Sunteți pe pagina 1din 283

1

n Saga ARCULUI LUNG a aprut:


Rzboinicul viking

n curnd:
Calea rzbunrii

De-a lungul unei bogate i interesante cariere, JUDSON


ROBERTS a fost poliist, agent federal, procuror mpotriva
crimei organizate i detectiv particular. Fascinat nc din
copilrie de vikingi i iubitor nfocat de poveti captivante,
Judson a decis n 1999 s i combine pasiunile scriind un
roman istoric plasat n lumea temuilor lupttori. Doi ani
mai trziu, dup mii de ore de cercetare, a luat natere Saga
ARCULUI LUNG. Combinnd ficiunea cu descrierile
istorice detaliate, seria urmrete aventurile lui Halfdan
Hroriksson n lumea vikingilor din secolul al IX-lea. Judson
locuiete n Houston, Texas, i lucreaz la urmtorul volum
din Saga ARCULUI LUNG.
2
JUDSON ROBERTS

DRAGONII MRILOR
Danemarca i Francia de Vest, 845 e.n.

Traducere din limba englez


JULIA KRETSCH

3
Pentru Jeanette,
spre care m- a purtat soarta n cele din urm

4
1. Hedeby

La nceputul anului pe care cretinii l socotesc 845 dup


naterea zeului lor, Hristos cel Alb, soarta m-a condus pn
la marginea oraului Hedeby, cel mai mare ora din inutul
danezilor. Am sosit acolo dup-amiaza trziu, obosit,
flmnd i cu dureri n tot trupul dup ce mersesem clare
cteva zile. Mcar nu suferisem foarte mult din pricina
frigului n cltoria mea. Dei dup calendar ne aflam nc
n ultimele sptmni de iarn, vremea fusese nefiresc de
cald ncepnd cu festivalul Jul i, n ziua n care am ajuns la
Hedeby, n aer se simea o prospeime care sugera venirea
primverii.
Hedeby nu era doar un ora. Era o fortrea care se
sprijinea, masiv i solid, de malul unui golf mic, de-a
lungul unei laturi a Sliefjordului, o fie lung i ngust de
mare, care ptrunde adnc n coasta estic a Iutlandei. Un
canal adnc se ntindea ntre cele dou maluri, nconjurnd
ntregul ora. Pmntul scos din an fusese aezat n spate
i forma un zid care fusese acoperit cu o palisad din lemn.
Mi-am oprit calul la marginea pdurii i am privit
cmpul deschis care se ntindea ntre mine i zidurile
oraului Hedeby. Dat fiind anotimpul, miritile erau nc
goale, acoperite doar cu rmiele tocite ale holdelor din
anul de dinainte, cenuii precum barba abia crescut pe
obrazul unui brbat vrstnic.
Iapa mea smucea de hamuri, nerbdtoare,
ndemnndu-m s pornesc spre ora, unde aveam s gsim
hran i adpost. Era a mea de doar cteva zile. O luasem de
5
la un brbat mort. De fapt, o mare parte dintre lucrurile
mele coiful de fier, scutul, vesta din piele i securea, ba
chiar i bruma de bani de argint din punga de piele de la
bru proveneau de la brbai care erau mori. Brbai pe
care i omorsem. Doar hainele de pe mine, arcul lung i
greu pe care l duceam i pumnalul de la cingtoare erau cu
adevrat ale mele. Pumnalul fusese un dar de la Harald,
fratele meu vitreg i profesorul meu. Mi-l druise atunci
cnd mplinisem vrsta de cincisprezece ani i devenisem
brbat. mi prea c trecuse att de mult timp de atunci s
se fi ntmplat cu adevrat doar n urm cu cteva zile?
Pumnalul era unul dintre cele dou daruri pe care mi le
fcuse Harald n acea noapte. Cellalt era viaa mea.
nc ascuns de ultimul rnd de copaci, am ignorat
ndemnurile calului i am rmas acolo, privind oraul. Nu
era prea trziu s m ntorc i mi doream foarte mult s fac
asta, cci inima mea fusese cuprins brusc de fric. n parte
era fric de necunoscut, pentru c nu mai vzusem
niciodat un ora att de mare i nici nu-mi imaginasem
atia oameni ntr-un singur loc. Mai mult ns, m temeam
c nu m voi putea ridica la nlimea a ceea ce se afla n faa
mea.
M temeam de soarta pe care Nornele, cele trei surori
care stabileau cursurile vieilor tuturor oamenilor, mi-o
eseau. Oare cum puteam s duc la ndeplinire cu succes
sarcinile care m ateptau? La anii mei, eram considerat
brbat i, ntr-adevr, eram nalt i puternic pentru vrsta
mea. Dar eram singur, ct se poate de singur i, n adncul
inimii, o parte din mine nc se simea ca un copil care are
nevoie de cineva care s-l oblduiasc. Dar nu aveam pe
6
nimeni. Toi cei care m sprijiniser la nevoie mama,
fratele meu, chiar i oamenii lui erau acum mori.
Ursitoarele tiaser firele vieii lor i m lsaser s-mi
ntmpin singur soarta.
Ruinea fa de propria mea laitate m-a condus, n cele
din urm, nainte. tiam c trebuia s-mi nfrunt frica i s o
nving, altminteri aveam s m dezonorez. Aveam o datorie
de snge. Jurasem s rzbun moartea celor dragi.
Am lovit cu clciele coastele iepei i am pornit n jos,
de-a lungul drumului care strbtea pajitile i cmpurile i
ducea pn la poarta oraului Hedeby, o deschidere care
semna cu un dinte lips n zidul care nconjura oraul. n
fa, calea continua cu un pod din lemn peste un an
murdar i disprea ntr-o deschiztur din zid.
Apropiindu-m, am zrit un rzboinic narmat, care
sttea de paz pe zidul de lng poart. M-a urmrit cum
naintez, privind apoi plictisit peste vrfurile epoase ale
palisadei. Soarele dup-amiezii era puternic, iar coiful su
lustruit, cmaa de zale i lama ascuit a suliei sclipeau ca
focul.
Copitele calului meu scoteau zgomot de tob pe plcile
din care era construit podul. Cnd am ajuns la deschiderea
din zid, am zrit ali trei rzboinici, care stteau pe bastion,
n spatele paznicului, i, aezai pe vine, rostogoleau zaruri.
Mi-am dat seama c erau rzboinici ai casei regale, lupttori
crora stpnul le ordonase s protejeze oraul i s strng
partea care se cuvenea regelui din marfa care trecea pe acolo,
n drumul spre piaa aglomerat.
M ntrebam dac erau n cutarea unui proscris i
uciga. Aceasta era minciuna pe care o spusese despre mine
7
cpetenia oamenilor care l omorser pe fratele meu,
Harald. Oare ajunsese aceast poveste pn aici, departe, n
sud? Oare sosise la Hedeby naintea mea?
M-am chinuit s-mi iau o expresie goal, nepreocupat
cnd am trecut prin poart, dei simeam un nod n stomac
i de-abia mai respiram. Eram pregtit s-mi ntorc iapa i
s fug n pdure dac paznicul avea s m provoace, dar nu o
fcu. Cnd am trecut pe lng el, i-a sprijinit sulia de
peretele din lemn al palisadei i s-a lsat pe vine,
alturndu-se tovarilor si care jucau zaruri. Am expirat
lung, uurat, i am intrat n ora.
Odat aflat n interiorul zidurilor, drumul prfos pe care
venisem s-a transformat ntr-un drum pavat, acoperit cu
scnduri groase, aezate una lng alta n pmnt. La mic
distan de drum, n anul care nconjura oraul n
interiorul perimetrului zidului, doi porci mncau dintr-o
grmad de gunoi. Au ridicat privirea spre mine cnd m-am
apropiat, apoi i-au bgat rturile napoi. Un bieel care i
pzea a ntors capul spre mine cnd am trecut, urmrin-
du-m cu privirea.
Dup multe zile petrecute sub cerul liber n cltoria mea
prin Iutlanda, traversnd prloage btute de vnt i pduri
ntunecate, mirosul oraului era copleitor. Izul gunoiului
care putrezea, al blegarului i al reziduurilor umane se
amesteca neplcut cu arome de mncare. Fumul care ieea
pe nenumrate hornuri acoperea totul. n plus, un vuiet
puternic mi asalta simurile. Cinii ltrau, porcii guiau,
puii cotcodceau, vacile mugeau, iar brbaii i femeile
strbteau drumul n lung i n lat, vorbind unii cu alii.

8
Dei mi pruse mare atunci cnd l vzusem de la
marginea pdurii, acum, cnd m aflam n interiorul
zidurilor, oraul m intimida i mai mult. M simeam de
parc a fi mers printr-un uria labirint. Aleile porneau
adesea n mnunchiuri dintr-o parte i din alta a drumului
principal. Erau pline de case, iruri-iruri, toate mai mici
dect casa cpeteniei n care crescusem.
Nu nelegeam cum suportau oamenii s triasc astfel.
De ce i-ar dori aa ceva?
ntr-un final, am ajuns n centrul oraului. Drumul se
deschidea acolo ntr-un spaiu n form de ptrat. Dup
mulimea de oameni care miunau nuntru, era clar c
aceea era faimoasa pia a oraului Hedeby, unde bunuri din
cele mai ndeprtate coluri ale lumii puteau fi vndute sau
cumprate.
Piaa ptrat era nconjurat de arcuri mici, ngrdite, n
care se aflau oi, vite i porci care guiau. Dup aceste arcuri,
pe o platform joas erau expuse spre vnzare un alt fel de
animale. Trei copii, doi biei de vreo zece ani i o feti
mult mai mic, stteau pe vine n centrul platformei. Erau
murdari i preau flmnzi. Purtau doar nite tunici
zdrenroase. Mizeria mbibase estura din ln aspr.
Erau sclavi. Era limpede dup sforile subiri legate n jurul
gturilor lor, care i ineau mpreun. Chiar i fr s fie
legai mi-a fi dat seama. Recunoteam privirea tears,
resemnat din ochii lor. Oare de unde fuseser luai? De
prin ce inut fuseser rpii? Ce se ntmplase cu familiile i
casele lor?
ntorcndu-m, am rmas n a, privind piaa. Cu
siguran, aproape orice i-ar fi dorit sau ar fi avut cineva
9
nevoie se putea gsi aici, n Hedeby. Ceea ce nu vedeam ns
era ceea ce sperasem cel mai mult s gsesc. Trebuia s-mi
vnd iapa i harnaamentul. Nu mai aveam nevoie de cal,
cci venisem la Hedeby ca s intru n echipajul unui vas, de
preferin un vas viking. Dar nici unul dintre arcurile din
jurul pieei nu avea cai i nimeni nu prea s se tocmeasc
pentru aa ceva. De fapt, nici nu prea erau cai n pia, iar
cei pe care i vedeam preau s fie mai degrab pentru
transport dect pentru vnzare.
Nu tiam ncotro s o iau. Ar fi trebuit s fie simplu. Piaa
era plin cu oameni. Trebuia doar s ntreb pe cineva unde
a putea gsi un cumprtor pentru calul meu, dar m
temeam c voi prea un idiot. M temeam c voi prea exact
ceea ce eram: un tnr nepriceput de la ar.
Pe cnd aruncam o ultim i descurajat privire ctre
pia, am zrit, printre oameni, un brbat angajat ntr-o
activitate pe care o fcusem de multe ori i eu. Era scund i
suplu, cu faa mbtrnit. Sttea pe un scunel i inea n
poal o doag ngust. Trecea o bucat subire i plat de
oel de-a lungul lemnului, cu micri ample, cioplind achii
ondulate, n cutarea arcului ascuns n lemn. Fcusem i eu
aceleai micri de nenumrate ori, n atelierul lui Gudrod,
tmplarul de pe proprietatea tatlui meu.
Vznd pe cineva care fcea o munc att de familiar
mie, oraul mi s-a prut mai puin ciudat i amenintor.
Am cobort de pe cal i m-am apropiat de brbatul care
lucra. Am vzut grmezi de sgei i un arc terminat
mrfurile pe care le oferea spre vnzare aezate pe pmnt,
la picioarele lui.

10
Brbatul a ridicat ochii, a vzut c l privesc i m-a
studiat, apoi s-a uitat la calul pe care l trgeam dup mine.
Numele meu este Raud, a spus, i dac eti n cutarea
unui arc sau a unor sgei, ai venit n locul potrivit. Cu toate
c, din cte vd, ai deja unul, adug, artnd spre cel din
mna mea.
Nu am nevoie de un arc, am recunoscut. Dar te-am
vzut lucrnd cu lemnul. Este primul lucru familiar pe care
l ntlnesc de cnd am venit n oraul acesta.
Raud a rnjit auzindu-mi confesiunea, dar mi-a vorbit cu
o voce blnd:
Da, Hedeby poate prea ciudat pentru cineva de la
ar. De ce ai venit aici?
Ca s intru n echipajul unei nave i s-mi caut
norocul. Dar mai nti trebuie s vnd calul acesta.
Raud a ncuviinat.
Poi s foloseti arcul acela? Un cpitan nelept
primete ntotdeauna arcai pricepui n echipajul su.
Pot s-l folosesc, am rspuns.
M simeam nesigur n multe privine, n special de cnd
sosisem la Hedeby, dar la trasul cu arcul m pricepeam, asta
era adevrat.
A lsat jos doaga la care lucra.
Pot s-i vd puin arcul? m-a ntrebat. Pare de
calitate.
I l-am ntins. i-a trecut minile de-a lungul lemnului,
mngindu-l, i a examinat ndeaproape agtoarele
ascuite, decorate cu benzi nguste de bronz, care prindeau
fiecare capt al arcului. n tot acest timp, a strns din buze i

11
a ncuviinat apreciativ. n cele din urm, i-a ntins braul i
a lsat arcul s se balanseze n palma lui.
Pot s-i pun coarda? m-a ntrebat.
Am ncuviinat. S-a ridicat, a fixat arcul de picior i l-a
ndoit, glisnd bucla corzii n agtoarea din vrf. Cu o
singur micare, a mpins arcul n fa cu braul stng,
trgnd n acelai timp coarda napoi cu mna dreapt. A
inut arcul aa i a studiat curba lemnului, apoi a mpins
coarda nainte. Fr s scoat nici un cuvnt, a eliberat-o i
mi-a napoiat arcul.
Cine l-a fcut? a ntrebat.
Eu, am rspuns.
Eti prea tnr ca s te pricepi la aa ceva. Un arc lung
ca sta este mult mai greu de fcut dect un arc obinuit, iar
acesta este unul dintre cele mai bune pe care le-am vzut.
Nici eu nu l-a fi fcut mai bine, iar aceasta este cea mai
mare laud pe care Raud Furitorul de Arcuri o va rosti
vreodat despre arcul altcuiva.
A privit spre cer.
Curnd se va lsa nserarea. Dac tocmai ai sosit aici,
n Hedeby, presupun c nu ai unde s stai peste noapte.
Am scuturat din cap.
Sunt pe drum de multe zile i am dormit sub cerul
liber. A putea s o fac din nou, am rspuns.
Nu este nevoie, m-a contrazis Raud. Nu a refuza un
alt furitor de arcuri, cu att mai puin unul att de
priceput. Oricum m gndeam s plec din pia n curnd.
D-mi voie s-i ofer ospitalitatea casei mele n aceast
noapte. Mncarea va fi simpl, dar mcar ai s dormi sub un
acoperi. Calul tu se va afla n siguran, n spatele casei, i
12
n zori am s te duc la un brbat care poate va dori s-l
cumpere. ine un grajd cu cai. Nu este ceva neobinuit, a
adugat Raud, ca un cltor s ajung la Hedeby pe vas i
apoi s trebuiasc s-i continue cltoria pe uscat. Acest
brbat vinde cai acestor cltori i ntotdeauna caut s
cumpere animale bune la preuri rezonabile.
i mulumesc, i-am spus. i apreciez buntatea.
i, ntr-adevr, gndul c voi dormi din nou nuntru, cu
mai mult dect o pelerin i un foc plpnd care s alunge
frigul nopii, m bucura mult.
Raud s-a aplecat, i-a ridicat mnunchiul de sgei i mi
le-a dat ca s le car.
Poftim. Am s te fac s ctigi acest favor. Dar, nainte
s te las s intri n casa mea, va trebui s-mi spui cum te
cheam.
M-am nroit, jenat pentru c-mi uitasem bunele
maniere.
Numele meu este Halfdan, am spus.
Raud m-a condus prin piaa ptrat i apoi pe nite alei
din ce n ce mai nguste. ntr-un sfrit, s-a oprit n faa unei
case micue i a descuiat poarta gardului care o nconjura. n
curte erau un arc cu o scroaf i cinci purcelui i o grdin
n care nite pui vnau gndaci printre rsadurile de varz.
Ua bordeiului era deschis. Raud a pit n curte i a
spus:
Asa, avem un invitat la cin.
Soia lui Raud, Asa, era o femeie grsun, cu pr aten,
prins n dou cozi. Hainele ei, ale lui Raud, precum i casa
lor sugerau faptul c erau oameni sraci. Femeia avea un

13
chip prietenos i un zmbet cald, aa c m-a fcut s m
simt imediat bine-venit.
nuntru, casa lui Raud i a Asei avea doar o camer cu o
vatr n mijloc i bnci scunde din lemn i chirpici aezate
de-a lungul a trei dintre perei. Un rzboi de esut era
sprijinit de cel de-al patrulea perete, mpreun cu dou
cufere din lemn, unul mare i unul mic.
n timp ce Asa fcea ultimele pregtiri pentru cin, Raud
m-a prezentat celorlali membri ai familiei. Hake, fiul lor,
era nc la vrsta la care nva s mearg. Thora, fiica lor,
avea zece ani.
M-a mirat diferena de vrst dintre cei doi. Ca i cum
mi-ar fi auzit gndurile, Raud mi-a spus:
Am mai avut un fiu, Gif. Ar fi avut apte ani. A murit
din cauza febrei, acum dou ierni.
Am luat cina pe o msu pe care Asa i Thora o dduser
jos de pe peretele pe care era prins i o aezaser pe cel mai
mic dintre cufere. Thora s-a hotrt s fie singura care m
servete i a stat lng mine la mas, ascultnd cu atenie
fiecare cuvnt pe care l rosteam. Atenia ei m stnjenea
cumplit, iar Raud i Asa s-au veselit teribil.
Cina a fost compus dintr-o tocan groas, cu orz, ceap,
morcovi i buci de pete, toate gtite ntr-un vas din fier
agat deasupra focului. M hrnisem prea multe zile doar
cu animalele mici pe care reueam s le vnez i apoi le
frigeam sau cu carne de porc uscat i srat, atunci cnd
nimic nu se ivea n calea arcului meu. Dei tocana era
simpl, mie mi se prea c are un gust minunat.
Pe cnd mncam, Raud i-a povestit Asei cum m-a
ntlnit.
14
Halfdan, aici de fa, este i el creator de arcuri, a
explicat. L-am ntlnit n pia. A trecut pe lng mine i
i-am observat arcul. Este un arc minunat i l-a fcut el
nsui.
Asa m-a privit i mi-a zmbit.
Trebuie s fie un arc foarte bun, dac Raud te laud, a
spus ea, dnd din cap. Toat lumea din Hedeby tie c Raud
face arcurile cele mai bune din sudul Ribului.
N-o crede, a spus Raud. Fac cele mai bune arcuri i din
nordul Ribului. Apoi s-a ntors spre Asa: Halfdan sper s
fac parte din echipajul unui vas.
Thora m-a privit fcnd ochii mari.
Eti un rzboinic? m-a ntrebat ea, cu surprinderea
citindu-i-se n voce.
Reacia ei m-a descurajat. Dac nu semnm a rzboinic
nici mcar n ochii unei fetie de zece ani, atunci cum
puteam convinge cpetenia unui vas?
i Asa a prut surprins.
Mama ta ce prere are despre asta?
ntrebarea ei m-a luat prin surprindere n aa msur
nct am nghiit prost nite sup i m-am necat. Am
nceput s tuesc, iar fiertura mi nea pe nas. Raud prea
jenat n locul meu.
Asa, a dojenit-o el, un brbat nu are nevoie de
permisiunea mamei sale ca s mearg pe mare. S-a ntors
apoi spre mine, cerndu-i scuze din privire. Fratele Asei a
fcut parte dintr-un asemenea echipaj, pe cnd era foarte
tnr. Avea doar cu doi ani mai mult dect Thora. I s-a
permis s fac aceast cltorie doar pentru c am garantat
eu pentru el. Eram cpetenia arcailor de pe vapor. Am
15
plecat ntr-un atac n Anglia i el a fost ucis acolo. Asa nc l
mai plnge, cu toate c au trecut mai bine de cinci ani de
atunci.
Gisli l chema. Era att de tnr, i-a amintit Asa. Prea
tnr pentru rzboi. Prea tnr ca s moar. Nu a avut
ocazia s triasc. i tu pari foarte tnr, a adugat.
Nu tiam ce s spun. Dac pierderea ei nc i provoca
durere, nu voiam s risc a-i strni nc i mai mult
amintirile. Am ales s rspund ntrebrii pe care mi-o
pusese mai devreme.
Mama nu tie de planurile mele, i-am spus. Nu are
cum s tie. Este moart. ntreaga mea familie a murit.
De fapt, sora mea vitreg, Sigrid, nc tria, dar era ca i
moart pentru mine. Se afla acum n puterea dumanului
meu, brbatul care ne omorse fratele, pe Harald.
Muli tineri care pornesc n via cu nimic ajung s-i
cunoasc norocul ca vikingi, a spus Raud. Cred c ai luat o
decizie neleapt.
i muli tineri au murit ncercnd, a pufnit Asa. Slav
zeilor, Raud, c tu i-ai venit n fire dup ce Gisli a fost ucis.
Nu avem avere, dar mcar nu sunt vduv, iar copiii notri
au un tat.
Era rndul meu s m simt jenat pentru Raud. Nici unui
brbat nu-i place s fie ciclit de nevast n faa invitailor.
Raud era rou la fa. i-a pus vasul cu mncare pe mas, s-a
ridicat i a traversat camera, apropiindu-se de doaga la care
lucrase n pia i care era acum sprijinit de perete.
Am s ies niel, a anunat el. Mai e destul lumin ct
s urmresc textura lemnului.
Dup ce a plecat, Asa mi-a vorbit.
16
Mergi cu el, Halfdan. Nu avem invitai prea des i i
lipsete compania brbailor. A renunat la viaa de
rzboinic pentru mine. i sunt recunosctoare. Nu ar fi
trebuit s vorbesc aa n faa unui strin.
Cnd am ieit dup el, Raud a scuturat din cap.
Nu da importan vorbelor Asei, a spus el. Viaa de
viking e o via bun pentru un brbat. Mie mi lipsete. Dar
atunci cnd fratele ei, aflat n grija mea, a murit, am simit
c-i sunt dator. Este o soie devotat. Am aflat n pia c
mai multe vase vikinge au ajuns n Hedeby astzi, a
continuat el. Probabil c cel puin una va avea nevoie de
membri pentru echipaj. Vom vinde calul tu de diminea,
apoi i vei cuta pe cpitanii vaselor pe mal. E o via bun, a
repetat el. Brbaii pot muri i acas. A prefera s mor rapid
i curat n btlie dect bolnav i slbit n pat.
M ntrebam dac fratele Asei ar fi fost de acord cu asta.

17
2. Nobilul

n dimineaa urmtoare, dup o mas simpl fiertur


de orz , Raud m-a dus la brbatul despre care mi vorbise,
cel care avea un grajd cu cai. Prul negru i barba
proprietarului grajdului preau unsuroase, iar brbatul
mirosea de parc ar fi dormit cu animalele sale. Dup ceva
tocmeli, m-a pltit n argint pentru cal i pentru a. Dup
rnjetul de pe faa lui i dup expresia mirat a lui Raud
atunci cnd am convenit asupra unui pre, mi-am dat seama
c m nelase. Habar nu aveam ct valora un cal sau ct
fceau monedele de argint pe care mi le dduse. Totui,
m-am gndit c am ieit n ctig, pentru c nu pltisem
nimic pentru cal.
Era timpul s ne desprim. Raud i cu mine ne-am
strns minile.
i mulumesc pentru ajutor i pentru ospitalitatea
casei tale, i-am spus. i mulumete-i din nou Asei din
partea mea.
A fost plcerea noastr, a replicat. A fi vrut s pot
merge cu tine. Mi-e dor de mare. Mi-e dor s vd alte
trmuri. Este o via bun pentru un brbat, n special dac
nu ai o familie care s te atepte acas. M-a btut cu palma
pe umr. Eti foarte tnr, dar sunt sigur c te vei descurca.
Succes n gsirea unui vas. Mult noroc n cltorie i n via.
Raud s-a ntors i a pornit napoi spre casa i familia lui.
Nu m cunoscuse i, cu toate acestea, fusese generos i mi
oferise prietenia lui. L-am privit cum pleac, o parte din
18
mine dorindu-i s-i schimbe viaa cu a lui. El tnjea dup
o via de viking pentru c nu o mai avea. Eu tnjeam dup o
familie i o cas pentru c ale mele se spulberaser. Totui,
era soarta mea s devin rzboinic. Pentru asta, trebuia s
intru n echipajul unui vas. Calea pe care trebuia s o urmez
ducea ctre mare.
Am mers pe aleile din Hedeby pn cnd am ajuns n
port. Era prima oar de cnd fcusem rost de scut, de vesta
de piele i de coif cnd trebuia s le duc singur n spate,
mpreun cu restul lucrurilor. Mi s-a fcut repede dor de
micua iap.
Dup ce am ajuns la mal, am rmas acolo pentru o vreme
i am privit agitaia din port. Patru vase lungi erau ancorate
lng un dig de care se sprgeau valurile, construit din
trunchiuri de copaci trai pn n golf, care protejau
corbiile de furia mrii. O barc mic era legat de o latur a
unuia dintre vasele scunde de rzboi. Mai aproape, un doc
din lemn fusese construit de-a lungul malului. Cteva
debarcadere nguste porneau dinspre acesta, intrnd n
mare. De mai multe erau legate knarre, vase cu pnze mai
scunde i mai late dect vasele lungi. Unul dintre knarre
trebuie s fi sosit recent, pentru c membrii echipajului nc
l descrcau, crnd baloi cu piei de animale pn la un
opron i depozitndu-i la adpostul acestuia. Un brbat
sttea alturi, fcnd semne pe un b ori de cte ori un
balot nou era livrat. Ali doi brbai stteau lng el,
ntinznd mna din cnd n cnd ca s pipie pieile atunci
cnd o nou ncrctur era aezat n opron. M-am
apropiat de ei i am ncercat s zmbesc ncreztor.

19
i caut pe cpitanii acestor vase lungi, am spus. tii
unde i-a putea gsi?
Cei trei brbai s-au ntors i m-au privit. Dup o clip,
brbatul care inea evidena mrfii a privit n zare, expresia
lui plictisit trdnd lipsa de interes pentru ntrebarea mea.
Dar nepoliteea lui m-a nfuriat i am simit cum faa mi se
ncinge i se nroete.
Ceilali doi brbai au studiat felul n care artam,
analizndu-m din cap pn n picioare. Expresia lor i
hainele fine pe care le purtau m-au fcut s-mi dau seama
de propria-mi condiie. i ale mele fuseser de calitate
cndva, dar acum erau ptate i foarte uzate.
Unul dintre brbai a zmbit. Nu era un zmbet
neprietenos. M-am simit ncurajat.
Ce treab ai cu cpitanii? m-a ntrebat el.
Sper s m altur unui echipaj. Echipajul unei corbii
lungi, am rspuns.
Atunci a vorbit cel de-al doilea brbat:
Eti rzboinic? m-a ntrebat surprins.
Da, sunt, am declarat pe un ton care se dorea
convingtor.
Auzind acest rspuns, amndoi brbaii au prut
amuzai. Eu nu. Oare era chiar att de neverosimil? De ce
anume era nevoie pentru ca un brbat s fie rzboinic, n
afar de ndemnare i de dorina de a lua viaa altor
brbai? Mai omorsem nainte.
Brbatul care mi vorbise primul mi s-a adresat din nou:
Cpitanii celor dou vase lungi l servesc pe nobilul
Hastein. i-a ridicat braul i a artat undeva n spatele meu.
Iat vasul lui acolo, pe plaj.
20
M-am ntors i am privit n direcia n care mi arta.
Dincolo de docuri, pe o bucat liber de plaj, fusese tras un
vas lung, cu pupa n fa, pe jumtate pe uscat. Am dat din
cap drept mulumire i am pornit pe plaj nspre vas.
Cnd m-am apropiat, am vzut c mai muli buteni
fuseser aliniai ca nite tvlugi de la marginea apei pn la
locul n care se afla pupa, iar chila navei fusese tras peste
acetia. Ali buteni erau proptii de cala corbiei, de fiecare
parte, pentru a o stabiliza. Cele trei file de bordaj din partea
de sus a laturii dinspre mine fuseser desprinse ceva mai
ncolo de mijlocul vasului. O bucat de pnz fusese btut
n cuie de-a lungul lemnelor sparte, pentru a mpiedica apa
s ptrund. Doi tmplari, unul pe punte i altul pe o scar
scund sprijinit de latura vasului, munceau mpreun ca s
repare sprtura, tind peticul din crp i scond niturile
care fixau plcile lungi, sparte.
Nu mai vzusem o asemenea corabie. Liniile erau att de
graioase, nct prea vie. Cala, lat n mijloc i conic la
pupa i la prora, se curba dramatic n fiecare capt. Etravele,
precum i filele de bordaj la mbinarea cu etravele, erau
acoperite cu sculpturi complicate, pictate n rou aprins i
auriu. Capul de dragon sculptat, aezat la prora, era de
asemenea auriu.
Am nconjurat corabia, admirndu-i curbele.
Tatl meu, Hrorik, avusese un vas lung, Vulturul Rou.
Nu avusesem niciodat ocazia s cltoresc cu el, dei, pe
cnd tatl meu era nc n via, iar eu nc eram sclav, i
splasem puntea i cala atunci cnd fusese scos din
debarcader, la sfritul iernii, i ajutasem la vopsirea lui.
Vulturul Rou era un vas bun, dar nu avea graia celui pe
21
care l studiam acum. Aceast corabie prea neted,
sinuoas, de parc ar fi putut s noate prin mare, nu s
pluteasc deasupra ei.
E frumoas, nu-i aa?
Vocea venea din spate.
Da, am rspuns. Cel care a construit-o a adus lemnul
la via.
M-am ntors s-l privesc pe cel care mi vorbise. Doi
brbai stteau n spatele meu. Cel aflat mai aproape i
inea minile n olduri i privea admirativ corabia. Era
mbrcat n haine scumpe o tunic viinie, tivit n jurul
gtului, la mneci i pe margini cu benzi verde-nchis, n
care fusese mpletit fir auriu. estura era foarte fin i cdea
n valuri care se unduiau la cea mai mic micare a celui care
o purta. Mi-am dat seama c trebuie s fie mtase. Fratele
meu, Harald, i tatl meu, Hrorik, i decoraser unele
dintre cele mai bune tunici ale lor cu benzi de mtase la
mneci i pe margini. Mama mea, care le cususe vemintele,
m lsase s le ating i s simt ct de moale i de uor era
acest material preios. Niciodat nu mai vzusem o tunic
fcut n ntregime din estura aceea. Era minunat. Nu-mi
puteam imagina ct trebuia s fi costat.
Restul vemintelor brbatului erau la fel de scumpe. O
cap scurt, bleumarin, tivit cu blan alb de vulpe i
atrna pe umeri, prins cu o bro mare din argint.
Picioarele i erau acoperite cu pantaloni din ln verde
nchis, vopsii astfel nct s se asorteze cu tivul tunicii. Era
nclat cu cizme din piele maroniu nchis. La bru i atrna
o sabie cu plselele i mciulia din argint, gravat cu modele
argintii i cu rune.
22
Cel de-al doilea brbat, care sttea n spatele lui, avea de
asemenea o nfiare remarcabil, dar nu datorit felului n
care era mbrcat. Era cea mai nalt persoan pe care o
vzusem vreodat. l ntrecea cu un cap i jumtate pe
tovarul su, care era la rndul su un brbat de statur
apreciabil. Hainele gigantului erau i ele bine croite, dar
mult mai simple dect cele ale camaradului. Prul lung i
ntunecat i trecea de umeri, dar era pieptnat pe spate i
prins la ceaf cu un inel gros de argint. Asemenea celuilalt
brbat, uriaul avea o sabie la bru, neobinuit de lung.
Numele meu este Hastein, a spus brbatul cu
veminte bogate. Artnd spre uriaul de lng el, a
adugat: Iar acesta este Torvald, numit i Starki cel Puternic.
Este crmaciul meu. Vasul pe care l admiri mi aparine. Se
numete Pescruul, pentru felul n care i croiete drum
prin valuri.
Brbatul care mi artase acest vas spusese c
proprietarul era nobilul Hastein. n ciuda bogiei reflectate
de hainele sale preioase, m-a surprins c era cpetenie.
Prea s aib puin peste douzeci i cinci de ani, niel mai
mare dect fratele meu, Harald. Supleea trupului i prul
blond, pieptnat cu grij, pn i nfiarea lui mi
aminteau de Harald. Cum poate cineva att de tnr s
conduc un ntreg inut pentru rege?
Ai dreptate, a spus. Nu tiam la ce se referea. n ce
privin aveam dreptate? Brbatul care a construit aceast
corabie a creat o fptur vie, a continuat el. A adus lemnul la
via. Cnd era nevoie de reparaii, aduceam vasul aici, la
Hedeby, la maestrul care l-a construit. Nu l-a ncredina
nimnui altcuiva.
23
Ce s-a ntmplat cu vasul? am ntrebat.
Urmream un vas franc dincolo de coasta Frisiei. Cnd
ne-am apropiat de el i ne-am aruncat cngile, cpitanul a
ncercat s intre n noi. L-am omort chiar eu pentru c a
lovit Pescruul. Ai spirit de observaie bun pentru c ai
vzut viaa din Pescru, chiar dac acum este andocat, a
continuat Hastein. Frumuseea liniilor nu este greu de
observat, dar atunci cnd se afl n ap viaa lui devine
evident. Te pricepi la corbii?
Nu, am recunoscut. Dar m pricep la lemn.
Auzindu-mi remarca, Hastein i-a mutat privirea spre
arcul pe care l ineam n mn.
i-am observat arcul cnd am ajuns n spatele tu, a
spus. Este o arm foarte frumoas. Tu ai fcut-o?
Da, eu, am rspuns, ncuviinnd din cap.
Trebuie s fii foarte priceput dac ai reuit s creezi un
asemenea arc.
A zmbit i a dat din cap, apoi el i uriaul au trecut pe
lng mine i s-au apropiat de muncitorii care scoteau
plcile sparte dintr-o latur a vasului.
Ce bine ar fi dac a putea lucra pentru un asemenea om,
m-am gndit eu. Dac se ocupa de inut la vrsta aceea
nsemna c era o cpetenie grozav. Dintr-un impuls, am
strigat:
Nu m pricep doar s confecionez arcuri, tiu s i
trag cu ele!
Nobilul s-a oprit i s-a ntors cu faa spre mine, amuzat.
i ct de bine tii s tragi cu arcul? a ntrebat.
Pentru o clip, am rmas fr cuvinte. Voiam s-l
impresionez, dar fr s par c m laud.
24
Este dificil s rspund la aceast ntrebare, am
rspuns. Pot spune c trag foarte bine, dar de unde s tiu c
avem aceleai standarde? Ceea ce mie mi se pare o dovad
de miestrie ar putea ca dumneavoastr s vi se par doar
acceptabil. Sau, dimpotriv, eu a putea fi dezamgit de
felul n care am tras, dar, dup standardele altcuiva, ar fi o
lovitur excelent. Nu avei de unde s tii ct de bine trag
cu adevrat dac nu m supunei unui test.
Un licr de interes s-a ivit n ochii lui Hastein, iar pe buze
i-a nflorit un zmbet.
Mi-ai transformat simpla ntrebare ntr-o explicaie
elevat. Dac tragi cu precizia cu care foloseti cuvintele, voi
fi impresionat.
mi doresc mai mult dect s v impresionez,
domnule, am spus, uimit de propria-mi ndrzneal. Am
venit la Hedeby cu sperana de a gsi un loc pe un vas de
rzboi i de a face avere. Vreau s m altur echipajului i s
lucrez pe aceast corabie. Dai-mi voie s v art ct sunt de
priceput la trasul cu arcul. Alegei o int i testai-m.
Uriaul, Torvald, a pufnit indignat:
Ce puti obraznic! Nici nu i-au dat tuleiele! Brbatul
cruia i vorbeti este cpetenie peste toate inuturile din
nordul Iutlandei. Echipajul lui este format doar din
rzboinici alei cu grij i experimentai. Copiii nu au ce
cuta pe Pescruul.
Nu sunt un copil! m-am stropit. Dup cum nici
dumneavoastr nu suntei un copac vorbitor, dei avei
dimensiunea unuia. Sunt brbat.
Torvald a deschis gura, fr ndoial ca s m insulte din
nou, dar Hastein i-a ridicat mna, fcndu-l s tac.
25
Nu tii ce mi ceri, mi-a spus. Chiar dac nu ai fi att
de tnr, nu a lua pe vasul meu un om despre care nu tiu
nimic. mi cunosc foarte bine oamenii din echipaj. Curajul,
loialitatea i priceperea lor n folosirea armelor au fost
dovedite. Despre tine nu tiu nimic, nici mcar cum te
cheam, cine a fost tatl tu sau de unde vii.
Halfdan, fiul lui Hrorik era s ncep eu, dar m-am oprit.
Dac nobilul acesta l cunoscuse pe tatl meu? Atunci ar fi
tiut de fratele meu, Harald, dar nu i de mine. Cum i
puteam explica? Ar fi trebuit s dezvlui faptul c am fost
sclav pe proprietatea tatlui meu. Ce ans aveam atunci s
m altur echipajului vreunui vas, ca s nu mai vorbim de
cel al acestui nobil?
Pe tatl meu l chema Eric, am minit. A fost un
simplu fermier. A murit de febr. Locuiam lng Ribe. Dac
nobilul Hastein administra nordul Iutlandei, atunci speram
s nu cunoasc oamenii din Ribe, aflat n mijlocul
teritoriului. Numele meu este Halfdan, am spus.
Mcar atta lucru era adevrat.
Nobilul m-a privit n tcere cteva clipe, cu o expresie din
care nu puteam citi nimic. I-am ntmpinat privirea, fr s
clipesc sau s m uit n alt parte.
Ei bine, Halfdan, a spus ntr-un final, m-ai fcut
curios. Vreau s vd ct de bine tii s tragi cu arcul.
Hastein a vrt mna n punga de la bru i a scos o
moned de argint.
Nu i voi oferi un loc pe corabia mea, chiar dac m
impresionezi cu miestria ta. Dar dac reueti s nimereti
inta, i druiesc acest ban de argint, ca s te recompensez
pentru strdanie i pentru distracia pe care mi-ai oferit-o.
26
Hastein s-a ntors, a aruncat o scurt privire asupra
portului, apoi a artat nspre captul digului din buteni.
Vezi pilonul acela, ceva mai nalt dect celelalte? a
ntrebat.
l vedeam. Am ncuviinat surprins. inta pe care mi-o
propunea nu era foarte departe.
Pilonul acela are un nod, la o palm distan de vrf, a
continuat el. l vezi? Eti destul de priceput ct s nimereti
nodul acela cu arcul tu?
Nodul nu era mai mare dect palma minii mele. Era o
int pe care doar un arca foarte priceput putea fi sigur c o
nimerete. Totui, nu aveam nici cea mai mic ndoial c
voi reui. nvasem s trag cu arcul intind veverie, psri
i alte animale mici. Frecvena cu care acest vnat aprea la
masa tatlui meu era dovada abilitii mele de a nimeri chiar
i cele mai mici inte.
Dac inteam nodul acela, artam c sunt un arca
priceput, dar eu voiam s dovedesc mai mult dect att.
Voiam s-l uimesc pe nobil. Poate c atunci avea s se
rzgndeasc. Am cutat o int mai dificil. Departe, pe
mal, ntr-un tufi de lng zidul oraului, am vzut ceva
micnd.
Era prostesc s ncerc o asemenea int. Totui, dac
reueam s o nimeresc, cu siguran impresionam pe
oricine. Pe de alt parte, dac ratam, pream doar un
ludros i un prostnac.
Venisem la Hedeby ca s-mi ncerc norocul. Mai degrab
ctigi prin ndrzneal dect prin precauie. M-am hotrt
s risc.

27
Nu ai prefera o ra proaspt pentru masa de prnz,
nobil Hastein? am ntrebat.
Vocea mea prea calm, dei eu nu prea eram.
Poftim? a ntrebat el confuz.
Torvald i-a dat ochii peste cap.
Nu poate nimeri inta pe care i-ai propus-o, a
murmurat el. Vrea s aleag alta.
Sunt nite rae de mlatin care i-au fcut culcu n
iarba aceea nalt, am spus, artndu-i locul cu pricina.
Vedei c una tocmai a ieit pe mal? Dac v place carnea de
ra, pot omor una pentru dumneavoastr.
inta pe care i-o propuneam se afla de dou ori mai
departe dect cea pe care mi-o indicase el.
Hastein m-a privit ptrunztor cteva clipe.
Unii sunt de prere c raa de mlatin are un gust
prea puternic de pete, a spus. Dar, dac poi nimeri acea
int, atunci o voi mnca la prnz, iar tu te vei altura
echipajului meu.
Mi-am ntins arcul, apoi am dat jos ambele tolbe de pe
umr i am ales o sgeat pe care o fcusem eu i tiam c
intete bine. Pe cnd mi aezam sgeata n arc, Torvald a
spus:
Hei, biete, ai argini ca s-i susii ludroenia?
Pariez doi bnui de argint c nu nimereti inta.
Pun eu pariu cu tine, Torvald, a spus nobilul Hastein,
iar crmaciul su a fcut ochii mari. Dac nimerete, mi vei
da mie banii. Acum taci i las-l s trag.
Cuvintele nobilului m-au mirat. De ce ar fi pariat n
favoarea mea?

28
Raa se plimba pe marginea apei, ciugulind nisipul,
oprindu-se i micndu-se, fr s stea nemicat mai mult
de o secund. Am privit-o, cu arcul pregtit, dar nu ntins i
m-am mustrat n tcere. De ce fusesem att de prost? De ce
mi ncredinam viitorul unei rae? Dac nu sttea
nemicat, trebuia s ncerc s anticipez ncotro o va lua n
rstimpul dintre momentul n care sgeata pornea i cel n
care ajungea la destinaie. Creatura aceea putea s o ia n
orice direcie.
ncepeam s ntind arcul cnd o a doua ra a ieit dintre
ierburi, i-a zbrlit penele pentru o clip, apoi s-a aezat n
cldura nisipului i a nceput s-i aranjeze penele.
A doua ra, i-am murmurat lui Hastein i am tras de
sgeat.
Pe cnd priveam dincolo de vrful ei, malul s-a ntins n
faa mea, oraul, casele i atelierele de o parte i marea de
cealalt. Imaginea s-a ngustat, pn cnd am zrit cu
claritate doar fia de plaj pe care se afla raa. Am lsat
orice altceva s se disipeze din imagine i din minte. n cele
din urm, am vzut doar raa, apoi punctul n care gtul i se
unea cu spinarea. n clipa aceea, am intit.
Odin, ghideaz-mi sgeata, m-am rugat eu, i aceasta a
pornit n vitez. i nu lsa raa s se mite!
Sgeata s-a arcuit i a pornit spre mal, apoi a nceput s o
ia n jos, traiectoria ei formnd o curb graioas, la fel ca
unduirile arcului. Asemenea unui fulger aruncat de Thor, a
czut din cer i a strpuns raa ntr-o parte, dobornd-o i
lipind-o de nisip. Cealalt ra a mcnit ngrozit i i-a
luat zborul.

29
Remarcabil, a murmurat Hastein. A fost de-a dreptul
remarcabil. Nu am mai vzut o asemenea lovitur.
S-a ntors spre mine i m-a privit.
Cnd tragi la o asemenea distan, cum msori ct de
sus s inteti pentru ca sgeata s cad unde trebuie?
Am scuturat din cap.
Cnd trag, privesc doar la inta mea i aleg unde vreau
s-o lovesc. Cnd vd doar acel unic punct, eliberez sgeata.
Remarcabil, a spus Hastein din nou. Apoi s-a ntors
spre Torvald. mi datorezi doi bani de argint. i, pentru c ai
pierdut pariul, vei merge s iei raa.
De ce ai pariat pe mine? am ntrebat, n timp ce l
priveam pe Torvald cum strbate malul pn n locul n care
se afla raa dobort de sgeata mea. Nu m-ai vzut
niciodat intind.
Am pariat pe ncrederea ta, a rspuns Hastein. Nu ai
prut a te teme c vei rata i, cu toate c eti tnr, nu pari
genul de nesbuit care se laud cu lucruri pe care nu le
poate face. Sigur, a fi putut s m nel n privina ta, a
continuat, dar consider c m pricep la oameni. Nu a fi n
via astzi i nici nu a deine aceast poziie dac nu ar fi
aa. i dac m-a fi nelat, nu m-ar fi costat dect doi peni
de argint. Nu mi-am ctigat averea i puterea temndu-m
s risc.
M ntrebam dac nobilul Hastein ar mai fi pariat pe
mine dac i-ar fi dat seama c aveam inima ct un purice n
clipa cnd am intit.

30
3. Spune-mi povestea ta

Ct timp Pescruul era andocat pentru reparaii, nobilul


Hastein i echipajul su locuiau n corturi aezate de-a
lungul malului. Cortul nobilului era dungat, fcut din benzi
roii i albe de pnz de vele, cusute unele de altele.
Vrfurile butenilor nali, ncruciai pentru a susine
acoperiul, erau sculptate cu capete de dragoni, asemntori
celui de pe vasul lui Hastein.
Un foc mic ardea ntr-un cerc din pietre, n faa cortului
nobilului. Dou epe din fier, bifurcate n vrf, fuseser
nfipte n pmnt, de o parte i de alta. O vergea lung de
fier, sprijinit de aceste epe i aezat deasupra focului, era
acoperit cu iruri de crnai din care curgea grsime.
Cnd ne-am apropiat, un omule ciudat a ieit din cort i
a mpuns unul dintre crnai cu un cuita. Purta doar o
tunic lung din ln aspr, maronie, iar capul i era ras n
vrf, dei n prile laterale i la ceaf avea destul pr ct
s-i poat face o coad mpletit.
Acesta este Cullain, mi-a spus Hastein, dnd din cap
spre omule. Este sclavul meu. Este priceput la multe,
printre care i la gtit. D-i raa i o s-o pregteasc.
Cullain. Sunetul acelui nume a strnit n mintea mea
amintirea vocii mamei, povetile pe care mi le spunea
despre casa ei ndeprtat din Irlanda. mi plcea felul n
care rostea numele regilor i ale eroilor irlandezi din
povetile ei.
Cullain este din Irlanda? am ntrebat.

31
Da, mi-a rspuns Hastein. L-am capturat n timpul
unui atac la o abaie de acolo. L-a fi putut napoia pentru
rscumprare, cci cretinii pltesc de obicei pentru a-i
recpta preoii capturai, dar mi s-a prut prea util. Pe
lng faptul c este un buctar excelent, se pricepe s fac
bere i mied. n plus, este un tmduitor bun i tie s
trateze rnile i s vindece bolile.
Mama mea i pierduse casa i viaa din Irlanda din
pricina frumuseii. Acest omule le pierduse din cauza
ndemnrii. Era ciudat c ceea ce ar fi trebuit considerate
daruri de la zei se transformaser n blestemul vieii lor.
Chiar dac ai un drum lung i singuratic, i doresc s
gseti pacea la sfrit, i-am spus lui Cullain n latin,
atunci cnd i-am ntins raa.
S-a holbat la mine, uluit, apoi a ntrebat:
Cum de vorbeti limba oamenilor civilizai?
Mama mea era irlandez, i-am rspuns, i a nvat
limba vechilor romani.
Cuvintele lui Cullain mi-au recreat n minte o imagine a
mamei. Ar trebui s nvei latina, Halfdan, mi spusese ea,
atunci cnd protestasem n faa eforturilor ei de a mi preda.
Este limba civilizaiei. Mi se pruse un motiv
neconvingtor pentru ca un sclav al danezilor s nvee
limba aceea ciudat, de vreme ce, dup cum recunoscuse i
ea, nu i considera civilizai pe oamenii tatlui meu.
Ce spunei voi doi acolo i de unde cunoti tu limba
preoilor cretini? a ntrebat Hastein.
l salutam doar. Cunosc latina de la mama. Era
irlandez, i-am spus lui Hastein, nc purtnd n minte

32
imaginea mamei. A nvat s vorbeasc i s citeasc n
latin ntr-o mnstire din apropierea casei.
Am petrecut mult timp n Irlanda, a spus Hastein.
Doar civa dintre preoii i clugrii de acolo i foarte
puini dintre nobili pot vorbi i citi latinete. Este foarte
neobinuit ca o femeie s dein asemenea cunotine.
Da, am continuat, fr s m gndesc. Tatl ei a fost
rege, iar mnstirea se afla lng pmnturile lui. Iat de ce
preoii au nvat-o latina.
Hastein m-a privit cu atenie pre de cteva clipe.
Foarte ciudat, a spus n cele din urm. Mama ta a fost
fiica unui rege irlandez, dar tatl tu a fost un biet fermier
din Ribe? Pentru o vreme, comentariul lui m-a zpcit.
Mi-am amintit prea trziu minciuna pe care i-o spusesem
despre tatl meu. nainte s apuc s inventez o poveste,
Hastein a vorbit din nou: Am bnuit mai devreme c mini.
Nici un brbat nu trebuie s stea pe gnduri atunci cnd
spune numele tatlui sau unde s-a nscut, dar tu ai ezitat
cnd i-am pus aceste ntrebri. Adevrul este ca o crare
bine cunoscut, pe care paii ti o urmeaz fr s te mai
gndeti. Minciunile ns nu sunt la fel de familiare. Vocea
te-a trdat atunci i chipul te trdeaz acum. Expresia asta e
mult mai sincer dect a fost limba ta mai devreme.
Faa mea, care prea s gndeasc singur, confirma
ntr-adevr acuzaiile lui Hastein, cci era roie ca focul.
Cullain, care aezase raa lng foc i intrase n cort, se
cltina acum aproape ascuns sub o grmad mare de ln
maronie blana unui urs uria pe care a ntins-o apoi pe
pmnt. Dup ce a terminat, Hastein s-a aezat pe ea, cu

33
picioarele ncruciate. Torvald a luat loc alturi de el, n
dreapta. Hastein a artat spre locul gol din stnga sa.
Stai jos, mi-a spus.
A fi preferat s fug de ruine, dar vocea lui avea un ton
de porunc pe care nu ndrzneam s nu o ascult. Deja
ddusem dovad de lips de respect minindu-l. Dac i
ntorceam spatele i fugeam, m temeam c avea s pun
uriaul pe urmele mele.
Va dura ceva pn cnd Cullain va pregti raa. Ct
timp ateptm, vom sta de vorb. Ai grij s nu m mai
mini, pentru c sunt mai iste dect majoritatea oamenilor.
Vreau s tiu cine eti i de ce ai simit nevoia s-mi ascunzi
adevrul despre tine nsui. Acum spune-mi povestea ta.
Nu ndrzneam s-i spun nimic altceva dect adevrul.
Dar viaa mea avusese un drum sinuos i nu tiam de unde
s ncep. Simindu-mi ezitarea, Hastein m-a ndemnat:
Cine este tatl tu? Cine sunt oamenii ti?
Cine erau oamenii mei? mi aduceam aminte ziua n care
fratele meu, Harald, m dusese s vd mormintele
strmoilor notri.
Tatl meu se numea Hrorik, am nceput. Era fiul lui
Offa, care era fiul lui Gorm, care era fiul lui Haldar
Greycloak. Tatlui meu i se spunea Secure-Puternic i era
cpetenie.
l cunosc, a spus Hastein. L-am ntlnit i am
participat la atacuri mpreun cu el. Am auzit un zvon cum
c ar fi murit.
Este adevrat. A fost grav rnit ntr-o btlie din
Anglia. Fratele meu, Harald, l-a adus acas. Hrorik a murit
n noaptea n care s-au ntors.
34
tiu i de Harald, a spus Hastein, dnd din cap. mi
aduc aminte un proces intentat mpotriva lui la Adunarea de
la Limfjord, cnd a fost acuzat c a omort un brbat. Am
ajutat la judecarea lui. S-a hotrt c a avut dreptul s-l
ucid. Totul s-a terminat cu un duel, din cte mi amintesc.
Hastein m privi n ochi. Dar nu-mi aduc aminte ca Hrorik
s mai fi avut vreun fiu. Cine eti tu?
Cu toate c era dificil, i-am susinut privirea.
Numele meu este Halfdan, dup cum v-am spus.
Hrorik a fost tatl meu. Mama mea a fost fiica unui rege
irlandez, dar Hrorik a capturat-o n timpul unui atac i a
pstrat-o drept amant. A fost sclava lui.
Deci eti i tu un sclav? a ntrebat Hastein. Poate un
fugar? Cu toate c a nceput s creasc, prul tu nc este
mai scurt dect al unui om liber.
Am scuturat din cap.
Nu, am rspuns. Este adevrat c am fost cndva sclav.
Dar n noaptea n care s-a ntors acas, nainte s moar,
Hrorik m-a eliberat.
Iar mama ta? Mai triete? a ntrebat Hastein.
Acum am privit n alt parte. Nu voiam ca nobilul s vad
lacrimile care apruser n ochii mei.
Nu, am rspuns. A murit i ea. Trupul ei a fost ars
mpreun cu cel al lui Hrorik, pe rugul mortuar al acestuia.
Mama a acceptat s-l acompanieze pe tata n cltoria lui
spre cealalt lume cu condiia s fiu eliberat i recunoscut ca
fiu al lui.
mi era dor de mama, dar nu de asta aveam lacrimi n
ochi. nc m durea faptul c murise pentru mine. C mi

35
druise libertatea cu preul morii ei. N-ar fi trebuit s-i dau
voie.
De ce ai ncercat s-mi ascunzi toate astea? a ntrebat
Hastein. i de ce te afli aici, n Hedeby, n cutarea unui
echipaj cruia s i te alturi? Dac Hrorik te-a recunoscut ca
fiu al su, n-ar trebui s rmi pe proprietatea lui? Oare
Harald nu dorete s-i mpart motenirea cu tine?
Nu, nu este adevrat, nici pe departe, am spus
blbindu-m. Nu voiam ca vreo persoan s gndeasc ceva
ru despre Harald. Fratele meu vitreg a fost cel mai bun om
pe care l-am cunoscut vreodat. M-a nvat arta rzboiului
i obiceiurile unui om liber.
Dac vorbeti despre el la trecut, nseamn c a murit,
a intervenit Hastein.
ntr-adevr, am confirmat. Gndul la moartea lui
Harald mi-a adus din nou lacrimi n ochi. A fost ucis. Iat de
ce m temeam s v spun cine sunt. Brbatul care l-a omort
pe Harald m urmrete i pe mine. i a rspndit minciuni
despre mine, pentru a-i ascunde ticloiile. Pretinde c eu
am fcut parte dintre cei care i-au ucis pe Harald i pe
oamenii si.
Harald Hroriksson este mort? a ntrebat Hastein.
Ucis? Nu am auzit despre aa ceva. Am fost plecat n
recunoatere, pe coasta Franciei. Astea sunt tiri grave. Cum
s-a ntmplat?
Harald i cu mine cltorisem, mpreun cu vreo
civa dintre oamenii si, pn la proprietatea mai mic de
la nord de Limfjord, i-am explicat. Acolo s-a ntmplat.
Ferma a fost atacat n timpul nopii. Am ncercat s ne
luptm cu ei, dar erau prea muli. La sfrit, toi cei de la
36
ferm chiar i femeile, copiii i sclavii au fost masacrai.
Toi n afar de mine.
Cum ai scpat?
n timpul ultimului atac, Harald i-a dat viaa, croind
un drum printre inamici, astfel nct s pot fugi. Nu am vrut
s-l prsesc, dar mi-a ordonat s fug. A spus c cineva
trebuia s scape. Cineva trebuia s triasc pentru a rzbuna
morii.
Iar tu spui c aceti oameni care l-au ucis pe Harald te
urmresc i pe tine? a ntrebat Hastein. Cine sunt?
eful lor se numete Toke, i-am spus. Este fiul vitreg al
lui Hrorik.
Am putut citi surpriza pe chipul lui Hastein.
l tiu pe Toke. Este o cpetenie. L-am ntlnit odat n
Dublin. Nu am participat niciodat la atacuri mpreun cu
el, dar se spune c este un rzboinic fioros i care nu se teme
n btlie. Nu este un om pe care l-a bnui de perfidie. i de
ce i-ar omor propriul frate vitreg?
Este berserk, am spus. Cnd locuia n casa noastr, era
adesea posac i violent. Nimeni, cu excepia lui Hrorik i a
lui Harald, nu se afla n siguran atunci cnd l apucau
crizele i, ntr-un final, a ncercat s pun la ndoial chiar i
autoritatea lui Hrorik. Pn la urm, Hrorik l-a alungat.
Dar, dup ce Hrorik a murit, Toke s-a ntors pentru partea
lui de motenire. S-a nfuriat peste poate cnd a aflat c
Hrorik nu i-a lsat nimic.
Dar dac Harald este mort i nu mai exist nici un alt
motenitor brbat, atunci Toke poate nutri nc sperana de
a deveni motenitor, a sugerat Hastein.
Am ncuviinat.
37
Cred c acesta este planul lui. El i Harald s-au certat
violent, iar Harald i-a ordonat lui Toke s plece i s nu se
mai ntoarc niciodat. Am crezut c va fi vrsare de snge
n noaptea aceea, dar Toke i echipajul su au plecat panici.
Acum tiu c nu a fcut altceva dect s atepte momentul
prielnic.
Iar tu spui c Toke i-a ucis pe Harald i pe toi oamenii
si?
Am ncuviinat din nou.
Toi cei care erau cu noi. Nu tiu cum a aflat Toke c
plecasem la proprietatea din Limfjord n numr mic, dar el
i echipajul su au ajuns la rm n acea noapte i au
nconjurat casa cea lung. Harald tia c suntem prea puini.
A negociat pentru ca femeile i copiii s plece n siguran,
dar, odat scoi din casa cea lung, Toke i oamenii lui i-au
omort pe toi. Voiau s nu existe martori ai ticloiei lor.
Au dat foc casei. Noi am ncercat s ieim i s ne luptm cu
ei, retrgndu-ne spre pdure, dar erau prea muli.
Hastein a scuturat din cap.
A ucis femeile i copiii? Dup ce li s-a promis
sigurana? i i-a omort propriul frate vitreg? Aduci o
acuzaie foarte grav. Este greu s crezi aa ceva despre o
cpetenie precum Toke.
tiam ce lsase Hastein nerostit. Toke era o cpetenie, un
rzboinic respectat i un ef, n timp ce eu eram doar un fost
sclav. De ce s aib ncredere n cuvintele mele? Am simit
cum mi se nroete faa de furie.
Faptul c te-ai nscut nobil garanteaz c vei face
fapte nobile?! am exclamat. l vedei pe Toke ca pe o
cpetenie, dar l cunoatei doar dup reputaie. Eu tiu de
38
ce este capabil cu adevrat, pentru c l-am vzut. Este un
Nithing, un brbat fr onoare. Am jurat s-i omor pe el i
pe toi rzboinicii care au ajutat la uciderea lui Harald i aa
voi face sau voi muri ncercnd.
Torvald, care fusese tcut pn atunci, a pufnit
dispreuitor.
Cred c ultima variant este cea plauzibil, a spus.
Toke a omort muli oameni. Eu nsumi l-am vzut ucignd
un brbat ntr-un duel, n Dublin. Nu ai nici o ans
mpotriva lui.
Nu-i aduci aminte c oamenii spuneau asta cndva i
despre mine? l-a ntrebat Hastein pe Torvald cu voce
sczut. Pe cnd m luptam cu Grim Ormsson pentru
dreptul de a conduce nordul Iutlandei? Hastein s-a ntors
spre mine i a continuat: Tatl meu a fost cpetenie naintea
mea, mi-a explicat, dar cnd a murit, eu eram foarte tnr.
Grim, o cpetenie i un rzboinic experimentat, s-a gndit
c este mai potrivit s conduc dect mine, un biat cruia
nici nu-i dduser nc tuleiele. Probabil c regele era de
aceeai prere, cci nu a intervenit atunci cnd Grim i
oamenii si au pornit mpotriva mea. Oamenii tatlui meu
m-au sprijinit din loialitate pentru memoria lui, dar puini
alii mi-au fost alturi. Am fost sftuit s-i cedez lui Grim
dreptul de a conduce i s jur a m supune lui. Mi s-a spus c
nu voi avea nici o ans mpotriva lui. i, cu toate acestea,
astzi sunt nobil, iar oasele lui Grim putrezesc n mormnt.
Sunt nobil pentru c am avut ndrzneala de a nfrunta
soarta pe care mi-au esut-o Nornele, n ciuda faptului c
puini n afar de mine au crezut c am sori de izbnd.
Hastein a tcut pentru o vreme. Conduc pmnturile din
39
jurul Limfjordului pentru rege, a spus ntr-un final. Sunt
responsabil pentru meninerea pcii acolo. Dac toii
locuitorii unei proprieti sunt ucii, aceasta este
preocuparea mea. Trebuie s m gndesc la asta. Hastein s-a
lsat pe spate, ntr-un cot, i-a ntins picioarele n faa lui,
apoi a strigat: Cullain!
Micul sclav, care sttuse pe vine lng cort, scond
mruntaiele i smulgnd penele raei, a ridicat privirea.
Adu-ne nite vin! a ordonat Hastein. i ceva de
mncare ct ateptm s pregteti raa aia. Sunt hmesit.
i mie mi era foame. Cullain ne-a adus o farfurie de
lemn pe care se aflau o bucat mare de brnz, o pine
proaspt coapt, trei potire de argint i un ulcior de lut. A
pus tava jos, n faa lui Hastein, apoi a scos un cuit din
bucata de brnz i l-a folosit ca s taie trei crnai din irul
care se frigea la foc.
Dup ce a adugat crnaii bucatelor de pe platou,
Cullain a ridicat ulciorul i a turnat lichidul n cele trei
potire.
Hastein a luat un potir i mi l-a dat, spunnd:
Eti invitatul meu la aceast mas. Sntate!
Cullain i-a ntins cel de-al doilea potir lui Hastein, care a
sorbit prelung i apoi a oftat mulumit. n timp ce Hastein
bea, Torvald a ntins mna i a apucat cel de-al treilea potir.
i el a but cu poft i a rgit apreciativ apoi.
Am privit nencreztor la lichidul din potirul meu, apoi
am sorbit cu precauie. Lichidul era de un rou aprins,
aproape de culoarea sngelui, dei mai diluat. Hastein a
rnjit la mine.
Nu ai mai but vin pn acum?
40
Am scuturat din cap. Mai busem bere i, de cteva ori,
mied, dar niciodat vin.
Pe sta l-am gsit pe vasul pe care l-am prdat n
Francia. Cel care a lovit Pescruul. Preoii Hristosului Alb
beau vin n ritualurile lor. Ei cred c se transform n sngele
zeului lor i i protejeaz de moarte. Din cte am vzut eu,
nu are nici o putere n acest sens, dar este o butur foarte
bun.
Hastein s-a aplecat, a tiat o bucat de pine i a
acoperit-o cu felii de crnat i cu brnz, apoi s-a sprijinit
din nou ntr-un cot.
Servete-te, mi-a spus, artndu-mi spre tava cu
mncare.
Torvald a scos un cuit de la bru i l-a nfipt ntr-un
crnat. L-a dus la gur i a rupt o bucat mare dintr-un
capt. Am ateptat s m asigur c a terminat cu merindele
din tav nainte s-mi tai i eu nite pine, brnz i carne.
M-am gndit c n-ar fi nelept s m aez ntre un uria i
mncarea lui.
Ai spus c brbaii care l-au ucis pe fratele tu Harald
te urmresc i pe tine, a zis Hastein. Ce ai vrut s spui?
La sfritul luptei, am scpat n pdure. Cnd a venit
dimineaa, Toke a trimis rzboinici, ajutai de oameni cu
cini dintr-un sat apropiat, ca s m vneze.
De ce l-au ajutat stenii? a ntrebat Hastein.
Toke le-a spus cpeteniei lor c bandiii au atacat casa
i i-au mcelrit pe cei dinuntru. A zis c el avea tabra
prin preajm i a vzut flcrile, dar c a ajuns prea trziu ca
s mai fac altceva dect s se rzbune. Toke a pretins c el i

41
brbaii lui au omort toi bandiii, mai puin unul care a
scpat. Se referea la mine, desigur.
Iar cpetenia ranilor a crezut povestea asta?
Ca i dumneavoastr, l cunotea pe Toke, am rspuns.
Presupun c i lui i se prea greu de crezut c o asemenea
cpetenie ar omor toi oamenii dintr-o ferm, inclusiv pe
propriul frate vitreg.
Toke nu te poate lsa s trieti, a spus Hastein cu un
zmbet trist. Poi s depui mrturie despre minciuna i
trdarea lui. Este cale lung de la Limfjord pn la Hedeby, a
continuat. Cum ai scpat de urmritori? Sau sunt nc pe
urmele tale?
n pdure m simt ca acas, am zis. Mai mult dect
oricine altcineva. Avantajul lor nu a fost att de mare pe ct
i-au nchipuit i asta i-a fcut s dea dovad de nesbuin.
Nu i-am omort pe cei doi steni, pentru c nu m-am luptat
cu ei. Dar nici unul dintre oamenii lui Toke din acea prim
vntoare nu mai triete. Sunt sigur ns c Toke va trimite
alii.
Povestea ta este greu de crezut. Puini oameni ar
supravieui dac ar fi vnai dup cum spui, i cu siguran
n-ar fi victorioi. Iar tu nu eti dect un biat, fr
experien n btlie i, pn de curnd, un sclav.
A luat o nghiitur de vin, apoi m-a privit cu atenie, fr
s spun nimic.
M simeam bine spunndu-i povestea lui Hastein. Era
ca i cum m-a fi uurat ntructva de povara pe care o
purtam, acum c i altcineva tia de trdarea lui Toke. Dar,
cum tcerea lui Hastein se prelungea, m-am ntristat. Nu
m credea.
42
n cele din urm a vorbit:
Povestea ta este greu de crezut, a repetat el. Cu toate
acestea, exist nite semne care m fac s cred c spui
adevrul. Felul n care ari se potrivete cu ce mi-ai spus.
Prul scurt i timpul necesar pentru a crete corespund
povetii tale. Se vede c hainele tale, chiar dac acum sunt
ptate i rupte, au fost cu siguran de calitate cndva i sunt
pe msura ta, nu par a fi furate. Poate cuvintele mint, dar
asemenea lucruri nu. Poi s-mi mai spui i alte lucruri
care s susin povestea ta?
Mi-am lsat mintea s revad evenimentele la care
luasem parte n ultimele zile.
tiu numele efului satului, cel care a vorbit cu Toke. l
cheam Hrodgar.
Hastein a ncuviinat.
l cunosc, a spus. Este un om bun.
Iar stenii pe care Hrodgar i-a trimis s-l ajute pe Toke
se numesc Einar i Kar, am continuat. ntr-un final, Einar
i-a unit forele cu ale mele i m-a ajutat s-l nving pe
ultimul om al lui Toke. El cunoate adevrul. L-a auzit pe
omul lui Toke confesndu-se nainte de a muri. i am
acestea.
Am vrt mna ntr-o tolb i am scos dou bee, pe care
erau spate rune. Hastein le-a luat.
Ce sunt astea? m-a ntrebat.
Sunt numele oamenilor lui Toke care au atacat ferma.
Einar le-a gravat pe aceste bee pentru mine. L-am forat pe
omul lui Toke s ni le spun nainte s-l ucidem.

43
Nu i-am spus lui Hastein c nu tiam s citesc runele, aa
c nu tiam ce scria pe bee. Era o problem pe care aveam
s o rezolv la timpul ei.
Dac Einar l-a auzit pe unul dintre oamenii lui Toke
confesndu-se, dup cum ai spus, atunci este un martor
important, a zis Hastein. A dori s discut cu el. Brbatul a
tcut o vreme, apoi a scos un oftat adnc. Nu am reuit
niciodat s ignor crima, trdarea i faptele unui Nithing, a
spus. Este o slbiciune de-a mea. Dar nu am timp s m
ocup de asta acum. Chestiuni mult mai importante sunt pe
cale s nceap, iar eu iau parte la ele. Cu toate acestea, m
ntreb dac Nornele au fcut ca drumurile noastre s se
ncrucieze. Atunci cnd es soarta oamenilor, rareori cele
trei surori unesc firele unor viei separate fr un motiv
anume. Am nvat s urmresc crarea pe care viaa mea o
urmeaz, ca s vd semnele sorii. M ntreb dac felul n
care te-am vzut intind astzi nu a fost un semn pentru
mine un semn c soarta ta a fost atins de zei. i, dac a
fost astfel, nu cred c ne-am ntlnit din ntmplare. A oftat
din nou. Nu exist alt cale. Trebuie s te in cu mine pentru
moment, pn cnd am timp s investighez acuzaiile tale
mpotriva lui Toke i s decid ce trebuie fcut. n ciuda
tinereii tale i a lipsei de experien, te vei altura
echipajului Pescruului.

44
4. Pescruul

Am fost surprins cnd am auzit cuvintele lui Hastein.


Torvald a fost mai mult dect surprins. A fost indignat.
Stpne, a exclamat, acesta este doar un copil cruia
nici nu i-a dat barba! Nu se poate altura echipajului
Pescruului! Suntem cu toii alei pe sprncean.
I-ai auzit povestea, a rspuns Hastein. Are mai mult
experien de lupt dect te-ai atepta la vrsta lui. i l-ai
vzut trgnd cu arcul. Nici un arca de pe Pescruul nu ar
putea trage astfel, nici mcar Tore. Hastein s-a ntors apoi
spre mine: Dar Torvald are dreptate. Membrilor echipajului
nu le va plcea. Cu toii au participat la multe campanii,
care le-au dovedit meritele. Nu te atepta ca acceptarea s
vin repede din partea lor. Va trebui s o ctigi.
Vor aprea resentimente, a zis Torvald, scuturnd din
cap. Este o greeal.
Eu decid cine servete pe corabia mea, i-a replicat
Hastein. Echipajul mi va respecta decizia i la fel vei face i
tu. i eti secundul meu. M atept s te asiguri c nu vor
exista probleme din aceast pricin.
Torvald s-a ntinse pe spate, pe pielea de urs, sprijinit
ntr-un cot, ncruntat i fioros. A luat potirul i a but
ndelung, fr s mai spun nimic.
Ca membru al echipajului Pescruului, mi-a spus
Hastein, vei avea dreptul la o parte din felag, proprietatea
comun a celor care lucreaz pe cele trei corbii ale mele.
Asta nseamn c vei avea o parte din orice prad pe care o
vom captura mpreun. Orice prad individual va fi a ta.
45
Am vzut c eti un arca priceput. mi spui c te descurci n
pdure i c ai nvat limba latin, ceea ce se pare c ne va fi
de folos n aceast cltorie. Mai ai i alte talente pe care nu
le cunosc?
Pot s fac arcuri i sgei, i-am rspuns, i de la vrsta
de zece ani am lucrat ca ajutor de fierar pe proprietatea
tatlui meu.
Un zmbet larg a aprut pe faa lui Hastein.
Acesta este un alt semn pentru mine, a zis. Fierarul de
pe proprietatea mea din Limfjord a alunecat pe ghea n
aceast iarn i i-a rupt piciorul. Nu s-a vindecat i nu a
putut merge pe mare. Pescruul nu a avut un fierar n
cltoria aceasta... Pn acum. S-a ntors spre crmaciul su:
Vezi, Torvald, aa e scris s fie. Iar acest lucru va ajuta ca
oamenii s-l accepte.
Torvald a mormit doar. Avea ndoieli.
Hastein atepta privindu-m, dar n-am spus nimic. Cu
siguran nu aveam s protestez pentru c urma s lucrez ca
fierar pe corabie. Eram bucuros c fceam parte din echipaj.
Ca fierar, miestria ta o depete pe cea a unui
membru oarecare al echipajului, mi-a spus ntr-un final. Un
rzboinic experimentat s-ar tocmi pentru pri adiionale
din ctig. Eu nu voi profita de lipsa ta de experien. Vei
avea dreptul la o parte i jumtate, nu doar la una.
Hastein a privit lucrurile pe care le adusesem cu mine n
tabra lui. Pe lng arc, dou tolbe, securea i pumnalul de
la bru, aveam un scut, un coif, un balot rulat n care se aflau
dou pelerine, o vest din piele cu inte metalice, punga cu
mncare i plosca pentru ap. Era tot ce deineam pe lumea
aceasta.
46
Este clar c nu ai nici un fel de unelte pentru fierrit, a
observat.
A vrt apoi mna n pungua de piele de la bru i a scos
mai multe monede de argint. ntinzndu-mi-le, mi-a spus:
Folosete-le ca s cumperi uneltele de care ai nevoie.
La sfritul cltoriei, m poi plti napoi dac doreti s le
pstrezi. Folosete banii care i rmn ca s cumperi font
brut.
Am luat monedele, dar am rmas cu ele n palm,
privindu-le, fr s spun nimic. Am simit c faa mi se
nroete.
tiu de ce unelte am nevoie, am spus privind n
pmnt, nu n ochii lui. Dar am fost sclav aproape ntreaga
mea via, nu cunosc valoarea adevrat a lucrurilor pe care
trebuie s le cumpr ori valoarea acestor argini. Nu tiu
cum s cumpr ceea ce mi trebuie.
Eti un copil ciudat, ntr-adevr, a spus Hastein, ns
ceea ce mi spui se potrivete cu ce mi-ai povestit. Torvald,
acompaniaz-l pe Halfdan i asigur-te c nu l va nela
nimeni.
Torvald i-a dat ochii peste cap, dar nu a spus nimic.
Simeam c scad i mai mult n ochii lui.
Ct despre tine, a spus Hastein privindu-m din nou,
ai procedat nelept spunndu-mi ntregul adevr. Nu am
nimic mpotriva ta pentru c te-ai nscut sclav. Dar ar trebui
s tii c muli oameni te vor judeca mai degrab pentru
ceea ce ai fost dect pentru ceea ce eti. Este mai bine s ii
secret acest lucru.

47
Dup ce am mncat, Torvald i cu mine am pornit prin
ora. Am sugerat s gsim un fierar i s vedem dac are
unelte n plus pe care este dispus s le vnd, ns Torvald a
insistat s mergem nti n pia.
Dac ntr-adevr nu tii nimic despre valoarea
argintului sau despre trguial, trebuie s nvei, a insistat.
Altminteri, te vei face de rs n faa echipajului. i aa va fi
greu s te accepte. n special lui Tore nu i va plcea.
Cine este Tore? l-am ntrebat.
Este eful arcailor de pe corabia Pescruul. n
btlie, vei lupta de obicei sub comanda lui. Dac te accept
el, ceilali membri ai echipajului mcar i vor tolera
prezena. Dar Tore nu va fi ncntat s aib sub comand un
om att de tnr i de lipsit de experien. Torvald a oftat.
Este caracteristic lui Hastein, a adugat, s ia asemenea
decizii, apoi s lase totul n seama mea. Trebuie s m
gndesc la un plan. A oftat din nou. E norocos c m are pe
mine ca om de baz.
Cnd am ajuns n pia, ne-am plimbat printre mrfurile
care fuseser expuse spre vnzare. Torvald se oprea adesea i
se trguia la snge pentru cte ceva. Dei nu a cumprat
nimic, negocierile sale cu negustorii m-au ajutat s ncep s
neleg valoarea pe care o aveau monedele de argint pe care
le aveam la mine. Spre surpriza mea, nu tipul de moned
peni englezesc, denier franc sau moned tanat n Hedeby
impunea valoarea. Cantitatea de argint conta. n singura
ocazie cu care Torvald chiar a fcut o achiziie o plosc
plin cu vin franc, pe care am purtat-o cu rndul n timp ce
mergeam nu a folosit o moned pentru a plti. n schimb,
a scos o bucat subire i rsucit de argint, care arta de
48
parc ar fi fcut cndva parte dintr-un colier de metal, i a
tiat cu cuitul o bucat mic din ea.
n ciuda mormielilor iniiale la adresa nobilului Hastein
pentru c m adusese printre membrii echipajului
Pescruului, am descoperit c Torvald era un tovar plcut
i amuzant. Zmbea adesea, rdea uor i prea s se bucure
c are un asculttor doritor s-i aud povetile despre
Hastein i despre echipajul de pe corabie.
Am aflat c Torvald nu era doar crmaciul vasului lui
Hastein, ci i un rzboinic care purta stindardul nobilului n
btlie i lupta alturi de el. Hastein i Torvald fuseser
prieteni nc din copilrie i cel puin conform spuselor lui
Torvald o mare parte din succesele nobilului nu ar fi
existat fr ajutorul lui. M-am ntrebat dac Hastein
mprtea acest punct de vedere.
mi nclinam capul ca s mai sorb o dat din plosca plin
cu vin, cnd Torvald m mpunse cu cotul. Un ghiont din
partea lui Torvald era ca o lovitur din partea unui om mai
mic de statur, aa c m-am cltinat, iar vinul mi s-a
rspndit pe fa n loc s-mi curg n gur.
Privete acolo, mi-a spus. Brbatul acela vinde cufere.
tiam c trebuie s le vnd cineva ntr-un ora-port precum
Hedeby. Acum este rndul tu. Trguiete-te pentru un
cufr i cumpr-l.
Am privit n direcia n care arta Torvald. La mic
distan n faa noastr, un brbat n vrst, cu barb alb,
sttea pe un cufr lung i jos din lemn. Un altul se afla
alturi, iar capacul era deschis. Brbatul, care purta o tunic
simpl i pantaloni din ln aspr, gri, cioplea un b gros cu
un cuit cu lama subire.
49
Nu mi trecuse prin minte c voi avea nevoie de un cufr
pn cnd Torvald mi vorbise despre acesta, i mi-am
amintit de ndat cum i priveam pe tata i pe echipajul su
pregtindu-se pentru cltoriile cu Vulturul Rou. Fiecare
membru al echipajului avea un asemenea cufr, pentru a-i
depozita armamentul i a-l folosi drept scaun atunci cnd
vslea.
Ct ar trebui s pltesc pentru unul? l-am ntrebat pe
Torvald.
A ridicat din umeri.
Afl ct cere, mi-a sugerat. Apoi ofer-i ceva mai
puin.
Cnd ne-am apropiat, brbatul cu barb alb i-a ridicat
privirea de la bul pe care l cioplea.
Dumneata ai fcut toate aceste cufere? l-am ntrebat.
A ncuviinat. Am privit cufrul de lng el. Era miestrit
lucrat. Plcile erau dintr-un lemn tare, ntunecat, pe care nu
l-am recunoscut. Era neted ca oelul i sclipea de parc ar fi
fost frecat cu ulei. Balamalele erau din bronz strlucitor i
dou benzi din acelai material nfurau cufrul pe fiecare
margine, ca s-l fixeze mai bine. O plcu din bronz
ornamentat, pe care era gravat un arpe ncolcit, fusese
prins de lemnul din partea frontal a cufrului, iar n
mijloc se afla o fant pentru o cheie.
Ct ceri pentru cufrul sta? am ntrebat.
Nu aveam nevoie de un cufr att de miestrit lucrat, dar
frumuseea lui a strnit n mine dorina de a-l avea.
sta? a ntrebat btrnul i a fcut o pauz ct s m
studieze din cap pn n picioare. E cel mai bun cufr al

50
meu. l vnd pentru trei peni de argint peni de greutatea
obinuit n Hedeby, a adugat el.
Preul i nfiarea btrnului m-au trezit la realitate.
Cufrul era minunat, dar nu era pentru cei ca mine. L-am
privit pe cel pe care era aezat btrnul. Dei era de
dimensiuni similare celuilalt, era mult mai simplu. Plcile
erau din pin, iar balamalele i ncuietoarea erau din fier.
Pot s m uit la acesta? am ntrebat.
Btrnul s-a ridicat, ndreptndu-i spinarea ncet, de
parc l-ar fi durut. Am deschis capacul. Balamalele se
micau uor, iar capacul se mbina cum trebuie cu cutia.
Plcile erau strnse bine una de alta.
Pentru acesta ct ceri?
Un peni de argint, a rspuns btrnul.
Torvald a pufit i a nceput s priveasc spre pia, de
parc ar fi cutat un alt negutor de cufere. Am apreciat
insinuarea.
i dau jumtate din pre, am spus.
Peni de Hedeby? m-a ntrebat.
Graba cu care mi-a acceptat oferta mi s-a prut un semn
c, pn i la jumtate de pre, plteam prea mult, dar am
ncuviinat i am scos din punga de la bru unul dintre penii
englezeti pe care i luasem de la oamenii lui Toke atunci
cnd i ucisesem. Btrnul a scos o balan mic din punga
de la bru, a cntrit moneda, apoi a aezat-o pe un bloc din
lemn i a aezat lama unui cuit la mijlocul ei.
Consideri c aceast mprire este dreapt? a
ntrebat.
Am ncuviinat din nou. A lovit lama cuitului cu lemnul
la care cioplise i treaba a fost ncheiat.
51
Aa cum bnuisem, a trebuit s dm de fierar ca s gsesc
uneltele care mi trebuiau. Am descoperit c la Hedeby erau
doi fierari. Primul nu avea unelte de vnzare, dar al doilea,
un btrn, avea un set n plus, pe care l purtase pe vremuri
n cltoriile sale pe mare: un ciocan de dimensiuni medii,
al crui cap era plat la un capt i n form de furc la
cellalt; un set de cleti din fier; un bloc de oel clit, cam de
dimensiunea unuia dintre pumnii lui Torvald, de folosit
drept nicoval; nite foale fcute din piele i lemn. I-am
pltit ct a cerut, fr s m trguiesc, i m-am considerat
norocos.
Mi-am ncrcat noile unelte n cufr i l-am suit pe umr.
Am folosit restul de argint de la Hastein ca s cumpr cinci
bare de font brut, pe care Torvald le-a aruncat pe umr de
parc ar fi fost lemne de foc pe care i le-a crat depunnd
considerabil mai puin efort dect mine, care duceam
cufrul.
Cnd ne-am ntors n tabr, Hastein era plecat, iar
Cullain era ocupat cu cina pentru Hastein i cpitanii
celorlalte dou vase ale sale, care aveau s i se alture.
Torvald m-a invitat imediat s iau cina cu el n acea sear.
Poi s mpri i cortul cu mine n noaptea asta, mi-a
zis, artnd spre o bucat mare de pnz aezat peste nite
bee ncruciate, un adpost simplu, aezat lng cortul lui
Hastein. Avem un cort mare lng mal, pentru restul
echipajului, dar, de vreme ce ei nu tiu c nobilul Hastein
te-a invitat s ni te alturi, nu vei fi bine primit acolo.
Cullain! a strigat nainte ca micuul irlandez s apuce s
scape. Cnd gteti masa din seara asta pentru nobil i

52
invitaii si, asigur-te c pregteti merinde i pentru
Halfdan, i pentru mine.
Cullain, al crui cap de-abia ajungea la pieptul lui
Torvald, l-a privit urt, dar nu a rostit nici un cuvnt.
Cnd i se va vorbi echipajului despre mine? l-am
ntrebat pe Torvald.
Cred c este mai bine s nu afle pn cnd vom fi
pregtii s navigm, mi-a rspuns el. Am un plan.
n timp ce mi aranjam coiful, pelerinele, tolbele i restul
de echipament n cufr, Torvald a disprut. S-a ntors cu o
bucat dintr-o plac de stejar, lung ct braul unui brbat i
lat de o palm. M ntrebam dac fusese tiat din vreo
doag scoas din cala Pescruului, cci era tocit i ptat
de vopsea, iar la un capt avea o gaur pentru nit. Dou
guri noi fuseser date ntr-un capt al plcii i o bucat de
sfoar, nnodat la un capt, era trecut prin una dintre ele.
Pentru ce este asta? l-am ntrebat.
Ai s vezi, mi-a rspuns zmbind. Cu timpul.

n timpul ultimei ore de lumin i mai trziu, la lumina


focului din faa adpostului, Torvald a lucrat la placa aceea,
gurind-o cu vrful cuitului.
Cnd l-am ntrebat ce face, a rspuns doar:
Cu timpul.
l priveam cu interes cnd Hastein s-a ntors, nsoit de
cpitanii celorlalte dou corbii. Ambii brbai preau s fie
cu zece ani mai n vrst dect Hastein, dac nu cu mai
mult. Tunicile lor erau de calitate, din oland viu colorat
material scump, chiar dac nu la fel de fin precum mtasea
cu care era mbrcat Hastein i sbii miestrit lucrate le
53
atrnau la bru. Torvald mi-a spus numele lor: Svein era
cpitanul Lupului de Mare, iar Stig, al arpelui. Amndoi
preau s fie ceea ce Harald ar fi numit brbai importani
i, cu toate acestea, erau mulumii s-l urmeze pe Hastein,
care era mult mai tnr dect ei. Tnjeam s aflu mai multe
despre acest nobil pe care i eu eram acum decis s-l urmez.
Am mncat i am but bine n noaptea aceea, cci ni s-au
servit din bucatele pe care Cullain le pregtise pentru
Hastein i cpitanii si un privilegiu, am presupus, pentru
Torvald, crmaci i gard personal pentru nobil. Am
descoperit c mi plcea foarte mult vinul, n ciuda
nencrederii mele iniiale. Torvald m-a distrat n timpul
cinei cu poveti despre aventurile sale cu Hastein.
Dup ce am terminat, Torvald a nceput din nou s
lucreze la placa de lemn. A continuat s-i gureasc mijlocul
cu vrful cuitului un cuit mare, deloc potrivit pentru
aceast munc pn cnd gaura aceea a devenit aproape de
grosimea degetului meu. n cele din urm a scos o moned
de argint din pung, a aezat-o peste gaur, a ncuviinat i a
btut-o cu mnerul cuitului pn cnd s-a aezat ferm n
interiorul lemnului.
Torvald a prut foarte mulumit cnd a terminat i a
ridicat placa s o vd i eu.
Ce prere ai? m-a ntrebat.
Dac trebuie s fie o moned de argint prins ntr-o
plac, este o lucrare miestrit, ntr-adevr. Altminteri, nu
sunt sigur.
Torvald a rs.
La ce folosete? l-am ntrebat.
Cu timpul, mi-a rspuns.
54
Reparaiile Pescruului au fost ncheiate la mijlocul
dimineii urmtoare. Hastein i Torvald au chemat echipajul
i, dup multe strdanii, au mpins corabia napoi pe
buteni pn n ap. Cnd vasul a nceput s pluteasc,
ancora a fost aruncat pentru a-l ine paralel cu malul.
Peste tot n jurul meu, membrii echipajului i-au scos
hainele, le-au aezat n cufere i au nceput s-i croiasc
drum prin apa care le ajungea pn la bru, ca s-i ncarce
echipamentul la bordul vasului. Proviziile butoaie cu
carne de porc srat, pui vii n cuti, butoiae cu bere, saci
de orz i butoaie cu ap proaspt erau aduse la mal i
urcate n brcua Pescruului.
Torvald se repezea de la un vas la altul, supraveghind
echipajul care ncrca proviziile i echipamentul. n calitate
de crmaci, era responsabilitatea lui s se asigure c
greutatea era distribuit n mod egal pe vase.
Hastein, care privise cum vasul se dezlipete de mal, s-a
apropiat de locul n care stteam, privind ncrcarea vaselor.
De ce nu i-ai urcat lucrurile la bord? m-a ntrebat el.
Torvald mi-a spus s n-o fac, i-am rspuns. A spus s
atept pn cnd mi spune el.
Hastein s-a ncruntat auzindu-mi rspunsul.
De ce? m-a ntrebat.
Nu tiu, i-am zis.
M ntrebam i eu acelai lucru.
Trebuie s terminm de ncrcat vasul i s pornim.
Urc-i echipamentul la bord. i gsete-i o poziie lng
pupa. Dac ne luptm pe mare, probabil c te vei afla acolo.

55
mi place s am cei mai buni arcai lng mine, ca s-i pot
direciona.
mi adusesem cufrul i bucile de fier pe plaj, ca s le
pot ncrca la bord atunci cnd Torvald mi fcea semn c
este timpul. M-am aplecat am ridicat dou lingouri i le-am
pus pe umr.
Hastein prea amuzat.
Ce faci?
Duc fonta pe vas, am rspuns.
Dup cum mi ordonase. M-a mirat faptul c acest lucru
nu era evident.
Ai de gnd s intri cu hainele n ap?
De fapt, chiar aa intenionasem. Deja mi fceam griji cu
privire la reacia echipajului. Nu credeam c mi-ar fi ajutat
la ceva s fiu dezbrcat atunci cnd i ntlneam pentru
prima oar. Contrastul dintre trupul meu tnr i muchii
lor clii i plini de cicatrice n-ar fi fcut altceva dect s
scoat i mai mult n eviden vrsta mea fraged i lipsa de
experien. Dar nu voiam ca Hastein s m considere un
prostnac.
ovitor, mi-am scos hainele i le-am pus n cufr, apoi
am nceput s duc fonta pe vas. Apa era extrem de rece, iar
lingourile aspre de metal, lipite de piele, m oboseau i m
stnjeneau. De fiecare dat cnd ajungeam lng vas,
Torvald se apleca i ridica barele greoaie, de parc n-ar fi
cntrit nimic.
Cnd am fcut ultimul drum, mi-am crat cufrul pe un
umr i scutul i coiful, care erau prea mari ca s ncap n
cufr, n cealalt mn. Odat ajuns lng corabie, am vzut
c Torvald nu mai era acolo, ci n capt. Am rmas n
56
picioare, cu dinii clnnindu-mi, ntrebndu-m cum
aveam s ajung la bord. n cele din urm, o pereche de mini
mi-a luat arcul i scutul. Am ateptat, dar nu s-au ntors
dup cufr.
Nite ajutor! am strigat i un brbat s-a aplecat peste
marginea vasului.
Te-ai rtcit, micuule?
Mi-a luat cufrul de pe umr i l-a aezat pe punte, apoi a
ntins un bra i m-a ajutat s urc la bord.
Mulumesc, i-am spus, odat urcat.
N-ai pentru ce. mi place s pescuiesc, a rspuns, iar
tu eti cel mai mare pete pe care l-am prins n ultima
vreme. Dei eti cam mic pentru vasul sta.
Brbaii din jurul nostru au rs. Cu toii aveau barb, iar
feele li se nspriser din cauz c petrecuser atta timp
afar. Pn i cei mai tineri dintre ei preau mai n vrst
dect erau cu adevrat.
Pe cnd stteam acolo, dezbrcat, nfrigurat i
tremurnd, mi-am dat seama n mod dureros c pentru
aceti brbai nu pream mai mult dect un bieel. Efectul
apei reci accentuase aceast impresie. Mi-am gsit cufrul,
m-am mbrcat ct am putut de repede, apoi m-am ntors
s-mi caut arcul i scutul.
Un brbat sttea pe un cufr din apropiere i inea arcul
meu n poal. i pusese coarda. Cnd a vzut c l privesc,
m-a ntrebat:
Cum te numeti, biete?
Nu era nalt. De fapt, era mai scund dect mine, dar sub
barba aceea groas i neagr se iea un trunchi masiv, de

57
dou ori ct al meu, iar braele, care ieeau dintr-o tunic cu
mneci scurte, erau foarte musculoase.
Halfdan, am rspuns, spernd c nu mai dorete i
altceva de la mine.
Avea sprncene groase, apropiate de ochi, iar acum se
ncruntau la mine.
Eu sunt Tore, a spus. i priveam arcul.
Vznd c nu spun nimic, a continuat: Este bine lucrat i
are for. Puini brbai aleg s trag cu un arc att de
puternic. Eu sunt singurul membru al echipajului
Pescruului care o face.
Nu mai eti, mi-am spus n gnd.
Este un arc foarte frumos pentru un biea aa, ca
tine, a continuat el.
M-a nfuriat faptul c i permisese s pun coarda la
arcul meu. Tonul vocii i dispreul de pe chipul lui m
nfuriau nc i mai mult.
Sunt de acord, am spus. Este un arc foarte frumos
pentru oricine. Dar este al meu. i nu sunt un biea.
Am ntins mna, dar nu mi-a napoiat arcul.
Cum se face c un biea aa ca tine a ajuns n posesia
unui arc att de bine fcut i ce caui cu el pe aceast
corabie?
Eu l-am fcut, am rspuns printre dini. Arcul meu i
cu mine ne aflm pe aceast corabie pentru c sunt arca i
membru al acestui echipaj.
Auzind acestea, faa lui Tore s-a nroit de furie.
Eu sunt cpetenia arcailor de pe acest vas, a spus. Nu
tiam c mai primim un arca n echipaj.
Vocea lui Torvald s-a auzit de lng mine:
58
Iar eu nu tiam, Tore, c nobilul Hastein trebuie s i
cear permisiunea nainte de a aduce un nou arca la bord.
Cred c nici el nu tie acest lucru, dar iat-l la pror chiar
acum. Hai s mergem s-l ntrebm, dac vrei.
Nobilul alege pe cine dorete, a spus Tore ursuz. Dar
aici suntem cu toii rzboinici experimentai. Un biat ca
acesta nu are ce s caute n echipaj.
Torvald i-a frecat brbia i a prut uluit.
i mrturisesc, mi se pare i mie ciudat faptul c
nobilul l-a invitat s ni se alture. Cu toate acestea, este
fierar i deocamdat noi nu avem nici unul. Poate c de
aceea nobilul i-a oferit un loc. i neleg c are ceva
ndemnare cu arcul.
Ceva ndemnare! a mugit Tore. Vocea lui puternic
i-a fcut pe brbaii de pe vas s se ntoarc i s-l priveasc.
Muli oameni au ceva ndemnare. Cu toate acestea, puini
au dreptul de a face parte din echipajul Pescruului.
Torvald a ridicat din umeri.
Poate c are mai mult dect ceva ndemnare, a
sugerat.
M-am ntrebat care era planul lui Torvald i cnd aveam
s-l aflu. Pn acum, lucrurile nu pruser a merge bine.
Hastein i-a croit drum pn n captul navei.
E vreo problem aici? a ntrebat. Torvald, tu trebuie s
ai grij ca totul s mearg bine pe corabia mea.
E vorba despre acest biat, stpnul meu, s-a plns
Tore. Ne dezonoreaz pe toi ca un om att de tnr i de
lipsit de experien s serveasc mpreun cu noi. Cu toii
ne-am dovedit valoarea.

59
Mai muli membri ai echipajului se adunaser n jurul
nostru i murmurau, aprobnd cuvintele lui Tore. Nu am
vzut nici o expresie prietenoas pe chipurile care m
priveau.
Ai grit adevrul, Tore, a spus Torvald. Cu toii ne-am
dovedit valoarea, iar acest biat nu a fcut-o. Nu este doar o
insult s fac parte din echipajul nostru. Este i periculos.
Nu tim dac ne putem baza pe el ntr-o btlie.
Da, da.
Murmurul brbailor din jurul nostru se intensificase, iar
privirile lor deveneau tot mai ostile. L-am privit pe Torvald,
uimit de cuvintele sale. i Hastein prea surprins... n mod
neplcut. Muchii flcilor i se ncletaser, iar faa ncepea
s-i devin roie, culoarea urcnd dinspre gt, precum o
maree.
Tore, poate c ar trebui s-l testm chiar acum, a
sugerat Torvald. Am putea alege o int, iar tu ai putea trage
contra lui. Un bieandru nu ar trebui s aib sperane s
fac parte din echipaj dac nu i ntrece pe cei mai buni
oameni ai notri. Doar dac trage mai bine dect tine ar
trebui s rmn. Dac tu eti cel care ctig, l poi arunca
peste bord.
Nobilul Hastein i cu mine l-am privit pe Torvald, dar el
ne-a rspuns cu un zmbet larg.
mi place planul acesta, a zis. Cred c este un plan
bun.
i lui Tore prea s-i plac planul.
Vrei s pleci acum de bunvoie, biatule? m-a ntrebat
rznd batjocoritor. Sau vrei s fii aruncat de pe vas?
Torvald se apropiase de cufr i l deschisese.
60
Aceasta ar fi o int bun, a spus i a scos plcua cu
moneda nfipt nuntru.
Torvald a strbtut corabia pn la pror i, folosind
sfoara ataat de plac, a legat inta de vrful etravei, sub
capul de dragon. Apoi s-a ntors fluiernd n locul n care
stteam. Deja toi membrii echipajului erau curioi s vad
ce avea s se ntmple.
Moneda aceea este o int mic, a zis Tore. De unde
propui s tragem?
De la pup, bineneles, i-a rspuns Torvald. Eti un
maestru al arcului. O lovitur prea uoar te-ar insulta. Cte
o sgeat de fiecare. Cel care nimerete cel mai aproape de
moned ctig acest concurs.
Am ntins mna ctre Tore.
Ce doreti, biete? s-a roit.
Nu pot s trag fr arcul meu, am rspuns.
A ntors capul i a scuipat.
i nchipui c ai vreo ans ca s m nvingi? m-a
ntrebat.
Nu am rspuns nimic, dar i-am nfruntat privirea fr s
clipesc i am sperat s par mai ncreztor dect eram. n cele
din urm, Tore mi-a pus arcul n mna ntins i apoi i-a
ridicat propriul arc de unde era aezat, ntr-o piele de
cprioar, n spatele cufrului su. L-a scos din nveli, s-a
ridicat n picioare i i-a pus coarda.
Eu mi-am deschis cufrul i am ales cu grij o sgeat
dintr-o tolb. Am verificat pana i am netezit-o, apoi am
privit de-a lungul ei, ca s m asigur c nu se ndoise de
cnd trsesem ultima oar cu ea.

61
Tore, care nu prea genul care s cugete prea mult nainte
de a aciona, a pit pe o mic platform de lng crma
vasului i a aezat o sgeat n arc.
Voi trage eu nti, a anunat.
Tore, a zis Torvald, pun pariu pe trei peni de argint la
unul c acest biat te nvinge.
Tore i-a lsat arcul jos i l-a privit.
S te ia naiba, Torvald. Chiar crezi c pot fi intimidat
att de uor? Accept pariul i l voi ctiga.
De-a lungul i de-a latul vasului, oamenii ncepuser s
strige.
Accepi i pariul meu, Torvald?
Pariez trei peni la unul pe Tore, Torvald.
i iau i ie arginii.
O umbr de ngrijorare a trecut pe faa lui Torvald, ca i
cum ar fi regretat cuvintele pe care le rostise, apoi a ridicat
din umeri i a spus:
Foarte bine. Cine mai vrea s parieze?
Cu totul, treisprezece brbai pariar paisprezece, dac
l punem la socoteal i pe Tore. Torvald avea s ctige
paisprezece peni de argint dac l ntreceam pe Tore. Dar,
dac pierdeam, avea s plteasc patruzeci i doi. M-am
ntrebat dac mai era mulumit de planul su.
Tore i-a ridicat din nou arcul i a ntins coarda. Brbaii
s-au ndeprtat din centrul punii i din calea sgeii. Vasul
se legna blnd din pricina valurilor care i loveau cala. L-
am privit pe Tore cum i-a flexat genunchii, n timp ce
trunchiul su rmnea nemicat. A inut sgeata pe coard
mult timp nainte de a trage.

62
Cnd a dat drumul sgeii, ntr-un final, toate capetele
s-au ntors, urmrindu-i zborul. A strbtut lungimea
corbiei i s-a nfipt cu putere n placa de stejar, la dou
degete de int i niel la stnga. Dac nu ar fi fost trimis
prea jos, sgeata lui ar fi atins marginea monedei.
Eram impresionat. Judecnd dup rnjetul larg de pe
chipul lui, Tore era i el. S-a dat jos de pe platform i a
trecut ano pe lng Torvald, ntinznd o mn i
zornind punga pe care crmaciul o avea la bru.
Curnd va fi mai uoar, a spus cu un zmbet
ncrezut.
Am pit pe platform i m-am ntors ca s studiez inta
pe care trebuia s o nimeresc.
Sgeata mea trebuia s treac pe lng catarg i peste
irul de vsle. Mi-am privit inta, ncercnd s-mi dau
seama cum s compensez legnatul vasului. Eram obinuit
s am pmnt stabil sub picioare. L-am blestemat n oapt
pe Torvald. Era clar c nu era arca i nu i ddea seama ct
de greu era testul pe care l propusese.
Hastein era aezat pe fila de bordaj din vrf, la mic
distan, i m privea. Furia i dispruse de pe chip i fusese
nlocuit de curiozitate. Poate c vedea toate acestea ca pe o
alt ans de a cntri dac soarta esut de Norne era s m
altur acestui echipaj. Dar nu ursitoarele trebuiau s trag
cu arcul. Depindea doar de mine dac nimeream sau ratam.
Torvald i muta privirea de la sgeata lui Tore, nfipt n
plac, la mine, iar pe chip i se citea ngrijorarea. Asta nu m
fcea ctui de puin mai ncreztor.
Torvald a mers cu spatele pn cnd a ajuns chiar n faa
mea, a inspirat adnc, apoi a expirat cu un oftat zgomotos,
63
prelung, de parc deja i-ar fi prut ru c a pierdut atia
argini. Apoi, n timp ce nc sttea cu spatele la ceilali
membri ai echipajului, mi-a fcut semn din ochi.
Paisprezece peni de argint, mi-a optit. Te-am ntlnit
ntr-o zi norocoas.
M bucur c eti att de mulumit de planul tu, i-am
murmurat, prefcndu-m c-mi examinez arcul. Eu nu
sunt. Dac Tore m nvinge, voi fi aruncat peste bord. Dac
reuesc, tu vei ctiga o mulime de argini pe spinarea mea,
iar eu nu m voi alege dect cu ura celorlali de pe vas, care
i vor pierde banii n favoarea ta.
Nu-i face griji pentru asta, m-a asigurat Torvald.
Oamenii din acest echipaj sunt de treab, n cea mai mare
parte. O vor lua ca pe o glum bun.
O glum bun? i dac Torvald calculase greit, iar eu nu
l puteam ntrece pe Tore? Clocoteam de mnie, iar asta nu
m ajuta s m concentrez asupra loviturii.
De pe punte, Tore m lua n derdere:
Ai de gnd s tragi sau vrei s sari singur peste bord i
s m scuteti pe mine de efort?
O, da, vd c acest echipaj este compus din oameni de
treab, am optit. Probabil c Tore are dreptate. Poate c ar
fi mai bine s renun i s nu trag deloc. Mulumit planului
tu, indiferent de rezultatul acestui test, nu pot dect s
pierd.
Torvald m-a privit alarmat i s-a apropiat mai mult de
mine.
Nu poi face asta. Voi pierde patruzeci i doi de peni
de argint. i voi ajunge de rsul tuturor. Tore va avea grij s
nu m lase s uit asta.
64
Preocuparea lui Torvald mi-a ridicat moralul n mod
considerabil. Mcar acum nu eram singurul ngrijorat
pentru rezultatul acestui plan prost conceput.
Ce faci, Torvald? s-a stropit Tore. D-te de acolo i
las-l s trag!
Jumtate, am murmurat.
Torvald s-a ncruntat, confuz. I-am explicat:
Jumtate din argintul pe care l vei ctiga va fi al meu.
ndemnarea mea merit mcar atta lucru.
O privire mnioas a aprut pe chipul lui Torvald, apoi a
disprut la fel de repede cum apruse, asemenea fumului n
zare. A rs zgomotos, apoi mi-a optit:
S-a fcut, Halfdan. De fapt, e foarte bine. Ai nvat s
te trguieti.
Torvald s-a dat deoparte. Mi-am ridicat ochii i i-am lsat
s gseasc moneda de argint, care strlucea n soare, n
cellalt capt al corabiei. Am lsat furia i frica s m
prseasc. Sunetul valurilor care se izbeau de cal i
fluierturile lui Tore i ale camarazilor si se estompau, pe
msur ce imaginea monedei cretea n mintea mea,
umplnd-o. Cu o micare iute, mi-am ridicat arcul, am
ntins coarda i am eliberat sgeata.
Zborul sgeii mi-a prut interminabil, de parc zeii ar fi
ncetinit timpul. Sgeata a trecut peste irul vslelor i apoi
pe lng catarg. Cnd s-a apropiat de pror, timpul s-a
ntors. Sgeata a izbit mijlocul monedei cu atta for nct,
n urma impactului, placa de stejar s-a spart. Cele dou
jumti s-au desprins, iar sgeata, cu vrful ieit prin
moned, a czut pe punte zornind.

65
Pentru o clip, s-a lsat tcerea. Dup aceea toi membrii
echipajului, chiar i cei care pierduser pariul, au urlat
uluii.
Cnd zgomotul s-a potolit, nobilul Hastein a fcut un pas
n fa i i-a pus mna pe umrul meu.
Acesta este Halfdan, a anunat cu voce puternic. L-
am invitat s fac parte din echipajul nostru. Dup cum ai
observat, este foarte tnr comparativ cu voi, ceilali. Totui,
este fierar i vom avea nevoie de unul n aceast cltorie. i
cred c mai are i alte cteva caliti care s-ar putea dovedi
folositoare. Ceilali au rs. Hastein a continuat s vorbeasc.
Atunci l acceptai pe Halfdan n felagul nostru?
Brbaii au mormit i au scuturat din cap. Ideea tot nu i
mulumea, dar mcar expresiile de pe feele lor nu mai erau
ostile.
Tore, a zis Hastein, privindu-l pe nvinsul mnios.
Halfdan este arca. Tu eti conductorul arcailor mei. Va
lupta sub comanda ta. l accepi acum?
Tore arta de parc tocmai ar fi nghiit ceva foarte
neplcut, dar a ncuviinat la rndul su. Acceptase testul,
iar acesta l obliga acum.
Da, a spus.
Atunci haidei s pornim Pescruul! a strigat
Hastein. Am pierdut destul vreme cu jocurile lui Torvald.
Regele m-a convocat la consiliu.

66
5. Consiliul regelui

Prsind Hedeby, am cltorit ctre insula Sjaelland,


unde regele Horik avea o mare proprietate. Potrivit lui
Torvald, regele alegea de obicei s i petreac iarna acolo.
Era prima mea cltorie pe mare ntr-un vas viking.
Testul de tragere pregtit de Torvald mi asigurase
acceptarea din partea echipajului Pescruului, dar numai
att. Nu mi-a luat mult s mi dau seama c, pentru aceti
brbai, care cltoriser i se luptaser mpreun de attea
ori, eram nc un intrus. n btlie sau n alte situaii
periculoase, tiau c se pot baza unii pe alii. Nu tiau ns
dac mi pot ncredina mie vieile lor.
Tore, pe care l biruisem cu arcul meu, prea hotrt s
afle ct de multe putea despre mine. A nceput chiar nainte
s pornim pe mare.
Pune-i cufrul aici, mi-a ordonat cu asprime,
artndu-mi a doua gaur pentru vsle din spate, de pe
partea crmei. Eu sunt la ultima vsl de pe partea asta.
Dac ai de gnd s lupi sub comanda mea, vreau s fiu cu
ochii pe tine.
M ntrebam dac spera s m prind fcnd greeli,
gndindu-se c putea nc s m scoat din echipajul
Pescruului. Dac lucrurile stteau aa, performana mea
iniial trebuie s-l fi ncurajat.
Cnd ni s-a ordonat s ne dm vslele jos din rastelul
unde erau aezate, am ales-o pe cea greit una dintre cele
scurte, pentru c mi nchipuiam c este mai uor de
mnuit. Tore m-a corectat.
67
Nu aia, mi-a spus, lundu-mi vsla din mini i
punnd-o la loc n rastel. La prora i la pupa, unde cala este
mai ngust, folosim vslele mai lungi, pentru ca micarea
noastr s se potriveasc cu cea a brbailor care ocup
poziiile din mijloc. Cele scurte sunt pentru ei. Nu ai mai
fost niciodat pe un vas viking?
Rou la fa, am scuturat din cap.
Nu, am rspuns.
i-a dat ochii peste cap.
La scurt timp dup aceea, cnd ne-am strecurat vslele
prin gurile laterale ale calei i am nceput s vslim n
ritmul cntecului lui Torvald, mi-am demonstrat nc o dat
lipsa de experien. Nu era lucru uor s foloseti o vsl att
de lung i de grea. Lama vslei mele a rmas prins dup ce
am ridicat-o din ap i am mpins-o nainte. A opus o
rezisten la care nu m ateptasem i vsla aproape c mi-a
fost smuls din mini, stricndu-mi ritmul. A fost nevoie de
dou micri ntregi ca s ajung s m mic din nou la fel cu
echipajul.
Tore, care sttea chiar n faa mea, vslea inndu-i
capul ntr-o parte, ca s-mi priveasc vsla. A scuturat din
cap, iar faa mea a devenit din nou roie ca racul.
L-am studiat pe Tore n timp ce vslea. Fcea ca totul s
par uor. Se mica nainte i napoi pe cufr, cu picioarele
fixate n fa. Spinarea i umerii trgeau i mpingeau, cu
micri lungi, line. Am nceput s-mi msor propriile
micri dup cele ale spinrii lui i, pn cnd am ajuns la
gura fiordului, am nceput s m simt n largul meu n
privina ritmului. Totui, am fost recunosctor atunci cnd
Torvald a dat ordinul de a scoate vslele i de a ridica vela.
68
Dincolo de gura Schliefjordului, vntul btea constant,
ntr-o direcie favorabil. Pnza cu dungi roii i albe a
Pescruului se umfla, iar vasul nainta prin valuri. Simeam
cala cum se ndoaie i se mic sub picioarele mele,
asemenea unei creaturi vii.

Vntul a fost constant ntreaga zi. Mi-am dat seama c


aveam timp liber i c nu aveam cu ce s-l umplu. Eram
obinuit s am de lucru. Un sclav are foarte rar timp de
odihn i, chiar i dup ce fusesem eliberat, zilele mi
fuseser ocupate cu leciile lui Harald. M-am trezit c
meditez. Indiferent ncotro ncercam s-mi ndrept gn-
durile, ele continuau s se ntoarc la moartea lui Harald i a
mamei mele. Feele lor mi bntuiau mintea i mi
ndurerau inima.
Aveam nevoie s lucrez cu minile. Poate dac le ddeam
lor de lucru, mintea mea ar fi renunat la gndurile negre.
Deschizndu-mi cufrul, am scos vesta din piele cu inte. n
partea din fa avea o gaur, deasupra burii. Aveam s
folosesc acest timp pentru a o repara.
Tore i mai muli membri ai echipajului care stteau
ntini prin preajm discutau despre cea mai bun cale de a
dobor o palisad din lemn. Tore susinea c cel mai bine
este s stivuieti mrcini lng buteni i s ncerci s
creezi o deschiztur dndu-le foc. Odd, un alt arca, care
vslea vizavi de mine, a batjocorit ideea.
i dac focul se rspndete? a ntrebat el. Vei arde tot
ce e de valoare nuntru. Cel mai bine este s te urci pe
ngrditur... noaptea, cnd majoritatea celor dinuntru
dorm.
69
Ascultndu-i, m-am simit singur. A fi vrut s m altur
mpunsturilor lor prieteneti. Era o dorin prosteasc. Era
mai sigur s fiu ignorat, dup cum mi-am dat seama atunci
cnd Tore s-a ntors brusc spre mine i m-a ntrebat:
Iar tu, Halfdan? Spune-ne, cum ai dobor o palisad?
Cum puteam rspunde la o asemenea ntrebare? Fratele
meu Harald m nvase ct putuse de multe despre calea
unui rzboinic nainte de a muri, dar nu fusesem niciodat
la rzboi i nici n vreun raid.
Nu am asaltat niciodat o palisad.
Tore s-a prefcut a fi surprins i i-a privit pe Odd i pe
ceilali, ca s le vad reaciile. Acum m priveau toi curioi.
Am simit c se ntrebau de ce m invitase Hastein s m
altur echipajului lor.
Nu ai asaltat niciodat o palisad? a continuat Tore.
Presupun c nu este un lucru chiar att de ciudat, la urma
urmelor. Cu siguran te-ai luptat, totui. Sau eti prea tnr
i pentru asta?
Da, am rspuns. Am luptat. Am ucis oameni i am
vzut cum camarazi de-ai mei au fost ucii. Tore i ceilali
m-au privit, ateptndu-m s povestesc mai departe, dar
nu am fcut-o. Trecutul meu nu i privea. Am ncercat s
schimb subiectul. Ai un ac? am ntrebat. Trebuie s-mi
repar vesta.
D-mi s vd, a spus Tore i a ntins mna.
ovielnic, i-am nmnat vemntul. L-a examinat
ndeaproape, studiind n special cele dou pete ntunecate,
una sub deschiztura de la gt i cealalt n dreptul burii, n
jurul gurii pe care voiam s o repar.
Pare snge, a spus.
70
Da, aa este, am recunoscut.
E al tu?
Am scuturat din cap.
Tore i-a vrt degetele prin gaura vestei i le-a micat.
E mic. De dimensiunea unui vrf de sgeat, a
adugat.
Era adevrat, dar nu am comentat. Tore nu voia s
renune ns.
Tu ai tras sgeata?
Nu voiam s port aceast discuie, dar Tore mi pusese o
ntrebare direct. Ar fi fost nepoliticos s-l ignor i nu-mi
doream s-l insult.
Da, am rspuns.
Din nou, Tore i cu ceilali m-au privit n tcere, ca i
cum s-ar fi ateptat s le spun mai multe. Din nou, n-am
fcut-o.
Aadar, ai luat vesta de la un mort? m-a ntrebat Tore.
De la un brbat pe care l-ai ucis?
Mi-am amintit cum scosesem vesta de pe cadavrul din
vrful dealului trupul unuia dintre brbaii care m
urmriser. Am ncuviinat ncet.
Da.
Am luat i eu o cma de zale de la un franc pe care
l-am ucis, a spus Tore, ridicndu-i sprncenele i strngnd
din buze.
Era pentru prima oar cnd era ct de ct de acord cu
mine.
Cum s-a ntmplat? Cum ai ajuns s-l omori pe omul
care purta aceast vest?
M sturasem. Am ntins mna spre hain.
71
Este o chestiune personal, i-am spus lui Tore. ntre
brbatul mort i mine. ntre ceilali mori i mine. Nu
doresc s v mprtesc aceast poveste.
Am rulat vesta i am pus-o la loc n cufr, apoi m-am
ntors cu spatele i m-am ndeprtat, mnat de dorina de a
scpa de tirul de ntrebri ale lui Tore. n spatele meu, am
auzit un fornit dispreuitor.
N-ar fi trebuit s le ntorc spatele lui Tore i celorlali. Era
o jignire, de parc ei nu ar fi meritat atenia mea. N-au s te
accepte niciodat, mi-am spus, dac i insuli. M-am oprit,
am slbit sfoara cu care mi legasem pantalonii i m-am
apropiat de marginea vasului. Nu aveam nevoie cu adevrat
s-mi golesc vezica, dar mi justifica onorabil plecarea. Am
privit napoi spre pupa. Tore m urmrea.
Noul nostru tovar este timid, a spus el.
Nu cred c se referea la faptul c m ndeprtasem ca s
m uurez.

Proprietatea regelui Horik de pe insula Sjaelland ddea


spre un mic golf, la marginea cruia era o plaj. n
dup-amiaza celei de-a treia zile dup plecarea de la
Hedeby, am ajuns la gura golfului, am cobort vela
Pescruului i ne-am pregtit s vslim pe ultima poriune
de ap. Celelalte dou vase ale lui Hastein, Lupul de Mare i
arpele, ne nsoeau de o parte i de alta, cu velele strnse i
ele. Cnd toate cele trei echipaje s-au aflat pe poziie,
pregtite, Torvald i-a nceput cntecul cadenat pentru
vslire. Vslele celor trei corbii se micau n sus i n jos n
acelai timp, naintnd prin ap i apropiindu-se de rm.
Tragei, tragei, tragei, tragei! striga Torvald.
72
Cntecul lui i gsea ecoul n respiraia obosit a
oamenilor, care sltau vslele cu putere.
Trei corbii vikinge se grbeau s ajung la mal, una
lng alta, n caden perfect, micndu-se ca un singur
trup. Chiar i eu am reuit s menin ritmul.
Torvald sttea pe platforma mic de la pupa, crmind
nava i estimnd apropierea de pmnt. Brusc, i-a ridicat
pumnul deasupra capului.
Ridicai! a strigat.
Am continuat s tragem la vsle, meninnd ritmul pe
care l stabilisem prin cntecul lui, dar acum l priveam cu
toii pe Torvald. Pumnul lui a cobort, iar vocea a bubuit din
nou:
Vslele!
Cele treizeci de vsle ale Pescruului s-au ridicat din
mare la unison. De-o parte i de alta, echipajul Lupului de
Mare i cel al arpelui i-au ridicat de asemenea vslele,
inndu-le ntinse n lateral n timp ce parcurgeam ultima
poriune pn la mal.
Torvald a dat drumul crmei, a ajuns n spate i a tras cu
ambele mini de funia legat de vsla de crmire,
pivotnd-o i desprinznd-o de jos.
Simeam cum Pescruul ncepe s tearg nisipul i,
cteva clipe mai trziu, ne-am oprit, iar prora a naintat pe
plaj.
Torvald i-a ridicat din nou pumnul deasupra capului. n
jurul meu, brbaii de pe cele trei corbii au strigat n cor:
Hastein!
Nobilul ajunsese la consiliul regelui.

73
n timp ce Hastein i cpitanii si, Svein i Stig, au plecat
s i anune sosirea, noi, ceilali, am rmas s pregtim
tabra pentru noapte.
Nori negri acopereau cerul, ameninnd cu ploaia, iar
vntul care venea dinspre mare n dup-amiaza aceea era
rece, aa c am cobort catargul i am ntins pnza peste
punte, astfel nct s formeze un cort care s ne protejeze pe
timp de noapte.
Alte vase vikinge, opt n total, ancoraser lng mal, cu
prora pe nisip i velele strnse. Torvald a artat nspre cea
mai apropiat de cele trei corbii ale noastre. Avea
aisprezece perechi de vsle, cu una mai mult dect
Pescruul, iar cala era vopsit n negru.
Acela este Corbul, a spus el. Este vasul lui Ragnar
Logbrod.
tiam c auzisem acest nume n povetile care se spuneau
n nopile lungi de iarn, n jurul vetrelor din casa tatlui
meu. Totui, acum nu-mi mai aminteam nimic din ce
auzisem, exceptnd porecla ciudat: Pantaloni Proi.
Cine este? am ntrebat.
Este o cpetenie, a rspuns Torvald. Poate cea mai
mare care a trit vreodat, un adevrat stpn al lupilor. Nu
conduce inuturi n numele regelui, asemenea nobilului
Hastein, chiar dac este rud de snge cu regele. Ragnar nu
deine dect o proprietate modest la Vik, deasupra
Iutlandei. Totui, la rzboi sau n timpul unui atac, dac
Ragnar este prezent, brbaii l vor urma pe el.
Un deal abrupt se ridica deasupra golfului. Puteam zri
silueta casei lungi a regelui proiectat pe cer, nconjurat de

74
cldiri mai mici. O procesiune pornise dinspre vrf ctre
mal.
Sclavii regelui mnau crue conduse de boi, unele pline
cu lemne de foc i altele cu butoaie cu bere. Le duceau pn
jos, pe plaj, i le descrcau n faa vaselor. n spatele
cruelor, ali sclavi mnau o mic ciread de vite. Dou
dintre animale au fost alocate celor trei vase ale noastre.
Regele ddea o petrecere dei una simpl, doar cu bere i
carne de vit pentru echipajele cpitanilor pe care i
chemase la consiliu.
Am mcelrit vitele pe plaj i am fcut focuri, apoi am
petrecut restul dup-amiezii privind cum carnea se
rumenea pe epuele uriae aezate deasupra flcrilor.
Sclavul lui Hastein, Cullain, supraveghea mncarea, testnd
carnea periodic sau dnd instruciuni membrilor
echipajului care stteau lng foc i ntorceau frigrile.
Nimeni nu era deranjat c primete ordine de la un sclav
micu, cci ne era tuturor foame i ateptam ca el s ne-o
ostoiasc.
Pe cnd ateptam, unul dintre butoiaele cu bere a fost
desfcut. Brbaii i-au scos cupele din cufere i s-au adunat
n cerc. Eu nu aveam nici o cup era un obiect pe care
trebuia s-l adaug agoniselii mele, dar Torvald avea una de
rezerv i mi-a mprumutat-o. n timp ce ateptam s se
frig carnea, am but.
La puin vreme dup lsarea serii, Cullain a anunat c
cina era pregtit.
Am tiat o halc de carne de vit, mare ct pumnul meu,
i am nfipt-o n vrful pumnalului, de vreme ce nu aveam
nici farfurie i nici mcar o bucat de pine pe care s-o aez.
75
Torvald, care sttea lng mine, nu i-a fcut griji pentru
asemenea amnunte. Dup ce a atacat friptura cu cuitul i
i-a tiat o bucat de dimensiunea unei pisici, a nfipt cuitul
n teac i a inut carnea n pumn, rupnd din cnd n cnd
cu dinii din ea, pe cnd ne napoiam n locul unde ne
lsasem pelerinele ntinse pe jos i cupele alturi.
Am nghiit primele mbucturi fr s le mestec, dar
odat potolite primele junghiuri ale foamei, m-am lsat pe
spate, sprijinindu-m ntr-un cot. Am mestecat ncet, cu
ochii nchii, savurnd gustul crnii. Mi se prea ciudat s
pot mnca bucata mea de carne de vit. Nu puteam uita anii
de sclavie, cnd nu puteam dect s m uit la cei care se
mbuibau n rarele ocazii n care se sacrifica o vac sau un
taur, spernd cel mult la nite rmie.
Era limpede c Torvald, care sttea cu picioarele
ncruciate lng mine, se bucura i el de acest osp.
Mormia de plcere ori de cte ori muca din halca lui,
mesteca cu zgomot, plescind din buze, i ofta de plcere ori
de cte ori uda mbucturile cu cte o sorbitur prelung de
bere. Barba i era plin de grsime, la fel i mneca cu care
i tergea din cnd n cnd brbia.
Tore i Odd, care i ntinseser mai devreme pelerinele
lng noi, s-au apropiat puin mai trziu cu buci de carne
i cupe pline cu bere. Aflasem n timpul cltoriei de la
Hedeby c Tore i Odd erau tovari apropiai, care puteau fi
adesea gsii unul n compania celuilalt. n aparen,
constituiau o pereche ciudat. Tore, cel mai tnr dintre ei,
era scund i avea picioarele crcnate, pieptul rotund i
mare ct un butoi i braele masive, musculoase. M fcea

76
s m ntreb dac nu cumva existase vreun pitic printre
strmoii lui.
Odd, cel mai vrstnic membru al echipajului
Pescruului, era nalt i deirat. Dac Tore avea prul negru
i des, al lui Odd era aten cu fire albe, subire, atrnnd n
uvie, i att de rar n cretet nct i acoperea de obicei
capul cu un capion cu blan pe margini. Tore avea o barb
neagr, att de lung i de deas nct i ascundea gtul i
aa scurt avea capul aproape lipit de trunchi. Odd purta o
musta lung, atrnnd, dar o dat la cteva zile se
chinuia s-i rad barba cu ajutorul unui cuita.
Spre uurarea mea, Tore nu m necjise cu ntrebri n
timpul dup-amiezii petrecute pe mal n ateptarea cinei.
Poat c berea din belug l nmuiase temporar.
Ai vzut, Torvald? a ntrebat Odd, aezndu-se pe
pelerin. Unul dintre vasele de aici este Corbul. Vasul lui
Ragnar.
Torvald a ncuviinat. La fel i Tore.
Da, a zis Tore. Dac Ragnar este aici, atunci consiliul
discut cu siguran despre rzboi. E nevoie de miros de
snge ca s-l atragi pe Ragnar la un consiliu.
Hastein i face destinuiri, Torvald, a spus Odd.
Regele dorete oare s conduc danezii ntr-un rzboi contra
francilor? De-asta ne-a dus Hastein s cercetm coasta
Franciei?
Torvald nu a rspuns imediat. i-a lsat capul pe spate,
de parc ar fi examinat stelele care strluceau deasupra
noastr, printre norii rzlei, apoi i-a mpins brbia nainte,
ntinznd gtul. Abia dup ce eforturile sale au fost

77
rspltite cu un rgit zgomotos a rspuns la ntrebarea lui
Odd.
Uneori stpnul Hastein mi face destinuiri, iar
alteori alege s in lucrurile pentru sine. Totui este
stpnul meu, am ncredere n el i am jurat s-l urmez. La
fel i tu, Odd, mpreun cu restul lupttorilor. Ne va spune
ceea ce trebuie s tim atunci cnd va fi cazul.
Oamenii spun c Ragnar a ucis un dragon cndva, a
spus Tore, schimbnd subiectul. Un arpe uria, care scuipa
flcri i mproca venin.
Atunci mi-am amintit ce auzisem n urm cu mult
vreme despre Ragnar. Era o istorisire pe care btrnul Ubbe,
supraveghetorul de pe proprietatea tatlui meu, o spunea
uneori, atunci cnd tata i oamenii lui se adunau la cldura
vetrei, bnd i spunnd poveti, ca s le treac mai uor
lungile nopi de iarn.
Da, a fost de acord Odd. Am auzit c respiraia
dragonului a prefcut n scrum scutul lui Ragnar, atunci
cnd s-a apropiat s l atace.
Da, a adugat Tore. Iar Ragnar purta pantaloni
speciali, fcui din piele de urs cu blana nc pe ei. i fiersese
n smoal i apoi i rostogolise prin nisip, ca s-i protejeze
picioarele de foc i de otrav. De asta i se spune Pantaloni
Proi.
Torvald a pufnit i i-a dat ochii peste cap. Mi-a aruncat o
privire, de parc s-ar fi ateptat s fiu de acord cu el. Am fost
surprins. Ceea ce spunea Tore se potrivea cu povestea pe
care o auzisem.

78
l iei n derdere? a ntrebat Tore. A fost un plan
nelept i o aciune curajoas, demn de un mare erou. Nu
cred c tu ai putea nfrnge un dragon.
Ar fi greu, a fost de acord Torvald. Mai nti ar trebui
s gsesc unul. N-am vzut niciodat un dragon, dei am
cltorit aproape prin ntreaga lume. Nu cred c exist aa
ceva.
Dragonii sunt creaturi rare, a sugerat Odd. Puini
oameni au avut norocul sau nenorocul s vad unul.
Asta nu nseamn c nu exist. Sunt prea multe poveti.
Trebuie s existe ceva adevr la baza lor.
Nu ai vzut niciodat zeii, nu-i aa? l-a provocat Tore.
Asta nseamn c nu exist?
Am simit puterea zeilor, a rspuns Torvald. Nu am
nevoie s i vd. n plus, tiu adevrul despre originea
poreclei lui Ragnar. Nu a existat nici un dragon. n schimb,
au existat pantalonii fcui din piele de urs.
Acum a fost rndul lui Tore s devin circumspect.
Prin urmare, tu, Torvald Starki, tii adevrata
poveste a lui Ragnar Logbrod i felul n care i-a dobndit
numele? Oare nsui mreul om i-a mprtit povestea?
Nu, a rspuns Torvald. L-am auzit pe fiul lui, Bjorn
Coaste de Fier, spunndu-i-o lui Hastein. Conform spuselor
lui Bjorn, tot aa i-a dobndit i el numele i la fel s-a ales
fratele su, Ivar, cu porecla de Cel fr Oase.
Odd a rnjit.
Mult vreme m-am ntrebat cum i-a dobndit Ivar
numele acela. Povestete-ne!
Torvald a scuturat din cap.
Nu pot s-o spun.
79
De ce nu? a ntrebat Tore.
M ntrebam dac nu cumva Torvald jurase s pstreze
secretul. i-a ridicat cupa i a oftat.
Pentru c povestea este lung, eu am gtul uscat, iar
cupa mea este goal. Nu a putea termina povestea n vecii
vecilor. Cu siguran c vocea mea ar ceda... Asta dac nu
mi mai aducei de but.
Odd a dat s se ridice.
i umplu eu cupa, s-a oferit el.
Tore l-a mpins la loc, privindu-l mnios.
Ba nu vei face aa ceva, a mrit. Este sub demnitatea
ta s-l serveti pe Torvald. Eti egalul lui. Eu sunt egalul lui.
Cu toate astea, mereu ncearc s pun pe cte unul dintre
noi s munceasc pentru el. Nu-i vom face jocul. Nu suntem
servitorii lui. i poate lua bere i singur.
Dar vreau s aud povestea, s-a plns Odd.
Torvald s-a ntinse pe spate, cu un bra sub cap, i a
nceput s-i curee dinii cu degetul. Prea dispus s ndure
setea.
i eu voiam s ascult povestea lui Torvald despre Ragnar.
Nu era o jignire adus demnitii mele s i umplu cupa lui
Torvald n schimbul acestei poveti. Fusesem sclav i eram
obinuit s-i servesc pe alii. Am sorbit ultimele nghiituri
din cupa mea i m-am ridicat.
Cupa mea este goal, i-am spus. M duc s-o umplu.
Torvald, pot s umplu i cupa ta, dac tot m-am ridicat?
Cnd m-am ntors i-a nceput povestea.
Ragnar a avut muli fii de la cele dou neveste i mai
multe concubine. Patru dintre aceti fii mai triesc nc i
sunt rzboinici faimoi: Ubbe Frisianul, nscut de Thora,
80
prima nevast a lui Ragnar, Ivar Cel fr Oase i Bjorn
Coaste de Fier, nscui de a doua soie, Kraka, i Sigurd Ochi
de arpe, nscut de o femeie pe care Ragnar a luat-o captiv
ntr-un atac asupra slavilor.
Cnd copiii erau mici, Ivar era mereu favoritul, pentru c
avea mintea ascuit. Asemenea tatlui su, era nscut s
conduc oamenii n btlie. Se spune c, atunci cnd avea
opt ani, nu mai exista nimeni n afar de Ragnar care s-l
nving pe biat la hnefatafl, iar cnd a devenit brbat putea,
ca i Ragnar, s plnuiasc mutarea corbiilor i a
rzboinicilor mai uor dect pot majoritatea oamenilor s
mute piesele de joc pe o tabl.
n iarna n care Ivar avea zece ani, el i Bjorn, care avea
doar opt ani la momentul respectiv, l-au acompaniat pe
Ragnar n pdure, ca s verifice o capcan pe care o pusese
tatl lor, spernd s prind un lup care vna periculos de
aproape de casa lor.
Cnd au ajuns la capcan, au descoperit c i fcuse bine
treaba. Mreul lup era mort, cu spinarea frnt de
buteanul czut.
n timp ce Ragnar jupuia animalul, cei doi biei
hoinreau prin pdure. Lng un deal pietros, au gsit o
gaur n pmnt. Bjorn i-a spus lui Hastein c el i Ivar au
crezut c este vizuina unui trol. ncurajai de faptul c tatl
lor era prin apropiere, s-au hotrt s exploreze petera,
spernd s dea peste comoara trolului. Pentru c era cel mai
mare, Ivar s-a strecurat n vizuin, n timp ce Bjorn a
ateptat afar, ca s pndeasc ntoarcerea trolului.
Torvald a fcut o pauz i i-a privit cupa.

81
Este goal din nou, a spus i l-a privit pe Tore,
zmbindu-i cu subneles.
A mea este nc plin, am zis i i-am ntins-o, nainte
ca Tore s nceap din nou glceava.
Era brlogul unui trol? a ntrebat Odd.
i eu m ntrebam acelai lucru.
Nu, a rspuns Torvald. Era petera pe care o ursoaic
uria o alesese pentru odihn. Avea un pui n burt.
Ursoaica era adormit, parial acoperit de frunze. n
lumina difuz, Ivar n-a vzut dect o mare movil. Fr s-i
dea seama ce era, a fcut prostia s verifice mpungnd-o cu
sulia. Fr ndoial, ai auzit c nu este nelept s trezeti
un urs care doarme. Ivar a nvat acest lucru foarte repede.
A fugit din peter cu ursoaica pe urme. Afar, stratul gros
de zpad i-a ncetinit micrile, iar ursul l-a lovit cu laba,
doborndu-l.
Auzind mormiturile i strigtele lui Ivar, Ragnar a
alergat n direcia din care veneau sunetele. Chiar cnd a
ajuns i a vzut ursoaica deasupra lui Ivar, rostogolindu-l cu
labele ei uriae, Bjorn a fugit spre bestie i i-a nfipt sulia n
trup, ncercnd s-o ndeprteze de fratele lui. Ursoaica s-a
ntors i i-a dat o lovitur care l-a fcut pe Bjorn s zboare
prin aer.
Bjorn i-a spus lui Hastein c lovitura l-a lsat fr via
pentru cteva clipe. Cnd s-a ntors n lumea viilor, tatl su
sttea n genunchi lng el. Ceva mai ncolo, ursoaica zcea
moart n zpad, lng trupul rnit i nsngerat al lui Ivar.
Ragnar i-a dus bieii acas. Dei Bjorn era rnit grav i
avea mari dureri, ursoaica nu i rupsese nici un os. Ragnar a
spus c avea pesemne coaste de fier dac rezistase unei
82
asemenea lovituri... Iar urmele i-au rmas de atunci, aa c
este cunoscut drept Bjorn Coaste de Fier.
Totui, Ivar a fost grav rnit. Scalpul, faa i spatele i-au
fost jupuite de ghearele ursoaicei, iar din pricina forei
loviturilor acesteia avea braele, un picior i multe alte oase
rupe. Curnd, a fcut febr i nimeni nu se atepta s mai
triasc mult. Dar voina biatului era puternic i a refuzat
s renune la via.
Trupul lui Ivar a ars de febr vreme de zece zile. Cnd
aceasta a cedat, n cele din urm, casa s-a nviorat. Toi au
crezut c ce era mai greu trecuse. Cu toate acestea, Ragnar i
Kraka nu reueau s-l trezeasc. Bjorn a spus c era ca i
cum trupul fratelui su nc tria, dar spiritul plecase.
O vrjitoare tria n pdure, la o zi de mers clare de
proprietatea lui Ragnar. Oamenii inutului credeau c i
poate schimba forma i se temeau foarte tare de ea.
Trecuser patru zile de cnd febra lui Ivar cedase, iar el nc
nu se trezea, aa c Ragnar a trimis dup femeie.
O vrjitoare care i putea schimba forma! M-a mirat
faptul c Ragnar ndrznise s aib de-a face cu o asemenea
fiin, chiar i pentru a-i salva fiul.
Torvald a continuat:
Bjorn a spus c trupul lui Ivar nu mai avea culoare i
slbise att de mult, nct i se vedeau toate oasele, inclusiv
cele rupte. Vrjitoarea a stat deasupra lui, incantnd ntr-o
limb ciudat, i a scrijelit o vraj n rune pe pieptul lui Ivar,
cu un cuit din os. A lins sngele care curgea din rni i i-a
pus gura asupra gurii lui Ivar, ca s-i respire suflul. Apoi i-a
dezvluit lui Ragnar ce aflase.

83
Vrjitoarea a spus c ursoaica fusese un aman printre
fiinele de felul ei i c moartea puiului nenscut o nfuriase.
Fantoma sa furase spiritul lui Ivar i i cerea viaa drept
plat. I-a zis lui Ragnar c singura speran pentru Ivar era
s conving spiritul ursoaicei s accepte o alt via n
schimbul celei a fiului su.
Dintre pieile de animale care i acopereau patul, Ragnar a
luat-o pe cea a unui urs i a croit din ea pantaloni, o manta
cu tieturi pentru brae i o glug cu care s-i acopere faa.
Purtnd aceste haine proase, a mers n pdure, acompaniat
de vrjitoare i de un sclav, un biat cam de vrsta lui Ivar.
Mai trziu n acea noapte, cnd Ragnar i vrjitoarea s-au
ntors, au adus cu ei craniul nsngerat al ursoaicei, un
simbol al nelegerii fcute de Ragnar. Pantalonii de blan
aspr pe care i purtase erau ptai de snge. Biatul sclav nu
a mai fost niciodat vzut.
M-am ntrebat ce fcuse Ragnar. Ce fel de pact malefic
ncheiase? Oare i schimbase i el forma, devenind parte
om, parte bestie?
Ivar s-a trezit chiar n dimineaa urmtoare. A fost
ns nevoie de multe luni ca oasele lui sfrmate s redevin
ntregi. A trecut mult timp pn cnd a reuit s se
hrneasc. Vara a sosit i el tot nu cptase destul for
nct s prseasc patul i s mearg. Cele dou servitoare
care au avut grij de el n aceast perioad l-au numit Cel
fr Oase. Acum este brbat i i-a revenit complet, cu
excepia unui uor chioptat, dar este cunoscut i acum
drept Ivar Cel fr Oase, dei puini mai cunosc adevratul
motiv astzi.

84
Dac povestea aceasta este adevrat, atunci de ce se
vorbete despre Ragnar i dragon? a ntrebat Odd.
Aa sunt poeii vikingi, a rspuns Torvald. i ctig
faima i ctig recompense de la regi i ali oameni mari
compunnd poveti frumoase despre fapte rsuntoare.
Uciderea unui dragon care arunc flcri i scuip otrav
este genul de poveste pe care vor oamenii s o aud. Pactul
malefic cu o vrjitoare care i schimb forma nu este o
poveste la fel de grozav.
Povestea lui Torvald m-a tulburat. Ce fel de om era
Ragnar? i ce se ntmplase cu bietul biat sclav care
murise? Ce se ntmplase cu familia lui? Nu era ceva care
s-i preocupe pe oameni ca Torvald, Tore sau Odd. Dar eu
fusesem sclav, i o vzusem pe propria mea mam
sacrificndu-i viaa, oferind-o pentru c era doar o biat
sclav. Nu credeam c Ragnar era genul de cpetenie pe care
mi-a fi dorit s o urmez.
Gndurile mi-au fost ntrerupte de Hastein, care se
apropia cu pai mari de cercul de lumin din jurul focului,
urmat de Svein i Stig. Nobilul a privit n stnga i n
dreapta, cercetnd feele brbailor care stteau n lumin i
ale celor din umbr. Stig i-a atins braul i a artat n direcia
noastr.
Hastein s-a apropiat i i-a vorbit lui Torvald:
Plecm mine diminea, la ivirea zorilor. Ai grij ca
echipajul i vasul s fie gata. Torvald, care avea gura plin de
carne, a ncuviinat din cap i a ridicat potirul, n semn c a
neles. Hastein l-a privit cteva clipe, apoi a scuturat din
cap: M bucur s vd c nu ai flmnzit n aceast noapte,
ct timp eu am fost la consiliu, n casa din vrful dealului a
85
regelui, a spus el. Am cinat i noi bine, dei, n prezena
regelui, este considerat nepotrivit s ai mncare pe fa i pe
haine.
Hastein s-a ntors i a pornit spre prora Pescruului, care
se odihnea pe nisip, la marginea apei. A urcat pe pasarela
pentru mbarcare, apoi a pit pe marginea filei de sus i a
rmas n echilibru, cu o mn pe gtul dragonului sculptat.
Rzboinici! a strigat cu putere. Fraii mei ntr-ale
armelor! Tocmai m-am ntors din casa regelui. Am venit s
v spun ce s-a hotrt n consiliul regelui danezilor.
Brbaii aezai n jurul focului au ncetat s mai
vorbeasc i i-au ndreptat atenia spre Hastein.
Dup cum tii cu toii, pmnturile de la sud de
regatul nostru sunt conduse de franci. inutul lor este vast
i bogat i totui aceti oameni sunt lacomi i caut tot
timpul mai mult. Odat, pmnturile care se nvecineaz cu
sudul Iutlandei au fost casa triburilor saxone, un popor care
venera aceiai zei ca i noi. Dar n vremea strbunilor notri,
regele franc Carol, pe care francii l-au numit cel Mare, a
nceput s doreasc pmnturile saxonilor. Vreme de muli
ani a purtat rzboaie mpotriva lor. Saxonii au rezistat cu
mult curaj, dar francii au fost prea puternici. Regele franc a
dat foc satelor saxonilor i le-a mcelrit oamenii cu miile.
Dup btlia final, cnd puterea saxonilor a fost, n sfrit,
nfrnt, zece mii de oameni au fost vndui, iar pieele de
sclavi de la Hedeby pn n inuturile arabe au fost umplute
cu femei i copii saxoni. Puinii care nu au fost ucii sau
vndui au fost luai de pe pmnturile lor i rspndii prin
regiunile slbatice din estul ndeprtat. Este important ca

86
aceste fapte s nu fie uitate, cci arat natura dumanului
nostru.
Apoi, regele franc Carol a pus ochii pe pmnturile
noastre. Dar noi, danezii, suntem oameni liberi i vom
rmne aa ntotdeauna. Godfred, care conducea pe vremea
aceea ca rege, nu a fost intimidat de puterea francilor. La
chemarea lui, oamenii au rspuns i au construit Danevirke.
Atunci cnd regele Carol a pornit nspre nord mpotriva
noastr, cu o armat impresionant, regele Godfred a luat-o
spre sud cu o flot puternic i s-a npustit asupra Frisiei,
aducnd moarte i distrugere pe flancul forei france.
Auzind cuvintele lui Hastein, mi-am adus aminte c
auzisem poveti despre regele Godfred i felul n care
chemase poporul danez s nving invazia francilor i s
construiasc Danevirke, marele zid estic ce strbtea baza
peninsulei Iutlanda. Godfred fusese un adevrat erou. Nu
era nevoie s se scorneasc poveti false. Adevrul faptelor
sale era suficient pentru a da natere unor poveti minunate.
Regele Carol al francilor i regele Godfred au semnat
un tratat, aducnd pace ntre popoarele noastre, a continuat
Hastein. Dar francii nu i-au onorat nelegerea mult
vreme. n timpul domniei lui Ludovic, fiul lui Carol, francii
au atacat din nou de-a lungul Danevirkului. Dar i de data
aceasta s-au izbit de curajul i de puterea danezilor, aa c
au fost alungai de pe pmnturile noastre.
De atunci, mult vreme, ntre danezi i franci a fost pace.
Dar la fel cum lupii simt mirosul de la mare distan, la fel i
noi, danezii, putem simi slbiciunea dumanului. Regele
Ludovic nu a fost la fel de puternic precum tatl su. Acum,
Ludovic este mort, iar cei trei fii ai lui sunt nc i mai slabi
87
i se rzboiesc ntre ei. Imperiul franc s-a mprit n trei
regate, potrivnice unul altuia. Atta timp ct francii sunt
divizai, sunt slabi.
Deja, n ultimii ani, noi, danezii, le-am testat aprarea i
ne-am umplut pungile pe seama lor. Le-am atacat oraele
Dorestad, Ruda, Quentovic i Nantes. Am simit gustul
averii francilor i am descoperit c este coapt, numai bun
de cules.
n aceast primvar, a continuat Hastein, vom porni
atacuri puternice mpotriva francilor. Vom duce focul i
securea rzboiului n inima inutului lor. Francii i vor
aminti mult vreme de Anul Danezilor.
Simeam c mi se nvrtete capul, att de emoie, ct i
din pricina buturii. Nu-mi venea s cred c puteam fi att
de norocos. Aveam s mergem la rzboi. Ce aventur!
Hastein a vorbit mai departe:
nsui regele Horik va conduce un atac mpotriva
francilor i a fortreei lor din Hamburg. O a doua flot va
ataca inutul din vest al francilor. Ragnar Logbrod va
conduce aceast armat, iar noi l vom nsoi. Vom ataca
Ruda, lng gura rului Sena, apoi vom urca rul,
distrugnd fiecare ora, sat i mnstire din drum, pn
cnd l vom fora pe regele franc s-i cheme armata
mpotriva noastr. Iar atunci i vom nimici.
Hastein i-a scos sabia i a fluturat-o puin deasupra
capului.
Averea, onoarea i Gloria ne ateapt! a strigat.
Peste tot n jurul meu, brbaii au izbucnit n urale. Unii
dintre ei i-au scos sbiile i le-au ridicat deasupra capului.
Eu mi-am ridicat cupa i m-am alturat veseliei generale.
88
Acum eram rzboinic. Eram membru al echipajului
nobilului Hastein. Aveam s-l urmez pentru a lupta
mpotriva dumanului i pentru sigurana pmnturilor
noastre. Visul copilriei mele se ndeplinea. Eram viking.

6. Fantome i alte spirite

n dimineaa urmtoare am plecat din Sjaelland,


mpreun cu celelalte vase care fuseser ancorate pe malul
de la poalele dealului pe care se afla casa regelui. Odat
trecute de gura golfului, navele s-au rspndit care ncotro.
Pn i vasele noastre surori, Lupul de Mare i arpele, s-au
ndeprtat uor de noi.
Unde merg cu toii? l-am ntrebat pe Torvald.
Un vnt bun, vioi i constant btea dinspre est, aa c, de
ndat ce am ridicat velele, am avut din nou timp liber. Am
ales s-l petrec la pupa, unde puteam vorbi cu Torvald n
timp ce acesta crmea. Hastein, care sttea n preajm, mi-a
auzit ntrebarea.
Armatele nu pornesc de unele singure, spuse el.
Regele a dat sgei de rzboi fiecrui cpitan de vas care a
participat la consiliu. Fiecare dintre noi are cpetenii crora
trebuie s le transmit chemarea lui Horik. Regele i cere
drepturile. Le cere danezilor s-i aduc oamenii i flota la
rzboi.
Pentru c era conductorul pmnturilor care nconjurau
Limfjordul, n nordul Iutlandei, a czut n sarcina lui
Hastein s transmit chemarea regelui cpeteniilor care
locuiau acolo. Dup ce am prsit Sjaelland, am mers n
grab i am acoperit prima parte a cltoriei, pn la gura
Limfjordului, n doar dou zile. Odat ajuni n fiord ns,
89
ritmul nostru a ncetinit considerabil. Ne-am oprit n fiecare
sat i la fiecare cas de cpetenie pe lng care am trecut, iar
Hastein a cobort pe mal purtnd simbolul rzboiului, o
sgeat pictat n rou de la pene pn n vrf.
Se prea c o convocare a regelui nu putea fi anunat
rapid. Trebuiau ndeplinite formaliti. La fiecare oprire,
coboram velele Pescruului i, dup ce agam un scut sub
capul dragonului de la pror, ca semn c am venit n pace,
vsleam pn la mal. Hastein, purtnd un coif sclipitor i o
cma de zale, acompaniat de Torvald, Tore i ali civa
rzboinici din echipaj, cu toii mbrcai cu armuri, dar fr
scuturi, cobora pasarela pentru mbarcare i era ntmpinat
pe mal de ctre demnitarul local. Se rosteau discursuri. Eu,
care, precum majoritatea membrilor echipajului, rmneam
la bordul vasului, nu i puteam auzi. De obicei, vorbeau
mult. Pesemne era o munc ce le producea sete, cci,
invariabil, la sfrit cpetenia oraului sau a satului punea
servitorii s aduc de but. De mai multe ori au insistat
chiar i s dea o petrecere. Asemenea ospitalitate, odat
oferit, nu se putea refuza. Prin urmare, cltoria era
ncetinit.
Pentru mine, a fost o perioad dificil. Trecusem pe aici
cu doar cteva sptmni nainte, mpreun cu fratele meu,
Harald, i cu o parte din oamenii si. Cltoria aceea dusese
la moartea lui Harald. n fiecare zi vedeam locuri pe care le
recunoteam i care mi strneau amintiri dureroase. Poate
c, ntr-o bun zi, aveam s primesc bucuros imaginea lui
Harald n minte, gndindu-m la vremurile bune. Dar nu
acum. Pierderea era prea recent i durerea, prea mare.

90
ntr-o dup-amiaz, vntul s-a oprit i a trebuit s
vslesc. Aveam ceva de fcut i asta m-a bucurat. Mi-am
lsat mintea s se concentreze asupra sarcinii simple de a
mica vsla nainte i napoi, gndindu-m la felul n care
mi simeam muchii spatelui i ai umerilor ncordndu-se
ca s nving puterea mrii.
Brusc, mi-am dat seama c Hastein, care l nlocuise pe
Torvald la crm, sttea cu ochii aintii asupra mea. Cnd
privirile ni s-au ntlnit, a ntors capul i s-a uitat ctre
mare. Am privit i eu n aceeai direcie.
Nobilul crmise Pescruul pn n apropierea malului
sudic al fiordului. Treceam pe lng o mic peter. O
stnc uria, care nea din ap ca un stlp uria, forma
una dintre laturile intrrii n adpost. Dincolo de ea, malul
era acoperit cu nisip i strbtut de un pru ngust, care se
golea n peter. Cunoteam acest loc. O cas lung fusese
aici cndva. O movil de pmnt, nc prea proaspt ca s
fie acoperit de iarb, marca acum locul n care se aflase
aceasta.
Ai grij ce faci!
Vocea furioas a lui Tore m-a trezit din reverie. M
oprisem din vslit i mi ineam vsla deasupra apei. mi
curgeau lacrimi pe obraji. Nu aveam cum s le terg. Trebuia
s-mi folosesc minile ca s vslesc i trebuia s fiu atent.
Mi-am lsat capul n jos, spernd s nu fi observat nimeni,
i m-am concentrat asupra muncii mele.
Dar sperana mea fusese deart. Odat ce mi-am regsit
ritmul i m-am calmat, am ridicat privirea. Hastein m
privea ndeaproape. Torvald, care sttea lng el, m analiza
de asemenea. Chiar i pe faa lui Odd, care vslea vizavi de
91
mine, se putea citi surprinderea. Mcar Tore sttea cu
spatele la mine, aa c nu m putuse vedea, dar fr ndoial
c Odd avea s-i spun c am plns n timp ce vsleam.

Soarele nu s-a micat prea mult pe cer pn cnd am


ajuns la urmtoarea noastr oprire. n timp ce Hastein i
garda lui i puneau armurile, o mulime de steni s-au
adunat pe rm. S-au dat deoparte ca s lase un btrn s
treac n fa. Avea o barb lung, alb i inea n mn o
furc, de parc tocmai ar fi venit din opron sau de la cmp.
S-a oprit cnd a vzut corabia i un zmbet i-a aprut pe
chip.
Nobile Hastein, a strigat el, bine ai venit! A trecut
mult vreme de cnd n-ai mai onorat satul nostru cu
prezena dumitale.
l mai vzusem pe btrnul acela nainte, dei numai de
la distan. Era Hrodgar, cpetenia satului, cel care trimisese
oameni care s-l ajute pe Toke s m vneze.
Hastein i Hrodgar preau s se cunoasc foarte bine.
Dup ce Hastein a cobort pe pasarel, s-au mbriat, iar
Hastein a renunat la discursul oficial pe care l rostise la
opririle anterioare. n schimb, cei doi au pornit mpreun
spre sat, vorbind i rznd, urmai de steni i de micul grup
de rzboinici care l pzeau pe Hastein.
Nobilul i btrnul Hrodgar sunt prieteni de mult
vreme. Odd se apropiase de cufrul pe care edeam, privind
mulimea care se ndeprta. Hrodgar a fost unul dintre
primii care i-au jurat supunere lui Hastein, dup ce a murit
tatl su, a continuat. El i brbaii din acest sat au luptat
pentru Hastein n vremurile tulburtoare care au urmat.
92
Chiar dac e btrn, nu st ntr-un col, ca o decoraie veche.
Nu se teme s mearg la lupt. Este un rzboinic plin de
curaj i un prieten loial. l cunoti?
Am scuturat din cap.
Eti de prin locurile astea? Cunoti oameni n inutul
sta?
De fapt vrei s tii de ce am plns mai devreme, mi-am
spus eu n gnd.
O parte dintre ai mei au trit cndva nu departe de
aceste locuri, am rspuns. Dar asta a fost cndva.
Rspunsul meu era adevrat, dar lsa multe lucruri
nerostite. Mormintele tatlui i al unchiului meu se aflau nu
departe de aici. Iar sub movila mai proaspt pe lng care
trecusem se afla cenua fratelui meu, Harald, i a oamenilor
si.
Am scos o pelerin din cufr, mi-am nfurat-o pe trup
i m-am ntins pe punte.
Fr ndoial c nobilul va rmne aici mult vreme,
dac viziteaz un vechi prieten, am spus. Cred c voi folosi
acest timp ca s dorm.
Am tras pelerina peste cap i mi-am dorit ca Odd s plece
i s m lase n pace. A fost destul de amabil i a fcut-o.

M-am trezit speriat. Piciorul cuiva m mpungea n


spate.
Trezete-te!
Mi-am dat pelerina jos de pe fa. Soarele m orbea i
mi-au dat lacrimile. Tore sttea deasupra mea. n spatele lui,
vedeam forma nedefinit a unui alt brbat.
Nobilul m-a trimis s te aduc, a spus Tore.
93
Brbatul din spatele lui a pit nainte i s-a lsat n
genunchi, cuprinzndu-mi umerii cu minile.
Pe toi zeii! a exclamat el. Tu eti!
l cunoti pe acest biat? a ntrebat Tore.
l cunosc pe acest rzboinic, a rspuns brbatul. Nu te
lsa nelat de vrsta lui. Este un adevrat lupttor, unul care
hrnete lupii. A fi mndru s lupt alturi de el ntr-o bun
zi.
Einar? am ntrebat, cu mintea nc nceoat de
somn.
Da, biete, a zis, eu sunt i m surprinde c te vd din
nou att de repede i ntr-o companie att de select. Te-ai
descurcat bine. l serveti pe nobil nsui acum. M bucur!
Ct m bucur c te ntlnesc!
A fost ocant pentru mine s l vd pe Einar, dar i o mare
bucurie. Cu toate c de-abia l cunoteam, Einar luptase
mpreun cu mine. Era aproape un camarad pentru mine
un om despre care tiam c mi va sta alturi, indiferent ce
s-ar ntmpla. Mi-am ntins braul ca s-l salut, dar el m-a
tras nspre el i m-a mbriat.
Ct m bucur c te ntlnesc!
Mi-am aezat pelerina n cufr, apoi m-am ntors spre
Tore.
Trebuie s-mi pun armura? l-am ntrebat.
Hastein, Tore i ceilali i puneau armura atunci cnd
coborau pe rm. Era doar ca s impresioneze, tiam, dar nu
voiam s stric efectul pe care Hastein dorea s-l creeze.
Tore a scuturat din cap.
Nu, a spus el. Dar vino cu mine.

94
Einar ne-a acompaniat. Era foarte vorbre, ca
ntotdeauna.
Bineneles, i-am vorbit lui Hrodgar despre tine cnd
m-am ntors n sat, a spus. tiam c sunt mari anse ca
soarta s nu te mai poarte din nou pe acest drum, dar mi s-a
prut important s tie adevrul despre ceea ce s-a
ntmplat. Despre tot ce s-a ntmplat, a adugat el,
fcndu-mi cu ochiul de mai multe ori i mpungndu-m
cu cotul.
Tore ne privea curios, dar nu a spus nimic.
Am apreciat faptul c Einar nu a adus vorba, n faa lui
Tore, despre trdarea lui Toke i despre uciderea lui Harald
i a celorlali. Totui, a fi apreciat i mai mult dac nu ar fi
dat de neles c inea un secret... unul care m implica.
n sat erau nou case lungi. Am mers la cea mai mare.
nuntru, Hrodgar sttea la masa aezat cel mai aproape de
vatra central. Hastein sttea pe locul de onoare, n dreapta
lui Hrodgar. Torvald i restul oamenilor erau aezai pe
bncile aranjate de-a lungul pereilor, beau bere i discutau
cu stenii.
Ne-am oprit n faa mesei.
Iat-l pe Halfdan, stpnul meu, a anunat Tore inutil.
Aadar, acesta e cel care mi-a ucis cinii, a spus
Hrodgar.
Nu prea s fie o primire promitoare. mi ddeam
seama ns c interesul lui Tore fusese strnit. Se putea citi
pe faa lui.
Hastein a dat din cap ctre Tore.
i mulumesc. Acum poi s ne lai.

95
Dezamgirea brbatului a fost vizibil, dar s-a ndeprtat
totui.
Nobilul Hastein m-a ntrebat despre atacul de la
ferma lui Hrorik, a continuat Hrodgar. I-am spus ce am
vzut eu i ceea ce a spus Toke c s-a ntmplat. A cerut, de
asemenea, s-l vad pe Einar, aflat aici de fa, i s discute
cu el. Nobilul ne-a spus cum te-a ntlnit i ce i-ai povestit.
Hrodgar m-a fixat cu privirea cteva clipe, fr s lase nimic
s se citeasc pe faa lui, ascunzndu-i gndurile. Apoi a
dat din cap i a oftat. Mrturisesc, nu vd o asemnare prea
mare ntre Hrorik i tine, a spus. Dar faa, ochii n special,
mi amintesc ntr-adevr de mama ta. mi aduc aminte cnd
Hrorik a adus-o aici din Irlanda. Era o femeie foarte
frumoas. Nu m-a surprins faptul c era att de ndrgostit
de ea, dup cum nu m-a surprins nici faptul c a rmas
nsrcinat. Hrodgar a oftat din nou. Mcar sngele lui
Hrorik mai curge prin vinele cuiva, a spus. Ceea ce s-a
ntmplat n noaptea aceea a fost Niddingsvaark.
Netrebnicie i ticloie. i n-ar fi tiut nimeni, dac tu nu ai
fi scpat. Toke a fost detept. A profitat de faptul c v era
rud ca s-i ascund minciunile i trdarea. Are minile
ptate de snge i trebuie s plteasc.
Atunci cnd Hrodgar a rostit aceste cuvinte, am simit o
mare uurare. Pn atunci nu tiusem dac i credea sau nu
minciunile lui Toke.
Am jurat s-l fac s plteasc, am rspuns.
Probabil c ntr-o zi o vei face. Einar mi spune c eti
un rzboinic extraordinar, iar Hastein, c eti cel mai bun
arca pe care l-a vzut vreodat. Sunt cuvinte de mare laud.
ntr-o zi, a vrea s vd cum tragi. Cred c voi avea ocazia.
96
Brbaii din acest sat au o corabie mic pe care o folosim n
special pentru comer, dar o vom trimite plin cu rzboinici,
pentru a rspunde chemrii regelui. Am decis c i voi
conduce chiar eu.
O femeie, nici tnr, nici btrn, se apropiase de mas
ducnd o caraf cu bere i ncepu s umple cupele lui
Hrodgar i Hastein.
Tat! exclam ea. Eti prea btrn ca s mai mergi la
rzboi.
Fiica mea, ai dreptate ntr-o privin. Sunt prea
btrn... i m pate pericolul s devin nc i mai btrn.
Doar protii se feresc de risc spernd s aib o via lung,
cci exist lucruri mai rele dect moartea n lupt.
Btrneea nu d dovad de mil. Am trit mai mult dect
dou neveste i un fiu, iar acum m dor oasele n fiecare
diminea, aa cum m dureau pe vremuri dup ce
munceam o zi ntreag la cmp. Nu vreau s mor n pat,
prea slbit ca s mai pot avea grij de mine. Sunt brbat i,
dac mor ca un brbat, nu voi regreta. Acum adu-i i acestui
rzboinic un potir, cci este fr ndoial nsetat, a spus el,
artnd nspre mine. Vino, Halfdan! Ia loc lng mine i
potolete-i setea. Vreau s stau de vorb cu fiul bunului
meu prieten Hrorik Secure-Puternic.
Hrodgar mi-a fcut o mare onoare, invitndu-m s m
altur lui i lui Hastein la mas.
La un moment dat, am privit prin ncpere i l-am vzut
pe Tore stnd lng vatr i privindu-m cu atenie. E bine
c oamenii nu pot exploda de curiozitate, altminteri Tore
s-ar fi aflat cu siguran n pericol.

97
La o sptmn dup ce am ajuns la proprietatea lui
Hastein de pe Limfjord, alte corbii au nceput s soseasc.
Nu dup mult timp, ntregul rm era plin cu vase lungi, iar
inutul se umpluse cu cete de rzboinici. Niciodat nu mai
vzusem atia oameni strni ntr-un loc, nici mcar la
Hedeby.
Cpitanii i oamenii lor au devenit curnd nerbdtori s
porneasc spre Francia. Regele interzisese strandhoggul pe
pmntul danez, aa c armata era forat s-i cumpere
provizii ct timp atepta, n loc s fure animale i alte
mrfuri din satele i fermele nvecinate. Dei la nceput
Hastein fusese mulumit de oportunitatea profitului, dat
fiind numrul mare de rzboinici, curnd a nceput s-i
fac griji, cci turmele i cirezile se mpuinau rapid.
O armat e ca un dragon, s-a plns el. E mare,
periculoas i mnnc tot timpul.
n fiecare zi, brbaii erau trimii n pduri dup vnat,
pentru ca rzboinicii s aib cu ce s se hrneasc. i, n
fiecare zi, eu m aflam printre cei trimii. Datorit
ndemnrii sale cu arcul, Tore se afla de asemenea printre
cei alei s vneze. Cu toate astea, calitile sale nu
includeau i priceperea n pdure. Simeam o plcere
secret cnd vedeam ct de des se ntorcea cu mna goal.
Am avut grij s observe c eu aduceam totdeauna vnat.
La o lun dup consiliul regelui, peste optzeci de corbii
sosiser pe proprietatea lui Hastein. Vasul lung i negru al
lui Ragnar Logbrod, Corbul, se afla printre acestea, iar
Torvald mi-a spus c fiii lui Ragnar, Ivar Cel fr Oase i
Bjorn Coaste de Fier, se alturaser i ei flotei. Corabia

98
stenilor, condus de Hrodgar, sosise i ea. Am fost bucuros
s aflu c Einar se afla printre rzboinici.
Trebuie s tii ceva, mi-a spus Einar. La patru zile
dup ce nobilul Hastein a vizitat satul nostru, trei rzboinici
au venit din sud. Au fost trimii de Toke, ca s afle ce s-a
ntmplat cu brbaii crora le dduse ordin s te gseasc i
s te omoare. Hrodgar le-a spus c rzboinicii lui Toke au
fost ucii ntr-o ambuscad de fugarul pe care l vnau. Nu
le-a dezvluit c aflase despre trdarea lui Toke, dar cei trei
nu au prut mulumii. n mod cert, li s-a prut suspect
faptul c eu i Kar am supravieuit i doar oamenii lui Toke
au fost ucii.
Aadar, Toke tie c eu triesc, am spus.
Da. Cred c este bine c vom pleca n Francia curnd.
Toke are prea multe de pierdut dac trdarea lui devine
cunoscut. Nu are alt ans dect s te vneze i s te
omoare.
Cuvintele lui Einar m-au fcut s-mi dau seama c, n
timpul ultimelor sptmni, ncntat de noua mea via i
de perspectiva rzboiului, lsasem undeva n adncul minii
rzbunarea lui Harald. Acum mi era ruine. Simeam c nu
le eram loial lui Harald i celorlali care muriser mpreun
cu el. Mai mult dect orice ns, simeam fric. n inima
mea, nu puteam nega faptul c nu eram pe potriva lui Toke.
Iar acum tia c triesc i avea s vin dup mine din nou.
Oare de ct timp avea nevoie ca s-mi ia urma? M ntrebam
dac vreunul dintre steni le spusese oamenilor lui Toke
despre tnrul care cltorea mpreun cu echipajul lui
Hastein i care fusese ntmpinat cu atta cldur de
Hrodgar.
99
n noaptea aceea, l-am visat pe Toke. Ne aflam n pdure,
iar el m urmrea. Indiferent ct de rapid alergam, el
continua s se apropie. Apoi, deodat, s-a npustit asupra
mea, ridicnd sabia sabia lui Harald, Biter ca s loveasc.
M-am ntors i am ncercat s trag cu arcul n el, dar, cnd
am tras sgeata nspre mine, mi-a tiat arcul cu sabia, iar
lemnul s-a crpat zgomotos.
M-am trezit nspimntat i m-am ridicat din pat. Nu m
aflam n pdure. Eram n casa cea lung a lui Hastein. De jur
mprejurul meu, brbaii sforiau linitii, nvelii cu
pelerinele i ntini pe bnci i pe podea. Un sclav sttea
lng vatra central, rupea bee i le arunca n focul care se
micorase.
Restul nopii, ori de cte ori mi-am nchis ochii, am vzut
chipul amenintor al lui Toke. tiam c nu eram gata s-l
nfrunt. Eu nu aveam cum s-l nving.
n noaptea aceea, am lsat prostete frica s m cuprind,
ns nesomnul nu m-a protejat de Toke, doar m-a obosit. i,
n zori, am neles c, cel puin pentru o vreme, nu trebuia
s m tem c Toke avea s m gseasc.
n timp ce oamenii din casa lui Hastein i echipajele celor
trei corbii ale sale luau un mic dejun simplu n sala cea
mare, Hastein s-a urcat pe una dintre mese i ni s-a adresat.
Corbiile s fie gata! Pregtii-v echipamentul i
ducei-l la bord. Ragnar i cu mine am czut de acord.
Mine vom porni spre Francia. Bjorn Coaste de Fier va
rmne aici ca s-i conduc pe cei care se vor altura mai
trziu flotei noastre. Noi, ceilali, nu mai trebuie s
ateptm. Este timpul s pornim rzboiul asupra francilor.
100
Izbucnir cu toii n urale. Vntori, fcei-v treaba ct
putei de bine astzi, a continuat Hastein, cnd zgomotul
s-a diminuat. Vom petrece cu toii la noapte!

Umbrele dup-amiezii se ntindeau pe pmnt cnd


m-am ntors pe proprietatea lui Hastein. mi conduceam
calul mpovrat cu trupurile unei purcele slbatice i ale
puilor ei spre abatorul de lng cas. Hastein sttea n
preajm i evalua rezultatele unei zile de vntoare. Trei
brbai se aflau alturi de el, unul btrn i doi mai tineri,
cu toii cpetenii, judecnd dup frumuseea vemintelor.
Cel mai n vrst m-a privit cu atenie n timp ce am
cobort povara de pe cal i am dat animalele sclavilor cu
haine nsngerate care se ocupau de tranarea crnii pentru
petrecere. Era nalt i foarte slab, aproape numai oase, cu
obraji care preau goi sub pomeii nali. Avea pielea
mbtrnit i ncreit de riduri. n vrful capului era chel,
dar prul din pri i de la ceaf aproape n ntregime alb,
cu doar cteva uvie negre i atrna pe umeri, fluturnd n
btaia vntului de sear. Era uor adus de spate i i inea o
mn pe un topor cu mnerul lung, de parc l-ar fi folosit
drept baston. i, bizar lucru, pe umrul lui sttea un corb
mare.
Cine este acest biat? a ntrebat btrnul,
ntorcndu-se spre Hastein. Pare a fi un vntor destul de
iscusit.
Numele lui este Halfdan, a rspuns imediat Hastein.
Este cel mai nou membru al echipajului Pescruului.
Pare prea tnr pentru Pescruul. Este o rud de-a ta?

101
Nu, Ragnar, i-a explicat Hastein. n ciuda vrstei sale,
este cel mai bun arca pe care l-am vzut vreodat. Iat de ce
se afl pe vasul meu... i mai sunt i alte motive.
L-am privit pe btrn cu mult curiozitate. Aadar, acesta
era Ragnar Logbrod. Nu m ateptasem ca un cpitan de
rzboi att de faimos s fie att de btrn.
Ragnar s-a ntors din nou spre mine i mi-a ntlnit
privirea. Ochii lui, strpungndu-m de sub sprncenele
groase, erau att de ntunecai nct preau negri precum
penele corbului de pe umrul su.
Te-am privit cnd ai ieit din pdure, mi-a spus.
Pentru o clip, mi s-a prut c vd pe cineva urmrindu-te.
Cineva... sau ceva.
M-am ntors i am privit peste umr, n direcia din care
venisem. S fi fost unul dintre oamenii lui Toke deja pe
urmele mele?
Priveam i eu, a spus Hastein, dar nu am vzut nimic.
Unul dintre brbaii de alturi a rs.
S nu fii surprini. Tata vede adesea lucruri pe care
ali oameni nu le pot vedea.
Chipul brbatului care vorbise era marcat de patru linii
paralele, urmele albe ale unor vechi cicatrice, care i
strbteau fruntea i coborau pe obraz, pn la gt.
Nu lua n derdere a doua vedere, Ivar, i spuse
btrnul. Chiar dac tu nu o ai, mie mi-a servit de multe ori.
Zeii ne-au dat daruri diferite. ie i-au dat o a doua ans la
via, dei i era scris s mori. Mie, Tatl Odin mi-a dat a
doua vedere i accesul la lumea spiritelor.
M-am ntrebat dac legtura lui Ragnar cu lumea
spiritelor era ntr-adevr un dar de la Odin sau rezultatul
102
pactului malefic cu acea vrjitoare i cu spiritul ursului ucis.
Totui, indiferent de originea clarviziunii, cuvintele lui m-au
ngrozit i m-au fcut s-i vorbesc.
Lumea spiritelor? am ntrebat. Vrei s spunei c ai
vzut o fantom care m urmrete?
M ntrebam dac Harald se ntorsese ca s m mustre
pentru c nu i rzbunasem nc moartea.
Ragnar a zmbit.
Nu era o fantom, a spus. Nici nu sunt sigur dac am
vzut ceva. Oricum, dac nu mi s-a prut, era mai degrab o
fylgja.
Ce este o fylgja? am ntrebat.
Este un nsoitor. Un spirit care te pzete. Uneori,
acestea iau forma unor animale i pot fi vzute de toi, cum
este acest prieten al meu, corbul. Eu l numesc Munin, dup
unul dintre cei doi corbi ai Tatlui Odin. Munin a venit la
mine acum cincisprezece ani i mi-a rmas alturi de atunci.
Alte spirite nsoitoare sunt invizibile i pot fi vzute doar n
vis... sau de cineva care are a doua vedere.
Am privit din nou n urma mea i m-am cutremurat fr
s vreau la gndul c un spirit invizibil se strecura pe urmele
mele. Ragnar a zmbit din nou. Cred c voia s m
liniteasc, dar imaginea lui mi-a amintit de cea a unui lup
care i dezvelete colii.
Nu te ngrijora, mi-a spus. O fylgja nu i va face ru.
Este un protector care i optete n ureche ca s te
avertizeze despre un pericol ascuns ori care, cu o uoar
suflare, schimb cursul unei sgei ndreptate de ctre
duman nspre tine. Asemenea lucruri, pe care oamenii le
pun pe seama sorii, sunt adesea lucrrile unei fylgja. i
103
poate face i un dar special. Despre Ivar se spune c are
norocul vremii bune, iar Bjorn gsete comori n majoritatea
cltoriilor sale. Despre mine se spune c dumanii care m
urmresc mor adesea.
Iar tu, Hastein? l-a ntrebat Ivar. Pe tine ce te
urmrete?
Femeile, s sperm, a rspuns Hastein rnjind. Multe,
frumoase i dornice.
Bjorn i Ivar i-au dat capetele pe spate i au rs cu
putere, dar am observat c pe faa lui Ragnar nu a aprut
dect un zmbet firav i sec. Prea un om ursuz.
Vino, i-a spus el lui Hastein. Curnd, va veni timpul s
oferim sacrificiul. S ne pregtim.

Ctre unul dintre capetele terenurilor defriate care


nconjurau proprietatea lui Hastein, pmntul se ridicase i
formase o falez care ddea nspre apele fiordului. Un stejar
solitar, cu ramuri uriae, mrturie a vrstei respectabile,
sttea de straj n vrf.
Hastein, n calitatea sa de cpetenie a inutului, alesese
un taur masiv de un alb aproape pur pentru a-l oferi
zeilor, ca s ne protejeze n cltorie. Avea s fie sacrificat n
vrful falezei, n locul de unde se vedeau corbiile.
nainte de a m altura mulimii care se strnsese s
priveasc ritualul, m-am primenit i mi-am pus vemintele
noi pe care mi le dduse Hastein. Erau nite pantaloni din
ln verde i o tunic din oland albastr, fcute de o sclav
din casa lui, priceput la cusut.
Eu sunt cpetenia ta acum, mi spusese atunci cnd
m oferisem s i le pltesc. Din cnd n cnd le fac daruri
104
oamenilor care m servesc. i am de pstrat o reputaie, care
include i aspectul oamenilor mei, adugase. Dei este clar
c hainele tale au fost de calitate cndva, s-au uzat. i sunt
de folos la bordul vasului, n pdure sau n btlie, dar cnd
ne aflm la o petrecere sau n consiliu, nu vreau s ari ca
un muncitor de la cmp.
Cnd m-am alturat rzboinicilor care stteau la baza
povrniului, taurul fusese deja aezat sub crengile
mreului stejar. Fiecare dintre picioarele sale din fa fusese
fixat cu buci de sfoar de epue groase, care fuseser
nfipte n pmnt. Sfori mai lungi fuseser legate de
picioarele din spate i aruncate peste o ramur masiv a
stejarului. Capetele acestor sfori erau inute de un grup de
brbai care n mod evident fuseser alei pentru statura lor
impresionant. Torvald i Tore se aflau printre ei.
Hastein se apropie de taur i i cuprinse coarnele cu
braele. Animalul i ddu ochii peste cap, mugi disperat i
ncerc s scuture din cap i s se elibereze, dar Hastein i
fix picioarele i le inu pe loc. Torvald i ceilali traser de
sfori pn cnd animalul rmase suspendat, cu capul n jos
i cu vrful coarnelor de-abia atingnd pmntul.
Ragnar, care, asemenea lui Hastein, era ef peste
propriile pmnturi i peste oameni, se apropie de taur pe
partea cealalt. Am observat c amndoi purtau inele groase
de aur pe brae. i tata avusese un asemenea inel, inelul de
legmnt al unui preot. M ntrebam ce se ntmplase cu el.
Dintr-o teac de la bru, Ragnar a scos un cuit lung,
subire i ascuit. Privind ctre cer, a strigat:
Tat Atotputernic Odin, Stpnul Rzboiului i al
Morii! Mre Thor, Stpn al Armelor! Ascultai-ne! Noi,
105
oamenii votri, v cerem ajutorul i binecuvntarea n
aceast noapte. Pornim n rzboi asupra francilor. Acetia
sunt discipoli ai Hristosului Alb i sunt dumanii votri,
dup cum sunt i ai notri. Protejai-ne corbiile de furtun
cnd vom naviga pe mare i dai-ne vnt bun, ca s avem
cltorie bun! Acceptai sacrificiul nostru de snge i
onorurile pe care vi le aducem! Ajutai-ne s cltorim n
siguran i s fim victorioi!
Cnd Ragnar i-a rostit ultimele cuvinte, Hastein a
apucat coarnele taurului cu toat puterea i a rsucit gtul
animalului, inndu-l nemicat. Ragnar i-a tras braul
napoi i a mplntat un cuit lung n gtlejul creaturii.
Taurul a scos un urlet puternic de durere i de furie, iar
Ragnar a ntors cuitul cu o micare circular, apoi l-a scos i
s-a dat napoi, pentru ca uvoiul de snge care nea din
gtul animalului s nu-l stropeasc.
Iat! a strigat el. Pmntul bea sngele sacru!
Ivar i Bjorn au pit n fa cu vase largi, dar nu foarte
adnci, din cupru, pe care Ragnar le-a umplut cu sngele
care curgea din taurul muribund. n frigul nopii, aburii se
ridicau din vase. Dup ce amndou au fost umplute,
nobilul a dat drumul capului taurului. Animalul, agoniznd,
a ncercat s-l mpung cu coarnele.
Moare cum se cuvine, cu mult curaj, a spus Hastein.
Zeii vor fi mulumii. S nu-l mai lsm s sufere.
Ragnar s-a apropiat din nou cu cuitul su lung i a tiat
gtul animalului. n cteva clipe, zbaterea acestuia a ncetat.
Hastein a fcut un semn i sclavii casei s-au apropiat n
grab i au nceput s taie taurul n buci. Hastein s-a
ntors i s-a adresat mulimii cu voce tuntoare:
106
Fie ca fiecare vas de mncare din noaptea asta s
conin carne din acest taur. Fie ca fiecare rzboinic s-i
guste sacrificiul. Mine ne vom aduna cu toii pentru atac.
Vom porni n rzboiul mpotriva francilor. n aceast noapte
vom srbtori mpreun nceputul cltoriei noastre. Acum
s mergem la rm i s binecuvntm flota noastr.
Hastein i Ragnar, fiecare ducnd o creang tiat
dintr-un molid, au condus procesiunea, cobornd
povrniul, urmai de Ivar i Bjorn. Cnd au trecut printre
oameni, muli s-au lsat n genunchi i i-au plecat capetele.
Atunci, Ragnar i Hastein au nmuiat crengile n vase i au
stropit rzboinicii cu snge.
Aduce noroc, a spus o voce din spatele meu, s fii
stropit cu sngele sacrificiului.
M-am ntors ca s vd cine vorbise. Era Tore. El, Torvald
i alii care asistaser la sacrificiu coborser povrniul i se
alturaser mulimii care pornise acum pe urmele lui
Ragnar i Hastein, privindu-i cum ung prorele corbiilor.
Cnd atingeau etravele cu snge, Ragnar i Hastein
incantau: Talazurile s nu te izbeasc, valurile s fereasc.
Ocolete stncile rele i zboar cu vnt bun n vele.
Dac eti de prere c sngele aduce noroc, de ce nu
mergi acolo ca s-i vopseti faa n rou? l-a ntrebat
Torvald.
Tore se ncrunt.
Aa am de gnd, a rspuns. Iei n derdere puterea
zeilor, Torvald? Cine s ne protejeze, dac nu ei?
Eu m bazez pe braul meu cel puternic, a zis Torvald.
Am mai mult ncredere n el dect n sngele unui taur
mort. Pun pariu c sunt muli oameni care au fost stropii
107
cu snge n aceast noapte i care nu se vor mai ntoarce din
cltoria din Francia. Nu pot evita moartea dac soarta lor
este s piar pe trmul francilor. Nici noi nu ne putem feri
de ea, iar eu nu am de gnd s-mi ptez hainele bune, de
petrecere, cu snge de taur.
Strneti furia zeilor cu lipsa ta de credin, a spus
Tore.
S-a ntors i a pornit n grab nspre procesiune. Torvald
m-a privit rnjind.
Ei bine, nu mergi i tu? m-a ntrebat.
Mi-am privit hainele noi. Era prima dat cnd le purtam
i mi se prea c arat foarte bine.
Nu, am spus, spernd s nu fac o greeal.

108
7. Lupii de mare

Cltoria de la Limfjord pn n inutul vestic al francilor


a durat mult. A fost friguroas i ctui de puin confortabil
din cauz c ne aflam pe mare, iarna chiar dac n anul
acela fusese o iarn destul de blnd. Totui, am mers att
de mult nspre sud nct, dup o vreme, am simit cum
cldura soarelui se intensific pe zi ce trece, iar vntul
devine mai puin tios.
Odat trecui de Iutlanda, toate inuturile pe lng care
am trecut aparineau francilor. Am nceput s-mi fac griji.
Cu siguran c un popor att de puternic nct s
cucereasc i s pstreze un imperiu de o asemenea mrime
era capabil i s mobilizeze o armat mult mai numeroas
dect cea din care fceam eu parte. Aveam doar cu puin
peste nouzeci de corbii, chiar dac Bjorn cu siguran avea
s aduc i altele, atunci cnd avea s porneasc pe urmele
noastre. Cnd Hastein ne vorbise pentru prima oar despre
aceast aciune, planul de a trimite o flot de corbii lungi n
inima trmului francilor pruse ndrzne. Speram acum ca
aceast ndrzneal s nu se dovedeasc a fi doar o prostie
periculoas.
Hastein i Ragnar czuser de acord c ar fi nelept s
ascundem de franci ct mai mult timp posibil faptul c o
flot invadatoare trecea prin apropierea rmului lor. Sperau
s atace inutul de vest al francilor, nainte ca regele lor s
aib timp s-i grupeze armata.
Ziua, cltoream n afara razei vizuale a rmului, iar
vasele noastre erau att de multe nct preau s fi acoperit
109
ntreaga mare. Doar la asfinit vsleam aproape de mal i
aruncam ancora, poposind pe timp de noapte n golfulee
protectoare sau pe plaje acoperite cu nisip. Vasele noastre
adunate la rm preau un cuib de erpi. n fiecare
diminea ne trezeam devreme i, nainte ca soarele s ridice
ceaa care nconjura coasta, strngeam corturile, vsleam
desprinzndu-ne de rm, ridicam velele i porneam mai
departe.
n fiecare zi, Hastein i Ragnar le spuneau ctorva
cpitani s-i duc vasele spre rm, pentru ca echipajele lor
s jefuiasc. n fiecare noapte, animalele i grnele pe care le
luau din fermele i satele pe care le vizitau erau mprite n
cadrul flotei. Rzboinicii notri aveau nevoie de mncare i
nu aveam destul spaiu pe corbii ca s depozitm suficiente
provizii pentru o cltorie att de lung. Pentru c atacurile
piratereti erau obinuite pe coast, Hastein i Ragnar se
gndeau c nu vor strni prea mult panic i c, probabil,
vestea nu va ajunge n inima inutului francilor.
ntr-un final, a venit o diminea n care Pescruul nu a
urmat flota care se ascundea dincolo de orizont. Corbiile
noastre surori, Lupul de Mare i arpele, au rmas, de
asemenea, n urm. La ordinul lui Hastein, ne-am pus
armurile, am scos scuturile din locul unde erau inute, pe
marginile corbiei, i ne-am aezat la ndemn coifurile i
armele.
Cmile de zale sunt rare i scumpe, dar printre
rzboinicii de la bordul Pescruului eram singurul care nu
avea una. Tore, care pentru prima oar mi prea bine
dispus, m-a lovit uor peste umr dup ce mi-am pus vesta
din piele groas.
110
Curnd vei avea una mai bun dect asta, mi-a spus.
Majoritatea rzboinicilor din armata francilor au cmi de
zale. Muli membri ai acestui echipaj au fcut rost de
cmile lor pltind mai degrab cu oel dect cu argint.
Astzi este rndul nostru s cutm provizii? am
ntrebat.
Torvald, care sttea prin preajm i i scotea cmaa de
zale din sacul fcut din piele de foc, mi-a rspuns:
Nu. Mergem s cercetm. Dup estimrile lui Hastein,
ne aflm aproape de gura Senei, rul care curge din inima
inutul vestic al francilor. Nu vrem s o ratm. Flota va
cltori n ritm mai lent de aici ncolo. Vor atepta semnalul
nostru ntr-un loc unde nu pot fi vzui. n acest timp, noi
vom cuta locul de unde izvorte rul.
Dac doar cercetm rul, de ce trebuie s ne narmm?
am ntrebat.
Tore a pufnit dispreuitor.
Acesta este teritoriul dumanului, mi-a spus. Nu tim
peste ce vom da. Numai protii pleac pe un drum
necunoscut fr s se pregteasc pentru cine sau ce i
ateapt la urmtoarea cotitur.
Pescruul a ocolit coasta. Cu puin timp nainte de
prnz, malul a nceput s se unduiasc spre est. Hastein a
fcut semn Lupului de Mare s ni se alture. Cnd corabia
s-a aflat la distana potrivit, a strigat ctre cpitanul
acesteia, Svein:
Pornete spre restul flotei! Anun-l pe Ragnar c am
ajuns la golf i c ar trebui s ne caute printre insulele din
nordul estuarului. Voi gsi un loc unde s campm i s
inem un consiliu. ncepe mine!
111
Am continuat cltoria, iar plajele lungi i stncile pe
care le vzusem n ultimele zile au lsat locul unor insule
joase, mltinoase, presrate cu nenumrate fii de nisip.
Chiar i marea s-a schimbat, dobndind o culoare
mocirloas.
Hastein ne-a ordonat s coborm vela i s o prindem i a
fcut semn ctre arpe s procedeze la fel. Ne-am scos
vslele i am naintat nc i mai ncet. Un brbat aflat la
prora arunca din cnd n cnd o greutate, ca s verifice
adncimea apei i s se asigure c nu ne izbim de sol.
Hastein sttea lng el i, din cnd n cnd, i fcea semn lui
Torvald s crmeasc n alt direcie.
Deodat, Torvald i-a dus mna la ochi i a privit n zare.
Vslind, am privit peste umr, departe, dar nu am zrit
nimic.
Hastein! a strigat Torvald. O vel! n fa, dincolo de
timon!
Ridicai vslele! a ordonat Hastein i, n timp ce vasul
se oprea ncet, a alergat la pupa i a pit pe puntea ridicat,
alturi de Torvald. A rmas acolo pentru cteva clipe,
cercetnd marea, apoi a scuturat din cap: Nu o vd! Ai ochi
ca de uliu.
Torvald a ridicat un bra i i-a artat.
Acolo, a spus. Este doar un punct alb, care se ridic din
cnd n cnd deasupra orizontului.
Hastein a cercetat n direcia indicat de Torvald. A privit
n tcere marea, mult timp, iar noi, membrii echipajului, am
stat cu ochii pe el. n cele din urm, a ncuviinat.

112
Acum o zresc, a zis. Este nc foarte departe, dar se
apropie. Pentru c avem velele coborte, echipajul acela nu
va reui s ne zreasc.
arpele a alunecat lng corabia noastr. Stig, cpitanul,
l-a strigat pe Hastein:
Ce vezi?
Este un vas cu pnze, a rspuns nobilul, artndu-i
direcia. A pornit pe mare dinspre gura rului.
Stig s-a ntors i a privit.
Da, acum o vd. Pare fi o corabie destul de mare, dar
se mic foarte ncet. Un vas comercial, pun pariu, plin ochi.
La dimensiunile astea, probabil c a cobort pe ru, dinspre
Ruda.
O atacm sau o lsm s treac? a ntrebat imediat
Torvald.
Hastein a tcut pre de cteva clipe, privind n direcia
vasului care se apropia.
O atacm, a rspuns n cele din urm. Brbaii din
ambele corbii i-au manifestat veselia n surdin. O vom
vna aa cum lupii vneaz cprioarele, a continuat,
adresndu-i-se lui Stig. Eu duc Pescruul ct mai n josul
golfului, spre gura rului. Vom sta aproape de mal. Dac
francul de la crm pstreaz direcia de acum, nu ne va
vedea atunci cnd trecem. Voi stai aici n ateptare. Cnd
corabia francilor se apropie, pornii i o interceptai. Dac
fuge pe mare, va depinde de voi s o prindei, dar nu cred c
va face asta. Nu i va lua mult cpitanului s-i dea seama c
suntei mai rapizi dect el. Dac are ct de ct minte, se va
ntoarce i va porni spre gura rului. Atunci l vom prinde
ntre noi. Hastein a ridicat vocea: i voi toi, de pe ambele
113
corbii, inei seama: dac membrii echipajului comercial
rezist, fac asta cu preul vieii. Dar nimeni s nu omoare
cpetenia francilor. El cunoate rul i vom avea nevoie de
un pilot care s ne ghideze n zilele urmtoare.
Am apucat vslele i am pornit. Torvald ne crmea
aproape de insulele joase de lng mal, stnd cu ochii pe
brbatul care msura adncimea apei. Cu pnzele coborte,
Pescruul se lsase att de mult n jos, nct doar catargul i
capul dragonului se ridicau deasupra valurilor. De la
distan, chiar trebuie s fi semnat cu un dragon care
noat n apropierea rmului, n cutare de prad.
Ct de departe nspre gura rului ar trebui s ducem
Pescruul? a ntrebat Torvald.
Mai e de mers, a rspuns Hastein. Cu ct ne apropiem
mai mult nainte s ntindem capcana, cu att va fi spaiul
mai ngust, iar francii vor avea mai puin loc de manevr.
O vreme, am vslit n tcere. Muream de curiozitate s
tiu ce se ntmpl. Se pare c i Tore era curios, aa c,
ntr-un final, a ntrebat:
Stpne Hastein, unde este vasul francilor? Poi vedea
arpele?
Vasul comercial are nc pnzele ridicate, i-a rspuns
Hastein. Nu vd arpele. Nu, ateapt! Uite-l!
Hastein l-a privit n tcere o vreme, apoi a vorbit iar:
Cpitanul franc l-a vzut. Strnge velele i se apropie.
Ridicai vslele! a strigat apoi. Odihnii-v puin, frailor, ct
timp francul se ntoarce i o ia spre noi. Am strbtut drum
lung. Capcana e pus.
n afar de Hastein i Torvald, Pescruul avea la bord
treizeci i nou de oameni, cu nou rzboinici mai mult
114
dect era nevoie pentru cele cincisprezece perechi de vsle.
Hastein a ordonat ca doi dintre membrii de rezerv ai
echipajului s ne nlocuiasc pe Tore i pe mine. Acetia i
puseser deja coifurile i i luaser sbiile i nu preau
mulumii.
Tore, Halfdan, aducei-v arcurile i venii cu mine la
prora, ne-a spus Hastein.
Restul rzboinicilor de rezerv se aflau deja acolo i
scoteau colaci de funie groas dintr-o mic zon de
depozitare de sub platforma ridicat, pe care i legau de
ancore cu patru gheare. Doi dintre brbai au dus una dintre
funii n spate i au fixat-o de baza catargului. Ceilali trei au
rmas la prora, cu Hastein.
Cnd agm vasul francilor, i-a instruit Hastein, voi
vei urca la bord mpreun cu mine, n timp ce Tore i
Halfdan ne vor acoperi cu arcurile. inei minte cu toii, l
vreau pe cpitan viu. Hastein a pit pe puntea prorei, a
verificat poziia vasului comercial i apoi i-a fcut semn lui
Torvald. Torvald, ntoarce vasul! a strigat el. Du-ne n golf. E
timpul s ne facem apariia i s le artm francilor c le-a
venit sfritul.
La ordinul meu! a urlat Torvald. Vslele de la timon,
napoi, vslele de la babord, tragei! Pregtii! Vslii, vslii,
vslii... ncet, Pescruul s-a rotit pe loc, pn cnd prora a
ajuns n dreptul gurii golfului. Pregtii! a strigat Torvald, iar
brbaii i-au ridicat vslele deasupra apei. Pregtii! a
strigat din nou. Tragei!
Cu toii ca unul, oamenii i-au vrt vslele n ap, apoi
s-au lsat pe spate, aezai pe cufere, i au tras cu putere.
Pescruul a pornit nainte, la nceput nesigur, apoi
115
prinznd vitez cu fiecare lovitur de vsl i apropiindu-se
de nava comercial.
Privind de la prora, am zrit arpele urmnd vasul
francilor, cu vslele lucind n zare. Bondocul vas al
negutorilor prea ncet i greoi, n comparaie cu cei doi
urmritori care spintecau marea i naintau spre el.
Tore, care sttea lng mine la prora, a artat nspre vasul
comercial.
Privii vela, a spus. i schimb cursul. Ce face
cpitanul franc?
Rspunsul a venit o clip mai trziu, cnd vasul, spre care
naintasem frontal, a virat i a pornit drept spre noi.
Tunete i fulgere! a exclamat Hastein. Are un cpitan
viteaz. Vrea s ne drme dac nu i facem loc.
Totui, lund-o spre noi, vasul a pornit i contra vntului.
A nceput s piard vitez, iar arpele venea cu repeziciune
n urma lui. Sgeile aruncate dinspre arpe au descris o
curb n aer i s-au ndreptat spre vasul francilor. Am vzut
cteva nimerind n ap, dar altele au czut peste int.
Distana era prea mare i fuseser trase de pe o punte
mictoare, dar probabil i-au fcut pe franci s se
adposteasc, pentru c un col al velei ncepuse s fluture i
nimeni nu s-a micat s o pun la loc.
Vasul comercial era nc pornit n direcia noastr i se
apropia rapid, dar acum era clar c arpele avea s l ajung
din urm. Cpitanul franc era singur pe punte i sttea pe
vine, ca s se fereasc, innd o mn pe timon i o alta pe
un scut.
arpele a trecut pe lng vasul comercial. Cnd a ajuns
lng prora acestuia, doi rzboinici au aruncat nite ancore
116
cu patru gheare. Crligele de fier au zornit pe punte, chiar
n faa cpitanului franc, iar rzboinicii care le aruncaser
s-au sprijinit de marginea arpelui i au tras de funii,
agnd crligele de marginea vasului. Prora arpelui s-a
nclinat spre el.
Cpitanul francilor s-a aplecat n fa i a fluturat o
secure, tind una dintre sfori. Dou sgei au nit de pe
arpe i s-au nfipt n marginea vasului comercial, chiar
lng cea de-a doua ancor, fcndu-l pe franc s se repead
la pror, ca s se ascund.
Un rzboinic s-a urcat pe vrful prorei arpelui i s-a
balansat acolo, ateptnd s sar, sprijinindu-se doar cu o
mn de capul dragonului, n timp ce alii din spatele lui
trgeau de funia rmas, apropiind tot mai mult cele dou
corbii. Vslaii de pe arpele trseser deja de vsle, ca s se
asigure c nu vor fi strivite ntre nave, iar greutatea ncepea
s trag n jos vasul comercial, ncetinindu-l nc i mai
mult.
Eram foarte aproape acum.
Ridicai vslele! a strigat Hastein. i trgei-le
nuntru!
Torvald a sltat fusul crmei, balansndu-ne, astfel c am
trecut pe lng babordul vasului comercial, care se nla
deasupra punii joase a Pescruului. Cnd am trecut pe
lng vasul francilor, trei ancore cu gheare, dou aruncate de
la prora i una din mijlocul navei, au zburat cu bolt i au
agat-o.
Vasul dumanilor era acum captiv din ambele pri. La
bordul Pescruului, brbaii i-au lsat vslele s cad cu
zgomot pe punte i au apucat funiile cu ancore, lipind vasul
117
nostru de cel inamic. Hastein i-a agat scutul pe spate i a
urcat pe fila de bordaj din vrful Pescruului, a apucat
marginea vasului comercial i s-a urcat la bordul acestuia.
Ceilali doi rzboinici de la prora noastr au fcut la fel, n
timp ce Tore i cu mine am privit copastia vasului francilor,
cu sgeile pregtite n arcuri.
Deodat, un navigator franc s-a ridicat deasupra
balustradei, a fluturat un par i l-a izbit cu putere n fa pe
rzboinicul care se urca n stnga lui Hastein, lsndu-l s
cad fr cunotin pe puntea Pescruului. Am tras de arc,
dar, nainte s intesc, Tore a nfipt o sgeat n gura
marinarului, care a disprut din vedere.
Hastein a ajuns n vrful copastiei vasului comercial i a
escaladat-o. i-a pus scutul n fa, a scos sabia i s-a lsat
jos, pe puntea vasului franc. Cu el se mai afla un rzboinic,
care a fcut la fel. Nu i-am mai vzut, dar am auzit strigte
de groaz i durere. Dup cteva clipe, urletele au ncetat.
Trei rzboinici de pe arpele, unul dintre ei fiind
cpitanul, Stig, se urcaser deja la bordul vasului comercial,
la pupa. L-au ncolit pe cpitanul franc i s-au apropiat de
el ncet, cu scuturile n fa. Brbatul s-a lsat n jos, n
spatele propriului scut, privind peste marginea acestuia. n
mna dreapt i inea securea pregtit.
Deodat, Stig i rzboinicii lui s-au npustit n fa,
izbindu-i scuturile de el. Dndu-se napoi, francul a lovit cu
securea, dar Stig a parat-o foarte uor cu scutul. Rzboinicul
de lng el i-a rsucit propria secure n mn i l-a izbit pe
franc n ncheietura minii cu patul. Cpitanul francilor a
urlat de durere i a dat drumul armei. Stig i-a ridicat sabia
i l-a lovit cu mciulia pe franc, doborndu-l pe punte.
118
Ali rzboinici de pe Pescru au urcat pe puntea vasului
franc, dar acum era linite. Lupta se ncheiase deja.
Hastein i-a fcut din nou apariia, aplecndu-se peste
margine.
Halfdan! a strigat el gfind. Urc aici! Vreau s-i pun
ntrebri cpitanului francilor i am nevoie s traduci!
Hai, a spus Tore, ntinznd mna. D-mi mie arcul i
tolba cu sgei. Nu vei avea nevoie de ele acum.
i mulumesc, i-am spus, nmnndu-i-le.
Cnd m-am ntors i am nceput s urc la bordul vasului
francilor, Tore a adugat:
Adu-mi sgeata, dac tot te duci acolo.
Cnd mi-am urcat picioarele peste marginea corbiei
francilor, am privit n jos. Brbatul pe care l intise Tore era
ntins pe puntea principal, dedesubtul meu. Trupurile altor
apte marinari zceau n jurul lui. Puntea era ptat de
sngele care curgea din rnile lor numeroase. M-am lsat cu
grij pe punte i am pit printre priaele roii care se
rspndeau tot mai mult cu fiecare legnare a vasului.
Brbatul pe care l ucisese Tore era ntins pe spate, cu
captul i penele sgeii ieindu-i din gur. Sgeata intrase
de jos n sus i i strpunsese craniul. Am apucat-o chiar sub
pene i am ncercat s-o smucesc. Nu s-a clintit din loc.
Mi-a fi dorit ca Tore s vin i s-i recupereze singur
sgeata. Ar fi trebuit s-i spun s fac asta, dar acum era prea
trziu. Se atepta s i-o aduc. Nu voiam s cread c m tem
de snge i de moarte.
Ochii brbatului ucis erau deschii. Aveam impresia c
vede tot ce fac. Pentru o clip, m-am gndit s rup sgeata i
s-i spun lui Tore c nu merita recuperat, dar nu voiam
119
s-mi mnjesc onoarea cu o minciun. Am pus un picior pe
fruntea mortului, acoperindu-i ochii, i, privind n alt
parte, am tras cu putere. Cu un sunet ca de ventuz, sgeata
s-a eliberat.
M-am urcat pe puntea ridicat a pupei mult mai nalt
i mai mare dect cea de pe Pescruul unde m atepta
Hastein. Cineva aruncase o gleat cu ap peste faa
cpitanului franc, ca s-l trezeasc. Era sprijinit de marginea
vasului, cu picioarele ntinse n fa. i inea capul n mini
i gemea. Un pria subire de snge i curgea pe fa, iar
prul i era ncleiat acolo unde l lovise Stig.
Spune-i, m instrui Hastein, numele meu i c sunt
un nobil danez.
M-am adresat cpitanului n latin:
Numele brbatului care i vorbete este Hastein. Este
o mare cpetenie printre danezi. Tu eti prizonierul lui acum.
Francul a ridicat privirea cnd m-a auzit vorbind. A privit
sgeata din mna mea, ngrozit. Sngele care curgea din
sgeat formase o pat pe punte.
Unde este echipajul meu? a ntrebat el, adresndu-i-se
lui Hastein pe limba noastr. I-ai omort pe toi?
Au ales s se lupte n loc s se predea, a rspuns
Hastein. Nu a fost deloc o alegere neleapt. I-a costat viaa.
La cuvintele lui Hastein, m-am gndit la puntea plin de
snge de pe care tocmai urcasem. Oamenii mori erau nite
simpli marinari. Nici unul nu avea armur sau mcar scut.
Nu vzusem arme adevrate acolo, doar un par, un harpon
cu mnerul lung i cteva cuite. Aceti oameni nu
avuseser nici o ans n faa rzboinicilor cu experien, cu
scuturi, armuri i sbii. M-am ntrebat dac Hastein le
120
dduse cu adevrat ocazia s se predea. Dac le-ar fi vorbit,
am ndoieli c ei ar fi priceput.
Urmtoarea ntrebare a lui Hastein a prut s-mi
confirme suspiciunile.
Cum se face c vorbeti limba nordicilor? l-a ntrebat
Hastein pe cpitan. Puini franci cunosc limba noastr i, cu
toate acestea, tu o vorbeti bine.
mi ctig viaa din comer, a explicat francul. n anii
trecui, am venit adesea cu mrfuri prin inuturile voastre.
Nu sunt un duman al danezilor. Nu ai avut nici un motiv
s-mi ataci vasul i s-mi omori echipajul. Nobil sau nu, eti
doar un pirat ordinar. Spre sfritul discursului, vocea
francului a nceput s tremure i lacrimile i-au udat obrajii.
Unii dintre oameni au navigat mpreun cu mine mai bine
de zece ani, a adugat.
Cum te cheam? l-a ntrebat Hastein.
Wulf, a rspuns francul.
Hastein s-a lsat pe vine, lng el.
mi pare ru c te ntristeaz pierderea oamenilor ti,
i-a spus cpitanului. i eu am simit durerea unor asemenea
pierderi. Nu este nici o ruine n lacrimile tale. Dar spui c
nu-mi eti duman. Aici greeti. Eti franc, iar eu sunt
danez. Regii ti au luptat mpotriva oamenilor mei n trecut.
Ei ne-au transformat n dumanii lor. Este nenorocul tu c
au fcut asta. Nu i condamna pe danezi pentru c nu uit
nelegiuirile care li s-au fcut cndva.
Nu eu am ales ca francii s porneasc la rzboi
mpotriva danezilor n trecut, a rspuns Wulf.
Nu, a czut de acord Hastein. Nu a fost alegerea ta. Iar
acum danezii ntorc rzboiul asupra francilor i nici aceasta
121
nu este alegerea ta. Este soarta ta ns i soarta tuturor
francilor care se ivesc n calea noastr. Nu poi scpa de asta.
Hastein s-a ridicat din nou.
Vii dinspre Ruda?
Da, a confirmat Wulf, dnd din cap. Acolo triesc.
Dei acum m tem c nu voi mai vedea niciodat locul acela.
Hastein a zmbit. Era un zmbet rece, tios.
Cred c vei mai vedea Ruda, a zis. Destul de curnd.

n noaptea aceea, ne-am instalat tabra pe o insul lung


de lng gura rului. ncrctura de pe vasul francului
includea butoaie cu vin, pe care Hastein le-a mprit flotei.
n timp ce rzboinicii din armata noastr beau ca s
srbtoreasc sfritul lungii cltorii spre sud, cpeteniile
Ragnar, Hastein i Ivar s-au ntlnit n consiliu, n jurul
unui foc pe care Cullain l aprinsese n faa cortului lui
Hastein. Echipajul Pescruului s-a adunat pe rm, n jurul
lor, bnd, rznd i bucurndu-se c simte din nou
pmntul sub picioare. Eu m-am apropiat de cortul lui
Hastein, ca s ascult ce se discuta n consiliu. Era prima mea
experien de rzboi. Voiam s tiu ce se plnuia.
Am avut parte de o cltorie lung pn n acest
punct, a spus Ragnar. Dar zeii ne-au zmbit. Vremea a fost
bun i nu am pierdut nici un vas. Sper c Bjorn va avea i el
o cltorie bun atunci cnd pornete cu restul corbiilor n
urma noastr.
Da, a ncuviinat Ivar. Se sprijinea ntr-un cot, sttea
cu picioarele ntinse i bea vin dintr-o cup de argint. Dac
mergem prea mult n susul rului, departe de sigurana
mrii, vom avea nevoie de fiecare rzboinic promis i ne vom
122
dori nc mai muli. i-a golit cupa i a ntins-o n direcia
lui Cullain: Mai pune-mi vin.
Ivar are dreptate, a spus Hastein. Le va lua ceva timp
francilor s-i grupeze forele. Dar, odat ce-o vor face,
trebuie s avem mare grij, cci armatele lor se pot mica
rapid, iar lupttorii le sunt foarte vajnici. Am mai luptat cu
ei. n plus, cu siguran c vor fi mai numeroi dect noi.
Trebuie s ne micm i noi cu repeziciune, a spus
Ivar. nainte ca francii s aib timp s reacioneze n faa
prezenei noastre. Mine, oamenii notri trebuie s se
rspndeasc prin inut, de ambele pri ale rului, i s
caute cai. Clare, pot ataca rapid i pot ptrunde adnc n
inuturile francilor. Cu ceva noroc, putem s-i nimicim i s
plecm nainte ca armata lor s aib timp de reacie.
Ragnar a scuturat din cap.
Nu am venit de att de departe i cu atta for doar ca
s jefuim cteva sate i mnstiri i apoi s ne retragem.
Oamenii notri se ateapt la przi considerabile i-i vom
lsa s le aib. Altminteri, ne va fi greu s-i controlm. Dar
am venit aici pentru mai mult de att. Am venit s pornim
rzboiul contra francilor. Puterea lor scade, n timp ce a
noastr crete. Trebuie s folosim aceast oportunitate ct
timp dumanii notri nu sunt organizai, ca s le dm o
lovitur puternic. Ne-am dezonora eund de teama a ceea
ce ar putea face francii.
Simeam c Ragnar are dreptate. Nu ne aflam aici doar
pentru a jefui, ci i pentru a ne proteja propriul inut. Cu
siguran Hastein era de acord. Doar el ne spusese asta, n
noaptea de dup consiliul regelui.

123
Ne aflm n inima inutului francilor, a argumentat
Ivar. Atunci cnd vor porni mpotriva noastr, v ateptai s
rezistai i s luptai mpotriva unei puteri mult mai mari?
i, dac navigm prea departe n susul rului, ar putea
ncerca s ne blocheze drumul napoi, fcndu-ne
imposibil retragerea. Este un risc pe care cred c nu merit
s ni-l asumm.
Poate c exist o cale de a micora riscul, a sugerat
Hastein. Avem nevoie de o baz pentru armata noastr. O
baz destul de puternic nct francii s ezite s ne atace,
dac este aprat de o armat att de mare ca a noastr. Cu o
asemenea baz ne putem proteja corbiile i putem atepta
ca francii s fac o greeal. Aflai n siguran, putem s-i
determinm pe franci s joace dup cum dictm noi. Dar,
fr ea, vom fi forai doar s reacionm la aciunile armatei
lor. Va fi ca i cum am juca hnefatafl. Cel care doar
reacioneaz la micrile dumanului de obicei pierde.
sta nu este henfatafl. Nu ne jucm cu piesele pe o
tabl, a spus Ivar. Mutm vase i oameni ntr-un inut
ndeprtat i ciudat. Ne aflm n Francia. Unde am putea
gsi o baz att de puternic?
n Ruda, a rspuns Hastein.

124
8. Ruda

Trebuie s fii nebun! exclam Wulf. Nu mi-a trda


niciodat oamenii!
Nu te gndi la asta ca la o trdare a oamenilor ti, i
spuse Hastein. Poi salva multe viei.
S salvez viei? Ajutndu-v s punei mna pe ora?
M credei prost?
Cnd Ragnar i Ivar plecaser spre vasele lor, Hastein,
care m vzuse stnd alturi, m trimisese s-l aduc pe Wulf
de la bordul Pescruului, unde era inut legat i sub strict
supraveghere. Francul era vlguit. Avea prul nclit de
snge, iar faa i era palid deasupra brbii albe, scurte.
Vom lua Ruda cu sau fr ajutorul tu, i spuse
Hastein. Dei, fr tine, va fi o lupt grea i probabil vom
pierde o mulime de rzboinici.
Nu-mi pas dac mor rzboinicii ti, spuse Wulf. Sper
s moar.
Nu m atept s-i pese de viaa oamenilor mei. Dar,
dac i pierd muli camarazi, rzboinicii mei se nfurie.
Dorina lor de snge i de rzbunare va fi mare i i vor
vrsa mnia asupra oamenilor din oraul tu. Te-ai aflat n
Ruda acum patru ani, cnd oraul a fost cotropit?
Nu, eram plecat, spuse Wulf.
Eu am fost acolo, i spuse Hastein. Eu am fost cel care
i-a condus pe rzboinicii care au atacat oraul. Cnd am
reuit s intrm n cele din urm, muli dintre oamenii
notri muriser i nc i mai muli erau grav rnii. Inimile
noastre s-au umplut de furie i de dorin de rzbunare.
125
Muli oameni din Ruda au murit n acea zi, dei nu ar fi
trebuit. Aa este rzboiul. Oraele care rezist asediului
pltesc un pre mare atunci cnd sunt, n sfrit, nvinse.
Un pre mare? ntreb Wulf indignat. Pentru tine,
astea sunt doar cuvinte. Ce tii tu despre preul pe care l-a
pltit Ruda? Cnd oamenii ti au atacat oraul, fratele meu a
fost ucis n timp ce ncerca s-i protejeze soia. Doi dintre
rzboinicii votri au violat-o. L-au tiat n buci atunci
cnd a ncercat s-i opreasc.
Hastein ridic din umeri.
Este exact cum i spun. Dac lupttorii notri sufer
pierderi masive atunci cnd asediem oraul, se vor nfuria i
vor cuta vrsare de snge. Dac se ntmpl acest lucru, nu
vor putea fi controlai nici de mine, nici de altcineva.
Cucerirea oraului nu este o ipotez. Chiar vom cuceri i
chiar vom prda Ruda. Eti un prost dac i nchipui
lucrurile altcumva. Dar soarta oamenilor din Ruda se afl n
minile tale. Ajut-ne s lum oraul rapid i cu puine
pierderi de viei omeneti. Poate c cei din Ruda i vor
pierde averile, dar mcar i vor pstra vieile.
mi era mil de Wulf. Nobilul l punea n faa unei alegeri
dificile. Am privit chipul lui Hastein, de parc a fi ncercat
s citesc gndurile ascunse n spatele ochilor si albatri. M-
a ntmpinat o privire rece, neclintit. Hastein a rmas tcut
i i-a dat timp de gndire. n cele din urm, Wulf a privit n
zare i a scos un oftat puternic.
Trebuie s garantezi sigurana familiei mele, a spus el.
Nu trebuie s peasc nimic. i dac oamenii afl rolul meu
n toat povestea asta, va nsemna c sunt mort de ndat ce
prseti oraul.
126
S-a fcut, a fost de acord Hastein.
A artat nspre mine, apoi nspre Tore, care tocmai se
apropiase.
Cnd intrm n ora, aceti doi rzboinici te vor urma
la tine acas i o vor proteja mpotriva oricrui atac. Vor
rmne acolo ct timp vom ine Ruda sub asediu. Tu i vei
hrni i i vei adposti. n schimb, ei i vor opri pe ceilali s
atenteze la sigurana familiei tale.
Tore prea indignat. La fel i Wulf. A artat nspre mine:
Nu vreau ca omul sta s locuiasc n casa mea, a
protestat el. L-a ucis pe secundul meu. Alain era ca un fiu
pentru mine.
Am scuturat din cap.
Nu am omort nici un om de pe vasul tu, i-am spus.
Mini, m-a acuzat. Te-am vzut innd blestemata aia
de sgeat n mn i l-am vzut pe Alain cznd, strpuns
cu ea.
Nu am tras eu acea sgeat. Doar am recuperat-o.
Sgeile sunt prea valoroase.
Este adevrat, a intervenit Tore. M aflam lng el pe
puntea vasului nostru n timpul luptei. Nu el i-a omort
omul.
Tore i cu mine ne-am privit scurt, apoi ne-am ntors
spre Wulf. Era mai bine s nu i spunem c Tore fusese cel
care l omorse pe Alain.
i-i ofer pe aceti brbai ca s-i pzeasc familia, i-a
spus Hastein lui Wulf. Nu pe alii. Nu decizi tu cum s le
ordon oamenilor mei. Dac nu doreti ajutorul lor,
protejeaz-o singur.

127
Suntei nite diavoli pgni, cu toii, a murmurat
Wulf. Dumnezeu s v pedepseasc pentru pcatele voastre
mpotriva bunilor cretini.
Cheam-i dumnezeul, dac vrei, a spus Hastein. Nu
ne temem de el. i nu cred c te va salva, dup cum nu i va
salva nici familia. Numai noi putem face asta, pentru c noi
deinem puterea acum. D-mi un rspuns. Ne ajui sau nu?
Ce vrei s fac? a ntrebat Wulf.

Ca s mergem n susul rului, trebuia s vslim cu putere.


Cltoria noastr a fost ncetinit nc i mai mult de ritmul
vasului capturat, pe care Hastein insistase s-l lum,
considerndu-l crucial pentru planul su. Nefericit denumit
Rndunica, avea traversa de punte lat i, cu doar dou
perechi de vsle, era clar c nu fusese construit pentru
deplasarea rapid. Torvald i spusese lui Wulf c ar fi trebuit
s-i numeasc vasul Broasca estoas.
Insuli numele rndunelelor cu putina asta gras i
greoaie pe care o numeti corabie, remarcase el.
Rndunelele sunt psri graioase i iui.
Avansnd lent n amonte, am avut n dese rnduri ocazia
s atacm satele, iar numrul cailor notri a crescut
considerabil.
Echipajul Pescruului nu a luat parte la aceste atacuri,
spre nemulumirea oamenilor si. n cltoria n susul
rului, Ragnar l-a pus pe Hastein s conduc vasul de nego
capturat, de vreme ce el insistase s-l ia. Zece membri ai
echipajului Pescruului, printre care Torvald, Tore i cu
mine, au fost desemnai de Hastein s fie echipajul pentru

128
vasul comercial, mpreun cu Wulf. De restul oamenilor
Pescruului era nevoie pentru a vsli.
Torvald a fost cel care s-a plns cel mai mult din pricina
acestei nsrcinri. Tnjise s conduc atacul asupra unei
mnstiri a francilor de la jumtatea drumului dintre mare
i Ruda.
Am atacat mnstirea acum patru ani, mi-a spus. A
fost o aciune foarte profitabil. nalii prelai ai Hristosului
Alb ne-au pltit douzeci i ase de livre de argint ca s
eliberm preoii capturai acolo i nc ase livre ca s nu
dm foc mnstirii. De-abia ateptam s atac din nou.
Hastein nu a fost deloc micat de dorinele lui Torvald.
Vei crmi aceast corabie n susul rului, avnd un
avans de o jumtate de zi fa de flota noastr, i-a spus. Dac
vreun franc anun n Ruda c a vzut-o, vreau s par c nu
are nici o legtur cu forele noastre. Ai rbdare. i vei
primi recompensa n Ruda. Echipajul nostru va fi primul
care va intra n ora, aa c vei fi primul care-i ia partea de
prad.
ntr-un sfrit, Wulf l-a anunat pe Torvald c ne aflam la
mai puin de o jumtate de zi de Ruda. Ne-am apropiat de
malul rului, iar Torvald a trimis un brbat n aval, ntr-o
brcu, ca s anune flota.
Cteva ore mai trziu, un grup mare de rzboinici s-a
apropiat, condus de Hastein i de Ivar. Apoi Ivar a trimis
cercetai ca s studieze mprejurimile i s se asigure c nici
un franc nu se afla prin preajm ca s avertizeze Ruda.
Ceilali au pornit clare spre locul n care fusese ancorat
Rndunica.

129
Hastein i ali zece rzboinici au desclecat i s-au crat
la bord. Hastein s-a ntors i a strigat nspre Ivar, al crui cal
blat mnca din iarba gras de pe malul apei n timp ce
stpnul lui privea pregtirile noastre.
Nu i duce oamenii aproape de ora nainte de lsarea
ntunericului, i-a spus Hastein. Nu vreau ca francii s-i dea
seama ct de aproape se afl armata noastr. Dac reuim s
capturm poarta oraului, vom arunca o sgeat aprins spre
cer. Cnd vezi acest semnal, trebuie s venii ca vntul. Vom
fi prea puini i nu vom rezista.
Vom veni, a spus Ivar.
A ridicat un corn pe care l inea agat de umr. Fusese
lustruit i mpodobit cu argint la margine i la gur.
Cnd auzi cornul acesta sunnd, vei ti c suntem
aproape.

Oamenii notri au vslit toi cu rndul, la bordul


Rndunicii.
Nu vreau s vsleasc nimeni pn obosete, ne-a spus
Hastein. Cu toii vom avea nevoie de for n lupta care ne
ateapt.
ntunericul nvluise rul de mult vreme,
ncetinindu-ne nc i mai mult progresul. Deodat, am
vzut primele lumini care marcau prezena oraului. Preau
s pluteasc deasupra apei, ca i cum Ruda ar fi fost
construit deasupra unei stnci. Mi-am spus prerea,
fcndu-l pe Wulf s rd cu putere.
Da, sunt stnci la Ruda, a spus el. Dar au fost
construite de oameni. Ruda este nconjurat de ziduri nalte
de piatr, ct doi oameni aezai unul pe umerii celuilalt.
130
Acele lumini pe care le vezi, deasupra nivelului rului, sunt
torele purtate de paznicii care patruleaz pe zidurile
oraului.
Hastein ne spusese c Ruda era protejat de ziduri
puternice, dar nu m ateptasem la nimic de felul acesta.
Hedeby, cel mai mare ora din ntregul inut danez, avea
doar un an i un zid din pmnt acoperit cu palisade din
lemn. Construcia unor ziduri masive din piatr de jur
mprejurul oraului prea o lucrare supraomeneasc.
Cum au construit oamenii din Ruda asemenea ziduri?
l-am ntrebat pe Wulf.
Nu le-au construit ei, a rspuns. Zidurile au fost
ridicate cu mult timp n urm, de romani, cei care au
stpnit cndva aceste inuturi.
Eram mulumit c ne luptam doar cu francii, nu i cu
romanii. M ntrebam ce se ntmplase cu ei. Speram c nu
francii fuseser cei care i alungaser de pe aceste
pmnturi.
Cnd ne-am apropiat de ora, opt dintre noi, inclusiv eu,
Tore i Odd, ne-am pregtit. Ne-am ascuns armurile sub
tunici simple, uzate, luate de pe la fermele i satele pe care
le atacasem, i ne-am vrt coifurile n saci. Pe puntea prorei
am fcut o targ din patru scuturi aezate peste dou sulie
i am acoperit i fixat totul cu pelerine. Ne-am aezat armele
n vrf i le-am acoperit cu o alt pelerin. M-am ntins pe
targ, jucnd rolul unui membru al echipajului care, fiind
rnit, trebuie transportat la rm rol pe care l ctigasem
pentru c eram cel mai uor dintre noi. Doar Hastein avea
mai mult dect un cuit asupra lui i vrse sabia i teaca

131
pe un crac al pantalonilor i i ascunsese mnerul sabiei sub
tunic.
Ceilali rzboinici de la bordul Rndunicii se lsaser pe
vine, ascunzndu-se n umbrele de pe puntea central, i se
acoperiser cu pelerinele pentru a ascunde orice sclipire a
armelor sau a armurilor. Unii s-au strecurat sub prora i
pupa, n spaiile n care fusese stocat vinul lui Wulf nainte
s-l bem noi.
Nu uita, i-a spus Hastein lui Torvald, pe care l pusese
s conduc oamenii rmai la bord. Cnd mi auzi
chemarea, aduci coifurile i restul scuturilor. Vom avea
nevoie de ele.
Cnd vasul a trecut pe lng marginea terenului defriat
care nconjura oraul, am auzit strigte de pe ziduri i am
vzut tore pornind spre turnul care forma colul de aprare
din aval. La lumina focurilor, de-abia am reuit s zresc un
debarcader de-a lungul malului, sub ziduri. De mal fuseser
sprijinii buteni i stlpi nguti, iar din loc n loc se vedeau
vase i brci andocate.
Wulf a crmit vasul ctre un stlp liber, n faa porii de
lemn din centrul zidului. Torele de deasupra ne urmreau
i se micau de-a lungul peretelui masiv, pn cnd s-au
oprit n mnunchi deasupra porii. Cnd ne-am apropiat de
ponton, am vzut sclipirea sulielor i a coifurilor. O voce
dinspre zid a strigat ntr-o latin cu accent puternic:
Cu ce vas ai venit? Cine e acolo?
E Rndunica, a rspuns Wulf. Sunt eu, Wulf.
O voce diferit a vorbit de data aceasta dinspre grupul de
paznici de pe zid.
Wulf, tu eti? Sunt eu, Otto!
132
Este un prieten de-al meu, i-a murmurat discret lui
Hastein.
Apoi a strigat spre zid:
Otto? Da, eu sunt!
Cum se face c te- ai ntors aici acum, n miezul nopii?
Wulf nu a rspuns imediat, cci se concentra s ntoarc
Rndunica spre mal, lsnd curentul lent s o conduc pn
la chei. n acest timp, vslaii i scoteau vslele. S-a urcat pe
margine i a legat o funie de la pupa de un stlp, n timp ce
Tore proceda la fel la prora.
De ndat ce vasul a fost asigurat, Wulf a rmas tcut pe
digul ngust, cu minile n olduri, privind poarta i
gardienii de pe zidul de deasupra. Brusc, a nceput s
mearg n direcia malului. M-am ntrebat dac are de gnd
s fug la poart i s-i avertizeze pe franci de prezena
noastr. Pesemne acelai gnd trecuse i prin mintea lui
Hastein, pentru c a pit pe marginea vasului i i-a optit
lui Wulf cnd a trecut pe lng el:
Nu mai nainta. Nu poi fugi mai repede dect sulia
mea.
Wulf a mai fcut civa pai. M-am gndit c este dispus
s rite, dar, n cele din urm, s-a oprit mai ncolo de prora i
a strigat ctre francii care priveau de pe ziduri:
N-am mai ajuns la Dorestad! Marea era plin cu
nordici. Doar prin voia Domnului am reuit s-i vedem
nainte s ne vad ei i am reuit s scpm i s ne
adpostim pe ru.
Nordicii se afl pe ru acum, a rspuns Otto. Vasele lor
au fost vzute nu departe de aici. Cum se face c nu te-au
ajuns din urm?
133
Graia divin, a spus Wulf. Cu siguran c El ne-a
protejat i ne-a ascuns privirii lor. Chiar i aa, au fost
pe-aproape. Chiar astzi, la apusul soarelui, unul dintre
vasele nordicilor ne- a zrit i a pornit pe urmele noastre.
Trei dintre oamenii notri au fost nimerii de sgeile lor.
Cred c am scpat doar pentru c piraii se temeau s
navigheze pe ntuneric.
Pentru a susine vorbele lui Wulf, am scos un geamt
lung, fr vlag.
Francul care ne luase primul la rost a vorbit iar:
Va trebui s rmnei pe vas pn n zori. Contele a
dat ordine. Nici una dintre porile oraului nu va fi deschis
ntre apusul soarelui i rsrit ct timp nordicii sunt att de
aproape. Nu tim ct de repede vor veni.
Dac sosesc n noaptea asta? ntreb Wulf. tiu c nu
pot fi foarte departe. Ne vor mcelri dac ne gsesc aici.
Trebuie s ne dai drumul nuntru!
Vedeam cum Otto, prietenul lui Wulf, se certa cu
brbatul care tocmai vorbise, dar erau prea departe ca s
neleg ce spuneau. Wulf i-a strigat:
Otto, te rog, ai mil de noi! Nu ne lsa s murim aici,
n faa adpostului. Ajut- ne! Las- ne s intrm!
Am scos din nou un geamt, de data aceasta unul ascuit,
ncheind cu ceea ce credeam eu c ar fi plnsete care
nmoaie inima oricui. Tore, care se urcase din nou la bordul
Rndunicii dup ce legase prora, a murmurat:
Parc ai fi o femeie n durerile facerii. Sper c nu te vei
comporta n halul sta dac vei fi rnit cu adevrat.
Santinela de pe zid se mbunase.
Bine, atunci. Intrai! Dar grbii- v!
134
Hastein a urcat pe chei, alturi de Wulf. Mergea niel
chiop din pricina sabiei ascunse n pantaloni. i-a pus un
bra n jurul umerilor lui Wulf, ca i cum ar fi fost rnit i ar
fi avut nevoie de ajutorul lui ca s ajung pn la poart.
Tore i Odd au transportat cu grij targa pn la marginea
vasului i s-au aliniat pe chei, n spatele lui Hastein i al lui
Wulf. Noi cinci ne-am apropiat de poart, iar cei trei rmai
au urcat i ei pe chei i au pornit n urma noastr. Astfel,
mica noastr armat de opt oameni ncepuse atacul asupra
oraului Ruda.
Cnd ne-am apropiat de zid, am vzut trei capete de
franci, acoperite cu coifuri. Ne priveau de pe metereze. Doi
ineau tore ca s ne lumineze drumul sau poate ca s vad
mai bine cine se apropia. Unul dintre franci a artat nspre
noi i i-a spus ceva omului de lng el. Acesta l-a chemat pe
al treilea mai aproape i ne-a artat cu mna. Eram sigur c
ne pricepuser vicleugul. Nici unul dintre oamenii notri
nu vedea ce fceau santinelele, pentru c toi ncercau s-i
ascund feele de franci. Voiam s-l avertizez pe Hastein, dar
ne aflam prea aproape de zid acum i nu a fi putut vorbi
fr s fiu auzit i de franci.
Poarta, o singur u construit din buteni groi, era
destul de lat nct s lase o trsur mai mic s treac. Cu
un scrnet din balamale, se deschise. Un singur rzboinic
franc inea o tor ntins spre noi. Un altul sttea n drum,
innd neglijent o suli n mn.
Cnd francul care venise s ne ntmpine a vorbit, l-am
recunoscut dup voce ca fiind Otto.

135
Wulf, unde este Alain? Nu l vd. i cine este acesta? a
ntrebat el, artnd nspre Hastein. Nu l-am mai vzut
niciodat.
Wulf a apucat mneca lui Otto i l-a zorit napoi, prin
poarta deschis.
Las-ne s intrm rapid, a spus. i explic totul cnd
suntem n siguran. Alain este mort.
Wulf i Otto au trecut prin poart, urmai ndeaproape
de Hastein, i au intrat n tunelul scurt care trecea prin zidul
masiv. Doar civa pai mai erau de fcut i aveam s fiu
nuntru i eu, la adpost de suliele santinelelor de
deasupra noastr.
Tore a intrat n pasaj ducnd captul din fa al trgii.
Francul care sttea n drum s-a lipit de zid, ca s ne lase s
trecem. Apoi Odd, care ducea captul din spate al trgii, s-a
mpiedicat de pragul din piatr al uii, blbnindu-se.
Targa s-a cltinat, aa c eu am apucat nnebunit de
marginea unui scut, ncercnd s nu m las aruncat la
pmnt. Simeam stiva de arme alunecnd sub mine. O
sabie i o secure au czut cu zgomot pe podeaua de piatr a
tunelului, chiar n faa gardianului franc.
Acesta le-a privit fr s neleag.
Ce e asta? a ntrebat el.
Tore a dat drumul trgii i s-a ntors spre franc.
Apucndu-l de umeri, l-a izbit cu putere de zidul tunelului,
apoi l-a lovit n fa cu cotul. Santinela a czut n genunchi,
iar Tore l-a lipit cu faa de piatr. Francul a ncercat s se
ridice n genunchi, dar Tore s-a urcat n spinarea lui, l-a
apucat de cap cu amndou minile i i l-a rsucit. S-a auzit
un sunet ngrozitor, iar francul a rmas nemicat la pmnt.
136
Cnd Tore a dat drumul trgii, capetele celor dou sulie
au atins podeaua de piatr, elibernd scuturile,
dezmembrnd platforma improvizat i transformnd-o
ntr-un morman de haine, arme i scuturi. M-am rostogolit
pe o parte, apoi am nceput s-mi caut arcul i tolba cu
sgei.
Otto, care, mpreun cu Wulf i Hastein, ajunsese deja
aproape de captul tunelului, s-a ntors i a pornit n goan
spre noi. Hastein i-a scos sabia i teaca din ascunztoare,
apoi a nfipt lama sabiei n spinarea lui Otto cu atta for
nct vrful i-a strpuns pieptul. Cu un strigt necat,
francul muribund a czut n genunchi.
Este prietenul meu! a strigat Wulf.
Ai spus c nimeni nu trebuie s cunoasc rolul tu n
toat afacerea asta, s-a rstit Hastein.
A pus un picior n spinarea lui Otto i i-a mpins trupul,
recuperndu-i sabia.
Francii de pe zid strigau, ntrebnd ce se ntmpl.
Ceilali oameni ai notri au alergat prin tunel i au nceput
s-i scoat armele din grmad. Hastein a trecut pe lng ei
i s-a oprit chiar la intrare.
Torvald! a strigat el. La mine! Repede!
De pe zidul de deasupra noastr s-a auzit un corn, care a
dat alarma oraului adormit.
La arme, la arme! a strigat o voce. Nordicii atac! Sunt
la poarta rului!
Am gsit arcul meu i pe al lui Tore unul lng altul. I
l-am aruncat pe al lui, apoi mi-am pus tolba cu sgei pe
umr. Tore a trecut pe lng mine i a ridicat-o pe a sa din
grmad. Sgeata cu foc era nuntru.
137
Trebuie s i semnalizez lui Ivar, a spus el i a ridicat
tora pe care o scpase Otto, czut acum lng trupul su
inert.
n timp ce Tore alerga spre poarta deschis, un franc a
aprut n captul tunelului. i-a tras braul napoi ca s
arunce o suli nspre Hastein, care tocmai se lsa pe vine ca
s-i ia scutul din grmada de arme.
Ai grij! am strigat.
Hastein a ridicat privirea, apoi s-a aruncat n fa. Sulia a
trecut peste spinarea lui i l-a nimerit pe rzboinicul din
spatele lui n burt. Brbatul a scos un urlet i a czut peste
Hastein.
Francul de la gura tunelului i-a scos sabia i s-a ascuns
sub scut. O alt santinel a aprut n spatele lui, cu o suli
pregtit.
Odd, Halfdan, scpai de ei! a strigat Hastein,
mpingnd trupul rnitului i ridicndu-se. Dac ne in
prini aici, n tunel, suntem condamnai la moarte!
Odd i cu mine am pornit prin tunel unul lng altul,
scond sgei din tolbe i aezndu-le n arcuri. Hastein
venea n spatele nostru, urmat de ceilali oameni. Doar Tore
rmsese n spate. Sttea n genunchi, lng poart. Tora
arznd se afla la picioarele lui, iar sgeata cu foc, acum
aprins, era pregtit n arc.
Odd i cu mine am tras. Cei doi franci, aflai la doar
civa pai, i-au ridicat scuturile n fa. L-am intit n
picior pe brbatul cu sulia. Acesta a ipat i a czut pe spate,
strngnd sabia. Odd a nfipt o a doua sgeat n gtul lui.
Cellalt franc a luat-o la sntoasa. Urlnd ca un lup,

138
Hastein a trecut n fug pe lng mine, urmat de ali doi
rzboinici, iar francul s-a ndeprtat n goan.
M-am uitat la Tore. Ridicnd privirea, brbatul a ieit cu
grij pe poart, apoi s-a ascuns din nou la adpostul
tunelului. O suli s-a nfipt tremurnd n pmnt, n locul
n care se aflase cu doar o clip mai devreme. Mai ncolo, i
puteam vedea pe Torvald i pe restul rzboinicilor notri de
pe Rndunica apropiindu-se n fug.
Odd, Halfdan! a strigat Tore. Curai zidul!
Odd i cu mine am alergat afar din tunel, cu arcurile
pregtite. n dreapta noastr se afla o scar de piatr care
ducea prin interiorul zidului la meterezele de deasupra.
Hastein urcase deja jumtate i sttea deasupra trupului
francului care fugise din tunel. Deasupra, pe bastion, mai
rmsese o singur santinel. Se uita n jos, spre Hastein,
ridicnd o suli ca s o arunce. Odd i cu mine am tras
mpreun, iar santinela s-a cltinat i a czut, cu dou sgei
nfipte n piept.
Odd a alergat napoi la gura tunelului i i-a fcut semn
cu mna lui Tore. O clip mai trziu, sgeata de foc a pornit
pe cerul nopii.
Pentru moment, nu mai erau dumani pe care s-i
nfrngem, dar probabil aveau s-i fac apariia curnd. Am
scos tunicile care ne ascundeau armurile i ne-am pregtit
armele. mi vrsem pumnalul i securea n tolba de sgei
i am folosit rgazul ca s le transfer, prinzndu-le de
centur.
Torvald a ieit tropind din tunel, ducnd un mnunchi
de sulie pe un umr, urmat de ceilali rzboinici de pe
Pescruul care se ascunseser la bordul Rndunicii.
139
Ai pierdut doar un om? l-a ntrebat Torvald pe
Hastein.
Da, Olaf. E mort?
Pe aproape. Sulia a mucat adnc. Nu va mai apuca
dimineaa.
S-ar putea s nu fie singurul, a rspuns Hastein. Pn
acum, norocul ne-a surs, dar adevrata btlie de-abia
ncepe. Sper c Ivar nu va zbovi. Ai adus coifurile?
Unul dintre brbaii care veniser de pe vas a pit
nainte cu sacul plin de coifuri i i l-a ntins lui Hastein pe al
su, apoi a golit ncrctura pe pmnt. n timp ce mi-l
prindeam pe al meu, Tore a strigat:
Privii! Sus, pe zid!
Trei franci narmai cu sulie alergau de-a lungul
bastionului, apropiindu-se dinspre stnga. Tore a scos o
sgeat i a tras-o, nfignd-o n coapsa primului franc.
Acesta s-a cltinat i a czut, iar brbatul din spatele lui i-a
aruncat sulia nspre noi, apoi s-a lsat jos i i-a apucat
tovarul rnit de sub brae. Odd a tras spre el i l-a ratat,
dar sgeata mea i s-a nfipt chiar n piept. S-a cltinat, apoi a
czut de pe metereze, trgndu-i camaradul dup el. Cel
de-al treilea franc s-a ntors i a luat-o la goan. Tore l-a
nimerit n spate.
E ca i cum ai da jos veveriele dintr-un copac, s-a
ludat, apoi a alergat spre locul unde czuser trupurile
primilor doi franci, la baza peretelui.
Brbatul pe care l nimerisem eu era nemicat, dar
cellalt gemea i se tra pe pmnt. Tore i-a scos cuitul i a
tiat gtul rnitului, apoi a scos sgeile noastre din trupuri.

140
Vom avea nevoie de ele nainte s se termine noaptea
asta, pun rmag, a spus el ntorcndu-se i ntinzndu-mi
sgeata.
Zgomotul unor copite a rsunat pe strada care ducea la
poart, semnalnd un contraatac. Un grup de franci clare
i-a fcut apariia. Cnd ne-a vzut, cel din frunte i-a
ridicat mna i a dat un ordin. Clreii s-au oprit i au
nceput s se aeze n iruri, unul dup altul. Fiecare rnd
era compus din cinci oameni i se ntindea pe toat limea
strzii.
Nu mai vzusem niciodat asemenea rzboinici. Fiecare
purta un coif, un scut i o cma de zale sau o armur din
plcue metalice. Muli aveau, de asemenea, plci de fier
prinse la picioare, ca s-i protejeze. Cu toii erau narmai cu
sbii i sulie lungi.
Formai un zid din scuturi, repede! a strigat Hastein i
micul nostru grup de rzboinici a format o linie n faa
deschiderii tunelului.
Aruncai suliele spre feele cailor! le-a strigat Torvald
oamenilor, n timp ce formau linia. Facei-i s se dea la o
parte. Nu le permitei s treac peste noi.
Pe o voce mai domoal i-a murmurat lui Hastein, care
sttea lng el i se uita cum francii se aeaz n formaie:
Sunt prea muli, a spus. Ne vor ataca n valuri, iar noi
avem oameni doar ct s formm o singur linie. Va fi prea
uor de spart. S ne adpostim n tunel?
N-a ndrzni, a rspuns Hastein, scuturnd din cap.
Dac ne retragem n tunel, ne pot bloca cu doar civa
rzboinici, timp n care pot trimite ali oameni pe zidul de
deasupra porii, ca s ne in captivi n interiorul zidurilor,
141
fr acces la ntriri. Trebuie s rezistm aici pn cnd
sosesc Ivar i oamenii si. Cumva, trebuie s-i mpiedicm
s ne atace.
Hastein s-a ntors i i-a vorbit lui Tore.
Ia-i pe Odd i pe Halfdan. Voi trei suntei singurii cu
arcuri. Dobori-le linia din fa i mprtiai-le rndurile.
Am naintat i ne-am poziionat n faa zidului de
scuturi. Francii se aezaser deja n rnduri, iar rzboinicii
din fa i poziionau scuturile i suliele gata s atace. Am
cutat o int n timp ce mi scoteam o sgeat din tolb i o
fixam n arc. Un franc din centrul rndului din fa avea un
drapel prins de suli i le ddea ordine celorlali clrei.
Am intit spre faa lui, dar s-a micat prea repede i mi-a
parat sgeata cu scutul. Tore l-a ales tot pe el ca int, dar
sgeata lui a intrat adnc n pieptul calului. Sgeata lui Odd
a nimerit n gtul altui cal.
Caii sunt inte mai uoare! mi-a strigat Tore. n felul
sta doborm clreii, ca i cum am trage n ei.
Cei doi cai rnii s-au dat n spate, urlnd de durere, n
timp ce clreii trgeau de frie ncercnd s-i controleze.
Ceilali rzboinici au nceput s-i dea caii napoi n faa
zbuciumului celor n agonie.
Tragem mpreun la semnul meu ctre ceilali din
primul rnd, a spus Toke. Eu iau calul din dreapta, Halfdan
pe cel de alturi, iar Odd pe cel din stnga.
Am tras mpreun. Eram trei oameni care se puneau cu o
ntreag cavalerie.
Tragei! a strigat Tore, iar sgeile noastre au pornit
spre inte.

142
Trgnd de att de aproape, i-am mcelrit. Sgeata mea
s-a nfipt pn la jumtate n pieptul intei. Calul a rmas
nemicat cteva secunde, apoi picioarele din fa i s-au
nmuiat i a czut n genunchi. Clreul i-a trecut piciorul
peste capul animalului care se prbuea i s-a eliberat.
inta lui Tore s-a cltinat ntr-o parte i a czut
izbindu-se de peretele unei case de la marginea strzii.
Clreul a rcnit, cci piciorul i fusese zdrobit de greutatea
corpului animalului muribund. n partea opus a strzii,
calul pe care Odd l nimerise sttea nemicat, cu capul
atrnat n jos i cu iroaie de snge curgndu-i din gur. n
faa lui, calul pe care Odd l intise cu prima sgeat se agita
nnebunit.
Calul cpeteniei, dei rnit mortal de prima lovitur a lui
Tore, se zbuciuma i el. Clreul, agndu-se disperat de
cpstru cu mna stng, a scos un pumnal de la bru i l-a
nfipt n gtul calului. Sngele a nit, iar calul s-a ridicat pe
picioarele din spate, lovind aerul cu copitele din fa i
urlnd de durere. Francul, un clre minunat, a reuit s-i
nfig din nou pumnalul, de data aceasta nimerind artera
principal din gtul animalului. Copitele din fa au izbit
pmntul i animalul a czut tremurnd, cu iroaie de snge
curgndu-i din gt. ntr-o clip, cpetenia francilor s-a
ridicat i a alergat nspre trupele din spate.
Clreul care sttea pe primul cal intit de Odd, dup ce
trsese de frie i l lovise cu patul suliei, reuise s
controleze cumva animalul rnit. Deodat, calul a pornit n
galop spre noi, iar clreul a scos un urlet de lupt i i-a
fluturat sulia.
Fugii! a strigat Tore.
143
n spatele nostru, Hastein a spus:
Repede, venii nuntru!
Tore, Odd i cu mine ne-am ntors i am alergat napoi
spre scutul uman. Rzboinicii notri ne-au fcut loc, apoi au
nchis din nou rndurile, cu vrfurile sulielor crend un
gard metalic sclipitor. La doar cteva clipe dup ce am trecut
printre rnduri, clreul a pornit spre ei.
Dei zpcit de durere, calul nu voia s se npusteasc
asupra irului de sulie. n ultimul moment, s-a ridicat, iar
francul din spinarea lui a nceput s-i nfig lancea n
oamenii notri. Un rzboinic i-a scpat sulia i s-a cltinat,
ducndu-i mna la fa. Alturi de el, un altul s-a lsat pe
vine, cu scutul deasupra capului, ca s se apere de loviturile
dumanului. S-a aplecat ncet n fa i i-a nfipt sulia
adnc n burta animalului. Calul a urlat de durere i s-a dat
napoi. Torvald i nc un rzboinic au nit n fa, l-au dat
jos pe clre i l-au pus la pmnt. Ali brbai au naintat,
mpungndu-l cu lncile. Civa au nconjurat calul i i-au
nfipt suliele n trupul acestuia, ca s-i opreasc zbaterea.
Regrupai-v! a strigat Hastein. Refacei linia!
n faa noastr, ceilali franci, dndu-i seama de
vulnerabilitatea propriilor cai ntr-un spaiu att de restrns,
au nceput s descalece. Civa au fugit n fa, au ucis caii
muribunzi i au tras clreul rnit pn ntr-o zon sigur.
Cpetenia lor i-a recuperat sulia, apoi a fluturat drapelul
deasupra capului i a dat un ordin. Ceilali brbai au pit
n fa i au format un bloc strns n jurul lui, n faa
cadavrelor cailor.

144
Tore, du-i pe Odd i Halfdan pe zid! a ordonat
Hastein. ncercai s-i mpuinai i s ctigai timp pentru
noi!
M-am ntors i am alergat pe scri pn n vrful zidului,
cu Tore i Odd urmndu-m ndeaproape. Cnd am ajuns
pe metereze, am privit n zare. nc nu se vedea nici un
clre, dar de undeva, din spatele liniei ntunecate a
pdurii care nconjura oraul, am auzit un sunet de corn.
Sub noi, comandantul francilor i-a ridicat sulia.
Pentru Dumnezeu i regele Carol! a strigat.
Cnd Tore, Odd i cu mine am tras cu arcurile, francii au
atacat, cu strigte de lupt.
Alergnd, francii i ineau scuturile ct de sus puteau,
aa c prima noastr rund de sgei nu a dobort nici unul.
nainte s apucm s tragem din nou, rndurile din fa s-au
izbit de linia noastr, mpingnd-o cu fora lor. Marginile
liniei noastre i-au nconjurat pe franci, iar aceast
ngemnare s-a transformat ntr-un haos n care rzboinicii
se mpungeau i se hcuiau. Era imposibil s-i atacm pe
francii din primul rnd fr a primejdui viaa oamenilor
notri. n schimb, Tore, Odd i cu mine ne-am ndreptat
sgeile asupra celor din spate. Am ncetat s mai gndesc.
M concentram doar asupra intelor, trgnd sgeat dup
sgeat, imediat ce zream o fa sub scut, un gt expus ori
un piept sau un umr neprotejate. inteam la mic distan,
iar loviturile erau mortale.
Se urc pe metereze!
Odd strigase avertismentul. M-am ntors i am privit. Un
grup de rzboinici franci se apropia de noi dinspre dreapta,
cu conductorul lor mergnd pe vine i inndu-i scutul n
145
fa. Ochii de-abia i se vedeau de dup marginea scutului.
Rzboinicul din spatele lui ducea un arc i avea o sgeat
pregtit.
M aflam cel mai aproape de franc.
Tore! am strigat i m-am lsat n jos, ca s poat trage
pe deasupra mea. Eu trag la picioarele omului din fa! Tu
intete sus!
Din spatele meu, Tore a rspuns:
Sunt gata. Odd, continu s tragi spre francii de
dedesubt.
Acum! am strigat i mi-am ndreptat sgeata spre
picioarele francului.
Acesta a lsat scutul n jos i a parat lovitura, dar sgeata
lui Tore, trimis la o secund dup a mea, l-a nimerit drept
n fa. Trupul i s-a ncordat brusc, apoi a czut pe spate, n
braele brbatului de lng el, fcndu-l s-i scape scutul.
Rapid, am scos o alt sgeat i am pregtit-o n arc. Cel
de-al doilea franc a lsat trupul tovarului s cad de pe
metereze. Chiar atunci, sgeata mea i s-a nfipt n piept. Cel
de-al treilea franc a reacionat mai repede. Imediat ce l-am
lovit pe rzboinicul din faa lui, l-a mpins de pe zid pe
muribund i i-a dat braul napoi, ca s arunce sulia i s
fug. Din spatele meu, Tore a nfipt o sgeat n coapsa
francului. Acesta s-a cltinat, i-a scpat sulia i a ncercat
disperat s apuce marginea zidului, dar s-a rostogolit urlnd.
n spatele lui, francii rmai s-au ntors i au luat-o la goan.
Atunci, ceva care se mica n spatele zidurilor oraului
mi-a atras atenia i m-am ntors ca s privesc. Dinspre
pdure, cete de clrei veneau n goan spre poart.

146
Jos, Hastein i oamenii si nc aprau intrarea n tunel,
dei cu greu. Doar jumtate din oamenii notri mai erau n
picioare i fuseser mpini napoi pn cnd rmseser
umr la umr n faa intrrii, cu Hastein i Torvald ancornd
centrul a ceea ce mai rmsese din linia noastr.
Francii, care se retrseser civa pai ca s se regrupeze
pentru atacul final, i abandonaser formaia. i nconjurau
acum pe Hastein i pe oamenii si ntr-un semicerc, cu
conductorul lor n mijloc. Au nceput s nainteze din nou,
cu sbiile i suliele pregtite.
Hastein! am strigat. Vine Ivar!
Chiar cnd rosteam aceste cuvinte, un tropit de copite
s-a auzit n afara zidului, semnalnd sosirea primelor
ntriri. Am scos o sgeat ultima din tolba mea i am
tras-o spre cpetenia francilor.
L-am nimerit n umr. Fiind acoperit cu o cma de zale,
sgeata nu l-a rnit, ci a ricoat n scutul rzboinicului din
spatele lui. Totui, impactul loviturii l-a surprins. S-a ntors
i i-a ridicat privirea spre zid, unde m aflam.
Chiar atunci, Hastein i-a mplntat sulia n gtul lui.
Brbatul a fcut un pas n spate, iar cei din jurul su au
ntins braele ca s-l prind.
Hastein i-a scos sabia din teac i a fluturat-o deasupra
capului.
Cu mine! a strigat el. Dobori-i!
El i Torvald s-au npustit n mijlocul francilor,
hcuindu-i pe cei care i ineau cpetenia czut n brae.
Restul oamenilor l-au urmat, zbiernd furioi n faa a ceea
ce prea moarte sigur. n spatele lor, rzboinicii lui Ivar i
fceau apariia din tunel i se alturau atacului.
147
Sosirea ntririlor i moartea cpeteniei au distrus
moralul francilor. S-au ntors i au luat-o la fug n susul
strzii, cu oamenii notri pe urme, tindu-i i
njunghiindu-i. Btlia devenise un mcel i se ndeprta,
trupurile francilor czui rmnnd ca o mrturie a
repeziciunii cu care avansau. Cnd zgomotele luptei au
devenit tot mai slabe, nite sunete noi ipete de fric au
nceput s strbat vzduhul nopii.
Tore i Odd au cobort scrile n goan i s-au alturat
valului de rzboinici care intrau n ora prin gura tunelului.
Cnd a ajuns jos, Tore mi-a strigat peste umr:
Vino, Halfdan! Cele mai mari bogii se iau n primul
atac!
I-am urmat pe scri, dar, cnd am ajuns jos, mi-am dat
seama c nu mai am nici puterea i nici dorina de a m
altura jefuirii oraului. Un val de oboseal m-a cuprins i
am czut pe treapta de jos, privind morii i rniii care
acopereau pmntul n faa mea. Supravieuisem.
Wulf a ieit din umbr i m-a apucat de mnec,
ngrijorat.
Trebuie s mergem! L-am privit fr s-l neleg.
Familia mea, mi-a explicat el. Stpnul tu a spus c tu i
cellalt rzboinic, cel cu pieptul ca un butoi, vei veni cu
mine i mi vei proteja familia. Cellalt a plecat cu
lupttorii, dar tu trebuie s vii cu mine. Jaful a nceput deja.
Am oftat.
Voi veni, am spus. Dar mai nti trebuie s-mi
recuperez nite sgei. Nu-i voi fi de nici un ajutor fr ele.
Am pornit printre mori i rnii, cutndu-mi sgeile.
Arcul meu era puternic i majoritatea sgeilor se nfipseser
148
adnc. Era o munc nfiortoare. Chiar i cnd erau intacte,
era nevoie s trag i uneori s tai ca s le scot din trupurile
victimelor.
De trei ori am gsit sgei nfipte n franci care nc mai
triau. Prima dat, mi-am scos pumnalul i m-am apropiat
cu grij de brbatul rnit. Gemea i strngea n mn
sgeata care i ieea din piept. Cnd a tuit, sngele i-a nit
din gur. M-a privit cu ochi rugtori. Dac ar fi fost un cerb
rnit, i-a fi tiat gtul i nu mi-a fi fcut probleme. Totui,
era un om i mi-am dat seama c nu-l puteam omor aa,
neajutorat. Mi-am lsat sgeata n el i am mers mai
departe.
Wulf m-a urmat prin cmpul de btlie, frngndu-i
minile i ndemnndu-m s m grbesc. n timp ce noi
cutam, Ivar a ieit din gura tunelului, nconjurat de grzi.
Vzndu-m, m-a strigat.
Tu eti omul lui Hastein, nu-i aa? Tnrul vntor!
Cum merge btlia?
Francii au fost nfrni i au fugit, am spus. iretlicul
lui Hastein a funcionat, dei, odat intrai pe poart, ne-am
luptat din greu s rezistm pn cnd au sosit primele
ntriri. Din echipajul Pescruului vor lipsi muli oameni
dup btlia din aceast noapte.
De ce te afli nc aici, dac Hastein i restul oamenilor
au plecat? Nu pari rnit.
Sensul ntrebrii lui Ivar era clar. Se ntreba dac eram un
la care fugise din btlie. Eram prea obosit ca s m simt
jignit.

149
Hastein mi-a ordonat s stau cu acest franc. A promis
c i vom proteja familia n schimbul ajutorului oferit. Dar
mai nti trebuie s-mi recuperez o parte din sgei.
Ivar i-a ridicat capul i a ascultat. Sunetele btliei nu se
mai auzeau. Totui, ipetele deveneau tot mai puternice.
Dac francii au fugit de btlia de aici, de la poart, a
spus, atunci sunt nfrni, iar Ruda ne aparine. Frica se
rspndete ntr-o armat mai rapid dect ciuma.

Wulf locuia pe o alee ngust, nu departe de strada


principal care ducea la poarta rului. A strigat
nspimntat cnd a vzut ua deschis. M-am apropiat i
am vzut c fusese scoas din ni i atrna de o singur
balama.
Am ajuns prea trziu, se vit Wulf i ncerc s treac
pe lng mine.
Am ntins braul i l-am oprit.
Las-m pe mine s intru primul. Ateapt aici i
ine-mi arcul.
tiam c nu ne va fi de mare folos n spaiul restrns al
casei.
Apropiindu-m de ua deschis, am scos o secure de la
bru i am strns cu putere mnerul scutului pe care l
luasem de pe cmpul de lupt. ncperea era luminat de o
tor pe care cineva o lsase neglijent pe mas i de jarul din
mica vatr aflat lng peretele cel mai ndeprtat. Doi
rzboinici brbai pe care nu i-am recunoscut, dar care
erau danezi n mod evident se aflau n camer i cutau
prin lucrurile lui Wulf. Adunaser capetele unei pelerine n
chip de boccea n care s-i care prada. Nu se mai vedea
150
nimeni, dei, n dreapta vetrei, se zrea intrarea n alt
camer. Din ntunericul acelei camere rzbtea un plnset
firav.
Cnd am intrat n camer, cei doi brbai s-au ntors, iar
unul dintre ei i-a scos sabia din teac. Rzboinicul cu sabia
m-a privit cu rceal. Era nalt, cu pr lung i blond prins n
dou cosie care i atrnau pe umeri. Mustaa lung i
ajungea aproape pn la piept.
Aceast cas este a noastr, spuse el. Mergi n alt
parte.
Am fost trimis de ctre nobilul Hastein, i-am rspuns.
Sunt unul dintre oamenii lui. Aceast cas aparine
francului care ne-a ajutat s intrm n ora. Casa i toi cei
care locuiesc sub acoperi se afl sub protecia nobilului.
Lupttorul blond i-a privit tovarul i i-a fcut semn
din ochi. Cellalt, care avea pr aten i purta o vest din
blan neagr, a fcut un pas napoi i a apucat scutul i
sulia care se sprijineau de perete.
Nu sunt obinuit s primesc ordine de la un biea
cruia nici mcar nu i-au dat tuleiele, a zis brbatul blond.
Nu am de gnd s m obinuiesc cu asta acum.
Brbatul cu sulia a nceput s se mite n lateral, pentru
ca el i tovarul lui s m poat ataca din unghiuri diferite.
Mi-am pus securea napoi la bru i am pornit spre ieire,
ntinznd mna nspre Wulf ca s-mi recuperez arcul.
Oboseala luptei m amorise, ns acum furia ncepea s
m cuprind.
Ai fcut dou greeli n aceast noapte, le-am spus
celor doi care m priveau. Fiecare dintre ele v poate costa
viaa. Prima greeal a fost c ai refuzat s plecai dintr-o
151
cas aflat sub protecia nobilului Hastein. Nobilul i-a dat
cuvntul acestui franc. Dac jurmntul su este nclcat
prin aciunile voastre, va trebui s murii pentru a-i spla
onoarea. A doua greeal a fost s m insultai. n timp ce
voi stteai pe cai, dincolo de ziduri, eu m-am luptat ca s
putem cuceri poarta. n noaptea asta, am omort deja mai
muli oameni dect putei voi numra pe degete. Credeam
c voi omor doar franci, dar arogana voastr m oblig s
m rzgndesc. Totui v mai dau o ans. Plecai acum,
fr s luai nimic, i v las s trii.
Mergnd cu spatele pn n strad, i-am dat scutul meu
lui Wulf, am scos o sgeat din teac i am pregtit arcul.
Ateapt! a strigat o voce dinuntru. Brbatul cu prul
aten apru n dreptul uii. Nu am tiut c aceast cas se
afl sub protecia nobilului. Eu plec.
A luat-o tiptil n josul strzii. Cteva clipe nu s-a auzit
nimic. Apoi, o femeie a nceput s ipe n cas. Wulf a
exclamat speriat i s-a npustit n cas.
Bertrada! a strigat el.
Rmi pe loc! i-am spus i am pus o sgeat n arc. Nu
te aeza n faa intei mele. Eu pot s-o salvez. Tu nu poi.
Rzboinicul blond i-a fcut imediat apariia, luminat de
tora care ardea plpind pe mas. inea o femeie mbrcat
doar ntr-o cma alb, subire. Cu un bra o apucase de
mijloc, lipind-o cu putere de trupul lui, iar cu cealalt mn
inea lama sabiei la gtul ei.
Brbatul a nceput s rd.
Aadar, asta s-a tocmit francul s salveze? Pe ea i pe
plozii din cealalt ncpere? Ascult-m, biete, dac vrei ca
ea s triasc. M-ai jignit. Nu tii cum s vorbeti cu
152
superiorii ti. Las jos arcul, altfel i tai gtul n faa ta. Tu i
cu mine ne vom lupta corp la corp i, nainte s mori, te voi
nva manierele.
M-a privit cu ochii lui albatri, reci, ateptnd o reacie.
L-am privit i eu n ochi, fr s clipesc. n ochiul drept. Am
dat drumul sgeii.

153
9. Mnia cpeteniei

Trezete-te! Au venit din nou oameni la u!


Wulf m scutura de umeri. I-am dat minile deoparte i
m-am ridicat n picioare, strduindu-m s-mi amintesc
unde eram i ce se ntmplase.
Mai devreme, tiind c ali jefuitori i vor face apariia,
trsesem cadavrul afar i l aezasem lng u, drept
avertisment. eznd pe pmnt, cu picioarele ntinse n fa
i cu spatele lipit de zidul casei lui Wulf, semna cu un om
care se aezase s se odihneasc i adormise. Semna.
Ochiul distrus i priaul de snge care i cursese pe fa i
pe piept transmiteau oricui trecea pe acolo c somnul era
unul de veci.
Ori de cte ori se apropiaser jefuitorii, sttusem n
dreptul uii, cu o sgeat pregtit n arc, i i avertizasem.
Aceast cas se afl sub protecia nobilului Hastein.
Mergei mai departe.
Unii se uitau la cadavru i murmurau furioi, dar nimeni
nu ndrznise s m provoace.
Odat cu ivirea zorilor, cnd strzile au fost npdite de o
lumin gri, tot mai puini au nceput s treac pe lng cas.
n cele din urm, cnd primele raze ale soarelui au luminat
acoperiurile, n-am mai vzut pe nimeni, nici franc, nici
danez, micndu-se prin ora. Strigtele, rsetele i ipetele
ncetaser cu totul. Pn i prdtorii obosesc n cele din
urm i, atunci, victimele au i ele un rgaz.
Mi-am dat seama c nu mai puteam sta treaz.

154
Scoal-m dac vine cineva, i-am spus lui Wulf i
m-am ghemuit ntr-un col, n prima camer a casei sale.
Wulf procedase ntocmai. De trei ori m mai deteptase,
iar eu mi reluasem poziia n dreptul uii. Era tot mai greu
s m trezesc. Din fericire, trectorii fuseser doar
rzboinici rtcii, plimbndu-se fr scop prin oraul
asediat. Acordaser foarte puin interes casei ori mortului
din faa ei.
De data aceasta ns lucrurile stteau altfel. n timp ce
m frecam la ochi, ncercnd s alung ceaa care-i
cuprinsese, am auzit nite voci furioase afar. Mi-am ridicat
arcul de pe jos i am pregtit o sgeat, ieind n dreptul uii
i privind afar.
El este! El este cel care l-a ucis pe Sigvid!
Era jefuitorul cu pr aten, tovarul celui pe care l
omorsem. Arta nspre mine i vorbea cu un grup de
brbai care stteau n strad, n dreptul casei lui Wulf. Cu
toii purtau coifuri i scuturi. Preau furioi, gata de lupt.
napoi! am strigat. Aceast cas se afl sub protecia
nobilului Hastein. A jurat c toi cei care locuiesc aici vor fi
n siguran. Voi ucide pe oricine ncearc s ncalce
jurmntul nobilului.
Un rzboinic ndesat, cu fire albe n barb, unul dintre
puinii din grup care purtau cma de zale, a pit n fa.
Cine eti tu de pretinzi c vorbeti n numele
nobilului Hastein? m-a ntrebat el.
Numele meu este Halfdan, am rspuns. Sunt una
dintre grzile lui.
Rzboinicul m-a privit n tcere vreme de cteva
secunde.
155
Pari prea tnr ca s te afli n slujba nobilului. Grzile
sale sunt rzboinici experimentai, alei pe sprncean.
Am ridicat din umeri. Nu-mi puteam schimba vrsta ori
aspectul fizic. Aceti oameni puteau s m cread sau nu.
l servesc pe nobil, le-am spus. Sunt aici din ordinul
su.
Brbatul a artat nspre cadavru.
Numele acelui om este Sigvid. A fcut parte din
echipajul meu i era din satul meu. Susii c nobilul a
ordonat s ucizi un confrate danez?
I-am spus omului tu c aceast cas se afl sub
protecia nobilului Hastein, dar a refuzat s plece i a
ameninat c o omoar pe soia francului care locuiete aici.
Dac nu l-a fi oprit, jurmntul nobilului ar fi fost nclcat.
Lupttorul cu prul aten a scuipat pe jos.
Nu am venit aici ca s stm de vorb, s-a stropit el.
Sigvid era camaradul nostru. Am venit s-i rzbunm
moartea.
Brbaii au dat din cap n semn de ncuviinare, fr s
scoat nici un cuvnt.
Mi s-a ordonat s apr aceast cas, am repetat. Nu v
voi permite s intrai. Suntei destui ct s m ucidei, dar v
asigur c nu voi muri singur.
M-am dat napoi n ntunericul casei i mi-am ridicat
arcul.
Stai! a strigat rzboinicul cu barb alb,
ntorcndu-se spre oamenii si. Eu sunt cpitanul aici. Eu
decid dac ne luptm sau nu. Sau dorete vreunul dintre voi
s m provoace?

156
Nu a rspuns nimeni. Brbatul cu pr aten i-a ntors
privirea.
Cpitanul a artat peste umr, nspre mine.
Acest rzboinic susine c este n slujba nobilului
Hastein i c i respecta ordinele. Poate spune adevrul.
Dac l omori, nu se va nfuria nobilul? Nu va rzbuna
oare moartea omului su?
De unde va ti? a spus cel cu prul aten. De unde s
tie nobilul c l-am omort? Eu nu i voi spune.
Nu voi ascunde un omor, a rspuns cpitanul. Ar fi
comportament de Nithing. Noi nu suntem ucigai care
pndesc pe ntuneric i omoar atunci cnd nu i vede
nimeni. Trebuie s tiu adevrul nainte s acionez. S-a
ntors cu faa spre mine. Aceast chestiune nu s-a ncheiat, a
spus. l vom gsi pe nobil i vom afla dac eti cu adevrat
omul lui. Dar, indiferent dac l serveti sau nu, eu nu cred
c ar fi trebuit s-l ucizi pe Sigvid. Numele meu este Gunulf.
ine-l minte. Vei mai auzi de mine.
Artnd nspre cadavru, s-a adresat din nou oamenilor
si.
Luai-l pe Sigvid. A fost camaradul nostru. Este
datoria noastr s l ngropm.

Torvald i Tore m-au gsit dup-amiaz.


Am cutat prin tot oraul casa lui Wulf, a spus
Torvald. Ai creat probleme. Trebuie s te ducem n faa lui
Ragnar, la palatul contelui de Ruda.
Hastein va fi acolo? am ntrebat.
Da, a rspuns Torvald. i Ivar, i majoritatea
cpitanilor. Flota a fost adus n amonte, la Ruda.
157
Ai fost acuzat de crim, a spus Tore. Este cumva
adevrat?
ntrebarea lui Tore m-a nfuriat. Era vina lui c m aflam
n aceast situaie grav. Dac a fi fost cu adevrat un
uciga, n clipa aceea el s-ar fi aflat n pericol. L-am ignorat
i am vorbit cu Torvald.
Cineva trebuie s aib grij de Wulf i de familia lui,
dac eu trebuie s plec. Hastein a promis c vor fi protejai.
Mi-a ncredinat sigurana lor. Mie i lui Tore, am adugat,
privindu-l.
Torvald s-a uitat la Tore i a zmbit. Acesta s-a nroit la
fa.
Nu te atepta ca eu s rmn aici ca s fac pe ddaca
francului i a familiei lui, se burzului arcaul.
M-am ntors spre el.
Este datoria ta, i-am replicat. Nobilul Hastein i-a
ordonat s-i protejezi, la fel cum mi-a ordonat i mie. Dac
i-ai fi amintit acest lucru azi-noapte, poate c n-ar fi trebuit
s-l omor.
Deci este adevrat, a spus Torvald, scuturnd din cap.
Ai omort unul dintre rzboinicii notri.
Nu sunt un criminal, am spus. Nu am avut de ales.
Va trebui s-l convingi pe Ragnar de acest lucru, mi-a
rspuns.

Contele de Ruda fugise din ora de ndat ce aflase c


nordicii strpunseser poarta. Palatul lui, ctre care m-a
condus Torvald, era cea mai mare cldire pe care o vzusem
vreodat. Am ptruns printr-o u dubl, masiv, de stejar,
am strbtut holul imens de la intrare pe care armata
158
noastr l transformase deja n grajd pentru caii capturai, i
am urcat pe o scar grandioas i unduitoare din piatr. Nu
nelegeam prin ce minune nu se prbuea.
Am intrat ntr-o sal lung, deschis, luminat de soarele
dup-amiezii care ptrundea prin ferestrele nalte. O mas
ngust era aezat la un capt. Hastein, Ivar i ali civa
rzboinici cu toii cpetenii, am presupus, de vreme ce
cpitanii lui Hastein, Stig i Svein, se aflau printre ei erau
aezai la mas ori vorbeau n grupuri rspndite prin
ncpere.
Ragnar pea nainte i napoi, n faa mesei. Corbul
sttea pe umrul su stng.
tie vreunul dintre voi ci rzboinici am pierdut n
atac? a ntrebat Ragnar cnd ne-am apropiat. tie careva?
Nu a rspuns nimeni. Ivar prea plictisit i i scobea
dinii cu unghia de la degetul mic. Hastein prea s se
concentreze asupra celor dou suluri de pnz ntinse pe
mas, n faa lui.
Ah, Torvald, a spus nobilul, ridicnd privirea, cnd
ne-am apropiat. Te-ai ntors i l-ai gsit pe Halfdan.
Excelent! Uite ce a luat Stig din depozitul unui negustor
azi-noapte. Aceasta este mtase. Am cumprat-o de la el. Un
sul de material era rou-aprins, iar cellalt albastru-profund.
Culorile sunt minunate, nu gseti? a continuat el. Voi pune
s se fac dou tunici noi din ele.
Ragnar l-a ignorat pe Hastein.
tiu eu ci au murit, a spus. tiu, pentru c sunt cel
care conduce acest rzboi i sunt responsabil pentru el.
Douzeci i apte dintre rzboinicii notri au murit i ali
cincisprezece sunt rnii grav.
159
A fost o victorie remarcabil, a intervenit Ivar. Planul
lui Hastein a fost nelept i a funcionat bine.
Echipajul Pescruului a pltit un pre mare totui, a
spus Hastein. Opt dintre mori au fost oamenii mei. i avem
i patru rnii.
Ivar a ridicat din umeri.
Brbaii concureaz ntre ei pentru a avea ansa de a
naviga mpreun cu tine, pentru c eti ndrzne. Ei tiu c
este adesea un mare risc, dar exist i anse mai mari de
glorie.
Cuvintele lui Ivar mi s-au prut rutcioase. Ci dintre
mori nu aveau soii, acum rmase vduve, i copii, rmai
orfani? Acetia erau brbai care l serviser pe Hastein cu
loialitate i curaj. Nu crezusem c va accepta moartea lor
att de uor.
Hastein s-a ntors spre mine i a vorbit:
Halfdan, tu vorbeti limba francilor. nainte de a pleca
de la palat, n aceast dup-amiaz, vreau s i chestionezi
pe servitorii i pe sclavii contelui. ntreab-i cine cosea
veminte pentru el. Voi pune aceeai persoan s mi fac
noile tunici.
O victorie remarcabil? l ntreb Ragnar pe Ivar,
nervos. i spun eu ce a fost remarcabil. Dintre cei douzeci
i apte de mori, doar cincisprezece au murit n timpul
btliei. Ali apte au fost ucii pe la spate n timp ce erau
prea ocupai s jefuiasc i s violeze ca s apuce s-i
zreasc pe francii care i-au ucis. i cinci au fost ucii de
oamenii notri, camarazii lor, n certuri pentru comori sau
femei.

160
Rostind acest ultim comentariu, Ragnar s-a ntors spre
mine i m-a privit. Am nghiit agitat i l-am privit pe
Hastein, dar era ocupat s-i examineze sulurile de pnz.
Oare nu tia de ce anume fusesem acuzat?
Ragnar i-a fluturat braele spre pereii ncperii uriae n
care stteam.
Privii acest palat! Privii zidurile acestui ora!
Structuri admirabile, n ntregime construite din piatr.
Romanii le-au construit n urm cu multe sute de ani i
totui stau n picioare, mai impuntoare dect orice cas ori
palat al celor mai mari cpetenii ale noastre. i aceiai
romani au luat n stpnire numeroase inuturi i popoare.
O vreme, au condus lumea. Ragnar s-a oprit din mers i s-a
ntors spre Hastein i Ivar. Ce credei c aveau romanii i noi
nu avem? ntreb el. tie cineva? i pas vreunuia dintre voi?
Ivar a privit pereii din jurul su, apoi tavanul nalt.
Muli sclavi? a sugerat el. Ar fi nevoie de sute de sclavi
ca s construieti asemenea structuri.
Disciplin! a urlat Ragnar. Corbul de pe umrul su a
croncnit i i-a desfcut aripile. Romanii aveau disciplin.
Armata noastr nu are. Chiar nainte ca trupele francilor din
acest ora s fie eliminate, rzboinicii s-au rspndit i au
nceput s jefuiasc. A fost norocul nostru c francii nu s-au
regrupat i nu au contraatacat. Lcomia oamenilor notri a
fost att de mare, nct unii i-au omort propriii camarazi
pentru prad. Dar presupun c aceasta nu este nici o
surpriz dac pn i cei mai mari cpitani ai mei sunt mai
interesai s se ferchezuiasc precum punii dect s aplice
disciplina printre rzboinici.

161
tiu i eu cte ceva despre romani, a spus Hastein.
Soldaii lor erau doar sclavi forai s serveasc n armat
vreme de ani buni... sau pn cnd mureau. Noi nu suntem
romani. Noi suntem danezi. Toi rzboinicii notri simt
oameni liberi. Fiecare are libertatea de a risca totul i de a
lupta n cadrul acestei armate n inima inutului francilor.
tii la fel de bine ca mine c ei nu vin aici ca s rzbune nite
nelegiuiri strvechi pe care francii le-au comis contra
poporului nostru. Vin pentru c sper s o duc mai bine, ei
i familiile lor, i pentru c sper s dobndeasc averi pe
care nu le-ar avea niciodat dac ar sta acas, la ferma lor.
O spui de parc ar fi ceva nobil, a spus Ivar.
Cuvintele lui Hastein m ocaser. El ne spusese n
noaptea aceea, pe rm, c ne rzboim cu francii pentru a
face din inutul nostru un loc mai sigur. Oare nu credea cu
adevrat acest lucru? Oare chiar i atacam pe franci pentru
ctigul nostru personal?
Dup tine, nu suntem cu nimic mai buni dect
cpeteniile irlandeze care cresc vite, i spun regi i
povestesc despre eroismul hoilor de oi, a spus Ragnar.
Irlandezii nu fac nimic i se consoleaz cu poveti glorioase.
Romanii au cucerit lumea, iar faptele lor au supravieuit n
legend i n aceste monumente de piatr. i noi am putea
cuceri un imperiu. Nici un alt popor nu are rzboinici ca ai
notri i, cu toate acestea, ei nu vor fi niciodat grozavi dac
nu nva disciplina.
i dac am cuceri un imperiu, m ntreb cine l-ar
conduce, a spus Ivar. Poate cpetenia de la crma armatei
cuceritoare?

162
Mergi prea departe cu insolena, a srit Ragnar. Dac
nu ai fi fiul meu...
Da, a spus Ivar ncuviinnd din cap i aplecndu-se n
fa. i dac tu nu ai fi tatl meu...
Destul! a intervenit Hastein. Suntem conductorii
acestei armate. Nu trebuie s ne certm ntre noi. La urma
urmelor, Ragnar, a adugat el, rnjind, ar fi o lips de
disciplin i am da un exemplu prost oamenilor notri.
Ivar a nceput s rd n hohote i s-a lsat pe spate n
scaun. Hastein l-a ignorat i a continuat.
Nu ncerca s ne faci ceea ce nu suntem, Ragnar.
Astzi noi suntem cei victorioi. De ce eti nemulumit? Ce
doreti?
Am adus o armat uria n inutul francilor, a rspuns
Ragnar. Avem ansa de a-i rni pn n adncul inimii. Nu
vreau s prdm cteva biserici i orae, s furm cteva
femei i apoi s plecm. Vreau ca francii s-i aminteasc
mult vreme acest an, ca pe o epoc a rzboiului, a sabiei, un
timp al lupilor. Vreau s se team de puterea danezilor i s
nu mai ndrzneasc niciodat s ne atace inuturile. Nu pot
tolera ca rzboinicii notri s se omoare ntre ei. Trebuie s
ne disciplinm armata chiar acum.
Mcar Ragnar nu uitase de ce ne aflam acolo, dar ultimele
lui cuvinte m-au nspimntat.
Ce propui? l-a ntrebat Hastein.
Trebuie s dm un exemplu. Trebuie s le artm
rzboinicilor notri c nu vom tolera s se ucid ntre ei.
Vom spnzura pe cineva. Asta i va face s se opreasc.
Nu mi plcea direcia pe care o luau lucrurile.
tii cine sunt ucigaii? a ntrebat Ivar.
163
Nu i tim pe toi, a rspuns Ragnar. Patru dintre
mori au fost ucii de ali danezi, potrivit camarazilor lor,
dar ucigaii au fugit i nu au fost recunoscui. Cunoatem
ns un uciga. i cred c asta e suficient. Dac spnzurm
un om ca exemplu, ntreaga armat va ti i va lua seama.
Aceast discuie despre spnzurtoare este prematur.
Presupui din start c moartea aceea a survenit n urma unei
crime, a spus Hastein. Nu tim acest lucru.
A fost un danez care a omort alt danez, a rspuns
Ragnar. Nu ne permitem s pierdem rzboinici n acest fel.
Nu putem spnzura pe cineva aa, oricum, a protestat
Hastein. Cazul trebuie mai nti prezentat i dovedit.
Nu avem timp de pierdut cu aa ceva, a exclamat
Ragnar.
Poate c tata are dreptate, a spus Ivar. La urma urmei,
este vorba despre un singur om i ne aflm la rzboi, ntr-o
ar strin. Poate c un asemenea exemplu va fi un lucru
bun. Cine este ucigaul?
Este unul dintre oamenii mei, a rspuns Hastein. Este
Halfdan, care st aici, n faa voastr.
Ivar s-a ntors i a privit spre mine.
Ah, acum neleg respectul tu brusc pentru lege, i-a
zis lui Hastein.
Acesta i-a mpins scaunul i s-a ridicat.
Dac l execui pe unul dintre oamenii mei pentru
crim, cazul trebuie discutat i judecat cum se cuvine.
Te-am ales s fii cpetenia armatei noastre. Asta e tot. Nu
am acceptat s ai putere de via sau moarte asupra
oamenilor mei. Nu m-ar urma dac a accepta aa ceva.
Trebuie s respeci legea.
164
Faa lui Ragnar se fcuse roie de furie. Corbul de pe
umrul su croncnea agitat i l ciugulea de ureche. Ragnar
a njurat i l-a pocnit, iar pasrea a protestat zgomotos.
Francii nu au nevoie s ne atace, a spus el. Trebuie
doar s atepte, iar noi ne vom distruge propria armat din
interior. Suntem doar o gloat. Nu meritm mreie.
Suntem oameni liberi, a rspuns Hastein. Nu le dm
regilor notri putere absolut. Chiar i ei trebuie s respecte
legile. Asta este mreia noastr i nu ne vom preda.
Hastein i Ragnar au rmas n picioare, privindu-se n
ochi. M temeam c, dac discuia n contradictoriu va
continua, s-ar putea ajunge la lupt. M temeam c ntreaga
noastr campanie mpotriva francilor se va ncheia aici... i
asta din vina mea.
Nu am comis nici o crim! am strigat. Nu este nevoie
de ceart. Chiar i Ragnar, cnd va auzi ce s-a ntmplat, va
fi de acord c n-a fost o crim.
De ndat ce am rostit aceste cuvinte, mi-am dorit s le
pot retrage. Dup ct de furios era, m temeam c Ragnar ar
fi fost fericit s omoare pe oricine, pentru aproape orice, iar
spnzurndu-m pe mine ar fi fost ct se poate de mulumit.
Ragnar, Ivar i Hastein s-au ntors i m-au privit. Ivar a
fost cel care a vorbit:
Ei bine, atunci s auzim ce s-a ntmplat.
Ragnar s-a ntors spre un grup mic de oameni care
stteau ntr-un col al ncperii.
Gunulf! a strigat el. Tu i omul tu, venii imediat
ncoace!
Gunulf, cpitanul cu barb alb pe care l nfruntasem n
acea diminea, acas la Wulf, s-a apropiat i s-a oprit alturi
165
de mine, n faa mesei lungi. mpreun cu el se afla brbatul
cu pr aten.
Spune-i nobilului Hastein i celorlali cpitani de ce ai
venit, i-a poruncit Ragnar.
Am venit pentru c acest biat, a spus Gunulf
artndu-m cu degetul, l-a ucis pe Sigvid, unul dintre
oamenii mei. Pretinde c este una dintre grzile tale.
Hastein s-a ntors ctre mine i m-a privit un moment,
apoi i-a vorbit lui Gunulf.
ntr-adevr, este una dintre grzile mele, spuse el.
Vocea lui era blnd la nceput, dar a devenit tot mai
vehement, pe msur ce a continuat s vorbeasc. i, n
ciuda nfirii sale, nu este un biat. Este un rzboinic. S-a
aflat alturi de mine atunci cnd, mpreun cu oamenii mei,
am reuit s deschidem drumul pentru armata noastr, i a
luptat foarte bine. De ce l acuzi de crim? Sper c nu
iroseti timpul cpeteniei noastre i al meu cu acuzaii
nefondate.
Cuvintele lui Hastein m-au mulumit, dar m-a surprins
tonul cu care le-a rostit. Cpitanii sunt n general oameni
mndri i se simt uor insultai. Dup culoarea de pe faa lui
Gunulf, mi-am dat seama c se considera jignit. Furia l
fcea s arunce acuzaii nc i mai vehemente mpotriva
mea.
A fost o crim! a rspuns brbatul. O crim comis cu
laitate! Mi-a dobort omul cu un arc.
Ne aflm aici ca s aflm ce s-a ntmplat, a spus Ivar.
Gunulf l-a privit, a inspirat adnc i apoi a continuat:
Eu i jumtate din echipajul meu, inclusiv Sigvid, ne
aflam printre clreii pe care i-ai condus n atacul asupra
166
Rudei din aceast noapte. Cnd am ajuns i am intrat pe
poart...
O poart pe care eu i rzboinicii mei, inclusiv
Halfdan, aici de fa, am asediat-o n timp ce tu ateptai n
siguran, n josul rului, a intervenit Hastein.
Las-l s termine, s-a roit Ragnar.
Gunulf a continuat.
Cnd am intrat n ora, btlia de la poart se
ncheiase i, dup sunetele care se auzeau, se mai ddeau
lupte sporadice prin ora. Echipajul meu s-a rspndit ca s
caute prad.
Mie asta mi sun a lips de disciplin, a spus Ivar
sarcastic.
Ragnar l-a privit sever.
L-ai vzut pe Halfdan omorndu-l pe omul tu,
Sigvid? a ntrebat Hastein.
Gunulf a scuturat din cap.
Eu nu m aflam mpreun cu Sigvid asear, dup ce a
nceput jaful.
Ivar i-a dat ochii peste cap.
Nu ai fost martorul faptei? a ntrebat el. Atunci unde
sunt dovezile care s sprijine acuzaia de crim?
Eu nu, dar acest rzboinic a vzut-o, a spus Gunulf,
indicndu-l pe brbatul cu pr aten care sttea alturi de el.
Stenkil, aici de fa, m-a cutat n aceast diminea i mi-a
spus c Sigvid era mort ucis de un alt danez. Stenkil m-a
condus pn la o cas din ora, unde am descoperit cadavrul
lui Sigvid, n strad. Acesta Gunulf a artat nspre mine
se afla acolo. L-am ntrebat dac el l-a omort pe Sigvid i
biatul s-a ludat cu asta. Drept cpitan al lui Sigvid, cer ca
167
acest rzboinic s fie pedepsit i s se plteasc wergild
pentru familia celui ucis.
Ragnar s-a ntors spre Hastein.
Vezi? Omul tu a recunoscut. Nu este nevoie s mai
pierdem timpul cu asta. S aduc cineva o funie!
A omor nu nseamn ntotdeauna a comite crim, i-a
spus Hastein lui Ragnar. Eu am omort muli oameni, dar
nu am comis nici o crim. Nimic din ce ne-a spus Gunulf nu
dovedete c Halfdan a comis o crim.
Hastein l-a privit cu rceal pe Stenkil.
Cpitanul tu spune c ai vzut ce s-a ntmplat.
Spune-ne i nou, ca s judecm.
Stenkil i-a povestit lui Ragnar ce se ntmplase n
noaptea de dinainte. Spre surprinderea mea, istorisirea lui
era mai mult adevr dect minciun a recunoscut c le
spusesem, lui i lui Sigvid, c acea cas se afla sub protecia
lui Hastein i c le ordonasem s plece.
Eu am plecat, a adugat, dar Sigvid a rmas.
Cuvintele acestui tnr te-au convins s pleci? a
ntrebat Ragnar, prnd surprins.
Ivar, care prea s vad totdeauna laitatea din alii, l
privea pe Stenkil cu dezgust.
A ameninat c ne omoar pe amndoi cu arcul.
Dac ai plecat, atunci nu ai vzut crima, nu? l-a
ntrebat Hastein. Nu tii ce s-a ntmplat.
Nu, a recunoscut Stenkil. Nu am vzut crima. Dar mai
trziu n noaptea aceea am trecut din nou pe lng cas i
am vzut cadavrul lui Sigvid afar. Iar acest biat a
recunoscut n faa lui Gunulf, n aceast diminea, c l-a
omort.
168
Hastein l-a privit pe Ragnar.
Eu nu am auzit nici o dovad cu privire la crim, a
spus el. nc mai crezi c ar trebui s-l spnzurm pe
Halfdan?
Ragnar s-a uitat cu rceal la Hastein, apoi s-a ntors spre
mine.
Ai ceva de zis? m-a ntrebat.
Recunosc, l-am omort pe Sigvid, am spus, dar nu am
comis o crim. Nobilul Hastein i dduse cuvntul
cpitanului franc: dac Wulf ne ajuta s intrm n ora,
atunci el i familia lui primeau protecie. N-am fcut dect
s urmez ordinele cpitanului.
Cum a survenit omorul? a ntrebat Ragnar.
Sigvid mi-a spus c o va ucide pe nevasta lui Wulf
dac nu las arcul jos i nu m lupt cu el brbtete. inea
sabia la gtul ei atunci cnd a rostit ameninarea.
De ce nu te-ai luptat cu el? m-a ntrebat Ivar. i era
fric?
Nu. Nu mi era fric, dar nu eram sigur c l pot
nfrnge n lupta corp la corp, am rspuns. tiam c trebuie
s protejez jurmntul dat de nobilul Hastein lui Wulf. Am
fcut ceea ce a trebuit pentru a pstra intact onoarea
nobilului. Dac a fi ales s m lupt cu Sigvid, mi-a fi plasat
mndria naintea datoriei fa de stpn.
Ivar s-a lsat pe sptarul scaunului, amuzat.
neleg, a spus el, dnd din cap. L-ai omort pe Sigvid
pentru c era cea mai sigur cale de a respecta un ordin pe
care i-l dduse cpitanul tu. Apoi s-a ntors spre Ragnar.
Mie mi se pare c este un rzboinic disciplinat. Nu eti de
acord, tat? Doar nu vrei s-l pedepseti pentru disciplin i
169
obedien? Gndete-te la mesajul pe care l transmitem
armatei noastre.
Pentru o clip, Ragnar a prut pe punctul de a da un
rspuns mnios, dar a scos un oftat lung i a cltinat din cap.
Ai dreptate, i-a spus lui Hastein. Aceasta nu a fost o
crim. A fluturat mna spre mine. Pleac, mi-a spus. Omori
repede poate prea repede , dar, n aceste circumstane, nu
ai fcut nici o greeal.
Gunulf prea indignat.
Cum rmne cu familia lui Sigvid? a ntrebat el.
Halfdan nu a fcut nimic ru, dar i-a omort omul, a
spus Hastein. Voi plti eu wergild, iar tu o vei duce familiei
sale.
Ragnar a scuturat din nou din mn.
Aa s fie.
Oamenilor mei nu le va plcea asta, a spus Gunulf.
Sigvid a fost camaradul lor.
Nu-mi pas dac le place sau nu, i-a replicat Hastein.
Lucrurile sunt stabilite. Cpetenia noastr a fost de acord,
dup cum ai auzit. Dac vreunul dintre oamenii ti rupe
pacea din pricina asta, se va ntlni cu mnia lui... i a mea.
Am dat s plec. Hastein m-a chemat napoi.
Halfdan, nu uita s vorbeti cu servitorii. L-am privit
confuz. Servitorii contelui de Ruda, m-a lmurit i a artat
spre sulurile de mtase de pe masa din faa lui. ntreab-i
cine croia vemintele. Pentru tunicile mele.

Torvald m-a nsoit pn la casa lui Wulf. Am tcut


pentru o vreme, gndindu-m la cele ntmplate. Pentru
prima oar, Torvald prea mulumit s mearg n tcere.
170
n cele din urm, am deschis gura.
De ce i urte Ragnar pe franci att de mult? am
ntrebat.
Torvald a prut surprins.
Nu i urte, a spus el. Ei ne sunt dumani. El este
cpetenia noastr. Dorete ca armata noastr s ctige, iar a
lor s piard.
Mi s-a prut plin de furie astzi, am rspuns. Furie fa
de Hastein, fa de Ivar. i furie fa de franci. Mi se prea c
nu dorete doar s-i nving, ci s-i distrug cu totul.
Ragnar este tot timpul plin de furie, mi-a spus
Torvald. Are snge regal n vine i toi oamenii tiu c este
cea mai mare cpetenie a danezilor. l roade faptul c Horik
este rege, iar el nu. Nu crede c Horik este mai bun ca el.
Dar Ragnar este, mai presus de toate, un om de onoare i,
atunci cnd Horik a fost numit rege, dup moartea tatlui
su, Ragnar a jurat s-l accepte i s-l respecte. Nu i va
nclca jurmntul, indiferent ct de mare i este ambiia.
Ragnar ar prefera s fie rege fr tron dect brbat fr
onoare.
i eu simisem cndva o dorin care m mcinase i mi
otrvise inima. Fusesem sclav i tnjisem s fiu liber... i
rzboinic. n cele din urm, visul meu a devenit realitate.
M ntrebam dac Ragnar avea s-i gseasc vreodat
regatul.

171
10. Snge sau bere

La trei zile dup ce am cucerit Ruda, Torvald a venit din


nou acas la Wulf, n cutarea mea.
Vine Bjorn Coaste de Fier, mi-a spus, mpreun cu
restul flotei noastre din Limfjord. Unul dintre grupurile de
rzboinici i-a vzut i a trimis un clre ca s-l anune pe
Ragnar. El i Hastein se afl chiar acum pe drumul spre
poarta rului, ca s-i ntmpine. Eu merg s privesc. Vrei s
vii i tu?
mi doream, dar Hastein mi ordonase s-i protejez pe
Wufl i pe familia lui i nu mi spusese s renun. Oare ct
timp trebuia s i pzesc? Nu mai fusesem niciodat
responsabil pentru sigurana altora, iar aceast datorie
atrna cu putere pe umerii mei. M sturasem de Wulf, de
familia lui i de faptul c eram nchis n casa aceea mic,
lipsit de aer. Nu prsisem locul nici mcar o clip de cnd
m ntorsesem de la palat, cu dou zile nainte. De ce nu
mprea Tore aceast datorie cu mine?
Am privit cu regret cum Torvald pornea n josul strzii,
picioarele lui lungi ducndu-l departe de ochii mei. Apoi
m-am ntors n interiorul ntunecat al casei lui Wulf.
Bertrada, soia lui Wulf, sttea aplecat peste un vas de
fier agat deasupra focului din vatr. ncepuse pregtirile
pentru cin. Focul i lumina faa. O uvi din prul negru,
strlucitor i-a ieit de sub bonet, atrnndu-i n faa
ochilor. A vrt-o napoi sub bonet, plictisit. n cele trei
zile de cnd m aflam n casa ei, nu o vzusem niciodat
zmbind. Copilul ei cel mare, o fat de nou ani pe nume
172
Adela, sttea n genunchi pe podea, lng vatr. Rareori se
ndeprta de mama ei. Din cnd n cnd o vedeam
privindu-m cu ochi speriai.
Wulf sttea la mas mpreun cu cel mai mic dintre
copii, un bebelu, pe care l inea n poal. Asemenea
restului familiei, nici el nu ieise din cas din noaptea n
care oraul fusese asediat.
Bere? i-am spus Bertradei. Poi s-mi dai nite bere?
Mi-e sete.
Bertrada se ridic, m privi nfricoat, apoi se uit
agitat spre Wulf. Am njurat, amintindu-mi c, spre
deosebire de soul ei, femeia nu mi nelegea limba.
Am simit un val de furie. i salvasem viaa, probabil i pe
ale copiilor ei, i, cu toate acestea, se temea de mine. Ce fel
de recunotin era asta?
Bere! am spus, de data asta vorbind n latin. Vreau
bere.
Wulf i-a ridicat privirea, vorbindu-i nevestei peste umr.
Toarn o can de bere pentru Halfdan.
M vrei plecat de aici, nu? i-am zis. Plecat sau mort.
Eti danez, mi-a rspuns furios. Te atepi ca oaia s
primeasc voioas lupul n arcul ei?
Bertrada a aezat o can de pmnt plin cu bere pe
marginea mesei, apoi s-a ndeprtat de mine. Am luat o
gur. Era bere slab, care, dup gust, prea s fi fost
amestecat cu ap. Oare era tot ce aveau mai bun n cas ori
era o butur special pentru musafirul lor nepoftit?
Simeam cum furia clocotete n mine. Am ncercat s o
potolesc, dar mi era greu, la fel cum mi era greu s dau pe
gt berea lui Wulf. Poate c, dac ajungeam s ne
173
cunoatem mai bine, avea s vad n mine un om, nu doar
un danez.
Soia ta este mult mai tnr dect tine, i-am spus lui
Wulf, ncercnd s fac conversaie. Iar copiii ti sunt prea
mici pentru un brbat cu barba alb.
Este a doua soie a mea, mi-a rspuns francul. i doar
bebeluul este copilul meu. Primul so al Bertradei a fost
ucis ultima dat cnd danezii au asediat Ruda. A fost unul
dintre soldaii contelui. Eu mi-am pierdut prima soie
atunci i cele dou fiice. Amndou erau mai mari dect
Adela.
Soia i fiicele tale au fost ucise?
Nu am spus asta. Am zis c le-am pierdut. Danezii
le-au luat. Dac a fi fost aici, poate c a fi putut plti o
rscumprare pentru ele, dar eram plecat la Dorestad. Cnd
m-am ntors, danezii prsiser deja oraul.
Fr ndoial c soia i fetele lui Wulf fuseser vndute
ca sclave. Nu era de mirare c inima acestui brbat era plin
de ur la adresa danezilor.
Nu am fcut parte din flota care a asediat Ruda atunci,
i-am spus.
Eti danez, a pufnit el.
Iar el era franc. Ar fi trebuit s-l ursc pentru ceea ce
fcuser strmoii lui atunci cnd ei ne atacaser inuturile?
M sturasem. Simeam nevoia s fiu cu oameni care nu m
dispreuiau. M-am apropiat de colul n care mi aranjasem
un pat i am ridicat securea din grmada de arme i
echipament.
Ce faci? a ntrebat Wulf.

174
Simeam frica din vocea lui. Oare credea c aveam s-l
omor? Mi-am vrt securea n cingtoare, lng pumnal, i
m-am ntors spre el.
Eu ies, i-am spus. S nu-mi atingi lucrurile. M ntorc
mai trziu.
Pleci? Cine ne va proteja?
Mi se pare ciudat ca o oaie s pun o asemenea
ntrebare lupului, am rspuns. Blocai ua dup ce plec i
avei grij de voi.
L-am ajuns pe Torvald din urm cnd strbtea ultima
parte a strzii care ducea la poarta rului. Acolo ne atacase
cavaleria francilor, iar Tore, Odd i cu mine le doborserm
caii. Singurele semne ale btliei erau nite pete ntunecate
pe jos.
Credeam c nu vii, a spus Torvald.
M-am rzgndit.
S-a ntors spre mine i m-a privit.
Eti furios, a remarcat.
M-a deranjat faptul c i dduse seama.
Nu sunt, i-am replicat. De ce spui asta?
Te trdeaz faa i sunetul vocii. Am mers n tcere
cteva clipe, apoi Torvald a vorbit din nou. Snge sau bere.
Poftim?
Snge sau bere, a repetat el. Aa tratez eu furia. Nu mi
face bine s o in n mine. E ca i cum a avea o epu
nfipt att de adnc nct nu pot s o scot. Supureaz i
otrvete. mi nceoeaz gndurile i mi blocheaz
intestinele.
Nu mi era clar dac furia sau epuele aveau acest efect
asupra lui, dar eram mulumit c nu reacionam la fel la ele.
175
Ce legtur au sngele i berea cu toate astea? l-am
ntrebat.
Eu sunt un om binevoitor, a explicat Torvald. De
obicei, este greu ca cineva s m nfurie. Dar dac se
ntmpl, scap de furie vrsndu-i sngele.
Iar berea?
n unele cazuri, nu este posibil s scap de furie prin
snge. De exemplu, uneori m nfurie Hastein. Nu pot s-i
vrs sngele pentru c este prietenul i stpnul meu. n
schimb, beau. Berea are asupra mea efectul pe care l are apa
aruncat peste foc. Dac beau destul, m simt ntotdeauna
mai bine. Cine te-a nfuriat?
Am scuturat din cap.
Sunt suprat doar, am rspuns. Pe Wulf, pe familia lui,
pe Tore... Chiar i pe Hastein.
n mod clar sngele nu te poate potoli. Cred c ai
nevoie de bere.
Cnd ne-am apropiat de tunel, am vzut c poarta din
capt era deschis. Trei paznici danezi, desigur o pzeau
de pe metereze.
Nu m mai ntorsesem la ru din noaptea n care
atacasem oraul. n trei zile, zona din afara zidurilor fusese
transformat. Chiar n aval, o insul lung, curbat ntr-o
parte i dreapt n alta, ca un arc, mprea rul n dou
canale. Majoritatea vaselor flotei noastre erau ancorate pe
malurile acesteia, iar corturile erau nghesuite pe ea. Mai
multe brci fuseser legate n captul de jos al insulei. Pe
cnd priveam, o barc a pornit spre chei, n faa porii
rului.

176
Cteva corbii, printre care Pescruul i Corbul lui
Ragnar, erau ancorate lng malul de sub zidul oraului. Nu
fuseser ridicate corturi pentru echipajele acestor nave, dei
velele fuseser ntinse deasupra punilor. Pentru a ncheia
transformarea armatei noastre ntr-o fortrea militar,
fuseser spate anuri adnci de aprare, pornind de la
zidul oraului i pn la marginea apei, pentru a proteja de
atac zona cheilor i vasele ancorate acolo. Din pmntul i
pietrele scoase pentru crearea anului fusese ridicat un zid
de pmnt n interiorul perimetrului fiecrui an de ctre
francii din ora, care lucraser sub atenta supraveghere a
gardienilor danezi.
Insula pare mult mai confortabil pentru campare, am
remarcat. De ce vasul nostru a ancorat pe partea asta i de ce
nu avem corturi ridicate nc?
Doar cteva dintre vasele cpitanilor sunt ancorate
aici, mi-a explicat Torvald. Ale lui Ragnar, Hastein, Ivar i
ale altor civa. Majoritatea oamenilor de pe aceste vase stau
n palatul contelui. Noi suntem noua garnizoan din Ruda.
Doar un mic grup de paznici rmne la bordul acestor vase.
Torvald adug rnjind: Tore se ocup de paza Pescruului.
Este pedeapsa pentru c nu te-a ajutat s-i aperi pe Wulf i
pe familia sa n noaptea asediului.
Am fost mulumit s aflu c Hastein i-a dat seama c
Tore i ignorase ordinul. M ateptam ns ca pedeapsa s
rceasc i mai mult relaiile dintre mine i Tore.
Privete! mi-a spus Torvald. Vin.
Un vas lung i fcu apariia de dup cotitura rului.
Vslele se micau n ritm. Dou coarne roii, lungi neau
deasupra capului auriu care decora etrava. O clip mai
177
trziu, alte vase au aprut n urma acestuia, urcnd pe ru
cu aceeai vitez.
Este Taurul Auriu, m-a lmurit Torvald. Vasul lui
Bjorn.
n timp ce Bjorn i ceilali i croiau drum spre rmul de
sub zidul oraului, Torvald i cu mine am urcat la bordul
Pescruului.
Vom gsi bere aici, m-a asigurat Torvald. Hastein a
trimis un butoi din ora pentru Tore i pentru ceilali care
stau de paz.
Avea dreptate. Un butoi era aezat pe puntea pupei. Tore,
care i degustase coninutul, sttea alturi.
Hastein te-a trimis? l-a ntrebat Tore pe Torvald,
blmjind niel cuvintele. Acum sunt eliberat din misiune?
Da, l-a asigurat Torvald, scuturnd cu putere din cap.
M-a trimis pe mine. La fel i pe Halfdan. Vrea s gustm
berea i s ne asigurm c este de calitate, de vreme ce tu vei
sta aici timp ndelungat.
Torvald i cu mine am umplut o cup i am trecut-o de la
unul la altul. A fost nevoie s o umplem de mai multe ori ca
s ne dm seama de proprietile buturii aceleia maronii.
Era mult mai puternic dect cea pe care mi-o oferise Wulf.
Mcar unii franci se pricepeau s fac bere.
Ai avut dreptate, i-am spus lui Torvald i am rgit.
M simt mai bine acum.
Am auzit c Ragnar voia s te spnzure, mi-a spus
Tore.
i el continua s evalueze calitatea berii. Butura prea
s-i fi schimbat dispoziia, de obicei ursuz. M bucuram.
M ateptasem s fie furios pentru felul n care i vorbisem
178
ultima oar, dar aparent uitase... sau berea i tersese asta
din minte.
Doar pentru o scurt vreme, l-am asigurat. Odat ce a
neles c sunt un rzboinic disciplinat, s-a rzgndit.
Tore a ncuviinat, puin confuz, apoi i-a reumplut cupa.
Deja o mulime de oameni coborser de pe vase i se
strngeau n jurul fiei nguste de pmnt dintre zidul
oraului i ru.
Privii, a spus Torvald, artnd nspre poart. Iat-i pe
Hastein i Ragnar. E i Ivar cu ei.
Crmaciul a strbtut puntea i s-a apropiat de pror.
Tore i cu mine l-am urmat ncet, avnd grij s nu vrsm
butura din cupele pline ochi.
Bine ai venit, frate. Cum a fost cltoria de la
Limfjord? spunea Ivar cnd noi am ajuns la pror.
El, Ragnar i Hastein nu se aflau departe de locul n care
prora Pescruului se odihnea pe malul rului.
Bjorn sttea n faa lor, cu minile n olduri, privind
zidurile oraului. Mulimea tot mai mare de rzboinici din
vasele proaspt sosite se adunase n spatele lui. Nu mi-a fi
dat seama c Bjorn i Ivar sunt frai. Ivar era nalt, suplu i
semna la fa cu tatl su, n timp ce Bjorn era mai scund,
avea piept robust, umeri puternici i o burt rotund, de
parc ar fi ascuns un butoi cu bere sub tunic.
Am avut i cltorii mai proaste, dar i mai bune, i-a
rspuns Bjorn. Am fost ncetinii de vntul potrivnic i ne-a
prins o furtun dincolo de coasta Frisiei. Am pierdut un vas,
dar am reuit s salvm mai bine de jumtate din echipaj.
Cte vase mi-ai adus? a ntrebat Ragnar.

179
Douzeci i nou, l-a lmurit Bjorn. Socotindu-l i pe
al meu. Pe toi zeii, zidurile astea sunt nalte. Cum ai reuit
s asediai oraul?
Printr-un iretlic, a spus Ivar. A fost de fapt ideea lui
Hastein.
Bjorn a rnjit i l-a btut prietenete pe umr pe Hastein,
spunndu-i:
ntotdeauna ai fost nelept.
Vreo douzeci dintre brbaii care stteau n spatele lui
Bjorn s-au ntors i au luat-o spre poart. Hastein i Ragnar
au schimbat o privire.
Stai! a strigat Ragnar. Nu intrai n ora.
De ce s nu intre? a ntrebat Bjorn. Brbaii acetia au
petrecut mult timp pe mare i doresc s simt pmntul sub
picioare i un acoperi deasupra capului. i suntem pregtii
pentru comorile pe care francii le vor mpri cu noi. Nu
ne-am oprit pentru nici un atac pe drum.
E totuna, a spus Ivar. Nu cred c grupurile noastre de
rzboinici au lsat prea multe comori pentru voi n josul
rului.
Armata noastr a campat pe insul, i-a zis Ragnar lui
Bjorn. Du-i vasele i oamenii acolo. Oraul a fost jefuit n
noaptea n care l-am asediat, dar acum este din nou calm.
mi doresc s rmn astfel, pentru c s-ar putea s
rmnem aici o vreme. Oraul va fi mai uor de pstrat dac
locuitorii sunt lsai n pace.
Decizia lui Ragnar a strnit nemulumirea rzboinicilor
proaspt sosii. Un murmur, neclar ca un tunet, a nceput s
se ridice dinspre mulime.
O voce a strigat:
180
Credeam c am venit aici ca s-i jefuim pe franci, nu
ca s-i protejm.
Cine a spus asta? a ntrebat Ragnar.
Nimeni nu rspunse, dar mai multe voci ddur de
neles c erau de acord cu enunul de mai devreme.
Bjorn, controleaz-i mai bine oamenii, a murmurat
Hastein.
Nu sunt oamenii mei, a venit rspunsul. N-am fcut
dect s-i aduc aici. i adevrul este c le dau dreptate.
Ragnar s-a adresat mulimii de rzboinici, ridicnd
vocea:
Acesta este un regat mare i bogat. Nici o armat nu a
atacat inima acestui inut de sute de ani. Vor fi destule
comori pentru toi.
Cnd? a strigat cineva, ntrerupndu-l.
Dup voce, era acelai brbat care vorbise i puin mai
devreme.
l vd, a spus Torvald, indicndu-l. Se pitete acolo. Nu
cred c un brbat ar trebui s-i ascund faa atunci cnd se
adreseaz superiorilor si.
A pus mna pe marginea vasului i a srit, nimerind ntre
doi rzboinici care stteau pe mal. Acetia se ddur napoi,
speriai s vad un uria aprnd ntre ei.
Torvald a privit nspre mine i Tore.
Voi nu venii? a ntrebat el, apoi s-a ntors i a nceput
s-i croiasc drum prin mulime.
Trebuie s avei rbdare! striga Ragnar. Rbdare i
disciplin!
Mi-am aezat cu grij cupa de bere pe punte i am urcat
pe cea mai nalt doag a vasului, inndu-m cu mna de
181
capul de dragon al Pescruului, ca s m echilibrez.
Cutam un loc liber n care s sar. Venind ameit dup mine,
Tore mi-a lovit cupa cu piciorul i a azvrlit-o ct colo. Berea
ne-a udat pe amndoi, iar cupa a zburat pe punte,
rostogolindu-se cu zgomot. Arcaul a njurat i s-a ntins s
o apuce, ns degeaba. i-a pierdut echilibrul i s-a
mpiedicat, lovindu-m n spatele genunchilor cu umrul.
Pentru o clip, am rmas acolo ngrozit, dnd disperat
din brae ca s-mi recapt echilibrul, apoi am srit de pe
pror nainte. Un brbat nalt, cu prul negru, se afla chiar
sub mine, privind n sus. Trebuie s se fi ntors ca s vad de
unde apruse Torvald. L-am izbit n plin, nimerind cu
genunchii n pieptul lui. Burta mea i-a izbit faa i am czut
amndoi la pmnt. Am rmas cteva clipe aa, el pe spate i
eu cu faa n jos, peste el. Impactul l zpcise mai mult
dect pe mine pentru c, dei eu mi-am revenit rapid n fire
i m-am ridicat n mini i n genunchi, el a continuat s
zac acolo, cu gura nchizndu-i-se i deschizndu-i-se fr
un sunet, de parc ar fi ncercat s-i recapete suflul.
Era un brbat foarte urt, cu un nas mare, coroiat i o
barb nclcit, care arta de parc nite animale mici ar fi
locuit n ea. O cicatrice lung i brzda faa pe diagonal,
pornind dinspre sprnceana stng i coborndu-i pe obraz,
lsnd un loc gol n musta, deasupra buzei, sub nas. Dinii
din fa i lipseau, iar ochiul stng, cel de sub sprnceana
tiat, era alb ca laptele.
Mi-am dat seama, ocat, c l cunoteam. Am srit n
picioare. Atunci el s-a ridicat n capul oaselor i a nceput s
tueasc.

182
Criminalule! i-am strigat i l-am lovit n fa,
doborndu-l din nou la pmnt.
M-am aruncat asupra lui, nclecndu-i pieptul, i am
nceput s-l sugrum i s-l izbesc cu easta de pmnt.
Mai multe mini m-au cuprins i m-au ndeprtat,
aruncndu-m la pmnt. Brbaii au dat nval, lovind cu
pumnii i cu picioarele. Am apucat centura cuiva i m-am
ridicat n genunchi, dar un pumn m-a izbit n cap,
obligndu-m s dau drumul centurii. Am czut pe burt.
Cineva i-a pus talpa peste capul meu, lipindu-mi faa de
pmnt, apoi doi brbai m-au apucat de brae, m-au ridicat
n picioare i m-au ntors. Brbatul pe care l atacasem
sttea n faa mea, cu un cuit lung n mn.
De mult vreme te caut, biete, mi-a spus. Am auzit c
un bieandru s-a alturat oamenilor nobilului Hastein i
am sperat s fii tu acela. N-am visat ns c vei veni direct la
mine i mi vei uura misiunea chiar aa de mult. Toke a
promis o recompens grozav pentru dovada morii tale.
Am auzit un urlet ca de urs furios i l-am vzut pe Tore
aruncndu-se de pe prora Pescruului n spinarea unuia
dintre brbaii care m ineau, fcndu-l s dea drumul
braului meu. Cnd el i Tore au czut la pmnt, m-am
ntors i l-am lovit ntre picioare pe cellalt brbat care m
prinsese.
Halfdan! n spatele tu! m-a avertizat Torvald.
L-am apucat de umeri pe brbatul pe care tocmai l
lovisem i l-am nvrtit. Rzboinicul cu un ochi i ridicase
cuitul i, cnd m-am ntors, lama acestuia a intrat n trupul
brbatului pe care l ineam.

183
Hastein i Ivar au trecut, cu sbiile scoase, prin cercul de
oameni format n jurul meu. Cel cu un ochi s-a dat napoi,
iar eu l-am mpins dup el pe omul pe care l apucasem de
umeri. A fcut civa pai, apoi s-a prbuit cu zgomot, cu o
mn la vintre i cu cealalt acoperindu-i rana de cuit.
Hastein prea furios.
Ai multe explicaii de dat, s-a rstit la mine,
privindu-m cu rceal.
Ragnar i-a fcut i el apariia, dnd oamenii deoparte cu
ambele mini. Avea faa nc i mai roie dect la ultima
noastr ntlnire. Cnd m-a vzut, s-a oprit i a rmas cu
gura cscat.
Tu! Din nou?! a strigat.
Privea n jur mnios, de parc ar fi cutat o sfoar cu care
s m spnzure pe loc.
L-am privit pe Hastein ngrijorat, apoi am artat nspre
brbatul cu un ochi.
Hastein, am spus pe un ton rugtor, el este crmaciul
lui Toke. l cheam Snorre.
Ce tot blmjeti acolo? a ntrebat Ragnar.
Acest om a ajutat la uciderea fratelui meu! am
exclamat.

M dureau coastele n mai multe locuri, un ochi ncepuse


s mi se nvineeasc i s se umfle i aveam pmnt n gur
i n nas. Hainele mele artau ngrozitor, erau pline de noroi
de pe malul rului. Dar, pentru moment, aceste probleme
erau lipsite de importan. Ceea ce m ngrijora era faptul c
din nou fusesem convocat n palatul contelui, n faa lui
Ragnar Logbrod, ca s rspund pentru purtarea mea.
184
Din fericire, de data aceasta nu omorsem pe nimeni, aa
c nu m puteau spnzura. Cel puin aa mi nchipuiam. Pe
de alt parte, acum i Hastein era furios. Ragnar i nobilul
stteau unul lng altul la masa cea lung. Bjorn i Ivar,
ceilali comandani din armata noastr, erau de asemenea
prezeni i erau aezai n stnga lui Ragnar. Bjorn prea
enervat c trebuie s se afle acolo.
Ivar, n mod surprinztor, prea amuzat. S-a aplecat n
fa i a optit la urechea lui Bjorn, destul de tare nct pn
i eu am auzit de unde stteam, n faa mesei.
Pun pariu pe trei peni de argint la unul c tata va vorbi
despre disciplin cel puin o dat nainte s terminm
procesul sta.
Ragnar s-a prefcut c nu aude, dar faa lui a devenit din
nou roie. Era o culoare care i aprea frecvent pe chip.
Ct ai but? m-a ntrebat Hastein. Se simte mirosul de
aici.
Halfdan nu a but chiar aa de mult, a intervenit Tore.
El, Torvald i Snorre stteau de asemenea n faa mesei.
Miroase aa doar pentru c eu m-am mpiedicat de cupa lui
i berea i s-a vrsat pe haine.
Am apreciat faptul c Tore mi lua aprarea i am fost
chiar i mai recunosctor pentru salvarea de mai devreme,
totui cred c ar fi fost un martor mai credibil dac vocea nu
i-ar fi tremurat din pricina buturii.
Vrei s spui c Halfdan a but mai puin dect tine?
l-a ntrebat Hastein, cu voce blnd.
O, da, a rspuns Tore, ncuviinnd din cap viguros.
Mult mai puin. Eu deja beam de o vreme cnd el i Torvald
au ajuns.
185
i-am lsat n grij vasul meu, a spus Hastein printre
dini.
Tore a fcut un pas n spate.
Pescruul se afl n siguran.
i, n mod cert, este pe mini bune, a adugat Ivar.
Nu ne aflm aici ca s discutm ct beau sau ct nu
beau oamenii ti, i-a spus Ragnar lui Hastein. Suntem aici
pentru c a avut loc o nou nclcare a disciplinei n
armat... Ivar l-a mpuns pe Bjorn cu cotul.... i din nou
acest membru al echipajului tu a fost implicat.
Cnd a terminat de vorbit, Ragnar a scuturat degetul n
direcia mea.
Pot s rezolv eu aceast problem de disciplin,
stpne Ragnar, a spus Snorre. Biatul m-a atacat fr s-l
provoc. Cer dreptul la duel. l voi omor i atunci nu va mai
crea probleme n cadrul armatei.
Ei bine, asta pare a fi o cale simpl de a rezolva
lucrurile, a spus Ivar. i vom avea parte i de distracie.
Nu va avea loc nici un duel, a srit Ragnar. Nu atta
timp ct ne aflm n inima Franciei, nconjurai de dumani.
Un omor duce ntotdeauna la altul i apoi la altul. Nu vreau
ca dispute minore s-mi dezbine armata.
Am fost lovit i am fost insultat, a protestat Snorre.
Am dreptul s-mi apr onoarea.
M-am ntors spre el.
Nu ai nici o onoare de aprat. L-ai ucis pe fratele meu.
Ai omort femei i copii nevinovai. Tu mpreun cu Toke.
Cunosc un Toke, a spus Ivar. O cpetenie din Dublin.
Este vorba despre acelai brbat?

186
Snorre i-a pus mna pe mnerul sabiei, dar Torvald a
pit n fa i l-a apucat de ncheietura minii, oprindu-l.
Am s te omor, biete! a strigat brbatul.
Tcere! a urlat Ragnar.
Torvald a dat drumul braului lui Snorre i l-a mpins.
Crmaciul lui Toke l-a privit pe Ragnar.
Vezi, stpne Ragnar? Ai auzit? Am dreptul s-l
provoc la duel.
Nu aici, a rspuns Ragnar. Nu acum. Nu mi pas dac
v omori ntre voi dup ce prsim Francia. Dar, atta
timp ct suntem aici, rzboinicii notri nu se vor lupta unul
cu altul i nu se vor omor. Dac nu poi respecta aceast
regul, atunci ia-i corabia i pleac.
Snorre a privit cpitanii pe rnd, spernd c mcar unul l
va contrazice pe Ragnar, ns aceasta nu s-a ntmplat. Ivar
i-a zmbit de sus.
Nu voi nclca regula pcii, a spus Snorre ntr-un final.
Voi rmne.
Cnd s-a ntors s plece, a murmurat spre mine:
Va veni i timpul tu.
Snorre, a ntrebat Hastein, care este numele corbiei
tale? i ci oameni ai condus?
De ce ntrebi?
Din simpl curiozitate. A vrea s tiu ci oameni ai
adus pentru armata noastr.
Vasul meu se cheam Armsarul Mrii, iar echipajul
meu are douzeci i ase de oameni, cu mine cu tot.
Ivar a plesnit masa cu mna.

187
Armsarul Mrii! Chiar este vorba despre acel Toke pe
care l tiam eu n Irlanda. Aa se chema vasul. A venit i el
aici?
Snorre a scuturat din cap.
Toke are o corabie mai mare acum, a explicat. Vulturul
Rou. M-a privit i mi-a zmbit cu rutate. Vulturul Rou
fusese vasul tatlui meu i apoi al lui Harald, dup moartea
tatei. Era trist c acum ajunsese pe minile ucigaului. Eu
conduc Armsarul Mrii pentru Toke, a continuat. Este
cpitanul meu. Dar nu a venit n aceast cltorie. A avut
alte treburi de rezolvat. nclinnd capul spre Ivar, a adugat:
Cnd l voi vedea, i voi transmite c ai vorbit despre el.
Spunnd acestea, se ntoarse i iei din ncpere.
Da, mi aduc aminte de Toke, a spus Ivar. Un om
impuntor. Foarte puternic i nervos, dar un bun rzboinic.
Ce este discuia asta despre crim?
Nu este timpul i nici locul potrivit, a spus Hastein,
apoi s-a ntors spre Ragnar: Am terminat aici? Oamenii mei
pot pleca?
Ai de gnd s te ocupi de el? a ntrebat Ragnar,
artnd spre mine.
Am s m ocup de el, l-a asigurat Hastein.
Atunci am terminat.
Pe coridor, dup ce am ieit din sala de consiliu, Hastein
i-a spus lui Tore:
ntoarce-te la bordul Pescruului. Vei rmne de paz
acolo pn cnd primeti alt ordin de la mine. Torvald, tu
mergi cu el i adu butoiul cu bere. De acum nainte, oamenii
mei vor bea doar ap atunci cnd sunt de paz.

188
Dup plecarea lor, Hastein s-a ntors spre mine, mnios.
Am deschis gura ca s-i explic cine era Snorre i ce fcuse,
dar nainte s apuc s vorbesc, s-a rstit la mine:
Dac a fi tiut c eti predispus la un comportament
att de violent, nu i-a fi oferit un loc pe vasul meu.
Cuvintele lui Hastein m-au izbit cu putere, de parc a fi
primit un pumn. Deodat, mi-am dat seama cum trebuie
s-i fi prut lui comportamentul meu cel mai nou
membru al su, beat, lundu-se la btaie n faa cpeteniei.
mi pare ru, am spus. M-am fcut de rs astzi i
v-am pus ntr-o situaie stnjenitoare. Regret n special a
doua fapt.
Hastein m-a privit n tcere mult vreme.
Voiam s-mi mut privirea, dar am rmas cu capul sus i
m-am uitat n ochii lui.
Este ludabil, a spus ntr-un final, faptul c nu caui
scuze pentru comportamentul tu. Nu suport brbaii care
nu i recunosc greelile.
Nu am spus nimic. Orice a fi adugat ar fi prut o
justificare.
Spune-mi mai multe despre acest Snorre, mi-a cerut
nobilul.
A fost crmaciul i secundul lui Toke pe Armsarul
Mrii.
Poi s juri c s-a aflat printre brbaii care i-au atacat
i ucis pe Harald i pe ceilali?
Trebuie s fi fost, am rspuns. La vremea aceea, Toke
avea doar un singur vas. Iar Snorre se afla alturi de el cu
doar cteva zile nainte de atac.

189
Hmmm... Ei bine, pentru moment, nu ne preocup
asta. Rzbunarea ta trebuie s mai atepte. Suntem n
rzboi. Dar ine minte. Caui o rzbunare sngeroas, care
va fi mplinit doar prin uciderea multor oameni, inclusiv a
unei cpetenii renumite i periculoase. Nu o vei dobndi
niciodat dac i pierzi din nou capul aa cum ai fcut
astzi.
Nu o voi mai face, am promis.
Sper c nu. Totui, chiar dac tu vei reui s-i ii firea,
nu am ncredere c Snorre va face la fel. Vreau s stai
departe de el. Nu vreau s-l mai ntlneti. ntoarce-te acas
la Wulf i rmi acolo pn te chem eu. Vei suferi rmnnd
departe de restul echipajului, pentru c nu ne vei putea
acompania atunci cnd va fi rndul nostru s pornim clare
dup comori prin inut, dar este corect s plteti pentru c
m-ai pus ntr-o situaie stnjenitoare.
La aceste cuvinte, inima mi s-a strns. Nu-mi psa c
ratam ansa de a participa la jafuri. Chiar dac speram s
strng ceva avere n aceast campanie, nu mi fcea plcere
s fur de la fermieri sraci i de la oameni ca Wulf. M
ngrozea ns gndul c aveam s fiu din nou nchis n casa
negustorului.

Probabil c dezamgirea mi s-a citit pe chip sau poate c


felul n care artam, murdar i rnit, l-a fcut pe negustor
s-mi spun cnd am ajuns napoi la el:
Ce s-a ntmplat? Ari ngrozitor. Vrei nite bere?
Suna tentant, dar l-am refuzat.

190
11. nspre Francia

Exilul meu acas la Wulf a fost curmat dup doar cinci


zile, cnd Torvald a aprut ntr-o diminea cu un anun.
Hastein are de lucru pentru tine, a spus.
n ciuda ntrebrilor mele, nu a vrut s-mi dea nici un fel
de explicaii.
Hastein i va spune.

Torvald m-a dus ntr-o ncpere mare, aflat la un capt


al celui de-al doilea nivel al palatului contelui. Mobila era
compus dintr-un pat, dou mese, mai multe scaune
sculptate i numeroase cufere, destul de mari ct s
adposteasc un om nuntru. Unul dintre cuierele lui
Hastein avea dou i, pentru c era cpitanul, nimeni nu
protesta pentru c ocupau mai mult spaiu la bord se afla
de asemenea acolo, la capul patului. Dou scuturi, ambele
pictate cu motivul n trei culori al lui Hastein, stteau
sprijinite de un perete.
Bun venit n comandamentul meu, a spus Hastein
cnd am intrat.
Era aezat la una dintre mese i avea un platou de lemn n
fa. Pe el erau o pine, o bucat mare de brnz de culoarea
fildeului i un pui fript. Hastein inea n mn un copan.
Ai mncat? m-a ntrebat i a artat nspre platou.
Dac nu, nfrupt-te.
Mncasem, dar numai fiertur de orz. n casa lui Wulf nu
se mnca att de bine. Am folosit pumnalul ca s tai cellalt
picior al psrii.
191
Mulumesc, am spus.
Cullain! a strigat nobilul. Adu nc dou cupe cu bere.
Am invitai.
Torvald a tiat cu cuitul o felie de brnz i una de pine.
Credeam c tu ai mncat nainte s pleci spre Halfdan,
i-a spus Hastein.
Torvald a ridicat din umeri.
nc mi-e foame.
Hastein a dat din cap.
Tot timpul i este foame. Apoi s-a ntors spre mine:
Mnnc bine. Nu vei mai avea parte de asemenea bucate
acolo unde vei merge.
Avnd n vedere ultima noastr ntlnire, am fost plcut
surprins de aceast ntmpinare amical. Totui, ultimele
sale cuvinte nu preau de bun augur. Am privit copanul de
pui pe care l savurasem cu doar cteva clipe nainte i,
brusc, m-am simit asemenea unui porc pus la ngrat
pentru tiere.
Unde voi merge? am ntrebat.
n Francia, mi-a rspuns.
Nu nelegeam nimic. Credeam c ne aflm deja n
Francia.
Ragnar crede c regele franc i-a strns n cele din
urm armata i a pornit, a continuat el. Mai multe trupe de
clrei de-ai notri au vzut cercetai franci urmrindu-i
clare, iar unul dintre grupuri nu s-a mai ntors la Ruda.
Douzeci de oameni i caii lor lipsesc. Trupele francilor sunt
de temut. Au arme i armuri bune. n plus, clresc de parc
s-ar fi nscut pe cai. Dac va porni spre noi cavaleria

192
francilor, va trebui s ne schimbm tactica. Nu vom avea
nici o ans n faa lor.
i eram recunosctor lui Hastein pentru c mi explica
toate astea, dar tot nu nelegeam rolul meu n aceast
aciune.
Dar eu unde voi merge? am ntrebat din nou.
Trimitem opt cercetai ca s ncerce s localizeze
armata francilor. Tu vei fi unul dintre acetia. Fiecare dintre
voi va cltori singur, pe jos. Ragnar i cu mine credem c, n
felul acesta, vor fi anse mai mici ca patrulele francilor s v
prind.
De ce m-ai ales pe mine? am ntrebat.
De fapt, m ntrebam dac fusesem ales drept pedeaps
pentru c l pusesem pe Hastein n situaia aceea
stnjenitoare. mi prea c misiunea aceea era o modalitate
prin care putea s scape de un membru nedorit n echipaj.
Nu m ncnta perspectiva de a merge singur printr-un inut
necunoscut, n care orice om peste care ddeam era
dumanul meu... i cu siguran dorea s m omoare.
Mi-ai spus c, dup ce Toke a atacat ferma de la
Limfjord i i-a omort pe fratele tu i pe oamenii si, ai
scpat din gheara celor care te vnau, ba chiar ai reuit s-i
omori. Dac poi face asta, tu, mai mult dect oricare altul,
ai ansa de a gsi armata francilor i de a supravieui ca s ne
spui unde se afl. Armata noastr este ca i oarb, iar Ragnar
i cu mine trebuie s tim unde ne sunt dumanii.
Dac pot face asta? Oare Hastein se ndoia acum de ceea
ce i spusesem? Era un test ca s vad dac puteam face cu
adevrat ce pretindeam?
Cum rmne cu Wulf i cu familia lui?
193
Vor fi n siguran. n destul siguran. Oraul este
linitit acum i majoritatea oamenilor notri i au tabra pe
insul.

Am plecat n aceeai diminea, ndreptndu-ne n susul


rului, n dou corbii. Cea a lui Ivar,Ursul, avea la bord
patru cercetai pe care i-a lsat pe malul stng al rului. Eu
m aflam la bordul Pescruului, mpreun cu ali trei
oameni selectai s cerceteze malul drept. Unul dintre ei era
Einar.
M bucur s te vd din nou, n sfrit, mi-a spus cnd
a urcat la bord. Hrodgar m-a rugat s-i transmit salutri i
din partea lui. Te cutm de cnd am sosit la Ruda, ns
prea c ai disprut din armat. Cnd am auzit c se caut
rzboinici ca s spioneze armata francilor, am sperat s te
oferi voluntar.
M-am bucurat i eu s-l vd pe Einar. Speram s putem
spiona mpreun.
Tu te- ai oferit voluntar? l-am ntrebat.
Desigur, a rspuns Einar. Cu toii ne-am oferit. Cel
care va gsi armata francilor va ctiga mari onoruri.
Asta dac nu dau francii peste el, m-am gndit.
Am veti importante pentru tine, a continuat Einar. L-
am vzut pe unul dintre oamenii lui Toke, acum dou zile,
pe insula unde i-a instalat tabra armata. Este un om masiv,
cu o cicatrice pe fa. l cheam...
Snorre. Ne-am ntlnit deja, i-am spus.
Einar a fcut ochii mari.
Sunt surprins c nu s-a lsat cu vrsare de snge n
final.
194
S-a lsat. Sau a fost ct pe ce. S-a ludat c Toke i-a
promis o recompens mrea dac aduce dovezi c sunt
mort. A vrut s m provoace la duel, dar Ragnar a interzis
duelurile atta timp ct ne aflm n Francia.
Mai sunt i alte modaliti prin care un om poate
muri, a sugerat Einar. Pot avea loc accidente. Uneori,
oamenii mor n somn.
Nu eram sigur dac Einar m avertiza ori mi sugera s l
ucid n secret pe Snorre. Din cte l cunoteam pe Einar,
putea nsemna i una, i alta. Sau amndou.
Echipajul Pescruului a vslit n susul Senei mai bine de
o jumtate de zi nainte ca primul cerceta s fie dus la rm.
Hastein insistase ca nici unul dintre cercetai s nu dea la
vsle.
Odat ajuni la rm, vei avea nevoie de toat puterea
ca s naintai ct mai repede. Odihnii-v acum, ct putei,
ne instruise el.
n timp ce restul echipajului vslea, mi-am tras cufrul n
mijlocul punii i am scos lucrurile pe care aveam s le iau
cu mine. Mi-am pus pumnalul i securea la bru, apoi m-am
lsat pe vine n faa lzii, privindu-i coninutul i ncercnd
s-mi dau seama ce altceva mi trebuia. Dac voiam s
supravieuiesc acestei misiuni i s m ntorc, trebuia s
cltoresc repede i s rmn nevzut.
Armura n-ar fi fcut dect s m ncetineasc. Dac m
descopereau trupele francilor, singur i pe teritoriul lor,
vesta de piele, coiful i scutul nu aveau s fie suficiente ca s
rmn n via. Am ales doar o tolb oricum dup btlia
de la poarta oraului nu mai aveam sgei bune dect pentru

195
una. Am rulat cea mai groas pelerin pe care o aveam, i-am
legat capetele unul de altul i am aezat-o pe umr.
O plosc pentru ap i o pung uzat din piele n care
aveam carne srat din provizia vasului, plus o pine i nite
brnz pe care le luasem din cmara lui Wulf mi completau
echipamentul. mpreun cu arcul, firete.
n timp ce vslea, Tore m-a vzut scormonind prin cufr.
Nu ai nici o prad nc, nu-i aa? m-a ntrebat.
Am scuturat din cap. Dac norocul meu o inea tot aa,
cu siguran c nu aveam s strng avere n cltoria asta.
Dac eti ucis, cui vrei s-i rmn posesiunile tale? a
insistat.
Era o ntrebare pe care nu o luasem n consideraie pn
atunci. Acum mi ddeam seama, cu o strngere de inim,
c nu aveam pe nimeni nici familie, nici camarazi
apropiai cruia s-i ncredinez cele cteva lucruri ale
mele.
Nu conteaz, am rspuns. Dac sunt mort, nu mi
pas.
Nu ai pe nimeni? m-a ntrebat Tore. Chiar pe nimeni?
ntrebrile lui m-au fcut s m gndesc la Harald i la
mama, de care mi era foarte dor. Am scuturat din cap i
m-am ntors, pentru ca Tore s nu-mi poat vedea faa.
Atunci l-am vzut pe Einar, aezat cu spatele la catarg i
ascuindu-i o sgeat cu o tocil.
D-i-le lui, am spus, artndu-l pe Einar. Dac el se
ntoarce i eu nu, d-i lui lucrurile mele. Este prietenul meu.
Cel mai apropiat de un prieten, oricum.

196
Unul cte unul, cercetaii au fost lsai la rm, pn
cnd am rmas doar eu. Hastein m ducea mult mai departe
n inima Franciei dect pe ceilali.
Se lsa seara. Pescruul nainta n aval i trecea tot mai
des pe lng umbre lungi, aruncate de copacii de pe mal.
Ajunge, a spus Hastein ntr-un final.
Torvald a ndreptat corabia spre mijlocul rului, apoi le-a
ordonat vslailor de la timon s mping vslele n spate,
iar celor de la babord, s mping nainte. Pescruul s-a
rsucit pe loc. Atunci cnd a ajuns cu faa n aval, Torvald a
crmit spre rm. Doi brbai au srit pe mal cu funii i au
fixat corabia n loc.
Hastein s-a apropiat.
Ne aflm n inima inutului francilor, a spus. Te-am
ales special s cercetezi aceast zon n cutarea armatei lor.
Pericolul va fi mai mare aici, iar ajutorul se afl mult mai
departe de tine. Cred ns c tu, mai mult dect oricare alt
cerceta, ai anse s supravieuieti i s te ntorci.
Dac aceste cuvinte erau menite s m nveseleasc,
pentru c m onorau, ei bine, i-au ratat inta. Preferam s
fiu mai puin onorat, dar cu mai multe anse de a tri.
Peste dou zile, Ivar i cu mine vom porni din nou pe
ru, n cutarea cercetailor notri. Vom rmne cinci zile,
dac armata francilor nu ne oblig s ne grbim i s ne
ntoarcem la Ruda. Dac totul decurge bine, vei avea apte
zile ca s spionezi dumanii i s te ntorci aici. Dac nu
ajungi la ru nainte s revenim la Ruda n cea de-a aptea zi
sau dac suntem nevoii s plecm nainte, vei fi pe cont
propriu.

197
nainte ca ntunericul s nvluie pmntul, am ajuns pe
mal i am urcat n cel mai nalt copac din preajm, ca s vd
pe ce drum aveam s-o pornesc. Ramurile tocmai ncepeau s
nmugureasc primvara trezea la via trmul Franciei.
Dincolo de ru se vedea o cmpie plin de iarb, presrat
cu plcuri de copaci i boschei. Departe, la orizont, am
vzut o linie ntunecat ce semnala, am presupus, marginea
unei pduri.
Dup ce am cobort dintre ramurile copacilor, Hastein i
cu mine am mers pn la marginea cmpiei. Noaptea se
apropia cu repeziciune. Vntul se strnise i iarba nalt din
jurul meu ncepuse s se legene i s foneasc. Dac privea
cineva de departe, speram ca ntunericul s m ascund i s
par doar o umbr btut de vnt peste cmpie.
Drum bun i noroc, mi-a urat nobilul. i s sperm c
vorbele lui Ragnar sunt adevrate.
M-am ncruntat.
Ce vorbe?
C o fylgja te cluzete i te protejeaz.
Am prsit pdurea i am pornit n pas vioi peste cmp.
Iarba, care mi ajungea pn la old, era maronie i fragil
din pricina frigului iernii, dar noi fire lungi i verzi ncepeau
s rsar din pmnt, crend o pern moale sub picioarele
mele.
O semilun rsrise i lumina cmpul, dndu-i un aspect
spectral. Nori nali treceau cu repeziciune pe deasupra,
umbrele lor acoperind din cnd n cnd pmntul.
tiam c n ritmul n care mergeam aveam s parcurg o
distan mare. Dup o vreme, m-am oprit ca s m odihnesc
i am privit n urma mea. Nu mai vedeam linia copacilor
198
care strjuiau rul unde se ascundea Pescruul. M aflam
de unul singur n inima Franciei i simeam aceast
singurtate. Am luat o gur de ap i am pornit din nou, mai
repede. Nu voiam s m prind lumina zilei n cmpul acela
deschis.

Trecuse de miezul nopii cnd am simit miros de fum.


Vntul, care btea acum din stnga mea, purta cu el un
miros vag de lemn amestecat cu iz de carne ars. Acest din
urm miros m-a fcut s-mi schimb direcia. Unde era
moarte, poate erau i soldaii franci. M-am ntors i am
pornit cu faa spre vnt, dup miros.
Izul greu devenea tot mai puternic. ntr-un sfrit, am
zrit nainte o umbr ca un zid ntunecat, marcnd
marginea unei pduri. Chiar n faa mea era o sprtur n
acea linie. Forme neclare erau rspndite pe pmnt.
Mirosul acela neptor venea dinspre ele.
M-am oprit i mi-am ncordat arcul, pregtind o sgeat,
apoi am naintat cu grij. Pmntul i schimbase forma i
mi-am dat seama c merg pe o suprafa denivelat, pe un
teren arat. Apropiindu-m, am neles c formele neclare
din faa mea erau rmiele unui sat, compus din
zece-dousprezece case. Erau mult mai mici dect casa cea
lung n care crescusem, mai mici chiar i dect locuinele
compacte din Hedeby. Unele abia erau cu puin mai mari
dect nite colibe.
Satul era aezat de-a lungul malului unui pru. Toate
cldirile fuseser arse. Rmseser doar mormane de cenu
din care ieeau lemne arse, acolo unde fuseser stlpii de
susinere. Cnd am atins scrumul, n-am simit pic de
199
cldur. Rmiele unei singure colibe nc mai fumegau.
Brna principal a tavanului czuse peste un trup. Nu mi
ddeam seama dac era un brbat sau o femeie. Hainele pe
care le purtase cndva fuseser distruse, iar pielea
cadavrului era nnegrit i ars.
tiam c acest sat trebuie s fi fost atacat de o ceat de
rzboinici de-ai notri. Pe pmntul din jur se vedeau
urmele copitelor. M-a surprins c se ndeprtaser att de
mult de Ruda.
Mergnd printre rmiele caselor, am dat peste un alt
cadavru, de data aceasta al unui brbat. Doi cini care se
hrneau din el au mrit spre mine, artndu-i colii, dar,
vznd c nu i atac, i-au reluat festinul. Alte cadavre erau
rspndite n jur, i pe toate se vedea c serviser drept
hran pentru cini i psri de prad. Am trecut pe lng
trupul unei femei btrne. Era ntins pe spate, craniul i
fusese despicat, fr ndoial cu o sabie sau o secure, iar
pmntul din jurul capului ei era rou. Ochii, acum orbite
golite de corbi, stteau aintii asupra cerului.
De ce fusese omort? Nu mi-o puteam imagina pe
aceast btrn ca pe un duman ce amenina pmntul
danezilor. Nici unul dintre aceti simpli fermieri, masacrai
printre ruinele propriilor case, nu reprezentase un pericol
pentru poporul nostru. Acetia erau dumanii pentru care
cltorisem att de mult ca s-i nfrngem?
Un zgomot m smulse dintre gnduri. Ceva sau cineva se
mica printre ruine. Era un om, un animal sau spiritul unui
mort? Am simit un nod n stomac i broboane de sudoare
mi-au acoperit fruntea. Am apucat arcul.

200
Un pui de gin se ivi de dup colul uneia dintre casele
distruse. Nu-mi ddeam seama cum le scpase atacatorilor.
Poate c, n confuzia general din timpul atacului, zburase
pe cmp. M ntrebam dac se apropia de mine din pricina
singurtii sau pentru c i pream mai puin amenintor
dect cinii slbatici care bntuiau acum prin sat.
M judecase greit. Eram i eu un prdtor. Aveam nevoie
de mai mult dect nite carne de porc srat pentru a-mi
continua drumul. Am intit n biata pasre, i-am scos
mruntaiele i am agat-o la bru. Am aezat mruntaiele
ntr-o grmjoar, pe un stlp ars din colul unei case, i am
adresat o rugciune de mulumire oricrui zeu sau spirit
care trimisese pasrea aceea n calea mea. Poate c fusese
fylgja.
Prsind satul n ruine, am pornit pe urmele cetei de
cotropitori. O luaser printr-un vad, spre nord i vest,
traversnd inutul spre Sena i Ruda. n pmntul ud de
lng vad se vedeau, chiar i la lumina palid a lunii, pe
lng semnele lsate de copitele cailor, urme de vite, oi i
porci. n plus, mai multe urme de oameni, majoritatea de
dimensiuni mici, probabil lsate de femei i copii. Mi-am
dat seama c aceste urme reprezentau prada atacatorilor,
care era dus la baza noastr din Ruda.
Ca i Sena, prul pe care tocmai l traversasem era
strjuit de copaci. Dar, dincolo de ei, se ntindea din nou un
cmp. Am rmas pe marginea lui, ntrebndu-m ncotro
s-o iau.
Privind n jos, mi-am dat seama c stteam deasupra
unor urme de cal. Veneau din direcia cmpiei i, n spatele
meu, se uneau cu urmele atacatorilor. Oare cine fusese acest
201
clre singuratic? Pitindu-m, am pornit pe urmele lui, n
direcia din care venise.
N-am mers prea mult c am i rezolvat misterul. Urmele
lui se uneau cu cele ale unui alt grup de clrei. Acetia
rmseser de partea cealalt a rului, la mic distan de
drumul prsit de danezi. Urma lor traversa cmpul, paralel
cu drumul atacatorilor.
Inima a nceput s-mi bat repede. Acest al doilea grup
de clrei trebuie s fi fost compus din franci. Eram sigur de
asta. Clreul singuratic prsise grupul lor i pornise dup
danezi. Ceilali mergeau la o oarecare distan, ca s nu
distrug urmele pe care pornise acesta.
Am ezitat. Cavaleria francilor se afla prin preajm, aa c,
pn la ivirea zorilor, trebuia s strbat cmpul deschis i
s-mi gsesc o ascunztoare. Totui, ddusem de primele
semne ale cavaleriei inamice. Dac porneam pe urmele lor,
aveau s m conduc, n cele din urm, la armata principal.
ovind, am luat-o n grab dup ele.
Pentru c aveau prizonieri i animale, danezii trebuie s
fi naintat cu greutate. Francii ns, fr poveri, se micaser
cu siguran mult mai repede. Dar, chiar i aa, danezii
aveau avans mare, cci vntorii nu dduser prea rapid de
prada lor. M ntrebam dac cercetaul francilor ar fi
descoperit aceste urme dac danezii n-ar fi dat foc satului,
anunndu-i prezena cu fumul vizibil de la mile deprtare.
Cerul ncepea deja s se lumineze la est cnd am vzut
primele semne c danezii i dduser seama c sunt vnai.
Urmele de pe pmnt erau martori tcui ai celor
ntmplate. Odat ce i zriser pe urmritori, rzboinicii
dduser dovad de nelepciune i aleseser s-i
202
abandoneze prada, pentru a-i salva vieile. Caii porniser n
galop, ndeprtndu-se de prizonieri i animale. Dup
urmele amestecate, mi-am dat seama pe unde o luaser
francii n urmrirea oamenilor notri, trecnd pe lng
prada prsit.
Cerul se lumina tot mai mult. Am nceput s alerg pe
urmele danezilor i ale francilor.
Majoritatea cailor pe care i capturasem erau animale de
ferm, crescui mai mult pentru a trage plugul dect pentru
vitez. Cu siguran, caii francilor i ntrecuser. Nu dup
mult vreme, am nceput s dau peste trupuri de danezi.
Majoritatea erau strpuni de sulie, n spate, dovada
sumbr a ndemnrii cavaleriei france.
Ca n majoritatea urmririlor, era mcel ntr-o singur
tabr. O singur dat am dat de pierderi n rndul francilor,
ns era vorba despre un cal, tiat cu sabia n zona capului.
Dup harnaament, era al lor, cu siguran. n plus, era mai
suplu i mai nalt dect caii care creteau n inutul nostru.
Soarele se ridicase la orizont cnd am ajuns n locul
ultimei lupte. Deasupra mea, pe cmp, am vzut o movil
ntunecat. Apropiindu-m, am neles c danezii, dndu-i
seama c vor fi ajuni din urm, aleseser s se lupte.
Coborser de pe cai i i omorser, tindu-le gturile sau
njunghiindu-i. Trupurile animalelor formau un cerc.
Ultimul lor scut fusese format din aceast baricad.
Speraser c trupurile animalelor vor fi un obstacol care s
mpiedice cavaleria duman s vin peste ei. Optsprezece
trupuri hcuite i nsngerate de danezi zceau acolo.
Francii nici nu se obosiser s le ngroape trupurile.

203
Se prea c aceti ultimi membri ai grupului de
rzboinici danezi aleseser s ia cu ei civa clrei
dumani n lumea de apoi. Nu rmsese nici un trup de
rzboinic franc, dar petele de snge de pe iarb, din afara
cercului, vorbeau de la sine. Patru dintre caii francilor
zceau la pmnt. n plus, am gsit un coif franc, strpuns i
murdar de snge, i o suli danez, cu vrful nroit. Dou
scuturi abandonate ale francilor fuseser sfrmate de
lovituri puternice.
Ochii rzboinicilor danezi fuseser mncai de psrile
de prad, care le ciuguliser carnea de pe fee. Aceti
lupttori muriser departe de case i de familii, iar trupurile
lor nu aveau s fie niciodat ngropate sau arse. M
ntrebam dac spiritele lor erau condamnate s bntuie
pentru totdeauna acest inut strin.
Dincolo de locul btliei, la vreo trei aruncturi de
sgeat, se afla un plc de copaci. M ntrebam dac danezii
ncercaser s ajung acolo. Urmele francilor duceau n acea
direcie. Oare i fcuser tabra acolo dup confruntare, ca
s aib grij de rnii? M ntrebam dac se mai aflau nc
acolo.
Pentru cteva clipe, m-am gndit s m arunc la pmnt
i s m ascund printre cadavre. ns imediat mi-am dat
seama c ar fi un plan stupid. Dac i-ar fi fcut tabra
acolo, cu siguran ar fi plasat santinele. Oricine m-ar fi
putut zri lng grmada de mori, cci cmpia era acum
puternic luminat de razele soarelui.
Plcul de copaci era singura ascunztoare pe care o
vedeam. Trebuia s merg acolo i s m ascund pe timpul
zilei. Dac francii stteau ascuni printre ierburi i ateptau
204
dac aceasta era soarta pe care Nornele mi-o esuser
atunci nu aveam cale de scpare. Mi-am pregtit o sgeat
n arc i am pornit ncet, precaut, spre copaci.

205
12. Crnai periculoi

Francii trecuser pe acolo, dar plecaser. Pe pmnt se


vedea urme multe de oameni i de cai. Trei cercuri negre,
nconjurate cu pietre, marcau locurile n care i fcuser
focul.
Eram epuizat, dar i flmnd. Foamea a nvins oboseala.
Am jumulit puiul pe care l adusesem cu mine, l-am tiat i
l-am fript bucat cu bucat deasupra unui foc mic. Am avut
grij s adaug doar cteva crengue pe foc, pentru ca fumul
s nu m dea de gol. Nu aveam de gnd s repet greeala
care i costase viaa pe rzboinici.
Am mncat jumtate din pui ct era cald, cu o bucat din
pinea lui Wulf. Am pstrat cealalt jumtate pentru cin.
Am dat pe gt cteva nghiituri de ap, tnjind dup nite
bere acea bere fin pe care Hastein mi-o oferise n
comandamentul su, sau chiar i berea slab a lui Wulf.
Punga cu ap se golise primejdios de mult. Ar fi trebuit
s-o umplu cnd traversasem rul de lng satul n ruin. La
venirea nopii, cnd aveam s pornesc din nou la drum,
trebuia s gsesc ap.
Dup ce am mncat, m-am urcat ntr-un copac i am
privit cmpia din jurul meu. Singurul loc unde se vedea
micare era cel n care i gsiser sfritul danezii. Psrile
se ntorseser i i reluaser festinul.
Am cobort, m-am nfurat n pelerin, m-am strecurat
sub un tufi ale crui crengi m ascundeau parial i am
ncercat s m odihnesc. Dar, dei eram obosit de atta
mers, m-am chinuit mult vreme s adorm. De fiecare dat
206
cnd ncepeam s moi, un sunet ciripitul unei psri,
bzitul unei albine sau o micare o musc aezndu-se
pe faa mea m speria i m trezea din nou.
n cele din urm, epuizarea m-a fcut s cedez, n ciuda
fricii. Dar, chiar i aa, somnul meu nu a fost odihnitor. n
vis, am fost vizitat de spiritul btrnei moarte din sat. Cu
ochii minii, am vzut-o stnd la marginea crngului n care
dormeam. Dei am rmas nemicat sub tufi, spernd s
plece, ea a intrat n plcul de copaci i s-a apropiat pn
cnd a ajuns deasupra mea. Sngele i creierul care i
ieiser din capul despicat i ncleiaser prul. mi doream
s fug, dar nu m puteam mica.
tiu c eti acolo, dar nu te pot vedea, a spus,
ntorcndu-se cu orbitele goale nspre mine. Nu-mi dau
seama. Eti un om bun? Sau eti ru? De ce te afli aici? De ce
ai venit n acest inut?
Am ncercat s vorbesc, s-i spun c mi pare ru pentru
atacul asupra satului ei, dar nu am reuit s rostesc nici un
cuvnt. n cele din urm, am scos un geamt.
Sunetul m-a trezit din somn. Simeam c m sufoc i
eram leoarc de sudoare. Mai erau nc ore bune pn la
lsarea ntunericului, dar am abandonat orice efort de a
dormi mai departe. M temeam c fantoma btrnei va veni
din nou, cci, pn i n lumina strlucitoare a
dup-amiezii, nu reueam s-mi alung din minte imaginea
ei.

n timp ce ateptam lsarea serii, am mncat restul


puiului i am terminat i pinea. n punga cu mncare mi
mai rmseser doar bucata de brnz i cteva felii de
207
carne srat de porc. Curnd, foamea i setea aveau s
devin problematice.
Mncnd, mi-am fcut planuri. Hastein i Ivar aveau s
revin pe ru a doua zi, n cutarea cercetailor. M
ntrebam dac vreunul dintre ei fusese capturat sau ucis de
franci deja. Oare unde se afla Einar i ce fcea?
M-am ridicat i am nceput s m plimb prin crng,
ntrebndu-m ce s fac. Cnd am trecut pe lng locul n
care jumulisem i prjisem puiul n acea diminea, un roi
de mute negre, deranjate de micarea mea, s-au ridicat de
pe grmjoara de pene, oase i piele. Ar fi trebuit s ngrop
rmiele, dar fusesem prea obosit n dimineaa aceea ca s
scap de ele.
M-am ntors brusc i am privit n jurul meu, cercetnd
fiecare bucic de iarb. Pmntul nu fusese deranjat
nicieri. Acelai lucru era valabil i pentru iarba din jurul
crngului. Totui, eram sigur, dup sngele pe care l
vzusem pe suli i pe coiful strpuns, c cel puin un franc
dac nu mai muli pierise n lupta final. Cu toate
acestea, nu exista nici urm de mormnt. Ce fcuser francii
cu morii lor? Dar cu rniii? Cu siguran, fuseser civa.
Dup ce am urcat din nou ntr-un copac, ca s vd dac
nu m pndete vreun pericol, am ieit n cmp i am
examinat urmele trupelor de cavalerie. Astfel, am gsit i
rspunsul la ntrebarea mea.
Printre numeroasele urme de copite, am descoperit patru
perechi de anuri lungi, dar nu foarte adnci. Vzusem c
francii tiaser puiei din plcul de pdure, dar greisem
creznd c i folosiser ca s prjeasc mncarea. De fapt,

208
construiser patru trgi trase de cai pentru a-i transporta
morii i rniii.
Dac mergeau cu mori i rnii dup ei, francii aveau s
se ntoarc n tabra armatei, speram eu. Urmele lor aveau
s m conduc acolo.

La lsarea serii am pornit. Era uor s m iau dup


semnele lsate, chiar i pe ntuneric. Am cltorit ntreaga
noapte, ca o umbr tcut pe urmele lor.
Pe la mijlocul nopii, am ajuns la un mic ru. Francii
ntorseser acolo i urmaser cursul apei. Am sperat c vor
continua s mearg pe acel drum. De-a lungul rului, aveam
acces la ap i m puteam ascunde n timpul zilei, ba chiar
puteam s gsesc nite vnat cu care s-mi refac proviziile.
Urmele francilor apreau nc pe malul rului cnd
lumina zorilor m-a obligat s-mi caut adpost ntre copaci i
tufiuri. Am rmas treaz ct am putut de mult, cu arcul
pregtit, spernd c vreun animal ori vreo pasre va face o
vizit matinal la ap. Nici pomeneal. Fylgja mea dac
aveam una nu mi furniza hrana proaspt la care tnjeam
i de care aveam nevoie. Poate c era la fel de obosit ca i
mine, prea obosit ca s trimit norocul n calea mea. Mcar
nu mi-a fost greu s adorm. Distana mare pe care o
strbtusem n ultimele dou nopi m epuizase, aa c am
dormit fr vise.

M-am trezit aproape de lsarea serii i am mncat niic


brnz i carne srat. Cercetnd cmpul n lumina tot mai
estompat, mi-am dat seama c inutul devenise mai

209
deluros, iar plcurile de copaci i tufiuri erau tot mai dese.
Unde avea s m poarte cltoria acum?
Mai era destul pn la miezul nopii cnd am ajuns pe o
creast. Cmpul cu iarb se termina la marginea unei
pduri. Din locul n care m aflam, am zrit linia ntunecat
a unui drum ce traversa cmpia. Francii cotiser spre acel
drum. Am continuat s merg i urmele m-au condus pn n
pdure. Era prea ntuneric ca s mai pot citi semnele, dar
oricum nu mai conta. nsui drumul era urma care mi
trebuia.
Dup dou nopi petrecute n cmp deschis, mi s-a prut
dificil s cltoresc prin pdure, cu lumina stelelor i a lunii
acoperit de coroanele copacilor, incapabil s-mi dau seama
ce distan strbtusem sau ct timp trecuse. Nu tiam dac
era nc nceputul nopii sau dac trecuse cu mult de
mijlocul acesteia.
Deodat, n faa mea, la distan, am vzut lumina
plpitoare a unui foc. Apoi o alta. Am ieit de pe drum i
m-am pitulat printre copaci, pregtindu-mi arcul, i am
naintat ncet, ascunzndu-m n spatele trunchiurilor.
Curnd mi-am dat seama c acele flcri erau tore
purtate de oameni care patrulau. M-am apropiat i mai mult
i mi-am dat seama c erau rzboinici franci, cci le vedeam
coifurile i armurile. Doar partea de sus a trupurilor era
vizibil. Restul era ascuns sub o baricad construit din
trunchiuri de copac. Zidul de lemn bloca drumul, lsnd
doar o deschiztur ngust n mijloc, prin care putea trece
doar un om sau un cal. Capetele zidului se curbau, nde-
prtndu-se de drum de ambele pri ale acestuia.

210
De ce construiser francii aceast fortificaie aici, pe
drumul din pdure? Oare armata francilor se afla dincolo de
ea? M-am strecurat printre copaci, ndeprtndu-m de
drum. M-am lsat n mini i n genunchi, ca s m furiez
mai aproape.
Fortul proteja captul unui pod scund de piatr. Rul al
crui curs l urmasem mai devreme cotea spre vest, iar
drumul l traversa aici.
De partea cealalt a rului, chiar dincolo de captul
podului, alte lumini strpungeau ntunericul. M-am trt
spre mal ca s cercetez.
Peste ru se afla un sat. Prin spaiile dintre cldiri am
vzut un foc de tabr aprins n piaa din centru.
Acest sat era mai mare dect cel pe care l arseser
danezii. Mai multe corturi fuseser ridicate n pia, iar caii
erau priponii de nite rui, ntr-o parte. Muli brbai
unii cu armuri, alii fr patrulau. Alii stteau n jurul
focului.
Oare s se opreasc urmele aici, la o biat garnizoan? n
mod cert, aceasta nu era armata principal. Nu era ceea ce
fusesem trimis s gsesc.
Podul era blocat, dar existau mai multe ci de a traversa
un ru. Dup ce am mers destul de mult n amonte nct
luminile satului i ale fortului s nu mai fie vizibile, mi-am
scos hainele, le-am nfurat n jurul armelor i innd
bocceaua deasupra capului am intrat n apa rece. Nu mi
trecea peste nivelul pieptului.
Drumul care trecea peste pod i strbtea satul continua.
Cnd am ajuns din nou la el, n cele din urm, am vzut c

211
era acoperit cu urme. Oriunde ar fi dus, prea foarte folosit,
aa c am pornit prin pdure, paralel cu el.
Oboseala i foamea m-au mpiedicat s-mi continui
drumul pn n zori. Tlpile m dureau i mi simeam
picioarele grele, amorite. M tot gndeam la mncrurile
din trecut. De mai multe ori am clcat pe crengi czute,
anunndu-mi prezena cu trosnete destul de puternice
nct s fie auzite de orice om aflat prin preajm. Era prea
periculos s merg mai departe n aceste condiii.
Un deal, mai nalt dect majoritatea celor pe lng care
trecusem, se ridica printre copaci n dreapta mea. L-am
urcat, mi-am croit drum pn la un tufi de lng vrf i
m-am ntins recunosctor pe pmnt, nfurndu-m n
pelerin. Dup cteva mbucturi de brnz, foamea mi s-a
mai ostoit i am czut ntr-un somn adnc.

Un bubuit puternic m-a trezit din somn. M-am ridicat


imediat, vrndu-mi capul n mijlocul tufiului. Am dat
crengile deoparte, cu mintea nc nceoat de somn,
ntrebndu-m unde eram. S-a auzit un alt bubuit, mai
puternic dect primul, i un fulger a strbtut cerul. Stropi
mari de ploaie au nceput s cad.
Dei o ntinsesem ca pe un cort, pelerina nu m putea
proteja mult vreme. Fora ploii era prea mare. Chiar i
sgeile din tolb preau dezndjduite, cu penele atrnnd
ude. Am rmas aa, trist, tremurnd, ntrebndu-m ct
timp trecuse de cnd adormisem, cci norii negri de pe cer
ascundeau poziia soarelui.
n cele din urm, stropii s-au rrit i ploaia a ncetat. M-
am nfurat n pelerin cci, dei ud, lna groas din care
212
era fcut mi oferea cldur. Cu toate astea, nu m-am oprit
din tremurat. Nesbuit, am mncat i restul de brnz i
carne uscat. Aveam nevoie de energia pe care mi-o ddea
mncarea.
Un zgomot de pe drum m-a trezit din starea aceea
mizerabil. M-am trt pn la marginea tufiului i am
privit afar. Un grup de clrei cel mult zece trecea pe
drumul de dedesubt, galopnd spre satul i podul pe care le
vzusem n noaptea de dinainte. Cpetenia lor purta o
pelerin roie-aprins, att de scurt nct de-abia i ajungea
sub talie. Flutura n jurul lui ca un drapel prins de umeri.
Deodat, ochii mei au descoperit un amnunt
extraordinar. Pelerina francului era uscat, nu ud de ploaie
ca a mea. Aceti oameni sau cel puin cpitanul lor se
aflaser la adpost n timpul furtunii. Iar adpostul lor nu
putea fi prea departe, pentru c ploaia tocmai ce ncetase.
Poate c prin preajm se mai afla un sat ori o tabr
militar. Dac da, atunci la lsarea nopii m puteam
strecura pn acolo ca s fur nite mncare. n clipa aceea,
gndul c a putea pune mnca pe un pui gras era mai
plcut dect gsirea ntregii armate a francilor. Dac
rmneam acolo, tremurnd n noroi, m temeam c nu voi
mai avea destul putere s merg mai departe.
M-am trt afar din tufi, am curat hainele ct de bine
am putut i am cobort dealul, mergnd prin pdure paralel
cu drumul pe care venise cavaleria.
Am auzit zgomotele taberei brbai care strigau, cai
necheznd, vaci mugind i topoare care despicau lemnul
cu mult timp nainte de a o zri, ceea ce m-a fcut s cred c
era de dimensiuni mari.
213
Drumul ngust pe care l urmam se termina la rscrucea
cu un drum mult mai mare i mai folosit. Din ascunztoarea
mea am vzut un car tras de boi care se tra cu greu, venind
dinspre vest. n spatele lui se afla un cioban care mna cinci
vite. Dinspre est venea o coloan dubl de soldai franci,
ntinzndu-se ct vedeai cu ochii.
Tot acest du-te-vino prea a avea o singur destinaie: o
tabr mare, fortificat, care se construia dincolo de
rscruce, ntr-un lumini pe care l fcuser francii n
pdure. Un an adnc fusese spat de jur mprejur, iar
copacii tiai pentru a elibera locul erau folosii pentru
crearea unei palisade deasupra unui zid de pmnt.
Mai era nc mult pn s fie gata rmseser multe
zone neterminate n an i n zid dar sunetul trncoapelor
i al ciocanelor vorbea despre amploarea muncii depuse
pentru ncheierea lucrrii. Vznd dimensiunile taberei,
mi-am dat seama c gsisem ceea ce cutam. Ascuns n
aceast pdure, armata francilor ncepea s se adune.
Tabra era uria. Cu siguran, i armata pentru care se
construia era numeroas. Oare Ragnar i Hastein nu
calculaser greit ansele noastre de a nvinge fora
francilor?
Vzusem destul. Acum era timpul s fug cu informaiile
pe care le dobndisem. Mai aveam nc cinci zile ca s ajung
la ru, cinci zile pentru a reface drumul pe care l
parcursesem n doar trei nopi. mi permiteam s-mi acord
rgazul necesar ca s caut de mncare. M temeam ns c
n pdure nu aveam s gsesc nimic, n ciuda ndemnrii
mele de arca. Miunau prea muli oameni prin aceast

214
zon, erau prea mult zgomot i prea mult activitate.
Animalele fugiser sau se ascunseser.
M-am gndit la carul tras de boi pe care l vzusem pe
drum. Era plin cu mrfuri provizii, am bnuit eu care
urmau s fie transportate armatei uriae care ncepea s se
adune. Dac nu puteam gsi de mncare vnnd, atunci
trebuia s fur.
Am pornit spre vest, urmnd drumul principal, dar
rmnnd ascuns printre copaci. Cltorisem destul fr s
ntlnesc pe nimeni, aa c obosisem i eram descurajat,
cnd am simit un miros.
Cineva prjea crnai. Era o aciune periculoas cnd prin
preajm se afla un om att de flmnd i de disperat ca
mine.
M-am oprit ca s-mi pregtesc arcul, apoi m-am strecurat
nainte, printre copaci. Dup o vreme, am auzit un murmur
de voci. ncercnd s-mi dau seama ct de departe se aflau
acei oameni i, mai important, acei crnai, am ieit pe
marginea drumului i am privit precaut.
La mai puin de douzeci i cinci de pai n fa, un car
pe dou roi, cu o copertin de pnz aezat deasupra, era
oprit la marginea drumului. Cei doi cai priponii de el
pteau iarba care cretea la marginea pdurii. Ali doi cai,
neuai, erau legai cu friele de una dintre roile carului.
Nu se vedea nici un om.
M-am pitit din nou printre copaci i am continuat s
merg, strecurndu-m n spatele trunchiurilor. Cnd vocile
au devenit destul de clare ct s le neleg, m-am lsat n jos,
trndu-m n mini i n genunchi spre sunetele acelea.

215
Un brbat vorbea n latina aceea amestecat pe care o
folosesc francii:
Sper c nu ai de gnd s mergi la fel de ncet tot
drumul, Genevieve. n ritmul sta, ne va lua o sptmn s
ajungem la Paris.
Vom ajunge cnd vom ajunge, rspunse o femeie. Ce
conteaz cte zile dureaz cltoria?
M strecurasem mai aproape, pe burt, ca un arpe, pn
ntr-un loc din care i puteam zri pe cei care vorbeau.
Corpul meu era ascuns ndrtul unui trunchi gros de
frasin. Arcul meu, sgeata i tolba zceau pe pmnt, alturi
de mine. M-am mpins n fa doar ct s pot privi cu un
ochi de dup copac.
Dou femei stteau pe o manta care fusese ntins pe jos,
la umbra unui stejar mare. Un brbat tnr, complet echipat
n armura cavaleriei francilor cma de zale, coif i
plcue de fier la picioare mergea n sus i-n jos n faa lor.
La civa pai de drum, un al doilea brbat sttea pe vine
n preajma unui foc mic. Vrse dou furci de fier n
pmnt, de o parte i de alta, i aezase pe ele o frigare. Un
irag de crnai groi era rsucit peste frigare. Grsimea care
curgea din ei sfria cnd atingea flcrile. Stomacul m
rodea de foame.
Ce conteaz? exclam tnrul. tii foarte bine! Tata
mi- a ordonat s te escortez napoi la Paris. Mi- a spus c nu
m pot altura armatei pn atunci.
Cteva zile nu nseamn nimic, Leonidas. Sunt sigur
c nordicii nu i vor lua tlpia n acest rstimp. Nici
mcar tatl tu i oamenii lui nu s- au alturat nc armatei.

216
Femeia care vorbise purta o rochie simpl, din ln gri,
croit ca o tunic lung pn la glezne, acoperit de o glug
i o manta dintr-un material mai subire i deschis la
culoare poate oland. Nu i puteam zri faa, cci sttea cu
spatele la mine.
Tata i oamenii lui se vor altura chiar mine armatei,
rspunse tnrul pe care ea l numise Leonidas. Pentru c
suntem din aceast parte a rii, tata crede c trupele lui vor
fi trimise s- i atace pe nordici. Iar eu nu voi putea merge cu
ei pentru c te am pe tine pe cap.
M ai pe mine pe cap?!Minunat. nc de cnd eram
copii aveai manierele unui porc, spuse femeia. Vd c vrsta
nu te- a schimbat deloc.
Iart-m, verioar, dac te- am jignit, spuse tnrul,
fcnd o plecciune batjocoritoare. Apoi se ntoarse i porni
spre foc. Nu sunt gata crnaii? se stropi el la brbatul care
i avea n grij.
Cea de-a doua femeie, care sttea parial sprijinit de
trunchiul stejarului, nu vorbise pn acum. Cnd tnrul se
ndeprt, se aplec i i vorbi n oapt tinerei:
Este vina mea c Leonidas este furios, domni
Genevieve, spuse ea. Nu ar fi trebuit s ne oprim.
Prostii, Clothilde, rspunse femeia pe nume
Genevieve. Te simeai ru. Preai foarte slbit i tras la
fa. Fr ndoial, este din pricina strii n care te afli. Cea
mai bun cale de a trata un stomac nelinitit este de a- l
hrni. Ia nite pine cu brnz pn se vor prji crnaii.
Spunnd acestea, Genevieve lu o pine din coul aflat n
faa ei, rupse o bucat mare i i-o oferi tovarei sale.

217
Mi s-a prut dificil s mi-o imaginez pe Clothilde slbit
i tras la fa. Era robust, avea obraji rotunzi i rumeni de
la soare. Felul n care se purta sugera c era servitoarea
tinerei. Dac aa stteau lucrurile, hainele Genevievei erau
surprinztor de simple.
Crezndu-i stpna pe cuvnt, Clothilde lu bucata de
pine, apoi scoase din co un cuita i o boccelu nvelit
n pnz. Desfcu boccelua i scoase la iveal o bucat de
brnz rotund i plat. Tie o felie stranic i ncepu s o
ntind pe pine. Era moale i cremoas, aproape ca untul.
mi lsa gura ap privind-o.
Unde a plecat Hugh? ntreb Leonidas. Ct i ia unui
om s se uureze?
Privind-o pe Clothilde cum muca din pinea cu brnz,
m-am ntrebat cine era Hugh. Gndurile mi-au fost
ntrerupte de vrful ascuit al unei sbii care mi mpungea
ceafa.
Ridic- te ncet, spuse o voce. Foarte ncet, altfel te pun
la frigare ca pe un cine pndar ce eti. i nu te atinge de arc.

218
13. Un premiu valoros

Fratele meu, Harald, m nvase c, n cazul sabiei, ca i


n al majoritii armelor, pstrarea distanei potrivite este
totul. Aceast lecie m salvase acum. M-am ridicat ncet n
mini i n genunchi, privind napoi precaut. Brbatul din
spatele meu, un rzboinic franc mbrcat cu o cma de
zale, dar fr coif, sttea lng mine, inndu-i braul
ntins. Vrful sabiei se odihnea acum ntre umerii mei.
Ar fi fost mai nelept din partea lui dac s-ar fi dat
napoi, pregtit s atace. Am strns pumnul drept,
umplndu-l cu pmnt, i m-am sprijinit n el, apoi mi-am
azvrlit braul stng n spate i n sus. Aprtoarea groas
din piele pe care o aveam pe bra ca s m protejeze de
lovitura corzii arcului lovi lama sabiei i o dobor. R-
sucindu-m, am aruncat pmntul n faa francului i m-am
ridicat n picioare.
Brbatul s-a dat napoi, tergndu-i ochii cu mna
stng i ridicnd ovielnic sabia pe care o inea n mna
dreapt. M-am micat cu repeziciune i i-am apucat braul
cu sabia, rotindu-l deasupra capetelor noastre. El mi-a
apucat umrul cu mna liber i a ncercat s m
ndeprteze ca s aib loc s loveasc. M-am repezit spre el
i i-am izbit nasul cu fruntea, sprgndu-i-l cu un zgomot
puternic.
Francul a urlat de durere i s-a dat napoi, n timp ce eu
m ineam disperat de braul n care avea sabia. Sngele i
nea din nas i n ochi i se citea frica. Am ntins mna

219
liber n spatele meu, apucnd securea de la bru i
lovindu-l cu ea n fa.
Ajutor! a strigat el, cu sngele nvlind din rana pe
care i-o fcusem n frunte.
Am fluturat din nou securea, de data asta nfigndu-i-o
n cretet. n spatele meu, femeile ipau.
Hugh! a strigat o voce de brbat.
n timp ce francul muribund se prbuea la pmnt,
m-am ntors i mi-am ridicat arcul i tolba cu sgei de jos.
Francul care avusese grij de foc alerga nspre mine cu un
cuit lung n mn. Nu avea armur. Cellalt franc, tnrul
rzboinic pe nume Leonidas, tocmai disprea din vedere, n
spatele carului.
Am ridicat arcul i sgeata pe care o pregtisem cnd m
apropiasem de tabr. innd arcul orizontal, l-am nimerit
pe francul care alerga fr s intesc. Era o lovitur
neglijent, dar distana fusese mic. Sgeata l-a nimerit n
umr. A scpat cuitul i a fcut civa pai napoi, apucnd
sgeata, apoi a czut n fund, cu surpriza citindu-i-se pe
chip.
Gunthard! Gunthard! a nceput servitoarea, Clothilde,
s ipe, apoi a leinat.
Leonidas a reaprut, stnd pe vine n spatele unui scut.
i scosese sabia i se apropia de mine ncet, precaut. Ar fi
trebuit s fug. Ar fi trebuit s se pregteasc de atac. Aa,
nu a fcut dect s-mi ofere timp s pun o sgeat nou n
arc.
Las sabia jos i n-am s te omor! i-am strigat.
A prut surprins s m aud vorbind latinete, dar
expresia lui s-a schimbat rapid ntr-un rnjet batjocoritor.
220
Am tras de sgeat, iar francul s-a lsat i mai jos,
acoperindu-i trupul cu scutul. Ochii de-abia i se zreau
peste margine. Scutul era de metal. Sgeata mea nu l putea
strpunge, nici mcar de aproape.
Francul a continuat s se apropie de mine ncet. Braele
ncepeau s-mi oboseasc. Picioarele i erau protejate de
genunchiere metalice, dar era nclat doar cu cizme din
piele neagr. Am intit spre piciorul stng, cel din fa.
Vznd micarea arcului meu, a lsat scutul i mai jos, chiar
cnd am dat drumul sgeii. Marginea de jos a scutului a
atins pmntul chiar cu o clip nainte ca sgeata mea s
ajung la int. n loc s-i intre n picior, s-a izbit de fier i a
ricoat.
Ai grij, Leonidas! a strigat Genevieve.
Din nou din pricina lipsei de experien sau a fricii,
tnrul franc a pornit ncet spre mine, cnd ar fi trebuit, de
fapt, s fug.
Am scos o alt sgeat i am pregtit-o. Unul dintre noi
trebuia s rite moartea pentru a-l omor pe cellalt. Am
pregtit arcul i am pornit spre franc, pas cu pas, intind
spre marginea de sus a scutului i spre ochii care m priveau
de acolo.
Francul s-a oprit surprins. Am continuat s naintez
ncet, oprindu-m, apoi naintnd, iar oprindu-m, iar
naintnd, privindu-i ochii i intind. Cu fiecare pas pe care
l fceam, i micoram timpul de reacie. Dar dac mi para
din nou sgeata...
Brusc, m-am repezit asupra lui, urlnd. S-a speriat i s-a
lsat n jos, ridicnd scutul ca s-i apere faa. Cnd a vzut
c nu vine nici o sgeat, i-a dat seama c l pclisem i
221
acum, ascuns dup scut, nu m mai putea vedea.
Ridicndu-i braul cu sabia gata s loveasc, tnrul franc
s-a repezit spre mine, scond un urlet de furie amestecat
cu fric.
Sgeata mea l-a nimerit drept n gur. A murit nainte s
cad la pmnt.
Leonidas! a strigat Genevieve.
Femeia s-a ridicat i a fcut civa pai spre trupul ntins
la pmnt. i-a dat seama i ea c brbatul era mort. S-a
ntors spre mine ngrozit.
Nu! Te rog, nu m omor!
Nu aveam s omor o femeie. De ce credea asta?
Trebuia s-mi pun gndurile n ordine. Nu planificasem
aceast lupt, dar Nornele o prinseser n estura sorii
mele. Supravieuisem. Dar ce se va ntmpla cnd trupurile
brbailor pe care i omorsem vor fi gsite? Ce se va
ntmpla cnd aceste femei vor povesti cum un singur
rzboinic le omorse escorta i apoi fugise n pdure?
ntreaga armat a francilor se afla n josul drumului. Aveam
s fiu vnat. Pdurile se vor umple de rzboinici franci care
vor porni pe urmele mele.
Cine eti? m-a ntrebat femeia. Eti un dezertor din
armat? Un rufctor?
ntrebrile ei m-au luat prin surprindere. M credea un
rufctor? M-am privit. Poate nu era chiar att de
surprinztor. Hainele, faa i prul mi erau murdare dup
attea zile petrecute pe drum i dup ce dormisem direct pe
pmnt. Minile mi erau ptate de sngele omului pe care l
omorsem cu securea. M ntrebam dac nu aveam snge i

222
pe fa. Pesemne artam ca un fugar disperat, cineva care
tria n slbticie.
Sunt danez, am spus.
Dumnezeule, a murmurat ea, fcnd semnul crucii
peste inim. Sfnt Maic a Domnului, ai grij de mine
acum, cci sunt pierdut cu siguran.
ncepeam s mi dau seama ce fcusem. Trebuia s-mi
fac planuri, dar nu reueam s m concentrez. n schimb,
revedeam cele ntmplate. Am vzut frica din ochii primului
franc, l-am auzit strignd dup ajutor i am simit cum
securea i se nfige n cap. Nu era acelai lucru cu trasul
sgeii de la distan.
Am simit cum mi se nmoaie genunchii brusc. M-am
blbnit civa pai i m-am aezat pe mantaua femeii.
Genevieve s-a dat napoi, alarmat.
Ce faci? m-a ntrebat.
Nu voiam s-mi recunosc slbiciunea.
Mi-e foame, i-am spus.
Am apucat pinea, am rupt o bucat i am vrt-o n
gur. Era proaspt i avea un gust minunat. Am apucat
brnza i am mucat i din aceea.
Ne- a atacat, l-a ucis pe Hugh, l-a ucis pe Leonidas i
toate astea doar pentru mncare, a murmurat Genevieve.
Am ridicat privirea spre ea. Privea n gol. Nu cred c i
ddea seama c gndise cu voce tare.
Femeia asta vorbea prea mult. Aveam nevoie s tac.
Trebuia s-mi limpezesc gndurile.
Nu am atacat pe nimeni, am spus. Pur i simplu
priveam de dup copaci. Omul vostru m-a atacat. Cu toii
m- au atacat. Nu am nici o vin pentru moartea lor.
223
Eti nordic, a spus ea, de parc acesta ar fi fost un
argument. Eti un pirat i un criminal.
Discuia era inutil. Din fericire, mncarea m fcuse s
m simt mai bine. Mcar picioarele i recptaser fora.
M-am ridicat, m-am apropiat de foc i am tiat un crnat.
Mncndu-l, am analizat scena dezastrului.
Doi brbai zceau mori, iar al treilea era rnit. Sttea
nc pe pmnt i m privea precaut. Femeia pe nume
Clothilde zcea n continuare incontient.
M-am ntors spre Genevieve, apoi am artat spre
servitoare cu mna n care ineam crnatul pe jumtate
mncat.
Trezete-o! am spus.
Genevieve s-a dat n spate civa pai, ndeprtndu-se de
mine. A privit spre Clothilde, apoi spre drumul din spatele
acesteia. Cu siguran nu era att de proast nct s ncerce
s fug.
Ce ai de gnd cu noi? Ia-ne mncarea i pleac.
Frica i rzbtea n voce. Ceea ce sugera era tentant. Mi-a
fi dorit s pot pleca, dar nu mi permiteam. Cineva avea s
treac n curnd pe aici. M miram c nu se ntmplase deja.
Nu puteam lsa ca cineva s le spun francilor pe cine s
vneze. Nu puteam nici mcar s las morii acolo. Carul
urma s fie gsit era prea mare ca s l pot ascunde. Aveam
s las misterul celor ntmplate s fie dezlegat de franci.
Rezolvarea lui mi va ctiga timp preios.
Mi-am ridicat sgeata de la pmnt cea care nimerise n
scutul lui Leonidas i m-am apropiat de locul unde zcea
acesta. Genevieve m privea ngrozit.
Nu te uita, i-am spus.
224
M temeam c va leina i ea. Nu mai aveam nevoie de
nc o femeie incontient de care s m ocup. Am artat
spre Clothilde.
i-am spus s- o trezeti. F ce i spun i nu vei pi
nimic. Dar dac nu m asculi...
Am lsat fraza suspendat n aer, lsndu-i imaginaia i
teama s o duc pn la capt.
Genevieve s-a ntors i a alergat cu pai mruni spre
Clothilde, s-a lsat n genunchi lng ea i a nceput s-i
scuture umerii.
Clothilde, trebuie s te trezeti.
Femeia czut a gemut, dar nu i-a putut deschide ochii.
Capul ascuit al sgeii trecuse cu totul prin gtul
tnrului franc, retezndu-i spinarea. Avea nc ochii
deschii, uluii. M ntrebam dac, dup ce l nimerise
sgeata, mai trise destul ct s-i dea seama de propria
moarte. Mi-am scos sgeata, am ters-o de poalele mantiei
sale i am aezat-o la loc n tolb.
Ai de gnd s m omori?
Brbatul rnit era cel care vorbise.
Doar dac nu am ncotro, i-am rspuns. Cum te
cheam?
Gunthard, a rspuns el.
F ce i spun, Gunthard, i vei tri. Nu ncerca s scapi
i nu m ataca din nou.
Ce ai de gnd s faci cu noi? m-a ntrebat. Ce ai de
gnd s faci cu domnia Genevieve i cu Clothilde?
Mergem n pdure, am spus. Cu toii. Morii, viii i
caii. Dac suntem descoperii, vor muri mai muli. Probabil
c tu vei face parte dintre ei. Poate i femeile.
225
Ultima propoziie era fals. Nu aveam s omor femei
lipsite de aprare, dar el nu trebuia s tie asta.
Ce vrei s fac? m-a ntrebat.
Mai nti, a trebuit s-mi scot sgeata din umrul lui. Era
un brbat curajos i nu a strigat de durere. Din fericire,
pentru c fusesem nevoit s-l lovesc n grab, nu trsesem
arcul de tot, aa c sgeata nu intrase adnc. Dar pierdea
snge.
M-a ajutat s dezleg caii. Am aezat cte un cadavru pe
spinarea fiecruia. I-am legat cu sfoara pe care o gsisem n
car, apoi am legat friele ntre ele.
Gunthard se fcuse deja alb ca varul, iar mneca tunicii i
era mbibat n snge. Am oftat, exasperat din pricina
ntrzierii. Nu aveam timp s-l bandajez. Scondu-mi
pumnalul, am tiat mneca tunicii i i-a scos rana la iveal.
Du- te la femei, i-am spus. Pune-le s te bandajeze
pn termin eu aici.
Femeia cea gras gemea uor, dar tot nu-i deschidea
ochii. Nu exista timp pentru aa ceva. M-am apropiat de ele,
am scos plosca de piele i i-am turnat ap pe fa. S-a ridicat
brusc, a deschis ochii i a nceput s ipe cnd m-a vzut.
Ajutor! Genevieve! Gunthard!
Potolete- o! m-am rstit la Genevieve. Sau mcar f- o
s tac. Dac n-o faci tu, o fac eu.
Taci, Clothilde, a spus ea nfricoat. Nu-l nfuria. Este
nordic. Te va omor. Ne va omor pe toi.
ipetele ncetar. Reputaia de criminal sngeros are
unele avantaje.
Bebeluul meu, s-a vicrit Clothilde.
Am privit carul nencreztor.
226
E un copil acolo? am ntrebat-o uimit pe Genevieve.
Este n burta ei, a rspuns Genevieve.
M-am uitat la ea i la Clothilde. Chiar nu aveam nevoie
de aa ceva.
Ridic- o i pregtete- o de drum, m-am roit. i pune
un bandaj pe rana lui. Leag-l strns, ca s nu mai
sngereze. Grbete- te! Trebuie s plecm curnd.
Am pus restul de brnz i pine n punga pentru
mncare. Cutnd rapid prin car, am dat peste dou ploti
cu ap i un vas de lut cu dop. Am ridicat dopul i am
mirosit. Era vin. Am pus toate cele trei recipiente n coul
femeilor i am adugat crnaii. n co mai erau i alte
boccelue cu mncare, speram eu dar n-am pierdut
vremea cu cercetrile. Am pus coul pe aua unuia dintre
caii pentru clrie, apoi i-am condus pe amndoi pn la
caii de traciune pe care se aflau morii.
Mai erau puine de fcut. Am stins focul, mprtiind
crbunii, am ridicat scutul i sbiile rzboinicilor mori,
apoi le-am aezat pe spinrile cailor. Pmntul era ptat de
snge acolo unde muriser cei doi. Am mprtiat nite
pmnt i nite frunze deasupra. Dac francii aveau un
cerceta priceput cu ei, nu aveau s fie pclii mult vreme.
Numai c dura s aduci un cerceta aici.
M-am apropiat de locul n care stteau cei trei prizonieri
ai mei. Genevieve i Clothilde nfuraser o fie de pnz
alb rupt de la poalele cmii pe care Clothilde o avea pe
sub rochie n jurul umerilor lui Gunthard. Sngele
ncepuse deja s treac prin material.
Ridicai-v, am ordonat. Plecm.
Am adus un cal i i-am dat friele lui Gunthard.
227
Voi doi vei clri pe calul acesta, i-am spus, artnd-o
cu capul pe Clothilde. Apoi am vorbit ctre servitoare. Tu
clreti n spatele lui. E slbit din pricina rnii i va fi din ce
n ce mai ru. Nu l lsa s cad de pe cal.
eile francilor nu aveau scri. Gunthard a ncercat s urce
pe spinarea calului, dar era prea slbit. M-am apropiat i
m-am ghemuit lng el.
Pune- i piciorul pe genunchiul meu, am spus.
Cnd a fcut aa, m-am sltat. A apucat aua cu mna
sntoas i a reuit s se aeze. S-a cltinat cteva clipe,
apoi mi-a fcut semn din cap.
M-am ntors spre Clothilde i mi-am unit minile. M-a
privit alarmat i a fcut un pas napoi.
Pune piciorul n minile mele, i-am spus pe un ton
rstit. Acum!
A procedat ntocmai, aa c am sltat-o i pe ea n spatele
lui Gunthard. Era o femeie masiv. Dac cineva trebuia s o
salte pe cal de mai multe ori pe zi, cu siguran depunea
mare efort.
Am luat friele calului rmas i m-am ntors spre
Genevieve.
Tu vei cltori cu mine pe acest cal, i-am spus.
Nu vreau s cltoresc mpreun cu tine, a rspuns ea.
Mi-am dat ochii peste cap. Ce era n neregul cu femeia
asta? Nu nelegea c era prizonier?
Nu mi pas, i-am spus.
Mi-am unit minile, dar ea s-a dat napoi. M-am
ndreptat enervat i am privit-o. Era o femeie foarte mic de
statur. Nu-mi ddusem seama de asta pn atunci. Am
ntins mna brusc, am apucat-o de talie cu minile i am
228
aezat-o pe a. Rochia i se ridicase, scondu-i la iveal
picioarele subiri. A scos un ipt i a nceput s trag de
material, ca s se acopere.
S nu m atingi! S nu m mai atingi vreodat! mi-a
strigat.
M-am aplecat, am ridicat arcul de unde l lsasem i am
srit pe cal n spatele el. A scos un strigt cnd m-am aplecat
n fa, peste spatele ei, i am ntins minile ca s apuc
friele.
Am ntors calul cu faa spre Gunthard i Clothilde, apoi
le-am vorbit cu voce tuntoare:
Ascultai-m toi trei! Luai aminte la cuvintele mele.
Cnd v spun s v oprii, v oprii. Cnd v spun s
mergei, mergei. Dac v spun s tcei, nu scoatei nici un
sunet. Nu ieii din cuvntul meu i nu m nfuriai. inei
minte, sunt nordic. Dac voi fi nevoit, v voi omor. V voi
omor pe toi, ncepnd cu stpna voastr.
Genevieve scoase un ipt, iar Clothilde i nchise ochii
i ncepu s murmure o rugciune. Gunthard doar m privea
n ochi. Probabil c se ntreba dac mi-a duce la ndeplinire
ameninarea.

Urma noastr nu avea s fie greu de gsit. Din fericire,


ziua era pe sfrite. Cu puin noroc, chiar dac francii
descopereau carul nainte de lsarea nopii, tot nu aveau
timp s aduc un cerceta nainte ca adpostul ntunericului
s ne ascund urmele.
Am pornit spre nord-vest. Speram s traversm rul, mai
sus de fortificaia de lng pod, nainte s ne oprim pentru
odihn.
229
Dup cderea ntunericului ns, a devenit tot mai greu
s-mi dau seama ncotro s o lum. Dei copacii nu
nfrunziser cu totul, crengile lor reueau s ascund stelele.
Pe msur ce naintam n noapte, ntunericul pdurii prea
s devin tot mai profund, mai gros, nct uneori aveam
impresia c este ceva fizic, ceva care mi atinge cu blndee
faa i minile. Dac nu a fi legat caii ntre ei, cu siguran
c ne-am fi rtcit unii de alii prin ntuneric.
Pentru c nu puteam vedea nimic, pn la urm am dat
drumul frielor i am lsat calul s-i aleag singur drumul
printre copaci. Speram s nu ne poarte n cerc, napoi la
drum.
O bufni ipa prin preajm. Genevieve a tresrit n
braele mele i s-a ridicat n a cu timpul alunecase tot mai
mult, sprijinindu-se de pieptul meu. A mpins capul n fa.
Unde ne aflm? a optit, nspimntat.
Suntem n pdure, am rspuns.
Mai mult de-att nu tiam nici eu.
Auzindu-ne vocile, Clothilde a deschis gura:
Domni Genevieve, sunt ngrijorat din pricina lui
Gunthard. Este incontient de ceva vreme. Iar spinarea i
picioarele... m dor att de tare!
Nu ne putem opri? s-a rugat Genevieve. Mcar puin,
ca s ne ntindem oasele i s ne odihnim?
Pdurea prea mai puin deas i ntunecat aici.
ncepusem s urcm de ceva vreme i zream n dreapta
creasta unui deal. Un petic de cer se vedea deasupra lui. De
pe deal a fi putut sta cu ochii pe urmritori. i adevrul era
c i pe mine m apucase oboseala.

230
Am artat spre vrful dealului i i-am rspuns
Genevievei, dar destul de tare ct s fiu auzit i de Clothilde.
Vom urca pn acolo. Ne vom opri pentru odihn n
vrful acelui deal.
Pe cnd urcam panta, o form neclar rsri n faa
noastr. Era mai nalt dect statura unui brbat i se
ntindea ct vedeam cu ochii, pe ambele laturi ale dealului,
blocndu-ne. La nceput am crezut c este o stnc uria,
dar, cnd ne-am apropiat, mi-am dat seama c era un zid
din piatr, construit de mna omului.
Ce este locul acesta? murmur Genevieve.
Era inutul ei, nu al meu. De ce m ntreba pe mine?
Nu tiu, am rspuns.
Orice ar fi fost, prea foarte vechi i nu prea s locuiasc
nimeni acolo acum.
Ne-am ntors i am pornit spre stnga, ncercuind vrful
dealului, chiar sub zid. n spatele meu, Guthard a gemut. Ca
pentru a-i rspunde, ceva a fonit printre frunzele moarte
aflate de partea cealalt a zidului. Calul meu a ciulit imediat
urechile. I-am simit muchii ncordndu-i-se sub picioarele
mele.
Ai auzit? a ntrebat Genevieve n oapt. Ce a fost
asta?
Doar un animal. Probabil o vulpe, am rspuns, mai
mult ca s m linitesc pe mine, pentru c mi se ridicase
prul la ceaf.
M ntrebam dac fantomele bntuiau acest loc
strvechi. Probabil c simiser mirosul de snge al lui
Gunthard.

231
Am ajuns n dreptul unei sprturi din zid. Am ezitat,
ntrebndu-m dac s intrm. n dosul acestor ziduri
aveam s fim la adpost, ascuni. Puteam s-i urmresc pe
cei pornii dup noi, rmnnd nevzut. Dar dac erau
fantome?
Am scuturat capul, dezgustat de propria-mi fric. Nu
vzusem nici o fantom pn atunci, cu excepia celor din
vis, iar acelea nu mi fcuser niciodat ru. n schimb,
oamenii m hituiser i tiam c francii aveau s fie pe
urmele mele n curnd. Acela era un pericol real, din pricina
cruia puteam s mor. Am strunit calul i am trecut prin
sprtura zidului.

M-a trezit ciripitul psrelelor. Soarele de sus, de pe cer,


mi lumina faa. Era aproape de prnz. Dormisem mult mai
mult dect intenionasem.
M-am ridicat i mi-am frecat ochii. La civa pai
deprtare, Genevieve sttea cu spatele lipit de trunchiul
copcelului de care o legasem. M privea cu ochi
mpienjenii. n spatele ei, de partea cealalt a copacului,
Clothilde alunecase pe o parte i sforia zgomotos.
Gunthard se culcuise n braele ei.
nainte s adorm, le aezasem pe cele dou femei spate n
spate, lipite de copac, i le legasem minile i picioarele,
apoi trecusem o sfoar peste mijlocul lor i n jurul
trunchiului de copac. Nu m obosisem s-l leg i pe
Gunthard. Nu i recptase cunotina nici mcar cnd l
trsesem jos de pe cal i l ntinsesem pe pmnt. Clothilde
insistase s-l aez astfel nct s stea cu capul n poala ei.

232
Brbatul pierduse mult snge. Nu tiam ce talente avea
Genevieve, dar cu siguran bandajatul nu se afla printre ele.
Vznd c m trezisem, Genevieve a vorbit:
Sforile astea sunt prea strnse. Nu- mi mai simt
picioarele. i trebuie s m ridic.
mi era uor s mi-o imaginez ca stpn de sclavi. Era
obinuit s dea ordine care s-i fie ndeplinite fr crcnire.
M-am ridicat i am pornit spre locul n care legasem caii, la
adpostul zidului de piatr. Coul cu mncare era acolo,
nc prins de a.
Te rog, a spus din nou, de data aceasta cu disperare n
glas. Trebuie s m ridic. Nu mai pot s atept.
M-am ntors spre ea, nelegnd brusc.
Trebuie s te uurezi? am ntrebat-o.
S-a nroit, a lsat capul n jos i a ncuviinat.
Nu te ndeprta, i-am spus.
Dup ce am dezlegat-o, s-a ridicat, cltinndu-se din
cauz c i amoriser picioarele.
Rmi unde te pot vedea.
Ai de gnd s te uii? m-a ntrebat, ocat.
Acum eu eram cel jenat.
Nu, am rspuns sec i am ntors privirea.
Mi-am fcut de lucru i am cercetat coninutul coului cu
mncare. n afar de plotile cu ap, ulciorul cu vin i
crnai, am dat peste alte buci de brnz una moale, ca
aceea pe care o gustasem deja, i trei tari , dou pini i
ase mere. Cel mai mare premiu a fost ns un pui gras, deja
fript, nvelit n pnz i legat cu un nur. Nu avea s in
mult, aa c urma s-l mncm acum.

233
Genevieve s-a apropiat. Avea chipul obosit presupun c
dormise foarte puin sau deloc. Pentru o tnr nobil, a
dormi pe pmnt, sub cerul liber, reprezenta cu siguran o
experien nou.
Am privit-o i mi-am dat seama c era mult mai tnr
dect mi se pruse la nceput. Probabil c nu era mai mare
dect mine.
La ce te holbezi? m-a ntrebat ea agitat.
Nu m holbez, i-am spus. Trezete- i pe ceilali. O s
mncm.
Gunthard prea s aib febr, dar mcar Genevieve i
Clothilde reuiser s-l trezeasc. Nu avea poft de mncare,
dar a but cu plcere din ulciorul cu vin pe care i l-am oferit.
mprind mncarea ntre noi patru, am terminat puiul,
restul din pinea nceput i roata de brnz din care
mncasem ieri. Clothilde mai voia. I-am dat un mr i am
pus restul de mncare n co. Nu tiam ct timp trebuia s
ne ajung.
Pe cnd strngeam merindele, l-am vzut pe Gunthard
privindu-m fix.
Eti singur, nu- i aa, nordicule? m-a ntrebat.
L-am ignorat i mi-am continuat treaba.
Credeam c ai venit cu atacatorii, c ne duci la ei, a
continuat, dar m- am nelat. Nu mai exist alii. Eti singur.
Genevieve s-a ntors i m-a privit surprins.
Eti condamnat, a adugat Gunthard. Nu vei scpa
niciodat de unul singur.
S-a lsat din nou pe umrul Clothildei, gfind din
pricina efortului de a vorbi. Nu a mai spus nimic. Era prea
slbit. Era mai mult dect evident. Acum nu mai avea nici
234
un sens s-i car dup mine. Ctigasem avantaj ct se
putuse, lundu-i de la scena luptei i lsndu-i pe francii
care descoperiser carul abandonat s se ntrebe ce era cu el.
Odat cu venirea zorilor ns, urmritorii ne puteau gsi
urmele. Acum trebuia s m mic mai repede dect ei.
Aceti prizonieri n-ar fi fcut dect s m ncetineasc.
Am mers pn n vrful dealului. Era plat, de parc ar fi
fost nivelat cndva, n trecut. M ntrebam dac nu cumva
aici se aflase casa unei cpetenii, cu mult timp nainte. La
lumina zilei, era clar c zidul de piatr fusese cndva un fort.
Sute de ani trebuie s fi trecut de cnd nu mai fusese folosit,
cci mai muli copaci maturi crescuser n interiorul
zidurilor, natura cerndu-i pmntul pe care oamenii l
curaser cndva.
Privind nspre pdure, am vzut c, n timpul nopii,
strbtusem o distan mult mai mare dect ndrznisem s
sper. Printre copaci, sub latura abrupt a dealului, am vzut
sclipirea unei ape. Trebuia s fie rul.
Am cobort n locul unde legasem caii. Fusesem prea
obosit n noaptea de dinainte ca s dau jos ncrctura de pe
ei. Am desfcut acum cele dou cadavre, le-am tras pe
pmnt i am nceput s le cercetez, s vd dac au asupra
lor ceva ce mi putea fi de folos.
Francul pe care l ucisesem cu securea era, n mod cert,
un soldat obinuit. Armura era fcut din plcue de metal
cusute de o vest din piele eficient, dar mai grea dect
zalele. Sabia lui nu era demn de remarcat.
Echipamentul lui Leonidas, tnrul nobil, era cu totul
diferit. Cmaa lui de zale era foarte bine lucrat. Era mai
lung dect majoritatea celor purtate de rzboinicii nordici
235
mnecile ajungeau sub cot, iar marginea de jos trecea de
coapse. Era i foarte supl, cci zalele erau mai mici dect
orice vzusem pn atunci. Sabia era, de asemenea, de
calitate. Era fcut din mai multe metale, ca a lui Harald.
Mnerul era decorat cu argint. n plus, avea un balans foarte
bun.
Mortul prea de statura mea. Am nceput s-i scot
cmaa de zale i vesta de dedesubt. Nu era uor lucru, cci,
n timpul nopii, trupul devenise eapn, dar m-am gndit
c merit efortul. Speram s ajung la Pescruul nainte ca
urmritorii s dea de mine. Era doar o speran, i probabil
una deart. Alesesem s nu-mi iau armura cu mine n
aceast misiune pentru c nu avusesem de gnd s m lupt.
Acum eram hituit i existau anse tot mai mari s fiu nevoit
s i nfrunt pe franci. n acest caz, armura i sabia omului
mort m puteau ajuta s supravieuiesc.
Dup ce mi-am pus vesta i cmaa de zale,
prinzndu-mi centura cu sabia n jurul taliei, am agat
coiful i scutul lui Leonidas n spatele eilor, apoi am condus
cei doi cai de traciune la gaura din zid i le-am dat drumul,
lovindu-i uor cu palma pe spate. Poate c drumul pe care l
alegeau avea s-i zpceasc pe urmritori, pentru o vreme.
M-am ntors n locul n care erau aezai cei trei
prizonieri ai mei. M priveau agitai.
D- mi coul cu mncare, i-am spus Clothildei.
Acesta se afla pe pmnt, ntre ea i Genevieve.
Presupun c, dac suntem mori, nu vom avea nevoie
de mncare. i nici de cai, spuse Gunthard, privindu-m n
ochi.
Ce vrei s spui? ntreb Clothilde.
236
Nu ai de gnd s ne duci mai departe, nu-i aa? a
ntrebat el, privindu-m ndeaproape.
Ai dreptate. Nu am de gnd, am rspuns.
Genevieve a scos un strigt.
Te rog, nu ne omor, s-a rugat. Dac mi crui viaa,
tatl meu te va plti bine. Este un om bogat i puternic.
Aadar, tatl tu va plti rscumprare pentru tine?
am ntrebat dezgustat. Cum rmne cu Gunthard i
Clothilde? Viaa lor nu valoreaz nimic? Pe ei s-i omor?
Clothilde a scos un vaiet, apoi, plngnd, a apucat braul
lui Gunthard, trgndu-l nspre ea i lipindu-i faa de
umrul lui. El a gemut de durere, dar i-a pus braul sntos
n jurul ei, ca s o liniteasc.
Eram un om cumsecade. mi era ruine pentru gluma
mea crud.
Credei c a fi irosit mncarea pe voi dac a fi avut
de gnd s v omor? am ntrebat, scuturnd din cap. Apoi
am ntrebat-o pe Genevieve: Cine este omul puternic i
bogat care i este tat?
Este conte, unul dintre cei mai influeni ai regelui
Carol. Conduce multe orae i inuturi pentru rege.
Fata era o prad valoroas. O prad foarte valoroas, cu
adevrat. Descoperisem, de cnd sosise armata noastr n
Francia, c nu aveam puterea de a jefui oamenii simpli de
puina lor avuie. Acum ns Nornele mi oferiser o cale
diferit de a iei n avantaj din aceast cltorie dac
aveam s supravieuiesc.
Ce ai de gnd s faci cu noi, dac nu ne omori? ntreb
Gunthard.

237
Am de gnd s v las aici, am rspuns. Lipsa fiicei unui
conte att de mare va fi cu siguran simit. Rzboinicii
armatei voastre vor porni n cutarea ei, dup ce vor
descoperi carul abandonat. Fr ndoial c deja sunt pe
urmele noastre. n cele din urm, v vor gsi aici. Sau, dac
nu vrei s- i ateptai, rul se afl acolo, am adugat,
artnd spre deal. Dac pornii n aval, vei ajunge la un sat.
O parte din armata voastr se afl acolo.
i mulumim pentru c ne- ai cruat vieile, spuse
Genevieve. Mulumim c ne- ai lsat aici.
i las doar pe ei, i-am rspuns. Tu vii cu mine.

238
14. Prins n capcan

Vreau s transmitei un mesaj pentru mine.


Stteam pe cal, innd friele pentru ca Genevieve s
poat urca. Plngea ncetior. Era un progres fa de
rugminile, argumentrile i vicrelile de dinainte. n cele
din urm, ca s-o determin s tac i s coopereze, fusesem
nevoit s o amenin c-i pun clu i o aez pe cal aa cum
aezasem cadavrele n noaptea de dinainte.
Gunthard sttea jos, sprijinindu-se de Clothilde. i ea
plngea.
Spunei-i tatlui ei c a fost capturat de danezi, am
continuat. O voi elibera n schimbul unei rscumprri.
Asigurai-l c ultima oar cnd ai vzut-o era teafr i c
voi face tot ce mi st n putin pentru ca s rmn astfel,
atta timp ct nu ncearc s scape.
Ct va costa eliberarea ei? a ntrebat Gunthard.
Nu aveam habar ct valora fata. Nu mai primisem
recompense pn atunci.
Va primi veste de la mine, am spus, apoi am ntors
calul i am trecut prin gaura din zid, conducnd animalul
lui Genevieve, care se afla n spate.
Te vor vna, nordicule! a strigat Gunthard dup mine.
N-ai s scapi! Ai ncredere, domni Genevieve! Te vor gsi!
Trebuia s ne micm rapid, altminteri prediciile lui
Gunthard aveau s devin realitate. Chiar dac armata
francilor nu reuise s ne dea de urm pn de diminea,
ore bune de lumin trecuser n timp ce dormisem. Dac
aveau un cerceta iscusit i se grbeau, avansul meu trebuia
239
s se fi micorat considerabil. Dac doar alergam de
urmritorii notri, m temeam c ne vor ajunge din urm. O
urm lsat de doi cai nu este greu de gsit pentru un
cerceta cu experien. Trebuia s gsesc o cale de a-i pcli.
Am strbtut apa clare. M-am oprit n mijlocul rului i
am studiat canalul. Mai fusesem o dat vnat i atunci mi
tersesem urmele n ap ct putusem de des, fcndu-i pe
urmritori s piard vremea cutnd locul pe unde
revenisem pe uscat. ns atunci eram pe jos i singur.
Nu credeam c aceast tactic putea funciona n cazul
de fa. Mersul prin ap era periculos pentru cai. n plus,
ncetineam prea mult, iar urmele copitelor erau uor de gsit
n pmntul umed de pe mal. Am ndemnat calul s mearg
nainte i am traversat rul, lund-o prin pdure.
Stabilisem s m ndrept spre nord-vest, spernd s
rmn sub ascunztoarea pdurii ct mai mult timp posibil.
n cele din urm, aveam s fiu nevoit s traversez cmpia
pentru a ajunge la rul Sena, dar voiam s amn ct mai
mult acest moment periculos.
Genevieve se oprise din plns la scurt timp dup ce
prsisem fortreaa din vrful dealului. n mod clar, nu era
o clrea experimentat, fiind nevoit s-i concentreze
toate forele ca s rmn pe cal. Totui, dup-amiaza trziu
a nceput s se vaiete din nou.
Ce s-a ntmplat? am ntrebat-o.
Sunt epuizat, a rspuns. M doare spatele, iar carnea
de pe picioare parc mi- ar fi fost zdrobit. Nu mai pot
continua.

240
mi era uor s-mi imaginez cum se simea. i eu
simeam oboseal i durere. Faptul c puteam clri, n loc
s merg, era o chinuitoare binecuvntare.
Ne vom odihni, am spus. Dar nu pentru mult vreme.
Speram s continum s clrim n restul zilei i ntreaga
noapte sau mcar o parte din ea. Bineneles c nu i-am spus
acest lucru Genevievei. Nu voiam s o apuce disperarea.
Dup ce am ajutat-o s descalece, fata s-a ndreptat
chioptnd spre trunchiul unui stejar, s-a lsat uor la
pmnt i s-a sprijinit de copac. A rmas acolo, respirnd
ncet, cu ochii nchii. Era palid i tras la fa. Am rmas
din nou uluit ct de tnr prea, aa murdar i obosit
cum era.
Am dezlegat coul cu provizii de pe a, ducndu-l n
locul n care sttea. Am scos dopul ulciorului cu vin i i l-am
ntins.
Poftim, bea din sta. i mnnc. O s mai prinzi ceva
puteri.
A privit suspicioas butelca poate pentru c, fiind o
domni elegant, nu buse niciodat direct din aa ceva ,
apoi a dus-o cu grij la buze. Dup ce a gustat, a luat dou
nghiituri mari. Cnd am tiat pinea, brnza i crnaii i
i-am mprit cu ea, a mncat cu mare poft.
De ce nu m lai s plec? m-a ntrebat oftnd, dup ce
i-a potolit ct de ct foamea. Ai cltori mult mai repede
fr mine. Nu pot ine pasul.
Vii cu mine, i-am spus ferm. Fr tine, a fi mult mai
srac la sfritul cltoriei. Tu ai spus c tatl tu va plti o
rscumprare generoas n schimbul tu.
M temeam c m vei omori. De- asta am spus- o.
241
A ridicat capul spre mine, dar cnd mi-a ntlnit privirea,
n-a putut s m nfrunte i s-a uitat imediat n alt parte.
Desigur, m gndeam, nu minise n privina rscumprrii.
Tatl tu este conte? am insistat eu.
Da, este.
i va plti rscumprare pentru recuperarea ta?
A ridicat privirea, dar apoi a mutat-o iar. A durat mult
pn mi-a rspuns, att de mult nct am nceput s m tem
c pierdusem degeaba timp preios aducnd-o cu mine.
Oare mi riscam viaa pentru o recompens care nu avea s
fie pltit?
Nu va dori s o plteasc, spuse ea n cele din urm,
dar sunt sigur c o va face. Altminteri, imaginea lui ar avea
de suferit, iar tatl meu este foarte atent n ceea ce privete
propria-i onoare.
Rspunsul mi s-a prut ciudat. De ce nu ar fi dorit tatl ei
s plteasc rscumprarea? Am ntrebat-o.
Nu vreau s discut despre asta, a rspuns ea. Este o
chestiune privat. Este suficient s tii c va plti. Totui,
dac voi pi ceva ru indiferent ce nu va da la fel de
mult. i ar mai trebui s tii ceva. Sunt o femeie sfnt.
Mi-am dedicat viaa Dumnezeului meu, Domnului Iisus
Hristos. Dac mi faci ru, vei fi blestemat. Nu ncerca...
Rostind aceste cuvinte, s-a oprit pentru cteva clipe, de
parc ar fi cutat cuvintele potrivite. Cnd a continuat,
vocea i tremura, iar ochii ei m ocoleau: Nu ncerca s m
iei cu fora, cci l voi chema pe Dumnezeul meu s se
rzbune, iar El te va omor.
M-am uitat la ea uluit, apoi am izbucnit n rs.

242
Atunci i-a ridicat privirea spre mine i lacrimile i-au
umplut ochii. Rsul meu, se pare, i confirmase cele mai
mari temeri.
mi pare ru, i-am spus. Nu vreau s mi bat joc de
tine. Trebuie s tii ceva. Mama mea nu a fost danez. A fost
capturat de ctre tatl meu ntr- un atac asupra inutului
ei. Mama mi- a povestit ct de ngrozit a fost la gndul c
va fi violat. Nu trebuie s te temi pentru asta n ce m
privete.
Genevieve a prut sceptic.
Am auzit attea poveti despre femei capturate de
nordici, a spus.
Fr ndoial c auzise. Dei tatl meu nu o violase pe
mama, femeile capturate de ali rzboinici n acelai atac nu
fuseser la fel de norocoase.
Femeile despre care ai auzit poveti nu au fost
capturate de mine, i-am spus. Tot ce vreau de la tine este
bogia pe care mi-o va aduce rscumprarea ta.
nc prea sceptic.
De ce ai rs? m-a ntrebat ea.
Mama mea l- a venerat toat viaa pe Hristul cel Alb,
i-am explicat. Rugciunile ei n- au protejat-o. Tu ncercai s
m sperii cu ameninri dearte. Nu am vzut nici o dovad
c zeul vostru are puterea de a- i proteja oamenii, cu att
mai puin de a omor pe cineva.
Faa ei a devenit roie, iar privirea i-a cobort din nou n
pmnt. M-a surprins c se simea stingherit pentru c
fusese prins spunnd minciuni unui duman. Nu mi se
prea nimic dezonorant n ceea ce fcuse.
De ct timp eti preoteas? am ntrebat-o.
243
Nu sunt preoteas, sunt clugri, a rspuns ea.
Ce nseamn asta?
Noi... clugriele, a spus, ne dedicm viaa rugciunii
i slujirii Domnului. Suntem miresele lui Hristos, nu ale
brbailor.
Dac eti cstorit cu un zeu, atunci cu siguran eti o
preoteas, m-am gndit, indiferent dac i spui aa sau nu.
M ntrebam cum se poate cstori cineva cu Dumnezeu,
cnd nu poate fi nici vzut, nici atins.
i cum a fost? am ntrebat-o. Ceremonia prin care
te- ai cstorit cu Dumnezeu?
A ezitat.
Nu a avut loc nici o ceremonie, a spus ea ntr-un final.
Nu nc. M pregtesc s devin clugri.
Mcar ce-mi spunea explica hainele ciudate, simple, pe
care le purta. Pesemne era vemntul unei preotese. Mi se
pruse ciudat ca fiica unui conte s nu fie mbrcat mai
bine.
Ai spus c l slujeti pe Dumnezeu. Cum l slujeti i
unde? Locuieti ntr- un templu? Exist vreun anumit preot
mai mare cruia i te supui?
A scuturat cu putere din cap.
Nu nelegi. Noi, cretinii, nu avem temple, avem
biserici. Iar clugriele nu locuiesc n biserici. Nimeni nici
femeie, nici brbat nu locuiete acolo. Biserica este casa
Domnului.
Dar unde locuieti? Unde stau clugriele?
Locuim departe de lume, n comunitile noastre. l
slujim pe Dumnezeu acolo, ducnd o via de rugciune i
devoiune.
244
Avea dreptate. Nu nelegeam. Care era scopul preoilor
i al preoteselor, dac nu locuiau printre oameni? Cum
puteau interveni pe lng zei n folosul oamenilor?
Un gnd mi-a trecut atunci prin minte. Dac aceste
clugrie locuiau departe de lume, ce cuta ea pe drum n
compania soldailor?
Unde se afl acest loc, aceast comunitate n care
locuieti tu? am ntrebat-o.
n abaia Sfintei Genevieve din Paris, a zis.
De ce cltoreai pe drumul acela?
Soia unchiului meu, mtua mea Therese, era
bolnav. mi este foarte drag, e ca o a doua mam pentru
mine. O vreme, unchiul s- a temut c va muri. M-a rugat s
vin ca s o linitesc i s am grij de ea. Starea mi-a permis
s plec.
Cnd te- am gsit eu te aflai n drum spre ea? am
ntrebat-o.
Surprins de ntrebarea mea, a scuturat din cap.
Nu, a rspuns. Ne ntorceam la Paris. Drumul acela
duce din oraul Dreux, unde locuiete unchiul meu, pn la
Paris. Mtua mea s- a fcut bine, iar eu m ntorceam la
abaie.
M ntrebam dac aceast informaie ncotro ducea
drumul i unde se aflau oraele prin care trecea era dorit
de Hastein i Ragnar. Speram c nu. Cu siguran nu se
gndeau s aduc armata noastr att de departe de
sigurana Senei i a corbiilor noastre.
Drumurile i rul... Poate pentru c m gndeam la
amndou n acelai timp, n mintea mea a nceput s se

245
contureze un plan. Folosindu-mi degetul, am desenat o linie
pe pmntul dintre noi.
Acesta este drumul pe care ne- am aflat, i-am explicat.
Tu spui c te ntorceai din oraul unchiului tu i mergeai
spre Paris?
Fata a ncuviinat. Am pus nite pietricele n fiecare capt
al liniei desenate.
Acesta este Parisul, i-am spus. Iar acesta este oraul
unde locuiete unchiul tu.
S-a uitat la pietre, apoi la mine.
Dac spui tu.
Exist vreun drum care duce n aceast direcie? am
ntrebat-o artnd deasupra liniei desenate. Un drum care
duce spre nord?
Genevieve a ridicat din umeri.
Nu tiu n ce direcie este nordul.
Am privit-o nencreztor. Nu vedea soarele ridicndu-se
la est dimineaa i apunnd la vest? Cum putea cltori
cineva fr s tie n ce direcie se ndreapt?
M-a privit cu o expresie goal pe chip.
Ce este? De ce te uii la mine aa? s-a mirat.
Exist vreun drum care duce n orice alt direcie din
oraul unchiului tu, n afar de cel care merge la Paris? am
ntrebat-o exasperat.
Nu tiu, a rspuns, prnd la rndul ei exasperat. De
unde s tiu? Mi- am petrecut ntreaga via la Paris. Am
cltorit doar de cteva ori la Dreux ca s-i vd pe unchiul i
pe familia lui de acolo, dar niciodat mai departe.
Trebuia s existe o cale de a afla ceea ce voiam s tiu.
Cunoti oraul Ruda? am ntrebat-o.
246
S-a ncruntat i a scuturat din cap. Am murmurat o
njurtur. Ruda era numele pe care l foloseau nordicii
pentru oraul de pe Sena. Nu era o denumire franc. Nu-mi
aminteam cum i spusese Wulf.
Oraul de pe rul Sena, unde i- au fcut tabra
nordicii... Trebuie s-l fi auzit pe tatl sau pe unchiul tu
vorbind despre el.
Ah, fcu ea, dnd din cap cu putere. Te referi la Rouen.
Asta era!
Da, m refer la Rouen. Exist vreun drum ntre Dreux
i Rouen?
A ridicat din nou din umeri. Gestul m obosea deja.
Nu am fost niciodat la Rouen. tiam c va spune asta.
Dar, a continuat ea, dup ce starea mtuii s- a mbuntit
i am nceput s vorbesc despre ntoarcerea la Paris, ea i-a
spus unchiului meu c nu trebuie s m lase s plec. Spunea
c e prea periculos acum, c nordicii sunt aici. El i-a rspuns
c nu este nici un pericol, pentru c nici un nordic nu fusese
vzut la sud de oraul Evreux. A fcut o pauz scurt, apoi a
mijit ochii i m-a ntrebat: De ce m ntrebi aceste lucruri?
tii unde este Evreux? am continuat, ignorndu-i
ntrebarea.
Nu, a rspuns oftnd. Nu am fost niciodat acolo. Am
oftat i eu. Dar, a adugat, cred c se afl ntre Dreux i
Rouen. De fapt, sunt sigur de asta. Contele de Rouen s-a
oprit la Evreux dup ce a plecat de la Rouen spre Dreux. L-
am auzit spunnd asta. A rmas acas la unchiul meu mai
bine de o sptmn, pn cnd a venit convocarea regelui,
apoi a plecat s se alture armatei.

247
Dac ar fi spus aa de la nceput! Totui aflasem ceea ce
aveam nevoie s tiu. Aceste orae Dreux, Evreux i Rouen
erau conectate de un drum care pornea spre nord, ctre
ru. Acolo se afla sperana mea de a scpa de urmritori i de
a ajunge la Sena i la Pescruul n siguran. Drumul acela
ne va ascunde urmele. Vom cltori noaptea. Circulaia din
timpul zilei va terge urmele lsate de caii notri.
Acum ncearc s te odihneti, i-am spus. Dormi, dac
poi. La cderea nopii vom porni din nou.

Cnd soarele a nceput s apun, devenind rozaliu


nainte de a disprea la orizont, i-am observat poziia i am
nchis ochii, ncercnd s mi-o fixez n minte.
La apus, am pornit spre vest. Voiam s gsesc drumul
acela ct mai repede posibil. Cnd s-a lsat de tot
ntunericul, mai mult am ghicit dect am tiut direcia n
care trebuia s mergem. Din cnd n cnd, nchideam ochii
i ncercam s-mi amintesc poziia soarelui la apus. Danezii,
mi spusese fratele meu, Harald, erau marinari att de
pricepui pentru c aveau un sim natural al direciei, mai
fin dect al altora. Am sperat c motenisem simul de
orientare de la tatl meu danez i nu de la mama mea
irlandez.
Pmntul de sub picioare era acoperit cu frunze, aa c
trecerea noastr nu producea sunete, exceptnd pocnetul
copitelor pe cte o piatr, din cnd n cnd. n spatele
nostru, la distan, s-a auzit un urlet de lup. Cteva clipe
mai trziu, ali doi lupi au rspuns. Am sperat c francii care
ne vnau i vor gsi pe Gunthard i Clothilde naintea
lupilor.
248
Trecuse mult de miezul nopii cnd un drum a aprut n
faa noastr. Era mai mult dect o potec prin pdure era
lat ct s ncap dou care unul lng altul, i, din cte
puteam zri n lumina palid, era drept ca o sgeat. M
ntrebam dac fusese construit de romani. Trmul francilor
prea c abund de lucrrile strvechi i miestrite ale
acestui popor, cndva att de puternic.
Am fcut o oprire scurt printre copacii de la marginea
drumului, ascultnd i privind. Pdurea era tcut, cu
excepia ipetelor unei bufnie. Nu vedeam nimic n afara
trunchiurilor copacilor care se estompau n ntuneric, de o
parte i de alta a drumului. Am ndemnat calul Genevievei i
am ieit pe suprafaa prfoas, lund-o spre nord.
Cu trecerea nopii, mi-a venit tot mai greu s rmn
treaz. Dei Genevieve dormise cteva ore n timpul opririi
de la amiaz, eu nu avusesem parte de somn. Rmsesem de
paz, temndu-m de francii aflai pe urmele noastre. Dar
acum, legnarea monoton a calului i oboseala acumulat
n ultimele zile i nopi m fceau incapabil s rmn n
alert.

Nu tiu de ct timp dormeam. O uoar exclamaie a


Genevievei m-a trezit. Calul ei mersese alturi de al meu de
cnd gsisem drumul.
n faa noastr, ntr-o parte a drumului, printre copaci, se
zrea lumina plpitoare a unui foc. Silueta unui brbat o
santinel pesemne a ieit pe drum. Rdea i sttea cu faa
la foc, discutnd cu o persoan pe care nu o puteam vedea.
Repede! am optit. Iei de pe drum!

249
Am mboldit ambii cai i am apucat friele, ghidndu-l
pe al meu n dreapta i apucnd cpstrul animalului ei.
Intrnd n pdure, Genevieve a privit cu alean spre lumina
focului, apoi s-a uitat la mine nspimntat. M temeam c
va striga.
Chiar atunci am auzit o voce n deprtare.
Heeei, e cineva acolo?
Nu scoate nici un sunet, i-am optit fetei. Nu-i va
folosi la nimic. Pn s-i neueze caii i s vin dup noi,
vom fi disprut n pdure. Nu vor reui s ne gseasc pe
ntuneric. Dar dac ncerci s-i strigi, i voi face ru. Jur.
A rmas tcut. Nici un sunet nu s-a mai auzit din
direcia taberei francilor. Probabil c santinela nu era sigur
c vzuse ceva. Era o prostie din partea sa c sttuse att de
aproape de foc, privind spre el, cnd ar fi trebuit s stea de
paz. Lumina focului trebuie s fi fcut ntunericul s par
mult mai dens.
Am cltorit printre copaci, intrnd mai adnc n pdure
i ndeprtndu-ne de drum. M ntrebam dac francii pe
care i vzusem erau urmritorii notri sau doar un grup de
soldai peste care ddusem din ntmplare. M ntrebam
dac s ndrznesc s m ntorc pe drum sau s continui s
merg prin pdure. Am ales ultima variant, pentru c era
mai sigur.
Gndurile mi-au fost ntrerupte de un plnset care venea
din spatele meu. ntorcndu-m n a, am optit spre
Genevieve:
Ce s-a ntmplat? De ce plngi?

250
Nu mi-a rspuns. Am vzut-o ducnd mna la gur, ca s
acopere sunetul. Am tras de friele calului, ncetinindu-l, i
am ateptat s ajung n dreptul meu.
Eti rnit? Te doare ceva?
mi este ruine. Sunt dezgustat de mine nsmi. Sunt
o la.
Ar fi fost o prostie s strigi, i-am spus. Nu ai dat
dovad de laitate alegnd calea neleapt.
N-a mai spus nimic, dar plnsetul a continuat o vreme.

Trebuie s fi adormit din nou, clare prin noapte, chiar


dac ochii mi-au rmas deschii, cci mi-am dat seama c
pdurea devenise mult mai luminoas. Se apropia
dimineaa. Zream fiecare copac n parte, acolo unde
nainte vedeam doar umbre.
Am privit n spatele meu. Genevieve era treaz i m
privea sfidtoare.
n fa, spre dreapta, lumina prea mai puternic. Nu era
un lumini, ci marginea pdurii. Cmpia din faa noastr era
mbiat n lumina de dinainte de rsrit.
O parte din mine tnjea s traverseze cmpul i s ajung
la ru i la sigurana Pescruului. M obosise ncercarea de
a rmne vigilent tot timpul, temndu-m c n spatele
fiecrui copac se afl un franc gata s-mi ia viaa. Dar tiam
c nu putem ndrzni asta. Ne-ar fi luat o jumtate de zi,
dac nu mai mult, s traversm cmpul clare. Mai mult,
am fi lsat urme clare n iarba nalt, vizibile de la distan,
ntr-o zon masiv patrulat de franci. Trebuia s ne
ntoarcem la adpost i s ne ascundem pn la lsarea
nopii.
251
Soarele strlucea cu putere deasupra noastr, iar pdurea
se trezise deja la via. O rp i fcu apariia brusc.
Marginile fiindu-i ascunse de tufe, fusese invizibil pn
cnd am ajuns la ea. Un pria curgea n vale. Dac cineva
venea pe urmele noastre, ne putea gsi aici, dar rpa era
destul de adnc nct s ne ascund caii de posibilii
trectori.
Am fcut un dig din pietre i am creat un mic bazin din
care s se adape caii. I-am legat de un puiet aflat pe
marginea apei i i-am lsat s se mite n voie. Mi-a fi dorit
s le dau i ceva de mncare, cci aveam de gnd s-i
muncesc tare la cderea nopii.
tiam c, de data aceasta, nu voi reui s rmn treaz.
Dac francii ne gseau urmele, trebuia s m bazez pe fylgja
s m trezeasc i s m avertizeze de venirea lor.
Am strns un morman de frunze, mi-am pus pelerina
deasupra i am strigat-o pe Genevieve, care sttea lng cai
i mnca pine i brnz.
Vino aici! am strigat-o.
S-a uitat la pelerin, apoi la mine, ngrijorat.
De ce? Ce vrei de la mine? m-a ntrebat.
Trebuie s dorm. Sunt prea obosit ca s rmn treaz.
i vrei s m ntind lng tine? a exclamat.
Doar ca s dormi, am asigurat- o. i-am dat deja
cuvntul c n-am s i fac ru i jur din nou c n-am s-o
fac. Printre oamenii mei, dac un om i ncalc jurmntul,
nu are onoare. Poi avea ncredere c vei fi n siguran.
Nu vreau s m ntind lng tine. O s dorm aici.
Dac dormi lng mine, nu va trebui s te leg att de
strns. i voi lega doar minile i le voi prinde de ncheietura
252
minii mele. Dac te ridici, dac vrei s fugi, asta va fi destul
ca s m trezeasc. Dar dac alegi s nu dormi aici, i voi
lega minile i picioarele, te voi prinde de copac i i voi
pune clu. Va fi o zi lung i ctui de puin confortabil.
nc sttea acolo, privindu-m cu suspiciune.
i ofer asta din buntate, i-am spus. Pentru mine nu
conteaz. Este decizia ta.
ovielnic, s-a ridicat i a venit spre mine.

Am adormit lng o surs de rscumprare, o speran de


a face avere, dar m-am trezit lng o femeie.
Era dup-amiaza trziu. La un moment dat, n somn, ne
rostogolisem, iar spinarea ei se lipise de pieptul meu i
picioarele mele, de ale ei. Cu braul i cuprinsesem trupul.
Am ieit treptat de sub vraja somnului. Era plcut s simt
cldura trupului Genevievei lipit de al meu i ritmul blnd
al respiraiei sale n braele mele. i scosese gluga i
mantaua nainte s adoarm, iar prul ei mi mngia
obrazul. Senzaia trupului ei lipit de al meu mi-a dat fiori.
Ne-am trezit amndoi de-a binelea n acelai timp i
ne-am rostogolit departe unul de altul. M-am ridicat,
privind n alt parte, i am desfcut funia din jurul
ncheieturii.
Trebuie s m uurez, am murmurat i am pornit prin
rp.
Am mncat mpreun crnaii rmai, felii de brnz,
rmiele de pine i cte un mr. Nici unul dintre noi nu a
vorbit. Evitam s ne privim. Dup ce am terminat de
mncat, la lsarea serii, mi-am tras vesta i cmaa de zale

253
peste tunic, mi-am pus noua sabie la bru i am neuat
caii.
O broasc rioas neagr se strecurase dintr-o vgun i
mi privea pregtirile. I-am zmbit, apoi m-am aplecat i am
luat ap din bazinul pentru cai n cuul palmelor. Am
aruncat stropii pe spinarea ei. A scos limba i a ters cu ea o
pictur de ap care sclipea pe o frunz.
Iubeam pdurea i creaturile ei. Aici m simeam ca
acas, eram ncreztor n forele mele. Animalele slbatice
duceau o via simpl, pur. Atunci cnd omorau, o fceau
doar ca s se apere pe ele ori pe puii lui sau ca s se
hrneasc pentru a putea supravieui. Creaturile pdurii nu
nelegeau sensul rzboiului. Mi-a fi dorit s pot duce o
via la fel de simpl.
mi era groaz s m ntorc pe cmp. M ntrebam dac
francii vor da peste noi acolo i dac va trebui s m lupt.
n noaptea asta vom traversa cmpia, spre rul Sena,
i-am spus Genevievei. Vom ndemna caii s se grbeasc i
vom ncerca s strbatem distana asta ct mai repede.
Nu sunt o clrea iscusit, a protestat ea.
Era adevrat. Nici eu nu m consideram un clre bun,
dar ea se descurca mult mai prost dect mine.
Nu voi impune un ritm n care s nu poi merge, am
asigurat-o.
Ce se va ntmpla la ru?
M ntrebam acelai lucru. n zori avea s fie a cincea zi
n care Hastein i Ivar se aflau pe ru ultima pe care
planificau s o petreac n acel loc n cutarea cercetailor.

254
Oare Pescruul i Ursul se mai aflau acolo? Sau francii
nvliser pe malurile rului obligndu-i pe Hastein i Ivar
s se ntoarc la Ruda mai devreme?
Acolo ne va atepta un vas, i-am spus apoi Genevievei.
Speram s am dreptate.

Dup estimrile mele, ne aflam la o distan


considerabil n susul rului de locul n care m lsase
Pescruul, dar nu tiam ct de departe. M ntrebam dac
Hastein sau Ivar s-ar fi aventurat pn aici n cutarea mea.
Mi s-a prut mai nelept s o iau spre nord i s ajung la ru
n aval dect s traversez cmpul direct, dei o asemenea
strategie mi mnca mult mai mult timp.
Traversarea a fost lipsit de incidente, chiar dac a
necesitat ntreaga noapte. Am ocolit plcurile de copaci.
ntr-unul mi s-a prut c vd sclipiri, ca i cum un foc de
tabr ar fi ars n centru, parial ascuns de tufiuri. M
ntrebam dac o patrul a francilor i fcuse tabr acolo,
dar eram departe i, n lumina palid a lunii, trebuie s fi
devenit una cu umbrele care strbteau cmpul.
ntunericul nopii ncepea s se risipeasc atunci cnd
am ajuns, n sfrit, pe malul Senei. Dup fiecare dmb
sperasem s vd rul. Cnd, n cele din urm, s-a ivit n faa
noastr, nu am simit nici o uurare. Nu mai vzusem
bucata asta. Eram sigur. Ne aflam nc n amonte ct de
departe nc nu tiam fa de locul n care m lsase
Pescruul.
Unde este vasul tu? m ntreb Genevieve.
ntr-acolo, am minit eu plin de speran, artnd n
aval.
255
Am clrit n ritm alert pn cnd soarele s-a ridicat la
orizont i a luminat cmpul. Niciodat nu m bucurasem
mai puin de ivirea zorilor. Nu mi folosea. Nu mai puteam
rmne acolo, pe cmpie, expui vederii. Vzusem deja
patru urme separate de cai. Trebuia s ne ascundem.
Am trecut pe lng mai multe plcuri de copaci aliniate
pe malul rului. Am ales, n schimb, o poriune unde malul
era acoperit cu tufiuri i slcii.
Plcul de copaci i tufe nu era mai lung de trei aruncturi
de suli. Trebuia s ne ajung. Speram ca orice patrul a
francilor s considere acest loc att de expus vederii, nct
nimeni s nu se poat ascunde n el.
Am oprit caii n cmp. Eram i aa n primejdie, nu
aveam nevoie ca urmele cailor s i conduc pe franci direct
n ascunztoarea noastr.
D- te jos de pe cal, am instruit-o pe Genevieve, i
mergi spre copacii de acolo.
M-a privit o clip, ncruntat, dar nu a spus nimic. Dup
ce a desclecat, i-am dat coul cu mncare.
Mi-am luat coiful i scutul agate de a. Mi-am pus
coiful i m-am lsat la pmnt. Calul meu i ntorsese capul
spre mine, privindu-m i pufnind, apoi a mucat din iarba
uscat, maronie, i a nceput s mestece.
tiu c eti ostenit, i-am spus. M-ai purtat drum lung
i mi-ai fost credincios, chiar dac eu nu i-am oferit hran
i te-am lsat s te odihneti prea puin. mi pare ru, dar
trebuie s-i mai cer ceva.
O patrul a francilor ar fi gsit aceti cai. Era inevitabil.
Puteam ns face n aa fel nct s interpreteze greit ceea
ce gseau.
256
Lsndu-mi scutul s atrne n spate, mi-am pregtit
arcul i am scos dou sgei din tolb. Am privit umrul
calului i am ntins coarda doar pe jumtate. Nu voiam s
omor bietul animal i nici s-l rnesc mai mult dect era
necesar. Apoi am tras.
Calul a nechezat din pricina surprizei i a durerii. A
ridicat capul, privind n jur, ncercnd s-i dea seama ce
anume l atacase fr avertisment.
Am strigat spre el, fluturndu-mi braul i arcul. Calul a
fcut doi pai, apoi s-a oprit, lovind din copite i necheznd
furios.
Am aezat a doua sgeat n arc din nou, trgnd
coarda numai pe jumtate i am lansat-o spre calul lui
Genevieve. Speriat deja de reacia tovarului i de strigtele
mele, s-a ntors i a luat-o peste cmpie n galop. Calul meu
a pornit n grab pe urmele lui.
Am pornit cu spatele, pas cu pas, spre plcul de slcii.
Trecnd, am ridicat iarba cu mna, acolo unde se ndoise ori
se turtise, ncercnd s terg orice urm a trecerii noastre.
Genevieve sttea la marginea copacilor, privindu-m cu
oroare i dezgust. Am trecut pe lng ea, am pus scutul i
coiful pe pmnt i mi-am desfcut arcul.
Eti un monstru! exclam ea. Cum poi fi att de crud?
tiam c se referea la cai. M simeam vinovat pentru
durerea pe care le-o pricinuisem, chiar i fr cuvintele ei.
Nu am dorit s le fac ru, i-am spus. Iar rnile lor nu
sunt mortale. Am fcut doar ce a trebuit s fac.
Ce a trebuit s faci?!
Din vocea ei sfidtoare rzbtea nencrederea.

257
Nu tiam de ce simeam nevoia s mi justific aciunile n
faa ei. Era o surs de venit, nimic mai mult.
Trupele voastre patruleaz prin zona asta n mod
regulat, i-am explicat. Le-am vzut urmele. Vor gsi caii, iar
sgeata mea i va face s cread c aceti cai au aparinut
unor soldai atacai de danezi. Este mai bine s cread asta
dect s suspecteze c sunt caii pe care am mers noi.
Am lsat-o la marginea pdurii, unde sttea privind n
zare, i am pornit s cercetez ascunztoarea.
Cndva, salcia cea mare trebuie s fi crescut chiar pe
marginea apei, cu rdcinile nfipte n ml, ca s poat sorbi
direct apa. Cu timpul, rdcinile se amestecaser cu nisipul
i pietriul, formnd stratul inferior al plajei, lat de doar
cteva picioare i dispus dincolo de marginea primei albii a
rului. Dac ne ghemuiam acolo, n spatele trunchiului
slciei, aveam s fim bine ascuni, n caz c inspecta cineva
locul.
Mi-am dus scutul i coiful pe plaj i am aezat alturi
arcul i tolba cu sgei.
Vino! am strigat-o pe Genevieve. i adu i coul cu
mncare! Vom atepta corabia aici.
Nu exist nici o corabie, nu- i aa? a spus ea, dup ce
mi s-a alturat. A plecat. Eti prins n capcan aici i nu ai
scpare.
Nu i-am rspuns, cci, n inima mea, m temeam c avea
dreptate. Pescruul nu va veni. Ne aflam prea n amonte.

Soarele a ajuns la zenit, iar sufletul meu, la nadir, cnd


i-am zrit. Cincisprezece clrei franci se apropiau ncet de
noi dinspre amonte. Preau s vin dup urmele lsate de
258
caii notri, cci clreul din fa se apleca periodic i studia
pmntul. Presupun c era cpitanul lor, deoarece un mic
drapel cu dungi albastre i albe i flutura prins de sulia
lung.
Patrula se opri n partea opus plcului de copaci unde
ne ascunsesem, ghemuii pe fia joas de plaj. Oare ne
zriser urmele de pai? Nu le tersesem bine? Cpitanul i
mai muli dintre oamenii si erau angajai ntr-o discuie.
Privindu-i, mi-am pregtit arcul i am tras tolba lng mine.
n cele din urm, un franc i struni calul n direcia
noastr i se apropie cu pas lent. Nu se uita pe jos dup nici
o urm de picior. Nu prea s se atepte nici la probleme
i lsase scutul s-i atrne n spate, iar sulia i se odihnea pe
umr. Francii nu i ddeau seama c suntem aici.
Rzboinicul acesta nu fcea dect s verifice crngul nainte
ca patrula s mearg mai departe.
Poate c avea s arunce doar o privire superficial peste
marginea pdurii, fr s ne vad. Poate.
Stai jos! am avertizat-o pe Genevieve n oapt. i
privea cu mult interes pe franci. Nu te mica i nu scoate
nici un sunet!
Cnd clreul se apropie de marginea tufiului,
Genevieve scoase un mic ipt.
Ce e? am uierat spre ea.
l cunosc pe eful lor, opti ea mai mult pentru sine. E
cpitanul Marcus, iar oamenii aceia fac parte din armata
unchiului meu. Brusc, ni de lng mine i porni n goan
pe plaj. Ajutor! ncepu ea s strige, dnd din mini.
Cpitane Marcus! Sunt aici!

259
Surprins, francul din apropiere i-a dat calul napoi, i-a
aezat scutul n fa i a cobort vrful suliei.
Dnd drumul arcului, am fugit dup ea. Dup trei pai,
am ajuns-o din urm. Cnd am apucat-o din spate a ipat.
Este domnia Genevieve! a strigat francul i i-a mnat
calul spre marginea tufiului.
M-am dat ntr-o parte i am aruncat-o pe Genevieve la
pmnt, n timp ce brbatul a tras de frie, ca s oblige calul
s-o evite. i-a aruncat sulia spre mine cu putere,
intindu-mi gtul. M-am aruncat la pmnt, iar vrful
suliei a trecut peste umrul meu, zgriindu-mi cmaa de
zale.
i-a mboldit calul din nou, ncercnd s-l determine s
treac peste mine. M-am rostogolit cu repeziciune,
nnebunit, dndu-m din calea suliei.
Francul s-a ntors cu faa spre cmpie, i-a ridicat sulia
peste cap i a fluturat-o nainte i napoi.
Cpitane Marcus! Fata e aici! a strigat. i-a aezat
scutul n spinare i a pornit clare spre Genevieve,
aplecndu-se i ntinzndu-i braul. Vino! i-a spus.
Fata s-a cltinat pe picioare i a fcut un pas spre el.
Mi-am scos sabia din teac i m-am repezit nainte,
nfignd-o n burta calului.
Calul a nechezat i m-a lovit cu picioarele. Pe cnd m
ddeam napoi, francul s-a rsucit n a i a ncercat s m
izbeasc n cap cu mnerul suliei. Mi-am ridicat sabia i am
parat lovitura, apoi am nit din nou nainte i am retezat
pn la os piciorul din spate al calului.
Calul s-a cltinat i a dat s cad. Apucnd cu disperare
de cpstru, francul i-a scpat sulia i a ncercat s
260
zoreasc bietul animal afar din raza sabiei mele. Calul a
ncercat s se ridice, dar greutatea care i apsa piciorul rnit
l-a fcut s se clatine din nou, izbindu-se de o salcie.
Mi-am vrt sabia n teac i am apucat sulia czut.
Alergnd n spatele calului, am aruncat sulia cu ambele
mini, nfigndu-i lama lung n spinarea francului.
Nu! a zbierat Genevieve.
Brbatul urla de durere. I-am scos sulia din trup i s-a
aplecat n fa, alunecnd de pe cal. Animalul a trecut de
marginea tufiului cltinndu-se i a czut pe cmp.
Restul francilor se apropiau de plcul de copaci, mergnd
n linie. M-am ntors i am alergat spre Genevieve. Ca i
primul clre, cpitanul s-a repezit spre marginea tufiului
i a scos sulia ca s o arunce. Apucnd-o pe Genevieve de
umr, am rsucit-o, astfel nct a ajuns ntre mine i franc.
innd-o strns lipit de pieptul meu, cu braul n jurul
taliei, am ridicat-o de jos i am nceput s m dau napoi din
faa cpitanului francilor. Fata a nceput s dea neajutorat
din mini i din picioare, n timp ce eu porneam spre mal,
folosind-o ca scut i innd sulia pregtit n cealalt mn.
Rmnei n spate! am strigat, n timp ce un al doilea
rzboinic intra n crng, apoi un al treilea. Rmnei n
spate sau, dac suliele voastre nu o vor ucide, atunci o voi
face eu!
Deja ntreaga trup de rzboinici se ndrepta spre copaci.
Majoritatea s-au oprit la margine, netiind ce s fac. Doar
primii trei clrei, inclusiv cpitanul, intraser n crng.
Unul dintre ei a cobort de pe cal i a alergat spre camaradul
care zcea la pmnt i gemea. Aeznd braul rnitului
dup umrul su, l-a ridicat n picioare. Cel de-al doilea
261
brbat intrat n tufi s-a apropiat clare, m-a privit precaut,
apoi i-a agat scutul n spate i s-a aplecat, ntinznd
braul ca s-l urce pe rnit pe cal.
Ajunsesem la marginea rului. Lsnd sulia s cad, am
cobort pe plaj i m-am ascuns n spatele slciei masive.
Aruncnd-o pe Genevieve la pmnt cu putere, ct s-o las
fr suflare, m-am rstit la ea:
Nu te mica!
A rmas acolo, tuind i gfind, iar eu mi-am ridicat
arcul i tolba cu sgei.
Tremuram de furie din cauza faptei fetei. Gestul ei
nesbuit aproape m costase viaa. Francii aveau s
plteasc cu snge.
Am pregtit o sgeat i am tras de coard, fcnd civa
pai n lateral i ieind din ascunztoarea slciei.
Cpitanul i mnase calul mai n fa, ncercnd s vad
unde eram eu i Genevieve. Se afla la doar o arunctur de
suli de mine. Cnd m-a vzut, a fcut ochii mari i a dat
s-i avertizeze oamenii. Sgeata mea a intrat chiar n gura
lui deschis.
Brbatul a czut pe spate i a nceput s alunece din a.
nainte s se izbeasc de pmnt, o alt sgeat l nimerise
deja pe francul care i ajutase camaradul rnit s descalece.
Ghemuindu-se la pmnt, francul rmas n crng, care i
inea braul n jurul tovarului lovit, i-a ntors calul i l-a
strunit cu putere. Tocmai cnd ieea din tufi, cea de-a treia
sgeat l-a nimerit ntre umeri. Calul a continuat s alerge,
dar clreul i brbatul pe care l ducea au czut.

262
Atacul meu brusc i mortal i-a panicat pe cei rmai.
i-au ndemnat caii i au ieit n galop pe cmpie, n afara
razei arcului meu.
Patru dintre franci, inclusiv cpitanul, zceau la pmnt,
mori sau muribunzi. Unsprezece erau nc n picioare i
puteau trimite dup ntriri. Eram prins n capcan. Nu
puteam prsi crngul, iar francii aveau timpul de partea lor.
Genevieve se ridicase i i tergea nisipul de pe fa.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat.
Francii s- au retras, i-am rspuns. Probabil doar
pentru moment.
O lacrim i-a curs pe un obraz, lsnd o dr pe nisipul
pe care mna ei nu reuise s-l tearg.
Nu o puteam elibera. Asta era limpede. Trebuia s m
asigur c nu va interveni n lupta mea, atunci cnd francii
aveau s atace din nou, dar lsasem sfoara cu care o legasem
mai devreme pe aua calului.
Scond coarda de rezerv din punga de la bru, am pit
spre ea. A tresrit i s-a dat napoi. Am mpins-o cu putere,
lipind-o de o rdcin groas care pornea de la baza
trunchiului slciei i se ntindea spre plaj. Cu timpul,
ploaia i apa mcinaser pmntul de dedesubt, aa c
rdcina sttea ridicat. Am nfurat coarda arcului de mai
multe ori n jurul gtului Genevievei i n jurul rdcinii i
am fixat-o bine. Dac nu sttea linitit, o putea strangula.
Nu m atinge! a protestat ea, n timp ce o legam. Eti
un porc. Eti un la. Ce fel de rzboinic se ascunde n spatele
unei femei?
Cuvintele ei m-au nfuriat i mai tare, mpingndu-m la
cruzime.
263
Felul de rzboinic ce omoar franci. i i voi mai omor
i pe alii nainte de ncheierea acestei zile. Ai spus c l
cunoti pe cpitanul acestor oameni? Asta l- a costat viaa.
Zace mort de partea cealalt a acestui copac. Dac nu ai fi
strigat, acum ar fi trit.
i-a nchis ochii i a nceput s plng. Lacrimile i
curgeau iroaie pe obraz.
Mi-am apucat tolba i am agat-o pe umr. Douzeci i
una de sgei rmseser n ea. Alte trei se aflau n trupurile
francilor dobori. Speram s nu fie rupte. M ateptam s
am nevoie de toate i s-mi doresc s am mai multe, nainte
ca ziua s se sfreasc.
Cpitanul i oamenii pe care i intisem n piept erau
mori. Cel de-al treilea franc, czut n afara crngului, nc
mai respira. Din fericire, era incontient i nu prea s se
mai trezeasc vreodat. Dup ce mi-am recuperat sgeile,
m-am ridicat i am privit cmpul. Restul clreilor franci
stteau pe cai i m priveau de la o distan sigur. I-am
numrat. Mai erau doar zece. l trimiseser deja pe unul
dintre ei dup ajutor.
ntorcndu-m, am supravegheat crngul. Ceea ce
sperasem s fie o ascunztoare trebuia s fie fortreaa mea
acum. M ntrebam dac soarta pe care Nornele mi-o
esuser avea s se ncheie aici. Dac da, atunci ce rost avea
totul? De ce mi dduser voie, n ciuda tuturor
vicisitudinilor, s devin om liber i rzboinic, dac m
aduceau n acest inut strin ca s mor?
Alungndu-mi gndurile, m-am pus pe treab. Tufiurile
pipernicite rspndite printre copaci fuseser folositoare
drept paravan, ascunznd malul rului i micua plaj de
264
privirea oricui s-ar fi aflat n cmpie. Acum erau n linia mea
de ochire. Am scos securea de la bru i am nceput s tai
tufiurile din preajma slciei, apoi le-am dus ntr-o parte a
desiului. Am ridicat o movili de frunze uscate i crengi
dedesubt i am aprins cu amnarul i cremenea o bucat de
iasc. Nu puteam s le las acolo, ca un atacator s se poat
ascunde n spatele lor. Arznd, lemnul verde i frunzele au
scos un fum gros, neptor.
Dimensiunile mici ale plcului de copaci aveau s
reprezinte un avantaj pentru mine. Salcia btrn de pe
malul apei era singurul copac destul de gros nct s se
poat ascunde un om n spatele lui. Restul copacilor erau
puiei cel mai mare avea tulpina de grosimea braului unui
om. Aveam s ripostez de pe plaj, protejat de aceast
acoperire. Apropiindu-se, francii aveau s fie expui. Totui,
dac erau destul de muli i dac erau dispui s piard o
parte din oameni, puteau nvinge.

Dup-amiaza trziu a sosit o a doua trup de clrei.


Unindu-se cu ceilali zece care ateptaser pe cmp, s-au
aezat ntr-o linie extins i au pornit spre desi.
Clreii s-au oprit chiar dincolo de raza arcului meu. Un
clre cpitan, judecnd dup drapelul prins de suli a
continuat s nainteze.
Nordicule! a strigat, apropiindu-se. Nu trage! Dorim
s negociem cu tine.
L-am privit apropiindu-se i am rmas jos, ascuns,
privind cu un ochi de dup trunchiul slciei, fr s
rspund. M gndeam s-l omor dac se mai apropia mult.
Nu tiam de cte ori aveam s nimeresc inta fr gre.
265
Ai luat- o prizonier pe una dintre femeile noastre,
nu- i aa? a continuat francul. Este domnia Genevieve? O ai
pe fiica contelui Robert?
Tot nu am rspuns.
Vorbete cu mine, nordicule! a strigat francul. Nu te va
costa nimic s negociezi. Poate ajungem la o nelegere.
M-am ridicat i am naintat pn unde putea s m vad.
Francul se afla deja aproape de marginea crngului.
Nu veni mai aproape, am spus. Vom sta de vorb. Ce
oferi?
Las- m s o vd pe domni, a rspuns. Trebuie s
m asigur c este vie i nevtmat.
Vorbete cu el! i-am strigat Genevievei. Nu aveam de
gnd s o dezleg doar ca s o vad francul. Spune- i cine eti
i c nu ai fost rnit.
M auzi? a strigat ea. Sunt Genevieve! Tatl meu este
Robert, Conte de Tours, Autun i Paris!
Nu m gndisem s o ntreb pe Genevieve peste ce orae
i inuturi stpnea tatl ei. Prea mult mai puternic i
era, speram eu, mult mai bogat dect contele care
stpnea peste Ruda. Fata era un premiu mai valoros dect
mi imaginasem.
Eti sntoas, domni? a ntrebat francul.
Sunt obosit, flmnd i mi este fric, dar nordicul
nu mi- a fcut nici un ru.
Nu i-am fcut nici un ru nc! am strigat. Dac
oamenii ti atac, i voi tia gtul.
Am auzit-o pe Genevieve scond un ipt.
Dac o omori, nimic nu ne va mai opri, a spus
brbatul. Te vom omor.
266
Voi suntei muli, eu sunt doar unul. Dac m atacai,
unii dintre voi vor muri, dar eu voi fi ucis cu siguran, tim
amndoi asta. Ce va spune tatl ei, ce va face dac fata va
muri din cauz c m- ai atacat?
Speram ca tatlui ei s-i pese, dei, din ce-mi spusese
Genevieve mai devreme c nu avea s plteasc
recompensa cu bucurie nu eram sigur c se va ntmpla aa.
Speram ca acest franc s nu tie c relaia dintre tat i fiic
era tensionat.
Elibereaz- o, mi-a cerut cpitanul. i voi da un cal i te
voi lsa s pleci n pace. i dau cuvntul c nici unul dintre
oamenii aflai sub comanda mea nu te va urmri.
Mi s-a prut o ofert deart. Eram convins c restul
patrulelor fuseser alertate deja i c aveau s m
intercepteze cu mult nainte s ajung la Ruda.
Am obosit s tot clresc pe caii votri, i-am spus.
Oferta voastr nu m ncnt. Aducei-mi un vas. Unul cu
vsle, mic, care s poat fi manevrat de un singur om. Apoi
vom mai vedea. Pn atunci, nu mai avem nimic de discutat.
Ateapt, nordicule, a protestat francul.
Mi-am ridicat arcul i am scos o sgeat din tolb.
Am fost de acord s te apropii ca s discutm. Discuia
noastr s-a ncheiat. Pleac acum, ct mai poi.
Brbatul i-a strunit calul i a pornit n galop spre
cmpie.
Genevieve m privea nspimntat.
M-ai omor? Mi-ai tia gtul? m-a ntrebat.
Am ameninat c o fac ca s i mpiedic s atace.
L-ai ucis pe cpitanul Marcus. L-ai ucis pe vrul meu,
Leonidas. I-ai omort i pe ceilali soldai.
267
Am ncuviinat.
Da, aa este. Erau rzboinici, ca i mine. M-au atacat,
iar eu am ripostat. Aa merg lucrurile. Asta fac rzboinicii.
Dac nu m- ar fi atacat, nu i-a fi omort. Ei au ales calea
care i- a condus spre moarte.
Eti un uciga, a spus ea, un criminal fr mil.
Am scuturat din cap.
Sunt un rzboinic.
i care este diferena? m-a ntrebat cu un aer
dispreuitor.
Dac a fi fost un uciga, te-a fi omort. Dar n- am
s- o fac. Dac m atac soldaii, am s m lupt cu ei i am s
ucid ci am s pot. Apoi m vor omor ei pe mine, iar tu vei
fi liber.
ncepea s se lase ntunericul. Francii postaser santinele
n jurul crngului, destul de departe ct s nu le pot nimeri
cu arcul, n timp ce restul rzboinicilor se retrseser pe
cmpie i i instalaser tabra. Deja ncepuser s ard
focurile pentru pregtirea mncrii. Eram mulumit c
vntul btea dinspre ru. Singura hran rmas n punga
mea era o bucat de brnz tare i nite ap. Nu voiam s fiu
chinuit de mirosul mncrii lor proaspt prjite.
Trebuia s rmn treaz n timpul nopii, pentru c francii
se puteau strecura n apropiere, la adpostul ntunericului,
ca s m atace pe neateptate. Avea s fie dificil, pentru c
nu dormisem ntreaga zi i n nopile precedente. Ultima
oar avusesem parte de somn n rp, alturi de Genevieve.
Am nchis ochii pentru o clip i mi-am amintit mirosul
prului ei, care mi mngia obrajii.
De ce zmbeti? m-a ntrebat.
268
Am deschis ochii i am vzut-o din nou privindu-m fix.
Am scuturat din cap.
M gndeam la alt loc i la alt timp.
Deodat, am auzit zgomot pe cmp. M-am ridicat i am
vzut un clre franc naintnd dinspre josul rului.
Mergea n galop spre tabr. Dup ce a ajuns, rzboinicii au
nceput s miune care ncotro. Aezau eile pe cai i i
puneau armurile.
Ce se ntmpl? m-a ntrebat Genevieve.
Nu tiu, i-am zis. Francii de pe cmpie i pun
armurile. Cred c vor ataca.
Cu inima strns, mi-am pregtit arcul, am aruncat tolba
cu sgei pe umr i mi-am pus repede coiful pe care l
luasem de la vrul mort al Genevievei. Pe cnd mi
prindeam cureaua sub brbie, am auzit un sunet uor
venind dinspre ru, din aval.
Era un corn. Cnd a sunat din nou, mai tare de data
aceasta, mi-am dat seama c mai auzisem acest sunet. Era
cornul lui Ivar.
Ieit din mini, am cutat pe jos o bucat de iasc, orice
putea arde. Dup ce am adunat destule ierburi i frunze
uscate, mi-am scos pumnalul i m-am apropiat de locul n
care sttea Genevieve, lipit de rdcina slciei.
Ce faci? a ntrebat ngrozit. Ai spus c nu m omori.
Am nevoie de o bucat de pnz, i-am explicat.
M-am lsat n jos i am tiat o fie ngust de pnz din
cmaa ei. Am folosit-o ca s leg iasca de un capt al sgeii
mele, apoi am aprins-o cu cremenea i amnarul. Cnd
flacra a ars cum trebuie, am pus sgeata n arc i am intit
spre cer.
269
Sgeata aprins a nit deasupra rului, lsnd scntei n
urm, i a cobort asemenea unei stele cztoare. Din josul
rului, cornul a sunat din nou, de trei ori, rapid i scurt.
Ce este? a ntrebat Genevieve.
Lacrimile mi curgeau pe fa cnd m-am ntors i i-am
rspuns. Nu le puteam opri, dar nu mi psa. Din nou,
Nornele aleseser s continue urzeala sorii mele.
Este un vas, am spus. Sunt salvat.
Disperarea s-a aternut pe chipul Genevievei. A nceput
s verse lacrimi amare.

270
Lista personajelor

Bertrada
Soia lui Wulf, cpitan franc de vas i negustor din Ruda
(sau Rouen).

Bjorn Coaste de Fier


Unul dintre fiii lui Ragnar Logbrod i cpetenie vikingi,
unul dintre conductorii atacului danezilor asupra Franciei
de Vest.

Carol
Regele regatului vestic al francilor, care corespunde
aproximativ teritoriului Franei moderne.

Clothilde
Femeie franc, servitoarea personal a Genevievei, fiica
contelui Robert de Paris.

Cullain
Servitorul personal al nobilului Hastein, fost clugr
irlandez capturat i fcut sclav n timpul unui atac viking
asupra Irlandei.

Derdriu
Femeie irlandez de vi nobil, capturat de ctre
cpetenia danez Hrorik ntr-un atac n Irlanda, care a
devenit sclav n casa lui Hrorik i care, ca amant, i-a
nscut un fiu ilegitim, pe nume Halfdan.
271
Einar
Rzboinic danez i cerceta priceput dintr-un sat de pe
Limfjord, din nordul Iutlandei, care se mprietenete cu
Halfdan.

Genevieve
Tnr nobil franc, fiica contelui Robert de Paris.

Gunhild
Cea de-a doua soie a cpeteniei daneze Hrorik i mama,
dintr-o cstorie anterioar, a fiului vitreg al lui Hrorik,
Toke.

Halfdan
Fiul lui Hrorik, o cpetenie danez, i al lui Derdriu, o
nobil irlandez care devine sclava lui Hrorik.

Harald
Fiul cpeteniei daneze Hrorik i al primei soii a acestuia;
fratele vitreg al lui Halfdan i fratele geamn al lui Sigrid.

Hastein
Un nobil danez care se mprietenete cu Halfdan, unul
dintre conductorii atacului danezilor asupra Franciei de
Vest.

Horik
Regele danezilor.

272
Hrodgar
Cpetenia unui sat de pe Limfjord, din Iutlanda, i
cpitan al unei corbii cu rzboinici care ia parte la atacul
din Francia.

Hrorik
Cpetenie danez, cunoscut i sub numele de Secure-
Puternic; tatl lui Halfdan, Harald i Sigrid i tatl vitreg al
lui Toke.

Ivar Cel fr Oase


Unul dintre fiii lui Ragnar Logbrod i cpetenie a
vikingilor, unul dintre conductorii atacului danezilor
asupra Franciei de Vest.

Leonidas
Tnr ofier de cavalerie franc; vrul lui Genevieve i
nepotul contelui Robert de Paris.

Odd
Membru al echipajului de pe corabia lui
Hastein,Pescruul, i arca priceput.

Ragnar
Conductorul atacului danezilor asupra Franciei de Vest,
cunoscut sub porecla Logbrod sau Pantaloni Proi.

Robert

273
Nobil franc de rang nalt, contele care stpnete peste
mai multe orae i inuturi din Francia de Vest, incluznd
Parisul; tatl Genevievei.

Sigrid
Fata cpeteniei daneze Hrorik de la prima soie, Helge;
sora geamn a lui Harald i sora vitreg a lui Halfdan.

Snorre
Rzboinic danez, secundul cpitanului Toke.

Stenkil
Rzboinic danez, tovarul unui om pe care l ucide
Halfdan.

Stig
Slujitor al nobilului Hastein i cpitan al vasului arpele.

Svein
Slujitor al nobilului Hastein i cpitan al vasului Lupul de
Mare.

Toke
Cpetenie danez, fiul Gunhildei din prima cstorie, fiul
vitreg al cpeteniei daneze Hrorik i ucigaul lui Harald,
fratele vitreg al lui Halfdan.

Tore
Membru al echipajului de pe corabia lui Hastein,
Pescruul, i eful arcailor.
274
Torvald
Crmaciul de pe vasul lui Hastein, Pescruul.

Wulf
Cpitanul vasului comercial franc pe care l captureaz
flota danez.

275
Glosar

Adunare: ntrunire care se inea periodic n culturile


scandinave i n care oamenii prezentau cazuri asupra
crora urma s se decid prin vot, potrivit legii. Adunrile
sunt precursoarele i originea a ceea ce a devenit, secole mai
trziu, conceptul de proces cu jurai n cultura englez.

Berserki: Rzboinici din Scandinavia, remarcabili prin


ferocitatea i cutezana n lupt, dar i pentru dispoziia
schimbtoare, capricioas, la vreme de pace.

Birka: Ora de coast din Suedia, unul dintre


principalele centre de nego vikinge. Birka reprezenta
captul nordic al unui lung drum comercial care traversa
mai multe fluvii, trecnd prin teritoriile Rusiei moderne i
ajungnd, n cele din urm, la Marea Neagr. Folosind
Drumul de la Rsrit, aa cum era denumit, vikingii au fcut
schimburi comerciale cu Imperiul Bizantin i cu regatele
maure din Orientul Mijlociu.

Corabie lung: Vas lung i ngust folosit la rzboi de


scandinavi pe vremea vikingilor. Vasele lungi erau joase,
ceea ce le permitea s fie trase pe plaj sau s urce de-a
lungul rurilor, i erau proiectate s fie propulsate rapid fie
cu ajutorul pnzelor, fie de vsle. Uneori li se mai spunea
vase-dragon, pentru c multe dintre ele aveau prora
decorat cu capete de dragon cioplite n lemn.

276
Danevirke: Mare zid de pmnt construit de-a lungul
bazei peninsulei Iutlanda din Danemarca, zid care ducea de
la o coast la cealalt, pentru a proteja teritoriile daneze de
invazia francilor.

Dorestad: Port i centru comercial franc, situat la


confluena dintre Rin i rul Lek, n zona care astzi face
parte din Olanda. Dorestad era unul dintre cele mai mari
centre comerciale ale Europei Evului Mediu Timpuriu.

Francia: inutul francilor, care corespunde n mare parte


zonei unde astzi se afl Frana, Belgia, Olanda i vestul
Germaniei. Pn n 845 e.n., locul de desfurare a aciunii
din Dragonii mrilor, fostul imperiu franc, se mprise n
trei regate: Francia de Vest, care corespunde aproximativ
teritoriului Franei moderne, Regatul Franciei de Est, care se
ntinde de la Rin spre est, prin teritoriile care compun
Germania modern, i Regatul de Mijloc, care se ntindea
din Frisia, n nord, pn la coasta mediteranean a Franei,
incluznd i pri din nordul Italiei.

Frisia: O regiune de coast a Franciei, care corespunde n


mare parte inuturilor care compun astzi Olanda.

fylgja: Un spirit benefic ce se ataeaz de o persoan i i


aduce noroc. Unele erau vizibile i luau forma animalelor,
adesea reflectnd o caracteristic a omului pe care l urmau,
cum ar fi un corb care simboliza nelepciunea sau un lup
care reprezenta ferocitatea. Altele erau invizibile, dar erau n
general considerate spirite protectoare feminine.
277
Hedeby: Cel mai mare ora din Danemarca secolului al
IX-lea i un important centru comercial viking. Hedeby se
afla la baza peninsulei Iutlanda, pe latura estic, pe un fiord
care pornea dinspre coast spre interiorul teritoriului.

hnefataf: Un popular joc de mas viking, al crui nume


s-ar traduce aproximativ prin Masa Regelui. Se juca pe o
plac divizat n ptrate, asemntoare celei de ah. Un
juctor i punea piesele n centrul plcii i ncerca s le
mute spre margine. Cellalt juctor nconjura piesele
regelui cu ale sale, ncercnd s-l captureze nainte ca
acesta s scape.

Hristosul cel Alb: Numele dat de vikingi Dumnezeului


cretin, termen peiorativ insinund c este o divinitate la
pentru c a acceptat s fie capturat i omort fr s-i
nfrunte pe cei care au fcut asta.

Iutlanda: Peninsul, cea mai mare ntindere de pmnt


din Danemarca modern i antic, numit dup Jute, un trib
danez antic.

Jul: Festival germanic pgn n mijlocul iernii, cunoscut


n Anglia drept Yule.

Limfjord: Fiord uria care traverseaz vrful nordic al


peninsulei Iutlanda, oferind o trecere protejat ntre Marea
Baltic i Marea Nordului.

278
Niddingsvaark: Infamie; faptele lipsite de onoare ale
unui Nithing.

Nithing: Cineva care nu mai era considerat om pentru c


nu avea onoare.

Norne: Trei surori care, conform scandinavilor pgni,


stteau mpreun sub copacul lumii i urzeau soarta tuturor
oamenilor la rzboiul lor de esut.

Nordici: Scandinavii care locuiau n zona Norvegiei


moderne. La mijlocul secolului al IX-lea, mari suprafee din
pmnturile lor erau, cel puin nominal, conduse de regele
danez. Uneori, alte popoare foloseau termenul oameni din
nord pentru a descrie orice atacator viking de pe
pmnturile scandinave.

Odin: Zeul scandinav al morii, rzboiului, nelepciunii,


rzbunrii i poeziei; zeul zeilor.

Pantaloni Proi: Pantaloni Proi este traducerea


pentru Logbrod, porecla lui Ragnar, un faimos conductor
viking din secolul al IX-lea.

Ribe: Un ora de pe vremea vikingilor, centru comercial


de pe coasta de vest a peninsulei Iutlanda din Danemarca.

Ruda: Numele viking pentru Rouen, un ora franc de


lng gura Senei.

279
Rune: Alfabet folosit pentru scrierea vechilor limbi
scandinave i germanice. Literele runice, formate din
combinaii de linii simple, erau uor de cioplit n piatr sau
lemn.

Schliefjord: Un fiord lung de pe coasta de est a


peninsulei Iutlanda, aproape de baza acesteia, unde se afla
oraul Hedeby.

strandhog: Practica echipajelor vaselor vikinge de a se


aproviziona cu vite i alte lucruri necesare venind pe mal i
furndu-le.

Thor: Zeul scandinav al tunetului i al recoltelor bogate,


al puterii, onoarei i jurmintelor; cel mai puternic dintre
zeii scandinavi.

Wergild: Suma care trebuia pltit drept compensaie


pentru uciderea unui om.

280
Mulumiri

Atunci cnd ajunge, n cele din urm, n minile


cititorilor, fiecare carte este rezultatul unui efort de echip.
Dei nu pot ti n ce fel i ct de mult au muncit atia
oameni multora nici mcar nu le tiu numele pentru a
aduce Saga Arcului Lung i aceast carte la lumin, a dori
s profit de ocazie i s le mulumesc tuturor pentru efortul
lor uria.
Mulumiri speciale pentru Sarah Thomson, care a editat
Dragonii mrii i care, prin munca asidu i ideile excelente,
a jucat un rol extrem de important n obinerea versiunii
finale a acestui roman. i mulumesc, de asemenea,
Maestrului Nathan, pentru ochiul vigilent.

281
Note istorice

Denaturrile produse de trecerea multor secole au dus la


opinia larg rspndit i greit c vikingii erau nite barbari
nemiloi, spaima rilor europene considerate mai civilizate.
Nu este foarte cunoscut faptul c, n timpul secolelor al VIII-
lea i al IX-lea, francii astzi privii drept modele de
perfeciune a civilizaiei i a culturii n vremurile ntunecate
erau cei care i terorizau vecinii. n ultimele decenii ale
secolului al VIII-lea, regele franc Carol cel Mare sau
Charlemagne a pornit un rzboi sngeros i de lung durat
mpotriva triburilor saxone care triau mai jos de baza
peninsulei Iutlanda. Francii au masacrat mii de prizonieri
saxoni, au vndut alte mii ca sclavi i i-au gonit pe cei rmai
de pe pmnturile lor n zone slbatice, de-a lungul coastei
estice a imperiului franc.
Charlemagne i-a ntors privirea i spre danezi, iar la
nceputul secolului al IX-lea a lansat o campanie fr succes
asupra lor. Ca rspuns la ameninrile francilor, Godfred,
regele danezilor din acea vreme, a reparat i a extins
Danevirke, un zid de aprare masiv, construit din pmnt,
care se ntindea de-a lungul bazei peninsulei Iutlanda,
inima Danemarcei, i a atacat Frisia cu o flot din corbii
lungi, rapide, pentru a elimina armatele francilor. Francii au
atacat din nou Danemarca fr succes n timpul domniei
lui Ludovic cel Pios, fiul lui Charlemagne.
Pn n anul 845 e.n., cnd are loc aciunea din romanul
Dragonii mrii, Ludovic cel Pios fusese deja urmat la tron de
cei trei fii ai si, care mpriser imperiul franc n trei
282
regate. Dei vikingii hruiser vreme de mai muli ani
coasta franc cu atacuri pe scar mic, n anul 845 dou
asalturi de proporii au fost lansate de ctre danezi
mpotriva francilor.
O flot, posibil condus de nsui Horik, regele danezilor,
a lovit n susul rului Elba i a atacat oraul-fortrea
Hamburg. Cealalt, compus din 120 de corbii vikinge, a
pornit n susul Senei, invadnd regatul lui Carol cel Pleuv.
Potrivit surselor france, cpetenia acestei armate se numea
Ragnar.
Ragnar Logbrod, fiii si Ivar Cel fr Oase i Bjom Coaste
de Fier i cpetenia Hastein au fost cu toii conductori
vikingi reali, care au influenat multe dintre evenimentele
celei de-a doua jumti a secolului al IX-lea. Dup toate
probabilitile, acel Ragnar care a condus atacul n susul
Senei n 845 a fost Ragnar Logbrod. Cititorii care i doresc
s afle mai multe despre aceti oameni, despre faptele lor i
despre lumea n care este plasat Saga Arcului Lung sunt
rugai s viziteze www.strongbowsaga.com, un website
educaional dedicat vikingilor i epocii lor de glorie.

283