiv Buchanan, plecase cu elicopterul. Un
poliist local n uniform a fost lsat acolo s pzeasc
zonele cheie nconjurate cu band. Un om nu prea inteligent.
A nceput s fumeze o pip i a trebuit s-i spun s o sting.
Dac ar fi lsat s cad cenu, ar fi putut duna probelor. A
plecat apoi ctre Post Lacey. Aveam nc scara aia
telescopic, puteam s-o iau cu uurin n main. Ceva te-a
fcut s cobor n interiorul puului de min n care a fost
descoperit cadavrul femeii. Era ziua n amiaza mare. Am
folosit un b pentru a scormoni printre sfrmturi i am
gsit inelul.
Crezi, aadar, c se afla iniial pe degetul scheletului
de femeie?
Pare posibil. I-o fi scpat criminalului. i poliiei.
i ce scrie pe inscripie?
De la Lee pentru Lucinda.
E ciudat, coment Paula pe cnd Tweed o conducea
napoi la birou. Lee ar putea fi un nume de brbat sau de
femeie.
Ar putea fi.
Tweed inea n buzunar plicul cu probe n care se afla
inelul. Mai avea i dou foi, pe una scria Scheletul vostru i
pe cealalt Scheletul din puul de min. Pe prima scria
evaluarea lui Saafeld privind nlimea, greutatea i vrsta
posibile ale scheletului pe care l descoperiser ei cnd
mergeau n spatele lui Michael pe drumeag. Cealalt foaie
coninea aceleai date despre femeia din puul de min. Era
de asemenea indicat grupa de vrst posibil.
S nu uii de ntlnirea cu Lucinda de mine, l tachin
Paula. Va trebui s pori ceva adecvat. Pentru Lucinda, ai
nevoie de costumul la gri elegant.
Cam faci pe efa. Iar tu s nu uii de ntlnirea ta cu
Keith Kent. i s fii acolo la timp. E maniac atunci cnd vine
vorba de punctualitate.
Eu am vrut-o. Srmana Christine trebuie s fi fost un
auditor grozav. Nu l-am auzit niciodat pe Keith s spun c
ar putea s dureze ceva timp pn s rezolve o chestie.
i nc un lucru, i spuse Tweed pe cnd se apropiau
de Park Crescent, i-am cerut lui Newman s vin cu o
biografie complet a lui Abel Gallagher. M-am alarmat cnd
a lsat s-i scape faptul c tie c am fost la Abbey Grange.
De unde naiba ar fi putut ti asta?
Se pare c are o persoan de contact aici. M ntreb
cine-o fi.
Newman ntinse mna dup ziarul mpturit n clipa n
care intrar n birou. Atept pn cnd Tweed ajunse n
spatele biroului, apoi despturi ziarul.
l tii pe Drew Franklin, cel mai bun corespondent
politic de la Daily Nation?
Sigur c da, rspunse Paula. E aproape la fel de
detept ca tine, glumi ea.
Vorbesc serios, replic Newman. Sigur ai auzit
amndoi de Angora, noul stat rebel din Mediterana.
Washingtonul e foarte ngrijorat de cnd un guvern
fundamentalist a preluat puterea acolo. Islamism extrem.
Guvernul nostru, desigur, nu ia deloc n consideraie ideea
unei ameninri. Citii asta!
RACHETE DIN ANGORA PENTRU LONDRA?
Informatori demni de ncredere relateaz c Angora a
primit din Coreea de Nord 100 de rachete cu o raz de 4 000
de kilometri. Acest lucru nseamn c proiectilele ar putea
ajunge cu siguran la Paris, Berlin sau Londra. Rachetele
ateapt acum livrarea focoaselor aflate pe drum din Coreea
de Nord. Guvernul nostru nchide ochii.
Tweed citi articolul de dou ori. Apoi se ridic i se duse
la fereastra prin care se putea vedea la distan Regents
Park. Dar nu l vedea. Mintea lui trecea n revist toate
evenimentele la care fusese martor de cnd l vizitase pentru
prima dat pe Michael. Imagini distincte i reveneau n minte.
Cltoria stranie cu Michael la Dartmoor. Scheletele.
Oamenii pe care i ntlnise. Buci de conversaie. Glonul
tras asupra lui pe drumul de ntoarcere. Gantia. Lucinda.
Anne Barton. Al patrulea nume de pe lista din buzunarul lui
Michael. Se ntoarse.
Instinctul mi spune c acest caz de crim este cu mult
mai sinistru i mai periculos dect ne-am nchipuit noi. Fore
puternice i invizibile lucreaz aici. Momentul culminant se
apropie cu o vitez nebun. Trebuie s rezolvm cazul sta,
un caz de o importan inimaginabil.
14
Era ntuneric afar cnd Marler intr n birou. Harry
Butler se ntoarse i el n timp ce Marler puse ceva pe biroul
lui Tweed. Newman se ridic i, alturi de Paula, se uit la
obiectul metalic. Un tub imens de cartu pe care niciunul
dintre ei nu-l recunoscu.
Acum tiu cine a ncercat s te omoare pe oseaua
303, spuse Marler dezinvolt.
Ce-i asta? ntreb Tweed.
Un cartu special fcut pentru un imbatabil asasin
francez, pe nume Charmian. Nimeni n-a fost n stare s-l
identifice vreodat pe acest uciga pltit. n ciuda unor sume
serioase. Imense.
Eti sigur? Insist Tweed.
Bineneles. De asemenea, l tiu i pe cel care fabric
arme din astea la Paris. Era beat atunci cnd l-am vizitat
ultima oar i a lsat s-i scape numele lui Charmian cnd a
vrt cartuele astea ntr-un sertar. Asta-i neoficial. Dac
afl Charmian, omul la e mort.
i unde l-ai gsit?
ntr-o scorbur de brad pe dealul izolat de unde a tras
n tine. Totul ncepe s devin foarte franuzesc. Se duse la
perete, se sprijini de el i-i aprinse o igaret.
Ai de gnd s-mi spui ce nseamn asta?
De ce nu? Pe drum ncoace am avut o ntlnire cu
Marin, cel mai bun informator al meu din Europa.
Aa-l cheam? ntreb Tweed.
Ct naivitate. l lu n rs Marler, binedispus.
Bineneles c nu. sta-i numele lui de cod. tii doar cu ct
grij mi protejez informatorii.
Presupun c-o s auzim i noi ce i-a spus nainte s ne
prind miezul nopii, i-o ntoarse Tweed.
Zicea c o nav i adun echipajul din Ile des Oiseaux
n apropiere de faimoasa insul Chateau dIf de lng coasta
Marsiliei. Apoi pleac s ridice rachete cu raz lung de
undeva din Europa. Angora devine din ce n ce mai agresiv.
Deine rachete cu raz lung obinute de la Coreea de Nord.
Kun, dictatorul la nebun din Coreea de Nord, a fost iret.
Prea iret. Aa c rachetele alea au ajuns n Angora cu ceva
timp n urm. Apoi Kim a trimis proiectilele mai trziu cu alt
nav, care s-a ciocnit cu un distrugtor american n Marea
Japoniei. Nava cu ncrctura de proiectile s-a scufundat i a
ajuns pe fundul mrii. Kim a cerut Angorei s plteasc
pentru proiectilele pierdute i pentru nav. Angora a refuzat
i a gsit o alt surs.
Unde? ntreb Tweed grav.
Nu se cunoate sursa. Marin o s-mi trimit un semnal
codat s-mi spun cnd ar trebui s mergi pe insul. E foarte
bine pzit.
Am fost o dat n Marsilia cu ceva timp n urm.
Tweed se ridic i merse la fereastr, cu minile n
buzunarele de la pantaloni. Paula cunotea aceast
atitudine.
Tweed se concentra cu ndrjire. Se opri, privind n jos la
Newman.
Vedei? Instinctul meu n-a dat gre. Simt c acest caz
de crim e doar vrful unui aisberg uria, o conspiraie de
proporii. Am o grmad de verigi pe care trebuie s le
unesc pentru a forma un lan. Vreau s tiu unde se afl
fabrica de armament Gantia.
ntreab-o pe Lucinda la cin mine-sear, i suger
Paula. Mai spre sfritul mesei. Keith Kent mi-a confirmat din
nou c vom lua cina mpreun mine-sear. Se lupt cu
teancul la de conturi pe care l-am gsit n apartamentul lui
Christine.
M duc acas, se hotr Tweed. Vreau s m gndesc
n linite.
Te conduc pn la apartamentul tu, spuse Newman
ferm. N-ai s mergi pe jos n seara asta. Nu i dup ce
glonul lui Charmian i-a ratat inta cu doar civa
centimetri.
M nnebunesc dup ddace, bombni Tweed.
N-ai de ales, i replic Newman.
n mod neobinuit, Tweed sosi la birou n ziua urmtoare,
spre sear. i petrecuse dup-amiaza cu Anne la Champton
Place. Pruse mai linitit, ntmpinndu-l cu un zmbet.
V sunt recunosctoare c ai trimis aici doi oameni
din echipa dumneavoastr, ncepu ea. Pete, adic, domnul
Nield, face curat n buctrie dup ce mi-a pregtit masa. Iar
Harry Butler a transformat locul sta ntr-o fortrea, ceea
ce m face s m simt mult mai n siguran.
Erau aezai n salonul ei, n timp ce ea vorbea repede,
aproape relaxat. Tweed evita orice trimiteri la vizita ei la
morga lui Saafeld cnd trebuise s-o identifice pe Christine.
Nield apru cu o tav cu ceai, apoi i ls singuri.
M simt ca o proast, continu Anne. E ceva ce ar fi
trebuit s v spun mai devreme. Mi-a ieit complet din minte
din cauza a ceea ce s-a ntmplat ieri.
Mai bine mai trziu dect niciodat, o asigur Tweed
vesel. Sunt numai urechi.
Asta s-a ntmplat cu peste trei luni n urm, cnd am
nceput s m ngrijorez n legtur cu absena lui Christine.
Mi-am sunat un fost iubit care era poliist i l-am ntrebat
dac mi-ar putea recomanda un detectiv particular bun. Mi-a
dat detalii despre unul, John Jackson. Spunea c fusese
inspector, unul iste. Jackson i dduse demisia fiindc nu
putea suporta politica, apoi i-a nfiinat propria agenie.
Ai spus John Jackson? ntreb Tweed.
John era cel de-al patrulea nume de pe lista gsit n
buzunarul lui Michael.
Da, exact. Mi-a dat adresa i numrul de telefon.
Biroul lui e n Parson Street, Shadwell. n zona docurilor, m-
am gndit eu. L-am sunat i i-am spus despre ce era vorba.
Presupun c mi tremura puin vocea. Cnd a ajuns aici, mi-a
adus un bucheel de flori minunate. Am fost foarte
impresionat. I-am rspuns la toate ntrebrile i i-am dat
cincizeci de lire ca garanie. Mi-a dat o chitan. Detaliile lui
de contact sunt pe cartea asta de vizit.
Tweed lu cartea de vizit, modest, dar bine tiprit.
Agenia John Jackson, detectiv particular.
Parson Street, numrul 159, Shadwell, East London.
Nu se accept probleme conjugale.
Pot s-o pstrez? ntreb Tweed.
Desigur. Mi-a trimis o confirmare scurt c acioneaz
n numele meu. A fost ultima dat cnd am auzit de el. Mi s-
a prut foarte inteligent i sincer. Nu cred c ar bga n
buzunar cele cincizeci de lire de la mine pentru ca apoi s
dispar. Sper c n-a avut vreun accident.
Ai sunat la biroul lui pentru a ncerca s-l contactai?
De dou ori. De ambele di mi-a rspuns robotul.
Ursc lucrurile astea, N-am spus niciun cuvnt nici prima,
nici a doua oar. Apoi am renunat. Anne zmbi stins. Uneori
cred c renun prea uor.
Totui, ai ncercat de dou ori. Aadar, Nield are grij
de dumneavoastr?
O, da. mi este de foarte mare ajutor. O s-mi fie dor
de el, dar neleg c avei nevoie de el.
Poate s mai stea nc o zi sau dou, doar dac nu
dau peste vreo urgen. Vreau doar s schimb o vorb cu el
nainte s plec.
O, ct de mult v datorez pentru toat munca
domnului Butler? Am s v dau un cec acum.
Nu e nevoie. Tweed se ridic. Avem un fond mare la
dispoziie exact pentru astfel de situaii, mini el. Nu ezitai
s m sunai n caz c apare ceva, sau v ngrijoreaz ceva
n vreun fel.
Cnd Tweed se ntoarse la Park Crescent, mbrcat n
costumul gri, i i scoase paltonul, mare parte din echipa lui
se afla deja acolo. Era ora ase. Paula l msur de sus pn
jos.
Lucinda o s leine cnd o s te vad.
M cam ndoiesc. Se uit la Paula ndeaproape. Purta
un deux-pices albastru-electric cu o minunat broa sub
form de petal ncrustat cu pietre preioase, un cadou de
aniversare de la el. Keith Kent va fi cel care nu va mai putea
s-i ia ochii de la tine.
Dup ce voi doi o s terminai s v mai admirai unul
pe altul, ncepu Marler pe un ton arogant, poate m lsai i
pe mine s raportez ultimele evenimente.
D-i drumul, spuse Tweed din spatele biroului.
Marin, informatorul meu, a plecat acum ctre
continent.
Foarte drgu, dar vag, coment Tweed.
N-am terminat. Prerea lui e c va trebui s mergi la
Marsilia cam peste o sptmn, maximum zece zile. O s
mergem cu trenul. Marin insist asupra acestui lucru.
Serviciul secret francez fotografiaz toi pasagerii care
coboar din avioane, i te-ar recunoate. S-ar putea chiar s
ne urmreasc.
Nu sun chiar a vacan. Tweed se uit la ceas. ntr-
un minut plec la Santorini. Traficul e groaznic i vreau s fiu
acolo la timp.
Doar nu trebuie s-o lai pe seductoarea Lucinda s te
atepte, l tachina Paula. Asta-i o descriere chiar foarte bun.
Seductoarea Lucinda.
Am plecat, rspunse Tweed, punndu-i paltonul din
pr de cmil.
Stai o secund, l opri Newman, care tcuse ct timp
sttuse n fotoliul su. Am avut treab astzi. Am fost n East
End s m ntlnesc cu un individ care conduce un lan de
ambarcaiuni de agrement, i e un fan al curselor n timpul
sezonului. tie tot ce se ntmpl. L-am ntrebat despre Abel
Gallagher. i-a azvrlit minile n aer i mi-a zis c e vorba
de un tip aflat n mare primejdie. Gallagher frecventeaz
cursele n timpul sezonului. A fcut asta i anul trecut.
Informatorul meu l cunoate pe agentul lui de pariuri.
Gallagher i datoreaz douzeci de mii de lire sterline,
ntotdeauna i alege pe cei care pierd. Iar agentul ncepe s-
i piard rbdarea.
Cum l cheam?
Nici torturat nu mi-ar dezvlui numele lui. Gallagher?
E eful Diviziei Speciale. Ar putea s nsceneze oricui
ciripete o captur de droguri.
M duc jos s vorbesc cu George. Tweed ls ua pe
jumtate deschis. M ntorc.
Bun, replic Newman. Pentru c o s te duc la
restaurant. Nu trebuie neaprat s te afli pe oseaua 303 ca
s primeti un glon prin geam.
Paula se duse la fereastr. Ceaa invada strzile Londrei.
Putea nc s vad prin ea. Atept, apoi se ntoarse ctre
Newman.
N-ai s-l duci pe Tweed nicieri. Tocmai a disprut cu
main cu tot.
Tweed sosi la Santorini cu cinci minute mai devreme. Un
brbat iei s-i parcheze maina. Osptarul-ef l salut cu
efuziune.
V ateptm la masa pe care ai rezervat-o, cea mai
bun mas a casei.
Atept o doamn blond.
O s-o gsii la bar, domnule.
Reinut de cteva ori n trafic pe drumul spre restaurant,
Tweed meditase la ce i se spusese. Marsilia. Se lega asta de
vreun loc, sau de cineva pe care l vzuse sau l ntlnise?
Simea c i scap ceva. Apoi mai era i Abel Gallagher.
O datorie de douzeci de mii de lire la un agent de pariuri.
Ce agent ar lsa pe cineva s acumuleze o datorie aa de
mare? Rspunsul era clar. Agentul tia c ar putea avea
nevoie de protecia lui Gallagher ntr-o zi dac s-ar afla ntr-o
situaie periculoas.
Cutm pe cineva care are nevoie de fonduri
substaniale, spusese Paula. Ceva de genul sta.
La barul aproape gol la ora aceea, Tweed o gsi pe
Lucinda cocoat pe un scaun i bnd ampanie. Arta
trsnet. Purta o rochie verde, cu o crptur ce-i dezvluia
piciorul drept, iar culoarea se potrivea cu prul ei lung i
blond. Pe tejghea, se afla un al doilea pahar de ampanie,
nc neatins.
l vzuse intrnd n oglinda din spatele barului. Se
ndrept spre scaunul din stnga ei. Ea se ntoarse cu faa la
el.
Ai ntrziat, Tweed. Stau aici de secole. Noroc!
mpinse paharul plin spre el. Tweed l lu dup ce se urc pe
scaun. Ciocnir. Ea sorbi jumtate din coninutul paharului,
pe care barmanul i-l umpluse. Tweed sorbi din ampanie.
Nu am ntrziat, i spuse el. Am venit exact la timp.
Aadar, pentru ce bem?
Pentru noi! Fie ca relaia noastr s fie lung i
fructuoas.
Beau pentru asta.
Tweed bea numai ocazional i atunci cu moderaie. Dar
avea capacitatea de a bea mult, i s rmn totui treaz i
vigilent. Se ntoarse cu faa spre ea, zmbind.
Pot s-i spun c ari grozav?
Mulumesc. i ntinse mna stng i l trase uor de
mneca de la costum. Costumul sta are un efect deosebit
asupra mea. E att de elegant!
Chelnerul mi-a spus c masa noastr este pregtit.
Putem s lum buturile cu noi.
Peau prin restaurantul spaios i decorat cu gust,
urmai de chelnerul care ducea o tav de argint cu o sticl
de Krug. Chelnerul apru n timp ce se aezau la o mas din
col, puse alte dou pahare de ampanie pe mas, destup
sticla de Krug i turn puin ntr-un pahar. Tweed gust din
vin i ddu din cap aprobator. Li se aduser meniurile, le
studiar, apoi comandar. Lucinda se aplec n fa i spuse
cu glasul sczut, dei se mai afla doar un alt cuplu n
restaurant.
n ziua cnd ai venit s m vezi la fabric, unul dintre
buldozerele noastre fusese deturnat dis-de-diminea.
oferului i s-a fcut semn s coboare, un brbat mascat l-a
ameit cu cloroform i l-a mpins ntr-un boschet. Camionul a
fost gsit pe Autostrada 3. Poliia i-a pierdut foarte repede
interesul. oferul i-a revenit rapid. N-au fost urmri. Ciudat.
Foarte misterios, spuse Tweed.
i terminaser aperitivele i felurile principale cnd se
hotrr c aveau nevoie de o pauz. Lucinda i aprinse o
igar. Sticla de Krug era acum pe jumtate goal, femeia
fiind aceea care buse cea mai mare parte.
Povestete-mi despre Larry, suger Tweed. Ce fel de
tip e?
Un tip strlucit. O minte ascuit. Hotrt. Nu poate
suferi protii. Poate fi dur. i place s cltoreasc n
strintate. E plecat adesea pentru perioade destul de lungi,
pentru a se ntlni cu clieni importani. Jumtate din timp
nici nu tiu pe unde e. E foarte independent.
Cum era Michael nainte de amnezie?
Gata, am nceput! i scutur portigaretul nspre el.
tiam eu c-o s virm ntr-un interogatoriu.
M intereseaz oamenii.
OK, oft ea i i zmbi. Michael e nc i mai inteligent
dect Larry. Un director de vnzri de top. Mai avem doi,
care menin compania pe linia de plutire. Le lipsete spiritul
de iniiativ al lui Michael. Supravieuim, domnule detectiv.
Acum spune-mi, ai identificat acele dou amrte de
schelete din Dartmoor?
Tweed i scoase o batist de mtase din buzunar. i
ddu inelul gsit n interiorul puului de min. i spuse s
citeasc inscripia de pe interior: De la Lee pentru Lucinda.
Rmase ocat.
O, Dumnezeule! Lee a ncercat s-mi dea mie inelul
sta. Vezi ct de mare e piatra? L-am refuzat. Era prea mult.
Aa c l poart ea. Unde l-ai gsit?
Cine e Lee? Care e numele ei de familie?
Nu te opreti niciodat, nu? Din interogatoriu. Se
prezint cu numele ei de fat, Lee Charlton. E mritat cu
unul dintre directorii notri, Aubrey Greystoke.
Ce fel de director e?
Dumnezeule! Exclam, sorbind iari din ampanie. E
directorul financiar. Cstoria lor e pe cale s se destrame.
Ceea ce nu m mir se opri, uitndu-se lung la intrarea n
restaurant. Vorbind de lup, Greystoke vine ncoace cu ultima
lui iubit.
Tweed se ntoarse n scaun. Greystoke era un brbat
nalt, bine fcut, purtnd la gt o cravat neagr. Avea vreo
cincizeci de ani, radia mulumire de sine, scrutnd
restaurantul cu privirea, cu aere de stpn. Prul aten i
bogat era aranjat cu grij, avea o pereche de ochelari cu
rame aurite pe nasul roman, buzele i erau senzuale, brbia
ascuit. Lucinda i plecase privirea, dar acesta o zrise i
se ndrepta spre ei.
De braul lui era agat o fat scund i slab, cu prul
negru ca abanosul czndu-i pe umeri. Nu mplinise nc
treizeci de ani, aprecie Tweed. Vocea lui Greystoke era
arogant.
Mi, mi, mi, adunarea clanurilor, Lucinda. Ea e
Martina Martello.
Ai vreo veste de la Lee? ntreb Lucinda cu o voit
lips de tact, distant.
Niciun cuvinel. Nici nu m ateptam. tii cum e ea,
draga mea.
Nu. Cum i mai este? I-o ntoarse Lucinda.
i caut norocul pe undeva prin lume, m gndesc.
M aflu nc aici, n caz c n-a observat nimeni,
izbucni Martina.
Tweed se ridic, se prezent i i strnse mna. Ea i
ntoarse un zmbet recunosctor. Greystoke nghe.
Tweed? Domnul care ancheteaz nefericitele incidente
din Dartmoor?
Da. Tonul lui Tweed era sever. Dac putei numi dou
crime deosebit de violente incidente nefericite.
M bucur c v-am vzut pe amndoi. Greystoke fcu
un semn din mna cu unghii ngrijite. Martina, e timpul s ne
ocupm masa pn nu ne-o ia altcineva nainte.
Erau un cuplu neobinuit. n timp ce se ndreptau spre o
mas din captul cellalt al slii, Tweed observ minile
mari i vnjoase ale lui Greystoke i modul atent i lent n
care se mica.
Cnd l-a prsit Lee? ntreb el.
Trebuie s fie mai mult de trei luni de-atunci. I-a lsat
un bilet: Du-te naibii, Aubrey.
Scris de mn?
Nu. La calculatorul lui.
i Lee nu a mai fost vzut de atunci? De ce a
ncercat ea s-i dea ie inelul? Trebuie s fi costat o avere.
Dac vrei s tii, aveam o dispoziie proast, Aubrey
tot ntrzia s-mi dea nite conturi. Lee se afla n sala de
ateptare. Sttuse acolo o or. Soul ei urma s ia prnzul cu
ea. Am spus c poate o suna pe vreuna dintre pipiele lui.
Ceea ce a fost o mare greeal din partea mea. Lee, care mi
era o prieten apropiat, m-a ncolit i mi-a cerut detalii. I-
am fcut pe plac. Am simit c era timpul ca Aubrey s fie
pus la punct aa cum merita.
Cum a reacionat Lee?
Surprinztor de calm. Mi-a mulumit i mi-a zis c se
duce la toalet. Dac avea s coboare Aubrey, aveam s-i
spun c plecase. Ceea ce am i fcut un minut mai trziu.
i cum a reacionat el la asta?
Tu ai obine informaii i de la un mut. O, Doamne!
Uitasem de Michael. Am fost lipsit de tact. Aubrey a spus:
Bun. M scutete de cel mai plictisitor prnz. Aveam de
gnd s-i zic vreo dou, dar a ieit. Sfritul povetii. Acum
poate c vom avea i noi o conversaie plcut. Doar de
dragul variaiei, Tweed.
Mai ai puin rbdare. nc dou lucruri. Cum pot s-l
contactez pe Larry aici, n ora? Trebuie s am o discuie cu
el.
Poate un afurisit de interogatoriu, vrei s spui. Zmbi,
ntinse un erveel de hrtie pe mas, scoase un stilou,
scrise repede cu majuscule, mpturi erveelul i i-l ddu.
Asta-i adresa sediului din Londra, din Turn i numrul lui
personal de telefon. Se aplec spre el. Acum, domnule
detectiv, care era cellalt lucru?
Trebuie s discut cu Drago Volkanian extrem de
urgent. Cum dau de el?
N-ai cum. Nu sunt sigur prin ce ar se mai afl. Se
opri. Dar pot s-i spun c i el dorete s ia legtura cu tine.
tie despre Michael i despre amnezia lui?
Habar n-are. Tweed, i mulumesc pentru cina asta
minunat. Eu stau pn trziu. Hai la mine s bem un pahar.
Las-m s m mai gndesc, te rog!
Tweed plti nota. n timp ce se ndreptau spre ieire,
arunc o privire spre masa lui Greystoke. Iubita lui, Martina,
l mngia pe obraz. Greystoke se uit la Tweed, apoi
ntoarse privirea fr a da vreun semn c l-ar recunoate.
Osptarul-ef le aduse hainele.
Maina dumneavoastr v va atepta afar, domnule,
n doar un minut, i spuse el lui Tweed. Porsche-ul
dumneavoastr, o anun apoi pe Lucinda, e parcat pe
partea cealalt a drumului. Un chelner l-a supravegheat. A
pus i bani n parcometru.
Mulumesc, rspunse ea cu un zmbet, oferindu-i un
baci generos.
Pir ntr-o noapte incredibil de rece. Maina lui Tweed
nu sosise nc. Lucinda i spuse s-o urmeze i travers strada
larg. Un BMW uria cu geamuri fumurii se opri n faa ei.
Totul se ntmpl foarte rapid. Portiera din fa se deschise
cu putere i un brbat uria mbrcat pentru cin sri din
main i o acost.
Bun, drgu. Eti exact ce-mi trebuie. M duc la
Scargo, un super club. Hai, sri n main!
Dispari! I-o trnti ea.
Individul o apuc de bra i ncerc s-o trag n BMW.
Haide, insist el. Toate v lsai att de greu.
Tweed se afla la jumtatea strzii, cu pumnul drept
ncletat, cnd fu martorul extraordinarului spectacol.
Micarea Lucindei fu prea rapid ca el s poat vedea exact
ce fcuse. l apucase pe uria, l nvrtise i-l mpinsese
napoi. Acesta se lovi cu capul de partea de sus a portierei
deschise i se ndoi de mijloc. Ea l ridic cu totul, l mpinse
nuntru cu faa n jos, i verific pulsul n timp ce zcea
inert, ntinse mna, scoase cheia de contact i o arunc n
rigol. Apoi aceasta czu ntr-un canal.
O s triasc, i spuse ea lui Tweed calm. Pulsul e
normal. Aadar, ai s m conduci ca s ajung cu bine acas?
Sigur c da.
i pusese n gnd s-i spun c trebuia s se ntoarc la
Park Crescent. Acum nu avea de ales. Trecu la volanul
mainii sale, care atepta acum n faa restaurantului. Auzi
torsul motorului de la maina Lucindei i ncepu s ruleze n
spatele Porscheului cnd ea se puse n micare. Spera s nu
fie vreun echipaj de poliie prin preajm.
Strbtnd strzile goale, ajunser n curnd n Park
Lane i o cotir spre Maylair. Lucinda vir pe o strad
lturalnic, deschise cu telecomanda ua unui garaj
subteran i i fcu semn cu mna s se grbeasc nainte ca
ua s se nchid. Se strecur ntr-un loc de parcare liber, iar
Tweed se opri lng ea.
Te-ai descurcat de minune cu gorila aia, remarc el,
cnd ieir din main.
Jujitsu. Zmbi. Nicio problem, m descurc cu gorilele.
El o urm de-a lungul mai multor ascensoare. Ea chem
liftul i uile se deschiser, sri nuntru, aps pe butonul
ateptare i sttu nuntru, cu faa la el i braele
ncruciate.
Mor dup paharul la de butur. Haide! Mic-te!
Tweed era tentat. Fiecare fibr a trupului su l ndemna
s urce n lift. Respir adnc.
Mi-ar plcea foarte mult, spuse el. Chiar mi-ar plcea
la nebunie. Eti o femeie cu adevrat irezistibil. Dar trebuie
s m ntorc la Park Crescent. Atept informaii vitale n
legtur cu cazul pe care-l anchetez.
Tu i afurisitul tu de caz.
Ea iei n fug din lift, i arunc braele n jurul lui i l
srut lung. El rspunse, lund-o de mijloc, i o mpinse uor
napoi n lift. ntre timp, ea scoase o carte de vizit i i-o vr
n buzunarul de la hain.
Acum tii unde s m gseti. i mulumesc pentru
seara asta minunat.
Tweed era pe punctul de a face un pas nainte cnd ea
aps dou butoane. n timp ce uile se nchideau, ea i
arunc o bezea. Tweed se ntoarse grbit la main, dorind
s fi rmas cu ea. Dar, printre multe altele, ea era nc
suspect ntr-un ngrozitor caz de crim. Nu-i putea scoate
din minte modul rapid i eficient n care scpase de goril.
15
Tweed i gsise biroul gol cnd se ntoarse, cu excepia
Monici, ea prnd c nu pleac niciodat de acolo.
Pregtise uriaul raport pe care i-l dictase Tweed pentru
Buchanan. Era o relatare a tuturor lucrurilor care se
petrecuser pn atunci, ncepnd cu prima lui vizit la
Arabei la Ashton i prima ntlnire cu Michael. Se ncheia cu
descoperirea coninutului nfiortor al monstruosului frigider
din apartamentul lui Christine Barton. Omisese cu bun
tiin anumite evenimente.
Monica i art biletul lsat de Paula pentru el.
Sper c ai petrecut o sear minunat. M-am distrat
foarte bine cu Keith la Ivy. Am plecat la ora 10 de acolo.
Keith nc se lupt s dezlege misterul foilor cu cifre ale lui
Christine Barton. Cu drag, Paula.
Se uit la ceas: era noaptea. Era timpul s se duc
acas. Monica l preveni s ia un taxi i i zise c-o s cheme
ea unul. Nu era o idee bun s parcurg pe jos cei aproape
apte kilometri pn la apartamentul lui. Tweed fu de acord.
Taxiul l duse pe Drayford Street, destul de departe de
Holland Park. Se for s fac un du, care l trezi. Nu dormi
prea bine. Vedea ntruna oameni pe care i ntlnise n
ndeprtatul Abbey Grange, apoi la Santorini. Chipul Lucindei
i tot revenea n minte. Se ntreb din nou dac nu fcuse
cumva o mare greeal cnd nu urcase n lift cu ea n garajul
subteran. Era o femeie fascinant. Oare ar trebui s? Czu
apoi ntr-un somn adnc.
Ai mncat? l ntreb Paula n clipa n care Tweed i
fcu apariia n birou n dimineaa urmtoare.
Pi, nu
Paula iei i se ntoarse cu o jumtate de or mai trziu
de la fast-foodul din apropiere. Ridicnd capacul metalic,
ddu la iveal o farfurie cu unc i dou ochiuri prjite cu
roii la grtar.
ntreaga echip l urmrea n timp ce devora micul dejun
i bea cafeaua pe care o fcuse Monica. tergndu-se la
gur cu un erveel de hrtie, se simea un om nou. Se uit
n jurul lui prin birou.
Newman sttea jos n timp ce citea absorbit ediia de
diminea a ziarului Daily Nation. Marler sttea sprijinit de
perete i fuma. Lng el, Paula ntocmea o list, extrem de
concentrat. Harry Butler verifica mecanismul Waltherului
su automat. Pete Nield citea nite foi pe care i le dduse
Paula.
Tweed se ridic i i puse paltonul.
Pleci undeva? ntreb Paula.
Amndoi o s mergem. i aminteti de detectivul
particular John Jackson, pe care l angajase Anne Barton? O
s-i facem o vizit la birou. Parson Street, numrul 159,
Shadwell.
Shadwell? Butler i strecur pistolul automat n tocul
de la old. n cazul sta, o s mergem mai muli cu tine. Tu o
s mergi cu Paula n maina ta. Noi o s te urmm
ndeaproape, Pete, eu i Bob Newman.
Chiar e necesar?
n Shadwell? E absolut vital.
l lsar pe Marler cu Monica s aib grij de birou. Era
nc februarie, nori negri acopereau cerul i afar burnia
groaznic. Cnd pornir, cu Tweed la volan, Paula i verific
Browning-ul de calibrul 32, asigurndu-se c putea s-l
scoat cu uurin din buzunarul genii.
Eu cred c Harry cam exagereaz, mormi Tweed.
Eu nu. Harry cunoate bine zona.
n curnd, lsar n urm West Endul i privelitea se
schimb. Se zreau cvartale de case murdare i doar ici-colo
cte o cldire modern de birouri. i croir drum printr-o
pia n aer liber, cu tarabele acoperite cu prelat pentru a
proteja diversele mrfuri expuse spre vnzare. Mobilul Paulei
sun. Rspunse.
Era Harry. sta-i Shadwell. Zice s avem grij.
Sunt nc aproape n urma noastr. Maina lui
Newman, cu Bob la volan, Harry lng el i Nield n spate.
Parc am fi un ir de gangsteri care merg s lichideze o
band rival, remarc Tweed cu o not de amuzament.
De obicei Harry tie ce face, l mustr Paula.
ncetinete i ia-o la stnga cam peste o secund, am vzut
Parson Street.
Ce mizerabil arat locul sta, observ Tweed n timp
ce fcea la stnga. Totui, chiar dac are o agenie de
detectivi mic, mi nchipui c John Jackson trebuia s fie
foarte atent cu cheltuielile.
Parc pe strdua ngust, lng o bordur sfrmat. La
numrul 159 se afla o cldire n paragin. Pe o plcu fixat
cu uruburi de zid scria: AGENIA JOHN JACKSON, ANCHETE
PRIVATE. Vitraliul din partea de sus a uii era surprinztor
de curat. Pe cnd Tweed i Paula coborau din main, ua se
deschise. Tweed arunc o privire n spate de-a lungul strzii
i se simi uurat s nu vad nici urm de escort.
Un individ nalt i solid, mbrcat cu un palton vechi, cu
apca bine tras pe ochi, apru lng Tweed. Vocea aspr
era mai mult un mrit.
Domnii, tre s plteti o tax de cincizeci de lire ca s
intri pe strada asta. Se cheam protecie
Tcu atunci cnd simi eava metalic a Waltherului lui
Harry apsndu-i ceafa groas. Scp cuitul pe care-l inea
n mna dreapt.
Amice! Mirii Harry. Ai greit locul i strada. Car-te
napoi spre ru! Acum!
Zdrahonul o lu la goan spre captul strzii i dispru
dup col. Harry mpinse cuitul cu piciorul de pe bordur n
rigol i-i vr din nou pistolul automat n tocul de la old.
Tweed se ntoarse spre u, care era acum nchis.
Aps pe sonerie, apoi insist cnd nimeni nu-i fcu
apariia. Ua se deschise civa centimetri, cu lanul masiv
nc pus. Prin crptur se zrea o fat cu prul cre i
privire inteligent. Prea speriat.
Am vzut un brbat cu un cuit bigui ea.
A plecat, i spuse Paula ferm. Domnul Tweed are gard
de corp.
Domnul Tweed?
Eu, adic. Tweed i art legitimaia. Trebuie s
vorbim cu domnul Jackson, v rog.
Suntei de la poliie?
Ceva de genul sta. Dac ieeai s iei prnzul nu
dureaz dect cteva minute.
Plec de tot. Cred c mai bine ai intra. Amndoi, zise
ea, uitndu-se la Paula.
Intrar ntr-un vestibul ngust cu un birou ntr-un col, pe
care se afla o veche main de scris. Fata, de vreo douzeci
i ceva de ani, i conduse ntr-o alt camer, mai mare. Paula
se cutremur. Era un frig groaznic acolo.
Trebuie s vorbesc cu domnul Jackson, repet Tweed.
A plecat. Cred c de tot. Am rmas n continuare
pentru c mi-a pltit salariul pe o lun nainte. S-a tiat
curentul i apoi apa. Facturile nepltite s-au tot adunat. Era
un om cumsecade, domnul Jackson. N-am vrut s-l las balt,
aa c am rmas mai mult dect m pltise. Nu pot s
pricep. Pur i simplu s-a dus.
Vrei s spui c a disprut? ntreb Tweed calm. De
cnd nu a mai dat pe aici?
De mai mult de douzeci de sptmni. Am rmas ct
am putut, da nu mai am bani. Am reuit s obin ieri o alt
slujb. I-am lsat un bilet, n care i-am dat detalii despre cei
doi clieni care l cutau. Art spre un plic de pe birou. E un
om cumsecade, repet ea. Am lucrat pentru el un an de zile.
Pot s vd i eu mesajul s aflu numele clienilor?
Suger Tweed.
S-or fi dus n alt parte acum.
i ddu plicul nesigilat. Tweed citi biletul dactilografiat
plin de greeli. Numele nu i spuneau nimic. i art hrtia
Paulei.
Am ajuns ntr-un punct mort, opti ea.
sta-i singurul loc pe care l deine domnul Jackson?
ntreb Tweed.
Nu. Mai are i o cas plutitoare n Wensford. Se ducea
des acolo pentru o zi sau dou s studieze detaliile vreunui
caz.
Unde-i Wensford?
Pe undeva de-a lungul Autostrzii 3. Casa plutitoare
de pe rul Ley, mi-a spus el. La confluena cu rul Wey
Scuz-m, spuse Paula. M ntorc ntr-un minut.
ni imediat ce lu cheia de la Tweed. Se ntoarse
repede dup ce scotoci prin colecia ei de hri topografice.
Alegnd harta comitatelor Surrey i Sussex, o desfur pe
birou.
Ai idee unde-i Wensford? O ntreb ea pe fat. Nu tiu
cum te cheam, spuse i zmbi.
Jenny Oxton. Se aplec deasupra hrii. John mi-a
artat odat unde mergea. E pe lng Autostrada 3, apoi iei
de pe autostrad aici, nspre Wensford. Casa plutitoare e pe
lng un pod construit peste rul Ley.
inei evidene aici despre relaiile domnului Jackson
cu clienii? ntreb Tweed.
Le lua mereu cu el n serviet. Nu a mai rmas nimic
aici. Pot s plec cu dumneavoastr?
Sigur c da. Putem s te lsm la tine acas.
Ar fi bine. Iubitul meu, Jeff, o s m atepte la
cafeneaua de la colul Parson Street.
Tweed i dduse plicul napoi. Deschiznd un sertar, ea
scoase un alt plic, apoi lu cu ea o serviet uzat. Se uit la
Paula.
Astea-s lucrurile mele. Cnd o s ies, o s ncui ua, o
s pun cheia n plicul sta i am s-l bag nuntru prin u. E
tot ce pot s fac. Sper c John e bine.
Afar, l vzur pe Harry sprijinindu-se de zidul de peste
drum, prefcndu-se c citete un ziar. Newman i fcu
apariia, venind cu maina din cellalt capt al strzii, cu
Nield lng el. Harry urc n spate. Tweed merse pn la
captul Parson Street i o ls pe Jenny Oxton la ua
cafenelei. i dduse o bancnot de zece lire chiar nainte s
coboare i respinsese mulumirile ei uluite. Ea se repezi n
cafenea i se aez la o mas lng fereastr, n faa unui
brbat tnr cu chip grosolan. Se apleca spre el s-l srute
cnd plecar.
Unii oameni au o via grea, coment Paula.
O s supravieuiasc. mi plac cockney. Valoreaz ct
o sut de alde Aubrey Greystoke. Acum trebuie s gsim
Wensfordul i casa plutitoare.
Oprindu-se n fa la Park Crescent, Tweed avu o ceart
violent cu Newman i i spuse s nu i urmeze pn la
Wensford. Trebui s dea un ordin direct ca nimeni s nu-i
urmeze sub nicio form pe el i pe Paula.
Era vremea prnzului cnd Tweed conducea cu vitez
maxim pe Autostrada 3 cu Paula lng el. Ajunser foarte
repede la punctul de ieire de pe autostrad, lund-o pe un
drum de ar. Puin mai devreme, Paula insistase s se
opreasc pentru scurt timp n faa fabricii Gantia. Fcu
repede cteva poze. Pentru prima dat de cnd ajunsese la
birou de diminea, Tweed se trezi gndindu-se din nou la
Lucinda, amintindu-i scena din garajul subteran cnd ea
ncercase s-l conving s urce n lift. Trebuia s fi urcat cu
ea, i spuse melancolic. Nu, luase hotrrea care trebuia.
Sau nu?
A da orice s tiu la ce te gndeti att de profund,
spuse Paula n timp ce i punea aparatul de fotografiat la loc
n geant.
M gndeam doar c ar fi trebuit s-o previn pe Jenny
Oxton s nu se mai ntoarc la casa lui Jackson.
Cum ar putea s se mai ntoarc? A bgat nuntru
cheia prin u.
A, sigur c da. Uitasem.
Chiar?
i arunc o privire nencreztoare.
Nu dup mult vreme, mergeau ncet prin Wensford, un
sat cu case modeste mrginind drumul. Nu existau
magazine. Tweed ncetini att de mult, nct aproape se
trau n timp ce se apropiau de un vechi pod ncovoiat. Pe un
pilon de crmid erau nscrise cuvintele PODUL LEY.
Parc n faa unui han mohort de pe partea cealalt.
Eu zic s coborm aici i s o lum pe jos, spuse el.
Traversar drumul pustiu i coborr apoi pn la poteca
edecului. Acostat la mal, se afla o ambarcaiune de locuit
vopsit n culori strlucitoare, iar o parm de pe punte o
lega de o stnc masiv de pe mal. Numele, Maiy Lou, era
vopsit pe prov. O scndur masiv i lat lega malul de
punte. Era foarte linite, niciun zgomot de trafic, numai
croncnitul a pustiu al ciorilor cocoate ntr-un pom din
apropiere. Paulei nu-i plcu acest sunet.
M duc s verific barca, zise Tweed. Tu stai aici de
paz.
Scuz-m, sri Paula, cu minile n old i pe un ton
furios. Triam cu iluzia c fac parte din echip. Dac ai s
cazi de pe nenorocita aia de scndur, s tii c eu n-am s
te salvez, domnule Tweed.
Bine, bine. O s mergem amndoi, spuse el dup ce-i
vzu expresia de pe chip.
Travers scndura, care abia dac se cltin. Paula l
urm. Tweed rmase n picioare pe punte, cutnd urme de
pai. i pusese mnuile din latex i, cnd Paula l ajunse din
urm, vzu c ea deja i le pusese pe ale ei.
Cred c se intr pe ua aceea, spuse ea.
Tweed se ndrept spre ua nchis de la intrarea n
cabin. Cnd trase de mner, nu putu s-l mite. Uitndu-se
n jos, vzu o pan groas de lemn nfipt dedesubtul uii.
Cercet puntea cu privirea i vzu o dalt zdravn nfipt
ntr-un suport de piele legat de babord. Apucnd-o, reui s
o scoat i observ imediat nite pete maronii. Nu spuse
nimic n timp ce o duse lng pan. Fu nevoie de cinci
lovituri puternice pentru a disloca pana.
A vrea s rmi pe punte, i spuse Paulei.
Nu ncepe iar! Izbucni ea.
Strngnd din dini, Tweed trase de mnerul uii. Se
deschise cu uurin. Imediat fu izbit de un miros ngrozitor,
despre care el tia c nu nseamn dect un singur lucru. i
scoase o batist, o nfur n jurul nasului i trase de restul
acesteia peste gur. Cnd se uit la Paula, vzu c i
acoperise deja faa. Avea n mn lanterna ei cu lumin
puternic, pe care o scosese din geant.
Era ntuneric nuntru, dar Tweed avea impresia c intra
n cabina principal. Mirosul era irespirabil. Lanterna Paulei
lumin o canapea din piele veche, goal, amplasat ctre
tribord. Paula inea strns lanterna n mn i roti fasciculul
de lumin spre partea cealalt. O alt canapea de piele, de
data asta ocupat. O siluet scheletic era ntins pe ea, iar
pe puntea de lng ea se aflau pungue transparente
coninnd nite forme decolorate. Carne. Tiat de pe
schelet. Tweed aproape se neca din cauza mirosului. Paula l
trase de bra.
Hai s ieim de aici, zise ea, cu glasul nbuit din
cauza batistei.
Cabina fusese rscolit. Sertarele fuseser scoase, iar
coninutul lor mprtiat pe punte. Tweed se cltin. Paula l
trase de bra. Ieir pe puntea exterioar.
Pe punte, Tweed trnti ua n urma lui. Respir adnc.
Paula mergea repede spre tribord. Tweed era sigur c o s
vomite. Apoi Paula i reveni, i scoase mnuile, le arunc
pe punte, nfc o sticl de ap mineral din geant, i
smulse capacul i bu mult. Apoi i ddu sticla lui Tweed,
cruia ncepea s i se fac grea. Acesta ddu pe gt
cteva nghiituri mari i simi c stomacul i se mai linitete.
Ne ntoarcem pe poteca edecului, spuse Tweed cu
glasul rguit.
Ai grij cum calci pe scndur aia.
Tweed fcu civa pai pe punte nainte i napoi,
ntrindu-i picioarele, apoi travers repede scndura. Paula
l urm n timp ce el o privea nelinitit. Se prbuir amndoi
pe potec.
D-mi mobilul, spuse Tweed. l sun pe Buchanan.
Paula se plimb de colo pn colo pe potec n timp ce el
comunica detaliile la telefon, spunnd n ncheiere c aveau
s atepte la hanul de peste drum de partea podului n care
era acostat casa plutitoare. i ddu telefonul napoi.
Vine ncoace. L-am prevenit, fr sirene sau girofaruri
n Wensford. Nu avem nevoie de public.
Nu ar trebui s ne ntoarcem i s mai cercetm? Cred
c am vzut ceva plutind pe ru pe partea cealalt.
Nu, n-ar trebui. Asta-i treaba lui Buchanan.
O femeie cu obraji rumeni i zmbet plcut le deschise
ua de la han. Tweed i mrturisi i c nu mai mncaser de
ceasuri ntregi. Femeia le rspunse c prnzul tocmai se
terminase, dar avea s vin peste un ceas ora ceaiului. Apoi
se uit din nou la ei.
Chiar c artai nfometai. Ce-ai zice de nite
sandviciuri cu unc?
E bine, spuse Tweed. V suntem recunosctori. Ne
aducei, v rog, i nite cafea i ap?
Imediat. S v conduc n salonul de ceai.
Acesta se afla n partea din spate a hanului, o ncpere
mic plin de mese puse pentru ceai, cu halbe de bere
aezate pe o poli i draperii din tul ascunznd grdina din
spate. Nu mai era nimeni acolo.
Nu sunt sigur c pot face fa unor sandviciuri cu
unc, spuse Paula.
Atunci nu le mnca. Bea ap dac eti n oc.
Nu sunt n oc, protest ea. Am vzut destule crime
din astea pentru a simi c aproape fac parte din peisaj.
Fu adus mncarea, dup care femeia i ls singuri,
nchiznd ua. Tweed lu un sandvici cu unc. Dup cum
sperase, Paula l devor pe al ei. Erau consistente i se simi
mult mai bine.
sta trebuie s fie Jackson, srmanul de el, spuse ea.
L-am identificat deja.
Unde suntem acum? ntreb ea.
n Wensford.
Pentru Dumnezeu, tii ce vreau s spun. Lista aia din
buzunarul lui Michael. Sunt toi victime ale acestui criminal
odios?
Cadavrul femeii gsite n puul de min din Dartmoor
ar putea fi al lui Lec Greystoke, soia directorului financiar de
la Gantia. Am aflat asear n timpul cinei cu Lucinda c
aceasta l prsise, dup cte se pare, cu mai mult de trei
luni n urm. Mariajul lor se destrma. Lucinda a identificat
inelul la scump cu diamant ca fiind un cadou pe care Lee a
ncercat s i-l dea. Ea l-a refuzat. Am s-i spun de ce mai
trziu.
i Christine, reflect Paula, tim c este Christine
Barton, auditor financiar. Dar cum rmne cu scheletul
brbatului luia din Dartmoor?
Habar n-am cine era la. Va trebui s aflm.
i John Jackson, continu ea, e peste drum, sunt
sigur. Aa c ne mai rmne doar Ken.
Aa se pare, czu de acord Tweed.
i att Christine, ct i Jackson au foarte mare
legtur cu Anne Barton, medita ea. Nu poate fi ea. Nu-i
destul de puternic.
Nu poi s presupui asta, o preveni Tweed. n timp ce
ne aflam n apartamentul ei, am vzut-o ridicnd un scaun
masiv cu sptar tare pentru a se aeza. L-a ridicat ca pe-un
fulg.
Tcu atunci cnd se ntoarse gazda. i puse ntrebarea n
timp ce pltea nota modest, lsnd un baci generos.
Am venit s vedem un amic care are o cas plutitoare
pe ru de partea cealalt a podului. L-ai vzut vreodat?
Nu. Nici eu i nici brbatu-meu. i lsa maina n
parcarea din sat, apoi cred c mergea pe jos pn aici. Soul
meu vedea lumina aprins pe barc noaptea trziu. N-a mai
vzut-o de ceva vreme.
tii cumva cam de cnd n-ai mai vzut luminile?
Trebuie s fie cu vreo trei sau patru luni n urm
Scuzai-m, sun la u.
Cred c a sosit poliia, coment Paula.
Cred c ai dreptate. Am auzit vehicule oprindu-se.
Tcu, fiindc ua se deschise i gazda l pofti n ncpere pe
superintendentul Buchanan. Trgndu-i un scaun, acesta se
aez lng ei.
Am adus o echip tehnic complet. i o ambulan.
Am primit ordin s nu atingem cadavrul. Profesorul Saafeld
trebuie s soseasc dintr-o clip ntr-alta. tii ce crcota e.
Cineva ar trebui s cerceteze rul n zona tribordului,
suger Paula. Am vzut ceva plutind pe ap, ar putea fi un
document de identitate.
Scheletul poate fi al lui John Jackson, detectiv
particular, spuse Tweed.
Jackson! Buchanan pru ocat. A fost un inspector
strlucit la Scotland Yard. Mi-a plcut. Ar fi ajuns departe. i-
a dat demisia n ciuda tuturor protestelor mele. Era stul de
birocraia cu care ne bombardase guvernul. Spunea c mai
degrab ar lucra pe cont propriu, ajutndu-i pe oameni. Mai
bine m-a duce acolo acum.
Tocmai plecam i noi. i-am trimis un raport cu
majoritatea lucrurilor pe care le-am descoperit pn acum.
Mersi. Trebuie s fug acum.
Tweed abia plecase mpreun cu Paula napoi spre
Londra, cnd un Rolls-Royce trecu pe lng ei pe Autostrada
3, mergnd n sens invers. Saafeld i claxona de dou ori.
Buchanan i echipa lui au sosit foarte repede,
coment Paula.
Probabil c au mers pe autostrad cu o sut cincizeci
la or cu sirenele urlnd i girofarurile pornite. Bine c nu
era or de vrf.
Unde mergem acum?
Direct la Park Crescent. Am putea avea nouti, dei
m ndoiesc foarte mult.
Tweed se nela n presupunerea lui.
Am fcut cercetri n privina trecutului dur al lui Abel
Gallagher, l ntmpin Newman.
Dur?
Monica sttea la calculatorul ei, btnd cu vitez la
tastatur. Butler sttea pe podea, jucndu-se cu o grenad
de mn. Paula se strmb.
Chestia aia nu e amorsat, sper.
Ba bineneles c da, o tachin el.
Nield sttea pe cellalt scaun, studiind o hart a Londrei.
Ridic privirea cnd Tweed l ntreb:
Vd c te-ai ntors de la Champton Place, Pete? Ce
face Anne?
i-a revenit surprinztor de repede. Am avut impresia
c nu era chiar aa de apropiat de sora ei, chiar simea c
fusese o influen dominant. Asta i-a scpat n timp ce
vorbeam, dar s-a grbit s mascheze ce spusese.
Eu n-am avut impresia asta. Tweed se aez gnditor
la biroul lui. Tu ai stat acolo mult mai mult i i fcea probabil
plcere compania ta, aa c a fost mai puin prudent.:
Chiar pream s ne nelegem bine, observ Nield.
Dac e s te iei dup Pete, rse Butler, nu trebuie
dect s se uite la o femeie, c ea i lein dup el.
S-mi aduci aminte s-i pocesc mutra aia de fraier, i-
o ntoarse Nield.
Ai terminat? Protest Newman. Voiam s v
povestesc ce am aflat n legtur cu Abel Gallagher. Nu-i o
persoan cumsecade. La coal era eful unei gti care
btea ali elevi. Mai trziu, s-a nrolat n serviciul cel mai
nasol din armat, a cerut s se nscrie n poliia militar i
tia l-au acceptat. Avea o reputaie foarte dur cnd l-au
fcut sergent intendent. Dac era vreun cadet care nu-i pica
bine, gsea el o scuz s-l bage n groapa cu lei.
Cum adic? ntreb Paula.
Asta-i o zon bine pzit i ngrdit unde sunt trimii
bieii ri. Instrucia e criminal, fr glum. Li se spune s
alerge nainte i napoi ore ntregi cu ranie grele n spate.
Gallagher i fcea pe favoriii lui s alerge pn cdeau lai.
Unii au trebuit s fie trimii la spital.
Ce sadic, coment Paula.
Unul notoriu. Cnd a plecat din armat, s-a dus la un
interviu pentru o slujb la Medford, agenia aia mare de
securitate. Poate s se i trie n patru labe, dac-i iese
ceva din asta. A fost angajat la Medford i a ajuns sus
njunghiindu-i colegii pe la spate. Poate s fie i viclean i
s fac pe gentlemanul cnd i convine. Rezultatul? Obine
cel mai nalt post cnd predecesorul su iese la pensie. Se
zice c avea influen politic. sta-i Abel al nostru. Atunci
cnd joac darts, azvrle cu cuite n planet n loc de
sgei. M gndeam c asta spune multe despre el.
Ce mai, e un fermector, observ Paula.
Mai mult, e cunoscut a fi periculos pentru doamne,
ncheie Newman.
Se pare c ar putea fi n stare de orice, hotr Tweed.
Iar cruzimea i face o plcere deosebit.
Prin urmare, avem un suspect n ancheta noastr,
suger Paula. Dar care ar putea fi mobilul?
Fie c e el, fie c e altcineva, reflect Tweed,
presupun c banii reprezint mobilul.
Iat explicaia, spuse Butler. tim cu toii c e vrt
pn-n gt n datorii uriae ctre un agent de pariuri.
Adevrata problem, i preveni Tweed, e cum s
legm victimele una de alta. Buchanan insist c sunt
omoruri la ntmplare ale unui psihopat. Eu cred c e ceva
mai mult la mijloc. Poate ceva cu adevrat periculos.
Se uit la Monica; ea tocmai rspunsese la telefon i i
fcea semne disperate. Tweed o ntreb fr entuziasm cine
era.
O secretar care zice c Drago Volkanian vrea s
discute cu tine acum.
Vocea care i rspunsese lui Tweed era tuntoare, fr a
fi autoritar. O voce cu mult personalitate.
Domnule Tweed, trebuie s ne vedem de urgen.
Cnd v convine dumneavoastr, e bine mine dup-
amiaz? n Jermyn Street.
i care ar fi subiectul discuiei?
Aha! Un hohot rsuntor. V consider, domnule, un
om de o inteligen excepional i de o perspicacitate rar.
De asemenea, nu m folosesc niciodat de lingueli, pe care
le consider semne de ipocrizie. Dumnezeu tie c am avut
parte de multe la viaa mea. Un alt hohot rsuntor. Am
auzit-o pe asistenta dumneavoastr rostindu-mi numele. Ai
putea s remediai asta, domnule? Nu doresc s tie nimeni
c am sunat i c o s venii s m vizitai.
Asta se poate rezolva uor, spuse Tweed repede.
Sunt convins c putei, domnule. Cu tactul
dumneavoastr obinuit. V-a fi foarte recunosctor dac v-
ai asigura c nimeni nu va ti c venii s m vizitai.
Adresa este Jermyn Street, numrul 490, mult dup Floris,
btrnul parfumier. Deci, v-ar conveni mine la ora patru
dup-amiaza? Dac nu, am putea
Da, ar fi foarte bine, l ntrerupse Tweed.
Stimate domn, cooperarea dumneavoastr
nentrziat e un rspuns care m ndatoreaz. nc ceva,
putei s venii cu extraordinara Paula Grey. Suntei cu
adevrat norocos c beneficiai de serviciile unei doamne
att de deosebite. Un alt hohot asurzitor. Deci mine la ora
patru. V transmit cele mai calde urri. Avei mare grij,
domnule. Trim ntr-o lume periculoas.
Telefonul se nchise nainte ca Tweed s poat rspunde.
Se aez privind n gol. De mult nu mai auzise o voce care
radia atta for i bunvoin.
Tweed se plimba ncet prin biroul lui de mai bine de zece
minute, dup calculele Paulei. Uneori se oprea s se uite pe
geam nspre Regents Park. Se lsase noaptea, o sear
posomort cu burni licrind pe trotuare. Navetitii se
grbeau, ghemuii sub umbrele, pregtindu-se s nfrunte
comarul cltoriei spre cas cu numai cte ceva trenuri
care circulau, strada nfindu-se ca o mas compact de
autobuze i maini nemicate. Nefericire. Numai Paula i
ddea seama ce se ntmpl. Tweed urma s ia o decizie
important.
Ua se deschise i intr Marler, mbrcat ntr-un costum
bej elegant pe care Paula nu-l mai vzuse pn atunci.
Mmm! Exclam ea cu glas tare cnd acesta se apropie
de ea.
Pentru asta, i spuse el, o s te invit la cin la Savoy
Grill.
Nu nc, se rsti Tweed. Eti cel de-al cincilea
anchetator de care am nevoie.
Merse repede n faa biroului, se sprijini de el i-i
cuprinse cu privirea ntreaga echip. Acum e acum, i
spuse Paula. Vocea lui Tweed era aspr, poruncitoare.
Nu mai avem mult timp. Dup cum tii, probabilitatea
de a descoperi criminalul sta odios scade de la o zi la alta.
i Saafeld mi-a confirmat c persoanele ale cror cadavre au
fost gsite pn acum au fost ucise cu trei sau patru luni n
urm. Astzi, cuvntul de ordine este aciune. Fiecare
dintre voi va trebui s viziteze un personaj cheie i s-l
interogheze la snge. Folosii-v de legitimaiile de la SIS
pentru a putea intra, dac ncearc cineva s v opreasc.
Gata, am terminat cu tatonrile. Newman, inta ta este Larry
Voles, directorul general de la Gantia.
L-ai interogat deja? Dori s tie Newman.
Nu. Poi s fii i dur, f orice e nevoie. Monica v va da
fiecruia cte-o copie a raportului meu pentru Buchanan.
Suntei narmai pn-n dini cu date.
Abia atept s aflu pe cine voi vizita, spuse Paula.
Va trebui s atepi. O s iau intele ntr-o anumit
ordine. Nield, tu o s-o vizitezi pe Lucinda Voles i o s faci
presiuni asupra ei.
Dac nu te deranjeaz, spuse Nield calm, o s m
descurc eu cu ea n felul meu cnd am s-o vd.
Orice, numai s obinei rezultate, spuse Tweed rstit.
Butler, tu te duci la Anne Barton. tiu c ai ntlnit-o, dar
numai pentru scurt timp. N-o lsa s te prosteasc cu
temperamentul ei aparent sfios.
Am s-o prind eu cu anumite detalii, ai s vezi.
Marler, inta ta e Abel Gallagher. O s ncerce s te
refuze folosindu-se de poziia lui de la Divizia Special.
M tem c asta n-o s m impresioneze, rosti Marler
trgnat.
Paula, se rsti Tweed, enervat de ntreruperea ei de
mai devreme, tu ai s vii cu mine mine-diminea cnd am
s m duc s-l interoghez pe Aubrey Greystoke, directorul
financiar de la Gantia, adug el pentru toat lumea. i nc
o descoperire pe care s n-o dezvluii nimnui. Sunt sigur
c femeia gsit n puul de min din Dartmoor este Lee,
soia disprut a lui Greystoke.
A vrea s am i eu propria int ncepu Paula.
i nc ceva care s v ajute pe voi toi, continu
Tweed, ignornd cea de-a doua ncercare a Paulei de a
interveni. Dup cum am spus mai devreme, avei cu toii
cte o copie xerox a raportului meu detaliat pentru
Buchanan. Dar uimitorul profesor Saafeld mi-a furnizat o
descriere a vrstei, a nlimii i a greutii probabile a
scheletelor pe care le-a examinat. Monica v va da cte o
copie i dup acel raport nainte de a pleca.
Newman deschise gura s ntrebe: Cnd?, dar Tweed
ghici ntrebarea. Trecu ntr-un vrtej n spatele biroului,
rmnnd n picioare.
Mai suntei nc aici? Hai, la treab! Avei ceva urgent
de fcut!
Dup ce se termin foiala oamenilor care plecau, fiecare
lund de la Monica cte-o copie dup raportul lui Saafeld,
Paula se hotr s spun ceea ce gndea. ntreaga postur i
dispoziia lui Tweed se schimbaser. Micrile iui,
tensiunea, severitatea expresiei disprur n timp ce se
relaxa n scaunul din spatele biroului.
Am voie s vorbesc? l ntreb Paula tios.
Nu fi prostu. Vino s vorbim. ntotdeauna m
linitete compania ta.
Paula ridic scaunul cu sptar din spatele biroului lui
Tweed, l aduse n fa, l ntoarse i se aez cu faa spre el.
S presupun c intele alese pentru interogare i
includ pe toi suspecii?
Nu neaprat. Eu caut informaii. i repede.
Nu sunt sigur c ai ales de fiecare dat omul potrivit
care s mearg i s discute cu aceste persoane. Harry e
potrivit pentru Anne Barton?
E perfect. n primul rnd, ea e aparent rezervat. De
asemenea, am bnuit c nu prea are muli bani. Dac-i
adevrat, atunci i Harry vine dintr-un mediu srac, plus
faptul c a ntlnit-o deja. Cred c s-ar putea s se deschid
n faa lui.
tii ce, zise ea pe un ton plin de regret, cred c mai
bine m-a nscrie la nite cursuri de psihologie.
Eti cea mai perspicace femeie pe care am ntlnit-o.
Aa c uit de cursuri, dect dac nu vrei s le ii tu.
O s tac cnd o ne ntlnim mine cu Greystoke.
Nu i dac doreti s-i pui o ntrebare, s-l provoci.
Are o slbiciune pentru femeile atrgtoare. De cnd soia
lui, Lee, a disprut, din nou, acum trei sau patru luni, are
mn liber.
Ar putea fi un mobil.
Pentru uciderea lui Lee, dar cum rmne cu toi
ceilali?
A fost o micare deteapt s-l trimii pe Marler s-l
prjeasc pe Gallagher. Animalul la o s aib surpriza vieii
lui dac ncearc s-l duc pe Marler. i Newman a fost o
alegere bun pentru Larry, din ceea ce am vzut la el. Dac
stau i m gndesc bine, cred c ai fcut alegerile potrivite.
mi pare ru dac am fost agresiv.
S nu-i pierzi niciodat agresivitatea.
O or mai trziu, sun telefonul. Era Nield.
Cum te-ai descurcat? ntreb Tweed. Te-ai micat
repede.
Asta pentru c nu m-am descurcat. Lucinda n-a vrut
s m lase s intru n apartamentul ei. Zicea c, dac ai
nevoie de mai multe informaii, poi s vii foarte bine i
singur. N-am putut s-i schimb hotrrea.
Nu-i face griji! Unde i-ai parcat maina?
n garajul subteran de sub locuina Lucindei. E lsat
deschis n timpul zilei. Sunt acolo acum.
i cunoate maina? Ai vreun mod n care s te
deghizezi n cazul n care coboar dac rmi acolo?
Am o plrie de fetru caraghioas, o pereche de
ochelari cu lentile fr dioptrii i o earf galben. De ce?
Vin acolo s m ntlnesc eu cu ea. Dac pleac,
vreau s-o urmreti. tii numrul Paulei? Bine. Stai acolo
dac nu iese. Asta-i tot.
Se ntoarse spre Paula, care i ntindea telefonul.
M duc pn la Lucinda, zise el.
E timpul s-i iei i tu un telefon, i arunc ea.
Mersi. Ne vedem mai trziu. Tu i Monica rmnei aici
s pzii fortreaa.
Cnd Tweed cobor n garajul subteran, majoritatea
spaiilor de parcare erau goale. Oare nu mai tria nimeni
altcineva acolo? Probabil c majoritatea oamenilor erau
plecai la munc. Gsi Ford-ul albastru al lui Pete i verific
numrul de nmatriculare pentru a fi sigur. Nici urm de
Pete. Ce se ntmplase?
Parc, iei din main i se apropie cu pruden de Ford.
Pete lsase pe spate scaunul oferului. Se ntinsese pe el i
nu se mai vedea. Plria de fetru era ntr-adevr
caraghioas, dar, n combinaie cu ochelarii i cu earfa,
Pete era greu de recunoscut chiar i de ctre Tweed. Se
ridic n capul oaselor i cobor geamul.
Nu a cobort, aa c trebuie s mai fie nc acolo.
Singur, mi nchipui.
Rmi pe poziie. M duc sus.
Urc n liftul deschis, aps pe butonul pentru etajul trei,
unde se oprise atunci cnd l lsase ea dup cina de la
Santorini. Nu, acolo unde o lsase el pe ea.
Holul de la etajul trei n care intr era mobilat somptuos.
Mochet, oglinzi pe perei, o msu stil Regency lipit de
peretele de lng u. Se vzu n oglind i i ntoarse
privirea. Niciodat nu-i plcuse s se vad n oglind. Aps
pe sonerie i ua masiv se deschise imediat, att de repede
nct tresri. Lucinda sttea n cadrul uii, fcndu-i semn s
intre.
Se gndi imediat c fcuse o greeal venind. Lucinda
purta un pulover alb i pantaloni albi, o curea aurie n jurul
taliei subiri i o pereche de papuci aurii n picioare. nchise
ua dup ce intr el i o ncuie.
S-i iau haina, spuse ea cu vocea ei cald, pe care
Tweed o considera att de atrgtoare. i nu mai trimite pe
altcineva de acum ncolo. Vino tu, indiferent ce ai dori,
continu ea cu un zmbet gale. Ce-ai zice de un coniac?
Un pahar de Chardonnay ar fi bun.
Vine imediat. Ia loc pe scaunul de lng canapea.
Scaun? Vzu c ea pregtise mobila pentru vizita lui. Tblia
scaunului era foarte lung, iar sptarul era nclinat. Fusese
amplasat foarte aproape de o canapea imens. Aducea mai
mult a pat. Ea aduse buturile n timp ce el ncerca s se
aeze pe scaun i s rmn cu picioarele pe podea. Era
imposibil. Punnd buturile pe o mas de alturi, ea se ls
s alunece pe canapea, cu spatele lng al lui, sprijinit de o
pern uria. El i ddu coniacul. Ciocnir paharele.
Pentru noi, zise ea cu un zmbet fermector. Ar trebui
s facem asta mai des.
Lucinda, ncepu el ferm, am venit s-i pun cteva
ntrebri n legtur cu ancheta pe care o desfor.
E timpul s te relaxezi. I-ar prinde bine creierului tu
prolific
O tiai pe Lee Greystoke destul de bine, bnuiesc. Poi
s-o descrii? nlime, greutate, chestii de genul sta.
Culoarea prului.
Nu-mi place cum sun asta. Dar m conformez.
nlimea: un metru aizeci i cinci, a zice. Greutatea: vreo
cincizeci de kilograme. Prul, de un aten minunat.
Tweed aproape i goli paharul cu Chardonnay.
Descrierea pe care i-o furnizase se potrivea cu ce sugerase
Saafeld pentru scheletul femeii gsite n puul de min din
Dartmoor. Ea i ddu de pe fa o bucl blond i-i puse o
mn pe genunchi.
De ce? ntreb ea.
E un exerciiu pe care-l facem n legtur cu orice
persoan implicat n vreun fel n cazul sta. Pentru
evidenele noastre.
Sper c Lee e bine, zise ea ncet.
Aubrey e cel care ar trebui s tie asta. Cnd l-a
prsit?
Credeam c i-am spus. Acum trei sau patru luni. E o
presupunere. Poate c a plecat n State. Avea o prieten n
Richmond, Virginia.
Ce legtur avea ea cu Gantia? Insist el.
Eti foarte insistent. tii asta? l mngie pe obraz cu
arttorul. Eti perfect ras. Pentru mine? Legtura lui Lee cu
Gantia? Era apropiat de Drago. Din nu tiu ce motiv, el o
plcea i avea o ncredere oarb n ea.
n ce fel? ntreb Tweed.
n afar de directorii principali, adic eu, Michael, Larry i
neiubitul ei so, Aubrey Lee era singura persoan care mai
avea o cheie de la fabric. Sosea n toiul nopii, i spunea
gardianului s rmn la post, apoi verifica birourile
conducerii pentru a se asigura c erau ncuiate.
Nu cred c venea la ora aia numai s fac asta.
tiu. Sttea un timp. Poate c rscolea prin biroul
soului ei, cutnd dovezi ale numeroaselor lui infideliti.
Aa presupun.
Dar cum era ea? Personalitatea ei?
Vesel. Foarte inteligent. Poate puin cam bgrea,
dar mi plcea. Era plin de via.
Nu i acum, dac am dreptate, i spuse Tweed, grav.
Expresia de pe chip trebuie s i se fi schimbat pentru scurt
timp. Lucinda i puse mna pe mneca lui. Tweed atept.
Ari ngrijorat. Eti aici ca s te simi bine. Sunt
sigur c nu prea te distrezi.
Nu m-am gndit niciodat cu adevrat la asta. Sri de
pe scaun i se uit la ceas. Scuz-m, dar trebuie s plec.
Acum, chipul ei nu mai avea o expresie plcut. Tweed
dorea s ias din ncpere. Dorea s rmn. Dar nu avea
intenia s se implice afectiv ntr-o relaie cu cineva, orict
de atrgtoare ar fi fost aceast persoan, care se afla pe
lista sa de suspeci. Se ndrept grbit spre u, i nfc
paltonul, se mbrc rapid, deschise ua i pi pe hol,
nchiznd-o n urma lui.
Apsase pe buton i pru s dureze o venicie pn cnd
sosi liftul. O parte din el se atepta s aud ua de la
apartamentul din spatele lui deschizndu-se. Lucinda era o
femeie hotrt. Uile liftului se deschiser, iar el pi
nuntru, apsnd cu degetul pe buton. Cu o senzaie de
uurare, simi liftul cum coboar.
Uile se deschiser i intr n garajul subteran. Pete
sttea n maina parcat, cu ochii int la lift. Fcu semn cu
mna.
Ai obinut ce-ai vrut? l ntreb acesta.
Tweed ddu din cap c da i i spuse lui Pete c se
ntoarce la Park Crescent. Pete l urm. Tweed conducea pe
Park Lane cnd un imens Volvo maroniu cu geamuri fumurii
i tie calea, ntoarse volanul pentru a-l evita, dar descoperi
c se ndrepta spre un trotuar nesat de pietoni.
Groaz absolut. O femeie mpingnd un crucior cu un
copil nuntru. Trei adolescente intuite locului. Un cuplu de
vrstnici, holbndu-se la el ngrozii. Tweed avu o viziune cu
cadavre ntinse pe trotuar. Snge peste tot. nvrti disperat
volanul spre dreapta, semnaliznd. Avea s se izbeasc n
Volvo. Aa spera.
Drumul din fa era liber. Nici urm de Volvo. Sunete de
claxoane n spatele lui. Continu s mearg ncet pe Park
Lane, uitndu-se dup Volvo. Dispruse, pierdut n vreun alt
ambuteiaj. Respir adnc i se uit n oglinda retrovizoare.
Automobilul lui Pete Nield era n spatele lui. Se ntoarse n
Park Crescent.
Asta a fost cu intenie, mormi Nield n timp ce se
ndreptau spre intrarea n cldirea SIS. nchipuie-i procesul,
titlurile ziarelor. Cariera ta ar fi fost distrus. Cineva nu prea
te place.
Cineva nu vrea s-i stau n cale, medita Tweed calm.
Am declanat cele mai rele temeri ale cuiva. Prin ceea ce am
spus sau am vzut. Nenorocirea e c nu tiu ce a declanat
asta.
Trebuie s-o sun pe Lucinda, continu Tweed n timp ce
intra n birou.
i doar ai stat cu ea o venicie! Exclam Paula.
Am uitat s-o ntreb ceva esenial, i spuse n timp ce
ridica receptorul.
Bun, Lucinda, Tweed la telefon.
Nu poi s stai departe de mine?
Am uitat s te ntreb unde locuiete Lee Greystoke.
Abia se abinuse s nu zic locuia.
Are o cas la ar. Ai un pix i o foaie de hrtie? Iat
adresa: Ivy Cottage, Boxton, Heel Lane. O iei pe oseaua 355
de la Beaconsfield spre Amersham. Cam la jumtatea
drumului la dreapta se desprinde Heel Lane. Casa este
retras, foarte izolat. Aa-i plcea lui Lec. Ivy Cottage e pe
dreapta.
Mulumesc. Apropo, ce mai face Michael?
Dup spusele lui Larry, e la fel. La opt dimineaa, dup
micul dejun, merge pe drumeag pn n sat, se ntoarce,
intr din nou n cas, apoi se duce direct n dormitorul lui.
Citete o grmad.
Ce fel de cri?
Habar n-am. Nu am mai fost pe la Abbey Grange n
ultima vreme. ntreaga poveste e ciudat. N-o neleg deloc.
Amnezia e ciudat. Trebuie s nchid acum. Telefonul
sun n clipa n care ncheie convorbirea. Monica spuse c
era Newman pe fir.
Cum te-ai descurcat, Bob?
Nu m-am descurcat. Prima dat am fost refuzat. Larry
are o asistent nemiloas. Atrgtoare dar, dup ce l-a
contactat pe Larry, s-a ntors i mi-a spus c nu e disponibil
sub nicio form. Cnd am insistat, mi-a trntit ua n nas.
Bine. Care-i adresa lui Larry?
Marlow Street, numrul cinci. Dincolo de Pali Mall. Pe
partea cu St James Square.
Tweed repet adresa i i spuse lui Newman s se
ntoarc. Cnd se ridic n grab, Paula i i aducea paltonul,
ajutndu-l s se mbrace, apoi lundu-i-l pe-al ei. Tweed se
uit la ea.
Marlow Street, numrul cinci, zise ea. Adresa lui Larry?
Atunci vin cu tine. i plac femeile.
De unde tii? O ntreb el n timp ce coborau n fug
scrile.
Am vzut cum se uita la mine la Abbey Grange. Nu e
genul libidinos, dar m-a observat.
n timp ce se ndreptau ctre destinaie, se ntuneca din
nou. Nu din cauza orei naintate, ci a norilor grei care
coborau amenintori asupra Londrei. Tweed gsi un loc,
parc, apoi merser n grab spre Marlow Street. Sediul
personal al lui Larry avea o u neagr masiv, cu o camer
video deasupra. Tweed aps cu degetul mare pe sonerie i
l inu acolo.
O fat subire cu o expresie agresiv, mbrcat elegant
ntr-un deux-picees negru, deschise ua i rmase cu braele
ncruciate, uitndu-se la ei furioas.
Chiar trebuie s inei apsat pe sonerie? O dat e
Am venit s-l vd pe domnul Larry Voles. Tweed i vr
legitimaia sub nas. Avem o ntlnire urgent.
Nu prea cred.
Nu tii s citeti? Mormi el. i-ai lsat ochelarii pe
birou? Cnd vin eu nseamn c am o ntlnire. Hai, mic-
te, du-te i spune-i. l cunosc, pentru Dumnezeu!
Asta nu nseamn c
Hai, nu-mi mai pierde timpul, c-o s te arestez pentru
obstrucionarea serviciilor secrete. Vom atepta nuntru.
Nu putei
Scuz-m. Uor, dar ferm, se strecur pe lng ea,
urmat de Paula. nchise ua i se uit la ceas fi. Am spus
s-l anuni c am venit. Nu am toat ziua la dispoziie!
Fata deschise gura s zic ceva, apoi o nchise fr a
rosti un cuvnt. De-acum era ngrijorat, aproape intimidat,
i se grbea.
Nu trebuie s sperii fata aa tare, spuse Paula calm.
Nu am chef s mi se pun bee-n roate. Simt c timpul
nu e de partea noastr.
Fata btu la o u i dispru nuntru. Larry iei,
zmbindu-le. Purta un costum albastru elegant cu dungi
albe.
Intrai, i invit el. i mi pare bine s te revd, Paula.
i ntinse mna i o apuc pe a ei, dar nu trase de timp
aa cum fac unii brbai. Biroul spaios era bine mobilat fr
a etala bogie. Larry trase trei scaune de piele n faa
biroului su din lemn de cedru i le fcu semn s i se alture.
Le oferi buturi. Amndoi refuzar. Tweed i pstr de
asemenea paltonul cnd Larry se oferi s i-l ia. Paula l studia
n timp ce se aeza n cercul de scaune, cu faa la amndoi.
Ochii si albatri o privir pentru scurt timp, exprimnd
interes, dar fr s o stinghereasc. Maniera lui sugera un
director general care se purta politicos cu angajaii si, dar
nu ezita s-i arate i latura mai dur cnd avea de-a face cu
ineficien.
Cum pot s te ajut, domnule Tweed? ntreb el
zmbind.
Cred c v-ai purtat cu asistentul meu de baz, Robert
Newman, destul de neprietenos. De unde i venirea mea aici
n persoan.
Asta a fost greeala mea, nu a lui Cherry, asistenta
mea. Cnd am auzit c se afl aici, m-am gndit imediat: un
ziarist, presa. Newman este celebru ca reporter. Cnd a
plecat, m-am gndit: O, Doamne, era cineva din echipa lui
Tweed. Transmite-i scuzele mele. Zmbi din nou. Paula
observ c zmbea mult. Acum, cu ce pot s v ajut?
Sunt un pic ncurcat n legtur cu relaiile din familia
Voles.
Ba nu eti. E un iretlic, i spuse Paula.
Ei bine, Michael este fratele meu mai mic, dup cum
tii. Nu sunt dect vreo doi ani ntre noi. Se afl n aceeai
stare ngrijortoare. M reped acolo de cte ori pot, s vd
cum i mai merge. Niciun cuvnt pn acum. Mi se pare
ngrijortor. Dac nu pot s ajung la Dartmoor, o sun pe
doamna Brogan. Nu c ar fi ea de prea mare ajutor, dup
cum v putei nchipui, pentru c ai vzut-o. Zmbi din nou.
Lucinda e sora mea.
i tii unde se afl Drago acum?
Habar n-am. Ar putea fi n America, Frana, Suedia.
Oriunde. Trimit rapoarte codate la o adres potal din New
Orleans. Asta nu nseamn c-i acolo. Doar c a fost acolo.
Apoi apare pe neateptate fr niciun avertisment. E o
figur!
Ce nseamn asta?
Larry rse. Gesticula cu ambele mini ntr-o micare
circular.
E tot ce am dori cu toii s fim. Nu pot s descriu un
asemenea personaj fabulos. Va trebui s-l ntlneti ca s
nelegi, asta dac o s se ntmple vreodat.
O ntrebare personal, domnule Voles
Larry, te rog.
Iat deci. O ntrebare personal. Eti cstorit?
Am o soie minunat. Aia a fost ziua mea norocoas
cnd am ntlnit-o pe Evelyn cu zece ani n urm. Face parte
din familie, dar nu se amestec prea mult cu ceilali. Avem i
un apartament la ultimul etaj al cldirii n care locuiete i
Lucinda. Cu un etaj deasupra ei.
Chiar? Deci poate c Evelyn e prieten cu Lucinda?
Cum locuiesc aa de aproape una de alta
Cred c ai putea spune i aa. Larry i frec brbia cu
mna ca i cum ncerca s se hotrasc ct de mult poate s
mai dezvluie. n rarele ocazii n care se ntlnesc, sunt
ultrapoliticoase una cu cealalt.
Ceea ce nseamn, suger Paula calm, c se tolereaz
una pe cealalt cnd se ntlnesc, dar c nu sunt pe aceeai
lungime de und.
Larry se aplec spre ea i atinse uor mna Paulei
sprijinit de braul scaunului, dar i retrase mna rapid.
Doar o femeie poate detecta relaiile dintre femei. Nu
a fi putut s m exprim mai bine. Lucruri din astea se
ntmpl n cele mai bune, ca i n cele mai rele, familii.
Lucinda este o femeie foarte independent. Se duce la sal
regulat. Printre alte plceri, face box cu instructorul. Odat l-
a fcut knockout. O femeie aprig i eficient, Lucinda
noastr.
Aprig?
E o tigroaic. Nu mi-ar plcea s m pun cu ea, fizic,
vreau s spun.
Larry, spuse Tweed, ridicndu-se, i mulumesc
pentru timpul pe care ni l-ai acordat. Ne-ai fost de un mai
mare ajutor dect i dai seama probabil.
n timp ce se trau prin West End spre City, Paula i
ncuie geanta de umr cu dispozitivul special inventat de
experii de la subsolul cldirii din Park Crescent. Tweed i
spusese c ultima ntlnire stabilit pentru acea zi era cu
Greystoke, directorul financiar de la Gantia. Lu mobilul
Paulei pentru a verifica dac Aubrey se mai afla n cldirea
cunoscut i sub numele de Turn. Ea bnuia c securitatea
avea s fie strict.
Tweed se tot uita n oglinda retrovizoare pentru a vedea
dac nu erau urmrii. Paula l ntreb de ce era ngrijorat.
Doar ca msur de precauie.
Nu i spusese de incidentul cu Volvo-ul maroniu din Park
Lane. Nu voia s-i aminteasc de un incident care l
ngrozise. Traficul era un blocaj compact uneori. Nu se trau;
stteau pe loc. ntr-o asemenea situaie, un Jaguar se opri n
spatele lor. oferul sri afar din main. Marler. Alerg la
geamul deschis al lui Tweed i vorbi cu glas sczut:
Moment de criz. Marin vrea s mergem la Marsilia
mine. Mergem cu Eurostar-ul, apoi lum TGV-ul1. Am
nevoie de cteceva ore la Paris numai eu singur. Pentru
arme. Dup-amiaza trziu, vom fi la Waterloo.
Apoi plec.
Marsilia, venim, zise Paula cu entuziasm.
Ai putea s-i revizuieti atitudinea, spuse Tweed,
Marsilia este cel mai periculos ora din Europa.
Train grande vitesse, tren de mare vitez (n. Tr.)
16
n cele din urm ajunser la Turn. Paula se uita afar,
apsndu-i faa de geam. Turnul era foarte nalt, n form
de torpil, cu un con n vrf. n timp ce Tweed parca maina
la baza scrii rulante care ducea la intrarea monstrului, i
fcu apariia un gardian.
Nu putei parca aici.
Nu tii s citeti, omule? i zise Tweed, artndu-i
legitimaia.
Bine, cred c avei autoritatea, domnule.
tiu prea bine c am.
Tweed ura maniera pompoas adoptat de unii oficiali
modeti, n capul scrilor, reuir cu ajutorul legitimaiei s
treac de un gardian narmat cu o puc automat. nuntru,
o fat cu nfiare sever se uit fr amabilitate la Paula
din spatele unui ghieu.
Nu putei lua geanta asta cu dumneavoastr n
cldire.
i de ce nu mi-o inei dumneavoastr? Spuse Paula,
punndu-i geanta pe tejghea.
E ncuiat, se rsti fata n uniform. Trebuie s vd ce-
i nuntru. Ar putea fi o bomb.
V-am artat anume legitimaia ca s-o putei citi. Citii
ce scrie pe ea i spunei-ne unde l gsim pe Aubrey
Greystoke.
Puteai s mi-o artai mai devreme, se plnse fata
dup ce se uit cu atenie la legitimaie.
Am inut-o ridicat ca s-o vedei de cnd am intrat n
aceast monstruozitate arhitectonic. Vreau s-mi ncuiai
geanta n unul dintre dulapurile acelea din oel din spatele
dumneavoastr. Vreau i o chitan.
Domnul Greystoke se afl n camera 750. Etajul apte.
Luai al doilea lift de acolo. Bine ai venit n Turn. A obinut
un premiu pentru arhitectur.
Ateptar liftul numai cinci minute n mult ludatul turn
al secolului XXI. Camera 750 se afla vizavi de uile liftului
cnd acesta ajunse la etajul apte. Nerbdtor, Tweed aps
pe sonerie. Ua se deschise i o fat mbrcat elegant cu
zmbet plcut rmase n cadrul acesteia.
Cu ce v pot ajuta? n agenda mea de programri nu
sunt nregistrai vizitatori. Alt zmbet. Poate sistemul meu se
defecteaz.
M numesc Tweed. i art legitimaia. Nu e nimic n
neregul cu sistemul dumneavoastr, dar trebuie s vorbesc
de urgen cu domnul Greystoke. Ne-am mai ntlnit.
O, Doamne, spuse ea, holbndu-se la legitimaie.
Domnul Greystoke a ieit din cldire acum zece minute
pentru o mas de afaceri. Am s-i spun c ai trecut pe aici.
Nu v deranjai, replic Tweed, zmbind. Am s-l sun
cnd am s pot. Poate c nu foarte curnd.
Pe cnd se ntorceau, trndu-se prin traficul blocat,
Paula ntreb, n timp ce stteau, fr a se ndrepta nicieri.
Ce crezi despre Larry?
n afar de Greystoke, cred c am acum imaginea
ntregii familii Voles.
i asta-i important?
Sunt convins c, n cele din urm, vom gsi rezolvarea
acestor crime de lng Abbey Grange. De aceea fiecare
frntur de informaie pe care pot s-o obin despre ei, i
relaiile dintre ei, poate fi cheia masacrului.
Ei bine, mai avem i ntlnirea cu Drago Volkanian.
Cred c va fi interesant.
Numai c, din cte se spune, este un maestru n arta
de a dezvlui numai ceea ce dorete el. ntrebarea vital pe
care am s i-o pun este unde se afl fabrica de armament.
Crezi c asta-i cu adevrat important?
Este probabil adevrata cheie a tuturor
evenimentelor. Mai bine ne-am petrece restul zilei
pregtindu-ne pentru cltoria la Marsilia.
Abia atept.
Cnd o s ajungem acolo, s-ar putea s-i doreti s te
fi gndit mai bine nainte.
Marler i atepta cnd se ntoarser la Park Crescent. Ca
de altfel toat lumea. Marler i aprinse o igar.
Am instruit echipa cu privire la ceea ce avem de
nfruntat. i trebuie s mergem cu toii. Vom avea nevoie de
fiecare om, dup spusele lui Marin.
Ce i-a spus? l ntreb Tweed calm.
O iau de la nceput, zise Marler linitit. Cargobotul pe
care vrem s-l inspectm, care vine din Angora sosete n
ile des Oiseaux peste dou zile.
Nu putem lua avionul? ntreb Paula.
Hei, te rog frumos! Sri Marler. Nu lum avionul,
deoarece serviciile secrete franceze fotografiaz toate
sosirile att pe aeroportul Charles de Gaulle, ct i pe cel din
Orly. Omul de la vrf sigur l-ar zri pe Tweed cnd s-ar uita
la poze. Aa c vom lua Eurostar-ul. Am nevoie de dou ore
la Paris pentru a cumpra arme, pentru toat lumea. Apoi ne
mbarcm n TGV pentru Marsilia. Am rezervat camere
pentru noi la un hotel cu vedere ctre Vieux Port.
Am stat acolo o dat, interveni Tweed. Era unul bun
de-a lungul promenadei.
Marin mi-a spus de locul din Vieux Port, spuse Marler
ferm. Acolo o s nchirieze o barc s ne duc pe insul. O
barc cu motor puternic care s se mite repede.
Sun minunat, zise Tweed, care ura marea.
Marin zice c s-ar putea ca insula s fie linitit, dar se
ndoiete. Trebuie s identificm cargobotul pe care l
folosesc ei, apoi s ne ntoarcem n Vieux Port i de acolo la
gar. Prindem TGV-ul napoi pn la Paris, apoi Eurostar-ul
ctre cas. Fcu o pauz. Marin sublinia faptul c pe insul
am putea da peste cei mai ri criminali din lume. Algerieni i
marocani. Dac se ntmpl ceva, nu lum prizonieri. Ei n-o
vor face.
Exact ce-mi place, spuse Harry. Tweed se ntoarse
spre Newman.
Bob, ai s stai aici, s ai grij de birou. Am nevoie de
cineva cu trie de caracter i autoritate. S-ar putea ca
Gallagher s vin iar peste noi. Tu te-ai mai descurcat cu el.
Vzu expresia lui Newman. Bob, ceea ce i-am spus e un
ordin.
Spuneau c Gallagher e plecat cnd am trecut spuse
Marler. Se uit la Paula. nainte s poat deschide gura, ea
sri, l apuc de gt cu amndou minile i i apropie faa
de a lui.
Indiferent ce aveai de gnd s spui, mai bine taci.
Dect dac nu vrei s te strng de gt. Merg la Marsilia.
17
ntrevederea din dup-amiaza aceea cu Drago Volkanian
fu una dintre cele mai neobinuite de care avusese vreodat
parte Tweed. mpreun cu Paula, ajunse n Jennyn Street,
numrul 490i sun la ciudata sonerie ptrat.
Am dorit s-l cunosc pe Volkanian de cnd am aflat c
exist, i spuse el Paulei pe cnd ateptau. Prezena lui
invizibil plutete asupra acestui caz ca un nor uria.
Ua se deschise i Paula rmase cu privirea aintit
asupra unuia dintre cei mai impozani brbai pe care i
ntlnise pn atunci. Avea peste un metru optzeci, umeri
foarte largi, un cap imens, aristocratic i prul alb. Faa lui
avea trsturi dominante, nasul era lung i ascuit, iar ochii
verzi aruncau priviri grbite. Proaspt ras, avea o gur larg,
iar maxilarul exprima putere i voin.
Bine ai venit amndoi! V rog, intrai. Suntei att de
punctuali! Eu, domnule, apreciez punctualitatea. Volkanian
ntinse o mn neobinuit de mare. Domnioar Grey,
suntei att de drgu c ai venit! Domnule Tweed, suntei
o persoan pe care mi-am dorit foarte mult s o cunosc.
Strngerea minii sale era puternic. O s mergem n biroul
meu. nchise ua, apsnd dou comutatoare de pe perete.
n timp ce intrau n biroul lui trecnd prin holul cu
carpete orientale atrnate pe perei, simeau c peau ntr-
o alt lume. Biroul spaios era mobilat cu obiecte vechi
englezeti, amplasate cu grij lng perei. Era cea mai
rafinat colecie pe care Paula o vzuse vreodat.
Pot s fac un comentariu cu privire la securitate?
ntreb Tweed n timp ce o fat drgu cu trsturi orientale
i un zmbet strlucitor le lua hainele.
Sigur c putei, domnule, spuse Volkanian cu glasul lui
profund. Chicoti. Doar dumneavoastr suntei expertul n
chestiuni de genul sta.
Dumneavoastr niv ai deschis ua. Londra este un
loc periculos n zilele noastre. Ar fi putut fi oricine.
Aha! Un alt chicotit. V mulumesc pentru
preocuparea dumneavoastr pentru sigurana mea, dar nu
v-ai uitat n sus. Exist o oglind deasupra uii de la intrare
cu o deschidere de o sut optzeci de grade. mi permite s
vd cine vine, i dac vreun individ cu intenii ostile st la
pnd n vecintate. Acum, ce v-a putea oferi ca ntritor?
Eu voi bea un scotch excelent. Sau ai prefera cafea sau
altceva? Sasha, spuse el, fcnd semn spre fata cu zmbet
strlucitor, v va aduce orice dorii.
Cred, spuse Tweed spre surprinderea Paulei, c mi-ar
prinde bine i mie un scotch.
i eu, se hotr Paula n timp ce gazda lor se ntoarse
spre ea cu mna deschis.
Volkanian i nsoi pn la nite scaune confortabile
aezate n cerc, atept pn cnd se aezar, apoi i
instal trupul masiv ntr-un fotoliu imens n care abia
ncpea. Cnd sosir buturile, Volkanian i ridic paharul,
zmbind.
Pentru distrugerea dumanilor notri,*Beau pentru
asta, zise Tweed.
Domnioar Grey, dumneavoastr locuii ntr-un
agreabil apartament la etajul unu ntr-o fundtur din
Fulham Road, remarc Volkanian. Dar. Poate ar fi mai sigur
s-l trimit la Park Crescent? Da, cred c da.
Pare s tie totul despre noi, i spuse Paula.
Paula rezist tentaiei de a ntreba ce i-ar putea trimite.
Era curioas, dar nu ar fi fost politicos s ntrebe. Tweed
vorbea.
Domnule Volkanian ncepu el.
M-a simi onorat dac amndoi mi-ai spune Drago.
Domnioar Grey, pot s ndrznesc s v spun Paula?
V rog.
Paula era descumpnit. Nu se mai aflase niciodat n
prezena unui brbat cu o personalitate att de puternic.
Aura lui prea s umple ncperea cu cldur, dar fr nicio
urm de agresivitate. Era mbrcat cu un costum gri, cu
haina descheiat peste burta lui generoas. O cravat cu
dungi, de tip militar se ntindea peste o cma albastr cu
guler apretat. Era sigur c la un moment dat el avusese o
legtur cu armata. Nu era un brbat care s poarte o astfel
de cravat dect dac avea dreptul s-o fac.
Drago, ncepu Tweed, mi-ar fi de mare ajutor dac a
ti unde se afl fabrica dumitale de armament.
Drago izbucni ntr-un rs rsuntor, cutremurndu-se din
tot corpul. i scoase o batist s se tearg la ochi. Chicoti
din nou.
Eti un om pe gustul meu, domnule. Mergi direct la
jugular. sta-i un secret pe care nu i-l pot divulga,
domnule. Numai cinci persoane, n afar de mine, tiu unde
se afl.
Michael, Larry i Lucinda, spuse Tweed repede. i
Aubrey Greystoke. Pe a cincea persoan nu o cunosc. Pot
doar s presupun.
Drago ls s-i scape un alt hohot de rs i se uit la
Paula:
eful dumitale e un om foarte iret. Expresia i deveni
serioas. n acest moment, neleg c trebuie s-l uitm pe
Michael. Amnezia lui m supr. O s-i spun un singur lucru
despre fabrica de armament, Tweed. Mai demult, producea
att proiectile, ct i obuze pentru piese de artilerie, pentru
Ministerul Aprrii. Concepia era a mea proprie. Am fost
inginer odat. Pur i simplu rsuceam o manet i mainile
treceau de la producia obuzelor de artilerie la proiectile.
Apoi am vzut un film despre efectele proiectilelor. Se
presupune c sunt extrem de precise. Dar nu sunt. n filmul
sta, un proiectil care trebuia s inteasc o baz militar a
ratat i a lovit n schimb o coal plin de copii. Am interzis
imediat producia de proiectile. Cel puin, artileria intete
armele dumanului. Mcar aa pot s triesc fr mustrri
de contiin. Presupun c tot ce vorbim la ntlnirea asta
att de plcut este neoficial.
Absolut, spuse Tweed categoric. i poi s ai tot atta
ncredere n Paula ct i n mine.
tiu. Drago rse din nou i sorbi din whisky. Altfel, nu
a fi acceptat s vin i ea aici.
Pari s tii destul de multe, ndrzni Paula.
Draga mea. Se aplec spre ea. Informaiile valoreaz
mai mult dect aurul.
Ceva ce am inut minte ntotdeauna.
Tweed, spuse Drago deodat, cu ochii imobili. Ai deja
un suspect pentru aceste patru crime ngrozitoare?
Patru?
Ei, haide, domnule, nu m subestima! M refer la
rposata Christine Barton, auditor financiar strlucit, la biata
Lec Greystoke, al crei schelet l-ai gsit chiar dumneata n
puul de min din Dartmoor; la John Jackson, detectivul
angajat de sora lui Christine, Anne. A patra victim este un
brbat al crui schelet l-ai gsit n Dartmoor, care, din cte
tiu pn acum, nu a fost nc identificat.
Dac gseti dumneata suspectul, mi-ai putea spune
i mie, glumi Tweed, pentru a mai nveseli atmosfera. Iar
acum cred c a cincea persoan care tia unde se afl
fabrica de armament era Lee Greystoke.
Un hohot de rs tuntor, Drago cutremurndu-se iari
din tot corpul.
Bravo, domnule, nu-i de mirare c ai aa o reputaie
de detectiv. Da, a cincea persoan era Lee. Mi-e un dor
teribil de ea. Prin urmare, cine e suspectul dumitale?
Dac a avea vreun suspect, i l-a spune. Tweed
ddu pe gt ce-i mai rmsese din butur. Cred c am rpit
destul din timpul dumitale. i mulumim pentru timpul pe
care ni l-ai acordat.
V rog, mai stai puin. Spune-mi prerea dumitale
despre Larry.
Foarte competent, simpatic, excelent n relaiile cu
angajaii.
Dar Lucinda? Drago se aplec din nou spre ei.
Extrem de competent. Exact persoana potrivit
pentru slujba pe care o are. Dur cu angajaii, dac nu-i fac
treaba cum trebuie.
Michael?
N-a rostit niciodat niciun cuvnt. Cum a putea s
spun? Am fost martor la crim. De ce, se gndea Paula din
nou, nu spunea nimnui aceste cinci cuvinte cheie? Nu le
menionase nimnui dup ce le auzise de la Buchanan.
Tweed se ndrepta spre ua dinspre hol cnd l ntreb pe
Drago:
Mi se pare corect ca acele cinci persoane care tiu,
sau tiau, unde se afl fabrica de armament s aib cheile
de la fabric. Inclusiv Lee.
Deducia dumitale inteligent este corect. Mai este
un element care ar putea fi de ajutor. Tuturor le curge snge
armean prin vene. Armenii au supravieuit de-a lungul
veacurilor datorit vicleniei lor instinctive. Nu poi s ai
ntotdeauna ncredere c o persoan cu snge de armean
spune adevrul.
Cu excepia dumitale, spuse Tweed politicos, cred c
toat lumea m minte n legtur cu un lucru sau altul.
Aadar eti prevztor. Eti un om nelept, prietene.
Sunt sigur c-o s ne mai ntlnim. Drago i ddu lui Tweed o
carte de vizit. Dac doreti s iei legtura cu mine, sun la
numrul sta i spune-i numele. Va dura puin, apoi vei fi
transferat pe o alt linie.
Se aflau n hol. Paula observ c Sasha sttea lng ua
de la intrare. nchise cu zgomot un capac aflat pe perete.
Drago o lu pe Paula de bra.
Te-am vzut admirnd carpetele de pe perete. Care i-
a atras atenia cel mai tare?
sta. Desenul e splendid. Cu adevrat unic.
Sasha ridic iar capacul cnd ajunser la ua nchis de
la intrare. Pe un ecran se vedea o imagine clar a Jermyn
Street, probabil cte cincizeci de metri n fiecare direcie. Se
ntoarse spre Drago.
Am inut sub observaie maina domnului Tweed. Nu
s-a apropiat nimeni de ea. Maina e n siguran.
Foarte drgu din partea dumitale, i spuse Tweed. i
mulumesc.
Drago acion cele dou comutatoare pentru a debloca
ua, o deschise, le strnse minile i nchise la loc n timp ce
ei pir n strad.
18
n dup-amiaza urmtoare se aflau n Frana, la bordul
TGVului care gonea spre sud ca un avion Concorde zburnd
la sol. n vagonul de clasa nti nu se aflau dect doi dintre
ei, Tweed aezat lng Paula.
Era luna martie i o zi cu un soare strlucitor. Paula se
uita pe fereastr la o linie dreapt de plopi din deprtare, ca
o cavalcad de mturi uriae, zbrlite. Era prea devreme s
aib frunze. Bnuia c mergeau pe lng o autostrad,
zrise din cnd n cnd maini gonind cu vitez ameitoare.
Lng ea, Tweed sttea nemicat, neobservnd peisajul.
Marler sttea de paz la intrarea n vagonul lor. La captul
cellalt, Nield fcea acelai lucru, dar nevzut.
Pui tu ceva la cale, i spuse n cele din urm Paula lui
Tweed.
ntorc pe-o parte i pe alta tot ce-am vzut, m
gndesc la toi oamenii pe care i-am cunoscut. tiu c-mi
scap ceva. Am avut un vis ciudat. Dangte de clopote mi
rsunau n minte. Vicarul, reverendul Stenhouse Darkfield,
nainta spre mine, innd n mn un cuit uria ascuit pe o
parte i zimat pe cealalt. Apoi m-am trezit i n-am mai
putut dormi. tii cum e.
Visele pot s nsemne ceva, pot s-i aduc aminte
ceva ce n-ai observat la momentul respectiv. Crezi c ar
putea fi suspectul? Mai tii povestea aia cu sacrificiile?
Uit de asta! Crezi c un cult s-ar putea extinde din
Dartmoor pn la Champton Place?
Acolo st Anne Barton. Te gndeti la Christine, sora
ei.
A, da, desigur. Sunt obosit fr doar i poate. Crezi c
un cult s-ar extinde pn la Wensford, unde a fost fcut fii
Jackson, detectivul? Puin probabil.
nc nu am identificat scheletul pe care l-am
descoperit n mlatin, la acoperit cu zpad. Cred c-i
important.
De acord, spuse Tweed. Ar putea fi cheia pe care o
cutm. Nu m ntreba cum o s-l identificm. Dar asta-i o
prioritate cnd ne ntoarcem. i lui Keith Kent i ia o grmad
de timp s verifice foile alea cu cifre pe care le ascunsese
Christine sub sertar. Modul n care a codat datele trebuie s
fie complex. neles numai de cine a angajat-o.
Ai vreo idee cine ar putea fi la?
Niciuna.
Expresul gonea acum att de rapid nct imaginea de la
fereastr se estomp. Se nclin spre dreapta n timp ce lua
o curb lung.
Chestia asta o s ias pn la urm de pe ine,
mormi Tweed.
Nu mai vorbi prostii din astea. M neliniteti. Ai luat o
mas pe cinste n vagonul-restaurant. ncearc s dormi
puin.
Abia vorbise, cnd i fcu apariia un controlor n
uniform. Avea o geant mare de piele aruncat pe umr.
Vrndu-i mna n geant, mormi:
Billels
i scoase mna din geant innd un cuit uria. inti
spre pieptul lui Tweed. Un pat de pistol lovi cu for n
craniul individului. Pistolul era al lui Marler, care apruse pe
nesimite. Falsul controlor ncepu s se clatine. Nield i fcu
apariia de la cellalt capt al vagonului. Marler fcu semn
cu capul spre Nield s se grbeasc. Cu amndou minile
apucase de subsuori trupul care se prbuea.
Cu o mnu din latex, Nield lu cuitul de jos. Marler
trgea corpul individului napoi spre intrarea din spate. Nield
i puse cuitul la centur i se aplec s-i ridice picioarele.
Disprur n grab.
Paula era ocat. Cu mna dreapt, i apucase
Browningul de calibru 32 din geant. i ddu drumul, cu
mna tremurnd. ncerc s-i revin. Simea c trebuia s
prevad ce avea s se ntmple, trebuia s-l fi aprat pe
Tweed.
Chiar am dat-o n bar. mi pare foarte ru. Totul s-a
ntmplat aa de repede! N-am nicio scuz. i sunt complet
treaz
Tweed i ddea seama c era ocat, ea nu prea vorbea
aa. O apuc de bra i o strnse.
Nu mai vorbi tmpenii, o liniti el. Eu stteam pe
scaunul dinspre culoar, tu stteai la fereastr. Trebuia s-l fi
vzut. Tu eti prea n spate. Aa c nu m mai bate la cap.
Stai calm.
i ridic privirea cnd Marler i fcu apariia. Butler era
lng el. Marler se duse n mijlocul vagonului i se aez pe
un loc cu faa spre ei. Butler avea o cutie de vioar.
Ce s-a ntmplat cu asasinul? ntreb Tweed calm. L-ai
omort?
Bineneles c nu. E n toaleta de lng u. Nield a
ntors cu o unealt plcua cu OCUPAT de la ua Weului. L-
am verificat pulsul. Bate foarte bine. E mbibat cu coniac.
Vorbeti serios?
Cnd o s ajungem la urmtoarea staie, explic
Marler, doi dintre noi o s stea lng ui, inndu-l n picioare
pe beiv. Chiar nainte s se nchid uile automate, o s-i
dm drumul pe peron. O s gseasc un beiv mbibat cu
coniac dup ce pleac trenul.
Bine lucrat.
Partea proast e c ei tiu c suntem n trenul sta.
i?
Ne putem atepta la un comitet de primire la scurt
timp dup ce ieim din gara din Marsilia.
i Harry o s-i dea pe spate cntndu-le la vioar?
Suger Paula care i revenise pe deplin.
Harry ridic cutia i o inu lng Tweed pentru ca Paula
s poat vedea ce era nuntru. Ridic capacul. Ea se uit cu
nencredere la vioara aezat pe o pnz din catifea, apoi la
el.
Nu sunt n cea mai bun form n dimineaa asta, dar
nu vd cum o s ne ajute chestia asta dac o s ne atepte
inamici n afara grii.
Ridic puin catifeaua.
Paula o ddu la o parte ncet. Dedesubt se afla un Sten i
cteceva magazii de rezerv. Se uit la Marler care sttea n
picioare innd un sac de golf. Se ntreb ce-o fi nuntru. n
cele dou ore ct schimbaser trenurile de la Gare du Nord
din Paris, dup ce coborser din Eurostar, Tweed o dusese
cu taxiul la Gare de Lyon. i petrecuser timpul ateptnd
restul echipei i bnd cte un espresso cu lapte la bufetul
din gar. Destul timp, i ddea ea seama acum, pentru
Marler s-i viziteze omul de legtur. De aceea i dduse el
un Browning de calibru 32 vrt acum n geanta de umr i
un Beretta ascuns n tocul legat de glezna dreapt.
Avei idee cine era falsul controlor? ntreb Tweed.
Eu cred, spuse Marler, c l-a prins pe adevratul
controlor la gar. L-a njunghiat, probabil, ca s nu fac
zgomot. I-a luat hainele, echipamentul, inclusiv geanta i
carnetul de bilete. I-a aruncat documentele de identitate. Te-
a vzut urcat n TGV i s-a urcat i el n ultimul moment. M
ateptam la ceva de genul sta.
De ce? ntreb Paula.
Pentru c ne-a urmrit cineva pe motociclet de la
Park Crescent pn la Waterloo. Expresia i deveni serioas.
Marin m-a prevenit cum s ne pregtim sosirea la Marsilia.
Exist un vagon de clasa a doua puin mai n spate. Cum
ajungem la Marsilia, ne repezim n vagonul la.
De ce? ntreb din nou Paula.
Ca s ne amestecm cu ceilali cltori cnd coborm
din tren. Tweed, tu i cu Paula o s v urcai pe locurile din
spate ale unui Citroen care o s v atepte afar. Primul. O
s mai fie un al doilea automobil, aceeai marc, aceeai
culoare, puin mai n spate. Eu o s urc n la, mpreun cu
Pete i Harry. Marin va conduce taxiul vostru. Amndou
autovehiculele au fost prevzute cu ranforsri foarte
rezistente.
Pentru ce sunt astea? Insist Paula
Dac o s avem necazuri n drumul spre hotel, o s
vezi de ce.
Marler plec, urmat de Harry. Nield i relu poziia
iniial dincolo de intrarea n vagon. Toat tensiunea asta,
se gndea ea, n ziua asta splendid. Privind pe fereastr,
vzu iruri nesfrite de podgorii rspndite pe cmpurile
nclinate. Se gndi c ncepeau deja s dea muguri sub
razele orbitoare ale soarelui strlucitor.
Mintea i hoinrea. De ce avusese Tweed visul acela cu
dangtele de clopot pe care le auziser n clopotnia din
Dartmoor de lng biseric? Apoi vicarul, Stenhouse
Darkfield, naintnd spre el cu un cuit. l considerase pe
vicar un om sinistru din prima clip n care l vzuse. Se uit
la Tweed, care prea s se bucure de un pui de somn. TGV-
ul ncepu s ncetineasc.
Aprur case i fabrici cu perei albi, mrginind calea
ferat de ambele pri. Locuine srace cu perei soioi.
Apropierea obinuit de orice punct terminus important.
Tweed era treaz cnd apru Marler i i fcu semn lui Pete.
E timpul s ne micm.
Ddu jos bagajele de pe raft, inclusiv geanta lui mare i
plat. Paula se ntreb ce se afla nuntru. i spuse c
pusese deja prea multe ntrebri.
Eu o s-o iau nainte, i inform Marler. Amestecai-v n
mulime, nu v grbii.
Se apropiau de vagonul cu cltori destul de numeroi
cnd peronul ncepu s alunece pe lng ei. Tweed mormi.
Am ajuns, zise el. Marsilia. Groapa de gunoi a Europei.
Expresul se opri lin. Paula i ntinse picioarele, nepenite
de la prea mult stat jos. Uile automate se deschiser.
Cltorii ncepur s coboare. Un amalgam de oameni de
afaceri i femei mbrcate srccios cu baticuri pe cap. Era
o atmosfer diferit de freamtul Parisului, avea o nuan de
brutalitate. Uit de treptele abrupte i fu ct pe ce s cad.
Marler o susinu. Zmbi.
Treptele de la tren sunt fcute aici ca pentru uriai.
Continu s o susin, conducnd-o spre ieirea pentru
cltori, urmai de Tweed, cu Harry i Pete asigurnd
ariergarda. Paula se uit pe peron n ambele direcii. Prea
s se continue la nesfrit. Marler ajunsese la nite ui
duble. Erau nchise. Ridic mnerul uneia dintre ele i o
deschise.
Nu putei iei pe aici, le strig n francez un
funcionar n uniform scund i corpolent. Acolo-i pentru
bagaje.
Poliia, mri ctre el Marler n francez. Vorbete mai
ncet! Este o operaiune a poliiei. ine-i fleanca sau am s
aranjez s te retrogradeze.
Franceza Paulei era destul de bun pentru a nelege
fiecare cuvnt. Funcionarul de la cile ferate deschise gura,
apoi o nchise la loc ca un pete. Fusese complet intimidat
de izbucnirea lui Marler. Paula pi repede pe un trotuar i
vzu un Citroen galben parcat peste drum. oferul, un arab,
i fcu semn s se grbeasc. Ducndu-i ntr-o mn
valijoara, prevzuse c era puin probabil s cineze ntr-un
restaurant de lux, travers strada n soarele orbitor.
Asta e? i opti ea lui Marler, care ducea valiza
neobinuit de plat ntr-o mn, o alt valiz n cealalt i
sacul de golf aruncat pe umr.
Da, treci n spate.
Paula zri ranforsrile masive ataate de partea din fa
i din spate a mainii. Cldura o moleea. Instalndu-se
nuntru, i puse valijoara pe genunchi i se uit prin lunet
n timp ce Tweed se urca lng ea. Marler srise n cel de-al
doilea Citroen la volanul mainii, cu Harry alturi i Pete
cocoat n spate.
Pregtete-te pentru o cltorie dur, Paula, i spuse
oferul cu un zmbet i ntr-o englez perfect.
Credeam c eti arab, spuse Paula uimit.
Asta-i i ideea. oferul zmbi din nou i porni motorul.
Stau pe-aici de ndeajuns de mult vreme s m bronzez ca
unul adevrat. Asta, plus hainele, m ajut s m amestec n
peisaj. i n afar de asta vorbesc fluent i araba.
El, spuse Tweed, e Philip Cardon. Am tiut de la bun
nceput c el i Marin erau una i aceeai persoan. A lucrat
pentru mine. i fcea bine ce fcea. Era cel mai bun. Apoi i
s-a ntmplat o tragedie.
A murit iubita mea soie, spuse Cardon, uitndu-se n
oglinda retrovizoare pentru a vedea dac echipajul din cel
de-al doilea Citroen era pregtit. Cu mult timp n urm, zise
oarecum detaat. nc mai am zile proaste. Ziua ei,
aniversarea cstoriei noastre, ziua n care a murit. Vocea i
se schimb, deveni grbit. V-ai pus centurile de siguran?
S-ar putea s merg cu vitez i s opresc foarte brusc.
Demar cu o vitez moderat. Paula se uita pe fereastr.
Pn acum Marsilia nu o impresionase: o mulime de
magazine la parterul unor cldiri albe drpnate, cu dou
niveluri. Copii furnd cauciucurile unor maini parcate, deja
nite epave n paragin.
Intrm pe strada principal, i inform Cardon. Nu prea
seamn cu Champs-Elysees.
Nici nu prea are cum, i spuse Paula. Gunoaie erau
mprtiate peste tot. Magazinele erau nesate cu vechituri.
Cardon ddu din cap n ambele pri.
Vedei agenia aia de voiaj pe stnga i casa de
schimb valutar de vizavi? Un turist american a vrut s
schimbe o grmad de dolari n euro i s-a dus la agenia de
voiaj. Proprietarul i-a spus c nu ine niciodat bani lichizi n
sediu, era prea periculos. I-a artat casa de schimb la doar
civa metri peste drum. L-a prevenit s fie extrem de
precaut. Americanul o ia spre casa de schimb, e njunghiat
pe la spate, i se fur portofelul, e dus apoi de urgen la
spital. Moare pe drum. Asta-i Marsilia.
Fermector, coment Paula.
Ne apropiem de hotelul vostru. Un sfert de mil. La
naiba cu kilometrii! inei-v bine! Pornim.
Paula privi napoi. Erau urmrii de un Renault negru cu
geamuri fumurii. Nici urm de cellalt Citroen. Cardon aps
pe acceleraie. nir nainte ca o main de curse la Le
Mans1. Paula i lu inima n dini, se prinse de mnerul de la
portier, dar nu se putu abine s. Nu se uite napoi. i
Renault-ul se deplasa cu vitez mare. Zri cel de-al doilea
Citroen venind n urma acestuia.
Acum! Strig Cardon.
Frn brusc. Renault-ul se lovi de ranforsrile din partea
din spate a mainii lui Cardon. n urma acestuia, cel de-al
doilea Citroen se izbi cu ranforsrile de partea din spate a
Renaultului care oprise i se fcuse acordeon ntre cele dou
Citroen-uri. Azvrlit nainte, Paula fu salvat de centura de
siguran, ca i Tweed de altfel. Se uit din nou napoi.
Comprimat ntre ranforsrile celor dou maini aflate la
vitez maxim, Renault-ul abia putea fi recunoscut i arta
mult mai mic. Parbrizul era fcut ndri. Nicio micare.
Marler ddu napoi civa metri, sri din main, se uit
nuntrul vehiculului zdrobit i alerg la Tweed care
coborse geamul. Marler i se adres lui Philip Cardon.
Sunt toi mori. Arme automate sunt mprtiate peste
tot nuntru. Mergem mai departe?
Da.
Cardon mri turaia. Paula auzi scrnetul ranforsrilor
Citroenului desprinzndu-se de radiatorul Renaultului, cotir
apoi dup un col i Tweed vzu pentru a doua oar n via
Vieux Port.
Vechiul port n form de stridie era nesat cu
ambarcaiuni de agrement, brci mici cu motor, nave mari,
iahturi i tot felul de vase mai mici. Lui Tweed nu-i venea s-
i cread ochilor.
Ora n nord-vestul Franei la vest de Paris, faimos
pentru cursele sale anuale de 24 de ore, de maini sport,
care au loc ncepnd cu anul 1906. (n. Tr.)
Unde sunt vasele de pescuit? Obinuiam s m uit de
la fereastra mea de la hotel cum plecau n larg n orice
moment al zilei s prind pete.
Nu mai sunt aici, explic Philip Cardon. Acum trebuie
s foloseasc alt port. Vieux Port este strict pentru
ambarcaiunile de agrement ale bogtailor. Sunt multe
brci scumpe pe-aici.
La mic distan mai ncolo, ntoarse maina pe o alee n
curb i opri la intrarea unui hotel situat mai sus de port.
Renault-ul zdrobit n-o s pun poliia pe urmele
noastre? Se ntreb Tweed.
n niciun caz, rnji Cardon. O s gseasc patru arabi
n maina avariat i o s presupun c e rezultatul unui
rzboi ntre bande. Doar o s-l remorcheze de pe cndva
faimoasa Canebiere.
Cndva faimoasa? ntreb Paula.
Cu ani n urm, Canebiere era o strad cu magazine
de lux. Femeile pariziene veneau aici s cumpere ce era mai
bun. Ca i Marsilia, a ajuns acum o mahala murdar.
Tweed reui s primeasc aceeai camer pe care o
ocupase la prima lui vizit cu ani n urm. Privea n jos pe
fereastr cnd Paula ciocni la u i el i strig s intre. Se
duse lng el.
Locul sta nu e chiar Ritz, dar cred c o s ne
descurcm. Ari nostalgic, observ ea.
Trebuia s prevd asta. Totul se schimb i nu
ntotdeauna n mai bine. Cnd am fost ultima oar aici, mi
plcea la nebunie s privesc brcile de pescuit intrnd n
port sau ieind n larg, adesea seara trziu. Era foarte
frumos. Acum l-au distrus. Uit-te la ororile alea plictisitoare.
Pe-atunci nu erau aici.
Art de-a lungul portului spre uscat, unde se aflau una
lng alta cldiri de birouri i blocuri uriae i urte. Putea s
fie orice alt loc. Progresul se instalase i aici cu salturi de
uria.
M ntreb de ce a ales Cardon locul sta, medita
Paula.
Marler spunea c a insistat s stm aici.
Se opri deoarece cineva btu la ua pe care Paula o
ncuiase cnd intrase. inndu-i la ndemn Walther-ul
automat, Tweed se duse la u, ntreb cine e, apoi descuie
ua i Philip Cardon intr. Paula l privi surprins. Cardon era
acum mbrcat ntr-un elegant costum crem cu cma
descheiat la gt.
Ce s-a ntmplat cu costumul tu de arab? ntreb
Paula. Chiar ari schimbat.
Dup ce v-am lsat aici, am mers pe o alee linitit
din apropiere, mi-am dat jos hainele cu care eram mbrcat
i mi-am pus costumul sta. Nu-i recomandat s te plimbi
prin locul sta mbrcat ca un arab. I-am cerut fetei leia
bgree de la recepie numerele de la camerele voastre.
Continua s se ncpneze pn cnd i-am artat
legitimaia mea fals de la DST1, serviciul francez de
contraspionaj, apoi i-am spus c Frana spera s ncheie
afaceri comerciale profitabile cu voi. I-am ntors registrul
spre mine i am vzut unde stai. Am observat c Marler i
Nield sunt cazai n camerele alturate. Bun strategie.
De ce trebuie s stm n hotelul sta? ntreb Paula.
mi aduc aminte c tu puneai ntotdeauna ntrebarea-
cheie, zise el mijind. Vezi cel de-al doilea debarcader de aici?
Acum numr trei ambarcaiuni de la rm.
Gata.
Aia-i o barc cu motor destul de puternic, observ
Tweed.
Cargobotul suspect ajunge n Ile des Oiseaux mine. O
s fim acolo s vedem ce-are de gnd.
De ce suspect? ntreb Tweed.
A plecat din Alger cu numele de Baugie. Undeva n
larg i-a schimbat numele n Orem. n plus, transport un
echipaj prea numeros pentru un cargobot de 15 000 de tone.
Un echipaj foarte rudimentar, unii fr experien pe mare.
Aadar, diminea o s mergem cu barca aia pe
insul? ntreb Tweed.
ntr-un singur cuvnt, da. Acum, dac vrei, am s v
duc ntr-un loc de unde putei avea o panoram clar asupra
insulei.
1 Direction de n Surveillance du Territoire (n. Tr.)
Merser cu un Citroen diferit de versiunea cu ranforsri.
n timp ce Cardon ieea cu grij pe poarta hotelului, un tnr
arab sri n faa mainii, fluturnd o crp murdar n vrful
unui b. Cardon se aplec pe fereastr.
Yallah! Strig el, aruncnd destul de departe o bucat
mototolit de hrtie.
Ce nseamn asta? Vru s tie Paula.
Car-te, nu foarte politicos. I-am aruncat o bancnot
mototolit de un euro. Asta l-a ndeprtat, ca s nu ne
murdreasc parbrizul cu crpa aia soioas.
Cred c srmanul biat tot s-a ales cu ceva, rspunse
Paula.
Ascult, o avertiz Cardon, n zilele noastre s nu treci
niciodat la est sau la sud de Canalul Suez. n Asia sau
Africa. Dect dac nu e vorba de Africa de Sud.
Sunt de acord, strig Marler. i iau gtul pentru nite
mruni, i i iau i hainele.
Teroriti? ntreb Paula.
Nu neaprat, strig Butler, aezat lng Marler. O fa
alb nseamn prad.
Ieeau din Marsilia de-a lungul unei promenade largi, cu
marea albastr i calm sclipind n dreapta lor, i un perete
alb de stnc n stnga. Cardon art n sus, deasupra
peretelui de stnc.
Acolo mergem. Vedei biserica aia? Notre-Dame de la
Garde. E o privelite superb de pe platoul din faa ei.
Ridicnd privirea, Paula vzu, cocoat foarte sus, un
vechi edificiu care prea destul de mare pentru a fi o
catedral. Cardon roti volanul i ncepu s urce pe un drum
abrupt i erpuitor, care fcea vehiculul s se zdruncine n
timp ce el inea piciorul pe acceleraie.
Deodat ajunser n vrf. Paula i schimb prerea
despre Marsilia cnd iei din main. Pe uscat, la doar civa
kilometri deprtare, o creast imens de calcar se arcuia la
nesfrit.
Copleitoare, prea cel mai mare amfiteatru al lumii.
Paula i inu respiraia. Cardon o atept s admire
privelitea, apoi i conduse pe lng btrna Notre-Dame pe
un vast platou plan, care se ntindea n direcia mrii.
Ajungnd la zidul nalt pn la coaps, Paula se uit n
jos la promenada care se afla cu mult sub ei. Apoi privi
ntinderea vast a Mediteranei, o pnz albastru-turcoaz
punctat din loc n loc de dungile albe ale valurilor. Culoarea,
imensitatea mrii, o fascinau. Rmase nemicat,
absorbindu-i vastitatea pentru a putea s i-o aminteasc
mai trziu. Cardon, care sttea lng Tweed, i arta ceva n
timp ce se uita prin binoclu.
Acolo sunt insulele. O vezi pe aia pe care soarele se
rsfrnge n ceva? E faimoasa Chiteau dIf, miezul celebrului
roman al lui Alexandre Dumas, Contele de Monte Cristo.
i dduse binoclul lui Tweed care i concentra atenia
asupra insulei, o bucat uria de stnc de calcar ridicndu-
se din mare.
Ai vzut-o? Bun, spuse Cardon. ine obiectivul fixat pe
ea. Acum mic-te ncet spre dreapta, puin mai ncolo. Uit-
te dup o insul n form de triunghi cu faleze abrupte din
calcar.
Am vzut-o.
Ei bine, acolo o s mergem astzi cnd o s primesc
semnalul c Oran a acostat.
A acostat?
E un mic port n captul ndeprtat al insulei pe care
nu poi s-l vezi de aici. Dar noi o s debarcm pe partea
asta. ntr-un singur punct se afl o viroag ngust care duce
n vrf.
Cred c am vzut-o. Nu pare mai mare dect o
crptur n stnc.
Pe-acolo o s urcm pn-n vrf, s avem o vedere
bun asupra portului, din vrful insulei coboar o pant pn
la port. Trebuie s v previn c s-ar putea s nimerim direct
ntr-un schimb de focuri. Au nite paznici arabi duri cu arme
automate. S sperm c sosirea cargobotului Oran o s-i
atrag pe toi n partea vestic.
Paula fu cuprins de emoie cnd Tweed i ddu binoclul.
Zri imediat ile des Oiseaux prin obiectiv. Studie viroaga cu
atenie. Era abrupt, dar ici-colo se aflau buci masive de
calcar care o mrgineau. Posibile ascunztori.
Apoi mut binoclul spre mare i nghe. La mare
distan n larg, zri fum i silueta nedesluit a unei nave
ndeprtate care se ndrepta spre insul. i ddu binoclul lui
Cardon.
Se apropie o nav, dar e nc la mare distan. Ar
putea fi Oran?
Da, i spuse Cardon. Nicio alt nav nu s-ar ndrepta
spre insul de la o aa mare distan. Cred c o s ajung la
ile des Oiseaux n vreo dou ore. S ne ntoarcem acum n
Vieux Port.
ntorcndu-se, Paula l vzu pe Marler postat cu mult n
spate, lng biseric. Sacul de golf, nedesfcut, era sprijinit
de zid. n captul cellalt al platoului, Butler sttea n
picioare cu geanta uria deschis la picioare. Pzeau
spatele lui Tweed i al tovarilor lui. Aceasta era Marsilia.
19
Merser direct la barca lui Cardon din port. Era o
ambarcaiune mai mare dect i nchipuise Paula. Pe
covert, o tol plat de oel era bine fixat de punte.
Ajungea aproape pn la gtul Paulei i abia putea vedea
peste ea.
Pentru ce-i asta? ntreb ea.
Pentru protecie, rnji Cardon. mpotriva unei ploi de
gloane de mitralier.
Atunci ar putea fi palpitant.
M ndoiesc c o s avem nevoie de ea.
n timp ce vorbea, verifica pri ale vasului care nu
aveau nicio nsemntate pentru ea. i ddu seama ca
ambarcaiunea se legna n locul de ancorare, micndu-se
n jos i n sus. Valuri mari mturau intrarea n port, dar
soarele nc ardea, scldndu-i gtul i braele.
Se schimb vremea? Se ntreb ea.
Cldura din perioada asta a anului este un fenomen
care nu se ntmpl dect aproximativ o dat la zece ani. E
adesea nsoit de o briz puternic. O s bat cu rafale mai
mari cnd o s ieim din port.
Scuz-m, vreau s-l gsesc pe Tweed. A cobort.
Prima cabin pe dreapta, la captul scrilor.
l gsi pe Tweed ntins pe o cuet, prnd nefericit i
ntunecat. Reui s zmbeasc atunci cnd ea nchise ua.
Chiar i cnd e n port, chestia asta opie n toate
prile, coment el acru.
O s fie mai ru cnd o s ajungem n larg.
i mulumesc foarte mult.
Tweed nu fusese niciodat fericit pe mare, o dat chiar
se plnsese c nu putea suporta marea. Nu voia n ruptul
capului s stea nemicat. Paula lu o sticlu din geanta de
umr, puse o pastil n palm i i-o ddu, cu o expresie
nenduplecat.
Dramamin. Lu o sticl deschis de ap mineral. Nu
face nazuri cu mine! nghite-o!
Pare o tmpenie s sufr de ru de mare n hula asta
blnd.
Nu eti singurul. Hula asta n-o s mai fie aa blnd
odat ce-o s ajungem n largul Mediteranei. Ia-o! Ordon
ea. Cred c o s plecm n curnd.
Tweed lu pastila cu o strmbtur, nghiind apoi mult
ap. Paula se aez lng el pe cuet, zmbind vesel.
Dac i faci griji c Marin, Cardon, adic, o s afle, s
tii c n-o s spun niciun cuvnt. Acum relaxeaz-te. O s
cercetez restul navei.
i gsi pe ceilali membri ai echipei, cu excepia lui
Cardon, n spaioasa cabin principal. Erau extrem de
ocupai. Marler i cercet puca Armalite, apoi o ncarc.
Sacul de golf n care o ascunsese se afla pe o canapea.
Butler i testa Sten-ul, ochind i trgnd fr muniie. Nield
avea un pistol Glock, pe care l bg n tocul de la centur,
sub hanorac. Butler scotoci prin sac i scoase ceva pe care i-l
ddu Paulei.
Un ou. Ar putea fi de ajutor.
Oul era o grenad de mn. Ea o privi cu atenie, apoi
o vr cu hotrre n geant. n timpul recentului su curs de
antrenament, noul instructor o pusese s arunce trei
grenade amorsate peste un zid, nu fusese mulumit i i
dduse i mai multe, n total, o pusese s arunce treizeci de
grenade amorsate. Merge fusese comentariul lui final. Mai
trziu auzise de la sergent, antrenorul pe care-l nlocuise
acesta i care se ntorsese nainte s plece ea: sta-i cel
mai mare compliment pe care-l face vreodat.
Unde ai fost, Pete? l ntreb ea pe Nield. Nu ai venit
cu noi.
Tweed mi-a spus s rmn la hotel s in sub
observaie toate camerele noastre. Am patrulat.
Nu mi-am dat seama c era aa de nelinitit.
Nu nelinitit. Pete o strnse de umr. Prevztor.
Cineva ar fi putut pune o bomb n lipsa voastr.
Nu-i scap nimic.
De aia i supravieuim.
Motorul porni deodat, fcnd ambarcaiunea s vibreze.
Paula se hotr s-l viziteze pe Tweed, s vad cum i mai
merge. Cnd intr n cabin, acesta era n picioare,
plimbndu-se, micndu-i braele n jurul corpului. i fcu cu
ochiul.
Te simi bine?
Urc pe covert. Capulet e pe punctul de a iei din port.
Aa se cheam?
Da, am observat cnd am urcat la bord. Cardon are
slbiciune pentru Romeo i Julieta. Vrei s vii cu mine?
Ajungnd pe covert, l vzur pe Harry pe debarcader,
dezlegnd parmele, mai nti la prova i apoi la pupa. Sri
la bord cu agilitate, n timp ce nava i croia drum spre
mijlocul portului. Paula era ntotdeauna uimit de ct de agil
putea fi Harry cu silueta lui robust.
Cpitanul portului ne-a dat permisiunea s plecm i a
confirmat c avem culoar de ieire liber, le spuse Cardon, cu
minile pe timon. Cu o mn, lu dou haine de ploaie
galbene i le azvrli spre Tweed. Dac avei de gnd s stai
aici, mai bine v-ai pune astea pe voi. Marea e cam agitat.
Pe cnd ieeau n larg, Paula vzu valuri mai mari dect
se ateptase. Tweed se inea de o balustrad, uitndu-se
peste tola de oel. Prea s se simt n elementul su, n
ciuda micrilor de balans ale ambarcaiunii. Lu o plrie
de marinar de pe un raft i i-o puse pe cap. Stropi i
mprocau acum pe punte n timp ce nava plonja ntr-un val.
Tweed i scoase ochelarii cu ram de baga i i vr n
buzunarul de la costum, sub impermeabil. Ca i n alte ocazii
de pn atunci, descoperi c putea s vad foarte bine i
fr ei. Uneori se ntreba de ce i mai btea capul cu ei.
Cutnd ntr-un buzunar, i gsi monocularul. Cardon
mrise viteza i se ndeprtau rapid de uscat.
Uitndu-se n urm, Paula era fermecat de privelite.
Acum vedea limpede vastul amfiteatru de calcar care
mprejmuia oraul de la distan. Lumina orbitoare a soarelui
se rsfrngea att de puternic n stnca de calcar, nct i
venea s clipeasc ncontinuu. O vedere panoramic pe care
n-avea s-o uite niciodat.
Mresc viteza, explic Philip Cardon, deoarece mi-a
trecut prin minte faptul c Oran ar putea s ajung la ile des
Oiseaux mai devreme, pentru a se ascunde n spatele
insulei.
Trebuie s ne ateptm la necazuri cnd o s ne
apropiem de vi roag pe partea asta, i preveni Marler. Sigur
o s pzeasc al doilea loc de debarcare. Dac este posibil,
ar trebui s evitm s se aud focuri de arm, i spuse el lui
Butler i lui Nield, care li se alturaser. Lsai treaba asta
pe seama mea, dac putei.
Sigur aa n-o s te aud, spuse Harry sarcastic.
Marler i art puca. Paula observase c eava prea
mai lung dect i amintea ea. Marler lovi uor eava armei.
sta-i un amortizor avansat inventat de experii de la
subsolul cldirii din Park Crescent. L-am adus cu mine prin
punctul de control de la Waterloo. Dup cum sperasem,
nvelit ntr-un material special, a trecut neobservat de
detectorul de metale. Aa c, dac funcioneaz, lsai
mpucturile pe seama mea.
Paula se uita la Ile du Chiteau dIf, pe cnd treceau prin
nordul insulei la o distan apreciabil. O stnc avnd o
nfiare slbatic, exact locul n care puteai s-l ii pe
prizonierul lui Alexandre Dumas ascuns ani de zile. Dincolo
de aceasta, se zrea ile des Oiseaux, iar forma triunghiular
era acum foarte vizibil. Tweed se uita prin monoclu la
viroaga de care se apropiau.
Cardon ncetinise, pentru a face mai puin zgomot. Erau
acum foarte aproape, iar viroaga ngust i slbatic se
vedea bine cu ochiul liber. Tweed o studie cu monocularul de
la baza plan care se prelungea n mare, pn la vrf, de-a
lungul urcuului sinuos.
Nici urm de via, semnal el. Cteva stnci rzlee
de calcar care ar putea fi utilizate ca platforme de tragere.
Le-am vzut de acolo de sus de la Notre-Dame, i
aminti Paula. S sperm c tlharii nu ne ateapt ascuni n
spatele lor.
Tensiunea cretea la bordul navei. Nimeni nu o arta pe
fa, dar Paula o simea. Cardon explicase c nava va trebui
amarat de cheiul de stnc cu nite crlige uriae pe care
le prinsese de un alt set de cabluri de ancorare.
Harry sri pe rm cu o parm, n timp ce Marler, aflat
la prova, lu o alt parm prevzut cu crlig. Inele ruginite
afundate n chei fur folosite pentru a fixa nava.
Acionai cu mare pruden, i preveni Tweed nainte
s sar pe chei, cu Walther-ul ntr-o mn.
Prea s fie ciudat de mult linite i pace pe cheiul
puin folosit, o atmosfer care nu-i plcea deloc lui Tweed.
Ghemuindu-se, ni spre intrarea n viroag mpreun cu
Marler, privind n sus. Continu s se mite urmat de ceilali.
Suprafaa viroagei era abrupt. Stnci micue mprtiate
peste tot, cu perei nconjurndu-i din toate prile. n
continuare, niciun sunet, nici urm de via.
Marler era acum n fa, urmat de Tweed alturi de
Paula. Ajungnd n dreptul unei stnci masive de calcar de
mrimea unei csue, Marler se uit n jurul ei. Nu vzu
dect o pant abrupt a viroagei urcnd deasupra lui. ncepu
s se mite mai repede, innd puca la ndemn.
Urcar cu greu pe o potec lat ct s treac o singur
persoan o dat, pe lng o alt stnc masiv de calcar,
Marler se oprea deseori pentru a asculta, pentru a privi n
sus. Singurul sunet era zgomotul valurilor izbindu-se de
cheiul aflat acum cu mult sub ei.
Deodat ajunser n vrf, fu att de neateptat, nct
Marler ls capul n jos. Tweed i Paula privir peste creast.
Rmaser mpietrii de ce vzur sub ei, dincolo de culmea
care cobora n pant abrupt.
A fost aici, dar a i disprut! Exclam Paula.
Au ajuns mai repede dect credeam, spuse Cardon,
care i urmase pn sus, riscnd s lase ambarcaiunea
nesupravegheat. i au lsat ncrctura. De ce?
Aveau vedere ctre rampa de descrcare de la rmul
mrii. Era plin de baloturi mari, unele desfcndu-se i
mprtiindu-i coninutul. Tweed i folosi monocularul
pentru a cerceta cargobotul Oran. Nu se vedea dect flancul
uriaei nave n timp ce se ndrepta spre larg.
Nava are un mare semn de lovitur lng pror,
observ el. Probabil c s-a izbit odat de zidul unui port.
Sunt, de asemenea, i o mulime de arabi pe punte, mult
mai muli dect mi-a fi nchipuit c ar fi nevoie pentru
echipajul unei nave.
Dar de ce au lsat ncrctura? Insist Cardon. Par a fi
produse din fibre utilizate n mncarea musulmanilor,
amestecate cu alte ingrediente.
Au fost ncrcate la bord n Alger pentru a oferi un
motiv legitim pentru a pleca din port, i spuse Tweed.
Presupun c obiectivul su real este de a ridica altceva de la
alt destinaie. Paula, uit-te la rampa aia uria pe roi
desprins de rm. E vizibil numai fiindc apa e att de
limpede.
O briz puternic i nteea rafalele. Valurile inundau
rampa, trgnd baloturile napoi n mare. Tweed i puse
monocularul n buzunar i se ntoarse spre Cardon.
Vreau s ne ntoarcem de urgen la barc. Trebuie s
urmrim cargobotul pe o anumit distan. Vreau s tiu ce
curs urmeaz cnd ajunge n canalul principal.
Sugerez s ne ntoarcem ct mai repede, i preveni
Paula. Au lsat paznici n urm pe insul.
Toate privirile se ntoarser spre locul n care se uita ea.
ase arabi narmai cu arme automate apruser la o
oarecare distan n stnga lor. Se grbeau spre echipa lui
Tweed. Cardon ordon:
Fugii mncnd pmntul spre viroag! Trebuie s
ajungem la barc i s ne crm naibii de-aici ct mai
repede.
Harry, cu pistolul Sten n mn, era n frunte, iar
picioarele sale scurte se micau ca nite pistoane pe cnd
disprea n viroag. Tweed l urma, mpreun cu ceilali.
Coborrea vii largi era mai grea dect urcarea ei. Picioarele
le alunecau pe bolovani mici de calcar. Marler rmase n
urm cnd Paula trecu pe lng el. Nield era n faa ei i
amndoi l pierdur din vedere pe Cardon, care nise prin
viroag ca o vulpe vnat de ogari. Marler se ntinsese acum
de tot pe jos, n spatele unei stnci micue.
Cei ase arabi se mpriser n dou grupuri a cte trei
oameni fiecare. Se micau mai repede dect s-ar fi ateptat
cineva. Marler ochi cu puca n mna dreapt grupul de
arabi aflat cel mai aproape. Trase de trei ori rapid. Trei focuri
i trei arabi se prbuir la pmnt. Al doilea grup l zrise.
Ploua cu gloane de mitralier periculos de aproape de el.
Sri n picioare, alerg i dispru n viroag. Se mica
att de repede, nct nu observ c Paula alunecase,
sucindu-i glezna, n spatele unei stnci masive de calcar.
Era pe cont propriu acum.
Paula se uit n jurul blocului de calcar care i oferea
privelitea prii de jos a viroagei. Echipa era mprtiat
ntr-un singur ir n punctul n care se ntindea poteca
ngust. Auzi scrnetul bocancilor cobornd de sus.
Trei arabi uriai cu pistoale automate n brae se micau
rapid n josul viroagei. Trebuiau doar s treac pe lng
stnc n spatele creia sttea ea, s mai coboare puin,
apoi ar fi putut s se opreasc i s trag o salv de focuri
mortale, ucignd fiecare membru al echipei ei.
i vr mna n geant i scoase oul pe care i-l dduse
Harry. O grenad de mare putere, era sigur. Trndu-se n
spatele stncii, se umpluse de praf de calcar din cap pn-n
picioare, i ddu seama c se fcuse una cu solul pe care
sttea ntins. Glezna aproape c o ucidea de durere.
Strnse din dini, cu grenada n mn.
Cel mai nalt dintre cei trei arabi ddu un ordin n arab.
Nu nelese niciun cuvnt. Dar nelese gestul celor trei care
i ridicaser armele la acelai nivel, cu evile intind undeva
n jos. Urma s aib loc un mcel.
Paula aps butonul rou, dup cum i explicase Harry.
Cu un ultim efort, iei uor din spatele stncii, i vzu pe cei
trei arabi stnd nemicai, cu mitralierele ochind inta.
ntreaga echip. Arunc n sus grenada i o vzu ateriznd la
picioarele arabului celui mai nalt. Se trase napoi.
Explozia, nchis ntre pereii viroagei, fu asurzitoare. Un
obiect rotund n form de minge, acoperit cu snge, trecu n
vitez n susul viroagei pe lng stnc dup care se afla ea.
Era capul celui mai nalt arab. Uitndu-se din nou njur, vzu
o mas oribil de trupuri frmiate. Ieind uor de dup
stnc, scoase din geant o sticl de ap i earfa. Dup ce
nmuie earfa n ap, i-o ndes n bocanc. Uurarea fu de
nedescris. Ridicndu-se cu greu n picioare, descoperi c
putea s mearg. Cobor viroaga chioptnd, trecu pe lng
trupurile zdrobite ale arabilor i continu s coboare pn
cnd ajunse la cheiul de care era priponit barca.
Unde-i Paula, pentru Dumnezeu? Striga Tweed.
Biata Paula e aici, strig i ea napoi. Ce-i asta, femeile
i copiii sunt lsai n urm?
Credeam c eti naintea noastr, rspunse Tweed,
repezindu-se spre ea.
Nici mcar nu v-ai gndit, nu-i aa? Se burzului ea.
Ce a fost explozia asta? ntreb Harry.
Oul tu exploziv detonat. A omort trei arabi cu
cteva secunde nainte s v mpute i s v trimit pe toi
pe lumea cealalt.
O, Doamne! mi pare att de ru, spuse Tweed, lund-
o de bra pentru a o ajuta s urce chioptnd n barc.
N-o s v iert pe niciunul o bun bucat de vreme de
acum ncolo, strig ea. Cardon, mai bine ai pune odat n
micare drcia asta. Tweed vrea s verifice direcia navei
Oran.
Marler se repezi spre locul unde sttea ea pe punte. Avu
intuiia s nu spun nimic. Cu o trus de prim ajutor sub
bra, i scoase cu grij bocancul i i examina glezna dup ce-
i scosese cu blndee earfa. O examin i i puse dintr-un
tub unguent peste ea. Paula oft de plcere cnd simi
rcoarea unguentului, se aplec i l srut pe Marler. Acesta
se uit n sus i i fcu cu ochiul. Apoi i nfur ncet un
bandaj n jurul gleznei i i spuse s-l loveasc dac doare.
Folosi o singur fie de bandaj, i spuse c poate s-i
ncale din nou bocancul i c asta o s-o susin. Paula nu se
uit la Tweed, care verifica ruta pe care o urma barca.
ntre timp, Cardon mrise turaia, ndreptnd barca
departe de chei i ocolind captul insulei spre larg. Marler
vr ncet piciorul Paulei n bocanc, apoi fcu un semn cu
mna. Credea c e mai bine ca ea s vad dac i intra
piciorul. Ea se aplec i trase bocancul centimetru cu
centimetru. Nicio durere. inndu-se cu mna de balustrad,
se ridic, pstrndu-i echilibrul. Tweed se tot ntorcea s se
uite la ea, dar ea nu-l privi nici mcar o dat. Marler cltin
din cap, iar Tweed, nelept, nu spuse nimic. Trebuia s-i
acorde timp s-i mai treac furia.
Insula se afla acum n urma lor, iar Capulet gonea spre
ndeprtatul Oran. Marea era acum calm, o pnz de safir.
Distana dintre cele dou nave se micora n timp ce Oran i
schimba direcia. Tweed se apleca peste tabla de protecie,
privind cu atenie.
A ieit cu mult n larg acum, strig el pentru a acoperi
zgomotul motorului, i i-a schimbat direcia spre sud-vest.
Asta nseamn c se ndreapt spre strmtoarea Gibraltar i
spre Oceanul Atlantic. O va lua spre nord. Europa este
obiectivul su. Deci acum tiu.
Avem necazuri, i preveni Cardon. Ne-au zrit i
coboar o barc mare cu motor peste bord. Studia nava cu
ajutorul binoclului. Sunt muli oameni la bord cu arme. Vin
nspre noi.
E timpul pentru cltite, strig Marler, ridicndu-i
valiza plat.
Cltite? Spuse Paula cu nencredere.
Ultima descoperire n materie de mine marine.
Marler rnji. Deschizndu-i valiza, scoase la iveal un
obiect subire de metal, de form circular. Mai scoase unul,
l puse pe punte ntre picioare i privi la ambarcaiunea care
venea spre ei. O barc mare cu motor, cu prora din oel
ranforsat. Dac i-ar fi lovit pe flanc, i-ar fi tiat n dou.
Viteza ei era alarmant, despicnd valurile ca o torpil.
Arabii de la bord trgeau deja cu armele automate. O ploaie
de gloane lovir n tabla de metal protectoare. Ghemuit n
spatele acesteia, Tweed puse o mn ferm pe umrul
Paulei i o fcu s se aplece. Barca cu motor inamic se
apropia cu viteza unui TGV.
Nu ripostai, orice-ar fi! Strig Marler. Vreau s-i
pstreze direcia actual.
O s intre drept n noi, strig i Cardon, uitndu-se
printr-o mic gaur acoperit cu sticl blindat.
Paula nu se putu abine s nu priveasc peste umrul lui
Tweed. n timpul unei pauze de bombardament, Marler se
ridic n picioare. ntr-o mn inea o min cltit, n
cealalt, una de rezerv. Arunc mina circular peste ap, ca
un bieel care arunc pietricele ntr-un iaz. Apoi arunc i a
doua min.
Prora de oel a navei atacatoare era att de nalt, nct
indiferent cine ar fi stat la crm nu ar fi putut vedea ce
fcea Marler. Cardon se tr repede spre Paula, o apuc de
bra i o trase de-a lungul punii n poziia lui iniial.
Uit-te prin ferestruica de observaie. Nu-i face griji, e
din sticl blindat
Paula nu-i fcea griji. i lipise ochiul de ferestruica de
observaie. Barca cu motor se afla mai departe dect se
ateptase ea, dar venea nspre ei cu vitez. Zri pentru o
clip o min plutind pe un val mic. Prora vasului inamic lovi
drept n ea. Explozia fu fantastic. Prora de oel ni spre
cer, carcasa se despic n dou, o seciune rsturnat
scufundndu-se adnc n mare, pn nu se mai zri. Cealalt
bucat era n flcri. Echipajul, n flcri din cap pn-n
picioare, se arunc n mare ntr-o ncercare disperat, dar
zadarnic, de a se salva. Apoi vasul dispru, lsnd n urm
o pat ntins de ulei pe albastrul de safir.
Spre cas, James 1, i ordon Tweed lui Cardon.
Se ntoarser la Vieux Port, coborr pe debarcader i se
grbir spre hotel. Tweed, care avea mersul trenurilor n
cap, i anun c vor prinde un TGV care s-i duc napoi la
Paris dac se grbesc.
Pltise nota la hotel i i lu valiza, cnd Paula cobor n
fug, urmat de ceilali. Cnd Tweed, care calculase suma,
mpinsese un teanc de bancnote de euro pe ghieu, fata care
inea locul recepionerei numrase banii rapid, scond zece
euro i vrndu-i n buzunar. Cnd i spusese lui Tweed c nu
pltise destul, acesta i zise s adune i baciul pe care-l
furase.
Afar, n soarele arztor, Tweed i conduse ctre un taxi
vechi i ponosit cu un arab la volan. Paula se opri i l trase
de mnec.
Taxiul la nu pare prea sigur.
Cu Cardon n deghizarea lui de ofer arab?
La gar, coborr. Paula rmase ultima i i opti lui
Cardon:
Tu rmi aici, Philip?
Nici gnd, i opti i el. M ndrept spre est, s mai tai
cteceva capete.
Replic din serialul de comedie cu acelai nume (n. Tr.)
Se urcar n TGV-ul care atepta cu doar un minut
nainte ca acesta s porneasc uor din St Charles, mrind
viteza odat ce suburbiile fur lsate n urm. Echipa gsise
un vagon de clasa nti gol. n timp ce Tweed se aez pe un
loc, Paula veni lng el. Marler i Nield i reluar posturile
de santinel la fiecare capt al vagonului.
Mintea Paulei era nc plin de marea cea albastr, de
imensul amfiteatru de calcar care ncercuia oraul, de
cldura soarelui, de prima imagine a frumoasei Ile des
Oiseaux, un triunghi de calcar ivit n albastrul de safir. l
strnse pe Tweed de bra.
Vreau s-i cer scuze. Pentru lucrurile ngrozitoare pe
care le-am spus cnd am cobort din viroag. M simt
groaznic, mi amintesc fiecare lucru oribil pe care l-am rostit.
Tweed i puse braul n jurul mijlocului ei, o mbria i i
se uit fix n ochi.
Eu trebuie s-i cer scuze, i s-i mulumesc modest
pentru c ne-ai salvat viaa. M-am uitat napoi cu o
milisecund nainte ca grenada ta s explodeze. Am vzut
trei arabi uriai pe punctul s trag n noi. Am fi murit cu
toii. Greeala mea a fost s cred c tu ai cobort naintea
noastr. Cnd mi-am dat seama c nu eti cu noi, m-am
ngrozit, copleit de ngrijorare. n aceast excursie sinistr
au fost trei juctori de vrf cu, Marler i Cardon. i ddu o
batist curat. Nu trebuie s plngi. Sau poate c o s te
fac s te simi mai bine
Cnd Paula i reveni, l ntreb:
Ai aflat ce voiai s tii?
Da. Cargobotul la, Oran, se ndreapt spre
strmtoarea Gibraltar. Odat ajuns n Atlantic, se poate
ndrepta spre Europa s ridice ceva care sunt sigur c e
extrem de diabolic.
20
Echipa i petrecuse noaptea la un hotel din Paris, apoi
luase un Eurostar de diminea spre Waterloo. Apropiindu-se
de Waterloo, Tweed se ntoarse spre Paula i rosti cu glasul
sczut:
Tu ai s vii cu mine. Vocea i era energic. E timpul s-
i interoghez pe toi suspecii, s ncep odat vntoarea
ucigaului. Prima mea int este Aubrey Greystoke,
directorul financiar de la Gantia.
Deci i el e pe lista ta de suspeci?
Toi sunt.
La Waterloo, i mprir bagajele cu Marler i Nield, i
luar un taxi spre Turn, n ora. n timp ce acesta abia se
tra, Paula descoperi c imaginile ei despre Mediterana
pleau n umbra experienelor abia trite.
Ciudatul drum cu Michael la Dartmoor, cele dou
schelete, Abbey Grange, servitorii neobinuii de acolo,
doamna Brogan i Tarvin descoperirea nfiortoare a
cadavrului lui Christine Barton n frigiderul din buctrie,
cltoria la Wensford i descoperirea la fel de nfiortoare a
cadavrului n descompunere al detectivului particular John
Jackson n casa plutitoare, totul devenise o panoram a
ororii.
Era o diminea rece, cu o ptur de nori joi acoperind
cerul. Ridicnd privirea spre vrful conic al Turnului, Paula l
vzu nvluit n cea. Aceeai recepioner sttea n spatele
ghieului. Avea aceeai expresie sever. Paula i-o lu
nainte.
tiu c nu pot s iau geanta asta cu mine. Aa c
punei-o ntr-unul dintre dulapurile alea.
Geanta e ncuiat. Vreau s vd ce e nuntru.
Pentru c ar putea s conin o bomb?
Nu tii s citeti? Tweed i vr legitimaia sub nas. Nu
te mai prosti! Am venit s-l vedem pe Aubrey Greystoke.
E n
n camera 750. Etajul apte, complet Tweed. Trebuie
s lum al doilea lift. Bine ai venit n Turn. A primit un
premiu pentru arhitectur, continu Tweed, imitnd
discursul recepionerei de la prima lor vizit cnd l gsiser
pe Greystoke plecat.
Fata rmase uitndu-se la el, fr grai, n timp ce se
ndreptau spre grupul de ascensoare. Cnd se deschiser
uile la etajul apte, holul era gol. Tweed merse la camera
750, aflat n faa liftului. Tweed era pe punctul de a apsa
pe sonerie cnd ua se deschise. O blond subire iei,
trgnd ua dup ea, cu haina pe bra.
Tweed se ntoarse i o urmri cu privirea pn la lift,
observnd c fermoarul de la rochie era nchis doar pn la
jumtatea spatelui ei armonios. Se duse la ea nainte s
poat chema liftul.
Scuzai-m, dar e frig afar, iar fermoarul
dumneavoastr nu este bine nchis. Dai-mi voie. Cu o
micare rapid, trase fermoarul pn sus. Pot s v ajut cu
haina? O s avei nevoie de ea afar.
Femeia nu rmase ctui de puin deconcertat. n timp
ce o ajuta cu haina, ochii ei verzi l studiau. Tweed aps pe
buton pentru parter i se ntoarse lng Paula, n timp ce
femeia intra n lift. Uile se nchiser.
Ultima cucerire, remarc Paula. Puin cam devreme,
a putea spune.
Caut pe cineva robust i puternic, coment el
apsnd pe sonerie.
Trebuir s atepte. Apoi ua se deschise, iar Greystoke
rmase uitndu-se la ei, clipind. Fr cravat i cu cmaa
descheiat la gt. Era mbrcat cu o vest i pantaloni de
costum, i vr piciorul drept ntr-un mocasin. Un miros de
whisky pluti spre ei.
Ai fi putut s stabilii o ntlnire nainte, mormi el.
Anchetm un caz cu patru crime.
Patru? Se uit la Paula. Dumneata eti Petula Grey.
Paula, l corect ea. Intrm.
Dac zici dumneata.
Se ddu napoi, n timp ce ei intrar, apoi nchise ua,
conducndu-i ntr-o camer spaioas. Lng peretele
ndeprtat se afla un birou masiv, cu toate porcriile
tehnologice care-i displceau att de mult lui Tweed: un fax
i un calculator de ultim generaie conectat la internet. Se
mai aflau acolo i un scaun ergonomic mbrcat n piele i un
ecran pe perete, deasupra biroului.
n zona livingului se afla o sofa lung de piele, Paula
observ c pernele fuseser puse n grab una peste alta n
dezordine. Se uit printr-o u deschis. Acolo era buctria
i pe o tejghea, pus la splat, se afla un pahar cu urme de ruj
pe margine. Pe o msu joas de mahon, lng sofa, se afla
un pahar asemntor, pe jumtate plin cu scotch. O sticl de
scotch de cea mai bun calitate se afla lng pahar.
Acum c ai dat buzna, ai putea foarte bine s luai i
loc, propuse Greystoke.
Se cltin puin n timp ce aranja trei fotolii n cerc, unul
dintre de aproape de sticla de scotch i de pahar. Fcu un
semn cu mna i se ncrunt spre Paula.
Acolo e buctria. Aa faci dumneata n mod normal,
i bagi nasul n locuinele oamenilor?
Voiam s m asigur c suntem singuri, spuse ea
politicos.
Tocmai am terminat una dintre edinele de afaceri.
Oamenii au avut nevoie de butur s-i ung aa-zisele lor
creiere.
O ntlnire de afaceri blond, ar fi vrut s spun Paula,
dar se abinu.
OK, ncepu Greystoke n timp ce se aezar, alegndu-
i fotoliul aflat cel mai aproape de sticla de butur. n
onoarea cui e vizita asta?
Anchetez patru crime deosebit de oribile, i spuse
Tweed, n care toate cadavrele au fost mutilate cu un cuit n
modul cel mai slbatic. Au fost tiate buci de carne i
pstrate n pungi.
Greystoke se ntinse dup o caraf cu ap, i umplu un
pahar i-l ddu pe gt, reumplu paharul i repet procedura.
S-a hotrt c ar fi mai bine s se trezeasc, i spuse
Paula.
Parc a fi un maniac nenorocit, spuse Greystoke.
Atunci cnd face treaba asta ngrozitoare. Dar eu cred
c este cineva care n cea mai mare parte a timpului pare
perfect normal. Ar putea fi un director de companie. Tweed
se aplec spre el. Am neles c soia dumitale, Lee, a
disprut acum trei sau patru luni.
Ea are viaa ei, eu pe a mea. Aa c, n cele din urm,
a avut ideea de a tri pe cont propriu, fr mine. Nu m
deranjeaz.
Domnule Greystoke, ncepu Tweed cu o voce sumbr,
aplecndu-se din nou spre el, unul din scheletele descoperite
n Dartmoor e al lui Lee.
Paula rmase surprins. Nu-l vzuse niciodat pe Tweed
s conduc un interogatoriu ntr-un mod att de brutal.
Lee? Nu se poate. Suntei sigur?
Am un martor care a identificat cadavrul. Purta o
anumit bijuterie pe care martorul o recunoate ca fiind a lui
Lee. Nu exist nicio ndoial. Lee e moart de-a binelea.
Cine e martorul? Greystoke i turn scotch n pahar.
Am nevoie de ntritor, explic el dup ce ddu pe gt
coninutul paharului.
Nu pot dezvlui identitatea martorului, i-o trnti
Tweed. Tweed l studia pe suspect, amintindu-i cum artase
Greystoke la Santorini, cnd cinase el acolo cu Lucinda.
nalt, un brbat la vreo cincizeci de ani, purtnd ochelari cu
rame de aur pe nasul su roman, cu prul aten acum
zburlit, fr ndoial din cauza recentei sale vizitatoare.
Atrgtor pentru un anumit gen de femei, Aubrey tia prea
bine acest lucru. Deci ce era schimbat? Ca i la Santorini,
avea un aer de mulumire de sine cnd sosiser. Acum totui
arta nesigur, cu buzele senzuale strnse. Ca un om care
abia se abinea cu mari eforturi.
Sunt ocat, spuse el deodat.
O reacie destul de ntrziat, i spuse Paula.
Lee avea dumani? Avea o prieten n Statele Unite,
s zicem n Richmond, Virginia?
Mai nti de toate, spuse Greystoke, replicile fiindu-i
acum prompte, nu avea dumani pe care s-i cunosc eu. n
al doilea rnd, am dus-o acum zece ani n Statele Unite i nu
i-a plcut deloc. Nu am fost niciodat nici mcar n apropiere
de Virginia.
Cred c asta-i tot, deocamdat, se hotr Tweed,
ridicndu-se n picioare. O s m ntorc dup ce aflu mai
multe.
Paula l nsoi pe Tweed n timp ce se ndrepta spre u.
Greystoke i urm. nainte s deschid ua, Greystoke spuse
cu o voce emoionat:
Eu chiar am iubit-o pe Lee Tweed se ntoarse.
n cazul sta de ce nu ai anunat niciodat poliia de
dispariia ei?
Pi Aproape se blbia. Nu am vrut s se
rspndeasc zvonurile printre angajaii de la Gantia. E o
cloac de brfe acolo. Eram att de sigur c ea
i mulumesc pentru timpul acordat, spuse Tweed cu
asprime.
Deschise singur ua. Nu o auzir nchizndu-se, dar
Tweed nu se uit nici mcar o dat napoi cnd aps
butonul de la lift. Odat nuntru, cu uile nchise, putur s
vorbeasc.
Ce prere ai? ntreb Paula.
Mint cu toii, mormi el. Cred c pn i Greystoke a
fost infectat de viclenia armenilor. Ascundea ceva, n cel mai
bun caz.
Cred c toate reaciile lui au fost anapoda. i te-ai fi
ateptat de la el s ntrebe ce s fac n legtur cu
nmormntarea soiei lui.
Sigur c da.
Unde mergem acum? ntreb Paula n timp ce se
ndeprtau de Turn ntr-un taxi. Cine-i urmtorul pe lista
neagr?
Lucinda.
i o lum din nou pe Autostrada 3 pn la fabrica
Gantia?
Nu, spuse Tweed. Mergem la apartamentul ei din
Londra. Dac avem noroc, acolo o s-o gsim. Cred c ncepe
lucrul mai trziu pentru a evita orele de vrf, apoi st pn
mai trziu dup ce toi angajaii au plecat acas.
Ceea ce i-ar da mn liber prin fabric?
M-am gndit deja la asta.
Crezi ca Aubrey, i pronun numele cu un accent
afectat, e capabil de aceste crime nfiortoare?
Caut pe cineva care s mi se par c e n stare s
apuce un brbat, sau o femeie, de la spate, s le trag capul
pe spate apucndu-i de pr, apoi s le taie gtul cu o lam
ascuit. Apoi, schimbnd poziia cuitului pentru a se folosi
de marginea zimat, s taie gtul pn la jumtatea irei
spinrii i s mutileze mai apoi cu acelai cuit restul
trupului.
Sun att de oribil cnd o spui!
Este oribil.
Tcur pn cnd ajunser la Park Crescent, de unde
luar maina lui Tweed. Merser pn la Mayfair i intrar n
garajul subteran de sub apartamentul Lucindei. Parcnd n
unul dintre nenumratele locuri goale, Tweed iei din
main, grbindu-se spre lifturi n timp ce Paula alerga s-l
prind din urm.
E o idee bun s vin cu tine? Se ntreb ea. Sau ai
nevoie de mine pentru protecie? l tachina ea.
Vino cu mine. O s tie atunci c e o treab serioas.
n timp ce ieeau din lift, ua de la apartamentul Lucindei
se deschise i ea iei, mbrcat n pantaloni i geac de
piele de motociclist. Paula avea paltonul pe ea, dar simea
totui frigul umed al Londrei, contrastul neateptat cu
cldura Marsiliei.
Tocmai plecam spre fabric, spuse Lucinda grbit i
i ddu la o parte o bucl blond de pe fa.
Poi s te duci mai trziu, spuse Tweed sever.
Anchetez un caz de crim n serie. Asta are prioritate.
Cum spui tu. Intrai.
O s fie interesant, se gndi Paula. E ntr-o dispoziie
proast. Trntind ua dup ce intrar, Lucinda i scoase
geaca i o arunc pe un scaun. Fr s fie rugat, Tweed i
scoase paltonul, n timp ce Paula i-l scoase pe-al ei. Tweed
ag haina sa i pe-a Paulei pe un ir de cuiere de pe
perete.
Lucinda se aez n spatele unui birou, scoase o igar i
o introduse n portigaretul ei lung, apoi o aprinse. Tweed
trase trei fotolii ntr-un cerc, cum fcuse i Greystoke.
Te vreau mai aproape, i spuse el Lucindei.
Da? Cu Paula aici de fa? Spuse ea cu un zmbet
maliios. Se ridic, veni lng ei i se aez ntr-unul dintre
fotolii.
Lsndu-se pe spate, fcu inele de fum n aer.
De fapt, m bucur c ai venit, spuse ea brusc cu
vocea ei cald, atrgtoare.
De ce? ntreb Tweed.
Am mai avut un vizitator, nu chiar un prieten, sau
prietenos. Domnul Abel Gallagher, eful Diviziei Speciale. A
fost agresiv, nepoliticos, s-a servit dintr-o sticl de scotch din
bar, i-a turnat un pahar i l-a dat pe gt dintr-odat. Va
trebui s nlocuiesc geamul de sticl al barului cu panouri
solide de lemn. Asta dac o s mai vin bdrani ca la la
mine.
Cnd s-a ntmplat asta? ntreb Tweed.
Ceva mai devreme.
i ce a vrut s tie? ntreb Tweed, cu o voce mai
blnd.
Ct de mult a naintat ancheta ta. I-am spus tot. I-am
spus c nu sunt angajata ta. i i-am mai spus s vin s te
ntrebe. Nu i-a plcut asta. M-a ameninat.
Cum?
A zis c sunt implicat n cazurile de crim pn-n gt,
c, dac nu cooperez, o s trimit o main s m duc la
sediul lui. A zis c trebuie s tiu unde a disprut Lee
Greystoke, c eram foarte apropiat de ea conform
informaiilor pe care le-a primit el, apropiat n orice fel a
vrea s interpretez asta. Eram ct pe ce s iau sticla de
scotch i s arunc cu ea dup el, dar mi-am pstrat calmul.
A mai spus ceva?
Voia s tie unde e Michael. I-am spus c n-am nici
cea mai vag idee. M sturasem. Am izbucnit. M-am ridicat
i i-am spus s se care naibii din apartamentul meu sau l
dau afar. E o matahal i asta l-a fcut s rnjeasc
batjocoritor.
i ce s-a mai ntmplat dup aceea?
A, spuse ea calm, m-am ridicat i i-am aplicat o figur
de jujitsu. L-am mpins pn la u, am deschis-o i l-am
zvrlit astfel nct s cad lat cu faa n jos, am nchis ua i
am ncuiat-o. Asta-i tot.
Tweed se afla n ncurctur. Intenionase s-o treac pe
Lucinda prin furcile caudine cu interogatoriul su. Nu era o
tactic prea bun dup ce tocmai povestise ea.
M-a deranjat foarte mult, ncepu el calm, cnd mi-am
dat seama c m-ai minit.
Te-am minit? Lucinda rmase surprins. Despre ce
vorbeti?
Mi-ai dat ca motiv posibil pentru dispariia lui Lee
faptul c avea o prieten n Richmond, Virginia. C ar fi putut
s se fi dus acolo. Am vorbit recent cu Greystoke. Zicea c
soiei lui nu i-a plcut n Statele Unite cnd a dus-o acolo
acum zece ani. De asemenea, nu au mers niciodat n
Virginia. M tem c n-o s-i aminteti de dimineaa asta ca
una dintre cele mai bune diminei ale tale. Lee e moart,
spuse el blnd. Cadavrul ei a fost gsit ntr-un pu de min n
Dartmoor.
O, Dumnezeule! Lucinda sttuse foarte calm nainte
s reacioneze. E pur i simplu ngrozitor. Se ridic. Am
nevoie de un scotch tare. Se ntoarse cu un pahar i se
aez.
Poate ar fi mai bine s bei ap mai nti, o sftui
Paula. Lucinda i turn n pahar ap dintr-o caraf, l ddu
pe gt, reumplu paharul i nghii din nou. Respir adnc,
apoi i turn un scotch tare n acelai pahar. Sorbi din el.
Aubrey minte despre Lee i America, spuse ea.
Cineva minte, rspunse Tweed.
Atunci va trebui s hotrti care din noi minte. Se
ocup el de nmormntare?
Nu cred.
Atunci o s m ocup eu. Unde e srmana Lee acum?
Tweed scoase din buzunar o carte de vizit a profesorului
Saafeld i i-o ddu.
Spune-i numele meu. Domnul acesta trebuie s tie.
Aubrey cltorete mult? M gndesc la, s zicem, acum trei
sau patru luni.
Da, cu orice scuz. i n perioada pe care ai
menionat-o a fost plecat n Statele Unite, aparent s se
consulte cu furnizorii asupra costurilor.
i tu ai fost plecat n perioada asta?
Cred c da. Da, am fost. Tot n Statele Unite. mi place
s fiu la curent cu ultimele progrese n materie de securitate.
Americanii pot fi foarte buni, dar i foarte nepricepui la
descoperiri. Pot s plec? Ar trebui s fiu la fabric.
Da. mi pare ru c a trebuit s-i spun despre Lee. i
mulumesc pentru rbdare, spuse Tweed ridicndu-se.
Mai bea nite ap nainte s conduci, o sftui Paula. n
cazul n care te oprete poliia.

*
Ce prere ai? l ntreb Paula n timp ce coborau cu
liftul.
Elementul cel mai important e ct de uor s-a
descurcat cu Gallagher, un individ extrem de masiv i de
vnjos.
i chiar nainte s ajungem la apartamentul Lucindei
spuneai c eti n cutarea cuiva capabil s apuce fie un
brbat, fie o femeie pe la spate i s-i omoare. Te face s te
ntrebi, medita Paula.
Mobilul ei sun n timp ce se apropiau de garajul
subteran. Tweed descuie maina i se instal la volan,
ateptnd-o pe Paula s urce lng el.
Urmtorul n programul meu de interogri este Larry
Voles, spuse Tweed. tiu c ne-am vzut de curnd cu el,
dar acum cunosc mult mai multe.
Ateapt Paula i puse mna pe a lui n timp ce
acesta o ntindea spre schimbtorul de viteze. A sunat
Monica. A venit Keith Kent la Park Crescent i vrea s te
vad de urgen.
Atunci mai bine ne-am ntoarce mai nti la birou.
Kent era aezat cnd intrar, cu o map subire de piele
pe genunchi i un dosar albastru deasupra. mbrcat la
costum, ddu s se ridice cnd o vzu pe Paula. Ea i puse o
mn pe umr i l fcu s se aeze la loc pe scaun.
Nu mai face pe ceremoniosul cu mine, Keith. Eti
ntotdeauna att de politicos!
Ai rezolvat ceva cu cifrele alea de bilan? ntreb
Tweed. Sunt convins acum c mobilul acestor crime
nfiortoare l reprezint banii i puterea. Christine Barton a
descoperit poate ceva esenial.
Keith se ridic n timp ce Tweed se aeza la birou i
ntinse n faa lui cteva foi. Cele mai multe conineau cifre,
dar dou dintre ele erau raportul dactilografiat al lui Kent.
Zmbi.
E ciudat c spui asta. Am spart codul lui Christine.
Conform calculelor ei, Gantia valoreaz dou sau trei
miliarde, i
Drago e proprietarul deplin al acesteia. Dar au disprut
patru sute de milioane.
Patru sute de milioane! Paulei i se tie respiraia. Vrei
s spui patru sute de milioane de lire sterline?
Exact. O sum uria dup standardul oricrui
milionar.
Cum s-a ntmplat asta? ntreb Tweed, cu ochii
strlucind. Poi s-mi spui? De unde proveneau banii?
Din enormele rezerve ale fabricii Gantia. tiu c suma
asta uria a fost transferat unei companii, a crei
activitate fusese suspendat, denumit Livingston, Antilles,
Cockeroft i Keyforf LACK pe scurt. Cineva a cumprat n
secret LACK, care nu valora doi bani, apoi a trimis banii
acolo. La puin timp dup ce banii au ajuns n conturile LACK,
au fost retrai prin transfer electronic i au disprut. Pentru
asta trebuie s utilizezi un numr de referin, care era
AB200017 X. Nu pot s-mi dau seama al cui este numrul
sta de referin.
Cnd s-au ntmplat toate astea? ntreb Tweed
grbit.
Datele sunt puin ncurcate, dar s-a ntmplat cu ceva
timp n urm.
i uciderea a patru persoane a avut loc aproximativ cu
trei sau patru luni n urm, dup spusele lui Saafeld. Tweed
srise n picioare i se plimba de colo pn colo nervos. i
cine a fost ucis? Christine Barton, auditorul financiar care a
produs cifrele pe care tocmai le-ai descifrat, Keith. A fost
angajat de cineva care bnuia c lucrurile nu erau n
regul
Drago Volkanian, care se afla n strintate? Suger
Paula.
Foarte probabil. Apoi detectivul John Jackson este
angajat de sora ei, Anne Barton, ca s-o gseasc. Detectivul
este ucis. i apoi Lee Greystoke, n care cred c avea
ncredere Drago, ncepe s spioneze noaptea trziu pe la
Gantia. i ea e ucis cu bestialitate, ncepe s se creeze un
tipar.
Ce-i aia o companie fr activitate? ntreb Paula.
E o companie, explic Kent, care a dat faliment sau a
ieit din afaceri. Poi s cumperi o astfel de companie foarte
ieftin.
Oamenii de afaceri fac asta pentru a nfiina o nou
companie. Apropo, foile alea, art spre biroul lui Tweed pe
care le-a gsit Paula ascunse n apartamentul lui Christine
sunt originalele. Nu cred c au fost vreodat trimise
persoanei care a angajat-o.
Drago, repet Paula.
Cred c s-ar putea s ai dreptate, fu de acord Tweed.
i ce facem acum? ntreb ea.
mi aduc aminte de rampa aia de debarcare
abandonat pe care am vzut-o scufundat n apa limpede
din jurul ile des Oiseaux.
Acum m-ai ncurcat, protest Paula.
Numai pe tine.
Mersi, l repezi ea.
Trebuie s restrngem lista la anumii suspeci. Tweed
nc se plimba ca un leu n cuc. Trebuie s identificm
persoanele cu cunotine de contabilitate care ar fi putut
face chestia asta.
Doar dac nu sunt dou persoane care au lucrat
mpreun, i spuse Paula. Criminalul i persoana cu
cunotine de contabilitate. Odat ce treaba e realizat,
criminalul i omoar colaboratorul.
Asta-i o slab posibilitate. Trebuie s identificm cine
avea nevoie urgent de patru sute de milioane de lire sterline.
Am simit c ucigaul se afla ntr-o situaie disperat, cineva
care trebuia s elimine pe oricine ar fi putut da n vileag
mobilul.
Kent se uit la ceas i se ridic.
Am fcut tot ce-am putut i faptul c m-am concentrat
asupra acestui lucru m-a fcut s rmn n urm cu clienii
obinuii. O s-i trimit nota.
Chiar te rog, i spuse Tweed.
O s fie una substanial. Am muncit nopi la rndul la
chestia asta.
Felicitri c ai reuit, Keith! O s merite fiecare bnu.
Onorariul meu nu include bnui, spuse Kent. Se duse
la Paula, o srut i o mbri. Ai toat compasiunea mea,
mi dau seama c Tweed e acum ca un vntor nendurtor.
Deci, repet Paula exasperat, ce facem acum?
Mergem la Gantia. Am nevoie de mai multe informaii
de la Larry.
Pot s spun i eu ceva acum, zise Monica, nainte s
fugi? Am primit un telefon de la profesorul Saafeld. Vrea s-i
dea nite date ie personal. Spunea c ar putea fi
importante. Ar trebui s-l suni acum.
Bine. Tweed, cu paltonul deja pe el, oft nerbdtor.
Prinde-mi-l la telefon.
Alo, Saafeld, sunt Tweed, spuse el, aezndu-se pe
marginea biroului. Am neles c m-ai sunat.
i datorez scuze. M tem c nu sunt infailibil. Cnd m-
ai sunat din apartamentul tu, mi-ai spus c ai dori s
identificm cel de-al patrulea cadavru, cel al brbatului gsit
n zpad la Dartmoor.
Da.
M-am hotrt s examinez eu nsumi cadavrul,
continu Saafeld. Cea mai mare parte a muncii la acesta din
urm a fost fcut de un asistent de-al meu. Trecuse cu
vederea glezna dreapt. ntr-un anumit punct, victima i-o
rupsese. Cineva a fcut tot ce i-a stat n putin s i-o pun
la loc, dar nu m ndoiesc c chiopta cnd mergea.
neleg. Asta-i o informaie valoroas. Nu trebuie s-mi
ceri scuze. Trebuie s plec acum.
Stai! N-am terminat nc. Am pornit de la zero. Am
gsit o bucic mototolit de hrtie prins sub degetul cel
mare de la piciorul drept. Era umed. Lucrnd mpreun cu
un tip care se pricepe la genul sta de lucruri, am uscat-o cu
grij, apoi am reuit s-o ndreptm i s citim la microscop o
notaie: Jacko Kenwood, agent de burs, Haldon Street.
Eti un geniu. O s-i fac cinste la cel mai bun
restaurant din ora. O s te sun cnd o s fiu mai linitit. Se
ridic. Afl unde e Haldon Street, i spuse Monici,
deschiznd ua. Locul n care lucreaz agenii de burs.
Aciuni i titluri i aa mai departe.
tiu ce e un agent de burs, i spuse ea sarcastic.
Unde pleci? Strig dup el singurul care mai rmsese
n birou n afar de Monica, Harry Butler.
Nu pot s m duc nicieri fr s raportez? l repezi
Tweed. Monica se ridic, furioas.
tiu c tu eti eful, dar aici lucrm ca o echip. Asta
n caz c ai uitat.
O lum pe Autostrada 3, le spuse Tweed, s-l vedem
pe Larry Voles i s-i iau un interogatoriu. i pe oricine
altcineva care mi sare n ochi pe-acolo.
Paula atept pn cnd merser o bun bucat de
vreme pe Autostrada 3 nainte s vorbeasc. Se apropiau de
fabrica Gantia.
Ar trebui s ii minte c fiecare membru al echipei tie
de glonul care a trecut pe lng tine doar la civa
centimetri chiar pe drumul sta puin mai ncolo. Sunt
preocupai pentru sigurana ta.
tiu. Ai dreptate. Dar ncerc s m concentrez s dau
de urma criminalului stuia odios. Prin ceea ce a fcut el,
sau ea, s-a artat fr mil. Vreau s pun mna pe el.
Porile fabricii erau nchise. Tweed mormi: N-o s-mi
pierd timpul cu interfonul la idiot.
ncepu s claxoneze ncontinuu. Paula fcu o mutr
dezaprobatoare. Uitndu-se spre faada cldirii, vzu pe
cineva uitndu-se pe fereastr la etajul nti. Puse o mn pe
braul lui Tweed.
Cred c ne-a vzut Lucinda. O s deschid ea porile.
Abia terminase de vorbit cnd porile se deschiser automat.
Tweed aps pe acceleraie, mprtiind pietricelele de
pe alee i frn brusc n faa terasei de lng ua de la
intrare. Paula fu aruncat nainte, dar o inu centura de
siguran. i ridic exasperat privirile spre cer.
Ua se deschise i Lucinda i ntmpin cu un zmbet.
ncep s m obinuiesc cu apariia voastr pe
nepregtite. Bine ai venit la Gantia!
Vreau s-l vd pe Larry, spuse Tweed. E urgent.
Devine din ce n ce mai urgent de fiecare dat, l
mustr ea. O s v duc sus. Larry e n biroul lui. O s v las
singuri cu el.
i mulumesc, spuse Tweed n timp ce intrau n lift.
i scoase paltonul. nuntrul cldirii era cald. Lucinda i-l
lu i se uit la Paula, care ddu din cap c nu. Merser pe
un coridor lung. Pereii erau decorai cu o selecie de
reproduceri dup Van Gogh.
mi place Van Gogh, remarc Tweed. Cine a ales
reproducerile?
Larry, bineneles.
Oprindu-se n faa unei ui nchise, ciocni uor. Cu
vocea lui distinctiv, Larry strig:
Intr, te rog!
Nu doar intr, i spuse Tweed, cruia i displcea
invitaia dintr-un singur cuvnt. Trda arogan, cineva care
se credea cel mai tare din parcare. Lucinda introduse o
cartel ntr-o fant, roti mnerul, deschise ua i i conduse
nuntru.
Larry se ndrepta deja spre ei s-i ntmpine, dup ce
srise sprinten de la biroul lui masiv aflat dinaintea
ferestrelor ce ddeau spre partea din fa a cldirii. mbrcat
ntr-un pulover alb pe gt i pantaloni albi, era imaginea
familiaritii. Arat bine, i spuse Paula. Avea un zmbet
att de drgu, i totui avea un aer oarecum impuntor.
Directorul general perfect.
V-am vzut venind, zise el srutnd-o pe Paula pe
amndoi obrajii. Speram c ai venit s m vizitai. Luai loc.
Ce vrei s bei? Cafea, ceva mai tare, avnd n vedere c se
ntunec deja?
Cerur amndoi cafea i Lucinda dispru s le aduc
buturile. Larry i conduse spre o sofa imens i trase un
scaun cu faa la ei. O manier foarte fireasc, se gndea
Paula.
Cum pot s v ajut? ntreb Larry n timp ce Lucinda
i fcu apariia cu cafeaua pe o tav, o puse pe o msu i
apoi plec.
Aceasta a devenit ancheta unor cazuri de crim
extrem de grave, ncepu Tweed sumbru. Aa c trebuie s-i
pun cteva ntrebri personale. De exemplu, unde erai acum
trei sau patru luni?
Ceea ce nseamn c sunt suspect, replic Larry cu un
zmbet.
Avem mai muli suspeci, l asigur Paula.
Nici nu trebuie s-mi consult agenda ca s v rspund
la ntrebare, spuse Larry zmbind din nou. Fceam un tur al
Statelor Unite. i vizitam pe unii dintre cei mai importani
clieni ai notri. Am simit c e important s pstrez
contactul cnd cel mai bun director de vnzri al nostru,
Michael, a disprut. Mai avem doi directori de vnzri, dar
niciunul de calibrul lui. Jumtate din oamenii pe care doream
s-i ntlnesc erau plecai, turnee de golf. V vine s credei?
Dar lsam un bilet, aa c tiau c ncercm s avem grij
de ei.
Deci niciun alibi?
Sunt de acord. A putea s v dau o list.
Nu e necesar, spuse Tweed brusc. O alt ntrebare.
Cine are chei pentru a intra n birouri noaptea?
Eu, Lucinda i Michael avea una, dar cred c toate
lucrurile i-au fost luate de cine l-o fi lsat s stea pe treptele
de pe Whitehall. Superintendentul Buchanan a trecut s m
vad.
Altcineva? I-o ntoarse Tweed.
Da. Aubrey Greystoke are nevoie de una. i Se opri.
Asta e trist. Lee Greystoke avea o cheie, pe care presupun
c o obinuse de la Drago. Nimeni altcineva. Lucinda e foarte
nenduplecat cnd vine vorba de securitate.
Care dintre directori are cunotine de contabilitate?
Larry se ls pe spate n scaun i se ncrunt.
Asta-i o ntrebare neobinuit. N-o s ntreb de ce mi-
ai pus-o. n primul rnd, eu am cunotine vaste despre
bilanuri. Trebuie, datorit funciei mele. Dar nu am calificri.
Aubrey, bineneles, este expert contabil calificat. Un director
financiar trebuie s aib o asemenea pregtire. Lucindei nu-i
plac cifrele, dar are calificri. A, i Michael e expert contabil.
Nu-i plcea materia, dar a nvat-o n jumtate din timpul
normal.
Tipic pentru mintea lui ascuit. Nu-i plcea materia aa
c a devorat-o.
Tweed sorbi din cafea, apoi vorbi mai calm.
Ce mai face Michael?
Nicio schimbare pn acum, mi pare ru s-o spun. Nu
rostete niciun cuvnt. Mi se pare curios i suprtor.
i cum i petrece zilele? E tot la Abbey Grange,
presupun?
Tot timpul, din cte tiu. Foarte prompt, la ora opt n
fiecare diminea merge pe drumeag pn la Post Lacey aa
cum fcea cnd lucra pentru noi. Apoi se ntoarce la conac.
i petrece o grmad de timp n camera lui, citind tot felul
de cri ciudate.
Ciudate?
Neobinuite. Anatomia lui Grey pare s fie cartea lui
favorit.
Ce prere aveai despre Lee Greystoke?
Paula zmbi pentru sine. Mai trecuse prin asta i mai
nainte cnd Tweed era dezlnuit. Trecerea neateptat de
la un subiect la altul, destul de diferit.
Lee? mi plcea. Se ridic. Cred c am nevoie de un
scotch. Vrei i voi?
Nu, mersi, spuser amndoi.
Larry se ntoarse cu un pahar mare de scotch. Bu
jumtate i puse jos paharul.
mi plcea Lee, repet el. N-o cunoteam prea bine,
dar odat am avut o lung discuie cu ea. Am fost surprins
de inteligena ei excepional. tii, bineneles, c Aubrey
nu-i poate ine minile departe de o femeie atrgtoare i
doritoare. Tragic. Pentru Lee. Aa c atunci cnd a disprut
am crezut cu toii c l-a prsit n sfrit. O poveste
cumplit.
ntr-adevr. Tweed se ridic. Cred c asta-i tot.
Deocamdat, i mulumesc pentru timpul acordat.
Dac mai vrei s aflai i altceva, nu trebuie dect s
m contactai.
Puin mai devreme, Charmian, abilul asasin francez,
coborse de pe motociclet, ascunznd-o n spatele unui
boschet. Apoi, dup ce verific locul acela izolat pentru a se
asigura c nu se afla nimeni prin preajm, intr ntr-o cabin
telefonic public.
Ata un mic dispozitiv de metal pe aparat nainte de a
da telefonul programat ctre M. Cu ajutorul dispozitivului, se
asigura c n cazul n care convorbirea ar fi fost interceptat,
numrul care ar fi aprut ar fi fost acela al unei anumite
doamne Wilson. Acea doamn nevinovat locuia n
Hammersmith, la mare distan de cabina telefonic.
Charmian obinuse numrul printr-o metod foarte simpl,
cutnd n cartea de telefon a Londrei.
Telefonul sun la ora convenit. Era imposibil s-i dea
seama dac vocea care vorbea acum era a unui brbat sau a
unei femei.
M la telefon.
M? ntreb Charmian.
M de la moschee. Ai dat de urma lui Tweed?
A luat-o pe Autostrada 3 mpreun cu femeia aia a lui.
Se ndreapt spre fabrica Gantia, bnuiesc.
Ucide-l pe Tweed! Imediat! Se apropie prea mult.
Depinde unde-i parcheaz maina. Se va ntuneca n
curnd, aa c nu vd s fie vreo problem.
Dac vrei i cealalt jumtate a onorariului tu, mai
bine ai reui de data asta.
Reuesc ntotdeauna.
Se ntuneca atunci cnd Tweed i Paula l lsar pe Larry,
ieir pe coridor i ddur peste Aubrey Greystoke, stnd
suspect de aproape de ua biroului lui Larry.
Bun seara, Aubrey, spuse Tweed politicos. Trgeai cu
urechea?
Nu tiu ce vrei s spui. Venii n biroul meu. E aici
pe coridor.
Greystoke i conduse, mergnd ncet, punnd cu atenie
un picior naintea celuilalt. Tweed i aminti de acest obicei
neobinuit de cnd l vzuse pe Greystoke ndeprtndu-se
de ei la Santorini atunci cnd luase masa n ora cu Lucinda.
E beat, opti Paula. Mi-a mirosit a whisky din clipa n
care am dat cu ochii de el.
t! opti i Tweed.
Nu era convins c Aubrey era beat. Bnuia c se
prefcea, pentru a prosti lumea. Felul ncet de a merge era
puin prea vdit. Cnd intrar n biroul lui Aubrey amplasat
n partea din fa a cldirii cu vedere spre intrarea
principal, nu rmase surprins s vad o sticl de scotch i
un pahar pe jumtate plin lng aceasta pe birou. Recuzita?
Luai loc, drguilor.
Se cufund ntr-un fotoliu, i terse fruntea nalt cu o
batist i zmbi prostete.
V-am vzut pe fereastr, venind cu ceva vreme n
urm. Se ntunec.
Ridicndu-se anevoios n picioare, se duse i aps pe un
comutator. Trase jaluzelele automate chiar nainte ca Tweed
s se uite afar dup maina lui. ntorcndu-se, puse dou
pahare pe un bloc de sticl ptrat, care, presupunea Paula,
trecea drept mas, i se prbui din nou n fotoliu.
Buturi pentru toat lumea. S srbtorim.
S srbtorim ce? ntreb Paula.
Orice scuz e suficient. Din nou zmbetul acela
prostesc, i umplu paharul, l ridicai sorbi. Paula observ c
partea din fa a cmii lui, descheiate la gt, avea un petic
umed. Unde vrsase scotch pentru a crea mirosul unui
alcoolic?
Cltoreti vreodat n Statele Unite? ntreb Tweed
deodat.
Mai tot timpul. Dac nu verific eu costurile pe care le
percep americanii ia, nimeni altcineva n-o face. Se ridic
drept n fotoliu. Eu sunt directorul financiar.
Dar acum trei sau patru luni? ntreb Tweed.
M aflam n Statele Unite atunci.
Deci ai putea s ne dai o list cu firmele pe la care ai
trecut?
N-o s v ajute cu nimic. Sunt att de cunoscut, nct
recepionerele nu-i bat niciodat capul s-mi nregistreze
sosirea.
Cred c asta-i tot. Deocamdat, declar Tweed,
ridicndu-se. Se uit napoi cnd ajunser la u. Lucinda se
ocup de nmormntarea lui Lee.
M simt foarte bine i fr s fac asta. Ticlos
nenorocit, i spuse Paula.
Charmian i ncheiase misiunea. La adpostul nopii,
introdusese puternica bomb n maina lui Tweed. n clipa n
care Tweed avea s porneasc motorul, automobilul avea s
explodeze.
n timp ce se ndrepta spre partea din spate a cldirii, se
aprinser luminile orbitoare care luminau faada. Pentru o
clip, umbra i se proiect pe peretele din fa, sub ferestre,
apoi dispru.
Pentru Charmian fusese uor s evite sistemele de
securitate. Sosind pe motociclet, pe care o parcase n
apropiere, lng Autostrada 3, i scosese scara telescopic
pliat din co. Srma electric amplasat de-a lungul prii
de sus a gardului nu reprezenta un obstacol. Scara era
acoperit cu cauciuc.
Croindu-i drum spre partea din spate, descoperise zona
nesupravegheat. Gsea ntotdeauna o zon
nesupravegheat, de data aceasta cu faa spre o seciune
din zidul din spate, fr ferestre. Ajungnd n partea de sus a
gardului, apsase pe un buton. O nou seciune de scar se
extinsese n sus. Rsucise un mner, apoi extensia czuse
pe partea cealalt a gardului formnd un unghi care-i
asigurase accesul spre fabric.
Dup plasarea bombei, se ntoarse la scar. Era un
brbat cu fa osoas, arbornd o musta neagr i subire,
curbndu-se n jos spre marginile gurii sale crude. Ochii i
erau de ghea. Ajungnd n vrful scrii, trecu n partea
cealalt, rsuci din nou mnerul i atept ca extensia s
intre din nou n seciunea pe care sttea el. Ajunse jos ntr-o
secund.
Apsnd un alt buton, privi cum prima seciune se
micor pn form un ptrat compact. O vr n geanta de
piele atrnat de umr. n geanta aceasta transportase
iniial bomba. Se uit la acele luminoase ale ceasului su.
Cincisprezece minute. Timpul pe care i-l acordase pentru
misiunea asta.
Pentru a se ntoarce la motocicleta parcat, fcu un
nconjur de la gard peste zonele cu iarb. Purta pantofi cu
talp de cauciuc, fr vreun model identificabil pe suprafaa
lor. Ajungnd la marginea autostrzii, se opri i ascult.
Niciun zgomot de trafic.
Travers grbit i intr n cmp pe partea cealalt. Apoi
se ntoarse repede la motociclet. Ca un profesionist
desvrit, nu atepta niciodat s explodeze bomba.
Politica lui era s fie ct mai departe posibil de locul
dezastrului.
Mergnd pe coridor spre lift, pregtii s ias din cldire,
Tweed i Paula fur oprii de Lucinda, care tocmai ieea din
birou.
Doar nu plecai fr s vorbii i cu mine? i eu care
credeam c m plcei amndoi.
i conduse n biroul ei. Jaluzelele erau trase la geamuri, o
lumin strlucind n spatele lor. Turn ap dintr-o carafa n
trei pahare, apoi cafea dintr-o cafetier n trei ceti
Wedgwood.
Simii-v ca acas, i invit ea, aezndu-se pe un
scaun ergonomic i ncrucindu-i picioarele lungi. Luai loc,
spuse ea.
Se aezar n fotolii lng ea. Tweed se ntinse s-i ia
cafeaua i lu o nghiitur zdravn. Se simi mai vioi. Paula
bu. Nite ap.
Ei bine, Tweed, l interpel Lucinda cu un zmbet, pe
cine ai pus la zid cu vorbe? Spune tot. Avea o dispoziie
jucu.
Am avut o discuie lung i interesant cu Larry. Un
om foarte capabil.. < >:.
n multe feluri. Michael, fie c m crezi sau nu, este
chiar i mai capabil. Asta nainte s aib criza asta de
amnezie. M ntreb ce-o fi cauzat-o.
A avut o umfltur urt la cap. Medicii cred c asta a
fost cauza. Poate a fost lovit la cap de cineva.
Asta-i sinistru.
ntreaga poveste este extrem de sinistr, dac aa s-a
ntmplat cu adevrat.
Pari sceptic.
n momentul sta al anchetei, Lucinda, nu presupun
nimic. Cu excepia faptului c toi par s mint. i c toi
sunt suspeci.
i care este mobilul?
Banii i puterea, explic Tweed aplecndu-se spre ea.
Nu cred c neleg, spuse ea dup o pauz. Se ntinse
s-i ia cafeaua i sorbi din ea, uitndu-se fix la Tweed. Nu ai
de gnd s m lmureti?
Nu. Se apropie i mai mult de ea. Am identificat acum
i ultimul cadavru. Numrul patru. Brbatul gsit pe
marginea drumeagului din Dartmoor.
i cine era?
Nu dezvlui asta nimnui deocamdat.
Crezi c el ar putea fi cheia misterului tu? ntreb ea.
Da, ar putea fi. Acum tiu mult mai multe dect atunci
cnd am fost n vizit la Abbey Grange. Cnd l-am vzut pe
reverendul Stenhouse Darkfield trgnd clopotele
nentrerupt n clopotnia bisericii.
i crezi c asta are vreo nsemntate? ntreb ea cu o
expresie nedumerit.
n momentul sta totul ar putea avea nsemntate. Eu
i Paula am trecut pe lng o serie de csue cu acoperi de
paie lipite una de alta. Un ctun, presupun. Cum se
numete?
A, spuse ea degajat, e un loc al nimnui fr niciun
nume. nc mai exist chestii din astea prin Dartmoor.
Tweed i termin cafeaua i se ridic.
Se face trziu. mi nchipui c fabrica s-a nchis. N-am
vzut niciodat ce-i nuntru.
Am s-i art. Lu o hain de nurc din cuier, se
mbrc i mngie blana. Am cumprat-o la un pre de
nimic dintr-un magazin care-a dat faliment pe Bond Street.
Vin cu voi.
Mergnd naintea lor de-a lungul coridorului, se opri
brusc. Cu o cheie, descuie un panou lat din perete, care glisa
ntr-o parte. Le fcu semn s se uite dincolo de el.
Se uitau n jos la o hal uria cu coridoare late care
separau iruri lungi de rafturi albe i curate. Luminile erau
nc aprinse, dar nici urm de angajai, iar rafturile erau
pline de recipiente n culori strlucitoare. Un aer rece
ptrunse pe coridor i Paula i ddu seama c ntreaga
fabric avea aer condiionat.
Privi n jos la un coridor strbtut de ine de cale ferat,
aflat la ase metri sub ei. O locomotiv cu motor staionar
se afla pe ine n faa unui convoi de vagoane albe din
plastic, deschise, n spatele ei. Art spre trenul acela
ciudat.
Ce-i aia?
E ideea strlucit de-a lui Larry. Vagoanele ncrcate
cu marf merg n spate, pe o distan lung, dup cum
vedei. Mai demult, angajaii trebuiau s care marfa pn la
rafturi. Acum ei o ncarc n crucioare, iar locomotiva o car
de-a lungul inelor pn n locul de descrcare. nchise
panoul i-l ncuie. Nu trebuie s lsm panoul sta deschis
prea mult timp.
Trebuie s plecm acum, suger Tweed.
Ea se ntoarse i se apropie att de mult, nct el prinse
o adiere de parfum scump. Vocea i era cald.
Acum spune-mi identitatea celui de-al patrulea
cadavru. tii c poi s ai ncredere n mine.
Se apropie nc i mai mult de el. Tweed rmase ferm pe
poziie.
Identitatea lui e strict confidenial.
Of, bine, am ncercat i eu. Se ntoarse spre biroul ei.
Tocmai mi-am dat seama c nu pot s cobor cu voi. Am uitat
s verific dac sunt ncuiate uile din spate.
La parter, un gardian n uniform le deschise ua de la
intrare i le ur noapte bun. Era rcoare cnd traversar
terasa i coborr treptele de la intrare, iar Tweed debloca
portierele mainii cu telecomanda. n timp ce Paula se
instala n locul de lng ofer, Tweed ocoli maina, sri la
volan, nchise portiera i vr cheia n contact.
21
Cineva btea grbit la geamul Paulei. Se uit afar, vzu
chipul lui Harry Butler i cobor geamul. Acesta i bg capul
nuntru.
Eu n-a ntoarce cheia n contact, dac-a fi n locul tu,
i spuse el lui Tweed cu un zmbet.
De ce nu?
Ai uitat ceva.
Aplecndu-se, Harry apuc o cutiu neagr de metal i
o puse pe marginea geamului dinspre Paula. Desfcnd un
dispozitiv de nchidere, ridic apoi capacul. Ddu la iveal o
nclceal de fire rsfirate, unul rou, unul albastru i unul
negru. Paula se uit nuntru. La captul fiecrui fir se afla o
fi i sub ele o grmad de fire ondulate. O trecu un fior.
Arat fix ca o bomb.
Chiar este o bomb, rspunse Harry. Cu o putere de
explozie enorm, ndeajuns nu numai pentru a face maina
bucele, ci i s drme jumtate din zidul cldirii din
spatele meu. Un mecanism foarte sofisticat. Zmbi ctre
Paula. Nu-i face griji, am scos amorsa. Frumuseea asta
fusese vrt foarte inteligent sub pedala pe care ar fi
apsat-o Tweed mai devreme, cnd a pornit contactul.
Paula i terse minile umede de blugi. Tweed se aplec
s-l vad mai bine pe Harry.
Cum de te afli aici?
Te-am urmrit. Cineva trebuie s aib grij de voi doi.
Spune-mi!
Harry puse pe pmnt bomba dezamorsat.
i-am vzut maina parcat singur n spaiu deschis.
Nu-i o idee bun. Eram n faa porilor cnd am auzit o
motociclet venind dinspre Londra. S-a oprit la cteva sute
de metri n susul drumului, apoi s-a ntors i-a plecat. Nu s-a
ntmplat nimic un timp. Era ntuneric, deci nu prea prea
uor s supraveghez maina. Apoi s-au aprins luminile alea
orbitoare. Am vzut o umbr pe zid a cuiva care disprea n
spatele cldirii. Nu prea mi s-a prut a bun.
Hai, nu ne ine n suspans! l ndemn Paula.
M-am dus la interfon i i-am spus gardianului c sunt
de la SIS. A deschis porile i am fugit spre alee. I-am artat
gardianului legitimaia i i-am spus c-o s atept afar s
pzesc maina. El s-a ntors. Cu o lantern, m-am trt mai
nti sub main, s verific sub asiu. Locul favorit pentru
plasarea unei bombe. Nimic.
Ai fost foarte meticulos, coment Tweed.
Te rog, las-l s continue! Izbucni Paula.
Aa c dup aia am luat lanterna i m-am uitat n
interior. tiu o mulime despre maini. Am vzut ceva sub
pedala de acceleraie care nu trebuia s fie acolo. Am
descuiat cu un peraclu portiera din stnga n cteva
secunde, m-am trt nuntru i am gsit bomba. Noroc c
sunt expert n explozibili. Mi-am scos cletiorul de metal i
am tiat firele, dup ce am respirat adnc i m-am rugat. Nu
trebuie dect s tii ordinea corect.
Ai ghicit bine, deci, conchise Paula.
Nu rezolvi nimic cu ghicitul, dac vrei s
supravieuieti. sta-i un dispozitiv nou din Frana. Recent,
unul dintre informatorii lui Marler i-a trimis poze detaliate n
legtur cu bomba asta. M-am dus la experii de la subsol
cnd le analizau. Au descoperit cum funcioneaz. Am avut
noroc.
Noi am avut noroc, spuse Tweed. Noroc c ne-ai
urmrit. Mii de mulumiri pentru c ne-ai salvat viaa.
Toate fac parte din munca mea. V ntoarcei la Park
Crescent? Atunci o s v urmez. Mai nti o s m bag n
spate, s v spun unde s oprii. Maina mea e parcat pe
un cmp chiar lng Autostrada 3.
Criminalului pare s-i plac zona asta, spuse Paula
dus pe gnduri n timp ce porile se deschiser automat i
Tweed o lu pe autostrad. Glonul care a intrat prin geam a
fost tras dintr-o zon aflat nu departe de aici.
Asta nu ne ajut, spuse Tweed oprindu-se la cererea
lui Harry.
Am observat, continu Paula n timp ce ateptau, c
Lucinda s-a simit obligat s ne explice de ce nu a putut s
coboare i s plece i ea odat cu noi. Cine l-o fi angajat pe
asasin trebuie s fi tiut despre bomb.
Mi-a trecut i mie prin cap acelai lucru, fu de acord
Tweed.
Cargobotul Oran trecuse acum prin strmtoarea Gibraltar
i se ndrepta, la 240 de kilometri n largul coastei
Portugaliei, spre nord. Vremea era neobinuit de cald
pentru anotimpul sta noaptea, iar marea, incredibil de
calm, licrea ca un imens lac albastru n lumina lunii.
Abdul, un arab uria, se uita peste babord. O scar din
sfoar era atrnat peste bord, cu doi arabi cocoai pe ea.
Acoperiser cu vopsea numele Oran. Cu puin noroc, se
gndi Abdul, aveau s scrie noul nume nainte s porneasc
spre marea agitat a golfului Biscaya.
Sus, deasupra navei, un alt pavilion atrna de catarg.
Ct traversaser Mediterana, arboraser steagul liberian.
Acum fusese ridicat un alt pavilion, unul panamez.
n ciuda faptului c Abdul manevrase cargobotul pe
culoare de navigaie comerciale puin uzitate, postase totui
santinele att la babord, ct i la tribord. ncepu s fac turul
navei. n dreptul babordului se opri brusc. Una dintre
santinele se sprijinea de corpul navei, cufundat ntr-un somn
adnc. Buzele subiri i se strnser ntr-un rictus.
Chem uor nc doi arabi care alergar ctre el. Art
spre santinela adormit i ddu un ordin cu un glas rece.
Acetia l ascultar imediat, se aplecar, lundu-l fiecare pe
arabul adormit de brae i ridicndu-l n picioare.
Aii, uier Abdul n arab, eti o ruine n faa lui Allah.
Nu avem nevoie de ntngi ca tine la bord.
Ddu din cap spre ceilali doi. Acetia l ridicar pe Aii i
mai sus, astfel nct s stea aplecat cu umerii peste corpul
navei, deasupra mrii. Abdul i scoase cuitul ncovoiat, se
aplec spre el i i tie gtul de la o ureche la alta.
Fr snge pe caren, v rog, spuse el blnd.
Cei doi brbai reacionar rapid. Ridicar trupul din care
se scurgea snge inndu-l la distan de coca navei i l
azvrlir ct mai departe n mare. Abdul le ordon s se
ntoarc la posturile lor. Cpitan experimentat, tia c
valurile aveau s mping cadavrul departe de coasta
Portugaliei, tocmai pn spre curentul rece ca gheaa al
Atlanticului.
Se uit la ceas. Avea s ajung la destinaie dup
lsarea ntunericului, dup cum era planul. La timp. i
scoase din galahaich1o foaie de hrtie. Instruciunile
angajatorului su necunoscut erau foarte clare, aa cum i
fuseser nmnate de un intermediar.
Trebuia s ajung n portul din Angora n zece zile. Pn
atunci cargobotul avea s fie ncrcat cu proiectile care vor fi
lansate din rachetele cu raz lung aflate deja n posesia lor.
inta aleas avea s fie anihilat.
Tweed i Paula se apropiau de Park Crescent. Destul de
aproape n urma lor venea Harry n Peugeot-ul lui, gata s-i
depeasc n caz de urgen, cu arma automat ascuns
sub paltonul aflat pe locul de lng el.
Ne apropiem de criminal? ntreb Paula.
Hain lung i ampl (n. Tr.)
Cred c-i posibil s-l fi ntlnit deja pe ticlos.
Aadar, i-ai mai restrns lista suspecilor?
Nu, nu nc. Ai obosit deja?
Deloc. Presimt o alt vizit dup ce trecem pe la birou.
Ivy Cottage, Heel Lane, Boxton, Berkshire. Cum iei de
pe oseaua ctre Amersham.
Cine naiba locuiete acolo?
A locuit, din pcate. Lee Greystoke. Cred c se poate
s fi gsit ceva important n timpul vizitelor ei nocturne la
fabric. Ca femeie, tu ai mai multe anse s descoperi unde
l-o fi ascuns.
Ce s fi ascuns?
Habar n-am.
Abia atept. i dai seama c o s fie ntuneric, nu?
ntuneric cnd o s ncercm s gsim casa asta. ntuneric
cnd o s ajungem acolo. Nu pot s-mi nchipui c, dup cel
puin trei luni, nc nu a fost tiat curentul electric.
Mai ai i alte obiecii? Spuse Tweed iritat. Pot
ntotdeauna s iau pe altcineva cu mine. Ai obosit? Dac da,
nu cred c ar trebui s vii.
i-ai pierdut memoria? Izbucni ea. Acum o clip i-am
spus c n-am obosit nc. i sugerez totui s o pui pe
Monica s ne aduc nite gustri de la fast-foodul non-stop
nainte de a pleca. N-am mai mncat de ceasuri ntregi. Tu n-
ai mncat.
Bun idee. Tweed era calm acum. A prefera s vii tu
cu mine. Cu fiecare zi care trece, urma criminalului n serie
se terge tot mai mult. n plus, presimt c trebuie s ne
micm repede.
Am s scot o hart s caut traseul spre Berkshire, i o
s-i art drumul. Rnji la el. M descurc mai bine ca tine.
Cu siguran.
ntreaga echip se afla n birou cnd intrar. Monica
trsese draperiile peste ntunericul de-afar. Harry se lans
imediat n relatarea povetii cu bomba. Efectul asupra lui
Marler a fost ca o und de oc. Acesta se ridic, cu expresia
neobinuit de ndrjit.
Asta-i atunci. Harry, spuneai c bomba e de
construcie francez? Bun. Asta nseamn c Charmian a
lovit din nou. ncepu s se plimbe ncolo i-ncoace, n stilul
lui Tweed. Trebuie s-l lichidm pe individul sta ct mai
repede. Eu cred c se ascunde pe undeva prin Londra.
Trebuie s-l fi urmrit pe Harry cnd nenorocitul l-a vzut pe
Tweed plecnd de aici.
Nu mi-am dat seama c eram urmrit, spuse Harry
scuzndu-se. Era un trafic groaznic pe Autostrada 3 pn
cnd ne-am apropiat de Gantia.
Marler nu asculta.
O s vorbesc cu ct mai multe dintre informatoarele
mele prostituate. Ele sunt foarte atente, aud o grmad de
lucruri. Pa!
Marler lu o hus lung din piele neagr pe care scria
Slazenger i o azvrli pe umr. Paula l strnse de bra s-i
ureze noroc.
Nu cred c e pentru sport ce-ai tu acolo n chestia aia.
E o puc Armalite.
Marler plec, nchiznd ua fr zgomot. Paula ridic din
sprncene uitndu-se la Tweed.
Nu l-am vzut niciodat att de ndrjit.
Nici eu. Vntorul s-a transformat n vnat.
Newman se ridic, i puse pardesiul i-l ls descheiat
ca s poat ajunge rapid la Smith & Wesson-ul su de calibru
38. Se ndrepta spre u cnd vorbi:
M duc dup Marler. Eu am ali informatori dect ai
lui. Peter Nield se ndrept i el spre u. Arunc o privire
prin birou nainte s plece.
Marler o s se duc n Soho. Ca i Harry, cunosc
persoane din East End. Trebuie s fi observat cineva un
francez venit de curnd. O s punem noi mna pe el
disear
Eu nu merg cu ei, i anun Harry. Presimt c Tweed i
Paula o s plece undeva, Paula tot studiaz o hart a
inutului Berkshire. O s fiu chiar n urma lor. Paula, poi s-
mi dai i mie un sandvici? Am auzit c-ai trimis-o pe Monica la
fast-food.
i am bnuit c-o s vii i tu cu noi. Am comandat
pentru toi trei.
Tweed era surprins de aglomeraia din trafic la acea or
trzie. Se oprea oare vreodat? Micarea aceea lent,
nesfrit, bar la bar? Numai cnd fur dincolo de
Beaconsfield se schimb vremea. Dac la Londra era
ntuneric i burnia, aici era un cer limpede, fr nori,
peisajul strlucea ca un cristal n lumina lunii i se simea un
frig cumplit.
E att de mult linite acum, coment Paula. Apropo,
suntem pe oseaua 355, aa c mai bine am fi cu ochii n
patru. i mi-ai fi de mare ajutor dac ai ncetini. inea harta
desfcut pe genunchi. Tweed i Paula erau vioi acum dup
ce mncaser sandviciurile de la fast-food. Se face un drum
la dreapta, i-a spus Lucinda?
Da. Am trecut pe lng cteva fr nume. Foarte
folositor! ncetini n timp ce se apropiau de o alt bifurcaie,
un drumeag de ar mrginit de-o parte i de alta de o
pdure de conifere. Paula l btu uor pe bra. ncetini la
treizeci de kilometri la or.
sta e, spuse ea repede. Heel Lane, Boxton.
Acum nu trebuie dect s gsim Ivy Cottage, spuse el.
i Lucinda spunea c e izolat.
Deci mergi mai departe.
Pdurea care mrginea drumul de ambele pri era
deas i ceaa ncepu s pluteasc deasupra drumeagului.
Tweed mormi, concentrndu-se asupra luminii proiectate
de faruri n timp ce luau curb dup curb. Paula privea la
dreapta. Nici urm de vreo locuin, nici urm de via sau
de circulaie. Se uit napoi la nesfritul drum drept. Nimic.
Cred c Harry a ratat bifurcaia, l preveni ea. Suntem
pe cont propriu.
Am Wather-ul cu mine, i spuse Tweed.
i eu Browning-ul, ca i Beretta vrt n bocanc, i
asta.
i scoase un cuit dintr-un toc legat de piciorul drept.
Tweed arunc o privire rapid spre acesta i se ncrunt.
Asta de unde-a mai aprut?
Mi l-a dat tipul la nou cnd am fost la antrenament la
centrul din Surrey. M-a nvat s-l folosesc fcnd proba pe
un manechin din piele. Nu a fost mulumit pn nu l-am
vrt pn-n plasele de ase ori la rnd.
i mie mi-a oferit unul, spuse Tweed. Dar l-am refuzat.
Cnd eti atacat pe nepregtite de aproape, un cuit
poate fi singura soluie.
Abia vorbise cnd auzir o motociclet venind din sens
invers. Venea n vitez i farul aprins pe faz lung lumina
de-i lua ochii. Tweed semnaliza din faruri, dar fr efect.
Paula apuc s zreasc un motociclist mbrcat n piele cu
o casc uria i o vizier enorm. Era imposibil de spus
dac era brbat sau femeie. Apoi dispru.
Paula clipi de cteva ori s vad mai bine. Apoi se uit la
dreapta ei pe lng Tweed. Acesta conducea nc maina cu
viteza melcului. l prinse de bra.
Stop! Cred c am gsit-o.
Eu n-am vzut nimic, rspunse el apsnd pedala de
frn.
Atunci hai s ieim s ne uitm.
Bloc uile i o urm. O poart ubred de lemn sttea
pe jumtate deschis, nclinat. Poteca de dincolo de ea,
luminat de lanterna Paulei, era ngust i acoperit cu noroi
ntrit i pietricele. Uitndu-se n fa vzu c avea dreptate,
era o veche csu cu acoperi de paie i ferestre cu ipci
verticale. Trebuia vopsit. Brazi uriai nconjurau casa i era
o linite mormntal.
Asta e, opti Paula.
Lumin cu lanterna o plcu murdar lipit de latura
casei: IVY COTTAGE. Tweed se uit peste ochelari. Plcua
nu fusese curat de secole.
Ce loc aiurea s pui plcua, mormi el. Nu poate fi
vzut defel de pe drum. Mi se pare c Lee nu prea voia s
gseasc cineva locul sta ct timp se afla aici.
Paula sttea nemicat, cu o mn la ureche. Avea un
auz ascuit. La distan, apropiindu-se din aceeai direcie
din care veniser, auzea sunetul unei motociclete. Acum l
auzea i Tweed. Se apropia din ce n ce mai mult, apoi, cam
la o sut de metri de intrarea n csu, se opri. Tweed i
fcu semn s sting lanterna, ceea ce i fcu. n acelai
timp, Paula apuc mnerul pistolului Browning i l trase
afar.
E aceeai motociclet care a trecut pe lng noi, opti
ea. Atmosfera claustrofob a csuei ngropate ntre pereii
de brazi o fcea s vorbeasc ncet.
De unde tii? O ntreb Tweed sceptic. Probabil sunt
mai muli oameni care merg pe motociclet prin colul sta
de pdure.
Avea un motor tunat care pcnea uor. La fel ca
motocicleta care s-a ntors.
Am fi mai n siguran nuntru dac am putea intra,
suger Tweed.
Paula se ntoarse, ridic zvorul din fier ruginit i i ddu
seama c ua fusese ntredeschis, n timp ce mpingea
scndura masiv de lemn vechi. Pi cu pruden nuntru
pe o podea din scnduri. Nu se ntrevedea nici urm de lux
acolo. Tweed o urm grbit, nchise ua lsnd o
deschiztur de aproximativ treizeci de centimetri. Nu voia
s se nepeneasc atunci cnd trebuiau s plece.
Un miros de mucegai i ntmpin cnd pir peste un
teanc de plicuri care fuseser mpinse prin cutia de scrisori
din fier. Paula i aprinse lanterna, acoperind cu mna
fascicolul de lumin. l preveni pe Tweed s nu aprind nc
niciun bec.
Orbecind printre scaune i mese din lemn, Paula merse
de la o fereastr la alta, trgnd draperiile care trebuiau
smucite uor. Apoi i strig lui Tweed s gseasc
ntreruptorul de lumin. Spre surprinderea lui, luminile se
aprinser i vzur nite vechi lmpi de muncitor atrnnd
de perei n crlige, genul de lmpi folosite cndva pentru a-i
avertiza noaptea pe automobiliti asupra obstacolelor.
Aruncau o lumin roiatic n interior. Cnd le cercet,
Tweed descoperi un cablu continuu ataat de fiecare dintre
ele. n clipa n care acionase ntreruptorul, auzise sunetul
unui generator portabil care torcea uor.
Lee era foarte deteapt, spuse el. i-a dat seama c
n-o s vin aici perioade lungi, c utilitile vor fi tiate, aa
c ce face? Cumpr lmpile astea vechi i un generator
portabil, apoi pune un cablu care leag lmpile de generator.
Trebuie s fi fost un as n ale tehnicii.
Ai vzut n ce hal se afl locul sta?
Tweed observase deja. Parterul era alctuit dintr-o
singur ncpere uria, iar buctria ddea ntr-un alcov.
Dulapuri vechi de lemn erau aezate lng perei, cu
sertarele scoase i coninutul mprtiat pe podea. Cutii de
conserve i borcane de sticl fuseser deschise i golite sub
zona de gtit. mpins lng un perete lateral se afla un pat
de o singur persoan, cu salteaua tiat i aruncat pe
podea.
E rscolit, ca i casa plutitoare a detectivului
particular, remarc Tweed. Ei bine, o femeie locuia aici
pentru perioade scurte. Deci unde ar ascunde ea ceva
important?
M ntrebi asta dup ce a distrus cineva locul sta?!
Exclam indignat Paula.
Presupun c cine a fcut asta nu a gsit ce cuta.
ntre timp, m duc afar s m asigur c nu se vd luminile.
Se furi repede afar, fcu nconjurul casei, uitndu-se
pe unde mergea pentru a evita rugii de mure. Lee fusese
deteapt. Draperiile erau groase, aa c lumina roiatic a
lmpilor nu se vedea de afar. Lee fusese o persoan cu
totul deosebit. Ar fi vrut s-o fi putut ntlni.
Se ntoarse la intrarea din fa, se mpiedic de marginea
de lemn i se ntinse pe podea n timp ce primul glon trecu
pe lng el, spulbernd un geam cu ipc vertical pe mijloc
din spatele casei.
Tweed rmase la podea n timp ce alte gloane
ptrundeau prin ua deschis pe deasupra lui. inea deja
Walther-ul n mn i vzuse acum gura evii fulgernd.
ncepu s trag nspre locul n care trebuia s stea ntins
asasinul ascuns n spatele unui brad nalt. Paula se afla deja
ntins pe burt lng el, dup ce se trse pe podea. Vzu
i ea gura evii fulgernd, atept pn cnd Tweed i goli
magazia, apoi ochi i trase, mai nti spre dreapta, apoi spre
stnga, apoi din nou spre dreapta i spre stnga copacului.
Calculase c asasinul avea s se mite ntr-o parte sau
cealalt a bradului pentru a-i continua avalana de gloane.
Tocmai i rencrca arma cnd i ddu seama c nimeni
nu mai trgea nspre cas. Atept. La fel i Tweed, care
gndea ca ea. Linite mormntal. Gloanele se opriser.
Rmaser perfect nemicai pe podea, unul lng altul.
Cteva minute mai trziu, auzir sunetul motocicletei
demarnd, cu scheunatul ciudat al motorului. Se ndeprta
de ei, ntorcndu-se pe drumeag spre oseaua ctre
Beaconsfield sau oriunde n alt parte.
A fost ct pe-aci, spuse Paula cnd se ridicar. M duc
s-mi continui cutarea.
i urez mult noroc.
Dup cteva minute, se afla n faa unui mic frigider aflat
n apropierea buctriei, cu coninutul mprtiat pe podea.
Deschise frigiderul, se aplec i privi nuntru. Un miros
extrem de respingtor de mncare stricat o asalta. l
ignor, ntinse minile goale nuntru i apuc ceva n spate.
Culoarea frigiderului era crem, dar partea din spate i se pru
mai deschis la culoare.
Degetele-i struitoare ndeprtar un panou subire lipit
de peretele din spate. n spatele acestuia se afla un plic de
culoare crem. l scoase, se ridic i-l strig pe Tweed.
Asta cutai?
Punndu-i mnuile din latex, Tweed deschise plicul i
scoase o foaie acoperit cu cifre btute la calculator. Se uit
la Paula i zmbi larg.
Acesta este documentul cheie care confirm tiparul
crimelor pe care mi l-am construit ncet n minte. Confirm
faptul c patru sute de milioane de lire sterline au fost
trimise prin transfer electronic de la Bone n Angora cuiva
din Marea Britanie Numrul de referin este la fel cu cel de
pe foile pe care mi le-a descifrat Keith Kent. Acesta trebuie
s fie printul tranzaciei, trimis prin pot sau curier
persoanei care a primit cele patru sute de milioane.
De ce?
Pentru a liniti persoana care a fost capul afacerii cu
Angora.
Dar cine a primit suma asta uria trebuie s fi tiut
c a pus de-acum mna pe ea, obiect Paula.
Expeditorul din Bone trebuie s fi fost nerbdtor s
se asigure c aa stau lucrurile, aa c a urmrit tranzacia
cu confirmare. Asta e ceea ce trebuie s fi gsit Lee cutnd
prin birourile directorilor de la Gantia. O femeie deteapt.
Speriat c asasinul avea s ncerce s-l recupereze, l-a
ascuns aici n csua asta, gata s i-l nmneze lui Drago
cnd avea s se ntoarc din strintate.
Deci X, s-l numim aa pe beneficiarul acestei averi, a
gsit o cale s devin putred de bogat furniznd ceva de
mare valoare Angorei?
Da, spuse Tweed. Dar presimt c nu a fost aa de
simplu, nainte s se ntmple toate astea, cred c X
jecmnise Gantia, s spunem aa, de suma de patru sute de
milioane. Apoi a pierdut toat averea asta. Aa c, pentru a
rentregi rezervele fabricii, nainte s descopere Drago c
suma asta lipsete, X, aflat ntr-o situaie disperat, a pus la
cale afacerea asta cu Angora.
X a furat din cas patru sute de milioane, i-a pierdut,
apoi a gsit o cale s obin aceeai sum pentru a o pune la
loc n cas.
Ai neles, Paula, fu de acord Tweed.
Deci acum tii cine este criminalul?
Nu. Pentru c nu tiu al cui este numrul sta de
referin.
Se auzi un scrit n podea lng ua din fa. Paula i
apuc Browning-ul cu amndou minile i inti.
Nu tragei n bodyguard, dei poate c o merit, se auzi
vocea lui Harry Butler.
Sttea chiar n u, cu ambele mini deasupra capului i
o mitralier Uzi de mici dimensiuni prins la spate. Avea o
expresie abtut n timp ce-i lsa minile n jos i se
ndrepta spre ei.
Ce tot spui tu acolo, ntreb Paula, cnd spui c o
merii?
V-am urmat de la Park Crescent la o distan de o
main ntre noi. Apoi, pe drumul spre Beaconsfield, mi-a
tiat calea un automobil. M-am oprit la fix. Pn cnd s-o iau
pe oseaua 355eram cu mult n urma voastr i n-am vzut
unde ai fcut la dreapta. Eram aproape n Amersham cnd
m-am ntors. Am gsit Heel Lane. Chiar nainte s ajung aici,
un motociclist a trecut glon pe lng mine, gonind napoi
spre Londra. Se opri brusc, uitndu-se pe lng ei. Hei, ce s-
a ntmplat? Alea sunt guri de gloane n geamurile din
spate.
Tweed i povesti pe scurt recenta lor experien. Reacia
lui Butler a fost s se repead la ua din fa, s-o nchid,
apoi s nface un scaun nalt, masiv pe care-l nclin i-l fix
n u. Se ntoarse la ei.
tii ceva? Nenorocitul la de motociclist trebuie s
m fi urmrit dup ce v-a vzut plecnd de la Park Crescent.
i eu nu l-am observat deloc n traficul la aglomerat. Nu
prea m descurc, nu?
Stop! Paula l mbria pe Harry. Nu uita c ne-ai
salvat viaa pe Autostrada 3 cnd ai gsit bomba aia. i eu
era s ratez Heel Lane cnd am ieit de pe osea.
Mi se pare, medita Harry, c Newman, Marler i Pete
i pierd timpul. Tot btnd Soho, East End i pe unde o mai
fi hoinrind Pete cutndu-l pe cum l cheam sta.
Charmian, spuse Paula.
Mai nti de toate, explic Harry, am auzit un
motociclist pe Autostrada 3 cnd franuzul sta v-a pus o
bomb n main.
n al doilea rnd, tot un motociclist a ncercat s v
mpute aici. Corect? M gndeam eu. Nu prea s-a luat n
calcul asta. Asasinul st cu ochii pe birou i i ascunde
probabil motocicleta n tufiurile de peste drum de strada
principal, dincolo de Park Crescent.
Pare plauzibil, fu de acord Tweed. Acum c Paula a
gsit ce ne trebuia, o s ne ntoarcem acolo.
Ceilali n-o s-l gseasc niciodat pe franuzul sta,
conchise Harry n timp ce plecau.
Marler era neobosit. Trecuse bine de miezul nopii i el
nc mai colinda prin Soho. Contactase peste o duzin din
informatoarele lui, dar nu ajunsese nicieri. Charmian fie nu
se afla nicieri n apropiere de Soho, fie gsise o
ascunztoare secret.
Intr ntr-un alt club deocheat. Era greu s scrutezi
interiorul prin norii de fum. Fete profesioniste stteau la
mese ieftine, prefcndu-se c sorb dintr-un pahar plin cu
ap colorat, negociind preul cu un brbat.
Un individ solid cu mnecile de la cma suflecate i
bretele l apuc pe Marler de bra. Expresia de pe chip era
neplcut, amenintoare.
Te cost cincizeci de lire s intri aici, amice.
Nu prea cred, spuse Marler calm, vrndu-i legitimaia
sub nasul ptat. Dac mi faci necazuri, o s-i trimit
inspectorii sanitari pe cap.
Pi n cea i zri o fat cu prul blond care arta ct
de ct inteligent. Se aez n faa ei. Ea i cercet hainele i
chipul nainte s vorbeasc.
Nu eti poliist. mi dau seama. Ai putea fi de la Divizia
Special, cred. i nu ai venit aici pentru mine.
S-ar putea s ai dreptate. Caut un brbat pe care nu
pot s-l descriu. Nu e de prea mult timp pe-aici i e cam
secretos. Vorbete engleza, probabil cu accent franuzesc.
Are o motociclet, probabil una bun. i sun cunoscut?
Informaiile cost bani. mi placi. Nu m nelege
greit. Dar informaiile cost bani.
Marler se cut n buzunarul de la pantaloni, scoase
patru bancnote de cte cincizeci de lire i le inu n mn. Le
scosese din portofel mai devreme. Nu era o zon n care s-i
ari portofelul. i stinse igara pe care o fuma ntr-o
scrumier minuscul i-i mai aprinse una.
Motocicleta mi spune ceva. Se uit la mna ei goal.
nc n-am vzut niciun ban.
Spune-mi, o s hotrsc eu dac tot ce-mi spui mi e
de folos. Dac mi e foarte de folos, o s primeti ce in eu n
mn.
Exist o doamn Hogg1. Asta e ea, o puculi pentru
bani. Eu n-a sta niciodat acolo. Uite aici adresa
Dup ce plec din Heel Lane n goan, Charmian se
ntoarse la Londra. Nu era fericit. O dduse n bar pentru a
treia oar. Nu exista un precedent, ntotdeauna reuea s-i
duc pn la capt misiunea din prima.
Se mica repede cu motocicleta lui, Harley Davidson,
foarte atent pentru cazul n care ar fi vzut o main a
poliiei. La naiba cu viteza limit! Arma cu care ncercase s-l
ucid pe Tweed prima oar, o arm cu numerele terse, se
afla acum azvrlit pe un cmp.
nainte s porneasc n misiunea asta, i rsese mustaa
arcuit. Prul negru era ascuns sub o apc de baseball.
Scara telescopic pe care o folosise s escaladeze gardul de
srm de la Gantia se afla pe fundul unui lac la o distan de
civa kilometri. Puca cu care trsese n Tweed la Ivy
Cottage era ngropat n mlul unui lac pe lng care
trecuse. Charmian era un profesionist.
Ajungnd n cele din urm la Londra, cutreierase prin
Soho, unde fusese n recunoatere mai devreme. Avnd chef
s bea
1 Joc de cuvinte: n englez Hog nseamn porc, deci
prin extensie puculi, (n. Tr.)
Ceva, intrase n mai multe cluburi, inclusiv n cel
frecventat de blonda platinat a lui Marler. Acolo fcuse
singura lui greeal.
Abordat de o femeie, Charmian o repezise. Remarca lui
nu fusese una mgulitoare: M-a descurca mult mai bine ca
tine n alt parte
De aceea blonda l urmrise s vad n ce cldire intra.
Cea a doamnei Hogg. Asigurndu-se c nu-l vedea nimeni, i
mpinsese motocicleta pe aleea din spatele localului acesteia
i vzuse scara de incendiu care urca pn la o camer de la
primul etaj. Punndu-i mnuile, i dezafectase
motocicleta, care a doua zi avea s sfreasc n Tamisa.
Apoi se ntorsese pe strdua ngust care ducea ctre
intrare. Pe o plcu scria afar: CAMERE DE NCHIRIAT, CU
ORA SAU CU ZIUA. O invitaie ostentativ pe care doamna
Hogg o inea acolo mituindu-i pe poliitii locali.
Dincolo de intrare se afla o mic recepie. n spatele unei
tejghele de lemn, era postat o femeie gras cu ochi lacomi.
Purta o rochie ieftin i l atepta s vorbeasc.
Am nevoie de o camer pentru trei zile, ncepuse
Charmian. La primul etaj. Lng scara de incendiu, mi-e fric
de foc.
Cost cinci sute de lire. Unde-i fata?
Fr fat. Charmian se aplecase deasupra tejghelei.
Doamnei Hogg nu-i plcuse asta. Se dduse napoi,
nelinitit. Nu cred c ar plti cineva cinci sute pentru asta,
spusese el calm.
Trei sute, reuise ea s ngaime. Nu cobor mai jos. Nu
cred c-ai s poi s strecori fata pe scara de incendiu. E
ncuiat cu un lan n partea de jos.
Am nevoie s dorm. i scosese deja portofelul, pusese
trei sute de lire n bancnote de cincizeci pe tejghea.
Englezoaic proast, continuase el. Am zis c am nevoie s
dorm.
Poi s te duci oricnd n alt parte, strigase doamna
Hogg, dup ce apucase banii. Camera 10. Primul etaj. Pe
scri, rsese ea batjocoritor.
Taci naibii din gur!
Lund cheia pe care i-o dduse ea, urcase pe la mijlocul
scrilor care scriau. Camera 10 era micu, avea un pat
dublu, ghici de ce i o toalet mic. Aprinsese lumina, un
bec de patruzeci de wai, dduse cearafurile i salteaua jos
de pe pat i le scuturase. Nu erau microfoane. Fcuse din
nou patul n grab, stinsese lumina i mersese la fereastr.
Trsese draperiile cu pruden i se uitase n jos. Scara
de incendiu se afla chiar lng fereastra lui. Aleea de sub el
era o mare de ntuneric. Cnd reuise s vad din nou n
ntuneric, i vzuse motocicleta. ncercase apoi s ridice
geamul. Era nepenit. Respirase adnc, trsese din toate
puterile i l smucise n sus. Aa avea s plece a doua zi
diminea. Plata pentru trei zile era doar ca s-o fac pe
doamna Hogg s cread c avea s stea acolo mai mult
timp.
i scosese apca, geaca de piele i pantalonii. Pe
dedesubt avea un costum albastru-deschis pe care l inuse
pe el. i scosese bocancii, i dusese mna la spate i i
scosese cuitul vrt n teaca de la curea. Avea o lam
uria cu margini ascuite. Punndu-l pe o mas lng pat,
adormise repede, lsnd lumina aprins.
Un Marler de nerecunoscut intr n micul vestibul n care
doamna Hogg sttea n spatele tejghelei, pe care era
aezat o plcu veche, la vedere: DOAMNA DINA HOGG.
Marler se schimbase ntr-o toalet din spatele clubului
n care fata cea blond i dduse adresa. Scondu-i geaca
neagr, o ntorsese pe dos i o mbrcase. Purta acum o
geac de culoare albastru-deschis cu carouri galbene, foarte
sportiv. Apoi i puse o apc pe cap, ascuzndu-i prul.
Scond o pereche de ochelari cu rame mari, ptrate, i puse
la ochi i se uit n oglinda de deasupra chiuvetei. Un alt om
se uita acum la el. i arunc pe umr husa neagr cu puca
Amalite n ea. Nimeni dintre cei din club care o
observaser nu a considerat nelept s pun ntrebri.
Dup ce ridic drugul de la u, dispru n lumea de-
afar. Zece minute mai trziu, intra n micul vestibul unde
sttea de veghe doamna Hogg.
i tu eti de capul tu? Se rsti ea.
Divizia Special, uier Marler peltic. Ai vreun oaspete
care vorbete engleza cu accent franuzesc?
Spera s fi ghicit corect.
i ce dac am?
M-ai auzit cnd am spus Divizia Special? Nu vreau s
fiu nevoit s aduc o echip care s rstoarne locul sta cu
susul n jos, o preveni el, cu o nuan de ameninare n glas.
Da da am, se blbi ea. Camera 10. O camer pe
col cu scar de incendiu.
S nu faci greeala s-l suni ct urc eu sus.
Nu-i plcea cum artau scrile vechi din lemn uzat. Pi
ncet, innd picioarele ct mai deprtate. Fr scrituri.
Fcu la stnga pe un palier ngust i se opri n faa camerei
10. Camera din capt, cea cu scar de incendiu i fereastr.
Era prea periculos s umble la ncuietoare.
Se ntoarse jos n acelai fel n care urcase. Silueta gras
a doamnei Hogg tremura din toate ncheieturile. i tergea
minile asudate pe rochie. Marler ddu din cap i mai spuse
un singur lucru nainte s ias.
Nu merit s-l suni pentru nimic n lume. E un criminal
periculos
Afar, se grbi de-a lungul strzii laterale pustii i se
ntoarse pe alee. Avea o problem. Nu putea s trag cu
Armalite-ul. Doamna Hogg ar fi auzit mpuctura.
Pe alee era ntuneric bezn. Aprinse o lantern i se
asigur c nu se aflau cutii de bere prin preajm. Dac ar fi
dat cu piciorul ntr-una, l-ar fi trezit pe Charmian. i puse o
mnu n mna stng i scoase un peraclu cu dreapta.
Era un lact uria. Astea se deschideau ntotdeauna cel mai
uor. innd lactul cu mna nmnuat, i fcu puin de
lucru cu peraclul i l deschise n cteva secunde. l inea cu
mna stng pentru a nu exista niciun risc de a cdea cu
zgomot pe alee.
Puse jos lanul i lactul i se uit n sus. Ochii i se
obinuiser de-acum cu ntunericul. Fu surprins s vad c
fereastra camerei era larg deschis ntr-o noapte aa de
rcoroas. Nu-i plcea nimic ce prea nefiresc. Urc pe
treptele ruginite de fier cte dou odat, pind cu atenie.
inea puca Armalite gata de aciune, n ambele mini. Se
opri n faa ferestrei deschise, aprate de o draperie.
ncerca s prind orice zgomot, sforit, respiraia adnc
a unui om dormind dus, scritul arcurilor patului n timp ce
acesta se ridica n tcere. Nimic. Trebuia s foloseasc eava
putii, preferabil s o coboare fixnd rdcina nasului sau
rotula.
Ddu uor la o parte draperia, ndeajuns ct s priveasc
nuntru. O veioz slab era aprins lng pat, cocoat pe o
mas. Lumina ndeajuns ct s-i dea seama c dormitorul
era gol, iar lenjeria de pat era aruncat pe podea. Sri peste
pervaz i se tr pn la toaleta micu. Ua era deschis.
Goal. Pasrea zburase din cuib.
i aminti c podeaua scrise uor cnd pise pe
palier. Foarte uor, dar destul ct s-l alerteze pe Charmian.
Reputaia lui de profesionist de mare clas se dovedise nc
o dat. Marler verific i ua care ddea n hol i o gsi
ncuiat.
Se ntoarse la fereastr, se uit cu pruden afar, apoi
alerg n jos pe scri, vrndu-i Armalite-ul la loc n hus.
Fluiera nepstor cnd intr n recepie. Doamna Hogg
sttea n aceeai poziie ca i mai devreme. Femeia asta se
mica oare vreodat?
Oaspetele dumitale care sttea n camera 10
ncepu el.
A plecat. i-a luat toate hainele, i-a pus geanta pe
umr i a spus c voia s bea ceva.
Mulumesc, spuse Marler.
O s se ntoarc, strig ea dup el cnd iei n strad.
A pltit pentru trei nopi.
N-o s se ntoarc, i spuse Marler nverunat.
Ceea ce nsemna c Charmian se afla nc la pnd,
Dumnezeu tie unde. Mai nsemna i c avea s ncerce
pentru a patra oar s-l asasineze pe Tweed. Marler nu
putea dect s spere c avea s fie acolo s mpiedice acest
lucru.
22
Activitatea la Park Crescent, n toiul nopii, era frenetic.
Paula i Tweed se ntoarser de la Ivy Cottage gsind
ntreaga echip adunat n pr. Marler le spuse imediat de
ncercarea lui nereuit de a-l ucide pe Charmian.
O s mai ncerce, conchise el.
Atunci, spuse Newman, trebuie s ne asigurm c
sunt destui oameni alturi de Tweed n orice moment.
Nu! Izbucni Tweed. Trebuie s operez singur sau
mpreun cu Paula.
n cazul sta, insist Harry, va trebui s-i schimbi
maina.
Nu! Izbucni din nou Tweed. Asta ar nsemna c
Charmian mi dicteaz viaa. M-am obinuit cu maina mea.
Bine, strui Harry, eu sunt cel mai mic. O s merg
peste tot cu voi, ascuns n spate. O s fac asta fie c-i place,
fie c nu.
Nu uita, i aminti Paula efului ei, c Harry ne-a salvat
viaa cnd cu bomba aia. Trebuie s-l asculi.
Da, trebuie s-l asculi, mri Marler.
O s-l asculi, adug Nield.
n regul. Tweed i ridic braele exasperat. Ca s v
fac pe toi fericii, sunt de acord.
Chiar i cnd te ntorci acas la apartamentul tu,
insist Paula. N-ai s mai mergi pe jos pn acas dect
atunci cnd Charmian o s ajung la morg.
Acum trebuie s-o sun pe Lucinda, se hotr Tweed.
Vreau s se duc la Abbey Grange s vad ce face Michael.
Michael? De ce? ntreb Paula.
Fr s rspund, o sun pe Lucinda. i tia numrul pe
de rost. O voce somnoroas i rspunse.
Bun, sunt Tweed. Sper c nu te-am trezit.
Nu m-ai trezit. Nu pot s dorm. M tot gndesc la
crimele alea oribile. A vrea s am ceva de fcut.
O s ai. Mine-diminea vreau s te duci la Abbey
Orange s vezi ce mai face Michael.
Pot s plec i-acum, s ajung acolo dis-de-diminea.
Nu a rostit nc niciun cuvnt. Am sunat-o pe doamna
Brogan. Aa c, dac sperai c-o s stea de vorb cu mine
Nu. Vreau s fii cu ochii pe el fr s-i dea seama de
ce ai de gnd s faci. Apoi spune-mi i mie impresiile tale.
Plec chiar acum
Stai puin, am fost la Ivy Cottage, n Boxton. Locul a
fost rscolit. Ca i casa plutitoare n care a fost gsit John
Jackson, detectivul.
Plec chiar acum repet ea..
Nu i-ai spus de plicul pe care l-am gsit n cas,
coment Paula.
Nu?
i de ce o trimii pe Lucinda s stea cu ochii pe
Michael?
Toat lumea n afar de mine a uitat de el. Vreau s
vd cum prezint ea situaia de acolo.
Aa-i. Paula zmbi ntristat. Hai, f pe misteriosul cu
mine!
Acum s vedem dac pot s obin cooperare sau
mcar puin nelegere de la Ministerul Aprrii. Din nou,
form numrul pe telefonul lui demodat. Alo, Ministerul
Aprrii? Aici Tweed, directorul adjunct de la SIS. Trebuie s
vorbesc urgent cu comandantul David Wells. El e de obicei
de serviciu noaptea. Codul meu? Hai, nu-mi mai pierde
timpul sau o s-i pierzi slujba. D-mi-l imediat pe
comandantul Wells!
Cine-i la telefon? ntreb o voce distins dup o pauz
lung.
Tweed. David, trebuie s tiu
Nu i-ai dat codul.
La naiba cu codul! mi cunoti doar vocea. E o linie
sigur?
La captul sta, da. Nu tiu dac i la captul tu e
Vreau ca navele, i avioanele, voastre de cutare s
cerceteze ruta la nord de Gibraltar n cutarea unui
cargobot. O nav veche cu tonajul de cincisprezece,
aisprezece mii de tone. Cu un singur co. Numele vasului
este Oran. Arboreaz un pavilion liberian.
Asta-i confidenial. Avem nave de cutare deja n larg,
concentrate n strmtoarea Dover i pe coasta Angliei. n
ceea ce privete Marea Mediteran, americanii au trimis
nave de cutare de la baza lor uria din Napoli concentrate
n estul Mediteranei. Eti fericit acum? Tonul lui David
devenea plictisit.
O zon a naibii de proast, izbucni Tweed. i-am dat o
descriere foarte precis. Iar echipajul e format n ntregime
din arabi.
Chiar? Atunci ar fi oprit automat i cercetat de o
corvet la strmtoarea Dover.
i presupunnd c nu asta e destinaia sa?
Exist o limit a zonelor pe care le putem acoperi. Iar
cei de la Napoli nu ar aprecia sugestiile din partea noastr.
Grozav colaborare! nc o ntrebare. tim c Angora
a obinut o livrare important de lansatoare de rachete cu
raz lung din Coreea de Nord, dar nu i proiectile. Cam ct
ar costa proiectilele de care ar avea nevoie?
Nu pot s-mi nchipui de ce te intereseaz asta. Un
proiectil ar costa njur de un milion de lire sterline.
Un milion de lire sterline un proiectil? Repet Tweed.
Da. Paranoicul la de dictator nord-coreean, Kim, a
trimis lansatoarele pe o nav de avangard, urmat apoi de
o alt nav cu proiectile care s-a ciocnit imediat cu un
distrugtor american n Marea Japoniei. Tokyo a relatat c
scafandrii japonezi au gsit patruzeci de proiectile armate la
bordul navei scufundate.
Armate! Trebuie s fi fost nebuni s le fi trimis armate.
Dar Kim chiar e nebun.
Deci Angora e acum disperat c nu are proiectile i
c nu le poate nc lansa mpotriva unui ora mare ales ca
int din Europa?
Aa cred. Comandantul Wells fcu o pauz. Tweed, nu
prea eti n toate minile. Ziarele sunt pline de relatri
potrivit crora anchetezi un caz nfiortor de crim. Nu vd
nicio legtur ntre ceea ce m ntrebi i criminalul n serie.
Eu o vd acum. Tweed i reprim dorina de a trnti
receptorul. David, i mulumesc c mi-ai fost de ajutor.
Oricnd, btrne
Nu nchide nc, vreau s te ntreb dac este vreo
ans s trimii nave de cutare s cerceteze apele de
coast ale Portugaliei, ale Spaniei i ale Franei?
Niciuna. Nu mai am nave disponibile.
n timpul convorbirii lor, Paula adusese un carneel n caz
c Tweed avea nevoie. Auzise ultima parte a discuiei i se
cocoase pe marginea biroului lui cu braele ncruciate.
Am auzit fr s vreau despre legtura dintre
scheletele gsite i cargobotul sta, Oran. Eu nu vd nicio
legtur ntre cele dou elemente.
De aceea eu stau aici, iar biroul tu e acolo.
neleg, spuse ea simplu.
Se ddu jos de pe biroul lui, dar Tweed veni spre ea i o
apuc de bra.
mi pare ru. Am fost nedrept, de neiertat.
Nu trebuie s-mi ceri scuze. Paula zmbi cu cldur.
tim cu toii c sunt mari presiuni asupra ta. Suntem doar
surprini c nu ne-ai njurat pe niciunul nc. Zmbi din nou,
se ntoarse la biroul ei i se uit pe geam printre draperii,
dup ce le trase civa centimetri. Chiar s-a ntunecat afar,
spuse ea aezndu-se. Luna a intrat n nori. Nu ar trebui s
verifice cineva dac Charmian nu ateapt undeva afar,
cum a fcut i nainte ca eu i Tweed s mergem n Boxton?
Trebuia s m gndesc la asta, spuse Marler. M duc
pn-afar s-arunc un shitfti. Vzu expresia Paulei. Aa se
zice n arab la privire.
Vin cu tine, sri Harry.
Ca dovad c atmosfera era tensionat, Marler scoase
un Walther i i-l vr sub haina de ploaie cu care se
mbrcase. Harry i puse un box peste degetele de la mna
dreapt.
n ciuda felinarelor de pe strad, afar era ntuneric
bezn n zonele neluminate. Marler observ primul o siluet
ghemuit pe trotuar, pe partea cealalt a strzii principale.
Se desprir, Marler apropiindu-se din stnga, iar Harry din
dreapta. Silueta rmase nemicat. De aproape vzur c
era un vagabond, cu un palton vechi, mototolit i murdar.
Ce faci aici? ntreb Marler.
E aici de ceva vreme, spuse Harry, dndu-i cu
prerea.
Avei cinci lire, domnule? ntreb vagabondul. N-am
mncat de ore ntregi.
Marler se ncrunt. Era uimit de ct de distins era vocea
vagabondului. Ce se ntmpla?
Pentru un vagabond vorbeti destul de bine, spuse el
sever. Cum te cheam?
Ken. Urm o pauz. Ken Millington. Sau Lord Ken
Millington odat, acum aproape o mie de ani.
Numele strni o amintire n mintea lui Marler, amintirea
unuia dintre articolele mai slabe ale ziaristului de prim
clas Drew Franklin despre unele personaje.
i aprinse lanterna i lumin faa vagabondului. Avea
njur de patruzeci de ani, faa i era acoperit de epi, iar
nasul i era lung i foarte ascuit. n mod clar, nu se
brbierise de zile ntregi, n mini avea mnui vechi de ln
gurite. Pantofii i era vechi, foarte uzai i legai cu sfori n
loc de ireturi.
Dac eti un lord, spuse Harry agresiv, de ce eti n
starea asta? N-am vzut niciodat un vagabond cu o voce ca
a ta. Spune adevrul, dac nu, am s te bat mr. Cine te-a
angajat s fii cu ochii pe cldirea noastr?
Stai puin, Harry, spuse Marler. Mai bine ai da
explicaii acum, nainte ca prietenul meu s treac la treab.
Mai sunt i alii ca mine, explic Millington. Ct m
privete, m-am plictisit de moarte de viaa pe care voia s-o
duc nevast-mea. Petreceri n fiecare noapte. O groaz de
idioi. Apoi m-a prsit pentru un milionar. Am decis c
vreau libertate, libertatea de a-mi tri propria via. Fr
responsabiliti. Aa c mi-am prsit familia lacom, dup
ce mi-am lsat prin testament toat averea unei instituii de
caritate. mi place viaa asta. E libertate, repet el.
Pentru cincizeci de lire, poate i mai mult, ai face o
treab pentru noi? Suger Marler.
Pentru cincizeci m-a duce i pe Lun. O treab
cinstit, vrei s spui? ntreb el suspicios.
eful meu, continu Marler, a fost ct pe-aci s fie ucis
de un criminal. Angajat de un om de afaceri rival. Criminalul
vorbete engleza cu accent franuzesc. Nu pot s-i dau o
descriere, dar i-a ras recent mustaa neagr care se arcuia
n jurul colurilor gurii. E francez i e periculos. Dac vezi pe
cineva dnd trcoale pe-aici, cu ochii pe cldirea noastr
Compania de asigurri din Crescent?
Se referea la plcua de pe zid de lng intrarea n sediul
SIS. Pe aceasta scria GENERAL & CUMBRIA ASIGURRI. Era
numele de acoperire al SIS. Harry avea nc suspiciuni.
Cum de-ai observat-o de aici?
M plimb puin prin zon nainte s m instalez
undeva pentru noapte, s gsesc locorul cel mai
confortabil. n seara asta s-a ntmplat s dorm aici cu o
pern sprijinit de balustrad.
Uite cele cincizeci de lire, l ntrerupse Marler
nerbdtor. Dac vezi pe cineva suspect dnd trcoale pe-
aici, ndreapt-te ncet ctre cldirea companiei de asigurri,
apas pe sonerie de trei ori, lung. Gardianul te va lsa s
intri i m va chema pe mine.
Sunt prea muli bani, protest Millington. O s iau
zece i apoi restul dac v pot fi de folos.
ine-i pe toi
i explicar lui Tweed ce se ntmplase, cnd se
ntoarser n birou. Tweed fu mai impresionat dect se
ateptase Marler.
A fost o idee bun. Avem nevoie de un strop de noroc.
Mie mi s-a prut a fi un escroc, coment Harry
nemulumit.
Exist astfel de oameni, i spuse Paula. Ajung s se
sature de bogii i tnjesc dup libertatea de a-i tri
propria via. Aparent, acest Millington a spus acelai lucru.
Iar Lucinda, reflect Tweed, e acum pe drum spre
Abbey Grange. Sunt curios cum o s-i formuleze relatarea.
Tot nu neleg, spuse Paula tios.
Am fost absorbii de att de multe alte aspecte,
explic Tweed, nct aproape c am uitat de existena lui
Michael. i totui, totul a nceput cu el. Am fost martor la
crim. Presupunnd c sufer ntr-adevr de amnezie.
Nu-i crezi pe psihiatri? Medita Paula.
Nu cred niciun cuvnt din ce mi-a spus cineva. n ceea
ce-i privete pe psihiatrii de care vorbeti, ntr-o biografie a
lui Winston Churchill am citit c el i numea cicliti
acrobai.
Dar ar putea Michael s continue s nu spun un
cuvnt n tot acest timp? Insist Paula.
Puin probabil, dar nu imposibil. Iar n timpul cnd au
avut loc crimele, se afla, chipurile, undeva n Statele Unite.
Din nou, ca i n cazul celorlali, niciun alibi. Plus faptul c ne
confruntm cu viclenia armenilor. Modul lor de via. Larry,
Lucinda, Michael, toi au avut acelai tat armean, dei o
mam englezoaic.
Deci putem s-l scoatem din calcul pe Aubrey
Greystoke, zise Paula.
Nu, nu putem. A lucrat cu armenii destul de mult timp
ca s se fi molipsit de felul cum gndesc ei.
Cargobotul naviga acum la 380 de kilometri de coasta
francez. Studiind cu atenie o hart, Abdul i ddea seama
de importana de a conduce vasul la o distan mare de
vasta peninsul Bretagne i de insula Ushant. Schimb
direcia, navignd mai departe spre nord-vest.
Fusese noapte, dar acum, nspre rsrit, se zrea un
amestec de lumin argintie i rozalie. Zorile. Cu totul
mpotriva legilor mrii, Abdul naviga fr lumini. Privind n
fa, vzu mica ambarcaiune de pescuit francez. Ddu
rapid ordinul de a mri viteza. Ambarcaiunea aceea putea
s raporteze prezena navei sale cnd s-ar fi ntors n port.
Primul avertisment pe care-l avu echipajul francez de la
bordul vasului de pescuit asupra pericolului veni atunci cnd
vzu prora cargobotului conturndu-se amenintor aproape
deasupra lor. Prora se izbi cu putere de ambarcaiune, tind-
o n dou. Cele dou seciuni ale corpului vasului ncepur s
se scufunde n acelai timp. Abdul vzu un singur francez
aruncndu-se peste bord.
Lundu-i megafonul, se ntoarse i ordon ceva n arab
ctre doi dintre oamenii de dedesubt. Acetia se aruncar
peste bord, aprur la suprafa, ddur din cap i l vzur
pe francez notnd spre coasta ndeprtat, n sperana de a
da peste un alt vas de pescuit. Unul din arabi era un nottor
rapid. Apru n spatele francezului, i scoase de la centur
un uria cuit ncovoiat, l nvrti prin aer i tie gtul
pescarului.
Pe punte, Abdul ddu din cap a satisfacie. Cei doi arabi
notau acum napoi ctre cargobot, de unde fusese aruncat
peste bord o plas de crat pentru ei. Abdul vzu o
bltoac sngerie colornd suprafaa apei unde dispruse
francezul. Un val mic mtur bltoaca roiatic dizolvnd-o.
Totul revenise la normal.
Abdul observase, de asemenea, c un curent puternic
ducea rmiele vasului de pescuit naufragiat spre Atlantic.
Avea s ndeprteze i cadavrele, precum i capul decapitat
plutind la suprafa.
Ludat fie Allah, spuse el cu glas tare, nchinndu-se
spre rsrit. Fie ca el s in marea calm atunci cnd ne-om
ntoarce.
O s mergem s-l vedem pe Drago Volkanian, i spuse
Tweed Paulei.
Cnd? Se ridic i trase draperiile cu pruden. Abia s-
au ivit zorile.
Acum. Jermyn Street, numrul 490, nu e departe de
aici.
Dar Drago nu doarme nc? N-o s fim chiar bine-
venii.
Ca i mine, nu cred c are nevoie de prea mult somn,
iar el e foarte ngrijorat. tie c se petrece ceva, dar sunt
sigur c nu tie ce anume.
i tu tii?
Da, va fi o curs contra cronometru. Avem un termen
limit care se apropie.
Amndoi i puseser paltoanele cnd sun telefonul.
Monica rspunse i i ridic privirea spre Tweed.
N-o s-i vin s crezi cine e jos i vrea s te vad.
O s cred dac-mi spui odat.
Abel Gallagher, eful Diviziei Speciale, mri ea,
imitndu-l pe Gallagher.
Jos paltoanele! Ordon el. Acum roag-l s urce.
Tweed studia un dosar aezat la biroul su, iar Paula se
ntorsese la biroul ei, cnd ua se deschise. Zdrahonul de
Gallagher intr ca o vijelie. Tweed l invit s se aeze.
Cui datorez onoarea asta? ntreb el sarcastic.
Suntem ngrijorai n legtur cu tine. Guvernul e
ngrijorat n legtur cu tine. Se presupune c anchetezi o
serie de crime. Ziarele dezvluie tot felul de detalii cu titluri
mari de-o chioap. Publicul se ngrijoreaz. i tu ce faci?
Pleci din ar, te duci naibii n strintate. Locul tu e aici!
Cine zice asta?
Eu!
i ce-i cu aceast presupus plecare n strintate?
Un agent de-al meu de la Waterloo te-a zrit urcndu-
te n Eurostar. Urmtoarea oprire, Paris, i Dumnezeu mai
tie unde. Cu ce naiba crezi c te joci?
Ai terminat cu aberaiile i urletele, Abel? ntreb
Tweed calm. n primul rnd, ancheta mea nu are nimic de-a
face cu tine. n al doilea rnd, departamentul tu nu are nicio
autoritate asupra SIS. n al treilea rnd, cine din guvern i
pierde cumptul?
Ministrul de interne, anun Gallagher triumftor.
Atunci o s-i spun prim-ministrului s stea de vorb cu
el, dup ce-o s-i divulg sursa mea de informaii, adic tu.
Trebuie s-mi fac datoria, spuse Gallagher plngtor.
Atunci du-te i f-i-o, suger Tweed nepoliticos. i
las-m i pe mine s mi-o fac pe-a mea. Ua e acolo.
Gallagher iei ca un cine uria cu coada ntre picioare.
Te-ai descurcat foarte bine cu el, spuse Paula,
ridicndu-se i punndu-i paltonul. S-a prbuit cnd i-ai
spus de prim-ministru.
Urmeaz Jermyn Street, spuse Tweed.
Plecar n lumina dimineii cu Harry ascuns n spate, cu
Walther-ul n mn. Paula se uit afar n timp ce se
ndreptau spre Jermyn Street.
Millie e nc aici, raport ea.
Millie? ntreb Tweed.
E un diminutiv de la Ken Millington. Gallagher a pus
probabil oameni de-ai lui s ne urmreasc. tim c are o
datorie de douzeci de mii de lire sterline la un agent de
pariuri. Presupun c nu-i un suspect, nu? E vorba de patru
sute de milioane de lire disprute.
Acum s-au ntors n rezerva uria a fabricii, i spuse
Tweed. Am vzut documentul la pe care l-ai gsit n Ivy
Cottage. E o fotocopie a mesajului de la Bone, Angora.
AB200017X este numrul de referin. Acelai ca i cel de pe
documentul pe care l-ai gsit n apartamentul lui Christine
Barton. Cred c
Lee Greystoke a fost o femeie deteapt. Tot umblnd
prin Gantia, a gsit originalul pe biroul vreunui director i l-a
fotocopiat, pentru ca directorul rspunztor s nu tie c a
fost ea pe-acolo.
i deci cine e nenorocitul de criminal?
Nu tiu nc. Trebuie s facem legtura ntre numrul
de referin i persoana n cauz
Suntem nc n deriv.
Ca i Oran. De unde i termenul limit.
Drago le deschise el nsui, fr ndoial dup ce se
uitase n oglinda de siguran de deasupra capetelor lor.
Uriaul armean era mbrcat ntr-un costum gri aproape
pocnind pe umerii lui imeni. Zmbea cu cldur cnd i
invit s intre. Nici urm de fata cu chipul smead pe care o
vzuser n timpul primei lor vizite. Fur poftii n salon, n
timp ce Drago vorbea cu glas tuntor.
Domnule, mi plac oamenii care se trezesc devreme.
Acetia sunt oamenii care conduc lumea n timp ce alii
dorm. Dorii ceva de but? Cafea? Bnuiam eu.
Cea mai nalt cafetier pe care o vzuse Paula vreodat
ocupa msua n apropierea creia se aezaser, alturi de
cele mai scumpe porelanuri de Rosenthal. Cte trei ceti,
farfurioare i farfurii. Chifle albe aa cum Paula nu mai
vzuse pn atunci. Muc dintr-una. Fabuloas. Drago le
turn cafea.
Acum, domnioar Paula, i dumneata, domnule,
spunei-mi, cum v pot fi de folos? Un om pe gustul meu nu
se oprete niciodat. Ziarele se dedic n ntregime acestui
caz oribil de crim pe care-l anchetezi.
Din nou, personalitatea lui prea s umple imensa
ncpere, att era de dinamic i de puternic. Tweed se
servi cu o chifl, bu din cafea, fr s se grbeasc. Se uit
dintr-odat la gazda sa, susinndu-i privirea.
Vreau s verific nc o dat. Cte persoane au chei
pentru a intra n fabrica dumitale de armament?
Larry, bineneles, apoi Lucinda, Michael i Greystoke.
i srmana Lee avea o cheie. Mi-e tare dor de ea.
De ce Greystoke? Se ntreb Tweed. Nu-i dect un
contabil.
Exact. Eti foarte perspicace. i se pare ciudat c
Aubrey a fost inclus n cercul acesta magic. Sub
supravegherea mea, au fost aduse modificri, foarte
costisitoare, de altfel ntregului sistem. Aa c au fost
necesare devize. Aubrey a verificat costurile n timpul
desfurrii lucrrilor. Sunt foarte atent cu banii.
Presupun, continu Tweed calm, ca i cum ceea ce
avea s spun nu avea mare importan, c un fel de
manet face ca mainile s treac de la producia de obuze
de artilerie la cea de proiectile.
Asta, domnule, e foarte corect. E o manet codat.
Codat?
Eu nsumi am conceput-o. Un cod simplu, dac tii ce
nseamn asta. Drago i ridic arttorul uria pe vertical,
l mic transversal n unghiuri drepte, apoi l ls n jos pe
vertical i-l mic brusc nspre dreapta. sta, bineneles,
nu-i codul, dar i arat cum funcioneaz.
Cine cunoate codul?
Aceleai persoane care dein i cheile de la fabrica de
armament. Lucinda, Larry, Greystoke i Michael.
i acum ceva timp, ai hotrt s nu se mai produc
proiectile, iar fabrica s produc numai obuze de artilerie.
Absolut. Am interzis complet producia de proiectile.
Pentru totdeauna.
neleg. Tweed fcu o pauz i i lu ceva timp pn s
continue, bndu-i restul de cafea. Deci te-ar deranja s afli
c a acionat cineva maneta codat i a produs recent
proiectile pe scar larg?
Efectul acestei presupuneri asupra lui Drago fu unul
dramatic, ntreaga sa personalitate se schimb. Chipul su n
mod normal binevoitor se transfigur ntr-o stare de furie
slbatic. Maxilarul masiv i se ncleta, gura i se strnse
pn cnd buzele aproape i disprur cu totul, structura sa
osoas deveni proeminent, iar ochii i se ngustar slbatic.
Tweed atept. n cele din urm, Drago i regsi glasul, un
tunet feroce.
De unde tii c se comite o astfel de atrocitate?
Din diverse surse de informaii culese din diferite
locuri. Acestea nu duc dect la o singur concluzie. Au fost,
sau sunt produse n jur de patruzeci de proiectile. Tweed
mai azvrli o sgeat. i tii c pentru o anumit perioad
suma de patru sute de milioane de lire sterline a lipsit din
rezervele dumitale?
Patru sute de milioane?
Expresia lui Drago devenise acum furibund. Paula i
spuse c acum l vedeau pe adevratul Drago, brbatul care
scpase din infernul Armeniei, rnind sau ucignd probabil
pe oricine i-ar fi stat n cale. Tweed se ntinse dup cafetier,
reumplu ceaca Paulei, pe a lui, apoi se oferi s reumple i
ceaca lui Drago. Reacia acestuia fu un semn brutal cu
mna uria, refuznd invitaia. Ateptar, sorbind din cafea.
Era clar c Drago se lupta s-i recapete autocontrolul.
Treptat, se ls pe spate mai linitit n fotoliul masiv. Se uit
la Tweed i-i sprijini mna tremurnd pe braul fotoliului
nainte s vorbeasc cu un glas normal.
tii cine dintre cei patru e rspunztor pentru acest
act de trdare?
Nu nc. Urmtoarea mea vizit s-ar putea s m
lumineze.
Atunci o s plec imediat la fabric.
La Dartmoor?
Destinaia e treaba mea.
Acum. Tweed se aplec spre el. Am s-i spun ce o s
faci. Vei rmne aici, n Jermyn Street, pn cnd o s auzi
veti de la mine. E clar? Spuse el sever. Exist factori, factori
internaionali periculoi, despre care nu tii nimic.
Intervenia dumitale ar putea s-mi ruineze ancheta. Tweed
se ridic brusc, cu tonul nc sever. M bazez pe dumneata
s faci exact ce i-am sugerat. Nu te clinti de aici. Nu tii
destule. Eu da. i mulumesc pentru ospitalitate. Trebuie s
plec. Timpul nu e de partea noastr.
Paula se ridicase i ea i era pe cale s-l urmeze, cnd
Drago o apuc uor de bra. i opti astfel nct numai ea s
aud ce spunea.
tii, draga mea, dac Tweed ar fi disponibil, l-a
angaja pe o sum uria s preia controlul fabricii Gantia.
n timp ce se urcau n main, un Harry invizibil i strig
ncet din spate.
Nimeni nu s-a apropiat de main ct ai fost plecai.
Entuziatii disperai abia ncep s-i fac apariia, grbindu-
se pe jos spre serviciu.
Entuziatii disperai? ntreb Paula, nedumerit.
Cei ai cror efi sosesc la opt dimineaa la serviciu.
S-i verifice angajaii.
De unde naiba tii asta? Se ntreb ea.
Am un prieten de pahar care lucreaz la o firm mare.
Mi-a spus c face asta. Zicea c viaa a devenit ca o oal sub
presiune, c peste civa ani, n ritmul sta, jumtate din ei
vor sfri ntr-un spital sau ntr-un azil.
Are dreptate, spuse Paula n timp ce treceau pe strada
pustie. Calitatea nu mai conteaz. Vitez, vitez, vitez,
numai la asta se gndesc.
i, ncheie Harry, unii dintre ei merg pe jos kilometri
ntregi acum c metroul i trenurile sunt ntr-o stare att de
jalnic.
Mergem la agentul la de burs? ntreb ea. Cel al
crui nume l-a gsit profesorul Saafeld scris pe un ghemotoc
de hrtie mototolit sub unghia de la piciorul primului
schelet pe care l-am descoperit n Dartmoor?
Eti foarte perspicace.
O s caut pe hart, spuse ea cu un ghid complet al
Londrei deschis pe genunchi. n Haldon Street se ajunge
printr-o bifurcaie din Threadneedle Street.
Oare o fi deschis deja? E foarte devreme, se ntreb
Harry.
Dac e nchis, o s gsim un loc de parcare i o s
ateptm.
E cldirea aceea pe dreapta, spuse ea n timp ce
Tweed conducea ncet pe Haldon Street.
Trebuia oricum s mearg ncet. Chiar i la ora aceea a
dimineii, traficul devenise aglomerat, iar mainile se
deplasau cu opt kilometri la or. Tweed opri i semnaliza la
stnga, cnd vzu un Buick ieind n mararier dintr-un loc
de parcare. n spatele lui, un ofer care hotrse c locul era
al lui claxona ncontinuu.
Isteria se manifest de diminea, medita Paula n
timp ce Tweed parca n locul acum liber.
oferul din spatele lui strig o njurtur i fcu un semn
obscen cu degetul cnd trecu pe lng ei. Tweed l ignor n
timp ce cobora n faa cldirii cu ui duble i o firm
nscripionat pe geam: DORTON, KENWOOD & SMYTHE,
AGENI DEBURS. O lumin era aprins n spatele
geamului. Sttea probabil aprins toat ziua, Haldon Street
era ngust, mrginit de blocuri nalte. Soarele nu
ptrundea niciodat n acest canion dosnic.
O s ne-ntoarcem ct de repede putem, l inform
Tweed pe Harry nainte s nchid portiera.
Paula apsa deja pe un imens buton de sonerie vechi.
Trebui s atepte, cu Tweed lng ea, pn cnd ua dinspre
stnga se deschise, cu balamalele scrind. Un brbat
scund se uita lung la ei ca i cum ar fi fost ultimii oameni de
pe pmnt pe care ar fi vrut s-i vad.
Suntei investitori? ntreb el ntr-un efort de a fi
politicos.
Suntem investitori n informaii, spuse Tweed cu un
zmbet plcut, artndu-i legitimaia.
SIS? N-ai venit unde trebuie.
Ba da. mi putei spune numele dumneavoastr? Art
spre numele gravate n geam. Suntei mai muli.
Eu sunt Smythe, singurul rmas. Cred c mai bine ai
intra. Doamnele mai nti. Stai jos, va trebui s luai mai
nti hrtiile de pe scaune.
Tweed nu-i putea recunoate accentul. Nu era cockney,
dar avea nuane asemntoare felului n care vorbea Harry.
n acelai timp, era foarte educat. Smythe nu constituia
reprezentarea publicului larg despre un locuitor al suburbiei
nstrite din Surrey. Purta o cma descheiat la gt, nu se
brbierise, pantalonii negri erau bine clcai, iar pantofii
negri fuseser lustruii. O amestectur ciudat de
veminte.
Paula se aez la o mas mare de abanos, dup ce
ndeprtase cu grij un teanc de hrtii, ngrmdindu-le n
ordine pe un bufet. Pregtise un scaun i pentru Tweed. n
timp ce acesta se aeza, Smythe ridic un alt teanc de pe un
scaun i l arunc pe podea.
Vechituri, spuse el. ntorcnd scaunul, se aplec n
fa sprijinindu-se de sptarul acestuia, cu ochii vicleni
privind int la ei.
Dumneata eti Smythe, ncepu Tweed. Ce s-a
ntmplat cu Norton?
S-a retras cu o grmad de bani la apogeul carierei. S-
a dus n Bahamas cu o pipi. A fost mecher n unele
privine, prost n altele. Pipia i-a ppat probabil deja
jumtate din avere.
i domnul Kenwood?
A disprut peste noapte acum trei sau patru luni. Pur
i simplu a plecat. Nu-i sttea n fire. N-am mai auzit nicio
veste despre el de-atunci.
L-ai putea descrie pe domnul Kenwood? nlime,
greutate, vrst, genul sta de descriere?
Ascult n timp ce Smythe i furniza date surprinztor de
precise. Se potriveau n fiecare detaliu cu descrierea pe care
o dduse profesorul Saafeld primului schelet descoperit la
Dartmoor, lng drumeag. Tweed tiu c, n sfrit,
identificase cel de-al patrulea cadavru.
Ai putea s-mi spui cte ceva despre munca i despre
clienii lui?
E confidenial. Smythe rnji. Nu-mi mai flutura
legitimaia aia. Se ocupa de nite investitori importani i era
foarte discret n ceea ce privete identitatea lor. Ceea ce era
i indicat. Fiecare lucram cu clientela noastr.
Cnd spui importani, ct erau de importani?
1 Companie care i desfoar activitatea pe internet (n.
Tr.)
Ei bine, el era singurul care i-a aruncat clienii n
dezastrul dotcoml-urilor. N-am formulat bine. ntotdeauna i
avertiza c ar putea fi victimele unui uria crah financiar, dar
unii dintre ei insistau s investeasc enorm.
Adic patru sute de milioane de lire sterline?
Dumnezeule! Smythe i zvrli minile n aer. Asta ar fi
cam prea mult. i aprinse o igar. A existat un client care a
investit n dotcom-uri de parc n companiile astea banii ar
crete n copaci. Woody, aa-i spuneam noi lui Kenwood, a
lsat s-i scape la o but faptul c spera ca un client de-al
lui de fapt, cel mai important s nu se mpute.
Deci era un brbat, nu o femeie?
Dac stau bine i m gndesc, spunea c spera ca
acest client al lui s nu-i duc un pistol la tmpl. Deci
putea s fie i-o femeie. Da, presupun c-ar fi putut s fie.
Ken era un Don Juan. Dac venea o investitoare la noi la
firm, l lsam pe el s se ocupe de ea.
Trebuie s avei o eviden a clienilor pentru cei de la
fisc, suger Tweed.
Smythe bu din cafeaua rece din cana nc destul de
plin. Dup ce o puse pe marginea mesei, se duse lng
Paula, trase un sertar, scoase un registru mic legat n piele i
l flutur.
Detaliile sunt aici. Strict confideniale.
Trebuie s mprumutm asta, domnule Smythe. E o
anchet ntr-un caz de crim.
Avei mandat de percheziie? ntreb Smythe cu un
zmbet superior, ncreztor c era unu-zero pentru el.
Nu, recunoscu Tweed.
Atunci n-o s-i bagi nasul n viaa clienilor notri,
care sunt acum ai mei.
Puse registrul la loc n sertar, l nchise i se ntoarse n
locul n care sttea Tweed. ntre timp, Tweed se uit la
Paula. Ea ddu din cap n semn c nelesese. Tweed mic
din cot i lovi cana aproape plin cu cafea rece care czu pe
podea. Cana se sparse i lichidul se vrs pe jos.
mi pare ru.
Tweed lu o farfurie de pe mas, se aplec i ncepu s
culeag cioburile de porelan spart, punndu-le pe farfurie.
Smythe se ls pe vine i ncepu s strng i el cioburile n
timp ce Tweed i ceru din nou scuze.
Paula deschise sertarul fr zgomot, nfc registrul
legat n piele, l vr n geant i nchise sertarul cu grij. Era
un truc la care mai apelaser i alt dat n rare ocazii
pentru a obine dovezile de care aveau atta nevoie. Se uita
la ceas cnd cei doi se ridicar, iar Smythe i ainti privirea
spre ea.
Acum o s am nevoie de un mop s cur mizeria asta
de cafea, bombni el.
mi pare foarte ru, repet Tweed. Cred c ar fi mai
bine ca noi s plecm.
i eu cred la fel, se rsti Smythe.
S-ar putea s avem acum cheia misterului, spuse
Paula, cu o not de nerbdare n glas, n timp ce se apropiau
de main.
Dac n caietul sta scrie cine a investit patru sute de
milioane ntr-un dotcom care a dat faliment, ai dreptate, fu
de acord Tweed cnd ajunser la maina parcat. Dac
scrie, adug el.
23
Paula se oferi s preia volanul mainii n timp ce Tweed
examina registrul de evidene. Fu de acord. n timp ce se
instalau, o voce din spate, a lui Harry, le opti:
E n regul. Nimeni nu s-a apropiat de main.
tii unde ne aflm, Harry? ntreb Tweed.
Cred i eu. Unul dintre barurile mele preferate se afl
la captul strzii steia. De ce?
Pentru c ai s-o faci pe curierul s returnezi acest
registru n locul pe care tocmai l-am vizitat. Pur i simplu,
returneaz-l, nu rspunde la ntrebri i iei din zon.
Paula conducea spre vest la ieirea din City, pe un alt
drum. Lng ea, Tweed i pusese mnuile de latex nainte
s deschid registrul pe care ea i-l pusese pe genunchi. Fr
amprente. Era deja un trafic i mai intens, aa c erau multe
opriri, care i ofereau lui Tweed posibilitatea s examineze cu
atenie paginile.
Datele erau precise: numele clientului, data achiziiei de
aciuni, numele companiei n care se investea, preul la care
erau cumprate aciunile, preul la vnzare, profitul, sau
pierderile, data vnzrii, iniialele agentului de burs care
intermediase tranzacia, comisionul ctigat de agent. i citi
Paulei cteva detalii din coninutul registrului.
E o min de aur, exult ea.
Nu nc. E pus n ordine alfabetic dup numele de
familie al clientului. Am ncercat V de la Voles. Nimic. Acum
G de la Greystoke. Nimic. Rsfoi toate paginile, uimit la
cteva nume bine cunoscute care apelaser la agentul
respectiv. O lu apoi din nou de la nceput. Conducnd pe
strzile dosnice de lng Covent Garden, Paula naintase
considerabil cnd el mormi:
Ai gsit ceva? ntreb ea nerbdtoare.
Ajunsese la litera X i gsi. O investiie de 400 de
milioane de lire sterline, aciuni cumprate la 500 de lire
fiecare ntr-un dotcom de care-i amintea c citise prin toate
ziarele, deoarece personifica dimensiunea prbuirii dotcom-
urilor.
Numele clientului este X, o anun el.
Al naibii ce ne mai ajut, coment ea.
Stai puin. Iniialele agentului care a intermediat
tranzacia sunt A. IK. sta trebuie s fie Jacko Kenwood,
acum mort. Patru sute de milioane au fost investite n
Orlando Xanadu.
Nu-mi spune nimic.
mi amintesc c am citit despre asta. Cu aciuni emise
la trei sute de lire fiecare, X a bgat patru sute de milioane
la cinci sute de lire aciunea. Orlando a urcat pn la un
maximum de opt mii de lire pe aciune. X, ca muli ali
optimiti, nu a vndut. Apoi Orlando s-a prbuit vertiginos i
nu a mai rmas cu nimic. Un pre nominal de doi penny pe
aciune, dar a ncetat s mai tranzacioneze.
i X a pierdut totul. Numai patru sute de milioane. Nu-
mi pot nchipui cum s-ar putea duce pe apa smbetei o sum
att de uria de bani.
Nici eu. Mai sunt cteva date. nainte de X, mai este
scris un numr de referin interesant. AB200017 X.
sta-i numrul de referin de pe hrtiile pe care le-
am gsit n sertarul din apartamentul lui Christine i mai
trziu pe documentul tras la xerox descoperit n spatele
frigiderului lui Lee Greystoke din Ivy Cottage.
Exact. Deci am fcut progrese. Asta leag tranzacia
de cineva de la Gantia. Toate astea s-au petrecut cu ceva
vreme n urm, dar X avea nevoie de timp s gseasc o
cale pentru a recupera cele patru sute de milioane pe care
s le verse n rezervele fabricii.
Smythe trebuie s in i alte evidene ale
tranzaciilor lor. Sunt sigur c mai deine i alte documente.
i eu cred la fel; D-mi mobilul, te rog.
Le urti, dar l iei ntotdeauna pe al meu.
l cut n geant cnd traficul staiona i i-l ddu.
Noroc c am vzut numrul lui de telefon n antet.
Form numrul. Domnule Smythe? Tweed la telefon. mi
pare ru s v deranjez din nou, dar a avut loc o spargere la
sediul dumneavoastr?
Sigur c da. Cu mult timp n urm. Am intrat i-am
gsit locul complet dat peste cap. Dosare ale clienilor
mprtiate pe podea, dulapurile, forate. Mi-au trebuit
sptmni pn am reuit s pun totul la loc. Nu tiam
destule despre tranzaciile lui Kenwood ca s mai insist. Doar
am ngrmdit lucrurile la locul lor i le-am lsat aa. Vocea
enervata i se schimb, deveni politicos. tii ceva despre
asta?
M tem c nu. V mulumesc din nou pentru cooperare,
nchise telefonul n timp ce Smythe continua s
trncneasc i i-l napoie Paulei cu un oftat. Se uit la el.
Ei bine?
Ca i celelalte locuri n care am fost, inclusiv casa
plutitoare a lui Jackson, biroul lui Smythe a fost rscolit.
Pentru documentele lui X. i, dac stau bine i m gndesc,
m tem c detectivul a fost torturat nainte s fie ucis.
n! Paula se cutremur. Deci nc nu tim cine e acest
monstru X.
Dar acum tim cu siguran c totul se nvrte n jurul
fabricii Gantia i a edificiului de la Abbey Grange.
La bordul cargobotului, Abdul, care dormea rareori, se
afla pe punte. Vasul lui naviga acum cu mult n vestul insulei
Ushant. Cu ajutorul unor baghete triunghiulare subiri,
calcula distanele. Se uit de asemenea la ceas. Era esenial
s ajung la destinaie cu mult dup lsarea ntunericului.
ncepu s schimbe direcia. n curnd cargobotul se
ndrepta ncet spre nord-vest. Mergnd pn n cellalt capt
al punii, privi n jos spre aduntura de arabi care nu aveau
ndatoriri cu privire la conducerea navei. i strig ordinele
ctre ei n arab.
Trebuir s se ntind pe sacii de dormit i s se
odihneasc, i voia odihnii pentru sarcina grea de a ncrca
cargobotul cnd avea s ajung la destinaia pe care o
cunotea doar el.
Abdul se uit din nou pe hart. Verific viteza
cargobotului i estim distanele. Marea devenea mai
agitat. Trebuia s ajung acolo cu mult dup lsarea
ntunericului, aproape la ora 22.00. Nava era acum pe
direcie, avea s treac n curnd de ndeprtatul Lands End
i apoi s-o continue n sus pe Canalul Bristol n largul coastei
de nord a Devonului.
24
Vagabondul la e nc aici, remarc Paula cnd vir
spre Park Crescent. Mai bine i-a mai duce nite mncare de
la fast-food. i nite ceai fierbinte.
Nu! Porunci Tweed. Pune-o pe Monica s-i duc ceva.
Ea are darul s se mite prin jur fr s-i bat cineva capul
s-o observe.
Plouase cu gleata pe drumul de ntoarcere dinspre City,
dar acum doar burnia slab. Pe strzi nu erau pietoni. Tweed
iei din main n clipa n care Paula opri motorul, lund-o la
fug pe scri, apsnd pe sonerie, dnd buzna pe lng
George dup ce se deschise ua i urcnd n goan scrile.
Paula i Harry l urmar, minunndu-se de aceast vioiciune
regsit.
Vd c toat lumea e aici, observ Tweed zvrlindu-i
paltonul i aezndu-se la birou. Niciunul dintre voi nu va iei
fr permisiunea mea. S-a neles? Harry, Pete, vreau s se
verifice cele dou Land Rover-uri ale noastre pentru a ne
asigura c sunt n perfect stare de funcionare, cu
rezervoarele de combustibil pline. nainte s se sfreasc
ziua, vor rula pe teren accidentat.
Sunt n stare bun, i spuse Newman. Mi-am petrecut
ziua verificnd toate mijloacele de transport. De ce tocmai
Land Rover-urile?
i-am spus deja! Se rsti Tweed. Pentru c sunt
vehiculele perfecte pentru a traversa terenuri accidentate.
Unde? Insist Newman.
n West Country. Acum las-m s dau un telefon de
maxim importan. De fapt, dou telefoane.
Tweed era att de absorbit nct nu observase c Paula
se apropiase de Monica. Aceasta care vorbea nc la telefon,
discutnd aprins cu superintendentul Buchanan. Pentru a
cincea oar, spunea rbdtoare:
Tweed nu este disponibil. E la cel de-al doilea telefon.
i nu, nu dein informaii cu privire la cum decurge ancheta.
Paula plecase, dup ce scrisese n grab un bileel: M-
am dus la fast-food s iau mncare pentru vagabond.
Tweed form numrul pe care-l memorase automat cnd
l vzuse pe un antet n biroul lui Smythe.
A, nu din nou, se rsti Smythe cnd Tweed se
recomand. Sunt tocmai n mijlocul unei tranzacii delicate.
Sunai ntr-o alt zi, dac trebuie.
Smythe, partenerul dumitale, Kenwood, care a
disprut, e mort.
Ce? Unde? Cnd? Cum s-a?
Avea vreun handicap fizic?
Pi Da. Acum civa ani i-a rupt glezna cnd schia
n Alpii Dolomii. Fractur multipl. A fost o operaie
complicat.
i care a fost rezultatul? Vreau un rspuns precis.
Cum mergea?
chiopta. Unii dintre aa-ziii lui amici l porecliser
chioptil. Dar vreau s tiu
O s te mai sun. Sun cellalt telefon.
Se uit njur dup Paula i presupuse c se dusese la
toalet, i anun pe toi cu o anumit mulumire de sine:
n sfrit am identificat cel de-al patrulea cadavru. Cel
pe care l-am descoperit eu i cu Paula n Dartmoor. Un agent
de burs pe nume Kenwood. Asta e de asemenea i veriga
final din lanul de evenimente catastrofice pe care mi-l
construisem n minte. Harry, o s plecm toi nainte s se
ntunece. Prevd o lupt slbatic cu adversari nemiloi.
Trebuie s cltorim narmai pn-n dini.
Ai spus destul. Harry era deja n picioare, ndreptndu-
se spre u. Pot s pun armele n Land Rover-uri dac stau i
le pzesc? O s fie un adevrat arsenal.
Chiar s-ar putea s fie nevoie de asta. Da, stai i
pzete-le n spate.
Ne-ar fi de folos, rosti Marler trgnat, dac ne-ai da
mai multe detalii.
Mai trziu. Trebuie s dau un alt telefon acum.
Folosi cea de-a doua linie, Monica nc se conversa cu
Buchanan pe prima linie. Din nou form un numr din
memorie, cel de la Abbey Grange. Rspunse Lucinda.
Bun, sunt Tweed.
Ce surpriz! M verifici? Tonul ei era sarcastic.
Pari ncordat.
A fost un drum lung. Un trafic nebun tot drumul. Mi-a
tiat calea un macho nebun. A trebuit s opresc de urgen.
Cu un malaxor de ciment n urma mea. Noroc c oferul a
oprit la anc. Vocea i se mblnzi. Cum pot s-i fiu de folos?
n primul rnd, chiar voiam s m asigur c ai ajuns cu
bine. i ce mai face Michael?
Se comport ciudat. n afar de mese, st tot timpul
ncuiat n camer. Am btut la u i m-a lsat s intru. Pe o
plan de desen, copia figuri din Anatomia lui Gray, dac-i
poi nchipui. Oribil!
Alte nouti? A, presupun c Michael nu a spus nimic
nc?
Niciun cuvinel. Nouti? Larry e pe drum ncoace,
trebuie s pice dintr-o clip-ntr-alta. i, colac peste pupz,
Aubrey vine el nsui.
Greystoke? Ce naiba ar putea s fac acolo? E o
chestie obinuit?
Nu chiar. Vine din cnd n cnd. Am presupus c o s
avem o edin. Dar secretara lui Larry spunea c nu tie
nimic de vreo edin cnd am vorbit cu ea.
Ea te-a sunat, s-i spun c Larry vine? O pauz.
Nu, n-a sunat ea. Am sunat-o eu n legtur cu o
livrare important despre care uitasem s-o previn. I-am spus
s stea toat noaptea dac trebuie pn sosete. Nu a fost
ncntat, are un nou iubit. I-am dat ordin s rmn. Cnd o
s m ntorc n ora, ai vrea s ne ntlnim, s stm i noi la
un pahar de vorb? S zicem n apartamentul meu?
Mulumesc. Sunt sigur c o s ne ntlnim curnd.
Puse receptorul jos i se aez la loc, dndu-i seama c
sttuse drept ca un stlp. Se uit prin ncpere.
Ce ciudat! Toi cei patru suspeci se vor afla la Abbey
Grange n seara asta.
Toi patru? ntreb Newman.
Larry Voles, Lucinda, Michael i contabilul, Aubrey
Greystoke. Ciudat! Foarte ciudat!
Monica e nc prins, inndu-l pe Buchanan n
ateptare, remarc Nield, dnd din cap spre locul n care
Monica se lupta nc la telefon.
De ce naiba?
Probabil din cauza asta. Newman flutur ultimul
numr din Daily Nation. Reporterul vedet al stora, Drew
Franklin, iar i-a dat n petic n obinuitul su stil excentric.
i ddu lui Tweed ziarul, deschis pentru a scoate n
eviden un articol. Titlul era alarmant, dup cum fusese i
intenia.
AL PATRULEA ASASINAT AL CRIMINALULUI CELOR PATRU
SCHELETE Poliia n impas
Descoperirea a dou schelete mutilate n Dartmoor a fost
urmat de apariia unui al treilea schelet ntr-o cas
plutitoare din Wensford, nu departe de Autostrada 3
Londra se afl acum n pericol. () Cadavrul-schelet al unui
auditor financiar a fost gsit n apartamentul su din zona
Fulham Poliia aflat n impas pred cazul lui Tweed,
directorul adjunct al SIS, i avertizeaz: ncuiai toate
ferestrele i uile. Nu deschidei ua vizitatorilor nocturni. Ai
putea fi scheletul numrul 5.
Franklin ar trebui mpucat, explod Tweed.
Rspndete panic pretutindeni. i a ncurcat ordinea n
care au fost descoperite victimele. Fulham a fost victima cu
numrul trei.
A, asta-i intenionat, spuse Newman cinic. Asta face ca
povestea s fie mai suculent. Toat Londra va fi acum
ngrozit. Drew tie ce-i aia un reportaj bun, chiar dac asta
nseamn s denatureze faptele.
Unde-i Paula? Spuse Tweed, dndu-i brusc seama c
n-o mai vzuse de ceva timp.
S-a dus la fast-food s ia de mncare pentru
vagabond, i spuse Monica. Nu m-am putut duce eu pentru
c m luptam cu Buchanan care voia s discute cu tine. El
Cu ct timp n urm? ntreb Tweed, ridicndu-se de
la birou.
Cred c a fost cu ceva timp n urm, i zise Monica,
acum ngrijorat i ea. A plecat acum mai bine de trei
sferturi de or. Poate i mai mult.
Ducei-v pe strad dup ea i gsii-o! Strig Tweed
cu nelinite crescnd. Cu toii. Acum! M ocup eu de
telefon.
25
Mai devreme, Paula ieise din cldire i se ndrepta spre
fast-food n direcia Baker Street. Se uit njur, nu vzu pe
nimeni altcineva n afar de silueta inert a vagabondului
dincolo de strada principal. Ploaia puternic i alungase pe
oameni n case pentru scurt timp.
Geanta de umr i atrna neglijent cnd ddu colul.
Mergnd cu pas vioi, i duse mna s-i ridice cureaua de la
geant mai bine pe umr exact cnd trecu pe lng o
fundtur n stnga ei. I se ntmpl att de repede, nct nu
avu timp s reacioneze. O mn se ntinse, o nfc de
braul stng i o trase de pe strada principal. Geanta i
alunec de pe umr i czu cu zgomot pe trotuar. Simi o
adiere de cloroform, i feri capul i respir adnc. O bucat
de pnz i fu apsat pe nas. Strnsoarea de pe braul
stng era foarte puternic.
Afurisitul de Browning se afla n geant, undeva pe
trotuar. O pnz alb, mare i groas o nfur ca un cocon.
Un obiect dur o lovi n cap i alunec pe o parte. Se lupta s
ias din pnza care o nfur cu totul, nucit parial de
lovitura de la cap.
O frnghie fu nfurat cu repeziciune n jurul pnzei de
cteva ori. i imobiliza braele pe lng corp. Apoi fu
nfurat n jurul picioarelor i strns bine. Cineva o ridic
i o arunc pe bancheta din spate a unei maini prin portiera
deja deschis. Un trup se ls peste al ei.
O pereche de mini ncepur s-o pipie pe sub pnz n
sus spre coapse. Se gndi c era un viol. Minile i le apucar
pe ale ei i i le mpreun cu fora. ncheieturile i fur prinse
cu ctue din plastic care se nchiser cu zgomot. Minile o
apucar i o rostogolir de pe banchet pe podea. Sttea
nemicat, spernd ca atacatorul s cread c adierea de
cloroform i fcuse efectul. Minile i atinser faa. Deschise
gura s ipe. O greeal. Un clu de pnz i fu introdus cu
fora ntre buze i legat la ceaf. Acum nu mai putea striga.
n fine, ceva ca o plapum de puf fu aruncat deasupra ei.
Ghici c asta avea s-o ascund dac s-ar fi uitat cineva n
main. Greutatea trupului de brbat se ridic de pe ea. Se
auzi o portier trntindu-se. Ct ai clipi, motorul mainii
porni i vehiculul se puse n micare. Simi c acesta vir
spre Baker Street. n loc s ncerce n van s se lupte, i
scoase capul ntr-o parte pentru a putea respira mai uor.
n timp ce maina prindea vitez, i ddu seama ct de
nefericit era momentul. Nu era nc ora de vrf. oferul
putea conduce la vitez convenabil. Se lupt cu
ncheieturile legate. Ctuele o ineau strns. Cunotea
ctuele din plastic, o invenie relativ recent, erau imposibil
de rupt ca s-i eliberezi ncheieturile.
O jumtate de or mai trziu, Newman se ntoarse la
birou innd n mn ceva la vederea cruia i se fcu ru lui
Tweed. Geanta de umr a Paulei.
Unde ai gsit-o? ntreb el ncet.
n apropiere. Am ieit din Crescent, am fcut la
stnga, apoi am trecut pe lng o strad rezidenial linitit
care se nfunda. Era pe trotuar, aproape de intrarea n strada
principal.
A vzut cineva ce s-a ntmplat? ntreb Tweed cu o
voce care prea prea stpnit.
Nu. Am ncercat la casele de lng intrarea n
fundtur. De la una dintre ele nu am primit niciun rspuns.
Am traversat strada. O btrn mi-a deschis ua. Spunea c
vzuse mai devreme o main albastr parcat. Am ntrebat-
o de marc. Habar n-avea. Nu tie nimic despre maini.
i bineneles nu a reinut numrul de nmatriculare?
Nu. Paula a fost rpit. Nu-i trebuie mult imaginaie
s ghiceti cine e rpitorul.
Charmian, spuse Marler, care tocmai se ntorsese i el.
O, Dumnezeule, spuse Tweed. Ce vrea?
Pe tine, probabil, spuse Marler ntunecat. Ateapt s
te sune.
Cu o sear nainte, Charmian l sunase pe M dup cum
fusese stabilit. Nu i spusese necunoscutului su angajator
despre fiascoul de la Ivy Cottage. Avea ntotdeauna grij s
aib un aer optimist, s omit orice tentative de asasinare
euate.
M la telefon, i rspunsese vocea de femeie-brbat.
Charmian renunase s mai ncerce s identifice sexul
angajatorului su. Presupunea c M vorbea printr-o batist
de mtase nfurat n jurul receptorului.
M? ntrebase el.
M de la moschee. Ce e?
Ce preuiete Tweed mai mult dect pe propriul
succes?
Pe asistenta lui apropiat, Paula Grey. Subire, pr
negru ca abanosul, cam un metru aizeci i cinci nlime.
Ea
Acum tiu, l ntrerupsese Charmian. Am vzut-o. O s
raportez peste cteceva zile.
Pn acum tentativele lui de a-l ucide pe Tweed
dduser gre. Glonul tras n maina acestuia de pe cmpul
care mrginea oseaua 303. Tentativa de a provoca un
accident cnd trecuse cu Volvo-ul prin faa lui. Bomba de la
Gantia. Atacul lui de la Ivy Cottage. Era timpul s schimbe
tactica.
Acum ar putea deine soluia. S-o rpeasc pe Paula
Grey. Petrecuse nite ore groaznice ascuns n tufiuri nu
departe de locul n care se afla vagabondul, stnd de veghe.
Plouase, dar Charmian purta o hain de ploaie impermeabil
i rezistent i o plrie de pescar.
Avea o rbdare infinit. Putea s atepte orict ntr-o
anumit poziie, orict de incomod, s-i apar inta. Apoi, n
dup-amiaza zilei urmtoare, i fcuse apariia, singur.
Azvrlindu-i haina de ploaie i plria, nfcase sacul de
gunoi care coninea pnza de cort i acionase.
n biroul lui Tweed tensiunea era insuportabil n timp ce
ateptau s sune Charmian. Marler nu avea nicio ndoial c
asasinul avea s sune. O rpise pe Paula ca momeal pentru
a-l ademeni pe Tweed spre propria distrugere.
Tweed era aparent cel mai calm. Sttea la birou cu
minile ncletate. Expresia lui, greu de citit, i amintea lui
Marler de un chip de piatr, Mai devreme, n ciuda nelinitii
ngrozitoare care l rodea, Tweed dduse instruciuni echipei
sale.
Cnd se ntunec, sau se nsereaz plecai cu toii cu
Land Rover-urile ctre West Country. V-am artat drumul pe
hart, acelai pe care l-am urmat eu i cu Paula cnd am
vizitat Abbey Grange. Pn cnd v apropiai de Exeter
Atept n timp ce Marler i Newman desfcur din nou
harta i se aplecar asupra ei. Marler se folosi de un mic
indicator, urmrind traseul n timp ce vorbea.
O lum pe Autostrada 3 pn cnd ajungem la
intersecia 8. Apoi ieim i o lum pe oseaua 303,
ndreptndu-ne direct spre West Country.
Exact, i spuse Tweed. n apropiere de Exeter, lucrurile
se cam complic, dar o s v conduc eu.
Dac vei fi cu noi, dac vei fi n via, se gndi Marler,
dar i inu gndul pentru el.
Presupun, continu Tweed calm, c Land Rover-urile
sunt acum dotate cu toate armele de care vom avea probabil
nevoie.
Ai mai ntrebat asta, i spuse Harry.
Aa e, i rspunsul a fost afirmativ.
Sun telefonul. Toat lumea, cu excepia lui Tweed,
nghe. Cu toii simeau o profund afeciune fa de Paula.
Monica ascult i-i ddu telefonul lui Tweed.
E pentru tine, spuse ea grav.
Cinee?
El e. Sunt sigur.
Tweed la telefon.
Dup cum probabil i-ai dat seama deja, o am pe
Paula.
D-mi-o la telefon s vorbesc cu ea. Atunci am s tiu
c e
Taci naibii din gur i ascult, uier vocea. Avea o
urm de accent franuzesc i era amenintoare. Ai s vii s-o
iei tu singur. Cu maina ta obinuit. Dac e cineva cu tine
sau lng tine, ea moare pe loc. Cu eava putii mele n
gur.
Dac i faci vreun ru, i promit o moarte lent.
Nu m amenina! Url vocea. Ai s vii singur la
destinaie. La Stonehenge. tii unde e?
Da.
Ai s pleci imediat cu maina ta. Singur! Dac vd pe
oricare din echipa ta, Paula va muri n cteva secunde.
Vocea deveni sarcastic. Nu i se pare c pierzi timpul?
Haide. Ai s vii pe la intrarea principal.
Poarta va fi ncuiat dup lsarea ntunericului. i n
perioada asta a anului
Va fi descuiat. Pierzi timpul
Legtura se ntrerupse. Tweed i ddu ncet receptorul
napoi Monici. Se uit njur la chipurile ngrijorate.
O ine la Stonehenge.
Ce?! Exclam Marler.
Da, la Stonehenge. Dintre toate locurile, tocmai acolo.
Dar exist un avantaj. Pe traseul pe care trebuie s-l urmai
voi, ceilali, o s trecei pe lng Stonehenge
O s-i venim de hac nenorocitului o dat pentru
totdeauna, mri Harry.
N-o s facei nimic de genul sta. Charmian a fost
foarte clar cnd mi-a spus s vin cu maina mea i singur.
Dac vede pe altcineva, o s-o omoare pe Paula imediat.
Plecai naintea mea i nici mcar s nu v uitai spre
Stonehenge cnd o s trecei pe lng el. n apropiere de
Wylye, chiar dincolo de oseaua cu patru benzi, ateptai
ntr-o parcare. O s vin i eu mai trziu. Fcu o pauz. Dac
totui cineva nu-mi ascult ordinele va fi dat afar.
Monica era ngrozit. Nu-l mai auzise niciodat pe Tweed
s vorbeasc aa. Sri repede de pe scaun.
O ceac de ceai repede, nainte s plecai cu toii.
Iei din camer, n timp ce Marler sri n picioare. Se
repezi spre biroul lui Tweed. Tonul vocii lui era poruncitor.
D-mi numrul personal de la Paris al lui Loriot.
Tweed, cu mintea concentrat asupra amintirilor lui despre
Stonehenge i dispunerea acestuia, not numrul. Marler
smulse bucica de hrtie, se repezi la biroul gol al Monici,
se aez i form numrul. Spera din tot sufletul ca Loriot s
fie n biroul lui.
Cine e, v rog? ntreb Loriot n francez.
Marler. M mai ii minte?
Dragul meu prieten, sigur c da. Cnd o s avem i
noi plcerea?
eful serviciului francez de contraspionaj trecuse pe o
englez perfect. Marler sri peste salutri.
Ascult. E de extrem urgen. Trebuie s-mi spui tot
ce tii despre Charmian, asasinul.
Criminal pltit, cu snge rece. Cel mai bun. Nu avem
nc niciun fel de semnalmente ale lui. E ca o vulpe.
E o persoan religioas? ntreb Marler n grab.
E catolic. Dar nu practicant. Dar credem c, dei nu
merge frecvent la biseric, se duce la confesional. Credem
c se afl n Marea Britanie.
Ar ucide un preot pentru o sum convenabil?
A, nu! Loriot prea ngrozit. Nici mcar pentru tot
aurul din lume.
Mulumesc. Trebuie s plec. Nu mai am timp.
Despre ce era vorba? ntreb Newman.
Marler l ignor. i puse n grab haina de ploaie, se
ndrept spre u, spunndu-i lui Tweed n timp ce o lua la
fug:
Am nevoie de un sfert de or, Tweed. Ateapt pn
m ntorc. O s te atepte. Pe tine te vrea.
Odat ajuns afar, n burni, Marler cobor treptele din
fa pn la subsol, scoase lanurile de la motocicleta sa
Harley Davidson, o trase n sus pe scri cu o for aproape
slbatic i iei n tromb din Park Crescent.
Se ndrept spre un costumier de teatru din apropiere,
care se luda c ar putea mbrca un actor n orice haine ar
dori. Intr cu un sac de gunoi ntr-o mn i un teanc de
bancnote de douzeci de lire n cealalt.
i spuse proprietarului ce dorea i ntreb dac putea s
aib costumul n cinci minute, incluznd i probatul. Omul i
tia marfa, tia unde se afla fiecare lucru. Marler i scoase
haina de ploaie i prob ce comandase. Se potrivea perfect.
ntreb de pre i arunc mai multe bancnote de
douzeci de lire pe tejghea. i puse costumul n sacul de
gunoi. Apoi iei din magazin, ndesndu-i sacul n portbagaj
i se ntoarse la Park Crescent.
Cnd sosi, scoase sacul i i duse motocicleta la locul ei
obinuit. Intrnd n cldire, se repezi prin spate, mzgli un
bileel pentru Harry i l lipi de primul Land Rover, apoi trecu
la volanul celui de-al doilea.
Tweed i sorbea ultima nghiitur de ceai cnd Harry
ddu buzna n birou, ntr-o stare de agitaie neobinuit,
fluturnd o bucic de hrtie. Se opri n faa biroului lui
Tweed, ncercnd s-i recapete suflul.
Marler a luat unul din Land Rover-uri i a plecat.
Ticlosul mi-a lsat biletul sta.
Tweed ridic biletul pe care Harry l pusese pe birou. Se
vedea c era scris n mare grab, dar nc lizibil: mi pare
ru, Harry. Urmresc un indiciu. Marler.
Nici mcar nu spune despre ce indiciu e vorba,
continu Harry nfuriat. i acum nu mai avem dect un
singur Land Rover s ne duc pe toi la Wylye
Calmeaz-te, spuse Tweed linitit, adaptndu-se rapid
la noua situaie. Harry, tu ai s conduci. Mai e destul loc
pentru Newman i Nield. Mai ai nc destule arme n Land
Rover, nu? Bine. Cnd o s trecei pe lng Stonehenge,
toat lumea cu excepia ta se va ghemui i se va acoperi cu
o prelat. Putei pleca acum? Atunci plecai. Acum!
Monica vorbi dup ce ntreaga echip iei n goan din
birou, cu o expresie uluit pe chip.
Am vzut c ai luat mobilul Paulei nainte s plece
Marler. Ce nevoie ai de el dac echipa ta e la kilometri
distan la Wylye? M-am uitat pe hart.
Nu se tie niciodat, spuse Tweed n timp ce i puse
paltonul, nc un lucru. E puin probabil, dar dac sun
Charmian i i cere s discute cu mine, s-i spui c am
plecat spre o destinaie necunoscut cu ceva timp n urm.
Fii vag.
Mult noroc, i ur Monica cu un tremur n voce.
Mintea lui Tweed era un talme-balme de diferite
scenarii cnd iei din Londra i o lu pe Autostrada 3. Se
prea c ratase ora de vrf doar cu cteva minute, dei era
ntuneric de-acum. Oare Paula mai era nc n via? i
nbui uvoiul de emoii care amenina s-i inunde creierul.
Vizitase Stonehenge cu civa ani n urm i memoria lui
excelent putea vizualiza extraordinarul i vastul cerc
preistoric de pietre megalitice, cunoscut a fi fost odat, cu
mii de ani n urm, un loc de venerare a unor zei stranii.
Pietre? Erau de fapt nite blocuri imense aflate n poziie
vertical, unele dintre ele nalte de cel puin douzeci i
patru de metri. Pentru a ine la distan vandalii, fusese
ridicat un gard nalt de srm n jurul ntregii zone. Se aflau
pe un deal chiar dincolo de locul n care se bifurcau dou
drumuri. Cel din dreapta, oseaua 344 mergea spre nord-
vest, n timp ce oseaua 303 continua spre sud-vest.
Singura cale de acces era cea de pe oseaua 344, o
poart masiv unde trebuia s plteti ca s intri. La ora
aceea, dup lsarea ntunericului, avea s fie nchis, dei
probabil era nchis oricum n acel moment al anului. Totui,
Charmian i ceruse s foloseasc intrarea asta. Probabil c
sprsese deja lactul. Dac intru pe acolo, i spuse Tweed,
o s m atepte cu un glon.
Amintindu-i asta nainte s plece n goan din Park
Crescent, obinuse de la George, gardianul, o foarfec
rezistent din metal. Era sigur c Charmian avea s-i
spioneze sosirea, cocoat pe un deal. Aa, avea s cread c
Tweed a fcut o greeal dac, ajungnd la bifurcaie, ar
continua s mai mearg un pic pe oseaua 303.
Avea s parcheze la mic distan de bifurcaie. i
aminti de asemenea c pe partea asta o pant abrupt cu
iarb urca spre vrf, unde se nlau megaliii. Cu ajutorul
foarfecii de metal, avea s fac o gaur n gard, avea s se
trasc prin ea i s-i croiasc drum spre vrf.
Opri la un service de pe Autostrada 3, verific
mecanismul de funcionare al pistolului Walther i puse la loc
magazia plin. Se gndi c avea s moar probabil dac
avea s-i fac apariia n vrful dealului, dar spera s trag
un glon mortal n Charmian n aceeai clip n care asasinul
avea s trag n el.
Mai trziu, ieind de pe Autostrada 3 la intersecia 8,
vzu un drum liber n fa i acceler. Deja se gndea la cum
evoluau lucrurile n West Country. Mai devreme, la birou,
sunase un prieten care era un expert n marin pensionat.
Fr a intra n prea multe detalii, l rugase s calculeze
naintarea probabil a navei Oran. Cu detalii precum tonajul
cargobotului, viteza probabil, data i ora aproximativ cnd
trecuse prin strmtoarea Gibraltar, specialistul calculase ora
probabil la care nava avea s ajung n West Country.
Cndva n acea sear, fusese previziunea aproximativ a
expertului. Ceea ce-i dduse lui Tweed i mai mult
ncredere n prognoza acestuia erau informaiile auzite de la
Lucinda: c toi directorii de la Gantia aveau s vin la
Abbey Grange.
Larry, Lucinda, Michael i Aubrey Greystoke. Unul dintre
ei, era sigur, era criminalul n serie. i aceeai persoan se
afla n spatele complotului proiectilelor. Avusese nevoie de
400 de milioane de lire pentru a-i recupera pierderile
nregistrate cu Orlando Xanadu, pentru a nlocui uriaa sum
pe care o transferase din rezervele fabricii, pe care o furase
de fapt.
Tweed l inclusese pe Michael printre suspeci, deoarece
nu fusese niciodat pe deplin convins c suferea de
amnezie. Profesorul Saafeld, acum cel mai bun expert legist
din ar, i spusese odat lui Tweed ce credea despre
oamenii pe care Churchill i numise cicliti acrobai. Am
cunoscut muli oameni dintr-tia. Sunt cu toii srii. De ce?
Pentru c petrec att de mult timp ocupndu-se de pacieni
dezechilibrai, nct sfresc ca ei. Nebuni.
Absorbit de vrtejul acesta de gnduri, ncercnd s-i
tearg din minte ngrozitoarea nelinite n legtur cu
Paula, Tweed i pusese maina pe pilot automat. Fu surprins
cnd vzu indicatorul ctre Andover la dreapta lui. Se afla la
mai puin de treizeci i trei de kilometri de Stonehenge.
26
La Stonehenge, cei douzeci i ceva de megalii se
nlau masivi n lumina lunii ca nite santinele dintr-un film
de groaz. Dimensiunea lor uria prea s spun c aveau
s fie acolo pentru totdeauna. Civa se prbuiser i
zceau pe culmea acoperit cu iarb pipernicit a dealului ca
nite imense scaune. Un vnt rece btea dinspre apus.
Paulei nu-i plcea linitea de ru augur care nvluia
locul acela straniu, amenintor. Era recunosctoare c i
pusese paltonul nainte s ias n fug din Park Crescent n
drum spre fast-food. Era nc ngheat de fric, de frig.
Cnd ajunsese acolo, Charmian i parcase maina n
spatele unui gard viu, la mic distan, mai sus pe oseaua
344. Apoi o crase pe Paula, cu minile i picioarele legate,
cu un clu la gur, pn la poarta de la intrare. Cu un glon
tras din Glock-ul su de 5 mm rezolvase problema lactului.
Apoi, ridicnd-o din nou, gsise locul perfect de care s-o
lege.
Dup ce o aezase pe unul dintre megaliii prbuii,
luase mai mult frnghie pentru a o lega de piatr. Paula
sttea n capul oaselor, iar picioarele ei abia atingeau
pmntul. Charmian voia ca Tweed s-o vad nainte s-l
ucid cu un prim glon. Apoi avea s-o omoare i pe ea.
Din poziia n care se afla, Paula putea vedea foarte bine
drumul dinspre Londra pn cnd Charmian, nerbdtor s-o
ascund de automobilitii care treceau, ridic o piatr mare
i i bloc vederea. Ea tia c Tweed avea s vin s-o salveze
i aceasta era de fapt i cea mai mare team a ei. Rpitorul
domina ntreaga zon din vrful dealului.
Vntul, care urlase mai nainte amenintor, se domolise
acum, lsnd doar linitea nspimnttoare care i
mprejmuia, ntrerupt numai de sunetul vreunei maini sau
al vreunui camion greu care trecea. Motorul unui vehicul
mare fcu un asemenea zgomot, nct Paula profit de
ocazie i se sprijini cu toat greutatea de stnca masiv.
Piatra czu de pe megalit fr s scoat un sunet,
prbuindu-se pe iarba pipernicit. Acum putea vedea foarte
bine drumul. Charmian, absorbit de binoclul lui cu vedere
nocturn, verificnd fiecare main care trecea, nu observ
cderea stncii.
Pentru a nu deveni la fel de nepenit ca i megaliii din
jur, Paula i mica des picioarele, legate la glezne, n sus i-
n jos. i mica braele i ncheieturile ct de mult putea. i
ddu seama n curnd c nu avea cum s se elibereze. Era
nspimntat, frustrat, ngheat. i umezi cluul cu
saliv, dar din nou i ddu seama c n-avea cum s scape
de el. Auzi un vehicul apropiindu-se ncet, vzu c era un
Land Rover, dar oferul, singur, era imposibil de vzut
deoarece parasolarul era tras mult n jos. Acesta merse ncet
pe lng Stonehenge i continu apoi pe oseaua 303. De
ce?
Charmian, sigur c Paula era neajutorat, nu-i arunc
nici mcar o privire. Stnd n apropierea unui megalit
gigantic, se concentra s priveasc prin binoclul cu vedere
nocturn. Mai trecur alte cteva automobile i camioane,
cele mai multe pe oseaua 303, apoi un alt Land Rover i
fcu apariia, deplasndu-se mult mai repede. Uitndu-se
atent prin binoclu, Charmian vzu un ofer i pe nimeni
altcineva n main. Partea din spate a vehiculului era
acoperit cu o prelat, fr ndoial ascunznd vederii nite
produse care trebuiau livrate.
Timpul trecea i Paula tia c se afla la captul puterilor.
i for trupul s se relaxeze, respir de cteva ori adnc i
nvinse ameninarea isteriei.
Charmian era bine mbrcat pentru vremea aceea. Purta
un pulover pe gt sub hanoracul cptuit cu ln. Nu avea
mnu n mna dreapt cu care i inea Glock-ul, o arm
diabolic n stare s smulg capul unui om de pe umeri. Pe
cap avea o plrie de ln i din cnd n cnd bea ap dintr-
o sticlu din buzunar. Nu-i ddu nici mcar o dat s bea
Paulei, pe care o considera doar un obiect cheie n
ndeplinirea misiunii sale.
Paula strnse din dini. n deprtare, venind pe drumul
dinspre Londra, vzuse maina lui Tweed. Se uit disperat
mprejur dup ceva care s produc zgomot. Apoi privi n jos
spre locul n care picioarele ei abia atingeau pmntul. O
bucat rupt de megalit sttea pe marginea unei mici pante.
Charmian se ntoarse brusc deoarece surprinse o
micare cu colul ochiului. Rmase uitndu-se nevenindu-i
s-i cread ochilor. Urcnd spre vrful pantei din direcia
oselei 303, venea o siluet nalt, naintnd ncet. Felul n
care era mbrcat silueta l cutremur pe asasin. Era
mbrcat complet n negru. O hain lung i neagr i
ajungea pn la glezne. Pe cap avea o plrie neagr cu
boruri largi. n jurul gtului avea un guler alb. n mna
stng inea un vas n form conic la captul unui lan
subire. l legna uor de la stnga la dreapta, apoi invers.
Din vas picura ap. Charmian era ocat. Un preot.
tia cte ceva despre Stonehenge. Cu civa ani mai
nainte, coborse dintr-un tren la Salisbury. Misiunea: s
asasineze un fost prim-ministru. Imediat ce intrase n ora,
tiu c se afla n pericol. Cineva dduse de tire despre
intenia lui. Locul era mpnzit de fore ale poliiei, pe jos, n
maini care circulau ncet. Se strecurase n cel mai apropiat
bar pentru a evita s fie detectat. Acolo cunoscuse un
fermier care i spusese despre Stonehenge i originea sa de
acum mii de ani ca vechi loc de rugciune. Se oferise s-l
conduc pe Charmian s-i arate straniul complex care se afla
n drumul su spre cas.
Charmian acceptase oferta uurat, vznd astfel un mod
de a scpa n siguran din Salisbury. Un singur om mergnd
pe jos ar fi prut suspect. Doi brbai ntr-o main nu ar fi
nsemnat nimic. Pe un drum singuratic din apropiere de
Stonehenge, Charmian i exprimase nevoia de a se uura. n
clipa n care maina oprise, l strnsese de gt pe ofer,
aruncase cadavrul ntr-un iaz adnc i i luase maina pentru
a ajunge la Newhaven. Acolo luase feribotul spre Frana.
Toate acestea i revenir n minte n timp ce se uita,
nevenindu-i s cread, la silueta ndeprtat care mergea
ncet, legnndu-i vasul, mprtiind njur ap. Probabil c
sfinea pmntul! Dintr-un motiv ciudat. Paula se uita i ea
la silueta aceea care i se prea oarecum familiar.
Maina lui Tweed sosi i Charmian i ntoarse privirea de
la preot. Spre uimirea lui, n loc s-o ia pe bifurcaia din
stnga pe oseaua 344, vehiculul trecu ncet mai departe pe
oseaua 303. l auzi oprindu-se. i ridic arma i inti spre
culmea dealului.
Tweed se ddu jos din main, nbuindu-i un amestec
de groaz i de furie. Detandu-se n lumina lunii, zrise
silueta singuratic a Paulei pe megalitul prbuit. Mcar era
n via. Se uit o clip nedumerit la Land Rover-ul parcat
mai n fa, cu lmpile de avarie clipind intermitent. ncepu
s urce panta, cu capul n jos, aplecat nainte i cu Walther-
ul n mna dreapt. tia c atunci cnd va ajunge pe culme
va fi momentul critic. Urma s aib o singur ans, dac
acea ans exista cu adevrat.
Paula ghici c Tweed se afla pe drum spre vrful
dealului. Nervii i erau ntini la maximum. Respir adnc
aerul rece i i nbui teama. Trebuia s ghiceasc
momentul corect. Chipul i era ngheat ntr-o expresie de
hotrre. i ntinse piciorul drept ct de jos putea. Frnghia
din jurul taliei i intr adnc n carne, aa cum era legat de
megalitul prbuit. Numr, ncercnd s-i imagineze ci
pai trebuia s fac Tweed pentru a ajunge n vrf.
Charmian sttea complet nemicat sprijinit de megalitul
gigantic. inea arma cu amndou minile. O roti nainte i
napoi ntr-un mic arc. ncerca s ghiceasc de unde avea s
apar
Tweed. Linitea ce domnea n Stonehenge prea i mai
apstoare. Nu trecea nicio main n clipa aceea.
Piciorul drept al Paulei atinse bucata de stnc atrnnd
deasupra micii pante. Respir din nou adnc. Totul se
ntmpl att de rapid nct prea c fusese sincronizat.
Paula lovi cu piciorul bucata de stnc. Aceasta se rostogoli
nainte pe panta cea mic i se opri. Sunetul i distrase
atenia lui Charmian pentru mai puin de-o secund. ntoarse
capul spre direcia din care venea sunetul, apoi din nou spre
culme. Tweed srise ultimii civa metri ai culmii i se afla
deasupra acesteia. Aps pe trgaci. n aceeai clip,
preotul scosese un Armalite de sub sutan, inti, lu chipul
asasinului n ctarea putii i trase glonul exploziv. Exact n
aceeai clip, cu o milisecund nainte ca asasinul s trag
cu Glock-ul, glonul tras de Tweed i intr n stomac, n timp
ce glonul tras de Armalite l lovi n rdcina nasului,
sfrmndu-i capul, mprocnd megalitul cu snge i carne,
oase i creier. Trupul decapitat se prbui la pmnt. Marler,
cu puca Armalite nc n mn, i smulse haina cea neagr
i lung i i arunc plria. Paula deschise gura s
vorbeasc, dar nu iei niciun cuvnt, i se ls la pmnt,
contient nc, dar istovit de ncordare.
Tweed se repezi spre Paula, dar Marler ajunsese deja la
ea. Cu un cuita de buzunar, tie frnghia care o lega de
megalitul prbuit, tie frnghiile din jurul ncheieturilor i al
gleznelor. Paula alunec de pe piatr, ncerc s se ridice n
picioare, dar se prbui. Tweed o prinse de talie. Ea i
ngropa capul la pieptul lui, ncercnd s articuleze cu o voce
sugrumat, apoi Marler i scoase cluul.
Doamne! Mi-a fost att de fric pentru tine att de
fric, nct am simit c o iau razna.
Mie mi se pare c eti perfect normal, spuse Marler
vioi. Vrei nite ap?
O, da, te rog, implor ea cu voce rguit.
Marler deurub capacul unei sticlue pe care o scosese
din buzunar. O inu la distan cnd Paula se ntinse dup ea
i i spuse sever:
Ascult-m! S iei numai cteva nghiituri, apoi te
opreti. Apoi alte cteva nghiituri. i iar te opreti. O s poi
s bei mai mult n curnd.
Ddu din cap artnd c nelesese, lu sticla i se for
s se limiteze la cteva nghiituri. Apa i se prelinse pe gtul
care i se prea prjolit. Tui, atept i mai lu cteva
nghiituri. Acestea i coborr pe gt fr ca ea s mai
tueasc. Atept. Apoi, treptat, ncepu s bea normal. Viaa
prea s-i revin n fiecare fibr a corpului.
Mulumesc, spuse ea cu vocea ei obinuit, dndu-i
sticla napoi. Aveam mare nevoie.
Stnd nemicat, i ndoi uor picioarele de cteva ori
i, n curnd simi c acestea puteau s-o susin. Pi nainte
i napoi, cu Tweed ntr-o parte i Marler n cealalt, vorbind:
Felul n care mergeai, Marler, mi se prea cunoscut,
dar nu mi-a fi nchipuit c ai putea fi tu.
De unde i pn unde costumaia asta fantezist?
ntreb Tweed, introducnd intenionat un element de umor.
Am sunat la Paris. Loriot mi-a spus c Charmian era
catolic. Nu era practicant, dar mergea la confesionale. Am
mizat pe faptul c n-o s trag ntr-un preot. Mi-a ieit. Acum
s facem curat, s scpm de probe.
Cum? ntreb Tweed.
Vino cu mine! Marler se uit la Paula i se hotr c
avea nevoie de ceva cu care s-i ocupe mintea, orict de
oribil. Scoase o bucat mare de pnz alb de sub palton i
i-o ddu. Crezi c ai putea s curei mizeria de pe megalitul
la? Dac o s cad pe cadavru, cu att mai bine.
Psihologia lui era bun. Revenindu-i din oc, Paula primi
cu bucurie o sarcin cu care s-i fac de lucru. Arunc doar
o privire scurt ctre cadavru cnd pi peste el, i cu
bucata de pnz terse megalitul. tia c acea creatur
hidoas avusese de gnd s-o ucid i pe ea dup ce l-ar fi
omort pe Tweed.
Tweed l urm pe Marler pe o scurt distan de-a lungul
culmii spre locul n care se oprise acesta, artnd n jos. Un
grilaj mare de metal cu bare de oel subiri acoperea o gaur
ptrat n pmnt. Era ncuiat cu un lact la un capt. Marler
se aplec, scoase un peraclu pe care-l avea ntotdeauna la
el. Punndu-i mnuile, apuc lactul cu o mn, ca s nu
alunece printre bare i l deschise.
Un canal de scurgere, explic el. Probabil c plou cu
gleata aici, iar fgaele duc apa spre canalul sta de
scurgere.
Nu plou, toarn, fu de acord Tweed. Care-i planul?
Marler nu rspunse imediat. Lund o piatr mare, o arunc
n canal dup ce ridicase capacul, prins n balamale.
Ascultar. Dup un timp care li se pru un ceas, auzir un
plescit ndeprtat.
Destul de adnc. Acum m duc s-aduc cadavrul.
Ridic haina mare i neagr pe care o azvrlise. Mai
devreme, scosese etichetele costumierului. Ducnd-o pn
n locul n care i fcea de lucru Paula, descoperi c deja
curase megalitul de rmiele lui Charmian. Prea calm
cnd Marler i lu pnza murdar i o arunc peste corpul
decapitat din gtul cruia se scurgea snge. l ridic i Paula
puse haina neagr sub el, ascultndu-i ordinele. nfur
haina n jurul cadavrului i nveli gtul n mai mult pnz.
Apoi l ridic de mijloc i l duse pn la canalul de scurgere,
urmat de Paula.
Ce-i aia? ntreb ea, uitndu-se la gura de canal
ptrat.
Un canal de scurgere, rspunse Marler. Probabil c
duce la o canalizare.
Un loc perfect de odihn pentru el, conchise ea.
Ridicndu-l n poziie vertical, avnd grij s in ntreg
corpul nfurat n haina cea neagr, i ddu drumul.
Ateptar. Din nou li se pru c dureaz o venicie pn s
aud un plescit ndeprtat. Era un drum lung pn jos.
Marler lu plria neagr, ndes n ea lanul i vasul din
care picurase ap i le ddu drumul n gaura cea neagr. Se
ridic.
Asta-i tot.
Tweed trecuse n captul cellalt i, punndu-i
mnuile, ridicase capacul greu al gurii de canal. l puse
napoi n poziia iniial. Marler fix lactul imens, l ncuie cu
un zgomot i se ridic.
Se uit n jurul pdurii de pietre uriae, pentru a se
asigura c nu scpase nimic. Se ntoarse spre Tweed.
A mai rmas snge pe pmnt la baza megalitului, dar
o s se fac n curnd maro.
Mai degrab cred c-o s fie splat de ploaie. Acum
trebuie s ajungem repede la Wylye, unde ne ateapt
ceilali. Tu ai s mergi cu Marler, Paula. Eu o s-mi parchez
maina lng Wylye i o s trec n Land Rover. Trebuie s ne
micm repede. Ne ateapt o noapte cumplit.
27
Tweed o lu nainte pe oseaua 303 pn la Wylye, n
timp ce Paula mergea n main cu Marler. Uitndu-se la ea,
Marler vzu c abia-i putea ine ochii deschii. Opri ntr-o
parcare. Dup ce-i scoase paltonul, l mpturi i-i spuse s
treac pe bancheta din spate, unde aranj paltonul sub
form de pern improvizat.
ntinde-te cu capul pe pern i dormi! i ordon el.
Mulumesc, rspunse ea cu un zmbet.
Dormea adnc nainte s o porneasc din nou la drum.
La Stonehenge, cerul fusese senin, iar luna strlucea. Acum
vremea era n schimbare. O armat de nori ntunecai,
venind dinspre apus, acoperise luna. Marler se ntreba dac
aceste condiii se potriveau cu planul lui Tweed, oricare ar fi
fost acesta. Spusese c-o s explice urmtoarea micare cnd
aveau s ajung din urm restul echipei.
n faa lor, Tweed ncetini cnd se apropie de zona
oraului Wylye. Opri ntr-o parcare cnd vzu un Land Rover
staionnd. Gol. Nu se vedea picior de om. Cu pruden, iei
din main, cu walther-ul n mn.
Nu tragei n prieteni, strig o voce bine cunoscut.
Era vocea lui Harry.
i fcu apariia lng Tweed, innd un mic pistol
automat Uzi. Era urmat de Newman i de Pete Nield. Tweed
se uit lung la ei, toi aveau arme. Ce naiba se ntmplase?
Am hotrt s fim foarte precaui n timp ce te
ateptam, explic Newman. Dou maini de poliie pline de
sticlei au aprut de pe un drum lateral. Le-am vzut n
spatele nostru tocmai la timp ca s accelerm pn aici i s
parcm Land Rover-ul fr s semnalizm. Nu au vzut
vehiculul, au mers pur i simplu nainte spre Exeter cu
blestematele lor de sirene urlnd i cu farurile aprinse.
Ce se ntmpl? Spuse Tweed mai mult ctre sine.
n acel moment, Marler sosi i el cu Land Rover-ul. Paula
se trezise, simind c Marler ncetinise. Tweed i explic ce-i
spusese Newman. Paula avea ochii nceoai, dar se nvior
n timp ce asculta.
Despre ce-i vorba? ntreb ea.
Tweed era ct pe ce s rspund cnd mobilul Paulei din
buzunarul lui ncepu s sune. njurnd n barb, l duse la
ureche i vorbi calm:
Cine e la telefon?
Superintendentul Buchanan, tun o voce. Unde eti?
Am numrul sta de mobil de la Monica. I-am spus c ai
probleme
Ce-a fcut?
Numai aa puteam s-o fac s-mi dea numrul sta.
Prin urmare, unde eti? Repet el, agresiv.
Pari agitat, Roy. De ce?
Nu ai citit titlurile incendiare din ziare? Insinueaz c
poliia nu-i face treaba n legtur cu crimele alea oribile.
C suntem n impas. n impas, pentru Dumnezeu. i c tu te
ocupi de caz, dar nu ai ajuns nicieri. Am hotrt s preiau
eu ancheta.
Nu poi face asta. Vocea lui Tweed deveni dur. Mi s-a
dat mn liber n cazul sta, pentru c tu eti pn-n gt
implicat n manevre antiteroriste.
Unde naiba eti acum? Url Buchanan.
Pe punctul de a descoperi identitatea celui de-al
patrulea cadavru gsit n Dartmoor, mini Tweed, furios.
Am citi rapoartele tale privind progresele, dac le poi
numi aa, de pn acum. Pe baza datelor tale, am trimis o
echip s-l aresteze pe Michael pentru prezumie de crim.
Anuleaz ordinul imediat! Retrage-i echipele acum!
Te pricepi de minune s strici totul. i de cnd iei tu decizii
importante pe baza relatrilor din pres? Operezi o arestare
doar ca s-i acoperi spatele. i ordon s nu te mai interpui
n mersul anchetei mele.
Am sprijinul ministrului de interne.
El a dat ordinul s-l aresteze pe Michael? El?
Ei bine, m-a lsat pe mine s hotrsc, aa c
Buchanan! Tonul vocii lui Tweed era nverunat. Dac
nu anulezi ordinul de a-l aresta pe Michael i nu-i retragi
echipele, o s-l sun imediat pe prim-ministru.
Urm o pauz lung. Buchanan tia c Tweed putea
obine ntotdeauna sprijinul prim-ministrului n caz de
urgen. Paula, stnd cu minile n buzunarele hanoracului,
urmrea expresia lui Tweed cu ncntare. ntr-o lupt cu
instituiile oficiale, i spunea c tie cine o s ctige.
Mai eti nc acolo, pentru Dumnezeu? Strig Tweed.
Da. Nu trebuie s fii aa dur. n regul, am s transmit
un mesaj radio echipelor i am s le spun c ordinul de a-l
aresta pe Michael a fost anulat i c trebuie s se ntoarc la
baz. Tu vei fi considerat responsabil!
Pentru ancheta asta am fost ntotdeauna considerat
responsabil! Am cuvntul tu de onoare? Am nevoie de un
rspuns direct, neechivoc.
n regul, rspunse Buchanan. i-am spus c-o s
anulez ntreaga operaiune imediat. Sper doar c tii ce faci.
Cel puin unul din noi tie
Tweed i trnti telefonul n nas. ntreaga echip era
adunat n jurul lui n timp ce explica pe scurt ce se
ntmplase. Cnd ncheie, Paula coment ntr-o doar:
i presupunnd c Buchanan are dreptate n legtur
cu Michael?
Asta o s aflm pn la urm, probabil mai trziu n
seara asta. Ea le povesti apoi pe scurt despre teroarea de la
Stonehenge i despre sfritul lui Charmian. Harry se
ncrunt i se uit la Paula, ngrijorat.
Cnd ai mncat ultima oar, Paula?
Drept s spun, mor de foame, dar o s supravieuiesc.
A putea s te ajut, spuse Harry. Dispru n locul n
care era parcat cel de-al doilea Land Rover. Se ntoarse cu
sufertaul Monici, l deschise i scoase pachete de
sandviciuri nvelite, o pungu cu fructe i o sticl de ap. n
care Rover ai s mergi?
O s mearg cu mine! Ordon Tweed. Vom sta n
spate ca s pot s m gndesc.
O s conduc eu, i spuse Marler.
Atunci am s-l conduc eu pe cellalt, anun Harry, iar
Pete i Newman o s mearg cu mine.
O s ateptm aici cteva minute, spuse Tweed, lund
sufertaul cu mncare de la Harry i nsoind-o pe Paula
ctre vehicul.
Am crezut c se grbea, observ Marler.
Pe bancheta din spate a Land Roverului, Paula devora un
sandvici dup altul, de parc nu mai mncase de zile ntregi.
Tweed se uit la ceas.
O s le dm zece minute, se hotr el.
Cui? ntreb Paula n timp ce muc dintr-un fruct
dup ce bu mult ap din sticl.
Ai s vezi, dac o s vin.
Cteva minute mai trziu, vzu mainile de poliie
apropiindu-se. Dou maini trecur n vitez n direcia
Autostrzii 3. Tweed zmbi ntunecat.
Buchanan m-a ascultat. i-a chemat napoi echipa pe
care o trimitea la Abbey Grange. Acum putem pleca. Marler,
ia-o nainte, iar Harry o s ne urmeze. Eu o s-i spun pe
unde s-o iei, devine complicat n apropiere de Exeter. Ne
ndreptm spre oseaua 30, apoi o facem la stnga pe
oseaua 382 pn al Moretonhampstead, unde vom face din
nou la dreapta pe drumul care ne va duce n cele din urm
lng Abbey Grange.
Aadar, nu mergem la Post Laccy? ntreb Paula.
Nu. O s facem un prim tur ca s pot cerceta Abbey
Grange. S vd cine-i acolo. i s m uit la locul pe care
Lucinda l-a numit Satul Nimnui. n cel de-al doilea tur, mai
trziu, s-ar putea s avem mare nevoie de arsenalul greu al
lui Harry.
irul la de csue vechi cu acoperi din paie lipite
una de alta? ntreb ea.
Exact. Se uit din nou la ceas. Acum cu toii. Micai-
v! Marler mergea cu vitez, n special cnd conducea pe
nenumratele osele cu patru benzi, cu Harry la o distan
considerabil n urm. Traficul nu era aglomerat, iar noaptea
i nconjura neagr ca smoala deoarece nori grei pluteau
deasupra lor.
tiu ce voiam s te ntreb, spuse Paula, nbuindu-i
un cscat. Pari s crezi c toi armenii sunt vicleni. De ce?
Unii dintre ei, o corect el. E de neles dac e s ne
amintim istoria lor, pe care puini oameni o cunosc. n toiul
Marelui Rzboi, cam ntre 1915 i 1916, turcii, care-i ursc
pe armeni, au lansat o teribil campanie de masacrare. O
form de genocid. Au mcelrit peste un milion de armeni.
Cei care au supravieuit au reuit asta devenind foarte
vicleni. Era singurul mod n care puteau rmne n via.
Lumea a uitat ns oroarea aia.
Se uit la Paula. Era clar c abia putea s-i in ochii
deschii, i mpturi i el paltonul sub form de pern, l
puse pe scaunul dintre ei i i spuse s se ghemuiasc i s
doarm. i auzise pe Marler povestindu-i lui Harry n parcare
c fcuse acelai lucru.
Paula czu imediat ntr-un somn adnc. Fu trezit numai
de un comar. Vis c nite megalii gigantici veneau spre
ea i erau ct pe ce s-o striveasc sub greutatea lor. Clipi din
ochi, se ridic n capul oaselor i se uit pe geam. Spre
deosebire de cltoria anterioar, imensitatea inutului
Dartmoor, ca o primejdie amenintoare, nu mai era alb de
zpad. Acum era neagr i se contura amenintor n
stnga lor.
Unde suntem? ntreb ea.
Am trecut cu mult de Exeter, pe oseaua 30, suntem
pe punctul de a face la stnga pe drumul ctre
Moretonhampstead. Dup aceea nu va mai dura mult pn
cnd o vom lua pe drumul spre Abbey Grange. I-am spus lui
Marler s parcheze cam la o sut de metri pe partea asta a
conacului. Astfel putem sosi pe neateptate.
S-ar putea s fie cam greu, coment ea.
Ba nu. O s vedem imensul Hooked Nose Tor, acum c
luna strlucete. Piscul acela e aproape de partea dinspre
rsrit a conacului.
Deci vezi, Paula, glumi Marler, noi tot am complotat n
timp ce tu te aflai pe trmul viselor.
Ajunser n curnd la vechiul orel Moretonhampstead.
Paula se uit afar. Strzile erau pustii la ora aceea, iar
magazinele, toate nchise. La ferestrele caselor era lumin.
E drgu, spuse ea. Are mult personalitate. Arat de
parc e aici de secole.
Chiar e, i rspunse Tweed n timp ce o luau pe drumul
spre Abbey Grange.
Ieir curnd din ora, cu Dartmoor nconjurndu-i din
toate prile. Chiar i n lumina lunii, prea amenintor i
mohort. Paula privi n fa n timp ce Marler ncetini i
parc. Silueta uriaului Hooked Nose Tor se distingea clar n
strlucirea lunii. Neobinuita asemnare cu capul unui
brbat prea sinistr, privit din profil. Land Rover-ul lui Harry
parc la vreo zece metri n spatele lor. Tweed iei din main
i alerg spre el.
Stai cu toii aici pn cnd m ntorc. Putei iei s v
mai dezmorii, dar nu v apropiai de Abbey Grange.
Alerg napoi, dar Paula l atepta pe drumul linitit,
lng zidul nalt care nconjura conacul. Marler i scoase
capul pe geam i spuse ncet:
Vrei s rmn aici s stau cu ochii pe vehicul? Bine.
Ne vedem mai ncolo
28
E prea mult linite, spuse Paula cnd se apropiar de
poarta dubl de la intrare. Nu e nimeni. i d fiori.
Aa e Dartmoor, rspunse Tweed deschiznd poarta
din stnga care ducea la poteca din jurul conacului pn pe
teras.
Ajunseser la captul potecii cnd Lucinda i fcu
apariia pe teras. Era mbrcat foarte elegant, ntr-o
pereche de pantaloni albi cu pliuri i un pulover alb i gros
de ln, pe gt.
Mi, mi, mi, strig ea, zmbind, marele detectiv s-a
ntors. Ai venit s mai descoperi o crim?
Sper s nu. Unde-i toat lumea? Lucinda i numr pe
degete:
Michael umbl pe undeva prin mlatin; Larry a sosit,
nu sunt sigur unde e; iar directorul Aubrey e probabil
nuntru i bea un pahar, i nu e la primul, sunt sigur.
i mbri pe amndoi, iar Paula observ c prul ei
blond i lung era perfect pieptnat, ca o cascad aurie. Cum
ajunser la uile de sticl ce ddeau spre interior, doamna
Brogan i fcu apariia cu obinuita ei expresie
dezaprobatoare.
i mai muli, mri ea. Vaszic pentru ct lume
trebuie s gtesc? Fr s m previn nimeni, bineneles.
Noi n-o s mncm, o asigur Tweed. Eu o s m duc
la o plimbare singur se uit de-a lungul terasei i dincolo
de ea. Exist vreo crruie pn sus la Hooked Nose Tor?
Chiar dou! Se rsti doamna Brogan. Una la urcat, una
la cobort. Nu te sftuiesc s urci acolo. Purta un or i,
ridicndu-i un bra crnos, art spre pisc. Crrile s
nguste. Dac urci acolo, poi s aluneci din vrf, apoi cazi
sute d metri i te faci piftie cnd ajungi jos.
V mulumesc pentru avertisment, spuse Tweed cu un
zmbet. Am fcut ceva alpinism mai demult.
Ai nevoie la baie, Paula? O ntreb Lucinda. n vrful
scrilor, apoi a treia u pe stnga.
Mi-ar prinde bine un du scurt, recunoscu Paula.
Nu te grbi, o ndemn Tweed. Nu sunt sigur ct o s-
mi ia s m car pe chestia aia.
Cobor treptele terasei. Ferestrele care ddeau spre
mlatin erau luminate. i inu privirea departe de ele
pentru a putea vedea mai bine pe ntuneric, apoi i scoase
lanterna. Ajunse la baza gigantului, ddu de cele dou
crrui i o alese pe cea din stnga, care prea mai puin
abrupt.
i inu lanterna n mna stng, pentru ca dreapta s fie
liber s pipie suprafaa de stnc abrupt. Crarea era
ngust i erpuia n jurul stncii masive. Avea un motiv s
urce pe care nu-l menionase. Bnuia c vederea de sus din
vrf avea s fie panoramic, cu mult deasupra acoperiului
conacului, i avea s-i ofere o imagine clar a clopotniei, a
bisericii, i a Satului Nimnui de dincolo de ea, dup cum l
numise Lucinda.
Ridicndu-i privirea, vzu deasupra potecii o linie alb
care bnuia c era cea de-a doua crruie care cobora. O
adiere uoar btea dinspre apus i aerul te nviora. Fr s
se bazeze pe strlucirea lunii, lumin drumul cu lanterna. La
dreapta lui, peretele de granit se nla abrupt. Acum se afla
la mare nlime. Uitndu-se n jos, vzu departe, sub el, la
nivelul solului, nite stnci masive i ascuite. nelese acum
remarca doamnei Brogan despre piftie.
Sprijinindu-se cu spatele de stnc, i scoase
monocularul i l focaliz asupra clopotniei. O lumin era
aprins la o fereastr arcuit. Era ciudat, la ora aceea. Privi
din nou n jos. nlimea ameitoare pe care o atinsese nu-l
ngrijora. Afectat de orice cltorie pe mare, Tweed nu
avusese niciodat ru de nlime.
Uriaul nas coroiat al piscului se afla doar la civa metri
n faa sa. i ndrept monocularul spre biseric. Nu era nicio
lumin. Apoi i mut privirea spre Satul Nimnui, apoi
ctre drumul din faa primului ir de case. Vzu pete mari,
ntunecate, de ulei, pe dou rnduri, la distan mare una de
alta i recente. Se ncrunt.
Deveni vag contient de o form alb aflat n spatele lui
cnd o mn puternic l lovi n spate, dezechilibrndu-l,
mpingndu-l spre marginea prpastiei. Se for s nainteze
cltinndu-se, cutnd s apuce cu mna dreapt ceva de
care s se poat aga, Mna nmnuat se prinse de
partea inferioar a nasului de piatr proeminent, dar se
simea ameit. i sprijini trupul de peretele piscului, cu mna
nc prins de stnc. Se simi neajutorat, dezarmat.
Walther-ul era vrt n tocul de la old pe partea stng. Nu
avea cum s ajung la el cu mna dreapt, care era singura
lui ans de a-i recpta echilibrul i de a nu cdea de pe
margine.
Se concentra s repete literele alfabetului de la A la Z.
Durerea provocat de lovitura n spate slbea. Picioarele, pe
care le simea ca de gelatin, i se ntreau. Se hotr s-i
testeze picioarele, stnd mai nti pe piciorul drept i
ndoindu-l pe stngul de la genunchi. Apoi repet procesul
invers. Picioarele i erau ferme.
i ddu seama c nu prea voia s dea drumul nasului.
Nu pot s stau aici toat noaptea, i spuse cu glas
tare.
ncletndu-i maxilarul, i lu mna dreapt de pe
punctul de sprijin i ncepu s fac pai mici pe crruia care
erpuia n jurul piscului. Paii devenir mai mari, dar numai
cu civa centimetri. Ameeala dispruse, se simea mai
bine. Ocoli un col. Crruia se desprea n dou, una o lua
n sus, probabil ctre vrf, cealalt cobora. Alese s coboare.
Coborrea era surprinztor de neltoare. Muchii
gambelor se arcuir de ncordare. nc i inea trupul
sprijinit de peretele piscului pentru a-i pstra echilibrul. Nu
privi n jos nici mcar o dat. Nu era o idee bun n faza asta
a concentrrii. Trebuia doar s fie atent s nu fac vreo
greeal.
Fu o surpriz cnd ajunse la nivelul solului. Se aez pe o
piatr mare i plat, i trecu n revist ce vzuse. Era
bucuros acum c fcuse ncercarea asta. De sus zrise
lumin n clopotni, ceea ce i se pruse ciudat. Era timpul
s acioneze din nou.
Mergea pe sub teras ctre trepte cnd i fcu apariia
Larry, care arta de parc tocmai ar fi venit de pe drumeag.
Tweed l privi lung. Larry era mbrcat ntr-un elegant
costum alb: hain alb, pantaloni albi, cma alb, cravat
alb i pantofi albi lucrai manual.
Tweed, tocmai dumneata, l salut Larry cu obinuitul
lui zmbet cald. Poi s te alturi petrecerii noastre, continu
el n timp ce urcau treptele una cte una. Eti bine-venit. O
s am pe cineva inteligent cu care s vorbesc, n loc s fiu
plictisit de moarte de Aubrey.
Lucinda i fcu apariia la ua deschis, cu un pahar de
ampanie n mn.
Tweed o s se alture petrecerii noastre, strig Larry
voios.
E minunat rosti Lucinda.
M tem c nu, spuse Tweed hotrt. Am o alt
ntlnire.
Ai fcut-o? Vru s tie Lucinda.
Ce s fac? ntreb Larry n timp ce Lucinda i ddea
un pahar de ampanie pe care l luase de pe o tav aflat pe
o mas nuntru.
S urce pe Hooked Nose Tor, bineneles, spuse
Lucinda vesel, adresndu-i-se lui Tweed.
Da, tocmai am reuit, rspunse Tweed.
Ce?! Larry pru ngrozit. S urci chestia aia ziua e al
naibii de periculos! Noaptea e sinucidere curat.
Eu am reuit, repet Tweed.
Paula apru cu un pahar de ampanie, care, observ
Tweed, era aproape plin. De dragul aparenelor doar sorbea
din el. Era strlucitoare, ochii i erau vioi, dar cnd l vzu
mai bine pe Tweed, expresia i se schimb. Punndu-i
paharul pe mas, sri pe teras.
Mneca ta dreapt e acoperit cu praf de stnc.
ncepu s-l scuture cu mna dup ce-i puse o mnu.
Capul ei l apra pe Tweed de Lucinda, iar el se ncrunt la
ea, prevenind-o s nu pun ntrebri. Larry sri vioi n salon,
apoi se ntoarse.
Haidei i voi la petrecere, spuse el vesel. Distrai-v.
M scuzai. Trebuie s m duc sus s m aranjez.
Ce idee grozav, ntoarse Lucinda. Pot s stau ntre
voi la mas.
Te rog, mulumete-i lui Larry pentru invitaie,
rspunse Tweed, dar aa cum i-am spus i lui, chiar am o
alt ntlnire. Pot s ntreb ce srbtorii?
Vino pe teras o clip, suger Lucinda, lundu-l de
bra. i tu, Paula, o strig ea peste umr. Spuse cu glas
sczut: Se numete Petrecerea Alb. De aceea suntem cu
toii mbrcai aa. Din cnd n cnd, Larry are ideea asta
enervant de a da o petrecere pentru toi directorii ca s-i
recompenseze pentru munca lor devotat. Sunt cuvintele lui,
nu ale mele. Larry insist s existe un element tematic, aa
c asta e Petrecerea Alb. Data trecut, a fost Petrecerea de
New Orleans, care a ieit ca naiba. A trebuit s m chinui s
aflu cum se mbrac ia n Cartierul Francez, dup cum i se
spune pe-acolo.
Unde-s ceilali? ntreb Tweed ca din ntmplare.
Auzir pai domoli urcnd pe teras dinspre mlatin. Era
Michael, mbrcat n ceea ce prea un costum de sear,
numai c purta pantofii lui obinuii. Lucinda strig:
Unde-ai fost? Apoi njur ncet. nc mai fac greeala
asta din cnd n cnd, spunndu-i ceva i uitnd c n-a rostit
nc niciun cuvnt. Amnezia asta ngrozitoare!
Tweed l urmrea pe Michael. Mergea n felul lui eapn,
cu spatele drept, singurul fel n care-l vzuser Tweed i
Paula mergnd, plecnd de la clinica de psihiatrie din Londra
i intrnd n maina lui Tweed, i apoi mai trziu n mlatin.
Se uit de-a lungul terasei i Paula vzu aceeai privire
ngheat, inexpresiv. Nu art niciun semn c ar
recunoate pe cineva cnd intr n conac. Tweed i aprinse
una dintre rarele lui igri, i ddu i Lucindei cnd ceru i ea
una i i-o aprinse.
M ntreb i eu, remarc el nonalant, cum de tie
Michael cu ce haine s se mbrace.
Cred i eu, rspunse Lucinda. I-am ntins eu toate
hainele pe cel de-al doilea pat din camera lui. Altfel, sunt
sigur c ar fi complet ncurcat.
Trebuie s plecm. Am pierdut pe cineva? ntreb el.
Cea mai stranic prezen dintre toate, spuse ea cu
sarcasm, l lu din nou de bra. Hai nuntru, trebuie s vezi
asta
Intrnd n salonul spaios, vzur masa imens ntins
pentru cin. Patru locuri. Vaze cu trandafiri albi, care trebuie
s fi fost din mtase, i spuse Paula. Tolnit ntr-un fotoliu,
cu o sticl de scotch pe o msu alturi, se afla Aubrey
Greystoke.
Trebuie s bei ampanie alb, se rsti Lucinda. Larry o
s fie furios cnd o s vad scotch-ul.
Tocmai am golit sticla de ampanie, draga mea.
Vezi, uite-o colo, goal. Ce, n-am dreptul i la un pahar de
whisky ntre dou de ampanie? Am crezut c-i o petrecere.
i ddu brusc seama de prezena lui Tweed i a Paulei i
sri cu agilitate n picioare. n aceast micare, lovi cu cotul
paharul gol de ampanie care czu de pe mas. nainte s
cad pe podea, l prinse cu mna n aer. l puse din nou pe
mas.
Reflexele tale nu au nimic, orict de mult ai fi but, i
spuse Paula.
Grozav! i salut Aubrey. Ce distracie! Voi doi
alturndu-v orgiilor. Minunat! Am s m duc s-o avertizez
pe doamna Brogan. nc doi la cin. Rnji. O s m iubeasc
muierea aia btrn, dar nu-i dect o servitoare.
Fcu s sune de parc s-ar fi referit la o ranc. Fu oprit
de Tweed.
Mulumesc, Greystoke, dar nu putem rmne. Trebuie
s ajungem n alt parte.
Foarte urt, dar n fine, avei i voi responsabilitile
voastre. Poate data viitoare.
Lucinda i mbri din nou pe amndoi dup ce Tweed
o asigur c aveau main. Coborr treptele, auzind n
spatele lor zgomotul ndeprtat al unei discuii aprinse ntre
Lucinda i doamna Brogan. Paula atept pn cnd ddur
colul i mergeau pe poteca de lng conac pn la poart.
Acum, zi-mi, ce s-a ntmplat? Cnd te-am vzut
prima oar pe teras, erai la fel de alb la fa ca afurisita lor
de petrecere. S-a ntmplat ceva pe pisc? De unde tot praful
la de stnc pe mneca ta? Trebuie s tiu. Sunt
ngrijorat.
A fost un episod de maxim importan. De acolo de
sus am putut s vd o lumin slab n clopotni, i nc una
n irul la de case. O s mergem s ne uitm acum la
ambele locuri nainte s ne pregtim pentru marele
eveniment.
Asta nu explic paloarea chipului tu. mi ascunzi
ceva.
Ei bine, i spuse Tweed cnd ajunser la poart, a mai
fost i o tentativ de a m ucide. Cineva a aprut n spatele
meu acolo sus i m-a mpins. Ar fi fost o cdere aproape
fatal.
O, Dumnezeule! N-ar fi trebuit s urci acolo.
Ba da. Mi-a dat confirmarea final unde s-l caut pe
criminalul n serie.
Nu neleg.
Chiar nainte s ncerce cineva s m mping de pe
stnc i s ajung piftie, ca s citez expresia plastic a
doamnei Brogan, am zrit ceva alb n spatele meu. N-am
vzut cine era, dar cnd ajung jos, ce gsesc? Patru
persoane, toate mbrcate n alb. Larry, Lucinda, Aubrey i
Michael. Unul dintre ei e criminalul.
O siluet ntunecat apru lng partea ndeprtat a
zidului cnd ajunser pe osea. Din felul n care arta i
dup cum sttea, Tweed o identific imediat.
Ne pzeti, Harry?
Mi-am zis s stau cu ochii la pnd, rspunse Harry,
cnd se apropie de ei. Se ntmpl ceva palpitant acolo?
Nimic din ce nu m ateptam, rspunse Tweed
repede, nainte ca Paula s poat spune ceva. O s mergem
acum spre un ir de csue aflate mai ncolo, pe drum. S-ar
putea s am nevoie de trusa ta de scule ca s intru.
i-o aduc ntr-un minut
Trecur pe lng clopotni, care avea o lumin aprins
nuntru, apoi pe lng biseric, aflat ntr-o bezn total.
Paula pipi nuntrul genii de umr pe care Marler i-o
adusese tocmai din fundtura de unde fusese rpit i apuc
patul Browningului.
E ceva n zona asta care m face s fiu agitat, spuse
ea.
Iar instinctul tu a avut dreptate n attea rnduri,
remarc Tweed.
Ajungnd n dreptul irului de csue ntunecate, nicio
licrire de lumin n spatele obloanelor trase de data asta ,
Tweed o lu cu pruden nainte, prin spate. Ascult. Lumin
cu raza lanternei o u masiv nchis. Era ncuiat cu dou
lacte Banham imense, unul deasupra celuilalt. ncerc
clana i trase. Nu se mic.
Cred c asta-i treaba mea, spuse vocea lui Harry din
spatele lor. Avea n mn o trus de scule, pe care o puse pe
pmnt, deschise capacul i scoase o ntreag colecie de
chei. Puin linite, v rog.
Linite? Tcerea mlatinii o irita deja pe Paula. Newman
i fcu apariia, o strnse pe Paula de bra, fcnd-o
aproape s sar n sus de spaim. Tweed i duse un deget
la buze.
Cea de-a treia cheie pe care o ncerc Harry deschise
ambele lacte. Mormi de satisfacie, se ddu napoi i fcu
un semn cu mna:
Sesam, deschide-te! Ar putea fi o idee bun s intrm
narmai, opti el.
Tweed i inea deja Walther-ul n mn cnd aps ncet
pe clan. Ua se deschise fr zgomot. Balamalele erau
bine unse. Simi un miros de maini bine ntreinute cnd
fcu civa pai nuntru, ascult, apoi i aprinse lanterna.
Csuele erau goale, dnd una ntr-alta i ntinzndu-se
pe o distan destul de mare. Erau n cea mai mare parte
ocupate de o band nesfrit de transportor care unea
nite mainrii complexe. n mijloc se afla un tub lung de
metal cu roi de acionare pentru a mri viteza a ceea ce
transportau. Newman se dusese, cu lanterna n mn, la
captul din stnga lor, apoi nconjur punctul de pornire al
bandei de transportor i continu s mearg spre captul
ndeprtat al mainii.
Tweed l urm mpreun cu Paula i Harry, i se opri n
punctul din care ncepea banda transportorului. i fix
lanterna pe un dispozitiv de metal aflat la nlimea capului,
o combinaie de manete mici de metal rsucite n diferite
unghiuri. i aminti descrierea lui Drago care se folosise de
semne pentru a demonstra cum putea trece fabrica de
armament de la producia de obuze de artilerie la cea de
proiectile.
Venii aici fr zgomot, spuse vocea ndeprtat a lui
Newman, i uitai-v pe unde mergei.
Vocea lui avea un ecou sinistru nuntrul ciudatei fabrici.
Tweed se uit n spate spre u. Ori Paula, ori Newman,
poate Harry, o nchisese. n ir indian, unul n spatele
celuilalt, cu lanternele fixate pe podea, merser destul de
mult pn s ajung n dreptul lui Newman. Acesta ridic o
mn s-i opreasc.
Ajunge. N-o s-i plac asta, Tweed.
Lanterna lui Newman se mut de la banda
transportorului la un cuzinet masiv cu protecie din cauciuc,
de un metru douzeci nlime, sprijinit de perete. Pe acesta,
lucind argintiu n raza de lumin a lanternei lui Newman, se
afla un obiect metalic lung i ngust de forma unui crnat
foarte subire.
Un proiectil? Spuse Tweed ncet.
Exact. i e armat pentru detonare instantanee cnd
vrful atinge inta.
Dumnezeule! i spuse Paula, strngndu-i-se
stomacul.
De ce? ntreb Tweed.
Cred c tiu ce s-a ntmplat. Dumnezeu tie ct de
multe proiectile au mai produs. i recent, de unde i mirosul
slab de oel rzuit. Asta se ntmpl n timpul primei treceri
pe band. Ai observat o firid care duce spre band cu
civa metri mai ncolo? Da. Acolo se ataeaz vrful cu
explozibil puternic. Ori aveau destule cnd a sosit sta de
aici, ori nu a trecut testul i nu a fost aprobat. Aa c vreun
nebun l-a luat de pe band, l-a pus pe cuzinet i l-a lsat
acolo fr s-i scoat vrful exploziv.
Mai bine am iei de-aici, suger Harry.
Ieii cu toii, n afar de mine, le spuse Newman. n
timpul rzboiului din Afganistan, cei de la Ministerul Aprrii
mi-au artat un film despre proiectile, dup ce am semnat
Legea privind Secretele Oficiale. Apoi am scris articolul acela
pentru Daily Nation, n care explicam de ce era necesar
rzboiul.
mi aduc aminte, spuse Tweed. i de ce rmi?
Trebuie, rspunse Newman calm. tiu cum s
dezamorsez chestia asta. A fost o neglijen criminal din
partea lor s-l lase armat. Dac intr vandali aici i se joac
cu chestia asta, ar putea s arunce n aer locul sta i ntreg
drumul de afar. Din toate mainile care ar trece, n-ar mai
rmne dect nite rmie de metal. Chiar tiu cum s-o
fac. Deci, plecai cu toii i nu v oprii pn cnd nu
ajungei la biseric.
Nu-mi place ce faci, protest Paula.
Gura i crai-v odat! Se rsti Newman, intenionat
nepoliticos pentru a-i face s plece.
Harry o lu nainte, urmat de Paula i de Tweed. nainte
s nchid ua, Tweed i strig lui Newman:
Ai grij. Noi am plecat
La insistenele lui Tweed, merser repede napoi, de-a
lungul drumului. Ajungnd n faa clopotniei, Tweed l
trimise pe Harry napoi la restul echipei, ordonndu-le s
rmn acolo unde sunt pn cnd avea s vin i el. Harry
ntreb dac ar trebui s le spun ce se ntmpl, dar Tweed
i replic s-i in gura.
Noi o s intrm s explorm, spuse Tweed dup
plecarea lui Harry.
mpinse ua masiv a clopotniei i se uit nuntru. Intr
mpreun cu Paula i privi njur, cutndu-l pe reverendul
Stenhouse Darkfield. Nici urm de acesta. Se ncrunt i se
uit prin coluri. Nimeni.
Frnghia cu care se trgea uriaul clopot de deasupra lor
era nemicat. Atrna moale i nu prea s fi fost tras
recent. Tweed se uit lung la ea.
Cnd ieir i ajunser din nou n drum, Paula i lu
arma n mn. Din direcia fabricii de armament, auzir un
vjit constant de maini puse n micare. Era destul de
puternic, apoi se opri.
Ce-a fost asta? ntreb Paula, speriat.
Cred c e de bine. Newman a dezamorsat proiectilul.
Dup aceea, a pus mainile n micare s vad ce se
ntmpl. Cred c e semn bun. Acum, spre biseric. Poate c
vicarul e nuntru.
Pe ntuneric?
Intru eu primul, spuse Tweed cu hotrre.
Deschise una din uile duble, se opri i ascult. Niciun
sunet. Expresia lui era grav n timp ce cuta pe pipite
ntreruptorul pentru a aprinde lumina. Interiorul fu dintr-
odat inundat de lumin. nainta pas cu pas. Ignorndu-i
ordinul, Paula l urm, apoi nghe n mers.
Pe altar, cu faa la ei, reverendul Darkfield i privea. Cel
puin, capul lui desprit de trup. Amplasat n locul n care
gsiser odat capul vielului. Tweed se apropie. Sngele
picura pe marginea altarului. Ochii era deschii, cineva
pusese bee de chibrit pentru a-i ine aa.
29
Paula iei n fug din biseric. Se gndi c avea s
vomite. Cutnd n geant o batist, mna ei atinse sticla de
ap. O nfc, i smulse capacul i o duse la gur, glgind
n timp ce nghiea. Apa i potoli greaa din stomac. Puse din
nou capacul sticlei, o vr n geant i ncepu s se plimbe
ncoace i-ncolo pe drum, respirnd adnc aerul rece. Mna
lui Tweed o prinse de bra.
De ce? ntreb ea n cele din urm, stnd pe partea
cealalt a drumului, ct mai departe de biseric.
M-am ntrebat i eu, spuse Tweed. Am auzit dangte
de clopote cnd am sunat-o pe Lucinda. Tocmai ai auzit
zgomotul pe care l face fabrica de armament cnd e n
funciune. Cineva l-a pltit pe vicar s bat clopotul
ncontinuu pentru a acoperi zgomotul mainilor cnd
funcioneaz fabrica.
Dar de ce s-l omoare?
Era ultimul martor rmas n via cruia ar fi putut s-i
scape ce se ntmpl.
i cum naiba au scpat de restul corpului?
ntorcndu-m pe poteca de lng Abbey Grange, am
observat urmele unei singure roi. Bnuiala mea e c
ucigaul s-a folosit de o roab pentru a transporta cadavrul
n mlatin, apoi a aruncat cadavrul i roaba ntr-una dintre
acele mocirle mloase pentru care e celebru Dartmoorul.
Ar fi putut fi povestea aia cu cultul, spuse ea cu voce
tremurnd.
Uit de cult. Asta-i o poveste rspndit de criminal
pentru a ne induce n eroare.
Ce se ntmpl? Strig vocea lui Newman. Am scos
vrful proiectilului, am gsit un seif cptuit cu oel i l-am
pus acolo. Probabil a fost construit n scopul sta. S-a
ntmplat ceva?
Intr n blestemata aia de biseric i ai s afli, izbucni
Paula, nc nevenindu-i n fire.
Newman, evident surprins de atitudinea ei, se uit la ea,
apoi se ntoarse i intr n biseric. Sttu nuntru mai mult
dect s-ar fi ateptat Tweed. Cnd iei, inea n mn Smith
& Wesson-ul su de calibru 38. Merse spre Paula.
neleg acum de ce eti suprat. E oribil. Am verificat
fiecare col al bisericii n cazul n care fiara care a fcut asta
se mai afla nc nuntru. Locul e pustiu.
Probabil c e aa de ceva timp, coment Tweed.
De ce era lumin n clopotni, ntreb Paula, i
ntuneric n biseric?
Criminalul e viclean, i ddu Tweed cu presupusul. n
caz c venea cineva, cum am fcut noi, ar fi explorat mai
nti clopotnia, ar fi vzut c reverendul Darkfield nu era
acolo i ar fi plecat. Cum n biseric era ntuneric, nu s-ar fi
gndit s intre.
Dar tu te-ai gndit, spuse Paula.
Da, dar eu aveam anumite date. Dargo Volkanian mi-a
spus c e un adept al conservrii. Acest lucru a fost dovedit
de depozitul de pe Autostrada 3. Arat mai mult ca Wisley
Gardens dect ca o fabric. Csuele lipite una de alta m-au
intrigat, n cele din urm, m-am ntrebat dac nu acolo se
afla cumva att de misterioasa lui fabric de armament. Ar fi
trebuit s obin permisiunea consiliului local pentru
amplasare. Ideea de a construi fabrica sub forma unui ir de
case cu acoperi de paie tipice inutului Devon ar fi prut
atrgtoare consiliului. Dar nu voiau zgomot, niciun fel de
zgomot industrial. Aa c l-a convins cineva pe reverendul
Darkfield s trag clopotele cnd fabrica funciona.
Criminalul i pltea n secret sume mai mari de bani cnd
linia de producie a nceput s fabrice n secret proiectile.
O teorie plauzibil, fu de acord Newman.
Chiar i mai plauzibil cnd am observat pete de ulei
de la vehicule mari care au trecut pe aici foarte recent. i-
acum sunt i mai multe. Paula, i aduci aminte cnd
asistentul lui Buchanan, Warden, prea s ne duc la Abbey
Grange, dar apoi s-a rtcit i ne-a dus din greeal tocmai
pn pe coasta de nord a Devonului? L-am lsat s continue
s-o ia pe acolo cnd am observat urme de ulei de la vehicule
mari ce marcau drumul pe care-l urmam. i aduci aminte?
Da.
i mai trziu, cnd am mers pe o promenad, cu
marea la stnga noastr? L-am pus pe Warden s opreasc
exact dup faleza de la Harmers Head i am explorat o
viroag adnc n peretele de stnc. nuntru, am
descoperit ceva ciudat care fusese ascuns, o ramp de
descrcare lung cu balustrade i roi pentru a uura
deplasarea. Unde n alt parte am mai vzut ceva foarte
asemntor?
Doamne! Gata, tiu! Pe insula din Mediterana, unde,
dincolo de marginea platformei de descrcare pe care o
folosise Oran, se afla o ramp foarte asemntoare sub ap.
Deci tii care e urmtorul nostru obiectiv?
S mergem pe acelai drum pe care ne-a dus Warden
din greeal. Pentru c acela ar putea fi punctul de
debarcare al navei Oran n drumul dinspre Angora pentru a
lua proiectilele necesare pentru echiparea rachetelor cu raz
lung obinute de la dictatorul la nebun, Kim, din Coreea de
Nord.
i fabrica de armament a lui Drago de aici a produs
foarte recent un numr mare de proiectile de care aveau
nevoie.
Pentru a trage n ce int? ntreb Newman.
Pot numai s ghicesc. Paris, Londra, Berlin? Se uit la
ceas. Acum trebuie s ne micm repede nspre Harmers
Head i s sperm c-o s ajungem la timp
n timp ce se ntorceau n grab spre locul n care erau
parcate Land Rover-urile, o ntrebare i veni n minte Paulei.
O puse n timp ce se grbeau:
Ai spus urmtorul nostru obiectiv de parc va mai
urma apoi i un ultim obiectiv. Care-i acela?
S ne ntoarcem la Abbey Grange ca s ncerc s
identific cine e cel pe care ziarele, n felul lor sumbru, l-au
numit Criminalul celor patru schelete.
30
Tweed, Paula i Newman alergar fr zgomot spre locul
unde se aflau cele dou Land Rover-uri mpreun cu restul
echipei.
sta-i planul, le spuse Tweed. Vom pleca acum spre
coasta de nord a Devonului. Trecem puin pe lng irul de
csue, apoi facem la dreapta pe drumul larg i accidentat
care traverseaz mlatina.
Cine i ce vehicul conduce? ntreb Harry.
Ajungeam i la asta. Eu o s conduc primul Land
Rover cu Paula lng mine i Marler n spate. Harry, tu ai s-l
conduci pe cel de-al doilea n spatele meu. Ai s mergi
mpreun cu Newman i Nield. O s fie o cltorie dificil pe
un teren accidentat i o s conduc ct mai repede. S-a
neles?
O s fie vreun schimb de focuri? ntreb Harry.
Tot ce-i posibil. Dac da, atunci o s fie unul sngeros.
Depinde de ce se va ntmpla atunci cnd o s ajungem la
Harmers Head.
Sri la volanul Land Roverului cu Paula lng el, n timp
ce Marler se urc n spate. Marler avea puca Armalite la el.
O adusese ascuns sub haina de la Stonehenge.
Tweed trecu ncet pe lng Abbey Grange, pe lng
clopotni i biserica avnd oribila ei pies de altar. Aps pe
acceleraie de ndat ce trecur de csue. Aprinse farurile n
faza lung. Pe drumul din fa se vedeau urme clare de ulei
de la camioane cu ampatament mare.
Stau foarte prost la capitolul ntreinere, coment el.
Din fericire, putem s-i urmrim.
n punctul n care, n apropierea unui drum lateral,
urmele dispreau, Land Rover-ul vir pe drumeagul pe care
Warden i dusese din greeal. Fusese un alt strop de noroc.
Petele de ulei continuau s apar pe drumul lturalnic, care
era puin mai mare dect o alee lat mrginit de tufe de
grozam pe ambele pri.
n oglinda retrovizoare, vzu vehiculul lui Harry foarte
aproape n urma lui, dar nu att de aproape nct s nu
poat opri dac Tweed ar fi frnat brusc. Tweed cobor
geamul i aerul rece ptrunse n main. Dei se simea
acum foarte nviorat, Paula primi cu bucurie noul stimul. i
arunc o privire lui Tweed, a crui expresie era foarte
ntunecat.
Speri c Oran va fi aici s-i ridice uriaa colecie de
proiectile?
Da. Din nou, vom avea nevoie de noroc. La Park
Crescent, am sunat un expert n marin i i-am dat destule
date ct s fac un calcul. Dac a calculat bine, disear
proiectilele alea vor fi mbarcate. Repet, avem nevoie de
mult noroc.
Ai spus c ne ndreptm spre Harmers Head. Nu acolo
am gsit rampa de ncrcare.
Nu, dar ne ofer cel mai bun punct de unde putem
vedea ce se ntmpl, dac se ntmpl ceva.
i dup aia ce facem?
Habar n-am. O s vd eu cnd ajungem acolo.
Mai devreme, cargobotul sosise pe rmul de nord al
Devonului. Abdul semnalizase codul convenit, patru semnale
luminoase, urmate de alte trei, urmate de ultimele patru.
Cpitanul atept apoi cu ncordare pe punte, privind la
falezele mree de deasupra punctului de debarcare.
Respir uurat cnd acelai semnal, aceeai secven de
semnale luminoase fu repetat de pe coast. Acum putea
s-i manevreze n siguran nava ctre dificilul punct de
ancorare. Crmi cu nouzeci de grade, ndreptndu-se spre
rm.
Merse apoi spre pupa i se uit n jos la oamenii lui
nghesuii pe punte. Le strig ordinele. Pentru a-i ncuraja, i
amenin c le va tia capul dac aveau s-o dea n bar.
Toi oamenii lui se aflau pe punte cu excepia celor de
care era nevoie s aib grij de sala mainilor de sub punte.
Un grup restrns atepta pe rm cu camioanele imense
care transportau ncrctura de proiectile. Erau hamalii,
oamenii care transportaser proiectilele de la fabrica din
Dartmoor la camioane.
Un brbat, comandantul, vorbea o englez perfect cu o
uoar nazalizare americneasc. Cu un paaport fals
perfect, trecuse grania pretinznd c venea din Liban.
Urmase un curs de geniti ntr-o anumit instituie din
Maryland. La fabrica din dartmoor, specificase materialele de
care era nevoie pentru a trece banda de transportor de la
producia de obuze de artilerie la un sistem care fabrica
proiectile.
Cnd proiectilele aveau s fie ncrcate, camioanele
goale aveau s fie duse pe o distan scurt de-a lungul
drumului de coast. n acel punct, oferii aveau s le
mping peste margine n mare. De-a lungul acestei pri a
coastei, marea devenea imediat adnc, dup cum artau
hrile lui Abdul. Nu aveau s lase nicio urm din
operaiunea lor. Apoi aveau s urce la bordul cargobotului.
Tweed ajunsese la bifurcaia drumeagului celui lat.
Warden o luase pe drumul din stnga, care-i dusese pn la
urm la drumul de coast. De data asta, Tweed o luase pe
drumul din dreapta, unde un indicator arta spre Harmers
Head.
Pe acest drum mersese ncet. O cercetare atent a
hrilor n casa lui din Londra i artase un drumeag mai mic
care se deschidea la stnga, nspre Harmers Head.
Mergea ncet, cu grij s nu rateze bifurcaia. Paula se
ncrunt i l privi. Expresia lui trda maxim concentrare.
ncepu s se ngrijoreze.
tii unde ne aflm? Am trecut cu puin timp n urm
de drumul pe unde a luat-o Warden.
tiu. Acum caut o alee ngust care cotete la stnga.
M ndoiesc c o s vedem vreun indicator care s ne ajute.
Ne aflm n mijlocul slbticiei.
i eu care credeam c ne aflm deja n slbticie.
ntinderi sumbre de inut mltinos cu arbuti, cteva stnci
ici i colo, grozam btut de vnt. Nu cred c triete
cineva pe-aici.
Cine ar vrea?
V deranjeaz dac fumez i eu o igar? Strig Marler
din spate. Aici e captul lumii.
Nu, rspunse Tweed automat. Am geamul deschis.
Paula auzi zgomote mecanice slabe i se ntoarse s vad de
unde veneau. Marler, cu o igar nc neaprins n gur,
verifica mecanismul armei sale. Vznd-o c se uita, i vr
mna n buzunar i scoase un obiect pe care Paula l
recunoscu imediat. Marler rnji.
Un glon exploziv. De acelai tip cu cel care a fcut
frme capul lui Charmian la Stonehenge.
Care a fcut murdrie, i reaminti Paula. Eu am curat
megalitul.
i, spuse Marler serios, i s-a dat acea sarcin pentru a
nu te gndi la ngrozitoarea experien prin care tocmai
trecusei.
Ei bine, a funcionat, spuse ea, uitndu-se la el. Pentru
c era o creatur aa de animalic, nu m-a deranjat deloc s
cur ce mai rmsese din el Stai! F la stnga! Strig ea
uitndu-se prin parbriz.
L-am vzut, o asigur Tweed. i uite i un indicator.
Spre Harmers Head.
Semnaliz la stnga pentru a-l avertiza pe Harry din
spatele lui, apoi vir ncet pe un drumeag ngust cu un
perete de grozam czut la pmnt pe ambele pri. Abia
era loc s se strecoare Land Rover-ul. Spera doar ca
drumeagul s nu se ngusteze i mai mult nainte de a
ajunge la obiectivul lor.
Paula deschise radioul dup ce ddu volumul mai ncet.
Tocmai ncepea un buletin meteo. O furtun puternic se
apropia dinspre sud-vest. Vnt cu vitez de pn la 130 km
pe or. Vntul ncepea deja s bat n parbriz, dar pn
atunci nu plouase. Cnd mai fcu un viraj, Tweed vzu o
uoar ridictur n fa. Merse ncet pe culme i frn.
Ajunseser n vrf. Harmers Head, paznicul acestui punct de
mai bine de o sut de ani, se afla la mai puin de cincizeci de
metri distan.
Era masiv, mare i nalt ct patru case puse una peste
alta, cea mai mare bucat de granit pe care o vzuse
vreodat Paula. Privit de jos, cnd l vzuser de pe drumul
de coast, nu-i imaginaser imensitatea sa. Era aproape
ptrat ca form, cu o latur destul de plat nspre ei. Nici
urm de mare nc. Harmer o ascundea privirii. Tweed mai
merse puin nainte pe un teren sterp i parc n spatele
stncii. Harry i urm exemplul, parcnd alturi.
Marler iei primul, urmat repede de Paula, n timp ce
Tweed oprea motorul. Luna strlucea, nc neascuns de
armata de nori negri i joi plutind deasupra mrii. Marler se
uit de o parte a stncii, n timp ce Paula fcu acelai lucru
de cealalt parte, asistat apoi de Tweed.
Harry, ajutat de Pete Nield, scotea din main gentile
grele coninnd arsenalul su. Merser cltinndu-se sub
greutatea acestora, la adpostul stncii. Paula era uimit de
ceea ce vedea jos de tot, sub ea, prin monocular.
Chiar i de la distana aceea, cargobotul prea uria. Era
ancorat destul de aproape de platforma care se proiecta pe
distan scurt n afara drumului. O ramp de debarcare, cu
balustrade i roi, lega cargobotul de platforma de pe uscat.
Cargobotul se ridica i cobora deja pe msur ce fluxul
cretea.
Nu e nava care trebuie, se sperie ea. Oran avea
arborat steagul Liberiei, iar asta arboreaz steagul panamez.
i nu e Oran, e Constantine!
Deci cpitanul e viclean, coment Tweed, uitndu-se
i el prin binoclu. Cpitanul a fost viclean, cnd a schimbat
pavilionul n Atlantic i i-a pus oamenii s acopere numele
original i s scrie n loc Constantine, numele unui ora din
Algeria, n Munii Atlas.
Dar ncepu ea.
Nu mai comenta, o mustr el. Observ. Cargobotul pe
care l-am vzut prsind ile des Oiseaux din largul coastei
Marsiliei avea o urm mare ptrat la prora nspre babord.
Ca i nava asta. Trebuie s se fi izbit ntr-un zid de port pe
undeva. E acelai cargobot.
i va pleca n curnd, spuse ea. Uit-te la co.
Avea dreptate. Spre vrf plutea un fum negru, prins apoi
de vnt i ncolcindu-se n rotocoale care erau apoi
mprtiate n toate prile. Se uit de-a lungul peretelui de
stnc i l vzu pe Marler fcndu-le semn s vin repede
spre el.
Alergar pn la el, sub acoperirea stncii. n spatele lor,
Harry i agase de umr cureaua unei geni, urmat de
Nield, la fel de ncovoiat de greutate. Amndoi se grbir s
vin lng Marler.
Se vede perfect de aici, le spuse Marler. E o activitate
intens. Echipajul e format n ntregime din arabi, cu baticuri
pe cap. Sunt o mulime de lzi pe punte. Cred c au terminat
cu descrcatul. O lad s-a spart i s-au mprtiat proiectile
pe punte. Proiectile armate. Un popor nepstor, arabii tia.
i ddu binoclul Paulei. Tweed se uita i el prin binoclul
lui. Harry lsase jos ncrctura, scoase o grenad i ddu
din cap.
Nu tiu cum o s ajungem la indivizii ia. Sunt prea
departe. Ce-i bolovanul la imens de acolo?
Toppling Rock, i spuse Tweed. E o chestie uria. Se
spune c, dac te sprijini de ea, stnca se clatin, dar nu-i
schimb poziia.
Chiar? Harry era fascinat. Trebuie s ncerc i eu
O lu din loc nainte ca Tweed s-l poat opri,
prevenindu-l c nu trebuie s fie observat nicio micare de
pe cargobot. Dar Harry era detept. Cobor trndu-se n
mini i n genunchi printr-o viroag, aproape la fel de
repede ca un iepure. Paula l urmrea fascinat. Aprat de
stnc, Harry se ridic atunci cnd ajunse la ea, sprijinindu-
se cu toat greutatea de peretele stncii. Aceasta ncepu s
se mite nspre mare. Paula i duse mna la inim cnd
stnca se deplas cu treizeci de centimetri. Expresia lui
Harry era o poz de neuitat. O imagine de nencredere
amestecat cu team. Se smulse de lng stnc, iar ea
reveni n poziia n care sttea de Dumnezeu tie cnd.
Paula era ct pe ce s izbucneasc n rs. i duse mna
la gur pentru a-i nbui hohotul. Tweed se mai uita nc
prin binoclu. Marler, ascuns lng Harmer, scruta fiecare
centimetru al cargobotului prin vizorul telescopic al putii
sale Armalite.
Attea arme i degeaba, strig Harry frustrat. De ce
naiba nu m-am gndit s-aduc lansatoare de rachete? Ar fi
atins inta.
Ai fcut tot ce-ai putut, spuse Paula, strngndu-l de
bra.
Trebuie s fie o cale, insist Tweed.
Spune-mi care, zise Newman.
Norii de furtun se aflau foarte aproape dar nu czuse
nicio pictur de ploaie pn atunci. Atmosfera mohort nu
ajuta moralului echipei. Tweed urmrea pasarela de
debarcare micndu-se n sus i n jos odat cu legnatul din
ce n ce mai turbulent al hulei.
Puca lui Marler rmase dintr-odat nemicat. Se uit
lung prin vizorul telescopic. Oare l nelaser ochii? Nu. Se
uit din nou i i regl uor inta.
La bordul cargobotului, Abdul intrase n camera hrilor.
Studia ruta ocolit pe care trebuia s-o urmeze pentru a
ajunge la micul port din Angora unde avea s-i duc
ncrctura. Erau foarte bine organizai cei care-i ateptau la
destinaie.
Aveau s-i atepte camioane n port. Proiectilele aveau
s fie transferate n camioane. Constantine avea s fie
andocat dup lsarea ntunericului, iar ncrcarea
camioanelor avea s se termine cu mult nainte de sosirea
zorilor.
Fusese chiar aranjat ca acele camioane s plece unul
cte unul, cu intervale mari ntre plecri, ca s nu lase
impresia de convoi. Era un amnunt crucial. Un satelit
american trecea regulat pe deasupra Angorei, fotografiind
ntreaga zon. Imaginea unui camion singuratic mergnd
prin deert nu avea s nsemne nimic pentru experii
americani care aveau s analizeze fotografiile fcute.
Camioanele care transportau proiectilele din port
fuseser stropite cu o substan lipicioas i apoi cu nisip.
Vzute din aer, aveau s devin una cu deertul.
Abdul iei din camera hrilor i se enerv vzndu-i pe
oferii de pe rm urcndu-se lenei n cabine. Voia s fie ct
mai departe de coast nainte s izbucneasc furtuna.
Strig, folosind un limbaj ct mai dur:
Spunei-le oferilor camioanelor s-i mite fundul mai
repede! Trebuie s le arunce n mare puin mai ncolo. Apoi
trebuie s se ntoarc repede aici i s se urce imediat la
bordul navei. Dac ntrzie plecarea, am s le tai capul.
Marler se mai uita nc prin vizorul telescopic. Deja
introdusese glonul exploziv. Acum era sigur. Un arab de pe
punte cra din nou un container vopsit n galben care era
evident greu. Avea s-l mite civa metri, apoi avea s se
opreasc, s-i mai trag sufletul. Marler se mai uit o dat.
Nu avea nicio ndoial.
Vopsit cu litere mari, un cuvnt de avertisment n limba
englez acoperea ntreaga suprafa a containerului:
INFLAMABIL. Arabul, trgndu-i sufletul, pusese containerul
jos n apropiere de lada deschis, de unde se mprtiaser
proiectile pe punte. Proiectile armate, ca i cele din multe
alte lzi de pe punte.
Ali arabi duceau ncet cte o lad nspre o platform,
care era n mod evident un lift ce cobora n cal. Probabil
cala era deja plin cu alte asemenea lzi.
Cred c oferii camioanelor sunt pe punctul s plece.
Fr ndoial, ca s le arunce n mare un pic mai ncolo de pe
drumul de coast, spuse Tweed sumbru.
Vrei s fac s dispar totul? l ntreb Marler pe
Tweed. Prin asta vreau s spun proiectile, camioane,
cargobotul i toi arabii ia?
terge-i pe toi de pe suprafaa pmntului! Ordon
Tweed cu un glas tios.
Sprijinindu-se de peretele stncii pentru a avea un
echilibru perfect stabil, Marler ochi. Luase n ctare
containerul atunci cnd arabul care l ducea se aplec s-l
ridice din nou. Marler, calm ca stnca de care se sprijinea,
aps pe trgaci. Echipa se adunase n spatele lui, privind n
jos.
Containerul explod ntr-o imens flacr care se
rspndea atingnd proiectilele expuse. Arabul dispru n
flcrile uriae care nghiir tot ce le sttea n cale. Auzir o
explozie nfundat. Proiectilele mprtiate srir n aer cu
un zgomot rsuntor, detonnd alte zeci de lzi pline de
proiectile.
Lumea deveni un iad. Unda de oc masiv se izbi cu
for titanic de falez. Sprijinii de peretele solid al stncii
Harmer, simir pmntul cutremurndu-li-se sub picioare.
Tweed ncepu s spere c se aflau ndeajuns de departe.
Stnca rsturnat se desprinse de pe piedestalul ei,
rostogolindu-se cu o vitez din ce n ce mai mare. Ajungnd
la o creast, slt n aer, czu vertical i ateriz cu imensa
sa greutate pe partea din fa a punii cargobotului. Se
prbui prin punte i dispru, iar n aceeai clip prora
vasului Constantine se desprinse i se scufund n adncul
mrii. Deja un numr din ce n ce mai mare de lzi explodau,
azvrlind spre cer ce mai rmsese din punte.
Un alt zgomot, cu mult mai asurzitor, ce prea s anune
sfritul lumii, se izbi de falez sub ei. Buci imense de
stnc czur, distrugnd ce mai rmsese din camioanele
de pe drumul de coast. Norii de pe cerul negru erau
luminai de o strlucire roie monstruoas, care-i amintea lui
Tweed de Infernul lui Dante. Partea din mijloc i pupa vasului
se aplecar spre tribord, dezvelind partea inferioar a
corpului navei, acum doar o gaur uria prin care nvlea
apa mrii.
Rampa de debarcare, care lega vasul de rm, destul de
ciudat, prea s fi supravieuit cnd fu azvrlit n sus, apoi
se sparse n buci i se scufund n marea clocotind. Valuri
uriae mturau rostogolindu-se cargobotul ce sttea s se
scufunde, sprgndu-se de drumul de coast plin de buci
de stnc i rmie din camioane. Retrgndu-se, valurile
duceau napoi n mare orice urm de camioane i buci de
trupuri mutilate. Cu cteva secunde mai devreme, coul de
fum se desprinsese singur, ridicndu-se n aer ca o rachet,
zburnd deasupra mrii nainte s se scufunde i s dispar
cu totul. Nu mai rmsese nici urm din cargobot, epava
scufundndu-se n mormntul su de ap. O alt bucat
uria din faleza de sub ei se desprinsese, prbuindu-se pe
drumul de coast, unde se sfrm i toate bucile srir
peste margine, sfrind n mare.
Nu mai era nici urm de via, de supravieuitori nicieri.
Un singur glon tras de Marler, lansat cu dibcie nspre o
int despre care tia c avea s serveasc drept amorsa
ngrozitoare, distrusese totul, pe toi.
terge-i pe toi de pe suprafaa pmntului! ordonase
Tweed. Dar nici nu visase mcar c ordinul lui avea s fie
ndeplinit cu urmri att de devastatoare.
31
Tweed le ordon tuturor s se ntoarc la Land Rover-uri,
dar s nu plece pn nu avea s-o fac el nsui. Le studiase
feele i nu fusese surprins s vad c unii dintre ei erau n
stare de oc. Puini oameni vzuser vreodat o distrugere
att de teribil i de apocaliptic.
Harry, acel cockney dur, prea cel mai puin afectat. Se
ntoarse fr un cuvnt de la vehiculul su la cel al lui
Tweed. Aducea ncptorul suferta, pe care l aez pe
iarba pipernicit.
E timpul s ne hrnim niel i s bem nite cafea,
spuse el.
Mulumim, Harry, spuse Paula cu glas rguit. Eti un
nger.
Sunt civa oameni care te-ar putea contrazice, i
rspunse el cu un rnjet.
Paula deschise sufertaul, turn cafea dintr-un termos i
fu uimit s constate c era nc extrem de fierbinte. i ddu
o ceac lui Tweed i sorbi recunosctoare din propria
ceac. Apoi mpri sandviciurile, punndu-le pe farfurii i
dndu-i lui Tweed un erveel.
Pare cam stupid, ncepu ea, s-mi bat capul cu
erveelele dup ce
Nu vrem s facem firimituri pe jos, o ntrerupse el cu
vocea sa obinuit.
N-o s nceap poliia local s fac cercetri cnd o
s vad drumul de coast? M-am uitat un pic prin binoclu
nainte s plecm de la Harmers Head. Drumul e plin de
guri i buci din el sunt n mare.
Din fericire, va fi doar poliia local, replic el. i toate
dovezile au disprut. O s presupun c, dup atia ani,
stncile falezei au devenit instabile i s-au prbuit.
Deci acum mai avem o singur treab de fcut. tii
cine e criminalul celor patru schelete?
E cineva care, acum ceva timp, a crezut c i-a vzut
cu ochii visul de a deveni putred de bogat. Aa c a deturnat
n mod inteligent patru sute de milioane de lire sterline din
rezervele firmei, apoi, nu la fel de inteligent, a cumprat un
numr uria de aciuni ntr-un dotcom. A sfrit fr niciun
ban, i cu o nevoie disperat de a acoperi ceea ce fcuse.
Firma de care se folosise pentru a pretinde c acolo se
duseser banii avea trecut n conturile msluite o achiziie
de aciuni ale unei companii extrem de profitabile n valoare
de patru sute de milioane de lire. Adu-i aminte de Enron din
Statele Unite. Au transferat datorii uriae n firme cu nume
ciudate i le-au numit profituri. Cnd compania dotcom
Orlando Xanadu s-a prbuit, a declanat inevitabil un lan
de evenimente teribil.
Ce vrei s spui?
Oricine putea s descopere c acea sum uria
lipsea din cas trebuia eliminat. Mai nti, Lec Greystoke,
care-i tot vra nasul prin contabilitate, trimis, sunt sigur,
de Drago. Apoi, trimis tot de Drago, care se afla la mare
distan n strintate, a fost Christine Barton, auditor
financiar, s cerceteze lucrurile. Aa c trebuia s dispar i
ea.
Ct snge rece ngrozitor!
ntr-adevr. Urmtoarea etap din aceast oribil
vntoare a fost uciderea detectivului, John Jackson, n casa
lui plutitoare. Sora lui Christine, Anne Barton, se ngrijorase
n legtur cu absena ei ndelungat. Aa c l-a angajat pe
detectiv. Criminalul a aflat cumva de asta, aa c l-a lichidat
i pe el.
Un fel de lan al slbiciunilor.
Exact. n cele din urm, agentul de burs Kenwood
tia prea multe. Tranzacionase n secret dezastruoasa
investiie n dotcom.
Aa c trebuia eliminat. El a fost cel de-al patrulea nume
de pe list. Ken nu era un prenume, ci prescurtarea de la
Kenwood.
Prin urmare, ce fel de persoan cutm?
Cineva ros de lcomie. Cineva cu un creier bun la
planificri. Cineva sadic, aa se explic mutilarea cadavrelor.
Nu pot s-mi nchipui pe nimeni dintre cei de la Abbey
Grange care s se potriveasc descrierii tale, spuse ea.
nc nu, o preveni el. Cu ani de zile n urm, cnd
lucram la Scotland Yard, am rezolvat trei mari cazuri de
crim. Cptasem o reputaie oarecum prea umflat de
detectiv strlucit. sta-i unul dintre motivele pentru care am
venit la SIS. Dar niciodat n-am scos de pe lista suspecilor
pe cineva care prea normal, obinuit. Un alt detectiv, care a
fost obligat s-mi predea mie cel de-al treilea caz, pretindea
c o anumit persoan nu era suspect. Era normal i
obinuit. S-a dovedit c tocmai acea persoan era
criminalul. Porni motorul. O s plecm acum. Nu-mi place
furtuna asta care se apropie.
Se temea c ar putea fi surprini de furtun pe
drumeagul ngust i erpuit care pornea din drumul principal.
Drumeagul putea deveni un adevrat ru.
Land Rover-ul lui Harry venea n urma lor, n timp ce
Tweed, cu farurile aprinse pe faza mare, claxonnd de
fiecare dat cnd se apropiau de o cotitur, mergea ct de
repede putea. Se aflau pe drumul principal cnd furtuna
izbucni n toat furia ei. Fulgerele brzdau cerul, tunetele se
succedau cu repeziciune, ploaia cdea n averse. Continuar
s mearg cu ploaia inundnd anurile de pe fiecare parte a
drumului.
ii, cuget Paula, o s ajungem foarte trziu sau
foarte devreme mine-diminea. Petrecerea s-o fi terminat
i o s-i gsim pe toi dormind.
Ba nu. Sunt sigur c Larry e tipul de individ cruia i
place ca o petrecere s continue la nesfrit. Dac e cazul, i
pn-n zori.
i in pumnii strni.
Se apropiau de drumul spre Moretonhampstead, i
Abbey Grange, cnd furtuna ncet dintr-odat sau se
ndeprt. Cnd trecur pe lng irul de false csue, pe
lng biseric i clopotni, Paula privi n alt parte.
Nu ar fi trebuit s sesizm poliia de aici asupra
capului de pe altar? Suger ea.
M-am gndit la asta atunci i am decis s mai
ateptm. Avnd pe cap problema asta a cargobotului, nu
am vrut s fim reinui de poliia local. i nici acum nu
vreau. O s-i chem dup vizita noastr de la Abbey Grange.
Tweed i Paula merser fr zgomot pe lng zidul
conacului i parcar unde staionaser mai devreme Land
Rover-urile. Harry opri n spatele lor. nainte s coboare,
Tweed se ntoarse spre Marler i-i spuse:
O s te las aici. Numai eu i cu Paula o s intrm. Mai
multe persoane nu m-ar ajuta s creez atmosfera de care
am nevoie.
Nu-mi place asta, protest Marler. Numai cte
tentative au fost la viaa ta.
i mulumesc pentru grij. Dar sta-i un ordin. Ai fcut
mai mult dect destul la Harmers Head. Aa c ateapt-ne
aici.
Cobornd din main mpreun cu Paula, le ddu acelai
ordin i celorlali, care sriser din main s li se alture. Se
confrunt cu aceleai proteste i le ddu acelai ordin
hotrt. Apoi, mpreun cu Paula, se ndrept spre intrare.
Paula l trase de bra.
A fi putut s jur c-am vzut o main a poliiei
parcat puin mai n spate.
Chiar ai vzut. Nu-mi pot nchipui cine-o fi, dar nici nu-
mi pas. Nu poate s aib vreo legtur cu monstruozitatea
de pe altar. Lumina e nc aprins n clopotni, iar n
biseric e n continuare ntuneric. Am ajuns.
Mergnd pe drumeagul ce nconjura conacul, vzur,
atunci cnd ddur colul, luminile aprinse la toate ferestrele
de la parter care ddeau nspre mlatin. Se auzea de
asemenea muzic. Smooth Operator al lui Sade.
Se potrivete, spuse Tweed ntunecat. Asta cutm
noi. O persoan abil.
Urcar treptele terasei i uile se deschiser, inundnd
terasa cu lumin. Lucinda purta acum o lung rochie alb.
inea n mn un pahar de ampanie, aproape gol. Ridic
paharul, bu ce mai rmsese n el, innd ua n timp ce se
cltina uor.
E ameit, opti Paula.
Bine ai revenit! Petrecerea tocmai se nclzea. O
s facem o noapte alb. Intrai, copoilor.
l mbri lung i pasional pe Tweed cnd acest ajunse
lng ea, lipindu-i trupul de al lui. E dus bine de tot, i
spuse Paula, cnd Lucinda se ntoarse spre ea s-o
mbrieze, apoi le lu paltoanele i le azvrli pe marginea
unei sofale.
Tweed zmbea cnd intr n salon, scrutnd rapid locul.
Diverse baloane colorate atrnau de grinzi; un imens tort alb
trona n mijlocul mesei, netiat nc. Aubrey sttea tolnit pe
o canapea, cu cmaa pe jumtate scoas din pantaloni.
Renunase la absurda apc de marinar i inea un pahar cu
whisky nclinat ntr-un unghi periculos. Rnji prostete la
Tweed i i ridic paharul.
Larry, zmbind cald, sttea nc la un capt al mesei. La
cellalt capt sttea Michael, eapn ca un b, cu privirea
ngheat aintit n gol. Nu pru s-i observe pe cei doi
musafiri. Toi cei patru suspeci erau prezeni.
Ia-l!
Lucinda, reuind s in dreapt o tav de argint, i oferi
lui Tweed un pahar de ampanie. Acesta l lu n timp ce
Paula se aez pe un scaun liber de la mas, cu faa spre
toi. Tweed se aez lng ea. Lucinda i ddu i ei un pahar,
apoi merse pe partea cealalt a ncperii i se aez ntr-un
fotoliu.
Tweed i ridic paharul, zmbind nc.
Pentru trei dintre invitai. Fcu o pauz. Cel de-al
patrulea e un criminal n serie care a ucis cel puin cinci
persoane. Noroc! Continu el pe acelai ton degajat, apoi
sorbi din pahar.
Paula rmase consternat. Nu-l vzuse niciodat pe
Tweed s nceap o conversaie att de nonalant, de brutal.
n timp ce sorbea, Tweed se mai uit o dat prin ncpere.
Aubrey reacion primul. Se ridic n picioare cu o agilitate
surprinztoare.
Ce naiba a fost asta? O glum? n orice caz, una foarte
proast.
Nu-i nicio glum, continu Tweed binevoitor.
Criminalul este un lacom i un sadic care mutileaz
cadavrele victimelor.
mi place simul tu al umorului, rspunse Larry. E
foarte original. Noroc!
Cred c a vorbit serios, protest Aubrey, apoi ddu pe
gt o duc destul de mare de whisky. ntinse mna dup
sticl, i reumplu paharul i mai lu o duc. Ochii si
bulbucai aruncau fulgere nspre Tweed.
Da, Aubrey, continu Tweed cu voioie, am vorbit
foarte serios. Pare s te tulbure acest lucru.
Pi eti invitat la Petrecerea noastr Alb i tu vii i
Aubrey, l ntrerupse Larry zmbind, tu nu-l cunoti pe
Tweed, aa c l iei prea n serios. O mare greeal tocmai
cnd suntem pe punctul de a tia tortul. O porie mare
pentru dumneata? ntreb el, adresndu-i-se lui Tweed.
Da, te rog. O porie foarte mare, dac se poate.
i la fel i pentru tine, Paula, sunt sigur, suger Larry
ridicndu-se, lund un cuit i ncepnd s taie tortul. A fost
preparat i decorat de doamna Brogan, care poate fi o
femeie dur uneori, dar e totodat un geniu n buctrie.
i ntinse Paulei o felie de tort, apoi nc una lui Tweed.
Lucinda se ridic n fotoliu i i trase cu mna rochia peste
piciorul dezgolit.
Dar pe mine cui m lai, Larry? Sunt nnebunit dup
tort. sta arat pur i simplu divin.
Vine acum, draga mea, o asigur Larry, mnuind
cuitul ca un expert, tind o felie excepional de mare i
dndu-i-o pe o farfurie.
Mai tie o felie pentru Aubrey care se aplecase spre el.
Asta-i pentru mine sper. A putea s-l mnnc pe tot.
Dar Michael? ntreb Paula. Larry ddu din cap.
Nu-i place tortul. Tocmai a mncat o porie uria de
somon cu piure de cartofi. Nu cred c se mai poate mica
acum. Poftim, Aubrey, nu-l ndesa pe tot n gur.
Manierele mele la mas sunt impecabile. Iau foarte
des masa la restaurantul Savoy. Osptarul-ef m cunoate
i mi pstreaz o mas special. Tweed o s stea mult aici?
Doar att ct trebuie s-mi finalizez ancheta, replic
Tweed cu un alt zmbet.
M irit foarte mult aluziile dumitale extraordinare
despre Aubrey avea gura plin cu tort i mproc pe
mas jumtate din ce tocmai mesteca.
Ei poftim! l admonesta Larry. Dac te pori aa i la
Savoy, ai s descoperi c nu mai ai nicio mas disponibil,
spuse el cu un rnjet.
i cum mai merge ancheta ta? ntreb Lucinda,
lsndu-se pe spate n fotoliu, clipind des din gene n timp ce
se uita la Tweed.
Cred c aproape i-am dat de capt, rspunse el, cu o
expresie meditativ, pe cnd cerceta din nou ncperea. La
urma urmelor, totul a nceput n apropiere de Abbey Grange,
cnd eu i Paula am descoperit scheletul pe drumeagul care
traverseaz mlatina, n spatele meu.
Paula observ dintr-odat o siluet nalt nedesluit
stnd afar pe teras, ascuns de draperiile din tul. O u
era uor ntredeschis. Paula i desfcu imensul ervet pe
genunchi, se uit la toi invitaii, apoi i scoase ncet
Browning-ul din geanta atrnat de sptarul scaunului i
ascunse arma sub ervet. Deveni agitat. Cine putea sta att
de imobil pe teras?
De ce s dovedeasc asta ncepu Aubrey.
n acea clip, Lucinda i schimb poziia. Aubrey se
holb la ea ca hipnotizat. Nu termin ce ncepuse s zic.
Dovedete, continu Tweed binevoitor, c persoana
care l-a ucis pe agentul la de burs trebuia s acioneze
rapid, aa c a riscat s comit oroarea nu departe de conac.
Ceea ce mi se pare sugestiv.
Agent de burs, zici? ntreb Larry, punnd jos felia de
tort pe care se pregtea s-o mnnce. Care agent de burs o
fi fost acela?
Un individ pe nume Kenwood care lucra pe Haldon
Street, agentul care s-a ocupat de investirea a patru sute de
milioane de lire furate din rezervele fabricii i transferate
unei companii, care dduse faliment. Suma asta uria a fost
adus napoi prin transfer electronic. Dac lsm deoparte
oroarea care a urmat, a fost un exerciiu chiar amuzant,
spuse Tweed vesel, apoi mai sorbi din ampanie.
Paula nelese n cele din urm comportamentul ciudat al
lui Tweed. n loc s-i interogheze suspecii n modul lui
obinuit, exploata atmosfera suprarealist a acelei petreceri
absurde, deconcertndu-i asculttorii.
Suma asta uria, continu el, a fost apoi investit
ntr-o companie de pe internet, Orlando Xanadu, n timpul
crahului financiar petrecut acum ceva timp. n cele din urm,
aceasta a dat faliment, urmnd soarta tuturor dotcom-urilor,
aadar, cele patru sute de milioane furate s-au dus pe apa
smbetei pentru totdeauna. Nimic bun pn acum. Ceea ce
a urmat dup aceea a fost o serie de crime cu adevrat
ngrozitoare.
De unde tii toate astea? Izbucni Aubrey. Pare un
basm.
Nu zu?
Paula observ c dispoziia de petrecere se evaporase.
n locul acesteia, o atmosfer tensionat invada ncperea.
Larry nu mai zmbea, chipul i mpietrise. Lucinda, de obicei
nemicat cnd sttea jos, nu mai avea astmpr, tot
mutnd pernele, cutnd parc o poziie confortabil.
Aubrey devenise nelinitit i i tot ncrucia picioarele. Doar
Michael, stnd imobil n capul mesei spre dreapta ei,
rmsese acelai. Ochii i erau goi i ngheai.
O u din spatele lor se deschise brusc. Drago Volkanian
intr ca o furtun. Uriaul purta un costum elegant care i
sttea fix pe piept, fornd nasturele cu care era ncheiat la
hain. Toat lumea prea uimit, cu excepia lui Tweed.
Sperase c aluziile lui la proiectile aveau s-l aduc pe
miliardar la Abbey Grange.
Al naibii de fascinant, tun Drago. Deci ct am fost
plecat n strintate, cineva i-a vrt mna n cas i a furat
o avere. Am stat pe teras de ceva vreme i am auzit ce-a
spus Tweed pn acum. S revenim la trdare i la oribilele
crime.
Larry se ridic respectuos n clipa cnd i fcu apariia
patronul su. Aubrey se ridic i el cu greutate. Numai
Lucinda rmase aezat, dndu-i o bucl dup ureche.
Bine ai revenit, Drago, l salut ea.
Ce mai bun-venit! Se rsti el la ea.
Mergea cu pai mari n jurul mesei pe partea unde sttea
Tweed. Se aez cu greutate pe un fotoliu n apropierea lui
Michael. Paula se gndi c fotoliul avea s se despice cu
totul cnd acesta ncerc s se ridice. Dispoziia lui Drago se
schimbase dramatic. mpreunndu-i minile n poal, vorbi
calm.
Cred, domnule Tweed, c ar fi de mare folos s
continui basmul dumitale, dup cum l-a numit Aubrey.
Mulumesc, fu de acord Tweed. i cred c e esenial
s auzii i restul. Houl care a creat o gaur neagr n
finanele firmei, dei cred c Drago e ndeajuns de bogat
nct acest lucru s nu afecteze compania i-a imaginat c
existena unei companii fr activitate avea s
muamalizeze pierderea pentru un timp. Dar Lee Greystoke,
care, cred eu, era foarte deteapt, a fost pus de Drago, din
strintate, s verifice bilanurile. Se uit la Drago, care
ddu din cap afirmativ. Aa c Lee reprezenta o ameninare
i a fost ucis foarte repede, iar trupul i-a fost mutilat cu
acelai cuit cu care ucigaul i tiase gtul. Nu-i o mare
pierdere, Aubrey, avnd n vedere haremul tu
Vrei s spui c eu am ucis-o? Protest Aubrey, srind
n picioare.
Pn acum, nu am spus dect c nu i-a frnt inima
uciderea ei.
Nu sunt de acord cu ngrozitoarea ta ncepu s
strige Aubrey.
Stai jos, i porunci calm Drago, i nu te mai ridica!
Cadavrul lui Lee a fost azvrlit ntr-un pu de min,
continu Tweed, n timp ce Aubrey se prbui n scaun.
Foarte aproape de Abbey Grange, explic Tweed, deoarece,
ca i agentul de burs Kenwood, ar fi fost prea periculos s
transporte cadavrul n alt parte.
Pare ngrozitor de plauzibil, coment Lucinda, care
fuma o igar pe care i-o vrse n portigaretul ei negru.
Destul de ciudat, continu Tweed, criminalul a
descoperit c Christine Barton, auditor financiar, din nou
probabil angajat de Drago Fcu o pauz i Drago ddu
din nou din cap c da, verifica toate documentele contabile.
Uciderea ei n propriul apartament din Londra i apoi
ascunderea cadavrului n frigider a fost un rspuns clar.
Criminalul trebuie s se fi ntrebat cnd avea s se termine
totul, observ Tweed. Apoi, asta-i doar o presupunere, dup
uciderea lui Christine, criminalul s-a apucat s verifice
obiectele din apartamentul ei, a gsit un raport i o chitan
pentru un onorariu pltit din partea unui detectiv particular,
Jackson, cu o adres la o cas plutitoare din Wensford. Aa
c i Jackson trebuia ucis, i mutilat de plcere. Criminalul
sta se delecteaz cu cioprirea cadavrelor, aceast
activitate ngrozitoare i face plcere.
Ce oribil, coment Lucinda, strmbndu-se.
Sunt perfect de acord cu tine, rspunse Tweed. Eu m-
am gndit c trebuia s fie cineva care avea legtur cu
Abbey Grange i care lucra de asemenea la Gantia. Altfel de
unde ar fi tiut despre Christine, sau Lee? Nu eti de acord
cu mine, Aubrey?
De ce m ntrebi pe mine? Bolborosi Aubrey, lsnd
s-i curg whisky pe cma.
Exact n aceeai clip Michael, care, dup cte se prea,
nu ascultase nimic din deduciile lui Tweed, se ridic s ias
din ncpere. Se ndrept, eapn, spre scrile care duceau
la dormitorul lui.
La baza scrilor, se opri, atingnd cu mna dreapt capul
de brbat sculptat care decora partea de sus a stlpului
situat cel mai jos. Cnd ncepu s urce ncet, Paula observ
c nu era ncheiat la ireturi. Trndu-se pe podea, acestea
ameninau s-l mpiedice. Paula deschise gura s zic ceva,
apoi o nchise, dndu-i seama c nici mcar n-ar auzi-o.
Michael ajunse la ultimele trepte nainte de palier.
Piciorul drept i se ncurc n ireturile dezlegate, i pierdu
echilibrul i se rostogoli cu capul nainte pn jos, izbindu-i
ceafa de figurina sculptat.
Aproape toi srir de la locurile lor. Drago ddu s se
ridice i el, dar nu se putea ridica din fotoliu, aa c rmase
s njure n barb.
Lucinda ajunse prima la Michael, care sttea ntins pe
jos, i i lu pulsul. Se ntoarse cu faa spre ceilali.
Triete. Pulsul i bate normal.
n spatele ei, Michael se ridic n picioare cu greu n timp
ce Lucinda alerga spre telefon. Paula fu prima care observ
c privirea ngheat i inexpresiv i dispruse. Se uit n
jurul lui n ncpere. Acum mergea normal. Cum tcuse att
de mult timp, fu un oc atunci cnd vorbi, articulnd
cuvintele clar i cu amrciune:
Am fost martor la crim.
Ce? Se sperie Aubrey. Michael mai rosti un cuvnt.
Tu. Braul i era ridicat, cu degetul arttor ndreptat
spre cineva.
32
Toat lumea nghe pentru cteva clipe. Cu excepia lui
Michael, care nainta ncet, cu degetul arttor ndreptat
acuzator spre cineva. Acel cineva nghe i el, dar pentru
scurt timp. Lucinda ls jos telefonul, pe care nu apucase s-
l foloseasc.
Privi fix la degetul ndreptat spre ea ca o arm, ridic din
umeri, dup care se ntoarse la fotoliul ei, se aez i, dnd
la o parte o pern care-i ascundea poeta, o deschise i i
vr mna nuntru.
E nebun, zise ea. Mai nti a fost amnezia dup ce s-a
lovit la cap cznd pe scri prima dat. Acum a luat-o
complet razna.
Te-am vzut, spuse Michael, cu vocea clar i
echilibrat. M-am ntors mai devreme de la serviciu. Mi-am
parcat maina pe marginea drumului chiar n fa la Post
Lacey. ntotdeauna merg pe jos de acolo. De aceea nu m-ai
auzit venind
Eti nebun
Nu, tu eti nebun. Am luat-o pe drumeag n lumina
lunii. Am vzut cum ai nfcat-o pe Lee de la spate, o ineai
de pr, apoi i-ai tiat gtul cu cuitul, l-ai ntors i din nou ai
folosit cuitul. Am rmas nucit. Tiai buci din carnea ei i
le puneai ntr-o pung. Apoi ai trt ce mai rmsese din Lee
i i-ai dat drumul n puul de min.
Trebuie s te consulte un doctor, spuse ea i-i
aprinse o igar.
Te-ai speriat cnd m-ai vzut, continu el. M-ai apucat
de bra i ne-am dus spre cas. Tu vorbeai nencetat, ceva
despre cum te atacase Lee. M-ai mpins nuntru i nu
puteam s m hotrsc care era adevrul. M-ai dus n sus pe
scri. Aproape de capul scrilor, mi-ai spus c i-ai sucit
glezna. Apoi ai aprut n faa mea, pe treapta de sus. Te-ai
ntors i m-ai mbrncit cu amndou minile. Am czut pe
nenorocitele astea de scri pn jos, ca i acum cteva
minute. M-am lovit la cap de stlpul de jos i totul s-a fcut
negru n mintea mea.
Suntem salvai, spuse Tweed, stnd nc jos. Avem
nevoie de un singur martor la o singur crim. Michael este
martorul.
Lucinda sri de la locul ei. n mna dreapt inea cuitul
pe care-l scosese din poet. Se repezi spre Michael. Toi
fur luai prin surprindere. Toi, n afar de Paula.
Fr martor, ip Lucinda, cu o voce care nu mai
prea normal, fr martor, strig ea din nou, nu putei face
nimic!
i ridic cuitul uria, gata s-l mplnte n Michael.
Paula se afla deja lng ea, cu Browning-ul pe care-l
nfcase de sub ervet n amndou minile. Strig un
avertisment:
Las jos cuitul, Lucinda, sau trag.
Lucinda se ntoarse spre ea. Expresia ei o oc pe Paula,
aproape o nghe. Ochii i se ngustaser. Privirea i era plin
de rutate i de ur. Gura i se schimonosise ntr-o grimas
de animal feroce. Nu mai avea nimic uman n ea.
Se repezi spre Paula. Ridic din nou cuitul s loveasc.
Automat, Paula observ c acesta avea dou tiuri. Unul
ascuit i fin ca de brici, cellalt zimat. Avea pete maronii pe
el.
Trag, i strig Paula.
Strigtul ei n-o opri pe Lucinda. Se repezi spre ea cu o
vitez uluitoare. inea strns n amndou minile mnerul
cuitului. Respir adnc, pregtindu-se sufletete s-l
mplnte pn-n plasele n corpul adversarei sale.
ntotdeauna mi-ai stat n cale, ip ea, curgndu-i
saliv din gur.
Paula trase o dat. Glonul intr n pieptul Lucindei. ni
snge. Surprinztor, asta nu reui s opreasc avntul
Lucindei. Paula mai trase o dat i nc o dat. O expresie de
uimire, de nencredere, apru pe chipul Lucindei. Apoi czu,
lovindu-se cu capul de podea, complet nemicat.
Tweed i verific pulsul, privi n sus la Paula i ddu din
cap. Cineva intrase n fug venind dinspre teras. Tweed
rmase cu privirea aintit. Era superintendentul Buchanan,
mbrcat la costum. Tweed srise mai devreme de la locul
su, cu Walther-ul n mn. Nu ndrznise s se foloseasc
de arm, deoarece Paula se afla n cale. Buchanan nainta
autoritar.
E cazul tu nc, Tweed, deci consider c am venit cu
ntriri. Am vzut i am auzit tot ce s-a ntmplat. Domnul
Drago Volkanian a fost foarte cooperant cnd i-am fcut
semn s m ignore afar, pe teras.
Am ucis o femeie, spuse Paula linitit. Am ucis o
femeie.
Paula era ntr-o stare de cdere nervoas. Apogeul attor
eforturi din ultima vreme, al attor orori, i slbise rezistena.
Tweed i puse braul n jurul ei, i lu cu mna stng
Browning-ul, apucndu-l de captul evii i-i ddu drumul n
sacul cu probe.
Va trebui s fiu judecat, spuse Paula cu aceeai voce
linitit.
Prostii! Zise Buchanan, cu asprime voit. Ai tras ca s
te aperi. ncperea asta e plin de martori care vor susine
asta sus i tare, inclusiv eu. N-o s fie niciun proces, prezise
el. Poate o declaraie de la tine mai trziu. Asta-i tot.
Ar trebui s chemm o ambulan, suger Tweed.
E pe drum. Buchanan flutur un mic telefon mobil.
Tweed se uit la Drago Volkanian. Miliardarul nu fcuse nicio
ncercare s se ridice din fotoliu. Probabil pentru prima oar
n viaa lui prea nucit. Dup ce o instal pe Paula
confortabil ntr-un fotoliu, evitndu-l pe cel n care sttuse
Lucinda, Tweed se duse la Drago.
Te simi bine?
Deci ea, Lucinda, era responsabil pentru crimele alea
odioase?
Fr doar i poate. n zilele noastre i femeile ucid.
Citete ziarele. Este epoca egalitii ntre sexe, conchise
Tweed ironic.
EPILOG
Trei sptmni mai trziu, membrii echipei se adunaser
n biroul din Park Crescent. Erau cu toii acolo s-i ureze bun
venit Paulei, acum aezat la biroul ei i prnd din nou ea
nsi, din nou energic. Buchanan trecuse mai nainte pe
acolo pentru scurt timp, refuznd invitaia lui Tweed de a lua
loc.
n schimb, se duse direct la biroul Paulei, cu chipul
luminat de un zmbet. Ea se uit la el ngrijorat.
Totul s-a terminat, i spuse el. i-ai dat declaraia, iar o
copie a fost trimis mpreun cu relatrile celorlali martori
procurorului general. S-au ntors toate nsoite de o not
obraznic: De ce mi-ai trimis porcriile astea? E limpede c
nu avem ce judeca aici. Nu-mi mai pierde timpul.
i mulumesc c ai venit s-mi spui asta, rspunse ea,
cu vocea ei obinuit. Ce e ciudat e c mie chiar mi plcea
de Lucinda. Era att de plin de via!
Dar nu i victimele ei, ucise cu slbticie, i reaminti
el. Trebuie s plec acum.
Am gsit ceva asear n buzunarul de la hain, raport
Marler. mi pare ru, dar totul a fost aa pe grab. nainte s
fi azvrlit cadavrul lui Charmian n canalul de scurgere de la
Stonehenge, l-am percheziionat rapid, am gsit un portofel
i l-am pus bine.
Ceva interesant? ntreb Tweed.
Un paaport falsificat de un expert, pe un nume
englezesc i o grmad de bani englezeti. Fcu o pauz. i
un certificat temporar care i permitea s piloteze avioane
uoare aici n ar.
Avionul pe care l-am vzut atunci! Exclam Paula. Mai
nti ne-a urmrit n timpul vizitei noastre la Abbey Grange
cnd ne-a condus Michael. Apoi, mai trziu, n timp ce
mergeam pe oseaua 303 i a trebuit s oprim deoarece un
buldozer furat de la Gantia ne bloca drumul. Aa c glonul
care a trecut prin geam i nu ne-a atins
A fost n mod clar tras de Charmian, spuse Marler
trgnat. N-a fost cea mai bun performan a lui, din
fericire.
A fost ct pe-aci, remarc Tweed.
Normau flutura un exemplar din Daily Nation din ziua
aceea pe care-l citea.
Nu tiu dac a auzit vreunul dintre voi ultimele tiri.
Noaptea trecut patru bombardiere americane B52 au
zburat deasupra Angorei i au distrus instalaia lor de
rachete cu raz lung din deert.
Mai bine mai trziu dect niciodat, observ Tweed
sarcastic. Sunt trei sptmni de cnd am distrus cargobotul
acela i ncrctura lui mortal. Dac ar fi scpat, ar fi ajuns
ntr-un port din Angora, iar proiectilele ar fi fost duse urgent
la acea instalaie i lansate.
Trebuie s ntorc o favoare, spuse Marler. Care-i
numrul personal al lui Loriot?
Tweed scrise din memorie numrul efului serviciului
francez de contraspionaj. n timp ce-i ddea foaia de hrtie,
se ntreb ce avea de gnd s fac Marler.
Alo, Loriot? ntreb Marler dup ce form numrul.
Oui, i tu eti Marler. i recunosc vocea dintr-o mie.
Loriot se mndrea cu cunotinele lui de limba englez.
Am sunat, spuse Marler, doar ca s-i spun s nu-i
mai faci griji n legtur cu Charmian. Ne-am ocupat noi de
el aici. Noroc!
n biroul lui din Paris, Loriot chicoti i se ntoarse spre
asistenta lui, Marianne.
D de veste: Charmian nu mai exist. tii ce mi-a spus
Marler? Ne-am ocupat noi de el. Ah, ador felul eufemistic
de-a vorbi al britanicilor!
NOTA AUTORULUI
Toate personajele descrise sunt creaii ale imaginaiei
autorului i nu au nicio legtur cu vreo persoan aflat n
via.
Autorul i-a luat anumite liberti n ceea ce privete
geografia din West Country, iar satele sau reedinele care
apar n carte nu exist n realitate. Acelai principiu se aplic
tuturor companiilor, strzilor i locuinelor, care sunt, de
asemenea, pur imaginare.