Sunteți pe pagina 1din 136

Strong temptation by Barbara Boswell

Zmbelul lui rutcios, ironic, o nnebunea, o facea sa


ard de dorina, o obliga sa se ntrebe ce secrete ascundea
el. Cnd gura lui o cuprinse cu lcomie pe a ei, Cheyenne
se lasa prada unei plceri intense, ameitoare - i fu ocata
sa se descopere a fi precum o pisica salbatica in braele
lui, o femeie de spirit care riscase sa recunoasca faptul ca-
l iubete.
Oare ii va dovedi Cheyenne ca dragostea ei este destul de
puternica pentru a supravieui ndoielilor asupra lui i
asupra oraului fara de mil?
CAPITOLUL 1

Dup ce a suportat cu greu viaa la orfelinat, ea a


devenit mai trziu profesoara unei fetie care locuia cu un
brbat, pe nume Rochester, i cu soia lui nebun, care
era nchis n pod. De fapt, copilul nu era al lor. La un
moment dat, casa a ars pn la temelii, iar nebuna a
murit. Dei Rochester era orb, el s-a cstorit cu Jane.
Cheyenne ls hrtia deoparte i i frec tm- plele cu
vrfurile degetelor.
Regl lampa de birou i arunc o privire de jur
mprejurul dormitorului, cutnd parc o cale de scpare.
Nu gsi nici una, desigur.
Asta era viaa ei: se mar terminase nc un semestru cu
elevii din anul doi.
Se uit, dezamgit, la vraful de l.ucrri de pe mas. Ce
o uimea, cu adevrat, era faptul c Heather Lane, autoarea
acestei critici denaturate, era una dintre cele mai bune
eleve ale ei.
Chiar i mai ru, lucrarea lui Heather era cea mai bun
din cele zece citite pn acum; propoziiile erau complete
i punctuaia era corect pus.
Cheyenne se gndi la eseul pe care l citise nainte, scris
n zeflemea. .
Un altul avea attea greeli, nct cuvintele preau
disparate.
Era evident c elevii din anul doi de la liceul din
Whitneyville aveau nevoie de exerciii la dictare i
aceasta era sarcina profesoarei lor, Cheyenne Whitney
Merrit.
- Cheyenne? O tnr cu ochii negri i cu un mnunchi
de bucle rocate, prinse ntr-o coad la spate, sttea n
pragul uii, uitndu-se nuntru cu coada ochiului.
- Intr, Joni Lynn, zise Cheyenne, zmbindu-i fetei. -
- Sper c nu te ntrerup, spuse Joni Lynn i intr n
camer, innd o foaie n mn. M ntrebam dac te poi
uita peste... Se opri, nghii n sec, apoi termin fraza
...eseul meu.
- Cu plcere. Cheyenne lu lucrarea i ncepu s
citeasc. Buzele i se curbar ntr-un zmbet plin de
mndrie. Ca tot ce scria Joni Lynn, acest eseu ntrunea
aproape perfeciunea cerut de un profesor de englez sau
de o comisie de admitere. Ideile ei erau originale i fluent
exprimate, i alesese cuvintele, superb, i avea o
gramatic impecabil. Era o plcere s-i citeti eseul. E
minunat, Joni Lynn, aprecie Cheyenne, zmbindu-i fetei.
O profesoar se poate considera binecuvntat cu un
singur elev nzestrat, precum Joni Lynn, se gndi. Destul
de mult ntr-o via, dac avea noroc. Cum n septembrie
se mplineau patru ani, de cnd preda engleza la Liceul
Whitneyville, Cheyenne se considera privilegiat de a o fi
ntlnit pe Joni Lynn att de devreme n cariera ei.
Recunoscuse talentul fetei imediat, de la prima lucrare
scris, dat de Joni Lynn cu doi ani n urm. Eforturile lui
Joni Lynn strlucir ca nite bijuterii printre vrafurile
pline cu greeli gramaticale.
Cheyenne roi de jen, amintindu-i cum verificase
numele lui Joni Lynn, de cel puin trei ori, ca s fie sigur
c l-a citit corect. Strong.
Joni Lynn era o Strong! Cheyenne fusese ocat la
aceast revelaie. Nu te puteai atepta la asemenea talent
din partea Strong-ilor. .
De fapt, toat lumea din Whitneyville se atepta numai
la necazuri din partea familiei Strong.
Crescnd n Whitneyville, Georgia, Cheyenne cunotea
foarte bine familia Strong. i auzise numin- du-se biei
nenorocii albi", chiar i odraslele lui Satan.
Se zvonea c primii din familia Strong, din ora,
fuseser yankei, sosirealor fiind oarecum legat de
politica generalului William Tecumseh Sherman. Fuseser
trimii n mod deliberat, aa spunea povestea, ca s mai
aduc necazuri unui ora deja oropsit de rzboi. Un punct
de vedere istoric, mai puin combativ, spunea c fuseser
mnai de o rfuial sngeroas, de undeva dintr-un brlog
din munii Apalai. .
Oricare le-ar fi fost originea, clanul Strong nc tria,
dup legile lui, ntr-un ir de case drpnate care se
zguduiau cnd treceau trenurile.
Nici Cheyenne i nici alt fat drgu, dintr-o familie
respectabil, nu se aventuraser vreodat s se uite.
Fuseser crescute cu toatele n spaima de ceea ce puteau
face Strong-ii i luaser ameninarea n serios.
Legendele persistau, alimentate de povestirile exagerate
ale ultimelor escapade ale clanului. Cheyenne i
considerase ntotdeauna povestitorii drept nite artiti n
arta ficiunii i nu se mai gndfse la clanul Strong.
Ali buni ceteni din Whitneyville nc se mai fereau
de degenerata familie Strong, care se nmulea mereu.
Cu un an nainte, Cheyenne o invitase pe Joni Lynn s
locuiasc n casa ei, n calitate de babysitter, comisionar
i tot ce putea fi cineva.
- O s iei o Strong? ntrebase, nencreztoare, Tricia
Vance Harper, prietena lui Cheyenne de la grdini.
Modul n care pronunase numele nu lsa" nici o ndoial
asupra faptului c i se prea periculoas manevra.
- S lai o Strong s-i intre n cas, o avertizase Willie,
patronul bcniei din Whitneyville, i te trezeti cu tot
clanul dup tine. Nu o s scapi niciodat de ei. El vorbise
cam la fel cum vorbea despre gndaci.
- O Strong? s locuiasc aici, n bloc? uriae familia
Mayfield, vecinii lui Cheyenne.
Dar Cheyenne avusese ntotdeauna o fire ncpnat.
Vznd potenialul lui Joni Lynn, cunos- cnd-o pe fat
din primul an de studiu, nu fu ntoars din elul su.
Care era triplu: s o salveze pe Joni Lynn de Strong-i, s-
i druiasc atmosfera potrivit pentru un copil i s o vad
ntr-o universitate de vrf, unde talentul ei s fie lefuit i
utilizat cu folos.
Joni Lynn voia, cu disperare, s fac ceva din ea i din
viaa ei, i Cheyenne era hotrt s o ajute.
Deci istoria s-a petrecut n septembrie trecut, cnd o
Strong s-a mutat pe Silver Creek Road', cea mai veche i
mai distins strad din Whitneyville. Contrar celor
prevzute, valorile proprietilor vecine rmaser stabile
i nici un alt Strong, n afar de Joni Lynn, nu mai fu
vzut prin zon. ;
Viaa continua s fie caim n gospodria lui Cheyenne,
vecinii se obinuiser s o vad pe Joni Lynn plimbndu-l
pe Peppy, cinele familiei, i du- cndu-i pe Brittany i pe
Jeffrey Merrit la concursul de triciclete. .
- Tu eti singura din ora care puteai s reueti aa
ceva, spunea Tricia, adesea, pe un ton admirativ. Fiind o
Whitney, ai calitatea de a face nite lucruri n care alii ar
eua imediat. Doar o Whitney putea lua la ea o Strong,
fr s fie complet ostracizat i catalogat drept una de-a
lor. Poziia ta so- ciai este invulnerabil.
Cheyenne protesta mai mereu, dar tia c prietena ei
putea avea dreptate. Numele ei de fat impunea un anume
respect n ora.
Dei acum folosea numele fostului ei so, Evan Merrit,
fusese mereu cunoscut drept o Whitney, o descendent
direct a lui Edward Whitney, care fondase oraul n
1830.
- Crezi c e destul de bine, Cheyenne?
Vocea precipitat a lui Joni Lynn ntrerupse re
verja lui Cheyenne. Se ridic i o mbri pe fat.
- E foarte bine, nu destul de bine, Joni Lynn. Cu
recordul tu colar i cu rezultatele SAT ai intra n orice
colegiu din ar.
Joni Lynn roi de plcere.
- Familia mea este aa de emoionat c voi merge la
colegiu, zise ea, ncet. Remarca ei o surprinse pe
Cheyenne. Joni Lynn nu-i menionase niciodat familia,
dei profesoara tia c o vizita cu regularitate. Vreau ca ei
s fie mndri de mine, adug Joni Lynn, cu sinceritate i
cu ochii scli- pindu-i de fericire.
n sinea ei, Cheyenne se gndi c nu era aa de greu s-i
fac fericii pe Strong-i. Ei erau fericii dac nu stteau n
nchisoare. Dar nu-i mprti gndurile lui Joni Lynn -
nelegea loialitatea fa de familie.
n acel moment, Peppy, un collie corcit cu cocker
spaniol, ni n camer cu lesa n gur. Se uit de la
Cheyenne la Joni Lynn, plin de speran.
Ele rser, vzndu-i nerbdarea.
- L duc la plimbare, zise Cheyenne. Vreau s iau puin
aer c s-mi limpezesc creierul de la efectul nociv al
lora, adug ea, artnd cu capul spre vraful de lucrri i
strmbndu-se exagerat.
- Biata Jane Eyre a fost batjocorit din nou! zise Joni
Lynn. De parc viaa ei nu ar fi fost destul de grea!
Cheyenne puse zgarda cinelui la gt i iei din cas.
- Vin repede, i strig ea lui Joni Lynn.
Era o sear cald i senin de septembrie, mii de stele
argintii strluceau pe cerul albastru. Peppy, nerbdtor,
ntindea ct putea de les, n ncercarea de a alerga pe
trotuar.
tia el unde se ducea - ctre un prcule neamenajat, la
dou blocuri deprtare, care era frecventat des de cinii
din cartier.
Cum mergea, grbit, dup cine, Cheyenne auzi
zgomotul unui motor de motociclet. O motociclet pe
Silver Creek Road? se ntreb ea, perplex. imposibil!
i spuse c zgomotul trebuia s vin de pe Diloh Drive,
la ceva mai multe blocuri deprtare. Auzise ea c unul
dintre bieii Wilson i cumprase o mic Honda. Silver
Creek Road era aa de linitit, nct rareori rzbtea
vreun sunet, n special noaptea. Zgomotul motorului se
auzi mai tare i ea ajunse la concluzia c, ntr-adevr,
motocicleta se afla pe Silver Creek Road.
Se ncrunt. Dac zgomotul sta, care i sprgea
urechile, i va scula pe Brittany i pe Jeffrey ai ei, va
discuta mine la coal cu Tom Wilson i i va da s fac
un eseu despre decibeli i poluarea sonor.
Zgomotul se auzi mai aproape, dar, n mod paradoxal,
mai ncet. Lui Cheyenne i lu cteva clipe s-i dea
seama de ce. Cnd se dumeri, inima i btu cu putere n
piept. Motocicleta ncetinise, motorul doar torcnd. Era
aproape n spatele ei, mer- gnd ncet, n josul strzii. O
urmrea?
Peppy prea indiferent la toate. Trgea mai departe de
les, dnd din coad, ncntat c este afar. Motocicleta
trase lng ei acum, inndu-le ritmul. Cheyenne continu
s mearg, uitndu-se n zare, fr s priveasc nici n
dreapta, nici n stnga, prnd la fel de indiferent ca i
Peppy.
- Ei, ia te uit, pe cine vd! Vocea masculin, rguit i
joas, prea batjocoritoare. Domnioara Cheyenne
Whitney, prinesa oraului, a ieit la plimbare.
Picioarele lui Cheyenne prur s se-mpleticeasc i ea
se opri imediat. Rmase nemicat, prea speriat ca s
vorbeasc sau s respire. Peppy trgea de les, protestnd
c se opriser.
-i place aerul nopii, domnioar Cheyenne? ntreb
profunda voce masculin. ntrebarea era o parodie la
adresa bunelor maniere ale aristocraiei din ora.
Contrar voinei ei, Cheyenne rsuci capul ca s
priveasc; la cine s priveasc? Nu-I putea numi agresor.
Nu nc. Genunchii ncepur s-i tremure i nghii n sec.
i abtu privirea nervoas asupra monstrului negru, pe
care omul la l clrea, un enorm Har- ley-Davidson,
care arta de parc ar fi putut trece peste Honda lui
Tommy Wilson, fr s lase vreo frm din ea.
Vzu coapsele musculoase n blugii negri, care o
nclecau, i ciocatele care se odihneau pe pedale. ncet,
i ridic privirea de la abdomenul plat i cureaua lat,
pn la pieptul larg i musculos i umerii lati.
Purta un tricou negru i braele goale i erau la fel de
musculoase ca i restul trupului.
Ea clipi rapid din ochi cnd zri un tatuaj repre- zentnd
o cobr, pe partea superioar a braului lui. Dei era
parial ascuns de marginea mnecii, ar fi recunoscut acest
tatuaj oriunde.
- Caleb Strong! exclam ea, nainte de a-i vedea faa.
Era singura persoan tatuat pe care o cunotea i avea
un tatuaj pe cinste.
Cobra de pe braul lui era tatuat la rndul ei, nfind
imaginea mai mic a arpelui. Ambele cobre afiau un
zmbet de reptil.
- i aminteti de mine? ntreb Caleb, zmbind la fe de
amenintor ca i cobrele de pe braul lui. M simt onorat,
domnioar Whitney.
E l privi n ochi, holbat. Prea mai matur dect
ultima dat cnd l vzuse.
Desigur, asta fusese n urm cu paisprezece ani, cnd ea
era o proaspt absolvent a Liceului Whitneyville, iar el
un tnr de optsprezece ani.
Doar civa Strong-i i continuaser studiile pn la
terminarea liceului, iar Caleb n-o fcuse.
Renunase la aceast realizare, prsind coala i oraul
doar cu cteva luni nainte de absolvire. Se zvonea c...
Ea i lu privirea de la el. Existaser mereu zvonuri cu
privire la Strong-i, care nu fuseser niciodat negate sau
verificate, i aprea cte un altul nou, n locul celui de
dinainte.
Ea i drese glasul.
- Acum snt Cheyenne Merrit, spuse, dorind ca vocea s
nu-i fi tremurat.
- O, da, am auzit c te-ai cstorit. Merrit, hm? El pru
amuzat de alegerea ei - un biat din ora - i adug:
Foarte potrivit ca o Whitney s se cstoreasc cu un
Merrit. Se pstreaz aristocraia pur.
- E| a murit, zise ea, ca pentru a se apra. Se uit fix
spre asfalt, admonestndu-se pentru a fi izbucnit aa. Ce se
ntmplase cu diplomaia ei?
- Adnca mea compasiune vduvei ndurerate, spuse
Caleb, destul de politicos, dar ea sesiz aluzia ironic i
subtil din tonul lui. De parc tia...
Nu, asta era imposibil, se consol ea. Nimeni nu tia,
nici mcar cei mai apropiai prieteni ai ei.
Cu att mai puin, Caleb Strong, care prsise oraul cu
ani n urm. .
- N-am tiut c te-ai ntors n Whitneyville, zise ea,
nervoas, ocolind subiectul Evan Merrit, al cstoriei lor
i al morii lui timpurii. i concentra atenia asupra lui
Peppy, care se culcase pe trotuar cu
oexpresie suferind.
Caleb ridic din umeri.
- Ei, iat-m.
- Da, te vd. Ea bjbi dup o conversaie politicoas i-l
ntreb: Te-ai cstorit? Se mbujor i ncepu s se mute
nervoas de pe un picior pe altul. A fost o ntrebare
perfect normal, .se gndi ea. Atunci de ce roise? i de ce
nu putea opri aceast foial ridicol? n viaa ei nu se mai
fstcise astfel.
- Nu, nu m-am cstorit. Gura lui senzual afi un
zmbet provocator. Taina sfnt a cstoriei nu mi s-a
prut potrivit pentru mine. E un fel de nchisoare, poate
mai ru. Cel puin, nchisorile de stat te elibereaz pentru
bun purtare.
- Da, zise ea i se for s zmbeasc, ntre- bndu-se de
ce se referea la nchisoare. Fusese el nsui nchis? Ei,
bine ai venit la Whitneyville, adug.
I se pru ei c aceasta a fost cea mai lung conversaie
pe care a avut-o cu Caleb Strong. Ct fuseser la Liceul
Whitneyville, se ntlniser de foarte puine ori.
Dar ntlnirile fuseser memorabile. nghii n sec,
amintindu-i.
- M ntorc n fiecare an s-mi vizitez familia. El zmbi
mecherete i adug: Desigur, venirile i plecrile mele
nu snt "anunate n Gazeta de Whitneyville. Ea se gndi
la rubrica privind plecrile i sosirile, din Gazeta de
Whitneyville, unde se nregistrau vacanele rezidenilor,
vizitele rudelor lor. Nici un Strong nu fusese menionat
n acea coloan. De fapt, adug el, am venit vara trecut
n Whitneyville, ntr-o vacan scurt. Cu puin nainte
s o iei pe fata surorii mele Crystal, ca s stea cu tine.
Cheyenne se ncord. Crystal Strong era mama lui Joni
Lynn, i era cu un an mai mare dect Cleb. Prsise
coala la aisprezece ani, ca s nasc copilul. Joni Lynn
nu vorbise niciodat despre adevratul ei tat, dei fcea
deseori comentarii neplcute la adresa tatlui vitreg.
- Anul trecut am ntlnit-o de multe ori pe sora ta la
coal, zise Cheyenne, precaut. Cu acele prilejuri,
vorbiser despre talentul lui Joni Lynn i despre
posibilitatea ca aceasta s se mute la Cheyenne.
Cu ochii minii, Cheyenne i-o imagin pe Crystal
Strong. n ciuda faptului c aceasta prea obosit i
deprimat, nc semna cu drgua ei fiic. Femeia i
menionase ceva despre un divor i despre trei copii mici,
dintre care unul era certat cu autoritile colii, pentru
chful repetat. Crystal fusese surprins, chiar suspicioas
la nceput, de dorina lui Cheyenne-de a o ajuta pe Joni
Lynn, dar, n cele din urm, fusese de acord.
- Ai venit s o vezi pe Joni Lynn? ntreb Cheyenne,
strbtut de un val de nervozitate. Pentru prima dat,
unul dintre Strong-i venea n vizit i o ngrijora faptul c
aceasta putea prevesti ceva ru. Voia s ia fata napoi
ctre un viitor nefericit?
- Mi se permite s-mi vizitez nepoata, nu? Sau trebuie
s-mi asigur securitatea, nainte s pesc pe acel pmnt
sfnt?
Vocea lui era plcut - o tachina - dar ea i simi
sarcasmul. '
- Desigur, zise ea. Adic, bineneles c nu!
Doamne, la ce ntrebare i rspundea oare? La prima sau
la a doua? Se mai foi o dat, nervoas, i nc o dat roi,
jenat. Elevii ei nu ar recunoate-o niciodat n aceast
postur pe hotrta lor doamn Merrit. Nimeni din ora nu
ar crede c Cheyenne Whitney Merrit era capabil s se
piard cu firea.
- Ce vrei s spui, doamn Merrit? ntreb, trgnat,
Caleb. '
Ea l privi fugitiv. Spre marea ei nelinite, el o privea
lung i gura i se strmba batjocoritor. i arogant. Poate
ncreztor. Nu, pirateresc se potrivea mai bine. i sexy.
Foarte sexy.
Gura lui Cheyenne se-usc, brusc. Se putea ca Strong-ii
s fie antisociali, dar fuseser nzestrai din plin cu
frumusee i sex appeal, ceea ce accentua ranchiuna celor
din ora. Dac ei ar fi fost uri, fizic, pericolul asupra
tineretului din comunitatea lor ar fi fost mai mic. De
aceea Caleb Strong era considerat o ameninare, o mare
ameninare.
Felinarul de pe o strad alturat ilumina trsturile
ascuite ale feei sale. Prul lui blond-nchis, tiat mai
scurt ca n zilele de coal, era decolorat de soare, iar gura
i era frumos conturat, buza de jos senzual, ispititoare.
Bronzul i fcea ochii mai albatri i mai strlucitori.
Preau s luceasc cu o intensitate vibrant, care
constrngea, o intriga...
Cheyenne simi o ameninare dureroas. i aminti cum
se uitase n acei ochi, cu mult timp n urm, ntr-o zi de
octombrie, cnd venise acas de la liceu. nc mai vedea
scena: era mbrcat ntr-o fust bleu cu alb, n jacheta
lung de la uniform, avea prul strns n codie i legat
cu funde albe i bleu.
O luase pe scurttur, pe o alee din apropierea liceului,
grbindu-se s ajung acas nainte de apusul soarelui.
Caleb, care mergea pe o motociclet neagr - oare aceeai
pe care era azi? - apruse ca din senin i se oprise lng
ea.
- S nu-i vin s-i crezi ochilor i urechilor, zisese el,
caustic. Este micua domnioar Whitney, cltorind prin
partea srac a oraului. Cheyenne i aminti cum pulsul i
se accelerase n timp ce rmsese cu gura cscat la el, la
prul lui lung, la gura lui senzual i suprat i la igara
care i tremura ntre buze. Purta blugi i un tricou alb, iar
tatuajul cu cobre dispruse sub mnec, atunci cnd i
mutase mna pe ghidon.
Ea murmurase o scuz despre faptul c pierduse maina
i c se grbea s ajung acas, nainte s se lase
ntunericul. Chiar cnd vorbise, i imaginase cam cum o
vedea el, ca pe o feti cuminte, una pe care nu ar fi lipit-o
strns de el, ntr-o mbriare pasional, ca cea n care
fusese prins i pentru care Penny Sherwood fusese
suspendat trei zile din coal.
Cheyenne observase aceast scen torid, n drum spre
sala de gimnastic, iar scena i zbovise mult timp n
minte. i-o putea aminti chiar azi. Penny Sherwood se
agase de Caleb, cu braele n jurul gtului lui i cu o
coaps ridicat peste oldul lui, n timp ce el o mngia cu
minile peste tot i o sruta cu foc. Fusese ocat i trezise
cele mai ciudate i mai ridicole stri n Cheyenne. tia c
erau enervante, dar i plcute, totodat.
- Vrei s te sui? o ntrebase tnrul Caleb, uimind-o cu
invitaia lui. Timp de cteva secunde fusese tentat s se
suie n spatele lui, pe acea motociclet neagr i
diavoleasc.
N-o fcuse, bineneles. ndeprtnd atracia, dduse din
cap i refuzase cu un politicos Nu, mulumesc".
La urma urmei, ea era o fat de calitate, o Whitney, i
nu-i putea pta reputaia mergnd pe motociclet, n
spatele lui Caleb Strong, cu braele
nfurate n jurul taliei lui.
- Speriat? o ncercase el.
Ea i ridicase capul sus i negase, i-i spusese c
prefera s mearg pe jos.
El rsese i continuase s o escorteze pn n oseaua
principal,
- Data viitoare, mergi pe drumul cel lung spre cas i
ferete-te de alei, altfel, ai putea da de un lup fioros pe
motociclet, care te va rpi din lumea ta sigur. Apoi
dispruse, rsul lui amestecndu-se cu vuietul
motocicletei.
i iat-i din nou, paisprezece ani mai trziu. Un rs
galnic o npdi pe Cheyenne cnd i ntlni privirea
intens. Simea c el se uita undeva, n sufletul ei,
venernd-o pe fptura sensibil care nu a lsat niciodat
pe cineva s o trag din lumea ei sigur.
- O s m invii nuntru s-mi vd nepoata? Sau s
aranjez s o vd acas, la Ctystal? La urma urmei, trebuie
s te gndeti i la vecinii ti. tiu c ideea de a avea un
Strong n preajm trebuie s-i sperie ca naiba. Dac o s
aprem mai muli dintre noi pe acolo, or s nnebuneasc.
Cuvintele lui optite conineau atta adevr, nct
Cheyenne roi.
- Eti foarte direct, zise ea, pe un ton strangulat.
- Adevrat. Las limbajul ales pe seama femeilor de
genul tu, doamn Cheyenne.
Ea era aa de moale, nct scp lesa cinelui.
- Toi se gndesc la lumea lui Joni Lynn, zise ea,
ncercnd s aduc discuia pe un fga normal i neutru.
El rse.
- Atunci, probabil se gndesc c a fost schimbat la
natere, sau ceva de acest fel. C, probabil, ntr-o cas
respectabil i fr pat, din Whitneyville, unii snt
terorizai de copilul Strong, care a fost o povar nc de
cnd l-au adus acas de la spital. Faptul c nu este o
Strong din nscare va confirma talentul lui Joni Lynn.
Cheyenne tresri. Destul de incredibil, acum dou
sptmni, Martha Mayfield i expusese o teorie, similar.
Familia Mayfield nghiea mai uor aceasta dect faptul c
o Strong putea fi att de talentat, de moral i de
sociabil.
Peppy i alese chiar acel moment s trag de les,
nerbdtor n ncercarea de a se mica din nou.
Nu ntlni nici o rezisten, din moment ce Cheyenne nu
apucase cellalt capt. Peppy ltr, triumftor, i o terse,
profitnd de libertatea lui neateptat.
- Peppy, ntoarce-te! ip Cheyenne. Privi cum vrful
cozii cinelui dispru dup btoc. Peppy! Vocea ei se
ridic ntr-o comand, o comand creia cin- ele nu i se
supuse. Peppy o lu la sntoasa, fr s se uite napoi.
- Peppy a ters-o, remarc Caleb.
- Nu a mai ieit singur noaptea, zise Cheyenne,
nervoas. A scpat o dat, n timpul zilei, i nu l-am gsit
ore ntregi. n cele din urm, ne-a sunat un vecin i ne-a
spus c l-a vzut pe Ruta ase, srind n susul i n josul
drumului. A fost lovit aproape de trei ori!
- Se pare c i s-a suit libertatea la cap. Acelai lucru i s-
a ntmplat vrului meu Bo, chiar dup ce a- ieit prima
dat din pucrie. A fost att de slbatic, nct a fost
nchis la loc, dup o zi.
- Oh! Un sentiment de ceva ireal o npdi pe
Cheyenne. Nu mai auzise pe nimeni vorbind de vreo rud
nchis, pentru c nu cunoscuse pe nimeni care s fi pit
aa ceva.
Apoi vzu strlucirea din ochii imposibil de albatri ai lui
Caleb. Nu aruncase remarca asta la ntmplare, ci o
calculase intenionart, ca s o ocheze. De parc ar fi ales,
n mod deliberat, ca un brbat ca el s spun aceste
lucruri unei femei cum era ea.
Ea l fix cu privirea, uimit de ceea ce simea.
- Poate m duc s-l vnez pe Peppy, continu el,
zmbind. l prind i l duc acas. Friptura de cine este o
minunie. Este o delicates pentru noi, Strong-ii.
Ea tia c el.o batjocorea, pe ea i ntregul ora, pentru
opinia nefondat pe care o avea despre ei.
- O, termin! zise ea, dur. Nu cred o clip c Strong-ii
mnnc cini!
' - A, doamna este un cetean luminat, cu vederi
liberale. Dar spune-mi, madam, i-ai lsa fiul sau fiica S
se ntlneasc cu un Strong?
- De vreme ce fiica mea are ase ani i fiul meu doar
cinci, cred c ntrebarea este nepotrivit.
- O scpare foarte frumoas, domnioar Cheyenne.
Eti o femeie manierat, cnd i cnd. i, cu siguran,
prea bine crescut ca s riti s te sui pe aua motocicletei
mele, ca s cutm cinele.
Zmbetul lui ncreztor i rutcios o a, de parc el
tia c nu-i va accepta provocarea.
O npdi un acces de slbticie total neateptat. Era
uimit c recunotea aceste sentimente, din moment ce
niciodat nu fusese furioas.
Aa cum tia Caleb Strong.
Respir adnc. Inima i bubuia n piept i simi cum
mintea i e lumineaz. El era al naibii de sigur c ea nu
va evada din mica ei lume sigur.
Ei, ce tia el? ntreb o voce din subcontientul
ei.
- i accept invitaia amabil de a-l cuta pe Peppy,
spuse ea, i fcu un pas mare spre motocicleta
monstruoas.
CAPITOLUL 2

Caleb rse, ncet.


- M surprinzi, doamn Cheyenne, spuse, f- cnd un
gest ctre locul din spatele lui. Suie-te. Cheyenne se uit
la fusta vaporoas a rochiei ei nflorate, Laura Ashley. Se
simi cam nesigur pe sine. Ridic-i fusta i suie-te,
adug ea, ntr-o oapt seductoare.
Ea se cutremur un pic. Cu siguran c arpele folosise
acelai ton cnd o ispitise pe Eva ca s mute, doar o
singur dat, dintr-un mr strlucitor.
- Mai bine nu, zise ea, dregndu-i glasul, dar vocea i
sun rguit i groas.
Clabe i strecur mna i i prinse ncheietura.
- Dar vrei, nu-i aa, Cheyenne? o necji el.
Modul n care i pronunase numele era extrem
de intim, observ ea nucit, renunase la apelativul
batjocoritor doamn".
Simi cum degetele lui puternice i prind ncheietura.
Aciunea aceasta a lui i apropie ndeajuns ca s-i simt
cldura dogoritoare a trupului.
Att de aproape, de fapt, nct dac s-ar fi micat civa
centimetri, l-ar fi atins.
- Nu... nu trebuie s pori un soi de casc cnd
conduci? ntreb ea, pe un ton nalt, de nerecunoscut.
Eu... eu am cumprat dou pentru copiii mei, Britany i
Jeffrey, i insist ca ei s le poarte cnd merg pe... pe
motorete. Desigur, nici unul nu a nvat s mearg prea
bine, dar...
- ntotdeauna te blbi aa cnd eti nervoas? ntreb
Caleb, amuzamentul sclipindu-i n ochi.
- Nu m blbi i nu snt nervoas, replic ea repede,
roie de jen.
- O, ba da, eti. Te ochez, nu, Cheyenne?
Cum s rspund la aa ceva? se ntreb ea,
enervat pe comportamentul ei idiot.
Era dureros de contient de faptul c reaciona precum
o fat btrn din epoca victorian, care
ntotdeauna fierbea n suc propriu cnd se afla n preajma
unui brbat viril.
Se uit la Caleb Strong. El era cu adevrat viril. Dac ar
fi fost o fat btrn din epoca victorian, ar fi dat-o gata!
-Trebuie s recunosc c... nu m simt bine cnd m
angajez n acest gen de conversaie, se blbi ea. Pn i ei,
ceea ce spusese i sunase ridicol.
El rse cu rutate.
- Mergi mai departe, iubito. Nu te aranjeaz nici un fel
de discuie cu un Strong.
- Conversez foarte uor cu Joni Lynn i ea este o
Strong.
- Cu excepia lui Joni Lynn, atunci.
O parte din ea vru s se scuze i o ndemn s fug
acas, n siguran. Nu se mai confruntase niciodat cu
cineva n acest fel.
Se ntlnise numai cu Evan, n exclusivitate, timp de
patru ani, la Liceul WhinteyviUe, i ali patru la
Universitatea din Georgia, nainte s se cstoreasc cu el
la o sptmn dup absolvire.
Iar de la moartea lui, cu un an i jumtate n urm, se
ntlnise, ocazional, cu civa gentlemeni care aveau o
situaie bun i care o respectau n calitate de Whitney i
de vduva Merrit.
Genul acela de brbai nu o provoca i nici nu ncuraja
o doamn s-i ridice fusta, ca s se suie pe o motociclet!
- Dac nu te decizi odat, zise Caleb, cinele la al tu o
s depeasc grania statului.
El i eliber ncheietura, iar ea simi cum cldura iradia
din fiecare nerv al trupului ei. Se ntreb dac el i simea
pulsul accelerat.
Caleb Strong era versat n rspunsul sexual al femeilor
i Cheyenne era prea neexperimentat ca s- ascund pe
al ei.
El zmbi, ironic.
Ea era nervoas i ngrijorat din cauza lui, dar era i
atras de el. O msura ncet, cu privirea.
Al naibii de amuzant! Aleasa Cheyenne Whitney
sedus de notoriul Caleb Strong.
Ceea ce l surprindea era faptul ca i el era atras de ea.
Doamnele cu snge albastru nu erau, n mod sigur, genul
lui.
El i familia lui fuseser enervai i rnii de acele fiine
de ghea. Ele se aflau n coada listei preferinelor lui
sexuale.
Dar cnd se uit la Cheyenne, vzu o femeie blond
irezistibil, cu pielea de alabastru, cu pomeii nali, un
nas perfect i o gur senzual, cu buze apetisante. i
plimb privirea peste acele buze subiri, buzele unei
aristocrate reci.
Doamne; ce mai putea el s fac cu o gur att de
apetisant ca a ei!
Privirile li se ntlnir nc o dat i el fu uimit de pofta
lacom pe care o vzu n ochii ei cprui. Se mbina
perfect cu curbele sinuoase ale rochiei ei i cu clamele
care i prindeau prul ntr-o coad, la spate.
El i eliber ncheietura, dar ea nu se mic, nc o
surpriz - se atepta ca o doamn din Whit- neyvilla s se
smulg ca apucata, din strnsoarea unui Strong.
I se pru c nu o cunotea pe Cheyenne Merrit deloc,
dei o tia de mic, cu mult nainte ca drumurile lor s se
intersecteze.
Toat lumea din ora cunotea familia Whitneyville.
Aceast familie fusese modelul neoficial ale oraului
Whinteyville. Cheyenne Whitney fusese una dintre cele
mai drgue fete din Liceul Whitneyville, dei el nu o
dorise niciodat.
Pe atunci fusese un rebel, ns nu i un prost. tiuse c
nici o fat decent de clasa i condiia ei nu se va altura
unui biat ca el. nvase de mic ce nseamn s fii un
Strong, n Whitneyville.
- Te-am mai invitat o dat s te plimbi pemoto- cicleta
mea, zise el brusc. Cu ani n urm, n liceu. Vzu c ea i
mrete ochii de surpriz i adug: Desigur, tu nu i
aminteti aa ceva.
- mi amintesc. Nu credeam s-i aminteti tu.
- Ai refuzat. Am fost ntru totul de acord.
Ea l privi, confuz.
-Tu? Serios?
- Sigur. Ca membr a primei familii din Whitneyville
trebuia s ii tacheta sus. A fi fost ocat i dezamgit
dac ai fi fcut altfel.
Cheyenne scrni din dini i i muc buza de jos. Nu
tia ce s spun. El rdea de ea i de tot oraul, iar ea nu
tia ce replic s-i dea.
Din fericire, el nu pru s atepte una.
- Deci, vrei s-i caui cinele sau nu? ntreb el, fr s-
i ascund nervozitatea. Sau indiferena. i
Nu-i pas dac merg sau nu cu el! se gndi ea. Ea era
gata s fac pasul cel mai lipsit de cuviin din viaa ei,
iar lui nici nu-i psa. Poate c asta i-a dat curajul s-i
ridice fusta pn la genunchi i s-i treac piciorul stng
peste aua de piele.
i aranj iute cutele voluminoase ale fustei ei de
bumbac, pn cnd i se vzur pulpele goale atr- nnd de
o parte i de alta a motocicletei.
Lui Caleb i plcu ceea ce vzu. Degetele de la
picioarele ei erau date cu oj un roz-aprins, iar piciorul i
arta sexy n sandalele cu barete i toc jos. i ridic
privirea i vzu c avea glezne subiri, pulpele ferm i
frumos conturate, pielea ivorie.
Nu putea s nu fac speculaii n privina coapselor ei,
ascunse sub fusta nflorat de bumbac. i le imagin albe,
catifelate i rotunde, desfcute pentru el, pentru el...
Cldura sexual, care i trecu prin corp, l oc i el se
considera un dur. Tui. Era o tuse fals, dar cel puin
acoperi geamtul pe care l scosese, n mod involuntar.
Era vremea s acioneze ca s-i ndeprteze gndurile
perverse.
- ine-te bine, i ordon el, ambalnd motorul.
Motocicleta demar i Cheyenne scoase un ipt de
groaz; prinzndu-se, instinctiv, de el.
El acceler i tnir pe mijlocul oselei.
Fr mcar s-i dea seama, ea naint fn scaun i se
prinse mai strns de el.
i strngea oldurile cu coapsele i l mbria mi
strns. Spatele lui musculos era fierbinte i tare i i
ngrop faa n el, innd ochii strns nchii.
Nu-i mai fusese att de fric n viaa ei.
I se prea c zboar. Era minunat i era ngrozitor.
Adrenalina i pulsa n vene. Nu era deloc familiar cu
aceste efecte - pulsul mare, btile rapide ale inimii,
dorina de aciune.
Cumva, se simea i bolnav i ncntat, n acelai
timp. Voia s ipe, s rd sau s plng, nu mai tia..
Viaa ei nu fusese niciodat alert. Dac aventurierii i
amatorii de senzaii tari erau cotai ca fiind piloi de
formula unu sau scafandri, atunci ea putea fi notat cu un
minus.
Caleb conduse motocicleta ntr-o pdurice ntunecat,
n suprafa de vreo trei acri, spre care ea i Peppy se
ndreptaser iniial.
De cnd se amenajase Silver Creek, ea fusese
considerat o zon n care nu se putea construi, n ciuda
faptului c era situat n centrul oraului.
- Dac a fi fost un cine fugar, aici m-a fi oprit nti i
nti, zise Caleb, oprind motorul. S ne uitm dup el.
Chiar dac motocicleta se oprise, Cheyenne nu-i
slbise strnsoarea, nici nu s6 mutase din acea poziie. Se
lipise de el precum tapetul de perete.
El se rsuci ca s o priveasc.
- i-e bine?
Ei nu i era. Era mut de groaz i/nu-i putea mica
trupul rigid. A, groaza provocat de vitez! preciz el.
Nimic nu se compar cu asta. Desfcndu-se din
mbriarea ei, el cobor de pe motociclet i, venind
lng ea, vzu c ochii ei erau sticloi de fric.
- Ursc beia vitezei, zise ea, aa cum ursc curbele
brute, la nouzeci de kilometri la or. M nspimnt de
moarte.
- Probabil c nu te-ai, jucat prea mult n parcul de
distracii, zise el, sec. O lu de talie i o ridic.
Cheyenne se pomeni sprijinindu-se de braele lui. i
simea genunchii ca de cauciuc.
- mi vine s srut pmntul, zise ea, reuind s
zmbeasc. Aa ca Papa, cnd coboar din avion.
- Poate c am mers prea iute, pentru prima ta escapad,
zise Caleb. Nu i ndeprt minile de pe talia ei. n
schimb, i ntinse degetele ca s o cuprind pe sub sni,
pn la curbura oldului. Acest lucru o afect pe ea.
Trebui s-i aminteasc s respire. O s-i plac data
viitoare, adug el. Degetele lui mari i puternice
ncepur s se mite, mngind-o uor.
Ea se ntreb cum de reuise el s fac acele cuvine s
sune att de sexy.
Gura i era uscat i o umezi cu vrful limbii.
O tcere ncrcat de tensiune sexual se sabili ntre ei.
Cheyenne l privi lung; prea s nu-i ia ochii de la el.
Nu-i dduse seama ct de nalt era, cnd se suise n
spatele lui, pe motociclet. Avea peste-un metru optzeci i
era mai nalt cu,un cap fa de ea. Trebuia s-i nale
capul ca s-i ntlneasc privirea.
nlimea i puterea lui o fceau s se simt mic i
feminin i mai sexy dect se simise vreodat n viaa ei.
Sentimentele ciudate pe care el i le strnise o fceau
confuz i o alarmau. Ea nu era genul de fat cu ochii
vistori, creia s-i plac fanteziile romantice.
Nu fusese niciodat acest gen. Ea era Cheyenne
Whitney Merrit, magnolia de oel, puternic, practic,
logic. Totui, nu putea s se ndeprteze nici mcar cu un
pas de el, sau s-l fac s-i slbeasc strnsoarea.
Gura lui se ridic ntr-un zmbet sexy. Strlucirea din
ochii lui i spunea c el tia ce simte, tia durerea acut
care cretea n ea.
Se nroi toat, din cap pn n picioare, i fu i mai
jenat, simindu-l excitat.
El i apropie gura de a ei.
- Vrei? ntreb el, pe un ton profund brbtesc.
Ea se cutremur auzind acea voce. O ntrebase
dac voia s o srute? Dar el tia ce voia! Atepta ca ea
s-i spun? Gndul acesta o amei. Voia s o umileasc?
S o fac s-l roage? Sau aa se fcea acum? Pe ea, o
srutase numai Evan, ns relaia lor fusese diferit.
- Nu... nu tiu cum s rspund, se blbi ea, n final,
plecndu-i privirea.
El surse.
- Nu e o ntrebare mechereasc, iubito.
- Atunci, nu tiu de ce ai mai pus-o! zise ea, ntristat.
-Adic un gentleman nu ntreab nti? Hmm! O s in
minte pentru data viitoare cnd mai fac pe domnul,
adug i se ndeprt de ea. Aici, Fido, strig el, pe un
ton ridicat. Hai, biete.
Acum o clip fusese lng el, gata s-l srute. Apoi
rmase singur, tremurnd de voluptatea sentimentelor pe
care el i le strnise.
Se jucase doar cu ea? Data viitoare cnd mai fac pe
domnul" zisese el. i btuse joc de ea tot timpul! Se
simi umilit.
- Numele cinelui este Peppy, spuse ea; dur.
Lacrimi fierbini i umplur ochii i strnse din ei. Dac i
plngea n faa iui, se fcea de rs complet.
Se ndeprt de el, afundndu-se mai adnc n pdure. l
strig pe Peppy.
i rspunse un ltrat jucu i Peppy ni ctre
ei.
- Peppy! Cheyenne se aplec i ntinse braele spre el.
Hai, Peppy, vino ncoace! Aa biete!
Peppy se apropie, dar chiar cnd ea fu gata sri pun
lesa, o zbughi din loc.
- Crede c e un joc grozav, zise Caleb, venind alturi de
ea.
Cheyenne nu zise nimic. Porni ctre Peppy, stri- gndu-l
nervoas. Cinele o ls s se apropie civa metri, dar, n
clipa cnd ea ntinse lesa, fugi din nou, ltrnd voios.
- Peppy nzdrvanul. Caleb i rostogoli chii peste cap
i continu: Cu siguran c nu a fi crezut c este cinele
tu. Te vedeam cu un cine-de buzunar, cu pedigriu i
nume exotic. tii, unul din aceia care snt tuni conform
rasei i poart funde.
- i cost sute de dolari, adug ea. Noi l-am luat pe
Peppy de la azilul animalelor, pentru cinci dolari, cnd
avea doar ase sptmni, i l iubim foarte mult.
- O femeia bogat i practic, nu? Demn de laud,
doamn Merrit.
n fiecare zi, din ultimii aptesprezece ani,, fusese
strigat doamn Merrit" i nu o clcase pe nervi ca
acum. Dar modul sardonic i trgnat n care Caleb
Strong pronunase acele cuvinte' o scosese din fire. Ct
despre acuzaia cu femeie bogat"... i strnse pumnii.
Mersese prea departe cu remarca asta.
Dei numele de Whitney rmsese neptat, investiiile
proaste ale tatlui i bunicului ei sczuser formidabila lor
avere.
Ea nu motenise nimic, n afar de casa de pe Silver
Creek Road, care fusese construit de ctre tatl
strbunicului ei. '
Evan murise neasigurat i ceilali Merrit, aristocrai dar
falii, nu o ajutaser financiar. Trebuise s predea la
Liceul Whitneyville ca s-i ntrein familia. Nu optase
pentru cini de sute de dolari. Uneori de abia i acoperau
cheltuielile, ea i copiii ei.
Nu avea de gnd s-i spun despre necazurile ei
financiare lui Caleb Strong.
Probabil c s-ar fi amuzat de schimbarea brusc de
statut. Cel puin ar fi fcut vreo remarc tmpit pe care ea
i-ar fi amintit-o toat viaa.
i ndrept toat atenia ctre cine, chemn- du-l pn
cnd acesta reapru.
Lui Peppy i plcea att de mult acest joc, nct se
apropie destul de mult ca Cheyenne s- ating, apoi sri,
cu un ltrat scurt.
- Poate s o in aa toat noaptea, zise Caleb, oftnd
nervos.
Cheyenne nu rspunse. Sttea rigid, uitndu-se nainte i
ptrunznd ntunericul ca s-i gseasc cinele.
Caleb fu enervat de tcerea ei.
- Hei! am o idee. S apelm la instinctele lui. Te nha,
uite aa. El o prinse de umeri, o rsuci i o trase spre el.
Da, uite-aa. Acum, strig cinele. i incitm instinctele de
protecie, va veni s te salveze i l nhm.
- D-mi drumul! ip ea.
- Au! Nu aa de tare! Hei, nu asta trebuia s faci.
Cheyenne, nu trebuie nici s zgrii, nici s loveti!
Exagerezi. Trebuie doar s te prefaci c...
- Nu o fac de dragul cinelui, strig ea, luptn- du-se cu
el. Este ceva real. D-mi drumul! Nu te mai las s-i bai
joc de mine!
Cu o micare iute, el o strnse la pieptul lui solid. Cu o
mn i prinse ambele brae i i le suci la spate. Cu cealalt
o prinse de ceaf, ca s o imobilizeze. i cuprinse o coaps
ntre ale lui, ca ea s nu aib scpare.
- D-mi drumul! repet ea, zbtndu-se. Fiind prins
bine, i rmnea doar s-i zvrcoleasc torsul, furioas.
Trupul ei moale, care se freca de al lui, l nnebuni pe
Caleb. Ea continua s se frmnte i mai ru.
- Dac nu termini chiar acum, o s supori consecinele,
murmur el printre dini,
- Ale .cui consecine? ntreb ea, luptndu-se nencetat
pentru libertate.
- Ale steia! De data asta Caleb nu reui s-i mascheze
excitarea i o mpunse provocator cu oldurile, ca ea s-i
simt tria.
Simindu-I excitat, Cheyenne se calm imediat,
paralizat de intimitatea aceasta.
Amndoi rmaser tcui i tensionai. Apoi Caleb
ntreb, rguit: .
- Cum adic, s rd iar de tine?
- tii tu mai bine. Tonul ei nu era aa de sever pe ct
voise s fie. El se apropiase de ea i tria lui se frec chiar
de locul ei moale i vulnerabil. Ea era foarte contient de
faptul c snii ei se zdrobeau
de pieptul lui puternic. Sfrcurile i se ntriser i simi
impulsul s se frece de el.
- Eu nu m joc cu cuvintele, doamn. Dac ntreb
ceva, o fac fiindc nu tiu rspunsul.
- Ha! exclam ea.
- Ce a nsemnat ha -ul sta? ntreb el.
- De parc nu ai ti!
- Nu tiu! Nici mcar nu tiu despre ce vorbim. Sau de
ce ne certm. i o s stm aa pn cnd mi spui.
- M-ai umilit n mod deliberat! zise ea, fiind contient
de izbucnirea ei. nc o dat el o fcuse s-i ias din
fire. nc o dat spusese exact ceea ce gndea, n locul
unui rspuns rece i indiferent.
- Ce am fcut? o ntreb el, privind-o lung.
Doar nu era att de obtuz! Cheyenne se gndi c
o zgndrea din nou i se nfurie.
- M-ai ntrebat dac vreau ca tu s m srui! Ea i
arunc cuvintele n obraz, apoi vru s i le retrag. Se
umilea prea mult.
- Am ntrebat, nu?
El era att de rece, nct ea simi c se nmoaie, nc o
dat se simi furioas din cauza perversitii lui.
- Da, ai ntrebat. Fiindc eti crud i calculat i ai vrut, n
mod deliberat, s m umileti. Asta e. Acum, d-mi
drumul.
El nu se supuse.
- Ai crezut c te-am umilit? De data asta ai dat-o n
bar, doamn. Nu scapi aa uor.
- Nu-mi mai spune doamn" pe tonul acela insolent. Ea
pufni uor, apoi i ngust privirea i adug: Dac nu-mi
dai drumul o s...
- Ce o s faci? O s-i chemi cinele seductor s te
salveze? mi pare ru, iubito, asta nu o s mearg. Este
evident c Peppy nu are reflexele lui Lassie, aa c nu va
veni s te salveze. Acum, spune-mi ce te supr cu
adevrat?
- Ceea ce m supr este... Ei bine, este faptul c m
imobilizezi ntr-o strnsoare neanderthalian, cnd tot ce
doresc este s-mi iau cinele i s plec acas.
- Doar att vrei, nu?
-Da.
- i motivul nu este acela c te imobilizez, ci c nu te-
am srutat, atunci cnd ai vrut. Ea se ncord i ncepu s
se zbat din nou. Hei, stai o clip, m slbatic. El
scoase un sunet asemntor unui chicotit rguit i unui
geamt profund. Nu am plnuit s te umilesc, n mod
deliberat. Drace, trebuia s fi tiut c te doresc, la fel de
mult pe ct m doreai i tu.
- Nu te doresc!
- Tot oraul ar crede una ca asta, zise el, caustic. Dar
dac a ncerca s spun cuiva, din Whitneyville, c
minunata Cheyenne Whitney dorete ca eu, un Strong, s
o srut noaptea, ntr-un pr- cule, crezi c m-ar crede
cineva? Pe naiba, nici mcar familia mea nu ar crede.
- Ce spui?
- C voiam s fiu sigur c tii ce faci, nainte s ne
srutm. Dac te-ai fi simit asaltat i violat de
atingerea mea, cine ar fi fost arestat?
El i eliber ncheieturile i i lu cealalt mn de pe
ceafa ei. Spre surprinderea lui, ea nu se ndeprt de el.
Nici nu prea s-i dea seama c era liber. Rmase n
picioare n faa lui, att de aproape, nct trupurile li se
atingeau. Cnd el se uit n ochii ei serioi i umezi, simi
cum se pierde n ei.
- Arestat? repet ea aproape fr suflare. Mi- nile i
atrnau neputincioase, de o parte i de alta a corpului.
ovitoare, fr s se gndeasc la ce face, i le aez pe
pieptul lui.
Instantaneu, el o cuprinse de talie. Ea i simi minile unite
pe spatele ei. Fu cuprins de o cldur sexual. Era greu
s se gndeasc la altceva dect la senzaiile puternice de
care era cuprins, dar se for s-l asculte.
- Mda, arestat, spuse el. i nu vreau s fiu btut la
snge, aa cum li se ntmpl celor ce-i uit condiia i se
apropie de doamnele Whitneyville-ului.
- Asta este ficiune sudic pur, protest ea. Lucruri ca
acestea nu se ntmpl aici.
- Nu cuiva din cercul tu. Dar li s-a ntmplat altora, din
secolul nousprezece. Nici vrul meu, Rusty, nu a crezut
pn cnd nu a pit-o.
- Ce i s-a ntmplat?
- I s-a ntmplat cu Lily Thurman. n vacana de
primvar, ea a venit acas i a nceput s flirteze cu
Rusty. El lucra la Staia de benzin Wheaton, pe atunci, i
ncepuser s se vad pe furi.
Cheyenne i-o aminti pe Lily Thurman din vremea cnd
aceasta era elev la WhinteyviUe High. nalt, blond,
drgu, era o membr a grupului aristocrat. Se lupt din
greu s i-l aminteasc pe Rusty Strong, dar nu reui.
Strong-ii care nu creau necazuri erau invizibili pentru
societate.
- Bietul Rusty. Caleb scutur din cap i continu: Era
ndrgostit de Lily i reuise s uite prima porunc a
oraului Whitneyville: Cunoate-i lungul nasului i stai
n banca ta, mai ales dac eti un Strong". Dac nu, se va
ntmpl ca n scenariul Oraul necrutor. ntr-o noapte,
Rusty i cu Lily parcaser n crng, cnd un grup de
prieteni de-ai ei, de la liceu, se ntorceau acas cam bui.
Crngul nu s-a schimbat de cnd eram copii. A rmas
recunoscut ca fiind locul de but i de fcut sex.
Cheyenne nghii n sec. Ea nu se a'propiase niciodat
de crngul acela, nu testase butura i nici sexul, minor
fiind. i trecu prin minte c nu ar face-o nici acum, dei
trecuse de mult de vrsta adolescenei.
- Ce au fcut Rusty i cu Lily cnd au sosit ceilali?
ntreb ea, contient c Lily Thurman i-ar fi ptat
onoarea dac ar fi fost prins cu un Strong.
- Ce s fac o fat drgu ca Lily, prins ntr-o poziie
compromitoare cu un Strong? Vocea lui deveni aspr, la
fel i privirea sa, cnd adug: A ipat dup ajutor,
desigur. A pretins c a fost atacat.
- O, nu! Nu se poate! exclam Cheyenne.
- Rusty a fost arestat i aruncat n nchisoare. i-a
srbtorit cea de-a nousprezecea aniversare acolo. Nu i
s-a permis nimnui s-l vad timp de trei zile, dup care a
fost dus direct, la spital. Raportul oficial a artat c a fost
lovit n timp ce era arestat. A fost o minciun sfruntat. El
a fost btut n celul, la cererea tatlui lui Lily. Mtua
mea, Peggy, m-a sunat, disperat.
- Groaznic! zise Cheyenne, ncet. Era ngrozit de
nedreptate i de brutalitate. ntr-adevr, un ora
necrutor. ncerc s-i aduc aminte ce auzise despre
arestul lui Rusty Strong, n urm cu ase luni, dar nu i
aminti nimic. Desigur, diferitele excursii ale Strong-ilor la
nchisoare nu erau considerate nouti, aa c se poate ca
povestea s nu fi circulat.
Dar un incident, care o implica pe Lily Thurman, fiica
avocatului a crui familie locuise n Whitneyville de
generaii ntregi, era o chestiune complet diferit. Cu
siguran, ar fi auzit aa ceva. Dar nimeni, nici mcar Joni
Lynn nu menionase aa ceva. .
- ntregul caz, zise Caleb, parc citindu-i gn- durile, a
fost inut sub tcere, la fel i spitalizarea lui Rusty. S-au
retras acuzaiile asupra lui. La urma urmei, nu dorim ca
numele dulce al lui Lily s fie ptat, nu?
- Dar Rusty? A fost arestat pe baza unor acuzaii false,
btut i rnit! El nu poate acuza?
- Da, cu siguran, iubito. Cnd o zbura porcul. Caleb
rse dur, apoi continu: E un Strong, ai uitat? Strong-ii
snt ceteni inferiori n acest ora. tii la fel de bine ca i
mine.
Desigur, era adevrat ce spunea el. Cheyenne nu putea
descrie sentimentul .ciudat de care era cuprins, dar se
simea vinovat. Sau ruinat?
- i ai crezut c i eu a face aa, ca Lily? opti ea. El
ridic din umeri i tcu, iar ea preciz: Fiindc nu a fi
fcut niciodat aa.
- Cred c tiu asta, zise el. Faptul c nu i-ai luat imediat
aprarea lui Lily mpotriva lui Rusty mi confirm acest
lucru.
El i prinse brbia n mn, apoi i cobor degetele pe
gtul ei. O privi n acei och care sclipeau de sinceritate i
se gndi la ct de tnr era, ct de ncnttoare, rafinat i
vulnerabil. O dorea. Nu ar fi trebuit, nu voia aceasta, dar
aa simea.
Scoase un oftat (ung.
- Nu am mai fost atras de doamnele sus-puse ale
Whitneyville- ului, i spuse el. Nici mcar atunci cnd
eram un tnr rebel i cutam aventuri.
- Cred c ai avut mereu o mulime de femei care i-au
druit tot ceea ce ai vrut, aa c de ce-i faci snge ru
pentru snoabele din Whitneyville? zise ea, rznd uor.
Probabil c era cea mai riscant fraz pe care o spusese n
viaa ei.
El rse calm.
- Cam aa ceva.
Memoria vie a mbririi lui cu Penny Sherwood i
struia n minte. i asta se ntmplase n coal! Nu-i
imaginase cum ar putea fi sexul n aer liber! Cum era?
Obrajii i luar foc.
El i plimba degetul mare n susul i n josul obrazului
ei. Cu degetele de la cealalt mii o mn- gia pe spate.
- i deodat, murmur el, iat-m aici, n inima pdurii,
cu prinesa oraului, pe deasupra i vduv! Poate c snt
mai idiot dect vrul Rusty.
- Eu nu, zise ea. Vocea ei deveni cald. i nici tu.
O treceau toi fiorii, i arcui gtul sub mngierea lui, i
simea trupul lipit de al lui. Un uvoi cald de dorin i
penetr abdomenul. Voia s-i simt gura peste a ei, s-l
guste. Voia din toat inima.
El continua s o mngie pe gt i pe spate, dar nu se
mic s o srute. Ea era nclzit. Se simi moale i
tensionat, i i mototoli cmaa sub degete. Respiraia i
se precipit. Nevoia ei era att de acut, nct ddu la o
parte toat precauia i con- venionalitatea.
- ntreab-m dac vreau s m srui i o s spun da,
murmur ea, rguit. tia c ar trebui s fie ocat de
neruinarea ei, dar nu se mai gndi la asta. Se va gndi mai
trziu. Pentru prima dat n viaa ei tia c tria clipa.
Caleb zmbi i se aplec. Buzele lui le atinser pe ale ei,
senzual, ncet.
- Vrei? -
- Da, opti ea, netiind la ce ntrebare rspunde. i i
nconjur gtul cu braele.

CAPITOLUL 3

Caleb i cobor gura lacom i fierbinte spre a ei.


Buzele lui Cheyenne se desfcur instantaneu i el i vr
limba n gur i ncepu s i-o mite excitant.
Ea tremura i se aga de el, simind c i se Tnvrtete
capul i c e nucit. Avea douzeci i opt de ani, era
vduv, mam a doi copii, i totui nu experimentase
niciodat ceva aa de plcut ca acest srut mbttor i
nesios al lui Caleb Strong.
Nu-i aminti s fi simit vreodat aceast foame, acest
foc ce o mistuia. Cldura i brbia lui o fceau s
tnjeasc dup el, i i rspunse cu fiecare parte a trupului
ei. Snii i se umflar i simi o cldur dulce ntre
picioare.
Nuc, se lipi de el legnndu-i coapsele n- tr-un ritm
sugestiv, feminin, care incita, la pasiune. Limbile li se
frecar senzual i srutul se adnci, deveni mai lung i
mai umed.
Caleb o mngia peste tot, simind-o, explorndu-i
formele rotunjite, ascunse sub rochie. O cuprinse de talie,
apoi cobor peste oldurile ei i i cuprinse fundul rotund
n palme. Trupul care i zvcnea de dorin nu mai lsa
loc nici unui gnd.
i cuprinse snii n mini i i gsi rotunzi, crnoi, mai
mari dect lsa rochia s se vad. i frmnt sfrcurile i
ea gemu. El simi cum sfrcurile i se ntresc. Voia s le
vad, s le guste.
i desprinse gura de a ei, gfind, i srut tm- plele,
obrajii, urechile. Ea i simi gura pe dup ureche, apoi
limba i dinii. Scoase un mic oftat de plcere, simind
cum se afund, cum se pierde n focul pasiunii.
- Doamne, a vrea s fim goi, murmur Caleb. Fu
cuprins de frustrarea de a nu o putea atinge, de a o vedea
n pielea goal, de a se culca cu ea. A vrea s fim n pat!
El tocmai spusese cu glas tare tot ceea ce simea, i
ddu seama Cheyenne. Niciodat nu-i veniser astfel de
gnduri n minte. ntotdeauna crezuse c era prea inhibat
ca s simt aceste dorine. Acceptase de mult timp ideea
c era rece, sexual, incapabil de pasiune. Revelaia de a
fi greit era uimitoare.
i sprijini fruntea de pieptul lui, nconjurndu-i talia cu
braele. Nu se putea desprinde de el, dei tia c regulile
intime i decorul o cereau.
nchise ochii i i ddu seama c ceea ce dorea s fac
era n contradicie cu ceea ce ar trebui s fac. Fusese
ntotdeauna fata cuminte" i femeia respectabil", care
fcea exact ceea ce trebuia s fac.
Caleb o simi tremurnd n braele sale i fu uimit de
valul de tandree pe care l iscase. O mngie, din reflex,
pe pr, apoi o srut pe frunte. Ea scoase un sunet slab,
nearticulat, i se ghemui mai strns. Pentru prima dat n
via, nu se mai simi n plus. O strngea n brae pe
Cheyenne Whitney, o femeie din elita societii. Ea nu
fugise de el, nu ipase cnd o srutase, nici nu reacionase
ca o paranoic atunci cnd o. atinsese.
Acum i ddu seama c se ateptase ca ea s
reacioneze ntr-unui din aceste moduri i totui i
asumase riscul. Era un aventurier.
Nu contase pe faptul c ea i va rspunde att de dulce i
de voluptuos. Nici nu anticipase dorina puternic pe care
o simea pentru ea. Era periculos, nelinititor pentru un
diavol ca el, s nceap s guste riscul.
Era totui destul de perceptiv ca s nu confunde pofta
sexual cu dorina. Pofta sexual i era ceva foarte
familiar. Acea descrcare iute, hormonal, pe care o
puteai uita uor, nu era ceea ce simea el pentru Cheyenne.
Dorina de care era cuprins era complet diferit de pofta
aia. Un srut furat ntr-o pdurice se transformase ntr-un
moment al adevrului. l atinse n adncul fiinei sale,
fcndu-l s se simt ca i cnd ar fi trecut o barier
invizibil, care l schimbase n mod irevocabil.
Era nebun? n ce se bga? Aventurierul din el rareori
intrase n panic, dar acum o simea foarte aproape. O
complicaie cu Cheyenne Whitney era ultimul lucru de
care avea nevoie n via! Momentul era ct se poate de
prost ales. i ea nu era potrivit pentru el. El dispreuia
Whitneyville, iar ea reprezenta oraul,
i ls braele s cad i se ndeprt de ea
- Uite... , am mers mai departe dect intenionam.
- Ce caraghios! Ea se uit n pmnt i vr minile n
buzunare i adug: Am crezut c o s spui c nu ai mers
destul de departe.
Cheyenne fu uimit de francheea ei. Nevoile violente
i emoiile prin care trecuse o eliberaser de acel ceva
care o fora s rmn tcut.
Caleb aproape c-i veni s zmbeasc. n schimb, se
for s se ncrunte.
- Ai dat de naiba cu mine, fetio. Mai bine fugi napoi
la.. .
- Nu m pot duce nicieri pn cnd nu-mi prind cinele,
l ntrerupse ea, prozaic. tia cam ce voia el s spun:
ntoarce-te n lumea ta sigur. O respingea i nu credea c
suporta s aud cuvintele acelea. Nu e nevoie s stai cu
mine, adug ea, ncet. l gsesc i l duc acas.
Caleb se ncrunt i mai tare. Nu era nevoie ca ea s-l
roage s rmn. Nu voia s fug.
- Nu te pot lsa singur aici, n mijlocul acestui... parc,
ori pdurice sau orice o fi locul sta, se rsti el.
- M descurc eu. n fiecare sear m plimb cu Peppy pe
aici. n les, desigur. Ea se rsuci i merse iute spre
centrul unui pode care unea Silver Creek.
- Peppy, vino aici!
Caleb o urm:
- Uite-I!
- Unde?
- Acolo, la stnga ta. Cheyenne ntoarse capul n direcia
degetului lui, dar el tia c ea tot nu-l vedea. Automat, i
prinse faa n mini i i-o ndrept ctre btrnul stejar
unde nzdrvanul Peppy sttea tolnit.
- l vezi?
Ea ncuviin din cap. Mna lui mare i cald i atingea
obrazul. Pe nesimite, ochii i se umplur de lacrimi.
- Da, vd. Mulumesc. Strbtu podeul, mple-
tincindu-se pn la bancul de nisip. Vino, Peppy, strig ea.
Peppy ltra i se azvrli n ruleul iute al pdurii,
mprocnd cu ap n toate prile. Iei din ru i se npusti
spre Cheyenne. Sttu pe labele din spate, iar pe cele dou,
ude i murdare, din fa i le sprijini pe piept.
Caleb fugi de pe pod. Cheyenne era rsturnat pe o parte,
cu o mn i un picior nfurate n jurul cinelui ud i
murdar, care ncepuse s o ling pe fa. -
- Oprete-te! spuse ea, rznd. Ridic-te, prostule! Eti
cel mai ru cine. Eti un cine nebun.
Rsul ei afectuos i alintul din cuvinte l izbir pe Caleb
cu fora unui talaz. Ea nici nu zbierase, nici nu ipase, nici
nu btuse animalul fiindc o murdrise. Arta ca o feti
lipsit de griji, care se juca cu cinele. Rsul ei profund,
afectuos, i mngie sufletul.
- Sntei nebuni amndoi. Vocea lui era rguit i
Caleb fu contient c sunase mai mult admirativ, dect
admonestator. O apuc de subiori i o ridic n picioare.
- Mulumesc, zise ea, ncet. Prinse ntr-o mn lesa lui
Peppy, iar cu cealalt ncerc s-i aranjeze prul ciufulit.
El o strpunse cu privirea.
- Suie-te n spatele meu pe motociclet i te duc acas,
ine captul lesei, vom merge destul de ncet ct s ne
urmeze i el pe jos.
- Mai bine nu. O s te ud i o s te murdresc. Era o
afirmaie inocent, cu siguran neprovocatoare, dar
Caleb se simi cuprins de cldur i de excitare.
- Suie-te pe motociclet i nu mai comenta, zise el, dur.
El porni ncet, n ritmul cinelui, att de ncet, nct
Cheyenne, aezat n spatele lui, nu trebui s se mai in
de el pentru echilibru. n schimb se inu cu o mn de
mnerul scaunului lui, innd. lesa lui Peppy cu cealalt.
Trase n faa lui Silver Road 100 i ea se ddu jos de pe
motociclet.
- Mulumesc pentru plimbare i pentru c m-ai ajutat s-
l gsesc pe Peppy, zise ea, repede. Avu grija s nu se uite
la el.
E o aluzie ca s dispar n noapte, se gndi Caleb. Faptul
c-i dorea cu ardoare s- nu o prseasc l ndemn s
piece ct mai repede.
- E prea trziu ca s o vizitez pe Joni Lynn, n seara asta,
zise el, rguit. Spune-i c o s trec s o vd mine.
- Da, i voi spune. Cheyenne se uit n jos, la urmele
murdare de labe, care erau pe rochia ei ifonat. Nici
mcar nu voia s ghiceasc cum arta prul ei nclcit. Era
sigur c arta precum o claie. Nu-i psa.
I se pru destul de ciudat c ea, care era o maniac a
cureniei, brava acum. De parc altcineva s-ar fi ascuns
sub nfiarea lui Cheyenne Whitney Merrit, un alter
ego care fcea toate lucrurile pe care ea nu le-ar fi fcut
n mod normal.
Ca de exemplu, s-l invite pe Caleb Strong la cin.
- Eti binevenit la cin mine sear, dac vrei s o
vizitezi pe Joni Lynn, se auzi ea spunnd.
- Mine la cin? repet el. Aici, n casa ta? I se prea
incredibil.
- Nu snt o buctreas rea. Ea se minun de ct de
uor cocheta cu acest strin. Nimeni nu a murit nc
otrvit de mncarea mea. Ei, ba mai fcea i glume!
Zmbetul ei l incit. Buzele ei frumos conturate i
dinii perfect albi, alunia mic de pe obrazul ei- stng...
i aminti cum se srutaser, cum i simise gura fierbinte
i umed sub a lui, rspunsul ei pasional...
El inteniona s refuze invitaia la cin. Nu avea .rost
s continue aceast relaie imposibil.
- Bine, zise el. La ce or? Se uit o clip n pmnt,
deconcertat. Spusese exact opusul a ceea ce plnuise.
Rar l trda limba. Orict de spontane ar fi prut
remarcile sale, toate erau calculate i i ofereau efectul
scontat.
Cheyenne zmbi, uurat. M-ar fi durut s fiu refuzat,
se gndi ea.
- ase e devreme? Copiilor li se face foame dac...
- E bine la ase. Copiii ei vor fi aici, i aminti el.
Nepoata lui va fi aici. Vor lua cina mpreun, apoi va
pleca. Atta tot. Pe mine.
El ambal motorul i porni n noapte. Cheyenne rmase
n poarta ei, cu gard alb, i se uit n ntuneric mult timp
dup ce el plecase. Pn cnd pulsul nu-i reveni la normal
i pielea nu i se rci, nu intr n cas.
Discursul trgnat de. a doua zi a profesoarei
Cheyenne Whitney Meritt rostit n cancelaria colii, se
concentr asupra pierderii Camerei de Comer din cauza
lanului Dix-Mart.
Corporaia care construia deinea i conducea
cincisprezece magazine uriae, n treizeci i unu de state.
Cumprase o parcel mare de pmnt, cu ani n urm, la
marginea lui Whitneyville. Camera lansase o serie de
apeluri judiciare ca s nu lase Dix- Mart-u\ s
construiasc. Btlia durase pn cu o zi nainte,
terminndu-se cu victoria lui Dix-Mart.
- Prea mult zgomot pentru nimic, spuse Allison
Hinton, profesoara de istorie a liceului. Acum, Dix- Mart
va veni n Whitneyville i i va construi Oraul ieftin",
ca st- aduc la faliment pe toi negutorii notrii.
Roy, tatl lui Allison, deinea Farmacia Hinton, din
ora, i fusese unul dintre liderii mpotriva luptei
nviiriiterorizanilor Dix-Mart.
- Ora dup ora pete acelai lucru, continu ea. Dix-
Mart nvlete n micile comuniti ca Whin- teyville i,
peste noapte, clienii se duc n ora la Dix-Mart.
- Cine poate concura cu ei? ntreb Larry Flan- gan,
profesorul de fizic, oftnd. Cumpr en gros ca s aib
preuri mai mici dect toi.
- Da, dar pe de alt parte creeaz o mulime de slujbe,
i spuse prerea Archer Byron, antrenorul de fotbal. i
gndii-v la taxele i la plile pe care le cere un loc
precum acela. Va pompa mai muli bani n economia
naional. Am auzit, de asemenea, c politica Companiei
Dix-Mart este s sprijine programele comunitii locale.
- Se pare c avem un Benedict Arnold chiar aici, n
mijlocul nostru, spuse Allison, furioas. ntr-a- devr,
Boosters Club! Chiar nu i eti loial oraului, Archer?
Fiecare mic afacere din Whitneyville se nfrunt cu
ruinarea economic i tu vorbeti despre ce poatg face
inamicul pentru noi.
Cheyenne pi n fa, asumndu-i rolul fctorului de
pace.
- Am citit undeva c exist firme de consultan, care
snt specializate n a da sfaturi pentru afacerile din
oraele mici i cum s fac fa sosirii Dix-Mafc ului.
Credei c cei de la Camera de Comer ar putea angaja pe
unul dintre ei s...
- S ne spun cum s-nfruntm inevitabilul? o
nterupse Allison. Ei nu-i pasa de pace n acest rzboi. i
ntoarse atenia spre profesoara de economie. Joyce, sora
ta, Lindsay, e copatroana magazinului de artizanat din
ora. Ce crezi despre venirea lui Dix-Mart?
- Am o prere groaznic, zise Joyce, mohort. Dix-
Mart poate stoca de trei ori mai multe materiale i le
poate vinde cu de trei ori mai ieftin. Este ca i cum David
l-ar fi nfruntat pe Goliat, i ar fi pierdut!
. - Este o criz care i va afecta pe toi din ora, i spuse
Dawn Bentley lui Cheyenne, Martha May-' field,
Deborah Winston i Polly Maitland, mai trziu, n acea
dup-amiaz, n timp ce stteau n holul lui Bentleys
Five-and-Dime.
Magazinul, care era ticsit de marf variat, ncepnd de
la jucrii i cosmetice, pn la haine i bomboane, fusese
al familiei Bentley de generaii. Dawn, o coleg de liceu a
lui Cheyenne, se mritase n familia Bentley i era
posesiv n privina acestui magazin, de parc ar fi fost o
adevrat Bentley.
- Concurentul nostru principal a fost farmacia lui
Hinton, continu Dawn, pe un ton jos, i, cu siguran, nu
ne-a ncntat faptul c ei au trecut de la medicamente i
chestii medicale, la cadouri, cri potale i cosmetice -
marf tipic magazinului nostru. Dar cel puin, Hinton-ii
snt...
Ea se ntrerupse brusc cnd uile mari de geam ale
magazinului se ddur n lturi i nvlir nuntru peste
doisprezece copii. Dawn se strmb.
- Scuzai-m, doamnelor. Trebuie s m ocup de hoarda
asta. Se uit dezaprobator la copii, de parc erau, ntr-
adevr, o hoard de invadatori barbari.
Cheyenne se apropie, automat, de tejgheaua de
bomboane, unde Brittany al ei, n vrst de ase ani, i
Jeffrey, de cinci ani i alegeau cu grij bomboanele.
- Hai s le lum pe astea i s plecm acas, suger ea,
dnd fiecrui copil cte un pachet de gum fr zahr. i
ntinse protector o mn peste umrul lor, n timp ce
banda de putani fluiera, ieind din magazin.
- Copii! strig Dawn, ascuit.
O voce lene i ironic rsun peste hrmlaie i Caleb
Strong intr, mpreun cu nite copii, n magazin.
- Copiii snt nsoii, spuse el. Snt cu mine. Nepoi,
nepoate, veri i unul, doi copii, de prin vecini.
Inima lui Cheyenne tremur cnd l vzu, i se uit
neajutorat la faa lui dur. Ochii lui erau att de albatri i
gura lui... O, gura lui. Simindu-se emoionat, se decise
s-i evite privirea. n schimb, i plec ochii i l studie.
Purta nite blugi strmi i ponosii care i se mu- Iau pe
coapse i pe picioare, ntr-un mod sexy. Se uit la
coapsele lui dure i puternice i gura i se usc, brusc.
Tricoul lui bleumarin i se ntindea perfect pe pieptul
musculos i i ridicase mnecile ca s i se vad tatuajul
cu cobra.
Cheyenne o vzu pe Dawn privind cobra, apoi
retrgndu-se n dosul tejghelei.
- Nu tolerm mojiciile n magazin, anun, imperios,
Dawn.
- Bun politic, zise Caleb. Merse ctre copiii care
viermuiau n jurul rafturilor cu dulciuri, scotocind, lund
i rznd.
- Hei, copii, trebuie s v inei gura aici. Ridic n
brae o feti de trei aniori i continu: Nu vorbi, nu rde,
nu te distra. Lum ce dorim i apoi plecm. Lucrurile vor
sta altfei cnd se va deschide noul Dix-Mart. Vocea i era
destul de puternic ct s ajung de la grupul de copii, la
Dawn Bentley, care clocotea de mnie dup tejghea. Celor
din Dix-Mart le plac copiii, tii. Le plac toi clienii. Cred
c este cel mai bine c Dix-Mart se mut aici.
Era, fr ndoial, cel mai cumplit lucru pe care l
spusese, avnd n vedere timpul, locul i circumstanele,
iar Cheyenne tia c plnuise acest lucru. Martha
Mayfield, Deborah Winston i Polly Maitland se uitar
dezaprobator la el i i aruncar priviri veninoase.
Cheyenne o vzu pe Dawn aplecndu-se peste tejghea
ca s-i opteasc ceva doamnei Creighton, care i
cumpra, nsoit de sor-sa, poria trimestrial de coperi
de hrtie.
Caleb observ i el.
- Dix-Mart are un raion de cri de dousprezece ori
mrimea acestuia i livreaz comenzile mai devreme, le
zise el celor dou surori. i fac reduceri la fiecare carte.
Ai economisi o grmad de bani.
Surorile Creighton prur ncntate. Dawn Bentley i
arunc o privire ucigtoare.
- Vreau s merg la Dix-Mart, unchiule Caleb, strig
unul dintre copii.
Curnd, Matthew. Caleb zmbi larg i adug:
Primvara viitoare, Dix-Mart i va deschide afacerea
aici. i Bentleys Five-and-Dime va nchide curnd dup
asta.
Polly Maitland fcu un tss veninos. Cheyenne se
uit, enervat, de la faa nfuriat a lui Dawn, la cea
batjocoritoare a lui Caleb. Privirile li se ntlnir i el o
observ stnd acolo, pentru prima dat de cnd intrdse.
Vederea ei l afecta visceral. l zpcise destul ieri-
noapte, n rochia ei boit, cu machiajul stricat i prul
ciufulit. Jn dup-amiaza asta, frumos machiat, cu prul
strlucitor czndu-i peste umeri, cu fusta ei crem i bluza
de culoarea piersicii, l ddu gata.
i ea era o doamn, i aminti el. O doamn clasic,
nscut n Whitneyville, care nu nclca conveniile
aliindu-se cu un Strong. Noaptea, fr public, era
altcumva.
Cheyenne i ddu seama c-i inea respiraia. Dac
fcea vreo referire la ntlnirea lor din pdure, sau
meniona c va veni la ea la cin, disear, vetile vor
circula prin Whitneyville ca fulgerul. Reputaia e...
Nervoas, i umezi buzele. Caleb era foarte masculin
i viril, poate chiar mai mult dect asear. Aventura aceea
din pdure parc fusese o fantezie. Astzi, n plin zi,
elementul fantastic dispruse. Caleb Strong era foarte real.
i se uita la ea, cu sprncenele arcuite, zmbind
sardonic.
Nu se atepta C.M ea s-i vorbeasc! El o penetra cu
privirea. Ea i relax degetele pe umerii mici ai copiilor
ei i respir adnc.
- Bun, Caleb, zise ea, ncet. Vzu surpriza din ochii lui
i tia c avusese dreptate. El nu crezuse c ea l va
recunoate.
Caleb ddu scurt din cap, dar nu zise nimic. De data
asta rmase mut. Nu se ateptase ca ea s i se adresese.
Salutul ei cald l uimi, iar el rareori se minuna de ceva sau
cineva.
- Snt copiii ti? ntreb el, morocnos, uitn- du-se la
Brittany i la Jeffrey. Micua era subire, avea ochi cprui
ca ai mamei sale, iar pletele blaie i cdeau pe umeri.
Biatul era nalt ct sora lui, drz, i cu ochii de o nuan
mai nchis.
Cheyenne ncuviin din cap.
- Da. Ei snt Brittany i Jeffrey. Salutai-i pe domnul
Strong, le zise ea.
i simi respiraia precipitat a lui Martha Mayfield,
vzu sprncenele lui Polly Maitland arcuin- du-se i o auzi
pronunnd Strohg ctre Deborah Winston.
- Bun ziua, domnule Strong, zise Brittany, respectuos.
Jeffrey era prea ocupat s se uite la banda de copii.
Fiecare copil i alesese o pung de jumtate de kilogram
de bomboane, de genul celei pe care Cheyenne o cumpra
numai de Halloween. Jeffrey se uita la singurul pachet de
gum fr zahr din mna sa i se ncrunt.
- Vreau din aia, zise el, artnd ctre punga de batoane
Snickers, pe care o inea un biat de vrsta lui.
- Melanie, d-i biatului o pung ca aia, zise Caleb unei
fetie de vreo opt ani. Fetia se supuse i i nmn lui
Jeffrey punga mare de Snickers.
ncntat, Jeffrey arunc guma i strnse comoara la
piept.
- Jeffrey, ncepu Cheyenne, nu poi...
- Este a mea! ipa biatul, fugind drept n mijlocul
copiilor Strong. Planul lui era s se uneasc cu ei.
- Se ascunde vederii, spuse Caleb, surznd, amuzat, de
manevra biatului.
- Vrei i tu nite bomboane, Brittany? o ntreb pe
feti. Fac cinste.
Brittany se uit la mama ei.
Cheyenne ddu din cap c nu.
- Eti foarte amabil, dar nu putem accepta. Se holb
nemulumit vzndu-l pe Jeffrey c urma ceata vesel
de copii la raionul de jucrii.
- Jeffrey, vino aici! strig ea.
Fiul ei nici mcar nu se uit la ea.
Caleb chicoti.
- Doar nu te atepi s-mi dea bomboanele i s te
urmeze supus afar, nu?
- Ba da, zise ea ferm. i consult ceasul de mn i
adug: Trebuie s plecm acum i..
- Las-I cu noi, o ntrerupse Caleb. l aduc... mai trziu.
Ambii i ddur seama c el ar fi putut pomeni de cin,
alertndu-le pe clientele de acolo. Ambii i ddur
seama de ce nu o fcuse.
- O, nu, nu-i pot cere asta, Caleb, zise Che- yenne, n
grab. l iau acas cu mine.
- Unchiule Caleb! O feti, cam de apte ani, veni
ipnd ctre ei: Snt aici! Noile ppui New Kids, la-mi
una, vrei? Te rog, te rog, te rog, adug ea insistent,
nfcndu-l de bra i agndu-se de el.
Fetia i azvrli lui Caleb o cutie. Cheyenne observ c
ppua din cutie era mbrcat ca un mo- tociclist n
geac de piele neagr i purta un cercel de plastic.
Privirea i se opri asupra fetiei, i lipseau doi dini din
fa i purta o versiune miniatural a unei rochii pe care
Cheyenne o vzuse la fetele de liceu. Indi- ferent de ct
de modern gndea, ea nu era de acord cu asta, la apte
ani.
Se.uit la Brittany, att de copilroas n rochia ei
albastru-fumuriu, cu osete albe i pantaloni negri cu
barete. De ce, se ntreb ea, unele mame i mbrcau
fetiele ca pe nite trfe miniaturale? Nu era de mirare c
tinerii voiau s se joace cu ppui1 motocicliti.
Caleb i zmbi fetiei, indulgent.
- Ce ai aici, Kimmy? New Kids on the Block, hmm? El
examina ppua.
- El o s fie prietenul lui Barbie dac mi-l cumperi,
unchiule Caleb. Kimmy srea n sus i n jos, emoionat.
-Arat destul de bine pentru Barbie. Crezi c se va
descurca cu el?
- Da, da! ip Kimmy. Pe nepregtite, se rsuci ctre
Brittany, care o privea cu aviditate, i-i zise: Jordan este
New Kid-u\ meu favorit. Al tu care este?
- Mie mi place Jonathan, zise Brittany, timid.
Cheyenne fu uimit c Brittany tia despre ce
vorbea Kimmy. Ea de-abia auzise de grupul New Kids on
the Block, dar nu se atepta ca Brittany s tie ceva despre
grupurile rock sau despre numele cntreilor.
- l au pe Jonathan aici, n spate! exclam Kimmy.
Verioara mea Melanie l-a luat i a mai rmas unul. Hai!
Vr ppua la subsoar i nfc mna lui Brittany.
Spre uimirea lui Cheyenne, Brittany, timid i precaut,
de obicei, o lu la goan cu Kimmy, fr s se uite napoi.
- Eu... h... m duc s-i aduc, murmur ea i se grbi
ctre raionul de jucrii. '
Simise privirile dezaprobatoare ale acelor femei i fu
uurat s scape de ele. Dar tresri, neplcut
impresionat de privelitea din raionul ppuilor.
O mulime de biei Strong miunau pe lng rafturile
pe care erau aezate mainue, camioane, broate ninja, n
echipament de arte mariale, i un alarmant numr de
arme de atac.
Jucriile erau puse sus, dar copiii se suiser pe rafturi i
le luar. Jeffrey era cocoat pe raftul al doilea i flutura o
puc pe care Cheyenne o vzuse n filmele de rzboi.
Numai c acum era o jucrie.
- Jeffrey! Ea fu ocat de puc i de fiul su cocoat.
- Proasta dispunere a mrfii e de vin, zise Caleb. El o
urmase i sttea n spatele ei. Jucriile ar fi trebuit plasate
la nivelul copiilor, astfel marfa ar fi fost la ndemna lor.
El pi nainte i i lu de pe raft pe Jeffrey i pe nc un
biat.
- Stai pe pmnt. Da, Jeffrey i Matthew? tim c vom
avea argumente tari mpotriva lui Bentley, dac ai cdea
i v-ai rni, dar nu vrem s-i trm prin tribunale, nu? i
cui i plac saloanele de spital?
- Mda, ncuviinar ambii biei, cu veselie.
Cheyenne nu tia cu ce erau ei de acord.
Ea era posesiv, dar nu-i vorbise niciodat lui
Jeffrey despre legi i saloane de spital.
nainte ca s-i recupereze fiul, atenia i se ndrept mai
departe, pe culoarul unde se strnseser fetele.
O vzu pe Brittany stnd pe podea, pe podeaua murdar
i veche, nconjurat de un grup de fetie, toate deschiznd
cutii cu ppui i scond exclamaii uimite. -
- Brittany! strig ea. Cheyenne nu le permisese copiilor
ei s deschid vreun produs pn nu era pltit, fie c era
vorba doar de o bomboan. Dar iat-o pe fiica ei, zmbind
i discutnd despre ppua brbat, mbrcat la fel de
dezgusttor ca i cea a lui Kimmy. Cutia era lng ea.
Fu uluit, ocat. i trecu prin minte c zece minute,
alturi de copiii Strong, stricaser toat educaia pe care
ea se chinuise s le-o dea odraslelor ei. Se rsuci brusc i
se izbi de trupul lui Caleb Strong. Impactul o ls fr
suflare.
El i aez minile pe umerii ei, ca s-o in. Dar
privirea sexy din ochii lui revela un alt motiv.
l privi i ea. nc i inea respiraia, dar nu din cauza
ciocnirii lor.
CAPITOLUL 4

- Hei! strig Caleb, rguit, uurel, doamn Cheyenne.


Vocea lui i mngie urechile i zmbetul lui, rutcios, o
provoc. Se excitase toat.
Ea era contient de dorina ruinoas de a se sprijini de
el, de a-i simi trupul puternic lipit de al ei. Aa cum
.fusese noaptea trecut... Un val de amintiri o npdi, iar
efectele fur profund fizice. Snii i se umflar, sfrcurile i
se ntrir. ntre coapse... Nu-i putu suprima sunetul
nfundat care i iei din gt-
Caleb auzi micul sunet senzual i zmbetul i se lrgi.
Degetele i alunecar pe braele ei, pn cnd ajunser la
mini, apoi i le" prinse ntr-ale lui i i mpleti degetele cu
ale ei.
- Mai scoatem cinele la plimbare n seara asta? ntreb
el, ncet i seductor. Ochii i strluceau.
Cheyenne tia c el i cunotea gndurile, sentimentele
i dorina...
Cu obrajii n flcri, se ddu napoi, iute, smul- gndu-i
minile dintr-ale lui. Brittany i Jeffrey nu erau singurii
care se supuser aiurii puternice a familiei Strong, se
gndi ea, cu amrciune. Adunn- du-i stpnirea de sine,
puse frn gndurilor ei rzlee i se for s se ocupe de
problemele curente.
- Caleb, copiii distrug magazinul. Au intrat n jucrii
i...
- Relaxeaz-te. Cumpr eu jucriile. Ceea ce este
deschis va fi luat acas.
Obrajii ei czur atunci cnd numr copiii i jucriile.
- Cumperi tu toate jucriile alea? ntreb ea,
nencreztoare. Cum naiba de i permitea o asemenea
dare de mn? se ntreb.
- Nu-i face probleme, doamn Cheyenne, pot plti, zise
el caustic.
Caleb scoase un pumn de bancnote din blugi.
Ea vzu hrtii de douzeci, cincizeci, o sut de dolari. N-o
s-i supr prietenii, pe Bentley.
Ea se nroi.
- Nu am vrut s spun...
- Ba da. i acum te vei ntreba cum de se ntmpl s
am atia bani. Am spart vreo banc, n drum spre
Whitneyville? Sau am ctigat la loteria din Florida?
Alege ce variant doreti.
Ca s fiu sincer, se gndi Caleb, i eu a ar fi suspectat
un personaj, fr istorie i fr mijloace de trai, care a dat
buzna n ora cu un pumn de bancnote mari. Dar el nu
inteniona s foloseasc nici una din crile de credit din
Whitneyville. Cnd s-a ntors n oraul mic, n care s-a
nscut, s-a simit ca petele n ap. ntors la Whitneyville,
a redevenit srntocul cunoscut de toi, iar el nu le-a dat
ansa s-l cunoasc altfel.
Se uit la Cheyenne a crei fa expresiv i reflecta
starea de confuzie - dezaprobare, nervoziti... i dorin.
Ea era atras de el i, dei i era greu s accepte, i el o
dorea. Dar atracia lor reciproc nu putea acoperi
prpastia imens dintre ei. n Whitneyville, mentalitatea
noi-mpotriva-lor era n plin afirmare, iar Cheyenne
Whitney Merrit era una dintre ei.
Se ntoarse spre grupul de copii.
- Hei, copii, i-a ales fiecare cte ceva? Atunci,
ndreptai-v ctre casa de marcat din faa magazinului.
Copiii o luar imediat la fug. Brittany scp printre
Strong-i, dar Cheyenne reui s-l prind pe Jeffrey de
mn, cnd acesta o luase la fug, cu puca n mn.
- Jeffrey, pune aia la loc, i ordon ea.
- Unchiul Caleb a spus c ne putem alege ce dorim, se
smiorci Matthew, care sttea lng Jeffrey.
- Unchiul Caleb a spus c o pot avea! url Jeffrey.
- Jeffrey, domnul Strong nu este unchiul tu i...
- Nu este nici al lui Derrick, o ntrerupse Matthew, dar
Derrick i-a luat un set din estoasele Ninja. Vezi? El
art ctre un bieel care se lupta s care o cutie nalt i
colorat, n faa magazinului. Unchiului Caleb i place s
cumpere lucruri pentru copii.
-Aa este, Matthew, spuse Caleb. Hai, ia-i jucria i
bomboana i du-te la rnd, lng ceilali copii.
Matthew se cr. Caleb se ntoarse ctre Che- yenne i
Jeffrey, care nc inea puca strns la piept.
- Care-i problema, Cheyenne?
- Care-i problema? repet ea., Nu tiu de unde s ncep.
nti, eu...
- Lui mami nu-i plac putile! izbucni Jeffrey. Era ct pe
ce s plng. Vreau puca asta, unchiule Caleb.
- Ah! Un caz clasic ntre o mam pacifist i un copil
rzboinic, care se nfrunt la raionul de jucrii.
- Nu este amuzant, Caleb, zise Cheyenne, serioas. Nu
vreau ca biatul meu s se joace cu o imitaie a .unei
maini monstruoase. i problema e c-i cheltuieti...
banii muncii din greu, pe copiii mei, pe care i-ai ntlnit
acum zece minute.
- Bine, bine. Cte una pe rnd. Se ghemui, apoi se uit
n ochii biatului. Jeffrey, dac ar fi s vrei altceva din
acest magazin, n afar de puca, asta, care ar fi lucrul
la? Spune-mi i i-l cumpr.
- Caleb, zise Cheyenne, nu poi.... -
El o ingnor.
- Spune, Jeffrey.
- Setul cu estoasele Ninja! ip Jeffrey, arun- cnd
puca ct colo. Am patru estoase, dar nu au un loc al lor.
- Jeffrey! Cheyenne era enervat complet. Jucria n
chestiune era mare i costa mult, era de genul pe care ea o
cumpra de Crciun sau de aniversare, cnd i permitea
s cheltuiasc mai mult. Nu-I putea lsa pe Caleb Strong
s o cumpere pentru Jeffrey, dei, dac-l refuza, se va
erija ntr-o mam fr inim.
- Nu putem lsa estoasele astea fr cas. Caleb l
ridic pe Jeffrey i l duse la raftul de jucrii, de unde lu
o cutie de pe raft. estoasele s fie.
Foarte bucuros, Jeffrey i nfur braele n jurul"
cutiei, zmbind n timp ce Caleb plec cu el. Cheyenne nu
avu de ales dect s-i urmeze. Se simea aproape
dezorientat de emoiile care o npdeau. Generozitatea
lui Caleb era pe ct de neateptat, pe att de nelinititoare.
Ce trebuia s fac? Nu avea idee. Nimeni pn atunci nu
le luase copiilor ei daruri att de extravagante.
Mama ei, vduv, care tria destul de decent n Arizona,
le trimitea haine doar cu anumite ocazii. Prinii lui Evan,
care erau pensionari i locuiau n Texas, fceau la fel.
Fratele lui Evan i soia lui, Janelle, care locuiau n
Whitneyville, mpreun cu cei doi copii ai lor, deciser s
elimine cadourile n familie.
Dar iat-l pe Caleb Strong...
Se apropiar de ieire i Cheyenne fu ocat s o aud
pe Dawn Bentley ocrndu-i pe copiii care se aliniaser la
coad, cu darurile lor. Se uit la Brittany, care i inea
noua ppu la piept, fcut sandvi ntre alte dou fetie.
Fetele Strong preau indiferente ia tonul ridicat al lui
Dawn, dar Brittany i rotea ochii, urmrind tirada femeii,
care i amenina s-i dea afar din magazin i i acuza de
vandalism i furtiag. Nimeni nu-i vorbise att de dur
vreodat lui Brittany Whitney Merrit.
Strong-ii, de la mic la mare, nu crcnir.
- Unchiul Caleb vine acum, el se va ocupa de toate, zise
unul dintre bieii mai mricei.
i iat-l aprnd la anc.
- nc nu ai fcut bonul? o ntreb. Caleb pe tnra
casier. Aceasta se ascundea dup un registru, la fel de
speriat ca i Brittany. El aez jucria lui Jeffrey pe
tejghea, iar biatul ntinse mna dup ea.
- Aici nu e centru de caritate, se rsti Dawn, pind n
fa. Cineva trebuie s plteasc toate astea!
Cheyenne se fcu mic. Acum vedea caracterul vechii ei
prietene, ntr-o lumin nou - era cu totul lipsit de
amabilitate.
- Pltesc pentru tot, replic Caleb, cu un zmbet de
ghea. E cea mai mare vnzare pe care o s-o ai pn la
Crciun, aa c i sugerez s o lai pe fat s ncaseze. E
bine ce faci. Nu te speria de limba ascuit a doamnei
Bentley.
- Da, ea ntotdeauna e rea, zise unul din biei,
ntotdeauna ip la. noi.
n acea clip, Brittany se uit ctre mama sa i fugi la
ea. nconjur picioarele lui Cheyenne cu braele i se inu
de ea.
- Mami, zise. ea, vine poliia i ne ia! Tremura
nspimntat.
n timp ce Cheyenne o ridic, fu cuprins de furie. O
duse pe Brittany la tejghea, iar Dawn se holb la ea,
foarte jenat, pe moment.
- Cheyenne, spuse Dawn, nu tiam c micua ta Brittany
era...
- Am auzit cum le-ai vorbit copiilor, o ntrerupse
Cheyenne. Dezgusttor i inadmisibil. Cum ai putut vorbi
unui client, att de brutal, ca s nu mai vorbim de copiii
mici? Cred c i datorezi fiecruia, ca i domnului Strong,
scuze.
Dawn se nroi la fa.
- Cheyenne, mi pare ru c am speriat-o pe Brittany,
zise ea printre dini, dup care se uit la Caleb i la irul
de mici Strong-i i iei din magazin ca vijelia..
- Ei, asta a fost un fel de scuz, ca de la o Bentley
pentru o Whitney, spuse Caleb, ridicnd nonalant din
umeri. Evident, ii era de nesuportat s-i cear scuze unui
Strong.
Tnra casieri zmbi i ncepu s socoteasc obiectele.
- Doamn Merrit, sntei grozav, zise ea. Cheyenne o
recunoscu pe fosta sa elev. Doamna Bentley e teribil de
morocnoas cnd vin copiii, pe aici, mai ales nensoii.
Apoi ip la ei. Dac nu a avea nevoie de slujba asta, a
pleca i mine.
- Angajeaz-te la Dix-Mart cnd deschide la primvar,
i suger Caleb. Plata mai bun, condiii mai bune i nici
un Bentley.
Fata rise apreciativ.
n cele din urm, dup ce fcu bonul i bunurile fur
pltite, copiii il urmar pe Caleb afar, Cheyenne mergnd
lng ei. Jeffrey i Brittany erau n mijlocul grupului,
inndu-i cadourile n brae. ntregul grup merse ctre
staia de autobuz, care era lng locul unde era parcat
maina lui Cheyenne.
- Caleb, vreau s-i mulumesc, spuse ea.
- Nu ai de ce, zise el. Brittany i cu Jeffrey deja mi-au
mulumit de multe ori.
- Snt copleii, zise ea. Nu au mai fost ntr-un grup care
s primeasc cadouri. Nu voiam s te las s, le cumperi
ceva, adug ea. Dar dup scena oribil cu Dawn... Ea
nghii n sec. nc mai era suprat.
Ochii lui Caleb strlucir.
- M-a uimit scena. Biata Cheyenne, pierzn- du-se cu
firea i ipnd la o personalitate din Whitneyville! Ce o s
devin oraul sta?
Cheyenne se uit n pmnt.
- Mi-a fost ruine de comportarea lui Dawn, mrturisi
ea, ncet. A fost crunt cu copiii i nepoliticoas cu tine.
Eu... Vocea i se pierdu.
Caleb spusese tot, se gndi ea. i pierduse cumptul i
se rstise la Dawn n public. Pentru prima dat n via.
- Mi-ai amintit de o leoaic al crui brlog era
ameninat, zise el, zmbindu-i sincer. A fost ceva
neateptat. Este excepional faptul c i-ai aprat pe copii
i pe mine. Nimeni, niciodat, nu a aprat vreun Strong n
ora.
- Dac n acest mod ai fost ameninai, tu i
familia ta, neleg de ce urti Whitneyville.
- l-am rugat pe ai mei s plecm altundeva. Ei nu vor.
Pentru ei, aici e acas. Le place s triasc lng ru,
aproape unii de alii. Nici mcar vrul meu, Rusty, nu a
vrut s plece dup scandalul cu Lily Thurman. nc st
aici, cu mama lui, i muncete la Staia de benzin
Whaton. Caleb ridic din umeri. Imagineaz-i!
Ajunser n staia de autobuz i Caleb adun copiii n
jurul lui.
- Nu pot s cred c ai grij de cincisprezece copii,
murmur Cheyenne, uitndu-se la el i la micuii
glgioi. E o dovad de curaj.
- Sau de extrem prostie, zise el. Cum, altfel, am ajuns
aici?
Da, ntr-adevr, cum? se ntreb ea. Dar cine altcineva
s-ar fi gndit s plece cu cincisprezece copii, ncrcai cu
jucrii, ntr-un autobuz aglomerat? Era clar c Caleb era
n largul su printre copii, c i plceau. Se uit la el,
strbtut de o emoie puternic. ncepnd cu tatuajul lui,
cu rsul lui indiferent i privirea drceasc din ochii
albatri, nu mai ntlnise niciodat pe cineva ca el.
Caleb i arcui sprncenele ntrebtor, iar ea i ddu
seama c se uita lung la el. Roind, jenat, fcu o
ncercare de a-i recpta stpnirea de sine.
- M-a oferi s te conduc, dar am un Ford Escort care
este cam mic pentru noi trei.
- E-n regul, am nevoie de un autobuz de coal, ca s
duc grupul sta. Surse, apoi se rsuci ctre bieelul care
l trgea de mnec.
Cheyenne privi, o clip, pn cnd l simi pe Jeffrey
trgnd-o de mn.
- Este grea asta, mam, anun el, dndu-i pachetul.
- Ei... aa, ne vedem la ase, Caleb?
El i ntlni privirea.
- La ase.
- Nu e aa c Cheyenne este o buctreas bun,
unchiule Caleb? ntreb Joni Lynn, entuziast, dndu-i
bolul de cartofi piure. Mncam bine n fiecare sear, aici.
Caleb i trecu privirea peste felurile de mncare: pui
fript cu sos, cartofi piure, fasole verde, roii, biscuii cu
lapte. Joni Lynn deja l informase c vor avea budinc de
piersici, la desert.
Era mncare de cas, gtit delicios, iar el savura fiecare
nghiitur. O cercet cu privirea pe
Cheyenne, care se schimbase ntr-o fust plisat, verde, i
o cma asortat- Fusta plisat i fcea talia subire i
avea o crptur modest, care i ajungea o palm mai sus
de genunchi. Dar vederea picioarelor ei frumoase l
transpuse, timp de cteva minute, cnd sosise. n timpul
cinei, privirea i fu aintit asupra braelor ei subiri i
asupra umerilor ademenitori. Se lupta s se relaxeze. De
cnd era rvit de nite brae i umeri? De cnd se excjta
doar uitndu-se |a o femeie?
De cnd o ntlnise pe Cheyenne Whitney Merrit, asta
era. nghii n sec.
- Mazrea i roiile snt din grdina din spate, continu,
fericit, Joni Lynn. Nu e aa c snt mai gustoase dect
cele cumprate?
- Totul este delicios. Snt impresionat, zise el,
trgnat. Niciodat nu ar fi recunoscut ct de mult era
impresionat, n schimb, i cut refugiul n umor. Mama
mea i mama lui Joni Lynn, adic sora mea, Crystal, nu
snt buctrese talentate. Mesele noastre veneau din
conserv i mergeau direct n farfurie.
- Uneori le nclzeau, nti, adug Joni Lynn, clipind
din ochi.
- Da. n vacane. El i cu Joni Lynn rser.
Cheyenne zmbi, ovitor. Glumeau, nu? Era greu de
ghicit n privina lui Caleb. Joni Lynn, tcut i serioas,
de-abia pomenise de familia ei, mai nainte, dar acum
glumea, jucu, cu unchiul ei, prnd c se simte bine n
compania lui. Joni Lynn fusese de-a dreptul uimit cnd
Cheyenne o,anunase c unchiul ei acceptase s vin Ja
cin. ncercase s par indiferent, n privina invitaiei, ca
i cnd ar fi fost un lucru obinuit s iei masa cu un
Strong. De parc era ceva normal s invite un brbat la
cin. Din fericire, Joni Lynn se reinuse de la anumite
comentarii.
Acum fcea o mulime de comentarii i toate erau
complimente la adresa ei.
- Cheyenne gtete i micul dejun, zise ea, of- tnd
incntat. Chestii ca checuri, gogoi i omlet.
- mi place s gtesc, zise Cheyenne, ridicnd din umeri.
Elogiul lui Joni Lynn devenea jenant. Dar era ncntat
s-l vad pe Caleb savurnd cina. Era o satisfacie primar
n a gti pentru el... n a-i hrni brbatul... Simpla
admitere a acestui lucru o fcu s se simt de mod veche
i ridicol de romantic. Caleb Strong nu era brbatul ei.
E cea mai modern cin, se gndi Caleb, cu trei copii n
jurul nostru i un cine. Dar, simea cum tensiunea
sexual crete n el, cuta, disperat, s o nbue. La urma
urmei, nu era o soluie s se lase prad acesteia. Nu
ndrznea, nu dup srutul pasional din noaptea trecut.
Sttuse ntins, n noapte, simindu-i efectele.
- M simt de parc a fi picat prin anii cincizeci, zise el,
sec. Nu m gndeam c cineva poate s gteasc cina, n
fiecare sear. n afar de McDonalds, bineneles.
Jeffrey i scp, brusc, linguria i i ndeprt farfuria.
- Hai s mergem la McDonalds i s lum o Cin
fericit", zise el, nerbdtor.
- Nu n ast-sear, Jeffrey, spuse Joni Lynn, zmbind.
Acum lum cina, nu?
Ochii cprui ai lui Jeffrey se ntunecar. Caleb sttuse
mult n preajma copiilor ca s tie cnd venea furtuna.
- S-i spun eu ceva, Jeffrey, spuse el. Data viitoare,
cnd iau copiii la McDonalds, m opresc i te iau i pe
tine i pe Brittany. Dac mama v las, mergei cu noi.
- Bine, l asigur Jeffrey.
Cheyenne i trimise lui Caleb un zmbet recunosctor
pentru intervenia lui. El i zmbi la rndul lui i, timp de o
clip, se privir n ochi, de parc ar fi fost singuri.
Se trezir la realitate. Jeffrey i vrsase laptele i, n
timp ce Cheyenne tergea, Brittany i opti ceva la ureche
lui Joni Lynn.
- Brittany vrea s te ntrebe ceva, unchiule Caleb, zise
Joni, n timp ce fetia se foia n scaunul ei.
- ntreab-m, scumpo, zise el.
Cheyenne i privi fiica. Ce avea Brittany de gnd?
Copilul discuta rareori cu adulii, dar Caleb nu era ca
adulii cunoscui de'Brittany. Avea ceva din Mo Crciun.
La acest gnd, Cheyenne se ncord. Cu singuran,
Brittany nu-i va cere alt ppu? Enervat, dinainte, se
pregti s-i admonesteze fiica pentru lcomie.
- Vreau s m joc cu Kimmy i cu Melanie, zise
Brittany, sfioas.
- i ele mi-au spus c vor s se joace cu tine, spuse
Caleb. Ce zici de mine, dup coal? Te duc la Kimmy
acas. Melanie este i ea acolo, fiindc mama ei lucreaz
pn la cinci. Se uit la Cheyenne care nghease, cu
buretele n aer. Desigur, va trebui s-i cerem voie mamei
tale, adug el, imediat.
- Pot, mam? zise Britanny. Te rog!
- mi permitei? o corect ea, autoritar. Se simi
tensionat. S-i trimit copiii s se joace la Strong-i?
Atunci i dori ca Britany s-i fi cerut mai degrab o
ppu. Aa c adug: Nu tim dac mama lui Kimmy i
a lui Melanie snt de acord.
- Snt sigur c vor fi de acord, spuse Caleb. Kimmy este
copilul lui Sallie, sora mea mi mic, iar Melanie este a
fratelui meu, Cody, i a soiei lui, Donna Jean. Snt
oameni de ncredere.
Cheyenne nu era consolat.
Oare de ncredere nseamn c aceti copii vor alerga
nesupravegheai?
Strong-ii locuiau aproape de ru i de calea ferat.
ncerc s-i aminteasc dac auzise de vreun nec sau de
vreun accident feroviar n neamul lor. i aminti de un
picnic din vecini, din acea var, cnd pediatrul oraului,
David Beckworth, i amuzase pe toi povestindu-le cum
un Strong czuse de la etajul al doilea i aterizase pe un
cine. Copilul a avut cteva vnti i julituri, dar nimic
serios", glumise Beckworth. Strong-ii au nou viei, ca i
pisicile lor. Ca i cinii lor." Toat lumea de la petrecere
rsese apreciativ, apoi i brfiser cu toii pe Strong-i
pentru neglijena printeasc. La urma urmei, nimnui din
Silver Creek nu-i czuse copilul pe fereastr.
- Cheyenne, zise Joni Lynn, ncet, nu trebuie s-i fie
fric s o lai pe Brittany la mtua Donna sau la mtua
Sallie. Ele au grij de copii.
Cheyenne se mbujor. Trind alturi de ea, un an de
zile, Joni Lynn nvase s o cunoas. Chiar foarte bine.
Practic, i ghicea gndurile, iar acum i pru ru i i fu
ruine c fusese ndoctrinat n privina celor din familia
Strong. Se uit, ovitoare, la Caleb.
El o privi cu duritate. Era enervat c uitase, chiar i
pentru o clip, prpastia social care se ntindea ntre ei.
Cunotea ezitrile interioare ale lui Cheyenne; considera
c nepoatele i nepoii lui nu erau destul de buni pentru
copiii unei Whitney.
Atracia pe care o simea pentru ea i se pru ca o trdare
a familiei sale, a felului su de a fi. O furie cumplit l
apuc.
Fu rndul lui Cheyenne s-i ghiceasc gndurile. Caleb
o categorisea printre cei de genul lui Dawn Bentley, Lily
Thurman i ceilali. Deodat, simi c trebuie s-i arate c
greete.
- Nu i-am lsat niciodat pe Brittany i pe Jeffrey acas,
la ali copii, pn cnd nu le-am cunoscut prinii, zise ea,
repede, ateptnd confirmarea lui Joni Lynn.
- Asta aa este, zise Joni Lynn, dnd din cap. Este o
chestiune delicat, unchiule Caleb.
El nu zise nimic. Deja o ncercase i o nvinovise, se
gndi Cheyenne.
- M joc cu Kimmy i Melanie? ntreb Brittany.
- O s sun i o s le ntreb pe mamele lor dac le las s
vin dup coal, aici, spuse Cheyenne. Nu avea chef s
discute cu Brittany, dar se uit spre Caleb. El privi n alt
parte.
- Eu vreau s merg la Kimmy, insist Brittany, lucru rar
din partea ei. Contrar fratelui ei, care accepta cuvntul
mamei, lui fr s crcneasc. Kimmy are o sut de ppui
Barbie i eu am doar cinci, continu fetia. Vreau s m
joc cu o sut de Barbie.
- Brittany, asta e ceva exagerat, spuse Cheyenne.
Kimmy nu are o sut de ppui Barbie.
. - Ba are, spuse Joni Lynn. Eu am ajutat-o s le numere.
Are o sut dou. Kimmy este singurul copii la prini i
mtua Sallie este o fanatic a ppuilor, adug ea.
- Pot s m duc, mami, te rog? ntreb Brittany, uimit de
aceast perspectiv.
- Brittany, draga mea, cred c este mai bine s-o lai
balt, spuse Caleb, pe un ton care nu suporta argumente.
Mama ta nu vrea s mergi i gata.
Brittany oft, se uit urt, apoi oft din nou, resemnat.
Jeffrey, plictisit, sri de pe scaunul su.
- Vreau desertul, anun el.
n mod normal, Cheyenne ar fi insistat s rmn la locul
lui, pn cnd termin de mncat. Dar n seara asta, i era
recunosctoare pentru diversiune.
- nti, du-i farfuria la buctrie, Jeffrey, spuse
ea.
- i nu-i da lui Peppy oase de pui, i reaminti Joni
Lynn. Nu snt bune pentru el.
Simind nevoia acut s scape de Caleb i de vinovia
pe care o simea, Cheyenne se ntoarse la buctrie.
- Peppy poate fi foarte mecher, m duc s-l
supraveghez.
Iei, grbit, din sufragerie. Brittany o urm, o clip mai
trziu, cu farfuria n mn. Ca de obicei, nu terminase
mica porie pe care i-o dduse Cheyenne.
- Iubito, de-abia te-ai atins de mazre. i ai lsat
aproape jumtate de pui i...
- Snt stul, mami. Brittany nu avea chef s fie
mustrat pentru asta i fugi din buctrie.
Peppy, dnd trcoale farfuriei lui Brittany, ca un radar,
i puse labele din fa pe mas i fur bucata de pui
rmas. innd marfa de contraband ntre dini, el o
zbughi printre Joni Lynn i Caleb, cgre veneau spre
buctrie, cu farfuriile goale.
- O, nu! ip Joni Lynn. O iau eu de la el. Arunc
farfuria ei peste cea a lui Caleb i fugi dup cine, care
ddea trcoale mesei din sufragerie, innd bucata de pui n
gur. Brittany i Jeffrey l urmreau i ei.
- Scena vntorii, spuse Caleb, privindu-i pe toi trei
urmrind cinele, n jurul mesei. Mulumesc pentru cin,
se adres el lui Cheyenne. Acum plec, dar nainte de asta
vreau s discut cu tine despre cheltuielile pentru Joni
Lynn.
- Pleci acum? Cheyenne i simi inima tremu- rnd. Dar
nu ai servit desertul, protest ea, ncet.
- Trec peste el. n legtur cu Joni Lynn... am auzit c o
ntreii i...
- tiu c eti suprat pe mine, zise ea, pari furios. De
data asta nu mai fu att de ocat de ieirea ei. ncepuse s
foloseasc felul de a vorbi al lui Caleb Strong.
- Nu snt furios, zise el, pe un ton care i contrazicea
spusele. M grbesc s plec i vreau s discut despre
cheltuielile lui Joni Lynn...
- Caleb, nu oviam n privina familiei tale, ne- lsnd-
o pe Brittany s se joace la Kimmy acas. Doar c nu-mi
place s las copiii undeva, cnd...
-De data asta el o ntrerupse:
- Aa ai spus. i Joni Lynn te-a aprat, aa cum m
ateptam. i este foarte loial. Nu poate crede c
mprteti aversiunea acestui ora fa de neamul
Strong.
- Dar nu e aa!
El se uit n tavan, nencreztor.
- Aa cum ncercam s-i spun, tiu c tu plteti totul
pentru Joni Lynn de cnd s-a mutat aici. Sora mea,
Crystal, mi-a spus c ea nu a contribuit cu un cent la
sprijinul copilului. Nu cred c este drept i vreau s-i
napoiez banii cheltuii pentru Joni.
El vr mna n buzunar i scoase teancul de bani.
- Poftim! Numr mai multe sute de dolari, dup care
adug: De acum nainte, i trimit bani lunar pentru
suportul ei.
Ea se ddu napoi din faa lui i a banilor.
- Nu-i pot lua banii. Cnd am invitat-o peJoni Lynn s
stea aici, nu m ateptam s fiu pitit n monetar.
- Pitit n monetar, repet el i rse batjocoritor.
Vorbeti exact ca profesoara rigid de englez care eti.
El pi mai aproape, cu banii n mn, iar ea se retrase,
instinctiv. Ce s-a ntmplat, doamn? Banii mei nu snt
destuL de buni pentru o mic prines ca tine?
Srise calul. Cheyenne, vestit pentru temperamentul ei
linitit, stpnit, izbucni, enervat:
- tii ce eti, domnule Strong? Eti un snob, la rndul
tu. Ea se cutremur de furie. Nu vrei s crezi c m-a
putea deosebi de Bentley i de Thurman i de Mayfield i
de toi ceilali. i place s te agi de ideile tale
preconcepute, la fel ca ei. Snii ei se ridicar, cnd ea gfi,
obosit. Eti la fel de orb i de ncpnat ca i ei.
Privirea lui Caleb fu prins de snii ei. Noaptea trecut
le simise rotunjimea. i inuse n palm fermi i rotunzi.
Memoria senzual l lovi cu fora unui tren deraiat,
lsndu-l nuc, pe moment. i furios pe slbiciunea lui, ca
s se apere i vrs furia asupra ei:
- Acum mai este i psihanalist; o tachin el.
Prinesa este o doamn att de talentat!
Insolena din tonul lui o fcu-s ia foc. i arunc vorbele
n fa:
- Chiar m etichetezi aa cum tot oraul te-a etichetat
pe tine. Pretinzi c urti prejudecile i snobismul din
-Whitneyville, dar aa eti i tu. Condamni oameni, ca
familia Benthley i Thurman, dar i tu eti n aceeai
gleat cu ei.
- Ai terminat?
Indiferena rece pe care o afi ceruse o voin de fier,
fiindc furia lui ajunsese la punctul limit. Era enervat de
acuzaiile ei. i folosise talentul profesoral ca s-i
prezinte logica ei absurd i defectuoas. Dac avea vreun
pic de dreptate, aceasta era din cauza talentului ei
oratoric, i nu pentru c era adevrat.
- Da, am terminat, spuse ea. Te ascunzi dup un zid al
lipsei de responsabilitate i tiu ct de greu este s fii
convins de contrariul. Am nfruntat acelai gen de minte
ncuiat din partea multor oameni, cnd Joni Lynn s-a
mutat aici. Tu eti chiar imaginea rsfrnt.
- Aceeai gleat! Imagine rsfrnt! Profesoara de
englez vorbete i n metafore. El pi ctre ua de la
buctrie i napoi. Era imposibil s stea calm, cnd trupul
su vibra tensionat. Ei, i spun clar, doamn. nceteaz s
m mai compari cu snobii pretenioi i arogani din acest
ora. Nu snt ca ei, n nici un caz!
Ea i nl brbia, sfidtor.

- Nimeni nu e mai orb dect cel care nu vede, cit ea.


- Tu chiar nu tii cnd s termini, nu, drguo? zise el,
dur. Tot insiti i insiti... pn cnd e prea trziu.
Cheyenne i auzi tonul din voce i i vzu rigiditatea
trupului puternic. Mental, i compar predica cu cineva
care tocmai trgea de coad un tigru somnoros, doar ca s
descopere c bestia feroce era treaz i hotrt s se
rzbune.
CAPITOLUL 5

Poate c activitatea nebuneasc din sala de mese


alturat i inspirase rspunsul, sau poate c mersul
ncontinuu al lui Caleb. Cheyenne simi nevoia s fac
ceva. Iei pe ua buctriei i se ndrept spre balcon.
Ajunse la jumtatea treptelor cnd Caleb o prinse cu
mna de talie i o rsuci ctre el, cu uurina cu care un
tigru i manevreaz prada.
- Nu m mai ine! i ceru ea cnd ajunse n balcon.
Vorbise cu mai mult curaj dect simea. De abia putea s
respire aa, cum o inea Caleb de talie.
- O, fetio, ce strategie! El rse dur i nu-i slbi
strnsoarea. Acum trebuie s-i rspund: implorai s fii
strns de un brbat.
- i m acuzi pe mine c vorbesc n cliee! Replica ta
este total neavenit, nu mai spun ct de neadevrat este.
El o trase napoi pn cnd se lipir de peretele
balconului.
- Iubito, cnd o femeie fuge de un brbat, aa cum ai
fcut tu, se pare c-l invit s fug dup ea i s o prind.
Ea se for s-l priveasc n ochi.
- Ar putea nsemna c nu-l poate suporta lng ea. C s-
a sturat de prerile lui tmpite i ncpnate...
El o lipi de zid i o intui acolo, ntre acesta i trupul lui.
i cum se aplec peste ea, fu din nou uimit de ct de
viril, puternic i mare era.
El i privi faa. Focul din ochii lui nu era destul de
intens, dar ea i simi efectele n sufletul ei. Furia care o
mcina ncepuse s se topeasc; lsnd-o slab, fr
puteri.
Petrecndu-i o mn pe dup capul ei, el se aplec
asupra-i, i lipi trupul greoi de al ei.
- Recunoate: asta ai plnuit s se ntmple cnd ai fugit
aici.
i apropie gura civa milimetri de gura ei, nnebunind-
o. Ar fi aa de uor, se gndi ea, s nchid ochii i s m
odihnesc pe pieptul lui solid i puternic. Tnjea dup gura
lui. Tnjise dup ea nc din noaptea trecut, i voia mai
mult i mai mult, i ziua i noaptea. Dar s-i arate acest
lucru, s i se druiasc, dup cum o tratase...
Mndria ei se rzvrti la acest gnd.
- Nu recunosc aa ceva! Reui s-i vre minile ntre ei
i s-l mping. Nu izbutea, dar ncerca n continuare.. M-
ai ofensat i m-ai insultat, preciz ea, i te atepi s cedez
manierelor tale necioplite. Ei bine, n-am de gnd. Copiii
mei, nepoata ta i cinele alearg prin jurul casei i snt
furioas pe tine, deci ultimul lucru pe care l-a face ar fi
s m gndesc la o ntlnire romantic, cnd am venit aici!
- ntlnire romantic? Aa o numeti? n ciuda
impulsului de a-i menine furia, Caleb i ced. Mai
degrab zmbea, dect se ncrunta. Ea era mic i pricjit,
delicat, iar aceast combinaie era irezistibil.
Plnuise s o mute de buze, ntr-un srut insulttor,
apoi se rzgndi.
ncet, i atinse buzele uor de ale ei, provocnd-o. Slaba
aprare a lui Cheyenne se sfrm sub atingerea lui
senzual. Un oftat uor i scp de pe buze, iar ea i
petrecu braele n jurul gtului lui. Prea inevitabil, fatal,
s se mbrieze plini de pasiune i dorin. O plcere
cald o npdi i el o srut adnc, plin de savoare.
Ea desfcu gura, primindu-i limba aspr, care ptrundea
ncet i se freca intim de pereii gurii ei.
Se srutar slbatic, rvitor, nemaigndin- du-se la
timp, loc sau mprejurare.
O cldur puternic o strbtu pe Cheyenne. i simi
snii umflai i se frec de el, apsndu-se peste pieptul lui
solid. Sfrcurile i se ntriser, erau dureros de sensibile, i
nu se putu abine s nu se frece de eL Nu i era de ajuns.
Voia s i se druiasc goal, s-l lase s o ating acolo...
cu degetele... cu gura lui.
Capul i se nvrtea. Nu se mai gndise aa la nimeni, n
afar de Evan, i chiar i cu el, excitaia sexual dispruse
curnd. Nu-i venea s cread c mintea ei arborase
asemenea idei i dorine secrete i c acest Caleb Strong i
le sugerase.
Picioarele li se mpletiser intim i, cnd el se legn peste
ea, ea i simi sexul sculat, dur i gros peste pntecele ei.
Era la fel de contient de golul din ea, pe care atepta s
i-l umple.
Caleb o mngie posesiv, ndelung. Se srutar iar i iar,
lung, ncet, din ce n ce mai pasional, mai intim. n cele
din urm, el i smulse gura de pe a ei i i-o lipi de
curbura graioas a gtului ei. i supse pielea sensibil,
apoi o linse. Ea se cutremur i se ag de el. ,
- Te doresc, murmur el, rguit. Ard dup tine. Naptea
trecut am fost excitat i m-am zvrcolit i m-am plimbat
prin camer, fiindc te doream att de mult. '
Mrturisirea lui sincer o rvi. Nu se gndise c ar
putea strni pasiune i dorin ntr-un brbat. Cu Evan nu
fusese aa. Dar iat-l pe Caleb Strong, un brbat
experimentat, acomodat cu poftele carnale, spunndu-i ct
de mult o dorea.
Se ddu un pas napoi i l privi plin de dragoste.
- Serios? opti ea. Nu o spui doar aa?
- Eu nu mint cnd doresc o femeie, spuse el pe un ton
profund i dur. i te doresc, iubito. El i prinse gura ntr-
un srut devorator.
De data asta, cnd el i dezlipi gura de a ei, ea trebui s se
in'de el. Picioarele i tremurau n aa hal, nct nu o
ineau, dar ea se prinse cu braele de el. Chiar ndrzni s-
i lipeasc gura de gtul lui gros i musculos. Cum de era
posibil, se gndi ea, s se simt att de languroas i att de
energizat, n acelai timp?
- Disear, i opti l. Limba i ptrunse n scotea delicat
a urechii ei i ea fu scuturat de fiori senzuali. Vin dup
ce adorm copiii.
Cuvintele lui ptrunser, ntr-o clip, n ceaa care i
nvluia mintea, apoi se trezj..Dac Caleb Strong sosea
aici, dup ce copiii vor adormi, nu va veni ca s-l plimbe
pe Peppy sau ca s stea pe verand i s bea limonad. Ea
nghii n sec.
- Vrei... vrei s te culci cu mine?
- O, da, iubito. n mod sigur vreau s m culc cu tine. O
trase ctre el i o srut din nou.
Cheyenne ls capul n jos i el o srut pe obraji, n loc
s o srute pe gur. I se propunea aa ceva pentru prima
dat n viaa ei. i viteza cu care trecuser de la un srut,
la a face dragoste... era ameitoare. .
- Dac m gndesc mai bine, de ce s ateptm pn
disear? El o lu de mn i o porni ctre u. Spune-i lui
Joni Lynn s vad de copii i te iaala Covorul Magic.

- La motelul Covorul Magic?


Vizualjz locul - o relicv din vremea cnd oseaua
reunea acolo turiti care veneau din cele dou direcii
paralele. Acum, motelul i gzduia doar pe turitii
ocazionali, dei se spunea c va redeveni rentabil.
Caleb se gndea prea intens la ce urma ntre ei, c s-i
mai vad expresia ngrozit de pe fa.
- Este pe Ruta 6, n drum spre Smithboro, zise el, lejer.
l nnebunea gndul de a o simi pe Cheyenne, goal sub
el, trupul lui zvcnea de dorin i o trase n buctrie.
Cheyenne cercet cu privirea buctria, colecia ei de
vase de gtit din ceramic i erveelele copiilor, lipite cu
magnei de frigider. Era buctria unei doamne
respectabile, a unei mame i a unei profesoare, a unei
femei care cu greu s-ar fi dus la Covorul Magic, cu un
brbat pe care l cunotea doar de dou zile, nemailund n
consideraie cei paisprezece ani din trecut.
Se apuc de marginea tejghelei cu o mn i i-o smuci
pe cealalt din mna lui.
- tiu unde este motelul Covorul Magic, se roi ea. Dar
nu pot s cred c te gndeti s merg acolo! Cine crezi tu
c snt? Penny Sherwood?
- Cum? ntreb el, nc nucit. Nu-i putea aminti
ultima dat cnd fusese att de excitat. Aristocrata
Cheyenne Whitney l nnebunise ca nimeni alta. Revelaia
l nelinitea. Cine? Cine cred eu c eti? '
- Penny Sherwood! se rsti Cheyenne. Prietena ta din
liceu. Cu^siguran mi-o amintesc, chiar dac tu nu!
- Am avut o grmad de prietene n liceu. i asta a fost
demult.
- Las-m s-i reamintesc. Dup legenda din
Whitneyville, Penny Sherwood este cea cu care ai intrat
n coal, n noaptea de,Halloween, iar acolo...
- O, acum mi amintesc. Penny Sherwood! Colurile
gurii i se ridicar ntr-un zmbet senzual. M ntreb ce-o
mai face acum?
- Ei, dac este istea, acum este pitit cu ora, n loc s
o fac gratis, aa cum obinuia!
Cheyenne nghe auzindu-i cuvintele rsunnd n
buctria tcut. Dac nu s-ar fi auzit, nu s-ar fi crezut
niciodat n stare de o asemenea remarc obscen.
Doamne, sunase ca i cnd ar fi spus-o nsi Penny
Sherwood!
Caleb izbucni n rs. S-i petreci timpul cu Che- yenne
era ca i cnd ai fi clrit un cal slbatic, i zise el.
Emoiile lui se schimbaser de la furie, la pasiune i apoi
la rs, cil ai zice pete.
El se simea la fel de dezorientat ca i ea, i tia c ar fi
trebuit s plece, fiindc ea. l tulbura ca nimeni alta.
Dar ncepu s rd cnd se gndi la slalomul sexual cu
acea Penny Sherwood.
- Nu e amuzant deloc! exclam ea. Niciodat nu am
spus ceva mai ngrozitor n viaa mea. mi... mi cer scuze.
- De ce? A fost o observaie sincer, Penny Sherwood
nu este de fa, oricum. Probabil c i exercit
farmecele... n....
- Vrei s taci? l nterupse Cheyenne, cu frenezie. Nu
vrea'u s mai discut despre asta... deloc.
Iei val vrtej din buctrie i merse n camera de zi,
care era tcut. Rsetele copiilor rzbteau de la ua din
fa. Erau cu toii n curte, Jeffrey sttea pe Peppy, care
zcea ntins pe iarb. n timp ce Joni Lynn scotea osul de
pui din gura cinelui. Peppy nici nu mria, nici nu muca,
ci i preda prada cu bucurie.
Caleb i se altur lui Cheyenne.
E timpul s plec, zise el i se ntreb dac ea va protesta,
sau poate va insista s rmn la desert. l ngrijor acest
lucru.
Ea nu insist. Nu ncerc nici mcar s se uite la el, deja
se comporta ca o candidat la motelul Covorul Magic. Nu
o s ndrepte gafa n nici un fel.
- Mulumesc din nou, spuse ea, ncet, pentru darurile pe
care le-ai cumprat lui Jeffrey i Brittany, n aceast
dup-amiaz. Rmase cu privirea fixat asupra copiilor,
care acum i aruncau lui Peppy un b ca s-l prind.
Ea simi degetele lui Caleb peste ale ei, apoi el i vr
ceva n mn. Chiar nainte ca ea s se gn- deasc c erau
bani, el zise hotrt:
- O s-i iei i o s-i pstrezi. Nu-i poi permite s mai
ntreii nc o persoan i s pretinzi c ai bani.
- Cum adic? ntreb ea, apoi se gndi s deschid mna
i s lase banii s cad pe jos, dar rezist acestui impuls.
Dup cum mergeau lucrurile, Penny i va gsi i i va
mozoli. Sau i va mnca.
- Adic, zise el, sincer, nu eti vduva bogat pe care o
cred oamenii din oraul sta, nu eti deloc. Nu lucrezi ca
s i omori timpul. Lucrezi fiindc ai nevoie de bani ca
s-i ntreii familia.
El avea dreptate, dar o durea s aud acest lucru. Nu se
fcea s discui cu cineva situaia ta financiar.
Se putea vorbi pe la spatele cuiva, dar s-i spui asta n
fa? Niciodat.
- i cum de ai ajuns la concluzia asta? ntreb ea,
rigid.
- A fost uor. M-am uitat bine prin jur. Casa are nevoie
de o zugrveal nou i acoperiul trebuie reparat. Mobila
ta este foarte uzat. Este nvechit, la fel i covoarele.
Aplicele din buctrie snt cel puin de patruzeci de ani
i...
- mi pare ru c locuina mea nu ntrunete standardele
tale, zise ea, cu rceal. Era insuportabil faptul c el avea
dreptate n ceea ce spunea. Dup ce i-a pltit datoriile
lunare, nu a mai avut' destui bani ca s zugrveasc
locuina i s pun alt acoperi. Deja vnduse cteva piese
de mobil veche pentru a o scoate la capt.
- Nu o s faci comentarii despre ct de preioase snt
lucrurile vechi ale unui Whitney, fa de cele nou-noue
ale unui Strong? ntreb el.
- Nu eu snt cea care insult aici, ci tu, spuse ea. nti,
pe mine, apoi casa mea.
- la stai aa. Cnd te-am insultat pe tine, personal?
- Ai i uitat de invitaia s merg la motelul Covorul
Magic? Eu nu.
El se ncrunt.
- Te insult faptul c vreau s fac dragoste cu tine?
Ea se rsuci ctre el.
- S faci dragoste? O noapte la un motel declasat nu are
nimic de-a face cu dragostea, ci cu sexul ieftin.
Bineneles C m simt insultat pentru faptul c ai crezut
c pot fi dus ntr-un loc precum Covorul Magic!
- Am crezut doar c eti o femeie pasional, care m
dorete la fel de mult pe ct o doresc eu. Asta nu te face o
trf n ochii mei.
- Trebuie s m simt mai bine acum? Ei bine, nu!
Probabil c nici pe Penny Sherwood nu ai crezut-o o trf.
Chiar ai luat-o la Carnavalul Bobocilor din Liceul
Whitneyville, unul dintre cele mai mari evenimente ale
anului.
El se ncrun, uimit.
- Cum?
- V-am vzut mpreun. Eu am fost una dintre fetele
alese ca s serveasc rcoritoare, atunci. Penny Sherwood
i-a ocat pe profesori aprnd ntr-o rochie strmt, cu
spatele gol i decoltat indecent n fa, iar directorul v-a
spus amndurora s plecai. Dar nainte s pleci, ai reuit
s amesteci punciul de cpuni cu vodca!
- A! Acea serat, zise el, exasperat. Cum de i aminteti
tot gunoiul sta? i de ce? El o privi bnuitor.
Cheyenne i simi obrajii caizi. ntrebrile lui erau
fr rspuns. De ce s-i aminteasc fiecare detaliu despre
Penny Sherwood? De ce pstrase toate aceste amintiri,
care de-abia o implicau?
- Trebuie s fi dus o via groaznic de plictisitoare dac
i-ai amintit trecutul meu, zise el, tachi- nnd-o.
Ba nu!
- Ei, continu el, lene, i-am oferit ocazia s rupi
monotonia, dar tu preferi o via monahal, nu, doamn
Cheyenne? Mai bine i imaginezi diverse lucruri despre
mine i Penny dect s le ncerci personal.
El ridic din umeri i se duse spre vernd, apoi
preciz:
- Pierzi, iubito. Nici una din fanteziile tale nu se
aseamn cu realitatea.
Cheyenne i simi tot trupul cald. Era i umilit i aat,
vzndu-l c pleac. Apoi i zise c era furioas i c
avea tot dreptul s fie aa. Caleb o insultase, apoi
rsturnase lucrurile pentru c ea prea cea nvins. Ar fi
trebuit s-i ordone s plece, dar el plecase de bun voie.
nc o insult la adresa mndriei ei.
Se uit pe geam i vzu cum i face cu mna lui Joni
Lynn, Jeffrey i Brittany. Nu-i dezlipi privirea pn ce el
nu se sui pe motociclet i plec, fr s se uite n urm.
Ea nu i-a dat seama c i nfipsese unghiile, n palm,
pn cnd degetele nu ncepuser s o doar. ncet,
desfcu pumnul i se pomeni uitn- du-se la banii
fonitori pe care i-i dduse Caleb. I se pru normal s-i
numere i asta i fcu, iar dup ce termin, rmase
ocat.
Zece. Erau zece bancnote de o sut de dolari,
pentru cheltuielile lui Joni Lynn i promisese s-i mi
trimit. Se gndise la ct cheltuise i la Benthley n acea
dup-amiaz.
De unde avea oare atia bani? i de ce i ducea cu el?
Nimeni nu folosea bani cash n Whitneyville, numai cri
de credit sau cec-uri. S fi avut vreun motiv sinistru?
Attea ntrebri i se nvrteau prin cap i toate despre
Caleb Strong.
Imagini de ale lui, att din trecut ct i din prezent,
preau s-i fie imprimate n minte. Ea i petrecu restul
dup-amiezei pe pilotul automat i nimeni, nici Brittany,
Jeffrey sau Joni Lynn nu-i observaser preocuparea.
Cnd l scoase pe Peppy la plimbarea nocturn, i ddu
seama, cu tristee, ct de mult ar fi dorit s aud zgomotul
unei motociclete negre, pe Silver Creek Road. Voia s fie
cu Caleb Strong! Era de necrezut, dar adevrat. El
plecase, iar ea i simea lipsa.
Cheyenne nu mai adormise plngnd de ani de zile, nici
mcar atunci cnd primise un telefon de la unul dintre
colegii lui Evan, din Atlanta, care o informase despre
accidentul lui de main, cnd se' dusese s-i Viziteze
prietena din ora. Plecarea lui Caleb nu se putea compara
cu acest eveniment i totui o fcu s se culce cu ochii n
lacrimi.
n cele din urm, extenuat i stoars de emoii, czu
ntr-un somn agitat.

CAPITOLUL 6 '

Cheyenne era n buctrie, n dup-amiaza urmtoare,


preparnd o pulp de porc la cuptor, cnd ua din spate se
deschise i Tricia Vance Harper, prietena ei din copilrie,
intr, mpreun cu fetia ei Mollie, de ase ani.
Tricia nu se obosea niciodat s bat la u sau s
foloseasc intrarea din fa.
Locuia la o azvrlitur de b i o tia pe o alee, pn n
curtea lui Cheyenne.
- Unde e Brittany? ntreb Mollie. Bunica mi-a
cumprat dou ppui noi i vreau s i le art. Nu le are
pe astea, adug micua, rutcios.
Cheyenne i suprim un oftat. Contrar lor, Brittany i
Mollie nu aveau n fa o prietenie de lung durat.
La ase ani, vrsta la care Cheyenne i Tricia pruser
inseparabile, Brittany i Mollie preau s nu se plac
deloc..
- Brittany este sus, se joac cu Jeffrey, zise Cheyenne,
zmbind. Linitea din cas se va sfri n curnd, fiindc
Mollie i cu Jeffrey se displceau complet.
- Ross ia cina la Rotary Club n seara asta, zise Tricia
cnd Mollie plec, i m ntrebam dac tu i copiii vrei
s" luai cina cu mine i cu fetia mea la White Horse Inn.
- O, mi-ar plcea, dar deja am preparat cina. Asta era
replica obinuit a lui Cheyenne, cnd Tricia o invita la
clubul de noapte. Dei White Horse Inn avea o sal de
mese pentru familiti, era prea costisitoare pentru bugetul
ei.
Tricia se uit cu un ochi critic la cratia aburind.
- Asta e cina? Cum naiba se mai cheam asta?
- Pulp de porc la cuptor. Are felii de brnz american
n mijloc i, cnd se topesc, snt delicioase. Cheyenne vr
cratia n cuptor.
- Oh! exclam Tricia i se strmb. Dac a
ncerca s le dau aa ceva lui Ross i lui Mollie, mi-ar
arunca-o n cap. Hai, Cheyenne, n-ai mai ieit demult.
Scoate pulpa i hai cu noi.
Cheyenne ncepuse s curee un mnunchi de morcovi.
- Chiar nu pot, Trish. Joni Lynn se ntoarce de la slujba
ei, pe la ase fr un sfert i va...
- A, da, Joni Lynn, protejata ta. Micua ta sor. Tricia se
arunc ntr-un scaun din buctrie. Dup prerea lui
Dawn Bentley, ai devenit mama tuturor celorlai Strong-i.
- Dawn Bentley? Minile lui Cheyenne se oprir din
activitate. Ce a spus?
- C ieri dup-amiaz o ntreag ceat de Strong-i a dat
buzna n magazin i erau s-l d- rme, iar cnd a ncecat
s-i calmeze, tu ai nceput s ipi la ea.
- Deci, asta a ncercat s spun ea ca s-i justifice
comportamentul? Cheyenne arunc cojile de morcovi i
se ntoarse cu faa ctre prietena ei. Nu a fost aa, Tricia.
Dawn a fost cea care ipa ca o smintit. S-a purtat
abominabil i ea tie asta.
- Cheyenne, mai e ceva, spuse Tricia i se aplec
nainte n scaun. Dawn mai spune c acel Caleb Strong a
venit cu o grmad de bani de pe droguri i c ea nu a
vrut s-i cheltuiasc n magazinul ei. Cnd a ncercat s-l
opreasc, tu i-ai luat aprarea, ai insultat-o i l-ai lsat s
cumpere cadouri pentru Brittany i pentru Jeffrey.
- Caleb Strong nu se ocup de droguri! exclam
Cheyenne.
- Se spune c avea bani ct s cumpere un cal.
Comportament tipic de traficant de droguri.
-Tricia, de unde tii? Nu ai vzut un traficant de droguri
n viaa ta.
- Ei, fiecare traficant de droguri, de la televizor, duce
cu el o grmad de bani cash, zise Tricia. i trebuie s
recunoti c d de bnuit. Altfel de unde s ia un Strong
banii tia? i de cnd eti tu att de familiar cu Caleb
Strong, nct te duci cu copiii i cu el la cumprturi?
- Nu fceam cumprturi cu el, zise Cheyenne, cu o
voce strangulat, nfcnd un cuit. Simea cum i curge
transpiraia din cap pn n picioare, cum i tremurau
minile. S-a ntmplat s dau peste el i i-am vorbit. Este
unchiul lui Joni Lynn, tii.
- Micua Joni Lynn este una, Cheyenne. Caleb Strong
este o chestiune cu totul diferit. Nici mcar faptul c eti
o Whitney nu i-ar salva reputaia dac... Doamne
ferete... te-ai cupla cu el!
Cheyenne oft.
- Am primit destul moral de la prini despre
responsabilitatea de a duce un nume ca Whitney, Trish.
Nu mai am nevoie de asta din partea ta.
- Aa i-a sunat? Tricia prea ruinat, lart-m,
Cheyenne. Nu fi suprat pe mine.
- Nu snt. .
- Grozav! Atunci vii la cin vinerea viitoare? Sora lui
Ross i soul ei vin de la Charleston i dm o mic
petrecere pentru ei.
- O, Trish, chiar nu pot!
- Termin! i cunosc toate scuzele pe dinafar. Joni
Lynn lucreaz pn trziu, vinerea, iar tu trebuie s gseti
o baby-sitter, ceea ce este foarte greu, fiindc toi copiii
din ora se duc la fotbal. i eti obosit vineri noaptea din
cauz c ai lucrat toat sptmna, aa c vrei s stai s te
odihneti.
- M bucur c nelegi, Tricia.
- Da, neleg. Dar de data asta nu accept refuzul. Deja
am discutat cu Darcey, ca s stea cu Jeffrey i cu Brittany,
iar ea a fost de acord. Are doisprezece ani acum i poate
face fa. Te poi odihni acas la mine, Cheyenne. Vin
doar civa prieteni - Polly i Graham Maitland, familia
Russel, Smith. i cunoti foarte bine.
- Da, dar...
- Evan a murit de patru ani i jumtate, Cheyenne, zise
Tricia, ngduitoare. tiu c e greu, dar trebuia s iei mai
des. Spune c vii.
Nu avea o scuz onorabil, recunoscu Cheyenne,
suprat n sinea ei. Tricia i demolase toate motivele,
parial adevrate, inclusiv pe cel mai tare, acela de vduv
ndurerat. nbuindu-i un geamt, accept.
- O, am uitat s menionez c va veni i Ben, fratele lui
Graham. A divorat de curnd i s-a ntors din Savannah.
Lucreaz la banca din Whithneyville, ca ofier cu
mprumuturile. i-I aminteti -pe Ben, nu? L-a jucat pe
Curley, n musicalul Oklahoma, cnd el a terminat, iar noi
eram boboci. Mai ii minte ce simpatic era?
Cheyenne i aminti, dar nu era entuziasmat de
participarea forat la petrecerea lui Tricia. Pentru prima
dat fu ncntat de iptul furios al lui Jeffrey.
- M duc s vd ce fac copiii, zise ea, repede.
- Vin cu tine, spuse Tricia, iar ipetele copiilor
ntrerupser planurile de petrecere.
- Unchiul Caleb pleac n seara asta, anun Joni Lynn,
cu un oftat plin de regrete, n timp ce ea i Cheyenne
splau vasele de la cin. S-a oprit n faa magazinului de
ngheat i i-a luat rmas- bun de la mine.
Cheyenne puse jos bolul pe care l spla n ap cu dero.
- A spus cnd se ntoarce? se pomeni ntrebnd.
Stomacul i chioria i se fora s-i pstreze lin
ton calm.
tia c exagera un lucru care nu prea o interesa.
Ar trebui s fie vesel c-i va continua existena
linitit.
- Nu, niciodat nu spune. Unchiul Caleb vine i pleac,
spuse Joni Lynn, ridicnd din umeri. Cred c de data asta
a venit fiindc mama are necazuri mari cu cel mic. Iar nu
se duce la coal i se bate pe unde apuc.
- i mama ta ine cont de sfatul unchiului Caleb?
ntreb Cheyenne, un pic ocat de ct de multe informaii
dorea despre el.
Joni Lynn ncuviin.
- Toi din familie in cont. Unchiul meu Ralph i spune
unchiului Caleb eful". El ne d sfaturi, bani i ne
ntreine. O, i lecii da moral, adug ea, zmbind.
Bani?
Cheyenne era att de preocupat de misterul venitului
inexplicabil al lui Caleb Strong, nct nclc orice regul
de etichet i ntreb, curioas:
- Cu ce se ocup exact unchiul Caleb, Joni Lynn?
Fata se foi, jenat.
- Pi... nu prea tiu...
Cheyenne i ddu seama, imediat, c Joni minea.
- Nu am vrut s te jignesc, Joni Lynn, zise ea, cu faa
n flcri. De fapt, o jignise!
- O, Cheyenne, m simt groaznic s am secrete fa de
tine, dar nu pot s spun pentru cine i ce lucreaz unchiul
Caleb. Spune c este secret i c doar Strong-ii trebuie s
tie. Nu-i pot spune... lar- t-m.
- E-n regul, spuse Cheyenne, forndu-se s
zmbeasc. ntrebam ca s m aflu n treab.
Un secret tiut doar de Strong-i? repet ea n gnd.
Acuzaia lui Tricia i zumzia n urechi.
- neleg c unchiul Caleb are metehnele lui, continu
Joni Lynn, ngrijorat, dar mie nu-mi place tinuirea.
Vreau s spun c nu este ceva ilegal ca un Strong s aib
succes, dei unchiul Caleb spune c aici aa se consider.
Toate li se par nelegale.
- Dar el... Ce face el nu este ilegal, nu?
Cheyenne se simi ruinat de ea'nsi, dar nu
putuse s nu ntrebe.
- Nu, bineneles c nu! exclam Joni Lynn, ocat de o
asemenea idee. Nu unchiul Caleb!
Uurarea care o npdise pe Cheyenne fu nlocuit de
iritare.
Era nnebunitor!
Atitudinea secretoas a lui Caleb Strong era total opus
relaiei ei deschise cu Joni Lynn.
- i se permite s spui unde st unchiul tu? ntreb ea,
un pic caustic.
- Nu vd de ce nu. Locuiete n Mobile, Alabama. Joni
Lynn era nerbdtoare s dezbat acest subiect. Dar
cltorete foarte mult. El spune c are o groaz de
cmine n afar de casa lui. Noi l tachinm spunndu-i c
locuina lui din Whitneyville este n afara oraului, la
motelul Covorul Magic.
O farfurie scp din minile nervoase ale lui Cheyenne.
Alunec pe podea i se sparse.
- Ct de nendemnatic snt! exclam ea, aple- cndu-
se s adune cioburile. Spuneai c unchiul tu...
frecventeaz motelul Covorul Magic?
- St acolo ori de cte ori vine la Whitneyville, fiindc i
place intimitatea i nu vrea s stea pe capul nimnui.
Covorul Magic are o reputaie proast, dar unchiul Caleb
spune c are camere mari, curate i adecvate.
Cheyenne se ntreb de ce faptul c Caleb Strong era
nsemnat n registrul motelului fcea ea propunerea sa, de
a o lua acolo, s fie mai puin... scandaloas.
Faptul c o lua n camera lui i nu ntr-o camer de
hotel i se prea mai puin insulttor.
La urma urmei nu era o insult s fii invitat la cineva
acas, iar dac motelul Covorul Magic era cminul lui din
deplasare....'
Eti o femeie pasional care m dorete att ct o
doresc i eu. Asta nu te face o trf n ochii mei i aminti
cuvintele lui i acum l crezu.
i asta era o alarm!
Puterea ei de a judeca scdea nfricotor, cnd era
vorba de Caleb i de proprieti.
Era cel mai bine c prsise oraul.
Ei, ncepuse s cread c o escapad la motelul Covorul
Magic, cu el, nu ar fi att de sordid.
Brbatul era periculos, o ameninare a minii ei, a
virtuii ei, a reputaiei ei.
Aa c de ce nu se convingea ct de fericit era acum,
c el plecase?
Cldirea nepretenioas, care reprezenta sediul lui Dix-
Mart, se afla n suburbia Mobile, departe de traficul
aglomerat i congestionat al oraului.
Caleb i trase Buick-u\ argintiu - maina lui de la
companie - n parcarea rezervat, salutndu-l pe paznic cu
o fluturare a minii apoi intr n cldire.
El deinea i conducea o Corvette roie, simbolul lui
statuar n afara slujbei, i nu cnd era n Whitneyville,
desigur.
Acolo, folosea Harley-ul imens pe care l inea la
fratele su, ca s se plimbe prin ora, n timp ce Corvette
era inut ntr-un garaj, lng Smithboro.
Intr n cldire i vorbi cu toat lumea, i toat lumea l
salut.
Costumul lui bleumarin era croit impecabil, la fel i
cmaa alb i cravata din mtase pur.
Era imaginea perfect a unui director tnr i plin de
succes, total diferit de rebelul pe care l afia n
Whinteyville. .
Intr, zmbind, n biroul su. Venind napoi aici, la Dix-
Mart, n Mobile, se simea cu adevrat ca acas.
Pe placa de pe ua biroului su scria C.W. Strong, dar
nu admisese titlul de vicepreedinte executiv. Nici nu
trebuia.
Toat lumea din companie l cunotea, pe el i poziia
lui. Cnd intr n biroul imens i aerisit, simi o mndrie i
o satisfacie unice.
Cteva minute mai trziu, Preston Ralburn, preedintele
companiei i cumnatul lui Mack Dixon, fondatorul lui
Dix-Mart pi nuntru.
- Deci, am ctigat, n cele din urm, n Whitneyville,
spuse Ralburn strngnd mna lui Caleb Strong, cu
fermitate. Greu de crezut c am fost legai de mini i de
picioare de Camera de comer! E cea mai lung lupt pe
care am dus-o.
- Cei din Whitneyville snt tenace, spuse Caleb,
zmbind mohort. Cea mai mic schimbare i deranjeaz,
de aceea magazinul nostru va avea succes acolo. Centrul
Whitneyville-ului ine de domeniul trecutului. Un trecut
prost. Serviciul este sub orice critic, marfa la fel. i
atitudinea proprietarilor de magazine este cam aa: Ne
facei o mare favoare c v cheltuii banii aici. Prezic c,
ntr-o lun, acele magazine vor da faliment, unul cte
unul.
Ralburn se lumin la fa.
- i Dix-Mart va mai marca un succes cu nc un Ora
al reducerilor de preuri". Nimeni nu poate alege un loc
pentru Dix-Mart ca tine, Caleb. Instinctul tu este grozav.
Whitenyville va fi cel de-al cinci- sutelea loc bine ales de
tine. i toate aceste magazine fac bani buni.
Caleb ridic din umeri.
- E cercetare, nu instinct, Ral.
- Dac ar fi pur cercetare, atunci toate magazinele ar
face aceeai vnzare ca ale tale. Nu fi modest, Caleb.
Faptele snt fapte, eti infailibil. Cei doi brbai rser,
amuzai. Karen vrea s vii, mine sear, la noi, la cin,
adug Ralburn, nainte s plece. Va veni i Mark. Pe la
apte?
- Sun bine.
- i fii atent. Karen a invitat i pe o anume Lindsey
Carrol. Mama lui Lindsey este o veche profesoar a lui
Karen. S spun mai multe?
- Ajutor! ip Caleb. Fr alte ncercri de ale lui
Karen!
- Karen este hotrt s te aeze i s faci o cstorie
reuit, spuse Ralburn, chicotind. Nu se va lsa. Ct timp
rmi unul dintre burlacii bine, din Mobile, Karen i va
aduce numai prospturi. i nu m refer la prjituri.
Rznd de propria sa glum, Ralburn iei din birou. Unul
dintre burlacii bine din
Mobile". Caleb scutur din cap. ntotdeauna se minuna de
reversul aprecierilor cnd se ntorcea din Whitneyville, n
Mobile.
n oraul su natal era cotat drept un srntoc i un
ghinionist. n schimb, n noul su ora era o personalitate,
un star care se ridica ntr-o corporaie de un bilion de
dolari i era considerat o valoare", n Mobile, Karen
Dixon Ralburn' fiica fondatorului i soia preedintelui
companiei, membru al unei familii dintre cele mai
influente, i era un prieten apropiat.
l invita mereu la cin i ncerca s-l cptueasc" cu
cte o tnr de calitate.- n Whitneyville, tinerele drgue,
de calitate, nu-i vorbeau.
Fr s vrea, i aminti de Cheyenne Whitney. Bine,
conchise el, Cheyenne este o femeie de calitate i ea i
vorbise. Chiar l invitase la cin. i mai mult.
i simi btile inimii accelerndu-se i trupul n-
cordndu-i-se, la amintirea srutrilor ei calde, senzuale.
Cu ct mai mult ncerca s i-o scoat din minte, cu att
mai vii i reveneau imaginile legate de ea.
Era tulburtor, deconcertant. Era obinuit s se
controleze n permanen, s-i in sub control gndurile
i aciunile, chiar i pasiunea.
Se ura pentru fapul c, de data asta, nu era aa. De fapt,
prsise Whitneyville cu cteva zile mai devreme dect
plnuise, din cauza ispitei care devenise foarte greu de
suportat.
Am fugit din ora, din nou, se gndi el, mohort. Doar
c de data asta nu fugise din cauza dispreului orenilor,
ci fiindc unul dintre ei l dorea. Ironia nu-l prsise.
Whinteyville! Caleb se ncrunt. nc se mai gn- dea
mult la acest loc. n acea zi mohort, cu paisprezece ani
n urm, cnd fusese forat s-i prseasc casa i familia,
s lase coala, cu trei luni nainte de absolvire, jurase s
se rzbune pe oreni.
Merse ctre harta imens de pe perete n care erau
nfipte zeci de pioneze colorate care localizau fiecare
centru Dix-Mart din ar.
Cu o plcere deosebit, Caleb mai nfipse una, n
dreptul lui Whitneyville.
Ctigase, fiindc mirosise timpul potrivit. Marele i
noul Dix-Mart, cu marfa sa diversificat i ieftin, va
ptrunde i acolo, distrugnd micile magazine ale
cetenilor privai.
Resursele financiare i demografia oraului se vor
schimba dramatic, n scurt timp.
Doar civa oameni nu vor -fi afectai de aceste
modificri.
Va veni primvara i se va deschide cel mai nou
magazin Dix-Mart.
Oraul Whitneyville se va transforma irevocabil. Iar el,
fiul lui Dix-Mart, C.W. Strong, repudiatul din
Whitneyville, selectase acest ora drept punct de referin.
Trecuser muli ani de atunci, paisprezece mai precis, dar
i va ndeplini promisiunea sa de rzbunare.
Fusese o sptmn obositoare pentru Cheyenne.
Prea c ntregul an doi era refractar la lulius Caesar al
lui Shakespeare i muli dintre elevi nu se temeau s-i
exprime aceast prere.
Vineri, i dori s se fi mbrcat n haine comode, s-i
fac un bol cu floricele i s stea lungit pe sofa, n timp
ce Brittany, Jeffrey i Peppy vor urmri emisiunea lor
favorit. .
Dar trebui s se mbrace pentru petrecerea de la familia
Harper, unde era aa-zisa partener a lui Ben Maitland.
i trase pe ea rochia din ln i se ncinse, n talie, cu o
centur lat i neagr, apoi i puse pantofi cu tocuri
joase. Era un stil clasic, elegant, dar ea tia c va fi destul
de prost mbrcat fa de celelalte femei, puse la apte
ace. Cndva asta contase i pentru ea. Dar acum nu mai
conta.
Tricia era o buctreas gurmand i preparase totul cu
o mare minuiozitate.
Inevitabil de superb, Ben Maitland fu politicos i foarte
atent cu Cheyenne, iar ea i ddu repede seama c i
cuta o companie linitit. Dac ea i ddea silina un
pic, putea fi aleas. Se ntreb de ce gndul n sine o fcea
s vrea s fug din cas, urlnd.
Toat lumea conversa n jurul ei la mas. ncerc s se
arate interesat i vioaie, dar de abia fcu eforturi s
participe. Era agitat i plictisit. Chiar n mijlocul
conversaiei i al rsetelor grupului, fu cuprins de o
singurtate teribil. Se simea singur i deprimat, aa
cum fusese pe tot parcursul acestei sptmni, de cnd
Caleb Strong plecase din Whitneyville.
Acolo, la mas, la Tricia, Cheyenne se for s vad
adevrul pe care l evita de atta timp. Dei ntlnirile ei cu
Caleb fuseser scurte, el i exprimase dorinele i
sentimentele care nu mai puteau fi reinute.
Ea era nesatisfcut de sterilitatea i previzibili- tatea
vieii ei. Voia... Dorea...
- arade! exclam Tricia. Fetele contra bieilor. Jucm
pe verand.
Cheyenne Se uit la desertul ei, mncat pe jumtate - o
ngheat de ciocolat. Nu simea oare apropierea unei
dureri de cap? Decise c da i se scuz fa de Tricia, care
ncerc, disperat, s o fac s stea.
Cheyenne era i mai disperat s plece. Ben, din
nefericire, insist s o conduc pn acas. Era ngrijorat
de starea ei proast, iar ea se simea vinovat fiindc nu
era bolnav deloc: Ar fi rmas la petrecere dac nu ar fi
fost acest joc. Ea nsi tria o arad, aceea a unei tinere
vduve ndurerate, n doliu dup soul pierdut i cstoria
perfect. O fars, totul. Gata, se sturase de arade.
Vorbind ncet, ea i cu Ben urcar treptele verandei din
faa casei ei.
- Ast-sear m-am distrat cel mai bine de cnd am venit
n Whitneyville, zise el, ncet. A fost o plcere s ntlnesc
o Cheyenne adult. El se apropie de ea un pas i zmbi
provocator.
Cheyenne se rsuci repede i vr cheia n u. nainte s
o poat ntoarce, ua i fu deschis. De
Caleb Strong. El sttea n prag, mbrcat n blugii lui
obinuii i n tricou, zmbind sardonic.
- Petrecerea s-a spart aa devreme? ntreb elEa se uit
la el de parc ar fi fost o fantom.
- Caleb! opti ea i se lumin, pentru o clip, la fa. Iar
apoi, un gnd oribil o npdi. S-a ntmplat ceva cu Joni
Lynn?
Caleb se sprijini de cadrul uii, cu braele ncruciate.
Tricoul lui negru i expunea muchii puternici i, desigur,
ucigtoarea cobr.
- Joni Lynn este bine. O atept s ias de la lucru. Mi s-
a prut aiurea s o in pe ngrijitoarea ta, dac tot am fost
aici, aa c am pltit-o i am trimis-o acas. Copiii dorm,
i-am dus n pat acum o or i ceva.
- Doamna Merrit nu se simte prea bine, zise Ben. Cred
c ai face bine s plecai, ca s se poat odihni.
Ostilitatea din glasul su se simea vizibil.
- Dac doamna Merrit vrea s plec, mi va spune
singur, zise Caleb, cu o privire de ghea i o voce la fel
de rece.
Animozitatea care se ridic ntre cei doi brbai era
palpabil, iritant. Instinctiv, Cheyenne ncerc s
aranjeze lucrurile.
- mi pare ru, nu v-am fcut cunotin. Ben, acesta
este...
- Ne cunoatem, o ntrerupse Ben. A vrea s tiu de ce
te-ai ntors n Whitneyville, Strong. i mai ales ce caui
aici.
- Cred c va trebui s te tot ntrebi, Benji. Caleb rse,
dispreuitor, apoi se rsuci ctre Cheyenne. Aa i
spuneam n liceu. Precum cinelui din film.
Ben Scrni din dini i Cheyenne trebui s-i nbue
Un rs nervos. Simi c gluma referitoare la cine nu va fi
apreciat.
- Am fost colegi pn cnd el a renunat la coal, zise
Ben, zmbind rutcios. Ai prsit oraul imediat, nu,
Strong? Nu ai absolvit. Eu am fost ef de promoie.
Tonul lui era acid i Cheyenne simi nevoia de a-l
proteja pe Caleb de mojiciile lui Ben Maitland. n mod
reflex, se mut mai aproape de Caleb. El de- abia observ,
totui, ea i ngust ochii i l fix pe Ben.
- tii c fiica de aptesprezece ani a surorii mele,
Crystal, locuiete aici, n casa familiei Whitney? O
cheam Joni Lynn Strong.
Ben trase o njurtur i Cheyenne l privi, surprins.
Gentlemenii nu foloseau un astfel de limbaj cnd se aflau
i doamne de fa. Se uit de la faa roie i furioas a lui
Ben, la cea ferm a lui Caleb. Posibilitatea ca o btaie s
se ncing acolo era alarmant.
nc o dat, ea ncerc s fac pe diplomata.
- Ben lucreaz la banca din Whitneyville acum, zise ea,
voioas, i fratele lui mai mare, Graham Maitland, este
preedinte, la fel ca i tatl i bunicul lor.
Tcerea amenintoare nc plutea ntre cei doi brbai.
Ea ncerc, disperat, o alt diversiune.
- De fapt, ast-sear, la cinf discutam despre banc.
Este singura instituie din ora care i ateapt pe Dix-
Mart cu braele deschise, din cauza politicii acestora de a-
i face cunoscute parola i tranzaciile lor. Asta nseamn
de la ase la zece milioane de dolari pentru Banca din
Whinteyville. Am neles bine, Ben? ntreb ea, cutnd s
fac pace.
- Aa este? spuse Caleb, nainte ca Ben s poat scoate
un cuvnt. Familia Maitland ateapt ca banca din
Whinteyville s primeasc parola lui Dix-Mart? El rse,
prnd amuzat la nebunie.
Cheyenne se uit lung la el, perplex, nu putu s par
amuzat.
Nici Ben nu rdea.
- De ce st fiica lui Crystal cu tine, Cheyenne? ntreb
el. Era rou la fa i vorbea agitat. Nu e... ortodox, tii.
- Nu te privete pe tine, Benji, spuse Caleb, zmbind
piraterete i fcnd-o pe Cheyenne s tremure. Prea
capabil de orice cnd ochii i strluceau ca dou diamante
dure. El i abtu privirea asupra ei. Dac nu te simi bine,
intr nuntru nntinde-te.
Inima ei btu puternic. De fapt, parc i srise n gt.
Cuvintele lui Caleb erau posesive, privirea sexy. Cineva
putea crede c voia s se culce cu ea. l privi pe furi pe
Ben i expresia acestuia i spunea c asta gndea.
Va trebui s-i trimit pe ambii brbai acolo unde le era
locuf. Cheyenne era contient de asta - dac intra n cas
cu Caleb, un Ben Maitland rzbuntor, refuzat pentru un
Strong, se va ntoarce la petrecere i le va povesti tuturor
cu cine se distra ea. Singurei, n timp ce copiii dormeau.
Telefonul fr fir, din Whitneyville, era rapid. Pn
mine, toi vor afla vetile. Nici mcar faptul c eti o
Whintey nu i va salva reputaia dac, fereasc
Dumnezeu, ai ceva cu el. Aa spusese Tricia. Fr
ndoial c avea dreptate.
Cheyenne ntlni privirea lui Caleb. El o privea
enigmatic. Voia s vin cu el? Nu putea spune. El nu
renun.
Cheyenne se simi rvit. Toat sptmna trecut se
gndise la el, visase la el i acum el era aici.
Dac l-ar fi gonit, i-ar fi pstrat reputaia intact i ar fi
rmas una din personalitile oraului. Ben i va cere,
inevitabil, o ntlnire, apoi o alta i va sfri n aceeai
relaie convenional, lipsit de pasiune, pe care o avusese
cu Evan, timp de apte ani.
i aps palmele reci peste obrajii aprini. Nu se putu
uita la nici unul dintre brbai cnd naint spre u.
- Acum intru nuntru, zise ea, optit. Noapte bun,
Ben.
CAPITOLUL 7

Cheyenne intr n cas, uitndu-se drept nainte. Auzi,


dar nu vzu plecarea imediat a lui Ben. Exclamaia lui de
dezaprobare i vuia n jurul urechilor cnd ajunse n
mijlocul sufrageriei. Peppy sttea ntins pe covor, n faa
ferestrei, i dormea. Deschise un ochi, o vzu, apoi l
nchise imediat.
- Chiar te simi ru?
Ea se rsuci auzind vocea lui Caleb. Acesta sttea n
pragul camerei.
Nu, spuse ea, ncet. Am spus aa fiindc voiam s plec
de la petrecerea Triciei i s vin acas.El o privea intens,
de parc ncerca s-i ptrund n suflet.
- Fiindc voiai s fii singur cu Maitland?
- Doamne ferete, nu!
- Te ntlneti cu el?
Ea scutur din cap c nu.
- Doar m-a adus pn aici, de la Tricia. l vd pentru
prima dat de ani de zile. S-a mutat n ora curnd, ca s
lucreze la banca familiei.
- Deci, crede c vine vnt bun dinspre Dix-Mart. El
scutur din cap i pufni n rs. Prea greoi i periculos, aa
cum pea prin sufragerie. Cheyenne, dac aveai de gnd
s te ntlneti cu Maitland, i-ai spulberat toate ansele
intrnd cu mine n cas.
Se cutremur doar auzindu-l c i pronun numele aa.
- tiu, zise ea, ncet. Se for s-i ntlneasc privirea i
se cutremur simind furtuna din ea. l privi cum vine
ctre ea.
- ntre mine i fraii Maitland este o ur de moarte,
spuse el. Dup modul de a judeca al domnului Benji,
tocmai ai respins un Maitland pentru un Strong. El sttea
n picioare, privind-o. i dai seama de acest lucru?
- Da, opti ea.
Se uitar unu! la altul timp ndelungat. Focul din ochii
lui era senzual i o ncingea. Cnd ajunse la ea, i se arunc
n brae, imediat. Gemu uor cnd i simi gura acoperit
de gura lui.
Se strnse lng el, srutndu-l cu toat pasiunea pe care
i-o trezise, cu tot focul pe care l strnsese n ea, n timpul
absenei lui, i care acum explodase ntr-o dorin
urgent.
Se srutar iar i iar, fiecare srut devenind mai intim,
mai pasional, mai nflcrat. Caleb i prinse snii umflai,
n plame, iar ea se aps spre el. Era att de bine s simt
minile mari i calde, acolo. Cnd el tras un cerc, Jene,
cu degetul mare, n jurul sfrcului ei, ea se frec sinuos de
el. Acesta i vr piciorul ntre coapsele ei i se mic
nainte i napoi, exercitnd o presiune mare, plcut, i se
cutremur de dorin.
Rspunsul ei total, neinhibat, l scoase pe Caleb din
mini. Trupul i pulsa de o dorin prea mare ca s fie
desconsiderat. O dorea pe ea i numai pe ea, cu fiecare
fibr a trupului su.
Fr s-i desprind gura de a ei, o lu n brae i o duse
pe canapea. Cu simurile incitate la maximum, Cheyenne
era nnebunit de fiecare detaliu, de cldur pe care o
emana Caleb cnd veni peste ea. Aroma de mosc i umplu
nrile cnd i primi limba n gura ei.
Se arcui peste el, nfingndu-i unghiile n umerii lui -
un prim semn de pasiune care l fcu s geam de dorin.
El i mut greutatea, se poziion n dreptul coapselor ei,
i deschise picioarele cu ale lui. Materialul lejer al rochiei
ei se ridic.
Foc lichid ardea i curgea n venele lui Cheyenne. ipa
i se aga de el, mngindu-l posesiv, lacom, pe spatele
lui musculos, ndrznind s-i ating pn i fesele. Simea
toat fora masculinitii lui, care zvcnea peste
feminitatea ei vulnerabil i tremura de excitare i
dorin.
Cu un abandon natural, care i fusese strin pn atunci,
i flexion genunchii i se ridic n picioare, aezndu-se
clare peste coapsele lui. Fusta i se ridic i mai sus, dar
nu observ i nici nu-i ps. Se bucura de mngierea
minilor lui Caleb.
Ea purta chiloi roz, care se asortau foarte bine cu
mbrcmintea, dar n timp ce minile lui alunecau, de-a
lungul coapselor i pulpelor ei, i explorau curba
oldurilor, i dori s nu fi purtat acei chiloi funcionali,
ci unii sexy, cu portjartier. ntotdeauna considerase aceste
accesorii prea jenant de frivole i seductoare, ca s le
poarte. Dar dorea s le fi avut acum, pentru Caleb.
Deschise ochii la aceste gnduri nebuneti. Respir
adnc cnd l privi n ochi. Privirea lui intens o rscolea
ca i atingerea lui. Era incitant s o vad stnd deasupra
lui, n valurile pasiunii, s cunoasc puterea senzual pe
care o avea asupra ei, s o posede att de intim.
nc privind-o, el i vr un deget pe dup elasticul
chiloilor ei, doar ca s ntlneasc cellalt elastic, al
chiloilor ei albi. Rse, artndu-i dinii albi.
- Dar ai o armur zdravn, iubito, zise el, ncet,
vrndu-i toat palma n chiloii ei i mngind pielea
pntecelui.
Cheyenne i inu respiraia i pleoapele i czur cnd
simi cum degetul lui mare i mngia buricul ntr-o
micare ritmic, aceeai care i stimulase sfrcurile. Voia
s o ating din nou acolo. Snii i se umflaser i o dureau,
sfrcurile i erau att de sensibile i de tari, nct aproape c
l implor s le ating. Un junghi i strpunse pntecele i
cobor mai jos. Voia s-i simt mna i acolo...
- Eti fierbinte, iubito, att de fierbinte! Te doresc att de
mult, nct snt gata s te am chiar aici.
Cuvintele lui o nflcrar i i strig numele. Gura i
czu peste a lui, dorind, simind nevoia s o simt peste a
ei. Caleb tiu c ea i pierde controlul i, brusc, simi
nevoia s o protejeze. Dei ardea dup uurarea pe care i-
o putea drui numai trupul ei, el se for s pun capt
acestei pasiuni nebune.
- Iubito, nu se poate, zise el i oft din greu. Nu aici. Nu
acum. Copiii ti snt sus i se pot trezi i cobor n orice
clip, iar Joni Lynn trebuie s vin curnd. Pn i cinele
este aici cu noi!
Cuvintele lui de-abia ptrunser pn la ea, dar curnd le
sesiz clar. Gata cu amorul. Nu aici, nu acum.
Deschise ochii i se uit, nuc, la el. Sttea n poala
lui, clrindu-l, cu fusta ridicat. Iar el nc o privea.
Privirea lui, care o incitase cu cteva minute nainte, acum
o fcu s roeasc. Era ngrozit de comportamentul ei i
de pierderea controlului. Dac Brittany, Jeffrey sau Joni
Lynn ar fi aprut i i-ar fi vzut pe amndoi unii pe
canapea? Nu se gndise la o asemenea posibilitate. Dar
Caleb se gndise.
Se nroi i ncerc, disperat, s-i trag fusta n jos.
Cnd atinse cu mna, din greeal, masculinitatea lui, el
gemu. ncerc s scape, dar minile lui
Caleb o prinser de talie cu putere i o inur pe loc.
- Nu te mai zbate i stai calm, murmur el.
- D-mi drumul, opti ea, nbuindu-i un suspin.
- Cheyenne, te rog din suflet, nu plnge.
- Nu plng! Ea era excitat att fizic, ct i emoional,
frustrat sexual. i convenea s-i verse tot focul asupra
lui, i aa i fcu.
- Nu voi plnge niciodat pentru tine, Caleb Strong!
El ridic mna spre faa ei i i ndeprt o lacrim care i
se scurgea pe obraz.
- Da, vd, nu? Ea ddu din cap cu putere. Uite, tiu c
am greit c ne-am ncins i apoi am renunat, dar...
- Termin! ncerc s se ridice din poala lui, iar de data
asta aproape c reui..
nainte ca ea s se ridice, el o prinse i o reinu. Ea i
strnse picioarele i trase cu disperare de fust. Dei nc
era prins n poala lui, poziia nu mai era provocatoare i
ncerc s se consoleze cu acest lucru. .
- Nu am venit ca s m culc cu tine, repede, pe canapea,
Cheyenne. Caleb ncerc s-i spun c venise s o vad
pe Joni Lynn, dar tia prea bine c nevoia de a o vedea pe
Cheyenne devenise prea puternic pentru a mai rezista.
Nici vestea, c ieise, n acea sear, nu-l micase din loc.
Rmase cu copiii, ateptnd-o s se ntoarc. E o nebunie,
continu el i se ncrunt, confuz i amuzat. Din clipa n
care am nceput s te srut, am pierdut situaia de sub
control. Nu mi-o pot explica altfel dect c ai acest efect
asupra mea. Este al naibii de greu!
Era un sentiment deconcertant i nspimnttor. Nici o
femeie nu-l afectase astfel nainte, dei nu va recunoate
asta n faa ei.
Se gndi la Lindsey Carroll, tnra pe care o n- tlnise
la cina de la familia Ralburn, cu o sptmn n urm.
Fusese grozav i dulce, dar srutul ei ptima nu-l
micase deloc. Simindu-se disperat, mai ncercase o dat,
ca s se conving. Lindsey Carroll nu o putea suplini pe
Cheyenne Whitney Merrit, n gndurile lui sau n visele
lui, i nici o alt femeie.
Cheyenne l privi lung. Se simea agitat i ncordat.
tia exact ce simea.
- i tu ai acest efect asupra mea, mrturisi ea, n oapt.
i ai dreptate, este nnebunitor. Niciodat nu m-am
simit... nimeni nu m-a fcut s m simt... Se opri i
nghii n sec. Apoi adug: Aa cum m faci tu.
El o lu pe dup gt i o trase spre el.
- i ce o s ne facem, doamn Cheyenne?
Ea i auzea btile rapide ale inimii. O inea strns n
brae. e ghemui la pieptul lui. Se simea ocrotit i
protejat. i fu uimit s se aud zicnd:
- Mergem la Covorul Magic? El rise, ncet. Presupun
c pe asta am meritat-o, nu?
El se gndi c ea glumise, c fcuse o glum .referitoare
la invitaia lui de a merge la motel. Dar dac ar ti c ea
vorbise serios? Cheyenne nu era sigur dac era sau nu
uurat de faptul c el nelesese greit.
- Ai avut dreptate s m refuzi atunci, spuse el. Nu ar fi
trebuit s ncerc s te, determin s facem dragoste la
Covorul Magic. Caleb i drese glasul, apoi preciz:
Merii mai mult dect att, Cheyenne.
Ea sttu linitit n braele lui, mai confuz ca
niciodat. Chiar cnd ajunsese la concluzia c nu fcea
ru, dac se ducea la motel, el gndea contrariul. Atepta
ca el s mai spun ceva, spernd s gseasc un subiect de
conversaie, dar el rmase tcut, innd-o de talie.
Vru s-i rspund. i venea greu s rmn linitit.
Voia s se ntind languros, sub mngierile lui, s-i simt
atingerea peste tot. O cuprinse o mo- leal dulce.
- Mi-ai lipsit, murmur ea. Nu tiam cnd te ntorci. Sau
dac mai vrei s m vezi. Simi un fior pe ira spinrii.
- Cu siguran, nu asta plnuisem la ncept, zise el,
cinstit.
Asta se subnelegea, se gndi el, mai ales c petrecuse
acest timp ncercnd s i-o scoat din minte. El unul nu
credea n destin, dar ceva ieit din comun se ntmplase
aici. Chiar cnd s se aranjeze n Whitneyville, cine i
aterizeaz n brae?
nsi micua doamn Whitney! Oare era destin,
ntmplare, noroc sau ans? Nu tia.
- Dar iat-m aici, continu el, un pic fngulit. Degetele
i alunecar prin prul ei mtsos i i inhal mirosul
proaspt, curat.
Da, iat-l aici, napoiat n Whitneyville, ca s finalizeze
planurile pe care le ncepuse acum paisprezece ani. Ca s
se rzbune aa cum promisese. Dar planurile lui nu
induseser s o in n brae pe Cheyenne Whitney,
descendent direct a fondatorului acestui ora.
- lat-te, zise Cheyenne. ndrzni s-i ridice mna ctre
faa lui i s-i mngie obrajii. Degetele i alunecar spre
gur-. El i prinse mna i o srut n palm, iar ea se
cutremur. Locuieti din nou la - motelul Covorul
Magic? ntreb ea, fr suflare. Joni-Lynn mi-a spus c
este casa ta din deplasare.
El i arcui sprncenele.
- i ce altceva i-a mai spus Joni Lynn?
- Nimic. Lundu-i inima n dini, ea adug: Cnd am
ntrebat-o despre slujba ta, mi-a spus c numai Strong-ii
pot ti pentru cine lucrezi i ce faci.
Era o invitaie evident la destinuire, dar el respinse
ideea. Pe ct de mult o dorea sexual, pe att de puin
ncredere avea n ea.
- Corect, doar Strong-ii trebuie s tie, zise el i i
surse amabil.
Cheyenne vzu exact ce era: o ncercare de a se
distana de ea. Nu avea intenia de a-i destinui adevrul
despre el. Evident, numai ea simea apropierea lor. Caleb
vzu umbra de pe faa ei.
- Regrei? ntreb el, dorindu-i s fie rece. O
ambivalen frustrant l sfia. i nchisese gura, n mod
deliberat, i totui o dorea s-i fie aproape i s i se
deschid. i doreti s m dai afar i s-i chemi pe
respectabilul Benji Maitland, n schimb?
Ideea n sine e revolttoare! se gndi el, ngrozit. Dac
chiar i dorea asta?
Cheyenne se uit la el, gnditoare. Simi tensiunea din
trupul lui, vzndu-i ncordarea maxilarului i a pumnului
strns. Prea s caute cearta. nc o ncercare de a se
deprta de ea? S fac pe indiferenta, s zic da. Dorea ca
Ben s fie aici?
Poate c ar fi o strategie bun, ntr-un rzboi \ sexual,
dar ea nu o putea face. Nu voia rzboi cu
el, voia... l voia pe el.
- Nu-l vreau pe Ben Maitland, zise ea, sec. Nu l-a fi
invitat aici, chiar dac nu ai fi fost tu.
- ine minte, vocea lui era dur, chiar iritant, n ziua n
care ncepi ceva cu vreun Maitland, o mut pe nepoata mea
de aici.
Intensitatea sentimentului lui o intrig.
- De ce v uri ntr-atta tu i cu Maitland? ntreb ea.
Apoi adug: Sau sta este alt lucru pe care numai Stong-
ii l pot ti?
- Este un lucru pe care cei din familia Maitland nu ar
vrea s-l tii tu, i pe care l ascund de aptesprezece ani.
Dar cred c ar trebui s afli, din moment ce eti implicat
cu un 'Strong care, n- tmpltor, este i un Maitland.
Ea se ncrunt, nucit.
- Nu cred c neleg.
- Joni Lynn este i Strong i Maitland, Cheyenne.
- Cum? ntreb ea i se ridic n fund.
- Graham Maitland este tatl lui Joni Lynn. tiu c i-e
greu s crezi c s-a putut ine un secret n oraul sta, dar
aa este. El zmbi, fr perdea, apoi adug: Nici mcar
Joni Lynn nu tie cine este tatl ei. Nimeni, n afar de
civa Strong-i i de civa Maitland. i de tine, acum.
- Graham Maitland! exclam Cheyenne, uimit. Ei, dar
st la dou strzi de aici. Familia mea i tie de cnd
lumea. mi amintesc c am fost la nunta lui, cnd s-a
cstorit cu Polly Norwood, iubita lui din coal. Eu
aveam unsprezece ani i m-am gndit c afosto nunt
romantic, cu mireasa n rochia ei alb i cu recepia de
dup aceea.
- Da, i eu mi amintesc nunta, dar nu aa de romantic.
Fiica, de un an, a mirelui nu a luat parte. Familia Maitland
refuz s-i recunoasc existena, desigur. Graham nu i-a
spus miresei lui despre copii. Din cte tiu, nu i-a spus
niciodat. mi mai amintesc cnd cUplul i-a anunat
logodna. Era cam la dou luni, nainte de naterea lui Joni
Lynn.
Nucit, Cheyenne se ridic n picioare i se duse la
fereastr. Ea l tia pe Graham i pe Polly de stlpi ai
comunitii, un cuplu solid,, cu doi biei reuii. n afar
de faptul c Graham era tatl celor trei. El i cu Crystal
Strong fcuser un copil, o fat frumoas, deteapt, pe
nume Joni Lynn.
- Mi-e greu s cred, zise ea, tremurat. Familia Maitland
e o familie de prestigiu din Whitneyville. Nu s-a brfit
niciodat despre ea. Cum s-a nfmplat, vreau s zic, de
ce?
- Vrei s ntrebi de ce un tnr respectabil, dintr-o
familie bun, s-a ncurcat cu o srntoac din alt clas
social?
Ea se rsuci Ca s-l priveasc.
- tii c nu asta am vrut s spun. O iubesc pe Joni Lynn
i vreau s tiu cum s-au, cunoscut prinii ei i... de ce nu
au rmas mpreun, dac au avut un copil.
- Vrei s afli istoria, spuse el i oft din greu. Ei, eu i-o
pot spune. mi amintesc fiecare detaliu de atunci. Graham
Maitland avea douzeci i trei de ani, se ntorsese n ora
de la colegiu, lucra la banca familiei i se simea plictisit
i rebel: El nu dorise s se ntoarc n Whitneyville, dar
de vreme ce era motenitorul bncii din ora, nu avusese
ncotro. Poate c a simit c nu are nici o ans s se
nsoare cu iubita lui din liceu i s-a resemnat. Sora mea,
Crystal, tocmal fcuse aisprezece ani. Era la fel de
drgu ca Joni Lynn, dar nu att de istea. Era agitat,
inocent, o prim prad pentru un biat bogat. Se pare c
s-au mprietenit. Rezultatul a fost Joni Lynn.
- Biata Crystal, spuse Cheyenne.
- Da, biata i deziluzionata Crystal. l iubea pe Graham
Maitland i credea c i el o iubea, dar el se folosise de
ea. Dup ce a aflat c este nsrcinat, a scpat de ea. nc
mi amintesc expresia de pe faa lui Crystal cnd a
deschis Gazeta de Whitneyville i a vzut anunul
logodnei lui Graham. Cstoria lor va reuni dou
familii cu tradipi din Whitneyville, cit el, cu amrciune.
Desigur, nu s-a menionat nimic despre prietena secret a
mirelui, care era gravid n luna a noua.
- Groaznic! Att de crud i de nedrept! exclam
Cheyenne. Graham a contribuit vreodat la creterea lui
Joni Lynn?
- l-a pltit lui Crystal spitalizarea i i-a dat bani cash n
primii ani. A trebuit s-i dea. M-am dus la el i l-am
ameninat c-l bat de-l omor i rspndesc vestea despre
copil, n tot oraul.
- Erai doar un bieel pe atunci, spuse ea, ncet.
Dar te-ai dus la familia Maitland?
El ridic din umeri.
- Nu avea cine s se duc. Tata ar fi trebuit, dar el
murise. S-a necat n ru, n urm cu cinci ani. Bunicul era
mai mereu beat, iar unchii mei erau lai i le era fric de
Maitland. Mama era prea obosit de atta munc i cdea
pe pt, cnd venea acas. De-abia aveam bani pentru
spitalizare i pentru copii, aa c m-am dus i i-am
asigurat.
Cheyenne simi un fior de mndrie.
- Ai fcut un lucru minunat, Caleb.
- Nu chiar aa de minunat. O dat ce am plecat . din
ora, aranjamentul a czut. Maitland nu i-a mai pltit lui
Crystal pentru copii.
Ea travers camera i se aez lng el, pe pat.
- Caleb, de ce ai plecat? Adesea m-am ntrebat de ce ai
prsit coala aproape de absolvire.
- Asta se explic n partea a doua a serialului Caleb
Strong contra Maitland. Chiar vrei s auzi toat
povestea?
E un adversar de temut, se gndi Cheyenne. i un aliat
formidabil. ncuviin din cap.
- Cnd eu i Ben Maitland am ajuns n anul terminal,
continu el, Crystal i-a luat o slujb de osptri, la
Oakes Dinner. n primvar, a nceput s vin acas n
lacrimi, din cauz c Benji se oprea la cin i fcea
bancuri proaste pe seama ei. Se pare c trtura o luase pe
urmele fratelui su. Nu a trecut mult pn s o amenine.
6en i-a spus lui Crystal c, dac nu se culc cu el, familia
lui se va duce la tribunal, o va declara o mam denaturat
i i se va lua copilul. M ndoiesc c familia Maitland ar
fi fcut aa ceva. Mi-u spus clar c nu le pas dac Joni
Lynn tria sau murea, dar Crystal era isteric. Era sfiat
ntre a i se da sau n a-l omor.
- O, nu! opti Cheyenne.
- Crystal avea, pe atunci, nousprezece ani, era tnr,
srac i neajutorat, nscut s fie victim. Cnd, n final,
mi-a mrturisit, i-am spus s aranjeze o ntlnire cu Ben,
n parc. El a venit, gndindu-se c i va ceda. Ghici cine
era acolo, n schimb?
- Tu.
El ncuviin din cap.
- Trebuie s recunosc c, n acele zile negre, eram un
lupttor de strad fr mil. Aveam i elementul surprizei
de partea mea.
- L-ai btut mr, ghici Cheyenne.
- Da, aa am fcut. L-a fi putut omor. De fapt, a fost
pe aproape. L-am dus acas cu maina lui i
l-am lsat, incontient, n strad.
Cheyenne zmbi, larg.
- O, Caleb, m bucur aa de tare! A meritat-o din plin!
- O scen sngeroas, nu crezi? zise el, chicotind ncet.
Dar am nvtat o lecie preioas, pe care n-o s-o uit
niciodat. Violena fizic nu este un mijloc propice de
rzbunare. Poate stinge focul, att. Am crezut c rezolv
problemele, dar le-a nrutit.
- Ce s-a ntmplat?
- Trziu, n acea noapte, a venit poliia, la noi, mpreun
cu tatl lui Graham i avocatul lui. Trebuia s fiu arestat
pentru o mulime de infraciuni, de la'ncercare de
omucidere, pn la furt de maini.
- Dar nu e drept! i protejai sora!
- Am procedat greit, Cheyenne. tiu c cele mai
eficiente mijloace de rzbunare snt fie s-i ataci inamicul
financiar, fie s-i distrugi reputaia ndelung construit,
sau ambele. Lovete-i acolo i i-ai luat revana. n lunga
btlie cu Ben, familia mea a fost mult mai afectat dect
a lor.
- Ai intrat la nchisoare? ntreb ea.
- Din fericire, nu. Cred c era prea periculos ca adevrul
despre Graham, Crystal i Joni Lynn s ias la iveal, dar
eram prea tnr i prea tmpit ca s vd lucrurile astfel. L-
am lsat pe avocat s-mi ofere o alternativ.
- Aceea de a prsi oraul, conchise ea, cu tristee.
Chiar dac asta nsemna s te retragi de la coal i s
pierzi absolvirea.
El ncuviin din cap.
- nelegerea era c, dac accept s prsesc oraul
imediat, acuzaiile vor fi retrase. Mi s-a ordonat s stau
departe de Whinteyville minimum cinci ani de zile, i,
dac m ntorc, s nu m ating niciodat de familia
Maitland, sau acuzaiile vor fi puse pe rol. Crystal va fi
declarat mam denaturat i am auzit un poliist
declarnd c cumnatul lut este pompier i c, dac va lua
vreodat foc casa Strong-ilor, s-ar putea s nu ajung n
timp util..A fost o ameninare direct i eu am tiut-o. Am
prsit Whinteyville n acea noapte.
- Caleb, regret att de mult! Ea l lu pe dup gt, din
instinct, i l inu strns, apoi adug: Erai doar un copii.
Ce-ai fcut? Unde te-ai dus?
- Discutm despre asta altdat. El o mngie, uurel, pe
mn, apoi se ridic n picioare i se ndeprt de ea.
Amintirile erau dureroase i le evit. Dar ntorcndu-se
napoi, n Whitneyville, pru s neleag soluia. Fusese
tulburtor s-l revad pe Ben Maitland, pentru prima dat
dup paisprezece ani, i se enervase mai ru, vzndu-l cu
Cheyenne. Asta rupsese tcerea i l fcuse s-i spun
despre Joni Lynn. Nu se mai putea abine.
Se uit ntrebtor la Cheyenne. Avea o putere
incredibil asupra lui. S-ar putea s sfreasc prin a-i
povesti ce mai fcuse, dac rmnea aici. Ispita, braelor
ei moi i a ochilor dulci i frumoi, precum i gura
tentant erau nite riscuri pe care nu i le putea lua, nu
acum.
O dorea. Cnd sttuse ntins lng ea, pe sofa, fusese pe
punctul de a o avea, feroce. Asta l nedumerea.
Sentimentul lui predominant fusese ntotdeauna' furia,
dar, pe parcurs, nvase s o transforme n ambiie. n
viaa lui nu trebuia s dea curs unor sentimente
necontrolate.
Aceast foame pentru Cheyenne Whintey nu fusese
inclus n planurile lui.
- Caleb?
Vocea ei l scoase din reverie. Se uit la ea. Nu, nu i va
ceda din nou.
- E timpul s plec, iubito. O porni ctre u, contient de
faptul c nu i era att de uor s ias. Era prea zguduit.
Ea nu ncerc s-l urmeze.
- M ntrebam dac ai rezistat s stai departe de
Whinteyville, n aceti cinci ani, zise ea, ncet.
- Nu am ndrznit s nu stau. Pe atunci, eram un nimeni
i ar fi riscat toi ai mei.
- Trebuie s fi fost greu s nu-i vezi atta timp.
El ridic din umeri.
- Ne ntlneam prin jur. Veneam la Smithboro cam de
cteva ori pe an, iar toat familia m ntlnea acolo. Cnd
am nceput s fac bani, am nchiriat nite camere aici, la
hotel, i ne ntlneam regulat, ntotdeauna mi-a plcut
orelul sta, de fapt, nu am mai pus piciorul n
Whinteyville cam de douzeci de ani, din dorina mea. S-
a rsucit din nou s piece, dar din nou vocea ei l opri:
- Caleb? Crezi c Ben Maitland i va face necazuri, ie
i familiei tale, acum, c te-a vzut iar n ora?
Caleb rse.
- A vrea s-l vd ncercnd. Nu mai snt tnrul fr
puteri, care eram, Cheyenn'e. Ar fi o mare greeal ca
mcar s ncerce.
Vocea lui sunase att de rece i de tioas, nct
se sperie i se uit la el, simindu-se, ncurcat. Cine era
Caleb Strong i ce fcea aici? voia s-l ntrebe, dar tia c
nu-i va spune. Numai Strong-ii' puteau ti. Cu sta, el i
fcea s fie un grup exclusiv, n Whitneyville. Numele de
Whitney i Merrit i garantase intrarea oriunde voia, n
ora, dar nu i ddea acces la secretele familiei Strong.
De data asta ea era un outsider, i Doamne, ct voia s
tie!
l conduse la ua din fa, aa cum cerea eticheta.
- S-i spun lui Joni Lynn c o vezi mine? ntreb ea,
politicos, dei mintea i era la fel de alert ca i inima.
- Da, replic el, preocupat n aceeai msur.
- La ce or s-i spurr? Doar n caz c ntreab.
- Pe la unsprezece i jumtate?
- Bine. Adic, cred c va fi convenabil pentru Joni
Lynn.
El iei pe verand. Ea l urm imediat. Nu voia ca el s
piece!
- Nu i-am vzut motocicleta, cnd am intrat, zise ea,
repede. l urmrea i tia c el observase, dar nu-i psa.
- E mai ncolo, pe strad. Liliacul la btrn de vizavi
se uita pe geam, cnd am venit, i nu am vrut
s creez un scandal, parcnd n faa casei tale.
Ea i ncruci braele la piept.
- n ce m privete, poi parca unde doreti.
- Brave cuvinte, fetio, dar vei avea multe necazuri dac
Benji i va mnji numfele, alturndu-l cu al meu. Cre?i
c poi face asta?
- Nu mi-e team de brf! Alte cuvinte, mai brave. Ea
tria cu frica de brf i, brusc, acest lucru devenise
sufocant, enervant. Viaa ei sigur i prea ca ntr-o
nchisoare,
- Bineneles c nu i este! zise Caleb. Impulsiv, se
aplec spre ea i i frec gura de a ei. Nu inteniona s o
srute deloc, dar, o dat ce buzele li se atinser, el se
gndi c va fi un srut impersonal. .
Apoi Cheyenne se topi dup el, i vr degetele prin
prul lui i, cu o ndrzneal pe care nu i-o bnuise, i
vr limba n gura lui. El o ncercui cu braele i o trase
spre el.
Srutul fu lung i devastator. Pasiunea pe care reuiser
s i-o nfrneze un pic rbufni.
Erau att de absorbii unul de cellalt, nct ignorar
ltratul lui Peppy. Cnd acesta nvli pe u se desprir
ncet.
Cheyenne i aminti s respire. Lumea prea s se
nvrteasc n jurul ei, iar trupul i zvcnea de dorin. O
privire scurt spre Caleb i confirm c i el simea la fel.
- Peppy latr din nou, murmur el.
Cinele i flutur coada i ltr.
- l duc n curtea din spate, zise Cheyenne, rguit.
Caleb nu ndrzni s vorbeasc. tia c, dac va
deschide gura, va duce el cinele acolo. i asta nsemna
s-i prelungeasc vizita, s petreac mai mult timp cu ea,
s o srute din nou...
Cu o fluturare a minii, el cobor treptele verandei.
Vizita de ast-noapte i confirma faptul c era mult prea
vulnerabil la farmecele lui Cheyenne Whintey Merrit.
Trebuia s se in deoparte de ea. Va avea grij s fac
aa ct va rmne n Whitneyville. Zburnd ctre viaa sa
de burlac, Caleb dispru n noapte.

CAPITOLUL 8

- Aici locuiete unchiul Caleb, mami? ntreb Brittany,


n timp ce Cheyenne i ducea pe ea i pe Jeffrey, spre
camera numrul nou, de la motelul Covorul Magic.
- Doar uneori, zise Cheyenne, inndu-se de mi- nile
lor. Se uit n jos, la ei, la ct de haioi erau n jachete,
blugi i pulovere, alb i rou, asortate. Cum s le fi
rezistat cineva, n special Caleb, cruia i plceau copiii?
Arunc o privire rapid i la costumaia ei, la blugii
albastru-pal i cmaa asortat, de un albastru ceva mai
nchis. Dei rareori purta blugi, ntotdeauna avea o
pereche n caz c cereau circumstanele. Asta era, cu
siguran, una dintre aceste ocazii. Voia s apar n
veminte potrivite la ntl- nirea cu Caleb.
- Uite! exclam Jeffrey. Uile snt roii i mov, roii i
mov...
- Da, vedem, l ntrerupse Cheyehne cnd vzu clar c
avea s nire culorile tuturor uilor, care erau pictate n
diferite tonaliti de rou i mov. O ncercare nereuit de
a ilustra numele oriental al motelului. Oricare ar fi fost
motivaia, uile erau zugrvite n mod ostentativ.
- mi place de unchiul Caleb, mrturisi Brittany. O s-l
mbriez tare de tot.
- Snt convins c asta o s-i plac foarte mult, Brittany,
spuse Cheyenne, asaltat de un val de vin. Plnuise
aceste lucruri de ieri-sear.
Ar trebui s-i fie ruine c i folosea copiii pentru
ademenirea lui Caleb Strong i se mustr, pentru a zecea
oar, dar ruinea era n urma ddrinei. Ea vzuse expresia
de pe faa lui cnd i descheiase bluza, ieri-noapte. Se
putea s o doreasc, i simise trupul ncordat, dar prea
hotrt s se in departe de ea.
tia c ncepea s-l cunoasc, s-l neleag. n mintea lui
Caleb, ea reprezenta clasa puternic i conductoare a
oraului, care i nedreptise familia.
Caleb nu inteniona s vad mai mult dect att, nu avea
nici o ndoial n aceast privin. Pn cnd ea va lua
msuri drastice, pentru a schimba aceast situaie, totul se
va termina ntre ei, nainte de a ncepe. Nu putea s lase
s se ntmple una ca asta.
Vocea lui Jeffrey i ntrerupse gndurile tulburi.
- Unchiul Caleb poate merge la McDonald cu noi?
Ea nghii n sec.
- Dac vrea.
Btu repede n ua de la camera lui, nainte s-i piard
curajul. Nu urmrise niciodat un brbat, nu plnuise
niciodat cum s-l atrag n viaa ei. Pn acum. Era
ngrozitor. Dac el...
Ua se deschise i Caleb holb ochii la vederea_ lor.
Cheyenne csc ochii, vzndu-l pe el. Nu-l.mai vzuse
niciodat mbrcat astfel, n pantaloni kaki i ntr-o
cma de polo portocalie, n pantofi fini, fr osete.
Arta elegant, ca Ralph Lauren, mai degrab. Pn i
tatuajul i era acoperit de mnecile lungi ale cmii.
- Bun, unchiule Caleb! ciripi Jeffrey, rupnd tcerea.
Am venit s te vedem, adug el, cu importan.
Brittany se uit la mama ei, nesigur, apoi pi hotrt
i i nfur braele micue n jurul picioarelor lui Caleb.
Cheyenne i simi genunchii ca de gum. Cnd Caleb
zmbi i i ridic pe ambii copii, n brae, ea oft uurat.
Dei_contase pe faptul c va fi nmuiat de copii, se
temuse c ar putea s nu fie aa. Nu tia ce ar fi fcut n
cazul sta.
- Ei, este o surpriz. El rmase n u, o clip, blocnd-
o, apoi o ncuie.
Cheyenne simi un vuiet n urechi. Era clar c nu voia
s-i invite n camera lui. Fiindc avea pe cineva acolo? O
femeie?
Privirile li se ntlnir, apoi el i ntoarse, imediat,
atenia ctre copii.
Cheyenne era agasat. Cum s ias cu graie din acea
situaie?
- Mergeam s lum prnzul, zise ea, repede, i ne-am
oprit aici, fiindc Joni Lynn trebuie s piece de la slujb
mai devreme de unsprezece i jumtate, aa c ne-am
gndit s venim pn la tine.
Nu era o minciun complet. Joni Lynn se ducea la slujb
mai devreme dect stabilise. Cu excepia faptului c
Cheyenne tia c fata nu va fi acas la acea or. Voia ca el
s vin acas i s plece o dat cu venirea Iul Joni Lynn.
Avea nevoie de o scuz ca s mearg la motel, iar copiii
erau un pretext bun. Avea nevoie de timp n care s fie cu
el, timp ca s-l conving c nu era nici un conflict de
clas ntre ei. Timp s-l conving c o Whintey putea fi o
partener bun pentru un Strong.
Pruse un plan bun. Doar c nu se gndise c s-ar putea
s nu fie singur cnd vor sosi.
- Plecm, dac tot i-am lsat mesajul, reui ea s spun.
S mergem, copii. Dei Caleb inea nc copii'rn brae, ea
o porni ctre main.
- Eu vreau s intru la tine, unchiule Caleb, zise Jeffrey,
artnd ctre u. Acolo.
- E doar o camer, Jeffrey, zise Caleb, i este mizerie. De
fapt, camera era curat ca n ziua n care sosise. Nu fusese
niciodat dezordonat. Dar computerul su i hrtiile la
care lucra erau pe mas i nu era gata s-i dezvluie
secretul identitii sale. Nu nc.
- Jeffrey, trebuie s plecm. Domnul Strong este
ocupat, ip Cheyenne. E o femeie n acea camer, se
gndi ea. Noaptea trecut se dusese de la ea la alt femeie,
ca s caute plcerea fizic pe care o respinseser amndoi.
Simea c se nfurie, c va plnge. Dac nu va pleca.de
acolo curnd...
- Unchiule, m duci la Kimmy azi? ntreb Brittany,
continund conversaia pe care o avusese cu Caleb, cu o
noapte nainte, cnd acesta o nlocuise pe baby-sitter. Nu
renunase la visul de a se juca cu o sut de Barbie.
- Birttany, Jeffrey, haidei! strig, disperat, Cheyenne.
Copiii ei fceau exact ce sperase ea c vor face: l luau pe
Caleb cu ei.
- Ne ducem la McDonald pentru masa de prnz, spuse
Jeffrey. Vrei s vii, unchiule Caleb?
Cheyenne oft din greu, nerbdtoare.
- Nu, nu vrea s vin, Jeffrey, dar dac tu nu vii chiar
acum, mergem direct acas'i...
- Vin cu voi la prnz, o ntrerupse Caleb. S mergem.
nc ducndu-i n brae pe ambii copii, el se ndrept ctre
Escort-u\ albastru al lui Cheyenne.
Brittany i Jeffrey erau mulumii.
- Apoi mergem acas la Kimmy? ntreb micua, plin
de sperane.
- Dup ce mncm. Conduc eu, adug el ctre
Cheyenne. D-mi cheile.
Ochii li se ntlnir; ai lui, amuzai i bnuitori, ai ei,
furioi i confuzi.
- Nu poi veni cu noi, zise ea, calm, artnd cu capui
ctre camer. Era un subiect delicat de abordat cu cei doi
copii mici alturi.
- Ce este? ntreb el.
- Prietena din camera ta, murmur ea, printre dini.
- Nu este nimeni acolo, doamn Cheyenne, spuse el,
zmbindu-i lene i insolent. Crezi c am ascuns-o pe
Penny Sherwood n closet? Sau poate sub du? Cheyenne
roi i se uit n pmnt. Aha! Aa credeai. El merse spre
locul oferului, unde sttea ea n picioare. D-mi cheile,
Cheyenne.
- Am vzut foarte clar c nu ne doreai n camera ta, zise
ea, pentru a se apra.
- Aa cum i-am spus lui Jeffrey, este o hara-- babur
acolo.
S fie oare aa de simplu totul? Ea se uit la el,
neajutorat, vrnd s-l cread, dar neputndu-i alunga
ndoielile.
- Nu m pislogi acum, Cheyenne. Ai obinut ce ai
vrut. Snt aici, cu tine i cu copiii. Mergem la prnz i
apoi la sora mea. O s fii cu mine toat ziua... exact ce i-
ai dorit.
- Oh! Cheyenne nu-i imaginase c el i va da seama
att de uor. i c avea tupeul s i-o spun, ncercam s
fiu de folos, spuse ea, ca pentru a se scuza. Credeam c
te-am scutit de o excursie acas, la mine.
- Cheyenne, am mai fost vnat de femei nainte. tiu ce
se ntmpl.
Ea rmase cu gura cscat. Era sigur c se fcuse roie
la fa ca uile motelului.
- Nu te urmresc! spuse ea, accentund fiecare cuvnt.
El de-abia rse.
- Hmm-hmm.
- Nu am alergat niciodat dup vreun brbat i nu o s-o
fac acum.
Jeffrey i alese acel moment ca s sar pe scaunul din
faa i s claxoneze.
- Bip, bip, ip el pe geam. E timpul s mergem!
- L-ai auzit pe micuul sta? Caleb se ntinse i lu
cheile mainii din mna ei. Mic-te, mami. El o lovi
uurel peste fund, iar ea sri imediat.
Auzi? O acuzase c-l urmrete! i mai ru, avea
dreptate. Timp de o clip, rmase intuit locului, privind
cum el se urc la volan. Brittany i Jeffrey se
ngrmdiser pe bancheta din spate.
Caleb se aplec pe geam.
- Hai, iubito, suie-te, zise el, pe un ton seductor, care o
mngie. Fu cuprins de o dorin puternic, ascuit ca o
raz laser. Probabil c i el tia asta, se gndi ea, cu
amrciune. tia aproape totul despre femei. Avea muli
ani de experien naintea ei.
Dar avea de ales dac s se suie n main sau nu? El i
cu copiii erau deja acolo. ngrozitor, se sui lng el i
merser la McDonald, aflat undeva pe Ruta 6, ntre
Whitneyville i Smithboro.
Trecuser de cldirea Dix-Mart-ului de pe osea.
Utilajele i muncitorii lucreaz din greu, se gndi Caleb. i
vizitase mai devreme, n acea diminea, i i felicitase
pentru progresul lor.
La McDonald, Caleb insist s plteasc el prn- zul,
fcnd-o pe Cheyenne s se simt jenat.
- Data viitoare o s m acuzi c te-am pus s ne oferi
prnzul, uier Cheyenne, printre dini, cnd ieir din
main. Brittany i Jeffrey erau deja afar, jucndu-se n
parcul din fa.
- Nu. Planul tu nu a fost foarte detaliat. Nu te-ai gndit
dect s fii cu mine.
- Vrei s ncetezi? Nu te vnezl
- Nu i-am spus c snt foarte flatat?
Acum o necjea, dar Cheyenne se simea prea
vulnerabil ca s-i aprecieze umorul. Era deosebit de
emoionat. De ce se fstcea aa de tare lng Caleb? Nu
plnsese niciodat ct fusese cu Evan Merrit.
- tiu c tu nu vrei s fii cu mine, murmur ea. Dup ce
termin copiii de mncat, mergem acas i promit s nu te
mai deranjez din nou. -
El aez tava pe mas.
- Poate c asta e o promisiune pe care nu vreau s o
faci, zise el, ncet.
Ea nu se uit la el, ci fix pozele colorate de pe
meniurile copiilor.
- tiu c nu voiai s m mai vezi, zise ea, l- snd
subterfugiile deoparte. Nu-i mersese cu ele. Caleb vzuse
prin ea, dincolo de eie. Nu mai avea nimic de pierdut. Am
tiut-o de noaptea trecut, de cnd ai plecat. Nu ar fi
trebuit s vin la tine azi, dar....
- Din moment ce eti sincer, o s fiu i eu cu tine. Ai
dreptate. Cnd am plecat ieri noapte, nu aveam intenia s
te mai vd.
- Fiindc snt o Whitney, adug ea, cu tristee.
- i asta, desigur. Dar, n primul rind, fiindc te doresc
mai mult ca pe oricare femeie din viaa mea.
Mi-e greu cu asta, Cheyenne. Ea i ridic privirea ctre
el, netiind ce s spun. Gtul i se ncord de emoie.
Faptul c el recunoscuse o nfierbntase. Nu-i mai venea
s plng. Pentru tine, simt ceva ce nu am mai simit,
continu el, ncet. i Doamne, nu ne-am culcat niciodat!
Dac se ntmpl asta...
- Vrei s spui cnd se ntmpl... izbucni ea, sim- indu-
se, n mod paradoxal, i curajoas i la.
El i arcui sprncenele.
- Deci, este o concluzie? Crezi c vom sfri prin a ne
culca amndoi? El zmbi, rutcios. M surprinzi nc o
dat, doamn Cheyenne. Acum cteva minute te-ai suprat
cnd am spus c m urmreti. Acum mi spui c vom face
dragoste.
Ea roi i totui se for s-i ntineasc privirea. Doar
pentru o clip. Trebuia s se abin. El avea dreptate.
Nivelul intensitii atraciei dintre ei cretea uimitor, cu
fiecare privire, i nu era timpul, nici locul pentru asta.
- Mncarea o s se rceasc, zise ea, repede. O s chem
copiii.
Caleb nc zmbea privind-o cum se repezi spre locul de
joac. Hotfrea lui din noaptea trecut se evaporase, de
cum o vzuse pe ea i pe copii, la ua lui.
Soarta, ocazia sau norocul? C're dintre aceste
misterioase elemente i guverna? Nu putea ghici, dar tia
c i el i Cheyenne reacionau ieit din comun, unul fa
de altul. n mod normal, el nu oscila n deciziile lui, dar n
privina ei, da.
Deveni gnditor. Cheyenne i clcase pe principii ca s
vin dup el. Lucrurile se schimbau radical n
Whitneyville.
Ea se rentoarse cu Brittany i Jeffrey i se aezar toi
patru la o mas, copiii stnd n faa adulilor. Cheyenne
folosi ocazia de a sta mai aproape de Caleb, astfel nct
umerii s li se ating, la fel i coapsele. Copiii vorbir
nentrerupt. Cheyenne tia c zmbea, c ddea din cap i
rspundea corect la, ntrebrile lor, dar toat fiina i se
concentr asupra lui Caleb i a sentimentelor pe care el i
le strnise.
- Nu tiam c vii aici! O voce familiar de copii i
ajunse la urechi.
Cheyenne i ridic privirea i o vzu pe Mollie Harper,
fata Triciei, stnd lng ei i blngnin- du-i punga cu
Happy Meal. Lui Mollie nu-i plcea cnd familia Merrit
mergea undeva fr ea, iar acum descoperise c acetia
ajunser la destinaie, naintea ei.
- Noi am ajuns primii aici, zise Jeffrey, rutcios. tia
exact cum s-i rcie adversarul.
- Tata m-a adus, spuse Mollie. ntotdeauna le amintea
lui Jeffrey i Brittany c nu aveau tat.
Cheyenne i puse cheeseburger-u\ jos i stomacul i se
strnse. Niciodat nu se bucura s o vad pe Mollie i o
enerv faptul c i atacase copiii. Dup cearta cu Ben,
Maitland nu avea chef s-i vad pe cei din familia Harper.
- Pe noi ne-a adus unchiul Caleb, i o s mergem s ne
jucm la Kimmy, care are o sut de ppui Barbie, zise
Brittany, dulce. Tu nu ai o sut de Barbie, Mollie.
Ross Harpei; li se altur nainte ca Mollie s rspund,
dar ncrunttura de pe faa ei spunea totul.
- Cheyenne! exclam Ross, uimit s-i vad, pe ea i pe
brbat. Cred c te simi mai bine azi.
Ea zmbi slab.
- Da, mulumesc, Ross. Respir adnc i adug: Ross,
vreau s i-l prezint pe Caleb Strong. Caleb, acesta este
Ross Harper, soul prietenei mele, Tricia. El se ocup cu
livrarea Pontiac-urilor, n Whitneyville.
Mutndu-se n Whitneyville cnd era adult i ne-
crescnd n ur fa de Strong-i, Ross fu ncntat. El vedea
fiecare nou cunotin ca pe un prezumptiv cumprtor
de maini, aa c Cheyenne nu se mir cnd Ross i ntinse
mna i spuse:
- ncntat s te ntlnesc, Caleb.
Cei doi brbai i strnser minile.
- Unde este Tricia? ntreb Cheyenne, fcn- du-i curaj
n caz c Tricia va aprea.
- Este acas. S-a culcat trziu, spre diminea, explic
Ross. tii c nu-i place s lase vasele murdare, aa c a
stat s le spele. Petrecerea s-a spart la ora dou.'
Cheyenne i mut privirea. Petrecerea! Nu ar fi trebuit
s se duc. i se* simea vinovat, imagi- nndu-i-o pe
Tricia splnd vase, h noapte. S fi rmas s o ajute la
strns? Mai fcuse asta, dar numai dup petrecerile din
familie sau din vecini. Asta era prima petrecere cu
cuplurHa care participase, de la moartea lui Evan. Se uit
ctre Caleb.
Discuta cu Ross despre maini. Mai ales despre
Pontiac-uri noi.
Avnd n vedere cum era Caleb mbrcat, era de neles
c Ross spera s fie un cumprtor. Nu ar fi fcut greeala
asta dac Caleb ar fi fost mbrcat cu blugii lui obinuii.
Cei doi brbai se desprir prieteni.
- - S o salui pe Trish din partea mea, zise Cheyenne,
vesel.
Ross promise c aa va face i o aez pe Mollie la o
mas alturat. Fata continua s se holbeze la masa lui
Brittany i a lui Jeffrey. n final, Jeffrey scoase limba la
ea.
- Te spun! iptul lui Mollie rsun prin tot localul.
Jeffrey i Brittany disprur sub mas; chr- cotind.
Caleb ntinse mna pe sub mas i mngie capetele
copiiilor.
- Cheyenne, tii c sub mas snt doi celui? Crezi c
o s se mprieteneasc cu Peppy?
Brittany i cu Jeffrey rser ncntai i ieir.
- Mai vrem ketchup, zise Jeffrey i o lu la fug spre
tejghea, mpreun cu Brittany, fr s o salute pe Mollie,
iar aceasta prinse ocazia s scoat limba la ei.
- Nu prea e cine tie ce dragoste ntre Brittany i Jeffrey
i fata vnztorului de maini, nu? ntreb Caleb.
- E att de ciudat l de dificil, i devine mai rea pe
timp ce trece, spuse Cheyenne. Eu i cu ricia am fost
foarte bune prietene, nc de mici. Era pentru prima dat
cnd mrturisea acest adevr cuiva. Dar i venea uor s-i
spun lui Caleb. Avea sentimentul c i putea spune orice.
Poate chiar i despre cstoria ei nereuit cu Evan?
- Nu-i condamn pe copii c nu le place de acritura asta
micu, zise el.
- Mollie este foarte rsfat, dar Brittany i cu Jeffrey
ntrein vrajba.
Caleb i .lu mna ntr-a lui i i studie palma ngust, cu
degete subiri i unghiile date cu un portocaliu-deschis.
Fr s se gndeasc, i mpreun degetele cu ale ei.
- Ross i va spune prietenei tale c eram amn- doi, zise
el. O s te trag de urechi c fraternizezi cu familia
Strong?
Oare? se gndi Cheyenne. El nu o cunotea pe Tricia
nici pe sfert. Dar nu i va relata nimic despre asta.
- Nu-mi conduc viaa dup placul Triciei, zise ea,
bravnd. Dac mi este prieten, cu adevrat, va nelege.
- Va nelege ce? C vrei s te culci cu'mine?
Cldura i scutur tot trupul i mintea i era precum
ecranul computerului n timpul unei pene de electricitate.
- tiu c ar trebui s-i dau o replic usturtoare, dar nu-
mi vine nimic acum n minte. Este frustrant. Eu snt
o'profesoar de englez care citete cri lipsite de
importan i ai crede c am darul oratoriei, dar te neli.
Stau prost la acest capitol.
- Bine. El i aez mna sub coapsa ei. Nu caut replici
istee. Vreau sex fierbinte i aprins, nu referiri literare:
Cheyenne i privi mna mic sub a lui. Muchii coapsei
lui erau fermi sub atingerea ei. Parc avea ceva electric.
Brittany i Jeffrey se ntoarser o clip mai trziu.
Cheyenne i desprinse mna i i ajut s desfac
pacheelele de ketchup. Simi privirea lui Caleb asupra ei
i, cnd i fur o ochead, el i zmbi elegant.
- n seara asta, Cheyenne? ntreb el cu glas stins. Ea
tia ce voia el s spun.
Voia s-l liniteasc pe Jeffrey cnd acesta, n- cercnd
s-i deschid capacul de la paharul cu lapte, l vrs pe
podea. Cu asta se descurca. Dar cu Caleb Strong era alt
poveste.
Ajunser acas la Sallie Strong Kaylor, cam la jumtate
de or dup aceasta. Dac sora lu Caleb a fost surprins
de oaspeii picai ca din senin, nu s-a manifestat. Erau
muli copii acolo, pe lng micua Kimmy. Ei au fost la
fel de bucuroi ca i Sallie i imediat i-au dus pe Brittany
i pe Jeffrey sus, ca s se joace.
Un prichindel se ghemui n poala lui allie cnd adulii
se adunar n mica sufragerie. Aezat la captul uneia
dintre sofalele moi, Cheyenne cercet camera. Era curat
i ngrijit, iar exteriorul casei nu era drmgtura la care
se ateptase. Era proaspt zugrvit, cu acoperi nou. n
comparaie cu ea, casa ei de pe Sijver Creek 100 era o
drpntur.
Sallie era o femeie durdulie, plcut, avnd nfiarea
plcut a Strong-ilor, ca i sinceritatea debordant.
- Mi te amintesc din liceu, i spuSe ea lui Cheyenne,
zmbind admirativ. Tu erai absolvent cnd eu eram doar
un boboc. Ne preai un fel de zei, cu o mulime de haine
frumoase, i o prieten minunat. Tu erai totul, premianta
clasei, Prinesa Carnavalului de lam, Regina Cminului,
Regina Promoiei. Expresia ei se nnegur. M-am simit
groaznic cnd am citit n Gazeta de Whiteyville c soul
tu a fost omort ntr-un accident de main, n Atlanta.
Ce tragedie! Astfel de lucruri nu trebuiau s se ntmple
unui cuplu de aur, ca al tu i al lui Evan Merrit.
Compasiunea i regretul ei preau sincere, dar
Cheyenne fu tentat s-i spun lui Sallie c avea o
imagine greit despre ea i Evan. Cuplul de aur! Ea
obosise s mai duc o via ca aceea.
- Mulumesc pentru cuvintele tale amabile, Sallie, zise
ea, n loc s mrturiseasc crudul adevr. Cum c, dac
cuplul de aur ar.fi divorat, nu ar mai fi avut loc fatalul
accident. C Evan Merrit iubise o alt femeie, nu pe soia
lui,.fosta zei".
ntlni privirea lui Caleb. El o urmrea ndeaproape. Ea
se uit la el, neajutorat, tiind c i dduse sentimentele
pe fa.
- Asta a fost demult, Sallie, zise el. Cu o micare iute,
se ntinse dup Cheyenne i o trase ctre el, att de
aproape, nct era gata s-o aeze n poala lui.
Sallie fcu ochii mari i se uit la ei cu gura cscat.
- N-am tiut... se blbi ea. Am crezut c eti aici din
cauza lui Joni Lynn, dar tu i Caleb.:. Vocea i dispru i
ddu din cap a nencredere. Tu i cu Caleb sntei un
cuplu! exclam ea i se ncrunt comic la fratele ei. Caleb,
de ct timp sntei mpreun?
Cheyenne se uit la Caleb ateptndu-se ca el s spun
ceva oribil, care s includ motelul Covorul Magic.
El de-abia ridic din umeri i zise:
- De ctva timp.
- Ei, snt ncntat! zise Sallie. ntotdeauna am gndit c
vei fi perfect pentru o femeie cu copii. Ea se rsuci ctre
Cheyenne, cu ochii si albatri strlucind de ncntare.
Fratele meu are un sim al familiei foarte dezvoltat i i
plac copiii. Va fi un tat minunat i...
- Sallie! Pn i Caleb pru ncurcat, iar Cheyenne roi
din cap pn n picioare.
Sallie ls deoparte acest subiect.
- Cheyenne, nu am avut niciodat ocazia s-i
mulumesc p'entru tot ce faci pentru Joni Lynn, ncu-
rajnd-o s stea n coal, chiar s mearg l colegiu, i
lund-o la tine. Dac nu ai fi fost tu, probabil c ar fi
sfrit ca mine i ca Crystal i muli ali veri. Fr diplom
i cu copii de la aisprezece ani.
Cheyenne i aminti de Joni Lynn, de eleva sa
nzestrat, care se gndea mai mult la prietenul ei dect la
studii, dar de cum-a nceput s-i vorbeasc despre
colegiu, fata i-a lsat prietenul i s-a pus cu burta pe
carte.
- Am avut noroc, continu Sallie. Lucrurile au mers
bine pentru mine. M-am cstorit i am fost fericii, dar
'viaa lui Crystal a fost un dezastru - fr slujb, cu o
csnicie ratat i o grmad de copii. Joni Lynn este
singura lumin n viaa lui Crystal i mi s-ar fi rupt inima
s o vd nenorocit. Am fost att de mulumii c ai luat-o
pe Joni Lynn la tine.
Cheyenne se gndi la Graham Maitland, tatl netiut al
lui Cheyenne. El fusese un elev i un student desvrit,
ctignd fiecare premiu pe care l oferise Liceul
Whitneyville i Universitatea din Virginia. Cei doi biei
ai lui Graham i Polly erau apreciai n colile la care
erau, iar Joni Lynn, dac ar fi fost crescut ca o Maitland,
ar fi fost printre cei mai buni la acele coli. n schimb,
fusese etichetat drept
oStrong, o nulitate iremediabil. Cheyenne se ngrozi de
aceast nedreptate.
- Joni Lynn este deteapt i talentat, hotrt s
reueasc, zise ea. Snt sigur c va avea succes i fr
mine.
Sallie scutur din cap.
- Cnd creti ntr-o mentalitate de ghinionist, ca a
noastr, ai nevoie de -cineva din afar care s-i arate
ncredere i s te conving c poi face ceva. Aa cura a
fcut btrnul Mac pentru...
- Sallie, am o idee, o ntrerupse Caleb. El o lu pe
Cheyenne de mn, se ridicar n picioare, apoi adug:
Dac tot i ai pe copiii lui Gody i ai lui Raina azi, te
superi s-i ii pe Brittany i Jeffrey ct...
- Aveam de gnd s sugerez asta, l ntrerupse Sallie,
nerbdtoare. tiu ct de greu este s fii singuri cu copiii
n jur. i ct de greu e s gseti o baby-sitter. Gel mai
groaznic lucru i s-a ntmplat lui Danny, aici. Ea se uit la
putiul din poala ei i continu: Mama lui - vara noastr
Raina - a angajat o fat de doisprezece ani, din vecini, s
aib grij de Danny. Fata s-a aezat la televizor i Danny
s-a suit pe pervaz, la etajul doi. A czut! Mulumesc lui
Dumnezeu c era cinele lor acolo i c copilul a czut pe
cine. Oricum, i-am spus Rai- nei c voi avea eu grij de
el, ct ea lucreaz. Doar fiindc un copii a mplinit
doisprezece ani, nu nseamn c poate avea grij de un
copil mai mic.
Cheyenne se gndi la propria ei ddac, din noaptea
trecut, la Darcey Jo Simmons, pe care Tricia o angajase
pe baza vrstei. Nici una dintre ele nu o cunotea foarte
bine pe fat, ca s tie dac era responsabil. Brusc, o
vzu n minte pe Darcey uitndu-se la televizor, n timp ce
Jeffrey decidea s se joace cu Brittany i s cad de la
geam.-
Ar mai fi rs pediatrul David Beckworth dac vreunul
dintre copiii ei ar fi czut de la etaj, pe Peppy? Se gndi la
glumele pe care acesta le fcuse despre Strong-i, despre
micul Danny, bebeluul ghemuit n poala lui Sallie.
Amintindu-i de rsetele lor, se simi ruinat i scrbit.
Vocea lui Sallie ntrerupse reveria lui Cheyenne:
- Mai bine, discut cu copiii ti i vezi dac vor s stea
cu mine. Nu o s m simt insultat dac vor vrea s vin
cu tine. Unii copii snt timizi i nu le plac locurile strine
de cas.
Aa se comporta Brittany, dar nu n acest caz.
Cheyenne i gsi fiica n camera plin de Barbie,
nconjurat de prea multe ppui, ca s le poat numra, i
de jucriile necesare trusoului lor. Brittany, Kimmy i
Melani'e, cu nc o feti, se jucau linitite n camera
fetelor, n timp ce Jeffrey i Mat- tew erau ocupai cu
setul Nitendo, n alt camer. Nu fur dornici de plecare.
Cheyenne simea c nu-i va fi uor s-i ia de aici.
- Ne ntoarcem disear s-i lum, i spuse Caleb lui
Sallie, n timp ce ea i conducea la main.
- Bine. Stai linitit, zise Sallie, cu generozitate.
V ducei la Smithboro la cin i apoi la un film? Asta
era ideea ei despre o sear grozav.
- Cin i film, repet Caleb. Sun bine, Sal.
- Sun minunat, l second Cheyenne, entuziasmat.
Mulumesc c ai grij de copii, Sallie.
Ea le.fcu semn cu mna cnd plecar. -
- mi place sora ta, zise Cheyenne, n timp ce Caleb
trase maina n drum. E att de cald i prietenoas! M-a
fcut s m simt ca i cum a cunoate-o de mult timp.
- Sallie este o fan de-a ta, nc din zilele de liceu. E
amuzant cum fetele mai mici se uit la cele mai mari,
cum bobocii i vd pe absolveni drept celebriti i i
aduc aminte de aceste chipuri de-a lungul anilor. Aa
cum Sallie i amintete de tine, Cheyenne rse scurt, dar
nainte s protesteze, el vorbi din nou: Penny
Sherwood... interesant idol i-ai ales, Cheyenne.
Revelator, cu siguran. n timp
, ce mica mea sor Sallie voia s fie ca tine, tu voiai s fii
ca Penny Sherwood, fierbinte, impulsiv.
- Greeti tare de tot! exclam ea. Nu o admiram pe
Penny Sherwood, eram scandalizat de ea!
O, da! i nu i-ai fi schimbat premiul de Regin a
promoiei pentru o noapte pasional, pe bancheta din
spate a unei maini, cu mine?Cheyenne respir adnc,
uierat, iar Caleb rdea. Glumea cu ea. Fantezia lui retro
nu ar fi trebuit s o afecteze, s-i fac sngele s-i curg
mai tare prin vene, s roeasc. Imagini ale ei i ale lui
Caleb, srutndu-se, mngindu-se, i invadar mintea. O
plcere intens i nvli n pntec i simi nevoia s
geam.
Trebuia s se controleze.
- Pe atunci eram prea tnr, prea speriat i
convenional, zise ea. Nu a fi fcut una ca asta.
- nc eti tnr, speriat i convenional, zise el.
- Nu e adevrat. Acum snt alta.
- Hm, dac m gndesc mai bine, poate c eti. Te-ai
suit cu mine pe motociclet, n acea sear, am mers
mpreun n ora, chiar ai venit dup mine la motelul
Covorul Magic in blugi strmi, micndu-i fundul
ncoace i ncolo. Doamne, ai devenit Penny Sherwood!
Ea rse.
- Eti nebun!
- i nu mai eti fetia speriat. Acum te poi ocupa de
mine, Cheyenne?
CAPITOLUL 9

Se oprir la un semafor i Caleb o sorbi din ochi cu o


masculinitate att de vibrant, nct Cheyenne rspunse din
instinct. O dorin urgent o ptrunse, fcnd-o s nu mai
gndeasc coerent. Se foi pe locul ei, ncrucindu-i
picioarele i ncercnd s uite de durerea dintre ele.
El se ntinse i i aez mna peste a ei. Greutatea cald
a minii lui, n poala ei, se adug senzaiilor plcute.
- Caleb, opti ea cu o voce rugtoare, neputnd s dea
curs dorinei care o strbtea.
Semaforul se fcu verde i Caleb i puse ambele mini
pe volan, ca s conduc prin intersecie. Cheyenne era
frustrat. Cum de ceva att de insipid, ca un semafor, se
putea amesteca n cel mai
intim moment din viata ei?
l
- Este doar dou i jumtate, zise el, cu o nonalan de
invidiat. Avem timp berechet pn disear.
- Da. Se simea ameit. ntregul trup i palpita de
dorin.
- Ce vrei s faci pn atunci?
Conversaia i se prea ireal. Ei discutau la dou nivele
diferite, dar ea nu gsea curajul s o spun direct.
- Ei, s mergem la cumprturi, cred, se auzi ea
spunnd pe un ton politicos. Tresri. Sugestia ei era
greit.
- S facem cumprturi, n centrul lui Whitneyville.
Bine, dac asta i doreti.
Ea se uit la el, nucit.
- Cred c este ultimul lucru pe care l-a face, opti ea.
- Ce-i doreti cel mai mult, Cheyenne?
- Nu o s m lai s scap, nu? O s m faci s-o spun.
- Da, zise el pe un ton jos i rspicat. i nu
fiindc vreau s te umilesc, sau s stabilesc o strategie
pentru seducie. Geea ce vreau este o femeie care m
dorete i nu se sfiete s mi-o spun.
Inima i btea violent. n jurul ei, totul ncepea s se
nceoeze. Oare o putea face? Va ndrzni s-i spun c l
dorea cu disperare? C nu mai cunoscuse o asemenea
dorin pn acum, n toat viaa ei? C oricine ar fi fost i
orice ar fi fcut, voia s fie cu el tot timpul, peste tot?
- Caleb, eu... Se opri s respire. Gura i era uscat,
pulsul agitat. Reui s spun: Snt ndrgostit de tine.
Timp ndelungat, cuvintele prur s rmn suspendate
ntre ei. Ea era uimit de pro- pria-i revelaie. Cnd
ndrzni s se uite la el, vzu c avea buzele strnse.
Cred... cred c nu m nici o speran, adug ea. ncerc,
s zmbeasc, dar reui doar s-i mite buzele. Trebuia s
spun c vreau s m culc cu tine, n schimb i spun c te
iubesc.
El oft.
- Nu e ceva neobinit ca o femeie s confunde dorina
sexual cu dragostea, Cheyenne. Vrei s te culci cu mine
i poi justifica asta doar spunnd c m iubeti.
- Vorbeti ca un articol de revist, spuse ea, indignat. O
enerv faptul c declaraia ei de dragoste era disecat n
amnunime. Brusc, se nfurie pe el. Sau vorbeti din
vasta ta experien personal? Trebuie s fi fost greu s te
ocupi de toate acele femei, care alergau dup tine, i s le
convingi c se ndrgostiser de tine. Bietul Caleb! i
acum, iat-m pe mine aici, complicndu-i viaa,
spunndu-i c te iubesc cnd nici mcar nu am fost
mpreun la motelul Covorul Magic,
Caleb i nbui un geamt. Lucrurile nu mergeau aa
cum sperase el. Ei, se mai aflase n situaii grele i nainte,
i se descurcase. Trebuia s dea napoi ca s ias din asta.
i zise c erau la poli opui, c va ntoarce maina i vor
merge dup copii, la Sallie. i va duce acas i nu va mai
veni dup ea, dup o scen ca asta - va fi liber.
Oare? Oare fusese vreodat liber cu adevrat? Trecutul
su n acest ora i familia lui i druiser o existen
precar. Cuta complicaii i obligaii? O relaie cu o
vduv, care avea doi copii mici, nu era tot una ca aceea
cu o femeie singur, fr trecut complicat. Totui, nu se
angajase n nici o relaie, n timp ce Cheyenne l prinsese
n mrejele ei.
- Cheyenne, vreau s fii contient de riscul pe care i-l
asumi. Ea ncepu s transpire cnd auzi ce spunea. Exact
contrariul. Dup... sex lucrurile vor fi mai emoionale i
mai complexe. O s te simi romantic i ataat de
mine...
El se opri ca s respire. Dduse de necaz. De cnd se
mormia n legtur cu cuvntul sex? Mai mult, voia ca ea
s simt toate acele lucruri asupra crora o avertiza. n loc
s scape, se afund i mai ru.
- O, nu te ngrijora pentru ce voi ti dup, zise
Cheyenne, rznd nervos. Fie ce-o fi, i voi spune
adevrul, se gndi. Eu i cu Evan rareori fceam dragoste
dup primul an de cstorie. Dup ce fceam, nu m mai
simeam apropiat de el. M simeam jenat i ncurcat
i mai singur dect am fost vreodat. De fapt, gndindu-
m mai bine, mi dau seama ce greeal a face culcndu-
m cu tine. Ea se imagin stnd goal alturi de Caleb,
simindu-se singur i dezolat, reinndu-i lacrimile de
disperare. Instinctiv, i ddu seama c ar fi fost mai ru
s eueze cu Caleb dect fusese cu Evan. Sexul nu este
pentru mine, continu ea. Cred c mai bine m-ai duce
acas, Caleb. Emoia, tensiunea sexual se dizolvaser,
lsnd-o deprimat i mbufnat. i voi mai lsa un pic pe
Brittany i pe Jeffrey s se joace la Sallie, dup care m
voi duce
dup ei. Snt sigur c ea va...
- Deci biatul de aur Merrit era groaznic n pat, nu? o
ntrerupse Caleb. Asta explic lucrurile.
- Nu el, ci eu eram, spuse ea, obosit. El avea o prieten
care mi-a spus ce amant grozav era. Viaa lor a fost
ideal.
- Cum ?
Ea ddu din cap, hotrt s-i spun totul.
- Pe femeie o chema Mindy. A venit s m vad dup
ce Evan a murit. Era foarte ndurerat i mi-a spus toat
povestea. El fusese la ea n acea noapte i se grbea spre
Whinteyville, cnd un'camion l-a lovit. Ei s-au ntlnit
cnd eu eram nsrcinat cu Brittany i au rmas mpreun
nc de atunci. Dup Mindy, van l considera pe Jeffrey
un accident. Inteniona s divoreze cnd copilul mplinea
un an i s se nsoare cu ea. A fost suprat c trebuie s
atepte att de mult, dar l ngrijora... brfa.
- De parc ar fi perfect normal s-i alegi soia i copiii
cnd putii au doi ani, zise Caleb, sardonic. Drace, Merrit
era un ticlos.
- A fost ndrgostit nebunete pentru prima dat n
via, zise ea, ncet. Oare Evan avusese aceleai
sentimente rvitoare pentru Mindy, aa cum simea ea
pentru Caleb? se ntreb. Pentru prima dat
ncepea s-l neleag, i poate s-l i ierte. Mindy avea o
grmad de poze i de scrisori i mi le-a artat n acea zi,
continu ea. Era aa de ciudat. Eu i cu Evan ne-am
ntlnit n toi aceti ani, am fost cstorii i am avut doi
copii, dar niciodat nu era aa de fericit ca n acele poze.
Nici nu mi-a scris vreodat ce i-a scris ei. A fost legat de
mine tot timpul. Nici mcar nu am fcut dragoste pn n
noaptea nunii, iar atunci a fost un eec. Cnd, n cele din
urm, s-a ndrgostit, a murit.
- O, Doamne! exclam Caleb, conducnd maina n
locul de parcare din spatele farmaciei Hinton i oprind
motorul. i de atunci, faci pe vduva ndurerat, lsndu-
l pe Evan Merrit s-i pstreze imaginea de biat
extraordinar, care a murit prea tnr. .
Ea zmbi slab.
- De dragul lui Brittany i al lui Jeffrey, sper ca
adevrul s nu ras la iveal. Povestea oficial este c era
n Atlanta, cu afaceri. Destul de incredibil, dar este un alt
secret care s-a pstrat de gura lumii.
- i te mai condamni pentru sexul lnced din csnicia
ta, creznd c ai meritat s te pcleasc soul. Eti
convins c nu eti bun la pat, c e numai vina ta c
pantalonii lui Merrit au gsit o alt
bucic. Caleb scutur din cap. Drace, ai un bagaj
emoional destul de mare, iubito.
- Da, zise ea, reuind s se apropie de el.
El deschise portiera mainii.
- Trebuie s iau cteva lucruri din farmacie. Poi veni cu
mine sau s stai aici.
- O s atept aici. Confesiunea o lsase fr putere.
Cobor geamuli scoase capul afar, cnd el nchise ua.
O briz foarte plcut ptrunse nuntru.
Se ateptase s se simt prost pentru faptul c i spusese
totul. Ciudat, nu se simea aa. Scpase, odat pentru
totdeauna, din lunga minciun n care tria.
Nu-i ddu seama c maina parcat lng cea a lor era
a lui Polly i Graham Maitland pn cnd acetia nu
venir ctre ea. Dorina de a se cufunda n pmnt era
aproape irezistibil, dar se for s rmn locului, n timp
ce familia Maitland se apropia. Ea le fcu politicos cu
mna.
- Sper c te simi mai bine azi, Cheyenne, spuse Polly
Maitland. Dei era cu doisprezece ani mai mare,
ntotdeauna fusese prietenoas cu Cheyenne, tratnd-o ca
pe o coleg, dar astzi aceasta nu remarc zmbetul din
ochii lui Polly. Ben fcuse nite remarci rutcioase
despre ea cnd se ntorsese la familia Harper.
- Da, m simt mai bine, mulumesc, replic ea,
politicos.
Graham Maitland nu spuse nimic, dar faa i era rigid
i ncordat, gura nepenit ntr-o grimas. El se uit la
Cheyenne foarte scurt, apoi i feri privirea. Un gnd i
trecu prin minte: El tie c eu cunosc adevrul despre Joni
Lynn. i prin acest comportament nervos, bolnvicios,
arta c era terorizat c ea ar putea spune cuiva.
Cheyenne simi un dezgust puternic pentru el. Anul
trecut, fiica lui Graham locuise la un bloc deprtare de
locuina lui, iar el nu-i manifestase o dat interesul
pentru persoana ei. Nu se deranjase s ntrebe de ea sau s
se opreasc s vad fata, sub vreun pretext anume. i n
anii trecui, nu contribuise nici cu o centim la suportul ei
material, nu ntrebase de soarta ei.
De ce? Fiindc tot ce conta pentru Graham Maitland era
s menin neptate statutul i numele lui Maitland n
ora, chiar dac aceast preocupare nu-l oprise de a face
un copil din flori.
Cheyenne i promise c nu i va mai tri viaa dup
placul celor din ora.
Polly fcu nite remarci banale despre vreme i despre
cozile mici din magazine, n acea zi.
- Muli mai muli oameni se duc la Smithboro s fac
cumprturi. Cnd noul Dix-Mart se va deschide aici, ne
putem lua adio de la centrul din Whitneyville, zise ea, cu
un zmbet satisfcut. O s falimentm, mulumit lui Dix-
Mart.
Graham se rsuci brusc i se concentr s vre cheia n
portier.
- Trebuie s plecm, Polly, zise el. Imediat.
Cheyenne se uit n direcia farmaciei i-l vzu
pe Caleb ndreptndu-!ie spre main, cu o pung de hrtie
n mn.
Aproape nnebunit, Graham ncerc s deschid ua.
Cheyenne i ddu seama c voia s fug de Caleb, dar
era prea trziu. Caleb ajunsese la main.
- -Bun ziua, Graham, bun Polly, spuse el. Cheyenne
se ntreb cum de i putea saluta att de tios. Pn i
zmbetul i era de ghea.
Graham ddu din cap, nervos. Polly l salut i ea rece
i indiferent. Nici unul nu vorbi, ci se suir tcui n
maina lor.
Caleb se urc la volanul mainii lui Cheyenne i porni
motorul; familia Maitland se uit, dar lui Che- yenne nu-i
psa. Mai bine s fie cu Caleb Strong dect cu un vierme
ca Graham Maitland, n orice zi a sptmnii.
- Of, oraele mici, remarc Caleb enervat, ieind din
locul de parcare. ntotdeauna te izbeti de cine nu vrei. .
- Graham a ncercat s o tearg nainte s-l vezi tu,
spuse Cheyenne. Cred c i este fric de tine.
Caleb zmbi cald.
- Are i de ce. El i aez punga de hrtie n poal, apoi
adug: Asta este pentru tine.
Surprins, ea o deschise. Era o cutie de o jumtate de
kilogram de bomboane, cu lapte, ciocolat, nuci i crem.
i o cutie de prezervative. Inima i-o lu la goan.
Cheyenne strnse punga repede. Era mut de uimire.
- Nu tiam ce fel de bomboane i plac, zise el. Aa c
am cumprat bomboane asortate. Le-am ales... dup
placul meu. Le pot schimba, dac preferi altele.
- Dac ncerci s m ochezi, ai reuit din plin,
murmur ea, frmntndu-i minile, nervoas.
- Am trecut de stagiul cnd purtam un prezervativ n
portofel, gndindu-m c poate snt norocos, zise el, sec.
Ea i drese glasul.
- Eu... a... am crezut c o s anulm treaba asta.
- Cred c te-ai nelat, nu?
El conduse prin zona comercial a lui Whitneyville i se
ndrept ctre sud, spre Silver Creek. Cheyenne sttu
linitit lng el, innd punga. Nu se mai simea
emoionat. Simea cum fiecare nerv
i se trezete la via. Era ndrgostit, iar brbatul pe care
l iubea era pe cale s-i devin iubit.
Caleb parc maina n garaj i o lu de mn ca s intre
n cas. Odat nuntru, o ridic n brae i o urc treptele.
Apoi strbtu holul, uitndu-se la fiecare camer pe lng
care treceau, lat camera roz a lui Brittany, cu perdele
creponate i o cas de ppui n stil victorian. A lui
Jeffrey era pictat n culori pastelate, patul avnd forma
unei maini de curse. Camera lui Joni Lynn era
mpodobit cu pos- tere ale starurilor rock pe perei.
Dormitorul lui Cheyenne era la captul holului. Era o
camer feminin, zugrvit n tonuri de roz i ivoriu.
O decorase n grab, la cteva sptmni dup moartea
lui Evan. Voia ca nimic s nu-i mai aminteasc de el i de
trdarea lui. Un fior de team o strbtu amintindu-i de
Evan. Avnd n vedere recordurile ei n pat, situaia i se
prea cam riscant. i Caleb nu-i spusese cuvinte de
dragoste sau de angajare. Nimic nu l va ine s ias pe
u i s nu s'e mai ntoarc. Un nod se puse n gt.
Gndul c el ar putea s o prseasc o umplu de groaz.
tia, totui, c nu-i va cere cuvinte pe care nu le putea
spune. tia placa, ascultase promisiunea lui Evan de
dragoste i cinstire" n faa altarului unei - biserici pline
de oameni. Nu, nu-i va cere acest lucru lui Caleb Strong.
El o aez n picioare lng pat i o msur din privire,
cu nite ochi lacomi. Prea s vad prin ea, s-i citeasc
gndurile.
- Uit de Merrit, spuse el foarte ferm. Ce s-a ntmplat
ntre voi doi nu are de-a face cu tine i cu mine.
Expresia ei speriat i confirm c i amintise de fostul
ei so. Caleb era surprins de ct de aproape se afla de ea.
i c voia s-i ofere dragostea i consolarea de care avea
nevoie.
- Merrit nu o s se bage ntre noi, promise el. Nu o s
fii confuz cu mine.
El i prinse umerii n palme i ncepu s-i mngie
muchii spatelui, cu degetele-i puternice. Cheyenne se
uit la covorul rou, cuprins de langoare.
- Snt nervoas, recunoscu ea.
- tiu, iubito. El i continu masajul senzual, cobornd
cu minile din ce n ce mai jos. Ea oft uor, dar o clip
mai trziu ridic garda din nou. Risca att de mult, att de
mult. Totui era ndrgostit de el i l voia n cel mai
elementar sens al cuvntului. Nu mai fusese ntr-o aa
dilem niciodat.
- S presupunem c i-a spune c nu vreau asta, zise ea
cu o voce care suna ndeprtat. Mi-ai da drumul?
- Desigur, dac asta vrei, Cheyenne. Vorbise pe un ton
jos, ncreztor, tonul unui brbat contient de puterea lui
sexual. Voia s-i dea drumul fiindc tia c nu-l va
prsi. O trase spre el i o srut pe gt. Dup care o
ntreb: Vrei s-i dau drumul?
Ea l simi excitat, plin de dorin. Tremurnd, se lipi de
el. inea ochii pe jumtate nchii i buzele desprite
uor.
- Nu, zise ea, rguit. Caleb, te doresc att de mult!
Fu surprinztor de uor s mrturiseasc acest lucru. i
eliberator. ncet, din ce n ce mai ncreztoare, i atinse
buzele, lundu-le forma. i ridic faa spre el i pasiunea
care mocnea n ochii lui ptrunztori o fcu s se simt i
mai fierbinte, mai irezistibil, cea mai dorit femeie din
lume. Era un sentiment important pentru o femeie a crei
ncredere sexualg fusese distrus.
Felul n care ea l privea... l atingea... Caleb rareori
simea c ameete, dar acum se nvrtea totul cu el.
Spasmul de dorin de care era cuprins devenise de
nesuportat. nconjurnd-o cu braele de talie, o trnti pe
pat.
Privirile li se ntlnir. Timp ndelungat, sttur ntini
unul lng cellalt. Cuvintele nu preau s fie necesare i
totui el i le spuse. Cuvinte mbttoare, ispititoare.
Cuvinte care excitau, mngiau i topeau toat inhibarea.
Cheyenne era pe deplin contient de schimbrile
erotice care se petreceau n trupul ei. Snii i erau umflai,
plini i sensibili, aa cum erau lipii de el. nluntrul ei
simea o poft dulce i dureroas, care cretea i tot
cretea, pn cnd nu mai putu s reziste mngierilor lui.
El i vr coapsa ntre picioarele ei, micn- du-se
nainte i napoi spre cea mai vibrant i feminin parte a
trupului ei. O plcere adnc, arztoare, o strbtu, cnd el
ncepu s se legene tandru ntre coapsele ei. Ea gemu i se
mic cu el, pentru el.
Rspunsul ei reverber n el.
- Eti att de sexy, de frumoas, zise el, rguit. Te
doresc ca pe nimeni alta, Cheyenng.
Fericirea o coplei. l credea. l credea c ea, Cheyenne
Whitney Merrit, o fat reprimat, o soie refuzat, putea
excita n aa fel un brbat precum Caleb Strong, care era
ntruparea fanteziei fiecrei femei... i fantezia ei
devenise realitate!
nnebunit, i prinse faa n palme i i atinse buzele de
ale lui. El reaciona iute ca fulgerul. Gura
i se deschise peste a ei i se rostogoli peste ea, lsnd ca
trupul ei s-i absoarb cldura.
Srutul lor fu adnc i pasional. Dar prea scurt. Apoi
minile lui i gsir snii rotunzi i i mas n acelai ritm
n care i mica limba n gura ei. Un val imens de dorin
o strbtu i pentru prima data n via deveni sexual,
agresiv, trgndu-i cmaa din pantaloni, vrndu-i
minile pe sub ea ca s-i simt fierbineala pielii.
Ea i explor prul de pe piept, moale ca mtasea,
jucndu-se cu degetele prin el.'
Nevoia de a-l atinge era prea puternic.
- e simt att de bine, zise ea cnd i dezlipi gura de a
lui.
El se ridic i o ridic i pe ea alturi de el. Zmbi.
- Fetio, nc n-ai simit nimic, o necji el.
- n calitate de profesoar de englez m vd nevoit s
te corectez gramatical, spuse ea, cu ochii strlucitori.
Repede dup mine: Fetio, nu ai simit nimic pn acum!
- Serios? Degetele lui iui i ridicar bluza n cteva
secunde. Hm, trebuie s rectific asta.
El i trase bluza peste cap, apoi i sorbi din ochi snii
rotunzi i fini, care erau cuprini voluptuos n sutienul
dantelat. Fu surprins s-i vad degetele tremurnd de
anticipaie, n timp ce i desfcea sutienul.
- A trecut mult vreme de cnd nu m-a mai excitat
desfacerea unui sutien, murmur printre dini. Caleb privi
cum lenjeria cade, lsndu-i snii dezgolii, apoi adug:
Dar cu tine... totul este nou.
Cuvintele lui o ncntar i i zmbi, plin de dragoste i
de pasiune, cnd se ntinse spre el. Nu mai dezbrcase
niciodat un brbat, dar i scoase cmaa cu dexteritate.
. Cnd degetele i se strecurar pe lng centur,, el i
prinse mna i i-o duse la buze.
- S nu ne grbim, zise el pe un ton rguit, rsturnnd-
o pe saltea.
Gura lui i cuprinse snul i l srut uor, apoi l supse
pn cnd ea gemu i se arcui sub el, ofe- rindu-i-se.
Buzele lui strnser tare sfrcul roz, ea i simi atingerea n
strfundul fiinei ei, i ip cnd muchii i se ncordar de
o plcere nnebunitoare, care cerea s fie potolit.
ntr-un val de pasiune, ea l simi desfcndu-i blugii i
trgndu-i n jos, pe picioare. El se aplec spre abdomenul
ei i i srut buricul.
Ea tresri, aruncnd capul ntr-o parte i n alta, n timp
ce dorina din ea cretea din ce n ce mai mult.
El o srut prin bikinii albi i rsuflarea lui, cald i
umed, ptrunse fierbinte prin estur.
Brusc, acea barier deveni intolerabil pentru amndoi.
Iute, el i trase chiloii i o dezbrc.
- Cheyenne, iubito, Cheyenne, spuse el ca un fel de
cntec, nefiind n stare s mai zic i altceva. Intenionase
s o ia uurel i tandru, dar inteniile i fur nnbuite de
lipsa de control.
Trebuia s fie nuntrul ei, n cldura ei feminin i
umed, s simt cum feminitatea ei l cuprinde i l
nconjur.
Brusc, se dezbrc i de celelalte haine. Cheyenne i
privi trupul gol, cu ochii lacomi.
Era cldit bine, trupul su era musculos. Era puternic i
masculin, iar ea voia s-l cunoasc n amnunime. Voia
s-i cunoasc contururile, s-i simt mirosul i gustul.
Se ntinse dup el, deschizndu-i braele i picioarele
pentru el.
Degetele lungi ale lui Caleb se nclcir printre buclele
feminitii ei. i desfcu buzele moi ale sexului i i vr
degetul nuntru ca s o simt dac era ud pentru el.
- O, da, iubito, murmur el, simindu-i cldura i
nerbdarea, carnea ei moale nvluindu-i degetul.
Fcu un efort s o lase - trebui s caute n noptier dup
prezervativ.
- Cheyenne, nu mai pot, zise el cu o voce grav.
Ea nu voia ca el s atepte. Spirale intense de cldur o
treceau n timp ce trupul i se topea, gata pentru el.
- Acum, Caleb, te rog, opti ea, agndu-se de el.
lubete-m acum.
El o ptrunse cu o lovitur puternic i scurt. O umplu
complet, iar ea se cutremur, pierdut ntr-un torent de
senzaii.
Caleb ncepu s se mite, posednd-o cu lovituri adnci
i tari. Plcerea era att de intens, nct era aproape
insuportabil.
Instinctiv, ea i nfur picioarele n jurul lui,
micndu-se o dat cu el i dnd contre.
Nu i imaginase c ar putea fi aa, c se va simi astfel,
dorindu-l din ce n ce mai mult. Iar i iar i iar, pn cnd
se va pierde n tensiunea exploziv care se tot cldea n
ei...
i deodat, se simi plutind ntr-un moment nedefinit, n
extaz.
Abandonul ei l excit dincolo de limit. nuntrul ei,
cldura lui explod infernal, consumndu-i pe amndoi
ntr-o plcere intens, desctutoare.
CAPITOLUL 10

Cheyenne rmase ntre vis i trezie, cu mintea goal i


trupul relaxat, ghemuit lng Caleb.
Era sublim s-l simt alturi de ea, s-i simt prul
gdilndu-i spatele i coapsele ntre ale ei.
El o nconjurase cu braele, posesiv, iar ea se simea
fericit i protejat.
Extraordinar de mulumit, mai mulumit dect fusese
vreodat n viaa ei, nchise ochii i oft, ncntat.
- Este aproape ase. Vocea lui i destrm starea de
beatitudine. El o srut pe gt i i mozoli lobul urechii
cu dinii, apoi o ntreb: Vrei s mergem la cin la
Smithboro i apoi la un film?
Ea protest:
- Nu vreau s m mic nicieri!
- Foarte bine. El rise calm. i mngie pntecele, uor, i-
i zise: Acum cteva ore, ai sugerat ceva idiot - anume s
mergem la cumprturi cnd mureai de focul de a te culca
cu mine. M bucur c doar cteva ore n patul meu te-au
vindecat de...
- sta este patul meu, i eti un ncrezut! l ntrerupse
ea, ncercnd s par indignat. Nu reui prea bine. Tot
timpul i venea s rd, i-ar servi la ceva dac a spune:
Cina i un film? Ce mod plcut de a-i petrece seara"!
Degetele lui avansar, gsind-o moale i pregtit
pentru el.
- Astzi te-am nvat nite cuvinte, zise el. Vreau s
aud cum le foloseti.
El o mngie cu degetul mare, trimindu-i valuri de
plcere prin tot trupul. Fr suflare, Cheyenne se arcui
spre el. Ea i folosi noul vocabular ca s se catapulteze,
mpreun cu el, n intimitate.
O or mai trziu, stteau la masa din buctrie, mncnd
unc rece i salat de cartofi, rmie pe care Cheyenne
le scosese din frigider.
Suplimentar masa cu roii din grdin, prjitur i
plcint de mere.
- E grozav, zise Caleb. Rmiele bucatelor tale snt
mai bune dect ceea ce mncam noi la cin, acas, de Ziua
Recunotinei.
Cheyenne rse.
- Nu cred c mama ta e o buctreas aa proast pe ct
spui. Se simea ameit i nlat ca un zmeu, plutind pe
un balon de fericire.
- Ba s crezi, scumpo, zise el i i mai puse mncare n
farfurie. Pentru prima dat avu sens, pentru el, zicala c
dragostea trece prin burt. Se imagina venind acas, la o
cin ca aceasta, n fiecare sear; Gata cu mncarea din
conserve i pahare de plastic. Gata cu autoservirile.
Se uit peste mas la Cheyenne care l privea cu ochii
strlucind de dragoste.
Tot aa se uitase i cnd fuseser n pat, mpreun, -
acum era roie de la sexul pe Care l fcuser.
i simi trupul cutremurndu-se. Dup ce i petrecuser
dup-amiaza n pat, i se prea imposibil s o doreasc din
nou.
Dar o dorea. Ea efa att de sexy, att de drgstoas i
dulce.
Nu mai ntlnise o combinaie att de puternic la o
femeie, fie n pat saii n afara lui.
i dei ea i exprimase sentimentele fr rezerv, dei i
se abandonase complet, druindu-i totul, nu ceruse nimic
n schimb, de fapt, nu ceruse implicaii emoionale.
Asta l nucea. De cteva ori fusese complet vulnerabil,
complet dedat sentimentelor, dar ea nu l presase.
Nu-l ntrebase nimic personal - despre viaa sau slujba
lui nu-i ceruse nici un fel de angajare.
i el se pomeni vrnd s-i druiasc... ceva. Se gndi s-
i spun despre poziia lui de director executiv la Dix-
Mart, s-i povesteasc despre cei paisprezece ani de
munc.
Dar se abinu. Oare i venise ideea c ea s-ar putea s
iubeasc pe fugarul din el, pe cel cunoscut de ntreg
oraul?
El nu se ndoia c, dac o s-i dezvluiasc identitatea,
n Whitneyville, o s fie la fel de respectat ca n Mobile.
Nu era nici o u pe care banii, n combinaie cu puterea,
s nu o deschid.
Toat lumea l iubea pe nvingtor, iar pentru cei din
afara iui Whitneyville, Caleb W. Strong era, ntr- adevr,
un nvingtor.
Dar Cheyenne credea c s-a culcat cu Caleb
ghinionistul. Nici mcar nu tia c nvingtorul exist.
Simi o mare tandree pentru ea, o for puternic i
pasional, care i ptrunse tot trupul. Se ntinse peste
mas i i acoperi mna cu a lui. Degetele li se mpletir,
automat.
- Cheyenne, ncepu el, netiind ce s spun.
Ce i-ar fi spus dac ua de la buctrie nu s-ar fi
dat n lturi, n clipa aceea?
Nu tia i nici nu avea s tie, fiindc Peppy i Joni
Lynn intrar ca o furtun. Cinele fugi la castronul lui i
ncepu s nfulece bucile de unc pe care Cheyenne i le
pregtise. Joni Lynn se opri n prag, uitndu-se la ei cum
se ineau de mn/
- Uau! exclam ea. Este oare ce pare? Sau ceva diferit?
Cheyenne i retrase mna din cea a lui Caleb i i
aranj, cu nervozitate, cutele rochiei sale roz. Era foarte
contient de imaginea pe care ea i Caleb o prezentaser
- ea n halat de cas, cu prul strns i fr urm de
machiaj, iar Caleb, mbrcat doar cu pantalonii.
Se poate s fi existat cuvinte pentru asemenea ocazii,
dar ea nu le gsi.
Caleb ns nu avu probleme.
- Depinde cum vezi lucrurile, zise el, laconic.
. Pendula familiei Whitney btu de opt i Cheyenne sri
n picioare, mbujorat i fstcit.
- O, Doamne, trebuie s-i lum pe Brittany i pe
Jeffrey. Pn cnd ajung acas, o s le treac ora de
culcare.
- Unde snt copiii? ntreb Joni Lynn.
- La Sallie, zise Caleb. Se ridic i el n picioare, apoi
adug: Au stat acolo aproape toat ziua. Joni Lynn, i-
am putea cere o favoare?
Joni Lynn zmbi.
- Dac vrei s m rugai s-i iau pe copii cu maina,
de la mtua Sallie, rspunsul este da.
- Copilul sta este supradotat, zise Caleb.
- Nu trebuie s fii supradotat ca s tii c voi doi vrei
s fii mpreun, i replic Joni Lynn, rznd. Prsi
buctria fredonnd un cntec.
. Cum auzi ua din fa trntindu-se, Caleb o trase pe
Cheyenne n.braele sale.
- Avem destul timp pentru un srut lung, pn vine
trupa. S profitm. ncepem acum.
Erau amndoi mbrcai complet cnd Joni Lynn se
ntoarse cu Brittany i Jeffrey, n mai puin de jumtate
de or.
- Mami, mami, ne-am distrat aa de bine! exclam
Brittany mbrindu-i mama. Caleb i primi i el
mbriarea de rigoare. Kimmy este noua mea prieten!
i mtua Sallie spune c putem merge mine s ne
jucm,
- Am luat i cina la mtua Sallie. Am mncat spaghete
chiar din crati. Nu am mai mncat ceva att de gustos!
Caleb rse, ncntat.
- Oho, unul dintre voi pare s devin Strong. El i
cuprinse pe ambii copii sub cte un bra i i duse sus,
printre rsete. Cheyenne era pe urmele lui. Joni Lynn o s
v fac baie i o s v bage n pat, continu el, n timp ce
mama m duce pe mine la motelul Covorul Magic.
El deja decisese c nu-i va lua la revedere de la
Cheyenne, nc, cu toate c se srutaser de culcare..
Ambii copii ddur din cap aprobator.
- Motelul Covorul Magic este locul acela cu ui roii i
mov? ntreb Brittany. De ce nu stai aici cu noi? Avem o
mulime de camere. E drept, uile lor nu snt roii cu mov.
- Gata cu pislogeala, zise Cheyenne, repede. Apa a
curs din belug n cad. Se face trziu i...
- M ocup eu de ei, spuse Joni Lynn, cu ochii
strlucitori. Tu condu-l pe unchiul Caleb la motel,
Cheyenne. Ea surse. Era ncntat s fie inclus n
mainaia unei poveti de dragoste. Nu v atept.
Cheyenne se nroi ca focul.
- O... m ntorc imediat.
- Ba nu, zise Caleb, cuprinznd-o posesiv de bra i
trgnd-o spre el. Nu ne atepta, Joni Lynn.
Camera din motel era aa de ntunecoas, nct
Cheyenne nu vzu nimic cnd Caleb trase ua n urma lor.
Apoi se pomeni n braele lui i el ncepu s-o srute, iar
inima ei btea nnebunit.
Czur pe pat, fr s se ntrerup din srutul pasional,
i i scoaser hainele unul celuilalt, cuprini de o dorin
slbatic.
Era foarte erotic'fr s se vad, doar simind i
atingnd. .
Gura i minile lui o ncntar n ntuneric. Nu tia ce va
face el sau unde se va duce n clipa urmtoare.
Fiecare mngiere era un oc senzual.
Cu ochii minii, ea vizualiz muchii ncordai de pe
pieptul lui, pe care l examinase ndeaproape, n dup-
amiaza cnd sttuser n patul ei.
nnebunit, ea l mngie apsat, verificndu-K puterea
i rspunznd cerinelor lui.
Petrecuser ziua nvnd cum s se excite unul pe
altul i aplicaiile mergeau foarte bine, trupurile lor se
ncinser rapid i gemetele i oftaturile lor umplur
camera.
Orgasmul lor fu simultan i rapid, tumultuos i
satisfctor. Mult timp dup aceea, sttur ntini n
ntuneric, unul n braele celuilalt.
- Te urmez n ora pe motociclet, spuse Caleb,
srutnd-o pentru ultima dat, nainte ca ea s se suie n
main.
Se simea protector i posesiv. I se prea o nebunie s
o lase singur n noapte, cnd putea s se afle n
singuran n braele lui, n patul lui.
Dar nu se putea opune dorinei ei de a se ntoarce la
copii - i nelegea sentimentele materne.
Lucrurile se complicau foarte repede, totui. Probabil
c era timpul s ia o hotrre nainte s se implice prea
mult n relaia cu Cheyenne. Se gndise de zeci de ori
pn acum.
Mai descoperise, de vreo zece ori, c, dei i era uor
s decid, i era al naibii de greu s se conformeze.
i privi faa roie de dragoste. Buzele i erau umflate de
la srutri, ochii ei cprui erau luminoi.
- De data asta nu mai lu decizia s nu o mai vad. tia
c nu avea ncotro.
Cheyenne'i mngie faa de pieptul lui gol. Cmaa de
bumbac pe care o purta el era descheiat i profit din
plin de acest fapt.
- M suni mine? ntreb ea, ncet, ignornd regulile
etichetei. Regula numrul unu era: S nu ncerci s
cereti o convorbire."
Dar ea era mult prea ndrgostit s mai in cont de
asta.
Chiar dac el nu era.
- Te sun, replic el, vrnd-o n main. Stomacul i se
contract de durere. De abia i dduse drumul din brae i
i simea lipsa. Cam pe cnd?
- Mergem la biseric pe la unsprezece i venim cam
ntr-o or. Vrei s iei prnzul cu noi?
El avu impulsul s spun c va merge la biseric. Se
lupt cu acest impuls. Nu o s mearg ca un mieluel
dup femeia lui! Dei n Mobile mergea uneori la
liturghie, nu voia s-i uimeasc pe evlavioii enoriai din
Whitneyville, aprnd n biseric, alturi de Cheyenne i
copiii ei.
- Bine, la prnz, ncuviin el. O s fiu acolo cam pe la
doisprezece, preciz i se ndrept spre motocicleta lui.
- Caleb? Vocea, ei l opri i se rsuci i o vzu privindu-
l cu dragoste. Voiam doar s-i mulumesc, spuse ea, cu
sinceritate. Asta a fost ziua i noaptea cea mai frumoas
din viaa mea.
Inima lui ncepu s bat att de tare, nct de- abia putea
respira.
l npdi o senzaie cald i i simi limba grea.
- Doamne, Cheyenne, murmur el. Nu mai spune aa
ceva.
Ea ncuviin. i nelegea jena; el nu era ndrgostit de
ea i asemenea afirmaii l presau.
Porni maina i conduse cu grij pn la Silver Creek
Road, uitndu-se la Caleb care o escorta. Cnd parc n
osea, el ntoarse i i fcu semn cu mna. n mod
inexplicabil, ochii ei se umplur de lacrimi.
l voi vedea mine, i zise ea. Nu trebuia s-i fac
griji.
Va lua lucrurile aa cum vor veni, zi de zi, fr s-i
piard timpui ngrijorndu-se de ceea ce va aduce viitorul.
Deja trise prostia asta; era destul de istea ca s nu
mai repete aceeai greeal.
Dar dac va face un nou- set de greeli? Cheyenne i
nltur aceast ntrebare din minte.
n ziua urmtoare, Caleb atepta n faa verandei cnd se
ntoarser toi patru de la biseric. Se pomeni zmbind
cnd i vzu, mbrcai n hainele lor frumoase de
duminic, vorbind i rznd cnd ieir din main.
Brittany i cu Jeffrey, afectuoi ca ntotdeauna, alergar
la el ca s-l mbrieze. Joni Lynn l srut uor pe obraz.
Cheyenne rmase deoparte, privindu-i pe toi,
mbujorat i cu ochii strlucitori. Un zmbet i tremur la
colurile gurii. Voia s i se arunce n brae, dar rezist
impulsului - la urma urmei, copiii erau aici.
- Cine vrea s mearg la picnic? r ntreb el pe copii,
uitndu-se la mama lor.
- - Eu! Eu! rsunar vocile lor.
- Mi-ar plcea, dar am mult de lucru, unchiule Caleb, se
scuz Joni Lynn. Am tem la francez i la matematic
pentru mine i trebuie s scriu un sonet n metru iambic,
la englez.
- S scrii un sonet n metru iambic? Ei, asta i folosete
din plin n economia de pia, zise el.
- Fii atent ce spui, profesoara de englez este prezent,
l avertiz Cheyenne. Nu-i dduse seama cnd se micase
i aterizase lng el.
Apropierea ei dizolv tensiunea.
- i ce o s faci, doamn profesoar? El o trase spre el,
i nconjur talia cu braul i o srut pe gt, chiar n faa
nepoatei lui i a copiilor. Toi trei i privir cu un interes
vdit. .
Lui Cheyenne nu-i psa. Era aa de bine s fie iar n
braele lui! Se lipi de el, acoperindu-i minile cu ale ei.
- Ar trebui s te fac s citeti o carte de sonete cu glas
tare, apoi s critici.
- Rutcioaso, i opti el la ureche.
Amndoi rser i se separar. Dar tensiunea dintre ei
fusese spulberat. Nu mai apru nici n timpul picnicului,
la Piney Creek, nici n urmtoarele zile, nici n weekend-
urile petrecute la Atlanta, timp n care copiii rmaser la
mtua Sallie.
n ora ea i vzu o alt fa. Gusturile lui, manierele i
mbrcmintea i erau sofisticate, mult mai moderne dect
cele din Whitneyville.
ntr-o smbt de neuitat, la Atlanta, el o lu prin
magazin i i cumpr o rochie alb uimitoare, o creaie
unic i minunat care era i rafinat i sexy. O purt n
acea seara la cin, ntr-un restaurant exclusiv, apoi la
teatru, la o premier. ~
Caleb prea venit dintr-un film de epoca lui Clint
Eastwoood, care cina cu regina. Ea avea multe ntrebri
s-i pun, dar renun. Cnd el va fi gata s-i spun totul,
o va face cu siguran.
Uneori trebuia s piece la afaceri", dar ea nu l presa
cu detalii despre munca lui. Ea nu tia c n timpul relaiei
lor, directorul executiv al lui Dix-Mart. C.W. Strong, era
mai productiv ca niciodat, mai localiznd nc un loc
pentru Dix-Mart ntr-un mic ora din Georgia, n care se
construia o npu nchisoare federeal, deci transformnd
oraul ntr-unul cu o economie local puternic.
E nu tia nimic despre telefoanele zilnice cu oamenii
si din Mobile sau despre vizitele sale dese la magazinele
Dix-Mart, unde discuta cu vn- ztorii i cu clienii.
n timpul sptmnii, fiecare i vedea de treburile lui, el
cu Dix-Mart-u\, ea cu orele de coal.
ntr-o zi, pe cnd Cheyenne prea s-i asculte elevii
recitnd clasicul Prieteni, Romani, rani", pe care
trebuiser s-l memoreze, se gndea la timpul petrecut
alturi de Caleb.
Luaser cina i se ntmplaser attea evenimente acas, cu
copiii - discuiile lor lungi i nopile de dragoste care se
perfecionau din ce n ce mai mult. Nu tiuse vreodat c
ar putea fi aa, c se va simi aa alturi de un brbat.
Oricare ar fi fost el.
tia c oraul o brfea, dar nu o interesa. n timp ce
zvonurile i treceau pe lng urechi, n timp ce oamenii
ncetau s mai discute cnd o vedeau, ei nu-i psa. Refuz
s rspund la orice provocare, indiferent de ct de rare ar
fi fost.
Oare i Penny Sherwood se simise astfel cnd trecuse
prin holul Liceului Whitneyville, printre uotelile i
ocheadele curioase ale elevilor?
Cheyenne nu o mai vzuse pe Tricia de la cina n
cinstea Harper-ilor, la care Ben Maitland anunase
prezena lui Caleb Strong n casa ei.
Ar fi putut s jure c oaspeii fcuser speculaii despre
prezena lui n patul ei i c Tricia se nfuriase pe ea, fie
pentru c plecase devreme, fie pentru c se culcase cu
Caleb Strong. Cheyenne nu tia sigur.
- Cheyenne, o informase Tricia dur, dup dou
sptmni de la petrecere, idila asta ruinoas cu Caleb
Strong i distruge viaa. Nu s-a mai brfit aa despre
nimeni de cnd cele dou gemene au fost lsate
nsrcinate de ctFe acel funcionar de la magazinul de
computere.
Dei era umilitor s fie bgat n aceeai categorie cu
gemenele Webster, Cheyenne replic:
- Nu este nimic neruinat n dragostea mea pentru
Caleb.
Tricia nu fu impresionat.
- Dragoste? Aa i spui? Ai fost orbit de sex,
Cheyenne. Sex, asta este. Eti o vduv vulnerabil i el
profit de tine. Renun la el nainte s-i ptezi onoarea.
Cheyenne se gndi la viaa ei anterioar, cu o reputaie
intact, i la viaa ei actual, alturi de Caleb Strong.
Una a fost n siguran i rece; alta e emoionant i
pasionant.
- Nu voi renuna la el, zise ea, cu slbticie.
- Te prostete, spuse Tricia, pe un ton dur. Doar se
folosete de tine, Cheyenne. Nu o s dureze, nu poate
dura, nu ntre o femeie ca tine i un brbat ca el. Sexul
bun nu face o relaie serioas.
- E mai mult dect sex! ip Cheyenne. Ea iubea atta
lucruri la Caleb! Buntatea i rbdarea lui cu copiii ei,
generozitatea i simul umorului. Loialitatea fa de
familia lui. l iubea. i dorea s-i poat spune Triciei c
acest brbat furise un viitor pentru ei dar nu putu s zic
asta.
Din partea ta, desigur, nu din a lui. Va pleca de lng
tine ridicnd din umeri, iar tu vei fi cea rnit. Cheyenne,
s nu spui c nu i-am zis.
Cuvintele Triciei o nfiorar, dar nu-i povesti con-
versaia lui Caleb.
Nici nu a menionat c a fost trecut pe lista neagr a
Whitneyville-ului.
Erau petreceri la care nu mai era invitat, prn- zuri,
adunri unde nu i se meniona numele dup aceste
evenimente.
Cea mai mare parte a timpului era prea fericit i
mulumit, ca s-i pese. Viaa ei era plin i bogat, cu
familia, slujba i iubitul ei.
Mai erau momente triste, cnd era cuprins de ndoieli
i nerbdare. Caleb nc nu-i spusese c o iubete, nu
fcuse aluzii la permanena relaiei lor. i spuse c nu
conta, c ceea ce avea i era suficient, iar de multe ori
chiar o credea.
CAPITOLUL 11

Halloween se apropia cu pai repezi. n cinstea


srbtorii, Caleb cumpr cinci dovleci de mrimi diferite
i i fcu lanterne, sub instruciunile i supravegherea lui
Brittany i Jeffrey. .
Stteau toi cinci n faa verandei, rznd amuzai, cnd
Cheyenne se ntoarse acas de la coal n acea dup-
amiaz ploioas de octombrie.
Telefonul sun imediat ce pi pragul i ea rspunse.
Auzi vocea rece a lui Janelle Merrit, soia lui Hunter,
fratele lui Evan.
Cheyenne se strmb - familia Merrit de-abia se interesa
de copiii ei.
Relaiile lor de familie se reduceau la o vizit scurt, cu
ocazia srbtorii de Halloween.
Cheyenne tia de ce se purta rece cu ea. Hunter o
acuzase de moartea lui Evan.
tiuse totul despre idila fratelui su i i spusese c,
dac ar fi fost o soie mai bun", Evan ar fi fost acas i
nu la Atlanta, n noaptea fatal a accidentului su.
Dar ce nu putuse ea nelege era indiferena rece a lui
Hunter Merrit fa de cei doi copii ai fratelui su.
Fusese i ntristat i furioas din aceast cauz. Acum,
pur i simplu nu-i mai psa. Brittany i cu Jeffrey aveau,
n via lor, un brbat cu care se jucau i pe care l iubeau:
pe Caleb Strong.
- Tawny Wheeler mi-a cerut s-i dau explicaii, spuse
Janelle, pe tonul ei mrit, de ce nu i-a invitat pe Brittany
i pe Jeffrey la petrecerea de Halloween a micuei Amy.
Lui Cheyenne i trebui o secund ca s Se dumireasc.
Amy Wheeler i celebra ziua de natere, dnd o petrecere
la care trebuia s participe i- Brittany i Jeffrey.
Cheyenne se uit n calendar. Nu dduse nici o atenie lui
Amy sau zilei ei de natere, pn n acea clip.
- Petrecerea a fost duminica trecut, continu Janelle, i
m-am dus la familia Wheeler c s-l iau pe micuul meu
Clifton, i am fost ocat c Brittany i Jeffrey nu erau i
ei acolo. Normal, am ntrebat-o pe Tawny de ce lipseau,
gndindu-m c micuii erau bolnavi. Nu a fost cazul,
desigur. Tawny s-a simit jenat s-i exclud, dar s-a
gndit c, din moment ce se jucau cu copiii Strong...
- Snt contaminai sau cam aa ceva? o ntrerupse
Cheyenne, caustic. Familia Strong nu este radioactiv,
Janelle. Stomacul i se strnse - Brittany i Jeffrey fuseser
ndeprtai de la petrecere, fiindc
ea se ntlnea cu Caleb Strong!
- Tawny s-a gndit c Brittany i Jeffrey ar prefera s
fie cu noii lor prieteni, dect cu copiii notri replic
Janelle, cu duritate.
Ca scuz, aceasta era lamentabil. Dac Janelle se
atepta la o explicaie din partea ei, va fi crunt-
dezamgit. Mndria o fcu pe Cheyenne s rspund cu
mndrie:
- A fost drgu din partea ta c ai sunat i ai ntrebat de
copii, Janelle. Amndoi snt bine i fericii. La fel ca i
mine. Transmite-i dragostea mea lui Hunter i bieilor.
nchise nainte ca fosta ei cumnat s mai scoat vreun
cuvnt.
i povesti lui Caleb defepre acea convorbire mai trziu,
n acea sear, dup ce i bg pe Brittany i pe Jeffrey n
pat.
Nu putea ine acest lucru pentru sine, mai ales c erau
implicai copiii.
- Ce fel de adult ar rni, n mod deliberat, nite copii,
neinvitndu-i la o aniversare? strig ea, furioas. Nu
neleg, Caleb. O cunosc pe Tawny Wheeler nc din
liceu. Credeam c o cunosc bine... pn acum.
- Brittany i Jeffrey nici nu au tiut de petrecere, zise
Caleb. Nu sufer. Dar tu suferi, nu, Cheyenne?
- Nu, snt furioas... i dezumflat.
- De vreme ce ai nfruntat zvonurile, brfa i dez-
aprobarea, n ultimele cteva sptmni...
- tiai despre asta? Ea se uit lung la el. Ai auzit?
El ridic din umeri.
- Sigur. i de vreme ce tu te ii tare, n ciuda brfelor i
a sanciunilor, ei trebuie s ia msuri drastice.
- Ca de exemplu, s-i rneasc pe Brittany i pe Jeffrey
i s m fac s vd ce se ntmpl. Dar de ce?
- Tu rupi conveniile, Cheyenne, ncalci regulile oraului.
O doamn nu se poate implica sexual cu un Strong i s
mai fie considerat o doamn, dup aceea. Expresia lui
era dur. Prin urmare, trebuie s fii pedepsit. i, urmnd
principiul de vin, prin asociere, copiii ti trebuie s fie
pedepsii i ei.
- O! exclam ea.
- O s fie i mai ru, iubito. Vocea lui se nspri. Ai
regrete? Doar nu ai crezut c Cheyenne Whitney se poate
culca cu Caleb Strong, fr repercusiuni sociale?
Ea l privi n ochi.
- - Nu snt implicat doar sexual, te iubesc, Caleb. i nu
am nici cel mai mic regret.
Pasiunea care l npdi era presant. i deschise braele
ctre ea, iar ea merse spre el. ntin- zndu-se, l srut pe
gur, lung.
- Eti la fel de dulce i de inocent ca un copila,
murmur el, frecndu-i obrazul aspru de prul ei moale.
Ea risc totul - reputaia ei, poziia ei social, chiar i
statutul copiilor ei - pentru el. Contiina l mustr.
Amndoi triser ntr-un paradis prostesc, creznd c pe ea
nu o vor afecta brfa i ostracizarea din ora.
Whitneyville. nc o dat Oraul fr mil" i locuitorii
lui, nguti la minte, i direcionau viaa... i
l forau s piece nainte de a fi gata?
ncruntndu-se, el o strnse mai tare n brae.
- Cheyenne, ce s m fac cu tine?
Ea lu ntrebarea n serios.
- Pi, copiii dorm, Joni Lynn vine pe la zece. M-ai
putea duce n pat.
nainte ca ea s termine de vorbit, el o ridic n brae i se
ndrept spredormitor.
Ua fu nchis, cu discreie, n urma lor.
-Arznd de intensitate sexual, se culcar i fcur
dragoste.
- Te iubesc, zise Cheyenne, n timp ce el intr adnc n
ea.- El o srut pe gur, ncet, ridicndu- se ntr-un
crescendo de plcere.
Ea aproape adormise cnd Caleb se strecur afar din pat.
Picturi de ploaie udau pervazele ferestrelor. Camera era
la fel de rece ca noaptea fr de lun. l privi, cum se
mbrca, n tcere.
- Caleb? Se ridic n capul oaselor i aprinse veioza,
chiar cnd el se ndrepta spre u.
El se rsuci.
- Credeam c dormi, lart-m dac te-am trezit, iubito.
El pi napoi spre ea, se aplec uor i o srut pe frunte.
Noapte bun, draga mea.
Ea l cuprinse pe dup gt.
- Caleb, nu vreau s pleci. Plou. O s te uzi tot, dac
pleci cu motocicleta la motel.
- Nu m topete apa, Cheyenne. Zmbi i apoi adug:
De vin este Vrjitoarea cea rea din Vest, nu eu.
n mod normal, ea ar fi rs la aceast glum i l-ar fi
necjit. Dar n seara asta se simea vulnerabil i obosit,
ca s se distreze.
- Nu-mi place s ne desprim n toiul nopii, zise ea,
trgndu-l mai aproape. Stai cu mine, Caleb.
El i desfcu minile uor i se deprt de ea.
- Mi-ai spus c nu vrei s le explici copiiilor prezena
mea n patul tu. Am promis s fim discrei, Cheyenne.
- Caleb, e aproape sfritul lui octombrie. Sn- tem
mpreun de aproape apte sptmni. Adic de dou luni.
- tiu asta, Cheyenne. O privi calm, inexpresiv.
Inexpresiv... Ea nghii din greu.
- Nu mi-ai spus niciodat c m iubeti. Inima i btea
tare, ochii i erau strlucitori. M iubeti, Caleb?
Era umilitor s trebuiasc s ntrebe. Dar ceea ce era
mai ru era faptul c l vzu cum d napoi.
- Nu-mi place s fiu presat, Cheyenne.
- Nu m poi acuza de asta! Eu nu pun ntrebri, nu cer
rspunsuri. Acum c ncepuse, i era greu s se opreasc.
Tu tii totul despre mine, dar ceea ce tiu eu despre tine
este faptul ca totul trebuie inut secret. Nu m-am plns
niciodat...
- Iubito, dar exact asta faci acum, te plngi. Nu te simi
n singuran, deoarece copiii ti nu au fost invitai la o
petrecere, la o aniversare, pentru copii i vrei un fel de
asigurare din partea mea, ca s-i dai seama c merit
sacrificiul. Ei, va trebui s decizi singur asta, Cheyenne.
El se rsuci i plec.
Dac nu ar fi fost goal sub aternut, ar fi srit din pat i
l-ar fi urmat, dar era dezbrcat i nu avu curajul s-l
urmeze astfel.
- Vino napoi, aici, Caleb Strong! ordon ea* n oapt.
Nu putea ridica vocea, pentru c i trezea pe copii. Nu
poi pleca n mijlocul unei certe i, dac o faci, atunci o
s...
El reapru n prag.
- Noi nu ne certm, Cheyenne. i nu mai pronuna
ameninri de care nu te poi ine. El i trimise un srut n
zbor. Noapte bun, iubito.
i auzi paii de-a lungul treptelor, auzi ua din fa
deschizndu-se, apoi nchizndu-se la loc.
i ncruci braele, ncruntat. Caleb nu luase discuia
asta n serios, iar asta era foarte grav.
Nu tia dac s fie uurat sau furioas. Sfri prin a se
simi deprimat.
Poate c nu luase lucrurile n serios, fiindc nici pe ea
nu o lua n serios. La urma urmei, el era foarte sigur de
ea. Iar ea nu era deloc sigur de el. Pn n aceast clip,
aspectul singular al relaiei lor nu o deranjase niciodat.
Ei bine, nu prea mult. Se mndrise cu faptul c nu-i
ceruse niciodat nimic, n schimb.
Nu mi-ai spus niciodat.c m iubeti. M iubeti?
repet, n gnd, ntrebarea. Strnse din dini, n seara asta
nu era mndr de ea.
El o acuzase c se plnge. Din acest punct de vedere,
poate c aa era. Nu numai c se eschivase de la
ntrebarea ei, dar i plecase.
Plecase, ridicnd din umeri. De data asta, vocea Triciei
i rsun n minte.- Cheyenne se gndi la plecarea lui
Caleb, din camera ei.
Nu ridicase din umeri, nu?
Sttu treaz timp ndelungat, gndindu-se iar i iar la
scena aceea, examinndu-i nuanele.
Cum s reacioneze a doua zi cnd l va vedea? Rnit?
Furioas?
Sau poate c ar trebui pur i simplu s pretind c
episodul din acea noapte nu a avut loc?
Cnd, n sfrit, reui s se culce, primele raze ale
soarelui brzdau cerul. Nucit i furioas, se tr jos din
pat, ca s nceap o nou zi. i o ncepu, se duse la coal,
apoi revenise acas.
Nerbdtoare, i verific ceasul. Era patru i jumtate.
Exact trei minute trecuser de cnd se uitase, ultima dat,
la ceas i telefonul nu sunase. Fusese prins n acest ciclu,
de a verifica ceasul, n ateptarea unui telefon, nc de
cnd venise de la coal, cu o or n urm. .
Se uit afar, pe fereastra din buctrie, n curtea
interioar, unde Brittany i Jeffrey fugeau alturi de
Peppy, ntr-un joc inventat de ei. Joni Lynn nc nu
ajunsese acas.
Cheyenne i aminti, vag, c menionase o ntlnire la
cenaclul de literatur.
De ce nu sunase Caleb? Rutina aceasta nu variase n
decurs de apte sptmni. El o suna dup ce venea de la
coal i ea l invita la cin, dac nu ieeau n ora.
i ntotdeauna i petreceau serile mpreun, seri care
ineau, n mod invariabil, pn la orele dimineii.
Cheyenne se reinu de a mai verifica ceasul. El nu va
suna! Fu uimit cnd nelese acest lucru! Noaptea
trecut...
Amintiri vii i stagnau n minte. M iubeti"? ntrebase
ea. Nu-mi place s fiu presat", replicase el.
Oare ct de mult ura el s fie presat? se ntreb ea,
panicat. ndeajuns pentru a renuna la relaia lor? Oare
noaptea trecut o prsise pentru totdeauna?
O parte mai realist i mai raional din ea ncerca s
risipeasc teama groaznic ce o cuprinsese, dar i era cu
neputin.
Puterea temerii ei era copleitoare. La urma urmei,
propriul ei so se sturase de ea, o gsise plicticoas. Era
clar posibiiitatea ca i un alt brbat s ajung la aceeai
concluzie,
Cnd auzi soneria, aproape c zbur pn la ua de la
intrare, rugndu-se s fie Caleb. Ar trebui s fie! Nu ar fi
trebuit s se ndoiasc niciodat de el. Deschise ua larg,
gata s se arunce n braele iubitului ei.
n schimb, suferi un oc. Era Graham Maitland, nu
Caleb, care sttea n pragul uii ei. i czu faa.
- O, fu tot ce reui s spun. Nu era Caleb, deci. Grijile
care i se spulberaser devenir i mai acute. Fcu un efort
s nu izbucneasc n lacrimi de dezamgire amar.
- Voiam doar s-i spun, zise Graham, c sper c eti
mulumit, trdtoare ticloas!
Ea fu uluit. Observ c Graham nu se afla n starea lui
normal. Hainele i erau murdare, prul nclcit i mirosea
puternic a alcool. Se uita la ea cu ostilitate. Obosit, se
ddu civa pai n spate.
- Nu neleg, zise ea, ncremenit.
- Las-o balt! se rsti el. Jocul a luat sfrit. Mulumit
prietenului tu, parola lui Dix-Mart i tranzaciile bancare
au fost date n grija bncii din Smithboro. Aceasta a
obinut contul, n locul celei din Whitneyvilte. i cnd l-
am acuzat pe domnul C.W.Strong c i-a bazat deciziile
pe motive personale, a fost de acord cu mine! i a rs
despre asta. A rs de mine! Strong a ales, n mod
deliberat, nimicul la de banc din Smithboro, n locul
bncii noastre, fiindc...
- Graham, nu pricep o iot din ce spui, l ntrerupse
Cheyenne. Dar teroarea o cuprinse din nou.
- Nu ai idee? O, asta-i bun! zise Graham, pufnind.
Presupun c nu tiai c acest Caleb Strong, coate goale
din Whinteyville, este viitorul director executiv de la Dix-
Mart, ales de Max Dixon, fondatorul i preedintele lui
Dix-Mart, i de Preston Ralburn, actualul preedinte al
companiei, este cel ce le va urma la conducere?
Degetele lui Cheyenne se strnser n jurul stativului de
umbrele i se inur strns. Era prea uimit ca s
vorbeasc. Lucrurile aveau o anumit logic. Caleb
Strong, reprezentant al lui Dix-Mart, fusese lupul de la
ua lui Whitneyville, timp de patru ani. n cele din urm,
gsise puterea s-i ia revana pentru el i familia lui, fa
de oraul care fusese nemilos cu ei.
Brusc, tremurnd, i aminti de noaptea n care i
povestise c Graham Maitland e tatl lui Joni Lynn.
Ea l privise i l ascultase gndindu-se c necrutorul
Caleb ar fi un adversar de temut. Acum aflase c dduse
cel mai avantajos cont, la care sperase banca din
Whinteyville, unei alte bnci.
i mai aminti i alte lucruri grozave din acea noapte.
Cel mai bun mod de a te rzbuna este s-i ataci
inamicul, financiar", zisese Caleb, cu o indiferen care
acum o uimea. Fcuse exact acest lucru pentru
Whitneyville, plasnd Dix-Mart-u\ ntr-un loc prielnic
negutoriei.
... sau s-i distrugi o reputaie bine cldit". La a cui
reputaie se referise? Cu siguran nu ai ere- zut c
Cheyenne Merrit se putea culca cu un Strong, fr s aib
repercursiuni sociale? spusese el, noaptea trecut; Brusc,
cuvintele cptar un neles sinistru, relevnd un el
rzbuntor.
ndoielile i temerile ei trebuie s i se fi reflectat n
ochi, fiindc expresia lui Graham deveni mai furioas.
- Nici mcar nu tiai? ntreb el. Strong nu i-a povestit
despre el i planurile lui? Nici mcar azi, cnd a aflat tot
oraul?
Ea scutur din cap.
- N-am vorbit cu el azi, opti ea. M ateptam s sune.
- Strong prsit Whinteyville. Motelul Covorul Magic
a confirmat acest lucru. Am discutat cu el ceva mai
devreme, am ncercat s-l prind iar, dar plecase. Secretara
mea i-a sunat pe toi Strong-ii. Ei mi-au confirmat c a
prsit oraul i au spus c nu tiu cnd sau dac sp
ntoarce.
Cheyenne se simi ca paralizat, de-abia putea s
respire. Caleb plecase din ora fr s-i spun, fr s-o
anune, se gndi i durerea o cuprinse mai tare.
Graham pi n hol i se sprijini, obosit, de perete.
- lart-m pentru ceea ce i-am spus mai devreme, zise
el, se pare c i tu eti o victim, ca i banca, ca ntreg
oraul!
- Cum de ai aflat despre el? Faa ei era alb i linitit.
- Am auzit n cram c, astzi, Dix-Mart, a cerut bncii
Un Dolar, din Smithboro, s se ocupe de parol i de
tranzacii cnd se deschid magazinele n primvar. N-am
putut s cred. Ateptam ca noi s fim sunai de la Dix-
Mart... desigur, nu tiam cine era nsrcinat cu nmnarea
contului. Am sunat la sediul lui Dix-Mart, din Mobile, i
am aflat c Strong este vicepreedinte executiv, biatul de
aur. Nu tiu cum de a aterizat n funcia asta. Nimeni din
ora nu tie.
- Cu excepia Strong-ilor, murmur Cheyenne.
- S-i ia dracu pe Strong-i! strig el i izbi cu pumnul
n perete. Gunoaie. Asta snt i vor fi mereu!
Ea scutur din cap.
- Greeti, Graham. Atitudini precum a ta snt de vin
pentru toat treaba asta. De ce s fi dat Caleb contul lui
Dix-Mart bncii din Whitneyville, dup modul n care
familia Maitland s-a comportat cu familia Strong,
ncepnd cu Crystal i...
- Te rog! Nu a fost vina mea! Crystal a ncercat s m
prind n curs cu acel copil. M-am oferit s-i pltesc
avortul, dar ea voia s se mrite cu mine! Nu puteam face
asta. Un Maitland s se cstoreasc cu un Strong?
Niciodat! Pur i simplu i-am refuzat cererile, iar ea a dus
sarcina mai departe.
- Nu vreau s-i aud justificrile, Graham! Fapt este c
ai sedus-o pe Crystal doar cnd avea aisprezece ani i ai
un copil cu ea. Un copil, o fat frumoas, inteligent i
istea, iar tu nu ai contribuit cu un cent la creterea ei.
Este de neconceput. Considernd faptul c familia ta l-a
izgonit pe Caleb din ora, cnd era un bieel, nu m mir
s se rzbune.
- Chiar dac i tu faci parte din rzbunare? ntreb
Graham, cu cruzime. Cum poi s stai aici i s-l aperi?
Cnd Strong a decis s termine oraul, i asta s o fac
printr-o femeie, o fiic din familiile de frunte din
Whitneyville. El se strmb. A meritat, Cheyenne? A
meritat s supori consecinele mpreunrii cu un Strong?
- Aceeai ntrebare este valabil i pentru tine, domnule
Maitland, rsun o voce tnr, care i fcu pe Cheyenne
i pe Graham s se rsuceasc.
Nimeni nu tia de ct timp era acolo Joni Lynn. Nici nu o
auzise intrnd n cas.
Ochii ei negri, de forma celor ai lui Graham, strluceau
de emoie.
- Cheyenne nu este singura care s-a nsoit cu un Strong,
ci i tu, domnule Maitland, zise ea, cu rceal. Tu i cu
mama mea. A meritat s supori consecinele? S pierzi
contul lui Dix-Mart? S ai o fiic de care nu te-ai
interesat?
- O, Joni Lynn, ai auzit totul.
- Totul. Joni Lynn se uit la Graham. Deci, tu eti tatl
meu. Toat via m-am ntrebat cine era tatl meu.
Graham i trecu minile prin pr.
- Nu pot s discut despre asta acum! exclam el i plec
din cas fr s se uite napoi.
- Joni Lynn, iubito, mi pare ru c ai aflat astfel.
- Nu este mare scofal. Joni Lynn ridic din umeri ntr-
un fel care i aminti de Caleb, apoi adug: Privete
lucrurile aa, Cheyenne. Cel puin acum tiu c tata este
un mare bancher dintr-o familie respectabil i nu un
criminal sau vreun ratat. Scuz-m, am de dat un telefon
acum. O porni ctre hol.
Cheyenne merse dup ea.
- Joni Lynn, tiu cum te simi...
- Poliia? Aici Joni Lynn Strong. Vreau s raportez
despre un ofer but.
Cheyenne csc gura cnd o auzi pe Joni Lynn dnd
descrierea lui Graham Maitland i numrul de main.
- Au spus c or s-l ridice, spuse ea, dup aceea.
- Joni Lynn...
- A fost o vreme cnd poliia din Whitneyville era
condus de oameni precum Maitland i Thurman, dar
acum nu mai merge, zise Joni Lynn, nlturnd braul pe
care Cheyenne ncerca s i-l pun pe dup gt. Dup ce
vrul nostru Rusty fost arestat nevinovat i btut, n
primvara trecut, unchiul Caleb a raportat
departamentului poliiei i departamentului de justiie c
lui Rusty i s-au nclcat drepturile. A fost investigat nc
de atunci, iar acum snt foarte ateni la orice procedur. i
snt foarte receptivi la numele de Strong. Unchiul Caleb
spune c nu mai avem de ce ne teme de ei.
- Familia Strong nu trebuie s se mai team de nimeni,
zise Cheyenne. Unchiul tu, Caleb, a avut grij de asta.
- Cheyenne, o s-mi petrec noaptea acas, cu mama, zise
Joni Lynn. n ciuda aerului fnos, faa ei tnr era
umbrit de tristee i deziluzie. Avem o mulime de
lucruri de discutat.
- tiu, spuse Cheyenne, ncet. Dar ce ai spune s-mi
povesteti despre Caleb i Dix-Mart?
Joni Lynn ddu din cap, ncntat.
- Cu plcere. Este una dintre poyetile'mele preferate.
Unchiul Caleb a ntlnit-o pe Karen Dixon Ralburn, unica
fat a domnului Dixon i soia domnului Ralburn, cam
dup ase luni dup ce a prsit Whitneyville. Adic dup
ce tata i ceilali Maitland l-au izgonit.
- Continu, Joni Lynn, spuse Cheyenne, lup- tndu-se
cu durerea care o npdise. Regreta din tot sufletul c fata
aflase adevrul despre tatl ei, ntr-un mod att de'dur.
- Unchiul Caleb era pe motocicleta lui i a vzut c
femeia i-a pierdut controlul, cnd cauciucul din fa al
mainii i-a explodat. Maina s-a rostogolit. Unchiul Caleb
s-a dat jos s o ajute. A fost singurul care a oprit, preciz
Joni Lynn. Ceilali treceau pe lng main, dar el le-a
scos pe Karen i pe cele dou fetie din main, le-a dus
pe deal i a cerut ajutor.
Cheyenne i-l imagin pe Caleb - un adolescent rebel,
pedepsit i alungat de acas. Totui, se oprise s ajute o
femeie necjit. Imaginea asta i provoc lacrimi.
- Domnul Dixon i cumnatul lui au fost att de
recunosctori, nct i-au oferit ce dorea, continu Joni
Lynn. O recompens n bani, o main nou, orice. Dar
unchiul Caleb, a spus c el dorea doar o slujb i o
camer unde s stea. Cltorise prin ar de capul lui,
fcnd slujbe ciudate. Era stul de asta. i-a spus c, n
final, crescuse i c nu mai voia s triasc aa. Unchiul
Caleb nu tia cine erau Dixon-ii i nu fcuse legtura cu
Dix-Mart. Nu a aflat pn cnd nu a obinut o slujb de
gestionar, n Mobile.
- i a lucrat astfel pn cnd a fos numit directorul
companiei? ntreb Cheyenne.
Joni Lynn ncuviin.
- i-a luat o camer, n Mobile, i a lucrat la Dix-Mart,
pn ntr-o zi cnd a observat c gestionarul ef fura marf
i o vindea la negru, pentru profitul lui. El a vrut s-l
plteasc pe unchiul Caleb ca s tac. Vocea i se ridic
dramatic: tii ce a fcut unchiul Caleb? S-a dus drept la
sediul lui Dix- Mart, ca s-l vad pe domnul Mack Dixon.
A spus c a obosit ca toat lumea s spun c Strong-ii
erau coruptibili, c nu i-a trdat niciodat pe Dixon-i de
cnd i-au dat slujba asta. Aa c l-a raportat pe fpta i
domnul Mack a fost att de impresionat de sinceritatea lui,
nct a decis s'aib un viitor strlucit la Dix-Mart. l-a
spus unchiului Caleb s-i ia diploma de absolvire i
compania i va plti s mearg la colegiu. i asta s-a
ntmplat. Unchiul Caleb a obinut o diplom la
Universitatea din Au- brun.
Era o poveste asemntoare unui basm, dar avea o
latur ntunecat, se gndi Cheyenne. Caleb nu-i uitase
niciodat pe oamenii din Whitneyville i oraul care i
prejudiciase familia. Trebuise s-i ia revana i asta
fcuse. Din nefericire, i ea fcuse parte din acest plan.
Dei Cheyenne ncerca s o fac s nu piece, Joni Lynn
fu ncpnat n a-i vedea mama i a o informa despre
descoperire. Cheyenne plnse cnd ea plec. Lacrimile i
curgeau uvoi.
Sentimentele de durere i trdare o chinuiau, i nu le
putea separa. Prea multe se schimbaser n douzeci i
patru de ore, i toate erau rezultatul aciunii lui Caleb.
Alesese s se dezvluie, la sfrit, i Cheyenne i
aminti scena din dormitor.
Ceruse o declaraie de dragoste de la el i aceasta i
pecetluise soarta.
El i sfrise jocul, jucndu-i cartea, sunnd banca.
Apoi prsise oraul. Rzbunarea avusese loc. Asta
nsemna i sfrrtui ei.
Dar chiar i aa, ea i dori s nu-i fi ceritdra- gostea.
Dac nu ar fi fcut-o, el ar mai fi stat cu ea. Acum ar fi
putut sta cu ea, amnndu-i rzbunarea.
i chiar dac tia cum se va sfri, nc l dorea mai
mult ca oricnd sau ca pe orice din viaa ei.
CAPITOLUL 12

Dou dintre cele mai lungi zile din viaa lui Cheyenne
se scurser ntr-un ritm foarte lent. Elevilor li se prea la
fel de calm ca ntotdeauna.
Nimeni nu ghicea c n sufletul ei totul ipa de durere.
Snt o actri excelent, se gndi Cheyenne, datorit anilor
n care am pretins c snt plin de via, cnd de fapt eram
amorit sufletete. Intensitatea durerii pe care o simea
acum o fcu nostalgic dup anii n care fusese ngheat.
Nu mai era aceeai ca altdat. Se pomenea cznd pe
gnduri prea des. Prea des i venea s plng.
Joni Lynn se decisese s rmn alturi de mama ei
ceva- mai mult timp, ca s se dezgroape dureri trecute.
Brittany nu nelegea absena lui Joni Lynn i a unchiului
Caleb i ntreba de ei, n mod constant.
Cheyenne se pomeni fcnd orice ca s le dis- trag
gndul, chiar i ls s se uite multe ore la televizor i le
ddu mncare din cutie la comand. O dat priviser att
de mult la televizor, nct adormiser pe sofa.
Cum mergea ncoace j ncolo prin cas i vzu copiii
dormind acolo, mbrcai n hainele de coal i cu resturi
de mncare pe fa, fu cuprins de vin. Nu aa se creteau
copiii!
n timp ce se mustra, Peppy se ridic, brusc, i ncepu s
o ling pe urechi. Cheyenne gemu. S scoat cinele afar
era ultimul lucru pe care i-l dorea.
- napoi la culcare, biete, l implor ea. Ltrnd, el se
ndrept ctre u.
Cheyenne l putu auzi cum se iptea de jur-m- prejurul
holului, scheunnd.
Nu cerea afar, era semn c vine cineva. Ea nu auzise
nimic, dar cine ar fi putut s aud cu televizorul dat tare?
Micor volumul nainte s mearg lng Peppy, n
vestibul. Uitndu-se.prin vizorul uii de la intrare, i ddu
dreptate lui Peppy. O main sport era parcat n faa
casei.
Cheyenne nghe. Nu recunoscuse maina i nu tia
cine putea veni n vizit; la aa o or. Cu siguran, nu
Ben Maitland... Ea deja primise o ad- monsetare verbal
de la Ben, la scurt timp dup ce fratele lui, Graham,
fusese arestat de ctre poliia din Whitneyville, pentru
beie. Fraii Maitland credeau C ea chemase poliia i nu
renunaser la a crede altfel.
Ea mai primise i alte telefoane, n aceste ultime dou
zile. De la Tricia, de la Hunter Merrit, Dawn Bentley i
alii. Nimeni, n afar de Graham, nu credea c ea nu
cunoscuse secretul, de la bun nceput. Nimeni nu tia c
Caleb o prsise i, chiar dac ar fi tiut, nimeni nu ar fi
comptimit-o. n decursul a patruzeci i opt de ore
devenise oaia rioas din Whitneyville. Ea tia c din-
punct de vedere secial era sfrit, n ora.
Dar nu-i psa. Se ndoia c i va psa vreodat, i
plcuse Atlanta cnd mersese acolo cu Caleb. Dac s-ar
muta acolo, ea i copiii ar ncepe o nou via.
Peppy nnebunise acum, srind n sus i n jos i itrnd
enervant. Cheyenne auzi pai pe verand i deschise ua,
nainte s sune clopoelul. Dac va fi tras la rspundere
de vreun prieten, nu voia s-i trezeasc pe Brittany i pe
Jeffrey.
Caleb sttea pe verand. Zmbind. Zmbetul lui o
enerv. i o nfurie n acelai timp. Avea tupeul s se
ntoarc i s zmbeasc? Trnti ua la loc.
- Cheyenne? strig el i ncepu s bat cu pumnul n
u.
Cheyenne se ndeprt de zgomot, lsndu-l pe Peppy
s zgrie i s plng la u. Merse n buctrie i
picioarele i tremurau aa de tare, nct de- abia reuea s
se mai mite. Cteva minute mai trziu, Peppy o urm i se
lungi n ua buctriei, spunndu-i c Caleb avea s apar
acolo.
El apru n spatele uii, strignd-o pe nume.
- Pleac! i ordon ea.
Urm un moment de tcere i se gndi c el se supusese.
Se ls s cad pe un scaun i ncepu s plng, cnd
sunetul vocii lui o ridic din nou n picioare.
- La naiba, Cheyenne, dac nu deschizi ua n clipa
asta, o sparg.
nnebunit, ea o deschise larg.
- Nu mai njura! i-am spus s pleci i gata! Ea ncerc
s nchid ua, dar de data asta el fu pregtit i o inu cu
ambele mint. mbrncind-o uor, el i fcu drum
nuntru.
- Ce se ntmpl, Cheyenne? Nu mai zmbea, iar vocea
i era aspr. Prea foarte furios.
- Pe mine m ntrebi asta? Ct de tmpit crezi c snt,
Caleb? Chiar crezi c te primesc cu braele deschise, dup
ceea ce ai fcut?
- Da, aa am crezut.
Sinceritatea lui o lu pe nepregtite.
- Cred c pot nelege asta, zise ea, cu amrciune. i-
am dat toate motivele ca s crezi...
- S cred c m iubeti. C m-ai preuit mai mult dect
pe acest ora.
- Dar asta nu a contat pentru tine, Caleb. Nici eu nu am
contat pentru tine. M-ai folosit pentru a te rzbuna, m-ai
nelat...
- Vrei s-mi spui i mie despre ce naiba vorbeti? se
rsti el.
Cheyenne nghii n sec i se ddu un pas napoi. De
unde auzise ea c cea mai bun aprare este atacul?
nfrunt-l acum, se gndi.
- i-am spus s nu mai njuri, zise ea, autoritar.
- Atunci, nu-mi mai da motive s njur. i explic-mi
cum te-am nelat.
- Aa ai fcut! strig ea.
Iute ca fulgerul, el se repezi i o apuc de talie.
- Pe dracu'!
nc o micare iute o aduse spre el. El o nconjur cu
braele i o privi cu pchi strlucitori.
- De ce a face-o, cnd snt nebun dup tine? Te iubesc,
prostu mic. O scutur uor i o trase mai aproape. Te
iubesc.
Nu era o declaraie chiar romantic, dar pe Che- ynenne
o impresion ca i cnd ar fi fost. Ochii i se umplur de
lacrimi i ntreg trupul i se umplu de fericire.
- O, Caleb! exclam ea, ridicindu-i privirea spre el.
Am... am crezut c tu...
- Deja mi-ai spus ce ai crezut, spuse el, rstit, i este cel
mai tmpit lucru pe care l-am auzit vreodat. Cum de ai
putut s crezi aa ceva? Nu pot s neleg. Cum ai putut s
te ndoieti de mine ntr- att, Cheyenne? Am lipsit din
Whitneyville mai puin de patruzeci i opt de ore i, n
acest scurt timp, tu ai reuit s-i creezi o poveste
paranoic...
- Nu m-ai sunat, se vit ea. Nici mcar o dat, n dou
zile! n seara aceea ne-am certat i de atunci nu am mai
vorbit deloc. Graham Maitland mi-a spus despre Dix-
Mart, i c ai plecat din ora... Ce era s cred? Niciodat
nu mi-ai spus c m iubeti. Ai spus c nu vrei s fii
presat i...
- Relaxeaz-te, zise el, trgnd-o mai aproape. Minile
lui mari o mngiau. Cred c am greit n acea sear, dar
nu am considerat c ne-am certat, Cheyenne. i-am spus
i atunci. Mi-am dat seama c era timpul s fac o micare,
i nu o putem face. Am descoperit c m iubeti ca pe
Caleb Strong, rebelul oraului. mi plcea cum mergeau
lucrurile ntre noi, mi plcea s fiu alturi de tine i de
copii. Recunosc c nu m-am grbit s trec n alt stadiu.
Voiam s mai prelungesc celibatul, dac vrei, dar
ultimatumul tu din acea noapte...
- Dar nu am vrut s fie un ultimatum, voiam doar...
- S-i spun c te iubesc, spuse el, zmbind acum. Toat
furia pru s se topeasc. i s te rog s te mrii cu mine,
adug el, plin de umor. n acea noapte nu eram pregtit.
Voiam s termin treaba cu oraul. Acum, dorina ta este
pe cale s se mplineasc, iubito. Te iubesc i vreau s m
nsor cu tine. Vreau s-i adopt copiii i s facem i alii,
nite bebelui nemaipomenii, zise el. Ar fi nimerit s mai
fie doi. O s locuim n Mobile, desigur. O s ncep s caut
o cas mai mare.
Ea rmase cu gura cscat.
- Nu tiu ce s spun. Credeam c s-a sfrit.
- Nu s-a sfrit, Cheyenne. Nu se va sfri niciodat.
Acum spune da. Asta este prima mea cerere n cstorie i
vreau un rspuns pozitiv.
- Da! O, Caleb, da, te iubesc att de mult. Cnd am
crezut c ai plecat...
Ea nu vru ca el s tie ct de mizerabil se simise. Caleb
era aici i o iubea, iar ea de-abia atepta s triasc n
pace cu el.
Dar trebuia s lmureasc cteva lucruri ,care necesitau
unele explicaii.
- De ce ai plecat din ora, fr s-mi spui, Caleb? i de
ce nu m-ai sunat dou zile la rnd?
- Iubito, am ncercat s sun. Ea i arcui sprn- cenele,
sceptic. Hmm, poate e mai bine s o iau de la nceput. El
se aez pe scaun, trgnd-o n poal, apoi continu.
Dup ce am terminat afacerea i am nmnat contul bncii
din Smithboro, dezv- luindu-mi indentitatea fa de
familia Maitland, am primit un telefon de la sediu. S-a
produs o explozie de gaz ntr-unul din magazinele noastre
din nordul Arkansas-ului. Am zburat imediat. A fost o
situaie de criz i trebuia s fiu acolo. ntregul comitet
executiv a mers direct la locul faptei. O persoan a fost
ucis, alte trei rnite serios i douzeci, tratate la spitalul
local pentru lovituri minore. De atunci, am fost att de
ocupat, nct de-abia am avut timp s mnnc i s dorm.
Am dat telefoane, n disperare, am vizitat familii, ne-am
ntlnit cu avocaii companiei de gaz. Caleb i atinse faa
i vocea i deveni profund: ntr-unul din telefoane, am
ncercat s te prind. Ori de cte ori ncercam, era ocupat
sau nu . era nimeni acas.
- Am vorbit foarte mult la telefon, recunoscu ea, timid,
amintindu-i de telefoanele furioase pe care le primise. i
ieri noapte l-am scos din funciune.
- A fost frutrant s nu te pot prinde, dar nu mi-am
fcut grijj. Eram plecat doar pentru dou zile. Nu mi-a dat
prin cap c vei crede c te-am folosit n planul meu de
rzbunare.
Acum, c tia tot ce se ntmplase, sttea ghemuit n
braele lui calde i toat problema i se pru prosteasc.
Dduse dovad cie nencredere i i pru ru.
- lart-m, Caleb, zise ea, ncet. Pentru a nu fi crezut n
tine.
El zmbi i i strnse braele n jurul ei.
- S uitm de asta, iubito. Nu ar fi trebuit s plec, n
acea noapte, din dormitorul tu, fr s-i spun ceea ce
meritai s tii, anume ct de mult contai tu, Brittany i
Jeffrey pentru mine, ct de mult a dori s fii o
permanen n viaa mea.
El se ridic, nc innd-o n brae, i o lu din
buctrie. Trecur prin sufragerie, unde Brittany i Jeffrey
dormeau adnc. Caleb ridic o sprincean, ntrebtor.
- i punem n paturile lor, mai trziu, opti Cheyenne.
Chiar acum vreau s fiu singur cu tine. n camera mea. n
patul meu.
Caleb surse sexy, urcnd scrile.
- Dorina doamnei este ordin pentru mine.
SfritZmbelul lui rutcios, ironic, o nnebunea, o facea
sa ard de dorina, o obliga sa se ntrebe ce secrete
ascundea el. Cnd gura lui o cuprinse cu lcomie pe a ei,
Cheyenne se lasa prada unei plceri intense, ameitoare -
i fu ocata sa se descopere a fi precum o pisica salbatica
in braele lui, o femeie de spirit care riscase sa recunoasca
faptul ca-l iubete.
Oare ii va dovedi Cheyenne ca dragostea ei este destul de
puternica pentru a supravieui ndoielilor asupra lui i
asupra oraului fara de mil?